Sunteți pe pagina 1din 456

romane

cu dragoste
DINAH JEFFERIES s-a nscut n Malaysia, dar s-a mutat n Anglia cnd
avea nou ani. De-a lungul anilor, a cltorit mult i a rmas foarte
ataat de Asia de Sud. Pe vremuri, a trit ntr-o comunitate mic, alturi
de o trup rock i a lucrat ca artist. n 2014 i-a aprut la Penguin primul
roman, The Separation. Soia plantatorului de ceai este al doilea volum pe
care l-a publicat i are n pregtire o a treia carte. n prezent locuiete n
Gloucestershire mpreun cu soul.
Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei
JEFFERIES, DINAH
Soia plantatorului de ceai / Dinah Jefferies ; trad. din lb. englez. Monica erban - Bucureti:
Nemira Publishing House, 2017
ISBN print: 978-606-758-913-9
ISBN epub: 978-606-43-0017-1
ISBN mobi: 978-606-43-0018-8

I. erban, Monica (trad.)

821.111

Dinah Jefferies
THE TEA PLANTER'S WIFE
Allary ditions, 2014
Original English language edition first published by Penguin Books Ltd, London in 2015
Text copyright Dinah Jefferies, 2015.
The Author has asserted her moral rights. All rights reserved.

Nemira 2017
Coperta: Cristian FLORESCU, Ana NICOLAU
Redactor: Monica ANDRONESCU
Lector: Dua UDREA-BOBOREL
Tehnoredactor: Alexandru CSUKOR
Tehnoredactor ebooks: Mihai Eftimescu

Orice reproducere, total sau parial, a acestei lucrri, fr acordul scris al editorului, este strict
interzis i se pedepsete conform Legii dreptului de autor.
CUPRINS
Despre autor
Prolog
I. O nou via
1
2
3
4
5
6
7
8
9
II. Secretul
10
11
12
13
14
III. Zbaterea
15
16
17
18
19
20
21
22
23
24
25
26
IV. Adevrul
27
28
29
30
31
32
33
34
35
Nota autorului
Mulumiri
Note
n amintirea fiului meu, Jamie
PROLOG

Ceylon, 1913

Femeia inea lipit de buze un plic alb i subire. ovi o vreme,


oprindu-se s asculte notele ndeprtate i dureros de dulci ale unui flaut
singalez. Reveni cu picioarele pe pmnt, ntoarse plicul n palm, ca pe
o pietricic, dup care l lipi i l sprijini de o vaz cu trandafiri roii
ofilii.
Divanul vechi se gsea la capul patului cu baldachin. Fcut din lemn
negru, avea prile laterale acoperite cu satin ondulat i un capac cptuit
cu piele. Slt capacul, i scoase rochia de nunt ca fildeul i o aez pe
sptarul unui scaun, strmbndu-se cnd izul bolnvicios al bilelor cu
naftalin i izbi nrile.
Alese un trandafir i i ndeprt tija. Arunc o privire spre bebelu,
bucuroas c acesta nc mai dormea. n dreptul toaletei, ridic floarea i
i-o apropie de prul blai. uvie fine ca mtasea, obinuia el s spun.
Scutur din cap i ls trandafirul s cad. Nu astzi.
Pe pat, hinuele bebeluului zceau la ntmplare n grmezi. Cu
vrfurile degetelor, mngie o jachet pentru diminea proaspt splat,
amintindu-i orele petrecute cu tricotatul pn cnd ochii o usturau.
Lng hinue, se zreau colile de hrtie alb pentru mpachetat. Fr s
mai stea pe gnduri, mpturi mica jachet albastr, o puse ntre dou
coli de hrtie i se ndrept spre divanul cu inserii din zinc, unde o aez
chiar la fund.
mpturi fiecare obiect n parte, le nveli cu hrtie, dup care le adug
peste straturile de cciulie din ln, peste botoei, cmue de noapte i
pilhozeni. Albastre. Albe. Albastre. Albe. Scutecele din muselin i
prosopelele venir ultimele. Pe acestea le mpturi i le alinie perfect i,
dup ce termin treaba, privi cu un ochi critic munca de diminea. n
pofida semnificaiei din spatele ei, nu se albi la fa.
Genele bebeluului tremurar uor, semn c, n curnd, se va trezi.
Trebuia s se mite repede. Rochia pe care o alesese pentru ea era din
mtase oriental, verde-aprins ca smaraldul mrii, lung pn deasupra
gleznelor i cu o centur ce-i nla talia. Fusese rochia ei preferat,
trimis tocmai de la Paris. O purtase n noaptea petrecerii, n noaptea n
care putea s jure c fiul ei fusese conceput. Se opri din nou. Alegerea
rochiei va fi vzut drept o ncercare amar de a rni? Nu tia sigur.
Iubea culoarea ei, se gndi. Mai presus de toate, numai culoarea conta.
Copilul scnci i ncepu s se foiasc. Femeia se uit la ceas, ridic
bebeluul din ptu i se aez pe scaunul de alptare de lng fereastr,
rcorindu-se n adierea blnd a vntului. Soarele se nlase la zenit i
aria avea s-i fac simit prezena. Undeva, n cas, un cine ltr, iar
dinspre buctrie rzbteau mirosurile ameitoare de mncare.
i descheie cmaa de noapte, dezvelind un sn precum marmura
alb. Copilul apuc sfrcul i ncepu s sug. Avea flci puternice, att de
puternice, nct sfrcurile, aproape carne vie acum, i se crpaser. Ca s
suporte durerea, i muca buzele. Cercet camera, pentru a-i abate
atenia. n cele patru coluri, amintirile se materializaser n diverse
obiecte: taburetul pentru picioare care venise din Nord, lampa de pe
noptier, al crei abajur l cususe ea singur, carpeta din Indochina.
Cnd i mngie copilul pe obraz, acesta se opri din supt, i ridic o
mnu i, ntr-un moment de o frumusee cutremurtoare, i ntinse
degeelele spre chipul ei. O clip numai bun pentru lacrimi.
l schimb, l ls pe pat, nfurat ntr-un al moale, croetat i, dup
ce se mbrc, l legn cu o mn, aruncnd o ultim privire n jur. Cu
cealalt mn, nchise capacul divanului, arunc trandafirul abandonat
ntr-un co lcuit pentru hrtii, apoi i trecu mna peste restul florilor
din vaz, desfcnd petalele ptate. Acestea plutir pe lng plicul alb i
czur, ca nite stropi de snge, pe podeaua de mahon lustruit.
Deschise uile glisante i scrut cu privirea grdina, inspirnd adnc
de trei ori aerul nmiresmat cu iasomie. Nu se mai simea nicio adiere.
Flautul tcuse i el. Se ateptase s i fie fric, dar sufletul i se umpluse de
o uurare binefctoare. Asta era tot. Destul. Apoi, cu pai fermi,
inexorabili, ncepu s mearg i, cnd ls casa n urm, i aduse aminte
nuana cea mai palid a violetului: culoarea senintii.
I.

O NOU VIA
1

12 ani mai trziu, Ceylon 1925

Cu plria de paie ntr-o mn, Gwen se sprijini de balustrada


acoperit de sare i privi n jos din nou. Urmrea nuanele schimbtoare
ale oceanului de mai bine de o or, precum i bucelele de hrtie, cojile
de portocal i frunzele care pluteau n deriv. Acum, c apa se
schimbase dintr-un turcoaz-aprins ntr-un cenuiu splcit, tia c nu mai
e mult. Se aplec puin peste balustrad ca s cerceteze o bucat de
material argintiu, care dispru ns imediat.
Cnd se porni sirena navei, un sunet strident, prelung i foarte aproape
de ea, tresri, ridicndu-i mna speriat. Sculeul din satin, un cadou
de adio de la mama ei, cu broderie delicat de mrgele, i alunec de pe
ncheietur. Icni de spaim i se ntinse, dar prea trziu, cci sculeul
pic n ocean, se rsuci prin apa murdar, dup care se scufund. Odat
cu el, pieir i banii ei, precum i scrisoarea lui Laurence cu instruciuni,
pus cu grij n interiorul lui.
Se uit n jur i simi un val de nelinite, pe care nu reuise s-l alunge
de cnd prsise Anglia. Nici c poi pleca mai departe de
Gloucestershire dect n Ceylon, i spusese tatl ei. Cnd ecoul vocii lui
nc i rsuna n cap, tresri la auzul unui alt glas brbtesc, neobinuit
de mieros.
Suntei nou n Orient?
Obinuit ca ochii ei violei i tenul palid s atrag mereu atenia, se
rsuci n loc i se vzu nevoit s priveasc printre gene din pricina
luminii orbitoare a soarelui.
Eu Da. M duc la soul meu. Ne-am cstorit de curnd.
Inspir adnc, oprindu-se cnd ntreaga poveste era gata s-i neasc
de pe buze.
Brbatul cu umeri lai, de nlime medie, cu nas puternic i ochi
strlucitori de culoarea caramelului, se uita la ea fix. Sprncenele negre,
prul ondulat i pielea ntunecat fin o impresionar plcut. Se holb la
el, simindu-se uor agitat, dar el i zmbi larg.
Suntei norocoas. Pn n luna mai, marea ar trebui s fie mai
slbatic. Bnuiesc c e cultivator de ceai, continu el. Soul
dumneavoastr, adic.
De unde tii?
Brbatul ridic din umeri.
Exist un gen.
Femeia i privi rochia de culoare bej. Cu talia czut, dar cu guler nalt
i cu mneci lungi. Nu voia s fie un gen, dar i ddu seama c, fr
earfa de ifon nnodat la gt, ar fi prut lipsit de strlucire.
Am vzut ce s-a ntmplat. mi pare ru pentru sculeul
dumneavoastr.
Ce prostie din partea mea, spuse ea, spernd n sinea ei s nu se
mbujoreze.
Dac ar fi semnat mai mult cu verioara ei, Fran, ar fi continuat chiar
ea conversaia, dar aa, i nchipui c schimbul de amabiliti se sfrise.
Se ntoarse din nou s urmreasc nava cum se apropie de Colombo.
Deasupra oraului sclipitor, un cer ca de cobalt se ntindea la orizont,
spre dealurile purpurii, umbrite de copaci. Aerul rsuna de strigtele
pescruilor, care se npusteau asupra brcilor micue i nghesuite una
ntr-alta. Emoia de a face altceva att de diferit i copleea ntreaga fiin.
i fusese dor de Laurence i, pentru o clip, se ls n voia gndurilor i
vis la el. S viseze cu ochii deschii i venea uor, dar realitatea era att
de ncnttoare, nct simea fluturi n stomac. Trase adnc n piept aerul
care ar fi trebuit s fie srat, dar se minun cnd mirosi o arom mai
puternic dect a srii.
Ce miros e acesta? spuse ea, ntorcndu-se spre brbatul care, aa
cum simise ea, nu se micase din loc.
El se opri i adulmec aerul.
Scorioar i probabil lemn de santal.
E ceva dulce.
Flori de iasomie. Sunt multe flori n Ceylon.
Admirabil, zise ea.
Dar chiar atunci, femeia tiu c era ceva mai mult de att. Sub
parfumul seductor, se simea un iz acrior.
M tem c e vorba de canalizare.
Ea ddu din cap. Pesemne c asta era.
Nu m-am prezentat. M numesc Savi Ravasinghe.
O
Ea se opri.
Suntei Vreau s spun c nu v-am vzut la cin.
Brbatul se strmb.
Cred c ai vrut s spunei c nu sunt pasager la clasa nti. Sunt
singalez.
Femeia nu observase pn acum c brbatul sttea de cealalt parte a
frnghiei care separa clasele.
M bucur s v cunosc, spuse ea i i scoase mnua alb. M
numesc Gwendolyn Hooper.
nseamn c suntei noua soie a lui Laurence Hooper.
Gwen mngie safirul uria de Ceylon al inelului ei i ncuviin din
cap surprins.
l cunoatei pe soul meu?
Savi i plec fruntea.
L-am cunoscut pe soul dumneavoastr, da, ns mi-e team c
trebuie s v prsesc acum.
Ea i ntinse mna, ncntat de prezena lui.
Sper c vei fi fericit n Ceylon, doamn Hooper.
i ignor mna ntins, iar ea i-o ls n jos, pe lng corp. Brbatul i
lipi palmele n dreptul pieptului, cu vrfurile degetelor ndreptate n sus
i fcu o plecciune uoar.
Fie ca visurile s vi se mplineasc
Cu ochii nchii, el se opri un moment, apoi se ndeprt.
Gwen se simi oarecum nedumerit din cauza cuvintelor lui i a
gestului ciudat de desprire, dar, avnd alte lucruri mai importante pe
cap, ridic din umeri. Trebuia s-i aminteasc instruciunile pierdute ale
lui Laurence.
Din fericire, cei de la clasa nti, printre care i ea, debarcar primii. Se
gndi din nou la brbatul acela i nu-i putu nfrna un sentiment de
fascinaie. Nu mai ntlnise pe nimeni att de exotic i ar fi fost mai
distractiv dac el ar fi rmas s-i in companie, ns nu putuse, desigur.

Nimic nu o pregtise pentru ocul ariei ngrozitoare a Ceylonului, al


culorilor incredibil de diferite sau al contrastului dintre lumina alb,
strlucitoare i umbrele foarte ntunecate. Zarva o nvlui din toate
direciile. Clopote, claxoane, oameni i insecte ce bziau pretutindeni,
nvrtindu-se ca nebunele ntr-un vrtej ameitor. Gwen avu senzaia c
plutete n deriv, precum unul dintre acele resturi pe care le vzuse pe
mare mai devreme. Cnd zgomotul din fundal dispru, acoperit de un
urlet asurzitor, se rsuci pe clcie i se holb spre chei, uluit de apariia
unui elefant care-i ridicase trompa i mugea furios.
Dup ce elefantul se mai potoli puin, Gwen i lu inima n dini i
porni spre cldirea autoritii portuare, fcu toate aranjamentele pentru
cufrul ei, apoi se aez pe o banc de lemn, n aerul fierbinte i umed i
doar plria i oferea puin umbr. Din cnd n cnd, lovea cu ea roiurile
de mute ce aterizau pe uviele ei de pr. Laurence i promisese c o va
ntmpina lng doc, dar, pn acum, nici urm de el. ncerc s-i aduc
aminte ce i spusese el s fac n eventualitatea unei urgene i l zri din
nou pe domnul Ravasinghe, care i croia drum prin mulimea ce ieea de
la clasa a doua, dintr-o lateral a navei. i feri privirea i sper s-i
ascund roeaa stnjenelii pricinuit de chinurile ei. Se ntoarse n
direcia opus ca s se uite la ncrcarea ntmpltoare a lzilor cu ceai pe
o barj aflat n captul cellalt al docurilor.
Izul canalizrii copleise de mult aroma condimentat de scorioar i
se amesteca acum cu alte mirosuri urte: grsime, blegar de turai i
pete mpuit. Pe msur ce docul lateral se umplea cu pasageri
nemulumii asaltai de comerciani i telali ce ofereau pietre preioase i
mtase, Gwen devenea tot mai nervoas. Ce va face dac Laurence nu
venea? i promisese. Avea doar 19 ani, iar el tia c nu cltorise mai
departe de conacul Owl Tree dect la Londra o dat sau de dou ori,
nsoit de Fran. Simindu-se foarte singur, se posomor. Ce pcat c
verioara ei nu putuse cltori cu ea. Chiar dup nunt, Fran fusese
chemat de avocatul ei i, dei Gwen i ncredinase viaa n minile lui
Laurence, avnd n vedere situaia de acum, n-avea cum s nu fie puin
suprat.
Mai muli copii cu pielea ntunecat, aproape dezbrcai, se strecurar
iute prin mulime, oferind legturi cu batoane de scorioar, iar ochii lor
mari implorau, cereau rupiile. Un biea, nu mai mare de cinci ani, i
ntinse lui Gwen o legtur. Ea o duse la nas i adulmec. Copilul vorbea,
dar Gwen nu pricepea o iot i, din pcate, nu avea nicio rupie s-i dea
micului trengar i nici bani englezeti.
Tnra se ridic n picioare i ncepu s se plimbe de colo pn colo. O
rafal de vnt scurt trecu peste ea i, din deprtare, se apropie un sunet
nelinititor. Bum, bum, bum. Tobe, gndi ea. Glgioase, dar nu destul ct
s identifice o btaie ritmic. Nu se ndeprt prea mult de mica valiz pe
care o lsase pe banc i, cnd auzi chemarea domnului Ravasinghe,
simi cum i se broboneaz fruntea cu picturi de sudoare.
Doamn Hooper. Nu v lsai valiza nesupravegheat.
Ea i terse fruntea cu dosul palmei.
ineam un ochi asupra ei.
Oamenii sunt sraci i profitori. Venii, v duc eu valiza i v gsesc
un loc mai rcoros unde s ateptai.
Suntei foarte amabil.
Deloc.
O apuc de cot cu vrfurile degetelor i o conduse spre cldirea
autoritii portuare.
Aceasta e Strada Bisericii. Privii acolo. La marginea grdinii Gordon
se gsete un suriya sau liriodendronul, dup cum i se mai spune.
Gwen arunc o privire spre copac. Trunchiul gros se nfoia ca fusta
unei femei, iar n coroan se zreau flori de un portocaliu-aprins, n
form de clopot, ce i ddeau o nuan ciudat de flacr arznd
nengrdit.
V ofer mai mult rcoare, dei cu aria puternic a acestei amiezi
i din cauza musonului care ntrzie s vin, cu greu vei gsi puin
alinare.
Serios, spuse ea. Nu e nevoie s stai cu mine.
El zmbi i o privi printre gene.
Nu pot s v las aici singur, o strin fr nicio lecaie n oraul
nostru.
Bucuroas de compania lui, ea i rspunse cu un zmbet.
Traversar spre locul artat de el i i petrecu urmtoarea or
sprijinit de copac, cu sudoarea prelingndu-se nencetat pe ira spinrii,
ntrebndu-se ce-o fi fost n capul ei cnd acceptase s locuiasc n
Ceylon. Zgomotul se nteise i, dei el sttea aproape, chiar la marginea
oceanului de oameni, tot trebuia s strige ca s se fac auzit.
Dac soul dumneavoastr nu ajunge pn la ora trei, sper c nu v
vei supra dac v sugerez s v retragei la hotelul Galle Face ca s
ateptai. Este spaios, au ventilatoare, buturi rcoritoare. V va fi mult
mai bine acolo.
Ea ovi, nedorind s plece.
Dar cum va ti Laurence c sunt acolo?
Va ti. Orice britanic cu oarecare clas merge la Galle Face.
Gwen privi spre faada impozant a hotelului Grand Oriental.
Nu acolo?
Sigur nu acolo. Avei ncredere n mine.
Prin strlucirea orbitoare a amiezii, vntul sufl spre ea un nor de praf,
care o fcu s lcrimeze puternic. Clipi des, dup care se frec la ochi,
spernd c nu e nimic greit s aib ncredere n el. Pesemne avea
dreptate. Oricine putea muri pe o asemenea cldur.
La mic distan de locul lor, sub irurile nenumrate de panglici albe,
ce fluturau agate deasupra strzii se formase un grup mic. Un brbat n
robe maronii scotea ritmic nite sunete ascuite n mijlocul mai multor
femei mbrcate n veminte colorate. Domnul Ravasinghe o surprinse pe
Gwen privind cu atenie.
Clugrul incanteaz pirith, zise el. Se cere adesea pe patul morii
pentru asigurarea unei treceri panice n lumea de dincolo. Cred c aici e
vorba de ceva demonic, care ntineaz locul sau poate chiar de o moarte.
Clugrul ncearc s purifice locul, alungnd orice rmie ale rului,
cernd binecuvntarea zeilor. Noi credem n duhuri, aici, n Ceylon.
Suntei toi buditi?
Eu da, dar avem i hindui, i musulmani.
i cretini?
El ncuviin.
Se fcuse ora trei i nici urm de Laurence. Brbatul i ntinse mna i
se pregti de plecare.
Ei bine?
Ea ncuviin cu o micare din cap. Domnul Ravasinghe strig un om
cu ric, care nu purta dect un turban i o pnz de ale soioas.
Gwen se cutremur cnd vzu spatele gol i costeliv al localnicului cu
piele tuciurie.
Eu nu m urc n aa ceva.
Atunci poate ai prefera o trsuric?
Tnra simi cum se nroete pn n vrful urechilor cnd arunc o
privire spre mormanul de fructe portocalii dintr-o cru cu roi mari de
lemn i cu un coviltir fcut din rogojini.
mi cer iertare, doamn Hooper. Nu ar trebui s v necjesc. Soul
dumneavoastr folosete cruele pentru a transporta lzile cu ceai. Am
merge de fapt cu o trsuric. Are doar un tura i o frunz mare de
palmier drept acoperitoare.
Gwen art spre fructele portocalii.
Ce sunt?
Nuci-de-cocos singaleze. Se folosesc doar pentru zeama lor. V e
sete?
Dei i era, cltin din cap. Pe zidul din spatele domnului Ravasinghe,
un afi uria prezenta o femeie cu pielea brun cu un co din nuiele de
rchit pe cap. Avea un sari cu rou i galben, picioarele goale, brri de
aur deasupra gleznelor i o earf galben pe cap. Ceaiul Mazzawattee,
anuna afiul. Gwen simi cum palmele i devin lipicioase de sudoare i
un atac de panic nnebunitoare o cuprinse. Se gsea att de departe de
cas.
Dup cum vedei, spuse domnul Ravasinghe, mainile sunt foarte
rare aici, iar o ric va fi cu siguran mult mai rapid. Dac nu suntei
mulumit, mai putem atepta i voi ncerca s gsesc o trsur. Dac v
ajut, v pot nsoi n ric.
n clipa aceea, o main mare i neagr veni claxonnd, croindu-i
drum prin mulimea de trectori, bicicliti, crue i trsuri, evitnd la
musta nenumraii cini care dormeau. Laurence, gndi ea cu un
sentiment de uurare, dar cnd se uit pe fereastra vehiculului, zri dou
europence voinice de vrsta a doua. Una se ntoarse i o privi pe Gwen
cu o expresie dezaprobatoare.
n regul, i spuse Gwen n sinea ei, gata de aciune, o ric e soluia.

Un plc de palmieri subiri se cltinau n adierea vntului, n faa


hotelului Galle Face, iar cldirea acestuia alturi de ocean inspira o
atmosfer foarte britanic. Cnd domnul Ravasinghe i oferi salutul
oriental, nsoit de un zmbet cald, lui Gwen i pru ru s-l vad
plecnd, dar trecu de cele dou iruri de trepte arcuite i se puse pe
ateptat n rcoarea relativ a holului principal de la recepie, Palm
Lounge. Imediat se simi ca acas i nchise ochii, ncntat s aib un
moment de tihn dup orele n care toate simurile i fuseser asaltate.
Clipele de rgaz nu durar mult. Dac Laurence ar fi sosit acum, ea ar fi
fost mult prea contient de starea deplorabil n care se gsea i nu asta
era impresia pe care voia s i-o lase. Sorbi din ceaca ei cu ceai de Ceylon,
apoi privi peste mesele i scaunele rnduite pe podeaua lustruit din tec.
ntr-un col, un semn discret indica poziia toaletei pentru doamne.
n ncperea cu miros dulceag i pereii plini de oglinzi, i stropi faa
cu ap de mai multe ori, i ddu cu cteva picturi de Aprs LOnde, pe
care, din fericire, l mpachetase n valiza ei mic i nu n sculeul ce se
scufundase. Se simea lipicioas, cu sudoarea prelingndu-i-se la
subsuori, dar i prinse prul din nou cu ace, astfel nct s stea frumos
arcuit la baza gtului. Prul era coroana ei glorioas, i spusese Laurence.
nchis la culoare, lung i inelat, atunci cnd i-l inea despletit. Cnd i
mrturisise c intenioneaz s-l scurteze, ca al lui Fran, n stil
adolescentin, el o privise ngrozit, i desprinsese o uvi buclat de la
spate, apoi se aplecase i i frecase nasul de capul ei. Mai trziu, i
cuprinsese faa ntre palme, i mngiase prul cu vrful degetelor i se
uitase lung n ochii ei.
S nu te tunzi niciodat. Promite-mi.
Ea ncuviinase, fr s poat scoate o vorb. Fiorul resimit la
atingerea lui era att de delicios, nct toate senzaiile netrite pn n
momentul respectiv se trezir n ea brusc.
Noaptea nunii fusese perfect i la fel, sptmna care urmase. n
ultima sear petrecut mpreun, nu dormiser, iar el trebuise s plece n
zori de zi ca s ajung n Southampton, tocmai la timp pentru mbarcarea
pe nava ce pleca spre Ceylon.
Dei el rmase dezamgit c ea nu l nsoea, afacerile din Ceylon nu
mai sufereau amnare i czuser amndoi de acord c timpul avea s
treac iute. Nu se suprase c ea sttea s o atepte pe Fran, dar Gwen i
regretase hotrrea imediat dup plecarea lui i nu tia cum va face fa
despririi. Apoi, cnd Fran fusese nevoit s mai rmn n Londra s
rezolve chestiunea unei proprieti pe care voia s o nchirieze, Gwen
hotrse s cltoreasc singur.
Avnd un fizic atrgtor, tnra nu dusese lips de peitori, dar se
ndrgostise de Laurence din clipa n care l zrise la o serat muzical
gzduit de Fran la Londra. Iar cnd el i zmbise larg i pornise spre ea,
hotrt s se prezinte, ea se pierduse cu firea. Se vzuser apoi din dou
n dou zile, iar cnd el o ceruse de soie, ridicase spre el un chip
mbujorat i acceptase propunerea lui fr nicio ezitare. Prinii ei nu
fuseser deloc ncntai c un vduv de 37 de ani dorea s se nsoare cu
fiica lor i tatl ei cu greu putea fi convins, dar Laurence l impresionase
cnd se oferise s lase plantaia sub conducerea unui administrator,
pentru ca el s se ntoarc i s triasc n Anglia. Gwen nici nu voia s
aud de aa ceva. Dac inima lui aparinea Ceylonului, atunci i inima ei
trebuia s i gseasc locul acolo.
nchise ua de la toalet i l vzu, stnd cu spatele la ea, n dreptul
intrrii n holul cel mare i i se tie rsuflarea. i atinse mrgelele de la
gt, ndreptnd pandantivul albastru n form de lacrim i, uimit de
intensitatea propriilor sentimente, nu se mic din loc, sorbindu-l din
priviri. Era nalt, cu spatele lat, i avea prul aten, tuns scurt, nspicat la
tmple cu fire argintii. Era un produs al colii Winchester i ncrederea n
forele proprii i curgea prin vene. Un brbat pe care femeile l adorau, iar
brbaii l respectau. Citea Robert Frost i William Butler Yeats. Un motiv
n plus s l iubeasc. Oamenii se ateptau ca ea s fie sfioas, dar pe el
nu-l deranja c Gwen e departe de a fi aa.
Ca i cum i-ar fi simit privirea, Laurence se ntoarse. Tnra se bucur
de uurarea pe care o zri n ochii lui plini de pasiune i de zmbetul larg
pe care i-l drui cnd se ndrept cu pai mari spre ea. Brbatul avea
maxilare ptroase i o gropi n barb, care, alturi de felul n care i se
ondula prul pe frunte, o fceau s-l considere pur i simplu irezistibil.
Pantalonii scuri lsau la vedere picioarele bronzate. Avea un aspect mult
mai prfuit i mai neglijent dect atunci cnd venise la ar, n Anglia cea
nesuferit de friguroas.
Plin de energie, Gwen alerg s-l ntmpine. El o inu puin la
distan de un bra ca s o admire, dup care o mbri att de strns,
nct tnra abia mai putea respira. Inima nc i bubuia n piept cnd,
dup ce o nvrtise nebunete, i ddu, n sfrit, drumul.
Habar n-ai ce dor mi-a fost de tine, spuse el cu glas rguit.
Cum de ai tiut c sunt aici?
L-am ntrebat pe administratorul portului unde a plecat cea mai
frumoas femeie din Ceylon.
Ea zmbi.
Drgu din partea ta, dar tii bine c nu e aa.
Una dintre cele mai adorabile nsuiri ale tale este c nu tii ct de
ncnttoare eti.
i lu minile ntr-ale lui.
mi cer iertare c am ntrziat.
Nu conteaz. Cineva a avut grij de mine. Mi-a zis c te cunoate.
Domnul Ravasinghe. Cred c acesta era numele lui.
Savi Ravasinghe?
Da.
Tnra simi cum i se zbrlete prul pe ceaf. Laurence se ncrunt i
o privi printre gene, silind evantaiul de riduri fine din colul ochilor s
devin i mai vizibil. Ea se ntinse s-l ating. Era un brbat care trise
mai mult dect ea i asta l fcea i mai atrgtor.
N-are importan, spuse el, recptndu-i iute buna dispoziie.
Acum sunt aici. Blestemata de main a avut o problem. Din fericire,
Nick McGregor a reuit s o rezolve. E prea trziu ca s mai conduc
napoi, aa c voi lua camere pentru noi.
Se ndreptar spre biroul recepiei i, dup ce termin cu funcionarul,
se ntinse spre ea. Cnd buzele lui i atinser obrazul, Gwen rsufl
uurat.
Cufrul tu va veni cu trenul, spuse el. Cel puin pn la Hatton.
tiu, am vorbit cu brbatul din cldirea autoritii portuare.
ntocmai. McGregor va aranja ca unul dintre hamali s-l aduc de la
staie cu o trsuric. Ai destule lucruri pn mine?
Da, aproape.
Vrei un ceai? o ntreb el.
Dar tu?
Ce crezi?
Ea surse larg i se abinu s izbucneasc n hohote de rs, n vreme ce
Laurence l rug pe funcionarul de la recepie s le trimit bagajele sus
ct mai iute.
Merser spre scri, bra la bra, dar, odat ajuni pe palier, Gwen se
simi neateptat de intimidat. El i ddu drumul i se duse nainte s
descuie i s deschid ua larg.
Tnra parcurse i ultimii civa pai, apoi cercet ncperea.
Lumina soarelui de amiaz trzie ptrundea prin ferestrele nalte,
zugrvind pereii ntr-o nuan delicat de roz. Lmpile pictate, aezate
de-o parte i de alta a patului, erau deja aprinse, iar aerul mirosea a
portocale. Privind decorul att de potrivit pentru intimitate, un val de
cldur i inund ceafa i i duse mna ntr-acolo. Momentul pe care ea
i-l imaginase ntruna venise, n sfrit, i totui sttea nehotrt n
pragul uii.
Nu-i place? ntreb el, cu ochi strlucitori.
Tnra simi cum pulsul i-o ia razna.
Draga mea?
mi place la nebunie, izbuti ea s rosteasc.
Brbatul se apropie de ea i i scoase acele din pr, lsndu-l s-i cad
n valuri pe spate.
Aa. Mult mai bine.
Ea ddu din cap.
Vor aduce bagajele.
Cred c avem cteva clipe la dispoziie, spuse el i i atinse buza de
jos cu vrful degetului.
ns chiar atunci, de parc att ar fi ateptat, se auzi un ciocnit la u.
Voi deschide geamul, spuse ea, fcnd un pas n spate, bucuroas c
gsise o scuz, pentru ca angajatul hotelului s nu-i observe angoasa
prosteasc.
Camera avea vedere la ocean i, dup ce mpinse canaturile ferestrei n
afar, se uit la valurile mrunte aurii i argintii, pe care soarele le sclda
n lumina sa. Asta i dorise i, n definitiv, petrecuser o sptmn
mpreun n Anglia. Totui, cminul ei prea aa de ndeprtat, nct
aproape c ncepu s plng. nchise ochii i ascult cum bagajele sunt
aduse n camer. Dup ce angajatul hotelului plec, se rsuci s se uite la
Laurence.
El i zmbi galnic.
S-a ntmplat ceva?
Tnra i plec fruntea i se holb la podea.
Gwen, uit-te la mine!
Ea clipi iute de cteva ori i tcerea se aternu n ncpere. Gndurile i
se nvlmeau nvalnic i se ntreb cum s explice senzaia c fusese
aruncat ntr-o lume pe care nu o nelegea. ns nu era singura ei
problem. Sentimentul de goliciune provocat de privirea lui o nelinitea
ngrozitor. Pentru c nu voia s fie stnjenit, n caz c el ar fi luat-o pe
nepregtite, i ridic privirea i, micndu-se foarte ncet, fcu civa
pai spre el.
Laurence pru c se mai linitete.
M-am temut pentru o clip.
ncepur s-i tremure picioarele.
M port ca o caraghioas. Totul e att de nou Tu eti att de nou
pentru mine.
El zmbi i se apropie de ea.
Dac asta e tot, rezolvarea e simpl.
Gwen se aplec spre el, simind cum plutete cnd el, n sfrit, i dibui
nasturele de la spatele rochiei.
Las-m pe mine! zise ea.
i duse mna la spate i desfcu nasturele.
E nevoie de ndemnare.
Laurence izbucni n rs.
Ct mai curnd va trebui s o deprind i eu.

O or mai trziu, Laurence deja adormise. Aai de ateptarea lung,


fcuser dragoste cu intensitate, chiar mai bine dect n noaptea nunii.
Gwen se gndi din nou la momentele sosirii ei aici, n noua ar. Trise
senzaia c soarele fierbinte i supsese i ultima frm de energie din
corp. Se nelase. Avea suficiente rezerve de energie, bine ascunse, dei
acum, cnd asculta sunetele ce rzbteau de afar, i simea picioarele i
minile grele i somnul o ademenea n braele lui. i ddu seama ct de
natural i se prea s stea ntins alturi de Laurence. Zmbi amintindu-i
agitaia ei de mai devreme i se rsuci puin ca s se uite la el. i simea
greutatea corpului, acolo unde el aproape c se lipise de ea. Golit de
orice alt emoie, dragostea ei dduse natere acestui moment perfect.
Totul avea s fie bine. Pentru nc un minut sau dou, adulmec fericit
mirosul lui de mosc i privi cum amurgul lsa loc nopii. Inspir adnc i
nchise ochii.
2
Dou zile mai trziu, Gwen se trezi devreme, cnd lumina soarelui
ptrunse prin perdelele de muselin. Abia atepta s ia micul dejun cu
Laurence i apoi s plece n marele tur. Se aez pe marginea patului i
i desfcu codiele mpletite, dup care se rsuci i i ls picioarele s
se afunde n blana ntins pe podea. Privi n jos i i mic degetele
printre firele moi i lucioase, ntrebndu-se crui animal i aparinuse.
Cobor din pat i-i puse pe ea un halat de mtase deschis la culoare, pe
care cineva l aezase frumos pe un scaun din apropiere.
Sosiser la plantaia dintre dealuri cu o sear n urm, exact la apusul
soarelui. Epuizat de cltoria lung, cu o durere de cap ngrozitoare i
ameit de nuanele de violet, rou i purpuriu ale cerului, Gwen se
prbuise n pat.
Travers podeaua din scnduri i se duse la fereastr ca s trag
perdelele. Inspir adnc aerul primei diminei din lumea ei nou i clipi
des, copleit de strlucirea, bzitul, fluierturile i ciripitul de afar.
Sub ea, trei grdini terasate cu flori delicate coborau alene spre lac, cu
alei, trepte i bnci strategic aranjate ntre ele. Lacul avea cel mai
impresionant luciu argintiu din cte vzuse vreodat. Amintirea
drumului de cu o zi n urm, cu cotiturile lui periculoase, cu rpele
adnci i hopurile neplcute, dispru ca prin minune. Ridicndu-se din
spatele lacului, de jur mprejur se vedea un cmp verde, catifelat, plin cu
arbuti de ceai, aezai simetric, de parc ar fi fost cusui n rnduri egale.
Aici, culegtoarele purtau sariuri viu colorate ce-i ncntau ochii, i
artnd ca nite mici psri mpestriate care se opriser s ciuguleasc.
Chiar lng fereastra dormitorului, se gsea un arbore de grepfrut,
crescut lng un alt copac pe care nu l recunotea, dar care prea
ncrcat de ciree. Va culege cteva pentru micul dejun, se hotr ea. Pe
masa de afar o creatur mic se holba la ea cu nite ochi rotunzi ca
farfuriile, semnnd cu o maimu, dar i cu o bufni. Gwen privi patul
uria cu baldachin, nconjurat de o pnz mpotriva narilor.
Aternutul de satin abia se mototolise i i se pru ciudat c Laurence nu
dormise cu ea. Dar poate dorise ca ea s se odihneasc netulburat dup
cltoria lung i se dusese n camera lui. Ua scri uor cnd se
deschise.
Oh, Laurence, eu
Trebuie s tii c eu sunt Naveena. V atept aici.
Gwen se holb la femeia micu, cu trup ndesat. Purta o fust
petrecut lung, albastru cu galben, i o bluz alb, iar prul argintiu i-l
mpletise ntr-o coad ce-i atrna pe spate. Avea chipul rotund i plin de
riduri, iar n ochii ncercnai nu se citea nimic.
Unde e Laurence?
Stpnul e la lucru. Deja de dou ore.
Dezamgit, Gwen fcu un pas n spate i se aez pe pat.
Dorii micul dejun aici?
Femeia art spre msua de lng fereastr. n tcerea care se lsase,
continuar s se uite una la cealalt.
Sau pe verand?
A dori s m spl mai nti. Unde e baia?
Femeia travers ncperea n direcia opus i, cnd trecu pe lng ea,
Gwen observ c prul i hainele ei emanau o arom condimentat
neobinuit.
Aici, doamn, spuse femeia. n spatele paravanului se gsete baia
dumneavoastr, dar biatul cu latrina nu vine nc.
Biatul cu latrina?
Da, doamn. Vine curnd.
Avem ap cald?
Femeia scutur din cap. Gwen nu era sigur dac gestul ei nsemna da
sau nu i i ddu seama c aa i exprimase ea nesigurana.
E un boiler cu lemne, doamn. Lemn de copac-ploaie. Apa cald vine
dimineaa i seara, o or.
Tnra i inu capul sus, ncercnd s par sigur pe ea.
Foarte bine. M spl mai nti i apoi iau micul dejun afar.
Foarte bine, doamn.
Femeia art spre ferestrele glisante.
Dau spre verand. Eu plec i vin. V aduc ceaiul acolo.
Cum se numete creatura?
Femeia se ntoarse, dar animalul dispruse.

Spre deosebire de umiditatea nbuitoare din Colombo, aici dimineaa


era splendid, dar uor mai rcoroas. Dup micul dejun, Gwen lu o
cirea. Fructul avea o culoare ncnttoare rou-aprins, dar cnd muc
din el, l gsi deosebit de acru, aa c l scuip. i acoperi umerii cu alul
i porni s cerceteze casa.
Mai nti, strbtu un coridor lat, cu tavan nalt, care se ntindea pe
toat lungimea casei. Podeaua din lemn ntunecat lucea, iar pereii erau
ncrcai de lmpi cu ulei. Adulmec aerul. Se ateptase ca locul s
miroas a fum de trabuc, dar se mai simea i un miros puternic de ulei
de nuc-de-cocos i de lac de mobil aromat. Laurence i spunea casei
bungalow, dar Gwen observ o scar erpuitoare din tec, care unea holul
spaios cu un alt etaj. De partea cealalt a scrii, un ifonier frumos
furniruit cu sidef se sprijinea de perete, iar lng el se zrea o u. O
deschise i ptrunse ntr-un salon pentru pictur foarte mare.
Surprins de mrimea lui, inspir adnc, deschise una dintre ferestrele
cu obloanele maronii ce se niruiau pe tot peretele i vzu c i aceast
ncpere ddea spre lac. Acum, c lumina inundase camera, se uit n jur.
Era zugrvit ntr-un verde-albastru cum rar i nchipuise c exist, iar
efectul general al locului impresiona cu prospeimea sa, sporit i de
fotoliile confortabile i de dou canapele deschise la culoare, cu perne
brodate cu elefani i flori exotice. O piele de leopard atrna pe sptarul
unei canapele.
Gwen sttea pe unul dintre cele dou covoare persane albastru-marin
cu model crem. Se nvrti cu braele ntinse n lateral. Un loc minunat.
Ct se poate de minunat.
Un mrit grav o sperie. Se uit n jos i vzu c lovise laba unui cine
cu blana scurt, care dormea. Un labrador negru, lucios, gndi ea, dei nu
tipul obinuit. Gwen fcu un pas n spate, ntrebndu-se dac animalul
muc. n aceeai clip un brbat ntre dou vrste intr n camer pe
nesimite. Avea umeri nguti, trsturi fine i ten msliniu. Purta un
sarong alb, jachet alb i un turban alb.
Numele btrnului cine e Tapper, doamn. E cinele preferat al
stpnului. Eu sunt majordomul, iar aici avei o gustare de diminea.
Brbatul art spre tava care o ducea n mini i pe care o aez pe o
msu mic.
Puin ceai orange pekoe, producie proprie.
Serios? Abia am luat micul dejun.
Stpnul se va ntoarce dup 12. Vei auzi sirena lucrtorilor,
doamn. Atunci, el va fi aici.
i art un raft de lemn lng emineu.
Avei reviste de citit acolo.
Mulumesc.
Era un emineu uria din piatr, cu cleti de aram, o lopat i un
vtrai, cu grilajele de font obinuite, iar lng ele, un co imens plin cu
buteni. Zmbi. Se anuna o sear intim, n care ei doi vor sta mbriai
n faa focului.
Mai avea o or nainte s se ntoarc Laurence. Ignor ceaiul i se
hotr s exploreze spaiul din afara casei. Sosiser n Daimlerul lui
Laurence n amurg i nu reuise s vad cum arta faada. Se ntoarse de-
a lungul coridorului, intr n holul principal, apoi mpinse una dintre
uile duble ntunecate, cu o fereastr-evantai decorativ frumoas, i se
trezi pe treptele principale, sub o verand umbrit. O alee cu pietri,
mrginit de liriodendroni nflorii i, din cnd n cnd, de palmieri,
erpuia n sus spre dealuri. Ici i colo, buchete groase de lalele portocalii
mpestriau strlucitoare iarba verde i deas.
Tnjea s mearg pe dealuri, dar mai nti ddu ocol casei i, ntr-o
parte a ei, gsi un adpost acoperit, dar fr perei, construit cu faa spre
lac, dar dintr-un unghi uor diferit de propria ei camer. Era un soi de
portic cu opt stlpi din lemn negru, cu podea de marmur i mobil de
ratan, iar pe mas fusese aranjat deja prnzul. Cnd o veveri dungat
mic se repezi n sus, pe unul dintre stlpi i dispru n spatele unei
grinzi, Gwen zmbi.
Parcurse din nou drumul pn n faa casei i ncepu s urce pe aleea
cu pietri, numrnd copacii. Cu ct urca mai mult, cu att i simea
pielea mai lipicioas, dar nu voia s se uite napoi, pn cnd nu ajungea
cu numrtoarea la 20. n timp ce adulmeca parfumul trandafirilor
persani, cldura se ntei, dei, din fericire, nu se asemna cu aria din
Colombo. De-o parte i de alta a aleii, marginile erau acoperite cu
nenumrate tufiuri cu frunze n form de inim i flori albe, splendide.
Cnd ajunse la al XX-lea copac, i arunc alul, nchise ochii i se
rsuci pe clcie. Totul sclipea. Lacul, acoperiul rou al casei, chiar i
aerul. Inspir adnc, de parc ar fi vrut s absoarb fiecare particul de
frumusee din faa ei: florile nmiresmate, privelitea spectaculoas,
verdele luminos al plantaiilor de pe dealuri, ciripitul psrilor. Ameise
de-a binelea. Totul era n micare i aerul, plin de via exuberant, vibra
continuu.
Din punctul su de observaie, forma casei se contur limpede. Partea
din spate ridicat era paralel cu lacul, porticul se gsea n dreapta, iar o
latur a cldirii arta ca o extensie, formnd astfel litera L. Alturi, se
zreau o curte i o crare care disprea n mijlocul unui zid de pomi
nali. Trase de cteva ori n piept aerul curat.
iptul ascuit al sirenei care anuna miezul zilei tulbur linitea.
Pierduse irul orelor, dar inima i tresri n piept cnd l zri pe Laurence
cu un alt brbat, apropiindu-se cu pai mari de cas. Prea n elementul
lui, puternic i plin de ncredere. i arunc alul pe umr i porni grbit
napoi. Alergatul pe panta abrupt era mult mai dificil dect urcuul i,
dup cteva minute, alunec pe pietre, i ag piciorul ntr-o rdcin i
czu pe burt att de tare, nct i se tie rsuflarea.
Dup ce reui s respire din nou i ncerc s se ridice, glezna stng i
se rsuci. i frec fruntea julit i se simi att de ameit, nct se
ntoarse pe spate, deja simind nceputul unei noi dureri de cap,
provocat de cldura soarelui. Fusese att de rcoare mai devreme, nct
nu-i trecuse prin minte s poarte o plrie. Dincolo de copacii nali, auzi
un strigt nspimntat, ca al unei pisici sau al unui copil suferind, ori
poate ca al unui acal. Nu voia s atepte s vad despre ce e vorba, aa
c se chinui s se ridice din nou n picioare, de data asta reuind s
ignore durerea, i ncepu s opie pe drumul spre cas.
Chiar cnd ajunse destul de aproape ca s fie vzut, Laurence iei din
cas i se apropie de ea n grab.
Sunt aa de bucuroas s te vd! strig ea, cu rsuflarea ntretiat.
M-am dus sus s vd privelitea, dar am czut.
Iubito, nu e sigur afar. Sunt erpi. erpi de iarb, erpi de copaci.
erpi care scap grdinile de obolani. Tot felul de furnici i de gndaci
periculoi. Mai bine s nu pleci singur. Nu nc.
Ea i art cu mna spre locul unde femeile culegeau ceai.
Nu sunt att de delicat precum par, iar femeile acelea sunt pe cmp.
Indiencele tamile cunosc inutul, spuse el, venind lng ea. Nu
conteaz, ine-te de mine pn n cas. O voi ruga pe Naveena s i
bandajeze glezna. Pot s chem i un doctor din Hatton, dac vrei.
Naveena?
Ayah 1.
Ah, da.
A avut grij de mine ct am fost copil i mi-e drag de ea. Cnd vom
avea copii
Gwen ridic din sprncene i i zmbi uor. El surse larg, apoi termin
fraza.
va avea grij de ei.
Ea i mngie braul.
Eu ce va trebui s fac?
Sunt multe de fcut. Vei afla curnd.
n drum spre cas, i simi cldura trupului lipit de al ei. n ciuda
durerii din glezn, simi un fior familiar deja i ridic mna s-i ating
gropia adnc din barb.
Dup ce i se bandaj glezna, se aezar amndoi n ncperea din aer
liber.
Ei bine, spuse el, cu o sclipire n ochi. i place ce vezi?
E perfect, Laurence. Voi fi foarte fericit aici, cu tine.
M nvinovesc pentru cztura ta. Intenionam s stau de vorb cu
tine asear, dar durerea ta de cap era aa de mare, c am hotrt s
atept. Sunt cteva aspecte mrunte pe care trebuie s le menionez.
Ea i ridic privirea.
Cum ar fi?
Cutele de pe fruntea lui se adncir i, cnd i ngust privirea, deveni
limpede felul n care soarele i accentuase ridurile.
Pentru sigurana ta, stai departe de muncitori. Nu trebuie s-i faci
griji pentru liniile de lucru.
Ce Dumnezeu sunt astea?
Se gsesc acolo unde muncitorii de pe plantaie i familiile lor
locuiesc.
Dar pare interesant.
Ca s fiu sincer, nu prea e mare lucru de vzut.
Gwen ddu din umeri.
Altceva?
Nu te plimba nensoit.
Tnra pufni.
Pn cnd te mai obinuieti cu locurile.
Foarte bine.
Numai Naveena te poate vedea n cma de noapte. i va aduce
ceaiul la ora opt diminea. I se spune ceaiul de pat.
Ea zmbi.
i vei sta i tu cu mine la ceaiul de pat?
Ori de cte ori voi putea.
Gwen i trimise o bezea peste mas.
Abia atept.
i eu la fel. Nu-i face griji. Curnd, vei nelege cum merg treburile.
Vei cunoate cteva soii ale cultivatorilor mine. Una dintre ele, Florence
Shoebotham, e o gin btrn, dar amuzant i i va fi de mare ajutor.
Nu mi-a mai rmas nimic de mbrcat.
El surse.
Asta e fata mea. McGregor deja a trimis pe cineva s i ridice cufrul
de la staia Hatton. Mai trziu, te voi prezenta angajailor, dar se pare c
mai exist o lad de la Selfridges care te ateapt. Lucruri pe care le-ai
comandat nainte s pleci, bnuiesc.
Ea ntinse braele, simindu-se brusc uurat la gndul vazei de cristal
Waterford i al unei rochii de sear noi. Rochia era o minunie, scurt,
cu cteva straturi de franjuri, n roz i argintiu. i aminti ziua de la
Londra cnd Fran insistase s i-o comande. n numai zece zile, Fran va fi
i ea aici. O stncu mare ateriz pe mas i, ct ai clipi, fur o chifl din
co. Fata izbucni n rs i Laurence o imit.
Viaa e slbatic aici. Am vzut o veveri dungat alergnd pe sub
acoperiul verandei.
Sunt dou. Au un cuib aici. Nu fac niciun ru.
mi place.
i atinse mna i el i-o ridic pe-a ei, ca s o srute n palm.
nc un lucru. Aproape c uitasem, dar este un aspect esenial.
Chestiunile casei i aparin n ntregime. Nu m voi bga. Angajaii
gospodriei vor discuta numai cu tine.
Se opri.
Vei observa c lucrurile sunt puin anapoda. Angajaii au fcut totul
de capul lor prea mult timp. Va fi o lupt la nceput, dar sunt sigur c i
vei da pe brazd.
Laurence, va fi distractiv. Dar nu mi-ai spus mare lucru despre
plantaie.
Lucrm cu muli tamili. Sunt muncitori exceleni, spre deosebire de
cei mai muli singalezi. Avem cel puin 1500 de oameni. Le oferim puin
coal, un dispensar i ajutor medical de baz. Au beneficii variate, un
magazin, pre subvenionat pentru orez.
i ceaiul unde se prepar?
n fabrica noastr de ceai. Este un proces lung, dar i voi arta ntr-o
zi, dac vrei.
Mi-ar plcea foarte mult.
Bine. Acum, c ne-am lmurit, i sugerez odihn de dup-amiaz,
spuse el, ridicndu-se n picioare.
Gwen se uit la resturile prnzului i i prinse umerii cu braele.
Inspir adnc i ls aerul s ias ncet. Venise momentul. Cnd
Laurence se aplec s o srute pe frunte, nchise ochii i nu-i putu
nbui un surs de plcere, dar cnd i deschise, vzu c el deja se
ndeprtase.
Ne vedem disear, zise el. mi pare ru, iubito, dar trebuie s m
ntlnesc cu McGregor acum. Sirena de la fabrica de ceai va suna la
patru, iar eu voi fi deja plecat atunci. Odihnete-te, te rog.
Tnra simi cum i se umplu ochii de lacrimi, dar se terse cu ervetul
de mas. tia ct e de ocupat Laurence i, desigur, plantaia trebuia s fie
pe primul loc, dar oare i imaginase c soul ei ncnttor i sensibil
fusese o idee prea distant?
3
n seara urmtoare, Gwen privi de la fereastr apusul. Cerul i apa
cptaser exact aceeai nuan de auriu, n vreme ce dealurile mbrcate
n tonuri diferite de sepia nconjurau lacul. Se ndeprt i se mbrc
grijuliu, dup care i studie imaginea n oglind. Femeia o ajutase s-i
mpleteasc iragul argintiu de mrgele prin cocul greu, la baza gtului,
dar i lsase un crlion ntr-o parte. Laurence aranjase o mic petrecere,
pentru a o prezenta pe noua stpn a plantaiei Hooper. Tnra voia s
arate impecabil, dar hotrse s pstreze rochia nou pentru sosirea lui
Fran. Atunci puteau s exerseze amndou dansul charleston.
Rochia aleas pentru aceast sear era din mtase verde-deschis cu
margine dantelat la gt i o ls mai lung dect o purta n mod
obinuit. Bineneles c era o rochie cu talia joas, cu pliseuri inserate din
ifon, ce atrnau ici i colo de tivul periculos de scurt. Se auzi un ciocnit
n u.
Intr!
Laurence mpinse ua i se opri cu picioarele uor deprtate, intuind-o
cu privirea. Purta un costum negru, cma alb, vest alb i papion alb.
ncercase s-i fac o crare n pr. Gwen simi cum tremur sub privirea
lung i i inu rsuflarea.
Eu Tu Dumnezeule, Gwendolyn!
Brbatul nghii n sec.
i tu eti foarte chipe, Laurence. Abia m obinuisem cu tine n
pantaloni scuri.
El travers ncperea, o nconjur cu braul i o srut pe gt, acolo
unde prul i atingea ceafa.
Ari rvitor.
Ei i plcea la nebunie senzaia respiraiei lui fierbini pe pielea ei i
intui c noaptea va fi extraordinar. Cine s-ar putea ndoi de un brbat ca
Laurence? Era att de puternic, nct trebuia doar s te afli n preajma lui
ca s te simi dorit i att de protejat, nct nimic nu ar fi putut s
mearg prost.
Vorbesc serios. Le vei eclipsa pe toate celelalte femei mbrcat aa.
Gwen privi n jos, spre rochia sclipitoare.
E foarte scurt.
Poate cu toii avem nevoie de un mic oc din cnd n cnd. Nu-i uita
alul. Chiar i cu focul aprins, se face destul de rcoare dup apus, aa
cum probabil i-ai dat seama azi-noapte.
Noaptea trecut, Laurence fusese ocupat cu treburile plantaiei, aa c
planul de a petrece timpul mpreun lng foc nc nu se materializase.
La nou, servitorii intraser unul cte unul, n ordinea strict a
importanei lor. Mai nti, majordomul cu turban, care se ocupa de
treburile casei, apoi buctarul-ef, sau appu, cum i se mai spunea, care fie
era chel, fie i rsese jumtate de cap, pentru ca restul de pr s-l lege
ntr-un coc ic. Avea trsturi uor orientale, de parc unul dintre
strmoii lui se trgea din Indochina, i purta un or lung i alb peste un
sarong albastru cu auriu. Apoi Naveena adusese laptele de capr
fierbinte, ndulcit cu miere, i nu cu zahr de palmier, i explicase ea,
nainte s-i ureze noapte bun cu un zmbet fermector. Dup aceea,
urmar cinci biei de cas, care se aliniaser i i uraser noapte bun la
unison i, n sfrit, veni rndul ajutoarelor de buctar, care se
mulumiser s-i priveasc fix picioarele descule, plecndu-i fruntea.
Curnd, dup ce ritualul elaborat al servitorilor se sfrise, Gwen se
dusese n pat singur, pretinznd c o doare glezna. Acum i venea s
zmbeasc de ciudenia ntregii seri.
Ce e aa de amuzant? se interes Laurence.
M gndeam la servitori.
Te vei obinui repede cu ei.
Laurence o srut pe buze i ea i adulmec mirosul de spun i de
lmi de pe piele. Bra la bra, ieir din camer i se ndreptar spre
salonul pentru pictur, unde urmau s se bucure de cocktailuri nainte de
cin.
A ce miroase femeia care m servete? ntreb Gwen.
Te referi la Naveena?
Da.
Nu tiu. Probabil c e un amestec de nucoar i de cuioare. Aa
miroase dintotdeauna.
De cnd lucreaz aici?
De cnd mama a adus-o s mi fie ayah.
Biata Naveena. mi nchipui ce-a mai alergat dup tine cnd erai mic.
El izbucni n rs.
Mama a pus la punct un fel de istorie a familiei. Scrisori, fotografii,
certificate de natere, certificate de cstorie i tot felul de lucruri de acest
gen. Cred c s-ar putea s existe i cteva fotografii de-ale Naveenei, din
tinereea ei.
Mi-ar plcea s le vd. Vreau s tiu totul despre tine.
Nici eu nu le-am vzut pe toate. Verity pstreaz o cutie cu lucrurile
astea n Anglia. Apropo, abia atept s o cunoti.
Ce pcat c n-a putut ajunge la nunta noastr. Poate aduce i
albumele de familie cnd ne viziteaz data viitoare.
El ncuviin din cap.
Desigur.
Naveena a fost ayah i pentru Verity?
Nu, Verity a avut o femeie mai tnr ca ayah, pn cnd a plecat la
pension. A fost foarte greu pentru ea cnd ne-au murit prinii, biata fat.
Avea doar zece ani.
Ce se va ntmpla cnd Naveena va fi prea btrn ca s mai lucreze?
Vom avea grij de ea, spuse el i deschise larg uile glisante nalte. S
mergem prin verand.
Ea fcu un pas nainte i izbucni n rs. Afar, sunetele te asurzeau. Ra-
ta-ta-ta. Tu-tu-tu. Toc-toc-toc. Fonetele, fluierturile i criturile guturale
creteau tot mai tare, se stingeau brusc, pentru ca mai apoi s nceap din
nou. Se auzi fitul unei ape curgtoare, un cri-cri-cri ascuit i cntecul
greierilor umplu aerul umed. n tufiurile ntunecate sclipiri luminoase
dansau nebunete cu zecile.
Licurici, spuse el.
Gwen zri torele arznd lng lac.
M-am gndit s facem o plimbare la miezul nopii, spuse Laurence.
Lacul este foarte frumos luminat numai de tore i de lun.
Tnra zmbi, incapabil s-i ascund plcerea n ntunericul nopii.
n plus, noaptea, exist un risc mai mic s dm peste un bivol de ap.
Au vederea slab, aa c au tendina s mearg mpleticit prin ap, n
mijlocul zilei, cnd e ari.
Serios?
S fii atent cu ei, sunt periculoi i te vor mpunge sau te vor clca n
picioare, dac se simt ameninai. Dar nu te ngrijora, nu avem prea muli
aici. Mai sus, n cmpiile Horton numrul lor crete ntruna.
n salonul pentru pictur, Florence Shoebotham i soul ei, Gregory,
ajunser primii. n timp ce Laurence i domnul Shoebotham discutau n
salonul pentru buturi, Gwen sorbea un sherry i vorbea despre fleacuri
cu soia lui. Femeia era solid, cu nite coapse foarte late i umeri nguti,
tipici pentru o englezoaic. Purta o rochie galben-pai cu model floral, ce-i
ajungea pn la glezne, i avea o voce ascuit, chiit, care prea
ciudat n gura unei femei att de voluminoase.
Eti tineric, nu? exclam Florence, cltinndu-i brbia dubl cnd
vorbi. Sper c vei rezista cu bine.
Gwen se strdui s nu rd.
S rezist?
Florence umfl perna care fusese sub ea pe canapea, apoi o aez n
poal i se trase mai aproape de Gwen. Avea fruntea ngust, iar prul
crunt i tern, foarte cre, prea greu de controlat. Gwen simi un iz de
gin i de sudoare.
Sunt sigur c te vei obinui cu stilul nostru de via. Ascult-mi
sfatul, fetio. Orice ai face, nu te mprieteni mai mult dect trebuie cu
servitorii. Nu se cuvine. Nu le place i nu te vor mai respecta.
ntotdeauna am fost prietenoas cu menajera noastr din Anglia.
Aici e alt treab. Vezi tu, rasele de culoare sunt diferite.
Amabilitatea nu le face bine. Deloc. Iar corciturile sunt i mai rele.
Chiar cnd alte cupluri ncepeau s soseasc, Gwen se simi tulburat.
tia cuvntul corcitur, dar i displcea profund s l aud folosit astfel.
Trateaz-i ca pe copii i fii atent la dhobi. 2 Chiar sptmna trecut
am descoperit c pijamalele mele de mtase chinezeasc fuseser
nlocuite cu nite vechituri de la tarabele de pe o strad din Hatton
probabil.
Gwen se simi copleit i aproape c intr n panic. Cum s fie atent
la dhobi, cnd ea nici nu tia cine sau ce e un dhobi.
Se uit n jurul ei. Trebuia s fie o petrecere mic i simpl la cin, dar
apruser peste 12 cupluri deja, iar spaiul putea s mai primeasc nc
pe-att. ncerc s surprind privirea soului ei, dar se mulumi s rd
cnd l vzu pe Laurence absorbit ntr-o conversaie cu un brbat chelios,
ale crui urechi ieeau n afar, n unghiuri drepte. Un cap ca un ceainic.
Probabil c discut despre preul ceaiului, spue Florence,
observndu-i privirea.
E vreo problem cu preul ceaiului?
Oh, nu, draga mea. Dimpotriv. Toi ne descurcm ct se poate de
bine. Noul Daimler al soului tu ar trebui s fie suficient ca s te
conving.
Gwen zmbi.
Este foarte frumos.
Un servitor tnr, mbrcat n alb i poziionat lng u, btu ntr-un
gong de alam.
Nu-i face griji! Dac ai nedumeriri, ntreab. Voi fi bucuroas s te
ajut. mi amintesc cum m-am simit cnd eram tnr i proaspt
mritat. Att de multe lucruri dintr-odat!
Florence scp de pern i ridic mna. Gwen recunoscu semnul drept
un ordin, aa c se ridic i o ajut pe femeie.
Salonul pentru cin arta ncnttor cu candelabrul de argint puternic
luminat. Totul strlucea i sclipea, iar aerul mirosea proaspt datorit
mzrichei parfumate, aranjat n vase de sticl puin adnci i
mprtiate pretutindeni. Gwen zri o tnr dichisit, care i zmbea
larg lui Laurence. Avea ochi verzi, pomei nali i un gt lung. Prul
blond era frumos coafat ca s arate ca o tunsoare bob cu onduleuri n
fa, dar cnd fata se ntoarse ntr-o parte, Gwen vzu c prul ei era lung
i prins elegant la spate. Tnra era ncrcat de rubine, dar purta o
rochie neagr, simpl. Gwen ncerc s-i prind privirea, spernd c vor
deveni prietene ct de curnd.
Brbatul cu nfiare obinuit i cu ochelari, care sttea la stnga ei,
se prezent. l chema Partridge. Gwen i studie brbia uor proeminent,
mustaa mic i zburlit, privirea blnd a ochilor cenuii. El spera ca ea
s se obinuiasc rapid cu noua via i o rug s-i spun John.
Dup ce mai vorbir o vreme, toi ochii se aintir asupra ei, dar,
curnd, conversaia se ndrept spre ultimele brfe, cine ce fcuse, cui i
de ce. Mare parte din vorbe i intrar pe-o ureche i i ieir pe alta. Nu
cunotea pe niciunul dintre oamenii pomenii i nu i psa deloc de ei.
Abia cnd trncnitul se mai potoli i brbatul cu capul ca un ceainic lovi
cu pumnul n mas, Gwen se dezmetici i ncepu s fie mai atent.
O ruine imens din punctul meu de vedere. Ar fi trebuit s-i
mpucm.
Se auzir cteva sunete aprobatoare de la unul sau doi comeseni, iar
brbatul i continu diatriba.
Despre ce vorbesc, John? opti ea.
De curnd a avut loc o ncierare n Kandy. Se pare c guvernul
britanic a acionat mai degrab brutal mpotriva agitatorilor. Asta a dat
natere unei revolte. Ideea e c umbl vorba cum c nu a fost deloc un
protest mpotriva britanicilor, ci mai degrab a avut legtur cu florile
amintirii. 3
Aadar, nu suntem n pericol, nu?
El cltin din cap.
Nu. E doar un motiv de discuii aprinse pentru btrnii colonei. Totul
a nceput acum zece ani, cnd britanicii au tras ntr-un grup de
musulmani. A fost o greeal grosolan, ca s fiu sincer.
Nu prea sun satisfctor.
Nu. Vezi tu, Congresul Naional al Ceylonului nc nu i cere
independena, dar vrea mai mult autonomie.
Scutur din cap.
Dar, dac m ntrebi pe mine, trebuie s fim mai ateni. Cu tot ce se
ntmpl n India, nu va trece mult i Ceylonul le va clca pe urme. nc e
devreme, dar ascult la mine, necazurile nu vor ntrzia s apar.
Eti socialist?
Nu, draga mea, sunt doctor.
Ea zmbi cnd vzu umorul din ochii lui, dar, brusc, privirea lui
deveni serioas.
Problema e c numai trei kandieni au fost alei n Consiliu, aa c,
anul acesta, o parte din ei au prsit Cogresul Naional al Ceylonului i
au creat n schimb Adunarea Naional Kandian. Trebuie s inem un
ochi asupra lor i a Ligii Tineretului Lanka, ce ncep s promoveze
opoziia mpotriva britanicilor.
Gwen se uit spre Laurence, care se gsea la captul opus al mesei,
spernd ca el s-i fac semnul pe care l stabiliser mpreun, atunci cnd
venea momentul ca doamnele s se retrag, dar el privea n gol, printre
gene.
i hrnim, spuse un alt brbat, avem grij de ei, le dm un acoperi
deasupra capetelor. Respectm mai mult dect trebuie toate standardele
necesare. Ce mai vor? Eu, personal
Dar putem face mai mult, l ntrerupse Laurence, care ncerca s-i
tempereze enervarea. Am construit o coal, totui foarte puini copii vin
la cursuri. E momentul s gsim o soluie.
Smocul de pr de deasupra frunii se zbrlise, semn c i trecuse
degetele prin el i Gwen i ddu seama c aa fcea el cnd se simea
tulburat. Prea mai tnr, iar ea voia cu disperare s-l mbrieze.
Doctorul o btu uurel peste mn.
Ceylonul e ei bine, Ceylonul e Ceylon. i vei face singur o
impresie ct de curnd. Schimbarea mai are o cale lung n fa, dar nu
vom rmne nesimitori la mesajul lui Gandhi de swaraj pentru
totdeauna.
Swaraj?
Guvernare proprie.
neleg. Ar fi un lucru ru?
n acest moment, cine poate spune?

Dup ce plecar toi oaspeii, Gwen se bucur foarte tare cnd


Laurence veni la ea n camer i se trnti pe patul ei. Un butean ardea de
zor i ncperea se nclzise peste msur. Oare vor mai merge la lac
mpreun?
Vino aici, iubito, spuse el. Vino lng mine.
Se aez n faa lui, pe cuvertur, nc mbrcat. El se slt,
sprijinindu-se ntr-un cot, i zmbi.
Doamne, ct eti de ncnttoare!
Laurence, cine era femeia blond, n negru? Nu am avut ocazia s
stau de vorb cu ea.
n negru?
Da. Era una singur.
Laurence se ncrunt.
Probabil c te referi la Christina Bradshaw. E o vduv americanc.
Soul ei a fost bancherul Ernest Bradshaw, de-aia e plin de bijuterii.
Nu arat ca o vduv ndoliat.
Gwen se opri i i privi chipul inteligent, cu trsturi bine definite.
Laurence, m iubeti, nu?
El tresri surprins.
Ce te-a apucat?
Ea i muc buza, ntrebndu-se cum s formuleze mai bine ce avea
de spus.
Dar tu nu vreau s zic, m-am simit puin singur de cnd am sosit
pe plantaie. Vreau s petrec mai mult timp cu tine.
Eti cu mine acum.
Nu la asta m-am referit.
Se ls un moment scurt de tcere i Gwen se simi cuprins brusc de
nesiguran.
Ce copac e acela din faa ferestrei mele? l ntreb. Arat ca un cire.
Iisuse! Sper c n-ai mncat vreun fruct din el!
Ea cltin din cap.
Are fructele amare. Se face chutney din el. Eu nu m ating de ele
niciodat.
Pe neateptate, se rostogoli deasupra ei, intuind-o cu greutatea lui, i o
srut pe gur. Ei i plcu mirosul vag de alcool din rsuflarea lui i,
nnebunit de dorin, i deprt buzele. Laurence i urmri conturul
buzelor cu degetul i tnra simi cum tensiunea din muchi se topete.
Atunci se ntmpl ceva ciudat. n timp ce el inspir adnc, ea surprinse
o sclipire tulburtoare n ochii lui. l mngie pe obraz, dorindu-i ca
sclipirea s dispar, dar el se holb la ea, aproape c se uit prin ea, ca i
cum nu tia cine se afl n faa lui. Apoi nghii rapid n sec, se ridic n
picioare i iei din camer.
Gwen nghe o clip, dup care alerg la u s l strige, ns, dup
civa pai pe coridor, vzu c el urcase deja pe scri. n loc s fie
surprins de servitori alergnd dup so, prefer s se ntoarc n camera
ei i, odat intrat, se sprijini de u ca s-i trag rsuflarea. nchise ochii
i se ls cuprins de un sentiment pustiitor de singurtate. Sperana
unui miez de noapte petrecut pe marginea lacului luminat de tore se
nrui. Ce naiba se petrecea cu el?
Se dezbrc i se urc n pat. Obinuit cu emoii simple, se simea
confuz i, tnjind dup mbriarea lui Laurence, un dor puternic de
cas o coplei. Tatl ei ar fi btut-o uurel pe mn i i-ar fi zis Brbia
sus!, iar mama ei probabil c i-ar fi aruncat o privire plin de
compasiune i i-ar fi adus o can cu cacao cald. Verioara ei, Fran, cu o
expresie de seriozitate prefcut, ar fi sftuit-o s nu pun nimic la inim.
i-ar fi dorit s semene mai mult cu Fran. Nimeni nu fusese de acord
cnd verioara ei se dusese s o vad pe madam Sostarjinski, un medium
celebru, dar Fran nu-i ascultase i cine ar fi putut s o nvinuiasc de
vreme ce prinii ei muriser att de tragic, atunci cnd Titanicul se
scufundase.
Bulversat din cauza purtrii bizare a lui Laurence, i pierdu somnul
i, bnuind c va sta treaz toat noaptea, Gwen se ntinse pe spate cu
ochii larg deschii. Sigur avea el motivele lui, se gndi ea, dar cum se
explica privirea sa neobinuit?
4
Trecuse o sptmn ntreag i Gwen sttea n salonul pentru pictur.
Mult mai familiarizat acum cu servitorii discrei, care apreau i
dispreau aproape fr s-i aud, i atepta pe cei pe care i invitase s o
cunoasc. Urmrise activitile gospodriei i i luase notie despre tot ce
vzuse. Laurence nc nu se napoiase n patul ei. ntotdeauna se ivea
cte un motiv, mpotriva cruia ea nu gsea niciun argument. nvase s
nu se uite la Naveena cnd femeia i aducea ceaiul pe tava de argint.
Gwen dormea singur, era limpede, i, urnd ideea c ar putea trezi mila,
tia c trebuie s rezolve singur problema.
i ndrept umerii i, dei o supra teribil, hotr s nu-i mai bat
capul cu asta, cel puin pentru moment. Laurence pesemne c-i fcea
griji pentru afacerile plantaiei i, ct de curnd, spera ca el s-i vin n
fire din nou. ntre timp, avea s-i ocupe timpul i s ncerce s fie o soie
ct mai bun. Desigur, nu se simea n niciun fel de competiie direct cu
prima soie a lui Laurence, Caroline. Nu voia dect ca soul ei s fie
mndru de ea.
Auzi un ciocnit n u i i terse palmele uor umede de fust.
Naveena, appu, majordomul i civa biei de cas intrar.
Suntem toi? spuse ea cu un zmbet i i ncruci minile ca s-i
ascund nervozitatea.
Ajutoarele de buctar sunt ocupate, o lmuri Naveena. i ceilali
servitori, la fel. Toi care au putut au venit.
Majordomul i Naveena erau singalezi. Restul, tamili. Gwen spera ca ei
s neleag foarte bine engleza i s aib o relaie plcut cu ei.
Am fcut aceast mic ntrunire ca s nelegei cu toii ce planuri am.
i privi pe fiecare n parte.
Am fcut o list cu activitile voastre zilnice i am cteva ntrebri.
Niciunul nu vorbi.
Mai nti, de unde vine laptele? Nu vd nicio vac pe plantaie.
Appu ridic mna.
Laptele vine n fiecare sptmn de la bivoli, de jos, din vale.
neleg. Avem destul?
El ncuviin din cap.
i mai avem i dou capre cu lapte.
Excelent! Urmtoarea ntrebare. n ce zi vine dhobi?
Aranjai cu el, doamn.
Vorbete englez?
Vorbete englez, dar nu foarte bine.
Mcar suficient?
Brbatul cltin capul.
Ea nu-i ddu seama dac asta nsemna da sau nu, dar cel puin aflase
deja c dhobi era brbatul care se ngrijea de ntreaga rufrie. Mai tia i c
e angajat de mai multe plantaii i voia s vad dac l poate angaja s
lucreze exclusiv pentru ea.
Le privi chipurile linitite.
n continuare, a vrea s tii c am de gnd s construiesc o mic
grdin pentru buctrie.
Servitorii se privir unii pe alii nesiguri.
O grdin care intr n buctrie? ntreb appu.
Ea zmbi.
Nu, o grdin pentru legume ce vor fi folosite n buctrie. Avem
foarte mult pmnt, aa c e normal. Dar voi avea nevoie de oameni care
s o ngrijeasc.
Majordomul ridic din umeri.
Noi nu suntem grdinari, doamn. Avem un grdinar.
Da, dar va fi prea mult de lucru pentru un singur om.
l vzuse pe grdinar. Un brbat mic de statur, neobinuit de gras, cu
un cap mic, ncadrat de un pr negru crlionat, i cu un gt lat ct capul.
El vine de fiecare dat, dar, doamn, vorbii cu domnul McGregor,
spuse Naveena. Poate v d oameni de la fabric.
Gwen surse. nc nu-i fusese prezentat oficial lui Nick McGregor i
asta ar fi fost o ocazie ideal s se mprieteneasc cu el. Se ridic de pe
scaun.
Ei bine, v mulumesc tuturor. Pentru astzi, e suficient. Voi discuta
cu fiecare n parte despre schimbrile din programul vostru zilnic.
Oamenii se ridicar n picioare i fcur o plecciune. Ea prsi
ncperea, ncntat de felul n care decursese ntlnirea.
Pe lng labrador, Gwen mai descoperise doi spanieli tineri, Bobbins i
Spew, pe care i cucerise i cu care se juca ore ntregi, aruncndu-le bee
i alergndu-se peste tot. Cei doi o urmar acum pe coridor, iar gndurile
ei se ntoarser din nou la Laurence. Trase adnc aer n piept i strnse
din buze. Ce-o s spun Fran, care urma s ajung de la o zi la alta? N-
avea cum s-i sileasc soul s fac dragoste cu ea, dei ar fi trebuit s
ncerce. nainte de nunt, cnd discutaser despre ntemeierea unei
familii, el spusese c ar vrea muli copii. Cinci cel puin. Amintindu-i
momentele extraordinare din Anglia, precum i noaptea petrecut cu el
la hotel, nu pricepea i pace cu ce greise.
Se apropia ora prnzului. Se hotr s-l ispiteasc pe Laurence s vin
n camera ei imediat dup aceea i s insiste cu primirea unei explicaii.
Era ziua lui liber i nu mai putea folosi munca drept scuz.
Aa c, dup prnz, n timp ce-i tergeau buzele cu ervetele de in
frumos brodate, ea se ridic i, cu degetele arznd de dorul de a-l atinge,
ntinse mna spre el. El i-o lu ntr-a lui i se ls ajutat. Gwen i simi
palmele reci i nclin capul, clipind iute.
Vino!
Ajuni n camer, ea nchise obloanele, dar ls geamul deschis, pentru
ca aerul s poat intra totui. Laurence nu se mic, stnd cu spatele la
fereastr. Se privir fix, fr s scoat o vorb.
M ntorc ntr-o secund, zise ea.
Pe chipul lui nu se citea nimic.
Gwen se duse la baie, se dezbrc de rochia de zi, i desprinse ciorapii
i i rul n jos. n aria Ceylonului i abandonase corsetul chiar nainte
s coboare de pe vas. Scp de cmaa franuzeasc din dantel i de
combinezonul asortat, apoi i scoase portjartierul i cerceii, lsnd la gt
doar iragul de perle. Complet goal, se privi n oglind. Avea obrajii
roii din pricina celor trei pahare de vin i mai adug puin culoare
buzelor, atingndu-le cu rujul Rigaud, nuana rou persan. Se uit la
reflexia ei n timp ce ntindea rujul cu degetul, dup care frec puin i pe
gt. Muniie. Aa le spunea Fran pudrei i rujului.
n camer, Laurence sttea pe pat cu ochii nchii. Se apropie de el n
vrful picioarelor i se propi n faa lui. El nu deschise ochii.
Laurence?
i atinse pieptul cu snii i imediat se lipi de el. Laurence i prinse talia
cu minile i o mpinse mai departe o clip, apoi deschise ochii i i
ridic privirea spre ea. Ea l privi cum i cuprinde un sfrc cu buzele i
simi cum i se nmoaie genunchii. Aproape c lein din cauza fiorului ce
i trecu prin toat fiina, intensificat i de faptul c el i urmrea reaciile.
Rmaser aa o vreme, apoi el i ddu drumul. i scoase pantofii, i
desprinse bretelele i i scoase pantalonii i chiloii. Gwen simi cum
inima i bubuie n piept. El o mpinse pe spate, n pat i, cnd se urc
peste ea, i se ridic prul de pe ceaf. Brbatul se aez mai bine i, cnd
o ptrunse, tnra gfi din pricina senzaiei care aproape c-i smulse
inima din piept i i tie rsuflarea. Excitat, uit de orice inhibiie i i
nfipse unghiile n carnea lui. Apoi ceva se schimb. Ochii lui sclipir i
ntei ritmul. Ea l ncurajase, dar acum nu mai putea ine pasul cu el.
Absena brusc a oricrei legturi ntre ei fcea ca totul s par greit.
Cum de pasiunea lui se consumase att de iute, cnd era att de limpede
c nu avea legtur cu ea? l rug s se mite mai ncet, dar el pru c nu
o aude i, dup cteva secunde, Laurence gemu i totul se termin.
Brbatul se ndrept, se ridic i i ntoarse capul ca s-i recapete
suflul.
Se ls o tcere adnc, iar ea se lupt cu propriile sentimente.
Laurence?
mi pare ru dac te-am rnit.
Nu m-ai rnit. Laurence, uit-te la mine.
i ntoarse faa spre ea. Adevrul era c o rnise puin i, ocat de
privirea lui goal, simi cum i se umplu ochii de lacrimi.
Iubitule, spune-mi care e problema. Te rog! l implor ea.
i dorea att de mult ca el s vorbeasc, s-i mrturiseasc orice l-ar fi
putut ntoarce n braele ei.
M simt aa de
Gwen atept.
E aici, rosti el, ntr-un trziu i o privi cu atta disperare, nct ea se
ntinse spre el, dorindu-i s-l mngie.
El i prinse mna i o srut n palm.
Nu e vorba de tine. Tu eti preioas pentru mine. Te rog s m crezi.
i-atunci ce se ntmpl?
Laurence i ddu drumul i cltin din cap.
mi pare ru. Nu pot s fac asta, zise el.
Se mbrc repede i iei din camer.
Uluit peste msur i simind cum i se frnge inima din cauza
schimbrii lui, Gwen i smulse perlele de la gt. nchiztoarea se rupse i
perlele se rostogolir zgomotos pe podea. De ce nu putea? Fiindc l
dorea aa de intens i credea cu trie n iubirea lui, Gwen renunase la tot
ca s fie o soie i o mam bun. tia c i el o dorete cu adevrat. Ce
noapte petrecuser n Colombo! Dar de cnd venise aici, ea nu mai tia ce
s fac.
Probabil c adormise, fiindc nu o auzi pe Naveena cnd intr n
camer. Tresri cnd deschise ochii i o vzu pe singalez, aezat pe
scaunul de lng pat, cu o expresie calm pe chipul rotund i fin. inea n
poal o caraf i toate perlele fuseser adunate pe o farfurie pus pe
noptier.
Am adus limonad, doamn.
Privirea din ochii ei negri era att de blnd, nct Gwen izbucni n
lacrimi. Naveena ntinse mna i i atinse uor braul cu vrful degetelor.
Gwen se uit la pielea nchis la culoare i aspr a femeii, ce contrasta
puternic cu albeaa braului ei. Naveena prea s fi adunat n ochi
ntreaga nelepciune a vrstei i Gwen se simi atras de calmul ei. Dei
tnjea ca Naveena s o ia n brae i s o mngie ncet pe pr, i aminti
vorbele lui Florence Shoebotham i se ntoarse. Mai bine s nu devin
prea prietenoas cu servitorii.

Puin mai trziu, dornic s ias din cas s mai salveze ceva din zi,
Gwen se mbrc iute, dar nu reui s-i domoleasc vrtejul de gnduri.
Nu uit s-i ia plria i porni s exploreze zona din spatele copacilor
nali de pe o latur a casei. Era linite i aerul prea apstor i lene n
cldura palpabil a dup-amiezii. Pn i psrile dormeau i singurul
sunet venea de la zumzitul gngniilor. Iei pe ua din spate i trecu de
lac. O cea violacee se rspndise deasupra lui ct vedeai cu ochii.
Laurence i spusese c poate nota numai nsoit, aa c ignor tentaia
de a-i scoate hainele i de a intra n ap.
Dealurile de obicei verzi de pe pe partea opus a lacului erau acum
albastre i i venea mai greu s zreasc formele colorate ale
culegtoarelor de ceai. Prima impresie se ntiprise puternic n mintea ei.
Erau ca nite psri exotice, cu un co atrnat peste umeri, nfurate n
sariuri de toate nuanele. Acum tia c toi muncitorii de pe plantaie
erau tamili. Singalezii considerau c e o ruine s lucreze pentru un
salariu ca muncitori, dei civa dintre ei erau foarte fericii s lucreze n
interior, aa c proprietarii de plantaii se ntorseser ctre India. O parte
dintre tamili locuiau deja pe plantaie de mai multe generaii, i spusese
Laurence. i, dei fusese sftuit s nu fac asta, Gwen voia s vad cum
arat liniile de producie. i imagin csue confortabile i copii grsui
i moi, ce dormeau n hamace agate ntre pomi.
Ajunse n curtea mrginit de buctrii ntr-o parte. Copacii marcau
captul, iar casa i terasele pn lng lac formau celelalte dou laturi ale
ptratului. Tocmai se pregtea s traverseze curtea cu pietri, cnd un
brbat, care nu purta dect nite zdrene, se apropie trindu-i
picioarele de ua deschis a buctriei. l urmri cum i ridic minile i
scutur din cap. Un biat iei din buctrie, ip la el i l mpinse pe
brbat ct colo. n vnzoleala care urm, brbatul czu. Biatul l lovi cu
piciorul, apoi se ntoarse n buctrie, trntind ua dup el.
Gwen ezit pentru o clip, dar pentru c brbatul nc zcea gemnd
pe pietri, i lu inima n dini i alerg spre el.
V simii bine? ntreb ea.
Brbatul o privi cu ochii lui negri. Avea prul ciufulit, faa lat i pielea
nchis la culoare. Cnd vorbi, ea nu pricepu nimic din cuvintele lui. El
art spre picioarele descule i Gwen vzu o ran care supura.
Dumnezeule! Nu putei umbla aa. V rog, v ofer braul meu.
Brbatul o privi nedumerit, aa c ea i ntinse mna ca s-l sprijine.
Imediat ce el se ag ferm, ea l ncuraj prin gesturi s mearg napoi
spre buctrie. El cltin din cap i ncerc s se trag napoi.
Dar trebuie. Rana trebuie curat i tratat.
Gwen i art cu mna spre picior. El ddu s se smulg din
strnsoarea ei, dar tnra se dovedi mai puternic dect el.
Dup ce reuir s ajung la u, ea aps pe clan i mpinse. Trei
perechi de ochi se ndreptar spre ea, cnd intr n ncpere. Niciunul
dintre cei trei oameni nu se mic. Cnd Gwen i brbatul ajunser lng
mas, ea trase un scaun cu o mn i l aez pe brbatul rnit.
Ajutoarele de buctar murmurar ceva n tamil, bnui ea, fiindc
brbatul de pe scaun prea c nelesese i ncerca s se ridice. Gwen i
puse o mn pe umr i l aps, dup care se uit n jur. Simea miros de
petrol lampant i observ c dou lzi speciale pentru depozitarea crnii
i mai multe dulapuri crem aveau picioarele bgate n boluri pline cu un
lichid nchis. Ca s omoare insectele, presupuse ea. Mai vzu dou
chiuvete joase i o main de gtit, alimentat cu lemnele depozitate
frumos lng ea. Camera duhnea a sudoare, a ulei din nuc-de-cocos i a
curry din care mncaser la prnz. Primul ei curry.
Acum, spuse ea, artnd spre cele dou bidoane mari cu ap de
lng chiuvete. Am nevoie de puin ap cldu i de un ervet din
muselin.
Ajutoarele de buctar se holbau la ea. Fata repet cerina, adugnd
v rog. Cu toate acestea, nimeni nu se mic. Se ntreb ce s mai fac,
dar n acel moment, appu intr n camer. Ea i zmbi, spernd c poate el
o va ajuta. La urma urmei, el i ura noapte bun n mod regulat, iar n
timpul ntlnirii lor se purtase frumos. O singur privire se dovedi
ndeajuns s-i dea seama c nu e fericit deloc.
Ce se ntmpl aici?
Vreau s-mi aduc ap, ca s pot cura rana brbatului, spuse ea.
Appu se scobi ntre dini, apoi scoase un uierat ciudat.
Nu putei.
Gwen simi un fior pe ira spinrii.
Cum adic nu pot? Sunt stpna casei Hooper i insist s-i obligi s
fac ce i-am rugat.
Brbatul pru tentat s-i susin punctul de vedere, apoi ns, parc
amintindu-i poziia pe care o avea, se ntoarse spre un ajutor de buctar
i, cu o ncrunttur, bolborosi ceva i art spre chiuvet. Biatul se
mic grbit i un minut mai trziu se ntoarse cu un bol cu ap i cteva
fii de muselin. Gwen vzu ct dreptate avea Laurence. Unii dintre
servitori i fcuser de cap prea mult timp. nmuie o bucat de pnz n
ap i cur rana omului, ct de adnc reui.
Piciorul brbatului e infectat foarte ru, spuse ea. Dac nu e tratat, ar
putea s i-l piard.
Appu ridic din umeri i zri mpotrivirea din ochii lui.
Lucrtorii din fabric i de la cmp nu vin aici.
tii ce i s-a ntmplat?
Un cui, doamn.
Unde e iodul?
Bieii privir spre appu, care ridic din umeri iari.
Iodul, omule, i mic-te iute! se rsti Gwen, simind cum tensiunea i
se strnge ntre umeri.
Brbatul se duse la un dulap de pe perete i scoase o sticlu. Gwen
vzu cum se zburlete cu o ranchiun prost ascuns, dar se supuse
ordinului ei. Prerea buctarului nu conta, i spuse n sinea ei. Acum tot
ce conta era s-l ajute pe bietul om.
i bandajele? adug Gwen.
Buctarul scoase o rol de bandaj, pe care i-o ddu alturi de sticla cu
iod unui biat, care i le ntinse lui Gwen la rndul lui.
El rnit singur, doamn, spuse buctarul. Un brbat foarte lene. Face
probleme.
Nu-mi pas. i pentru c tot eti aici, d-i o pung de orez. Are
familie?
ase copii, doamn.
Atunci d-i dou pungi de orez.
Gura buctarului se deschise larg ca s protesteze, dar, dup ce se
gndi mai bine, se mulumi s ridice din umeri i i porunci unui biat s
aduc orezul.
Dup ce termin de bandajat piciorul brbatului, Gwen l ajut s se
ridice, n timp ce ntregul personal de la buctrie se holba. i veni destul
de greu s-l care pe om pn la ua buctriei i i-ar fi prins bine o mn
de ajutor. Dar, mpreun, reuir s ias din cas i s mearg spre
perdeaua de copaci nali. n urma ei, auzi cum se dezlnuie o adevrat
vnzoleal, dar i inu capul sus i continu s se deplaseze de-a lungul
crrii bttorite. Brbatul se sprijinea de ea, srind ntr-un picior. Cnd
el ncerc s se desprind c s-i pun piciorul rnit pe pmnt, Gwen
cltin din cap.
Rdcinile pomilor se ntindeau de-a latul crrii, iar nodurile
cioturoase se iveau ici i colo. Cu o mn, tnra susinea greutatea
brbatului, iar cu cealalt ndeprta un milion de creaturi naripate.
Merser astfel cam un kilometru, prin lumina apoas, verzuie, orbii de
strlucirea soarelui i prin mirosul intens de frunze, rn i vegetaie
putred. naintau att de ncet, nct Gwen pierdu orice sim al distanei.
Dup o vreme, cnd copacii se rrir i ajunser ntr-un lumini, auzir
ipetele unor copii. n deprtare, de-a lungul potecii murdare, vzu un ir
de vreo 12 cocioabe placate cu lemn i cu acoperiuri din tabl, toate
avnd ataate un fel de teras drpnat. Printre copaci, alte iruri de
cocioabe asemntoare, unele cu acoperiuri de tabl, altele cu
acoperiuri de palmier, se ntindeau n toate direciile. Fiecare dintre ele
avea un rnd de cmrue n apropiere, nite latrine jalnice care pueau
de-i mutau nasul. Sariuri strlucitoare roii, verzi i purpurii atrnau pe
srmele de rufe, iar gunoiul zcea n voie pe pmntul bttorit. Mai
muli btrni, purtnd doar acopermnt de ale, stteau cu picioarele
ncruciate n faa cocioabelor, fumnd tutun urt mirositor, iar ginile
costelive ciuguleau n jurul lor.
O femeie iei dintr-o cocioab. Vznd-o pe Gwen, ridic vocea la
brbat i i chem pe trei dintre copiii ei. Restul se strnser n jurul
tinerei, plvrgind ncntai i artnd spre diversele pri ale hainelor
ei. Unul mai ndrzne i atinse fusta.
Bun, spuse ea i ntinse mna, dar copilul se trase un pas n spate,
de parc ar fi fost brusc cuprins de timiditate.
Gwen i not n minte s aduc dulciuri data viitoare cnd va veni
aici.
Toi artau la fel, cu pielea nchis i lucioas, pr negru ondulat,
trupuri subirele i buri umflate. O priveau cu ochi mari cprui, ochi
care nu preau deloc tineri. Unu sau doi nu preau s se simt prea bine
i toi preau subnutrii.
Sunt copiii ti? l ntreb ea pe brbat.
Fiindc nu pricepu, el ridic din umeri.
n vreme ce Gwen privea o pasre micu, dar dolofan, lovind cu
ciocul n pmnt, n cutare de viermi i de insecte, femeia care strigase
se apropie de ea i se nclin, inndu-i privirea plecat. Avea prul
pieptnat cu crare pe mijloc, nri late, pomei bine conturai i urechi cu
lobul alungit. Brbatul i ddu cele dou pungi cu orez. Femeia le lu i,
de data asta, se uit la ea cu o privire pe care tnra nu o nelese. Fie
neplcere, fie team. Poate chiar mil. Iar dac era vorba de mil, Gwen
nu pricepea deloc motivul. Femeia avea att de puin, iar Gwen avea
totul. Pn i bijuteriile tamile se reduceau la simple iraguri din semine
uscate de legume. Femeia se nclin din nou, apoi trase ntr-o parte
perdeaua zdrenuit care acoperea intrarea i dispru nuntru.
Cocioabele nu erau mai mari de trei metri pe patru, cam ct camera lui
Laurence pentru nclminte, i probabil c foarte rcoroase noaptea.
Ct ai clipi, cerul se fcu rou. Auzi cntecul greierilor i, dinspre lac,
se porni corul broatelor. Gwen ls braul brbatului i fcu un pas n
lateral. Se ntoarse i ncepu s alerge napoi spre copaci, exact cnd
noaptea se ls brusc, aa cum se ntmpla ntotdeauna.
Crarea era ntunecat, iar coroanele copacilor nali mpiedicau
ultimele raze de lumin s ptrund. Se nfior. Tot felul de sunete
rzbteau din pdure: fonete i pocnituri, lipit de picioare, fornieli
grave. Laurence i povestise despre bivolii slbatici, despre care se tia c
atac omul. Se ntreb ce altceva se mai ascundea acolo. Posibil cprioare,
cu siguran erpi. Nu suna prea ru. Dar cum rmnea cu cobrele
indiene? Grbi pasul. Laurence o avertizase, iar ea nu-l ascultase deloc.
Ce-o fi fost n capul ei? i venea tot mai greu s respire n bezna sufocant
i nu mai vedea deloc crarea. Trebuia s-i gseasc drumul pe dibuite
i, cnd picioarele i se ncurcar n plantele agtoare, se mpiedic i i
juli fruntea i braul de trunchiul aspru al unui copac.
Inima i btea nebunete cnd zri luminiele strlucitoare ale casei i,
abia cnd iei dintre ultimii copaci i ajunse n curtea din spate, ncepu s
respire mai calm.
ns, cnd travers curtea ntunecat, o voce strig pe un ton
poruncitor. Nu era paznicul de noapte.
La naiba! se gndi ea, recunoscnd accentul scoian. Dintre toi
oamenii de pe lume. i i dorise s fac o impresie bun.
Sunt eu, Gwendolyn, spuse ea, cnd ajunse lng u i se ntoarse cu
faa spre lumin.
Pe toi demonii, ce fceai acolo, printre copaci?
mi pare ru, domnule McGregor.
Oi fi dumneata stpna casei, dar trebuie s aflai c tot ce se
ntmpl pe plantaie este treaba mea. Doamn Hooper, nu avei ce cuta
lng liniile de producie. Bnuiesc c de acolo venii, nu?
Iritat din pricina nedreptii, vorbi ferm.
Nu ncercam dect s ajut.
Gwen i privi obrajii strbtui de vene sparte. Era un brbat ndesat,
cu prul rou, mai subire n zona tmplelor i cu gtul gros i scurt.
Avea o musta de culoarea nisipului, buze subiri i ochi albatri ca
oelul. Brbatul o apuc de braul julit cu un gest aspru.
M rnii, spuse ea. V-a fi recunosctoare dac mi-ai da drumul la
mn, domnule McGregor.
El i arunc o privire urt.
Soul dumneavoastr va fi informat, doamn Hooper.
Avei dreptate, rosti ea, cu mai mult siguran dect simea n suflet.
Va fi informat.
n acel moment, Gwen rsufl uurat s l vad pe Laurence ieind
din cas. El i zmbi, dar observ un fel de ncordare cnd cei doi brbai
se privir n ochi, fr s vorbeasc. ns tensiunea se risipi i Laurence i
ntinse mna.
Hai s te aranjm puin.
Gwen era tulburat, dar i zmbi slab i i lu mna.
Laurence se ntoarse spre McGregor.
Linitete-te, Nick, nu s-a ntmplat nimic. Gwen va nelege curnd
cum stau lucrurile pe aici.
McGregor prea pe punctul de a exploda, dar nu scoase o vorb.
E nc la nceput. Trebuie s fim ngduitori.
Laurence i nconjur umerii cu braele.
Haide, iubito, ine-te de mine!
Fuga prin pdurea ntunecat i trezise o senzaie de vulnerabilitate i
i ddu seama c provocase tensiuni ntre McGregor i soul ei. Brbatul
acesta avea ceva ce o tulburase, dei srcia muncitorilor o deranjase la
fel de tare. Cu toate c nu se simea la fel de confortabil n prezena lui
Laurence ca nainte de ntmplarea nefericit din dormitor, era foarte
bucuroas s se afle n braele lui i spera s poat vorbi cu el despre ce
se petrecuse ntre ei.

n dimineaa urmtoare, dup ce ntocmise un plan pentru turele de


curenie i dup ce ncercase s neleag cheltuielile casei mai bine de
dou ore, alung toate ndatoririle gospodriei din minte. Atitudinea lui
McGregor se dovedise greu de ignorat i problema era c avea nevoie de
ajutorul lui ca s i gseasc nite grdinari.
Ridic mica schi a planului ei pentru arbutii parfumai. Poate nite
iasomie mpletit printr-un spalier decorativ din metal, se gndi ea cnd
iei prin uile glisante.
Lacul sclipea sub cerul albastru, de o nuan intens, aproape argintie
n lumina soarelui, presrat ici i colo cu tonuri verzui. Trecu de copacul
violet, jacaranda, i adulmec o mireasm necunoscut n aer. Dou
coofene zburar de pe o peluz cu iarb mai vuguroas dect gseai n
Anglia, dei era bine ntreinut i tiat cu grij. Voia s-i impun
personalitatea undeva, dar nu avea de gnd s-l supere pe btrnul tamil
care se ngrijea de peluze i de straturile cu flori de parc ar fi fost ale lui.
Va trebui s-l ntrebe pe Laurence unde s fac grdina pentru buctrie,
dar deocamdat va cuta cel mai bun loc pentru arbuti.
Bobbins i Spew se nvrteau printre picioarele ei, ca de obicei. Arunc
mingea cu putere i aceasta dispru n tufiuri, acolo unde coofenele
ciuguliser dup viermi.
Acolo, spuse ea. Gsete-o!
Spew era cel ndrzne i ori de cte ori mingea disprea, el pleca s-o
caute. l urmri cum se trte pe burt, printr-o gaur, ntr-o parte mai
slbatic a grdinii.
Se simea iritat. Cnd se dusese dup Laurence diminea, o gsise pe
Naveena, care i-a spus c avea un bilet pe toalet din partea stpnului.
Dup ce desfcuse biletul, acoperit cu scrisul de mn puternic nclinat
al lui Laurence, Gwen aflase c soul ei pleac pentru dou zile. Nu
avuseser nici cea mai mic ans s stea de vorb. Acum citea c el
plecase la Colombo ca s o aduc pe Fran i, n plus, n calitate de
reprezentant al justiiei i magistrat neoficial al poliiei, trebuia s depun
un raport la Curtea de Justiie din Hatton. Apruser cteva ncierri
ntr-un sat din apropiere i el fusese nevoit s-i mpace pe localnici i s
decid cine e vinovatul.
Lui Gwen i se fcu brusc dor de cas. ncerc s-i revin, dar tot se
simea deranjat c el nu o informase direct i nici nu o ntrebase dac
vrea s l nsoeasc. Dei el menionase c va fi ngrozitor de cald n
Colombo, acum c musonul ntrzia s vin. Aici cel puin, sus pe
dealurile centrale din Dickoya, rmnea relativ rcoare i, fiindc spera
s-i petreac tot restul zilei afar, se bucura de asta.
Cnd l strig pe Spew, i veni n minte domnul Ravasinghe. i ddu
seama c i amintise de ntlnirea lor n diverse ocazii. Fusese
extraordinar de amabil, dar ea simise i altceva care putea fi explicat de
pielea lui brun, de prul lung i ondulat sau de ochii lui negri i
strlucitori.
Spanielul nu se vedea nicieri.
Bobbins spa ntr-o parte, exact acolo unde dispruse Spew, n
cutarea mingii, lng un strat de anthurium cu frunzele n form de
inim i cu acele flori regale pe care le observase n prima diminea.
Gwen se apropie i mngie celul.
Unde s-a dus, Bobbins?
Auzi un ltrat i se uit printr-o mic despritur n tufiuri, n umbra
unui copac mare, dar lumina era prea difuz ca s vad bine. Trase de
lujerii nclcii ai unei plante agtoare. Acetia cedar surprinztor de
uor i, imediat dup ce smulse mai mult vegetaie, gsi un fel de tunel
acoperit de plante printre copaci. Un tunel trebuia s duc undeva. Lrgi
deschiztura ct s ncap nuntru, zgriindu-i braul n nite spini, dar
imediat ce ptrunse, putu s stea aproape dreapt.
Spew, vin s te iau! strig ea.
Tunelul se curba de-a lungul unei poteci, apoi ducea spre un ir de
trepte acoperite de muchi, care coborau puin. Se ntoarse i privi spre
lumina care ptrundea prin intrarea tunelului. E destul de sigur, dei s-ar
putea s fie erpi. Nu se clinti i se uit de jur mprejur. Nimic nu se
mica i, fr nicio adiere n spaiul nchis, nici mcar frunzele nu
foneau.
i continu drumul, auzind doar propriii pai, bzitul narilor i
gfitul lui Bobbins.
La captul treptelor alunecoase, ajunse lng un mic lumini, dei
probabil c fusese mai mare pe vremuri. Aici, tufiurile i plantele
agtoare se nclciser aa de ru, nct, ca s se aeze, nu gsi dect un
spaiu ngust pe o lespede de piatr. n partea opus zri dou buturugi.
Aproape ca n vizuina din copilrie, pe care ea i Fran o construiser n
pdure, la Owl Tree, lumina abia ptrundea i toate sunetele din exterior
erau nbuite de pomi. Domnea linitea, iar Bobbins sttea tcut la
picioarele ei. Gwen adulmec aerul i recunoscu caprifoiul, dar i un
miros amrui de frunze.
Pe neateptate, Spew i fcu apariia trndu-se pe burt i tulburnd
pacea. Avea nasul acoperit de pmnt i ducea ceva n dini.
D-i drumul, Spew! i porunci ea.
Celul mri.
Vino aici, obraznicule! D-i drumul!
Animalul nu se supuse.
Gwen se ridic, l prinse de zgard i apuc de captul obiectului.
Trase de el i vzu c e o bucat dintr-o jucrie de lemn. O corabie, gndi
ea, o corabie fr vele.
Celul i pierduse deja interesul pentru ceart. Ddu din coad i
scp obiectul la picioarele lui Gwen.
M ntreb al cui o fi, rosti ea cu voce tare i zmbi ctre cini. Dar n-
are sens s v chestionez pe voi, nu?
Animalele pornir spre locul de unde apruse Spew. Gwen se lu
dup ei, gndindu-se c, dac ar cura locul, ar fi perfect pentru
umbrarul ei. Ca s vad mai clar, trase de o creang ncrcat cu fructe
mici de pdure. Continu s ndeprteze plantele agtoare, rupnd
crengile mici i rmurelele. O foarfec de grdin ar fi fost bun. La fel, i
o pereche de mnui.
Se ls pe vine. Minile o usturau din pricina tieturilor i a
zgrieturilor. Se hotr s renune i s vin mai trziu, echipat
corespunztor.
Spew continu s sape, apoi ltr scurt. Gwen recunoscu entuziasmul
din ltrat. Spew gsise ceva. Mai ndeprt un strat gros de frunze care
atrnau i se aplec s se uite. O piatr mare, plat, acoperit de muchi
sttea nclinat uor spre stnga. Pmntul din faa ei era bombat i
acoperit cu flori de pdure deschise la culoare. Trase n piept aerul care
mirosea a lemn umed i ovi. Prea c dduse peste un mic mormnt. Se
uit n jur cnd auzi ceva micndu-se iute printre frunze, apoi, fr s-i
mai poat controla curiozitatea, smulse muchiul i i rupse o unghie.
Cnd termin, pipi literele cu arttorul. Nu gsi gravat n piatr
dect un nume. Thomas Benjamin. Nicio dat. Niciun detaliu despre cine
fusese. Poate era un frate al lui Laurence sau copilul vreunui oaspete,
dei soul ei nu menionase niciodat un copil mort. Dac nu l ntreba pe
el, nu-i mai rmnea nicio cale de a afla de ce Thomas Benjamin fusese
ascuns n acest loc ndeprtat, n loc s fie ngropat aa cum trebuie n
cimitirul bisericii. i, judecnd dup faptul c Laurence nu pomenise
niciodat nimic despre asta, bnui c nu va fi ncntat s aud despre
descoperirea ei.
5
Dou zile mai trziu, auzi maina lui Laurence parcnd n faa casei i,
n ciuda angoasei care o ncerca, o coplei un sentiment plcut. Fusese o
zi ceoas, rcoroas i se ocupase de cheltuielile casei nc o dat.
Sumele nu corespundeau i nu nelegea exact unde este greeala, dar cel
puin reuise s organizeze transmiterea unui mesaj ctre dhobi, n care i
spunea c dorete s-l vad n ziua urmtoare. n afar de asta, nici
mcar nu apucase s se plimbe prin grdin, iar lacul rmsese ascuns n
negur.
i arunc peste brae un al cu ciucuri, ca s-i ascund zgrieturile, i
alerg pe coridor, apoi iei pe ua din fa.
Fran iei din Daimler cu un zmbet larg. Gwen se repezi la ea, o prinse
n brae i o mbri clduros. Apoi se trase n spate i i studie
verioara.
Doamne sfinte, Fran, uit-te la tine!
Fran i smulse plria clo, fr boruri, galben i cu o floare roie
cusut, dup care se nvrti n loc, artndu-i prul.
Ce prere ai?
Prul castaniu i lucios al lui Fran era franjurat la spate, cu o tietur
bob chiar mai neted dect nainte i un breton lung. n lumina soarelui,
uviele mai deschise preau aurii. i conturase ochii cu negru i se
dduse cu un ruj rou-aprins. Pe sub bordura bretonului, ochii albatri
strluceau.
Fran izbucni n rs i se nvrti nc o dat.
Micarea i puse n eviden silueta voluptuoas i rochia de voal fr
mneci. O panglic din dantel la tiv i un irag cu mrgele negre ce-i
ajungeau pn n talie i completau inuta. Mnuile care urcau pn sub
cot se potriveau perfect cu rochia galben i cu plria.
E un pic rcoare, nu? spuse ea. Am crezut c va fi ari.
Am o grmad de aluri clduroase pe care i le pot mprumuta. Va fi
chiar mai rcoare cnd va veni musonul. Trebuie s vin dintr-o zi n
alta. Cum a fost n Colombo?
Groaznic. Umiditate insuportabil. i toat lumea prea nervoas.
Dar cltoria a fost uimitoare. Nu am mai vzut nimic asemntor. Cred
c am urcat mii de metri. Iar privelitile de pe podurile de fier
Privelitile sunt extraordinare, dar mi-au dat o mare durere de cap,
spuse Gwen i se ntoarse spre Laurence. La ce nlime suntem aici,
Laurence?
Bun, draga mea!
Zmbetul lui fericit i plcerea evident de a o vedea se dovedir
suficiente pentru a terge momentan amintirea ultimei lor zile n pat. El
se opri o clip, apoi se aplec s ajute o alt femeie s coboare de pe
bancheta din spate.
i ca s-i rspund la ntrebarea ta, adug el, ndreptndu-i umerii,
la aproape 1500 de metri.
E sora lui, opti Fran i-i ddu ochii peste cap. Se afla deja n
Colombo, sttea la Galle Face. Am luat-o de acolo. Abia dac mi-a
adresat o vorb tot drumul.
Femeia nalt, care sttea de partea cealalt a mainii, i ddu capul pe
spate i izbucni n rs, dup ce Laurence i spuse ceva.
Gwendolyn! o strig Laurence, n timp ce se apropiau. Salut-o pe
sora mea iubit, Verity.
Laurence i sora lui ocolir maina i Verity i ntinse mna. La fel ca i
fratele ei, avea ochi cprui i aceeai gropi n barb. Faa ei era lung i
ngust. Gwen nu se putu abine s cugete c trsturile Hooper nu se
potriveau foarte bine chipului unei femei. Cnd se aplec i o srut pe
obraz, Gwen remarc mirosul sttut al pielii ei.
Ce e cu julitura asta? ntreb Laurence, atingndu-i braul.
Gwen zmbi.
M-am lovit de un copac. Doar m tii cum sunt.
Draga mea Gwendolyn, spuse Verity. Abia ateptam s te cunosc.
Laurence mi-a povestit tot.
Gwen zmbi din nou. tia c Laurence i sora lui sunt apropiai, dar
spera sincer ca soul ei s nu-i fi povestit chiar tot.
mi pare att de ru c nu am putut ajunge la nunta voastr. De
neiertat, tiu, dar m aflam n Africa ntunecat.
Rse scurt din gt, apoi i strnse buzele, ca i cum s-ar fi bosumflat, i
se rsuci spre fratele ei.
Mi-ai aranjat camera mea veche?
El surse larg i o lu de bra.
Care alta?
Ea l srut pe obraji de dou ori.
Dragul meu frate, ce dor mi-a fost de tine!
Apoi plecar amndoi, bra la bra, i urcar scrile pn n cas.
Gwendolyn! o strig Verity, ntorcnd capul. Roag-l pe unul dintre
servitori s-mi aduc geanta. Cufrul nu ajunge dect mine.
Desigur, spuse Gwen, holbndu-se n urma lor.
Un cufr. Ct avea de gnd s stea aici sora lui Laurence?
Fran o privi cu atenie.
E totul n regul?
Minunat, rspunse Gwen, zmbind.
Va fi minunat, i spuse n sinea ei.
Sunt att de ncntat c eti aici. n sfrit!
Vreau s aud tot, spuse Fran i i ddu prietenete un cot. Absolut
tot.
Amndou izbucnir n rs.

A doua zi diminea, Gwen se trezi devreme ca s l prind pe


Laurence la micul dejun. Emoionat i nerbdtoare s l surprind i s
discute cu el, ncepu s zmbeasc i deschise larg ua de la camera de zi.
Oh, rosti ea la vederea lui Verity nfulecnd lacom dintr-o porie de
kedgeree. 4
Mirosul de pete i ntoarse stomacul pe dos.
Draga mea, spuse Verity i lovi uurel scaunul de lng ea. Laurence
tocmai a plecat, dar asta e perfect, pentru c ne putem petrece dimineaa
mpreun ca s ne cunoatem mai bine.
Mi-ar plcea. Ai dormit bine?
Nu extraordinar, dar sunt renumit pentru lipsa mea de odihn
noaptea. Dei vd c nu se poate spune acelai lucru despre verioara ta,
Fran.
Gwen izbucni n rs, dar observ cearcnele lui Verity, care nu
pruser att de evidente cu o sear n urm.
Ai dreptate. Lui Fran i place s doarm mult.
M gndeam c o plimbare de diminea ar fi grozav. Ce prere ai?
Trebuie s m vd cu un dhobi la 11:30. Cred c dou dintre cmile
bune ale lui Laurence au disprut din rufrie.
Avem o grmad de timp nainte de asta, draga mea. Spune-mi c vii
cu mine. Voi fi distrus dac m refuzi.
Gwen se uit la Verity. Nu era neaprat urt, dar i lipsea cldura.
Cutele adnci dintre sprncene probabil c i influenau prerea.
Pesemne c i Verity era contient de asta, fiindc, din cnd n cnd,
ridica din sprncene deliberat pentru ca pielea s se mai ntind. Cnd
proceda aa, din nefericire, ochii i se rotunjeau i mai mult i cpta o
nfiare de bufni. Lsnd la o parte cearcnele, n dimineaa asta arta
totui mai strlucitoare, mai puin palid. Aerul curat prea s-i prind
bine, gndi Gwen.
Bine, spuse ea. Nu ai voie s te simi distrus, dar voi merge cu
condiia s m ntorc la timp ca s m ntlnesc cu dhobi nainte de prnz.
i va trebui s mi schimb i pantofii.
i promit. Acum vino i aaz-te. Kedgeree-ul acesta e divin. Sau
poate vrei s ncerci iaurtul din lapte de bivoli cu zahr de palmier. E
siropul care se extrage din copacii kithul.
tiu.
Desigur c tii.
Gwen privi bolul cu iaurt. Arta mai degrab ca o crem cu cocoloae
peste care cineva turnase un lichid maroniu.
Astzi, nu. Doar pine prjit pentru mine.
Nici nu-i de mirare c eti aa de slab, dac doar att mnnci!
Gwen zmbi, dar se simi uor tulburat din pricina cumnatei ei, care
btea acum darabana pe mas. Ideea de a se plimba alturi de ea nu avea
nicio legtur cu planurile ei pentru diminea, mai ales c, imediat dup
prnz, vor merge direct la Nuwara Eliya, iar ea nc nu-i fcuse bagajul.
Cnd se duse s-i schimbe pantofii, o gsi pe Naveena dereticnd prin
dormitor.
V plimbai cu sora, doamn.
Aa e.
Naveena parc ddu s spun ceva, dar se abinu i i ntinse pantofii
lui Gwen.

Imediat ce iei n soarele dimineii, Gwen se simi mai bucuroas c


alesese plimbarea. Era o diminea extraordinar, nc rcoroas, dei
valurile de cea se ridicau cu repeziciune. Puteai vedea pe o distan de
civa kilometri i doar vreo doitrei nori albi pluteau pe cer. n copaci,
psrile cntau i aerul mirosea dulce.
Mergem pn la lac, apoi ne mai plimbm pe aici. Te conduc eu. i
convine aa? o ntreb Verity.
Sigur c da. nc nu tiu foarte multe despre locurile pentru
plimbare.
Verity schi un zmbet i o lu de bra.
Gwen privi dealurile din apropiere acoperite cu pomi, care strluceau
splendid n razele soarelui. Intrigat de degetele femeilor care zburau cu
iueal pe deasupra vegetaiei, n timp ce culegeau, art cu degetul spre
potecile erpuitoare dintre ele, care duceau spre vrf.
Nu m-ar deranja s merg pe crrile acelea. Mi-ar plcea s vd
culegtoarele de aproape.
Verity se ncrunt.
Strngtoare, draga mea, nu culegtoare. Nu, nu astzi. Ai putea
cdea ntr-unul dintre canalele de irigaii. Am o idee mai bun. Ne vom
ndeprta de lac ntr-o clipit i ne vom ndrepta spre pdurea mea
favorit. E absolut magic. Eu i Laurence obinuiam s ne jucm de-a v-
ai ascunselea acolo n vacanele de var.
Amndoi ai mers la coala cu internat n Anglia?
Da, dei nu n acelai timp. Eu am fost la Malvern. Laurence e mult
mai mare dect mine. Dar tii asta deja.
Gwen ncuviin din cap i continuar s mearg pe aleea din jurul
lacului pentru nc o jumtate de or. Lacul era foarte linitit n centru i
foarte ntunecat. Micile valuri albe se sprgeau de rmul pietros, unde
psri cenuii cu piepturi albe i pntec de culoarea scorioarei i
ntindeau aripile i-i curau penele.
Ginue-de-balt, spuse Verity. Aici cotim.
i art o potec.
La nceput, copacii se ridicau la mare distan ntre ei, dar pe msur
ce se adncir n pdure, aerul se umplu sufocant de mirosurile i de
sunetele creaturilor care se micau pretutindeni. Gwen se opri s asculte.
Sunt numai nite oprle, o liniti Verity. i psri, firete, i poate
vreun arpe de copac. Nimic care s te ngrijoreze, i garantez. E un loc
puin mai slbatic i mai neobinuit, dar, dac ii pasul cu mine, vei fi
bine. n ir indian acum. Tu mergi n spatele meu.
Gwen se ntinse s ating crengile unui arbore cioturos, dar frunzele o
nepar i i retrase iute mna. Pdurea devenea tot mai slbatic i nu
semna cu nimic din ce vzuse ea pn acum, dei nu avea nimic
amenintor. i plcea mai degrab sentimentul pe care i-l inspira, de loc
uitat de lume. Rmurelele plesneau sub paii lor i aerul prea ptat cu
verde de la zonele umede unde soarele nu ptrundea.
Verity zmbi.
Dac vrei s afli ceva, ntreab-m. Sunt sigur c te vei adapta de
minune aici.
Mulumesc, rspunse Gwen. Ar fi ceva. Am o ntrebare legat de
cheile de la cmar. Sunt dou rnduri. Ar trebui s le pstrez neprat pe
amndou?
Nu, ar fi o greeal copilreasc din partea ta. D-i un rnd lui appu.
Aa nu trebuie s te mai deranjeze pentru orice fleac.
Verity i art nite flori violete la marginea crrii.
Vezi ce frumoase sunt? Ce bine-ar fi fost s fi luat un co cu mine.
Poate data viitoare.
Pune-i una n pr, o ndemn Verity i se aplec s culeag o floare.
Uite, te ajut eu.
Verity mpleti codia florii printr-o bucl din prul lui Gwen, apoi se
ddu un pas n spate.
Poftim. ncnttor! Se potrivete cu ochii ti. Continum?
i reluar plimbarea. Verity trncnea fr oprire, prnd aa de
ncntat c e afar cu ea, nct Gwen se relax i pierdu noiunea
timpului. Mirosul lacului dispruse de mult, cnd i aminti brusc de
ntlnirea ei cu dhobi.
Dumnezeule! Am uitat. Verity, trebuie s ne ntoarcem.
Ddu s se rsuceasc pe clcie.
Desigur, dar nu ne ntoarcem pe drumul pe care am venit. Ne va lua
un secol. tiu o scurttur n apropiere. Eu i Laurence o foloseam mereu.
Ajungem napoi mult mai repede.
Verity art spre crare, dar fcu un pas n direcia opus.
Nu vii i tu?
Cred c m voi ntoarce pe drumul cel lung, dac nu te superi. E o
diminea aa de frumoas i pe mine nu m preseaz timpul. Vezi
poteca aceea? Mergi de-a lungul ei pentru nc vreo 50 de metri, apoi
cotete n dreapta, unde vei gsi o mic rscruce. n mijloc vei vedea un
smochin. N-ai cum s-l ratezi.
Mulumesc.
Verity i oferi un zmbet strlucitor.
Te va duce direct acas. Urmeaz-i instinctul. Ne vedem acas.
Gwen porni n direcia indicat de Verity, apoi coti acolo unde
smochinul se ridica n mijlocul unui lumini micu. Se bucurase de
dimineaa petrecut mpreun i trase concluzia c sora soului ei e mult
mai prietenoas dect crezuse la nceput. Era foarte ncntat. Ar fi
nemaipomenit ca ele dou se devin prietene.
Continu s mearg, ateptnd s zreasc n curnd suprafaa
strlucitoare a lacului, dar, dup ce parcurse o distan destul de mare,
observ c poteca se adncea i mai mult n pdure. Bolovani uriai i
blocau drumul acum, iar cntecul psrilor se oprise. Se uit n jur, dar
simul direciei nu fusese niciodat unul dintre punctele ei tari.
Puin mai departe, crarea cobora abrupt. Ceva nu era n regul. Se
uit n spate i vzu c drumul cobora de mai mult timp, iar, ca s ajung
acas, tia sigur c trebuie s se ndrepte n sus.
Se aez pe o stnc acoperit cu muchi, i trecu degetele prin pr i
i terse sudoarea de pe frunte. Se hotr apoi s se ntoarc pe unde
venise. Nu se simea nfricoat, ci mai degrab iritat de faptul c se
rtcise i necazul era c, cu ct mergea mai departe, cu att mai puin
recunotea crarea. O creang care atrna i se ag n pr i cnd trase
de ea, clama se desprinse. Puin mai ncolo, se mpiedic i czu n fund,
sfiindu-i noua rochie din voal de bumbac.
Cu minile julite, i cur vemintele de frunze, dar, cnd se ridic n
picioare, pielea de pe coapse ncepu s o usture. Se rsuci puin ca s
verifice i i vzu pielea, de obicei alb ca laptele, roie ca focul. O
mucase ceva. Se uit mprejur i zri un muuroi de furnici chiar acolo
unde czuse.
Cel puin soarele lumina puternic. Porni din nou la drum i, dup ce
coti greit de cteva ori, gsi, n sfrit, smochinul. nsemna c va trebui
s parcurg drumul cel lung, aa c nu-i rmnea dect opiunea de o
apuca pe crarea pe care ea i Verity veniser. Va ntrzia foarte mult.
Cnd ajunse la lac, inima i se umplu de bucurie la vederea casei ei.
ncepu s alerge, fr s-i mai pese de starea prului i a hainelor.
Apropiindu-se de cas, l vzu pe Laurence agitndu-se pe marginea
lacului, punndu-i mna streain ca s se apere de strlucirea soarelui
de amiaz. O vzu i rmase neclintit, privind-o alergnd n sus, spre el.
Se bucur aa de tare s-l vad, nct inima aproape c-i explod de
fericire.
Ai avut o plimbare frumoas? spuse el pe un ton serios.
Apoi colurile gurii lui se ridicar uor n sus, iar sprncenele, la fel. Un
surs numai pentru ea.
Nu rde de mine. M-am rtcit.
Ce m fac eu cu tine?
N-am vrut s m rtcesc.
Gwen se scrpin pe picior, la spate.
Am mai i fost mucat.
Ce te-a mucat?
Tnra se strmb.
Nite furnici.
Nu exist nite furnici n Ceylon. Acum vorbesc serios, nu mi-a
ierta-o niciodat dac ai fi rnit. Promite-mi c vei avea mai mult grij.
Gwen se chinui s par ct mai sobr, dar, fr s reueasc, zmbi cu
gura pn la urechi i amndoi izbucnir n rs.
Eti exact ca tata.
Uneori m simt ca el.
Laurence o trase aproape.
Cu excepia acestui lucru.
Srutul se dovedi unul lung i profund.
n acel moment, Verity iei din cas.
Aici erai, exclam ea delicat. Iertai-m c v ntrerup. Eu m-am
ntors de mult timp. Ne-am fcut multe griji.
Am mers pe crarea pe care mi-ai artat-o tu. Am fost mucat de
furnici.
Ai luat-o pe crarea din dreapta? Acolo, la smochin?
Gwen se ncrunt.
Nu mai conteaz. Eti aici acum.
Laurence i cuprinse dup umeri soia i scoase o batist curat ca s-i
tearg praful de pe obraji.
Ai ratat prnzul, desigur, dar i poi mulumi lui Verity c s-a ntlnit
cu dhobi n locul tu.
Verity ncuviin din cap i zmbi.
Nu e nevoie de mulumiri. i voi spune lui appu s-i prepare nite
sendviuri, da? i voi gsi i o loiune care s mai potoleasc arsurile de
la mucturile furnicilor.
Mulumesc.
Dup ce Verity se ntoarse i se ndrept spre cas, Laurence o lu pe
Gwen de mn.
Dup asta, iubito, trebuie s ne pregtim s mergem la bal.
Laurence, spuse ea, strngndu-i mna. Voiam s i zic Despre
zilele trecute.
Chipul lui se nnegur.
mi pare ru c am fost aspru.
Gwen privi n pmnt pentru o clip. Era o conversaie pe care i-o
dorea, dar nu acum, cnd sora lui ar fi putut s-i aud. Poate dup bal
vor avea o ans mai bun s discute ntre patru ochi.
Haide s uitm deocamdat, vrei? l rug ea. Voiam doar s-i explic
de ce m-am dus la liniile de producie.
El o ntrerupse.
McGregor deja mi-a povestit.
tii c brbatul era rnit, da?
Eti amabil, Gwen, i foarte inimoas, dar brbatul acela creeaz
numai probleme. Se crede c i-a fcut singur ru.
Dar de ce ar face aa ceva?
Ca s ne foreze mna i s i pltim pentru zilele de boal.
Dac oamenii sunt rnii, trebuie s i ajutm.
Nu i dac e vorba de o ran intenionat.
Tnra cuget un moment.
Nu-mi place cum mi-a vorbit McGregor.
Aa e felul lui. Nu o lua personal.
Gwen oft i, amintindu-i ochii reci ca oelul ai lui McGregor i buzele
lui subiri, nu se art prea convins.
Las fora de munc de pe plantaie n seama lui McGregor. Urte s
i se pun la ndoial autoritatea, mi-e team, i mai ales de ctre o femeie.
Este un brbat sever din vechea coal.
Par s fie muli ca el pe-aici, prin preajm.
El ridic din umeri.
Sunt multe de fcut, dar cu grupurile att de diferite de lucrtori,
aici, n Ceylon, nu ne putem permite s i nstrinm pe oameni, doar
pentru c ne grbim cu schimbrile. Avem nevoie de consens ca s facem
ceva major i diferit pentru ntreaga ar.
i dac nu exist consens?
Laurence o privi cu seriozitate cnd i rspunse.
Trebuie s existe consens, Gwen.
Se ls tcerea.
ii mult la McGregor?
Bnuiesc c da. L-am lsat responsabil pe plantaie n timpul
rzboiului, cu doar doi asisteni. El n-a putut s lupte.
De ce?
Poate c ai observat deja c chiopteaz uor. A reuit s in
admirabil n fru o mie de oameni i a bga mna n foc pentru el.
Va trebui s nv s-l plac.
Sincer vorbind, acum sunt vreo 1500 de lucrtori, avnd n vedere c
am mai luat o plantaie. Am avut cteva dificulti de nceput cu unii
dintre lucrtorii necalificai, care au fost transferai. Exist i alte aspecte
ale muncii. Nu e vorba doar de strngerea frunzelor.
De ce numai femeile culeg?
Au degete agile. Noi i spunem strngere.
Da, mi-a zis i Verity. i brbaii ce fac?
Sunt multe treburi care necesit for brut. Spatul, plantarea,
fertilizarea, curarea canalizrii i, desigur, curarea de buruieni. Avem
grupuri speciale pentru curarea buruienilor i a crengilor uscate, iar
copiii alearg n urma lor i strng uscturile pe care le duc acas pentru
foc. Nu uita, n timp ce tu ai acionat ca o fiin uman decent, treaba lui
McGregor este s se ngrijeasc de sigurana ta.
Gwen ncuviin din cap.
Poate ai observat deja c personalul gospodriei se crede superior
personalului de pe plantaie. Nu vrem s-i suprm nici pe ei. Cum te
descurci? Te supr cineva?
Gwen se gndi s-i vorbeasc despre socotelile ciudate, dar se hotr s
se abin. Gospodria era responsabilitatea ei i va gsi o cale s neleag
ce se petrece.
Cnd el o srut pe buze, Gwen adulmec din nou mirosul de spun i
de lmie.
S mergem, frumoasa mea soie, spuse el. Nu crezi c a venit vremea
s ne i distrm puin?

Balul anual al clubului de golf urma s aib loc la Grand Hotel n


Nuwara Eliya. La fel ca orice conac elisabetan, era nconjurat de grdini
perfect ngrijite cu peluze din iarb gras i deas, acoperite cu
margarete. Gwen ateptase evenimentul cu nerbdare. Acum i se oferea
ansa s poarte rochia nou cu franjuri roz-argintie, iar ea i Fran aveau,
n sfrit, s danseze charleston.
Drumul cu maina pn n ora dur trei ore i, din pricina oselei cu
urcuuri i suiuri abrupte, Gwen simi o uoar grea. Dar cnd
ajunser i cobor din main n aerul care mirosea a ment, i reveni
imediat. Oraul semna foarte mult cu Glouchestershire. Avea o turl cu
ceas, un ansamblu memorial impozant cu trepte i o biseric cu aspect
englezesc.
Mai devreme, cnd Gwen ieise din cas, rmsese surprins s vad
c Verity se instalase deja pe locul din dreapta oferului, lng Laurence.
Pe chipul lui se aternuse o expresie de neplcere, dar nu i spusese s se
mute.
Verity se rsucise ctre ea.
Nu te superi, nu-i aa, Gwen? Nu l-am mai vzut de atta timp.
Mndria lui Gwen fusese puin rnit, la urma urmei, locul din fa i
aparinea, dar nelese c poate Verity i Laurence ar dori s discute.
Laurence le rezervase deja camerele de hotel i, cnd ajunser n foaier,
ea se ndrept spre recepie mpreun cu el.
Am aranjat ca tu i Fran s stai n aceeai camer, spuse el. O s v
bucurai de timpul petrecut mpreun.
Gwen se uit la oamenii care ncepeau s se aeze la coad i ncerc
s-i nghit cuvintele pe care voia s le rosteasc.
O s fie ca pe vremuri, spuse el, parc aprndu-se.
Apoi se ntoarse ctre funcionar.
Dar nu despre asta e vorba, uier ea. Pentru Dumnezeu, Laurence
Nu acum, Gwen, te rog. Poftim cheia ta.
Ea l apuc de mnec.
nc nu e totul stabilit.
El nu rspunse. Gwen i muc limba, nbuindu-i explozia brusc
de emoii i, fiindc nu voia s fie vzut plngnd n holul unui hotel,
ddu s se ntoarc.
El ntinse mna s o opreasc.
mi pare ru, tiu c trebuie s vorbim. Mi-e team c nu am fost pe
de-a-ntregul
Chiar cnd se pregtea s spun mai multe, inspir adnc, cci Verity
i croia drum prin mulime spre ei. Cu o privire prietenoas pentru
Gwen, i vr braul pe sub cel al fratelui ei i i sprijini capul de umrul
lui. Laurence se uit la Gwen cu o privire prin care i ceru scuze, dar
tnra se rsuci furioas pe clcie i plec s o caute pe Fran.

Camera lor era mare i confortabil, cu o canapea, dou paturi cu plas


pentru nari, un ifonier, dou noptiere micue i o toalet cu oglind,
pe care fuseser aranjate cu gust trei orhidee palide. Fran i scoase rochia
i alul clduros din ln, mprumutat de Gwen, i se strecur imediat
ntre aternuturile apretate ale unui pat. ntinse mna i o brar i
zorni la ncheietur.
Uite, e un templu budist. Am cumprat-o ntr-unul din bazarurile
zgomotoase din Colombo.
Gwen cercet noul pandantiv de pe brara lui Fran.
Aadar, te bucuri de mriti? ntreb Fran cu sprncenele ridicate i
un zmbet larg pe fa.
E o via plcut.
Plcut? Ar trebui s fie mai palpitant dect att.
Gwen pretinse c o ignor i ridic din umeri.
Haide, vars tot! tii despre ce vorbesc.
Gwen se posomor i privi n jos.
Fran se slt imediat n capul oaselor.
Oh, Gwennie, ce s-a ntmplat?
Se ls tcerea i Gwen se lupt cu nevoia de a-i povesti tot, dar
totodat dorea s-i rmn loial lui Laurence.
M sperii. Te-a rnit?
Fran ntinse mna ctre ea.
Gwen scutur din cap i-i ridic privirea.
Nu a vrut.
Eti plin de zgrieturi.
Numai eu sunt de vin pentru ele.
Bun. Laurence pare mult prea drgu ca s fac aa ceva.
Gwen se ncrunt.
E foarte drgu.
Atunci de ce pari aa de nefericit?
Se opri puin.
Asta e, nu? E drgu, mult prea drgu. Nu te distrezi, nu-i aa?
Gwen nghii nodul din gt i simi cum pieptul i ia foc.
Ne-am distrat. Apoi
Oh, asta nu e bine deloc. Ce sens are s fii legat de un brbat, dac
nu te distrezi cum trebuie? tie ce trebuie s fac?
A mai fost cstorit. Firete c tie.
Fran cltin din cap.
Nu e o garanie. Unii brbai pur i simplu nu sunt fcui pentru aa
ceva.
A fost minunat n Anglia.
Gwen simi cum se nroete pn n vrful urechilor.
i n Colombo.
Atunci, e ceva care l necjete.
De fapt, eu cred c e ceva care l ngrijoreaz, dar nu vrea s
vorbeasc.
Discuiile nu rezolv nimic. Hai s te facem uluitor de irezistibil,
astfel nct s nu-i poat in minile departe de tine. Aa se cucerete
inima unui brbat!
Gwen zmbi trist. Dup ce Fran plecase la Londra ultima oar i,
nainte de cstoria ei cu Laurence, Gwen ncercase s discute cu mama
ei despre chestiunile intime. ncercarea sfrise ntr-o bolboroseal fr
speran. Mama ei probabil c nu auzise niciodat de orgasme i gndul
la tatl ei dotat cu o musta ca un ghidon ncercnd s-i satisfac
nevasta era suficient ca s fac pe oricine s se trag napoi scrbit sau s
moar de rs. Mama ei nu ieise nici mcar din etapa brbaii au
anumite nevoi, despre care toate fetele obinuiau s rd la pension.
Fran i ntrerupse gndurile.
Am uitat s-i spun. M-am gndit s-mi iau o slujb cnd m ntorc
acas.
Dar nu ai nevoie de o slujb. Ai bani din proprietile nchiriate.
N-am nevoie de slujb pentru bani, dar m-am plictisit de petreceri i
de ampanie. Tu ai avut dintotdeauna fbricua de fcut brnz, aa c
eu de ce s nu am nimic?
Amintirile o copleir pe Gwen. O durea s constate ct de dor i era de
prinii ei i de vechiul conac drpnat n care locuiau. Dup ce mama
ei transformase un grajd mai vechi ntr-o fbricu unde se producea
brnz, case se umpluse de mirosul acrior. Scutur din cap. Acum era
aici, n inutul scorioarei i al iasomiei i nu mai avea sens s priveasc
napoi.
Ne pregtim? ntreb Fran.
Dup ce fcur baie amndou, Gwen i puse o benti de pr ornat
cu perle, iar Fran o ajut s-i aranjeze prul, astfel nct buclele
ntunecate s alunece moi pe gtul ei zvelt. Prul castaniu al lui Fran,
scurt i tuns ic, sttea umflat n jurul capului, strlucind sub o benti
roie i o pan asortat.
Fran o privi pe Gwen de sus i pn jos.
Art bine?
Fran rnji satisfcut.
S nceap operaiunea seduciei!

Pe la unsprezece noaptea, balul se afla n plin desfurare. Orchestra


intrase n pauz, aa c Gwen se uit prin ncpere la oamenii rspndii
care ncotro. Cele mai multe dintre femei purtau rochii demodate n
culori pastelate, de sub care abia dac se zreau gleznele i pn i cele
tinere se mbrcaser ca mamele lor.
Laurence, chipe ntr-un frac alb, nu reuise s-i desprind privirea de
pe Gwen i se bucuraser de apropierea prilejuit de un vals, pn cnd
sora lui i-l furase poruncitoare de lng ea. Cnd Gwen fcu un pas ntr-o
parte, el i oferi un zmbet crispat. Acum, fiindc nu izbutea s-o gseasc
pe Fran nicieri, se simea prsit. Se sprijini de o coloan de lng
intrare, ascultnd amestecul de glasuri i salutnd chipurile uor
familiare, cnd un brbat i se adres.
Doamn Hooper! Ce plcere!
Se rsuci pe clcie i ddu cu ochii de el, artnd superb ntr-un
costum negru de sear, cu o vest brodat extraordinar, n nuane de
rou i de auriu. Privirea lui zbovi puin prea mult pe chipul ei. Gwen
i aminti ochii strlucitori, de culoarea caramelului din ziua n care se
ntlniser i acum, ca i atunci, cnd brbatul zmbea, expresia de pe
chipul lui se transforma, devenind cald. Se simea nucit i cut un
cuvnt ca s-l descrie pe brbat. Exotic, gndise ea nainte, dar el era mai
mult de att. Tulburtor poate? Se strdui s zmbeasc, dar fr s
reueasc, apoi, amintindu-i de maniere, i oferi mna i buzele lui abia
dac atinser mnua de mtase, care i ajungea pn la cot.
Domnule Ravasinghe? Ce mai facei?
Artai ncnttor n aceast sear. Nu dansai?
Mulumesc, dar nu dansez momentan.
De data asta, flatat c i-a atras atenia, schi un zmbet, dar deveni
brusc contient de statutul ei.
Laurence e acolo mpreun cu sora lui.
El ncuviin din cap.
Ah, da. Verity Hooper.
O cunoatei?
El ddu din cap c da.
Drumurile noastre s-au intersectat la un moment dat.
Eu abia am cunoscut-o. Pare s l ndrgeasc mult pe Laurence.
Da, mi amintesc.
El se opri i i zmbi.
Ai dori s dansai, doamn Hooper, cnd se va ntoarce orchestra?
V rog s mi spunei Gwen. Nu sunt sigur c ar trebui.
Se uit n jur i o zri pe Fran ntorcndu-se n ncpere dinspre
intrarea opus, ducnd ceva sub bra. Fran, ca de obicei, arta
impresionant n rochia ei swing rou-aprins, la care asortase o pereche de
pantofi delicai cu nsturei roii.
Domnule Ravasinghe, trebuie s v-o prezint pe verioara i cea mai
bun prieten a mea, Frances Myant.
Cnd Fran se apropie, Gwen observ atracia instantanee dintre Savi
Ravasinghe i verioara ei. Se holbar unul la altul prea mult timp, iar el
parc-i pierduse vocea. Fran plesnea de sntate i de voioie i Gwen
i ddu seama c verioara ei nu artase niciodat mai frumoas, dei
mai mult dect orice, pofta ei de via o fcea s ias n eviden.
ncrederea n propriile fore prea s-i atrag pe oameni lng ea, de
parc strlucirea ei i-ar fi putut nvlui i pe ei. Fie se ntmpla aa, fie
oamenii o respingeau dezaprobator.
Pentru o clip, Gwen simi c o invidiaz. Dei n cele dou ocazii n
care se ntlniser, Savi Ravasinghe o admirase fi, totui nu o privise
deloc n felul acesta. Adevrul era c, atunci cnd se uita la ea, o copleea
ruinea la gndul c se mbujora ca o colri. Acum se simea prostu.
O protejase, aa cum ar fi fcut-o un frate mai mare, lund-o sub aripa lui
i chiar i invitaia lui la dans, socoti ea, probabil c-i fusese adresat din
amabilitate. Tui ca s-i atrag atenia i abia apoi putu s i prezinte unul
altuia.
Uite, am adus astea, spuse Fran.
Fran i ntinse dou nregistrri fcute cu noul dispozitiv cu microfon.
l voi ruga pe acel tnr s le pun.
Art spre un brbat n costum de sear, care avea grij de gramofon.
Dansai charleston, domnule Ravasinghe?
El cltin din cap i afi o expresie prefcut ngrozit.
Ea surse larg i l lu de bra.
Nu v facei probleme, v nv pe amndoi.
Peste umrul lui Fran, Gwen observ c Laurence fusese reinut de
Christina, vduva american. Era genul de femeie care se nconjoar de
brbai. Rochia cu umrul gol, din satin negru, care i se lipea de trup n
unduiri atrgtoare avea grij de asta. Gwen se uit la bretonul ondulat
al lui Laurence i simi nevoia stringent de a traversa camera cu pai
mari i de a-i lua soul de acolo. Ridic mna s-i fac semn, dar
Laurence nu o vzu i continu s-i zmbeasc femeii. Gwen i nbui
cu greu atacul brusc de gelozie, cnd vduva se ntinse i-l mngie pe
obraz. Laurence i ridic n sfrit privirea i i ntlni ochii fixai asupra
lui, aa c se nclin spre Christina, apoi i croi drum prin mulime.
Aici erai, Gwendolyn!
Ce-i spuneai acelei femei?
tia c vocea i suna dureros de iritat.
El se strmb.
Discutam afaceri.
Gwen i ngust privirea i inspir adnc.
Laurence, am vzut cnd i-a atins faa.
El izbucni n rs.
Nu e nimic amuzant.
Laurence i nconjur talia cu braul, o trase aproape de el, apoi zmbi.
Nu am ochi dect pentru tine. n fine, femeia deine o banc, mai
mult sau mai puin.
Vorbise de parc asta ar fi explicat totul. Apoi chipul i se nnegur i
deveni serios.
Mai important e c te-am vzut stnd de vorb cu Ravasinghe. Uite,
distreaz-te, danseaz charleston cu Fran, f ce vrei, dar a prefera s nu-
i petreci timpul cu el.
Ea i ddu mna ntr-o parte.
Nu-l placi?
Nu conteaz dac l plac sau nu.
Atunci ce e? Doar nu pentru c e singalez?
Sper c nu ai o prere aa de proast despre mine.
Nu am. Dar l consider pe domnul Ravasinghe un brbat fermector.
Laurence i arunc o privire ngrijorat.
Fermector? Asta crezi despre el?
Da.
Ea se opri cteva clipe.
Cunotinele tale singaleze vin vreodat la tine acas?
Din cnd n cnd.
Dar noi mergem la ei?
tiu c i se pare ciudat, dar nu, nici mcar la cei cu o poziie relativ
bun precum Ravasinghe.
Laurence ddu din cap i cnd vorbi, glasul i se schimbase.
Se ntmpl s-i picteze portretul Christinei.
E pictor? Nu mi-am dat seama. Vorbeti de parc asta te-ar deranja.
De ce s m deranjeze? ntreb el. Haide, sunt civa oameni aici n
faa crora vreau s m dau mare cu tine.
O, nu! Fran ne va nva pe mine i pe Savi s dansm charleston.
Simindu-se iritat din cauza lui, i ntoarse spatele i porni dup
ceilali doi spre gramofon.
Dup aceea, Laurence nu se mai apropie de ea. Dei se prefcea c
privete ntr-o alt direcie, Gwen l urmri cum danseaz cu Christina
de mai multe ori. ncerca s se poarte cu maturitate, dar imaginea lor i
provoca grea. i spusese cu tupeu cum ar trebui s-i petreac timpul,
n vreme ce femeia se lipea de el i i atingea faa de parc ar fi fost
proprietatea ei. Vzmd toate acestea i, cuprins de ranchiun, Gwen
ddu pe gt mai multe pahare de ampanie.
Timp de o or, Fran, Savi Ravasinghe i Gwen exersar charleston,
ignornd privirile dezaprobatoare din partea oaspeilor mai vrstnici,
care, fr ndoial, ardeau de nerbdare s se ntoarc orchestra, ca s
continue cu valsurile i cu foxtrotul. Vreo dou persoane mai tinere
venir alturi de ei i, pentru o vreme, pn i Verity intr n joc, rznd
att de tare, nct Gwen se trezi cucerit de ea.
Mai trziu, cnd Fran dispru nu se tie unde i Verity nu se mai zrea
deloc, Gwen se bosumfl, bravura ei de mai devreme disprnd ncetul
cu ncetul. Lu un alt pahar de ampanie de la un osptar care trecu pe
lng ea, prsi sala de bal i iei pe hol unde se sprijini de peretele de
sub scar, uor cherchelit. Se ntreb cum s-l smulg pe Laurence din
ghearele americancei.
Cnd Savi Ravasinghe se ndrept spre ea, lui Gwen aproape c i se
nchideau ochii.
Ateapt aici, spuse el. l voi gsi pe soul tu.
M simt ameit. Te rog, nu m lsa aici.
Foarte bine. n ce camer stai? Te ajut s urci scrile.
Ea chicoti.
Cred c m-am mbtat puin.
Ravasinghe i lu paharul din mn i l puse pe o mas.
Un pahar mare cu ap i un somn bun te vor pune pe picioare.
Haide. Sprijin-te de mine.
El i srut mna nmnuat i i-o aez sub braul lui. Prin mtasea
rochiei, ea i simi rcoarea minii, care contrasta puternic cu propria ei
fierbineal. ntr-un col al minii, tia c nu se cuvine s i permit unui
strin s o duc pe scri, dar, dup felul n care Laurence dansase cu
Christina, se hotr s lase deoparte orice precauie.
Ai cheia?
E n poeta mea.
Ea se opri i l privi.
Se pare c ntotdeauna m salvezi din situaii neplcute.
El izbucni n rs.
Pi, dac tu tot insiti s te bagi n ele.
M simt puin ru.
Aa e. Sus cu tine, doamn Hooper.
O strnse blnd de mn, iar ei i se nmuiar genunchii.
ine-te bine de braul meu i imediat ce te vd n camer aranjat, o
s-i gsesc verioara.
Dup ce urcar cteva trepte, Gwen auzi sunetul unor pai. i ridic
privirea i o vzu pe Florence Shoebotham apropiindu-se, cu nasul ei
lucios i gua cltinndu-se uurel. Cum o putea s vorbeasc prin brbia aia
dubl, se ntreb Gwen, ateptnd un comentariu acid. Spre surprinderea
ei, Florence trecu pe lng ei, fr s scoat o vorb.
La naiba! Probabil c o s-i spun lui Laurence.
Ce s-i spun?
Ea ddu din mini i simi cum o ia din nou ameeala.
O, nimic. Doar c eram cherchelit.
Domnul Ravasinghe o conduse pn la camera ei i intrar mpreun.
Cnd i simi degetele pe glezne, n timp ce i ddea pantofii jos, Gwen se
nroi ca un rac. i muc buza, chinuindu-se s nu-i arate n atitudinea
ei ceva care nu s-ar fi cuvenit. Brbatul o ajut s se ntind pe pat. Gwen
nchise ochii i el o mngie ncet pe tmpl. Un gest linititor, pe care ea
i-l dorea continuu, dar, uor stingherit, se foi.
l iubesc pe Laurence, murmur ea mpleticind cuvintele.
Desigur c-l iubeti. Te mai simi ru?
Puin. Camera se nvrte ncet cu mine.
Atunci voi rmne pn cnd adormi. Nu vreau s te las aici, tiind
c i se poate face ru.
E un brbat ncnttor, se gndi ea printre vrtejurile ce-i ddeau
ameeli, apoi rosti cuvintele cu voce tare, sughi i i duse mna la gur.
Vai de mine!
El continu s o mngie pe fa.
O parte din ea tia c ar trebui s-i cear s plece, dar, simindu-se att
de singur i chinuit de dor, tnjea dup felul acesta de atingere. Orice
urm de precauie dispruse odat cu ultimul pahar de ampanie.
Imaginea obsedant a Christinei n rochia ei neagr, flirtnd cu Laurence,
i aduse lacrimi n ochi i ncepu s bombne n sinea ei.
Pot s te ajut s stai mai comod, dac vrei.
Mulumesc.
Savi i inu paharul ct ea sorbi puin ap, apoi i strecur nc o pern
sub cap. Gwen i arunc alul ct colo fiindu-i prea cald, apoi czu
ntr-un somn agitat, febril. Sttea cu braele ntinse i o durea ceafa.
Uneori el era acolo sau cel puin prea s fie i alteori disprea. Vis
lucruri tulburtoare. Domnul Ravasinghe o atingea, iar ea i ntindea
minile dup el, apoi el se transforma n Laurence i totul era bine din
nou. Avea voie s fac dragoste cu soul ei. Cnd se trezi de-a binelea,
vzu c i descheiase nasturii de la rochie i dresurile alunecaser n jos.
i aminti ct de ngrozitor de cald i fusese. Noii ei pantalonai de
mtase franuzeti zceau pe podea. Cnd Fran apru la miezul nopii, i
porunci lui Gwen s se bage sub ptur.
Uit-te n ce hal eti, Gwen! Pe jumtate dezbrcat i cu hainele
ifonate. Ce Dumnezeu ai fcut?
Nu-mi amintesc.
Miroi a butur de la o pot.
Am but, Franny, spuse ea, nc ameit. Am but ampanie.
Fran opri lumina de gaz, urc n acelai pat i se culcui lng ea, aa
cum fceau n copilrie.

A doua zi diminea, la micul dejun, Fran era de negsit, iar Verity


plecase s se plimbe. Laurence prea binedispus i o ntreb dac se
distrase. Ea i rspunse c da, dar c buse prea mult ampanie i se
retrsese devreme din cauza unei dureri de cap.
Te-am cutat. Verity a zis c probabil te-ai dus sus i c Fran e cu
tine.
Verity era i ea ameit bine de butur. De ce n-ai venit s m
verifici?
N-am vrut s te trezesc.
Laurence se opri i zmbi larg.
Cred c tu i Fran i-ai scuturat bine pe prietenii notri cumptai.
Gwen simi cum i ia foc faa. i amintea noaptea destul de vag, dar
tia c fusese ameit i c domnul Ravasinghe o ajutase s urce scrile.
Se uit la soul ei i se gndi ce ar putea s mai spun.
i-a fcut plcere s dansezi cu Christina? ntreb ea, vrnd s par
relaxat, dar tonul i dezvlui ncordarea.
El ridic din umeri, i unse cu unt felia de pine prjit, dup care
adug un strat gros de marmelad.
E o prieten veche.
Asta e tot?
Se uit la ea i zmbi.
Deocamdat, asta e tot.
A fost i altfel?
Nu, nainte de tine, nu era nimic.
Gwen i muc buzele. tia c nu e corect, dar se simea rnit.
Acum s-a terminat?
De tot.
Nu prea chiar de tot.
Laurence se ncrunt.
i place s se poarte provocator. N-o bga n seam.
Aadar, nu e din cauza ei?
Ce s fie?
Gwen trase adnc aer n piept.
Felul n care te pori.
Oare i nchipuise c faa lui se nnegurase i c dduse din cap?
i s-a terminat i pentru ea?
Ce e asta, Gwen? Inchiziia spaniol? Am spus c s-a terminat.
Asta voiai s-mi spui ieri?
El o privi nedumerit.
n foaier, cnd am sosit.
Ah, atunci Da Da, desigur.
Gwen se hotr s lase balt chestiunea. Se tot gndi s gseasc alt
subiect de conversaie i atunci i aminti. Era prima ei ocazie potrivit s
deschid subiectul micului mormnt pe care l descoperise. Bu din ceai
i i terse buzele delicat, apoi i ndrept atenia spre pinea prjit i
spre marmelad, importat special de la Fortnum&Mason, observ ea.
Reui s schieze un zmbet i vorbi.
Cine a fost Thomas, Laurence?
Laurence ncremeni i-i inu privirea plecat.
Se ls tcerea i Gwen auzi sunetele din sala de mese: murmurele
sporadice ale dimineii timpurii, paii uori ai osptarilor, clinchetul
delicat al tacmurilor pe vasele de porelan. Timpul se scurgea i tcerea
devenea stnjenitoare. Oare Laurence avea de gnd s spun ceva? Simi
cum ncepe s o mnnce pielea de pe ceaf i nu se putu abine s se
foiasc uor pe scaun. Mai unse cu unt o felie de pine prjit, apoi se
ntinse peste mas s i-o dea lui.
Laurence?
El i ridic privirea i mna n aceeai clip i rsturn felia din mna
ei. n ochii lui nu se citea nimic.
Poate ar fi fost mai bine dac nu i-ai fi bgat nasul unde nu-i fierbe
oala.
Vorbise pe un ton neutru, dar Gwen simise reproul din spatele
vorbelor i se ncrunt, n parte uluit, n parte furioas.
Nu mi-am bgat nasul nicieri, cum spui tu. Cutam locul perfect
pentru chiocul meu cu verdea. Ca s nu mai vorbim c Spew nimerise
acolo i a trebuit s-l scot la lumin. Habar n-aveam c o s dau peste un
mormnt.
Chiocul tu cu verdea?
El inspir adnc i se cutremur.
Da.
Tcerea se cobor din nou.
Te rog, spune-mi. Cine a fost Thomas?
Laurence rsufl i pru c se uit peste umrul ei stng, nu direct la
ea. Gwen lu o ultim mbuctur de pine prjit i l privi atent cum
i freac brbia.
Prea att de trist i de singur acolo. De ce nu a fost pus s se
odihneasc lng biseric? Oamenii nu ngroap de obicei ali oameni n
propria grdin, chiar dac e doar un copil.
Gwen mai lu o sorbitur de ceai.
Thomas nu a fost doar un copil. Era fiul lui Caroline.
Gwen aproape c se nec cu ceaiul.
Laurence se terse la gur, apoi puse ervetul mototolit pe mas i i
drese glasul de parc ar fi vrut s vorbeasc. Cum asta nu se ntmpl, ea
hotr s insiste.
Vrei s spui c era doar fiul lui Caroline?
Fiul lui Caroline i al meu.
Se ridic n picioare i plec de la mas.
Gwen se sprijini din nou de sptarul scaunului. Nu tia despre
Caroline dect cele povestite de Laurence, atunci cnd se cunoscuser. El
mai fusese cstorit, soia lui se mbolnvise, apoi murise. Nu pomenise
de niciun bieel. i prea foarte ru pentru el, dar de ce nu-i spusese
niciodat? i, dac ntr-adevr conta aa de mult, dup cum se vdea, de
ce lsase mormntul propriului copil n paragin?
6
Fran i lsase un bilet la recepie n care o anuna c s-ar putea s mai
stea la Grand n Nuwara Eliya i s plece napoi fr ea. Acest lucru o
ngrijor pe Gwen, pentru c, urcndu-se n main imediat dup micul
dejun, nori groi i amenintori i lumina ciudat adus de ei pictaser
cerul n galben. Dac ploaia venea curnd, exista riscul ca Fran s nu se
mai poat ntoarce deloc. Laurence i povestise c, n anii anteriori, pri
din drumul ctre Hatton fuseser luate de ape i singurul mijloc de
deplasare fusese o canoe. Dei Gwen ardea de nerbdare s triasc
prima experien a unui muson, ar fi fost mai linitit dac Fran s-ar fi
ntors cu ei n siguran.
Odat ajuni acas, Gwen i Laurence se evitar reciproc cea mai mare
parte a dup-amiezii, apoi el plec la fabrica de ceai. n cas, aerul se
schimbase. Prea plin de umezeal, foarte diferit de cum fusese pn
atunci: fierbinte i greu, att de greu, c puteai aproape s treci cuitul
prin el, ncrcat cu un miros neobinuit de dulce. Linitea apsa i ea
nemiloas, iar Gwen se simea oribil c nu-i poate povesti lui Fran totul
despre Thomas.
Cnd veni ora ceaiului, Gwen se duse la buctrie s verifice proviziile
de orez. l gsi pe Nick McGregor la mas, fumnd pip i cu o ceac de
ceai fierbinte n fa. Dei locuia n propriul bungalow, nu departe de al
lor, McGregor venea adesea n buctria principal a casei ca s-i
odihneasc piciorul.
Cnd deschise subiectul grdinarilor, brbatul se dovedi surprinztor
de amabil, cznd de acord imediat s aloce muncitori pentru grdina cu
legume, care s lucreze n ture. Gwen se bucur nespus de felul n care
ieir lucrurile. i fcuse o prere greit despre McGregor din cte se
prea. Pesemne c durerea din piciorul rnit l transforma ntr-un om
morocnos.
Mai trziu, Gwen se ntreb dac merit s ncerce o plimbare de sear
pe marginea lacului alturi de Spew. Nu prea era o idee grozav, avnd
n vedere iminena ploii, treptele alunecoase i drumurile ngreunate
napoi spre cas. Aa c i puse sub cap una dintre pernele tapisate, se
afund n canapea i nchise ochii.
Venirea lui Laurence i atrase atenia. ntotdeauna i recunotea paii.
Nu tia de ce. Probabil datorit siguranei cu care mergea, dnd senzaia
c stpnul casei s-a ntors, sau faptului c Tapper se ridica, n sfrit, din
coul lui.
Iei din camer i l gsi pe Laurence pe coridor, privindu-i fix
minile. Cmaa lui alb era mbibat de snge. Lui Gwen i se opri
respiraia.
Dumnezeule, ce s-a ntmplat?
El o privi o clip ncruntat, apoi scutur din cap n direcia unuia
dintre cele trei couri ale lui Tapper. Gwen se uit mprejur i vzu c
Tapper nu venise n hol.
Unde e Tapper?
Maxilarul lui Laurence zvcni i prea c brbatul se chinuie s-i
potoleasc tresririle involuntare.
Iubitule, spune-mi, l rug ea.
El ncerc s vorbeasc, dar cuvintele i erau prea repezite ca s
neleag ceva din ele. Gwen nfc micul clopoel de pe masa din hol i
sun de dou ori. n timp ce ateptau, ea ncerc s-l liniteasc, dar el i
mpinse minile i continu s priveasc fix podeaua.
Dup cteva minute sosi majordomul.
Te rog s-i spui Naveenei s aduc ap i o cma curat pentru
stpn. Spune-i c poate s le duc n camera lui.
Da, doamn.
Haide, Laurence, l ndemn ea. Mergem n camera ta. mi povesteti
ce s-a ntmplat cnd vei fi pregtit.
l apuc de cot, iar el o ls s-l conduc sus, pe scri, ctre camera lui
de la captul coridorului lung. Nu mai fusese n camera lui Laurence
dect de dou ori. n ambele ocazii, cineva o deranjase: o dat un biat
care venise s tearg praful i alt dat Naveena, care adusese cmile
proaspt clcate ale lui Laurence.
El mpinse ua. Un miros uor de bee parfumate plutea n aer.
Draperiile din catifea albastru-nchis erau aproape trase, lsnd lumina
amiezii trzii s se strecoare doar printr-o fant.
E ntuneric, spuse ea i se ntoarse spre cele dou lmpi electrice.
El pru s nu observe.
Era o camer att de somptuoas i att de neobinuit pentru
Laurence. Nu era deloc ascunztoarea masculin la care se ateptase ea
prima dat. i plimb privirea peste cele dou abajururi albastre cu
franjuri, peste cele cteva fotografii nrmate de pe mas i peste cele
cteva ornamente din porelan de pe emineu. Un covor persan mare
acoperea o parte din podeaua lucioas, iar pe pat se zrea o plapum
tighelit, din satin de culoarea ciocolatei amrui. Plasa pentru nari
atrna de un inel uria, prins n tavan i fusese legat cu un nod mare
deasupra patului. Mobila, spre deosebire de a ei, avea nuane nchise.
Se auzi un ciocnit la u i Naveena intr cu un prosop, un vas cu ap
i o cma proaspt splat pentru Laurence. Dei probabil c vzuse
sngele de pe cmaa lui, cnd el se aez pe pat, nu scoase niciun
cuvnt, dar l mngie uurel pe bra. El i ridic ochii i schimbar
amndoi o privire. Gwen nu-i pricepu semnificaia, dar simea ct de
bine se nelegeau cei doi.
n regul, spuse Gwen, imediat ce Naveena prsi camera. S-i
scoatem cmaa.
Trase ntr-o parte aternuturile de pe pat i Laurence se aez pe
marginea saltelei, n timp ce ea i desfcu nasturii de la bretele i de la
cma. l dezbrc foarte delicat, n caz c era rnit. i cur sngele de
pe mini i Laurence se ridic s-i dea jos pantalonii. Gwen i cercet
trupul i constat c nu avea nicio ran.
Vrei s mi spui acum ce s-a ntmplat?
El inspir adnc, apoi se aez pe pat i lovi cu pumnii n saltea.
L-au omort pe Tapper. Pe Tapper al meu! Nenorociii i-au tiat
gtul.
Gwen i duse mna la gt instinctiv.
Vai de mine, Laurence! mi pare att de ru.
Se aez lng el, lsndu-l s se sprijine de ea. Gwen i privi minile
cum se contract i cum se relaxeaz. Niciunul dintre ei nu vorbi, dar
femeia simea emoia intens din micrile ritmice ale palmelor soului
ei, att de precise i de vii, de parc voiau s comunice n numele lui. n
cele din urm, Laurence se nmuie, iar ea l inu n brae, mngindu-l pe
pr i murmurndu-i cuvinte de alinare. Atunci el ncepu s suspine ntr-
un val de hohote care parc i se revrsau din suflet.
Gwen i vzuse tatl plngnd o singur dat, atunci cnd fratele lui,
tatl lui Fran, se necase. Atunci se aezase pe trepte, inndu-i capul n
mini, speriat de moarte s-i vad puternicul i curajosul tat,
plngnd ca un copil. Dar cel puin nvase s atepte ca durerea lui
Laurence s treac, aa cum se ntmplase i cu tatl ei, ntr-un trziu.
Cnd pru c s-a mai potolit, Gwen i terse faa i l srut repetat pe
obraji, gustndu-i lacrimile srate. Apoi i srut fruntea i vrful
nasului, aa cum obinuia mama ei s procedeze cnd Gwen suferea.
i cuprinse obrajii n palme i l privi direct n ochi. Ceea ce vzu n ei i
confirm c dispariia lui Tapper nu era singura problem.
l srut pe buze.
Hai n pat!
Se dezbrcar amndoi pe jumtate, apoi se ntinser alturi pe pat i o
vreme sttur aa. Gwen i simea cldura trupului lipit de al ei i ascult
cum respiraia lui devine regulat.
De ce a fost omort Tapper?
El se rsuci ntr-o parte i se uit n ochii ei.
Au fost nite probleme pe plantaie.
Gwen ridic din sprncene uluit.
De ce nu mi-ai zis?
Nu-mi place s te vd ngrijorat.
A vrea s m implic mai mult. Mama i tata ntotdeauna discut
problemele aprute i a vrea i eu s fac la fel.
Conducerea unei plantaii e munc de brbat. i ai o grmad de
fcut ca s aduci gospodria pe linia de plutire.
Laurence se opri cteva clipe.
Ideea e c poate i-am permis lui McGregor s-i trateze pe vinovai cu
prea mult asprime.
Ce vei face acum?
El se ncrunt.
Nu tiu, n-am nici cea mai vag idee. Atitudinea se schimb i am
obinut ceva progrese mpreun cu ali cultivatori, dar e foarte dificil. Pe
vremuri, era att de simplu!
De ce nu ncepi cu nceputul? Povestete-mi cum era pe vremuri.
Spune-mi despre Caroline i despre Thomas.
Se ls tcerea i Gwen sper c nu judecase greit aceast
oportunitate.
Probabil c ai iubit-o pe Caroline foarte mult.
Uor ncordat, atept. n cele din urm, el se rostogoli pe spate i,
holbndu-se la tavan, nghii n sec. Cnd vorbi din nou, Gwen trebui s-
i ciuleasc urechea ca s-l aud.
Am iubit-o, Gwen.
Urm o pauz i mai lung.
Dar dup ce a venit copilul pe lume
Atunci s-a mbolnvit?
El nu rspunse, dar rsuflarea i deveni mai sacadat. Gwen l
nconjur cu braul peste piept i l srut pe obraz. epii i gdilar
buzele.
Unde e ngropat?
La biserica anglican.
Ea se ncrunt.
i Thomas nu?
Laurence tcu din nou i pru c-i cntrete vorbele. Se ntoarse cu
faa spre ea.
Gwen l privi atent i, brusc, se simi tulburat.
Caroline ar fi vrut ca el s rmn aici, acas. mi pare aa de ru c
nu i-am povestit despre el. tiu c ar fi trebuit. Dar ce s-a ntmplat e
prea dureros.
Ea l privi n ochi i i se puse un nod n gt. Pentru cineva obinuit s-i
in ascuns nefericirea, Laurence arta profund ndurerat, aa cum nu-l
vzuse niciodat. Prea c un lucru intangibil i accentua suferina, ceva
mai mult dect suprarea, ceva care l chinuia ngrozitor. Dei murea de
curiozitate s afle ce boal provocase decesul lui Caroline i al lui
Thomas, se simea incapabil s-l asalteze cu ntrebri.
Gwen ncuviin din cap.
E n regul.
El nchise ochii.
ntins alturi de el, Gwen simi o poft cunoscut i ncerc s-i
ignore btile mai iui ale inimii. Dar, ca i cum ar fi simit aceeai poft,
el i aez palma pe snul ei, deschise ochii i i zmbi. Apoi privirea i se
schimb, o mngie cu vrful degetelor la baza gtului i i trecu buzele
peste colul gurii ei, ovitor la nceput, dar intens dup numai cteva
clipe. Ea deprt buzele i gust cldura limbii lui. n timp ce Laurence
i ls greutatea peste trupul ei, Gwen i ddu seama c profunzimea
angoasei lui i strnise cumva dorina. Ct ai clipi din ochi, se trezi cu
fusta ridicat i ajutndu-l s-i dea jos lenjeria fin. Gemu cnd el o slt
n capul oaselor, ca s-i scoat cmaa. Apoi, dup ce o aez din nou pe
spate, ea i mpinse oldurile ntr-ale lui i fcur dragoste. Se simise
att de pierdut fr el Acum ns Laurence redevenise soul ei iubitor,
iar Gwen abia se abinu s-i exprime bucuria zgomotos.
Cnd terminar, de afar rzbtu sunetul unui tunet, mai puternic
dect o salv de tun, urmat imediat de un val de ploaie torenial. Cerul
i desfcuse pumnul strns i i revrsa acum coninutul pe pmnt.
Gwen ascult n tcere, cu spinarea lipit de Laurence. ncepu s rd din
senin i simi cum trupul lui tremur odat cu hohotele ei libere i
fericite. Parc tot ce l inuse departe de ea dispruse brusc.
mi pare aa de ru, Gwen, pentru zilele trecute. Nu tiu ce s-a
ntmplat.
Sss!
El o ntoarse i i puse un deget pe buze.
Nu, trebuie s o spun cu glas tare. Te rog s m ieri. Nu am fost
deloc n apele mele. Eram pur i simplu
Gwen l vzu ezitnd i urmri cu atenie lupta de pe chipul lui. Cnd
ddu semne c e pe punctul de a mai aduga ceva, ea se chinui s
gseasc de spus ceva care l-ar putea ncuraja.
A fost din cauza lui Caroline?
Nu neaprat.
Atunci?
Laurence oft din toi rrunchii.
S fiu aici, pe plantaie, alturi de tine Amintirile m-au copleit.
Ploaia rcorise aerul cu cteva grade bune i Gwen, plin de energie, se
foi n pat, simindu-se de parc puterea furtunii tropicale i ptrunsese n
trup i i curgea acum prin snge.
Mi-a dori s putem sta aici pentru totdeauna, dar pesemne c a venit
timpul s coborm, spuse ea.
Dup ce se mbrcar, chiar nainte s sting luminile din dormitor,
Gwen privi fotografiile de pe mas. Una, n care o femeie sttea pe un
pled n carouri n grdin, cu capul lui Tapper n poal, i atrase atenia.
Femeia era blond i zmbea. Laurence nu observ privirea soiei lui.
Mulumesc, spuse el i o lu de mn, n timp ce mergeau pe hol.
Nu e nevoie s-mi mulumeti.
Ba da. Habar n-ai ct de mult.
O srut din nou. Coborr la cin i, auzind critul ciorilor, Gwen se
uit pe fereastr. Se lsase seara, dar nc mai vedea ceaa alb care
acoperea totul.
n salonul pentru pictur, Gwen se bucur s o zreasc pe Fran
adncit ntr-o discuie cu Verity. Ambele femei se ntoarser s se uite
cnd ea i Laurence intrar n ncpere, inndu-se de mn.
Suntei radioi, dragii mei! exclam Fran.
Laurence surse larg i i fcu cu ochiul. Gwen observ c, dei Verity
zmbea, ochii ei spuneau altceva.
Te-ai rzgndit. Cum te-ai ntors? i chestion Gwen verioara.
Dei Fran afia ntotdeauna o expresie plin de ncredere, Gwen o
cunotea bine i tia ct se chinuise s treac peste moartea prinilor ei.
O uimi faptul c Verity i Fran descoperiser un subiect comun,
interesant pentru amndou, i se ntreb ce anume le-ar fi putut aduce
mpreun.
Am prins trenul spre Hatton la musta, rspunse Fran. Ce mai
cltorie! Dar Savi a fost foarte amabil. Mi-a mprumutat bani pentru
bilet i a aranjat s m ia cineva de la staia din Nanu Oya. mi lsasem
toi banii aici, acas.
Laurence strnse din buze.
Trebuie s-i trimii imediat domnului Ravasinghe tot ce i datorezi.
Nu e nevoie. M ntlnesc cu el n Nuwara Eliya sptmna viitoare,
dac vremea ine cu noi. E o rioar minunat, nu? Mi-a promis c-mi
va arta mai multe. Gwen, i tu eti invitat. O s lum amndou
prnzul cu Christina, iar el ne va arta portretul ei. Nu e grozav?
Laurence se ntoarse cu spatele i Gwen vzu tensiunea din umerii lui.
Sper c i eu sunt invitat, interveni Verity cu un hohot scurt.
Fran i arunc o privire i ridic din umeri.
Pe tine nu te-au pomenit, mi-e team. Aadar, nu. Cred c e vorba
doar de mine i de Gwen.
Lui Gwen i pru ru pentru cumnata ei cnd o vzu c pleac. Prea
singur pe lume, fr nimeni altcineva dect fratele ei i Gwen nu se se
putu abine s se ntrebe ce era n neregul cu femeia asta. Niciodat nu
ddea senzaia c se simte bine n pielea ei, dei adevrul era c nu se
prea strduia s mbunteasc situaia. Prul scurt i drept nu se
potrivea cu faa ei lung i ascuit i, cu excepia unei rochii ruginii,
purta numai culori nefericite. Ar fi trebuit s se mbrace n nuane care se
asortau cu ochii ei cprui i nu n culorile cafenii i acide pe care le alegea
ea.
Gwen prefera violetul, nu numai fiindc se potrivea cu ochii ei, ci i
fiindc i plcea s poarte toate culorile de var englezeti. Culorile
pstilor de fasole, aa le poreclise Fran. n seara asta, rochia ei era de un
verde-pal i, dei nu apucase s se schimbe, nc se mai simea proaspt.
Fiindc sttea mai mult pe afar, lui Laurence nu-i psa cu ce se mbrac
i i plcea s mearg n pantaloni scuri i ntr-o cma veche crem cu
mneci scurte, iar pe cap avea ntotdeauna o plrie ponosit. Acum,
artnd ncreztor i fericit, fr nicio o urm de tulburare n ochi,
mbrcase un costum de sear.
Dup cin, Laurence arunc n foc civa buteni, iar Verity se aez la
pian. Pe el, se gseau mai multe fotografii n rame argintii,
reprezentndu-l pe Laurence privind intens, nconjurat de cini i de mai
muli brbai care se sprijineau n putile lor.
Verity cnt cu o voce armonioas, prnd c i-a revenit dup vorbele
stnjenitoare pe care i le aruncase Fran. n timp ce citea notele peste
umrul lui Verity, Gwen observ pentru prima dat c sora lui Laurence
i rodea unghiile.
Fran le fcu pe amndou s rd dup ce ncepur un joc de arade i
Gwen aproape c se nec de atta hohotit.
Ce ne facem noi cu Fran fusese un refren constant pe tot parcursul
copilriei lui Gwen. De cnd i amintea, lui Fran i plcuse s se dea n
spectacol, fie construind un teatru de ppui cu ppui din past de
papier mache, care spuneau o poveste, fie srind pe o scen
improvizat din cutii portocalii, dnd din mini, n timp ce cnta o arie
de operet. Alegerea hainelor se potrivea adesea i cu spectacolele ei
dramatice: rochii stacojii, jachete cu paiete sau cmi de noapte galbene
ca floarea-soarelui.
Familia se obinuise cu ea i, dei Laurence era gata s o accepte pe
Fran, se prea c Verity nu prea nelegea cum s o ia. Gwen tia c Fran
e, n realitate, o femeie deteapt i sensibil i c purtarea ei nu era dect
un mod de a se apra de o lume nedreapt. Dar, din felul n care Verity
ridicase uor din sprncene, Gwen se ngrijor c sora lui Laurence ar
putea-o considera pe Fran necioplit, mai ales cnd, cu un zmbet scurt,
o ntrerupsese ca s discute cu fratele ei.
Laurence, facem o plimbare n jurul lacului mine? Am putea lua
caii. Sunt sigur c Nick nu s-ar supra.
Laurence art spre iroaiele de ap.
Ei bine, am putea nota, doar tu i cu mine, aa cum obinuiam s
facem cnd eram mici. Sunt sigur c Gwen nu ar vrea s vin.
Gwen i auzi numele pomenit.
Unde s vin?
O, m ntrebam dac am putea clri sau nota.
Femeia zmbi.
Nu credeam c ai fi interesat s vii Dar, desigur, poi s ne
nsoeti.
N-am notat niciodat n timpul musonului, murmur Laurence.
Verity se ag de braul lui.
Ba am notat. Sunt sigur de asta.
Relaia lui Laurence cu sora lui se vdea a fi una complex. Gwen tia
c, dup moartea prinilor, el devenise responsabil pentru ea, oferindu-i
o alocaie i n general protejnd-o. Gwen credea c Verity, la 26 de ani,
ar fi trebuit s se mrite i s nu se mai bizuie pe fratele ei. Totui, din
ceea ce i povestise Laurence, cnd se anunase n sfrit o nunt, Verity
dduse bir cu fugiii n ultima clip.
Gwen se ntreba adesea oare cum se nelesese Caroline cu ea.
Cumnata ei prea destul de prietenoas, dar simea c nu e ntotdeauna
aa. Se duse la fereastr i se uit afar. Ploaia cdea n valuri argintii,
luminat de razele aruncate de lmpile din cas. Pn diminea peluzele se
vor umple de bltoace, se gndi ea, rsucindu-se pe clcie. Laurence i fcu
discret cu ochiul. Nu rezist i travers ncperea, apoi se aez pe braul
fotoliului lui. El se desprinse uurel de Verity i i puse mna pe
genunchiul soiei sale, mngind-o uor, i, de ndat ce vzu c nimeni
nu se uit, i strecur degetele pe sub fusta ei. Gwen amei uor i tnji
s fie singur cu el. Cu toate c moartea lui Tapper fusese ceva oribil,
datorit lui totul se schimbase. Laurence i deschisese sufletul n faa ei
i i revenise, iar ea era foarte hotrt s fac tot ce e posibil ca el s
rmn aa.
7
Cnd se trezi diminea i vzu lumina palid i glbuie, Gwen simi
c viaa ei nu putea fi mai bun dect att. Trecuse deja o sptmn i n
fiecare noapte Laurence rmsese alturi de ea. Ceva l schimbase radical
i era la fel de pasional ca n sptmnile de dinaintea sosirii lor pe
plantaie. Fceau dragoste noaptea i dimineaa. n timp ce dormea,
sunetul respiraiei lui o linitea i, cnd se trezea naintea lui, rmnea
nemicat, ascultnd i minunndu-se de norocul ei.
Auzi iptul ndeprtat al unui papagal i vzu c pleoapele lui
Laurence se zbat uor.
Bun, iubito! spuse el, deschiznd ochii i ntinzndu-se spre ea.
Ea se culcui n braele lui, bucurndu-se de cldur.
S punem s ni se aduc mncare i s stm n pat toat ziua? ntreb
el.
Serios? Nu te duci la munc?
Nu. E o zi pe care vreau s i-o dedic n ntregime. Ce i-ar plcea s
facem?
tii ce mi-ar plcea, Laurence?
El zmbi larg.
Spune-mi.
Ea i opti la ureche. Laurence izbucni n rs i se strmb.
Chiar nu m ateptam la asta. Te-ai plictisit deja de mine?
Gwen l srut pasional.
Niciodat!
Ei bine, dac eti serioas, nu vd de ce s nu mergi s vezi cum se
face ceaiul.
tiam totul despre fabricarea brnzei la Owl Tree.
Firete, doar am gustat-o Vrei s ne dm jos din pat acum?
El o mngie pe pr i niciunul nu se mic.
O muc ncetior de ureche. n fiecare zi, Laurence prea s-i
descopere o nou parte a trupului i, ori de cte ori se ntmpla aa,
Gwen tria senzaii pe care nu le credea posibile. Astzi, gura lui cltori
dinspre ureche spre sni, apoi n jos, spre talie i cobor ntre picioarele ei,
unde simi ocul dorinei. El o ignor cnd ea se mpinse spre el i i
continu tortura, ajungnd n locul sensibil din spatele genunchilor.
Dup ce termin cu srutatul, i cercet cicatricele de pe genunchi.
Dumnezeule, fata mea, ce-ai pit aici?
La Owl Tree. Cnd eram mic, cutam fantome n copac, dar
ntotdeauna cdeam nainte s le gsesc.
El scutur din cap.
Eti de groaz!
Cine ar fi crezut c se va simi ca n rai, gndi ea n timp ce fceau
dragoste. Cnd cldura trupului ei se contopi cu a lui, toate gndurile
despre ceai i disprur din minte.

Dou ore mai trziu, ploaia se oprise, dar o cea grea nvluia
pmntul. Laurence urc alturi de ea pe deal i apucar pe un drum pe
care ea nu-l descoperise nainte. Cnd vzur lacul, Gwen observ c apa
era nc maronie, acolo unde pmntul rou fusese luat de ploaie.
Pdurea prea neobinuit de tcut, copacii cu frunzele umede,
fantomatici i, pentru o clip, Gwen crezu n duhurile despre care
Naveena spunea c se adposteau acolo. Ploaia sporise parfumul
orhideelor slbatice i mirosul de iarb verde. Spew, care nu se dezlipea
de Gwen niciodat, alerga naintea lor, adulmecnd nebunete.
Ce fel de flori sunt acelea? ntreb ea, privind spre o plant cu tija
lung i flori albe.
Noi le zicem trompeta-ngerilor, rspunse Laurence, dup care art
cu mna spre o cldire mare, dreptunghiular, cu iruri de ferestre cu
obloane, cocoat pe dealul din spatele casei lor. Uite, acolo e fabrica.
Ea i atinse braul.
nainte de a intra, voiam s te ntreb dac ai aflat cine l-a omort pe
Tapper?
Un val de suferin se aternu pe chipul lui Laurence.
E greu de dovedit. Au strns rndurile. E inutil atunci cnd apare o
situaie de genul noi contra ei.
Dar de ce l-au omort pe Tapper?
Ca s se rzbune pentru nite nedrepti mai vechi.
Ea oft. Lucrurile erau att de complicate aici. Fusese crescut s fie
bun cu oamenii i cu animalele. Dac erai bun, de obicei, oamenii i
rspundeau n acelai fel.
Cnd ajunser, n sfrit, la cldire, Gwen abia dac mai putea respira.
Se uit la oamenii cu piele nchis, ghemuii pe un pervaz exterior, care
splau nenumratele ferestre. Laurence deschise ua i sunetele unor
incantaii hinduse se auzir n deprtare. i porunci lui Spew s atepte
afar.
O pofti pe Gwen s intre. De la etajul superior, rzbteau zgomote
metalice de mainrii, iar n aer plutea un iz medicinal.
El observ c ea ascult cu atenie.
Sunt multe maini implicate. nainte, totul era alimentat cu lemn i pe
multe plantaii nc se ntmpl aa, dar eu am investit n petrol. M-am
numrat printre primii, de fapt, dei mai pstrm furnalul pentru uscat,
care merge cu lemne. Folosim lemn de eucalipt albastru. Seamn bine
cu eucaliptul.
Gwen ncuviin din cap.
Se simte mirosul.
Cldirea are patru etaje, spuse el. Vrei s te aezi puin ca s-i tragi
sufletul?
Nu.
Gwen cercet ncperea spaioas de la parter.
Nu mi-am nchipuit c e att de mare.
Ceaiul are nevoie de aer.
i ce se ntmpl aici?
Ochii lui strlucir.
Chiar vrei s tii?
Desigur.
E un proces complicat. Aici vin courile cu frunze verzi i sunt
cntrite. Dei mai avem i alte staii de cntrire. Femeile sunt pltite la
livr. Trebuie s le supraveghem, ca s nu adauge ce nu ar trebui pentru
a spori greutatea. Nu vrem dect vrful tulpinii. Dou frunze i un
mugur, obinuim noi s spunem.
Gwen observ ct de cald i de prietenos se purt Laurence cu un
brbat care veni i i se adres n tamil. Dup ce el i rspunse, tot n tamil,
Laurence i nconjur mndru umerii cu braul.
Gwen, i-l prezint pe directorul fabricii, specialist n producia
ceaiului. Darish se ocup de ntregul proces de manufacturare.
Brbatul ddu din cap, mai degrab nesigur i fcu o plecciune
nainte de a pleca.
Nu a vzut dect o singur englezoaic aici.
Pe Caroline?
Nu, de fapt, pe Christina. Vino sus s-i art mesele pentru uscare.
Cnd avem o cantitate mare de frunze, Darish i supervizorul procesului
de uscare lucreaz de la dou dimineaa, dar, din cauza vremii, e linite
deocamdat.
Lui Gwen nu i se prea deloc linite. Dimpotriv, cldirea vuia de
activitate susinut, micri i felurite zgomote. Se simea uor tulburat
i nu tia dac din pricina menionrii Christinei sau a mirosului ameitor
de frunze, puternic, uor amrui i foarte neobinuit. i spuse n sinea ei
s termine cu prostiile. Laurence i jurase c totul se terminase ntre ei.
Trecur pe lng grmezile de couri i diverse accesorii, unelte,
frnghii i alte lucruri inutile, apoi urcar scara.
Aici sunt atelierele pentru uscare, unde lsm frunzele s se usuce
natural, spuse el cnd ajunser pe palier. Planta de ceai se numete de
fapt Camellia sinensis.
Gwen privi cele patru mese lungi ca nite platforme, pe care ceaiul
fusese ntins.
Ct timp i ia ca s se usuce? ntreb ea.
El i cuprinse talia i Gwen se sprijini de corpul lui, bucurndu-se c
viaa i oferise un asemenea so.
Depinde de vreme. Dac e cea, ca acum, se usuc mai ncet.
Frunzele au nevoie de aer cald, care s circule printre ele. Temperatura
trebuie s fie potrivit. Uneori, folosim cldura artificial de la furnal ca
s uscm frunza. Asta auzi acum. Dar cnd vremea e frumoas, iar
obloanele sunt deschise exact ct e necesar, vntul care intr pe ferestre e
suficient.
i la etajul de mai jos ce se ntmpl?
Dup ce se usuc, frunzele sunt duse la mainile de rulare, care le
mrunesc. Vrei s vezi?
Gwen privi cum frunzele uscate alunec n jos pe nite jgheaburi
ncptoare, spre o alt main de la etajul inferior. Cnd Darish apru
din nou, Laurence i suflec mnecile i se apuc s verifice mainriile,
prnd att de concentrat i de pasionat, nct Gwen nu se putu abine s
zmbeasc.
Laurence rosti ceva n tamil i se ntoarse spre Darish. Brbatul ddu
din cap i plec grbit s ndeplineasc ordinele primite.
Coborm?
Laurence o lu de bra i pornir spre scar.
Frunzele vor fi tasate sub zdrobitorul cu role.
i apoi?
Un rotor cu palete toac ceaiul, apoi l cernem ca s separm bucile
mai mari de cele mici.
Ea adulmec aerul, care acum mirosea mai degrab a iarb uscat, i se
uit la ceaiul care arta ca tutunul mcinat.
Va fi fermentat n camera de uscare. Datorit fermentrii devine
negru.
Nu mi-am imaginat cte se ntmpl n ceaca mea cu ceai de
diminea.
El o srut pe cap.
Dar acesta nu e sfritul procesului. I se d foc pentru a opri
fermentarea, apoi e cernut n grade diferite i abia apoi, dup inspecia
final, e mpachetat i trimis la Londra sau la Colombo.
Att de multe de fcut! nseamn c omul tu e foarte priceput.
Laurence izbucni n rs.
Este. Dup cum vezi, are lucrtori care l ajut n procesul de
producie, zeci de muncitori la dispoziie i, n plus, triete pe plantaie
de cnd era mic. A lucrat pentru tata naintea mea i tie s-i fac treaba.
i cine vinde ceaiul?
Se vinde la licitaie, fie n Colombo, fie n Londra, i agentul meu se
ocup de aspectele financiare. Cred c se apropie declanarea sirenei care
anun amiaza i i se va prea ngrozitor de tare aici.
Laurence zmbi i Gwen i ddu seama brusc c se cstorise cu un
om foarte puternic. Nu era doar zvelt i plin de for datorit muncii
fizice, ci i hotrt i responsabil. i, dei se lupta cu cteva piedici n
procesul de implementare a unor schimbri despre care el i vorbise mai
deunzi, Gwen era convins c el va reui n cele din urm.
mi place c eti interesat, spuse el.
Caroline nu era?
Nu prea.
O lu de bra i o conduse afar.
Ceaa se ridicase i cerul se limpezise. Prea c nu va mai ploua
curnd.
Laurence, m ntrebam de ce nu s-a cstorit sora ta.
El se ncrunt i privirea i deveni serioas.
nc mai trag ndejde.
Dar de ce nu s-a mritat pn acum?
Nu tiu. E o fat complicat, Gwen. Sper c nelegi asta. Brbaii se
ndrgostesc de ea, dar ea i respinge. E un mister pentru mine.
Gwen nu i spuse prerea ei: Verity prea uneori c nu vrea s se
aranjeze ca s fie ct mai neatrgtoare pentru brbai. Inspir adnc i
oft.
Dup ce parcurser aproape 100 de metri n jos pe crare, porni sirena.
Gwen i acoperi urechile cu palmele i se mpiedic de o creang care
czuse pe potec.
El gemu nemulumit.
i-am zis.
Gwen o lu la goan. Laurence i Spew alergar n urma ei, apoi
Laurence o prinse i o ridic n brae.
Las-m jos imediat, Laurence Christopher Hooper. Dac ne vede
cineva?
N-am ncredere n tine cnd cobori o pant. Fie te zgrii, fie te juleti,
fie te tai, aa c te duc eu n brae.

n dup-amiaza aceea, nite ipete o tulburar pe Gwen din lectura de


dup prnz. O poveste drgu cu detectivi. Puse cartea jos, uor iritat,
i se ridic n picioare s vad ce se petrece.
l auzi pe Laurence strignd-o pe Naveena. Pe hol, el ncerca s o
liniteasc pe Fran, care sttea aezat, cu ochii umflai, furioas, n timp
ce lacrimile i curgeau iroaie pe obrajii nroii.
Gwen se duse direct la Fran.
Draga mea, ce Dumnezeu s-a ntmplat? Vreo veste proast?
Fran cltin din cap i nghii n sec, dar, incapabil s vorbeasc,
izbucni din nou n hohote.
E vorba de brara ei cu pandantive, spuse Laurence. A disprut. Dar
nu pricep i pace de ce s-a suprat aa de tare. I-am spus c o s-i cumpr
una nou, dar asta a fcut-o s plng i mai tare.
Fran se ridic n picioare, se rsuci pe clcie i plec n goan.
Vezi despre ce vorbesc?
Oh, Laurence. Eti un idiot. E brara mamei ei, care a colecionat
toate acele pandantive. Fiecare dintre ele nseamn ceva pentru Fran. E
de nenlocuit.
Laurence ncremeni.
Habar n-aveam. Putem face ceva?
Organizeaz o cutare amnunit, Laurence. Asta poi s faci. Pune-i
pe toi servitorii s caute. M duc s-mi linitesc verioara.

A doua zi, Fran nu apru la micul dejun, aa c Gwen ciocni la ua de


la camera ei i intr n vrful picioarelor. nuntru, fiindc obloanele
rmseser nchise, plutea mirosul acrior al sudorii de peste noapte. Se
duse direct la ferestre ca s lase aerul proaspt s ptrund.
S-a ntmplat ceva? ntreb ea, privind-o pe Fran. Nici mcar nu te-ai
dat jos din pat. Nu-i aminteti c ieim la prnz?
M simt ngrozitor, Gwen. Oribil de-a dreptul!
Gwen se uit la buzele ei pline, la genele lungi i la cele dou pete
rozalii din obrajii lui Fran, care avea, de altfel, un ten impecabil. Cum
reuea s arate adorabil chiar i cnd nu se simea bine, n timp ce ea, la
primul strnut, arta palid, n cel mai bun caz, i fantomatic, n cel mai
ru caz.
Se aez pe marginea patului i i puse mna pe fruntea verioarei
sale. Se ntmpla destul de rar s o aud pe Fran plngndu-i de mil.
Arzi toat, spuse Gwen. O voi ruga pe Naveena s-i aduc nite
porridge i un ceai.
N-a putea mnca nimic.
Dar de but trebuie s bei ceva.
Gwen nu se simi n stare s pretind c nu e dezamgit. Era ziua n
care ea i Fran trebuiau s mearg n Nuwara Eliya, s ia prnzul cu
Christina i cu Savi Ravasinghe. Voia s o vad pe Christina din nou, pe
de-o parte din curiozitate, pe de alt parte ca s se liniteasc. Acum, c
Fran fcuse febr, nici nu se mai punea problema s plece.
Asta numai pentru c te-ai suprat aa de tare ieri, o mustr Gwen. i
nici vremea nu ajut deloc.
Fran gemu.
Nu cred c voi mai gsi vreodat brara. Sunt sigur c mi-a furat-o
cineva.
Gwen cuget.
Dup bal o mai aveai?
Normal. tii doar c o port aproape n fiecare zi i a fi bgat de
seam dac lipsea.
mi pare att de ru!
Fran i trase nasul.
Deocamdat nu-i mai face griji pentru asta. Putem merge n alt zi.
Nu, Gwen, tu du-te. Savi va dezveli tabloul. Mcar una dintre noi s
fie acolo.
i place domnul Ravasinghe, nu-i aa, Fran?
Fran se nroi pn n vrful urechilor.
mi place. Foarte mult, a putea spune.
Te cred. tiu c e atrgtor i cred c ar fi la mod n unele cercuri
care sprijin artitii, dar prinii ar face o criz.
Dei i nsoise vorbele cu un zmbet, tonul ei fusese dojenitor.
Poate prinii ti, Gwen.
Se ls tcerea.
Uite ce e, zise Gwen. Nu am cum s m duc fr tine. Nu cred c lui
Laurence i-ar plcea. Nu tiu de ce, dar nu-l prea agreeaz pe Savi.
Fran ddu din mn iritat.
Probabil doar pentru c e singalez.
Gwen scutur din cap.
Nu, nu cred c acesta e motivul.
n fine, dar nu trebuie s-i spui. Ar fi ngrozitor s-l dezamgim pe
Savi. Te rog, du-te!
i dac afl Laurence?
Oh, sunt sigur c-i va veni ceva n minte. Te poi ntoarce pn la
cin?
Cu trenul, e foarte posibil.
n cazul sta, ce mai atepi? Pesemne c el nici nu-i va observa lipsa.
Gwen izbucni n rs.
Dac nseamn aa de mult pentru tine. i Laurence nu e la prnz
aici. Dar cine va avea grij de tine?
Naveena poate s mi aduc de but i s-mi schimbe aternuturile.
n afar de asta, majordomul poate chema doctorul, dac va fi nevoie.
A putea s o rog pe Verity s m nsoeasc.
Fran ridic din sprncene.
Dac m gndesc bine, mai bine nu, zise Gwen.
Fran izbucni n rs.
Doar nu vrei s-mi spui c angelica Gwendolyn Hooper recunoate,
n sfrit, c nu poate s sufere pe cineva?
Gwen i ddu un ghiont uor.
Dar nu mi-e antipatic.
Hei, sunt bolnav, dac nu tiai. i, dac te duci, grbete-te! Altfel,
pierzi trenul.
Fran fcu o pauz.
nc un lucru.
D-i drumul! spuse Gwen, aplecndu-se s ndrepte cuvertura de pe
patul lui Fran.
Afl dac m place. Te rog!
Gwen chicoti i se ridic n picioare. Sesizase totui o not de
melancolie n glasul verioarei ei.
Te rog!
Nu, serios! Nu pot s fac aa ceva. E ridicol.
M ntorc n Anglia curnd, spuse apsat Fran. Vreau s tiu dac am
o ans cu el nainte s plec.
Pentru ce, mai exact?
Fran ridic din umeri.
Asta rmne de vzut.
Gwen se aplec peste pat i i lu mna lui Fran.
Domnul Ravasinghe e ncnttor, dar nu te poi mrita cu el.
Frannie? tii asta, nu?
Fran i trase mna.
Nu vd de ce nu.
Gwen oft, apoi czu pe gnduri.
n primul rnd, n afar de mine, nimeni de aici nu i-ar mai vorbi.
De parc mi-ar psa! Eu i Savi am putea tri ca slbaticii pe o insul
pustie din Oceanul Indian. Ar putea s m picteze nud toat ziua, pn
cnd pielea mi s-ar nnegri de la soare i atunci am avea amndoi aceeai
culoare.
Gwen hohoti sincer.
Eti caraghioas. Un minut n soare i vei arta ca un homar.
De ce strici tu bucuria oamenilor, Gwendolyn Hooper?
Nici vorb de aa ceva. ns eu consider c trebuie s fii practic n
via. Acum plec. Ai grij de tine.

Christina purta o alt rochie neagr, cu decolteu adnc, i mnui din


dantel neagr, ce se lungeau dincolo de cot. Ochii verzi i strluceau i
Gwen observ ce sprncene frumos arcuite avea. Prul blond abia dac
era prins cu cteva ace i i atrna n bucle pe spate. mpletit ici i colo cu
mrgele negre, i ddea senzaia unei strluciri naturale, ce nu
presupune efort. Pe frunte avea o benti brodat argintie. Purta cercei
lungi i un colier negru la baza gtului. Gwen, mbrcat n rochia ei de
zi pastelat, se simea eclipsat.
Aadar, spuse Christina, fluturnd elegant prin aer portigaretul
negru de abanos, am auzit c l-ai cunoscut pe rvitorul domn
Ravasinghe nainte ca picioarele tale s ating solul Ceylonului.
Aa este. A fost foarte amabil cu mine.
Oh, aa e Savi. E amabil cu toat lumea, nu-i aa, scumpete? Sunt
surprins c nu ai fugit direct n jungl cu el.
Gwen izbucni n rs.
Ca s fiu sincer, mi-a trecut prin minte.
Pe de alt parte, ai pus mna pe cel mai dorit celibatar din Ceylon.
Savi se ntoarse spre Gwen i i fcu cu ochiul.
S n-o bagi n seam! Singurul scop al Christinei este s irite pe toat
lumea, ntr-un fel sau altul.
Ei bine, de cnd a crpat bietul Ernest, ce mi-a mai rmas de fcut,
dac nu s ctig i mai muli bani i s enervez la culme pe toat lumea?
Mi-a lsat o banc, doar tii asta. Exist ceva mai plictisitor pe lume?
Acum mai muli ani, desigur. Dar m voi opri ndat. Nu e cinstit fa de
noua noastr cunotin. Sper s devenim nite prietene extraordinar de
bune, Gwen.
Gwen rosti ceva vag drept rspuns. Nu mai cunoscuse niciodat pe
nimeni ca Christina. Nu era vorba doar de accentul ei ciudat de New
York care o fcea diferit. Un gnd tulburtor o coplei. Poate chiar
aceast diferen i se prea att de atrgtoare lui Laurence.
De ce v aflai n Ceylon, doamn Bradshaw?
Oh, pentru Dumnezeu, nu fi timid! Spune-mi Christina.
Gwen zmbi.
Am venit de multe ori pe parcursul anilor, dar acum m aflu aici
deoarece Savi mi-a promis c m picteaz. L-am descoperit acum cteva
secole la o mic expoziie a tablourilor sale n New York. Portretele lui
erau att de intime. Scoate inima din cei care i pozeaz. Eu recunosc, m-
am ndrgostit pe loc de el. Cu toii ajungem s l iubim n cele din urm.
Trebuie neaprat s-l pui s-i fac portretul.
Oh, eu
Sper c i place raa, o ntrerupse Christina. Vom ncepe cu un curry
de vinete, iar apoi vom avea cea mai gustoas ra cu miere.
n timp ce Christina i conduse n sala de mese, Gwen se opri n faa
unei mti uriae care atrna pe un perete al coridorului.
Ce e asta?
O masc tradiional a dansatorului malefic.
Gwen se holb la odiosul obiect, se ddu un pas napoi i se mpiedic
de domnul Ravasinghe, care o btu uurel pe spate. Masca era ocant. O
grozvenie. Pr sur ciufulit, lung de vreo 30 de centimetri, o gur mare i
roie, larg deschis, care dezvelea dinii rnjii, i urechi roii
strlucitoare, foarte ascuite. Avea ochi holbai portocalii, iar nasul i
obrajii erau pictai n alb.
Soul tu minunat mi-a druit-o, spuse Christina. Un dar micu. tii
ct de generos poate fi.
Gwen rmase mut de uimire, att din pricina darului n sine, ct i a
atitudinii Christinei.
i veni n minte momentul n care, dup ce luase o trsur din mica
staie de la Nanu Oya, l ntlnise pe domnul Ravasinghe la Grand Hotel.
l ateptase afar, pe strad i adulmecase aroma de eucalipt, ce se
insinua dinspre piscurile acoperite de nori ale munilor Pidurutalagala.
Acum, cnd lucrurile mergeau aa de bine cu Laurence, o stnjenea
interesul ei anterior fa de pictor. Dei i amintea foarte puin din tot ce
se petrecuse nainte, se ruina c buse att de mult ampanie la bal.
Astzi, n faa hotelului, el i zmbise cald de parc nu se ntmplase
nimic, apoi o luase de bra ca s o ajute s traverseze drumul plin de
crue i de rice. n acel moment, se auzi strigat.
Bun ziua! Ce mai faci? ntreb femeia, care o privi cu nrile
fremtnd.
Gwen ncepu deja s o considere pe Florence vocea contiinei ei.
Bine, mulumesc, rspunse ea.
Sper c soul tu e bine, draga mea.
Rostit dinadins cu emfaz cuvntul so.
Florence, m bucur s te vd, dar mi-e team c nu m pot opri s
plvrgim puin. Ne ducem s lum prnzul.
Nrile lui Florence fremtar din nou i brbia dubl i se cltin uor.
Fr Laurence?
Da, fr el. E ocupat toat ziua. Are treab cu nite mainrii.
Nu m ndoiesc c Dumnezeu va avea grij de tine, draga mea,
adug ea, uitndu-se printre gene la domnul Ravasinghe.
Dup aceea, trecur pe lng micul atelier al unui fotograf. Gwen se
uit n vitrin i, intrigat s vad fotografia unei ceremonii de nunt
ntre un european i o singalez n veminte tradiionale, se gndi la
Fran.
Domnul Ravasinghe i observase privirea.
S tii c pe vremuri nu era ceva neobinuit. Pn pe la jumtatea
secolului al XIX-lea, guvernul chiar ncuraja cstoriile mixte.
i de ce s-au schimbat lucrurile?
O mulime de motive. n 1869, odat cu deschiderea Canalului de
Suez, femeile din Anglia au putut ajunge aici mai rapid. Pn atunci,
prezena lor aici era destul de rar. Dar chiar i nainte de asta, guvernul
i dorea s pun gheara din nou pe putere. Se temeau c progeniturile
euroasiatice provenite din cstoriile mixte nu vor fi loiale imperiului.
Acum, stnd la mica mas pentru dineu, n timp ce o urmrea cu
atenie pe Christina, Gwen se ntreb dac nu fusese prea aspr cu Fran
n privina domnului Ravasinghe.
Ah! exclam Christina i btu din palme. Vine curry-ul de vinete.
Servitorul le puse n fa o mncare pe care Gwen nu o recunoscu.
Nu fi aa de ngrijorat, Gwen, spuse Savi. Sunt doar vinete. Absorb
usturoiul i condimentele. Sunt savuroase. ncearc, te rog.
Gwen nfipse furculia ntr-o bucat. Consistena ei i se pru ciudat,
dar aromele se dovedir ncnttoare i, brusc, i se fcu foame.
E foarte bun.
Ct de manierat eti! Va trebui s schimbm asta, nu-i aa, Savi?
Domnul Ravasinghe i arunc o privire amenintoare.
n regul. Savi, m plictiseti.
Gwen se concentr s-i termine curry-ul, iar ceilali doi continuar s
converseze. ncepea s-i plac tot mai mult aceast mncare strin, dar
se simea puin intimidat de Christina. O senzaie familiar de tulburare
i coplei ntreaga fiin i i veni foarte greu s nghit ultimul dumicat,
cnd ncepu s se ntrebe despre relaia dintre Laurence i Christina.
Diavolul dansa ntr-adevr. Oare masca druit de Laurence avea o
semnificaie anume sau oamenii din Ceylon obinuiau s-i fac daruri
hidoase? Nu voia s-i dea de gol netiina, dar se hotr totui s pun o
ntrebare vital.
l cunoti de mult pe soul meu?
Christina fcu o pauz nainte s rspund, apoi zmbi.
Da. Eu i Laurence ne cunoatem de o venicie. Eti o femeie foarte
norocoas.
Gwen privi spre domnul Ravasinghe, care ddu din cap uor. Savi nu
pruse suprat n mod special c ea venise singur i, cu politeea lui
obinuit, porniser mpreun spre vila nchiriat de Christina. Purta
haine curate, un costum negru i cma alb care strlucea n contrast cu
pielea lui nchis. Mergea att de aproape de ea, nct i simea mirosul
de scorioar. Se ntreb totui de ce era neras, de parc se trezise trziu
i nu dormise noaptea trecut.
mi pare foarte ru pentru verioara ta, spuse el, surprinzndu-i
privirea. Sper c se va nsntoi curnd. M gndeam s o invit ntr-o
excursie cu barca pe lac la Kandy, acum c ploaia s-a mai potolit puin.
Kandy este capitala din muni.
Fran ar fi ncntat. i voi transmite invitaia ta.
El ncuviin din cap.
De fapt, dac Fran nc mai e aici n iulie, ai putea amndou s v
bucurai de procesiunea cu lumnri sub clar de lun din Kandy. Se
numete festivalul Perahera i e extraordinar. Elefanii vor fi decorai cu
aur cu argint.
Christina fluier.
Trebuie s vii. Procesiunea srbtorete dintele lui Gautama Buddha.
Ai auzit povestea?
Gwen cltin din cap.
Cu multe secole n urm, se spune c o prines a adus pe furi
dintele n Ceylon din India, ascuns n prul ei. Acum e purtat pe strzi, n
sunet de tobe i urmat de dansatoare cu ghirlande. Hai s mergem toi,
insist Christina. l rogi tu pe dragul de Laurence, Gwen, sau vrei s-l
ntreb eu?
Gwen scutur din cap.
Vorbesc eu cu el, spuse Gwen i rse forat ca s-i ascund iritarea
provocat de felul n care Christina sugera c ntre ea i Laurence nc
mai exista o anumit familiaritate.
Dup ce budinca dispru de pe mas, Christina i aprinse o igar,
apoi se ridic n picioare.
Cred c a venit vremea s dezveleti pnzele, domnule Ravasinghe,
nu-i aa? Dar mai nti trebuie s-mi pudrez nasul.
Ocoli masa pn n dreptul scaunului pe care sttea Savi, iar Gwen
adulmec un val de Tabac Blond de Caron, un parfum american pe care l
folosea i Fran. Ct de bine i se potrivea, mai ales n amestec cu fumul de
igar. Christina l srut pe domnul Ravasinghe pe obraz, apoi i trecu
degetele cu unghii lcuite prin prul lui lung i ondulat. Cnd domnul
Ravasinghe se ntoarse spre Christina, Gwen i studie profilul. Era un
brbat foarte chipe, iar pericolul ce se ascundea n ochii lui i sporea
frmecul. Ridic mna americancei i o srut cu o asemenea tandree,
nct Gwen se simi tulburat.
Gwen tot amnase momentul n care s-l ntrebe dac o plcea pe
verioara ei, dar, acum c rmseser singuri mulumit Christinei, ei se
pru c prinsese ocazia. i, dei i spusese lui Fran c nu o va face, credea
c e important s-l ntrebe.
Pentru c tot am vorbit de Fran, ncepu Gwen.
Am vorbit noi de Fran?
Da, mai devreme.
Desigur. i ce vrei s-mi spui despre verioara ta ncnttoare?
Ce prere ai despre ea, domnul Ravasinghe?
Te rog, spune-mi Savi.
Brbatul se opri i i zmbi cu mult cldur, uitndu-se fix n ochii ei.
Cred c e absolut superb.
nseamn c o placi?
Dar cine nu ar ndrgi-o? n plus, mi-ar plcea orice verioar de-a ta,
doamn Hooper.
Gwen zmbi, dar replica lui i spori i mai tare ndoielile. O plcea pe
Fran, dar i-ar fi plcut oricum orice verioar. Ce fel de rspuns mai era
i sta?
Cnd Christina se ntoarse n camer, el ntinse mna spre Gwen i
pornir cu toii spre o ncpere bine aerisit din spatele casei. Dou
ferestre nalte ddeau spre o teras cu un zid terasat, iar pnzele,
acoperite cu buci mari de catifea roie, se sprijineau de un evalet
imens n mijlocul camerei.
Suntem pregtii? spuse Christina i trase cu o fluturare bucata de
catifea.
Gwen se holb la portret, apoi i ridic ochii spre domnul Ravasinghe,
care zmbi i i susinu privirea, de parc ar fi ateptat un comentariu.
E neobinuit, se blbi ea, ovind.
E mult mai mult dect att, dragul meu Savi. E absolut sublim,
accentu Christina.
ns Gwen nu era att de sigur. Nu c nu i-ar fi plcut tabloul, dar
avea senzaia c el i btea joc de ea cumva. Amndoi rdeau de ea. Savi
reprezenta exemplul perfect de brbat bine-crescut i politicos, dar exista
ceva n purtarea lui care o nedumerea. i nu din pricina faptului c o
vzuse cherchelit, c o mngiase pe frunte i c o ajutase s se urce n
pat.
Nu ceea ce vezi te deranjeaz, spuse Christina.
Gwen o privi i se ncrunt.
i-e team s vezi ce s-ar putea ntmpla n continuare.
Savi izbucni n rs.
Sau ceea ce s-a ntmplat deja.
Gwen se uit din nou la portret, dar nici de data asta stinghereala
provocat de el nu se risipi. Dimpotriv. Obrajii Christinei erau
mbujorai, prul, n dezordine i nu purta dect un colier din mrgele
negre i o privire atottiutoare. Portretul se termina chiar sub snii ei goi.
Gwen tia c se poart ridicol, dar ura ideea c Laurence o vzuse pe
Christina aa.
Savi a pictat-o i pe prima soie a lui Laurence, dac nu tiai.
N-am vzut tabloul.
mi imaginez c soul tu l-a dat jos dup ce ea a murit.
Gwen czu pe gnduri.
Ai cunoscut-o pe Caroline?
Nu foarte bine. Am devenit apropiat de Laurence dup aceea. Savi
urma s o picteze i pe Verity, nainte de ziua cea mare, ba chiar fcuse
unele schie preliminare, ns ea i-a luat tlpia i a fugit napoi n
Anglia. Nimeni nu tie de ce l-a prsit pe bietul ei logodnic. Lucra la
guvern i era drgu, din cte am auzit. Ce prere ai de cumnata ta?
Nu o cunosc foarte bine.
Dar tu, Savi, ce crezi despre Verity Hooper? Hai, spune-ne.
ncrunttura uoar de pe fruntea domnului Ravasinghe era suficient
pentru a-i arta dezaprobarea. C nu-i plcea Verity ca persoan sau c
nu voia pur i simplu ca Verity s fie subiectul conversaiei, Gwen nu
reui s-i dea seama.
Ei bine, continu Christina, n opinia mea, Verity o caut cu
lumnarea. n afar de fratele ei, nu-i mai pas dect de caii ei. Cel puin
aa era cnd locuia n Anglia.
E un suflet necjit, spuse Savi i se opri ca s scoat un bloc-notes din
buzunarul de la hain.
Te superi dac te desenez, doamn Hooper?
Oh, nu tiu ce s zic. Laurence
Laurence nu e aici, draga mea. D-i voie.
Domnul Ravasinghe i zmbi.
Eti remarcabil de proaspt i de pur. A vrea s surprind asta n
schia mea.
Foarte bine. Cum vrei s stau?
Exact aa cum stai acum.
8
Imediat ce se nsntoi, Fran se ridic din pat, se mbrc i plec s ia
trenul de la Hatton spre Nanu Oya, staia cea mai apropiat de Nuwara
Eliya. Valizele ei urmau s meag mai departe la Colombo. Domnul
Ravasinghe i promisese c o va duce cu maina la Colombo, dup micul
tur n Kandy. Din Colombo, Fran avea s se ntoarc n Anglia. Cele dou
tinere se mbriar, n timp ce McGregor se nvrtea pe lng main,
murmurnd printre dini c el nu e oferul nimnui. Gwen zmbi, dar
tia ct de dor i va fi de prietena ei.
S ai grij de tine, Fran!
Fran izbucni n rs.
Dar cnd nu am?
Tot timpul. O s-mi fie dor de tine, Fran.
i mie de tine, dar m ntorc, poate chiar la anul.
Fran o mbri nc o dat pe Gwen, apoi se urc n main i, n
timp ce McGregor ntoarse maina i porni n sus, pe deal, ea se aplec pe
fereastr i le fcu cu mna, pn cnd disprur. Gwen se gndi la micul
dejun luat mpreun, cnd, roie ca focul, i mrturisise gelozia fa de
Christina.
Fran se amuzase pe seama ei.
i-e team c Laurence nu va fi n stare s-i reziste?
Nu tiu.
Nu fi caraghioas. E att de evident c te ador i nu i-ar pune n
pericol csnicia pentru o americanc machiat n exces.
Gwen lovi cu vrful piciorului pietriul, scutur din cap i, spernd c
verioara are dreptate, se grbi s intre n cas pentru a-i scrie mamei ei.
Plecarea lui Fran i adusese din nou n suflet dorul de acas.

n dimineaa urmtoare, cnd se trezi, Gwen trebui s se repead n


baie, simindu-se foarte ru. Fie din cauza acelui curry cu vinete
nenorocit, fie pentru c luase boala care o doborse pe Fran la pat, dei
verioara ei i spusese c nu-i fusese grea nicio clip. Biatul care se
ocupa de latrin nc nu sosise i, n timp ce arunc o jumtate de gleat
de rumegu nuntru, mirosul o amei cumplit.
Sun din clopoel pentru Naveena i trase draperiile, dezvluind un
cer de var senin cu urme fine de nori pufoi. Spernd ca ploaia s se
opreasc pn n octombrie, cnd al doilea muson al anului ncepea,
inspir adnc de cteva ori aerul dulce.
Naveena ciocni i aduse dou ou fierte pe o tav de abanos, cu o
linguri de argint i dou pahare din porelan pentru ou.
Bun dimineaa, doamn! o salut ea.
Oh, nu cred c pot s bag ceva n gur, mi-a fost ngrozitor de ru.
Dar tii c mncatul e bun. Poate un hopper cu ou?
Gwen cltin din cap. Hopperul cu ou era un fel de cltit, n form de
coule, cu un ou prjit n mijloc.
Femeia zmbi i ddu din cap.
Nu vrei s ncercai nici ceaiul cu mirodenii, doamn?
Ce are n el?
Scorioar, cuioare i puin ghimbir.
Sper c e cel mai bun ceai Hooper, adug Gwen. Dar, dup cum i-
am spus, mi-a fost foarte ru. A vrea o can cu ceai obinuit. Se poate?
Femeia zmbi din nou i chipul i se lumin.
L-am fcut special. E bun pentru condiia n care v aflai.
Gwen se holb la ea.
E bun pentru un stomac deranjat? Mama spunea ntotdeauna c un
ceai ct mai simplu e mai potrivit.
Femeia continu s zmbeasc i s dea din cap, fcnd gesturi
caraghioase cu minile, ce semnau cu aripile unei psri n zbor. Gwen
nu credea c servitorii sunt nite oameni care nu gndesc i nu simt, aa
cum considera Florence, i se ntreba adesea ce se ntmpl n mintea lor.
Era pentru prima dat cnd pe chipul calm al femeii se zreau att de
multe emoii.
Ce se ntmpl, Naveena? De ce tot rnjeti aa la mine?
Voi, doamnele! Prima soie a stpnului, la fel. Nu urmreti
calendarul, doamn.
De ce? Am ratat ceva important? M mbrac imediat. M simt mult
mai bine acum. Indiferent ce a fost, se pare c a trecut.
E nevoie s pregtim odaia copiilor, doamn.
Odaia copiilor? Un val de fierbineal o cuprinse brusc i faa ncepu s
o pite, n timp ce verifica atent datele. Cum de nu-i dduse seama?
Probabil c se ntmplase n ziua de dup bal, atunci cnd Laurence i
deschisese sufletul n faa ei i fcuser dragoste aa cum trebuie. Ori
poate se ntmplase mult mai nainte. n orice caz, nu mai conta acum!
Asta sperase dintotdeauna i visase acest moment, nc de la prima ei
ntlnire cu Laurence cnd se gndise c acel brbat va fi tatl copiilor ei.
Ar fi trebuit s tie. Suferea de greuri, n permanen avea o stare de
langoare, tria clipe de foame intens, iar snii i se preau neobinuit de
grei. Dar, pentru c menstruaia ei nu fusese niciodat regulat, nici
mcar nu-i trecuse prin cap un asemenea motiv. i cu Fran bolnav i
attea evenimente unul dup altul, nu mai inuse socoteala. Acum, c
tia, abia atepta s-i spun lui Laurence. i cuprinse umerii cu braele,
nemaiputndu-i ascunde nerbdarea.
Totul se ntmplase att de rapid, nct Gwen abia acum i ddu
seama c nu tie unde e odaia copiilor. I se prea ridicol c nc nu
explorase toat casa. La parter, se gsea biroul lui Laurence. ncercase
clana o dat sau de dou ori, atunci cnd l cutase, dar ntotdeauna
gsise biroul ncuiat. i vzuse iar dormitorul cnd se dusese din nou ca
s se zgiasc la fotografia femeii blonde. ntorsese fotografia i
observase numele lui Caroline pe spate. Cutase apoi tabloul lui Savi, dar
nu-l descoperise. Mai explorase cinci camere de oaspei i nc dou bi,
dar mai erau i alte ui ncuiate, despre care bnuise c sunt spaii pentru
depozitare, una chiar n baia ei, iar alta pe coridor. O dovad de
neglijen din partea ei. Ar fi trebuit s cear s vad ce e nuntru.
Ce-ar fi s-mi ari odaia copiilor n dimineaa asta? ntreb ea,
zmbindu-i Naveenei.
Faa femeii se lungi.
Nu sunt sigur, doamn. Nu a mai fost atins din ziua
Ah, neleg. Ei bine, nu m tem de puin praf. Insist s mi-o ari
imediat ce termin cu mbrcatul.
Femeia ncuviin i iei din camer.

Naveena veni o or mai trziu i Gwen rmase surprins cnd femeia


o conduse direct la ua ncuiat din baie.
Pe aici, doamn. Am cheia.
Descuie ua, o mpinse i ptrunser pe un coridor scurt, mai degrab
un gang, despre care Gwen i ddu seama c se ntinde paralel cu holul
principal de la parter. La captul lui cotir la stnga i intrar n alt
camer.
Aici, Gwen ncremeni tulburat. Era ntuneric i mirosul acru i nep
nrile.
Naveena deschise o fereastr i obloanele.
mi pare ru, doamn. Stpnul nu ne-a lsat s o atingem.
Acum, fiindc era lumin, Gwen cercet odaia i tresri cnd vzu
pnzele de pianjen care acopereau aproape complet peretele din spatele
lor i stratul gros de praf cu insecte moarte de pe ntreaga mobil, de pe
podea, de pe scaunul pentru alptat i de pe crucior. A ce miroasea, nu
tia s spun. Mucegai cu siguran, dar n niciun caz un miros pe care l
asociai n mod obinuit cu odaia unui copil. n plus, camera avea un iz de
tristee i nu se putu abine s-i imagineze speranele distruse ale lui
Laurence.
Ah, Naveena. Ct de trist! Cnd s-a ntmplat?
Acum 12 ani, doamn, spuse Naveena uitndu-se n jur.
Probabil c i-ai ndrgit mult pe Caroline i pe Thomas.
Nu vorbim despre asta, spuse ea cu glas necat.
Caroline s-a mbolnvit din cauza naterii?
Chipul Naveenei se ntunec. Cltin din cap, dar nu adug nimic.
Gwen voia s afle mai multe, dar, vznd mhnirea femeii, schimb
subiectul.
E nevoie de o curenie zdravn aici, spuse ea.
Da, doamn.
Gwen tia c a face curenie n Ceylon nu avea nicio legtur cu felul
n care se proceda n Gloucestershire. Aici, fiecare obiect se ddea la o
parte i asta includea covoarele, cuierele i chiar mobila grea. Apoi totul
se strngea grmad pe peluz. n timp ce camera era curat i
dezinfectat, o alt echip de biei btea covoarele i lustruia mobila.
Nimic nu era lsat neatins.
Odat ce toate ajung afar, ai grij s fie arse.
Gwen privi spre peretele ndeprtat. La o cercetare mai atent, ceea ce
iniial crezuse c e mucegai se dovedi a fi o fresc i aproape c se
desluea i scena reprezentat. Cnd o atinse, un strat subire de mizerie
se dezintegr ntre degetele ei.
Poi s-mi aduci o crp, Naveena?
Femeia i ntinse o bucat de muselin pe care o inea n buzunar i
Gwen terse o parte a peretelui.
Privi cu atenie, urmrind conturul imaginilor cu degetele.
E un trm fantastic, nu? Uite! Cascade i ruri, iar aici, chiar aici,
sunt muni frumoi i poate un palat. Sau e un templu?
Este templul budist de lng Kandy. Pictat de prima soie a
stpnului. Tabloul nfieaz ara noastr, doamn. E Ceylonul.
Caroline a fost pictori?
Naveena ncuviin din cap.
Gwen inspir adnc, i inu rsuflarea o secund, apoi expir.
Atunci ce mai ateptm? Haide s scoatem totul afar. Cred c cel
mai bine ar fi s zugrvim i peste fresc.
ntorcndu-se n camera ei, Gwen se gndi la Caroline. Depusese att
de mult efort ca s fac odaia frumoas i se ntreb ct din elegana de
acum a casei se datora tot talentului ei. Regret decizia impulsiv de a
zugrvi peste fresc. Poate domnul Ravasinghe ar putea fi convins s o
restaureze, dei felul iraional n care Laurence l antipatiza pe brbat ar
putea mpiedica materializarea acestei idei. Cnd Laurence se ntoarse s
ia prnzul, un foc ardea n curte i ultimele buci de mobil din odaia
copiilor se transformau n tciuni.
Bun, spuse el, intrnd ca o vijelie n camera de zi, cu o expresie de
surpriz pe chip. Facem un foc de tabr?
Ea l privi lung i i oferi un zmbet generos.
Dragul meu, zise Gwen lovind uurel canapeaua, ca s-l invite s ia
loc lng ea. Vino i aaz-te. Vreau s-i spun ceva.

A doua zi, nainte ca Verity s plece n Sud, s stea la ferma piscicol a


unei prietene, cu posibilitatea ca, ulterior, s viziteze Anglia, Laurence i
Gwen stteau pe verand, terminndu-i micul dejun.
Mi-a dori s cumpr un cal, spuse Verity. Mi-e dor s am propriul
cal.
Gwen nu-i putu ascunde surpriza.
Dumnezeule, dar i poi permite s cumperi un cal?
Desigur. Am pensia mea viager.
Laurence se ntoarse ntr-o parte ca s mngie un cine.
Nu mi-am nchipuit c e att de generoas.
Verity zmbi dulce.
Laurence a avut ntotdeauna grij de mine, de ce s-ar opri acum?
Gwen ridic din umeri. Dac Laurence avea s fie mereu aa de
generos, probabil c Verity nu-l va prsi niciodat.
Dar pesemne c vrei s te mrii i s ai casa ta, nu?
E musai?
Gwen nu tiu cum s-i rspund, dar, dup ce cumnata ei va pleca, era
hotrt s discute subiectul cu Laurence.
Nu cred c Verity ar trebui s rmn cu impresia c poate locui
venic cu noi. Are o cas n Anglia.
El oft din toi rrunchii.
E sora mea, Gwen. E singur acolo. Ce-a putea s fac n plus?
Ai putea s o ncurajezi s-i fac propria via. Odat ce copilul va
veni pe lume
El o ntrerupse.
Odat ce copilul va veni pe lume, sunt sigur c i va reveni i i va fi
de mare ajutor.
Gwen se strmb.
Nu vreau s m ajute.
Fr mama ta aici, vei avea nevoie de cineva.
A prefera s o rog pe Fran.
Mi-e team c trebuie s pun piciorul n prag. Verity locuiete deja
aici i nu sunt sigur c verioara ta, orict ar fi ea de fermectoare, e
genul de persoan de care vei avea nevoie.
Gwen i nghii lacrimile de furie.
Nu mi amintesc s-mi fi comunicat vreodat c Verity locuiete aici.
Un muchi de pe chipul lui Laurence tresri.
mi pare ru, iubito, dar nu aveai niciun cuvnt de spus n aceast
decizie.
i ce te face s crezi c Verity este persoana potrivit? Nu am nevoie
de ajutorul ei. E copilul meu i o vreau pe Fran.
Cred c ai vrut s spui c e al nostru.
Laurence rnji.
Desigur, asta n cazul n care copilul nu e rodul vreunei zmisliri
neprihnite.
Gwen trnti ervetul pe mas i, simindu-se prea tensionat, se ridic
n picioare.
Nu e drept, Laurence, nu e drept deloc!
Alerg n camera ei, i scoase pantofii i, ntr-un acces de furie, i
arunc n perete, izbucnind n hohote de plns. Trase draperiile i
obloanele, se dezbrc de rochie, apoi se trnti pe pat cu faa n jos,
vrsnd lacrimi amare n pern. Dup o vreme, cum el tot nu venise, se
strecur sub pturi i, plngndu-i de mil, i acoperi capul cu ele, aa
cum fcea cnd era mic. Amintirea casei din copilrie i provocar i mai
multe suspine i, ghemuit, hohoti pn cnd ochii ncepur s o nepe.
Se gndi la ziua n care o ntrebase pe Naveena de ce nu fusese ayah i
pentru Verity.
Naveena dduse din cap.
O femeie mai tnr. Mai puternic.
Dar o cunoti bine pe Verity?
Naveena ddu din cap.
Da i nu, doamn.
Cum adic?
ntmpini greuti cu ea. E fat i de fiecare dat face probleme.
Cugetnd acum mai atent, Gwen simi i mai mult hotrre c o voia
pe Fran aici, atunci cnd copilul avea s vin pe lume.
Puin mai trziu, auzi un ciocnit la u, apoi vocea lui Laurence.
Te simi bine, Gwendolyn?
Tnra i terse ochii cu cearaful, dar nu scoase o vorb. Nu era drept
i acum o fcuse s par proast. Nu avea de gnd s-i vorbeasc.
Gwendolyn?
Ea i trase nasul.
Iubito, mi pare ru c am fost aa de aspru.
Pleac!
Ea l auzi nbuindu-i un chicotit i apoi, n ciuda hotrrii ei
anterioare, se trezi c rde i plnge n acelai timp.
Cnd el mpinse ua i veni s se aeze pe pat lng ea, Gwen i ntinse
mna.
Te iubesc, Gwen. N-am intenionat nicio clip s te supr.
Brbatul i terse lacrimile de pe fa i ncepu s-i srute obrajii umezi,
apoi i ridic bluza i o rsuci pe spate. Ea l privi cum i scoate pantofii
i pantalonii. Era att de musculos i pielea att de bronzat de la viaa
petrecut n aer liber, nct simplul gest al scoaterii hainelor o excita
ntotdeauna. Cnd i trase cmaa peste cap, Gwen simi cum i se
ntresc sfrcurile i i se fcu un gol n stomac. Faptul c nu reuea s
ascund ct de mult l dorete prea s l ae i mai mult i i ntrea
sentimentele fa de ea.
Vino! spuse Gwen, fr s mai poat atepta i ntinse braele spre el.
El zmbi satisfcut i n ochii lui se citea c voia s o mpace. i puse
palma cald pe pntecul ei uor curbat, mngind-o cu blndee, pn
cnd ea gemu. Apoi o srut acolo i, ncetior, i cobor buzele pn
cnd capul i dispru ntre picioarele ei.
Avusese dreptate, desigur. O mbunase cum numai el tia i, pn la
sfrit, Gwen aproape c ip de uurare.
Cnd prinii ei se certau, tatl ei prea c nu auzise niciodat n viaa
lui cuvintele iart-m. n schimb, i pregtea mamei ei un ceai, pe care
i-l ducea nsoit de un fursec cu fucte. Ea rdea tare. Dar ce avea Gwen
aici era mult mai bun dect un fursec i, dac aa vor arta mpcrile
dintre ei, atunci merita s se certe mai des.
n afara discuiei aprinse din pricina lui Verity, Laurence se dovedi a fi
regele amabilitilor. Era doar nsrcinat, i repeta ea ntruna, dei, n
realitate, se simea n al noulea cer cnd vedea grija lui plin de
afeciune. n iulie, dup o ceart nesemnificativ legat de cltorii, dat
fiind starea ei, plecar amndoi la Kandy cu Christina i cu un alt prieten,
dar nu cu domnul Ravasinghe. Cnd Gwen o ntreb pe Christina unde e
Savi, ea ridic din umeri i spuse c n Londra.
Procesiunea se dovedi impresionant, dei Gwen se ag de Laurence
de team s nu fie clcat n picioare de mulime ori de elefani. Aerul
mirosea a tmie i a flori i ea trebui s se ciupeasc ntruna ca s se
conving c nu viseaz. n vreme ce Gwen simea c arat uor tears n
rochia ei de gravid, Christina era superb n ifon negru moale. n ciuda
ncercrilor asidue ale americancei de a-l trage pe Laurence deoparte,
brbatul nu prea s-i acorde mare atenie i, foarte uurat, Gwen se
simi caraghioas c i bnuise soul c nu e n stare s reziste farmecelor
femeii.
Dup aceea, n ciuda ctorva sptmni cu greuri, Gwen pluti ntr-un
soi de cea perpetu. Laurence spunea c nflorete i c arat mai bine
dect oricnd. i Gwen aa se simea. Verity pstrase distana i timpul se
scurse. Abia n a cincea lun de sarcin, ntr-o dup-amiaz cnd
Florence Shoebotham fusese invitat la un ceai, mrimea ei ncepu s fie
remarcat. Poate c i ali oameni observaser, dar Florence i spusese
adevrul, accentund c Gwen se ngrase prea mult i se oferi s-l sune
pe doctorul Partridge.
A doua zi, cnd John Partridge intr n camera ei, cu mna ntins,
Gwen se bucur nespus s-l vad.
Ce m bucur c eti tu, John! spuse ea i se ridic n picioare. Sper c
nu e nimic n neregul cu mine.
Nu e nevoie s te ridici, spuse el, apoi o ntreb cum se simte, cnd ea
se aez pe marginea patului.
Sunt foarte obosit i mi-e foarte cald.
E normal. Te mai ngrijoreaz i altceva?
i slt picioarele pe pat.
Gleznele mi se umfl puin.
El i netezi mustaa i trase un scaun.
Atunci, trebuie s te odihneti mai des. Dei, la o femeie tnr ca
tine, nu cred c umflarea gleznelor va fi o problem prea mare.
Am i dureri de cap ngrozitoare, dar ntotdeauna am suferit din
cauza lor.
Doctorul i muc buzele, cugetnd, dup care o btu uurel pe mn.
Eti mare. Cel mai bine ar fi s te controlez puin. Ai vrea s fie o
femeie cu tine?
Nu am pe nimeni aici. Numai pe Naveena. Verioara mea, Frances, s-
a ntors de ceva vreme n Anglia.
Gwen oft din adncul sufletului.
Ce se ntmpl, Gwen?
Tnra se ntreb ce ar mai fi de spus. Laurence nu avea de gnd s
renune la ideea lui ca Verity s o asiste la natere i s o ajute cu copilul.
Acesta era ghimpele din coasta ei, i unul nc foarte mare. Fusese foarte
mulumit la nceput, dar, pe msur ce lunile treceau i luzia se
apropia, tnjea dup mama ei tot mai mult. Voia pe cineva alturi cu care
s se simt n largul ei i ura gndul c Laurence era convins c Verity
trebuia s fie acea persoan. Dac era sincer cu ea nsi, nu avea nimic
mpotriva cumnatei ei, dar gndul de a nu fi alturi de o persoan pe
care o iubea sincer i provoca suferin. Dac naterea avea s fie
complicat, dac nu va face fa? Ori de cte ori discuta subiectul cu
Laurence, el rmnea ferm pe poziie i o fcea s cread c ea se poart
iraional.
Oft i se uit la doctor.
Laurence a invitat-o pe sora lui s-mi in companie i s m ajute cu
totul. E ntr-o cltorie pe coast acum, dar e posibil s se ntoarc la casa
familiei lor din Yorkshire puin. E nchiriat, dar au acolo i un
apartament mic numai pentru ei.
Ai prefera s nati mai degrab n Anglia, Gwen?
Nu. i n niciun caz n Yorkshire. Nu despre asta e vorba. Ideea e c
nu sunt sigur c prezena lui Verity aici m va ajuta.
Se posomor i buza de jos ncepu s-i tremure.
Nu trebuie s-i faci griji. Cumnata ta va fi de mare ajutor i poate
dac petreci timpul numai cu ea i cu copilul vei avea ansa s v
cunoatei mai bine.
Crezi?
i ea a suferit, mai mult dect Laurence, bnuiesc.
Da?
Cnd prinii lor au murit, ea era nc mic i Laurence i-a fost ca un
tat. Problema a aprut atunci cnd el s-a cstorit mult prea curnd
dup moartea prinilor i, desigur, mare parte din an ea o petrecea la
coala cu internat.
De ce n-a venit s stea aici dup ce a terminat coala?
Pentru o vreme a stat, i plcea s triasc aici, dar toate prietenele ei
se aflau n Anglia. mi nchipui c Laurence a crezut c va avea o via
mai bun acolo. Atunci cnd ea a mplinit 21 de ani, el i-a druit
proprietatea din Yorkshire.
Laurence are mare grij de ea.
Iar acesta e un lucru bun. Se zvonete c a fost refuzat de singura
persoan pe care o dorea cu adevrat.
Cine anume?
El cltin din cap.
Toate familiile au secrete de un fel sau altul, nu? Poate ar fi bine s-l
ntrebi pe Laurence. Dar cred c Verity i-ar fi folositoare. i ar ajuta-o i
pe ea s se simt mai bine. Acum ntinde-te, fiindc i voi examina
burtica.
Dup ce Gwen se ntinse pe pat, el i deschise geanta neagr de piele
i scoase din ea un obiect care semna cu un corn. Gwen nu era sigur c
toate familiile au secrete i se gndi la propria familie, dar cnd imaginea
mamei i a tatlui ei i veni n minte, i se fcu un dor nebun de cas.
Te voi asculta puin, spuse el.
Mai sunt i alte secrete de familie? ntreb ea.
Doctorul ridic din umeri.
Cine tie, Gwen? Mai ales cnd e vorba de relaiile umane.
Gwen se holb la tavan i, ascultnd sunetele ce veneau de deasupra,
se gndi la ce i povestise John despre Verity. Doctorul i ridic i el
privirea.
E doar femeia care face curenie. Se ocup de camera lui Laurence
astzi.
Cum te nelegi cu soul tu, Gwen? Ateptai cu nerbdare s
devenii prini?
Firete. Dar de ce m ntrebai?
Fr un motiv anume. Exist gemeni n familia ta sau poate n a lui?
Bunica mea a avut o sor geamn.
Ei bine, se pare c nu e nimic n neregul cu mrimea ta exagerat.
Cred c ai gemeni.
Gwen deschise gura i icni.
Serios? Eti sigur?
Nu pot fi sigur, dar aa pare c stau lucrurile.
Gwen se uit pe fereastr i ncerc s-i limpezeasc sentimentele. Doi
copii! Un lucru bun, nu? Pe masa pentru micul dejun de pe verand se
zrea un langur ce strngea la piept un pui. Maimuica o privi pe Gwen
cu ochi rotunzi, cprui. Firele de pr auriu zbrlite i nconjurau capul ca
un halou.
Exist ceva ce nu ar trebui s fac? ntreb Gwen, nroindu-se ca
focul. Cu Laurence, m refer.
Brbatul zmbi.
Nu te ngrijora. i face bine. Dar trebuie s te controlez regulat, iar tu
trebuie s te odihneti suficient. E foarte important.
Mulumesc, John. M gndeam s organizez un picnic, nainte de
ploi, lng lac. Am voie?
Da, dar nu intra n ap i ferete-te de lipitorile de pe marginea
lacului.
9
Picnicul fusese aranjat astfel nct s coincid cu ntoarcerea lui Verity
din Sud. Doi dintre servitorii mai tineri craser coul cu alimentele,
pturile i un scaun pentru Gwen, adus din magazia pentru brci btut
de vreme, de la marginea lacului. Laurence, Verity i prietena ei Pru
Bertram se aezar confortabil pe pledurile n carouri sub privirile unui
macac toque cu coada lung aflat ntr-un copac din apropiere.
Gwen purta o rochie verde din bumbac, cu mult broderie la gt care
s i dea volum. O plrie de soare cu borurile mari i ferea faa de razele
strlucitoare. n fiecare diminea, cnd i trecea minile peste sni i
peste pntec, dup ce fcea baie, se minuna de schimbrile rapide din
trupul ei i i freca uor pielea cu ulei de nuci cu ghimbir infuzat. Acum,
c sptmnile cu greuri se sfriser, spera s se bucure de un mic
rgaz, nainte de a deveni i mai mare.
Nick McGregor fusese invitat i el la picnic, dar refuzase, motivnd c
are o problem cu unul dintre servitori.
S-a mai ntmplat ceva la liniile de producie? i opti Gwen lui
Laurence.
ntotdeauna apar mici dispute. Dar nimic care s te ngrijoreze.
Gwen ddu din cap. De la incidentul cu tamilul care i rnise piciorul,
McGregor se purtase rece cu ea. O ajutase s comunice cu grdinarii noi
i se artase uor interesat de planurile ei despre fabricarea brnzeturilor,
dar, n afar de asta, pstrase distana. Ea ncercase s afle care sunt ideile
lui despre locul pentru fbricu, dar pe el l interesa exclusiv ceaiul.
Era o zi superb, cu soarele care se oglindea strlucitor n lac i cu o
adiere uoar, care-i rcorea pielea. Gwen urmri un roi de fluturi albi
care zburau pe deasupra apei. Spew srea nebunete, mprocnd stropi
peste toat lumea i se bucura c-i necjete pe ceilali. Bobbins sttea pe
marginea lacului, cu botul pe labe. Celua nu era la fel de aventuroas
ca fratele ei i, n plus, era gestant. Gwen o privea cu mare interes i se
simea nduioat de abdomenul uria al animalului.
Ce amuzant, rosti Gwen.
Se ls pe spate ca s simt cldura soarelui pe obraji.
Bobbins observ i Spew acioneaz. Puin ca mine i ca Fran. Mi-a fi
dorit s fie aici, Laurence.
Am ncheiat acest subiect, draga mea.
Promit c voi face totul ca s te ajut, interveni Verity. De aceea nu m-
am ntors n Anglia.
Sunt sigur c Gwen e recunosctoare.
Verity surse larg.
Dragul meu, hai s deschidem coul acum.
Laurence desfcu clamele capacului, scoase dou sticle de ampanie,
mai multe pahare pe care le mpri tuturor, apoi trei farfurii cu
sendviuri.
Mmm! exclam el, ridicnd colul ervetelui de pe una dintre farfurii
i adulmecnd. Miroase a somon i a castravei.
i restul? ntreb Gwen, simindu-se nfometat.
De ce nu ne spui ce ne ateapt pe celelalte dou farfurii, Pru? ntreb
Laurence.
Pru era tcut i modest, o englezoaic obinuit cu pielea palid,
care, sub soarele Ceylonului, cptase o nuan roz-aprins. Dei puin
mai n vrst, i fusese o prieten loial lui Verity.
Desigur.
Lu cele dou farfurii.
Aici avem ou i salat, iar aici ceva ce nu recunosc. Oh, ba da, curry
de vinete.
Curry de vinete ntr-un sendvi? ntreb Gwen, amintindu-i prnzul
de la Christina.
Verity ncuviin din cap.
Normal! ntotdeauna introducem un fel de mncare local n
picnicurile noastre, nu-i aa, Laurence? E o tradiie de familie. Nu ai i tu
tradiii n familia ta?
Laurence i ndrept plria i se uit la sora lui.
Noi suntem familia lui Gwen acum, Verity.
Verity se mbujor.
Firete. N-am vrut s
El scoase dopul de la ampanie, umplu paharele, apoi se ndrept de
spate i ntinse paharul n fa.
Pentru extraordinara mea soie!
De acord! spuse Pru.
Dup ce mncar pe sturate, Verity, care buse mai mult ampanie
dect s-ar fi cuvenit, se ridic n picioare.
Ei bine, dup cum tii, Laurence, acum urmeaz o plimbare n jurul
lacului. Venii?
Nu cred c voi fi n stare, spuse Gwen, ntinznd mna spre
Laurence.
Dar tu vii, Laurence, nu-i aa? ntotdeauna vii. Gwen va rmne cu
Pru.
Prefer s stau cu Gwen.
Gwen i zmbi n semn de mulumire i el i strnse mna.
Ai grij la bivolii de ap! strig el cnd Verity se ndeprt, uor
bosumflat.
n acel moment, Spew veni alergnd dinspre lac, urmrind un stol de
btlani, apoi se nvrti n jurul lui Verity, stropind-o cu ap. Gwen se uit
n jur dup Bobbins, care, se pare, dispruse.
Cine afurisit! se rsti Verity, tergndu-i rochia umed.
Ca de obicei, alesese o culoare greit, se gndi Gwen. Portocaliul nu
se potrivete cu un ten pmntiu. Iar lumina soarelui reflecta culoarea pe
faa ei, fcnd-o s arate aproape verzuie.
Te nsoesc eu, Verity, spuse Pru i pi spre ea.
Nu. l iau pe Spew pentru o tur. Tu nu eti destul de puternic i te
vei nclzi prea tare. Haide, Spew!
Lui Pru i pieri entuziasmul i se aez din nou.
Da, desigur, ai dreptate. Nu am la fel de mult energie ca tine.
Gwen l strig pe Laurence, care fcuse civa pai spre lac.
Crezi c a putea s-mi bag i eu picioarele puin?
Laurence se rsuci.
Nu vd de ce nu. Nu vreau s te rsf mai mult dect trebuie.
Vrei s vii i tu, Pru? o ntreb Gwen, n timp ce i scoatea pantofii.
Cnd Pru cltin din cap, Gwen porni spre rm cu Laurence, apoi se
aez i i scoase dresurile cu o mn, iar cu cealalt i inu plria de
soare. Apa se vlurea uurel la margine i Gwen i rcori degetele.
E ncnttor, nu?
Datorit ie e ncnttor.
Ah, Laurence, sunt aa de fericit! Sper ca fericirea noastr s nu se
termine niciodat.
Nu exist niciun motiv s se termine, zise el i o srut.
Gwen privi o pasre opind pe un bolovan din apropiere.
Uit-te la mcleandrul acela, spuse ea.
E de fapt o pitulice de Kashmir. M ntreb cum a ajuns aici. De obicei
le zreti n zona golfului din Nuwara Eliya. Este cel mai frumos loc din
ar, situat ntre ora i dealuri.
tii multe despre psri.
Despre psri i despre ceai.
Gwen izbucni n rs.
Trebuie s-mi povesteti despre toate, ca s l pot nva i eu pe
copilul nostru.
Vrei s spui, copiii notri.
El o lu n brae i Gwen l privi atent. Ochii lui Laurence strluceau i
prea att de mndru i de fericit, nct lui Gwen aproape c i explod
inima de emoie.
Dar chiar atunci, n timp ce i inea minile ntr-ale lui, el deveni brusc
serios.
Gwen, dac i-a putea spune ct de mult mi-ai schimbat viaa
Ea se ddu n spate.
n bine, sper.
El trase adnc aer n piept i Gwen simi c l ador pentru felul n care
aproape tot chipul lui zmbea.
Mai mult dect i-ai putea nchipui, adug el.
O rafal de vnt i ciufuli prul, care i intr n ochi. Laurence i aranj
o bucl dup ureche.
Dup Caroline, am crezut c viaa mea s-a terminat, dar tu mi-ai
redat sperana.
Cnd vntul se ntei, Gwen i scoase plria, se sprijini din nou de
pieptul lui cald i i ntoarse privirea spre lac. Laurence nu era n stare
s-i exprime sentimentele ntotdeauna, dar, din felul n care o mngie
pe pr, Gwen nelese ct de mult o iubete. El i plec fruntea i o
ntoarse cu faa spre el. Gwen nchise ochii din cauza soarelui care se
reflecta orbitor n luciul apei, apoi i simi buzele pe gt, chiar sub lobul
urechii. O trecu un fior pe ira spinrii. Ce bine-ar fi ca acest moment s
rmn venic n gndul meu! se gndi ea.
Se mai plimbar o vreme, nainte s se ntoarc, dar un ltrat
nverunat le tulbur brusc linitea. Gwen se uit n jur i l vzu pe Spew
zgriind ua de la adpostul pentru brci.
Pun pariu c Bobbins s-a dus acolo s fete, spuse Laurence.
Apoi el se uit n spate cnd sunetul unei vsle lovind apa i atrase
atenia.
Nu-mi vine s cred. Ce caut aici?
Se pare c Verity e cu el. i Christina.
Laurence njur printre dini, dar se duse s-i ofere braul lui Verity i
apoi Christinei ca s coboare din barc. Verity aproape c se rsturn, dar
Christina zmbi.
Bun, dragul meu, spuse ea, apoi i cuprinse capul lui Laurence n
mini i l srut pe obraji.
Se ddu ntr-o parte i-i ls palma s alunece pe braul gol al
brbatului, gdilndu-l uor cu vrful degetelor.
Laurence se nroi pn n vrful urechilor, iar Gwen, dei se zbrli
toat la vederea acestui gest mai mult dect intim, se sili s zmbeasc.
M bucur s te vd, Christina!
Ct de bine ari! Cred c ar trebui s rmn i eu gravid la un
moment dat.
Christina i fcu cu ochiul lui Laurence.
Ce tupeu avea femeia, gndi Gwen. Cum ndrznea s flirteze cu soul
ei, chiar de fa cu ea? Se lipi i mai tare de Laurence i i ndeprt prul
de pe frunte cu un gest prin care voia s declare c e al ei i numai al ei.
Am dat peste ei cnd m plimbam, i lmuri Verity. El i schia
portretul cu una dintre insule n fundal. Aveau barca legat n apropiere,
aa c s-au oferit s m aduc. N-a putea refuza o plimbare pe ap
alturi de un brbat chipe.
Savi Ravasinghe afi un calm perfect cnd se ddu jos din barc, dar
Laurence continua s fie tensionat.
mi cer iertare pentru deranj, spuse Savi.
Nicio problem.
Gwen i ntinse mna.
ns mi-e team c noi ne pregteam s strngem.
El zmbi i i lu mna.
Ari nfloritor, doamn Hooper, dac-mi permii.
Mulumesc. M simt extraordinar. M bucur s te vd din nou. Cum
a fost cltoria la Londra? Uneori cred c e
A venit momentul s intrm n cas, o ntrerupse Laurence, dup
care l salut din cap politicos pe Savi i, ntorcndu-i spatele, ntinse
mna spre Christina. Ai vrea s ne faci o vizit?
Gwen se ncrunt.
Mulumesc, Laurence. Firete, sunt foarte tentat, rspunse ea,
trimindu-i o bezea, dar cred c de data asta m voi ntoarce cu Savi.
Laurence nu vorbi.
De fapt, am ceva pentru doamna Hooper, spuse Savi.
Scotoci ntr-o map din piele maronie i scoase o coal de hrtie
groas, protejat de o pnz.
O car cu mine de ceva vreme. E o acuarel.
Gwen ntinse mna s o ia i ndeprt pnza.
E foarte frumos.
Am pictat-o pe baza schiei pe care i-am fcut-o n casa Christinei.
Chipul lui Laurence se ntunec. Nu scoase niciun cuvnt, i prinse i
mai bine braul lui Gwen i porni cu pai mari de-a lungul rmului spre
treptele unde Pru sttea privind. Dup ce trecur pe lng ea i urcar,
Gwen arunc o privire n urm, ngrozit. Puin mai departe izbucni.
Chiar nu era necesar ieirea asta. Tabloul e un dar. De ce ai fost aa
de mojic? Mcar poi s te pori ca un om bine-crescut!
Laurence i ncruci braele.
Nu-l vreau aici.
Ce naiba se petrece cu tine? mi place Savi i nu mi-a fcut dect o
schi de portret n cinci minute.
Laurence nu se clinti, dei Gwen l simea cum tremur.
Nu vreau s te mai vezi cu el niciodat.
Gwen l privi printre gene.
i cum rmne cu tine i cu Christina? ntreb ea cu voce ascuit.
Adic?
nc o consideri atrgtoare. N-am observat s-i fi dat mna la o
parte. S nu crezi c n-am vzut cum cocheteaz cu tine.
El pufni.
Acum discutm despre domnul Ravasinghe, nu despre Christina.
E din cauza culorii lui, nu?
Nu. Eti caraghioas. i ajunge cu prostiile! S mergem.
Eu hotrsc cnd e suficient, mulumesc, i eu hotrsc i pe cine aleg
s-mi fie prieten.
Laurence i ls braele pe lng corp, apoi i ntinse mna.
Nu ipa, Gwen. Vrei s ne aud Pru?
Nu-mi pas dac aude. Dei, dac te-ai fi deranjat s priveti n urm,
ai fi bgat de seam c deja nu se simte n apele ei.
Buza i tremura i-i mpinse brbia n fa.
i dac te-ai fi sinchisit s arunci o privire n urm, ai fi vzut c sora
ta cea sfnt s-a ntors n barc alturi de domnul Ravasinghe. La fel i
Christina. Iar domnul Ravasinghe le pipie gleznele s nu aib lipitori. E
clar c are ceva care le face pe femei s l plac!
Fr s-i mai poat controla mnia, porni n goan, att ct i permitea
pntecul imens.

Gwen se purt rece multe zile la rnd, dar nu mai vorbir despre acest
episod. Ea, pentru c nu voia s se supere i mai tare, inima i bubuise n
piept dureros dup cearta lor, iar Laurence, pentru c era ncpnat ca
un catr. Perioadele de tcere dintre ei devenir tot mai lungi, iar Gwen
avea ochii roii, din pricina lacrimilor nevrsate. Laurence nu-i ceru
iertare i continu s fie posomort. Gwen nu intenionase s-l rneasc
aa de tare cu vorbele ei, dar era limpede c aa se ntmplase i relaia
dintre ei avea de suferit, adic exact opusul dorinelor lui Gwen. Situaia
era oricum proast cu Verity aici, acum s stea i desprit de Laurence?
Tnjea s-i ating gropia din brbie i s-l vad zmbind din nou, dar el
era prea ncpnat.
ntr-o sear nnorat, odat cu sosirea piigoiului albastru migrator i a
psrii pitta galbene, cerul purpuriu al musonului de toamn lu
controlul asupra vieii lor. Totul prea umed. Sertarele nu se mai
deschideau, iar, dac se deschideau, nu le mai puteai nchide la loc.
Brusc, uile nu se mai ncuiau. Pmntul deveni mocirlos, insectele se
nmulir i, n cele cteva di cnd Gwen se aventur n grdin, aerul
era lptos.
Ploaia continu pn n decembrie, dar, cnd se sfri, Gwen se
ngrase mult prea mult ca s se ndeprteze de cas. Doctorul Partridge
o vizit din nou i i repet bnuiala lui c va face gemeni, dei nu era n
totalitate sigur.
Dup zece sptmni petrecute n adpost, celuilor, cinci la numr,
li se ddu voie s alerge prin cas. Gwen, incapabil s-i vad picioarele
din cauza burii uriae, tria cu spaima c va clca pe unul dintre ei. Fie
asta, fie vreunul dintre micile gheme de blan i va sta n cale i se va
mpiedica. Dar cnd Laurence suger ca puii s stea ntr-un cote afar,
ea cltin din cap. Pentru patru dintre ei i gsiser un cmin nou i
aveau s plece n curnd, dar celul ei preferat, cel mai pipernicit dintre
toi, rmnea nedorit de nimeni.
ntr-o diminea, rspunse la telefon i o auzi pe Christina.
Poi s-i spui lui Laurence c a lsat nite documente ultima oar
cnd a trecut pe aici? spuse femeia pe un ton degajat.
Unde mai exact?
La mine acas, firete.
Foarte bine. Altceva?
Roag-l s m sune sau spune-i c poate s vin direct s le ia.
Mai trziu, cnd Gwen pomeni de telefonul Christinei, Laurence pru
surprins.
Ce voia?
Ceva legat de nite documente. A zis c le-ai uitat la ea acas.
Dar nu am fost acas la ea.
A spus c le-ai lsat ultima dat cnd ai trecut pe la ea.
Dar asta s-a ntmplat cu multe luni n urm, cnd am semnat
acordurile pentru investiii.
Gwen se ncrunt. Fie el nu i spunea adevrul, fie Christina nc mai
juca murdar.

Sosi luna ianuarie. Gwen, care intrase n luna a noua, iei pe treptele
din faa casei, n zori, i privi spre tufiurile unde fluiera un sturz. Gwen
se cutremur, simindu-se singur. Venea o zi rcoroas i copacii i
tufele strluceau acoperite de rou.
Ai grij s te mbraci gros disear. Temperatura poate scdea, dup
cum tii.
Laurence o srut pe obraz i fcu un pas ntr-o parte.
Chiar trebuie s te duci la Colombo? spuse ea, inndu-se de braul
lui i dorindu-i mai mult de la el.
Expresia lui se mblnzi cnd se ntoarse cu faa spre ea.
tiu c nu e momentul ideal, dar mai sunt vreo dou sptmni de
ateptare. Agentul meu vrea s discutm despre bani.
Laurence, nu l-ai putea trimite pe McGregor?
mi pare ru, Gwen. Nu am de ales.
Ea i ddu drumul i i plec privirea, luptndu-se s-i in lacrimile
n fru.
El i ridic brbia, aa c Gwen se vzu nevoit s se uite la el.
Hei, voi fi plecat doar dou sau trei zile. i nu rmi singur. Verity
va avea grij de tine.
Lui Gwen i czur umerii cnd el urc n main, ridic geamul i
porni motorul. Maina tui de cteva ori, aa c un biat de cas veni s
nvrt de manivel, iar Gwen sper pentru o clip c nu va porni, dar
motorul reveni la via i Laurence i fcu cu mna cnd trecu pe lng ea
i ncepu s urce dealul in vitez.
Urmri cum maina dispare ncetul cu ncetul i i terse lacrimile,
care continuau s curg. Lucrurile nu se rezolvaser ntru totul de la
ultima ceart, din ziua n care domnul Ravasinghe apruse cu portretul
n acuarel, care i acum atrna ca o umbr ntre ei. Fuseser politicoi
unul cu altul, dar el pstrase distana i, dei mpreau acelai pat, el
prea s nu o mai doreasc. Laurence insistase c se gndea la sigurana
copiilor, dar lui Gwen i era dor de intimitate i se simea foarte singur.
Singura dat cnd mai fcuser dragoste fusese cu dou sptmni
nainte ca el s plece. Gwen tia c nu are dect o singur soluie s-l
aduc pe calea cea bun, aa c, ntr-o noapte, cnd el sttea pe pat, l-a
srutat ncet pe gt, i-a mngiat umerii i i-a cobort degetele pe
spinarea lui. Dup aceea, s-a ntins n pat cu spatele la el. Laurence a
mbriat-o i ea a simit ct de mult o voia.
Crezi c putem? ntrebase ea.
Exist o cale.
Laurence o ajutase s se aeze n genunchi i o pusese s-i lase toat
greutatea pe minile sprijinite de pern.
S-mi spui dac te doare, o rugase el cnd ngenunchease n spatele
ei.
Gwen nc se mai minuna de ce se ntmpla atunci cnd erau
mpreun, iar el o ptrunsese att de ncet, nct senzaiile se dovedir i
mai intense. Poate c i sarcina avea un cuvnt de spus. O transformase
n alt femeie. Indiferent de motiv, dup ce terminaser, ea czuse ntr-
un somn profund i se odihnise ca niciodat. Ulterior, relaia dintre ei se
mai mbuntise, dar nu complet i cnd ea l ntrebase ce se petrece, el i
rspunsese c nimic. Gwen spera din tot sufletul c rceala lui nu avea
nimic de-a face cu Christina.
Acum, c plecase, i ducea dorul i i dori s fi depus mai multe
eforturi. Ocoli casa ca s priveasc lacul. Suprafaa lui era nemicat,
purpuriu-nchis la margini i cu o fie argintie n mijloc. Lacul o
nveselea ntotdeauna. Ascult ciocnitul regulat al unei ciocnitori timp
de un minut sau dou i i ridic privirea cnd un vultur zbur pe
deasupra casei.
i auzii, micuilor? ntreb ea i i lipi mna de pntecul umflat.
Intr iute n cas pentru a se nclzi lng emineu. Plnuise s
continue cu brodatul, dar, cum era somnoroas, aipi imediat. Un somn
ademenitor, dar care te lsa mai obosit dect erai. Abia dac o auzi pe
Naveena cnd intr i iei n vrful picioarelor, apoi pe majordomul care
i aduse ceai i biscuii. Nu se simi n stare s se ridice ca s-i ia cana.
Abia cnd veni Verity i tui, Gwen se trezi de-a binelea.
Ah, draga mea, eti treaz.
Gwen clipi ameit.
Ascult, mi pare tare ru, dar o prieten veche d o petrecere la
Nuwara Eliya n seara asta. E vorba doar de o noapte. M voi ntoarce
mine sau poimine cel trziu, i promit. Crezi c te descurci? Am
pierdut att de multe ieiri anul acesta.
Gwen csc.
Desigur, dac trebuie s te duci O am pe Naveena, am numrul
doctorului Partridge din Hatton. Du-te i distreaz-te.
l iau pe Spew la o plimbare pe lng lac i dup aceea plec. i spun
la revedere acum.
Travers ncperea i o srut pe Gwen pe obraz.
Dac vrei, pot s duc i celuii la noii lor stpni.
Gwen i mulumi i o privi cum iese din camer. ntr-adevr, pentru c
rmsese acas ca s-i in ei companie, Verity ratase mai multe seri
dansante. Participase la balul de Anul Nou din Grand n Nuwara, dar
asta fusese tot. n mod normal, i ei ar fi participat, spusese Laurence, dar
sarcina lui Gwen era mult prea avansat. Era corect ca Verity s aib
ansa s se distreze puin nainte de venirea copiilor. n orice caz, cum s
gseasc un so, dac nu ieea niciodat?
Gwen se simea mare i stngace. i venea tot mai greu s se ridice din
scaun acum, dar se chinui s ajung la fereastr. Plecarea lui Laurence i
vremea rece i aduseser n suflet dorul de cas. Nu i era numai doar de
prinii ei, ci i de Fran, dei scrisorile regulate ale verioarei ei o ineau
la curent cu evenimentele. Fran abia dac pomenise de Savi n rndurile
ei, dar fcuse aluzie la o nou relaie romantic i Gwen spera sincer c
Fran gsise pe cineva care s-o iubeasc.
Se uit n grdin. Nimic nu se mica i, dei se simea att de singur,
prea c ntregul pmnt ateapt odat cu ea. Zri un cerb sambar cu
coarne micndu-se printre copaci. Probabil coborse de pe piscurile
mpdurite din Horton Plains i se pierduse. Laurence i promisese o
excursie n Horton Plains, un parc natural imens, ncununat cu nori de
cea liliachii care atrnau printre copacii cu cioturi butucnoase i
coroane bogate. Lui Gwen i se prea magic i i amintea de fresca fcut
de Caroline n odaia copiilor. Cu acest gnd, se hotr s verifice dac
totul era gata acolo.
II.

SECRETUL
10
Fresca se curase foarte frumos i Gwen se bucur c hotrse s o
pstreze, n loc s zugrveasc peste ea. Culorile nu erau la fel de vii ca
pe vremuri, dar munii purpurii se vedeau clar, lacurile albastre-argintii
preau s strluceasc n mod real i, din fericire, nu trebuiser s-l
cheme pe domnul Ravasinghe s refac pictura.
Se uit n jur, innd-o n brae pe Ginger, ultima celu rmas.
Camera de un galben precum floarea de ciuboica-cucului era gata. Dou
ptuuri albe stteau alturi, iar scaunul vechi pentru alptare din lemn
de buruta 5 cu perne crem brodate fusese trimis tocmai de la Colombo.
Un covora frumos, esut de localnice, aducea un plus de frumusee.
Gwen deschise fereastra ca s aeriseasc, apoi se aez pe scaun i i
imagin cum se va simi cu cei doi bebelui n brae i nu cu un cel. i
mngie pntecul i i veni s plng. Fiind att de tnr, suferise puine
complicaii pe care le presupunea de obicei sarcina, prin urmare nu
starea ei fizic o fcea s lcrimeze, ci vocea ei luntric, singuratic.
Pn seara, capul i pulsa de durere i hotr c aerul proaspt o s-o
ajute. Simi o contracie uoar i ncremeni cteva clipe, dar i lu totui
jacheta i iei din cas. Noaptea, lacul rareori era negru. Mai degrab
strlucea purpuriu-nchis, cnd luna i stelele se reflectau n el. n timp ce
se plimba, o durere intens i sfie mijlocul. Cnd se mai potoli, reui s
deschid ua, dup care se aplec, aproape ipnd de uurare cnd sosi
Naveena.
Pe faa femeii se vedea ngrijorarea.
Doamn, v cutam.
Lsndu-i toata greutatea pe Naveena, Gwen ajunse n dormitor. Aici,
se chinui s scape de hainele de zi i i trase peste cap o cma de
noapte apretat. Sttea pe marginea patului, cnd simi lichidul cald
prelingndu-i-se pe coapse. Se ridic n picioare, ngrozit.
Doamn, e doar apa.
Sun-l pe doctorul Partridge, spuse Gwen. Imediat!
Naveena ncuviin i iei pe hol. Cnd se ntoarse, pe chipul ei se citea
nefericirea.
Niciun rspuns.
Inima lui Gwen ncepu s bat cu putere.
Nu v ngrijorai, doamn, am adus copii pe lume.
Gemeni?
Femeia cltin din cap.
l vom suna pe doctor din nou mai trziu. Aduc o butur cald.
Dispru doar cteva minute i se ntoarse cu un pahar plin cu un
amestec puternic mirositor.
Eti sigur? ntreb Gwen, strmbnd din nas la mirosul de ghimbir
i de cuioare.
Naveena ncuviin din cap.
Gwen bu amestecul, dar cteva minute mai trziu o cuprinse
fierbineala i i se fcu ru.
Nimic nu era uor cnd deveneai att de mare, dar Naveena o ajut s-
i scoat cmaa de noapte i o nfur ntr-o ptur de ln moale.
nspimntat cnd durerea o lovi cu i mai mare intensitate, Gwen nu
mai auzi dect sunetul propriei respiraii. nchise ochii i ncerc s i-l
imagineze pe Laurence, ct vreme Naveena aduse cearafuri curate i
aranj patul. Servitoarea, att de pasiv n general, era o prezen care
calma, dar lui Gwen i se fcuse dor de soul ei i ochii i se umplur de
lacrimi. i terse lacrimile, dar atunci o nou durere sfietoare o sili s
se aplece n fa i s geam.
Naveena se ntoarse, dnd s ias.
l sun pe doctor din nou.
Gween o apuc de mnec.
Nu m lsa. Pune-l pe majordom s sune.
Naveena ncuviin, ateptnd lng u, dup ce vorbise cu
majordomul. Gwen se rug n timp ce brbatul suna, dar, prin ua
ntredeschis, auzi c doctorul nc nu se ntorsese acas. Inima i bubui
n piept nebunete.
Niciuna dintre ele nu vorbi.
Naveena privea fix n podea i Gwen, simind cum panica i taie
respiraia, se strdui s-i pstreze calmul. Ce vor face dac lucrurile nu
merg cum trebuie? nchise ochii i, cu un efort uria de voin, reui s-i
potoleasc btile inimii. Cnd se mai liniti, se uit la Naveena.
Erai cu Caroline cnd a nscut?
Da, doamn.
i Laurence?
n cas i el.
S-a chinuit mult?
Normal. Ca dumneavoastr.
Dar asta nu e normal!
Cnd veni o alt contracie, Gwen i nbui un suspin.
De ce nu mi-a zis nimeni c o s doar n halul sta?
Naveena ncerc s-o aline, o ajut s se ndrepte de spate i i aduse un
taburet mic pe care s-l folosesc drept treapt. Asudase din cap pn-n
picioare, dar durerea se mai domoli, dndu-i Naveenei suficient timp ca
s o ajute s urce napoi n pat. Gwen se foi puin i, stnd linitit sub un
cearaf care mirosea a pepeni, durerile facerii se mai rrir. Contraciile
nu mai erau att de puternice i apreau la perioade mai lungi, aa c
urmtoarele ore trecur relativ uor. Gwen chiar ncepu s cread c
poate va suporta bine naterea.
Naveena i devenise mai mult dect o servitoare. ns nici prieten, nici
mam. Era o relaie ciudat, dar Gwen i era recunosctoare. Pluti o
vreme ntr-o ameeal relativ plcut, gndindu-se la mama ei i la
suferinele prin care trecuse cnd o adusese pe ea pe lume.
Apoi o nou agonie o spintec n dou. Se rsturn ntr-o parte i-i
ridic genunchii. Durerea o roase pe dinuntru, sfiind-o n mii de
bucele.
Vreau s m ntorc din nou. Ajut-m!
Naveena o ajut s se ntoarc n patru labe n pat.
Nu mpingei, rsuflai cnd vine durerea. Va trece, doamn.
Gwen i deprt buzele i scoase mici pufituri, dar contraciile venir
prea repede. Se zvrcoli, fiindc durerea i sfia pntecul i, cnd auzi
urletele, care parc nu veneau din ea, simi c ntea ceva mai mult, nu
doi copii. Ceva uria. De ce se torturau femeile singure n halul acesta? Se
lupt cu suferina, ncercnd s-i aminteasc basmele din copilrie i
trsturile chinuite i se schimonosir, n efortul de a-i aminti. Orice,
numai s-i abat gndurile de la iadul prin care trecea acum. La fiecare
contracie, i muca buzele pn la snge. Toat nebunia asta are
legtur cu sngele, i spuse ea, snge rou i gros. Trupul i asud
cumplit, iar cearafurile erau mbibate deja de transpiraie. ncerc s nu
ipe cnd vzu c perioadele de calm devenir i mai scurte.
i mai mult chin nnebunitor. Atinsese pragul disperrii. Btu cu
pumnii n saltea, se rsuci de pe o parte pe alta i url dup mama ei,
convins c va muri.
Iisuse! opti ea, cu dinii scrnind. Ajut-m!
Naveena rmase cu ea i continu s o in de mn, ncurajnd-o tot
timpul.
Dup o vreme, simindu-se prea epuizat ca s mai vorbeasc, expir
uor i se rostogoli pe spate din nou, i ntinse picioarele albe pentru o
clip, apoi i le trase spre fund. Cnd i slt capul s se uite, ceva se
desctu n ea. i deprt genunchii, ultima frm de demnitate
prsind-o iute.
Inspirai adnc, atunci cnd ncep s numr, doamn, apoi inei-v
respiraia i mpingei. Cnd ajung la zece, tragei din nou aer, inei i
mpingei din nou.
Unde e doctorul? Am nevoie de doctor!
Naveena cltin din cap.
Gwen trase aer n piept i fcu aa cum i se spusese. nchise ochii i i
ignor prul ciufulit. Simi o neptur puternic. La nceput, mirosul de
fecale o izbi, dar era prea epuizat ca s-i mai pese. Crezu c asta a fost
tot, apoi ns, cnd mpinse cu greutate, interiorul coapselor i lu foc. Se
pregtea s mping din nou, dar Naveena o atinse pe ncheietur.
Nu, doamn, nu trebuie s mpingei. Trebuie s lsai copilul s
alunece.
Timp de cteva clipe, nu se ntmpl nimic, apoi ceva i alunec ntre
picioare. Naveena se aplec s taie cordonul ombilical, apoi ridic
bebeluul. l terse i zmbi larg, cu ochii plini de lacrimi.
Oh, doamn! Avei un biat frumos, e clar.
Un biat!
Da, doamn.
Gwen ntinse braele i privi chipul vineiu i ridat al primului ei copil.
O senzaie inimaginabil de pace puse stpnire pe ea, att de intens,
nct terse toate chinurile anterioare. Mna pruncului se contracta, n
timp ce degetele lui ncercau s identifice locul n care ajunsese. Era
perfect, iar lui Gwen, care simea c e unica femeie care nscuse
vreodat, i se umplu sufletul de atta mndrie, c izbucni n plns.
Bun, micuule, spuse ea printre suspine.
iptul lui brusc umplu ncperea.
Gwen se uit la Naveena.
Dumnezeule, pare de-a dreptul furios.
E un semn bun. Plmni sntoi. Biat bun i puternic.
Gwen zmbi.
M simt att de obosit!
Trebuie s v odihnii puin, al doilea vine curnd.
Naveena lu pruncul, l nf, i puse o cciuli pe cap i l legn,
nainte de a-l pune n ptu, unde bebeluul continu s scnceasc.
Dup ce Naveena cur n jurul ei, Gwen elimin i placenta. O alt
or i jumtate trecu i abia spre diminea, Gwen nscu al doilea copil.
Era sleit de puteri i nu voia dect s-i mulumeasc lui Dumnezeu c se
terminase totul. ncerc s se salte ntr-o rn s-i vad pruncul, dar se
prbui la loc pe perne. O urmri pe Naveena cum l nfoar ntr-o
pturic.
Ce e? Fat sau biat?
Trecur cteva secunde. Lumea rmase neclintit, ntr-un echilibru
perfect.
Aadar?
E o feti, doamn.
Ce bine! Un frate i o sor.
Gwen se chinui din nou s-i ridice capul, dar nu reui s o vad dect
n treact, fiindc Naveena deja prsise camera fr o vorb. Gwen i
inu rsuflarea i ascult. Din odaia copiilor, rzbtea doar plnsetul slab
al unui copil. Prea slab. Mult prea slab. Brusc, abia dac mai putu s
respire. Nu-i vzuse fiica aa cum trebuie, dar i se pruse c avea o
culoare ciudat.
ngrozit c micua ei copil se sufoca din cauza cordonului ombilical,
ncerc s o strige pe Naveena, dar glasul i se frnse. ncerc din nou,
dup care i trecu picioarele peste maginea patului, dorind s se ridice. I
se fcu ru i czu din nou cu spatele, pe pat. Se uit spre fiul ei.
Hotrser s-l cheme Hugh. Micul lor miracol. Se oprise din plns cnd
sora lui geamn se nscuse i acum dormea dus. Folosindu-se de
taburet, Gwen i urc picioarele n pat. Fiecare muchi o durea de parc
era carne vie. nchise ochii.
Cnd i deschise din nou, o zri pe Naveena. Sttea pe scaunul de
lng pat.
V aduc ceai, doamn.
Gwen se slt n capul oaselor i i terse sudoarea de pe frunte.
Unde e fata?
Naveena i plec privirea.
Gwen se ntinse i o apuc pe femeie de mnec.
Unde e fiica mea?
Naveena deschise gura s vorbeasc, dar niciun un cuvnt nu-i iei de
pe buze. Avea faa calm, dar minile pe care i le frmnta n poal o
ddeau de gol.
Ce-ai fcut cu ea? S-a ntmplat ceva cu ea?
Tot niciun rspuns.
Naveena, adu copilul acum. M auzi?
Din glasul lui Gwen rzbtea spaima.
Femeia cltin din cap.
Gwen inspir adnc.
A murit?
Nu.
Nu neleg. Trebuie s o vd. Acum. Adu-mi-o imediat! i poruncesc
s mi-o aduci, dac nu vrei s pleci din casa asta acum.
Naveena se ridic ncet.
Foarte bine, doamn.
Pe msur ce o lume de grozvenii imaginare cptau proporii, Gwen
simi ca i cum cineva i-ar fi strns pieptul n chingi. Ce se ntmplase cu
copilul ei? Avea oare malformaii? Era bolnav ntr-un fel pe care nu i-l
putea nchipui? l voia pe Laurence. De ce nu era aici?
Dup cteva minute, Naveena se ntoarse n camer, innd pruncul n
brae. Gwen auzi un plnset slab i ntinse minile. Femeia i-o aez la
piept, se ddu n spate cu picioarele trind i i fix privirea n podea.
Gwen i lu inima n dini i ndeprt pturica. Fetia nu purta dect un
scutec alb ntre picioare.
Copila deschise ochii. Gwen i inu rsuflarea ct cercet copilul.
Degete micue, burtic rotund, ochi negri i pielea lucioas de parc ar fi
fost lustruit. Mut din cauza ocului, Gwen i ridic privirea spre
Naveena.
Acest copil e perfect.
Naveena ncuviin.
Perfect.
Femeia i plec fruntea.
Dar nu e un copil alb.
Nu, doamn.
Gwen i arunc o uittur furioas.
Ce fel de glum e asta? Unde e copilul meu?
E fiica dumneavoastr, doamn.
Credeai c nu voi observa c mi-ai nlocuit copilul?
ncepu s plng i lacrimile czur pe chipul fetiei.
E fetia dumneavoastr, doamn, repet Naveena.
ocat dincolo de orice nchipuire, Gwen nchise ochii, strngndu-i
tare, ca s alunge imaginea ei, apoi i-o ntinse femeii. Era imposibil s fi
ieit din ea ceva att de negru. Imposibil! Naveena sttea lng pat,
legnnd copilul n brae. Gwen i nconjur umerii cu braele, cltinnd
din cap uluit, i gemu. Confuz, nu ndrzni s se uite n ochii femeii.
Doamn
Gwen i plec fruntea. Niciuna nu mai scoase o vorb. Nimic nu avea
sens. i urmri liniile din palm, ntoarse minile i se juc alene cu
verigheta. Trecur cteva minute, timp n care inima i bubui s-i sar din
piept. n cele din urm, i ridic privirea spre Naveena i, cnd vzu c
nu o judec, se mbrbt i vorbi.
Cum ar putea s fie a mea? Cum? ntreb ea, tergndu-i lacrimile
cu dosul palmei. Nu neleg. Naveena, spune-mi ce s-a ntmplat.
nnebunesc?
Femeia cltin din cap.
Se mai ntmpl lucruri. E voia zeilor.
Ce lucruri? Ce lucruri se ntmpl?
Btrna ridic din umeri. Gwen ncerc s pun stavil lacrimilor,
strnse din dini, dar degeaba. Se prbui, vrsnd i mai multe lacrimi
peste aternuturi. De ce i se ntmplase aa ceva? Cum de i se
ntmplase?
Pn atunci, grozvia nu o lovise din plin. Acum, da. Ce-o s-i spun
lui Laurence? Rsuci problema pe toate prile, dar, sleit de puteri i
roas pe dinuntru de spaim, simea c i pierde minile. Ce era bine?
i sufl nasul i i terse lacrimile din nou i cu ochii minii o vzu pe
copil cum deschide ochii negri i se holbeaz la ea. Poate c era ceva n
neregul cu sngele copilului, da, aa era Sau poate Laurence avea
strmoi spanioli. Gndurile i se nvlmeau n minte. Aer. De asta avea
nevoie. De adierea nopii. Ca s poat cugeta.
Vrei s deschizi fereastra, Naveena?
innd pruncul cu un bra, Naveena se duse la fereastr i ridic
ivrul, lsnd rcoarea plcut s intre n ncpere, nsoit de un miros
proaspt de vegetaie.
Ce s fac? Ar putea s spun c a nscut doar un copil sau ar putea
pretinde c fetia a murit. Dar nu, pentru asta avea nevoie de un trup.
Gween se uit la Naveena care sttea lng fereastr cu copilul n brae i
i dori s fie departe de aceast ar unde o femeie alb putea s dea
natere unui copil nchis la culoare fr niciun motiv. Chiar fr niciun
motiv. Aerul ncremeni i pentru o clip oribil, chipul lui Savi
Ravasinghe i alunec n minte. Nu! Dumnezeule! Nu! Nu aa ceva. Era
imposibil. Aproape fr rsuflare, se ndoi de mijloc.
Epuizat peste msur de chinurile naterii, nu mai gndea cum
trebuie. Sigur ar fi tiut dac brbatul profitase de ea, nu? Apoi un alt
gnd i se strecur n minte. i Hugh? Doamne, Dumnezeule! Aa ceva nu
se ntmpla. Dac era posibil ca fetia s fie copilul lui Savi, un gnd
absolut oribil, cum rmnea cu Hugh? Era posibil s existe doi tai? Nu
mai auzise pe nimeni vorbind de aa ceva. Era posibil?
Se uit la Naveena nc o dat i, cu inima grea, privi luna care se iea
dintre nori, acolo unde cerul nopii plea. Dimineaa i anuna sosirea.
Ce va face? Nu mai avea timp la dispoziie. Trebuia s se hotrasc
nainte ca servitorii s nceap s umble prin cas. Nimeni nu trebuia s
tie. Vntul prea c se nteise i chiar atunci scrnetul roilor unei
maini pe pietriul din curte i fcu tmplele s pulseze.
Att ea, ct i Naveena ncremenir.
Naveena se ridic prima.
E sora stpnului, spuse ea i acoperi capul copilului cu pturica.
Doamne! Verity! exclam Gwen dezndjduit. Ajut-m, Naveena!
Eu l ascund pe bebe.
Iute, f-o iute.
n odaia copiilor?
Nu tiu. Da. n odaia copiilor.
Gwen ddu din cap viguros, apoi privi fix drept nainte, copleit de
panic. Dup ce Naveena iei grbit din camer, Gwen ascult cum
Verity intr n holul mare, apoi se apropie pe coridor. n mai puin de un
minut, se auzi un ciocnit la u. Gwen gfia mult prea tare, iar
gndurile i alergau la o vitez ameitoare, fr s poat alctui o singur
propoziie coerent. Cnd Verity intr, aprins n obraji i excesiv de
strlucitoare, tnra crezu cu trie c se va da de gol.
Draga mea, mi pare ru. Eti bine? Pot s-i vd?
Gwen ddu din cap spre ptuul lui Hugh.
i cellalt unde e?
Gwen strnse din buze uor i simi cum i tremur brbia, dar inspir
adnc i se mbrbt nainte de a vorbi.
Doctorul Partridge s-a nelat. Nu a fost dect un copil. Un bieel.
Verity travers camera i se aplec peste ptu.
Ce minunie! Pot s-l iau n brae?
Gwen ncuviin din cap, dar inima i btea att de tare, c i trase
pturile pn la gt ca s-i ascund pieptul.
Dac doreti. Dar te rog s nu-l trezeti, abia a adormit.
Cumnata ei l ridic n brae pe Hugh.
Doamne, ct e de micu!
Lui Gwen i se puse un nod n gt. Reui s ngne iute un rspuns, dar
vocea slab nu o ajut s par credibil.
Probabil c am avut mult ap.
Desigur. Doctorul te-a vzut deja? ntreb Verity, dup ce l puse pe
Hugh la loc n ptu. Ari ngrozitor de palid.
Va veni atunci cnd va putea. Se pare c azi-noapte a fost plecat la un
alt pacient.
Pe Gwen o usturau ochii, dar nu mai adug nimic. Cu ct spunea mai
puine, cu att mai bine.
Vai, draga mea, a fost de-a dreptul ngrozitor?
De-a dreptul, da.
Verity trase un scaun i se aez lng Gwen.
Ai fost foarte curajoas s treci prin asta singur.
Am avut-o pe Naveena.
Gwen nchise ochii pentru o clip, spernd c Verity va nelege aluzia.
Era ct se poate de contient c, n grab, Naveena nu nchisese ua de
la baie i, dei pesemne nchisese ua de la odaia copiilor care ddea n
baie, voia ca Verity s plece nainte ca fetia s se trezeasc.
S-i povestesc despre petrecere ca s te mai nveselesc? o ntreb
Verity.
Ei bine, de fapt, ncepu Gwen.
A fost extraordinar, continu cumnata ei, fr s-o bage n seam. Am
dansat aa de mult, c am fcut btturi. i ce s vezi? Savi Ravasinghe
era i el acolo i a dansat toat noaptea cu femeia aceea, Christina. A
ntrebat de tine.
Uluit de turnura conversaiei, Gwen ridic mna s-o opreasc.
Verity, dac nu te superi, trebuie s m odihnesc nainte de venirea
doctorului.
Ah, desigur, draga mea. Caraghioasa de mine! Eu plvrgeam aici
ntruna, iar tu, biata de tine, trebuie s fii drmat.
Verity se ridic n picioare i se apropie de ptu.
nc doarme. Abia atept s se trezeasc.
Gwen se foi n pat.
Se va trezi curnd. Dar acum, dac nu te superi
Trebuie s te odihneti, neleg. Plnuisem s m vd cu Pru n
Hatton azi, dac nu ai nimic mpotriv. Dar rmn, dac ai nevoie de
mine
S-a dus i marele ajutor, se gndi Gwen, dar nu zise nimic. i era foarte
recunosctoare lui Verity c va pleca din nou.
Du-te, spuse ea. M simt bine.
Verity se ntoarse i porni spre u. Se auzi sunetul slab al plnsetului
unui copil, apoi se opri. Cnd cumnata ei se rsuci pe clcie, zmbind cu
gura pn la urechi, Gwen nlemni.
Grozav, s-a trezit, spuse Verity i se apropie din nou de ptu, dar,
cnd l vzu pe Hugh, se ncrunt. Foarte ciudat. nc doarme.
Se ls o tcere care nu dur dect cteva clipe, dar lui Gwen i se pru
o venicie. Cnd nchise ochii, rugndu-se ca fetia s nu plng din nou,
simi c ia foc. Te rog, Doamne, nu o lsa s fac zgomot ct vreme Verity se
uit la Hugh!
Mai plng n somn uneori, izbuti ea s spun ntr-un trziu. Acum
du-te la Hatton. O am pe Naveena.
Foarte bine, dar numai dac eti convins.
Cnd Verity nchise ua n urma ei, Gwen se aplec n fa i i
nconjur genunchii cu braele. Avea o senzaie acut c rdcinile i sunt
smulse din pmnt i se simi att de fragil, nct o singur pal de vnt
ar fi putut s o ridice din pat i s o azvrle ct colo. Sun clopoelul s-o
cheme pe Naveena.
Cnd veni napoi, ayah se aez lng Gwen i o inu de mn.
Naveena, ce m fac? opti Gwen. Spune-mi ce s fac.
Btrna privea fix n podea, dar fr s vorbeasc.
Ajut-m! Te rog, ajut-m! I-am spus deja lui Verity c nu e dect un
singur copil.
Doamn, nu tiu.
Gwen ncepu s plng din nou.
Trebuie s existe o cale. Trebuie!
Naveena czu pe gnduri un moment, apoi inspir adnc.
Gsesc rnci din vale s aib grij de bebe.
Gwen se holb la ea i femeia i susinu privirea. i sugera s-i dea
copilul unei strine? Propriul copil?
E singura cale.
Dar, Naveena, cum s renun la ea pur i simplu?
Naveena ntinse mna.
Trebuie s ai ncredere n mine, doamn.
Gwen scutur din cap.
Nu pot s fac aa ceva.
Doamn, trebuie!
Gwen i plec fruntea disperat. Apoi i ridic privirea i vorbi cu
glas tremurnd.
Nu. Nu poate fi singura cale.
Una singur mai e, doamn.
Da?
Naveena ridic o pern.
Gwen respir greu, ocat.
Vrei s o sufoc?
Naveena ncuviin din cap.
Nu! Nici vorb. Indiferent de ce s-ar ntmpla.
Oamenii o fac, doamn, dar nu e bine.
Nu, nu e bine, e ngrozitor, rosti Gwen, oripilat c vorbiser despre
aa ceva, apoi i ascunse faa n palme.
M gndesc, doamn. Plec n vale cu bebe. Dai nite bani?
Gwen nu rspunse, dar i ridic fruntea i privi fix nainte, cu ochii
nceoai de lacrimi. Se cutremur. Adevrul era c nu putea ine copilul.
Dac o fcea, avea s fie alungat mpreun cu fetia care clar nu era a
soului ei. Probabil c nu-i va mai vedea bieelul niciodat. Unde s se
duc? Pn i prinii ei ar fi fost obligai s-i ntoarc spatele. Fr bani,
fr cas, copila ar avea o via mult mai rea dect dac ar tri n sat. Cel
puin nu avea s fie departe de ea i poate, ntr-o zi Se opri. Nu. Acea
zi nu va veni niciodat. Dac i lsa copilul s plece, atunci va fi pentru
totdeauna.
Se uit la btrn i vorbi optit.
Ce s-i spun lui Laurence?
Nimic, doamn. V implor! Ca i cu sora, spunem c a fost numai un
copil.
Gwen ncuviin. Naveena avea dreptate, dar Gwen se cutremur la
gndul unei asemenea minciuni oribile. Una era Verity. Dar alta era
Laurence. i va fi foarte greu.
Ochii Naveenei se umplur de lacrimi.
E cel mai bine. Stpnul v ceart dac o inei.
Dar, Naveena, cum de s-a putut ntmpla aa ceva?
Btrna ddu din cap i ochii ei se umplur de durere.
Emoiile evidente ale femeii o fcur pe Gwen s se simt i mai ru.
nchise ochii, dar nu-i vzu dect pantalonaii franuzeti, aruncai pe
podeaua camerei de hotel. Se chinui s-i aminteasc noaptea balului,
ncerc s rememoreze fiecare detaliu i ajunse n punctul n care Savi o
mngia pe tmpl, dup care nimic. Prins n capcana unui moment
pe care nu i-l amintea, se simi violat. Ce i fcuse? Ce l lsase s i
fac? Nu mai tia dect c se trezise pe jumtate dezbrcat, cnd intrase
Fran. Se ntreb dac era posibil s existe doi tai pentru copiii ei. Gndul
c s-ar fi putut s nu fie aa ntri i mai mult senzaia de viol, fcndu-i
inima s bat nebunete. Hugh trebuia s fie fiul lui Laurence. Trebuia
neaprat.
Doamn, nu v necjii.
Naveena i lu mna i o mngie.
Dorii s-i punei un nume?
Nu tiu niciun nume potrivit pentru un copil ca
Liyoni e un nume foarte bun.
Foarte bine.
Tcu o clip.
Dar trebuie s o mai vd o dat.
Nu e bine, doamn. Mai bine pleac acum. Nu fii trist, doamn. E
soarta ei.
Lui Gwen i se umplur ochii de lacrimi.
Nu pot s-o trimit n lume fr s o mai vd mcar o dat. Te rog! S
ncuiem ua care d spre coridor. Trebuie s o vd.
Doamn
Adumi-o mcar s o hrnesc, mcar o dat i mai trziu se va
ocupa de ea vreo doic din sat poate?
Cu un oftat care art ct este de obosit, Naveena fcu un pas n
spate.
Mai nti, ateptm ca sora s plece.
Rmaser amndou tcute, dar, dup ce auzir maina lui Verity
plecnd, Naveena nchise obloanele de la dormitor i aduse copilul
napoi.
Nu avea nici semne vineii, nici faa roie, nu semna deloc cu Hugh.
Un copil perfect de culoarea cafelei cu lapte.
E att de micu, opti Gwen i i mngie obrajii fini i moi.
Pruncul ncepu s sug lacom imediat ce Naveena l puse la pieptul lui
Gwen. Senzaia era ct se poate de stranie i, ocat de contrastul dintre
pielea ei alb i culoarea nchis a tenului fetiei, Gwen se cutremur.
Cnd ndeprt copilul de la sn, acesta avea ochii mari deschii. ip
brusc, parc de indignare, apoi ddu s sug din nou. Gwen i ntoarse
faa la perete.
Ia-o. Nu pot s-o fac.
Dei glasul i sun aspru, durerea ascuit provocat de faptul c
respingea carne din carnea ei era mai rea dect chinurile naterii.
Naveena lu bebeluul n brae.
Voi fi plecat dou zile.
Anun-m imediat cum te ntorci. Eti sigur c poi gsi pe cineva?
Naveena ridic din umeri.
Sper.
Gwen arunc o privire spre Hugh, disperat s-l strng la piept i
ngrozit c l-ar putea pierde i pe el.
Vor avea grij de ea aa cum se cuvine?
Va crete bine. Aprind o lumnare, doamn? Aduce linite. V va
ajuta s v odihnii. Aici e apa. V aduc ceai fierbinte. Ca s v uureze
inima, doamn.
Cu gndurile nvlmindu-i-se n cap, Gwen se ntinse dup paharul
cu ap, tremurnd incontrolabil. Poate dac ar gsi pe cineva care s se
intereseze pentru ea, s caute un rspuns diferit care s explice culoarea
copilului ns asta presupunea un timp pe care nu-l avea la dispoziie.
Deocamdat, dduse natere unui copil care nu era al soului ei, iar dac
ar fi fost s discute despre noaptea de la bal, nimeni nu ar crede c
ntreinuse relaii intime cu Savi Ravasinghe fr voia ei. i permisese s o
duc n camer, nu-i aa? Laurence ar respinge-o i Verity ar rmne, n
sfrit, cu el. Era ct se poate de simplu. i dac ar lua-o cineva la
ntrebri vreodat, ar fi nevoit s recunoasc naterea lui Liyoni.
Imposibil. Niciodat.
Dei la nceput culoarea fetiei o ocase, semnificaia ei aproape c i
oprise inima n piept. Se simea pierdut. Abandonat de Dumnezeu.
Mna i tremur aa de ru, nct vrs apa, care i ud cmaa de noapte
i i se scurse pe lng sni. Sentimentul de vinovie cu siguran i va
distruge ansa de a mai tri sentimentele paradiziace pe care le
decoperise mpreun cu Laurence. Ochii negri ai fetiei i venir n minte
din nou. Un copila inocent, abia nscut, care avea nevoie de mama lui.
Pentru o clip, dorina de a-i legna ambii copii deveni mai puternic
dect dorina de a-i pstra csnicia. l ridic pe Hugh n brae i l
legn, apoi ncepu s plng cu lacrimi amare. Dar cnd se gndi la
zmbetul larg al lui Laurence i la braele lui puternice nconjurndu-i
trupul, nelese c nu avea cum s o pstreze pe micu. Pe msur ce
suferina i biruia inima, i ddu seama c ea i fiica ei nu se vor bucura
niciodat de amintiri fericite. Dar cel mai ru, mult mai ru, era faptul c
biata ei feti, fr s fie vinovat, va fi silit s triasc fr mam i fr
tat.
11
Ateptar pn n amurg. Verity nc nu se ntorsese din Hatton, aa c
Gwen veghea atent ct Naveena nf copilul i l aez ntr-un co
pentru frunze de ceai. Femeia se urc ntr-o trsuric i aez copilul n
spate, dar chiar cnd s plece, McGregor se ivi din ntuneric. Gwen se
ascunse n umbrele de pe verand, inndu-i rsuflarea i ascultnd-o pe
Naveena care explic scurt c se duce s viziteze o prieten bolnav
dintr-un sat singalez.
Dar trsurica nu e pentru treburile tale personale, se rsti McGregor.
Gwen strnse din dini.
M duc o singur dat, domnule.
Te rog, las-o s plece.
Ai permisiunea stpnului?
Stpna mi-a spus.
Ce ai n co?
Panica o coplei pe Gwen i aproape c se sufoc de spaim.
Nite pturi vechi date de stpn.
McGregor se mut pe partea cealalt a trsuricii i Gwen nu auzi ce
zice. Dac l apuca s controleze coul acum, era moart. Ct cei doi mai
rostir cteva cuvinte, Gwen se rug la tot ce avea ea mai sfnt ca
McGregor s plece de acolo. Nu auzea deloc vorbele lor, nici mcar nu-i
ddea seama dac mai discutau, iar ntunericul o mpiedica s vad dac
McGregor se uit n co.
Cnd amintirea nebuniei ei din noaptea balului o izbi din nou cu
putere, i veni s fac un pas n fa i s-i recunoasc greeala. Dac nu
ar fi fost geloas pe Christina, nu ar fi acceptat niciodat ca Savi
Ravasinghe s o ajute, aa c numai ea era de vin. Dac vorbea acum,
totul se sfrea Apoi ns auzi sunetul pailor i trsurica se puse n
micare, aa c Gwen se retrase n cas, ameit de uurare.
Biata Naveena nu voise deloc s plece pe ntuneric, dar era prea greu
s fac n aa fel nct plnsetul copilului s nu se aud. Dup o or i
ceva, auzi maina lui Laurence. i trecu degetele prin prul nclcit ca s-
l aranjeze puin, apoi se refugie n baie i ncuie ua. i aps tmplele cu
pumnii. i venea s se trnteasc pe podea. tiind c nu poate, i stropi
faa cu ap, i strnse prul la spate, dup care se aez pe marginea
czii, ateptnd ca minile s i se opreasc din tremurat. Cnd l auzi pe
Laurence intrnd n dormitor, se sili s zmbeasc, i lu inima n dini i
ptrunse n camer.
Laurence sttea nemicat cu o expresie uimit pe chip, cercetndu-i
fiul pentru prima dat. Ea l urmri, fr ca Laurence s-i dea seama de
prezena ei. Gwen i admir umerii lai i felul n care prul i se ondula
pe frunte. Uimit de fericirea lui vizibil, nelese c nu ar suporta s-i
redeschid rnile din inim. Nu se rezuma totul la protejarea lui
Laurence, un val de egoism trecu i prin ea, dar de dragul amndurora
trebuia s mearg prin asta.
Fcu un pas nainte i el se rsuci la auzul zgomotului. Gwen deslui
pe chipul lui luminos, pe lng uluire, un alt sentiment pe care ea l
asocie cu uurarea. O uurare dumnezeiasc. Se privir fix mult timp.
Ochii lui strlucir veseli, apoi trsturile i se schimonosir, ca i cum ar
fi vrut s-i nbue un hohot de plns.
Seamn cu tine, nu crezi? ntreb ea.
E perfect.
Laurence se uita la ea mut de admiraie.
Ai fost att de curajoas. Dar unde e cellalt?
Gwen nlemni. Nu mai putea s gndeasc sau s simt. Parc niciunul
dintre momentele pe care le petrecuser mpreun nu existase. El era
doar un strin. Se lupt cu nevoia de a fugi i, cu un mare efort de voin,
travers ncperea spre el, reuind cumva s-i ascund tulburarea.
Nu a fost dect un copil. mi pare ru.
Iubita mea, nu ai de ce s-i par ru. Nu te-a fi putut iubi mai tare.
El el nseamn att de mult pentru mine.
Gwen se chinui s schieze un zmbet. Laurence i desfcu braele.
Vino aici. Las-m s te mbriez.
O strnse tare n brae, iar ea i lipi capul de pieptul lui, ascultndu-i
btile inimii.
Gwen, mi pare foarte ru c m-am purtat rece cu tine. Iart-m.
Ea se ntinse i l srut, dar se simea sfiat n dou. Tnjea s-i
descarce sufletul de aceast confuzie ngrozitoare, s lase adevrul s ias
la iveal i s opreasc din fa mormanul de minciuni pe cale s-l
cldeasc pentru tot restul vieii lor, dar zmbetul lui larg, sincer o opri.
Dup multe sptmni, Laurence al ei se ntorsese, nu doar fizic, ci i
emoional. Ea se abinu s fac vreo mrturisire i l ls s o mbrieze,
dar tia c nimic nu va mai fi la fel vreodat. Simea cum pierde un lucru
de mare nsemntate. Siguran, certitudine, nu era sigur ce anume, dar
o lsa distrus i insuportabil de singur. Ascult croncnitul aspru al
psrilor ce zburau pe deasupra lacului i simi din nou pe obraz btile
inimii lui. Gwen era sleit de puteri i nici mcar cldura zmbetului lui
Laurence nu putea opri durerea zdrobitoare care punea stpnire pe ea.

Cnd doctorul veni s o controleze, Gwen invent tot felul de scuze ca


s l sileasc pe Laurence s o lase singur, dar adevrul era c nu se
simea n stare s-i stpneasc suferina dect n timpul absenei lui.
Acelai gnd continua s o tortureze. Era posibil ca doi brbai s fie taii
gemenilor? Se ntrebase dac nu ar putea pretinde c vrea s afle acest
lucru pentru o prieten, dar, din cauza sarcinei, Gwen nu avusese timp
s-i lege prietenii aici, aa c Laurence s-ar fi prins imediat. Cea mai
mare parte a timpului triser izolai i la cele mai multe dintre
evenimentele sociale, precum Balul Guvernatorului sau Balul Clubului
de Golf, participaser mpreun. n cine ar putea avea ncredere? n
niciun caz n prinii ei. Ar fi ngrozii. n Fran? Ar putea discuta cu ea,
dar vor trece secole pn cnd o va vedea din nou. Faptul c nu i
amintea momentul n care domnul Ravasinghe fcuse dragoste cu ea nu
o ajuta deloc. Brbatul pruse att de amabil! O mngiase pe frunte.
Rmsese cu ea ct se simise ru. Dar ce se ntmplase dup aceea?
Incertitudinea o scotea din mini.
Trecuser deja trei zile de cnd Laurence venise acas, dar Naveena tot
nu se ntorsese din sat i Gwen nu ndrznea s-i imagineze ce s-ar
ntmpla dac femeia nu reuise s-i gseasc fetiei o mam adoptiv. Pe
msur ce nelinitea ei crescu, ochii negri ai copilului ncepur s o
bntuie. Era agitat, iritat, srind n sus la orice zgomot brusc, iar grija
constant c Laurence ar putea descoperi adevrul o mbolnvea.
El intr n vrful picioarelor n camera ei, cnd tocmai termina s-l
hrneasc pe Hugh.
De ce m iei mereu prin surprindere? l boscorodi ea. M sperii
ngrozitor.
Iubito, pari foarte obosit, spuse Laurence, ignorndu-i ieirea.
Gwen oft i i ndeprt cu mna buclele de pe fa.
Acum laptele venea din plin. Hugh era un mnccios, dar adormise la
snul ei. Laurence i aranj pernele, dup care se aez pe marginea
patului i se rsuci ca s o priveasc. Ea i cut o poziie mai comod,
apoi i roti gtul ca s se mai dezmoreasc dup alptat.
Laurence i lu mna.
Reueti s dormi puin, Gwen? Ari att de palid.
Nu prea. mi ia att de mult s adorm i, cnd reuesc, Hugh e treaz
din nou.
Sunt puin ngrijorat cnd te vd aa de necjit.
Pentru Dumnezeu, Laurence, abia am nscut. La ce te ateptai?
Mi-a fi dorit s pari mai fericit. Credeam c o s fii att de obosit
din cauza alptrii, nct o s adormi ct ai clipi.
Ei bine, nu pot.
Gwen vorbise scurt, aproape rstindu-se la el, i se simi ruinat cnd
i observ expresia trist.
Copilul nu doarme nici el foarte mult.
Laurence se ncrunt.
l chem pe John Partridge din nou.
Nu e nimic n neregul. Sunt pur i simplu obosit.
Te-ai simi mult mai bine, dac ai dormi mai mult. Poate ar trebui s-
i limitezi timpul n care alptezi?
Cum zici tu, rspunse ea, dar fr s-i poat mrturisi c momentele
n care l alpta pe Hugh erau singurele n care i regsea pacea
interioar.
Exista ceva primar n senzaia pe care i-o ddea snul molfit de
bebelu, care o linitea. Dac se uita la obrjorul rotund i moale i la
genele lui n permanent micare, se simea mai bine. ns, cnd
deschidea ochii albatri ca s se holbeze la ea, nu vedea dect ochii
ntunecai ai fiicei ei.
Cnd nu alpta, Gwen plngea. Att de mult, nct tot ce putea s fac
era s-i ascund capul n pern i s jeleasc.
Laurence se aplec s o srute, dar ea se feri i pretinse c se ngrijete
de Hugh.
Mai bine l pun n ptu, altfel se va trezi imediat.
Laurence se ridic n picioare i i strnse umrul.
Dormi. De asta ai nevoie. Sper c Naveena i-a fost de ajutor.
Gwen i nfipse unghiile n palm i i inu privirea plecat.
E n vizit la o prieten bolnav.
Tu ar trebui s fii prioritatea ei.
M descurc.
Ei bine, dac eti att de sigur Noapte bun, scumpa mea. Sper s
te simi mai bine diminea.
Gwen ncuviin din cap. Nu-i putea spune c are senzaia c nu va
mai dormi niciodat.
Dup ce Laurence plec, lacrimi amare i venir n ochi, dar clipi des ca
s scape de ele. nveli bebeluul, apoi se duse n baie i se privi n
oglind. Trebuia s-i schimbe cmaa de noapte. uviele de pr i se
lipiser de gt neplcut. Pielea de pe sni i coul pieptului erau aproape
transparente, albe ca marmura i strbtute de vene fine albstrui, dar
ochii ei o ocar cel mai tare. Culoarea lor strlucitoare, violet se
ntunecase, devenind aproape purpurie.
Se ntoarse n camer, golit de orice speran. Se trnti pe scaun. Voia
s plng, dar trebuia s gseasc altceva de care s se agae. Naveena
ntrziase cu o zi. Gwen auzi n, sfrit, trsurica trgnd n faa casei,
apoi imediat mai multe voci. Mintea i se goli, ateptnd.
Cteva minute mai trziu, Naveena intr n camer i Gwen se ridic,
trgnd adnc aer n piept.
S-a fcut, rosti Naveena.
Gwen rsufl uurat.
Mulumesc, spuse ea, aproape suspinnd. Nu trebuie s vorbeti cu
nimeni despre asta. Niciodat. nelegi?
Naveena ddu din cap afirmativ, apoi i povesti c-i spusese rncii
singaleze care luase copilul c Liyoni era fata orfan a unei verioare
ndeprtate i c ea, Naveena, n-o putea ngriji. Aranjase ca mesaje
despre starea fetiei s fie trimise din sat. O dat la patru sptmni,
dup ce trecea luna plin ori cu o zi nainte, mama adoptiv, care nu tia
nici s scrie, nici s citeasc, va trimite un desen n crbune biatului care
aducea zilnic lapte cu crua de pe plantaie. Biatul va primi cteva rupii
i i se va spune c desenele sunt pentru Naveena. Ct vreme desenele
veneau relativ regulat, Gwen va ti c fetia ei e bine.
Dup ce Naveena plec, un alt gnd nspimnttor i trecu lui Gwen
prin minte. Dac Naveena nu-i inea promisiunea? Dac o ddea de gol?
Vocile auzatoare din capul ei nu-i ddeau pace, chinuind-o pn cnd
Gwen i astup urechile cu palmele i ncepu s ipe ca s nu le mai
aud.
O englezoaic cu fric de Dumnezeu nu d natere unui copil cu pielea
nchis la culoare.
Cnd Gwen deschise gura, la nceput, nu iei niciun sunet, apoi, cnd
pierderea fetiei i sfie inima pentru a mia oar, un geamt profund
ncepu s se ridice din capul pieptului. Cnd sunetul ajunse n gur se
transform ntr-un muget animalic ngrozitor, asupra cruia nu avu
niciun control. i dduse bebeluul unei strine cu mna ei.

Mai trecu o zi, nainte ca doctorul Partridge s i viziteze a doua oar


i, cnd sosi el, dup-amiaza deja se terminase. Gwen privi umbrele care
se ntindeau peste grdin i i frmnt degetele. Cercet ncperea i
i trecu mna peste prul uscat cu prosopul. Naveena lsase geamul
ntredeschis i pusese pe masa din apropiere o vaz ncptoare plin cu
bujori slbatici, pentru ca mcar aerul s miroas a proaspt.
Gwen se aez n pat, n ateptarea doctorului, frmntndu-i minile
ntruna, examinndu-i unghiile fr s le vad, cci degetele se rsuceau
n toate direciile. Purta o cma de noapte proaspt splat. i potoli
minile, i ciupi obrajii ca s le dea puin roea i murmur cuvintele
pe care trebuia s le spun. Se simea ngrozitor de nervoas c trebuie
s-i aminteasc vorbele potrivite Auzi scritul roilor i se ncord.
Apoi, prin fereastra deschis, rzbtu glasul lui Laurence. Trebuie s
ciuleasc urechile ca s aud, dar el nu era un brbat care s vorbeasc
ncet i i se pru c l aude pomenind ceva de Caroline. Apoi urm
rspunsul linitit al doctorului.
Dar la naiba, omule, se rsti Laurence, Gwen nu e deloc n apele ei!
Ar fi trebuit s vii direct aici. Ceva nu e n regul. tiu asta foarte clar.
Trebuie s faci ceva.
Din nou replica blnd a doctorului.
Doamne, Dumnezeule, spuse Laurence, apoi continu n oapt.
Dac se ntmpl acelai lucru? Dac nu pot s-o ajut?
Naterea le afecteaz pe unele femei foarte mult. Unele i revin.
Altele nu.
Gwen nu nelese, dar l auzi pe Laurence menionnd numele lui
Caroline din nou. Se simea ca un copil care trage cu urechea la ce
vorbesc prinii.
De ct timp e aa? ntreb doctorul.
Cei doi brbai se ndeprtar i nu mai auzi nimic. Laurence l dusese
pe doctor la marginea lacului, ca s nu fie auzii de servitori. tia deja!
Gtul i se usc, dar Gwen se sili s nu mai gndeasc n felul acesta, dei
fiecare muchi din corp i zvcnea din pricina tensiunii ateptrii. i
plimb ochii prin camer, dorindu-i s se ascund, dar, n schimb, se
strecur mai bine ntre aternuturi. Auzi trntitul unei ui, apoi pai pe
coridor. Doctorul urma s vin n camera ei dintr-o clip n alta.
Ua se deschise. Laurence intr primul, apoi doctorul, care se apropie
cu mna ntins, n semn de salut. Cnd i-o lu i i simi cldura palmei,
lui Gwen i se umplur ochii de lacrimi. Era att de blnd, nct Gwen
tnjea s-i spun, s-i elibereze sufletul de povar i s termine o dat
pentru totdeauna cu acest chin.
Cum te mai simi? ntreb el.
Ea scrni din dini, se uit n ochii lui, stpnindu-i spaima c el i-ar
putea ghici sentimentul de vinovie i nghii n sec nainte de a vorbi.
Sunt bine.
mi dai voie s verific copilul nc o dat?
Sigur.
Laurence se duse la ptu i i lu n brae fiul adormit. Inima ei se
strnse cnd i vzu gesturile grijulii.
E un voinic. Nu se mai oprete din mncat.
Gwen interpret comentariul lui Luarence ca pe o critic.
i e foame, Laurence, i l linitete. Sigur l auzi cum plnge, nu?
Doctorul se aez pe scaunul de lng Gwen i, lund bebeluul n
brae, se uit la el.
Destul de micu, dar pare s creasc n fiecare zi.
S-a nscut mai devreme, spuse Laurence.
Da, desigur. i totui sunt surprins c nu au fost gemeni. n definitiv,
e posibil s fi fost vorba doar de retenia apei.
Gwen abia reui s inspire.
mi pare ru c nu am putut s fiu cu tine, dei sunt sigur c ai fost
foarte curajoas.
Ca s fiu sincer, nu mi prea amintesc mare lucru.
Doctorul ncuviin.
Aa spun multe mame. Trebuie s fim recunosctori pentru memoria
selectiv.
ntr-adevr.
Laurence, care se aezase la captul patului, interveni.
De fapt, John, mi fac griji pentru Gwen. Nu reuete s doarm deloc
i vezi i tu ct e de palid.
Da, e palid.
Pi i-atunci? Ce ai de gnd s faci?
Laurence, nu te ngrijora.
S nu m ngrijorez?
Lovi cu pumnul n palma celeilalte mini.
Cum poi s spui aa ceva?
O s-i dau un tonic bun, dar mi-e team c o pastil de dormit i-ar
putea face ru copilului. Se crede c poate trece n laptele mamei. S mai
lsm lucrurile s se aeze nc dou sptmni, iar dac starea ei nu se
mbuntete, ne mai gndim. Poate vom ncerca o doic.
Laurence i umfl obrajii, apoi rsufl uor.
Dac asta e tot ce ne poi sugera, atunci aa facem deocamdat. Dar
la naiba, omule, vreau s o supraveghezi cu mare atenie pe soia mea.
Desigur, Laurence. Nici nu se pune problema. Stai linitit, Gwen e pe
mini bune.
Te las cu ea un moment, spuse Laurence.
Oare soul ei i Partridge puseser la cale acest plan?
Ce te necjete, Gwen? ntreb doctorul, dup ce Laurence plec.
l aez pe Hugh napoi n ptu i i arunc lui Gwen o privire
nedumerit.
Cnd se uit n ochii lui prietenoi, cenuii, lui Gwen i se puse un nod
n gt. Cum ar putea s-i spun despre Liyoni? Cum ar putea s-i spun
c i controla lacrimile, astfel nct s le verse doar n singurtate sau
doar cnd era cu Hugh? n plus, tria cu spaima c fiul ei ar putea crete
cu vinovia ei curgndu-i n vene.
E doar din cauza lipsei de somn? tii, poi s te confesezi. E datoria
mea s te ajut.
O btu uurel pe mn.
Mai e i altceva care te frmnt, nu-i aa?
Ea nghii cu greu nodul din gt.
Eu
Doctorul i trecu degetele prin prul subiat de la tmple.
Gndul c trebuie s reiei relaiile intime cu Laurence te deranjeaz?
A putea s discut cu el.
Ea i plec fruntea, stnjenit peste msur.
Nu, nimic din toate astea.
Pari extrem de nefericit.
Serios?
Cred c tii i tu. E normal pentru o femeie s se simt epuizat dup
chinurile prelungite ale naterii, ca s nu mai vorbim dac are i un copil
pe care trebuie s l alpteze constant. Dar mie mi se pare c mai e i
altceva la mijloc.
Gwen i muc buza, strduindu-se s-i controleze emoiile i evit
s se uite la el. O femeie alb care se teme de Dumnezeu nu d natere unui
copil cu pielea nchis. i nici nu scap de copil dup aceea, continu ea n
gnd. Dei ncercase s se conving c soluia aleas de ea era mai bun
dect uciderea copilului, simea c nu merit dect dispre i c niciun
cuvnt nu i-ar fi putut alina disperarea.
Vrei s-mi spui?
Of, doctore, dac
Ua se deschise i Laurence intr.
Gata?
Doctorul o privi pe Gwen. Ea ncuviin din cap.
Pentru moment, am terminat. Cred c, dac soia ta ncearc un
program regulat de alptare i face cteva exerciii uoare, se va simi
mai bine. Nu uitai, doamn Hooper, m poi chema oricnd.
Laurence l conduse pe doctor. Cnd ajunse la u, se uit napoi spre
Gwen.
Ai dori puin companie? Sunt sigur c Verity ar fi fericit s stea cu
tine. Vrea s ajute.
Nu, mulumesc, Laurence! se rsti Gwen. M descurc i singur.
Pe chipul lui se aternu nefericirea i se ntoarse. Din prag, se mai uit
o dat la ea.
Noi doi suntem bine, nu?
Firete.
El ddu din cap i iei. Gwen aproape c i mrturisise doctorului,
chiar i dorise asta i i suprase soul foarte ru. i tremura buza i
scnci cnd un junghi dureros i strbtu tmplele. O alt migren. Cnd
capul pru c i se umflase aa de tare c nu i mai putu ine ochii
deschii, czu ntr-un somn agitat. Odat cu venirea zorilor, o raz de
lumin palid intr n camer i Gwen se trezi. nsetat, nsingurat i
tnjind dup Laurence.
i imagin cum i ine fetia n brae, o vzu alturi de Hugh n arc i
se concentr att de mult timp asupra ei, nct grania dintre real i
imaginar se estomp. i nchipui cum bebeluul suge la sn i cum
genele lungi i ating obrajii cafenii. Viziunea i se pru att de real, nct
fugi n odaia copiilor, convins c Liyoni e nc acolo i spernd, pe
jumtate ngrozit, pe jumtate nnebunit de dorin, c o va gsi
adormit n arc, alturi de Hugh. Dar cnd ajunse n ncpere, vzu
imediat c un singur copil dormea acolo. Rmase nemicat, ascultndu-l
pe Hugh, o singur respiraie plpnd, cnd de fapt ar fi trebuit s fie
dou, i simi cum ntreaga fiin i se frnge.
i nclet pumnii, apoi se ntoarse i fugi napoi, tiind c nimic nu-i
va umple niciodat golul dureros din inim. Se apropie din nou de
oglind, cutnd s-i vad adevratul chip. Se holb la propria imagine
i se ncrunt, ncercnd s-i aminteasc vorbele pe care Laurence i le
spusese doctorului. Pn acum, cuvintele i se pruser un nonsens. Nu le
tia semnificaia, dar simea c sunt importante. Brusc, i rsrir n minte
din nou i nelesul lor deveni limpede.
Cu voia Domnului, s sperm c nu va pi la fel precum Caroline.
Da, asta era. Iar Caroline murise.
ncerc s nu se mai gndeasc la nimic. Nici la ce i se ntmplase lui
Caroline, nici la fetia ei. Dar continu s plng i rmase cu orele n
ntunericul din baie, unde i putea ascunde lacrimile. Naveena i aduse
ceai i pine prjit, dar vederea mncrii i provoc grea. Le ls s se
rceasc pe noptier.
Gwen tia c nu poate sta venic n camera ei i nici nu putea permite
ntmplrilor recente s-i distrug viaa ei sau pe a lui Laurence. Trebuia
s gseasc o rezolvare, o energie de care nu mai avusese nevoie pn
acum. Cu gesturi mecanice, se chinui s se spele.
La masa ei de toalet, se cercet n oglind. Chipul i se schimbase.
Poate c pentru alii nu era att de evident, dar Gwen vzu efectele
dezastruoase. Ct timp va trece pn cnd pe faa ei se va vedea
vinovia? Cinci ani? Zece? Se uit prin irul de sticlue, alese parfumul
ei favorit, Apres Londee, i-i ddu puin dup ureche. Cnd mireasma
umplu aerul, lu peria cu coad de argint i, ct timp i perie prul, se
hotr. Aez peria la loc i, dintre earfele ei de mtase, scoase acuarela
drgu, pictat de domnul Ravasinghe.
Lu cutia de chibrituri pe care Naveena o folosea ca s aprind focul,
apoi se uit pe fereastr. Deasupra lacului, picuri aurii precum monedele
preau s pluteasc, iar sunetul gospodriei care-i revenea la via, cerul
strlucitor al dimineii i norii pufoi i mai uurar povara inimii. Puse
tabloul n coul pentru hrtii, scpr un b de chibrit i privi cum
imaginea se ncreete i se consum ncet sub arsura flcrii.
12
Doctorul i sugerase activitate, aa c, dei voia s zac n pat i s nu
mai vad lumina altei diminei, cteva zile mai trziu se sili s se ridice n
picioare. Se mbrc, ncercnd s nu se gndeasc la nimic, apoi o rug
pe Naveena s aib grij de Hugh i s o cheme numai cnd venea ora
alptrii. Nu avea s fie uor, fiindc bieelul plngea foarte mult, dar,
pentru binele tuturor, trebuia s gseasc o cale. Cnd iei din camer, o
stare de nervozitate puse stpnire pe ea. Parc s-ar fi trezit dintr-un
lein prelungit, dar nevoia de aciune nvinse sentimentul de vinovie i
starea de langoare.
Observase o magazie la captul casei, o ncpere la parter, rcoroas,
cu perei groi, n apropierea prii umbrite a grdinii i, pentru c se afla
chiar lng buctrie, cu acces uor la ap, era un loc perfect pentru a
face brnz. Cu capul i umerii drepi, strbtu casa i iei n curte printr-
o u lateral. O nectarinid micu cu pene negre i purpurii zbur chiar
n faa ei, urmat imediat de o alta, nlndu-se tot mai sus pe cerul
imens i albastru. Era o zi nsorit ncnttoare i, n timp ce urmrea cu
privirea zborul psrilor, auzi o fereastr deschizndu-se. Verity se
aplec n fa i i fcu cu mna.
Bun! Ai ieit pn la urm la aer.
Da, am ieit.
Mijindu-i privirea, se uit la cumnata ei.
Te duci la plimbare? Vin i eu cu tine. Ateapt-m o secund.
Nu, m duc s verific cmara.
Verity ddu din cap.
Pune un biat s se ocupe. Abia ai nscut.
De ce m trateaz toat lumea de parc a fi fost bolnav?
Atunci, las-m s te ajut i eu. Nu am nimic de fcut astzi.
Neclintit n hotrrea ei, Gwen ncerc s zmbeasc.
Chiar nu e nevoie.
Dar insist. Vin imediat jos. Ne vom distra de minune. Dumnezeu tie
ce lucruri vom gsi acolo, ascunse prin coluri. Sincer mi-ar plcea s te
ajut.
Foarte bine atunci.
n timp ce travers curtea spre magazie, Gwen se uit n sus, spre
copacii nali. Astzi preau strlucitori i luminoi i nu formau tunelul
ntunecat prin care alergase odat nspimntat. Simind cldura
soarelui pe piele, n suflet i rsri o raz de speran. Deja i ceruse cheia
lui McGregor i, dei acesta rmsese surprins de hotrrea ei de a-i
duce planul cu producia de brnz pn la capt, nu ridicase nicio
obiecie. Ba chiar i zmbise aproape drgstos i i urase mult noroc.
Am sosit, spuse Verity, apropiindu-se din spatele ei.
Lactul de la magazie se descuie cu un pocnet. Traser mpreun de
ui, iar curentul brusc de aer umplu ncperea cu particule fine de praf.
Mirosea a lucruri vechi, uitate de cnd lumea.
Mai nti, trebuie s scoatem tot afar, spuse Gwen, dup ce praful se
aez treptat la loc.
Cred totui c servitorii ar trebui s ridice obiectele grele.
Dou ajutoare de buctar ieiser din buctrie ca s vad ce se
petrece. Verity le vorbi n tamil i unul dintre ei plec s-l aduc pe
appu, care salut din cap cnd Gwen iei n curte i zmbi cnd o vzu pe
Verity. Plvrgir amndoi ct el fum o igar, sprijinit de perete.
Se pare c te nelegi bine cu el, coment Gwen cnd appu intr napoi
n cas. Eu l consider cam taciturn.
E drgu cu mine. Aa i trebuie, la urma urmei, eu l-am adus aici.
Da?
n fine, mi-a zis c va chema doi biei. Dei nu vor fi ncntai s-i
murdreasc hainele albe. Nu e zi de splat azi.
Gwen zmbi.
tiu asta. Doar eu le-am fcut programul, i aminteti?
Aa e.
Gwen se strecur apoi pe lng o comod veche cu sertare, care arta
dezastruos.
Mobila asta e plin de viermi de lemn.
Posibil s fie termite. Ar trebui s o folosim ca lemn de foc. Hai s
facem un foc de tabr! mi plac la nebunie focurile de tabr.
Grdinarul e prin preajm? Am pierdut irul de cnd s-a nscut
copilul.
M duc s-l caut.
Dup ce Verity plec, Gwen, condus de o energie nervoas, ncepu s
care afar obiectele mai mici: scaune de buctrie rupte, dou vaze
crpate, o umbrel ndoit creia i lipsea una sau dou spie, cteva lzi
prfuite i nite cutii metalice. Lucrurile astea ar fi trebuit azvrlite cu muli
ani n urm, se gndi ea, aranjnd grmada pentru foc. Cnd sosir
servitorii, ea le art comoda i mobila din spate i ei ncepur s le
trasc afar, bucat cu bucat. Praful se ridica n nori i, curnd, hainele
lor albe se murdrir.
Aproape terminaser de crat, dar Verity tot nu se ntorsese. Chiar n
fundul ncperii mai rmsese un singur divan mare. Cnd bieii l
traser afar, Gwen bg de seam c, n pri, era acoperit cu tapiserie,
acum ptat i sfiat pe alocuri. Cnd slt capacul de piele, vzu c
nuntru are inserii metalice de felul celor folosite n cas pentru
pstrarea lenjeriei. ns n interiorul lzii nu se zrea nicio lenjerie.
Descoperi ocat multe scutece i zeci de hinue pentru bebelui frumos
mpturite, fiecare dintre ele mpachetat n hrtie subire. Bluzie,
botoei, cciulie de ln, toate mpletite de mn i frumos brodate. La
fundul lzii ddu peste o bucat de dantel nglbenit de vreme. Se
ntinse spre ea i o ridic s o scuture. Era lung, bine pstrat, cu
excepia culorii, i lui Gwen i se umplur ochii de lacrimi cnd i ddu
seama c trebuie s fi fost vlul de cununie al lui Caroline. i terse
minile de fust, apoi i usc lacrimile cu palma, dorindu-i s nu fi
vzut niciodat asemenea amintiri. i rug pe biei s duc totul n cas,
convins c Laurence i va spune ce s fac cu ele.
Se simi uurat s o vad pe Naveena venind cu Hugh n brae i,
contient de snii plini cu laptele care cuta s se elibereze, se apropie
de ayah, ntinzndu-se spre copil.
Dup ce intr n cas, Gwen medit o vreme. Aproape toat dimineaa
reuise s nu se gndeasc la fetia ei i, lsnd la o parte momentul n
care vzuse coninutul lzii, nu se simise distrus i nefericit. ncurajat
de progresul fcut, nelese c, dac va reui s ridice un zid n jurul ei,
ocupndu-se cu tot felul de activiti, mhnirea i s-ar mai putea diminua
cu timpul.

La prnz, Laurence afi o dispoziie jovial. Gwen se mir c era n


stare s-i ascund tulburarea att de bine, nct el s nu-i observe starea
de spirit real. Glumi cu ea i cu Verity i se art de-a dreptul ncntat s
aud c Hugh zmbise pentru prima dat.
Poate nu a fost un zmbet real, spuse Verity. Dar e tare drgla i
nici nu a plns foarte mult azi, nu e aa, Gwen?
Cred c doctorul a avut dreptate cnd a recomandat un program fix
de alptare, zise Laurence.
Verity zmbi.
Abia atept s mai creasc puin.
Laurence se ntoarse s se uite la Gwen.
M bucur s vd c ari mult mai bine, iubito. Nici nu tii ct sunt
de fericit.
Am ajutat-o pe Gwen s elibereze magazia ca s fac brnz acolo,
interveni Verity.
Serios, Verity?
Da.
Sunt extrem de ncntat s aud asta.
Ce vrei s spui?
Laurence surse.
Exact ce am spus.
Dar ai rostit cuvintele ca i cum ar fi vrut s nsemne ceva.
Verity, potolete-te. Ne simim att de bine. n plus, am i eu nite
veti bune.
Povestete-ne, l ndemn Gwen.
tii c am investit n aciuni la minele de cupru prin intermediul
bncii Christinei sau, m rog, al bncii la care ea e principalul acionar?
Aciunile au un parcurs bun i, dac lucrurile continu n felul acesta, n
doi ani sper s pot cumpra plantaia vecin. A treia. Vom fi cei mai mari
cultivatori de ceai din Ceylon!
Gwen se sili s zmbeasc.
Este extraordinar, Laurence. Bravo!
Christinei trebuie s-i mulumeti. Ea m-a convins s investesc mai
mult n timpul balului din Nuwara Eliya. America, acesta e locul unde se
fac bani astzi. Anglia a rmas mult n urm.
Gwen se strmb.
Laurence ridic uor din sprncene.
Mi-a dori s ncerci s o placi. A fost foarte bun cu mine dup ce a
murit Caroline.
Atunci i-ai dat masca aia malefic?
Nu tiam c ai vzut-o.
Am luat prnzul la ea n ziua n care domnul Ravasinghe ne-a
dezvelit portretul ei. Masca mi s-a prut ngrozitoare, oribil.
Laurence se ncrunt.
Sunt foarte greu de gsit. Localnicii le folosesc sau obinuiau s le
foloseasc n dansurile lor rituale. Unii nc o mai fac i astzi, cred.
Caroline a vzut un asemenea dans.
Unde?
Nu mi amintesc mprejurrile. Poart mtile i un vemnt grotesc,
apoi se las prini ntr-un soi de dans primitiv, slbatic.
Sun nfiortor, spuse Verity.
Eu cred c lui Caroline i se prea fascinant.
Dup ce terminar budinca, Verity se ridic brusc i i inform c o
doare capul.
Laurence ntinse mna spre Gwen, dup plecarea surorii lui. Ea se
aplec s-i ating gropia din brbie i se lupt s-i ascund ezitarea.
Dac voia s-i pstreze soul, trebuia s treac i peste asta.
Mi-a fost aa de dor de tine, Gwen, opti el, plecndu-i fruntea ca s-
i srute pielea fin de pe gt.
Ea se cutremur. Apoi, cnd el o mbri, Gwen se relax puin i, n
ciuda suferinei, trebui s admit c, trimindu-i copilul departe,
reuise s-i salveze csnicia. i ngrop faa la pieptul lui. Dorea tot ce
reprezenta el i nu i-l dorea dect pe el, dar i simea inima grea c, de
acum ncolo, avea s poarte venic un secret n suflet. Se trase napoi i se
uit n ochii lui: ochi att de plini de dragoste i de dor, nct i tie
rsuflarea. Laurence nu avea absolut nicio vin i nu trebuia s afle
niciodat.
Haide, spuse ea, zmbind. Ce mai atepi?
El izbucni n rs.
Pe tine.

n zilele i sptmnile care urmar, Gwen i ocup din plin zilele,


scotocind prin hinuele pe care le gsise, separndu-le pe cele
deteriorate de cele care rmase intacte, i munci din greu ca s
pregteasc foarte bine magazia. Totui, naterea lui Liyoni deschisese n
ea o ran, care prea c va supura n orice clip.
i venea n continuare greu s cread ce se ntmplase i se simea
detaat de treburile gospodriei, prins n capcana propriei confuzii.
Oare Savi Ravasinghe se purtase att de josnic? ncerc s se concentreze
pe dragostea lui Laurence pentru ea, pe dragostea ei pentru Hugh i pe
vieile lor petrecute ca o familie unit, dar, ori de cte ori se gndea la
Liyoni, simea c o parte din ea murise. Liyoni era rezultatul acelei nopi
de la Grand i, pentru c ea i Laurence fcuser dragoste chiar a doua zi,
se rug din toat inima ca Hugh s fie copilul lui Laurence. Nu avea cum
s afle dac e posibil, pe doctor nu l putea ntreba. Trebuia s triasc n
nesiguran. i spunea n sinea ei c, atta vreme ct Naveena nu
pomenea de cele ntmplate, nimeni nu va bnui nimic.
Dei Gwen crezuse c a reuit s-l conving pe Laurence c totul e n
regul, prea c el simte c lucrurile nu stau tocmai aa i, pe data de 14
aprilie, el hotr c o cltorie pentru a vedea festivitile de Anul Nou ar
fi perfect ca s o nveseleasc. Cnd i mprti ideea lui, stteau pe
malul lacului i priveau psrile care se aruncau n picaj, i nhau
prada, apoi se nlau iari. Era o dup-amiaz nsorit, cu un cer senin
i un miros ncnttor de flori n aer. Gwen i ridic privirea spre un
vultur care zbur chiar pe deasupra ei, pentru ca mai apoi s dispar n
spatele copacilor.
Cred c i-ar face bine, spuse el. Nu mi se pare c eti fericit.
Gwen nghii nodul din gt.
i-am zis c sunt foarte fericit. Sunt doar obosit.
Doctorul a sugerat s aducem o doic, dac oboseala persist.
Nu! se rsti ea, dar apoi se simi ngrozitor c se rzbun pe el.
Hai s srbtorim momentul dintre vechiul i noul an, cnd totul
ncremenete i se nasc speranele.
Nu tiu. Hugh e nc att de mic.
Nu e un festival religios oficial. Mncm i purtm haine noi. E un
eveniment de familie.
Gwen fcu un efort i zmbi.
Sun bine. i altceva?
Felinare i dansatori, dac avem noroc.
Dac mergem, trebuie s l lum i pe Hugh i cred c Naveena ar
trebui s vin i ea.
Bineneles. Vei auzi btile tobelor. Se numesc rabanas. Fac un
zgomot al naibii de tare, dar sunt distractive. Ce prere ai?
Ea ncuviin din cap.
i ce s port?
Ceva nou, desigur.
n cazul acesta, mai bine mi-a verifica hainele.
Se ntoarse s intre n cas, dar el o prinse i o trase napoi. Ea i cobor
privirea, apoi se uit spre lac din nou. Laurence i lu mna, o duse la
buze i i-o srut.
Draga mea, spuse el. Te rog s arunci hainele vechi ale copilului. Nu
ar fi trebuit s le pstrez deloc. La momentul respectiv nu am tiut ce s
fac.
i vlul lui Caroline?
n ochii lui apru un licr ciudat.
Era printre lucruri?
Ea ddu din cap c da.
Naveena l-a splat i l-a ntins la soare s se usuce. nc mai e puin
galben.
A fost vlul mamei mele, nainte de Caroline.
Atunci e o motenire de familie. Ar trebui s-l pstrm.
Nu. E prea mult suferin legat de el acum. Arunc-l.
Ce s-a ntmplat cu Caroline, Laurence?
El fcu o pauz nainte s vorbeasc. Trase adnc aer n piept.
A avut o boal mintal.
Gwen se holb la el cteva clipe, nainte s-i exprime cu voce tare
gndurile.
Laurence, dar cum a murit?
mi pare ru Nu cred c pot s vorbesc despre asta.
Gndul la Caroline i la micuul Thomas i aduse lacrimi n ochi. Gwen
plngea att de uor n ultimul timp. Aproape orice o fcea s jeleasc i
povara secretului naterii lui Liyoni devenea tot mai greu de purtat. Cu
Laurence alturi, nu reui s mpiedice valul de tristee, dar, dac ddea
voie lacrimilor s curg, iar el continua s se poarte blnd cu ea, risca s
spun tot adevrul.
El se ntinse spre ea i, spre groaza ei, gura i se deschise fr voia ei.
Blmji un cuvnt, i ddu drumul la mn, invent o scuz jalnic i fugi
direct n camera ei, doar ca s-i in firea.
n baie, se aez pe marginea czii. ncperea era simpl i frumoas.
Plci de faian verzi pe perei, albastre pe jos i o oglind cu ram de
argint. Un loc perfect s plng n voie. Se ridic i se uit la ochii ei
umflai. Se dezbrc ncet i privi stratul n plus de grsime de pe sni, de
pe abdomen i de pe coapse. nc o dat se simi detaat de propria
persoan.
Fusese att de fericit cnd crezuse c destinul ei era s fie soia lui
Laurence i mama copiilor lui. Naveena spusese c aa e soarta copilului.
Dac era pe-aa, atunci soarta ei fusese s dea natere unui copil din
pricina unei nopi pe care abia i-o amintea? Cu ct se strduia mai mult
s nu se gndeasc la ce ar fi putut s fac, cu att ochii ntunecai ai lui
Savi o bntuiau mai tare. Scrni din dini i i nclet pumnii. l ura pe
domnul Ravasinghe, l ura din tot sufletul i detesta ceea ce i fcuse.
Ridic pumnul i izbi tare cu el n oglind. Pe lng zecile de reflexii
frnte ale trupului ei gol, cioburile i ddur o senzaie de uurare cnd
oglindir n imagini multiple sngle ce i picura din pumnul tiat.
Srbtoarea era destul de decent. Torele din jurul caselor trimiteau
fumul amestecat cu tmie n rotocoale mari ce se pierdeau n aerul
nopii i Gwen recunoscu acelai sunet de tobe pe care l auzise prima
dat cnd sosise n Colombo. Oamenii se plimbau, mbrcai frumos, n
grupuri vesele. Cnd ntlnir o trup de dansatori ntr-o pia mic, se
oprir s priveasc.
Gwen se sprijini de Laurence, inndu-l pe Hugh n brae i ncerc s
se relaxeze. Naveena i bandajase rnile i Gwen se simea mai bine dect
nainte. Rbufnirea nervoas se dovedise o idee inspirat. Verity prea
fericit i Naveena i petrecu mare parte din timp zmbind i dnd din
cap.
Sunt dansatori kandyani, spuse Laurence.
Ea continu s urmreasc dansatorii n fuste lungi i albe, cu clopoei
prini la ncheieturi i cu bruri mpodobite cu bijuterii, apoi brbaii cu
turbane mbrcai n rou i auriu, care aveau tobele prinse n talie.
Ritmul era fascinant.
Venir i dansatoarele, care purtau rochii tradiionale delicate i care
bteau din palme, deplasndu-se fr ncetare. Urm un ir de fete.
Gwen se nfierbnt cnd le privi trupurile subirele i maronii cum se
nvrtesc i se rsucesc. Parc n trans, Gwen le urmri expresia
pierdut de pe chip, micrile simple, dar pline de demnitate. Aveau flori
delicate prinse de ncheietura minii, iar prul lor cre i negru era lsat
liber pe spate. Fiecare dintre ele avea chipul fiicei ei, trupul fiicei ei sau
faa i corpul pe care le va avea ntr-o bun zi. Pentru c dorul de Liyoni
o coplei, simi c se sufoc i c nu mai poate trage aer n piept. Respir,
i porunci ea n gnd. Respir. Fcu un pas n fa i genunchii i se
nmuiar. Laurence o prinse exact cnd s se prbueasc. Naveena l lu
pe Hugh, apoi Laurence le nsoi prin mulime pn la o banc de la
marginea pieei.
Pune-i capul ntre genunchi, Gwen.
Se supuse, mai mult ca s-i ascund faa de privirea lui cercettoare. i
simi palma pe spate cum o mngie blnd i lacrimile i picurar printre
gene.
Se lupt s-i recapete rsuflarea i, imediat ce reui, iar ameeala i
trecu, se ridic n picioare, nc tremurnd.
Laurence i puse mna pe frunte.
Dogoreti, iubito.
Nu tiu ce s-a ntmplat. Mi s-a fcut cald dintr-odat, ca i cum m-ar
fi luat cu lein. M doare capul.
Verity, care nu observase pn atunci c se retrseser din mulime, se
apropie alergnd.
Ai ratat partea cea mai frumoas. A fost un nghiitor de flcri.
Unul dintre copii, v vine s credei?
Gwen i ridic privirea spre ea.
Ari palid. Ce s-a ntmplat? E vorba de Hugh?
Mergem toi acas, spuse Laurence.
Verity se bosumfl.
Chiar trebuie? M simeam bine aici.
Nu ncape nicio ndoial, mi-e team. Pe Gwen o doare capul.
Pentru Dumnezeu, Laurence! Pe Gwen o doare ntotdeauna capul.
Cu mine cum rmne? Nimeni nu se gndete la ce vreau eu.
Laurence o lu pe Verity de cot i o trase deoparte, dar glasul mnios
al cumnatei ei nc ajungea la urechile lui Gwen.
13
La trei dimineaa, Gwen sri speriat din somn, leoarc de sudoare i
tremurnd din toate ncheieturile. La ora trei dimineaa obinuia s se
trezeasc atunci cnd era mic, temndu-se c fantomele din Owl Tree
veniser dup ea. O strig pe Naveena, care veni din odaia copiilor, unde
dormea acum. Dar Gwen nu reui dect s blmjeasc nite cuvinte. n
vis, se ntmplase ceva ru cu ambii copii i, dei ncercase din rsputeri,
nu izbutise s-l salveze dect pe unul dintre ei.
Dimineaa, Gwen credea c aude plnsetul fetiei. Nu era sigur dac
auzea iptul n somn sau n momentul trezirii. Indiferent de cum se
ntmpla, ocul rmnea acelai.
n a patra noapte, cnd se trezi, tremurnd i cu rsuflarea tiat, se
hotr s o cheme pe Naveena. Pe msur ce se zbtea tot mai tare ntre
atacuri de furie i valuri de vinovie care i sfiau inima, Gwen pricepu
c absena lui Lyioni ncepea s aib un mai mare impact asupra ei dect
prezena lui Hugh. Trebuia s-i liniteasc mintea i decise c, dac tia
c fetia e bine ngrijit, va fi n stare s treac peste pierdere. Naveena nu
ddu semne c ar fi foarte ncntat de idee i Gwen trebui s o conving
pe femeie s o ajute. Odat hotrrea luat, nu-i mai rmnea dect s
atepte o zi n care att Laurence, ct i Verity aveau s fie plecai. Pn
atunci, comarurile vor continua i la fel i ipetele copilei ei.
Sosi i ziua potrivit. Laurence i Verity urmau s rmn peste noapte
n Nuwara Eliya. Laurence plnuia s joace cteva partide de poker la
clubul Hill, iar Verity, s se ntlneasc cu civa prieteni vechi. Gwen se
pregti s plece. Se gndi la Laurence n clubul pentru brbai. Trsese i
ea odat cu ochiul i zrise un interior ntunecat, cu capete de porci-
mistrei pe post de trofee, tablouri cu subiecte vntoreti i peti
mpiai drept decoraiuni. Contrastul dintre aceast imagine i ceea ce
ea avea de gnd s fac nu putea fi unul mai mare.
Dar, doamn, spuse Naveena, n timp ce l nfa pe Hugh ntr-o
pturic, e periculos. Dac se ntmpl ceva?
Tu f ce am stabilit mpreun.
Femeia i plec fruntea.
n ciuda unei pelerine vechi de-a Naveenei pus peste hainele ei, Gwen
tremura n aerul rcoros al dimineii. Spernd s-i ascund ochii, i
trase gluga peste frunte, i nfur un al gros peste umeri i i acoperi
gura.
Am pregtit trsurica ntr-o parte a casei.
Pe chipul Naveenei apru o expresie de stnjeneal.
Avei banii, doamn?
Gwen ncuviin din cap.
Cred c ar fi mai bine s mergem. Se va lumina curnd de ziu. Am
ncuiat ua de la camera mea i i-am lsat un bilet majordomului n care
i-am cerut s nu fiu deranjat toat ziua.
Gwen prea mai ncreztoare dect se simea. Cnd se strecurar afar
pe ua lateral, zri trsura care le atepta n lumina pe jumtate albastr.
Clnnind din dini, se ghemui la adpostul frunzei imense de palmier,
ce se arcuia peste armturile din trestie. Inima i bubui n piept, se
nfierbnt i minile ncepur s i tremure. Bncua din lemn tare a
trsuricii nu era deloc primitoare. Naveena i-l ddu pe Hugh ntr-un co,
dup care se aez n fa i apuc friele. Bivolul rsufl zgomots i
pornir ncet la drum.
Nimeni nu le vzuse.
Trsurica mirosea a sudoare, a fum i a ceai i Gwen arunc o privire
n spate cnd urcar dealul. l lu pe Hugh n brae i l lipi adormit la
pieptul ei, dorindu-i s nu-i mai pese de cellalt copil. Luminile din cas
se aprinser, abia vizibile n ceaa care se aduna la prima or
nestingherit. Repede, gndi ea, repede. ns trsurica nu era un mijloc de
transport iute i, pn cnd ajunser n vrful dealului, o cuprinse
tulburarea. Hugh plnse puin, iar ea i vorbi blnd, aa cum fac mamele.
Cnd ajunser n vrf, casa uria deveni micu i parc fr contur,
iar cnd pornir de-a lungul drumului, dispru complet. Ziua nvinse
noaptea, cerul se nglbeni i ceaa se topi, lsnd loc unei diminei
proaspete i senine. Dealurile rotunde, cu irurile nenumrate de arbuti
de ceai de un verde strlucitor, preau s nu se mai termine niciodat.
Gwen i roti umerii, ca s mai reduc ncordarea i, dup ce se
ndeprtar de plantaie, ncepu s respire mai uor. Psrile se puser pe
ciripit i ea se bucur de mirosul dulce de iasomie, orhidee slbatic i
ment. nchise ochii.
Cu o zi nainte, l scosese pe Hugh afar. Dup un nceput ceos, ca de
obicei, soarele se ridicase pe cer i aerul se nclzise. Bietul de el chiar
tnjise dup cldura care s-i mngie obrajii, epuizat de nopile i zilele
agitate, la fel ca i ea. ns n spaiul din grdin unde lumina i umbrele
se mpleteau, Gwen simi prezena fetiei imediat, iar Hugh ncepuse s
plng. i ntindea mnuele, strngnd i desfcnd pumnii n mod
repetat, de parc ar fi cutat ceva ce ar fi trebuit s fie acolo.
Gwen oft i se aez mai bine. Trsurica, n ciuda roilor de lemn
greoaie, mergea bine. Dup o vreme, mireasma de lmi i atrase atenia.
Inspir adnc i tulburarea pru s se mai risipeasc, iar durerea din
piept se mai domoli. Avea senzaia c respir pentru prima dat de cnd
se nscuser copiii.
Aici cotim, doamn, spuse Naveena i se uit peste umr.
Gwen ddu din cap, zdruncinat deja de poticnelile trsuricii pe
crarea noroioas. Se aplec n fa ca s se uite la pietrele mici i la
gropi. De-o parte i de alta se ridicau copaci ntunecai i singuratici, dar
tufiurile lipseau.
Nu te uita n copaci, doamn.
De ce nu? E vorba de Veddha?
Laurence i povestise de locuitorii antici ai pdurii, numii de singalezi
Veddha, care, din cte i ddea ea seama, erau pur i simplu nite oameni
necivilizai. Amintindu-i masca grotesc, gndul o nspimnt.
Naveena cltin din cap.
Spiritele tulburate locuiesc aici.
Pentru Dumnezeu, Naveena! Doar nu crezi n aa ceva, nu?
Gwen privi spatele Naveenei, n timp ce femeia ddu din cap.
Niciuna dintre ele nu se art dornic s continue discuia. Pe
marginea drumului, Gwen zri un sambar, care i slt capul alarmat,
apoi rmase nemicat. Un animal mare, de culoarea caramelului, care
privi direct spre ea cu ochi calzi. Coarnele frumoase i se curbau de o
parte i de alta a capului. Linitit i panic, nu-i feri privirea cnd
trecur pe lng el.
Pdurea era mai tcut dect se ateptase i numai scritul roilor le
nsoea. Pierdut n gnduri, abia bg de seam cnd Naveena coti ntr-
o direcie diferit. Un alt tip de copac apru, cu frunze lungi. O maimu
sri ntr-o parte a trsuricii. Se ag de prelat i i ntinse degetele,
holbndu-se la ele. Avea minile i unghiile negre, dar ochii fioroi erau
att de umani, nct Gwen rmase ocat.
E un langur cu fa violet. Nu face ru, spuse Naveena, uitndu-se n
spate.
Mai departe, unde copacii se mai rrir, simir un miros de crbune
ars. Gwen auzi voci la distan i o ntreb pe Naveena dac ajunseser.
nc nu, doamn. Curnd.
Puini arbuti pitici creteau aici i crarea era mai puin bolovnoas
i parc i hrtoapele se mpuinar. ncepur s se deplaseze mai repede
i, ntr-un trziu, poteca se curb napoi i pornir de-a lungul malului
abrupt al rului. Gwen se uit n apa limpede, care oglindea tremurnd
copacii nverzii de pe malul opus. Aerul miroasea diferit aici, nu numai
a rn i a vegetaie, dar i a condimente. Pmntul de pe ambele laturi
ale crrii netede gemea de floricele care semnau cu prluele i, n faa
lor, pomii erau ncrcai cu smochine slbatice necoapte. Dincolo de ei,
acolo unde rul se lea, doi elefani preau c dorm, scufundai n ap
pn la urechi.
Naveena opri trsurica i leg friele de un copac.
Ateptai aici, doamn.
Gwen o urmri pe Naveena plecnd, dar tia c poate avea ncredere
n ea. Naveena se dovedise foarte nelegtoare, nu o judecase nicio clip.
Gwen i nchipuia c asta are legtur cu religia ei budist i cu
ncrederea femeii n destin. Se uit la Hugh, care nc dormea n couleul
unde l pusese. n ru, doi brbai cu pielea nchis la culoare i zveli, cu
prul lung prins n coad la spate, mpingeau doi elefani de la spate.
Elefanii se aezar cu micri lente i greoaie, iar brbaii se apucar s-i
spele pe cap. Cnd unul dintre elefani url, din trompa lui ridicat ni
un jet de ap care aproape c o atinse pe Gwen, fcnd-o s ipe uor. Un
brbat i ridic privirea, iei din ap i veni s cerceteze. Ea se trase n
spate i i acoperi faa, astfel nct s i se vad numai ochii. Omul purta
un acopermnt de ale, iar n cureaua de la bru avea un fel de cuit. Lui
Gwen i bubui inima n piept i i puse un bra protector peste Hugh,
ncercnd s se liniteasc. i spuse c probabil cuitul era folosit pentru
deschiderea nucilor-de-cocos.
Brbatul scoase cuitul i naint spre ea. Gwen i ngust privirea de
fric. Naveena luase toi banii la ea, aa c nu avea ce s-i dea
atacatorului. Brbatul vorbi i gesticul, agitnd cuitul n aer.
Gwen nu tia niciun pic de singalez, aa c scutur din cap. El se
holb la ea un moment, fr s se clinteasc, apoi Naveena se ntoarse,
purtnd ceva n brae. Femeia vorbi cu brbatul i l alung, apoi se urc
n trsuric. Cnd Naveena i ddu copilul nfat n crpe, Gwen se
simi tentat s se uite n spate. Nu i privi fetia imediat i se mulumi
s o in la piept nfurat n al, simindu-i cldura.
Ce voia brbatul? ntreb ea.
S tie dac avei de lucru pentru el. i-a artat cuitul ca s tii c
are uneltele lui cu care s taie grdina.
tie cine sunt?
Naveena ridic din umeri.
V spune doamna alb.
Asta nseamn c tie?
Naveena cltin din cap.
Sunt multe doamne albe. Voi trece prin sat. Nu pot s ntorc trsura
aici. Prea ngust. Acoperii-v faa. Punei copila cu Hugh, n co.
Gwen se supuse, apoi se zgi prin despictura din spatele trsuricii,
cum trecur printr-un sat cu colibe acoperite cu stuf i garduri din nuiele.
Copiii se jucau rznd n praf, femeile crau pachete pe cap i, din
adncul pdurii, rzbtea un cntec. Trecur pe lng un brbat care
fcea oale din lut, modelnd materialul pe roat, n sus i n jos. n faa
unei colibe, o femeie esea o ptur la un fel de rzboi primitiv. O alta
amesteca ntr-un ceaun mare atrnat deasupra unui foc din lemne. Satul
prea panic.
Dup ce ajunser n siguran n captul cellalt, se oprir departe de
ochii curioi. Gwen dezveli fetia, ndeprtnd alul i inima aproape c i
se opri. Mngie obrazul fin al copilului i o privi cu uimire i nesa.
Liyoni era incredibil de frumoas, perfect. Lui Gwen i se umplur ochii
de lacrimi. Hugh nu plnsese deloc de cnd sora lui fusese pus n co
alturi de el, dar acum ncepu s scnceasc. O fat de vreo 12 ani venise
dup trsuric i Gwen o surprinse stnd la civa metri mai ncolo.
ine-l tu pe Hugh, ct verific eu fetia, zise Gwen. i spune-i fetei de
acolo s plece.
Liyoni era treaz, dar linitit i i privea fix mama. Dei ocul
aproape c o drmase, Gwen i lu inima n dini. Venise s vad dac
puncul ei era ngrijit cum se cuvine i nu suferea deloc. Atta tot. Cu un
amestec de spaim i dor, care i coplei fiina, cercet copilul cu atenie,
atingndu-i pe rnd degeelele de la picioare i de la mini, pipindu-i
picioarele, braele, pielea. O srut pe frunte i pe nsuc, dar rezist
impulsului de a-i ngropa faa n prul ei negru i strlucitor. Inspir
adnc, ochii i se nceoar din nou i o lacrim czu pe obrazul copilului.
Liyoni nu mirosea a pudr de talc i a lapte ca Hugh. Sudoarea de pe
pielea ei avea un iz fin de scorioar. Gwen simi un gol n stomac i,
nghiind n sec, se retrase. Voia s legene copilul la nesfrit i s nu i
mai dea drumul niciodat, dar tia cu o certitudine absolut c nu trebuia
s-i permit lui Liyoni s-i fure inima.
Cel puin se dezvolt frumos, i spuse n sinea ei. Se ngrase puin i
era curat, aa c sentimentul de vinovie se mai atenu un pic.
Ajunge, hotr ea. Copilul e bine.
Da, doamn. Tot timpul v-am spus.
Zi-i femeii c suntem mulumite i c vom continua cu plile.
Naveena ncuviin.
Foarte bine, du-o napoi i d-mi-l pe Hugh.
Naveena i Gwen schimbar copiii i, n timp ce Liyoni era dus
napoi, lui Gwen i se puse un nod n gt. Ascult vntul care sufla printre
copaci, fr s-i mai pese de nimic. Pe msur ce minutele treceau, Gwen
i ddu seama c nu mai avea sens s fie obsedat de felul n care o
concepuse pe Liyoni. Singurul lucru care conta acum era ca acest fapt s
nu ias niciodat la lumin. Decise s nu scoat nicio o vorb n faa
domnului Ravasinghe sau a oricrei alte persoane, ct va tri.
Cum se descurc? ntreb Gwen, cnd Naveena se ntoarse.
Au chenas. Cresc grne i legume acolo, vedei? Din pdure, aduc
fructe. Ai vzut smochinele.
i altceva?
Au capre i un porc. Triesc aa.
Banii pe care i-am dat o vor ajuta?
Da.
Pe drum, cnd trecur din nou prin sat, Gwen se uit cu atenie,
ntrebndu-se dac e n stare s ghiceasc femeia care i cretea fiica. ntr-
o parte a potecii, o oprl mare cu gheare ascuite se cr iute pe un
copac. Gwen observ o femeie care le privea intens cu ochi negri. Era
mic, dar cu sni rotunzi, olduri mari i faa lat, nchis la culoare.
Prul negru era prins la baza gtului i o coad mpletit i atrna pe
spate. Femeia le zmbi i Gwen se ntreb dac voia s le transmit ceva
sau pur i simplu femeia zmbise absent i mpcat cu lumea. Pentru o
clip o cuprinse iar panica i tnji s-i in copilul din nou n brae, dar
cnd un fluture imens de un portocaliu-aprins ateriz pe marginea
trsurii, i veni n fire. Liyoni era bine ngrijit, numai asta conta i era
mai bine s nu tie de cine.
14
Mirosul puternic floral al lui Florence Shoebotham umplea camera.
Sttea pe canapea, sprijinit de sptarul mbrcat n piele de leopard.
Gwen zmbi n sinea ei la combinaia neobinuit dintre pielea unui
animal slbatic i sobrietatea tipic britanic a lui Florence, nuanele fade
de albastru neputnd concura cu energia ntunecat a unui leopard mort.
Florence duse cecua de porelan la buze i, cnd sorbi, brbia i tremur
ca o piftie. Biata Florence, cu prul ei rar i gua dubl.
M bucur s vd c eti att de bine, spuse Florence.
Gwen afi o expresie pe care o exersase ndelung. De cnd o vzuse
pe Liyoni, se minise repetat n faa oglinzii, pn cnd se obinuise s-i
modifice expresia, s tie unde s se uite i cum s-i in minile.
Acum zmbi i iar zmbi pn cnd flcile ncepur s o doar.
Ce mai faci, Florence?
Nu m plng. Verity mi-a povestit tot despre brnz.
Gwen i arunc o privire lui Verity. Cumnata ei i studia unghiile i nu
ddea semne c ar interesa-o conversaia. Puin probabil s fi pomenit de
brnz. De fapt, cu excepia primei zile cnd o ajutase s goleasc
magazia, Verity nu-i mai exprimase deloc interesul.
Am fcut multe progrese. Am eliberat spaiul acum o lun. Am
curat i am splat. Am adus mobilierul de baz i cteva ustensile. nc
nu e totul pus la punct i a trebuit s comand un termometru i forme
pentru brnz din Anglia.
Dar e o idee bun. Eti istea.
Mama mi va trimite i o pres veche de la ferma noastr din Owl
Tree.
E foarte dificil s gseti brnz bun aici.
Nu e greu de fcut, dar trebuie s tii cum s procedezi.
Ai de gnd s vinzi brnza?
Gwen cltin din cap.
Nu. Nici mcar nu tiu dac procesul va funciona n clima de aici.
Am de gnd s produc strict pentru gospodrie i, eventual, pentru orice
prieten care dorete.
Te rog s m treci i pe mine pe list, draga mea.
Desigur. Dup cum am spus, brnza nu se face greu, dar
contabilitatea mi d de furc. Mi-e team c numerele nu reprezint
punctul meu forte. Nu mi prea ies calculele. Probabil c greesc undeva.
Pi, o ntrerupse Verity, e foarte bine c te intereseaz i partea
financiar a gospodriei. Nu cred c lui Caroline i-a psat prea mult.
Glasul lui Florence cobor cu un ton.
Sunt aa de bucuroas c te-ai acomodat aici.
C m-am acomodat?
C stai mai mult aici, am vrut s spun. M-am temut iniial. Mi se
prea c petreci prea mult timp cu pictorul acela.
Gwen simi cum i se strnge inima.
Te referi la domnul Ravasinghe?
Da, la el.
L-am ntlnit de dou sau de trei ori.
Da, dar el nu e britanic, nelegi? Au un fel al lor de-a fi, mult prea
direct pentru a-l considera corect.
Gwen hohoti fals.
Florence, te asigur, a fost ct se poate de corect cu mine.
Bineneles, nici nu am vrut s sugerez altceva.
Femeia se ntoarse spre Verity.
O ajui i tu pe cumnata ta s fac brnz?
Verity ridic privirea.
Poftim?
Potolete-te, nu-i mai roade unghiile, drag.
Florence se opri.
Vorbeam despre brnz. O ajui i tu pe Gwen?
Florence era ntotdeauna dornic s fie implicat i s dea sfaturi pe
care nu i le cerea nimeni. Pentru o clip, Gwen simi un val de simpatie
pentru sora soului ei ei i i sri n ajutor.
Sunt sigur c Verity are propriile planuri, spuse ea.
Verity oft.
E o idee grozav, continu Florence. Ai o cumnat aa de istea, nu-i
aa, Verity drag? S nu m nelegi greit, dar poate ar trebui s te apuci
i tu de ceva util. Ceva care s te ajute s devii mai atrgtoare pentru
domni.
i cam ce anume ai sugera?
Brbailor le place s aib o soie energic, aa cum e Gwen. Are grij
de gospodrie, e soie i mam, iar acum, uit-te la ea, harnic precum o
albinu, s-a apucat de fcut brnz, nici mai mult, nici mai puin.
Verity se ridic n picioare, i arunc o privire urt lui Florence, apoi
iei n grab din ncpere, rsturnnd o msu. Ceainicul, vasul cu lapte
i bolul cu zahr czur cu zgomot pe podea.
Gwen se enerv. Simpatia ei pentru Verity se risipi pe loc. Sun din
clopoel, s vin unul dintre servitori.
mi pare ru. Nu tiu ce-a apucat-o.
A fost un copil dificil.
Cum s-a descurcat Caroline?
n cea mai mare parte a timpului, o ignora. Nu cred c se nelegeau
foarte bine. Verity era mult mai tnr atunci, nc la coal. Caroline era
departe de ea. Dei mi amintesc c, la un moment dat, Verity a mers att
de departe, nct i-a sugerat lui Laurence c soia lui are o relaie
amoroas.
Nu pot s cred!
Verity a susinut c i-a auzit certndu-se ntr-una din vacanele
colare, dar Caroline a negat vehement. Cred c Verity a inventat toat
povestea. tii i tu cum sunt fetele.
Gwen plec fruntea.
Apoi, dup ce a terminat coala, Verity a petrecut mai mult timp n
casa din Anglia i, cnd s-a ntors aici, prea c nu face altceva dect s se
agae de Laurence. Nu e sntos. Atta lucru tiu i eu. Habar n-am ce s-a
ntmplat n Anglia, dar ceva trebuie s fi fost la mijloc.
Probabil c moartea lui Caroline a tulburat-o i pe ea, nu?
ngrozitor de mult.

Cteva zile mai trziu, Gwen asambl echipamentul pe masa lung,


aezat pe capre de lemn, din magazie. Presa pentru brnz, proaspt
sosit din Anglia, sttea pe o alt mas n partea opus a ncperii. Mai
multe strecurtori de mrimi diferite, nenumrate bidoane de lapte,
linguri de lemn pentru amestecat, o spatul i un polonic mare ocupau o
alt msu. Formele pentru brnz fuseser splate, uscate i stivuite cu
grij, iar pnzele pentru brnz atrnau pe srma de rufe, la soare.
Proviziile de lapte de bivoli, mai mari dect de obicei, sosiser
imediat dup ivirea zorilor i Gwen se trezise la ase i jumtate, gata de
aciune. i acoperise prul cu o plas i purta un or mare i alb, apretat.
Sttea n mijlocul magaziei, supraveghindu-i domeniul, cnd Laurence
intr.
Am crezut c ai plecat deja, spuse ea.
N-am putut s plec nainte s o vd pe noua noastr lptreas.
Se apropie de ea i i cercet chipul.
i ce mai lptreas! A putea s o iau n brae i chiar aici s mi fac
de cap cu ea n fn.
Mulumit c el pare att de fericit, Gwen zmbi.
Nu avem fn.
Ce pcat!
O trase spre el, o strnse tare n brae, apoi i ddu drumul uurel.
Mult noroc n prima zi, iubito!
Ea zmbi.
Mulumesc. Acum du-te. Am treab.
Da, doamn.
l privi plecnd. Ori de cte ori l vedea aa, pe neateptate, inima i
btea cu putere, la fel ca prima dat. Dup ce desfcu grijulie cultura de
bacterii trimis special din Kandy, turn laptele ntr-o oal mare, care
urma s fie nclzit la buctrie. Apuc oala cu ambele mini, fcu
civa pai, dar la u i ddu seama c nu are cum s o deschid.
Sprijini oala de u, ns tocmai se pregtea s apese pe clan, cnd oala
alunec pe podeaua de beton, stropind-o din cap pn-n picioare.
Acum trebuia s piard timp preios cu schimbatul hainelor.
Cnd se ntoarse n magazie, curat i gata s o ia de la capt, apru
Naveena cu Hugo, care se trezise i urla ct l inea gura.
Appu sttea n ua de la buctrie i privea totul cu un zmbet strmb.
Nu putea s obiecteze cu glas tare, dar cnd Gwen i povestise planurile
ei, dezaprobarea de pe chipul lui nu lsase loc de ndoieli. Se nelesese
cu el s nu deranjeze prea mult treburile obinuite ale buctriei, pe care
avea s o foloseasc numai la ore stabilite. Pn acum, lucrurile mergeau
ct se poate de prost.
Dup ce Hugh se potoli, Naveena l duse n odaia pentru copii i Gwen
o lu de la capt.
Un ajutor de la buctrie cr a doua oal cu lapte, n timp ce ea
deschise i nchise ua. Apoi appu supraveghe nclzirea laptelui, iar
Gwen se plimb de-a lungul celor trei terase ce duceau spre lac,
ateptnd ca laptele s se rceasc. Se aez pe o banc din capt, admir
norii albi i pufoi, se uit la valurile care ncreeau uor apa i ascult
cntecul psrilor. O adiere blnd i rcorea pielea, ziua se dovedea
perfect. Auzi un scrit de balamale n stnga, se ntoarse i l zri pe
Laurence ieind din adpostul pentru brci.
Ce faci? l strig ea. Credeam c o s fii sus la fabric, acum c
vremea s-a mbuntit.
E o surpriz.
Pentru mine?
Nu, pentru soia brigadierului.
Ea se ncrunt.
Normal c pentru tine. Vino s vezi!
El deschise larg ua de la adpost.
Gwen intr i arunc o privire.
Totul era dichisit. Pereii proaspt zugrvii transformaser vechiul
spaiu ntunecos ntr-o ncpere fermectoare. Fereastra larg care ddea
spre lac strlucea, perdelele noi fluturau i crie portocalii mpodobeau
o msu de cafea din lemn de buruta, pus n faa unei canapele
confortabile, dei puin uzat. Laurence se aplec s o srute pe obraz,
apoi se trnti pe canapea, i ridic picioarele pe un taburet cu tapierie
nou i se se uit afar, spre lac.
i barca? ntreb ea.
Dedesubt, reparat, vopsit i gata s ne duc n larg la apusul
soarelui. Este felul meu de a spune c sunt un prost c n-am luat n calcul
ct de obositor poate fi totul atunci cnd ai un bebelu. i place?
E minunat. Dar cum ai terminat toate astea fr ca eu s observ?
Laurence i fcu cu ochiul i i lovi uurel nasul cu degetul.
Sunt foarte ncntat.
Gwen se aez lng el pe canapea i Laurence i cuprinse umrul cu
braul. Se bucurar de pacea adus de strlucirea apei n lumina soarelui
i de ciripitul psrilor, ce rzbtea prin fereastra deschis.
Voiam s vorbesc cu tine, Gwen.
Ea ncuviin din cap, dar, netiind ce urmeaz, simi neptura
angoasei.
Despre Caroline.
Da?
i-am spus c a fost bolnav mintal, dar bnuiesc c nu i-a povestit
nimeni c s-a necat, nu?
Gwen trase adnc aer n piept, i acoperi gura cu mna i cltin din
cap.
El vr mna n buzunar i scoase o foaie de hrtie, o desfcu i o
netezi.
I-am rugat pe servitori s nu vorbeasc despre moartea ei, dar cred c
ar trebui s vezi asta.
i ntinse hrtia.

Dragul meu Laurence,


tiu c nu vei nelege i c, probabil, nu m vei ierta
niciodat, dar mi este imposibil s mai suport durerea aprut
de cnd s-a nscut Thomas. Din clipa venirii lui pe lume, am
trit de parc a fi avut un diavol n mine. Un diavol care mi
nnegureaz gndurile i mi fur echilibrul. Este un iad pe care
nu mi l-am imaginat posibil. Nu vd alt cale dect asta. mi
pare att de ru, dragostea mea, dar nu l pot lsa pe bietul
Thomas fr o mam care s l protejeze. Aadar iar acest
lucru m ndurereaz ngrozitor am hotrt c trebuie s vin
cu mine, pentru c numai mpreun ne putem gsi linitea. Fie
ca Domnul s m ierte. Dup ce nu voi mai fi, gsete-i o soie
mai bun, dragul meu Laurence, fiindc n-o s m supr. Ba
dimpotriv, m voi ruga s se ntmple aa.
S nu te nvinoveti.
A ta, Caroline.

Cnd termin de citit, Gwen i nghii nodul din gt. Aceasta nu era
tragedia ei, i spuse ea. Trebuia s-i controleze sentimentele i s l ajute
pe Laurence.
Nu mi-a fost deloc uor, zise el i fcu o pauz. Mai nti prinii,
apoi Caroline.
i copilul, adug ea.
Laurence ncuviin tcut, dar nu se uit n ochii ei.
Apoi traneele, dei, ntr-un fel, rzboiul a venit aproape ca o
uurare. Trebuia s naintezi. Nu aveai cnd s cazi pe gnduri.
Gwen i stpni lacrimile.
Caroline trebuie s fi fost tare bolnav ca s se sinucid.
El i drese glasul, apoi ddu din cap i, pentru o clip, pru s ezite.
S-a aruncat n lacul de aici?
Gwen atept.
Nu. Ar fi fost i mai greu de suportat.
Tnra nelese, dar era groaznic, indiferent de locul n care se
ntmplase. Lacul nu ar mai fi fost la fel de frumos niciodat.
De ce-a fcut-o, Laurence?
A fost complicat. Nici mcarul doctorul n-a tiut ce s fac. Mi-a zis
c unele femei nu-i revin niciodat de pe urma naterii, mintal m refer.
Parc nu mai era ea. Abia se ngrijea de copil. Am ncercat s vorbesc cu
ea, s o linitesc, dar nimic nu a mers. Sttea pur i simplu pe scaun i se
holba la minile care-i tremurau.
Vai de mine, Laurence!
M-am simit att de neajutorat. Nu am gsit nicio cale s o scot din
starea ei. Cu excepia alptatului, Naveena se ocupa de copil. La un
moment dat, doctorul ne-a sugerat un sanatoriu pentru boli mintale, dar
mi-a fost team s nu ajung, n cele din urm, n vreun azil oribil. Dup
aceea, n-am putut s m iert c nu am internat-o.
Gwen se sprijini de soul ei.
N-aveai de unde s tii.
A fi putut s-i salvez viaa.
Gwen i mngie obrazul cu blndee, apoi se retrase i l apuc de
mini, cercetndu-i chipul.
mi pare att de ru, Laurence.
Un copil ar trebui s aduc o bucurie imens, dar pentru noi
Se opri.
Nu e nevoie s-mi spui.
Sunt att de multe lucruri pe care a fi vrut s le spun.
Un singur lucru nu neleg totui. Ce a vrut s zic? Cum adic bietul
Thomas nu putea rmne fr protecia ei? Sigur tia c o s ai grij de el,
nu?
Laurence ddu din cap.
Se ls o tcere lung.
Uneori e mai bine s plngi, Laurence, rosti ea ntr-un trziu,
vzndu-i durerea.
El clipi des i falca i tremur. Primele lacrimi aprur tcute i se
prelinser ncet. Gwen i srut buzele umede i i terse obrajii cu
palmele. Laurence era un brbat mndru, care nu plngea aa de uor. l
vdedea pentru a doua oar lcrimnd.
Cum i revine cineva dup o asemenea tragedie? ntreb ea.
Timpul ajut. Activitile susinute, iar acum v am pe tine i pe
Hugh.
Dar ceva tot mai rmne, nu?
Presupun c da.
Laurence privea n gol peste umrul ei. Apoi se ntoarse i se uit din
nou la ea.
Pe Verity a afectat-o foarte mult. Se temea s m scape din ochi.
Se temea c vei muri i tu?
Nu. Adic nu sunt sigur.
Laurence privi printre gene, ca i cum cugeta adnc, prnd c vrea s
mai adauge ceva, dei nu tia cum. Momentul intens trecu.
Gwen l mbri i i jur n sinea ei c nu va face nicicnd ceva care
s l rneasc. El i slbi cordonul de la or, dup care i-l ridic peste cap.
Gwen se ntinse pe canapea i el i desfcu grijuliu micii nasturi perlai ai
rochiei. Ea i scoase rochia i lenjeria, n timp ce Laurence se dezbrc la
rndul lui.
De la naterea lui Hugh, abia dac se atinseser. Acum trupurile lor se
unir i fragilitatea iubirii i a tot ce nsemna aceasta i regsi locul
pierdut. Era att de uor de distrus. Gwen i inea rsuflarea, fiindc
voia ca momentul s nu treac niciodat. Stteau lipii unul de altul,
simind c se afl undeva ntr-o alt lume, departe de plantaie.
Dac vine cineva? opti ea.
Nu vine nimeni.
Cnd i mngie coapsele i i srut degetele de la picioare, pe Gwen o
entuziasm rspunsul trupului, iar cnd nu mai suport excitaia, l
nconjur strns cu picioarele.
Dup aceea, rmase s i se odihneasc n brae, inndu-i palma pe
pieptul lui. Ridic mna s-i mngie conturul feei cu vrfurile
degetelor, ncntat s-i simt cldura palmei pe coaps.
Te iubesc, Laurence Hooper. mi pare att de ru pentru ce i s-a
ntmplat lui Caroline.
El cltin din cap i i lu mna.
Gwen l privi fix i observ mai puin durere n ochii lui dect nainte.
Oare am stricat brnza? ntreb Laurence.
Nu. Laptele trebuie s se rceasc, dar biatul de la buctrie
probabil c a adus deja oala napoi, aa c a face mai bine s m ntorc la
treab.
Gwen i aranj prul umed i nclcit.
Probabil c art ngrozitor.
Niciodat nu ari ngrozitor. Un singur lucru mai vreau.
Ce anume?
Locul acesta e doar al meu i al tu. Un loc n care s venim ori de
cte ori unul dintre noi are nevoie de adpost. De acord?
Sigur.
i aici lum totul de la capt ori de cte ori va fi necesar.
Ea i duse mna la inim i ncuviin.

Cnd ajunse napoi n magazie, Gwen adug cultura de bacterii pur


peste lapte i o ls cam o or, ct ea l hrni pe Hugh. Copilul scnci
cnd ncerc s-l pun la loc n ptu, aa c Naveena aduse cruciorul cu
umbrel de soare ca s-l in pe copil la umbr. Gwen ncepu s legene
cruciorul, bucurndu-se n acelai timp de cldura razelor de soare i
ascultnd bzitul gzelor. Se gndea la Laurence. Hugh adormi iute, iar
Gwen i spuse Naveenei c poate s ia o pauz bine meritat. De unde
sttea ea n magazie, l auzea pe Hugh dac se trezea.
n interiorul ncperii micue, Gwen adug puin cheag i amestec,
apoi ls laptele sub o ferestruic din fundul camerei, unde soarele avea
s ajute laptele s se prind.
Dei se simea foarte trist din cauza povetii lui Caroline, ziua de
lucru fusese una rodnic. Undeva, bine ascuns printre gnduri, o feti
cu pielea nchis la culoare dormea linitit n hamacul ei.
III.

ZBATEREA
15

Trei ani mai trziu, 1929

Gwen i Hugh stteau la mas fa n fa, ateptndu-i pe ceilali s


soseasc. Hugh arta ca un mic ngera, mbrcat ntr-un costuma de
marinar, cu prul lui bogat i frumos periat. Gwen purta o rochie pe care
Fran i-o cumprase cadou cnd fusese cu ea la Londra, o creaie diafan
din ifon albastru, ceva mai lung dect de obicei i care i plcea pentru
c o fcea s se simt tnr i feminin.
Dup aproape patru ani petrecui n Ceylon fr s mearg deloc
acas, cltoria n Anglia se impusese fr doar i poate. Sttuse dou
sptmni la Owl Tree cu prinii ei, care nu-i mai ncpeau n piele de
mndrie de cnd l vzuser pe Hugh. Cu promisiuni de picnicuri i
cltorii cu trenul la Cheddar Gorge, ntreaga familie abia atepta s
rmn mpreun o sptmn. Apoi Gwen plecase la Londra la Fran.
Apartamentul era situat la ultimul etaj al unei cldiri grandioase, cu
vedere splendid peste Tamisa, dar Gwen nu se putu abine s compare
cenuiul nemrginit al fluviului cu lacul ei frumos de acas.
Cele dou femei schimbaser scrisori, planificnd ieiri extrvagante
aproape n fiecare zi, dar n dup-amiaza cnd sosise, descoperise c Fran
nu e tocmai n apele ei. Prea rezervat i cam palid. Dup ce bur cu
plcere o ceac din cel mai bun ceai de Ceylon, Fran o lu de bra pe
Gwen i o ntreb dac vrea ca menajera s-i despacheteze valiza.
A vrea s fac eu asta, Frannie, dac nu te superi.
Desigur.
Sus, ntr-o camer aerisit, drgu decorat, Fran nchise fereastra ca s
mai reduc din zgomotul i din praful Londrei. Gwen deschise valiza i
ncepu s-i scoat rochiile, iar Fran rmase cu ea, privind pe fereastr.
S-a ntmplat ceva, Fran?
Fran cltin din cap.
Gwen ridic un costum franuzesc bleumarin, perfect pentru o
expediie de cumprturi la magazinul domnului Selfridge, mai trziu n
cursul zilei, i se duse s l agae ntr-un ifonier mare din mahon. n
interiorul ntunecat al ifonierului nu vzu mare lucru la nceput, dar
cnd se ntinse dup umera, atinse cu mna ceva. Pipi cu vrful
degetelor i i ddu seama c e o hain brodat cu mtase i c, judecnd
dup mrimea ei, nu aparine unei femei.
O trase de pe umera i o inu n lumin. Era o foarte frumoas vest
roie cu broderie aurie i Gwen putea s jure c Savi Ravasinghe o
purtase la bal. Fran se rsuci n acel moment i se holb la ea.
Oh! rosti Fran. Nu credeam c a lsat-o aici.
Domnul Ravasinghe a fost aici?
A stat o vreme, ct s-a ocupat de o comand. Una important. E
foarte cutat.
N-ai scos o vorb despre asta.
Fran ridic din umeri.
Nu tiam c trebuie.
E ceva serios?
S spunem c aa i-aa.
Dup aceea, Gwen ncercase s o ncurajeze pe Fran s vorbeasc, dar,
ori de cte ori deschidea subiectul, pe chipul verioarei ei aprea o
expresie tensionat. Pentru prima dat, o prpastie se cscase ntre cele
dou femei i Gwen nu tia cum s procedeze mai departe.
Pn n penultima zi, posibilitatea ca Fran s aib o relaie serioas cu
Ravasinghe i ls un gust amar lui Gwen i un gol n stomac. Nu-i
vzuse niciodat verioara bolnav din iubire i, n timp ce sttea pe pat
gndindu-se, dori cu disperare s i poat povesti lui Fran despre Liyoni
i s o previn n privina lui Savi Ravasinghe. ns acum nu ndrznea.
Dac ar vorbi, Fran ar fi scandalizat i cu siguran l-ar lua la rost pe
Savi. Cine tie unde ar fi putut duce o asemenea confruntare? Poate ar
insista chiar s-i cunoasc fiica i acesta era un gnd pe care Gwen nu-l
suporta.
Aa c pstr tcerea, simindu-se de parc i-ar fi trdat prietena. Cele
dou femei petrecur ultima zi mpreun, lsnd attea lucruri nespuse
ntre ele, i, dup o alt sptmn dulce-amruie cu prinii ei, Gwen se
bucur s porneasc napoi spre Ceylon.

Acum, de ziua lui de natere, Gwen i zmbi fiului ei, plin de


mndrie, dei simea i altceva dect dragoste, ceva inefabil care venea
din miezul fiinei sale. Hugh surse i el cu gura pn la urechi i, pentru
c nu reuea deloc s stea potolit, Gwen reveni cu picioarele pe pmnt.
Aa erau copiii. O clip i inspirau un asemenea val de iubire, nct te
lua cu ameeal i i se tia respiraia, iar n secunda urmtoare se
murdreau de jeleu i de biscuii sau cereau la baie, s fac treab mare.
O surprindea ct de repede trecuser cei trei ani. Se obinuise att de
mult cu ce i se ntmplase, nct, uneori, aproape c totul prea doar un
vis. Aproape Se uit pe fereastra care ddea spre lac, dincolo de
dealurile rotunde, acoperite cu arbutii de ceai i mpestriate ici i colo
cu copaci nali i zveli. Era o zi senin, fr niciun nor pe cerul albastru.
n cei trei de ani scuri de la prima lor vizit la adpostul pentru brci, ea
i Laurence l vizitaser de multe ori. Viaa i intrase n drepturi.
Triser fericii, bucuriile ntrecnd suferinele i, ntr-un trziu,
devenind tot mai puternic, Gwen reuise s mai reprime din regretele
provocate de soarta lui Liyoni.
Luarence nu nelegea de ce nu mai vrea s fac un copil, n ciuda
eforturilor lui de a o convinge. Nu tia c, n secret, Gwen fcea totul
pentru a preveni o sarcin. Amintindu-i durerea provocat de plecarea
lui Liyoni, Gwen credea c nu merit un alt copil i folosea irigatorul
pentru splturi de fiecare dat. Dac se simea n primejdie s rmn
gravid, obinuia s bea o cantitate mare de gin i fcea o baie fierbinte.
Naveena o nelegea i i pregtea decocturi amare din ierburi, care
mereu i aduceau sngerarea lunar.
Un zgomot la u i ntrerupse gndurile. Se rsuci i i vzu pe
McGregor, pe Verity i pe Naveena intrnd mpreun.
Verity btu din palme.
Arat minunat, Hugh, nu-i aa?
Astzi Hugh mplinea trei ani. Florile proaspete, sendviurile, cele
dou blamanjele 6, roz i galben, umpleau masa, pe care nu mai
rmsese dect un spaiu gol n mijloc pentru tort. Cnd apru i
Laurence, trgnd dup el un mnunchi de baloane i cu braele pline de
cadouri, obrjorii lui Hugh se nroir de plcere.
Le deschid acum, tati?
Laurence aez totul pe mas.
Desigur. l vrei pe cel mare mai nti?
Hugh opi i chicoti de fericire.
Va trebui s atepi un minut, fiindc e pe hol.
Laurence plec i, cteva minute mai trziu, aduse o triciclet, cu o
fund mare i galben legat de ghidon.
E cadoul de la mami i de la tati, spuse el.
Hugh se holb la obiectul strlucitor, apoi alerg i o atept pe
Naveena s l ajute s se urce pe a. Se bosumfl cnd constat c
picioarele nu-i ajungeau la pedale.
Putem ajusta puin aua, dar trebuie s mai creti.
Am ales o mrime greit? ntreb Gwen.
Va fi perfect ntr-o lun sau dou, rspunse Laurence.
Hugh deja rupea hrtia de la restul cadourilor: un puzzle uria de la
Verity, o main de pompieri din lemn de la prinii lui Gwen i un
baston de cricket i o minge de la McGregor.
Gwen se sprijini de sptarul scaunului i i privi familia, simindu-se
binecuvntat. Hugh era un vrtej de energie, exuberant, aa cum numai
un copil de trei ani poate fi, iar Laurence nu i mai ncpea n piele de
mndrie, uitndu-se la fiul su. Pn i Verity prea fericit, dei faptul
c nc mai locuia cu ei i sttea lui Gwen ca un cui n coast.
Dup ce mncar sendviurile i blamanjele, Hugh ip entuziasmat
cnd Laurence stinse luminile i trase draperiile cu solemnitate. i
ndrept umerii i, cu o expresie serioas, le spuse c a venit momentul
cel mare.
Naveena aduse tortul i l aez pe mas n faa lui Hugh. Atenia
ncordat a lui Hugh i cucerea inima, iar inocena din ochii lui cnd i
cntar La muli ani i ddu lui Gwen un sentiment de imens bucurie.
Ar fi smuls capul unui ghepard ca s-i protejeze bieelul. i ascunse
emoiile puternice, fcndu-i de lucru cu tortul i apropiindu-l de fiul ei.
Era un tort mare i ptros, cu un spaniel fcut din maripan n vrf,
pregtit de Verity care, dup cum se dovedise, avea un talent aparte s
modeleze obiecte din zahr.
E Spew, strig Hugh ct l ineau plmnii. Spew e pe tort!
Sufl n lumnri, iubitule, l ndemn Gwen. i pune-i o dorin.
Cnd biatul i umfl obrajii ca s sufle, Gwen se gndi la geamna lui
Hugh i i puse i ea o dorin.
i-ai pus o dorin? l ntreb Laurence.
E secret. Aa zice mami. Nu-i aa, mami?
Aa e, dragul meu.
Cnd Hugh i ridic ochii spre tatl su, Gwen observ pentru a suta
oar ct de bine seamn cu soul ei. Aveau aceeai culoare a ochilor,
aceeai brbie ptroas i aceeai form a capului, cu dou vrtejuri la
ceaf, care fceau prul att de greu de mblnzit. Nu exista niciun dubiu
n privina paternitii n cazul lui Hugh.
Exist secrete, tati.
Laurence zmbi larg.
Probabil c aa e.
Hugh se fi pe scaun, neputndu-i stpni energia.
Eu am unul.
i care este acela, iubitule? l ntreb Gwen.
Prietenul meu, Wilfred.
Laurence se strmb.
Nu ncepe din nou cu asta.
Dar, iubitule, rosti Gwen, toi tim despre Wilfred, aa c nu mai e
niciun secret.
Ba da, e. Tu nu l poi vedea.
E adevrat, interveni Verity.
Eu pot s-l vd. i vrea o felie de tort.
Naveena, taie te rog o felie de tort pentru Wilfred.
Dar s nu te prefaci, Neena.
Neena era numele folosit de Hugh pentru ea de cnd ncepuse s
vorbeasc i aa i rmsese.
Nu cred c ar trebui s-i facem pe plac, zise Laurence i i nconjur
talia cu braul.
Conteaz att de mult?
Laurence i mpinse brbia n fa.
Un prieten invizibil nu l va ajuta la coal.
Ea izbucni n rs.
Fii serios, Laurence, are numai trei ani. Hai s nu discutm despre
asta acum. E petrecerea pentru ziua lui de natere.
Dar eu pot s primesc alt felie? se rug Hugh, miorlindu-se.
Dou sunt suficiente, rspunse ea.
Hugh i rsfrnse buza de jos.
Tati?
Haide, las-l, doar e ziua lui, interveni Verity. Tuturor ar trebui s li
se fac pe plac de ziua lor de natere.
Gata cu tortul, puiule, spuse Laurence. Mami are ntotdeauna
dreptate.
M bucur c totul e clar.
Brbatul ncepu s rd, o lu n brae pe Gwen i o nvrti.
Dar nimic nu m mpiedic s fac asta.
Hugh chicoti cnd o vzu pe mama lui n aer, de parc ar fi fost un
fulg.
Laurence Hooper, d-mi drumul imediat!
Dup cum ziceam, mami are ntotdeauna dreptate. A trebuit s nv
asta. Aa c mai bine a lsa-o jos.
Nu! Nu! nvrte-o din nou! ip Hugh.
Dac nu-mi dai drumul, o s mi se fac ru!
El rse n hohote i o aez pe podea.
Putem s mergem la cascad, tati? Niciodat nu mergem acolo.
Nu acum. Fii atent ! Ce prere ai dac am da amndoi o tur pe
afar? i i iei i mingea nou?
Hugh surse fericit, uitnd complet de tort.
Da, cu mingea nou. E mingea mea.
Abia cnd Laurence, Hugh i Verity ieir din cas, Gwen observ
farfuria goal a lui Wilf. Hugh, ca o mic maimuic, reuise pn la
urm s terpeleasc i cea de-a treia felie. Gwen cltin din cap, dar
zmbi i se duse n dormitorul ei.
Aici, dintr-o cutie ncuiat din biroul ei, scoase desenul n crbune al
unui copil. Era unul dintre cele mai recente desene, care sosise cu o lun
nainte. Cteva zile, n fiecare lun, Gwen atepta nelinitit urmtorul
desen. Se aga de fiecare, pentru c o asigura c fiica ei e bine. La
nceput, mama adoptiv fcuse desenele, dar, acum, micile mzglituri
ale lui Liyoni le luaser locul. Gwen atinse liniile trasate cu crbune. Era
un cine sau un pui? Greu de spus. Arsese toate desenele femeii, dar
dorul care nu o prsise niciodat o determinase s le pstreze pe cele
fcute de Liyoni.

n noaptea aceea, cnd lui Hugh i se fcu ru, Gwen crezu c e din
cauza celor trei felii de tort. O rug pe Naveena s i aduc fiul s doarm
cu ea. Hugh mai vomit de dou ori, apoi adormi, iar ea reui s
aipeasc de cteva ori.
Diminea, Hugh tremura i ipa c i e frig, dar cnd Gwen i lipi
mna de ceafa lui, simi fierbineala. Fruntea i ardea la fel de tare. i
schimb pijamalele i, fr s mai aib dubii c Hugh a fcut febr, o
strig pe Naveena s i aduc nite crpe reci. Ct atept, Gwen deschise
fereastra s aeriseasc i ascult cum ciripitul psrelelor trezete
ntreaga gospodrie. Combinaia neobinuit de cntece armonioase i
crituri slbatice i aducea de obicei un zmbet pe fa, dar astzi
zgomotul i se prea prea tare, prea agresiv.
Cnd Naveena se ntoarse cu crpele, Gwen le aez pe ceafa i pe
fruntea lui Hugh i, dup ce febra mai sczu, se uit la el cu atenie.
Nu cred c e de la tort. Nu mai vomit, dar tot nu se simte bine.
Naveena strmb din nas, dar nu scoase o vorb i continu s
studieze braele i picioarele biatului. i slt cmua de noapte i i
trecu palma peste trunchiul lui, cutnd umflturi. Nu gsi nimic, aa c
se mulumi s scuture din cap.
Roag-l pe Laurence s-l sune pe doctor, zise Gwen dup ce femeia
termin. Spune-i c Hugh transpir foarte mult, dar se plnge c i e frig.
Da, doamn.
Naveena se rsuci s plece.
i spune-i c pielea lui Hugh e uor albstruie i c a nceput s
tueasc.
Copilul pic ntr-un somn agitat. Gwen nchise obloanele i se mic de
colo colo prin camer, dar, cnd apru Laurence, privirea lui ngrijorat o
sili s rmn calm.
Poate c e doar o boal a copilriei, l liniti ea. Nu-i face griji.
Doctorul Partridge nu va ntrzia s apar. De ce nu te duci la buctrie
s-l rogi pe appu s ne aduc nite ceai?
El ncuviin i prsi camera, revenind peste zece minute cu dou cni
din sticl pe o tav de argint. Ea i zmbi. Ultimul lucru de care Laurence
avea nevoie acum era ca ea s i arate tulburarea crescnd. Se apropie de
el i i lu tava din mini.
Ct l ateptar pe doctor, Gwen ngn cteva cntece de leagn, iar
Laurence ncerc i el s o imite, dar grei cuvintele i ncurc dinadins
versurile ca s l fac pe Hugh s zmbeasc.
Cnd doctorul Partridge sosi cu geanta lui de piele maronie, Hugh era
nc treaz, dar somnoros.
Brbatul se aez pe pat.
Hai s vedem ce ai, uriaule, spuse el i deschise gura mare ca s-i
arate copilului ce trebuie s fac.
ns camera era slab luminat i nu vedea nimic.
Laurence, deschide obloanele, te rog.
Cnd lumina ptrunse n camer, doctorul Partridge l ridic pe Hugh
i l duse n brae lng fereastr, apoi se aez n scaunul lui Gwen i
cercet gura copilului. i pipi ceafa, care prea puin umflat, dup care
i lu pulsul la ncheietur. Inspir adnc i cltin din cap.
Hai s vedem dac poi s bei, da? Ai un pahar de ap la ndemn,
Gwen?
Ea i ddu paharul ei, iar doctorul l slt pe Hugh i lipi paharul de
buzele biatului. Copilul i duse mna la spate, lu o nghiitur mic,
dar se nec i o scuip, apoi tui cteva minute.
Dup ce se potoli, doctorul i ascult pieptul i ridic privirea spre
Gwen.
Se aude o hritur. A tuit mult nainte?
Cnd i cnd.
Bine, s te punem n pat acum.
Gwen l duse pe Hugh n pat i l nveli.
Trebuie mult odihn. Chiar dac pare c i revine puin, nu-i da
voie s se mite. Inima i bate foarte repede i respir precipitat. Dac i
pui cteva perne sub el, l va ajuta la respiraie. Aerul trebuie s fie ct
mai umed. Apoi va trebui s ateptm i s vedem cum evolueaz.
Gwen i Laurence schimbar o privire ngrijorat.
Dar ce are? ntreb Gwen, ncercnd s-i pstreze tonul calm.
Difterie.
Ea i acoperi gura ocat, iar Laurence nlemni.
Mi-e team c nuana albstruie a pielii a anunat-o. Mai muli dintre
copiii stenilor au contractat i ei boala.
Dar Hugh a fost vaccinat, spuse Laurence, rsucindu-se spre ea.
Gwen?
Ea nchise ochii i ncuviin.
Doctorul ridic din umeri.
Poate lotul respectiv nu a fost bun.
i ce pronostic ne dai? ntreb Gwen cu glas tremurnd.
Doctorul i nclin capul ntr-o parte.
E greu de spus n acest moment. mi pare ru. Dac ncep s i apar
rni pe piele, curai-le. ncercai s l facei s bea, ct se poate. n
prezena lui, va trebui s v acoperii gura i nasul cu mti de bumbac.
Probabil c avei una sau dou n cas, dar o s v mai trimit i eu.
Dar dac
Se ls o tcere cumplit. Gwen ridicase vocea, iar Laurence i acoperi
gura cu mna. Cu gestul lui, parc ar fi vrut s o mpiedice pe Gwen s
rosteasc o grozvie.
S nu ne gndim nc la asta, rspunse doctorul rguit.
Gwen tia c el ncearc s amne inevitabilul i simi cum capul i
explodeaz de durere.
nc?
Haidei s ateptm puin. Oricum e tot ce putem face.
Gwen nu voia s cedeze n faa spaimei i se strdui s-i pstreze
calmul.
n zilele care urmar, Verity i Gwen terser broboanele de sudoare ce
apreau ntruna pe fruntea lui Hugh i ncercar s-i in temperatura
sub control. Naveena aduse un prosop umed i l atrn la fereastr, ca s
umezeasc aerul, dup cum spuse ea. Lipi de u i un cearaf mbibat de
ap. Aranj apoi cteva bucele de crbune ntr-un mic bol i turn ap
fiart peste ele.
Pentru ce e asta? ntreb Gwen.
Cur aerul, doamn.
n urmtoarele dou zile, starea copilului nu se schimb deloc. Nu se
simea nici mai bine, nici mai ru. n a treia zi, tusea i se nruti. Se
chinuia s respire i deveni cenuiu la fa. Gwen privi mutele care se
loveau de geam i apoi picau pe duumea. Brusc, i se tie rsuflarea. i
smulse masca de pe fa i, luptndu-se cu spaima provocat de Hugh, se
ntinse lng el, lipindu-i obrazul de al lui i inndu-l strns lng ea.
Laurence se ncuiase n biroul lui i, din cnd n cnd, mai aprea n
dormitor, ca s o nlocuiasc pe Gwen. Ea afia mereu acelai zmbet, de
dragul lui Laurence, dar rareori ieea din ncpere.
Laurence nu-i permitea s stea n camer ca s mnnce, susinnd c
nu are niciun rost s se mbolnveasc i ea i c are nevoie de putere.
Ct timp Gwen ncerc s nghit ceva, Verity se ngrijea de Hugh. Cnd
Gwen se ntorcea, Verity se oferea, cu o privire nelinitit, s stea cu
copilul ori de cte ori era nevoie.
Naveena aduse nite ierburi cu miros dulce i le puse ntr-un bol
deasupra unui opai din lut.
Asta va ajuta, doamn.
ns aromele parfumate nu ajutar. Cnd rmase singur cu Hugh,
Gwen se aez pe pat, nchise ochii care o dureau i i frmnt minile
n poal, implorndu-l pe Dumnezeu s-i lase copilul n via.
Voi face tot ce-mi ceri, spuse ea. Orice. Voi fi o soie mai bun, o
mam mai bun.
Dup ce Hugh adormi, se duse la fereastr. Nici nu mai tia de cte ori
privise culorile grdinii schimbndu-se pe parcursul zilei, de la verdele
palid al frunzelor dimineaa pn la nuanele purpurii ale umbrelor
amurgului. Acum se uit spre lac cu lacrimi n ochi i grania dintre ap
i irul de copaci deveni neclar. Starea copilului ei se nrutea. Ascult
zgomotele gospodriei, cu o greutate imens ce-i apsa pieptul. Auzi
oamenii agitndu-se aa cum o fceau de obicei. Nimic nu i se prea real.
Nici nsufleirea dimineilor, nici amoreala dup-amiezilor. O rug pe
Naveena s-i aduc ceva de cusut, de preferat hinue de-ale lui Hugh,
orice numai s-i in minile ocupate.
Fiecare clip n care Hugh dormea era o uurare, fiindc atunci Gwen
cosea, micul ac ridicndu-se i cobornd ritmic, trgnd firul de mtase
dup el i lsnd n urm iruri de custuri migloase. Verity i Laurence
peau n vrful picioarelor, dar niciunul nu scoatea o vorb. Cu ct
Hugh dormea mai mult, cu att ansele lui sporeau.
Noaptea totul era diferit i nimeni nu tia ce se petrece. Linitea
devenea insuportabil. Cnd respiraia lui Hugh se poticnea, lui Gwen i
se frngea inima la vederea chinului prin care trecea trupul lui micu, dar
cel puin tia c nc mai triete. Cnd copilul se linitea, Gwen
ncremenea de fric i inima ncepea s-i bat din nou abia dup ce auzea
hritul din pieptul lui.
Noaptea, amintirile cu Hugh de cnd era bebelu o copleeau. Fusese
att de plngcios. Refuza s se gndeasc la ce e mai ru sau la cum va
fi n stare s mai triasc fr bieelul ei preios.
i amintea trupul lui rotunjor, atunci cnd ncercase s fac primii
pai, apoi cum, mai trziu, tropitul lui vesel o trezea n fiecare
diminea. Se gndea la prima lui tunsoare i la scandalul pe care l
fcuse la vederea foarfecii. Naveena fusese nevoit s l in bine. Se
gndea la ct de mult urte el oule btute i prjite, servite alturi de
ceai, la micul dejun i la ct de mult i plac oule fierte, cu soldei,
pentru masa de diminea. La primele lui cuvinte: Neena, mama i tata.
Verity i dorise att de mult ca el s-i spun numele i sttea cu el ore
ntregi, repetndu-i ntruna Verity. Dar Hugh nu reuise s rosteasc
dect Vuiti.
Toate nelinitile ei vechi o copleiser din nou. i aminti de portretul
Christinei fcut de Savi Ravasinghe i de ceea ce i spusese femeia acum
trei ani. Toate ne ndrgostim de el ntr-un trziu. Cum adic? i veni n
minte noaptea balului i felul n care Savi o nsoise n camera ei. Se
gndi la Fran care era mpreun cu un asemenea brbat i o ndurer
soarta verioarei ei. Pleoapele lui Hugh se micar uor n somn i Gwen
se gndi la satul singalez unde tria Liyoni. Dac o asemenea boal
groaznic putea lovi un copil ce tria n lux, ct de vulnerabil era fiica
ei?
n momentele n care nu era nici treaz, nici adormit, se ruga att
pentru fetia ei, ct i pentru Hugh, afundndu-se ntr-o lume obscur,
inexplicabil. Copleit de un vrtej de gnduri, se simea sfiat ntre
satul unde tria fiica ei i propriul cmin. Se gndea la tinerii care splau
elefanii n apa rului i la viaa simpl de acolo, unde femeile gteau la
foc deschis i brbaii eseau la rzboaiele lor primitive. Viaa ei
privilegiat i se contur brusc n fa, acum lipsit i de cea mai mic
urm de pace.
ntr-un trziu, un singur gnd puse stpnire pe mintea ei.
Renunase la un copil deja. Dac boala lui Hugh reprezenta o pedeaps
fiindc sacrificase fericirea fiicei, pentru ca ea nsi s fie fericit, singura
modalitate de a-l salva pe Hugh rmnea s fac ceea ce era corect i
drept. Adevrul n schimbul vieii lui. Va fi un troc cu Dumnezeu i,
chiar dac pierdea totul, va trebui s se confeseze. Altfel, i va vedea fiul
murind.
16
Mai bine de o sptmn, toat lumea i inu rsuflarea. Hugh era un
membru ndrgit al familiei i pn i ajutoarele de buctar i bieii de
cas mergeau p-p, ntristai i nu vorbeau dect n oapt. Dar
imediat ce copilul se nzdrveni puin i ncepu s bea i s se ridice n
fund, gospodria reveni la via, iar nsufleirea i agitaia vieii zilnice i
reintrar n drepturi.
Veghindu-i copilul, fr s se poat desprinde de el atta vreme,
Gwen resimi uurarea cu aceeai intensitate cu care ndurase spaima.
Laurence se deplasa agitat de colo pn colo cu un zmbet larg pe fa i
cu ochii strlucind de fericire. Hohotele de rs l nconjurau cnd fiul lui
fcea puzzle-uri pe pat, el citea, iar Gwen ddea ordine s se pregteasc
mncrurile preferate ale lui Hugh: tort Victoria, pricomigdale verzi,
ngheat cu nucoar i mango, orice l-ar fi putut tenta, orice i-ar fi
permis s devin din nou copilul glgios i energic care fusese.
Totui, cnd se simi suficient de bine ca s alerge pe-afar, Gwen vru
s-l in lng ea.
Nu mai trebuie s-l cocoloim, spuse Laurence.
Tu asta crezi c fac eu?
Las-l s alerge! i va prinde bine.
E cam frig afar.
Gwen! E biat.
Tnra se ddu btut i l urmri o jumtate de or cum alerg dup
cini, dar, dup ce Laurence plec, l ademeni pe Hugh napoi n cas cu
creioane colorate i un blocnotes nou cu coli de desenat. Se uita la el i se
simea tot mai de neclintit n hotrrea ei. Atta vreme ct era cu Hugh,
nu-i va mai face griji pentru Liyoni. Aflat n camera ei, Hugh mzgli
nite desene cu Spew i cu micua Ginger, care nc era mai mic dect
ceilali cini. Atunci cnd Ginger se vra sub patul lui, biatul nu mai
putea de fericire.
Vzndu-i desenele, pe Gwen o lu cu ameeal. Trecuse luna plin i
ultimul desen al fetiei nu sosise. Dei rsufla uurat c fiul ei va tri, cu
fiecare zi n care bieelul se nsntoea, Gwen ncepea s aud ecoul
glasului fiicei ei, care ptrundea printre celelalte zgomote ce-i umpleau
capul. oaptele copilei o atrgeau prin ui deschise, o nsoeau pe
coridorul ntunecat i n sus, pe scrile lustruite. Crezu c vede silueta
fetiei reflectat n oglinzile de pe palier, dar cnd lumina pic n alt
unghi, i ddu seama c fusese doar o umbr aruncat de norii ce
acopereau soarele.
Ceea ce reuea s in n fru ziua devenea ceva uria noaptea. Glasul
lui Lyoni se auzea tot mai tare, cerndu-i atenie, bntuindu-i visele i
prnd att de real, nct credea c fetia se afl n camera ei. Cnd se
trezea, transpirat i tremurnd din toate ncheieturile, constata c nu e
nimeni acolo, n afara lui Hugh sau a Naveenei care venea s i aduc un
ceai.
Insist s se aranjeze flori proaspete prin toat casa. Pe hol, n sala de
mese, n salonul pentru pictur i n toate dormitoarele. Imediat ce una
dintre flori prea s se vetejeasc, ntregul buchet trebuia s dispar,
fiind nlocuit cu altul proaspt. Dar nicio cantitate de flori nu i domolea
angoasa. Gwen fcuse o nelegere cu Dumnezeu, dar nc nu-i
respectase partea ei de promisiune i acum tria cu spaima consecinelor.
Dup ce Hugh se culc n camera copiilor, Laurence o gsi stnd la
biroul ei mic, cu umerii lsai, dndu-i o pasien. Se aez n spatele ei
i se aplec s-i srute cretetul. Ea i ridic privirea. Pentru o clip, ochii
li se ntlnir n oglind, dar, speriat s nu se dea de gol, Gwen i
ntoarse faa, iar buzele lui i atinser doar prul.
Am venit s te ntreb dac ai vrea s rmn cu tine la noapte.
Arunc o privire spre cri.
Sau dac vrei s joc cu tine.
Mi-ar plcea, dar ce rost are s nu dormim niciunul?
Dar credeam c dormi acum, c Hugh se simte mai bine.
O s m descurc, Laurence. Te rog, nu-i face griji. Voi fi bine.
Dac eti sigur
Ea i nclet minile ca s le opreasc tremuratul.
Sunt.
Gwen nu se urc n pat dup ce el plec, ci continu s ntind crile.
Dup o or, se sprijini de sptarul scaunului. i ngdui s se relaxeze i
nchise ochii, dar imediat i deschise iar. Trnti crile pe podea.
La naiba! Las-m n pace! se rsti ea.
Dar fetia nu voia s plece.
Gwen se plimb prin camer, ridicnd bibelourile i aezndu-le la loc.
Dar dac fiica ei era bolnav? Dac avea nevoie de ea?
n cele din urm, prea obosit ca s mai stea treaz, adormi. i atunci
ncepur comarurile. Se fcea c e la Owl Tree, unde cdea printre
ramuri sau mergea cu o trsur care nu sosea niciodat la destinaie. Se
trezi i se nvrti de colo pn colo, dup care i scrise o scrisoare lung
lui Fran, povestindu-i despre Savi Ravasinghe. O puse ntr-un plic, trecu
adresa pe el, cut un timbru, apoi rupse totul n zeci de bucele, pe care
le arunc n co. Dup aceea, rmase holbndu-se la suprafaa ntunecat
a lacului.
A doua zi nu se putu concentra deloc i pierdu irul lucrurilor. Oare
sentimentul c lumea sttea s se prbueasc era pedeapsa lui
Dumnezeu? Poate desenul nu ajunsese pentru c Liyoni nu se simea
bine. O boal obinuit a copilriei. Nimic serios. Sau poate fusese luat
de acolo? Copiii dispreau uneori. Sau poate Savi aflase i acum cuta
momentul potrivit s dea crile pe fa? Atepta n fiecare zi, rozndu-i
unghiile, incapabil s mnnce i netiind ce se ntmpl, iar senzaia
ngrozitoare se intensifica.
Se rstea adesea la Laurence, Naveena nu era niciodat prin preajm
cnd avea nevoie de ea, iar Hugh o ocolea, petrecndu-i timpul cu
Verity.
Gwen scoase toate hainele din ifonier i le aez pe pat, intenionnd
s decid care pot fi modificate i pe care nu le va mai purta niciodat. Le
ncerc pe toate, una cte una, dar, de fiecare dat cnd se uit n oglind,
nimic nu arta cum trebuie. Hainele atrnau pe ea i hotr s-i scoat
verigheta, de team s nu-i alunece de pe deget i s o piard. Cnd
ncerc una dintre plrii, ncepu s plng. Naveena intr n camer i o
gsi stnd nemicat pe podea, trgnd cu disperare aer n piept,
nconjurat de plrii. Plrii din fetru, cu pene, cu mrgele i plrii de
soare. Femeia i ntinse mna i Gwen o accept, chinuindu-se s se ridice
n picioare. Se sprijini de Naveena i femeia o strnse cu putere.
Am slbit. Nimic nu-mi mai vine, spuse ea, printre suspine.
Naveena continu s o sprijine.
Ai slbit puin, de aceea.
M simt ngrozitor, recunoscu ea, cnd lacrimile se oprir.
Naveena i ddu o batist ca s-i tearg obrajii.
Hugh e mai bine. Nu mai avei de ce s v facei griji.
Nu e vorba de Hugh. Adic e vorba de Hugh, dar nu numai de el.
Nemaiputnd scoate o vorb, se apropie de birou i scoase o cutiu,
gsi cheia i o descuie. Ridic desenele spre Naveena.
Dac e bolnav?
Naveena o btu uurel pe spate.
neleg. Nu trebuie s v batei capul. Lsai-le acolo. Urmtorul
desen va veni i el. Chemai doctorul pentru dumneavoastr, doamn.
Gwen cltin din cap.
Dar mai trziu, cnd furnicturile i cuprinser tot trupul, avnd
senzaia c i se jupoaie pielea, nu mai suport. Starea ei mintal se
deteriora cu fiecare clip, exacerbat de lipsa de somn, i tot corpul o
durea. Tresrea la cel mai mic zgomot, auzea sunete nchipuite, se simea
neajutorat n faa celei mai mici sarcini i se trezea c se nvrte ntr-un
cerc vicios. ncepea ceva, l abandona i apoi uita ce se apucase s fac.
Atunci cnd simi c pierde legtura cu tot ce iubea, se ddu btut,
tiind c va trebui s cear ajutor.
17
Din fericire, doctorul reuise s o sune imediat dup ce Gwen i
telefonase. tiind c prafurile pe care el inteniona s i le prescrie
probabil c erau deja pe drum, Gwen cut s-i umple timpul cu ceva.
n starea ei de mare tulburare, cu greu s-ar fi putut ocupa de producerea
brnzei i, oricum, l pregtise pe unul dintre bieii de la buctrie n
acest sens, aa c i ndrept atenia ctre socotelile gospodriei.
Pe parcursul anilor eliminase discrepanele dintre sumele pltite i
proviziile din cas. Insistase s vad cu ochii ei tot ce se livra i verifica
ntotdeauna facturile prezentate pentru plat. Neregulile fuseser
rezolvate i, dei la un moment dat l bnuise pe appu c fur, nu avea
cum s dovedeasc. Nu se atepta s gseasc nici acum vreo neregul.
n timp ce Naveena se ngrijea de Hugh, Gwen se aez la birou i se
sili s-i alunge gndurile negre. i frec tmplele pentru a-i mai domoli
durerea de cap i observ o plat pentru o cantitate neobinuit de orez,
whisky i ulei, din perioada n care Hugh fusese bolnav. Se duse la
dulapul cu provizii, ateptndu-se s gseasc o cantitate mai mare de
alimente, dar gsi chiar mai puine dect de obicei. Numai appu avea
cheia.
n buctrie, sperase s discute cu el acest subiect, dar McGregor se
gsea aici, fumndu-i pipa, cu un ceainic n fa.
Doamn Hooper, spuse el, ridicnd ceainicul ca s-i toarne ceai. Ce
mai facei? Dorii un ceai?
Sunt puin obosit, domnule McGregor. Nu doresc ceai, mulumesc.
Speram s stau de vorb cu appu.
A plecat la Hatton cu Verity. A luat Daimlerul.
Serios? Dar de ce s-au dus mpreun?
Au nite treab, mi-a zis ea.
Gwen se ncrunt.
Dar ce fel de treab?
S-a ocupat de comenzi ct ai stat cu Hugh. Bnuiesc c vor aduce
unele provizii.
Tot ea a fcut i plile?
Aa mi nchipui.
Tot dumneavoastr suntei cel care merge la banc n Colombo?
Da, aduc aici salariile muncitorilor i banii pentru cheltuielile casei.
Fcu o pauz.
Aa fac de obicei, dar am avut o cantitate mare de ceai de prelucrat
luna asta i, cum Laurence era att de ngrijorat, Verity s-a dus n locul
meu.
Cu Daimlerul, bnuiesc, nu?
El ncuviin.

Gwen l pregti pe Hugh pentru somnul de noapte i, spernd ca


prafurile ei s soseasc n curnd, o rug pe Naveena s vin la ea n
camer.
Imediat ce femeia se aez, Gwen se uit n ochii ei calmi i negri.
De ce ntrzie desenul de luna asta? Trebuie s tiu.
Naveena ridic din umeri. Ce voia s nsemne asta?
E n continuare ngrijit bine? S-a ntmplat ceva cu ea? continu
Gwen.
Mai ateptai puin, doamn, zise Naveena. Dac fetia e bolnav, a
fi auzit pn acum.
Gwen se simi foarte obosit. i era greu s duc pn la capt orice
conversaie, dar trebuia s tie dac Liyoni pise ceva.
n timp ce vorbeau, apru Verity.
Bun! Am ceva pentru tine.
Mulumesc, Naveena, spuse Gwen i i fcu semn din cap c poate
pleca.
Am fost n Hatton, adug Verity dup ce femeia iei.
Am auzit.
Am dat peste btrnul doctor Partridge.
Serios, Verity, nu e btrn deloc. I s-a rrit prul, atta tot.
Zmbi slab.
tii doar ct este de amabil. Ai putea nimeri mult mai prost.
Verity se nroi.
Nu fi caraghioas. Mi-a dat o reet cu nite prafuri ce trebuiau
pregtite la dispensar. Se pregtea s mearg chiar el, dar l-am scutit de
un deranj. S-i amestec o doz acum n puin lapte fierbinte?
Chiar te rog, dac nu te superi.
Bag-te n pat i m duc la buctrie s l ndulcesc cu puin melas
ca s i ia gustul neplcut. Ce prere ai?
Mulumesc. Eti foarte drgu.
Dac e cineva pe lumea asta care tie ce comar e insomnia, eu sunt
aia. Dei m mir la tine, avnd n vedere c Hugh se simte mai bine. Am
crezut c o s-i revii imediat.
Se pare c am devenit i mai sensibil dect de obicei.
n regul. M ntorc ct ai clipi.
Gwen se dezbrc i ridic de pe pat cmaa de noapte alb pe care i-o
pregtise Naveena. O duse la nas i inspir adnc mirosul floral
proaspt, apoi o trase peste cap i bjbi s nchid nasturii. Sentimentul
de vinovie se cimentase bine ntr-un spaiu interior plin de fric. i
frmnt minile cu putere. Dorea s fie mai fericit, aa c ncerc s
alunge gndurile negre. Dac Naveena avea dreptate, poate Liyoni nu
era bolnav, n definitiv. ns rmnea posibilitatea ca desenul ei s fi
ncput n minile altcuiva.
Dac ar fi fost s piard totul, cel mai bun lucru la care spera era s fie
trimis napoi la Owl Tree i s nu-l mai vad niciodat pe iubitul ei
Hugh. Se cutemur la gndul fiului ei rmas fr mam i i nchipui
aerul de superioritate pe care Florence i celelalte femei aveau s-l
afieze, dac totul ieea la iveal. Cu ochi ri, vor zmbi i se vor felicita
c ea, i nu ele, cedase avansurilor unui localnic fermector.
Cnd Verity se ntoarse, ea deja tremura de fric.
Dumnezeule! Nu te simi deloc bine. Poftim. Nu e prea fierbinte, aa
c d-l pe gt. Rmn cu tine pn adormi.
Gwen bu amestecul rozaliu cu lapte, care, dei amar, nu se dovedi
att de ru pe ct se ateptase i, curnd, ochii i se nchiser. Pluti cteva
minute, somnoroas i plcut ameit i, dndu-i seama c durerea de
cap trecuse, se ntreb pentru ce i fcea attea griji. Imediat czu ntr-un
somn adnc.

A doua zi diminea, abia i putu slta capul de pe pern, chiar dac o


durea ceafa n acelai timp. Auzise voci ridicate pe coridor, ca i cum
Naveena i Verity se certau.
Cteva minute mai trziu, Naveena intr.
Am adus ceaiul la pat mai devreme, doamn, dar n-am putut s v
trezesc. V-am scuturat.
E vreo problem cu Verity? ntreb Gwen i se uit spre u.
Btrna ayah prea tulburat, dar nu scoase un cuvnt.
Lui Gwen i era frig i se simea lipicioas din cauza sudorii. Parc ar fi
fost dobort brusc de grip.
Trebuie s m ridic, spuse ea i ncerc s-i coboare picioarele pe
podea exact cnd Verity apru n dormitor.
Nu te da jos din pat. Te odihneti pn te vei simi mai bine. Poi s
pleci, Naveena.
Nu sunt bolnav, doar obosit. Trebuie s am grij de Hugh.
Las-l pe Hugh n seama mea.
Eti sigur?
Firete. Las totul n grija mea. Am discutat deja meniul i am pltit
personalul casei.
Chiar am vrut s discut cu tine.
Gwen nu reui s se concentreze i gndurile i zburar aiurea pentru o
clip.
Nu mi amintesc ce anume. Oare despre provizii? Sau ceva
Trebuie s iei un praf i dimineaa. i-l amestec cu miere i ceai.
Probabil c nu e nevoie de lapte pentru asta.
Verity se duse la buctrie i reveni cu un pahar de lichid roiatic-
maroniu tulbure.
Ce e acolo?
Verity i plec ntr-o parte capul.
Nu sunt sigur. Am urmat ntocmai instruciunile doctorului.
Imediat ce bu poiunea, Gwen se relax, trind cea mai delicioas
senzaie de plutire. Eliberat de toat suprarea i simindu-se perfect
calm, aipi din nou.

Gwen ncepu s tnjeasc dup poiunea magic, acum cnd se gndi


la ea. Cnd o ddea pe gt, plutea ntr-un fel de cea, eliberat de
durerile de cap ngrozitoare i de orice grij, dar copleit de o
indiferen nsoit de o lips acut de poft de mncare i cu neputina
de a susine o conversaie normal. Cnd Laurence veni s-o vad ntr-o
sear, se strdui s-i recapete sigurana, dar citi limpede n ochii lui
ngrijorai c nu reuea.
Partridge va sosi aici diminea, spuse e. Dumnezeu tie ce i-a dat.
Gwen ridic din umeri cnd el o lu de mn.
Sunt bine.
Ai pielea umed.
Am spus c sunt bine.
Gwen, te contrazic. Poate ar fi mai potrivit s nu mai iei amestecul
disear. Nu cred c i face bine. i Naveena crede la fel.
A spus ea asta?
Da. A venit la mine, ngrijorat de moarte.
Lui Gwen i se puse un nod n gt.
Laurence, trebuie s l iau. mi face bine. Naveena se nal. mi ia
durerile de cap cu mna.
Ridic-te n picioare.
Poftim?
Ridic-te n picioare.
Se tr pn la marginea patului i i cobor picioarele pe podea.
ntinse mna spre el.
Ajut-m, Laurence.
Vreau s vd c poi s-o faci singur, Gwen.
i muc limba i se chinui s se ridice, dar camera se mica n toate
direciile, iar contururile mobilei se ondulau. Se aez la loc.
Ce mi-ai spus s fac, Laurence? Nu mi mai amintesc.
i-am cerut s te ridici n picioare.
Ce prostie, nu?
Gwen izbucni n rs, se vr din nou n aternuturi i se holb la el.
18
Diminea, Gwen se aez la msua de toalet i deschise sertarul
unde pstra parfumul mamei ei pe o batist brodat. O scoase i o
adulmec. Energizat de aroma familiar, i puse halatul de mtase i
papucii, i nfur umerii cu un al de ln i iei din cas printr-o u
lateral.
Verity i McGregor stteau la masa de pe verand.
Draga mea, cum te mai simi? ntreb Verity cu un zmbet larg.
Voiam o gur de aer curat.
Vino i stai puin. Aici e butura ta.
Gwen ddu pe gt amestecul, dar nu se aez.
Vrei s iei micul dejun? i va face bine.
Cred c m voi plimba puin.
Ateapt.
Verity deschise geanta i scoase o bucat de hrtie mpturit.
Aproape c uitasem, dar Nick mi-a adus aminte, adug ea. O car
dup mine de cnd era Hugh bolnav.
Ce anume?
Verity i ntinse hrtia uor mototolit.
Poi s i-o dai Naveenei?
Cnd i ntinse hrtia, o u se trnti undeva n cas. Gwen simi c i se
nmoaie genunchii, dar i fix privirea asupra hrtiei, n timp ce inima i
bubuia n piept, iar gndurile i se nvlmir n cap.
E un fel de desen, spuse Verity. Pentru Naveena, de la o nepoat sau
verioar, cam aa ceva, din satele din vale. E puin neclar i o parte din
crbune s-a ters.
Copleit, Gwen simi c sngele i se scurge n picioare. mpturi
hrtia la loc i sper c spaima nu i se vede pe chip i c sunetul vag al
vocilor exist doar n capul ei.
O englezoaic temtoare de Dumnezeu nu d natere unui copil de culoare.
Nick McGregor, care nu vorbise pn atunci, i ridic privirea spre ea.
L-am prins cu ea pe biatul care aduce laptele.
Oh!
M-am asigurat c un alt biat va veni cu laptele de acum i i-am dat
instruciuni clare s nu mai poarte mesaje.
I-l dau Naveenei.
Am vrut s-i spun mai devreme, dar cu boala lui Hugh
Brbatul i desfcu minile ntr-un gest larg.
Gwen nu ndrzni s vorbeasc.
i tiu c nici tu nu ai prea fost n apele tale.
McGregor se opri.
Gwen, ari palid. Te simi bine?
Verity ntinse mna, dar Gwen fcu un pas n spate. Cei doi tiau. tiau
i se jucau cu ea.
n orice caz, continu McGregor, nu pot permite bieilor mei s
aduc mesaje, nici mcar pentru ayah.
Gwen i cut cuvintele.
Voi pune capt acestui lucru.
Foarte bine. Nu vrem ca servitorii s cread c au dreptul s trimit
mesaje ori de cte ori doresc. Cu tulburrile actuale, dei minore, nu pot
exista canale de comunicare secrete.
S sperm c desenul chiar e de la o rud de-a ei i nu de la vreun
activist, rosti Verity. ntotdeauna am crezut c Naveena nu are rude.
Gwen i stpni o tresrire, dar trebuia s le abat atenia de la
subiectul desenului i, agndu-se de unele gnduri trectoare, ncepu
s vorbeasc. Din fericire, McGregor se ridic n picioare, ntrerupnd-o,
iar Gwen profit de ans s scape la rndul ei.
Grdina prea n flcri cnd rtci printre tufiuri. i trecu vrfurile
degetelor peste cupele roii i portocalii ale florilor, iar cu mna cealalt
continua s in strns desenul lui Liyoni. Vor trebuie s gseasc o alt
metod ca s primeasc mesaje din sat, dar cel puin tia acum ce se
ntmplase cu biletul care ntrziase atta. Nu din cauz c ea nc nu se
confesase. Liyoni era bine sntoas i nu mai avea de ce s-i fac griji.
Se plimb pe marginea lacului i se gndi s noate puin, dar
medicamentul deja ncepuse s-i fac efectul i, cnd firioarele aurii din
ap ncepur s se nceoeze i culorile lacului i ale cerului se contopir,
se simi nesigur pe picioare. Scutur din cap s-i limpezeasc mintea.
Lacul redeveni lac, iar cerul, cer. Merse pn la adpostul pentru brci.
Aici trebuia s ajung. ntr-un loc sigur i plin de amintiri fericite.
Deschise ua i se uit nuntru.
Focul era stins, desigur, i domnea umezeala. ns biruit de oboseal
ridic un pled mpletit, se acoperi cu el i se aez pe canapea.
Mai trziu, auzi vocea lui Hugh. La nceput, crezu c viseaz i zmbi
gndindu-se la el. Bieelul ei dulce. l vzuse att de puin n ultima
vreme. Vorbea numai despre Verity. Dar cnd auzi i glasul lui Laurence,
apoi al lui Hugh nc o dat, o coplei dorina de a fi cu bieii ei. Voia s
ating prul copilului i s simt braul soului ei cum i cuprinde talia.
ncerc s se ridice, dar capul i se prea umflat ct o minge, aa c se
apuc de braele canapelei ca s-i gseasc echilibrul.
Ne uitm s vedem dac mami e acolo? auzi Gwen.
Bun idee, biete!
Tati, poate s vin i Wilfred?
Las-m s arunc o privire nuntru i mai vedem.
Gwen zri umbra ntunecat a lui Laurence blocnd ua.
Ah, Laurence, eu
Cnd se apropie de ea, trupul lui se mri att de mult, nct umplu
spaiul. El rosti cteva cuvinte, dar Gwen lein.

Cnd i reveni, Gwen l auzi pe Laurence vorbind. Se aflau n


dormitor acum i doctorul Partridge sttea lng fereastr, alturi de
soul ei. Nu le vedea chipurile, stteau foarte aproape unul de altul, cu
minile la spate.
Ea tui i doctorul se ntoarse.
A vrea s te controlez puin, Gwen, dac mi dai voie.
Ea ncerc s-i netezeasc prul.
Probabil c art ngrozitor, dar m simt bine, John, serios.
Chiar i-aa
i verific ochii, apoi i ascult inima.
i spui c a leinat, Laurence?
Am gsit-o pe duumea, n adpostul pentru brci.
i prea confuz?
Gwen l privi pe Laurence cum ncuviineaz din cap.
Are pupilele mici ct vrful unui bold, iar inima i bate foarte repede.
Se uit n jur.
Unde e ultimul pahar din care i-ai but medicamentul, Gwen?
Nu tiu. Afar, cred. Nu-mi amintesc.
Gwen nchise ochii i pluti o vreme, ct Laurence se duse s gseasc
paharul. Se ntoarse i i-l ddu doctorului.
Brbatul l adulmec, i nmuie degetul n lichidul rmas pe fundul
paharului i l duse la buze.
Pare destul de puternic.
Unde sunt prafurile recomandate de John? ntreb Laurence.
Gwen art cu mna n direcia bii. Laurence intr i se ntoarse cu
cteva pacheele de hrtie.
Doctorul i le lu din mn i se ncrunt.
Dar acestea sunt mult prea puternice.
Laurence se uit la el, ngrozit.
Doctorul prea complet nedumerit.
mi pare ru. Nu neleg cum s-a putut ntmpla aa ceva.
Poate ai greit tu reeta.
Doctorul cltin din cap.
Poate au citit greit la dispensar.
n orice caz, Gwen nu trebuie s le mai ia sub nicio form. Nu sunt
potrivite pentru fizicul ei. Ar putea avea unele reacii adverse. Dureri,
transpiraii, agitaie. Poate chiar s fie deprimat. Sun-m dac peste
cinci au ase zile nu se simte mai bine. Voi face alte verificri.
Sper s fie aa. E o situaie de neiertat.
Doctorul Partridge fcu o plecciune i iei spsit. Laurence se apropie
i se aez pe pat.
O s te simi mai bine ct de curnd, iubito.
Apoi i ntinse o foaie de hrtie.
Am gsit un desen de-al lui Hugh pe podeaua din adpost, aproape
de locul n care ai leinat.
Ah, m ntreb ce cuta acolo, spuse ea, ncercnd s par calm, dei
avea un gol n stomac.
Oare Laurence chiar credea c e al lui Hugh?
Probabil c am lsat nencuiat, dar cred c e un desen mai vechi.
Desenele lui recente sunt mai bune. Acum cel puin poi deslui un chip.
El surse larg i i ddu desenul.
Gwen se sili s zmbeasc atunci cnd i-l lu dintre degete. Laurence
nu ghicise.
19
Timp de trei zile, Gwen se simi oribil. Furioas pe Laurence c l
adusese pe doctor, care o privase de praful ei pentru dormit, refuz s i
mai vorbeasc. Puinul pe care l mnca i-l aduse n dormitor. Se simea
att de deprimat, nct nici mcar Hugh nu o mai nveselea. Mai mult
dect orice, i dorea s fie acas cu mama ei i s nu-l fi cunoscut
niciodat pe Laurence. Vrs lacrimi amare.
Ct vreme luase medicamentele, nu se ngrijorase i nici nu o duruse
capul, ns acum totul prea s fie mpotriva ei. Capul o durea aa de ru,
nct nu putea s gndeasc, minile i erau permanent lipicioase i
umede, iar sudoarea i curgea printre sni. Se vedea nevoit s-i schimbe
cmaa de noapte de trei ori pe zi. Habar nu avea unde se afl i o
dureau toate ncheieturile. Pielea o furnica, iar muchii erau att de
sensibili, nct ipa cnd i atingea.
n cea de-a patra zi, ntr-un efort de a-i recupera sntatea, lu toate
scrisorile de la mama ei i plnse recitindu-le. Pe msur ce amintirile o
copleir, soarele blnd desen un mozaic de lumini pe foile de hrtie
mprtiate pe msua de toalet. i era dor de Anglia, de iarna geroas,
de primii fulgi de nea i de zilele calme de var de la ferm. Cel mai mult
i era dor de tnra care fusese. De fata plin de speran care crezuse c
viaa va fi ncnttoare. Dup ce termin de jelit, fcu o baie, i spl
prul i se simi ceva mai bine.
n cea de-a cincea zi, minile nc i mai tremurau, dar hotr s se
mbrace i, nu fr o oarecare grea, s ia prnzul n salonul pentru cin.
Se strdui s se poarte ct mai normal i mbrc o rochie de muselin
frumoas la care asort o earf lung din ifon. Rochia i era mult mai
larg dect nainte, dar se mica armonios atunci cnd mergea i i ddea
o senzaie plcut de plutire.
Trecuse bine de miezul zilei. Se hotr s verifice iute proviziile din
cmar i, cnd deschise uile uriae, rmase surprins s vad rafturile
gemnd sub greutatea orezului, a uleiului i a buturii. Appu o urmrise
tot timpul i, cnd ea se ncrunt spre el, brbatul ridic din umeri i
mormi cuvinte pe care ea nu le nelese. Gwen se scrpin n cap,
nedumerit. Nu avea niciun sens. Ce se ntmpla cu ea? Fusese att de
obosit, nct i imaginase c nu exist provizii cnd verificase cu cteva
zile n urm? Scutur din cap. Detesta s se simt att de ameit.
Ploile nc nu ncepuser i, fiindc vremea era frumoas, Gwen se
duse napoi n dormitor ca s deschid geamurile. Voia s scape de aerul
nchis al ncperii. Atunci auzi un grdinar fluiernd ntr-o alt parte a
grdinii. n cas, telefonul ri i cineva ncepu s cnte. Totul prea
normal. Iei din dormitor i se simi mai ncreztoare. nelegerea ei cu
Dumnezeu inea acum de trecut. Chiar se ntreb dac mai are credin
sau nu. i ddu seama c Dumnezeu conta nc pentru ea, cine altcineva
ar mai fi iertat-o?
Prnzul fusese pregtit pentru patru persoane. Laurence, McGregor i
Verity se aflau deja acolo i doi dintre servitori se nvrteau n jurul lor.
Ia te uit! rosti Laurence cu un zmbet larg.
Imediat ce Gwen se aez, ncepur s fie servii cu mare iueal.
Se pare c sufleul se va strica, spuse Verity. Oricum nu prea iese bun
niciodat.
n timpul mesei, se vorbi despre ceai, despre licitaiile urmtoare i
despre ratele lui Laurence pentru o plantaie din apropiere. Verity prea
binedispus, iar Laurence era i el fericit.
Sunt ncntat s raportez c incidentele recente de la fabric s-au
rezolvat, declar McGregor.
Domnul Ghandi se pregtete s viziteze Ceylonul din nou? se
interes Verity.
M ndoiesc. Dar, dac o va face, noi nu vom avea probleme. Niciun
muncitor nu va avea voie s se duc s-l vad.
Poate ar trebui totui s mearg, i ddu cu prerea Gwen,
ntorcndu-se ctre Laurence. Tu ce zici?
Laurence se ncrunt i Gwen avu senzaia c acesta e un subiect de
conflict ntre cei doi brbai.
ntrebarea e ipotetic, spuse McGregor.
Despre ce a fost vorba la ultima revolt? l ntreb Gwen.
Lucrurile obinuite, replic McGregor. Drepturile muncitorilor.
Agitatorii din sindicat au venit i ei, i-au aat pe muncitori, iar eu a
trebuit s i mpac dup ce au plecat.
Sperasem c noul consiliu legislativ se va dovedi suficient, spuse
Laurence. La fel, timpul i banii cheltuii de Ministerul Agriculturii s-i
nvee pe oameni cum s-i mbunteasc metodele agricole.
Da, dar asta nu-i ajut pe muncitori, nu? insist Gwen. John Partridge
mi-a spus odat c el crede c vor avea loc mari schimbri.
Laurence pufni.
Ai dreptate. Congresul Naional consider c nu s-au fcut destule.
Cine tie la ce s-au gndit ei!
McGregor se strmb i izbucni n rs.
Nici nu sunt sigur c sunt n stare s gndeasc! Toi tipii tia
intelectuali nu fac altceva dect s-i strneasc pe muncitori. Una e s dai
femeilor de peste 21 de ani dreptul de vot n Anglia i alta e s le dai
drept de vot localnicilor ignorani, nu?
Gwen observ c majordomul i servitorii auzir acest schimb de
cuvinte i se simea stnjenit c McGregor vorbea fr tact i
sensibilitate. O ardea limba s l contrazic, dar, dat fiind starea ei
fragil, nu ndrzni.
n restul timpului, ncerc s regseasc drumul napoi spre
normalitate, dar nu reui dect parial. Particip activ la conversaie,
urmrind ideea principal, dar, cnd schimbar subiectul, concentrarea
ei se risipi i gndurile i se ncurcar. Se uita mereu la Verity i la
McGregor, urmrind s vad dac nu dau semne c vor aduce desenul n
discuie, dar creierul ei nc nu funciona normal i nu pricepea nimic din
ce se petrece. Brbaii mai discutar o vreme despre situaia politic i
Gwen rsufl uurat cnd servitorii aduser o prjitur apetisant i
atmosfera din ncpere se schimb.
Ce frumos! spuse Verity btnd din palme.
Ct mncar prjitura, se ls linitea.
Iei la o plimbare, Gwen? o ntreb Laurence zmbind.
Vzu atta cldur n ochii lui, nct se simi mai puternic.
Mi-ar plcea. M duc s-mi iau alul. Nu-mi dau seama dac mi-e
frig sau mi-e cald.
Nu te grbi. Te atept pe teras.
Se duse n camera ei, alese alul ei preferat i l arunc peste umeri.
Originar din Kashmir, cu un frumos pun esut n modelul erpuit al
materialului, alul i aparinuse mamei ei. Verdele i albastrul se mai
decoloraser puin. Tocmai se pregtea s nchid geamul, cnd l auzi pe
Laurence vorbind cu cineva n grdin. Pereii groi opreau cldura
puternic i zgomotul, dar oamenii nu i ddeau seama c, atunci cnd e
fereastra deschis, ea putea s aud cuvintele celor din grdin.
Nu trebuie s o iei personal, zicea Laurence.
Dar de ce nu pot veni i eu?
Unui brbat i place s petreac singur puin timp cu soia lui i s nu
uitm c a fost bolnav.
Dar mereu e bolnav.
Asta e o prostie. i, sincer s fiu, dup tot ce am fcut pentru tine, m
doare s te aud vorbind aa.
Tot ce faci e pentru ea.
E soia mea.
Da, i niciodat nu uit s mi aminteasc asta.
tii bine c nu e adevrat.
El se opri i Verity murmur ceva.
i dau o pensie viager generoas. i-am transferat drepturile de
proprietate ale casei din Yorkshire i te las s stai aici ct vrei tu.
Sunt politicoas cu ea.
Mi-ar plcea s o iubeti.
Nu te gndi, i spuse Gwen n sinea ei, cnd lacrimile i umplur ochii.
Nu te mica. i, dei se simea rnit, rmase unde se afla.
Dup ce Caroline a murit, ai fost numai al meu.
Aa e. Dar trebuie s-i construieti propria via. Nu e sntos s te
agi de mine. A venit vremea s te strduieti s-i gseti un so i nu
voi mai discuta acest subiect cu tine.
Chiar m gndeam cnd o s ncepi iar cu asta, dar tii foarte bine c
nu exist dect un singur brbat cu care am vrut s m mrit.
Dup o pauz lung, n care nici Verity, nici Laurence nu scoaser o
vorb, Gwen nchise ochii. Apoi o auzi pe cumnata ei din nou.
Crezi c m poi lsa aa, aruncat pe un raft?
Se pare c acolo te-ai aezat singur.
Vocea lui era aspr. Verity i rspunse bosumflat.
Am motivele mele. Tu crezi c tii totul, dar nu e aa.
Despre ce vorbeti?
tii tu Despre Caroline i despre Thomas.
Haide, Verity, nu exist niciun motiv s i se ntmple aa ceva i ie.
Poate c eti fratele meu mai mare, dar sunt lucruri despre familia
noastr pe care nu le nelegi.
Eti melodramatic. n orice caz, cred c ai rmas aici prea mult timp.
A venit momentul s faci i altceva.
Spune ce vrei, Laurence, dar
Se ndeprtar i glasurile nu se mai auzir, iar Gwen nu mai deslui
nimic din ce se vorbea. Inspir adnc, apoi expir ncet printre buzele
strnse. Dup tot efortul pe care l fcuse cu Verity, se simea rnit.
Strbtu camera cu pai agitai, gndindu-se, i tocmai atunci apru i
Laurence n u.
Ari foarte bine, Gwen.
Ea zmbi, ncntat c el i observase cochetria.
Te-am auzit vorbind cu Verity n grdin.
Laurence nu rspunse.
Nu m place. Sperasem s fie altfel, dup atta timp.
El oft.
E o fat complicat. Cred c s-a strduit ct poate ea.
Cine e brbatul de care s-a ndrgostit?
Te referi la logodnicul ei?
Nu, m refer la cel care nu i-a rspuns cu aceleai sentimente.
Laurence se ncrunt.
Savi Ravasinghe.
Gwen se holb la podea i i pstr expresia rigid ca s-i ascund
ocul. n tcerea lung care urm, trecutul se rostogoli ca un bolovan
asupra ei, aducndu-i naintea ochilor imaginea lenjeriei ei de mtase
aruncate pe jos.
A ncurajat-o pe Verity? ntreb ea ntr-un trziu.
Laurence ridic din umeri, apoi se ncord, de parc ar mai fi vrut s
adauge ceva.
A cunoscut-o cnd i picta portretul lui Caroline.
Unde e tabloul, Laurence? Nu l-am vzut niciodat.
l in la mine n birou.
Cnd Laurence o privi, Gwen i vzu durerea adnc din ochi, dar i
mnia. De ce se nfuriase pe ea?
Mi-ar plcea s-l vd. Avem timp nainte s mergem la plimbare?
El ncuviin, dar nu vorbi ct strbtur coridorul lung.
Seamn bine? ntreb ea.
Din nou, el nu rspunse i descuie ua cu minile tremurndu-i.
Imediat ce intr, Gwen cercet ncperea.
Nu mi-am dat seama c era agat pe perete. Ultima oar cnd am
intrat aici nu l-am vzut.
L-am dat jos de cteva ori, dar mereu ajung s l pun la loc. Te
superi?
Gwen nu era sigur de sentimentele ei, dar cltin din cap i studie
tabloul. Caroline era nfiat purtnd un sari rou, nfrumuseat cu fire
argintii i aurii, cu un model cu psri i cu frunze brodate pe toat
partea care i cdea peste umr. Ravasinghe scosese n eviden
frumuseea lui Caroline ntr-un fel mai puin evident dect n fotografia
vzut de ea, iar ceva fragil i trist de pe chipul femeii o afect profund
pe Gwen.
Firele sunt din argint adevrat, spuse Laurence. O s-l dau jos. Ar fi
trebuit s l pun deoparte cu mult timp n urm. Nu tiu de ce n-am
fcut-o pn acum.
ntotdeauna a purtat sari?
Nu.
Pentru o clip mi s-a prut c eti furios.
Tot ce se poate.
E ceva ce nu-mi spui?
El i ntoarse spatele. Poate c era furios pe sine nsui sau poate se
simea vinovat c nu o internase pe Caroline n spital? Gwen tia foarte
bine ct de ru te poate mcina vinovia, ct de tare se lipete de tine,
invizibil la nceput, dar devenind tot mai puternic pn cnd capt o
via proprie. O ntrista faptul c Laurence ar putea s nu i revin
niciodat de pe urma morii primei lui soii.
20
Timpul trecu i, n ciuda unor momente intense de angoas, cnd nc
mai trebuia s se lupte cu panica, Gwen se ntrema. Hugh alerga cu noua
biciclet prin toat casa i Laurence era vesel. Gwen citea crile ei
preferate, aezat pe o banc lng lac, unde asculta psrile, clipocitul
blnd al apei i lsa natura s o vindece. Treptat, ncepu s-i vin n fire,
iar grijile legate de desen i de vinovia c nu-i respectase promisiunea
fcut lui Dumnezeu se mai domolir.
Cpt convingerea c se simte mai bine cnd mnc primul ei mic
dejun cald dup luni ntregi. Crnai, uor ari, aa cum i plceau ei, un
ou prjit, dou feliue de unc slab i o felie de pine prjit, alturi de
dou cni de ceai.
Habar n-avea cnd se scurseser lunile, dar acum venise octombrie i,
n sfrit, se simea strlucitoare. Privi pe fereastr, spre lac, unde vntul
proaspt mtura suprafaa apei. O plimbare cu Hugh i va face bine. i
strig pe Spew i pe Bobbins, apoi l gsi pe Hugh clare pe un cal de
jucrie, strignd ct l inea gura: Dii, clu, dii.
Scumpule, vrei s mergi la plimbare cu mami?
Poate s vin i Wilf?
Sigur c da. Dar s i pui cizmele de cauciuc. Va fi umed afar.
Pi, nu plou acum.
Gwen se strmb i ridic privirea spre cer. n ultimele luni, abia dac
bgase n seam vremea.
Btrna ta mam caraghioas nu a observat c ploaia a stat.
Biatul rse n hohote.
Btrna ta mam caraghioas. Aa zice Verity. mi iau i zmeul.
Gwen se gndi la cumnata ei. Nu se mai certase cu ea n ultima vreme.
Verity ascultase comentariile lui Laurence i, dei acum se ntorsese,
fusese plecat o vreme.
Nici Verity, nici McGregor nu mai menionaser desenul i, de vreme
ce McGregor interzisese aducerea mesajelor cu trsurica, Naveena
mituise un dhobi s le aduc ori de cte ori putea. Nu mai funciona ca un
sistem de avertizare totui, fiindc desenele ajungeau acum haotic, n
niciun caz dup luna plin i nu mai exista nicio garanie c dhobi-ul i
va ine gura. Dar el era un om lacom i Gwen spera c banii primii vor fi
suficieni ca s-i in gura.
Cnd ajunse lng lac mpreun cu Hugh, gsi poteca nc noroioas.
Gwen nu-i prinsese prul la spate i se bucura de felul n care i flutura
n adierea vntului, cnd se plimbar pe mal. Cinii alergau de nebuni n
fa. Pe partea cealalt a lacului, o mas compact de umbre purpurii
ntunecau apa. Hugh era nc la vrsta la care orice pat ct de mic i
strnea interesul. Cu o privire hotrt, ce nu permitea nicio mpotrivire,
culegea i studia fiecare piatr sau frunz care i atrgeau atenia, apoi
umplea buzunarele amndurora cu comori de care avea s uite peste
zece minute.
Recunosctoare c se ntorsese la via dup o absen lung, i privi
fiul i inima i se umplu de iubire pentru zmbetul lui, pentru picioruele
durdulii, pentru prul ciufulit i chicotele lui molipsitoare. Ciripitul
zglobiu al psrilor umplea aerul i, cnd ridic faa s simt cldura
soarelui, se simi mpcat. Cu toate acestea, un lucru nc o deranja.
Merser puin mai departe, dar Hugh ip, fiindc zmeul se ncurcase
i nu mai voia s se nale.
Ce s-a ntmplat cu el, mami? Poi s-l repari?
Cred c tati va putea s l repare, scumpule.
Dar eu vreau s-l nal acum.
Palid de furie c speranele i se nruiser, l trnti la pmnt.
Gwen l ridic.
Hai, ia-m de mn i s cntm un cntecel pn acas!
Bieelul zmbi cu gura pn la urechi.
Poate s aleag Wilf?
Ea ncuviin.
Dac eti sigur c Wilf tie vreun cntecel
Hugh opi de bucurie.
tie. tie. tie.
Ei bine?
El cnt deja, mami. Cnt Bee, bee, oaia neagr.
Gwen izbucni n rs i, cnd se uit napoi, l vzu pe Laurence
cobornd scrile.
Desigur. Btrna mam caraghioas.
Aici erai, strig Laurence. Mai bine ai intra n cas.
Am fost s ne plimbm pe lng lac.
Ari splendid azi. Ai cptat din nou culoare n obraji.
Tati, am i eu culoare n obraji?
Laurence rse cu hohote.
Chiar m simt mai bine, ntri Gwen. i amndoi avem culoare n
obraji.

Un singur lucru mai rmsese de rezolvat pentru ca Gwen s fie


complet linitit, aa c a doua zi de diminea se pregti sufletete i i
spuse Naveenei c va face o plimbare foarte lung. Bnuia c btrna
ayah s-ar opune, dac ar ti motivul real.
Naveena se uit la cer.
O s plou curnd, doamn.
O s iau o umbrel.
Dup ce iei din cas, apucar pe drumul erpuitor. Respirnd adnc i
balansndu-i braele, putea s gndeasc mai clar atunci cnd se plimba.
Cnd suprafaa argintie a lacului nu se mai vzu, ajunse la partea din
drum unde ferigile ncrcate de ap aproape c atingeau pmntul.
Adierea vntului aducea mirosul focurilor de gtit din zona liniilor de
producie i ltratul ndeprtat al cinilor. O linite grea plutea n aer.
Linitea dinaintea furtunii, se gndi, privind irurile de nori negri vrgai
cu fii de lumin.
Gwen se considerase ntotdeauna o persoan cu suflet bun, educat s
fac diferena ntre bine i ru. De la naterea gemenilor, ncrederea n
curenia ei sufleteasc se zdruncinase profund, dei dragostea pentru
Hugh i Laurence era pur. Mcar atta lucru tia i ea. Dar cum
rmnea cu Liyoni? Gwen nu se ndoia c fetia se afla n siguran, acum
c desenul lips sosise, dar dac nu era iubit?
i aminti ceva din ziua n care Liyoni se nscuse i, pe msur ce alte
imagini i se iveau n minte, se convingea c fcea bine mergnd n sat.
Ura gndul c Liyoni, desprit de mama ei adevrat, ar putea crete
cu senzaia inexplicabil de abandon. Tremurnd de emoia revederii, i
nchipui c o lua pe Liyoni acas cu ea, dar cnd ploaia se ntei i deveni
din ce n ce mai zgomotoas, inima ncepu s-i bat cu putere. Laurence
probabil c nu ar fi fost aa de ofensat de culoarea pielii lui Liyoni,
precum restul europenilor, dar cu siguran ar fi fost profund rnit de
infidelitatea ei.
Pe tot parcursul drumului, cut s vad cotitura, dar cum apa din
copaci i curgea direct pe fa, i era foarte greu s priveasc nainte. n
cele din urm, gsi o crare la stnga, marcat de un bolovan imens
acoperit cu licheni, unde se opri s-i trag sufletul nainte de a porni mai
departe. Reui s-i croiasc drum printre crengile ncrcate cu ajutorul
umbrelei, dar dup numai 20 sau 30 de metri, pdurea deveni prea
deas. Cnd spiele umbrelei se prinser n ramurile unui copac, trase de
ele i prul i se prinse ntr-o creang. Gfind, se ncurc i mai mult.
Intr n panic i ncepu s plng, dar reui totui s se elibereze. Poteca
aproape c dispruse i acum i se stricase i umbrela.
i cur frunzele din pr i, n timp ce ploaia se nteea, se ntoarse pe
drumul principal, unde se chinui s vad ceva prin ceaa groas care se
lsase. Umbre ntunecate preau s apar i s dispar la marginea
drumului i ea ntinse mna, parc pentru a le ndeprta. Brusc, i se fcu
fric. O pasre ip i se auzi un bufnet puternic, urmat de trosnetul unor
crengi.
i ridic prul umed i greu de pe ceaf i se scutur de ap. Acum, c
pornise la drum, nu voia s se opreasc. Voia s-i vad fiica. Voia s
vad cum arat, voia s se uite n ochii ei i s i zreasc zmbetul. Voia
s o in de mn, s o srute pe obraz din nou i s o nvrt prin aer,
aa cum fcea cu Hugh. Pentru cteva clipe, se ls copleit de emoiile
pe care nvase pn acum s le resping. Instinctiv, tiuse dintotdeauna
c, dac i ngduia s simt dragoste pentru fiica ei, nu va putea s-i
accepte absena. Acum, cnd se lsase n voia dorinei de a-i vedea fata,
nevoia devenise att de puternic nct se ndoi de suferin. Se ndrept
de spate, se terse la ochi, inspir adnc i se uit n jur. Nu va gsi
niciodat satul n felul acesta. Ameit de valul de snge care i bubuia n
tmple, se aez pe un bolovan, n ploaia care iroia, i cuprinse umerii
cu braele i-i imagin c o mbrieaz pe Liyoni.
Rmase aa o vreme, apoi i nbui un suspin i-i ls fetia s plece.
Cu respiraia aproape tiat i durere n piept, se ridic n picioare. Timp
de cteva minute nu se mic, dar privi picturile mari de ploaie cum cad
sltree pe pmnt. Lsndu-i fiica n urm, ncepu s urce dealul, pe
drumul care ducea spre cas.

Laurence nu o vzuse sosind acas ud leoarc i cu ochii umflai. n


ciuda oboselii, aprinsese lumnri i fcuse o baie. Dei electricitatea
oferit de generatorul lor nu era foarte stabil n timpul furtunilor, gsise
ap fierbinte i se scufundase n apa parfumat, pentru ca oboseala i
durerea s se topeasc. nghiise dou prafuri pentru durerile de cap i se
splase pe fa cu ap rece ca gheaa.
Acum, cnd stteau aezai s citeasc, dup cin, lmpile cu ulei
fuseser aprinse. Adulmec mirosul vag de fitil ars, spernd ca linitea
nopii s i vindece rana din inim.
De ce-ai plecat la plimbare pe ploaie? o ntreb Laurence, turnndu-i
un brandy.
O scutur un fior i se temu c a rcit.
Aveam nevoie de aer curat. Am avut umbrela cu mine.
El i aduse ptura de pe cealalt canapea, o nfur bine cu ea i i
mas ceafa.
Abia i-ai mai revenit. Nu vreau s te mbolnveti din nou, iubito.
Avem mare nevoie de tine.
O s fiu bine.
Adevrul era c emoiile o sleiser de puteri mai ru dect ploaia.
Totui, trebuia s se poarte firesc, aa c se hotr s citeasc pentru o
vreme, apoi s i scrie mamei. Fusese foarte dezamgit cnd, din cauza
problemelor de respiraie ale tatlui ei, prinii i anulaser cltoria
mult ateptat spre Ceylon.
Ploaia s-a oprit, dar s-a fcut noroi, nu? ntreb ea.
O s plou din nou, ct de curnd.
Laurence se aez n fotoliul lui preferat i ridic ziarul.
Gndurile despre Liyoni ameninau s se reverse, dar Gwen se lupt
cu ele din greu, ncercnd s-i ignore tulburarea. Se aez confortabil pe
canapea, dar nu pe cea cu blana de leopard. Nu se simea niciodat bine
s se sprijine de un animal mort. i puse o pern sub cap, i slt
picioarele pe un taburet tapiat i, dei hotrse s se concentreze asupra
romanului, cuvintele i dansau prin faa ochilor.
Ce citeti? o ntreb el, ntinzndu-se dup paharul de brandy.
Un roman de Agatha Christie. Misterul trenului albastru. Abia a ieit
anul trecut, aa c sunt foarte norocoas c am fcut rost de el. mi place
la nebunie Agatha Christie. Descrierile sunt att de vii, att de
impresionante, nct ai senzaia c i tu eti acolo.
Totui, e lipsit de realism.
E adevrat, dar mie mi place s m pierd n poveste. i nu-mi plac
tomurile grele din biblioteca ta. Cu excepia poeziei, desigur.
Laurence surse larg, ridic din sprncene i i trimise o srutare cu
vrful degetelor.
M bucur s avem i altceva n comun.
Iubitule!
Gwen nchise ochii, dar nevoia de a i se confesa lui Laurence nu
dispruse. i nchipui cum se arunc la picioarele lui, implorndu-i mila,
precum una dintre eroinele din romanele pe care ea le citea cu plcere.
Dar nu, ar fi fost ridicol. Inima i bubuia i i aps pieptul cu mna,
repetnd cuvintele n tcere. Nu trebuia dect s deschid gura i s
vorbeasc.
Totul e n regul? o ntreb el, observndu-i nelinitea.
Ea ncuviin din cap, tnjind s nu mai fie nevoit s o in pe Liyoni
un secret. ntr-o singur noapte petrecut n Nuwara Eliya, schimbase
iubirea vieii ei pentru un moment de beie, dar preul fusese prea mare,
l pltea de prea mult timp i simea c nu mai suport. ncerc irul de
vorbe din nou. Laurence, am dat natere copilului altui brbat. Un copil pe
care l-am ascuns. Nu. Suna ngrozitor, dar cum s mrturiseasc totul?
Cnd se auzi soneria, Laurence ridic din sprncene mirat, iar ea puse
cartea jos.
Ateptm pe cineva?
Gwen cltin din cap, ascunzndu-i uurarea care o cuprinsese brusc.
Cine ar putea fi la ora asta?
Habar n-am. Poate Verity i-a uitat cheia atunci cnd a plecat.
El se ncrunt.
Dar ua nu e ncuiat. Dac ar fi fost Verity, ar fi intrat direct.
Auzir paii trii ai majordomului pe hol, apoi vocea unei femei. O
femeie cu accent american. cnitul tocurilor-cui pe parchet devenea tot
mai puternic, pe msur ce se apropia.
Christina? opti Gwen uluit.
Nu mai tiu alte americance. Tu?
Dar ce caut?
Ua se deschise i Christina intr. Purta haine negre, ca de obicei, dar
fr nicio bijuterie. Prea c se mbrcase n grab i pur i simplu uitase
s i le pun. Gwen se chinuia s-i revin din oc. Laurence i ntinse
zmbind un pahar de whisky cu sifon. Femeia nu-i zmbi deloc.
Nu. Un whisky mare. Sec.
Gwen o privi pe Christina cum se aaz pe un scaun cu sptar drept la
masa de cri. Prul ei, de obicei coafat impecabil, i atrna acum pe
umeri i Gwen zri rdcinile nevopsite. Ceva din nfiarea ei o fcea s
par vulnerabil.
Christina scoase un pachet de igri i o brichet din geant. Introduse
igara ntr-un portigaret de argint, dar, cnd ncerc s o aprind, mna
i tremur att de ru, nct nu reui. Laurence se apropie, i lu bricheta
i se aplec s-i ofere un foc. Ea inspir adnc, igara se aprinse i femeia
i ls capul pe spate, aruncnd rotocoale de fum spre tavan.
S-a ntmplat ceva? o ntreb Laurence cu o privire ngrijorat,
atingndu-i braul gol.
Nu o mngiere, doar o atingere blnd.
Christina i plec fruntea, dar nu rspunse. Gwen observ c faa
femeii, acum lipsit de orice machiaj, era incredibil de palid i poate
tocmai din aceast cauz prea s fie mai btrn cu zece ani. n niciun
caz o femeie de 30 de ani. Nu mai strlucea deloc. ns Christina prea
att de ncordat, nct gndul nu o liniti deloc pe Gwen.
Mai bine s te aezi, Laurence.
Gwen i soul ei schimbar o privire uluit.
Foarte bine, spuse el i trase un scaun.
i tu, Gwen.
Ah, sunt sigur c pe Gwen nu o intereseaz, dac e vorba de afaceri.
A fost bolnav.
Christina se uit spre Gwen.
Am auzit. Te simi mai bine acum?
Da, mulumesc, zise ea, iritat uor la gndul c Laurence ar vrea s o
exclud din discuie. Dar voi rmne, dac nu te deranjeaz, Laurence.
Nicio problem.
Mi-e team c nu exist o cale potrivit pentru a v spune cele ce
urmeaz.
Christina se opri i, cu un glas aproape gtuit, blmji dou, trei
cuvinte. Amndoi o ateptar s-i vin n fire.
E vorba de Verity? A pit ceva? ntreb Laurence, brusc alarmat.
Christina cltin din cap, dar nu-i ridic ochii.
Nu, nimic de genul acesta.
Atunci?
nc o pauz.
Christina se ncrunt, trase adnc aer n piept i se holb spre podea
pentru alte cteva minute, timp n care lui Gwen i se nmuiar genunchii
de fric. Dac nu era vorba de Verity, atunci ce putea fi? Veti despre
Fran ori poate despre Savi Ravasinghe? Probabil c era ceva foarte serios,
de arta att de tulburat.
Christina i ridic privirea i, mucndu-i buzele, se uit cnd la
unul, cnd la altul.
Dar spune-ne odat! se rsti Laurence, btnd darabana pe suprafaa
mesei.
Femeia i ndrept umerii.
Adevrul e c s-a prbuit Bursa de la New York.
Laurence nu vorbi, dar continu s o priveasc fix, fr s se mite.
i ce importan are pentru noi, Christina? se interes Gwen,
ncruntndu-se.
La sfatul meu, Laurence a investit masiv n minele de cupru din
Chile.
Cuta de pe fruntea lui Gwen se adnci.
Cupru din Chile?
Un zmbet se ivi pe buzele femeii. Dar nu unul fericit.
Aciunile lor nu mai valoreaz practic nimic. Iar mine vor valora i
mai puin. De asta pot s te asigur.
Atunci, vinde, spuse Gwen.
Nu mai poi vinde nimic. Tocmai am spus. Aciunile nu mai au nicio
valoare.
Laurence se ridic n picioare, fcu un pas n lateral i i duse minile
la spate. n tcerea stnjenitoare care se ls, Gwen se abinu s pun
ntrebri, dei i dorea, i-l urmri pe Laurence.
Dar cum s-a ntmplat aa ceva? ntreb el ntr-un trziu. Cum e
posibil? Ai zis c dezvoltarea electricitii i a exploatrii de cupru e
solid. Ai spus c electricitatea va ajunge n toate casele. Cuprul trebuia
s ne mplineasc i cele mai slbatice visuri.
Aa stteau lucrurile. i jur. Chiar aa era.
Dar cum de s-a ntmplat aa ceva? insist Gwen.
Christina ddu din cap.
Totul a nceput cu o recolt uria. Supraproducie.
Dar nu e un lucru bun? se mir Gwen.
Preurile au sczut prea mult, fermierii nu au mai putut plti
datoriile ctre furnizori, mna de lucru i aa mai departe. Nu au mai
fcut profitul obinuit, aa c au fost nevoii s scoat bani de la banc
pentru a acoperi cheltuielile.
Laurence se ncrunt.
Vrei s zici c i bncile au probleme acum?
Ea ncuviin din cap.
i banca ta la fel?
Christina i frmnt minile i se ridic n picioare.
Mai muli oameni dect ne-am ateptat au vrut s-i retrag
economiile. Nicio banc nu ine asemenea sume n depozite. Nu au mai
fost suficieni bani pentru a satisface cererea.
Eu tot nu neleg, spuse Gwen i se uit la Laurence. Noi n-am vrut
s retragem bani, nu-i aa, Laurence?
Nu e vorba de asta, zise el.
Nu, este efectul indirect. Dac nu exist cash, rata dobnzii va
exploda. Oamenii vor da faliment.
i minereul de cupru se numr printre cele mai afectate? adug el.
Christina ncuviin dnd din cap.
Vrei s spui c dezvoltarea rapid a electricitii nu va mai avea loc?
Femeia se apropie de el i i puse minile pe umerii lui.
Am acionat cu bun-credin. Se va ntmpla, i jur, dar nu acum.
Nu pn cnd economia nu i va reveni.
Dar ar putea dura luni ntregi, spuse Laurence, privind-o direct n
ochi.
Christina i plec fruntea pentru o clip, dup care i lipi palma de
obrazul lui.
mi pare att de ru, dragul meu. Va dura ani. Ci anume nimeni
nu poate ti.
i eu ce s fac, atunci?
Ea i ls mna s cad i pi n spate.
S atepi. Nimic altceva.
Dar m bazam pe profiturile acelea s pun bazele noii plantaii. A
treia. Am semnat deja contractul.
Gwen i nghii iritarea la vederea apropierii dintre cei doi. Christina
oft i scoase un erveel din geant.
i tu? se interes Gwen, abia reuind s-i ascund furia. Cu tine cum
rmne?
Christina i terse lacrimile.
Eu? Voi supravieui. Oamenii ca mine ntotdeauna o fac. M ntorc n
America acum. nc o dat, mi pare foarte ru.
Te conduc pn la u, spuse Gwen.
Nu e nevoie, spuse Christina i se ntoarse s plece.
Gwen i arunc o privire lui Laurence peste umr.
Dar insist s te conduc.
Laurence se aezase la msua pentru crile de joc, cu capul n mini.
Ironia scenei nu-i scp lui Gwen. La jocul de poker nu se pierduser
doar civa dolari.
Pe hol, Gwen i ndrept umerii. Deschise ua de la intrare i, enervat
dincolo de limitele bunei-cuviine, simi nevoia s o dea pe americanc
afar n uturi. Se abinu, dar vorbi pe un ton glacial.
De aici nainte, Christina, s stai departe de soul meu. Ai neles? S-a
terminat cu sfaturile financiare i cu ntlnirile sociale.
M amenini?
Cam aa ceva.
Christina pufni i scutur din cap.
Tu chiar nu l nelegi, nu?

Cnd Gwen i Laurence ieir din cas odat cu prima raz de lumin,
ea i trase strns alul de ln pe lng umeri. Dup furtun, crarea era
plin de crengi i ramuri rupte, flori, frunze. Temperatura sczuse, iar
aerul era nc umed, aa c ploaia nc nu terminase cu ei. Se uit n fa
cnd urcar dealul, n direcia fabricii de ceai. Dup anunul ocant fcut
de Christina, rmseser treji ore la rnd. Laurence buse brandy dup
brandy, devenind tot mai mohort, iar Gwen se ntrebase ntruna ce
semnificaie aveau cuvintele de desprire ale Christinei. Cum ndrznea
s sugereze c ea nu-i nelege soul i ce tia Christina despre el, iar ea
nu? Niciunul dintre ei nu dormise.
n timpul plimbrii, tcerea dintre ei se prelungi. Gwen i umplu
pmnii cu aer curat i, copleit de recunotin, i mulumi lui
Dumnezeu c nu i se confesase lui Laurence. Vetile de la Christina i
adevrul despre Liyoni l-ar fi distrus definitiv. Pe la jumtatea drumului
se oprir i se uitar unul la altul, cutnd parc rspunsuri sau cel puin
fiecare dorind s gseasc n ochii celuilalt un licr care s l ajute s
mearg pn la capt. Laurence i ntoarse primul privirea.
Gwen se uit la masele de nori care se adunau i i simi inima grea.
Nu tiu ce va nsemna asta pentru noi, spuse el.
Tcerea se adnci i Gwen i muc buza, nspimntat s dea glas
propriilor griji.
El i lu minile ntr-ale lui.
Ai minile reci.
Ea ncuviin i se mai plimbar puin. n vrful pantei, se rsucir ca
s admire privelitea. Arbutii de un verde strlucitor, culegtoarele n
sariuri portocalii, purpurii i viinii, grdina frumos tuns i casa lor
luminoas i spaioas. Totul era ngrijit cu atta dragoste. Laurence i
explicase c, dac arbutii nu ar fi foti tuni, s-ar fi transformat n copaci.
Uitndu-se la razele de soare reflectate pe suprafaa lucioas a lacului,
Gwen ncerc s-i imagineze cum ar fi artat locul, dac s-ar fi slbticit.
Laurence se aplec i culese cteva crie portocalii de pe margine, apoi
i le ddu ei.
Ea le mirosi i i aduse aminte de casa lor i de viaa lor mpreun. De
timpurile n care mergeau cu barca pe lac, de mutele znatice din lunile
fierbini, de moliile care zburau atrase de lumina lumnrilor. O via
rsunnd de hohote de rs. Ascult cu grij i auzi fluierul din buctrie.
Sunetele lui pluteau prin fereastra deschis.
Un vnt rece btea printre copaci. Sub cerul tot mai ntunecat, Gwen i
Laurence rmaser nemicai, fr a-i vorbi. Cnd nu mai suport,
Gwen i nghii nodul din gt i pe gur i ieir cuvintele pe care nu
dorise s le rosteasc.
Christina mi-a zis c nu te neleg. Cum adic?
Habar n-am.
Vorbea despre ataamentul tu fa de ea sau despre plantaie? Va
trebui s vindem?
Cu excepia prieteniei, nu am alte sentimente fa de ea.
Fcu o pauz nainte s vorbeasc din nou, de data asta cu glas spart.
Vom vinde numai peste cadavrul meu.
Nu ne vom pierde casa?
El oft.
Nu. n orice caz, unde-am gsi un cumprtor? i, chiar dac am gsi,
am lua pe ea o nimica toat.
i ce-o s facem?
Nu e prima dat cnd suntem pui la zid. n 1900, cnd cererea
pentru ceai nu putea s in pasul cu producia, preurile de la Londra au
sczut de la 8 ilingi pe jumtatea de kilogram pn la 7 ilingi i chiar
mai puin. Unele plantaii au dat faliment. Tata a gsit modaliti noi de
cultivare i a sczut costul de producie. Dar a gsit i alte piee n
strintate. Rusia a fost prima i, i vine s crezi sau nu, China a fost cea
de-a doua. Trei ani mai trziu, exporturile au crescut.
Trebuie s facem din nou asta?
El ridic din umeri.
Nu neaprat.
Am putea ncerca s reducem din cheltuieli, suger ea. Mai strngem
cureaua.
Asta oricum o s facem. Dac poi face economii n gospodrie, chiar
te rog.
Probabil c nu avea s conteze mai mult dect o pictur n ocean,
chiar dac ar fi redus drastic bugetul, dar acum, cnd cheltuielile lor
chiar aveau importan, era hotrt s nu-l dezamgeasc pe Laurence.
Maina lui Verity va trebui s dispar, spuse el.
Dar ea chiar i iubete micul ei Morris Cowley, spuse Gwen, ns
numai pentru c, datorit mainii ei albastre, Verity pleca de pe capul lor.
N-are dect s-o iubeasc! O s-i reduc i pensia viager, dar s-i dau
vestea cu blndee.
Gwen oft din toi rrunchii.
Planul meu s extind coala pentru copiii plantaiei va trebui amnat.
Deocamdat mai puin de jumtate din copii particip la ore. Am vrut s
mbuntesc acest aspect.
n afar de sunetul pailor lor i de cntecul psrilor, mprejur
domnea o linite ciudat, de parc natura ar fi ateptat cel mai mic motiv
s se dezlnuie. Dei att de multe gnduri i se nvlmeau n cap i, i
imagin ea, n mintea lui Laurence se petrecea acelai lucru, niciunul nu
mai scoase vreun cuvnt timp de cteva minute.
Ideea e, Gwen, c va trebui s plec, rosti el ntr-un trziu.
Ea nlemni.
Chiar trebuie?
Cred c da. Mai nti la Londra, apoi n America. Nu are sens s ne
grbim cu aciunile din minerit, dar trebuie s mai ctig timp ca s
gsesc o alt soluie cu care s pun bazele noii plantaii. Iar dac, pe
deasupra, preul ceaiului va scdea
Crezi c se va ntmpla?
Tot ce se poate. n orice caz, a vrea s particip la urmtoarele licitaii
de la Londra, orict ar fi ele de crunte. Am vaga senzaie c ne ateapt
un drum cu hrtoape.
Parcurser i ultimii metri pn la fabric. Vorbele lui i dduser fiori
pe ira spinrii.
i cu Hugh cum rmne?
nc nu a mplinit patru ani. Sunt sigur c lucrurile se vor mbunti
pn cnd va veni momentul s mearg la coala pregtitoare n Anglia.
Gwen se ntinse i-l srut pe obraz.
Trecem noi i prin asta, Laurence. i vom fi mpreun.
El nu rspunse.
Cnd pleci?
Poimine.
Att de repede?
Laurence i inu rsuflarea.
Eti de acord, da? Pentru c tu vei rmne stpn peste tot. Spune-
mi dac nu te simi suficient de bine ca s te ocupi de tot. Poate s-o fac
Verity n locul tu.
Sunt destul de bine.
Bun. Speram s spui asta. Vei ine legtura tot timpul cu Nick
McGregor, desigur.
Cnd se ndeprt de el, se gndi la vremea n care Hugh va mplini
opt ani i va fi trimis departe. Un lucru inuman pentru un bieel. ns o
voce din capul ei i opti ct e de ipocrit. Apoi se gndi la provocarea de
a rmne la conducerea gospodriei. Se simea bine din nou, dar asta
nsemna s aib de-a face cu McGregor n mod regulat i s o in n fru
pe cumnata ei.
Cnd ajunse napoi, Verity tocmai se ntorsese i i parca maina.
Dup ce se ddu jos, Gwen i fcu semn s vin la ea.
A vrea s stm de vorb, dac ai o clip liber.
Desigur. E vorba de criz? Toat lumea vorbete despre ea n
Nuwara Eliya.
Aa i trebuie. Laurence m las pe mine cap de familie, n lipsa lui.
Cred c ar fi mai bine s ne strngem la un loc n asemenea vremuri
dificile.
Unde se duce?
La Londra, apoi n America.
La naiba! Asta nseamn c va fi plecat luni ntregi.
Gwen i ndrept umerii.
i tu ar trebui s te pregteti. Laurence spune c maina ta va trebui
dat. Vom folosi toi Daimlerul. McGregor, eu i tu.
Dar nu e corect. i oricum tu nu tii s conduci.
Voi nva.
Cum?
O s m nvei tu. Laurence a pierdut totul din cauza crizei. Toate
investiiile. Pensia ta viager va disprea i, dac vrem s supravieuim,
va trebui s strngem cureaua.
Gwen o ls pe Verity pe aleea cu pietri i plec fr s mai spun
nimic. Cnd intr n cas, afar se auzi un tunet. ntoarse capul i privi
prin ua deschis. Ploaia rpia pe pmnt cu furie, formnd mici iroaie
la suprafa. O vzu pe Verity urcndu-se n maina ei i demarnd n
tromb n sus, pe deal.
21
Dei nu i dduse seama la momentul respectiv, fusese o micare
greit din partea lui Gwen s nu-l lase pe Laurence s-i informeze sora
despre decizia lui legat de pensia viager i de vnzarea mainii.
Se aflau cu toii n salonul pentru pictur i se bucurau de cafea dup
cin, cnd Laurence deschise subiectul. Verity se art ocat, pretinznd
c tocmai a obinut o slujb de vis, s aib grij de cai n Nuwara Eliya.
Apoi ngenunche lng Laurence i-l nconjur cu braele.
Vezi tu, am nevoie de main, rosti ea i l privi cu ochi umezi. Voi
conduce printre herghelii toat ziua. Laurence, te rog! E o ans unic
pentru mine s dovedesc c pot. ntotdeauna ai susinut c trebuie s fac
i eu ceva util i acum m opreti.
Verity i plec fruntea i ncepu s plng, dar Laurence se desprinse
din mbriare i se ridic n picioare.
neleg. Nu m-am gndit c ai un serviciu.
Gwen crezu c Laurence doar se arat mai nelegtor dect era i se
atept ca n orice clip s o refuze pe Verity.
La nceput, nu m vor plti, continu Verity, ridicndu-i privirea i
zmbind spre Gwen. Dar, dac dovedesc c sunt priceput ntr-o lun
sau dou, atunci voi primi i bani. Chiar am nevoie de pensia mea pentru
nc puin timp i poate de o mic sum n plus ca s-mi acopr chiria.
Se ls tcerea.
Foarte bine, spuse Laurence dup o clip. Pentru moment, i pstrezi
pensia, dar nu i dau nimic n plus.
Se hotrse fr s se uite deloc la Gwen. Ea scutur din cap,
consternat.
Nu, desigur, zise Verity. Mulumesc, Laurence. Nu vei regreta
decizia luat. n orice caz, acum trebuie s plec. S ai o cltorie grozav,
dragul meu frate. S te ntorci cu saci de bani, da?
Dup ce tnra iei n camer, zmbindu-i lui Gwen n trecere,
Laurence pru satisfcut.
Cred c e pe calea cea bun, nu? Puin responsabilitate o va ajuta s
creasc.
Gwen i muc limba i pstr ceea ce ea spera c arat ca o tcere
demn. Singurul lucru bun din toat povestea era absena lui Verity.
Laurence probabil c i observase nemulumirea.
Ce s-a ntmplat? Pari uor iritat.
Gwen i feri privirea.
Din cauza lui Verity? Uite, nu mai fi aa suprat pe ea. Mai d-i o
ans. tie c nu poi s-o suferi.
Gwen i pstr calmul, dar fcu eforturi mari s-i ascund mnia.
Nu crezi c ar fi trebuit s discui i cu mine, nainte de a lua aceast
decizie?
El se ncrunt.
E sora mea.
Iar eu sunt soia ta. Lucrurile nu mai pot merge aa. Nu sunt
pregtit s-mi petrec tot restul vieii mprindu-mi casa i chiar soul,
dac-mi permii s adaug, cu sora lui rsfat i extravagant.
Gwen iei din camer i puin lipsi s-i prind degetele n u, atunci
cnd o trnti.
Dou zile mai trziu, l nsoi pe Laurence n Colombo n maina
condus de Nick McGregor. Musonul era n toi i cltoria nu se dovedi
deloc una uoar, n unele locuri, alunecrile de teren aproape blocnd
drumul. Privi pe geam i, n ploaia care neca peisajul de ar, tergnd
culorile i nconjurnd totul cu o cea deas, Gwen nelese c pe ei toi i
atepta un viitor nesigur. Nimeni nu scotea un cuvnt. Chiar dac ar fi
vrut, rpitul zgomotos al picturilor de ap pe plafonul mainii i-ar fi
mpiedicat s aud. Gwen era foarte ncordat i simea un gol n stomac.
Laurence abia dac i mai vorbise dup ieirea ei necontrolat, iar ea, la
fel.
Cltoria dura mai mult dect ar fi trebuit, dar imediat ce trecur
printre zeiele uriae de la uile nalte ale hotelului Galle Face i urcar
cele cteva trepte spre recepia elegant, o cortin pru s cad peste tot
ce se petrecuse. Fr s spun niciun cuvnt, amndoi tiau ce urmau s
fac. Bieii de bagaje le crar valizele i, ct ateptar, Gwen se ngrijor
c tensiunea aproape palpabil dintre ei era vizibil i pentru restul
lumii. Mai vzuse privirea aceea n ochii lui Laurence i nainte i, dei o
excita, se cutremur.
Sus, dup ce urcar iute scara de pe partea dreapt pn la primul etaj
i nainte s despacheteze, fcur dragoste. El se purt cu atta ardoare,
nct aproape c o ls fr suflare. Abia cnd el tremur satisfcut la
sfrit, Gwen i ddu seama c Laurence era un brbat care avea nevoie
de sex ca s-i alunge temerile. O clip ideea o rscoli. Atta diferen
ntre ei doi! Apoi ns i aminti nenumratele clipe n care el fusese
tandru. Atunci, el avea nevoie de sex ca s simt dragostea pentru ea, dar
chiar i atunci diferenele i fceau simit prezena. Pentru c n acele
clipe delicate ea avea nevoie de sex, fiindc deja simea dragostea pentru
el. nchise ochii i dormi o or. Cnd se trezi, ochii lui erau larg deschii
i, sprijinit ntr-un cot, i privea chipul.
Sper c nu te-am rnit, spuse el. mi pare ru pentru ieri. i nu
suportam ideea s m despart de tine tiindu-te suprat.
Ea ddu din cap i i atinse obrazul cu palma.
El se ridic i se duse la fereastr. Lui Laurence i plceau camerele cu
vedere la mare i cu balcon, aa c asta primiser, dei Gwen le prefera
pe cele cu vedere spre vasta ntindere de iarb cunoscut drept peluza
Galle Face. i plcea s-i vad pe localnici plimbndu-se seara pe acolo i
pe copii jucndu-se cu mingea.
Cnd norii se mai rsfirar puin, ieir s inspire mirosul srat al
oceanului. Laurence se ntoarse spre ea.
Crezi c tocmai am mai fcut un copil?
Ea ridic din umeri, privind peste umrul lui, spre valul nalt ce se
lovea de falez pentru a se transforma n spum alb. Apa tumultuoas i
reflecta starea de nelinite i anxietatea. El o srut pe cretet i ncerc
s-i ascund ngrijorarea din glas.
La ce te gndeti? o ntreb.
La nimic, spuse ea i i continuar plimbarea pe aleea nisipoas de la
marginea peluzei.
Cu spatele la ocean, privir un apus de soare perfect, roiatic. Cnd se
ntoarser, apa devenise un lichid auriu, dei norii negri se adunau din
nou ncet.
Te rog s nu-i bai capul, Gwen! Caut ca tu i Hugh s fii bine. mi
fac eu destule griji pentru amndoi. Ai ncredere. Vom trece noi i peste
asta.

A doua zi diminea, vremea nu era potrivit pentru a lua micul dejun


pe veranda lung a hotelului ce ddea spre peluze. Rsritului de soare i
lipsise strlucirea, aa c Gwen i Laurence stteau printre palmierii
plantai n ghivece mari din recepia spaioas. Gwen ascult clinchetul
cetilor de ceai pe farfurioare i i privi pe europenii bine hrnii care i
beau ceaiul i i ungeau pinea prjit cu unt, zmbind i dnd din cap
fr nicio grij. Se uit la mncarea ei neatins, la oul care se coagula i la
baconul uscat. ncerc o bucic de pine prjit, dar nu avea niciun fel
de gust i prea c mestec nite carton.
i turn ceai i i ddu i lui Laurence o ceac.
Pentru o clip se simi furioas c el ascultase sfaturile Christinei.
Niciunul dintre ceilali cultivatori nu procedase astfel. El de ce o fcuse?
De ce s se confrunte tocmai ei cu un viitor nesigur?
A venit vremea s plec, spuse el i-i lu plria, ridicndu-se n
picioare. Nu m mbriezi de rmas-bun?
Ea sri de pe scaun, ruinat de accesul de furie, i rsturn ceaca
plin cu ceai. Un osptar se apropie iute s curee, iar Gwen se ddu un
pas napoi, inndu-i privirea n pmnt i clipind des. i promisese c
i va arta lui Laurence un chip fericit i c, sub nicio form, nu va
plnge.
Iubito? zise Laurence i ridic din sprncene.
ntinse braele spre ea.
Gwen abia i observ pe oamenii care se uitau la ei i, dorindu-i din
suflet ca el s nu fie nevoit s plece, se repezi n braele lui i se ag de
el disperat. Apoi se smulser din mbriare i degetele lui i mngiar
obrajii ncet, cu mult dragoste. Inima lui Gwen se umplu de iubire, i
durerea plecrii lui o coplei.
O s fim bine, nu? opti ea.
Oare doar i nchipuise ea sau Laurence i ferise privirea nainte s
rspund? Avea nevoie ca el s fie puternic. Foarte puternic. O pretenie
poate prea mare, dat fiind situaia lor din prezent. Nimeni nu tia cu
siguran ncotro se ndreapt lumea. Numai cu o zi n urm, un bancher
din New York se aruncase de pe acoperiul cldirii Bursei. Tnjea s-i
mrturiseasc lui Laurence tristeea care o ncerca i teama de momentul
cnd el va pleca, dar se stpni.
Bineneles c o s fim bine, spuse el. S nu uii c, indiferent de ce
vei simi, exist ci de supravieuire.
Ea se ncrunt i, aplecndu-i capul ntr-o parte, fcu un pas napoi.
Dar sunt ele i cile corecte, Laurence?
El o apuc de brbie.
Poate c nu, dar a venit vremea unei schimbri.
Ea nu voi s nceap o ceart chiar acum, dar nu se putu mpotrivi
iritrii brute.
Aadar, opinia mea nu conteaz?
Nu am zis aa ceva.
Dar ai sugerat.
El ridic din umeri.
Pur i simplu ncerc s fac lucrurile mai uoare pentru noi.
Pentru mine i pentru tine?
El i puse plria.
mi pare ru, draga mea. Nu vreau s ne certm. i chiar trebuie s
plec.
Ai spus c eu rmn stpna casei.
n mare, aa e. Dar trebuie s te lai ghidat de Nick McGregor cnd
vine vorba de treburile plantaiei. i, peste toate, amintete-i c am
ncredere n tine, Gwen. Sunt convins c vei lua hotrrile cele mai bune.
O mbri din nou, apoi se uit la ceas.
i Verity?
Te las pe tine s te descurci cu ea.
Gwen ncuviin din cap, luptndu-se cu lacrimile.
Laurence porni iute nainte, apoi, cu un surs larg, se rsuci s-i fac
semn cu mna. Lui Gwen i se nmuiar genunchii, dar reui i ea s ridice
mna n semn de rmas-bun. Dup ce nu-l mai vzu, Gwen i nchipui
c el tocmai plecase la o mic plimbare prin grdin. Apoi umerii i
czur. Avea s-i duc dorul foarte mult. i vor lipsi felul n care respira,
schimbul furi de priviri dintre ei i cldura pe care o simea cnd el o
inea n brae.
Se cert singur. Chiar nu era momentul pentru lamentri i situaia
lor financiar impunea soluii extraordinare, dei i se prea uimitor ca un
lucru ntmplat n ndeprtata Americ s-i afecteze att de profund
viaa, ascuns pe mica perl care era Ceylonul.
n recepia mare a hotelului, se uit din nou prin uile deschise i, cu
oarecare surpriz, o vzu pe Christina urcnd ntr-unul dintre Rolls-
Royce-urile ei mai mici. O parte din ea o ndemn s alerge dup
Laurence s se asigure c americanca nu cltorea pe acelai vas cu el.
Cealalt parte o sftui s-i pstreze calmul dac nu voia s nruteasc
lucrurile artndu-i lui Laurence c nu are ncredere n el. Inspir adnc
i hotr s fac unele cumprturi pentru nevoile lui Hugh. Naveena
tiase cu miestrie nite haine mai vechi ale lui Laurence pentru Hugh,
dar copilul avea nevoie de creioane i de hrtie.
Puin mai trziu, chiar nainte s treac prin uile cldirii luxoase din
crmid roie i crem, unde se gsea Cargills, o btrn tamil ridat i
cocoat se apropie sfioas de ea. Vorbea iute i zmbea larg, dezvelindu-
i civa dini negri cu vrfuri roii. Femeia scuip n palm, dup care i
frec palma de mna lui Gwen. Apoi vorbi din nou, dar Gwen era nc
foarte confuz i se uit spre arcada principal a magazinului, dorindu-i
s scape ct mai repede. Cnd se ntoarse, femeia rosti cuvntul bani n
englez. Gwen se uit n jos i vzu c sub bra ine un cuit mare,
sculptat pentru tierea tufiurilor. i vr mna n poet i i ntinse
cteva monede femeii, apoi i terse mna de fust ca s scape de
scuipatul btrnei.
ntmplarea continu s o urmreasc chiar i cnd se uit cum lucrau
civa meteri la nite tuburi metalice cu aer, prin care un casier trimitea
i primea bani de la un etaj superior. Cumpr creioanele i plec.
Pe strzi domnea un aer de tristee i zumzetul oraului se mai potolise
oarecum. nc mirosea a mirodenii, a nuc-de-cocos, a scorioar i a
pete prjit. Oamenii artau mai pricjii i mai abtui dect de obicei,
iar standurile cu ceai preau mai puine. ncerc s nu se lase dobort
de provocrile pe care avea Laurence s le nfrunte singur dac avea s
fie singur , dar simea c el nu-i spusese tot. Spera doar s fie adevrat
c nu erau nevoii s vnd plantaia. Devenise cminul ei i al lui Hugh
i iubeau locul din toat inima. i era dor de Anglia cu un fel de nostalgie
aparte, dar nu-i putea nchipui c va mai locui vreodat acolo. ns cu
greu recunotea i fa de sine c unul dintre motive era faptul c nu ar
mai ti nimic de fiica ei i cu siguran nu ar mai vedea-o niciodat.
n timp ce se plimb prin bazarul chinezesc de pe strada Chatham,
trecu pe lng magazinele unor fbricue, pline cu mtase, pe lng trei
magazine cu ierburi i poiuni i pe lng alte cteva prvlii unde se
vindeau bunuri lcuite. Pru Bertram, aflat ntr-o ceainrie chiar lng
vitrin, i fcu semn cu mna lui Gwen s intre, dar Gwen btu n ceas i
cltin din cap. Mai departe, alte magazine etalau vase de alam
singaleze i pahare cu modele delicate. n cele din urm, se opri n faa
unei bijuterii i l zri pe McGregor btnd darabana cu degetele pe
volan, ateptnd n maina parcat la civa metri distan de ceasul-
turn. Gwen se uit n vitrin i se opri. Privi cu i mai mult atenie. Doar
nu putea s fie Nu dup atta timp, nu? Era imposibil. i miji privirea
ca s vad mai clar i ridic mna s-i apere ochii de soare. Erau vreo 12,
mai mult sau mai puin asemntoare, dar totui Intr cu pai hotri
n magazin.
Bijutierul i ntinse brara ca s o cerceteze. ovi cnd veni vorba s
plteasc, se rzgndi, dar nu putea permite s fie cumprat i purtat
de altcineva. Merita toi banii, se gndi ea, cnd ntinse bancnotele i,
dup ce verific nchiztoarea, i prinse brara la mn unde era n
siguran. Nedumerit de cum ar fi putut nimeri tocmai aici, ncepu s
ntoarc pe toate prile fiecare pandantiv, pn cnd gsi micul templu
budist al lui Fran. Poate c, n sfrit, primise un semn de bun augur.
22
n drum spre cas, Gwen se gndi fr s vrea la Fran. i lipseau
spiritul ei ndrtnic i felul n care prul castaniu i flutura n vnt. i era
dor de ochii ei albatri i veseli i ar fi dat orice pentru ansa de a trece
peste prpastia ce se cscase ntre ele n Londra. Gwen simea c
pierduse ceva infinit de preios. Nu avea nicio sor. Fran fusese sora ei i
poate chiar mai mult dect att. La urma urmei, crescuser mpreun i
continuaser s fie cele mai bune prietene pn cnd domnul Ravasinghe
apruse n viaa lor.
Voia s-i scoat din cap imaginea brbatului, aa c, atunci cnd
ploaia se opri, se strdui s ncropeasc o conversaie cu Nick McGregor,
dar pentru c motorul vibra foarte tare, mai ales acolo unde vremea
afectase ru oseaua, nu se vdi deloc o treab uoar.
mi pare ru c nu ne-am mpcat mereu foarte bine, spuse ea n
legnatul mainii.
ntr-adevr, rspunse el i schimb subiectul. Ce drumuri proaste!
Au fost mbuntite pe parcursul anilor i uitai-v la cum arat acum.
Musonul le-a distrus din nou.
Ce se ntmpl cu liniile de producie pe o vreme ca asta?
Poate fi foarte greu, recunoscu McGregor. Copiii se mbolnvesc.
Gwen se ncrunt.
Dar credeam c le oferim ngrijiri medicale.
E un serviciu rudimentar, doamn Hooper. n realitate, e doar un
felcer pe plantaie.
Serviciul nu e condus de doctorul Partridge?
Brbatul izbucni n rs.
Nu pentru tamili. E un tip singalez din Colombo. Tamilii nu l plac
deloc.
De ce?
Pentru c e singalez, doamn Hooper.
Gwen oft iritat.
Atunci, aducei un doctor tamil, unul care s i neleag mai bine.
i singalezul nostru vorbete tamila.
Femeia l privi piezi.
Nu m refeream la limb. Vorbeam despre cultura lor.
Mi-e team c nu exist niciun doctor tamil disponibil. Te pomeneti
c urmtorul lucru pe care l vei cere este s le pltim i concediul
medical cnd nu sunt n stare s munceasc.
Ar fi o idee att de rea? Starea de bine a oamenilor conteaz, nu?
Nu nelegei cum gndesc localnicii, doamn drag. Dac le dm ce
sugerai dumneavoastr, se vor plnge de boli imaginare i vor fi
puturoi toat ziua. N-ar mai strnge nimeni ceaiul ca s fie procesat.
Gwen i ddu seama c, orice-ar spune, nu va conta. Convingerea
ncpnat a lui Nick McGregor n corectitudinea judecii sale era
absolut.
Iar acum, cu toate tierile de costuri pe care trebuie s le fac, nu mai
avem bani i pentru altceva. Nu, doamn drag, cel mai bine ar fi s-i
lsai pe lucrtori n seama mea.
Tieri de costuri, domnule McGregor?
De posturi. Va trebui s concediem 200 de angajai, dac nu i mai
mult. Civa deja au plecat.
Ea scutur din cap.
N-am tiut. i ce vor face?
Bnuiesc c se vor ntoarce n India.
Dar unii s-au nscut aici. India nu e ara lor.
El se uit la ea i, pentru un moment scurt, privirile li se ntlnir.
Asta nu e problema mea, doamn Hooper.
Se gndi la ceretoarea de mai devreme i se ruin. Poate c femeia
era una dintre cei concediai deja.
Mi-ar plcea s le nv limba.
El ddu din cap.
Timp de mai muli kilometri de serpentine ngrozitor de strnse i
urcuuri dificile domni tcerea. Gwen se uit pe geam la straturile de
cea groas i se gndi la Laurence. McGregor sparse primul tcerea.
O s v fie dor de soul dumneavoastr, spuse el.
Ea ncuviin i ochii i se umplur de lacrimi.
ntr-adevr, mi va fi. Dar dumneata? Ai familie?
Mama e nc n via.
Unde e?
La Edinburgh.
Dar nu v-ai dus niciodat acolo, cel puin de cnd am venit eu.
Se uit la McGregor, dar el se mulumi s ridice din umeri.
Nu suntem apropiai. Armata a fost familia mea, pn m-am rnit la
genunchi.
Aa l-ai cunoscut pe Laurence?
Da, mi-a dat o slujb aici, apoi, n timpul rzboiului, m-a lsat s
conduc plantaia. mi pare ru dac uneori par cam necioplit, dar cunosc
plantaia foarte bine. Am condus locul timp de patru ani i uneori e
foarte dificil s ii cont de opiniile altora.
i nu v-ai cstorit niciodat?
Dac nu v suprai, doamn Hooper, a prefera s nu vorbesc
despre asta. Nu toi avem norocul s gsim partenerul de via potrivit.
Restul cltoriei trecu foarte ncet, dar reuir s ajung acas pn la
cderea nopii. Gwen rmase uimit s vad maina lui Verity nc
parcat afar i, cnd intr pe hol, auzi glasuri din salonul pentru pictur.
Verity i un brbat, se prea. Gwen se apropie cu pai mari de salon i
deschise ua larg.
Spew, ud tot, sttea n coul de pe podea, lng domnul Ravasinghe,
care se aezase pe o canapea, prind foarte relaxat i fumnd un trabuc.
ocul de a-l vedea n casa ei i zgudui fiina i, brusc dezorientat, i dori
ca el s plece.
Domnule Ravasinghe, izbuti ea s rosteasc. Nu m ateptam s v
gsesc aici.
El se ridic i fcu o plecciune.
Am scos cinele la plimbare. i place mai degrab s se joace cu
mingea.
Gwen tremura pe dinuntru att de mult, nct se mir c nu se vede,
dar cnd vorbi, vocea ei rmase calm.
De obicei st n camera pentru nclminte pn se usuc.
E vina mea, interveni Verity i zmbi. mi pare ru.
Gwen se ntoarse spre cumnata ei.
Am crezut c ai plecat deja la Nuwara Eliya, Verity.
La Nuwara Eliya? Pentru ce?
Ca s ncepi noua ta slujb.
Verity fcu un semn cu mna, indiferent.
Ah, chestia aia. A czut.
Deja iritat de imaginea Christinei n Colombo i, acum, ngrozit s-l
vad pe Savi Ravasinghe, Gwen aproape c rmase fr suflare.
Depusese eforturi mari s-i revin dup boal, se asigurase c viaa pe
plantaie se desfura bine din nou, c mesele erau servite la timp,
camerele, curate n ordinea corect, socotelile, ajunse la zi, i totui
Verity nc reuea s o enerveze ngrozitor.
E vreo problem dac Savi rmne peste noapte aici? ntreb Verity
cu un zmbet larg. tiu c vei spune da, fiindc i-am cerut deja unui biat
s aranjeze patul n camera de lng mine. Ar fi prea stnjenitor s zici
nu acum.
nvins pentru moment, Gwen nu zmbi. Va trebui s-i aleag
btliile cu mare grij. i duse minile la spate i-i nfipse o unghie n
palm, apoi, calm, replic:
Da, desigur, domnul Ravasinghe poate s rmn. Pe mine v rog s
m scuzai, am avut o zi lung i obositoare. Hugh e n pat deja?
Da. I-am dat liber Naveenei pentru seara asta i l-am dus eu la
culcare. El i Wilf au cntat mpreun Be, be, oaia neagr.
Verity se uit la ncheietura lui Gwen.
Dumnezeule, nu e brara pierdut a verioarei tale? Cea pentru care
s-a agitat att de mult?
Sunt surprins c ai recunoscut-o. Doar e o brar ca oricare alta,
nu?
Am zrit micul templu, atta tot. A fost aici tot timpul?
Gwen cltin din cap, observnd mica pauz fcut de Verity nainte
de a rspunde.
i unde ai gsit-o?
ntr-un magazin n Colombo.
Dac m ntrebi pe mine, ar trebui s fii mai atent cu Naveena.
Gwen strnse din dini i iei din camer, fr s mai scoat o vorb.
Ce tupeu avea fata asta! Auzi, Naveena! Poate c l-oi pcli tu pe fratele tu,
Verity, dar tare mi-e team c tu ai luat brara.

A doua zi, cldura se ntei mai devreme dect de obicei i aerul


proaspt al zorilor deveni nbuitor foarte repede. Savi Ravasinghe i
lsase un gust amar lui Gwen i amintirile nspimnttoare o copleir
din nou. Inima i btuse cu putere toat noaptea, nu se odihnise mai
deloc i, dornic s evite o ntlnire cu el nainte s plece, cut s-i fac
de lucru de la prima or.
Dei corpul o durea de oboseal, hotr s verifice brnza, nainte s
vin aria. Ajutorul de buctar care preluase munca ei ct fusese bolnav
se descurcase destul de bine, dar venise vremea s se ocupe ea de tot
procesul. n orice caz, i lipsise sentimentul de mndrie pe care i-l ddea
aceast activitate. Producea i altceva pe lng pernele brodate.
nchise ua lateral i se uit n curte. Observ cu satisfacie c bulbii
pe care i plantase se transformaser n flori. Era surprinztor ct de bine
creteau unele soiuri englezeti: trandafiri, garoafe i chiar mazrichea
parfumat.
Hugh ieise cu ea i mpingea un crucior de colo pn colo.
Haide, Hugh, l strig ea, nc nervoas, dar strduindu-se s-i in
firea. Vrei s-o vezi pe mami cum face brnz?
Nu. Vreau s m joc aici cu Wilf.
Bine, puiule. Dar s nu te apropii de copaci, da?
Da, da, da, da, da.
Ea izbucni n rs.
Bine, cred c am neles. S vii s-i spui lui mami dac vrei s intri n
cas.
Gwen descuie ua de la ncperea cu brnz i o ls ntredeschis, ca
s-l aud pe Hugh, care cnta fericit. Se uit n jurul ei. Producerea
brnzei avea ceva calmant i Gwen zmbi, fericit s se afle pe teritoriul
ei. Totul era la locul lui. Placa de marmur pe care amestecau laptele
sclipea de curenie, dar un iz acrior plutea n aer i cineva lsase
fereastra deschis. Foarte ciudat, se gndi ea, noi nu lsm niciodat geamul
deschis.
nchise fereastra ca s opreasc insectele s contamineze laptele, apoi
terse toate suprafeele ca s se asigure c sunt perfect curate. Se apropie
de putina pentru laptele gras i, abia reuind s o deplaseze n lateral,
observ o pat pe podea, chiar n spatele ei. Cur i nclin putina ca s
toarne poria de lapte zilnic pentru cas ntr-o oal mare pe care o
foloseau la nclzit. Dup aceea, iei s roage un biat de la buctrie s o
care, dar i ddu brusc seama c tcerea domnea n curte. Era prea mult
linite.
Hugh, unde eti? strig ea.
Nu se auzi niciun rspuns.
i spuse biatului de la buctrie ce s fac, apoi se duse s se uite
printre copacii nali.
Hugh, eti aici?
Niciun rspuns.
Intr din nou n cas, dar se opri n dreptul uii. Dac s-ar fi ntors aici,
i-ar fi spus. i, analiz ea mai departe, ar fi auzit ua. Travers curtea i,
la marginea irului de copaci nali, auzi un ltrat dinspre aleea din fa.
Hugh pesemne c plecase n pdure dup unul dintre cini.
Fcu civa pai prin tunelul verde i, dup o clip sau dou, i pierdu
echilibrul cnd Hugh se repezi spre ea.
E o feti, mami. O feti mare.
Gwen se aez pe pmnt i se ncrunt, iar Spew i Ginger i srir n
poal i ncepur s o ling pe fa. i alung i se terse cu mneca.
E cineva real, Hugh?
Da. Nu se poate ridica n picioare, mami. Spew a auzit, iar eu i
Ginger m duceam dup el.
Ne-am dus dup el, iubitule, spuse Gwen, ridicndu-se n picioare i
curndu-i fusta. Uite ce murdar sunt acum.
Mami, haide!
Bine. Vin s mi-o ari, dac spui c e real.
Biatul o lu de mn i o trase dup el.
n timp ce mergeau, Hugh zri un vas de lut spart, care zcea
abandonat n mijlocul aleii. Se aplec s-l ridice.
Nu, mai bine las-l, l rug Gwen.
El se strmb, dar se supuse.
E departe fetia? l ntreb ea, ciufulindu-i prul.
Nu, e aproape.
Gwen oft, gndindu-se la brnza nefcut. Acum pierdea vreme i
probabil c totul avea s se dovedeasc doar o nchipuire a lui Hugh.
ns observ un muncitor aplecat peste cineva care sttea pe pmnt.
El nu era aici, zise Hugh. Fetia era singur.
Cred c mai bine ne-am ntoarce. Acum are pe cineva care s aib
grij de ea.
Mami!
Hugh se strmb iari.
Dar vreau s stau.
Nu. Hai! spuse ea, trgndu-l de mn.
l strig pe Spew, dar cnd se ntoarser s plece, un ipt ascuit i
opri. Biatul se rsuci pe clcie s se uite.
Mami, trebuie s o ajui, insist Hugh cu o privire ncpnat, care
i aminti de Laurence.
Uitndu-se la brbat i la copil, pricepu c fetia nu putea s stea n
picioare i, de cte ori omul ncerca s o salte de jos, ea ipa.
Foarte bine. Hai s vedem ce se ntmpl.
Hugh btu din palme.
Ce mami cuminte! Ce mami cuminte!
Gwen zmbi. Fiul ei repeta felul n care ea i vorbea aa pe vremea
cnd l alinta bieelul ei cuminte.
Hugh porni nainte alergnd i atept la civa metri deprtare de
brbat, care acum se aplecase spre feti.
Piciorul ei arat caraghios, strig el, fcnd ochii mari.
Brbatul i ridic privirea spre ei i Gwen rmase surprins s-l
recunoasc pe tamilul pe care l ajutase ea cnd sosise aici, cel care se
rnise la picior. Judecnd dup chipul lui ngrijorat, era clar c i el o
recunoscuse. Brbatul dduse de bucluc din cauza ntlnirii lor
anterioare i Gwen se gndi c brbatul nu voia deloc ajutorul ei. Cnd se
ls pe vine ca s se uite, fetia i ridic fruntea i o privi cu ochi mari,
cprui, plini de lacrimi. Gwen simi c i se taie rsuflarea. Ochii copilului
i amintir de Liyoni i, instinctiv, se ntinse spre ea, mistuit de dor i cu
sngele bubuindu-i n tmple.
Se strdui totui s alunge amintirea fiicei sale i reui s-i vin n fire.
Fata era mai mare dect Liyoni, cam n jur de opt ani, gndi ea, i era
tamil, nu singalez, cu o piele i mai nchis la culoare. Laba piciorului
era poziionat ntr-un unghi ciudat, avea glezna umflat, iar hainele i
erau umede. La nceput, Gwen crezu c fetia fcuse pe ea, dar cnd
mirosi, i ddu seama c e lapte.
Du-te i adu vasul pe care l-am vzut. Vasul spart de pe alee.
Cnd biatul se ntoarse crnd cele dou buci, fetia se ddu napoi
i vorbi n tamil.
i pare ru, mami.
nelegi ce spune?
Da, mami. i ascult pe bieii din cas n fiecare zi.
Gwen rmase surprins. Ea vorbea foarte prost tamila i, dei tia c
Hugh vorbete singalez, nu-i dduse seama c prinsese i tamila.
ntreab-o de ce i pare ru.
Hugh rosti cteva cuvinte i fetia rspunse ceva, apoi izbucni n
lacrimi.
Nu vrea s zic.
Nu-i nimic. Alearg la buctrie i spune-le c mami are nevoie de
doi biei. nelegi?
Da, mami.
i vino cu ei aici repede. Spune-le c e o urgen.
Ce e aia urgen?
Ce se ntmpl aici, puiule? Acum grbete-te!
Brbatul ncerc s-o ridice pe fat din nou, dar cnd copila ip de
durere, Gwen scutur din cap i el se ddu btut. Se uit napoi, n
direcia liniilor de producie, i gesticul ntr-acolo, prnd nerbdtor s
plece, dar ea nu-l putea lsa s o ia pe fat n starea aceea.
Cteva minute mai trziu, Hugh se ntoarse cu doi biei de la
buctrie. Acetia i vorbir repede brbatului n tamil i el le replic cu
aceeai rapiditate.
Ce spun?
Vorbesc prea repede, mami.
Gwen le art c trebuie s salte fetia i ei se supuser, unul innd-o
de brae, iar cellalt de picioare. Pornir n direcia liniilor de producie,
iar fata ncepu s se vaite.
Gwen le porunci s se opreasc i art napoi spre cas.
Bieii schimbar o privire ngrijorat.
Spre cas, acum, spuse ea n ceea ce spera c sun ct de ct a tamil
i Hugh repet, mpingndu-i pieptul n afar i ncercnd s se poarte
ca un stpn.
Gwen i conduse spre ncperea pentru nclminte, eliber masa i le
art s o aeze pe feti acolo. Brbatul venise i el i acum se mica de
pe un picior pe altul.
Gwen trase un scaun.
Hugh, spune-i omului s se aeze. M duc s-i dau telefon
doctorului.
Majordomul auzise agitaia i apru n u, nsoit de un servitor, dar
se retrase la vederea celuilalt brbat.
tia n-ar trebui s fie aici, doamn. Au un felcer, sus, unde e ceaiul.
Trebuie s sunai la fabric.
l voi suna pe doctor, repet ea i porni cu pai mari pe hol, lsndu-l
pe majordom cu gura cscat.
Din fericire, John Partridge se afla n cabinetul su de lng Hatton i
nu i lu mult timp pn apru. Gwen rspunse la ua din fa i el intr
pufind din greu i mirosind a tutun de pip.
Am venit ct de repede am putut. Un copil rnit, ai spus.
Da. E n ncperea pentru nclminte.
Serios?
Nu am vrut s-o mic mai mult dect era necesar. Cred c i-a
fracturat glezna.
Cnd doctorul intr n camer, ea l auzi pufnind uor.
N-ai spus c e vorba de un copil tamil.
Conteaz?
El ridic din umeri.
Pentru mine i pentru tine, poate c nu, dar
Mi-au spus c exist un felcer care se ocup de urgene, dar m-am
gndit c fata are nevoie de un doctor adevrat.
O inu pe feti de mn, ct John o examin.
Ai dreptate, spuse el i se ndrept de spate. Dac s-ar fi vindecat fr
ca oasele s fie bine aezate, ar fi rmas chioap pentru tot restul vieii.
Gwen rsufl uurat. Nu voia s admit c tnjea dup Liyoni i nici
nu voia s cread c se ngrijea de feti numai din cauza asta.
Avei ghips n cas?
Ea ncuviin i porunci unui biat s-l aduc.
Laurence i Hugh fac modelaje cu el.
Doctorul examin din nou fetia i o btu uurel pe mn, nainte de a-i
vorbi n limba ei.
N-am tiut c i tu le vorbeti limba att de bine.
Am lucrat n India nainte de a veni aici i am prins bine tamila acolo.
Mi-e ruine s spun c eu n-o vorbesc mai deloc. Angajaii casei mi se
adreseaz mereu n englez i nu prea am ocazia s exersez. Te superi
dac i spui tatlui ce urmeaz s facem? Presupun c el e tatl, nu?
Doctorul rosti cteva cuvinte i brbatul ncuviin din cap. Se uit din
nou spre Gwen.
El e tatl i vrea s o ia acas acum. Are o slujb. Taie buruienile i i
face griji c va da de necaz pentru c a adus copilul aici. Are dreptate, lui
McGregor nu i va plcea deloc.
La naiba cu McGregor! E doar o feti. Uit-te la faa ei. Spune-i
tatlui c, mai nti, trebuie s i fixezi glezna.
Foarte bine. Nu ar trebui s se mite cel puin o zi.
n cazul acesta, insist s rmn aici pn se va simi suficient de bine
ca s fie mutat. Vom aranja dou paturi de campanie aici i tatl poate
rmne i el.
Gwen, ar fi de preferat ca brbatul s se ntoarc la munc. Nu e
deloc bine s lipseasc fr o explicaie. Nu numai c i vor tia din
salariu, dar exist pericolul s-i piard i slujba.
Gwen cuget pentru o clip.
McGregor mi-a spus c multe slujbe vor fi tiate.
Cu att mai mult. Suntem de acord? i spun c poate s plece.
Gwen ncuviin i doctorul i explic situaia brbatului. Acesta ddu
din cap i strnse mna fiicei lui, dar cnd se ntoarse i iei din camer,
chipul fetiei se schimonosi de durere.
John Partridge se uit la Gwen i se nroi puin.
Mi-e team c n-am izbutit s dau de capt nenelegerii cu reeta ta.
mi pare att de ru. Nu am mai fcut niciodat o asemenea greeal.
Nu mai conteaz acum.
Mi-am fcut griji. Am prescris asemenea cantiti numai pentru
persoanele cu boli terminale.
Nu s-a ntmplat nimic grav, dup cum vezi, sunt sntoas tun. Te
las s-i faci treaba, John. Vino cu mine, Hugh!
Dar vreau s m uit.
Nu. Vii cu mine acum.

Puin mai trziu, tresri din somnul de dinainte de prnz cnd i auzi
pe Verity i pe Savi Ravasinghe ntorcndu-se de la o plimbare n jurul
lacului. Se ridic n picioare i i surprinse reflexia n geam, alturi de
umbra unei fetie, chiar n spatele ei.
Liyoni, opti ea.
Se rsuci brusc. Nimic. Doar o raz de lumin ce-i jucase feste.
Sperase din toat inima c Verity i Savi Ravasinghe plecaser deja i
abia reui s se uite spre brbat cnd acesta intr n camer.
Am auzit c am ratat toat drama de diminea, spuse Verity,
ntinzndu-se pe canapea. Aaz-te, Savi, m simt nervoas cnd oamenii
stau n picioare.
Chiar trebuie s plec, zise el cu un zmbet de scuz.
Verity se bosumfl.
Nu pleci dect dac te duc eu cu maina.
Gwen i ascunse angoasa i se pregti s fac fa minutelor
urmtoare cu conversaii banale.
Sunt sigur c domnul Ravasinghe abia ateapt s se ntoarc la
treaba lui. La ce portret mai lucrai n prezent?
Am fost plecat n Anglia. Am avut o comand acolo.
Sper c a fost vorba de cineva foarte important. V-ai ntlnit adesea
cu verioara mea?
El zmbi nc o dat i i nclin fruntea.
De cteva ori, da.
Gwen ncerc s par calm. Se gndi din nou ct de atrgtor prea el
pentru femeile singure. Chipe, fermector i, desigur, foarte talentat.
Femeile apreciau asta la un brbat, la fel cum i apreciau simul
umorului. i admir pielea, de un armiu att de frumos, ici i colo cu o
nuan de ofran, dar i aminti brusc de oroarea care probabil se
ntmplase. O coplei un val de mnie att de intens, de parc ar fi fost
atacat fizic. i nclet pumnii i se ntoarse cu spatele. Simea c o
ghear i strnge inima.
De fapt, chiar pe verioara ta a pictat-o, spuse Verity zmbind. Nu e
fabulos? Sunt surprins c nu i-a zis.
Gwen nghii n sec. Fran nu-i spusese.
Ai auzit ce am spus, Gwen?
Se ntoarse cu faa spre el.
Grozav, domnule Ravasinghe! Abia atept s l vd cnd m voi duce
din nou n Anglia. Am att de multe de fcut, nct abia am timp s mai
in legtura cu lumea.
Cum ar fi salvarea copiilor tamili. La asta te referi, Gwen?
Verity vorbise cu un aer inocent, ridic din sprncene i apoi zmbi
spre Savi, ca i cum i-ar fi comunicat un lucru pe care Gwen nu ar fi
trebuit s-l neleag.
Gwen simi cum ceva plesnete n ea. Nu-i mai psa deja c tremur i
ceilali doi pot observa.
Nu m-am referit neaprat la asta. M-am referit la faptul c sunt soia
lui Laurence, c am grij de Hugh i de gospodrie, mai ales acum cnd
suntem nevoii s fim ateni cu cheltuielile. in contabilitatea casei,
Verity. Doar tii i tu. i a tuturor banilor care au disprut. M ntrebam,
de fapt, dac n-ai putea aduce puin lumin n aceast privin.
Cel puin cumnata ei avu decena de a se nroi nainte s-i fereasc
privirea.
Domnule Ravasinghe, Verity v va conduce acum la staie.
Am o problem. La ora asta nu sunt trenuri.
Atunci, v duce Verity cu maina pn la Nuwara Eliya.
Gwen, serios
i ca s evitm orice confuzie, am spus s plecai chiar acum.
Le ntoarse spatele i porni cu pai mari spre fereastr, att de
ncordat, nct avu senzaia c va plesni n dou. Urmri un btlan care
zbura la joas nlime, chiar deasupra stratului de cea alb de
deasupra lacului, i ascult cu atenie pn cnd cei doi plecar. Cnd
roile scrir pe pietri, nchise ochii i inspir adnc de cteva ori,
uurarea nclzindu-i pielea i relaxndu-i muchii. Se simea ntr-un
echilibru precar, viaa nsi se zguduia din interior i nu avea nici cea
mai mic idee unde se va afla cnd totul se va liniti. Nu tia dac va mai
fi n stare s stea n picioare. tia doar c Laurence nu se gsea prin
preajm i c fronturile de lupt fuseser delimitate cu precizie.
23
A doua zi era Poya, o srbtorare budist care avea loc la fiecare lun
plin i, datorit linitii, Gwen dormi mai mult dect de obicei. Laurence
le ddea ntotdeauna liber angajailor, ca ei s mearg la templu s se
roage. Pentru credincioii practicani era zi de post sau uposatha. Pentru
ceilali, nsemna c prvliile i magazinele sunt nchise, iar vnzarea de
alcool i de carne, interzis.
Cei mai muli lucrtori erau tamili, prin urmare i hindui, dar o parte
din personal, precum Naveena i majordomul, erau singalezi buditi.
Laurence descoperise c relaiile se mbuntiser dac plantaia se
nchidea de fiecare dat cnd venea luna plin. i, desigur, i de
srbtoarea hindus a recoltei. nsemna mai puin ceart ntre lucrtori
i toat lumea se odihnea mai mult.
Pentru nceput, Gwen se duse s vad ce face fetia, mpreun cu Hugh
i cu Ginger lipit de picioarele lor. Hugh inea sub bra ursul lui preferat
i, imediat ce intr n ncpere, i ntinse o mainu de jucrie. Copila o
rsuci pe toate prile, i nvrti roile i surse cu gura pn la urechi.
i place, mami.
Cred c da. Foarte bine. A fost frumos din partea ta s-i aduci o
jucrie.
Gwen nu continu, dar putea s jure c fetia nu avea probabil nicio
jucrie numai a ei.
Am vrut s-o fac fericit.
Foarte bine.
Am adus i ursul. i l-am ntrebat i pe Wilf, dar el n-a vrut s vin.
De ce nu?
Hugh ridic din umeri n felul caraghios al celor mici, cnd ncearc s
se poarte ca un adult.
Gwen i privi lung pe cei doi copii.
Am puin treab. Vrei s te joci n camera mea?
Nu, mami. Vreau s stau cu Anandi.
Poi s stai, dar s nu i ceri s se mite. O s las ua deschis, ca s v
aud. S fii cuminte.
Mami, numele ei nseamn persoan fericit. Mi-a zis ieri.
M bucur s vd c v nelegei att de bine. Acum s nu uii
tiu. S fiu biat cuminte.
Gwen zmbi i l mbri pe Hugh nainte de a iei din camer.
Pe hol, ascult cum fiul ei plvrgete n tamil cu fetia, dup care
amndoi izbucnir n rs. E un biat bun, se gndi ea, cnd intr n
dormitor ca s se ocupe de coresponden.

Dup aproape o or, zgomotul unor glasuri ridicate i tulbur tihna.


Recunoscu accentul scoian al lui McGregor i i ddu seama c nu ar fi
trebuit s-i lase pe copii singuri. Se repezi spre ncperea unde ineau
nclmintea.
Ua spre curte era deschis i de acolo preau s vin ipetele. Cnd l
zri pe McGregor artndu-i pumnul unei femei n sari portocaliu, Gwen
inspir adnc i cercet camera. ntr-un col, Hugh sttea n fund, cu
genunchii la gur i braele nfurate n jurul lor. Avea obrajii roi i i
muca buza de jos, ncercnd din rsputeri s nu plng. Fata sttea n
capul oaselor, iar lacrimile i se nnodau n brbie, picurndu-i n palmele
deschise, de parc le-ar fi inut aa special ca s le prind.
McGregor probabil c o auzise venind, fiindc se ntoarse spre ea. Era
vnt de furie.
Ce naiba se ntmpl aici, doamn Hooper? Imediat ce soul
dumneavoastr a plecat, aducei copilul unui lucrtor n cas. Ce-ai avut
n cap?
Gwen rmase surprins s o vad i pe Verity intrnd i ghemuindu-se
lng Hugh.
N-am tiut c te-ai ntors, spuse Gwen, ignorndu-l pe McGregor.
Probabil c Verity abia ateptase s-i dea de veste brbatului. Gwen se
spropie de Hugh. Se aplec spre el i i ciufuli prul.
Te simi bine, puiule?
El ncuviin, dar nu scoase un cuvnt. Inspirnd adnc, Gwen se
ndrept de spate, fcu un pas spre brbat i i ncruci braele.
I-ai speriat pe copii, domnule McGregor. Uitai-v la feele lor! Nu
avei nicio scuz.
El pufni i Gwen observ c i inea pumnii ncletai.
Nici dumneavoastr nu avei scuz c v amestecai din nou cu
lucrtorii de pe plantaie. Mi-am dat toat silina s v ajut, v-am dat
grdinari, am fcut tot posibilul s nu v mpiedic s producei brnz i
dumneavoastr aa m rspltii.
Gwen se ncord.
S v rspltesc? Dar nu are nicio legtur. Nici cu dumneata, nici cu
nimeni altcineva. Vorbim de o feti care i-a rupt glezna. Pn i
doctorul a spus c ar fi rmas chioap, dac nu a fi trimis dup el
repede.
Tamilii nu l cheam pe doctorul Partridge.
Gwen tresri.
Pentru Dumnezeu, auzii ce spunei? E doar o copil.
Exist vreun motiv pentru care v pas de aceast fat?
Gwen l fix cu privirea.
tii cine e tatl ei?
L-am recunoscut, dac la asta v referii.
Este unul dintre principalii agitatori de pe plantaie. Poate v amintii
c s-a nepat special cu un cui i apoi a pretins un salariu pentru care nu
muncise. Probabil c el i-a rupt glezna fetiei.
Gwen tremura de mnie i de team.
Nu, domnule McGregor, nu el i-a rupt glezna. Fetia a czut de pe
fereastra camerei unde se face brnza.
De unde tii asta?
Ea i susinu privirea, dorindu-i s-i fi inut gura.
Ce-ar fi s ne concentrm pe ce e mai important? S ducem copila
acas n siguran?
Ce cuta n camera cu brnza? Lucrtorii nu au voie s vin aici.
Doar tii asta.
Gwen se nroi pn n vrful urechilor.
Mai bine nu-i spui, se auzi Hugh.
McGregor se uit n camer i vorbi cu un glas rece.
Ce s nu-mi spun? Ce cuta pe fereastr?
Eu
Se ls o tcere tensionat.
Cred c venise pentru nite lapte.
Mami! strig Hugh.
Venise pentru nite lapte! Stai puin Adic venise ca s fure?
Gwen privi peste capul lui i se simi ngrozitor.
Nu am vzut-o. Avea lapte pe haine, fereastra fusese lsat deschis
i am gsit lapte vrsat pe podeaua ncperii.
Hugh veni afar i se lipi de ea. i strecur mna ntr-a ei.
A luat lapte pentru friorul ei, explic el. El e bolnav i ea credea c
o s-l fac bine. i pare foarte ru.
McGregor se strmb.
Sigur i va prea ru. i tatlui ei la fel. Fr ndoial c el a pus-o.
Tatl va fi biciuit i nu va primi bani pentru o zi de lucru. Nu voi permite
lucrtorilor mei s fure din cas.
Gwen csc gura ngrozit. Brbatul prea s nu aib niciun fel de mil
pentru suferina uman.
McGregor, v rog. E vorba doar de nite lapte.
Nu, doamn Hooper. Dac i lsm nepedepsii, toi ceilali vor
ncerca acelai lucru. A vrea s adaug c nu pricep deloc de ce suntei
att de interesat de soarta acestei fetie. S nu uitm c sunt multe ca ea.
Trebuie s i conducem cu fermitate. Dac nu, apare haosul.
Dar
El i ridic mna.
Nu mai am nimic de zis.
Are dreptate, interveni Verity. Acum nu i mai biciuim aa de mult ca
nainte, dar din cnd n cnd e necesar s le reamintim lucrtorilor cine e
stpnul.
Gwen se sili s-i controleze vocea.
Dar au drepturi, nu?
Verity ridic din umeri.
Ceva de genul sta. Salariul minim a ridicat salariile lucrtorilor de
pe plantaie i preurile la orezul subvenionat e stabilit prin lege, dar
cam att. i amintesc c noi le ddeam orezul la pre fix nc de acum trei
ani. Laurence a fost ntotdeauna corect cu ei.
tiu.
Dar nu exist nimic care s mpiedice biciuirea.
Femeia din curte, care rmsese n spate n timpul discuiei, vorbi din
nou i Gwen se apropie de ea. i observ prul pieptnat cu crare pe
mijloc, nrile late, pomeii ascuii i cerceii de aur ce atrnau de lobii
lungi ai urechilor. Sub sariul portocaliu, avea o bluz de bumbac curat.
Prea c se mbrcase special aa ca s vin aici.
Ce spune, Hugh?
i-a pus hainele ei cele mai bune i a venit s o ia pe Anandi acas.
Spune-i s plece. E prea departe pentru ca fetia s sar ntr-un picior
pn acolo. Eu i Verity o vom aduce cu maina. i poate ine piciorul
sus pe bancheta din spate.
Se uit spre Verity, care o privea nedumerit.
Verity?
Pi, n regul.

i-au petrecut seara n tcere. Nu s-a mai discutat despre vizita lui Savi
Ravasinghe, dei Gwen era foarte nefericit, parte din cauza asta, parte
din cauza incidentului cu McGregor. Bnuise c Verity i povestise ce se
petrece, fiindc altfel nu era niciun motiv pentru ca el s apar aici ntr-o
zi de Poya. Nu era foarte frig afar, dar focul ardea linitit. Verity se
ocupase el, avnd n vedere c servitorii erau liberi. Gwen pregti o mas
simpl cu pine cu ou, urmat de cltite dulci umplute cu nuc-de-cocos
i fructe.
Ls draperiile trase i privi lumina lunii strlucind pe suprafaa
lacului. Luciul lui fin, de un albastru-argintiu, i aminti de spiritele de la
Owl Tree i de micul iaz artificial din vrful dealului de lng casa ei.
Cnd era lun plin, strlucea la fel i mereu crezuse c, noaptea, Owl
Tree i trezete un sentiment straniu, parc venit din alt lume.
Mami, uite, mnnc morcovii, spuse Hugh. La fel i Wilf.
Gwen privi spre farfuria lui.
Nu sunt morcovi, iubitule, ci portocale.
Portocalele nu te fac s vezi prin ntuneric?
Gwen izbucni n rs.
Nu, dar sunt bune pentru tine. Toate fructele sunt bune.
Vrei s v cnt? ntreb Verity, ridicndu-se de pe scaun.
n timp ce Verity cnt la pian, Hugh ngn maruri militare,
inventnd cuvintele, atunci cnd nu tia versurile. Din fericire, uitase
doar cteva dintre ele. O ndemn i pe Gwen s fredoneze, implornd-o
din ochi, dar ea refuz cltinnd din cap, pretinznd c e obosit, dei n
realitate o durea pur i simplu inima.
Dup ce l duse la culcare pe Hugh, Gwen se ghemui lng foc i
nvrti jarul cu vtraiul. Verity se ls pe sptarul canapelei acoperite cu
piele de leopard.
mi place srbtoarea lunii pline.
Gwen nu avea niciun chef s vorbeasc, dar cumnata ei se strduia s
fie prietenoas i se vzu obligat s ncerce i ea.
Da, mi place s m descurc singur. M rog doar s nu pierdem
plantaia. Oricum e mare pcat c domnul McGregor va trebui s
concedieze aa de muli lucrtori.
Ah, deja a fcut-o. Nu tiai?
Serios?
Da, alaltieri.
i ie i-a spus, dar mie, nu?
Nu te ambala. Probabil c i-ar fi zis, dac ai fi ntrebat.
Gwen ncuviin, dar nu era att de sigur.
Pentru c se simise foarte deprimat, Gwen sttuse n pat dup-
amiaz, ct dormise Hugh, aa c nc avea un subiect pe care nu l
analizase cum trebuie. Nu tia dac McGregor i pusese n practic
ameninarea de a-l biciui pe brbat i ncerc s-i imagineze cum ar fi
procedat Laurence, dac ar fi fost aici. L-ar fi lsat pe McGregor s-i
vad de treaba lui sau ar fi intervenit? Din cte tia, pe plantaie nu mai
fusese nimeni biciuit de cnd se afla ea aici.
i frec puin ceafa, dar tensiunea nu dispru.
tii cumva dac McGregor i-a pus n practic ameninarea? ntreb
ea n cele din urm. Omul a fost biciuit?
Da, a fost.
Gwen gemu.
N-a fost deloc plcut. A obligat-o pe soia lui s priveasc.
Gwen se uit la Verity, ncercnd s priceap cele auzite.
Doar n-ai vzut i tu?
Verity ddu din cap.
Femeia s-a lsat pe vine i a scos un sunet ngrozitor. Parc era un
animal.
Dumnezeule ! Ai fost acolo? Unde s-a ntmplat?
La fabric. Haide. Nu te mai gndi. Jucm nite cri?
Gwen i muc limba ca s nu izbucneasc n lacrimi. Se simea
distrus.

Cteva ore mai trziu, ntins n pat, Gwen nu-i putea scoate din
minte imaginea omului biciuit. Se ntoarse pe o parte. Umbrele jucau pe
pereii dormitorului. Oare o ajutase pe copil numai datorit lui Liyoni?
Copleit de gnduri, tnjea dup braele lui Laurence.
De afar se auzi un sunet ciudat, un zgomot nbuit, nu suficient de
tare ca s-i dea seama de unde vine. Se duse n odaia copiilor la Hugh,
dar acesta adormise rapid. La fel i Naveena. Gwen ascult sforiturile
blnde ale btrnei ayah i i spuse c Hugh are nevoie de un alt
dormitor. Nu mai era bebelu, avea nevoie de spaiu pentru colecia lui
tot mai mare de jucrii i de un mic birou pe care s i fac desenele lui
cu dinozauri. ntoars n camer, deschise obloanele i se uit afar.
La nceput, nu vzu nimic nelalocul lui, dar pe msur ce ochii i se
obinuir cu lumina lunii, ntrezri un ir de luminie, mult prea
ndeprtate pentru a nelege ce sunt. Nu mai pierdu vremea i
presupuse c luminiele au legur cu srbtoarea, aa c trase i ncuie
obloanele, dar ls geamul ntredeschis.
Probabil c adormise deja, fiindc atunci cnd se trezi zgomotul era
mai puternic. Sunetul slab al unor incantaii. Vocile murmurau ritmic,
parc ngnnd o melodie. Prea magic i, dei se auzea destul de
aproape, nu i se fcu fric. Gndindu-se c e vreun ritual al srbtorii, se
hotr s arunce o privire dac tot se trezise. Probabil c nu era nimic.
Poate c sunetul plutise adus de adierea vntului.
Deschise obloanele i fcu ochii mari cnd observ zeci de oameni
mrluind pe aleea de lng lac. Siluetele ntunecate preau fantomatice
n lumina lunii, dar mirosul de fum i de petrol ce venea de la torele
aprinse i poate izul de smoal o ngrijorar. nchise iute fereastra, alerg
s nchid geamurile din camera lui Hugh i o trezi pe Naveena.
Du-l pe Hugh sus n camera stpnului, te rog, i trezete-o pe
Verity.
Fugi pe coridor i intr n salonul pentru pictur, unde ncremeni. Prin
ferestre se vedea grdina albastr precum cerneala. Dincolo de ea, fumul
i flcrile galbene ale unor tore luminau feele oamenilor care se
deplasau n grupuri. Lacul cptase la suprafa o nuan maronie. Cnd
i se pru c oamenii trecur de cas, rsufl uurat i se repezi s trag
draperiile. Chiar atunci, un om apru n faa ei, dincolo de geam i, cu o
sritur, brbatul i apropie faa de a ei la doar civa centimetri. O
privea cu furie, avea ochii holbai i un chip cu piele lucioas, nchis la
culoare. Doar cu un acopermnt n zona oldurilor i cu prul lung i
zbrlit prea o rencarnare vie a mtii pe care Laurence i-o dduse
Christinei.
Cnd i ridic pumnul la ea, Gwen nlemni, prea ngrozit ca s se
mite, dei inima i btea ca niciodat. Nu mai rezist s se uite la el i, cu
degete tremurnde, trase draperia ca s nu-l mai vad. Nu tia dac mai
sunt i alii ca el, gata s mpresoare casa. i dac ar fi fost aa, ce-ar fi
putut s fac? i veni ru la gndul c Hugh putea fi rnit i alerg s ia
puca lui Laurence din dulapul pentru arme.
Frica pusese stpnire pe ea i nu mai reuea s gndeasc limpede.
Nu avea cum s-l anune pe McGregor c zeci de localnici cu tore preau
c se ndreapt spre casa lui. i lipi arma de coaste, de parc ar fi vrut s
se lupte cu panica, apoi urc scrile n goan spre camera lui Laurence,
unde Verity, Naveena i Hugh se uitau pe fereastr.
Uite, mami. Au trecut pe lng noi. Nu vin aici.
Gwen deschise fereastra i duse puca la ochi. Privi pentru o clip cum
oamenii continu s treac pe lng cas. Unu sau doi se ntoarser ca s-
i arunce priviri mnioase. Un brbat i agit tora n aer.
Doamne sfinte, sper ca McGregor s nu peasc nimic.
Probabil c zgomotul l-a trezit deja i Nick McGregor tie cum s aib
grij de el, spuse Verity. Hugh, ndeprteaz-te de fereastr, te rog.
Brusc se auzi o mpuctur. Apoi alta. Un ipt nfiortor umplu
aerul.
Dumnezeule, trage n ei! strig Gwen.
Hugh sri i se ascunse n braele mamei sale, iar Gwen i ddu puca
lui Verity.
Stinge lumina! Nu vreau s ne vad.
Ne-au vzut deja, spuse Verity. n orice caz, nu trage spre ei. Trage n
aer ca s-i sperie.
Dar dac nimerete pe cineva?
Chiar dac nimerete unu sau doi, va fi accidental. Trebuie s-i
mprtie cumva. Uite, funcioneaz.
Dei foarte speriat, lui Gwen i se fcu mil de oameni i se temu c
McGregor va porni pe urmele lor. Srcia ngrozitoare a lucrtorilor o
mica pn la lacrimi, ns i ddea dreptate lui Verity. Erau prea sraci i
prea mruni ca s conteze.
Privi spre bungalow-ul lui McGregor unde se desfura o scen
confuz. Brbaii, precum albinele alungate cu fum dintr-un stup, se
mprtiau care ncotro. Unii se ntorseser i ncercau s fug. Cteva
tore nc mai ardeau, altele sfriau ncet n lacul unde fuseser
aruncate, iar n aer plutea un miros acru, neplcut. Cteva flcri nc
dansau n noaptea ntunecat, dar, indiferent de ce se ntmplase, Gwen
bg de seam, uurat, c oamenii o apucau pe lng lac i niciunul nu
prea dornic s se mai apropie de cas. Se rug ncet ca nimeni s nu fi
fost omort.
n acel moment, Verity, nc aplecat pe fereastr cu puca n mn,
trase n aer. Zgomotul o nspimnt de moarte pe Gwen.
De ce-ai fcut asta, Verity?
Vreau s tie c, chiar dac Laurence nu e aici, putem s tragem i noi
cu puca.
Gwen se apropie de fereastr i rmase privind pn cnd nu mai vzu
nimic.
Cred c ar trebui s ne ntoarcem n pat, spuse ea, ntr-un trziu. Eu
rmn aici cu Hugh. Naveena, mergi n camera liber de lng noi.
Noapte bun tuturor!
Nu cred c s-a terminat nc, se opuse Verity. Pot s rmn aici cu
voi, te rog? S m asigur c Hugh n-o s peasc nimic?
Gwen cuget pentru o clip. Poate c ar fi mai bine s stea mpreun.
in eu puca, spuse ea dar, dei ar fi fcut orice s-i apere fiul,
gndul de a ndrepta arma spre o alt fiin uman ca s-o omoare i
nghe sngele n vene.
Dup ce Hugh adormi, Gwen i atinse obrjorul fin, apoi se ntinse n
pat, zgindu-se n gol prin ntuneric, cu mintea plin de gnduri. Nu se
simea deloc bine cu Hugh ntre ea i Verity i se ntreb cum s-i
povesteasc lui Laurence de ce erau brbaii att de mnioi i de
rzbuntori. Probabil din cauza biciuirii, dar McGregor ar fi putut muri.
Ei toi ar fi putut muri.

Chiar nainte de ivirea zorilor, se slt n capul oaselor. Verity era la


u, nfurat ntr-o ptur i vorbind cu Naveena n oapt. inea o
lumnare n mn i puca n cealalt. Se ntoarse cnd o auzi pe Gwen
dndu-se jos din pat. i ddu lumnarea Naveenei i i duse degetul la
buze, apoi deschise ua pentru Gwen.
Iute! Nu-l trezi pe Hugh. Ia-i halatul lui Laurence.
Gwen se supuse i iei pe palier, nchiznd ua n urma ei.
Vino, rosti Verity oarecum surescitat.
Ce se petrece? De ce miroase mai ru dect nainte?
Vei vedea.
Naveena le conduse pe palier, apoi cobor scrile, parcurse coridorul i
ajunse la ncperea pentru nclminte, luminndu-i drumul cu o
singur lumnare. Gwen auzi pocniturile i priturile nainte s vad
focul. Prin fereastra camerei, ntrezri cerul portocaliu.
Panicat, i croi drum pe lng Verity i Naveena ca s descuie ua
lateral ce ddea spre curte. i duse mna la gt cnd fumul albastru se
npusti spre ea din partea stng a cldirii de lng corpul principal al
casei. Era att de mult fum, nct nu-i ddea seama ce anume arde. Se
auzi un huruit urmat de un trosnet puternic cnd brnele de lemn ale
acoperiului magaziei unde fcea brnz se prbuir, trimind n aer
scntei i tciuni. Fumul negru se repezi spre cerul abia luminat. Gwen
strnse ochii cnd duhoarea de brnz ars se rspndi n curte. Curnd
nu mai putu respira.
Zgomotul continu, dei structura magaziei, fcut din piatr cu o
temelie din beton, rezist. Acum exista pericolul ca flcrile s se ntind
spre buctrii i spre camerele servitorilor, din cauza brnelor de lemn
din acoperi i, implicit, spre cas. ngrozit de gndul a ceea ce s-ar fi
putut ntmpla i ngrijorat de moarte pentru fiul ei, Gwen alerg afar,
dar, dei i acoperise nasul i gura, se nec i ncepu s tueasc, dnd
din mini panicat.
Verity veni dup ea.
Extraordinar, nu? Uite, appu i ajutoarele de buctar deja se lupt cu
focul. Ceilali biei se afl n partea cealalt a casei.
Brbaii se repezeau n toate direciile i i ddeau instruciuni unii
altora. Gwen vzu c ochii lui Verity strlucesc. Cnd cumnata ei se
apropie, Gwen fcu un pas n spate.
Focul prea c se nteete, pe msur ce flcrile cuprindeau ntreaga
structur a acoperiului. Apoi, sfrind i scuipnd scntei cu ultimele
puteri, murir din cauza umezelii provocate de gleile cu ap i jetul de
la un furtun mnuit de biei. Gwen privi uurat, dar, dup cteva clipe,
flcrile izbucnir din nou, chiar mai slbatice. Se simi ocat i complet
neajutorat cnd vntul mpinse norul de fum negru i toxic peste lac, iar
flcrile portocalii se nlar.
ntr-un trziu, focul ncepu s piard din puteri i oamenii stinser
tciunii cu preuri. Gwen respira mai bine acum i i terse ochii care o
nepau. Dup ce totul reveni la normal, brbaii i strnser mna. Chiar
cnd appu verific s se asigure c nimic nu mai putea lua foc, o pal grea
de fum plutea peste curte.
Verity i strig ceva n tamil.
El ncuviin i rosti cteva cuvinte pe care Gwen nu le nelese.
Ce-a zis? ntreb ea.
Nimic important. Mi-a confirmat c focul e stins.
Cenua acoperea totul i Gwen i simea hainele i prul nclite.
M bucur c m-ai trezit, spuse ea, tergndu-se de funingine.
Ochii ntunecai ai lui Verity se umplur de lacrimi.
Normal c te-am trezit. Hugh nseamn att de mult pentru mine.
Nu l-a pune niciodat n pericol.
Intrar mpreun n cas. Cnd Gwen urc din nou n camera lui
Laurence ca s stea cu Hugh, cu ochii nc nepnd-o din cauza fumului,
se cutremur la gndul a ceea ce s-ar fi putut ntmpla, dac focul nu ar fi
fost observat din vreme. Nu distrugerile provocate de el o suprau
magazia putea fi reparat, ci distrugerile pe care le-ar fi putut provoca.
Se terse pe fa i cnd camera se umplu de lumin, se aez n pat i
mngie obrazul fiului ei. i mulumi lui Dumnezeu c era n siguran.
Singura persoan n care avea ncredere c poate judeca dac lucrurile
se nrutiser semnificativ era Laurence. Se gndi la el i la ziua n care
plecase. Voia s plng. S se jeluiasc. Imaginea Christinei urcndu-se n
main din faa hotelului Galle Face i apru n faa ochilor. O raz de
soare slab lumin masa unde chipul lui Caroline strlucea n fotografia
nrmat frumos. A vrea s vorbesc cu tine, se gndi ea. Poate c tu ai ti ce
trebuie s fac.
24
Dimineaa se dovedi cald, plin de o lumin delicat, aurie, cu o
adiere de vnd blnd ce btea peste lac. Era ciudat c, dup o asemenea
noapte ngrozitoare, totul prea linitit i normal. Frunzele umede ale
copacilor rspndeau un miros proaspt i roua acoperea iarba. Totui,
izul de brnz ars nc mai plutea ntr-o parte a curii, acolo unde
curau servitorii. Din cauza cenuii, un aer dezolant domnea
pretutindeni. Gwen ncerc s-l in pe Hugh n apropiere. Atepta cu
nerbdare s apar McGregor.
Verity intr n salonul pentru pictur.
Unul dintre ajutoarele de la buctrie a fost rnit n incendiu.
E ru?
Nu tiu. Tocmai am aflat de la appu. M duc s-l gsesc pe McGregor
s-l ntreb dac tie.
S-mi zici i mie, da?
Desigur.
Chiar cnd Florence Shoebotham apru cu o tart cu unc, Gwen l
zri pe McGregor afar, pe terasa superioar, dnd din mini n timp ce
vorbea cu Verity. Gwen se aplec de spate ca s vad mai bine, dar s nu
fie vzut, iar cnd McGregor ddu cu ochii de ea i o privi fix, fr nici
urm de zmbet, se ncord. Exact cum se ateptase.
Florence era ultima persoan de care avea nevoie acum, dar, dei
ngrijorat n privina biatului rnit, se bucur s gseasc un motiv ca
McGregor s nu o ia nc la rost. Vor vorbi ct de curnd, ns,
deocamdat, nu avea de gnd s se duc ea la el.
Am venit ct de repede am putut, rosti Florence, gua tremurndu-i
parc nelegtor. Am auzit c toat aripa lateral a ars de tot.
Nu, a ars doar magazia unde fceam brnz.
mi pare ru.
Gwen se vzu nevoit s rmn i s discute cu musafira. La
rugmintea ei, majordomul le servi ceai n cele mai bune ceti de
porelan, nsoit de un suport cu trei farfurii pline cu prjituri. Cnd
Florence se repezi lacom asupra prjiturelelor, care nc miroseau vag a
fum, Gwen se simi i mai tulburat. Va trebui s-l ntrebe pe McGregor
despre starea tnrului, mai devreme sau mai trziu.
Oare vom avea plcerea s o vedem din nou pe ncnttoarea ta
verioar, Fran? ntreb Florence.
Nu, nu att de curnd, dei mi-a promis c m va vizita la un
moment dat.
i duci dorul, desigur. i ei, i soului tu.
Femeia i lu o expresie de preocupare i cobor tonul.
Sper c totul e bine ntre tine i Laurence. Am auzit c a suferit
pierderi masive din cauza crizei de pe Wall Street.
S nu-i faci griji, Florence. Laurence e bine, i eu, la fel.
Lui Gwen i se pru c Florence se chinuie s-i ascund dezamgirea
c brfele nu se vor materializa n ceva suculent, aa cum spera ea.
Abia ateptm s se ntoarc s fie alturi de noi ct de curnd,
continu Gwen.
Nu pomeni nimic despre faptul c Laurence i trimisese o telegram
agentului su n dimineaa aceea, anunndu-l c va lipsi mai mult dect
preconizase, i c ea nu-i transmisese niciun mesaj legat de incendiu.
Dup ce Florence plec, Gwen deschise fereastra, dar, pentru c
mirosul de fum se insinu rapid, o nchise iute la loc i porni s-i caute pe
Verity i pe Hugh. Iniial, voise s-l in pe Hugh lng ea, dar el se
furiase afar n timpul vizitei lui Florence. Gwen rtci printre copacii i
printre arbutii din grdin, strigndu-i biatul, apoi se urc pe terasa
din capt, privind insulele care musteau de ap. Un strat subire de cea
plutea peste lac i btaia vntului o nfrigur pe Gwen. Cnd auzi pai pe
alee i glasul lui Hugh, se rsuci pe clcie. l vzu pe McGregor,
inndu-l de mn pe Hugh.
Domnule McGregor, spuse ea.
Doamn Hooper.
Brbatul ddu drumul minii lui Hugh i copilul alerg spre ea.
Cum se simte tnrul? se interes ea, strduindu-se s par ct mai
calm.
Felcerul e cu el acum.
Un lan de ntmplri nefericite, adug ea.
El ddu din cap.
Nu a zice doar nefericite. Distrugerea deliberat nu poate fi tolerat.
Sper doar c noaptea trecut a pus capt episodului. Totui, v-a sftui,
pentru o vreme s v inei fiul aproape.
S sperm c nu a fost mna unui criminal. Nu credei c ar putea fi
vorba de un accident? Cu toate torele acelea n flcri att de aproape de
cas
M ndoiesc. Dar suntei foarte norocoas c l-ai zrit la timp.
Gwen inspir adnc.
El se ntoarse s plece, fcu civa pai, apoi se uit n spate.
tiam c se va ntmpla aa ceva. Avei noroc c tnrul mai triete.
Ea i ncruci minile, pentru a-i ascunde furia care o cuprindea.
Ce vrei s spunei cu asta?
Asta se ntmpl cnd cineva i bag nasul n treburile altuia.
V referii cumva la mine?
El i plec fruntea i chipul lui deveni dur ca o piatr.
Gwen pi spre el i eforturile ei de a-i pstra calmul se prbuir.
De fapt, domnule McGregor, nu cred c am fcut ceva ru ajutnd-o
pe feti. Numai o persoan fr inim ar putea crede altfel. Nu eu am
provocat incidentul, ci dumneata. Zilele n care biciuiai oamenii pentru
nite fleacuri s-au dus de mult i, dac nu e aa, atunci s v fie ruine.
Ai terminat?
nc nu. Vei fi foarte norocos dac Sindicatul Muncitorilor din
Ceylon nu va investiga ntmplarea. Suntei un om mrav care nu vede
dect rul din oameni. Eu consider c oricine trebuie tratat cu grij i
corect, indiferent de culoarea pielii lui.
Pe chipul lui apru un rictus.
Dar asta n-are nicio legtur cu culoarea.
Ba dimpotriv. Are mare legtur. Totul n ara asta are legtur cu
culoarea. ine minte vorbele mele, domnule McGregor, toate astea se vor
ntoarce mpotriva dumneavoastr ntr-o bun zi, iar n ziua aceea,
nimeni nu va mai putea dormi linitit n patul lui.
Gwen urc scrile cu fruntea sus, trgndu-l pe Hugh dup ea. Nu
voia s-i dea lui McGregor satisfacia de a-i vedea lacrimile care
ameninau s-i curg iroaie.

n noaptea aceea, visele o chinuir cu imaginile unor brbai care


ridicau tore aprinse ce preau s rsar din suprafaa lacului. l vis i pe
Laurence, alturi de ea n adpostul pentru brci. Prul i cdea ntruna
pe ochi, n timp ce se apleca spre ea. Firele negre de la subsuoar
strluceau n lumina lunii i pistruii i umpluser obrajii. Ea i nconjurase
gtul cu un bra, iar el o apucase blnd de ceaf cu palma fcut cu.
Apoi ns Gwen i ddu seama c Laurence nu se uita la ea deloc.
Laurence privea prin ea. Se trezi din comarul tulburtor i primul lucru
pe care-l afl de diminea fu vestea c tnrul murise din cauza
arsurilor.
Gwen i petrecu ziua ncercnd s-i gseasc familia. Voia s vad
dac poate ajuta. i-l amintise pe cel care murise i i se frnse inima cnd
se gndi la moartea oribil de care avusese parte. Era foarte tnr,
aproape un biat, avea un zmbet frumos i o purtare amabil. Cnd se
ntlni cu McGregor n grdin, el insist c se va ocupa personal de
familia mortului.
Dar era unul dintre bieii din gospodrie.
Nu conteaz, doamn Hooper, nu pot permite sentimentalisme n
aceast etap delicat. Nu excludem viitoare repercusiuni.
Dar
McGregor nu rspunse. O salut scurt din cap i plec n direcie
opus. Gwen privi spre lac, netiind cum s procedeze mai departe.
25
Sptmnile au trecut ntr-o atmosfer ncordat, un soi de tristee
amar apsnd peste cas. Gwen ncerca din rsputeri s se poarte ct
mai normal de dragul lui Hugh, dei foarte curnd deveni limpede c
Verity se apucase de but. Aproape peste noapte, ncepuse s se izoleze,
rmnnd n camera ei cu orele. Uneori, Gwen o auzea suspinnd.
Alteori, prea foarte iritat, pierzndu-i rbdarea adesea cu Hugh. O
dat sau de dou ori, Gwen se vzu nevoit s o certe i, mai trziu, o
auzi umblnd prin camera lui Laurence n miez de noapte. Melancolia o
nsoea ori de cte ori Verity cobora n salon. nalt i subire, se plimba
prin cas ca o creatur posedat.
Nu existau scurtturi pentru a-i nelege cumnata i Gwen i fcea
griji pentru sntatea fetei. Schimbrile de dispoziie erau una, dar asta
Cnd ncerc s afle ce se petrece cu ea, Verity o privi printre gene i
cltin din cap. Prea c sora soului ei ncerca s nu se lase copleit de
sentimente i Gwen crezu c e mai bine s o lase n pace. Dei nefericirea
lui Verity putea fi privit ca o dulce rzbunare, totui lui Gwen i se fcu
mil de ea.
Gwen se simea i ea rnit de ntmplarea cu McGregor i se ferea de
el, dei cu ajutorul Naveenei reuise s ia legtura cu familia tnrului
mort. n sptmnile goale i dificile care aveau s treac pn la
ntoarcerea lui Laurence, Gwen se ngriji de gospodrie, alctui
meniurile, se asigur c nicio ruf nu e furat i inu socotelile casei cu
ochi de vultur. ns tot suferea din cauza morii biatului i nu reuea s
scape deloc de sentimentul de nesiguran i vinovie.
n zilele n care vntul se nteea, brnele bungalow-ului scriau i
gemeau. ncepuse s aud din nou paii copilului absent. Rmnea
nemicat, de parc ar fi ateptat ca vntul s aduc veti. Ca s sparg
vraja nesntoas, ntocmea liste cu produsele stocate prin cmri sau i
gsea tot felul de activiti care s-i amoreasc mintea.
ntr-o diminea se duse n buctrie, unde l gsi numai pe McGregor,
care prea mhnit.
Domnule McGregor, spuse ea i se ntoarse s plece.
De ce nu bei o can de ceai cu mine, doamn Hooper, o rug el pe
un ton mai blnd dect de obicei.
Gwen rmase surprins i ezit.
Nu v ngrijorai, nu v muc!
Nici nu m-am gndit la asta.
McGregor lu nc o can i turn ceai n ea. Gwen se aez n faa lui
la mas.
Toat viaa mea am muncit pe plantaiile de ceai, rosti el, fr s-i
ridice privirea.
Laurence mi-a povestit.
i cunosc pe lucrtori. Dar ai aprut dumneavoastr i vrei s
schimbai tot. Cum se face, doamn Hooper, c vrei s schimbai totul
fr s tii nimic?
Ea ddu s rspund, dar el ridic mna i Gwen simi un iz de whisky
n rsuflarea lui.
Lsai-m s termin. Ideea e Oribil oricum Ideea e c un lucru
nu m mai las s dorm noaptea
Se ls tcerea.
Domnule McGregor?
Ideea e c, dup tot ce s-a ntmplat, s-ar putea s avei dreptate cu
biciuirea.
i asta e un lucru ru?
Pentru dumneavoastr, poate c nu
Gwen se chinui s gseasc o replic potrivit.
Ce v ngrijoreaz cu adevrat?
El ovi i ddu din cap, continund s-i mite falca, de parc ar fi
meditat profund. Fr s aib nici cea mai vag idee despre ce se
ntmpla n mintea lui, Gwen nu se putea bizui dect pe expresia i pe
gesturile lui.
Ce m ngrijoreaz cu adevrat, dac vrei neaprat s aflai, este c
s-ar putea s nu fiu n stare s m adaptez. Mi-am dedicat viaa ceaiului
i am fcut lucrurile ntr-un anumit fel prea mult timp. E n sngele meu,
nelegei? La nceput, nu aveam nicio problem s biciuim negrii. Nici
mcar nu-i consideram oameni, cel puin nu oameni ca mine i ca
dumneavoastr.
Dar sunt oameni, nu-i aa? i unul dintre ei tocmai i-a pierdut viaa.
El ncuviin din cap.
Mi-am schimbat opinia cu mult timp n urm. Nu sunt un om crud,
doamn Hooper. ncerc s fiu corect, sper c v dai seama de asta.
Cred c toi suntem n stare s ne schimbm, dac ne dorim cu
adevrat, replic ea.
Exact, spuse el. Dac vrem. Am fost fericit aici, dar zilele noastre sunt
numrate, fie c v convine, fie c nu.
Trebuie s ne micm odat cu timpurile.
El oft.
Cnd va veni vremea, noi nu vom mai fi dorii aici. Orict de multe
am fcut pentru ei, totul se va sfri.
Poate tocmai din cauza acestor lucruri fcute de noi.
i atunci, nu tiu ce voi face.
Gwen vzu cum umerii lui coboar brusc, de parc s-ar fi resemnat.
Cum e relaia cu lucrtorii acum?
Panic. Cred c moartea tnrului i-a ocat la fel de mult. Nimeni nu
vrea s-i piard slujba.
i cei care au pus focul?
Nimeni nu vorbete. Fie m dau n spectacol i implic autoritile, fie
m asigur c vor afla toi c l consider un accident. E contrar bunului-
sim, dar am hotrt s merg pe varianta accidentului.
Nu crezi c vor mai aprea i alte incidente?
Cine tie? Dar pun pariu c problemele adevrate vor ncepe n
Colombo. Lucrtorii de aici au prea mult de pierdut.
Gwen oft. Niciunul nu mai vorbi o vreme i ea se ridic n picioare
cnd i ddu seama c nu mai e nimic altceva de spus.
Mulumesc pentru ceai, dar acum trebuie s-l gsesc pe Hugh.

i petrecu timpul liber mai mult cu Hugh. Uneori se jucau cu soldeii,


care avansau spre duman, de obicei unul dintre cini. Din pcate, cinii
nu-i nelegeau rolul i alergau n cerc, n loc s cad lai i s moar.
Hugh ipa la ei i ddea din picioare.
ntinde-te, Spew! i tu, Bobbins. Ginger, tu trebuia s fii moart!
Acum Hugh alerga prin salon cu braele deschise, prefcndu-se c e
un planor britanic, pn cnd ameea.
Hai s fii i tu un avion! Poi s fii un Albatross german i putem s ne
batem.
Gwen se cutremur la gndul unor avioane care explodeaz n aer.
Dragul meu, nu cred c sunt potrivit pentru aa ceva. De ce nu o lai
pe mtua Verity s-i citeasc?
Verity lu o carte i Hugh se aez lng ea pe canapea.
Ce carte e? ntreb Gwen i se ncrunt cnd se uit peste umrul lui
Verity.
Gwen prefera Beatrix Potter, iar alegerea lui Verity, basmele lui Hans
Cristian Andersen, i se prea c o s-l nfricoeze pe Hugh. Era o
diferen de opinii foarte veche.
Verity rmase ferm pe poziii.
Nu mai e un bebelu. Tocmai se nvrtea pe aici pretinznd c e un
bombardier, nu?
Da.
Pi, atunci? Povetile lui Andersen sunt triste uneori, dar lumea lui
imaginar e splendid. Nu vreau ca Hugh s o rateze.
i nici eu nu vreau s rmn speriat pentru totdeauna.
Gwen, dar sunt mai bune dect basmele lui Grimm.
Ai dreptate. Poate cnd va fi puin mai mare.
Verity azvrli cartea cu basme ct colo.
Nimic din ce fac nu e bine, nu-i aa?
Gwen rmase surprins de reacia ei i uor exasperat.
De ce nu ncercai Alice n ara Minunilor?
Verity ridic din umeri.
Gwen i ntinse cartea.
Hai, Verity! Nu exagera!
Verity se holb la carte, dar nu rspunse i cnd i vzu lacrimile din
ochi, Gwen se ntreb dac nu cumva i era dor de fratele ei.
Ce s-a ntmplat? ntreb Gwen.
Verity scutur din cap.
Lucrurile nu stau aa de ru, nu?
Cnd Verity i plec fruntea, Gwen se apropie de ea, i lu minile
ntr-ale ei i i le strnse uor.
Haide, btrnico! Fruntea sus!
Verity i ridic privirea.
tii c l iubesc pe Hugh, nu?
Sigur. Se nelege de la sine.
Verity oft i nu mai adug nimic.
Puin mai trziu, chiar cnd Alice aluneca prin gaura de iepure, sun
telefonul. Toi trei ridicar privirea, dar Gwen sri prima. Cnd rspunse,
o voce ntrerupt de prituri i spuse c e agentul lui Laurence din
Colombo i c primise o telegram n care Laurence i anuna c sosete
peste o sptmn. Venea McGregor s-l ia de la docuri? Gwen rosti o
rugciune n oapt i se ntoarse n salon. Privindu-i cumnata i fiul, i
dori s se bucure mai mult timp de sentimentul cald din suflet.
Verity ridic privirea.
Cine era la telefon?
Gwen surse larg.
Hai, zi! Pari att de ncntat.
Nu se mai putu abine.
Laurence vine acas.
Cnd? Doar nu e deja n Colombo?
Gwen cltin din cap.
Ajunge peste o sptmn. Vrea s se duc McGregor s-l ia.
Nu, spuse Verity. Noi l vom lua.
Nefiind prea sigur c vrea s mearg cu Verity, Gwen se strmb.
Va trebui s conduci.
Hugh srea de colo pn colo, aplaudnd.
Verity se ridic n picioare i, apucndu-l de brae, l nvrti prin toat
camera.
Mi-ar plcea s dau o petrecere de bun venit pentru el, spuse Gwen.
Totul a fost aa de cenuiu aici, nct meritm puin distracie.
Parc trebuia s strngem cureaua.
Nu m gndesc la ceva luxos.
Verity l ls pe Hugh jos i fcu un pas n spate, iar Gwen czu pe
gnduri un minut sau dou.
Am putea face nite tartine i vom pregti boluri mari cu punci de
fructe, cu miere din stup i fructe din pomii pe care i avem. Vor masca
alcoolul ieftin. Nu ne trebuie un cvartet, folosim gramofonul.
Verity zmbi i Gwen i ddu seama c nu-i mai vzuse cumnata
fericit de multe sptmni.
Vom cheltui ct mai puin. Laurence se va nfuria dac va veni acas
i va gsi risip. i va trebui s rmnem aici s supraveghem pregtirile,
aa c mai bine se duce McGregor s-l ia.
Verity ddu din cap.
Nu e bine ca McGregor s-l vad primul i s-i toarne varianta lui.
Din cauza fetei rnite, nc d vina pe tine pentru incendiu i pentru
moartea biatului.
Am crezut c i-a mai schimbat prerea.
Cine tie? Dar chiar vrei ca el s discute cu Laurence nainte s-i poi
prezenta varianta ta?
Bnuiesc c a putea conduce singur.
Gwen, tiu c ai nvat s conduci n mprejurimi, dar tot drumul
pn la Colombo Nu e o rut uoar. Dac ai un accident?
tia c Verity are dreptate.
Fii atent. Servitorii sunt obinuii cu petrecerile de odinioar,
opulente, cnd nu se inea cont de bani. De ce nu rmi aici s te asiguri
c totul merge cum trebuie? Verifici aranjamentele i eu m duc s-l iau
pe Laurence.
A vrea tare mult s vin i eu, dar nu vd cum a putea s-l las pe
Hugh, cnd toat lumea va fi ocupat.
i ca s nu-i distrug norul de fericire pe care plutea Verity, Gwen
hotr s renune.
Foarte bine. Acum, c ne-am hotrt, s facem o list.

Dou zile mai trziu, Gwen se trezi devreme. Iei din dormitor doar n
cmaa de noapte i privi ceaa strecurndu-se printre copacii verzi. i
plceau lacul, privelitea din jurul dealurilor i clipocitul apei cnd se
lovea de mal. Indiferent de ce avea s aduc viitorul, se rug din toat
inima s nu fie nevoii s plece din Ceylon. Devenise cel mai frumos loc
din lume pentru ea i, cu toate c ducea dorul prinilor, plantaia
Hoover era acum cminul ei.
Puin mai trziu se duse pe terasa de sus, unde bieii deja aranjau
masa pentru micul dejun. Se aez pe un scaun confortabil din ratan i
admir psrile opind pe pietriul aleilor. Verity trecu s-o salute scurt
i s o informeze c pleac la Colombo mai devreme dect planificase.
Avea de fcut cteva cumprturi personale, nainte s se duc n port
s-l ia pe Laurence. De fapt, c tot ajungea acolo, spera s mearg i la
expoziia lui Savi Ravasinghe. Fusese adoptat de iubitorii de art din
New York i nu urma s mai vin n Ceylon dect foarte rar. Asta
nsemna c va fi plecat vreo cinci zile i spera ca Gwen s nu se supere.
Gwen cltin din cap. Dei mulumit c ansele de a-l vedea pe Savi
scdeau considerabil, simi totui un fior cnd auzi numele pictorului.
Du-te! i adu-i acas fratele ntreg.
Se zvonete c va mai fi o grev n port. E un alt motiv s m duc mai
devreme.
Gwen oft. Din cauza populaiei tot mai numeroase din Colombo,
crescuse consumul de orez, ceea ce provocase o grev a transportatorilor
mai devreme n acel an. nc o grev n port ar fi nrutit situaia. Dar
contientiza c plecarea timpurie a lui Verity nu-i mai lsa nicio ans s
mearg i ea, n caz c s-ar fi rzgndit, desigur, dac nu ar fi vrut s
mearg singur n main cu McGregor pn la Colombo.
Te las acum.
Verity se ridic, o srut pe obraz uor, i lu la revedere de la Hugh,
care se juca pe iarb cu Ginger, i plec.

Gwen tria cu secretul ei de atta timp, nct durerea provocat de


pierderea fiicei se transformase ntr-o mhnire surd, dar persistent. Din
cnd n cnd i fcea bine s fie singur, fiindc, fr Verity, era liber s-
i lase inima s respire puin. Se ntreb cum arat fiica ei acum. Era
ndesat ca Hugh sau cu osatur fin i micu ca ea?
Tnjea s se duc n sat din nou. Se nvrti prin camer cu pai mari,
ncrucindu-i braele, pentru ca mai apoi s le lase pe lng corp,
scuturnd din cap i oprindu-se s asculte sunetele din cas, n timp ce
cntrea posibilitile. Cu ochii minii, vedea stucul linitit, nconjurat
doar de sunetele naturii. Era tentat s caute din nou drumul, dar ultima
ei aventur o descurajase Se aez pe scaunul de lng fereastr, nchise
ochii i i-o imagin pe Liyoni notnd n lac. Apoi i nchipui cum fetia
alearg spre ea s fie nfurat ntr-un prosop moale i cum i zmbete
mamei ei, cnd o ia n brae i o mngie.
Plnse pn cnd valul de tristee trecu, apoi, dup ce-i terse ochii cu
mneca, se stropi cu ap rece pe fa. Poate ntr-o zi, cnd Hugh va fi mai
mare i se va duce la coal. Atunci o va convinge pe Naveena s o ia cu
ea.
26
Gwen trimise doi servitori sus n mansard, rugndu-i s caute tot ce
ar putea nveseli o petrecere. ntre timp, ea scotoci printr-o camer de
oaspei rar folosit i destul de srccioas. Sub pat gsi artificii, iar ntr-
un ifonier, o stiv de felinare de hrtie prfuite. Dou dintre ele erau
rupte, dar celelalte nu aveau nevoie dect s fie terse de praf cu un
pmtuf din pene.
Cnd se uit ntr-o comod veche, observ un pachet mare i plat, care
fusese mpins spre fundul unui sertar. l scoase i l aez pe pat, apoi
desfcu sfoara i hrtia. Cel mai frumos sari rou, mpturit cu grij. Era
fcut din mtase i brodat cu fire aurii i argintii. l ridic n lumin i
cercet modelul ntreesut cu psri i flori de pe margine. Era sariul lui
Caroline. Cel pe care l purta n tablou. l admir o vreme, gndindu-se la
fosta soie a lui Laurence i la Thomas i se simi uor tulburat cnd
lacrimile i nepar ochii. Fiindc nu voia s mai deranjeze trecutul i nici
s complice prezentul, l mpachet i l puse la loc.
Bieii se ntoarser cu stegulee nirate pe o sfoar. Preau cam
nvechite, dar Gwen le spuse s le spele i s le agae dup ce se usuc.
Grdinarul scoase florile din marginea grdinii i le replant n tuburi
speciale pe terasa din spate, iar Naveena aduse boluri din lemn de buruta
plin cu mirodenii i tmie ca s nmiresmeze locul.
Gwen i ndrept atenia spre mncare. Vor pregti lucruri simple,
folosind pinicile specifice Ceylonului: pine cu flori, pine din fin de
orez cu nuc-de-cocos, kiri roti i alte preparate obinuite.
Dup ce termin de aranjat, Gwen se gndi la mbrcminte. Voia s
fie frumoas cnd sosete Laurence i se hotr asupra unei rochii care se
potrivea cu nuana ochilor ei: un violet ncnttor. Cu ceva timp n urm,
cumprase nite mtase din Colombo. l rug pe croitorul singalez care
lucra pentru ei de mult vreme s-i fac un model vzut ntr-un numr al
revistei Vogue. Rochia nc nu sosise de la Nuwara Eliya. Spera din inim
c va fi livrat la timp.
Emoiile ateptrii crescur de la o zi la alta i zilele trecur iute. Fcu
ajustri n ultima clip, lu tot felul de decizii, trecu printr-o criz minor
i interveni ntr-o ceart a servitorilor. Naveena se ocup de Hugh, n
timp ce Gwen supraveghe aranjamentul florilor i al nenumratelor
lumnri care urmau s fie aprinse. Spera ca petrecerea s nveseleasc
pe toat lumea, inclusiv pe McGregor.
Ziua cea mare sosi. Gwen ddu nervoas ultimele instruciuni i se
duse s aleag hainele pentru Hugh. Cnd l mpinse la lumin, lng
fereastr, ncercnd s-i taie bretonul cu foarfeca ei de croitorie, copilul
abia reui s stea nemicat.
Nu te mai fi! spuse ea. O s-i scot un ochi, s tii.
El chicoti i pretinse c i scoate un ochi.
Gwen izbucni n rs. Hohotele se prelungir ca niciodat i
entuziasmul fr margini al lui Hugh se dovedi contagios.
Dup-amiaza trziu, cu o or nainte de nceputul petrecerii, Naveena
intr n goan aducnd o cutie mare. Rochia lui Gwen venise. Deschise
cutia, desfcu hrtia alb i subire i i inu rsuflarea cnd ridic
frumoasa creaie din mtase. Era perfect. Potrivit de scurt, cu poale
largi i piepii brodai cu mrgele i perle sidefii. Va purta o pereche de
cercei i un irag de perle asortate. Din fericire, pltise pentru rochie
nainte s aib pierderi financiare, aa c nu putea fi acuzat de risip.
Lipi rochia de ea i se nvrti.
Naveena zmbi.
Vei fi foarte frumoas, doamn.
Gwen se ngriji de Hugh ct se juc vesel cu brcuele n baie. Cnd, n
sfrit, reuir s-l conving s ias, l nfur ntr-un prosop mare i l
lipi de ea. Fiindc nu se mai considera un bebelu, bieelul se smulse din
mbriare. Dup ce l mbrc n costumul lui alb, ca un gentleman
pedant, Gwen se aez extrem de emoionat la micua toalet.
Fix la ora ase, exact cnd lumina ncepea s se schimbe, Gwen era
mbrcat i i parfumase prul cu un strop din aroma ei preferat.
Steguleele fuseser ridicate, lumnrile, aprinse, punciul, amestecat. O
arom delicat de scorioar plutea n aer. Cnd oaspeii ncepur s
soseasc, majordomul i conduse pe teras, prin ua exterioar din
laterala casei.
Nu era o petrecere mare, doar civa cultivatori cu soiile lor, vreo
dou, trei prietene de-ale lui Verity i amicii lui Laurence de la Hill Club
din Nuwara Eliya. Pn la apte, ajunseser cei mai muli dintre ei.
Oamenii se strnser n grupuri mici, rspndite n jurul casei i lng
lac. Hugh mergea printre ei, oferindu-le caju prjit dintr-un bol de argint
i fermecndu-i cu manierele lui perfecte i cu zmbetul larg. Singura
persoan care lipsea era Laurence. i Verity, desigur. Ar fi trebuit s
apar nainte de ase. Gwen ncepu s se ngrijoreze.
Continu s joace rolul gazdei amabile, salutndu-i oaspeii,
ajutndu-i s discute unii cu alii, ntrebnd-o pe Florence despre
sntate i plvrgind cu Pru. Orele se scurgeau i cnd se fcu nou,
inima ei nu mai suport atta tensiune i i se fcu grea de nervi.
Mncarea fusese servit i tot niciun semn din partea lor. Acum avea
senzaia c ntreaga sear fusese o greeal ngrozitoare i se lupt cu tot
felul de sentimente contradictorii: dorina de a-l vedea pe Laurence,
teama c Verity i-a spus ceva neplcut despre incendiu i despre moartea
brbatului i nesigurana legat de justificarea petrecerii.
Drumurile erau periculoase, mai ales noaptea, i Verity conducea prea
repede. Gwen ncepu s-i imagineze numai nenorociri. Zceau mori
ntr-un an, dup ce se izbiser de ceva sau se rsturnaser ntr-o rp.
Tot mai panicat, se aez s priveasc lacul. Ceva din aspectul su
neafectat de timp i domolea valul de angoas. Apoi, chiar cnd
renunase la ideea c ei ar mai putea sosi, auzi o main trgnd n faa
casei. Ei trebuiau s fie. Nu mai atepta niciun musafir.
Alerg n goan, urmat de civa oaspei, printre ei numrndu-se
doctorul Partridge, Pru i Florence.
Aadar, au sosit, remarc Florence.
Mai bine mai trziu dect niciodat, spuse doctorul.
Gwen nu putea vorbi. Cnd l vzu pe Laurence cobornd din main,
lacrimile pornir la vale pe obraji. Avea o privire aspr care o
nspimnt. Gwen nu se mic i urmtoarele secunde se transformar
n secole. Nimeni nu scoase o vorb i Gwen i inu respiraia. Verity a
dat vina pe mine, i-a spus tot i el nu va mai avea niciodat ncredere n mine, se
gndi ea. ntreaga via i trecu prin faa ochilor, sute de amintiri, mii de
momente. Cut frenetic nite scuze, ncerc s gseasc feluri n care s-
i explice aciunile, dar una peste alta un om murise din cauza ei.
Laurence fcu civa pai n jurul mainii, iar ea se simi att de mic,
nct i veni s se rsuceasc pe clcie i s fug. i dorea s o nghit
pmntul. Nu suporta ca Laurence s se gndeasc la ea n felul acesta.
i terse lacrimile de pe obraji i l cercet cu atenie. Avea o fa senin
i mici riduri se adunar la coada ochiului cnd surse larg. Gwen rsufl
uurat i, n loc s fug n cas, alerg spre el. El o mbri, o ridic n
aer i se nvrti cu ea.
Mi-a fost att de dor de tine, i opti el la ureche.
Gwen nc nu putea vorbi.
Vd c mi-ai pregtit o mic petrecere de bun venit, zise el i o aez
pe pmnt. Ar trebui s m schimb. A fost o cltorie foarte dificil.
Nu-i bate capul cu asta, spuse ea i l mbri din nou, fr s-i
pese de cmaa lui murdar i umed de sudoare. Mai sunt i ali oameni
n spate.
Minunat! exclam el. Cu ct mai muli, cu att mai bine.
Verity, care sttea de partea cealalt a mainii, privea n gol, cu faa
golit de orice expresie, dar Gwen era uurat. Totul va fi bine.

Mai trziu n noapte, cnd Laurence i Gwen rmaser singuri, el i


povesti cum merseser lucrurile. Dei aciunile n minerit nu mai valorau
nimic n prezent, gsise un partener care s investeasc n noua plantaie.
nc nu scpaser de datorii i urmau vremuri grele, dar, dac fceau
schimbrile necesare, se prea c vor supravieui.
Nu mi-ai spus nicio clip ct de ru e n realitate, aa e? l ntreb ea.
N-am putut, Gwen i, ca s fiu sincer, nici eu nu tiam cu precizie.
Atunci toate discursurile alea despre cum n-o s vindem niciodat
El i acoperi buzele cu degetul.
Am crezut c n condiiile actuale e foarte greu s gseti un
investitor.
E foarte adevrat, dar e vorba de o persoan pe care o cunoti bine.
Gwen ridic din sprncene.
Doar nu e tata! C el nu are niciun ban. Ar trebui s vnd Owl Tree.
Nu e vorba de tatl tu.
Ea i atinse cu palma obrazul nebrbierit, simindu-i asprimea cnd l
mngie.
Atunci cine? Spune-mi.
El zmbi cu gura pn la urechi.
Noul meu partener e verioara ta, Fran.
Gwen se strmb.
Nu te cred. De ce ar investi Fran? Nu tie nimic despre ceai. Nici
mcar nu-i place.
ntr-o zi va avea un profit bun, dar a fcut-o pentru tine, Gwen. Ca s
nu pierdem plantaia. Nu investete dect n plantaia nou, nu n cea a
familiei mele, dar datorit investiiei n plantaia nou nseamn c nu va
trebui s o vindem pe a noastr i mpreun cu ea, casa.
Uurarea lui Gwen era copleitoare.
I-ai cerut ajutorul?
Nu. Ne-am ntlnit s lum prnzul, i-am povestit de situaia noastr
i ea s-a oferit imediat s ajute. n orice caz, spuse el, mngindu-i prul,
destul cu asta. Tu ce-ai fcut aici?
Am avut nite probleme. Eu
El i strecur degetele n prul ei i i trase capul uurel pe spate ca s
se poat uita n ochii ei.
Dac e vorba de incendiu, Verity mi-a povestit deja.
Gwen inspir adnc.
Verity nu a fost prea fericit. mi fac griji pentru ea.
Mie mi se pare n regul. Uor nelinitit. Dar sunt foarte mndru de
tine.
Serios?
Gwen, ai ajutat un copil rnit n singurul fel n care tii. Eti o femeie
bun la suflet, generoas.
Nu crezi c m-am bgat peste treburile plantaiei?
E vorba de un copil.
tii i despre biatul de la buctrie? Cel care a murit.
Orice moarte pe plantaie este un lucru serios. A fost un accident
nefericit
A fost ngrozitor, Laurence.
Dar nu din vina ta. Tu ai acionat din inim i voi sta de vorb cu
McGregor diminea.
Cred c i el se chinuie puin.
Dup cum am zis, voi sta de vorb cu el. Unoeri, evenimentele scap
de sub control n feluri pe care nu le putem prevedea. Nu e cazul s dm
vina pe cineva anume, dar trebuie s nelegem c i cea mai mic lips
de raiune poate determina lucruri ngrozitoare.
Lipsa mea de raiune?
Nu, Gwen, nu cred c a fost lipsa ta de raiune.
Se simi att de uurat c nu e furios pe ea, nct toi nervii ntini i
angoasa din ultimele sptmni prur n sfrit s-i gseasc o supap
de eliberare. El o inu n brae ct suspin. Mai trziu, cnd se uit n
ochii lui, Gwen vzu c i are umezi i el.
Au fost vremuri grele pentru noi toi i pierderea unei viei e
ntotdeauna tulburtoare. Cred c elul meu principal va fi s ne cretem
moralul i vom ncepe cu al tu.
Ea zmbi cnd i scoase acul de pr, iar buclele i alunecar pe umeri.
M-am strduit aa de mult, Laurence.
tiu.
Gwen i atinse gropia din brbie i i mngie perii aspri de pe obraz.
Ar trebui s m brbieresc?
Nu. Te vreau exact aa cum eti.
Ari minunat n seara asta, spuse el, rsucindu-i o bucl pe degetul
mijlociu.
La nceput, Gwen se feri, ncordat, aa cum se ntmplase cnd se
ntlniser la Londra, cu mult timp n urm. Zmbi cnd i aminti, apoi
ced, lsndu-se dezbrcat de el.
Laurence se purt cu blndee i tandru. Niciunul nu se grbi. Dup
aceea, stnd mbriai, Gwen simi cum inima i se linitete.
Eti foarte preioas pentru mine, Gwendolyn. Nu ntotdeauna m
exprim cum a dori, dar sper c tii asta.
tiu, Laurence.
Ei un lucru delicat, nu? Dup toate astea, eti la fel de slbu i de
dulce ca o feti. ntotdeauna vei rmne fetia mea, orice-ar fi.
Gwen observ c glasul lui devenise serios i, aflat la doar civa
centimetri de ea, Laurence prea c o cerceteaz cu atenie.
Soul ei i trezea o iubire att de adnc i asta conta mai mult dect
orice. Surse la gndul attor clipe minunate petrecute mpreun: mna
lui cald cnd ea se speria noaptea, cntatul lui afon cnd credea c e
singur i puterea ncrederii pe care o avea n ea. Cnd i atingea inima,
aa cum numai el tia, Gwen se tia n siguran i protejat mpotriva
oricror furtuni. Dac nu l-ar fi cunoscut, probabil c nu ar fi aflat
niciodat ce nseamn dragostea. Datorit acestei iubiri, nflorise ca
persoan i ca soie. Chinurile nu mai contau, iar acum aveau s se lupte
mpreun cu orice le-ar fi adus viitorul. Va fi un nou nceput. Nu l
ntreb dac se vzuse cu Christina ct fusese plecat.
IV.

ADEVRUL
27

1933

Gwen se aplec s ridice cteva creioane pe care Hugh le abandonase


pe podea, apoi i ntoarse capul s arunce o privire spre oamenii care
nlau o schel din bambus n faa fostei magazii cu brnz. Dei durase
atia ani ca munca s nceap din nou, cel puin lucrurile se micau n
direcia cea bun. Nu-i putea explica foarte bine ntrzierea. Se discutase
la nesfrit despre utilizrile alternative i se pusese chiar problema
drmrii ei.
Trecu prin salonul pentru cin unde soarele de august care ptrundea
printre jaluzelele orizontale picta pereii cu dungi galbene. Afar
psrelele ciripeau, dar bietul Hugh, care mplinise apte ani acum,
sttea la mas, scrpinndu-se n cap, n vreme ce se chinuia cu nite
socoteli simple. Gwen voia s devin bun la matematic i la gramatica
limbii engleze nainte de a pleca la coala cu internat sptmnal din
Nuwara Eliya.
Laurence deschise ua.
Cum merge treaba?
Gwen se strmb.
Aritmetica nu e preferata lui.
Nici a mea nu a fost, ca s fiu sincer.
Ea zmbi.
La desen se pricepe mult mai bine. Ce-ar fi s aranjm pentru el nite
lecii particulare?
Cred c nite meditaii la matematic ar fi nite bani mai bine
cheltuii.
Gwen oft. Desenele lui Hugh erau mult mai avansate dect ale lui
Liyoni, dar ea pstrase toate desenele fetiei n care ncercase s schieze
oameni cu capete exagerat de mari i animale cu aspect ciudat ce nu
semnau cu nimic din lumea real. Abia cnd rmnea singur noaptea
ndrznea s se uite la ele. Trecuse foarte mult timp de cnd l primise pe
ultimul i Gwen, ngrijorat, o trimisese pe Naveena s afle dac s-a
ntmplat ceva. ncepuser s dispar copii din satele apropiate. Apoi
apreau peste noapte pe cmpurile de orez, fiind folosii ca mn de
lucru ieftin.
i ridic privirea spre Laurence i i dori s poat vorbi sincer cu el.
De patru ani de cnd i organizase petrecerea de bun venit, toate
discuiile se nvrteau exclusiv n jurul banilor.
Laurence zmbi.
Lucrurile nu stau att de prost. Un lucru bun al nenorocitei steia de
depresiuni este c foreaz sindicatele s mai reduc numrul cererilor.
Oamenilor le e prea fric s rmn fr slujbe ca s mai acioneze
radical. tiu c avem nevoie de o schimbare, dar trebuie s gsim calea
cea mai bun n aceast privin.
Gwen i frec fruntea. n ciuda faptului c mai bine de 300 de lucrtori
se ntorseser n India, producia excesiv i depresiunea mpinseser
preul ceaiului n jos. Se ngrozise vznd cum att de muli oameni
srmani i pierduser slujbele. Srcia lor atinsese un nivel ngrozitor.
Deocamdat, problema noastr cea mai mare este legat de
plantaiile cu tamili, continu Laurence. A fost o greeal grav s nu le
acordm drept de vot. Sunt nedreptii i asta nrutete situaia.
Gwen ncuviin din cap. De la incendiu, tensiunile se acumulaser
periodic. Mici revolte apruser n tot Ceylonul, dar cele mai serioase
ncepuser n 1931, cnd toat lumea primise drept de vot, cu excepia
lucrtorilor tamili.
Nu tiu de ce sunt considerai i azi nie locuitori temporari.
Exact. Dup cum am spus, nrutete situaia, adug Laurence.
Dei Gwen controla atent socotelile casei i limitase cheltuielile
drastic, n comparaie cu lucrtorii de pe plantaie, ea nc tria n lux. De
cnd era o doar feti, fiecare respiraie, fiecare cuvnt rostit, fiecare gnd
fuseser direcionate spre statutul de soie i de mam, iar ea i dduse
toat silina. Se ntristase s vad cum speranele lui Laurence se risipeau
cu fiecare an care trecea. Dei el bombnise cnd tatl ei se oferise s
plteasc taxele colare pentru Hugh, ea acceptase banii fericit.
Ai mai primit veti de la Fran? o ntreb Laurence.
Vine peste cteva luni.
M bucur. i datorm mult verioarei tale.
Laurence i ciufuli prul lui Hugh.
S munceti din greu pentru mama, Hugh. Mine te duc la fabric.
Ne-am neles?
Ochii lui Hugh strlucir.
Laurence, de ce a venit Verity din nou aici? Se pare c nu vrea s ne
lase n pace.
Verity continua s-i fac apariia cnd le era lumea mai drag,
inventnd tot felul de scuze dubioase, de la o eav de ap spart care a
mpiedicat-o s-i spele prul pn la mirosul de pete care i provoca
dureri de cap. Cstoria nu o mpiedica s se agae de fratele ei ntruna.
Acum avea un comportament care semna cu disperarea i Gwen simea
c se ntmplase ceva grav.
Laurence se ncrunt.
Adevrul e c nu tiu.
Nu poi s afli motivul? Vine la noi mult prea des pentru o femeie
proaspt cstorit. Ar trebui s-i rezolve problemele cu Alexander, nu
s fug de fiecare dat la noi.
Voi ncerca, dar acum am alte treburi. Plec la Hatton cu camioneta.
Nu cu Daimlerul?
Laurence i feri privirea.
E nc n garaj. Ateapt s fie reparat.
Dup ce Laurence plec, Gwen se aez pe scaunul din faa fiului ei i
se gndi la cumnata ei. n ciuda faptului c Verity rmsese o victim a
schimbrilor de dispoziie, se cstorise ntr-un trziu cu Alexander
Franklin, un tnr decent, dar plictisitor. Locuiau amndoi jos, pe coast,
unde el deinea o ferm piscicol. Cstoria avusese loc cu ase luni n
urm i i surprinsese pe toi, dar Gwen rsuflase uurat i sperase c
viaa de soie o va ndrepta pe Verity. Se pare c i fcuse zadarnic
sperane.
Se uit la Hugh cum roade captul creionului, apoi cum terge ultimul
rspuns. Aritmetica era un chin pentru el i Gwen i fcea griji pentru
felul n care biatul se va descurca la coal. Prul i se nchisese la culoare
i o bucl mare i cdea pe frunte exact ca lui Laurence. Avea aceiai ochi
negri ca ai tatlui su, dei pielea i rmsese alb, ca a ei. nc mai
vorbea cu prietenul lui imaginar Wilf, de parc acesta ar fi fost real, i lui
Laurence nu-i plcea deloc.
Gwen se pregti s-i arate o greeal din socotelile lui, cnd Naveena
intr i rmase n pragul uii.
Gwen i ridic privirea.
Doamn, pot s v vorbesc?
Desigur, intr.
Dar Naveena cltin din cap i Gwen, observnd ngrijiorarea din ochii
btrnei ayah, porni imediat spre ea.

Gwen sttea pe bncua de sub copertina rotund a trsuricii i-i


nvrtea verigheta cu un gest nervos. Dei trecuser apte ani de la
ultima ei vizit n satul singalez, i aminti cu precizie sentimentele de
atunci. Trecur de locul unde confundase ea drumul cnd pornise spre
sat prin ploaie i curnd dup aceea ntoarser pe o crare plin de gropi,
mrginit de copacii ndoii permanent de vnt.
n pdurea aproape tcut, lumina era verde i mohort, dar cnd
ieir n spaii mai largi, acelai miros de crbune i de condimente
pluteau n aer exact ca nainte. Cnd ajunser la malul abrupt al rului,
Naveena nu se opri, ci trecu prin sat ctre un loc unde malurile erau doar
puin mai nalte dect nivelul apei, iar rul se lea uor. Astzi, arta
maroniu i noroios, lipsit de strlucirea lui cristalin, iar elefanii nu se
mai mbiau. Civa copii sreau n ru, umpleau urcioare cu ap i apoi
le deertau n cap.
Gwen cobor i i privi cum se strig unul pe altul, artnd spre
trsuric. Dup cteva minute, o ignorar i i vzur de joaca lor. Cei
mai mici aveau pntece rotunde, iar coastele le ieeau prin piele mai mult
dect ar fi trebuit. Era greu s le ghiceti vrsta, dar preau s aib ntre
trei i unsprezece ani. Concentrat, Gwen ncerc s gseasc o fat cam
de apte ani.
E vnt puternic astzi, spuse Naveena i art spre copacii de pe
malul opus, unde o feti tocmai ieea din ap.
Liyoni?
Naveena ncuviin.
Fr s-i poat lua ochii de la ea, Gwen observ ct e de slab copila.
Purta un sarong din bumbac, din care picura apa. Avea prul prins la
spate cu o fund i coada lung i umed i atrna pe spate.
E prea slab, dar arat bine totui, spuse Gwen, ntorcndu-i capul
spre Naveena.
Ayah nu-i mrturisise nimic altceva dect c a aprut o problem.
Unde e problema?
Cnd Naveena ncepu s-i explice, Gwen era aa de absorbit s o
priveasc pe feti cum alunec n ap i cum traverseaz rul not, nct
ncet s o mai asculte pe femeie. Iniial, copila inu capul deasupra apei,
dar, dup un minut, se scufund cu totul.
noat ca un pete, rosti Gwen, mai mult ca pentru sine.
Ateptai, doamn!
Urmrind dra de spum pe care o lsa Liyoni n urma ei, Gwen
continu s se minuneze de felul curajos n care nota i de uurina cu
care travers ru spre malul cel mai apropiat.
Naveena o btu uurel pe bra.
Acum.
Cnd fetia iei din ap, Gwen se uit printre gene, ncercnd s
neleag, dar abia cnd copila ncepu s mearg pe mal, i ddu seama
despre ce e vorba.
chiopteaz.
Da.
Ce s-a ntmplat cu ea?
Naveena ridic din umeri.
Asta e doar o parte a problemei. Mama ei adoptiv nu mai vrea s-o
in. E bolnav i ceilali doi copii ai ei au plecat s stea cu bunica.
i cine are grij de Liyoni acum?
De sptmna trecut, nimeni.
Vrei s-o chemi, te rog?
Naveena fcu un gest cu mna i o strig. La nceput, fata continu s
mearg i prea c le ignor, dar apoi se rsuci i se holb la ele. Fcu
civa pai chinuii, dup care rmase nemicat.
Naveena i vorbi n singalez, iar fata scutur din cap.
Ce e? se interes Gwen. De ce nu vine?
Are nevoie de cteva minute. Se gndete acum.
Gwen o privi, simind nesigurana fiicei ei. i ddu seama c, datorit
instinctelor puternice, fetia bnuia c se ntmpl ceva neobinuit.
Spune-i c e n siguran i c nimeni nu-i va face ru.
Naveena vorbi din nou i, de data asta, Liyoni i ntinse gtul i se
apropie civa pai.
Gwen se strmb cnd vzu mersul greoi al fetiei.
Crezi c are dureri?
Cred c da.
Copleit de un vrtej de gnduri, Gwen nchise ochii pentru o
secund. Cnd i deschise din nou, o zri pe Liyoni apropiindu-se de
trsuric, apoi oprindu-se la civa metri distan. Soarele i lumin
chipul i Gwen observ c, dei ochii fetei erau cprui, irisul avea i
cteva pete mici, violete.
Nu e nimeni care s-o ia?
Naveena cltin din cap.
Am ntrebat, doamn.
Eti sigur?
n tcerea care se ls, Gwen se strdui s gndeasc raional, dar
sentimentul de panic din gt i din piept i bloc repede creierul. ncerc
s gseasc o soluie, dar cum gndurile i zburau n toate direciile, i tot
venea n minte imaginea cminului ei. Cnd nchidea ochii, nu vedea
dect plantaia i tot ce construise de-a lungul anilor. Nu numai cderea
ei o nspimnta, ci i gndul la durerea pe care i-ar provoca-o lui
Laurence. i ngrop faa ntre palme. Nu se atepta s fie iertat
vreodat. Dar dac Naveena ar putea gsi un cmin pentru Liyoni
Cnd i ridic privirea, simi miros de lemn ars i de mncare. Nimeni
nu gtea pentru Liyoni.
Chiar nimeni?
Ayah cltin din cap.
Nici mcar pentru bani?
Le e fric de copil, de-aia. Nu e una de-a lor.
Gwen nchise ochii i ascult sunetele pline de via din jur. Avea un
singur gnd.
N-o putem lsa aici s se ngrijeasc singur.
Realitatea lucrurilor pe care trebuia s le fac o lovi din plin, iar spaima
o ls fr aer. i terse minile lipicioase de fust i, n ciuda
presimirilor rele, lu o hotrre. Nu-i putea lsa fiica de izbelite. La
asta se rezuma totul. Nu putea face dect o singur alegere. i lu inima
n dini i nghii nodul din gt nainte de a vorbi.
Foarte bine, atunci. Trebuie s vin cu noi.
Cutele de pe fruntea Naveenei artau ngrijorarea.
Cnd e uscat, ntreb Gwen, i se ncreete prul n bucle, aa cum mi
se ntmpl mie?
Naveena ncuviin.
Gwen i muc obrazul i simi gust de snge.
Dac i inem prul mpletit i prins la spate, o mbrcm n haine
simple, nimeni nu va ghici c are o legtur cu mine. Culoarea ochilor e
puin neobinuit, dar nu va cuta nimeni asemnri, corect?
Naveena nc prea nesigur.
Gwen reui s alunge frica i pe moment ced n faa unui instinct mai
puternic, dorina de a fi mam pentru copilul ei.
Atunci, aa rmne. Vom spune c e o rud de-a ta, care a venit s
nvee ndatoririle de menajer ca s devin ajutorul tu. Poi s i explici,
te rog?
Naveena i vorbi copilei cu glas blnd, aproape optit, iar Gwen le
privi cu intensitate, concentrndu-i ntreaga atenie, de parc viaa ei
depindea de asta. La nceput, copila scutur din cap i se trase napoi, dar
Naveena o apuc de mn i i art piciorul bolnav. Liyoni privi n jos,
apoi se uit la Gwen i spuse ceva n singalez.
Ce-a zis?
Vrea s tie dac va putea s noate dac vine cu noi.
Spune-i c va nota n lac n fiecare zi.
De data asta, dup ce o ascult pe Naveena, Liyoni zmbi.
I-am explicat, doamn. tie c mama ei adoptiv a plecat i c a
rmas singur. Se gndete la ea ca la mama ei i e foarte trist.
Lui Gwen i se puse un nod n gt i nu reui s rosteasc niciun cuvnt.
Fetia i pierduse familia. nghii n sec i Naveena, observndu-i emoia,
o ls n pace s-i revin, n timp ce ea discuta cu fetia. Gwen se simea
ru din cauza sentimentului de vinovie i a ruinii. ncerc s se
conving c totul va fi bine, dar nu putea s nege c spaima se mpletea
n continuare cu iubirea pentru fiica ei.
Are multe lucruri de luat?
Puine. M duc cu ea. Ateptai aici.
Dup ce Naveena i Liyoni plecar, Gwen scrut poteca din pmnt
bttorit. n copacii din apropiere, o familie de veverie alerga pe ramuri,
scond sunete ascuite. La mic distan, dou femei cu bluze albe i
sariuri colorate crau couri mari pe cap. O alt femeie se opri lng
trsuric i se holb la ea. Avea buze groase, dar un nas fin i ochi negri,
adnci. Gwen i acoperi iute faa cu alul.
Pentru Gwen, Ceylon era un loc unde se cldiser visurile britanicilor
i unde se fcuser averi, unde familiile engleze triser mult timp
aducnd pe lume copii i unde viaa ei se schimbase dincolo de orice
nchipuire. i totui, exista aici o lume diferit, unde fetele umblau
mbrcate n bluze simple din bumbac i n fuste jerpelite, unde bebeluii
gngureau i se trau prin noroi i unde oamenii nu aveau suficient
mncare.
Liyoni era mbrcat ca toate celelalte fete cnd Naveena o aduse
napoi, purtnd sub bra o legturic.
Gwen privi cerul. Norii grei de ploaie se strnseser la orizont i se
puteau numi norocoase dac ajungeau acas nainte s se strice vremea.

n lunga cltorie spre cas, Gwen se simi att de ru, nct Naveena
se vzu nevoit s opreasc trsurica de dou ori pentru ca ea s vomite
n tufiuri. ntre cele dou valuri de ru, ea i ayah puseser la cale un
plan.
Cnd ajunser pe plantaie, Gwen o ajut pe copil s se dea jos i o
nfur ntr-un al ca s o protejeze de ploaie. nspimntat la culme, se
uit spre ua din fa, i hotr s intre prin partea lateral i abia apoi s
treac prin uile glisante ale verandei. Mai puine anse s fie observat,
chiar dac asta nsemna s se ude fleac.
Naveena se ntoarse s se ocupe de trsur, iar Liyoni se lu dup
ayah. Gwen scutur din cap, o apuc de mn, temndu-se c fata se va
zbate, dar fiica ei i plec fruntea i merse sfioas pe lng ea.
Cnd cele dou ocolir salonul pentru desen, Verity sttea la fereastr,
mbrcat ntr-o rochie galben vaporoas, prnd c se uit la
grdinarul care tundea peluza. Ridic mna n semn de salut i Gwen
vzu cum gestul i se oprete brusc n aer. Gestul ncremenit oglindea
perfect surpriza de pe chipul cumnatei ei.
O pal de vnt o nvlui i, cu dinii clnnind de fric, Gwen o salut
din cap i se grbi spre camera ei, dorindu-i s strecoare fata n odaia
copiilor ct de repede putea. La naiba! De ce trebuia s fie Verity aici?
Majordomul l supraveghease pe Hugh toat ziua i cnd i auzi fiul
tropind sus, se simi uurat c el se joac bucuros cu trenuleul, aa
cum sperase. Oare cum se va purta cnd va vedea un alt copil n cas?
O ndemn pe Liyoni s vin cu ea i intr n camer. Se opri doar ca s
ncuie ferestrele i ua dormitorului pe dinuntru. Lu un al uscat i l
ndeprt pe cel umed de pe umerii fetei. Trecur rapid prin baie, prin
micul pasaj i ajunser n odaia copiilor, adpostul temporar. nainte s-i
piard curajul, Gwen trase draperiile, pentru a se feri de orice privire
curioas care ar fi putut s-i observe sosirea, apoi se sprijini de perete i-
i plec fruntea. Cum va scpa de ntrebrile lui Verity? Inspir adnc i
nchise ochii ca s opreasc lacrimile. Naveena nu era n camer, dar
Gwen tia c strnge lucrurile fetiei ca s le aduc aici, unde ea i Liyoni
vor dormi.
Gwen i art prin gesturi fetei c vrea s-o dezbrace de hainele ude, dar
Liyoni scutur din cap i se holb la ea.
Tu eti Liyoni, spuse Gwen, artnd spre copil. Eu, Gwen. Eu sunt
stpna.
ncerc dou, trei vorbe n singalez, dar fr rezultat. ovi. Liyoni
prea nesigur i posomort. Gwen voia s fie prudent. Nu tia nimic
despre copil. Nimic despre firea ei, despre viaa ei de pn acum. Nimic
despre ce-i plcea i ce nu. ntinse mna spre fiica ei, dar fetia privi fix n
podea i nu rspunse. Lui Gwen i se puse din nou un nod n gt. Cu orice
pre, nu trebuia s-i lase fiica s o vad plngnd.
ncerc iari s o scape pe Liyoni de haine i i ddu seama brusc ct
de greu i va fi copilei s-i accepte noua via i ct de mult va trebui s
fac ea nsi pentru a-i asigura o ngrijire corespunztoare. Senzaia de
nelinite crescu atunci cnd o auzi pe Verity strignd-o de pe coridorul
din faa dormitorului. Se nfior, contient de riscul pe care i-l asumase.
28
nc purtnd cmaa de noapte, Gwen ntinse hainele pe pat, alturi de
dou materiale pentru sariuri pe care le considera foarte drgue.
Devenea tot mai greu s gseasc un croitor ieftin i avea de gnd s o
roage pe Naveena s-i modifice cteva haine. Lumea ntreag trecea prin
vremuri grele, iar unele materiale nu numai c nu se gseau, dar erau i
foarte scumpe. Cu puin timp n urm, Fran i scrisese despre magazinele
cu haine de serie care apruser precum ciupercile dup ploaie n
Londra, iar Gwen se simea recunosctoare c relaia cu verioara ei se
mbuntise, cel puin parial, iar numele lui Ravasinghe nu mai fusese
pomenit.
Gwen citise c, tocmai cnd Laurence descoperise noi modaliti de
simplificare a procesului de producie, casele de mod descoperiser i
ele mijloace noi mai puin scumpe de producie a hainelor. Foloseau
materiale mai ieftine, nlocuindu-le pe cele luxoase. Fran se interesa
ndeosebi de noile dresuri subiri din America i i trimisese o fotografie
neruinat n care i arta prea mult picioarele i n care purta o rochie
nou din vscoz.
Cele mai multe rochii ale lui Gwen erau fcute din mtase i preau
tare demodate acum. Potrivit prerii lui Fran, nimeni din Londra i din
New York nu ar iei pe strad ntr-o rochie cu franjuri. i trimisese i un
exemplar recent din Good Housekeeping 7 ca s-i dovedeasc.
Gwen studie pagina unde se deschisese revista cnd czuse. Unele fete
purtau costume feminine din dou piese, cu bluze simple sau cu un mic
pulover lejer i fuste lungi petrecute. Erau inute comode i i nchipuia
ct de bine i-ar fi stat lui Fran n ele. Chiar i n cazul lui Verity ar fi adus
un strop de elegan aspectului ei de persoan deirat. Dac mcar i-ar
fi ncreit prul i s-ar fi dat cu ruj rou, i tot ar fi fost ceva. Fiind mic de
nlime, Gwen prefera rochiile ic i scurte ale anilor 20.
ns scopul ei astzi nu era s devin o femeie la mod, ci s decid
asupra rochiilor pe care Naveena s le taie ca s-i fac haine lui Liyoni.
Alese cteva rochii din mtase, dar renun la ele imediat. O servitoare n
mtase ar atrage atenia. Una era s se ngrijeasc de fiica ei de la distan
i alta era ca fata s triasc n casa ei. Nu dormise deloc de cnd venise
copila i, fiindc avea un ghem permanent n stomac, nu putea deloc s
mnnce. Tresri cnd auzi un zgomot dincolo de ua dormitorului.
Trebuia s gseasc o soluie s opreasc spaima care devenea tot mai
mare.
Lu rochia ei veche de bumbac un material fin i moale datorit
splatului i strnse o grmjoar de lucruri din bumbac alb: cteva
fuste i o rochie roie cu broderie, dar zdrenuit. Gwen rareori purta
rou, dar rochia era drgu. ndoi lucrurile peste bra i le duse n odaia
copiilor.
Naveena sttea pe podea cu un abac n fa i, n timp ce copilul muta
mrgeluele dintr-o parte n alta i numra n singalez, Naveena repeta
cuvintele n englez.
Ce-ar fi s-o prezini i celorlali din cas? i propuse Gwen.
Naveena i ridic privirea.
Doamn, nu v facei griji. O s fac asta.
I-am spus lui Laurence c a trebuit s aduci o rud orfan s triasc
aici, continu Gwen.
Se chinuise s-i opreasc tremurul picioarelor cnd l minise pe
Laurence, iar cnd el i ridicase privirea din ziar i se ncruntase, se
ciupise de mn ca s nu se dea de gol.
Iubito, Naveena nu are rude. Noi suntem familia ei.
Inspirase adnc.
Ei bine, se pare c mai are totui o rud. O verioar ndeprtat.
Se lsase tcerea, iar Gwen se foise nervoas, ndreptndu-i cutele
fustei, aranjndu-i acele din pr, chinuindu-se s-i calmeze nervii.
Nu-mi place deloc chestia asta, spuse el. Naveena e bun la suflet i
bnuiesc c a fost pclit cu povestea nchipuit a unei rude pierdute,
iar ea, naiv, a nghiit minciuna. O s vorbesc cu ea chiar eu.
Nu!
El pruse surprins.
ntotdeauna ai zis c gospodria e responsabilitatea mea. Las-m s
m ocup eu de asta.
Gwen atept puin i i zmbi dulce.
Foarte bine, ncuviin Laurence. Dar cred c ar trebui s ne strduim
s-i gsim un cmin mai potrivit.
Gwen se ncrunt cnd i aminti vorbele lui i o privi pe Naveena din
nou.
Laurence nu e prea fericit, iar Verity e curioas ca o pisic.
Naveena scutur din cap.
Doar nu crezi c ar trebui s am ncredere n cumnata mea, nu?
Dup ce doamna lui a murit, fata nu a fost fericit. Oamenii nefericii
sunt ri. Oamenii speriai, la fel.
Verity e speriat?
Naveena ridic din umeri.
Dar care e motivul?
Nu pot spune
Glasul Naveenei se frnse i n ncpere se ls tcerea.
Ayah nu voia s spun mai multe. Rareori i mrturisea gndurile cele
mai ascunse, mai ales cele legate de familie, dei Gwen i-ar fi dorit s nu
mai fie aa de secretoas. Nu-i venea niciun motiv n minte pentru care
Verity s se team. Nimic cu excepia spaimei de a nu-i pierde fratele.
Poate aa se explica depresia ei i felul n care se aga de Laurence.
Nu i-am spus nimic lui Hugh i n-a vzut-o nc pe Liyoni.
Naveena i cobor privirea i continu lecia.
Poate vii cu ea n grdin mai trziu, cnd Hugh are ora de odihn,
adug Gwen.

n timpul desertului, Laurence deschise corespondena. Nimic


interesant pentru Gwen, cu excepia unei alte scrisori de la Fran, n care i
trimisese i o fotografie cu cea mai nou lenjerie de dam. Gwen se
bucur, judecnd dup tonul scrisorii, c lucrurile reveniser ntru ctva
la normal.
Laurence despachet un obiect cilindric. O revist rulat care, odat
ntins, se curb la loc pe faa de mas alb.
Ce naiba? exclam el, dup care lu revista i o ntinse din nou. Pare
o revist american.
Pot s plec de la mas, mami? o ntreb Hugh.
Da, dar nu alergi pn cnd nu se aaz mncarea. i nu te duce
lng lac singur. mi promii?
Hugh ncuviin din cap, dei Gwen l zrise recent cum ncerca s
prind un pete de pe un promontoriu ngust de la marginea apei.
Dup ce Hugh iei din ncpere, Laurence deveni tot mai ncruntat.
A venit i vreo scrisoare cu ea? se interes Gwen.
El ridic revista i, cnd o scutur, czu un plic.
Poftim, spuse ea. De la cine e?
O clip!
Desfcu plicul i se holb la hrtia din el foarte surprins.
E de la Christina.
Dumnezeule! Ce zice?
Gwen se strdui s rmn calm, dar pentru prima dat dup muli
ani se simi deranjat s-i aud numele.
El cercet scrisoarea nc o dat, apoi i ridic privirea spre ea.
Spune c are o idee minunat pentru noi i c ar trebui s citesc
revista s vedem dac ghicesc despre ce este vorba.
Gwen se terse la gur i ls pe mas linguria pentru budinc. Avea
stomacul ghem i nu mai putea s nghit nimic.
Laurence, serios! Nu ne-au ajuns ideile Christinei?
Laurence i ridic privirea spre ea sesizndu-i tonul rstit, ddu din
cap i rsfoi paginile.
tii foarte bine c n-a fost vina ei. Nimeni nu a prevzut criza de pe
Wall Street.
Gwen strnse buzele, dar i pstr opinia pentru ea.
i ce e n revist?
S fiu al naibii dac mi dau seama! Numai prostii. Reclame
nesfrite la crem de pantofi, pudr de spun i chestii asemntoare,
ntrerupte din cnd n cnd de cte un articol oarecare.
Crezi c a cumprat revista?
Puin probabil. Nu spune dect c are o idee care ne va aduce avere.
Dar de ce ne-ar interesa pe noi revista?
Laurence o arunc pe mas i se pregti s plece. Gwen l ntreb dac
ar putea folosi Daimlerul s se duc pn la Hatton. i aranjase
materialele pentru haine i avea nevoie de a i de nasturi.
Laurence se opri cu mna pe clan, mpingndu-i uor brbia n fa.
Pot? ntreb ea din nou.
El ezit nc un moment.
Nu am pltit factura pentru reparaii nc.
De ce?
Laurence roi uor i i feri privirea.
N-am vrut s-i spun. Am fost puin strmtorai luna trecut i toi
banii s-au dus pe salarii. Ar trebui s ieim la lumin curnd. Dup
urmtoarele licitaii, cu siguran.
Of, Laurence!
El ddu scurt din cap, apoi, chiar cnd se pregtea s plece, se rsuci i
continu brusc.
Am uitat. Christina spune c va sosi curnd ca s discute cu noi ideea
ei. A ntrebat dac poate sta aici cteva zile.
nchise ua uor, iar Gwen rmase singur i scandalizat. Era deja cu
nervii la pmnt din cauza lui Liyoni pe care trebuia s o in aici fr s
strneasc suspiciuni, iar acum, colac peste pupz, Christina va locui cu
ei o vreme. Cum va rezista ea, dac Laurence se lsa vrjit din nou de
americanc? n ciuda lucrurilor pe care i le spusese n sinea ei ca s se
conving de contrariul, nu avea ncredere n Christina i bnuiala c
femeia nc l voia pe Laurence nu fcea dect s o tensioneze i mai ru.
Se sprijini de perete i nchise ochii.

Pn dup-amiaz, Naveena fcuse febr i nu mai era n stare s


munceasc deloc. Cu inima grea, Gwen trebui s se ngrijeasc ea nsi
de Liyoni. La nceput, lucrurile nu merser bine deloc. Chinuindu-se s-i
stpneasc nervii, Gwen se purt rece i cu gndul n alt parte, iar
copila se mpotrivi ntruna, agndu-se de patul btrnei ayah. Dup ce
Naveena o mngie pe mini i i opti la ureche, fata se ddu btut i o
urm pe Gwen prin coridorul ngust. Gwen habar n-avea ce-i spusese
Naveena, dar probabil c simpatia instinctiv a femeii o linitise pe
micu.
n dormitor, Gwen scotoci prin lucrurile fetiei. Nu avea dect
schimbul de pe ea, o brar de picior cu mrgele, o bluz de schimb i o
bucat de material zdrenuit.
O duse pe Liyoni la baie i i art cada. Dei Naveena o splase pe
feti, Gwen voia s-o frece bine nainte de a i-o prezenta lui Hugh.
Grijulie i ovitoare, aranj prosoapele i spunurile, apoi, fiindc nu
dorea ca fetia s-i surprind starea de angoas, i veni n fire. Se
ateptase ca Liyoni s opun rezisten, dar cnd apa ajunse la jumtatea
czii, copila sri n ea mbrcat. Cu hainele umede lipite de corp, prea
foarte slab. Avea gtul fragil i buclele lungi erau nclcite pe alocuri.
Gwen inspir adnc, netiind cum s se poarte. Cnd turn o cantitate
mic de ampon pe prul lui Liyoni i i frec scalpul, simi c se pierde
cu firea. Dar fetia chicoti i inima i treslt puin de bucurie.
Dup baie, fata se chinui puin s ias din hainele ei i Gwen i ddu
un prosop mare i alb, dup care se duse napoi n odaia copiilor s i
aduc o cma mai veche a lui Hugh.
Naveena, biata de ea, adormise rapid i arta palid. Avea prea multe
ndatoriri pentru vrsta ei. Privind-o, Gwen se simi vinovat. Auzi un
ipt i se repezi spre dormitor.
Verity, roie la fa ca racul i, tremurnd, arta spre Liyoni, n timp ce
inea prosopul cu vrful degetelor. Gwen aproape c lein de spaim.
Am gsit-o ncercnd s fure acest prosop, declar Verity.
Fetia goal sttea lng pat ngrozit, cu braele peste piept. Din pr
apa cdea n stropi mari pe podea.
Gwen simi un junghi n inim, dar se ndrept iute de spate i furia o
cuprinse att de ru, nct trebui s se lupte cu dorina de a o lovi pe
Verity.
Nu fura nimic. I-am fcut baie. D-mi prosopul!
Verity nu se mic.
Poftim? n timp ce Hugh se joac afar singur?
Hugh e bine, spuse Gwen, ignornd cuvintele cumnatei.
Se apropie de ea cu pai mari, i smulse prosopul, apoi se ls pe vine
i o nveli pe Liyoni cu el.
i-ai pierdut minile? Nu poate s stea n camer aa, Gwen. O s ne
infesteze.
Ce vrei s spui?
Pduchi, Gwen. Purici.
E curat. Tocmai i-am fcut baie.
Ai spus c e aici s o ajute pe Naveena. E o servitoare. Nu poi s-o
tratezi ca i cum ar fi una de-a noastr.
Nu fac aa ceva! se rsti Gwen cnd se ridic n picioare. Verity,
fiindc asta e casa mea acum, iar tu nu mai ai niciun cuvnt de spus, te-a
ruga s nu te mai amesteci n treburile mele. Naveena e bolnav. Copila e
singur pe lume. Fac un lucru cretinesc i, dac nu ai destul suflet s
nelegi asta, cu ct te ntorci mai repede la soul tu, cu att mai bine.
Verity se nroi pn n vrful urechilor i se ncrunt, dar nu scoase o
vorb.
Gwen se aplec din nou s usuce prul fetiei, apoi arunc o privire
peste umrul ei.
De ce mai eti aici?
Nu nelegi, Gwen, rosti Verity, aproape n oapt. Nu m pot
ntoarce.
Poftim?
Verity se fcu vineie, scutur din cap i prsi brusc ncperea.
Gwen i nghii furia. Liyoni ajunsese n casa ei ntr-un moment cum
nu se poate mai prost. Locul va geme de lume. Exact cnd avea nevoie de
pace i de linite ca s i cunoasc fiica mai bine, fr s fie observat de
nimeni, oamenii vor pune ntrebri, dorind s fie hrnii cu nouti.
Ultimul lucru pe care i-l dorea era prezena lui Verity i firea ei
bgcioas. Iar Christina avea s o chinuie i ea cu ochii aintii asupra lui
Laurence tot timpul.
ncerc s par ncreztoare cnd o lu pe Liyoni de mn, dei n
interior tremura din cauza emoiilor. nc se simea stnjenit de culoarea
fetiei, dar oricum nu mai conta. Fetia trebuia s se obinuiasc aici i,
avnd n vedere miza uria, stpnirea de sine era obligatorie.
Zgomotul unei mingi lovite de peretele exterior ptrunse n cas.
Probabil c Hugh o auzise i el venind, pentru c atunci cnd Gwen
apru dup col, biatul sfrise cu joaca i atepta cu o mn n old.
Poziia lui, o replic exact a tatlui su, i opri btile inimii pentru o
clip.
Ea e Liyoni, spuse Gwen, ncercnd s vorbeasc normal, n timp ce
traversa terasa. Este o rud a Naveenei i va locui aici ca ajutorul ei.
De ce merge aa caraghios?
Are un chioptat, atta tot. Are o problem la picior.
Gwen observ picioarele ndesate ale lui Hugh i pantalonii scuri
ptai de iarb. i plcea s se rostogoleasc pe pantele blnde ale
teraselor, oprindu-se exact la marginea ierbii. Biatul i drui un zmbet
tirb, iar ea surse cnd i vzu rozul sntos din obraji i nasul puternic
cu o dung de noroi pe el. Liyoni, la niciun metru distan de el, prea
fragil prin comparaie.
Poate s se joace cu mingea?
Gwen zmbi din nou, l trase spre ea i l mbri.
Nu e aici ca s se joace cu tine, Hugh.
Biatul se strmb.
De ce nu? Nu tie cum? Pot s-o nv.
Nu astzi. Dar poate nota cu tine mine. noat ca un pete.
De unde tii?
Gwen i lovi uurel nasul cu degetul.
Pentru c sunt o fiin suprem i minunat care tie i vede tot.
Biatul izbucni n rs.
Nu fi caraghioas, mami. Aa e Iisus.
Am o alt idee grozav. De ce nu vii nuntru ca s o ajui pe Liyoni
s nvee puin englez? i-ar plcea sau eti prea plin de fasole?
Da, mami, sigur. Dar nu am mncat fasole la prnz.
Ea izbucni n rs la mica lor glum nevinovat i l mbri scurt. Dar
Liyoni, care sttea privindu-i, se ncrunt. Of, Doamne, o s avem de
furc Doar nu crede c rdem de ea.
n ciuda ndoielilor, Gwen trebui s admit c voia s stea mai mult cu
fiica ei. O urmrea constant, dar prpastia dintre copilul care era i
copilul care ar fi trebuit s fie se dovedea a fi uria. Faptul c
sentimentele pentru Liyoni nu se comparau cu dragostea pe care i-o
purta lui Hugh i provoca durere, dar totui, cnd le lsa s ias la
suprafa i se trezea tnjind s aline copilul, nu tia cum. Voia s
priceap cum se simte Liyoni acolo i ce prere avea despre ce se
ntmpl, dar mai presus de toate tnjea s o fac s se simt n siguran.
i terse ochii plini de lacrimi cu podul palmelor. O chinuia enorm ideea
c i abandonase fiica, doar un biet bebelu neajutorat, i tia c fetia nu
are nevoie dect de iubire.
Dup ce Naveena se nsntoi, Gwen lncezi n camera ei, prizonier
sentimentelor contradictorii, temndu-se c s-ar putea da de gol dac era
vzut prea des alturi de Liyoni. Timpul abia se tra i, ori de cte ori se
uita la ceas, constata surprins c psrile nc mai cntau. Aa urma s
arate viaa ei de aici nainte, trind cu sufletul la gur i uitndu-se peste
umr? Orict de mult ar fi stat n camer, nu ar fi reuit niciodat s
scape de senzaia c se apropie de momentul care va marca sfritul
tuturor lucrurilor.
Auzind glasul lui Hugh, se duse la fereastr ca s vad despre ce e
vorba. Biatul gsise o coard veche i prpdit i acum ncerca s o
nvee pe Liyoni cum s sar cu ea. De fiecare dat cnd fetia ncerc, i
ncurc picioarele n ea. Nu prea s o supere acest lucru i chicotea cnd
Hugh i descurca blnd coarda. Pentru Gwen era o privelite sfietoare
s-l vad pe Hugh jucndu-se fericit cu Liyoni, fr s tie c e sora lui
geamn.
Cnd Naveena iei afar, Gwen continu s observe, retrgndu-se un
pas n spate ca s nu fie vzut. n ciuda protestelor lui Hugh, Naveena o
lu pe fat i, curnd, vocile lor se auzir n odaia copiilor. Atept o
vreme, apoi se duse s o urmreasc pe ayah care i explica fetiei cum se
mpturesc hainele frumos. Rmase aa un timp, exclus din relaia celor
dou. Liyoni ncepu s cnte n singalez, iar Naveena i inu isonul.
Ce e asta? ntreb Gwen cnd terminar.
Un cntecel de leagn. Doamn, copila pare s oboseasc foarte
repede i tuete.
D-i nite sirop de tuse. Probabil c nc se adapteaz la noile
condiii.
Cnd auzi pai pe coridorul principal, Gwen se grbi napoi n
dormitor, simindu-se tulburat.

A doua zi de diminea, vremea deveni splendid. Gwen se aez pe o


teras inferioar i simi cum aerul nsui cnt, nu numai narii,
albinele sau apa vlurit a lacului. Dar cnd privi mai atent psrile care
zburau pe deasupra apei, i ddu seama c, de fapt, cineva cnta. Un
sunet cristalin, micu, aproape ca un fluierat, care se ridica din mijlocul
lacului. Scrut iscoditoare scena, dar nu vzu pe nimeni.
Hugh apru n goan din spatele ei, strignd.
Mami, mi-am pus costumul de baie!
Gwen se rsuci i l prinse n brae cnd el se arunc nainte.
Am vzut-o cnd s-a dus. Am vrut s m duc cu ea, dar nu m-a
ateptat.
Cine, iubitule?
Fetia nou.
O cheam Liyoni, puiule.
Da, mami.
Vrei s spui c ea noat n lac?
Da, mami.
Spaima i prinse sufletul ca ntr-o ghear i i inu rsuflarea ct
cercet lacul din nou. Dac Liyoni nota pn la captul lacului i gsea
rul care o va duce napoi n satul ei? I s-ar putea ntmpla orice. Gndul
prinse contur i simi cum i se urc sngele la cap. Pentru o secund,
chiar i dori ca rul s ia copilul. Apoi, tulburat i copleit, se ngrozi
din cauza celor ce-i trecuser prin minte.
Se simi tras de mnec.
Uite, mami, spuse Hugh. E pe insula aceea. Tocmai s-a cocoat pe ea.
Mami, fetia e bun la not, nu? Eu nu pot s m duc aa departe.
Gwen oft uurat.
Am voie s intru acum? ntreb fiul ei.
Hugh tia c ntotdeauna trebuie s cear voie i Gwen se ntreb dac
exist vreo modalitate s o lase pe Liyoni s noate fr restricii, dar
regula s rmn n picioare pentru Hugh. Apa era ca un magnet pentru
fat i Gwen se temea c nu o va putea mpiedica s stea departe de ea.
Gwen privi trupul micu i ndesat al lui Hugh cnd sri n ap cu un
pleoscit zgomotos. i lipsea fluiditatea nottorului bun, dar compensa
cu mult glgie. Hugh ip pn cnd Liyoni not napoi. Exact nainte
s ias, fcu o piruet n ap, rsucindu-se ca un dervi, cu prul mpletit
n jurul ei. Copiii ieir mpreun pe mal, se scuturar i fetia ncepu s
tueasc. Hugh se uit fix la ea, prnd ruinat, dar chipul i se lumin
cnd accesul de tuse ncet i Liyoni i zmbi.
Unde e Wilf? ntreb Gwen.
Wilf e plictisitor. Oricum nu-i place s noate.
Intrm n cas s vedem dac-l convingem pe appu s ne fac cltite?
Poate i fetia
Gwen se ncrunt.
Adic poate i Liyoni s vin?
Numai de data asta, bine?
Hugh ntinse mna spre Liyoni i fetia nu se feri. Gwen i privi pe
copii alergnd n sus pe trepte, inndu-se de mn. I se strnse inima i
simi o dragoste pentru copil ce nu se asemna cu nimic din ce trise
pn acum. I se umplur ochii de lacrimi exact cnd o vzu pe Verity
venind spre ea.
Laurence m-a rugat s-i spun c vrea s stea de vorb cu tine n
salonul pentru pictur.
De ce?
Verity zmbi, dar de complezen.
N-a zis de ce.
Gwen iui pasul spre salon i l gsi pe Laurence stnd n picioare cu
un ziar fcut sul sub bra. Brbatul se ntoarse la auzul pailor ei, cu o
faa lipsit de orice expresie. tie, se gndi Gwen rapid, i vrea s m dea
afar din cas. Se pregti s inventeze o minciun.
Eu
El o ntrerupse.
L-am vzut pe Hugh afar cu fetia. Am crezut c hotrserm.
nlemnit din cauza tensiunii, se sili s rspund.
Poftim?
Laurence se aez i se sprijini de sptarul canapelei.
Am crezut c am stabilit c fetia nu va rmne aici.
Gwen se chinui s-i nbue senzaia de uurare. Nu tia. Se duse n
spatele canapelei ca s-i maseze umerii, dar i ca s-i ascund chipul de
el.
Nu, zise ea, fr s se grbeasc. Am hotrt c m voi ocupa eu de
asta. i chiar m ocup, dar fetia nu se simte prea bine. Tuete.
E ceva contagios?
Gwen prinse curaj.
Nu cred. Iar Hugh e att de singur.
Termin cu masajul i fcu un pas n spate. Laurence i ndrept
spatele i se rsuci s se uite la ea.
Iubito, tii c a fi bucuros s ajut dac fetia ar fi vreo rud.
tiu, dar chiar nu poi avea ncredere n mine?
Haide, Gwen. Dup cum am mai spus, tim deja c Naveena nu mai
are familie. i a prefera ca Hugh s nu se ataeze de ea.
Gwen pstr tcerea un moment nainte de a rspunde.
Nu neleg.
El o privi mirat.
Dar nu e evident? Dac devin apropiai, el i va duce dorul cnd fata
va pleca. Aadar, cu ct mai repede, cu att mai bine. Sunt sigur c eti de
acord cu mine.
Gwen simi cum durerea i cuprinde tmplele. Cum s fie de acord cu
aa ceva?
El i ntinse mna.
Eti bine? Nu pari n apele tale.
Gwen ddu din cap.
neleg c te strduieti, dar
Ea l ntrerupse.
Nu e corect, Laurence. Chiar nu e. Unde te atepi s se duc?
Fr s-i mai poat controla sentimentele, inima ei se fcu buci i
toate eforturile de a-l proteja pe Laurence i csnicia lor se prbuir. Nu
voia ca Liyoni s plece, iar el habar nu avea prin ce infern trecea ea. Nu
tia iadul n care trise toi anii acetia. Laurence avea dreptate, ea se
strduia, dar el nu tia c ncercarea de a pstra un echilibru ntre nevoile
soului ei, ale lui Hugh i ale fetiei era mai mult dect putea s suporte.
Ieindu-i din mini, prsi ncperea, trntind ua n urma ei.
29
O vreme dup aceea, Laurence nu-i mai vorbi. Ori de cte ori intra ea
n camer, el i ridica privirea parc ateptnd-o s spun ceva, dar
Gwen era prea ncpnat ca s-i cear iertare pentru firea ei.
Contient c aducerea lui Liyoni n cas s-ar putea dovedi cea mai mare
greeal a vieii ei, ncercase s caute alternative, dar fr niciun rezultat.
Pretextnd c se duce la o ntlnire a Uniunii Caritabile a Femeilor,
vizit un orfelinat din Colombo, un loc aglomerat care duhnea a urin.
Amintirea orfelinatului i alung somnul nopi n ir. Mai presus de toate,
voia s-i protejeze csnicia, dar nu suporta ideea ca Liyoni s fie trimis
acolo.
Pe parcursul urmtoarelor sptmni, Laurence o mai ntreb din cnd
n cnd dac i gsise fetiei un cmin nou i Gwen reuise s schimbe
subiectul de fiecare dat, dar ajunsese aproape cu nervii la pmnt. ntre
timp, Hugh se bucura s o ajute pe Liyoni s nvee. Fetia nelegea acum
ordine simple n englez i tia s cear ce are nevoie. Totui, copila
obosea rapid i, pn cnd ncepea Hugh coala n toamn, Gwen trebuia
s gseasc mijloace prin care s-i in pe copii separai, cel puin pentru
o vreme. Sosirea lui Liyoni nu-i provocase niciun fel de gelozie lui Hugh.
Ba dimpotriv, biatul o adora, i cnd fata sttuse la pat, suferind de o
tuse urt, trebui s-l in cu fora s nu se apropie.
Verity constituia alt provocare. Fr nicio alt clarificare n privina
refuzului de a se ntoarce la so, cumnata ei rmase aici pn la ziua de
natere a lui Laurence. Cnd Hugh intr pentru ceaiul servit cu aceast
ocazie special nsoit de Liyoni, Verity se uit furioas spre fratele ei.
Dei Gwen credea c e pcat ca Verity s-i ureasc aspectul ntr-o
asemenea manier, totui cumnata ei arta ic ntr-o inut pe corp,
lung. Gwen se ntreb de unde gsise atia bani pentru hainele noi i
scumpe. Pe soul ei nu-l ddea bogia afar din cas.
Trebuie s pun piciorul n prag n privina asta, spuse Verity. Fata nu
e membra familiei noastre, iar asta e o srbtoare de familie. De fapt,
Laurence, de ce nc locuiete aici? Am crezut c ai discutat deja cu
Gwen.
Verity, hai s nu facem o scen
Dar ai spus
Gwen interveni iute i, strngndu-i pumnii de furie, i se adres lui
Hugh.
Scuze, puiule, dar mtua ta Verity are dreptate. Spune-i lui Liyoni s
plece i s o gseasc pe Naveena. Sigur i va da ceva s fac.
Hugh se posomor, dar se supuse. ntre timp, Verity continu s se
plng despre prezena lui Liyoni n cas.
nc enervat din cauza amestecului permanent al cumnatei ei, Gwen o
ntrerupse din nou.
Eu i Laurence am discutat chestiunea i m-a lsat pe mine s m
ocup de situaie. D-mi voie s-i reamintesc nc o dat, Verity, c eu
sunt stpna aici i c, de cnd te-ai cstorit, eti o simpl musafir.
Stai puin, Gwen, spuse Laurence.
Nu. Nu stau deloc. Nici pentru tine. Nici pentru Verity. Fie sunt eu
stpn aici, fie nu. M-am sturat ca sora ta s-i bage nasul unde nu-i
fierbe oala. E vremea s se ntoarc la soul ei.
Laurence ncerc s-i cuprind umerii cu braul, dar Gwen, tulburat,
se feri de el.
Haide, iubito. E ziua mea.
Nu vreau ca mtua Verity s plece, mami, se mpotrivi Hugh.
Gwen se uit la masa aranjat pentru patru persoane, cu cele mai bune
porelanuri i tacmuri de argint, dichisit cu o fa de mas din damasc
proaspt apretat. i control furia.
Bine, iubitule. Mami i tati vor discuta despre asta mai trziu. S bem
ceaiul acum.
ns zilele n care ampania curgea n valuri dispruser de mult i
cnd appu aduse tortul de fructe pentru Laurence pe un platou de argint,
nu bur dect ceai. Cadourile, altdat ridicndu-se unele peste altele
pn la tavan, acum abia dac alctuiau o grmjoar.
S nu ne mai chinuim cu cutatul, spuse Laurence.
Ba cred c ar trebui, l contrazise Verity.
Gwen oft. Dac Verity voia s fie legat la ochi, asta i va oferi. Se
duse la dulap, cut printre lucrurile rmase de la celelalte petreceri i
scoase o bucat lung de material negru cu care acoperi ochii lui
Laurence, legndu-l la spate cu un nod.
nvrte-l pe tati de trei ori acum, porunci Hugh.
Ideea era ca stiva de cadouri s dispar ca prin minune, iar Laurence,
legat la ochi, trebuia s le gseasc pe toate nainte de a le putea desface.
Laurence se mpiedic ndatoritor prin camer, comportndu-se ca un
nerod, pe placul lui Hugh care se inea de burt de atta rs. Laurence
sttea n patru labe, pipind podeaua lng u, cnd auzir cu toii
sunetul sacadat al unor tocuri. Toat lumea nlemni.
Ei bine, speram c vei fi ncntat s m vezi, dar s m primeti cu o
asemenea plecciune pn n pmnt Sunt onorat. N-a fi crezut c o
s apuc o asemenea zi.
Laurence i smulse legtura de la ochi i i aranj prul cnd se ridic
n picioare.
Christina!
Eu nsmi.
Dar trebuia s vii abia sptmna viitoare! exclam Gwen.
Hugh btu din picior i se nroi la fa.
Ne-a stricat jocul. Tati nici mcar nu i-a gsit cadourile.
Ah! spuse Christina. D-mi voie s m revanez. i eu am adus
cadouri.
Laurence i Gwen schimbar iute o privire.
tiai c e ziua lui Laurence? ntreb Verity.
Tu ce prere ai? Dar ele sunt pentru voi toi, nu numai pentru
Laurence. Omul meu ateapt pe coridor.
Se rsuci i pocni din degete. Un singalez ntr-un vemnt alb i lung
intr, ncrcat cu pungi pline de cumprturi.
mi pare ru, nu am avut timp s le mpachetez.
Scotoci ntr-o pung, scoase un obiect vestimentar pliat, prins nc pe
umeraul de la magazin i i-l ddu lui Gwen. Gwen l desfcu i se trezi
cu un costum din dou piese, precum cele din Good Housekeeping.
Cred c se asorteaz de minune cu ochii ti, spuse Christina. O
nuan ncnttoare liliachie. Hugh, trenuleul acesta e pentru tine.
Aez cutia pe mas i ochii lui Hugh strlucir cnd i trecu degetele
peste desenele cu locomotiva i vagoanele.
Ce i spui Christinei, fiule? zise Laurence.
Hugh abia izbuti s-i smulg privirea de la jucrie.
Mulumesc foarte mult, doamn american.
Toat lumea izbucni n rs.
Verity, continu Christina, am o geant din piele de crocodil pentru
tine. Cred c o s-i plac.
Mulumesc. Nu trebuia.
Nu fac niciodat nimic din obligaie. A fost distractiv pentru mine.
Se opri i i fcu lui Laurence cu ochiul, apoi i trimise o bezea.
Iar acum s ne ocupm de srbtorit. Am ceva foarte special pentru
tine, dragule, dei mi-e team c dou mini nu ajung s-l ii.
O main? i dai lui tati o main nou? Nu ar putea s-o in ntre
mini.
Nu, iubitule. Crezi c ar trebui s fie o main?
Da!
Dac nu v deranjeaz, sunt puin obosit acum. Cadoul lui tati va
trebui s mai atepte pn dup ora ta de culcare.
Hugh ncepu s se plng, dar nc nfuriat de prezena neanunat a
Christinei, pe care nici mcar nite cadouri scumpe nu o puteau
compensa, Gwen l reduse la tcere cu o singur privire.
E ora pentru baia lui Hugh, Christina, aa c, dac nu te superi,
Verity te va conduce n camera de oaspei i ne vedem din nou la cin.
inuta este una lejer la noi.
Dar trebuie s fii elegani. Insist. E o ocazie special la urma urmei.
Gwen ncuviin cu un amestec de enervare i suspiciune i l lu pe
Hugh de mn.
Foarte bine, spuse ea. Acum mergem. Poi s faci baie n camera mea
azi.
Hugh btu din palme i plvrgi fericit pn n dormitorul ei. n timp
ce umplea cada, se ntreb cum se simte oare Liyoni. Dei arta mai bine,
chioptatul ei devenea tot mai pronunat pe zi ce trecea. Dac lucrurile
continuau s se nruteasc, copila nu va mai fi n stare s-i
ndeplineasc sarcinile uoare pe care Gwen le gsise pentru ea. Era o
munc de dragul aparenelor i nu conta, dar aparena trebuia pstrat.
Fetia avusese o ran infectat la picior, pe care Naveena i-o tratase cu
tincturi din ierburi i i-o bandajase apoi. Gwen se ateptase ca
chioptatul s dispar odat ce rana se vindecase, dar nu se ntmplase
aa. Doctorul Partridge venea peste dou zile s-i fac un control general
lui Hugh, iar Gwen hotr s-l roage s o examineze i pe Liyoni.

Savurau o cafea n salonul pentru pictur, dup cin, cnd Christina le-
a dezvluit marea ei idee. Verity se odihnea pe canapeaua din piele de
leopard, lng masa pentru buturi. Laurence sttea n picioare lng
emineu, iar Gwen se aezase pe un scaun cu sptar drept de partea
cealalt a canapelei, innd un ochi atent asupra sticlei de brandy.
Lsaser draperiile desfcute, iar noaptea era luminat de luna aproape
plin.
Mrci, spuse Christina cu un zmbet larg.
Se sprijini de sptarul fotoliului i ls ceea ce prea un tablou
mpachetat n hrtie maro pe podea, lng ea.
Poftim? zise Laurence.
Mrci. Ele sunt viitorul.
Femeia se ridic n picioare i se duse lng Laurence, punndu-i o
mn pe umr i sprijinindu-se de el. Apoi, cu faa apropiat de a lui, l
privi direct n ochi.
Nu te-ai uitat prin revista pe care i-am trimis-o, dragule?
Laurece a aruncat o privire, rosti Gwen, simind nevoia s scuipe, dar
pstrndu-i calmul aparent. Niciunul dintre noi nu a neles la ce te
refereai.
Christina, care i zmbea lui Laurence, se rsuci spre Gwen.
Dar ce ai observat n revist?
Gwen se uit prin ncpere. Pe lng daruri, Christina venise ncrcat
cu buchete de flori care erau acum elegant aranjate n vaze din sticl
groas. Parfumul lor plutea n aer.
Erau foarte multe reclame.
Christina btu din palme.
Bravo!
Sugerezi s ne apucm de publicitate? ntreb Laurence,
ndeprtndu-se un pas de americanc. S-mi ieri francheea, dar nu mi
se pare o idee prea grozav.
Christina i ddu capul pe spate i izbucni n rs.
Dragule meu, sunt americanc. Desigur c nu m deranjeaz
francheea. Ce caraghioi suntei voi, englezii.
Laurence i mpinse brbia nainte i Gwen abia se abinu s se
repead la el i s-l sufoce cu srutri pe gropi. i nfrn pornirea i i
se adres Christinei.
De ce nu le explici atunci englezilor caraghioi ce voiai s spui?
Iubito, nu te simi jignit. Nu rd de voi. Cred c suntei adorabili, ct
despre soul tu, ei bine, doar tii ce prere am despre el Dar ai
dreptate, s discutm despre afaceri.
Gwen, care-i inuse respiraia, rsufl ncet.
n America, n ciuda crizei economice, unii oameni fac bani buni din
asta. Cu ct e mai mare compania i produsul mai obinuit, cu att mai
bine.
Te referi la spunul-pudr i la crema de pantofi pe care le-am vzut
n revist? se interes Laurence.
Da. Aa cum e i ceaiul. Gndete-te la Lipton.
Gwen ddu din cap.
Dar nu existau reclame pentru ceai.
Exact ce spuneam i eu, cherie. Ideea este s facem din Hooper o
marc. Nu ai mai fi un simplu productor i manufacturier angro, ci ai
avea o marc de ceai.
Laurence cltin din cap.
Oamenii sufer din cauza depresiunii, dar tot trebuie s-i spele
hainele i s-i lustruiasc ghetele. Asta e ideea ta.
Da. i trebuie s-i cumpere ceaiul, sptmn dup sptmn. ns
va funciona numai dac investeti mult.
Nu vom fi niciodat n stare s producem suficient. Nici mcar cu
plantaiile la capacitate maxim. Nu tiu cum ar putea funciona, zise
Laurence nencreztor.
Laurence, dragule i englez caraghios ce eti, te respect, te admir i
te iubesc Aici intervin eu.
Gwen i ascunse iritarea.
Nu vor fi adaosuri comerciale uriae, dar tu trebuie s vinzi un lucru
pe care oamenii l cumpr frecvent i nu pot rezista fr el.
Christina fcut o pauz.
Spune-mi, cum v descurcai acum?
Laurence tui i i pironi privirea n podea.
Exact cum bnuiam. Aa c trebuie s ne gndim la ceva nou. Toat
lumea are o pung de ceai n cas i vreau ca numele lui s fie Hooper.
Dac venim imediat dup Lipton, vom face muli bani.
Indignarea lui Gwen pru s explodeze. Ce voia Christina de fapt? Se
juca oare cu ei, prefcndu-se i artndu-le c are puterea de a face aa
ceva? Se ntorsese ca s reia relaia cu Laurence? Gwen voia s-o elimine
din viaa lor, aa cum mai ncercase i nainte, dar nu avea de gnd s-l
stnjeneasc pe Laurence cu o scen de gelozie. Instinctul o ndemna s
nu lase s i se citeasc pe fa ceva i s vorbeasc ferm.
Nu, rosti ea. S punem punct ideii tale nebuneti. Laurence i-a spus
deja c nu putem produce asemenea cantiti.
Christina pru c n-o aude.
Nu tu, drag. l cumperi din Ceylon. nchei nelegeri cu celelalte
plantaii. Punem ceaiul n pliculee i i vom face reclam masiv. Nu e
nevoie de un adaos mare, dac ai o cantitate corespunztoare.
Dar nu am suficient cash pentru asemenea cheltuieli, se mpotrivi
Laurence.
Nu, nu ai, dar eu am. Eu i sugerez s m lai s cumpr aciuni de la
Hooper i tu vei folosi banii ca s pui pe roate afacerea.
Gwen se ridic n picioare, tremurnd i se duse lng Laurence. i
vocea i tremur cnd vorbi.
i dac nu merge? Ce se va ntmpla atunci? Nu mai putem risca
nimic.
Eu voi fi cea care risc, nu voi. Ascult-m cu atenie, iubito, acesta e
viitorul. Reclama ia cu asalt America. Ai vzut revista, nu?
Nu sunt sigur c m ncnt cum arat viitorul, rosti Gwen.
i place sau nu, suntei pe punctul de a face milioane. E foarte
simplu.
Poate ai dreptate. Ne lai s ne gndim o vreme? ntreb Laurence,
trecndu-i mna pe sub braul lui Gwen.
Gwen oft. Femeia l ctiga pe Laurence nc o dat, iar ea nu putea
face nimic.
Avei dou zile la dispoziie. Apoi plec. Trebuie s acionm rapid,
fiindc altcineva ne-o poate lua nainte.
Christina i netezi rochia scump i se ntoarse spre Gwen cu un
zmbet radios.
i place rochia mea?
Gwen blmji un rspuns.
Direct de pe umera, foarte ieftin i nu e din mtase. Lumea se
schimb, oameni buni. Fie inei pasul cu ea, fie nu. Am cltorit mult azi
i sunt gata s m bag n pat.
Verity, care nu scosese o vorb, se ridic i ea, dei nu prea s se in
prea bine pe picioare. Cnd deschise gura s vorbeasc, se blbi uor.
Cred c e o idee minunat, Christina.
Gwen simi nevoia s-i spun c ideea nu are nicio treab cu ea, dar i
inu gura.
Mulumesc. Am uitat s-i spun, Laurence, tu i Gwen va trebui s
venii la New York. Va ajuta marca s devin cunoscut i respectat.
Serios, chiar e necesar? Ct timp?
Foarte necesar i nu pentru mult timp. Desigur, eu voi acoperi toate
cheltuielile.
i cu Hugh cum rmne?
Curnd se duce la coal, nu?
Gwen se ncrunt.
De ce faci asta Christina, dac pierderile vor fi exclusiv ale tale?
Pentru c nu vor exista pierderi. Att de sigur sunt i pentru c
mi suntei dragi. V-ai chinuit destul i m simt prost pentru pierderile
lui Laurence din Chile. Dei sunt sigur c, imediat ce criza va mai trece,
vei ncepe s facei bani din nou acolo, chiar mai muli dect nainte.
Gwen ncuviin din cap ncet. Nu avea ncotro, ce avea s se ntmple
se va ntmpla i gata.
Campania va fi condus din New York i vor avea nevoie de
chipurile voastre. i c tot vorbim de fee, aproape c am uitat, Verity.
Dac nu te superi, vrei s despachetezi micul tablou sprijinit de canapea?
M ntrebam dac pachetul acela e cadoul meu, spuse Laurence.
ntr-un fel, da, zise Christina, n timp ce Verity scotea hrtia.
S-l vedem atunci, adug Laurence.
Verity i ridic privirea spre el.
Este un tablou al lui Savi Ravasinghe.
Lui Gwen i se nmuiar genunchii. Nu l chestionase niciodat pe Savi
cu privire la ce se ntmplase n noaptea aceea i, treptat, devenise tot
mai uor s dea uitrii incidentul. ns acum, cnd prezena lui Liyoni i
aducea aminte n permanen de el, de ce trebuia ca brbatul s se
ntoarc i el n viaa ei n felul acesta?
Laurence se ncrunt cnd Verity ntoarse tabloul i l ridic n aer, ca
el s-l vad mai bine.
Este o culegtoare de ceai tamil, murmur Laurence.
Gwen admir culoarea stacojie splendid a sariului femeii, care prea
s sclipeasc n mijlocul arbutilor de ceai de un verde luminos i trebui
s recunoasc n sinea ei c e frumos. n timp ce-l privea, simi cum i se
nfierbnt gtul i obrajii i sper c nimeni nu bgase de seam.
Desigur c Verity observase.
Te simi bine, Gwen? o ntreb Verity.
mi este puin cald, spuse ea, fcndu-i aer cu mna.
Laurence pstr tcerea, n vreme ce Christina i explic n detaliu c,
pentru ea, aceasta era imaginea perfect a ceaiului Hooper. Va fi
ntiprit pe plicurile de ceai, pe afie uriae i n reclamele din revist.
Cnd termin, Laurence i scutur mna.
Ne-ai dat serios de gndit. Vorbim din nou mine. Sper s ai o noapte
plcut.
Dup ce pornir spre camerele lor, Gwen se adnci n gnduri. Nu
exista altceva n mintea ei dect Christina i, n acel moment, simi c
americanca va fi furtuna care i va drma casa.
30
n urmtoarele dou zile, Gwen l auzi pe Laurence foindu-se toat
noaptea. Angoasat din cauza lui Ravasinghe, enervat de prezena
Christinei, tnjea ca Laurence s vin n patul ei, ca s l in ct mai
aproape de ea. Dar el nu veni. Spre iritarea lui Gwen, Verity rmsese i
susinea ideea Christinei. Ideea mrcii i copleise pe toi i subiectul
plecrii lui Verity nu mai fusese adus n discuie.
Fiindc toat lumea era preocupat cu altceva, Gwen le ddu voie lui
Liyoni i lui Hugh s se joace n camera ei. Soarele ptrundea pe
fereastr, luminnd puternic ncperea, iar Gwen, care sttea la masa de
lng geam cu Naveena, simea cldura n ceaf. i privi pe gemeni
srind n pat, n timp ce ngnau ceva ce prea a fi versiunea singalez a
lui Humpty Dumpty. Se gndi la Christina i la efectul pe care l avusese
sosirea femeii asupra lui Laurence. Soul ei se ndeprta de ea.
Uitndu-se pe geam, i surprinse pe cei doi n grdin, foarte aproape
unul de cellalt i ncerc s se conving c discutau doar despre afaceri.
ns golul din stomac o fcu s se simt strin i respins de soul ei n
propria lor cas. nelegea c ideea de cmin nu se rezum la un simplu
loc. Era vorba de relaia ei zilnic cu tot ce atingea, vedea i auzea. Era
certitudinea familiaritii i senzaia de siguran, crrile bttorite.
Materialele, firele, aromele, culoarea precis a ceaiului de diminea,
ziarul trntit de Laurence pe mas nainte de a porni la lucru, tropitul
lui Hugh pe scri de o mie de ori pe zi. ns acum se ntmpla ceva
extraordinar. Pmntul se mica i totul era diferit.
O lu un val de cldur i, pentru o clip, o ur pe Christina la fel de
mult ct l ura pe Savi Ravasinghe. Dar i mai mult ura faptul c o
transformase ntr-o femeie geloas i temtoare. Tnjea dup o cale de
scpare. i privi copiii i, ruinndu-se, furia copleitoare se risipi.
Ai grij, Hugh! strig ea. Nu uita c pe Liyoni o doare piciorul.
Da, mami. De-aia sare numai n fund.
Se auzi un ciocnit la u i Verity intr.
Cred c ar trebui s tii c Laurence a acceptat propunerea Christinei.
Gwen i duse mna la spate i i mas ceafa.
Dumnezeule, serios?
Au nevoie de semntura ta pe un document. Vor fi i altele mai
trziu.
Tnra se opri i arunc o privire spre copiii care stteau cumini pe
pat.
Eu m-a descotorosi de fetia cu piele tuciurie, dac a fi n locul tu.
Nu sunt sigur c neleg ce vrei s spui.
Verity i nclin capul, apoi continu cu un zmbet strmb:
Servitorii au nceput s uoteasc pe la coluri. Ei nu pricep de ce
fata primete tratament preferenial. tii i tu cum sunt.
Gwen se ncrunt.
Credeam c te pregteti s-i faci bagajele.
Verity zmbi din nou.
n niciun caz. Eti soia lui, Gwendolyn, a doua soie, ca s-o spunem
pe-aia dreapt, dar eu sunt singura lui sor. Acum m duc s joc tenis cu
Pru Bertram la club. Ciao!
i cu soul tu cum rmne? Nu e corect fa de el, nu?
Verity ridic din umeri.
Asta nu e treaba ta.
E adevrat? o ntreb Gwen pe Naveena, dup ce Verity plec. Aa se
brfete?
Btrna oft.
Nu nseamn nimic.
Eti sigur?
Le spun c e bine pentru Hugh s aib o prieten.
Pe coridor se auzi zgomot, apoi sunetul unor pai. Gwen se uit n jur,
tresrind.
Naveena plesci.
E doar unul dintre biei, doamn.
Cnd Hugh i Liyoni ncepur s sar din nou n pat, Gwen czu iari
pe gnduri. Avertismentul lui Verity i atinsese inta. Din ziua n care o
adusese pe Liyoni s locuiasc aici, viaa ei i pierduse armonia. Prins
ca ntr-o menghin din pricina spaimei, tresrea la orice zgomot i, de
fiecare dat cnd auzea grinzile casei pocnind, se rsucea brusc,
ateptndu-se la ce e mai ru, chinuindu-se singur cu scenarii oribile
pn cnd nu mai putea vedea limpede.
Avea nevoie de Laurence s-i reaminteasc cine e ea, ns relaia lor
scria. Gwen se simea rupt n dou, nspimntat s fie alturi de el,
pentru c s-ar fi putut da de gol, dar avnd nevoie de el din ce n ce mai
mult. Cnd Laurence se purta amabil, ea l repezea i i rspundea cu
iritare. Cnd el era rece, i fcea griji c pusese gheara pe el Christina.
Brusc, se auzi o bufnitur. Liyoni czuse din pat i acum zcea pe
podea, fr s scoat un sunet. Gwen sri din scaun.
Ai mpins-o, nu-i aa, Hugh?
Hugh se fcu rou ca racul i ncepu s plng.
Nu, mami. Nu e adevrat.
Gwen se repezi spre Liyoni i Hugh se ddu jos din pat. Ridic fetia
de jos i o inu n brae. Hugh se ls pe vine lng ele.
mi pare ru, Hugh. Nu e vina ta. Nu am mai fost atent la voi.
Mngie obrazul lui Liyoni i se uit n ochii ei speriai. Copila clipi i
din ochi i se scurse o lacrim. Gwen simi cum i se oprete inima. O
privea pe fiica ei fr s i vad culoarea. Se gndea la ea ca la sngele din
sngele ei pentru prima dat. n acel moment de claritate maxim, timpul
pru c se oprete. Liyoni era fiica ei, pe care nu tiuse cum s o iubeasc
i pe care o prsise de parc ar fi fost un celu nedorit. Se simea
vinovat pentru tot ce fcuse i suferea ngrozitor s tie c nu va putea
admite niciodat c e fiica ei. Scoase un sunet chinuit, de parc i-ar fi
nbuit lacrimile, apoi l nconjur i pe Hugh pe dup umeri cu braul i
i trase pe amndoi aproape de ea. Cu inima btndu-i slbatic, Gwen
simi un alt val de iubire puternic i o srut pe Liyoni pe obraji. Cnd i
ridic privirea, zmbi spre Naveena, dar ayah ncremenise, holbndu-se
spre u, cu gura uor deschis.
Stnd cu spatele la u i concentrat asupra copiilor, Gwen nu auzise
cnd aceasta se deschisese, iar acum i ddu seama numai pentru c
Laurence tui discret.
Fata a czut, spuse iute Naveena.
Gwen o ridic pe Liyoni i o aez uurel pe pat. Sentimentul de
vinovie o nvluia ca ntr-un giulgiu i, dac Laurence vzuse cztura,
atunci vzuse i restul.
Laurence nu scoase nicio vorb i rmase privind.
Gwen ncerc s gndeasc, fr s-i mai aminteasc dac spusese
ceva cu glas tare. Sau poate totul se petrecuse strict n mintea ei. Teama i
frnsese glasul i i tiase rsuflarea. nghii n sec, strduindu-se s
alctuiasc o secven de sunete ct de ct inteligibile.
Laurence i drese vocea i se adres direct Naveenei.
Sun-l pe doctorul Partridge. Spune-i s vin aici.
Travers ncperea s priveasc fata i Hugh l lu de mn.
E prietena mea cea mai bun, tati.
E doar o cztur. A aterizat puin cam tare, dar atta tot.
Gwen ncerc s-i alunge teama din ochi. Ce vzuse Laurence? Ce
auzise? O trecu un fior pe ira spinrii. Se scrpin n cap, i duse mna
la ceaf, apoi i mas umerii. Gesturile nu o ajutar. Senzaia de nfiorare
era att de intens, nct i veni s ipe.
Partridge i-a verificat chioptatul? ntreb Laurence i Gwen tresri.
Gwen ncuviin din cap.
i? insist Laurence.
n sfrit, Gwen i recpt vocea.
Nu a gsit nimic ru. A zis c o s-i revin. De unde tiai? Tu nici
mcar nu erai aici.
Mi-a zis McGregor.
Dei expresia obinuit a lui Laurence nu se schimbase, zri n ochii lui
ceva straniu. i susinu privirea, dar stomacul i se strnse. Abia dup
cteva clipe bune, el vorbi din nou.
Mi-a zis c preai ngrijorat de soarta copilei.
Gwen nghii din nou n sec. Cum de nu-i nchipuise c McGregor va
fi cu ochii pe ea?
E un copil cumine i mi-a fost mil de ea. S triasc printre strini la
o vrst att de mic.
Eu m-am dus la coala cu internat cnd eram de vrsta ei.
Dar tii ce prere am eu despre asta.
Laurence se mulumi s se uite la ea. Gwen habar nu avea ce se petrece
n mintea lui. Dac l pierdea acum
Se chinui s-i potoleasc nervii n tcerea tensionat, concentrndu-se
asupra respiraiei.
Hugh va pleca n curnd, rosti el ntr-un trziu. Atunci vom hotr ce
e de fcut cu fetia.
Gwen ntoarse capul pentru ca Laurence s nu-i vad lacrimile din
ochi.
Sunt nite documente de semnat n salonul pentru cin. Vino i tu
dup ce termini cu doctorul aici. Apropo, vom merge n America la scurt
timp dup Christina. Ea a plecat nainte astzi.
Plecase. Christina plecase.

Gwen i petrecu ora n aeptarea doctorului bnd ceai i jucnd


pasiene cu Hugh. Liyoni dormea i, cnd se trezi, rmase tcut i refuz
fructele i apa pe care i le oferi. Lui Gwen i srea inima din piept ori de
cte ori auzea pai pe coridor, temndu-se c Laurence se ntorsese. Pn
la sosirea doctorului, starea lui Liyoni se nruti.
Doctorul i puse geanta jos.
Ar fi o idee bun ca ayah s l ia pe Hugh de aici, Gwen.
Nu! se mpotrivi Hugh i btu din picior. Vreau s rmn. E prietena
mea, nu a ta i nici a lui mami!
Am acadele aici. Dac eti cuminte i te duci cu Naveena, i dau i ie
una.
Sunt galbene?
Da, am i roz.
Numai dac i dai una i lui Liyoni, de aceeai culoare.
De acord, biete.
mi promii c nu i faci ru?
i promit.
Putem nota mai trziu? i place s zboare.
S zboare?
Hugh ncuviin din cap.
Aa spune ea la not.
Dup ce Naveena l lu pe Hugh s se joace cu mingea, doctorul trase
un scaun i o examin cu grij pe Liyoni, pipind-o ncet peste tot.
Gwen se aez n spatele lui i, cnd fetia deschise ochii, i zmbi.
Gwen observ ncrederea care ncepuse s creasc n ea, aa c i
rspunse cu un zmbet. Schimbul de priviri nu-i scp doctorului, care se
uit cnd la Gwen, cnd la Liyoni. Gwen se rug n tcere ca el s nu fi
observat culoarea ochilor copilei, pe jumtate violei, pe jumtate cprui,
sau buclele negre care stteau uor rsfirate pe pern.
Ai ceva s-mi spui, Gwen?
Ea i inu respiraia.
A czut din pat. opiau amndoi n el. A fost vina mea. Ar fi trebuit
s-mi dau seama c nu e la fel de puternic precum Hugh. Nu eram
atent.
n regul. Are o slbiciune cauzat de o lips. Hrnete-o bine. Acesta
e sfatul meu.
Ce uurare! Nimic altceva? Nu e nimic contagios?
Nici vorb. Doar ocul czturii.

O lun mai trziu, Gwen mpacheta n dormitor ultimele haine ale lui
Hugh pentru coal. Se gndise mult la inutele de cas pe care s i le dea
i pregtise hinue pentru toate tipurile de vreme. Uniforma lui de
coal sosise de la Nuwara Eliya cu o zi nainte. Dou seturi cu tot ce
fusese menionat n scrisoare. Lista era lung. Se simea recunosctoare
c tatl ei pltise factura, dei o parte din ea nu voia ca Hugh s plece
deloc.
Posomort, Hugh sttea pe cluul lui vechi de lemn, pe care l ineau
acum n camera lui Gwen.
Pot s vin n Vestul Slbatic cu tine?
Nu mergem n Vestul Slbatic. Ne ducem la New York.
Dar o s fie cowboy i acolo, nu?
Ea scutur din cap.
Mai repede o s dai peste un cowboy n Nuwara Eliya dect n New
York.
Nu e corect. Poi s m nvei aritmetica i ortografia, nu?
Puiule, trebuie s primeti o educaie bun, ca s creti detept ca tati.
Nu e detept.
Ba e.
Nu e un lucru detept s spui c nu pot merge la cascad cu Liyoni.
Gwen tia c exist o cascad, dar auzise c e mult de urcat, aa c nu
se aventurase niciodat pn acolo.
Bnuiesc c tati crede c e prea periculos.
Liyoni iubete apa. I-ar plcea acolo. Eu am vzut-o. Poi merge cu
maina acolo. Verity m-a dus.
Pn n vrf?
Da, pn n vrf. Nu m-am apropiat de margine.
M bucur s aud asta. Acum, vino i ajut-m cu cataramele de la
valiz. Am nevoie de un brbat puternic.
El izbucni n rs.
Bine, mami.
Mai trziu, n timp ce ncerca s-i fac propriul bagaj, Laurence intr
cu un zmbet larg pe fa. De cnd Christina plecase s pun lucrurile pe
roate la New York, Laurence fusese ocupat s se ntlneasc cu
proprietarii de plantaii i s ncheie afaceri cu ei. Gwen abia dac l
vzuse i era recunosctoare pentru asta. Cnd el venea acas, nu ddea
niciun semn c ar ti mai multe despre motivul pentru care Liyoni locuia
cu ei, dei Gwen l urmrise cu atenie.
Bun, spuse el. Mi-a fost dor de oamenii mei preferai.
Tati! strig Hugh i sri de pe cal, alergnd s-l mbrieze.
Atenie, biete, tati e obosit. Nu vrei s m trnteti, nu?
Hugh izbucni n rs.
Ba da, tati.
Laurence zmbi i se uit la Gwen peste capul biatului.
Am reuit s fac aranjamentele pentru ca Hugh s rmn la internat
n primele luni.
Adic nu vine acas n weekenduri? Laurence, nu se poate! Nu i va
plcea deloc.
Doar ct suntem plecai. O cltorie la New York i napoi e un lucru
destul de complicat. Apropo, totul e aranjat. Christina ne-a cumprat
biletele.
Hugh, fugi i te joac! spuse ea. De ce nu ncerci noul leagn din
grdin?
Hugh se strmb, dar se supuse. n felul copiilor care cresc, simea
imediat cnd exista un dezacord ntre prinii lui.
Laurence se ridic n picioare cu spatele la lumin. Gwen l privi,
acoperindu-i ochii cu mna pentru a se feri de strlucirea orbitoare a
soarelui care ptrundea prin fereastra deschis.
Nu poate avea Naveena grij de el n weekenduri?
Cred c Naveena va fi ocupat cu fetia.
Laurence oft din toi rrunchii.
A fi vrut s facem ceva n privina fetei pn acum.
Am ncercat.
Sunt sigur de asta.
Ce vrei s spui?
Nimic. De ce eti aa de sensibil? Trebuie s recunosc c ai devenit
tot mai fnoas de cnd copila locuiete aici. Ce se petrece?
Gwen scutur din cap.
Foarte bine. A vrea s discutm despre Verity. I-am spus c nu
poate sta aici ct suntem plecai. Trebuie s se ntoarc la Alexander.
ncntat de o asemenea tire, Gwen rsufl uurat.
Grozav. Se pare c te-ai gndit la tot. i-a povestit despre problemele
ei cu Alexander.
A fcut aluzii la unele dificulti.
Ce fel de dificulti?
Nu-i vine nimic n cap?
Serios?
I-am spus c trebuie s i rezolve problemele. Adevrul e c
purtarea ei din ultima vreme e enervant. i bea foarte mult pe deasupra.
Este responsabilitatea soului ei acum, nu a mea.
Aleluia, gndi Gwen i puin lipsi s nu aplaude.
Putem hotr ce s facem cu fetia cnd ne ntoarcem. tiu c am spus
c ne vom ngriji de Naveena cnd mbtrnete, dar nu m-am gndit s
includ i rudele ndeprtate, dac asta e copila n realitate.
Laurence, desigur c este.
Copila are ceva ciudat. Am trimis dup documentele vechi ale
mamei cu istoria familiei, poate descoperim ceva care ne va spune de
unde se trage. Poate exist un detaliu care o leag de Naveena.
M ndoiesc c vei gsi explicaii acolo. Nici mcar Naveena nu tia
despre existena fetei.
tiu. Am vorbit cu ea.
Lui Gwen i se puse un nod n gt.
i ce-a zis?
Nu prea multe. Gwen, te-ai albit la fa.
Sunt bine, doar puin obosit.
Vzu grija din ochii lui, dar rsufl uurat cnd el i mut privirea
spre rochiile ntinse pe pat.
Sunt ncnttoare, dar nu mpacheta prea multe. Christina o s te
duc la cumprturi pe Fifth Avenue. Zice c i-ar plcea probabil nite
haine la mod.
Gwen se ndrept de spate, i puse minile n old i l privi furioas.
Dar cine naiba se crede Christina asta? Nu sunt o srntoac i nu am
nevoie s m duc ea la cumprturi.
Laurence pufni.
Am crezut c o s fii ncntat.
Ei bine, nu sunt. M-am sturat s m priveasc de sus. i tu, la fel.
Iubito, mi pare ru. tiu c eti suprat din cauza lui Hugh.
Nu sunt suprat, spuse ea.
Iubito
Mai las-m cu iubito! Nu sunt suprat.
Apoi izbucni n plns.
Laurence se apropie i o strnse n brae. Ea se zbtu, dar el o inu
strns la piept ca s nu scape. Gwen nu-i putea spune ce simte cu
adevrat pentru Liyoni i, dei avea s-i duc dorul lui Hugh, adevrul
era c biatului probabil c i va plcea la coal. La gndul c las totul
n minile zeilor atta timp o trecu un fior pe ira spinrii. n plus, nu
credea c Verity va sta departe de ei i asta nu o ajuta deloc s se
calmeze.
Ne vom ntoarce ct ai clipi din ochi, draga mea.
El i ridic brbia i o srut pe buze. Gwen l dori att de mult n acea
clip, nct nu reui s scoat o vorb.
S ncui ua? spuse el cu un zmbet larg.
i fereastra. Se aude de afar.
Gwen se uit spre patul acoperit cu haine.
Nu-i face griji, o liniti el i le strnse pe toate, dup care le trnti
morman pe podea.
Se duse la u i o ncuie.
Laurence! Toate lucrurile alea au fost clcate.
El i ignor vorbele, o lu pe sus, o slt pe umr i o cr pn la pat.
Ea izbucni n rs cnd o arunc printre aternuturi, apoi l ajut s-i dea
jos hainele.
31

Gwen trase perdeaua grea de brocart. De la fereastra apartamentului


lor din hotelul Savoy-Plaza, n prima diminea petrecut n marea
metropol, rmase surprins s vad copacii i rmul pietros al unui lac
ce sclipea sub soarele de septembrie. Nu tia la ce s se atepte, dar n
niciun caz la o asemenea diminea splendid sau la parcul enorm din
centrul New Yorkului.
Se rsuci s cerceteze camera. i lu ceva timp pn se obinui cu
negrul i cu argintiul strlucitor i cu nuanele de verde, dar hotr c i
plac formele geometrice i liniile cu multe unghiuri. O pictur uria
acoperea aproape un perete ntreg. Nu tia cum s interpreteze petele de
negru pe fundalul crem, dar tabloul o fcu s se gndeasc la Savi
Ravasinghe. Christina propusese s i viziteze cea mai nou expoziie
dintr-o galerie din Greenwich Village la un moment dat, dar Gwen nu
atepta deloc acest moment. Era o serie de tablouri despre populaia
btina a Ceylonului la lucru, i nu obinuitele portrete de femei
frumoase i bogate. Dei dintre aceste pnze alesese Christina una care s
reprezinte ceaiul Hooper, Gwen hotrse s foloseasc drept pretext o
migren ca s nu mearg i spera ca Laurence s rmn cu ea.
Eliberat de golul permanent din stomac cu care ajunsese s se
obinuiasc acas, Gwen simea un val de entuziasm proaspt. Rmi
tnr i frumoas cnta la radio. Prea ct se poate de potrivit. Aa era
New Yorkul. Laurence plecase deja la o ntlnire cu Christina, iar Gwen
ncerc s-i gseasc o ocupaie. Ca s nu se mai gndeasc la Laurence
i la faptul c el va petrece timpul cu Christina, ridic un exemplar lucios
al revistei Vogue i rsfoi imaginile de mod. i ridic geanta, i puse o
jachet i iei n lume. Laurence i promisese c se ntoarce pn la prnz,
oferindu-i dou ore libere.
Pe strad, se uit n sus spre cldirea hotelului. Christina le rezervase
locuri la Savoy-Plaza, fiindc era un loc plin de via, n comparaie cu
celelalte hoteluri de pe Fifth Avenue. Puteai asculta muzic la bar pn la
miezul nopii. Dar cnd sosiser cu o sear n urm, fuseser prea obosii
ca s mai asculte ceva. Gwen se simea uor intimidat de loc. irul de
ferestre arcuite de la parter, acoperiul oblic n stil Tudor cu dou couri
i faada cu aspect dur, masculin erau mult mai impozante dect orice
cldire din Ceylon, care prea delicat i elegant prin comparaie.
Glgia domnea pretutindeni. Mainile claxonau furios cnd depeau
troleibuzele, autobuzele cu etaj care mergeau pe benzin sau autobuzele
mai moderne, fr etaj. Observ un semn care semna cu o acadea
supradimensionat chiar pe trotuar. La o analiz mai atent, Gwen i
ddu seama c e o staie de autobuz. Se altur numrului mare de
brbai care purtau plrii moi de fetru i ncerc s se plimbe cu aceeai
nonalan, n timp ce se gndea ce s fac. Hotr c un taxi era mai
sigur. Un autobuz ar fi putut merge oriunde. Dar, nainte de a apuca s
fac semn unui taxi, zri un autobuz crem cu un etaj din sticl, pe care
scria Tur prin Manhattan. Fr s mai ovie, se aez la coad s cumpere
bilet.
De unde sttea ea, sprijinit de geamul autobuzului, trgea cu urechea
la cuplul din faa ei, privind strad dup strad. Brbatul se plngea de
un avocat care fusese pus sub acuzaie pentru acumularea excesiv de
aur. Aur n valoare de 200000 de dolari, spuse brbatul. Ce mai urmeaz
acum? Soia lui, dac asta era, i Gwen putea s jure c era, murmura da,
drag ori de cte ori se cuvenea, ns se vedea ct de colo c pe femeie o
interesa mai mult peisajul.
Discuia despre aur i aduse aminte de motivul pentru care Laurence
venise la New York. Orict de mult i-ar fi plcut s se cread nite simpli
turiti, ea i soul ei aveau alte treburi. Astzi, el se ntlnea cu Christina
la banc, iar mine urmau s mearg la agenia de publicitate, apoi la un
avocat. Seara, pentru a srbtori afacerea, li se promisese distracie fr
limite. Pn i ideea n sine o lsa pe Gwen fr suflu. Laurence voia s
mearg la un club de jazz, dei Gwen ar fi preferat un spectacol. Trecur
pe lng o serie de panouri publicitare imense pe 42nd Street pentru
teatrul Strand. Asta da, distracie! se gndi ea.
ns nu era singura diferen de opinii. Fuseser multe discuii
contradictorii ntre Laurence i Christina cu privire la cea mai potrivit
agenie de publicitate. Uneori, cnd se certau, preau ca un cuplu
cstorit de muli ani. n cele din urm, trebuiau s aleag ntre agenia
James Walter Thompson sau Masefield, Moore i Clements de pe
Madison Avenue. Se prea c prima inventase sendviul cu brnz la
grtar pentru unul dintre clienii si, impresionnd-o enorm pe Christina,
dar se zvonea c a doua avea n plan prima emisiune radio sponsorizat,
un lucru i mai bun. Obinuit cu ritmul lent al plantaiei lor din Ceylon,
Gwen nu prea inea pasul cu evenimentele.
Se minun de succesiunea de strzi i de cldiri nalte, dar continu s
rmn pierdut n gnduri i rmase surprins cnd turul se ncheie
abrupt i se trezi undeva lng parc. Cobor din autobuz i l zri pe
Laurence, care o inea pe Christina de cot, conducnd-o spre intrarea n
hotel. Christina chiar n-avea nevoie de nimeni s-o conduc, i spuse
Gwen n sinea ei.
Laurence strig ea, hotrt s nu se simt rnit.
i ascunse iute iritarea. Zgomotul strzii i acoperi glasul i el nu se
ntoarse.
Gwen alerg i i prinse din urm n cteva clipe.
Cum a mers? ntreb ea, cu rsuflarea ntretiat.
Laurence zmbi larg i o srut pe obraz.
Avem planul pus la punct.
Ne vedem la agenia de publicitate mine la zece, adug Christina,
agndu-se de braele amndurora, de parc nimic nu era n neregul.
Poate ar trebui s lum prnzul acum. Pe mine i pe Gwen ne ateapt
nite cumprturi masive dup-amiaz, Laurence. i ie i-ar prinde bine
un costum nou.

Gwen se ntoarse trziu de la cumprturi. Fusese la Saks i la House


of Hawes. Afar, se lsa amurgul i stlpii electrici se aprinser. Mici
dreptunghiuri galbene de lumin mpodobeau faadele ntunecate ale
cldirilor uriae. n camera de zi a apartamentului lor, Laurence fuma
pip, relaxndu-se ntr-un fotoliu de piele. Biatul de serviciu cr
pachetele lui Gwen i le aez lng u. Dup ce i ddu un baci,
Gwen se trnti n cellalt fotoliu din faa lui Laurence.
Fusese cea mai obositoare sesiune de cumprturi din viaa ei, dar se
alesese cu trei inute noi minunate, care aveau s fac din ea o femeie la
mod. Dac era s fie sincer, experiena o ncntase. Avea o rochie de
sear de un bej-pal, cu cteva pete purpurii la linia gtului i mneci
fluture, un costum frumos din dou piese de un verde-deschis ca
mazrea i un costum de afaceri. Toate aveau noua lungime pn la
jumtatea gambei i o croial pe corp. Christina insistase s-i ia mnui
i o plrie. Borul acesteia avea un stil care i punea n eviden chipul
mai bine dect vechile ei plrii clo. Era fericit c-i adusese blana de
vulpe, fiindc ea urma s dea o not ic inutelor de serie.
Laurence, ai observat c bieii de serviciu i de la lift sunt rareori
albi?
Gwen i frec gleznele i ezit un moment.
Unii au pielea foarte nchis, dar alii au pielea precum caramelul.
Nu pot spune c am bgat de seam, zise el din spatele ziarului.
Probabil c unii dintre ei se trag din familii de sclavi.
E ceva obinuit?
El ncuviin din cap i continu s citeasc.
Citeti despre avocatul care a fost acuzat de acumulrile excesive de
aur?
Da, i mai e un articol interesant despre un tip din Germania, Hitler.
Au o inflaie uria acolo. S-ar putea ca el s pun lucrurile la punct.
Chiar crezi asta? Am auzit c d vina pe bncile evreilor.
S-ar putea s ai dreptate. Unde ai auzit asta?
Ascult cnd ies pe ici, pe colo.
Se ls tcerea i Laurence continu s citeasc. Gwen nu se grbi.
S sun s ne aduc nite ceai? ntreb ea.
Pentru c el nu rspunse, ddu comanda, apoi se frmnt cum s
deschid subiectul care o preocupa att.
Laurence, m-am gndit mai bine.
Oh, draga mea, spuse el i i zmbi.
mpturi ziarul i l ls jos.
De vreme ce eu voi fi directorul unei companii noi, chiar dac doar
cu numele, trebuie s semnez documentele, nu?
El ncuviin.
Voi semna tot ce ai nevoie, desigur.
Nici nu m-am ndoit de asta.
i voi sprijini proiectul cu tot sufletul, dar am o singur condiie.
Laurence ridic din sprncene, dar pentru c nu scoase niciun cuvnt,
ea continu.
Dac vom face muli bani
Nu dac, ci cnd!
Potrivit Christinei, da.
Cred c are dreptate.
Ei bine, dac vom avea succes, a vrea s mbuntim condiiile
lucrtorilor notri. A vrea medicamente pentru copii, de exemplu.
Asta e tot?
Gwen inspir adnc.
Nu. Vreau ca i locuinele lor s fie mbuntite.
Foarte bine, spuse el. Dei credeam c eu am mbuntit deja
lucrurile de cnd a murit tata. M ngrozesc acum cnd m gndesc, dar
tiai c, la vntoarea de crocodili, se obinuia s foloseti un bieel
dolofan cu piele tuciurie drept momeal?
Gwen i duse mna la gur.
Vntorii negociau preul pentru copil, apoi l legau de un copac i
ademeneau crocodilii afar din ap.
Nu te cred.
Mi-e team c e adevrat. Crocodilul se repezea la copil, iar
vntorul, ascuns n tufiuri, trgea cu puca i l omora. Copilul era
dezlegat i toat lumea zmbea.
i ce s-ar fi ntmplat dac vntorul rata inta?
Crocodilul ar fi avut un prnz bun. ngrozitor, nu?
Gwen i privi picioarele, scuturndu-i uluit capul. Laurence oft i
ridic ziarul, dar nu-l despturi.
Ideea mea e c o coal fr ngrijire medical potrivit i fr o
locuin decent reprezint o pierdere de vreme. Trebuie s le
mbuntim pe toate trei dac vrem s facem ceva diferit pentru vieile
lor. nchipuie-i ce nseamn s ai att de puin.
Laurence cuget o vreme.
Tata credea c ei sunt fericii dac au o slujb i pe cineva care s-i
ngrijeasc.
A crezut aa, pentru c asta voia s cread.
De ce nu mi-ai zis nainte?
i spun acum. Vreau s fac ceva pentru oamenii notri, atta tot.
Gwen atept ca el s deschid ziarul din nou i s-l ntind.
n principiu, sunt de acord, rosti el. Dar ar nsemna cheltuieli foarte
mari, aa c numai dac profiturile ne vor permite. Acum, draga mea, m
lai s citesc ziarul?
E unul n care ne vom face reclam?
Vom afla asta mine.

La Masefield, Moore and Clements, a doua zi, Laurence, Christina i


Gwen fur poftii ntr-o sal de edine cu un ir de ferestre ce ddeau
spre o strad aglomerat.
William Moore era directorul de creaie. i salut i le zmbi cu mult
cldur. Le art imediat dou schie puse deja pe dou evalete mari.
Gwen se holb la transformarea picturii originale a lui Savi Ravasinghe.
Se silea s nu-i arate tulburarea la menionarea numelui su, dar era
mult prea greu s nu reacioneze la vederea muncii lui. Pictura fusese
ncnttoare i nainte, dar acum, cu culorile nuanate i uor ajustate,
imaginea femeii n sari rou pe fundalul verdelui-aprins al arbutilor de
ceai strlucea de vitalitate.
Sigur va iei n eviden, spuse domnul Moore cu un zmbet pn la
urechi, dezvelind un ir de dini albi.
E frumos, zise Gwen.
Trebuie s i mulumim Christinei pentru idee. Artistul a vzut
imaginile, apropo, i e foarte mulumit i el.
Deci aa va arta ambalajul ceaiului. Cum rmne cu reclamele?
ntreb Laurence, trgnd un scaun la masa mare i oval.
Se aezar cu toii i Moore le ntinse o foaie btut la main, n timp
ce o tnr aduse cafea i covrigi.
Este o list de reviste i de ziare pe care le avem n vedere. i posturi
de radio, de asemenea. Vom ncepe n preajma Anului Nou.
Laurence ncuviin din cap.
Foarte impresionant.
Moore se ridic n picioare i mai ddu dou foi, dezvluindu-le
designul pentru panourile publicitare, precum i o versiune mrit a unei
reclame tipice pentru revist. Zmbetul nu-l prsi nicio clip.
Ideea este s promovm imaginea pretutindeni. Vrem s ajung
adnc n mintea americanului i culoarea este, de departe, cea mai bun
metod pentru ceaiul Hooper. Culoarea sariului femeii, culoarea
arbutilor de ceai i aa mai departe, dei cred c ar merge bine i
nuanele sepia.
Data exact a lansrii? se interes Christina, aprinzndu-i o igar.
Chiar de Anul Nou. Atept s finalizm detaliile. Vrem s punem
accent pe provenien.
Poftim?
Brbatul se ntoarse spre Gwen.
Totul se reduce la locul de provenien. n cazul de fa, vorbim de
ceaiul pur, bogat n arome al Ceylonului.
n timp ce sorbeau din cafea, o ironie care i aduse zmbetul pe buze
lui Gwen, Moore i art alte reclame publicate curent n teancul de
reviste. Rsfoind imaginile, i auzi pe Laurence i pe Christina discutnd
despre noii investitori pe care ea reuise s-i conving. Gwen i privi
machiajul perfect i unghiile strlucitoare, apoi prul coafat elegant.
Purta negru ca ntotdeauna, dar cu o earf de mtase nnodat la gt i
pantofi asortai. ntr-un fel, Gwen o admira. tia toate familiile bogate i
nu se sfia s-i foloseasc legturile.
n timpul unei pauze n conversaie, intercomul bzi.
Scuzai-m o clip, spuse Moore i iei din ncpere.
Ce prere ai, Gwen? ntreb Christina. Interesant, nu?
Gwen zmbi din toat inima.
Ca s fiu sincer, sunt fascinat.
Iar acesta e doar nceputul. Ateapt pn cnd vom fi sponsorii
principali ai unei emisiuni radio.
A rmas n cri i asta?
nc nu, dar pun pariu c aa va fi.
Moore se ntoarse n camer, nsoit de un brbat mai tnr i dichisit.
Avea prul lins i un costum impecabil, dar se trgea ntruna de cravat
i i tria picioarele. Moore inspir adnc i nu mai zmbi. Era un
moment stnjenitor i Laurence se ridic n picioare, simind c s-a
schimbat ceva i c e nevoie de un rspuns din partea lui. Pe msur ce
atmosfera vesel se transform ntr-o tcere nervoas, Gwen i Christina
schimbar priviri ntruna.
Mi-e team c a intervenit o problem.
Moore ridic mna cnd toi ncepur s se agite.
Dar nu e nimic grav i sper s gsim o soluie.
Gwen l privi pe Laurence, a crui brbie prea c mpunge aerul.
Dup cum am spus, sper c vom mai putea continua.
Tensiunea crescu i Gwen, vznd iritarea lui Laurence, nu se mir
cnd i auzi tonul aspru din voce.
Cum adic sperai? Ce vrei s spunei? Care e problema, omule? se
rsti el.
Moore, privindu-i pe fiecare n parte, fcu fee-fee, de parc repeta n
cap vorbele pe care urma s le rosteasc.
Problema e c am fost anunai de un contact pe care l avem ntr-o
alt agenie Din pcate, o alt marc a cumprat tot spaiul publicitar
pe care urma s vi-l recomandm noi.
Ce fel de marc? ntreb Christina.
Brbatul i pironi privirea n pmnt, i pocni degetele i apoi vorbi.
Mi-e team c e vorba de o marc de ceai.
Lui Gwen i czur umerii. tia c era prea frumos ca s fie adevrat.
Va fi loc i pentru Hooper pe pia. Eu cred n asta. La urma urmei,
exist o mulime de companii mai mici care vnd ceai. Dar asta nseamn
s amnm lansarea.
i s-i lsm s profite pe seama noastr? ntreb Laurence, frecndu-
i brbia.
Brbatul nu zmbi i nghii n sec.
Dac vrem s fim rivalii ceaiului Lipton, va trebui s ajungem acolo
primii, spuse Christina. Am crezut c am fost destul de clar cnd am
btut palma.
neleg, zise Moore, ncercnd s schieze un zmbet. Din pcate, nu
avem de unde s tim ce fac celelalte agenii. Noi ne strduim.
Ar fi bine s nu aud c unul dintre oamenii ti le-a dat pontul despre
planurile noastre, spuse Christina, uguindu-i buzele.
Gwen se ridic n picioare.
Nu conteaz. Cine cui i-a spus chiar nu conteaz. Nu vom accepta
locul al doilea.
Christina ncerc s o ntrerup.
Gwen ridic mna i o opri.
Las-m s termin. Nu vom accepta s fim pe locul al doilea. Vom fi
primii. Dac poi aranja ca reclamele noastre s ias n decembrie, n loc
de Anul Nou, nc mai avem o nelegere. Dac nu, totul pic.
Laurence i zmbi larg i Christina rmase holbndu-se cu gura
cscat.
n scurtul moment de tcere, Moore le cercet chipurile.
Ei bine? insist Gwen, ncercnd s ignore fluturii din stomac.
Lsai-mi timp pn disear. Unde v gsesc?

Starea lor de spirit nu se dovedi una prea bun n seara aceea, n niciun
caz aa cum planificaser. Christina amnase ntlnirea cu avocatul lor,
care nu se bucur nici el foarte tare. Toate contractele fuseser grbite i
acum zceau pe biroul lui, ateptnd s fie semnate. Christina se dduse
peste cap s i explice motivul ntrzierii, fiindc s se rzgndeasc
investitorii era tot ce le mai lipsea. Toi tiau c, dac Moore nu izbutea s
fac nimic i lansarea campaniei va fi amnat, vor pierde un avantaj
semnificativ n faa adversarului lor direct.
Gwen purta noua rochie de sear. Pstr tcerea cnd Christina i
conduse n clubul Stork de pe Strada East 51st. Cab Calloway urma s
cnte mai trziu i, proaspt ndrgostit de jazz, Laurence se lumin la
fa cnd i croir drum prin mulimea de oameni. Cnd ajunser la
mas, Christina fcu un semn din cap spre o femeie n rochie satinat cu
flori.
Cine era? ntreb Gwen cnd trecuser de ea.
O membr a familiei Vanderbilt. Nimic altceva dect bani i
strlucire aici, iubito.
Era pauz i Christina, mbrcat n satin negru i cu prul blond
strlucind, se apropie unduindu-i oldurile de unul dintre cei trei
muzicieni care stteau la o mas n spate. l srut, lsndu-i un semn
rou de ruj pe obraz.
Strngei rndurile, biei, spuse ea. Ei sunt prietenii mei din Ceylon.
Un barman le aduse o tav cu mai multe pahare de bere pe ea.
E o butur slab, mai puin de 3,2% alcool, continu Christina,
fcndu-i barmanului cu ochiul. Avem vreo ans s ne nveselim puin?
Gwen ascult n timp ce Christina plvrgea cu prietenii ei i, cnd
berea veni, discret mbogit cu votc, aproape c scuip prima gur.
Prohibiia se va termina curnd, opti Christina. Berea asta
ngrozitoare e doar o msur intermediar.
Gwen mai lu o gur, dar fluturii din stomac tot nu se potolir.
Christina prea s-i fi rectigat buna dispoziie i energia, uitnd de
celelalte probleme i Gwen simea c nu o cunoate deloc. Aici, n New
York, se purta ca o adevrat americanc. La nceput, Gwen fusese
impresionat, apoi geloas pe felul fin i viclean cu care i sucea minile
lui Laurence. Odat cu pierderea aciunilor soului ei, se nfuriase. Acum,
c mnia se mai domolise, rmsese surprins s descopere c admir
spiritul i hotrrea Christinei. i trebuise mult curaj s se ntoarc la ei cu
o nou idee, dup ce totul mersese aa de prost nainte.
Un biat din trup se ridic i Christina se aez lng Gwen.
Sunt att de fericit c am ngropat securea rzboiului, spuse
Christina, strngnd-o uurel de mn.
Securea rzboiului?
Haide, doar tiai c muream de gelozie cnd Laurence s-a ntors din
Anglia cu vestea cstoriei lui cu tine.
Tu ai fost geloas pe mine?
Cine n-ar fi fost? Eti frumoas, Gwen. n felul acela adorabil dup
care se dau n vnt brbaii.
Gwen scutur din cap.
Desigur, sperasem ca Laurence s fie fericit cu tine, ca mam a
copiilor lui, i cu mine, ca amant a lui.
Aa credeai tu?
Gwen aproape c se sufoc.
Aa i-a dat el impresia?
Christina izbucni n rs.
Deloc, dei asta nu m-a mpiedicat s ncerc.
A fcut-o vreodat Adic voi doi ai fcut-o vreodat
Dup ce v-ai cstorit?
Gwen ncuviin din cap.
Nu, dei ne-am apropiat la un moment dat. La primul bal din
Nuwara Eliya.
Gwen i muc limba i i nfipse unghiile n palm. Nu va plnge.
i acum?
S-a terminat de mult timp. M jur. N-ai avut niciun motiv de
ngrijorare, dei recunosc c aa voiam s crezi.
De ce?
De distracie, bnuiesc i pentru c nu tiu s pierd. Dar crede-m
cnd i spun c mi pas de amndoi acum.
Gwen se ncrunt uor.
Serios. n orice caz, acum am o relaie cu basistul acela sexy.
nclin capul n direcia brbatului pe care l srutase pe obraz.
Gwen hohoti i Christina rse mpreun cu ea. Ruinat c se ndoise
de Laurence, dar foarte bucuroas s aud c nu fusese deloc tentat,
Gwen se relax ca niciodat.
Cnd muzicienii se ridicar i i adunar instrumentele ca s continue
concertul, basistul travers camera pn n dreptul Christinei. Ea i zmbi
larg, iar el se aplec s o srute pe buze. Chiar atunci, n glumele
celorlali membri ai trupei, Gwen l zri pe domnul Moore venind spre
ei, mult prea departe totui s vad dac zmbete. Christina bg i ea
de seam sosirea lui i i ntinse mna. Gwen clipi surprins de
strnsoarea celeilalte femei. Conta la fel de mult pentru ea ca pentru ei. l
intuir pe Moore cu privirea ct timp acesta naint, ferindu-se de
grupurile de butori i de dansatori.

n noaptea aceea, ea i Laurence se iubir cu mult energie, dar n


tcere. Mai trziu, Laurence o privi pe Gwen cu atta recunotin, nct
ea se ntreb cum de-i imaginase c soul nc o mai dorea pe Christina.
Cnd ncerc s adune semnele mici i mari de iubire de-a lungul anilor
colierul de jad pe care i-l druise de ziua ei, tabloul splendid din mtase
adus din India i zecile de semne micue, dar pline de dragoste , vzu
ct de preioas e iubirea lui. Recunosctoare pentru fiecare moment, l
srut repetat.
Ce-am fcut s merit asta?
Sunt o femeie norocoas, atta tot.
Norocul a fost de partea mea.
Ea zmbi.
Suntem amndoi norocoi, continu Gwen, apoi se ridic i se duse la
baie.
Fusese o noapte grozav la urma urmei. Ce bine c vetile se
dovediser bune, se gndi ea, n timp ce-i clti faa cu ap. Moore
reuise s schimbe o parte a reclamei clienilor lui n decembrie i, dei
profiturile aveau s fie uor reduse, tot va fi suficient. Vor repeta totul n
februarie, prinzndu-i concurentul ntre dou campanii promoionale
mari.
Dup ce rsuci robinetul, se terse, apoi auzi telefonul sunnd n
dormitor. Ua de la baie rmsese ntredeschis, astfel c tiu cnd
Laurence ridic receptorul.
tii doar ce i-am spus.
Vorbea aproape n oapt, dar vocea i se auzea destul de clar.
De ce e aa de important s discutm acum? Credeam c am ajuns la
o nelegere.
Se aternu tcerea ct vreme persoana de la captul firului vorbi, apoi
Laurence se auzi din nou.
Draga mea, tii c te iubesc. Te rog frumos s nu plngi. mi eti
foarte drag, dar asta nu se va ntmpla. Zilele acelea s-au terminat. i-
am explicat deja cum stau lucrurile.
nc o tcere, dei Gwen i auzea inima bubuindu-i n piept.
Foarte bine, s vd ce pot face. Normal c te iubesc. Dar trebuie s te
opreti.
Gwen aproape c se prbui.
Da, imediat ce e posibil. i promit!
Gwen se frnse de mijloc. Christina o dusese de nas.
32
La bordul navei, Gwen i lu inima n dini s discute cu Laurence
despre conversaia telefonic, dar el mormise ceva lipsit de sens despre
munc i i ntoarse spatele. Gwen voia cu disperare ca el s admit c
americanca nc mai era obsedat de el. Se simea ngrozitor de amrt
c el nu fusese sincer cu ea, dar un scandal ntre ei pe mare fr a putea
scpa unul de cellalt nu ar fi fost o idee prea bun. i-apoi, cnd
ajunser acas, o gsir pe Verity duhnind a tutun, a alcool i a mizerie.
Orice altceva sczu n importan.
Majordomul i deschisese ua lui Verity i tnra aproape c se
rsturnase dnd buzna n camera de zi, unde Laurence i Gwen se
odihneau dup lunga lor cltorie. Aflaser deja de la McGregor c
Verity nu respectase instruciunile lui Laurence i c venise adesea beat
cri la plantaie, unde rmnea de obicei o noapte sau dou. Avea cheia
de la cas i, pn cnd auzea McGregor de venirea ei, ea deja pleca din
nou.
La vederea surorii lui ntr-o asemenea stare de delsare, Laurence se
ridic n picioare. Mucndu-i limba ca s-i controleze nemulumirea,
ntreb ce se petrece. Verity se prbui pe un scaun i, nconjurndu-i
genunchii cu braele, i plec fruntea i ncepu s plng.
Gwen se apropie de ea i ngenunche lng scaun.
Spune-ne ce s-a ntmplat.
Nu pot, gemu ea. Am distrus totul.
Gwen ntinse mna spre ea s-o liniteasc, dar Verity o respinse.
E vorba de Alexander? Poate te ajutm cumva.
Nimeni nu m poate ajuta.
Laurence nu prea defel n largul lui.
Nu neleg. De ce te-ai mai mritat cu el, dac nu te face fericit? E un
tip cumsecade.
Ea gemu din nou, de data asta complet debusolat.
Nu e vorba de el. Nu el. Nu nelegi.
Laurence se ncrunt.
Atunci despre ce e vorba? Ce s-a ntmplat?
Te rog, Verity, povestete-ne, o implor Gwen. Cum s te ajutm
dac nu zici nimic?
Verity mormi ceva i ncepu s suspine din nou. Gwen i Laurence
schimbar o privire ngrijorat. Laurence prea nesigur, aa c soia lui
hotr s pun piciorul n prag i i ddu silina s-i ncurajeze cumnata
s vorbeasc.
Haide, draga mea, sigur nu poate fi att de ru, nu?
Nu veni nicio replic n tcerea lung.
Gwen se ridic n picioare i privi spre lac. Se gndi la cumnata ei. i
pierduse prinii, e adevrat, dar i Fran pise la fel. Nici nu ncpea
comparaie ntre ele. Fran iubea viaa i se lua la trnt cu ntreaga lume,
dar Verity era foarte instabil i nesigur pe ea. Acum prea c lucrul
nedefinit care o chinuie atinsese o culme de nesuportat. Se rsuci cnd o
auzi pe Verity vorbind cu o voce necat i emoionat.
Ce-a fost asta? se rsti Laurence. Ce-ai zis despre Hugh?
Verity ridic privirea i i muc buza.
mi pare ru.
Era att de palid, nct lui Gwen i se fcu mil de ea. Nu-i auzise
vorbele, dar, judecnd dup expresia lui Laurence, el auzise. Soul ei
porni cu pai mari spre Verity i o slt n picioare, innd-o de brae.
Repet, Verity. S aud i Gwen.
i ddu drumul brusc i tnra se prbui din nou pe scaun, inndu-i
capul n mini. Pentru c nu scotea niciun cuvnt, Laurence o sili s se
ridice iari.
Repet! gemu el, nroindu-se la fa.
Ea l privi un moment, apoi ncerc s-i ascund faa cu palmele.
Pentru Dumnezeu, vrei s repei sau e nevoie s te scutur bine?
mi pare ru. mi pare ru.
Gwen fcu un pas n fa.
De ce i pare ru?
Verity i plec fruntea.
M-a scos din mini. N-o s mi-o iert niciodat. l iubesc. Trebuie s
nelegi asta.
Nu neleg, spuse Gwen. E vorba de Savi Ravasinghe? I-ai fcut ceva?
Verity i ridic privirea sticloas.
Ce s-a ntmplat, Verity? M sperii.
Spune-i! porunci Laurence.
Urm o pauz, apoi Verity blmji ceva.
Mai tare.
Bine! se rsti ea, aproape ipnd. Nu l-am dus pe Hugh s i se fac
vaccinul mpotriva difteriei!
Gwen se ncrunt.
Ba da. Nu-i aminteti? Pe mine m durea capul i te-ai dus tu.
Verity cltin din cap.
Nu m asculi.
Dar Verity
Nu l-am dus. Nu vezi? Nu l-am dus!
Cnd Verity ncepu s plng cu hohote, Gwen simi c i se scurge tot
sngele n picioare.
Dar ai zis c l-ai dus, rosti ea cu voce gtuit.
M-am dus la Pru Bertram i l-am luat i pe Hugh. Erau civa prieteni
acolo. Am but destul de mult i am uitat.
Laurence i ddu drumul surorii sale i o mpinse ct colo, parc de
team s nu o loveasc. i nclet pumnul i izbi sptarul canapelei cu
el.
Ea se ag de braul lui.
D-mi drumul! Nici mcar nu pot s m uit la tine.
Te rog, nu spune aa ceva. Te rog, Laurence!
Gwen simi c i se taie rsuflarea. S fie adevrat? Camera se nceo,
lucrurile i pierdur conturul, iar imaginile lui Laurence i ale surorii lui
preau c dispar, contopindu-se n neant. Scutur din cap.
De ce n-ai spus nimic? S-ar fi putut duce alt dat, continu
Laurence.
Verity ncepu s-i road unghiile.
Mi-a fost team. Te-ai fi suprat pe mine. Amndoi v-ai fi suprat pe
mine.
Gwen rmase nemicat, necat de furie. n linitea care se ls, tiu c
trebuie s-i in firea dac voia s nu regrete mai trziu. Copleit de
furtuna din mintea ei, observ o privire nfricotoare n ochii lui
Laurence.
Vrei s mi spui c fiul meu aproape a murit fiindc tu te-ai mbtat?
rosti el rece.
i fulger sora cu privirea, iar tnra ncepu s plng din nou.
n loc s ne spui adevrul, ai riscat viaa lui Hugh. tii ct sunt de
periculoase bolile astea.
tiu. Am crezut c o s fie bine. S-a nsntoit pn la urm, nu? mi
pare ru. Teribil de ru.
i de ce ai recunoscut tocmai acum?
Pentru c n-am reuit s-mi scot din minte ntmplarea. Nu am
dormit din pricina ei. Apoi, cnd am vzut-o pe fetia btina att de
bolnav, mi-a amintit de Hugh ct de bolnav a fost N-am mai putut
suporta.
Gwen o privi mnioas.
N-ai mai putut suporta? Tu n-ai mai putut suporta? Ai idee ce
nseamn s pierzi un copil?
Apoi, strnit dincolo de orice limit, i pierdu controlul i se repezi
spre cumnata ei. Lovi haotic cu pumnii spatele tinerei. Verity se ndoi de
mijloc, ferindu-i capul cu braele. Gwen i ls minile pe lng corp,
gfind pn cnd izbucni, n sfrit, n hohote sfietoare. Laurence veni
imediat lng ea s o sprijine. Cnd se aez pe canapea, ncepnd s se
legene n fa i n spate, el sun dup ajutor.
Un alt gnd o coplei atunci pe pe Gwen. Aproape c mpietrise.Dup
cteva clipe, ridic privirea.
Reeta mea, Verity, tu ai modificat-o?
Brusc, Verity url i hohoti n acelai timp.
Nu aparineai acestui loc. Era casa mea. Nu te voiam aici.
Laurence nghe i pe chipul lui apru groaza.
Ai fi putut s-o omori, rosti el n oapt.
Gwen strnse din ochi i l auzi pe Laurence cum o d afar pe sora lui,
spunndu-i s nu mai atepte nicio lecaie din partea lui.

O sptmn mai trziu veni un alt oc. Dup ce oricum fuseser apte
zile chinuitoare. Octombrie se apropia de sfrit i, curnd, ploile urmau
s nceap. Laurence petrecuse ore lungi plimbndu-se cu cinii. Se
ntorcea mereu trziu i Gwen nu putea suferi felul n care scpa soul ei
de atmosfera tensionat din cas. Da, i dorise ca Verity s dispar, dar
nu n felul acesta. Era mult prea tulburat ca s-i reproeze ceva lui
Laurence. n ciuda mniei, simea mil pentru cumnata ei i, n toat
nebunia i grija pentru soarta lui Verity, Gwen nu gsise suficient for
s-l chestioneze pe Laurence cu privire la discuia telefonic pe care o
surprinsese la New York. Se liniti oarecum, tiind c va trece mult timp
pn cnd o vor revedea pe Christina.
Doctorul Partridge sttea la fereastra din odaia linitit a copiilor,
privind lacul.
Ce privelite frumoas! spuse el i porni spre scaunul de lng pat,
unde se aezase ea.
O inea pe Liyoni de mn, atepnd diagnosticul. l sunase imediat ce
observase c postura fetiei se schimbase, dar doctorul fusese plecat i
abia acum reuise s vin.
El ridic braele lui Liyoni i cnd le ddu drumul, acestea picar moi.
La fel se ntmpl i cu picioarele. i verific reflexele de la genunchi i de
la glezne. Fata era aproape paralizat. Partridge tui i se ntoarse cu faa
spre Gwen, fcndu-i semn s mearg la fereastr mpreun. Gwen se
ridic, uitndu-se spre fiica ei, care privea int tavanul.
Nu am veti bune, opti el. Mi-e team c starea ei nu are legtur cu
diagnosticul meu iniial.
Gwen se uit spre lac i ncerc s schieze un zmbet.
Ultima oar cnd ai fost aici, ai spus c o s fie bine.
Nu e vorba de subnutriie.
Gwen continu s zmbeasc strmb.
Dar se va nsntoi?
Cred c fetia sufer de o boal incurabil. Respir greu uneori? A
avut vreo infecie respiratorie?
Gwen ncuviin din cap.
i spui c postura ei s-a schimbat n ru?
Gwen i muc limba, dar nu reui s vorbeasc.
E greu s fiu complet sigur, dar cred c are o boal degenerativ la
coloana vertebral care i distruge muchii.
Gwen i acoperi gura cu mna.
mi pare ru.
Dar exist tratament, nu? Tot se mai poate face ceva.
El cltin din cap.
Dac am dreptate, sufer de un fel de atrofiere a muchilor. Lucrurile
se vor nruti. Mi-e team c o insuficien cardiac este un prognostic
foarte probabil.
Gwen, care i stpnise bine toate emoiile, se ndoi de mijloc, de
parc ar fi primit o lovitur n stomac.
El i ntinse mna s o ajute, dar Gwen l refuz. Dac i accepta
compasiunea, tot ce inuse ascuns n ea s-ar fi revrsat i ar fi pierdut
controlul. Inspir adnc.
Exist ceva ce putem face pentru biata copil? ntreb ea, pstrndu-
i ct de ct calmul i sprijinindu-se de sptarul scaunului. Liyoni nu are
pe nimeni. Doar pe Naveena i pe noi.
Voi aranja s i aduc un scaun cu rotile.
Gwen deschise gura i se nfior.
Nu!
Dac vrei i prerea altcuiva
Va mai putea s noate?
El zmbi.
Pentru o vreme. Mediul lichid natural va mai reduce din durere i
din presiunea asupra coloanei i a picioarelor.
Dar la sfrit?
i voi arta Naveenei cum s i maseze picioarele.
Doctorul Partridge i uguie buzele i brbia i iei puin n afar.
Te las pe tine s hotrti.
Gwen ovi.
John, m ntrebam, dac a fi putut aduce copilul aici mai devreme
Dac starea ei putea fi evitat? Asta te intereseaz?
Ea ncuviin din cap, inndu-i respiraia n tcerea care se ls.
El ridic din umeri.
E greu de spus. Oamenii aa se nasc. La aduli e o deteriorare nceat,
cronic. Nu se cunosc foarte multe despre asemenea boli. La copii,
deteriorarea pare a fi rapid.
Aadar?
Ca s-i rspund la ntrebare, nu cred c ar fi contat prea mult.
Imediat ce doctorul plec, Gwen se aez pe pat.
Totul va fi bine, spuse ea, mngind fruntea fierbinte a lui Liyoni.
Totul va fi bine.

A doua zi diminea, Naveena insist ca Liyoni s rmn n camer,


unde o putea supraveghea fr ntreruperi. Ayah avea dreptate. Gwen
trebuia s se ocupe de celelalte responsabiliti i nu putea s stea acolo
n fiecare minut al zilei.
Singur n camera ei, Gwen se ls purtat de gndurile care o duser
napoi n noaptea de la clubul Stork. Simea c New Yorkul fusese doar
un vis. Un vis frumos, strlucitor, energic, cu excepia unui apel telefonic.
Indiferent de ceea ce dorise Christina cu acea conversaie telefonic,
deocamdat lui Gwen nu i mai psa.
Se uit pe fereastr spre lac, spernd c apa linitit i va aduce puin
pace. Zri umbra lui Laurence i abia dup o clip i ddu seama c o
purta pe Liyoni n brae, iar Hugh i cinii l urmau ndeaproape. La
vederea soului ei cu copilul n brae, din sufletul ei pieri orice urm de
team. nfc iute halatul de mtase, se nfur cu el i iei prin uile
glisante pe verand.
Aerul rsuna de ipetele psrilor i, alturi de bzitul narilor,
glgia cretea. Rmase locului o clip, ascultnd i urmrind psrile
zburnd spre cuiburile lor. O pcl groas nvluia grdina ca ntr-un
giulgiu, iar culorile se contopiser ca ntr-o pictur impresionist. Un
vultur zbur la orizont i Gwen vzu c e o zi ncnttoare. i urmri
mica familie apropiindu-se de lac. Astzi, apa era argintie n mijloc i de
un verde-nchis la margini, umbrit de coroanele copacilor.
Spew iei n goan din lac i veni alergnd spre Gwen, n timp ce
Ginger alerga n jurul cozii. Gwen se ls pe vine s mngie cinele, dar
el sri i se frec de ea. De fiecare dar cnd ea i atingea nasul, o lingea
pe mn cu limba lui roz. Fusta din bumbac subire i se umezi din cauza
blnii lui ude i cpt i mirosul specific de cine.
Liyoni l inea pe Laurence pe dup gt. Dup ce mai fcu doitrei pai
spre marginea lacului, o ls uurel din brae. Un stol de cormorani i
lu zborul cnd fata intr n ap, dar pentru o clip nu se ntmpl nimic.
Inima lui Gwen aproape c se opri. Apa nu era adnc la margine, iar
copila nu era n pericol de nec, dar Gwen urmri cu groaz absena
micrilor.
Laurence atepta pregtit. Hugh intrase i el n ap, gata s ajute, dac
lucrurile nu mergeau cum trebuie. Copila mai rmase lipsit de via
cteva secunde, apoi se rsuci brusc i ncepu s dea din mini. Uurat,
Gwen cobor treptele spre lac. Auzind-o, Laurence ntoarse capul.
Foarte frumos din partea ta, spuse ea zmbind i copleit de gestul
lui.
Expresia de pe chipul lui o nedumeri i Laurence rspunse morocnos.
Partridge mi-a povestit de starea ei. tiu c ii la ea. Ca s fiu sincer,
ncep s m obinuiesc cu prezena ei.
Gwen nghii n sec, fr s poat vorbi. Nu avea niciun motiv s pun
la ndoial schimbarea din atitudinea lui Laurence i, dei ncntat, se
simea i confuz. Brbatul se apropie de ea, o lu de bra i privir
amndoi progresul lui Liyoni n ap.
Nu trebuie s-o lsm s noate prea departe, spuse ea.
Nu-i face griji. La cel mai mic semn c e o problem, voi fi acolo.
Dup ce pierzi oameni dragi, i dai seama ct de mult conteaz familia.
Te superi dac mi povesteti ce s-a ntmplat n ziua aia? M refer la
Caroline.
El rspunse cu un ton reinut.
tii deja.
Da. Dar m ntrebam Iart-m, dar ai zis c nu s-a ntmplat la lac.
Voiam s tiu unde s-a necat. Nu ai menionat niciodat locul.
Pentru c ursc locul la. A alunecat n lacul de la baza cascadei,
inndu-l pe Thomas n braele ei. Ar fi fost imposibil pentru ea s noate
i s in copilul n acelai timp. Naveena a fost de fa.
Gwen ncerc s-i imagineze ce simise Laurence, dar suferina era
prea mare i prea de neneles.
Instinctul i-a spus Naveenei c se ntmpl ceva necurat. De aceea a
urmrit-o pe Caroline. Dac nu ar fi procedat aa, nu cred c am fi tiut
exact vreodat ce s-a petrecut. Uneori m ntreb dac nu ar fi fost mai
bine.
Gwen cuget la vorbele lui, ovind puin nainte de a vorbi.
Mintea ta ar fi inventat tot felul de scenarii.
El ncuviin din cap.
E posibil s ai dreptate.
Naveena n-a putut s-o opreasc?
Laurence se uit n pmnt i cltin din cap.
Totul s-a ntmplat rapid.
Cine i-a gsit? Naveena?
El i lipi palma de pieptul ei i, inspirnd adnc, o privi fix. Pentru o
clip, pru mai btrn. Gwen nu observase pn atunci c firele lui de
pr alb se nmuliser.
mi pare ru. N-ar fi trebuit s ntreb. Nu trebuie s mi spui.
O privi adnc n ochi, iar ea, ferindu-i ochii de soare, i susinu
privirea.
Nu e vorba de asta
Atunci ce e?
Naveena a venit s ne ia. McGregor l-a gsit pe Thomas, eu am gsit-
o pe Caroline. Un lucru ciudat. Purta rochia ei preferat. O rochie din
mtase chinezeasc de un verde-aprins ca smaraldul. Se mbrcase ca
pentru o petrecere. Parc voia s demonstreze ceva anume.
Lui Gwen i se strnse inima, dar nu vorbi. Pentru o vreme, nici el nu
scoase niciun cuvnt. Prea preocupat. Gwen simea c el vrea s mai
spun ceva, aa c atept.
Curenii de ap i-au desprit imediat. Thomas a fost gsit la doar 20
de metri deprtare, dar era deja mort.
Laurence i terse fruntea cu dosul palmei.
Chiar nainte de a pleca de acas, aranjase toate hainele n cufrul
gsit de tine.
mi pare aa de ru, spuse Gwen, sprijinindu-se de el.
mi pare ru din att de multe puncte de vedere, gndi ea, i mi-a dori s ne
spunem i mai multe. Voia s-i mrturiseasc adevrul. Voia s-i spun c
surprinsese conversaia lui telefonic i c tia c e vorba de Christina.
Voia, dar nu putea. Se concentr asupra respiraiei i pstr totul pentru
ea. Nu era momentul potrivit.

Duminic seara, Hugh plec din nou la coal, iar miercuri diminea,
McGregor i conduse pe amndoi la Colombo s o ntlneasc pe Fran.
Imediat ce ajunser, Laurence o sftui pe Gwen s rmn n centru,
fiindc avuseser loc cteva ncierri la marginile srccioase ale
oraului.
Ea se ncrunt.
Nu mi-e team de mulime.
Serios, Gwen. Du-te la magazin i ntoarce-te imediat la hotel. Nu
hoinri prin bazar.
n timp ce Laurence se ocup de expedierea unor loturi mari de ceai
ctre coasta de vest a Americii, unde urma s fie mpachetat ntr-o nou
fabric gsit de Christina, Gwen plec la cumprturi. Ultima persoan
pe care se atept s o vad era Verity, duhnind a parfum i croindu-i
drum beat pn pe veranda de la Galle Face, fluturnd o igar prin aer.
Draga mea, aici erai! exclam Verity cu un zmbet strmb i pocind
cuvintele. Am auzit c vii, dar mi-e team c tocmai ai ratat-o pe
verioara ta. A plecat ieri cu soul ei.
Ce prostii vorbeti acolo? spuse Gwen, apropiindu-se n sil de
cumnata ei. Fran nu are so.
Acum are, zise Verity i se arunc pe un scaun din apropiere. La
naiba, am rmas fr suflu.
Verity avea un aer dezolant. Prul castaniu i subire i se lipise de cap,
arta de parc o baie bun nu i-ar fi stricat, iar hainele i se mototoliser.
Gwen ntinse mna.
Ridic-te. Te duc n camera ta. Oamenii se uit la tine. Nu poi
rmne aici n halul sta.
Nu am camer.
Atunci unde ai petrecut noaptea?
La un tip pe care l-am cunoscut. Drgu. Avea ochii albatri.
Se opri dinadins pentru a spori efectul dramatic.
Sau poate cprui.
Gwen se enerv, dei tia c asta voia Verity. Nu vedea niciun semn de
pocin la ea i se purta de parc scena de acas nu se ntmplase.
Nu-mi pas deloc de tipul tu i nici de culoarea ochilor lui. Vii sus,
n camera noastr, chiar acum!
Izbuti s o conduc pe Verity spre scrile din partea stng, fr prea
multe incidente, dar, pe la jumtatea treptelor, tnra se opri.
Haide, o ndemn Gwen i o mpinse. Nu am ajuns nc.
Verity, cocoat cu o treapt mai sus, se uit n jos spre Gwen i o
mpunse cu degetul n piept.
Te crezi att de deteapt.
Gwen i privi ceasul i oft.
Nu m cred deteapt deloc. Acum grbete-te, vreau s fii treaz
cnd se ntoarce Laurence. tii foarte bine c a refuzat s te vad i, dac
te gsete n halul sta, nici c se va mai rzgndi. O cantitate mare de
cafea o s te ajute.
Nu. Mai nti trebuie s m asculi.
Se uitar fix una la alta i starea de spirit a lui Gwen se schimb. Nu va
fi deloc uor. Ardea de nerbdare s o vad pe Fran, dar, dup o dup-
amiaz petrecut n Colombo, cu hainele i prul pline de praf, avea
nevoie de o baie fierbinte. Gndindu-se la verioara ei, se ntreb dac
Verity spusese adevrul i dac Fran se mritase fr s scoat o vorb.
M asculi sau ce? ntreb Verity ridicnd din sprncene i
ntrerupndu-i meditaia.
De la o distan att de mic, Gwen i simea respiraia urt mirositoare
i oft, fr s-i poat ascunde sarcasmul din voce.
Hai, vars tot atunci. Ce revelaii uluitoare mai ai pentru mine?
Nu vei mai rde deloc peste un minut.
Verity fcu un pas i se dezechilibr.
Haide, s mergem iute sus. Repejor, nainte s cazi pe scri.
Verity se holb la Gwen i murmur ceva.
Eti ct se poate de incoerent. Ce e? insist Gwen.
tiu.
O privi printre gene i surse.
Verity, toat treaba asta ncepe s devin plictisitoare. Mi-ai spus deja
despre Fran. Acum vino, nainte s-mi pierd rbdarea.
Gwen ncerc s o mping uurel pe scri, dar Verity scutur din cap
ncet i, privind n spate cu o hotrre de neclintit, se inu bine de
balustrad.
tiu c Liyoni e fiica ta.
n tcerea care se ls, Gwen mpietri. Avea mintea ct se poate de
limpede. Dar corpul era cel care o trda. Un val de fierbineal o ls cu
mintea zumzind de gnduri. Brusc, tiu ce nseamn s te cuprind
dorina de a omor pe cineva. Cu doar doi pai mici i un simplu impuls,
Verity ar fi disprut. Cztura unei beive, un accident nefericit. Asta ar fi
spus ziarele. Fiindc puterea sentimentelor aproape c o dobor, ntinse
mna. Doar doi pai i o mic mpingere. Apoi gndul pieri pe ct de
repede apruse.
i-am nchis gura, aa-i? spuse Verity i ncepu s urce treptele.
Gwen se sufoc i ncerc s trag aer n piept, dar, ocul fiind prea
mare, uitase cum e s respiri. Se ag de balustrad, deschiznd i
nchiznd gura panicat. i trecu prin minte c seamn cu un pete care
moare. Imaginea ridicol pru s le reaminteasc plmnilor ce au de
fcut i izbuti s-i recapete controlul.
O urm pe Verity pe palier, fcu un pas nainte i i art ua, fr s
scoat un cuvnt. Verity trecu pe lng ea cltinndu-se, apoi czu
rstignit ntr-un fotoliu, privind posomort spre parchetul cu model al
ncperii. Se uit la Gwen, care mpturea i aranja ntruna cmile lui
Laurence, ncercnd s-i potoleasc bubuiturile inimii.
Ai mpturit-o pe-aia deja de trei ori. i-am zis c i va pieri
zmbetul.
Poftim?
Te-am auzit vorbind cu Naveena. Chiar nainte s aduci corcitura aia
de copil s triasc n casa lui Laurence.
Ai neles greit. Am cerut s ne aduc nite cafea. O vei bea pe toat
i vei nceta cu prostiile astea fr sens.
Verity scutur din cap, vr mna n geant, de unde scoase un teanc
de desene n crbune, pe care le flutur n aer.
De fapt, astea mi-au spus tot ce trebuia s tiu.
Gwen tresri puternic i, contient c vocea i va tremura i i va trda
spaima, se repezi spre ea, ncercnd s-i smulg din mn desenele fiicei
ei.
Ah, nu! spuse Verity i se feri. Le pstrez.
Una se rupsese i Gwen se aplec s ridice fragmentul, profitnd de
cele cteva secunde ca s-i vin n fire. Se ndrept de spate i se propi
n faa cumnatei ei.
Cum ndrzneti s-mi umbli prin lucruri? n orice caz, nu tiu ce-i
nchipui c ai gsit.
Verity izbucni n rs.
Am citit un articol fascinant despre o femeie din Indiile Occidentale
care a dat natere unor gemeni cu pielea de culori diferite. Se culcase cu
soul ei, dar i cu stpnul. Cred c Laurence ar fi foarte interesat. Tu nu?
Se ls o tcere prelung, timp n care lui Gwen nu-i venea s cread ce
simte. Mnie, dar i team, de asemenea, dar mai era ceva. Un sentiment
pustiitor i ngrozitor pe care nu-l mai cunoscuse. Din desene, probabil c
Verity vzuse c Liyoni nvase s scrie n mica coal a satului i c n
ultimele dou desene descria o doamn alb despre care mama ei
adoptiv i povestise. O doamn alb care, ntr-o zi, ar putea veni dup
ea. Naveena i tradusese, dar Gwen nu tia dac Verity era n stare s
neleag singaleza.
Dac o ntreab pe Naveena direct, ea i va povesti, spuse Verity.
Ajunge! se rsti Gwen, mai mult pentru ea dect pentru Verity i
deschise fereastra.
ncerc s se calmeze, privind n jos la peluza lung care se ntindea ct
vedeai cu ochii, apoi la drumul care trecea prin mijlocul ei i la plantele
mici ce creteau n crpturile zidului de lng mare. Cnd auzi rsetele
copiilor ce ridicau un zmeu n aer, ochii i se umplur de lacrimi.
Cineva ciocni la u.
A venit cafeaua. Eti drgu s rspunzi? spuse Verity. Aa mi se
pare corect, iar eu sunt prea obosit ca s m mic.
Dup ce angajatul hotelului plec, Gwen turn cafeaua.
Verity sorbi dintr-a ei.
Am o propunere pentru tine. O soluie, dac vrei s i zici aa.
Gwen ncuviin.
Dac mi promii c Laurence mi d din nou pensia viager, nu i voi
spune nimic.
sta e antaj.
Verity i nclin capul.
Treaba ta.
Gwen se aez i ncerc s gseasc o soluie ca s pun capt
problemei. Sorbi din cafeaua fierbinte i i arse buzele.
S schimbm subiectul. Nu vrei s tii cu cine s-a mritat Fran?
Bnuiesc c nu tii.
Dac iar ai de gnd s-mi serveti una dintre minciunile tale
suprtoare
Nu e minciun. I-am vzut mpreun, le-am zrit inelele de pe
degete, cum s mai dea napoi? Un inel de logodn cu un diamant imens,
nconjurat de safire, dar i o verighet de aur. Brbatul avea i el una,
dei a ncercat tot timpul s-i in minile la spate.
Gwen i ncruci braele i se sprijini de sptar, ntrebndu-se ce va
urma.
Cine e?
Verity zmbi.
Savi Ravasinghe.
Gwen urmri cum razele de lumin se jucau pe chipul lui Verity i se
chinui mult s-i nbue dorina de a o clca n picioare.
Verity izbucni n rs.
Tatl plodului tu. Fiindc el e tatl, nu-i aa, Gwen? El trebuie s fie.
Nu cunoti niciun alt brbat de culoare. Cu excepia servitorilor, desigur,
dar nu cred c te-ai cobort att de mult. Ai pclit pe toat lumea,
Gwen, dar eu te-am citit.
Lui Gwen i venea s urle i singurele cuvinte la care se putea gndi
erau: Te rog, te implor, nu-i spune lui Laurence.
Florence mi-a povestit c ai urcat cu Savi n camera ta, la bal, i te-ai
dus s-l vezi singur cnd Fran era bolnav. Acum e coproprietar al
plantaiei lui Fran. Laurence nu va fi prea fericit i, dac i voi povesti i
despre fiica ta, sunt sigur c m va lsa s vin acas.
Gwen se ridic n picioare.
Foarte bine. Voi discuta cu el despre pensia ta.
Aadar e adevrat? Liyoni e fiica ta.
Nu am spus asta. mi rstlmceti cuvintele. Nu vreau dect s te
ajut.
tia c glasul i sun artificial i Verity i confirm bnuiala cnd i
ls capul pe spate, hohotind de rs.
Eti att de transparent, Gwen. Nu te-am auzit vorbind cu Naveena.
ntr-o zi, copila sttea lng tine i soarele v-a luminat chipurile. Atunci
am vzut. Are structura ta osoas, Gwen. Apoi i-am observat prul. n
mod normal e strns n coad sau mpletit, dar fusese n ap i i se uscase
n bucle, exact ca al tu.
Gwen ncerc s o ntrerup.
Ascult-m. Mai trziu, v-am urmrit mpreun i sentimentele tale
au devenit evidente. i-am scotocit prin camer ntr-o zi, cnd erai la
New York, i am gsit cutia i cheia. De ce-ai ascunde desenele unui copil
de-al localnicilor, Gwen? De ce le-ai pstra ca pe o comoar? De ce le-ai
ine sub cheie?
Gwen simi cum sngele i nvlete n obraji i se aplec s ia o scam
de pe podea.
M-am convins cnd am gsit desenele, dar rspunsul tu de acum
mi-a confirmat bnuiala. A fost Ravasinghe, nu? El e tatl corciturii, nu?
M ntreb ce prere o s aib verioara ta despre asta.
Gwen se ndrept de spate, i aranj o uvi de pr dup ureche i
ncerc s vorbeasc ferm.
Nu neleg de ce vrei s m rneti. Nu-i pas c-l vei rni i pe
fratele tu?
Tcere.
Ei bine?
mi pas de Laurence.
Gwen se temea c nu mai rezist mult.
i-atunci de ce faci asta?
Am nevoie de banii mei.
Dar de ce? Ai un so.
Verity nchise ochii i inspir adnc.
Nu vreau s sfresc ca tine.
Ce vrei s spui?
Las-o balt! Ai grij s vorbeti cu fratele meu.
i dac nu vorbesc, eti pregtit s ne distrugi viaa?
Verity ridic din sprncene.
Atept ca banii s-mi intre n cont lunar, ncepnd de luna urmtoare.
Dac nu, Laurence va afla tot.
tii foarte bine c, pn cnd marca nu are succes, Laurence nu va
putea face asta.
Atunci cred c ai o dilem de rezolvat.
tiu c furai din banii gospodriei. Ce prere crezi c va avea
Laurence despre asta? Am tiut de cnd eram bolnav. Proviziile
dispreau din cmar, apoi reapreau brusc. Ai avut cheia ct am fost
bolnav i nainte s sosesc. Numai tu puteai fura.
A fost bine ct a durat. Appu i cu mine vindeam produsele i
mpream profitul. Ce ne-am amuzat cnd te vedeam cum ncercai s
rezolvi socotelile! i-ar fi ns foarte greu s dovedeti. i voi spune lui
Laurence c doar mprumutam bani i, oricum, cnd va afla de plodul
tu, crezi c i va mai psa?
Spune-mi de ce ai nevoie de bani. Cum rmne cu Alexander?
Verity se ntunec la fa.
Dup cum am mai spus, el nu reprezint o opiune.
A putea ncerca s-l conving pe Laurence s locuieti iari cu noi.
Se uit la Verity, dar cumnata ei adormise.
Gwen tia c trebuie s o scoat pe Verity din hotel nainte ca Laurence
s soseasc i simi c triete la grania dintre viaa real i un comar n
care nimerise din greeal. Se ag de sperana c ameninarea lui Verity
era doar una de faad i rezultatul buturii, dar n adncul sufletului o
suspecta pe cumnata ei c e n stare de orice.
Ca s vad cnd vine Laurence, Gwen se ducea ntruna la fereastr,
uitndu-se la ceas i fumnd una dintre igrile nenorocite ale lui Verity.
igara i accentu starea de grea. Sufocat de spaim, i dori s plng
i s se mai uureze, dar se sili s-i nghit lacrimile i sperana c totul
se va termina cu bine. Nu tia nici dac povestea despre cstoria lui
Fran e adevrat, dar, n caz c aa stteau lucrurile, atunci verioara ei
nu mai era persoana cu care ar fi discutat aproape orice.
33
Cnd Laurence sosi la Galle Face, Verity plecase deja, iar Fran nc nu
apruse. Gwen petrecu o noapte agitat, ascultnd oceanul i analiznd
ntruna vorbele cumnatei ei pn cnd, chiar nainte de ivirea zorilor,
adormi timp de o or sau dou.
Mai trziu, cnd plecar fr Fran, Gwen se mulumi s se culcueasc
pe bancheta din spate, lsndu-i pe Laurence i pe McGregor s discute
afaceri. Laurence se enervase c nu primiser veti de la Fran, dar,
cunoscndu-i firea, nu mai pierdu vremea cu ateptatul. Gwen nu-i
pomenise c o vzuse pe Verity i c Fran s-ar fi mritat. Nu voia dect s
doarm ca s uite, dar, dup civa kilometri, un blocaj n trafic i for s
opreasc. Doar ricele izbuteau s se strecoare printre mainile neclintite.
Ce naiba? exlam McGregor, deschiznd geamul din partea
oferului.
ipetele i fluierturile nvlir peste ei, alturi de mirosurile i
zgomotele strzii. Nu prea mare lucru. Civa oameni cntau.
Magazinele erau deschise i oamenii mergeau pe trotuar.
Se vede ceva? ntreb Gwen.
El cltin din cap.
Cnd Laurence deschise portiera, zarva i lovi din plin.
E mai mult dect am crezut. Pare un fel de demonstraie. Ies puin s
verific. Nick, rmi n main. Poate reueti s te miti cumva.
Laurence ! strig Gwen. Dup tot ce mi-ai spus Dac dai de necaz?
El ridic din umeri.
M descurc.
Rmaser s-l atepte. Gwen se sufoca, nchis ntr-o main fr aer i
copleit de gnduri. l rug pe McGregor s deblocheze portiera ca s se
uite dup Laurence. McGregor refuz, btnd darabana pe volan, fapt
care i spori senzaia de claustrofobie lui Gwen. Zgomotul crescu i Gwen
auzi sunet de tobe venind din spatele mainii. Se rsuci s se uite i vzu
un grup de oameni care urlau un fel de slogan, n timp ce mrluiau pe
drum, ndreptndu-se spre ei. Cnd se uit prin parbriz, n sperana c l
va zri pe Laurence, vzu c primul grup se ntorsese i, de asemenea,
venea spre main, agitnd ciomege. ngrozit s vad i elevi ipnd,
mbrcai n alb, strni n spatele mulimii, se ghemui pe banchet,
dndu-i seama c maina lor era prins cumva ntre cele dou grupuri.
Asigurai-v c geamul e nchis, spuse McGregor cnd un brbat lovi
capota i ncepu s rd. Iute. Nu au nicio treab cu noi, dar nu vrem s
fim prini la mijloc.
i cu Laurence cum rmne?
O s fie bine.
Prizonieri n main, nu puteau dect s urmreasc micarea celor
dou grupuri. Sunetul de sticl spart o fcu pe Gwen s se uite n spate.
Dumnezeule, arunc cu sticle! Sper c toi copiii ia se vor da la o
parte.
Pietre i buci de beton pornir s zboare prin aer. Dou femei ipar
i se auzi sunetul unui megafon. O flacr se aprinse, apoi alta, urmate
de zgomotul obloanelor pe care negustorii le trgeau rapid i de
strigtele oamenilor care alergau pe strduele lturalnice s se
adposteasc. Fumul umplu aerul cnd cineva aprinse un foc chiar n
strad.
Gwen i simi umerii cum se ncordeaz.
Mi-e team pentru Laurence.
Dac are minte, probabil c s-a pus la adpost deja.
Chiar cnd ncerca s-l zreasc pe Laurence n mulimea de pe strad,
trei brbai venir n fug i se proptir de o lateral a mainii,
balansnd-o cu greutatea lor.
ngrozit, Gwen abia dac mai reuea s vorbeasc.
McGregor!
i ucid pe nemernicii tia. ncearc s ne rstoarne.
ocat de izbucnirea lui, Gwen l vzu cum i scoate pistolul i l
ndreapt spre ei. Se dovedi suficient. Unul dintre brbai i trase pe
ceilali doi de acolo i se alturar mulimii care acum se rsfira n urma
lor. Captul strzii din fa se mai eliber puin i McGregor reui s
nainteze. Civa oameni stteau pe asfalt, unii dintre ei tiai i nvineii,
dar situaia din spatele lor devenea tot mai urt.
Unde e poliia, pentru Dumnezeu? ntreb Gwen.
Cercet din nou strada n cutarea lui Laurence, dar abia n apropierea
colii, acolo unde ncepuse totul, l zri sub un portal, alturi de o femeie
care prea rnit. Cnd se apropiar, Gwen vzu c femeia avea o
tietur pe frunte din care curgea snge. Cobor geamul i fcu semne
frenetice cu mna. Laurence porni spre ei, innd-o pe femeie de bra.
Sosiser i poliitii clare i ameninau mulimea cu bastoanele. Gwen
rsufl uurat cnd i vzu pe copii intrnd din nou n coal.
Laurence o ajut pe femeie s se urce n main, pe bancheta din spate.
Femeia se aez inndu-i capul n mini. Se auzi o mpuctur.
Scoate-ne de aici, Nick, spuse Laurence. Gwen, ai ceva cu care s
tergi sngele?
Gwen strnse mna femeii.
Am asta, spuse ea, i i art alul.
Femeia gemu, apoi i ridic privirea spre ea.
Sunt profesoar. Totul trebuia s fie panic.
Laurence i porunci lui McGregor s mearg la spital, apoi i se adres
lui Gwen.
E vorba de limba n care ar trebui predate cursurile.
Serios?
Tamilii educai au avut n mod tradiional cele mai bune slujbe
guvernamentale, iar singalezii consider c nu e drept. Vor ca singaleza
s fie limba n care se pred.
Gwen nu reui s-i ascund suprarea. Mai nti Verity i acum asta.
De ce? De ce cu violen? Chiar conteaz att de mult?
Profesoara singalez se uit la ea.
Cnd ne vom ctiga independena, limba de predare va conta foarte
mult.
Nu se pot preda amndou?
Femeia cltin din cap.
Ei bine, indiferent care va fi aleas, sper s nu se mai lase cu vrsare
de snge.
Femeia pufni.
Asta nu e nimic. Cineva ca tine care nu a luptat niciodat pentru
nimic nu are cum s neleag.

Cnd sosir acas, Laurence i spuse c, date fiind revoltele recente, are
cteva scrisori de trimis. Ca s nu i deranjeze somnul, urma s doarm
n camera lui. Dup o noapte n care Verity o lsase cu nite comaruri
tulburtoare, intense, Gwen se aez la msua de toalet, privindu-i
reflexia. Cu prul nepieptnat i fr ruj sau luciu de buze, prea palid.
Lu peria i i perie prul cu furie, apoi i nroi obrajii cu puin ruj.
Prul ei negru sttea zbrlit, iar rujul contrasta cu paloarea pielii. l frec
bine i-i mpleti prul. Apoi continu s-i frece obrajii, de parc aa
reuea s scape de spaim. Femeia se nela. Poate c nu fusese nevoit s
se lupte pentru o poziie privilegiat, dar se luptase ca s o protejeze, iar
acum, c Verity tia adevrul despre Liyoni, se confrunta cu cea mai
mare provocare a vieii sale.
Scoase cutia n care ascunsese desenele lui Liyoni i cut cheia pe care
o inea separat, dar nu o gsi. Scutur cutia. Nu se auzea nimic nuntru.
Scotoci agitat prin toate sertarele, rvindu-le i golindu-le pe podea,
pn cnd parchetul se acoperi de ace, piepteni i scrisori. Cut i n
micul birou, n noptiere i n toate genile. Nu mai conta prea mult acum,
dar Verity pstrase cheia. Clipi des ca s scape de lacrimile prinse ntre
gene i se ag de braele fotoliului. Senzaia c Verity i violase
intimitatea o deranja aa de tare, nct i dori s o fi mpins pe cumnata
ei n jos, pe scri.

A doua zi, sun Fran. i ceru mii de scuze c nu i-a cutat i i spuse c
e n Hatton i c va sosi foarte curnd. Nu i oferi prea multe explicaii,
dect c existase un impediment. Tipic, gndi Gwen. Fran adugase c
are o surpriz mare pentru ei, iar Gwen se rug s nu-l aduc pe Savi
Ravasinghe cu ea.
Laurence se afla jos, cufundat n lectura ziarului, care relata revolta,
aa c Gwen intr n vrful picioarelor n dormitorul lui ntunecat.
Mirosea a soul ei, a spun i a citrice. Aprinse lumina i se ntrist cnd
se uit n jur s vad dac fotografia lui Caroline se mai gsea nc pe
mas. Nu mai era acolo, dar Gwen nc o mai simea pe fosta soie n
preajm. Caroline parc abia prsise scena i curnd avea s se ntoarc.
Deschise ifonierul mare din mahon i pipi irurile de haine agate
pe umerae. Pantaloni, sacouri, costume de ocazie, cmi. Lu una
dintre cmile lui apretate i albe i o scoase. Nimic din el nu rmsese
pe ea, aa c deschise un sertar i gsi o earf din mtase albastr, pe
care zri cteva fire de pr. Le adulmec. Mult mai bine. Dac va fi silit
s i mrturiseasc lui Laurence adevrul, voia ceva al lui de care s se
agae noaptea.
Becul plpi i lumina se stinse. Vr earfa n buzunar, i croi drum
pn la u, ghidndu-se dup lumina din hol i-i ls mna s alunece
pe balustrad cnd cobor. Cnd ajunse jos, nu reui s evite scaunul cu
rotile al lui Liyoni de pe hol. l primise cu un amestec de nencredere i
de vin i, de atunci, nu se mai putuse apropia de el. Nu suporta gndul
c trupul micu al copilei e schilodit de boal i nc se mai ruga pentru o
minune.
Nelinitit, Gwen nu reuea s stea locului, aa c se duse la Laurence.
Totul devenise foarte confuz. O parte din ea tnjea s o vad pe Fran, dar
nc nu tia sigur dac verioara ei se cstorise cu pictorul. Ridic o
revist de pe msua pentru cafea. Era weekend i Laurence nc mai
citea, nebgndu-l n seam pe Hugh care se nvrtea la picioarele lor.
Gwen se enerv.
Laurence, nu poi s-l iei pe Hugh s facei un aeroplan sau ceva de
genul sta?
Brbatul i ridic privirea i btu n ziar.
Totul s-a terminat urt n Colombo. Au murit oameni. Sper c nu aa
va fi de aici nainte.
Gwen nchise ochii cnd i aminti scena din Colombo. Fusese
ngrozitor, dar acum avea alte griji.
Pe de alt parte, am o veste bun. Ceaiul nostru va avea reclam i
aici n curnd.
Aeroplanul, Laurence. Chiar trebuie s fiu eu cea care observ toate
astea? Hugh se plictisete. Tu nu vezi?
Hugh avea trei avioane din oel Hubley, dar cnd fuseser n New
York, Laurence i cumprase un avion de jucrie din ghips i unul din
oel presat. El i Hugh ncercau s-l copieze n lemn de balsa, un lemn
foarte tare, dar uor de modelat.
Laurence ndoi ziarul.
Pari iritat, Gwen. S-a ntmplat ceva? Dac e vorba de revolt
Nu, se rsti ea. Dac-l iei pe Hugh din picioarele mele, voi fi
mulumit. Sunt doar nerbdtoare s o vd pe Fran din nou.
Laurence se uit la ea i ncuviin, dar Gwen vzu c nu o crede.
Foarte bine, spuse el. Dac eti aa de sigur. Haide, Hugh. ncperea
pentru nclminte ne ateapt, puiule.
Gwen reui s schieze un surs.
Dup plecarea lui, continu s ridice revist dup revist, dar nu izbuti
s se concentreze asupra cuvintelor. Pierdut i presat de timp, se hotr
s cerceteze scaunul cu rotile. Cu ct l evita mai mult, cu att mai
ngrozitoare devenea fantoma lui. Iei pe hol din nou, mngie braele
acoperite cu piele, atinse suportul pentru cap i i ncerc sistemul
metalic de frnare.
Cnd se gndi la ce va spune Laurence dac Fran chiar se cstorise cu
Savi Ravasinghe, tensiunea din umeri, cu care rmsese din timpul
revoltei, urc spre tmple. i roti gtul, ncercnd s mai reduc din
ncordare, dar parc ar fi stat pe un vulcan care putea erupe n orice
moment, lsndu-i familia n deriv.
Soneria i ntrerupse irul gndurilor. Cum era deja pe hol, deschise
ua i ddu cu ochii de Fran, care inea n mn o valijoar. Purta o
pelerin minunat, fcut dintr-un material gros, i o plrie de culoarea
rubinului. Nu avea mnui. Gwen i cut cu privirea inelarul. Un
diamant nconjurat de safire i o verighet de aur subire. Verity spusese
adevrul.
Gwen nu pretinse c e suprins i i privi verioara direct n ochi,
sesiznd c faa acesteia se schimbase subtil. Prea mai fin, de parc
iubirea i rotunjise colurile.
Zmbetul lui Fran se stinse.
Ceaua aia i-a spus, nu?
Gwen ncuviin.
i doar i-am zis s nu fac asta. Voiam s-i spun eu singur.
Gwen i nclin capul i o cercet pe Fran cu atenie.
i, desigur, nu exist nici scrisori, nici telefoane i nici telegrame!
mi pare ru.
Ascult, Fran, sunt confuz n privina motivului pentru care nu mi-
ai spus c te mrii.
Eram sigur c nu vei fi de acord. N-a fi suportat s aud vocea ta
dezaprobatoare cnd eu eram att de fericit.
Gwen i ntinse braele.
Vino aici.
Dup ce se mbriar, Gwen o mpinse un pas n spate.
Eti fericit?
n al noulea cer.
i nu te deranjeaz
Ezit, pentru c nu tia sigur cum s continue.
i nu te deranjeaz
Trecutul lui aventuros? Normal c nu. Trim vremuri moderne, dac
i mai aminteti. n orice caz, i eu am avut parte de experienele mele i
poi s-i tergi de pe fa expresia ocat, Gwendolyn Cooper. Eu i Savi
ne potrivim perfect.
Gwen izbucni n rs.
Oh, Fran, i-am dus dorul aa de tare!
Se uit n jur.
i el unde e?
n Nuwara. Mai nti voiam s vd cum reacioneaz Laurence la
auzul vetii.
Urm o pauz.
i nu i-e team c Savi ar putea fi atras de alte femei?
Deloc. Amndoi avem trecuturi colorate, dar acum ne dorim s fim
mpreun.
Christina tie?
Fran rse cu hohote.
Christina nu-l vrea pe Savi.
tiu. Are un muzician acum, dar pe Laurence i-l dorete cu
adevrat. tii c facem afaceri cu ea acum?
Da, am ntlnit-o la New York, la una dintre expoziiile lui Savi.
Christina nu mi-a pomenit nimic.
Eu am rugat-o. Voiam s-i spun eu despre Savi.
Continuar s mearg pe coridor spre camera din capt, unde Gwen
deschise ua.
Fran i arunc pelerina pe pat i se uit n jur.
Frezii proaspete! i are ferestre pe ambele pri. ncnttor!
Se vd i grdina, i lacul.
Gwen fcu o pauz, apoi se apropie de comod, scoase ceva dintr-un
sertar i i-l ntinse.
Fran zmbi larg, lu brara i o prinse iute la ncheietur.
Eti grozav. A putea s te srut acum. Unde ai gsit-o? n spatele
canapelei, fr ndoial.
Gwen ridic din sprncene i ddu din umeri.
ntr-o prvlie din Colorado, dac i vine a crede. Nu pot s
dovedesc, dar eu o bnuiesc pe Verity.
Dar de ce?
Nu tiu. Ca s creeze probleme pesemne. Cine pricepe de ce face
Verity anumite lucruri?
Nu mai conteaz. Sunt fericit c am gsit-o. Mulumesc. Dar de ce
nu ai venit la expoziia lui Savi?
Am avut o durere de cap. Laurence a rmas cu mine.
Savi crede c l evii. Te-a suprat cu ceva, Gwennie?
Gwen nghii n sec i se aplec pe fereastr, dar nu rspunse.

A doua zi diminea, un pachet mare sosi pentru Laurence i sttea


acum pe masa din hol, lng ferigile ornamentale, ateptnd atenia lui.
Gwen crezu c nici mcar nu-l vzuse, aa c l ridic i i cercet timbrele
potale englezeti, dei acestea fuseser att de mult tampilate n
Colombo i pe oriunde trecuse, nct nu putea bga mna n foc.
Curioas, duse pachetul n camera de zi i i-l ddu lui Laurence.
Brbatul se ridic n picioare, lu pachetul i se ntoarse spre u.
Ce e n el, Laurence? Atrn destul de greu.
Laurence i arunc o privire din mers.
nc nu l-am deschis.
Dar tii de la cine ar putea fi?
Habar n-am.
i de ce nu l deschizi acum?
El tui.
Gwen, sunt ocupat. Am de rezolvat unele treburi n biroul meu.
Probabil c are legtur cu ceaiul.
Poate tonul lui oficial o alert pe Gwen, aa c nu mai suport.
Christina nc te mai iubete, de ce nu mi-ai spus?
Laurence se ncrunt, cu mna pe clan. Se ls o clip de tcere, care
pru un secol.
Gwen, iubirea mea, i-am zis de attea ori. ntre mine i Christina
totul s-a terminat acum mult timp.
Ea i muc interiorul obrazului cnd el iei din camer, apoi se uit
spre lac. Voia mai multe explicaii.

Fran plecase la o plimbare lung i nu apru la prnz, aa c, dup ce


Hugh se duse la culcare, Gwen hotr c venise momentul s-i spun lui
Laurence despre cstoria lui Fran cu Savi Ravasinghe. Petrecuse toat
dimineaa nchis n biroul lui i cu o noapte n urm ieise n ora. Acum
era prima ocazie pentru Gwen s-i vorbeasc. Se bucur cnd vzu ct de
bine primi el vestea, chiar dac prea uor preocupat. Gwen se ntreb
dac l deranja altceva.
Nu conta c Savi nu era un oaspete bine-venit n casa lor. n fond,
Gwen prefera lucrurile aa. Fran i povestise c la prima ei cltorie n
Ceylon, n 1925, sttuse n apartamentul luminos i spaios pe care el l
deinea n Cinnamon Gardens, n Colombo. De atunci, relaia lor trecuse
prin suiuri i coboruri i amndoi continuaser s se vad i cu alte
persoane. Dei i-ar fi plcut ca Fran s locuiasc n Ceylon, Gwen simea
c mai potrivit ar fi fost ca ei s stea ct de departe posibil.
ntins pe pat, se gndea la toate astea, cnd Naveena o aduse pe
Liyoni n cruciorul cu rotile. Devenise un obicei pentru Naveena s vin
cu Liyoni n camera lui Gwen i s o aeze lng pat, dup care prsea
ncperea. Gwen i fiica ei puteau petrece astfel mpreun o or
preioas.
ncepu s-i citeasc lui Liyoni o poveste. Trecuse prin aproape toate
basmele pe care le gsise n cas. Dei fata nu vobea prea mult, nelegea
bine i, cnd Gwen ridic basmele lui Andersen pe care Verity i le
sugerase pentru Hugh, Liyoni o rug s lase cartea deoparte.
mi place s spui povestea, doamn.
A fost odat ca niciodat, rosti Gwen, gndindu-se la povestea de azi, o
mam vitreg foarte rea.
Copila chicoti i se trase mai aproape. Gwen i ddu prul de pe fa i
o privi fix. i nghii cu greu nodul din gt i continu.
Gwen ncuia de obicei ua i se asigura c nu adoarme. Astzi se
simea foarte obosit din cauza ameninrilor lui Verity i a ncordrii i
uitase de u. i propusese s se ridice atunci cnd Liyoni va adormi,
dup care va putea i ea s aipeasc puin.
O trezi un ciocnit n u i, pn s rspund, Fran intr. Tnra se
opri n prag i se holb surprins.
Gwen nu-i lu ochii de la ea.
Gwennie, alturi de tine n pat e ruda bolnav a Naveenei?
Verioara ei prea stnjenit, iar lui Gwen, chinuit de un val de
emoii, i se umplur ochii de lacrimi. Totui, nu reui s spun niciun
cuvnt. i era imposibil s o mint pe Fran.
Fran se apropie, cu o expresie nedumerit pe chip, i privi n jos spre
feti.
E foarte frumoas.
Gwen ncuviin.
Fran se aez pe marginea patului i se ls ntr-o rn s-o vad mai
bine pe Gwen.
Ce se ntmpl, draga mea? De ce nu vrei s-mi spui ce te necjete?
Lui Gwen i se puse un nod n gt i i plec fruntea, privind att de
concentrat cuvertura satinat, nct totul se nceo n cele din urm.
E ceva grav?
Tcerea se lungi insuportabil de mult.
i voi povesti, rosti Gwen ntr-un trziu, ridicndu-i privirea i
trgndu-i genunchii la piept. Dar trebuie s-mi promii c nu vei scoate
o vorb nimnui dup aceea.
Fran ncuviin.
Liyoni nu e ruda Naveenei.
Pentru o clip, Gwen se zbtu n vrtejul gndurilor, pn cnd nevoia
de a-i uura sufletul deveni mai puternic i cuvintele i zburar de pe
buze.
E fiica mea.
Fran se holb la ea.
Cnd am vzut ct e de frumoas, am avut o oarecare bnuial. Dar
cine e tatl? C Laurence nu poate fi.
Gwen scutur din cap.
Nu, Hugh i Liyoni sunt gemeni.
Poftim?
Gwen simi cum se sufoc.
Nu neleg, continu Fran.
Mai mult nu pot s-i spun. i-a fi zis nainte, dar acum, c eti
Se ls o tcere nspimnttoare.
Apoi, cu o expresie ngrozit, Fran fcu ochii mari.
Doamne, Dumnezeule! Doar nu e Savi? E imposibil s ascunzi aa
ceva.
Gwen i muc buzele i vzu cum Fran se albete la fa i cum i
freac fruntea, ocat.
Nu-mi vine s cred c te-ai culcat cu Savi!
Se privir lung i, sub ochii acuzatori ai lui Fran, Gwen vorbi cu glas
tremurat.
Nu e ceea ce crezi.
Savi tie despre copil?
Normal c nu. Te rog, Fran, totul s-a ntmplat nainte ca voi doi s
fii mpreun.
Fran cltin din cap uluit.
i cu Laurence cum rmne? Cum i-ai putut face aa ceva?
Lacrimile fierbini i arser ochii lui Gwen.
Mai bine nu i-a fi zis nimic. tiu c sun ridicol, dar nu tiu cum s-a
ntmplat. Nu-mi amintesc.
Fran se ncrunt i ncepu s se plimbe agitat prin camer,
frmntndu-i palmele. Tceau amndou.
Fran? tiu c eti furioas, dar spune ceva, te rog!
Nu-mi vine s cred!
Nu-mi amintesc nimic.
Gwen ls capul n jos pentru o clip, apoi se uit la Fran.
S-a ntmplat la primul bal, dup ce am dansat charleston. Eram
foarte beat. Savi m-a ajutat s ajung sus i tot ce-mi amintesc e c a stat
cu mine o vreme, dar dac mi-a fcut ceva, ei bine, asta nu-mi amintesc.
Fran i duse mna la piept i ncremeni, cu chipul parc sculptat n
ghea.
Iisuse, Gwen! i dai seama de ce anume l acuzi?
mi pare ru.
Roie ca racul, Fran se ndrept spre u.
Te neli. Te neli ngrozitor. Savi nu ar face aa ceva niciodat.
Gwen ntinse mna spre ea.
Nu pleca! Te rog, nu pleca!
Dar cum a putea s mai stau? E soul meu! Cum ndrzneti?
Am nevoie de tine.
Fran cltin din cap, dar rmase lng u.
Nici mcar nu tiu dac e posibil s existe doi tai, adug Gwen.
Din nou tcerea se ls ntre ele.
E posibil, abia opti Fran.
De unde tii?
Am citit despre asta.
Gwen o privi struitor.
A fost cazul unei femei cu gemeni, care aveau doi tai. Undeva prin
Indiile Occidentale sau n Africa. A scris n toate ziarele.
Lacrimile ncepur s se preling pe obrajii lui Gwen.
N-ai vorbit cu Savi? o ntreb Fran. La momentul respectiv, m refer.
N-ai vrut s tii ce anume s-a ntmplat?
Gwen i terse lacrimile i i trase nasul.
N-am crezut c s-a ntmplat ceva, la momentul respectiv. Abia cnd
s-au nscut gemenii i am vzut c Liyoni nu e alb, mi-am dat seama. A
trebuit s iau o hotrre pe loc. Cum s mai discut cu Savi dup atta
timp?
Eu aa a fi fcut.
Eu nu sunt ca tine.
i n toi anii care au trecut ai avut o prere att de ngrozitoare
despre un brbat decent, cnd explicaia sigur este alta?
Am ascuns copilul. Ce mai conta? Posibil ca lucrurile s fi stat i mai
prost dac procedam altfel. Dac a fi vorbit cu Savi, el ar fi putut s-i
povesteasc Christinei, iar Laurence ar fi aflat imediat.
Dar cel puin ai fi avut linite.
n orice caz, i dac l-a fi nfruntat, m-ar fi putut mini.
Chipul lui Fran se schimonosi de furie.
Acum l faci i mincinos?
Gwen se cutremur i i plec fruntea.
mi pare att de ru.
Fran continu s-i frng degetele i fcu civa pai spre Gwen, cu
ochii n lacrimi.
Ascult, l cunosc pe Savi. S se culce cu o femeie beat sau leinat
nu-i st n fire. O fi avut el nenumrate legturi, dar e un om cu
moralitate.
Gwen deschise gura s vorbeasc.
Fren ridic mna i o opri.
Ascult-m. tiu c moralitatea lui nu seamn cu a ta, dar o are. Mi-
am petrecut jumtate de noapte cu el vorbind n noaptea balului,
Gwennie, dup ce te-ai dus la culcare. Chiar crezi c ar mai fi pierdut
vremea cu mine dac i-ar fi fcut ceva? Nu. Crede-m, nu a fost Savi. E
foarte drgstos cu femeile, de aia l i iubim.
i-atunci ce s se fi ntmplat?
Dac-l scoatem din calcul pe Savi, i trebuie s-o facem, Gwen, chiar
trebuie, oare ce s-a ntmplat n definitiv?
Liyoni tui i Gwen i duse degetul la buze.
S n-o trezim.
Fran continu s vorbeasc n oapt.
Poate a existat cineva de culoare n familia voastr. E singurul
rspuns posibil.
Gwen simi imediat cum i se ia o piatr de pe inim i izbucni ntr-un
rs nervos.
Chiar crezi? E posibil?
Da.
Gwen se gndi o vreme.
Am gsit un articol ntr-o revist din New York, despre ncruciarea
dintre sclavii negri i proprietarii de plantaii albi din America.
Ei bine, poate aprea peste o generaie sau dou. Oamenilor nu le
place s recunoasc. Britanicii ncearc s o considere drept motenire
continental, iar dac nu, ascund persoana respectiv.
Gwen schi un surs spre verioara ei.
Fran, sper s ai dreptate. Dar a fi auzit pn acum, dac ar fi fost
adevrat, nu?
Poate da, poate nu Ar fi fost bine s-mi fi mrturisit mai devreme
sau cel puin s fi spus cuiva.
Toat lumea ar fi bnuit c am un amant, aa cum ai crezut i tu la
nceput. Oamenii nu ar fi acceptat niciodat copilul.
Am tras prea repede o concluzie. mi pare ru.
Exact. Aa ar fi procedat toat lumea. Laurence ar muri dac ar crede
c m-am culcat cu un alt brbat, mai ales att de repede dup ce ne-am
cstorit.
n orice caz, sngele trebuie s fie rspunsul. Amndou tim cu
siguran c n familia noastr nu exist nimic de genul acesta.
Gwen oft.
tim sigur?
Fran i ls capul ntr-o parte i o privi gnditoare.
Cnd m ntorc n Anglia, voi face tot posibilul s aflu.
Gwen i cercet chipul, cutnd ndoiala.
Dar tot mai crezi c vine din familia lui Laurence, nu?
Nu tiu. Cred c trebuie s stai de vorb cu el.
Nu pot. Nu fr dovezi. i-am spus c el ar fi convins c m-am culcat
cu alt brbat. Nu m-ar ierta niciodat.
Nu prea ai ncredere n iubirea lui pentru tine, nu?
Gwen medit cteva clipe.
M iubete. Doar c lucrurile sunt aa cum sunt. Ruine. Ocar. Ar fi
sfritul familiei noastre. L-a pierde pe el, cminul, pe fiul nostru.
nghii n sec i Fran se aplec s o mbrieze.
Ar mai fi ceva.
Nu te grbi.
Gwen se lupt din greu cu arsura lacrimilor.
Verity a ghicit i m amenin c i va spune lui Laurence dac nu-l
conving s-i dea din nou pensie viager.
Pentru Dumnezeu, dar sta e antaj! Te va pune cu botul pe labe, aa
cum i-a dorit dintotdeauna. Dac vei ceda, i va cere i altele. Nu se va
opri, Gweenie. Vei tri cu team de nenorocita asta de femeie pentru tot
restul vieii.
Fran se ridic i deschise larg fereastra.
Am nevoie de aer.
A nceput s plou?
Bate vntul. Iar tu ai stat prea mult nchis n cas. Eti ngrozitor de
palid. Amndou avem nevoie de aer curat. Uit de tot deocamdat.
Haide s mergem la plimbare. Eu, tu, Hugh i sora lui n cruciorul cu
rotile. Bnuiesc c Hugh i Liyoni n-au nici cea mai mic idee, nu?
Fetia ncepu s tueasc din nou i se trezi. n timp ce-i murmura
cuvinte drgstoase i verifica s vad dac nu are febr, Gwen se gndi
la cele spuse de verioara ei. Fran avea dreptate: trebuia s discute cu
Laurence naintea lui Verity. Dar fr nicio dovad care s-i sprijine
ideea, numai gndul conversaiei o fcea s ameeasc.

Cteva zile mai trziu, chiar cnd terminau micul dejun, sosi primul
pachet de ceai. Laurence desfcu pachetul i-l ridic n aer s-l vad toat
lumea. Prea i mai frumos n forma final dect n schia iniial.
Cred c arta soului tu a fost bine transferat pe pachet, spuse el,
privind-o pe Fran. Sper s-l vedem la cin ct de curnd.
Gwen i Fran schimbar o privire surprins.
Mulumesc, Laurence, rspunse Fran. M bucur c spui asta. tiu
c
Laurence ridic mna.
Voi fi fericit s-i urez bun venit domnului Ravasinghe n casa
noastr. mi pare ru c i-am ratat expoziia de la New York. Vom
depune toate eforturile s participm la urmtoarea, oriunde va fi
aceasta, nu-i aa, Gwen?
Ea izbuti s zmbeasc, dar se simea confuz. Cum de atitudinea lui
Laurence fa de Savi se schimbase att de brusc, mai ales c prea n
continuare foarte abtut?
Dup micul dejun, Laurence suger o plimbare, pentru c ploaia nc
nu venise.
Ne ntlnim n faa casei, i spuse lui Gwen.
Gwen se aranj, apoi se duse n odaia copiilor unde o gsi pe Liyoni n
pat, desennd o cascad.
Nu deseneaz mult timp, o inform Naveena. Dar s-a ridicat din pat
zece minute i s-a uitat la lac.
Asta e bine. M ajui s o pun n scaun? Are nevoie de aer curat
nainte s vin ploile.
Vrea s vad cascada.
De cnd Hugh pomenise de cascad, Liyoni o btea la cap s o duc
acolo.
Mi-e team c aa ceva nu e posibil.
Dup ce Liyoni se aez comod n scaun i i nveli picioarele cu o
ptur, Gwen se pregti s ias. Sunetul unei maini care demara o fcu
s se uite pe fereastr i tresri puternic. Verity. Probabil c sosise mai
devreme cu scopul de a-i pune n practic ameninarea. Gwen continu
s priveasc i l vzu pe Laurence plimbndu-se cu pai mari pe
verand i trecndu-i agitat degetele prin pr. Gwen simi c i transpir
palmele, dar o senzaie ciudat i cuprinse trupul. Un sentiment de
uurare. Dac totul se terminase, cel puin scpase de minciuni.
Laurence se ncrunt cnd o vzu venind i i vorbi tios.
Las copilul aici, pe verand. Naveena poate s o duc napoi.
Mergem sus, pe deal.
Pe drum, el nu vorbi. Cnd ajunser n vrf i privir napoi,
privelitea o ls fr suflare, aa cum se ntmplase nc din prima ei zi
pe plantaie. Totul sclipea. Inspir adnc aerul parfumat i admir
verdele-aprins al dealurilor, care preau c se ntind acum mai departe
dect oricnd. i plimb privirea peste casa n form de L, peste partea
din spate mrginit de lac i ua din dreapta, peste grdin i peste aleea
care disprea ntre copacii nali.
Mi s-a prut mie sau am vzut-o pe Verity? ntreb ea ntr-un trziu.
Laurence se mulumi s ncuviineze din cap.
Ce voia?
Pensia ei, desigur.
Laurence, eu
Dac nu te superi, o ntrerupse el, a prefera s nu discutm despre
sora mea.
Se ls tcerea. Gwen trase aer n piept i se ntoarse s admire
privelitea din nou.
E frumos, nu-i aa? spuse el. Cel mai frumos loc din lume. Dar eti
fericit, Gwendolyn?
Fericit?
Cu McGregor care conduce lucrurile pe plantaie i cu mine plecat n
Colombo att de mult timp
Desigur c sunt fericit.
Dar ceva te chinuie, nu-i aa? Parc nu te mai recunosc.
Gwen oft, nu-i mai putea ascunde epuizarea. Poate aceasta era cea
mai bun ocazie s-i mrturiseasc adevrul, dar cnd i ridic privirea
spre el, tristeea de pe chipul lui aproape c o dobor. n fond, dei Verity
fusese mai devreme la ei acas, habar n-avea ce i spusese lui Laurence.
E vorba de Christina? o ntreb el blnd i o trase spre el. Nu ai de ce
s-i faci griji n privina ei.
Ea se uit la el, nesigur.
Laurence i trecu degetele prin prul ei, privind-o drept n ochi, cu un
bra innd-o de talie.
Draga mea, serios
Gwen l ntrerupse.
n New York, Christina mi-a jurat c totul s-a terminat ntre voi
nainte ca eu s sosesc aici.
Exact ce i-am spus i eu.
Iar eu am crezut-o, dar n realitate ea nc te mai dorea, nu-i aa?
Cnd anume?
n New York. Nu despre asta era vorba cnd ai vorbit la telefon cu
ea?
El o privi nedumerit.
Ce telefon?
n ultima noastr noapte acolo, chiar nainte de culcare.
Draga mea, telefonul nu era de la Christina. Ci de la Verity.
Gwen fcu un pas n spate i se holb la el.
Dar Christina mi-a spus c sperase s continue s fie amanta ta dup
ce ne-am cstorit.
El se strmb.
Nici nu s-a pus problema de aa ceva. tiu c a ncercat s-i lase
impresia c nc mai exist ceva ntre noi i tiu c i place s provoace,
dar i jur c n-a avut sori de izbnd dup ce m-am cstorit cu tine.
Lui Gwen i se umplur ochii de lacrimi.
De aceea, dup nunta noastr, am fost fericit s m ntorc la Ceylon
naintea ta. Ca s pun capt povetii.
Aadar n-ai plecat din cauza afacerilor?
A fost bun cu mine dup moartea lui Caroline. Eram distrus. Ea m-a
pus pe picioare. A trebuit s m despart de ea cu blndee.
N-ai iubit-o?
Mi-era drag de ea, dar nu am iubit-o.
Dar de ce ai fost att de distant cu mine cnd am sosit aici?
Fiindc te iubeam i m temeam.
De ce?
O pierdusem pe Caroline. Aveam senzaia c nu merit o a doua
ans. Mi-era team s nu te pierd i pe tine.
Gwen i terse lacrimile de uurare ce i se prelingeau pe obraji, apoi i
mas fruntea, simind nceputul unei dureri de cap. Acesta era
momentul. i venise rndul. Laurence se ntinse i i terse lacrimile. Ea l
prinse de mn i n clipa aceea unic, n care viaa se poate schimba
radical, nelese c nu o va face.
Totul n jur amui, doar croncnitul unui corb singuratic se auzea.
Uluit de propria laitate, Gwen adulmec izul lemnos din aer i ncerc
s gndeasc limpede. Nu-i putea mrturisi nimic, fiindc totul s-ar fi
dus de rp. El avea ncredere n ea, i ncredinase gndurile cele mai
intime, temerile, nevoile, durerea lui. Apoi ns i aminti altceva.
De ce te-ai rzgndit n privina venirii lui Savi aici?
Laurence trase aer n piept.
S-ar putea s m fi nelat n ceea ce-l privete.
Gwen surprinse o expresie pe chipul lui care o sperie. O expresie care i
sugera c soul ei suferea.
Te simi bine? ntreb ea.
El nghii n sec i ntoarse capul.
Gwen se gndi la cele spuse de Fran. Dac verioara ei avea dreptate i
Liyoni nu era copilul lui Savi, atunci i va putea spune adevrul lui
Laurence, dar nu acum. Dup atia ani, tnjea s strige n gura mare c e
o femeie cinstit i c nu fcuse nimic din lucrurile ngrozitoare pe care i
le nchipuise. Dar trebuia s mai atepte puin, pn cnd va gsi o
dovad solid.
i atinse umrul, tot mai convins c Verity nu-i pusese n practic
ameninarea. La urma urmei, dac Laurence tia deja, n-avea cum s se
poarte att de frumos cu ea.
De fapt, spuse ea, m gndeam c ar fi o idee bun s-i dai din nou
pensia viager surorii tale. E clar c nu se va mai ntoarce la soul ei i
trebuie s triasc din ceva.
El i arunc un zmbet chinuit.
Chiar i pas? Dup tot ce a fcut
E sora ta. I-am putea cere, drept condiie, s locuiasc n Anglia.
Un tunet rsun n vzduh i Gwen se uit spre cer.
El ncuviin tcut.
Imediat ce marca prinde puteri, cred c va fi posibil. Dar tii c am
nchiriat casa din Yorkshire, nu?
Da, dar contractul expir curnd.
Gwen se uit din nou la nori, apoi n jos. Noiembrie se apropia i
musonul ntrzia s apar. Lovi cu vrful pantofului n pmntul uscat.
Curnd, aici va fi noroi.
Am primit o scrisoare ieri. Chiriaii englezi i-au exprimat dorina de
a prelungi contractul.
Gwen hotr c e momentul s preseze problema lui Verity.
Exist vreo cale s-i dm lui Verity pensia viager nainte ca marca s
aduc profit?
Laurence i arunc o privire curioas.
A putea lua un mprumut, dac tu eti convins c trebuie.
Gwen ezit. Nu voia ca Laurence s acumuleze i mai multe datorii
nainte ca marca s se pun pe picioare, dar ar putea scpa de Verity o
vreme, ctignd timp.
Laurence se uit i el spre cer.
Haide, e vremea s ne ntoarcem. O s plou. Vorbim despre Verity
mai trziu.
34

Martie 1934

Acum, c ploile trecuser de mult, zilele erau luminoase. Laurence i


petrecuse ultimele dou luni cltorind, lsndu-l pe McGregor la
conducerea plantaiei. Gwen nu-l vedea prea des pe McGregor. Laurence
veni acas, dar nu prea n apele lui, de parc l-ar fi deranjat ceva. Cnd
Gwen l ntreb ce are, el ddu din mn plictisit i i spuse c multe
plantaii fuseser abandonate din cauza preului mic oferit pentru ceai,
revoltele se nmuleau i, pe deasupra, narul anofel i amenina pe toi.
Fran i Savi se aflau deoamdat n Colombo, urmnd s se hotrasc
asupra unei locuine permanente. Verity, mulumit c i recptase
pensia viager, sttea la prietenele ei n Kandy pn cnd contractul de
nchiriere pentru casa din Anglia avea s expire. Gwen i oferise pensia
doar cu condiia ca ea s se ntoarc n Anglia. Asta nu nsemna c nu va
mai pretinde i alte lucruri n viitor, dar i oferea cel puin ansa de a-i
trage puin suflul.
Fran discutase cu Savi i, cnd Laurence plecase, Gwen consimi s i
ntlneasc pe amndoi n Nuwara Eliya. Savi dorea s clarifice totul cu
Gwen ntre patru ochi, aa c porniser la plimbare n jurul lacului de
acolo. Gwen nu prea avea chef s-l vad, dar tia c trebuie.
Savi se apropie de ea i i ntinse mna. Gwen o ignor, lsndu-i
ochii n pmnt.
Cum mai merg treburile n Colombo? reui ea s ntrebe, fr s se
uite la el. Am vzut i nceputul unei revolte deunzi.
Se aternu tcerea. Ea rmase nemicat i dup cteva clipe l auzi
oftnd. Cnd i ridic privirea, observ ncordarea de pe chipul lui.
mi pare ru, rosti Gwen.
Nrile lui Savi fremtar. Era furios, dar se stpnea.
Cnd mi-a povestit Fran, am fost ngrozit. Am crezut c suntem
prieteni, Gwen. Cum a putut s-i treac prin minte c te-a rni n felul
acesta?
Gwen se nfierbnt brusc, dar continu s priveasc n pmnt.
N-am tiut ce s cred.
i totui, aa ai gndit despre mine. Pentru Dumnezeu, Gwen! Nu
poi nici mcar s te uii n ochii mei?
Ea i ridic fruntea i, tulburat de durerea de pe chipul lui, cltin
din cap.
Savi i pocni degetele, dar nu vorbi.
Atmosfera era tensionat. Gwen se chinui s deschid gura, copleit
de vrtejul nebunesc al gndurilor, i ntr-un trziu i gsi cuvintele.
Nu voiam s cred aa ceva despre tine, spuse ea. Mi se fcea ru, dar
nu am gsit alt explicaie pentru cele ntmplate. mi pare ru.
Oh, Gwen!
Gwen simi un val de mnie, ndreptat mai degrab mpotriva ei dect
a lui.
ncep s o iubesc pe Liyoni. tii asta? i am respins-o nc de la
natere. i poi imagina ce nseamn asta pentru mine? Poi nelege
mcar puin?
i totui, dac ar fi fost alb, iar eu i-a fi fcut acel lucru oribil, nu ai
mai fi stat pe gnduri.
Nu e corect. Dac ar fi fost alb, nu a fi avut niciun motiv s cred c
nu era fiica lui Laurence.
Savi oft.
Laurence nu m-a plcut niciodat. Nu pricep de ce.
E un om rezonabil.
Nu i n ceea ce m privete.
Ea i ntinse mna. El o refuz i se apropie de marginea apei. Gwen
nghii n sec de cteva ori i studie psrile strnse lng ea. Savi se
ntoarse brusc i psrile zburar peste lac.
n toi anii tia, probabil c ai trit n iad. De ce nu mi-ai spus?
Atunci eram foarte tnr i nspimntat. Nu tiam ce s fac. Nu
venisem de mult timp aici i nu te cunoteam foarte bine.
Gwen i privi vena care pulsa la gt i atept ca el s vorbeasc. Cnd
nu mai suport tcerea lui, continu:
mi preai fermector. Mai mult dect fermector, ca s fiu sincer.
Laurence se purta rece cu mine. M simeam singur. Dar cnd Liyoni s-a
nscut, te-am urt.
mi pare ru c i-am provocat atta suferin, rosti el, cu glas plin de
tristee.
Gwen l privi cu atenie. Sinceritatea lui o convinsese, dar nu tia cum
s se descurce cu amestecul de sentimente. Se simea extrem de uurat.
Chiar credea c nu el e tatl lui Liyoni. ns se simea oribil c putuse s
aib asemenea gnduri despre el.
Savi avea ochii plini de lacrimi, dar zmbi cnd vorbi.
Considerm nchis subiectul? Sunt cstorit cu verioara ta, sunt
cumnatul tu, practic. Putem fi prieteni din nou?
Mi-ar plcea.
Savi i desfcu braele i Gwen se apropie de el. Tremur de uurare
cnd lacrimile ncepur s-i curg. Apoi se desprinser din mbriare i
i terse ochii. Savi i lu mna i i-o srut delicat.
Dac te mai pot ajuta cu ceva Nu tiu, s caut prin arhivele din
Colombo, s zicem. S vd dac exist vreun indiciu care s ne spun
ceva despre istoria lui Liyoni. De fapt, despre istoria lui Laurence.
Ea zmbi.
Mulumesc. Mulumesc din inim. Nici nu tii ct nseamn pentru
mine. mi pare att de ru.
Chiar m-am ntrebat n puinele ocazii cnd drumurile ni s-au
intersectat ce se ntmpl cu tine. Nu preai deloc n apele tale cnd am
venit la tine acas cu Verity.
Verity te-a adus acolo doar ca s m necjeasc.
Cred c ar trebui s vorbeti cu ayah. Adesea, servitorii care sunt de-
o via pe plantaie tiu mai multe despre familie dect tie familia nsi.
Gwen i ddu ntr-o parte prul care i acoperise faa din cauza
vntului i i trecu degetele printre bucle.
Nu cred c Naveena tie ceva. Ea a fost cea care m-a convins s o duc
pe Liyoni n sat.
neleg. n cazul acesta, s tii c va dura ceva s caut. Asemenea
lucruri sunt de obicei bine ascunse, dar am contacte bune, i dac e s
gsesc ceva, atunci voi gsi, sunt convins. Te anun imediat ce am ceva
concret de raportat.
Mulumesc.
Ce prere ai dac lum prnzul acum? Fran ne ateapt pe amndoi.
Mulumesc, dar cred c mai rmn o vreme aici.
Savi i lipi palmele n dreptul pieptului, cu vrfurile degetelor n sus,
i se aplec uor n fa, aa cum fcuse la prima lor ntlnire. Parc
trecuse un secol de atunci.
Dup plecarea lui, eliberat, n sfrit, de povara vinoviei, Gwen
aproape c amei de uurare. Ce ciudat era viaa! Dac Fran nu l-ar fi
cunoscut bine pe Savi, ntr-att ct s se mrite cu el, Gwen n-ar fi aflat
niciodat c nu-i nelase soul. Acum, c era sigur de asta, trebuia s
mai gseasc o cale de a-i vorbi lui Laurence. Soul ei trebuia s tie c
Liyoni e fiica lui. Oare s discute cu el imediat sau s atepte pn
descoperea o dovad a sngelui ceylonez n familia lui?
Rsuci problema pe toate prile. Mai bine s atepte o vreme. i
strnse alul n jurul umerilor, fiindc vntul btea destul de tare. Nu-i
venea s cread c tiete o asemenea zi. Se bucura c scpase de ura att
de ncrncenat mpotriva lui Savi, ns nimic nu putea terge faptul c-i
abandonase fiica. Rmase pe banc, privind copacii ndoii de vnt de
partea cealalt a lacului din Nuwara Eliya. Att de nsingurat nu se mai
simise niciodat.

Cnd Gwen i Laurence se ntoarser acas, aflar c noua marc


nregistrase vnzri bune dup lansarea din decembrie i c, n ciuda
preului mic al ceaiului, profiturile aveau s fie rezonabile. Christina le
trimisese o telegram din America, ncurajndu-i s nu-i piard
optimismul, fiindc lucrurile nu puteau merge dect spre mai bine.
Pentru prima dat Gwen auzi numele Christinei pomenit fr nicio
problem.
Hugh venise i el acas n weekend. Se obinuise cu ideea c Liyoni nu
se mai poate juca afar i nici nu mai poate nota n lac cu el. Cu toate
acestea, i petrecea timpul cu ea, citindu-i i artndu-i cum s fac
rebus.
Gwen ddu peste ei nghesuii ntr-un col al odii copiilor, chicotind i
att de fericii c sunt mpreun, nct inima i tresri de bucurie. Dei
erau de-o seam, artau complet diferit. Hugh, bine cldit i nalt, exact
ca Laurence, iar Liyoni, delicat i frumuic. Pe msur ce timpul trecea,
semna tot mai mult cu Gwen. Engleza ei se mbuntise i vorbea chiar
cu un accent autentic. Cu Verity ieit din peisaj deocamdat, Gwen avea
suficient libertate s petreac puin timp cu ambii ei copii.
i drese glasul i zmbi.
Ce facei voi doi acolo?
Desenm, mami, spuse Hugh.
Pot s vd i eu?
Biatul mpinse spre ea dou foi de desen, iar Gwen se ls pe vine.
Hugh desenase un aeroplan frumos, de genul celor folosite n rzboi.
E un avion german, i explic biatul.
Foarte frumos.
Cnd privi spre cellalt desen, vzu c Liyoni desenase din nou
cascada.
Liyoni nu deseneaz dect cascade, mami.
Aa e.
Poi s-o duci acolo, mami? Mcar o dat, o rug el pe un ton
linguitor.
N-am venit aici ca s discutm despre cascade, dragul meu. Am venit
s v spun c e timpul s v splai pe mini pentru masa de prnz.
Poate s mnnce i Liyoni cu noi?
tii foarte bine c Liyoni ia prnzul cu Naveena.
Nu mi se pare drept.
Serios? Ei bine, atunci poate i-ar plcea s stai de vorb cu tati
despre asta.
Hugh zmbi cu gura pn la urechi.
Bine, mami, ai ctigat.

Gwen nu se obinuise s doarm n camera lui Laurence, aa c, de


cnd se ntorsese, Laurence i petrecea noaptea mai degrab la ea n
dormitor. n noaptea de dinaintea unei alte plecri, pe Gwen o mic
tandreea lui. Dup ce fcur dragoste, el o srut pasional pe gur i
ochii i se umplur de lacrimi cnd o mngie pe obraji.
tii c-mi poi spune orice, Gwen.
Desigur. i tu mie.
El nchise ochii, dar Gwen vzu c brbia lui tremur uor.
Hotrr s lase lumnarea s se sting de la sine i, n timp ce privea
umbrele dansnd pe tavan, Gwen se gndi la vorbele lui. Oare s-i spun
adevrul despre Liyoni acum, chiar dac nu gsise nicio dovad? ncepu
s-i povesteasc despre Hugh. Laurence murmur un rspuns, dup care
adormi imediat. Ea i ascult respiraia linitit, se rsuci pe-o parte i se
lipi de el.
Suspinele slabe ce rzbteau din odaia copiilor i trezir. Gwen bjbi
dup ntreruptorul de lng noptier, se dezveli, i cobor picioarele pe
covoraul alb i se ridic. Se uit n treact la ceas. Trei dimineaa. i
puse halatul pe umeri, apoi scoase o pereche de osete groase, bucuroas
c Hugh se ntorsese la coal i nu va fi deranjat.
Atinse uurel obrazul lui Laurence.
M duc eu. Pe tine te ateapt un drum lung n zori.
Soul ei gemu i se rostogoli.
n odaia copiilor, Naveena sttea aplecat peste patul lui Liyoni.
Spune c o dor picioarele, doamn.
Gwen se uit de aproape la fiica ei.
Trage scaunul, Naveena. O in eu n brae. tiu c doctorul i-a spus
cum s-i masezi picioarele, dar a vrea s m ocup eu de asta acum.
Naveena trase scaunul cu rotile i, ct Gwen aez copila, se duse la
dulap i scoase o sticlu cu ulei parfumat. Turn puin n palma ntins a
lui Gwen.
S frecai ncet, doamn. De parc ar fi un fluture.
Sigur. Nu-i face griji!
Gwen o urmrise pe Naveena masnd i tia exact ct de mare trebuie
s fie presiunea.
Liyoni continu s scnceasc i s tueasc, dar Gwen ncepu s-i
cnte uurel, n timp ce i masa picioarele moi. Treptat, Liyoni se potoli,
nchise ochii i adormi. Gwen nu voia s-o trezeasc, aa c rmase acolo
pentru restul nopii. i ddu seama c nepenise abia cnd Laurence
ptrunse n camer odat cu lumina zorilor.
i-am adus nite ceai, spuse el, punnd ceaca i zaharnia pe
msu. Probabil c eti epuizat.
Mi-e puin frig.
Pun eu copila n pat. M lai?
El o privea cu atta ngrijorare, nct Gwen trebui s ncuviineze.
Dup ce o nveli bine pe Liyoni, Laurence o rug pe Naveena s aduc
o ptur i pentru Gwen.
O dureau toi muchii cnd se ridic n picioare. Se ntinse i i lipi
degetele de buzele lui Laurence.
S o lsm s doarm acum.
l chem pe doctor dac vrei.
E n regul. Nu mai are ce s fac. Mi-a dat nite calmante puternice
pentru ea. Mi-a zis s le folosesc ct pot de rar pn cnd
i nghii nodul din gt.
Era o nottoare grozav.
Laurence o cuprinse dup umeri cu braul i o conduse n camera ei.
Cred c am s-i telefonez lui John, dac nu te superi. Mi-e team c
trebuie s plec curnd, dac vreau s prind trenul. nainte de plecare, a
vrea s-i art ceva.
Iubitule, nu poate s atepte? Sunt aa de obosit, nct trebuie s
dorm o or sau dou.

Cnd veni doctorul, i confirm c venise momentul s-i dea mai multe
calmante.
Nu tot timpul, dar, dac vei considera c e necesar, nu ezita.
Nu se face bine, nu-i aa?
El cltin din cap.
Ct timp mai are? ntreb Gwen, susinndu-i privirea.
E greu de spus. Ar mai putea dura. Pe de alt parte
Brbatul i ntinse minile ntr-un gest de nesiguran.
nc mai st n picioare?
Da.
Cnd i ddu seama care este realitatea, Gwen se simi neateptat de
calm. Pentru c nu i mai rmsese mult timp, i va povesti lui Laurence
imediat ce se va ntoarce. nainte de asta, va face totui un lucru pentru
Liyoni.
Dup plecarea lui John, Gwen o aduse pe Liyoni n dormitor, o aez
pe scaun lng fereastr i plec s ia cteva schimburi curate pentru
fat. Liyoni btu din palme cnd vzu rochia cu care se ntoarse Gwen.
Era una a mamei ei pe care Naveena o modificase: o rochie de un rou-
aprins, aproape stacojie, cu broderie anglaise. Avea i un al rou preferat
i ciorapi roi pe care i asorta la ghetele roii. Hugh ntotdeauna spunea
c seamn cu Scufia Roie.
Dup ce o nfofoli bine pe Liyoni, Gwen iei s verifice dac McGregor
adusese deja Daimlerul napoi dup ce l lsase pe Laurence la gar.
Zmbi cnd zri maina parcat afar cu cheile n contact. Le vr iute n
buzunar. Nu trebuia s tie nimeni c lua maina.
n camer, Naveena se nvrtea pe lng Liyoni.
Crezi c fac ce trebuie? o ntreb pe btrn.
Naveena ncuviin tcut.
S vad i ea apa nc o dat.
Pornir la drum i Gwen sper s gseasc locul unde trebuia s
coteasc i pe care Verity i-l artase n timpul leciilor de ofat.
Gwen acionase impulsiv, dar nu regreta c o luase pe Liyoni cu ea.
Fetia o rugase de attea ori i, dac era atent, totul va fi bine. n timp ce
conducea, se gndi la timpul petrecut de fiica ei pe plantaie. La felul n
care striga Zbor! cnd se arunca n ap i la felul n care se nvrtea ori
de cte ori i plcea ceva.
Pierdut n gnduri, Gwen aproape c rat cotitura ascuns ntre
tufiuri. Btea o briz uoar i pe cerul senin se zrea ici i colo cte un
norior. Se opri o clip i cobor geamul ca s simt mirosul proaspt de
ment i de eucalipt i s asculte bzitul insectelor naripate. Conduse
apoi cu grij ca s nu zdruncine copilul cnd treceau peste hrtoape i
peste pietroaie.
Apleac-te, Liyoni, o ndemn Gwen. Simi mirosul de ap? Mai
avem puin.
Fetia se aplec pe geam, privind n fa i Gwen i zri prul fluturnd
n vnt. Continu s mearg, concentrndu-se asupra drumului i, cnd
auzi sunetul cascadei, tiu c nu mai are mult.
Auzi? strig ea, ntorcndu-se spre Liyoni. Chipul fetiei strlucea de
plcere.
Dup ce opri, Gwen se ddu jos din main i deschise portiera de pe
partea lui Liyoni.
Nu pot s duc maina mai aproape.
Gwen se sprijini de main, n timp ce Liyoni sttea cuminte pe locul
ei, absorbind lacom sunetul cascadei. Dup o vreme, copila o btu
uurel pe mn, ntrerupndu-i meditaia profund. Gwen se aplec s
aud ce spune fata.
Nu vd. Pot s ies?
Gwen se ncrunt. Doctorul i spusese c, chiar dac nc mai putea
merge circa zece minute, orice efort prelungit i-ar provoca dureri.
Nu, i rspunse. E periculos.
Te rog. Mai aproape. Te rog! o implor Liyoni, privind-o insistent.
Nu e o idee bun. Uit-te de aici.
O s fiu atent.
Cnd vzu dorina intens din ochii copilei, Gwen se ddu btut.
Dac boala progresa aa cum bnuia doctorul, poate asta era singura ei
ans s vad apa cznd.
Foarte bine, dar trebuie s m ii de mn tot timpul. O s mergem
ntr-un loc de unde s vezi mai bine.
Fora apei spase stnca n form de potcoav, aa c Gwen i conduse
fiica n zona unde ncepea curbura. Rmaser suficient de departe de
margine ca s fie n siguran, dar destul de aproape ca s zreasc apa
care curgea cu vitez n partea opus.
S nu te miti deloc. ine-te bine de mine. Uite acolo, spuse Gwen,
artnd la civa metri spre dreapta.Vezi? Acolo unde e pietri.
O s am grij.
Gwen privi n sus. Norii se ngroaser i soarele apunea. Mirosea a
vegetaie umed, a pmnt reavn i a ceva nedefinit care venea chiar
dinspre ap. Minerale, se gndi Gwen, sau altceva ce adusese apa cu ea.
Auzi un zgomot n spatele ei i se uit peste umr, dar nu erau dect
dou maimue ce zburaser prin aer i aterizaser pe pmnt cu o
bufnitur.
i place apa, nu-i aa? o ntreb Gwen pe copil i o strnse lng ea.
Liyoni o privi cu o expresie de ncntare.
Trecur cteva minute, timp n care Gwen cercet marginile stncoase
de pe partea cealalt, unde apa cdea n vitez nainte de a pica
zgomotos n lacul unde se necase Caroline. Lacul nu se vedea deloc i
Gwen doar i nchipui spuma alb i disperarea pe care trebuie s o fi
simit fosta soie a lui Laurence.
n acel moment, Liyoni i ddu capul pe spate chicotind de bucurie,
apoi i ntinse braele deasupra capului. O pal de vnt i smulse alul
rou de ln. Gwen se aplec s-l ridice i, o secund sau dou, nu o mai
inu strns pe Liyoni. O raz de soare strlucitoare se revrs brusc i,
orbit, Gwen i ainti privirea n torentul de ap cristalin. O alt pal de
vnt, mai puternic, i umplu ochii de praf. Ameit, auzi motorul unei
maini. Cu ochii nceoai, se ntinse s o prind pe Liyoni mai bine, dar
copilul se micase ntre timp.
Ct i lu pn vederea i se limpezi din nou, soarele lumin chipul lui
Liyoni. Cnd se ntoarse, o alt pal de vnt lovi din plin i fetia se
dezechilibr. Cu spatele la cascad, Liyoni se mpiedic, iar rochia roie
se umfl, fornd-o s fac pai mici n spate.
n secunda urmtoare, Gwen simi fora iubirii pentru fiica ei. O
dragoste absolut, care i oprete inima.
Liyoni czu n genunchi.
Nu te mica! ip Gwen i se tr n patru labe spre feti.
Brusc, se trezi cu Laurence lng ea. Brbatul o lu n brae pe fat i o
purt blnd pn la main. Gwen, nc n genunchi, prea dobort de
oc. Fusese mult prea aproape de pericol. Vntul se mai domoli, aa c se
ridic n picioare i alerg spre Laurence.
D-mi-o! strig ea, mbrind strns fetia care tremura.
Nimeni nu-i spusese c a fi mam nseamn s trieti cu o iubire att
de uria, nct te lsa fr suflare, i cu o spaim att de ngrozitoare, c
i sfia sufletul n mii de buci. Nimeni nu-i spusese c ambele
sentimente se contopeau. Undeva n strfundurile minii, un gnd firav i
oribil se strecur. Dac ar fi avut curajul s peasc peste margine, totul
s-ar fi terminat. Anii de vinovie. Dezgustul fa de sine. Totul. Apoi
gndul dipru.
Dar Laurence probabil c vzuse ceva pe chipul ei.
Nu, Gwen. Gndete-te la cellalt copil.
nc ameit din cauza ocului, auzi vocea lui ca din deprtare. Strin.
Ce-ai zis?
Am spus s te gndeti la cellalt copil.
Gwen se holb la el. O tcere adnc se ls ntre ei. Prins ca ntr-un
vrtej, simi vntul mngindu-i pielea. Se uit n jur, observnd toate
detaliile, dar nenelegndu-le. Iarba prea diferit, de parc vntul ar fi
btut mai ncet ca de obicei. Iar insectele, att de multe, zburau i se
micau greoi. Psrile sreau din pom n pom cu ncetinitorul. Auzi un
zgomot n deprtare. Ca un strigt. Ce era? O capr? Un clopot? Pentru o
clip, se simi neobinuit de calm, de parc lumea ar fi venit s-o
protejeze mpotriva durerii provocate de faptele ei. ns durerea persist.
i, n cele din urm, nvli napoi peste ea cu zgomotul puternic al
cascadei.
Se uit la Laurence.
tii?
Brbatul ncuviin.
De mult?
Nu.
Am crezut c ai plecat deja la Colombo.
Laurence scutur din cap. Prea posomort i ngrijorat.
Voiam s vorbesc cu tine. N-am putut pleca. Vezi c sunt pturi n
portbagaj. V duc acas acum. Vin eu cu Nick mai trziu s lum maina.
Gwen s rsuci s priveasc spre locul n care ea i Liyoni sttuser i
se cutremur la gndul a ceea ce s-ar fi putut ntmpla. n timp ce
Laurence scoase pturile, ea i strnse n brae fiica, mngindu-i obrajii,
optindu-i lucruri pe care nu ndrznise s le spun pn atunci. i ceru
iertare de nenumrate ori. Dei fetia nu nelegea toate cuvintele, se uit
n ochii lui Gwen i surse.
Cnd Laurence veni din spate, Gwen i ridic privirea spre el.
A fost o nesbuin din partea mea. N-ar fi trebuit s o aduc aici, dar
voia att de mult s vad cascada.
E doar ocul. Va fi bine. Ai inut-o suficient de departe de margine.
Vntul a nrutit lucrurile, dar nu erai n pericol. Haide, s plecm de-
aici.
O lu pe Liyoni i o strnse la pieptul lui, apoi o aez pe bancheta din
spate, mngindu-i ncet prul.
Acum eti bine, micuo, rosti el.
O pasre cri pe cer i Gwen privi bucata de material pe care nc o
mai inea n mini, alul rou al lui Lyoni. l slt n aer o clip, apoi i
ddu drumul. alul se rsuci ncet i vntul l purt n josul rului, un
zmeu rou desprins din sfoar, nvrtindu-se haotic pn cnd se ls
dobort de cderea iminent. Apoi, dup ce tremur scurt deasupra apei,
dispru.
35
Cinci sptmni mai trziu, ntr-o diminea frumoas de mai, Liyoni
muri linitit n somn. Gwen i petrecuse cea mai mare parte din timp la
cptiul ei, mngindu-i fruntea i sczndu-i temperatura. Ea i
Naveena o splar cu delicatee i i pieptnar prul. Cnd durerea din
inima lui Gwen se adnci aproape de limita insuportabilului, simi
disperarea imens c lucrurile nu vor mai putea fi niciodat la fel.
La scurt timp dup incidentul de la cascad, Laurence i explicase cum
aflase. Ceva din arhivele familiei, i spusese. Exact aa cum bnuise Fran,
dar Gwen era att de suprat din cauza strii tot mai proaste a lui
Liyoni, nct nu fusese n stare s asculte toate detaliile. Mai trziu,
repetase ea, povestete-mi mai trziu. Apoi izbucnise n lacrimi i se
repezise n camera ei, deloc pregtit s-i mrturiseasc angoasa
resimit la gndul c-i abandonase fiica.
Acum nu putea s vorbeasc, s bea sau s mnnce. Cel mai mare
regret al ei era c descoperise prea trziu ct de mult o iubea pe Liyoni.
Nu avea s-o mai vad niciodat, nu-i va mai atinge prul, nu-i va mai
auzi vocea i nu va mai reui s-i repare greelile. Asta era cel mai ru.
Durerea pentru viaa pierdut a copilului nu se atenua. S triasc fr
fiica ei prea ceva imposibil din punct de vedere fizic. O glum oribil a
unei lumi indiferente.
n odaia copiilor, Naveena o mbrc pe Liyoni ntr-o rochie lung i
alb. Gwen o privea tcut la doar civa pai deprtare. Mai muli
servitori intrar s aeze florile n jurul fetei. Pn i McGregor apru i,
cnd intr n camer, Gwen se ncord. Se uit le el nainte ca brbatul s-
i plece ochii spre Liyoni i vzu c era alb la fa ca varul. Gwen nghii
n sec i se apropie de pat. McGregor o privi i i ntinse mna, cu ochi
ndurerai. Gwen nu-l mai vzuse niciodat aa i se ntreb dac-i
amintea de ziua n care l ngropaser pe Thomas.
ntr-un trziu, dup ce plec toat lumea i ea rmase singur, atinse
obrazul fiicei ei, rece i foarte palid. Atunci primi cu bucurie suferina
nenchipuit. Era o pedeaps binemeritat. i srut fruntea lui Liyoni, i
mngie prul pentru ultima oar, apoi se ntoarse i iei n goan,
sufocat de durere.
Lui Hugh nu i se spusese nimic. Laurence crezu c e mai bine s
rmn la internat cteva sptmni i s afle abia cnd vine n vacan.
A doua zi, la nmormntare, Hugh nu particip.
Gwen simi cum mintea i ncremenete pe drumul spre mormntul lui
Thomas, dar aproape lein cnd zri groapa dreptunghiular care
atepta sicriul lui Liyoni. Naveena mergea aproape de ea, innd-o de
talie, aa cum o sprijinise i ea pe Liyoni. Fr s mai poat sta dreapt,
Gwen se simi btrn. Pe chipul Naveenei nu se citea mai nimic i Gwen
se ntreb oare cum se simea ayah. i trecu prin minte c toi servitorii
probabil se pregtiser s rmn impasibili.
Cnd sicriul cobor n groap, Gwen trebui s-i nfrng nevoia de a
sri dup el. ngenunche la marginea mormntului i arunc nuntru un
buchet de margarete albe i mari, care se lovi de cociug cu o bufnitur.
i ridic privirea i, imun la orice sentiment de speran, auzi micarea
lacului din spatele ei. Asta o va salva. Apa lui Liyoni.
Cred c mi-ar plcea s not acum, zise ea cnd Laurence o ajut s se
ridice n picioare.
Laurence i spuse ceva Naveenei, apoi o duse pe Gwen n dormitorul
ei, unde o urmri cum se dezbrac i i pune costumul de baie. Ct se
chinui s scape de rochia neagr care nu i se potrivea deloc, soul ei se
abinu s o ajute. Refuzase orice semn de sprijin din partea tuturor i
Laurence pricepu c ea trebuie s fac totul singur. n caz contrar, exista
riscul ca ea s nu mai tie niciodat cum. Dup ce o vzu pe Gwen
pregtit, Laurence se duse n camera lui, se schimb i veni napoi s o
ia i pe ea.
Pir n apa foarte rece.
Dac noi, te vei nclzi imediat, o liniti Laurence. Vrei s traversm
pn la insul?
Gwen naint n lac, apoi ncepu s noate, simind c ar putea
continua aa la infinit. Pe la jumtatea drumului, Laurence o ndemn s
se odihneasc pe mica insul. Ea se supuse, dar cnd ieir din ap i se
urcar pe rm, vzur c, din cauza vntului, e prea frig s stea locului.
Gwen privi napoi spre cas, locul pe care l iubea, dar care i frnsese
inima n mii de buci.
S notm pn la adpostul pentru brci, spuse Laurence,
ntrerupndu-i irul gndurilor. Imediat ce mi-ai zis c vrei s noi, am
rugat-o pe Naveena s duc prosoape uscate acolo, s aprind focul i s
pregteasc un termos cu ceai.
Gwen ncuviin, notnd napoi mult mai ncet, pe msur ce energia
ncepuse s scad. Picioarele aproape i cedar cnd el o scoase din ap i
cnd urcar treptele spre ua micuei construcii.
n interiorul adpostului, butenii abia se aprinseser i ea se aez pe
podea lng foc, cu genunchii trai la piept, ntinzndu-i palmele ca s
simt cldura flcrilor. Laurence o nfur ntr-un prosop pufos i
folosi un altul s-i usuce prul. Gwen se sprijini de el i, n sfrit,
lacrimile ncepur s curg. Se ntoarse s se lipeasc de pieptul lui i,
printre suspine, i auzi inima btnd nebunete. Plnse cu hohote pentru
viaa irosit a fiicei sale i pentru Laurence, care nu avusese timp s stea
prea mult cu fetia lui. Plnse pentru viaa care i poate drui o
asemenea bucurie, dar care e i capabil s te loveasc att de crunt, nct
s ai senzaia c nu mai poi suporta.
Se ag de Laurence i el o mngie ncet pe spate. ncetul cu ncetul,
viaa i reveni n muchi i n oase. Plnse mult timp, foarte mult timp.
Apoi, dup ce lacrimile i secar, se simi oarecum mai uurat i
recunosctoare lui Laurence pentru generozitatea lui.
Rmaser pe podea amndoi. Gwen privea fix flcrile, iar soul ei
turn ceai n dou cecue, adugnd un strop de brandy n fiecare.
Putem discuta acum? ntreb el.
Se ls o tcere prelung i Gwen i ridic privirea cnd se simi
pregtit.
De cnd tii?
Despre Liyoni?
Ea ncuviin din cap.
tiu c ai ncercat s-mi spui de cteva ori. mi povesteti acum?
i aminteti cnd am primit un pachet mare? Cel despre care m-ai
ntrebat?
Aproape uitasem de el.
Am contactat un avocat din Anglia i l-am rugat s obin accesul la
un mic apartament din casa noastr. Este exclus din contractul cu
chiriaii. Multe documente vechi sunt pstrate acolo din zilele n care
prinii mei locuiau cea mai mare parte a timpului aici.
Ce fel de documente?
Vechi documente de familie. Mama iubea casa aceea veche i
ntotdeauna visase s se retrag acolo. De aceea pstra documentele
acolo.
Gwen ddu din cap.
L-am rugat pe avocat s le gseasc i s-mi trimit totul mie. tiam
c Verity vzuse documentele mamei, dar eu nu. Mi-am urmat instinctul.
Verity a sugerat la un moment dat c exist lucruri n familia noastr de
care eu nu am habar. Atunci, ca s fiu sincer, n-am crezut o iot, dar m-
am ntrebat dac nu existau cumva indicii despre legtura lui Liyoni cu
Naveena. Voiam s aflu dac sunt ntr-adevr rude.
Ai descoperit ceva?
Fotografii, scrisori, acte i o bucat de pergament delicat mpturit
de mai multe ori.
Laurence fcu o pauz.
Certificatul de cstorie al strbunicului meu, Albert.
Ea atept.
Numele strbunicii mele era Sukeena. Nu era englezoaic. Nici
mcar europeanc, ci singalez. A murit imediat dup ce a nscut-o pe
bunica mea i prinii mei nu mi-au spus niciodat nimic despre ea.
n sfrit, i spuse Gwen n sinea ei. Iat adevrul ngropat atia ani.
Vrei s zici c de la ea a motenit Liyoni culoarea pielii?
Aa cred. Dac mi-ai fi spus, Gwen, poate am fi reuit s descoperim
asta nc de la nceput. Ne-am fi putut pstra fiica.
Ea cltin din cap.
Nu eram cstorii de mult timp i abia dac ne cunoteam. Dac i-
a fi zis atunci, m-ai fi dat afar. Probabil c nu ai fi vrut, dar asta s-ar fi
ntmplat. Ai fi crezut c am un amant.
Laurence se albi la fa i ddu s vorbeasc, dar Gwen i lipi un deget
de buzele lui.
E adevrat, spuse ea. Nu am fi ajuns att de departe, nct s cutm
o alt explicaie.
n tcerea care se ls, Gwen i ddu seama c vorbele ei atinseser un
punct sensibil i, pentru o clip, se privir fr s vorbeasc.
Laurence trase adnc aer n piept.
Cnd am convins-o pe Naveena s-mi confirme bnuiala iscat de
acte, a recunoscut c ai nscut gemeni. Te avertizez c a durat ceva.
Naveena i este foarte loial.
Laurence ovi puin.
Prin cte trebuie s fi trecut toi anii tia. mi pare att de ru.
Gwen clipi iute ca s mpiedice lacrimile s curg.
Cnd Verity a venit la mine cu povestea despre Liyoni i despre
presupusa ta relaie cu Savi Ravasinghe, cerndu-i pensia napoi, tiam
deja c nu e adevrat.
i totui i-ai dat pensia i m-ai lsat s cred c ai fcut-o doar pentru
c eu te-am rugat?
Laurence ncuviin.
Verity a vzut certificatul de cstorie?
mi pare ru, Gwen. Sunt sigur c l-a vzut, dar n-am vrut s-i spun
c tiam de Sukeena pn cnd nu vorbeam cu tine. Pur i simplu nu
tiam cum s ncep, adug el ncruntndu-se.
Gwen scutur din cap.
Verity tia adevrul, dar tot a ncercat s m antajeze. De ce avea
nevoie de bani att de urgent?
Cred c se temea s rmn mritat cu Alexander, n caz c i ea
ntea un copil de culoare.
Dar s-a ndrgostit de Savi?
Nu cred c l-a iubit. Probabil c o cstorie mixt ar fi, n unele
cercuri, un motiv rezonabil pentru un copil de culoare. Avea nevoie de
bani ca s triasc independent. Ea nu e la fel de puternic, Gwen. Dac i
s-ar fi ntmplat acelai lucru, ar fi distrus-o. Cnd nu ai cedat n faa ei, a
venit la mine.
Gwen oft uor.
Dar am cedat. Te-am rugat s-i napoiezi pensia, nu?
Nu cred c Verity i nchipuia c o vei face.
Gwen se opri o clip.
S tii c Verity fura bani. Bga mna n sumele folosite pentru
gospodrie. Probabil c a strns o sum frumuic nainte s i spun c
tiu ce face.
Laurence ls capul n jos.
Nu pot s-mi cer scuze n numele ei.
Gwen sorbi din ceaiul cldu i se gndi la vorbele lui Laurence.
El i ridic privirea.
Cred c am nceput s bnuiesc oarecum adevrul n ziua n care am
dus-o pe Liyoni n brae pn la lac ca s noate, dei am negat imediat o
astfel de posibilitate. Dar imediat ce au sosit documentele i mi-au
deschis ochii, am vzut ct de mult semna cu tine.
Gwen se ls cuprins de un val de suferin att de intens, c i tie
rsuflarea. Aa va fi de aici nainte. Totui, trebuia s prind curaj, de
dragul lui Hugh.
Ce facem de aici nainte? izbuti ea s blmjeasc.
Ne continum viaa. Numai noi i Naveena tim tot adevrul despre
Liyoni.
i Verity.
i sugerez s nu-i spunem lui Hugh dect atunci cnd va fi suficient
de mare ca s neleag.
Poate ai dreptate, dei cred c ar nelege perfect c prietena lui de
joac a fost de fapt sora lui. i cu Verity ce vrei s faci?
Cum simi tu c ar fi mai bine, Gwen. Mi-e ruine cu ea, dar nu-i pot
ntoarce spatele de tot. Tare mi-e c are probleme mari.
Gwen cltin din cap i aproape c i se fcut mil de cumnata ei.
Dac vrei, ne ntoarcem n Anglia. Mai avem civa ani n fa, dar nu
cred c vom avea de ales cnd ara i va ctiga independena.
Gwen i ridic privirea spre el i zmbi.
mi amintesc ce i-am spus cndva. Dac plantaia e acolo unde e i
inima ta, atunci inima mea tot acolo ar fi. Ceylonul este casa noastr. Am
putea mbunti condiiile aici. S rmnem pn cnd vom fi nevoii s
plecm.
Voi face tot ce-mi st n putin s compensez greelile din trecut.
Toate.
Am putea pstra aleea curat spre locurile lor de odihn, astfel nct
s se vad i lacul?
El ncuviin.
Am putea planta flori, adug Gwen, cu un nod n gt. Crie
portocalii.
Laurence i lu mna. Gwen se sprijini de el i privi pe fereastr spre
lacul adnc, unde se adunau psrile de ap. Btlani, ibii, cocostrci.
Am mai gsit ceva n documentele mamei. Ceva nou pentru mine.
Da?
Mama Naveenei i bunica mea erau verioare.
Gwen se simi tulburat.
Naveena tie?
Nu cred.
Se ls tcerea.
Are o via bun aici, spuse Laurence.
Da.
Am inima frnt pentru timpul n care n-am fost alturi de Liyoni i
pentru c nu am avut ansa s o iubesc.
Gwen inspir adnc.
mi pare ru.
Nu dau vina pe tine. Cel puin n timpul petrecut aici a fost fericit.
S-ar fi putut bucura mai mult.
Laurence se uit n pmnt nainte de a sparge tcerea, cu glas aproape
optit.
Mai e un lucru i nu tiu dac m vei putea ierta c nu i l-am spus
pn acum.
Gwen nchise ochii. Acum ce mai urma?
Eram prea ruinat. mi pare foarte ru. E vorba de Caroline.
Ea deschise ochii.
Da?
i de Thomas.
El fcu o pauz i Gwen i vzu vena de la gt pulsnd.
Vezi tu, fiul lui Caroline, fiul meu Thomas. i el era de culoare.
Gwen i duse mna la gur.
mi pare att de ru c nu i-am zis. Cred c asta a nnebunit-o pe
Caroline. Era o femeie frumoas i sensibil, i a fi fcut orice pentru ea,
dar mult prea fragil emoional. La scurt timp dup naterea lui Thomas,
au venit crizele prelungite de plns i atacurile de panic oribile. Au fost
aa de rele, c s-a mbolnvit. Am stat cu ea noapte de noapte, innd-o n
brae, ncercnd s o alin dar n zadar. Nimic nu a ajutat. Ar fi trebuit
s vezi privirea chinuit din ochii ei, Gwen. Mi-a frnt inima.
A vorbit cu tine?
Nu, dei am ncercat s m apropii de ea. n afara familiei, numai
doctorul i Naveena tiau despre Thomas. L-am inut ascuns de restul
servitorilor, dei, desigur, McGregor a aflat cnd l-a scos pe Thomas din
ap. Verity venise acas. Era n vacan.
Gwen se trase mai departe de el i scutur din cap.
Verity tia?
A avut un impact oribil asupra ei.
Asta explic multe.
Laurence ncuviin.
Cred c acesta e i motivul pentru care am lsat-o s fac tot ce-o tia
capul.
i Naveena de ce nu mi-a zis?
Am implorat-o s nu-i vorbeasc niciodat despre asta.
Dar ea a venit cu ideea s o trimit pe Liyoni s triasc n sat.
Vzuse ce s-a ntmplat cu Caroline. Probabil c a vrut s se asigure
c nu vei ajunge i tu aa.
Laurence nchise ochii o clip nainte de a vorbi din nou.
i mai e ceva. Vezi tu, eu sunt singurul vinovat.
Dar n-a fost vina ta.
El cltin din cap.
Ba da. Cnd l-am vzut pe Thomas prima dat, m-am simit trdat i
am acuzat-o pe Caroline c a avut o relaie cu Savi Ravasinghe cnd i-a
pictat portretul. Chiar dac ea a negat, nu am crezut-o.
Gwen strnse din buze i nchise ochii ocat.
M jur c nc o iubeam i am ncercat att de mult s o ajut.
Gwen deschise ochii i i cercet chipul.
Pentru Dumnezeu, Laurence, sigur ai fi putut face mai mult, nu?
Am ncercat, m-am strduit. Dar ea i pierduse interesul pentru felul
n care arta. O ajutam s se spele, s se mbrace, ba chiar s hrneasc
copilul. Am fcut tot ce e omenete posibil s o scot din ntuneric i chiar
am crezut c reuisem, Gwen. nainte s-i pun capt zilelor, prea s-i
fi revenit suficient nct s o las singur ziua
Laurence nghii n sec.
M-am nelat A fost i ziua n care s-a sinucis. Partea ngrozitoare e
c, i dup moartea ei, tot nu credeam c nu a avut nicio relaie. Probabil
c acest aspect ar fi putut schimba totul. Lucrurile ar fi stat complet
diferit.
Gwen pricepu brusc ce vrea el s spun.
Crezi c s-a sinucis din cauza ta?
El ncuviin. Faa i se schimonosi i ochii i se umplur de lacrimi. i le
terse iute.
Spusese adevrul, dei am neles asta abia dup ce am primit
documentele mamei i dup ce am aflat de Sukeena. Am vrut s vorbesc
cu tine atunci, s-i mrturisesc adevrul despre Caroline i despre
Thomas, dar m-am simit de parc eu i-a fi dus la cascad i i-a fi
mpins n ap. Nu suportam s-i spun aa ceva.
Tulburat peste msur, lui Gwen cu greu i venea s-i cread
urechilor ce aude. l privi cum tremur, sub povara emoiilor. Momentul
pru s dureze un secol.
Cnd vorbi din nou, glasul lui Laurence tremura.
Cum s triesc cu asta, Gwen? M poi ierta?
Ea scutur din cap.
i Caroline nu s-a mulumit doar cu moartea ei. A considerat c
trebuie s ia i copilul cu ea. Nu avea ncredere c m voi ngriji de el
cum se cuvine. Un bebelu micu, neajutorat.
Gwen ascult vntul care btea pe deasupra apei, chiar la marginea
lacului, i se simi zdrobit.
Laurence i lu mna din nou.
tiu c ar fi trebuit s-i spun asta nc de la nceput, dar eram
convins c te voi pierde.
Ea i trase mna dintr-a lui i i inu rsuflarea nainte de a vorbi. Din
glasul ei rzbtu doar durere.
Da, Laurence, ar fi trebuit.
Se ls tcerea i Gwen nu avu putere s deschid gura din nou. Dac
i-ar fi spus despre Thomas nc de la nceput, s-ar mai fi mritat cu el?
Fusese aa de tnr, mult prea tnr la o adic.
mi pare incredibil de ru c ai trecut prin toate astea singur. i la fel
de ru pentru ce i-am fcut lui Caroline. Am iubit-o att de mult!
Gwen nchise ochii.
Biata femeie!
M ieri c nu i-am spus tot?
ncercnd s cuprind toate informaiile cu mintea, Gwen deschise
ochii i l suprinse pe Laurence fixnd podeaua, cu capul n mini i
umerii czui. Ce s spun ea? Afar, ciripitul psrilor ncetase i pn i
vntul se potolise. Trebuia s ia o decizie care ar fi putut nsemna
sfritul lor. Devenise mai nelegtoare acum, dar imaginile din trecut i
se nvlmeau n minte. Se simea pierdut c nu i poate da niciun
rspuns.
Tcerea continu, dar cnd se uit la Laurence din nou i vzu
suferina lui enorm, decizia deveni mai simpl. Nu de ea depindea s-l
ierte.
Ar fi trebuit s-mi spui.
Laurence i ridic privirea i nghii n sec.
Dar a fost o greeal.
Laurence se ncrunt i ncuviin.
Nimic din ce spun eu nu are cum s schimbe ce s-a ntmplat cu
Caroline. Trebuie s gseti singur o cale s trieti cu asta. Dar,
Laurence, eti un om bun i s continui s te nvinoveti nu o va aduce
napoi.
El i ntinse mna, dar ea refuz s-o ating.
Nu eti singurul. i eu am fcut o greeal ngrozitoare Mi-am
abandonat fiica.
Ochii o ardeau i se nec n propriile cuvinte.
Iar acum e moart.
Se uit adnc n ochii lui i abia atunci i prinse mna. tia ce nseamn
s trieti cu povara vinoviei i a spaimei. Sufereai ngrozitor. Se gndi
la toate lucrurile prin care trecuse el i la cele prin care trecuse ea. Ziua n
care sosise n Ceylon i reveni n minte i i aminti de copila care sttea
pe puntea unei nave i l cunoscuse pe Savi Ravasinghe. Viaa se
deschidea naintea ei, fr niciun semn al fragilitii ngrozitoare a
fericirii.
i aminti pacea extraordinar resimit la vederea chipului vineiu i
ridat al fiului ei. Mnuele lui tremurau cnd plngea. Apoi, de parc ar
fi fost chiar ieri, i aminti cum o nfura pe Liyoni ntr-o ptur cald.
Tri din nou ocul degeelelor ei, al stomcelului rotund i al ochilor ei
negri.
Se gndi la anii de vinovie i de ruine, dar i la tot ce avea mai
frumos Ceylonul: momentele speciale cnd mirosul de scorioar se
mbina cu aroma bobocilor, dimineile n care roua strlucitoare a
anotimpului rece o binedispunea ntr-o clip, la musonii cu perdelele lor
nesfrite de ploaie i la luciul arbutilor de ceai dup ce se oprea ploaia.
ncepu s plng din nou. Odat cu lacrimile, apru i o amintire de o
tandree infinit: Liyoni, notnd ca un pete pn la insul, rsucindu-se
n ap i cntnd. Liber.
Pentru o feti att de mic, Liyoni lsase n urma ei o umbr uria.
Spiritul ei nu avea s dispar curnd, iar Gwen nu va permite aa ceva.
n timp ce Laurence o mngie pe pr cu blndee, aa cum ai face cu
un copil, se gndi la Caroline i se simi att de aproape de ea, nct i se
tie suflarea. n cele din urm, i aminti momentul cnd nu mai
observase culoarea pielii fiicei ei. Simi cldura minii soului ei pe pr i
tiu c, pentru tot restul vieii, va purta n inim ultimele cuvinte ale lui
Liyoni.
Te iubesc, mama.
Asta spusese copila n noaptea dinainte s moar.
Gwen i terse lacrimile i zmbi cnd un stol de psri zbur pe
deasupra lacului. Viaa merge mai departe, gndi ea. Dumnezeu tie cum, dar
aa se ntmpl. i spera c, ntr-o bun zi, dac avea noroc, va gsi o cale
s se ierte i pe ea nsi.
NOTA AUTORULUI
Ideea acestui roman mi-a venit cnd soacra mea, Joan Jefferies, ne-a
povestit despre copilria petrecut n India i n Burma, n timpul anilor
20 i nceputul anilor 30. Ne-a istorisit poveti ce trecuser din generaie
n generaie i care includeau cultivatori de ceai din Ceylon i din India.
Atunci am nceput s iau n calcul atitudinea fa de diferenele rasiale,
dar mai cu seam prejudecile tipice acelor vremuri.
Urmtoarea surs a fost colecia audio de la Centrul de Studii Sud-
Asiatice, din cadrul Universitii Cambridge, unde am gsit nregistrri
ncnttoare despre perioada aceea. Dup ce am scris prima ciorn a
romanului, am fost n Sri Lanka. Dei Hatton, Dickoya i Nuwara Eliya
sunt locuri reale, plantaia Hooper este un amestec al diverselor plantaii
i este localizat la o altitudine mai nalt dect sunt Hatton i Dickoya n
realitate. Dei am stat n Ceylon ntr-un bungalow al cultivatorului
Ceylon Tea Trails, lng un rezervor, acesta nu e lacul din roman.
Pe dealurile unei plantaii de ceai romantice, pierdut n ceuri, soia
cultivatorului din romanul meu ar fi dus o via extraordinar de
privilegiat, dar am creat o situaie dificil pentru ea care s-i pun la
ncercare prejudecile legate de diferenele rasiale, s exploreze
atitudinea colonialist i felul n care acestea au esut o asemenea
tragedie pentru ea.
Din punct de vedere medical, este posibil ca brbai diferii s fie taii a
doi gemeni, dar n ceea ce privete naterea unui copil de culoare dintr-
un cuplu de albi, cazul cel mai bine documentat este al Sandrei Laing,
nscut din prini albi africani, n anii 50, n Africa de Sud. Avea pielea
neagr, prul cre i alte trsturi caracteristice rasei negre. Pentru a afla
mai multe despre Sandra, v recomand When She Was White: The True
Story of a Family Divided by Race de Judith Stone sau paginile 7073 din
Who Are We and Should It Matter in the 21st Century? de Gary Younge.
n anii timpurii ai colonizrii, era ceva obinuit pentru brbaii britanici
s mearg s lucreze n India i n Ceylon i s se cstoreasc cu o
femeie btina. Se credea c brbaii vor rmne mai mult timp i se
vor nelege mai bine cu populaia local. Situaia s-a schimbat, mai ales
dup deschiderea Canalului de Suez n 1869. Pe msur ce tot mai multe
femei albe necstorite au nceput s cltoreasc pentru a-i gsi un so
bogat, cei nscui din familii mixte au fost mai puin tolerai. Se credea c
nici nu sunt att de loiali Coroanei.
Cei care sunt familiarizai cu istoria Sri Lanki vor observa c am
mutat cteva evenimente pentru a se potrivi mai bine firului narativ. Una
a fost revolta legat de limba de predare n coal, iar cealalt, btlia
florilor.
MULUMIRI
i sunt extrem de recunosctoare lui Andrew Taylor de la Ceylon Tea
Trails, Sri Lanka, pentru turul lui fantastic la fabrica Norwood Tea, unde
am nvat att de multe lucruri despre ceai i despre trecutul
Ceylonului. Fr personalul de la Tea Trails care ne-a lsat s gustm
puin din viaa colonial minunat de pe vremuri, cartea ar fi fost mai
puin autentic. Am locuit n frumosul Castlereagh, situat lng un lac
din ara ceaiului, unde am stat cu nasul n crile de istorie din biblioteca
lor extins aproape n fiecare zi. Mulumiri speciale majordomilor i
Nadeerei Weerasinghe pentru explicaiile despre plantele, copacii i
psrile grdinilor frumoase de la Tea Trails. i mulumesc oferului i
ghidului nostru Sudarshan Jayasinghe i lui Mark Forbes din Colombo
pentru turul oraului, precum i personalului de la hotelul Galle Face,
unde am stat n Colombo. ntreaga cltorie a fost planificat de Nick
Clark de la Experience Travel.
Sunt recunosctoare pentru abundena de informaii de pe internet,
mai ales de pe YouTube, pentru detaliile vizuale despre Sri Lanka n
prezent i n trecut. O carte de memorii mi-a fost de mare ajutor, Round
The Tea Totum: When Sri Lanka was Ceylon de David Ebbels
(AuthorHouse, 2006), care mi-a oferit informaii fascinante despre viaa
domestic pe o plantaie, mai ales despre obiceiurile cu privire la somn i
despre ritualurile de curenie.
n sfrit, cele mai clduroase mulumiri le adresez agenilor mei
neobosii, Caroline Hardman & Joanna Swainson, i editorului meu,
Ventia Butterfield, precum i ntregii echipe de la Penguin, care a muncit
att de mult pentru publicarea acestei cri. V mulumesc!

Cri pe care le-am considerat folositoare n timp ce fceam cercetri


pentru roman:

Dictionary of Sri Lankan English, de Michael Meyler,


www.mirisgala.net
19th Century Newspaper Engravings de R.K. de Silva, Serendib
Publications, Londra, 1998
Vintage Posters of Ceylon de Anura Saparamadu, W.L.H. Skeen &
Company, 2011
Ceylon Under the British de G.C. Mendis, ed. a 3-a, Asian Educational
Services, 1951
Sri Lankan Wildlife de Gehan de Silva Wijeyeratnem, Bradt Travel
Guides Ltd, UK, 2007
Sri Lanka in Pictures de Sara E. Hoffmann, TFCB, 2006
NOTE
1 - Doic, bon angajat de europeni n India sau n alte teritorii britanice
(n. tr.).
2 -Cast din India i Pakistan, a crei ocupaie tradiional este splarea
rufelor (n. tr.).
3 - Referire la obiceiul de a-i fora pe elevii din Sri Lanka s cumpere
maci de Ziua Armistiiului ca s-i ajute pe veteranii britanici. Drept
rspuns, anual, pn la izbucnirea celui de-al Doilea Rzboi Mondial,
tinerii i femeile vindeau flori surya pe strzi n Ziua Armistiiului,
fcnd concuren vnztorilor de maci (n. tr. ).
4 -Fel de mncare din pete, orez i ou (n. tr.).
5 -Arbore tropical cu lemn tare, rspndit n India, Sri Lanka i
Madagascar (n. tr.).
6 -Budinc preparat cu lapte de migdale (n. tr.).
7 - Revist pentru femei, nfiinat n 1885 (n. tr.).