Sunteți pe pagina 1din 658

DE ACEEAI AUTOARE

Seria Tronul de cletar


Tronul de cletar
Diamantul de la miezul nopii
Motenitoarea focului
Seria Regatul spinilor i al trandafirilor
Regatul spinilor i al trandafirilor
Queen of Shadows

Traducerea: Elena Andra Agafiei

RAO
2016
Pentru Alex Bracken
Pentru cei ase ani n care ne-am scris e-mailuri,
Pentru miile de pagini criticate,
Pentru inima ta de tigru i nelepciunea ta de Jedi,
i pentru simplul fapt c eti tu.
M bucur mult c i-am scris acel e-mail.
i sunt foarte recunosctoare c mi-ai rspuns la el.
Cuprins

PARTEA NTI CAPITOLUL 28 CAPITOLUL 55


Stpna umbrelor CAPITOLUL 29 CAPITOLUL 56
CAPITOLUL 1 CAPITOLUL 30 CAPITOLUL 57
CAPITOLUL 2 CAPITOLUL 31 CAPITOLUL 58
CAPITOLUL 3 CAPITOLUL 32 CAPITOLUL 59
CAPITOLUL 4 CAPITOLUL 33 CAPITOLUL 60
CAPITOLUL 5 CAPITOLUL 34 CAPITOLUL 61
CAPITOLUL 6 CAPITOLUL 35 CAPITOLUL 62
CAPITOLUL 7 CAPITOLUL 36 CAPITOLUL 63
CAPITOLUL 8 CAPITOLUL 37 CAPITOLUL 64
CAPITOLUL 9 CAPITOLUL 38 CAPITOLUL 65
CAPITOLUL 10 CAPITOLUL 39 CAPITOLUL 66
CAPITOLUL 11 CAPITOLUL 40 CAPITOLUL 67
CAPITOLUL 12 CAPITOLUL 41 CAPITOLUL 68
CAPITOLUL 13 CAPITOLUL 42 CAPITOLUL 69
CAPITOLUL 14 CAPITOLUL 43 CAPITOLUL 70
CAPITOLUL 15 CAPITOLUL 44 CAPITOLUL 71
CAPITOLUL 16 CAPITOLUL 45 CAPITOLUL 72
CAPITOLUL 17 CAPITOLUL 46 CAPITOLUL 73
CAPITOLUL 18 CAPITOLUL 47 CAPITOLUL 74
CAPITOLUL 19 PARTEA A DOUA CAPITOLUL 75
CAPITOLUL 20 Regina luminii CAPITOLUL 76
CAPITOLUL 21 CAPITOLUL 48 CAPITOLUL 77
CAPITOLUL 22 CAPITOLUL 49 CAPITOLUL 78
CAPITOLUL 23 CAPITOLUL 50 CAPITOLUL 79
CAPITOLUL 24 CAPITOLUL 51 CAPITOLUL 80
CAPITOLUL 25 CAPITOLUL 52 CAPITOLUL 81
CAPITOLUL 26 CAPITOLUL 53 CAPITOLUL 82
CAPITOLUL 27 CAPITOLUL 54 CAPITOLUL 83
CAPITOLUL 84 CAPITOLUL 87 MULUMIRI
CAPITOLUL 85 CAPITOLUL 88
CAPITOLUL 86 CAPITOLUL 89
PARTEA NTI
Stpna umbrelor
CAPITOLUL 1

O creatur atepta n ntuneric.


Era antic i crud, i pea n umbre, controlndu-i
mintea. Nu fcea parte din lumea lui i fusese adus aici ca
s l umple de frigul ei primordial. Erau nc separai de un
fel de barier invizibil, dar zidul se nruia puin cte puin
de fiecare dat cnd creatura mergea ncet de-a lungul su,
testndu-i rezistena.
Nu i aducea aminte cum l cheam. Era primul lucru pe
care l uitase cnd ntunericul l nvluise cu cteva
sptmni, luni sau epoci n urm. Apoi, uitase numele
celorlali care nsemnaser att de mult pentru el. i aducea
aminte groaza i disperarea - numai din cauza momentelor
singulare care tot ntrerupeau bezna, ca ritmurile constante
ale unei tobe: cteva minute de ipete i snge, i vnt
ngheat. n camera aceea de marmur roie i sticl fuseser
oameni pe care i iubea; femeia i pierduse capul...
i-l pierduse, de parc decapitarea ar fi avut loc din vina
ei.
O femeie ncnttoare, cu mini delicate ca nite porumbei
aurii. Chiar dac nu i amintea cum o cheam, tia c nu
era vina ei. Era vina brbatului de pe tronul de sticl, care i
ordonase acelei grzi s-i sfie carnea i oasele cu sabia.
n afara momentului n care capul acelei femei lovise cu
un zgomot surd pmntul, nu mai exista nimic altceva n
ntuneric. Nu exista dect acel moment, din nou, i din nou,
i din nou - i acea creatur care se plimba de colo-colo,
aproape, ateptndu-l s cedeze, s se predea, s i permit
s intre. Un prin.
Nu i aducea aminte dac fptura aceea era prinul sau
dac el nsui fusese odat un prin. Era puin probabil. Un
prin nu ar fi permis ca acea femeie s fie decapitat. Un
prin ar fi mpiedicat sabia. Un prin ar fi salvat-o.
Cu toate acestea, nu o salvase i tia c nimeni nu venea
s-l salveze pe el.
Dincolo de umbre, nc mai exista o lume real. Brbatul
care ordonase sfrtecarea acelei femei ncnttoare l fora s
fac parte din ea. Iar cnd o fcea, nimeni nu observa c
devenise aproape ca o marionet, care se lupta s vorbeasc,
s acioneze ignornd ctuele. i ura pentru c nu observau.
Ura era una dintre emoiile pe care nc le mai cunotea.
Nu trebuia s te iubesc. Asta i spusese femeia - apoi
murise. Nu ar fi trebuit s l iubeasc, iar el nu ar fi trebuit
s cuteze s o iubeasc pe ea. Merita acest ntuneric i,
imediat ce grania invizibil se spulber, iar creatura care
atepta se npusti, infiltrndu-se i umplndu-l... ar fi primit
acest ntuneric pe merit.
Aa c, rmase legat n noapte, martor al ipetelor, al
sngelui i al impactului crnii pe piatr. tia c ar fi trebuit
s se lupte, tia c se luptase n acele ultime secunde, nainte
ca acel colier din piatr neagr s-i strng gtul.
Dar o creatur atepta n ntuneric, iar el nu mai reuea
s i se mai mpotriveasc pentru mult timp.
CAPITOLUL 2

Aelin Ashryver Galathynius, motenitoarea focului,


protejata Malei, Aductoarea-Luminii, i Regina de drept a
inutului Terrasen, se sprijini de barul vechi de stejar i
ascult atent sunetele din sala plcerii, cutnd ceva printre
strigte, gemete i cntece obscene. Cu toate c, n ultimii
ani, scpase rapid de mai muli proprietari, cresctoria
subteran de pcate, cunoscut drept Bolile, nu se
schimbase: nuntru era incomod de cald, duhnea a bere
sttut i a trupuri nesplate i era plin pn peste poate cu
nemernici i criminali de carier.
Destui tineri lorzi i fii de comerciani piser floi pe
treptele de la intrarea n Boli i nu mai vzuser niciodat
lumina zilei. Uneori, din cauz c i etalau aurul i argintul
n faa persoanei nepotrivite; alteori, din cauz c erau
ndeajuns de vanitoi sau bei nct s cread c puteau s
intre n ringurile de lupt i s ias de acolo n via. Alteori,
o brutalizau pe vreuna dintre femeile uoare din alcovurile
care nconjurau spaiul cavernos i nvau pe pielea lor pe
cine apreciau, de fapt, proprietarii Bolilor.
Aelin sorbi din halba cu bere pe care i-o dduse cu doar
cteva clipe n urm barmanul asudat. Apoas i ieftin, dar
cel puin era rece. Deasupra mirosului neptor al trupurilor
murdare, ajunse la ea aroma crnii prjite i a usturoiului.
Stomacul i chioria, dar nu era chiar att de proast nct s
comande ceva de mncare. n primul rnd, carnea provenea,
de obicei, de la obolanii de pe aleea de la nivelul superior; n
al doilea rnd, clienii mai bogai o primeau, de obicei, plin
de ceva care i fcea s se trezeasc pe aleea mai sus
menionat, cu punga goal. Dac se mai trezeau.
Avea hainele murdare, dar destul de elegante nct s o
fac inta hoilor. Aa c, i examinase cu atenie berea,
mirosind-o i apoi sorbind-o ncet, nainte de a considera c
putea fi but. La un moment dat, trebuia s gseasc ceva
de mncare, dar nu nainte de a afla din Boli informaia
necesar: ce naiba se ntmplase n Rifthold n lunile n care
fusese plecat. i ce client voia att de mult s vad Arobynn
Hamel, nct risca o ntlnire aici - mai ales cnd grzi
brutale, n uniforme negre, cutreierau oraul ca nite haite de
lupi.
Reuise s se strecoare pe lng o asemenea patrul n
timpul haosului andocrii, dar nu nainte de a observa
balaurul negru brodat pe uniformele lor. Negru pe negru -
poate c regele Adarlanului se sturase s-i ascund
cruzimea i emisese un decret regal, n vederea abandonrii
culorilor tradiionale ale imperiului su, rou i auriu. Negru
pentru moarte; negru pentru cele dou chei Wyrd ale sale;
negru pentru demonii Valg pe care i folosea acum pentru a-i
construi o armat de neoprit.
Simi un fior pe ira spinrii i bu restul de bere. Cnd
ls halba pe mas, prul castaniu-rocat i se mic,
reflectnd lumina candelabrelor din fier forjat.
Se grbise de la docuri spre Piaa Umbrelor, aflat lng
ru - unde oricine gsea orice voia, rariti, mrfuri de
contraband sau lucruri obinuite - i cumprase o cutie de
vopsea. i dduse negustorului o moned de argint n plus,
pentru a folosi cmrua din spatele magazinului su ca s-i
vopseasc prul, nc destul de scurt nct de-abia s treac
de clavicule. Dac grzile monitorizaser docurile i o
vzuser cumva, aveau s caute o fat cu prul blond. Toi
aveau s caute o tnr blond dup ce, peste cteva
sptmni, avea s se afle vestea: Campionul regelui nu
omorse familia regal din Wendlyn i nu furase planurile de
aprare ale marinei acesteia.
i avertizase pe regele i pe regina din Eyllwe cu luni n
urm i tia c i vor lua msurile necesare de precauie.
Dar mai exista o persoan n pericol, nainte ca ea s-i poat
executa primele etape ale planului - aceeai persoan care ar
fi putut s explice existena noilor grzi de lng docuri. i de
ce oraul era mult mai linitit, mai ncordat. Tcut.
Acesta era locul unde ar fi putut auzi ceva, orice, despre
Cpitanul Grzii, dac era n siguran sau nu. Trebuia doar
s asculte conversaia potrivit sau s joace cri cu
partenerii potrivii. Ce coinciden fericit, atunci, c l zrise
pe Tern - unul dintre asasinii favorii ai lui Arobynn -
cumprndu-i cea mai recent doz din otrava lui preferat,
n Piaa Umbrelor. l urmrise pn aici la timp pentru a-i
surprinde pe ali civa dintre asasinii lui Arobynn
adunndu-se n sala plcerii. Nu fceau asta dect dac
stpnul lor era acolo. De obicei, doar cnd Arobynn se
ntlnea cu cineva foarte, foarte important. Sau periculos.
Dup ce Tern i ceilali se strecuraser n Boli, ateptase
pe strad cteva minute, zbovind n umbre, ca s vad dac
Arobynn venea sau nu, dar fr succes. Probabil c se afla
deja nuntru. Aa c intrase n urma unui grup de fii bei de
negustori, ochise locul n care atepta Arobynn i se strduise
s rmn neobservat, pndind cu atenie de la bar.
Cu gluga i hainele ei nchise la culoare, se pierdea n
mulime suficient de bine nct s nu atrag prea mult
atenia. Presupunea c, dac cineva ar fi fost suficient de
nebun nct s ncerce s o jefuiasc, i-ar fi rspuns cu
aceeai moned. Mai avea puin i rmnea fr bani.
Oft adnc. Dac ar fi vzut-o acum oamenii ei: Aelin a
Focului-Slbatic, asasin i hoa de buzunare. Probabil c
prinii i unchiul ei se rsuceau n mormnt.
i totui. Unele lucruri meritau osteneala. Aelin ridic un
deget nmnuat spre barmanul chel, fcndu-i semn s i
mai dea o bere.
Ai grij ct bei, fato! spuse zeflemitor cineva de lng
ea.
Cu coada ochiului, se uit la brbatul de statur medie
care se strecurase lng ea, la bar. L-ar fi identificat dup
sabia lui veche, dac nu i-ar fi recunoscut chipul dezarmant
de obinuit. Pielea rumen, ochii mici i sprncenele groase -
toate, o masc benign sub care se ascundea criminalul
lacom.
Aelin se propti cu braele de bar, ncrucindu-i gleznele.
Bun, Tern! Mna dreapt a lui Arobynn - cel puin
asta fusese acum doi ani. Un ticlos depravat i precaut,
mereu nerbdtor s fac treburile murdare ale lui Arobynn.
Mi-am dat seama c e doar o chestiune de timp pn s m
adulmece unul dintre copoii lui Arobynn.
Tern se aplec peste bar, aruncndu-i un zmbet mult
prea strlucitor.
Dac nu m nal memoria, ntotdeauna ai fost
ceaua lui preferat.
Ea chicoti, ntorcndu-se complet spre el. Erau cam de
aceeai nlime - i, cu trupul lui zvelt, Tern era enervant de
priceput n a se strecura pn i n locurile cel mai bine
pzite. Barmanul, zrindu-l pe Tern, se inu la distan.
Tern i nclin capul peste umr, artnd spre partea
umbrit a spaiului cavernos.
Ultima banc de la perete. Tocmai termin de vorbit cu
un client.
Arunc o privire n direcia indicat de Tern. Ambele laturi
ale Bolilor erau flancate de alcovuri miunnd de trfe, abia
ascunse de ochii mulimii. Se uit dincolo de trupurile
contorsionate, dincolo de femeile cu chipuri supte i priviri
goale, care ateptau s-i ctige existena n aceast cocin
purulent, dincolo de oamenii care supravegheau totul de la
mesele din apropiere - grzi, voyeuri i proxenei. Dar acolo,
ascunse ntr-un perete de lng alcovuri, se aflau cteva
separeuri de lemn.
Exact cele pe care le monitorizase discret, de cnd sosise.
i, n separeul cel mai ndeprtat de lumini... se zrea
strlucirea pielii lustruite a unor cizme ntinse pe sub mas.
O a doua pereche de cizme, uzate i murdare de noroi, erau
proptite pe podea, n faa primei perechi, ca i cnd clientul
ar fi fost gata s fug. Sau, dac ar fi fost cu adevrat prost,
s se lupte. Era cu siguran suficient de prost nct s-i
lase garda personal la vedere, un semnal care alerta pe
oricine era interesat c, n ultimul separeu, se ntmpla ceva
important.
Garda clientului - o tnr supl, cu glug, narmat pn
n dini - sttea rezemat de un stlp de lemn din apropiere,
iar prul ei brunet i mtsos, lung pn la umeri, strlucea
n lumin, n timp ce ea monitoriza cu atenie sala plcerii.
Era prea rigid pentru un client obinuit. Fr uniform, fr
culorile casei sau sigilii. Deloc surprinztor: clientul dorea
discreie.
Probabil, clientul se gndea c era mai sigur s se
ntlneasc aici, avnd n vedere c acest gen de ntlniri
aveau loc, de obicei, la Breasla Asasinilor sau ntr-unul dintre
hanurile ntunecate deinute chiar de Arobynn. Nu tia c
Arobynn era i un investitor important al Bolilor i c un
singur semn din partea fostului stpn al lui Aelin ar fi fost
de-ajuns ca uile de metal s se nchid, iar clientul i garda
lui s nu mai ias niciodat de acolo.
Dar asta nu clarifica motivul pentru care Arobynn fusese
de acord s organizeze o ntlnire aici.
Aelin se uita n continuare n cealalt parte a slii, la
brbatul care i distrusese viaa n att de multe feluri.
Stomacul i se strnse, dar i zmbi lui Tern.
M-am gndit eu c lesa nu se ntinde prea departe.
Aelin se ridic de la bar, strecurndu-se prin mulime
nainte ca asasinul s mai poat spune ceva. Simea privirea
lui Tern fixat ntre omoplaii ei i tia c acesta dorea s-i
nfig sabia acolo. i fcu un semn obscen peste umr, fr s
se deranjeze s priveasc napoi.
njurturile pe care acesta i le strig erau mult mai bune
dect muzica trivial care rsuna n camer.
Observ fiecare chip pe lng care trecu, fiecare mas cu
petrecrei, criminali i muncitori. Garda personal a
clientului o privea acum, ndreptndu-i mna nmnuat
spre sabia obinuit pe care o inea ntr-o parte.
Nu-i treaba ta, dar frumoas ncercare.
Aelin era pe jumtate tentat s rnjeasc la femeie. Ar fi
i fcut-o dac nu s-ar fi concentrat pe Regele Asasinilor. Pe
ce o atepta n acel separeu. Dar era pregtit - sau pe ct de
pregtit putea fi. i petrecuse suficient de mult timp fcnd
planuri.
Pe mare, Aelin i oferise o zi de odihn, n care s-i fie dor
de Rowan. Acum, legat pe vecie de Prinul Fae - i el de ea -
prin jurmntul sngelui, absena lui era ca un membru-
fantom. nc simea asta, chiar dac avea att de multe de
fcut, chiar dac degeaba simea lipsa carranam-lui ei i n
ciuda faptului c, fr ndoial, el ar fi tras-o de urechi
pentru asta.
A treia zi dup desprirea lor, ea i dduse cpitanului
vasului o moned de argint n schimbul unui condei i al
unui teanc de hrtii. Se ncuiase n cabina ei nghesuit i
ncepuse s scrie.
n oraul acesta erau doi brbai vinovai de distrugerea
vieii ei i a oamenilor pe care i iubise. Va pleca din Rifthold
abia dup ce i va ngropa pe amndoi. Aa c umpluse pagini
ntregi cu notie i idei, obinnd o list cu nume, locuri i
inte. Memorase fiecare pas i calcul, apoi arsese paginile
folosind fora ce i mocnea n vene, asigurndu-se c fiecare
bucic devenise cenu i zburase pe hublou, spre oceanul
vast i ntunecat.
Dei se pregtise pentru asta, tot a ocat-o faptul c magia
ei dispruse cteva sptmni mai trziu, cnd nava trecuse
pe lng un marcaj nevzut, aproape de coast. Tot focul pe
care nvase s l stpneasc n toate acele luni... disprut
ca i cum nu ar fi existat niciodat; nu mai avea n vene nici
mcar un tciune plpind. Era un nou fel de absen -
diferit de golul resimit din cauza absenei lui Rowan.
Naufragiat n aceast piele de om, se ghemuise n pat i
i amintise cum s respire, cum s gndeasc i cum s-i
mite afurisitul de corp fr graia nemuritoare de care
devenise att de dependent. Era o proast pentru c
nvase s se bazeze pe acele daruri, pentru c fusese luat
pe nepregtite cnd i fuseser smulse din nou. Rowan cu
siguran ar fi tras-o de urechi pentru asta - de ndat ce i-
ar fi revenit. Asta o fcea s se bucure c l rugase s rmn
acolo, s nu vin cu ea.
Aa c inhalase mirosul apei srate i al lemnului i i
amintise c fusese antrenat s ucid cu minile goale, cu
mult timp nainte de a fi nvat s topeasc oasele folosindu-
i focul. Pentru a-i ucide dumanii, nu avea nevoie de putere
n plus, de viteza i de agilitatea conferite de forma ei Fae.
Brbatul responsabil pentru acel antrenament brutal -
brbatul care i fusese salvator i torionar, dar care nu se
declarase niciodat tatl, fratele sau iubitul ei - era acum la
civa pai distan, stnd nc de vorb cu att de
importantul lui client.
Aelin alung ncordarea ce amenina s-i nepeneasc
membrele i, cu micri graioase de felin, strbtu ultimii
ase metri care i despreau.
Brusc, clientul lui Arobynn se ridic n picioare, se rsti la
Regele Asasinilor i se npusti spre garda sa.
i cu gluga pe cap, i tia felul n care se mica. i
cunotea forma brbiei ivindu-se din umbra glugii, felul n
care ddea s ating, cu mna stng, teaca. Dar nu avea
atrnnd ntr-o parte sabia cu mnerul n form de vultur. i
nu purta nici uniform neagr - doar haine maro, banale,
stropite cu noroi i snge.
Clientul nu fcu doi pai pn cnd ea apuc un scaun
neocupat i l trase la o mas unde se jucau cri. Se strecur
pe scaun i se concentr s respire, s aud, chiar dac cei
trei oameni de la mas se uitau ncruntai la ea. Nu-i psa.
Cu coada ochiului, vzu garda artnd din cap spre ea.
D-mi i mie cri! opti Aelin spre brbatul de lng
ea. Chiar acum.
Suntem n mijlocul jocului.
Atunci, la runda urmtoare, spuse ea, relaxndu-se i
coborndu-i umerii n timp ce Chaol Westfall arunc o
privire n direcia ei.
CAPITOLUL 3

Clientul lui Arobynn era Chaol. Sau voia neaprat ceva de


la fostul ei stpn att de mult nct s rite s se
ntlneasc aici. Ce naiba se ntmplase ct timp lipsise ea?
Studie crile trntite pe masa ud de bere, simind n
acest timp atenia cpitanului ndreptat asupra ei. i dorea
s-i fi putut vedea chipul, s fi vzut orice n ntunericul de
sub acea glug. n ciuda stropilor de snge de pe hainele lui,
se mica de parc nu ar fi fost rnit.
Nelinitea pe care o simise luni de zile ncepu s dispar.
Viu - dar de unde apruse sngele? Probabil c o considera
inofensiv, deoarece i fcu un semn discret tovarei sale s-
i dea drumul i se ndreptar amndoi spre bar - nu, spre
scrile de dincolo de acesta. Mergea calm, relaxat, dei femeia
de lng el era prea ncordat ca s par relaxat. Din fericire
pentru toi, nimeni nu l privi cnd plec, iar cpitanul nu se
mai uit n direcia ei.
Se micase ndeajuns de repede nct el nu reuise s-i
dea seama c era ea. Bine. Bine, chiar dac l-ar fi vzut stnd
sau micndu-se, acoperit sau nu.
Uite-l plecnd, urcnd treptele, fr mcar s se uite n
jos, dei tovara lui continu s o priveasc. Cine naiba era
femeia aceea? Cnd plecase, la palat nu existau femei paznici
i fusese destul de sigur c regele avea o regul absurd,
care excludea femeile.
Faptul c l vzuse pe Chaol nu schimba nimic - nu acum.
Strnse pumnul, perfect contient de degetul fr inel de la
mna dreapt. Pn acum, nu i simise lipsa.
O carte de joc ateriz n faa ei.
Trei argini ca s intri n joc, spuse brbatul tatuat i
chel de lng ea, n timp ce mpri crile, artnd din cap
spre grmada ordonat de monede din mijloc.
S se vad cu Arobynn - nu crezuse niciodat c Chaol era
prost, dar asta... Aelin se ridic de pe scaun, potolindu-i
furia care ncepuse s-i fiarb n vene.
Sunt falit, spuse ea. Bucurai-v de joc!
Ua din captul treptelor din piatr era deja nchis, iar
Chaol i tovarul lui dispruser. i acord o secund ca s
i tearg de pe fa orice alt expresie n afara unui uor
amuzament.
Era posibil ca Arobynn s fi plnuit ca totul s coincid cu
sosirea ei. Probabil c l trimisese pe Tern n Piaa Umbrelor
doar ca ea s-l vad, ca s o atrag aici. Poate c tia ce
punea la cale cpitanul, de partea cui era acum tnrul lord;
poate c o atrsese aici doar ca s o dea peste cap, ca s o
agite un pic.
Avea s o coste s obin rspunsuri de la Arobynn, dar
era o micare mai inteligent dect s fug n noapte dup
Chaol, dei impulsul i blocase muchii. Trecuser multe luni
de cnd l vzuse, de cnd prsise Adarlanul, distrus i
golit.
Dar pn aici.
Aelin fcu mndr ultimii civa pai spre banc i se opri
n faa acesteia, ncrucindu-i braele cnd l vzu pe
Arobynn Hamel, Regele Asasinilor i fostul ei stpn,
zmbindu-i.

~
Tolnit n penumbra bncii de lemn, cu un pahar de vin n
fa, Arobynn arta exact ca ultima dat cnd l vzuse: avea
un chip delicat de aristocrat, pr castaniu i mtsos care i
atingea umerii i o tunic de un albastru-nchis foarte
elegant, descheiat n partea de sus cu o nepsare asumat,
ca s dezvluie pieptul tonifiat de dedesubt. Pe care nu se
vedea niciun colier sau lan. Braul lui lung i musculos era
sprijinit pe sptarul bncii, iar degetele-i mpestriate de
cicatrici bteau n ritm cu muzica din sal.
Bun, draga mea! spuse el mieros, cu o strlucire n
ochii argintii chiar i n lumina slab.
n afar de spada frumoas de lng el, cu ale ei grzi
ornamentate i rsucite ca un vrtej de aer aurit, nu mai avea
nicio alt arm. Singurul semn fi al bogiei care rivaliza
cu bogiile regilor i ale mprteselor.
Aelin se aez pe banca din faa lui, simind acut lemnul
nclzit de Chaol. Pumnalele i se lipeau de trup la fiecare
micare. Goldryn i atrna greu lng picior, cu rubinul masiv
din mner ascuns de pelerina ei neagr - spada legendar
fiind complet inutil ntr-un spaiu att de strmt. Nu era de
mirare de ce alesese separeul pentru aceast ntlnire.
Ari mai mult sau mai puin la fel, spuse ea,
rezemndu-se pe banca rigid i scondu-i gluga. Rifthold
continu s te trateze bine.
Era adevrat. La aproape patruzeci de ani, Arobynn era la
fel de frumos, de calm i cu la fel de mult snge rece precum
fusese la Breasla Asasinilor, n zilele ntunecate de dup
moartea lui Sam. Erau de pltit foarte multe datorii pentru ce
se ntmplase atunci.
Arobynn o msur din priviri - o examinare lent i
deliberat.
Cred c mi plcea mai mult cum i sttea cu prul tu
natural.
Sunt precaut, spuse ea, ncrucindu-i picioarele i
studiindu-l la fel de lent. Nu exista niciun semn c purta
Amuleta din Orynth, bijuteria regal pe care i-o furase cnd o
gsise pe jumtate moart, pe malurile rului Florine. O
lsase s cread c amuleta care coninea a treia i ultima
cheie Wyrd se pierduse n ru. Timp de o mie de ani,
strmoii ei purtaser fr s tie amuleta, iar asta le
transformase regatul - regatul ei - ntr-un centru de putere:
prosper i sigur, idealul la care rvneau toate Curile din
toate inuturile. Totui, nu l vzuse niciodat pe Arobynn
purtnd vreun lan la gt. Probabil c o ascunsese pe undeva,
la Breasl.
Nu a vrea s m ntorc n Endovier. Ochii lui argintii
strlucir. Se abinea cu greu s ntind mna spre un
pumnal i s l arunce cu putere. Dar prea multe depindeau
de el ca s-l ucid imediat. Avusese mult timp s se
gndeasc la asta - la ce i cum voia s fac. Ar fi fost o
micare proast s ncheie aici socotelile. Mai ales cnd ntre
el i Chaol exista o legtur.
Poate c de aceea o atrsese aici - ca s-l vad pe Chaol
mpreun cu el... i s ezite.
ntr-adevr, spuse Arobynn, nici mie nu mi-ar plcea
s te ntorci n Endovier. Dei n ultimii doi ani te-ai fcut i
mai frumoas. Feminitatea i se potrivete. El ridic privirea,
iar ea tiu ce urma s spun. Sau mai bine zis regalitatea.
Trecuser zece ani de cnd vorbiser deschis despre
motenirea ei sau despre titlul de care o ajutase s se
ndeprteze, pe care o nvase s l urasc i de care o
nvase s i fie team. Cteodat l menionase n termeni
voalai, de obicei ca pe o ameninare, ca s o in lng el.
Dar nu i spusese niciodat adevratul ei nume - nici mcar
cnd o gsise pe acel mal de ru ngheat i o purtase n casa
lui de criminali.
Ce te face s crezi c m intereseaz asta? replic ea
relaxat.
Arobynn ridic din umerii lai.
Nu prea dau crezare brfelor, dar, n urm cu aproape
o lun, am primit veti din Wendlyn. Se spunea c o anumit
regin pierdut s-a dat n spectacol n faa unei legiuni
invadatoare din Adarlan. De fapt, cred c, acum, stimailor
notri prieteni din imperiu le place s foloseasc titlul de
regina ticloas care scuip foc.
La drept vorbind, ei i se prea aproape amuzant, chiar
flatant. tiuse c avea s se afle ce le fcuse generalului
Narrok i celorlali trei prini Valg, care se ghemuiau ca nite
broate n corpuri umane. Doar c nu-i dduse seama c
toat lumea va afla att de repede.
Oamenii cred tot ce aud, n ziua de azi.
E adevrat, spuse Arobynn. n cellalt capt al Bolilor,
o mulime frenetic zbiera la lupttorii care se bteau n ring.
Regele Asasinilor privi ntr-acolo, schind un zmbet.
Trecuser aproape doi ani de cnd se aflase i ea n acea
mulime, privindu-l pe Sam luptndu-se cu inamici mult
inferiori, luptndu-se s ctige suficieni bani pentru a-i
scoate din Rifthold i a-i duce departe de Arobynn. Cteva zile
mai trziu, ea ajunsese ntr-un vagon-nchisoare, n drum
spre Endovier, dar Sam...
Nu aflase unde l ngropaser pe Sam dup ce Rourke
Farran - adjunctul lui Ioan Jayne, Lordul Crimei din Rifthold
- l torturase i l omorse. Ea nsi l ucisese pe Jayne,
aruncndu-i un pumnal n faa-i crnoas. Iar Farran...
Aflase mai trziu c Farran fusese ucis de propria gard de
corp a lui Arobynn, Wesley, ca rzbunare pentru ce i se
fcuse lui Sam. Dar nu asta o preocupa, chiar dac Arobynn
l ucisese pe Wesley ca s refac legtura dintre Breasla
Asasinilor i noul Lord al Crimei. Alt datorie.
Ea putea atepta; putea s aib rbdare.
Aadar, acum faci afaceri aici? ntreb ea simplu. Ce s-
a ntmplat cu Breasla?
Unii clieni, trgn Arobynn, prefer ntlnirile n
public. Breasla i poate stresa pe oameni.
Clientul tu trebuie s fie nou n jocul acesta, dac nu
a cerut insistent o camer privat.
Nu are att de mult ncredere n mine. S-a gndit c
etajul principal ar fi mai sigur.
Atunci, probabil c nu cunoate Bolile.
Nu, Chaol nu fusese niciodat aici, din cte tia ea. Ea nu-
i spusese nimic despre vremurile petrecute n locul sta
infect. Aa cum evitase s-i spun multe alte lucruri.
De ce nu m ntrebi nimic despre el?
Ea afi aceeai expresie neutr, dezinteresat.
Nu-mi pas n mod deosebit de clienii ti. Spune-mi
sau nu-mi spune.
Arobynn ridic din nou din umeri, un gest graios i
nonalant. Aadar, era un joc. O informaie pe care o putea
folosi mpotriva ei, pe care o pstra pn cnd avea s fie
util. Nu conta dac era o informaie important sau nu;
faptul c i-o ascundea, puterea pe care i-o ddea, asta i
plcea lui.
Arobynn oft.
Vreau s te ntreb att de multe lucruri - s tiu.
Sunt surprins c recunoti faptul c nu tii deja
totul.
i rezem capul de spatele separeului; prul lui rocat
strlucea ca sngele proaspt. Arobynn investise n Boli i
Aelin presupunea c nu trebuia s se deranjeze s i
ascund chipul acolo. Nimeni - nici mcar regele Adarlanului
- nu ar fi fost att de prost nct s l atace.
Lucrurile au mers prost de cnd ai plecat, spuse ncet
Arobynn.
Plecat. De parc plecase de bunvoie spre Endovier; ca i
cnd nu el ar fi fost responsabil pentru asta; ca i cnd ar fi
fost plecat n vacan. Dar l cunotea prea bine. nc o
evalua, n ciuda faptului c o momise aici. Perfect.
Se uit la cicatricea groas din palma ei - dovada
jurmntului fcut Nehemiei de a elibera Eyllwe. Arobynn
i.
M doare inima s vd c ai att de multe cicatrici noi.
Mie chiar mi plac.
Era adevrul.
Arobynn se foi n scaun - o micare deliberat, ca toate
micrile lui -, iar lumina czu pe cicatricea urt care i se
ntindea de la ureche pn la clavicul.
mi place i cicatricea aia, spuse ea cu un zmbet
ntunecat. Deci de asta i lsase tunica descheiat.
Arobynn flutur din mn cu o graie fluid.
Prin amabilitatea lui Wesley.
O amintire a ceea ce era capabil s fac, a ceea ce putea
s ndure. Wesley fusese unul dintre cei mai buni rzboinici
pe care ea i ntlnise vreodat. Nu a supravieuit luptei cu
Arobynn, dar puini erau cei care ar fi fcut-o.
Mai nti Sam, spuse ea, apoi eu, apoi Wesley - ce tiran
ai devenit! A mai rmas cineva n Breasl, n afar de dragul
de Tern, sau i-ai eliminat pe toi cei care te-au nemulumit?
Arunc o privire spre Tern, care zbovea la bar, iar apoi spre
ceilali doi asasini, aezai la mese diferite din camer, care
ncercau s ascund faptul c i supravegheau fiecare
micare. Mcar Harding i Mullin mai triesc. Dar ei s-au
priceput dintotdeauna s te lingueasc, aa c mi este greu
s-mi imaginez c ai putea s-i ucizi vreodat.
El rse abia auzit.
i eu care credeam c oamenii mei nu se ascund uor
n mulime. Sorbi din vin. Poate c te vei ntoarce acas i i
vei nva cteva lucruri.
Acas. Alt test, alt joc.
tii c m bucur ntotdeauna s le dau o lecie lingilor
ti. Dar am aranjat alt locuin ct timp voi rmne aici.
i ct va dura vizita ta, mai exact?
Ct va fi necesar.
Ca s-l distrug i s obin ceea ce avea nevoie.
Ei bine, m bucur s aud asta, spuse el, bnd din nou.
Fr ndoial dintr-o sticl adus doar pentru el, deoarece
nici n ruptul capului Arobynn n-ar fi but sngele de obolan
ndoit cu ap pe care l serveau la bar. Va trebui s rmi aici
cel puin cteva sptmni, avnd n vedere ce s-a ntmplat.
Sngele i nghe n vene. i zmbi lene lui Arobynn i
ncepu s se roage Malei i Deannei, zeiele surori care o
protejau de atia ani.
tii ce s-a ntmplat, nu-i aa? spuse el, agitnd vinul
din pahar.
Ticlosul - ticlos pentru c o fora s confirme c nu tia.
Aa se explic de ce grzile regale au uniforme att de
noi i de impuntoare? Nu Chaol sau Dorian, nu Chaol sau
Dorian, nu Chaol sau...
O, nu. Acei brbai sunt doar o nou i minunat
achiziie a oraului nostru. Acoliii mei se distreaz att de
mult chinuindu-i. Goli paharul. Dei a paria bani buni c
noua gard a regelui era acolo n ziua n care s-a ntmplat
totul.
Ea i stpni tremuratul minilor, n ciuda panicii care i
devora ultima rmi de raiune.
Nimeni nu tie exact ce s-a ntmplat n ziua aceea, n
castelul de cletar, ncepu Arobynn.
Dup cte ndurase, dup tot ce se petrecuse n Wendlyn,
s se ntoarc la asta... i dorea ca Rowan s fi fost lng ea,
i dorea s i fi putut simi parfumul de pin i de zpad i
s fi tiut c, indiferent de vetile aduse de Arobynn,
indiferent de ct de mult o vor distruge, rzboinicul Fae avea
s fie acolo, ca s o ajute s i revin. Dar Rowan era dincolo
de ocean - iar ea se rug ca el s stea ct mai departe de
Arobynn.
De ce nu treci direct la subiect? spuse ea. Vreau s
dorm cteva ore n noaptea asta. Nu era o minciun. Cu
fiecare respiraie, epuizarea o copleea tot mai mult.
A fi crezut c, innd cont de ct de apropiai erai voi
doi i de abilitile tale, ai fi simit cumva ce s-a ntmplat,
zise Arobynn. Sau c mcar ai auzit ceva, avnd n vedere
acuzaia care i s-a adus.
Ticlosul se bucura de fiecare clip. Dac Dorian era mort
sau rnit...
Vrul tu, Aedion, a fost nchis pentru trdare - a
conspirat cu rebelii de aici, din Rifthold, ca s-l detroneze pe
rege i s te pun din nou pe tine pe tron.
Lumea se opri n loc. Se opri i porni, apoi se opri din nou.
Dar, continu Arobynn, se pare c nu tiai nimic
despre micul lui plan, ceea ce m face s m ntreb dac nu
cumva regele cuta doar o scuz pentru a atrage o anumit
regin ticloas care scuip foc napoi pe aceste rmuri.
Execuia lui Aedion, peste trei zile, va fi principala atracie, la
petrecerea zilei de natere a prinului. Practic, se vede de la o
pot c este o capcan, nu-i aa? Dac a fi plnuit-o eu, a
fi fost mai subtil, dar nu poi spune c regele nu are motive
pentru a transmite un mesaj puternic.
Aedion. i stpni roiul de gnduri care i nceoau
mintea, le ddu la o parte i se concentr asupra asasinului
din faa ei. Nu i-ar fi spus nimic despre Aedion fr un motiv
al naibii de ntemeiat.
De ce te-ai deranjat s m avertizezi? ntreb ea.
Aedion era n custodia regelui; Aedion era destinat
spnzurtorii - pentru a o prinde pe ea n capcan. Toate
planurile i erau distruse.
Nu - nc putea duce aceste planuri la ndeplinire, nc
putea face ce trebuia fcut. Dar Aedion... Trebuia mai nti s
se ocupe de Aedion. Chiar dac mai trziu ar fi urt-o, chiar
dac ar fi scuipat-o n fa i i-ar fi spus c era o trdtoare,
i o curv, i o criminal mincinoas. Chiar dac ar fi urt-o
pentru ceea ce fcuse i ceea ce devenise, trebuia s l
salveze.
Ia-o ca pe o favoare, zise Arobynn, ridicndu-se de pe
banc. Un semn de bun credin.
Ar fi putut s parieze c mai era ceva - poate ceva n
legtur cu un anume cpitan a crui cldur persista pe
banca din lemn de sub ea. Se ridic i ea, ieind din separeu.
tia c, n afar de lacheii lui Arobynn, i monitorizau mai
muli spioni - c o vzuser sosind, ateptnd la bar, iar apoi
ndreptndu-se spre aceast banc. Se ntreb dac aflase i
fostul ei stpn.
Arobynn i zmbi, mai nalt cu un cap dect ea. Apoi
ntinse mna i ea l las s o ating pe obraz. Btturile de
pe degetele lui dovedeau ct de des se antrena n continuare.
Nu m atept s ai ncredere n mine; nu m atept s
m iubeti.
n acele zile de iad i suferin, Arobynn i spusese doar o
dat c o iubea. Era pregtit s plece cu Sam, iar el venise la
apartamentul ei de la depozit, implornd-o s rmn,
pretinznd c era suprat pentru c plecase i c toate
faptele lui, toate intrigile perverse fuseser motivate de faptul
c i era ciud c se mutase din Breasl. Ea nu aflase
niciodat ce voise el s spun cu acele dou cuvinte - Te
iubesc -, dar fusese tentat s le ia drept nc o minciun n
urmtoarele zile, dup ce Rourke Farran o drogase i o
pipise cu minile-i murdare. Dup ce putrezise n acea
temni.
Privirea lui Arobynn se mblnzi.
Mi-a fost dor de tine.
Se ndeprt de el.
Ciudat - am fost n Rifthold n toamna i iarna asta i
nu ai ncercat niciodat s m vezi.
Cum a fi putut ndrzni? Am crezut c m-ai ucide pe
loc. Dar apoi am aflat, n seara asta c, n sfrit, te-ai ntors
- i am sperat c poate te-ai rzgndit. Iart-m dac
metodele mele de a te aduce aici au fost... indirecte.
O alt schem, ca s recunoasc felul n care o fcuse, dar
nu i de ce.
Am lucruri mai bune de fcut dect s mi pese dac
trieti sau mori, spuse ea.
ntr-adevr. Dar i-ar psa mult dac dragul tu Aedion
ar muri.
Inima i btu cu putere i ea se pregti pentru ce avea s
urmeze.
Resursele mele i aparin, continu Arobynn. Aedion
este n temnia regal, pzit zi i noapte. Dac ai nevoie de
orice ajutor, tii unde m gseti.
Cu ce pre?
Arobynn o privi nc o dat i simi un nod n partea
inferioar a abdomenului din cauza privirii, care nu era deloc
cea a unui tat sau a unui frate.
O favoare - o singur favoare. n mintea ei, se ddu
alarma. Mai bine ar fi fcut un trg cu unul dintre prinii
Valg. n oraul meu pndesc creaturi, spuse el. Creaturi care
poart trupuri de om ca pe haine. Vreau s tiu ce sunt.
Prea multe lucruri se ncurcau acum.
La ce te referi? ntreb ea, cu bgare de seam.
Noua gard a regelui are civa dintre ei printre
comandani. Aresteaz oamenii suspectai c sunt de acord
cu magia - sau pe cei care au posedat-o cndva. Execuiile au
loc n fiecare zi, la rsrit i la apus. Acele chestii par s se
hrneasc din ele. Sunt surprins c nu le-ai observat
pndind pe lng docuri.
Pentru mine, toi sunt nite montri. Dar Chaol nu le
semnase i nu pruse a fi unul dintre ei. O mic indulgen.
El atept.
La fel i ea.
Ea rupse prima tcerea.
Aadar, asta e favoarea pe care trebuie s i-o fac? S
i spun ce tiu? Era inutil s nege c tia adevrul - sau s-l
ntrebe cum de aflase c ea tia.
Parial.
Ea pufni.
Dou favoruri la pre de una? Tipic.
Dou fee ale aceleiai monede.
Ea l privi fr ezitare.
De-a lungul anilor, regele a furat cunoatere i o putere
ciudat i veche, reuind s nbue magia, invocnd n
paralel nite demoni antici, care s se infiltreze n corpuri
umane, pentru armata lui n cretere. Folosete inele sau
coliere din piatr neagr, pentru a le permite demonilor s-i
invadeze gazdele, i vizeaz foti magicieni deoarece puterile
lor uureaz munca demonilor. Adevr, adevr, adevr - dar
nu ntregul adevr. Nu i putea spune niciodat lui Arobynn
despre semnele sau cheile Wyrd. Cnd am fost n castel, i-am
ntlnit pe unii dintre oamenii pe care i-a corupt, oameni care
s-au hrnit cu acea putere i au devenit mai puternici. Iar
cnd am fost n Wendlyn, l-am nfruntat pe unul dintre
generalii lui, care fusese acaparat de un prin demonic, cu o
putere inimaginabil.
Narrok, spuse gnditor Arobynn. Dac era ngrozit sau
ocat, chipul su nu dezvluia nimic.
Ea ddu din cap.
Devoreaz viaa. Un asemenea prin poate s soarb
sufletul direct din tine, se poate hrni cu tine. nghii i simi
gustul fricii. Aceti oameni pe care i-ai vzut - aceti
comandani - poart coliere sau inele? Nu vzuse niciun inel
la Chaol.
Doar inele, rspunse Arobynn. E vreo diferen?
Cred c doar un colier poate s rein un prin; inelele
sunt pentru demonii mai mici.
Cum pot fi omori?
Cu foc, spuse ea. Am ucis prinii cu foc.
Ah! Nu cum o faci de obicei, s neleg. Ea ddu din
cap. i dac poart inele?
Am vzut cum unul dintre ei a fost ucis cu o sabie n
inim. Att de uor l ucisese Chaol pe Cain. O uurare mic,
dar... Decapitarea ar putea funciona pentru cei care poart
coliere.
Iar oamenii care deineau acele corpuri - dispar?
Vzu n faa ochilor chipul rugtor i uurat al lui Narrok.
Aa se pare.
Vreau s prinzi unul i s-l aduci la Breasl.
n niciun caz. De ce i trebuie?
Poate c mi-ar putea spune ceva util.
Prinde-l singur! exclam ea. Gsete-mi alt favoare de
ndeplinit!
Tu eti singura care a nfruntat aceste chestii i ai
supravieuit. n privirea lui nu se citea deloc mila. Prinde
unul pentru mine ct de repede poi - i te voi ajuta cu vrul
tu.
S nfrunte un Valg, chiar i unul mai puin puternic...
Aedion are prioritate, zise ea. l salvm pe Aedion, iar
apoi mi voi risca viaa ca s-i aduc un demon.
Zeii s-i ajute pe toi dac Arobynn i va da vreodat
seama c ar putea s controleze acel demon cu amuleta pe
care o ascunsese.
Desigur, spuse el.
Ea tia c era o prostie, dar nu se putu abine s pun
urmtoarea ntrebare.
n ce scop?
Acesta este oraul meu, rosti el ncet. i nu mi prea
place direcia n care se ndreapt. mi stric investiiile i m-
am sturat s aud ciorile osptndu-se zi i noapte.
Ei bine, mcar erau de acord ntr-o privin.
Eti un adevrat om de afaceri, nu-i aa?
Arobynn continu s se uite fix la ea cu o privire plin de
iubire.
Toate lucrurile au un pre. O srut uor pe obraz, cu
buzele-i moi i calde. Ea se lupt cu fiorul care o strbtu i
se aplec spre el, n timp ce el i apropie gura de urechea ei
i i vorbi n oapt.
Spune-mi ce trebuie s fac pentru a m ci; spune-mi
s m trsc pe crbuni ncini, s dorm pe un pat de cuie,
s mi cioplesc carnea. Spune-mi i o fac. Dar las-m s am
grij de tine ca pe vremuri, ca nainte... nainte ca nebunia
s-mi otrveasc inima. Pedepsete-m, tortureaz-m,
distruge-m, dar las-m s te ajut. F acest mic lucru
pentru mine - i las-m s i pun lumea la picioare.
Gtul i se usc i se retrase destul de mult ca s-i
priveasc chipul frumos i aristocratic, cu ochii strlucind de
durere i de o poft de prdtor, pe care aproape c o putea
gusta. Dac Arobynn tia despre trecutul ei cu Chaol i l
chemase pe cpitan aici... O fcuse ca s obin informaii, ca
s o testeze, sau era vreun mod grotesc de a se autoasigura
c e n continuare stpn?
Nu poi face nimic...
Nu - nu nc, zise el, ndeprtndu-se. Nu o spune
nc! Mai gndete-te la asta! Dei, nainte s o faci - poate
mergi disear n seciunea sud-estic a tunelurilor. S-ar
putea s gseti persoana pe care o caui.
Ea afi o expresie ncremenit-plictisit i reinu
informaia. Arobynn se ndrept spre camera aglomerat,
unde cei trei asasini ai lui erau deja vioi i pregtii, iar apoi o
privi din nou.
Dac tu poi s te schimbi att de mult n doi ani, nu
mi se poate permite i mie s m schimb?
Spunnd asta, se ndeprt ncet printre mese. Tern,
Harding i Mullin inur ritmul cu el, - iar Tern arunc o
singur privire n direcia ei, ca s i arate acelai gest obscen
pe care i-l artase ea mai devreme.
Dar Aelin se uita doar la Regele Asasinilor, la paii lui
elegani i puternici, la corpul lui de rzboinic, ascuns n
haine de nobil. Mincinos. Un mincinos priceput i viclean.
Erau prea muli oameni n Boli ca s-i frece obrazul, n
locul n care nc mai simea urma fantomatic a buzelor lui
Arobynn, sau urechea lng care zbovea respiraia lui cald.
Ticlosul! Arunc o privire spre gropile de lupt din cealalt
parte a slii, spre prostituatele care i duceau aici traiul,
spre oamenii care conduceau acest loc, care profitaser mult
prea mult timp de atta snge, suferin i durere. Aproape
c l vedea pe Sam acolo - i-l imagina luptnd, tnr,
puternic i glorios.
i puse mnuile. Avea foarte multe datorii de pltit
nainte de a pleca din Rifthold i de a-i recupera tronul.
ncepnd de acum. Din fericire, avea chef s ucid. Era doar
o chestiune de timp nainte ca Arobynn s dea crile pe fa
sau nainte ca oamenii regelui Adarlanului s-i gseasc
urma, pe care o lsase cu grij la docuri. Cineva urma s vin
dup ea - chiar peste cteva clipe, dac te luai dup strigtele
urmate de linite total, din spatele uii de metal de deasupra
scrilor. Mcar partea asta a planului ei era nc valabil.
Urma s se ocupe de Chaol mai trziu.
Cu o mn nmnuat, lu una dintre monedele de
cupru pe care le lsase Arobynn pe mas. Scoase limba la
profilul brutal i neierttor al regelui imprimat pe o parte -
apoi la dragonul ce mpodobea cealalt parte. Dac era cap,
Arobynn o trdase din nou. Dac era pajur, erau oamenii
regelui. Ua din fier de deasupra scrilor se deschise cu un
scrit, iar aerul rece al nopii se revrs nuntru.
Schind un zmbet, arunc moneda cu degetul mare.
Moneda nc se rotea cnd patru brbai n uniforme
negre aprur deasupra scrilor din piatr, cu o varietate de
arme prinse de corp. Pn cnd moneda din cupru se lovi cu
un zgomot surd de mas, iar dragonul strluci n lumina
slab, Aelin Galathynius fu gata s verse snge.
CAPITOLUL 4

Aedion Ashryver tia c avea s moar - i asta curnd.


Nu se deranj s fac o nelegere cu zeii. Oricum nu i
rspunsesem niciodat la rugciuni. n anii n care fusese
rzboinic i general, tiuse dintotdeauna c urma s moar
ntr-un fel sau altul - de preferat pe cmpul de lupt, ntr-un
mod demn de un cntec sau de o poveste n jurul focului.
Ce l atepta ns nu era o astfel de moarte. Ori avea s fie
executat la un eveniment grandios pe care l plnuise regele
ca s exploateze la maximum moartea lui, ori avea s moar
n aceast celul umed i putred, din cauza infeciei care i
distrugea corpul ncet, dar sigur. ncepuse de la o mic ran
dintr-o parte, rezultatul luptei de acum trei sptmni, cnd
monstrul la mcelar o ucisese pe Sorscha. Ascunsese
tietura de pe coaste de grzile care l examinaser, spernd
c fie avea s sngereze mortal, fie s se infecteze i s l
omoare nainte ca regele s-l foloseasc mpotriva lui Aelin.
Aelin. Execuia lui era conceput ca o capcan pentru ea,
un mod de a o atrage ntr-o ncercare riscant de a-l salva. Ar
fi murit nainte s permit aa ceva.
Doar c nu se ateptase s doar att de mult.
i ascundea febra de grzile zeflemitoare care l hrneau
i i ddeau ap de dou ori pe zi, simulnd cderea ntr-o
tcere posomort, prefcndu-se distrus de mprejurri.
Laii nu se apropiau de el prea mult i nu observaser c nu
mai ncerca s trag de lanurile care i permiteau doar s
stea n picioare i s mearg civa pai. Nu observaser c
nu prea mai sttea n picioare, cu excepia cazului n care
avea necesiti fiziologice. O asemenea degradare nu era
nimic nou.
Cel puin nu fusese forat s poarte unul dintre acele
coliere, dei vzuse unul lng tronul regelui n acea sear
cnd totul se dusese de rp. Ar fi pariat pe muli bani c
acel colier din piatr Wyrd era pentru propriul fiul al regelui -
i se ruga ca prinul s fi preferat moartea i s nu-i fi permis
tatlui su s i pun les, ca unui cine.
Aedion se mic pe patul lui din fn mucegit i i
reprim strigtul de agonie provocat de durerea care i
exploda de-a lungul coastelor. Era din ce n ce mai puternic
n fiecare zi. Sngele lui diluat de Fae era singurul lucru care
l inuse n via att de mult timp, ncercnd cu disperare s
l vindece, dar, curnd, chiar i graia nemuritoare din venele
sale avea s fie nvins de infecie.
Ar fi fost o uurare, o att de mare uurare s tie c nu
putea fi folosit mpotriva ei i c, n curnd, urma s i vad
pe cei pe care i adpostise n secret n inima sa frnt n toi
aceti ani.
Aadar, ndur febra, starea de grea i durerea. Curnd,
foarte curnd, Moartea avea s-l ntmpine. Aedion spera
doar ca Moartea s soseasc naintea lui Aelin.
CAPITOLUL 5

Repezindu-se pe strzile strmbe din mahala i vrnd


rapid cuitele pline de snge n teac, pentru ca stropii s nu
lase urme n spatele ei, Aelin se gndi c, la finele nopii,
victima ar putea fi chiar ea.
Mulumit lunilor n care alergase cu Rowan prin Munii
Cambrian, respira calm i gndea clar. Presupunea c, dup
ce-i nfruntase pe vrcolaci, dup ce scpase de creaturile
antice de mrimea unei mici case, dup ce incinerase patru
prini-demon, faptul c era urmrit de douzeci de brbai
nu era att de groaznic. Dar rmnea o problem
usturtoare. i nc una care, cel mai probabil, nu avea s se
termine cu bine pentru ea. Nici urm de Chaol - nicio oapt
a numelui su pe buzele brbailor care luaser cu asalt
Bolile. Nu recunoscuse pe niciunul dintre ei, dar simise
ciudenia care i marca pe cei care fuseser n contact cu
piatra Wyrd sau pe care aceasta i corupsese. Nu purtau
coliere sau inele, dar ceva putrezise n interiorul acestor
brbai.
Cel puin Arobynn nu o trdase - dei, ct de convenabil
fusese pentru el s plece cu doar cteva minute nainte ca
noile grzi ale regelui s gseasc, ntr-un final, urma
erpuitoare pe care ea o lsase de la docuri! Poate c era un
test, menit s vad dac abilitile ei se mai ridicau la
standardele lui Arobynn, n cazul n care ar fi acceptat s fac
trgul. n timp ce tia n carne vie n stnga i-n dreapta, se
ntreba dac el i dduse seama c ntreaga sear fusese un
test i pentru el i c ea i condusese pe acei oameni direct la
Boli. Se ntreb ct de furios avea s fie cnd urma s
descopere ce mai rmsese din sala plcerii, care i produsese
att de muli bani.
n plus, le umpluse cuferele i oamenilor care l omorser
pe Sam - i care se bucuraser de fiecare moment. Ce pcat
c actualul proprietar al Bolilor, un fost subaltern al lui
Rourke Farran i un traficant de carne vie i opiu, czuse
accidental n cuitele ei! n repetate rnduri.
Lsase Bolile n achii nsngerate, ceea ce i se prea a fi
o indulgen. Dac ar mai fi avut magia, probabil c ar fi ars-
o din temelii. Dar nu avea magia i n ciuda lunilor de
antrenament intens, corpul ei muritor ncepea s i se par
greu i mpovrtor, n timp ce alerga n continuare pe alee.
Strada lat din cellalt capt era prea luminat, prea expus.
Coti spre o grmad de lzi distruse i gunoi adunat lng
peretele unei cldiri din crmid, suficient de nalt nct,
dac srea cum trebuie, ar fi putut ateriza pe pervazul aflat la
aproape un metru nlime.
n spatele ei, mai aproape acum, se auzeau pai grbii i
strigte. Erau al naibii de rapizi dac au urmrit-o tocmai
pn aici.
La naiba! Grmada de lzi tremur i se balans n timp
ce o escalad, cu micri concise, rapide i echilibrate. Un
pas greit i ar fi fost aruncat prin lemnul putred sau ar fi
rsturnat toat grmada la pmnt. Lzile scrir, dar
continu s urce tot mai sus, pn ce ajunse n vrf i sri
spre pervazul de deasupra.
Degetele o durur ngrozitor, nfigndu-se n crmid att
de puternic, nct unghiile i se rupser n mnui. Strnse
din dini i trase, aruncndu-se pe pervaz, iar apoi, prin
fereastra deschis. i acord dou secunde ca s msoare cu
privirea buctria nghesuit: ntunecat i curat. O
lumnare se zrea arznd n holul ngust. inndu-i strns
cuitele, alerg spre hol, n timp ce strigtele se apropiau pe
aleea de dedesubt.
Casa cuiva - aceasta era casa cuiva, iar ea i atrgea pe
brbaii aceia fix nuntru. Se npusti pe hol, scrutnd;
podeaua de lemn se cutremura sub cizmele ei. Erau dou
dormitoare, ambele ocupate.
Rahat! Rahat! n prima camer, trei aduli erau ntini pe
saltele murdare. nc doi aduli dormeau n cellalt dormitor,
iar unul dintre ei se ridic brusc atunci cnd ea trecu n
vitez. Rmi culcat!, fu singurul avertisment pe care putu
s i-l opteasc, nainte de a ajunge la ultima u din hol,
baricadat cu un scaun proptit sub clan. Era singura
protecie pe care i-o permiteau n mahala.
Arunc scaunul ntr-o parte, trimindu-l cu un zngnit
n peretele holului ngust, urmnd astfel s-i ntrzie pe
urmritorii ei mcar cteva secunde. Deschise brusc ua
apartamentului, iar ncuietoarea slab se rupse cu un pocnet.
Rsucindu-se pe jumtate, arunc o moned de argint n
spatele ei, pentru a plti pagubele - i pentru o ncuietoare
mai bun.
O cas a scrilor comun era dincolo de u, avnd
treptele de lemn ptate i putrede. Era bezn. Auzea prea
aproape, n spatele ei, ecoul vocilor brbteti, apoi zgomote
la baza scrilor.
Aelin urc treptele n fug. Tot mai sus, simindu-i
respiraia ca pe nite cioburi de sticl n plmni, pn ce
trecu de al treilea nivel, pn cnd treptele se ngustar i...
Nu se deranj s nu fac glgie cnd se izbi n ua
acoperiului. Brbaii deja tiau unde era. Aerul curat al
nopii o coplei, iar ea l respir grbit, n timp ce msura cu
privirea acoperiul i strzile de dedesubt. Aleea din spate era
prea lat; strada larg din stnga ei nu era o opiune, dar...
acolo. Pe alee. Acel canal de scurgere.
Poate mergi n seciunea sud-estic a tunelurilor n seara
asta. S-ar putea s gseti persoana pe care o caui.
tia la cine se referea. Alt mic dar de la el, apoi - o pies
din jocul lor.
Cu uurina unei feline, cobor pe burlanul ancorat de
marginea cldirii. Mult deasupra, strigtele se auzir mai
tare. Ajunseser pe acoperi. Czu ntr-o balt care mirosea,
clar, a urin i alerg nainte ca impactul s i zdruncine
oasele. Se grbi spre canal, lsndu-se pe genunchi i
alunecnd ultimii civa zeci de centimetri pn ce degetele ei
prinser capacul, deschizndu-l. Tcut, rapid, eficient.
Canalizarea de dedesubt era, din fericire, goal. i
reprim senzaia de vom provocat de duhoarea care se
ridica deja ca s o ntmpine. Dispru nainte ca grzile s
priveasc peste marginea acoperiului.

~
Aelin detesta canalizrile. Nu pentru c erau murdare,
pline de parazii i miroseau urt. Erau chiar un mod
convenabil de a te deplasa nevzut i nederanjat prin
Rifthold, dac tiai calea.
Le ura de cnd fusese legat i lsat s moar, de o gard
de corp, creia nu-i picase bine planul ei de a-i ucide
stpnul. Canalizarea se inundase i, dup ce se eliberase de
legturi, notase - chiar notase - prin apa murdar. Dar
ieirea fusese astupat. Pur ntmpltor, Sam o salvase, dar
nu nainte ca aproape s se nece, nghiind pe parcurs
jumtate din apa canalului. Avusese nevoie de zile ntregi i
de nenumrate bi ca s se simt curat. i de nesfrite
vrsturi.
Aa c faptul c intrase n canal i apoi nchisese capacul
deasupra ei... Pentru prima dat n acea sear, i tremurar
minile. Dar se for s ignore ecoul fricii i ncepu s se
strecoare prin tunelurile slab luminate de lun. Ascultnd.
ndreptndu-se spre sud-est, merse printr-un tunel mare,
vechi, una dintre arterele principale ale sistemului. Probabil
c era aici de cnd Gavin Havilliard decisese s-i nfiineze
capitala de-a lungul rului Avery. Se opri din cnd n cnd ca
s asculte, dar nu era niciun semn c urmritorii ei erau n
spate.
n fa, se intersectau patru tuneluri diferite, iar ea i
ncetini paii, innd strns cuitele de lupt. Primele dou
tuneluri erau goale; al treilea - cel care ar fi scos-o chiar n
calea cpitanului, dac acesta s-ar fi ndreptat spre castel -,
mai ntunecat, dar larg. Iar al patrulea... ddea spre sud-est.
Nu-i trebuiau simurile Fae ca s tie c ntunericul din
tunelul sud-estic nu era unul obinuit. Lumina lunii care
trecea printre grilajele de deasupra nu l strpungea. Nu se
auzea niciun zgomot, nici mcar obolani fugind.
Un alt truc al lui Arobynn - sau un dar? Sunetele slabe pe
care le urmase veneau din direcia aceasta. Dar urmele se
opreau aici. Pi linitit ca o felin n faa liniei dincolo de
care lumina slab se estompa ntr-un ntuneric de neptruns.
ncet, lu o bucat de piatr czut i o arunc n ntunericul
din fa. Nu se auzi nimic atunci cnd aceasta ar fi trebuit s
cad.
Nu a face asta n locul tu.
Aelin se ntoarse spre vocea feminin i rece, nclinndu-i
uor cuitele. Garda cu glug din Boli se sprijinea de peretele
tunelului, la nici douzeci de pai n spatele ei. Ei bine, cel
puin unul dintre ei era aici. n privina lui Chaol...
Aelin ridic un cuit, n timp ce se ndrept tiptil spre
gard, sorbind fiecare detaliu.
Nu te-a sftui nici s te furiezi n spatele strinilor,
prin canale.
Cnd Aelin se apropie la mai puin de un metru distan,
femeia i ridic minile - delicate, dar cu cicatrice; avea
pielea bronzat, chiar i strlucirea palid a luminilor
stradale de pe aleea de deasupra. Dac reuise s se furieze
att de aproape, probabil c fusese antrenat - n lupt, n
secret sau n ambele. Desigur c era priceput, de vreme ce
Chaol o pusese s-l pzeasc n Boli. Dar unde plecase el
acum?
Infame sli ale plcerii i canale, spuse Aelin, inndu-
i cuitele la vedere. Ai o via de nota 10, nu-i aa?
Tnra femeie se dezlipi de perete; cortina ei de pr negru
se legna n umbrele glugii.
Nu toi suntem att de binecuvntai nct s fim pltii
de rege, Campionule.
Aadar, o recunotea. ntrebarea ntrebtoare era dac i
zisese lui Chaol - i unde era el acum.
S ntreb de ce nu ar trebui s arunc pietre n acel
tunel?
Garda art spre tunelul cel mai apropiat din spatele ei
luminat i deschis.
Vino cu mine!
Aelin chicoti.
Va trebui s te strduieti mai mult.
Femeia zvelt se apropie, lumina lunii iluminndu-i chipul
ascuns. Serioas, dar drgu, i poate cu doi sau trei ani
mai n vrst.
Te caut douzeci de grzi i sunt destul de istei ca s
ajng curnd s caute i aici, spuse strina simplu. i-a
sugera s vii cu mine.
Aelin era pe jumtate tentat s-i sugereze s se duc
naibii, dar, n schimb, zmbi.
Cum m-ai gsit?
Nu-i psa; trebuia doar s o mai evalueze un pic.
Am avut noroc. Sunt n recunoatere i pe strad am
descoperit c i-ai fcut prieteni noi. De obicei, cnd gsim
oamenii care hoinresc prin canale, politica noastr e mai
nti s lovim i dup aceea s punem ntrebri.
i cine suntei voi, mai exact? ntreb dulce Aelin.
Femeia ncepu s se deplaseze prin tunelul luminos, deloc
ngrijorat de cuitele pe care Aelin nc le inea n mini. Era
arogant i proast, deci.
Vino cu mine, Campionule, i vei afla lucruri pe care
probabil vrei s le tii, sau poi s rmi aici i s atepi
pn vezi ce i rspunde acea piatr pe care ai aruncat-o.
Aelin i cntri cuvintele - i ce auzise i vzuse pn
atunci n acea sear. n ciuda fiorului pe care l simea pe ira
spinrii, o ajunse din urm, vrndu-i cuitele n tecile de pe
coapse. n timp ce naintau cu greu prin murdria canalelor,
Aelin rmase tcut, ca s-i adune puterile. Femeia naint
rapid i uor prin alt tunel, iar apoi prin altul. Aelin not
fiecare cotitur, fiecare caracteristic unic, fiecare grilaj,
ntocmind o hart mental n timp ce se deplasau.
Cum de m-ai recunoscut? ntreb Aelin n cele din
urm.
Te-am vzut prin ora - cu multe luni n urm. Prul
rocat a fost motivul pentru care nu te-am recunoscut
imediat n Boli.
Aelin o privi cu coada ochiului. Poate c strina nu tia
cine era cu adevrat Chaol. Acesta ar fi putut folosi un alt
nume, chiar dac ea pretindea c tia ce cuta Aelin.
Femeia i vorbi cu aceeai voce rece i calm.
Gardienii te urmresc pentru c te-au recunoscut sau
pentru c ai inut neaprat s faci scandal la Boli?
Un punct pentru strin.
De ce nu-mi spui tu? Grzile mai lucreaz pentru
cpitanul Westfall?
Femeia rse ncet.
Nu - grzile acelea nu i sunt subordonate.
Aelin i reprim un oftat de uurare, n ciuda miilor de
alte ntrebri care ncepur s-i zbrnie n minte. Cizmele-i
strivir ceva mult prea moale i i reprim un fior, iar femeia
se opri n faa intrrii unui alt tunel lung, a crui prim
jumtate era iluminat de lumina lunii care ptrundea
printre grilajele mprtiate. ntunericul nefiresc se ivea din
captul ndeprtat. O linite copleitoare o nvlui pe Aelin
cnd privi n bezn. Linite. Linite total.
Aici, spuse strina, apropiindu-se de o alee nalt din
piatr, construit n partea lateral a tunelului. Proast - era
proast pentru c i expusese spatele aa. Nici mcar nu
vzu cnd Aelin scoase un cuit.
Ajunseser destul de departe. Femeia se opri pe scrile
mici i alunecoase care conduceau spre alee, cu micri lungi
i graioase. Aelin calcul distana pn la cea mai apropiat
ieire i adncimea micului ru de murdrie ce curgea prin
mijlocul tunelului. Era suficient de adnc pentru ca s
arunce cadavrul, dac ar fi fost necesar.
Aelin nclin cuitul, se strecur n spatele femeii, la fel de
aproape ca o amant, i lipi lama de gtul ei.
CAPITOLUL 6

Ai dreptul la o singur propoziie, opti Aelin n urechea


femeii, n timp ce i aps mai bine pumnalul la gt. O
propoziie, ca s m convingi s nu-i tai gtul.
Femeia cobor de pe trepte i, trebuie spus, nu fu att de
proast nct s ntind mna spre armele pe care le avea
ascunse pe lng corp. Cu spatele lipit de pieptul lui Aelin,
nu ar fi putut oricum s ajung la armele ei. nghii n sec, iar
gtul i slt pe pumnalul pe care Aelin l inea pe pielea ei
neted.
Te duc la cpitan.
Aelin mai aps un pic cuitul.
Nu prea m convingi i am cuitul la gtul tu.
n urm cu trei sptmni, i-a abandonat poziia la
castel i a fugit. Ca s se alture cauzei noastre. Cauzei
rebele.
Genunchii lui Aelin ameninau s cedeze. Presupunea c
ar fi trebuit s se axeze pe trei direcii, n planurile ei: pe rege,
pe Arobynn i pe rebeli - care ar fi putut foarte bine s aib
ceva de mprit cu ea, dup ce l spintecase pe Archer Finn
iarna trecut. Chiar dac lucrau alturi de Chaol.
Alung gndul, nainte s o afecteze.
i prinul?
E viu, dar e nc la castel, opti rebela. i ajunge? Poi
s lai cuitul jos?
Da. Nu. Dac Chaol lucra acum cu rebelii... Aelin cobor
cuitul i se retrase ntr-o balt n care lumina lunii se
reflecta prin grilajul de deasupra. Rebela se rsuci i ntinse
mna dup unul dintre cuitele ei. Aelin i. Degetele femeii
se oprir pe mnerul bine lustruit.
Am decis s te cru i aa m rsplteti? spuse Aelin,
aranjndu-i gluga. Nu tiu de ce sunt surprins de asta.
Rebela ls cuitul i i scoase gluga, dezvluindu-i
chipul drgu i bronzat - solemn i total nenfricat. Ochii ei
negri i fixar pe cei ai lui Aelin, examinnd-o. Erau aliate sau
inamice?
Spune-mi de ce ai venit aici, zise ncet rebela.
Cpitanul spune c eti de partea noastr. Totui, te-ai
ascuns de el la Boli, n seara asta.
Aelin i ncruci braele i se rezem de zidul umed din
piatr din spatele ei.
Ce-ar fi s ncepem prin a-mi spune cum te numeti?
Numele meu nu te privete.
Aelin ridic o sprncean.
Vrei rspunsuri, dar refuzi s-mi dai ceva n schimb.
Nu e de mirare c, n timpul ntlnirii, cpitanul te-a pus s
stai deoparte. Este greu s joci jocul cnd nu cunoti regulile.
Am auzit ce s-a ntmplat iarna trecut. C ai mers la
depozit i i-ai omort pe muli de-ai notri. Ai ucis rebeli -
prieteni de-ai mei. Masca ei rece i calm nici mcar nu
tresri. Iar acum trebuie s cred c ai fost de la bun nceput
de partea noastr. Iart-m dac nu sunt direct cu tine.
Nu ar trebui s-i ucid pe oamenii care mi rpesc i mi
agreseaz prietenii? spuse ncet Aelin. Nu ar trebui s
reacionez violent cnd primesc bilete prin care prietenii mei
sunt ameninai c vor fi ucii? Nu ar trebui s-l spintec pe
ticlosul egoist din cauza cruia prietenul meu a fost
asasinat? Se dezlipi de perete, apropiindu-se spre femeie.
Ai vrea s-mi cer scuze? Ar trebui s m trsc n
genunchi pentru asta? Chipul rebelei nu exprima nimic - fie
aa fusese antrenat, fie pentru c nu-i psa deloc. Aelin
pufni. Aa am crezut i eu. Aadar, ce-ar fi s m duci la
cpitan i s-i pstrezi prostiile moralizatoare pentru mai
trziu?
Femeia privi din nou spre ntuneric i scutur uor din
cap.
Dac nu mi-ai fi pus cuitul la gt, i-a fi zis c am
ajuns. i art tunelul din fa. Cu plcere.
Aelin se gndi dac s o izbeasc de peretele ud i murdar,
doar ca s-i aminteasc cine era Campionul Regelui, dar apoi
auzi o respiraie neregulat venind din ntuneric. Respiraie
de om - i oapte. Se auzir cizme alunecnd i clcnd
piatra i mai multe oapte - comenzi tcute ale unor voci pe
care nu le recunotea, care spuneau grbii-v i linite
i...
Aelin nepeni cnd auzi un brbat spunnd printre dini:
Corabia pleac n douzeci de minute. Micai-v!
Cunotea acea voce. Dar tot nu putu s-i adune forele
pentru o confruntare total cu Chaol Westfall, care iei
cltinndu-se din ntunericul de la captul tunelului,
sprijinind un brbat chiop i extrem de slab ntre el i un
tovar, urmat de un alt brbat narmat, care le pzea
spatele.
Chiar i de la distan, privirea cpitanului o fix pe a lui
Aelin. Nu zmbi deloc.
CAPITOLUL 7

n total, erau doi oameni rnii, unul inut de Chaol i de


tovarul su, cellalt ncovoindu-se ntre doi brbai pe care
ea nu-i recunotea. Ali trei - doi brbai i nc o femeie - le
pzeau spatele.
Cu o privire, i spuser rebelei s plece. Era, deci, o
prieten.
Aelin se uit n ochii lor n timp ce ei se grbir spre ea, cu
armele scoase. Toi erau mprocai cu snge - snge rou i
negru, pe care ea l cunotea prea bine. Iar cei doi oameni
aproape incontieni...
Cunotea i acel aspect scoflcit i uscat. Scobiturile
obrajilor lor. Ajunsese prea trziu pentru cei din Wendlyn.
Dar, cumva, Chaol i aliaii si i scoseser pe acetia doi.
Stomacul i se ntoarse pe dos. n recunoatere - tnra femeie
de lng ea cercetase aleea din fa, ca s se ncredineze c
era sigur pentru salvarea lor.
Grzile din ora nu erau corupte doar de Valgii obinuii,
cum sugerase Arobynn. Nu, era cel puin un prin Valg aici,
n tunelurile astea, dac ineai cont de ntunericul de aici.
Rahat. i Chaol fusese... Chaol se opri, pentru ca un tovar
s i ia locul, crndu-l pe brbatul rnit. Apoi, merse nainte.
Se afla acum la ase metri distan. Patru. Trei. i curgea
snge din colul gurii, iar buza inferioar i era despicat. Se
luptaser ca s scape...
Explic-mi! i opti femeii de lng ea.
Nu este treaba mea, rspunse femeia.
Nu se deranj s insiste. Nu cnd Chaol ajunsese acum n
faa ei, cu ochii lui ca de bronz mrii, n timp ce privea
hainele nsngerate ale lui Aelin.
Eti rnit? Vorbea rguit.
Aelin scutur tcut din cap. Pe toi zeii! Pe toi zeii! Fr
acea glug, acum c i vedea trsturile... Era exact aa cum
i-l amintea - acel chip bronzat, de o frumusee dur, poate
un pic mai slab i mai brbos, dar era tot Chaol. Tot brbatul
pe care ajunsese s-l iubeasc nainte... nainte ca totul s se
fi schimbat.
Erau att de multe lucruri pe care credea c le va simi, le
va spune sau va face!
O cicatrice subire i alb i brzda obrazul. Ea i-o fcuse.
I-o fcuse n seara n care Nehemia murise, cnd ncercase
s-l ucid. i l-ar fi ucis. Dac nu ar fi oprit-o Dorian.
De atunci nelesese c alegerea lui Chaol, ceea ce fcuse
el, i separase pentru totdeauna. Era singurul lucru pe care
nu l putea uita sau ierta.
Rspunsul ei tcut pru suficient pentru cpitan. Se uit
la femeia de lng Aelin - la cercetaa lui. Cercetaa lui - care
i era subaltern. Ca i cnd el era liderul.
Drumul din fa este liber. Rmnei n tunelurile
estice, zise ea.
Chaol ncuviin.
Mergei mai departe! le spuse celorlali, care ajunseser
acum lng el. V ajung ntr-o clip. Fr ezitare - i fr
slbiciune. Ca i cnd ar fi fcut asta de sute de ori.
Ei pornir n tcere prin tunel, privind spre Aelin cnd
trecur pe lng ea. Doar tnra femeie zbovi. Uitndu-se la
ea.
Nesryn! zise Chaol, rostindu-i numele ca pe un ordin.
Nesryn o fix cu privirea pe Aelin - analiznd, calculnd.
Aelin rnji cu nepsare.
Faliq, mri Chaol, iar femeia i ndrept ochii negri
spre el.
Dac numele de familie al lui Nesryn nu o ddea de gol n
privina originii ei, ochii ei, uor oblici la coluri i uor
creionai cu kohl, dezvluiau c mcar unul dintre prinii ei
era de pe Continentul Sudic. Era interesant c femeia nu
ncerca s ascund asta, c alesese s se fardeze chiar i n
misiune, n ciuda politicii deloc plcute pe care oraul
Rifthold o avea fa de imigrani.
Chaol fcu semn din cap spre tovarii care se ndeprtau.
Du-te la docuri!
Este mai sigur dac unul dintre noi rmne aici. Din
nou acea voce calm - constant.
Ajut-i s ajung la docuri, apoi ntoarce-te n districtul
meteugarilor. Comandantul garnizoanei tale va observa
dac ntrzii.
Nesryn o msur din priviri pe Aelin, neschimbndu-i-se
trsturile grave.
De unde tim c nu a venit aici la ordinele lui?
Aelin tia foarte bine la cine se referea. Ea i fcu semn din
ochi tinerei femei.
Dac a fi venit aici la ordinele regelui, Nesryn Faliq, ai
fi fost moart de mult.
Niciun licr de amuzament, niciun semn de fric. Femeia
ar fi putut s-i dea lecii de snge rece lui Rowan.
Mine la apus, i spuse Chaol brusc lui Nesryn. Tnra
femeie i cobor privirea, cu umerii ncordai, nainte de a
intra n tunel. Se mica precum apa, gndi Aelin.
Pleac! i spuse Aelin lui Chaol, cu vocea rguit. Du-
te, ajut-i. S-i continue treaba, oricare ar fi fost asta.
Gura nsngerat a lui Chaol se transform ntr-o linie
subire.
M duc. ntr-o clip.
Nu o invitase s-l nsoeasc. Poate c ar fi trebuit s se
ofere ea.
Te-ai ntors, fcu el. Prul lui era mai lung, mai zburlit
dect fusese cu luni n urm. Este... Aedion... este o
capcan...
tiu despre Aedion. Pe toi zeii, ce ar fi putut s-i
spun?
Chaol ddu distant din cap, clipind.
Tu... ari diferit.
Ea i trecu degetele prin prul rocat.
Evident.
Nu, spuse el, fcnd un pas nainte, doar unul. Chipul
tu. Felul in care stai. Tu... Scutur din cap, privind spre
ntunericul din care locmai fugiser. Hai s facem civa pai!
l ascult. Bine, mai mult merser ntr-un ritm alert.
nainte, ea auzi sunetele tovarilor lui grbindu-se prin
tuneluri.
Toate cuvintele pe care voise s i le spun i inundar
gndurile, luptndu-se s ias, dar ea le mai ignor nc o
clip. Te iubesc - asta i zisese el n ziua n care ea plecase.
Singurul ei rspuns fusese mi pare ru.
E o misiune de salvare? spuse ea, privind n urma lor.
Nu se auzea niciun sunet, nu erau urmrii.
Chaol i confirm mormind.
Fotii stpni ai magiei sunt din nou vnai i
executai. Noile grzi ale regelui i aduc n tuneluri, ca s-i
in pn la execuie. Le place ntunericul - pare s le fac
bine.
De ce nu folosesc nchisorile? Erau suficient de
ntunecate, chiar i pentru Valgi.
Sunt prea publice. Cel puin pentru ce le fac nainte de
a fi executai.
Simi un fior pe ira spinrii.
Poart inele negre? El ncuviin dnd din cap. Inima ei
aproape c se opri. Nu-mi pas ci oameni duc n tuneluri.
Nu mai intra acolo.
Chaol rse scurt.
Nu am de ales. Intrm n tuneluri pentru c suntem
singurii care o pot face.
Canalizarea ncepu s miroas a saramur. Probabil erau
aproape de rul Avery, dac numrase corect cotiturile.
Adic?
Nu-i observ i nici nu le pas cu adevrat de prezena
oamenilor obinuii - ci doar de cei care motenesc magia,
prin snge.
Chiar i de cei care nu tiu c o au. El o privi piezi. De
aceea l-am trimis pe Ren spre Nord - ca s ias din ora.
Ea aproape se mpiedic de o piatr desprins.
Ren... Allsbrook?
Chaol ddu uor din cap.
Pmntul se zgudui sub ea. Ren Allsbrock. Alt copil al
Terrasenului. nc viu. n via.
Ren este motivul pentru care am i aflat despre asta,
spuse Chaol. Am intrat ntr-unul dintre cuiburile lor. S-au
uitat direct la el. Ne-au ignorat complet pe Nesryn i pe mine.
Abia am ieit de acolo. L-am trimis n Terrasen - s adune
rebelii de acolo - a doua zi. Nu s-a bucurat prea mult, crede-
m.
Interesant. Interesant i complet nebunesc.
Acele fiine sunt demoni. Valgii. Iar ei...
Te las fr via, se hrnesc cu tine, pn cnd i
transform execuia ntr-un spectacol?
Nu e o glum, izbucni ea. Visele i erau bntuite de
minile fremtnde ale acelor prini Valgi, care se hrneau
din ea. i de fiecare dat se trezea ipnd, ntinzndu-se spre
un rzboinic Fae, care nu era acolo ca s-i aduc aminte c
reuiser, c supravieuiser.
tiu c nu este, spuse Chaol. i ndrept privirea spre
locul n care Godryn se ridica peste umrul ei. O sabie nou?
Ea ddu din cap. Probabil c acum i mai desprea un
metru - un metru i multe luni n care i fusese dor de el i l
urse. Luni n care ieise tr din acel abis n care el o
aruncase. Dar acum c ea era aici... Fcea eforturi uriae ca
s nu-i spun c i prea ru. Nu pentru ceea ce i fcuse
chipului su, ci pentru c inima-i era vindecat - nc rupt
pe alocuri, dar vindecat - iar el... el nu mai era acolo. Nu aa
cum fusese cndva.
i-ai dat seama cine sunt, rosti ea, atent la distana la
care se aflau tovarii lui din fa.
Din ziua n care ai plecat.
Ea scrut ntunericul din spatele lor pentru o clip. Calea
era liber. El nu se apropie - nu prea deloc dornic s o in
n brae, s o srute sau mcar s o ating. n fa, rebelii
cotir intr-un tunel mai mic, unul care conducea direct spre
docurile drpnate din mahalale.
Am luat-o pe Fleetfoot, spuse el, dup un moment de
tcere.
Ea ncerc s nu expire prea zgomotos.
Unde e?
n siguran. Tatl lui Nesryn deine cteva brutrii
cunoscute n Rifthold i a adunat destui bani pentru a-i
cumpra o cas la ar, la poalele dealurilor din afara
oraului. A zis c angajaii si vor avea grij de celu, n
secret. Prea mai mult dect fericit s tortureze oile, aadar
- mi pare ru c nu am putut s o pstrez aici, dar,
ltratul...
neleg, spuse ea. Mulumesc. i ridic privirea. Fiica
unui proprietar de pmnt este o rebel?
Nesryn face parte din garda oraului, n ciuda
dorinelor tatlui ei. O cunosc de muli ani.
Asta nu i rspundea la ntrebare.
Putem avea ncredere n ea?
Cum ai zis i tu, am fi fost toi deja mori, dac ar fi
fost aici la ordinele regelui.
Corect. Ea nghii cu greu, bgnd cuitele n teci i
scondu-i mnuile, ca s-i in minile ocupate.
Dar apoi Chaol se uit la degetul pe care, cndva, se aflase
inelul lui de ametist. Pielea era ud din cauza sngelui care
se prelinsese prin material, rou i negru, i mirosind urt.
Chaol privi la locul gol - iar cnd i ridic din nou privirea
spre ea, i fu greu s mai respire. El se opri la intrarea
tunelului ngust. Pn aici i ddu ea seama. O dusese ct
de departe posibil.
Am multe s i spun, zise ea, nainte ca el s poat
vorbi. Dar cred c a prefera s aud mai nti povestea ta.
Cum ai ajuns aici; ce s-a ntmplat cu Dorian. i cu Aedion.
Totul. De ce te-ai ntlnit n seara asta cu Arobynn.
Acea ncercare de tandree de pe chipul lui se transform
ntr-o rceal sever - iar inima ei se rupse un pic vznd
asta. Orice ar fi fost pe cale s spun, nu avea s fie ceva
plcut.
ntlnete-te cu mine n patruzeci de minute! i
rspunse el i i ddu adresa din mahala. Trebuie mai nti
s m ocup de asta.
Nu atept un rspuns, nainte de a alerga prin tunel,
dup tovarii si.
Aelin l urm oricum.

~
Aelin urmri docurile mahalalei de pe acoperi, n timp ce
Chaol i tovarii si se apropiau de barca mic. Echipajul nu
ndrznise s coboare ancora - doar legase barca de stlpii
putrezii, ct timp rebelii transferau victimele n braele
marinarilor. Apoi, ncepur s vsleasc repede, spre curbura
ntunecat a rului Avery i, probabil, spre un vas mai mare
care i atepta la gura de vrsare.
l observ pe Chaol vorbind rapid cu rebelii, pe Nesryn
rmnnd n zon, dup ce acesta terminase de vorbit. Se
certar scurt n legtur cu ceva, nu auzise ce, iar dup
aceea cpitanul plec singur; Nesryn i restul grupului se
ndreptar n direcia opus, fr s arunce mcar o privire
napoi.
Chaol strbtu un cvartal pn cnd Aelin apru, fr
zgomot, lng el. Chaol nu avu nicio ezitare.
Trebuia s fi tiut.
Da, trebuia.
Chaol nclet din dini, dar merse n continuare spre
mahala.
Aelin examin strzile adormite i ntunecate. Civa pici
slbatici nir pe lng ei i i examin de sub glug,
ntrebndu-se care dintre ei era pltit de Arobynn i i-ar
putea transmite c o vzuse la cteva strzi distan de
vechea ei cas. Nu avea rost s se ascund - i nici nu voia.
Aici, casele erau ca vai de ele, dar nu distruse complet.
Familiile de muncitori care locuiau n ele fceau tot posibilul
pentru a le ngriji. La ct de aproape erau de ru, probabil
erau locuite de pescari, muncitori la docuri i poate cte un
sclav mprumutat temporar de la stpnul lui. Dar nu era
niciun semn de scandal, niciun vagabond, uiciun pete,
niciun ho ascuns n ntuneric. Aproape c era fermectoare
zona, chiar dac erau n mahala.
Povestea nu e mai plcut, ncepu, n sfrit, cpitanul.

~
Aelin l ls pe Chaol s vorbeasc, n timp ce merser
prin mahala, i i se frnse inima. Nu zise nimic atunci cnd el
i povesti cum l ntlnise pe Aedion i cum lucrase cu el, iar
apoi regele l capturase pe acesta i l interogase pe Dorian.
Fu nevoit s fac un efort considerabil pentru a se abine
s-l scuture pe cpitan i s-l ntrebe cum de fusese att de
nesbuit i de prost, cum de i luase att de mult timp ca s
acioneze.
Apoi, Chaol ajunse la partea cu decapitarea Sorschei,
fiecare cuvnt fiind rostit mai ncet i mai trunchiat dect cel
de dinainte.
Niciodat nu aflase numele tmduitoarei, n niciuna
dintre dile n care femeia o cususe i o peticise. Pentru
Dorian, pierderea ei nsemna... Aelin nghii cu greu.
Apoi, lucrurile se nrutir Chaol explicndu-i ce fcuse
Dorian ca s-l scoat din castel: se sacrificase, dezvluindu-i
puterea n faa regelui. Ea tremura att de tare, nct i bg
minile n buzunare i i strnse buzele, ca s nu poat
spune nimic. Dar cuvintele se foiau oricum n mintea ei, fr
ntrerupere.
Ar fi trebuit s-i scoi din castel pe Dorian i pe Sorscha
n ziua n care regele i-a mcelrit pe acei sclavi. Nu ai nvat
nimic din moartea Nehemiei? Ai crezut cumva c poi nvinge
fr s-i ptezi onoarea, fr s sacrifici ceva? Nu ar fi
trebuit s-l prseti; oare cum ai putut s-l lai s-l nfrunte
singur pe rege? Cum ai putut, cum ai putut, cum ai putut?
Durerea din ochii lui Chaol o fcu s nu vorbeasc.
El tcu i ea trase aer n piept, stpnindu-i mnia,
dezamgirea i ocul. Trebui s traverseze trei cvartale
nainte de a putea judeca limpede. Mnia i lacrimile nu
aveau s-i foloseasc la nimic. Planurile ei urmau s se
schimbe din nou - dar nu cu mult. S-l elibereze pe Aedion,
s recupereze cheia Wyrd... putea nc s le fac. i ndrept
umerii. Erau la doar cteva strzi de vechiul ei apartament.
Mcar ar fi avut un loc n care s se piteasc, dac Arobynn
nu vnduse proprietatea. Probabil c ar fi ironizat-o pe tema
asta, dac ar fi fcut-o - sau poate c o lsase s afle singur
c avea un nou proprietar. i plceau astfel de surprize.
Deci acum lucrezi mpreun cu rebelii, i spuse ea lui
Chaol. Sau aparent eti liderul lor.
Suntem civa la conducere. Teritoriul meu acoper
mahalaua i docurile - alii sunt responsabili pentru alte pri
ale oraului. Ne ntlnim ct de des ndrznim. Nesryn i
civa dintre paznicii oraului au reuit s-i contacteze pe
civa oameni de-ai mei. Pe Ress i pe Brullo, mai ales. S-au
gndit la modaliti de a-l scpa pe Dorian. i pe Aedion. Dar
acea temni este impenetrabil, iar ei supravegheaz
tunelurile secrete. Am intrat n cuibul lor din canalizare n
seara asta doar pentru c Ress ne-a anunat c va avea loc o
ntlnire important la palat. Dar au lsat n urm mai multe
santinele fa de ce anticipasem noi.
Era imposibil s intre n castel - fr ajutorul lui Arobynn.
O alt decizie. O va lsa pe a doua zi.
Ce ai aflat despre Dorian, de cnd ai fugit?
Un licr de ruine strluci n ochii lui ca de bronz. Fugise
totui, l lsase pe Dorian n minile tatlui su.
Ea i nclet pumnii, ca s nu-l dea cu capul de peretele
cldirii. Cum de l slujise pe acel monstru? Cum de nu vzuse
asta, cum de nu ncercase s-l ucid pe rege ori de cte ori se
aflase n preajma lui?
Spera c, indiferent ce i-ar fi fcut lui Dorian tatl lui,
indiferent ce pedeaps primise prinul, tia c nu era
singurul care suferea. i, dup ce avea s-l recupereze pe
Dorian, avea s i spun asta, cnd va fi pregtit s asculte;
c ea nelegea - i c avea s fie un drum lung, dificil i
dureros, dar c era posibil s-i revin dup o asemenea
pierdere. Cnd i va reveni, folosindu-i acea magie brut pe
care o poseda, care era liber, nu ca a ei... Ar fi putut fi un
ajutor decisiv n nfrngerea Valgilor.
Regele nu l-a pedepsit public pe Dorian, spuse Chaol.
Nici mcar nu l-a nchis. Din cte tim, nc particip la
evenimente i va fi prezent la aceast petrecere
aniversar/execuie a sa.
Aedion, o, Aedion! El tia cine era ea, ce devenise, dar
Chaol nu i dduse de neles cum va reaciona vrul ei. Cnd
o va vedea ar fi putut s o scuipe n fa. Nu avea s-i pese de
asta pn ce Aedion nu urma s fie n siguran, liber.
Aadar, Ress i Brullo sunt deja nuntru, iar zidurile
castelului sunt supravegheate, continu Chaol. Ei spun c
Dorian pare s se comporte normal, dar c este indispus.
Este mai rece, mai distant - dar e de ateptat, dup ce
Sorscha a fost...
Au raportat dac poart un inel negru?
Chaol tresri.
Nu - nu un inel. Ceva din tonul vocii lui o fcu s-l
priveasc i s-i doreasc s nu trebuiasc s aud ceea ce
urma s spun. Dar unul dintre spioni a pretins c Dorian
are un colier rsucit, din piatr neagr, n jurul gtului,
continu Chaol.
Un colier din piatr Wyrd. Pentru o clip, Aelin nu reui
dect s se holbeze la Chaol. Cldirile din jur o apsau; un
pu imens se deschidea sub pavajul pe care mergea,
ameninnd s o nghit complet.
Eti palid, spuse Chaol, dar nu fcu nicio micare ca
s o ating.
Mai bine. Nu era sigur c ar fi suportat s fie atins, fr
s-i smulg faa. Totui trase aer n piept, refuznd s lase
monstruozitatea care i se ntmplase lui Dorian s o afecteze
- cel puin pentru moment.
Chaol, nu tiu ce s spun - despre Dorian, i Sorscha,
i Aedion. Despre faptul c tu eti aici. Gesticul spre
mahalaua din jurul lor.
Spune-mi ce s-a ntmplat cu tine n toate aceste luni.
Ea i povesti. i relat ce se ntmplase n Terrasen n
urm cu zece ani i ce pise n Wendlyn. Cnd ajunse la
prinii Valg, nu i vorbi despre acele coliere, deoarece -
deoarece prea deja distrus. i nu i spuse despre a treia
cheie Wyrd, ci doar c Arobynn furase Amuleta din Orynth i
c ea o voia napoi.
Aadar, acum tii de ce sunt aici, ce am fcut i ce
plnuiesc s fac.
Chaol nu i rspunse nimic ct merser pn la
urmtoarea strad. Fusese complet tcut. Nu zmbise. Cnd,
n cele din urm, el i ntlni privirea, cu buzele strnse ntr-o
linie subire, semna foarte puin cu paznicul de care se
ndrgostise.
Deci, eti singur aici, zise el.
I-am zis lui Rowan c ar fi mai sigur pentru el s
rmn n Wendlyn.
Nu, spuse el puin tios, privind nainte. Adic te-ai
ntors, dar fr o armat. Fr aliai. Te-ai ntors cu mna
goal.
Cu mna goal.
Nu tiu la ce te ateptai. Tu - tu m-ai trimis n
Wendlyn. Dac voiai s aduc napoi o armat, ar fi trebuit s
fii mai explicit.
Te-am trimis acolo pentru sigurana ta, ca s poi
scpa de rege. i, de ndat ce mi-am dat seama cine erai,
cum a fi putut s nu presupun c ai fugit la verii ti, la
Maeve...
Ai ascultat ceva din ce i-am spus? Despre cum este
Maeve? Familia Ashryver este la dispoziia ei, iar dac Maeve
nu trimite ajutor, ei nu vor trimite ajutor.
Nici mcar nu ai ncercat. El se opri la un col pustiu.
Dac vrul tu, Galan, ignor blocada...
Vrul meu Galan nu te privete pe tine. Tu nelegi ce
am avut de nfruntat?
Tu nelegi cum a fost pentru noi, aici? n timp ce tu te-
ai jucat cu magia i ai umblat aiurea cu Prinul tu Fae,
nelegi ce s-a ntmplat cu mine - cu Dorian? nelegi ce se
ntmpl n fiecare zi, n acest ora? Pentru c
giumbulucurile tale din Wendlyn ar putea, foarte bine, s fie
cauza tuturor acestor lucruri.
Simea fiecare cuvnt ca o piatr aruncat n cap. Da - da,
poate, dar...
Giumbulucurile mele?
Dac nu te-ai fi comportat att de teatral, dac nu te-ai
fi flit cu nfrngerea lui Narrok i dac nu i-ai fi strigat,
practic, regelui c te-ai ntors, nu ne-ar fi chemat niciodat n
acea camer...
Nu m poi nvinui pentru asta. Pentru aciunile lui. i
strnse pumnii i l privi - l privi cu atenie, se uit la
cicatricea care avea s i aminteasc mereu de ce fcuse el, de
ceea ce ea nu putea ierta.
Atunci, pentru ce pot s te consider vinovat? ntreb
el, n timp ce ea continua s mearg, cu pai rapizi i precii.
Aadar?
Nu vorbea serios - nu avea cum s o fac.
Caui lucruri pentru care s m nvinoveti? Ce spui
de cderea regatelor? De pierderea magiei?
Cel puin n ceea ce privete ultima parte, zise el printre
dini, tiu sigur c nu este vina ta.
Ea se opri din nou.
Ce ai spus?
El i ncord umerii. De att avu ea nevoie ca s i dea
seama c plnuise s pstreze secretul. Nu fa de Celaena,
fosta lui prieten i iubit, ci fa de Aelin - regina
Terrasenului. O ameninare. Orice ar fi tiut despre magie, nu
plnuise s-i spun.
Ce ai aflat mai exact despre magie, Chaol? rosti ea prea
ncet.
El nu rspunse.
Spune-mi.
El scutur din cap, avnd chipul umbrit din cauza
spaiului dintre luminile strzii.
Nu. Nicio ans. Nu cnd eti att de imprevizibil.
Imprevizibil. Era o binecuvntare, presupunea ea, c
magia era ntr-adevr nbuit aici, altfel ar fi putut
transforma strzile n cenu n jurul lor, doar ca s-i arate
ct de previzibil era.
Ai gsit un mod de a o elibera, nu-i aa? tii cum s o
faci.
El nu ncerc s pretind altceva.
Dac am elibera magia, am dezlnui haosul - nu am
face dect s nrutim lucrurile. Probabil am uura munca
demonilor: a-i gsi i a se hrni cu purttorii magiei.
Mai mult ca sigur vei regreta aceste cuvinte, cnd vei
auzi tot ce am de zis, rosti ea printre dini, fierbnd de mnie.
Continu s vorbeasc pe un ton ndeajuns de jos nct
nimeni din apropiere s nu-i aud. Acel colier pe care l
poart Dorian - d-mi voie s-i spun ce face i vom vedea
dac vei refuza n continuare s-mi spui, dac vei ignora ceea
ce am fcut n ultimele luni. Cu fiecare cuvnt al ei, culoarea
i se scurse de pe chip. O prticic rutcioas din ea se
bucura. Ei i vizeaz pe purttorii magiei, se hrnesc cu
puterea din sngele lor. Sorb viaa din cei care nu sunt
compatibili s asimileze un demon Valg. Sau, avnd n vedere
noua distracie preferat a celor din Rifthold, i execut ca s
inspire fric. Se hrnesc cu asta - cu frica, nefericirea i
disperarea. Pentru ei, este ca vinul. Demonii Valg inferiori pot
stpni trupul unui muritor cu acele inele negre. Dar
civilizaia lor, o ntreag civilizaie nenorocit, spuse ea, este
mprit n ierarhii, ca a noastr. Iar prinii lor i doresc
foarte, foarte mult s vin n lumea noastr. Aa c, regele
folosete coliere. Coliere negre, de piatr Wyrd. Chaol nu mai
respir, probabil. Colierele sunt mai puternice, capabile s
ajute demonii s rmn n trupurile umane, n timp ce ei
devoreaz persoana i puterea dinuntru. Narrok avea unul
n el. La final, m-a implorat s-l omor. Nimic altceva nu ar fi
putut s o fac. Am vzut montri pe care nici mcar nu i-i
poi imagina, ncercnd s omoare unul dintre ei, fr succes.
Doar focul sau decapitarea i omoar. Aadar, termin ea,
avnd n vedere darurile pe care le am, vei vedea c vrei s-mi
spui ceea ce tii. S-ar putea s fiu singura persoan capabil
s-l elibereze pe Dorian sau mcar s-l ucid din
compasiune. Dac mcar mai este acolo. Ultimele cuvinte
prur la fel de ngrozitoare pe ct sunar.
Chaol scutur din cap. O dat. De dou ori. Iar ei poate c
i-ar fi prut ru de panica, durerea i disperarea de pe chipul
su. Pn cnd el ntreb:
Te-ai gndit mcar s ne avertizezi? S spui oricruia
dintre noi despre colierele regelui?
Era ca i cnd cineva ar fi aruncat o gleat cu ap pe ea.
Clipi. Ar fi putut s-i avertizeze - ar fi putut s ncerce. Mai
trziu - avea s se gndeasc mai trziu la asta.
Asta nu conteaz, spuse ea. Acum, trebuie s-i ajutm
pe Aedion i Dorian.
Nu exist niciun noi. El desfcu Ochiul Elenei din jurul
gtului su i l arunc spre ea.
Acesta strluci n lumina stradal, n timp ce zbur ntre
ei. Ea l prinse cu o mn, simind cldura metalului pe piele.
Nu l privi inainte de a-l pune n buzunar.
De ceva vreme nu a mai existat un noi, Celaena...,
continu el.
Acum sunt Aelin! izbucni ea, ct de tare ndrzni.
Celaena Sardothien nu mai exist.
Eti aceeai asasin care a plecat. Te-ai ntors doar
cnd i-a fost ie util.
Fcu un efort s nu-i dea un pumn n nas. n schimb,
scoase inelul argintiu cu ametist din buzunar i l apuc de
mn, trntindu-i-l n palma nmnuat.
De ce te-ai ntlnit cu Arobynn Hamel n seara asta?
Cum...
Nu conteaz. Spune-mi de ce.
Voiam ajutorul lui ca s-l ucid pe rege.
Eti nebun? izbucni Aelin. I-ai spus asta?
Nu, dar a ghicit. Am tot ncercat s m vd cu el de o
sptmn, iar n seara asta m-a chemat.
Eti un prost c te-ai dus. ncepu din nou s mearg.
S rmn n acelai loc, indiferent de ct ar fi fost de pustiu,
nu era un lucru nelept.
Chaol o ajunse din urm.
Nu am vzut niciun alt asasin oferindu-i serviciile.
Ea deschise gura, iar apoi o nchise. i ndoi degetele, apoi
le ndrept unul cte unul.
Preul nu va fi aurul sau favorurile. Preul va fi ultimul
lucru la care te atepi. Cel mai probabil, moartea sau
suferina oamenilor la care ii.
Crezi c nu tiam asta?
Deci vrei ca Arobynn s-l omoare pe rege i mai ce? S-l
pun pe Dorian pe tron? Cu un demon Valg n el?
N-am tiut asta pn acum. Dar asta nu schimb
nimic.
Asta schimb totul. Chiar dac scoi acel colier, nu
exist nicio garanie c Valgul nu a prins rdcini nuntru.
Ai putea nlocui un monstru cu un altul.
De ce nu spui unde vrei s ajungi, Aelin? i rosti printre
dini numele, abia suficient de tare nct s-l aud.
Poi s-l omori pe rege? Cnd se va ajunge la asta, vei
putea s-i ucizi regele?
Dorian este regele meu.
Fcu un efort s nu tresar.
E o chestiune de semantic.
A ucis-o pe Sorscha.
A ucis milioane naintea ei. Poate o provocare, poate o
alt ntrebare.
I se mrir ochii.
Trebuie s plec. M ntlnesc cu Brullo ntr-o or.
Vin cu tine, zise ea, aruncnd o privire spre castelul de
cletar ce se ridica deasupra prii nord-estice a oraului.
Poate mai afla ceva din ceea ce tia Maestrul Armelor despre
Dorian. i cum ar fi putut s-l omoare pe prietenul ei.
Sngele i nghe n vene.
Nu, nu vii, spuse Chaol. Ea ntoarse capul spre el. Dac
vii, va trebui s rspund la prea multe ntrebri. Nu l voi
pune n pericol pe Dorian ca s-i satisfac ie curiozitatea.
El continu s mearg nainte, dar ea coti, ridicnd din
umeri.
F ce vrei.
Observnd c ea se ndeprta, el se opri.
i tu ce vei face?
Prea mult suspiciune n acea voce. Ea se opri i ridic o
sprncean.
Lucruri multe i rele.
Dac ne dai de gol, Dorian va...
Ea l ntrerupse, pufnind.
Ai refuzat s-mi spui ce tii, Cpitane. Nu cred c este
absurd din partea mea s fac la fel. Ddu s se ndrepte spre
vechiul ei apartament.
Nu mai sunt cpitan, spuse el.
Ea privi peste umr i l mai examin o dat.
Ce s-a ntmplat cu sabia ta?
Privirea lui era goal.
Am pierdut-o.
Ah. Aadar, eti Lordul Chaol?
Doar Chaol.
Pentru o clip, i fu mil de el i o parte din ea i dori s o
fi putut spune cu mai mult buntate i compasiune.
Nu l putem scoate pe Dorian. Nu l putem salva.
Pe naiba nu putem.
Mai bine te-ai gndi la ali pretendeni la tron...
Nu termina propoziia aceea! Ochii i erau larg deschii,
iar respiraia - neregulat.
Ea spusese destule. i roti umerii, stpnindu-i mnia.
Folosindu-mi magia, a putea s l ajut - a putea
ncerca s gsesc o cale de a-l elibera.
Dar, probabil, l-ar omor. Nu ar fi recunoscut asta cu voce
tare. Nu pn cnd nu avea s l vad cu propriii ochi.
i dup aceea? ntreb Chaol. Vei ine ostatic ntregul
Rifthold, aa cum ai facut-o cu Doranelle? Vei arde pe oricine
nu este de acord cu tine? Sau ne vei incinera regatul doar de
ciud? i cum rmne cu ceilali ca tine, care cred c au ceva
de mprit cu Adarlan? Rse amar. Poate c ne descurcm
mai bine fr magie. Poate c magia nu e foarte corect
printre noi, muritorii de rnd.
Corect? Crezi c este corect ceva din toate astea?
Magia i face pe oameni periculoi.
Magia i-a salvat viaa de cteva ori, dac-mi amintesc
bine.
Da, spuse el, i ie, i lui Dorian - v sunt
recunosctor, chiar v sunt. Dar ce v poate controla pe voi?
Fierul? Nu este prea intimidant, nu-i aa? Odat ce magia va
fi eliberat, cine va putea mpiedica montrii s ias din nou?
Cine te va opri pe tine?
O suli de ghea i strpunse inima. Monstru.
ntr-adevr, n acea zi n care i se artase n forma ei Fae,
n cealalt lume - ziua n care desprise pmntul i
chemase focul ca s-l salveze, ca s o salveze pe Fleetfoot - i
citise pe chip groaza i repulsia. Da, puterea trebuia mereu
inut sub control, dar... Monstru. i dori s o fi lovit n loc.
Aadar, lui Dorian i este permis s aib puteri magice.
Asta poi s o accepi, dar puterea mea i se pare
dezgusttoare?
Dorian nu a ucis niciodat pe nimeni. Nu Dorian l-a
spintecat pe Archer Finn n tuneluri i nici nu l-a torturat sau
ucis pe Grave, pentru ca mai apoi s-l taie n buci. Nu
Dorian a plecat s ucid de plcere n Endovier, lsnd n
urm zeci de victime.
Fcu un efort s afieze vechea faad de ghea i de oel.
n spatele acesteia, totul se spulbera i se drma.
M-am mpcat cu asta. Strnse din dini i ncerc din
rsputeri s nu ntind mna spre arme, aa cum ar fi fcut
cndva, aa cum nc i dorea s o fac: Voi fi n vechiul
meu apartament, dac hotrti s nu mai gndeti cu
fundul, spuse ea. Noapte bun! Nu-i ddu ansa s
rspund, nainte de a pleca n josul strzii.

~
Chaol sttea n micul dormitor al casei drpnate care
fusese principalul sediu al batalionului su n ultimele trei
sptmni, fixnd cu privirea biroul plin cu hri, planuri i
notie referitoare la palat, la schimbul grzilor i la obiceiurile
lui Dorian. Brullo nu avusese ce s i spun n timpul
ntlnirii lor de acum o or - doar il asigurase, macabru, c
fcuse un lucru bun plecnd din slujba regelui i lsnd n
urm toate lucrurile pentru care muncise pn atunci.
Brbatul mai vrstnic nc insista s-i spun Cpitane, n
ciuda protestelor lui Chaol.
Brullo fusese cel care l gsise pe Chaol i se oferise s fie
spionul lui la castel, la nici trei zile de cnd acesta fugise.
Fugise, cum spusese Aelin. tiuse exact ce cuvinte s
foloseasc. O regin - furioas aprins i poate mai crud - l
gsise n seara aceasta. i dduse scama de asta din clipa n
care ieise cltinndu-se din ntunericul Valgilor, ca s o
gseasc stnd nemicat, ca un prdtor, lng Nesryn. n
ciuda murdriei i a sngelui de pe ea, chipul lui Aelin era
bronzat i plin de culoare i... diferit. Mai btrn, ca i cnd
nemicarea i puterea pe care le radia i lefuiser nu doar
sufletul, ci i nsi forma. Iar cnd i vzuse degetul fr
inel...
Chaol scoase inelul pe care l bgase n buzunar i arunc
o privire spre emineul rece. Ar fi durat doar cteva minute s
aprind focul i s arunce inelul n flcri. ntoarse inelul
ntre degete. Argintul era mat i cu nenumrate zgrieturi.
Nu, Celaena Sardothien cu siguran nu mai exista. Acea
femeie - femeia pe care o iubise... Poate c se necase n
marea vast i nemiloas dintre locul acesta i Wendlyn.
Poate c fusese ucis de prinii Valg. Sau poate c fusese un
prost n tot acest timp, un prost care se uitase la vieile pe
care ea le luase i la sngele pe care l vrsase att de uor,
fr s fie dezgustat.
Fusese ptat de snge n seara asta - ucisese muli
oameni nainte de a-l gsi. Nici mcar nu se deranjase s l
spele, nici mcar nu prea s observe c era murdar de
sngele inamicilor ei.
Un ora - nvluise un ora n flcrile ei i fcuse o regin
Fae s tremure. Nimeni nu ar trebui s aib o asemenea
putere. Dac putea face un ora ntreg s ard, ca s se
rzbune pe o regin Fae pentru biciuirea prietenului ei... Oare
ce i-ar fi fcut imperiului care i nrobise i i mcelrise
poporul?
Nu avea de gnd s i spun cum s elibereze magia - nu
pn cnd nu ar fi tiut, cu certitudine, c nu urma s
transforme Riftholdul n cenu.
Se auzir bti n u - dou bti scurte.
Ar trebui s fii pe tur, Nesryn, spuse el n loc de salut.
Ea se strecur nuntru, graioas ca o pisic. n cei trei
ani de cnd o cunotea, se micase ntotdeauna rapid i fr
s fac zgomot. n urm cu un an, un pic distrus i nesbuit
din cauza trdrii lui Lithaen, fusese att de intrigat de asta
nct i petrecuse vara mprind patul cu ea.
Comandantul meu este beat, cu minile pe sub fusta
vreunei chelnerie noi, pe care o ine n poal. Nu-mi va
observa absena prea curnd. O uoar ncntare strluci n
ochii ei negri. Acelai gen de ncntare care apruse n
ultimul an ori de cte ori se ntlniser, n hanuri sau n
camerele de deasupra tavernelor sau, uneori, chiar lipii de
zidul unei alei.
Avusese nevoie de asta - de distracie i de eliberare -
dup ce Lithaen l prsise pentru farmecele lui Roland
Havilliard. Ct despre Nesryn, ea probabil c era doar
plictisit. Ea nu-l cuta niciodat, nu ntreba niciodat cnd
avea s-l mai vad, deci ntlnirile lor fuseser ntotdeauna
iniiate de el. Cteva luni mai trziu, nu se simise aiurea
cnd plecase n Endovier i nu o mai vzuse. Nu i spusese
niciodat lui Dorian - sau lui Aelin. Iar cnd dduse peste
Nesryn n urm cu trei sptmni, la una dintre ntlnirile
rebelilor, ea nu pruse s-i poarte pic.
Ari ca un brbat care a fost lovit n boae, spuse ea n
cele din urm.
Arunc o privire n direcia ei. i, pentru c se simea
exact aa, pentru c poate se simea din nou un pic distrus i
nesbuit, i povesti ce se ntmplase. Cu cine se ntlnise.
Totui, avea ncredere n ea. n cele trei sptmni n care se
certaser, i plnuiser, i supravieuiser mpreun, nu
avusese alt opiune dect s aib ncredere n ea. Ren
avusese ncredere n ea. Cu toate acestea, nainte s plece,
Chaol nc nu-i spusese lui Ren cine era cu adevrat Celaena.
Poate c ar fi trebuit s o fac. Dac ar fi tiut c ea avea s
se ntoarc aa, s se poarte astfel, presupunea c Ren ar fi
trebuit s afle pentru cine i risca viaa. Presupunea c i
Nesryn merita s tie.
Nesryn i ridic privirea, prul strlucindu-i ca mtasea
neagr.
Campionul Regelui - i Aelin Galathynius.
Impresionant. Nu avea rost s-i spun c totul e secret. Ea
tia exact ct valora acea informaie. Nu degeaba i ceruse s-
i fie secund. Ar trebui s fiu flatat c mi-a inut cuitul la
gt.
Chaol privi din nou inelul. Ar trebui s-l topeasc, dar
banii erau puini. Deja folosise mare parte din ce furase din
mormnt. i urma s mai aib nevoie de bani mai mult dect
oricnd. Acum c Dorian era... Era... Dorian era pierdut.
Celaena - Aelin minise n legtur cu multe lucruri, dar
nu ar fi minit n legtur cu Dorian. i poate c era singura
persoana capabil s-l salveze. Dar dac ar fi ncercat s-l
ucid... Chaol se ls pe scaunul biroului, uitndu-se n gol
spre hrile i planurile pe care le ntocmise. Totul - totul era
pentru Dorian, pentru prietenul lui. Din punctul lui de
vedere, nu mai avea nimic de pierdut. El nu era dect un
sperjur fr nume, un mincinos, un trdtor.
Nesryn fcu un pas n direcia lui. Nu era prea ngrijorat,
dar el nu se ateptase niciodat ca ea s-l menajeze. Nu i
dorise niciodat asta. Poate pentru c doar ea nelegea asta -
cum era s nfruni dezaprobarea unui tat ca s-i urmezi
chemarea. Dar, n timp ce tatl lui Nesryn i acceptase, n cele
din urm, alegerea, tatl lui Chaol... Nu voia s se gndeasc
la tatl su chiar acum, nu cnd Nesryn vorbi din nou cu el.
Ce a spus ea despre prin...
Nu schimb nimic.
Pare c schimb totul. Inclusiv viitorul acestui regat.
Las-o balt.
Nesryn i ncruci braele subiri. Era destul de zvelt
nct majoritatea oponenilor s o subestimeze - ghinionul
lor. n seara asta, o vzuse spintecnd pe unul dintre acei
soldai Valg ca i cnd ar fi filetat un pete.
Cred c i lai trecutul s stea n calea cntririi atente
a fiecrei opiuni.
El ddu s protesteze. Nesryn ridic o sprncean ngrijit
i atept. Poate c fusese ncpnat. Poate c fcuse o
greeal refuznd s-i spun lui Aelin cum s elibereze
magia. Iar dac asta l-ar fi costat viaa lui Dorian... njur
ncet, respiraia lui aproape stingnd lumnarea de pe birou.
Cpitanul care fusese cndva ar fi refuzat s-i spun. Aelin
era un inamic al regatului.
Dar acel cpitan nu mai exista. Cpitanul murise lng
Sorscha, n acea camer din turn.
Ai luptat bine n seara asta, spuse el, ca i cnd sta ar
fi fost rspunsul la replica ei.
Nesryn i.
M-am ntors pentru c am aflat c trei dintre
garnizoanele oraului au fost chemate la Boli, la nici treizeci
de minute dup ce am plecat noi. Maiestatea Sa, spuse sec
Nesryn, a omort mai muli oameni ai regelui, pe proprietarii
i investitorii slii, apoi a distrus locul. Nu vor mai deschide
prea curnd.
Pe toi zeii.
Ei tiu c a fost Campionul Regelui?
Nu. Dar m-am gndit c ar trebui s te avertizez. Pariez
c a avut un motiv s o fac.
Poate c da. Poate c nu.
Vei afla c are tendina s fac ce vrea, cnd vrea i
fr a cere voie mai nti. Probabil c Aelin avusese o pas
proast i hotrse s-i dezlnuie furia pe sala plcerii.
Ar fi trebuit s-i dai seama c nu trebuie s te ncurci
cu o femeie ca ea, spuse Nesryn.
i presupun c tu tii totul despre ncurcarea cu
oamenii, avnd n vedere ct de muli peitori stau la coad n
faa brutriilor tatlui tu. O lovitur sub centur, poate, dar
ei ntotdeauna fuseser direci unul cu cellalt. Oricum, asta
nu pruse s o deranjeze niciodat.
Acel licr de ncntare i strluci din nou n ochi atunci
cnd Nesryn i bg minile n buzunar i se ntoarse.
De aceea nu m implic prea mult. Este prea complicat.
De aceea nu lsa pe nimeni s se apropie. Niciodat. El se
gndi dac s o ntrebe de ce - dac s insiste n privina
asta. Dar ct mai puine ntrebri despre trecutul lor fcea
parte din nelegerea dintre ei i aa fusese de la nceput.
Sincer, el nu tia la ce se ateptase n privina ntoarcerii
reginei. Nu la asta.
Nu poi s alegi ce anume s iubeti la ea, i spusese
cndva Dorian. Avusese dreptate. Att de mult dreptate!
Nesryn iei din camer.
La prima or a dimineii, Chaol se duse la cel mai apropiat
bijutier i amanet inelul pentru o mn de argini.

~
Extenuat i trist, Aelin se tr spre vechiul ei
apartament, aflat deasupra depozitului banal. Nu ndrzni s
zboveasc n faa cldirii mari, din lemn, cu dou niveluri pe
care o cumprase cnd, n sfrit, i pltise datoria fa de
Arobynn - o cumprase pentru ea, ca s plece din Breasl.
Dar ncepuse s i se par un cmin doar dup ce pltise i
datoriile lui Sam, iar el venise s locuiasc mpreun cu ea.
Cteva sptmni - att reuise s i ofere. Dup care el
murise.
ncuietoarea de pe ua mare, pe rotile, era nou, iar n
depozit, grmezile nalte de lzi pline cu cerneal erau ca noi.
Treptele din spate nu erau prfuite. Fie Arobynn, fie un alt
personaj din trecutul ei ar fi putut s fie nuntru. Bun. Era
pregtit pentru o alt lupt.
Cnd deschise ua verde, innd un cuit ascuns la spate,
gsi apartamentul ntunecat. Gol. Totui, mirosea a proaspt.
Avu nevoie doar de cteva momente ca s verifice
apartamentul - camera mare, buctria (gsi cteva mere
vechi, dar nu zri alte semne ale prezenei unui locatar),
dormitorul ei (neatins) i camera de oaspei. Acolo simi
parfumul cuiva; patul nu era fcut chiar perfect, iar pe masa
nalt de toalet, de lng u, se afla un bilet.
Cpitanul a spus c pot rmne aici pentru o vreme. mi
pare ru c am ncercat s te ucid iarna trecut. Eu am fost
cel cu sabia dubl. Nu a fost nimic personal - Ren.
Ea njur. Ren sttuse aici? i nc mai credea c ea era
Campionul Regelui. ncercase s-l omoare n seara n care
rebelii l inuser captiv pe Chaol n depozit i fusese
surprins cnd o nfruntase. O, i aducea aminte de el!
Cel puin el era n siguran, n Nord.
Se cunotea destul de bine nct s recunoasc faptul c
uurarea era, parial, cea a unei lae - nu trebuia s-l
nfrunte pe Ren i s vad cum ar fi reacionat fa de ea, fa
de ceea ce fcuse cu sacrificiul lui Marion. Avnd n vedere
reacia lui Chaol, presupunea c deloc bine.
Se ntoarse n camera mare i ntunecat, aprinznd pe
rnd lumnrile. Masa imens care ocupa jumtate din
spaiu era nc aranjat cu farfuriile ei frumoase. Canapeaua
i cele dou fotolii din catifea roie din faa emineului bogat
ornamentat erau puin ifonate, dar curate.
Pentru cteva clipe, fix cu privirea polia emineului.
Cndva, acolo se aflase un ceas frumos - pn n ziua n care
aflase c Sam fusese torturat i ucis de Rourke Farran. C
tortura durase ore n ir, n timp ce ea era n apartamentul
acesta, fcnd bagaje care acum nu dispruser din peisaj.
Iar cnd Arobynn venise ca s-i dea vestea, ea luase acel ceas
frumos i l aruncase pn n cealalt parte a camerei, unde
se sfrmase de perete.
De atunci, nu se mai ntorsese aici, dei cineva curase
cioburile. Ori Ren, ori Arobynn. O privire la unul dintre
multele rafturi de cri i oferi rspunsul. Toate crile pe care
le pusese n bagaj pentru un drum fr ntoarcere spre
Continentul Sudic, pentru acea via nou mpreun cu Sam,
fuseser puse napoi la loc. Exact n locul n care le inuse ea
nainte. i doar o singur persoan ar fi putut s tie acele
detalii - cineva care ar fi folosit cuferele desfcute ca o ironie,
un dar i un memento tcut al preului prsirii lui. Ceea ce
nsemna c Arobynn nu se ndoise de ntoarcerea ei aici. La
un moment dat.
Intr n dormitor. Nu ndrzni s verifice dac hainele lui
Sam fuseser puse napoi n sertare - sau aruncate.
O baie - asta i trebuia. O baie lung i fierbinte.
Abia atunci observ camera care fusese, cndva, refugiul
ei. Aprinse lumnrile n baia cu plci albe din ceramic,
fcnd camera s plpie auriu. Dup ce rsuci robinetul din
alam al czii supradimensionate din porelan, pentru a lsa
apa s curg, se descotorosi de toate armele. i scoase, pe
rnd, hainele murdare i nsngerate, pn ce rmase n
pielea goal, plin de cicatrice, i i privi spatele tatuat, n
oglinda de deasupra chiuvetei. n urm cu o lun, Rowan i
acoperise cicatricele din Endovier cu un tatuaj uimitor,
enorm, scris n Vechea Limb Fae - povetile celor la care
inuse i felul n care muriser. Nu avea de gnd s-l lase pe
Rowan s-i mai tatueze nc un nume pe piele.
Intr n cad, gemnd la contactul cu apa delicios de
cald, i se gndi la locul gol de pe emineu, unde ar fi
trebuit s fie ceasul. La locul care nu mai fusese umplut din
acea zi n care distrusese ceasul. Poate - poate c i ea se
oprise n acel moment. ncetase s triasc i ncepuse doar
s... supravieuiasc. Plin de furie. i poate c abia n
aceast primvar, cnd fusese aruncat la pmnt ct timp
trei prini Valg se hrniser cu ea, depise, n cele din urm,
durerea i ntunericul, ca s porneasc din nou ceasul.
Nu, nu avea s mai adauge numele unei alte fiine dragi,
moarte, pe pielea ei. Trase o crp de lng cad i i frec
faa, buci de noroi i de snge murdrind apa.
Imprevizibil. Acea arogan, acel egoism total... Chaol
fugise. El fugise, iar Dorian fusese lsat prad colierului.
Dorian. Ea se ntorsese - dar prea trziu. Prea trziu.
Scufund crpa n ap de nenumrate ori i i-o puse pe
fa, spernd c avea s-i aline usturimea ochilor. Poate c,
distrugndu-l pe Narrok, trimisese un mesaj prea puternic;
poate c era vina ei c Aedion fusese capturat, Sorscha -
ucis, iar Dorian - nrobit.
Monstru.
i, totui... Pentru prietenii ei, pentru familia ei, ar fi fost
bucuroas un monstru. Pentru Rowan, pentru Dorian,
pentru Nehemia, s-ar fi pervertit, degradat i ruinat. tia c ei
ar fi fcut acelai lucru pentru ea. Arunc bucata de crp n
ap i se ridic. Monstru sau nu, niciodat, n zece mii de ani
nu l-ar fi lsat pe Dorian s-l nfrunte pe tatl su de unul
singur. Chiar dac Dorian i spusese s plece. n urm cu o
lun, ea i Rowan aleseser s-i nfrunte mpreun pe prinii
Valg - s moar mpreun, dac ar fi fost necesar, dect s
fac asta fiecare de unul singur.
mi aminteti cum ar trebui s fie lumea; cum poate fi
lumea, i zisese cndva lui Chaol. Faa i ardea. O fat
spusese acele lucruri; o fat att de disperat s
supravieuiasc, s se descurce n fiecare zi, nct nu se
ntrebase niciodat de ce el l slujea pe adevratul monstru
din lumea lor.
Aelin se bg din nou sub ap, splndu-i prul, faa,
corpul nsngerat.
Ar fi putut s o ierte pe fata care avusese nevoie de un
cpitan al grzii care s-i ofere stabilitate, dup un an n iad;
s o ierte pe fata care avusese nevoie de un cpitan care s-i
fie campion. Dar, acum, era propria ei campioan. i nu avea
s mai adauge numele unei alte liine dragi, moarte, pe pielea
ei.
Aadar, cnd se trezi n dimineaa urmtoare, Aelin i
scrise o scrisoare lui Arobynn, acceptndu-i oferta. Un demon
Valg, datorat Regelui Asasinilor.
n schimb, el o va ajuta s l salveze n siguran pe
Aedion Ashryver, Lupul Nordului.
CAPITOLUL 8

Manon Cioc-negru, motenitoarea clanului vrjitoarelor


Cioc-negru, purttoare a sbiei Spintec-Vnt, clreaa
balaurului Abraxos i Aripa Conductoare a armatei aeriene a
Regelui Adarlanului, l fixa cu privirea pe brbatul masiv care
sttea n partea opus a mesei de sticl neagr i i pstra
calmul.
n sptmnile n care Manon i jumtate din legiunea
Dini-de-fier fuseser plasate n Morath, muntele-cetate al
ducelui Perrington, ea nu ncepuse deloc s-l simpatizeze. i
niciuna dintre Cele Treisprezece nu-l simpatizau. Acesta fiind
motivul pentru care Asterin putea ajunge uor la sbiile ei
duble, n timp ce se sprijinea de zidul de piatr neagr,
pentru care Sorrel sttea n apropierea uilor, iar Vesta i Lin
stteau de paz n faa lor, afar.
Ducele fie nu observase, fie nu-i psa. i manifesta
interesul fa de Manon doar cnd i ddea ordine n ceea ce
privea instrucia oastei sale. n rest, prea mereu concentrat
asupra armatei de brbai cu miros ciudat, care ateptau n
tabra de la poalele muntelui. Sau la orice slluia sub
munii din jur - la orice striga, i vuia, i gemea n labirintul
de catacombe spate n inima vechilor pietre. Manon nu
ntrebase niciodat ce se inea sau ce se fcea n acei muni,
dei Umbrele ei i aduseser la cunotin zvonuri despre
altare din piatr, ptate cu snge, i temnie mai ntunecate
dect nsui ntunericul. Dac nu deranja cu nimic legiunea
Dini-de-fier, lui Manon nu prea i psa. i lsa pe acei brbai
s se joace de-a zeii.
Totui, de obicei, n special n timpul acestor ntlniri
nenorocite, atenia ducelui era ndreptat asupra frumoasei
femei cu pr brunet, care i sttea mereu aproape, ca i cnd
ar fi fost legat de acesta cu un lan invizibil. La ea se uita
acum Manon, n timp ce ducele arta spre zonele de pe hart
pe care le voia supravegheate de cercetaele Dini-de-fier.
Kaltain - aa o chema. Ea nu spunea niciodat nimic, nu se
uita la nimeni. Un colier negru i atrna la gtul alb ca luna,
colier care o fcea pe Manon s pstreze distana. Ce miros
necorespunztor i nvluia pe aceti oameni. Ca al oamenilor,
dar parc nu de om. Iar parfumul acestei femei era cel mai
puternic i cel mai ciudat. Ca al locurilor uitate i ntunecate
ale lumii. Ca al pmntului arat din cimitir.
Pn sptmna viitoare, vreau s-mi raportai ce pun
la cale slbaticii din munii Coli, ordon ducele. Mustaa lui
bine ngrijit, de culoarea ruginii, prea s contrasteze cu
armura lui brutal i ntunecat. Era un brbat care se
simea la fel de confortabil i luptndu-se n slile de consiliu,
i omornd pe front.
Trebuie s caut ceva anume? ntreb Manon, deja
plictisit. i reaminti singur c era o onoare s fie Aripa
Conductoare; era o onoare s conduc oastea Dini-de-fier.
Chiar dac faptul c se afla acolo i se prea a fi o pedeaps, i
chiar dac nu primise nc nicio veste n legtur cu
urmtoarea lor micare de la bunica ei, Marea Vrjitoare a
Clanului Cioc-negru. Erau aliatele Adarlanului - nu lachei
supui regelui.
Ducele mngie lene braul subire al lui Kaltain, carnea
alb fiind prea plin de vnti ca s fie o ntmplare. Mai
avea i o cicatrice groas i roie, chiar nainte de ncheietura
cotului, lung de cinci centimetri, uor ieit n relief.
Probabil c era recent. Totui, femeia nu tresri la atingerea
intim a ducelui, nu afi niciun licr de durere cnd
degetele lui groase mngiar cicatricea urt.
Vreau o list actualizat a aezrilor lor, zise ducele.
Ci sunt, drumurile principale pe care le folosesc pentru a
traversa muntele. Nu v artai i nu atacai!
Manon poate c ar fi tolerat faptul c era blocat n
Morath - cu excepia acelui ultim ordin. Nu atacai. Fr
crime, fr lupte, fr oameni nsngerai.
Sala consiliului avea doar o fereastr nalt i ngust, a
crei vedere era obturat de unul dintre multele turnuri din
piatr ale Morathului. n sal nu era suficient spaiu deschis,
nu cu ducele i femeia distrus de lng el. Manon i nl
capul i se ridic n picioare.
Cum doreti.
Altea Voastr, spuse ducele.
Manon se opri, ntorcndu-se pe jumtate.
Ochii negri ai ducelui nu erau n ntregime umani.
Mi te vei adresa cu Altea Voastr, Arip
Conductoare!
Se strduia din rsputeri s nu le permit dinilor din fier
s coboare din despicturile gingiilor.
Nu eti ducele meu, zise ea. Nu m supun ie.
Asterin rmase nemicat. Ducele Perrington izbucni n
rs. Kaltain nu prea s fi auzit nimic din toate acestea.
Demonul Alb, spuse gnditor ducele, cercetnd-o pe
Manon cu o privire care se plimba prea liber. Dac ar fi fost
altcineva, i-ar fi scos ochii cu unghiile ei de fier - i l-ar fi
lsat s ipe un pic, nainte de a-i sfia gtul cu dinii ei de
fier.
M ntreb dac nu cumva vei pune mna pe oaste i-mi
vei fura mpria.
Nu-mi trebuie pmnturile oamenilor. Era adevrat.
Doar Pustiurile Vestice, cndva casa gloriosului Regat al
Vrjitoarelor. Dar pn nu aveau s lupte n rzboiul regelui
Adarlanului, pn ce inamicii lui nu aveau s fie nfrni, ele
nu puteau s le revendice. n plus, blestemul vrjitoarelor
Crochan, care le refuza adevrata posesie a pmntului,
rmnea n vigoare - iar ele nu erau mai aproape de a-l rupe
dect fuseser strmoii lui Manon, acum cinci sute de ani,
cnd ultima regin Crochan le blestemase, cu ultima ei
suflare.
Iar pentru asta, Ie mulumesc zeilor n fiecare zi.
Brbatul flutur o mn. Poi s pleci.
Manon l privi de sus, gndindu-se dac merita s l ucid
acolo, la mas, doar ca s vad cum ar fi reacionat Kaltain
vznd asta, dar Asterin i mic piciorul pe piatr -
atenionnd-o ca i cnd ar fi tuit aspru. Aa c Manon se
ntoarse cu spatele la duce i la mireasa lui tcut i plec.
~
Manon merse pe holurile nguste ale Breslei Morath, cu
Asterin lng ea, urmat de Sorrel, n spatele creia veneau
Vesta i Lin. Prin despicturile ferestrelor pe lng care
treceau, vuietele aripilor i strigtele nvleau mpreun cu
ultimele raze ale apusului de soare - iar dincolo de acestea, se
auzeau neobositele lovituri de ciocan pe oel i pe fier.
Trecur pe lng un grup de gardieni, aflai n faa intrrii
turnului personal al ducelui - unul dintre puinele locuri n
care nu aveau acces. Mirosurile care ieeau pe sub ua de
piatr neagr i strlucitoare o fcur pe Manon s se
nfioare, iar ea, Aghiotanta i lociitoarea ei pstrar precaute
distana. Asterin chiar ndrzni s i arate dinii paznicilor
din faa uii, prul ei auriu i banda din piele neprelucrat pe
care o purta pe frunte strlucind n lumina torei. Brbaii
nici mcar nu clipir, continund s respire calm. Ea tia c
asta nu era datorit instruciei lor - i ei miroseau urt.
Manon arunc o privire peste umr, spre Vesta, care
rnjea fiecrui gardian i servitor fricos pe lng care treceau.
Prul rocat, pielea alb i ochii ei negri, cu nuane aurii,
erau suficiente nct s atrag atenia majoritii brbailor -
s-i distrag, ct i folosea de plcere, iar apoi i lsa s
sngereze mortal, ca s se amuze. Dar nici ea nu stoarse
nicio reacie de la aceste grzi.
Vesta observ c Manon era atent i i ridic
sprncenele castanii.
Adu-le pe celelalte, i ordon Manon. Trebuie s
mergem la vntoare. Vesta ddu din cap i plec pe holul
ntunecat. Ea fcu un semn spre Lin, care i rnji rutcios
lui Manon i dispru n umbre, n urma Vestei.
Manon, Aghiotanta i Lociitoarea ei nu vorbir ct urcar
n turnul pe jumtate drmat, care adpostea cuibul
personal al Celor Treisprezece. Ziua, balaurii lor stteau
cocoai pe stlpii enormi care ieeau din partea lateral a
turnurilor, pentru a respira aer proaspt i pentru a se uita la
tabra de rzboi care era mult mai jos; noaptea, se retrgeau
n cuib ca s doarm, nlnuii n zonele desemnate.
Era mult mai uor dect s-i nchid n celulele urt
mirositoare din adncul muntelui, mpreun cu restul
balaurilor din oaste, unde doar s-ar fi sfiat reciproc i ar fi
fcut crampe la aripi. ncercaser s-i adposteasc acolo -
doar o dat, la sosire. Abraxos nnebunise i omorse
jumtate din balaurii din arcul lui, agitndu-i pe ceilali,
pn ce i acetia se ridicaser n dou picioare, strignd i
ameninnd s drme Breasla n jurul lor. O or mai trziu,
Manon rechiziionase acest turn pentru Cele Treisprezece.
Prea c mirosul ciudat l enerva i pe Abraxos. Dar, n cuib,
mirosul urt al animalelor era unul cunoscut, primitor.
Snge, i rahat, i fn, i piele. Abia se simea un iz al
mirosului necorespunztor - poate pentru c erau att de sus
nct vntul l mprtia.
Podeaua acoperit cu paie scri sub cizmele lor, o briz
rcoroas intrnd dinspre locul n care acoperiul fusese pe
jumtate smuls de ctre balaurul lui Sorrel. Aa, balaurii nu
se simeau att de nchii - i, astfel, Abraxos putea privi
stelele dup bunul plac. Manon arunc o privire peste
troacele cu hran din mijlocul odii. Niciunul dintre balauri
nu se atinsese de carnea i de cerealele aduse de muritorii
care ntreineau cuibul. Unul dintre acei oameni era ntins pe
fnul proaspt, iar o strlucire a dinilor de fier ai lui Manon
l fcu s fug pe scri, mirosul fricii lui zbovind n aer ca o
pat de ulei.
Patru sptmni, spuse Asterin, uitndu-se la balaurul
ei de un albastru-deschis, care sttea cocoat pe stlpul lui i
era vizibil prin una dintre multele arcade deschise. Patru
sptmni i nu am fcut nimic. Ce facem aici? Cnd ne vom
mica?
ntr-adevr, restriciile le suprau pe toate. Limitarea
zborurilor doar pe timp de noapte, pentru a pstra oastea
nedetectat, mirosul urt al acestor oameni, piatra, forjele,
coridoarele ntortocheate ale nesfritei Bresle - toate
ciopleau cte puin din rbdarea lui Manon, n fiecare zi.
Pn i micul lan de muni n care era adpostit Breasla
era dens, fcut doar din piatr goal, cu puine semne ale
primverii care acoperea acum mare parte din pmnt. Un
loc mort i stricat.
Ne micm cnd ni se spune s o facem, i zise Manon
lui Asterin, privind spre asfinit. Curnd - de ndat ce
soarele disprea peste acele vrfuri negre i zimate - puteau
zbura. Stomacul i chiori. i, dac pui la ndoial ordinele,
Asterin, atunci voi fi bucuroas s te nlocuiesc.
Nu le pun la ndoial, replic Asterin, privind-o n ochi
pe Manon mai mult timp dect ndrzneau cele mai multe
dintre vrjitoare. Dar ne risipim talentele dac stm aici ca
nite gini n cote, la dorina ducelui. Mi-ar plcea s-i
spintec pntecele viermelui.
Asterin, te-a sftui s reziti tentaiei, murmur Sorrel.
Lociitoarea bronzat a lui Manon, cldit ca un berbec, fu
atent doar la micrile mortale ale Aghiotantei, care era ca
piatra pentru flacra lui Asterin, nc din copilrie.
Regele Adarlanului nu poate s ne fure balaurii. Nu
acum, spuse Asterin. Poate c ar trebui s ne mutm mai
adnc n muni i s campm acolo, unde cel puin aerul
este curat. Nu are niciun rost s ne ghemuim aici.
Sorrel scoase un mormit de avertizare, dar Manon i fcu
semn din cap, ordonndu-i astfel s nu acioneze, i apoi se
apropie de Aghiotanta ei.
Ultimul lucru de care am nevoie, i opti Manon n fa
lui Asterin, este ca acel porc muritor s se ndoiasc de ct de
potrivite sunt Cele Treisprezece. Conformeaz-te! Iar dac
aud c le spui ceva cercetaelor tale...
Crezi c te-a vorbi de ru vreunei subalterne de-ale
mele? Se auzi un pocnet al dinilor de fier.
Cred c tu - ca i noi toate - te-ai sturat s fii blocat
n aceast hazna i ai tendina s spui ce ai pe suflet i abia
ulterior s te gndeti la consecine.
Asterin fusese dintotdeauna aa, iar acea nverunare era
exact motivul pentru care Manon o alesese ca Aghiotant, n
urm cu un secol. Flacra pentru piatra lui Sorrel... i pentru
gheaa lui Manon.
Restul Celor Treisprezece ncepu s se adune odat cu
dispariia soarelui. Vrjitoarele se uitar o singur dat spre
Manon i spre Asterin, apoi rmaser cumini la distan,
ferindu-i privirea. Vesta chiar mormi o rugciune Zeiei-cu-
trei-fee.
Vreau doar ca toate Cele Treisprezece - ca toate
Vrjitoarele Cioc-negru - s fie glorioase pe cmpul de lupt,
spuse Asterin, refuznd s-i ntoarc privirea de la Manon.
Vom fi, promise Manon, ndeajuns de tare nct
celelalte s aud. Dar, pn atunci, controlai-v sau vei
rmne la sol pn ce vei fi vrednice s zburai din nou
alturi de noi.
Asterin i cobor privirea.
Dorina ta este i a mea, Arip Conductoare.
Venind din partea altcuiva, chiar i a lui Sorrel, respectul
ar fi fost ceva normal, ateptat. Deoarece niciuna dintre ele
nu ar fi ndrznit vreodat s o spun pe tonul acela. Manon
se repezi att de subit, nct nici mcar Asterin nu se putu
retrage. Mna lui Manon se nfur n jurul gtului
verioarei sale, unghiile ei de fier strpungndu-i pielea moale
de sub urechi.
Dac depeti msura, Asterin, astea - Manon i
nfipse unghiile mai adnc, n timp ce sngele albastru
ncepu s curg pe gtul bronzat al lui Asterin - i vor gsi
inta.
Lui Manon nu-i psa c luptaser cot la cot timp de un
secol, c Asterin era ruda ei cea mai apropiat sau c Asterin
luptase n nenumrate rnduri ca s apere poziia de
motenitoare a lui Manon. Ar fi dobort-o pe Asterin n clipa
n care ar fi devenit o pacoste inutil. Manon o ls pe Asterin
s vad toate acestea n ochii ei.
Asterin se uit la mantia roie ca sngele pe care o purta
Manon - la mantia pe care bunica lui Manon i ordonase s o
ia de la acea Crochan, dup ce Manon i tiase gtul i dup
ce vrjitoarea sngerase pe podeaua din Omega.
Am neles, spuse Asterin, linitindu-i-se chipul frumos
i furios.
Manon i eliber gtul, mprocnd sngele lui Asterin de
pe unghiile ei, n timp ce se ntoarse spre Cele Treisprezece,
care stteau acum lng balaurii lor, cu spatele rigid i
tcute.
Zburm. Acum.

~
Abraxos se mic i slt sub Manon, cnd vrjitoarea se
urc n a, perfect contient c un singur pas greit pe
stlpul de lemn pe care era cocoat ar fi nsemnat o cdere
lung i definitiv.
Dedesubt i spre sud, licreau nenumrate focuri de
tabr, iar fumul forjelor dintre acestea se ridica n valuri
care nceoau cerul nstelat, luminat de lun. Abraxos mri.
tiu, tiu, i mie mi-e foame, spuse Manon clipind i
aranjndu-i hamul care o inea ferm n a.
n stnga i n dreapta ei, Asterin i Sorrel se urcar pe
balaurii lor i se ntoarser spre ea. Rnile verioarei sale se
coagulaser deja. Manon se uit la prpastia neierttoare de
lng turn, dincolo de pietrele zimate ale munilor i n
spaiul de dincolo de acestea. Poate c de aceea insistau
muritorii tia nebuni ca toi balaurii i clreele lor s fac
Trecerea la Omega - ca atunci cnd vin la Morath s nu se
sperie de prpastia abrupt, chiar i cnd se afl pe cele mai
joase niveluri ale Breslei.
Un vnt rece i urt mirositor i atinse faa, nfundndu-i
nasul. Un strigt rugtor i rguit se auzi dinspre unul
dintre munii goi apoi ncet. Era timpul s plece - dac nu
s-i umple stomacul, atunci ca s scape pentru cteva ore
de putreziciunea de aici. Manon i nfipse picioarele n
laterala plin de cicatrici a lui Abraxos, iar aripile lui, armate
cu mtase de pianjen, strlucir ca aurul, n lumina
focurilor de dedesubt.
Zboar, Abraxos, opti ea.
Abraxos respir adnc, i apropie aripile i plonj de pe
partea lateral a stlpului. i plcea s fac asta - s se
rstoarne ca i cnd ar fi fost mort. Balaurul ei prea s aib
un sim al umorului pervers. Prima dat cnd o fcuse, ipase
la el. Acum o fcea doar ca s se dea n spectacol, pentru c
balaurii celorlalte vrjitoare trebuiau s sar n sus i apoi s
plonjeze, corpurile lor fiind prea mari ca s realizeze cu
agilitate cderea brusc.
Manon rmase cu ochii deschii cnd se rostogolir n jos,
btui de vnt, simindu-l pe Abraxos cald, sub ea. i plcea
s se uite la toate chipurile uimite i ngrozite ale muritorilor,
i plcea s vad ct de aproape ajungea Abraxos de pietrele
turnului, de roca zimat i neagr a muntelui, nainte s...
Abraxos i ntinse aripile i vir brusc, lumea nclinndu-
se, apoi disprnd n spate. Scoase un strigt puternic, care
reverber peste toate pietrele din Morath, dublat de ipetele
balaurilor Celor Treisprezece. Pe scrile exterioare ale unui
turn, un servitor care cra un co cu mere ip i l scp.
Merele se rostogolir unul cte unul pe treptele care erpuiau
n jurul turnului, o cascad de rou i de verde, cznd n
ritmul loviturilor forjelor.
Apoi, Abraxos se ridic, dnd din aripi, i trecu pe
deasupra armatei ntunecate, peste vrfurile ascuite, Cele
Treisprezece urmndu-l fr probleme. Simea o emoie
ciudat s zboare aa, doar cu sabatul ei - un grup capabil s
devasteze orae ntregi de unul singur. Abraxos zbura ndrjit
i rapid, el i Manon scrutnd pmntul, cnd depeau
munii i se deplasau pe deasupra terenurilor agricole, din
faa rului Acanthus. Cei mai muli oameni fugiser din
aceast regiune sau fuseser mcelrii n rzboi sau de
plcere. Dar mai existau civa, totui, dac tiai unde s-i
caui.
Zburar mai departe, semiluna argintie ridicndu-se mai
mult: Secera Cotoroanei. Era o noapte bun pentru
vntoare, dac faa nemiloas a Zeiei le veghea acum, chiar
dac ntunericul lunii noi - Umbra Cotoroanei - era
ntotdeauna mai bun. Mcar Secera le oferea destul lumin
ca s vad, n timp ce Manon examina solul. Ap - muritorilor
le plcea s triasc lng ap, aa c se ndrept spre un
lac, pe care l zrise n urm cu vreo cteva sptmni, dar pe
care nc nu-l explorase.
Rapide i alunecoase ca umbrele, Cele Treisprezece plutir
deasupra pmntului nvluit n ntuneric.
n cele din urm, lumina lunii strluci slab peste o ap, iar
Abraxos pluti ntr-acolo, tot mai jos, pn ce Manon i vzu
reflexia pe suprafaa plat, mantia-i roie fluturnd n spate,
ca o dr de snge. n spate, Asterin strig, iar Manon se
ntoarse ca s vad cum Aghiotanta ei i ntinse braele i se
ls pe spate n a, pn ce se lipi de spatele balaurului, cu
prul ei auriu dezlegat i flfind. Ce extaz nebunesc -
Asterin zbura mereu cu o bucurie feroce, nemblnzit.
Cteodat, Manon se ntreba dac Aghiotanta ei se
strecura uneori afar noaptea, ca s clreasc n pielea
goal, renunnd pn i la a.
Manon privi nainte, ncruntndu-se. Slav ntunericului
c Matroana Clanului Cioc-negru nu era aici ca s vad asta,
altfel nu doar Asterin ar fi fost ameninat. Ar fi fost
pedepsit i Manon, pentru c permisese unei asemenea
slbticii s nfloreasc. i pentru c nu voia s o distrug
definitiv.
Manon zri o csu cu un teren ngrdit. O lumin
plpia la fereastr - perfect. Dincolo de cas, strluceau
smocuri de culoare alb ca zpada. i mai bine. Manon l
ntoarse pe Abraxos spre ferm, spre familia care - dac ar fi
fost inteligent - ar fi auzit deja vuietul aripilor i s-ar fi
ascuns. Nu aveau voie s atace copii. Era o regul nescris
printre Cele Treisprezece, chiar dac unele dintre celelalte
Clanuri nu aveau remucri n privina asta, mai ales
Picioarele-galbene. Dar femeile i brbaii erau la liber i se
puteau distra cu ei.
Iar dup ntlnirile ei de mai devreme - cu ducele i, cu
Asterin -, Manon chiar avea chef de puin distracie.
CAPITOLUL 9

Dup ce Aelin i scrise lui Arobynn i trimise scrisoarea


printr-unul dintre derbedeii slbatici ai strzii care l serveau,
foamea o scoase din apartament, n dimineaa gri. Rupt de
oboseal, fcu rost de micul dejun, cumprnd destule i
pentru prnz i cin, i se ntoarse la depozit o or mai
trziu. Pe masa din sufragerie o atepta o cutie mare i plat.
Nu prea s se fi umblat la ncuietoare i nicio fereastr
nu era deschis mai mult dect nainte: le crpase n acea
diminea, pentru a lsa s intre briza dinspre ru. Dar nu se
atepta ca Arobynn s fi lsat vreo urm totui, dei era
Regele Asasinilor, ajunsese pe acel tron autoconstruit
comind crime. Cumva, pru potrivit c cerurile se
deschiser chiar atunci, rpitul i clinchetul ploii alungnd
linitea prea apstoare a camerei.
Aelin trase de panglica de mtase verde din jurul cutiei de
culoare crem, pn cnd o desfcu. Punnd deoparte
capacul, fix mult cu privirea materialul mpturit. Pe biletul
de deasupra scria: Mi-am permis s fac nite mbuntiri
fa de data trecut. Du-te la joac.
Gtul i se strnse, dar scoase costumul ntreg din material
negru - strmt, gros i maleabil ca pielea, dar fr luciul i
senzaia de sufocare a acesteia. Sub costumul mpturit, se
afla o pereche de cizme.
Fuseser curate de ultima dat cnd le purtase, cu ani
n urm, pielea neagr fiind nc supl i elastic, avnd
aceleai anuri speciale i cuite ascunse de pe vremuri.
Ridic mneca grea a costumului, dezvluind mnuile-
armur care ascundeau sbii subiri i crude, la fel de lungi
ca antebraele ei. Nu mai vzuse acest costum i nu-l mai
purtase de cnd... Se uit la locul gol de pe poli, nc un
test - unul tcut, ca s vad doar ct de mult ar fi iertat i
uitat, cte ar fi ndurat ca s lucreze pentru el.
Cu ani n urm, Arobynn pltise pentru costum o sum
exorbitant, cerut de un meseria din Melisande, care l
fcuse manual, croit exact pe msura ei. Insistase ca doi
dintre cei mai buni asasini ai lui s fie echipai n costumele
mortale i nedetectabile, deci i-l dduse cadou, unul dintre
multele pe care i le dduse, ca recompens pentru c o
btuse mr i apoi o trimisese spre Deertul Rou, ca s se
antreneze. i ea, i Sam fuseser btui crunt pentru
neascultare - i, cu toate acestea, Arobynn l pusese pe Sam
s plteasc pentru costumul lui. Apoi i dduse job-uri
mediocre, ca s nu-i poat plti datoria prea uor.
Puse din nou costumul n cutie i ncepu s se dezbrace,
inhalnd mirosul ploii czute pe pietre, care intra prin
ferestrele deschise.
O, putea s se joace din nou de-a protejata devotat. Putea
s urmeze planul pe care l crease cu permisiunea ei - planul
pe care ea avea s l schimbe un pic, doar att ct trebuia. Ar
fi omort pe oricine ar fi fost nevoie, s-ar fi prostituat, s-ar fi
distrus, dac asta ar fi nsemnat s-l recupereze n siguran
pe Aedion. Dou zile - doar dou zile - pn cnd va putea s
l vad din nou, pn cnd va vedea cu ochii ei c
supravieuise n toi aceti ani n care fuseser desprii. i
chiar dac Aedion ar fi urt-o, dac ar fi scuipat-o aa cum,
practic, o fcuse Chaol... ar fi meritat.
Goal, i puse costumul, materialul moale i neted
mngindu-i pielea. Era tipic pentru Arobynn s nu i spun
nimic despre modificrile pe care le fcuse - s-l transforme
ntr-un puzzle mortal, pe care ea s-l rezolve, dac era
suficient de inteligent nct s supravieuiasc. Se strecur
n costum, evitnd cu grij declanarea mecanismului care
elibera sbiile ascunse, pipind s vad dac mai existau i
alte arme sau trucuri mascate. Mai dur o clip pn cnd
costumul o nvlui complet, iar ea i puse cizmele.
ndreptndu-se spre dormitor, simea deja ntriturile
adugate fiecrui loc vulnerabil de pe corpul ei. Probabil c
specificaiile fuseser trimise cu luni nainte de sosirea
costumului, de ctre brbatul care tia c, uneori,
genunchiul i vibra, care cunotea prile corpului pe care
prefera s le foloseasc n lupt, viteza cu care se mica. Tot
ce tia Arobynn i se mula acum pe corp, n material, oel i
ntuneric. Se opri n faa oglinzii de pe peretele ndeprtat al
dormitorului. Era o a doua piele. Mai puin scandaloas,
datorit detaliilor rafinate, cptuelii suplimentare,
buzunarelor, bucilor de ornamente armate - dar niciun
centimetru nu era ignorat. Fluier uor. Foarte bine, atunci.
Putea s fie din nou Celaena Sardothien - nc puin timp,
pn la terminarea acestui joc.
Poate c s-ar mai fi gndit la asta, dac sunetul copitelor
de cai i al roilor care se oprir n faa depozitului nu ar fi
rsunat prin ferestrele deschise. Se ndoia c Arobynn ar fi
aprut att de curnd ca s se laude - nu, avea s atepte
pn cnd ar fi aflat dac, ntr-adevr, purtase costumul.
Mai rmnea o singur alt persoan care s-ar fi deranjat
s vin n vizit, dei se ndoia c Chaol ar fi risipit banii pe o
trsur, chiar dac ploua. Rmnnd ascuns, privi pe
fereastr, prin ploaie, examinnd detaliile trsurii comune. Pe
strada plouat, nu era nimeni care s o observe - i nimic nu
ddea de gol cine ar fi putut fi nuntru.
ndreptndu-se spre u, Aelin i scutur ncheietura,
lansnd lama de pe mna ei stng. Aceasta nu scoase niciun
sunet cnd iei din fanta ascuns n mnu, metalul
strlucind n lumina slab a ploii. Pe toi zeii, costumul era la
fel de minunat ca n prima zi n care l probase; lama spinteca
aerul la fel de lin ca atunci cnd o nfigea n intele ei.
Singurele sunete care se auzir cnd cobor scrile fur
paii ei i ropotul ploii pe acoperiul depozitului. Ajuns jos,
merse tiptil printre lzile stivuite la primul etaj. Cu mna
stng nclinat, ca s ascund lama ntre pliurile mantiei,
deschise ua imens pe roi a depozitului, dezvluind ploaia
torenial de afar.
O femeie cu glug atepta sub marchiza ngust, iar o
birj nchiriat nemarcat zbovea pe bordura din spatele ei.
Birjarul privea cu atenie, cu ploaia picurnd de pe borurile
largi ale plriei. Nu era o privire antrenat - doar i fcea
griji pentru femeia care l angajase. Chiar i n ploaie, mantia
ei era de un gri nchis, iar materialul, curat i destul de greu
nct s sugereze c avea muli bani, n ciuda trsurii. Gluga
grea ascundea chipul strinei n umbr, dar Aelin zri piele
ivorie, pr negru i mnui delicate de catifea, care se
ndreptar spre mantie - dup o arm?
Atept o explicaie, spuse Aelin, rezemndu-se de tocul
uii, dac nu vrei s ajungi carne tocat.
Femeia se retrase n ploaie - nu chiar napoi, ci spre
trsur, unde Aelin observ silueta unui copil care atepta
nuntru. Ghemuit.
Am venit s te avertizez, spuse femeia i scoase gluga
doar ct s-i dezvluie chipul.
Ochi verzi i uor oblici, buze senzuale, pomei ascuii i
un nas frumos, trsturi combinate, creau o frumusee rar
i uimitoare, care nnebunea brbaii.
Aelin pi sub marchiza ngust i vorbi trgnat:
Din cte mi amintesc, Lysandra, te-am avertizat c,
dac te voi mai vedea vreodat, te voi ucide.

~
Te rog, o implor Lysandra.
Acele cuvinte - i disperarea din spatele lor - o fcur pe
Aelin s-i bage sabia n teac. n cei nou ani de cnd o
cunotea pe curtezan, nu o auzise niciodat pe Lysandra
spunnd te rog - sau prnd vreodat disperat. Lysandra
nu rostise niciodat n preajma lui Aelin cuvinte ca
mulumesc, pot s sau chiar m bucur s te vd.
La fel de uor ar fi putut fi i prietene, i inamice - ambele
orfane i gsite de mici de ctre Arobynn. Dar Arobynn i-o
dduse pe Lysandra lui Clarisse, buna lui prieten i
matroana de succes a unui bordel. i, cu toate c Aelin
fusese instruit pentru rzboi, iar Lysandra, pentru
dormitoare, ajunseser cumva rivale, btndu-se pe atenia
lui Arobynn.
Cnd Lysandra mplinise aptesprezece ani i fusese
scoas la licitaie, o ctigase Arobynn, folosind banii dai de
Aelin ca s-i achite datoriile. Apoi, curtezana i spusese n
fa ce fcuse Arobynn cu banii ei, ptai de snge. Iar Aelin i
aruncase ceva napoi: un pumnal. Nu se mai vzuser de
atunci.
Aelin se gndi c era perfect justificat s-i scoat gluga
pentru a-i dezvlui chipul i i ddu replica.
Mi-ar lua mai puin de un minut s v ucid pe tine i
pe birjarul lu i s m asigur c mica ta protejat din
trsur nu va sufla o vorb despre asta. Probabil c s-ar
bucura s te vad moart.
Lysandra nepeni.
Nu este protejata mea i nu ia parte la instructaj.
Aadar, o foloseti pe post de scut mpotriva mea?
Zmbetul lui Aelin era ascuit ca o lam.
Te rog - te rog! zise Lysandra, acoperind sunetul ploii,
trebuie s vorbesc cu tine, doar pentru cteva minute, ntr-
un loc sigur.
Aelin i examin hainele elegante, trsura nchiriat, ploaia
care lovea caldarmul. Era att de tipic pentru Arobynn s
fac aa ceva.
Dar avea s-l lase s-i joace cartea; ca s vad unde ar fi
condus-o. Aelin i strnse puntea nasului cu dou degete,
apoi i nl capul.
tii c trebuie s-i ucid birjarul.
Nu, nu trebuie! strig brbatul, luptndu-se s apuce
frul. Jur - jur s nu spun niciun cuvnt despre locul acesta.
Aelin se ndrept spre trsur, ploaia udndu-i
instantaneu mantia. Birjarul ar fi putut s dezvluie locaia
depozitului, ar fi putut s pun totul n pericol, dar... Aelin
examin permisul acoperit de picturile ploii nrmat lng
u, luminat de mica lamp ce atrna deasupra.
Ei bine, Kellan Oppel de pe strada Baker numrul
aizeci i trei, apartamentul doi, presupun c nu vei spune
nimic despre asta.
Alb ca varul, birjarul ncuviin.
Aelin deschise ua trsurii.
Iei! i spuse ea copilului dinuntru. Intrai amndou
nuntru.
Evangeline poate atepta aici, opti Lysandra.
Aelin privi peste umr, ploaia stropindu-i faa cnd zmbi.
Dac tu crezi, chiar i pentru o clip, c am de gnd s
las un copil singur, ntr-o trsur nchiriat, n mahala, poi
s te ntorci n haznaua din care ai venit. Se uit din nou n
trsur, spre fata ghemuit. Haide! Nu muc.
Aceasta pru s fie o asigurare suficient pentru
Evangeline, care se apropie repede, lumina lmpii poleindu-i
mnua de porelan, nainte de a-i apuca braul lui Aelin,
pentru a sri din trsur. Nu mai mare de unsprezece ani,
avea un corp delicat; prul ei blond-rocat era mpletit la
spate, ca s-i dezvluie ochii de culoarea lmii, care
cercetau strada ud i pe femeile din faa ei. La fel de
uluitoare ca stpna ei - sau ar fi fost, dac nu ar fi avut
cicatrice adnci i zimate pe ambii obraji. Cicatrice care
explicau tatuajul oribil din interiorul ncheieturii minii ei.
Fusese una dintre acolitele lui Clarisse - pn cnd fusese
distrus i i pierduse toat valoarea.
Aelin i fcu un semn din ochi lui Evangeline i i zmbi
complice, n timp ce o conduse prin ploaie.
Pari a fi genul meu de persoan.
Aelin deschise toate ferestrele, ca s lase briza rului
rcorit de ploaie s intre n apartamentul sufocant. Din
fericire, nimeni nu trecuse pe strad n minutele ct fuseser
afar, dar dac Lysandra era aici, nu avea nicio ndoial c
Arobynn avea s afle asta.
Aelin mngie uor fotoliul din faa ferestrei, zmbind
fetiei cu cicatrice urte.
Cnd intr o briz delicat, acesta este locul meu
preferat din tot apartamentul. Dac vrei, am o carte sau dou
care cred c i-ar plcea. Sau - gesticul spre buctria din
dreapta ei - s-ar putea s gseti ceva delicios pe masa din
buctrie - o tart cu coacze, cred. Lysandra sttea
neclintit, dar lui Aelin nu-i psa de asta n mod deosebit. Tu
alegi.
Fiind un copil ntr-un bordel de lux, probabil c
Evangeline nu avusese ansa s aleag de prea multe ori n
scurta ei via. Ochii verzi ai Lysandrei prur s se
nduioeze puin.
Mi-ar plcea o tart, te rog! spuse Evangeline, cu o voce
abia auzit peste ropotul ploii de pe acoperi i ferestre. O
clip mai trziu, dispru. Inteligent fat - tia s nu se
amestece n treburile stpnei ei.
Cu Evangeline ocupat, Aelin i scoase mantia ud
leoarc i folosi mica parte rmas uscat ca s-i tearg
faa ud. inndu-i ncheietura minii nclinat, n caz c ar
fi avut nevoie s scoat lama ascuns, Aelin art spre
canapeaua din faa focului neaprins.
Ia loc, i spuse ea Lysandrei.
Spre surprinderea ei, femeia ascult.
Sau m vei amenina din nou cu moartea? ntreb ea.
Eu nu amenin. Doar promit.
Curtezana se aez pe pernele canapelei.
Te rog. Cum a putea vreodat s cred tot ce iese din
gura aia a ta mare?
M-ai crezut cnd am aruncat pumnalul spre capul tu.
Lysandra schi un zmbet.
Ai ratat.
Era adevrat - dar tot i zgriase urechea curtezanei. n
ceea ce o privea, o meritase. Dar n faa ei sttea o femeie -
amndou erau femei acum, nu fetele care fuseser la
aptesprezece ani. Lysandra o msur din priviri.
Te prefer blond.
Eu a prefera s pleci naibii din casa mea, dar nu cred
c se va ntmpla prea curnd. Se uit la strada de dedesubt;
birjarul atepta, aa cum i se ordonase. Arobynn nu putea s
te trimit ntr-una dintre trsurile lui? Credeam c te pltea
bine.
Lysandra flutur din mn, lumina lumnrii strlucind
pe o brar din aur care abia acoperea un tatuaj n form de
arpe, fcut pe ncheietura subire a minii.
I-am refuzat trsura. M-am gndit c nu ar da bine.
Era prea trziu pentru asta.
Aadar, el te-a trimis. Ca s m avertizezi n legtur
cu ce, mai exact?
M-a trimis ca s-i spun planul lui. Nu mai are
ncredere n mesageri. Dar avertismentul vine de la mine.
O minciun sfruntat, fr ndoial. Dar tatuajul acela -
sigiliul bordelului lui Clarisse, ncrustat pe pielea tuturor
curtezanelor, din clipa n care erau vndute casei ei... Fata
din buctrie, birjarul de jos - ar fi putut ngreuna mult
situaia, dac ar fi spintecat-o pe Lysandra. Privind ns
tatuajul, pumnalul o tenta. Nu sabia - nu, voia intimitatea
unui cuit, voia s mpart aceeai respiraie cu ea, n timp ce
i lua viaa. Aelin ntreb prea ncet:
De ce mai ai nc tatuat sigiliul lui Clarisse?
S nu ai ncredere n Archer, ncercase Nehemia s o
avertizeze, desennd perfect un arpe n mesajul ei codat. Dar
cum rmnea cu restul celor care aveau acel sigiliu?
Lysandra pe care o cunoscuse Aelin cu ani n urm...
pervers, mincinoas i viclean erau unele dintre cuvintele
frumoase pe care Aelin le folosise ca s o descrie.
Lysandra se ncrunt la tatuaj.
Pn cnd nu ne pltim datoriile, nu putem s-l
ndeprtm.
Ultima dat cnd i-am vzut scheletul ambulant de
prostituat, mai aveai doar cteva sptmni pn la plata
final. ntr-adevr, Arobynn pltise att de mult la Licitaie n
urm cu doi ani, nct Lysandra ar fi trebuit s fie eliberat
aproape imediat.
Curtezana clipi des.
Ai o problem cu tatuajul?
Ticlosul de Archer Finn avea unul. Aparinuser
aceleiai case, aceleiai matroane. Poate c lucraser
mpreun i n alte privine.
Lysandra o privi n ochi.
Archer este mort.
Pentru c l-am spintecat eu, spuse dulce Aelin.
Lysandra i rezem o mn de sptarul canapelei.
Tu... opti ea. Bun. Bine c l-ai ucis. Era un porc
egoist, rosti ea ncet, scuturnd din cap.
Ar fi putut s fie o minciun, ca s o ctige de partea ei.
Spune ce ai de spus i pleac.
Gura senzual a Lysandrei se strnse. Dar i expuse
planul lui Arobynn de a-l elibera pe Aedion.
Era genial, trebuia s recunoasc Aelin - inteligent, i
dramatic, i curajos. Dac regele Adarlanului voia s fac un
spectacol din execuia lui Aedion, atunci ei aveau s fac un
spectacol din salvarea lui. Dar s-i spun asta prin Lysandra,
s atrag o alt persoan care ar fi putut s o trdeze sau s
fie martor mpotriva ei... nc un memento despre ct de
uor ar fi putut fi pecetluit soarta lui Aedion, dac Arobynn
ar fi hotrt s-i fac viaa lui Aelin un iad.
tiu, tiu, zise curtezana, examinnd strlucirea rece
din ochii lui Aelin. Nu trebuie s-mi aminteti c m vei jupui
de vie, dac te trdez.
Aelin simi cum i tresare un muchi pe obraz.
i avertismentul pe care ai venit s mi-l dai?
Lysandra se mic pe canapea.
Arobynn voia ca eu s-i spun ce i cum, ca s pot s te
verific - s te testez, s vd ct de mult eti de partea lui, s
vd dac l vei trda.
A fi fost dezamgit dac nu ar fi procedat aa.
Cred... cred c m-a trimis i ca pe o jertf.
Aelin tia la ce se referea.
Din nefericire pentru tine, nu m intereseaz femeile, i
spuse ea. Chiar dac sunt pltite.
Nrile Lysandrei se umflar delicat.
Cred c m-a trimis aici ca s m poi ucide. Drept
cadou.
Iar tu ai venit ca s m implori s m rzgndesc?
Atunci nu era de mirare c adusese copilul. Egoista la, s
se foloseasc de Evangeline ca de un scut! S aduc un copil
n aceast lume a lor!
Lysandra se uit la cuitul prins de coapsa lui Aelin.
Ucide-m, dac vrei. Evangeline deja tie ce bnuiesc i
nu va spune un cuvnt.
Aelin i impuse s afieze un calm de ghea.
Dar chiar am venit s te avertizez, continu Lysandra.
Poate c i ofer cadouri, poate c te ajut cu aceast
salvare, dar el te supravegheaz - i are propriile planuri.
Favoarea pe care i-ai oferit-o - nu mi-a spus ce este, dar
probabil c este o capcan, ntr-un fel sau altul. Eu m-a
gndi serios dac merit s am parte de ajutorul lui i a
vedea cum a putea iei din situaia asta.
Ea nu avea cum s fac asta - nu ar fi putut. Dintr-o
sumedenie de motive diferite.
Cum Aelin nu rspunse, Lysandra respir adnc.
n plus, am venit ca s-i dau asta. Bg mna n
pliurile rochiei ei de un indigo nchis, iar Aelin adopt subtil o
poziie defensiv.
Lysandra scoase un plic uzat i decolorat i l puse cu
mare grij pe masa joas, din faa canapelei. Plicul tremur
pn atinse masa.
Asta... este pentru tine. Te rog s-l citeti.
Deci acum eti i curva lui Arobynn, i curier?
Curtezana accept insulta.
Nu este de la Arobynn. Este de la Wesley. Lysandra
pru s se scufunde n canapea i, pentru o clip, Aelin crezu
suferina de negrit din ochii ei.
Wesley, spuse Aelin. Garda de corp a lui Arobynn. Cel
care i-a petrecut o mare parte din timpul lui urndu-m, iar
n rest, s-a gndit la cum s m ucid. Curtezana ddu din
cap. Arobynn l-a ucis pe Wesley, pentru c l-a omort pe
Rourke Farran.
Lysandra tresri.
Aelin se uit la plicul vechi. Lysandra i cobor privirea
spre minile ei mpreunate att de strns, nct ncheieturile
i erau albe.
Plicul era ptat, dar sigiliul ciobit nu fusese rupt.
De ce ai purtat cu tine doi ani o scrisoare pe care mi-a
scris-o Wesley?
Lysandra nu i ridic privirea.
Pentru c l-am iubit foarte mult, i se frnse ei vocea.
Dintre toate lucrurile la care se ateptase s le aud din
gura Lysandrei, acesta era ultimul.
A nceput ca o greeal. Arobynn m trimitea napoi la
Clarisse mpreun cu el n trsur, ca escort, iar la nceput,
am fost doar - doar prieteni. Am vorbit, iar el nu se atepta la
nimic. Dar apoi... apoi Sam a murit, iar tu... Lysandra fcu
semn din cap spre scrisoarea care sttea nc nedeschis,
ntre ele. Totul este scris acolo. Tot ce a fcut Arobynn, tot ce
a plnuit. Ce i-a cerut lui Farran s-i fac lui Sam i ce a
ordonat s i se fac ie. Totul. Wesley voia ca tu s ti,
deoarece voia s nelegi - avea nevoie ca tu s nelegi,
Celaena, c el nu a aflat dect atunci cnd a fost prea trziu.
A ncercat s opreasc totul i s-a strduit din rsputeri s-l
rzbune pe Sam. Dac Arobynn nu l-ar fi ucis... Wesley
plnuia s vin n Endovier, ca s te elibereze. S-a dus chiar
i n Piaa Umbrelor, ca s gseasc pe cineva care tia
planul minelor, i a luat o hart de la ei. nc o am. Ca
dovad. Eu - m pot duce s o aduc...
Cuvintele o lovir ca o cortin de sgei, dar ea alung
tristeea adresat unui brbat la care se gndise mereu ca la
unul dintre cinii lui Arobynn. Nu credea c Arobynn nu ar fi
fost n stare s o foloseasc pe Lysandra, s inventeze toat
aceast poveste ca s o fac s aib ncredere n femeie.
Lysandra pe care o tia ar fi fost mai mult dect fericit s o
fac. Iar Aelin ar fi putut intra n joc doar ca s afle unde
avea s o duc, ce punea Arobynn la cale i dac ar fi greit
ndeajuns de mult nct s-i dea crile pe fa, dar...
Ce i-a cerut lui Farran s-i fac lui Sam.
Ea presupusese dintotdeauna c Farran doar l torturase
pe Sam aa cum i plcea lui att de mult s rneasc i s
distrug oamenii. Dar faptul c Arobynn ceruse ca Sam s fie
torturat ntr-un anume mod... Era bine c nu mai avea
magia. Era bine c i fusese nbuit. Pentru c, probabil, ar
fi erupt i ar fi ars zile ntregi, nvluit n focul ei.
Aadar, ai venit aici, spuse Aelin, n timp ce Lysandra
i terse discret ochii cu o batist, ca s m avertizezi c
Arobynn ar putea s m manipuleze, deoarece, n sfrit, i-ai
dat seama ce monstru este cu adevrat Arobynn, dup ce i-a
ucis iubitul?
I-am promis lui Wesley c i voi da personal
scrisoarea...
Ei bine, mi-ai dat-o, aa c pleac!
Se auzir ncet nite pai, iar Evangeline ni din
buctrie, alergnd spre stpna ei tcut, graioas i vioaie.
Cu o blndee surprinztoare, Lysandra i strecur un bra
linititor n jurul lui Evangeline i se ridic n picioare.
neleg, Celaena, chiar neleg. Dar te implor: citete
scrisoarea! Pentru el.
Aelin i art dinii.
Iei afar.
Lysandra se ndrept spre u, pstrnd o distan sigur
fa de Aelin, pentru ea i Evangeline. Se opri n pragul uii.
Sam era i prietenul meu. El i Wesley erau singurii
mei prieteni. Iar Arobynn i-a ucis pe amndoi.
Aelin nu fcu dect s ridice din sprncene.
Lysandra nu se deranj s i ia rmas-bun i dispru pe
scri. Evangeline zbovi ns n prag, privind cnd spre
stpna ei care disprea, cnd spre Aelin, prul ei frumos
strlucind precum cuprul lichid. Apoi, fata gesticul spre
chipul ei acoperit de cicatrice.
Ea mi-a fcut asta.
Fcu un efort s rmn aezat, s se abin s sar pe
scri ca s-i taie gtul Lysandrei.
Am plns cnd mama m-a vndut lui Clarisse,
continu Evangeline. Am plns ncontinuu. i cred c
Lysandra a suprat-o pe stpn n ziua aia, pentru c m-au
dat ei ca slujnic, chiar dac mai avea doar cteva sptmni
pn s-i plteasc datoriile. n seara aia, trebuia s ncep
instructajul i am plns att de tare, nct mi s-a fcut ru.
Dar Lysandra m-a curat. Mi-a spus c era o cale de
scpare, dar m va durea, iar eu nu voi mai fi la fel. Nu
puteam s fug, pentru c ea a ncercat s fug de cteva ori
cnd era de vrsta mea, dar au gsit-o a au btut-o, lovind-o
acolo unde nu i se vedeau vntile.
Nu tiuse niciodat - nu se ntrebase vreodat. n tot acest
timp n care i btuse joc de Lysandra, cnd erau mici...
Am spus c a face orice ca s scap de ce mi-au povestit
alte fete, continu Evangeline. Aadar, mi-a spus s am
ncredere n ea - iar apoi mi-a fcut astea. A ipat tare i
ceilali au venit n fug. Au crezut c m-a tiat pentru c se
mniase, au spus c a facut-o ca s nu mai fiu o ameninare.
i ea i-a lsat s cread asta. Clarisse a fost att de
mnioas, nct a btut-o pe Lysandra n curte, dar ea n-a
plns - nici mcar o dat. Iar cnd tmduitoarea a spus c
nu avea cum s-mi vindece chipul, Clarisse a obligat-o pe
Lysandra s m cumpere pentru suma pe care a fi valorat-o,
dac a fi fost o curtezan deplin, ca ea.
Aelin nu avea cuvinte.
De aceea nc lucreaz pentru Clarisse, de aceea nu
este nc liber i nu va fi pentru o vreme, spuse Evangeline.
M-am gndit c ar trebui s tii.
Aelin voia s-i spun s nu aib ncredere n fat, c asta
ar fi putut face parte din planul Lysandrei i al lui Arobynn,
dar... dar n mintea ei, n oasele ei, era o voce care i optea,
nencetat, de fiecare dat mai clar i mai tare: Nehemia ar fi
fcut la fel.
Evangeline fcu o reveren i cobor scrile, lsnd-o pe
Aelin cu ochii la plicul uzat. Dac ea se schimbase att de
mult n doi ani, poate c o fcuse i Lysandra. i, pentru o
clip, se ntreb cum viaa altei tinere ar fi fost diferit dac
s-ar fi oprit ca s vorbeasc puin cu ea - ca s discute cu
adevrat cu Kaltain Rompier, n loc s o alunge ca pe o
curtean anost. Ce s-ar fi ntmplat dac i Nehemia ar fi
ncercat s vad dincolo de masca lui Kaltain?
Evangeline urca n trsura care strlucea n ploaie, lng
Lysandra, cnd Aelin apru n ua depozitului.
Ateapt! spuse ea.
CAPITOLUL 10

Vederea lui Aedion se nceoa i el respira tot mai greu.


Curnd. Simea Moartea stnd ghemuit n colul celulei lui,
numrnd pn la ultima sa suflare, ca un leu care ateapt
s atace. Din cnd n cnd, Aedion zmbea spre umbrele
adunate n jur. Infecia se rspndise i, cu dou zile nainte
de spectacolul n care urma s fie executat, moartea nu venea
ndeajuns de curnd. Grzile presupuneau c dormea ca s
treac timpul.
Aedion i atepta mncarea, uitndu-se la mica fereastr
cu gratii din partea de sus a uii celulei, dup orice semn al
sosirii grzilor. Dar fu destul de sigur c halucina cnd ua
se deschise, iar prinul motenitor intr nuntru. n spatele
lui nu se aflau grzi, nu se zri nicio escort n timp ce
prinul l fix cu privirea, din pragul uii.
Chipul nemicat al prinului i dezvlui imediat ce trebuia
s tie: c asta nu era o ncercare de salvare. Iar colierul din
piatr neagr de la gtul su i spuse restul: lucrurile nu
decurseser bine n ziua n care Sorscha fusese ucis. Reui
s rnjeasc.
M bucur s te vd, priniorule!
Prinul se uit la prul murdar al lui Aedion, la barba care
crescuse n ultimele cteva sptmni, iar apoi la grmada de
vom din col, rmas de cnd nu reuise s ajung la
gleat, n urm cu o or.
Aedion vorbi ct de trgnat putu.
Ai putea mcar s m invii la cin, nainte s m
priveti aa.
Ochii de safir ai prinului se ndreptar spre ai lui, iar
Aedion se concentra, ignornd ceaa care i acoperea vederea.
Era studiat de o creatur rece, un rpitor, ceva inuman.
Dorian, zise ncet Aedion.
Creatura n care se transformase prinul schi un
zmbet. Cpitanul spusese c acele inele din piatr Wyrd
nrobeau mintea - sufletul. El vzuse colierul ateptnd lng
tron i se ntrebase dac era la fel. Mai ru.
Spune-mi ce s-a ntmplat n sala tronului, Dorian!
gfi Aedion, simind cum i zvcnea capul.
Prinul clipi ncet.
Nu s-a ntmplat nimic.
De ce eti aici, Dorian? Aedion nu i se mai adresase
prinului pe nume, dar prea important s-l foloseasc, s i-l
aminteasc. Chiar dac doar l-ar fi provocat pe prin s-l
ucid.
Am venit s m uit la infamul general nainte s te
execute ca pe un animal.
Deci nu era nicio ans s fie ucis astzi.
Tot aa cum au executat-o pe Sorscha?
Dei prinul nu se mic, Aedion ar fi putut jura c
dduse napoi, ca i cnd cineva ar fi tras de o les, ca i
cnd cineva ar fi avut nc nevoie s fie inut n les.
Nu tiu despre ce vorbeti, spuse creatura dinuntrul
prinului, ns nrile i fremtar.
Sorscha, opti Aedion, cu o durere de plmni. Sorscha
- femeia ta, tmduitoarea. Stteam lng tine cnd i-au tiat
capul. Te-am auzit ipnd cnd te-ai aruncat pe corpul ei.
Creatura nlemni un pic. Unde au ngropat-o, Dorian? insist
Aedion. Ce au fcut cu trupul ei, cu trupul femeii pe care ai
iubit-o?
Nu tiu despre ce vorbeti, spuse el din nou.
Sorscha, gfi Aedion, cu respiraia neregulat. Numele
ei era Sorscha i te-a iubit - iar ei au ucis-o. Brbatul care i-
a pus colierul la gt a ucis-o.
Creatura tcu. Apoi i nclin capul. i zmbi ngrozitor de
frumos.
mi va face plcere s te vd murind, generale.
Aedion rse tuind. Prinul - creatura care devenise - se
ntoarse uor i iei. Iar Aedion ar mai fi rs, de ciud i ca
s-l sfideze, dac nu l-ar fi auzit pe prin vorbind cu cineva de
pe hol.
Generalul este bolnav. Vedei s fie ngrijit imediat.
Nu. Creatura probabil c i simise boala.
Aedion nu putu face nimic atunci cnd tmduitoarea fu
chemat - o femeie n vrst, pe nume Amithy -, iar el fu inut
cu fora, prea slbit s riposteze, n timp ce ea i ngriji rnile.
i turn pe gt un lichid tonic care l fcu s se nece; rana i
fu splat i bandajat, iar lanurile i fur scurtate n aa fel
nct s nu i poat mica suficient minile nct s rup
custurile. ntritoarele continuar s vin, la fiecare or,
indiferent ct de tare muca, indiferent ct de mult ncerca
s-i in gura strns nchis.
Aadar, l salvar, iar Aedion njur i blestem Moartea
pentru c nu l luase, rugndu-se n tcere, n acelai timp la
Mala, Aductoarea Luminii, s o in pe Aelin departe de
petrecere, departe de prin i departe de rege i de colierele lui
din piatr Wyrd.

~
Chestia din el prsi temniele i se ndrept spre castelul
de cletar, ndrumndu-i trupul ca pe o corabie. Acum, l
for s ncremeneasc n faa brbatului pe care el l vedea
adesea n momentele care strpungeau ntunericul.
Brbatul, aezat pe un tron de sticl, schi un zmbet.
F o plecciune! spuse el.
Creatura din el trase puternic de legtura lor, fulgerul
nepndu-i muchii, ordonndu-i s se supun. Aa fusese
forat s coboare n acele temnie, unde rzboinicul cu pr
blond i spusese numele ei - de att de multe ori nct
ncepuse s strige, chiar dac el nu scosese niciun sunet.
nc ipa, n vreme ce muchii l trdau din nou, punndu-l
cu fora n genunchi, iar tendoanele gtului l dureau,
forndu-l s plece capul.
nc te opui? ntreb brbatul, privind inelul negru de
pe degetul lui ca i cnd acesta ar fi avut deja rspunsul. Pot
s v simt pe amndoi nuntru. Interesant.
Da - chestia din ntuneric devenea mai puternic, acum
capabil s treac prin zidul invizibil dintre ei i s-l
controleze ca pe o ppu, s vorbeasc prin el. Dar nu n
ntregime, nu pentru perioade lungi de timp. El acoperea
gurile ct de bine putea, dar creatura tot rzbea.
Demon. Un prin demon.
Iar el vedea acel moment - l vedea la nesfrit - n care
femeia pe care o iubise i pierduse capul. Faptul c i auzise
numele rostit de vocea rguit a generalului l determinase
s atace cellalt zid al minii sale, bariera care l inea nchis
n ntuneric. Dar ntunericul din mintea lui era un cavou
nchis.
Raporteaz! i ceru brbatul de pe tron.
Ordinul l fcu s se cutremure, iar el i ddu toate
detaliile ntlnirii lui, i spuse fiecare cuvnt i i povesti tot ce
fcuse. Iar creatura - demonul - se bucur de groaza pe care o
simea el.
Inteligent din partea lui Aedion s ncerce s moar pe
ascuns, spuse brbatul. Probabil crede c e posibil ca
verioara lui s vin la petrecerea ta, dac i dorete cu atta
disperare s ne rpeasc distracia.
El rmase tcut, deoarece nu i se ordonase s vorbeasc.
Brbatul l msur din priviri, avnd ochii negri plini de
ncntare.
Ar fi trebuit s fac asta cu ani n urm. Nu tiu de ce
am pierdut att de mult timp ateptnd s vd dac ai sau
nu vreo putere. Ce prostie din partea mea!
El ncerc s vorbeasc, ncerc s se mite, ncerc s
fac ceva folosindu-i corpul muritor. Dar demonul i apuc
mintea ca ntr-un pumn, muchii feei i alunecar ntr-un
zmbet i l for s vorbeasc.
Sunt la dispoziia voastr, Maiestate, spuse el.
CAPITOLUL 11

Piaa Umbrelor funcionase de-a lungul malurilor rului


Avery nc de la nfiinarea oraului Rifthold. Poate de mai
mult timp. Legenda spunea c fusese construit pe oasele
Zeului Adevrului, astfel nct vnztorii i eventualii hoi s
nu comit ilegaliti. Lui Chaol i se prea ironic, avnd n
vedere c nu exista un Zeu al Adevrului. Din cte tia el.
Contrabanda, substanele ilegale, mirodeniile, hainele,
carnea: piaa oferea de toate tuturor, dac erau suficient de
curajoi, de nebuni sau de disperai s se aventureze
nuntru.
Cnd venise pentru prima dat aici, cu cteva sptmni
n urm, Chaol fusese i curajos, i nebun, i disperat,
cobornd scrile din lemn putred pe jumtate, dintr-o parte
drpnat a docurilor, chiar pe chei, unde alcovurile,
tunelurile i magazinele erau spate n malul rului.
Acoperite cu mantii, siluete narmate patrulau pe cheiul
lung i lat, care servea drept singura cale spre pia. n
timpul perioadelor ploioase, rul Avery se umfla adesea
suficient de mult nct s inunde cheiul i, uneori, civa
comerciani i cumprtori ghinioniti se necau n labirintul
Pieei Umbrelor. n lunile secetoase, nu tiai niciodat ce sau
pe cine ai fi putut gsi vnznd marf sau hoinrind prin
tunelurile umede i murdare.
Piaa era aglomerat n seara asta, chiar i dup o zi
ploioas. O mic uurare. O alt mic uurare fu, cnd
tunetul rsun prin furnicarul subteran, fcnd pe toat
lumea s uoteasc. Vnztorii i infractorii aveau s fie
prea ocupai s se pregteasc pentru furtun ca s-i observe
pe Chaol i pe Nesryn mergnd pe unul dintre coridoarele
principale.
Tunetul scutur lmpile suspendate de sticl colorat -
ciudat de frumoase, ca i cnd cineva ar fi hotrt s
nfrumuseeze un pic acest loc - care serveau ca lumini
principale n cavernele maronii, aruncnd multe dintre
umbrele pentru care piaa era att de celebr. Umbre pentru
afaceri necurate, umbre n care puteai s nfigi un cuit n
coaste sau s rpeti pe careva.
Sau pentru ntlnirea conspiratorilor.
Nimeni nu i deranjase cnd se strecuraser printr-una
dintre gurile care servea ca intrare n tunelurile Pieei
Umbrelor. Undeva, fceau legtura cu canalele colectoare -
iar el ar fi pariat c vnztorii mai cunoscui aveau propriile
ieiri secrete, pe sub standurile sau magazinele lor. Rnd pe
rnd, vnztorii nlaser standuri din lemn sau piatr, cu
nite mrfuri expuse pe mese, pe lzi sau n couri, dar aveau
majoritatea mrfurilor de valoare ascunse. Un comerciant de
mirodenii oferea de toate, de la ofran pn la scorioar -
dar nici chiar i cele mai aromate mirodenii nu puteau
ascunde mirosul greu, dulce i dezgusttor al opiului ascuns
sub vitrinele sale.
Cndva, cu mult timp n urm, lui Chaol poate c i-ar fi
psat de substanele ilegale, de precupeii care vindeau orice
voiau. Poate c ar fi ncercat s nchid acest loc. Acum, nu
erau altceva dect resurse. Ca gardian al oraului, probabil
c Nesryn gndea la fel. Chiar dac i periclita propria
siguran prin simplul fapt c era acolo. Aceasta era o zon
neutr - dar locuitorii ei nu agreau autoritile.
Chaol nu i condamna. Piaa Umbrelor fusese unul dintre
primele locuri pe care regele Adarlanului le curase dup
dispariia magiei, cutnd vnztorii care pretindeau c
aveau cri interzise sau farmece i poiuni nc funcionale,
ct i pe posesorii magiei, disperai dup un leac sau dup
un strop de magie. Pedepsele nu fuseser uoare.
Chaol aproape oft uurat cnd zri cele dou siluete cu
pelerine care i etalau cuitele de vnzare, pe un stand
improvizat, ascuns ntr-un col ntunecat. Exact unde
plnuiser, i se descurcaser al naibii de bine s-l fac s
par autentic.
Nesryn merse mai ncet, oprindu-se la diveri vnztori, o
cumprtoare plictisit care i omora timpul pn ce ploaia
avea s se opreasc. Chaol o urm ndeaproape, armele lui i
mersul de prdtor fiind suficiente s mpiedice pe orice ho
de buzunare nesbuit s i ncerce norocul. Pumnul pe care
l ncasase n coaste mai devreme n acea sear l ajuta s
mearg ncet i s se ncrunte.
El i ali civa ntrerupseser un comandant Valg care
tria un tnr n tuneluri. Iar Chaol se lsase att de distras
de Dorian, de spusele i de faptele lui Aelin, nct fusese
neglijent. Aadar, meritase lovitura n coaste i amintirea
dureroas a acesteia, de fiecare dat cnd respira. Fr
distracii; fr omisiuni. Nu cnd erau att de multe de fcut.
n cele din urm, Chaol i Nesryn se oprir lng mica
tarab, uitndu-se la duzina de cuite i sbii scurte, expuse
pe ptura uzat.
Acest loc este i mai depravat dect sugerau zvonurile,
spuse Brullo din umbrele glugii lui. Cred c ar trebui s-i
acopr ochii bietului Ress n jumtate din aceste sli.
Ress chicoti.
Am nousprezece ani, moule. Nimic de aici nu m
surprinde. Ress se uit la Nesryn, care atingea una dintre
sbiile curbate. Scuzai-m, doamn...
Eu am douzeci i doi, spuse ea dezinteresat. i cred
c noi, gardienii oraului, vedem mai multe dect voi,
prinesele de palat.
Chaol l vzu pe Ress mbujorndu-se. Ar fi putut jura c
pn i Brullo zmbea. i, pentru o clip, nu putu s respire
sub greutatea zdrobitoare care l apsa. Fusese o vreme cnd
tachinarea era ceva normal, cnd rdea n public alturi de
colegii lui. Iar acum mai avea dou zile pn cnd urma s
dezlnuiasc iadul asupra castelului care, cndva, i fusese
cas.
Vreo tire? reui el s-l ntrebe pe Brullo, care l privea
prea atent, ca i cnd fostul lui mentor ar fi putut s vad
agonia care l spinteca.
Am aflat planul petrecerii n dimineaa asta, rspunse
scurt Brullo.
Chaol ridic o lam, n timp ce Brullo bg mna n
buzunarul mantiei sale. Se ddu n spectacol examinnd
pumnalul, apoi innd ridicate cteva degete, ca i cnd s-ar
fi tocmit pentru un pre.
Noul Cpitan al Grzii ne-a rspndit pe toi - niciunul
dintre noi nu se afl n Marea Sal, continu Brullo. Stpnul
Armelor ridic degetele, aplecndu-se nainte, iar Chaol ridic
din umeri, vrnd mna n mantie dup bani.
Crezi c bnuiete ceva? ntreb Chaol, nmnndu-i
monedele. Nesryn se apropie, blocnd orice vedere din afar,
n timp ce mna lui Chaol o ntlni pe a lui Brullo, iar
monedele din cupru zngnir pe hrtie. Hrile mici i
mpturite fur n buzunarul lui Chaol nainte s fi observat
cineva ceva.
Nu, rspunse Ress. Ticlosul vrea doar s ne
njoseasc. Probabil crede c unii dintre noi i suntem loiali
ie, dar am fi fost mori dac ar fi suspectat pe cineva dintre
noi, n mod special.
Ai grij! spuse Chaol.
El o simi pe Nesryn ncordndu-se uor, nainte s se
aud vocea altei femei.
Trei monede din cupru pentru o lama Xandrian. Dac
a fi tiut c sunt reduceri, a fi adus mai muli bani.
Fiecare muchi din corpul lui Chaol nepeni cnd o
descoperi pe Aelin stnd lng Nesryn. Desigur. Bineneles
c i urmrise aici.
Pe toi zeii, opti Ress.
Sub umbrele glugii ei ntunecate, rnjetul lui Aelin era
rutcios.
Bun, Ress! Brullo. mi pare ru s vd c posturile
voastre de la palat nu sunt pltite prea bine, mai nou.
Stpnul Armelor se uita n spaiul dintre ea i pasaje.
Nu mi-ai spus c s-a ntors, i zise el lui Chaol.
Aelin i.
Se pare c lui Chaol i place s pstreze numai pentru
el unele informaii.
El i nclet pumnii pe lng corp.
Atragi prea mult atenie asupra noastr.
Asta fac? Aelin ridic un pumnal, cntrindu-l n mini
cu uurina unui expert. Trebuie s vorbesc cu Brullo i cu
vechiul meu prieten Ress. De vreme ce ai refuzat s m lai
s vin seara trecut, asta era singura cale.
Tipic pentru ea! Nesryn se ndeprtase nonalant, ca s
supravegheze tunelurile. Sau ca s o evite pe regin. Regin.
Cuvntul l lovi din nou. O regin a inutului era n Piaa
Umbrelor, mbrcat n negru din cap pn n picioare,
prnd mai mult dect fericit s nceap s taie gturi.
Avusese dreptate s se team de revederea ei cu Aedion - de
ce ar fi putut face ei mpreun. i, dac ar fi avut magia...
Scoate-i gluga! spuse ncet Brullo. Aelin i ridic
privirea.
De ce? Nu vreau.
Vreau s-i vd faa.
Aelin tcu.
Dar Nesryn se ntoarse i aez o mn pe mas.
I-am vzut faa seara trecut, Brullo, i este la fel de
drgu ca nainte. n orice caz, nu ai o soie creia s-i faci
ochi dulci?
Aelin pufni.
Cred c te plac, Nesryn Faliq.
Nesryn i schi un zmbet lui Aelin. Venind de la ea,
practic radia.
Chaol se ntreb dac Aelin ar fi plcut-o pe Nesryn, n caz
c ar fi tiut despre relaia lor. Sau dac reginei i-ar fi psat
mcar.
Aelin i trase gluga suficient ct s i se lumineze faa. Ea
i fcu un semn din ochi lui Ress, care rnjea.
Mi-ai lipsit, prietene, spuse ea.
Ress se mbujor.
Gura lui Brullo se strnse cnd Aelin l privi din nou.
Stpnul Armelor o studie o clip.
neleg, opti el apoi. Regina nepeni aproape
imperceptibil. Brullo i plec puin capul. Ai de gnd s-l
salvezi pe Aedion.
Aelin i trase la loc gluga i i nclin capul n semn de
confirmare, ncarnarea asasinei ludroase.
Da.
Ress njur urt, printre dini.
Aelin se aplec mai aproape de Brullo.
tiu c i cer mult...
Atunci, nu o cere! izbucni Chaol. Nu-i pune n pericol!
Ei risc destul.
Nu tu stabileti asta, spuse ea.
Pe naiba!
Dac sunt descoperii, ne pierdem sursa intern de
informaii. Ca s nu mai spun de vieile lor. Ce plnuieti s
faci cu Dorian? Sau i pas doar de Aedion?
Toi o priveau mult prea atent. i fremtar nrile.
Ce trebuie s facem, Lady? ntreb Brullo.
O, aadar Stpnul Armelor tia clar ceva. Probabil c l
vzuse destul de recent pe Aedion nct s recunoasc acei
ochi, acel chip i acea culoare, n clipa n care i dduse jos
gluga. Poate c o suspectase de multe luni.
Nu-i lsa oamenii s fie postai la zidul sudic al
grdinilor, zise Aelin ncet.
Chaol clipi. Nu era o cerere sau un ordin - ci un
avertisment.
Mai sunt i alte locuri de evitat? ntreb Brullo un pic
rguit. Ea deja se retrgea, scuturnd din cap ca i cnd ar
fi fost un cumprtor dezinteresat.
Spune-le oamenilor ti s-i pun o floare roie la
uniform. Dac ntreab cineva, s spun c o fac n onoarea
prinului, de ziua lui. Dar s le poarte unde se pot vedea cu
uurin.
Chaol se uit la minile ei. Mnuile-i negre erau curate.
Ct snge avea s le pteze peste cteva zile?
Mulumesc, i spuse Ress, rsuflnd adnc.
Doar cnd ea dispru n mulime, mergnd dezinvolt,
Chaol i ddu seama c trebuia s i mulumeasc. Aelin
Galanthynius era pe cale s transforme palatul de cletar
ntr-un cmp de btlie, iar Ress, Brullo i oamenii lui
fuseser cu toii cruai.
Ea nc nu spusese nimic despre Dorian. Despre
posibilitatea ca el s fie cruat. Sau salvat.
~
Aelin tiuse c fusese urmrit din clipa n care prsise
Piaa Umbrelor, dup ce terminase de fcut nite
cumprturi pentru ea. Dar tot intrase direct n Banca Regal
din Adarlan.
Avea ceva de rezolvat i, chiar dac nchideau peste doar
cteva minute, Stpnul Bncii fusese mai mult dect fericit
s i rspund la ntrebri. Nu spuse nimic despre numele
fals pe care l folosise pentru a-i face conturile.
Ct vreme Stpnul i vorbise despre diversele ei conturi
i despre dobnda pe care o adunaser de-a lungul anilor, ea
fusese atent la detaliile biroului su: perei groi cu
lambriuri de stejar, fotografii care nu ascundeau nicio gaur
prin care s se priveasc pe furi - verificase ct el i
comandase secretarei lui s aduc ceai - i mobil bogat
ornamentat, care costa mai mult dect ctigau majoritatea
cetenilor din Rifthold ntr-o via, inclusiv un dulap
splendid din lemn de mahon, unde erau inute multe dintre
dosarele celor mai bogai clieni - inclusiv al ei -, ncuiat cu o
chei de aur, pe care o inea pe birou.
Se ridicase n clipa n care el ieise din nou grbit prin
uile duble ale biroului, ca s retrag suma de bani pe care
avea s o ia cu ea n acea sear. Ct timp el se aflase n
antecamer, dnd ordine secretarei, Aelin se ndreptase
nonalant spre biroul lui, examinnd hrtiile stivuite i
mprtiate mprejur, diversele daruri de la clieni, chei i un
mic portret al unei femei care ar fi putut fi o soie sau o fiic.
n cazul brbailor ca el, era imposibil s-i dai seama.
El se ntorsese tocmai cnd ea bgase o mn n
buzunarul propriei mantii. Vorbiser despre vreme pn ce
secretara apruse cu o cutiu n mn. Rsturnnd
coninutul n punga cu monede ct mai graios posibil, Aelin
le mulumise secretarei i Stpnului i ieise din birou.
Mersese pe strzi laterale i alei, ignornd mirosul urt al
crnii putrezite, pe care nici mcar ploaia nu reuea s l
mascheze. Dou - numrase dou eafoduri n pieele cndva
plcute ale oraului. Corpurile lsate pentru ciori erau doar
nite umbre pe zidurile galbene din piatr, pe care fuseser
btute n cuie.
Aelin nu avea s rite s captureze un Valg pn ce Aedion
nu ar li fost salvat - dac ar fi scpat cu via - dar asta nu
nsemna c nu putea s acioneze n avans.

~
O cea rece acoperise lumea noaptea trecut,
strecurndu-se prin fiecare colior. Cuibrit sub straturi de
plpumi i pturi, Aelin se rostogoli n pat i ntinse lene o
mn pe saltea, dup cldura brbatului de lng ea.
Cearafurile reci din mtase i alunecar sub degete.
Deschise un ochi.
Nu era n Wendlyn. Patul luxos mpodobit n nuane de
crem i bej se afla n apartamentul ei din Rifthold. Iar cealalt
jumtate a patului era frumos fcut, cu pernele i pturile
nederanjate. Goal. Pentru o clip, l vzu acolo pe Rowan -
chipul dur, neierttor, devenit frumos n somn, prul lui
argintiu strlucind n lumina dimineii, contrastnd puternic
cu tatuajul care i se ntindea de la tmpla stng spre gt,
peste umr, pn spre vrfurile degetelor de la mn.
Aelin oft, frecndu-se la ochi. Era destul de ru c l visa.
Nu avea s-i iroseasc energia fiindu-i dor de el, dorindu-i
s fi fost aici ca s lmureasc lucrurile sau doar ca s aib
parte de confortul de a se trezi lng el, tiind c exista.
nghii cu dificultate, corpul fiindu-i prea greu ca s se
ridice din pat. Cndva, i spusese c nu era o slbiciune s
aib nevoie de ajutorul lui Rowan, s-i doreasc ajutorul lui,
i c poate ddea dovad de vreun fel de putere recunoscnd
asta, dar... El nu era o crj, iar ea nu i dorea ca el s
devin una vreodat. Cu toate acestea, ct i mnc micul
dejun rece, i dori s nu fi simit o nevoie att de puternic
s-i dovedeasc asta, cu sptmni n urm.
Mai ales cnd un drac de copil care btu la ua
depozitului o anun c fusese chemat la Breasla Asasinilor.
Imediat.
CAPITOLUL 12

Un gardian impasibil i transmise c ducele o chema la el,


iar Manon - care fusese pe cale s-l ia pe Abraxos ntr-un
zbor de una singur - scrni din dini cinci minute bune,
plimbndu-se prin cuib. Nici ea i nici vrjitoarele ei nu erau
nite cini asculttori. Oamenii erau o distracie, o prad i,
n rare cazuri, taii copiilor vrjitoarelor. Niciodat
comandani; niciodat superiori.
Manon cobor repede din cuib i, cnd ajunse la baza
scrilor turnului, Asterin o prinse din urm.
Tocmai veneam s te iau, opti Aghiotanta, a crei
cosi aurie i slta pe spate. Ducele...
tiu ce vrea ducele, izbucni Manon, artndu-i dinii
de fier.
Asterin ridic o sprncean, dar rmase tcut.
Manon i inu n fru tentaia crescnd de a spinteca pe
cineva. Ducele o chema fr ncetare la ntlnirile cu brbatul
nalt i slab care i spunea Vernon i care o privea pe Manon
cu mult prea puin fric i respect. Abia avea timp pentru
cteva ore de instrucie cu Cele Treisprezece, ca s nu mai
vorbim de zboruri ndelungate, i fr toate aceste ntlniri.
Inspir pe nas i expir pe gur, n nenumrate rnduri,
pn ce reui s-i retrag dinii i unghiile. Nu era un cine,
dar nici o proast neruinat. Ea era Aripa Conductoare i
fusese motenitoarea Clanului de o sut de ani. Putea s se
descurce cu acest porc muritor care, n cteva decenii, avea
s ajung mncare pentru viermi - iar apoi s se ntoarc la
existena ei malefic, glorioas i nemuritoare.
Manon deschise uile spre sala de consiliu a ducelui, iar
grzile plasate afar o privir - privire fr reacie, fr
emoie. Aveau form uman, dar nimic mai mult.
Ducele studia o hart imens ntins pe mas, iar
nsoitorul, consilierul sau bufonul lui, Lordul Vernon
Lochan, era n picioare lng el. La cteva scaune distan,
fixnd cu privirea suprafaa din sticl neagr, sttea Kaltain,
nemicat, cu excepia respiraiei vizibile n micarea gtului
ei alb. Cicatricea urt de pe bra se nchisese cumva la
culoare, devenind rou purpuriu. Fascinant.
Ce vrei? ntreb Manon.
Asterin i ocup locul lng u, cu braele ncruciate.
Ducele art spre scaunul din faa lui.
Avem treburi de discutat.
Manon rmase n picioare.
Balaurul meu este flmnd i eu la fel. i sugerez s-mi
spui repede ce ai de zis, ca s-mi pot continua vntoarea.
Lordul Vernon, cu prul negru, slab ca trestia i mbrcat
ntr-o tunic albastru-deschis, mult prea curat, o msur
din priviri pe Manon. Vrjitoarea i art dinii, ca s-l
avertizeze n tcere.
Ce este n neregul cu mncarea pe care i-o asigurm
noi, Lady? ntreb Vernon zmbind.
Dinii din fier ai lui Manon se retraser.
Nu mnnc hran fcut de muritori. i nici balaurul
meu.
n cele din urm, ducele i nl capul.
Dac a fi tiut c vei fi att de mofturoas, a fi cerut
ca motenitoarea Picioarelor Galbene s fie fcut Arip
Conductoare.
Manon i art nonalant unghiile.
Cred c ai fi de prere c Iskra Picioare-Galbene este
indisciplinat, dificil i o Arip Conductoare inutil.
Vernon se aez pe un scaun.
Am auzit de rivalitatea dintre Clanurile vrjitoarelor. Ai
ceva impotriva Picioarelor-Galbene, Manon?
Asterin mri ncet la adresarea neprotocolar.
Voi, muritorii, avei prostimea voastr, spuse Manon.
Noi avem Picioarele-Galbene.
Ce elitist! i mormi Vernon ducelui, care pufni.
O flacr rece cobor pe spinarea lui Manon.
Ai cinci minute, duce.
Perrington btu cu articulaiile degetelor n masa de sticl.
Trebuie s ncepem s... experimentm. Cu gndul la
viitor, trebuie s ne mrim numrul - s i perfecionm pe
soldaii pe care i avem deja. Voi, vrjitoarele, cu trecutul
vostru, ne vei da ocazia s facem asta.
Adic?
Nu trebuie s i explic fiecare detaliu din planurile
mele, spuse ducele. Tot ce trebuie s faci este s-mi dai un
sabat Cioc-negru aflat sub comanda ta, ca s-l testez.
n ce sens s l testezi?
S stabilim dac sunt capabile de a se reproduce cu
aliaii notri din alt inut - cu Valgii.
Totul se opri. Mai mult ca sigur, brbatul era nebun, dar...
Nu s se reproduc aa cum o fac oamenii, desigur. Va
fi o procedur uoar i relativ nedureroas - o bucat de
piatr cusut sub buric. Piatra le permite s ptrund
nuntru, nelegi? Iar un copil nscut din Valgi i vrjitoare...
nelegi ce investiie ar fi asta. Voi, vrjitoarele, v preuii
foarte mult urmaii.
Ambii brbai zmbeau prietenos, ateptnd ca ea s
accepte.
Valgii - demonii care se reproduseser cu Fae, ca s creeze
vrjitoarele - se ntorseser cumva, iar n contact cu ducele i
cu regele... Ea puse capt ntrebrilor.
Ai mii de oameni aici. Folosete-i.
Cei mai muli dintre ei nu se nasc cu magie i nu sunt
compatibili cu Valgii, aa cum suntei voi, vrjitoarele. i
vrjitoarele au deja snge Valg n vene!
Bunica ei tia acest lucru?
Suntem armata ta, nu curvele tale, spuse Manon cu o
rceal mortal. Asterin veni lng ea, cu faa ncordat i
palid.
Alege un sabat Cioc-negru, fu singurul rspuns al
ducelui. Le vreau pregtite ntr-o sptmn. Dac te
amesteci n treaba asta, Arip Conductoare, preiosul tu
balaur va ajunge mncare pentru cini. Poate i Cele
Treisprezece.
Dac te vei atinge de Abraxos, i voi jupui pielea de pe
oase.
Ducele se ntoarse la harta lui i flutur din mn.
Eti liber. O - i coboar la fierarul cuibului. A trimis
vorb c ultimul tu lot de sbii este gata pentru inspecie.
Manon rmase acolo, calculnd greutatea mesei din sticl
neagr - dac ar fi putut s o rstoarne i s foloseasc
cioburile ca s-i taie ncet i adnc pe cei doi brbai.
Vernon i ridic sprncenele ntr-o micare tcut i
sarcastic, iar asta fu suficient nct s o determine pe
Manon s se ntoarc - i s ias pe u nainte de a face
ceva cu adevrat prostesc.
Ce ai de gnd s faci? ntreb Asterin, la jumtatea
drumului spre camera lui Manon.
Manon nu tia. i nu o putea ntreba pe bunica ei, nu fr
s par nesigur sau incapabil s urmeze ordinele.
O s vd.
Doar nu i vei da un sabat Cioc-negru pentru aceast...
mperechere.
Nu tiu. Poate c nu ar fi ru - s le unim sngele cu al
Valgilor, gndi Manon. Poate c le-ar face forele mai
puternice. Poate c Valgii ar ti cum s rup blestemul
Crochan.
Asterin o apuc de cot, strngnd-o cu unghiile. Manon
clipi la atingere, la ntrebarea att de direct pe care o
coninea. Niciodat Asterin nu fusese att de aproape s...
Nu poi permite s se ntmple asta, spuse Asterin.
Am primit destule ordine pentru o zi. Mai d-mi unul
i-i vei gsi limba pe podea!
Asterin se schimb la fa.
Copiii vrjitoarelor sunt sacri - sacri, Manon. Nu i dm,
nici mcar altor Clanuri.
Era adevrat. Copiii vrjitoarelor erau foarte rari i toi
erau fete, un dar de la Zeia-cu-trei-fee. Erau sacri din clipa
n care se vedea c mama era nsrcinat i pn ce ajungeau
la aisprezece ani. S rneasc o vrjitoare nsrcinat, s
rneasc un copil de vrjitoare nenscut sau pe fiica ei, era o
nclcare att de profund a codului, nct - orict de mult ar
fi fost torturat fptaul - asta nu ar fi egalat ticloia fcut.
Manon nsi participase la execuiile prelungi de dou ori,
iar pedepsele nu i se pruser niciodat de-ajuns.
Copiii oamenilor nu contau - copiii oamenilor erau egali cu
vieii pentru unele Clanuri. n special pentru Picioarele-
galbene. Dar copiii de vrjitoare... nu era o mndrie mai mare
ca aceea de a nate un copil-vrjitor pentru Clanul tu; i nici
o ruine mai mare dect aceea de a pierde unul.
Ce sabat ai alege? ntreb Asterin.
Nu m-am hotrt. Poate c avea s aleag un sabat mai
mic - pentru orice eventualitate - nainte de a permite unuia
mai puternic s se uneasc cu Valgii. Poate c demonii
urmau s le ofere rasei lor pe cale de dispariie doza de
vitalitate de care avuseser nevoie disperat n ultimele
cteva decenii. Secole.
i dac se opun?
Manon ncepu s urce scrile spre turnul ei personal.
Singura persoan care se opune la toate, Asterin, eti
tu.
Nu este corect...
Manon o sfie cu o mn, rupnd materialul i pielea
chiar deasupra snilor lui Asterin.
Te nlocuiesc cu Sorrel.
Asterin nu atinse sngele care i curgea pe tunic.
Manon continu s mearg.
Te-am avertizat ieri s nu mi te mai opui i, pentru c
ai ales s m ignori, nu mai am nevoie de tine la aceste
ntlniri sau pzindu-mi spatele. Niciodat - nici mcar o
dat n ultima sut de ani - nu le schimbase gradele. Din
acest moment, eti o Lociitoare. Dac vei da dovad c poi
s te controlezi, totui, m voi mai gndi.
Lady, spuse ncet Asterin.
Manon art spre scrile din spate.
Tu le vei spune celorlalte. Acum.
Manon, rosti Asterin, cu o voce rugtoare pe care
Manon nu o mai auzise niciodat.
Manon continu s urce pe scri, simindu-se sufocat n
mantia ei roie. Nu-i psa n mod deosebit s aud ce avea de
zis Asterin - nu cnd bunica ei spusese clar c orice
neascultare ar fi condus la execuia brutal i rapid a
tuturor vrjitoarelor. Mantia din jurul ei nu avea s i permit
niciodat s uite asta.
Ne vedem n cuib ntr-o or, spuse Manon, fr s se
deranjeze s priveasc napoi, n timp ce intr n turnul ei.
nuntru mirosea a om.

~
Tnra servitoare era ngenuncheat n faa emineului,
cu o perie i un fra n mini. Nu tremura prea tare, dar
mirosul fricii ei deja nvluise camera. Probabil c intrase n
panic din momentul n care ptrunsese nuntru.
Fata i plec fruntea, prul brunet alunecndu-i peste
faa palid - dar nu nainte ca Manon s vad c ochii ei negri
o cercetau.
Ce caui aici? ntreb Manon pe un ton neutru,
lovindu-i unghiile de fier - doar ca s vad ce ar face fata.
C-c-c-curenie, se blbi fata - prea stricat, prea
perfect. Servil, docil i ngrozit, exact aa cum preferau
vrjitoarele. Doar mirosul fricii era real.
Manon i retrase dinii de fier.
Servitoarea se ridic n picioare, strmbndu-se de durere.
Se mic suficient de mult nct fustele-i uzate i fcute n
cas s se legene, dezvluind lanul gros dintre gleznele ei.
Glezna stng era deformat, piciorul rsucit ntr-o parte,
lucind de cicatrice.
Manon i ascunse zmbetul de animal de prad.
De ce mi-ar da o schiload drept slujnic?
Eu - eu doar m supun ordinelor. Vocea era apoas,
comun.
Manon pufni i se ndrept spre noptier, coada mpletit
i mantia roie ca sngele unduindu-i-se n urm. ncet,
ascultnd, i turn nite ap.
Servitoarea i adun lucrurile rapid i cu ndemnare.
Lady, pot s revin cnd nu va fi un deranj.
F-i treaba, muritoareo, iar apoi pleac. Manon se
ntoarse i vzu c fata tocmai termina.
Servitoarea chiopt prin camer, umil, fragil i
nedemn de o a doua privire.
Cine i-a fcut asta la glezn? ntreb Manon,
rezemndu-se de piciorul patului.
Servitoarea nici mcar nu-i ridic privirea.
A fost un accident. Adun cenua n gleata pe care o
trse cu greu pn aici, sus. Am czut pe scri cnd aveam
opt ani i nu s-a mai putut face nimic. Unchiul meu nu a
avut suficient ncredere n tmduitoare ca s le lase s
intre n cas. Am avut noroc c nu mi-am pierdut piciorul.
De ce ai lanuri? Alt ntrebare direct, de plictiseal.
Ca s nu mai pot s fug.
Oricum nu ai fi ajuns departe n munii acetia.
Iat - mica ncordare dintre umerii ei subiri, efortul brav
de a-l ascunde.
Da, spuse fata, dar am crescut n Perranth, nu aici.
Stivui butenii pe care probabil i trse pn aici,
chioptnd mai mult cu fiecare pas. Drumul lung pn jos -
cratul gleii grele cu cenu - avea s fie un alt chin, fr
ndoial. Dac avei nevoie de mine, strigai dup Elide.
Grzile vor ti unde s m gseasc.
Vrjitoarea privi fiecare pas chioptnd pe care fata l
fcu spre u. Manon aproape c o ls s plece, s cread
c era liber, nainte de a mai spune ceva.
Nu l-a pedepsit nimeni pe unchiul tu pentru prostia
lui n legtur cu tmduitoarele?
Elide privi peste umr.
Unchiul meu este Lordul Perranthului. Nu l-a putut
pedepsi nimeni.
Unchiul tu este Vernon Lochan. Elide ncuviin.
Manon i nl capul, evalund acel comportament blnd,
att de atent construit. De ce a venit unchiul tu aici?
Nu tiu, opti Elide.
De ce te-a adus pe tine aici?
Nu tiu, rspunse ea din nou, lsnd jos gleata. Se
mic, lsndu-i greutatea pe piciorul sntos.
i cine te-a trimis n camera asta? o ntreb, blnd,
Manon.
Aproape rse cnd fata strnse din umeri i i plec i
mai mult capul.
Nu sunt o spioan. Jur pe viaa mea.
Viaa ta nu nseamn nimic pentru mine, spuse
Manon, dezlipindu-se de piciorul patului i venind mai
aproape. Servitoarea rmase pe loc, foarte convingtoare n
rolul ei de om supus. Manon i mpinse brbia cu vrful unei
unghii de fier, ridicndu-i capul. Dac te prind c m
spionezi, Elide Lochan, te vei trezi cu ambele picioare
schilodite.
Duhoarea fricii ei ptrunse ndesat n nrile lui Manon.
Lady, eu - eu jur c nu voi a-atinge...
Pleac. Cu unghia, Manon o zgrie pe Elide sub brbie,
lsnd o dr de snge n urm. i, ntr-o doar, Manon se
retrase i sorbi sngele lui Elide de pe unghia ei de fier. Fcu
un efort s nu afieze nicio emoie cnd gust sngele.
Adevrul pe care i-l spunea.
Dar Elide vzuse destule, se pare, iar prima rund a
jocului lor luase sfrit. Manon o ls pe fat s plece,
chioptnd, lanul greu zornind n urma ei.
Vrjitoarea fix cu privirea pragul gol al uii. La nceput,
fusese amuzant s lase fata s cread c Manon fusese
prostit de comportamentul ei umil, inofensiv i de vorbele
frumoase. Apoi, descendena lui Elide fusese dezvluit - i
fiecare instinct de prdtor al lui Manon ieise la suprafa
cnd urmrise felul n care fata i ascunsese chipul, astfel
nct s nu-i vad reaciile, felul n care i zisese lui Manon
ceea ce voia s aud. Ca i cnd evalua o potenial inamic.
Fata tot ar fi putut fi o spioan, i spuse Manon,
ntorcndu-se spre birou, unde parfumul lui Elide era cel mai
puternic. i avu dreptate: pe harta ntins a continentului se
simea mirosul de scorioar i de soc al lui Elide,
concentrat n anumite zone. Amprente.
O spioan pentru Vernon sau una cu planuri proprii?
Manon nu tia.
Dar faptul c avea snge de vrjitoare n vene era un motiv
ndeajuns de bun pentru ca Manon s o supravegheze.
Sau Treisprezece.

~
Fumul nenumratelor forje i nep att de mult ochii lui
Manon, nct i cobor pleoapa transparent cnd ateriz n
inima taberei de rzboi, n sunetul btilor de ciocane i al
trosnetului focului. Abraxos uier, pind nervos ntr-un
cerc strns i speriindu-i pe soldaii cu armuri ntunecate,
care o zriser ateriznd. Acetia se mutar n alt loc atunci
cnd, o clip mai trziu, Sorrel ateriz n noroiul de lng
Manon, balaurul ei mrind la grupul cel mai apropiat de
privitori.
i Abraxos mri i el spre balaurul lui Sorrel, iar Manon
i ddu brusc un ghiont cu clciele, nainte de a descleca.
Fr lupte, i mormi ea, examinnd micul lumini din
mijlocul adposturilor construite grosolan pentru fierari.
Luminiul era rezervat celor care clreau balauri, dotat
cu stlpi nfipi adnc n jurul perimetrului, pentru a lega
balaurii. Manon nu se deranj s-l lege pe Abraxos, dei
Sorrel i leg balaurul ei, neavnd ncredere n creatur.
Faptul c Sorrel ocupa poziia lui Asterin era... ciudat. Ca i
cnd ntreaga lume s-ar fi dezechilibrat. Chiar i acum,
balaurii lor se temeau unul de cellalt, dei niciunul dintre
masculi nu se lansase nc n lupt direct. De obicei,
Abraxos i fcea loc femelei lui Asterin, care avea culoarea
cerului - ba chiar o atingea.
Manon nu atept ca Sorrel s-i certe balaurul nainte de
a intra n adpostul fierarului, cldirea fiind un pic mai mult
dect nite stlpi din lemn rsfirai, cu un acoperi
improvizat. Forjele - gigani de piatr adormii - ofereau
lumin, iar n jurul lor brbaii loveau cu ciocanul, ridicau,
ncrcau cu lopata i ascueau sbiile.
Fierarul aerian atepta deja chiar dincolo de primul stlp,
gesticulnd spre ele cu o mn roie i plin de cicatrice. Pe
masa din faa brbatului musculos, de vrst medie, sttea
un rnd de sbii - din oel din Adarlan, strlucitoare de la
atta lustruit. Sorrel rmase lng Manon cnd ea se opri n
faa armelor, ridic un pumnal i l cntri n mini.
Mai uoare, i spuse Manon fierarului, care o privi
intens, cu ochi ntunecai. Ea lu un alt pumnal, apoi o
sabie, examinndu-le. mi trebuie arme mai uoare pentru
sabaturi.
Fierarul miji un pic ochii i ridic sabia pe care ea o lsase
jos i o cntri la fel. i nl capul, lovind mnerul decorat
i scuturnd din cap.
Nu-mi pas dac arat frumos, spuse Manon. Doar un
singur capt m intereseaz. Renun la nite decoraiuni i
poate le vei mai scdea din greutate.
El se uit la locul n care Spintec-Vnt se ivea peste
umrul ei, avnd mnerul monoton i obinuit. Dar ea l
vzuse admirnd lama - adevrata capodoper - cnd se
ntlniser sptmna trecut.
Doar vou, muritorilor, v pas dac sabia arat bine,
zise ea. Ochii lui licrir, iar ea se ntreb dac ar fi mustrat-
o - dac avea limb, ca s poat face asta. Asterin, folosindu-
i talentul de a fermeca sau a ngrozi oamenii pentru a primi
informaii, aflase c unul dintre generalii de aici i tiase
limba brbatului, ca s nu le poat dezvlui secretele. Pe de
alt parte, probabil c nici nu putea scrie sau citi. Manon se
ntreb cu ce alte lucruri l antajau - poate o familie - ca s
poat ine prizonier un om att de priceput.
Poate de aceea i oferi o explicaie.
Balaurii vor avea de suportat destul greutate n timpul
luptei. Armura noastr, arme, provizii i armura balaurilor -
se adun i trebuie s gsim modaliti prin care s uurm
greutatea. Altfel, nu vor rmne n aer mult timp.
Fierarul i puse minile n olduri, studiind armele pe
care le fcuse i ridic o mn ca s-i fac semn s atepte,
n timp ce el se grbi n labirintul de foc, minereu topit i
nicovale.
Loviturile i zngnitul metalelor fur singurele sunete ce
se auzir n vreme ce Sorrel cntri una dintre sbii.
tii c i sprijin orice decizie, o asigur ea. Prul
castaniu al lui Sorrel era strns la spate, iar pe faa ei
bronzat - probabil frumoas pentru muritori - nu se citea
nicio emoie. Dar Asterin...
Manon i reprim un oftat. Cele Treisprezece nu
ndrzniser s reacioneze cnd Manon o luase pe Sorrel n
aceast vizit, nainte de vntoare. Cu toate acestea, Vesta
rmsese aproape de Asterin n cuib - din solidaritate sau
indignare, Manon nu tia. Dar Asterin i ntlnise privirea lui
Manon i dduse din cap - sobr, dar dduse aprobator din
cap.
Nu vrei s fii Aghiotant? ntreb Manon.
Este o onoare s-i fiu Aghiotant, rspunse Sorrel,
vocea ei rguit acoperind ciocanele i focurile. Dar era o
onoare s-i fiu i Lociitoare. tii c Asterin este mereu
nemblnzit. nchis n castel, cu interdicia de a ucide,
mutila sau vna, cu interdicia de a se apropia de oameni... E
normal s fie agitat.
Toate suntem aa. Manon le spusese Celor Treisprezece
despre Elide - i se ntreba dac ochii ateni ai fetei vor
observa c acum un sabat de vrjitoare era pe urmele ei.
Sorrel respir adnc, umerii ei puternici ridicndu-se.
Ls jos pumnalul.
La Omega, ne tiam locul i ce se atepta de la noi.
Aveam o rutin, aveam un scop. nainte de asta, vnam
vrjitoare Crochan. Aici, suntem doar nite arme care
ateapt s fie folosite. Gesticul spre sbiile inutile de pe
mas. Aici, bunica ta nu este n zon... ca s influeneze
lucrurile. S ne dea reguli stricte; s inspire fric. Ea i-ar face
viaa ducelui un iad.
Spui c sunt o conductoare slab, Sorrel? O ntrebare
prea tcut.
Spun c Cele Treisprezece tiu de ce bunica ta te-a pus
s ucizi o Crochan pentru acea mantie. Periculos - un teren
foarte periculos.
Cred c uneori uitai ce poate face bunica mea.
Crede-m, Manon, c nu uitm, zise ncet Sorrel, n
timp ce fierarul apru, cu o grmad de sbii n braele lui
puternice. i, mai mult dect oricare dintre noi, Asterin nu a
uitat niciodat, nici mcar pentru o secund, de ce este n
stare bunica ta.
Manon tia c putea s-i cear mai multe rspunsuri - dar
mai tia c Sorrel era de piatr, iar piatra nu se sprgea.
Aadar, cu stomacul strns, se ntoarse spre fierarul care se
apropie i puse celelalte exemplare pe mas.
De foame, i spuse ea. De foame.
CAPITOLUL 13

Aelin nu tia dac ar fi trebuit s o liniteasc faptul c, n


ciuda schimbrilor care se petrecuser n viaa ei n ultimii
doi ani, n ciuda iadului prin care trecuse, Breasla Asasinilor
nu se schimbase. Gardul viu de lng gardul nalt de fier
forjat din jurul proprietii avea exact aceeai nlime, nc
tuns cu o precizie de maestru; aleea erpuitoare din pietri de
dincolo de gard avea n continuare aceleai pietre gri; iar
marele conac avea n continuare zidurile deschise la culoare
i elegante, uile lustruite de stejar ale acestuia strlucind n
soarele dimineii.
Nimeni de pe strada rezidenial linitit nu se oprea s
priveasc cldirea n care se aflau unii dintre cei mai de
temut asasini din Erilea. De civa ani, Breasla Asasinilor
rmsese anonim, o cas oarecare, una dintre numeroasele
case mari dintr-un district bogat, din sud-vestul Riftholdului.
Chiar sub nasul regelui Adarlanului.
Porile de fier erau deschise, iar asasinii deghizai n
paznici nu o recunoscur, odat intrat pe alee. Dar nu o
oprir, n ciuda costumului i a armelor pe care le purta, n
ciuda glugii care i acoperea trsturile.
Noaptea ar fi fost mai potrivit pentru a se strecura prin
ora. Un alt test - s vad dac ar fi putut s ajung aici ziua,
fr s atrag prea mult atenia. Din fericire, majoritatea
oamenilor din ora erau preocupai cu pregtirile pentru
aniversarea prinului, din ziua urmtoare: vnztorii se aflau
deja pe strzi, comercializnd de toate, de la prjiturele pn
la steaguri cu balaurul adarlanian i panglici albastre (ca s
se asorteze cu ochii prinului, desigur). Asta i ntoarse
stomacul pe dos.
S ajung aici fr s fie zrit fusese totui un test mic,
fa de cel care i se contura n fa. i fa de cel care o
atepta a doua zi. Aedion - fiecare respiraie a ei prea s i
reverbereze numele. Aedion, Aedion, Aedion.
Dar nu se mai gndi la el - la ceea ce probabil c suferise
deja n acele temnie - i urc pe treptele masive de la
intrarea n Breasl. Nu mai fusese n aceast cas din
noaptea n care totul se dusese naibii.
Acolo, n dreapta ei, se aflau grajdurile unde l lovise pe
Wesley cnd ncercase s o avertizeze n legtur cu capcana
care i fusese ntins. Iar la un nivel mai sus, cu vedere spre
grdina din fa, erau cele trei ferestre ale fostului ei
dormitor. Erau deschise i draperiile grele din catifea se
umflau n briza rcoroas de primvar, ca i cnd camera ar
fi fost aerisit pentru ea. Doar dac Arobynn nu dduse
camera altcuiva.
Uile sculptate de stejar se deschiser cnd ajunse pe
treapta de sus i vzu un majordom pe care nu l mai vzuse
niciodat i care fcu, totui, o plecciune, gesticulnd spre
spate. Imediat dincolo de marele hol din marmur, uile
duble ale biroului lui Arobynn erau deschise larg.
Nu se uit la pragul peste care pi, strecurndu-se n
casa care fusese un rai, o nchisoare i un iad. Pe toi zeii,
cum era casa asta! Sub tavanele arcuite i candelabrele de
sticl ale holului de la intrare, podeaua de marmur era att
de lustruit, nct i vedea propria oglindire ntunecat n
timp ce mergea.
Nu se vedea nimeni, nici mcar nenorocitul de Tern. Fie
erau afar, fie li se ordonase s rmn la distan pn la
finalul acestei ntlniri - ca i cnd Arobynn nu voia s fie
auzit.
Mirosul Breslei o nvlui, strnindu-i amintiri. Florile
proaspt tiate i mirosul pinii coapte abia mascau mirosul
de metal sau sentimentul de violen care domnea
pretutindeni.
Se pregtea de ce avea s urmeze cu fiecare pas pe care l
fcea spre acel birou ornamentat. Iat-l, aezat la biroul
masiv, prul lui castaniu-rocat semnnd cu oelul topit, n
lumina soarelui care ptrundea prin ferestrele nalte, de la
podea pn la tavan, aflate pe o parte a camerei cu lambriuri
de lemn. Ignor informaia pe care o aflase din scrisoarea lui
Wesley i i pstr postura relaxat, nonalant.
Totui, nu se putu abine s se uite la covorul din faa
biroului - o micare fie observat, fie ateptat de Arobynn.
E nou, spuse el, ridicndu-i privirea de la hrtiile pe
care le avea n fa. Petele de snge de pe cellalt nu au mai
ieit.
Pcat! spuse ea, aezndu-se pe unul dintre scaunele
din faa biroului, ncercnd s nu se uite la cel de lng ea, n
care, de obicei, sttea Sam. Cellalt covor era mai drgu.
Pn ce sngele ei l udase, atunci cnd Arobynn o btuse:
i stricase nelegerea legat de comerul cu sclavi. O btuse i
l fcuse pe Sam s priveasc totul. Apoi, dup ce ea i
pierduse cunotina, l btuse i pe Sam. Se ntreb care
dintre cicatricele de pe articulaiile degetelor lui Arobynn erau
de la acele bti.
Ea auzi valetul apropiindu-se, dar nu catadicsi s-l
priveasc.
S nu fim deranjai! spuse Arobynn.
Valetul opti c nelese, iar uile biroului se nchiser.
Aelin i arunc un picior peste braul scaunului.
De ce m-ai chemat?
Arobynn se ridic, o micare fluid, plin de putere
temperat, i ocoli biroul, ca s se rezeme de marginea
acestuia.
Voiam doar s vd ce faci n ziua de dinaintea marelui
eveniment. Ochii lui argintii licrir. Voiam s-i urez noroc.
i s vezi dac am de gnd s te trdez?
De ce m-a gndi la asta?
Nu cred c vrei s vorbim despre ncredere chiar acum.
Cu siguran, nu. Nu cnd trebuie s te concentrezi
doar asupra zilei de mine. Att de multe detalii ar putea
merge prost! Mai ales dac vei fi prins.
Ea simi pumnalul ameninrii insinuate alunecndu-i
printre coaste.
tii c nu cedez uor n faa torturii.
Arobynn i ncruci braele pe pieptu-i lat.
Bineneles c nu. M atept ca protejata mea s m
protejeze, dac va fi prins de rege.
Aadar, asta explica de ce o chemase.
Nu te-am ntrebat, continu Arobynn. Ai de gnd s
faci asta drept Celaena?
Era un moment la fel de bun ca altele ca s se uite
plictisit prin camer, ca o protejat mereu lipsit de respect.
Nimic pe birou, nimic pe rafturi, nici mcar o cutie care ar fi
putut s conin Amuleta din Orynth. i permise s arunce o
singur privire, nainte de se ntoarce nepstoare spre el.
Nu aveam de gnd s las o carte de vizit.
i ce explicaie i vei da vrului tu cnd v vei ntlni?
Aceeai pe care i-ai dat-o nobilului cpitan? Nu voia s tie
cum de aflase de acel dezastru. Ea nu i spusese Lysandrei -
deoarece Lysandra nc nu tia cine era. Avea s se
gndeasc la asta mai trziu.
i voi spune adevrul lui Aedion.
Ei bine, s sperm c se va mulumi cu scuza asta.
Fcu un efort s se abin s-i dea o replic.
Sunt obosit i azi nu am chef s m cert. Spune-mi ce
vrei, ca s pot pleca acas. Am nevoie de o baie lung i
relaxant. Nu era o minciun. Muchii o dureau dup ce,
noaptea trecut, i urmrise pe soldaii Valg prin Rifthold.
tii c dotrile mele i stau la dispoziie. Arobynn i
fix atenia asupra piciorului ei drept, atrnat peste braul
scaunului, ca i cnd, ntr-un fel, i dduse seama c o
deranja. Ca i cnd ar fi tiut c lupta de la Boli i agravase,
oarecum, vechea ran pe care o cptase n timpul duelului
cu Cain. Tmduitoarea mea ar putea s-i maseze piciorul.
Nu a vrea s ai dureri. Sau s fie asta un handicap mine.
Graie antrenamentului, reui s i pstreze aparenta
plictiseal.
Chiar i place s te auzi vorbind, nu-i aa?
El rse senzual.
Bine - fr lupte verbale.
Ea atept, nc aezat pe scaun.
Arobynn se uit la costum, iar cnd privirea ei o ntlni pe
a lui, ce vzu fu doar un criminal rece i crud.
Din surse sigure, am aflat c i-ai supravegheat pe
paznicii regelui ct i-au fcut rondul - dar c nu i-ai
deranjat. Ai uitat de mica noastr nelegere?
Ea schi un zmbet.
Bineneles c nu.
Atunci, de ce demonul promis nu este n temnia mea?
Pentru c l voi prinde abia dup ce Aedion va fi
eliberat.
El clipi.
Creaturile astea ar putea s-l conduc pe rege direct la
tine. La noi. Nu pun n pericol sigurana lui Aedion pentru
curiozitatea ta morbid. i cine spune c tu nu vei uita s m
ajui, cnd vei fi ocupat s te joci cu noua ta jucrie?
Arobynn plec de lng birou i se apropie, aplecndu-se
peste scaunul ei destul de mult nct s respire acelai aer.
Sunt un om de cuvnt, Celaena.
Din nou, acel nume.
El fcu un pas napoi i i nl capul.
Tu, pe de alt parte... mi amintesc cum mi-ai promis
c o vei ucide pe Lysandra, cu ani n urm. Am fost surprins
cnd s-a ntors nevtmat.
Te-ai strduit s te asiguri c ne uram reciproc. M-am
gndit ca, mcar o dat, s fac lucrurile pe dos. Se pare c nu
este nici pe departe att de rsfat i de egoist pe ct m-ai
fcut s cred. Protejata mereu iritabil, care o fcea pe
deteapta. Totui, dac vrei s o ucid, mi voi ndrepta
bucuroas atenia asupra ei, n locul Valgului.
El rse uor.
Nu este nevoie. M servete destul de bine. Cu toate
acestea, poate fi nlocuit, dac hotrti c vrei s-i ii
promisiunea.
Aadar, acesta era testul? S vezi dac mi respect
promisiunile? Sub mnui, semnul pe care i-l gravase n
palm o ardea ca un tciune.
A fost un cadou.
Rezum-te la bijuterii i la haine. Ea se ridic i i privi
costumul. Sau la lucruri utile.
Privirea lui o urm pe a ei i zbovi.
i vine mai bine dect la aptesprezece ani.
i remarca lui fu suficient. i i se ntoarse, dar el o
prinse de bra - chiar n locul n care se ascundeau lamele
invizibile. Iar el tia asta. O provocare.
De ndat ce va evada mine, tu i vrul tu va trebui
s v ascundei, spuse Arobynn. Dac hotrti s nu-i ii
promisiunea... vei afla foarte repede, drag Celaena, ct de
mortal poate fi acest ora pentru cei care fug - chiar i pentru
reginele ticloase care scuip foc.
Nu-mi mai faci declaraii de dragoste i nu te mai oferi
s mergi pe crbuni ncini pentru mine?
Un rs senzual.
ntotdeauna ai fost partenera mea preferat de dans. El
se apropie suficient de mult nct s-i ating buzele de ale
ei, dac s-ar fi micat civa milimetri. Dac vrei s-i optesc
dulcegrii la ureche, Maiestate, voi face asta. Dar tot mi vei
aduce ceea ce vreau.
Ea nu ndrzni s se retrag. Ochii lui argintii strluceau
ca lumina rece de dinaintea rsritului. Nu reuise niciodat
s i fereasc privirea.
El i nclin capul, soarele strlucindu-i n prul
castaniu-rocat.
i totui, cum rmne cu prinul?
Care prin? ntreb ea cu precauie.
Arobynn zmbi cu subneles, retrgndu-se civa
centimetri.
Sunt trei prini, presupun. Vrul tu i cei doi care
mpart acum corpul lui Dorian Havilliard. Curajosul cpitan
tie c unul din acei demoni i devoreaz acum prietenul?
Da.
tie c ai putea decide s faci ceea ce trebuie i s-l
elimini pe fiul regelui, nainte s devin o ameninare?
Continu s se uite n ochii lui.
De ce nu-mi spui tu? Tu eti cel care s-a ntlnit cu el.
Rspunsul lui chicotit o fcu s nghee.
Aadar, cpitanului i este greu s-i ofere informaii.
Se pare c nu are probleme n a-i mprti tot fostei lui
iubite - fata aia, Faliq. tiai c tatl ei face cele mai bune
tarte cu pere din toat capitala? Ba chiar trimite cteva la
aniversarea prinului. Ct ironie, nu-i aa?
Fu rndul ei s clipeasc. tiuse c Chaol avea cel puin o
alt iubit n afar de Lithaen, dar... Nesryn? i ct de
convenabil pentru el s nu-i spun, mai ales cnd i
reproase prostiile pe care le credea despre ea i Rowan.
Prinul tu Fae, izbucnise el. Se ndoia c Chaol fcuse ceva
cu fata, de cnd ea plecase la Wendlyn, dar... Dar se simea
exact aa cum voia Arobynn.
Arobynn, ce-ar fi s nu te mai bagi n treburile noastre?
Nu vrei s tii de ce a venit cpitanul din nou la mine,
asear?
Ticloi, amndoi. l avertizase pe Chaol s nu se ncurce
cu Arobynn. S admit c nu tia sau s ascund de el acea
slbiciune... Chaol nu i-ar fi pus n pericol sigurana sau
planurile pentru a doua zi, indiferent de informaiile pe care
le pstra secrete. i rnji lui Arobynn.
Nu. Eu am fost cea care l-a trimis aici. Pi agale spre
uile biroului. Trebuie s fii extrem de plictisit dac m chemi
doar ca s m iei peste picior.
Un licr de amuzament.
Noroc mine. Toate planurile sunt puse la punct, n caz
c erai ngrijorat.
Bineneles c sunt puse la punct. Nu m-a atepta la
altceva de la tine. Ea deschise una dintre ui i flutur lene
mna, n semn de rmas-bun. Ne mai vedem, Stpne.

~
Aelin vizit din nou Banca Regal, n drum spre cas, iar
cnd se ntoarse n apartament, Lysandra o atepta, aa cum
plnuiser. n plus, Lysandra adusese mncare. Mult
mncare.
Aelin se trnti la masa din buctrie, unde sttea acum
Lysandra.
Curtezana privea spre fereastra lat, de deasupra
chiuvetei din buctrie.
tii c de pe acoperiul de alturi te urmrete cineva,
nu?
E inofensiv. i util. Chaol avea oameni care
supravegheau Breasla, porile palatului i apartamentul -
pentru a-l monitoriza pe Arobynn. Aelin i nl capul. Ochi
ageri?
Stpnul tu m-a nvat cteva trucuri de-a lungul
anilor. Ca s m protejez, desigur. Ca s-i protejeze
investiia, de fapt, se nelegea de la sine. S neleg c ai citit
scrisoarea?
Fiecare nenorocit de cuvnt.
ntr-adevr, citise de nenumrate ori scrisoarea lui Wesley,
pn ce memorase datele, numele i ntmplrile, pn ce
vzuse att de mult foc nct fusese bucuroas c magia i
era acum nbuit. Ce aflase i schimba un pic planurile, dar
i era de ajutor. Acum tia c nu se nelase, c numele din
lista ei erau corecte.
mi pare ru c nu am putut s o pstrez, spuse Aelin.
S o ard era singura cale de a rmne n siguran.
Lysandra ddu din cap, ndeprtnd o scam de pe
corsajul rochiei ei de culoarea ruginei. Avea mneci roii, largi
i umflate, cu manete strnse, de catifea neagr, i nasturi
aurii, care strlucir n lumina dimineii, cnd se ntinse
dup unul dintre strugurii de ser, pe care Aelin i cumprase
cu o zi n urm. O rochie elegant, dar modest.
Lysandra pe care o cunoteam eu purta mai puine
haine, zise Aelin.
Ochii verzi ai Lysandrei licrir.
Lysandra pe care o cunoteai tu a murit de mult.
La fel i Celaena Sardothien.
i-am cerut s ne ntlnim azi ca s putem... vorbi.
Despre Arobynn?
Despre tine.
Sprncenele elegante se apropiar.
i cnd vom apuca s vorbim despre tine?
Ce vrei s tii?
Ce faci n Rifthold? n afar de faptul c vrei s-l salvezi
mine pe general.
Nu te cunosc suficient de bine nct s-i rspund la
ntrebarea asta, spuse Aelin.
Lysandra nu fcu dect s i nale capul.
De ce Aedion?
mi este mai util viu dect mort. Nu era o minciun.
Lysandra lovi cu o unghie ngrijit masa uzat.
Eram att de invidioas pe tine, spuse dup o clip. Nu
l aveai doar pe Sam, ci i pe Arobynn... Am fost att de
proast s cred c ie i ddea totul i nu i refuza nimic. Te-
am urt pentru c, n sinea mea, am tiut ntotdeauna c
eram doar un pion pe care l folosea mpotriva ta - cineva care
s te fac s lupi pentru afeciunea lui, s te in n alert,
s te rneasc. i mi-a fcut plcere, pentru c am crezut c
era mai bine s fii pionul cuiva, dect un nimic. Mna i
tremur cnd o ridic, s i dea pe spate o uvi de pr.
Cred c a fi continuat aa toat viaa. Dar apoi - apoi
Arobynn l-a ucis pe Sam i a aranjat capturarea ta, i... i m-
a chemat n noaptea n care ai fost dus n Endovier. Dup
aceea, n trsura care m ducea acas, am nceput s plng.
Nu tiam de ce. Dar Wesley era n trsur cu mine. Aceea a
fost noaptea care a schimbat totul ntre noi. Lysandra privi
cicatricele din jurul ncheieturilor minilor lui Aelin, apoi
tatuajul care i mutila propria ncheietur.
Ieri sear, nu ai venit doar ca s m avertizezi n
privina lui Arobynn, zise Aelin.
Cnd Lysandra i ridic privirea, o avea de ghea.
Nu, spuse ea cu o uoar cruzime. Am venit ca s te
ajut s-l distrugi.
nseamn c ai mult ncredere n mine dac recunoti
asta.
Tu ai distrus Bolile, rosti Lysandra. Pentru Sam ai
facut-o, nu-i aa? Deoarece acei oameni - au lucrat toi
pentru Rourke Farran i au fost toi acolo cnd... Ea scutur
din cap. Totul este pentru Sam, orice ai plnuit pentru
Arobynn. n plus, dac m trdezi, puine lucruri m mai pot
rni la fel de mult ca tot ce am ndurat deja.
Aelin se rezem pe scaun i i ncruci picioarele,
ncercnd s nu se gndeasc la ntunericul cruia i
supravieuise femeia din faa ei.
Am ateptat prea mult fr s cer rzbunare. Nu m
intereseaz iertarea.
Lysandra afi un zmbet - i nu unul vesel.
Dup ce l-a ucis pe Wesley, am stat treaz n patul lui
i m-am gndit s-l omor chiar acolo. Dar nu mi s-a prut
suficient, iar datoria nu-mi aparinea doar mie.
Pentru o clip, Aelin nu reui s spun nimic. Apoi,
scutur din cap.
Tu chiar vrei s insinuezi c pe mine m-ai ateptat n
tot acest timp?
L-ai iubit pe Sam la fel de mult ct l-am iubit pe
Wesley.
Pieptul i se goli, dar ddu din cap. Da, l iubise pe Sam -
mai mult dect iubise pe oricine vreodat. Chiar i pe Chaol.
i, faptul c n scrisoarea lui Wesley citise exact ce i
ordonase Arobynn lui Rourke Farran s-i fac lui Sam, i
lsase o ran violent n inim. Hainele lui Sam nc mai
erau n cele dou sertare de jos ale dulapului ei unde, ntr-
adevr, Arobynn le despachetase. Dormise mbrcat cu una
dintre cmile lui, n ultimele dou nopi.
Arobynn avea s plteasc.
mi pare ru, spuse Aelin. Pentru anii n care m-am
purtat ca un monstru cu tine, pentru c te-am fcut s suferi
prin aciunile mele. mi doresc s m fi putut vedea mai bine.
mi doresc s fi vzut toate lucrurile mai bine. mi pare ru.
Lysandra clipi.
Eram amndou tinere i proaste i ar fi trebuit s fim
aliate. Dar nimic nu ne poate mpiedica s fim aa acum.
Lysandra i arunc un rnjet de lup. Dac eti pentru, sunt i
eu.
Att de repede - att de uor - primi oferta de prietenie.
Poate c Rowan era prietenul ei drag, carranam-ul ei, dar... i
lipsea compania feminin. Foarte mult. Dei o veche panic
i fcu simit apariia, la gndul c Nehemia nu mai era
acolo, ca s i-o ofere - i o parte din ea i dorea s-i arunce
napoi Lysandrei oferta n fa, doar pentru c ea nu era
Nehemia - se for s reprime acea fric.
Sunt pentru, spuse Aelin, cu voce rguit.
Lysandra oft.
O, mulumesc zeilor. Acum pot vorbi cu cineva despre
haine, fr s fiu ntrebat ce prere ar avea cutare sau s
mnnc o cutie de bomboane cu ciocolat fr s-mi spun
cineva c ar fi bine s am grij la siluet - spune-mi c i
plac bomboanele de ciocolat, i plac, nu-i aa? mi amintesc
c am furat odat o cutie din camera ta, cnd ai ieit s ucizi
pe cineva. Au fost delicioase.
Aelin flutur o mn spre cutiile cu bunti de pe mas.
Ai adus ciocolat - n ceea ce m privete, eti noua
mea persoan preferat.
Lysandra chicoti, un sunet surprinztor de profund i
rutcios - un rs pe care, probabil, l ascundea fa de
Arobynn sau de clienii ei.
ntr-o sear, curnd, m voi strecura aici i vom mnca
ciocolat pn cnd vom vomita.
Suntem nite doamne att de rafinate i de manierate!
Te rog! spuse Lysandra, fluturnd o mn ngrijit, noi
dou suntem doar animale slbatice n piei de om. Nu are
rost s negi asta!
Curtezana nu tia ct de aproape era de adevr. Aelin se
ntreba cum ar fi reacionat femeia n faa celeilalte forme a ei
- la caninii alungii. Cumva, se ndoia c Lysandra ar fi
numit-o un monstru din cauza asta - sau din cauza flcrilor
pe care le comanda.
Zmbetul Lysandrei tremur.
Totul este aranjat pentru mine?
Eti cumva ngrijorat?
Ai de gnd s intri, pur i simplu, n palat, creznd c o
alt culoare a prului nu te va da de gol? Ai att de mult
ncredere n Arobynn?
Ai o idee mai bun?
Umerii ridicai ai Lysandrei erau definiia nonalanei.
tiu i eu cte ceva despre ce nseamn s joci roluri
diferite. Cum s m fac nevzut, dac vreau asta.
Eu chiar tiu s m fac nevzut, Lysandra. Planul este
bun. Chiar dac a fost ideea lui Arobynn.
Dar dac am prinde doi iepuri dintr-o lovitur?
Poate c ar fi ignorat asta, poate c ar fi ntrerupt-o, dar n
ochii curtezanei se citea o strlucire att de rea i de
slbatic.
Aadar, Aelin i sprijini antebraele pe mas.
Te ascult.
CAPITOLUL 14

Pentru fiecare persoan salvat de Chaol i de rebelii lui,


prea c ntotdeauna mai erau cteva care ajungeau pe
eafod.
Soarele apunea cnd el i Nesryn se ghemuir pe un
acoperi de lng mica pia. Singurii oameni care se
deranjaser s priveasc erau obinuiii infractori, mulumii
s vad suferina altora. Asta l deranja nainte de toate,
decoraiunile care fuseser ntinse n onoarea aniversrii lui
Dorian, de a doua zi: steaguri cu rou i auriu i panglici
atrnau de-a latul pieei, ca o plas, n vreme ce couri cu
flori albastre i albe ncadrau marginile exterioare. Un osuar
mpodobit, n veselia sfritului de primvar.
Coarda arcului lui Nesryn scri cnd l ntinse mai mult.
ncet, o avertiz el.
tie ce face, mormi Aelin de la o distan de civa
pai.
Chaol i arunc o privire.
Amintete-mi - de ce eti aici?
Voiam s ajut - sau asta este o rebeliune rezervat doar
celor din Adarlan?
Chaol se abinu s i dea o replic i i ntoarse privirea
spre piaa de dedesubt. A doua zi, de ea depindea tot ce conta
pentru el. Nu ar fi fost inteligent s o supere, chiar dac ideea
de a-l lsa pe Dorian n minile ei l cutremura. Dar...
n legtur cu ziua de mine, preciz el ferm,
continund s fie atent la execuia care era pe cale s se
petreac. Nu te vei atinge de Dorian.
Eu? Niciodat, rspunse mieros Aelin.
Nu este o glum. Nu. l. Vei. Rni.
Nesryn i ignor i i nclin arcul spre stnga.
Nu pot s intesc bine spre niciunul.
Trei brbai stteau acum n faa eafodului, nconjurai
de doisprezece paznici. Scndurile platformei de lemn erau
deja ptate bine de snge, de la sptmni de folosin.
Mulimea supraveghea ceasul mare, de deasupra platformei
de execuie, ateptnd ca limba de fier s ating ora ase
seara. Legaser pn i panglici aurii i purpurii de marginea
inferioar a ceasului. Mai erau apte minute.
Chaol se for s se uite la Aelin.
Crezi c-l vei putea salva?
Poate. Voi ncerca. Privirea sau postura ei nu trdau
nicio reacie.
Poate. Poate.
Dorian chiar conteaz sau este doar un pion pentru
Terrasen? ntreab el.
Nici mcar s nu deschizi subiectul! Iniial, crezu c
terminase, dar continu. Ar fi o dovad de mil s-l omor,
Chaol. Ar fi un dar.
Nu pot s intesc, spuse din nou Nesryn - un pic mai
tare.
Dac te atingi de el, zise Chaol, m voi asigura c
ticloii de acolo l vor gsi pe Aedion.
Nesryn se ntoarse tcut spre ei, slbind arcul.
Pentru Chaol, era singura carte pe care putea s o joace,
chiar dac asta l fcea i pe el un ticlos.
Furia pe care Chaol o vzu n ochii lui Aelin fu imens.
Dac mi implici toat Curtea n asta, Chaol, spuse
Aelin cu blndee mortal, nu-mi pas ce ai fost pentru mine
sau ce ai fcut ca s m ajui. Dac i trdezi sau i rneti,
nu-mi pas ct va dura sau ct de departe vei merge: tu i
regatul tu nenorocit vei ajunge scrum. Apoi vei afla cam ct
de monstruoas pot s fiu.
Prea departe. El mersese prea departe.
Nu suntem inamici, rspunde Nesryn i, chiar dac era
calm, privirea i fugea de la unul la altul. Avem destule
probleme pentru care trebuie s ne facem griji mine. i n
acest moment. Art cu sgeata spre pia. Mai sunt cinci
minute pn la ora ase. Coborm acolo?
Este prea plin de oameni, spuse Aelin. Nu risca s te
expui. La patru sute de metri, mai este o patrul care se
ndreapt n direcia asta.
Desigur c tia despre asta.
Repet, rosti Chaol, de ce eti aici? Ea... se furiase n
urma lor. Cu prea mult uurin.
Aelin o studie pe Nesryn un pic prea mult.
Ct de bun este precizia cu care inteti, Faliq?
Nu ratez, replic Nesryn.
Aelin surse.
Genul meu de femeie. i zmbi cu subneles lui Chaol.
Iar el tiu - tiu c ea era contient de trecutul lor. i c
nu-i prea psa. Nu-i ddea seama dac era sau nu o
uurare.
M gndesc dac s le poruncesc oamenilor lui
Arobynn s abandoneze misiunea mine, spuse Aelin, cu acei
ochi turcoaz fixai asupra chipului lui Nesryn, a minilor i a
arcului ei. n locul lor, vreau ca Faliq s supravegheze zidul.
Nu, zise Chaol.
Eti paznicul ei? El nu se sinchisi s rspund. Aa m
gndeam i eu, rosti ncet Aelin.
Dar Nesryn nu avea s supravegheze zidul - i nici el.
Cpitanul era prea uor de recunoscut ca s rite s fie
aproape de palat, iar Aelin i ticlosul ei de stpn
hotrser, se pare, c era mai bine ca el s mearg de-a
lungul graniei mahalalelor, asigurndu-se c drumul era
liber pentru ea.
Nesryn are deja ordinele ei.
n pia, oamenii ncepur s-i njure pe cei trei brbai
care priveau ceasul, cu fee palide i sfrijite. Ba unii dintre
privitori aruncar cu buci de mncare stricat spre ei.
Poate c acest ora chiar merita flcrile lui Aelin
Galathynius. Poate c i Chaol merita s ard. El se ntoarse
spre femei.
Rahat! njur Aelin.
Chaol se uit n spate, la timp ca s vad grzile
mpingnd prima victim - un brbat de vrst mijlocie, care
suspina - spre eafod, folosindu-se de mnerele sbiilor ca
s-l pun n genunchi. Nu mai ateptau pn la ase. Un alt
prizonier, tot de vrst mijlocie, ncepu s tremure, i o pat
ntunecat se ntinse pe partea din fa a pantalonilor si. Pe
toi zeii!
Chaol ncremeni i nici Nesryn nu reui s ncordeze arcul
destul de repede cnd toporul se ridic. Un zgomot surd
reduse la tcere piaa oraului. Oamenii aplaudar -
aplaudar. Sunetul acoperi al doilea zgomot surd, al capului
brbatului, care czu i se rostogoli.
Apoi, Chaol se trezi n alt camer, n castelul care fusese
cndva casa lui, ascultnd zgomotul surd al crnii i al
oaselor pe marmur, ceaa roie acoperind aerul, Dorian
ipnd...
Sperjur. Mincinos. Trdtor. Chaol era toate aceste lucruri
acum, dar nu pentru Dorian. Niciodat pentru adevratul lui
rege.
Drm turnul cu ceas din grdin, spuse el aproape
neauzit. O simi pe Aelin ntorcndu-se spre el. Iar magia va fi
liber. A fost o vraj - trei turnuri, toate construite din piatr
Wyrd. Drm unul i magia va fi eliberat.
Ea privi spre nord, fr s clipeasc, deloc surprins, ca i
cnd ar fi putut s vad pn la castelul de cletar.
Mulumesc, opti ea. Att.
De dragul lui Dorian. O fi fost cruzime, o fi fost egoism,
dar era adevrat. Regele te ateapt mine, continu el. Dac
nu-i mai pas c lumea tie i i dezlnuie magia asupra ta?
tii ce s-a ntmplat cu Dorian.
Ea scrut iglele acoperiului, ca i cnd ar fi citit harta
mental a petrecerii - harta pe care el i-o dduse. Apoi,
njur.
Ar putea s ntind capcane pentru mine - i pentru
Aedion. Cu semnele Wyrd, ar putea s scrie vrji pe podea
sau pe ui, menite mie sau lui Aedion, iar noi am fi
neajutorai - la fel cum am capturat creatura din bibliotec.
Rahat, opti ea. Rahat.
Nesryn i apuc arcul.
Brullo ne-a zis c regele i-a pus cei mai buni oameni
s-l escorteze pe Aedion din temni spre sal - probabil, va
vrji i acele zone, spuse ea. Dac le vrjete.
Dac este un risc prea mare. i este prea trziu s ne
schimbm planurile, replic Aelin. Dac a fi avut crile
acelea nenorocite, probabil c a fi putut s gsesc un soi de
protecie pentru mine i Aedion, vreo vraj, dar mine nu voi
avea suficient timp s le iau din vechea mea camer. Zeii tiu
dac mai sunt nc acolo.
Nu sunt, zise Chaol. Aelin i ridic sprncenele. Pentru
c sunt la mine. Le-am furat cnd am prsit castelul.
Aelin i ncrei buzele n ceea ce el ar fi putut jura c era
admiraie ovitoare.
Nu avem mult timp la dispoziie. ncepu s urce pe
acoperi i dispru. Au mai rmas doi prizonieri, clarific ea.
i cred c steagurile acelea ar arta mai bine ptate cu nite
snge de Valg.

~
Nesryn rmase pe acoperi, n timp ce Aelin merse pe
altul, din faa pieei - mai repede dect se gndise Chaol c
era posibil. Asta nsemn c el rmnea la nivelul strzii.
Chaol se grbi ct putu de mult prin mulime, zrindu-i pe
cei trei oameni ai si adunai n apropierea celeilalte margini
a platformei - pregtii.
Ceasul btu ora ase tocmai cnd Chaol i alese o poziie,
dup ce se asigurase c nc doi dintre oamenii si ateptau
pe o alee ngust. Fix cnd grzile luar, n cele din urm,
corpul primului prizonier i l traser nainte pe urmtorul.
Brbatul suspina, implorndu-i, n timp ce era forat s
ngenuncheze n balta de snge a prietenului su.
Clul i ridic toporul.
Apoi, un pumnal trecu direct prin gtul lui, aruncat cu
dedicaie, din partea lui Aelin Galathynius.
ni snge negru - o parte pe steaguri, aa cum
promisese Aelin. nainte ca grzile s poat striga, Nesryn
deschise focul din cealalt direcie. Buimceala provocat fu
tot ce-i trebui lui Chaol, iar el i oamenii lui alergar spre
platform, prin mulimea panicat, care fugea. Nesryn i
Aelin mai trseser o dat, nainte ca el s ajung pe
platform, pe lemnul periculos de alunecos din cauza
sngelui. i apuc pe cei doi prizonieri i le strig Fugii,
fugii, fugii!
Oamenii lui se luptar cu grzile ct el i grbi pe
prizonierii mpiedicai pe scri i apoi pe alee, n siguran -
alee dincolo de care ateptau rebelii.
Fugir strad dup strad, lsnd n urm haosul pieei,
pn ce ajunser la rul Avery, iar Chaol se grbi s pun
mna pe o barc.
Nesryn l gsi prsind docurile o or mai trziu,
nevtmat, dar stropit cu snge negru.
Ce s-a ntmplat?
S-a dezlnuit iadul, rspunse Nesryn, scrutnd rul
sub apusul soarelui. Totul este bine?
El ncuviin.
Tu?
Amndou suntem bine. tiind c nu era n stare s
ntrebe despre Aelin, i fcuse o favoare, gndi el cu un licr
de ruine. Nesryn se ntoarse, ndreptndu-se n direcia din
care venise.
Unde pleci? ntreb el.
S m spl i s m schimb - apoi, s m duc s dau
vestea familiei brbatului care a murit.
Acesta era protocolul, chiar dac era ngrozitor. Era mai
bine ca familiile s fie cu adevrat ndurerate, dect s rite
s fie privite ca simpatizante ale rebelilor.
Nu trebuie s faci asta, spuse el. l voi trimite pe unul
dintre oamenii mei.
Sunt un gardian al oraului, zise ea clar. Prezena mea
nu va fi neateptat. i, n plus, spuse, cu ochii strlucindu-i
de perenul iz de de amuzament, chiar tu ai zis c nu prea
stau peitori la coad n faa casei tatlui meu, aadar, cu ce
altceva a putea s-mi ocup timpul n seara asta?
Mine este o zi important, spuse el, chiar dac se
njur pentru cuvintele rostite seara trecut. Un mgar - asta
fusese, chiar dac ea nu-i artase suprarea.
M simeam foarte bine nainte s apari tu, Chaol,
replic ea - obosit, posibil plictisit. mi cunosc limitele. Ne
vedem mine.
De ce vrei s te duci tu pe la familii? ntreb el.
Ochii negri ai lui Nesryn privir spre ru.
Pentru c asta mi amintete de ceea ce am de pierdut
dac voi fi prins - sau dac vom eua.

~
Se ls noaptea, iar Aelin tiu c era urmrit, n timp ce
mergea tiptil de pe un acoperi pe altul. Acum, chiar i cteva
ore mai trziu, era extrem de periculos s mearg pe strzi,
avnd n vedere ct de mult se supraser grzile, dup ce ea
i rebelii le furaser prizonierii chiar de sub nas.
i tia asta pentru c le auzise njurnd i vorbind printre
dini n ultima or, n care urmrise o patrul de grzi n
uniforme negre, pe drumul observat cu o noapte n urm: de-
a lungul docurilor, apoi rmnnd n umbrele strzii cu
taverne i bordeluri din mahala, iar apoi aproape - dar
pstrnd o distan sigur - de Piaa Umbrelor de lng ru.
Fusese interesant s afle cum se schimba sau nu ruta lor
cnd izbucnea haosul - spre ce ascunztori se grbeau, ce fel
de formaii foloseau. Ce strzi nu mai erau supravegheate
cnd se dezlnuia iadul. Aa cum avea s se ntmple a doua
zi, cu Aedion.
Dar ce i spusese Arobynn fusese adevrat - potrivindu-se
i cu hrile pe care le fcuser Nesryn i Chaol.
tiuse c, dac i-ar fi spus lui Chaol de ce apruse la
execuie, i-ar fi stat cumva n cale - poate ar fi trimis-o pe
Nesryn s o urmreasc. Trebuia s afle ct de pricepui erau
- toi cei care urmau s fie vitali n evenimentele de a doua zi -
iar apoi trebuia s vad asta.
Aa cum i zisese Arobynn, toi gardienii purtau un inel
imens i negru i se micau cu smucituri i zvcniri care o
faceau s se ntrebe ct de bine se acomodau demonii
ghemuii n corpurile lor. Liderul lor, un brbat palid, cu pr
brunet, i se pru c se mica cel mai fluid, precum cerneala
n ap.
Ea i ls s se ndrepte spre o alt parte a oraului i i
continu drumul spre locul n care districtul meteugarilor
se prelungea ntr-o curb a rului Avery, pn ce totul se
liniti n jurul ei, iar mirosul acelor cadavre n putrefacie se
estomp.
Pe acoperiul unui depozit de sticlrie, ale crui igle erau
calde nc de la cldura zilei sau de la imensele furnale din
interior, Aelin examin aleea goal de dedesubt. Ploaia
infernal de primvar ncepu din nou, zornind pe
acoperiul nclinat, pe numeroasele hornuri.
Magia - Chaol i spusese cum s o elibereze. Era att de
uor i, cu toate acestea - o sarcin monumental. Necesita o
planificare atent. Totui, hotrse s o fac dup ziua de
mine - dac avea s supravieuiasc.
Cobor pe un burlan de pe partea lateral a cldirii
drpnate din crmid, srind un pic prea zgomotos ntr-o
balt - spera s fie ap de ploaie. Fluiernd un cntecel vesel,
pe care l auzise ntr-una dintre multele taverne din mahala,
avans pe aleea goal.
Sincer, fu un pic surprins s ajung aproape la
jumtatea aleii nainte ca patrula grzilor regelui s i ias n
cale, cu sbiile scoase, ca argintul viu n ntuneric.
Comandantul patrulei - demonul din el - privi i zmbi ca
i cnd ar fi tiut deja ce gust avea sngele ei.
Aelin i rnji i ea, fluturndu-i ncheietura minii i
scond lamele din costum.
Bun, frumosule!
Apoi, i atac, tind, i rsucindu-se, i ferindu-se. Cinci
grzi murir nainte ca restul s se poat mcar mica. Dar
sngele care le curgea nu era rou. Era negru i se prelingea
pe muchiile sbiilor ei, dens i strlucitor ca uleiul.
Duhoarea, ca de lapte prins i oet, o lovi la fel de puternic
precum loviturile sbiilor lor.
Mirosul urt deveni mai puternic, acoperind fumul
persistent al fabricilor de sticl din jurul lor, nrutindu-se
cnd Aelin se feri de lovitura demonului i se ghemui,
lovindu-l. Stomacul brbatului se deschise ca o ran
infectat, iar sngele negru i zeii tiau ce altceva se
revrsar pe strad. Dezgusttor. Aproape la fel de ru
precum mirosul care ieea din grtarul canalului din cellalt
capt al aleii - deja deschis. Din care se rspndea acea
bezn familiar.
Ceilali membri ai patrulei se apropiar. Cnd i ucise,
mnia i curse prin vene ca un cntec. Cnd sngele i ploaia
fcur bli pe caldarmul spart, cnd Aelin rmase ntr-un
cmp de oameni czui, ncepu s taie.
Capetele se rostogolir unul dup altul.
Apoi, se rezem de zid, ateptnd. Numrnd.
Ei nu se ridicar.
Aelin prsi aleea, nchiznd cu piciorul grtarul
canalului, i dispru n noaptea ploioas.

~
Se crp de ziu, o zi senin i clduroas. Aelin rmsese
treaz jumtate de noapte, parcurgnd crile pe care le
salvase Chaol, inclusiv vechea ei prieten, Morii vii.
Recitnd ceea ce aflase n linitea apartamentului ei, Aelin
mbrc hainele trimise de Arobynn, verificnd de dou ori c
nu ascundeau surprize i c totul era acolo unde trebuie s
fie. Ls fiecare pas, fiecare memento al planului ei s o
ancoreze, s o mpiedice s se gndeasc prea mult la ceea ce
avea s se ntmple la nceperea festivitilor.
Apoi, plec s-i salveze vrul.
CAPITOLUL 15

Aedion Ashryver era pregtit s moar.


mpotriva voinei lui, i revenise n ultimele dou zile,
febra disprndu-i seara trecut, dup apusul soarelui. Fu
suficient de puternic nct s mearg - cu toate c ncet -
cnd l escortar spre baia temniei, unde l nlnuir ca s l
spele i chiar riscar s-l brbiereasc, n ciuda eforturilor
sale de a-i tia propriul gt n brici.
Pesemne c l voiau prezentabil la Curte, cnd aveau s-i
taie capul cu propria lui sabie, Sabia din Orynth.
Dup ce i curar rnile, l mbrcar n pantaloni i o
cma larg, de culoare alb, i strnser prul la spate i l
trr pe scri. Grzile cu uniforme negre l flancau cte trei
pe ambele pri, patru n fa i n spate, iar lng fiecare u
i ieire era postat unul dintre ticloi.
mbrcatul l epuizase prea mult ca s-i provoace s-l
omoare cu sabia, aadar i ls s-l conduc prin uile nalte,
n sala de bal. Steaguri roii i aurii atrnau de cpriori, flori
de primvar acopereau fiecare mas i o bolt de trandafiri
de ser fusese construit deasupra podiumului de pe care
familia regal avea s urmreasc festivitile, nainte de
execuia lui. Ferestrele i uile de dincolo de platforma pe
care urma s fie omort se deschideau spre una dintre
grdini; un gardian era postat din 60 n 60 de centimetri, iar
alii erau poziionai n grdin. Dac regele voia s-i ntind
o capcan lui Aelin, cu siguran nu se deranjase s o fac
foarte subtil.
Era civilizat din partea lor s-i dea un taburet pe care s
se aeze, i ddu seama Aedion, cnd fu mpins pe treptele
din lemn ale platformei. Cel puin nu avea s fie nevoit s se
ntind pe podea, ca un cine, ct i-ar fi privit pe toi
prefcndu-se c nu erau aici doar pentru a-i vedea capul
rostogolindu-se. i un taburet, i ddu el seama cu o
satisfacie macabr, ar fi fost o arm destul de bun, la
momentul potrivit.
Aadar, Aedion i ls s-l pun n lanurile ancorate de
podeaua platformei. i ls s expun Sabia din Orynth la
civa pai de el, mnerul zgriat din os strlucindu-i n
lumina dimineii.
Trebuia doar s prind momentul potrivit, ca s moar
aa cum alegea el.
CAPITOLUL 16

Demonul l fcu s stea pe podium, pe un tron aflat lng


o femeie ncoronat, care nu observase c fiina care se
folosea de gura lui nu era persoana care se nscuse din
propria-i carne. n cealalt parte a lui, era aezat brbatul
care controla demonul din el. Iar n fa, sala de bal era plin
de nobili chicotind, care nu vedeau c el era nc acolo,
nuntru, ipnd n continuare.
Astzi, demonul trecuse un pic mai mult prin barier, iar
acum privea prin ochii lui, cu o strlucire veche i rea. Abia
atepta s aib acces deplin la aceast lume.
Poate c lumea merita s fie devorat de creatur. Poate
c acest gnd trdtor cauzase o gaur att de mare, nct s
rup bariera dintre ei. Poate c demonul ctiga. Poate c
deja ctigase.
Aadar, era forat s stea pe tron i s rosteasc vorbe
care nu erau ale lui, i s-i mpart ochii cu ceva din alt
trm, care i privea lumea nsorit cu o foame lacom,
etern.

~
Costumul i provoca mncrimi de nedescris. Vopseaua de
pe ea nrutea situaia.
Cei mai muli dintre invitaii importani sosiser n zilele
de dinaintea petrecerii, dar cei care locuiau n ora sau n
periferia de la poalele dealului formau acum o linie
strlucitoare, care se ntindea de afar prin uile mari de la
intrare. Grzile postate acolo verificau invitaiile, puneau
ntrebri, examinau feele deloc dornice s fie interogate. Dar
artitii, vnztorii i servitorii primiser ordin s foloseasc
una dintre intrrile laterale.
Acolo o gsise Aelin pe Madam Florine i trupa ei de
dansatoare, mbrcate n costume negre din tul, mtase i
dantel, ca noaptea lichid n soarele dimineii. Cu umerii
drepi, cu pieptul ncordat i cu braele relaxate pe lng
corp, Aelin se strecur n mijlocul grupului. Cu prul vopsit
ntr-o nuan rocat de castaniu i cu faa acoperit de
produsele cosmetice stridente folosite de toate dansatoarele,
se amestec n mulime att de bine nct niciuna nu se uit
n direcia ei.
Se concentr doar asupra rolului ei de novice emoionat,
de a prea mai interesat de felul n care o percepeau
celelalte dansatoare dect cei ase gardieni postai la mica
u de lemn din partea lateral a zidului de piatr. Holul
castelului de dincolo de u era ngust - bun pentru
pumnale, ru pentru sbii i mortal pentru acele dansatoare,
dac ea ar fi dat de necaz.
Dac Arobynn, ntr-adevr, o trdase. Cu fruntea plecat,
Aelin supraveghe subtil primul test de ncredere.
Florine cea cu prul castaniu merse de-a lungul rndului
ei de dansatoare ca un amiral la bordul unei nave. Era n
vrst, dar frumoas i fiecare micare a lui Florine era
nsoit de o graie pe care Aelin nu reuise niciodat s o
copieze, indiferent cte lecii luase cu ea n copilrie. Femeia
fusese cea mai faimoas dansatoare din imperiu i, dup ce
ieise la pensie, rmsese cea mai apreciat profesoar.
Stpna dasclilor, o numise Aelin n anii n care se
antrenase cu ea, nvnd cele mai la mod dansuri i feluri
de a-i mica trupul.
Cnd se opri lng Aelin, cu buzele-i subiri i ncreite,
Florine i ainti privirea asupra grzilor din fa.
Trebuie s mai lucrezi la postur, spuse femeia.
Aelin ntlni privirea piezi a lui Florine.
Este o onoare s fiu dublur n spectacolul
dumneavoastr, doamn. Sper c Gillyan se va nsntoi
curnd.
Grzile fcur semn s intre ceea ce prea a fi o trup de
jongleri, iar ei naintar puin.
Pari destul de n form, opti Florine.
Aelin se ddu n spectacol, plecndu-i capul i umerii i
impunndu-i s roeasc - noua dublur, timid la
complimentele stpnei sale.
Fa de cum eram acum zece luni?
Florine pufni, iar privirea i zbovi asupra cicatricelor
subiri de pe ncheieturile minilor lui Aelin, pe care nici
mcar spiralele pictate deasupra nu le puteau ascunde.
Ridicaser partea de sus a costumelor cu spatele gol purtate
de dansatoare, dar, chiar i aa, i chiar i n ciuda trupului
pictat, i se zrea vrful cicatricelor ei acoperite de tatuaje.
Dac tu crezi c am avut vreo legtur cu evenimentele
care au condus la asta...
Cuvintele lui Aelin erau uor mai puternice dect
scritul pantofilor de mtase pe pietri.
Dac ai fi avut vreo legtur cu asta, ai fi fost moart,
rosti ea. Nu era o cacealma. Cnd i fcuse planurile n scris
pe acel vapor, numele lui Florine fusese cel pe care l scrisese
- i pe care mai apoi l tiase, dup ce se gndise mai bine.
Sper c ai fcut aranjamentele necesare, continu Aelin. Nu
se referea doar la mica modificare a costumelor, necesar ca
s gzduiasc armele i proviziile pe care Aelin trebuia s le
strecoare nuntru - toate pltite de Arobynn, desigur. Nu,
surprizele mari aveau s vin mai trziu.
Nu e un pic cam trziu s m ntrebi asta? fcu mieros
Madam Florine, ale crei bijuterii negre de la gt i urechi
strluceau. Dac ai aprut, nseamn c ai mare ncredere n
mine.
Cred c i place mai mult s fii pltit dect i place
regele. Arobynn pltise o sum mare ca s o mituiasc pe
Florine. i, de vreme ce Teatrul Regal a fost nchis de
Maiestatea Sa Imperial, cred c amndou suntem de acord
c ceea ce li s-a fcut acelor muzicieni a fost o crim la fel de
neiertat ca masacrul sclavilor din Endovier i Calaculla, mai
spuse ea, supraveghind grzile.
tiu c jucase cartea corect cnd vzu agonia licrind n
ochii lui Florine.
Pytor era prietenul meu, opti Florine, n timp ce obrajii
ei bronzai i pierdeau culoarea. Era cel mai bun dirijor i
avea cea mai bun ureche muzical. El mi-a construit
cariera. El m-a ajutat s obin toate acestea. Flutur din
mn pentru a-i arta dansatoarele, castelul, prestigiul pe
care l obinuse. mi este dor de el.
Nimic nu fu calculat sau rece atunci cnd Aelin i duse o
mn n dreptul inimii.
mi va lipsi s-l aud dirijnd Suita stygian n fiecare
toamn, mi voi petrece restul vieii tiind c s-ar putea s nu
mai aud niciodat o muzic att de frumoas sau s mai
triesc o frm din ce am simit n acel teatru, n timpul
concertelor dirijate de el.
Madam Florine se cuprinse cu braele. n ciuda grzilor
din fa i a sarcinii care se apropia cu fiecare secund, lui
Aelin i lu o clip s poat vorbi din nou.
Dar nu faptul c avea ncredere n Florine o fcuse pe
Aelin s fie de acord cu planul lui Arobynn. Cu doi ani n
urm, scpat, ntr-un final, din lesa lui Arobynn i aproape
srcit din cauza plii datoriei, Aelin continuase s ia lecii
cu Florine, nu doar pentru a rmne la curent cu dansurile la
mod pentru munc, ci i pentru a se menine flexibil i n
form. Florine refuzase s-i ia banii.
Mai mult dect att, dup fiecare lecie, Florine i
permisese lui Aelin s stea la pianul de lng fereastr i s
cnte pn ce o dureau degetele: fusese forat s-i lase
instrumentul iubit la Breasla Asasinilor. Florine nu vorbise
despre asta niciodat i nu o fcuse s cread c i era mil
de ea. Dar fusese o fapt bun atunci cnd Aelin avusese
disperat nevoie de una.
Ai memorat pregtirile pentru tine i fetele tale? rosti
Aelin, printre dini.
Cele care vor s fug pot veni pe vaporul pe care l-a
nchiriat Arobynn. E loc pentru toate, pentru orice
eventualitate. Dac sunt suficient de proaste nct s rmn
n Rifthold, atunci i merit soarta.
Aelin nu riscase s fie vzut mpreun cu Florine pn
acum, iar Florine nici mcar nu ndrznise s-i fac
bagajele, de fric s nu fie descoperit. Avea s-i ia doar ce
putea duce cu ea la spectacol - bani, bijuterii - i s fug spre
docuri n momentul dezlnuirii haosului. n ciuda planurilor
de evadare oferite de Chaol i de Brullo i a cooperrii cu
grzile mai binevoitoare, era foarte probabil ca ei i fetele ei s
nu reueasc s ias din palat.
Mulumesc, se trezi spunnd Aelin.
Gura lui Florine se schimonosi ntr-o parte.
Iat ceva ce nu ai nvat niciodat de la stpnul tu!
Dansatoarele din faa rndului ajunser n dreptul
paznicilor, iar Florine oft zgomotos i merse ano spre ei,
punndu-i minile pe oldurile nguste, puterea i graia
sprijinindu-i fiecare pas spre paznicul n uniform neagr,
care studia o list lung.
El se uit, pe rnd, la dansatoare, comparndu-le cu lista
pe care o avea. Verificnd listele - unele detaliate. Dar,
mulumit lui Ress, care ptrunsese n barci noaptea
trecut i adugase un nume fals, mpreun cu trsturile ei,
Aelin avea s fie pe list.
Fetele se apropiar un pic, Aelin rmnnd spre partea
din spate a grupului, ca s ctige timp pentru a observa
detaliile. Pe toi zeii, acest castel era acelai, dar totui diferit.
Sau poate c ea era cea care se schimbase.
Pe rnd, dansatoarelor li se permise s intre printre grzile
cu fee inexpresive, iar ele se grbir pe holul ngust al
castelului, chicotind i optind. Aelin se ridic pe vrfuri ca
s cerceteze grzile de la u, ca o novice care se strmba cu
o curiozitate nerbdtoare.
Apoi, le vzu. Semnele Wyrd erau scrise pe pietrele
pragului uii, cu vopsea neagr. Fuseser frumos scrise, ca i
cnd ar fi fost doar de decor, dar... Probabil c erau pe fiecare
u, la fiecare intrare. i aa era, pn i pe ferestrele de la
primul etaj erau simboluri mici i ntunecate, fr ndoial
menite lui Aelin Galathynius, ca s-l alerteze pe rege de
prezena ei sau s o in pe loc, suficient de mult nct s fie
prins.
O dansatoare o lovi cu cotul n stomac pe Aelin, ca s nu
se mai aplece peste umrul ei, pentru a privi peste capetele
lor. Aelin o privi cu uimire pe fat - iar apoi scoase un sunet
de durere. Dansatoarea se uit peste umr, optindu-i s
tac.
Aelin izbucni n lacrimi. Tare, n hohote. Dansatoarele
nghear, cea din faa ei retrgndu-se i privind n jurul ei.
A-asta a durut, spuse Aelin, inndu-se de stomac.
N-am fcut nimic, rosti printre dini femeia.
Aelin continu s plng.
n fa, Florine le ordon dansatoarelor s se dea la o
parte, iar apoi se apropie de Aelin.
Pentru numele tuturor zeilor din acest inut, ce e cu
prostia asta?
Aelin ntinse un deget tremurnd spre dansatoare.
Ea m-a l-lovit.
Florine se rsuci spre dansatoarea cu ochi mari, care deja
i declara nevinovia. Apoi, urm o serie de acuzaii, insulte
i mai multe lacrimi - acum din partea dansatoarei, care
plngea pentru cariera ei, cu siguran ruinat.
A-ap, i ceru Aelin printre hohote lui Florine. Am
nevoie de un pahar cu ap. Grzile ncepuser s-i fac loc
spre ele. Aelin o strnse puternic de bra pe Florine. A-acum.
Ochii lui Florine scnteiar, iar ea se ntoarse spre grzile
care se apropiau, dndu-le ordine. Aelin i inu respiraia,
ateptnd lovitura, palma... dar vzu cum unul dintre
prietenii lui Ress - unul dintre prietenii lui Chaol, care purta
o floare roie prins la piept, aa cum ceruse ea - alerg dup
ap. Era exact acolo unde zisese Chaol c avea s fie, pentru
orice eventualitate, n caz c ar fi mers prost ceva. Aelin se
ag de Florine pn ce apru apa - o gleat i un polonic,
tot ce reui brbatul s aduc. El se feri s o priveasc n
ochi.
Cu un mic suspin de mulumire, Aelin i le lu pe ambele.
Minile i tremurau puin. Subtil, o nghionti pe Florine cu
piciorul, ndemnnd-o s nainteze.
Vino cu mine! ordon mnioas Florine, trgnd-o spre
partea din fa a rndului. M-am sturat de prostia asta, iar
tu aproape c i-ai stricat machiajul.
Atent s nu verse apa, Aelin i permise lui Florine s o
trag spre gardianul cu chip mpietrit de la ui.
Dianna, dublura mea btut n cap i inutil, i spuse
ea gardianului, cu o voce rece, netulburat de demonul cu
ochi negri care o privea.
Brbatul studie lista pe care o inea n mini, cutnd,
cutnd... i gsi un nume.
Aelin lu, tremurnd, o sorbitur din polonic, apoi l puse
napoi n gleat.
Gardianul se mai uit o dat la Aelin - iar ea i for buza
inferioar s tremure, iar lacrimile s curg din nou, n vreme
ce demonul dinuntru o devor din priviri. Ca i cnd aceste
dansatoare minunate ar fi fost desertul.
Intr! mormi brbatul, fcndu-i semn din brbie spre
holul din spatele lui.
Cu o rugciune tcut, Aelin pi spre semnele Wyrd
scrise pe pietrele pragului. i se mpiedic, rsturnnd
gleata cu ap peste semne.
ip cnd czu la pmnt, cci genunchii o dureau intr-
adevr, iar Florine se ivi instantaneu deasupra ei, cerndu-i
s nu mai fie att de nendemnatic i de plngcioas, iar
apoi o mpinse nuntru - o mpinse peste semnele distruse.
n castelul de cletar.
CAPITOLUL 17

De ndat ce Florine i restul dansatoarelor primir


permisiunea s intre, fur toate nghesuite pe holul ngust al
servitorilor. n cteva clipe, ua din captul ndeprtat avea
s se deschid n partea lateral a slii de bal, iar ele, vor iei
precum fluturii. Fluturi negri, strlucitori, venii s execute
dansul Servitoarele morii, un dans din una dintre cele mai
cunoscute simfonii.
Nimeni altcineva nu le opri sau chestion, cu toate c
grzile de pe toate holurile le priveau ca oimii. ns nu ca
oimii n care se metamorfoza Prinul Fae.
Aadar, puini dintre oamenii lui Chaol erau prezeni. Nici
urm de Ress sau de Brullo. Toi erau ns acolo unde
promisese Chaol c aveau s fie, pe baza informaiilor lui
Ress i ale lui Brullo.
O tav cu unc prjit n miere i salvie trecu pe lng
ele, pe umrul unui servitor, iar Aelin ncerc s nu o
aprecieze, s nu savureze mirosul mncrii inamicului. Chiar
dac era o mncare al naibii de bun.
Nenumrate tvi trecur pe lng ea, duse de servitori
roii la fa, fr ndoial obosii din cauza urcuului dinspre
buctrii. Pstrv cu alune, sparanghel rumenit, boluri cu
fric proaspt, larte cu pere, plcinte cu carne...
Aelin i nl capul, privind irul de servitori. Schi un
zmbet. Atept ca servitorii s se ntoarc cu minile goale,
n drumul lor spre buctrii. n sfrit, ua se deschise din
nou, iar o servitoare zvelt, ntr-un or alb imaculat intr n
holul slab luminat, uviele libere ale prului ei brunet
czndu-i din cosie, cnd se grbi s ia urmtoarea tav cu
tart de pere de la buctrie.
Aelin nu afi nicio emoie, prnd dezinteresat cnd
Nesryn Faliq privi n direcia ei. Acei ochi oblici i negri se
apropiar uor - Aelin nu-i ddea seama dac din cauza
surprizei sau a nervozitii. Dar, nainte de a putea decide
cum s gestioneze situaia, una dintre grzi i fcu semn lui
Florine c era timpul s nceap.
Aelin i inu capul plecat, chiar dac simi demonul din
paznic ndreptndu-i atenia spre ea i spre celelalte. Nesryn
plecase - dispruse pe scri - cnd Aelin se ntoarse.
Florine merse de-a lungul irului de dansatoare care
atepta lng u, cu minile mpreunate la spate.
Spatele drept, umerii napoi, gturile ridicate. Suntei
lumin, suntei aer, suntei graie. Nu m dezamgii.
Florine lu coul cu flori negre de sticl, crat de cea mai
serioas dintre dansatoare, fiecare floare splendid licrind ca
diamantul negru, n lumina slab a holului.
Dac le spargei nainte s le aruncai pe jos, suntei
terminate. Cost mai mult dect valorai voi i nu avem altele
n plus. Rnd pe rnd, nmn florile dintr-un capt n
cellalt, fiecare destul de tare nct s nu se rup n
urmtoarele cteva minute.
Florine ajunse la Aelin, avnd coul gol.
Privete-le i nva! spuse ea, destul de tare nct s o
aud gardianul demon, i i atinse umrul cu o mn,
consolnd-o.
Celelalte dansatoare, care acum se micau, rotindu-i
capetele i umerii, nu privir n direcia ei.
Aelin ddu sfioas din cap, ca i cnd ar fi ncercat s
ascund lacrimile amare de dezamgire, i iei din linie ca s
stea lng Florine.
Trompetele rsunar prin crpturile din jurul uii, iar
mulimea aplaud destul de zgomotos nct s fac podeaua
s vibreze.
M-am uitat n Marea Sal, rosti Florine att de ncet,
nct Aelin abia o auzi. S vd cum i merge generalului. Este
slab i palid, dar vigilent. Pregtit - pentru tine.
Aelin rmase nemicat.
ntotdeauna m-am ntrebat unde te-a gsit Arobynn,
opti Florine, fixnd cu privirea ua, ca i cnd ar fi vzut
prin ea. De ce s-a chinuit att de mult s te fac s-l asculi,
mult mai mult dect s-a chinuit cu toi ceilali. Femeia
nchise pentru o clip ochii i, cnd i deschise, o strlucire
de oel i se oglindi n privire. Cnd vei rupe lanurile acestei
lumi i o vei furi pe urmtoarea, s i aduci aminte c,
pentru un regat, arta este la fel de vital ca mncarea. Fr
art, un regat nu nseamn nimic i, n timp, va fi uitat. n
viaa mea chinuit, am strns destui bani nct s nu am
nevoie de mai muli - aadar m vei nelege clar cnd spun
c, oriunde i-ai stabili tronul, orict de mult ar dura, voi veni
la tine, i voi aduce muzica i dansul.
Aelin nghii cu greu. nainte de a putea spune ceva,
Florine o ls la coada rndului i merse spre u. Se opri
naintea acesteia, uitndu-se la fiecare dansatoare din ir.
Vorbi doar cnd privirea ei o ntlni pe a lui Aelin.
Oferii-i regelui nostru spectacolul pe care l merit.
Florine deschise ua, inundnd holul cu lumin, muzic i
miros de fripturi.
Celelalte dansatoare inspirar la unison i nir nainte,
una cte una, fluturnd acele flori de sticl neagr deasupra
capetelor lor.
Privindu-le plecnd, Aelin i impuse ca sngele-i din vene
s devin un foc negru. Aedion - se concentra asupra lui
Aedion, nu asupra tiranului aezat n faa slii, brbatul care
i ucisese familia, pe Marion, i pe oamenii ei. Dac acestea
aveau s fie ultimele ei clipe, mcar urma s moar luptnd,
n sunetul muzicii rafinate.
Acum era momentul. O respiraie - nc una.
Ea era motenitoarea focului. Ea era focul, i lumina, i
cenua, i tciunii. Ea era Aelin Inim-de-foc i nu-i pleca
capul n faa nimnui i pentru nimic, cu excepia coroanei
care i se cuvenea prin snge, supravieuire i triumf.
Aelin i ndrept umerii i se strecur n mulimea
mpodobit cu bijuterii.

Aedion urmrise grzile n orele n care fusese nlnuit de


taburet i i dduse seama pe care era mai bine s o atace
prima, care prefera o anume parte sau picior, care ar fi putut
ezita cnd s-ar fi nfruntat cu Lupul Nordului i, cel mai
important, care era suficient de impulsiv i de proast nct
s-l ucid, n ciuda ordinului regelui.
Spectacolul ncepuse, atrgnd atenia mulimii care se
holbase la el cu neruinare, iar cnd cele douzeci i patru de
femei plutir, srir i se rotir n spaiul generos dintre
podium i eafodul lui, pentru o clip, Aedion se simi... prost
pentru deranj. Aceste femei nu ar fi trebuit s fie prinse n
mcelul care era pe cale s se dezlnuie.
Dar i se prea potrivit faptul c aveau costume de un
negru scnteietor, cu accente argintii - erau Servitoarele
Morii, i ddu el seama. Asta erau. Era un semn. Poate c
Silba cea cu ochi negri avea s-i ofere o moarte blnd, n
locul uneia crude, n minile ptate de snge ale lui Hellas. n
orice caz, se trezi zmbind. Moartea era moarte.
Dansatoarele aruncau pumni de pudr neagr, acoperind
podeaua - probabil c reprezenta cenua celor czui. Rnd
pe rnd, fcur mici piruete drgue i o reveren n faa
regelui i a fiului su.
Venise timpul s se mite. Regele era distras de un
gardian n uniform, care i optea la ureche; prinul privea
dansatoarele dezinteresat i plictisit, iar regina vorbea cu un
curtean oarecare, pe care l favoriza n acea zi.
Aplauzele i strigtele mulimii acoperir spectacolul n
desfurare. Toi veniser mbrcai n cele mai frumoase
haine - ce bogie indolent! Sngele unui imperiu pltise
pentru acele bijuterii i mtsuri. Sngele poporului su.
O alt dansatoare se mica prin mulime: fr ndoial,
era vreo dublur care ncerca s vad mai bine spectacolul. i
poate c nu s-ar li gndit de dou ori la asta, dac nu ar fi
fost mai nalt dect celelalte - mai supl, mai feminin, cu
umerii mai lai. Se mica mai greu, ca i cum ntre ea i
pmnt ar fi existat o legtur clar. Lumina czu asupra ei,
strbtnd dantela mnecilor costumului i dezvluind
vrtejurile i spiralele desenelor de pe pielea ei. Aceleai cu
desenele de pe braele i piepturile dansatoarelor, cu excepia
celor de pe spate, unde vopseaua era un pic mai nchis la
culoare, uor diferit. Dansatoarele ca ele nu aveau tatuaje.
nainte de a vedea mai multe, ntre o respiraie i
urmtoarea, cnd nite doamne n rochii imense de bal l
mpiedicar pe Aedion s o mai vad, ea dispru n spatele
unei intrri acoperite de o draperie, trecnd chiar pe lng
grzi, cu un zmbet timid, ca i cnd s-ar fi rtcit.
Cnd apru din nou, la mai puin de un minut, Aedion
tiu c era ea doar dup fizic i nlime. Nu mai era
machiat, iar fusta ei graioas din tul dispruse... Nu - nu
dispruse, i ddu el seama cnd ea se strecur din nou pe
u, fr ca grzile s se uite mcar n direcia ei. Fusta
fusese transformat ntr-o mantie din mtase, a crei glug i
acoperea prul castaniu-rocat, iar ea se mica... asemenea
unui brbat galant, care defila pentru doamnele din jurul
su.
Se deplas mai aproape de el. De scen.
Dansatoarele nc aruncau pudr neagr peste tot,
mergnd n cerc, micndu-se repede pe podeaua din
marmur.
Niciun gardian nu observ dansatoarea transformat n
nobil, care se ndrepta spre el. Unul dintre curteni o fcu -
dar nu ddu alarma. n schimb, strig un nume - numele
unui brbat. Iar dansatoarea deghizat se ntoarse, ridic o
mn, salutndu-l pe brbatul care strigase, i i zmbi
obraznic.
Era mai mult dect o deghizare. Pur i simplu devenise
altcineva. ano, ea se apropie tot mai mult, muzica
orchestrei ajungnd la un final vibrant, fiecare not mai
nalt dect ultima, n timp ce dansatoarele ridicar
trandafirii din sticl deasupra capetelor: un tribut pentru
rege, pentru Moarte.
Dansatoarea deghizat se opri n faa cercului de grzi
care nconjura podiumul lui Aedion, pipindu-se ca i cnd ar
fi cutat o batist care dispruse, mormind un ir de
njurturi. O pauz credibil, obinuit - nimic dubios.
Grzile se uitar din nou spre dansatoare.
Dar dansatoarea i ridic privirea spre Aedion, pe sub
sprncenele-i coborte. Chiar i deghizat n aristocrat, n
ochii ei turcoaz cu auriu se citea un triumf maliios.
n spatele lor, n cealalt parte a slii, dansatoarele
sparser trandafirii pe podea, iar Aedion i rnji reginei lui, n
vreme ce ntreaga lume se duse naibii.
CAPITOLUL 18

Nu doar florile de sticl fuseser echipate cu o pudr


reactiv, cumprat discret de Aelin din Piaa Umbrelor.
Fiecare frm de praf scnteietor pe care dansatoarele l
aruncaser pe jos fusese plin de pudr. i merita fiecare
nenorocit de argint pe care l cheltuise cnd fumul erupse
prin camer, aprinznd pudra pe care o mprtiaser peste
tot.
Fumul era att de dens, nct abia vedea la mai mult de
un pas n fa, i se amesteca perfect cu pelerina gri care i
fusese fust la costum. ntocmai cum sugerase Arobynn.
Strigtele oprir muzica. Aelin se mica deja spre
podiumul din apropiere, cnd ceasul turnului - acel ceas al
turnului care avea s i salveze sau s i condamne pe toi -
btu ora prnzului.
Aedion nu purta niciun colier negru la gt, iar asta fu tot
ce trebui s vad ea, chiar dac uurarea amenina s i
nmoaie genunchii, nainte de terminarea primei bti a
ceasului, i scoase pumnalele ncastrate n corsajul
costumului - firul de argint i mrgelele mascaser tot oelul
de pe ea - i, cu unul, tie gtul celui mai apropiat gardian.
Aelin se roti i l mpinse n brbatul din apropierea lui, n-
fignd adnc cealalt lam n stomacul celui de-al treilea.
Vocea lui Florine se ridic deasupra mulimii,
ndemnndu-i dansatoarele afar-afar-afar.
Se auzi a doua btaie a ceasului din turn, iar Aelin scoase
pumnalul din stomacul gardianului care gemea, un altul
repezindu-se spre ea din fum. Ceilali aveau s se ndrepte,
din instinct, ctre Aedion, dar mulimea urma s-i
ncetineasc, iar ea era deja destul de aproape.
Gardianul - unul dintre montrii cu uniform neagr - lovi
cu sabia, un atac direct spre pieptul ei. Aelin par i lovi cu
un pumnal, rotindu-l n toracele lui expus. Snge fierbinte i
urt mirositor i mproc minile i, n aceeai clip, i
nfipse cealalt lam n ochi.
El era nc n cdere cnd ea alerg ultimii civa pai
spre platforma de lemn i se arunc pe aceasta, rostogolindu-
se, rmnnd aplecat pn ce ajunse chiar sub ali doi
paznici, care nc ncercau s alunge valul de fum. ipar
cnd i spintec pe amndoi cu dou micri.
Se auzi cea de-a patra btaie a ceasului i iat-l pe Aedion
cu cei trei paznici din jurul lui - njunghiai de buci din
taburetul su.
El era imens - i mai mare, de aproape. Un gardian se
npusti asupra lor din fum, iar Aelin strig Ferete-te!,
nainte de a-i arunca pumnalul spre faa brbatului care se
apropia. Aedion se mic destul de repede ca s evite lovitura,
iar sngele gardianului ni pe umrul tunicii vrului ei.
Ea sri spre lanurile din jurul gleznelor lui Aedion,
punndu-i ultima lam n teac.
O strbtu o smucitur, iar lumina albastr i nceo
vederea, n timp ce Ochiul plpi. Nu ndrzni s se opreasc,
nici mcar pentru o secund. Vraja aruncat de rege asupra
lanurilor lui Aedion arse ca un foc albastru, cnd ea i tie
antebraul cu pumnalul i i folosi sngele ca s deseneze pe
lanuri simbolurile pe care le memorase: Descuie.
Lanurile czur cu un zgomot surd pe podea.
Se auzi a aptea btaie a ceasului.
Strigtele se transformar n ceva mai puternic, mai
slbatic, iar vocea regelui rsun peste mulimea panicat.
Un gardian se repezi spre ei, cu sabia scoas. Un alt
avantaj al fumului: era prea riscant s nceap s trag cu
sgei. Dar avea de gnd s i recunoasc meritele lui
Arobynn doar dac urma s scape cu via.
Scoase din teac alt sabie, ascuns n cptueala mantiei
sale gri. Gardianul czu, inndu-se de gt, acum despicat de
la o ureche la cealalt. Apoi, se roti spre Aedion, i scoase
lanul lung al Ochiului de la gt i l arunc peste capul lui.
Deschise gura, dar el opti: Sabia. n acel moment, observ
sabia expus n spatele taburetului su. Sabia din Orynth.
Sabia tatlui ei. Se concentrase prea mult asupra lui Aedion,
a grzilor i a dansatoarelor, ca s-i dea seama ce sabie era.
Rmi aproape! fu tot ce spuse atunci cnd lu sabia de
pe stand i i-o mpinse n mini. Nu i permise s se
gndeasc prea mult la greutatea ei sau la modul cum
ajunsese acolo. Pur i simplu, l apuc pe Aedion de mn i
travers n fug platforma, spre ferestrele curii interioare,
unde mulimea ipa, iar grzile ncercau s formeze o linie.
Ceasul btu a noua lovitur. Urma s i elibereze minile
lui Aedion de ndat ce vor ajunge n grdin; nu mai aveau
de pierdut nicio alt secund n fumul sufocant.
Aedion se cltin, dar rmase n picioare, pe urma ei, iar
ea sri de pe platform, n fum, chiar acolo unde Brullo
spusese c dou grzi aveau s stea pe poziii. Unul muri cu
un pumnal n spate, cellalt de la o lovitur ntr-o parte a
gtului. Strnse n mini mnerele pumnalelor, alunecoase
din cauza sngelui care le acoperea i pe ele, i pe ea - n
ntregime.
innd sabia n ambele mini, Aedion sri lng ea, iar
genunchii i se ndoir. Era beteag, dar nu din cauza vreunei
rni vizibile. i dduse seama de asta din clipa n care se
strecurase prin mulime, schimbndu-i comportamentul,
aa cum o instruise Lysandra. Paloarea feei lui Aedion nu
avea nicio legtur cu frica i nici cu respiraia lui
superficial. Ei l rniser. Ceea ce fcea ca uciderea acestor
oameni s fie foarte, foarte uoar.
Gloata se nghesuia lng uile curii interioare, exact aa
cum calculase ea. Nu fu nevoie dect s strige Foc! Foc!, iar
ipetele devenir unele frenetice. Mulimea ncepu s sparg
ferestrele i uile din sticl, clcndu-se n picioare i
drmnd paznicii. Oamenii apucar glei ca s sting
flcrile: apa stropea peste tot i spla semnele Wyrd de pe
praguri.
Fumul se ridic n fa, artnd calea spre grdin. Aelin i
aps n jos capul lui Aedion, apoi l mpinse n masa de
curteni i servitori care fugeau. Lovind, strignd, ipnd,
trgnd de hainele ei, pn ce soarele amiezii o orbi.
Aedion ssi. Probabil c sptmnile petrecute n temni
i afectaser ochii.
ine-te de mine! spuse ea, punndu-i mna imens pe
umrul ei. El o strnse cu putere i, n vreme ce lanurile i se
loveau de ea, naintar cu greu prin mulime i spre aerul
liber i curat de dincolo de ei.
Cea de-a dousprezecea i ultima lovitur rsun din
ceasul turnului, n clipa n care Aelin i Aedion se oprir
brusc n faa liniei de ase gardieni care blocau intrarea spre
gardul viu al grdinii.
Aelin se desprinse de Aedion, iar vrul ei njur cnd
vederea i se acomod suficient nct s vad ce sttea acum
ntre ei i evadare.
Nu-mi sta n cale! i spuse ea, apoi i atac pe gardieni.

~
Rowan o nvase cteva trucuri noi.
Ea era un nor nvolburat al morii, o regin a umbrelor, iar
aceti oameni erau deja mori.
Tind, ferindu-se i rotindu-se, Aelin se drui complet
calmului criminal, pn cnd sngele deveni o cea n jurul
ei, mbibnd pietriul. Patru dintre oamenii lui Chaol se
apropiar n vitez - apoi alergar n cealalt direcie. Aliai
sau doar istei, ei nu-i psa.
i, cnd ultimul dintre paznicii cu uniforme negre czu pe
pmntul nsngerat, se grbi spre Aedion. Se holbase la ea
pn acum - dar rse pe un ton grav i ntunecat i apoi
ncepu s alerge alturi de ea, spre gardul viu.
Arcaii - trebuiau s scape de arcaii care, cu siguran,
ar fi nceput s trag de ndat ce fumul s-ar fi risipit.
nconjurar i trecur prin gardul viu pe care ea l
traversase de zeci de ori n timpul ederii aici, cnd alerga n
fiecare diminea, mpreun cu Chaol.
Mai repede, Aedion, l ndemn ea, dar el era deja n
urm. Ea se opri i, cu pumnalul, i tie ncheietura ud de
snge, nainte de a desena semnele Wyrd de deschidere pe
ctuele lui. Din nou, lumina plpi i arse. Dar, apoi,
ctuele se deschiser n linite.
Frumos truc, gfi el, iar ea i smulse lanurile, fiind
gata s arunce metalul pe jos, cnd pietriul scri n
spatele lor.
Nu erau grzile; nici regele nu era.
Cu groaz, ea l vzu pe Dorian ndreptndu-se ctre ei.
CAPITOLUL 19

Pleci undeva? ntreb Dorian, cu minile n buzunarele


pantalonilor lui negri.
Brbatul care spusese acele cuvinte nu era prietenul ei -
ea tiu asta nainte ca el s fi deschis gura. Gulerul tunicii lui
negre era deschis, dezvluind strlucirea colierului din piatr
Wyrd, aflat la baza gtului.
Din nefericire, nlimea Ta, trebuie s ajungem la o
alt petrecere. Ea vzu ararul rou, firav, din dreapta, gardul
viu, palatul de cletar ce se nla n spatele lor. Erau prea
departe n grdin ca s se trag asupra lor, dar, cu fiecare
secund pierdut, se condamna la moarte. Pe ea i pe Aedion.
Pcat! spuse Valgul din prinul Dorian. Tocmai
devenise interesant. Apoi lovi.
Un val de ntuneric se ndrept spre ea, iar Aedion o
avertiz cu un strigt. O flacr albastr plpi naintea ei,
deviind atacul ndreptat spre Aedion, dar ea fu mpins napoi
un pas, ca de un vnt puternic i ntunecat.
Cnd ntunericul se risipi, prinul i fix cu privirea. Apoi,
rnji plictisit i crud.
Te-ai aprat. Detept din partea ta, drguo!
Ea i petrecuse toat dimineaa pictndu-i fiecare
centimetru de piele cu semne Wyrd, fcute cu propriul snge,
amestecat cu cerneal, ca s mascheze culoarea.
Aedion, fugi spre zid! opti ea, nendrznind s nu se
mai uite la prin.
Aedion nu se conform.
El nu este prinul - nu mai este.
tiu. De aceea tu trebuie s...
Ct eroism! spuse creatura ghemuit n prietenul ei. Ce
speran prosteasc, s credei c putei scpa!
Ca o viper, el lovi din nou cu un zid de putere colorat n
negru. O dobor peste Aedion, care gemu de durere, dar o
fcu pe Aelin s rmn n picioare. Pielea ei ncepu s o
gdile pe sub costum, ca i cnd semnele scrise cu snge s-ar
fi exfoliat cu fiecare atac. Utile, dar de scurt durat. Tocmai
de aceea nu le risipise ca s intre n castel.
Ei doi trebuiau s plece de aici - acum. i ddu lanurile lui
Aedion, i lu Sabia din Orynth i se ndrept spre prin.
ncet, scoase sabia din teac. Greutatea era perfect, iar
oelul strlucea la fel de intens ca ultima dat cnd o vzuse.
n minile tatlui ei.
Prinul Valg lovi din nou cu putere n direcia ei, iar ea se
poticni, dar continu s mearg, chiar dac semnele scrise cu
snge de sub costumul ei dispreau.
D-mi un semn, Dorian! rosti ea. D-mi un semn c
eti nuntru!
Prinul Valg rse pe un ton aspru, iar acel chip frumos se
schimonosi cu o brutalitate antic.
Voi distruge tot ceea ce iubeti! spuse el, cu ochi goi, de
culoarea safirului.
Ea ridic sabia tatlui ei cu ambele mini, continund s
nainteze.
Nu ai face-o niciodat, spuse creatura.
Dorian, repet ea, cu o voce spart. Tu eti Dorian.
Secunde - mai putea s-i ofere cteva secunde. Sngele ei
picur pe pietri, iar ea l ls s blteasc acolo, intuindu-l
pe prin cu privirea i trasnd un simbol cu piciorul.
Demonul chicoti din nou.
Nu mai sunt.
Ea se uit la acei ochi, la gura pe care o srutase demult,
la prietenul care i fusese, cndva, att de drag.
D-mi un singur semn, Dorian, implor ea.
Acel chip nu trd ns prezena prietenului ei i, cnd
prinul sri nainte, atacnd, nu exist nicio ezitare sau
tresrire a muchilor. Sri, iar apoi nghe cnd trecu peste
semnul Wyrd pe care ea l desenase pe pmnt cu piciorul -
un semn improvizat, menit s l rein puin. Nu avea s
funcioneze dect cteva clipe, dar doar de asta avea nevoie,
el fiind forat s ngenuncheze, lovind i opunndu-se puterii.
Aedion njur ncet.
Aelin ridic Sabia din Orynth deasupra capului lui Dorian.
O lovitur. Doar una, ca s spintece pielea i osul, ca s-l
crue.
Creatura vui cu o voce care nu era a lui Dorian, ntr-o
limb care nu aparinea acestei lumi. Semnul de pe pmnt
plpi, dar nu dispru. Dorian i ridic privirea spre ea, ura,
rutatea i furia citindu-se pe chipul su att de frumos.
Pentru Terrasen, pentru viitorul lor, ea putea face asta.
Putea s elimine aceast ameninare aici i acum. S l ucid
de ziua lui - la nici mcar o zi dup mplinirea celor douzeci
de ani. Urma s sufere i s fie ndurerat mai trziu.
Niciun alt nume tatuat pe propria-i piele, i promisese ea.
Dar pentru regatul ei... Lu o decizie, sabia cobor i...
Impactul lovi sabia tatlui ei, dezechilibrnd-o pe Aelin, n
timp ce Aedion strig. Sgeata rico n grdin, uiernd i
ateriznd pe pietri. Nesryn se apropia deja cu o nou sgeat
n arc, ndreptat spre Aedion.
Lovete-l pe prin, iar eu l voi dobor pe general.
Dorian rse.
Eti un spion de rahat, se rsti Aelin la ea. Nici mcar
n-ai ncercat s rmi ascuns cnd m-ai urmrit nuntru.
Arobynn Hamel i-a spus cpitanului c astzi vei
ncerca s-l ucizi pe prin, zise Nesryn. Arunc sabia!
Aelin ignor ordinul. Tatl lui Nesryn face cele mai bune
tarte cu pere din capital. Prin urmare, Arobynn ncercase s
o avertizeze - iar ea fusese prea distras de toate celelalte
lucruri ca s se gndeasc la mesajul ascuns. Ce prostie. O
prostie foarte mare din partea ei.
Semnele de aprare aveau s mai reziste doar cteva
secunde.
Ne-ai minit, zise Nesryn. Sgeata rmase ndreptat
spre Aedion, care o examina pe Nesryn, strngndu-i pumnii
ca i cnd i-ar fi imaginat c o sugruma.
Tu i Chaol suntei nebuni, spuse Aelin, chiar dac o
parte din ea era uurat, chiar dac voia s recunoasc
faptul c lucrul pe care fusese pe cale s l fac o transforma
i pe ea ntr-o nebun. Aelin cobor sabia pe lng corp.
Vei regreta acest moment, fato! uier printre dini
creatura din Dorian.
tiu, opti Aelin.
Lui Aelin nu-i psa de ce i se ntmpla lui Nesryn. Ea puse
sabia n teac, l apuc pe Aedion i fugi.

~
Aedion respira ca i cnd ar fi avut cioburi de sticl n
plmni, dar femeia acoperit de snge - Aelin - l trgea
dup ea, njurndu-l pentru c era prea ncet. Grdina era
imens, iar strigtele se ridicau peste gardul viu din spatele
lor, apropiindu-se.
Apoi, ajunser la zidul din piatr deja marcat cu semne
Wyrd scrise cu snge, iar nite mini puternice se ntinser,
ca s-l ajute s treac n partea cealalt. El ncerc s i
spun s mearg ea prima, dar ea i mpinse spatele, apoi
picioarele, ridicndu-l cnd cei doi brbai de pe zid
mormir din cauza greutii lui. Rana de pe coastele i se
ntinse i l ustur ngrozitor. Lumea deveni mai strlucitoare
i se roti n timp ce brbatul cu glug l cobor pe strada
linitit a oraului, aflat pe cealalt parte. El trebui s i
sprijine o mn de perete ca s nu alunece n balta de snge
a grzilor regale doborte acolo. Nu le recunoscu feele, unele
ipnd n continuare, n tcere.
Se auzi fsitul unui corp pe piatr, apoi verioara lui
cobor lng el, nfaurndu-i mantia gri n jurul costumului
nsngerat, trgndu-i gluga peste faa stropit cu snge. n
mini mai avea o mantie, mulumit patrulei de pe zid. Abia
reui s stea drept, ct timp ea l nfur cu mantia i i
puse gluga pe cap.
Fugi, porunci ea. Cei doi brbai de pe zid rmaser
acolo, ncordndu-i arcurile. Nici urm de tnra arca din
grdin.
Aedion se mpiedic, iar Aelin njur, ntorcndu-se n
grab ca s i cuprind mijlocul cu un bra. La naiba cu
puterea care l prsea acum; el i puse braul pe umerii ei,
sprijinindu-se de ea, n timp ce se grbir pe extrem de
linitita strad rezidenial.
Strigtele izbucneau acum n spate, accentuate de
uieratul i de zgomotul surd al sgeilor i al strigtelor
oamenilor care mureau.
Patru cvartale, gfi ea. Doar patru cvartale.
Nu prea o distan prea mare ca fie n siguran, dar el
nu avea destul energie pentru a-i spune asta. i era suficient
de greu s rmn n picioare. Copcile de pe coaste se
desfacuser, dar - slav zeilor! - plecaser de pe terenul
castelului. Un miracol, un miracol, un...
Grbete-te, mgar greoi! strig ea.
Aedion se for s se concentreze i i impuse for n
picioare, n coloan.
Ajunser la un col de strad mpodobit cu steaguri i
flori, iar Aelin privi n toate direciile nainte de a traversa n
grab intersecia. Zngnitul oelului pe oel i ipetele
brbailor rnii rsunau prin ora, fcnd mulimea de
petrecrei veseli din jurul lor s opteasc. Aelin continu
ns s mearg pe o strad, apoi pe alta. La a treia, ncetini
ritmul i se cltin spre el, ncepnd s cnte o melodie
obscen, cu vocea unui beiv afon. i, astfel, devenir doi
ceteni obinuii, ieii s srbtoreasc aniversarea
prinului, cltinndu-se de la o tavern la alta. Nimeni nu i
observ - nu cnd toate privirile erau aintite asupra
castelului de cletar ce se nla n urma lor.
Cltinatul l fcu s ameeasc. Dac leina...
nc un cvartal, i promise ea.
Toate astea erau un fel de halucinaie. Trebuia s fie.
Nimeni nu ar fi fost cu adevrat att de prost nct s ncerce
s l salveze - mai ales propria lui regin. Chiar dac o vzuse
secernd ase brbai ca pe ase fire de gru.
Haide, haide, gfi ea, scrutnd strada decorat, iar el
tiu c nu vorbea cu el.
Oamenii se nvrteau prin zon, oprindu-se ca s ntrebe
ce era cu agitaia de la palat. Aelin l conduse prin mulime,
nite beivi cu pelerine care se cltinau, chiar spre trsura
neagr care trase lng bordur ca i cnd i-ar fi ateptat.
Ua se deschise.
Verioara lui l mpinse nuntru, chiar pe podea, i
nchise ua n urma ei.

~
Deja opresc fiecare trsur la interseciile principale,
spuse Lysandra cnd Aelin deschise compartimentul ascuns
de bagaje de sub una dintre bnci. Era suficient de mare
nct s ascund o persoan, foarte nghesuit, dar Aedion
era imens, i...
Intr. Intr acum, ordon ea i nu atept ca Aedion s
se mite l mpinse direct n compartiment.
El gemu. Sngele ncepuse s i se preling din zona
coastelor, dar nu avea s moar din asta.
Asta dac oricare dintre ei avea s supravieuiasc n
urmtoarele cteva minute. Aelin nchise panoul de sub
pern, crispndu-se la zgomotul surd al lemnului lovind
carnea i apuc crpa ud scoas de Lysandra dintr-o cutie
veche de plrii.
Eti rnit? ntreb Lysandra, n timp ce trsura porni
lent pe strzile pline de petrecrei.
Inima lui Aelin btea att de tare, nct crezu c avea s
vomite, dar ddu din cap n vreme ce se terse pe fa. Att
de mult snge - ce mai rmsese din machiajul ei, apoi, mai
mult snge.
Lysandra i ddu o a doua crp ca s se tearg pe piept,
gt i mini, dup care i ntinse rochia lejer, verde, cu
mneci lungi, pe care o adusese.
Acum, acum, acum, opti Lysandra.
Aelin sfie mantia nsngerat i i-o arunc Lysandrei,
care se ridic s o ndese n compartimentul de sub banca ei,
ct timp Aelin mbrc rochia. Lysandra i ncheie nasturii de
la spate cu o agilitate surprinztoare, apoi i aranj rapid
prul lui Aelin, i ddu o pereche de mnui i i atrn un
colier la gt. i ddu s in un evantai de ndat ce i puse
mnuile, ascunznd orice urm de snge.
Trsura se opri, la sunetul vocilor severe ale unor brbai.
Lysandra tocmai ridicase draperiile cnd se auzi sunetul unor
pai care se apropiau, sunet urmat de patru grzi ale regelui,
care se uitar n trsur cu ochi ageri i nemiloi.
Lysandra deschise fereastra.
De ce suntem oprite?
Gardianul deschise ua i bg capul nuntru. Aelin
observ o pat de snge pe podea cu o clip nainte s o
observe el i tresri, acoperind-o cu fusta ei.
Domnule! strig Lysandra. Trebuie s ne explicai ce se
ntmpl imediat!
Aelin flutur evantaiul exact ca o doamn ngrozit,
rugndu-se ca vrul ei s rmn tcut n micul lui
compartiment. Pe strada de dincolo de ei, unii petrecrei se
opriser ca s priveasc inspecia - cu ochii mrii, curioi i
deloc tentai s le ajute pe cele dou femei din trsur.
Gardianul le examin cu dispre, expresia accentundu-i-
se cnd se uit n jos, la ncheietura tatuat a minii
Lysandrei.
Nu-i datorez nimic, trfo. Cutai n compartimentul
din spate, strig el, dup ce le mai adres nc un cuvnt
murdar.
Ne ducem la o ntlnire, opti Lysandra, dar el i trnti
ua n fa. Trsura se zdruncin cnd brbaii srir n
spate i deschiser compartimentul. Dup o clip, cineva lovi
cu mna partea lateral a trsurii i strig Mergei mai
departe! Nu ndrznir s nu par ofensate i nici s nu-i
fac vnt cu evantaiele cale de dou cvartale sau alte dou,
dup aceea, pn cnd birjarul lovi tavanul trsurii. Drumul
era liber.
Aelin sri de pe banc i deschise compartimentul. Aedion
vomitase, dar era treaz i pru destul de nervos cnd ea i
fcu semn s se ridice.
nc o oprire i ajungem.
Repede! fcu Lysandra, privind mecanic pe fereastr.
Ceilali aproape c au ajuns.
Aleea abia dac era suficient de lat nct s ncap
ambele trsuri care se ndreptau una spre cealalt, doar dou
trsuri mari ncetinind ca s evite coliziunea cnd se aliniar.
Lysandra deschise ua n clipa n care ajunser n dreptul
celeilalte trsuri, iar faa crispat a lui Chaol se ivi de cealalt
parte, cnd el proced la fel.
Hai, hai, hai! l ndemn ea pe Aedion, mpingndu-l
peste micul spaiu dintre trsuri. El se poticni, mormind
cnd ateriz pe cpitan.
Ajung i eu curnd. Noroc! spuse Lysandra, din spatele
ei.
Aelin sri n cealalt trsur, nchiznd ua n urm, apoi
continuar s mearg pe strad. Respira att de greu nct
crezu c se va sufoca. Aedion se ls pe podea, rmnnd
ghemuit.
E totul bine? ntreb Chaol.
Ea reui s dea din cap, recunosctoare c nu puse i alte
ntrebri. Dar nu era totul bine. Deloc.
Trsura, condus de unul dintre oamenii lui Chaol, i mai
duse alte cteva cvartale, chiar spre grania mahalalelor,
unde ieir pe o strad veche i pustie. Ea avea ncredere n
oamenii lui Chaol - dar doar pn ntr-un punct. S l duc
pe Aedion direct n apartamentul ei nsemna s-i provoace i
mai multe probleme.
Cu Aedion ncovoiat ntre ei, ea i Chaol se grbir spre
urmtoarele cteva cvartale, mergnd pe drumul lung spre
depozit, ca s scape de orice urmritor, ascultnd att de
atent nct abia mai respirar. Dar, dup aceea, ajunser la
depozit, iar Aedion reui s stea n picioare suficient de mult
nct Chaol s deschid ua i s intre grbii, n sfrit, n
ntuneric i siguran.
Chaol i lu locul lui Aelin lng Aedion, ct ea zbovi
lng u. Mormind din cauza greutii, el reui s l duc
pe veriorul ei la etaj.
E rnit la coaste, spuse ea, strduindu-se s atepte -
s supravegheze ua depozitului, s vad dac fuseser
urmrii. Sngereaz. Chaol i confirm dnd aprobator din
cap, peste umr.
Cnd veriorul ei i cpitanul ajunser aproape n captul
scrilor, cnd fu clar c nimeni nu era pe cale s dea buzna,
ea i urm. Dar oprirea o costase, oprirea o fcuse s-i
piard concentrarea, s permit gndurilor pe care le inuse
la distan s se strecoare. Fiecare pas era mai greu dect
precedentul. Rnd pe rnd, i mic picioarele.
Pn s ajung la al doilea etaj, Chaol l dusese pe Aedion
n camera de oaspei. O ntmpin sunetul apei care curgea.
Aelin ls descuiat ua de la intrare, pentru Lysandra i,
pentru o clip, rmase n apartamentul ei, rezemndu-i o
mn de sptarul canapelei, privind n gol. Cnd fu sigur c
se putea mica din nou, intr n dormitor. Se dezbrc
nainte s ajung n sala de baie i se aez n cada rece i
fr ap, nainte de a deschide robinetul.

~
Imediat ce iei, curat i purtnd una dintre vechile
cmi albe ale lui Sam i o pereche de chiloi ai acestuia, l
gsi pe Chaol ateptnd-o pe canapea. Nu ndrzni s-l
priveasc n ochi - nu nc.
Lysandra i bg capul, din camera de oaspei.
Tocmai termin s-l spl. Ar trebui s fie n regul, dac
nu i rupe din nou custurile. Nu vd niciun semn de
infecie, slav zeilor.
Aelin ridic moale mna, drept mulumire, fr s
ndrzneasc s priveasc n camera din spatele Lysandrei,
ca s vad silueta masiv care sttea pe pat, cu un prosop n
jurul taliei. Nu i psa n mod deosebit dac Chaol i
curtezana fcuser cunotin.
Nu exista un loc mai bun ca s aib aceast discuie cu
Chaol, aa c rmase n picioare n mijlocul camerei i l privi
pe cpitan ridicndu-se de pe scaun, cu umerii ncordai.
Ce s-a ntmplat? ntreb el.
Ea nghii n sec.
Am ucis muli oameni azi. Nu am chef s despic firul n
patru.
Asta nu te-a deranjat nainte.
Nu putu s-i adune energia pentru a simi usturimea
cuvintelor.
Data viitoare cnd vei hotr s nu ai ncredere n mine,
ncearc s nu mi-o dovedeti ntr-un moment n care viaa
mea sau a lui Aedion este n pericol.
O licrire a ochilor lui de bronz i dezvlui c deja o vzuse
pe Nesryn i aflase tot.
Ai ncercat s-l ucizi, spuse Chaol, cu o voce dur i
rece ca gheaa. Ai spus c vei ncerca s-l scoi afar, s-l
ajui, iar tu ai ncercat s-l ucizi.
Tcerea se lsase n dormitorul n care lucra Lysandra.
Aelin mri uor.
Vrei s tii ce am fcut? I-am oferit un minut. Am
renunat la un minut din evadarea mea, pentru el. nelegi ce
se poate ntmpla ntr-un minut? Pentru c i-am oferit unul
lui Dorian, cnd ne-a atacat pe mine i pe Aedion astzi - ca
s ne captureze. I-am dat un minut, n care soarta ntregului
meu regat s-ar fi putut schimba pentru totdeauna. L-am ales
pe fiul inamicului meu.
El apuc strns sptarul canapelei, ca i cnd s-ar fi
abinut s se mite.
Eti o mincinoas. Mereu ai fost o mincinoas. Iar ziua
de azi nu a fost o excepie. I-ai inut sabia deasupra capului.
Da, spuse ea. i, nainte ca sosirea lui Faliq s strice
totul, eram pe cale s o fac. Ar fi trebuit s o fac, aa cum ar
fi fcut-o orice om raional, pentru c Dorian nu mai exist. i
iat inima ei frnt, rupndu-se n faa monstrului pe care l
vzuse trind n ochii lui Dorian, a demonului care avea s-i
vneze pe ea i pe Aedion, care urma s i bntuie visele. Nu
i datorez nicio scuz, i zise ea lui Chaol.
Nu-mi vorbi ca i cnd ai fi regina mea! izbucni el.
Nu, nu sunt regina ta. Dar curnd va trebui s te
hotrti pe cine serveti, pentru c Dorian pe care l tii a
disprut pentru totdeauna. Viitorul Adarlanului nu mai
depinde de el.
Agonia din ochii lui Chaol o izbi ca o lovitur n plin. Iar ea
i dori s se fi stpnit mai mult n timpul explicaiilor
oferite, dar... voia ca el s neleag riscul pe care i-l
asumase i pericolul la care Arobynn l manipulase s o
expun pe ea. El trebuia s tie c exista o limit pe care ea
trebuia s o impun i la care nu avea s renune, ca s-i
protejeze poporul.
Du-te pe acoperi i stai de paz! i spuse ea.
Chaol clipi.
Nu sunt regina ta, dar vreau s mi ngrijesc vrul
acum. i, cum sper c Nesryn se ascunde, cineva trebuie s
stea de paz. Doar dac nu vrei ca oamenii regelui s ne
prind pe toi, pe neateptate.
Chaol nu se deranj s-i rspund cnd se ntoarse i
plec. Ea ascult cum urc n grab scrile i pe acoperi i
doar atunci expir i i frec faa. Cnd i cobor minile, o
vzu pe Lysandra n pragul uii camerei de oaspei, cu ochii
mrii.
Cum adic regin?
Aelin se crisp, njurnd n oapt.
Acelai cuvnt l-a folosi i eu, spuse Lysandra, palid
la fa.
Numele meu..., rosti Aelin.
O, tiu care este numele tu adevrat, Aelin.
Rahat!
nelegi de ce a trebuit s l pstrez secret.
Bineneles, spuse Lysandra, strngndu-i buzele. Nu
m cunoti i mai multe viei, n afar de a ta, sunt n pericol.
Nu - chiar te cunosc. Pe toi zeii, de ce i era att de
greu s vorbeasc? Cu ct licrea mai puternic suferina din
ochii Lysandrei, cu att mai mare prea spaiul din camer.
Aelin nghii. Nu am vrut s risc, nainte de a-l recupera pe
Aedion. tiam c va trebui s-i spun n clipa n care ne-ai fi
vzut mpreun ntr-o camer.
i Arobynn tie. Acei ochi verzi erau reci ca gheaa.
El a tiut dintotdeauna. Asta - asta nu schimb nimic
ntre noi. Nimic.
Lysandra privi n spatele ei, spre camera n care Aedion
zcea acum incontient, i oft.
Asemnarea este izbitoare. Pe toi zeii, faptul c nimeni
nu te-a descoperit n toi aceti ani m uimete. l studie din
nou pe Aedion. Chiar dac este un ticlos chipe, ar fi ca i
cnd te-a sruta pe tine. Ochii i erau nc reci, dar un licr
de amuzament i strlucea n privire.
A fi putut s triesc i fr s tiu asta, se strmb
Aelin. Scutur din cap. Nu tiu de ce m-am temut c ai
ncepe vreodat s-mi faci plecciuni.
Lumina i nelegerea dansar n ochii Lysandrei.
Ce-ar mai fi i asta?
CAPITOLUL 20

La cteva zile dup ntlnirea cu Aripa Conductoare,


glezna lui Elide Lochan era inflamat, i simea zona
lombar ca un nod strns, iar umerii o durur cnd fcu
ultimul pas n cuib. Mcar reuise s ajung acolo fr s
ntlneasc pe coridoare vreun lucru ngrozitor - cu toate c
urcuul aproape c o ucisese.
n cele dou luni de cnd Vernon o adusese n acest loc
ngrozitor, nu se obinuise cu treptele abrupte i nesfrite
ale Morathului. Simplul fapt de a-i mplini sarcinile zilnice i
fcea glezna s zvcneasc de durere, una pe care nu o mai
trise de ani de zile, iar astzi o simea i mai acut. Trebuia
s cereasc nite ierburi de la buctrie, n seara aceasta, ca
s-i nmoaie piciorul; poate chiar nite uleiuri, dac
buctarul fnos s-ar fi simit suficient de generos.
n comparaie cu ceilali ceteni ai Morathului, el era
destul de blnd. i tolera prezena n buctrie i faptul c i
cerea ierburi - mai ales cnd se oferea att de frumos s spele
cteva farfurii sau s pregteasc mncarea. Iar el nu ezita
niciodat atunci cnd l ntreba cnd anume avea s soseasc
urmtorul transport de alimente, pentru c i plcuse att de
mult plcinta lui cu fructe i ar fi fost drgu s mnnce din
nou. Era uor de flatat i de pclit. S i fac pe oameni s
vad i s aud ce voiau era una dintre multele arme din
arsenalul ei.
Un dar de la Anneith, Stpna nelepciunii, zisese
Finnula - singurul dar pe care l primise vreodat, gndea
adesea Elide, n afar de inteligena i de inima fostei sale
doici.
Nu i spusese niciodat Finnulei c deseori se ruga Zeiei
nelepciunii s le ofere un alt dar celor care i fcuser viaa
n Perranth un iad: moartea, i nu una blnd. Nu ca Silba,
care oferea sfrituri linitite, sau ca Hellas, care le druia pe
cele violente i arztoare. Nu, morile n minile lui Anneith -
n minile consoartei lui Hellas - erau brutale, sngeroase i
lente.
Genul de moarte pe care Elide se atepta s o primeasc
n orice clip, mai nou, de la vrjitoarele care colindau pe
coridoare, de la ducele cu ochi negri, de la soldaii lui mortali
sau de la Aripa Conductoare cu pr alb, care i gustase
sngele ca pe vin. De atunci, avusese comaruri despre asta.
Asta cnd reuea s doarm.
Elide trebui s se odihneasc de dou ori n drumul spre
cuib i chiopta grav cnd ajunse n vrful turnului,
adunndu-i puterile pentru bestiile i montrii care le
clreau.
Un mesaj urgent sosise din partea Aripii Conductoare n
timp ce Elide fcea curat n camera ei, iar cnd Elide explic
faptul c Aripa Conductoare nu era acolo, brbatul respirase
uurat, i dduse lui Elide scrisoarea i i ceruse s o
gseasc. Apoi, brbatul fugise.
Ea ar fi trebuit s se atepte la asta. i luase dou clipe s
observe i s catalogheze trsturile brbatului, lucrurile care
l ddeau de gol. Transpirat, cu faa palid, pupilele micorate
- se dezumflase cnd o vzuse pe Elide deschiznd ua.
Ticlosul. Majoritatea brbailor, hotrse ea, erau diferite
tipuri de ticloi. Majoritatea erau montri. La fel de ri ca
Vernon.
Elide scrut cuibul. Era gol. Nu se zrea niciun dresor.
Fnul de pe podea era proaspt, troacele balaurilor erau pline
de carne i cereale. Dar mncarea era neatins de balaurii ale
cror corpuri masive i acoperite de piele se iveau dincolo de
arcade, cocoai pe stlpi de lemn suspendai deasupra
prpastiei; bestiile supravegheau breasla i armata de
dedesubt, ca treisprezece stpni puternici. chioptnd,
Elide se apropie ct de mult ndrzni de imensele deschideri
i cercet privelitea. Era ntocmai cum o reprezentase harta
Aripii Conductoare, n clipele libere n care reuise s o
priveasc pe furi.
Erau nconjurai de muni gri i, cu toate c fusese ntr-un
furgon-nchisoare n lungul drum pn aici, observase
pdurea aflat la distan i rul mare i nvolburat, pe lng
care trecuser cu cteva zile nainte de a urca pe drumul lat
i nclinat al munilor stncoi. n mijlocul pustietii - acolo
era Morathul, iar privelitea din faa ei o confirma: nu erau
nici trguri, nici orae, i era nconjurat de o ntreag
armat. Reprim disperarea care i se strecura n vene.
nainte de a sosi aici, nu mai vzuse niciodat o armat.
Soldai, da, dar avea opt ani cnd tatl ei o urcase pe calul lui
Vernon i o srutase de rmas-bun, promindu-i c avea s
o revad curnd. Nu fusese n Orynth ca s cunoasc armata
care i sechestrase bogiile i oamenii. i fusese nchis ntr-
un turn al Castelului Perranth nainte ca armata s ajung
pe pmnturile familiei sale, iar unchiul ei s devin
servitorul credincios al regelui i s fure titlul tatlui ei.
Titlul ei. Stpna Perranthului - asta ar fi trebuit s fie ea.
Nu c acum mai conta. Nu mai rmsese aproape nimic din
curtea Terrasenului de care s aparin. Niciunul dintre
curteni nu venise dup ea n acele luni de la nceputul
mcelului. Iar n anii urmtori, niciunul nu i amintise c ea
exista. Poate presupuneau c murise - ca Aelin slbatica,
poteniala regin. Poate c toi erau mori. i, poate c, avnd
n vedere armata ntunecat care se ntindea acum n faa ei,
acest lucru era o binecuvntare.
Elide privi dincolo de luminile plpitoare ale taberei de
rzboi i o rceal i cobor pe ira spinrii. O armat care s
striveasc rezistena despre care i vorbise, cndva, Finnula,
n nopile lungi n care fuseser nchise n turnul din
Perranth. Poate c nsi Aripa Conductoare cu pr alb avea
s se afle n fruntea armatei, clare pe balaurul cu aripi
strlucitoare.
Un vnt rece i aprig intr n cuib, iar Elide se nclin spre
el, nghiindu-l ca i cnd ar fi fost ap proaspt. Trecuser
foarte multe nopi n Perranth cnd doar uieratul vntului i
inuse companie. Cnd ar fi putut jura c i cnta melodii
vechi, ca s o adoarm. Aici... aici vntul era mai rece i mai
alunecos - aproape ca un arpe. Gndul la asemenea lucruri
fanteziste te va distrage, ar fi mustrat-o Finnula. i dori ca
ddaca ei s fi fost aici.
Dar dorinele fuseser inutile n ultimii zece ani, iar Elide,
Stpna Perranthului, nu avea pe nimeni care s vin dup
ea.
Curnd, se ncuraj ea - curnd, urmtoarea caravan cu
alimente avea s urce greoi pe drumul de munte, iar la
coborre, Elide urma s fie ascuns ntr-unul dintre vagoane,
n sfrit liber. Iar apoi, avea s fug undeva departe, foarte
departe, unde nimeni s nu fi auzit de Terrasen sau de
Adarlan, i s-i lase pe aceti oameni pe continentul lor
nenorocit. Cteva sptmni - i poate ar fi avut o ans s
evadeze.
Dac supravieuia pn atunci. Dac Vernon nu hotra
c, ntr-adevr, o adusese aici din cauza vreunui motiv
malefic. Dac nu ajungea ca acei biei oameni, nchii n
munii din jur, ipnd dup ajutor n fiecare noapte. Ea i
auzise pe ceilali servitori optind despre lucrurile ntunecate
i cumplite care se ntmplau sub acei muni: despre oamenii
ntini pe altare din piatr neagr care, apoi, erau
transformai n ceva nou, n altceva. Din ce motiv ticlos,
Elide nu aflase nc i, din fericire, dincolo de ipete, nu
ntlnise niciodat o creatur dintre acelea rupte i puse la
loc sub pmnt. Era destul de ru c le vedea pe vrjitoare.
Elide tremur cnd fcu nc un pas n imensa camer.
Scritul fnului de sub papucii ei prea mici i zngnitul
lanurilor erau singurele sunete.
A-Arip Condu...
Un vuiet rsun prin aer, prin pietre i prin podea, att de
puternic, nct amei i ip. Alunec pe fn i czu pe spate,
iar lanurile se nclcir.
Mini reci, cu vrfuri de fier, i intrar n umeri i o inur
dreapt.
Dac nu eti o spioan, opti o voce rutcioas la
urechea ei, atunci de ce eti aici, Elide Lochan?
Elide nu se prefcu atunci cnd mna-i tremurnd i
ntinse scrisoarea, nendrznind s se mite.
Aripa Conductoare pi n jurul ei, nconjurnd-o ca pe o
prad, cu coada-i mpletit, lung i alb, lipit de
echipamentul de zbor din piele.
Detaliile o lovir pe Elide ca pietrele: ochii precum aurul
topit; un chip att de frumos, nct o oc pe Elide; un corp
zvelt i atletic; i o graie constant i fluid n fiecare micare
i respiraie, care sugerau c Aripa Conductoare ar fi putut
folosi cu uurin varietatea de sbii pe care le avea asupra
ei. Uman doar ca form - nemuritoare i prdtoare n toate
celelalte sensuri. Din fericire, Aripa Conductoare era
singur. Din nefericire, n ochii aurii nu se citea dect
moartea.
A-asta a venit pentru tine, spuse Elide. Blbial - asta
era mimat. De obicei, oamenii abia ateptau s plece cnd
se blbia, dei se ndoia c oamenilor care conduceau acest
loc le-ar fi psat de blbit, dac ar fi hotrt s se distreze
cu o fiic a Terrasenului. Dac Vernon le-ar fi oferit-o.
Aripa Conductoare o privi n ochi pe Elize cnd lu
scrisoarea.
Sunt surprins c sigiliul nu este rupt. Dei, dac ai fi
fost o spioan bun, ai fi tiut cum s o faci, fr s rupi
ceara.
Dac a fi fost o spioan bun, opti Elide, a fi putut
i s citesc.
Puin adevr pentru a tempera nencrederea vrjitoarei.
Aceasta clipi, apoi adulmec, ca i cnd ar fi ncercat s
detecteze o minciun.
Vorbeti bine pentru o muritoare, iar unchiul tu este
un lord. Nu tii s citeti?
Elide ncuviin. Mai mult dect piciorul ei, mai mult dect
corvezile ei, acela era neajunsul trist care o urmrea. Ddaca
ei, Finnula, nu tia s citeasc - dar Finnula fusese cea care
o nvase cum s observe lucrurile, s asculte, s gndeasc.
n zilele lungi, cnd nu avuseser nimic de fcut dect s
brodeze, ddaca o nvase s marcheze micile detalii - fiecare
custur - fr s piard din vedere ntreaga imagine. Elide,
va veni o zi cnd nu voi mai fi, iar tu va trebui s ai toate
armele din arsenal ascuite i gata de atac.
Niciuna dintre ele nu se gndise c Elide ar fi putut fi cea
care avea s plece prima. Dar nu avea s se uite napoi, nici
mcar pentru Finnula, odat ce ar fi fugit. i, de ndat ce
avea s gseasc acea via nou, acel loc nou... nu avea s
mai priveasc nici spre nord, spre Terrasen, i nici s se mai
ntrebe.
Continu s fixeze pmntul cu privirea.
C-cunosc literele de baz, dar nu am mai luat lecii de
la opt ani.
La porunca unchiului tu, presupun. Vrjitoarea se
opri, rotind plicul i artndu-i amestecul de litere, lovindu-le
cu o unghie de fier. Aici scrie Manon Cioc-negru. Dac mai
vezi vreodat aa ceva, mi-l aduci.
Elide i nclin capul. Umil, supus - aa cum le plceau
oamenii acestor vrjitoare.
B-bineneles.
i nceteaz s te mai prefaci a fi o blbit amrt i
umil.
Elide i pstr capul plecat destul de mult nct prul ei
s acopere, sper ea, orice licr de surpriz.
Am ncercat s-i fiu pe plac...
i-am mirosit degetele de om peste tot pe harta mea. A
fost o munc atent, te-ai chinuit s nu deranjezi vreun
obiect, s nu atingi nimic altceva n afar de hart... Pn la
urm, te gndeti s evadezi?
Bineneles c nu, stpn! Pe toi zeii! Era la un pas de
moarte.
Uit-te la mine!
Elide se supuse. Vrjitoarea ssi, iar Elide tresri cnd i
ndeprt prul de pe ochi. Cteva uvie czur pe pmnt,
tiate de unghiile ei de fier.
Nu tiu ce joc joci - dac eti o spioan, dac eti o
hoa sau dac doar ai grij de tine. Dar nu te preface c eti
o feti umil i demn de mil, cnd vd c o minte viclean
lucreaz n spatele ochilor ti.
Elide nu ndrzni s renune la masc.
Cine a fost rud cu Vernon: mama sau tatl tu?
Ciudat ntrebare - dar Elide tiuse de ceva vreme c ar fi
fcut orice, c ar fi spus orice, ca s rmn nevtmat i n
via.
Tatl meu a fost fratele mai mare al lui Vernon, zise ea.
Iar mama ta de unde era?
Nu permise acelei vechi suferine s se strecoare nici
mcar un centimetru n inima ei.
Era o slujnic. O spltoreas.
De unde era?
De ce conta asta? Ochii aurii o intuiau.
Familia ei era din Rosamel, din nord-vestul
Terrasenului.
tiu unde este. Elide rmase cu umerii plecai,
ateptnd. Iei afar.
Ascunzndu-i uurarea, Elide deschise gura ca s-i ia
rmas-bun, cnd un alt vuiet fcu pietrele s vibreze. Nu i
putu ascunde tresrirea.
Este doar Abraxos, spuse Manon, afind un zmbet pe
chipul ei crud, o lumin uoar strlucind n ochii aurii.
nseamn c balaurul ei o fcea fericit - dac vrjitoarele
puteau fi fericite. i este foame.
Lui Elide i se usc gura.
Auzindu-i numele, un cap triunghiular, cu nite cicatrice
urte n jurul unui ochi, intr n cuib.
Genunchii lui Elide se cltinar, dar vrjitoarea se
ndrept direct spre bestie i i puse minile cu vrfuri de
fier pe botul lui.
Porcule! fcu vrjitoarea. Vrei ca tot muntele s tie c
i-e foame?
Balaurul pufi n minile ei, cu dinii imeni - pe toi zeii,
unii erau de fier - foarte aproape de braele lui Manon. O
muctur i Aripa Conductoare ar fi fost moart. O
muctur i, totui...
Balaurul i ridic ochii spre cei ai lui Elide. Nu o privi, ci
i ntlni privirea, ca i cnd...
Elide rmase complet nemicat, chiar dac instinctul i
spunea s fug pe scri. Balaurul i fcu loc pe lng
Manon, podeaua zdruncinndu-se sub el, i adulmec n
direcia lui Elide. Apoi, acei ochi imeni i adnci coborr -
spre picioarele ei. Nu, spre lanuri.
Avea foarte multe cicatrice pe tot corpul - foarte multe linii
brutale. Nu credea c i le fcuse Manon, nu dup felul n care
i vorbea. Abraxos era mai mic dect ceilali, i ddu ea
seama. Mult mai mic. Totui, Aripa Conductoare l alesese
pe el. Elide reinu i acea informaie. Dac Manon avea o
slbiciune pentru lucrurile stricate, poate c avea s o crue
i pe ea.
Abraxos cobor la pmnt, ntinzndu-i gtul pn ce i
odihni capul pe fnul aflat la mai puin de trei metri de Elide.
Acei ochi negri imeni se ridicar spre ea, aproape ca ai unui
cine.
Destul, Abraxos, opti Manon, apucnd o a de pe
raftul de lng perete.
Cum de... exist, opti Elide. Auzise poveti despre
balauri i dragoni i i amintea cte ceva despre Fae i
Neamul Mititelelor, dar...
Manon ridic aua de piele deasupra balaurului ei.
Regele i-a fcut. Nu tiu cum i nu conteaz.
Regele Adarlanului i fcuse, ca toate celelalte lucruri din
aceti muni. Brbatul care i distrusese viaa, i ucisese
prinii, o condamna pe ea la asta... Nu te mnia, i-a spus
Finnula, fii inteligent! Curnd, oricum nu avea s i mai
pese de rege i de imperiul lui nenorocit.
Balaurul tu nu pare ru, spuse Elide. Coada lui
Abraxos lovi pmntul, epii din fier ai acesteia strlucind. Un
cine gigantic i mortal. Cu aripi.
Manon rse cu rceal, fixnd aua.
Nu. Oricum a fost fcut, ceva nu a mers bine.
Elide nu credea c asta era o eroare, dar tcu.
Abraxos nc o fixa cu privirea, iar Aripa Conductoare
spuse:
S mergem la vntoare, Abraxos!
Bestia se ridic, iar Elide sri napoi un pas, clcnd
puternic pe glezn i crispndu-se. Ochii balaurului se
ndreptar asupra ei, ca i cnd ar fi fost contient de durere.
Dar Aripa Conductoare deja termina cu aua i nu se
deranj s priveasc n direcia ei cnd Elide plec,
chioptnd.

~
Vierme de treab ce eti, i opti Manon lui Abraxos, de
ndat ce fata ireat, cu multe fee, plec. Poate c fata
ascundea secrete, dar descendena ei nu era unul dintre ele.
Ea nu tia c snge de vrjitoare i curgea puternic n venele-i
de muritoare. Un picior olog i cteva lanuri i te-ai
ndrgostit?
Abraxos o mpinse cu botul, iar Manon i ddu o palm
ferm, dar blnd, nainte de a se rezema de spatele lui i de
a deschide scrisoarea care i era adresat, cu scrisul de mn
al bunicii sale. ntocmai ca Marea Vrjitoare a Clanului Cioc-
negru, era brutal, clar i neierttoare.

Nu nesocoti ordinele ducelui. Nu l chestiona. Dac mai


primesc nc o scrisoare de la Morath, n care s mi se spun
c nu ai fost asculttoare, voi zbura acolo personal i te voi
spnzura de propriile-i intestine, mpreun cu Cele
Treisprezece i cu mroaga ta de bestie lng tine.
Trei sabaturi Picioare-galbene i dou Snge-albastru vor
sosi mine. Ai grij s nu aib loc lupte sau probleme. Nu
vreau ca restul Matroanelor s-mi respire n ceaf n legtur
cu scursorile lor.

Manon ntoarse hrtia, dar nu mai scria nimic. Strngnd-


o n pumn, oft.
Abraxos o nghionti din nou, iar ea i mngie lene capul.
Transformate, transformate, transformate. Asta i zisese
Crochan nainte ca Manon s-i taie gtul. Ai fost
transformate n montri.
ncercase s uite - ncercase s-i spun c vrjitoarea
Crochan fusese o fanatic i o muiere moralizatoare, dar... i
trecu un deget peste materialul de un rou nchis al mantiei
sale.
Gndurile se deschiser ca un abis n faa ei, att de
multe n acelai timp, nct pi napoi. Se ntoarse.
Transformate, transformate, transformate.
Manon urc n a i se bucur s se piard n cer.

~
Spune-mi despre Valgi! zise Manon, nchiznd ua
camerei mici din spatele ei.
Ghislaine nu i ridic privirea de la cartea asupra creia
era aplecat. Pe biroul din faa ei, se afla un teanc de cri,
iar lng patul ngust, nc unul. Lui Manon nu-i psa de la
cine le obinuse cea mai btrn i mai inteligent dintre Cele
Treisprezece ale ei, pe cine spintecase ca s le fure.
Bun i ie, intr, te rog! fu rspunsul primit.
Manon se rezem de u i i ncruci braele. Ghislaine
era att de irascibil doar n preajma crilor i doar cnd
citea. Pe cmpul de lupt, n aer, vrjitoarea cu pielea
bronzat era tcut, uor de comandat. O lupttoare
puternic, a crei inteligen sclipitoare, care i adusese un
loc printre Cele Treisprezece, o fcea mai valoroas.
Ghislaine nchise cartea i se rsuci pe scaun. Prul ei
negru i cre era mpletit la spate, dar nici mcar aa nu l
putea prinde pe tot. Miji ochii verzi ca marea - ruinea mamei
sale, pentru c n ei nu se vedea nicio urm de auriu.
De ce ai vrea s afli despre Valgi?
Tu tii ceva despre ei?
Ghislaine se roti pe scaun, pn cnd ajunse ntr-o poziie
invers, cu faa la sptar. Era mbrcat n hainele de zbor
din piele, ca i cnd nu ar fi putut s se deranjeze s le
scoat nainte de a se arunca asupra uneia dintre crile ei.
Bineneles c tiu despre Valgi, spuse ea fluturnd
mna - un gest de nerbdare, specific muritorilor.
Faptul c mama lui Ghislaine o convinsese pe Marea
Vrjitoare s o trimit pe fiica ei la coala muritorilor din
Terrasen, n urm cu o sut de ani, fusese o excepie - o
excepie fr precedent. Acolo nvase despre magie, despre
cri i despre ce mai nvau muritorii, dar, dup
doisprezece ani, Ghislaine se ntorsese... diferit. Era n
continuare o vrjitoare Cioc-negru, nsetat de snge, dar
cumva mai uman. Chiar i acum, un secol mai trziu, chiar
i dup experiena cmpurilor de btlie, acel sentiment de
nerbdare, de via, se aga de ea. Manon nu tia ce s
neleag din asta.
Spune-mi tot ce tii!
Sunt prea multe de povestit ntr-o singur ntlnire,
rosti Ghislaine. Dar i voi zice lucrurile de baz i, dac vrei
s afli mai multe, poi s te ntorci.
i dduse un ordin, dar acesta era spaiul lui Ghislaine, iar
crile i cunoaterea erau domeniul ei. Manon i fcu semn,
cu o mn cu vrfuri de fier, indicndu-i santinelei ei s
continue.
Cu mii de ani n urm, cnd Valgii au ptruns n lumea
noastr, vrjitoarele nu existau. Erau Valgii, Fae i oamenii.
Dar Valgii erau... demoni, presupun. Voiau ca lumea noastr
s fie a lor i au crezut c mod bun de a o obine ar fi s se
asigure c urmaii lor vor putea supravieui aici. Oamenii nu
erau compatibili - erau prea fragili. Dar Fae... Valgii au rpit
i furat orice Fae au putut i, pentru c ochii ncep s-i
luceasc, voi ajunge mai rapid la final i i voi spune c
urmaii lor am fost noi. Vrjitoarele. Dinii-de-fier au preluat
mai multe de la naintaii notri Valgi, n vreme ce vrjitoarele
Crochan au motenit mai multe de la Fae. Oamenii acestor
locuri nu ne-au vrut aici, nu dup aa un rzboi, dar regele
Fae, Brannon, nu a crezut c era corect s ne vneze pe
toate. Aadar, ne-a dat Pustiurile Vestice, iar noi am plecat
acolo, pn cnd rzboaiele vrjitoarelor ne-au trimis din nou
n exil.
Manon i cur unghiile.
i Valgii sunt... ri?
Noi suntem rele, spuse Ghislaine. Valgii? Legenda
spune c sunt originea rului. Sunt ntunericul i disperarea
n persoan.
Par a fi genul nostru de creaturi. i poate potrivite s le
fie aliai i parteneri reproductivi.
Dar zmbetul lui Ghislaine dispru.
Nu, rosti ea ncet. Nu, nu cred c ar fi deloc genul
nostru de creaturi. Nu au legi, coduri. Ei le-ar considera pe
Cele Treisprezece ca fiind slabe pentru legturile i regulile
noastre - nite chestii bune de distrus pentru propriul
amuzament.
Manon nepeni un pic.
i dac Valgii s-ar ntoarce aici?
Brannon i regina Fae, Maeve, au gsit moduri de a-i
nvinge - de a i trimite napoi. Sper c cineva ar gsi o cale s
fac asta din nou.
nc o idee la care s se gndeasc. Se ntoarse s plece.
Acela le este mirosul, nu-i aa? ntreb Ghislaine.
Mirosul de aici, din jurul unor soldai - ca i cnd e ceva
greit, din alt lume. Regele a gsit o modalitate prin care s-i
aduc aici i s-i ndese n corpurile oamenilor.
Ea nu se gndise att de departe, dar...
Ducele i-a descris ca fiind aliai.
Acel cuvnt nu exist pentru Valgi. Aliana li se pare
util, dar o vor respecta doar ct timp va rmne aa.
Manon se gndi dac s pun punct aici conversaiei.
Ducele mi-a cerut s aleg un sabat Cioc-negru pe care
s fac experimente, spuse ea, totui. S-i permit s
introduc un fel de piatr n burile lor, care va crea un copil
Valg-Dini-de-fier.
ncet, Ghislaine se ndrept, minile ei ptate de cerneal
atrnnd moi pe lng scaun.
i plnuieti s te supui, Lady?
Nu era ntrebarea unui crturar ctre un student curios,
ci a unei santinele pentru motenitoarea ei.
Marea Vrjitoare mi-a ordonat s m supun tuturor
poruncilor ducelui. Dar poate... poate c avea s-i scrie
bunicii ei alt scrisoare.
Pe cine vei alege?
Manon deschise ua.
Nu tiu. Trebuie s iau o hotrre n dou zile.
Ghislaine - pe care Manon o vzuse sturndu-se cu
sngele oamenilor - plise nainte ca Manon s nchid ua.

~
Manon nu tia cum, nu tia dac grzile, ducele, Vernon
sau vreun nemernic de om care asculta pe la ui spusese
ceva, dar, n dimineaa urmtoare, aflaser toate vrjitoarele.
tia c nu trebuia s o suspecteze pe Ghislaine. Niciuna
dintre Cele Treisprezece nu divulga nimic. Niciodat. Dar
toat lumea tia despre Valgi i despre alegerea lui Manon.
Ea intr n sala de mese, bolile negre ale acesteia
strlucind n soarele dimineii. Deja, loviturile forjelor
rsunau n valea de dedesubt, amplificate de linitea care
czu cnd Maron merse printre mese, ndreptndu-se spre
scaunul ei, n partea din fa a slii.
Rnd pe rnd, sabaturile o privir, iar ea le ntlni
privirile, cu dinii expui i unghiile scoase, cu Sorrel, o for
constant a naturii, n urma ei. Abia cnd Manon se aez pe
locul ei, lng Asterin - i i ddu seama c era locul greit,
dar nu se mic - murmurul se auzi din nou n sal.
Trase o bucat de pine spre ea, dar nu o atinse. Niciuna
dintre ele nu mnca. Micul dejun i cina erau ntotdeauna de
faad, ca s i fac simit prezena aici.
Cele Treisprezece nu scoaser un cuvnt.
Manon le intimid pe fiecare cu privirea, pn cnd ele i
plecar capetele. Totui, cnd privirea ei o ntlni pe a lui
Asterin, vrjitoarea o privi n ochi.
Ai ceva de zis, o ntreb Manon, sau vrei doar s ne
lum la btaie?
Asterin se uit peste umrul lui Manon.
Avem vizitatori.
Manon o vzu pe lidera uneia dintre nou-sositele sabaturi
- Picioare-galbene - stnd la captul mesei, cu fruntea
plecat; o postur neamenintoare - supunere total.
Ce doreti? ntreb Manon.
Lidera sabatului nu i nl capul.
V-am ruga s ne luai n considerare pentru sarcina
ducelui, Arip Conductoare.
Asterin nepeni, mpreun cu multe dintre Cele
Treisprezece. Tcerea se lsase i la mesele din apropiere.
i de ce, ntreb Manon, ai vrea s facei asta?
Ne vei fora s facem munca grea n locul vostru, ca s
ne ii departe de gloria de pe cmpul de lupt. Aceasta este
calea Clanurilor noastre. Aa, am putea ns ctiga un alt fel
de glorie.
Manon i reinu suspinul, delibernd, contemplnd.
M voi gndi la asta.
Lidera sabatului fcu o plecciune i se retrase. Manon nu
putea decide dac era nebun, viclean sau curajoas.
Niciuna dintre Cele Treisprezece nu vorbi pn la
terminarea micului dejun.

~
i ce sabat ai ales pentru mine, Arip Conductoare?
Manon ntlni privirea ducelui.
Sptmna asta a sosit un sabat al Picioarelor-galbene,
condus de o vrjitoare pe nume Ninya. Folosete-l!
Voiam vrjitoare Cioc-negru.
Primeti Picioare-galbene! izbucni Manon. La mas,
Kaltain nu reacion. S-au oferit voluntare.
Mai bine dect Cioc-negru, i spuse ea. Mai bine c
Picioarele-galbene se oferiser singure. Chiar dac Manon ar
fi putut s le refuze. Ea se ndoia c Ghislaine se nela n
privina firii Valgilor, dar... Poate c acest lucru urma s fie n
avantajul lor, n funcie de cum aveau s se descurce
Picioarele-galbene.
Ducele i art dinii nglbenii.
i asumi un risc, Arip Conductoare.
Toate vrjitoarele trebuie s o fac, pentru a zbura cu
balaurii.
Vernon se aplec nainte.
Aceste creaturi slbatice i nemuritoare sunt foarte
amuzante, nlimea Voastr.
Manon i arunc lui Vernon o privire foarte lung, care i
spuse c, ntr-o zi, pe un coridor umbrit, avea s se trezeasc
cu ghearele acestei creaturi slbatice i nemuritoare n
stomac.
Manon se ntoarse s plece. Sorrel - nu Asterin - rmase
lng u, cu chipul mpietrit. O alt privelite neplcut.
Apoi, Manon se ntoarse spre duce, ntrebarea lund natere
chiar dac i impusese s nu o pun.
Pentru ce? De ce faci toate astea - de ce te aliezi cu
Valgii, de ce i cldeti o armat... de ce? Nu reuea s
neleag. Continentul le aparinea deja. Nu avea niciun sens.
Pentru c putem, rspunse simplu ducele. i pentru c
aceast lume a trit prea mult timp n ignoran i tradiie
arhaic. Este timpul s vedem ce poate fi mbuntit.
Manon se ddu n spectacol, contemplnd cele auzite, apoi
dnd din cap, n timp ce iei.
Dar fusese atent la cuvintele folosite - aceast lume. Nu
acest pmnt, nu acest continent. Aceast lume.
Se ntreb dac bunica ei se gndise la ideea c, ntr-o zi,
ar fi fost nevoite s lupte ca s pstreze Pustiurile - s lupte
cu aceiai oameni pe care i ajutaser s-i recupereze
cminul.
i se ntreb ce aveau s devin aceti copii Valgi-Dini-de-
fier n acea lume.
CAPITOLUL 21

El ncercase.
Cnd femeia scldat n snge i vorbise, cnd acei ochi
turcoaz i pruser att de cunoscui, ncercase s alunge
ceea ce i controla corpul i limba. Dar prinul demon din el
rmsese pe poziie, delectndu-se cu efortul lui.
Suspinase uurat cnd ea l prinsese i ridicase vechea
sabie deasupra capului su. Apoi, ea ezitase - apoi, cealalt
femeie trsese o sgeat, iar ea coborse sabia i plecase.
l prsise, n continuare prizonierul demonului.
Nu i amintea numele ei - refuza s-i aminteasc numele
ei, chiar dac brbatul de pe tron l ntreba despre incident.
Nici mcar cnd se ntoarse n exact acelai loc din grdin i
mpinse lanurile aruncate, care zceau pe pietri. Ea l
prsise i avea un motiv ntemeiat. Prinul demon dorise s
se hrneasc cu ea i, dup aceea, s o predea.
Dar el i dorea ca ea s-l fi ucis. O ura pentru c nu l
omorse.
CAPITOLUL 22

Chaol i prsi postul de veghe de pe acoperiul


apartamentului lui Aelin n clipa n care capul acoperit cu o
glug al unuia dintre rebeli apru i i fcu semn c avea s
preia sarcina. Slav zeilor!
El nu se deranj s treac prin apartament, ca s vad
cum rezista Aedion. Fiecare dintre paii lui zgomotoi de pe
treptele din lemn i accentua btile puternice ale inimii,
pn cnd acestea fur tot ce auzi, tot ce simi.
Cu ceilali rebeli ascunzndu-se sau supraveghind oraul
i cu Nesryn plecat ca s se asigure c tatl ei nu era n
pericol, Chaol se trezi mergnd singur pe strzile oraului.
Fiecare avea ordinele lui; fiecare era unde trebuia s fie.
Nesryn i spusese deja c Ress i Brullo i dduser semnalul
c totul era n ordine n zona lor - iar acum...
Mincinoasa. Aelin fusese mereu o mincinoas att de
priceput, nclca jurmintele la fel de mult ca i el. Mai ru.
Dorian nu dispruse. Nu avea cum. Iar lui nu-i psa de
ct de mult trmbia Aelin ndurarea fa de Dorian sau c
spunea c era o slbiciune s nu-l ucid. Slbiciune ar fi fost
s-l ucid - asta ar fi trebuit s-i spun. Slbiciunea sttea n
renunare.
Se grbi pe o alee. i el ar fi trebuit s se ascund, dar
vuietul din sngele i oasele lui era puternic. Un grtar de
canal rsun sub picioarele sale. Se opri i privi n
ntunericul de dedesubt.
nc mai erau lucruri de fcut - att de multe lucruri de
fcut, att de muli oameni de pzit. Iar acum, c Aelin l
umilise din nou pe rege, nu avea nicio ndoial c Valgii
aveau s adune i mai muli oameni ca pedeaps, ca s fac
o declaraie. Cu oraul nc n vacarm, poate c era
momentul perfect ca el s atace. Ca s egaleze ansele dintre
ei.
Nimeni nu l vzu cnd cobor n canal, trgnd capacul
deasupra capului. Tunel dup tunel, cu sabia strlucind n
lumina dup-amiezii ce intra prin grtare, Chaol i vn pe
acei nenorocii de Valgi, pind aproape fr s fac zgomot.
De obicei, rmneau n cuiburile lor ntunecate, dar, din cnd
n cnd, unii vagabonzi mergeau prin tuneluri. Unele cuiburi
erau foarte mici - doar trei sau patru pzindu-i prizonierii -
sau mncarea, presupunea el. Ar fi fost destul de uor s-i
atace.
i ce minunat ar fi fost s vad capetele demonilor
rostogolindu-se!
Nu mai este. Dorian nu mai este.
Aelin nu tia totul. Focul sau decapitarea nu aveau cum
s fie singurele opiuni. Poate c avea s pstreze n via pe
unul dintre comandanii Valg, doar s vad ct de pierdut
era, ntr-adevr, omul din demon. Poate c exista o alt cale -
trebuie s existe o alt cale...
Tunel dup tunel, n toate locurile obinuite, i nici urm
de ei. Niciuna.
Chaol se ndrept aproape fugind spre cel mai mare cuib
de care tia, unde ntotdeauna reuise s gseasc civili care
trebuiau salvai, dac erau destul de norocoi nct s-i ia pe
paznici prin surprindere, i salva - pentru c ei meritau asta
i pentru c trebuia s continue s o fac, altfel, avea s
cedeze i...
Chaol fix cu privirea gura deschis a cuibului principal.
Lumina apoas a soarelui care se strecura de sus ilumina
pietrele gri i micul ru care curgea pe jos. Nici urm de
ntunericul care, de obicei, l sufoca precum o cea dens.
Era gol. Soldaii Valg dispruser. i luaser prizonierii cu ei.
Nu credea c se ascunseser de fric. Se mutaser,
ascunzndu-se, pe ei i pe prizonierii lor, ca o imens
njurtur la adresa tuturor rebelilor care chiar crezuser c
ei ctigau acest rzboi secret. La adresa lui Chaol.
El ar fi trebuit s se gndeasc la capcane ca aceasta, ar fi
trebuit s se gndeasc la ce s-ar fi putut ntmpla din cauz
c Aelin Galantynius i btuse joc de rege i de oamenii si.
Ar fi trebuit s se gndeasc la pre.
Poate c el era nebunul.
Simi o amoreal n vene cnd iei din canale pe o strad
linitit. Gndul de a sta n apartamentul lui drpnat,
complet singur cu acea amoreal, fu cel care l trimise spre
sud, ncercnd s evite strzile nc pline de oameni intrai n
panic. Toat lumea cerea s tie ce se ntmplase, cine
fusese ucis, cine o fcuse. Decoraiunile, i fleacurile, i
vnztorii de mncare fuseser complet uitai.
n cele din urm, sunetele se estompar, strzile golindu-
se cnd ajunse n districtul rezidenial, unde casele erau de o
mrime modest, dar elegante i bine ntreinute. Mici ruri
i fntni alimentate din Avery clipoceau peste tot, curgnd
spre surplusul de flori de primvar de la fiecare poart,
pervaz de geam i mic peluz.
Cunotea casa doar dup miros: pine proaspt coapt,
scorioar i alte mirodenii pe care nu le putea numi.
Mergnd pe aleea dintre dou case de piatr deschis la
culoare, rmase n umbre cnd se apropie de ua din spate,
privind pe geam spre buctria dinuntru. Fina acoperea o
mas mare de lucru, mpreun cu tvi de copt i diverse
boluri pentru amestecat i...
Ua se deschise, iar silueta zvelt a lui Nesryn ocup
intrarea.
Ce caui aici?
Era din nou mbrcat cu uniforma de gardian, cu un
cuit ascuns n spatele coapsei. Fr ndoial, zrise un
intrus apropiindu-se de casa tatlui ei i se pregtise.
Chaol ncerc s ignore greutatea care i apsa spatele i
care amenina s-l rup n dou. Aedion era liber - mcar
att reuiser. Dar ci ali nevinovai condamnaser ei
astzi?
Intr, spuse Nesryn, nemaiateptnd rspunsul lui.

~
Grzile au venit i au plecat. La plecare, tata le-a dat
plcinte.
Chaol ridic privirea de la tarta lui cu pere i scrut
buctria.
Faiana alb scotea n eviden pereii din spatele
tejghelei, n nuane frumoase de albastru, portocaliu i
turcoaz. Nu mai fusese niciodat acas la Sayed Faliq, dar
tia unde era - preventiv.
Nu se gndise niciodat ce ar presupune acest preventiv.
Nu nsemna n niciun caz s apar la ua din dos, ca un
cine fr stpn.
Nu l-au suspectat?
Nu. Voiau doar s tie dac el sau angajaii lui au vzut
pe cineva care prea suspect, nainte de salvarea lui Aedion.
Nesryn i mpinse o alt plcint - una cu migdale i zahr.
Generalul este bine?
Din cte tiu eu, da. i povesti despre tuneluri, despre
Valgi.
Aadar, i vom gsi din nou. Mine, spuse Nesryn.
Atept ca ea s se ridice, s strige i s njure, dar ea
rmase calm. Arcul din el se relax.
Cu un deget, ea lovi masa de lemn - uzat frumos, ca i
cnd frmntatul a o mie de pini ar fi netezit-o.
De ce ai venit aici?
Ca s m iau cu altele. Nu pentru asta, adug, zrind
n ochii ei negri o strlucire bnuitoare.
Ea nici mcar nu roi, dei lui i ardeau obrajii. Dac ea s-
ar fi oferit, probabil c ar fi acceptat. i s-ar fi urt pentru
asta.
Eti binevenit aici, spuse ea, dar cu siguran c
prietenii ti din apartament - cel puin generalul - ar fi o
companie mai bun.
Ei sunt prietenii mei?
Tu i Maiestatea Sa ai fcut o treab bun ncercnd
s fii orice altceva.
Fr ncredere, e greu s fim prieteni.
Tu eti cel care s-a dus din nou la Arobynn, chiar dup
ce ea te-a avertizat s nu o faci.
Iar el a avut dreptate, spuse Chaol. Mi-a spus c ea mi
va promite c nu se va atinge de Dorian i c, apoi, va face
taman invers. i Chaol avea s fie mereu recunosctor pentru
focul de avertisment tras de Nesryn.
Aceasta scutur din cap, prul ei negru strlucind.
Hai s ne imaginm c Aelin are dreptate. C Dorian a
disprut. Ce urmeaz?
Nu are dreptate.
S ne imaginm doar...
Lovi cu pumnul n mas destul de tare nct s-i mite
paharul cu ap.
Nu are dreptate!
Nesryn i uguie buzele, chiar dac privirea ei se mblnzi.
De ce?
El i frec faa.
Pentru c, dac e aa, totul e inutil. Tot ce s-a
ntmplat... totul ar fi pentru nimic. Nu ai nelege.
Nu? O ntrebare rece. Crezi c nu neleg care este
miza? Nu-mi pas de prinul tu - nu cum i pas ie. mi
pas de ce reprezint el pentru viitorul acestui regat i pentru
viitorul oamenilor ca cei din familia mea. Nu voi permite s
aib loc nc o epurare a imigranilor. Nu vreau ca odraslele
surorii mele s mai vin vreodat acas cu nasurile sparte
din cauza sngelui lor strin. Mi-ai zis c Dorian va ndrepta
lumea, c o va face mai bun. Dar, dac el nu mai este, dac
am fcut azi o greeal inndu-l n via, atunci voi gsi o
alt cale de a obine acel viitor. i nc una dup aceea, dac
trebuie. Voi continua s m ridic, indiferent de cte ori m
vor trnti la pmnt mcelarii aceia.
Nu o mai auzise niciodat vorbind att de mult, nu tiuse
c avea o sor. Sau c ea era mtu.
Nu-i mai plnge de mil, spuse Nesryn. Rmi pe
poziii, dar pune la cale i altceva! Adapteaz-te!
Lui Chaol i se usc gura.
Ai fost vreodat rnit? Din cauza motenirii tale?
Nesryn privi spre emineul aprins, cu chipul de ghea.
Am devenit gardian al oraului pentru c niciunul
dintre ei nu mi-a srit n ajutor n ziua n care ceilali colegi
de coal m-au nconjurat, cu pietre n mini. Nici mcar
unul, chiar dac m auzeau ipnd. Ea i ntlni din nou
privirea. Dorian Havilliard ofer un viitor mai bun, dar
responsabilitatea ne revine i nou. Revine i oamenilor
obinuii, modului n care aleg s acioneze.
Adevrat - foarte adevrat.
Nu l voi abandona, spuse el.
Ea oft.
Eti i mai ncpnat dect regina.
Te-ai atepta s fiu altfel?
Ea schi un zmbet.
Nu cred c mi-ai plcea dac nu ai fi un mgar
ncpnat.
Chiar recunoti c m placi?
Nu i-a spus destule vara trecut?
Fr s vrea, Chaol rse.
Mine, rosti Nesryn. Mine vom continua.
El nghii.
Pstreaz-i direcia, dar pune la cale i altceva. Putea
face asta; putea mcar s ncerce.
Ne vedem n canale mine dis-de-diminea.
CAPITOLUL 23

Aedion se trezi i ncerc s asimileze fiecare detaliu, fr


s deschid ochii. O briz srat intrat printr-o fereastr
deschis i gdil faa; la cteva strzi distan, pescarii
fceau reclam la pete i cineva respira constant i profund
n apropiere. Dormind.
Deschise un ochi i vzu c se afla ntr-o camer mic, cu
lambriuri, decorat cu grij i cu o nclinaie vizibil spre lux.
Cunotea camera. Cunotea apartamentul.
Ua din partea opus patului era deschis, dezvluind
camera mare de dincolo - curat i goal, scldat n lumina
soarelui. Cearafurile pe care dormise erau proaspete i
mtsoase, pernele erau pufoase i salteaua era extrem de
moale. Extenuarea i nvluia oasele, iar durerea i strbtea
uor coastele. i mintea i fu infinit mai clar cnd privi spre
sursa acelei respiraii constante i profunde i vzu o femeie
adormit n fotoliul de culoare crem, de lng patul lui.
Picioarele ei lungi i goale erau ntinse pe una dintre
cotiere, pline de cicatrice de toate formele i mrimile. i
rezema capul de tetier, cu prul auriu lung pn la umeri -
cu vrfurile ptate de un castaniu-rocat, ca i cnd
ndeprtase rapid o vopsea ieftin - mprtiat pe chip. Gura
i era uor deschis i moia confortabil, ntr-o cma alb
mult prea mare i ceea ce prea a fi o pereche de chiloi
brbteti. n siguran. n via.
Pentru o clip, simi cum se sufoc.
Aelin. i opti numele.
Ca i cnd l-ar fi auzit, ea deschise ochii - perfect alert n
timp ce scrut ua, camera de dincolo, apoi dormitorul, ca s
vad dac exista vreun pericol. Apoi, n cele din urm, ea l
privi i rmase complet nemicat, chiar dac prul i se
mica n briza blnd.
Perna de sub capul lui se umezise.
Ea i ntinse picioarele, ca o pisic.
tii, sunt gata oricnd s-i accept mulumirile pentru
spectaculoasa mea operaiune de salvare, spuse ea.
Amintete-mi s nu te supr niciodat, spuse el,
rguit, cu lacrimile curgndu-i pe fa.
Ea schi un zmbet, iar ochii ei - ochii lor - scnteiar.
Bun, Aedion.
Faptul c o auzi rostindu-i numele eliber ceva, iar el
trebui s nchid ochii, corpul tremurndu-i din cauza forei
lacrimilor care ncercau s curg.
Mulumesc pentru salvarea spectaculoas, spuse el,
rguit, dup ce i reveni. S nu mai facem asta niciodat!
Ea pufni, cu ochii nlcrimai.
Eti exact aa cum am visat.
Ceva din zmbetul ei i spuse c ea tia deja - c Ren sau
Chaol i vorbiser despre el, despre faptul c fusese Trfa
Adarlanului, despre Bane. Aadar, nu spuse multe.
Eti puin mai nalt dect mi-am imaginat, dar nimeni
nu este perfect.
E o minune c regele a reuit s reziste tentaiei de a te
executa pn ieri.
Spune-mi, te rog, c este mai furios dect oricnd.
Dac asculi destul de atent, poi s-l auzi ipnd
tocmai din palat.
Aedion rse, iar rana l duru. Dar rsul se opri cnd o
msur din priviri.
M duc s-i strng de gt pe Ren i pe cpitan pentru
c te-au lsat s m salvezi singur.
Aa ncepe! Ea privi tavanul i oft zgomotos. Un minut
de conversaie plcut, apoi aud prostiile teritorialului Fae.
Am ateptat treizeci de secunde n plus.
Ea schi un zmbet.
Sincer, am crezut c vei rezista zece.
El rse din nou i i ddu seama c, dei o iubise, iubise
amintirea ei - prinesa care i fusese luat. Dar femeia, regina
- ultima frm a familiei pe care o avea...
A meritat, spuse el, iar zmbetul i dispru. Tu ai
meritat. Toi aceti ani, toat ateptarea. Ai meritat. tiuse
din clipa n care ea i ridicase privirea spre el, n faa
eafodului, sfidtoare, rea i slbatic.
Cred c leacurile sunt de vin, zise ea, dar gtul i
treslt n timp ce i terse ochii. i ls picioarele pe podea.
Chaol a spus c eti mai ru dect mine n cea mai mare
parte a timpului.
Chaol este deja pe cale s fie strns de gt, iar tu nu
m ajui.
Ea schi din nou un zmbet.
Ren este n Nord - nu am apucat s-l vd, Chaol l-a
convins s se duc acolo, pentru propria siguran.
Bun, reui s spun i atinse patul, lng el. Cineva i
pusese o cma curat, deci era mbrcat destul de decent,
i reui s se ridice pe jumtate, n ezut. Vino aici!
Ea privi patul, apoi mna lui, iar el se ntreb dac
depise vreo limit, presupunnd c mai exista vreo legtur
ntre ei - pn ce ea i cobor umerii i se ridic de pe scaun
cu micarea lin a unei feline, nainte de a se trnti pe saltea.
Parfumul ei l izbi. Pentru o secund, nu reui dect s-l
inspire profund n plmni, n timp ce instinctele lui de Fae
vuiau c aceasta era familia lui, c era regina lui, c era
Aelin. i-ar fi dat seama c ea era, chiar dac ar fi fost orb.
Chiar dac mirosul ei era nsoit de un altul. Zguduitor de
puternic i vechi - i al unui mascul. Interesant.
Ea potrivi pernele, iar el se ntreb dac tia ct de mult
nsemna pentru el, ca mascul semi-Fae, s o aib aplecat
deasupra lui ca s-i ndrepte i pturile, apoi s-i priveasc
ager i critic faa. S se agite din cauza lui.
El o privi direct, cutnd vreo ran, un semn c sngele de
pe ea, de ieri, nu fusese doar al acelor oameni. Dar, n afar
de cteva tieturi superficiale pe antebraul stng, nu era
rnit.
Dup ce se asigur c el nu era pe cale s moar i dup
ce el fu sigur c rnile de pe braul ei nu erau infectate, ea se
rezem de perne i i puse minile pe abdomen.
Vrei s ncepi tu sau m lai pe mine?
Afar, pescruii ipau unul la cellalt, iar briza srat i
blnd i srut faa.
Tu, opti el. Spune-mi tot.
Ceea ce i fcu.

~
Vorbir foarte mult, pn cnd Aedion rgui, apoi Aelin l
oblig s bea un pahar cu ap. Dup aceea, hotr c prea
tras la fa, aa c se duse la buctrie i aduse nite sup
de vit i pine. Lysandra, Chaol i Nesryn nu erau acolo,
aadar aveau apartamentul doar pentru ei. Bun. Aelin nu
avea chef s l mpart pe vrul ei cu nimeni chiar acum.
Devornd mncarea, i spuse tot adevrul despre ce se
ntmplase cu el n aceti zece ani, aa cum fcuse i ea. Iar
cnd terminar amndoi de povestit, dup ce sufletele lor se
golir de suferin - dar cunoscur o bucurie crescnd -, ea
se ghemui n faa lui Aedion, veriorul i prietenul ei.
Erau fcui din acelai aluat, dou pri ale aceleiai
monede zgriate de aur.
Ea tiuse asta de cnd l zrise pe eafod. Nu putea s-i
explice. Nimeni nu ar fi putut nelege legtura instantanee,
sigurana profund i de nestrmutat, dac nu ar fi trit-o.
Dar ea nu datora nimnui nicio explicaie - nu n ceea ce-l
privea pe Aedion.
Erau nc ntini pe pat, soarele apunnd acum n dup-
amiaza trzie, iar Aedion o fix cu privirea, clipind ca i cnd
nu i-ar fi venit a crede cu adevrat.
i-e ruine de ce am fcut? ndrzni ea s ntrebe.
El se ncrunt.
De ce ai crede asta?
Ea nu reui s-l priveasc n ochi i se juc, pe ptur, cu
un deget.
i este?
Aedion rmase tcut destul de mult i, de aceea, ea i
nl capul - dar l vzu privind spre u, ca i cnd ar fi
putut vedea prin lemn, dincolo de ora, spre cpitan. Cnd se
ntoarse ctre ea, chipul lui frumos era sincer - blnd, ntr-un
fel n care se ndoia c muli l vzuser.
Niciodat, spuse el. Niciodat nu mi-ar putea fi ruine
de tine.
Ea se ndoia de asta, dar cnd se ntoarse, el o apuc uor
de brbie, ndreptndu-i privirea spre a lui.
Ai supravieuit; eu am supravieuit. Suntem din nou
mpreun. Cndva, am implorat zeii s m lase s te vd,
chiar i pentru o clip. S te vd i s tiu c ai reuit. O
singur clip; a fost singura mea dorin.
Ea nu i putu opri lacrimile care ncepur s i se preling
pe fa.
Nu-mi pas... de ce a trebuit s faci ca s
supravieuieti, de ce ai fcut de ciud, furie sau egoism. Eti
aici - i eti perfect. Ai fost i vei fi mereu.
Ea nu i dduse seama ct de mult avea nevoie s aud
asta. l mbri, cu mare atenie la rnile lui, i l strnse
ct de mult ndrzni. O mbri i el i afund faa n
pielea gtului ei.
Mi-a fost dor de tine, i opti ea, mirosindu-i parfumul -
acel parfum masculin de rzboinic pe care l nvase, pe care
i-l amintea. n fiecare zi mi-a fost dor de tine.
Pielea i se umezi sub faa lui.
Nu se va mai ntmpla niciodat, i promise el.

~
ntr-adevr, nu era nicio surpriz c, dup ce Aelin
distrusese Bolile, un nou cuib al pcatelor i al dezmului
apruse imediat n mahala.
Patronii nici mcar nu ncercau s pretind c nu era o
imitaie total a originalului - nu cu un nume ca Gropile. Dar,
dac predecesorul oferise cel puin o atmosfer de tavern,
noul local nu se deranja s o fac. ntr-o camer subteran
din piatr brut, plteai pentru alcool o tax suplimentar -
i, dac voiai s bei, trebuia s iei butoiul din spate i s te
serveti singur. Lui Aelin i cam plceau proprietarii: urmau
un alt set de reguli.
Totui, unele lucruri rmseser neschimbate.
Podeaua era alunecoas i mirosea a bere, a urin i alte
lucruri mai rele, dar Aelin anticipase asta. Nu se ateptase
ns la zgomotul asurzitor. Pereii de piatr i spaiul restrns
amplificau strigtele de ncurajare din gropile de lupt dup
care fusese numit locul, unde privitorii pariau pe luptele care
aveau loc.
ncierri ca aceea la care era pe cale s ia parte.
Lng ea, se agita Chaol, cu glug i mascat.
Este o idee ngrozitoare, i opti el.
Oricum, ai spus c nu ai putut s gseti cuiburile
Valgilor, rosti ea la fel de ncet, ascunznd o uvi rebel din
prul ei - vopsit din nou rocat - napoi sub glug. Ei bine,
aici ai civa comandani minunai i lingi, care abia
ateapt s-i urmreti acas. Consider c e felul lui
Arobynn de a-i cere scuze. El tia c ea avea s l aduc pe
Chaol aici, n seara asta. Ghicise asta, se gndise s nu-l
aduc pe cpitan, dar, pn la urm, avea nevoie de el acolo;
i trebuia i ea s fie acolo, mai mult dect trebuia s-i strice
planurile lui Arobynn.
Chaol arunc o privire n direcia ei, dar apoi i concentr
atenia asupra mulimii din jurul lor.
Este o idee ngrozitoare, spuse el din nou.
Ea i urm privirea spre Arobynn, care sttea n cealalt
parte a gropii cu nisip n care se luptau doi brbai, acum
att de nsngerai, nct nu-i ddea seama cine era ntr-o
form mai proast.
El m cheam, eu rspund. Casc ochii!
Fur singurele vorbe pe care i le adresaser toat seara.
Ea avea ns alte lucruri la care s se gndeasc. Avusese
nevoie de doar un minut aici ca s neleag de ce o chemase
Arobynn. Grzile Valg se adunau la Gropi, nu ca s aresteze
i s tortureze, ci ca s priveasc. Erau mprtiai prin
mulime, cu glugile pe cap, zmbind rece. Ca i cnd sngele
i furia i-ar fi alimentat.
Sub masca ei neagr, Aelin se concentr s respire.
La trei zile dup ce fusese salvat, Aedion nc era rnit
destul de ru i rmsese n pat, cu unul dintre cei mai de
ncredere rebeli ai lui Chaol supraveghind apartamentul. Dar
avea nevoie de cineva care s-i apere spatele n seara asta,
motiv pentru care le ceruse lui Chaol i lui Nesryn s vin.
Chiar dac tia c avea s-i cnte n strun lui Arobynn.
Le dduse de urm la o ntlnire secret a rebelilor, spre
neplcerea tuturor celor de fa.
Mai ales cnd, se pare, Valgii dispruser cu victimele lor
cu tot, neputnd fi gsii, dup zile ntregi de cutri. Privind
la buzele uguiate ale lui Chaol, nelesese exact ale cui
giumbulucuri credea el c sunt de vin pentru asta. Aadar,
fu bucuroas s vorbeasc n schimb cu Nesryn, doar ca s
nu se mai gndeasc la urmtoarea ei sarcin presant,
devenit o invitaie n btaie de joc, venit din partea
castelului de cletar. Dar distrugerea turnului cu ceas -
eliberarea magiei - trebuia s atepte.
Cel puin avusese dreptate n legtur cu faptul c
Arobynn l voia aici pe Chaol, Valgii fiind, n mod clar, o
ofrand menit s-l amgeasc pe cpitan s aib n
continuare ncredere n el.
Aelin l simi pe Arobynn lng ea, cu doar cteva clipe
nainte s-i zreasc prul rocat, cu coada ochiului.
Plnuieti s distrugi i localul sta?
Un cap ntunecat apru de cealalt parte a lui, privit, ca
peste tot unde mergea, de priviri brbteti uimite. Aelin fu
recunosctoare pentru masca sub care i ascunse chipul
crispat cnd Lysandra i nclin capul, salutnd-o. Aelin se
ddu n spectacol, msurnd-o din priviri pe Lysandra, apoi
se ntoarse spre Arobynn, ignornd curtezana, ca i cnd nu
ar fi fost mai mult dect un obiect de ornament.
Tocmai am curat costumul, i spuse Aelin lui
Arobynn. Dac a distruge haznaua asta, l-a murdri din
nou.
Arobynn chicoti.
n caz c te ntrebai, o anumit dansatoare celebr era
pe o corabie care se ndrepta spre sud, cu toate dansatoarele
ei, nainte ca tirea escapadei tale s ajung mcar la docuri.
Vuietul mulimii aproape c i acoperi cuvintele.
Lysandra se ncrunt la un petrecre, care i vrs berea
lng fusta rochiei ei, cu verde i crem.
Mulumesc, spuse Aelin, i vorbea serios. Nu menion
micul joc al lui Arobynn de a-i face pe ea i pe Chaol s lupte
unul mpotriva celuilalt - nu cnd asta era exact ce voia el.
Exist un motiv anume pentru care serviciile mele sunt
necesare aici, n seara asta, sau este un alt cadou de-al tu?
ntreb ea, vznd zmbetul ncrezut al lui Arobynn.
Dup ce ai distrus att de voios Bolile, mi caut o nou
investiie. Patronii Gropilor, n ciuda faptului c au anunat
public c vor un investitor, ezit s-mi accepte oferta.
Participarea din seara asta i va convinge, n timp, de
capitalul meu considerabil i... de ce a putea oferi. Arsenalul
su de asasini avea s fie o ameninare la adresa
proprietarilor - i le va arta cum, cu ajutorul lor, se putea
obine un profit i mai mare n luptele aranjate mpotriva
criminalilor antrenai. Ea tiu exact ceea ce urma s spun.
Din nefericire, mi-am pierdut lupttorul, continu Arobynn.
mi trebuie un nlocuitor.
i n locul cui lupt, mai exact?
Le-am spus proprietarilor c ai fost instruit de
Asasinii Tcui din Deertul Rou. i aminteti de ei, nu-i
aa? Spune-i stpnului gropii ce nume vrei!
Ticlosul! Ea nu uitase acele luni din Deertul Rou sau
cine o trimisese acolo. Fcu un semn din cap spre Lysandra.
Nu eti cam delicat pentru un astfel de loc?
i eu care credeam c tu i Lysandra ai devenit
prietene dup salvarea ta dramatic.
Arobynn, hai s privim din alt parte, opti Lysandra.
Lupta se termin.
Ea se ntreb cum era s fii obligat s-l supori pe
brbatul care i-a ucis iubitul. Chipul Lysandrei era ns o
masc de ignoran plin de ngrijorare - o alt piele pe care o
purta, rcorindu-se lene cu un evantai frumos, din dantel
i filde, foarte nepotrivit n haznaua aceea.
Drgu, nu-i aa? Mi l-a dat Arobynn, spuse Lysandra,
observnd c era atent.
Un mic fleac pentru o doamn att de talentat, spuse
Arobynn, aplecndu-se s srute gtul gol al Lysandrei.
Aelin i reprim dezgustul att de puternic, nct se nec.
Arobynn trecu prin mulime ca un arpe prin iarb,
atrgnd atenia zveltului stpn al gropii. Cnd Arobynn
intr suficient de adnc n mulime, Aelin se apropie de
Lysandra. Curtezana se uit n alt parte, iar Aelin tiu c nu
se prefcea.
Mulumesc - pentru alaltieri, rosti Aelin, att de ncet,
nct s nu poat auzi nimeni.
Lysandra continu s se uite la mulime i la lupttorii
nsngerai din jurul lor. Privirea i se opri asupra Valgilor i o
privi din nou rapid pe Aelin, micndu-se astfel nct
mulimea form un zid ntre ea i demonii din cealalt parte a
gropii.
Se simte bine?
Da, se odihnete i mnnc att ct poate, spuse
Aelin. Iar acum c Aedion era n siguran... curnd, trebuia
s-i fac micul favor lui Arobynn. Dei se ndoia c mai avea
mult de trit, odat ce Aedion s-ar fi recuperat i ar fi aflat n
ce fel de pericol o punea fostul ei stpn. Ca s nu mai
vorbim de ceea ce i fcuse n toi aceti ani.
Bun, spuse Lysandra, avnd mulimea n jurul lor,
drept protecie.
Arobynn l btu pe umr pe stpnul gropii i se ndrept
spre ele. Aelin btu din picior pn cnd Regele Asasinilor se
afl din nou ntre ele.
Chaol se mic subtil, n apropiere, cu o mn pe sabie.
Aelin i puse minile n olduri.
Cine va fi adversarul meu?
Arobynn nclin capul spre un grup de grzi Valg.
Pe oricare l vrei. Sper s alegi unul mai repede dect i
ia s hotrti pe care s mi-l dai mie.
Aadar, despre asta era vorba. Despre cine avea avantajul.
Iar dac ea ar fi refuzat, cu datoria nepltit... El i-ar fi putut
face mai mult ru. Mult mai mult.
Eti nebun, i zise Chaol lui Arobynn, urmrind direcia
n care privea.
Deci, vorbete, spuse mieros Arobynn. Apropo, cu
plcere - m refer la micul indiciu. El se uit la grupul de
Valgi. Aadar, erau un dar pentru cpitan.
Chaol se uit urt.
Nu am nevoie s-mi faci munca...
Nu te bga, izbucni Aelin, spernd c Chaol avea s
neleag c mnia nu i era destinat. Acesta se ntoarse spre
nisipul stropit de snge, scuturnd din cap. S fie suprat;
oricum era destul de furioas pe el.
Mulimea tcu, iar stpnul gropii strig dup urmtorul
lupttor.
Tu urmezi, zmbi Arobynn. S vedem de ce sunt
capabile creaturile alea!
Lysandra i strnse braul, ca i cnd l-ar fi rugat s
renune la idee.
Eu a sta deoparte, i spuse Aelin, pocnindu-i gtul.
N-ai vrea s-i stropeti rochia asta drgu cu snge.
Arobynn chicoti.
S ne oferi un spectacol frumos, da? Vreau ca
proprietarii s fie impresionai - i speriai.
O, avea s le ofere ditamai spectacolul. Dup cteva zile
nchis n apartament, lng Aedion, avea energie de
consumat. i nu o deranja s verse snge de Valg.
Trecu prin mulime, fr s ndrzneasc s atrag mai
mult atenie asupra lui Chaol, lundu-i rmas-bun.
Oamenii o privir o dat i se retraser. Cu masca, cizmele i
costumul, tia c era Moartea ntruchipat. Aelin merse
ano, micndu-i oldurile la fiecare pas, rotindu-i umerii
ca i cnd i-ar fi relaxat. Mulimea deveni mai zgomotoas,
mai agitat.
Se strecur pe lng stpnul gropii, care o msur din
priviri:
Fr arme, spuse acesta.
Ea doar i nl capul i i ridic braele, rotindu-se, i
chiar i permise servitorului stpnului gropii s o
percheziioneze cu minile-i transpirate, ca s dovedeasc
faptul c nu era narmat. Din cte i ddeau ei seama.
Numele, ntreb stpnul gropii. n jurul ei, aurul deja
strlucea.
Ansei din Briarcliff, zise ea, masca facndu-i vocea
rguit.
Adversar.
Aelin privi dincolo de groap, spre mulimea adunat i
art cu degetul.
El.
Comandantul Valg deja i rnjea.
CAPITOLUL 24

Chaol nu tiu ce naiba s cread cnd Aelin sri n


groap, ateriznd pe coapse. Dar mulimea vzuse pe cine
artase cu degetul i era deja frenetic, mpingndu-se n
fa, dnd aurul, n timp ce se fceau ultimele pariuri.
El trebui s se mping n clcie ca s nu fie dobort
peste marginea deschis a gropii. Aici nu erau sfori sau
balustrade. Dac ajungeai n groap, intrai n joc. O mic
parte din el se bucura c Nesryn era de straj, n spate. i o
parte i mai mic din el se bucura de o noapte fr o
vntoare inutil de noi cuiburi Valg. Chiar dac asta
nsemna s aib de-a face cu Aelin pentru cteva ore. Chiar
dac Arobynn Hamel i dduse acest mic dar. Un dar de care,
ura s o recunoasc, avea disperat nevoie i pe care l
aprecia. Dar, fr ndoial, aa aciona Arobynn.
Chaol se ntreba ct avea s-l coste. Sau dac frica lui de
un posibil pre era suficient pentru Regele Asasinilor.
mbrcat din cap pn n picioare n negru, Aelin era o
umbr vie, pind ca o panter pe partea ei de groap, n
timp ce comandantul Valg sri nuntru. Chaol ar fi putut
jura c pmntul se cutremurase.
Amndoi erau nebuni - att Aelin, ct i stpnul ei.
Arobynn i spusese s aleag pe oricare dintre Valgi. Ea l
alesese pe liderul lor.
Chaol i Aelin nu-i prea vorbiser de la cearta de dup
salvarea lui Aedion. Sincer, nu merita s-i mai spun nimic
lui Aelin, dar, cnd l urmrise n urm cu o or, ntrerupnd
o ntlnire care era att de secret nct divulgaser locaia
liderilor rebeli cu doar o or nainte... Poate c era un prost,
dar nu putea s o refuze cu inima mpcat. Fie i numai
pentru c Aedion l-ar fi ucis pentru asta.
Dar, de vreme ce Valgii erau aici... Da, pn la urm,
fusese o sear reuit.
Stpnul gropii ncepu s strige regulile. Simplu: nu erau
reguli, n afar de lipsa sbiilor. Doar mini, picioare i minte.
Pe toi zeii!
Aelin se opri pe loc, iar Chaol trebui s loveasc cu un cot
n stomac un brbat prea nflcrat, ca s nu fie aruncat n
aren.
Regina Terrasenului era ntr-o groap de lupte din
mahalalele Riftholdului. Nimeni de aici, ar fi pariat el, nu ar fi
crezut asta. Abia dac i venea lui s cread.
Stpnul gropii anun nceperea meciului, apoi...
Ei se micar.
Comandantul se npusti cu un pumn att de rapid, nct
celor mai muli dintre brbai li s-ar fi nvrtit capul. Aelin se
feri ns i l prinse de bra cu o mn, blocndu-l ntr-o
strnsoare despre care el tia c rupea oase. Cnd faa
comandantului se strmb de durere, ea i nfipse
genunchiul n partea lateral a capului su.
O fcuse att de rapid, att de brutal, nct nici mcar
mulimea nu tiu ce naiba se ntmplase, pn cnd
comandantul se retrase, cltinndu-se, Aelin dansnd pe
vrfurile degetelor.
Comandantul rse, ndreptndu-se. Fu singura pauz pe
care i-o ddu Aelin, nainte de a ataca. Ea se mica precum o
furtun n noapte. Antrenamentul primit n Wendlyn, tot ce o
nvase prinul... Zeii s-i ajute pe toi. Pumn dup pumn,
blocaj, fandare, aplecare, rotire... Mulimea se zvrcoli,
fcnd spume la gur vzndu-i rapiditatea i priceperea.
Chaol o vzuse ucignd. Trecuse un timp de cnd o vzuse
luptnd pentru distracie. Iar ei i fcea o mare plcere. Un
oponent demn de ea, presupuse el, n timp ce ea i bloc
picioarele n jurul capului comandantului i se roti,
rsturnndu-l.
Nisipul sri n jurul lor. Ea ajunse deasupra, lovind cu
pumnul faa rece i frumoas a brbatului... Dar fu aruncat
cu o ntoarcere att de rapid, nct Chaol abia reui s
urmreasc micarea. Aelin czu pe nisipul nsngerat i se
ridic n picioare chiar n clipa n care comandantul mai
atac o dat. Apoi, fur din nou o cea de membre, lovituri i
ntuneric.
Dincolo de groap, Arobynn avea ochii mari, ca un om
flmnd n faa festinului. Lysandra se inea de el i l
prinsese cu atta for de bra, nct articulaiile degetelor i
se albiser. Brbaii i opteau lui Arobynn la ureche, fixnd
groapa cu privirea, la fel de lacomi ca Regele Asasinilor.
Proprietarii Gropilor sau posibilii clieni negociau folosirea
femeii care lupta cu o asemenea furie slbatic i plcere
pervers.
Aelin lovi cu piciorul n stomacul comandantului, facndu-
l s se izbeasc de zidul din piatr. El se ncovoie, gfind.
Mulimea aclam, iar Aelin i ridic braele, rotindu-se n
cerc, Moartea triumftoare.
Vuietul de rspuns al mulimii l fcu pe Chaol s se
ntrebe dac tavanul urma s se prbueasc.
Comandantul se arunc asupra ei, iar Aelin se roti,
prinzndu-l i blocndu-i braele i gtul ntr-o strnsoare
din care nu se putea scpa uor. Ea se uit la Arobynn, ca i
cnd l-ar fi ntrebat ceva.
Stpnul ei i privi pe brbaii cu ochi mari i lacomi de
lng el - apoi, ddu din cap spre ea.
Lui Chaol i se ntoarse stomacul pe dos. Arobynn vzuse
destule.
Dovedise destule. Nici mcar nu fusese o lupt dreapt.
Aelin continuase s lupte pentru c Arobynn i dorise ca ea
s o fac. i, de ndat ce va distruge turnul cu ceas i i va
recpta magia... Cine avea s o mai poat controla? Cine
avea s-i mai controleze pe Aedion, i pe Prinul ei Fae, i pe
toi rzboinicii ca ei? O nou lume, da. Dar o lume n care
vocea oamenilor obinuii avea s fie doar o oapt.
Asasina i rsuci braele comandantului, iar demonul ip
de durere, apoi... Aelin se retrase cltinndu-se, prinzndu-se
de antebra, unde sngele strlucea intens prin tietura din
costumul ei.
Doar cnd comandantul se ntoarse, cu sngele curgndu-
i pe brbie i cu ochii complet ntunecai, Chaol nelese. O
mucase. Chaol uier printre dini.
Comandantul se linse pe buze, rnjetul lui nsngerat
mrindu-se. Chiar i peste vuietul mulimii, Chaol l auzi pe
demonul Valg vorbind.
Acum tiu ce eti, cea corcit, spuse creatura.
Aelin i cobor mna, sngele strlucind pe mnua ei
neagr.
E bine c i eu tiu ce eti, ticlosule.
Trebuia s i pun capt acum.
Cum te cheam? ntreb ea, dnd trcoale n jurul
comandantului demon.
Creatura din corpul brbatului chicoti.
Nu poate fi pronunat n limba voastr omeneasc.
Vocea i strbtu repede venele lui Chaol, nghendu-le.
Eti foarte condescendent pentru un amrt de soldat,
opti ea.
Ar trebui s te aduc eu nsumi n Morath, corcitur, i
s vd ct de mult vei vorbi atunci. S vd ce prere ai despre
toate lucrurile delicioase pe care le facem alor ti.
Morath - Breasla Ducelui Perrington. Stomacul lui Chaol
se transform n plumb. Acolo erau dui prizonierii care nu
erau executai. Cei care dispreau n noapte. S fac zeii ce
tiu cu ei.
Aelin nu i ddu timp s mai spun ceva, iar Chaol i dori
din nou s-i fi putut vedea faa, doar ca s tie ce naiba se
ntmpl n mintea ei cnd l atac pe comandant. Ea i trnti
greutatea considerabil n nisip i l apuc de cap.
Gtul comandantului pri. Cuprinzndu-i faa cu
minile, Aelin i fix cu privirea ochii goi i gura deschis.
Mulimea aclam triumful. Aelin gfi, cu umerii aplecai,
apoi se ndrept, scuturndu-i nisipul de pe genunchii
costumului.
i ridic privirea spre stpnul gropii.
Hotrte.
Brbatul pli.
Victoria este a ta.
Ea nu se deranj s-i mai ridice privirea cnd i lovi
cizma de zidul din piatr, elibernd o lam subire i
ngrozitoare.
Chaol fu recunosctor strigtelor mulimii cnd ea bg
lama prin gtul comandantului. n repetate rnduri.
n lumina slab, nimeni altcineva nu i putea da seama
c pata din nisip nu avea culoarea care trebuia.
Nimeni, n afar de demonii mpietrii adunai n jurul lor,
care o reperar pe Aelin, privindu-i fiecare micare a
picioarelor cnd i tie complet capul comandantului, iar apoi
l ls n nisip.

~
Cnd Arobynn i ntinse mna i o scoase din groap, lui
Aelin i tremurau braele.
Stpnul ei i strivi degetele ntr-o prinsoare mortal,
trgnd-o mai aproape n ceea ce, pentru toat lumea, ar fi
prut o mbriare.
Este a doua oar, drag, cnd nu mi-ai dat ce voiam.
Am spus incontient.
M-a acaparat setea de snge, se pare. Ea se retrase;
braul drept o durea de la muctura urt pe care i-o fcuse
creatura. Ticlosul! Aproape c simea sngele prelingndu-se
prin pielea groas a cizmei, greutatea mizeriei care i se lipise
de deget.
Atept rezultate, Ansei - i curnd.
Nu-i face griji, Stpne. Chaol i fcea loc prin
mulime, spre un col ntunecat, urmat de Nesryn,
pregtindu-se, fr ndoial, s-i urmreasc pe Valgi de
ndat ce ar fi plecat. Vei primi ce i datorez.
Aelin privi spre Lysandra, care nu era atent la cadavrul
pe care soldaii l scoteau din groap, dar care se uita ca un
animal de prad la ceilali paznici Valg, care se furiau. Aelin
i drese vocea, iar Lysandra clipi, expresia ei transformndu-
se n nelinite i repulsie.
Aelin ddu s plece.
Nu eti nici mcar un pic curioas unde l-am ngropat
pe Sam? i spuse Arobynn.
El tiuse c vorbele lui aveau s fie primite ca o lovitur.
Avusese avantajul, lovitura sigur n tot acest timp. Pn i
Lysandra tresri puin.
Aelin se ntoarse ncet.
Trebuie s pltesc vreun pre ca s aflu?
Atenia lui se ndrept spre groap,
Tocmai l-ai pltit.
Ai fi n stare s-mi dai o locaie fals i s m faci s
aduc pietre la mormntul greit.
Fr flori - niciodat flori n Terrasen. n schimb, ei
aduceau mici pietre la morminte, ca s-i marcheze vizitele,
ca s le spun morilor c nu erau dai uitrii. Pietrele erau
eterne - florile, nu.
M rneti cu o astfel de acuzaie. Chipul elegant al lui
Arobynn spunea ns altceva. Crezi c nu va trebui s plteti
la un moment dat? i spuse el att de ncet, nct Lysandra
nu auzi.
Ea rnji.
Este o ameninare?
Este o sugestie, zise el calm, ca s-i aminteti ct de
importante mi sunt influenele i ce a avea de oferit ie i
alor ti ntr-o vreme n care eti att de disperat dup multe
lucruri: bani, lupttori... Arunc o privire spre cpitan i
Nesryn, care dispreau. Lucruri de care au nevoie i prietenii
ti.
Pentru un pre - mereu pentru un pre.
Spune-mi unde l-ai ngropat pe Sam i las-m s plec.
Trebuie s-mi cur pantofii.
Zmbi, satisfcut c el ctigase, iar ea i acceptase micul
cadou - fr ndoial, curnd aveau s fac alt nelegere, iar
apoi o alta, pentru orice ar fi avut nevoie de la el. i spuse
locaia, un mic cimitir, lng marginea rului. Nu n criptele
Breslei Asasinilor, unde erau nhumai majoritatea. Probabil
ca o insult la adresa lui Sam - fr s-i dea seama c,
oricum, Sam nu i-ar fi dorit s fie ngropat n Breasl.
Mulumesc, spuse ea cu o voce gtuit. Apoi, se uit la
Lysandra. Sper c te pltete suficient, i zise ea trgnat.
Dar Lysandra era atent la cicatricea lung care i brzda
gtul lui Arobynn - la cicatricea pe care i-o lsase Wesley.
ns Arobynn era prea ocupat s-i zmbeasc lui Aelin, ca s
observe.
Ne vom vedea curnd, spuse el. O alt ameninare.
Sper c atunci cnd i vei respecta partea ta de nelegere.
Brbaii cu fee dure care fuseser lng Arobynn n
timpul luptei nc zboveau la civa pai distan.
Proprietarii Gropilor. Ei o salutar dnd din cap, dar ea nu
fcu la fel.
Spune-le noilor ti parteneri c m-am retras n mod
oficial, rosti ea, n loc de rmas-bun.
Era un efort de voin s o lase pe Lysandra cu el, n acea
hazna.
Simi cum santinelele Valg o supravegheau, le simi
indecizia i rutatea i, disprnd n aerul rece al nopii,
sper c Nesryn i Chaol nu intraser n bucluc.
Ea nu le ceruse s vin doar ca s o protejeze, ci ca s i
fac s neleag exact ct de proti fuseser s aib
ncredere ntr-un om ca Arobynn Hamel. Chiar dac darul lui
Arobynn era motivul pentru care acum puteau s-i
urmreasc pe Valgi spre locul n care se ascundeau.
Spera doar c, n ciuda darului fostului ei stpn, ei
neleseser, n cele din urm, c ea ar fi trebuit s-l ucid pe
Dorian n acea zi.
CAPITOLUL 25

Elide spla vase, ascultndu-l cu atenie pe buctarul care


se plngea n legtur cu urmtorul transport de alimente
programat. Cteva crue aveau s soseasc peste dou
sptmni, se pare, aducnd vin i legume i, poate, dac
erau norocoi, carne srat. Totui, nu alimentele o interesau
pe ea, ci modul n care erau transportate, ce fel de crue ar fi
putut s le aduc. i cum ar fi putut Elide s se ascund mai
bine n una din ele.
Fix atunci intr una dintre vrjitoare.
Nu Manon, ci cea pe nume Asterin, cu pr auriu, ochii
precum o noapte nstelat i care emana ferocitate. Elide
observase de mult ct de repede i scotea colii i inuse
minte momentele n care Asterin credea c nu se uita nimeni
la ea i privea spre orizont, cu faa crispat. Secrete - Asterin
era o vrjitoare cu secrete. i secretele i fceau pe oameni
mortali.
Elide i pstr capul plecat i umerii cobori, n timp ce
buctria se liniti n prezena Lociitoarei. Asterin merse
ano direct spre buctar, care se fcuse palid ca moartea.
Era un om bun i cu gura mare n majoritatea timpului, dar
un la n esen.
Lady Asterin, spuse el i toat lumea - inclusiv Elide -
fcu o plecciune.
Vrjitoarea zmbi - dini albi, normali, slav cerului.
M gndeam c a putea s ajut la splatul vaselor.
Lui Elide i nghe sngele. Simi privirile tuturor din
buctrie aintite asupra ei.
Orict am aprecia asta, Lady...
mi respingi oferta, muritorule? Elide nu ndrzni s se
ntoarc. Sub apa nspumat, minile ncreite i tremurar.
i strnse pumnii. Frica era inutil; frica te omora.
N... nu. Bineneles, Lady. Noi - i Elide - ne vom
bucura de ajutor.
i asta fu tot.
Zornitul i haosul buctriei ncepur s se aud din
nou, uor, dar conversaia rmase discret. Toi se uitau,
ateptnd - ori ca sngele lui Elide s se scurg pe pietrele
gri, ori s aud ceva piperat de pe buzele mereu zmbitoare
ale lui Asterin Cioc-negru.
Simi fiecare pas pe care l facea vrjitoarea spre ea - fr
grab, dar puternic.
Tu speli, eu le usuc, spuse santinela, lng ea.
Elide arunc o privire din spatele cortinei de pr. Ochii cu
alb i auriu ai lui Asterin strlucir.
M-mulumesc, se strdui ea s se blbie.
Amuzamentul din acei ochi nemuritori crescu. Nu era un
semn bun.
Dar Elide i continu munca, dndu-i vrjitoarei oale i
farfurii.
O sarcin interesant, pentru fiica unui lord, observ
Asterin, destul de ncet nct nimeni altcineva din buctria
aglomerat s poat s aud.
M bucur s ajut.
Lanul spune contrariul.
Elide nu ezit s spele; nu ls oala din mini s alunece
niciun centimetru. Cinci minute, iar apoi ar fi putut reui s
murmure o explicaie i s fug.
Nimeni altcineva de aici nu este nlnuit ca un sclav.
Ce te face att de periculoas, Elide Lochan?
Elide ridic uor din umeri. Un interogatoriu - asta era.
Manon o numise spioan. Prea c santinela ei decisese s
evalueze ct de periculoas era.
tii, oamenii ne-au urt i s-au temut mereu de noi,
continu Asterin. Se ntmpl rar s ne prind, s ne ucid,
dar cnd o fac... O, se distreaz fcndu-ne lucruri
ngrozitoare. n Pustiuri, au fcut mainrii ca s ne rup n
buci. Protii nu i-au dat seama c tot ce trebuie s fac
pentru a ne tortura, pentru a ne obliga s-i implorm - i
cobor privirea spre picioarele lui Elide - este s ne nln-
uiasc. S ne in legate de pmnt.
mi pare ru s aud asta.
Dou dintre femeile care jumuleau gini i dduser
prul dup urechi, ntr-o ncercare inutil de a le auzi. Dar
Asterin tia cum s vorbeasc ncet.
Ci ani ai - cincisprezece, aisprezece?
Optsprezece.
Eti micu pentru vrsta ta. Asterin i arunc o privire
care o fcu pe Elide s se ntrebe dac, prin rochia ei fcut
n cas, vedea bandajele folosite ca s-i fac snii mari s
par mult mai mici. Probabil c aveai opt sau nou ani cnd
a disprut magia.
Elide frec oala. Avea s termine i s plece. S vorbeasc
despre magie n jurul acestor oameni, cnd att de muli
dintre ei erau nerbdtori s vnd orice mic informaie
lorzilor groazei care conduceau acest loc... Asta avea s-i
asigure o cltorie spre spnzurtoare.
Copiii vrjitoarelor care erau atunci de vrsta ta,
continu santinela, n-au avut niciodat ansa s zboare.
Puterea nu se instaleaz pn la prima sngerare. Mcar
acum au balauri. Dar nu este acelai lucru, nu-i aa?
N-am de unde s tiu.
Asterin se aplec mai aproape, cu o tigaie din fier n
minile-i lungi i mortale.
Dar unchiul tu tie, nu-i aa?
Elide se fcu mai mic i ctig alte cteva secunde
prefcndu-se c se gndea la asta.
Nu neleg.
Nu ai auzit niciodat vntul strigndu-i numele, Elide
Lochan? Nu l-ai simit niciodat trgndu-te de mnec? Nu
l-ai ascultat niciodat i nu ai tnjit s zbori spre orizont,
spre pmnturi strine?
Ea i petrecuse mare parte din via ntr-un turn, dar
fuseser nopi, furtuni puternice...
Elide reui s nlture ultima bucat de mncare ars de
pe oal i o clti, dndu-i-o vrjitoarei nainte de a se terge
pe mini cu orul.
Nu, Lady. Nu vd de ce a face-o.
Chiar dac voia s fug - s fug n cealalt parte a lumii
i s scape de aceti oameni pentru totdeauna. Dar asta nu
avea nicio legtur cu oapta vntului.
Ochii negri ai lui Asterin prur s o devoreze complet.
Ai fi auzit acel vnt, fato, spuse ea ncet, deoarece
oricine are snge de Dini-de-fier o face. Sunt surprins c
mama ta nu i-a spus asta. Se transmite pe linie matern.
Snge de vrjitoare. Snge de Dini-de-fier. n venele ei - n
descendena mamei ei. Nu era posibil. Sngele ei era rou; nu
avea dini sau unghii de fier. Mama ei fusese la fel. Dac
exista o motenire, era att de veche, nct fusese uitat,
dar...
Mama a murit cnd eram copil, spuse ea, ntorcndu-
se i lundu-i rmas-bun de la buctarul-ef, dnd din cap.
Nu mi-a spus niciodat nimic.
Pcat, spuse Asterin.
Toi servitorii se holbar la Elide cnd iei chioptnd,
ochii lor ntrebtori spunndu-i destule: nu auziser nimic. O
mic uurare, aadar.
Pe toi zeii - o, zeilor! Snge de vrjitoare.
Elide urc pe scri, durerea strbtndu-i piciorul la
fiecare micare. De aceea o inuse Vernon nlnuit? S nu
poat zbura, dac ar fi manifestat vreodat un semn de
putere? De aceea ferestrele turnului din Perranth fuseser
blocate de gratii?
Nu - nu. Ea era om. n ntregime om.
Dar, n momentul n care vrjitoarele se adunaser, cnd
ea auzise acele zvonuri despre demonii care voiau s... s...
se nmuleasc, Vernon o adusese aici. i devenise foarte,
foarte apropiat de Ducele Perrington. Cu fiecare pas, se rug
la Anneith, se rug la Stpna nelepciunii ca vrjitoarea s
se fi nelat, ca Lociitoarea s nu fi avut dreptate. Doar cnd
ajunse n vrful turnului Aripii Conductoare, Elide i ddu
seama c nu tia unde se ducea.
Nu avea unde s mearg. Nici la cine s fug.
Cruele cu alimente nu aveau s soseasc dect peste
cteva sptmni. Vernon ar fi putut s o predea oricnd ar fi
dorit. De ce nu o fcuse imediat? Ce atepta? S vad dac
primul dintre experimente funciona, nainte de a o oferi ca
un bonus de negociere, pentru mai mult putere?
Dac era un bun de o asemenea valoare, avea s fie
nevoit s plece mai departe dect bnuise ca s scape de
Vernon. Nu doar spre Continentul Sudic, ci dincolo, spre
inuturile de care nu auzise niciodat. Dar fr bani, cum ar
fi putut? Fr bani - cu excepia pungilor cu monede pe care
le lsase mprtiate prin camer Aripa Conductoare. Se
uit la scrile care se ntindeau n ntuneric. Poate ar fi putut
folosi acei bani ca s mituiasc pe cineva - un gardian, o
vrjitoare dintr-un sabat minor - s o scoat de acolo.
Imediat.
Glezna o duru ngrozitor cnd se grbi s urce scrile. Nu
va lua o pung ntreag, mai degrab cteva monede din
fiecare, astfel nct Aripa Conductoare s nu observe. Din
fericire, camera vrjitoarei era goal. i diversele pungi cu
monede fuseser lsate afar, cu o neglijen de care doar o
vrjitoare nemuritoare mai interesat de vrsare de snge ar
fi putut s dea dovad.
Elide se apuc s ndese monede n buzunare, n legturile
din jurul snilor i n pantof, astfel nct s nu fie descoperite
toate odat i s nu zornie.
Ai nnebunit?
Elide nghe.

~
Asterin sttea rezemat de perete, cu minile ncruciate.
Lociitoarea zmbea; fiecare dintre dinii ei de fier ascuii
ca lamele strlucind n lumina dup-amiezii.
Creatur mic, nebun i curajoas! spuse vrjitoarea,
mergnd n jurul lui Elide. Nu eti att de docil pe ct
pretinzi, nu-i aa?
O, pe toi zeii.
S furi de la Aripa Conductoare...
Te rog... opti Elide. S o implore - poate c asta avea
s funcioneze. Te rog - trebuie s prsesc acest loc.
De ce?
Arunc o privire spre punga cu monede, pe care Elide o
inea strns n mini.
Am auzit ce fac cu Picioarele-galbene. Unchiul meu -
dac am... dac am sngele vostru, nu-l pot lsa s m
foloseasc aa.
S fugi din cauza lui Vernon... Cel puin acum tim c
nu eti spioana lui, copil de vrjitoare. Vrjitoarea rnji, iar
zmbetul ii fu aproape la fel de nspimnttor ca al lui
Manon.
De aceea i spusese att de multe: ca s vad unde ar fi
fugit Elide dup aceea.
Nu-mi spune aa! opti Elide.
Este att de ru s fii vrjitoare? zise Asterin i i
rsfir degetele, privindu-i unghiile de fier n lumina slab.
Nu sunt vrjitoare.
Atunci, ce eti?
Nimic - sunt un nimeni. Sunt un nimic.
Vrjitoarea i.
Toat lumea este ceva. Chiar i cea mai de rnd
vrjitoare are propriul sabat. Dar pe tine cine te apr, Elide
Lochan?
Nimeni. Doar Anneith, iar uneori Elide credea c pn
i asta ar fi putut fi n imaginaia ei.
E imposibil ca o vrjitoare s fie singur.
Nu sunt vrjitoare, spuse ea din nou. i, odat ce avea
s scape, s prseasc acest imperiu stricat, urma s fie un
nimeni.
Nu, cu siguran nu este o vrjitoare, izbucni Manon
din pragul uii, avnd ochii aurii reci. Zi tot. Acum!

~
Manon avusese o zi de rahat, ceea ce spunea ceva, avnd
n vedere c trise un secol.
Sabatul Picioare-galbene fusese adus ntr-o camer
subteran a Breslei, sala fiind spat chiar n munte. Manon
adulmecase o dat camera cu paturi i ieise din nou.
Vrjitoarele Picioare-galbene oricum nu o voiau acolo, ct
erau tiate de oameni, iar o bucat de piatr le era cusut
nuntru. Nu, un Cioc-negru nu avea ce cuta ntr-o camer
n care Picioarele-galbene erau vulnerabile pentru c, mai
mult ca sigur, le-ar fi determinat s devin mortale .
Aa c fusese la instrucie, unde Sorrel o nvinsese n
lupt cu minile goale. Apoi, trebuise s opreasc nu una sau
dou, ci trei lupte ale diverselor sabaturi, inclusiv cel al
vrjitoarelor Snge-albastru, pe care Valgii le ncntau
cumva. Ele se aleseser cu nasurile sparte pentru c i
sugeraser unui sabat Cioc-negru c era datoria lor sacr nu
doar s suporte implantarea, ci i s mearg att de departe
nct s se mperecheze fizic cu Valgii. Manon nu le nvinuia
pe suratele-i Cioc-negru pentru ntreruperea discuiei. Dar
trebuise s mpart pedepse egale ntre cele dou grupuri.
Iar apoi asta. Asterin i Elide n camera ei, fata cu ochii
mrii i ngrozit, Lociitoarea ei prnd s ncerce s
conving fata s li se alture.
ncepe s vorbeti acum.
Mnia - ea tia c trebuia s se stpneasc, dar camera
mirosea a fric omeneasc, iar acesta era spaiul ei.
Asterin pi n faa fetei.
Nu este o spioan de-a lui Vernon, Manon.
Manon le fcu onoarea de a asculta, ct timp Asterin i
spuse ce se ntmplase. Cnd termin, Manon i ncruci
braele. Elide se fcu mic lng ua camerei, cu punga de
monede nc n mini.
Unde se trage linia? ntreb ncet Asterin.
Manon i art dinii.
Pe oameni i mncm, i ucidem sau i folosim ca s ne
mperechem. Nu i ajutm. Dac are snge de vrjitoare n ea,
este o pictur. Nu este suficient nct s o fac una dintre
noi. Manon se ndrept spre Lociitoare. Eti una dintre Cele
Treisprezece. Ai ndatoriri i obligaii i, totui, aa i petreci
timpul?
Asterin o nfrunt.
Ai spus s o supraveghez i am fcut-o. Am aflat ce
trebuia. Abia a ajuns la maturitate. Vrei ca Vernon Lochan s
o duc n acea camer? Sau ntr-unul dintre ceilali muni?
Nu-mi pas ce face Vernon cu animalele lui de
companie umane. Dar, odat ce spuse asta, cuvintele prur
urte.
Am adus-o aici ca s tii...
Ai adus-o aici ca un premiu, ca s i rectigi poziia.
Elide ncerca n continuare s dispar din camer.
Manon pocni din degete n direcia fetei.
Te nsoesc n camera ta. Pstreaz banii dac vrei.
Lociitoarea mea are un cuib plin de rahat de balaur de
curat.
Manon, ncepu Asterin.
Arip Conductoare, mri Manon. Cnd nu te vei mai
purta ca un muritor idiot, mi te vei putea adresa din nou cu
Manon.
i totui tolerezi un balaur care adulmec florile i
care-i face ochi dulci acestei fete.
Manon aproape o lovi - aproape o strnse de gt. Dar fata
privea, asculta. Aadar, Manon o apuc pe Elide de bra i o
trase spre u.

~
Elide i inu gura cnd Manon o conduse pe scri. Nu
ntreb cum de tia Aripa Conductoare unde era camera ei.
Se ntreb dac Manon avea s o ucid de ndat ce ar fi
ajuns. Se ntreb dac urma s o implore i s-i cear s-i fie
mil, la momentul cu pricina.
Dar, dup un timp, vrjitoarea spuse:
Dac ncerci s mituieti pe cineva aici, te va pr.
Pstreaz-i banii pentru cnd vei fugi.
Elide i ascunse tremuratul minilor i ddu din cap.
Vrjitoarea o privi piezi, iar ochii ei aurii strlucir n
lumina torei.
n orice caz, unde naiba ai putea fugi? Nu este nimic pe
o raz de o sut aizeci de kilometri. Singurul mod n care ai
avea o ans ar fi s te urci n... Manon pufni. Cruele de
aprovizionare.
Inima lui Elide se cutremur.
Te rog - te rog nu-i spune lui Vernon!
Nu crezi c, dac Vernon ar fi vrut s te foloseasc
astfel, ar fi fcut-o deja? i de ce te pune s te joci de-a
servitoarea?
Nu tiu. Lui i plac jocurile; poate c ateapt ca una
dintre voi s-i confirme ce sunt.
Manon tcu din nou - pn ce ddur colul.
Stomacul lui Elide i czu la picioare cnd vzu cine sttea
n faa uii ei, ca i cnd ea l-ar fi chemat acolo, doar
gndindu-se la el.
Vernon purta obinuita lui tunic viu colorat - astzi, de
culoarea verde a Terrasenului - iar sprncenele i se ridicar
cnd le vzu pe Manon i pe Elide.
Ce caui aici? izbucni Manon, oprindu-se n faa micii
ui a lui Elide.
Vernon zmbi.
O vizitez pe draga mea nepoat, bineneles.
Dei Vernon era mai nalt, Manon pru s l priveasc de
sus, pru mai mare dect el.
Cu ce scop? spuse ea, innd-o n continuare pe Elide
de bra.
Speram s vd cum v nelegei voi dou, spuse mieros
unchiul ei. Dar se pare c nu trebuia s-mi fac griji, spuse el,
vznd cum o inea Manon de ncheietur pe Elide i
observnd ua din faa lor.
Elide avu nevoie de mai mult timp dect Manon, ca s-i
pice fisa.
Nu obinuiesc s-mi forez servitorii, spuse Manon,
artndu-i dinii.
Doar s ucizi brbaii ca pe nite porci, corect?
Morile lor echivaleaz cu modul n care s-au comportat
n via, rspunse Manon, cu un fel de calm care o fcu pe
Elide s se ntrebe dac trebuie s o ia la fug.
Vernon rse uor. Era att de diferit de tatl ei, care
fusese afectuos, frumos i cu umeri largi - cu un an peste
treizeci, cnd fusese executat de rege. Unchiul ei privise acea
execuie i zmbise. Iar apoi venise s-i povesteasc tot.
Te aliezi cu vrjitoarele? o ntreb Vernon pe Elide. Ct
de crud din partea ta.
Elide i cobor privirea n pmnt.
Nu am mpotriva cui s m aliez, unchiule.
Poate c te-am protejat prea mult n toi aceti ani,
dac asta crezi.
Manon i nl capul.
Spune ce ai de spus i pleac!
Ai grij, Arip Conductoare! zise Vernon. tii exact
unde i se termin puterile.
Manon ridic din umeri.
Mai tiu i exact unde s muc.
Vernon rnji i muc aerul din faa lui. Amuzamentul i se
accentu n ceva urt, cnd se ntoarse spre Elide.
Voiam s vd ce mai faci. tiu ct de grea a fost ziua de
azi.
Inima i se opri. i spusese cineva despre conversaia din
buctrie? Fuseser mai devreme spioni n turn?
De ce ar fi o zi grea pentru ea, omule? Privirea fix a lui
Manon era la fel de rece ca fierul.
Ziua asta este ntotdeauna grea pentru familia Lochan,
spuse Vernon. tii, Cal Lochan, fratele meu, a fost un
trdtor. Liderul unor rebeli, timp de cteva luni, dup ce
Terrasenul a fost motenit de rege. Dar a fost prins, ca i
restul, i ucis. Este greu pentru noi s-i blestemm numele i
nc s ne fie dor de el, nu-i aa, Elide?
i simi vorbele ca pe o lovitur. Cum de uitase? Nu
spusese rugciunile, nu implorase zeii s aib grij de el. Era
ziua n care murise tatl ei, iar ea l uitase, la fel de sigur cum
lumea o uitase pe ea. Acum nu se mai prefcea a-i ine
capul plecat, chiar dac Aripa Conductoare o privea.
Eti un vierme inutil, Vernon, spuse Manon. Du-te i
vars-i veninul n alt parte!
Ce ar spune bunica ta, rosti gnditor Vernon, bgndu-
i minile n buzunare, despre un asemenea comportament?
Mritul lui Manon l urmri i dup ce plec pe coridor.
Manon deschise ua lui Elide, dezvluind o camer abia
suficient de mare pentru un pat i o grmad de haine. Nu i
se permisese s aduc niciun fel de bunuri, nici amintirile pe
care le ascunsese Finnula n toi aceti ani: mica ppu
adus de mama ei dintr-o cltorie pe Continentul Sudic,
inelul cu pecete al tatlui ei, pieptenele din filde al mamei -
primul dar pe care Cal Lochan i-l dduse lui Marion
Spltoreasa, cnd o curta. n mod aparent, Marion
vrjitoarea clanului Dini-de-fier ar fi fost un nume mai bun.
Manon nchise ua n spatele lor, lovind-o cu piciorul. Prea
mic - camera era prea mic pentru dou persoane, mai ales
cnd una dintre ele era btrn i domina spaiul doar
respirnd. Elide se aez pe pat, doar ca s fac mai mult loc
ntre ea i Manon.
Aripa Conductoare o fix cu privirea mai mult timp, iar
apoi spuse:
Poi s alegi, copil de vrjitoare. Albastru sau rou?
Poftim?
Sngele tu este albastru sau rou? Tu hotrti. Dac
e albastru, se dovedete c am jurisdicie asupra ta.
Nenorocii ca Vernon nu pot face ce vor cu neamul meu - nu
fr permisiunea mea. Dac sngele tu este rou... Ei bine,
nu mi pas n mod special de oameni i s-ar putea s m
amuze vzndu-l pe Vernon n aciune.
De ce mi-ai oferi aa ceva?
Manon schi un zmbet, cu toi dinii de fier i fr
remucri.
Pentru c pot.
Dac sngele meu este... albastru, nu va confirma ce
suspecteaz Vernon? Nu va aciona?
E un risc pe care va trebui s i-l asumi. Poate c va
ncerca ceva - s vad ce obine.
O capcan. Iar Elide era momeala. S-i revendice
motenirea de vrjitoare i, dac Vernon ar fi luat-o pentru
experiment, Manon ar fi putut s aib un motiv s-l ucid.
Simea c Manon spera asta. Nu era doar un risc, era un risc
stupid i sinuciga. Dar mai bun dect nimic.
Vrjitoarele, care nu i coborau privirea pentru niciun
om... Pn ce ar fi reuit s scape, poate ar fi putut nva
cte ceva despre cum era s aib coli i gheare. i cum s le
foloseasc.
Albastru, opti ea. Sngele meu este albastru.
Bun alegere, copil de vrjitoare, spuse Manon, iar
cuvntul fu o provocare i un ordin. Ea se ntoarse, dar privi
peste umr. Bine ai venit n clanul Cioc-negru.
Copil de vrjitoare. Elide se holb n urma ei. Probabil
fcuse cea mai mare greeal din via, dar... era ciudat.
Sentimentul de apartenen era ciudat.
CAPITOLUL 26

Nu o s pic mort, i spuse Aedion verioarei i reginei


lui, n timp ce ea l ajuta s mearg pe acoperi. Era a treia
lor tur, pe cnd luna strlucea pe dalele din urma lor. Fcea
eforturi s stea drept, nu din cauza coastelor pe care le
simea zvcnind constant, ci pentru c Aelin - Aelin - era
lng el, cuprinzndu-l cu un bra de mijloc.
O briz rcoroas de noapte, dantelat cu un fuior de fum
la orizont, l nvlui, rcindu-i transpiraia de pe gt. Dar el
i feri capul din calea fumului, inhalnd un alt miros, mai
frumos. i gsi sursa privind n sus la el, cu o uoar
ncruntare. Mirosul frumos al lui Aelin l calma, l trezea.
Niciodat nu avea s se sature de acel miros. Era un miracol.
Dar privirea ei ncruntat - aceea nu era un miracol.
Ce e? ntreb el. Trecuse o zi de cnd ea luptase n
Gropi - o zi dedicat mai mult somnului. n seara asta, la
adpostul ntunericului, el reuise s coboare din pat pentru
prima dat. Dac ar mai fi stat nchis o clip, ar fi nceput s
drme pereii. Se sturase de cuti i nchisori.
Fac o evaluare profesional, spuse ea, mergnd n
acelai ritm cu el.
Ca asasin, regin sau lupttoare n groap?
Aelin rnji - un rnjet care-i spunea c se gndea s-l
bat.
Nu fi invidios c nu ai avut ansa s lupi cu ticloii
de Valgi.
Nu era vorba despre asta. Noaptea trecut, se luptase cu
Valgii, n timp ce el zcuse n pat, fr s tie mcar c ea era
n pericol. El ncercase s se conving c, n ciuda
pericolului, n ciuda faptului c se ntorsese mirosind a snge
i rnit, acolo unde unul dintre ei o mucase, mcar aflase
c n Morath oamenii cu magie erau transformai n
recipiente pentru Valgi.
ncerc s se conving i eu. Dar trebuia s o lase n
pace. Nu avea s fie un Fae ticlos, teritorial i autoritar, aa
cum i plcea ei s spun.
i, dac m vei considera potrivit n urma evalurii,
spuse Aedion n cele din urm, mergem direct n Terrasen
sau l ateptm aici pe prinul Rowan?
Prinul Rowan, zise ea, dnd ochii peste cap. M tot
pisezi cu detalii despre Prinul Rowan...
Te-ai mprietenit cu unul dintre cei mai mari lupttori
din istorie - poate cel mai mare rzboinic n via. Tatl tu i
toi oamenii lui mi-au spus poveti despre prinul Rowan.
Poftim?
O, ct ateptase el s-i dea aceast informaie preioas...
Rzboinicii din Nord nc vorbesc despre el.
Rowan nu a fost niciodat pe acest continent.
i rostise numele cu atta nonalan - Rowan. Ea chiar
nu tia pe cine considera acum membru al Curii ei, pe cine
eliberase de jurmntul fa de Maeve. Despre cine spunea,
n mod frecvent, c era un nesuferit. Rowan era cel mai
puternic mascul Fae pur-snge n via. Iar mirosul lui o
nvluia. Cu toate acestea, ea nu avea habar.
Rowan Spin-alb este o legend. La fel i - cum le
spune?
Cadre, zise ea ncruntat.
Ei ase... Aedion oft. Obinuiam s spunem poveti
despre ei n jurul focului. Despre luptele i aventurile lor.
Ea scoase un oftat.
Te rog, te rog s nu i-o spui niciodat! Va ncepe s se
laude i va aduce vorba despre asta de fiecare dat cnd ne
vom certa.
La drept vorbind, Aedion nu tia ce avea s-i spun
brbatului - deoarece erau foarte, foarte multe lucruri de zis.
Era uor s i exprime admiraia. Dar dac era vorba s-i
mulumeasc pentru ce fcuse pentru Aelin n primvara
asta sau la ce se atepta, mai exact, Rowan ca membru al
Curii ei - dac prinul Fae se atepta s i se ofere jurmntul
de snge, atunci... Fcu un efort s se abin s o strng
mai tare pe Aelin.
Ren tia deja c jurmntul de snge i se cuvenea lui
Aedion, orice copil al Terrasenului tia asta. Aadar, primul
lucru pe care urma s-l fac Aedion la sosirea prinului era
s se asigure c el nelegea acest detaliu. Nu era ca n
Wendlyn, unde rzboinicilor li se oferea jurmntul oricnd
voia conductorul lor.
Nu - de cnd Brannon ntemeiase Terrasenul, regii i
reginele aleseser doar un curtean s fac un jurmnt de
snge, de obicei la ncoronarea lor sau imediat dup aceea.
Doar unul, pentru ntreaga lor via. Aedion nu avea niciun
interes s cedeze aceast onoare, nici mcar legendarului
prin-rzboinic.
n orice caz, spuse brusc Aelin, cnd ddur din nou
colul pe acoperi, nu plecm nc spre Terrasen. Nu pn
cnd te vei simi suficient de bine nct s cltoreti repede.
Acum, trebuie s obinem Amuleta din Orynth de la Arobynn.
Aedion era pe jumtate tentat s l vneze pe fostul ei
stpn i s-l sfie, n timp ce l-ar fi ntrebat unde era inut
amuleta, dar putea s-i respecte planul.
Era destul de slbit nct, pn acum, abia reuise s stea
n picioare destul ct s se uureze. Faptul c Aelin l ajutase
prima dat fusese att de ciudat, nct nici mcar nu reuise
s-i fac nevoile, nainte ca ea s nceap s cnte o melodie
obscen, cu voce tare, i s dea drumul robinetului de la
chiuvet ajutndu-l, n tot acest timp, s stea deasupra
toaletei.
Mai d-mi o zi sau dou i te voi ajuta s vnezi unul
dintre acei demoni ticloi pentru el. Mnia se izbi n el, la fel
de puternic precum o lovitur fizic. Regele Asasinilor i
ceruse s se pun ntr-o astfel de primejdie - ca i cnd viaa
ei i soarta regatului lor ar fi fost un nenorocit de joc pentru
el.
Dar Aelin... Aelin fcuse trgul. Pentru el.
Din nou, i fu greu s respire. Cte cicatrice avea s mai
ndure corpul ei puternic i suplu din cauza lui?
Nu vei vna Valgi cu mine, spuse Aelin apoi.
Aedion se mpiedic de o treapt.
O, ba da!
Nu, nu o vei face, spuse ea. n primul rnd, eti prea
uor de recunoscut...
Nu ncepe!
l analiz ceva timp, ca i cnd i-ar fi evaluat punctele
slabe i pe cele tari.
Foarte bine, consimi ea, n cele din urm.
Uurarea aproape c l fcu s se cocoeze.
Dar, dup toate astea - Valgii, amuleta, insist Aedion,
vom elibera magia? Ea ddu din cap. Presupun c ai un plan.
Ea ddu iar din cap. El scrni din dini. Vrei s mi-l spui i
mie?
Curnd, spuse ea dulce.
Zeii s-l ajute.
i, dup mplinirea minunatului i misteriosului tu
plan, vom pleca spre Terrasen. Nu voia s o ntrebe despre
Dorian. i citise durerea pe chip din acea zi, n grdin.
Dar dac ea nu putea s-l doboare pe prinior, ar fi fcut-
o el. Nu i-ar fi fcut plcere, iar cpitanul ar fi putut foarte
bine s-l ucid n schimb, dar, ca s pstreze Terrasenul n
siguran, i-ar fi tiat capul lui Dorian.
Aelin aprob.
Da, vom pleca - dar ai doar o legiune.
Sunt oameni care ar lupta i alte teritorii ar veni, dac
le-ai chema.
Putem s vorbim mai trziu despre asta.
El i stpni mnia.
Trebuie s ajungem n Terrasen nainte de sfritul
verii - nainte ca zpada s cad n toamn, altfel, vom
atepta pn la primvar. Ea ddu distant din cap. Ieri
dup-amiaz, ea trimisese scrisorile pe care Aedion i ceruse
s le scrie lui Ren, legiunii Bane i celorlali lorzi loiali din
Terrasen, informndu-i c se vor rentlni i c toi cei cu
magie n vene trebuie s se ascund. tia c lorzii rmai -
ticloii btrni i vicleni - nu aveau s aprecieze astfel de
ordine, nici chiar de la regina lor. Dar el trebuia s ncerce.
i, adug el, deoarece ea cu siguran urma s l ntrerup,
vom avea nevoie de bani pentru acea armat.
tiu, spuse ea ncet.
Nu era un rspuns. Aedion ncerc din nou.
Chiar dac oamenii ar fi de acord s lupte doar din
onoare, vom avea anse mai bune de a aduna mai muli, dac
vom putea s i pltim. Ca s nu mai vorbim despre faptul c
trebuie s i hrnim, s i narmm i s le oferim provizii. De
civa ani, el i cei din legiunea Bane merseser dintr-o
tavern n alta, adunnd discret fonduri pentru eforturile lor.
nc l durea s-i vad pe cei mai sraci dintre oamenii lui
punnd bani ctigai cu greu n talerele de colect, s vad
sperana pe feele lor slabe i cu cicatrice. Regele Adarlanului
ne-a golit tezaurul; a fost unul dintre primele lucruri pe care
le-a fcut. Singurii bani pe care i avem sunt donaiile
oamenilor notri - ceea ce nu este mult - sau ce ne d
Adarlanul.
Un alt mod de a pstra controlul n toi aceti ani,
murmur ea.
Poporul nostru este srac. Sunt sraci lipii
pmntului, ca s nu mai vorbim de pltit taxele.
Nu a mri taxele ca s pltesc un rzboi, spuse ea
brusc. i nici nu a prefera s cerim mprumuturi de la
naiuni strine. n orice caz, nu nc. Gtul lui Aedion se
crisp la tonul ei amar, atunci cnd amndoi se gndir la
cellalt mod n care ar fi putut face rost de bani i de oameni.
Dar el nu ndrzni s menioneze o cstorie aranjat, ntre
ea i liderul unui regat strin i bogat - nu nc.
Trebuie s ncepem s ne gndim la asta, spuse el.
Dac magia este ntr-adevr eliberat, i-am putea recruta de
partea noastr pe cei care o posed - i-am putea instrui, le-
am putea oferi bani i adpost. Imagineaz-i un soldat care
poate s ucid cu sabia i cu magia. Asta ar putea schimba
cursul unei btlii.
n ochii ei licrir umbre.
ntr-adevr.
El i evalu postura, claritatea privirii, chipul obosit. Prea
multe - deja nfruntase i supravieuise prea multor lucruri. i
vzuse cicatricele - tatuajele care le acopereau - ieindu-i pe
deasupra gulerului cmii din cnd n cnd. nc nu
ndrznise s-i cear s le vad. Muctura bandajat de pe
bra era un fleac n comparaie cu durerea aceea i cu toate
celelalte pe care nu le menionase, cu cicatricele de pe tot
corpul ei. Cicatricele amndurora.
Iar apoi, spuse el, dregndu-i vocea, mai e i
jurmntul sngelui. Stnd n pat ore ntregi, avusese timp
s alctuiasc lista asta. Ea nepeni. Nu trebuie s o faci -
nu nc, adug rapid Aedion. Dar cnd vei fi pregtit, voi fi
i eu.
nc vrei s mi juri credin? Vocea ei era monoton.
Bineneles. Era dreptul meu - i este i acum, spuse el,
dnd naibii prudena. Poate atepta pn ce vom ajunge n
Terrasen, dar eu voi fi cel care l va depune. Nimeni altcineva.
Ea nghii.
Corect. Un rspuns calm, pe care el nu reui s-l
descifreze.
Ea i ddu drumul i se ndrept spre una dintre micile
zone de antrenament, pentru a-i testa braul rnit. Sau
poate c voia s se ndeprteze de el - poate c deschisese
subiectul ntr-un mod greit.
Poate c Aedion ar fi plecat chioptnd de pe acoperi,
dac ua nu s-ar fi deschis i nu ar fi aprut cpitanul.
Aelin mergea deja spre Chaol, cu o concentrare de
prdtor. Nu i-ar fi plcut deloc s fie n locul cpitanului.
Ce este? spuse ea.
Nu i-ar fi plcut nici s fie ntmpinat astfel.
Aedion se ndrept chioptnd spre ei, n timp ce Chaol
nchise ua cu piciorul, n urma lui.
Piaa Umbrelor a disprut.
Aelin se opri brusc.
Ce vrei s spui?
Faa cpitanului era palid i crispat.
Soldaii Valg. n seara asta, au fost n pia i au sigilat
ieirile, cu toat lumea nuntru. Apoi, au incendiat-o.
Oamenii care au ncercat s scape prin canale au gsit o
garnizoan de soldai ateptndu-i acolo, cu sbiile pregtite.
Asta explica fumul din aer, norii de la orizont. Pe toi zeii.
Probabil c regele i pierduse complet minile - probabil c
ncetase s-i mai pese de ce credea populaia.
Aelin i ls braele pe lng corp.
De ce? Micul tremur din vocea ei i zbrli prul lui
Aedion, instinctele lui Fae vuind s l opreasc pe cpitan, s-
i sfie gtul, s nlture cauza durerii i fricii ei...
Pentru c s-a aflat c rebelii care l-au eliberat - Chaol i
arunc o privire lui Aedion - se ntlneau n Piaa Umbrelor,
ca s cumpere provizii.
Aedion ajunse lng ea, destul de aproape nct s vad
crisparea de pe chipul cpitanului, slbiciunea care nu fusese
acolo cu cteva sptmni n urm. Ultima dat cnd
vorbiser.
i presupun c dai vina pe mine, spuse calm Aelin.
Un muchi zvcni pe maxilarul cpitanului. El nici mcar
nu dduse din cap, n semn de salut, spre Aedion i nici nu
menionase colaborarea lor de luni ntregi i ce se ntmplase
n acea camer din turn...
Regele ar fi putut s ordone s fie ucii cu orice
mijloace, spuse Chaol, cicatricea subire de pe faa lui
vzndu-se n lumina lunii. Dar a ales focul.
Aelin rmase complet nemicat.
Aedion mri.
Eti un ticlos dac sugerezi c atacul a fost un mesaj
pentru ea.
n cele din urm, Chaol i ndrept atenia asupra lui.
Nu crezi c sta e adevrul?
Aelin i nl capul.
Ai venit pn aici ca s m acuzi?
Tu mi-ai spus s vin n seara asta, rspunse Chaol, iar
Aedion fu pe jumtate tentat s l fac s-i nghit dinii
pentru tonul folosit. Dar am venit s te ntreb de ce nu ai
fcut nimic n privina turnului cu ceas. Ci oameni
nevinovai vor mai fi prini la mijloc din cauza asta?
Fcu un efort s tac. Nu era nevoie s vorbeasc n
numele lui Aelin.
Sugerezi c nu-mi pas? spuse ea, plin de venin.
Ai riscat totul - multe viei - ca s scoi un singur om.
Cred c i se pare c acest ora i cetenii de aici pot fi
sacrificai.
Cpitane, chiar trebuie s-i aduc aminte c te-ai dus
n Endovier i nu ai clipit cnd ai vzut sclavii i mormintele
comune? rosti Aelin printre dini. S-i aduc aminte c eram
flmnd i nlnuit, iar tu l-ai lsat pe ducele Perrington
s m pun la pmnt, la picioarele lui Dorian, n timp ce tu
nu ai fcut nimic? Iar acum ai tupeul s m acuzi c nu-mi
pas, cnd muli dintre oamenii acestui ora au profitat de pe
urma sngelui i suferinei aceluiai popor pe care tu l-ai
ignorat?
Aedion i nbui mritul care i fcea loc spre gtul lui.
Cpitanul nu-i spusese niciodat asta despre prima ntlnire
cu regina lui. Nu spusese niciodat c nu intervenise n
vreme ce ea era bruscat i umilit. Tresrise oare cpitanul
vzndu-i cicatricele de pe spate sau doar le examinase, ca i
cnd ea ar fi fost vreun animal valoros?
Nu m poi nvinui, opti Aelin. Nu m poi nvinui
pentru Piaa Umbrelor.
Oraul nc are nevoie de protecie, izbucni Chaol.
Aelin ridic din umeri, ndreptndu-se ctre ua
acoperiului.
Sau poate c acest ora ar trebui s ard, opti ea.
Un fior cobor pe spinarea lui Aedion, chiar dac tia c ea
spusese asta ca s-l enerveze pe cpitan.
Poate c lumea ar trebui s ard, adug ea, i plec de
pe acoperi.
Aedion se ntoarse spre cpitan.
Dac vrei s te ceri cu cineva, f-o cu mine, nu cu ea.
Cpitanul nu fcu dect s scuture din cap i s se uite n
gol, peste mahalale. Aedion i urmri privirea, observnd
capitala licrind n jurul lor.
El urse acest ora de prima dat cnd zrise zidurile
albe, castelul de cletar. Avea nousprezece ani, chefuise i se
culcase cu tot ce mic, dintr-un capt n cellalt al
Riftholdului, ncercnd s gseasc ceva, orice, care s
explice de ce Adarlanul se credea att de al naibii de superior,
de ce Terrasenul czuse n genunchi n faa acestor oameni.
Iar cnd Aedion terminase cu femeile i petrecerile, dup ce
Riftholdul i aruncase bogiile la picioarele lui i l
implorase pentru mai mult, mai mult, mai mult, tot l urse -
chiar mai mult dect nainte.
i, n tot acel timp i dup aceea, nu tiuse c ceea ce
cuta cu adevrat, obiectul viselor inimii sale sfiate, locuia
n casa unor asasini, la cteva strzi distan.
n cele din urm, cpitanul spuse:
Pari mai mult sau mai puin ntreg.
Aedion rnji ca un lup.
Iar tu nu vei mai fi, dac i vei mai vorbi aa.
Chaol ddu din cap.
Ai aflat ceva despre Dorian ct timp ai fost n castel?
mi insuli regina i totui ai curaj s m ntrebi aa
ceva?
Chaol i frec sprncenele cu degetul mare i arttorul.
Te rog - spune-mi. Ziua de azi a fost suficient de grea.
De ce?
Dup lupta din Gropi, i-am vnat pe comandanii Valg
n canale. I-am urmrit pn la noul lor cuib, slav zeilor, dar
nu am gsit niciun om inut captiv. Totui, au disprut mai
muli oameni ca niciodat - chiar de sub nasul nostru. Unii
dintre ceilali rebeli vor s abandoneze Riftholdul. S se
stabileasc n alte orae, ateptnd expansiunea Valgilor.
i tu?
Eu nu plec fr Dorian.
Aedion nu putu s-l ntrebe dac asta nsemna viu sau
mort i oft.
A venit la mine n temni. M-a ironizat. Nu era nici
urm de omul din el. Nici mcar nu tia cine era Sorscha. mi
pare ru pentru Dorian, spuse apoi Aedion, poate pentru c
se simi deosebit de bun, mulumit binecuvntrii cu pr
auriu din apartamentul de dedesubt.
Chaol i plec umerii, ca i cnd o greutate invizibil l-ar
fi apsat.
Adarlanul trebuie s aib un viitor.
Aadar, devino tu rege!
Nu sunt potrivit s fiu rege. Dispreul de sine din acele
cuvinte l fcu pe Aedion s-i fie mil de cpitan, fr s vrea.
Planuri - prea c Aelin avea un plan pentru orice. Ea l
invitase pe cpitan n seara asta aici, i ddu el seama, nu ca
s discute ceva cu ea, ci tocmai pentru conversaia asta. Se
ntreb cnd va ncepe s aib ncredere n el.
Lucrurile astea aveau nevoie de timp, i aminti el. Ea era
obinuit cu o via plin de secrete; va mai dura pn va
nva s depind de el.
Pot s m gndesc la variante mai rele, spuse Aedion.
Cum ar fi Hollin.
i ce vei face tu i Aelin n legtur cu Hollin? ntreb
Chaol, privind spre fum. Unde tragei linia?
Nu ucidem copii.
Nici mcar pe cei care dau semne c sunt deja corupi?
Nu ai dreptul s ne arunci genul sta de rahat n fa -
nu cnd regele tu ne-a ucis familia i poporul.
Ochii lui Chaol tremurar.
mi pare ru.
Aedion scutur din cap.
Nu suntem inamici. Poi avea ncredere n noi - n
Aelin.
Nu, nu pot. Nu mai pot.
Atunci, este pierderea ta, spuse Aedion. Noroc.
Doar asta putea s-i ofere cpitanului.

Chaol iei grbit din apartamentul din depozit i travers


strada spre locul n care Nesryn se rezema de cldire, cu
braele ncruciate. Sub umbrele glugii, gura i se strmb.
Ce s-a ntmplat?
El continu s mearg pe strad, cu sngele fierbndu-i n
vene.
Nimic.
Ce au spus? Nesryn inu pasul cu el, n acelai ritm.
Nu este treaba ta, aa c las-o balt! Doar pentru c
lucrm mpreun, asta nu nseamn c eti ndreptit s
tii tot ce se ntmpl n viaa mea.
Nesryn nepeni aproape imperceptibil i ceva din Chaol
tresri, vrnd deja s-i retrag cuvintele.
Dar era adevrat. El distrusese totul n ziua n care fugise
din castel - i poate c ajunsese s-i petreac timpul cu
Nesryn pentru c era singura care nu l privea cu mil.
Poate c fusese egoist s fac ce fcuse.
Nesryn nu se deranj s-i ia rmas-bun, nainte de a
disprea pe alee.
Cel puin el nu se putea ur mai mult dect o fcea deja.

~
S-l mint pe Aedion n legtur cu jurmntul de snge
era... ngrozitor.
Ea avea s-i spun - avea s gseasc o cale s-i spun.
Cnd lucrurile ar fi fost mai puin noi. Cnd el nu s-ar mai fi
uitat la ea ca i cnd ar fi fost un miracol nenorocit cnd, de
fapt, era o ticloas mincinoas i la.
Poate c ceea ce se ntmplase cu Piaa Umbrelor fusese
din vina ei.
Ghemuit pe un acoperi, Aelin alung mantia de vin i
mnie care o sufocase de cteva ore i i ndrept atenia
spre aleea de dedesubt. Perfect.
n seara asta, urmrise cteva patrule diferite, observnd
care dintre comandani purta inele negre, care prea mai
brutal dect restul, care nici mcar nu ncerca s se mite ca
un om. Brbatul - sau acum era un demon? - care deschisese
grtarul canalului de pe strada de dedesubt era unul dintre
cei mai blnzi.
i dorise s l urmeze pe acest comandant spre locul n
care i fcea cuibul, pentru a-i putea da mcar informaia
asta lui Chaol - s-i demonstreze ct de interesat era de
bunstarea acestui ora nenorocit.
Oamenii comandantului se ndreptaser spre palatul
strlucitor de cletar, ceaa dens a rului aruncnd tot
dealul ntr-o lumin verzuie. Dar el cotise, intrnd mai adnc
n mahalale i spre canalizarea de dedesubt. l urmri
disprnd prin grtarul canalului, apoi coborse vioi de pe
acoperi, grbindu-se ctre cea mai apropiat intrare, care ar
fi avut legtur cu a lui. Reprimndu-i vechea fric,
ptrunse n linite n canal, la o strad sau dou mai jos de
locul n care intrase el, i ascult cu atenie.
Picuratul apei, mirosul urt al murdriei, fuga
obolanilor...
i pai care plesciau n fa, n jurul urmtoarei mari
intersecii de tuneluri. Perfect.
Aelin i inu sbiile ascunse n costum, ca s nu
rugineasc n umezeala canalului. Ea rmase n umbre,
pind fr zgomot n timp ce se apropie de intersecie, i
privi dup col. Iat-l, comandantul Valg mergea prin tunel,
cu spatele la ea, naintnd.
Cnd el se ndeprt destul de mult, ea se strecur dup
col, rmnnd n ntuneric, evitnd zonele de lumin care
strluceau prin grtarele de deasupra. Tunel dup tunel, l
urmri pn ce ajunse la un bazin mare.
Era nconjurat de perei nali i drpnai, acoperii cu
murdrie i muchi att de vechi, nct ea se ntreb dac
erau unii dintre primii construii n Rifthold.
Dar nu brbatul aflat n genunchi n faa bazinului, cu
apele-i alimentate de rurile care erpuiau din toate direciile,
fu cel care i lu suflarea i o fcu s simt panica
inundndu-i venele.
Ci creatura care iei din ap.
CAPITOLUL 27

Creatura se ridic, corpu-i negru de piatr spintecnd apa,


abia fcnd-o s se unduiasc. Comandantul Valg
ngenunche n faa ei, cu capul plecat, nemicnd un muchi
n timp ce creatura ngrozitoare se ridic.
Inima i btu cu putere, iar Aelin i impuse s se calmeze,
ct observ detaliile creaturii care sttea acum pn la bru
n bazin, apa picurndu-i de pe braele mari i de pe botul
alungit, ca al unui arpe.
O mai vzuse. Una dintre cele opt creaturi sculptate chiar
n turnul cu ceas; opt capete de balauri care putea s jure... o
priviser la un moment dat. i zmbiser.
Lipsea acum unul din turnul cu ceas sau statuile fuseser
inspirate de acest monstru?
Ea i for puterea n genunchi. O lumin slab, de
culoare albastr, ncepu s pulseze pe sub costumul ei -
rahat! Ochiul. Niciodat nu era un semn bun cnd plpia -
niciodat, niciodat, niciodat. l acoperi cu o mn, ucignd
strlucirea abia perceptibil.
Raporteaz! opti creatura printr-o gur cu dini negri,
de piatr. Cine Wyrd - aa l-ar fi numit ea. Chiar dac nu
semna nici pe departe cu un cine, ea avea sentimentul c
aceast creatur-balaur putea s ia urma i s vneze la fel de
bine ca orice cine. i c i asculta stpnul.
Comandantul i pstr capul plecat.
Nici urm de general sau de cei care l-au ajutat s
scape. Am primit veti c a fost reperat pe drumul sudic,
clrind cu ali cinci, spre Fenharrow. Am trimis dou patrule
dup ei.
Pentru asta, trebuia s-i mulumeasc lui Arobynn.
Mai caut! spuse cinele Wyrd. Lumina slab licrea pe
venele irizate din pielea lui de obsidian. Generalul a fost rnit
- nu avea cum s ajung departe.
Vocea creaturii o fcu s nghee. Nu era vocea unui
demon sau a unui om. Ci a regelui. Ea nu voia s tie ce fel
de lucruri fcuse ca s vad prin ochii acestei creaturi, s
vorbeasc prin gura ei.
Simi un fior pe ira spinrii, cnd se retrase prin tunel.
Apa care curgea lng aleea nlat nu era destul de adnc
nct creatura s fi putut nota pe acolo, dar... ea nu ndrzni
s respire prea zgomotos.
O, cu siguran avea s i-l dea lui Arobynn pe
comandantul Valg. Apoi, s i lase pe Chaol i pe Nesryn s i
vneze pe toi, pn la exterminare.
Dar nu nainte s aib ansa de a vorbi personal cu unul.

~
Aelin se opri din tremurat abia dup zece cvartale, zece
cvartale n care se gndi dac s le spun ce vzuse i ce
plnuise, dar, imediat ce intr pe u i l vzu pe Aedion
plimbndu-se nervos pe lng fereastr, simi din nou
tensiunea.
Ca s vezi! fcu ea, scondu-i gluga. Sunt vie i
nevtmat.
Ai spus dou ore i ai fost plecat patru.
Am avut nite treburi - lucruri pe care doar eu le pot
face. i, ca s le pot rezolva, a trebuit s ies. Tu nu poi nc
s stai pe strzi, mai ales dac exist un pericol...
Ai jurat c nu era niciun pericol.
Art ca un oracol? ntotdeauna exist un pericol -
ntotdeauna.
sta nu era nici mcar pe jumtate adevrul.
Miroi ca nenorocitele de canale, izbucni Aedion. Vrei
s-mi spui ce ai cutat acolo?
Nu. Nu prea voia.
Aedion i frec faa.
nelegi cum a fost s stau degeaba, ct vreme ai fost
plecat? Ai spus dou ore. La ce trebuia s m gndesc?
Aedion, rspunse ea ct de calm putu i i scoase
mnuile murdare, nainte de a-l apuca de mna mare i
bttorit. neleg. Chiar neleg.
Ce fceai, de era att de important nct nu puteai
atepta o zi sau dou? Ochii lui erau mari, rugtori.
Cercetam.
Te pricepi la asta, nu-i aa? La jumti de adevr.
n primul rnd, doar pentru c eti... tu, nu ai dreptul
s tii tot ce fac. n al doilea rnd...
Iar ncepi cu listele.
l strnse de mn suficient de puternic nct oasele unui
brbat mai slab s-ar fi rupt.
Dac nu i plac listele mele, nu te certa cu mine.
El o fix cu privirea; i ea fcu la fel. Ferm, continuu.
Semnau foarte mult. Aedion expir i se uit la minile lor
mpreunate - apoi o deschise pe a lui ca s-i examineze palma
cu cicatrice, ncruciate cu urmele jurmntului ei fa de
Nehemia i tietura pe care o fcuse n clipa n care ea i
Rowan deveniser carranam, magia lor unindu-i pentru
totdeauna.
Este greu s nu m gndesc la faptul c ai toate
cicatricele din vina mea.
O! O! i lu vreo dou secunde, dar Aelin reui s i nale
brbia intr-un unghi delicios i s-i dea replica.
Te rog. Pe jumtate le merit. Ea i art o mic cicatrice
de pe interiorul antebraului. O vezi pe asta? Un brbat dintr-
o tavern m-a tiat cu o sticl, dup ce am triat la cri i
am ncercat s-i fur banii.
El scoase un sunet gtuit.
Nu m crezi?
O, te cred! Nu tiam c joci cri att de prost nct s
recurgi la triat. Aedion chicoti ncet, dar frica zbovi.
Aa c ea i trase n spate gulerul tunicii, ca s dezvluie
un colier subire de cicatrice.
Baba Picioare-galbene, Matroana clanului vrjitoarelor
Picioare-galbene, mi-a fcut astea cnd a ncercat s m
ucid. I-am tiat capul, apoi i-am tiat cadavrul n buci
mici, dup care l-am ndesat n cuptorul din crua ei.
M-am ntrebat cine a ucis-o pe Picioare-galbene.
Ea l-ar fi mbriat doar pentru acea propoziie - pentru
lipsa de fric sau de dezgust din ochii lui.
Apoi se ndrept spre mas i scoase o sticl de vin din
dulap.
M mir c nu mi-ai but tot alcoolul bun n lunile
astea, slbaticilor. Se ncrunt spre dulap. Se pare c unul
dintre voi mi-a but din coniac.
Bunicul lui Ren, zise Aedion, urmrindu-i micrile de
lng fereastr.
Ea deschise sticla de vin i nu se deranj s ia un pahar:
se aez pe canapea i lu o gur.
Asta, spuse ea, artnd spre o cicatrice zimat de
lng cot. Aedion nconjur canapeaua ca s se aeze lng
ea. Ocupa aproape jumtate din spaiu. Lordul Pirat din
Golful Craniului mi-a fcut asta, dup ce i-am distrus tot
oraul, am eliberat sclavii i am artat i bine cnd am fcut-
o.
Aedion lu sticla de vin i bu.
Te-a nvat cineva vreodat ce e modestia?
Dac tu nu ai nvat, de ce a face-o eu?
Aedion rse, iar apoi i art mna lui stng. Cteva
degete erau strmbe.
n tabra de instrucie, unul dintre acei ticloi
adarlanieni mi-a rupt toate degetele, pentru c aveam gura
mare. Apoi, mi le-a rupt iar, pentru c nu m-am oprit din
njurat dup aceea.
Ea fluier printre dini, chiar dac se minuna de curajul i
de sfidarea lui. Chiar dac mndria pentru veriorul ei se
mpletea cu un pic de ruine proprie. Aedion i ridic
cmaa, dezvluind un abdomen musculos, pe care o tietur
groas i zimat cobora dinspre coaste pn la buric.
Btlia de lng Rosamel. Un cuit de vntoare zimat,
lung de cincisprezece centimetri, curbat la vrf. Nenorocitul
m-a nimerit aici - i art de sus, apoi i cobor degetul - i a
tiat n jos.
Rahat! exclam ea. Cum naiba mai respiri?
Am avut noroc i am reuit s m mic atunci cnd l-a
tras n jos, mpiedicndu-l s m spintece. Mcar dup aceea
am aflat ct de valoros este un scut.
Aa i petrecur toat seara i noaptea, pasnd sticla de
vin de la unul la altul. Pe rnd, spuser povetile rnilor
acumulate n anii petrecui departe unul de cellalt. i, dup
un timp, ea i scoase costumul i se ntoarse ca s-i arate
spatele - s-i arate cicatricele i tatuajele care le acopereau.
Cnd ea se rezem din nou de canapea, Aedion i art
cicatricea de pe pectoralul su stng, din prima btlie n
care luptase, cnd, n sfrit, reuise s rectige Sabia din
Orynth - sabia tatlui ei.
El se ndrept spre ceea ce ea considera acum a fi camera
lui, iar cnd se ntoarse, inea sabia n mini i ngenunche.
Asta i aparine, vorbi el rguit.
Ea nghii zgomotos i puse teaca n minile lui Aedion,
chiar dac inima i se frnse la vederea sbiei tatlui ei, din
cauza a ceea ce fcuse el ca s o obin, s o salveze.
i aparine, Aedion.
El nu cobor sabia.
Eu doar am pstrat-o n siguran.
i aparine, rosti ea din nou. Nimeni altcineva nu o
merit. Nici mcar ea, i ddu seama.
Aedion respir tremurat i i plec capul.
Eti un beiv trist, i spuse ea, iar el rse.
Aedion puse sabia pe masa din spatele lui i se aez din
nou pe canapea. Era destul de masiv, iar ea aproape czu de
pe propria pern i i arunc o privire cnd se ndrept.
Nu-mi rupe canapeaua, brut stngace!
Aedion i zburli prul i i ntinse picioarele lungi n fa.
Zece ani i uite cum m trateaz draga mea verioar.
Ea i ddu un cot n coaste.

~
Mai trecur dou zile, iar Aedion i ieea din mini, mai
ales c Aelin se tot strecura afar, doar ca s se ntoarc
acoperit de murdrie i mirosind ca trmul de foc al lui
Hellas. A iei pe acoperi, la aer proaspt nu era acelai lucru
cu a iei n lume, iar apartamentul era att de mic, nct el
ncepu s se gndeasc s doarm la parterul depozitului, ca
s i se par c are mai mult spaiu.
Mereu se simea aa - fie c era n Rifthold, n Orynth sau
n cele mai elegante palate - dac trecea prea mult timp fr
s mearg prin pduri sau pe cmp, fr ca vntul s-i ating
faa. Pe toi zeii, ar fi preferat pn i tabra de rzboi a
legiunii Bane locului sta. Trecuse prea mult timp de cnd i
vzuse oamenii, de cnd rsese cu ei, de cnd le ascultase i
le invidiase n secret povetile despre familiile i casele lor.
Dar nu mai era cazul - nu acum, cnd propria lui familie se
ntorsese la el; nu acum, cnd Aelin era casa lui. Chiar dac
zidurile casei ei l sufocau.
Probabil c prea la fel de captiv precum se simea,
deoarece Aelin ddu ochii peste cap cnd se ntoarse n
apartament, n acea dup-amiaz.
Bine, bine, spuse ea, ridicnd minile n aer. A prefera
s te distrugi dect s-mi strici mobila de plictiseal. Eti mai
ru dect un cine.
Aedion zmbi.
Fac tot posibilul ca s impresionez.
Aadar, se narmar, i puser mantiile i fcur doi pai
afar, inainte ca el s detecteze un miros feminin - ca de
ment i o mirodenie pe care nu o putea identifica -
apropiindu-se de ei. Repede. Mai simise acel parfum, dar nu
i amintea unde.
Durerea i biciui coastele cnd ntinse mna spre pumnal.
E Nesryn. Relaxeaz-te! l liniti Aelin.
ntr-adevr, femeia care se apropia ridic o mn n semn
de salut, dei era acoperit cu o mantie att de bine, nct
Aedion nu vedea nimic din chipul frumos de dedesubt.
Aelin o ntlni la jumtatea strzii, micndu-se cu
uurin n costumul ei negru, i nu l atept i pe Aedion.
S-a ntmplat ceva? o ntreb ea.
Atenia femeii se ndrept dinspre Aedion ctre regina lui.
El nu uitase acea zi de la castel - sgeata pe care o trsese i
cea pe care o ndreptase n direcia lui.
Nu. Am venit s dau raportul despre noile cuiburi pe
care le-am gsit. Dar m pot ntoarce mai trziu, dac suntei
ocupai.
Tocmai ieeam n ora, spuse Aelin, s-i dm de but
generalului.
Prul negru, pn la umeri, al lui Nesryn se mic sub
glug, cnd i nl capul.
Ai nevoie de nc o pereche de ochi care s v
pzeasc?
Aedion deschise gura, dorind s spun nu, dar Aelin prea
gnditoare. Ea privi peste umr spre el, iar Aedion tiu c i
evalua condiia fizic, pentru a hotr dac voia, ntr-adevr,
nc o sabie printre ei. Dac Aelin ar fi fost n Bane, ar fi
dobort-o pe loc.
Ce vreau este un chip frumos, care s nu-i aparin
verioarei mele. Se pare c eti numai bun, i spuse Aedion,
trgnat, tinerei rebele.
Eti un nesuferit, i-o ntoarse Aelin. i, din nefericire,
cpitanul n-ar fi deloc bucuros dac i-ai face avansuri lui
Faliq, vere.
N-a spune asta, zise repede Nesryn.
Mi-e indiferent, spuse Aelin, ridicnd din umeri. i aa
era.
Nesryn scutur din cap.
Nu m gndeam la tine, dar - n-a spune asta. Cred c
se complace n nefericire. Rebela flutur o mn. Oricum am
putea muri oricnd. Nu vd scopul melancoliei.
Ei bine, ai noroc, Nesryn Faliq, spuse Aelin. Se pare c
m-am sturat de veriorul meu, aa cum s-a sturat i el de
mine. Avem nevoie de prieteni noi.
Aedion schi o plecciune spre rebel, iar coastele l
durur din cauza micrii. Apoi, gesticul spre strada din
fa.
Dup tine.
Nesryn l msur din priviri, ca i cnd ar fi vzut exact
poziia rnii dureroase, iar apoi o urm pe regin.
Aelin i duse la o tavern cu adevrat infam, la cteva
cvartale distan. Cu un mers impresionant i amenintor,
alung doi hoi care stteau n spate, la o mas. Se uitar o
singur dat la armele ei, la costumul ei extraordinar, i
deciser c le plcea s-i pstreze organele n corp.
Cei trei rmaser n crcium pn la nchidere, att de
acoperii de glugi, nct abia se recunoteau reciproc, jucnd
cri i refuznd numeroasele oferte de a li se altura altor
juctori. Nu aveau bani de pierdut la jocuri adevrate,
aadar, n loc de bani, foloseau nite boabe de fasole uscat,
pe care le adusese chelneria, convins de Aedion.
Nesryn abia vorbea i ctiga rund dup rund, iar
Aedion presupuse c tcerea ei era bun, avnd n vedere c
nu hotrse nc dac voia s o ucid pentru acea sgeat pe
care o trsese. Dar Aelin i puse ntrebri despre brutria
familiei ei, despre viaa prinilor ei pe Continentul Sudic,
despre sora, nepoatele i nepoii ei. Cnd, prsir, ntr-un
final, crciuma, niciunul dintre ei nendrznind s se mbete
n public i nici nerbdtori s mearg nc la culcare,
hoinrir pe aleile mahalalei.
Aedion savur fiecare pas de libertate. Fusese nchis n
acea celul cteva sptmni. Acest lucru i deschisese o
ran veche, una despre care nu vorbise cu Aelin sau cu
altcineva; doar rzboinicii lui cei mai valoroi din legiunea
Bane tiau i asta doar pentru c l ajutaser s se rzbune,
la civa ani dup ntmplare. Aedion nc se gndea la asta
cnd ajunser pe o alee ngust i ceoas, cu pietrele-i negre
luminate argintiu de lumina lunii ce se ivea deasupra.
Auzi tritul cizmelor pe piatr naintea nsoitoarelor lui,
urechile lui de Fae prinznd sunetul, i ntinse o mn n faa
lui Aelin i Nesryn, care rmaser complet nemicate.
Adulmec aerul, dar strinul nu se afla n direcia vntului.
Aa c ascult.
Era o singur persoan, judecnd dup sunetul pailor
aproape neauzii care strpungea zidul de cea. Se deplasa
cu uurina unui prdtor, activndu-i instinctele lui Aedion.
Acesta i palm cuitele de lupt cnd mirosul brbatului l
lovi - nesplat, dar cu un iz de pin i de zpad. Apoi, simi
mirosul lui Aelin pe strin, mirosul complex i stratificat,
mpletit n fiina brbatului.
Brbatul iei din cea; nalt - poate mai nalt dect
Aedion, chiar dac doar cu doi centimetri -, cu o constituie
robust i narmat att peste, ct i pe sub haina de un gri-
deschis, cu glug.
Aelin fcu un pas n fa. Un pas, ca i cnd ar fi fost
ameit.
Expir tremurnd i scnci uor - un suspin. Apoi alerg
pe alee, zburnd ca i cnd nsui vntul i-ar fi mpins
clciele.
Se arunc asupra brbatului, lovindu-se de el att de tare
nct altul n locul lui s-ar fi lovit de zidul de piatr.
Dar brbatul o trase spre el, braele lui mari nfaurndu-
se strns n jurul ei, i o ridic n aer. Nesryn ddu s se
apropie, dar Aedion o opri, prinznd-o de bra.
Aelin rdea i plngea n acelai timp, iar brbatul nu
fcea nimic altceva dect s o in, ngropndu-i capul
acoperit de glug n gtul ei. Ca i cnd i-ar fi sorbit mirosul.
Cine este? ntreb Nesryn.
Aedion zmbi.
Rowan.
CAPITOLUL 28

Tremura din cap pn n picioare i nu se putea opri din


plns, nu cnd toat greutatea dorului de Rowan o coplei,
greutatea acestor sptmni petrecute de una singur.
Cum ai ajuns aici? Cum m-ai gsit? Aelin se retrase
destul de mult ca s-i studieze faa dur, umbrit de glug,
tatuajul ce se ivea printr-o parte i zmbetul lui fioros.
El era aici, el era aici, el era aici.
Ai spus clar c neamul meu nu ar fi binevenit pe
continentul tu, rspunse el. Pn i sunetul vocii lui era un
balsam i o binecuvntare. Aa c am plecat clandestin, cu o
corabie. Ai zis ceva despre o cas n mahala, aadar, cnd am
sosit n seara asta, am rtcit pn cnd i-am simit
parfumul. O studie cu privirea evaluatoare i ferm a unui
rzboinic, cu buzele strnse. Ai multe s-mi spui, zise el, iar
ea ddu din cap. Tot - voia s-i spun tot. Ea l apuc mai
puternic, savurndu-i muchii ncordai ai antebraelor,
puterea lui perpetu. El i ddu la o parte o uvi rebel de
pr, degetele lui bttorite atingndu-i obrazul ntr-o
mngiere fin. Blndeea mngierii o fcu s se nece cu un
alt suspin. Dar nu eti rnit, rosti el ncet. Eti bine?
Ea ddu din nou din cap i i vr faa n pieptul lui.
Credeam c i-am ordonat s rmi n Wendlyn.
Am avut motivele mele, mai bine i le spun ntr-un loc
sigur, rosti el. Apropo, prietenii ti de la fortrea i transmit
salutri.
Cred c le lipsete nc o spltoreas de vase. Mai ales
lui Luca - i mai ales dimineaa.
Ea rse i l mbri. El era aici, i nu era ceva inventat
de ea, vreun vis nebunesc pe care l avusese, i...
De ce plngi? ntreb el, ncercnd s o mping destul
de mult nct s-i vad din nou chipul.
Dar ea se inu de el cu o nverunare att de mare, nct i
simi armele de sub haine. Ct timp era aici, lng ea, totul
avea s fie bine, chiar dac s-ar fi dus totul naibii.
Plng, se smiorci ea, pentru c miroi att de urt,
nct mi lcrimeaz ochii.
Rowan izbucni ntr-un rs care fcu toate roztoarele de
pe alee s tac. n cele din urm, ea se retrase, zmbind.
Un pasager clandestin nu poate face baie, glumi el,
elibernd-o din strnsoare doar ca s-i dea un bobrnac
peste nas. Ea l mpinse n joac, dar el se uit de-a lungul
aleii, unde ateptau Nesryn i Aedion. Probabil c le
supraveghease fiecare micare pe care o fcuser. i, dac i-
ar fi considerat o adevrat ameninare pentru ea, ar fi fost
mori de minute bune. Ai de gnd s-i faci s stea acolo toat
noaptea?
De cnd te intereseaz manierele? Cu un bra, i
cuprinse mijlocul, nedorind s-i dea drumul, dac se
transforma n vnt i disprea? Mna pe care i-o inea
nonalant pe umerii ei era o greutate mare i glorioas; se
apropiar de ceilali.
Dac Rowan s-ar fi luptat cu Nesryn sau chiar cu Chaol,
ar fi fost clar ctigtor. Dar cu Aedion... Ea nu-l vzuse nc
luptnd - i, dup felul n care veriorul ei l privea pe Rowan,
n ciuda ntregii lui admiraii declarate, se ntreb dac i
Aedion se gndea cine ar fi ieit viu din acea lupt. Rowan se
ncord un pic sub prinsoarea ei.
Niciunul dintre brbai nu privi n alt parte cnd se
apropiar. Prostii teritoriale.
Aelin l strnse att de puternic pe Rowan de mijloc, nct
el uier i o pic de umr. Rzboinici Fae: nepreuii ntr-o
lupt - i o pacoste pentru ea, n restul timpului.
S intrm! zise ea.
Nesryn se retrsese un pic, ca s observe ceea ce cu
siguran avea s fie o lupt memorabil a orgoliilor de
rzboinici.
Ne vedem mai trziu, spuse rebela, cu colurile gurii
ridicate, neadresndu-se niciunuia dintre ei n mod deosebit,
nainte de a disprea n mahala.
O parte din Aelin se gndi s o cheme napoi - aceeai
parte care o fcuse s o invite pe Nesryn. Femeia pruse
singuratic, uor n deriv. Dar Faliq nu avea niciun motiv s
rmn. Nu n acest moment.
Aedion pi n faa ei i a lui Rowan, conducndu-i tcut
napoi spre depozit.
Chiar i prin straturile de haine i arme, ea simi, cu
degetele, c muchii lui Rowan erau ncordai, n timp ce el
supraveghea Riftholdul. Se gndi dac s-l ntrebe ce anume
detecta cu acele simuri ascuite, ce straturi ale oraului,
despre care ea poate c nu tia c existau. Nu i invidia
simul excelent al mirosului, cel puin nu n mahala. Dar nu
era nici locul i nici timpul s-i pun ntrebri - nu nainte de
a ajunge ntr-un loc sigur. nainte de a vorbi cu el. ntre patru
ochi.
Rowan cercet depozitul fr s comenteze, nainte de a se
da la o parte, ca s o lase s intre naintea lui. Ea uitase ct
de frumos i mica trupul puternic - o furtun n carne i
oase.
Trgndu-l de mn, ea l conduse la etaj i n camera
mare. tia c, pn la jumtatea drumului, el asimilase
fiecare detaliu, fiecare intrare, ieire i metod de evadare.
Aedion rmase n faa emineului, cu gluga nc pe cap,
cu minile nc aproape de arme.
Aedion, el este Rowan, i spuse ea peste umr, cnd
trecur pe lng el. Rowan, f cunotin cu Aedion!
nlimea Sa are nevoie de o baie sau voi vomita dac voi fi
nevoit s stau lng el mai mult de un minut.
Nu-i mai ddu nicio explicaie nainte s-l trag pe Rowan
n dormitorul ei i s nchid ua n urma lor.

~
Aelin se rezem de u, iar Rowan se opri n mijlocul
camerei, cu faa ntunecat de umbrele glugii lui gri i groase.
Spaiul dintre ei se tension, fiecare centimetru prind.
i muc buza de jos i l studie: hainele cunoscute;
varietatea de arme periculoase; linitea nefireasc, de
nemuritor. Doar prezena lui lua aerul din camer, din
plmnii ei.
Scoate-i gluga! ceru el cu un mic hrit, fixndu-i gura
cu privirea.
Ea i ncruci braele.
Mi-o ari pe a ta, i-o art pe a mea, Prine.
De la lacrimi la impertinen n cteva minute. M
bucur c desprirea de o lun nu i-a diminuat obinuita
bun dispoziie. El i trase gluga i ea vorbi.
Prul tu! L-ai tuns complet! Apropiindu-se de el, i
ddu i ea jos gluga. ntr-adevr, lungul lui pr alb-argintiu
era acum tuns scurt. l fcea s par mai tnr, i evidenia
mai mult tatuajul i... ce-i drept, l fcea i mai frumos. Sau
poate c i se prea ei, din cauz c-i fusese dor de el.
De vreme ce te-ai gndit c ne vom lupta mult pe aici,
prul scurt este mai util. Dei nu pot spune acelai lucru
despre prul tu. La fel de bine ai fi putut s-l vopseti
albastru.
Taci. Prul tu era att de frumos. Speram s m lai
s-l mpletesc ntr-o zi. Presupun c, n schimb, va trebui s-
mi cumpr un ponei. Ea i nl capul. Aadar, cnd te
transformi, vei fi un oim fr pene?
Lui i se umflar nrile, iar ea i strnse buzele, ca s nu
rd.
El cercet camera: patul mare, pe care ea nu se deranjase
s-l fac n acea diminea, emineul din marmur,
mpodobit cu fleacuri i cri, ua deschis spre ifonierul ei
imens.
N-ai minit cnd ai spus c-i place luxul.
Nu tuturor ne place s trim n srcia de rzboinic,
replic ea, prinzndu-l din nou de mn. i amintea
btturile, fora i mrimea minilor lui. Degetele lui le
cuprinser pe ale ei.
Dei avea un chip pe care l memorase, un chip care i
bntuise visele n aceste ultime sptmni... era, cumva, nou.
Iar el o privi, pur i simplu, ca i cnd s-ar fi gndit la acelai
lucru.
El deschise gura s spun ceva, dar ea l trase n baie i
aprinse cteva lumnri de lng chiuvet i de pe marginea
de deasupra czii.
Am vorbit serios n legtur cu baia, zise ea, rsucind
robinetele i acoperind scurgerea. Pui!
Rowan o privi, cnd se aplec s apuce un prosop, din
micul dulap de lng toalet.
Spune-mi tot.
Ea scoase un flacon verde cu sruri de baie i un altul, cu
ulei de baie, i turn cantiti generoase din fiecare, iar apa
deveni lptoas i opac.
i voi spune, dup ce te vei bga n ap i nu vei mai
mirosi ca un vagabond.
Dac mi aduc bine aminte, tu miroseai mai ru cnd
ne-am ntlnit prima dat. Iar eu nu te-am mpins n cea mai
apropiat albie din Varese.
Ea l fulger cu privirea.
Amuzant.
Din cauza ta, mi-au lcrimat ochii tot nenorocitul de
drum pn la Mistward.
Intr odat!
O ascult, chicotind.
Ea i scoase propria mantie, apoi ncepu s-i dea jos
diversele arme, n timp ce iei din baie. Poate c i lu mai
mult timp dect de obicei ca s scape de arme, s-i scoat
costumul i s se schimbe ntr-o cma alb, larg i
pantaloni. Pn termin, Rowan se afla n cad, n apa att
de murdar, nct ea nu vedea nimic din jumtatea inferioar
a corpului de dedesubt.
Muchii puternici ai spatelui su acoperit de cicatrice se
micar cnd se frec pe fa i pe mini, apoi pe gt i pe
piept. Pielea lui se colorase ntr-un maro auriu - probabil c
sttuse pe afar n ultimele sptmni. Aparent, fr haine.
El i stropi din nou faa cu ap, iar ea se mic, ntinznd
mna spre crpa de splat pe care o pusese pe chiuvet.
Poftim! spuse ea, uor rguit.
El nmuie crpa n apa lptoas i i frec faa, ceafa,
muchii puternici ai gtului. Tatuajul care i acoperea braul
stng strluci, din cauza apei care i se prelingea pe trup.
Pe toi zeii, ocupa ntreaga cad. Ea i ddu tcut
spunul ei preferat, cu miros de lavand. Mirosindu-l, el oft
resemnat, apoi ncepu s-l foloseasc. Ea se aez pe buza
curbat a czii i i relat tot ce se ntmplase de cnd
plecaser. Bine, aproape totul. El se spl n timp ce ea vorbi,
frecndu-se cu o eficien brutal. Ridic spunul de lavand
spre pr, iar ea ip ascuit.
Nu e ca s te speli pe pr, uier ea, srind de unde era
cocoat i ntinzndu-se dup unul dintre multele tonice
pentru pr, aliniate pe micul raft aflat deasupra czii.
Trandafir, lmi, sau... Mirosi flaconul din sticl. Iasomie. l
privi cu ochi mijii.
El i ridic privirea spre ea, ochii lui verzi exprimnd
cuvinte pe care tia c nu e nevoie s le spun. i se pare c-
mi pas pe care l alegi?
Ea i.
Atunci, iasomie, boorogule!
El nu obiect cnd ea se aez n capul czii i-i turn
nite tonic n prul scurt. Parfumul dulce i nocturn de
iasomie pluti n aer, mngind-o i srutnd-o. Pn i
Rowan l inhal cnd ea i freca scalpul cu soluia.
Probabil c nc a putea s-l mpletesc, spuse ea
meditativ. Cozi foarte mici, i... El mri, dar se sprijini de
cad, cu ochii nchii. Eti la fel ca o pisic de cas, zise ea,
masndu-i capul. El scoase un sunet gutural care, la fel de
bine, ar fi putut fi un tors.
S-i spele prul era ceva intim - se ndoia c acordase
vreodat un asemenea privilegiu multor oameni; era ceva ce
ea nu mai fcuse niciodat pentru nimeni altcineva. Dar
limitele fuseser mereu neclare pentru ei i niciunuia dintre
ei nu-i psase n mod special. O vzuse goal de cteva ori,
iar ea vzuse mare parte din el. Luni de zile mpriser un
pat. i, pe deasupra, ei erau carranam. El i permisese s
ptrund n puterea lui, dincolo de barierele interioare, pn
acolo unde jumtatea unui gnd de-al ei ar fi putut s-i
distrug mintea. Aadar, s-i spele prul, s-l ating... era un
lucru intim, dar i ceva esenial.
Nu ai spus nimic despre magia ta, opti ea, nc
masndu-i scalpul.
El se ncord.
Ce e cu ea?
Cu degetele n prul lui, ea se aplec s-i priveasc faa.
neleg c a disprut. Cum te simi cnd eti la fel de
slab ca un muritor?
El deschise ochii i o privi.
Nu este amuzant.
i se pare c rd?
Mi-am petrecut primele cteva zile groaznic de bolnav i
fiind abia capabil s m mic. A fost ca i cnd o ptur mi
acoperea simurile.
Iar acum?
Acum, m obinuiesc.
Ea l lovi n umr. Era ca i cnd ar fi atins oel nfurat
n catifea.
Morocnosule, morocnosule.
El mri uor deranjat, iar ea i uguie buzele ca s-i
reprime zmbetul. Se ls pe umerii lui, ndemnndu-l s se
scufunde sub ap. O ascult, iar cnd iei, ea se ridic i
apuc prosopul pe care l lsase pe chiuvet.
M duc s-i caut nite haine.
Am...
Nu, nu! Alea vor ajunge direct la spltoreas. i le vei
primi napoi doar dac va reui s le redea mirosul plcut.
Pn atunci, vei purta ce-i voi da.
Ea i nmn prosopul, dar nu l ls din mn cnd el l
apuc.
Ai devenit o tiran, Prineso, spuse el.
Ea i ddu ochii peste cap i eliber prosopul,
ntorcndu-se cnd el se ridic n picioare cu o micare
energic, mprocnd ap peste tot. Fcea eforturi s nu
arunce o privire peste umr. Nici mcar s nu ndrzneti!,
opti o voce, n mintea ei.
Corect. Avea s-i spun acelei voci Bun Sim i o s
asculte de ea de acum nainte.
Intrnd n dressing, se ndrept spre dulapul din spate i
ngenunche n faa sertarului de jos, deschizndu-l; nuntru,
erau haine mpturite: chiloi, cmi i pantaloni.
Pentru o clip, se holb la vechile haine ale lui Sam,
inhalnd mirosul lui slab, nc impregnat n material. nc nu
i fcuse curaj s mearg la mormntul lui, dar...
Nu trebuie s mi le dai, spuse Rowan din spatele ei. Ea
tresri uor i se rsuci pe loc, privindu-l. Era al naibii de
silenios.
Aelin ncerc s nu par prea zdruncinat de faptul c l
vzu cu prosopul nfurat n jurul oldurilor, de corpul
bronzat i musculos care strlucea din pricina uleiurilor de
baie, de cicatricele care se intersectau pe el, ca dungile unei
feline mari. Pn i Bunul Sim rmase fr cuvinte.
Acum nu prea am haine curate n cas, iar astea stau
degeaba pe aici, spuse ea, cu gura pe jumtate uscat.
Scoase o cma i o ridic. Sper c i se potrivete. Sam
avea optsprezece ani cnd murise; Rowan era un rzboinic
lefuit de trei secole de antrenament i btlii.
Scoase din sertar chiloi i pantaloni.
i voi da haine potrivite mine. O s dai start unei
revolte dac femeile din Rifthold te vor vedea mergnd pe
strzi doar cu un prosop pe tine.
Rowan izbucni n rs i se ndrept spre hainele atrnate
pe un perete al dulapului; rochii, tunici, jachete, cmi...
Pori toate astea? Ea ddu din cap i se ridic n
picioare. El se uit la cteva rochii i tunici brodate. Sunt...
foarte frumoase, recunoscu el.
A fi crezut c eti mpotriva eleganei.
i hainele sunt arme, spuse el, oprindu-se la o rochie
neagr din catifea. Partea din fa i mnecile strmte erau
simple, decolteul cobornd doar sub clavicule, cu nimic
deosebit, n afara firelor de pe umeri, brodate din aur
strlucitor. Rowan nclin rochia ca s se uite la spate -
adevrata capodoper. Broderia din aur continua de la umeri,
ntinzndu-se ca s formeze un dragon erpuind, cu gura
cscat spre gt, corpul curbndu-se n jos, pn la coada
ngust, care forma marginea trenei lungi. Rowan oft. Asta
mi place cel mai mult.
Ea pipi mneca de catifea neagr.
Am vzut-o ntr-un magazin, cnd aveam aisprezece
ani, i am cumprat-o imediat. Totui, cnd mi-a fost adus,
dup cteva sptmni, mi s-a prut prea btrneasc. O
copleea pe fata de atunci. Aa c n-am purtat-o niciodat i
atrn acolo de trei ani.
El i trecu un deget acoperit de cicatrice pe spatele auriu
al dragonului.
Nu mai eti acea fat, rosti el ncet. Cndva, a vrea s
te vd purtnd asta.
Ea ndrzni s-i ridice privirea spre el, cotul ei atingndu-
i antebraul.
Mi-a fost dor de tine.
Gura lui se strnse.
Nu am fost desprii att de mult timp.
Corect. Pentru un nemuritor, cteva sptmni nu
nsemnau nimic.
i? Nu am voie s-mi fie dor de tine?
i-am explicat cndva c oamenii la care ii sunt arme
care pot fi folosite mpotriva ta. Dorul de mine a fost ceva
prostesc.
Eti ditamai seductorul, tii? Nu se ateptase la
lacrimi sau emoii, dar ar fi fost frumos s tie c i lui i
fusese dor de ea, mcar o fraciune din ct i fusese ei. Ea
nghii n sec, ndreptndu-i spatele i mpingndu-i hainele
lui Sam n brae. Poi s te mbraci aici.
Ea l ls n dressing i se ndrept direct spre baie, unde
se stropi cu ap rece pe fa i pe gt. Se ntoarse n dormitor
i l gsi ncruntndu-se.
Ei bine, pantalonii i se potriveau - aproape. Erau prea
scuri i i scoteau de minune n eviden posteriorul, dar...
Cmaa e prea mic, spuse el. Nu am vrut s o rup.
I-o ddu, iar ea se uit un pic neajutorat la cma, apoi
la pieptul lui.
Mine la prima or ies n ora. Ea scoase un oftat
adnc. Ei bine, dac nu te deranjeaz s discui cu Aedion
fr cma, presupun c ar trebui s mergem s-l salutm.
Trebuie s vorbim.
De bine sau de ru?
Genul de discuie n timpul creia m voi bucura c nu
i poi accesa puterea i nu poi s scuipi flcri peste tot.
Stomacul i se strnse.
Acela a fost un incident i, dac m ntrebi pe mine,
minunata ta fost iubit a meritat-o, spuse ea.
i mai mult dect att. ntlnirea cu grupul de vizitatori
nobili Fae la Mistward fusese groaznic. Iar cnd fosta iubit
a lui Rowan insistase s-l tot ating, n ciuda faptului c el i
ceruse s se opreasc, cnd ea o ameninase pe Aelin cu
biciuirea, pentru c intervenise... Ei bine, noua porecl
preferat a lui Aelin - regina ticloas care scuip foc - i se
potrivise destul de bine n timpul acelei cine.
Buzele i zvcnir, iar umbre plpir n ochii lui Rowan.
Aelin oft din nou i se uit la tavan.
Acum sau mai trziu?
Mai trziu. Pot s atept un pic.
Fu pe jumtate tentat s-i cear s-i spun despre ce era
vorba, dar se ntoarse spre u.

~
Aedion se ridic de pe scaunul de la masa din buctrie,
cnd Aelin i Rowan intrar. Veriorul ei l privi admirativ pe
Rowan.
Aelin, nu mi-ai spus niciodat ct de frumos este
prinul tu Fae, spuse el. Aelin se ncrunt. Aedion ddu din
cap spre Rowan. Mine diminea, noi doi vom merge s ne
antrenm pe acoperi. Vreau s tiu i eu tot ce tii tu.
Aelin i.
n ultimele zile te-am auzit vorbind numai despre
Prinul Rowan i , totui, asta ai hotrt s-i spui? Fr
plecciuni i ploconiri?
Aedion se aez din nou pe scaun.
Dac Prinul Rowan vrea formaliti, m pot ploconi,
dar nu pare s fie genul de persoan creia s i pese de asta
n mod deosebit.
Cu un licr de amuzament n ochii verzi, Prinul Fae
spuse:
Orice dorete regina mea.
O, te rog!
i Aedion auzi cuvintele. Regina mea.
Cei doi prini se fixar cu privirea, unul cu pr auriu i
cellalt argintiu, unul geamnul ei, cellalt legtura ei de
suflet. Nimic prietenos nu se citea n privirile lor, nimic uman
- erau doi masculi Fae ncletai ntr-o btlie pentru
dominan.
Ea se rezem de chiuvet.
Dac avei de gnd s v msurai puterile, nu vrei s
o facei pe acoperi?
Rowan se uit la ea, cu sprncenele ridicate. Dar Aedion
fu cel care rspunse.
Ne compar cu nite cini, aa c nu a fi surprins
dac ea chiar crede c i-am distruge mobila.
Dar Rowan nu zmbi, ci i nclin capul ntr-o parte i
adulmec.
i Aedion are nevoie de o baie, tiu, zise ea. A insistat
s fumeze o pip la bufet. A spus c-l fcea s par demn.
nc inndu-i capul nclinat, Rowan l ntreb:
Mamele voastre erau verioare, Prine, dar cine este
tatl tu?
Aedion se lungi pe scaunul lui.
Conteaz asta?
tii? insist Rowan.
Aedion ridic din umeri.
Mama nu mi-a spus niciodat - i nici altcuiva.
Presupun c ai o idee, totui? ntreb Aelin.
Nu i se pare cunoscut? replic Rowan.
Seamn cu mine.
Da, dar... El oft. L-ai ntlnit pe tatl lui. Acum cteva
sptmni. Gavriel.

~
Aedion l fix cu privirea pe rzboinicul fr cma,
ntrebndu-se dac i deranjase prea mult rnile n seara
asta i acum halucina.
Cuvintele prinului i fcur efectul. Aedion continu s
se holbeze. Un tatuaj negru, n Vechea Limb, cobora pe o
parte a feei lui Rowan i continua pe gt, umeri i braele
musculoase. Majoritatea oamenilor s-ar fi uitat la acel tatuaj
i ar fi fugit n direcia opus.
Aedion vzuse destui rzboinici la viaa lui, dar acest
mascul era un Rzboinic cu R mare, reprezenta nsi legea.
ntocmai ca Gavriel. Sau, cel puin, aa spuneau
legendele. Gavriel, prietenul lui Rowan, unul dintre cadrele
lui, care se putea transforma ntr-un leu de munte.
El m-a ntrebat, opti Aelin. El m-a ntrebat ci ani
aveam i a prut uurat cnd i-am spus c am nousprezece
ani.
Se pare c, la nousprezece ani, era prea tnr s fie fiica
lui Gavriel, dei semna foarte mult cu femeia alturi de care
fusese cndva. Aedion nu i-o amintea bine pe mama sa;
ultimele lui amintiri erau ale unui chip tras i gri, care i
dduse ultima suflare. Refuzase ajutorul tmduitoarelor
Fae, care ar fi putut s vindece boala care o mcina. Dar el
auzise c, pe vremuri, semnase aproape perfect cu Aelin i
cu mama ei, Evalin.
Aedion vorbi, cu o voce rguit.
Leul este tatl meu?
Rowan ddu din cap.
El tie?
Pariez c atunci cnd a vzut-o pe Aelin a fost prima
dat cnd s-a ntrebat dac a fcut un copil cu mama ta.
Probabil c nc nu tie sau poate asta l-a fcut s nceap
cutrile.
Mama lui nu mrturisise niciodat nimnui - cu excepia
lui Evalin - cine era tatl lui. Chiar i pe moarte, pstrase
secretul. Din cauza asta le refuzase pe tmduitoarele Fae.
Pentru c ar fi putut s-l identifice - iar dac Gavriel ar fi
tiut c avea un fiu... Dac Maeve ar fi aflat...
O veche durere l strbtu. Ea l inuse n siguran -
murise ca s-1 in departe de minile lui Maeve.
Degete calde alunecar n jurul minii lui i o strnser.
El nu-i dduse seama ct de rece era. Ochii lui Aelin - ochii
lor, ochii mamelor lor - erau blnzi. Deschii.
Asta nu schimb nimic, spuse ea. Nici cine eti, nici ce
nsemni pentru mine. Nimic.
Dar schimba. Schimba tot. Explica tot: puterea, viteza,
simurile; instinctele mortale de prdtor pe care mereu se
strduise s le controleze. De ce fusese Rhoe att de dur cu el
cnd l antrenase.
Pentru c, dac Evalin tia cine era tatl lui, atunci sigur
tia i Rhoe. Iar brbaii Fae, chiar i cei pe jumtate Fae,
erau mortali. Fr controlul pe care Rhoe i lorzii lui l
nvaser s-l stpneasc de la o vrst fraged, fr
concentrare... Ei tiuser. i pstraser secretul.
La asta se aduga i faptul c, dup depunerea
jurmntului de snge fa de Aelin, ntr-o zi... el putea s
rmn tnr, n vreme ce ea ar fi mbtrnit i ar fi murit.
Aelin i atinse cu degetul mare mna, apoi se ntoarse spre
Rowan.
Ce nseamn asta, n ceea ce o privete pe Maeve?
Gavriel este legat de ea prin jurmntul de snge, aadar, ar
putea s-i revendice urmaul?
Pe naiba, rosti Aedion. Dac Maeve ar fi ncercat s-l
revendice, el i-ar fi sfiat gtul. Mama lui murise de frica
Reginei Fae. Era sigur de asta.
Nu tiu, spuse Rowan. Chiar dac ar crede asta, ar fi
un act de rzboi s i-l fure pe Aedion.
Asta rmne ntre noi, zise Aelin. Calm. Calculnd -
analizndu-i toate planurile. Cealalt parte a monedei.
Aedion, pn la urm este alegerea ta dac vrei s-l abordezi
pe Gavriel. Dar i aa avem destui inamici care se adun n
jurul nostru. Nu vreau s ncep un rzboi cu Maeve.
Dar ar fi fcut-o. S-ar fi dus la rzboi pentru el. Iar el
vedea asta n ochii ei. Aproape l ls fr aer. Asta i gndul
la cum s-ar fi desfurat mcelul de ambele pri, dac
Regina ntunecat i urmaa Malei, Aductoarea-Focului, s-
ar fi confruntat.
Rmne ntre noi, reui Aedion s spun. l simea pe
Rowan evalundu-l i i reprim un mrit. ncet, Aedion i
ridic privirea, ntlnind-o pe cea a prinului.
nsi stpnirea acelei priviri fixe era ca o lovitur n fa,
cu o piatr. Aedion continu s-l priveasc n ochi. Nici de-al
naibii nu avea s dea napoi; nici de-al naibii nu avea s
cedeze. i urma s cedeze - undeva, la un moment dat.
Probabil cnd Aedion ar fi depus jurmntul de snge.
Aelin i la Rowan.
Nu o mai face pe masculul alfa! O dat a fost suficient.
Rowan nici mcar nu clipi.
Nu asta fac. Dar gura prinului schi un zmbet, ca i
cnd i-ar f i spus lui Aedion: Crezi c m poi nvinge,
micuule?
Aedion rnji. Oriunde i oricnd, Prine.
Nesuferitule, mormi Aelin i, n joac, l mpinse pe
Rowan n bra. El nu se mic niciun centimetru.
Chiar ai de gnd s-i msori puterile cu fiecare
persoan pe care o ntlnim? Pentru c, dac e aa, ne va lua
o or doar s strbatem primul cvartal din ora, i m
ndoiesc c locuitorii vor fi foarte fericii.
Aedion lupt cu impulsul de a respira adnc, n timp ce
Rowan i mut privirea, pentru a se uita nencreztor la
regin.
Ea i ncruci braele, ateptnd.
Va trece o vreme pn m voi obinui cu o dinamic
nou, recunoscu Rowan. Nu era o scuz, dar, din ce i
spusese Aelin, Rowan nu se deranja des cu asemenea lucruri.
De fapt, ea pru de-a dreptul ocat de aceast concesie
minor.
Aedion ncerc s se ntind pe scaun, dar muchii i erau
ncordai, sngele zbtndu-i-se n vene.
Aelin nu mi-a spus niciodat c a trimis dup tine, se
trezi Aedion spunndu-i prinului.
Rspunde n faa ta, Generale?
O ntrebare linitit i periculoas. Aedion tia c, de
obicei, atunci cnd brbai ca Rowan vorbeau blnd, era un
semn care anuna violen i moarte.
Aelin ddu ochii peste cap.
tii c nu la asta s-a referit, aa c nu mai cuta
ceart, ticlosule. Aedion nepeni. Putea s se apere singur.
Dac Aelin credea c trebuia protejat, dac ea credea c
Rowan era un rzboinic mai bun...
Am jurmntul de snge fa de tine - ceea ce
nseamn cteva lucruri, printre care i acela c nu-mi place
n mod deosebit s fiu luat la ntrebri de ceilali, nici mcar
de veriorul tu, spuse Rowan.
Cuvintele i rsunar n minte i n inim lui Aedion.
Jurmnt de snge.
Aelin pli.
Ce ai spus? ntreb Aedion.
Rowan fcuse jurmntul de snge fa de Aelin.
Jurmntul lui de snge.
Aelin i ndrept umerii.
Rowan a depus jurmntul de snge n faa mea
nainte s plec din Wendlyn, rosti ea clar i fr s ezite.
Un vuiet l strbtu.
Ce l-ai lsat s fac?
Aelin i art palmele acoperite de cicatrice.
Din cte tiam, Aedion, i erai loial regelui. Din cte
tiam, nu urma s te mai vd.
L-ai lsat s depun jurmntul de snge fa de tine?
strig Aedion. Ea l minise n fa n ziua aceea, pe acoperi.
Trebuia s ias, din pielea lui, din apartament, din acest ora
nenorocit. Aedion se repezi dup una dintre figurinele din
porelan de pe marginea emineului, simind nevoia s
sparg ceva, doar ca s nu-i mai simt trupul zvcnind.
Ea ntinse un deget amenintor, apropiindu-se de el.
Dac spargi ceva, dac mi spargi un singur obiect, i
voi bga cioburile pe gt!
Un ordin - al reginei, pentru generalul ei.
Aedion scuip pe podea, dar se conform. Chiar i pentru
simplul fapt c ignorarea acelui ordin ar fi putut, foarte bine,
s distrug ceva mult mai preios.
Cum ndrzneti? Cum de ai ndrznit s-l lai s
depun jurmntul? ntreb el, n schimb.
ndrznesc, deoarece druiesc sngele meu; ndrznesc,
pentru c atunci tu nu existai pentru mine. Chiar dac
niciunul dintre voi nu l-ar fi depus, tot lui i l-a fi oferit,
pentru c este carranamul meu i pentru c mi-a ctigat
indiscutabil loialitatea!
Aedion nepeni.
i cum rmne cu loialitatea noastr indiscutabil? Ce
ai fcut ca s ctigi asta? Ce ai fcut ca s ne salvezi
poporul de cnd te-ai ntors? Urma s-mi spui despre
jurmntul de snge sau a fost doar una dintre multele tale
minciuni?
Aelin mri cu o intensitate de animal, care i aminti c i
prin venele ei curgea snge Fae.
Du-te i f o criz de nervi n alt parte! S nu te ntorci
pn cnd nu vei putea s te compori ca un om normal. Sau
mcar ca jumtate de om.
Aedion o njur, un blestem obscen, pe care l regret
imediat. Rowan se repezi la el, lovind scaunul cu destul
putere nct s l rstoarne, dar Aelin ntinse o mn. Prinul
se opri. Att de uor l stpni ea pe acel rzboinic puternic i
nemuritor.
Aedion rse, un sunet fragil i rece, i i zmbi lui Rowan
ntr-un fel care, de obicei, i fcea pe oameni s se ia la
btaie.
Dar Rowan nu fcu dect s-i ridice scaunul; se aez i
se ls pe spate, ca i cnd ar fi tiut deja care era punctul
sensibil al lui Aedion.
Aelin i art ua.
Iei naibii afar! Nu vreau s te mai vd o vreme.
Sentimentul era reciproc. Toate planurile lui, toate
lucrurile pentru care muncise... Fr jurmntul de snge,
era doar un general; doar un prin fr pmnt, din familia
Ashryver.
Aedion se ndrept spre ua de la intrare i o deschise att
de violent, nct aproape c o smulse din balamale.
Aelin nu strig dup el.
CAPITOLUL 29

Pre de un minut, Rowan Spin-alb se ntreb dac merita


s-l prind pe prinul semi-Fae i s-l sfie n buci, pentru
modul cum i se adresase lui Aelin, sau dac era mai bine s
rmn aici, cu regina lui, care i se plimba nervoas prin faa
emineului din dormitorul ei. El nelegea - chiar nelegea -
de ce generalul era mnios. i el s-ar fi simit la fel. Dar asta
nu era o scuz suficient. Nici pe departe.
Stnd pe marginea saltelei moi, o privi micndu-se.
Chiar i fr magia ei, Aelin era un foc viu, cu att mai
mult acum, c avea prul rocat - o creatur cu emoii att
de clocotitoare, nct, uneori, putea doar s o priveasc i s
se minuneze.
i chipul ei! Acel afurisit de chip. Cnd fuseser n
Wendlyn, i luase un timp ca s-i dea seama c era
frumoas. De fapt, trecuser luni nainte s observe cu
adevrat. Iar n aceste ultime sptmni, n ciuda raiunii, se
gndise adesea la acel chip - mai ales la gura ei impertinent.
Dar nu i amintise ct de uluitoare era pn mai
devreme, cnd i scosese gluga, lsndu-l masc.
Aceste sptmni petrecute separat fuseser un memento
dur al vieii pe care o avusese nainte de a o gsi beat i
distrus pe acoperiul din Varese. Comarurile ncepuser
chiar n noaptea plecrii ei - nite vise att de necrutoare,
nct aproape c vomitase cnd se trezise brusc, cu iptul
Lyriei rsunndu-i n urechi. Amintirea acestui lucru l fcu
s simt un fior pe ira spinrii. Dar regina din faa lui arsese
pn i amintirea asta.
Aelin era pe cale s fac o crare pe covorul din faa
emineului.
Dac aa o s se comporte toat lumea la Curtea
noastr, spuse Rowan n cele din urm, ndoindu-i degetele,
n ncercarea de a alunga tremurul pe care nu reuise s-l
stpneasc de cnd magia i fusese nbuit, atunci nu ne
vom plictisi niciodat.
Ea flutur nervoas o mn.
Nu m tachina chiar acum. Se frec pe fa i pufni.
Rowan atept, tiind c ea i cuta cuvintele, urnd
durerea, suferina i vina din trupul ei. i-ar fi vndut
sufletul zeului ntunecat ca s nu o mai vad aa niciodat.
De fiecare dat cnd m ntorc, spuse ea, apropiindu-se
de pat i rezemndu-se de stlpul sculptat, simt c sunt la
un pas de a face o micare greit sau de a spune vreun
cuvnt nepotrivit, care i-ar ruina. Vieile oamenilor, viaa ta,
depind de mine. Nu am voie s greesc.
Iat greutatea care o strivise ncet. l durea faptul c avea
s o mpovreze i mai mult, cnd urma s-i spun vetile pe
care le aducea - motivul pentru care i ignorase primul ordin.
Nu i putea oferi dect adevrul.
Vei face greeli. Vei lua hotrri pe care, uneori, le vei
regreta. Cteodat nu va exista niciuna corect, ci doar una
mai bun, din cteva alegeri rele. Nu trebuie s-i spun c
poi face asta - tii c poi. Nu a fi depus jurmntul fa de
tine dac nu a fi crezut c poi.
Se aez lng el pe pat, parfumul ei mngindu-l. De
iasomie, i lmi, i tciuni aprini. Elegant, feminin i
complet slbatic. Afectuoas i ferm - indestructibil, aa
era regina lui.
n afar de slbiciunea pe care o mprteau amndoi:
legtura dintre ei.
Pentru c, n comarurile lui, auzea cteodat vocea
elegant i rece a lui Maeve acoperind pocnetul unui bici.
Pentru nimic n lume, Aelin? Nici mcar pentru Prinul
Rowan?
ncerc s nu se gndeasc la asta: la faptul c Aelin a dat
una dintre cheile Wyrd n schimbul lui. Acea informaie, pe
care el o blocase cu atta nverunare, putea scpa doar n
visele lui sau cnd se trezea ntinznd mna pe patul rece,
dup o prines care se afla la mii de kilometri distan.
Aelin scutur din cap.
Era mult mai uor cnd eram singur.
tiu, rspunse el, reprimndu-i instinctul de a o
cuprinde de umeri i de a o trage mai aproape. n schimb, se
concentr asupra sunetelor oraului.
Auzea mai multe dect muritorii, dar vntul nu i mai
optea secretele sale. Nu-l mai simea trgnd de el. i, prins
n corpul lui Fae, incapabil s se transforme... se simea
ntemniat. Nelinitit. Iar faptul c nu putea s protejeze
apartamentul, ct timp erau aici, de atacurile inamice,
nrutea situaia.
Nu era neajutorat, i aminti el. nainte fusese legat din
cap pn n picioare n fier i tot ucisese. Putea s pstreze
apartamentul n siguran - cu metodele vechi. El era doar...
dezechilibrat. ntr-o vreme cnd a fi dezechilibrat ar fi putut
fi fatal pentru ea.
Pentru o vreme, rmaser acolo n tcere.
I-am spus nite lucruri ngrozitoare, zise ea.
Nu-i face griji pentru asta! rosti el, neputnd s se
abin s mrie. i el a spus nite lucruri la fel de
ngrozitoare. Avei temperamente asemntoare.
Ea chicoti.
Povestete-mi despre fortrea - cum a fost cnd te-ai
ntors ca s ajui la reconstrucie.
Aa c i povesti, pn ce ajunse la informaia pe care o
inuse secret toat seara.
Spune odat, zise ea, cu o privire direct i ferm. El se
ntreb dac ea i ddea seama c, n ciuda faptului c i
criticase prostiile de mascul alfa, i ea era o femel alfa pur-
snge.
Rowan respir adnc.
Lorcan este aici.
Ea se ndrept.
De asta ai venit.
Rowan ncuviin. i era motivul pentru care a pstra
distana era o micare inteligent; Lorcan era destul de
viclean i de nemernic nct s foloseasc legtura dintre ei
mpotriva lor.
I-am simit mirosul strecurndu-se aproape de
Mistward i l-am urmrit pe coast, apoi pe o corabie. I-am
dat de urm la andocare, n seara asta. M-am asigurat c mi-
am ters urmele nainte de a te gsi, adug el, vznd-o c
s-a albit la fa.
Lorcan avea peste cinci sute de ani i era cel mai puternic
mascul din inutul Fae, egal doar cu Rowan. Ei nu fuseser
niciodat prieteni adevrai, iar dup evenimentele din urm
cu cteva sptmni, lui Rowan i-ar fi fcut plcere s-i taie
gtul, pentru c o lsase pe Aelin s moar n mna prinilor
Valgi. Era foarte probabil c va avea ansa de a face asta -
curnd.
Nu te cunoate att de bine nct s-i detecteze
imediat mirosul, continu Rowan. Pun pariu c s-a urcat pe
acea corabie doar s m atrag aici, astfel nct s l conduc
la tine. Dar era mai bine dect s-l lase pe Lorcan s o
gseasc, n vreme ce el rmnea n Wendlyn.
Aelin njur colorat.
Probabil c Maeve crede c l vom conduce i direct
spre cea de-a treia cheie Wyrd. Crezi c i-a ordonat s ne
lichideze - ca s obin cheia ori dup aceea?
E posibil. Gndul fu suficient nct s i provoace o
furie rece. Nu voi permite s se ntmple aa ceva.
Ea se strmb.
Crezi c l-a putea nvinge?
Dac ai fi avut puteri magice, posibil. Nervozitatea licri
n ochii ei - suficient nct el s tie c o mai deranja i
altceva. Totui, fr magie, n forma ta uman... Ai fi moart
nainte s scoi sabia.
Att de bun este.
El ncuviin.
Ea l msur din cap pn-n picioare, ca un asasin.
Tu l-ai putea nvinge?
Ar fi att de distructiv, nct nu a risca. i aminteti
ce i-am spus despre Sollemere. Chipul ei se crisp la
menionarea oraului pe care el i Lorcan l distruseser la
cererea lui Maeve, acum aproape dou secole. Era o pat care
avea s rmn pentru totdeauna, indiferent de ce i-ar fi zis
el despre ct de corupi i de ri fuseser cetenii de acolo.
Fr magia noastr, este greu de spus cine ar nvinge. Ar
depinde de cine ar vrea asta mai mult.
Lorcan, cu mnia lui rece i nesfrit i cu talentul
pentru ucis druit de ctre nsui Hellas, nu i permitea
niciodat s piard. Lupte, bogii, femei - Lorcan ctiga
ntotdeauna, cu orice pre. Pe vremuri, Rowan poate c l-ar fi
lsat s ctige, l-ar fi lsat pe Lorcan s-l ucid doar ca s-i
pun capt vieii chinuite, dar acum...
Dac Lorcan te atac, va muri.
Ea nu clipi la violena care nsoea fiecare cuvnt. Alt
latur a lui - o latur care fusese nnodat din clipa n care ea
plecase - se desfcu, precum un animal slbatic ntinzndu-
se n faa unui foc. Aelin i nl capul.
Ai idee unde s-ar putea ascunde?
Nu. l voi cuta mine.
Nu, spuse ea. Lorcan ne va gsi uor, fr s-l caui tu.
Dar, dac se ateapt s l conduc spre a treia cheie, ca s i-o
poat duce napoi la Maeve, atunci poate... Aproape c putea
vedea cum i mergea mintea. Ea scoase un zumzet. M voi
gndi mine la asta. Crezi c Maeve vrea cheia doar ca s m
mpiedice s o folosesc sau ca s o foloseasc ea?
Cunoti rspunsul la ntrebarea asta.
Ambele, atunci. Aelin oft. ntrebarea este dac va
ncerca s ne foloseasc pentru a gsi celelalte dou chei sau
a mai pus un membru al echipei tale de elit s le caute
acum?
S sperm c nu a mai trimis pe nimeni.
Dac Gavriel tia c Aedion este fiul lui... Ea privi spre
ua dormitorului, vina i durerea plpind n trsturile ei
minunate. Ar urma-o pe Maeve, chiar dac ar nsemna s l
rneasc sau s-l ucid pe Aedion pe parcurs? Chiar att de
mult l controleaz?
Fusese un oc mai devreme s i dea seama al cui fiu
sttuse la masa din buctrie.
Gavriel... l vzuse pe rzboinic cu iubitele, de-a lungul
secolelor, i l vzuse prsindu-le la ordinul lui Maeve. l mai
vzuse i tatundu-i numele oamenilor lui czui. i, dintre
toate cadrele lui, doar Gavriel se oprise n acea noapte ca s o
ajute pe Aelin mpotriva Valgilor.
Nu rspunde acum, interveni Aelin, cscnd. Ar trebui
s mergem la culcare.
Unde ar trebui s dorm? o ntreb Rowan, ct de
dezinteresat putu, dei cercetase fiecare centimetru din
apartament cnd sosise.
Ea atinse patul din spatele lor.
Exact ca pe vremuri.
El i nclet maxilarul. Se pregtise pentru asta toat
seara - de cteva sptmni.
Aici nu suntem la fortrea, unde nimeni nu se
gndete de dou ori la asta.
i dac vreau s rmi aici, cu mine?
El nu i permise s se gndeasc prea mult la cuvintele
ei, la ideea de a fi n acel pat. Se chinuise foarte mult s-i
reprime acele gnduri.
Atunci, voi rmne. Pe canapea. Dar trebuie s le
explici clar celorlali ce nseamn ederea mea aici.
Erau foarte multe limite care trebuiau pstrate. Ea era
inaccesibil - complet inaccesibil, dintr-o grmad de
motive. El crezuse c va putea s se descurce cu asta, dar...
Nu, avea s se descurce. Avea s gseasc o cale s se
descurce, pentru c nu era un prost i se putea controla, ct
de ct. Acum c Lorcan era n Rifthold, urmrindu-i, cutnd
cheile Wyrd, avea lucruri mai importante pentru care s-i
fac griji.
Ea ridic din umeri, lipsit de respect ca ntotdeauna.
Atunci, la micul dejun, voi da un decret regal, despre
inteniile mele onorabile fa de tine.
Rowan pufni.
i... fa de cpitan, rosti el, fr s vrea.
Ce e cu el? ntreb ea prea brusc.
Gndete-te doar la cum ar putea interpreta lucrurile.
De ce? Ea fcuse o treab excelent nemenionndu-l
deloc.
Dar era atta mnie i durere n acele cuvinte, nct
Rowan nu putu da napoi.
Spune-mi ce s-a ntmplat.
Ea nu l privi n ochi.
Mi-a spus c tot ceea ce s-a ntmplat aici - cu prietenii
mei, cu el i cu Dorian, ct timp am fost plecat n Wendlyn -
a fost din vina mea. i c sunt un monstru.
Pentru o clip, o furie orbitoare, usturtoare, l strbtu.
Simea instincitv nevoia de a se ntinde s o ia de mn, de a-
i atinge faa care privea n continuare n jos. Dar se control.
Crezi c... spuse ea, tot fr s-l priveasc.
Niciodat, rspunse el. Niciodat, Aelin.
n cele din urm, i ntlni privirea, cu ochi care erau prea
btrni, prea triti i prea obosii ca s aib doar
nousprezece ani. Fusese o greeal s-i spun c era o fat -
i, ntr-adevr, erau momente cnd Rowan uita ct de tnr
era cu adevrat. Femeia din faa lui purta pe umeri poveri
care ar fi rupt coloana cuiva de trei ori mai btrn dect ea.
Dac tu eti un monstru, i eu sunt, spuse el cu un
rnjet att de larg nct i dezvluia caninii alungii.
Ea rse rguit, destul de aproape nct s-i nclzeasc
faa.
Dormi n pat! fcu ea. Nu am chef s scot aternuturile
pentru canapea.
Bine, spuse el, poate din pricina rsului sau a ochilor ei
nlcrimai. Prost - era foarte prost cnd venea vorba despre
ea. Dar asta trimite un mesaj, Aelin, adug el.
Ea i ridic sprncenele ntr-un fel care, de obicei, anuna
c focul avea s nceap s plpie - dar focul nu apru.
Amndoi erau prini n corpurile lor, pierdui fr magie. El
avea s se adapteze; s suporte.
Da? rosti ea, iar el i adun puterile pentru
confruntare. i ce mesaj trimite? C sunt o trf? Ca i cnd
ceea ce fac n intimitatea camerei mele, cu trupul meu, este
treaba cuiva.
Crezi c nu sunt de acord? El i pierdu cumptul.
Nimeni altcineva nu reuise s-i intre pe sub piele att de
repede i de profund, din cteva cuvinte. Dar lucrurile sunt
altfel acum, Aelin. Eti o regin a inutului. Trebuie s ne
gndim la cum pare, la ce impact ar putea avea asupra
relaiei noastre cu oamenii crora li se pare nepotrivit aa
ceva. Dac le explici c o faci pentru sigurana ta...
O, te rog. Sigurana mea? Crezi c Lorcan, regele sau
oricine altcineva care are ceva cu mine se va strecura pe
fereastr n mijlocul nopii? tii, pot s m protejez singur.
Pe toi zeii, tiu c poi. El nu se ndoise niciodat de
asta.
Ei i se umflar nrile.
Asta e una dintre cele mai stupide certuri pe care le-am
avut vreodat. Toate din cauza prostiei tale, a putea aduga.
Ea se ndrept spre dressing, oldurile-i fonind i
accentundu-i cuvintele. Urc-te n pat, porunci ea.
El oft cnd ea i oldurile ei intrar n dressing.
Granie. Limite. Interdicii.
Acelea erau noile lui cuvinte preferate, i aminti el cnd se
strmb la cearafurile din mtase, chiar dac respiraia ei
nc i atingea obrazul.
Aelin auzi ua de la baie nchizndu-se, apoi apa curgnd,
cnd Rowan se spl cu articolele de toalet pe care i le
lsase.
Nu era un monstru - din cauza a ceea ce fcuse, din cauza
puterii ei, dac Rowan era aici. Avea s le mulumeasc
zeilor n fiecare zi nenorocit pentru mica binecuvntare de a-
i oferi un prieten pe msura ei, care nu ar fi privit-o niciodat
ngrozit. Indiferent de ce se ntmplase, ea avea s fie mereu
recunosctoare pentru asta.
Dar... era nepotrivit. ntr-adevr nepotrivit. El nu tia ct
de indecent putea fi. Ea deschise sertarul de sus al
dulapului de stejar. i zmbi ncet.
Rowan era deja n pat cnd ea se ndrept spre baie. Ea l
auzi, mai degrab dect l vzu srind n picioare, salteaua
scrind.
Ce naiba este aia? strig el.
Ea continu s mearg spre baie, refuznd s se scuze sau
s-i coboare privirea spre cmaa de noapte foarte scurt,
din dantel delicat i roz. Cnd iei, cu faa splat i
curat, Rowan sttea n ezut, cu braele ncruciate pe
pieptul gol.
Ai uitat partea de jos.
Ea stinse lumnrile din camer, una cte una. Ochii lui o
urmrir n tot acest timp.
Nu exist nicio parte de jos, rosti Aelin, dnd ptura la
o parte, ncepe s fie prea cald, i nu-mi place s transpir
cnd dorm. n plus, eti ca un cuptor. Aa c, ori dorm cu
asta pe mine, ori goal. Poi s dormi n cad, dac te
deranjeaz.
Hritul lui zgudui camera.
Am neles ideea.
Hmm. Se urc n pat lng el, la o distan potrivit,
destul de mare.
Timp de cteva secunde, se auzi doar sunetul fonetului
pturii, ct ea se cuibri.
Trebuie s umplu culoarea n cteva locuri, rosti el,
simplu.
Ea abia i vedea faa pe ntuneric.
Poftim?
Tatuajul tu, zise el, fixnd tavanul cu privirea. Sunt
cteva locuri pe care va trebui s le completez cndva.
Desigur. Nu era ca toi ceilali brbai - nici pe departe.
Erau prea puine lucruri pe care le putea face ca s-l ocheze
sau s-l tachineze. Un corp gol era un corp gol. Mai ales al ei.
Bine, spuse ea, ntorcndu-se cu spatele la el.
Tcur din nou.
N-am mai vzut o asemenea mbrcminte, zise apoi
Rowan.
Ea se ntoarse.
Vrei s-mi spui c femeile din Doranelle nu au cmi
de noapte scandaloase? Sau de oriunde din lumea asta?
Ochii lui strlucir n ntuneric precum cei ai unui animal.
Ea uitase cum era s fie Fae, s se afle ntotdeauna cu un
picior n pdure.
De obicei, ntlnirile mele cu alte femei nu implicau
parade n cmi de noapte.
Dar ce haine implicau?
De obicei, niciunele.
Ea i, alungnd imaginea.
Avnd imensa plcere de a o ntlni pe Remelle
primvara asta, mi-e greu s cred c ea nu te-a fcut s fii
martorul vreunei defilri de mod.
El privi din nou spre tavan.
Nu vorbim despre asta.
Chicoti. Aelin: 1, Rowan: 0.
Ea nc zmbea cnd el vorbi din nou.
Toate cmile tale de noapte sunt aa? ntreb el.
Eti foarte curios n privina neglijeurilor mele, Prine!
Ce ar spune ceilali? Poate ar trebui s dai un decret, prin
care s clarifici situaia. El hri, iar ea rnji cu faa n pern.
Da, am mai multe, nu-i face griji! Dac Lorcan m va ucide
n somn, a putea mcar s art bine.
Vanitoas pn la sfrit.
Ea nu se mai gndi la Lorcan, la ce ar fi putut Maeve s
vrea.
Ai vrea s port unul de o culoare anume? ntreb ea.
Dac te scandalizez, ar trebui mcar s o fac n ceva care i
place.
Eti o ameninare.
Ea rse din nou, simindu-se mai bine dect n ultimele
sptmni, n ciuda vetilor pe care i le dduse Rowan. Era
destul de sigur c terminaser discuia din seara asta, cnd
vocea lui vui peste pat.
Auriu. Nu galben - auriu adevrat, metalic.
N-ai noroc, mormi ea n pern. Nu a cumpra
niciodat ceva att de ostentativ.
Aproape simi cum el i zmbi n timp ce ea adormea.
~
Treizeci de minute mai trziu, Rowan se holba nc la
tavan, scrnind din dini, n timp ce i calma vuietul din
vene, care i sfia constant auto-controlul.
Nenorocita aia de cma de noapte.
Rahat.
Era n rahat pn la gt.

~
Rowan dormea, corpul lui masiv fiind acoperit pe jumtate
cu pturi, cnd lumina rsritului ptrunse printre perdelele
dantelate. Ridicndu-se n linite, Aelin scoase limba la el, n
timp ce i puse halatul din mtase de un albastru-deschis,
i strnse ntr-un coc n vrful capului prul rocat, care
deja se decolora, i se ndrept spre buctrie.
nainte ca Piaa Umbrelor s fie fcut scrum,
negustoreasa nefericit de acolo fcuse o mic avere din toate
vopselele pe care ea le tot cumpra. Aelin se crisp la gndul
c trebuia s-i dea din nou de urm vnztoarei - femeia
pruse genul care ar fi scpat de flcri. Iar acum ar fi dublat
sau triplat preurile deja mari ale vopselelor, ca s
compenseze bunurile pierdute. i pentru c Lorcan ar fi
putut s o gseasc doar dup miros, schimbarea culorii
prului nu ar fi avut niciun efect asupra lui. Dei ea
presupunea c, dac o cuta garda regelui... Of, era prea
devreme s se gndeasc la grmada imens de rahat care
devenise viaa ei.
Ameit, fcu lipsit de vlag un ceai. Se holb la pinea
prjit i se rug s mai fie ou n frigider - erau. i unc,
spre ncntarea ei. n aceast cas, mncarea tindea s
dispar imediat ce aprea.
Un porc de proporii se apropie de buctrie, pe picioare
de nemuritor. Ea i adun puterile i, cu braele pline de
mncare, nchise micul frigider cu oldul.
Aedion o privi precaut, n timp ce ea se ndrept spre
tejgheaua de lng cuptor i ncepu s scoat boluri i
ustensile.
Sunt ciuperci pe undeva, spuse el.
Bun. Atunci, poi s le curei i s le tai. i taie i
ceapa!
Asta este pedeapsa pentru asear?
Unul cte unul, ea sparse oule ntr-un bol.
Sigur, dac o consideri o pedeaps potrivit.
i s pregteti micul dejun la ora asta este pedeapsa
pe care i-o impui singur?
Pregtesc micul dejun pentru c m-am sturat s-l arzi
tu i s umpli casa de miros.
Aedion rse scurt i veni lng ea, ca s nceap s taie
ceapa.
Ai stat pe acoperi tot timpul ct ai fost afar, nu-i aa?
Ea scoase o tigaie din raftul de deasupra cuptorului, o puse
pe arztor i arunc o bucat groas de unt pe suprafaa-i
neagr.
M-ai dat afar din apartament, dar nu din depozit, aa
c m-am gndit c m-a putea face util stnd de paz.
Rstlmcise ordinul, fix n stilul Vechilor Ornduiri. Ea se
ntreb ce spuneau Vechile Ornduiri n legtur cu
proprietatea regal.
Ea apuc o lingur din lemn i nvrti uor untul care se
topea.
Amndoi avem temperamente cumplite. tii c nu am
vorbit serios n legtur cu loialitatea. Sau cnd i-am spus
c eti doar pe jumtate om. tii c nimic din toate astea nu
conteaz pentru mine. Fiul lui Gavriel - pe toi zeii! Dar avea
s-i in gura, pn cnd Aedion ar fi avut chef s discute
despre asta.
Aelin, mi e ruine de ce i-am spus.
Ei bine, i mie, aa c hai s o lsm balt! Ea btu
oule, uitndu-se la unt. neleg, Aedion, s tii, chiar neleg
ce nsemna pentru tine jurmntul de snge. A fost o greeal
faptul c nu i-am spus. n mod normal, nu recunosc cnd
greesc, dar... ar fi trebuit s-i zic. i mi pare ru.
El mirosi cepele, pe care le tiase cu ndemnare, lsnd o
grmad ordonat pe un capt al toctorului, apoi ncepu s
taie ciupercuele maronii.
Jurmntul nsemna totul pentru mine. Ren i cu mine
ne certam din cauza asta cnd eram copii. Tatl lui m ura
pentru c eu eram preferatul.
Lu ceapa i o arunc n unt, sfritul umplnd buctria.
tii, nimeni nu spune c nu poi depune jurmntul.
Maeve are mai muli membri cu jurmnt de snge la Curtea
ei. Care i fceau acum viaa un iad lui Aelin. l poi depune,
la fel i Ren - doar dac vrei, dar... Nu m voi supra dac nu
vei dori s o faci.
n Terrasen, era doar unul.
Ea amestec n ceap.
Lucrurile se schimb. Tradiii noi, pentru o Curte nou.
Poi s depui jurmntul chiar acum, dac vrei.
Aedion termin de tiat ciupercile i ls cuitul,
rezemndu-se de tejghea.
Nu acum. Nu nainte s fii ncoronat. Nu nainte s
stm n faa mulimii, n faa lumii ntregi.
Ea adug ciupercile n tigaie.
Eti chiar mai teatral dect mine.
Grbete-te cu oule! pufni Aedion. Voi muri de foame.
Pregtete unca sau nu vei mnca nimic!
Aedion abia reui s se mite suficient de repede.
CAPITOLUL 30

Demonului din el i plcea s viziteze o camer de la


subsolul castelului de piatr. Prinul demon chiar l lsa s
ias cteodat, prin ochii care, poate, fuseser ai lui cndva.
Era o camer nvluit n ntuneric. Sau poate ntunericul
venea dinspre demon. Dar ei vedeau; ntotdeauna vzuser
pe ntuneric. Acolo de unde venea prinul demon exista att
de puin lumin, nct nvase s vneze n ntuneric.
n camera rotund erau piedestaluri aranjate ntr-o curb
elegant, fiecare avnd o pern neagr deasupra. i pe fiecare
pern sttea o coroan. Pstrate ca trofeele - inute n
ntuneric. La fel ca el.
O camer secret.
Prinul sttea n mijlocul ncperii, examinnd coroanele.
Demonul preluase complet controlul corpului. El l lsase,
dup ce femeia cu ochii cunoscui nu reuise s-l ucid.
El atept ca demonul s prseasc ncperea, dar
prinul demon vorbi n locul lui. O voce uiertoare i rece,
care venea dintre stele, i vorbi - doar lui.
Coroanele naiunilor cucerite, spuse prinul demon.
Curnd, vor fi adugate mai multe. Poate i coroanele altor
lumi.
Nu-i psa.
Ar trebui s-i pese - i va plcea cnd vom sfia
inuturile.
El ddu napoi, ncercnd s se retrag ntr-un col
ntunecat, unde nici mcar prinul demon nu putea s-l
gseasc.
Demonul rse.
Om la. Nu e de mirare c ea i-a pierdut capul.
El ncerc s ignore vocea.
ncerc s o fac.
i dori ca femeia s-l fi ucis.
CAPITOLUL 31

Manon ddu buzna n cortul mare de rzboi al lui


Perrington, trgnd la o parte clapa grea din pnz att de
violent, nct unghiile ei de fier sfiar materialul.
De ce li s-a refuzat accesul Celor Treisprezece n
sabatul Picioare-galbene? Explic-mi. Acum.
Cnd ultimul cuvnt izbucni din ea, Manon se opri brusc.
Stnd n mijlocul cortului slab luminat, ducele se ntoarse
spre ea, cu faa ntunecat - i uor nspimnttoare, trebui
s recunoasc Manon, nfiorat.
Iei afar! spuse el, cu ochii licrind ca tciunii aprini.
Dar Manon era acum atent la persoana din spatele
ducelui.
Manon naint, exact cnd ducele se apropie de ea.
Kaltain, cu rochia ei subire i neagr ca estura nopii,
sttea cu faa la un tnr soldat ngenuncheat care tremura,
cu mna-i palid ntins spre faa lui contorsionat.
i, peste tot n jurul ei, ardea o aur profan de foc negru.
Ce e aia? ntreb Manon.
Afar! strig ducele i chiar se ncumet s se ntind
spre braul lui Manon. Ea lovi cu unghiile-i de fier, ocolindu-l
pe duce fr s-l priveasc mcar. Doamna cu pr negru era
inta ateniei sale, a fiecrei fibre a corpului ei.
Tnrul soldat - unul de-al lui Perrington - suspin ncet
cnd tentaculele focului negru plutir din vrful degetelor lui
Kaltain i erpuir pe pielea lui, fr s lase semne. Omul i
ntoarse ochii gri, plini de durere, spre Manon.
Te rog, opti el.
Ducele ncerc din nou s o apuce pe Manon, dar ea se
repezi pe lng el.
Explic-mi!
Nu tu dai ordine, Arip Conductoare, izbucni ducele.
Acum iei afar!
Ce e aia? repet Manon.
Ducele se repezi spre ea.
Focul-umbr, opti vocea mtsoas a femeii.
Perrington nghe, ca i cnd era surprins c ea vorbise.
De unde vine focul-umbr? ntreb Manon. Femeia era
att de mic, att de slab. Rochia nu-i era dect nite pnze
de pianjen i umbre. Era frig n tabra montan, chiar i
pentru Manon. Refuzase ea o mantie sau pur i simplu nu le
psa de frig? Sau, poate cu focul acesta... Poate c nu-i
trebuia una.
De la mine, rspunse Kaltain, cu o voce moart, goal
i totui malefic. ntotdeauna a fost aici - adormit. Iar acum
a fost trezit. Format din nou.
Ce face? ntreb Manon. Ducele se oprise ca s observe
tnra femeie, ca i cnd ar fi ncercat s neleag un fel de
puzzle, ca i cnd ar fi ateptat altceva.
Kaltain schi un zmbet soldatului care tremura pe
covorul rou, bogat ornamentat, prul lui aten deschis
strlucind n lumina slab a lmpii de deasupra lui.
Asta, opti ea i i ndoi degetele subiri.
Focul-umbr iei din mna ei i se nfur n jurul
soldatului, ca o a doua piele.
El deschise gura ntr-un ipt mut - zdruncinndu-se i
dnd din mini, nclinndu-i capul pe spate, spre tavanul
cortului, i suspinnd ntr-o agonie tcut. Dar nicio arsur
nu-i distruse pielea. Ca i cnd focul-umbr producea doar
durere, ca i cnd pclea corpul s cread c era incinerat.
Manon nu i lu privirea de la brbatul care se zbtea pe
covor, lacrimi de snge prelingndu-se acum din ochi, nas i
urechi.
De ce l torturezi? E un spion rebel? l ntreb ea, ncet,
pe duce. Acum, ducele se apropie de Kaltain, privindu-i
chipul frumos i inexpresiv. Ochii ei erau aintii asupra
tnrului brbat, fermecai. Ea vorbi din nou.
Nu. Este doar un om. Nicio inflexiune, nicio urm de
empatie.
Destul, spuse ducele, iar focul dispru din minile lui
Kaltain. Tnrul brbat se ncovoie pe covor, gfind i
plngnd. Ducele art spre perdelele din spatele cortului
care, fr ndoial, ascundeau zona de dormit. ntinde-te!
Ca o ppu, ca o fantom, Kaltain se ntoarse, rochia
neagr rotindu-se odat cu ea, i merse spre draperiile grele
de culoare roie, strecurndu-se printre ele ca i cnd nu era
dect cea.
Ducele se ndrept spre tnrul brbat i ngenunche n
faa lui, pe pmnt. Prizonierul i ridic privirea, sngele i
lacrimile ames- tecndu-i-se pe fa. Dar privirea ducelui o
ntlni pe a lui Manon, cnd i puse minile mari pe faa
soldatului.
i i rsuci gtul.
Scritul morii o strbtu pe Manon ca vibraiile unei
harpe. n mod normal, ea ar fi chicotit.
Dar, pentru o clip, simi sngele cald, lipicios i albastru
pe mini; simi mnerul cuitului ei n palm, cnd l apucase
cu putere i tiase gtul acelei vrjitoare Crochan.
Soldatul czu pe covor, n timp ce ducele se ridic.
Ce vrei, Cioc-negru?
Ca i moartea vrjitoarei Crochan, acesta fusese un
avertisment. Ca s tac.
Dar ea plnuia s-i scrie bunicii ei. Plnuia s-i spun tot
ce se ntmplase: asta, i c sabatul Picioare-galbene nu mai
fusese vzut sau auzit de cnd intrase n sala de sub Breasl.
Matroana avea s zboare aici i s nceap s sfie spinri.
Vreau s tiu de ce ni s-a blocat accesul la sabatul
Picioarelor-galbene. Ele sunt sub jurisdicia mea i, ca atare,
am dreptul s le vd.
A fost un succes; asta e tot ce trebuie s tii.
S le spui imediat grzilor tale s ne dea permisiunea
s intrm. ntr-adevr, zeci de grzi blocau intrarea, iar
Manon nu putea intra dect dac i ucidea pe toi.
Alegi s-mi ignori ordinele. De ce le-a asculta pe ale
tale, Arip Conductoare?
Nu vei mai avea o afurisit de armat care s
clreasc balaurii, dac le nchizi pe toate pentru
experimentele tale de nmulire.
Ele erau rzboinice - erau vrjitoare Dini-de-fier. Nu erau
sclave de prsil. Nu erau fcute s fie supuse unor
experimente. Bunica ei avea s-l mcelreasc.
Ducele nu fcu dect s ridice din umeri.
i-am spus c voiam vrjitoare Cioc-negru. Ai refuzat
s mi le dai.
E o pedeaps? Cuvintele izbucnir din ea. Picioare-
galbene erau tot Dini-de-fier, la urma urmelor. Tot sub
comanda ei.
O, nu. Deloc. Dar, dac mi vei mai ignora ordinele,
data viitoare, ar putea fi. Ducele i nl capul, iar lumina
alunec pe ochii lui negri. tii, sunt prini printre Valgi. Prini
puternici i abili, capabili s striveasc oamenii de perei. i-
au exprimat dorina de a se msura cu voi. Poate c i vor
face o vizit, la barci. S vedem cine supravieuiete pn
diminea. Ar fi un mod bun s eliminm vrjitoarele mai
slabe. Nu mi trebuie soldai slabi n armatele mele, chiar
dac vei rmne mai puine.
Pentru o clip, linitea clocoti n mintea ei. O ameninare.
O ameninare din partea acestui om, un om care trise
doar o fraciune din existena ei, o bestie muritoare...
Ai grij! se auzi o voce n mintea ei. Fii viclean!
Aadar, Manon i permise s dea uor din cap,
consimind.
i cum rmne cu celelalte... activiti ale tale? ntreb
ea. Ce se ntmpl sub munii din jurul vii?
Ducele o studie, iar ea i ntlni privirea, vznd fiecare
frm din ntunecimea pe care o coninea. i, nuntru, gsi
ceva erpuind care nu era din lumea asta.
Nu vrei s afli ce se nate i se plsmuiete sub acei
muni, Cioc-negru, spuse el, n cele din urm. Nu te deranja
s i trimii iscoadele. Nu vor mai vedea lumina zilei.
Consider c te-am avertizat.
n mod clar, viermele uman nu tia exact ct de pricepute
erau Umbrele ei, dar nu voia s-l corecteze, nu cnd ar fi
putut folosi asta ntr-o zi, n avantajul ei. i, totui, ce se
petrecea n acei muni nu era problema ei - nu cnd trebuia
s se ocupe de Picioarele-galbene i de restul legiunii. Manon
fcu semn spre soldatul mort.
n ce scop plnuieti s foloseti focul-umbr? La
tortur?
Un licr de furie i, totui, nc o ntrebare.
Nu am hotrt nc, spuse ferm Ducele. Momentan, ea
va face experimente aa. Poate mai trziu, va nva s
incinereze armatele inamicilor notri.
O flacr care nu lsa arsuri - dezlnuit asupra a mii de
oameni. Ar fi fost ceva glorios, grotesc, dar glorios.
i armatele inamicilor se adun? Vei folosi focul-umbr
asupra lor?
Ducele i nl din nou capul, cicatricele de pe faa lui
contrastnd cu lumina slab a lmpii.
Aadar, bunica ta nu i-a spus.
Ce anume? ntreb ea.
Ducele se ndrept spre partea cu draperii a camerei.
Despre armele pe care le-a fcut pentru mine - pentru
tine.
Ce arme? Nu se deranj s piard timpul cu o tcere
tactic.
Ducele i rnji cnd dispru, draperiile balansndu-se
suficient nct s o dezvluie pe Kaltain ntins pe un pat jos,
acoperit cu blnuri, cu braele-i subiri i palide pe lng corp
i cu ochii deschii, dar fr s priveasc. O carapace. O
arm.
Dou arme - Kaltain i orice fcea bunica ei. De aceea
Matroana rmsese n Munii Col, alturi de celelalte
Vrjitoare Superioare. Dac cele trei i combinau
cunoaterea, nelepciunea i cruzimea ca s dezvolte o arm
pe care s o foloseasc mpotriva armatelor de muritori...
Manon simi un fior pe ira spinrii cnd mai privi o dat
omul distrus de pe covor. Oricare ar fi fost aceast nou
arm, orice ar fi inventat cele trei Vrjitoare Superioare...
Oamenii nu urmau s aib nicio ans.
~
Vreau s le dai de tire celorlalte sabaturi. Vreau ca
santinelele s supravegheze constant intrrile n barci.
Rotaia serviciului de gard s aib loc la trei ore, nu mai
mult - nu vrem ca nimeni s leine i s lase inamicul s se
strecoare nuntru. Deja am trimis o scrisoare Matroanei.
Elide se trezi cu o zdruncintur n cuib, cald i odihnit
i nendrznind s respire. nc era ntuneric, iar lumina lunii
dispruse, zorii zilei fiind departe. Iar n ntuneric abia
distingea strlucirea prului alb ca zpada i licrul unui
rnd de dini i unghii de fier. Pe toi zeii!
Plnuise s doarm doar o or. Probabil c dormise cel
puin nc patru. Abraxos nu se mic n spatele ei, aripile lui
nc acoperind-o.
De la ntlnirea cu Asterin i cu Manon, fiecare or, treaz
sau nu, fusese un comar pentru Elide i, chiar i n zilele
urmtoare, se trezise inndu-i respiraia din cnd n cnd,
cnd umbra fricii o apuca de gt. Vrjitoarele nu o
deranjaser, chiar dac ea pretinsese c sngele ei era
albastru. i nici Vernon.
Dar n seara asta... pe cnd chiopta spre camera ei, pe
casa scrilor ntunecat i linitit - prea linitit, chiar i cu
zornitul lanurilor ei pe podea -, simi lng ua ei o linite
total, ca i cum pn i acarienii i-ar fi inut respiraia.
Cineva era n camera ei. Ateptnd-o.
Aa c merse n continuare, tocmai pn la cuibul luminat
de lun, unde unchiul ei nu ar fi ndrznit s ajung. Balaurii
Celor Treisprezece se ghemuiser pe podea ca pisicile sau se
cocoaser pe stlpii lor, deasupra prpastiei. n stnga ei,
Abraxos o urmrise din locul n care sttea ntins pe burt,
cu ochii mari, fr s clipeasc.
Trebuie s dorm undeva. Doar n seara asta, spuse ea,
cnd se apropiase suficient de mult nct s-i simt respiraia
urt mirositoare.
Coada lui se micase puin, iar epii din fier zornir pe
piatr. Ddea din coad. Ca un cine - somnoros, dar
bucuros s o vad. Nu se auzise niciun mrit, nu se zrise
nicio strlucire a dinilor de fier pregtindu-se s o nghit
din dou mbucturi. Ea ar fi preferat s fie nghiit dect s
l nfrunte pe cel care o ateptase n camera ei.
Elide alunecase, lipindu-se de perete, punndu-i minile
la subsuori i aducndu-i genunchii la piept. Dinii
ncepuser s-i clnne, iar ea se ghemuise mai strns. Era
att de frig acolo, nct respiraia facea aburi n faa ei. Fnul
scrise, iar Abraxos se strecurase mai aproape. Elide se
ncordase - aproape c ar fi srit n picioare ca s fug.
Balaurul i ntinsese o arip spre ea, ca i cnd ar fi fost o
invitaie s stea lng el.
Te rog, nu m mnca, optise ea.
El pufise, ca i cnd ar fi spus: Nici nu a avea ce mnca
la tine.
Tremurnd, Elide se ridicase. El pruse mai mare cu
fiecare pas, dar acea arip rmsese ntins, ca i cnd ea ar
fi fost animalul care avea nevoie de linitire. Cnd ajunsese
lng el, abia respirase cnd ntinsese mna i mngiase
spatele ncovoiat i solzos. Era surprinztor de moale, ca
pielea uzat. i fierbinte, ca i cnd ar fi fost un cuptor. Cu
grij, contient de capul pe care l nclinase ca s-i
urmreasc fiecare micare, se aezase lng el, spatele
nclzindu-i-se instantaneu. Acea arip coborse graios,
strngndu-se pn ce devenise un zid de membran cald
ntre ea i aerul rece. Se rezemase mai mult n cldura lui
minunat i blnd, lsnd-o s-i intre n oase.
Nici nu-i dduse seama cnd adormise. Iar acum... ele
erau aici. Probabil c mirosul urt al lui Abraxos i acoperise
mirosul de om, altfel Aripa Conductoare ar fi gsit-o pn
acum. Abraxos rmase att de linitit, nct ea se ntreb
dac i el tia asta.
Vocile se micar spre mijlocul cuibului, iar Elide msur
distana dintre Abraxos i u. Poate c ar fi reuit s se
strecoare nainte ca ele s observe...
Fii discrete, pstrai secretul. Dac ne dezvluie cineva
aprarea, va muri de mna mea.
Cum porunceti, zise Sorrel.
Le spunem clanurilor Picioare-galbene i Snge-
albastru? ntreb Asterin.
Nu, rosti Manon, cu vocea ca moartea i vrsarea de
snge. Doar celor din sabatul Cioc-negru.
Chiar dac un alt sabat ajunge s se ofere voluntar
pentru urmtoarea rund? ntreb Asterin.
Manon scoase un hrit care o fcu pe Elide s se nfioare.
Nu putem s ntindem coarda prea mult.
Corzile se pot rupe, o provoc Asterin.
La fel i gtul tu, spuse Manon.
Acum - acum, ct se certau. Abraxos rmase nemicat, ca
i cnd nu ar fi ndrznit s atrag atenia asupra lui, n timp
ce Elide se pregti s ias n grab. Dar lanurile... Elide se
aez la loc i, cu grij, ncet, i ridic un pic piciorul de pe
podea, innd lanurile, ca s nu se trie. Cu un picior i cu
o mn, ncepu s se mping pe pietre, alunecnd spre u.
Acest foc-umbr, rosti gnditoare Sorrel, ca i cnd ar
fi ncercat s mprtie furtuna incipient dintre Aripa
Conductoare i verioara ei. l va folosi asupra noastr?
Pare s cread c ar putea fi folosit pe armate ntregi. l
cred n stare s ne amenine cu el.
Elide se apropia tot mai mult de ua deschis.
Se afla aproape acolo, cnd Manon i se adres ncet.
Elide, dac ai fi avut coloan vertebral, ai fi stat lng
Abraxos pn am fi plecat.
CAPITOLUL 32

Manon o zrise pe Elide dormind rezemat de Abraxos


cnd intraser n cuib i devenise contient de prezena ei
cu alte cteva clipe nainte de asta - doar detectndu-i
mirosul, de pe scri. Dac Asterin i Sorrel observaser, nu
comentaser nimic.
Servitoarea sttea n fund, aproape de u, cu un picior n
aer, pentru ca lanurile s nu se trie. O micare inteligent,
chiar dac fusese prea proast ca s-i dea seama ct de bine
vedeau ele pe ntuneric.
Era cineva n camera mea, spuse Elide, cobornd
piciorul i ridicndu-se.
Asterin nepeni.
Cine?
Nu tiu, rspunse Elide, rmnnd aproape de u,
chiar dac asta nu-i folosea la nimic. Nu mi s-a prut nelept
s intru.
Abraxos se ncord, micndu-i coada peste pietre. Bestia
inutil i fcea griji pentru fat. Manon miji ochii la el.
Nu se presupune c specia ta mnnc tinere femei?
Balaurul o privi.
Elide rmase pe loc, n timp ce Manon se apropie. Iar
Manon, fr s vrea, fu impresionat. O privi pe fat - chiar
se uit la ea. O fat creia nu-i era team s doarm
rezemat de un balaur, care avea suficient sim practic nct
s simt cnd se apropie pericolul... ntr-adevr, poate c
snge albastru i curgea prin vene.
Exist o camer sub acest castel, spuse Manon, iar
Asterin i Sorrel venir n spatele ei. nuntru este un sabat
al vrjitoarelor Picioare-galbene, toate luate de duce pentru
a... crea pui de demon. Vreau s intri n acea camer. Vreau
s-mi spui ce se ntmpl acolo.
Fata se fcu palid ca moartea.
Nu pot.
Poi i o vei face, zise Manon. Acum eti a mea. Ea simi
atenia lui Asterin asupra ei - dezaprobare i mirare. Dac
gseti o cale s intri n camer, s mi dai detaliile i s
pstrezi ce afli secret, vei tri, continu Manon. Dac m
trdezi, dac spui cuiva... atunci cred c vom nchina un
pahar n cinstea ta, la petrecerea ta de nunt cu un frumos
so Valg.
Minile fetei tremurau. Manon i le strnse pe lng corp.
n rndul vrjitoarelor Cioc-negru nu tolerm laele,
opti ea. Sau ai crezut c protecia ta este gratuit? Manon i
art ua. Vei sta n camera mea, dac a ta este compromis.
Mergi i ateapt n josul scrilor.
Elide privi n spatele lui Manon, la Aghiotanta i la
Lociitoarea ei, ca i cnd s-ar fi gndit s le implore ajutorul.
Dar Manon tia c feele lor erau mpietrite i nenduplecate.
Groaza lui Elide i nep nasul lui Manon, cnd fata plec,
chioptnd. i lu mult prea mult ca s ajung jos, cci
piciorul distrus o fcea s mearg ca o bab. Imediat ce
ajunse jos, Manon se ntoarse spre Sorrel i Asterin.
Ar putea merge la duce, spuse Sorrel. Ca Aghiotant,
ea avea dreptul s fac acea remarc - s analizeze toate
ameninrile asupra urmaei lor.
Nu este att de crud.
Asterin i.
De aceea ai vorbit, tiai c era aici.
Manon nu se deranj s dea din cap.
i dac este prins? ntreb Asterin.
Sorrel i arunc o privire tioas. Manon nu avea chef s le
mustre. Acum, era treaba lui Sorrel s medieze lupta pentru
putere dintre ele.
Dac va fi prins, atunci vom gsi alt cale.
Nu ai remucri n legtur cu faptul c o vor ucide?
Sau c vor folosi focul-umbr asupra ei?
nceteaz, Asterin! exclam Sorrel.
Asterin nu fcu asta.
Tu ar trebui s pui aceste ntrebri, Aghiotanto.
Dinii de fier ai lui Sorrel coborr.
Din cauza ntrebrilor tale eti acum Lociitoare.
Destul, zise Manon. Elide este singura care ar putea s
intre n acea camer i s raporteze. Ducele le-a ordonat
soldailor s nu lase nicio vrjitoare n apropiere. Nici mcar
Umbrele nu se pot apropia suficient. Dar o servitoare care
face curat...
Tu erai cea care atepta n camera ei, spuse Asterin.
Oamenii pot fi motivai uor cu un strop de fric.
Este, totui, om? ntreb Sorrel. Sau o considerm una
de-a noastr?
Nu conteaz dac este om sau copil de vrjitoare. A
trimite-o pe cea mai abil n acele camere, iar n acest
moment, doar Elide poate intra acolo. Cu iretenie - aa avea
s-l evite pe duce, cu schemele i armele lui. Poate c lucra
pentru regele lui, dar nu tolera s fie netiutoare. Trebuie s
tiu ce se ntmpl n acele camere, spuse Manon. Dac vom
pierde o via ca s facem asta, atunci fie.
i apoi? ntreb Asterin, n ciuda avertismentului lui
Sorrel. Dup ce vei afla, ce urmeaz?
Manon nu se hotrse. Din nou, sngele fantomatic i
acoperi minile.
S execute ordinele - sau ea i Cele Treisprezece urmau s
fie executate. Ori de bunica ei, ori de duce. Dup ce bunica ei
avea s citeasc scrisoarea, poate c situaia urma s se
schimbe. Dar, pn atunci...
Apoi, vom continua aa cum ni s-a ordonat, rosti
Manon. Dar nu voi fi condus n aa ceva legat la ochi.

~
O spioan. O spioan pentru Aripa Conductoare.
Elide i spuse c era la fel ca a fi o spioan pentru ea -
pentru propria ei libertate. Dar s afle i cnd urmau s
ajung cruele cu alimente i s ncerce s intre n acea
camer, n timp ce i ndeplinea i ndatoririle... Poate c
urma s aib noroc. Poate c avea s le poat face pe ambele.
Manon pusese s i se aduc un balot de paie n camera ei,
s fie aezat lng foc pentru a-i nclzi oasele muritoare ale
lui Elide, zisese ea. Elide abia dormise n prima noapte n
turnul vrjitoarei. Cnd se ridicase pentru a folosi latrina,
convins c vrjitoarea dormea, reuise s fac doi pai
nainte ca Manon s ntrebe: Pleci undeva?
Pe toi zeii, vocea ei! Era ca un arpe ascuns ntr-un
copac.
Blbindu-se, i explic faptul c avea nevoie s mearg la
toalet. Cnd Manon nu i rspunsese, Elide ieise,
cltinndu-se. La ntoarcere, o gsise pe vrjitoare dormind -
cel puin avea ochii nchii.
Manon dormea goal. n ciuda frigului. Prul alb i cobora
pe spate i ntreg trupul i era suplu i musculos sau
mpestriat de cicatrice abia vizibile. Totul i amintea de ce i-
ar fi fcut Manon, dac ar fi dat gre.
Trei zile mai trziu, Elide acion. Extenuarea simit fr
ncetare dispru cnd apuc un bra de rufe luate de la
spltorie i examin holul. Patru paznici stteau la ua care
ducea spre casa scrii.
i luase trei zile ca ajutor la spltorie, trei zile de discuii
cu spltoresele, ca s afle dac lenjeriile erau vreodat
necesare n camera din josul scrilor. Nimeni nu voise s-i
vorbeasc n primele dou zile. Doar o priviser i i
spuseser unde s pun lucrurile, cnd s-i frig minile
sau ce s frece pn ce o durea spatele. Dar ieri - ieri vzuse
sosind hainele rupte i mbibate cu snge.
Snge albastru, nu rou. Snge de vrjitoare.
Elide i pstr capul plecat, lucrnd la cmile soldailor
care i fuseser date, de ndat ce dovedise c se pricepea la
cusut. Observ ns spltoresele care primeau hainele. Apoi,
continu s lucreze ore n ir, ca s le curee, s le usuce i
s le calce, rmnnd mai trziu dect multe dintre celelalte.
Ateptnd.
Ea era nimeni i nimic i nu aparinea nimnui - dar, dac
le-ar fi fcut pe Manon i pe cele din clanul Cioc-negru s
cread c accepta faptul c o revendicaser, ar fi putut foarte
bine s scape odat ce ar fi sosit cruele. Vrjitoarelor Cioc-
negru nu le psa de ea - nu cu adevrat. Descendena ei le
convenea. Se ndoia c i-ar fi observat dispariia. Oricum
fusese o fantom ani de zile, cu inima plin de morii uitai.
Aadar, munci i atept. Chiar i atunci cnd o durea
spatele, chiar i atunci cnd minile o dureau att de tare
nct tremurau, ea reper spltoreasa care scotea hainele
clcate din camer i disprea, crndu-le.
Elide i memor fiecare trstur a feei, constituia i
nlimea. Nimeni nu observa cnd se strecura afar, dup
ea, ducnd un bra de rufe pentru Aripa Conductoare.
Nimeni nu o oprea cnd urmrea spltoreasa pe hol, pn
ce ajungea n acest punct.
Elide examin din nou holul, tocmai cnd spltoreasa
iei din casa scrii, cu braele goale, tras la fa i palid.
Grzile nu o oprir. Bun.
Spltoreasa coti pe alt hol, iar Elide respir. ntorcndu-
se spre turnul lui Manon, se gndi n linite la planul ei, iar i
iar. Dac era prins...
Poate c ar fi trebuit s se arunce de la unul dintre
balcoane, dect s nfrunte una dintre zecile de mori
ngrozitoare care o ateptau. Nu - nu, avea s ndure.
Supravieuise cnd att de muli aproape toi cei la care
inea - nu reuiser. Cnd regatul ei nu supravieuise.
Aadar, avea s supravieuiasc pentru ei, iar la plecare, avea
s i construiasc o nou via, departe, n onoarea lor.
Elide urc chioptnd scara n spiral. Pe toi zeii, ura
scrile. Era aproape la jumtatea drumului, cnd auzi vocea
unui brbat care o fcu s se opreasc brusc.
Ducele a spus c ai vorbit - cu mine de ce nu vorbeti?
Vernon.
Nu primi niciun rspuns.
napoi pe scri - ar trebui s coboare imediat scrile.
Att de frumoas, opti unchiul ei oricui l nsoea. Ca o
noapte fr lun.
Lui Elide i se usc gura auzindu-i tonul vocii.
Poate c soarta a fcut s ne ntlnim aici. El te
urmrete att de atent. Vernon fcu o pauz. mpreun,
rosti el ncet, cu respect, mpreun, vom crea minuni care vor
face lumea s tremure.
Nite cuvinte att de intime i de ntunecate, pline de
astfel de... pretenii. Ea nu voia s tie la ce se referea. Elide
cobor scrile ct de discret putu. Trebuia s fug.
Kaltain, vui unchiul ei, o cerere, i o ameninare, i o
promisiune. Tnra femeie tcut - cea care nu vorbea
niciodat, care nu se uita niciodat la nimic, care avea acele
semne. Elide o vzuse doar de cteva ori. Vzuse ct de puin
rspundea. Sau riposta.
Apoi, Elide urc scrile. Tot mai sus, asigurndu-se c
lanurile fceau ct mai mult zgomot. Unchiul ei tcu. Ea coti
pe urmtorul palier i i vzu.
Kaltain fusese lipit de perete, cu gulerul rochiei
transparente tras ntr-o parte i cu snul aproape descoperit.
Pe chip i se citea o nesfrit goliciune - ca i cnd nici mcar
nu era acolo. Vernon sttea la civa pai distan. Elide
apuc lenjeriile att de strns, nct crezu c avea s le
rupt. i dori ca acum s fi avut unghii de fier.
Lady Kaltain, i spuse ea tinerei femei, cu doar civa
ani mai n vrst dect ea. Elide nu se ateptase s fie att de
furioas. Nu se ateptase s i se adreseze n continuare. Am
fost trimis s te gsesc, Lady. Pe aici, te rog!
Cine a trimis dup ea? ntreb Vernon.
Elide l privi n ochi. i nu i cobor privirea. Niciun
centimetru.
Aripa Conductoare.
Aripa Conductoare nu este autorizat s o
ntlneasc.
i tu eti? Elide pi ntre ei, dei nu i-ar fi folosit la
nimic dac unchiul ei ar fi hotrt s apeleze la for.
Vernon zmbi.
M ntrebam cnd i vei arta colii, Elide. Sau ar
trebui s spun dinii de fier?
El tia, aadar.
Elide l fcu s-i mute privirea i, uor, i atinse braul lui
Kaltain. Era rece ca gheaa.
i nici mcar nu o privi pe Elide.
Dac eti drgu, Lady, fcu Elide, trgnd-o de bra,
apucnd lenjeria cu cealalt mn. Kaltain ncepu, tcut, s
mearg.
Vernon chicoti.
Voi dou ai putea fi surori, spuse el nepstor.
Fascinant, zise Elide, ghidnd-o pe scri - chiar dac
piciorul i zvcnea chinuitor, n urma efortului de a-i pstra
echilibrul.
Pn data viitoare, rosti unchiul, din spate, iar ea nu
voia s tie la care dintre ele se referea.
n tcere, cu inima-i btnd att de tare nct se gndi c
ar fi putut s vomite, Elide o conduse pe Kaltain spre
urmtorul palier i i ddu drumul suficient de mult timp ca
s deschid ua i s o conduc n hol.
Femeia se opri, holbndu-se la piatr, privind n gol.
Unde trebuie s mergi? ntreb ncet Elide.
Ea doar se holb. n lumina torei, cicatricea de pe braul
ei era groaznic. Cine i fcuse asta?
Elide atinse din nou cotul femeii.
Unde pot s te duc, s fii n siguran?
Nicieri - nicieri nu era n siguran.
Dar ncet, ca i cnd i-ar fi luat o via s-i aminteasc
cum s o fac, ea i ndrept privirea spre Elide. ntuneric, i
moarte, i foc negru; disperare, i furie, i deertciune.
i, totui - un grunte de nelegere. Kaltain plec, rochia
uiernd pe pietre. Pe cellalt bra, avea vnti care
semnau cu nite amprente. Ca i cnd cineva ar fi apucat-o
prea strns.
Acest loc. Aceti oameni...
Elide se lupt cu greaa, privind pn cnd femeia dispru
dup col.

~
Manon era aezat la biroul ei, fixnd cu privirea ceea ce
prea a fi o scrisoare, cnd Elide intr n turn.
Ai ptruns n camer? ntreb vrjitoarea, fr s se
ntoarc. Elide nghii cu greu.
Trebuie s-mi dai nite otrav.
CAPITOLUL 33

Stnd ntr-un spaiu larg, printre teancurile de lzi,


Aedion clipi la lumina trzie a dimineii, care ptrundea prin
ferestrele de sus ale depozitului. Deja transpira i avea o
nevoie crunt de ap, cldura zilei fcnd depozitul sufocant.
Nu se plngea. Ceruse s i se permit s ajute, iar Aelin
refuzase. Insistase c era capabil s lupte, iar ea i spusese
doar: Dovedete-o!.
Aadar, iat-i. El i Prinul Fae se antrenaser cu bee, n
ultimele treizeci de minute, iar prinul l nvingea. Rana de pe
coaste era la un pas de a se deschide, dar el strngea din
dini i suporta. Durerea era binevenit, avnd n vedere
gndurile care l inuser treaz toat noaptea. C Rhoe i
Evalin nu i ziseser niciodat c mama lui murise ca s
ascund cine era tatl su, c era pe jumtate Fae - i c ar
putea s mai treac zece ani pn s afle cum avea s
mbtrneasc. Dac urma s triasc mai mult dect regina
lui.
i tatl su - Gavriel. Asta era nc o cale ce trebuia
explorat. Mai trziu. Poate c i-ar fi fost de folos, dac Maeve
nu avea s renune la ameninarea fcut, acum c unul
dintre tovarii legendari ai tatlui su o vna pe Aelin aici n
ora.
Lorcan. Rahat. Povetile pe care le auzise despre Lorcan
fuseser pline de glorie i snge - mai mult de snge. Era un
mascul care nu facea greeli i care era nemilos cu cei care
greeau. Era destul de grav c aveau de-a face cu regele
Adarlanului, dar s aib un inamic nemuritor pe urma lor...
Rahat. i dac Maeve s-ar fi gndit vreodat s-l trimit pe
Gavriel aici... Aedion avea s gseasc o cale s suporte asta,
cum gsise o cale s suporte orice n via.
Aedion termin o manevr cu bul, pe care prinul i-o
artase de dou ori deja, cnd Aelin se opri din exerciiile ei.
Cred c este suficient pentru azi, spuse ea, abia
gfind.
Aedion nepeni la respingerea care se citea deja n ochii ei.
Ateptase asta toat dimineaa. n ultimii zece ani, nvase
tot ce reuise de la muritori. Dac veneau rzboinicii n
teritoriul lui, i folosise farmecul considerabil, ca s-i
conving s l nvee ce tiau. i, ori de cte ori se aventurase
n afara teritoriilor lui, adunase ct mai multe informaii
posibil despre lupte i metode de ucis, de la cine locuia acolo.
Aadar, s lupte cu un rzboinic Fae pur-snge, direct din
Doranelle, era o oportunitate de neratat. Nu avea de gnd s
lase mila verioarei lui s strice asta.
Am auzit o poveste, i spuse Aedion lui Rowan, cum c
ai ucis un rzboinic inamic folosind o mas.
S fim serioi, rosti Aelin. Cine naiba i-a spus asta?
Quinn - Cpitanului Grzii unchiului tu. Era un
admirator al Prinului Rowan. tia toate povetile.
Aelin i ndrept privirea spre Rowan, care rnji,
sprijinind de podea bul de antrenament.
Doar nu vorbeti serios, zise ea. Ce, l-ai strivit pn la
moarte, ca pe un strugure?
Rowan tui.
Nu, nu l-am strivit ca pe un strugure. i zmbi fioros
reginei. Am smuls piciorul mesei i l-am nfipt n el.
A trecut direct prin piept i s-a nfipt n perete, zise
Aedion.
Ei bine, rosti Aelin, pufnind, cel puin i voi acorda
puncte pentru inventivitate.
Aedion i roti gtul.
S ne ntoarcem la antrenament.
Dar Aelin i arunc o privire lui Rowan care spunea: Te
rog, nu-mi ucide vrul! Anuleaz antrenamentul!
Aedion apuc mai strns bul de lemn pentru
antrenament.
M simt bine.
Acum o sptmn, insist Aelin, erai cu un picior n
groap. Rana ta nc se vindec. Ne-am antrenat destul azi,
iar tu nu vei iei din cas!
mi cunosc limitele i am spus c m simt bine.
Rnjetul lent al lui Rowan era mortal. O invitaie la dans.
Iar partea primitiv din Aedion decise c nu voia s fug
de prdtorul din ochii lui Rowan. Nu, voia foarte mult s l
nfrunte i s riposteze.
Aelin oft, dar pstr distana. Dovedete-o!, zisese ea. Ei
bine, avea s o fac.
Aedion atac fr avertisment, lsndu-se spre dreapta i
intind jos. El ucisese oameni cu acea micare - i tiase pe
jumtate. Dar Rowan se feri cu o eficien brutal, deviind i
poziionndu-se n ofensiv, i asta fu tot ce reui s vad
Aedion nainte s ridice bul din instinct. Pregtirea pentru
fora loviturii lui Rowan i cauz dureri de coaste, dar nu i
pierdu concentrarea - chiar dac Rowan aproape c i
aruncase bul din mini.
Aedion reui s dea el urmtoarea lovitur. Dar cnd
Rowan i uguie buzele, Aedion avu sentimentul c prinul se
juca cu el. Nu de amuzament - nu, ci ca s demonstreze ceva.
Ceaa roie i acoperi vederea.
Rowan fcu o micare de secerare, iar Aedion clc destul
de tare pe bul lui Rowan, nct l rupse n dou. Cnd se
ntmpl asta, Aedion se roti, fandnd cu bul direct n faa
lui Rowan. Apucnd cele dou buci n fiecare mn,
rzboinicul Fae se feri, cobornd i...
Aedion nu vzu a doua lovitur venind spre picioarele lui.
i se trezi clipind spre brnele de lemn de pe tavan, gfind,
n timp ce durerea rnii i strbtea coastele.
Rowan mri la el, cu o bucat de b nclinat, s-i taie
gtul, n timp ce, cu cealalt, i apsa abdomenul, gata s-l
spintece.
Pe toi dracii. Aedion tiuse c avea s fie rapid i
puternic, dar asta... Rowan luptnd alturi de legiunea Bane
ar fi putut, foarte bine, hotr soarta unui rzboi. Pe toi zeii,
coastele l dureau att de tare, nct crezu c ar fi putut s
sngereze.
Prinul Fae vorbi att de ncet, c nici Aelin nu auzi.
Regina ta i-a ordonat s te opreti - pentru binele tu.
Deoarece are nevoie de tine sntos i pentru c sufer s te
vad rnit. Data viitoare, nu-i mai ignora ordinul.
Prinul aps mai mult vrfurile beelor i Aedion fu destul
de nelept nct s nu-i rspund sau s se mite.
i, adug Rowan, dac i vei mai vorbi ca asear, i
voi smulge limba i i-o voi bga pe gt.
Cu bul la gt, Aedion nu putea da din cap, fr s se
nfig n captul ascuit.
Am neles, Prine, opti el.
Aedion deschise din nou gura, cnd Rowan se ndeprt,
pe cale s spun ceva ce cu siguran avea s regrete, cnd
se auzi clar un salut.
Ei se ntoarser, cu armele ridicate, n timp ce Lysandra
nchise ua glisant n spatele ei, cu pungi i cutii n brae.
Avea un stil ciudat de a se strecura neobservat. Lysandra,
cu al ei chip frumos i serios, fcu doi pai i se opri cnd l
vzu pe Rowan.
Apoi, regina lui se mic brusc, nfcnd nite pungi din
braele Lysandrei i ntorcnd-o spre apartamentul de la
etajul superior.
Aedion se relax, n locul n care fusese ntins pe podea.
Aceea era Lysandra? ntreb Rowan.
Este frumoas, nu-i aa?
Rowan pufni.
De ce este aici?
Aedion i aps ncet pe rana de la coaste, asigurndu-se
c era, ntr-adevr, intact.
Probabil c are nite informaii despre Arobynn.
Pe care Aedion urma s l vneze curnd, imediat ce avea
s i se vindece odat nenorocita de ran, indiferent dac Aelin
l considera sau nu vindecat. Dup care l va tia pe Regele
Asasinilor, cu rbdare, n buci minuscule.
i, cu toate astea, nu vrea s le auzi discuia?
Cred c, n afar de Aelin, i se pare c toat lumea este
plictisitoare, spuse Aedion. Este cea mai mare dezamgire din
viaa mea. O minciun, iar el nu tia de ce o rostise.
Dar Rowan schi un zmbet.
M bucur c i-a gsit o prieten.
Pentru o clip, Aedion se minun de blndeea de pe
chipul rzboinicului. Pn ce Rowan se uit n direcia lui i-i
vzu ochii ca de ghea.
Curtea lui Aelin va fi una nou, diferit de oricare alta
din lume, n care Vechile Ornduiri vor fi din nou respectate.
Tu le vei nva. Iar eu i le voi preda.
Cunosc Vechile Ornduiri.
Le vei nva din nou.
Aedion i ddu umerii napoi i se ridic n picioare.
Sunt generalul legiunii Bane i un prin al caselor
Ashryver i Galanthynius. Nu sunt vreun soldat neinstruit.
Rowan ddu aprobator din cap - iar Aedion presupuse c
ar fi trebuit s se simt flatat. Pn ce Rowan vorbi.
Echipa mea de cadre, aa cum i place lui Aelin s o
numeasc, era o unitate mortal pentru c eram unii i fideli
aceluiai cod. Maeve este o sadic, dar s-a asigurat c toi l-
am neles i l-am urmat. Aelin nu ne-ar fora s facem nimic,
iar codul nostru va fi diferit - mai bun - dect al lui Maeve.
Noi doi vom forma coloana vertebral a acestei Curi. Vom
alctui i vom hotr care ne va fi codul.
Care? Supunere i loialitate oarb? Nu avea chef s i se
fac moral. Chiar dac Rowan avea dreptate, iar Aedion
visase, timp de zece ani, s aud aceste cuvinte din gura
prinului. El ar fi trebuit s iniieze aceast conversaie. Pe
toi zeii, el avusese aceast conversaie cu Ren, cu sptmni
n urm.
Ochii lui Rowan sclipir.
De a proteja i de a sluji.
Pe Aelin? Putea s fac asta; deja plnuise s o fac.
Pe Aelin. i pe noi. i Terrasenul. Fr discuii, fr
incertitudini. O mic parte din Aedion nelese de ce verioara
lui i oferise prinului jurmntul de snge.

~
Cine este? ntreb Lysandra, cam prea nevinovat, cnd
Aelin o nsoi pe scri.
Rowan, rspunse Aelin, deschiznd cu piciorul ua
apartamentului.
Are un corp spectaculos, rosti ea gnditoare. N-am fost
niciodat cu un brbat Fae. Nici cu o femeie, de fapt.
Aelin scutur din cap, ncercnd s-i alunge imaginea din
minte.
El este... nghii n sec. Lysandra rnji, iar Aelin uier,
punnd pungile pe podeaua camerei mari i nchiznd ua.
nceteaz!
Hmm! fu tot ce spuse Lysandra, punnd cutiile i
pungile lng cele ale lui Aelin. Ei bine, am de zis dou
lucruri. Unul, Nesryn mi-a trimis un bilet n dimineaa asta,
n care mi-a zis c ai un oaspete nou i foarte musculos i s
aduc nite haine. Aadar, am adus haine. Uitndu-m la
oaspetele nostru, cred c Nesryn l-a subestimat mult, aa c
hainele s-ar putea s fie strmte - nu c a avea ceva
mpotriv dar poate s le foloseasc pn cnd vei cumpra
altele.
Mulumesc, rspunse ea, iar Lysandra flutur o mn
subire. Lui Faliq avea s i mulumeasc mai trziu.
Cellalt lucru pe care i l-am adus este o tire. Seara
trecut, Arobynn a primit un raport cum c dou furgoane-
nchisoare au fost reperate ndreptndu-se spre sud, spre
Morath - pline ochi cu toi oamenii disprui.
Aelin se ntreb dac informaia ajunsese la Chaol i dac
acesta ncercase s le opreasc.
El tie c sunt vizai fotii posesori ai magiei?
Lysandra ddu din cap.
A analizat care oameni au disprut i care au fost
trimii spre sud, n furgoanele-nchisoare. Acum, cerceteaz
toate descendenele clienilor lui, indiferent de ct de mult au
ncercat familiile s-i ascund trecutul, dup ce magia a fost
interzis, ca s vad dac poate folosi ceva n avantajul su.
Trebuie s iei asta n considerare cnd ai de-a face cu el...
avnd n vedere talentele tale.
Aelin i muc buza.
i mulumesc pentru c mi spui i asta.
Fantastic. Arobynn, Lorcan, regele, Valgii, cheia, Dorian...
i venea s mnnce toat mncarea rmas n buctrie.
Trebuie s fii pregtit! Lysandra se uit la un mic ceas
de buzunar. Trebuie s plec. Am o ntlnire la prnz. Era clar
de ce Evangeline nu o nsoea.
Ct mai dureaz - pn i vei rscumpra datoria?
ntreb Aelin, cnd Lysandra ajunsese aproape de u.
nc mai am mult de pltit, aadar - o vreme. Lysandra
fcu civa pai, iar apoi se opri. Clarisse tot mrete preul
pe msur ce Evangeline crete, pretinznd c o fat att de
frumoas i-ar fi ctigat o sum dubl, tripl, fa de ce mi-a
spus prima dat.
Ce josnicie.
Ce pot s fac? Lysandra i ridic ncheietura minii,
unde fusese fcut tatuajul. Ea m va urmri pn voi muri i
nu pot s fug cu Evangeline.
A putea s-i sap un mormnt lui Clarisse, pe care s
nu-l descopere nimeni, spuse Aelin. i vorbea serios.
Iar Lysandra tia c vorbea serios.
nc nu - nu acum.
Doar s-mi spui i se va rezolva.
Zmbetul Lysandrei era de o frumusee ntunecat i
slbatic.

~
Stnd n faa unei lzi, n depozitul cavernos, Chaol studie
harta pe care tocmai i-o dduse Aelin. El se concentr asupra
punctelor albe - ncercnd s nu se holbeze la prinul-
rzboinic, care sttea de paz lng u. Era greu s fac
asta, cnd prezena lui Rowan absorbea, cumva, tot aerul din
depozit.
i, apoi, mai era vorba de urechile ascuite i fine care se
iveau din prul argintiu, tuns scurt. Fae - nu mai vzuse
niciunul, n afar de Aelin, pre de cteva clipe
nspimnttoare. Iar Rowan... n mod convenabil, dei i
povestise attea, Aelin uitase s menioneze c prinul era
att de frumos. Un chipe prin Fae, cu care trise i se
antrenase luni de zile - n timp ce viaa lui Chaol se
distrugea, n timp ce oamenii mureau din cauza aciunilor
ei...
Rowan l privea pe Chaol ca i cnd ar fi fost cina. n
funcie de forma lui Fae, era ct se poate de posibil.
Fiecare instinct i striga s fug, n ciuda faptului c
Rowan fusese politicos. Distant i intens, dar politicos.
Totui, Chaol nu trebuia s-l vad pe prin n aciune, ca s
tie c ar fi fost mort nainte s poat s-i scoat sabia.
S tii c nu muc, opti Aelin.
Chaol o fix cu privirea.
Poi s-mi explici pentru ce sunt hrile astea?
Am aprecia dac tu, Ress sau Brullo ne-ai putea
spune despre punctele slabe din aprarea castelului, replic
ea. Nu primi niciun rspuns. Nu era niciun semn c Aedion
s-ar fi aflat printre lzile stivuite, dar probabil c generalul
asculta de undeva din apropiere, cu finul lui auz Fae.
Ca s drmi turnul cu ceas? ntreb Chaol,
mpturind harta i bgnd-o n buzunarul interior al tunicii
sale.
Poate, rspunse ea. El ncerc s nu se enerveze. Dar
acum ea prea hotrt - ca i cnd tensiunea invizibil de pe
chipul ei dispruse. El ncerc s nu priveasc din nou spre
u.
De cteva zile, nu am mai primit veti de la Ress i
Brullo, spuse el n schimb. i voi contacta curnd.
Ea ddu din cap, scond o a doua hart - a reelei
labirintice de canalizare - i fix marginile cu micile cuite pe
care le avea la ea. Aparent, destul de multe.
Arobynn a aflat c prizonierii disprui au fost dui la
Morath noaptea trecut. tiai?
nc un eec care i czu pe umeri lui Chaol - nc un
dezastru.
Nu.
Nu puteau ajunge departe. Ai putea s aduni o echip
i s ataci furgoanele.
tiu c a putea.
O vei face?
El puse o mn pe hart.
M-ai adus aici ca s-mi dovedeti c sunt inutil?
Ea se ndrept.
i-am spus s vii pentru c am crezut c ar fi util
pentru amndoi. Amndoi suntem presai zilele astea.
Ochii ei turcoaz i aurii erau calmi - netulburai.
Cnd vei aciona? ntreb Chaol.
Curnd.
Nici sta nu era un rspuns clar.
Ar mai trebui s tiu i altceva? ntreb el, ct de calm
putu.
A ncepe s evit canalizarea. Dac nu o faci, i semnezi
condamnarea la moarte.
Sunt oameni prini acolo - am gsit cuiburile, dar nici
urm de prizonieri. Nu i voi abandona.
Toate bune i frumoase, spuse ea, iar el strnse din
dini la tonul dezaprobator al vocii ei, dar prin canalizri
patruleaz lucruri mai rele dect soldaii Valgi i pariez c
nu-i vor ignora pe cei care intr pe teritoriul lor. n locul tu,
a cntri riscurile. Ea i trecu mna prin pr. Deci, vei
ataca furgoanele cu prizonieri?
Bineneles. Chiar dac numrul rebelilor era mic. Att
de muli dintre oamenii lor ori fugiser din ora, ori refuzau
s i rite pielea intr-o btlie tot mai inutil.
Aia era ngrijorare, n licrul din ochii ei?
Folosesc ncuietori pzite pentru furgoane, spuse ea.
Iar uile sunt ranforsate cu fier. S-i iei uneltele potrivite!
El se pregti ca s se rsteasc la ea, pentru c i vorbea
cu superioritate, dar...
Aelin cunotea furgoanele; petrecuse cteva sptmni
ntr-unul.
Nu prea reui s o priveasc n ochi, cnd se ndrept s
plece.
Spune-i lui Faliq c Prinul Rowan i mulumete
pentru haine, zise Aelin.
Despre ce naiba vorbea? Poate c era o alt mpuctur.
Aadar, el se ndrept spre u, unde Rowan se ddu la o
parte, cu un murmur de rmas-bun. Nesryn i spusese c-i
petrecuse seara cu Aedion i Aelin, dar el nu-i dduse seama
c ei ar fi putut fi... prieteni. Nu se gndise c Nesryn ar fi
putut s nu reziste farmecelor lui Aelin Galanthynius.
Dei el presupunea c Aelin era o regin. Care nu ovia.
Nu fcea altceva dect s mearg nainte, cu putere. Chiar
dac asta nsemna s-l ucid pe Dorian.
Nu mai vorbiser despre asta din ziua salvrii lui Aedion.
Dar tensiunea nc plutea ntre ei. Iar cnd avea s elibereze
magia... Chaol i-ar fi luat din nou msurile necesare de
precauie.
Pentru c nu credea c ea avea s coboare sabia data
viitoare.
CAPITOLUL 34

Aelin tia c avea treburi de fcut - treburi vitale,


ngrozitoare - dar putea sacrifica o zi. Rmnnd n umbr ori
de cte ori era posibil, i petrecu dup-amiaza artndu-i lui
Rowan oraul, de la cartierele rezideniale elegante, pn la
pieele aglomerate de comercianii care vindeau bunuri
pentru solstiiul de var, de peste dou sptmni.
Nu era nici urm sau miros de Lorcan, slav zeilor. Dar
oamenii regelui erau postai n cteva intersecii aglomerate,
dndu-i lui Aelin ansa s i-i arate lui Rowan. El i studie cu
o eficien antrenat, simul fin al mirosului su permindu-
i s detecteze care mai erau nc oameni i care erau posedai
de demoni Valg inferiori. Dup expresia de pe chipul lui, ei i
prea sincer ru pentru orice gardian care i va iei n cale,
demon sau om. Un pic, nu mult. Mai ales c simpla lor
prezen i strica, oarecum, planul de a avea o zi linitit,
calm.
Voia s-i arate lui Rowan prile bune ale oraului, nainte
de a-l duce n subteran.
Aa c l duse la una dintre brutriile familiei lui Nesryn,
unde chiar cumpr cteva tarte cu pere. La docuri, Rowan
chiar o convinse s ncerce nite pstrv prjit n tigaie.
Cndva, jurase s nu mnnce niciodat pete i se
strmbase cnd furculia i se apropiase de gur, dar -
mncarea era delicioas. Mnc un pete ntreg, apoi ciuguli
din al lui Rowan, spre disperarea lui.
Aici - Rowan era aici, cu ea, n Rifthold. i mai erau nc
attea lucruri pe care voia s i le arate, s i povesteasc
despre cum fusese viaa ei. nainte, nu voia s povesteasc
nimnui nimic.
Chiar i cnd auzi pocnetul unui bici, dup prnz, cnd se
rcoreau lng ap, i dori ca el s vad ce urma. El rmase
tcut, cu o mn pe umrul ei, ct privir grupul de sclavi
nlnuii transportnd ncrctura pe una dintre corbii.
Privir - i nu putur s fac nimic.
Curnd, i promise ea. S pun capt situaiei acesteia
era o prioritate.
Rtcir printre tarabele din pia, una dup alta, pn
cnd mirosul trandafirilor i al crinilor trecu pe lng ei, briza
rului mturnd petale de toate culorile i formele pe la
picioarele lor, n timp ce florreasa i luda marfa.
Ea se ntoarse spre el.
Dac ai fi un domn, mi-ai cumpra...
Chipul lui Rowan devenise inexpresiv, cu ochii goi, n timp
ce o fixa cu privirea pe una dintre florresele din mijlocul
pieei, care avea pe o mn subire un co cu bujori de ser.
Tnr, frumoas, cu prul brunet i... pe toi zeii!
Nu ar fi trebuit s-l aduc aici. Lyria vnduse flori n pia;
fusese o fat srac nainte ca prinul Rowan s o zreasc
i, instantaneu, s tie c era aleasa lui. Un basm Fae - pn
ce fusese ucis de forele inamice. nsrcinat cu pruncul lui
Rowan.
Aelin i nclet i desclet degetele, nereuind s
vorbeasc. Rowan nc se holba la fat, care i zmbea unei
femei n trecere, mbujorat de o lumin interioar.
Nu am meritat-o, spuse ncet Rowan.
Aelin nghii cu greu. Amndoi mai trebuiau s se vindece
de nite rni, dar aceasta... Adevrul. Ca ntotdeauna, putu
s i ofere un adevr n schimbul altuia.
Eu nu l-am meritat pe Sam.
n cele din urm, privi spre ea.
Ar fi fcut orice ca s elimine agonia din ochii lui. Orice.
Degetele lui nmnuate le atinser pe ale ei, apoi czur
napoi pe lng corp.
Ea i nclet din nou pumnul.
Vino, vreau s-i art ceva!

Aelin terpeli un desert de la un vnztor stradal, ct


Rowan atept pe o alee ntunecat. Acum, aezat pe un
cprior de lemn al domului aurit din ntunecatul Teatru
Regal, Aelin mnca din fursecul cu lmie i i legna
picioarele, n spaiul deschis de dedesubt. Locul era la fel
cum i-l amintea, dar linitea, ntunericul...
sta era locul meu preferat din toat lumea, spuse ea,
iar cuvintele i rsunar n spaiul gol. Lumina soarelui se
strecura prin ua de pe acoperi prin care intraser,
luminnd cpriorii i domul aurit, sclipind uor pe rampele
din alam lustruit i pe cortinele roii ca sngele ale scenei
de dedesubt. Arobynn are o loj personal, aa c m-am dus
ori de cte ori am avut ocazia. n nopile n care nu aveam
chef s m mbrac frumos ori s fiu vzut, sau poate n
nopile n care aveam o misiune i doar o or liber, m
strecuram aici prin ua aia i ascultam.
Rowan i termin fursecul i privi spaiul ntunecat de
dedesubt. Fusese att de tcut n ultimele treizeci de minute -
ca i cnd s-ar fi retras ntr-un loc inaccesibil ei.
Aproape rsufl uurat cnd el ncepu s vorbeasc.
Nu am vzut niciodat o orchestr - sau un teatru ca
acesta, construit n jurul sunetului i luxului. Chiar i n
Doranelle, teatrele i amfiteatrele sunt vechi, cu bnci sau
doar cu trepte.
Poate c nu exist niciun alt loc precum acesta. Nici
mcar n Terrasen.
Atunci, va trebui s construieti unul.
Cu ce bani? Crezi c oamenii vor fi fericii s
flmnzeasc, n timp ce eu construiesc un teatru pentru
plcerea mea?
Poate c nu imediat, dar, dac tu crezi c ar fi de folos
oraului, rii, atunci f-o. Artiti sunt eseniali.
Asta spusese i Florine. Aelin oft.
Locul a fost nchis de luni de zile i totui, jur c nc
aud muzica plutind n aer.
Rowan i nclin capul, studiind ntunericul cu simurile
lui de nemuritor.
Poate c muzica exist n continuare, ntr-o form sau
alta.
Acest gnd fcu s o usture ochii.
Mi-a fi dorit s-o fi putut auzi - mi-a fi dorit s fi fost
acolo, ca s-l auzi pe Pytor dirijnd Suita Stygian.
Cteodat, mi se pare c stau n loja aceea, am treisprezece
ani i plng din cauza mreiei muzicii.
Ai plns? Ea aproape vzu n faa ochilor amintirile
instruciei lor din aceast primvar: toate momentele n care
muzica o calmase sau i dezlnuise magia. Fcea parte din
sufletul ei - la fel de mult ca el.
Micarea final - de fiecare dat. M ntorceam la
Breasl i auzeam muzica n minte zile n ir, chiar i atunci
cnd m antrenam, ucideam sau dormeam. A fost un fel de
nebunie, s iubesc acea muzic. A fost motivul pentru care
am nceput s cnt la pian - ca s pot veni acas noaptea i
s ncerc s o reproduc ct de ct.
Nu mai spusese asta niciodat, nimnui - i nici nu mai
adusese pe nimeni aici.
E vreun pian pe aici? ntreb Rowan.

~
Nu am mai cntat de cteva luni. Iar asta este o idee
ngrozitoare dintr-o multitudine de motive, spuse ea pentru a
zecea oar, cnd termin de tras cortinele de pe scen.
Mai sttuse acolo, cnd patronajul lui Arobynn le adusese
invitaii la galele inute pe scen, pentru a simi fiorul intrrii
n acel spaiu sacru. Dar acum, n ntunericul teatrului gol,
luminat de singura lumnare pe care o gsise Rowan, parc
stteau ntr-un cavou.
Scaunele orchestrei nc erau aranjate aa cum probabil
fuseser n noaptea n care muzicienii ieiser s protesteze
mpotriva masacrelor din Endovier i Calaculla. nc erau
disprui - i, avnd n vedere mulimea de nenorociri pe care
regele le arunca acum asupra lumii, moartea ar fi fost
opiunea cea mai blnd.
ncletndu-i maxilarul, Aelin i stpni mnia.
Rowan sttea lng pianul aflat n apropierea prii din
dreapta scenei, trecndu-i o mn peste suprafaa neted,
ca i cnd ar fi fost un cal valoros.
Ea ezit n faa instrumentului magnific.
Mi se pare un sacrilegiu s cnt la el, spuse ea,
cuvintele rsunnd puternic n incint.
De cnd eti tu aa religioas? Rowan i zmbi strmb.
Unde ar trebui s stau ca s aud cel mai bine?
S-ar putea s suferi mai nti.
Eti i timid azi?
Dac Lorcan ne spioneaz, mormi ea, a prefera s
nu-i raporteze lui Maeve c nu tiu s cnt. i art un loc de
pe scen. Acolo. Stai acolo i taci, ticlos nesuferit!
El chicoti i se mic spre locul indicat.
Aelin nghii cnd se aez pe banca neted i trase n sus
capacul, dezvluind clapele strlucitoare de dedesubt, albe i
negre. i poziion tlpile pe pedale, dar nu atinse claviatura.
N-am mai cntat de cnd a murit Nehemia, recunoscu
ea, vorbind cu greu.
Ne putem ntoarce n alt zi, dac vrei. O ofert blnd
i la ndemn. Prul lui argintiu strluci n lumina slab a
lumnrii.
S-ar putea s nu mai existe o alt zi. i... i a avea o
via foarte trist, dac nu a mai cnta din nou.
El cltin din cap i i ncruci braele. Un ordin tcut.
Ea se ntoarse spre clape i atinse uor fildeul. Era neted,
i rece, i atepta - o bestie enorm de sunet i bucurie, pe
cale s fie trezit.
Trebuie s-mi fac nclzirea, spuse ea, fr s
gndeasc, i ncepu s cnte imediat, ct de ncet putea.
Imediat ce ncepu s vad din nou notele n minte, cnd
memoria motrice o fcu s ating cu degetele acordurile
cunoscute, ncepu. Nu era piesa trist i minunat pe care i-o
cntase cndva lui Dorian i nu erau melodiile uoare de
dans pe care le interpretase de plcere; nu erau piesele
complexe i ingenioase pe care le cntase pentru Nehemia i
Chaol. Aceast pies era o celebrare - o reafirmare a vieii, a
gloriei, a durerii i frumuseii ei.
Poate c de aceea se dusese s o aud cntat n fiecare
an, dup att de multe crime, i torturi, i pedepse: ca o
amintire a ceea ce fusese ea, a ceea ce se lupta s pstreze.
Ritmul crescu n mod constant, pe msur ce sunetul se
desprindea de pian ca btile inimii unui zeu, pn ce Rowan
se apropie de instrument, pn cnd ea i opti: Acum, iar
crescendo-ul ptrunse n lume, not dup not.
Muzica vui n jurul lor, prin spaiul gol al teatrului.
Linitea seac din interiorul ei, care fusese acolo att de
multe luni, era acum inundat de sunet.
Ea se apropie de acordul final, exploziv i triumftor.
Cnd i ridic privirea, gfind uor, ochii lui Rowan erau
nlcrimai, iar gtul i treslta. Cumva, dup tot acest timp,
prinul ei rzboinic nc reuea s o surprind.
El prea c i cuta cuvintele.
Arat-mi, arat-mi cum ai fcut asta, opti el, n cele
din urm.
Ea i fcu pe plac.
i petrecur aproape o or aezai mpreun pe banc,
Aelin invndu-l elementele de baz ale pianului -
explicndu-i notele i semitonurile, pedalele i acordurile.
Cnd, n cele din urm, Rowan auzi pe cineva venind s vad
de unde se aude muzica, plecar. Ea se opri la Banca Regal,
avertizndu-l pe Rowan s atepte n umbra din cealalt
parte a strzii, n timp ce ea lu din nou loc n biroul
directorului, iar unul dintre subalternii si se grbi s se
ocupe de treburile ei. ntr-un final, plec cu nc o pung cu
aur - vital, acum c mai era o gur de hrnit i un corp de
mbrcat - i l gsi pe Rowan exact unde l lsase, suprat c
refuzase s-l lase s o nsoeasc. Dar prezena lui ar fi
strnit prea multe ntrebri.
Aadar, i foloseti propriii bani ca s ne ntreii?
ntreb Rowan, n timp ce se strecurar pe o strad
lturalnic. Un grup de tinere frumos mbrcate trecur pe
lng ei, pe strada nsorit de dincolo de alee, i se holbar la
brbatul solid, cu glug, care trecu pe lng ele - iar apoi se
ntoarser toate ca s admire privelitea din spate. Aelin le
zmbi.
Pentru moment, rspunse ea.
i cum vei face rost de bani, mai trziu?
Ea l privi piezi.
Se va rezolva.
Cum?
Voi avea eu grij de asta.
Explic-mi.
Vei afla destul de curnd. Ea schi un zmbet care
tia c l nnebunea.
Rowan voi s o apuce de umeri, dar ea se feri de atingerea
lui.
Ah, ah! Ai face bine s nu te miti prea repede, altfel
cineva ar putea s te observe. El scoase un mrit sonor, care
nu era uman, iar ea chicoti. Enervarea era mai bun dect
vina i suferina. Ai rbdare i nu te irita!
CAPITOLUL 35

Pe toi zeii, ura mirosul sngelui lor!


Dar la naiba dac nu era un lucru glorios s fie acoperit
de snge, cnd douzeci i patru de Valgi zceau mori n
jurul lui, iar oamenii buni erau, n sfrit, n siguran.
mbibat n snge de Valg din cap pn n picioare, Chaol
Westfall cut o bucat curat de material cu care s-i
tearg sabia ptat de snge negru, dar nu gsi. Dincolo de
luminiul ascuns, Nesryn fcea acelai lucru.
El ucisese patru, ea - apte. Chaol tia doar pentru c o
urmrise tot timpul; fcuse pereche cu altcineva n timpul
ambuscadei. El se scuzase pentru c se rstise la ea seara
trecut, dar ea nu fcuse altceva dect s dea din cap - i tot
luptase mpreun cu un alt rebel. Dar acum... Renun la
ncercarea de a-i terge sabia i privi spre el.
Ochii negri i erau strlucitori i, n ciuda feei ptate cu
snge negru, zmbetul ei - uurat, un pic slbatic, din cauza
fiorului btliei i al victoriei - era frumos.
Cuvntul rsun prin el. Chaol se ncrunt, iar expresia
de pe chipul ei dispru ntr-o clipit. Mereu era confuz dup o
lupt, ca i cnd s-ar fi nvrtit i s-ar fi ntors pe dos, iar
apoi i s-ar fi dat o cantitate mare de alcool. Dar el se ndrept
spre ea. Ei fcuser asta - mpreun i salvaser pe aceti
oameni. Mai muli deodat dect salvaser pn atunci i
fr ca alii s fie ucii, n afar de Valgi.
Snge i cheaguri erau mprtiate pe iarba din pdure,
singura urm a trupurilor fr cap ale Valgilor, care fuseser
deja transportate i aruncate n spatele unei stnci. La
plecare, aveau s-i omagieze pe fotii proprietari ai corpurilor,
arzndu-le.
Trei din grupul su se apucaser s desfac lanurile
prizonierilor nghesuii, acum aezai pe iarb. Ticloii de
Valgi ndesaser att de muli dintre ei n dou furgoane,
nct Chaol aproape vomitase din cauza mirosului. Fiecare
furgon avea doar o mic fereastr cu gratii, plasat sus pe
perete, iar un brbat leinase nuntru. Dar toi erau acum n
siguran.
El nu avea s se opreasc pn cnd i ceilali, nc
ascuni n ora, ar fi fost n afara pericolului.
O femeie i ntinse minile murdare - cu unghiile rupte i
vrfurile degetelor umflate, ca i cnd ar fi ncercat s ias cu
minile din vguna n care fusese nchis.
Mulumesc, opti ea, cu voce rguit, probabil din
cauza ipetelor ei fr rspuns.
Cu un nod n gt, Chaol i strnse uor minile femeii,
atent la degetele ei aproape rupte, i se ndrept spre locul n
care Nesryn i tergea acum sabia de iarb.
Ai luptat bine, i spuse el.
tiu. Nesryn l privi peste umr. Trebuie s i ducem la
ru. Brcile nu ateapt la nesfrit.
n regul, el nu se ateptase la cordialitate sau
camaraderie, dup o btlie, n ciuda acelui zmbet, dar
totui...
Poate mergem s bem ceva, cnd ajungem n Rifthold.
Avea nevoie de un pahar. Foarte mare nevoie.
Nesryn se ridic, iar el se lupt cu impulsul de a-i terge o
pat de snge negru, de pe obrazul msliniu. Prul pe care i-
l legase la spate se desfcuse, iar briza cald a pdurii i
mica uviele pe fa.
Credeam c suntem prieteni, spuse ea.
Suntem, rspunse el cu atenie.
Prietenii nu petrec timp mpreun doar atunci cnd i
plng de mil. i nu se ceart pentru c pun ntrebri dificile.
i-am spus c mi pare ru pentru cum am reacionat
asear.
Ea i puse sabia n teac.
Sunt de acord s ne destindem mpreun, Chaol, dar
mcar fii sincer n legtur cu asta!
El deschise gura ca s obiecteze, dar... poate c ea avea
dreptate.
Chiar mi place compania ta, spuse el. Voiam s ieim
la un pahar ca s srbtorim - nu... ca s am gnduri negre.
i mi-ar plcea s merg cu tine.
Ea i uguie buzele.
Asta a fost cea mai nereuit tentativ de a m flata pe
care am auzit-o vreodat. Dar bine - te voi nsoi. Partea
proast era c ea nici mcar nu prea suprat - chiar vorbea
serios. Putea s se duc s bea cu sau fr ea, iar ei nu i-ar fi
psat deloc. Acest gnd l deranja.
Conversaia personal fiind cu siguran ncheiat, Nesryn
cercet poiana, furgonul i mcelul.
De ce acum? Regele a avut zece ani ca s fac asta; de
ce s-a grbit brusc s-i duc pe aceti oameni tocmai pn la
Morath? Ce nseamn asta?
Unii rebeli se ntoarser spre ei. Chaol examin rezultatul
sngeros ca i cnd ar fi fost o hart.
Poate c ntoarcerea lui Aelin Galanthynius a declanat
asta, spuse Chaol, contient de cei care ascultau.
Nu, rosti categoric Nesryn. Aelin a aprut abia acum
dou luni. Ceva att de complex... a fost plnuit de foarte
mult timp.
Ar trebui s lum n considerare cedarea oraului,
spuse Sen - unul dintre liderii pe care Chaol i ntlnea n
mod regulat. S ne mutm n alte locuri unde puterea lor nu
este att de mare; poate s ncercm s stabilim, cumva, o
grani. Dac Aelin Galanthynius zbovete n apropiere de
Rifthold, ar trebui s ne ntlnim cu ea - poate s ne
ndreptm spre Terrasen, s-i nlturm pe cei din Adarlan i
s meninem grania.
Nu putem abandona Riftholdul, zise Chaol, privind
prizonierii ajutai s se ridice n picioare.
Ar fi sinucidere dac am rmne, protest Sen. Unii
dintre ei ddur din cap, ncuviinnd.
Chaol deschise gura, dar Nesryn i-o lu nainte.
Trebuie s ne ndreptm spre ru, spuse ea. Repede!
El i arunc o privire recunosctoare, dar ea o luase deja
nainte.
~
Aelin atept pn ce toat lumea adormi i luna plin
rsri, nainte de a cobor din pat, atent s nu-l
nghionteasc pe Rowan. Se strecur n dressing i se
mbrc repede, legndu-i armele pe care le aruncase acolo,
neglijent, n acea dup-amiaz. Niciunul dintre brbai nu
comentase cnd o luase pe Damaris de pe masa din
sufragerie, pretinznd c voia s o curee.
i leg sabia veche pe spate, lng Goldryn, cele dou
mnere ivindu-i-se peste fiecare umr cnd sttea n faa
oglinzii dulapului, i i mpleti n grab prul, la spate. Acum
era destul de scurt, nct devenise un chin s-l mpleteasc,
iar uviele din fa i alunecau, dar mcar nu i sttea n
ochi.
Se strecur din dressing cu o mantie n plus n mn,
trecnd de patul unde trupul tatuat al lui Rowan strlucea n
lumina lunii pline, care ptrundea pe fereastr. El nu se trezi,
cnd ea se furi afar din dormitor i din apartament, ca o
umbr.
CAPITOLUL 36

Nu dur mult pn ce Aelin puse capcana. Simea privirile


care o supravegheau cnd descoperi patrula condus de unul
dintre cei mai sadici comandani Valg.
Mulumit rapoartelor lui Chaol i Nesryn, le cunotea
noile ascunztori. Ce nu tiau Chaol i Nesryn era ce intrare
n canalizare foloseau comandanii, cnd mergeau s
vorbeasc cu unul dintre cinii Wyrd - asta fcuse ea n
nopile n care se strecurase afar, ca s le dea singur de
urm.
Prea c preferau cele mai vechi ci navigabile, nu s
noate prin mizeria tunelurilor principale, mai noi. Se
apropiase ct de mult ndrznise, ceea ce, de obicei, nsemna
c nu era suficient de aproape ca s aud ceva.
n seara asta, ea se strecur n canalizare dup
comandant, pind aproape fr zgomot pe pietrele
alunecoase, ncercnd s i reprime senzaia de grea din
cauza mirosului urt. Ateptase pn ce Chaol, Nesryn i
locotenenii lor principali ieiser din ora, urmrind fur-
goanele-nchisoare, pentru ca nimeni s nu-i stea din nou n
cale. Nu putea s rite.
n mers, rmnnd destul de mult n urma comandantului
Valg, nct s nu o poat auzi, ea ncepu s vorbeasc ncet.
Am cheia, spuse ea, oftnd uurat.
Schimbndu-i vocea, aa cum o nvase Lysandra,
rspunse cu vocea unui tenor.
Ai adus-o cu tine?
Bineneles. Acum, arat-mi unde vrei s o ascunzi.
Ai rbdare, spuse ea, ncercnd s nu zmbeasc prea
mult cnd ddu colul, continund s mearg. Pe aici!
Continu s mearg, ducnd o conversaie n oapt, pn
ce se apropie de intersecia n care comandanilor Valg le
plcea s-i ntlneasc supraveghetorul, cinele Wyrd, i
tcu. Acolo, arunc mantia de rezerv pe care o adusese, iar
apoi se ntoarse spre o scar care ducea spre strad.
Aelin icni cnd mpinse grtarul i, din fericire, acesta
ced. Se ridic pe strad, cu minile tremurnd. Pentru o
clip, se gndi s stea acolo, pe caldarmul murdar i ud,
savurnd aerul curat din jurul ei. Dar el era prea aproape.
Aadar, trase din nou grtarul, fr s fac zgomot.
Dur doar un minut nainte ca sunetul abia auzit al
cizmelor s zgrie piatra de dedesubt, iar o siluet s treac
de scar, ndreptndu-se spre locul n care ea lsase mantia,
urmrind-o, aa cum fcuse toat noaptea. Aa cum i
permisese ea s fac toat noaptea.
Iar cnd Lorcan intr direct n cuibul comandanilor Valg
i al cinelui Wyrd care venise s primeasc rapoartele, cnd
zngnitul armelor i ipetele mortale i umplur urechile,
Aelin porni agale pe strad, fluiernd.

~
Aelin mergea pe o alee, la trei cvartale de locul n care era
depozitul, cnd o for ca un zid de piatr o izbi cu faa de
peretele din crmid al unei cldiri.
- Ticloas mic! mri Lorcan la urechea ei.
Ambele brae i erau deja prinse la spate, iar picioarele lui
intrau destul de tare ntr-ale ei, astfel nct nu reuea s le
mite.
Bun, Lorcan! spuse ea dulce, ntorcndu-i pe ct
posibil faa care i zvcnea.
Cu coada ochiului, i deslui trsturile crude pe sub
gluga ntunecat, ochii negri i prul brunet, lung pn la
umeri i - la naiba! Canini alungii care strluceau mult prea
aproape de gtul ei.
O mn i apuc braele, ca o menghin de oel; Lorcan o
folosi pe cealalt ca s i mping capul n zidul ud de
crmid, att de tare, nct i zgrie obrazul.
Crezi c a fost amuzant?
A meritat s ncerc, nu-i aa?
Mirosea a snge - a snge ngrozitor i nefiresc, de Valg. El
i mpinse mai mult faa n zid. Corpul lui era o for
neclintit, lipit de ea.
Te voi ucide!
Ah, apropo de asta, spuse ea, i i mic ncheietura
minii doar ct el s simt cuitul pe care l scosese n
momentul n care i simise atacul - oelul care se proptea
acum n vintrele lui. Pare mult s trieti o venicie fr
partea preferat a corpului.
i voi rupe gtul nainte s te poi mica.
Ea aps mai tare cuitul.
i asumi un risc mare, nu-i aa?
O clip, Lorcan rmase nemicat, mpingnd-o n
continuare n zid, cu fora celor cinci secole de antrenament
mortal. Apoi, aerul rece i atinse gtul i spatele. Pn cnd
se ntoarse, Lorcan era la civa pai distan.
n ntuneric, ea abia distingea trsturile sculptate n
granit, dar i amintea suficiente lucruri din acea zi n
Doranelle ca s ghiceasc faptul c, pe sub glug, chipul
nemilos i era livid.
Sincer, spuse ea, rezemndu-se de zid, sunt puin
surprins c ai czut n capcan. Probabil c m crezi cu
adevrat proast.
Unde este Rowan? ntreb el, dispreuitor. Hainele lui
negre i mulate, ranforsate cu metal negru pe antebrae i
umeri, preau s nghit lumina slab. nc i nclzete
patul?
Ea nu voia s afle cum de tia Lorcan asta.
Nu sta e rolul tuturor masculilor atrgtori, aa ca
tine? Ea l msur din priviri, notnd nenumratele arme
vizibile i ascunse. Masiv - era la fel de masiv ca Rowan i
Aedion. i total neimpresionat de ea. I-ai ucis pe toi? Erau
doar trei, dup numrtoarea mea.
Erau ase i unul dintre acei demoni din piatr,
ticloaso, i tiai asta.
Aadar, gsise un mod de a ucide unul dintre cinii Wyrd.
Interesant - i util.
tii, m-am cam sturat s mi se spun aa. Ai crede c
cinci secole i-au oferit suficient timp s nscoceti ceva mai
creativ.
Vino mai aproape i i voi arta cam ce pot face cinci
secole.
Ce-ar fi s-i art ce se ntmpl cnd mi biciuieti
prietenii, la ticlos?
Violena dans pe trsturile lui brutale.
Ai gura cam mare pentru cineva care nu mai poate face
niciun truc cu foc!
Ai gura cam mare pentru cineva care ar trebui s fie
atent la mprejurimi!
Cuitul lui Rowan se nclin pe gtul lui Lorcan, nainte ca
el s poat clipi.
Ea se ntrebase ct timp urma s-i ia ca s o gseasc.
Probabil c el se trezise din clipa n care trsese ptura.
ncepe s vorbeti! i ordon Rowan lui Lorcan.
Lorcan i apuc sabia - o arm puternic i frumoas, de
care ea nu se ndoia c pusese capt multor viei, pe cmpuri
de lupt din lrmuri ndeprtate.
Nu vrei s ncepi lupta asta chiar acum.
D-mi un motiv bun s nu te omor! spuse Rowan.
Dac mor, Maeve i va oferi ajutor regelui Adarlanului,
mpotriva ta.
Pe naiba! replic Aelin.
ine-i prietenii aproape i dumanii i mai aproape,
nu-i aa? zise Lorcan.
ncet, Rowan i ddu drumul i se ndeprt. Toi trei i
supraveghear reciproc micrile, pn ce Rowan ajunse
lng Aelin, rnjind spre Lorcan. Agresiunea emanat de
prinul Fae era suficient ca s o agite.
Ai fcut o greeal fatal, i spuse Lorcan lui Aelin, n
clipa n care i-ai artat reginei mele viziunea ta despre cheie.
El i ndrept ochii negri spre Rowan. Iar tu. Prostule! S te
aliniezi - s te legi de o regin muritoare. Ce vei face, Rowan,
cnd ea va mbtrni i va muri? Ce vei face cnd va fi att de
btrn nct s-i fie mam? Vei mai mpri acelai pat,
vei mai...
Destul, rosti ncet Rowan.
Ea nu ls s se vad emoiile care o strbteau, nu
ndrzni nici mcar s se gndeasc la ele, de fric s nu i le
miroas Lorcan.
Lorcan rse.
Crezi c ai nvins-o pe Maeve? Ea i-a permis s pleci
din Doranelle - amndurora v-a permis.
Aelin csc.
Sincer, Rowan, nu tiu cum de l-ai suportat attea
secole. Cinci minute i deja mor de plictiseal.
Ai grij, fato! o avertiz Lorcan. Poate c nu mine,
poate c nu ntr-o sptmn, dar, cndva, vei face un pas
greit. Iar eu voi atepta.
Serios - voi, masculii Fae, i cuvntrile voastre
dramatice! Ea se ntoarse ca s plece, o micare pe care o
putea face doar pentru c prinul sttea ntre ei. Privi ns
napoi, peste umr, renunnd s mai pretind c era
amuzat sau plictisit. Nu voi uita niciodat, nici mcar
pentru o clip, ce i-ai fcut n acea zi, n Doranelle, i spuse
ea lui Lorcan, lsnd acel calm criminal s se ridice suficient
de mult la suprafa, nct tiu c nu mai era nimic uman n
ochii ei. Existena ta jalnic este ultima pe lista mea de
prioriti, dar ntr-o zi, Lorcan... Ea schi un zmbet. ntr-o
zi, voi veni s revendic i acea datorie. Consider seara asta
un avertisment.

~
Ai avut o noapte plin, Prineso? rosti mieros Rowan,
cu vocea lui profund, pe cnd Aelin tocmai descuiase ua
depozitului.
Deschise ua, iar ei doi se strecurar n depozitul aproape
complet ntunecat, luminat doar de o lamp din apropierea
scrilor din spate. Ea trase ua glisant din spatele ei i o
ncuie.
Plin, dar plcut.
Va trebui s te strduieti mai mult s te furiezi pe
lng mine, spuse Rowan, cu un mrit.
Tu i Aedion suntei nite nesuferii. Slav zeilor c
Lorcan nu l vzuse pe Aedion - c nu i mirosise originile!
Eram n perfect siguran. Era o minciun. Nici mcar nu
fusese sigur c Lorcan va aprea sau va cdea n mica ei
capcan.
Rowan i atinse uor obrazul, iar durerea puls.
Eti norocoas c nu a fcut dect s te zgrie. Data
viitoare cnd pleci pe ascuns, s te lupi cu Lorcan, s-mi
spui nainte.
N-am s-i spun nimic. Este treaba mea i...
Nu este doar treaba ta, nu acum. M vei lua i pe mine
data viitoare.
Data viitoare cnd m voi furia, spuse ea nervoas,
dac te voi prinde c m urmreti, ca o ddac prea
protectoare, te voi...
Ce vei face? El se apropie destul de mult nct s
respire acelai aer cu ea, dezvelindu-i dinii.
n lumina lmpii, ea i vzu clar ochii, iar el i vzu pe ai ei,
n timp ce ea rosti, n minte: Nu tiu ce voi face, ticlosule,
dar i voi lace viaa un iad pentru asta.
El mri, iar sunetul i mngie pielea, ea citind cuvintele
nespuse din privirea lui. Nu mai fi att de ncpnat! E
vreo tentativ de a te aga de independena ta?
i ce dac este? replic ea. Las-m s fac lucrurile astea
de una singur.
Nu pot s-i promit asta, spuse el, sub lumina slab,
care-i mngia pielea bronzat i tatuajul elegant.
Ea l lovi n biceps - rnindu-se mai mult pe ea dect pe el.
Doar pentru c eti mai btrn i mai puternic, nu
nseamn c ai dreptul s mi dai ordine.
Tocmai datorit acestor lucruri pot s fac orice doresc.
Ea scoase un sunet ascuit i se ntinse s-l ciupeasc de
coaste, iar el o apuc de mn, strngnd-o puternic,
trgnd-o un pas mai aproape de el. Ea i nclin capul pe
spate, ca s-l priveasc. Pentru o clip, singuri n depozit,
doar cu lzile care le ineau companie, ea i studie chipul,
ochii verzi, maxilarul puternic. Nemuritor. Nenduplecat. Plin
de putere.
Brut.
Alintato.
Ea rse.
Chiar l-ai atras pe Lorcan n canalizare, cu una dintre
acele creaturi?
A fost o capcan att de uoar, nct chiar sunt
dezamgit c a czut n ea.
Rowan chicoti.
Nu ncetezi s m surprinzi.
Te-a rnit. Nu voi ierta niciodat asta.
Muli oameni m-au rnit. Dac i vei vna pe toi, vei
avea o via ocupat.
Ea nu zmbi.
Ce a spus el - despre mine, c voi mbtrni...
Nu! Nu ncepe cu asta! Du-te la culcare!
i tu?
El se uit cu atenie la ua depozitului.
Nu m-ar mira dac Lorcan i-ar ntoarce favorul pe care
i l-ai tcut n seara asta. El uit i iart chiar mai puin dect
tine. Mai ales cnd cineva l amenin c i taie brbia.
Cel puin i-am spus c ar fi o mare greeal, zise ea cu
un rnjet diabolic. Am fost tentat s spun mic.
Rowan rse, cu un zmbet n privire.
Atunci, cu siguran ai fi fost moart.
CAPITOLUL 37

n temnie ipau oameni.


tia asta, pentru c demonul l forase s se plimbe pe
acolo, pe lng fiecare celul i scaun de tortur. Credea c
era posibil s-i cunoasc pe unii prizonieri, dar nu i
amintea numele lor; nu i amintea niciodat numele lor,
cnd brbatul de pe tron i ordona demonului s fie martor la
interogatoriul lor. Demonul era bucuros s se supun. Zi de
zi.
Regele nu le punea niciodat ntrebri. Unii dintre ei
plngeau, alii ipau, iar alii rmneau tcui. Chiar
sfidtori. Cu o zi n urm, unul dintre ei - tnr, frumos,
cunoscut - l recunoscuse i l implorase. Implorase mil,
insistnd c nu tia nimic, i plnsese.
Dar el nu putea face nimic, chiar dac i privea suferind,
chiar dac odile se umpleau cu mirosul crnii arse i al
sngelui cu iz de cupru. Demonul savura asta, devenind mai
puternic n fiecare zi n care cobora acolo i le inhala durerea.
El aduga suferina lor amintirilor care i ineau companie
i-l lsa pe demon s l duc napoi n temniele agoniei i ale
disperrii n fiecare zi.
CAPITOLUL 38

Aelin nu ndrzni s se ntoarc n canalizare - nu nainte


de a fi sigur c Lorcan nu era n zon, iar Valgii nu pndeau
pe acolo.
n noaptea urmtoare, luau toi cina pe care Aedion o
gtise din ce gsise prin buctrie, cnd ua de la intrare se
deschise, iar Lysandra intr cu un salut vesel, care i fcu pe
toi s-i lase armele pe care le apucaser.
Cum faci asta? ntreb Aedion, n timp ce ea defil prin
buctrie.
Ce mncare dizgraioas! fu tot ce spuse Lysandra,
privind peste umrul lui Aedion pinea, legumele murate,
oule reci, fructele, carnea uscat i restul de produse de
patiserie. Poate vreunul dintre voi s gteasc?
Aelin, care furase struguri din farfuria lui Rowan, pufni.
Se pare c micul dejun este singura mas la care ne
pricepem. Iar el - ntinse degetul mare spre Rowan - tie s
gteasc doar carne pe un b, deasupra unui foc.
Lysandra o nghionti pe Aelin pe banc i se strecur pn
n capt. Rochia ei albastr semna cu mtasea lichid,
atunci cnd se ntinse dup nite pine.
Jalnic - complet jalnic, pentru nite lideri att de
stimai i de impresionani.
Aedion se sprijini cu braele pe mas.
Dar simte-te ca acas, te rog!
Lysandra srut aerul dintre ei.
Bun, Generale! M bucur s te vd sntos.
Aelin s-ar fi mulumit s stea i s priveasc - pn ce
Lysandra i ntoarse ochii verzi i oblici spre Rowan.
Nu cred c am fcut cunotin alaltieri. Maiestatea
Sa a avut ceva urgent s-mi spun.
Arunc o privire de pisic ireat n direcia lui Aelin.
Rowan, aezat n dreapta lui Aedion, i nclin capul ntr-
o parte.
Ai nevoie de prezentare?
Zmbetul Lysandrei se lrgi.
mi plac colii ti, spuse ea dulce.
Aelin se nec cu un bob de strugure. Bineneles c
Lysandrei i plceau.
Rowan schi un rnjet care, de obicei, o fcea pe Aelin s
o ia la fug.
i studiezi ca s-i poi imita atunci cnd mi vei imita
forma ca un Therian veritabil?
Aelin rmase cu furculia n aer.
Pe naiba! exclam Aedion.
Tot amuzamentul dispru de pe chipul curtezanei.
Therian. Pe toi zeii! Ce era magia focului, a vntului sau a
gheii, n comparaie cu un metamorf? Therienii: spioni, hoi
i asasini capabili s cear orice pre pentru serviciile lor;
urgia Curilor din toat lumea, att de temui, nct fuseser
vnai aproape pn la exterminare, chiar nainte ca
Adarlanul s interzic magia.
Lysandra smulse o boab de strugure, o studie, iar apoi se
uit la Rowan.
Poate c te studiez doar ca s tiu unde s-mi nfig
colii, dac mi voi mai primi vreodat darurile napoi.
Rowan rse.
Asta explica att de multe. Noi dou suntem doar animale
slbatice n piei de om.
Lysandra i ndrept atenia spre Aelin.
Nimeni nu tie asta. Nici mcar Arobynn. Chipul i era
sever. O provocare i o ntrebare se citea n acei ochi.
Secrete - i Nehemia pstrase secrete fa de ea. Aelin nu
spuse nimic.
Gura Lysandrei se strnse, cnd se ntoarse spre Rowan.
De unde ai tiut?
El ridic din umeri, chiar dac Aelin simi c era atent la
ea i tia c putea ghici emoiile care o sgetau.
Am ntlnit civa Therieni, cu secole n urm. Mirosii
la fel.
Lysandra se mirosi.
Aadar, asta era, opti Aedion.
Lysandra o privi din nou pe Aelin.
Spune ceva!
Aelin ridic o mn.
Las-mi o clip. Un moment s fac deosebire ntre
dou prietene - ntre prietena pe care o iubise i care o
minise de fiecare dat, i prietena pe care o urse i care i
inuse secretele pentru ea... o urse pn ce dragostea i ura
se ntlniser n mijloc, unite prin pierdere.
Ci ani aveai cnd ai aflat? ntreb Aedion.
Eram mic - cinci sau ase ani. tiam de atunci c
trebuie s m ascund de toat lumea. Nu l am de la mama,
aa c, probabil, tata a avut darul. Ea nu vorbea niciodat
despre el. Nici nu prea s-i duc dorul.
Dar - interesant cuvntul pe care l alesese.
Ce s-a ntmplat cu ea? ntreb Rowan.
Lysandra ridic din umeri.
Nu tiu. Aveam apte ani cnd m-a btut, apoi m-a
alungat de acas. Pentru c locuiam aici - n acest ora -, iar
n acea diminea, pentru prima dat, am fcut greeala s
m transform n prezena ei. Nu mai in minte de ce, dar mi
amintesc de faptul c m-am speriat att de tare, nct m-am
transformat ntr-o pisic, fix n faa ei.
Rahat! rosti Aedion.
Aadar, eti un Therian n toat regula, spuse Rowan.
tiam de mult vreme ce sunt. Chiar nainte de acel
moment, tiam c m pot transforma n orice creatur. Dar
magia era interzis aici. i nimeni, din niciun regat, nu avea
ncredere n Therieni. Cum puteau s aib? Rse ncet. Dup
ce m-a dat afar, am rmas pe strzi. Eram att de sraci,
nct nu conta prea mult, dar mi-am petrecut dou zile
plngnd pe pragul uii. M-a ameninat c m reclam
autoritilor, aa c am fugit i nu am mai vzut-o niciodat.
Cnd m-am ntors acas, dup cteva luni, plecase - se
mutase.
Pare o persoan minunat, zise Aedion.
Lysandra nu o minise. Nehemia o minise, pstrase
secrete vitale. Ce era Lysandra... Erau chit: la urma urmelor,
nici ea nu i spusese Lysandrei c era regin.
Cum ai supravieuit? ntreb n cele din urm Aelin,
relaxndu-i umerii. Un copil de apte ani pe strzile
Riftholdului nu are deseori parte de un final fericit.
O scnteie apru n ochii Lysandrei, iar Aelin se ntreb
dac i ateptase reacia, dac i ateptase ordinele.
Mi-am folosit abilitile. Cteodat eram om; uneori,
purtam pielea altor copii ai strzii, care aveau o poziie
superioar n gtile lor; alteori, deveneam o pisic
vagaboand, sau un obolan, sau un pescru. Apoi am
nvat c, dac m fceam mai drgu - dac m fceam
mai frumoas - cnd ceream bani, i primeam mult mai
repede. Purtam una dintre acele fee frumoase n ziua n care
magia a disprut. i, de atunci, am rmas aa.
Deci, faa asta, ntreb Aelin, nu este faa ta real? Nu
e corpul tu adevrat?
Nu. i ce m omoar este c nu-mi amintesc cum arta
chipul meu real. Acesta e pericolul transformrii - uii cum
ari cu adevrat, pentru c memoria ghideaz
transformarea. mi amintesc c eram o fat obinuit, dar...
nu-mi amintesc dac aveam ochii albatri, gri sau verzi; nu-
mi amintesc forma nasului sau a brbiei mele. i era i
corpul unui copil. Nu tiu cum a arta acum, ca femeie.
Iar asta era forma n care te-a reperat Arobynn, civa
ani mai trziu, spuse Aelin.
Lysandra confirm din cap i culese o scam invizibil de
pe rochia ei.
Dac magia va fi din nou eliberat, te-ai teme de un
Therian?
Att de atent spus, att de bine formulat, ca i cnd nu
ar fi fost cea mai important ntrebare dintre toate.
Aelin ridic din umeri i i mrturisi adevrul.
A fi invidioas pe un Therian. Mi-ar fi foarte folositor
s m pot transforma n orice mi-a dori. Ea se gndi la asta.
Un Therian ar fi un aliat puternic. i un prieten i mai
distractiv.
Ar conta pe un cmp de lupt, odat cu eliberarea
magiei, spuse Aedion, gnditor.
Preferai o form anume? ntreb Rowan, simplu.
Rnjetul Lysandrei era viclean.
mi plcea orice avea gheare i coli foarte, foarte mari.
Aelin i stpni rsul.
Exist un motiv n spatele acestei vizite, Lysandra, sau
vrei doar s mi agii prietenii?
Tot amuzamentul dispru cnd Lysandra ridic un sac din
catifea, n care prea s se afle o cutie mare.
Ce mi-ai cerut. Cutia fcu un zgomot surd cnd aceasta
puse sacul pe masa uzat de lemn.
Aelin trase sacul spre ea, chiar dac brbaii ridicar din
sprncene i adulmecar subtil cutia dinuntru.
Mulumesc.
Mine, Arobynn i va spune s-i dai ce i-ai promis,
noaptea viitoare. Fii pregtit! spuse Lysandra.
Bun. Era greu s nu i afieze emoiile.
Aedion se aplec n fa, privind ntre ele.
El ateapt s i-l livreze doar Aelin?
Nu - voi toi, cred.
Este o capcan? ntreb Rowan.
Probabil, ntr-un fel sau altul, rspunse Lysandra. Vrea
s-l livrai i s rmnei la cin.
Demoni i cin, spuse Aelin. O combinaie minunat.
Doar Lysandra zmbi.
Ne va otrvi? ntreb Aedion.
Aelin rci zon murdar de pe mas.
Otrvirea nu face parte din stilul lui Arobynn. Dac ar
umbla la mncare, ar aduga droguri care s ne paralizeze,
ct timp ne-ar muta unde ar vrea. i place controlul, adug
ea, nc fixnd masa cu privirea, nevoind s vad expresiile
de pe chipul lui Rowan sau al lui Aedion. Durerea i frica, da
- dar puterea este ceea ce l face s se simt bine.
Chipul Lysandrei i pierduse blndeea, ochii i erau reci
i ateni - o reflexie a ochilor lui Aelin, fr ndoial. Singura
persoan care putea nelege, care nvase tot pe pielea ei
exact ct de departe ajungea acea sete de control.
Aelin se ridic de pe scaun.
Te conduc pn la trsur.

~
Ea i Lysandra se oprir printre teancurile de lzi din
depozit.
Eti pregtit? ntreb Lysandra, ncrucindu-i
braele.
Aelin ncuviin.
Nu sunt sigur c a putea vreodat rzbuna ce a fcut
el... ce au fcut cu toii. Dar va trebui s fie suficient. Nu mai
am timp.
Lysandra i uguie buzele...
Nu voi mai putea risca s vin aici pn cnd nu se
termin totul.
Mulumesc - pentru tot.
S-ar putea s mai aib nite ai n mnec. S fii
pregtit.
i tu.
Nu eti... suprat c nu i-am spus?
Secretul tu te-ar putea ucide la fel de uor ca al meu,
Lysandra. M-am simit doar... Nu tiu. Sincer, m-am ntrebat
dac am greit cu ceva, dac am fcut ceva care s te
determine s nu ai destul ncredere n mine i s-mi spui.
Am vrut s o fac - muream de nerbdare s o fac.
Aelin o crezu.
i-ai asumat un risc legat de gardienii Valg pentru
mine - pentru Aedion, n ziua n care l-am salvat, zise Aelin.
Probabil c ar fi extrem de ncntat dac ar afla c exist un
Therian n ora. i, n acea sear la Gropi, cnd se tot
ntorsese cu spatele la Valg i se ascunsese n spatele lui
Arobynn... O fcuse ca s nu fie observat. Trebuie s fii
nebun.
Aelin, tiam pentru ce luptai nc de dinainte de a ti
cine erai... A meritat.
Ce? Gtul i se strnse.
O lume n care oameni ca mine nu trebuie s se
ascund. Lysandra se ntoarse, dar Aelin o apuc de mn.
Lysandra schi un zmbet. n vremuri ca astea, a fi preferat
s fi avut, n schimb, abilitile tale.
Ai face schimbul sta, dac ai putea? Peste vreo dou
nopi, aa...
Lysandra ddu ncet drumul minii ei.
M-am gndit la asta n fiecare zi de cnd a murit
Wesley. A face-o, bucuroas. Dar nu m deranjeaz dac o
faci tu. Tu nu vei ezita. Asta m consoleaz cumva.

~
Invitaia sosi printr-un derbedeu stradal, la ora zece, n
dimineaa urmtoare.
Aelin se holb la plicul de culoare crem de pe masa din
faa emineului, cu sigiliul imprimat cu pumnale ncruciate,
din cear roie. Aedion i Rowan privir peste umrul ei,
examinnd cutia care l nsoea. Ambii brbai adulmecar -
i se ncruntar.
Miroase a migdale, spuse Aedion.
Ea scoase cartea de vizit. O invitaie oficial la cina de a
doua zi, la ora opt - pentru ea i doi invitai - i o cerere
pentru favoarea pe care i-o datora. Ea nu mai avea rbdare.
Dar, tipic pentru Arobynn, nu era de-ajuns s-i arunce
demonul n pragul uii. Nu - trebuia s i-l dea n condiiile
lui. Cina era suficient de trziu n zi nct s-i dea timp s
fiarb n suc propriu.
La finalul invitaiei, era o not, scris elegant i, totui,
eficient. Un dar - i unul pe care sper c l vei purta mine
sear. Ea arunc biletul pe mas i flutur o mn spre
Aedion i Rowan s deschid cutia, n timp ce merse spre
fereastr i privi spre castel. Strlucea orbitor n soarele
dimineii, licrind ca i cnd ar fi fost fcut din perle, aur i
argint.
Panglica alunec, apoi se auzi zgomotul surd al deschiderii
capacului cutiei, i...
Ce naiba este asta?
Ea privi peste umr. Aedion inea n mini un recipient
mare de sticl, plin cu un lichid de culoarea chihlimbarului.
Ulei parfumat de corp, rosti ea.
De ce vrea s te dai cu el? ntreb Aedion, prea ncet.
Ea privi din nou pe fereastr. Rowan se apropie i se aez
pe fotoliul din spatele ei, ca o for constant n spatele ei.
Este doar o alt micare n jocul pe care l jucm, spuse
Aelin.
Trebuia s se ung pe piele cu el. Cu parfumul lui. Ea i
spuse c se ateptase la asta, dar...
l vei folosi? ntreb Aedion, suprat.
Mine, singurul nostru el este s lum Amuleta din
Orynth de la el. Dac sunt de acord s m dau cu uleiul, nu
va mai ti ce s cread.
Nu neleg.
Invitaia este o ameninare, rspunse Rowan n locul ei.
Ea l simea la civa centimetri distan, era contient de
micrile lui la fel de mult ca i de ale ei. Doi nsoitori - el
tie ci suntem aici, tie cine eti tu.
i tu? ntreb Aedion.
Materialul cmii scri pe pielea lui Rowan cnd ridic
din umeri.
Probabil c i-a dat seama, pn acum, c sunt Fae.
Gndul la Rowan nfruntndu-l pe Arobynn i la ce ar fi
putut ncerca Arobynn s fac...
i cum rmne cu demonul? ntreb Aedion. Se
ateapt s i-l aducem mbrcai de gal?
E un alt test. Dar, da.
Aadar, cnd mergem s prindem un comandant Valg?
Aelin i Rowan privir unul la cellalt.
Tu rmi aici, i spuse ea lui Aedion.
Rmn pe naiba!
Ea art spre coastele lui.
Dac nu ai fi fost o pacoste i nu i-ai fi rupt copcile
cnd te-ai antrenat cu Rowan, ai fi putut veni. Dar nc eti
n convalescen, iar eu nu voi risca s-i expun rnile la
mizeria din canalizare, doar ca s te simi tu bine n pielea ta.
Nrile lui Aedion fremtar, n timp ce i stpni nervii.
Vei nfrunta un demon...
Voi avea grij de ea, spuse Rowan.
Pot s am singur grij de mine, izbucni ea. M duc s
m mbrac. Lu costumul de unde l lsase la uscat, pe un
fotoliu, n faa ferestrelor deschise.
Aedion oft n spatele ei.
Te rog - ai grij de tine! Putem avea ncredere n
Lysandra?
Vom afla mine, rspunse ea. Avea ncredere n
Lysandra - altfel, nu ar fi lsat-o n preajma lui Aedion -, dar
Lysandra nu ar fi avut cum s tie dac Arobynn se folosea
de ea.
Rowan ridic din sprncene.
Eti bine?
Ea ncuviin.
Vreau doar s treac aceste dou zile i s se termine.
Asta va fi mereu ceva ciudat, mormi Aedion.
Obinuiete-te! i spuse ea, ducnd costumul n
dormitor. Hai s mergem s vnm un demon drgu i
mititel!
CAPITOLUL 39

Este ct se poate de mort, spuse Aelin, mpingnd cu


piciorul partea superioar a rmielor cinelui Wyrd.
Rowan, ghemuindu-se deasupra unei buci inferioare,
confirm cu un hrit.
Lorcan nu o ia pe ocolite, nu? ntreb ea, examinnd
intersecia din canalizare, urt mirositoare i ptat de snge.
Abia dac mai rmsese ceva din cpitanii Valg sau din
cinele Wyrd. n cteva clipe, Lorcan i masacrase pe toi, ca
i cnd ar fi fost nite vite. Pe toi zeii.
Probabil c Lorcan i-a petrecut tot timpul imaginndu-
i c fiecare dintre creaturile astea erai tu, spuse Rowan,
ridicndu-se i innd un bra cu gheare. Pielea ca piatra
seamn cu o armur, dar nuntru este doar carne. O
adulmec i mri dezgustat.
Foarte bine. i mulumesc, Lorcan, pentru c ai
descoperit asta pentru noi. Se ndrept spre Rowan, lund de
la el braul greu i l flutur spre prin, cu degetele nepenite
ale creaturii.
nceteaz! uier el.
Ea mai agit puin degetele monstrului.
Ar fi bune s te scarpini pe spate.
Rowan se ncrunt.
Enervantule, zise ea i arunc braul pe toracele
cinelui Wyrd. Acesta ateriz cu un zgomot surd i piatra se
auzi pocnind. Aadar, Lorcan poate s doboare un cine
Wyrd. Rowan pufni la numele pe care l inventase ea. i,
imediat ce este dobort, se pare c aa rmne. Este bine de
tiut.
Rowan o privi precaut.
Aceast capcan nu a fost menit doar s-i trimit un
mesaj lui Lorcan, nu-i aa?
Creaturile astea sunt ppuile regelui, spuse ea,
aadar, Maiestatea Sa Imperial tie acum cum arat i cum
miroase Lorcan i suspectez c nu va fi foarte bucuros s
aib un rzboinic Fae n oraul lui. Mda, pariez c Lorcan
este urmrit acum de ali apte cini Wyrd care, fr ndoial,
trebuie s regleze conturile n numele regelui i al fratelui lor
czut.
Rowan scutur din cap.
Nu tiu dac s te sugrum sau s te strng n brae.
Cred c sunt muli care simt acelai lucru. Ea scrut
canalul transformat n osuar. Aveam nevoie ca Lorcan s-i
ndrepte atenia n alt parte, n seara asta i mine. i
trebuie s tiu dac aceti cini Wyrd pot fi ucii.
De ce? El vedea prea multe.
ncet, ea i ntlni privirea.
Pentru c am de gnd s folosesc ndrgita lor intrare
n canalizare ca s intru n castel - i s arunc n aer turnul
cu ceas, chiar sub nasul lor.
Rowan chicoti rutcios.
Aa vei elibera magia. De ndat ce Lorcan va ucide
ultimul cine Wyrd, vei intra.
Chiar ar fi trebuit s m ucid, avnd n vedere
multitudinea de probleme care l vneaz acum prin ora.
Rowan i art dinii cu un zmbet slbatic.
A meritat-o.

~
Cu gluga pe cap, narmat i mascat, Aelin se rezem de
zidul de piatr al cldirii abandonate, n timp ce Rowan se
nvrti n jurul comandantului Valg legat n mijlocul camerei.
V-ai semnat condamnarea la moarte, viermilor! spuse
creatura din corpul gardianului.
Aelin i.
Probabil c nu ai fost un demon foarte bun, dac ai fost
capturat att de uor.
Fusese, ntr-adevr, o glum. Aelin alesese cea mai mic
patrul, condus de cel mai blnd comandant. Ea i Rowan
atacaser patrula chiar nainte de miezul nopii, ntr-o parte
linitit a oraului. Abia ucisese dou grzi nainte ca restul
s fie ucii de mna lui Rowan, iar cnd comandantul
ncercase s fug, rzboinicul Fae l prinsese ntr-o clip.
S-l lase incontient fusese o chestiune de moment. Cea
mai grea parte fusese s-i trie corpul de-a lungul
mahalalei, n cldire i s-l coboare n pivni, unde l
nlnuiser de un scaun.
Nu sunt un demon, rosti brbatul printre dini, ca i
cnd fiecare cuvnt l-ar fi ars.
Aelin i ncruci braele. Rowan, care le inea pe Goldryn
i pe Damaris, se roti n jurul brbatului, ca un uliu care se
apropia de prad.
Atunci, pentru ce este inelul? ntreb ea.
El respir - uman, chinuit.
Ca s ne nrobeasc - s ne corup.
i?
Vino mai aproape i s-ar putea s-i spun. Vocea lui se
schimb atunci, devenind mai profund i mai rece.
Cum te numeti? ntreb Rowan.
Voi, oamenii, nu putei s ne pronunai numele sau s
ne vorbii limba, rspunse demonul.
Voi, oamenii, nu putei s ne pronunai numele, l
imit ea. Din nefericire, am mai auzit asta. Aelin rse ncet n
timp ce creatura din brbat clocoti. Care este numele tu -
numele tu adevrat?
Brbatul se agit, cu o micare smucit i violent, care l
fcu pe Rowan s se apropie. Ea monitoriz cu atenie btlia
dintre cele dou fiine din acel corp.
Stevan, spuse el, n cele din urm.
Stevan, repet ea. Ochii brbatului erau limpezi, aintii
asupra ei. Stevan, rosti ea din nou, mai tare.
Linite, izbucni demonul.
De unde eti, Stevan?
Destul cu... Melisande.
Stevan, repet ea. Nu funcionase n ziua evadrii lui
Aedion - nu fusese suficient atunci, dar acum... Ai o familie,
Stevan?
Sunt mori. Toi. Aa cum vei fi i tu. El se ndrept, se
nmuie, se ndrept, se nmuie.
Poi s scoi inelul?
Niciodat, spuse creatura.
Poi s te ntorci, Stevan? Dac inelul dispare?
Un tremur i ls capul atrnnd, ntre umeri.
Nu vreau, chiar dac a putea.
De ce?
Lucrurile - lucrurile pe care le-am fcut eu, pe care le-
am fcut noi... I-a plcut s priveasc atunci cnd i-am ucis,
cnd i-am sfrtecat.
Rowan nu l mai nconjur, oprindu-se lng ea. n ciuda
mtii lui, ea aproape vedea expresia de pe chipul su -
dezgustul i mila.
Spune-mi despre prinii Valg, zise Aelin.
Att demonul, ct i omul, tcur.
Spune-mi despre prinii Valg, i ordon ea.
Ei sunt ntuneric, sunt glorie, sunt eterni.
Stevan, spune-mi. Exist unul aici - n Rifthold?
Da.
n ce corp locuiete?
n trupul Prinului motenitor.
Este i prinul acolo, aa cum eti i tu?
Nu l-am vzut niciodat - n-am vorbit niciodat cu el.
Dac - dac este un prin n el... Nu mai rezist, nu suport
acest lucru. Dac este un prin... prinul l-ar fi distrus, l-ar fi
folosit i subjugat.
Dorian, Dorian...
Te rog! opti brbatul, cu o voce att de goal i de
blnd n comparaie cu cea a creaturii din el. Te rog, pune-i
capt! Nu mai rezist.
Mincinosule! exclam ea. I-ai cedat.
N-am avut de ales, rosti brbatul, gfind. Au venit n
casele noastre, la familiile noastre. Au spus c inelele fceau
parte din uniform, aa c a trebuit s le purtm. l strbtu
un fior, iar ceva antic, rece, i zmbi. Ce eti tu, femeie? i
linse buzele. Las-m s te gust! Spune-mi ce eti!
Aelin studie inelul negru de pe degetul lui. Cain - cndva,
cu luni i secole n urm, Cain luptase cu creatura din el.
Fusese o zi, n holurile castelului, n care el pruse urmrit,
bntuit. Ca i cnd, n ciuda inelului...
Eu sunt moartea, spuse ea categoric. Dac o vrei.
Brbatul se nmuie, demonul disprnd.
Da, oft el. Da.
Ce mi oferi n schimb?
Orice, opti brbatul. Te rog!
Ea se uit la mna i la inelul lui i cut n buzunar.
Atunci, ascult cu atenie.

~
Aelin se trezi ud de transpiraie i nfurat n
cearafuri, cuprins de team ca ntr-un pumn. i impuse s
respire, s clipeasc - s se uite la camera scldat n lumina
lunii, s-i ntoarc privirea i s-l vad pe Prinul Fae
dormind lng ea. Era n via - nu torturat sau mort.
Totui, ntinse o mn peste marea de pturi dintre ei i i
atinse umrul gol. Muchi tari ca piatra, acoperii de piele
moale precum catifeaua. Era adevrat.
Fcuser ceea ce trebuiau s fac, iar comandantul Valg
era nchis n alt cldire, pregtit i ateptnd seara
urmtoare, cnd aveau s-l duc, la Breasl, mplinindu-i, n
sfrit, favoarea lui Arobynn. Dar cuvintele demonului i
rsunau n minte. Iar apoi, se amestecau cu vocea prinului
Valg, care se folosise de gura lui Dorian ca de a unei ppui.
Voi distruge tot ce iubeti. O promisiune.
Aelin oft, atent s nu-l deranjeze pe Prinul Fae care
dormea lng ea. Pentru o clip, i fu greu s-i retrag mna
care i atingea braul - pentru o clip, fu tentat s-i mngie
rotunjimea muchilor.
Dar mai avea un lucru de fcut n seara asta. Prin urmare,
i retrase mna.
Iar de data asta el nu se trezi cnd ea se furi afar din
camer.
~
Era aproape ora patru dimineaa cnd ea se strecur
napoi n dormitor, cu cizmele n mini. Reuise s fac doi
pai - doi pai foarte grei, extenuai - nainte ca Rowan s i se
adreseze, din pat.
Miroi a cenu.
Ea pi n continuare, pn ce arunc cizmele n dressing,
se schimb n prima cma pe care o gsi i se spl pe fa
i pe gt.
Am avut nite treburi, spuse ea, urcndu-se n pat.
Ai fost mai discret de data asta. Mnia care mocnea n
el era aproape suficient de fierbinte nct s treac prin
pturi.
De data asta nu a fost un risc prea mare. Era o
minciun. Una mare. Pur i simplu, avusese noroc.
i presupun c nu mi vei spune dect atunci cnd vei
vrea?
Ea se sprijini de perne.
Nu te supra pentru c m-am furiat mai bine dect
tine.
Mritul lui rsun prin saltea.
Nu este o glum.
Ea i nchise ochii; minile i erau ca de plumb.
tiu.
Aelin...
Ea deja adormise.

~
Rowan nu era suprat. Nu, suprarea nu acoperea nici
mcar o fraciune din ce simea el.
Furia nc l domina n dimineaa urmtoare, cnd se trezi
naintea ei i se strecur n dressing, ca s-i examineze
hainele. Praful, metalul, fumul i mirosul de transpiraie i
gdilar nasul, iar pe materialul negru zri dungi de
murdrie i cenu. Doar cteva pumnale stteau mprtiate
n apropiere - Goldryn i Damaris nu fuseser mutate din
locul n care le pusese el pe podea, noaptea trecut. Nici
urm de miros de Lorcan sau de Valg. Niciun miros de snge.
Aelin fie nu i dorise s rite s piard vechile sbii ntr-o
lupt, fie nu voise o greutate n plus.
Ea era ntins pe pat cnd el iei, cu maxilarul ncletat.
Nici mcar nu se obosise s poarte una dintre acele cmi
de noapte ridicole. Probabil c fusese att de extenuat nct
nu se deranjase cu altceva n afar de cmaa aia
supradimensionat. Cmaa lui, observ el cu o satisfacie
masculin.
Era imens pentru ea. Era att de uor s uite ct de mic
era ea, n comparaie cu el! Ct de muritoare! i ct de
incontient de controlul pe care el trebuia s-l exercite n
fiecare zi, n fiecare or, ca s o in la distan, ca s se
abin s o ating!
El se ncrunt la ea nainte de a iei din dormitor. n
muni, ar fi pus-o s alerge, s taie copaci ore ntregi sau s
lucreze mai mult n buctrie.
Acest apartament era prea mic, prea plin de brbai
obinuii s li se fac pe plac i o regin obinuit n acelai
stil. Mai ru, o regin hotrt s pstreze secrete. El mai
avusese de-a face cu tineri conductori: Maeve l trimisese la
destule Curi strine, pe care el tia cum s le supun. Dar
Aelin...
Ea l dusese s vneze demoni. i totui, aceast sarcin,
orice ar fi fcut ea, necesita ca pn i el s rmn
neinformat.
Rowan umplu ibricul, concentrndu-se asupra tuturor
micrilor - doar ca s se abin s nu-l arunce pe fereastr.
Pregteti micul dejun? Ce domestic eti! Aelin se
sprijini de tocul uii, impertient ca ntotdeauna.
Nu ar trebui s dormi ca valiza-n gar, avnd n vedere
ct de ocupat ai fost azi-noapte?
Am putea s nu ne certm nainte de a bea prima mea
ceac de ceai?
Cu un calm magistral, el puse ibricul pe foc.
Atunci, dup ceai?
Ea i ncruci braele, n lumina soarelui ce-i atingea
umrul halatului ei albastru-deschis. Regina lui era o
creatur care iubea luxul. i totui - totui nu-i cumprase
nimic nou n ultimul timp. Ea oft, plecndu-i umerii uor.
Mnia care i clocotea prin vene ovi. i ovi din nou
cnd ea i muc buza.
Trebuie s vii cu mine astzi.
Unde trebuie s mergi? ntreb el. Ea privi spre mas,
spre cuptor. La Arobynn? El nu uitase nicio secund unde
aveau s mearg n acea sear - ce trebuia s nfrunte ea.
Ea scutur din cap, apoi ridic din umeri.
Nu - adic, da, vreau s vii n seara asta, dar... Mai
trebuie s fac ceva. i vreau s o fac astzi, nainte de a se
ntmpla totul.
El atept, abinndu-se s mearg spre ea, s i cear
mai multe informaii. Asta i promiseser reciproc: spaiu, ca
s se ocupe de propriile viei nefericite - s afle cum s le
mprteasc. Pe el nu-l deranja. n majoritatea timpului.
Ea i frec sprncenele cu degetul mare i cel arttor,
apoi i ndrept umerii - umerii acoperii cu mtase, care
purtau o povar pe care el ar fi fcut orice ca s o uureze - i
i ridic brbia.
Trebuie s vizitez un mormnt.

Nu avea o rochie neagr potrivit pentru jelit, dar Aelin se


gndi c Sam oricum ar fi preferat s o vad mbrcat n
ceva strlucitor i frumos. Aadar, purt tunica de culoarea
ierbii de primvar, cu manetele mnecii din catifea aurie.
Viaa, se gndi ea mergnd prin micul i drguul cimitir de
deasupra rului Avery. Hainele pe care ar fi vrut Sam ca ea s
le poarte i aminteau de via.
Cimitirul era gol, pietrele de mormnt i iarba erau bine
ntreinute, iar stejarii nali nfrunzeau. O briz care venea
dinspre rul sclipitor agit frunzele i i zburli prul desprins,
care era acum din nou auriu ca mierea.
Rowan rmsese aproape de mica poart de fier, rezemat
de unul dintre stejari, ca s nu fie observai de trectorii de
pe strada linitit a oraului. Dac ar fi fost reperai, hainele
lui negre i armele l-ar fi fcut s par doar o gard de corp.
Plnuise s vin singur, dar n dimineaa asta se trezise
i pur i simplu... avusese nevoie de el.
Iarba nou i amortiza fiecare pas printre pietrele palide de
mormnt, scldate n lumina soarelui. Ea lu pietricele de pe
drum, aruncndu-le pe cele diforme i aspre, pstrndu-le pe
acelea care strluceau cu mici buci de cuar sau culoare.
Adun o mn plin pn ce se apropie de ultimul rnd de
morminte, de la marginea rului mare i tulbure, care curgea
lene pe lng cimitir.
Era un mormnt frumos - simplu, curat - i o piatr pe
care scria:
SAM CORTLAND
CEL IUBIT
Arobynn l lsase gol, nemarcat. Dar Wesley i explicase n
scrisoare cum chemase un cioplitor n piatr. Ea se apropie
de mormnt, citind inscripia de nenumrate ori.
Cel iubit - nu doar de ea, ci de muli oameni. Sam. Sam al
ei.
Pentru o clip, fix cu privirea iarba, piatra alb. Pentru o
clip, vzu chipul frumos zmbindu-i, strigndu-i, iubind-o.
Deschise pumnul cu pietricele i lu trei dintre cele mai
frumoase - dou pentru anii de cnd i fusese luat, una
pentru ce fcuser ei mpreun. Atent, le puse pe partea de
sus a pietrei de mormnt.
Apoi, se sprijini de piatr, strngndu-i picioarele sub ea,
i i sprijini capul de piatra neted i rece.
Bun, Sam, opti ea n briza rului.
Nu mai spuse nimic pentru o vreme, mulumit s fie
aproape de el, chiar i aa. Soarele i nclzea prul, un srut
cald pe scalp. O urm a Malei, poate, chiar i aici.
ncepu s vorbeasc, ncet i succint, povestindu-i lui Sam
ce i se ntmplase n urm cu zece ani, spunndu-i despre
ultimele nou luni. Cnd termin, i ridic privirea la
frunzele de stejar, care foneau deasupra capului, i i trecu
degetele prin iarba moale.
mi este dor de tine, zise ea. n fiecare zi mi-e dor de
tine. i m ntreb ce ai fi crezut despre toate astea. Ce ai fi
crezut despre mine. Cred - cred c ai fi fost un rege minunat.
De fapt, cred c oamenii te-ar fi plcut mai mult dect pe
mine. Gtul i se strnse. Nu i-am spus niciodat - ce am
simit. Dar te-am iubit i cred c o parte din mine s-ar putea
s te iubeasc ntotdeauna. Poate c erai perechea mea, iar
eu nu am tiut asta niciodat. Poate c-mi voi petrece toat
viaa gndindu-m la asta. Poate c te voi vedea din nou n
Viaa de Apoi, iar atunci voi fi sigur. Dar, pn atunci...
pn atunci mi va fi dor de tine i mi doresc s fi fost aici.
Nu avea s-i cear scuze, nici s spun c era vina ei.
Pentru c el nu murise din cauza ei. Iar n seara asta... n
seara asta, urma s plteasc acea datorie.
Ea i terse faa cu mneca i se ridic n picioare.
Soarele i usc lacrimile. Ea mirosi pinul i zpada nainte s-
l aud, iar cnd se ntoarse, Rowan sttea la civa metri
distan, fixnd cu privirea piatra de mormnt din spatele ei.
El era...
tiu ce nsemna pentru tine, spuse ncet Rowan i
ntinse mna. Nu ca s o ia pe a ei, ci pentru o piatr.
Ea venise aici pentru a-i deschise pumnul i cut
printre pietricele, pn ce gsi una - neted i rotund, de
mrimea unui ou de colibri. Cu o blndee care i frnse
inima, el o puse pe piatra de mormnt, lng pietricelele ei.
l vei ucide pe Arobynn n seara asta, nu-i aa? ntreb
el.
Dup cin. Cnd va pleca la culcare. M voi ntoarce la
Breasl i voi termina treaba.
Ea venise aici pentru a-i aminti de ce exista acel
mormnt ntre ei i de ce avea acele cicatrice pe spate.
i Amuleta din Orynth?
Este sfritul jocului, dar i o distracie.
Lumina soarelui dansa pe rul Avery, aproape orbitoare.
Eti pregtit s o faci?
Ea privi din nou piatra de mormnt i iarba care ascundea
sicriul de dedesubt.
Nu am de ales.
CAPITOLUL 40

Elide petrecu dou zile fcnd munc de voluntariat la


buctrie, aflnd unde i cnd mncau spltoresele i cine
le aducea mncarea. Dup dou-trei zile, buctarul-ef avu
destul ncredere n ea nct, cnd se oferi voluntar s duc
pinea n sala de mese, el nu avu nimic mpotriv.
Nimeni nu observ cnd presr otrav peste cteva chifle.
Aripa Conductoare jurase c nu avea s le ucid - ci doar s
le mbolnveasc pe spltorese timp de cteva zile. i poate
c era egoist s pun propria supravieuire pe primul loc,
dar Elide nu ezit cnd arunc pudra galben pe cteva
chifle, amestecnd-o cu fina care le acoperea.
Elide nsemn o chifl anume, ca s se asigure c avea s
i-o dea spltoresei pe care o observase cu cteva zile nainte,
dar celelalte urmau s fie date celorlalte spltorese, la
ntmplare.
La naiba - era foarte probabil s ard etern pe trmul lui
Hellas pentru asta. Dar se putea gndi la osnda ei dup ce
ar fi scpat i ar fi fost foarte departe, dincolo de Continentul
Sudic.
Elide intr chioptnd n sala de mese zgomotoas, o
oloag tcut, cu nc o tav cu mncare. Se ndrept spre
masa lung, ncercnd s nu lase greutatea pe picior, cnd se
aplec de nenumrate ori, ca s pun chiflele pe farfurii.
Spltoresele nici mcar nu se deranjar s-i mulumeasc.
A doua zi, tirea c o treime din spltorese erau bolnave
fcu zarv n Breasl. Probabil c puiul de la cin fusese de
vin, ziseser ele. Sau carnea de oaie. Sau supa, pe care o
mncaser doar cteva dintre ele. Buctarul i ceruse scuze
- iar Elide ncercase s nu i cear scuze acestuia, cnd i
vzuse groaza din privire.
Spltoreasa-efa pru chiar uurat cnd Elide intr i
se oferi s ajute. Femeia i spuse s aleag orice post i s
nceap munca. Perfect.
Totui, sentimentul de vinovie i apsa pe umeri cnd se
ndrept direct spre locul de munc al acelei femei.
Munci toat ziua i atept ca hainele nsngerate s
soseasc.

~
Cnd sosir, n cele din urm, nu mai erau pline de att
de mult snge ca nainte, ci de o substan care semna cu
voma. Elide aproape vomit cnd le spl pe toate. i le
stoarse. i le usc. i le clc. Dur ore ntregi.
Noaptea cdea cnd mpturi ultima hain, ncercnd s-
i opreasc degetele din tremurat. Totui, se duse la
spltoreasa-efa.
Ar... ar trebui s le duc napoi? spuse ea ncet, ca o
biat fat speriat.
Femeia rnji. Elide se ntreb dac cealalt spltoreas
fusese trimis acolo drept pedeaps.
Pe acolo e o scar care te va duce la nivelurile
subterane. Spune-le grzilor c o nlocuieti pe Misty. Du
hainele la a doua u de pe stnga i las-le afar. Femeia se
uit la lanurile lui Elide.
ncearc s fugi, dac poi.

~
Lui Elide i se ntoarse stomacul pe dos nainte s ajung la
grzi.
Dar ei nici mcar nu o luar la ntrebri cnd recit ce o
nvase spltoreasa-efa.
Ea cobor n ntunericul scrii n spiral. Temperatura
cobor odat cu nivelul. Apoi, auzi gemetele. Gemete de
durere, de groaz, de disperare.
inu coul cu haine la piept. O tor plpia n fa. Pe toi
zeii, era frig acolo.
Scrile se leau n partea de jos, evazndu-se n pant i
dezvluind un hol lat, luminat cu tore i flancat cu
nenumrate ui de fier. Gemetele veneau din spatele lor.
A doua u de pe stnga. Era scobit cu ceea ce preau a
fi urme de gheare, care mpingeau din interior.
Erau grzi acolo - grzi i oameni ciudai care patrulau
nainte i napoi, deschiznd i nchiznd uile. Genunchii lui
Elide se cltinar. Nimeni nu o opri.
Ea puse coul de rufe n faa celei de-a doua ui i btu
ncet la u. Fierul era att de rece, nct o ustur pielea.
Haine curate, spuse ea spre u. Era absurd. n acest
loc, cu aceti oameni, ei nc insistau s aib haine curate.
Trei dintre grzi se oprir ca s priveasc. Ea se prefcu a
nu-i observa - simulnd c se retrgea ncet, ca un iepure
fricos. Simul c i prinse piciorul rnit n ceva i alunec.
Dar durerea care i cuprinse piciorul fu real cnd czu,
lanurile lovind-o i trgnd de ea. Podeaua era rece ca ua
din fier.
Niciunul dintre gardieni nu o ajut s se ridice.
Ea uier, apucndu-se de glezn, ctignd ct de mult
timp putu, inima btndu-i cu putere.
Apoi, ua se deschise.

~
Manon o privi pe Elide cum vomit de nenumrate ori.
O santinel Cioc-negru o gsise ghemuit ntr-un col al
unui hol, tremurnd, cu o balt de urin sub ea. Auzind c
servitoarea era acum proprietatea lui Manon, santinela o
trse pn aici.
Asterin i Sorrel stteau mpietrite n spatele lui Manon
cnd fata vomit din nou n gleat - doar fiere i scuipat de
data asta - i i ridic, n cele din urm, capul.
Raporteaz, rosti Manon.
Am vzut camera, spuse rguit Elide.
Vrjitoarele rmaser nemicate.
Ceva a deschis ua ca s ia rufele, iar eu am vzut
camera.
Cu ochii ei ageri, probabil c vzuse prea multe.
Spune-mi tot, rosti Manon, rezemndu-se de stlpul
patului. Asterin i Sorrel zboveau lng u, asigurndu-se
c nu asculta nimeni.
Elide rmase pe podea, cu piciorul rsucit ntr-o parte.
Dar ochii care i ntlnir pe cei ai lui Manon scnteiar cu
un temperament de foc, pe care fata l dezvluia arareori.
Creatura care a deschis ua era un brbat frumos - un
brbat cu pr blond i cu un colier n jurul gtului. Dar nu
era om. Nu avea nimic uman n privire. Unul dintre prini -
sigur asta era. Eu-eu m-am prefcut c am czut, ca s
ctig timp s vd cine a deschis ua. Cnd m-a vzut la
pmnt, mi-a zmbit - iar ntunericul a ieit din el... Ea se
ndrept spre gleat i se aplec deasupra acesteia, dar nu
vomit. Am reuit s m uit pe lng el, n camera din spatele
lui, spuse ea, dup nc o clip. Se holb la Manon, apoi la
Asterin i Sorrel. Ai zis c urma s li se... implanteze ceva.
Da, zise Manon.
tii de cte ori?
Poftim? opti Asterin.
tii, continu Elide, cu vocea oscilndu-i de furie sau
de fric, de cte ori trebuia s li se implanteze urmai, nainte
de a li se da drumul?
n mintea lui Manon se ls linitea.
Continu.
Chipul lui Elide era alb ca moartea, ceea ce-i fcea pistruii
s arate ca nite pete de snge uscate.
Din ce am vzut, fiecare a nscut cel puin un copil. i
deja sunt pe cale s nasc un altul.
E imposibil, spuse Sorrel.
i copiii de vrjitoare? opti Asterin.
Elide chiar vomit din nou de data asta.
Cnd termin, Manon se stpni suficient nct s i se
adreseze.
Povestete-mi despre copiii vrjitoarelor.
Nu sunt copii de vrjitoare. Nu sunt copii, spuse Elide,
acoperindu-i faa cu minile ca i cnd ar fi vrut s-i scoat
ochii. Sunt creaturi. Sunt demoni. Pielea lor este ca diamantul
negru, iar ei - au aceste rturi, cu dini. Coli. Au deja coli. i
nu ca ai votri. Ea i cobor minile. Au dini de piatr
neagr. Nu seamn deloc cu voi.
Dac Sorrel i Asterin erau ngrozite, nu se ddeau de gol.
i Picioarele-galbene? ntreb Manon.
Le-au nlnuit de mese. De altare. i suspinau. l
implorau pe brbat s le lase s plece. Dar ele... sunt foarte
aproape de a nate. Apoi, am fugit. Am fugit de acolo ct de
repede am putut i... o, pe toi zeii. O, pe toi zeii! Elide ncepu
s plng.
ncet, Manon se ntoarse spre Aghiotant i Lociitoare.
Sorrel era palid, furia citindu-i-se n ochi. Asterin ntlni
ns privirea lui Manon - cu o furie pe care Manon nu o mai
vzuse vreodat ndreptat spre ea.
Tu le-ai permis s fac asta.
Manon i scoase ghearele.
Acestea sunt ordinele mele. Aceasta este misiunea
noastr.
Este o monstruozitate! strig Asterin.
Elide se opri din plns. i se ndrept spre sigurana
emineului.
Apoi, lacrimi - lacrimi - aprur n ochii lui Asterin.
Manon mri.
Vi s-au nmuiat inimile? Vocea ar fi putut fi cea a
bunicii ei. Nu suportai...
Tu le-ai permis s fac asta! strig Asterin.
Sorrel se bg n faa lui Asterin.
Relaxeaz-te!
Asterin o mpinse pe Sorrel cu atta violen, nct
Aghiotanta lui Manon se prbui pe masa de toalet. nainte
ca Sorrel s-i revin, Asterin era la civa centimetri de
Manon.
Tu i-ai dat vrjitoarele. I-ai dat vrjitoare!
Manon lovi, prinznd-o de gt pe Asterin. Asterin o apuc
ns de bra, bgndu-i unghiile de fier att de puternic,
nct curse snge. Pentru o clip, sngele lui Manon picurnd
pe podea fu singurul sunet. Asterin ar fi trebuit s-i piard
viaa pentru c vrsase sngele succesoarei.
Lumina strluci pe pumnalul lui Sorrel cnd se apropie,
gata s il nfig n spinarea lui Asterin, dac Manon i-ar fi
ordonat s o fac. Manon ar fi putut jura c mna lui Sorrel
tremura.
Manon ntlni ochii negri, cu picele aurii, ai lui Asterin.
Nu pui la ndoial. Nu ceri. Nu mai eti Lociitoare.
Vesta te va nlocui. Tu...
Se auzi un rs spart i aspru.
Nu ai de gnd s faci nimic n legtur cu asta, nu-i
aa? Nu le vei elibera. Nu vei lupta pentru ele. Pentru noi.
Pentru c, dup aceea, ce ar spune Bunica? De ce nu i-a
rspuns la scrisori, Manon? Cte ai trimis pn acum?
Unghiile de fier ale lui Asterin intrar mai adnc, tind
carnea. Manon accept durerea.
Mine-diminea la micul dejun i vei primi pedeapsa,
spuse Manon printre dini i o mpinse pe Lociitoare,
trimind-o pe Asterin, cltinndu-se, spre u. Manon i
ls mna nsngerat pe lng corp. Trebuia s o bandajeze
curnd. Sngele - de pe palma ei, de pe degetele ei - prea
att de familiar...
Dac ncerci s le eliberezi, dac faci un gest prostesc,
Asterin Cioc-negru, continu Manon, urmtoarea pedeaps
pe care o vei primi va fi propria execuie.
Asterin rse din nou, fr bucurie.
Te-ai fi supus chiar dac ar fi fost clanul Cioc-negru
acolo, nu-i aa? Loialitate, supunere, brutalitate - asta te
caracterizeaz.
Pleac de aici ct nc mai poi s mergi! spuse ncet
Sorrel. Asterin se ntoarse spre Lociitoare i o urm de
suferin licri pe chipul ei.
Manon clipi. Acele sentimente...
Asterin se ntoarse pe clcie i plec, trntind ua n
urma ei.

~
Elide reuise s i limpezeasc mintea nainte s se ofere
s-i curee i s-i bandajeze braul lui Manon. Ce vzuse
astzi, n camera asta i n cea de la subsol...
Tu le-ai permis s fac asta. Ea nu o condamna pe
Asterin, chiar dac o ocase s o vad pe vrjitoare
pierzndu-i complet controlul. Niciodat nu vzuse vreuna
reacionnd altfel dect cu rceal i amuzament, indiferen
sau furie sngeroas.
Manon nu scosese niciun cuvnt de cnd i spusese lui
Sorrel s plece, s o urmeze pe Asterin i s o mpiedice s
fac ceva foarte prostesc. Ca i cnd salvarea acelor vrjitoare
Picioare-galbene ar fi fost ceva prostesc. Ca i cnd acel gen
de compasiune ar fi fost nesbuit.
Manon se holba n gol cnd Elide termin de pus alifia i
ntinse mna dup bandaje. nepturile erau adnci, dar nu
suficient de rele nct s necesite copci.
Merit regatul tu destrmat toate astea? ndrzni Elide
s ntrebe.
Acei ochi de culoarea aurului topit se ndreptar spre
fereastra ntunecat.
Nu m atept ca un om s neleag cum este s fii un
nemuritor fr patrie. S fii blestemat la un exil etern.
Cuvinte reci i distante.
Regatul meu a fost cucerit de regele Adarlanului i
toat lumea la care ineam a fost executat, spuse Elide.
Unchiul meu mi-a furat titlul i pmnturile tatlui meu i
cea mai bun ans a mea de a fi in siguran const n
navigarea spre cellalt capt al lumii. neleg cum este s i
doreti - s speri.
Nu este speran. Este supravieuire.
Elide nfur ncet bandajul n jurul antebraului
vrjitoarei.
Sperana pentru patria ta te ghideaz, te face s te
supui.
i viitorul tu? Tot vorbeti despre speran, dar pari
resemnat s fugi. De ce nu te ntorci n regatul tu - ca s
lupi?
Poate c lucrurile ngrozitoare pe care le vzuse astzi i
ddur curajul s spun ce avea pe suflet.
Acum zece ani, prinii mei au fost ucii. Tatl meu a
fost executat pe un eafod, n faa a mii de oameni. Dar
mama... Mama a murit aprnd-o pe Aelin Galathynius,
motenitoarea tronului Terrasenului. Ea i-a dat ocazia lui
Aelin s fug. Ei au urmat-o pe Aelin spre rul ngheat, unde
au spus c trebuie s fi czut i s se fi necat. Dar Aelin avea
magia focului. Ar fi putut supravieui frigului. Iar Aelin...
Aelin nu m-a plcut niciodat cu adevrat i nu s-a jucat cu
mine din cauz c eram foarte timid, dar... nu i-am crezut
niciodat cnd mi-au zis c a murit. Din ziua aceea, mi-am
spus c ea a scpat i c nc este acolo, ateptnd.
Crescnd, devenind mai puternic, astfel nct s poat veni
ntr-o zi i s salveze Terrasenul. Iar tu eti inamica mea -
pentru c, dac se va ntoarce, va lupta cu tine. Dar, timp de
zece ani, pn cnd am venit aici, l-am suportat pe Vernon
pentru ea. Spernd c ea a scpat, iar sacrificiul mamei mele
nu a fost n zadar. M-am gndit c, ntr-o zi, Aelin va veni s
m salveze - c i va aminti c am existat i c m va salva
din acel turn. Iat, marele ei secret, pe care nu ndrznise s-
l spun nimnui, nici mcar ddacei ei. Chiar dac... chiar
dac nu a venit, chiar dac sunt acum aici, nu pot renuna la
asta. i cred c de aceea te supui. Pentru c n fiecare zi din
viaa ta nefericit i ngrozitoare ai sperat c vei ajunge acas.
Elide termin de nfurat bandajul i se retrase. Manon o
fixa acum cu privirea.
Dac aceast Aelin Galanthynius ar fi, ntr-adevr, n
via, ai ncerca s fugi la ea? Ai lupta alturi ea?
A lupta cu toate puterile ca s ajung la ea. Dar exist
limite pe care nu le-a nclca. Deoarece nu cred c a putea
s dau faa cu ea dac... dac nu a putea s suport ceea ce
am fcut.
Manon nu zise nimic. Elide se ndeprt, ndreptndu-se
spre baie, ca s se spele pe mini.
Crezi c montrii sunt nscui sau fcui? spuse Aripa
Conductoare, din spatele ei.
Din ce vzuse astzi, ar fi spus c unele creaturi erau rele
din natere. Dar ce o ntrebase Manon era...
Nu eu sunt cea care trebuie s rspund la ntrebarea
asta, spuse Elide.
CAPITOLUL 41

Uleiul sttea pe marginea czii, strlucind precum


chihlimbarul, n lumina dup-amiezii.
Goal, Aelin sttea n faa lui, incapabil s ntind mna
spre sticl. Asta voia Arobynn - s se gndeasc la el cnd s-
ar fi dat cu ulei pe fiecare centimetru al pielii. Ca snii,
coapsele i gtul ei s miroas ca migdalele - ca parfumul
ales de el. Parfumul lui, deoarece tia c un mascul Fae
venise s stea mpreun cu ea, iar toate semnele indicau
faptul c erau destul de apropiai nct mirosul s conteze
pentru Rowan.
Ea nchise ochii, pregtindu-se.
Aelin! rosti Rowan prin u.
Sunt bine, rspunse ea. Doar cteva ore. Apoi, totul
avea s se schimbe.
Ea deschise ochii i ntinse mna spre ulei.

~
Fu necesar doar un semn din brbie pentru ca Rowan s l
fac pe Aedion s-l urmeze pe acoperi. Aelin nc era n
camera ei, mbrcndu-se, dar Rowan nu mergea departe.
Avea s i aud pe inamici cu mult nainte ca ei s aib ansa
s intre n apartament.
n ciuda faptului c Valgii umblau prin ora, Riftholdul era
una dintre cele mai blnde capitale pe care le ntlnise -
oamenii fiind, n mare parte, nclinai s evite problemele.
Poate c din frica de a fi remarcai de monstrul care locuia n
castelul acela ngrozitor de cletar. Dar Rowan tot urma s fie
n gard - aici, n Terrasen, sau oriunde altundeva ar fi ajuns.
Aedion sttea acum pe un scunel, pe care unul dintre ei
l adusese aici la un moment dat. Fiul lui Gavriel - o surpriz
i un oc de fiecare dat cnd i vedea chipul sau i simea
mirosul. Rowan nu se putu abine s se ntrebe dac Aelin
trimisese cinii Wyrd dup Lorcan nu doar ca s-l mpiedice
s o urmreasc i s deschid calea pentru eliberarea
magiei, ci i ca s l in departe de Aedion, ca s nu i
detecteze descendena.
Aedion i ncruci picioarele cu o graie lene care,
probabil, l ajuta s i ascund viteza i puterea n faa
oponenilor.
l va ucide n seara asta, nu-i aa?
Dup cin i dup orice altceva plnuiete Arobynn s
i fac acelui comandant Valg. Se va ntoarce i l va ucide.
Doar un prost ar fi crezut c Aedion rnjea doar pentru c
era amuzat.
Bravo ei!
i dac decide s-l crue?
Este decizia ei.
Un rspuns inteligent.
Dar dac ne-ar spune s ne ocupm noi de asta?
Atunci sper c m vei nsoi la vntoare, Prine.
nc un rspuns inteligent i ceea ce ateptase s aud.
i cnd va sosi clipa? ntreb Rowan.
Tu ai depus jurmntul de snge, rspunse Aedion, iar
n ochii lui nu se zri nicio umbr de provocare - doar
adevrul spus de un rzboinic altuia. Eu l voi ucide pe
Arobynn.
Mi se pare corect.
Furie pur licri pe chipul lui Aedion.
Nu va fi rapid i nu va fi curat. Acel brbat are foarte,
foarte multe datorii de pltit nainte de a-i gsi sfritul.
Pn cnd apru Aelin, brbaii vorbeau n buctrie, deja
mbrcai. Pe strada din faa apartamentului, comandantul
Valg era nlnuit, legat la ochi i ncuiat n cufrul trsurii
pe care o adusese Nesryn.
Aelin i ndrept umerii i expir, elibernd nodul din
piept, travers camera, cu fiecare pas avansnd prea repede
spre plecarea lor inevitabil.
Aedion, stnd n faa ei mbrcat cu o tunic de un verde
nchis, fu primul care observ. El fluier ncet.
Ei bine, dac nc nu m-ai speriat pn acum, cu
siguran o faci acum.
Rowan se ntoarse spre ea. El rmase complet nemicat,
examinndu-i rochia.
Catifeaua neagr i se mula pe toate formele, nainte de a i
se aduna la picioare, dezvluind fiecare respiraie uoar, n
timp ce privirea lui Rowan se plimb peste corpul ei. n jos,
apoi n sus - spre prul pe care l pieptnase pe spate, cu doi
piepteni n form de aripi de liliac, ce se ridicau deasupra
fiecrei laturi a capului ei, ca o coroan antic; spre faa pe
care o pstrase n mare parte curat, n afar de un pic de
kohl de-a lungul pleoapei superioare i a buzelor de un rou
nchis, pe care le colorase cu migal.
Cu greutatea arztoare a ateniei lui Rowan asupra ei, se
ntoarse ca s le arate spatele - dragonul auriu care se cra
pe corpul ei. Ea privi peste umr la timp ca s-i vad privirea
lui Rowan alunecnd in jos, unde zbovi. ncet, privirea lui se
ridic spre a ei. Iar ea ar fi putut jura c acea poft - o poft
lacom - licrea acolo.
Demoni i o cin, zise Aedion, lovindu-l pe umr pe
Rowan. Ar trebui s plecm.
Veriorul ei trecu pe lng ea, fcndu-i semn cu ochiul.
Cnd ea se ntoarse spre Rowan, nc uimit, pe chip i
rmsese doar calm.
Ai spus c vrei s m vezi n rochia asta, rosti ea un pic
rguit.
Nu mi-am dat seama c efectul va fi att de... El
scutur din cap. i cercet chipul, prul, pieptenii. Ari ca...
O regin?
Regina ticloas care scuip foc, aa cum i spun
nenorociii ia.
Ea chicoti, fluturnd o mn spre el: jacheta mulat de
culoare neagr care i etala umerii puternici, tonurile argintii
care se asortau cu prul lui, frumuseea i elegana hainelor
care fceau un contrast fermector cu tatuajul de pe partea
lateral a feei i a gtului.
Nici tu nu ari prea ru, Prine.
O afirmaie modest. El arta... ea nu se putea opri din
privit, aa de bine arta.
Se pare, spuse el, mergnd spre ea i oferindu-i braul,
c amndoi ne-am aranjat frumos.
Ea i zmbi iret cnd l lu de bra, mirosul migdalelor
nvluindu-se din nou n jurul ei.
Nu-i uita mantia! Te vei simi vinovat dac bietele
muritoare vor arde cnd te vor vedea.
A spune acelai lucru, dar cred c i-ar plcea s-i vezi
pe brbai arznd cnd vei trece pe lng ei.
Ea i fcu cu ochiul, iar rsul lui i rsun prin oase i
snge.
CAPITOLUL 42

Porile de la intrarea Breslei Asasinilor erau deschise, iar


aleea de pietri i peluza tuns erau luminate de lmpi din
sticl care licreau, nsi proprietatea din piatr deschis la
culoare era strlucitoare, frumoas i primitoare.
Aelin le povestise la ce s se atepte n trsur, pe drumul
ncoace, dar, cnd se oprir la treptele de la intrare, se uit la
cei doi masculi nghesuii mpreun cu ea i i avertiz din
nou.
Fii n gard i inei-v gurile! Mai ales cu
comandantul Valg. Indiferent de ce auzii sau vedei, inei-v
gurile! Fr prostii teritoriale iraionale!
Aedion chicoti.
Amintete-mi s-i spun mine ct de fermectoare eti!
Dar ea nu avea chef s rd.
Nesryn sri de pe locul birjarului i deschise ua trsurii.
Aelin iei, lsndu-i mantia nuntru, i nu ndrzni s se
uite la casa de peste drum - la acoperiul unde Chaol i
civa rebeli le ofereau ntriri, n caz c lucrurile ar fi mers
foarte, foarte prost.
Se afla la jumtatea treptelor din marmur cnd uile
sculptate de stejar se deschiser, inundnd pragul cu lumin
aurie. Nu valetul era cel care sttea acolo, zmbindu-i cu
dini prea albi.
Bine ai venit acas! spuse mieros Arobynn. El le fcu
semn s intre n holul cavernos de la intrare. i bun-venit i
prietenilor ti! Aedion i Nesryn ocolir trsura, spre cufrul
din spate. Sabia banal a veriorului ei era scoas, cnd
deschiser compartimentul i scoaser silueta nlnuit, cu
glug.
Cadoul tu, rosti Aelin, n timp ce ei l ridicar n
picioare. Comandantul Valg se zbtu i se cltin n minile
lor, cnd l conduser spre cas, gluga de pe capul su
legnndu-se dintr-o parte n alta. De sub materialul
nefinisat, se auzi ncet un uierat.
A fi preferat ua de serviciu pentru invitatul nostru,
spuse ferm Arobynn. Era mbrcat n verde - verdele
Terrasenului, dei majoritatea ar fi presupus c alesese
culoarea pentru a o echilibra cu prul su castaniu-rocat.
Un mod de a-i induce n eroare n ceea ce privea inteniile lui,
apartenena sa. Nu purta nicio arm la vedere i doar
blndeea se citi n ochii lui argintii, cnd i ntinse minile
spre ea, ca i cnd Aedion n-ar fi tras cu ea un demon pe
treptele de la intrare. n spatele lor, Nesryn conduse trsura
afar.
Aelin l simi pe Rowan enervndu-se, i simi dezgustul lui
Aedion, dar nu se gndi la asta. l lu de mini pe Arobynn -
mini uscate, calde i bttorite.
El i strnse uor degetele, privindu-i chipul.
Ari ncnttor, dar nu m ateptam la altceva. Nu ai
nici mcar o vntaie, dup ce l-ai prins pe invitatul nostru.
Impresionant. El se aplec mai aproape, mirosind. i miroi
divin. M bucur c darul meu i-a folosit.
Cu coada ochiului, ea l vzu pe Rowan ndreptndu-se i
tiu c alunecase ntr-un calm criminal. Nici Rowan i nici
Aedion nu aveau arme la vedere, n afar de singura sabie pe
care vrul ei o scosese acum - dar tia c amndoi erau
narmai pe sub haine i c Rowan i-ar fi rupt gtul lui
Arobynn i dac doar s-ar fi uitat urt la ea.
Simplul gnd o fcu s-i zmbeasc lui Arobynn.
Ari bine, spuse ea. Presupun c deja i cunoti pe
nsoitorii mei.
El se ntoarse spre Aedion, care era ocupat s-i nfig
sabia n coastele comandantului, ca s-i aminteasc s se
mite n continuare.
Nu am avut plcerea de a-l cunoate pe vrul tu.
Ea tia c Arobynn examina fiecare detaliu, n timp ce
Aedion se apropie, mpingnd prizonierul naintea lui;
ncercnd s gseasc o slbiciune, ceva pe care s-l
foloseasc n avantajul lui. Aedion naint, comandantul Valg
mpiedicndu-se de prag.
Te-ai nsntoit, Generale, spuse Arobynn. Sau ar
trebui s-i spun Maiestate, n onoarea descendenei tale
din familia Ashryver? Cum preferi, desigur.
Atunci, ea i ddu seama c Arobynn nu plnuia s-l lase
pe demon - i pe Stevan - s prseasc aceast cas n
via.
Peste umr, Aedion i rnji lene lui Arobynn.
Nu-mi pas cum mi spui. l mpinse pe comandantul
Valg mai departe. Numai ia-mi creatura de pe cap!
Arobynn zmbi direct, netulburat - calculase ura lui
Aedion. Cu o ncetineal deliberat, se ntoarse spre Rowan.
Pe tine nu te cunosc, rosti gnditor Arobynn, fiind
nevoit s-i nale capul pentru a-i vedea chipul lui Rowan. Se
ddu n spectacol msurndu-l din priviri pe Rowan. A trecut
o venicie de cnd n-am mai vzut un Fae. Nu-mi amintesc
s fi fost att de masivi.
Rowan naint n holul de la intrare, fiecare pas dantelat
cu putere i moarte, oprindu-se lng ea.
Poi s-mi spui Rowan. Asta este tot ce trebuie s tii.
El i nclin capul ntr-o parte, ca un prdtor care i evalua
prada. Mulumesc pentru ulei, adug el. Aveam pielea un
pic uscat.
Arobynn clipi - era singurul semn de surprindere pe care
i-l permitea.
Ei i lu o clip s analizeze ce spusese Rowan i s-i dea
seama c mirosul de migdale nu venise doar dinspre ea. i el
se dduse cu uleiul.
Arobynn i ndrept atenia spre Aedion i comandantul
Valg.
A treia u pe stnga - du-l la subsol. Folosete a patra
celul.
Aelin nu ndrzni s-i priveasc veriorul, n timp ce l
tria pe Stevan. Nu era nici urm de ali asasini - nu se
zrea niciun servitor. Orice plnuise Arobynn... nu voia
niciun martor.
Arobynn l urm pe Aedion, cu minile n buzunare.
Dar Aelin rmase o clip pe hol, privindu-l pe Rowan.
Sprncenele i erau ridicate i ea i citi cuvintele n ochi i
n postur. Nu a spus niciodat c doar tu trebuie s-l
foloseti.
Gtul i se strnse i scutur din cap.
Ce? pru el s ntrebe.
Tu... scutur ea din nou, din cap. Uneori m surprinzi.
Bun. Nu mi-ar plcea s te plictiseti.
Fr s vrea, n ciuda lucrurilor care aveau s urmeze, ea
zmbi, n timp ce Rowan o lu de mn i o strnse.
Cnd ea se ntoarse ca s se ndrepte spre temnie,
zmbetul i dispru cnd l vzu pe Arobynn privindu-i.

~
Rowan nu mai avea mult pn s-i rup gtul Regelui
Asasinilor, n timp ce acesta i conduse la subsol, n temnie.
Rmase cu un pas n urma lui Aelin, cnd coborr pe scrile
spiralate din piatr, mirosul urt de mucegai, i snge, i
rugin devenind mai puternic la fiecare pas. El fusese
torturat suficient i torturase i el ca s tie ce era acest loc.
S tie ce fel de antrenament primise Aelin aici.
O fat - fusese o fat cnd ticlosul cu pr rou aflat la
civa pai n fa o adusese aici i o nvase cum s taie
oameni, cum s-i in n via ct timp fcea asta, cum s i
fac s ipe i s implore. Cum s-i ucid. Nicio parte a ei nu-
l dezgusta, nimic nu-l speria, dar gndul la ea n acest loc, cu
aceste mirosuri, n acest ntuneric...
Cu fiecare treapt, umerii lui Aelin prur s coboare,
prul pru s i devin mat, iar pielea, mai palid. Aici l
vzuse ea ultima dat pe Sam, i ddu el seama. Iar
stpnul ei tia asta.
Folosim acest loc pentru majoritatea ntlnirilor noastre
- este mai greu s tragi cu urechea sau s fii prins nepregtit,
spuse Arobynn, fr s se adreseze cuiva n mod special. Dei
mai are i alte ntrebuinri, cum vei vedea curnd. El
deschise u dup u, iar lui Rowan i se pru c Aelin le
numra, ateptnd, pn cnd...
Intrm? ntreb Arobynn, gesticulnd spre ua celulei.
Rowan i atinse cotul. Pe toi zeii, autocontrolul lui era
probabil inexistent n seara asta; nu nceta s i inventeze
scuze ca s o ating. Iar aceast atingere era esenial.
Privirea ei o ntlni pe a lui, ntunecat i rece. Spune doar
un cuvnt i este mort, iar apoi putem s ntoarcem casa cu
susul n jos, ca s cutm amuleta.
Ea scutur din cap cnd intrar n celul, iar el nelese
destul de bine. Nu nc, nu nc.

~
Ea aproape c se mpiedicase pe treptele spre temnie i
doar gndul la amulet, doar cldura rzboinicului Fae din
spatele ei fur cele care o fcur s nainteze i s coboare n
subsolul din piatr.
Nu avea s uite niciodat aceast camer. nc i bntuia
visele. Masa era goal, dar ea l vedea acolo, distrus i
aproape de nerecunoscut, mirosul de gloriella agndu-i-se
de corp. Sam fusese torturat n feluri pe care nici nu le aflase
nainte de a citi scrisoarea lui Wesley. Cea mai groaznic
tortur fusese la cererea lui Arobynn. Cerut ca pedeaps
pentru c Sam o iubea - pedeaps pentru c i atinsese
bunurile lui Arobynn.
Arobynn intr n camer, cu minile n buzunar. Mirosul
ascuit al lui Rowan i spuse suficiente despre felul n care
mirosea locul.
n ce camer ntunecat i rece i puseser corpul lui Sam.
n ce camer ntunecat i rece vomitase ea, iar apoi zcuse
lng el pe acea mas, ore ntregi, nedorind s-l prseasc.
Camer n care Aedion l nlnuia acum pe Stevan, de
perete.
Ieii afar! le ceru ferm Arobynn lui Rowan i lui
Aedion, care nepenir. Voi doi putei atepta sus. Nu avem
nevoie de distracii inutile. i nici invitatul nostru.
Peste cadavrul meu! izbucni Aedion. Aelin i arunc o
privire tioas.
Lysandra v ateapt n salon, spuse Arobynn foarte
politicos, cu ochii aintii asupra Valgului cu glug, nlnuit
de perete. Minile nmnuate ale lui Stevan trgeau de
lanuri, uieratul lui nencetat crescnd cu o violen
impresionant. Ea v va ine companie. n scurt timp, vom
lua cina.
Rowan o privea pe Aelin foarte atent. Ea ddu uor din
cap. Rowan i ntlni privirea lui Aedion - i generalul se uit
la el.
Sincer, dac ar fi fost n alt parte, ea ar fi tras un scaun
ca s priveasc aceast btlie pentru dominaie. Din fericire,
Aedion se ntoarse spre scri. O clip mai trziu, ei disprur.
Arobynn se ndrept spre demon i i scoase gluga de pe
cap.
Ochii negri i plini de furie i privir i clipir, scrutnd
camera.
Poi alege calea mai grea sau mai uoar, spuse
Arobynn.
Stevan zmbi.

~
Aelin l ascult pe Arobynn interogndu-l pe demon,
cerndu-i s spun ce era, de unde venise, ce voia regele.
Dup treizeci de minute i cteva tieturi, demonul spunea
tot i orice.
Cum te controleaz regele? insist Arobynn.
Demonul rse.
Nu-i aa c ai vrea s tii?
Arobynn se ntoarse pe jumtate spre ea, ridicndu-i
pumnalul, sngele negru prelingndu-se pe lam.
Vrei s faci onorurile? Acest lucru este n beneficiul
tu, la urma urmelor.
Ea se ncrunt la rochie.
Nu vreau s mi-o ptez cu snge.
Arobynn rnji i tie cu pumnalul pectoralul brbatului.
Demonul ip, acoperind rpitul sngelui pe pietre.
Inelul, gfi el dup o clip. Toi avem inele. Arobynn se
opri, iar Aelin i nl capul. Stnga - mna stng, indic
ea.
Arobynn scoase mnua brbatului, dezvluind inelul
negru.
Cum?
i el are un inel - l folosete ca s ne controleze. Inelul
intr i nu mai iese. Facem ce ne spune, orice ne-ar spune.
De unde are inelele?
Le-a fcut, nu tiu. Pumnalul se apropie. Jur! Purtm
inelele, iar el ne face o tietur pe brae - linge sngele ca s
fie n el, iar apoi ne poate controla dup bunul plac. Sngele
ne conecteaz.
i ce plnuiete s fac cu voi toi, acum c mi
invadai oraul?
l cutm pe general. Nu voi - nu voi spune c este aici.
Sau c ea este aici, jur. n rest - n rest, nu tiu. Privirea lui o
ntlni pe a ei - ntunecat, rugtoare.
Ucide-l! i spuse ea lui Arobynn. Este o povar.
Te rog, ngim Stevan, privind-o n continuare n ochi.
Ea i ntoarse privirea.
Se pare c nu mai are ce s-mi spun, rosti gnditor
Arobynn.
Rapid ca o viper, Arobynn se repezi spre el, iar Stevan
ip att de tare nct o durur urechile cnd Arobynn i tie
degetul - i inelul pe care l inea - cu o singur micare
brutal.
Mulumesc, fcu Arobynn, acoperind ipetele lui
Stevan, iar apoi i tie gtul brbatului.
Aelin se ddu din calea stropilor de snge, privindu-l n
ochi pe Stevan, n timp ce lumina pli din privirea lui. Cnd
sngele curse mai ncet, ea se ncrunt la Arobynn.
Ai fi putut s-l ucizi i apoi s-i tai degetul.
Dar asta n-ar mai fi fost deloc distractiv. Arobynn ridic
degetul nsngerat i scoase inelul. i-ai pierdut setea de
snge?
A arunca inelul n Avery, dac a fi n locul tu.
Cu inelele astea, regele nrobete oamenii. Plnuiesc s
l studiez pe acesta ct de bine pot. Bineneles c aa era. El
puse inelul n buzunar i i nclin capul spre u. Acum c
suntem chit, drag... mergem s mncm?
Fcu un efort s dea din cap, cu trupul lui Stevan, nc
sngernd, atrnat pe perete.

~
Aelin era aezat la dreapta lui Arobynn, aa cum fusese
ntotdeauna. Se ateptase ca Lysandra s fie n faa ei, dar, n
schimb, curtezana era lng ea. Fr ndoial, asta trebuia
s-i reduc opiunile la dou: s-i nfrunte vechea rival sau
s vorbeasc cu Arobynn. Ceva de genul sta.
O salutase pe Lysandra, care le inuse companie lui
Aedion i lui Rowan n salon, perfect contient c Arobynn
era n spatele ei, n timp ce ddu mna cu Lysandra,
nmnndu-i subtil un bilet pe care l inuse ascuns n rochie
toat seara. Biletul dispru pn cnd Aelin se aplec pentru
a-i sruta obrazul curtezanei, srutul cuiva care nu era
ncntat s fac asta.
Arobynn l aezase pe Rowan n stnga lui, cu Aedion
lng rzboinic. Cei doi curteni ai ei erau separai de mas,
ca s nu poat ajunge la ea i s o lase neprotejat fa de
Arobynn. Niciunul nu ntrebase ce se ntmplase n temni.
Trebuie s spun, rosti gnditor Arobynn, n timp ce
primul fel - sup de roii i busuioc, din legumele crescute n
sera din spate - fu luat de servitori tcui, care fuseser
chemai, acum c se ocupaser de Stevan. Aelin i recunoscu
pe unii, dei ei nu se uitar la ea. Nu se uitaser niciodat la
ea, nici mcar cnd locuise acolo. tia c ei nu ar fi ndrznit
s opteasc un cuvnt despre cine mnca la mas n seara
asta. Nu cu Arobynn drept stpn. Suntei un grup cam
tcut. Sau protejata mea v-a speriat?
Aedion, care urmrise fiecare lingur pe care ea o luase
din acea sup, ridic o sprncean.
Vrei s facem conversaie dup ce tocmai ai interogat i
ai mcelrit un demon?
Arobynn flutur o mn.
Mi-ar plcea s aud mai multe despre voi toi.
Ai grij! i spuse ea prea ncet lui Arobynn.
Regele Asasinilor ndrept tacmurile de lng farfuria lui.
Nu ar trebui s-mi pese de cei cu care locuiete
protejata mea?
Nu i-a psat cu cine locuiam cnd m-ai expediat n
Endovier.
El clipi ncet.
Asta crezi c am fcut?
Lysandra nepeni lng ea. Arobynn observ micarea -
aa cum observa fiecare micare.
Lysandra i poate spune adevrul: am luptat din
rsputeri s te eliberez din acea nchisoare, zise el. Mi-am
pierdut jumtate din oameni n aceast ncercare, toi
torturai i ucii de rege. Sunt surprins c prietenul tu,
cpitanul, nu i-a spus asta. Ce pcat c n scara asta st de
paz pe acoperi. Prea c nu rata nimic.
Arobynn se uit la Lysandra - ateptnd.
tii, el chiar a ncercat, opti ea, nghind n sec. Luni
de zile.
O spuse att de convingtor, nct Aelin ar fi putut s o
cread.
Printr-o minune, Arobynn nu tia c femeia se ntlnise cu
ei n secret. Era un miracol - sau isteimea Lysandrei.
Plnuieti s-mi spui de ce ai insistat s rmnem la
cin? l ntreb Aelin, trgnat, pe Arobynn.
Cum altfel a putea s te vd? Mi-ai fi aruncat pur i
simplu creatura pe prag i ai fi plecat. i am aflat att de
multe - att de multe lucruri pe care le-am putea folosi,
mpreun. Fiorul care cobor pe spinarea ei era real. Dei,
trebuie s spun, noua ta persoan este mai potolit.
Presupun c, pentru Lysandra, este un lucru bun. Mereu se
uit la gaura pe care ai fcut-o n peretele de la intrare, cnd
i-ai aruncat pumnalul spre cap. Am lsat-o acolo, ca pe o
mic amintire a ct de mult ne lipseti tuturor.
Rowan o privea, ca o viper gata s atace. Dar sprncenele
lui se mpreunar puin, ca i cnd ar fi ntrebat: Chiar ai
aruncat un pumnal spre capul ei?
Arobynn ncepu s vorbeasc despre o vreme n care Aelin
se certase cu Lysandra i se rostogoliser pe scri, zgriindu-
se i urlnd ca pisicile, aa c Aelin se mai uit la Rowan o
clip. Eram un pic furioas.
ncep s o admir pe Lysandra tot mai mult. Probabil c a
fost o ncntare s aib de-a face cu Aelin la aptesprezece
ani.
Ea se lupt cu buzele care i zvcneau. A da bani muli
ca s o vd pe Aelin la aptesprezece ani ntlnindu-l pe
Rowan la aceeai vrst.
Ochii lui verzi strlucir. Arobynn nc vorbea. Rowan cel
de aptesprezece ani nu ar fi tiut ce s-i fac. Abia dac
vorbea cu femeile care nu fceau parte din familia lui.
Mincinosule - nu cred asta nici mcar o secund.
Este adevrat. L-ai fi scandalizat cu pijamalele tale - chiar
i cu rochia pe care o pori acum.
Ea i trecu zgomotos limba peste dini. Probabil c l-ar fi
scandalizat i mai mult s afle c nu port lenjerie intim pe
sub rochie.
Masa zorni cnd Rowan o lovi cu genunchiul.
Arobynn se opri, dar continu cnd Aedion l ntreb ce i
spusese demonul.
Cred c nu vorbeti serios, pru s spun Rowan.
Ai vzut vreun loc n care ar putea s le ascund aceast
rochie? S-ar vedea toate liniile i pliurile.
Rowan scutur subtil din cap, ochii lui dansnd cu o
lumin pe care ea doar recent o vzuse - i o preuise. i
place s m ochezi?
Ea nu se putu abine s zmbeasc. Cum altfel a putea
amuza un nemuritor capricios?
Rnjetul lui i distrase destul atenia nct i lu o clip s
observe linitea i c toat lumea i fixa cu privirea -
ateptnd. Ea l privi pe Arobynn, al crui chip era o masc
de piatr.
M-ai ntrebat ceva?
n ochii lui argintii se citea doar o mnie calculat - care,
cndva, ar fi fcut-o s implore mil.
Am ntrebat, spuse Arobynn, dac te-ai distrat n
ultimele zile, distrugnd proprietile n care am investit i
asigurndu-te c niciunul dintre clienii mei nu va mai vrea
s discute cu mine.
CAPITOLUL 43

Aelin se rezem de sptarul scaunului. Chiar i Rowan o


fixa acum cu privirea, surprins i suprat. Lysandra simula
bine ocul i confuzia - chiar dac ea i dduse detaliile lui
Aelin, care i fcuse planul mult mai bun i mai complex
dect atunci cnd Aelin l scrisese pe acea corabie.
Nu tiu despre ce vorbeti, spuse ea schind un
zmbet.
Da? Arobynn i nvrti vinul n pahar. Vrei s-mi spui
c, atunci cnd ai distrus complet Bolile, nu a fost o micare
mpotriva investiiei mele n acea proprietate - i a prii mele
lunare din profiturile lor? Nu te preface c a fost doar o
rzbunare pentru Sam.
Au aprut oamenii regelui. N-am avut de ales dect s
lupt pentru viaa mea. Dup ce i condusese direct de la
docuri spre sala plcerii, desigur.
i presupun c a fost un accident faptul c a fost
deschis caseta de valori, astfel nct coninutul s poat fi
nfcat de mulime.
Funcionase - funcionase att de spectaculos, nct ea era
surprins c Arobynn rezistase att de mult fr s-i sar la
gt.
tii cum sunt vagabonzii. Un strop de haos i se
transform n animale cu spume la gur.
Lysandra ddu napoi; un rol excelent al unei femei care
era martor la o trdare.
ntr-adevr, zise Arobynn. i mai ales vagabonzii din
spaiile de la care primesc o sum frumoas n fiecare lun,
corect?
Aadar, ne-ai invitat pe mine i pe prietenii mei aici n
seara asta ca s m acuzi? Iar eu credeam c voi deveni
vntorul tu personal de Valgi.
Te-ai deghizat intenionat n Hinsol Cormac, unul
dintre cei mai loiali clieni i investitori ai mei, cnd l-ai
eliberat pe veriorul tu, izbucni Arobynn. Ochii lui Aedion se
mrir puin. A putea spune c a fost o coinciden, doar c
un martor spune c l-a strigat pe nume pe Cormac la
petrecerea prinului, iar Cormac i-a fcut semn din mn.
Martorul i-a spus i regelui asta - c l-a vzut pe Cormac n-
dreptndu-se spre Aedion chiar nainte de explozii. i ce
coinciden ca, exact n ziua n care Aedion a disprut, dou
trsuri, care aparineau afacerii mele i a lui Cormac, au
disprut - trsuri despre care apoi Cormac le-a zis tuturor
clienilor i partenerilor mei c le-am lolosit eu, ca s-l duc pe
Aedion n siguran cnd eu l-am eliberat pe general n acea
zi, deoarece se pare c eu am devenit un nenorocit de
simpatizant al rebelilor, mergnd prin ora la orice or din zi.
Ea ndrzni s l priveasc pe Rowan, al crui chip
rmsese inexpresiv n mod intenionat, dar, oricum, citi
cuvintele n el. Vulpe viclean i istea.
i tu care credeai c m-am vopsit rocat doar din
vanitate.
Nu o s m mai ndoiesc niciodat de tine.
Ea se ntoarse spre Arobynn.
Nu am ce face dac ai ti clieni preioi se ntorc
mpotriva ta la cel mai mic semn de pericol.
Cormac a fugit din ora i continu s-mi mproate
numele cu noroi. Este o minune c regele nu a venit s m
duc la castel.
Dac i faci griji c pierzi bani, ai putea oricnd s
vinzi casa, presupun. Sau s renuni la serviciile Lysandrei.
Arobynn uier, iar Rowan i Aedion ntinser ntmpltor
minile sub mas, dup armele lor ascunse.
Ct ar costa, drag, s nu mai fii o aa pacoste?
Iat-le. Cuvintele pe care ea i dorise s le aud, motivul
pentru care fusese att de atent s nu l distrug complet, ci
doar s-l enerveze suficient de mult. Ea i cur unghiile.
Cteva lucruri, cred.

Salonul era supradimensionat i fcut pentru petreceri de


douzeci sau treizeci de persoane, cu tot cu scaune, canapele
i ezlonguri. Aelin se tolni pe un fotoliu din faa emineului,
iar Arobynn n faa ei, furia nc dansndu-i n ochi.
Ea i simi pe Rowan i pe Aedion n holul de afar,
supraveghind fiecare cuvnt i respiraie. Se ntreb dac
Arobynn tia c ei nu i ascultaser ordinul de a rmne n
salon; se ndoia de asta. Ei erau mai discrei dect leoparzii.
Dar nici ea nu-i voia acolo - nu nainte de a termina ce
trebuia s fac.
Ea i ncruci picioarele, dezvluind pantofii simpli din
catifea neagr pe care i purta i picioarele ei goale.
Aadar, toate astea au fost o pedeaps - pentru o crim
pe care nu am comis-o, rosti n sfrit Arobynn.
Ea i trecu un deget peste cotiera fotoliului.
n primul rnd, Arobynn, hai s nu mai minim!
Presupun c le-ai spus prietenilor ti adevrul?
Curtea mea tie totul despre mine. i tiu i ce ai fcut
tu.
Te-ai dat drept victim, nu-i aa? Uii c nu au fost
necesare prea multe ncurajri ca s iei cuitele n mini.
Sunt ceea ce sunt. Dar asta nu terge faptul c ai tiut
foarte bine cine eram cnd m-ai gsit. Mi-ai luat colierul
familiei i mi-ai zis c oricine va veni s m caute va sfri
ucis de inamicii mei. Ea nu ndrzni s respire precipitat, nu
l ls s se gndeasc prea mult la ce i spunea, n timp ce
continu. Ai vrut s m transformi n arma ta personal - de
ce?
De ce nu? Eram tnr i mnios, iar ticlosul de rege
tocmai mi cucerise regatul. Am crezut c a putea s-i dau
uneltele necesare pentru supravieuire, ca ntr-o zi s-l
nvingi. De aceea te-ai ntors, nu-i aa? Sunt surprins c tu i
cpitanul nu l-ai ucis nc - nu asta vrea, nu din cauza asta
a ncercat s lucreze cu mine? Sau revendici acea crim
pentru tine?
Tu chiar te atepi s cred c elul tu final era ca eu s
mi rzbun familia i s-mi revendic tronul?
Ce ai fi devenit fr mine? O prines rsfat i
temtoare. Dragul tu verior te-ar fi nchis ntr-un turn i ar
fi aruncat cheia. Eu i-am dat libertatea - i-am dat abilitatea
de a dobor brbai ca Aedion Ashryver cu cteva lovituri. i
tot ce primesc pentru asta este dispre.
Ea i strnse pumnul, simind greutatea pietricelelor pe
care le dusese n acea diminea la mormntul lui Sam.
Aadar, ce mi mai pregteti, O, Puternic Regin? S
te scutesc de probleme i s-i spun cum mi-ai mai putea fi
un spin n coaste?
tii c datoria nu e nici pe departe pltit.
Datorie? Pentru ce? Pentru c am ncercat s te eliberez
din Endovier? i, cnd asta nu a funcionat, am fcut tot ce
am putut. I-am mituit pe gardieni i pe oficiali cu bani din
propria vistierie ca s nu te rneasc iremediabil. n tot acest
timp, am ncercat s gsesc moduri de a te scoate de acolo -
timp de un an.
Minciuni i adevr, aa cum o nvase ntotdeauna. Da, el
mituise oficialii i grzile ca s se asigure c avea s mai fie
funcional cnd urma s o elibereze el, n cele din urm. Dar
scrisoarea lui Wesley i explicase n detaliu cam ct de mic
fusese efortul lui Arobynn, de ndat ce devenise clar c ea se
ndrepta spre Endovier. Cum i ajustase el planurile -
mbrind ideea c minele aveau s-i distrug sufletul.
i cum rmne cu Sam? opti ea.
Sam a fost ucis de un sadic, pe care garda mea inutil
de corp l-a convins s-l ucid. tii c nu puteam permite ca
acest lucru s rmn nepedepsit, nu cnd aveam nevoie ca
noul Stpn al Crimei s lucreze n continuare pentru noi.

~
Adevr i minciun, minciun i adevr. Ea scutur din
cap i privi spre fereastr, protejata mereu confuz i
contradictorie, care credea cuvintele otrvite ale lui Arobynn.
Spune-mi ce trebuie s fac pentru a te face s nelegi,
rosti el. tii de ce te-am pus s prinzi acel demon? Ca s
putem avea informaii. Ca noi doi s luptm contra regelui, s
aflm ce tie. De ce crezi c te-am lsat n acea camer?
mpreun - vom dobor acel monstru mpreun, nainte de a
purta toi acele inele. Prietenul tu, cpitanul, poate s ni se
alture, gratis.
Te atepi s cred ce mi spui?
M-am gndit mult la relele pe care i le-am fcut,
Celaena.
Aelin! izbucni ea. Numele meu este Aelin. Iar tu poi s
ncepi s-mi dovedeti c te-ai ndreptat dndu-mi napoi
nenorocita de amulet. Apoi, mai poi s-mi dovedeti dndu-
mi resursele tale - lsndu-m s m folosesc de oamenii ti,
ca s obin ce-mi trebuie.
Ea i vzu rotiele minii viclene i reci micndu-se.
n ce scop?
Nici vorb de amulet - nu negase c o avea.
Vrei s detronezi regele, opti ea, ca i cnd nu ar fi
vrut ca s aud cei doi masculi Fae de dincolo de u. Atunci,
hai s detronm regele. Dar o facem cum spun eu. Cpitanul
i Curtea mea nu se implic.
Ce am de ctigat din asta? tii, trim vremuri
periculoase. Uite, chiar azi, unul dintre principalii
comerciani de opiu a fost prins de oamenii regelui i ucis. Ce
pcat; a scpat de mcelul din Piaa Umbrelor doar ca s fie
prins cumprnd mncare la cteva strzi distan.
Alte prostii care s i atrag atenia.
Nu i voi spune nimic regelui despre locul sta - despre
felul n care lucrezi i cine sunt clienii ti, spuse ea. i nu voi
meniona demonul din temnia ta, cu sngele lui, care este
acum o pat permanent. Ea schi un zmbet. Am ncercat,
sngele lor nu se spal.
Ameninri, Aelin? Dar dac te amenin i eu? Dac
menionez grzii regelui c generalul disprut i Cpitanul
Grzii ei viziteaz frecvent un anumit depozit? Dac scap
informaia c un rzboinic Fae rtcete prin oraul lui? Sau,
mai ru, c inamicul su de moarte triete n mahala?
Atunci, presupun c va fi o curs spre palat. Din
nefericire, cpitanul are oameni postai lng porile
castelului, cu mesaje la ei, gata s primeasc semnalul ca s
le trimit chiar n seara asta.
Va trebui s iei n via de aici ca s dai acel semnal.
M tem c semnalul este ca noi s nu ne ntoarcem.
Niciunul.
Din nou, acea privire fix i rece.
Ct de crud i nemiloas ai devenit, draga mea. Dar
vei deveni i o tiran? Poate c ar trebui s le pui inele pe
degete adepilor ti.
El bg mna n tunic. Ea i pstr postura relaxat
cnd un lan de aur strluci n jurul degetelor lui lungi i
albe, apoi un zngnit, apoi...
Amuleta era exact aa cum i-o amintea ea. O inuse cu
mini de copil ultima dat i cu ochi de copil vzuse ultima
dat acea faet albastr precum cerul, cu un cerb de filde i
o stea aurie ntre coarne. Cerbul nemuritor al Malei,
Aductoarea-Focului, adus n aceste inuturi chiar de
Brannon i eliberat n Pdurea Oakwald. Amuleta strluci n
minile lui Arobynn, cnd o scoase de la gt.
A treia i ultima cheie Wyrd.
i fcuse pe naintaii ei regi i regine puternice; fcuse
Terrasenul de neatins, o for att de mortal nct nicio alta
nu i nclcase graniele. Pn cnd ea czuse n rul Florine
n acea sear - pn ce acest brbat i luase amuleta de la
gt, iar o armat cuceritoare sosise peste ei. Iar Arobynn se
ridicase din poziia lui de mic stpn local al asasinilor, ca s
se ncoroneze ca rege de necontestat al Breslei lor.
Poate c puterea i influena lui proveneau doar din acel
colier - colierul ei - pe care el l purtase n toi aceti ani.
M-am cam ataat de el, spuse Arobynn cnd i-l
nmn.
El tiuse c ea avea s i-l cear n seara asta, dac l-a
purtat. Poate c plnuise s i-l ofere n tot acest timp, doar ca
s-i ctige ncrederea - sau ca s o fac s nu-i mai
nsceneze clienii i s-i ntrerup afacerile.
Fcu un efort s nu afieze nicio emoie cnd ntinse mna
spre el. Degetele ei atinser lanul din aur, iar ea i dori,
atunci i acolo, s nu fi auzit vreodat de el, s nu-l fi atins,
s nu fi fost n aceeai camer cu el. Nu este bine, cnt
sngele ei, suspinar oasele ei. Nu este bine, nu este bine, nu
este bine.
Amuleta era mai grea dect prea - i cald, de la corpul
lui sau de la puterea fr margini care era nuntru.
Cheia Wyrd. Pe toi zeii.
El i-o dduse foarte rapid, foarte uor. Cum de Arobynn
nu o simise, nu o observase... Poate i trebuia magie n vene
ca s o simi. Poate c... pe el nu l chema aa cum o chema
acum pe ea, puterea-i brut atingndu-i simurile ca o pisic
ce se freca de picioarele ei. Cum de mama ei, tatl ei - oricare
dintre ei - nu o simise niciodat?
Aproape c iei din ncpere chiar atunci. Totui, i puse
Amuleta din Orynth n jurul gtului, greutatea acesteia
devenind i mai mare - o for care i apsa pe oase,
ntinzndu-se prin sngele ei precum cerneala n ap. Nu
este bine.
Mine diminea, spuse ea cu rceal, noi doi vom
vorbi din nou. Adu cei mai buni oameni ai ti sau pe oricine
te slugrete n ziua de azi. Iar apoi vom face un plan. Ea se
ridic de pe scaun, cu genunchii tremurnd.
Mai ai i alte cereri, Maiestate?
Crezi c nu-mi dau seama c eti n avantaj? Ea i
impuse s i calmeze venele, inima. Ai fost de acord s m
ajui mult prea uor. Dar mi place acest joc. S-l jucm n
continuare.
El i rspunse zmbind ca un arpe.
Fiecare pas spre u era un efort de voin, forndu-se s
nu se gndeasc la chestia care btea ntre snii ei.
Dac ne trdezi, Arobynn, adug ea, oprindu-se n
faa uii, voi face ca tot ceea ce i s-a fcut lui Sam s par o
binecuvntare, n comparaie cu ce i voi face eu ie.
Ai nvat trucuri noi n ultimii civa ani, nu-i aa?
Ea rnji, examinndu-l n detaliu fix n acest moment:
strlucirea prului su rocat, umerii lai i talia ngust,
cicatricele de pe mini i acei ochi argintii, care luceau a
provocare i triumf. Probabil c aveau s-i bntuie visele
pn la ultima ei suflare.
nc ceva, rosti Arobynn.
Fcu un efort s ridice o sprncean, n timp ce el se
apropie destul de mult nct s o srute, s o mbrieze.
Dar el nu fcu dect s o apuce de mn, mngindu-i palma
cu degetul mare.
M voi bucura s te am din nou, spuse el mieros.
Apoi, mai repede dect ar fi putut ea s reacioneze, el i
puse inelul din piatr Wyrd pe deget.
CAPITOLUL 44

Pumnalul ascuns pe care l scosese Aelin zngni pe


podeaua de lemn, n clipa n care piatra neagr i rece
alunec pe pielea ei. Ea clipi vznd inelul, linia de snge
care apruse pe mna ei, sub unghia ascuit de la degetul
mare al lui Arobynn, n timp ce i ridic mna spre gur i o
atinse cu limba.
Sngele i era pe buzele lui cnd se ridic.
Ce linite era n mintea ei, chiar i acum. Chipul i
mpietri; inima ncet s-i mai bat.
Clipete, i ordon el.
Ea clipi.
Zmbete.
Zmbi.
Spune-mi de ce te-ai ntors.
Ca s-l ucid pe rege; ca s-l ucid pe prin.
Arobynn se aplec mai aproape, atingndu-i nasul cu
gtul.
Spune-mi c m iubeti.
Te iubesc.
Numele - rostete-mi numele cnd mi spui c m
iubeti.
Te iubesc, Arobynn Hamel.
Respiraia lui i nclzi pielea, cnd el rse pe gtul ei, apoi
o srut pe umr.
Cred c mi va plcea asta.
El se retrase, admirndu-i chipul inexpresiv, trsturile ei,
acum goale i strine.
Ia trsura mea. Du-te acas i dormi. Nu spune
nimnui despre asta; nu le arta prietenilor ti inelul. Iar
mine, vino aici dup micul dejun. Avem planuri, noi doi.
Pentru regatul nostru i pentru Adarlan.
Ea se holb, ateptnd.
nelegi?
Da.
El i ridic din nou mna i srut inelul din piatr Wyrd.
Noapte bun, Aelin, opti el, atingnd-o pe spate cu
mna, n timp ce o izgoni afar.

~
Rowan tremura, stpnindu-i furia cnd luar trsura lui
Arobynn spre cas, fr ca ei s vorbeasc. El auzise fiecare
cuvnt rostit n acea camer. La fel i Aedion. El vzuse
atingerea final a lui Arobynn, gestul tipic al unui brbat
convins c avea o nou jucrie strlucitoare care s l amuze.
Totui, Rowan nu ndrzni s apuce mna lui Aelin ca s
vad inelul.
Ea nu se mic; nu vorbi. Doar sttu acolo i fix cu
privirea peretele trsurii. O ppu perfect, stricat i
asculttoare.
Te iubesc, Arobynn Hamel.
Fiecare minut era o agonie, dar prea muli ochi i priveau -
prea muli, chiar i cnd ajunser, n sfrit, la depozit i
coborr. Ateptar ca trsura lui Arobynn s plece, nainte
ca Rowan i Aedion s o flancheze pe regin, cnd ea se
strecur n depozit i urc scrile.
Draperiile din cas erau deja trase, cteva lumnri
rmnnd aprinse. Flcrile strlucir pe dragonul auriu
brodat pe spatele acelei rochii remarcabile, iar Rowan nu
ndrzni s respire cnd ea nu fcu dect s stea acolo, n
mijlocul camerei. Un sclav care atepta ordine.
Aelin? rosti Aedion cu vocea rguit.
Aelin i ridic minile i se ntoarse. Ea scoase inelul.
Aadar, asta voia. Sincer, m ateptam la ceva mai
grandios.

~
Aelin arunc inelul pe msua din spatele canapelei.
Rowan se ncrunt vzndu-l.
Nu a verificat i cealalt mn a lui Stevan?
Nu, rspunse ea, ncercnd nc s tearg groaza
trdrii din mintea ei. ncercnd s ignore ceea ce i atrna la
gt, abisul de putere care o chema nencetat...
Unul din voi trebuie s-mi explice acum, izbucni
Aedion. Veriorul ei era palid, iar ochii i erau att de mrii,
nct partea alb strluci cnd se uit la inel, la Aelin, apoi
iar la inel.
Se stpnise n timpul cltoriei cu trsura, rmnnd
ppua n care Arobynn credea c se transformase. Ea
travers camera, pstrndu-i braele pe lng corp, ca s
evite s arunce cheia Wyrd de perete.
mi pare ru, spuse ea. Nu puteai s tii...
A fi putut ti. Chiar crezi c nu-mi pot ine gura?
Pn asear nu a tiut nici Rowan, izbucni ea.
n adncul abisului, vui tunetul.
O, pe toi zeii, o, pe toi zeii...
Asta ar trebui s m fac s m simt mai bine?
Rowan i ncruci braele.
Da, avnd n vedere c ne-am certat din cauza asta.
Aedion scutur din cap.
Doar... explic-mi.
Aelin ridic inelul. Concentrat. Putea s se concentreze
asupra acestei conversaii, pn cnd ar fi putut s ascund
n siguran amuleta. Aedion nu avea de unde s tie ce
ducea ea, ce arm revendicase n seara asta.
n Wendlyn, a fost un moment n care Narrok... s-a
ntors. Cnd m-a avertizat. i mi-a mulumit pentru c l-am
ucis. Aadar, am ales comandantul Valg care prea s aib
cel mai mic control asupra corpului uman, cu sperana c
omul ar putea fi acolo nuntru, dorindu-i s se ciasc,
ntr-un fel. S se ciasc pentru ceea ce l determinase
demonul s fac, spernd s moar tiind c fcuse un lucru
bun.
De ce?
Era un efort s vorbeasc normal.
Ca s pot s-i ofer ndurarea morii i s-l eliberez de
Valg, dac i-ar fi dat lui Arobynn toate informaiile greite. L-
a pclit pe Arobynn s cread c un strop de snge putea s
controleze inelele - i c inelul purtat de el era cel real. Ea
ridic inelul. De fapt, tu mi-ai dat ideea. Lysandra cunoate
un bijutier foarte bun i a fcut un fals. Inelul adevrat l-am
tiat de pe degetul comandantului Valg. Dac Arobynn i-ar fi
scos cealalt mnu, ar fi vzut c i lipsea un deget.
Ai fi avut nevoie de cteva sptmni ca s plnuieti
toate astea...
Aelin ncuviin.
Dar de ce? De ce s pierzi timp cu aa ceva? De ce s
nu l ucizi pe nenorocit, pur i simplu?
Aelin ls jos inelul.
Trebuia s tiu.
Ce s tii? C Arobynn este un monstru?
C nu mai poate fi salvat. Am tiut, dar... A fost ultimul
lui test. Ca s se dea de gol.
Aedion uier.
El te-ar fi transformat n paiaa lui personal - i-a
atins...
tiu ce a atins i ce voia s fac. nc simea acea
atingere. Nu era nimic n comparaie cu greutatea groaznic
ce apsa pe pieptul ei. i frec degetul mare pe tietura
coagulat de pe cealalt mn. Aadar, acum tim.
O mic parte din ea i dorea s nu fi tiut.

~
nc mbrcai elegant, Aelin i Rowan se holbar la
amuleta de pe masa joas, aflat n faa emineului ntunecat
din dormitor.
O scosese n clipa n care intrase n camer - Aedion ieise
pe acoperi, ca s stea de paz - i se trntise pe canapea, cu
faa spre mas. Rowan se aezase lng ea o clip mai trziu.
Pentru un minut, nu spuser nimic. Amuleta strlucea, n
lumina celor dou lumnri pe care le aprinsese Rowan.
Voiam s i cer s te asiguri c nu era un fals; c
Arobynn nu a schimbat-o cumva, rosti Rowan n cele din
urm, privind fix cheia Wyrd. Dar o simt - o strlucire din ce
este n chestia aia.
Ea i sprijini antebraele pe genunchi, catifeaua neagr a
rochiei mngind-o uor.
Probabil c, n trecut, oamenii au presupus c senzaia
venea de la magia celui care o purta, zise ea. La mama mea,
la Brannon... nu s-ar fi observat niciodat.
Iar tatl i unchiul tu? Ai spus c aveau puin magie,
mai deloc.
Cerbul de filde prea s se holbeze la ea, steaua
nemuritoare dintre coarne licrind ca aurul topit.
Dar aveau prezen. Ce loc mai bun s ascunzi acest
lucru, dac nu la gtul unui nobil galant?
Rowan se ncord cnd ea ntinse mna spre amulet i o
ntoarse pe dos ct de repede putu. Metalul era cald, iar
suprafaa nezgriat, n ciuda mileniilor care trecuser de
cnd fusese fcut.
Acolo, exact aa cum i amintise, erau gravate trei semne
Wyrd.
Ai vreo idee ce nseamn? ntreb Rowan, venind att
de aproape nct o atinse cu coapsa lui. Ea se mic doi
centimetri, dar simea n continuare cldura pe care o emana
trupul lui.
N-am vzut niciodat...
Acela, spuse Rowan, artnd spre primul semn. L-am
vzut pe acela. Ardea pe fruntea ta n acea zi.
Semnul lui Brannon, opti ea. Semnul bastardului - al
celui fr nume.
Nimeni din Terrasen nu a cutat vreodat
nsemntatea acestor simboluri?
Dac au fcut-o, nu a fost niciodat dezvluit - sau au
scris-o n evidenele personale, care erau depozitate n
Librria din Orynth. Ea i muc buza. A fost unul dintre
primele locuri pe care le-a prdat regele Adarlanului.
Poate c bibliotecarii au scos mai nti pe ascuns
dovezile conductorilor - poate c au fost norocoi.
Inima ei se strnse puin.
Poate. Nu vom ti pn cnd nu ne vom ntoarce n
Terrasen. Cu piciorul, ea btu uor covorul. Trebuie s
ascund asta. Era o scndur slbit n dressingul din camera
ei, sub care ascundea bani, arme i bijuterii. Pentru moment,
era o ascunztoare bun. Iar Aedion nu avea s-i pun
ntrebri, deoarece oricum nu ar fi putut risca s poarte
obiectul n public, nici mcar pe sub haine - nu nainte de a
se ntoarce n Terrasen. Ea fix amuleta cu privirea.
Aadar, f-o! spuse el.
Nu vreau s o ating.
Dac ar fi fost att de uor de declanat, naintaii ti
i-ar fi dat seama ce era.
Ridic-o tu! se ncrunt ea.
i i arunc o privire.
Ea se aplec, fr s se gndeasc la nimic n timp ce
ridic amuleta de pe mas. Rowan nepeni, ca i cnd i-ar fi
adunat puterile, n ciuda siguranei lui.
Cheia era o piatr de moar n minile ei, dar acel
sentiment inial de nedreptate, al unui abis al puterii... Era
linitit. Dormita.
Ea se mic rapid, trgnd covorul din dressing i dnd la
o parte scndura slbit din podea. Simi c Rowan se
apropia n spatele ei, privind peste umrul ei, acolo unde
sttea n genunchi, n micul compartiment.
Ridicase amuleta ca s o lase n micul spaiu, cnd un fir
se smuci n ea - nu, nu un fir, ci... un vnt, ca i cnd o for
ar fi curs din Rowan n ea, ca i cnd legtura lor ar fi fost o
fiin vie, iar ea putea s simt cum era s fie el...
Arunc amuleta n compartiment. Se auzi doar un zgomot
surd, oprindu-se.
Ce este? ntreb Rowan.
Ea se rsuci s-l priveasc.
Am simit - te-am simit.
Cum?
Aa c i spuse - cum alunecase esena lui n ea, despre
sentimentul c i purtase pielea, chiar dac doar pentru o
clip.
El nu pru prea bucuros.
Acest gen de abilitate ar putea fi o unealt util, mai
trziu.
Gndire tipic de rzboinic, spuse el.
El ridic din umeri. Zeilor, cum de i gestiona greutatea
propriei puteri? Putea s sfrme oase chiar i fr magie,
putea s drme toat aceast cldire cu cteva lovituri bine
plasate.
Ea tiuse - desigur c tiuse -, dar s o simt... Cel mai
puternic Fae pur-snge n via. Pentru un om obinuit, era
la fel de strin ca un Valg.
Dar cred c ai dreptate: nu poate aciona pur i simplu
orbete, doar pentru c vreau eu, rosti ea n cele din urm.
Altfel, naintaii mei ar fi ras Orynthul de pe faa pmntului
cnd s-ar fi suprat. Cred c aceste lucruri ar putea fi neutre
n mod natural; purttorul este cel care ghideaz felul n care
sunt folosite. n minile unuia cu inima curat, ar fi doar
benefic. Aa a prosperat Terrasenul.
Rowan pufni cnd ea aez la loc scndura de lemn,
lovind-o cu podul palmei.
Crede-m c naintaii ti nu au fost chiar nite sfini!
El i oferi o mn ca s se ridice, iar ea ncerc s nu se
holbeze cnd o apuc. Dur, bttorit, de nestrivit - aproape
imposibil de ucis. Dar o apuc blnd, cu grija rezervat doar
celor pe care i preuia i proteja.
Nu cred c vreunul dintre ei era asasin, spuse ea dnd
drumul minii lui. Cheile pot corupe o inim deja ntunecat
sau pot amplifica una pur. Nu tiu ce se ntmpl cu inimile
care sunt undeva la mijloc.
Faptul c te ngrijorezi mi spune destule despre
inteniile tale.
Ea pi peste tot, ca s se asigure c niciun scrit al
scndurilor nu avea s dezvluie ascunztoarea. Tunetul vui
deasupra oraului.
Voi pretinde c acesta nu este un semn prevestitor,
mormi ea.
Succes cu asta! El o nghionti cu cotul, cnd intrar din
nou n dormitor. Vom supraveghea lucrurile i, dac mi se va
prea c te ndrepi spre Trmul ntunecat, promit s te
aduc napoi la lumin.
Amuzant. Micul ceas de pe noptiera ei sun, iar tunetul
vui din nou prin Rifthold. O furtun care se mica repede.
Bun - poate c avea s-i limpezeasc i mintea.
Se duse la cutia adus de Lysandra i scoase cellalt
obiect.
Bijutierul Lysandrei, spuse Rowan, este o persoan
foarte talentat.
Aelin ridic replica amuletei. Ea reinuse mrimea,
culoarea i greutatea aproape perfect. O puse pe masa de
toalet ca pe o bijuterie aruncat.
n caz c ntreab cineva unde este.

~
Ploaia torenial se domoli ntr-una mrunt, nainte ca
ceasul s sune ora unu; cu toate acestea, Aelin nu coborse
de pe acoperi.
Urcase acolo ca s preia atribuiile lui Aedion, se pare - iar
Rowan ateptase pn ce se fcuse miezul nopii i dup
aceea. Chaol venise s-i dea raportul lui Aedion despre
micrile oamenilor lui Arobynn, dar plecase n jur de ora
dousprezece. Rowan se sturase de ateptat.
Ea sttea n ploaie, cu faa spre vest - nu spre castelul
strlucitor din dreapta ei, nu spre marea din spate, ci spre
ora.
Pe el nu-l deranja c ea i privise n suflet. Voia s-i spun
c nu-i psa ce tia despre el, atta timp ct nu o ndeprta -
i i-ar fi spus i nainte, dac nu ar fi fost att de distras de
felul n care arta n seara asta.
Lumina lmpii licri n pieptenii din prul ei i de-a lungul
dragonului de pe rochie.
i vei strica rochia dac stai aici, n ploaie, zise el.
Ea se ntoarse spre el pe jumtate. Ploaia i ntinsese
creionul kohl pe fa, iar pielea i era la fel de palid ca burta
unui pete. Privirea din ochii ei - vin, mnie, agonie - l lovi
ca un pumn n stomac. Ea se ntoarse din nou spre ora.
Oricum nu aveam de gnd s o mai port.
tii c m pot ocupa eu de asta n aceast noapte, rosti
el, venind lng ea, dac nu vrei s o faci tu. i, dup ce
ncercase acel ticlos s-i fac, dup ce plnuise el s i fac...
El i Aedion nu aveau de gnd s-i curme prea rapid viaa lui
Arobynn.
Ea privi peste ora, spre Breasla Asasinilor.
I-am spus Lysandrei c poate s o fac ea.
De ce?
Ea se mbri strns.
Pentru c, mai mult dect mine, mai mult dect tine
sau dect Aedion, Lysandra merit s fie cea care l ucide.
Era adevrat.
Va avea nevoie de ajutorul nostru?
Ea scutur din cap, aruncnd stropi de ploaie de pe
piepteni i uviele umede, care se deprinseser.
Chaol a plecat ntr-acolo, ca s se asigure c totul
merge bine.
Rowan i permise s se uite un moment la ea - la umerii
relaxai, la brbia ridicat, la ct de strns i inea coatele, la
nasul crn n lumina strzii, la linia subire a gurii.
Pare greit s-mi doresc n continuare s fi existat o
alt cale, spuse ea. Respir neregulat; aerul se aburi n faa
ei. A fost un om ru, opti ea. Avea de gnd s m
nrobeasc, s m foloseasc pentru a cuceri Terrasenul,
poate s se proclame rege - poate s fie tatl copilului...
Tremur att de violent, nct lumina sclipi pe auriul rochiei
ei. Dar, de asemenea, el... i datorez viaa mea. n tot acest
timp am crezut c va fi o uurare, o bucurie s-l ucid. Dar nu
simt dect un gol. i oboseal.
Ea era ca gheaa cnd el i cuprinse talia cu un bra,
lipind-o de el. Doar de data asta - doar de data asta, avea s-
i permit s o in aproape. Dac i s-ar fi cerut s o elimine
pe Maeve, i, n schimb, ar fi fcut-o unul dintre cadrele sale
- dac Lorcan ar fi fcut-o - ar fi simit acelai lucru.
Ea se rsuci uor, ca s l priveasc i, cu toate c ncerca
s le ascund, el vzu frica i vina din privirea ei.
Mine trebuie s-l vnezi pe Lorcan. S vezi dac a
ndeplinit mica sarcin pe care i-am dat-o.
Dac ucisese cinii Wyrd. Sau dac fusese ucis de ei.
Astfel nct s poat elibera, n sfrit, magia.
Pe toi zeii! Lorcan era dumanul lui acum. El alung
acest gnd.
i dac este necesar s-l eliminm?
El i privi gtul nlndu-se, cnd nghii.
Atunci, tu hotrti, Rowan. F cum vrei!
El i dori s-i fi zis ce s fac, dar faptul c l lsa s
aleag, c respecta suficient trecutul lor nct s-i permit s
ia acea decizie...
Mulumesc.
Ea i sprijini capul de pieptul lui, iar vrfurile pieptenilor
n form de aripi de liliac l strpunser, iar Rowan i scoase,
pe rnd, din prul ei. Aurul era alunecos i rece n minile
lui.
Vreau s-i vinzi. i s arzi rochia asta, opti ea, n timp
ce el le admira miestria.
Cum vrei, spuse el, punnd pieptenii n buzunar.
Totui, ce pcat! Dumanii ti ar fi czut n genunchi dac te-
ar fi vzut vreodat mbrcat aa.
i el aproape ngenunchease cnd o vzuse prima dat,
ceva mai devreme, n seara aceea.
Ea pufni ntr-un rs care ar fi putut fi un suspin i i
nfur braele n jurul taliei lui, ca i cnd ar fi vrut s-i
fure cldura. Prul ud i se desfcu, iar parfumul ei - de
iasomie, i lmi, i tciuni aprini - se ridic deasupra
mirosului de migdale, mngindu-i nasul, simurile.
Rowan rmase cu regina lui n ploaie, sorbindu-i parfumul
i lsnd-o s-i fure cldura orict timp ar fi avut nevoie.

~
Ploaia se domoli ntr-o burni, iar Aelin se mic din locul
n care o inea Rowan. Din locul n care sttuse, absorbindu-i
fora, gndindu-se. Ea se ntoarse uor, ca s-i studieze liniile
puternice ale chipului, pomeii poleii de ploaie i de lumina
din strad. n cealalt parte a oraului, ntr-o camer pe care
o cunotea prea bine, Arobynn sngera sau era mort, spera
ea. Un gnd sec - dar care deschidea, n sfrit, un zvor.
Rowan i ntoarse capul spre ea, ploaia picurndu-i din
prul argintiu. Trsturile i se mblnzir puin, liniile dure
devenind mai mbietoare - chiar mai vulnerabile.
Spune-mi la ce te gndeti, murmur el.
M gndeam c, data viitoare cnd voi mai vrea s te
tulbur, nu va trebui dect s-i spun ct de rar port lenjerie
intim.
Pupilele i se mrir.
Exist un motiv pentru care s faci asta, Prines?
Exist vreun motiv pentru care nu a face-o?
El i puse mna pe talia ei, degetele ncordndu-i-se o
dat, ca i cnd s-ar fi gndit dac s i dea drumul.
Mi-e mil de ambasadorii strini care vor avea de-a face
cu tine.
Ea rnji, linitit i nepstoare. Vznd temnia n seara
asta, i dduse seama c era obosit. Era stul de moarte,
i de ateptare, i s-i ia rmas-bun. Ridic o mn, ca s i
cuprind faa lui Rowan.
Pielea lui era foarte neted, iar oasele-i de dedesubt -
foarte puternice i elegante.
Ea atept ca el s se retrag, dar Rowan nu fcu dect s
o fixeze cu privirea - uitndu-se n ea, aa cum fcea
ntotdeauna. Erau mai mult dect prieteni. Ea tia asta de
mai mult vreme dect voia s recunoasc. Atent, i trecu
degetul mare peste pometele lui, faa lucindu-i din cauza
ploii.
Dorina o lovi ca o piatr. Fusese o proast s se fereasc,
s o nege, tocmai cnd o parte din ea o striga n fiecare
diminea n care ntindea orbete mna spre jumtatea goal
a patului.
i ridic i cealalt mn spre faa lui, iar privirea sa o
fix pe a ei, respirnd neregulat n timp ce urmri liniile
tatuajului de-a lungul tmplei sale.
El i strnse uor talia, degetele mari atingndu-i partea de
jos a toracelui. Fcu un efort s nu se arcuiasc la atingerea
lui.
Rowan, i opti ea numele ca o rugminte. i cobor
degetele pe obrazul tatuat i...
Mai repede dect putu ea vedea, el i apuc o mn, apoi
pe cealalt, deprtndu-le de faa lui i mrind uor. Lumea
se deschise n jurul ei, rece i nemicat.
El i ddu drumul minilor ca i cnd ar fi fost n flcri,
ndeprtndu-se, cu o privire monoton i lipsit de via n
ochii verzi, cum nu mai vzuse de ceva timp. Nici nu reui s
spun ceva nainte ca el s vorbeasc.
Nu face asta. Nu m atinge aa.
Urechile i vuir, faa i se aprinse, iar ea nghii cu greu.
mi pare ru.
O, pe toi zeii!
El avea peste trei sute de ani. Era nemuritor. Iar ea - ea...
Nu am vrut s... Se retrase un pas, spre ua din
cealalt parte a acoperiului. mi pare ru, repet ea. Nu a
fost nimic.
Bun, spuse el, ndreptndu-se i el ctre u. Bine.
Rowan nu mai spuse nimic n timp ce cobor scrile.
Singur, ea i frec faa ud, nlturnd urmele uleioase ale
cosmeticelor.
Nu m atinge aa! O linie clar n nisip. O linie - pentru
c el avea trei sute de ani i era nemuritor, i i pierduse
partenera perfect, iar ea era... Ea era tnr, fr experien
i carranamul i regina lui, iar el nu voia nimic mai mult.
Dac nu ar fi fost att de nesbuit, att de incontient,
poate c i-ar fi dat seama de asta, ar fi neles c, dei i
vzuse privirea strlucind de poft - de poft pentru ea - asta
nu nsemna c voia s acioneze. Nu nsemna c nu avea s
se urasc pentru asta.
O, pe toi zeii!
Ce fcuse?

~
Ploaia care aluneca pe ferestre arunca umbre erpuite pe
podeaua de lemn, pe pereii vopsii ai dormitorului lui
Arobynn.
Lysandra le privea deja de ceva timp, ascultnd ritmul
constant al furtunii i respiraia brbatului care dormea
lng ea. Complet incontient. Dac era s o fac, trebuia o
fac acum - cnd somnul lui era cel mai profund, iar ploaia
acoperea majoritatea sunetelor. O binecuvntare de la Temis,
Zeia Lucrurilor Slbatice, care avusese grij de ea cnd
fusese Therian, i care nu uita niciodat de animalele lumii,
nchise n cuti.
Trei cuvinte - att era scris pe biletul pe care i-l strecurase
Aelin mai devreme; un bilet nc ascuns n buzunarul secret
al lenjeriei ei scoase.
Este al tu. Ea tia c era un dar - un dar de la regina
care nu avea altceva de druit unei prostituate fr nume, cu
o poveste trist.
Lysandra se ntoarse ntr-o parte, fixnd cu privirea
brbatul gol care dormea la civa centimetri distan, cu
prul rocat mprtiat pe fa.
El nu bnuise niciodat cine i dduse lui Aelin detalii
despre Cormac. Dar acesta fusese ntotdeauna iretlicul ei cu
Arobynn - pielea pe care o purtase nc din copilrie. Nu
crezuse niciodat altceva despre comportamentul ei
nfumurat i anost, niciodat nu se deranjase s o fac. Dac
ar fi fcut-o, nu ar fi inut un cuit sub pern i nu ar fi lsat-
o s doarm n acest pat, cu el.
Nu fusese blnd n seara asta, iar ea tia c avea s-i
apar o vntaie pe antebra, n locul n care o apucase prea
strns. Victorios, elegant, un rege sigur de coroana sa, nici
mcar nu observase.
La cin, ea i vzuse expresia de pe chip cnd i zrise pe
Aelin i Rowan zmbindu-i. Toate mpunsturile i povetile
lui Arobynn nu reuiser s i gseasc inta n seara asta
deoarece Aelin fusese prea atent la Rowan ca s l aud.
Ea se ntreb dac regina tia. Rowan tia. Aedion tia. i
Arobynn tia. El nelesese c, dac era cu Rowan, ei nu i
mai era fric de el; cu Rowan, Arobynn era acum complet
inutil. Irelevant.
Este al tu.
Dup plecarea lui Aelin, de ndat ce ncetase s mai
mearg ano prin cas, convins de faptul c o stpnea
complet pe regin, Arobynn i chemase oamenii.
Lysandra nu auzise planurile, dar tia c Prinul Fae avea
s fie prima lui int. Rowan urma s moar - Rowan trebuia
s moar. Citise asta n ochii lui, cnd Arobynn i privise pe
regin i pe prinul ei inndu-se de mn, zmbindu-i n
ciuda lucrurilor ngrozitoare din jurul lor.
Lysandra bg o mn sub pern cnd se strecur lng
Arobynn, lipindu-se de el. El nu se mic; continu s respire
profund i constant. El nu avusese niciodat probleme cu
somnul. n noaptea n care l ucisese pe Wesley, dormise ca
valiza n gar, fr s fie contient de momentele n care nici
mcar voina ei de fier nu reuise s i mpiedice lacrimile
tcute s cad.
Ea avea s gseasc din nou acea dragoste - ntr-o zi. i
avea s fie profund i neateptat, nceputul, i sfritul, i
eternitatea, genul de iubire care ar fi putut schimba istoria i
lumea.
Mnerul micului pumnal era rece n mna ei, iar cnd
Lysandra se ntoarse din nou, l trase dup ea.
Fulgerul strluci pe lam, licrind argintiu.
Pentru Wesley. Pentru Sam. Pentru Aelin.
i pentru ea. Pentru copilul care fusese, pentru fata de
aptesprezece ani din seara Licitaiei, pentru femeia care
devenise, cu inima frnt i rana invizibil nc sngernd.
Fu foarte uor s se ridice i s-i taie gtul lui Arobynn.
CAPITOLUL 45

Brbatul legat de mas ip cnd demonul i trecu


minile peste pieptul lui gol, unghiile intrndu-i n piele i
lsnd dre de snge in urm.
Ascult-l! opti prinul demon. Ascult muzica pe care o
creeaz!
Dincolo de mas, se afla brbatul care de obicei sttea pe
tronul de cletar.
Unde se ascund rebelii? ntreb el.
Nu tiu, nu tiu! ip brbatul.
Demonul i trecu din nou unghiile peste pieptul
brbatului. Era snge peste tot.
Nu da napoi, laule! Privete, savureaz!
Corpul - care, cndva ar fi putut fi al lui - l trdase
complet. Demonul l inea strns, forndu-l s priveasc, n
timp ce propriile-i mini apucar un dispozitiv cu aspect
sinistru, potrivindu-l pe faa brbatului i ncepnd s-l
strng.
Rspunde-mi, rebelule! ordon brbatul ncoronat.
Brbatul ip cnd masca se strnse.
Poate c i el ar fi nceput s ipe - poate c ar fi nceput
s-l implore pe demon s se opreasc.
Laule - om la. Nu i guti durerea, frica?
O gusta, iar demonul vr n el fiecare strop de ncntare
pe care o simea. Dac ar fi putut s vomite, ar fi fcut-o. Aici
nu exista aa ceva. Aici, nu era nicio scpare.
Te rog, implor brbatul de pe mas. Te rog! Dar
minile lui nu se oprir.
Iar brbatul continu s ipe.
CAPITOLUL 46

Acea zi, hotr Aelin, era condamnat s se duc naibii, i


nu avea niciun folos s ncerce mcar s o salveze - nu avnd
n vedere ce trebuia s fac n continuare.
narmat pn n dini, ncerc s nu struiasc asupra
cuvintelor lui Rowan din seara precedent, ct merser cu
trsura prin ora. Dar le auzi la fiecare btaie a copitelor
cailor, tot aa cum le auzise toat noaptea, cnd rmsese
treaz n pat, ncercnd s-i ignore prezena. Nu m atinge
aa.
Se aez ct de departe putu de Rowan, aproape s atrne
peste fereastra trsurii. Vorbise cu el, desigur - distant i
rapid - iar el i dduse rspunsuri trunchiate. Cltoria
fusese minunat. Aedion, nelept, nu pusese nicio ntrebare.
Ea avea nevoie de o minte limpede, nendurtoare, pentru
a suporta urmtoarele cteva ore.
Arobynn era mort. Vestea c Arobynn fusese gsit ucis
venise n urm cu o or. Tern, Harding i Mullin, cei trei
asasini care preluasem controlul Breslei i al proprietii
pn ce aveau s se lmureasc lucrurile, i ceruser s vin
imediat.
Ea tia ce se ntmplase de seara trecut, desigur. S i se
confirme era o uurare - c Lysandra o fcuse i
supravieuise, dar...
Mort.
Trsura trase n faa Breslei Asasinilor, dar Aelin nu se
mic. Linitea czu, n timp ce ei i ridicar privirea spre
casa din piatr deschis la culoare, ce se contura deasupra.
Dar Aelin nchise ochii, respirnd adnc.
O ultim dat - trebuie s mai pori masca asta, o ultim
dat, iar apoi, poi s o ngropi pe Celaena Sardothien pentru
totdeauna.
Ea deschise ochii, i ndrept umerii i i ridic brbia,
chiar dac restul corpului ei deveni fluid, cu graia unei
feline.
Aedion privi uimit, iar ea tiu c faa ei nu mai semna
deloc cu cea a verioarei pe care o cunoscuse. Se uit la el,
apoi la Rowan, i un zmbet crud i se li pe chip, cnd se
nclin pentru a deschide ua trsurii.
- Nu-mi stai n cale! le spuse ea.
Iei din trsur. Mantia i flfia n vntul de primvar, n
timp ce urc repede pe treptele Breslei i deschise cu piciorul
uile de la intrare.
CAPITOLUL 47

Ce naiba s-a ntmplat? exclam Aelin, cnd uile de la


intrarea n Breasla Asasinilor bubuir n spatele ei. Aedion i
Rowan o urmar, ambii ascuni sub glugi groase.
Holul din fa era gol, dar o sticl se sparse n salonul
nchis, iar apoi...
Trei brbai, unul nalt, unul scund i slab i unul
monstruos de musculos, intrar n hol. Harding, Tern i
Mullin. Ea le rnji - mai ales lui Tern. El era cel mai mic, cel
mai btrn i cel mai viclean, eful micului lor grup. Probabil
c el sperase ca ea s-l fi ucis pe Arobynn n acea sear, cnd
se ntlniser n Boli.
ncepe s vorbeti, uier ea.
Tern i deprt picioarele.
Doar dac vorbeti i tu.
Aedion mri ncet, cnd cei trei asasini i msurar din
priviri pe nsoitorii ei.
Nu bgai n seam cinii de paz, izbucni ea,
atrgndu-le din nou atenia asupra ei. Explicai-mi.
Se auzi un suspin nbuit n salonul din spatele
brbailor, iar ea se uit peste umerii nali ai lui Mullin.
Ce caut trfele astea dou aici?
Tern se ncrunt.
Pentru c Lysandra a fost cea care s-a trezit ipnd,
lng corpul lui.
Degetele i se transformar n gheare.
Aa deci? opti ea, cu o asemenea furie n priviri, c
pn i Tern se ddu la o parte cnd intr n salon.
Lysandra era tolnit pe fotoliu, cu o batist pe fa.
Clarisse, matroana ei, sttea n spatele scaunului, cu faa
palid i ncordat. Sngele ptase pielea Lysandrei i i
nclcise prul, iar unele pete udaser halatul subire din
mtase care abia i ascundea goliciunea.
Lysandra se ndrept cu o smucitur, cu ochii roii i faa
ptat.
Nu eu am fcut-o - jur c nu eu am fcut-o...
Un joc spectaculos.
De ce naiba ar trebui s te cred? ntreb Aelin. Tu eti
singura care are acces n camera lui.
Clarisse, cu prul blond i care mbtrnea graios pentru
o femeie la patruzeci de ani, i.
Lysandra nu i-ar fi fcut niciodat ru lui Arobynn. De
ce ar fi facut-o, cnd el fcea att de multe ca s-i plteasc
datoriile?
Aelin i nl capul spre matroan.
i-am cerut prerea, Clarisse?
Pregtii s acioneze violent, Rowan i Aedion rmaser
tcui, dei ea ar fi putut jura c un oc licri n ochii lor
umbrii. Bun. Aelin i ndrept atenia asupra asasinilor.
Artai-mi unde l-ai gsit. Acum.
Tern o privi lung, gndindu-se la fiecare cuvnt al ei. Un
efort curajos, gndi ea, s ncerce s arate c tiu mai multe
dect ar trebui. Asasinii i artar scrile, vizibile prin uile
deschise ale salonului.
n camera lui. I-am mutat corpul la parter.
L-ai mutat nainte de a putea studia locul faptei?
i s-a spus doar din amabilitate, zise Harding, cel nalt
i tcut.
i ca s vedei dac am fcut-o eu.
Ea plec din salon, artnd cu degetul n spatele ei spre
Lysandra i Clarisse.
Dac vreuna din ele ncearc s fug, i indic ea lui
Aedion, spintec-le!
Rnjetul lui Aedion strluci sub glug, minile lui plutind
n raza de aciune a cuitelor de lupt.
Dormitorul lui Arobynn era o baie de snge. i nu se
prefcu atunci cnd se opri n prag, clipind la patul mbibat
cu snge i la balta de snge de pe podea. Ce i fcuse
Lysandra?
Ea i nclet minile ca s nu tremure, contient c cei
trei asasini din spatele ei ar fi putut s o vad. Ei i
supravegheau fiecare respiraie i clipire i nghiitur.
Cum?
Mullin hri.
Cineva i-a tiat gtul i l-a lsat s se nece n propriul
snge.
Li i se ntoarse stomacul pe dos - cu adevrat. Prea c
Lysandra nu se mulumise s l ucid rapid.
Acolo, spuse ea i nu mai reui s vorbeasc. ncerc n
continuare. Este o urm n balta de snge.
Cizme, rosti Tern, de lng ea. Mari - probabil ale unui
brbat. Arunc o privire spre picioarele subiri ale lui Aelin.
Apoi, i studie picioarele lui Rowan din locul n care prinul se
ivi n spatele ei, cu toate c probabil le examinase deja.
Ticlosul. Desigur, urmele lsate intenionat de Chaol erau
fcute de cizme diferite de cele purtate de ei.
Nu s-a umblat la ncuietoare, spuse ea, atingnd ua. i
ferestrele?
Du-te i verific! ordon Tern.
Ar fi trebuit s mearg prin sngele lui Arobynn ca s
ajung acolo.
Spune-mi odat, zise ea ncet. Cu grij.
ncuietoarea este distrus din exterior, rosti Harding, iar
Tern arunc o privire spre el.
Ea se retrase n ntunericul rece al holului. Rowan rmase
tcut la distan, descendena lui Fae nc nedetectat sub
acea glug i avea s rmn aa att timp ct nu i
deschidea gura ca s-i dezvluie caninii alungii.
Nu a raportat nimeni ceva nelalocul lui? ntreb Aelin.
Tern ridic din umeri.
A fost o furtun. Criminalul probabil a ateptat pn
atunci ca s-l ucid. El o privi din nou lung, violena
rutcioas dansnd n ochii lui negri.
De ce nu o spui pur i simplu, Tern? De ce nu m
ntrebi unde am fost noaptea trecut?
tim unde ai fost, spuse Harding, venind n spatele lui
Tern. Nimic bun nu se citea pe chipul lui lung i amabil.
Oamenii notri te-au vzut acas toat noaptea. Ai fost pe
acoperiul casei, iar apoi ai mers la culcare.
ntocmai cum plnuise ea.
mi spui detaliile astea pentru c i-ar plcea s-i
vnez oamenii i s-i elimin? rspunse dulce Aelin. Pentru c,
dup ce voi lmuri ncurctura asta, exact asta plnuiesc s
fac.
Mullin pufni brusc pe nas i arunc o privire spre
Harding, dar nu spuse nimic. El ntotdeauna vorbea puin -
era perfect pentru treburile murdare.
Nu te atingi de oamenii notri, iar noi nu ne atingem de
ai ti, zise Tern.
Nu fac nelegeri cu asasini ticloi de mna a doua,
zise ea i rnji spre el, n timp ce o lu pe hol, trecnd pe
lng fosta ei camer, i cobor scrile, urmat de Rowan. i
fcu semn din cap lui Aedion cnd intr n salon. Acesta
rmase pe poziie, vigilent, nc zmbind ca un lup. Lysandra
nu se micase un centimetru. Tu poi s pleci, i spuse ea.
Lysandra i ridic rapid privirea.
Ce? se mir Tern.
Aelin i art ua.
De ce l-ar omor trfele astea dou nsetate de bani pe
cel mai important client al lor? La drept vorbind, rosti ea
peste umr, cred c voi trei ai avea mai mult de ctigat.
nainte de a ncepe s rspund, Clarisse tui cu
subneles.
Da? mri Aelin.
Chipul lui Clarisse era palid, dar ea i inu capul ridicat
cnd vorbi.
Dac mi dai voie, Stpnul Bncii va fi curnd aici, ca
s citeasc testamentul lui Arobynn. El... Ea i terse ochii,
portretul perfect al suferinei. Arobynn m-a informat c
aprem n document. Am vrea s rmnem aici pn ce se
citete.
Aelin rnji.
Sngele lui Arobybnn nici nu s-a uscat pe acel pat, iar
voi deja v npustii asupra motenirii. Nu tiu de ce sunt
surprins. Poate c v-am considerat nevinovate prea devreme,
dac suntei att de nerbdtoare s luai tot ce v-a lsat.
Clarisse pli din nou, iar Lysandra ncepu s tremure.
Te rog, Celaena! implor Lysandra. Nu am facut-o
niciodat nu a...
Cineva btu la ua de la intrare.
Aelin i bg minile n buzunare.
Ca s vezi. Ce sincronizare bun!

~
Stpnul Bncii pru c era pe cale s vomite vznd-o pe
Lysandra acoperit cu snge, dar apoi oft cumva uurat
cnd o zri pe Aelin. Lysandra i Clarisse stteau acum n
fotolii identice, n vreme ce Stpnul lu loc n spatele
micului birou din faa ferestrelor nalte cu arcad, Tern i
acoliii lui dnd trcoale ca vulturii. Aelin se rezem de zidul
de lng tocul uii, cu braele ncruciate, Aedion stnd n
stnga ei, iar Rowan, n dreapta.
Ct timp Stpnul continu la nesfrit cu scuzele i
condoleanele, ea i simi privirea lui Rowan. El se apropie un
pas, ca i cnd ar fi voit s-i ating braul de al ei. Ea se feri
din calea lui.
Rowan nc o fixa cu privirea cnd Stpnul deschise un
plic sigilat i i drese vocea. El rosti nite cuvinte din
jargonul legal i i oferi din nou condoleanele, pe care
nenorocita de Clarisse avusese ndrzneala s le accepte ca i
cnd ar fi fost vduva lui Arobynn.
Apoi, citi o list lung a bunurilor lui Arobynn - investiiile
lui n afaceri, proprietile i averea imens i scandaloas
rmas n contul lui. Clarisse saliva practic pe covor, dar cei
trei asasini ai lui Arobynn, grijulii, nu afiar nicio expresie.
Este dorina mea, citi Stpnul, ca singurul beneficiar
al ntregii mele averi, al bunurilor i al proprietilor s fie
motenitoarea mea, Celaena Sardothien.
Clarisse se ntoarse pe scaun, mai rapid dect o viper.
Poftim?
Pe naiba, rosti Aedion, fr s gndeasc.
Aelin se holb la Stpn, cu gura uor deschis, minile
czndu-i moi pe lng corp.
Mai spune asta o dat! opti ea.
Stpnul zmbi nervos.
Totul - ntreaga avere, i-o las ie. Ei bine, n afar
de... aceast sum pe care i-o las doamnei Clarisse, pentru
a-i achita datoriile. El i art hrtia lui Clarisse.
Este imposibil, opti ea. El mi-a promis c eram trecut
n testament.
i eti, complet Aelin, desprinzndu-se de perete ca s
priveasc, peste umrul lui Clarisse, cifra mic. Nu fi lacom
acum!
Unde sunt copiile? ntreb Tern. Le-ai studiat? El ocoli
grbit masa, ca s cerceteze testamentul.
Stpnul tresri i ridic hrtia - semnat de Arobynn i
complet legal.
Am verificat copiile din seiful nostru n aceast
diminea. Toate sunt identice, toate sunt datate de acum trei
luni.
Cnd ea era n Wendlyn. Aelin se apropie.
Aadar, n afar de acea sum minuscul pentru
Clarisse... toate acestea - aceast cas, Breasla, celelalte
proprieti, averea lui - sunt toate ale mele?
Stpnul ddu din nou din cap, adunndu-i deja hrtiile.
Felicitri, domnioar Sardothien.
ncet, ea i ntoarse capul spre Clarisse i Lysandra.
Ei bine, n cazul acesta... i art dinii, ntr-un
zmbet rutcios. Plecai naibii de pe proprietatea mea,
lipitoare curvitine ce suntei!
Stpnul se nec.
Lysandra nu se putu mica destul de repede, n timp ce se
grbi spre u. Clarisse totui rmase aezat.
Cum ndrzneti... ncepu matroana.
Cinci, fcu Aelin, ridicnd cinci degete. Cobor unul i
se ntinse spre pumnal cu cealalt mn. Patru. nc unul.
Trei.
Clarisse i mic fundul din camer, agitndu-se dup
Lysandra, care suspina.
Apoi, Aelin privi la cei trei asasini. Minile le atrnau moi
pe lng corp, afindu-i furia, ocul i - destul de nelept -
ceva care semna cu frica.
Voi l-ai inut pe Sam, n timp ce Arobynn m-a btut
mr, iar apoi nu ai ridicat un deget ca s l oprii pe Arobynn
cnd l-a btut i pe el, rosti ea ncet. Nu tiu ce rol ai avut n
moartea lui, dar nu voi uita niciodat sunetul vocilor voastre
n faa uii dormitorului meu, cnd mi-ai dat detalii despre
casa lui Rourke Farran. A fost uor pentru voi trei? S m
trimitei n casa acelui sadic, tiind ce i-a fcut lui Sam i ce
voia s-mi fac i mie? Ai urmat ordinele sau ai fost mai
mult dect bucuroi s v oferii voluntari?
Stpnul se dduse napoi pe scaun, ncercnd s se fac
pe ct de invizibil posibil, ntr-o camer plin cu asasini
profesioniti.
Tern zmbi oarecum.
Nu tim despre ce vorbeti.
Pcat! Poate c a fi vrut s ascult nite scuze mrunte.
Se uit la ceasul de pe emineu. Luai-v hainele i plecai
naibii de aici! Chiar acum!
Ei clipir.
Cum? se mir Tern.
Luai-v hainele! repet ea, accentund fiecare cuvnt.
Plecai naibii de aici! Chiar acum!
Asta este casa noastr, replic Harding.
Nu mai este. Ea i cur unghiile. Corecteaz-m
dac greesc, Stpne, zise ea mieros, iar brbatul se fcu
mic la atenia acordat. Casa i tot ce e aici mi aparine.
Tern, Harding i Mullin nu i-au achitat datoriile fa de
bietul Arobynn, aadar, dein tot ce au ei aici - pn i
hainele lor. M simt generoas, aa c i voi lsa s le
pstreze, pentru c gusturile lor sunt, oricum, ngrozitoare.
Dar armele lor, lista de clieni, Breasla... Toate acestea sunt
ale mele. Eu decid cine rmne i cine pleac. i deoarece
acetia trei au crezut c este potrivit s m acuze de uciderea
stpnului meu, eu spun c sunt exclui. Dac ncearc s
mai lucreze din nou n acest ora, pe acest continent, atunci,
dup lege i dup legile Breslei, am dreptul s i vnez i s i
tai n bucele. Ea flutur din gene. Sau m nel?
Stpnul nghii zgomotos.
Ai dreptate.
Tern fcu un pas spre ea.
Nu poi - nu poi face asta.
Pot i o fac. Regina Asasinilor sun att de frumos, nu-i
aa? Flutur mna spre u. Plecai.
Harding i Mullin intenionar s plece, dar Tern i
ntinse minile, oprindu-i.
Ce naiba vrei de la noi?
Sincer, nu m-ar deranja s v vd pe toi trei spintecai
i cu intestinele atrnnd, dar cred c aceste covoare foarte
frumoase, care acum sunt ale mele, s-ar murdri.
Nu ne poi arunca, pur i simplu, afar. Ce vom face?
Unde vom merge?
Am auzit c iadul este deosebit de frumos n perioada
asta a anului.
Te rog - te rog! fcu Tern, respirnd precipitat.
Ea i vr minile n buzunare i cercet camera.
Presupun... Scoase un sunet preocupat. Presupun c
a putea sa v vnd casa, pmntul i Breasla.
Ticloaso..., ncepu Tern, dar Harding pi n fa. Ct?
La ct au fost evaluate Breasla i proprietatea,
Stpne?
Stpnul semna cu un om care mergea la spnzurtoare,
cnd deschise din nou dosarul i gsi suma. Astronomic,
scandaloas, imposibil de pltit de cei trei.
Harding i trecu o mn prin pr. Tern se fcuse extrem
de mov la fa.
neleg c nu avei atia bani, spuse Aelin. Pcat!
Voiam s v-o ofer la valoarea nominal - fr scumpiri.
Ea voi s se ntoarc, dar Harding deschise iar gura.
Ateapt! Dar dac am plti mpreun - noi trei i
ceilali. Astfel nct am deine toi casa i Breasla.
Ea se opri.
Banii sunt bani. Nu-mi pas de unde-i luai, atta
vreme ct mi sunt dai. Ea i nclin capul spre Stpn. Ai
putea face actele azi? Cu condiia ca ei s vin cu banii,
desigur.
Este o nebunie, i opti Tern lui Harding.
Harding scutur din cap.
Taci, Tern! Doar taci!
Eu..., fcu Stpnul. Eu - le pot pregti n trei ore. Ai
avea timp suficient ca s dovedii c dispunei de fonduri
suficiente?
Harding ddu din cap.
i vom gsi pe ceilali i le vom spune.
Ea i zmbi Stpnului i celor trei brbai.
Felicitri pentru noua voastr libertate. Le art ua.
i, deoarece sunt stpna casei nc trei ore... ieii afar.
Ducei-v i gsii-v prietenii, adunai-v banii, iar apoi stai
pe trotuar, ca nite gunoaie ce suntei, pn ce se ntoarce
Stpnul.
Ei se supuser cu nelepciune, Harding prinzndu-l de
mn pe Tern, ca s-l mpiedice s fac un gest vulgar. Dup
ce Stpnul Bncii plec, asasinii vorbir cu toi colegii lor i
toi locuitorii casei se ncolonar afar, unul cte unul, chiar
i servitorii. Ei nu-i psa cum interpretau vecinii acest lucru.
Curnd, n afar de ea, de Aedion i de Rowan, nu mai
rmsese nimeni n imensa i frumoasa cas.
Ei o urmar n tcere, n timp ce ea iei pe u, spre
nivelurile de mai jos i cobor n ntuneric, s-i vad
stpnul pentru ultima dat.

~
Rowan nu tia ce s cread. Ea devenise un vrtej de ur,
i furie, i violen. i niciunul dintre aceti asasini sraci nu
fuseser surprini - nici mcar nu clipiser din cauza
comportamentului ei. Din chipul palid al lui Aedion, el tiu c
generalul se gndea la acelai lucru, contemplnd anii pe
care ea i petrecuse fiind acea creatur rea i nenduplecat.
Celaena Sardothien - asta fusese ea atunci i asta devenise
astzi.
El ura acest lucru. Ura faptul c nu putea ajunge la ea
cnd era acea persoan. Ura c se rstise la ea cu o sear n
urm, c atingerea minilor ei l fcuse s intre n panic.
Acum, ea l izolase complet. Persoana care devenise astzi nu
era bun, nu era vesel.
El o urm n temnie, unde lumnrile luminau calea spre
camera n care era inut corpul stpnului ei. Ea nc
mergea, cu minile n buzunare, fr s-i pese c Rowan
tria, respira sau exista. Nu este real, i zise el. E un joc.
Dar l evitase din seara precedent, iar astzi chiar se
eschivase de atingerea lui cnd ndrznise s ntind mna
spre ea. Asta fusese ceva real.
Ea intr pe ua deschis, n aceeai camer n care zcuse
Sam. Prul rocat se revrsa de sub un cearaf alb, care
acoperea corpul gol de pe mas, iar ea se opri n faa lui.
Apoi, se ntoarse spre Rowan i Aedion.
i fix cu privirea, ateptnd. Atept ca ei s...
Aedion njur.
Ai schimbat testamentul, nu-i aa?
Ea schi un zmbet glacial, cu ochii umbrii.
Ai zis c aveai nevoie de bani pentru o armat, Aedion.
Aadar, iat banii ti - toi, fiecare moned pentru Terrasen.
Mcar att ne datora Arobynn. n seara n care am luptat n
Gropi, am fost acolo doar pentru c i-am contactat pe
proprietari cu cteva zile nainte i le-am spus s ncerce
discret s-l fac pe Arobynn s investeasc. El a mucat
momeala - nici mcar nu a pus la ndoial sincronizarea.
Dar am vrut s m asigur c avea s ctige repede napoi
banii pe care i-a pierdut cnd am distrus Bolile. Ca s nu ne
lipseasc nicio moned datorat nou.
La naiba.
Aedion scutur din cap.
Cum - cum naiba ai fcut asta?
Ea deschise gura, dar Rowan i-o lu nainte.
S-a furiat la banc - n toate acele ocazii cnd a ieit
pe ascuns afar, n mijlocul nopii, rosti el ncet. i a folosit
toate acele ntlniri din timpul zilei cu Stpnul Bncii ca s
neleag mai bine amplasamentul, unde erau inute
lucrurile. Femeia asta, regina asta a lui... Un fior familiar i
trecu repede prin snge. Ai ars originalele?
Ea nici mcar nu se uit la el.
Clarisse ar fi fost o femeie foarte bogat, iar Tern ar fi
devenit Regele Asasinilor. i tii ce a fi primit eu? Amuleta
din Orynth. Asta era tot ce-mi lsa mie.
Aa ai tiut c o avea cu adevrat - i unde o inea,
spuse Rowan. Citind testamentul.
Ea ridic din nou din umeri, alungnd ocul i admiraia
pe care el nu i le putu ascunde. Alungndu-l pe el.
Aedion i frec faa.
Nici mcar nu tiu ce s spun. Ar fi trebuit s-mi spui,
ca s nu m port ca un prost cu gura cscat.
Surpriza ta trebuia s fie autentic; nici mcar
Lysandra nu tia despre testament. Un rspuns att de
distant - nchis i greu. Rowan voia s o scuture, s-i cear
s-i vorbeasc, s-l priveasc. Dar nu era complet sigur de ce
ar fi fcut el dac nu l-ar fi lsat s se apropie, dac s-ar fi
retras din nou, n timp ce Aedion i privea.
Aelin se ntoarse din nou spre corpul lui Arobynn i
ndeprt cearaful de pe faa lui, dezvluind rana zimat de
pe gtul palid.
Lysandra l cioprise.
Faa lui Arobynn fusese aranjat ntr-o expresie calm,
dar, dup ct snge vzuse Rowan n dormitorul lui, brbatul
fusese complet treaz cnd se necase n propriul snge.
Aelin se uit la fostul ei stpn, neafind nicio emoie, n
afar de uoara ncordare a gurii.
Sper c zeul ntunecat i va gsi un loc special n
inutul lui, vorbi ea i un fior cobor pe spinarea lui Rowan, la
tonul ntunecat al vocii ei.
Ea ntinse o mn n spate, spre Aedion.
D-mi sabia ta.
Aedion scoase Sabia din Orynth i i-o nmn. Aelin i
cobor privirea spre sabia naintailor ei, examinnd-o n
mini. Cnd o ridic deasupra capului, doar o hotrre de
ghea se citi n acei ochi extraordinari. O regin care fcea
dreptate.
Apoi, ridic sabia tatlui ei i i tie capul lui Arobynn.
Acesta se rostogoli ntr-o parte, cu un zgomot surd, iar ea i
zmbi ncruntat cadavrului.
Doar ca s m asigur, fu tot ce spuse.
PARTEA A DOUA
Regina luminii
CAPITOLUL 48

A doua zi de diminea, Manon o btu pe Asterin n sala n


care se servea micul dejun, dup izbucnirea ei privind grupul
de vrjitoare Picioare-galbene. Nimeni nu ntreb de ce;
nimeni nu ndrzni s o fac.
Trei lovituri separate. Asterin nici mcar nu tresri.
Dup ce Manon termin, vrjitoarea nu fcu dect s o
fixeze cu privirea, n timp ce sngele albastru i nea din
nasul spart. Fr s zmbeasc. Fr s rnjeasc slbatic.
Apoi, Asterin plec.
Restul Celor Treisprezece le supraveghear cu atenie.
Vesta, acum Lociitoarea lui Manon, pru c dorea s se
grbeasc dup Asterin, dar Sorrel fcu un semn din cap,
care o ncremeni pe vrjitoarea cu pr rocat.
Manon se purt ciudat tot restul zilei. i spusese lui Sorrel
s-i in gura n privina vrjitoarelor Picioare-galbene, dar
se ntreba dac ar fi trebuit s-i zic lui Asterin s fac
acelai lucru. Ezit, gndindu-se la asta.
Tu le-ai permis s fac asta.
Cuvintele continuar s danseze n mintea lui Manon,
mpreun cu acel scurt i moralizator discurs pe care Elide l
rostise n seara precedent. Speran. Ce prostii!
Vorbele nc dansau n clipa n care Manon intr ncet n
camera de consiliu a ducelui, la mai mult de douzeci de
minute dup ce fusese chemat.
i face plcere s m jigneti cu ntrzierea ta sau nu
eti n stare s i dai seama ct este ceasul? ntreb ducele
din scaunul su. Vernon i Kaltain stteau la mas, primul
zmbind afectat, iar ea privind n gol, n fa. Nici urm de
foc-umbr.
Sunt nemuritoare, replic Manon, ocupnd un loc n
partea opus lor, n vreme ce Sorrel sttea de paz lng ui,
iar Vesta, afar, pe hol. Pentru mine, timpul nu nseamn
nimic.
Eti uor impertinent astzi, spuse Vernon. mi place.
Manon i arunc o privire rece.
Muritorule, n dimineaa asta am ratat micul dejun.
Dac a fi n locul tu, a avea grij.
Lordul zmbi.
Ea se ls pe spate n scaun.
De ce m-ai chemat acum?
Am nevoie de un alt sabat de vrjitoare.
Manon nu afi nicio expresie.
Dar ce s-a ntmplat cu vrjitoarele Picioare-galbene pe
care le ai deja?
i revin i, n curnd, vor putea s primeasc vizitatori.
Mincinosul!
Un sabat Cioc-negru de aceast dat, insist ducele.
De ce?
Pentru c vreau unul, iar tu mi vei face rost, iar asta e
tot ceea ce trebuie s tii.
Tu le-ai permis s fac asta. Simea privirea lui Sorrel n
ceafa.
Nu suntem nite trfe de care oamenii ti s se
foloseasc.
Suntei fpturi sacre, zise ducele. Este o onoare s fii
alese.
Cred c doar un brbat ar putea s presupun asta.
Se vzu sclipirea unor dini nglbenii.
Alege-i cele mai puternice vrjitoare i trimite-le jos!
Va trebui s m gndesc o vreme la asta.
F-o repede sau le voi alege chiar eu.
Tu le-ai permis s fac asta.
i, ntre timp, spuse ducele, ridicndu-se din scaunul
lui cu o micare rapid i ferm, pregtete-le pe Cele
Treisprezece! Am o sarcin pentru tine.

~
Manon pluti pe un vnt iute i aspru, forndu-l pe
Abraxos n ciuda norilor care se adunau, n ciuda furtunii
care izbucni n jurul Celor Treisprezece. S ias. Trebuia s
ias, s-i aminteasc vntul care i muca faa, s simt
viteza i puterea nelimitate.
Chiar dac adrenalina aventurii era uor diminuat de
clreaa din faa ei, al crei trup fragil era ncotomnat
mpotriva elementelor.
Fulgerele scindar cerul att de aproape, nct Manon
simi gustul eterului, iar Abraxos vir, avntndu-se n
ploaie, nori i vnt. Kaltain nici mcar nu tresri. Ceilali
brbai care clreau cu restul Celor Treisprezece izbucnir
n strigte.
Tunetul se sparse, iar lumea amori odat cu sunetul. Nici
mcar urletul lui Abraxos nu se auzi n urechile-i surde.
Acoperirea perfect pentru ambuscada lor.
Tu le-ai permis s fac asta.
Ploaia care-i uda mnuile se transform n snge cald,
lipicios.
Abraxos prinse un curent ascendent i se nl att de
repede, nct lui Manon i se fcu ru la stomac. O inu strns
pe Kaltain, cu toate c femeia era legat cu hamuri. Ea nu
reacion n niciun fel.
Ducele Perrington, care clrea cu Sorrel, se transform
ntr-un nor de ntuneric n vederea periferic a lui Manon, n
clipa n care plutir peste canioanele Colilor Albi, pe care le
cartografiaser cu atenie n toate aceste sptmni.
Triburile slbatice nu aveau s-i dea seama ce se
ntmpl dect prea trziu.
Ea tia c nu exista nicio modalitate prin care s scape de
asta - nicio cale s o evite.
Manon continu s zboare prin inima furtunii.

~
Cnd ajunser n dreptul satului, camuflat de pietre i de
zpad, Sorrel cobor suficient de aproape nct Kaltain s l
aud pe Perrington vorbind.
Casele. D foc tuturor caselor.
Manon i arunc o privire ducelui, apoi se uit la greutatea
de lng ea.
S aterizm...
De aici, ordon ducele, iar chipul i deveni grotesc de
blnd cnd i vorbi lui Kaltain. F-o acum, animluule.
Dedesubt, o mic siluet feminin se strecur dintr-un
cort masiv. Se uit n sus, ipnd. Flcrile ntunecate -
focul-umbr - o nghiir din cap pn-n picioare. Vntul i
purt strigtul pn la Manon. Apoi, se auzir i alte urlete,
revrsndu-se n clipa n care focul ticlos nvlui caii i
casele stenilor.
Tuturor, Kaltain, spuse ducele peste vnt. Continu s
dai trcoale, Arip Conductoare!
Sorrel ntlni privirea ncremenit a lui Manon. Aceasta se
uit rapid n alt parte i-l ntoarse pe Abraxos n jurul
defileului n care cei din trib i ridicaser taberele. Printre
acetia erau rebeli; Manon tia pentru c ea nsi i
urmrise.
Focul-umbr nimicea tabra. Oamenii cdeau la pmnt,
ipnd, rugndu-se n limbi pe care Manon nu le nelegea.
Din cauza durerii, unii leinau, iar alii mureau. Caii loveau
cu copitele i nechezau nite sunete att de nenorocite, c
pn i Manon nepeni.
Apoi, dispru. Kaltain se ls n braele lui Manon gfind,
icnind i respirnd rguit.
A terminat, i spuse Manon ducelui.
Iritarea plpi pe chipul lui cioplit n granit. El se uit la
oamenii alergnd de colo-colo, ncercnd s-i ajute pe cei care
plngeau sau care erau n stare de incontien - sau mori.
Caii fugeau n toate prile.
Aterizeaz, Arip Conductoare, i nimicete totul.
n orice alt zi, o bun vrsare de snge i-ar fi fcut
plcere. Dar, la comanda lui... Cercetase acest trib pentru el.
Tu le-ai permis s fac asta.
Manon i zbier ordinul lui Abraxos, dar coborrea
balaurului era lent - ca i cnd i-ar fi dat timp s se
rzgndeasc. Kaltain tremura n braele lui Manon, aproape
n convulsii.
Ce ai pit? o ntreb Manon pe femeie, gndindu-se
dac ar trebui s nsceneze un accident la al crui final
femeia s-i rup gtul pe stnci.
Kaltain nu i rspunse, dar trupul i era nepenit, ca i
cnd ar fi lost ngheat, n ciuda blnii n care fusese nvelit.
Prea muli ochi - le priveau prea muli ochi pentru ca
Manon s o omoare. i, dac era att de valoroas pentru
duce, Manon nu se ndoia c acesta avea s ia una - sau pe
toate - din Cele Treisprezece, drept pedeaps.
Grbete-te, Abraxos, spuse ea, iar balaurul i lu
avnt, cu un mrit. Ea ignor nesupunerea i dezaprobarea
din sunetul scos.
Aterizar pe o poriune ntins din marginea muntelui, iar
Manon o ls pe Kaltain n grija lui Abraxos, n vreme ce ea
se ndrept, prin lapovi i ninsoare, spre satul intrat n
panic.
Cele Treisprezece o urmar n tcere. Nu se uit la ele; o
parte din ea nu ndrznea s vad ce expresii ar fi afiat.
Stenii se oprir n clipa n care le vzur pe vrjitoare stnd
n vrful stncii care se ntindea dincolo de valea n care i
construiser casele.
Manon o scoase pe Spintec-Vnt. Apoi, ipetele ncepur
s se aud din nou.
CAPITOLUL 49

Pn la jumtatea dup-amiezii, Aelin semnase toate


documentele pe care i le adusese Stpnul Bncii,
abandonase Breasla noilor ei proprietari ngrozitori, iar
Aedion nc nu nelesese tot ce fcuse ea.
Caleaca i ls la marginea mahalalelor, iar ei rmaser
n umbre, n drum spre cas, tcui i nevzui. Cu toate
acestea, n clipa n care ajunser la depozit, Aelin continu s
se ndrepte spre rul de la cteva cvartale distan, fr s
spun niciun cuvnt. Rowan ddu s o urmeze, dar Aedion i
tie calea.
Probabil c i dorea s moar, pentru c Aedion chiar
ridic uor din sprncene cnd se uit la Prinul Fae, nainte
ca el s o urmeze, plimbndu-se pe strad. Cu o sear n
urm, mulumit ferestrei deschise de la dormitorul su, i
auzise certndu-se pe acoperi. Nici mcar acum nu tia,
sincer, dac vorbele lui Rowan l amuzau sau l nfuriau - Nu
m atinge aa - cnd era clar c prinul-rzboinic simea
contrariul. Dar Aelin - pe toi zeii, Aelin nc ncerca s-i dea
seama ce i cum.
Ea mergea pe strad cu pai hotri i nervoi.
Dac ai venit dup mine ca s m dojeneti - of! oft
ea. Presupun c nu pot s te conving s te ntorci.
Doar cnd va nghea iadul, drgu, spuse Aedion.
Ea i ddu ochii peste cap i i continu drumul.
Merser n tcere cvartal dup cvartal, pn cnd ajunser la
rul de un maroniu strlucitor. O pasarel pietruit, lung,
veche i murdar se ntindea de-a lungul marginii rului. Mai
jos, stlpii abandonai i drmai erau tot ce mai rmsese
dintr-un doc antic.
Ea se uit fix la apa noroioas, ncrucindu-i braele.
Reflectndu-se n suprafaa calm, lumina dup-amiezii era
aproape orbitoare.
Spune odat! ordon ea.
Astzi - modul n care te-ai comportat astzi... nu a
fost chiar o masc.
Te deranjeaz? M-ai vzut linndu-i pe oamenii
regelui.
M deranjeaz c oamenii pe care i-am ntlnit azi nici
mcar nu au clipit n faa ta. M deranjeaz c ai fost aa
mult vreme.
Ce vrei s i spun? Vrei s mi cer scuze?
Nu - pe toi zeii. Eu doar... Se exprima greit. tii c
atunci cnd am fost n acele tabere de rzboi, cnd am
devenit general... i eu am permis liniilor s fie neclare. Dar
eram nc n Nord, nc acas, printre oamenii notri. n
schimb, tu ai venit aici i a trebuit s creti alturi de acei
nenorocii i... mi doresc s fi fost aici. mi doresc, ntr-un
fel, ca Arobynn s m fi gsit i pe mine, s ne fi crescut pe
amndoi.
Erai mai mare. Nu l-ai fi lsat niciodat pe Arobynn s
ne ia. n clipa n care ar fi fost neatent, m-ai fi luat i ai fi
fugit.
Era adevrat - foarte adevrat, dar...
Persoana care ai fost astzi i acum civa ani -
persoana aceea nu a avut parte nici de bucurie, nici de
dragoste.
n numele zeilor, Aedion, am avut. Nu am fost pe deplin
un monstru.
Totui, am vrut s tii toate aceste lucruri.
Pentru c te simi vinovat c eu am devenit o asasin,
n vreme ce tu ai suferit n taberele de rzboi i pe cmpurile
de lupt?
Pentru c nu am fost acolo. Pentru c a trebuit s-i
confruni pe acei oameni singur. Ai nscocit acest plan de
una singur i nu ai avut ncredere n noi, adug el. Ai luat
asupra ta povara de a obine acei bani. A fi putut s gsesc o
cale - pe toi zeii, m-a fi nsurat cu orice prines sau
mprteas bogat m-ai fi rugat, dac mi-ar fi promis
oameni i bani.
Niciodat nu te voi vinde ca pe un rob, se rsti ea. i
acum avem suficieni ct s pltim pentru o armat, nu-i
aa?
Da. i nc cum. Dar nu asta conteaz, Aelin, spuse el
trgnd aer n piept. Ideea este c - ar fi trebuit s fiu acolo,
atunci, dar sunt aici, acum. Las-m s te ajut cu aceast
povar.
Ea i nclin capul pe spate, savurnd briza care venea
dinspre ru.
i ce i-a putea cere vreodat, din ce n-a putea face
eu?
Asta-i problema. Da, cele mai multe lucruri poi s le
faci i singur. Asta nu nseamn c trebuie s le faci.
De ce i-a risca viaa? Rosti cuvintele sacadat.
Ah. Ah.
Pentru c nc sunt mai nensemnat dect tine.
Nu i pentru mine. Vorbele ei abia erau mai mult dect
o oapt.
Aedion i atinse spatele cu mna, nereuind s-i dea o
replic.
Chiar dac lumea se nruia n jurul lor, faptul c o auzea
spunnd asta, c sttea aici, lng ea - era un vis.
Ea nu rosti nimic, aa c el reui s se adune i s
vorbeasc.
Ce vom face, mai exact?
Ea i arunc o privire.
Am de gnd s eliberez magia, s-l nfrng pe rege i
s-l omor pe Dorian. Ordinea ultimelor dou lucruri de pe
list poate fi inversat, n funcie de cum decurge totul.
Inima lui se opri.
Poftim?
Ce nu-i este clar?
Totul. Fiecare parte nenorocit a planului. Nu se ndoia c
avea s se in de cuvnt - chiar i n privina uciderii
prietenului ei. Dac Aedion ar fi obiectat, ea nu ar fi fcut
dect s-l mint, s-l nele i s-l pcleasc.
Ce, cnd i cum? ntreb el.
Rowan se ocup de prima etap.
Parc mi-ai zice: Am mai multe secrete, pe care i le voi
dezvlui cnd voi avea chef s te sperii de moarte.
ns rspunsul ei zmbitor i art c nu avea s o scoat
la capt cu ea. Nu era sigur dac asta l fermeca sau l
dezamgea.

~
Cnd Aelin se ntoarse cteva ore mai trziu,
murmurndu-i Noapte bun lui Aedion, nainte de a se
strecura n camera ei, Rowan era pe jumtate adormit, n pat.
Nici mcar nu arunc o privire n direcia lui cnd i ddu
jos armele i le ls grmad pe masa din faa emineului n
care nu ardea focul.
Eficient, rapid, silenioas. Fr s scoat niciun sunet.
Am fost s-l vnez pe Lorcan, spuse el. I-am simit
mirosul n preajma oraului, dar nu l-am vzut.
Atunci, a murit? Un alt pumnal ajunse, zdrngnind,
pe mas.
Mirosul era proaspt. Dac nu a murit acum o or, e
nc n via.
Bine, rspunse ea cu simplitate, cnd intr n
dressingul deschis, ca s se schimbe. Sau, pur i simplu, ca
s evite s-l mai priveasc.
Iei dup cteva momente, ntr-o cmu de noapte, iar
mintea lui o lu razna. Ei bine, se pare c ntlnirea lor
anterioar o umpluse de ruine - dar nu destul de mult nc
s poarte ceva mai respectabil n pat.
Mtasea roz i atrna pe talie i i alunec peste olduri n
clipa n care se apropie de pat, dezvluindu-i lungimea
glorioas a picioarelor goale, nc subiri i bronzate, dup tot
timpul pe care l petrecuser mpreun n aer liber, n aceast
primvar. O dantelu de culoare galben-deschis i
nfrumusea decolteul adnc, iar cnd ca se aplec s se urce
n pat, el ncerc - blestemat s fie, chiar ncerc - s nu se
uite la rotunjimea fin a snilor ei.
Presupunea c loviturile de bici din Endovier i jupuiser
orice urm de jen. Cu toate c i fcuse tatuaje peste cele
mai multe dintre cicatricele de pe spate, marginile acestora
rmseser. La fel i comarurile - cnd nc mai tresrea i
aprindea o lumnare ca s alunge bezna n care o bgaser,
memoria puurilor neluminate pe care le folosiser drept
pedeaps. Inima lui de foc, nchis n ntuneric.
Le datora o vizit supraveghetorilor din Endovier.
Aelin avea tendina de a-i pedepsi pe toi care l rniser,
dar nu prea s-i dea seama c i el - i Aedion - ar fi putut
avea de ncheiat nite socoteli, n numele ei. i, pentru c era
nemuritor, avea o rbdare infinit n ceea ce i privea pe acei
montri.
i simi parfumul cnd ea i desfcu prul i se ghemui n
grmada de perne. Acel miros l aprinsese dintotdeauna,
fusese mereu o chemare i o provocare. l zguduise att de
puternic, dup ce fusese ngheat secole ntregi nct, la
nceput, o urse. ns acum... acum, acel parfum l
nnebunea.
Amndoi erau, ntr-adevr, al naibii de norocoi c, n
prezent, ea nu putea s i asume forma Fae i s miroas tot
ce i fierbea lui n snge. i aa i fusese destul de greu s-i
ascund asta pn acum. Privirile cu neles ale lui Aedion i
spuneau destule despre ce detectase verioara lui.
El o mai vzuse goal nainte - de cteva ori. i, pe toi
zeii, da, existaser unele momente n care se gndise la asta,
dar se stpnise, nvase s-i controleze foarte bine acele
gnduri inutile. Ca atunci cnd ea gemuse din cauza brizei pe
care i-o trimisese n timpul srbtorii Beltane - arcuirea
gtului ei, ntredeschiderea buzelor, sunetul pe care l
scosese...
Acum, ea sttea ntins pe-o parte, cu spatele la el.
n legtur cu noaptea trecut, spuse acesta printre
dini.
Este n regul. A fost o greeal.
Uit-te la mine! ntoarce-te i uit-te la mine!
Dar ea rmase cu spatele la el, n vreme ce lumina lunii
mngia mtasea adunat n scobitura taliei sale, peste
oldul ei nclinat.
Sngele i se nclzi.
Nu am vrut s m rstesc la tine, spuse el.
tiu c nu ai vrut. Trase ptura n sus, ca i cnd i-ar
fi simit privirea struind asupra acelui loc moale i
ademenitor dintre gt i umr - unul dintre puinele locuri de
pe trupul ei care nu era marcat de cicatrice sau cerneal. Nici
mcar nu tiu ce s-a ntmplat, dar au fost cteva zile
ciudate, aa c hai s nu mai discutm despre asta, bine?
Trebuie s dorm.
El se gndi dac s-i spun c nu era n regul.
Bine, zise el.
Dup cteva clipe, ea chiar adormi.
El se rostogoli pe spate i se uit la tavan, punndu-i o
mn sub cap. Trebuia s clarifice situaia - trebuia s o fac
mcar s se uite din nou la el, ca s poat ncerca s-i explice
c nu fusese pregtit. i atinsese tatuajul care povestea ceea
ce fcuse i cum o pierduse pe Lyria... Nu fusese pregtit
pentru ce simise n acel moment. Nu dorina l cutremurase.
Era doar faptul c... Aelin l nnebunise n ultimele cteva
sptmni i, cu toate acestea, nu se gndise la cum ar fi fost
ca ea s se uite la el cu interes.
Nu era deloc aa cum fusese cu iubitele din trecut: chiar i
cnd avusese grij de ele, nu-i psase cu adevrat. Cu ele, nu
se gndise niciodat la acea pia de flori. Nu i amintise
niciodat c era n via i atingea o alt femeie, n timp ce
Lyria - Lyria era moart. Mcelrit.
i Aelin... Dac ar fi format un cuplu i ei i s-ar fi
ntmplat ceva... Gndul l ls fr suflare. Aadar, trebuia
s clarifice totul - trebuia s-i dea seama i ce era cu el, i ce
voia de la ea.
Chiar dac ar fi fost un chin.

~
Peruca asta este oribil, uier Lysandra, mngindu-i
capul, n vreme ce ea i Aelin i fcur drum cu coatele prin
brutria aglomerat, aflat de-a lungul unui ir de docuri mai
frumoase. mi provoac mncrimi.
Linite! i uier i Aelin. Trebuie s o pori doar cteva
minute, nu pentru toat viaa.
Lysandra deschise gura, voind s se mai plng, ns doi
domni care ineau nite cutii cu produse de panificaie se
apropiar i ddur apreciativ din cap, n direcia lor. Att
Lysandra, ct i Aelin se mbrcaser cu cele mai frumoase i
dantelate rochii, ca dou femei bogate care se plimbau dup-
amiaza prin ora, ambele supravegheate de cte dou grzi de
corp.
Rowan, Aedion, Nesryn i Chaol se sprijineau de stlpii de
lemn ai docului, afar, urmrindu-le discret, prin fereastra
mare de sticl a magazinului. Purtau haine i glugi negre i
dou blazoane diferite - ambele false, procurate din
ascunztoarea Lysandrei, la care apela cnd se ntlnea cu
clieni secretoi.
Aceea, opti Aelin, fcndu-i loc prin mulimea de la
prnz, fixnd-o cu privirea pe femeia care prea a fi cea mai
necjit, din spatele tejghelei. Potrivit lui Nesryn, cel mai bun
moment pentru a veni aici era cnd muncitorii erau prea
ocupai ca s mai fie, ntr-adevr, ateni la clienii lor i cnd
voiau s scape de ei, ct mai repede posibil. Civa domni le
fcur loc s treac, iar Lysandra le gnguri mulumirile ei.
Aelin i atrase atenia femeii din spatele tejghelei.
Ce v pot oferi, domnioar? Politicoas, dar deja
msurndu-i din cap pn-n picioare pe clienii care se
nghesuiau n spatele Lysandrei.
Vreau s vorbesc cu Nelly, rspunse Aelin. Trebuia s-
mi fac o plcint cu mure.
Femeia miji ochii. Un zmbet triumftor i strbtu chipul
lui Aelin. Femeia oft i se grbi pe ua de lemn, permind
s se vad o frntur din haosul brutriei din spatele
acesteia. Reveni dup o clip, aruncndu-i lui Aelin o privire
care-i spunea Vine imediat i ndreptndu-se imediat ctre
un alt client.
n regul. Aelin se sprijini de unul dintre perei i-i
ncruci braele. Apoi, i le cobor. O domnioar nu atepta
n acea poziie.
Aadar, Clarisse nu tie? ntreb Aelin n oapt,
supraveghind ua brutriei.
Nu, rspunse Lysandra. i toate lacrimile pe care le-a
vrsat au fost pentru propriile pierderi. Ar fi trebuit s vezi
cum s-a nfuriat cnd am urcat n trsur cu acele cteva
monede. Nu i-e team s devii o int?
Sunt o int din ziua n care m-am nscut, spuse Aelin.
Dar voi pleca n curnd i, oricum, nu voi mai fi niciodat
Celaena.
Lysandra mormi uor.
tii c a fi putut s fac asta pentru tine i singur.
Da, dar dou domnioare care pun ntrebri sunt mai
puin suspecte dect una. Lysandra i arunc o privire cu
neles. Aelin oft. Este greu, recunoscu ea. S nu mai deii
controlul.
Nu am de unde s tiu.
Ei bine, nu mai ai mult pn i vei plti datoriile, nu-i
aa? Curnd, vei fi liber.
Ridic nonalant din umeri.
Nu chiar. De cnd a fost exclus din testamentul lui
Arobynn, Clarisse ne-a mrit i mai mult datoriile. Se pare c
a cumprat ceva n avans, iar acum trebuie s plteasc.
Pe toi zeii - nici mcar nu luase n considerare asta! Nici
mcar nu se gndise la ce ar fi putut s nsemne pentru
Lysandra i pentru celelalte fete.
mi pare ru pentru orice povar suplimentar pe care
trebuie sa o ndurai.
Pentru c i-am vzut chipul lui Clarisse cnd a fost citit
testamentul, voi mai ndura bucuroas civa ani.
Era o minciun i amndou tiau asta.
mi pare ru, repet Aelin. Evangeline mi s-a prut c e
bine i fericit, adug ea, pentru c nu mai avea ce s-i
ofere, n afar de prerile de ru. A putea s m interesez
dac exist vreo cale s o lum cu noi cnd vom pleca...
i s tri o fat de unsprezece ani prin regate i ntr-
un posibil rzboi? Nu cred. Evangeline va rmne cu mine.
Nu trebuie s-mi faci promisiuni.
Cum te simi? ntreb Aelin. Dup noaptea trecut.
Lysandra observ trei tinere chicotind cnd trecur pe
lng un tnr chipe.
Bine. Nu prea-mi vine s cred c am scpat, dar... Ne-
am descurcat amndou, presupun.
Regrei c ai facut-o?
Nu. Regret... Regret c nu am apucat s-i zic ce cred cu
adevrat despre el. Regret c nu i-am spus ce am fcut cu
tine - ca s-i citesc ocul i trdarea n privire. Am facut-o
att de rapid i a trebuit s-i intesc gtul, iar dup aceea m-
am ntors pe partea cealalt i am ascultat - pn la final,
dar... Ochii verzi i erau umbrii. Ai fi vrut s o faci tu?
Nu.
i astfel ncheiar subiectul.
Ea se uit la rochia n nuane de ofran i smarald a
prietenei sale.
Rochia asta i se potrivete. i mic brbia spre
pieptul Lysandrei. i faci minuni i n cazul lor. Sracii
brbai de aici, nu se pot abine s se uite.
Crede-m, nu este o binecuvntare s ai sni mai mari.
Tot timpul m doare spatele. Lysandra se ncrunt la snii ei
plini. De ndat ce mi voi recpta puterile, chestiile astea
vor fi primele care vor disprea.
Aelin chicoti. Lysandra urma s-i recapete puterile de
ndat ce acel turn cu ceas avea s dispar. ncerc s nu se
gndeasc prea mult la asta.
Vorbeti serios?
Dac nu ar fi fost Evangeline, cred c m-a transforma
n ceva cu gheare i coli i a tri n slbticie pentru
totdeauna.
Gata cu luxul?
Lysandra lu o scam de pe mneca lui Aelin.
Bineneles c-mi place luxul - crezi c nu iubesc
rochiile i bijuteriile? Dar la urma urmei... sunt nlocuibile.
Am ajuns s preuiesc mai mult oamenii din viaa mea.
Evangeline e norocoas s te aib.
Nu m refeream doar la ea, spuse Lysandra i i
muc buza plin. Tu - sunt recunosctoare c te am pe tine.
Aelin ar fi putut s-i rspund, s-i spun ceva prin care
s-i transmit, n mod adecvat, licrul de cldur din inima
ei, dac o femeie slab i aten nu ar fi ieit pe ua
buctriei. Nelly. Aelin se mpinse de la perete i se ndrept
n grab spre tejghea, urmat de Lysandra.
Ai venit s m vezi pentru o plcint? ntreb Nelly.
Lysandra zmbi frumos, apropiindu-se.
Se pare c furnizorul nostru de plcinte a disprut
odat cu Piaa Umbrelor. Vorbea att de ncet, nct Aelin
abia o auzea. Se zvonete c tii unde este.
Ochii albatri ai lui Nelly prur ngrozii.
Nu tiu nimic despre asta.
Aelin i plas delicat sculeul pe tejghea, sprijinindu-se
astfel nct ceilali clieni i muncitori s nu o vad n clipa n
care l mpinse spre Nelly, asigurndu-se c monedele
rsunar. Monede grele.
Vrem foarte, foarte mult s mncm... plcint, zise
Aelin, lsnd s i se vad disperarea. Spune-ne doar unde a
plecat!
Nimeni nu a scpat cu via din Piaa Umbrelor.
Bun. ntocmai cum le asigurase Nesryn, Nelly nu vorbea
cu uurin. Ar fi prut prea suspect ca Nesryn s o ntrebe
pe Nelly de vnztorul de opiu, dar dou femei insipide,
extrem de bogate? Nimeni nu s-ar fi gndit c e ceva n
neregul.
Lysandra ls un alt scule cu monede pe tejghea. Unul
dintre muncitori se uit n direcia lor.
Am vrea s dm o comand, spuse curtezana.
Muncitoarea i concentr din nou atenia asupra clientei
sale, neimpresionat. Lysandra i zmbi ca o felin.
Aadar, Nelly, spune-ne de unde s o lum.
Din spate, cineva i rosti numele lui Nelly, iar Nelly se uit
printre ele, oftnd.
Au ieit prin canale, opti ea, aplecndu-se n fa.
Am auzit c i paznicii erau acolo, spuse Aelin.
Nu destul de departe, n jos. Civa s-au dus n
catacombele de dedesubt. nc se ascund acolo. Luai-v
grzile, dar nu le permitei s-i poarte sigiliile. Nu este un loc
pentru cei bogai.
n catacombe. Aelin nu auzise niciodat de catacombele de
sub canale. Interesant. Cu pai mari, Nelly se ntoarse napoi
n brutrie. Aelin se uit la tejghea. Ambii sculei cu bani
dispruser.
Ele se strecurar neobservate din brutrie i merser n
ritmul celor patru grzi de corp.
Ei bine? murmur Nesryn. Am avut dreptate?
Tatl tu ar trebui s o concedieze pe Nelly, rspunse
Aelin. Dependenii de opiu sunt nite angajai groaznici.
Face pine bun, zise Nesryn i apoi reveni lng
Chaol, care mergea n urma lor.
Ce ai aflat? ceru s tie Aedion. i vrei s-mi explici de
ce ai avut nevoie s afli informaii despre Piaa Umbrelor?
Rbdare! fcu Aelin. Se ntoarse spre Lysandra. tii,
pun pariu c brbaii de pe aici nu ar mai mri dac te-ai
transforma ntr-un leopard-fantom i ai mri i tu la ei.
Lysandra ridic din sprncene.
ntr-un leopard-fantom?
Aedion njur.
F-mi o favoare i nu te transforma niciodat n aa
ceva.
Ce sunt animalele astea? ntreb Lysandra.
Rowan chicoti n barb i se apropie mai mult de Aelin. Ea
ncerc s-l ignore. Abia dac i vorbiser toat dimineaa.
Aedion scutur din cap.
Diavoli acoperii cu blan. Triesc la nlime, n munii
Staghorn i, n timpul iernii, coboar i vneaz eptelul. Unii
mari ca nite uri. i mai ri. i, dup ce termin cu
animalele din gospodrii, ne vneaz pe noi.
Aelin o atinse pe Lysandra pe umr.
Par a fi genul tu de animale.
Sunt albi i gri, aa c e greu s-i deosebeti de stnci
i zpad, continu Aedion. i dai seama c te urmresc abia
cnd te uii fix n ochii lor, de un verde deschis... Zmbetul i
pieri cnd Lysandra l intui cu ochii ei verzi i i nclin
capul.
Dei nu voia, Aelin rse.

~
Spune-ne de ce suntem aici! zise Chaol cnd Aelin se
urc pe o grind de lemn czut, din abandonata Pia a
Umbrelor. Lng ea , Rowan inea n sus o tor, luminnd
ruinele - i trupurile carbonizate. Lysandra se ntorsese la
bordel, escortat de Nesryn; Aelin se schimbase rapid n
costumul ei, pe alee, i ascunsese rochia n spatele unei lzi
aruncate, rugndu-se s nu i-o fure nimeni nainte s se
ntoarc.
Taci o clip! ceru Aelin, analiznd mental tunelurile.
Rowan i arunc o privire, iar ea ridic o sprncean. Ce
este?
Ai mai fost aici nainte, zise Rowan. Ai venit s cercetezi
ruinele. De aceea miroseai i tu a cenu.'1
Serios, Aelin? ntreb Aedion. Tu nu dormi niciodat?
Acum o privea i Chaol, cu toate c poate o fcea doar
pentru a evita s se uite la cadavrele mprtiate pe holuri.
Ce cutai aici n noaptea n care mi-ai ntrerupt
ntlnirea cu Brullo i Ress?
Aelin studie tciunii celor mai vechi tarabe, petele de
funingine, mirosurile. Se opri n dreptul unui magazin ale
crui produse erau acum doar cenu i buci sucite de
metal.
Iat-ne! zise ea i se ndrept cu pai mari ctre
standul cioplit n stnc, ale crui pietre erau negre, arse.
Miroase a opiu, se ncrunt Rowan.
Aelin ddu uor cu piciorul peste pmntul acoperit de
cenu, lovind zgura i resturile. Trebuia s fie undeva - ah!
mprtie i mai mult cenu, pn cnd aceasta i murdri
cizmele negre i costumul. n cele din urm, o piatr mare i
diform apru sub picioarele ei, cu o gaur uzat lng
margine.
tiai c, n afar de opiu, se zvonea c acest brbat
vindea focul-iadului?
Rowan i arunc o privire tioas.
Focul-iadului - aproape imposibil de obinut sau de fcut,
mai ales pentru c era att de letal. Un singur cazan ar fi
putut s distrug jumtate din zidul de aprare al unui
castel.
Desigur, nu mi-a spus niciodat despre asta, continu
Aelin, indiferent ct de des am venit aici. A pretins c nu l
avea; totui, avea unele dintre ingrediente prin magazin -
toate foarte rare -, aadar... Trebuie s existe o rezerv pe
aici.
Ea trase trapa de piatr i dezvlui o scar, care cobora n
ntuneric. Niciunul dintre brbai nu vorbi cnd duhoarea din
canale se rspndi n jur.
Aelin se ghemui, alunecnd pe prima treapt, iar Aedion
se ncord, dar, chibzuit, nu zise nimic n legtur cu faptul
c hotrse s coboare prima. ntunericul cu miros de fum o
nvlui cnd continu s coboare, pn ce lovi cu picioarele
piatra neted. n ciuda apropierii lor de ru, aerul era uscat.
Rowan cobor dup aceea, ndreptndu-i tora ctre pietrele
antice, dezvluind un tunel cavernos - i cadavre.
Erau mai multe cadavre, unele doar nite movile
ntunecate n deprtare, sfrtecate de demonii Valg. Spre
Avery, n dreapta, erau mai puine. Probabil c anticipaser o
ambuscad la gura rului i plecaser n cealalt direcie -
condamnndu-se singuri.
Neateptnd ca Aedion sau Chaol s coboare, Aelin ncepu
s mearg prin tunel, cu Rowan tcut ca o umbr lng ea -
uitndu-se, ascultnd. n clipa n care ua de piatr gemu
deasupra lor, nchizndu-se, ea vorbi n ntuneric.
Cnd oamenii regelui au incendiat acest loc, dac focul
ar fi atins acea rezerv... Probabil c Rifthold nu ar mai fi
existat. Cel puin nu mahalalele i, probabil, nici alte cartiere.
Pe toi zeii din ceruri! murmur Chaol, la civa pai n
spate.
Aelin se opri n dreptul a ceea ce prea un grtar obinuit,
n podeaua canalului. ns nicio ap nu curgea dedesubt i
doar aerul plin de praf pluti n sus, spre ea.
Aa ai de gnd s arunci n aer turnul cu ceas - cu
focul-iadului, spuse Rowan, ghemuindu-se lng ea. Ddu s
o prind de cot, n clipa n care ea se aplec spre grtar, dar
nu reui. Aelin l-am vzut n aciune, l-am vzut distrugnd
orae. Poate s topeasc oameni, literalmente.
Bun. Atunci, tim c funcioneaz.
Aedion pufni, uitndu-se n jos, n bezna de sub grtar.
i ce? Crezi c i pstra rezerva acolo, jos? n cazul n
care avea o prere profesionist despre focul-iadului, o inea
pentru el.
Aceste canale erau prea publice, dar trebuia s o in
aproape de pia, rspunse Aelin, smulgnd grtarul. Acesta
ced, iar mirosul lui Rowan o nvlui cnd acesta se aplec
s-l dea la o parte.
Acolo miroase a praf i a oase, zise Rowan. Gura i se
strmb.
Dar tu bnuiai deja asta.
Asta ai vrut s afli de la Nelly - unde se ascundea, zise
Chaol de la civa metri distan. Ca s i-l poat vinde.
Aelin aprinse o bucat de lemn de la tora lui Rowan. Cu
grij, o poziion chiar sub marginea gurii din faa ei, iar
flacra lumin pn la o adncime de aproximativ trei metri
caldarmul de dedesubt.
Un vnt sufl din spate, spre gaur. n aceasta. Ea puse
flacra deoparte i se aez pe marginea gurii, cu picioarele
atrnnd n bezna de dedesubt.
Ceea ce Nelly nu tie nc e c, de fapt, negustorul de
opiu a fost prins n urm cu dou zile. Oamenii regelui l-au
ucis pe loc. tii, uneori chiar cred c Arobynn nu tia dac
vrea s m ajute cu adevrat sau nu. Faptul c el i
menionase acest lucru, nonalant, n timpul cinei, o fcuse
s se gndeasc, s plnuiasc.
Aadar, acum, rezerva lui din catacombe e nepzit,
murmur Rowan.
Ea privi n bezna de dedesubt.
Cine o gsete, o pstreaz, spuse ea i sri.
CAPITOLUL 50

Cum au pstrat secret acest loc nenorociii aceia? opti


Aelin, intorcndu-se ctre Chaol.
Toi patru stteau n captul unei scri mici; dincolo de ei,
spaiul cavernos era luminat de plpirea aurie a torelor pe
care le ineau Aedion i Rowan.
Chaol cltina din cap, cercetnd spaiul. Nu se zrea nici
urm de saprofagi, slav zeilor!
Legenda spune c Piaa Umbrelor a fost construit pe
oasele zeului adevrului.
Ei bine, partea cu oasele e corect.
n fiecare perete, erau aranjate cu miestrie cranii i oase
i toi pereii, chiar i tavanul, fuseser construite din ele.
Pn i podeaua din captul scrilor era presrat cu oase de
diverse mrimi i forme.
Nu sunt nite catacombe obinuite, spuse Rowan,
lsnd jos tora. Acesta a fost un templu.
ntr-adevr, n spaiul imens se aflau altare, bnci i chiar
un bazin cu o oglindire ntunecat. i mai multe se ntindeau
departe, n umbre.
Scrie ceva pe oase, zise Aedion, pind pe trepte i pe
podeaua de oase.
Aelin avu o grimas.
Ai grij! exclam Rowan cnd Aedion se ndrept spre
cel mai apropiat perete.
Verioara lui ridic lene o mn, fcndu-i semn s l
lase n pace.
Scrie n toate limbile i toate cuvintele sunt scrise de
mini diferite, se mir Aedion, innd tora sus, n timp ce se
mica de-a lungul peretelui. Ascultai ce scrie aici: Sunt o
mincinoas. Sunt o hoa. I-am furat soul surorii mele i am
rs cnd am facut-o. Fcu o pauz. Apoi, citi n gnd i
altceva. Nimic din ce scrie aici... Nu cred c acetia au fost
oameni buni.
Aelin cercet cu atenie templul din oase.
Ar trebui s ne micm repede, spuse ea.
Al naibii de repede. Aedion, ocup-te de peretele acela;
Chaol, du-te n centru; Rowan, n dreapta! Eu m voi uita n
spate. Avei grij pe unde v inei torele! Dac, fr s vrea,
ar fi pus o tor n apropierea focului-iadului, ar fi avut
nevoie de ajutorul zeilor. Ea cobor treptele, una cte una.
Apoi i pe ultima, ajungnd pe podeaua din oase. O strbtu
un fior i, din instinct, arunc o privire spre Rowan. Chipul
lui ncordat i dezvlui tot ce avea nevoie s tie.
Acesta este un loc malefic, spuse el, cu toate acestea.
Chaol trecu pe lng ei cu pai mari i cu sabia scoas.
Atunci, hai s gsim rezerva asta de focul-iadului i s
ieim!
Corect.
Peste tot n jurul lor, orbitele goale ale craniilor din perei,
din structuri i din stlpii din centrul ncperii preau s i
priveasc.
Se pare c acest zeu al adevrului, spuse Aedion, din
dreptul peretelui pe care l cerceta, a fost, mai degrab, un
Devorator de Pcate. Ar trebui s citii cteva dintre lucrurile
pe care le-au scris oamenii - lucrurile oribile pe care le-au
fcut. Cred c acesta era locul n care trebuiau s fie
ngropai i s-i mrturiseasc pcatele pe oasele altor
pctoi.
Nu e de mirare c nimeni nu voia s vin aici, mormi
Aelin, naintnd cu pai mari n ntuneric.
Templul se continua la nesfrit, iar ei gsir provizii, ns
nici urm de saprofagi sau de ali locuitori. Droguri, bani,
bijuterii, toate ascunse n interiorul craniilor i ntr-unele
dintre criptele din oase de pe podea. ns focul-iadului nu se
zrea pe nicieri. Singurele sunete care se auzeau erau cele
ale pailor lor prudeni pe podeaua de oase.
Aelin se aventur din ce n ce mai departe n bezn.
Curnd, Rowan prsi partea lui de templu i o urm,
explornd alcovurile i micile holuri care se ramificau n
ntunericul linitit.
Limbajul, i spuse Aelin. E din ce n ce mai vechi, cu ct
mergem napoi. M refer la modul n care sunt scrise
cuvintele.
Din locul n care deschisese cu grij un sarcofag, Rowan
se ntoarse n direcia ei. Ea se ndoia c un om obinuit ar fi
fost n stare sa mute lespedea de deasupra.
Unii chiar i-au datat mrturisirile. Tocmai am vzut
una de acum apte sute de ani.
Eu sunt chiar tnr, prin comparaie.
El i zmbi crispat. Ea se uit repede n alt parte.
Podeaua din oase scoase un zgomot cnd pi ctre ea.
Aelin!
Ea simi un nod n gt, uitndu-se ngrozit la un os
cioplit, din apropierea capului ei. Cnd aveam douzeci de
ani, am ucis un om de plcere i nu am mrturisit nimnui,
niciodat unde l-am ngropat. I-am pstrat osul degetului
ntr-un sertar. Data era de acum nou sute de ani. Nou
sute...
Aelin cercet ntunericul. Dac Piaa Umbrelor exista de
pe vremea lui Gavin, atunci acest loc trebuia s fi fost
construit nainte sau cam n aceeai perioad.
Zeul adevrului... O extrase pe Damaris din teaca din
spate.
Ce e? ntreb Rowan, tensionat.
Ea examin lama perfect.
Sabia Adevrului. Aa i spuneau lui Damaris. Legenda
spune c purttorul - Gavin - vedea adevrul cnd o mnuia.
i?
Mala a binecuvntat-o pe Brannon, iar ea a
binecuvntat-o pe Goldryn. Privi n ntuneric. i dac a
existat un zeu al adevrului - un Devorator de Pcate? Dac
l-a binecuvntat pe Gavin, mpreun cu aceast sabie?
Rowan privea acum spre bezna antic.
Crezi c Gavin a folosit acest templu.
Aelin cntri sabia mrea n mini.
Ce pcate ai mrturisit, Gavin? opti ea n ntuneric.
~
Ptrunser adnc n tuneluri, att de adnc, nct n clipa
n care strigtul triumftor al lui Aedion - Am gsit-o! -
ajunse la urechile lui Aelin i ale lui Rowan, ea abia l auzi. i
nu-i prea ps.
Nu cnd ajunse n dreptul peretelui din spate - peretele
din spatele altarului spaiului care fusese, fr ndoial,
templul iniial. Aici, oasele aproape se sfrmau din cauza
vechimii, iar scrisul era aproape imposibil de citit. Peretele
din spatele altarului era din piatr pur - marmur alb - i
acoperit de semne Wyrd, sculptate.
i, n mijloc, se afla o imagine gigantic a Ochiului Elenei.
Frig. Era att de frig acolo, nct suflau nori de aburi, care se
amestecau ntre ei.
Oricine ar fi fost acest zeu al adevrului, nu a fost un
zeu binevoitor, murmur Rowan, ca i cnd s-ar fi strduit s
nu-l aud cei mori.
Nu; cu un templu construit din oasele ucigailor, ale
hoilor i ale altora mai ri, ea se ndoia c acest zeu se
numrase printre cei preferai de oameni. Nu era de mirare c
fusese dat uitrii.
Aelin se apropie de piatr. n mna ei, Damaris deveni de
ghea - degetele i se rsfirar rigid, iar ea scp sabia pe
podeaua altarului i se feri. Sabia se izbi de oase ca un tunet.
ntr-o clip, Rowan ajunse lng ea, cu sabia scoas.
Peretele de piatr din faa lor gemu. ncepu s se deplaseze,
iar simbolurile se rotir, modificndu-se. i aminti cuvintele:
Doar cu Ochiul poate cineva s vad corect.
Sincer, spuse Aelin n clipa n care peretele ncet, n
cele din urm, s se rearanjeze, n vecintatea sbiei. Un nou
ir complicat de semne Wyrd se formase. Nu tiu de ce aceste
coincidene continu s m surprind.
Poi s citeti? ntreb Rowan. Aedion i strig, iar
Rowan i rspunse, spunndu-le amndurora s vin.
Aelin privea fix la semnele sculptate.
S-ar putea s dureze o vreme.
F-o! Nu cred c am gsit acest loc din ntmplare.
Aelin se cutremur. Nu - nimic nu se petrecea din
ntmplare. Nu cnd era vorba despre Elena i cheile Wyrd.
Rsufl aadar adnc i ncepu.
Scrie... despre Elena i Gavin, spuse ea. Primul panou
de aici - i art spre un ir de simboluri - i descrie drept
primii regi ai Adarlanului, descrie cum au fost mperecheai.
Apoi... se ntoarce n trecut. La rzboi.
Paii rsunar i lumina plpi cnd Aedion i Chaol
ajunser lng ei. Chaol fluier.
Am un sentiment ru n legtur cu asta, spuse
Aedion. Se ncrunt la imaginea gigantic a Ochiului, apoi la
cea de la gtul lui Aelin.
Facei-v comozi! zise ea. Aelin mai citi cteva rnduri,
descifrnd i decodnd. Att de dificil - semnele Wyrd erau
att de al naibii de dificil de citit. Descrie rzboaiele cu
demonii Valgi care au fost lsai aici dup Primul Rzboi i...
Mai citi o dat rndul. i, de aceast dat, Valgii au fost
condui... Sngele i nghe. De unul dintre cei trei regi - de
regele care a rmas nchis aici, dup ce poarta a fost sigilat.
Se spune c a te uita la un rege - la un rege Valg, nseamn
s priveti... Cltin din cap. Nebunie? Disperare? Nu tiu
acel simbol. El putea s ia orice form, dar acum li se nfia
ca un brbat chipe, cu ochi aurii. Ochii regilor Valg. Ea
examin cu atenie urmtorul panou. Nu i tiau adevratul
nume, aa c l-au numit Erawan, Regele ntunecat.
Atunci Elena i Gavin s-au luptat cu el, colierul tu
magic le-a salvat pielea, iar Elena l-a strigat pe numele lui
adevrat, atrgndu-i suficient de mult atenia pentru ca
Galvin s-l ucid, spuse Aedion.
Da, da, zise Aelin fluturnd o mn. Dar - nu.
Nu? ntreb Chaol.
Aelin citi mai departe, iar inima i se opri o secund.
Ce este? ceru Rowan s tie, ca i cnd urechile lui de
Fae i-ar fi auzit btile ncete ale inimii.
Ea nghii cu greu, trecndu-i un deget tremurnd pe sub
un ir de simboluri.
Aceasta... Aceasta este mrturisirea lui Gavin. De pe
patul su de moarte.
Niciunul din ei nu vorbi.
Vocea i tremur cnd rosti:
Nu l-au ucis, rosti ea, cu voce tremurnd. Nu cu
sabia, cu focul, cu apa sau cu orice ar fi putut s-l omoare pe
Erawan sau s-i distrug trupul. Ochiul... Aelin atinse
colierul cu mna; metalul era cald. Ochiul l-a stpnit. Doar
pentru scurt timp. Nu - nu l-a stpnit. Ci... l-a adormit?
Am un sentiment foarte, foarte ru n legtur cu asta,
spuse Aedion.
Aa c i-au construit un sarcofag din fier i dintr-un
fel de piatr indestructibil. i l-au aezat ntr-un mormnt
sigilat, sub un munte - ntr-o cript att de ntunecat... att
de ntunecat nct nu ptrundeau nici aerul, nici lumina. Pe
labirintul de ui, citi ea n continuare, au pus simboluri care
nu puteau fi descifrate de niciun ho, de nicio cheie sau
for.
Vrei s spui c nu l-au ucis pe Erawan, zise Chaol.
Ea i aminti c Gavin fusese eroul din copilrie al lui
Dorian. i c povestea fusese o minciun. Elena o minise...
Unde l-au ngropat? ntreb Rowan n oapt.
L-au ngropat... Minile i tremurar att de tare, nct
le ls pe lng corp. L-au ngropat n Munii Negri i au
construit o fortrea peste mormnt, astfel nct familia
nobil care locuia deasupra s-l poat pzi pentru totdeauna.
n Adarlan nu exist Munii Negri, spuse Chaol.
Lui Aelin i se usc gura.
Rowan, zise ea ncet. Cum spui Munii Negri n Limba
Veche?
O pauz, urmat de o respiraie slab.
Morath, rspunse Rowan.
Ea se ntoarse ctre ei, cu ochii mari. Pentru o clip, nu
fcur dect s se holbeze unii la alii.
Care sunt ansele, ntreb ea, ca regele s-i trimit
forele la Morath din ntmplare?
Care sunt ansele, replic Aedion, ca ilustrul nostru
rege s fi dobndit o cheie care poate descuia orice u -
chiar i o u dintre lumi - i ca mna lui dreapt s dein,
ntmpltor, chiar locul n care este ngropat Erawan?
Regele este nebun, rosti Chaol. Dac plnuiete s-l
trezeasc pe Erawan...
Cine spune c nu a fcut-o deja? ntreb Aedion.
Aelin se uit la Rowan, care afia o expresie sumbr.
Dac exist un rege Valg n lumea aceasta, trebuie s ne
micm repede. S punem mna pe cheile Wyrd i s-i
alungm pe toi napoi, n gaura lor de iad.
Ea ddu aprobator din cap.
Totui, de ce acum? Are cheile de cel puin un deceniu.
De ce s-l aduc acum pe Valg?
Ar avea sens, rspunse Chaol, dac ar face-o
anticipnd trezirea lui Erawan. Ca s aib o armat pregtit,
pe care el s o conduc.
Aelin respira superficial.
Solstiiul de var e peste zece zile. Dac apelm la
magie n timpul solstiiului, cnd soarele e cel mai puternic, e
foarte posibil ca i puterea mea s fie mai mare. Se ntoarse
ctre Aedion.
Spune-mi c ai gsit o cantitate mare de focul-iadului.
Micarea capului su nu fu att de linititoare pe ct sperase
ea.
CAPITOLUL 51

Manon i Cele Treisprezece stteau n jurul unei mese,


ntr-o camer aflat n adncul barcilor vrjitoarelor.
tii de ce v-am chemat aici, spuse Manon.
Niciuna dintre ele nu rspunse; niciuna nu se aez. Nu
prea vorbiser cu ea de cnd mcelriser tribul acela, n
munii Colul Alb. i apoi, astzi - mai multe veti. Mai multe
cereri.
Ducele mi-a cerut s aleg un alt sabat. Un sabat Cioc-
negru.
Tcere.
Mi-ar plcea s v aud sugestiile.
Ele nu se uitar n ochii ei. Nu rostir niciun cuvnt.
Manon scrni din dinii de fier.
ndrznii s m sfidai?
Sorrel i drese gtul, concentrndu-se asupra mesei.
Pe tine niciodat, Manon. Dar sfidm dreptul viermelui
aceluia de om de a se folosi de corpurile noastre ca i cnd ar
fi ale lui.
Marea voastr Vrjitoare a dat ordine care vor fi
ascultate.
La fel de bine ai putea s le numeti pe Cele
Treisprezece, replic Asterin, singura dintre ele care o privea
direct pe Manon. nc avea nasul umflat i vnt din cauza
btii. Pentru c am prefera o asemenea soart, dect s le
numim pe surorile noastre.
i voi toate suntei de acord cu asta? Dorii s dai
natere unor demoni, pn cnd v vei distruge trupurile?
Facem parte din clanul Cioc-negru, zise Asterin, cu
brbia ridicat. Nu suntem sclavele nimnui i nu vom fi
folosite ca atare. i, dac preul pe care trebuie s-l pltim e
s nu ne mai ntoarcem niciodat n Pustiuri, atunci aa s
fie.
Niciuna dintre celelalte nu se clinti. Se ntlniser toate -
discutaser despre asta n prealabil. Despre ce s-i spun. Ca
i cnd ar fi fost nevoie s o ia cu biniorul.
Ai mai stabilit i altceva n mica voastr edin de
consiliu?
Exist nite... lucruri, Manon, rosti Sorrel. Lucruri pe
care trebuie s le auzi.
Trdare - asta era ceea ce muritorii numeau trdare.
Nu dau doi bani pe ce ai ndrznit, voi, proastelor, s
credei c trebuie s aud. Nu trebuie s v aud spunnd
dect Da, Arip Conductoare. i numele unui blestemat de
sabat.
Alege singur unul, izbucni Asterin.
Vrjitoarele se micar. Asta nu fcea parte din plan, nu-i
aa? Manon merse apsat n jurul mesei, ctre Asterin,
trecnd pe lng celelalte vrjitoare, care nu ndrznir s se
ntoarc, pentru a o privi.
Din momentul n care ai intrat n aceast Breasl, nu
ai fost bun de nimic. Nu-mi pas dac ai zburat lng mine
un secol - te voi ucide ca pe o javr ltrtoare ce eti...
F-o, uier Asterin. Rupe-mi gtul. Bunica ta va fi
mndr c, n cele din urm, ai fcut-o.
Sorrel era n spatele lui Manon.
E o provocare? zise Manon prea calm.
Ochii negri punctai cu auriu ai lui Asterin dansar.
Este o...
Dar ua se deschise i se nchise.
Un tnr cu pr auriu era acum n camer, colierul su
din piatr neagr strlucind n lumina torelor.
El nu ar fi trebuit s intre.
Vrjitoarele fuseser peste tot, iar Manon trimisese
santinele din alt sabat ca s pzeasc holurile, astfel nct
niciunul dintre oamenii ducelui s nu le ia prin surprindere.
Ca una, Cele Treisprezece se ntoarser ctre tnrul
chipe. i, ca una, tresrir cnd el le zmbi, iar un val de
ntuneric le izbi. Un ntuneric fr sfrit, dincolo de care nici
mcar Manon nu putea s vad i...
i Manon se afla din nou n faa acelei vrjitoare Crochan,
cu un pumnal n mn.
Ne e mil de voi... pentru ceea ce le facei copilelor
voastre... Le forai s ucid i s rneasc, i s urasc,
pn cnd nu le mai rmne nimic din voi n interior. De
aceea eti aici, Manon, plnsese vrjitoarea Crochan. Din
cauza ameninrii pe care ai reprezentat-o pentru acel
monstru cruia i spui bunic, n clipa n care ai ales mila i
ai salvat viaa rivalei tale.
Manon scutur violent din cap, clipind. Apoi, imaginea
dispru. Rmsese doar ntunericul i Cele Treisprezece, care
strigau una la cealalt, care se luptau i...
Elide spusese c un tnr cu prul auriu se aflase n acea
camer, cu vrjitoarele Picioare-galbene.
Manon ncepu s umble prin ntuneric, micndu-se prin
camer cu ajutorul amintirii i al mirosului. Cteva dintre
Cele Treisprezece erau n apropiere; unele se sprijineau cu
spatele de perei. Iar duhoarea nelumeasc a brbatului, a
demonului din el...
Mirosul o nvlui, iar Manon o scoase pe Spintec-Vnt.
Apoi, el era acolo, chicotind n clipa n care cineva -
Ghislaine - ncepu s ipe. Pn atunci, Manon nu auzise acel
sunet. Nu o auzise niciodat pe vreuna dintre ele ipnd de...
de team. i de durere.
Manon se repezi ntr-o fug oarb i l drm la pmnt.
Fr sabie - nu voia s-l execute cu sabia. Lumina trosni n
jurul ei, iar ea i vzu chipul frumos i acel colier.
Arip Conductoare, rnji el, cu un glas care nu era din
aceast lume.
Manon l inea cu minile de gt, strngndu-l, unghiile ei
sfiindu-i pielea.
Ai fost trimis aici? dori ea s tie.
Ochii ei i ntlnir pe ai lui - iar inteniile criminale din
acetia se potolir.
Pleac, uier el.
Manon nu fcu ce i se ceruse.
Ai fost trimis aici? url ea.
Tnrul se ridic n capul oaselor, dar Asterin era acolo,
inndu-i picioarele nemicate.
F-l s sngereze, zise ea, din spatele lui Manon.
Creatura continu s se zbat. i, n ntuneric, unele
dintre Cele Treisprezece nc ipau n agonie i teroare.
Cine te-a trimis? url Manon.
Ochii lui se transformar - devenind albatri, clari.
Omoar-m, rosti el, cu vocea unui tnr. Te rog - te
rog, omoar-m. Roland - numele meu era Roland. Spune-i...
Apoi, ntunericul se rspndi din nou n ochii lui,
mpreun cu panica pur, cauzat de orice ar fi vzut pe
chipul lui Manon i n al lui Asterin, peste umrul ei.
Demonul din brbat ip.
Pleac!
Auzise i vzuse destul. Manon strnse mai tare, unghiile
ei de fier sfiind carnea i muchii muritorului. Negru,
sngele ru mirositor i unse mna, iar ea se nfipse mai tare
n el, pn cnd ajunse la os i i-l tie, capul lui cznd cu
un zgomot surd pe podea. Manon ar fi putut s jure c oftase.
ntunericul se risipi, iar Manon fu imediat n picioare,
sngele curgndu-i de pe mini, n vreme ce ea analiza rul
fcut. Ghislaine plngea n hohote ntr-un col, toat culoarea
disprndu-i din pielea mslinie. Thea i Kaya erau
amndou plnse i tcute, dou iubite care se uitau una la
cealalt cu gura cscat. i Edda i Briar, ambele ei Umbre,
amndou nscute i crescute n ntuneric... se sprijineau n
mini i n genunchi, vomitnd. Chiar n dreapta gemenelor-
demon cu ochi verzi, Faline i Fallon.
Restul Celor Treisprezece erau nevtmate. nc roii la
fa, unele suspinnd din cauza valului de furie i energie,
dar... erau bine. Doar unele dintre ele fuseser vizate? Manon
se uit la Asterin - la Sorrel, la Vesta, la Lin i la Imogen.
Apoi, la cele care fuseser sectuite. Toate i ntlnir privirea
de aceast dat. Pleac, ipase demonul - ca i cnd ar fi
fost surprins i speriat. Dup ce se uitase n ochii ei.
Cele care fuseser afectate... ochii lor aveau culori
obinuite. Erau cprui, albatri i verzi. Dar cele care nu
fuseser... Aveau ochi negri, mpestriai cu auriu.
Iar cnd el o privise pe Manon n ochi... Ochii aurii
fuseser ntotdeauna apreciai printre vrjitoarele Cioc-negru.
Ea nu se ntrebase niciodat de ce.
ns acum nu era momentul. Nu cnd sngele care
duhnea i nmuia pielea.
Acesta a fost un memento, spuse Manon, iar vocea ei
rico sec de pietre. Iei din camer. Le ls singure. Scpai
de cadavru!

~
Manon atept pn cnd Kaltain rmase singur, plutind
n sus, pe una dintre scrile uitate, n spiral, din Morath,
nainte s se npusteasc asupra ei.
Femeia nu clipi n clipa n care Manon o intui la perete,
nfigndu-i unghiile de fier n umerii ei dezgolii i lipsii de
culoare.
De unde vine focul-umbr?
Ochii negri i goi i ntlnir pe ai ei.
De la mine.
De ce de la tine? Ce fel de magie este? Putere Valg?
Manon se uit cu atenie la colierul de la gtul delicat al
femeii.
Kaltain afi un zmbet frnt.
A fost al meu - de la nceput. Apoi, a fost... contopit cu
o alt surs. i acum este puterea fiecrei lumi, a fiecrei
viei.
Prostii. Manon o mpinse mai tare n piatra ntunecat.
Cum i dai jos colierul acela?
Nu poate fi dat jos.
Manon i art dinii.
i ce vrei s faci cu noi? S ne pui coliere?
Vor regi, opti Kaltain, ochii strlucindu-i cu o
ncntare ciudat, bolnav. Regi puternici. Nu pe voi.
Alte aiureli. Manon mri - dar, apoi, o mn delicat i
atinse ncheietura minii. i o arse. O, pe toi zeii, o ardea, iar
oasele i se topeau, unghiile ei de fier se transformaser n
minereu topit, iar sngele i fierbea...
Manon se ndeprt de Kaltain i, doar innd-o de
ncheietura minii, i ddu seama c rnile nu erau
adevrate.
Te voi omor, uier Manon.
Dar focul-umbr dansa n vrful degetelor lui Kaltain chiar
i cnd chipul femeii nu mai afia nicio expresie. Fr un
cuvnt, ca i cnd nu ar fi fcut nimic, Kaltain urc scrile i
dispru.
Singur pe casa scrii, Manon i legn braul, ecoul
durerii reverberndu-i nc prin oase. Mcelrirea acelui trib
cu Spintec-Vnt fusese un gest plin de mil, i zise n sinea
ei.
CAPITOLUL 52

Dup ce prsir templul Devoratorului de Pcate, Chaol


se mir de ct de ciudat era s lucreze cu Aelin i cei de la
Curtea ei. Ct de ciudat era s nu se certe deloc cu ea.
Avnd n vedere ct de multe erau de fcut, nici mcar nu
ar fi trebuit s mearg cu ei. Jumtate dintre rebeli plecaser
din Rifthold, din ce n ce mai muli fugind n fiecare zi, iar cei
care rmneau ncercau s se mute n alt ora. i inuse sub
control ct putuse de mult, bazndu-se pe Nesryn s-l
susin ori de cte ori ncepeau s aduc vorba despre
trecutul lui comun cu regele. nc dispreau oameni, nc
erau executai - nc mai salvau, ct de des puteau, oameni
de pe eafodurile pe care urmau s fie mcelrii. Avea s
continue s fac asta pn cnd ar fi rmas singurul rebel
din ora; avea s rmn s-i ajute, s-i protejeze. Dar dac
ceea ce aflaser despre Erawan era adevrat...
Zeii s i ajute pe toi.
napoi pe strada din ora, el se ntoarse la timp ca s-l
vad pe Rowan oferindu-se s o ajute pe Aelin s ias din
canale. Ea pru s ezite, dar i apuc mna care o cuprinse
pe a ei. Formau o echip puternic, de nezdruncinat. Prinul
Fae o ridic i o ajut s stea n picioare. Niciunul nu-i ddu
celuilalt drumul imediat.
Chaol atept chinul i freamtul geloziei, atept ca fierea
acesteia s-l nepe. Dar nu se ntmpl nimic. Simi doar o
urm de uurare c, poate... c Aelin l avea pe Rowan.
Poate c i plngea singur de mil, hotr el.
Se auzir nite pai, iar ei toi ncremenir, cu armele
scoase, tocmai cnd...
V caut de o or, spuse Nesryn, ieind n grab din
umbrele aleii. Ce se... Le observ chipurile sumbre. Lsaser
focul-iadului acolo jos, ascuns ntr-un sarcofag, ca s fie n
siguran - i ca s evite s fie toi topii, n cazul n care
lucrurile ar fi luat o ntorsur groaznic.
Chaol era surprins c Aelin i permisese s tie att de
multe - cu toate c nu i povestise cum plnuise s intre n
castel.
Spune-le lui Ress, i Brullo, i celorlali s stea naibii
departe de turnul cu ceas, fusese singurul ei avertisment.
Aproape c i ceruse s-i spun ce planuri avea pentru ceilali
nevinovai din castel, dar... Fusese bine. S aib parte de o
dup-amiaz fr certuri, fr s-l urasc nimeni. S simt
c fcea parte din grupul lor.
Te voi pune la curent mai trziu, i zise Chaol. ns
Nesryn era palid la fa. Ce s-a ntmplat?
Aelin, Rowan i Aedion se apropiar ncet de ei, cu acea
tcere nefireasc i nemuritoare.
Nesryn i ndrept umerii.
Am primit veti de la Ren. A avut o mic problem la
grani, dar este bine. Are un mesaj pentru tine - pentru noi.
i ddu pe spate o uvi din prul brunet. Mna i tremur
uor.
Chaol se pregti, se lupt cu impulsul de a-i apuca braul.
Regele, continu Nesryn, a strns o armat jos, n
Morath, sub supravegherea Ducelui Perrington. Paznicii Valg
din jurul Riftholdului sunt primii. Se ndreapt i mai muli
spre noi.
Aadar, soldai pedetri Valg. Prea c Morath ar fi putut
s fie, la fel de bine, primul sau ultimul lor cmp de lupt.
Aedion i nclin capul, Lupul ncarnat.
Ci sunt?
Prea muli, rspunse Nesryn. Nu am reuit s-i
numrm pe toi. Unii sunt campai n interiorul munilor
care nconjoar tabra de rzboi - nu ies niciodat toi,
niciodat la vedere. Dar e o armat mai mare dect orice a
adunat pn acum.
Lui Chaol i se umezir palmele din cauza transpiraiei.
i, mai mult dect att, zise Nesryn, cu voce rguit,
regele are acum o cavalerie aerian de vrjitoare Dini-de-fier
- o oaste de trei mii de capete - care s-au antrenat n secret n
Trectoarea Ferian, s clreasc balaurii pe care regele a
reuit, cumva, s-i creeze i s i creasc.
Pe toi zeii!
Aelin i nl capul, uitndu-se la peretele din crmid
ca i cnd ar fi putut s vad armata aerian acolo, micarea
dezvluindu-i irul de cicatrice din jurul gtului.
Dorian - aveau nevoie de Dorian pe tron. Trebuia s pun
capt acestei situaii.
Eti sigur? ntreb Aedion.
Rowan o privea fix pe Nesryn, cu faa unui rzboinic rece
i calculat i, totui - totui, reuise cumva s se apropie de
Aelin.
Am pierdut muli spioni ca s obinem aceste
informaii, rosti Nesryn gtuit.
Chaol se ntreb ci dintre ei i fuseser prieteni.
Aelin vorbi cu o voce hotrt i dur.
Doar ca s m asigur c am neles bine: acum ne
confruntm cu trei mii de vrjitoare Dini-de-fier, nsetate de
snge i clare pe balauri. i cu o oaste de soldai mortali,
care se adun n sudul Adarlanului i care, probabil, vor rupe
orice alian dintre Terrasen i regatele sudice.
Lsnd Terrasenul de izbelite. Spune-o, o implor Chaol
n tcere. Spune c ai nevoie de Dorian - liber i n via.
Melisande ar putea s se uneasc cu noi, czu pe
gnduri Aedion. l intui pe Chaol cu o privire evaluatoare -
cu privirea unui general. Crezi c tatl tu tie de balauri i
de vrjitoare? Anielle este cel mai apropiat ora de
Trectoarea Ferian.
Sngele i nghe n vene. De aceea i dorise att de mult
tatl lui s-l aduc acas? Anticip urmtoarea ntrebare a
lui Aedion, nainte ca generalul s vorbeasc.
Nu poart un inel negru, zise Chaol. Dar m ndoiesc
de faptul c ar fi un aliat agreabil - asta dac s-ar deranja s
se alieze cu tine.
Ne vom gndi la toate acestea, spuse Rowan, dac va fi
cazul s strpungem liniile sudice. Pe toi zeii, chiar discutau
despre asta! Rzboiul - rzboiul se apropia. i era posibil ca
nu toi s supravieuiasc.
Deci, ce mai ateapt? ntreb Aedion, mergnd de
colo-acolo. De ce nu atac acum?
Vocea lui Aelin era calm - rece.
Pe mine. M ateapt s fac o micare.
Niciunul dintre ei nu o contrazise.
Alungndu-i roiul de gnduri, Chaol vorbi ncordat.
Altceva?
Nesryn bg mna n tunic i scoase o scrisoare. I-o
nmn lui Aedion.
De la mna ta dreapt. Toi i fac griji pentru tine.
n josul strzii este o tavern. Las-m cinci minute i
i voi da un rspuns, zise Aedion, ndeprtndu-se deja.
Nesryn l urm, fcndu-i semn cu capul lui Chaol, n tcere.
Ne vedem acas, le spuse generalul, peste umr, lui
Rowan i lui Aelin, gluga lui grea ascunzndu-i trsturile
care l-ar fi putut da de gol.
ntlnirea lu sfrit.
Dar, din senin, Aelin vorbi.
Mulumesc.
Nesryn se opri, tiind, cumva, c regina vorbise cu ea.
Aelin i duse o mn n dreptul inimii.
Pentru tot ce riti - mulumesc.
Privirea lui Nesryn licri cnd i zise Triasc regina!
ns Aelin deja se ntorsese.
Nesryn i ntlni privirea lui Chaol, care i urm pe ea i pe
Aedion.
O armat indestructibil, poate condus de Erawan, dac
regele din Adarlan ar fi fost suficient de nebun nct s-l
trezeasc. O armat care ar fi putut s striveasc orice
rezisten uman.
Dar... dar poate c nu, dac ei s-ar fi aliat cu cei care
foloseau magia. i dac acetia ar mai fi vrut s se deranjeze
s le salveze lumea, dup tot ce ptimiser.

~
Vorbete-mi! i ceru Rowan din spate, n vreme ce Aelin
mergea furioas pe strzi.
Nu putea. Nu putea s-i formuleze gndurile, darmite
cuvintele.
Ci spioni i rebeli i pierduser vieile ca s obin acele
informaii? i ct de groaznic urma s fie cnd ea avea s
trimit oamenii la moarte - cnd va trebui s-i priveasc
soldaii mcelrii de acei montri? Chiar dac Elena o
ajutase n seara asta, conducndu-l, cumva, pe acel negustor
de opiu la templul Devoratorului de Pcate, ca ei s-l
gseasc, nu i era recunosctoare, n mod deosebit.
Aelin, rosti Rowan, destul de ncet nct s-l aud doar
ea i obolanii de pe alee.
Abia i supravieuise Babei Picioare-galbene. Cum ar fi
putut cineva s supravieuiasc unei armate de vrjitoare
antrenate n lupt?
El o apuc de cot, fornd-o s se opreasc.
Vom nfrunta asta mpreun, i opti el, ochii
strlucindu-i puternic, iar caninii lucindu-i. Aa cum am
fcut-o n trecut. Indiferent de cum s-ar sfri.
Ea tremur - tremur ca o la blestemat - i se smulse
din strnsoarea lui, ndeprtndu-se n grab. Nici mcar nu
tia unde ducea - tia doar c trebuia s mearg, s gseasc
o cale prin care s se ornduiasc, s ornduiasc lumea,
nainte de a se opri din mers; altfel, nu avea s se mai mite
niciodat.
Balauri. Vrjitoare. O armat nou, i mai mare. Aleea o
nghesui, ngustndu-se la fel de mult ca unul dintre acele
tuneluri nfundate din canale.
Vorbete-mi! repet Rowan, mergnd la o distan
respectabil n urma ei.
Ea cunotea aceste strzi. Cteva cvartale mai jos, avea s
gseasc una dintre intrrile canalizrii Valg. Poate c avea
s sar nuntru i s-i hcuiasc pe civa. S afle ce tiau
despre Erawan, Regele ntunecat, i dac nc mai dormea
sub acel munte. Poate c nici mcar nu avea s se mai
sinchiseasc s le pun ntrebri.
O mn mare i puternic o apuc de cot, trgnd-o lng
un trup musculos de brbat. ns mirosul nu era al lui
Rowan.
i cuitul de la gtul ei, lama inut att de apsat nct i
nep i-i despic pielea...
Te duci undeva, Prines? i opti Lorcan la ureche.

~
Rowan crezuse c tia ce nseamn frica. Crezuse c ar fi
putut nfrunta orice pericol, cu mintea limpede i cu snge
rece.
Pn n clipa n care Lorcan apru din umbre, att de
repede nct Rowan nici mcar nu-i simise mirosul, i-i puse
lui Aelin cuitul la gt.
Dac te miti, mori, mri Lorcan la urechea lui Aelin.
Dac vorbeti, mori. Ai neles?
Aelin nu rspunse nimic. Dac ar fi dat din cap, lama i-ar
fi tiat gtul. Sngele strlucea deja chiar deasupra
claviculei, umplnd aleea cu mirosul specific.
Numai mirosul l fcu pe Rowan s alunece ntr-un calm
glacial, uciga.
Ai neles? ssi Lorcan, nghesuind-o suficient nct
sngele s-i curg un pic mai repede. Cu toate acestea, ea tot
nu spuse nimic, ascultndu-i ordinul. Bun. M gndeam eu.
Lumea ncetini i se lrgi n jurul lui Rowan, cu o claritate
de cristal, dezvluind toate pietrele cldirilor, strada,
drmturile i gunoaiele din preajma lor. Ceva care s-i
ofere un avantaj, ceva ce ar fi putut folosi drept arm. Dac
ar fi avut magia, pn acum ar fi sufocat aerul din plmnii
lui Lorcan, ar fi spulberat scuturile de ntuneric ale lui
Lorcan doar cu o jumtate de gnd. Dac ar fi avut magia, s-
ar fi nconjurat cu un scut de la bun nceput, pentru ca
aceast ambuscad s nu fi avut loc niciodat.
Privirea lui Aelin o ntlni pe a lui. Fric - ce strlucea
acolo era fric real.
Ea tia c se afla ntr-o poziie compromis. Amndoi tiau
c, indiferent de ct de repede s-ar fi micat el sau ea,
tietura lui Lorcan avea s fie i mai rapid.
Lorcan i zmbi lui Rowan, cu gluga-i ntunecat dat
acum jos.
Far ndoial, pentru ca Rowan s vad fiecare scnteie de
triumf din ochii negri ai lui Lorcan.
Nu-i gseti cuvintele, Prine?
De ce? fu tot ce reui Rowan s ntrebe. Fiecare aciune
i fiecare plan posibil erau insuficiente, nu-i permiteau s se
apropie. Se ntreb dac Lorcan i ddea seama c, dac ar fi
ucis-o, Lorcan nsui ar fi fost urmtorul. Apoi, Maeve. i
poate ntreaga lume, de ciud.
Lorcan i ntinse capul ca s se uite la faa lui Aelin. Ea
miji ochii.
Unde este cheia Wyrd?
Aelin se ncord, iar Rowan i dori ca ea s nu vorbeasc,
s nu-l ironizeze pe Lorcan.
Nu o avem, zise Rowan. Furia - furia nesfrit,
cataclismic - clocotea n el.
Era exact ceea ce i dorea Lorcan. ntocmai cum Rowan
fusese martor cnd rzboinicul semi-Fae le manipulase
inamicii, secole de-a rndul. Aa c Rowan i potoli furia.
Sau, cel puin, ncerc.
A putea s-i rup gtul att de uor! spuse Lorcan,
atingndu-i uor cu nasul partea lateral a gtului.
Aelin nepeni.
Posesivitatea din acea singur atingere l orbi pe Rowan cu
o furie mortal. Fcu un efort s o potoleasc din nou, la
urmtoarea replic a lui Lorcan.
Eti mult mai bun cnd nu deschizi gura aia hidoas,
i murmur Lorcan pe piele.
Nu avem cheia, repet Rowan. Avea s-l mcelreasc
pe Lorcan aa cum doar nemuritorii nvau i le plcea s o
fac: ncet, maliios, creativ. Suferina lui Lorcan urma s fie
groaznic.
Dac i-a spune c lucrm pentru aceeai echip? zise
Lorcan.
i-a spune c Maeve lucreaz doar pentru o singur
echip: a ei.
Nu Maeve m-a trimis aici.
Rowan aproape auzea cuvintele pe care Aelin se strduia
s nu le rosteasc. Mincinosule. Mincinosul naibii.
Atunci, cine a facut-o?
Am plecat singur.
Dac suntem de aceeai parte, atunci las-i jos cuitul
nenorocit, mri Rowan.
Lorcan chicoti.
Nu vreau s o aud pe prines plvrgind. Ceea ce am
de spus e valabil pentru amndoi.
Rowan atept, profitnd de fiecare secund pentru a
evalua i reevalua mprejurimile, ansele. n cele din urm,
Lorcan nu mai inu cuitul att de strns. De pe gt, sngele
lui Aelin i alunec pe costum.
Cnd i-ai dat lui Maeve acel inel, ai fcut cea mai mare
greeal din viaa ta scurt i patetic de muritoare.
Prin calmul letal, Rowan simi cum se albi la fa.
Ar fi trebuit s tii mai bine, zise Lorcan, nc
strngnd-o pe Aelin de mijloc. Ar fi trebuit s tii c nu era
vreo proast sentimental, care tnjea dup dragostea
pierdut. Avea multe lucruri de la Athril - de ce i-ar fi vrut
inelul? Inelul i nu pe Goldryn?
Nu mai tergiversa i spune-ne despre ce este vorba!
Dar m distrez att de bine!
Rowan i inu att de ferm mnia sub control, nct
aproape c se nec din cauza acesteia.
Inelul nu era o motenire de familie de la Athril, explic
Lorcan. L-a ucis pe Athril. Voia cheile i inelul, el a refuzat i
ea l-a ucis. Ct s-au luptat, Brannon le-a furat, a ascuns
inelul cu Goldryn i a adus cheile aici. Nu te-ai ntrebat
niciodat de ce inelul se afla n acea teac? O sabie de vnat
demoni - i un inel, pereche.
Dac Maeve vrea s omoare demoni, spuse Rowan, nu
ne vom plnge.
Inelul nu i omoar. Confer imunitate mpotriva puterii
lor. Un inel forjat chiar de Mala. Cnd Athril l purta, Valgii
nu puteau s-l rneasc.
Aelin deschise i mai mult ochii, mirosul fricii ei
transformndu-se n ceva mai profund dect teama de
vtmarea corporal.
Purttorul acelui inel nu va trebui s se team
niciodat c va fi nrobit de piatra Wyrd, continu Lorcan,
zmbind la teroarea care i acoperea mirosul. I-ai nmnat
propria-i imunitate.
Asta nu explic de ce ai plecat.
Lorcan se ncrunt.
i-a mcelrit iubitul pentru inel, pentru chei. Acum,
c sunt d i n nou pe tabla de joc, va face lucruri multe mai
rele ca s le obin. i, de ndat ce le va avea... Regina mea
se va transforma ntr-o zei.
i? Cuitul era nc prea aproape de gtul lui Aelin ca
s rite s-l atace.
Asta o va distruge.
Furia lui Rowan se temper.
Plnuieti s pui mna pe chei - ca s nu ajung la ele.
Plnuiesc s distrug cheile. D-mi cheia ta Wyrd, zise
Lorcan, dcsfcnd pumnul pe care-l inuse pe abdomenul lui
Aelin, iar eu i voi da inelul.
Negreit, n palma lui strlucea un inel de aur cunoscut.
Nu ar trebui s fii n via, zise Rowan. Dac ai fi furat
inelul i ai fi fugit, ea te-ar fi omort pn acum. Era o
capcan. O capcan simpatic, inteligent.
M mic repede.
Lorcan chiar fugise din Wendlyn. Totui, asta nu dovedea
nimic.
Ceilali...
Niciunul dintre ei nu tie. Crezi c am ncredere c nu
vor spune nimic?
Jurmntul de snge face trdarea imposibil.
De dragul ei fac asta, zise Lorcan. O fac pentru c nu
vreau s vd cum regina mea se transform ntr-un demon.
n aceast privin, dau ascultare jurmntului.
Aelin se agita acum, iar Lorcan nchise din nou inelul n
pumn.
Eti un prost, Rowan. Tu te gndeti doar la urmtorii
civa ani, la urmtoarele decade. Ceea ce fac eu e de dragul
secolelor. Pentru eternitate. Maeve i va trimite pe ceilali, s
tii. S te vneze. S v ucid pe amndoi. Fie ca aceast
sear s i aduc aminte de vulnerabilitatea ta. Nu vei
cunoate niciodat pacea, nici mcar pentru o clip. i chiar
dac nu o vom ucide pe Aelin a Focului-Slbatic... o va face
timpul.
Rowan ignor cuvintele.
Lorcan se uit la Aelin, prul negru micndu-i-se.
Mai gndete-te la asta, Prines. Ce valoreaz
imunitatea, ntr-o lume n care dumanii ti ateapt s te
nctueze, n care o singur greeal ar nsemna s devii
sclava lor, pentru vecie?
Aelin i art dinii.
Lorcan o mpinse, iar Rowan se mica deja, npustindu-se
n direcia ei.
Ea se rsuci, lamele ncorporate n costumul ei strlucind,
eliberate.
ns Lorcan nu mai era acolo.

~
Dup ce hotr c tieturile de pe gtul ei erau superficiale
i c nu era n pericol s moar din cauza lor, Rowan nu i
mai adres niciun cuvnt n drum spre cas.
Dac Lorcan avea dreptate... Nu, nu avea drepate. Era un
mincinos, iar trgul era clar un truc al lui Maeve.
Ct merser, Aelin i inu o batist la gt i, pn s
ajung la apartament, sngele se coagulase. Din fericire,
Aedion era deja n pat.
Cu pai mari, Rowan se ndrept direct spre dormitorul
lor. Ea l urm nuntru, dar el ajunse la baie i, n linite,
nchise ua n urma lui. O secund mai trziu, apa se auzi
curgnd. Umplea cada.
Se descurcase s o ascund, iar mnia lui fusese... ea nu
vzuse niciodat pe cineva att de mnios. Dar, cu toate
acestea, i vzuse teroarea ntiprit pe chip. Fusese suficient
ct s o fac s-i stpneasc frica proprie, cnd sngele
ncepu s-i clocoteasc n vene. i ncercase - pe toi zeii,
ncercase - s scape din strnsoare, dar Lorcan... Rowan
avusese dreptate. Fr magia ei, nu i putea face fa.
El ar fi putut s o ucid.
n ciuda regatului ei, n ciuda tuturor lucrurilor pe care le
mai avea de fcut, nu reuise s se gndeasc dect la frica
din privirea lui Rowan. i ar fi fost pcat dac nu ar fi aflat
niciodat... dac nu i-ar fi spus niciodat...
Aelin i cur gtul n buctrie, spl cei civa stropi
de snge de pe costumul ei i l atrn n camera de zi, ca s
se usuce, apoi scoase una dintre cmile lui Rowan i se
urc n pat.
Abia dac auzea apa stropind. Poate c doar sttea n
cad, uitndu-se n gol, cu acea expresie goal, pe care o
afiase de cnd Lorcan i luase cuitul de la gt. Minutele se
scurser, iar ea i strig noapte bun lui Aedion, al crui
rspuns reverber prin perei.
Apoi, ua de la baie se deschise, un val de aburi se undui
afar, iar Rowan apru cu un prosop care i atrna pe
olduri. Ea se uit la abdomenul lui musculos, la umerii
puternici, dar... Dar privirea lui era goal...
Ea atinse patul.
Vino aici.
El rmase pe loc, uitndu-se la gtul ei rnit.
Amndoi suntem experi n a evita s vorbim, aa c
hai s cdem de acord s discutm acum, ca doi oameni
echilibrai, rezonabili.
Nu o privi cnd se ndrept spre pat i se prbui lng ea,
ntinzndu-se peste pturi. Nici mcar nu-l mustr c udase
cearafurile - nici nu-i spuse c ar fi putut s piard jumtate
de minut, ca s se mbrace.
Se pare c zilele noastre de distracie s-au terminat,
rosti ea, rezemndu-i capul n pumn i uitndu-se n jos, la
el. Rowan se uit, indiferent, la tavan. Vrjitoare, lorzi
ntunecai, Regine Fae... Dac scpm vii din asta, mi voi lua
o lung i frumoas vacan.
Privirea lui era rece.
Nu m ignora, opti ea.
Niciodat, murmur el. Nu asta... Se frec la ochi cu
degetul mare i cu cel arttor. Te-am dezamgit n seara
asta. Vorbele i erau o oapt n ntuneric.
Rowan...
S-a apropiat suficient nct s te omoare. Dac ar fi fost
un alt duman, ar fi putut s o fac. Patul se cutremur n
clipa n care el oft zgomotos i-i lu mna de pe ochi.
Emoia pur din jur o fcea s-i mute buzele. Niciodat -
niciodat nu o lsa s vad acele lucruri. Te-am dezamgit.
Am jurat s te protejez i, n seara asta, am dat gre.
Rowan, este n regul...
Nu este n regul. Cu o mn cald, o prinse de umr.
Ea l ls s o ntoarc pe spate i se trezi cu el pe jumtate
deasupra ei, privind-o n ochi. Peste al ei, trupul lui era o
for puternic i imens a naturii, dar ochii lui - panica nc
i se citea n privire. i-am trdat ncrederea.
Nu ai fcut aa ceva. Rowan, i-ai spus c nu i vei da
cheia.
El inspir, pieptul umflndu-i-se.
I-a fi dat-o. Pe toi zeii, Aelin - m-a pclit i nici
mcar nu i-a dat seama. Ar fi putut s mai atepte nc un
minut i i-a fi zis, cu sau fr inel. Erawan, vrjitoarele,
regele, Maeve... pe toi i-a nfrunta. Dar s te pierd... i ls
capul n jos i nchise ochii, respiraia lui nclzindu-i gura
lui Aelin. n seara asta te-am dezamgit, murmur el cu o
voce rguit. mi pare ru.
Mirosul lui de pin i zpad o nvlui. Ar trebui s se
ndeprteze de el. Nu m atinge aa.
i, cu toate acestea, era acolo; mna i era un semn pe
umrul ei gol, trupul su aproape acoperindu-l pe al ei.
Nu trebuie s i par ru, opti ea. Rowan, am
ncredere n tine.
El aprob printr-un semn din cap, aproape imperceptibil.
Mi-a fost dor de tine, rosti calm, privindu-i cnd gura,
cnd buzele. Cnd am fost n Wendlyn, am minit cnd am
spus c nu mi-a lost dor. Din clipa n care ai plecat, mi-a fost
att de dor, nct mi-am ieit din mini. M-am bucurat de
pretextul de a-l urmri pe Lorcan aici, doar ca s te vd din
nou. i n seara asta, cnd i-a inut cuitul la gt... Cldura
degetului su cu btturi nflori n ea, cnd tras o linie peste
tietura de pe gtul ei. M-am tot gndit la faptul c s-ar putea
s nu afli niciodat c mi-a fost dor de tine, desprii fiind
doar de un ocean. Dar, dac moartea ne-ar despri... te-a
gsi. Nu-mi pas de cte reguli a nclca. Chiar dac ar
trebui s pun mna pe toate trei cheile i s deschid o poart,
te-a gsi din nou. ntotdeauna.
Ea clipi, ca s nu o mai usture ochii, n timp ce el se
ntinse i-i lu mna, pe care i-o ghid ctre obrazul lui
tatuat. Fcu un efort ca s-i aduc aminte cum s respire,
s se concentreze asupra altui lucru, nu asupra pielii lui
netede i calde. El continu s o priveasc m timp ce ea i
atinse uor pometele ascuit. Savurnd fiecare atingere, i
mngie chipul, acel tatuaj, uitndu-se la el ncontinuu,
chiar dac el o dezbrca din priviri.
Prea s-i tot spun mi pare ru.
l intui cu privirea cnd nu i mai atinse faa i, uor,
asigurndu-se c el nelegea fiecare pas, i ls capul pe
spate pn cnd i arcui gtul dezgolit n faa lui.
Aelin, opti el. Nu i rosti numele ca pe o mustrare sau
ca pe un avertisment, ci... ca pe o implorare. Parc o implora.
i cobor capul spre gtul ei expus i zbovi la foarte mic
distan.
Ea i arcui i mai mult gtul, o invitaie tcut. Rowan
scoase un geamt uor i-i atinse pielea cu dinii. Ca s-i
sfie gtul, nu ar fi fost nevoie dect de o muctur, de o
micare. Caninii lui alungii alunecar de-a lungul crnii ei -
cu blndee, cu precizie. Ea nfac cearafurile, ca s nu i
treac degetele peste spatele lui gol i s-l trag mai aproape.
El se sprijini ntr-o mn lng capul ei, jucndu-se cu
degetele n prul lui Aelin.
Pe nimeni altcineva, opti ea. Nu a lsa pe nimeni
altcineva s se apropie de gtul meu. S i arate era singura
metod prin care ar fi neles acea ncredere, ntr-un mod pe
care numai partea Fae, partea prdtoare din el, avea s l
priceap. Pe nimeni altcineva, repet ea.
El scoase un alt geamt slab, rspuns, i confirmare, i
cerere, geamt care rsun n ea. Cu grij, acoperi cu dinii
locul n care sngele ei zvcnea i bolborosea, respirnd
fierbinte pe pielea ei.
Ea nchise ochii, fiecare sim concentrndu-se asupra
acelei senzaii, asupra dinilor i a gurii de pe gtul ei, asupra
puternicului trup care tremura din cauza reinerii, peste al ei.
O atinse uor cu limba.
Scoase un mic zgomot, care ar fi putut s fie un geamt,
un cuvnt sau numele lui. El se cutremur i se retrase,
aerul rece srutndu-i gtul. Slbticia - slbticia pur
strlucea n acei ochi. Apoi, cu atenie i cu neruinare, i
cercet trupul, nrile umflndu-i-se delicat, cnd mirosi exact
ceea ce dorea ea.
Aelin ncepu s respire mai greu cnd el se for s o
priveasc - flmnd, fatal, de nenduplecat.
Nu nc, spuse el dur, respirnd neregulat. Nu acum.
De ce? Fcu un efort s i aduc aminte cum s
vorbeasc, mai ales cnd el se uita la ea aa. Ca i cnd ar fi
putut s o mnnce de vie. Cldura i fcu inima s bat mai
tare.
Nu vreau s m grbesc cu tine - vreau s i
descopr... fiecare centimetru. Iar acest apartament are perei
foarte, foarte subiri. Aelin, nu vreau s fim auzii atunci cnd
te voi face s gemi, adug el n clipa n care se aplec din
nou, trecnd cu buzele peste tietura de la baza gtului ei.
O, pe Wyrd! Avea probleme. Nite probleme date naibii. i
cnd i rostea numele aa...
Asta schimb lucrurile, rosti ea, abia reuind s
vorbeasc.
Lucrurile au nceput s se schimbe de ceva vreme. Ne
vom descurca.
Se ntreb ct de mult ar fi reuit s-i respecte hotrrea
de a atepta, dac i-ar fi nlat capul ca s-l srute, dac i-
ar fi mngiat spatele. Dac l-ar fi atins mai jos dect att.
Dar... Balauri. Vrjitoare. Armat. Erawan. Respir greoi.
Dormi, mormi ea. Ar trebui s dormim.
El nghii din nou, ndeprtndu-se uor de ea i, cu pai
mari, se duse spre ifonier, ca s se mbrace. Sincer, se
strduia din rsputeri s nu sar dup el i s-i smulg
prosopul acela blestemat.
Poate c ar fi trebuit s-l trimit pe Aedion s stea n alt
parte. Doar pentru o noapte. i, apoi, ar fi ars n iad pentru
totdeauna, deoarece ar fi fost cea mai egoist i groaznic
persoan din toate timpurile.
Se for s se ntoarc cu spatele la ifonier, neavnd
ncredere c ar fi putut s se uite la Rowan fr s fac o
prostie imens.
O, avea nite probleme date naibii.
CAPITOLUL 53

Bea, l convinse prinul demon, cu o voce drgstoas.


Savureaz.
Prizonierul plngea n hohote pe podeaua celulei din
temni, n timp ce teama, durerea i amintirile l prseau.
Prinul demon le inhal ca i cnd ar fi fost opiu.
Delicioase.
Era delicios.
El se ur, se blestem.
ns disperarea pe care o simea brbatul, n clipa n care
cele mai urte amintiri l sfiar n buci... era ameitoare.
Era putere; era via.
Oricum, nu mai avea nimic i pe nimeni. Dac va avea
ocazia, va gsi o cale s-i pun capt. Deocamdat, aceasta
era eternitatea, aceasta era naterea, moartea, renaterea.
Aa c el i bu durerea, teama i tristeea.
i nv s-i plac.
CAPITOLUL 54

Manon se uit cu ochi mari la scrisoarea pe care tocmai i-


o adusese, tremurnd, mesagerul. Elide i ddea silina s
par c nu observ fiecare micare a ochilor lui Manon de-a
lungul paginii, ns i era greu s nu se holbeze cnd
vrjitoarea mria la fiecare cuvnt pe care l citea.
Elide, care sttea ntins pe patul ei de paie, n vreme ce
focul deja se stingea, gemu din cauza durerii simite cnd se
ridic. Gsise o plosc din piele cu ap n cmar i chiar l
ntrebase pe buctar dac putea s o ia, pentru Aripa
Conductoare. Acesta nu ndrznise s obiecteze. Sau s i
poarte pic pentru cei doi sculei cu nuci pe care i luase tot
pentru Aripa Conductoare. Era mai bine dect nimic.
Ascunsese totul sub patul ei, iar Manon nu observase. Crua
cu provizii urma s soseasc n orice moment. La plecare,
Elide avea s fie n cru. i nu va mai avea niciodat de-a
face cu acest ntuneric.
Din grmada de buteni, Elide lu doi i-i puse pe foc,
ridicnd un val de scntei. Era pe cale s se ntind din nou,
cnd Manon i vorbi, de la birou.
n trei zile, voi pleca nsoit de Cele Treisprezece.
Unde? ndrzni Elide s ntrebe. Judecnd dup violena
cu care Aripa Conductoare citise scrisoarea, nu ntr-un loc
plcut.
Spre o pdure din Nord. La... Manon fcu o pauz i
travers ncperea cu pai uori, dar hotri, se apropie de
vatr i azvrli scrisoarea nuntru. Voi lipsi cel puin dou
zile. Dac a fi n locul tu, m-a ascunde n acest timp.
Gndindu-se la ce ar fi putut nsemna, mai exact, ca
protecia Aripii Conductoare s se afle la mii de kilometri
deprtare, Elide i simi stomacul strngndu-se. Dar nu
avea sens s-i spun asta lui Manon. Nu i-ar fi psat, chiar
dac o revendicase pe Elide ca pe una de-ale ei. Oricum, nu
nsemna nimic. Ea nu era o vrjitoare. Curnd, avea s
evadeze. Se ndoia c cineva de aici chiar s-ar fi gndit, de
dou ori, la dispariia ei.
M voi ascunde, spuse Elide.
Poate n partea din spate a unei crue, care avea s ias
din Morath i s se ndrepte spre libertate.

~
Avu nevoie de trei zile ntregi ca s se pregteasc pentru
ntlnire.
n scrisoarea Matroanei nu citise nimic despre creterea i
mcelrirea vrjitoarelor. De fapt, era ca i cnd bunica ei nu
ar fi primit niciunul dintre mesajele lui Manon. Odat
ntoars din aceast mic misiune, Manon avea s-i ia la
ntrebri pe solii Breslei. Pe ndelete. Dureros.
Cele Treisprezece aveau s zboare spre coordonatele din
Adarlan - fix n mijlocul regatului, chiar n agitaia din
interiorul pdurii Oakwald - i s ajung cu o zi nainte de
ntlnirea aranjat, pentru a stabili un perimetru sigur.
Regele din Adarlan urma s vad, n sfrit, arma pe care
o construise bunica ei i, aparent, voia s o cerceteze cu
atenie i pe Manon. l aducea i pe fiul su cu el, cu toate c
Manon se ndoia c o fcea ca s-i pzeasc spatele, aa cum
motenitorii i protejau Matroanele. Nu-i prea psa de nimic
din toate acestea. Aproape c-i dorise s-i spun bunicii ei
c era o ntlnire prosteasc, inutil. O pierdere de timp
pentru ea.
Mcar urma s-l vad pe rege, cel care ddea acele ordine
de distrugere a vrjitoarelor de transformare a copiilor
acestora n montri.
Cel puin avea s-i poat spune personal bunicii ei despre
asta - i poate chiar s o vad pe Matroan sfrtecndu-l pe
rege, odat ce ar fi aflat adevrul despre faptele lui.
Manon urc n a, iar Abraxos iei pe stlp, obinuindu-se
cu cea mai nou armur pe care o furise fierarul aerian - n
sfrit, destul de uoar ca balaurii s se poat descurca i,
acum, gata s fie testat n aceast cltorie. Vntul o
muc, dar ea l ignor. Tot aa cum le ignorase i pe Cele
Treisprezece.
Asterin nu vorbea cu ea - i niciuna dintre vrjitoare nu
mai vorbise nimic despre prinul Valg, pe care ducele l
trimisese la ele. Fusese un test, s vad cine avea s
supravieuiasc i s-i aduc aminte de ce era n joc. Tot aa
cum i dezlnuirea focului-umbr asupra acelui trib fusese
un test.
nc nu putea s aleag un sabat. i nu urma s o fac;
nu nainte de a vorbi cu bunica ei. Dar se ndoia c ducele
avea s mai atepte mult.
Privi povrniul, armata din ce n ce mai mare, care se
rspndea peste muni i vi ca un covor de ntuneric i foc -
cu mult mai muli soldai ascuni n subteran. Umbrele ei i
raportaser chiar n acea diminea c zriser nite creaturi
zvelte, cu aripi i cu trsturi umane diforme, care se nlau
n cerul nopii - prea rapide i prea abile pentru a fi urmrite
- nainte de a disprea n norii grei i de a nu se mai ntoarce.
Majoritatea ororilor din muntele Morath nc nu se artaser,
suspecta Manon. Se ntreb dac avea s le comande i pe
acestea.
Simi privirea Celor Treisprezece, care ateptau semnalul.
Manon i nfipse clciele n coastele lui Abraxos i czur
liber, n aer.

~
Cicatricea de pe bra o durea. O durea mereu - mai intens
dect colierul, dect frigul, dect minile ducelui asupra ei,
mai intens dect orice i se fcuse vreodat. Doar focul-umbr
era o alinare.
Odat, crezuse c se nscuse pentru a fi regin. De atunci,
nvase c se nscuse pentru a fi o bestie. Ducele i pusese
chiar i un colier, ca unui cine, i vrse un prin demon n
ea. O vreme, l lsase s ctige, cuibrindu-se att de bine n
interiorul ei, nct prinul ajunsese s uite c ea era acolo. Iar
ea ateptase.
i petrecuse timpul n acel cocon de ntuneric, lsndu-l
s cread c dispruse, lsndu-i s fac ce voiau cu
nveliul ei muritor. n acel cocon, focul-umbr ncepuse s
plpie, s o alimenteze, s o hrneasc. Cu mult timp n
urm, cnd era mic i pur, flcri de aur i se aprinseser n
vrfurile degetelor, secrete i ascunse. Apoi, dispruser, aa
cum dispruser toate lucrurile bune. Acum, reveniser -
renscute n acea carcas ntunecat, devenite foc-fantom.
Prinul din ea nu observase cnd ncepuse s-l
ciuguleasc. Puin cte puin, furase bucele din creatura
nepmntean care i luase trupul pentru pielea ei, de care se
folosea ca s fac lucruri att de groaznice. Creatura
observase n ziua n care luase o muctur mai mare -
destul de mare nct ipase n agonie.
nainte de a putea spune cuiva, se npustise asupra
creaturii, sfiind-o i nenorocind-o cu focul ei umbr, pn
cnd nu mai rmaser dect urmele rutii, pn cnd nu
mai rmase dect oapta unui gnd. Focul - creaturii nu i
plcea focul de niciun fel.
De cteva sptmni, se afla aici. Ateptnd din nou.
nvnd despre flacra din venele ei - cum sngera n chestia
din braul ei i reaprea ca foc-umbr. Uneori, chestia i
vorbea, n limbi pe care ea nu le auzise niciodat i care poate
nici nu existaser vreodat.
nc purta colierul la gt i i lsa s i dea ordine, s o
ating, s o rneasc. Curnd - foarte curnd, urma s-i
gseasc adevratul scop i atunci avea s-i urle mnia la
lun.
Uitase numele care i fusese dat, dar asta nu conta.
Acum, avea un singur nume: Moartea, devoratoarea
lumilor.
CAPITOLUL 55

Aelin credea cu trie n fantome. Doar c nu credea c i


fceau apariia, de obicei, n timpul zilei.
Rowan i atinse umrul cu mna, chiar nainte de rsritul
soarelui. Se uit o singur dat la chipul lui ncordat,
fcndu-i curaj.
Cineva a intrat cu fora n depozit.
Rowan ieise din camer, narmat i pregtit s verse
snge, nainte ca Aelin s apuce s-i ia propriile arme. Zei
din ceruri - se mica precum vntul! Ea nc i simea caninii
pe gt, scrnindu-i pe piele, apsnd uor...
l urm aproape n tcere, gsindu-l mpreun cu Aedion,
n faa uii apartamentului, cu sbiile n mini, ambii avnd
spatele musculos i plin de cicatrice, rigid. Ferestrele - erau
cea mai bun cale de scpare, n cazul unei ambuscade.
Ajunse lng cei doi brbai fix cnd Rowan deschise uor
ua, pentru a dezvlui bezna din casa scrii.
Prbuit grmad, Evangeline plngea cu hohote pe
palierul scrii, cu faa plin de cicatrice, extrem de palid i
cu ochii ei ca de citrin ngrozii, uitndu-se n sus, la Rowan
i la Aedion. Sute de kilograme de muchi letali i dini
dezgolii...
Aelin i fcu loc pe lng ei, cobornd scrile cte dou i
cte trei, pn cnd ajunse la fat. Era curat - nu avea nicio
zgrietur.
Eti rnit?
Scutur din cap, lumina lumnrii aduse de Rowan
reflectndu-se n prul ei rocat-auriu. Casa scrii se
cutremur la fiecare pas al lui i al lui Aedion.
Spune-mi, gfi Aelin, rugndu-se n tcere ca situaia
s nu fi fost att de grav pe ct prea. Spune-mi tot.
Au luat-o, au luat-o, au luat-o.
Cine? ntreb Aelin, dndu-i prul pe spate,
ntrebndu-se dac ar fi intrat n panic n cazul n care ar fi
luat-o n brae.
Oamenii regelui, opti Evangeline. Au venit cu o
scrisoare de la Arobynn. Au spus c au aflat despre arborele
genealogic al Lysandrei din testamentul lui Arobynn.
Inima lui Aelin ncet s mai bat. Situaia era mai grav -
mult mai grav dect se ateptase...
Au zis c e o Therian. Au luat-o i aveau de gnd s
m ia i pe mine, dar ea s-a luptat cu ei i mi-a spus s fug,
iar Clarisse nu a vrut s ne ajute...
Unde au dus-o?
Evangeline suspin.
Nu tiu. Lysandra mi-a spus s vin aici dac se
ntmpl vreodat ceva; mi-a zis s i spun s fugi...
Nu putea s respire, nu putea s gndeasc. Rowan
ngenunche lng ele i o lu n brae pe fat, ridicnd-o,
mna lui att de mare aproape acoperindu-i ceafa. Evangeline
i ngrop faa n pieptul lui tatuat, iar Rowan murmur
sunete de alinare. Peste capul fetei, el i ntlni privirea lui
Aelin. Trebuie s ieim din casa asta n zece minute - pn
cnd ne vom da seama dac te-a trdat i pe tine.
Ca i cnd l-ar fi auzit, Aedion trecu pe lng ei,
ndreptndu-se ctre fereastra depozitului prin care, cumva,
Evangeline se strecurase. Prea c Lysandra o nvase
cteva lucruri pe cea pe care o avea n grij.
Aelin i frec faa i se sprijini cu o mn de umrul lui
Rowan, cnd se ridic, simindu-i pielea cald i fin cu
degetele ei bttorite.
Tatl lui Nesryn. l vom ruga pe el s aib grij de ea
astzi.
Arobynn fcuse asta. Un ultim as din mnec. tiuse.
Despre Lysandra - despre prietenia lor. Nu-i plcea s-i
mpart bunurile.
La un nivel mai jos, Chaol i Nesryn nvlir n depozit,
iar Aedion aproape ajunsese la ei, nainte ca acetia s-i dea
seama c el era acolo.
Aveau mai multe veti. Unul dintre oamenii lui Ren i
contactase n urm cu cteva momente: a doua zi, urma s
aib loc o ntlnire n Oakwald, ntre rege, Dorian, i Aripa
Conductoare a cavaleriei sale aeriene.
Cu predarea unui nou prizonier pentru Morath.
Trebuie s o scoatei prin tuneluri! le ordon Aelin lui
Chaol i lui Nesryn, cnd cobor n vitez scrile. Chiar acum.
Suntei oameni; la nceput, nu v vor observa. Suntei
singurii care pot s ptrund n acel ntuneric.
Chaol i Nesryn se privir reciproc.
Aelin se apropie de ei.
Trebuie s o scoatei de aici chiar acum!
Pentru o clip, simi c nu se mai afla n depozit. Pentru o
clip, sttea n picioare intr-un frumos dormitor, n faa unui
pat nsngerat i a cadavrului ntins pe acesta, fcut buci.
Chaol i ntinse minile.
Ar fi mai bine s profitm de timpul pe care-l avem ca
s organizm o ambuscad.
Sunetul vocii sale... Cicatricea de pe faa lui era evident
n lumina slab. Aelin i nclet degetele ntr-un pumn,
nfigndu-i unghiile - unghiile care i zgriaser chipul - n
palm.
E posibil s o foloseasc pe post de hran, reui ea s
spun.
n spatele ei, Evangeline suspin. Dac ar fi fcut-o pe
Lysandra s ndure ce ndurase Aelin cnd se luptase cu
prinul Valg...
V rog, zise ea, pierzndu-i vocea cnd rosti cuvntul.
Atunci, Chaol observ la ce se uitase ea. Se albi la fa, cu
gura deschis.
ns Nesryn se ntinse dup mna ei, degetele-i subiri,
bronzate i reci atingnd palmele ude ale lui Aelin.
O vom aduce napoi. O vom salva. mpreun.
Chaol nu fcu dect s o priveasc pe Aelin, ndreptndu-
spatele.
Aa ceva nu se va mai ntmpla niciodat, spuse el.
Ea voia s-l cread.
CAPITOLUL 56

Cteva ore mai trziu, pe podeaua unui han drpnat,


din partea opus Riftholdului, Aelin se uita la o hart pe care
marcaser locul ntlnirii - cam la opt sute de metri de
templul lui Temis. Micuul templu se afla chiar n interiorul
ascunziului din Oakwald, situat deasupra unei buci
impozante de piatr, n mijlocul unei vi adnci. La templu se
putea ajunge doar mergnd pe cele dou poduri suspendate
de fiecare parte a vii care, de-a lungul anilor, l cruaser de
a fi invadat de armatele inamice. Probabil c pdurea
nconjurtoare era goal, iar dac balaurii ar fi zburat pn
acolo, cu siguran ar fi ajuns sub mantia ntunericului, cu o
noapte nainte. Adic n noaptea aceasta.
Aelin, Rowan, Aedion, Nesryn i Chaol stteau n jurul
hrii, ascuindu-i i lustruindu-i sbiile, n timp ce
recapitulau planul. Pe Evangeline o lsaser n grija tatlui
lui Nesryn, mpreun cu mai multe scrisori pentru Terrasen
i cei din Bane - iar brutarul nu le pusese nicio ntrebare.
Doar i srutase fiica cea mic pe obraz i-i anun c el i
Evangeline aveau s coac plcinte speciale pentru
ntoarcerea lor.
Asta dac s-ar fi ntors.
Dar dac poart un colier sau un inel? ntreb Chaol,
din partea cealalt a micului lor cerc.
Atunci, i va pierde capul sau un deget, zise Aedion,
sec.
Aelin i arunc o privire.
Nu vei hotr asta fr s m consuli.
i cum rmne cu Dorian? ntreb Aedion.
Chaol se holb la hart de parc ar fi vrut s o gureasc.
Nu e decizia mea, zise Aelin, ncordat.
Privirea lui Chaol o fulger.
Nu te atingi de el.
S-i aduc pe toi n preajma unui prin Valg era un risc
teribil, dar...
Ne vom picta cu semne Wyrd. Toi. Ca s ne protejm
mpotriva prinului.
n cele zece minute de care avuseser nevoie ca s-i ia
armele, hainele i proviziile din apartamentul din depozit, ea
i amintise s-i ia crile cu semne Wyrd, care se aflau
acum pe msua din faa singurei ferestre din ncpere.
nchiriaser trei camere, pentru o noapte: una pentru Aelin i
Rowan, una pentru Aedion i cealalt pentru Chaol i Nesryn.
Cu moneda de aur pe care i-o trntise hangiului pe tejghea le
putea nchiria pentru cel puin o lun. i i putea cumpra i
tcerea.
l eliminm pe rege? ntreb Aedion.
Nu atacm, rspunse Rowan, pn cnd nu suntem
siguri c-l vom putea omor pe rege i neutraliza pe prin, cu
riscuri minime. S o scoatem pe Lysandra din crua aceea e
cel mai important.
De acord, consimi Aelin.
Aedion l fix cu privirea pe Rowan.
Cnd plecm?
Faptul c el cedase n faa Prinului Fae o mir pe Aelin.
Nu vreau ca balaurii sau vrjitoarele s ne simt, zise
Rowan, ca un comandant care se pregtete pentru cmpul
de lupt. Vom ajunge chiar nainte ca ntlnirea s nceap -
destul de devreme nct s gsim poziii avantajoase de
pnd i s le localizm cercetaii i santinelele. Vrjitoarele
au un sim al mirosului dezvoltat i riscm s fim descoperii.
Ne vom mica repede.
Ea nu putea s hotrasc dac era sau nu uurat.
Ceasul btu ora prnzului. Nesryn se ridic n picioare.
Voi comanda masa de prnz.
Chaol se ridic i se ntinse.
Te voi ajuta s o aduci aici.
ntr-adevr, ntr-un loc ca acesta, nu avea cine s le aduc
mncarea din buctrie n camer. Cu toate c, ntr-un
asemenea loc, Chaol ar fi putut foarte bine s coboare ca s o
supravegheze pe Faliq, presupunea Aelin. Bun.
De ndat ce ei plecar, Aelin lu unul dintre cuitele lui
Nesryn i ncepu s-l lustruiasc: era un pumnal decent, dar
nu grozav. Dac ar fi supravieuit zilei urmtoare, poate c i
va cumpra unul mai bun, drept mulumire.
Pcat c Lorcan e un ticlos psihopat! spuse ea. Ne-ar
fi prins bine ajutorul lui mine.
Rowan avu o grimas.
Ce va face cnd va afla despre motenirea lui Aedion?
Aedion ls jos pumnalul pe care l ascuea.
i va psa mcar?
Dup ce termin de lustruit o jumtate de sabie scurt,
Rowan tcu o pauz.
Lui Lorcan s-ar putea nici s nu-i pese - sau s-ar putea
ca Aedion s i se par interesant. Dar, cel mai probabil, l va
interesa cum existena lui Aedion poate fi folosit mpotriva
lui Gavriel.
Aelin se uit la vrul ei, al crui pr auriu prea acum a fi
o dovad mai vie a legturilor lui cu Gavriel, dect cu ea.
Vrei s-l cunoti? Probabil c deschisese acest subiect
doar ca s nu se gndeasc la a doua zi.
El ridic din umeri.
A fi curios, dar nu m grbesc. Doar dac nu are de
gnd s-i aduc cadrele aici, ca s ne ajute n lupt.
Ct eti de pragmatic! Se uit la Rowan, care i fcea
iar de lucru cu sabia.
Am putea s-i convingem s ne ajute, n ciuda spuselor
lui Lorcan?
Ei i ajutaser o dat - n timpul atacului asupra fortreei
Mistward.
Puin probabil, rspunse Rowan, continund s
priveasc lama. Cu excepia cazului n care Maeve hotrte
c a-i trimite ajutor e urmtoarea micare din jocul ei,
oricare ar fi acela. Poate c va vrea s se alieze cu tine, ca s-l
ucid pe Lorcan pentru trdarea lui. El czu pe gnduri. Unii
Fae care locuiau aici ar putea s fie nc n via - i ascuni
pe undeva. Poate c ar putea fi - sau au fost deja antrenai.
Nu m-a baza pe asta, spuse Aelin. Pe cei din Neamul
Mititelelor i-am vzut i simit n Oakwald. Dar pe Fae... Nici
urm de ei pe aici. Nu l privi pe Rowan, dar, n schimb,
ncepu s curee ultima sabie neascuit a lui Chaol. Regele i-
a nimicit cu sim de rspundere. Pun pariu c
supravieuitorii, dac exist, sunt blocai n formele lor
animaliere.
O suferin cunoscut o nvlui din nou pe Aelin.
Ne vom da seama de asta mai trziu.
Asta dac aveau s supravieuiasc destul nct s o fac.

~
n restul zilei i pn seara trziu, Rowan puse la cale un
plan de aciune, cu aceeai eficien la care ea se ateptase i
pe care o preuia, ns acum nu i se prea linititoare - nu
cnd pericolul era att de mare i totul ar fi putut s se
schimbe n cteva minute. Nu cnd poate c Lysandra nu mai
putea fi salvat.
Ar trebui s dormi, spuse Rowan, vocea lui profund
huruind peste pat i de-a lungul pielii ei.
Patul este plin de cocoloae, zise Aelin. Ursc hanurile
ieftine.
Rsul lui slab rsun n ntunericul din camera aproape
ntunecat. Ea baricadase ua i fereastra, ca s i alerteze n
privina oricrui intrus, dar cu trboiul care se auzea din
taverna ca vai de lume de la parter, le-ar fi fost greu s aud
pe cineva venind pe hol. Mai ales cnd unele camere erau
nchiriate cu ora.
O vom lua napoi, Aelin.
Patul era mult mai mic dect al ei - destul de mic nct i
atinse umrul cu al ei, cnd se ntoarse. l gsi deja cu faa la
ea i ochii strlucind n ntuneric.
Nu mai pot s ngrop nc un prieten.
Nu o vei face.
Rowan, dac i s-ar ntmpla vreodat ceva...
Nu, opti el. Nici mcar nu o spune. Am discutat destul
despre asta seara trecut.
Ridic o mn - ezit, apoi i ddu pe spate o uvi care i
czuse peste chip. Degetele lui bttorite i zgriar pometele,
apoi i mngiar urechea.
Era o prostie s porneasc pe acest drum, cnd toi ceilali
brbai din viaa ei o rniser, ntr-un fel sau altul,
ntmpltor sau nu.
Chipul lui nu afia nimic blnd sau dulce. Doar privirea
strlucitoare a unui animal de prad.
Cnd ne vom ntoarce, amintete-mi s-i dovedesc c
te-ai inelat n privina tuturor lucrurilor la care tocmai te-ai
gndit.
Ea ridic o sprncean.
Da?
El i zmbi viclean, mpiedicnd-o s mai gndeasc. Era
exact ce i dorea el - s-i distrag atenia de la ororile zilei
urmtoare.
Te voi lsa chiar s hotrti cum i-o voi spune: cu
cuvinte - se uit rapid la gura ei - sau cu dinii i limba mea.
Un fior i strbtu sngele, vrsndu-i-se n inim. Nu era
corect - nu era corect deloc s o tachineze aa.
Hanul acesta mizerabil este destul de zgomotos, rosti
ea, ndrznind s-i lase o mn s alunece peste pectoralii
lui goi i apoi pn la umrul lui. Se minun de puterea de
sub palma ei. El se nfior, dar i inu minile pe lng corp,
ncletate i cu articulaiile albe.
Pcat c Aedion ar putea nc s ne aud prin perete.
Cu unghiile, l zgrie uor pe clavicul, marcndu-l,
revendicndu-l, nainte s se aplece i s-i lipeasc buzele
de adncitura de la baza gtului su. Pielea lui era att de
fin, de ademenitoare.
Aelin, gemu el.
Asprimea din vocea lui o fcu s-i strng degetele de la
picioare.
Pcat, murmur ea, lng gtul lui. El mri, iar ea
chicoti uor cnd se rostogoli napoi i nchise ochii,
respirnd mult mai uor dect pn atunci. Avea s treac de
ziua de mine, indiferent de ce s-ar fi ntmplat. Nu era
singur - nu cnd i avea lng ea pe Rowan i pe Aedion.
Zmbea cnd salteaua se mic, cnd auzi paii echilibrai
care se ndreptar spre dulap i cnd sunetele stropilor
umplur ncperea, n clipa n care Rowan i turn peste el
un ulcior cu ap rece.
CAPITOLUL 57

i miros, opti Aedion aproape imperceptibil, cnd se


strecurar printre tufiuri, fiecare dintre ei mbrcai n verde
i maro, ca s nu fie vzui n pdurea deas. El i Rowan
mergeau cu civa pai n faa lui Aelin, cu sgeile uor
ntinse n arcuri, alegnd calea cu ajutorul auzului i
mirosului lor puternic.
Dac ar fi putut s se transforme ntr-o Fae, ar fi putut s
dea o mn de ajutor, n loc s rmn n urm, cu Chaol i
Nesryn, dar... Nu e un gnd util, i spuse n sinea ei.
Trebuia s se descurce cu ce avea la ndemn.
Chaol cunotea cel mai bine pdurea, deoarece venise aici
la vntoare cu Dorian de nenumrate ori. Le indicase o cale
cu o sear nainte, dar cedase conducerea celor doi rzboinici
Fae i simurilor lor impecabile. Paii i erau siguri pe
frunzele i muchii de sub cizmele lor, tras la fa, dar calm.
Concentrat.
Bun.
Trecur att de n linite printre copacii din Oakwald,
nct psrile nu se oprir din ciripit. Pdurea lui Brannon.
Pdurea ei.
Se ntreb dac locuitorii acesteia tiau ce snge i curgea
prin vene i dac se ascunseser de ororile de aici. Se ntreba
dac, ntr-un fel sau altul, aveau s o ajute pe Lysandra la
momentul oportun.
Rowan se opri la trei metri n fa i art spre trei stejari
impuntori. Ea se opri brusc, ciulindu-i urechile i
cercetnd cu atenie pdurea. Auzir mrituri i rgete ale
unor fiare care preau mult prea mari i zgomot de aripi de
piele care zgriau piatra.
Fcndu-i curaj, se grbi spre locul n care Rowan i
Aedion ateptau lng stejari, iar vrul ei art spre cer,
pentru a-i indica urmtoarea lor micare. Aelin lu copacul
din centru, abia micnd o frunz sau o crengu cnd se
cr. Rowan atept pn cnd ea ajunse pe o creang mai
de sus, nainte s o urmeze - cam tot la fel de repede pe ct o
fcuse ea, observ Aelin cu un strop de ngmfare. Aedion lu
copacul din dreapta, Chaol i Nesryn urcndu-se n cel din
stnga. Continuar toi s se care, la fel de uor ca nite
erpi, pn cnd nu mai vzur pmntul din cauza frunzelor
i reuir s zreasc mica poian din fa.
Pe toi zeii!
Balaurii erau imeni. Imeni, nrvai i... acelea de pe
spatele lor chiar erau nite ei.
Pe coad au ghimpi otrvii, i opti Rowan la ureche.
Cu nite aripi att de mari, probabil c zboar sute de
kilometri ntr-o zi.
El tia mai bine, presupuse ea.
Doar treisprezece balauri se aflau la sol, n poian. Cel mai
mic dintre ei sttea ntins pe burt, cu botul ngropat ntr-o
movil de flori slbatice. Pe coad i strluceau ghimpi de fier,
nu de os, cicatricele i acopereau trupul ca dungile unei
pisici, iar aripile... ea cunotea materialul grefat acolo.
Mtase de pianjen. Att de mult mtase probabil costase o
avere.
Toi ceilali balauri erau obinuii, capabili s sfie un om
n jumtate dintr-o singur muctur. Luptnd i mpotriva
unui singur balaur, aveau s moar n doar cteva momente.
Dar n faa unei armate puternice, de trei mii de balauri?
Panica se instal.
Eu sunt Aelin Ashryver Galathynius...
Aceea - pun pariu c e Aripa Conductoare, spuse
Rowan, artndu-i acum femeile adunate la marginea pajitii.
Nu femei. Vrjitoare.
Toate erau tinere i frumoase, cu prul i pielea n toate
culorile i nuanele. Dar, chiar i de la distan, o vzu pe cea
pe care i-o artase Rowan. Prul ei era ca lumina vie a lunii,
iar ochii, ca aurul lustruit. Era cea mai frumoas persoan pe
care Aelin o vzuse vreodat. i cea mai nfiortoare.
Se mica mndr, aa cum doar un nemuritor putea s o
fac, presupuse Aelin, cu mantia-i roie biciuind n urma ei,
hainele din piele pentru zbor lipindu-i-se de trupul suplu. O
arm vie - asta era Aripa Conductoare.
Aripa Conductoare se plimba prin tabr, inspectnd
balaurii i dnd ordine pe care urechile de om ale lui Aelin nu
le auzeau. Celelalte dousprezece vrjitoare preau s-i
urmreasc fiecare micare, de parc ea ar fi fost axa lumii
lor, iar dou dintre ele o urmau ndeaproape. Adjunctele ei.
Aelin se lupt s-i menin echilibrul pe creanga groas.
Orice armat ar fi strns cei din Terrasen, ar fi fost anihilat.
mpreun cu prietenii din jurul ei. Erau toi att de terminai!
Rowan i atinse talia cu o mn, ca i cnd ar fi auzit
refrenul care rsuna n ea, cu fiecare btaie a inimii ei.
Ai omort-o pe una dintre Matroanele lor, i murmur
la ureche, aproape optit. Poi s-i omori subalternele.
Poate c da. Sau poate c nu, avnd n vedere modul n
care se micau i interacionau cele treisprezece vrjitoare din
poian. Alctuiau un grup brutal, bine unit. Nu preau a fi
genul care luau prizonieri. Dac ar fi facut-o, probabil c i-ar
fi mncat.
Urma oare s o duc pe Lysandra n zbor la Morath, odat
ajuns furgonul-nchisoare? Dac da...
Lysandra nu trebuie s se apropie la mai mult de zece
metri de balauri. Dac ar fi fost obligat s-l ncalece pe unul
dintre ei, atunci ar fi fost deja prea trziu.
De acord, murmur Rowan. Din nord se apropie nite
cai. i mai multe aripi, din vest. S mergem!
Aadar, Matroana. Probabil caii erau cel al regelui i cei
care trgeau furgonul-nchisoare. i al lui Dorian.
De ndat ce coborr i se furiar din nou prin pdure,
ndreptndu-se ctre poian, Aedion pru pregtit s le rup
gturile vrjitoarelor.
Nesryn puse o sgeat n arc n clipa n care se strecur n
tufi, ca s i acopere, cu o privire grav - pregtit pentru
orice. Mcar unul dintre ei era pregtit.
Aelin l urm pe Chaol.
S nu te miti, indiferent de ce vei vedea sau vei auzi.
nainte s acionm, trebuie s-l evalum pe Dorian. Un
singur prin Valg e letal.
tiu, spuse el, refuznd s o priveasc n ochi. Poi s
ai ncredere n mine.
Am nevoie s te asiguri c Lysandra scap. Cunoti
pdurea aceasta mai bine dect oricare dintre noi. S o duci
ntr-un loc sigur!
Chaol ddu aprobator din cap.
Promit.
Ea nu se ndoia de asta. Nu dup iarna aceasta. ntinse o
mn, se opri - apoi l atinse pe umr.
Nu-l voi atinge pe Dorian, spuse ea. Jur.
Ochii lui de bronz strlucir.
Mulumesc.
Continuar s se mite.
Aedion i Rowan i fcur s se ntoarc n zona pe care o
cercetaser mai devreme, ctre un morman de bolovani cu
destule tufiuri nct s se ghemuiasc fr s fie vzui i s
observe tot ce se ntmpla n poian.
ncet, ca nite fantome ncnttoare dintr-un trm al
iadului, vrjitoarele i fcur apariia.
Vrjitoarea cu prul alb se ndrept cu pai mari ca s
ntmpine o alt femeie, cu prul negru, care nu putea fi
dect Matroana Clanului Cioc-negru. n spatele Matroanei,
un grup de vrjitoare trgeau un furgon mare i acoperit,
asemntor celui pe care vrjitoarele Picioare-galbene l
parcaser, demult, n faa palatului de cletar. Probabil c
balaurii l craser n zbor. Prea obinuit - vopsit cu negru,
albastru i galben - dar Aelin simea c nu voia s tie ce era
nuntru.
Apoi, sosi suita regal.
Nu tia unde s se uite: la regele Adarlanului sau la micul
i mult prea cunoscutul furgon-nchisoare din mijlocul
clreilor...
Sau la Dorian, care clrea alturi de tatl lui, cu colierul
negru n jurul gtului i cu un chip care nu afia nicio
expresie uman.
CAPITOLUL 58

Manon Cioc-negru ura aceast pdure.


Copacii erau nefiresc de apropiai - att de apropiai, nct
fuseser nevoite s lase balaurii n urm, ca s-i croiasc
drum spre poian, la o jumtate de kilometru de templul n
ruine. Cel puin oamenii nu fuseser destul de proti nct s
aleag templul ca loc de ntlnire. Nu era situat ntr-o poziie
sigur, iar valea era prea expus ochilor curioilor. Cu o zi n
urm, Manon i Cele Treisprezece cercetaser toate poienile
pe o raz de un kilometru, evalundu-le n funcie de ct erau
de vizibile, de accesibile i de acoperite i, n cele din urm, o
aleseser pe aceasta. Destul de aproape de locul n care
regele le ceruse, la nceput, s se ntlneasc - dar o zon
mult mai protejat. Regula numrul unu care trebuia
respectat atunci cnd aveau de-a face cu muritorii: s nu-i
lase niciodat pe ei s aleag locaia exact.
Mai nti, bunica ei i sabatul care o escorta merser pe el
printre copaci, dinspre locul n care aterizaser, urmate de un
furgon acoperit care, fr ndoial, transporta arma pe care
ea o crease.
O cercet pe Manon cu o privire aspr.
S taci i s nu ne stai n cale! S nu vorbeti
nentrebat! Nu-mi face probleme sau i voi rupe gtul! spuse
ea.
Atunci, mai trziu. Avea s-i vorbeasc bunicii despre
Valgi mai trziu.
Regele ntrzie, iar detaamentul lui fcu destule zgomote
nenorocite cnd travers pdurea, nct Manon i auzi pe toi
cu cinci minute nainte ca masivul cal negru de rzboi al
regelui s apar pe cotitura aleii. Ceilali clrei plutir n
spatele lui, ca o umbr ntunecat.
Mirosul Valgilor i lunec pe piele. Aduseser cu ei un
furgon-nchisoare, n care se afla un prizonier ce urma s fie
transferat la Morath. Dup cum mirosea, era femeie - i
ciudat. Pn acum, nu mai dduse peste acest miros: nu era
nici Valg, nici Fae i nici om n ntregime. Interesant.
Dar Cele Treisprezece erau rzboinice, nu curiere. Cu
minile la spate, Manon atept, n timp ce bunica ei se
ndrept spre rege, supraveghindu-i anturajul alctuit din
oameni i Valgi, ct timp ei cercetar cu atenie poiana.
Brbatul care se afla cel mai aproape de rege nici nu se
sinchisi s se uite n jur. Ochii lui de safir o intuir pe
Manon.
Ar fi fost frumos, dac nu ar fi purtat acel colier negru n
jurul gtului i dac faa-i perfect nu ar fi afiat o rceal
cumplit. El i zmbi lui Manon, ca i cum ar fi tiut ce gust
avea sngele ei.
Ea i nbui impulsul de a-i dezgoli dinii i se
concentr asupra Matroanei, care acum se oprise n faa
regelui muritor. Ce duhneau aceti oameni. Cum de nu se
strmba bunica ei, cnd sttea n faa lor?
Maiestatea Voastr, zise bunica ei, cu mantiile-i negre
ca noaptea lichid, dnd aproape imperceptibil din cap.
Manon i nghii vorbele de protest. Niciodat - bunica ei
niciodat nu se nclinase sau nu fcuse vreo plecciune i
nici mcar nu dduse din cap n faa altui conductor, nici
mcar n faa celorlalte Matroane.
Manon i ascunse indignarea cnd, cu o micare
puternic, regele desclec.
Mare Vrjitoare, zise el, nclinndu-i capul nu destul
nct s-l plece, dar suficient ct s-i arate o urm de
recunoatere. O sabie masiv i atrna la old. Avea haine
negre i bogate, iar faa lui...
Era ncarnarea cruzimii. Nu era acea cruzime rece i
viclean, pe care Manon i-o perfecionase i care i fcea
plcere, ci o cruzime brutal, esenial; ca aceea care i
trimisese pe toi acei oameni s-i sparg casele, cu gndul c
era necesar s-i dea o lecie.
Acesta era brbatul n faa cruia ar fi trebuit s fac
plecciuni. n faa cruia bunica ei i coborse capul o
fraciune de centimetru.
Cu o mn ale crei degete aveau vrfuri de fier, bunica
fcu un gest n spatele ei, iar Manon i ridic brbia.
i-o prezint pe nepoata mea, Manon, motenitoarea
Clanului Cioc-negru i Aripa Conductoare a cavaleriei tale
aeriene.
Manon fcu un pas nainte, ndurnd privirea regelui, care
o zgria. Tnrul cu pr brunet, care clrise lng el,
desclec graios, nc rnjindu-i. Ea l ignor.
Le faci un mare serviciu oamenilor ti, Arip
Conductoare, spuse regele, cu o voce ca de granit.
Manon nu fcu dect s se uite la el, pe deplin contient
c Matroana i judeca fiecare micare.
Nu ai de gnd s spui nimic? voi regele s tie, ridicnd
din sprncenele-i groase - una avea o cicatrice.
Mi s-a zis s-mi in gura, zise Manon. Ochii bunicii ei
se aprinser. Sau poate preferi s cad n genunchi i s m
umilesc.
O, cu siguran avea s plteasc al naibii de mult pentru
acea replic. Bunica ei se ntoarse ctre rege.
Este o arogant, dar nu vei gsi o rzboinic mai
eficient. ns regele zmbea - cu toate c zmbetul nu i se
reflecta n privire.
Nu cred c te-ai ploconit vreodat pentru ceva, Arip
Conductoare.
n schimb, Manon i zmbi pe jumtate, artndu-i
dinii de fier. Pentru ca, vzndu-i, tnrul lui tovar s fac
pe el.
Noi, vrjitoarele, nu ne natem s ne ploconim n faa
oamenilor. Regele chicoti deloc vesel i se ntoarse ctre
bunica ei, care i strnsese degetele cu vrfuri de fier, ca i
cnd i le-ar fi imaginat n jurul gtului lui Manon.
Matroano, ai ales-o bine pe Aripa Conductoare, spuse
el, i apoi i art furgonul pe care era vopsit steagul clanului
Dini-de-fier. S vedem ce mi-ai adus! Sper c e ceva la fel de
impresionant - i c a meritat ateptarea.
Bunica ei rnji, dezvluindu-i dinii de fier, care
ncepuser s rugineasc n unele locuri, iar Manon simi un
fior de ghea traversndu-i coloana.
Pe aici.
Cu pieptul nainte i capul sus, Manon atept n dreptul
scrilor furgonului, pentru a-i urma pe Matroan i pe rege
nuntru, dar brbatul - mult mai nalt i mai masiv dect ea,
de aproape - se ncrunt cnd o vzu.
Fiul meu poate s-i in companie Aripii Conductoare.
i gata - fu ignorat cnd regele i bunica lui disprur
nuntru. Aparent, nu trebuia s vad aceast arm. Cel
puin nu printre primii, chiar dac era Aripa Conductoare.
Manon inspir i se calm.
Jumtate dintre Cele Treisprezece ncercuir furgonul,
pentru sigurana Matroanei, n timp ce celelalte se
mprtiar, pentru a-i supraveghea pe cei din grupul regelui,
din jurul lor. Cunoscndu-i locul i tiind c nu le fceau
fa Celor Treisprezece, membrele escortei Matroanei se
retraser la marginea pdurii. Paznici cu uniforme negre le
supravegheau pe toate, unii narmai cu sulie, alii cu
arbalete, alii cu sbii impresionante.
Prinul se sprijinea acum de un stejar noduros.
Observnd-o, i zmbi lene.
Era destul. Chiar dac era fiul regelui, ei nu-i psa ctui
de puin. Manon travers poiana, urmat de Sorrel. Nervoas,
dar pstrnd distana.
Nimeni nu putea s i aud, cnd Manon se opri la civa
pai distan de prinul motenitor.
Bun, priniorule, toarse ea.

~
Pmntul continua s alunece de sub picioarele lui Chaol
att de mult, nct lu un pumn de pmnt doar ca s-i
aminteasc unde era i c totul era adevrat, i nu vreun
comar.
Dorian. Prietenul su; nevtmat, dar - dar nu era Dorian.
Dup cum i zmbea prinul acelei vrjitoare frumoase, cu
prul alb, nu semna deloc cu Dorian. Avea acelai chip, dar
sufletul care privea din acei ochi de safir nu fusese creat n
aceast lume.
Chaol strnse pmntul i mai tare. Fugise. Fugise de
Dorian i permisese s se ntmple asta. Nu fugise plin de
speran, ci plin de prostie.
Aelin avusese dreptate. Ar fi dat dovad de mil dac l-ar fi
omort.
Cu regele i Matroana ocupai... Chaol arunc o privire
spre furgon i apoi spre Aelin, care era ntins pe burt n
tufi, cu un pumnal scos. Ea ddu rapid din cap n direcia
lui, cu gura strns. Acum. Dac aveau de gnd s acioneze
ca s o elibereze pe Lysandra, ar fi trebuit s o fac acum.
i pentru Nehemia, pentru prietena care dispruse sub
colierul cu piatr Wyrd, nu avea s stea pe gnduri.

~
Demonul antic i crud care se ghemuia n interiorul lui
ncepu s se agite n clipa n care vrjitoarea cu prul alb se
ndrept spre el.
Se mulumise s i bat joc de la distan. Unul din noi,
unul de-al nostru, i uier demonul. Noi l-am fcut, aa c
l vom lua.
Cu fiecare pas cu care se apropia, prul ei liber strlucea
ca lumina lunii pe suprafaa apei. Dar demonul ncepu s se
lupte, cnd soarele se reflect n ochii ei.
Nu prea aproape, zise demonul. Nu lsa puiul de
vrjitoare s se apropie prea mult. Ochii regilor Valg...
Bun, priniorule! salut ea, cu o voce mieroas i
plin de moarte glorioas.
Bun, pui de vrjitoare! rspunse el.
Iar cuvintele erau ale lui. Pentru o clip, fu att de uimit,
nct clipi. El clipi. Demonul din el se retrase, zgriindu-i
pereii minii. Ochii regilor Valg, ochii stpnilor notri, i
ip. Nu te atinge de ea!
Ai vreun motiv pentru care-mi zmbeti, ntreb ea, sau
zmbetul tu nseamn c vrei s mori?
Nu-i vorbi!
Lui nu-i psa. S fie acesta doar un alt vis, un alt comar?
L-ar lsa pe acest monstru nou i ncnttor s-l nghit cu
totul. n afar de aici i acum, nu avea nimic.
Am nevoie de un motiv ca s-i zmbesc unei femei
frumoase?
Nu sunt o femeie. Unghiile ei de fier strlucir cnd i
ncruci braele. i tu... l mirosi. Eti om sau demon?
Sunt un Prin, zise el. Asta era chestia din el; nu-i
aflase niciodat numele.
Nu-i vorbi!
El i nclin capul.
Nu am fost niciodat cu o vrjitoare.
S-i rup gtul pentru asta. S-i pun capt zilelor.
Nite coli de fier i aprur pe deasupra dinilor, cnd
zmbi mai larg.
Eu am fost cu muli oameni. Suntei toi la fel. Avei
acelai gust. l privi de parc ar fi fost urmtoarea ei mas.
Te provoc, reui el s spun.
Ea miji ochii, auriul acestora strlucind ca jraticul viu. El
nu mai vzuse niciodat o fiin att de frumoas.
Aceast vrjitoare fusese creat din ntunericul dintre
stele.
Nu cred, Prine, replic ea, cu vocea profund ca miezul
nopii. l mirosi din nou, iar nasul i se ncrei uor. Dar ce
culoare va avea sngele tu, rou sau negru?
Va avea culoarea pe care i-o doreti.
ndeprteaz-te, pleac. Prinul demon din interiorul lui
se smuci att de tare, nct el fcu un pas. Dar nu ca s se
ndeprteze. Ci n direcia vrjitoarei cu prul alb.
Ea rse grav, maliios.
Cum te numeti, Prine?
Numele lui. Nu tia care era.
Ea ntinse minile, unghiile-i de fier sclipind n lumina
mpestriat a soarelui. Demonul ip att de tare n capul
lui, nct se ntreb dac urechile aveau s-i sngereze.
Fierul zngni cnd ea i zgrie colierul din jurul gtului.
Mai sus - dac l-ar fi tiat mai sus...
Eti ca un cine, murmur ea. Legat de stpnul tu.
i trecu un deget de-a lungul colierului, iar el se
cutremur - de fric, de plcere, anticipnd cum unghiile ei i-
ar sfia gtul.
Cum te numeti. Un ordin, nu o ntrebare, iar ochii ei
de aur pur i ntlnir pe ai lui.
Dorian, opti el.
Nu ai niciun nume, numele tu mi aparine, uier
demonul i un val din iptul acelei femei din rasa uman l
ndeprt.

~
Ghemuit n tufi, la doar ase metri de furgonul-
nchisoare, Aelin nghe.
Dorian. Era imposibil. Nu exista nicio ans, nu cnd
glasul lui Dorian era att de gol, de pustiit, dar...
Lng ea, Chaol avea ochii mari. Auzise micarea uoar?
Aripa Conductoare i nclin capul, mna-i cu vrfurile
degetelor de fier nc atingnd colierul din piatr Wyrd.
Dorian, vrei s te omor?
Lui Aelin i nghe sngele n vene.
Chaol se ncord, atingndu-i sabia. Aelin l apuc de
partea din spate a tunicii, un gest tcut, menit s-i aduc
aminte de planul lor. Ea nu avea nicio ndoial c, dincolo de
poian, sgeata lui Nesryn era deja ndreptat, cu o precizie
letal, spre gtul Aripii Conductoare.
Vreau s-mi faci multe lucruri, zise Prinul, privind-o
pe vrjitoare din cap pn-n picioare.
Umanitatea dispruse din nou. i imaginase totul. Modul
n care acionase regele... Acela era un om care avea control
deplin asupra fiului su, ncreztor c, n interior, nu se
ddea nicio lupt.
Un rs slab, lipsit de bucurie, apoi Aripa Conductoare
ddu drumul colierului lui Dorian. Mantia-i roie pluti n
jurul ei, pe un vnt-fantom, cnd fcu un pas napoi.
Vino i gsete-m din nou, Prine, i mai vedem.
Un prin Valg slluia n Dorian - dar lui Aelin nu-i
sngera nasul n prezena lui, iar ntunericul ceos apruse n
jur. i oprise regele puterile pentru ca fiul lui s poat amgi
lumea din jurul lui? Sau acea lupt nc se ddea n mintea
Prinului?
Acum - trebuia s se mite acum, ct vreme Matroana i
regele erau n acel furgon vopsit.
Rowan i duse minile la gur i ddu semnalul cu
strigtul unei psri, att de natural, nct niciunul dintre
paznici nu se mic. Dar, dincolo de poian, Aedion i Nesryn
l auzir i neleser.
Ea nu tia cum de reuiser, dar, un minut mai trziu,
balaurii din sabatul Marii Vrjitoare zbierar alarmai, iar
copacii se cutremurar din cauza sunetelor. Toi paznicii i
toate santinelele se ntoarser n direcia larmei, departe de
furgonul-nchisoare.
Era fix distragerea de care avea nevoie Aelin. i petrecuse
dou sptmni ntr-unul dintre acele furgoane. tia mica
fereastr cu bare, balamalele i ncuietorile. i, din fericire,
Rowan tia exact cum s scape de cei trei paznici care
staionau la ua din spate, fr s scoat un sunet.
Nu ndrzni s respire prea zgomotos, n timp ce urc cele
cteva trepte spre ua din spate a furgonului, i scoase trusa
cu peracle i se apuc de treab. O privire aici, o micare a
vntului... Gata - ncuietoarea se deschise, iar ea mpinse
uor ua, pregtindu-se s aud balamalele scrind. Din
mila vreunui zeu, ua nu fcu niciun zgomot, iar balaurii
continuar s zbiere.
Lysandra sttea ghemuit intr-un col ndeprtat, plin de
snge i murdar, cu scurta ei cma de noapte rupt i cu
picioarele-i goale zgriate. Nu purta niciun colier. i niciun
inel.
Aelin se abinu s plng de uurare i-i flutur degetele,
ca s-i spun curtezanei s se grbeasc...
Fr s fac aproape niciun zgomot, Lysandra trecu n
fug pe lng ea, chiar n mantia maro i verde, pe care
Rowan o inea ntins. Dup dou secunde, cobor treptele i
ajunse n desi. Dup nc un moment, paznicii mori se
aflau n furgon, cu ua ncuiat. Aelin i Rowan se strecurar
napoi n pdure, printre zbieretele balaurilor.
Lysandra tremura n locul n care sttea n genunchi n
desi, n faa lui Chaol, care i cerceta rnile. El i opti lui
Aelin c era n regul i o ajut pe curtezan s se ridice n
picioare, nainte de a o mpinge i mai adnc n pdure.
Totul le luase mai puin de dou minute - i, slav zeilor,
pentru c, o clip mai trziu, ua vopsit a furgonului se
deschise, iar Matroana i regele ieir grbii, ca s vad de
ce se auzeau zgomote.
La mic distan de Aelin, Rowan supraveghea fiecare pas
al inimicilor, fiecare respiraie. Ceva se mic rapid lng ea,
iar Aedion i Nesryn aprur acolo, murdari i gfind, dar n
via. Rnjetul lui Aedion pieri cnd se uit n urm, la
poiana din spatele lor.
Regele se ndrepta spre mijlocul poienii, cernd
rspunsuri. Mcelar nenorocit!
i, pentru o clip, se trezi din nou n Terrasen, la masa la
care se lua cina n castelul familiei sale, unde regele mncase
mncarea familiei ei, le buse vinul cel mai bun, iar apoi
ncercase s-i fac mintea ndri.
Privirea lui Aedion o ntlni pe a ei, trupul tremurndu-i
din cauza nfrnrii - i atepta ordinul.
tia c ar fi putut s ajung s regrete, dar Aelin scutur
din cap. Nu aici - nu acum. Erau prea multe variabile i prea
muli juctori angrenai n joc. O aveau pe Lysandra. Era
timpul s plece.
Regele i ceru fiului su s ncalece i le ddu ordine
celorlali, n vreme ce Aripa Conductoare se ndeprt de
prin cu o graie nonalant, letal. Matroana atept dincolo
de poian, cu mantiile ei negre i voluminoase ondulndu-se,
n ciuda faptului c nu se mica.
Aelin se rug ca ea i nsoitorii ei s nu se ntlneasc
niciodat cu Matroana - cel puin nu fr o armat n spatele
lor.
Orice ar fi vzut regele n acel furgon vopsit, fusese destul
de important nct nu riscaser s menioneze detalii despre
asta n scrisori.
Dorian nclec; pe chip i se citeau rceala i pustiirea.
M voi ntoarce dup tine, i promisese ea. Nu se gndise
c avea s o fac n acest fel.
Cei din grupul regelui prsir locul cu o tcere i
eficien stranie, aparent fr s tie c trei dintre oamenii lor
lipseau. Duhoarea Valgilor se risipi cnd ei disprur,
ndeprtat de un vnt proaspt, ca i cnd nsi pdurea
Oakwald ar fi vrut s tearg orice urm.
ndreptndu-se n direcia opus, vrjitoarele intrar n
pdure, trgnd furgonul dup ele cu o for neomeneasc,
pn cnd doar Aripa Conductoare i bunica ei nfiortoare
rmaser n poian.
Lovitura fu dat att de rapid, nct Aelin nu o vzu. Pn
i Aedion tresri. Plesnitura reverber prin pdure, iar faa
Aripii Conductoare se mic ntr-o parte, pentru a dezvlui
patru iroaie de snge albastru care i curgeau acum pe
obraz.
Proast impertinent! uier Matroana. Zbovind lng
copaci, frumoasa locotenent cu pr auriu observa fiecare
micare a Matroanei - att de intens, nct Aelin se ntreb
dac avea s sar la gtul acesteia. Vrei s m coste tot ce
am?
Bunico, i-am trimis scrisori...
i-am primit scrisorile plngcioase. i le-am ars.
Trebuie s respeci ordinele. Crezi c tcerea mea nu a fost
intenionat? F aa cum spune ducele!
Cum poi s permii aceste...
O alt lovitur - alte patru linii sngernd pe faa
vrjitoarei.
ndrzneti s te ndoieti de mine? Te crezi la fel de
bun ca o Mare Vrjitoare, acum c eti Aripa Conductoare?
Nu, Matroan. Renunase la tonul ncrezut i
batjocoritor de mai devreme; n voce i se simea doar furia
calm i mortal. O criminal din natere i prin formare.
ns ochii aurii i se ntoarser ctre furgonul vopsit - o
ntrebare tcut.
Matroana se apropie att de mult, nct ar fi putut s-i
sfie gtul nepoatei sale cu dinii ei de fier ruginii.
ntreab-m, Manon! ntreab-m ce este n acel
furgon!
Vrjitoarea cu prul auriu de lng copaci era dreapt ca o
vergea.
ns Aripa Conductoare - Manon - ls capul n jos.
mi vei spune cnd va fi necesar.
Du-te i te uit! S vedem dac respect standardele
nepoatei mele.
Acestea fiind spuse, Matroana intr cu pai mari n
pdure, al doilea sabat de vrjitoare ateptnd-o acum.
Manon Cioc-negru nu-i terse sngele albastru care i
curgea pe fa, cnd urc scrile furgonului, oprindu-se pe
prag doar pentru o secund, nainte de a intra n bezna de
dincolo.
Era un semn la fel de bun ca oricare altul c trebuiau s
plece naibii de acolo. Cu Aedion i Nesryn pzindu-le spatele,
Aelin i Rowan se grbir spre locul n care Chaol i Lysandra
i ateptau. Nu avea s-i omoare pe rege i pe Dorian fr
magie. Nu-i dorea moartea - nici pentru ea, nici pentru
prietenii ei.
O gsi pe Lysandra n picioare, sprijinindu-se cu o mn
de un copac, respirnd greoi i cu ochii mari.
Chaol dispruse.
CAPITOLUL 59

Demonul prelua controlul n momentul n care omul care


purta colierul se ntoarse. l aruncase napoi n acel pu al
amintirilor pn cnd el fu cel care ipa din nou, pn cnd el
fu cel mrunt, distrus i fragmentat.
Dar vedea n continuare acei ochi aurii.
Vino i gsete-m din nou, Prine!
O promisiune - o promisiune a morii, a eliberrii.
Vino i gsete-m din nou!
n curnd, cuvintele nu se mai auzir, nghiite de ipete,
i snge, i de degetele demonului, care i scormonea mintea.
ns nu i ochii - i nici acel nume.
Manon.
Manon.

~
Chaol nu putea s-i permit regelui s-l duc pe Dorian
napoi la castel. Ar fi putut s nu mai aib niciodat ansa
aceasta. Trebuia s o fac acum. Trebuia s l ucid.
Chaol se mic prin tufiuri ct de discret putu, cu sabia
scoas, pregtindu-se. Un pumnal n ochi - un pumnal i
apoi...
Din fa se auzir vorbe, nsoite de fonetul frunzelor i al
pdurii.
Chaol se apropie de grup, ncepnd s se roage i s
implore iertare - pentru ceea ce era pe cale s fac i pentru
c fugise. l va ucide pe rege mai trziu; s fie acea crim
ultima. ns aceasta avea s fie crima care l va distruge.
Scoase pumnalul, nclinndu-i braul. Dorian se aflase
chiar n spatele regelui. O lovitur, pentru a-l da pe Prin jos
de pe cal, apoi o rotire a sbiei, i totul ar fi putut s se
termine. Aelin i ceilali ar fi putut s fac fa urmrilor; el
ar fi fost deja mort.
Printre copaci, Chaol ajunse ntr-un cmp, simind
pumnalul n mn ca pe o greutate arztoare.
Nu grupul regelui era cel care sttea n iarba nalt i n
lumina soarelui. Treisprezece vrjitoare i balaurii lor se
ntoarser ctre el. i zmbir.

~
Aelin fugi printre copaci, Rowan gsindu-l pe Chaol doar
dup miros.
Dac ar fi murit din cauza lui, dac ar fi fost rnii din
cauza lui...
O lsaser pe Lysandra n grija lui Nesryn, poruncindu-le
s se ndrepte spre pdurea de dincolo de valea din apropiere,
n care se afla templul, i s atepte sub o grmad de pietre.
nainte de a o grbi pe Lysandra printre copaci, Nesryn o
apucase strns de bra pe Aelin i-i ceruse Adu-l napoi!
Aelin nu fcuse dect s dea aprobator din cap, nainte de
a pleca n fug.
Rowan era ca un fulger printre copaci, mult mai rapid
dect ea, acum cnd era blocat n acest trup. Aedion l urma
ndeaproape. Ea fugea ct de repede putea, dar... n
deprtare, crarea i schimba direcia, iar Chaol alesese
drumul greit. Unde naiba se dusese Chaol?
Abia dac putea s respire suficient de repede. Apoi,
lumina ptrunse printr-un spaiu dintre copaci - cealalt
parte a poienii ntinse.
Rowan i Aedion stteau n picioare la civa metri
distan, n iarba care se legna, cu sbiile scoase - dar
descurajai. O secund mai trziu, ea vzu de ce.
La mai puin de zece metri de ei, lui Chaol i curgea snge
din buz pe brbie, n vreme ce vrjitoarea cu prul alb l
inea lng ea, unghiile-i de fier fiind adnc nfipte n gtul
lui. Dincolo de ei, furgonul-nchisoare era deschis, lsnd s
se vad cei trei soldai mori din interior. Vzndu-i pe Rowan
i pe Aedion mai nti, iar apoi pe ea, toate cele dousprezece
vrjitoare din spatele Aripii Conductoare rnjir ncntate.
Cu ce avem de-a face? ntreb Aripa Conductoare, cu
o lumin uciga n ochii ei aurii. Spioni? Salvatori? Unde ai
dus-o pe prizoniera noastr?
Chaol se lupt, iar ea i nfipse unghiile i mai adnc. El
nepeni. Un firicel de snge i se scurse pe gt i apoi pe
tunic.
O, zeilor. Gndete - gndete, gndete, gndete.
Aripa Conductoare i ntoarse privirea de un aur ars
ctre Rowan.
Nu am mai vzut fiine ca tine de ceva vreme, spuse
gnditoare Aripa Conductoare.
D-i drumul! exclam Rowan.
Zmbetul lui Manon dezvlui un ir de dini de fier,
sfietori de carne, aproape, mult prea aproape de gtul lui
Chaol.
Nu primesc ordine de la Fae nenorocii.
Las-l s plece! rosti Rowan prea ncet. Sau va fi ultima
greeal pe care o faci, Arip Conductoare.
Pe cmpul din spatele lor, balaurii se agitau, dnd din
cozi, scuturndu-i aripile.
Vrjitoarea cu prul alb se uit la Chaol, care respira
greoi.
Regele nu este prea departe. Poate c ar trebui s te
predau lui. Tieturile de pe obrajii ei, acoperite de cruste
albastre, semnau cu vopseaua brutal de rzboi. Va fi furios
cnd va afla c i-ai furat prizoniera. Poate-l vei face s se
liniteasc, biete.
Aelin i Rowan se privir reciproc nainte ca ea s vin
lng el, scond-o pe Goldryn.
Dac vrei s-i oferi regelui o recompens, atunci ia-m
pe mine, zise Aelin.
Nu face asta, icni Chaol.
Vrjitoarea i toate cele dousprezece santinele ale sale i
ndreptar acum atenia letal i nemuritoare asupra lui
Aelin.
Aelin o scp pe Goldryn n iarb i-i ridic minile.
Aedion mri un avertisment.
De ce m-a deranja? ntreb Aripa Conductoare. Poate
c v vom duce pe toi regelui.
Aedion i ridic uor sabia.
Poi s ncerci.
Aelin se apropie cu grij de vrjitoare, cu minile nc
ridicate.
Dac te vei lupta cu noi, tu i nsoitoarele tale vei
muri. Aripa Conductoare o privi de sus n jos.
Cine eti. Era un ordin - nu o ntrebare.
Aelin Galathynius.
Surpriza - i poate i altceva, ceva necunoscut lui Aelin -
strluci n ochii aurii ai Aripii Conductoare.
Regina din Terrasen.
Aelin fcu o plecciune, nendrznind s i ia ochii de la
vrjitoare.
La dispoziia ta.
Doar un metru o desprea de motenitoarea Cioc-negru.
Vrjitoarea i arunc o privire tioas lui Chaol, apoi se uit
la Aedion i la Rowan.
Ei sunt Curtea ta?
De ce i pas?
Aripa Conductoare l studie din nou pe Aedion.
Este fratele tu?
E vrul meu, Aedion. Aproape la fel de frumos ca mine,
nu-i aa? Vrjitoarea nu zmbi.
ns Aelin era acum destul de aproape, att de aproape
nct stropii sngelui lui Chaol ptau iarba din faa vrfurilor
cizmelor ei.

~
Regina Terrasenului.
Elide nu sperase n zadar.
Chiar dac tnra regin clca non-stop pmntul i
iarba, incapabil s stea nemicat, n timp ce se trguia
pentru viaa brbatului.
n spatele ei, rzboinicul Fae observa i cea mai mic
micare. El era mortal - el era cel de care trebuia s se
fereasc.
Trecuser cincizeci de ani de cnd se luptase cu un
rzboinic Fae. Se culcase cu el, apoi luptase mpotriva lui. El
i sfrmase oasele braului.
Ea l fcuse buci. Dar el fusese tnr, arogant i fr
prea mult experien n lupt.
Acest brbat... Ar fi putut, la fel de bine, s omoare cel
puin cteva dintre Cele Treisprezece, dac ea ar fi ndrznit
s se ating de-un fir de pr de-al reginei. i mai era i cel cu
prul auriu - la fel de mare ca brbatul Fae, dar care afia
arogana strlucitoare i slbticia crunt a verioarei lui.
Dac l-ar fi lsat s triasc, ar fi putut s cauzeze probleme.
Regina continua s-i mite piciorul n iarb. Nu avea cum
s aib mai mult de douzeci de ani. i, totui, se mica
precum o rzboinic - sau o fcuse, pn cnd ncepuse s se
tot agite. Dar se opri, ca i cnd ar fi neles c gestul i trda
nervii, lipsa de experien. Vntul btea n direcia greit, iar
Manon nu i ddea seama de ct de nfricoat era, cu
adevrat, regina.
Ei bine, Arip Conductoare?
Avea regele s-i pun un colier n jurul gtului, aa cum i
pusese i Prinului? Sau urma s o omoare? Nu conta. Avea
s fie un trofeu care l-ar fi bucurat pe rege.
Manon l mpinse pe cpitan, trimindu-l mpiedicndu-
se n direcia reginei. Aelin ntinse un bra, dndu-l ntr-o
parte - n spatele ei. Manon i regina se uitar fix una la
cealalt.
n ochii ei, pe chipul ei simpatic, de muritoare, nu se citea
teama. Deloc. I-ar fi fcut mai multe probleme dect merita.
Oricum, Manon avea lucruri mai importante la care s se
gndeasc. Bunica ei era de acord. Era de acord cu
nmulirea i distrugerea vrjitoarelor. Manon trebuia s
zboare spre cer, s se piard in nori i vnt pentru cteva ore.
Zile. Sptmni.
Astzi nu m intereseaz prizonierii sau s m lupt,
spuse Manon.
Regina Terrasenului i zmbi.
Bun.
Manon se ntoarse, poruncindu-le Celor Treisprezece s se
urce pe balaurii lor.
Presupun c asta te face mai inteligent dect Baba
Picioare-galbene, continu regina.
Manon se opri, privind drept nainte, fr s vad iarba,
cerul sau copacii.
Asterin se nvrti.
Ce tii tu de Baba Picioare-galbene?
Regina chicoti uor, n ciuda avertismentului mrit al
rzboinicului Fae.
ncet, Manon privi peste umr.
Regina i ddu la o parte reverele tunicii, dezvluind un
colier de cicatrice subiri, n clipa n care vntul i schimb
direcia.
Mirosul - de fier, de piatr i de ur pur - o lovi pe Manon
n fa ca o piatr. Fiecare vrjitoare din clanul Dini-de-fier
cunotea mirosul care nsoea mereu acele cicatrice: era al
unei Ucigae de vrjitoare. Poate c, n schimb, Manon avea
s se piard n snge i distrugere.
Eti moart! fcu Manon i i lu avnt.
Dar se lovi de un zid invizibil.
Apoi, nghe complet.
Fugii, zise Aelin, smulgnd-o pe Goldryn i
ndreptndu-se cu vitez spre copaci.
Aripa Conductoare era ngheat pe loc, iar santinelele ei
fcur ochii mari cnd se grbir s ajung la ea.
Sngele de muritor al lui Chaol nu avea s mai ntrein
vraja mult timp.
Spre vale, zise Aedion, fr s se mai uite napoi la
locul din care fugi, alturi de Chaol, ctre templu.
Se repezir printre copaci, n vreme ce vrjitoarele erau
nc n poian, ncercnd s rup vraja care o prinsese n
capcan pe Aripa lor Conductoare.
Tu, spuse Rowan alergnd lng ea, eti o femeie foarte
norocoas.
S-mi mai spui asta o dat, cnd vom scpa de aici,
gfi ea, srind peste un copac prbuit.
Un urlet de furie fcu psrile s se mprtie din copaci,
iar Aelin fugi mai repede. O, Aripa Conductoare era
suprat. Foarte, foarte suprat. Aelin nu crezuse nicio clip
c vrjitoarea avea s-i lase s scape fr lupt. Fusese
nevoit s ctige orict timp ar fi putut.
Copacii se rrir, dezvluind o bucat stearp de pmnt,
care ddea spre valea adnc i spre templul cocoat pe
bucata de stnca din centru. De cealalt parte, Oakwald se
ntindea n deprtare.
Conectat doar cu dou poduri de lemn i lanuri, era
singura cale prin care se putea traversa valea. i cu frunziul
des al pdurii Oakwald, care mpiedica balaurii s treac, era
singura modalitate de a scpa de vrjitoarele care, fr
ndoial, i urmreau pe jos.
Grbii-v! strig Rowan, cnd se ndreptar spre
ruinele templului.
Templul era att de mic, nct nici mcar preotesele nu
locuiser acolo. Singurele obiecte decorative de pe insula de
piatr erau cinei stlpi, mncai de vreme i un acoperi cu
bolt, care se prbuea.
Nu exista nici mcar un altar - sau unul care s fi
supravieuit de-a lungul secolelor. Aparent, oamenii
renunaser la Temis cu mult nainte de sosirea regelui din
Adarlan.
Ea se rug ca podurile de pe fiecare parte...
Aedion se opri brusc n faa primului pod; Chaol era la
zece metri distan n spatele lui, urmat de Aelin i Rowan.
Liber! spuse Aedion.
nainte ca ea s-l poat avertiza, el travers n for. Podul
trepid i se legn, dar rezist - rezist chiar dac inima ei
nenorocit se opri. Apoi, Aedion ajunse pe insula-templu, un
stlp subire de piatr, sculptat de rul nvolburat care
curgea, la adncime mare, dedesubt. Cu mna, i fcu semn
lui Chaol s vin.
Pe rnd, le ordon el.
Dincolo de el, atepta cel de-al doilea pod.
Chaol trecu n grab printre stlpii de piatr care flancau
intrarea spre primul pod, lanurile subiri de fier din prile
laterale scrind n clipa n care podul se legn. El i
meninu poziia vertical, zburnd spre templu mai repede
dect l vzuse ea vreodat fugind n toate acele diminei n
care fcea exerciii, pe domeniile castelului.
Apoi, Aelin i Rowan ajunser n dreptul coloanelor.
Nici mcar s nu ncerci s te opui, uier Rowan i o
mpinse n faa lui.
Pe zeii din ceruri, sub ei era o prpastie nemiloas.
Mugetul rului abia se auzea.
Dar fugi - fugi pentru c Rowan atepta i pentru c
vrjitoarele treceau printre copaci cu iueal de Fae. Podul se
cutremur i se legn cnd ea travers n grab scndurile
vechi de lemn. n fa, Aedion trecuse n siguran cel de-al
doilea pod, spre partea cealalt, iar Chaol l traversa i el
acum, cu pai mari. Mai repede - trebuia s mearg mai
repede. Sri ultimii civa metri, pe stnca pe care se afla
templul.
n frunte, Chaol iei de pe al doilea pod i-i scoase sabia,
cnd i se altur lui Aedion, pe panta ierboas de dincolo. n
arcul acestuia din urm, se afla o sgeat - ndreptat ctre
copacii din spatele ei. Aelin urc grbit cele cteva scri spre
platforma goal pe care era templul. ntregul spaiu circular
abia msura mai mult de nou metri n diametru, fiind
mrginit, pe toate prile, de un povrni abrupt - i de
moarte.
Se pare c Temis nu ierta uor.
Ea se ntoarse, ca s priveasc n urm. Rowan traversa
podul n fug, att de repede, nct podul abia se mica,
dar... Aelin njur. Aripa Conductoare ajunsese la stlpi,
aruncndu-se peste acetia i srind prin aer, pentru a
ateriza la o treime din lungimea podului. Pn i sgeata lui
Aedion, tras ca avertisment, ajunse departe, aceasta
nfigndu-se acolo unde orice muritor ar fi trebuit s aterizeze.
Dar nu o vrjitoare. Drcia naibii.
Fugi, i url Rowan lui Aelin, dar ea i palm cuitele de
lupt, ndoindu-i genunchii, n timp ce...
n timp ce o sgeat tras de locotenentul cu pr auriu o
inti pe Aelin, din cealalt parte a vii. Aelin se ntoarse
pentru a o evita, doar ca s ntlneasc o a doua sgeat,
trimis de vrjitoarea care se afla deja acolo, anticipndu-i
micarea.
Un perete de muchi se izbi de ea, acoperind-o i
mpingnd-o ctre pietre.
i sgeata vrjitoarei se nfipse direct n umrul lui
Rowan.
CAPITOLUL 60

Pentru o clip, lumea se opri.


Rowan se trnti peste pietrele templului, sngele
mprtiindu-i-se pe stnca nvechit.
iptul lui Aelin rsun n adncul vii.
ns apoi el se ridic din nou, alerg i-i url s fug. Sub
sgeata ntunecat care i ieea prin umr, sngele i pta
deja tunica, pielea. Dac s-ar fi aflat cu un centimetru mai n
spate, i-ar fi nimerit inima.
La mai puin de patruzeci de pai n josul podului, Aripa
Conductoare se apropia de ei.
Aedion fcu s plou cu sgei asupra santinelelor ei cu o
precizie inuman, inndu-le la distan, lng pdure.
Aelin i cuprinse mijlocul lui Rowan cu un bra i
traversar n vitez pietrele templului, el albindu-se la fa pe
msur ce sngele nea din ran. Ea ar fi putut nc s ipe
sau s plng n hohote - ns o linite apstoare domnea n
sinea ei.
Pentru inima ei - sgeata fusese menit pentru inima ei.
Iar el ncasase acea sgeat pentru ea. Calmul ucigtor se
rspndi n ea precum chiciura. Avea s le ucid pe toate.
ncet.
Ajunser n dreptul celui de-al doilea pod fix cnd barajul
de sgei al lui Aedion se destrm, tolba fiindu-i, fr
ndoial, golit.
Ea l mpinse pe Rowan pe scnduri.
Fugi! i spuse.
Nu.
Fugi!
Vocea cu care i se adresase era una pe care nu o auzise
niciodat folosind-o - vocea unei regine - una nsoit de o
smucitur oarb a jurmntului de snge, care i lega.
Furia i fulger lui Rowan n ochi, dar trupul i se mic de
parc l-ar fi vrjt. Travers podul mpleticindu-se, tocmai
cnd...
Aelin se rsuci, o scoase pe Goldryn i se aplec fix n
clipa n care sabia Aripii Conductoare se ndrept spre capul
ei.
Aceasta lovi piatra, fcnd stlpul s geam, dar Aelin se
mica deja - nu spre cel de-al doilea pod, ci napoi spre
primul, pe partea vrjitoarelor. Acolo unde celelalte vrjitoare,
fr sgeile lui Aedion care s le mpiedice, ieeau acum,
alergnd din adpostul pdurii.
Tu! mri Aripa Conductoare, atacnd din nou.
Aelin se rostogoli - chiar prin sngele lui Rowan - evitnd,
nc o dat, lovitura fatal. Ajunse n picioare fix n faa
primului pod i, lovind cu Goldryn de dou ori, rupse
lanurile.
Vrjitoarele se oprir brusc la buza vii, n clipa n care
podul se prbui, blocndu-le acolo.
Aerul din spatele ei se mic, iar Aelin se deplas - dar nu
suficient de repede.
n clipa n care vrjitoarea o tie, sfiindu-i haina i
carnea de pe partea superioar a braului, ea strig. Se
rsuci, ridicnd-o pe Goldryn pentru a doua lovitur.
Oelul ntlni oel i scoase scntei.
Sngele lui Rowan era la picioarele ei, ptnd pietrele
templului.
Aelin Galathynius se uit la Manon Cioc-negru peste
sbiile lor ncruciate i scoase un mrit grav, maliios.

~
Regin, salvatoare, inamic, lui Manon nu-i psa. Urma s
o omoare pe femeie. Legile lor o cereau, onoarea i-o cerea.
Chiar dac nu o mcelrise pe Baba Picioare-galbene,
Manon ar fi ucis-o doar din cauza acelei vrji pe care o
folosise ca s o nghee pe loc. Asta fcuse cu picioarele. O
vraj murdar, folosind sngele brbatului.
i acum, avea s moar.
Spintec-Vnt se lipi de sabia reginei. ns Aelin nu se
ddu n lturi.
Te voi face bucele, uier ea.
n spatele lor, Cele Treisprezece se adunar pe marginea
vii, izolate. O fluiertur de-a lui Manon le fcu pe jumtate
s-i caute balaurii. Nu mai apuc s fluiere i a doua oar.
Mai rapid dect avea un om dreptul s fie, regina ntinse
un picior i o mpinse pe Manon n spate, fcnd-o s se
poticneasc. Aelin nu ezit; nvrti sabia i se npusti asupra
ei.
Manon devie lovitura, dar Aelin trecu pe lng ea i o
intui la pmnt, lovind-o cu capul de pietre, care erau
umede din cauza sngelui rzboinicului Fae. Pete de
ntuneric i ntunecar vederea.
Manon trase aer n piept pentru a doua fluiertur - cea
menit s o opreasc pe Asterin, cu sgeile ei. Pumnul
reginei o lovi pe Manon n fa i o ntrerupse. Negrul i
ntunec i mai mult vederea - dar ea se rsuci, se rsuci cu
fiecare frm de putere nemuritoare, iar ele se rostogolir pe
podeaua templului. Dincolo de ele, se vedea hul, i apoi...
O sgeat uier chiar spre spatele expus al reginei, n
clipa n care ea ateriz peste Manon.
Manon se rsuci din nou i, n schimb, sgeata lovi
stlpul. O arunc pe Aelin de pe ea, dar regina fu imediat n
picioare, agil ca o pisic.
Este a mea, i url Manon lui Asterin, peste vale.
Regina rse, rguit i rece, mergnd n cerc n jurul lui
Manon, care se ridic n picioare.
De cealalt parte a vii, cei doi brbai l ajutau pe
rzboinicul Fae rnit s coboare de pe pod, iar rzboinicul cu
pr auriu se pregtea s...
S nu ndrzneti, Aedion! l avertiz Aelin i ridic o
mn n direcia brbatului.
El nghe la jumtatea podului. Faptul c i asculta
ordinele ntru totul era impresionant, recunoscu Manon.
Chaol, fii atent la el, url regina.
Apoi, privind-o pe Manon n ochi, Aelin i bg sabia
puternic n teaca de pe spate, rubinul imens de pe mner
strlucind n lumina amiezii.
Sbiile sunt plictisitoare, zise regina i apuc dou
cuite de lupt. Manon o puse n teaca ei de pe spate pe
Spintec-Vnt. i scutur ncheieturile minilor, scondu-i
unghiile de fier. i trosni maxilarul, iar colii i coborr.
ntr-adevr.
Regina se uit la unghii i la dini, apoi rnji.
Sincer - era pcat c Manon trebuia s o omoare.

~
Manon Cioc-negru se npusti asupra ei, la fel de rapid i
de mortal ca o viper.
Aelin sri napoi, ferindu-se de fiecare lovitur puternic a
acelor unghii de fier letale, care i vizau gtul, faa, pntecele.
n spate, tot mai n spate, ncercuind stlpii.
Balaurii aveau s soseasc n orice moment.
Aelin o mpunse cu pumnalele, iar vrjitoarea se ddu
ntr-o parte, doar ca s i zgrie gtul, cu unghiile.
Aelin