Sunteți pe pagina 1din 429

1

Brandon
Sanderson
STEELHEART
Prima carte din seria
RZBUNTORILOR
Traducere din limba englez i note de
Laura Ciobanu

Young Art

www.virtual-project.eu
2
Pentru Dallin Sanderson, care lupt cu rul n fiecare zi
narmat cu un zmbet

PROLOG

L-am vzut pe Steelheart sngernd.


S-a ntmplat acum zece ani. Eu aveam opt pe-atunci. Tata i cu
mine ne aflam la First Union Bank, pe Adams Street. Pe vremea
aceea, nainte de Anexare, foloseam vechile nume ale strzilor.
Banca era imens. O unic sal vast, cu stlpi albi nconjurnd o
podea mozaicat, cu ui largi ce duceau n mruntaiele cldirii.
Dou ui rotative ddeau n strad, fiecare avnd alturi i cte o
u obinuit. Prin ele, brbai i femei se scurgeau nuntru i afar
ca i cum ncperea ar fi fost inima unei fiare enorme pulsnd, n loc
de snge, oameni i bani.
ngenuncheasem de-a-ndratelea pe un scaun prea mare pentru
mine, privind curgerea mulimii. mi plcea s m uit la oameni.
Formele diferite ale chipurilor, pieptnturile, hainele, expresiile. Pe
vremea aceea exista atta varietate. Era fascinant.
David, ntoarce-te, te rog, mi-a zis tata.
Avea o voce blnd. Nu-l auzisem niciodat strignd, cu o
singur excepie, la nmormntarea mamei mele. i acum m nfior
cnd mi amintesc ct a suferit n acea zi.
M-am rsucit mbufnat. Ne aflam ntr-o parte a ncperii
principale, ntr-unul dintre compartimentele n care lucrau tipii de
la credite. Laturile compartimentului nostru erau din sticl, ceea ce
l fcea mai puin sufocant, dar tot avea ceva fals. Pe perei erau
mici fotografii de familie n rame de lemn, pe birou, un bol cu
bomboane ieftine sub un capac de sticl, iar pe fiet, o vaz cu flori
3
de plastic decolorate.
Era imitaia unui cmin confortabil. La fel ca imitaia de zmbet
pe care o arbora brbatul din faa noastr.
Dac am avea mai multe garanii suplimentare< spunea tipul
de la credite, artndu-i toi dinii.
Aici e tot ce am, a zis tata, artnd spre hrtia aflat pe birou
n faa noastr.
Minile i erau ngroate de btturi, iar pielea, bronzat dup
attea zile petrecute muncind n btaia soarelui. Mama s-ar fi
ngrozit dac l-ar fi vzut venind la o ntlnire simandicoas ca asta
purtnd blugii lui de lucru i un tricou vechi cu un personaj dintr-o
band desenat imprimat pe el.
Mcar i pieptnase prul care ncepea s i se rreasc. Asta nu
prea s-l preocupe la fel de mult ca pe ali brbai. Abia trebuie s
m tund de mai puine ori, Dave, mi zicea el rznd, n timp ce-i
trecea degetele printre uviele lui rare. Nu i-am atras atenia
niciodat c nu avea dreptate. Ar fi trebuit s se tund tot de-attea
ori, cel puin pn i cdea tot prul.
Pur i simplu nu cred c pot face nimic, a zis tipul de la
credite. Vi s-a mai spus asta.
Cellalt angajat a zis c e de-ajuns, a rspuns tata, ncletndu-
i n poal minile lui mari.
Prea ngrijorat. Foarte ngrijorat.
Tipul de la credite a continuat s zmbeasc. A ciocnit cu
degetul n teancul de acte de pe birou.
Lumea a devenit un loc mult mai periculos, domnule
Charleston. Banca a decis s nu-i asume riscuri.
Periculos? a ntrebat tata.
Pi tii, cu Epicii tia<
Dar nu-s periculoi! a exclamat ptima tatl meu. Epicii au

4
venit s ne ajute.
A, s nu-ncepem din nou, mi-am zis eu n gnd.
Zmbetul tipului de la credite a disprut n sfrit, de parc tonul
tatlui meu l-ar fi descumpnit.
Nu vedei? a continuat tata, nclinndu-se nainte. Nu trim
vremuri periculoase, trim nite vremuri grozave!
Tipul de la credite l-a privit chior.
Nu cumva fosta dumneavoastr locuin a fost distrus de un
Epic?
Acolo unde-s ticloi vor fi i eroi, a zis tata. Ateptai. O s
vin i ei.
l credeam. Pe vremea aceea erau muli care gndeau ca el.
Trecuser abia doi ani de cnd se ivise Calamity pe cer. i abia un
an de cnd oamenii obinuii ncepuser s se schimbe,
transformndu-se n Epici, aproape ca supereroii din basme.
Pe-atunci nc mai exista speran. i ignoran.
Ei bine, a zis tipul de la credite, mpreunndu-i minile pe
mas dinaintea unei fotografii-standard ce nfia copii zmbitori
de diferite naionaliti. Din nefericire, giranii notri nu mprtesc
opinia dumneavoastr. Va trebui s<
Au continuat s discute, dar nu le-am mai acordat atenie. Mi-am
lsat privirea s rtceasc asupra mulimii, apoi m-am rsucit din
nou, stnd n genunchi pe scaun. Tata era prea absorbit de
conversaie ca s m certe.
Aa c l-am vzut pe Epic chiar din clipa n care a intrat n banc.
L-am observat imediat, dei nimeni altcineva nu a prut s-i acorde
atenie. Muli spun c nu poi s deosebeti un Epic de un om
oarecare pn nu ncepe s-i foloseasc puterile, dar se nal.
Epicii au o postur diferit. Eman ncredere i o subtil mulumire
de sine. ntotdeauna m-am priceput s-i deosebesc.

5
Pn i copil fiind, am tiut c brbatul acela era cumva diferit.
Purta un costum negru, lejer, cu o cma bej deschis, fr cravat.
Era nalt i zvelt, dar parc mai masiv, cum sunt muli dintre Epici.
i distingeai muchii puternici pn i pe sub hainele acelea lejere.
A naintat pn n centrul ncperii. Avea nite ochelari de soare
agai de buzunarul de la piept i i i-a pus zmbind. Apoi a ridicat
un deget, aintindu-l cu nonalan ctre o femeie care trecea pe
lng el.
Aceasta s-a transformat n pulbere, cu hainele arznd, iar
scheletul i s-a nclinat n fa i s-a prbuit zgomotos pe podea.
Cerceii i verigheta n-au fost distruse. Au czut pe pardoseal cu un
clinchet limpede pe care l-am auzit n ciuda zgomotelor din jur.
n ncpere s-a lsat tcerea. Oamenii au ncremenit ngrozii.
Discuiile au ncetat, dei tipul de la credite a continuat s bat
cmpii, dndu-i lecii tatei.
A amuit i el, n cele din urm, cnd au nceput ipetele.
Nu-mi amintesc ce-am simit atunci. Nu-i aa c-i ciudat? Pot s-
mi amintesc cum era luminat sala, candelabrele acelea maiestuoase
care mprtiau n ncpere stropi de lumin refractat. mi amintesc
mirosul de lmie i amoniac al podelei recent splate. mi amintesc
mult prea bine ipetele stridente de groaz, rumoarea mulimii
nnebunite, oamenii care se repezeau ctre ieire.
Cel mai limpede mi amintesc zmbetul larg al Epicului, rnjetul
lui, mai degrab, n timp ce-i aintea degetul ctre oamenii care
treceau pe lng el, transformndu-i cu un simplu gest n cenu i
oase.
ncremenisem. Eram probabil n stare de oc. M-am agat de
sptarul scaunului, holbndu-m la mcelul ce se desfura
dinaintea mea.
Unii oameni, aflai mai aproape de ui, au scpat. Oricine s-a

6
apropiat prea mult de Epic a murit. Civa angajai i clieni s-au
ngrmdit laolalt pe podea ori s-au ascuns sub birouri. Sala a
devenit nefiresc de linitit. Epicul a rmas singurul n picioare.
Buci de hrtie zburau prin aer, iar podeaua din jurul lui era
presrat cu oase i cenu neagr.
Numele meu e Deathpoint, a zis el. Nu-i cel mai detept nume,
recunosc. Dar cred c-i memorabil.
Avea un ton nefiresc de colocvial, de parc ar fi stat de vorb cu
prietenii la un pahar.
A nceput s se plimbe prin ncpere.
n dimineaa asta mi-a trecut prin cap un gnd, a zis el.
Sala era att de vast c vocea sa avea ecou.
Fceam du cnd deodat m-a lovit revelaia: Deathpoint, de
ce vrei tu s jefuieti azi o banc?
i-a aintit neglijent degetul ctre doi paznici care se iviser dintr-
un coridor lateral, aflat chiar lng compartimentele
departamentului de credite. Paznicii s-au transformat n rn, iar
insignele, cataramele curelelor, pistoalele i oasele acestora au czut
pe jos. Am auzit oasele ciocnindu-se n timp ce se prbueau. Sunt o
mulime de oase n trupul unui om, mai multe dect credeam eu, i
au fcut o mare mizerie cnd s-au mprtiat pe podea. Foarte
straniu s reii un asemenea detaliu n toiul unei scene oribile ca
asta, dar mi-l amintesc limpede.
O mn m-a apucat de umr. Tata se ghemuise n spatele
scaunului su i ncerca s m trag i pe mine n jos ca s nu m
vad Epicul. Dar eu nu eram de clintit i tata nu m putea sili s-o fac
fr s provoace o scen.
Vedei voi, plnuiesc s fac asta de sptmni ntregi, a
continuat Epicul. Dar acest gnd mi-a venit abia azi diminea. De
ce? De ce s jefuiesc o banc? Oricum pot s iau orice mi trece prin

7
cap. E ridicol!
A trecut dintr-un salt n spatele unui ghieu, fcnd-o s ipe pe
casiera ascuns n dosul lui. De-abia puteam deslui forma ei
ghemuit pe podea.
Banii n-au valoare pentru mine, a zis Epicul. N-au absolut
nicio valoare.
A intit cu degetul. Femeia s-a transformat n cenu i oase.
Epicul s-a rsucit, artnd cu degetul ici i colo prin ncpere,
ucignd oamenii care ncercau s fug. n cele din urm i l-a aintit
asupra mea.
n acel moment am simit, n sfrit, ceva. Un fior de groaz.
Un craniu s-a ciocnit de biroul din spatele nostru, a ricoat
mprocnd cenu n jur i a zngnit pe podea. Epicul nu m
ochise pe mine, ci pe tipul de la credite, ascuns sub biroul aflat n
spatele meu. ncercase oare s fug?
Epicul s-a ntors spre casierele din spatele ghieului. ncordat,
tata nc-i mai inea mna ncletat pe umrul meu. i simeam
grija pentru mine aproape fizic, o simeam traversndu-i braul i
scurgndu-se n trupul meu.
Atunci m-a copleit groaza. O groaz n stare pur, paralizant.
M-am ghemuit pe scaun scncind, tremurnd, ncercnd s-mi
alung din minte imaginea morilor cumplite la care fusesem martor.
Tata i-a retras mna.
Nu te mica, mi-a zis el din vrful buzelor.
Am ncuviinat, prea speriat ca s fiu n stare de altceva. Tata a
privit pe dup scaunul lui. Deathpoint i se adresa uneia dintre
casiere. Am auzit oasele cznd, dei de vzut nu le-am vzut. Le
executa pe rnd.
Tata s-a ntunecat la fa. Apoi a aruncat o privire ctre coridorul
lateral. Cuta o ieire?

8
Nu. Privea nspre locul unde czuser paznicii. Prin peretele de
sticl al compartimentului am zrit un pistol zcnd pe podea, cu
eava ngropat sub cenu, cu mnerul odihnindu-se deasupra
unei coaste omeneti. La asta se uita tata. n tineree fusese membru
al Grzii Naionale.
Nu face asta! m-am gndit panicat. Tat, nu! ns n-am reuit
s rostesc cuvintele cu glas tare. Am ncercat s vorbesc, dar brbia
mi tremura de-ai fi zis c-mi clnne dinii de frig. Dac m auzea
Epicul?
Nu-mi puteam lsa tatl s fac o asemenea nebunie. El era tot
ce-mi rmsese. Nu aveam cas, familie sau mam. Cnd a dat s se
mite m-am silit s m ntind i s-l apuc de mn. Am cltinat din
cap, ncercnd s gsesc cuvintele care s-l fac s se opreasc.
Te rog, am reuit eu s-i optesc. Eroii. Ai zis c vor veni. Las-
i pe ei s-l opreasc!
Uneori, fiule, trebuie s le dai eroilor o mn de ajutor, a zis
tata, desprinzndu-se din strnsoarea mea.
I-a aruncat o privire lui Deathpoint, apoi s-a trt n patru labe n
compartimentul nvecinat. Mi-am inut rsuflarea i m-am uitat
prudent pe dup sptarul scaunului. Trebuia s tiu. Chiar aa
nfricoat i tremurnd, trebuia s vd.
Deathpoint a srit napoi peste ghieu, ateriznd de cealalt
parte, cea unde ne aflam noi.
Aa c nu conteaz, a zis el, vorbind n continuare pe un ton
relaxat n timp ce se plimba prin ncpere. Dac a jefui o banc,
asta mi-ar aduce bani, numai c n-am nevoie s cumpr chestii.
i-a ridicat degetul uciga.
Un paradox. Din fericire, n timp ce fceam du, mi-am mai
dat seama de un lucru: s omor oameni ori de cte ori vreau ceva
poate fi extrem de incomod. Ceea ce trebuie s fac de fapt este s-i

9
bag pe toi n speriei, s-mi demonstrez puterea. Aa nct, pe
viitor, nimeni s nu mi refuze lucrurile pe care le doresc.
A ocolit dintr-un salt un stlp din partea opus a bncii,
descoperind ndrtul lui o femeie care i strngea copilul n brae.
Da, a continuat el, s jefuiesc o banc pentru a face rost de bani
e lipsit de sens, dar s art ce pot face< asta e cu adevrat
important. Aa c am mers mai departe cu planul meu.
i-a aintit degetul, ucignd copilul i lsnd n braele femeii
ngrozite o grmad de oase i cenu.
Nu te bucuri?
M-am holbat la privelitea din faa mea, la femeia nnebunit ce
ncerca s strng mai bine pturica din care oasele copilului se
revrsau alunecnd. n clipa aceea, totul a devenit mult mai real
pentru mine. Oribil de real. Brusc m-a cuprins greaa.
Deathpoint era n continuare cu spatele la noi.
Tata s-a trt afar din compartiment i a apucat pistolul czut.
Doi brbai ascuni dup un stlp din apropiere s-au repezit ctre
cea mai apropiat ieire i, n graba lor, aproape c l-au dobort pe
tata cnd au trecut pe lng el.
Deathpoint s-a ntors. Tata era n continuare ngenuncheat,
ncercnd s ridice arma, cu degetele alunecndu-i pe metalul
acoperit de cenu.
Epicul i-a ridicat mna.
Ce faci aici? a bubuit o voce.
Epicul s-a rsucit. La fel i eu. Cred c toat lumea s-a ntors n
direcia acelei voci profunde, sonore.
Cineva sttea n ua ce ddea spre strad. Era luminat din spate,
abia o siluet n strlucirea puternic dindrtul su. O siluet
mrea, herculean, demn de veneraie.
Probabil c-ai vzut fotografii ale lui Steelheart, dar dai-mi voie

10
s v spun c sunt absolut inexacte. Nu exist fotografie, filmare sau
pictur care s fi reuit vreodat s-l nfieze aa cum este. Era
mbrcat n negru. O cma strmt peste pieptul inuman de larg
i de puternic. Pantaloni comozi, dar nu largi. Nu purta masc, aa
cum fceau unii dintre cei dinti Epici, dar n spatele lui flutura o
magnific mantie argintie.
N-avea nevoie de masc. Acest brbat nu avea de ce s se
ascund. i-a desfcut braele i vntul a fcut uile s sar n lturi.
Cenua s-a mprtiat pe podea i hrtiile i-au luat zborul.
Steelheart s-a nlat civa centimetri n aer, cu mantia fluturnd. A
nceput s nainteze plutind prin ncpere. Brae ca nite grinzi de
oel, picioare ca munii, un gt ca un trunchi de copac. i totui nu
era mthlos sau stngaci. Era maiestuos, cu prul lui negru ca
cerneala, maxilarul ptrat, statura sa incredibil i o nlime de
peste doi metri.
i ochii aceia. Inteni, poruncitori, o privire nendurtoare.
n timp ce Steelheart plutea graios n ncpere, Deathpoint i-a
nlat grbit degetul, aintindu-l asupra lui. Un mic punct de pe
cmaa lui Steelheart a fumegat ca i cum cineva i-ar fi stins o
igar pe estura ei, dar acesta nu a prut s simt. A plutit n josul
scrilor i a aterizat uor pe podea, la civa pai de Deathpoint, cu
mantia imens aternndu-i-se n jur.
nnebunit, Deathpoint l-a intit din nou. A urmat un nou sfrit
anemic. Steelheart s-a apropiat de Epicul mai scund, dominndu-l
cu statura sa.
n clipa aceea am neles c asta ateptase tatl meu. Acesta era
eroul n care toat lumea sperase, cel care avea s compenseze
comportamentul crud al celorlali Epici. Acest brbat venise s ne
salveze.
Steelheart i-a ntins braul i l-a nhat pe Deathpoint, care

11
ddea s fug. Deathpoint s-a oprit cu o smucitur, cu ochelarii
zngnindu-i pe podea, i a scos un icnet de durere.
Te-am ntrebat ceva, a zis Steelheart cu o voce ca un bubuit de
tunet.
L-a rsucit pe Deathpoint, silindu-l s l priveasc n ochi.
Ce faci aici?
Deathpoint s-a zbtut. Prea cuprins de panic.
Eu, eu<
Steelheart i-a nlat cealalt mn, ridicnd un deget.
Am revendicat acest ora, Epic mititel. E al meu. Oamenii
tia-mi aparin. A fcut o pauz. Aa c eu am dreptul s-i domin
pe cei de aici, nu tu.
Deathpoint l-a privit piezi.
Ce?! mi-am zis eu n gnd.
Pari s ai ceva putere, Epic mititel, a zis Steelheart, aruncnd o
privire ctre oasele mprtiate prin ncpere. O s i accept
vasalitatea. Jur-mi credin sau mori!
Auzeam cuvintele lui Steelheart i nu-mi venea s cred. M
ocaser la fel de tare precum crimele lui Deathpoint.
Acest concept servete-m sau vei muri avea s devin
principiul de baz al regimului su. A mturat ncperea cu privirea
i a grit cu glas rsuntor:
Acum eu sunt mpratul acestui ora. mi vei arta supunere.
Pmntul sta e al meu. Cldirile astea sunt ale mele. Cnd vei
plti taxe, ele vor ajunge la mine. Dac nu v supunei, vei muri.
Imposibil, mi-am zis. Nu poate fi i el aa! Nu puteam s
accept c aceast fiin incredibil era la fel ca toi ceilali.
i nu eram singurul.
Nu aa trebuie s stea lucrurile, a zis tata.
Steelheart s-a rsucit, prnd surprins c unul dintre sclavii

12
nfricoai din ncpere ndrznea s deschid gura.
Tata a naintat, cu pistolul pe lng trup.
Nu, a spus el. Tu nu eti la fel ca restul. Vd asta. Eti mai bun
dect ei.
A continuat s nainteze, oprindu-se la numai civa metri de cei
doi Epici.
Ai venit s ne salvezi.
Sala amuise, cu excepia suspinelor femeii care nc strngea n
brae ce mai rmsese din copilul ei. nnebunit, ncerca n zadar s
adune oasele, s nu lase pe podea nici mcar una dintre vertebrele
acelea micue. Rochia i era acoperit de cenu.
nainte ca vreunul dintre Epici s apuce s rspund, uile
laterale au zburat n lturi. Oameni n armuri negre, purtnd puti
de asalt, s-au npustit n banc i au deschis focul.
Pe vremea aceea, guvernul nc nu se dduse btut, nc mai
ncerca s lupte cu Epicii, s-i fac s se supun legii ca oricare alt
muritor. Chiar de la nceput fusese clar c, atunci cnd aveai de-a
face cu Epicii, nu era loc nici de ezitare, nici de negociere. Nvleai
n for i sperai c Epicul cu care te confruntai putea fi ucis cu
gloane obinuite.
Tata a rupt-o la fug, mnat de vechile lui instincte de lupttor s
se adposteasc dup stlpul cel mai apropiat. Steelheart s-a ntors
cu o expresie uimit pe chip, n mijlocul unui roi de gloane. n
contact cu pielea lui acestea au ricoat, sfiindu-i hainele, dar
neproducndu-i altminteri nicio vtmare.
Cei ca el sunt motivul pentru care guvernul a votat Actul de
Capitulare, oferindu-le tuturor Epicilor imunitate complet n faa
legii. Focurile de arm nu-l pot rni pe Steelheart. Rachetele,
tancurile, cele mai avansate arme produse de om nu-i las nici
mcar o zgrietur. Chiar dac ar putea fi capturat, nu exist

13
nchisoare care s-l rein.
n cele din urm, guvernul i-a declarat pe cei asemeni lui
Steelheart fore ale naturii, precum uraganele sau cutremurele. S-i
spui lui Steelheart c nu poate lua ceea ce vrea el s ia e la fel de
zadarnic ca ncercarea de a da o lege prin care s-i interzici vntului
s bat.
n acea zi, la banc, am vzut cu ochii mei motivul pentru care
att de muli oameni au decis s nu riposteze. Steelheart a ridicat o
mn i energia a nceput s strluceasc n jurul ei cu o lumin
rece, glbuie. Deathpoint se ascundea ndrtul lui, la adpost de
gloane. Spre deosebire de Steelheart, el prea s se team s nu fie
mpucat. Nu toi Epicii sunt impenetrabili n faa focurilor de arm,
ci numai cei mai puternici dintre ei.
Steelheart a eliberat o rafal de energie de un galben palid,
spulbernd un grup de soldai. Odat cu asta s-a dezlnuit haosul.
Soldaii s-au repezit la adpost, care pe unde a gsit. Aerul s-a
umplut de fum i de ndri de marmur. Unul dintre soldai a
lansat un soi de rachet, ce a trecut pe lng Steelheart care
continua s-i bombardeze inamicii cu energie i s-a izbit de
peretele din spate al bncii, explodnd i fcnd seiful s se
deschid.
Dinuntru i-au luat zborul bancnote n flcri. Monede au nit
n aer i au czut pe podea ca o ploaie.
ipete. Urlete. Nebunie.
Soldaii au murit repede. Eu am rmas n continuare ghemuit pe
scaunul meu, acoperindu-mi urechile cu palmele. Era atta zgomot!
Deathpoint nc se mai ascundea n spatele lui Steelheart. n timp
ce-l priveam, a zmbit i a ntins minile, ncercnd s-l apuce pe
Steelheart de gt. Nu tiu ce punea la cale. Probabil c avea o a doua
putere. Majoritatea Epicilor la fel de puternici ca el n-au doar una

14
singur.
Poate c asta ar fi fost de ajuns ca s-l ucid pe Steelheart. M
ndoiesc, dar oricum n-o s tim niciodat.
A rsunat un singur bang. Explozia de mai-nainte fusese att de
puternic nct m asurzise i numai cu greu mi-am dat seama c
era un foc de pistol. Apoi fumul provenit n urma exploziei s-a
mprtiat i l-am vzut pe tata. Sttea la mic distan de
Steelheart, cu braele ridicate i cu spatele lipit de stlp. Pe chip avea
o expresie hotrt i pistolul din minile lui era aintit asupra lui
Steelheart.
Nu. Nu asupra lui Steelheart. Asupra lui Deathpoint, care sttea
chiar n spatele acestuia.
Deathpoint s-a prbuit cu o ran n frunte. Mort. Steelheart s-a
rsucit iute i l-a contemplat pe Epicul mai mrunt. Apoi l-a privit
din nou pe tata i i-a dus o mn la fa. Acolo, pe obrazul lui
Steelheart, chiar sub ochi, era o dr de snge.
Mai nti am crezut c e al lui Deathpoint. Dar, dup ce i-a ters-
o, Steelheart a continuat s sngereze.
Tata l mpucase pe Deathpoint, dar glonul trecuse mai nti pe
lng Steelheart, zgriindu-l.
n timp ce gloanele soldailor ricoaser, acel glon l rnise.
mi pare ru, a zis tata cu ngrijorare n voce. Voia s te atace.
Eu<
Steelheart a fcut ochii mari i i-a ridicat mna dinaintea sa,
contemplndu-i propriul snge. Prea uluit de-a binelea. S-a uitat
la seiful din spatele lui, apoi la tata. Prin fum i prin praful ce se
aeza se vedeau cele dou siluete, fa n fa: un Epic masiv, cu o
inut regal i un omule fr cas, cu un tricou stupid i o pereche
de blugi tocii.
Steelheart s-a npustit nainte att de iute nct nu l-am vzut

15
micndu-se i i-a repezit palma n pieptul tatlui meu, strivindu-l
de stlpul de marmur alb. Oasele s-au frnt i din gura tatei a
nit snge.
Nu! am urlat eu.
Mi-am auzit propria voce sunnd ciudat, de parc a fi fost sub
ap. Am vrut s alerg ctre el, dar mi era prea fric. nc m mai
gndesc ct de la am fost n acea zi i mi se face scrb.
Steelheart a pit n lturi i a ridicat pistolul pe care l scpase
tata. Cu ochii arznd de furie, a aintit arma spre pieptul tatei i a
tras un singur glon n trupul brbatului deja dobort.
Aa-i st n obicei. Steelheart ucide oamenii cu propriile lor arme.
A devenit una dintre notele lui caracteristice. Este incredibil de
puternic i poate s trag rafale de energie care i izvorsc din
mini. Dar cnd trebuie s ucid pe cineva pe care l consider
demn de atenia lui special, prefer s recurg la arma acestuia.
Steelheart l-a lsat pe tata s alunece n josul stlpului i i-a
aruncat arma la picioare. Apoi a nceput s trag cu rafale de
energie n toate direciile, aprinznd scaunele, pereii, ghieele i tot
ce era n jur. Una dintre exploziile sale a nimerit n apropierea mea,
aruncndu-m de pe scaun i fcndu-m s m rostogolesc pe
podea.
Exploziile zguduiau ncperea, umplnd aerul cu fragmente de
lemn i sticl. Pe durata a doar cteva bti de inim, Steelheart a
provocat atta distrugere nct a fcut crimele lui Deathpoint s
par o nimica toat. A devastat sala, dobornd stlpi i ucignd pe
oricine i nimerea n faa ochilor. Nu sunt sigur cum am
supravieuit, trndu-m peste cioburi de sticl i achii de lemn, n
timp ce n jurul meu ploua cu buci de tencuial i praf.
Steelheart a scos un urlet de furie ultragiat. Abia l-am putut
auzi, dar l-am simit cum cutremur pereii, fcnd ndri

16
ferestrele care mai rmseser. Apoi dinspre el a nceput s se
rspndeasc un val de energie i podeaua din jurul lui i-a
schimbat culoarea, transformndu-se n metal.
Transformarea s-a rspndit n ntreaga ncpere cu o vitez
incredibil. Podeaua de sub mine, peretele alturat, cioburile de
sticl de pe jos, toate s-au transformat n metal. Acum tim c mnia
lui Steelheart transform n oel obiectele nensufleite din jurul lui,
dei las neatinse fiinele vii i orice se afl n apropierea acestora.
Pn s se sting ecoul urletelor lui, interiorul bncii fusese
aproape complet transformat n oel, dei o bucat mare de tavan
era nc din lemn i ghips i la fel i o parte dintr-un perete.
Deodat, Steelheart a nit n aer, strpungnd tavanul i etajele de
deasupra lui pentru a se ridica n vzduh.
M-am mpleticit ctre tata, spernd c el putea face ceva ca s
opreasc toat nebunia asta. Cnd am ajuns lng el, era cutremurat
de spasme, cu faa acoperit de snge i cu rana din piept
sngernd. M-am agat de braul lui, copleit de panic.
n mod incredibil, a reuit s-mi vorbeasc, ns nu puteam s
aud ce spune. n acel moment nu mai auzeam nimic. Tata i-a ntins
o mn tremurnd i mi-a atins brbia. A mai spus ceva, dar tot nu
l-am auzit.
M-am ters la ochi cu mneca i l-am apucat de bra, ntr-o
ncercare de a-l face s se ridice i s vin cu mine. Toat cldirea se
cutremura.
Tata m-a apucat de umr i eu l-am privit cu ochii plini de
lacrimi. A rostit un singur cuvnt, unul pe care l-am desluit dup
micarea buzelor lui.
Pleac.
Am neles. Se petrecuse ceva de o importan imens, ceva ce l
vulnerabilizase pe Steelheart, ceva ce l ngrozise. Pe atunci era un

17
Epic abia aprut; nu era prea cunoscut n ora, dar auzisem de el. Se
presupunea c e de neatins.
mpuctura aceea l rnise i toi cei prezeni i vzuser
slbiciunea. N-avea cum s ne lase n via. Trebuia s-i apere
secretul.
Cu lacrimile iroind pe obraji, simindu-m ca un la pentru c-
mi prseam tatl, m-am ntors i-am rupt-o la fug. Cldirea era n
continuare zguduit de explozii. Zidurile crpau, buci de tavan se
desprindeau. Steelheart ncerca s-o fac una cu pmntul.
Unii au fugit pe uile din fa, dar Steelheart i-a ucis din aer. Alii
au fugit pe uile laterale, dar acelea duceau ctre interiorul bncii.
Acetia au fost strivii cnd s-a prbuit cldirea.
Eu m-am ascuns n seif.
A vrea s pot pretinde c am fcut o alegere inteligent, dar de
fapt era singura opiune care mi mai rmsese, mi amintesc vag c
m-am trt ntr-un col i m-am fcut ghem, plngnd, n timp ce
restul cldirii se nruia. ntruct mnia lui Steelheart transformase
ncperea principal aproape n ntregime n metal, iar seiful fusese
oricum din oel, aceste zone nu s-au prbuit odat cu restul.
Cteva ore mai trziu am fost scos dintre drmturi de cineva
din echipa de salvare. Cnd m-a eliberat eram ameit, abia contient,
i lumina zilei m-a nucit. ncperea n care m aflam se scufundase
parial i era nclinat ntr-o parte, dar altminteri straniu de intact,
cu pereii i mare parte din tavan acum din oel. Restul enormei
cldiri era o ruin.
Femeia din echipa de intervenii mi-a optit:
Pref-te mort.
Apoi m-a crat pn la un ir de cadavre i m-a acoperit cu o
ptur. nelesese ce le-ar fi putut face Steelheart supravieuitorilor.
Dup ce ea s-a ntors s caute ali supravieuitori, m-a cuprins

18
panica i m-am strecurat afar de sub ptur. Era ntuneric, dei n-
ar fi trebuit s fie dect dup-amiaza trziu. Nightwielder era
printre noi. Domnia lui Steelheart ncepuse.
M-am ndeprtat mpleticindu-m i m-am trt pe o alee. Asta
mi-a salvat viaa pentru a doua oar. La cteva clipe dup fuga mea,
Steelheart s-a ntors plutind pe deasupra luminilor echipelor de
intervenie i a aterizat lng ruinele cldirii. Adusese cu el pe
cineva, o femeie slab, cu prul prins n coc. Mai trziu aveam s
aflu c o chema Faultline i c avea puterea de a face pmntul s se
mite. Dei ntr-o zi avea s-l provoace pe Steelheart, n acel
moment l slujea.
Ea i-a fluturat mna i pmntul a nceput s se cutremure.
Am rupt-o la fug, confuz, ngrozit, panicat. n urma mea
pmntul s-a deschis, nghiind ruinele bncii, laolalt cu cadavrele
victimelor, cu supravieuitorii care primeau ngrijiri medicale i cu
echipele de intervenie. Steelheart nu voia s lase nicio dovad. A
pus-o pe Faultline s i ngroape pe toi sub sute de tone de pmnt,
ucignd pe oricine ar fi putut vorbi despre cele petrecute n banc.
Cu excepia mea.
Mai trziu n acea noapte a provocat Marea Transfersie, o
demonstraie uimitoare de putere prin care a transformat mare
parte din Chicago cldiri, maini i strzi n oel. Asta a inclus i
o poriune larg din lacul Michigan, care a devenit o ntindere
lucioas de metal negru. i acolo i-a construit palatul.
tiu mai bine ca oricine c nu exist eroi care s vin s ne
salveze. Nu exist Epici buni. Niciunul nu ne va apra. Puterea
corupe, iar puterea absolut corupe n mod absolut.
Trim alturi de ei. ncercm s existm n pofida lor. Odat ce
Actul de Capitulare a fost adoptat, majoritatea oamenilor au ncetat
s mai lupte. n unele zone din ceea ce acum numim Statele

19
Fracturate, vechiul guvern nc mai controleaz oarecum lucrurile.
i las pe Epici s fac ce vor i ncearc s menin aceast societate
sfrmat, ns n majoritatea locurilor domnete haosul i nu exist
nicio lege.
n cteva locuri, cum ar fi Newcago, un singur Epic cu puteri
asemeni zeilor domnete pe post de tiran. Aici Steelheart nu are
rivali. Toi tiu c e de neatins. Nimic nu-l rnete: nici gloanele,
nici exploziile, nici electricitatea, n cei dinti ani, ali Epici au
ncercat s-l doboare i s-i ocupe tronul, cum a fcut Faultline.
Au murit cu toii. n zilele noastre arareori mai ncearc vreunul.
Cu toate astea, dac exist un fapt n care s ne punem
speranele, e acesta: fiecare Epic are o slbiciune. Ceva care le
anuleaz puterile, ceva care i transform n persoane obinuite, fie
i pentru o clip. Steelheart nu face excepie. O dovedesc
ntmplrile din acea zi, de la banc.
Mintea mea deine un indiciu despre felul n care poate fi ucis
Steelheart. Ceva legat de banc, de mprejurri, de pistol sau chiar
de tata a reuit s-i contracareze invulnerabilitatea. Muli dintre voi
tii probabil despre cicatricea de pe obrazul lui Steelheart. Ei bine,
din cte tiu, eu sunt singura persoan care are idee cum anume a
cptat-o.
L-am vzut pe Steelheart sngernd.
i am de gnd s-l vd sngernd din nou.

20
PARTEA NTI

Am cobort scara n goan i balastul din oel de la poalele ei mi-


a trosnit sub picioare. Am tras aer n piept i am nit pe una dintre
strzile subterane ntunecate din Newcago. Trecuser zece ani de la
moartea tatei. Acea zi fatidic era cunoscut de majoritatea
oamenilor drept Anexarea.
Purtam blugi i o jachet larg de piele i puca mi atrna pe
umr. Pe strad era ntuneric, dei m aflam ntr-unul dintre
pasajele subterane puin adnci, prevzute cu grtare i guri prin
care se vedea cerul.
n Newcago e mereu noapte. Nightwielder a fost unul dintre cei
dinti Epici care i-au jurat supunere lui Steelheart i acum face parte
din cercul su de apropiai. Din pricina lui Nightwielder nu exist
rsrituri i nici lun, doar un ntuneric complet ce acoper ntreg
cerul. Singurul lucru pe care-l vezi acolo sus e Calamity, care
seamn cu o stea roie, strlucitoare sau cu o comet. Calamity a
aprut pe cer cu un an nainte ca oamenii s nceap s se
transforme n Epici. Nimeni nu tie cum sau de ce continu s
strluceasc n bezn. Dar, desigur, nimeni nu tie nici de ce au
aprut Epicii sau ce legtur exist ntre ei i Calamity.
Am continuat s alerg, blestemndu-m c nu plecasem mai
devreme. Luminile din tavanul strzii subterane clipeau sub
aplicele lor colorate n albastru. Strada era plin de rataii de
serviciu: dependeni de droguri nghesuii prin coluri, dealeri (sau
chiar mai ru) la gurile strmte ale aleilor. Erau i grupuri furie de
21
muncitori plecnd sau venind de la lucru, n haine groase i cu
gulerele ridicate ca s le ascund feele. Mergeau adui de spate, cu
ochii n pmnt.
mi petrecusem majoritatea ultimilor zece ani printre oameni ca
ei, muncind ntr-un loc cruia i se spunea, simplu, Fabrica. Pe
jumtate orfelinat, pe jumtate coal, era de fapt un loc care
exploata copiii punndu-i la munc pe gratis. Dar mcar Fabrica mi
oferise adpost i hran n cea mai mare parte a acestor zece ani.
Fusese mult mai bine dect s triesc pe strzi i nu m-a deranjat
nicio clip ideea de a munci ca s-mi procur mncarea. Legile
mpotriva exploatrii copiilor erau relicve ale unui timp n care
oamenii i permiteau s le pese de aa ceva.
Mi-am croit drum pe lng un grup de muncitori. Unul m-a
njurat ntr-o limb ce aducea vag cu spaniola. Mi-am ridicat
privirea ca s vd unde m aflam. Majoritatea interseciilor erau
marcate, numele strzilor fiind pictate cu spray pe pereii lucioi,
metalici.
Cnd Marea Transfersie a transformat cea mai mare parte a
Vechiului Ora n oel compact, a afectat inclusiv solul i stnca,
pn la zeci sau chiar sute de metri adncime. n cei dinti ani ai
domniei sale, Steelheart s-a prefcut c e un dictator binevoitor, dei
sever. Sptorii si au tiat n oel cteva niveluri de strzi
subterane, cu cldiri cu tot, i oamenii s-au mbulzit n Newcago
cutnd de lucru.
Viaa aici era dificil, dar oriunde altundeva domnea haosul:
Epicii se rzboiau ntre ei pentru teritoriu, diverse grupri
guvernamentale sau paramilitare ncercau s i-l revendice.
Newcago era altfel. Aici puteai s fii ucis cu nonalan de un Epic
cruia nu-i plcea cum te-ai uitat la el, dar mcar aveai electricitate,
ap i mncare. Oamenii se adapteaz. sta-i felul nostru.

22
Mai puin al celor care refuz s-o fac.
Haide, mi-am zis, verificnd ora pe mobilul montat n suportul
de pe antebra. Afurisit s fie metroul sta care nu mai merge! Am
luat-o pe alt scurttur, npustindu-m pe o alee. Era vag
luminat, dar eram obinuit cu asta dup zece ani trii ntr-o
perpetu penumbr.
Am trecut pe lng siluetele ghemuite ale ceretorilor adormii,
apoi am srit peste unul ntins de-a latul chiar n captul aleii i am
ieit pe strada Siegel, un drum mai larg i mai bine luminat dect
majoritatea. Aici, la un nivel sub pmnt, Sptorii creaser ncperi
pe care oamenii le foloseau ca prvlii. n acest moment erau nchise
i nu puine aveau pe cineva care sttea de paz n faa lor, narmat
cu o puc. Teoretic, miliia lui Steelheart patrula pe strzile
subterane, dar arareori srea n ajutorul cuiva, cu excepia situaiilor
cu adevrat grave.
La nceput, Steelheart vorbise despre un ora subteran imens,
care avea s se ntind pe zeci de niveluri. Asta era nainte ca
Sptorii s nnebuneasc, nainte ca Steelheart s fi renunat s mai
pretind c-i pas de oamenii din subteran. Totui, aceste niveluri
superioare nu erau chiar att de rele. Mcar exista o oarecare
organizare i o mulime de caviti care puteau fi folosite ca
locuine.
Aici, luminile din plafon erau verzui sau galbene, alternativ.
Dac tiai tiparele coloristice ale fiecrei strzi puteai s navighezi
cu destul uurin pe sub pmnt. Cel puin la nivelurile
superioare. Pn i veteranii oraului tindeau s evite nivelurile
inferioare, denumite catacombele de oel, unde era mult prea uor
s te pierzi.
Dou cvartale pn pe strada Schuster mi-am zis privind
printr-o sprtur din plafon ctre zgrie-norii sclipitori i mult mai

23
bine luminai de deasupra. Am parcurs n fug cele dou cvartale,
am cotit ctre o scar care ducea ctre suprafa i am tropit n
susul treptelor de oel ce reflectau luminile chioare, abia
funcionnd.
Am ieit afar, pe o strad de metal, i m-am adpostit imediat
ntr-un gang. Muli spuneau c strzile de deasupra nu erau nici pe
departe la fel de periculoase ca subteranul, dar eu nu m simeam
niciodat confortabil aici sus. Ca s fiu cinstit, nu m simeam
niciodat n siguran, nici mcar la Fabric, printre ceilali copii.
Dar aici sus< aici sus erau Epicii.
S pori puc era ceva obinuit pe strzile subterane, dar la
suprafa asta le putea atrage atenia soldailor lui Steelheart sau
vreunui Epic aflat n trecere. Era mai bine s rmn ascuns. M-am
ghemuit n dosul unor lzi din gang, inndu-mi rsuflarea. Mi-am
consultat mobilul, cutnd o hart a zonei, apoi am privit n jur.
Chiar peste drum de mine se afla o cldire cu litere roii de neon.
Teatrul Reeve. n timp ce m uitam spre ea, oameni au nceput s se
reverse afar pe ieirea principal, aa c am rsuflat uurat.
Reuisem s ajung chiar la sfritul piesei.
Oamenii erau toi locuitori de suprafa, purtnd costume de
culoare nchis i rochii colorate. Unii dintre ei erau Epici, dar cei
mai muli nu. Erau ns cei care cumva reuiser n aceast nou
via. Poate c Steelheart i favoriza pentru c i ndeplineau diverse
sarcini sau poate c pur i simplu se nscuser n familii de
bogtai. Steelheart putea s ia tot ce voia, dar ca s aib un imperiu
i trebuiau oameni care s-l ajute s conduc. Birocrai, soldai n
armata sa, contabili, guru ai comerului, diplomai. La fel ca ptura
superioar a unei dictaturi clasice, oamenii acetia triau de pe
urma firimiturilor pe care le lsa Steelheart.
Asta nsemna c se fceau aproape la fel de vinovai ca Epicii de

24
opresiunea n care eram inui noi, ceilali, dar eu nu le purtam cine
tie ce pic. La cum era lumea n aceste vremuri, fceai ce puteai ca
s supravieuieti.
Hainele lor erau demodate sta era trendul momentului.
Brbaii purtau plrii, iar rochiile femeilor semnau cu cele pe care
le vzusem n fotografiile din vremurile de mult trecute ale
Prohibiiei. Contrastau foarte tare cu cldirile moderne, metalice i
cu vuietul ndeprtat al unui elicopter al Forelor de Ordine.
Brusc, toat mulimea aceea opulent a nceput s se trag n
lturi, fcndu-i loc unui brbat ntr-un costum de un rou viu cu
dungulie, o plrie roie i o mantie n nuane de stacojiu i negru.
M-am ghemuit i mai jos. Era Fortuity, un Epic cu darul
precogniiei. Putea, de exemplu, s ghiceasc numerele de la zaruri
sau prognoza meteo. Putea de asemenea s simt pericolul i asta l
ridicase pn la statutul de Super Epic. Pe unul ca el nu-l puteai
omor cu o simpl mpuctur. Ar fi tiut c glonul venea i s-ar fi
ferit dinainte s apei tu pe trgaci. Darul lui era att de precis nct
putea evita tirul unei mitraliere i n plus i-ar fi dat seama dac
mncarea i-ar fi fost otrvit sau dac o cldire era nesat cu
explozibil.
Super Epicii. Sunt al naibii de greu de omort.
Fortuity ocupa un rang mediu n ierarhia lui Steelheart. Nu fcea
parte din cercul lui de apropiai, ca Nightwielder, Firefight sau
Conflux, dar era suficient de puternic ca s fie temut de majoritatea
Epicilor minori din ora. Avea o fa prelung i un nas ca un plisc
de oim. S-a apropiat de bordura din faa teatrului, aprinzndu-i o
igar, n timp ce ceilali spectatori se revrsau n urma lui. Dou
femei cu rochii satinate i se agau fiecare de cte un bra.
Ardeam de dorina de a-mi da puca jos de pe umr i a deschide
focul. Era un monstru sadic. Pretindea c puterile lui funcionau cel

25
mai bine dac practica o art numit haruspiciu: citirea viitorului n
mruntaiele unor creaturi moarte. Fortuity prefera mruntaiele
omeneti i le prefera proaspete.
M-am abinut. n clipa n care a fi decis s-l mpuc puterile i s-
ar fi activat. Fortuity n-avea motive s se team de un inta
singuratic. Probabil credea c nu are a se teme de nimic. Dac
informaiile mele erau corecte, urmtoarea or avea s-i
demonstreze c, n aceast privin, se nela foarte tare.
Haide, mi-am zis. Asta-i cel mai bun moment s-l ataci! Am
dreptate! Trebuie s am dreptate!
Fortuity a tras din igar, salutnd din cap civa trectori. Nu
avea bodyguarzi. La ce-i trebuiau lui bodyguarzi? Degetele i
scnteiau de inele, dei pentru el bogia nu nsemna nimic. Chiar i
fr regulile impuse de Steelheart, care-i ddeau dreptul s ia orice
i dorea, Fortuity putea ctiga o avere n orice cazinou, oricnd
voia.
Nu s-a ntmplat nimic. Greisem oare? Fusesem att de sigur!
Informaiile lui Bilko erau de obicei acurate. Pe strzile subterane se
zvonea c Rzbuntorii reveniser n Newcago. Fortuity era Epicul
pe care l aleseser drept int. tiam. mi fcusem un obicei poate
chiar o datorie din a-i studia pe Rzbuntori. Eu<
Pe lng Fortuity a trecut o femeie. nalt, zvelt, cu pr auriu, n
vrst de vreo douzeci de ani, purtnd o rochie roie, subire, cu
un decolteu adnc. Chiar i cu cele dou frumusei la bra, Fortuity
s-a ntors i a studiat-o. Ea a ovit, aruncndu-i o privire peste
umr. Apoi a zmbit i s-a apropiat unduindu-i oldurile.
Nu puteam s aud ce-i spuneau, dar n cele din urm nou-venita
le-a luat locul celorlalte femei. L-a condus pe Fortuity mai departe
pe strad, optindu-i ceva la ureche i rznd. Cele dou au rmas
locului n ateptare, cu braele ncruciate pe piept, fr s

26
ndrzneasc s protesteze. Lui Fortuity nu-i plcea ca femeile lui s
mite-n front.
Asta trebuia s fie. Voiam s le-o iau nainte, dar nu puteam s
fac asta pe strad. n schimb m-am retras, nfundndu-m pe alei.
Cunoteam zona la perfecie; fusesem ct pe ce s ntrzii tocmai
fiindc studiasem hri ale districtului unde se afla teatrul.
Grbit, am ocolit prin spatele unei cldiri, meninndu-m n
umbr, i am ieit n alt gang. De aici puteam s trag cu ochiul ctre
aceeai strad ca mai devreme, dar din alt unghi. Fortuity nainta
fr grab pe trotuarul ei de oel.
Zona era luminat de felinare atrnate de stlpii electrici. n
timpul Transfersiei, sistemul de iluminat stradal fusese transformat
n oel, inclusiv circuitele electrice i becurile. Nu mai funciona, dar
stlpii erau numai buni s agi de ei felinare.
Acestea creau ici-colo bltoace de lumin prin care cuplul nainta,
aprnd i disprnd. I-am privit cu atenie, inndu-mi rsuflarea.
Fortuity avea n mod sigur o arm. Costumul fusese croit ca s
ascund umfltura de la subra, dar tot mi puteam da seama unde
era teaca pistolului.
Fortuity nu avea puteri agresive propriu-zise, dar asta nu conta.
Abilitile lui precognitive l fceau s nu rateze niciodat cnd
trgea, indiferent ct de necontrolat prea mpuctura. Dac se
decidea s te ucid, aveai vreo dou secunde n care s reacionezi
sau erai mort.
Femeia nu prea s fie narmat, dei n-aveam cum s tiu sigur.
Rochia i dezvluia curbele voluptuoase. Poate c avea un pistol
prins pe coaps? Am examinat-o mai atent cnd a ptruns ntr-o
nou bltoac de lumin, dei m-am pomenit mai degrab uitndu-
m la ea dect cutnd arme. Era splendid. Ochi strlucitori, buze
roii, pr auriu. i decolteul la adnc<

27
M-am scuturat. Idiotule, mi-am zis, eti aici cu un scop.
Femeile i scopurile sunt chestii care nu se prea mpac.
Dar pn i un preot orb n vrst de nouzeci de ani s-ar fi oprit
s-o priveasc pe femeia asta. Dac n-ar fi fost orb, vreau s zic. Ce
metafor cretin, mi-am spus. Trebuie s mai lucrez la ea. Am
probleme cu metaforele.
Concentreaz-te! Mi-am ridicat puca, lsnd piedica pus i
folosindu-mi luneta ca pe un binoclu. Unde aveau de gnd s-l
atace? n acest loc, strada strbtea cteva cvartale cufundate ntr-o
bezn sumbr ntrerupt numai de felinare nainte s se
intersecteze cu Burnley Street. Acesta era un reper important pe
scena local a cluburilor. Cel mai probabil femeia l ademenise pe
Fortuity s-o nsoeasc la un club. Iar drumul cel mai scurt era pe
aceast strad ntunecat i mai puin circulat.
Strada pustie era un semn foarte bun. Rzbuntorii arareori
atacau un Epic ntr-o zon prea populat. Nu le plcea s fac
victime nevinovate. Mi-am nclinat eava armei i am scanat prin
lunet ferestrele zgrie-norilor. Pe alocuri, sticla transformat n oel
fusese tiat i nlocuit din nou cu geamuri. Sttea oare cineva
acolo sus, la pnd?
Eram pe urmele Rzbuntorilor de ani de zile. Ei erau singurii
care nc mai ripostau, o grupare din umbr care urmrea, prindea
i asasina Epicii druii cu mari puteri. Ei, Rzbuntorii, erau
adevraii eroi. Nu aa cum i-i imaginase tatl meu, ci fr
superputeri i fr costume care s-i ia ochii. Nu luptau pentru
adevr, pentru idealul american sau pentru alte nonsensuri de-
astea.
Ei pur i simplu i omorau. Unul cte unul. elul lor era s
elimine orice Epic care se credea deasupra legii. i ntruct asta
nsemna cam toi Epicii, aveau o grmad de treab.

28
Am continuat s examinez ferestrele. Cum aveau s ncerce s-l
ucid pe Fortuity? Nu puteau exista dect cteva variante. Puteau
ncerca s-l pun ntr-o situaie n care s-i fie imposibil s scape.
Talentele de precog l-ar fi condus pe calea cea mai sigur ctre
supravieuire, dar dac pregteai o situaie n care toate cile se
terminau cu moartea lui, ai fi putut s-l ucizi.
Noi numim o asemenea situaie un ah-mat, dar e tare greu de
pus n practic. Cel mai probabil, Rzbuntorii cunoteau
slbiciunea lui Fortuity. Fiecare Epic are mcar una: un obiect, o
stare de spirit, o aciune anume care i permite s i anulezi
puterile.
Acolo, mi-am zis cu inima zvcnind cnd, prin lunet, am zrit
o siluet ntunecat ghemuit ntr-o fereastr la cel de-al treilea etaj
al cldirii de peste drum. Nu puteam deslui n amnunt, dar
probabil c l urmrea la rndul su pe Fortuity prin luneta unei
puti.
Asta era! Am zmbit. i gsisem! Dup toate antrenamentele i
cutrile mele, i gsisem.
Am continuat s privesc, cu o nerbdare crescnd. Lunetistul nu
era probabil dect o pies din planul de a-l ucide pe Epic. Minile
au nceput s-mi transpire. Ali oameni ncearc senzaii tari
urmrind evenimente sportive sau filme de aciune, dar eu nu am
timp de extazuri prefabricate. Asta ns< ansa de a-i vedea n mod
nemijlocit pe Rzbuntori n aciune, ntinznd o capcan< Era pur
i simplu mplinirea unuia dintre cele mai importante vise, chiar
dac pentru planurile mele acesta nu constituia dect primul pas.
Nu venisem pn aici numai ca s asist la asasinarea unui Epic.
nainte s se termine noaptea, intenionam s gsesc o cale de a-i
face pe Rzbuntori s m accepte n rndurile lor.
Fortuity! a strigat un glas din apropiere.

29
Mi-am cobort grbit puca i m-am retras, lipindu-m de zidul
gangului. O clip mai trziu o siluet a trecut n fug pe lng gura
acestuia. Erau un ins ndesat, purtnd smoching i pantaloni
neasortai.
Fortuity! a strigat el din nou. Ateapt!
Mi-am ridicat iar arma i l-am inspectat pe noul sosit prin lunet.
Fcea parte din capcana Rzbuntorilor?
Nu. Era Donny Curveball Harrison, un Epic minor cu o
singur putere, aceea de a trage cu pistolul fr s rmn vreodat
n pan de gloane. Era bodyguard i asasin pltit n organizaia lui
Steelheart. Nu avea cum s fac parte din planul Rzbuntorilor, ei
nu lucrau cu Epici. Niciodat. Rzbuntorii i urau pe Epici. i
ucideau numai pe cei mai ri dintre ei, e-adevrat, dar nu i-ar fi
permis niciodat unuia dintre ei s se alture echipei lor.
njurnd ncet printre dini, l-am privit pe Curveball propindu-
se dinaintea lui Fortuity i a femeii. Ea prea ngrijorat: avea buzele
pline strns lipite i frumoii ochi ngustai. Da, era ngrijorat. n
mod sigur fcea parte dintre Rzbuntori.
Curveball a nceput s vorbeasc, explicnd ceva, i Fortuity s-a
ncruntat. Ce se petrecea?
Mi-am mutat atenia la femeie. Are ceva< mi-am zis cu ochii
struind asupra ei. Era mai tnr dect crezusem iniial, avnd
probabil optsprezece sau nousprezece ani, dar ceva din ochii aceia
o fcea s par mai n vrst.
ngrijorarea i-a disprut ct ai clipi de pe chip, nlocuit de ceea
ce mi-am dat seama c era o expresie intenionat neutr, n timp ce
se ntorcea ctre Fortuity, fcndu-i semn s continue drumul.
Indiferent n ce consta capcana, trebuia ca el s se afle mai n josul
strzii. Era logic. E complicat s atragi n capcan un precog. Dac
ar fi avut pn i cea mai vag presimire c i se ntinde o curs, ar fi

30
zbughit-o. n mod sigur ea i cunotea slbiciunea, dar probabil c
nu voia s ncerce s se foloseasc de ea pn nu erau mai izolai.
Chiar i atunci s-ar fi putut s nu funcioneze. Fortuity era n
continuare narmat i de multe ori slbiciunile Epicilor erau dificil
de exploatat.
Am continuat s supraveghez scena. Oricare o fi fost problema
lui Curveball, nu prea s aib legtur cu femeia. Continua s
gesticuleze ctre teatru. Dac l convingea pe Fortuity s se
ntoarc<
Atunci capcana nu avea s se declaneze. Rzbuntorii aveau s
abandoneze misiunea, fcndu-se nevzui i alegndu-i o nou
int. Ar fi putut s treac ani pn s mai dau peste o ans ca asta.
Nu puteam permite aa ceva. Am tras adnc aer n piept, mi-am
cobort puca i mi-am atrnat-o pe umr. Apoi am ieit n strad i
am pornit n direcia lui Fortuity.
Sosise vremea s le prezint Rzbuntorilor CV-ul meu.

31
2

Am strbtut n grab strada ntunecat, intrnd i ieind din


bltoacele de lumin.
Era posibil s fi luat o hotrre cum nu se poate mai nesbuit. La
fel de nesbuit ca aceea de a cumpra carne de la vnztorii
ambulani dubioi din subteran. Poate chiar mai nesbuit de-att.
Rzbuntorii i planificau extrem de grijuliu asasinatele. Nu
avusesem de gnd s m amestec, ci doar s privesc i apoi s ncerc
s-i conving s m primeasc printre ei. Ieind din alee fceam
lucrurile s se schimbe. M amestecam n planul lor, oricare ar fi
fost. Exista o ans ca totul s se fi petrecut de fapt aa cum trebuia,
ca Donny Curveball s fi fcut parte din plan.
Sau poate c nu. Niciun plan nu era perfect i pn i
Rzbuntorii mai ddeau gre. Uneori se retrgeau lsndu-i inta
n via. Era mai bine s se retrag dect s rite s fie capturai.
Nu tiam care era cazul de data asta, dar trebuia mcar s ncerc
s-i ajut. Dac a fi ratat ocazia asta, nu mi-a fi iertat-o ani n ir.
M-am apropiat alergnd i cei trei Fortuity, Curveball i
frumuseea aceea periculoas s-au ntors cu toii ctre mine.
Donny! am zis. Avem nevoie de tine la Reeve!
Curveball s-a uitat la puca mea i s-a ncruntat. A vrt mna n
jachet dup pistolul lui, dar nu l-a scos. Fortuity, n costumul lui
rou i mantia lui stacojie, m-a examinat ridicnd dintr-o
sprncean. Dac a fi reprezentat un pericol, puterile lui l-ar fi
prevenit. Dar nu plnuiam s-i fac nimic n urmtoarele cteva
minute, aa c n-a primit niciun avertisment.
Cine eti? a ntrebat Curveball.
M-am oprit.

32
Cine sunt?! Scntei, Donny! Lucrez deja de trei ani pentru
Spritzer. Chiar e aa greu s-i aduci i tu aminte din cnd n cnd
de numele oamenilor?
Inima mi bubuia n piept, dar am ncercat s n-o art. Spritzer
era tipul care conducea teatrul Reeve. Nu era un Epic, dar se afla n
serviciul lui Steelheart, ca mai toat lumea care avea vreun dram de
influen n oraul sta.
Curveball m-a examinat bnuitor, dar tiam c nu bga n seam
haimanalele mrunte din jurul lui. De fapt, probabil c ar fi fost
ocat s afle ct de multe tiam eu despre el, ca i despre majoritatea
Epicilor din Newcago.
Ei? l-am ntrebat. Vii sau ce?
Nu face pe deteptu cu mine, biete. Ce eti, uier?
Am fost n raidul din Idolin vara trecut, am zis, ncrucindu-
mi braele pe piept. Avansez, Donny.
Mie s-mi zici domnule, m idiotule, s-a rstit Curveball
scondu-i mna din jachet. Dac ai avansa n-ai mai umbla de
colo-colo cu mesaje. Ce-i cu prostia asta c trebuie s m ntorc? A
zis c-l vrea pe Fortuity ca s-i calculeze nite probabiliti.
Am ridicat din umeri.
Nu mi-a zis de ce, doar m-a trimis s te aduc. Mi-a zis s-i
spun c s-a nelat i c nu trebuie s-l deranjezi pe Fortuity.
L-am privit pe Fortuity.
Nu cred c Spritz tia despre, < c avei planuri, domnule.
Am fcut semn din cap n direcia femeii.
A urmat o tcere lung i inconfortabil. Eram att de stresat c
ai fi putut rzui un bilet de loterie inndu-l lng articulaiile
degetelor mele. n cele din urm, Fortuity a pufnit.
Zi-i lui Spritz c-l iert de data asta. Ar trebui s tie c nu-s
calculatorul lui de buzunar.

33
S-a ntors pe clcie, ntinzndu-i braul femeii i punndu-se n
micare, evident convins c aceasta avea s i se supun.
n timp ce se ntorcea s-l urmeze, femeia mi-a aruncat o privire,
cu genele ei lungi fluturnd peste acei ochi albatri. M-am pomenit
zmbind.
Apoi mi-am dat seama c, dac l pclisem pe Fortuity, probabil
c o pclisem i pe ea. Asta nsemna c acum att ea, ct i
Rzbuntorii credeau c sunt unul dintre lacheii lui Steelheart.
ntotdeauna aveau grij s nu pun n pericol civilii, dar nu aveau
nimic mpotriv s scoat din circulaie civa btui sau asasini.
Of, arz-m-ar scnteile! mi-am zis. Ar fi trebuit s-i fac cu
ochiul! De ce nu i-am fcut cu ochiul?
A fi prut idiot? Nu fcusem n viaa mea cu ochiul. Puteai oare
s n-o faci cum trebuie? Era ceva att de simplu.
Ai pit ceva la ochi? m-a ntrebat Curveball.
, mi-a intrat o gean n el, am zis eu. Domnule, mi cer
scuze. , ar trebui s ne ntoarcem.
Gndul c Rzbuntorii i pregteau capcana n aa fel nct s
ne scoat din joc pe Curveball i pe mine, ca un drgu efect
secundar, m fcea s fiu foarte, foarte stresat.
Am pornit grbit pe trotuar, clcnd prin bltoace. Din cauza
ntunericului perpetuu, apa de ploaie nu se evapora prea repede i,
terenul fiind din oel, nici nu avea unde se duce. Sptorii creaser
nite anuri de scurgere odat cu evile care fceau aerul s circule
prin subteran, dar nebunia lor ntrerupsese aceste planuri i ele n-au
mai fost finalizate.
Curveball m urma ntr-un ritm normal. Am ncetinit,
potrivindu-mi pasul dup al lui, ngrijorat c ar fi putut gsi un
motiv s se ntoarc dup Fortuity.
Ce te grbeti aa, putiule? a mrit el.

34
n deprtare, femeia i Fortuity se opriser sub un felinar stradal
unde ncepuser s-i exploreze reciproc gurile cu limbile.
Nu te mai holba, mi-a zis Curveball depindu-m. Poate s
ne doboare fr ca mcar s se uite i nimnui n-o s-i pese.
Era adevrat. Fortuity era un Epic suficient de puternic ca s aib
voie s fac tot ce poftea, cu condiia s nu-i ncurce planurile lui
Steelheart. Curveball nu se bucura de o asemenea imunitate. Cnd
te aflai pe nivelul lui trebuia s fii n continuare prudent. Steelheart
nu s-ar fi sinchisit dac un Epic minor ca el ar fi fost njunghiat pe la
spate.
Mi-am desprins ochii de la cei doi i l-am ajuns din urm pe
Curveball. i-a aprins din mers o igar, o scprare luminoas n
bezn, urmat de sfritul vrfului care s-a ivit, rou ca un crbune
ncins, n aerul dinaintea lui.
Arz-te-ar scnteile, Spritz, a zis el. Puteai s-i fi trimis de la
bun nceput unul dintre lachei dup Fortuity. Nu-mi place s par un
slontze!1
tii cum e Spritz, am zis absent. S-a gndit c, dac te trimite
pe tine, Fortuity n-o s se simt chiar aa de jignit, dat fiind c i tu
eti un Epic.
Probabil c-aa-i, a zis Curveball trgnd din igar. Tu n
echipa cui eti?
A lui Eddie Macano, am zis folosind numele unuia dintre
subalternii lui Spritz.
M-am uitat peste umr. Cei doi i vedeau n continuare de ale
lor.
El m-a pus s dau fuga dup tine. N-a vrut s vin el. Era prea
ocupat s-o agae pe una dintre fetele pe care le-a lsat balt Fortuity.

1
Termen inventat de Brandon Sanderson.
35
Ce slontze i sta!
Eddie Macano? a zis Curveball ntorcndu-se ctre mine.
Vrful rou al igrii i aternea o nuan portocaliu-stacojie pe
chipul perplex.
A murit n ncierarea aia cu degeneraii de-acum dou zile.
Am fost de fa<
Am ngheat. Hopaaa!
Curveball a dus mna la arm.

36
3

Pistoalele prezint un avantaj clar n comparaie cu putile: sunt


rapide. Nici mcar n-am ncercat s trag naintea lui. Am srit n
lturi i-am rupt-o la fug ct de iute am putut ctre un gang.
Undeva n apropiere cineva a ipat. Fortuity, mi-am zis. M-o fi
vzut fugind? Dar nu stau n lumin i el nu se uita la noi. E altceva.
Probabil cursa s-a<
Curveball a deschis focul asupra mea.
Problema cu pistoalele e c-i al naibii de complicat s inteti.
Chiar i profesionitii cu pregtire i experien rateaz mai des
dect nimeresc. Iar dac i ridici pistolul la nivelul ochilor i stai
piezi, ca n vreun film idiot de aciune, o s nimereti i mai rar.
Exact aa a procedat Curveball, luminnd bezna cu strfulgerarea
repetat a pistolului su. Un glon a nimerit solul n apropierea mea,
ricond din trotuarul de oel i mprtiind scntei. M-am npustit
ntr-un gang i m-am lipit cu spatele de zid, ieind din raza vederii
lui.
Gloanele continuau s mproate zidul. Nu ndrzneam s scot
capul i s m uit, dar l auzeam pe Curveball blestemnd i ipnd.
Eram prea panicat ca s numr mpucturile. O magazie ca a lui nu
putea s conin mai mult de o duzin de gloane sau cam pe-
acolo<
A, nu! mi-am zis. Puterea lui ca Epic! Omul putea s trag la
nesfrit fr s i se termine gloanele. i n cele din urm avea s
coteasc, ceea ce i-ar fi oferit ocazia unei mpucturi directe.
mi rmnea un singur lucru de fcut. Am tras zdravn aer n
piept i am lsat puca s-mi alunece de pe umr, prinznd-o n
mn. M-am pus ntr-un genunchi n gura gangului, riscnd s fiu

37
mpucat, i am ridicat arma. Am ntrezrit chipul lui Curveball n
lumina igrii lui aprinse.
Un glon a izbit zidul deasupra mea. M-am pregtit s aps pe
trgaci.
Oprete-te, slontze ce eti! a strigat o voce, fcndu-l pe
Curveball s se ntrerup.
Tocmai cnd am apsat pe trgaci, o siluet s-a interpus ntre noi
n lumina chioar. mpuctura nu i-a nimerit inta. Era Fortuity!
Mi-am cobort arma i de undeva de deasupra a rsunat o alt
mpuctur. Lunetistul. Un glon a nimerit solul n apropiere, ct
pe ce s-l loveasc pe Fortuity, dar acesta s-a smucit n lturi exact la
timp. Simul pericolului l avertizase.
Fortuity alerga poticnit i cnd s-a apropiat de un felinar am
vzut de ce. Avea minile prinse n ctue. Cu toate acestea, scpa.
Oricare o fi fost planul Rzbuntorilor, se pare c se alegea praful
de el.
Curveball i cu mine am schimbat o privire, apoi el a luat-o la
goan pe urmele lui Fortuity, trgnd nc vreo cteva focuri
rzleite n direcia mea. Faptul c dispunea de un numr infinit de
gloane nu-l fcea ns un inta mai bun, aa c toate au trecut la
mare distan.
M-am ridicat n picioare i m-am uitat n direcia opus, unde se
aflase femeia mai nainte. Era teafr?
n aer a rsunat un pocnet sonor i Curveball s-a prbuit ipnd.
Am zmbit pn cnd o a doua mpuctur a fcut s neasc
scntei din zidul de care m lipisem. Am njurat, ascunzndu-m
din nou n gang. O clip mai trziu, femeia cu rochia roie i
lucioas s-a ivit de dup col, aintind asupra mea un mic pistol de
tip Derringer.
Oamenii care trag cu pistolul rateaz de obicei de la o distan

38
mai mare de zece pai, dar nu eram sigur ce spun statisticile despre
situaiile n care pistolul se afl la patruzeci de centimetri de faa ta.
Probabil c nimic bun pentru int.
Stai! am zis, ridicnd minile i lsnd s-mi cad puca.
ncerc s v ajut! Curveball trgea n mine, n-ai vzut?
Pentru cine lucrezi? m-a ntrebat femeia.
Pentru fabrica Havendark, i-am rspuns. Mai nainte am
condus un taxi, dar<
Slontze, a zis ea.
Cu arma aintit n continuare asupra mea, i-a ridicat cealalt
mn, atingndu-i urechea cu un deget. Vedeam acolo un cercel
care era probabil conectat cu mobilul ei.
Tia, aici Megan. Arunc-l n aer.
n apropiere s-a auzit o explozie i eu am srit n sus.
Ce-a fost asta?!
Teatrul Reeve.
Ai aruncat Reeve n aer? am zis eu. Credeam c Rzbuntorii
nu rnesc oameni nevinovai!
Asta a fcut-o s nghee, cu pistolul aintit n continuare asupra
mea.
De unde tii cine suntem?
Vnai Epici. Cine altcineva ai putea fi?
Dar<
S-a ntrerupt, blestemnd n oapt, i i-a dus din nou mna la
ureche.
N-avem vreme. Abraham, unde e inta?
N-am auzit rspunsul, dar n mod evident a fost pe gustul ei. n
deprtare au rsunat alte explozii.
M-a cntrit din priviri, dar ineam minile ridicate n continuare
i probabil c-l vzuse pe Curveball trgnd n mine. Prea s fi

39
decis c nu reprezint o ameninare. A lsat n jos arma i s-a aplecat
zorit s-i smulg tocurile nalte ale pantofilor. Apoi a apucat o
custur a rochiei i a sfiat-o.
Am fcut ochii ct cepele.
n mod normal m consider un ins cu oarece snge rece, dar nu te
pomeneti n fiecare zi ntr-un gang ntunecos cu o femeie superb
care-i smulge de pe ea o parte din haine. Pe dedesubt purta un
maiou decoltat i o pereche de pantaloni scuri de spandex, ca ai
ciclitilor. Am remarcat cu satisfacie c teaca pistolului era ntr-
adevr prins de coapsa ei dreapt. Pe partea exterioar a tecii era
agat mobilul.
i-a aruncat rochia deoparte fusese croit s fie uor de
dezbrcat. Braele-i erau zvelte i musculoase, iar aerul naiv pe care
l afiase mai-nainte dispruse complet, fcnd loc unei expresii
dure i hotrte.
Am fcut un pas i ntr-o secund pistolul ei s-a aintit din nou
ctre fruntea mea. Am ngheat.
Afar din gang, a zis ea, fcndu-mi semn cu arma.
Speriat, i-am dat ascultare, revenind napoi pe strad.
n genunchi i minile pe cap.
Nu sunt<
Jos!
Am ngenuncheat simindu-m ca un idiot i mi-am ridicat
minile pe cap.
Hardman, a zis ea, ducnd degetul la ureche. Dac domnul
Genunchi aici de fa scoate fie i un strnut, trage-i un glon n gt.
Dar< am dat eu s spun.
Ea a rupt-o la fug de-a lungul strzii, micndu-se mult mai iute
acum, c-i lepdase tocurile i rochia. Am rmas singur. M
simeam ca un cretin stnd aa n genunchi, cu periorii de pe ceaf

40
zburlii la gndul c un lunetist i aintea arma asupra mea.
Ci ageni aveau Rzbuntorii la faa locului? Nu mi-i puteam
imagina aplicnd un plan de asemenea dimensiuni fr s fie cel
puin dou duzini. O alt explozie a zguduit solul. De ce recurgeau
la explozii? Aveau s alerteze Forele de Ordine, armata lui
Steelheart. Lacheii i btuii erau ei nii suficient de ri. Forele
de Ordine ns foloseau tehnic avansat i din cnd n cnd uniti
mecanizate: armuri robotice blindate de peste trei metri nlime.
Urmtoarea explozie a fost mai aproape, la un cvartal distan.
Probabil c planul lor original nu mersese cum trebuie, altfel
Fortuity n-ar fi scpat de femeia n rou. Megan? Aa zisese c-o
cheam?
Acesta era unul dintre planurile lor de rezerv. Dar ce ncercau s
fac?
O siluet a nit dintr-o alee din apropiere, fcndu-m ct pe ce
s sar n sus. Am rmas neclintit, blestemndu-l pe lunetist, dar tot
mi-am ntors puin capul ca s m uit. Silueta era mbrcat n rou
i nc mai avea ctuele. Era Fortuity!
Exploziile, mi-am dat eu seama. Rolul lor era s-l alunge
ncoace.
Fortuity a traversat strada, apoi a luat-o la fug n direcia mea.
Megan dac ntr-adevr acesta era numele ei a nvlit din
aceeai alee de unde se ivise el. A pornit dup el, ncercnd s-l
ajung din urm, dar n spatele ei n deprtare un grup de
persoane s-a ivit n goan dintr-o alt alee.
Erau patru dintre btuii lui Spritz, la costum i cu mitraliere
uoare. i le-au ndreptat ctre Megan.
De pe cealalt parte a strzii, i-am privit pe Megan i pe Fortuity
trecnd prin dreptul meu. Btuii se apropiau dinspre dreapta, iar
Megan i Fortuity alergau pe la stnga mea, toi pe aceeai strad

41
ntunecat.
Hai odat! m-am adresat n gnd lunetistului de sus. Ea nu i-a
vzut! O s-o mpute. Doboar-i!
Nimic. Btuii i-au potrivit evile armelor. Am simit sudoarea
prelingndu-mi-se pe ceaf. Am strns din dini i m-am rostogolit
ntr-o parte, apucndu-mi puca dintr-o micare i ochindu-l pe
unul dintre ei.
Am tras zdravn aer n piept, m-am concentrat i am apsat pe
trgaci, ateptndu-m n orice clip s fiu mpucat n cap de la
nlime.

42
4

Un pistol e ca un artificiu: imprevizibil. Aprinzi un artificiu, l


arunci i nu tii niciodat unde o s aterizeze sau ce pagube o s
produc. E valabil i cnd tragi cu pistolul.
O Uzi este chiar mai rea: e ca un ir de artificii. ansele s
rneasc pe cineva sunt mult mai mari, dar tot nesupus i greu de
mnuit e.
O puc e elegant. Este o prelungire a voinei tale. inteti, apei
pe trgaci i se ntmpl lucruri. n minile unui expert cu snge
rece, nu exist arm mai letal ca o puc bun.
Cel dinti dintre btui a czut lovit de glonul meu. Am
schimbat uor poziia evii i am tras din nou. S-a prbuit i al
doilea. Ceilali i-au cobort armele, ferindu-se.
Ochire. Trgaci. Trei dobori. Ultimul gonea deja cu toat viteza
n momentul n care m-am concentrat asupra lui, aa c a reuit s
se pun la adpost. Am ovit, cu spinarea ncordat, ateptnd s
simt glonul lunetistului lovindu-m din spate. N-a sosit. Se prea
c Hardman i dduse seama c sunt unul dintre bieii buni.
M-am ridicat nesigur n picioare. Din pcate, nu era prima dat
cnd ucideam. Nu se ntmplase prea des, dar o dat sau de dou
ori, n subteran, fusesem silit s m apr. Acum era altceva, dar n-
aveam timp s m gndesc la asta.
Am lsat emoiile deoparte i, netiind ce altceva s fac, m-am
ntors spre stnga i am zbughit-o n josul strzii pe urmele lui
Fortuity i ale femeii. Epicul njura, alergnd n zigzag ctre o
strdu lateral. Strzile erau pustii cu toatele. Exploziile i focurile
noastre de arm i fcuser pe toi cei aflai n zon s spele putina;
genul sta de ntmplri nu erau ceva ieit din comun n Newcago.

43
Megan s-a repezit pe urmele lui Fortuity, iar eu am traversat n
diagonal, reuind s-o ajung din urm. S-a ncruntat la mine n timp
ce goneam prin intersecie, umr la umr, pe urmele Epicului.
i-am spus s stai locului, Genunchi! mi-a strigat ea.
i ce bine c nu te-am ascultat! Tocmai i-am salvat viaa.
De-aia nici nu te-am mpucat. Dispari de-aici.
N-am luat-o n seam, ochindu-l pe Epic din fug i trgnd.
Glonul s-a dus departe de int: era greu s alergi i s i tragi n
acelai timp. E rapid! m-am gndit iritat.
N-are rost, a zis fata. Nu-l poi nimeri.
Pot s-l ncetinesc, am zis, cobornd eava putii n timp ce
treceam n goan pe lng un bar cu luminile stinse i uile ferecate.
Un grup de clieni nelinitii privea de la o fereastr.
Dac se ferete poate s-i piard echilibrul, am mai spus.
Nu pentru mult timp.
Trebuie s tragem amndoi deodat, am insistat eu. Putem s-l
prindem ntre dou focuri, aa nct, indiferent n ce parte se ferete,
s nimereasc n calea unuia. ah-mat.
Eti nebun? a zis ea continund s alerge. Ar fi aproape
imposibil.
Avea dreptate.
Pi hai atunci s ne folosim de slbiciunea lui. tiu c tii care
e, altfel n-ai fi ajuns s-i pui ctuele alea.
N-o s ne fie de folos, a zis ea ocolind un stlp de iluminat.
La tine a mers. Spune-mi care e. O s-o folosesc.
Slontze, m-a njurat ea. Simul pericolului i e slbit dac-i
atras de tine. Aa c n-o s-i foloseasc la nimic, dect dac te
gsete mult mai drgu dect mi pari mie.
Ah, mi-am zis. Asta chiar era o problem.
Trebuie s< a nceput Megan, dar s-a ntrerupt, ducndu-i

44
din nou degetul la ureche n timp ce continuam s alergm. Nu! Nu
fac asta! Nu-mi pas ct de aproape au ajuns!
ncearc s-o conving s se retrag, am neles eu. Forele de
Ordine urmau s soseasc n scurt timp.
n faa noastr s-a ivit de dup col un ofer ghinionist, aflat
probabil n drum ctre zona cluburilor. Maina s-a oprit scrnind
din frne i Fortuity a trecut n goan prin faa ei, tind-o spre
dreapta, ctre o alee care l-ar fi purtat spre strzi mai populate.
Mi-a venit o idee.
ine asta, i-am zis lui Megan, aruncndu-i puca.
Mi-am scos ncrctorul suplimentar i i l-am aruncat i pe acela.
Trage n el! ncetinete-l!
Ce? a ntrebat Megan. Cine te crezi ca s-mi dai<
F cum i spun! i-am strigat oprind brusc lng main.
Am deschis portiera din dreptul locului pasagerului.
Afar! i-am zis femeii de la volan.
A ieit i s-a ndeprtat n fug, lsnd cheile n contact. ntr-o
lume plin de Epici crora legea le d dreptul s ia tot ce vor, puini
sunt oamenii care pun ntrebri. Steelheart e crud cu hoii care nu-s
Epici, aa c majoritatea n-ar ncerca niciodat s fac ceea ce tocmai
fcusem eu.
Lng main, Megan a njurat, apoi a dus puca mea la ochi cu o
micare expert i a tras. Era un bun inta i Fortuity aflat la mic
distan pe alee s-a mpleticit spre dreapta, cci simul pericolului
l mboldea s se fereasc. Asta l ncetinea considerabil, exact cum
sperasem.
Am turat motorul. Era un coup sport tare drgu i prea practic
nou. Mare pcat.
Am demarat n vitez. i spusesem lui Megan c fusesem ofer de
taxi. Era adevrat: ncercasem, cu cteva luni n urm, imediat dup

45
ce absolvisem i prsisem Fabrica. Nu menionasem, ns, c slujba
asta durase numai o zi. M dovedisem teribil de nepriceput.
N-ai cum s tii ct de mult i place un lucru pn nu-l ncerci.
Asta fusese una dintre zicalele tatei. Compania de taxiuri nu se
ateptase s ncerc s conduc pentru prima oar ntr-una dintre
mainile ei. Dar cum altfel ar fi putut un tip ca mine s ajung s
pun mna pe volan? Eram doar un orfan care fusese proprietatea
Fabricii pentru cea mai mare parte a vieii sale. Cei ca mine nu
ctigau bani cu crua i pe strzile subterane oricum nu era loc
pentru maini.
Cu toate astea, condusul se dovedise mai complicat dect m
ateptasem eu. Am dat colul strzii ntunecate scrnind, cu
acceleraia apsat pn la podea, abia controlnd maina. Am
drmat un semn de stop i un indicator stradal, dar am strbtut
cvartalul ct ai clipi i am cotit din nou. M-am urcat pe bordur i
am dobort cteva tomberoane, dar am reuit s pstrez controlul
vehiculului la ieirea din curb i am oprit maina cu faa spre sud.
Era orientat pe direcia aleii. Fortuity se mpleticea nspre mine,
mpiedicndu-se de gunoaie i cutii, n timp ce Megan l ncetinea.
S-a auzit un pocnet, Fortuity s-a ferit i parbrizul s-a fisurat
brusc, strpuns de un glon care a trecut la civa centimetri de
capul meu. Era s-mi sar inima din piept. Megan continua s trag.
tii ceva, David, mi-am zis eu. Ar trebui s-i concepi
planurile cu mai mult grij de-acum ncolo.
Am apsat pedala ct am putut, npustindu-m pe alee. Abia
dac era suficient de larg ca s ncap maina i am vzut scntei
nind pe partea stng n clipa n care am deviat cam mult n
aceast direcie, pierznd oglinda lateral.
Farurile au luminat o siluet ntr-un costum rou, cu minile
nctuate laolalt i cu mantia flfind n urma sa. Pe timpul fugii

46
i pierduse plria. Ochii i erau holbai. Era ncolit din ambele
direcii
ah-mat.
Sau aa credeam eu. Cnd m-am apropiat, Fortuity a srit n aer,
lovind parbrizul cu picioarele cu o dexteritate suprauman.
Am rmas complet ocat. Fortuity nu ar fi trebuit s aib i
abiliti fizice ieite din comun. Desigur, pentru un ins ca el, care
evita pericolul cu atta uurin, nu existaser probabil suficiente
ocazii ca s demonstreze asemenea talente. n orice caz, picioarele
lui mi-au lovit parbrizul cu o manevr expert, pe care numai
cineva cu super-reflexe ar fi putut s-o duc la capt. S-a propulsat
napoi, n timp ce parbrizul se sprgea n cioburi mrunte, i a
folosit viteza mainii ca s fac un salt peste cap.
Am clcat frna brusc, clipind, n timp ce sticla mi mproca faa.
Maina a oprit scrnind ntr-o ploaie de scntei. Fortuity a aterizat
cu graie.
Am scuturat nuc din cap. Da, super-reflexe, mi-am zis. Ar fi
trebuit s-mi dau seama. E completarea perfect a portofoliului
unui precog. Pstrnd acest secret, Fortuity se dovedise nelept.
Muli dintre Epicii puternici i dduser seama c unul sau dou
talente ascunse nsemnau un avantaj cnd un alt Epic ncerca s-i
ucid.
Fortuity s-a repezit nainte. Privirea lui feroce a ntlnit-o pe a
mea i pe fa i s-a lit un rnjet. Era un monstru m
documentasem, i de numele lui erau legate peste o sut de crime.
i, judecnd dup expresia lui, avea de gnd s adauge i numele
meu pe lista aia.
A srit n aer, spre capota mainii.
Au rsunat dou focuri de arm.
Pieptul lui Fortuity a explodat.

47
5

Trupul lui Fortuity s-a prbuit pe capota mainii. n spatele lui


era Megan, cu puca mea ntr-o mn proptit de old i cu
pistolul ei n cealalt. Farurile mainii o scldau n lumina lor.
Scntei! a exclamat ea. Nu-mi vine s cred c-a mers!
A tras cu amndou deodat, mi-am dat eu seama.
I-a dat ah-mat n aer, cu dou mpucturi. Cred c
funcionase doar pentru c el tocmai srea: era probabil mai greu s
se fereasc din zbor. Chiar i-aa, s tragi n felul sta era incredibil.
O arm n fiecare mn i una dintre ele o puc?
Scntei, mi-am zis ngnnd-o. Chiar ctigaserm.
Megan a tras trupul lui Fortuity de pe capota mainii i i-a
verificat pulsul.
E mort, a zis ea.
Apoi a tras dou gloane n capul cadavrului.
i-acum de dou ori mort, ca s fim siguri.
n acel moment, vreo duzin de btui de-ai lui Spritz s-au ivit
la captul aleii narmai cu Uzi.
Am blestemat, trndu-m spre bancheta din spate a mainii.
Megan a srit pe capot i s-a lsat s alunece nuntru prin
parbrizul spart, ghemuindu-se pe locul de lng ofer chiar n clipa
n care vehiculul a fost lovit de o grindin de gloane.
Am ncercat s deschid portiera din spate, dar, desigur, pereii
aleii erau prea aproape. Parbrizul din spate a fost spulberat, iar din
scaunele sfrtecate de tirul Uzi-urilor au zburat buci de
umplutur.
Sfnt Calamity! am zis. Ce bine c nu-i maina mea!
Megan m-a privit dndu-i ochii peste cap, apoi a scos ceva de

48
sub tricou. Un cilindru micu ca un tub de ruj. I-a rsucit partea
inferioar, a ateptat o ntrerupere a focului i l-a azvrlit prin
fereastra din fa.
Ce-a fost aia? am strigat printre mpucturi.
Mi-a rspuns o explozie care a zguduit maina, acoperindu-ne cu
gunoaie provenite de pe alee. Pentru moment, tirul s-a oprit i am
auzit oameni ipnd de durere. Megan care nc mai avea puca
mea a escaladat sptarul zdrenuit, s-a strecurat agil prin
parbrizul din spate i a rupt-o la fug.
Hei! am exclamat trndu-m dup ea, cu fragmente de sticl
securizat czndu-mi din haine.
Am srit jos i am zbughit-o ctre captul aleii, tind-o n
diagonal tocmai n clipa n care supravieuitorii exploziei au
deschis din nou focul.
Poate s trag ceva de vis i are grenade miniaturale sub tricou,
gndea o parte nu tocmai zdravn a minit mele. Cred c m-am
ndrgostit.
Pe lng focurile de arm am auzit un huruit surd, i de dup
colul din faa noastr s-a ivit un camion blindat, gonind ctre
Megan. Era imens i verde, impuntor, cu nite faruri enorme. i
arta al naibii de tare ca o<
<main de strns gunoiul? am ntrebat, alergnd ca s-o ajung
pe Megan.
Pe locul de lng ofer se afla un brbat negru cu un aspect dur.
I-a deschis portiera lui Megan.
sta cine-i? a ntrebat el, indicndu-m cu o micare din cap.
Avea un vag accent franuzesc.
Un slontze, a zis ea, aruncndu-mi puca. Dar unul folositor.
tie cine suntem, dar nu cred c reprezint o ameninare.
Nu era tocmai o introducere entuziast, dar era suficient. Am

49
zmbit, iar ea s-a crat n camion mpingndu-l pe brbat pe
scaunul din mijloc.
Pe el l lsm aici? a ntrebat brbatul cu accent franuzesc.
Nu, a zis oferul.
Nu puteam s-i disting chipul. Era doar o umbr, dar vocea lui
era puternic i sonor.
Vine cu noi.
Am zmbit, urcnd nerbdtor n camion. Oare oferul era
Hardman, lunetistul? Vzuse ct de util m dovedisem. Cei
dinuntru mi-au fcut loc cam fr chef. Megan s-a strecurat pe
bancheta din spate, alturi de un brbat slbnog care purta o
jachet de camuflaj din piele i avea o foarte frumoas puc cu
lunet. Probabil c el era Hardman. De cealalt parte a lui sttea o
femeie de vrst mijlocie cu un pr rocat pn la umeri. Purta
ochelari i o inut business.
Maina gunoierilor a demarat, deplasndu-se mai repede dect
a fi crezut c-i posibil. n urma noastr, un grup de btui s-a ivit
din gura aleii i a deschis focul asupra camionului. Nu le-a folosit la
nimic, dar nc nu eram n afara pericolului. Deasupra capului am
auzit zgomotul inconfundabil al elicopterelor Forelor de Ordine.
Probabil c vreo civa dintre Epicii de prim rang erau i ei pe drum
ncoace.
Fortuity? a ntrebat oferul.
Era un brbat mai vrstnic, poate de vreo cincizeci de ani, i
purta o hain lung, neagr, uoar. n mod straniu, avea o pereche
de ochelari de protecie ndesai n buzunarul de la piept.
Mort, i-a zis Megan de pe locul ei din spate.
Ce n-a mers? a ntrebat oferul.
Putere ascuns, a zis ea. Super-reflexe. L-am nctuat, dar a
ters-o.

50
A mai fost i sta, a zis tipul cu jacheta de camuflaj eram
sigur de-acum c e Hardman. A aprut n toiul aciunii i a provocat
ceva probleme.
Avea un accent sudist pronunat.
O s discutm mai trziu despre el, a zis oferul, cotind cu
vitez.
Inima mea i-a iuit btile i am aruncat o privire pe fereastr,
scannd cerul n cutare de elicoptere. N-avea s treac mult i
Forele de Ordine aveau s afle ce anume s caute, iar camionul era
cam bttor la ochi.
Ar fi trebuit s-l fi mpucat pe Fortuity pur i simplu, a zis
brbatul cu accent franuzesc. Un glon de Derringer n piept.
N-ar fi mers, Abraham, a zis oferul. Abilitile lui erau prea
puternice. Pn i atracia are limitele ei. Trebuia mai nti s facem
ceva non-letal ca s-l prindem n curs i apoi s-l mpucm.
Precogii sunt cazuri complicate.
Probabil c avea dreptate n privina asta. Fortuity avusese un
sim foarte dezvoltat al pericolului. Probabil plnuiser ca Megan
s-i pun ctuele i s-l priponeasc de un stlp de iluminat. Apoi,
avndu-l parial imobilizat, putea s-i lipeasc Derringerul de
pieptul lui i s apese pe trgaci. Dac ar fi ncercat s-l mpute mai
nti, puterile lui l-ar fi prevenit. Depindea probabil i de ct de
atras era de ea.
Nu m-am ateptat s fie att de puternic, a zis Megan prnd
dezamgit de ea nsi, n timp ce mbrca o jachet de piele
cafenie i nite pantaloni cu croial militar. mi pare ru, Profu. N-
ar fi trebuit s-l las s-mi scape.
Profu. Acest apelativ mi-a atras atenia.
Ce-a fost a fost, a zis oferul Profu oprind brusc maina
gunoierilor. Abandonm maina. E compromis.

51
Profu a deschis portiera i noi ne-am ngrmdit s ieim.
Eu< am nceput s spun, cu intenia de a m prezenta
celorlali.
ns brbatul mai vrstnic, cruia ceilali i ziceau Profu, mi-a
aruncat o privire amenintoare de dincolo de capota mainii de
gunoi. Am amuit, cu cuvintele oprindu-mi-se n gt. Stnd n
umbr n haina lui lung, cu barba ncrunit i prul nspicat cu
cenuiu, brbatul prea periculos.
Rzbuntorii au scos cteva pachete cu echipament din spatele
camionului, inclusiv o mitralier masiv pe care acum o purta
Abraham. M-au condus pe nite trepte ce duceau ctre strzile
subterane. De acolo, echipa a parcurs grbit un drum erpuit i
mbrligat. Am reuit s urmresc destul de bine pe unde o luam,
pn cnd m-au condus n jos pe o scar lung, pe adncimea a
ctorva niveluri, nuntrul catacombelor de oel.
Oamenii detepi se in departe de catacombe. Sptorii au luat-o
razna nainte ca tunelurile s fie terminate. Luminile din plafon
funcioneaz doar arareori i dimensiunile tunelurilor rectangulare
spate n oel se schimb pe msur ce naintezi.
Echipa era tcut, continundu-i coborrea prin pasaje,
aprinznd luminile telefoanelor mobile pe care cei mai muli le
purtau prinse n partea din fa a jachetelor. M ntrebasem dac
Rzbuntorii aveau mobile i, vznd c le purtau, m simeam mai
bine n privina faptului c i eu aveam unul. Toat lumea tia c
atelierele Knighthawk erau neutre, iar conexiunile prin mobil erau
complet sigure. Faptul c Rzbuntorii foloseau reeaua era un alt
indiciu c tipii de la Knighthawk erau demni de ncredere.
Am naintat o vreme. Rzbuntorii se deplasau repede, dar cu
pruden. De cteva ori Hardman a luat-o nainte, n patrulare.
Abraham ne pzea spatele cu mitraliera lui cea amenintoare. Era

52
greu s-mi mai dau seama unde m aflu: jos, n catacombele de oel,
era ca ntr-o reea de metrou care, la jumtatea construciei, se
transformase ntr-un labirint pentru obolani.
Existau gtuituri, tuneluri care nu duceau nicieri i unghiuri
nefireti. n anumite locuri, cabluri electrice neau din zid ca
arterele alea scrboase pe care le gseti cteodat ntr-o bucat de
carne de pui. n alte locuri, pereii din oel nu erau compaci, ci
aveau buci de panou smulse de oamenii care cutaser ceva ce s
poat fi vndut. Bucile de metal n-aveau ns nicio valoare n
Newcago, unde materialul sta se gsea pe toate drumurile.
Am depit grupuri de adolesceni cu chipuri sumbre, adunai n
jurul unor tomberoane n care ardea focul. Preau nemulumii c le
tulburam linitea, dar niciunul nu s-a legat de noi. Poate datorit
mitralierei enorme a lui Abraham. Chestia avea gravatroni sclipind
albstrui n partea de jos ca s-l ajute s-o poarte.
Am umblat prin tunelurile alea mai bine de o or. Din cnd n
cnd treceam pe lng guri de ventilaie care suflau aer. Sptorii
fcuser i chestii funcionale aici jos, dar cele mai multe lucruri nu
aveau logic. Aer curat ns se gsea. Uneori.
Profu mergea n fruntea grupului n haina lui lung, neagr. E
un halat de laborator, mi-am dat seama n timp ce coteam din nou.
Unul care a fost vopsit n negru. Pe dedesubt purta o cma
neagr cu nasturi.
Rzbuntorii erau n mod evident preocupai s nu fie urmrii,
dar aveam senzaia c exagerau. Eu, unul, m simisem pierdut fr
cale de ieire dup primele cincisprezece minute, iar Forele de
Ordine nu coborau niciodat pn la acest nivel. Era o nelegere
nescris. Steelheart i ignora pe cei care triau n catacombele de
oel, iar acetia nu fceau nimic care s atrag asupra lor judecata
lui.

53
Desigur< Rzbuntorii nclcaser acest armistiiu. Un Epic
important fusese asasinat. Cum avea s reacioneze Steelheart?
n cele din urm, Rzbuntorii m-au condus dup un col care
arta ca oricare altul, numai c acesta ducea ctre o ncpere micu
tiat n oel. n catacombe se gseau o mulime ca ea. Locuri unde
Sptorii plnuiser s pun toalete, mici prvlii sau locuine.
Lunetistul Hardman s-a postat lng intrare. Scosese o apc de
camuflaj i i-o pusese pe cap; pe ea era cusut o emblem
nefamiliar. Arta ca un blazon regal sau ceva de genul sta. Ceilali
patru Rzbuntori s-au aliniat cu faa la mine. Abraham a scos o
lantern mare i a apsat pe un buton care i-a fcut laturile s se
lumineze, transformnd-o ntr-un felinar. A aezat-o pe podea.
Profu i-a ncruciat braele i m-a examinat cu un chip care nu
exprima nicio emoie. Femeia cu prul rocat edea alturi de el. Ea
prea ngndurat. Abraham inea n continuare mitraliera lui
enorm, iar Megan i-a scos jacheta i i-a prins la subioar teaca
unui pistol. Am ncercat s nu m holbez, dar era ca i cum a fi
ncercat s nu clipesc. M rog< taman pe dos cumva.
Am fcut un pas ovitor napoi, dndu-mi seama c eram
ncolit. ncepusem s cred c eram pe punctul de a fi acceptat n
echip. Dar, privindu-l pe Profu n ochi, mi-am dat seama c nu era
deloc vorba despre asta. El m considera o ameninare. Nu fusesem
adus aici pentru c m dovedisem folositor; fusesem adus aici
pentru c nu voia s umblu de capul meu cine tie pe unde.
Eram prizonier. i la o asemenea adncime n catacombele de oel
nimeni nu avea s remarce un ipt sau zgomotul unei mpucturi.

54
6

Tia, testeaz-l, a zis Profu.


Am dat napoi strngndu-mi nervos puca. n spatele Profului,
Megan se rezemase de zid, mbrcat din nou n jachet, cu pistolul
prins la subra. nvrtea ceva pe degete. ncrctorul de rezerv al
putii mele. Nu mi-l napoiase.
Megan mi-a zmbit. mi aruncase puca n brae pe cnd nc ne
aflam la suprafa, dar m-a cuprins bnuiala c mi golise
ncrctorul, lsndu-m fr gloane. Am nceput s m panichez.
Rocata Tia s-a apropiat de mine innd n mn un soi de
dispozitiv. Era plat i rotund, mare ct o farfurie, cu un ecran pe o
latur. L-a aintit asupra mea.
Nu citete nimic.
Test de snge, a zis Profu cu o expresie aspr.
Tia a ncuviinat.
Nu ne obliga s te inem. O s simi o neptur, dar nu i se
va ntmpla niciun ru, mi-a zis ea desprinznd dintr-o parte a
dispozitivului o curea conectat la disc prin cabluri electrice.
Ce-i aia? am ntrebat.
O ans.
O ans: un dispozitiv care verifica dac o persoan era sau nu un
Epic.
. Credeam c sta-i doar un mit.
Abraham a zmbit strngnd arma lui enorm. Era zvelt i
musculos i prea foarte calm, spre deosebire de Tia i de Profu i
de starea lor de ncordare vizibil.
Atunci n-ai de ce s te opui, nu, amice? m-a ntrebat el cu
accentul lui franuzesc. Ce conteaz dac te neap un dispozitiv

55
mitologic?
Asta nu m-a fcut s m simt mai bine, dar Rzbuntorii erau un
grup de asasini cu experien, pentru care asasinarea Super-Epicilor
era mod de via. Nu prea aveam ce face.
Femeia mi-a nfurat n jurul braului o manet lat, cam ca
acelea pe care le foloseti ca s iei tensiunea. Era legat prin cabluri
de dispozitivul din mna ei. nuntrul manetei era o cutiu i am
simit-o cnd m-a nepat.
Tia a studiat ecranul.
E curat n mod clar, a zis ea privindu-l pe Profu. N-a ieit
nimic nici la testul de snge.
Profu a ncuviinat fr s par surprins.
Bine, fiule. A venit momentul s rspunzi la cteva ntrebri.
Gndete-te bine nainte s vorbeti.
OK, am zis n timp ce Tia mi desprindea maneta de pe bra.
Am masat locul unde fusesem nepat.
Cum ai aflat unde urma s dm lovitura? m-a ntrebat Profu.
Cine i-a zis c inta noastr era Fortuity?
Nu mi-a zis nimeni.
S-a ntunecat la fa. Alturi de el, Abraham a ridicat dintr-o
sprncean, schimbnd poziia armei.
Nu, pe bune, am zis n timp ce ncepeau s m treac toate
apele. OK, am auzit de la nite tipi de pe strad c s-ar putea s fii
n ora.
Noi nu spunem nimnui cine-i inta, a zis Abraham. Chiar
dac ai tiut c eram aici, de unde ai aflat ce Epic voiam s omorm?
Pi, am zis eu, pe cine altcineva s fi ales?
Sunt mii de Epici n oraul sta, fiule, a zis Profu.
Sigur, am rspuns eu. Dar majoritatea nu-s demni de atenia
voastr. Voi avei ca inte Super Epicii, i n Newcago nu-s dect

56
vreo cteva sute. Iar dintre ei numai vreo dou duzini au
invincibilitate de prim rang i voi mereu alegei pe cineva cu
invincibilitate de prim rang.
Pe de alt parte, ns, nu-i atacai niciodat pe cei prea puternici
sau prea influeni. V gndii c sunt bine protejai. Asta i scoate
din calcul pe Nightwielder, Conflux i Firefight i n general cam pe
toi cei din cercul de apropiai ai lui Steelheart. i scoate din calcul i
pe majoritatea baronilor subterani.
Aa c nu mai rmn dect vreo duzin de inte i dintre cei
rmai Fortuity era cel mai ru. Toi Epicii sunt ucigai, dar el a
omort de departe cei mai muli inoceni. Plus c modul la dement
n care se juca el cu intestinele oamenilor e exact genul de atrocitate
creia Rzbuntorii ar vrea s-i pun capt.
I-am privit nervos, ridicnd din umeri.
Cum ziceam: era evident pe cine aveai s alegei.
n mica ncpere se lsase tcerea.
Ha! a exclamat lunetistul, plantat n continuare lng intrare.
Flci i doamne, cred c asta-nseamn c-am devenit nielu cam
previzibili.
Ce-i aia invincibilitate de prim rang? m-a ntrebat Tia.
Scuze, am zis, dndu-mi seama c nu aveau cum s cunoasc
terminologia mea. Aa numesc eu genul de putere care face inutile
metodele convenionale de asasinat. tii voi, regenerare,
precogniie, rencarnare, chestii de-astea.
Un Super Epic era o persoan care deinea una dintre aceste
puteri. Din fericire, nu auzisem s existe vreunul care s aib dou.
Hai s zicem c ntr-adevr ai ghicit singur, a zis Profu. Asta
nu explic ns cum de-ai tiut unde o s i ntindem cursa.
Fortuity ntotdeauna venea la piesele de teatru ale lui Spritz n
cea dinti smbt a lunii, am zis eu. i ntotdeauna i cuta un

57
anumit tip de distracie dup aceea. Era singurul moment n care
puteai s-l gsii singur i ntr-o dispoziie care s-l fac uor de
momit.
Profu i-a aruncat o privire lui Abraham, apoi Tiei. Ea a ridicat
din umeri.
Nu tiu ce s zic.
Profule, eu cred c spune adevrul, a zis Megan cu braele
ncruciate peste jacheta descheiat.
Nu te holba, m-am silit s-mi amintesc.
Profu s-a ntors spre ea.
De ce?
E logic. Dac Steelheart ar fi tiut unde urma s dm lovitura,
ar fi pus la cale o strategie ceva mai elaborat n loc s ne trimit un
biat c-o puc. n plus, Genunchi aici de fa chiar a ncercat s ne
ajute. Oarecum.
V-am ajutat! am ipat eu. Dac n-a fi fost eu, ai fi moart.
Spune-i tu, Hardman!
Rzbuntorii s-au privit nedumerii.
Cine?! a ntrebat Abraham.
Hardman, am zis eu, indicndu-l pe lunetistul de lng
intrare.
Putiule, pe mine m cheam Cody, a spus el amuzat.
Atunci unde-i Hardman? am ntrebat. Megan mi-a spus c era
deasupra, urmrind prin lunet<
M-am oprit.
N-a fost niciun lunetist acolo, sus, am neles eu. Sau cel puin
nu unul cruia s i se fi spus s stea cu ochii pe mine. Megan zisese
asta numai ca s m fac s stau locului.
Abraham a rs cu poft.
Ai nghiit mecheria aia veche cu lunetistul invizibil, ai? Te-a

58
fcut s stai n genunchi convins c poi fi mpucat n orice clip.
De aia-i zice ea Genunchi?
Am roit.
Bine, fiule, a zis Profu. O s fiu drgu cu tine i o s m
prefac c nimic din toate astea nu s-a petrecut. Odat ce ieim pe
colo, vreau s numeri foarte ncet pn la o mie. Dup aia poi s
pleci. Dac ncerci s ne urmreti, o s te mpuc.
Le-a fcut semn celorlali s se pun n micare.
Nu, ateptai! am zis ntinznd mna ctre el.
ntr-o clip, fiecare dintre ceilali patru avea o arm n mn i
toate erau aintite asupra mea.
Am nghiit n sec i mi-am cobort braul.
V rog, ateptai! am zis ceva mai timid. Vreau s m nrolez i
eu.
Vrei s ce?! m-a ntrebat Tia.
S intru n rndurile voastre, am zis. De asta am fost azi acolo.
Nu voiam s m amestec. Voiam numai s<
Nu prea scoatem posturi la concurs, a zis Abraham.
Profu m examina.
A fost de un oarecare ajutor, a spus Megan. i< recunosc c
nu-i un inta ru. Profule, poate ar trebui s-l lum n echip.
Ei bine, n ciuda a orice altceva, mcar pe ea reuisem s-o
impresionez. Mi s-a prut o victorie la fel de mare ca doborrea lui
Fortuity.
n cele din urm, Profu a cltinat din cap.
Nu facem recrutri, fiule. mi pare ru. O s plecm i nu
vreau s te mai vd niciodat prin preajma vreuneia dintre
operaiunile noastre. Nu vreau nici mcar s aflu c eti n acelai
ora cu noi. Rmi n Newcago. Dup mizeria de azi n-o s mai dm
pe-aici mult vreme.

59
Asta a prut s pun punct discuiei. Megan a ridicat din umeri
n chip de scuz, cu aerul c zisese ce zisese drept mulumire pentru
c-i salvasem viaa de btuii cu Uzi. Ceilali s-au adunat n jurul
Profului, urmndu-l ctre ieire.
Am rmas locului, simindu-m neputincios i frustrat.
Dai chix, am zis cu o voce moale.
Din nu tiu ce motiv, asta l-a fcut pe Prof s ovie. S-a oprit i
m-a privit peste umr, dei ceilali ieiser.
Niciodat nu atacai inte adevrate, am zis eu cu amrciune.
ntotdeauna v alegei unele sigure, ca Fortuity. Epici pe care i
putei izola i ucide. Montri, aa-i, dar nite montri relativ
neimportani. Niciodat adevraii montri, Epicii care ne-au distrus
i au transformat naiunea noastr n ruine.
Facem i noi ce putem, a zis Profu. N-ar folosi la nimic s ne
lsm ucii ncercnd s doborm un Epic dintre cei invincibili.
Nici s omori ini ca Fortuity nu-i de cine tie ce folos, am zis
eu. Sunt prea muli i, dac o s continuai s v alegei inte ca el,
nimeni n-o s se team de voi. Nu reuii dect s i scii. Nu
putei schimba lumea n felul sta.
Nici nu ncercm, a zis Profu. Omorm Epici i-att.
Ce-ai vrea s facem, flcule, a zis amuzat Hardman pardon,
Cody. S l atacm pe Steelheart n persoan?
Da, am zis eu cu nflcrare, naintnd ctre ei. Vrei s
schimbai lucrurile, vrei s-i facei s se team? Atunci el e cel care
trebuie atacat! Artai-le c nimeni nu scap de rzbunarea noastr!
Profu a cltinat din cap. i-a reluat drumul, cu halatul find.
Fiule, asta-i o hotrre pe care am luat-o cu ani n urm.
Trebuie s ne alegem btliile pe care avem anse s le ctigm.
A ieit pe coridor. Am rmas singur n mica ncpere, cu lanterna
pe care o lsaser n urm i care mprumuta camerei de oel o

60
strlucire rece.
Ddusem gre.

61
7

Am rmas n ncperea tcut i ncremenit, mai mult o cutie


dect o camer, alturi de lanterna abandonat. Ddea semne c
bateriile i erau pe terminate, dar pereii de oel reflectau bine
lumina ei slab.
Nu, mi-am zis.
Am ieit din ncpere ignornd avertismentul primit. N-au
dect s m mpute.
Siluetele lor se ndeprtau luminate de telefoanele mobile, un
grup de forme ntunecate pe culoarul ngust.
Nimeni altcineva nu mai lupt, am strigat n urma lor. Nimeni
altcineva nu-ncearc mcar! Suntei singurii care-au rmas. Dac
pn i vou v e fric de Steelheart i de cei ca el, cum poate oricine
altcineva s gndeasc altfel?
Rzbuntorii au continuat s se ndeprteze.
Ceea ce facei e important! am strigat. Dar nu-i de ajuns! Atta
timp ct cei mai puternici dintre Epici se consider imuni, nu se va
schimba nimic. Dac i lsai n pace, practic demonstrai ceea ce au
susinut ei tot timpul. C, dac un Epic e suficient de puternic, poate
s ia ce vrea i s fac ce-are chef. Recunoatei, de fapt, c ei merit
s stpneasc.
Grupul a continuat s nainteze, dei Profu, aflat n coad, a
prut s ovie. Dar numai pentru o clip.
Am tras o gur de aer. Nu-mi mai rmsese dect un singur lucru
de ncercat.
L-am vzut pe Steelheart sngernd.
Profu a ncremenit.
Asta i-a fcut i pe ceilali s se opreasc. Profu m-a privit peste

62
umr.
Ce-ai zis?!
L-am vzut pe Steelheart sngernd.
Imposibil, a zis Abraham. Omul e practic de neatins.
L-am vzut, am zis eu, cu inima bubuind i cu chipul acoperit
de sudoare.
Nu mai povestisem nimnui despre asta. Secretul era prea
periculos. Dac Steelheart ar fi tiut c exist un supravieuitor al
atacului su asupra bncii, nu s-ar fi lsat pn nu m-ar fi prins. N-
a fi avut unde s fug, unde s m ascund, dac el ar fi tiut c-i
cunosc slbiciunea.
Nu i-o cunoteam, sau nu complet. Dar aveam o idee, eram poate
singurul care avea aa ceva.
Fiule, minciunile n-o s te ajute s intri n echipa noastr, mi-a
zis Profu vorbind rar.
Nu mint, am zis nfruntndu-i privirea. Nu n privina asta.
D-mi cteva minute s-i spun povestea. Mcar ascult-m.
Asta-i o nebunie. Profule, hai s mergem, a zis Tia, apucndu-l
pe Profu de bra.
Profu nu i-a rspuns. M-a examinat, sfredelindu-m cu privirea
de parc ar fi cutat ceva. M-am simit expus dinaintea lui, gol. Ca i
cum ar fi putut s-mi citeasc fiecare dorin i fiecare pcat.
S-a apropiat de mine fr s se grbeasc.
Bine, fiule, mi-a zis el, ai un sfert de or.
Mi-a fcut semn s revenim n ncpere.
O s ascult ce-ai de zis.
Am revenit n cmru, acompaniai de cteva bodogneli din
partea celorlali. ncepeam s neleg care era rolul fiecruia n
cadrul echipei. Abraham, cu mitraliera lui imens i braele lui
solide, trebuia s fie cel cu armamentul de mare calibru. Era cel care

63
trebuia s le acopere retragerea dinaintea Forelor de Ordine dac
lucrurile mergeau prost. La nevoie obinea informaii jucnd la
intimidare i probabil manevra utilaje grele dac aa cerea planul.
Rocata Tia, cu chipul ngust i vorbirea ei precis, era probabil
savantul grupului. Judecnd dup mbrcminte, probabil c nu
participa direct la lupte, iar Rzbuntorii aveau nevoie de oameni ca
ea: cineva care tia exact cum funcioneaz puterile Epicilor i putea
s-i ajute n descifrarea slbiciunilor intelor lor.
Megan trebuia s fie naintaul. Ea era cea care se expunea
pericolului, atrgnd Epicul n curs. Cody, cu costumul lui de
camuflaj i puca lui cu lunet, asigura cel mai probabil sprijinul
armat. Presupuneam c dup ce Megan neutraliza cumva puterile
Epicilor, Cody le ddea ah-mat pe rnd, cu focuri precise de arm.
Mai rmnea Profu. Liderul grupului, probabil. Poate un al
doilea nainta cnd era nevoie? Nu-i gsisem nc locul precis, dei
ceva legat de numele lui nu-mi ddea pace.
n timp ce reveneam n camer, am observat c Abraham prea
interesat de ceea ce aveam de spus. Pe de alt parte, Tia prea
iritat, iar Cody de-a dreptul amuzat. Lunetistul s-a rezemat cu
spatele de perete ntr-o postur relaxat, ncrucindu-i braele pe
piept i supraveghind holul. Ceilali m-au nconjurat n ateptare.
I-am zmbit lui Megan, dar faa ei devenise inexpresiv. Rece
chiar. Ce se schimbase?
Am tras aer adnc n piept.
L-am vzut pe Steelheart sngernd, am repetat eu. S-a
ntmplat acum zece ani, cnd aveam opt ani. Tata i cu mine eram
pe Adams Street, la First Union Bank<

Am amuit. Terminasem de povestit i ecoul ultimelor mele


cuvinte nc mai plutea prin aer: i am de gnd s-l vd sngernd

64
din nou. Acum, stnd dinaintea unui grup de oameni care i
dedicaser vieile uciderii Epicilor, vorbele mele mi sunau ca o
fanfaronad.
Ct timp povestisem, nervozitatea mea se evaporase. Straniu, ct
de linititor era s-mi mprtesc povestea n cele din urm, dnd
voce acelor evenimente teribile. n sfrit, mai tia cineva. n caz c
muream, alii aveau informaia pe care pn acum doar eu o
deinusem. Chiar dac Rzbuntorii ar fi decis s nu l atace pe
Steelheart, aveau informaia i poate c-aveau s-o foloseasc ntr-o
bun zi. Cu condiia s m cread.
Hai s ne aezm, a zis Profu n cele din urm, procednd ca
atare.
Ceilali i-au urmat exemplul, Tia i Megan fr niciun chef, iar
Abraham n continuare relaxat. Cody a rmas n picioare lng
intrare, de paz.
M-am aezat i eu, cu puca n poal. Aveam piedica pus, dei
eram aproape sigur c nu era ncrcat.
Ei? i-a ntrebat Profu echipa.
Am auzit despre asta, a admis Tia cam fr tragere de inim.
Steelheart a distrus banca n Ziua Anexrii. Banca nchiria unele
dintre birourile de la etajul superior: nimic important, nite
consilieri juridici i contabili care lucrau pentru guvern. Majoritatea
loritilor cu care am vorbit presupun c Steelheart a atacat cldirea
pentru c n ea erau birourile astea.
Da, s-a artat de acord Abraham, a atacat mai multe cldiri n
ziua aia.
Profu a ncuviinat gnditor.
Domnule, am nceput eu.
Fiule, tu ai zis ce-ai avut de zis, mi-a tiat-o el. Faptul c
discutm despre asta aici, unde ne poi auzi tu, e o dovad de

65
respect. Nu m face s-o regret.
, da, domnule.
Eu mereu m-am ntrebat de ce a atacat mai nti banca, a
continuat Abraham.
Mda, a zis Cody din u. A fost o alegere cam ciudat. De ce s
scoi din lupt mai nti o gac de contabili i abia pe urm s-l
ataci pe primar?
Dar sta nu-i un motiv suficient ca s ne schimbm planurile,
a adugat Abraham, cltinnd din cap. Sunt convins c eti un tip
grozav, amice, dar nu cred c ar trebui s ne bazm deciziile pe
informaii primite de la cineva pe care de-abia l-am cunoscut, a
adugat el, nclinnd din cap spre mine, cu arma lui imens pe
umr.
Megan? a ntrebat Profu. Tu ce crezi?
I-am aruncat o privire. Megan sttea puin mai la o parte de
ceilali. Profu i Tia preau superiorii acestei celule a
Rzbuntorilor. Abraham i Cody interveneau adesea, ca nite
prieteni apropiai. Dar Megan?
Cred c-i o tmpenie, a zis ea cu rceal.
M-am ncruntat. Dar< acum cteva minute era cea mai
prietenoas dintre ei!
Mai nainte i-ai luat partea, a zis Abraham de parc mi-ar fi
citit gndurile.
Asta a fcut-o s se ncrunte.
Da, nainte s aud nebunia asta. Minte ca s intre n echip.
Am deschis gura gata s protestez, dar o privire de-a Profului m-
a fcut s-mi nghit remarca.
Ari de parc ai lua n calcul povestea asta, i-a zis Cody
Profului.
Profule? a zis Tia. Cunosc expresia asta. Adu-i aminte ce s-a

66
ntmplat cu Duskwatch.
mi aduc aminte, a zis el.
Continua s m examineze.
Ce? a ntrebat Tia.
tie despre echipele de intervenie, a zis Profu.
Ce-i cu echipele de intervenie? a ntrebat Cody.
Steelheart a ascuns faptul c i-a ucis pe cei din echipele de
intervenie, a spus Profu ncet. Puini tiu ce le-a fcut lor i
supravieuitorilor, ce s-a ntmplat la First Union Bank. n cazul
celorlalte cldiri pe care le-a distrus, nu i-a ucis pe cei care au srit
s ajute. N-a ucis dect echipa de intervenii de la First Union. n
cazul distrugerii bncii, ceva e diferit. tim c n aceast cldire a
intrat i c le-a vorbit oamenilor dinuntru. N-a mai fcut asta
nicieri altundeva. Se spune c a ieit din First Union turbat de
furie. Ceva s-a ntmplat nuntru. tiu asta de ceva timp. Ceilali
lideri de celule o tiu i ei. Am presupus c l-o fi nfuriat Deathpoint
cumva.
Profu i pusese o mn pe genunchi i btea darabana cu
degetele, studiindu-m.
Aceea a fost ziua n care Steelheart i-a cptat cicatricea.
Nimeni nu tie cum.
Eu tiu, am zis.
Poate c da, a zis Profu.
Poate c da, a zis Megan. i poate c nu. Profule, poate c-a
auzit despre crime i, tiind despre cicatricea lui Steelheart, a
inventat restul! N-are cum s dovedeasc asta, dac spune adevrul,
singurii martori sunt el i Steelheart.
Profu a ncuviinat ncet.
Ar fi aproape imposibil s-l atacm pe Steelheart, a zis
Abraham. Chiar dac am reui s ghicim care-i slbiciunea lui, are

67
grzi. E bine pzit.
Firefight, Conflux i Nightwielder, am ncuviinat eu. Am un
plan cu privire la fiecare dintre ei, cred c le-am ghicit slbiciunile.
Tia s-a ncruntat.
Serios?
Zece ani, am zis eu ncet. De zece ani nu fac dect s plnuiesc
cum s-l ucid.
Profu era n continuare cufundat n gnduri.
Fiule, cum ai spus c te cheam? m-a ntrebat el.
David.
Bine, David. Ai ghicit c aveam de gnd s-l atacm pe
Fortuity. Ce crezi c vom face mai departe?
O s prsii Newcago nainte de cderea nopii, am zis eu
imediat. Asta face ntotdeauna o echip dup ce aterne o capcan.
Sigur, aici e noapte mereu. Dar o s plecai n cteva ore i-o s v
alturai celorlali Rzbuntori.
i care ar fi urmtorul Epic pe care plnuim s-l lovim? a
ntrebat Profu.
Pi, am zis eu, trecnd rapid n revist listele i proieciile
mele, nimeni din echipa voastr n-a mai fost activ n Preeriile
Mijlocii sau n Califat n ultima vreme. Presupun c urmtoarea
voastr int va fi fie Armsman din Omaha, fie Lightning, unul
dintre Epicii din banda lui Snowfall din Sacramento.
Cody a fluierat uor. Se prea c o nimerisem, spre norocul meu.
Nu fusesem chiar sigur. n ultima vreme reueam s ghicesc cam o
dat din patru cnd ncercam s prevd unde aveau s dea lovitura
celulele de Rzbuntori.
Profu s-a ridicat brusc.
Abraham, pregtete Borta Paipe. Cody, vezi dac poi s lai
o urm fals care s duc spre Califat.

68
Borta Paipe? a zis Tia. Rmnem n ora?
Da, a zis Profu.
Jon, a zis Tia adresndu-i-se Profului. (Probabil c aa-l chema
de fapt.) Nu pot<
Nu spun c o s-l atacm pe Steelheart, a zis el ridicnd o
mn i artndu-m cu degetul. Dar dac putiul i a dat seama ce
urmeaz s facem, e posibil s se fi prins i alii. Asta nseamn c
trebuie s ne schimbm planurile. Imediat. O s ne ascundem aici
cteva zile.
M-a privit.
Ct despre Steelheart< mai vedem. Mai nti de toate vreau
s-i aud din nou povestea. Vreau s-o aud de zeci de ori. Apoi o s
m hotrsc ce vom face.
Mi-a ntins o mn. I-am luat-o ovind i l-am lsat s m trag
n picioare. n ochii lui era ceva, ceva ce nu m ateptasem s vd. O
ur fa de Steelheart aproape la fel de profund ca a mea. Se
manifesta n felul n care rostea numele Epicului, n felul n care i se
lsau colurile gurii, n felul n care ochii i se ngustau, prnd s
ard ori de cte ori rostea acest cuvnt.
Am avut sentimentul c, n acea clip, noi doi ne-am neles unul
pe altul.
Profu, mi-am zis. Profesor, PhD.2 Pe tipul care a nfiinat
Rzbuntorii l cheam Jonathan Phaedrus. P-h< d.
Acest brbat nu era doar comandantul unei echipe, eful uneia
dintre celulele Rzbuntorilor. Era Jon Phaedrus n persoan.
Liderul i fondatorul.

2
Doctorat, n limba englez (n. r.).
69
8

Deci< am zis eu n vreme ce prseam camera. Unde-i locul


sta? Borta Paipe?
Nu-i treaba ta s tii, mi-a ntors-o Profu.
Pot s-mi capt napoi ncrctorul?
Nu.
Nu trebuie s cunosc< tiu i eu? Strngeri de mn secrete?
Semne speciale? Coduri ca s tie ali Rzbuntori c sunt unul
dintre ei?
Fiule, mi-a zis, Profu, nu eti unul dintre noi.
tiu, tiu, am spus eu grbit. Dar nu vreau s ne ia cineva prin
surprindere i s cread c sunt dumanul sau ceva i s<
Megan, a zis Profu, indicndu-m cu o smucitur a degetului
mare. Distreaz-l pe puti. Trebuie s m gndesc.
A pornit nainte, alturndu-i-se Tiei, i au nceput s discute
amndoi n oapt.
Megan m-a privit ncruntat. Probabil c-o meritam pentru c l
asaltasem pe Profu cu ntrebri. Dar eram emoionat. Phaedrus
nsui, fondatorul Rzbuntorilor! Acum, c tiam la ce s m uit, l-
am recunoscut din descrierile aa sumare cum erau pe care le
citisem.
Omul era o legend, privit ca un zeu de lupttorii pentru libertate
i de asasini deopotriv. Fusesem copleit i ntrebrile pur i
simplu mi se mbulziser pe buze. De fapt eram mndru c nu i
cerusem s-mi dea un autograf pe puc.
Comportarea mea nu m fcuse ns s ctig puncte n ochii lui
Megan i era evident c nu-i plcea s ndeplineasc rolul de
ddac. Cody i Abraham discutau ntre ei n faa noastr, ceea ce

70
ne silea pe Megan i pe mine s mergem unul lng altul, naintnd
n ritm susinut printr-unui dintre tunelurile ntunecate de oel. Ea
tcea.
Era tare drgu. i era probabil cam de o vrst cu mine sau
poate cu un an mai mare. Tot nu nelegeam de ce se rcise aa
deodat. Poate c o conversaie inteligent ar fi putut schimba
lucrurile.
Deci, , am zis. De cnd eti< tii tu, cu Rzbuntorii? i aa
mai departe?
Inteligent micare.
De destul timp, a zis ea.
Ai fost implicat n vreunul dintre asasinatele recente? Gyro?
Shadowblight? Earless?
Poate. Nu cred c Profu ar vrea s-i dau detalii.
Am mai mers un timp n tcere.
tii, i-am zis, nu prea eti distractiv.
Ce?
Profu i-a zis s m distrezi.
Asta era numai ca s abat ntrebrile tale ctre altcineva. M
ndoiesc c lucrurile pe care le fac eu i s-ar prea din cale-afar de
distractive.
N-a spune asta. Mi-a plcut striptease-ul la.
Ea s-a ncruntat.
Ce?
Sus, pe alee. Cnd ai<
Expresia ei era att de ngheat c ai fi putut-o folosi ca s rceti
eava unei mitraliere staionare cu rat mare de tragere. Sau poate
nite buturi. S rceti buturile asta era o metafor mai reuit.
Nu credeam totui c ea ar fi apreciat-o chiar n momentul la.
Las-o balt, am zis.

71
Bine, a spus ea ntorcndu-i privirea i continund s
nainteze.
Am dat drumul aerului din piept i am chicotit.
Pentru o clip, am crezut c o s m mputi.
Nu mpuc oameni dect cnd misiunea o impune, a zis ea. Tu
ncerci doar s faci conversaie i nu prea te pricepi. Asta nu-i genul
de infraciune pentru care s mputi pe cineva.
, mersi.
Ea a ncuviinat cu un aer rezervat, ceea ce nu era chiar reacia la
care speram din partea unei fete drgue creia i salvasem viaa.
Sigur, era cea dinti fat drgu sau nu creia i salvasem viaa,
aa c nu prea aveam termen de comparaie.
Totui, mai nainte fusese oarecum prietenoas fa de mine, nu?
Poate c pur i simplu trebuia s insist.
Dar ce poi s-mi spui? am ntrebat. Despre echip, despre
ceilali membri?
A prefera s gsim alt subiect de discuie, a zis ea. Unul care
s nu aib legtur nici cu Rzbuntorii, nici cu hainele mele, dac
nu te superi.
Am tcut. Adevrul era c nu prea cunoteam alte subiecte cu
excepia Rzbuntorilor i a Epicilor din ora. Da, fcusem ceva
coal la Fabric, dar numai chestii elementare. i nainte de asta
trisem un an pe strzi, cutnd de mncare pe te miri unde,
subnutrit, ct pe ce s mor.
Cred c-am putea vorbi despre ora, am zis eu. tiu o mulime
despre viaa n subteran.
Ci ani ai? m-a ntrebat Megan.
Optsprezece, am zis defensiv.
i o s te caute cineva? Exist oameni care s se ntrebe unde ai
disprut?

72
Am cltinat din cap.
Am ajuns la majorat acum dou luni. Am fost dat afar din
Fabric, unde lucram.
Asta era regula. Lucrai acolo numai pn cnd mplineai
optsprezece ani. Dup aceea trebuia s-i gseti alt slujb.
Ai lucrat ntr-o fabric? a ntrebat ea. Ct vreme?
Vreo nou ani. La o fabric de armament, mai precis. Fcea
puti pentru Forele de Ordine.
Unii dintre locuitorii subteranului, mai ales cei mai vrstnici,
mriau nemulumii c Fabrica exploata copiii punndu-i s
munceasc. Erau lamentri stupide, venite din partea unor btrni
care-i aminteau o lume diferit. O lume mai sigur.
n lumea mea, cei care i ofereau ansa s munceti pentru mas
i cas erau nite sfini. Martha avea grij ca lucrtorii ei s aib
hran i mbrcminte i s fie aprai, inclusiv unii de alii.
Era bine?
Oarecum. Nu-i munc silnic aa cum crede lumea. Eram
pltii.
Oarecum. Martha ne punea salariile deoparte i ni le nmna n
ziua n care nu mai eram proprietatea Fabricii. Suficieni bani ca s
ne stabilim undeva, s ne apucm de o afacere.
Punnd totul n balan, nu-i ru s creti n locul la, am zis
nostalgic n timp ce continuam s naintm. S nu fi fost Fabrica m
ndoiesc c a fi nvat s trag cu arma. Copiii n-au voie s
foloseasc arme, dar, dac erai bun, Martha ea conduce locul se
fcea c nu vede.
Mai muli dintre copiii ei ajunseser s lucreze pentru Forele de
Ordine.
Interesant, a zis Megan. Mai povestete-mi.
Pi e<

73
Am privit-o i m-am ntrerupt. Abia acum mi-am dat seama c, n
tot acest timp, mersese alturi de mine cu privirea aintit nainte,
abia acordndu-mi atenie. Punea ntrebri numai ca s m fac s
vorbesc n continuare i poate chiar ca s m mpiedice s-o plictisesc
n alte moduri mai indiscrete.
Nici mcar nu m asculi, i-am reproat.
Preai s vrei s vorbeti, mi-a zis ea cu bruschee. i-am oferit
ocazia.
Scntei! mi-am zis, simindu-m ca un slontze. Am amuit
amndoi, continund s mergem, ceea ce lui Megan prea s-i
convin de minune.
Habar n-ai ct e de enervant, am zis eu n cele din urm.
Ea mi-a aruncat o privire, ascunzndu-i orice emoie.
Enervant?
Da, enervant. Mi-am petrecut ultimii zece ani din via
studiindu-i pe Rzbuntori i pe Epici. Acum sunt cu voi i mi se
spune c n-am voie s pun ntrebri despre nimic important. E
enervant.
Gndete-te la altceva.
Nu exist altceva. Nu pentru mine.
Fete.
Niciuna.
Hobby-uri.
Niciunul. Numai voi, Steelheart i notiele mele.
Stai aa, a zis ea. Notie?
Sigur, am zis. n timpul zilei am lucrat n Fabric i am stat cu
urechea ciulit la zvonuri. Zilele libere mi le-am petrecut cheltuind
banii, atia ci aveam, pe ziare sau pe poveti ale celor care au
cltorit peste grani. Am ajuns s cunosc nite brokeri de
informaii. Am lucrat la notie n fiecare noapte, punnd totul cap la

74
cap. tiam c trebuie s fiu expert n materie de Epici, aa c am
devenit unul.
Ea s-a ncruntat ngndurat.
tiu, am zis eu strmbndu-m. Ai zice c n-am o via. Nu
eti prima care-mi spune asta. Cei de la Fabric<
, a zis ea. Ai scris despre Epici, dar ai scris i despre noi?
Despre Rzbuntori?
Sigur c-am scris, am zis eu. Ce era s fac? S in totul n cap?
Am umplut vreo dou agende i, dei majoritatea sunt presupuneri,
m pricep destul de bine s-mi dau cu presupusul<
Am amuit, dndu-mi seama de ce era ea att de ngrijorat.
Unde-s toate astea? m-a ntrebat ea cu blndee.
n apartamentul meu, am zis. Ar trebui s fie n siguran.
Adic, niciunul dintre btuii ia nu s-a apropiat suficient de mult
de mine ca s m vad limpede.
Dar femeia pe care-ai dat-o jos din main?
Am ovit.
Da, mi-a vzut faa. E posibil s m poat descrie. Dar, vreau
s zic, asta n-ar trebui s fie destul ca s-mi ia urma, nu?
Megan amuise.
Ba da, mi-am zis. Ba da, ar putea fi suficient. Cei din Forele
de Ordine tiau s-i fac bine meseria. i din pcate n trecutul meu
existau cteva incidente, ca de exemplu distrugerea taxiului luia.
Aveam un dosar i Steelheart avea s le ofere Forelor de Ordine o
ditamai motivaia s urmreasc orice pist legat de moartea lui
Fortuity.
Trebuie s vorbim cu Profu, a zis Megan, trgndu-m de bra
ctre ceilali, care mergeau n faa noastr.

75
9

Profu mi-a ascultat explicaiile cu un aer preocupat.


Da, a zis el cnd am terminat. Ar fi trebuit s prevd asta. E
logic.
M-am relaxat. M temusem c avea s se nfurie.
Care-i adresa, fiule? m-a ntrebat Profu.
Ditko Place 1532, am zis.
Era spat n oel n apropierea unui parc, ntr-una dintre zonele
cele mai plcute din subteran.
E micu, dar locuiesc singur. l in bine ncuiat.
Forele de Ordine n-o s aib nevoie de cheie, a zis Profu.
Cody, Abraham, ducei-v acolo. Plasai o bomb, asigurai-v c
nu e nimeni nuntru i aruncai ncperea n aer.
Am tresrit alarmat, de parc cineva mi-ar fi conectat degetele de
la picioare la bateria unei maini.
Ceee?!
Nu-l putem lsa pe Steelheart s pun mna pe informaiile
alea, fiule, a zis Profu. Nu numai pe informaiile despre noi, ci i pe
informaiile pe care le-ai strns despre ceilali Epici. Dac sunt att
de detaliate pe ct spui tu, le-ar putea folosi mpotriva altor Epici
puternici din regiune. Or, Steelheart deja are prea mult influen.
Trebuie s distrugem informaiile alea.
Nu se poate! am exclamat cu vocea rsunndu-mi ntre pereii
de oel ai tunelului ngust.
Notiele alea erau munca mea de o via! Sigur, nu era o via
prea lung, dar< zece ani de osteneal? S le pierd ar fi fost ca i
cum mi-a fi pierdut o mn. Dac a fi avut de ales, a fi preferat
s-mi pierd mna.

76
Fiule, nu fora nota, a zis Profu. Poziia ta e fragil.
V trebuie informaiile alea, am zis eu. Domnule, o important.
De ce s ardei sute de pagini de informaii despre puterile Epicilor
i despre posibilele lor slbiciuni?
Ai zis c le-ai adunat din auzite, a spus Tia cu braele
ncruciate. M ndoiesc c ai pe-acolo ceva ce noi s nu tim deja.
tii ce slbiciune are Nightwielder? am ntrebat cu disperare.
Nu, a recunoscut Tia. i m ndoiesc c tu tii.
Lumina soarelui, am zis. n lumina soarelui devine solid. Am
fotografii.
Ai fotografii cu forma corporal a lui Nightwielder? a ntrebat
Tia.
Aa cred. Persoana de la care le-am cumprat nu era chiar
convins, dar eu sunt destul de sigur.
Auzi, flcule, mi-a strigat Cody. Nu vrei s-i vnd Loch
Ness-ul? i-l las la un pre bun.
L-am privit ncruntat, dar el s-a mulumit s ridice din umeri.
Loch Ness-ul era n Scoia, mcar att tiam i eu, iar blazonul de pe
apca lui Cody era, se pare, o chestie scoian sau englezeasc. Dar
accentul nu se potrivea.
Profule, am zis, ntorcndu-m din nou ctre el. Domnule
Phaedrus, te rog. Trebuie s-i prezint planul meu.
Planul? m-a ntrebat el, fr s par surprins c-i ghicisem
numele.
Pentru uciderea lui Steelheart.
Ai un plan? m-a ntrebat Profu. Ca s-l ucizi pe cel mai
puternic Epic din ar?
V-am spus asta i mai-nainte.
Credeam c vrei s ni te alturi i s ne convingi pe noi s-o
facem.

77
Am nevoie de ajutor, am recunoscut eu. Dar n-am venit cu
mna goal. Am un plan amnunit. Cred c-o s mearg.
Profu s-a mulumit s clatine din cap cu un aer mirat.
Dintr-odat Abraham a izbucnit n rs.
mi place de el. Are ceva. Un homme tmraire.3 Eti sigur c nu
facem recrutri, Profule?
Da, a zis Profu inexpresiv.
Mcar uitai-v la planul meu nainte s-l distrugei, am zis eu.
V rog.
Jon, a zis Tia. Mi-ar plcea s vd fotografiile alea. Probabil c-
s false, dar chiar i-aa<
Bine, a zis Profu aruncndu-mi ceva ncrctorul putii
mele. Schimbare de plan. Cody, ia-i pe Megan i pe biat i mergei
la el acas. Dac Forele de Ordine sunt acolo i ai impresia c-s pe
punctul de a pune mna pe informaii, distruge-le. Dar dac locul
pare sigur, adu-le ncoace.
Mi-a aruncat o privire.
Distruge tot ce nu poi s cari cu tine fr probleme. S-a
neles?
Da, a zis Cody.
Mulumesc, am zis eu.
Nu-i o favoare, fiule, a zis Profu. i sper s nu fie o greeal.
Plecai. S-ar putea s nu avem prea mult timp pn s-i dea de
urm.

Cnd ne-am apropiat de Ditko Place peste strzile subterane


ncepuse s se atearn linitea. Ai zice c, dat fiind ntunericul
permanent, n Newcago n-ar trebui s existe noapte i zi, dar exist.

3
Un brbat ndrzne (fr.).
78
Oamenii au tendina s vrea s doarm toi deodat, aa c s-a
stabilit o anumit rutin.
Desigur, exist o minoritate creia nu-i place s fac ce i se spune,
chiar i cnd vine vorba de lucruri simple. Eu fceam parte din ea.
S stai treaz toat noaptea nseamn s fii treaz cnd toi ceilali
dorm. E mai linite, mai intim.
Luminile din plafon erau conectate la un ceas aflat undeva i se
diminuau pe timpul nopii. Schimbarea era subtil, dar locuitorii
subteranului nvaser s-o observe. Aa se face c, dei Ditko Place
era aproape de suprafa, pe strzi nu era cine tie ce micare.
Oamenii dormeau.
Am ajuns n parc, o ncpere subteran spaioas tiat n oel. n
tavan erau numeroase guri care lsau s intre aer proaspt i pe
margine se aflau proiectoare ce emiteau o lumin albastru-violet.
n centrul ncperii nalte erau aglomerate pietre aduse de afar,
pietre adevrate, nu dintre cele transformate n oel. Exista i un
teren de joac, dotat cu piese fcute din lemn, ntr-o stare destul de
bun, care fuseser culese de altundeva. Ziua locul era plin de copii,
cei prea mici ca s lucreze sau cei ale cror familii i puteau permite
s nu-i trimit la munc. Btrnele i btrnii se adunau aici ca s
tricoteze ciorapi sau ca s fac alte treburi simple.
Megan a ridicat o mn, oprindu-ne.
Mobilele? a optit ea.
Cody a pufnit.
M iei drept un amator? a ntrebat el. E pe modul silenios.
Am ovit, apoi mi l-am desprins pe al meu din suportul lui de
pe umr i am verificat. Din fericire era pe silenios. I-am scos i
bateria, aa, ca s fiu sigur. Megan a ieit neauzit din tunel, a
traversat parcul i s-a ascuns n umbra unui bolovan de dimensiuni
considerabile. Urmtorul a fost Cody, apoi eu, inndu-m aplecat

79
i fcnd ct mai puin zgomot cu putin, trecnd pe lng pietrele
mari acoperite de licheni.
Deasupra noastr, cteva maini au strbtut vuind strada ce
trecea pe lng deschizturile din tavan. Navetiti ntrziai,
revenind la casele lor. Uneori aruncau gunoaie n capul nostru. Un
numr surprinztor de bogtai aveau nc slujbe obinuite.
Contabili, profesori, vnztori, tehnicieni IT, dei datanetul lui
Steelheart era accesibil numai celor mai de ncredere dintre ai si.
Nu vzusem n viaa mea un computer adevrat, doar mobilul.
Deasupra era o alt lume, i slujbe odinioar banale erau ocupate
acum numai de cei privilegiai. Restul munceau n fabrici sau
coseau haine n parc n timp ce-i supravegheau copiii aflai la joac.
Am ajuns lng bolovan i m-am ghemuit alturi de Megan i de
Cody, care examinau pe furi doi perei mai ndeprtai ai ncperii,
n care fuseser spate locuinele. Zeci de guri n oel ofereau
adposturi de diferite mrimi. Ca s asigure accesul la acestea, scri
metalice de incendiu fuseser luate de la cldirile abandonate de la
suprafa i montate aici.
Deci care-i? a ntrebat Cody.
I-am artat.
Vezi ua aia de la etajul doi, pe colul din dreapta? Aia-i.
Drgu, a zis Cody. Cum de-i permii tu un loc ca sta?
Pusese ntrebarea nepstor, dar mi ddeam seama c avea
bnuielile lui. Toi m bnuiau. Ei, presupun c era de ateptat.
mi trebuia o camer numai a mea ca s fac cercetri, i-am zis.
Fabrica unde am lucrat pune deoparte toate salariile din perioada
cnd eti copil i i le d n patru trane anuale dup ce mplineti
optsprezece ani. A fost de ajuns ca s mi asigur un an ntr-o camer
numai a mea.
Tare, a zis Cody.

80
M-am ntrebat dac explicaia mea trecuse sau nu testul.
S-ar prea c Forele de Ordine n-au ajuns aici deocamdat.
Poate n-au reuit s te identifice dup descriere.
Am ncuviinat, dei lng mine Megan privea n jur cu ochii
mijii.
Ce-i? am ntrebat-o.
Pare prea uor. N-am ncredere n lucrurile care par prea
uoare.
Am examinat i eu pereii. Am vzut cteva pubele goale i nite
motociclete legate cu lanuri lng o scar. Unele poriuni de metal
fuseser gravate de nite artiti ai strzii ndrznei. Nu aveau voie
s fac asta, dar lumea i ncuraja discret. Era una dintre puinele
forme de rebeliune pe care i le permiteau oamenii de rnd.
Bun, pi putem s ateptm aici holbndu-ne pn apar ei sau
putem pur i simplu s ne urnim, a zis Cody, frecndu-i obrazul cu
un deget mbrcat n piele. Hai s terminm odat.
S-a ridicat.
Unul dintre courile de gunoi a scnteiat.
Stai! am zis, apucndu-l pe Cody i trgndu-l n jos, n timp
ce inima prea gata s-mi sar din piept.
Ce-i? a ntrebat el nelinitit, dndu-i puca jos de pe umr.
Era o puc de calitate, veche, dar bine ntreinut, cu o lunet
mare i un amortizor de ultim generaie. Nu reuisem niciodat s
pun mna pe una din astea. Cele mai ieftine funcionau prost i
descoperisem c era greu s inteti cu ele.
Acolo, i-am zis indicndu-i pubela. Uit-te bine.
S-a ncruntat, dar a fcut ce i-am cerut. Mintea mi gonea,
rscolind crmpeie de amintiri legate de cercetrile mele. mi
trebuiau notiele. Scnteiere< un Epic iluzionist< cine s fie oare?
Refractionary, mi-am zis agndu-m de nume. Iluzionist de

81
clasa C cu capacitate de invizibilitate personal.
Dup ce s m uit? a ntrebat Cody. Te-ai speriat de vreo
pisic sau<
A amuit n clipa n care pubela a scnteiat din nou. Cody s-a
ncruntat, apoi s-a ghemuit i mai mult.
Ce-i asta?
Un Epic, a zis Megan ngustndu-i ochii. Unii dintre Epicii
minori druii cu puterea de a crea iluzii au adeseori probleme cnd
trebuie s le menin.
O cheam Refractionary, am zis eu ncet. E destul de abil,
capabil s creeze manifestri vizuale complexe. Dar nu-i foarte
puternic i iluziile ei au ntotdeauna defecte care o dau de gol. De
obicei scnteiaz ca i cum ar reflecta lumina.
Cody i-a orientat puca nspre pubel, privind prin lunet.
Adic tu spui c de fapt coul la de gunoi nu-i cu adevrat
acolo. C ascunde altceva. Membri ai Forelor de Ordine, poate?
Cred c da, am zis eu.
Gloanele o pot rni, flcule? a ntrebat Cody.
Da, nu-i un Super Epic. Dar, Cody, s-ar putea ca ea s nu fie
ascuns acolo.
Pi tocmai ai zis<
E un iluzionist din clasa C, i-am explicat eu. Dar cea de-a doua
putere a ei este invizibilitatea personal de clasa B. Iluziile i
invizibilitatea vin adesea la pachet. n fine, ideea-i c se poate face
invizibil pe sine, dar nu i pe alii. Cnd vine vorba despre alii,
trebuie s creeze o iluzie n jurul lor. Sunt convins c sub iluzia aia
cu falsa pubel se ascunde o brigad a Forelor de Ordine, dar dac-
i deteapt i este ea se afl altundeva.
Am simit o furnictur pe spinare. i uram pe Epicii iluzioniti.
Nu tiai niciodat unde pot fi. Pn i cei mai slabi dintre ei de

82
clasa D sau E conform propriului meu sistem de clasificare puteau
produce iluzii suficient de mari ca s se poat ascunde dup ele.
Dac aveau i invizibilitate personal era i mai ru.
Acolo, a optit Megan, artnd ctre o construcie de pe
terenul de joac, un fel de fortrea din lemn bun pentru crat.
Vezi cutiile alea din vrful turnului de pe terenul de joac? Tocmai
au scnteiat. Cineva se ascunde acolo.
E spaiu numai pentru o persoan, am optit. Din poziia aia,
oricine-i acolo poate vedea direct n apartamentul meu, prin u. Un
lunetist?
Cel mai probabil da, a zis Megan.
Asta nseamn c Refractionary e pe-aproape, am zis eu. Ca s
poat menine iluziile trebuie s poat vedea i terenul de joac, i
falsa pubel. Raza de aciune a puterilor ei nu-i foarte mare.
Cum o facem s ias la lumin? a ntrebat Megan.
Din cte-mi amintesc, i place s se implice. Dac i putem
determina pe soldaii Forelor de Ordine s se deplaseze, ea o s
ncerce s se afle prin preajma lor, n caz c trebuie s le dea
dispoziii sau s creeze iluzii ca s-i ajute.
Scntei! a optit Cody. De unde tii toate astea, putiule?
N-ai fost atent? l-a ntrebat Megan ncet. Asta face el. n jurul
chestiei steia i-a construit viaa. i studiaz.
Cody i-a mngiat brbia. Avea aerul unuia care pn atunci
luase drept ludroenie tot ce spusesem eu.
i tii slbiciunea?
E n notiele mele, am zis. ncerc s-mi aduc aminte. < pi,
de obicei iluzionitii nu pot s vad dac devin complet invizibili.
Lumina trebuie s le ating pupilele. Aa c poi s le caui ochii.
Dar un iluzionist cu adevrat talentat poate s-i fac ochii s se
potriveasc cu nuana mediului nconjurtor. ns nu asta-i

83
slbiciunea ei, e mai mult o limitare a iluziilor nsele.
Care era?
Fumul! am exclamat, apoi am roit pentru c vorbisem prea
tare.
Megan mi-a aruncat o cuttur ncruntat.
Asta-i slbiciunea ei, am optit. ntotdeauna evit persoanele
care fumeaz i se ine la distan de orice fel de foc. Asta e un lucru
de notorietate, susinut de destule dovezi, m rog, att ct poi
documenta slbiciunile Epicilor.
Cred c am revenit la planul la n care dm foc locuinei, a zis
Cody.
Prea ncntat de aceast perspectiv.
Ce? Nu!
Profu a zis<
nc mai putem s punem mna pe informaii, am zis eu. M
ateapt, dar au trimis numai un Epic minor. Asta nseamn c m
vor, dar nc nu s-au prins c Rzbuntorii au fost implicai n
asasinatul din aceast noapte. Sau poate c nu tiu n ce anume
const implicarea mea. Probabil c nici nu mi-au golit camera nc,
chiar dac au intrat i au controlat ce-i nuntru.
Un motiv excelent s dm foc locului, a zis Megan. mi pare
ru, dar dac-s att de aproape<
Dar, vezi tu, acum e important s intrm nuntru. Trebuie s
vedem dac a fost deranjat ceva i, dac da, ce anume. Asta ne va
spune ce anume au descoperit. Dac ardem locul acum, ne orbim
singuri.
Ceilali doi au ovit.
Putem s-i oprim, am zis eu. i s-ar putea s reuim chiar s
ucidem un Epic pe parcursul aciunii. Refractionary are i ea destul
snge pe mini. Luna trecut, cineva i-a luat faa n trafic. Ea a creat

84
o iluzie ca i cum drumul ar fi cotit i l-a fcut pe cel care o jignise s
ias de pe carosabil i s se izbeasc de o cldire. ase mori. Erau i
copii n main.
Epicii ddeau dovad de o evident ba chiar incredibil lips
a oricrei urme de contiin sau de sim moral. La nivel filosofic,
problema asta i preocupa pe anumii oameni teoreticieni, savani.
Acetia se minunau de totala neomenie manifestat de Epici. Oare
Epicii ucideau pentru c, dintr-un motiv sau altul, Calamity alesese
numai oameni groaznici care s capete puteri? Sau ucideau pentru
c o putere att de uimitoare putea deforma o persoan, fcnd-o
iresponsabil?
Nu ajunseser la o concluzie clar, dar mie nici c-mi psa. Nu
eram savant. Da, fceam cercetri, dar la fel fcea i un mptimit al
sporturilor care i urmrea echipa preferat. Nu-mi psa de ce
fceau Epicii ceea ce fceau, la fel cum un fan al baseball-ului nu se
sinchisete de procesele fizice care au loc cnd bta lovete mingea.
Un singur lucru conta: Epicii nu ddeau doi bani pe viaa
oamenilor de rnd. n mintea lor, uciderea brutal a vinovatului era
o pedeaps potrivit pn i pentru cele mai mrunte infraciuni.
Profu nu ne-a dat aprobare s atacm un Epic, a zis Megan.
Nu e n conformitate cu procedurile.
Cody a chicotit.
S omori un Epic e mereu n conformitate cu procedurile,
ftuc. Doar c n-ai fost tu cu noi de suficient vreme ca s pricepi.
Am o grenad fumigen n camera mea, am zis eu.
Ce? a ntrebat Megan. De unde?
Am crescut lucrnd la fabrica de muniie, am zis eu. Fabricam
n general puti i pistoale, dar colaboram i cu alte fabrici.
Cteodat mai culegeam ceva bun-bun din grmada de chestii
respinse de controlul calitii.

85
O fumigen e ceva bun-bun? a ntrebat Cody.
M-am ncruntat nedumerit. Ce voia s spun? Sigur c era! Cine
n-ar fi vrut o fumigen dac i s-ar fi oferit una? Megan n schimb
aproape c a zmbit. Ea nelegea.
Fato, nu te neleg, mi-am zis n sinea mea. Umbla cu
explozibili ascuni sub tricou i era un inta excelent, dar cnd
venea vorba s omoare un Epic i fcea probleme din cauza
procedurilor? De ndat ce m-a surprins privind-o, expresia ei a
devenit din nou rece i distant.
O jignisem cu ceva?
Dac reuim s punem mna pe fumigena aia, pot s-o folosesc
ca s neutralizez puterile lui Refractionary, am zis eu. i place s
stea n apropierea echipelor sale. Dac i putem atrage pe soldai
ntr-un spaiu nchis, ea probabil c i va urma. Pot s lansez
grenada i s-o mpuc cnd fumul o va face s apar.
Nu-i ru, a zis Cody. Dar cum s facem asta i s lum i
notiele tale?
Floare la ureche, am zis eu, nmnndu-i cam fr chef puca
mea lui Megan.
Aveam mai multe anse s-i duc de nas dac nu eram narmat.
Le oferim ceea ce ateapt. Pe mine.

86
10

Am traversat strada ctre apartamentul meu, cu minile n


buzunarele jachetei, jucndu-m cu rola de band adeziv pentru
uz industrial pe care o pstram de obicei nuntru. Celor doi nu le
plcuse planul meu, dar nu avuseser nicio idee mai bun. Speram
c vor fi capabili s-i joace rolurile.
M simeam complet gol fr puca mea. Aveam n camer dou
pistoale, dar un om nu e cu adevrat periculos dect dac are o
puc. Sau, m rog, nu-i din cale-afar de periculos. ntotdeauna
cnd nimeream ceva cu pistolul mi se prea c o fcusem din
ntmplare.
Megan a reuit, mi-am zis. Nu numai c a nimerit, dar a
nimerit un Super Epic n mijlocul unui salt, trgnd cu dou arme
deodat, dintre care cu una lipit de old.
Pe parcursul luptei noastre cu Fortuity ea manifestase nite
emoii. Pasiune, mnie, enervare. Cele din urm direcionate ctre
mine, dar mcar existaser. i apoi, pre de cteva clipe dup ce el
fusese ucis< ntre noi fusese o conexiune. Mulumire i o apreciere
la adresa mea care se manifestase cnd mi luase partea n faa
Profului.
Acum dispruser. Ce nsemna asta?
M-am oprit la marginea terenului de joac. Chiar m gndeam la
o fat n momentul sta? Eram la numai cinci pai de locul unde se
ascundea un grup de membri ai Forelor de Ordine, care probabil i
ainteau asupra mea armele lor automate sau pe baz de energie.
Idiotule, mi-am zis urcnd scara de metal nspre apartamentul
meu. Aveau de gnd s vad dac nu o s scot ceva incriminator
nainte s m nhae. Sau cel puin aa speram.

87
S urc scrile astfel, cu spatele la duman, era o tortur. Aa c
am fcut ce fceam ori de cte ori mi era fric. M-am gndit la tata
prbuindu-se, sngernd rezemat de stlpul din holul distrus al
bncii, n timp ce eu m ascundeam. Nu-l ajutasem.
N-aveam s mai fiu niciodat att de la.
Am ajuns la ua apartamentului i mi-am fcut de lucru cu cheile.
Am auzit un scrnet ndeprtat, dar m-am prefcut c nu-l observ.
Era probabil lunetistul din vrful echipamentului de joac,
schimbndu-i poziia ca s m ia la ochi. Da, din acest unghi
vedeam clar. Construcia era suficient de nalt pentru ca lunetistul
s poat trage prin ua apartamentului.
Am intrat n unica mea camer. Fr holuri sau dependine, o
simpl gaur tiat n oel, ca majoritatea locuinelor din subteran.
N-aveam eu baie sau ap curent, dar tot locuiam n condiii
satisfctoare, judecnd dup standardele subteranului. O camer
ntreag pentru o singur persoan?
O ineam n dezordine. Nite castroane de unic folosin n care
fuseser tiei stteau ngrmdite lng u, rspndind miros de
condimente. Pe podea erau mprtiate haine. Pe mas se afla o
gleat cu ap veche de dou zile i nite tacmuri murdare i
zgriate stteau grmad lng ea.
Nu le foloseam ca s mnnc. Erau de ochii lumii. La fel i
hainele: nu le purtam niciodat. Adevratele mele haine pentru
inute rezistente, ntotdeauna curate i splate stteau mpturite
ntr-un cufr aflat lng salteaua mea ntins pe podea. Dezordinea
din ncpere era intenionat. De fapt chiar m enerva: mie-mi
plcea ordinea.
Descoperisem c dezordinea i fcea pe oameni s fie neateni.
Dac proprietreasa mea i-ar fi bgat nasul pe aici, ar fi gsit ceea
ce se atepta s gseasc. Un adolescent abia ajuns la majorat care i

88
cheltuia ctigurile ducnd un trai uor timp de un an, nainte ca
responsabilitile s-l copleeasc. Nu ar fi cotrobit dup
ascunztori secrete.
M-am grbit ctre cufr. L-am descuiat i mi-am scos rucsacul, n
care deja se aflau un schimb de haine, nclri de rezerv, nite raii
uscate i doi litri de ap. ntr-un buzunar lateral era un pistol, iar n
cel de pe partea opus se afla fumigena.
M-am apropiat de saltea i am desfcut fermoarul husei.
nuntru se afla viaa mea. Zeci de dosare pline cu tieturi din ziare
i crmpeie de informaii. Opt agende coninnd ideile i
descoperirile mele. Una i mai mare, cu indexurile.
Poate c-ar fi trebuit s le iau pe toate cu mine cnd m dusesem
s urmresc atacul asupra lui Fortuity. n fond, sperasem c o s
plec mpreun cu Rzbuntorii. M gndisem la asta, dar n final
decisesem c n-ar fi fost nelept. n primul rnd, erau prea multe.
Puteam s le car pe toate la o adic, dar m-ar fi ncetinit.
i erau prea preioase. Cercetarea aceasta era cel mai valoros
lucru din viaa mea. Fusesem ct pe ce s fiu ucis n timp ce adunam
unele dintre aceste informaii, spionndu-i pe Epici, punnd
ntrebri care nu trebuiau puse, pltind informatori dubioi. Eram
mndru de ea, ca s nu mai spun c m i temeam de ceea ce i s-ar fi
putut ntmpla. Crezusem c va fi mai n siguran aici.
Afar, palierul metalic al scrii s-a zglit sub impactul unor
cizme. M-am uitat peste umr i am vzut privelitea cea mai
temut n lumea subteran: membri ai Forelor de Ordine n
echipament complet de lupt. Stteau pe palier cu armele automate
n mini, cu capetele acoperite de cti negre, aerodinamice, cu
armura militar protejndu-le piepturile, genunchii i braele. Erau
trei.
Ctile lor aveau viziere ntunecate lsate pe ochi, expunndu-le

89
gurile i brbiile. Vizierele le asigurau vedere nocturn i emanau o
vag strlucire verzuie cu un straniu model fumuriu care se
nvolbura i unduia pe ntreaga lor suprafa. Efectul era hipnotic,
sta fiind i scopul din cte se spunea.
Am fcut ochii mari, ncordndu-m, i zu c n-a fost nevoie s
m prefac.
Minile pe cap, mi-a zis conductorul grupului, sprijinindu-i
puca de old i ndreptnd-o spre mine. n genunchi, supusule.
Aa le spuneau oamenilor, supui. Steelheart nu-i pierdea
vremea cu prefctorii prosteti menite s demonstreze c imperiul
lui era, chipurile, o republic sau vreo alt form de guvernmnt.
Nu le spunea oamenilor ceteni sau tovari. Ei erau supui ai
imperiului. i cu asta basta.
Mi-am ridicat minile n grab.
N-am fcut nimic, m-am vicrit eu. M-am dus numai s m
uit!
MINILE SUS I N GENUNCHI! s-a rstit ofierul.
M-am conformat.
Au intrat n ncpere lsnd ua deschis, pentru ca lunetistul lor
s poat vedea n interior. Din cte citisem, acetia trei erau parte
dintr-o echip de cinci persoane numit un Nucleu. Trei soldai de
rnd, un specialist n acest caz un lunetist i un Epic minor.
Steelheart avea vreo cincizeci asemenea Nuclee.
Aproape tot efectivul Forelor de Ordine consta din echipe
pentru operaiuni speciale. Dac trebuia dus vreo btlie la scar
larg, ceva din cale-afar de periculos, Steelheart, Nightwielder,
Firefight sau poate Conflux care era eful Forelor de Ordine se
ocupau personal de ea. Forele de Ordine erau folosite pentru
problemele mai mrunte din ora, cele cu care Steelheart nu voia s-
i bat capul. ntr-un fel, el nu avea nevoie de Forele de Ordine.

90
Acestea erau echivalentul bieilor care parcau mainile, aa cum i
i-ar fi imaginat un dictator cu tendine criminale.
Unul dintre cei trei soldai sttea cu ochii pe mine, n timp ce
ceilali mi rscoleau coninutul saltelei. E i ea nuntru? m-am
ntrebat. Invizibil, ascuns pe undeva? Instinctele mele i tot ce-
mi aminteam din cercetrile despre ea mi spuneau c trebuia s se
afle prin apropiere.
Nu puteam dect s sper c era n ncpere. ns nu puteam
aciona pn ce Cody i Megan nu i ndeplineau rolul pe care-l
aveau n planul meu, aa c am ateptat, ncordat, s treac la fapte.
Cei doi soldai au scos agendele i dosarele dintre cele dou
buci de spum poliuretanic ce alctuiau salteaua. Unul a
frunzrit notiele.
Domnule, astea-s informaii despre Epici, a zis el.
Am crezut c-o s-l vd pe Fortuity luptndu-se cu un alt Epic,
am zis eu, privind n podea. Cnd mi-am dat seama c se petrecea
ceva ngrozitor am vrut s fug. M dusesem numai ca s vd ce se
ntmpl, nelegei?
Ofierul a nceput s se uite prin agende. Soldatul care m
supraveghea prea cumva stnjenit. Se tot uita cnd la mine, cnd la
ceilali.
Am ateptat, cu inima bubuindu-mi n piept. Megan i Cody
urmau s atace n curnd. Trebuia s fiu pe faz.
Ai dat de belea, supusule, mi-a zis ofierul, aruncnd una
dintre agendele mele pe podea. A murit un Epic, i nc unul
important.
N-am avut de-a face cu asta, am zis. Jur. Eu<
Da-da, a zis ofierul, fcndu-i semn unuia dintre soldai:
Adun astea!
Domnule, a zis soldatul care m supraveghea. Probabil c

91
spune adevrul.
Am ovit. Vocea aia<
Roy? am exclamat ocat.
Ajunsese la majorat cu doi ani naintea mea< i dup aceea se
alturase Forelor de Ordine.
Ofierul s-a uitat din nou la mine.
l cunoti pe acest supus?
Da, a zis Roy fr s par prea ncntat.
Era nalt i rocat. mi plcuse de el. Fusese adjunct la Fabric,
poziie pe care Martha o oferea bieilor mai mari. Rolul lor era s
mpiedice hruirea lucrtorilor mai tineri sau mai slabi. Roy i
fcuse treaba bine.
i n-ai zis nimic? a ntrebat ofierul cu asprime n glas.
Eu< mi pare ru, domnule. Ar fi trebuit s-o fac. ntotdeauna
a fost fascinat de Epici. L-am vzut traversnd jumtate din ora pe
jos i ateptnd n ploaie numai pentru c auzise c un nou Epic ar
fi putut trece prin ora. Dac ar fi auzit c exist ansa s-i priveasc
pe doi dintre ei luptndu-se, s-ar fi dus, chiar dac nu era o idee
prea bun.
Sun exact a genul de persoan care nu ar trebui s umble n
libertate, a zis ofierul. Adun astea. Fiule, spune-ne exact ce-ai
vzut. Dac faci treab bun, s-ar putea chiar s apuci dimineaa.
Se<
Afar a rsunat o mpuctur. Pe chipul ofierului s-a deschis o
floare roie, iar partea din fa a ctii a explodat sub impactul unui
glon.
M-am rostogolit ctre rucsacul meu. Cody i Megan i fcuser
treaba, doborndu-l discret pe lunetist i ocupnd o poziie de unde
s m poat sprijini.
Am deschis dintr-o smucitur un buzunar al rucsacului, mi-am

92
scos pistolul i am tras rapid, ochind coapsa lui Roy. Gloanele au
nimerit o deschiztur din armura lui avansat, fcndu-l s cad,
dei am fost ct pe ce s ratez. Arz-le-ar scnteile de pistoale!
Cellalt soldat s-a prbuit ca urmare a unui glon bine plasat de-
al lui Cody, instalat probabil n interiorul construciei de pe terenul
de joac. N-am stat s m asigur c cel de-al treilea soldat era mort.
Refractionary putea s se afle n camer, narmat i gata s trag.
Am scos fumigena i i-am smuls cuiul.
Am lsat-o s cad. Un jet de fum cenuiu a izbucnit din cutia de
tabl, umplnd camera. Mi-am inut rsuflarea, cu arma pregtit.
Puterile lui Refractionary aveau s fie anulate la contactul cu fumul.
Am ateptat-o s apar.
Nu s-a ntmplat nimic. Nu era nuntru.
nbuindu-mi o njurtur i continund s-mi in rsuflarea, l-
am privit pe Roy. ncerca s se mite, strngndu-i piciorul rnit i
strduindu-se s m prind n vizorul putii. Am fcut un salt prin
fumul din ncpere i i-am lovit arma cu piciorul, fcnd-o s
zboare ct colo. Apoi i-am scos pistolul din teaca lateral i l-am
aruncat. Niciuna dintre arme nu mi-ar fi fost de folos: fuseser
sincronizate cu mnuile lui.
Roy avea mna n buzunar. I-am pus pistolul la tmpl i i-am
smucit mna afar. ncercase s tasteze ceva pe mobil. Am armat
pistolul i el a lsat telefonul s cad.
Oricum e prea trziu, David, a uierat Roy, apoi a nceput s
tueasc din pricina fumului. Conflux o s-i dea seama din clipa n
care n-o s mai fim online. Alte Nuclee sunt pe drum ncoace. O s
trimit drone de supraveghere. Probabil c sunt deja aici.
inndu-mi n continuare rsuflarea, i-am controlat buzunarele
pantalonilor militari. Nu mai avea alte arme.
Eti nebun, David, mi-a zis Roy tuind.

93
L-am ignorat i am continuat s scanez camera. Trebuia s
rencep s respir i fumul era din ce n ce mai dens.
Unde era Refractionary? Pe palier poate. Am expediat fumigena
afar dintr-un ut, spernd c se afla acolo.
Nimic. Fie nu-i nimerisem slbiciunea, fie hotrse s nu se
alture echipei sale cnd aceasta venise s m captureze.
Dac se furia ctre Megan sau Cody? Ei nici n-ar fi tiut c se
apropie.
Mi-am cobort privirea. Mobilul lui Roy!
Merit ncercat.
Am nhat telefonul i am deschis agenda. Refractionary era
trecut n list cu numele ei de Epic. Majoritatea Epicilor le prefer
pe-astea.
Am apelat.
Aproape imediat, dinspre terenul de joac a rsunat o
mpuctur.
Nu mai puteam s-mi in rsuflarea. M-am repezit afar,
mergnd aplecat i am expediat cu un ut grenada aflat pe palier.
Am cobort scrile i am luat o gur zdravn de aer.
Apoi am examinat terenul de joac cu ochi nlcrimai. Cody era
ngenuncheat n vrful construciei, cu puca la umr. La baza
turnului sttea Megan, cu pistolul n mn, iar la picioarele ei se afla
un trup n veminte negre i galbene. Refractionary.
Megan a tras din nou, doar ca s fie sigur, dar femeia era n mod
evident moart.
nc un Epic fusese eliminat.

94
11

Prima mea micare a fost s revin nuntru i s arunc afar din


ncpere puca lui Roy, ctre care acesta ncepuse s se trasc. Apoi
i-am verificat pe ceilali doi soldai, unul era mort. Cellalt avea
puls, dar slab, i mi-era clar c nu avea s se trezeasc n viitorul
apropiat.
Trebuia s m mic repede. Am tras agendele afar din saltea i
le-am ndesat n rucsac. ase agende groase i un index pot s umfle
bine de tot un rucsac. Am stat un moment pe gnduri, apoi am scos
afar nclmintea de rezerv. nclri noi mi puteam cumpra,
dar agendele astea nu le puteam nlocui.
Aa au ncput n rucsac i ultimele dou i am strecurat alturi
de ele dosarele despre Steelheart, Nightwielder i Firefight. Dup o
clip l-am adugat i pe cel despre Conflux. Era cel mai subire. Nu
se tiau prea multe despre Super Epicul misterios care conducea
Forele de Ordine.
Roy continua s tueasc, dei fumul se mprtiase. i-a scos
casca. Era de domeniul suprarealismului s vd faa aceea familiar
una pe care o cunoteam de ani de zile purtnd uniforma
dumanului. Nu fuseserm prieteni, eu unul nu aveam aa ceva, dar
l admirasem.
Lucrezi cu Rzbuntorii, a zis Roy.
Trebuia s ncerc s-l pun pe o pist fals, s-l fac s cread c
lucram pentru altcineva.
Ce?! am zis strduindu-m s par ct mai uluit.
Nu ncerca s negi, David. E evident. Toi tiu c Rzbuntorii
l-au atacat pe Fortuity.
Am ngenuncheat alturi de el cu rucsacul pe umr.

95
Uite ce-i, Roy, nu-i lsa s te vindece, OK? tiu c Forele de
Ordine au Epici capabili de-aa ceva. Nu-i lsa, dac poi.
Ce? De ce<
n perioada urmtoare e mai bine s fii bolnav, Roy, i-am zis
ncet, dar cu patim. O s aib loc un transfer de putere n
Newcago. Limelight vine dup Steelheart.
Limelight? a zis Roy. Cine naiba-i sta?
M-am apropiat de locul unde zceau celelalte dosare ale mele i,
fr tragere de inim, am scos o canistr de butan din cufr i am
turnat-o pe pat.
Lucrezi pentru un Epic? a optit Roy. Chiar crezi c l poate
nfrnge cineva pe Steelheart? Dar-ar scnteile, David! Ci rivali i-
a ucis?
Acum e altceva, i-am zis eu, scond nite chibrituri. Limelight
e altceva.
Am aprins chibritul.
Nu puteam s iau restul dosarelor. Erau materiale din care m
documentasem, fapte i articole din care strnsesem informaiile din
agendele mele. A fi vrut s le iau cu mine, dar nu mai era loc n
rucsac.
Am aruncat chibritul. Patul a luat foc.
Unul dintre prietenii ti s-ar putea s mai fie n via, i-am zis
lui Roy, fcnd semn ctre cei doi membri ai Forelor de Ordine care
zceau pe podea.
Conductorul echipei fusese mpucat n cap, dar cellalt fusese
lovit n coaste.
Scoate-l de-aici. i apoi ine-te departe, Roy. Urmeaz zile
periculoase.
Mi-am pus rucsacul pe umr i am ieit n grab, npustindu-m
pe scri. La jumtatea treptelor am ntlnit-o pe Megan.

96
Planul tu a dat chix, a zis ea ncet.
A mers destul de bine, i-am rspuns eu. A murit un Epic.
Numai pentru c i-a lsat mobilul pe vibraii, a zis Megan,
cobornd zorit treptele alturi de mine. Dac n-ar fi fost
neglijent<
Am avut noroc, am fost eu de acord. Dar tot se cheam c-am
ctigat.
Telefoanele mobile erau parte din viaa de zi cu zi. Or fi trit
oamenii n guri, dar toat lumea avea cte un mobil pentru
distracie.
Ne-am ntlnit cu Cody la baza turnului de pe terenul de joac,
lng cadavrul lui Refractionary. El mi-a restituit puca.
Flcule, a fost grozav, mi-a zis el.
Am clipit dezorientat. M ateptasem la o nou spuneal, ca
aceea primit de la Megan.
Profu o s fie invidios c n-a venit el nsui, a continuat Cody
punndu-i puca pe umr. Tu ai fost l de-a sunat-o?
Da.
Grozav, a repetat Cody btndu-m pe spate.
Megan nu prea nici pe departe la fel de ncntat. I-a aruncat lui
Cody o privire tioas i s-a ntins s-mi ia rucsacul.
M-am mpotrivit.
Ai nevoie de dou mini pentru puca aia, a zis ea
desprinzndu-mi-l de pe bra i aezndu-i-l pe umr. Hai s ne
urnim. Forele de Ordine o s<
S-a oprit la vederea lui Roy, care se chinuia s-l trasc pe cellalt
membru al Forelor de Ordine din camera n flcri pe palier.
M-am simit vinovat, dar nu pentru mult vreme. Elicoptere
zumziau deasupra. n curnd avea s primeasc ajutor. Am
traversat parcul n grab, ndreptndu-ne spre tunelele care duceau

97
n adncul subteranului.
I-ai lsat n via? m-a ntrebat Megan n timp ce fugeam.
Ne sunt mai utili aa, am zis. I-am pus pe o pist fals. Am
minit c a lucra pentru un Epic care vrea s-l provoace pe
Steelheart. Sper c asta o s-i mpiedice s i caute pe Rzbuntori.
Am ezitat.
n plus, nu ei sunt dumanii notri.
Ba sigur c sunt, s-a rstit ea.
Ba nu, a zis Cody alergnd alturi de ea. Are dreptate, mi
fat. Nu-s. Or fi lucrnd pentru duman, dar nu-s dect nite
oameni obinuii. Fac i ei ce pot ca s supravieuiasc.
Nu putem s gndim aa, a zis ea n timp ce ajungeam n
dreptul unui tunel ce se ramifica. Mi-a aruncat o privire rece,
dispreuitoare. Nu putem s le artm mil. Ei nu s-ar purta milos
cu noi.
Nu putem s devenim la fel ca ei, ftuc, a zis Cody cltinnd
din cap. S-l asculi pe Prof cnd o mai vorbi despre asta. Dac
trebuie s facem ce fac Epicii ca s reuim s-i nfrngem, atunci nu
merit.
L-am ascultat, a zis ea continund s m priveasc. Nu din
cauza lui mi fac griji. mi fac griji din cauza lui Genunchi sta.
O s mpuc un membru al Forelor de Ordine dac-o s
trebuiasc, am zis nfruntndu-i privirea. Dar n-o s m las distras
apucndu-m s-i vnez. Am un scop n via. S-l vd pe
Steelheart mort. Asta-i tot ce conteaz.
Hm, a fcut ea ntorcndu-mi spatele. sta nu-i un rspuns.
Hai s ne vedem de drum, a zis Cody indicndu-mi o scar ce
ducea ctre nite tuneluri aflate mai n adncime.

E om de tiin, flcule, mi-a explicat Cody n timp ce

98
strbteam coridoarele nguste ale catacombelor de oel. I-a studiat
pe Epici nc din primele zile i a creat nite dispozitive remarcabile
bazate pe ceea ce a aflat despre ei. De-aia i spune toat lumea
Profu n loc s-i zic pe nume.
Am ncuviinat ngndurat. Acum c eram n adncuri, Cody se
relaxase. Megan nc mai era ncordat. Mergea naintea noastr,
innd n mn mobilul pe care-l folosea ca s-i transmit Profului
un raport despre misiune. Cody i activase lanterna telefonului i
i-l agase de buzunarul de la piept al jachetei lui de camuflaj. Eu
scosesem cardul de reea dintr-al meu, o idee bun, a spus el, pn
cnd aveau Abraham sau Tia timp s se ocupe de el.
Am descoperit c nu aveau ncredere nici mcar n Atelierele
Knighthawk. De obicei Rzbuntorii nu foloseau reeaua comun,
i uneau mobilele conectate doar ntre ele, iar transmisiunile lor
erau ncriptate la ambele capete. Pn cnd cptm i eu o codare
puteam s-mi folosesc mobilul doar pe post de camer de filmat sau
de lantern.
Cody pea relaxat, purtndu-i puca pe umr, cu un bra
petrecut pe dup ea i atrnndu-i. Odat cu moartea lui
Refractionary pream s-i fi ctigat aprobarea.
Deci unde a lucrat? am ntrebat, dornic s aflu informaii
despre Prof.
Pe seama Rzbuntorilor circulau tot soiul de zvonuri, dar se
cunoteau puine fapte concrete.
Nu tiu, a recunoscut Cody. Nimeni nu tie sigur care e
trecutul Profului, dei probabil c Tia are ea o idee. Dar nu vorbete
despre asta. Abe i cu mine am pus un pariu cu privire la locul de
munc de dinainte al Profului. Eu sunt destul de sigur c a lucrat la
vreo organizaie guvernamental secret.
Pe bune? am ntrebat.

99
Sigur, a zis Cody. N-a fi surprins dac ar fi taman cea care a
provocat apariia lui Calamity.
Asta era una dintre teorii: c Statele Unite sau, dup alii,
Uniunea European l crease cumva pe Calamity ncercnd s
pun bazele unui proiect de creare a unui supraom. Dup prerea
mea, ipoteza asta era cam tras de pr. ntotdeauna fusesem convins
c de fapt Calamity era un soi de comet care devenise prizoniera
gravitaiei Pmntului, dar nu tiam dac aa ceva era posibil din
punct de vedere tiinific. Poate c era un satelit. Asta s-ar fi potrivit
cu teoria lui Cody.
Nu era singurul care credea c totul mirosea a conspiraie. Erau o
grmad de chestii despre Epici care nu se potriveau.
Opa, ai expresia aia, a zis Cody artndu-m cu degetul.
Expresia aia?
Mtlu m crezi nebun.
Nu. Nici vorb.
Ba da. Nu-i nimic. tiu eu ce tiu, chiar dac Profu i d ochii
peste cap de fiecare dat cnd pomenesc despre asta, a zis Cody
zmbind. Dar asta-i alt poveste. Ct despre meseria Profului, cred
c trebuie s fi lucrat n vreo fabric de armament. n fond, el a creat
tensorii.
Tensorii?
Profului nu i-ar face plcere s tie c vorbeti despre asta, a
zis Megan privind peste umr. Nimeni nu l-a autorizat pe el s tie
asta, a adugat ea privindu-m.
l autorizez eu, a zis Cody relaxat. Oricum o s-i vad, mi
fat. i nu-mi cita tu mie din regulile Profului.
Ea a nchis gura. Avea aerul c tocmai asta fusese gata s fac.
Tensorii? am repetat eu.
O chestie pe care-a inventat-o Profu, a zis Cody. Fie imediat

100
nainte, fie imediat dup ce a prsit laboratorul. Are cteva chestii
de-astea, invenii care reprezint principalul nostru avantaj
mpotriva Epicilor. Jachetele astea ale noastre sunt una dintre ele
in zdravn la tvleal i tensorii sunt o alt invenie.
Dar ce anume sunt?
Mnui, a zis Cody. M rog, dispozitive n form de mnui.
Creeaz vibraii care dezintegreaz obiectele solide. Funcioneaz
cel mai bine pe materii dense, cum ar fi piatra sau metalul sau
anumite soiuri de lemn. Le transform n pulbere, dar nu ar rni o
fiin vie.
Glumeti.
n toi anii mei de documentare nu auzisem despre o asemenea
tehnologie.
N, a fcut Cody. Dar nu-s uor de folosit. Abraham i Tia se
descurc cel mai bine. Dar o s vezi tu. Tensorii ne permit s
mergem n locuri unde nu ar trebui s ne aflm. Unde nu se
ateapt nimeni s fim.
Uimitor, am zis cu mintea zbrnindu-mi.
Rzbuntorii chiar aveau reputaia c sunt n stare s ptrund
acolo unde nimeni nu ar fi crezut c-i posibil. Existau poveti<
Epici ucii n propriile camere, bine pzite i considerate sigure.
Rzbuntori evadai aproape ca prin minune.
Un dispozitiv care putea transforma piatra i metalul n
pulbere< Puteai s ptrunzi prin ui ncuiate, indiferent de
dispozitivele de securitate care le protejau. Puteai s sabotezi
vehicule. Poate chiar s drmi cldiri. Deodat unele dintre cele
mai mari mistere care-i nvluiau pe Rzbuntori i gseau
explicaie. Cum de ptrunseser nuntru i l prinseser pe
Daystorm n curs, cum scpaser cnd Calling War aproape c-i
ncolise.

101
Trebuiau s-i plnuiasc accesul cu iretenie ca s nu lase guri
evidente, de natur s-i dea de gol. ns mi ddeam seama cum
funciona treaba.
Dar de ce mi spui toate astea? l-am ntrebat uimit.
Dup cum am zis, flcu, oricum o s le vezi n curnd la
treab. M-am gndit c-i mai bine s fii pregtit. n plus, tii deja
attea despre noi, nct un lucru n plus nici nu mai conteaz.
OK, am rostit eu relaxat, dndu-mi seama abia apoi de tonul
sumbru al vocii sale.
Lsase un anumit lucru nespus: tiam deja att de multe, nct nu
puteau s m lase s plec.
Profu mi oferise o ocazie s m retrag. Eu insistasem s m ia cu
ei. n acest moment, fie i convingeam pe deplin c nu eram o
ameninare i m alturam grupului lor, fie aveau s m lase n
urm. Mort.
Am nghiit cu greu, simind c mi se uscase brusc gura. Eu am
vrut-o, mi-am zis sumbru. tiusem c odat ce m alturam lor
dac m alturam lor nu aveam s mai prsesc organizaia.
Intram i intrat eram.
Deci< am zis, silindu-m s nu strui asupra ideii c acest
brbat sau oricare dintre ei ar fi putut decide ntr-o bun zi c
trebuia s fiu mpucat n numele binelui comun. Deci cum a
nscocit el mnuile astea? Tensorii? N-am auzit niciodat de ceva
asemntor.
Epicii, a zis Cody cu vocea din nou binevoitoare. Profu a lsat
s-i scape asta la un moment dat. A inventat tehnologia dup ce a
studiat un Epic care putea face ceva similar. Tia spune c s-a
ntmplat n primele zile. nainte ca societatea s se prbueasc,
unii Epici au fost prini i inui n captivitate. Nu toi sunt suficient
de puternici nct s poat evada cu uurin. Mai multe laboratoare

102
au fcut teste pe ei, ncercnd s neleag cum le funcioneaz
puterile. Din acele zile provine tehnologia pentru chestii de genul
tensorilor.
Pn acum nu auzisem despre asta i dintr-odat lucrurile au
nceput s se lege. Pe vremuri, chiar nainte de venirea Calamitii,
fcuserm mari progrese tehnologice. Arme alimentate cu energie,
surse de alimentare i baterii avansate i chiar o nou tehnologie
pentru telefoanele mobile, acesta fiind motivul pentru care ale
noastre funcionau sub pmnt i aveau o raz mare de acoperire
fr s recurg la antene.
Sigur, multe dintre acestea se pierduser cnd Epicii ncepuser
s preia puterea. i ce nu se pierduse era controlat de Epici ca
Steelheart. Am ncercat s-mi imaginez acei primi Epici supui
testelor. De aceea erau cruzi att de muli dintre ei? Ne purtau pic
pentru testele alea?
A participat vreunul dintre ei de bunvoie la teste? am
ntrebat. Cte laboratoare se ocupau de aa ceva?
Nu tiu, a zis Cody. Cred c nu prea conteaz.
De ce s nu conteze?
Cody a ridicat din umeri, cu puca la locul ei, cu lanterna
mobilului luminnd coridorul ca o cript. Catacombele miroseau a
praf i umezeal.
Tia vorbete tot timpul despre baza tiinific a existenei
Epicilor, a zis el. Eu nu cred c pot fi explicai n asemenea termeni.
Cnd vine vorba despre ei, sunt prea multe chestii care nu se petrec
aa cum spune tiina c ar trebui s se petreac. Uneori m ntreb
dac nu cumva au aprut tocmai pentru c am crezut c putem
explica totul.
N-a mai trecut mult i am ajuns. Observasem c Megan ne
cluzea folosindu-se de mobilul ei, care afia pe ecran o hart.

103
Remarcabil! O hart a catacombelor de oel? Nu crezusem c exist
aa ceva.
Aici, a zis Megan gesticulnd ctre un strat gros de cabluri
care atrnau ca o cortin dinaintea unui perete.
Aa ceva era un lucru obinuit aici, jos, unde Sptorii lsaser
treaba neterminat.
Cody s-a apropiat i a lovit cu zgomot o plcu aflat lng
cabluri. Cteva clipe mai trziu i-a rspuns un sunet asemntor.
nuntru, Genunchi, mi-a zis el fcnd semn ctre cabluri.
Am tras aer n piept i am naintat, dndu-le deoparte cu eava
putii. Dincolo de ele era un mic tunel care ducea abrupt n sus.
Trebuia s m trsc prin el. L-am privit pe Cody peste umr.
Niciun pericol, mi-a promis el.
Nu-mi ddeam seama dac m silea s intru eu primul din cauza
unei nencrederi latente sau pentru c voia s m vad trndu-m.
Nu prea un moment bun s m ndoiesc de el sau s dau napoi.
Am nceput s m trsc.
Tunelul era ngust i m-am temut c, dac mi puneam puca pe
spinare, aceasta s-ar fi frecat de perei dereglndu-i aliniamentul
lunetei. Aa c m-am trt innd-o n mn, ceea ce mi-a ngreunat
i mai mult naintarea. La captul tunelului se zrea o lumin
ndeprtat, blnd, i trul pn la ea a durat suficient ca s m
aleg cu o durere de genunchi. O mn puternic m-a apucat de
braul stng, ajutndu-m s ies din tunel. Era Abraham. Brbatul
cu piele ntunecat se schimbase n pantaloni militreti i un tricou
verde, fr mneci, care i punea n eviden braele musculoase.
Mai nainte nu observasem c avea la gt un mic pandantiv de
argint care i atrna peste tricou.
ncperea n care ptrunsesem era neateptat de spaioas.
Suficient de mare pentru ca echipa s i poat ntinde echipamentul

104
i civa saci de dormit fr s dea senzaia de nghesuial. n
camer se mai afla o mas mare de metal care rsrise de-a dreptul
din podea, la fel ca banchetele care se ntindeau de-a lungul
pereilor i scaunele din jurul mesei.
Au spat-o aici, mi-am dat seama privind pereii scobii. Au
construit camera asta folosind tensorii. Au cioplit mobilierul odat
cu ea.
Era impresionant. M-am dat n lturi, cu gura cscat,
permindu-i lui Abraham s o ajute pe Megan s ias din tunel.
ncperea avea dou ieiri ce duceau spre alte camere, aparent mai
mici. Era luminat de lmpi electrice i pe podea erau ntinse cabluri
lipite cu band adeziv ca s nu le iei n picioare care coborau
ntr-un alt tunel mic.
Avei electricitate, am zis eu. De unde avei electricitate?
Ne alimentm de la o veche reea de metrou, a zis Cody,
trndu-se afar din tunel. Una care a fost construit pe jumtate i
apoi uitat. Locul sta e n aa fel fcut c nici mcar Steelheart nu
tie toate ascunziurile i fundturile.
nc o dovad c Sptorii erau nebuni, a zis Abraham. Au
conectat cablurile electrice n cele mai stranii moduri. Am
descoperit ncperi complet nchise, dar avnd becuri care stteau
aprinse de ani de zile. Repaire des fantmes.4
Megan mi-a zis c ai recuperat informaiile, dar c metodele
tale au fost< neconvenionale, mi s-a adresat Profu, ivindu-se
dintr-una din ncperile alturate.
Brbatul mai vrstnic, dar n putere purta n continuare halatul
lui negru.
Da, pe toi dracii, a zis Cody punndu-i puca pe umr.

4
Slaul fantomelor (fr.).
105
Profu a pufnit.
Bine, pi nainte s m hotrsc dac e cazul sau nu s ip la
tine, hai s vedem ce-ai recuperat.
S-a ntins s ia rucsacul din mna lui Megan.
De fapt, am zis eu pind ctre el, pot s<
Fiule, ia loc ct timp m uit eu peste astea, a zis Profu. Peste
toate astea. Dup aia stm de vorb.
Vocea-i era calm, dar am neles mesajul. M-am aezat
ngndurat la masa de oel, iar ceilali s-au adunat n jurul
rucsacului i au nceput s scormoneasc prin viaa mea.

106
12

Uau, a zis Cody. Flcule, sincer acum, eu am crezut c


exagerai. Dar chiar c eti un tocilar n toat regula!
Aezat n continuare pe scaunul meu, am roit. Deschiseser
dosarele pe care le adusesem cu mine i le rspndiser coninutul
pe mas, apoi trecuser la agendele mele, mprindu-le ntre ei i
studiindu-le. n cele din urm, Cody i-a pierdut interesul i a venit
s se aeze lng mine, cu spatele la mas i cu coatele proptite pe
ea.
Aveam o treab, i-am zis. M-am decis s-o fac cum se cuvine.
Chiar e impresionant, a zis Tia.
Sttea pe podea, cu picioarele ncruciate. Se schimbase n blugi,
dar purta aceeai bluz i acelai sacou, iar prul ei scurt i rocat
era n continuare perfect coafat. A ridicat una dintre agendele mele.
Organizarea materialului este rudimentar i nu folosete
clasificrile standard, a zis ea. Dar materialul e foarte vast.
Exist clasificri standard? am ntrebat.
Exist cteva sisteme diferite, a zis ea. S-ar prea c ai aici
civa termeni folosii de mai multe sisteme, cum ar fi cel de Super
Epic, dei eu personal prefer sistemul pe niveluri. n alte locuri ai
venit cu chestii interesante. mi plac anumite pri din terminologia
ta, cum ar fi invincibilitatea de prim ordin.
Mulumesc, am zis, dei m simeam puin cam jenat.
Sigur c existau diverse moduri de a-i clasifica pe Epici. Nu
avusesem parte de educaia sau de resursele care s-mi permit
s aflu asemenea lucruri, aa c inventasem propria mea clasificare.
Era surprinztor ct de uor fusese. Existau i aberaii, firete,
Epici bizari cu puteri care nu se ncadrau n niciuna dintre

107
clasificri, dar un numr surprinztor de mare prezenta
similitudini. Existau ntotdeauna neajunsuri individuale, cum ar fi
scnteierea iluziilor lui Refractionary. Abilitile de baz, ns, erau
adesea foarte asemntoare.
Explic-mi asta, a zis Tia, ridicnd o alt agend.
ovitor, m-am lsat s alunec de pe scaun i m-am aezat alturi
de ea pe podea. Mi-a indicat un simbol pe care l desenasem la
sfritul unei note despre un Epic pe nume Strongtower.
E semnul cu care-l desemnez pe Steelheart, am zis.
Strongtower are o abilitate foarte asemntoare cu a lui Steelheart.
Pe Epicii de acest soi i urmresc cu mare atenie. Dac sunt ucii
sau dac manifest limitri ale puterii lor, vreau s tiu.
Tia a ncuviinat.
De ce nu i-ai pus la grmad pe iluzioniti cu manipulatorii de
fotoni?
mi place s-i grupez pe baza limitrilor lor, am zis, lund
indexul i rsfoindu-l ca s-i art o pagin anume.
Epicii cu puterea de a crea iluzii se ncadrau n dou categorii.
Unii chiar provocau schimbri n comportamentul luminii,
construind iluzii cu ajutorul fotonilor. Alii creau iluzii afectnd
creierele celor din preajm. De fapt creau halucinaii, nu adevrate
iluzii optice.
Uite, am zis, artndu-i. Cei care creeaz iluzii mentale au
tendina s aib limitrile pe care le au toi ceilali mentaliti: cei cu
puteri hipnotice sau cei care pot controla mintea. Iluzionitii care
pot altera lumina funcioneaz altfel. Sunt mai apropiai de Epicii
capabili s manipuleze electricitatea.
Cody a fluierat uor. Scosese un bidona i-l inea ntr-o mn,
rezemat n continuare cu spatele de mas.
Flcule, cred c trebuie s avem o discuie despre timpul tu

108
liber i cum anume l-ai putea folosi mai bine.
Mai bine dect fcnd cercetri ca s afle cum s omoare
Epici? a ntrebat Tia, ridicnd dintr-o sprncean.
Sigur, a zis Cody, lund o nghiitur din bidona. Gndete-te
ce ar putea face dac l-a pune s organizeze toate barurile din ora
n funcie de mrcile de bere.
Te rog frumos, a zis Tia cu rceal, dnd pagina uneia dintre
agendele mele.
Abraham, a zis Cody. ntreab-m de ce e aa o tragedie faptul
c tnrul David i-a petrecut atta timp cu agendele astea.
De ce e aa o tragedie c biatul a fcut aceste cercetri? a
ntrebat Abraham, continund s-i curee arma.
E o ntrebare cum nu se poate mai pertinent, a zis Cody. i
mulumesc mult c ai pus-o.
Cu plcere.
i oricum, a zis Cody, ridicnd bidonaul, de ce i doreti att
de tare s-i omori pe Epici?
Ca s m rzbun, am zis. Steelheart mi-a ucis tatl. Vreau<
Da, da, mi-a tiat-o Cody. Vrei s-l vezi sngernd din nou i
aa mai departe. Foarte frumos devotamentul tu familial. Dar
ascult la mine, asta nu-i de ajuns. Simi pasiunea de a ucide, dar
trebuie s-i descoperi i o pasiune pentru care s trieti. Cel puin
asta-i prerea mea.
N-am tiut ce s-i rspund. Pasiunea mea era s-l studiez pe
Steelheart i s aflu ct mai multe despre ceilali Epici, ca s
descopr o metod de a-l omor. Dac era s-mi aflu locul, care
putea fi acesta dac nu n rndul Rzbuntorilor? Nu asta era
munca lor de o via?
Cody, a zis Profu, de ce nu termini tu lucrul la cea de-a treia
camer?

109
Sigur, Profu, a zis lunetistul, strngnd dopul bidonaului
su.
Apoi a prsit ncperea cu pai vioi.
Nu-l lua prea n serios pe Cody, fiule, a zis Profu, punnd una
dintre agendele mele napoi n teanc. La fel ne spune i nou. Este
ngrijorat c o s ne concentrm att de tare asupra uciderii Epicilor
nct o s uitm s ne trim vieile.
S-ar putea s aib dreptate, am zis. Eu< nu prea am avut cine
tie ce via n afar de asta.
Ceea ce facem noi nu are legtur cu viaa, a zis Profu.
Meseria noastr este s ucidem. i lsm pe oamenii obinuii s-i
triasc ei vieile, s-i afle bucuria n ele, s savureze apusurile i
ninsorile. Treaba noastr este s facem n aa fel nct ei s aib
parte de toate astea.
mi aminteam cum fusese lumea de dinainte. n fond trecuser
numai zece ani. Numai c este greu s-i aminteti o lume unde
soarele strlucete cnd toat ziua nu vezi dect ntunericul. S-mi
amintesc acele vremuri< era ca i cum as fi ncercat s-mi amintesc
trsturile tatei. Treptat uii genul sta de lucruri.
Jonathan, i-a zis Abraham Profului, montnd la loc eava
armei, te-ai gndit la chestiile pe care le-a zis biatul sta?
Nu-s biat, am zis eu.
Toat lumea s-a uitat la mine. Pn i Megan, din locul ei de
lng intrare.
Vreau doar s se ia act de asta, am zis, simindu-m deodat
stnjenit. Adic am optsprezece ani. Am ajuns la majorat. Nu mai
sunt copil.
Profu mi-a aruncat o privire. Apoi, spre surprinderea mea, a
ncuviinat.
Vrsta n-are a face, dar ne-ai ajutat s ucidem doi Epici i

110
pentru mine asta e suficient. Ar trebui s fie pentru toi.
Foarte bine, a zis Abraham cu blndee. Dar, Profule, am mai
discutat despre asta: omornd Epici ca Fortuity oare chiar realizm
ceva?
Ne opunem, a zis Megan. Suntem singurii care facem asta. E
important.
i totui ne temem s ne luptm cu cei mai puternici dintre ei,
a zis Abraham, adugnd o nou pies mitralierei lui. i astfel
tiranii continu s domneasc. Atta vreme ct ei nu se prbuesc,
ceilali nu se vor teme cu adevrat de noi. O s le fie fric de
Steelheart, de Obliteration i de Nights Sorrow. Dac noi nu
nfruntm asemenea fpturi, cum putem spera c ntr-o bun zi li se
vor mpotrivi i alii?
n ncperea cu perei de oel s-a aternut tcerea, iar eu mi-am
inut rsuflarea. Cuvintele erau aproape aceleai pe care le rostisem
i eu mai devreme, dar venind din partea lui Abraham, cu vocea lui
blnd i cu accentul ei vag, preau s aib mai mare greutate.
Profu s-a ntors ctre Tia.
Ea a ridicat o fotografie.
Asta chiar e Nightwielder? m-a ntrebat ea. Eti sigur?
Fotografia era unul dintre bunurile mele cele mai de pre, o
imagine a lui Nightwielder alturi de Steelheart n Ziua Anexrii,
chiar nainte ca bezna lui s acopere oraul. Din cte tiam, era ceva
unic i-mi fusese vndut de un puti al crui tat fcuse poza cu un
vechi aparat polaroid.
n mod normal, Nightwielder era translucid, acorporal. Putea s
treac prin obiecte i putea controla ntunericul. i fcea adesea
apariia n ora, dar numai n forma sa acorporal. Aceast
fotografie l nfia n carne i oase, purtnd un costum negru,
elegant, i o plrie. Avea trsturi asiatice i prul negru, lung

111
pn la umeri. Aveam i alte poze cu el, n forma lui acorporal.
Faa era aceeai.
El este, n mod evident, am zis.
i poza n-a fost trucat? a ntrebat Tia.
<
Nu puteam demonstra c nu era.
Nu pot s garantez c nu-i trucat, dei fiind fcut cu un
polaroid, probabilitatea e mai mic. Tia, trebuie s fie corporal
mcar o parte din timp. Fotografia asta e cea mai bun dovad, dar
mai am i altele. Oameni care au simit miros de fosfor i au vzut
trecnd pe cineva care se potrivea descrierii lui.
Fosforul era unul dintre indiciile c Nightwielder i folosea
puterile.
Am dat peste zeci de surse care susin toate aceast idee.
Lumina soarelui e rspunztoare, bnuiesc c partea ultraviolet
din ea. Scldat n aceast lumin, Nightwielder devine corporal.
Tia i-a inut fotografia n faa ochilor, examinnd-o. Apoi a
nceput s se uite peste notiele mele despre Nightwielder.
Jon, cred c trebuie s investigm pista asta, a zis ea. Dac
avem o ans s l doborm pe Steelheart<
Avem, am zis eu. Am un plan. O s mearg.
E o prostie, a intervenit Megan.
Sttea rezemat de perete, cu braele ncruciate.
E curat prostie, a continuat ea. Nici mcar nu-i cunoatem
slbiciunea.
O putem ghici, am replicat eu imediat. Sunt sigur. Avem
indiciile necesare.
Chiar dac am ghici-o, oricum n-ar folosi la nimic, a zis
Megan, ridicnd un bra ca s-mi stvileasc obieciile. Exist
obstacole de netrecut pn s ajungi mcar n preajma lui

112
Steelheart!
I-am nfruntat privirea, luptndu-m s-mi nbu mnia. Aveam
senzaia c m contrazicea nu pentru c n-ar fi fost de acord, ci
fiindc, din cine tie ce motiv, nu m putea suferi.
Eu< am nceput, dar Profu m-a ntrerupt.
Toat lumea s m urmeze, a zis el, ridicndu-se.
Eu i Megan ne-am ncruntat unul la cellalt, apoi toat lumea s-a
pus n micare, urmndu-l pe Prof n cmrua mai mic aflat n
dreapta camerei principale. Pn i Cody s-a ivit din cea de-a treia
ncpere: deloc surprinztor, ascultase discuia. Pe mna stng
purta o mnu. Palma acesteia emana o lumin verde, discret.
Imagerul e pregtit? a ntrebat Profu.
Aproape, a zis Abraham. E unul dintre primele lucruri pe care
le-am instalat.
Abraham a ngenuncheat pe podea lng un dispozitiv conectat
de perete prin cteva fire. L-a pornit.
Deodat, toate suprafeele metalice din ncpere au devenit
negre. Am srit n sus. Aveam senzaia c plutim cu toii n
ntuneric.
Profu a ridicat o mn i a ciocnit n perete urmnd un tipar
anume. Pereii s-au transformat, oferind o imagine a oraului vzut
de cineva care ar fi stat n vrful unui bloc cu ase etaje. n ntuneric
scnteiau luminile sutelor de cldiri din oel care formau Newcago.
Cldirile vechi erau mai puin armonioase; cele noi, rspndite pe
suprafaa a ceea ce fusese cndva lacul, aveau toate un aspect
modern. Fuseser construite din alte materiale, apoi transformate
deliberat n metal. Din cte auzisem, se puteau face chestii
interesante cu arhitectura, dac exista opiunea asta.
Acesta este unul dintre cele mai avansate orae din lume, a zis
Profu. Condus probabil de cel mai puternic Epic din America de

113
Nord. Dac l atacm, ridicm miza n mod dramatic i deja ne-am
ntins cam ct ne ine plapuma. Eecul ar putea nsemna sfritul
definitiv al Rzbuntorilor. Ar putea fi un dezastru, ar putea pune
capt celei din urm forme de rezisten mpotriva Epicilor pe care
o mai are omenirea.
D-mi voie s i spun planul meu, am zis eu. Cred c o s te
conving.
Aveam o intuiie. Profu voia de fapt s-l atacm pe Steelheart.
Dac a fi pledat convingtor, ar fi trecut de partea mea.
Profu s-a ntors ctre mine, ntlnindu-mi privirea.
Vrei s facem asta? Bine, i dau o ans. Dar nu pe mine vreau
s m convingi.
Mi-a indicat-o pe Megan, care sttea lng u, continund s-i
in braele ncruciate.
Convinge-o pe ea.

114
13

Convinge-o pe ea. Grozav, mi-am zis n sinea mea. Ochii lui


Megan ar fi putut spa guri n< m rog, cred c n orice. Vreau s
zic c n mod normal ochii nu pot spa guri n nimic, deci metafora
funcioneaz oricum, da?
Ochii lui Megan ar fi putut spa guri n unt. S-o conving? mi-
am zis. Imposibil.
Dar nu aveam de gnd s m dau btut nainte s ncerc. M-am
apropiat de peretele din metal strlucitor acoperit de imaginea
oraului Newcago.
Imagerul ne poate arta orice? am ntrebat.
Orice vede sau ascult reeaua de spionaj a oraului, mi-a
explicat Abraham, ridicndu-se de lng dispozitivul care proiecta
imagini.
Reeaua de spionaj? am exclamat, simindu-m brusc
inconfortabil.
M-am apropiat. Dispozitivul era remarcabil. Aveam senzaia c
ne aflam ntr-adevr cu toii pe acoperiul unei cldiri de-afar, din
ora, i nu ntr-o ncpere ct o cutie. Iluzia nu era perfect: dac m
uitam n jur cu atenie, vedeam colurile ncperii unde ne aflam i
imaginea 3D nu era grozav cnd lucrurile se aflau n apropiere.
Totui, atta timp ct nu priveam prea ndeaproape i nu
acordam atenie lipsei vntului sau a mirosului oraului chiar mi
puteam imagina c m aflam afar. Chiar creau imaginea asta
folosind reeaua de spionaj? Reeaua de spionaj era sistemul de
supraveghere a oraului, nfiinat de Steelheart pentru ca Forele de
Ordine s fie la curent cu ceea ce fceau oamenii din Newcago.
tiam c ne urmrete, dar nu-mi ddusem seama c reeaua

115
lui e att de vast, am comentat eu.
Din fericire, am gsit metode s influenm ceea ce aude i
vede reeaua, a zis Tia. Aa c nu-i face griji c Steelheart ne-ar
putea spiona.
Tot nu m simeam n largul meu, dar nu era momentul s m
gndesc la asta. M-am apropiat de marginea acoperiului i am
privit strada de dedesubt. Treceau cteva maini i imagerul a
transmis zgomotul motoarelor lor. Am ntins braul i mi-am apsat
palma pe perete, prnd c ating ceva invizibil aflat n aer.
Experiena se anuna dificil.
Spre deosebire de tensori, de imageri mai auzisem: oamenii
plteau bani frumoi ca s vizioneze filme fcute cu imagerul.
Discuia mea cu Cody m pusese pe gnduri. nvaserm s facem
asemenea lucruri studiind Epicii capabili s produc iluzii?
Eu< am dat s ncep.
Nu, a zis Megan. Dac trebuie s m conving pe mine, atunci
eu conduc discuia.
A venit lng mine.
Dar<
D-i drumul, Megan, a zis Profu.
Am mrit n barb i m-am retras pn cnd n-am mai avut
senzaia c eram pe punctul de a cdea n gol de la mare nlime.
E simplu, a zis Megan. Exist o problem foarte mare dac
vrei s-l nfruni pe Steelheart.
Una? a zis Cody, rezemndu-se de zid i dnd impresia c se
rezema de aer. Hai s vedem: putere incredibil, poate s lanseze
rafale de energie uciga din vrfurile degetelor, poate s
transforme orice substan nensufleit din jurul lui n oel, poate
controla vntul i zboar perfect< a, i mai e i complet
impenetrabil n faa gloanelor, a armelor albe, a focului, a

116
radiaiilor, a loviturilor, sufocrii i explozibililor. Astea ar fi vreo<
trei chestii, ftuc.
A ridicat patru degete n aer.
Megan a dat ochii peste cap.
Adevrat, a zis ea, apoi s-a ntors ctre mine. Dar niciuna
dintre astea nu-i cea dinti problem.
Cea dinti problem e s-l gseti, a zis Profu ncet.
Desfcuse un scaun pliant, la fel ca Tia, i stteau amndoi n
mijlocul acoperiului imaginar.
Steelheart e paranoic. Ia msuri ca nimeni s nu tie unde se
afl.
Exact, a zis Megan, ridicndu-i minile i controlnd
imagerul cu micri ale degetelor mari.
Ne-am deplasat prin ora, ale crui cldiri treceau pe sub noi ca o
ceat. M-am cltinat, simind c mi se ntoarce stomacul pe dos. Am
ncercat s m sprijin de perete, dar nu eram sigur unde anume se
afla, aa c m-am mpleticit n lturi pn am dat de el. Ne-am oprit
subit, suspendai n aer n faa palatului lui Steelheart.
Era o fortrea sumbr din oel anodizat care se nla la
marginea oraului, pe acea poriune din lac ce fusese transformat
n oel. Se ntindea n toate direciile, o lung linie ntunecat de
metal, cu turnuri, grinzi i pasarele. Prea o combinaie ntre un
vechi conac victorian, un castel medieval i o platform petrolier.
Din mruntaiele lui, lumini de un rou viu izbucneau afar prin
firide, iar fumul se ridica din hornuri, negru pe fundalul negru al
cerului.
Se spune c l-a construit intenionat n aa fel nct s
dezorienteze pe toat lumea, a zis Megan. Palatul are sute de
camere i el doarme n fiecare noapte n alta i la fel procedeaz i
cnd ia masa. Se presupune c nici personalul lui nu tie unde se va

117
afla de fiecare dat.
S-a ntors ctre mine cu ostilitate.
N-o s-l gseti niciodat. Asta-i cea dinti problem.
M-am cltinat, avnd n continuare senzaia c plutesc n aer,
dei ceilali nu preau s aib probleme.
N-am putea s< am zis copleit de grea, privind ctre
Abraham.
El a chicotit i-a gesticulat, fcndu-ne s ne retragem pe
acoperiul unei cldiri din apropiere. Pe el se afla un mic horn i,
cnd am aterizat, hornul s-a turtit, devenind o pat
bidimensional pe podea. Nu era o hologram. Din cte tiam eu,
nimeni nu reuise s redea cu atta acuratee, prin mijloace
tehnologice, puterea de a crea iluzii. Era doar o metod foarte
avansat de a folosi ase ecrane i nite imagini 3D.
Bun, am zis, simindu-m mai stabil. Da, aia ar putea fi o
problem.
Numai c? a ntrebat Profu.
Numai c nu trebuie s-l gsim pe Steelheart, am zis eu. O s
vin el s ne caute.
Nu mai apare dect foarte rar n public, a spus Megan. i cnd
o face e ntmpltor. Cum, pe toate focurile Calamitii, o s<
Faultline, am zis eu.
Epicul care fcuse pmntul s nghit banca n ziua aceea
ngrozitoare cnd fusese ucis tata i care, mai trziu, l nfruntase pe
Steelheart.
David are dreptate, a zis Abraham. Cnd Faultline a ncercat
s preia controlul n Newcago, Steelheart chiar a ieit din
ascunztoare ca s se lupte cu ea.
i cnd Ides Hatred a venit aici ca s-l nfrunte, Steelheart a
rspuns personal provocrii, am zis eu.

118
Din cte mi amintesc, au distrus un ntreg cvartal n timpul
luptei, a spus Profu.
Pare s fi fost o petrecere pe cinste, a comentat Cody.
Da, am zis eu.
Aveam poze de la confruntarea aceea.
Deci tu zici c trebuie s convingem un Epic puternic s vin
n Newcago i s-l provoace, a zis Megan pe un ton inexpresiv.
Atunci o s aflm unde va fi. Pare simplu.
Nu, nu, am zis ntorcndu-m ctre ei, cu spatele la masa
ntunecat i fumegnd care era palatul lui Steelheart. Asta-i prima
parte a planului. l facem pe Steelheart s cread c un Epic puternic
va veni s-l provoace.
Cum putem face asta? a ntrebat Cody.
Am nceput deja, am explicat eu. Acum o s rspndim zvonul
c Fortuity a fost ucis de agenii unui nou Epic. ncepem s atacm
i ali Epici, lsnd impresia c totul este opera aceluiai rival. Apoi
i trimitem lui Steelheart un ultimatum, spunndu-i c dac vrea s
opreasc uciderea subordonailor si trebuie s ias afar i s lupte.
i va iei. Dac suntem suficient de convingtori, va iei. Ai zis
c-i paranoic, Profule. Ai dreptate. Este. i n plus nu poate suporta
s-i fie contestat autoritatea. ntotdeauna se ocup personal de
Epicii rivali, exact cum a procedat cu Deathpoint cu ani n urm.
Dac e un lucru la care Rzbuntorii se pricep, acela este s ucid
Epici. Dac doborm destui dintre cei aflai n ora, ntr-un interval
scurt de timp, Steelheart se va simi ameninat. l putem scoate afar
din brlog, putem s ne alegem singuri locul unde s-l nfruntm.
Putem s-l facem s vin el la noi i s intre direct n curs.
Asta n-o s se ntmple, a zis Megan. O s-i trimit pur i
simplu pe Firefight sau pe Nightwielder.
Firefight i Nightwielder, doi Super Epici extraordinar de

119
puternici, care acionau ca bodyguarzi i oameni de baz ai lui
Steelheart. Erau aproape la fel de periculoi ca el.
V-am artat care-i slbiciunea lui Nightwielder, am zis.
Radiaiile ultraviolete din lumina soarelui. Nu tie c i-o cunoate
cineva. Putem s ne folosim de asta ca s-l prindem.
N-ai demonstrat nimic, a zis Megan. Ne-ai artat c are o
slbiciune. Dar orice Epic are una. Nu tii dac a lui e lumina
soarelui.
Am aruncat o privire peste sursele lui, a zis Tia. S-ar prea<
c David chiar e pe o pist bun aici.
Megan i-a ncletat flcile. Dac totul se reducea la a o convinge
pe ea, atunci urma s dau gre. Avea aerul c nu va fi de acord cu
mine orict de bune mi-ar fi fost argumentele.
Dar, indiferent ce zisese Profu, nu eram convins c aveam nevoie
de sprijinul ei. Vzusem cum l priveau pe Prof ceilali Rzbuntori.
Dac el hotra c ideea mea era bun, ei l-ar fi urmat. Trebuia doar
s sper c raionamentul meu avea s se dovedeasc destul de bun
pentru el, chiar dac zisese c Megan era cea pe care trebuia s o
conving.
Firefight, a zis Megan. Cu el ce facem?
E simplu, am zis nviorndu-m. Firefight nu-i ceea ce pare.
Ce-nseamn asta?
mi trebuie notiele ca s explic, am zis eu. Dar, dintre ei trei, el
va fi cel mai uor de dobort, ai cuvntul meu.
Megan a fcut o mutr jignit, de parc ar fi enervat-o faptul c
nu voiam s m confrunt cu ea fr notiele mele.
n fine, a zis ea i a gesticulat, fcnd camera s se nvrt i pe
mine s m clatin, dei practic nu ne micaserm.
M-a privit i am ntrezrit umbra unui zmbet jucndu-i pe buze.
Ei, mcar tiam un lucru care rzbtea dincolo de rceala ei:

120
plcerea de a m face s fiu ct pe ce s-mi regurgitez cina.
Cnd ncperea a ncetat s se mai nvrt, ne uitam cu toii n
sus, stnd piezi. Fiecare prticic din mine mi spunea c ar fi
trebuit s alunec de-a-ndratelea ctre perete, dar tiam c totul era
numai o chestiune de perspectiv.
Exact deasupra noastr, trei elicoptere se deplasau zburnd
foarte jos deasupra oraului. Erau negre i zvelte, avnd fiecare cte
dou elice mari. Pe laturile lor era pictat cu alb emblema Forelor
de Ordine: spada i scutul.
Probabil c nici n-o s ajungem s ne confruntm cu Firefight
i Nightwielder, a zis ea. Ar fi trebuit s aduc vorba mai nti despre
asta: Forele de Ordine.
Are dreptate, a zis Abraham. Steelheart e ntotdeauna
nconjurat de soldai ai Forelor de Ordine.
Atunci i eliminm mai nti pe ei, am zis eu. Oricum, probabil
aa ar proceda orice Epic rival: ar neutraliza armata lui Steelheart ca
s poat ataca oraul. Asta o s ne ajute s-l convingem c suntem
un Epic rival. Rzbuntorii n-ar ataca niciodat Forele de Ordine.
N-am face-o pentru c ar fi curat idioenie, a zis Megan.
Asta pare ntr-adevr s ne cam depeasc posibilitile, fiule,
mi-a zis Profu, dei vedeam c i captasem atenia.
Urmrea disputa cu interes. i plcea ideea de a-l atrage pe
Steelheart afar din brlog. sta era genul de lucru pe care
Rzbuntorii chiar l fceau: foloseau arogana Epicilor mpotriva
acestora.
Mi-am ridicat minile, imitnd gesturile celorlali, i le-am
repezit nainte, ca s mut camera mai aproape de cartierul general al
Forelor de Ordine. ncperea s-a cltinat, s-a nclinat ntr-o parte i
a gonit prin ora pn cnd s-a izbit de latura unei cldiri. Acolo a
ncremenit, incapabil s i continue naintarea undeva unde

121
reeaua de spionaj nu avea ochi. ntreaga ncpere tremura de parc
ar fi dorit cu disperare s-mi ndeplineasc dorinele, dar nu ar fi
tiut ncotro s-o ia.
Am intrat cu umrul n perete, apoi am czut n fund, ameit.
<
N-ai vrea s m ocup eu de asta? m-a ntrebat Cody amuzat
din cadrul uii.
Ba da. Mersi. Cartierul general al Forelor de Ordine, te rog.
Cody a gesticulat fcnd camera s se ridice, a ndreptat-o, apoi a
rsucit-o i a deplasat-o pe deasupra oraului pn cnd am ajuns
s planm n apropierea unei cldiri mari, ca o cutie neagr. Semna
vag cu o nchisoare, dei nu adpostea criminali. Sau m rog,
adpostea numai criminali autorizai de stat.
M-am ridicat, decis s nu m fac de rs n faa celorlali. Dei nu
eram sigur c mai era posibil n acest moment.
E o cale foarte simpl de a neutraliza Forele de Ordine, am zis
eu. l scoatem din joc pe Conflux.
Mcar de data asta ideea mea nu a smuls niciun protest din
partea nimnui. Pn i Megan prea s fi czut pe gnduri, la mic
distan de mine, cu braele ncruciate. Mi-ar plcea s-o mai vd
zmbind, mi-am zis i mi-am silit pe dat mintea s se gndeasc
la altceva. Trebuia s mi pstrez concentrarea. Nu era momentul s
las pmntul s-mi fug de sub picioare. Cel puin din punct de
vedere metaforic.
V-ai mai gndit la asta, am ghicit, plimbndu-mi privirea prin
ncpere. L-ai ucis pe Fortuity, dar discutaseri de fapt s-l atacai
pe Conflux.
Ar fi fost o lovitur important, a zis Abraham ncet, rezemat
de perete alturi de Cody.
Abraham ne-a propus-o, a zis Profu. Chiar s-a luptat pentru

122
ea. A folosit unele dintre argumentele la care ai recurs i tu: c nu
facem destule, c nu alegem Epici suficient de importani drept
inte.
Conflux nu e doar eful Forelor de Ordine, am zis eu ncntat
c, n sfrit, preau s m asculte. E un druitor.
Un ce? a ntrebat Cody.
E un termen argotic care se refer la ceea ce noi numim un
Epic transferent, a rspuns Tia.
Da, am zis eu.
Grozav, a zis Cody. i ce-i la un Epic transferent?
Tu chiar nu eti atent niciodat? l-a ntrebat Tia. Am discutat
despre asta.
El i cura armele, a zis Abraham.
Sunt un artist, a zis Cody.
Abraham a ncuviinat.
E un artist.
i cine-i curat e aproape mortal, a adugat Cody.
Mai scutete-m! a exclamat Tia, ntorcndu-se din nou ctre
mine.
Un druitor, am zis eu, este un Epic care are darul de a le
transfera altora puterile sale. Conflux are dou talente pe care le
poate mprumuta altora i ambele sunt incredibil de puternice. Mai
puternice poate chiar i dect cele ale lui Steelheart.
Atunci de ce nu e el conductorul? a ntrebat Cody.
Cine tie? am ridicat eu din umeri. Probabil pentru c-i fragil.
Nu se zvonete c-ar avea puteri care s-l apere de moarte. Aa c st
ascuns. Nimeni nu tie nici mcar cum arat. Dar e alturi de
Steelheart de mai bine de cinci ani, conducnd discret Forele de
Ordine.
Am privit peste umr ctre sediul central al Forelor de Ordine.

123
Poate s creeze depozite imense de energie alimentate din
trupul lui. Le ofer aceast electricitate efilor Nucleelor Forelor de
Ordine. Aa le funcioneaz costumele alea mecanizate i putile cu
energie. Fr Conflux nu mai au nici armur i nici arme energetice.
nseamn mai mult de-att, a spus Profu. Dac-l scoatem din
joc pe Conflux, e posibil s lsm oraul fr curent.
Ce? am ntrebat.
Newcago folosete mai mult electricitate dect produce, mi-a
explicat Tia. Toate luminile alea, aprinse tot timpul< e un consum
imens, la un nivel care ar fi fost greu de susinut chiar i nainte de
ivirea lui Calamity. Noile State Fracturate nu au infrastructura
capabil s i ofere lui Steelheart suficient energie ca s in oraul
sta n funciune, i totui el reuete.
l folosete pe Conflux ca s-i sporeasc rezervele de energie, a
zis Profu. Cumva.
Asta l face pe Conflux i mai bun ca posibil int! am
exclamat eu.
Am discutat despre asta acum cteva luni, a zis Profu,
nclinndu-se n fa cu degetele mpletite dinaintea lui. Ne-am
hotrt c era o lovitur prea riscant. Chiar dac am fi reuit, am fi
atras prea mult atenie asupra noastr i Steelheart n persoan ar
fi pornit s ne vneze.
Ceea ce i vrem, am zis eu.
Ceilali nu preau convini. Dac fceau acest pas, atacnd
imperiul lui Steelheart, s-ar fi expus. Nu s-ar mai fi putut ascunde n
subteranele diverselor orae, alegndu-i intele cu grij. Gata cu
rebeliunea tcut. Dac l ucideau pe Conflux, nu mai era cale de
ntoarcere pn cnd fie Steelheart murea, fie Rzbuntorii erau
prini, zdrobii i executai.
O s refuze, m-am gndit, privindu-l pe Prof n ochi. Prea mai

124
btrn dect l crezusem. Un brbat de vrst mijlocie, cu prul
presrat cu fire crunte i un chip care arta c supravieuise morii
unei ere i lucrase din greu timp de zece ani ncercnd s pun
capt erei celei noi. Anii acetia l nvaser s fie prudent.
A dat s spun ceva, dar l-a ntrerupt bzitul mobilului lui
Abraham. Abraham i l-a desprins din suportul de pe umr.
A venit momentul Reafirmrii, a zis el zmbind.
Reafirmarea. Mesajul zilnic al lui Steelheart ctre supuii si.
Poi s-l faci s se vad aici, pe perete? am ntrebat.
Sigur, a zis Cody, ntorcndu-i mobilul ctre proiector i
apsnd pe un buton.
Nu-i ne< a dat s spun Profu.
Transmisia ncepuse deja. De aceast dat l nfia pe Steelheart.
Uneori i fcea apariia chiar el, alteori nu. Sttea n vrful unuia
dintre turnurile radio ale palatului su. O mantie neagr ca smoala
se desfura ndrtul lui, fluturnd n vnt.
Mesajele erau toate nregistrate, dar nu-i puteai da seama cnd
anume. Ca de obicei, nu exista soare pe cer i n ora nu mai
creteau copaci care s indice mcar anotimpul. Aproape c uitasem
cum e s tii ce moment al zilei este doar uitndu-te pe fereastr.
Steelheart era nvluit de luminile roii de dedesubt. i-a pus un
picior pe balustrada joas, apoi s-a aplecat, cercetndu-i oraul.
Regatul lui.
M-am nfiorat vzndu-l n mrime natural pe peretele
dinaintea mea. Ucigaul tatlui meu. Tiranul. n aceast filmare
prea calm, ngndurat. Pr negru ca cerneala i uor ondulat, lung
pn la umeri. Cma ntins pe trupul aproape inuman de
puternic. Pantaloni negri, o mbuntire fa de pantalonii lejeri pe
care i purtase n acea zi, cu zece ani n urm. Aceast filmare prea
s-i fi propus s-l nfieze drept un dictator meditativ i

125
preocupat, asemeni celor dinti lideri comuniti despre care
nvasem la coala de la Fabric.
i-a ridicat un bra, privind concentrat oraul de sub el, i n jurul
minii a nceput s-i strluceasc o energie ruvoitoare. Era alb-
glbuie, n contrast cu roul violent de dedesubt. Puterea ce-i
nvluia mna nu era electricitate, ci energie crud. A lsat-o s se
adune un timp, pn cnd strlucea att de tare nct camera nu
mai distingea dect lumina i umbra lui Steelheart dinaintea
obiectivului.
Apoi a intit i a lansat o rafal de energie de un galben
incandescent n mruntaiele oraului. A lovit o cldire, gurind un
zid i expediind flcri i moloz prin ferestrele de pe peretele opus.
Oamenii au nceput s ias n fug din blocul care ardea mocnit.
Camera s-a focalizat pe ei ca pentru a se asigura c i vedeam.
Steelheart voia s tim c trgea ntr-un imobil locuit.
A urmat un alt fulger, care a fcut cldirea s se zglie, iar un
perete din oel s-a topit i s-a nruit. Steelheart a expediat alte dou
rafale ntr-o cldire alturat, fcndu-i interiorul s se aprind, n
timp ce pereii se topeau sub asaltul imensei energii care-o lovise.
Camera s-a retras, revenind la Steelheart care sttea n continuare
n aceeai poziie pe jumtate ghemuit. Privea impasibil oraul de
la picioarele sale i lumina roie de dedesubt i contura falca
puternic i ochii ngndurai. Nu ni se oferea nicio explicaie a
distrugerii celor dou cldiri, dei poate c mai trziu un mesaj avea
s explice de ce pcate reale sau imaginare se fcuser vinovai
locatarii lor.
Sau poate nu. Viaa n Newcago avea riscurile ei. Cum ar fi acela
ca Steelheart s decid din senin execuia ta i a familiei tale. Partea
bun era c, n schimbul acestor riscuri, puteai tri undeva unde
existau electricitate, ap curent, locuri de munc i mncare. n

126
majoritatea rii, acestea erau acum rariti.
Am fcut un pas nainte, apropiindu-m de perete ca s studiez
fptura ce se nla dinaintea mea. Vrea s fim ngrozii, mi-am
zis. Despre asta-i vorba. Vrea s credem c nimeni nu-l poate
nvinge.
Cei dinti savani se ntrebaser dac nu cumva Epicii
reprezentau urmtoarea etap n evoluia omenirii. O bre
evoluionar. Eu nu eram de acord cu ideea. Fiina asta nu era
uman. Nu fusese niciodat. Steelheart s-a ntors ctre camer i pe
buzele sale s-a ivit umbra unui zmbet.
Am auzit un scaun hrind pe podeaua din spatele meu i m-am
ntors. Profu se ridicase i l privea pe Steelheart. Da, era ur n
ochii lui. O ur profund. Profu i-a cobort ochii i mi-a ntlnit
privirea. i din nou ntre noi a existat o clip de complet nelegere.
Fiecare tia poziia celuilalt.
Nu ne-ai zis cum o s-l omorm, mi s-a adresat Profu. N-ai
convins-o pe Megan. Tot ce ne-ai demonstrat e c ai schia unui
plan, i aia foarte fragil.
L-am vzut sngernd, am zis eu. Secretul e undeva n mintea
mea, Profule. E cea mai bun ans a ta sau a oricui altcuiva de
a-l ucide. Poi s-o lai s-i scape? Chiar poi s renuni cnd tii c
ai un glon pe eav?
Profu mi-a ntlnit privirea. Am stat un moment uitndu-ne
unul la altul. n spatele meu transmisia lui Steelheart se terminase i
peretele se ntunecase.
Profu avea dreptate. Planul meu, aa inteligent cum mi se
pruse, se baza foarte mult pe speculaii. Atrage-l pe Steelheart
afar folosind momeala unui Epic fals. Doboar-i bodyguarzii.
Distruge-i Forele de Ordine. Ucide-l folosind o slbiciune secret
care ar putea sta ascuns undeva n memoria mea.

127
Un plan fragil, ntr-adevr. De aceea a trebuit s-i gsesc pe
Rzbuntori. Ei l puteau transpune n fapt. Acest brbat, Jonathan
Phaedrus, putea s-l transpun n fapt.
Cody, a zis Profu ntorcndu-se, apuc-te s-l antrenezi pe
putiul cel nou cu tensorul. Tia, hai s vedem dac putem s
monitorizm deplasrile lui Conflux. Abraham, o s avem nevoie
de ceva idei despre cum s imitm un Super Epic, dac aa ceva o fi
mcar posibil.
Am simit c-mi sare inima din piept.
O s-o facem?
Da, a zis Profu. O s-o facem i Dumnezeu s ne ajute.

128
PARTEA A DOUA

14

Fii atent la mandea, trebuie s te pori cu blndee, mi-a zis


Cody. Ca i cum ai mngia o femeie frumoas n noaptea de
dinainte de marea aruncare a buteanului.
Aruncarea buteanului? am zis, ntinzndu-mi minile ctre
bucata de oel aflat pe scaunul din faa mea. Stteam turcete pe
podeaua ascunztorii Rzbuntorilor, iar Cody edea alturi, cu
spatele lipit de perete i picioarele ntinse dinaintea lui. Trecuse o
sptmn de la uciderea lui Fortuity.
Da, aruncarea buteanului, a zis Cody.
Dei accentul lui era unul pur sudic inconfundabil chiar ,
vorbea ntotdeauna ca i cum ar fi fost scoian. Am presupus c
familia lui provenea de undeva de pe-acolo.
E un sport pe care-l practicm n ara mea de batin. E vorba
despre azvrlirea copacilor.
Puiei? Ca pe nite prjini?
Nu, nu. Un butean trebuie s fie att de gros nct degetele
tale s nu se poat atinge cnd l nconjori cu braele. i smulgem
din pmnt i i aruncm ct mai departe.
Am ridicat sceptic dintr-o sprncean.
Dac nimereti i o pasre n zbor, primeti puncte
suplimentare, a adugat el.
Cody, mcar ai idee ce-i un butean de-sta? l-a ntrebat Tia,
trecnd pe lng noi cu un teanc de hrtii.
Un copac, a zis el. i foloseam ca s facem paturi. De acolo vine
129
expresia a dormi butean, mi fat.
A zis-o cu un aer att de serios, nct n-am reuit s-mi dau
seama dac vorbea serios sau nu.
Eti un bufon, a zis Tia, aezndu-se la masa pe care erau
rspndite nite hri foarte detaliate pe care nu reuisem s le
descifrez; preau s fie planurile sau schiele unui ora, datnd de
dinainte de Anexare.
Mulumesc, a zis Cody, nclinndu-i cozorocul epcii lui de
camuflaj n chip de salut.
N-a fost un compliment.
A, sigur, tu nu ai vrut s fie unul, fat, a zis Cody. Dar
cuvntul bufon vine de la cuvntul buff, care nseamn puternic i
chipe, ceea ce la rndul<
Tu n-ar trebui s-l ajui pe David s se nvee cu tensorii? l-a
ntrerupt ea. i s nu m deranjezi pe mine?
E n regul, a zis Cody. Pot s fac i una, i alta. Sunt un om cu
multe talente.
Acela de a tcea, din pcate, nu se numr printre ele, a
bombnit Tia, aplecndu-se i fcnd nite adnotri pe hart.
Am zmbit, dei, dup o sptmn n compania Rzbuntorilor,
nc nu tiam ce s cred despre ei. mi imaginasem c fiecare celul
de-a lor era un soi de grupare de elit compus din ini special
pregtii, strns unii i loiali unul altuia.
Grupul acesta corespundea oarecum acestei imagini. Pn i
tachinrile dintre Cody i Tia erau n general bonome. ns fiecare
dintre ei avea personalitatea lui. Fiecare< avea o anumit
specializare. Profu nu prea un lider, ci mai mult un soi de
manager, i nu unul din vrful ierarhiei. Abraham era responsabil
cu tehnologia, Tia cu cercetarea, Megan cu adunarea informaiilor i
Cody cu tot soiul de nsrcinri ciudate: s umple spaiile goale cu

130
maionez, cum zicea el. Orice o fi nsemnat asta.
Era straniu s vezi oamenii din spatele Rzbuntorilor. O parte
din mine era chiar dezamgit. Zeii mei erau nite oameni ca toi
oamenii, se ciondneau, rdeau, se clcau reciproc pe nervi i n
cazul lui Abraham sforiau. Zdravn.
Uite, asta-i adevrata expresie a unui om concentrat, a zis
Cody. Bun treab, flcu. Trebuie s-i pstrezi mintea clar.
Concentrat. Ca sir William5 n persoan. Suflet de rzboinic.
A mucat din sandviul lui.
Nu la tensorul meu m gndeam, dar nu m-am dat de gol. Am
ridicat n schimb mna aa cum fusesem nvat s fac. Mnua
subire pe care o purtam avea benzi de metal pe partea interioar a
fiecrui deget. Benzile se adunau n palm, formnd un model i
totul emana o discret lumin verzuie.
M-am concentrat i mna a nceput s-mi vibreze uor, ca i cum
undeva n apropiere cineva ar fi cntat o melodie cu o mulime de
bai. Era greu s m concentrez cu pulsaia aceea stranie circulndu-
mi de-a lungul braului.
Mi-am ntins mna ctre bucata de metal. Era ce mai rmsese
dintr-o eav. Acum, chipurile, trebuia s mping vibraiile,
ndeprtndu-le de mine. Orice-o fi nsemnat asta. Tehnologia se
conecta direct la nervii mei, folosind senzorii din interiorul mnuii
pentru a interpreta impulsurile electrice venite dinspre creier. Sau
cel puin aa mi explicase Abraham.
Cody spusese c era magie i m sftuise s nu pun ntrebri ca
s nu mniem demonii micui dinuntru, care fac mnuile s
funcioneze i dau un gust bun cafelei noastre.
Deocamdat nu reuisem s fac tensorii s funcioneze, dei

5
Probabil eroul scoian William Wallace.
131
simeam c eram ct pe ce. Trebuia s mi pstrez concentrarea, s-
mi in minile nemicate i s mping vibraiile. E ca i cum ai scoate
un inel de fum, mi explicase Abraham. Sau ca i cum i-ai folosi
cldura trupului ntr-o mbriare fr brae. Asta fusese explicaia
Tiei. Bnuiam c fiecare avea felul lui de a privi lucrurile.
Minile au nceput s-mi tremure mai tare.
Uurel, a zis Cody. Nu pierde controlul, flcule!
Mi-am ncordat muchii.
Oaaa. Nu aa de eapn, a zis Cody. Sigur, puternic, dar calm.
Ca i cum ai mngia o femeie frumoas, ine minte?
Asta m-a fcut s m gndesc la Megan.
Am pierdut controlul i un val verde de energie ceoas mi-a
nit din mn, avntndu-se drept nainte. A ratat complet eava,
pulveriznd n schimb piciorul metalic al scaunului pe care se afla
aceasta. Praful s-a mprtiat pe podea, scaunul s-a nclinat, iar
eava a czut pe jos zngnind.
Scntei! a zis Cody. Adu-mi aminte s nu te las s m mngi,
flcule.
Parc i-ai spus s se gndeasc la o femeie frumoas, a zis Tia.
Da, a rspuns Cody. i dac aa trateaz el o femeie frumoas,
nu vreau s tiu ce i-ar face unui scoian urt.
Am reuit! am exclamat eu, artnd pulberea metalic, tot ce
mai rmsese din piciorul scaunului.
Da, dar ai ratat inta.
Nu conteaz, am zis. n sfrit, l-am fcut s mearg! Am
ezitat: N-a fost ca i cum ai sufla fum. A fost ca i cum< ca i cum ai
cnta. Cu mna.
Asta-i una nou, a zis Cody.
E altfel pentru fiecare, a spus Tia de la masa ei, cu capul n
continuare aplecat.

132
Tot lundu-i notie, a deschis o cutie de cola. Tia nu funciona
fr cola.
Folosirea tensorilor nu-i un lucru natural pentru mintea ta,
David, a continuat ea. Ai crri neuronale deja construite, aa c
trebuie s-i deturnezi creierul de la ele ca s-i dai seama ce muchi
mentali trebuie s foloseti n acest caz. Mereu m-am ntrebat cum
ar fi dac am da un tensor unui copil i dac nu cumva ar fi capabil
s l foloseasc mai eficient, mai natural, ca i cum ar fi un nou
membru pe care nva s-l utilizeze.
Cody mi-a aruncat o privire. Apoi mi-a optit:
Demoni micui. N-o lsa s te prosteasc, flcule. Cred c
lucreaz pentru ei. Am vzut-o lsndu-le nite plcint noaptea
trecut.
Era att de serios, nct m-a fcut s m ntreb dac nu cumva
chiar credea toate astea. Licrirea din ochii lui mi sugera c se
prostea, dar avea o fa perfect serioas<
Mi-am scos tensorul i i l-am nmnat. Cody i l-a pus cu un gest
absent, apoi a ridicat braul n lateral, cu palma orientat nainte, i
a mpins. Cnd i-a micat mna, tensorul a nceput s vibreze, iar
cnd micarea a ncetat, un val de fum verzui a continuat s
avanseze, lovind eava i scaunul rsturnat. Ambele au disprut i
pe podea a czut o ploaie de praf.
Ori de cte ori vedeam tensorii n aciune, eram fermecat.
Funcionau pe o raz foarte limitat, de maxim un metru, poate doi,
i nu afectau oamenii. Nu erau de mare folos ntr-o lupt: sigur,
puteai s faci arma cuiva s dispar, dar numai dac erai suficient
de aproape. Caz n care ar fi fost mai eficient s-i tragi individului
un pumn, dect s te concentrezi i s lupi cu tensorii.
Chiar i aa, oportunitile pe care le creau erau incredibile. S te
deplasezi prin mruntaiele catacombelor de oel din Newcago, s

133
intri i s iei dintr-o ncpere. Dac reueai s ii tensorii ascuni,
puteai s scapi din orice te-ar fi inut legat sau din orice nchisoare.
Continu s exersezi, a zis Cody. Dai dovad de talent, aa c
Profu o s vrea s ajungi foarte bun cu tia. Ne mai trebuie un
membru al echipei care s-i poat folosi.
Nu poate toat lumea s-i foloseasc? am ntrebat eu.
Cody a cltinat din cap.
Megan nu-i poate face s mearg, iar Tia rareori ajunge s-i
utilizeze. Avem nevoie de ea aici, ca s ne asigure sprijinul n fiecare
misiune. Aa c de obicei i folosim eu i Abraham.
Dar Profu? am ntrebat. El i-a inventat. Trebuie s fie bun de
tot cu ei, nu?
Cody a cltinat din cap.
Nu tiu. Refuz s-i foloseasc. A avut o experien neplcut
n trecut. Nu vrea s discute despre asta. Probabil c nici nu-i cazul.
Nu-i ceva ce trebuie neaprat s tim. Oricum, ar trebui s exersezi.
Cody a cltinat din cap i i-a scos tensorul, vrndu-l n
buzunar.
Ce n-a fi dat pentru unul de-sta mai-nainte<
i celelalte tehnologii ale Rzbuntorilor erau minunate. De
exemplu jachetele, care trebuiau s funcioneze ca un soi de armur.
Cody, Megan i Abraham purtau fiecare cte o jachet, diferite pe
dinafar, dar avnd toate pe dinuntru o reea complicat de diode
care i protejau cumva. Ansa, care determina dac un individ era
sau nu Epic, era o alt asemenea tehnologie. n afar de asta mai
vzusem ceva ce se numea tmduitorul, un dispozitiv ce accelera
capacitile de vindecare ale organismului.
Ce trist, mi-am zis n timp ce Cody luase o mtur i aduna
praful. Toat tehnologia asta< ar fi putut schimba lumea. Dac nu
ne-ar fi luat-o Epicii nainte. O lume n ruine nu se putea bucura de

134
beneficiile ei.
Cum a fost viaa ta de odinioar? l-am ntrebat pe Cody n
timp ce-i ineam fraul. nainte s se ntmple toate astea? Cu ce te
ocupai?
N-o s crezi, a zis Cody zmbind.
Las-m s ghicesc, am zis eu, anticipnd una dintre povetile
lui. Fotbalist profesionist? Asasin i spion de top?
Poliist, a zis ncet Cody, privind praful strns ntr-o
grmjoar. n Nashville.
Ce? Serios?
Chiar eram surprins.
Cody a ncuviinat i mi-a fcut semn s arunc praful ntr-un co
de gunoi, n timp ce el mtura ce mai rmsese.
n tineree, n inutul lui natal, tata a fost i el poliist. ntr-un
orel. N-ai auzit tu de el. S-a mutat ncoace cnd s-a nsurat cu
mama. Am crescut aici, n-am ajuns niciodat n ara mea de batin.
Dar voiam s fiu ca tata, aa c, atunci cnd a murit, am fcut coala
i m-am alturat forelor de poliie.
Aha, am zis aplecndu-m din nou ca s adun restul prafului.
E mai puin spectaculos dect mi-am imaginat.
Ei, am eliminat un ntreg cartel al drogurilor de unul singur, s
tii.
Sigur c da.
i a mai fost i momentul la cnd serviciul secret l transporta
pe preedinte prin ora i au mncat cu toii nite biscuii stricai i
s-au mbolnvit, aa c noi, cei din departament, am fost nevoii s-l
aprm de o tentativ de asasinat.
Ctre Abraham, care i fcea de lucru cu una dintre putile
echipei, a strigat:
Francezii au fost n spatele lui, s tii.

135
Nu-s francez! i-a strigat Abraham ca rspuns. Sunt canadian,
slontze ce eti!
Totuna, a zis Cody, apoi s-a ntors zmbind spre mine:
Oricum, da, probabil c nu era spectaculos. Nu tot timpul. Dar mi
plcea. mi plcea s fac bine oamenilor. S-mi fac datoria i s apr.
i pe urm<
Pe urm? am ntrebat eu.
Nashville a fost anexat cnd ara ntreag a intrat n colaps,
mi-a explicat Cody. O gac de cinci Epici a preluat controlul asupra
celei mai mari pri a Sudului.
Sabatul, am zis eu. De fapt sunt ase. Doi dintre ei sunt
gemeni.
Da, corect. Tot uit c alde tine eti nefiresc de bine informat cu
privire la chestiile astea. n fine, deci ei au preluat controlul i poliia
a intrat n slujba lor. Dac nu eram de acord, trebuia s predm
insigna i s ne retragem. Cei cumsecade aa au procedat. Cei ri au
rmas i au devenit i mai ri.
i tu? l-am ntrebat.
Cody i-a dus mna la talie, unde purta un lucru prins n partea
dreapt a centurii. Semna cu un portofel subire. I-a deschis copca,
dnd la iveal o insign de poliist cam zgriat, dar nc perfect
lustruit.
Eu n-am fcut nici una, nici alta, a zis el ncet. Am depus un
jurmnt. S-mi fac datoria i s apr. i n-o s ncetez numai
fiindc nite bandii nzestrai cu puteri magice au nceput s
intimideze lumea. i cu asta basta.
Vorbele lui m-au fcut s m nfior. Am privit insigna, n timp ce
mintea mea fcea tumbe ca o cltit n tigaie, ncercnd s-l
neleag pe tipul sta. ncercnd s mpace imaginea fanfaronului
mereu pus pe glume i poveti cu cea a poliistului nc n misiune.

136
nc la datorie, chiar dup ce administraia oraului se prbuise,
dup ce secia fusese nchis, dup ce pierduse tot ce avusese.
Probabil i ceilali au poveti asemntoare, mi-am zis,
privind-o pe Tia care era cufundat n munca ei, sorbindu-i cola.
Ce o atrsese n aceast lupt pe care muli o considerau lipsit de
speran, fiind mereu pe fug, pogornd judecata asupra celor pe
care legea ar fi trebuit s i condamne, dar de care nu se putea
atinge? Ce i atrsese aici pe Abraham, pe Megan i chiar i pe
profesor?
L-am privit din nou pe Cody, care ddea s nchid nvelitoarea
insignei. Sub dreptunghiul de plastic de pe partea opus era vrt
fotografia unei femei, din care fusese ndeprtat o bucat, o fie
coninnd ochii i o mare parte din nas.
Cine era?
Cineva special, a zis Cody.
Cine?
Nu mi-a rspuns, nchiznd nvelitoarea insignei.
E mai bine s nu tim i nici s nu ntrebm despre familiile
celorlali, mi-a zis Tia de la mas. De obicei serviciul n rndul
Rzbuntorilor se ncheie prin moarte, dar din cnd n cnd cte
unul dintre noi e capturat. E mai bine dac nu putem dezvlui
despre ceilali informaii care s le pun n pericol apropiaii.
O, am zis eu. Da, e logic.
Era pur i simplu o chestie la care nu m gndisem. Mie nu-mi
mai rmsese nimeni apropiat.
Cum merge treaba, ftuc? a ntrebat Cody, apropiindu-se de
mas.
L-am urmat i am observat c Tia rspndise pe mas liste de
procese verbale i registre.
Nu merge n niciun fel, a zis Tia strmbndu-se i frecndu-i

137
ochii pe sub ochelari. E ca i cum ai ncerca s recreezi un puzzle
complex pornind de la o singur pies.
Ce faci? am ntrebat-o.
Nu reueam s neleg nimic din registre, la fel cum nu
nelesesem nimic din hri.
Steelheart a fost rnit n ziua aia, a spus Tia. Dac i aminteti
tu bine<
mi amintesc foarte bine, am garantat eu.
Amintirile se mai terg, a zis Cody.
Nu ale mele. Nu n privina asta. Nu amintirile acelei zile. Pot
s v spun ce culoare avea cravata tipului de la credite. Pot s v
spun cte casiere erau. Probabil c a putea s numr panourile de
pe tavanul bncii, dac mi-ai cere-o. Totul e acolo, n mintea mea.
Gravat acolo.
n regul, a zis Tia. Ei, dac nu te neli, atunci Steelheart a fost
impenetrabil aproape pe durata ntregii lupte i nu a fost rnit dect
ctre sfrit. Ceva s-a schimbat. Iau n calcul toate posibilitile: ceva
legat de tatl tu, de loc, de situaie. Probabilitatea cea mai mare
este cea pe care ai pomenit-o i tu, c a fost ceva legat de seif. Poate
c nuntru s-a aflat ceva care l putea slbi pe Steelheart i, odat ce
seiful a fost deschis de explozie, acel ceva i-a fcut efectul.
Deci caui un document despre coninutul seifului bncii.
Da, a zis Tia. Dar e o misiune imposibil. Majoritatea bazelor
de date au fost probabil distruse odat cu banca. Bazele de date din
afara bncii se aflau probabil pe vreun server undeva. First Union
era gzduit de o companie cunoscut sub numele de Dorry Jones
LTD. Majoritatea serverelor lor se aflau n Texas, dar cldirea a ars
cu opt ani n urm, pe vremea revoltelor din Ardra. Nu ne mai
rmne dect ansa infim ca ei s fi avut registre fizice sau un
backup digital undeva la o alt filial, dar n cldirea aceea erau

138
birourile principale, aa c ansele sunt extrem de mici. Pe lng
asta, am verificat listele cu clienii: persoane bogate sau importante
despre care se tie c frecventau banca i aveau casete de valori n
seif. Poate cineva a depozitat acolo ceva care apare n bazele de
date. Vreo piatr ciudat, un anume simbol pe care Steelheart s-l fi
putut vedea, ceva.
M-am uitat la Cody. Servere? Gzduire? Despre ce vorbea? El a
ridicat din umeri.
Problema era c slbiciunea unui Epic putea consta n aproape
orice. Tia pomenise despre simboluri: erau unii Epici care, dac
vedeau un anumit model, i pierdeau puterile pentru cteva
momente. Alii erau slbii dac se gndeau la anumite lucruri, dac
nu mncau anumite mncruri sau dac mncau ce nu trebuie.
Slbiciunile lor erau chiar mai variate dect puterile.
Dac nu rezolvm enigma asta, restul planului e inutil, a zis
Tia. O apucm pe un drum periculos, dar nc nu tim dac, odat
ajuni la captul lui, vom fi capabili s facem ceea ce trebuie. Asta
m supr foarte tare, David. Dac i trece prin minte ceva, orice,
care ar putea s-mi furnizeze o nou pist, s-mi spui.
Aa o s fac, i-am promis.
Bine, a zis ea. i-acum ia-l pe Cody de-aici i lsai-m s m
concentrez.
Ar fi cazul s nvei s faci dou lucruri deodat, ftuc, a
comentat Cody. Aa ca mine.
E uor s faci simultan pe bufonul i s strici chestii, Cody, i-a
replicat ea. S repari la loc lucrurile alea n timp ce ai de-a face cu
sus-numitul bufon e o treab mult mai grea. Du-te i gsete-i ceva
de mpucat sau ce altceva mai faci tu.
Credeam c tocmai fceam ceea ce fac, a zis el absent.
A pus degetul pe un rnd aflat pe una dintre pagini, care prea s

139
fie o list a clienilor bncii. Johnson Liberty Agency, am citit eu.
Ce fa< a nceput Tia, apoi a citit i ea cuvintele i s-a
ntrerupt.
Ce? am ntrebat, privind documentul. tia sunt oamenii care
au depozitat lucruri la banc?
Nu, a zis Tia. Nu-i o list cu clieni. E o list cu oamenii pe care
banca i pltea. sta este<
Numele companiei lor de asigurri, a zis Cody chicotind.
Pe Calamity, Cody, a zis Tia. Te ursc.
tiu, ftuc.
Dar, rostind aceste cuvinte, amndoi zmbeau. Tia s-a apucat
imediat s frunzreasc prin hrtii, dei observase, cu o uittur
sever, c pe pagina pe care pusese Cody degetul rmsese o pat
de maionez provenind de la sandviul lui.
El m-a luat de dup umeri i m-a tras departe de mas.
Ce-a fost asta? l-am ntrebat.
Companie de asigurri, a zis Cody. Cei de la First Union Bank
plteau grmezi de bani ca s aib acoperire pentru chestiile pe care
le aveau n depozit.
Deci compania de asigurri<
Trebuie s fi pstrat o eviden detaliat, la zi, a lucrurilor pe
care le asigura, a zis Cody zmbind cu gura pn la urechi. Oamenii
de la asigurri sunt nielu cam bgcioi n privina asta. Ca
bancherii. Ca Tia, de fapt. Dac avem noroc, dup distrugerea
cldirii banca a fcut o cerere de acoperire a pierderilor. Asta ar
nsemna o dr suplimentar de hrtii.
Deteapt treab, am zis impresionat.
A, sunt bun s descopr chestii care-mi stau sub nas. Am ochi
buni. Odat am prins un spiridu, s tii.
L-am privit cu scepticism.

140
ia nu-s irlandezi?
Sigur c sunt. Se afla n ara mea de batin ca parte a unui
schimb comercial. Le-am trimis irlandezilor ca plat trei napi i o
bic de oaie.
Nu mi se pare cine tie ce afacere.
O, cred c a fost una dat scnteilor de bun, avnd n vedere
c spiriduii sunt creaturi imaginare i aa mai departe. Bun ziua,
Profule, cum i e kiltul?
Imaginar, la fel ca spiriduul tu, Cody, a zis Profu,
ptrunznd n ncpere dintr-una din camerele mai mici, pe care i-
o nsuise proclamnd-o camera lui de gndit, orice-o fi nsemnat
asta. Era cea n care se afla imagerul, iar ceilali Rzbuntori pstrau
distana. Pot s-l mprumut pe David? a ntrebat el.
Profu, zu, doar suntem prieteni, a zis Cody. Ar trebui s fi
aflat pn acum c nu trebuie s-mi ceri un asemenea lucru< i ar
trebui s cunoti tarifele standard pe care le practic pentru
nchirierea unuia dintre servitorii mei. Trei lire i o sticl de whisky.
N-am tiut dac s m simt insultat pentru c fusesem numit
servitor sau din cauza preului mic la care eram nchiriat.
Profu m-a luat de bra, ignorndu-l.
Azi o s-i trimit pe Abraham i Megan la Diamant.
Traficantul de arme? am ntrebat cu nflcrare.
mi spuseser c omul ar fi putut avea de vnzare tehnologii care
s-i ajute pe Rzbuntori s creeze impresia unui Epic n aciune.
Trebuia ca puterile manifestate de acesta s fie ostentative i
distructive, dac voiam s atragem atenia lui Steelheart.
Vreau s te duci cu ei, a zis Profu. O s fie o experien util.
Dar ascult ordinele Abraham e eful i anun-m dac dai
peste cineva care pare s te recunoasc.
Aa o s fac.

141
Atunci, du-te i ia-i arma. Or s plece n curnd.

142
15

Cum rmne cu pistolul? a zis Abraham n timp ce mergeam.


Banca, coninutul seifului, toate astea ar putea fi piste false, nu-i
aa? Dac de fapt era ceva special n legtur cu pistolul cu care a
tras tatl tu?
Pistolul a fost scpat de un paznic oarecare, am zis eu. Smith
and Wesson M&P de nou milimetri, semiautomat. Nu avea nimic
special.
i aminteti precis arma?
Am tras un ut unui gunoi i am continuat s naintez printre
pereii de oel ai tunelului subteran.
Dup cum am zis, mi amintesc ziua aia. n plus, m pricep la
arme.
Am ovit, apoi am mai recunoscut un lucru:
Cnd eram mai tnr, credeam c marca asta de pistol trebuie
s fie special. Am pus bani deoparte cu gndul s-mi cumpr unul,
dar nimeni n-a vrut s-i vnd un pistol unui puti de vrsta mea.
Plnuiam s m strecor n palat i s-l mpuc.
S te strecori n palat, a zis Abraham pe un ton plat.
, da.
i s-l mputi pe Steelheart.
Aveam zece ani, am zis. Acord-mi i tu puin credit.
Unui biat cu asemenea aspiraii i-a oferi respectul meu, dar
nu un credit. i nicio asigurare de via, a zis Abraham prnd
amuzat. Eti un tip interesant, David Charleston, dar am impresia
c ai fost un copil i mai interesant.
Am zmbit. Canadianul acesta cu voce blnd, opinii
argumentate i un vag accent franuzesc avea ceva care te mboldea

143
s-i fii prieten. Mai c uitai de imensa mitralier cu lansator de
grenade ncorporat care i se odihnea pe un umr.
Ne aflam nc n catacombele de oel, unde chiar i o arm de
asemenea calibru nu btea prea tare la ochi. Din cnd n cnd
treceam pe lng grupuri de oameni ghemuii n jurul unor focuri
sau al unor reouri cuplate la prize pirat. Nu puini dintre cei pe
lng care treceam aveau puti de asalt.
n ultimele zile m aventurasem de vreo dou ori afar din
ascunztoare, ntotdeauna n compania unuia sau a altuia dintre
Rzbuntori. Ddceala asta m plictisea, dar i nelegeam rostul.
Nu puteam spera deocamdat ca ei s aib ncredere n mine. Nu
complet. n plus dei n-as fi recunoscut-o cu voce tare n-a fi
vrut s umblu de unul singur prin catacombele de oel.
Evitasem adncurile acestea ani n ir. La Fabric circulau poveti
despre oamenii depravai nite montri teribili care locuiau aici,
jos. Bande care se hrneau la propriu din nesbuiii care se
aventurau pe coridoarele uitate, ucigndu-i i nfruptndu-se cu
carnea lor. Criminali, infractori, drogai. i nu soiul de infractori i
drogai pe care-i aveam la suprafa. Ci unii deosebit de depravai.
Poate c erau exagerri. Oamenii pe lng care treceam preau
periculoi, dar mai degrab pentru c erau ostili, nu nebuni. Ne
priveau cu expresii sumbre, supraveghindu-ne fiecare micare pn
ne pierdeau din vedere.
Oamenii tia voiau s fie singuri. Erau proscriii proscriilor.
De ce le d el voie s locuiasc aici? am ntrebat n timp ce
treceam pe lng alt grup.
Megan nu mi-a rspuns mergea n faa noastr, prefernd
propria companie dar Abraham a aruncat o privire peste umr,
ctre lumina flcrilor i ctre irul de oameni care naintase ca s se
asigure c plecam.

144
ntotdeauna exist oameni ca ei, a zis Abraham. Steelheart e
contient de asta. Tia crede c el a construit locul sta pentru ei, ca
s tie unde se afl. E util s tii unde i se adun proscriii. Sunt de
preferat cei pe care-i cunoti dect cei crora nu le poi anticipa
micrile.
Asta m-a fcut s m simt inconfortabil. Credeam c aici jos
ieiserm complet din vizorul lui Steelheart. Poate c locul sta nu
era att de sigur pe ct l crezusem eu.
Nu poi s-i ii toi oamenii nchii tot timpul dect dac
nscoceti o nchisoare foarte solid, a zis Abraham. Aa c, n loc s
faci asta, le ngdui un dram de libertate celor care chiar i-o doresc
foarte tare. n acest fel, ei nu se transform n rebeli. Dac o faci cum
trebuie.
Cu noi a dat gre, am zis eu ncet.
Da, da, ntr-adevr, a dat gre.
n timp ce mergeam, eu m tot uitam n urm. Nu m puteam
scutura de teama c unii dintre locuitorii catacombelor aveau s ne
atace. N-o fcuser niciodat totui. Ei<
Am tresrit, dndu-mi seama c n acel moment civa dintre ei
chiar ne urmreau.
Abraham, am zis eu ncet. Ne urmresc.
Da, a zis el calm. i n fa sunt unii care ne ateapt.
naintea noastr tunelul se ngusta. i, ntr-adevr, n acel loc ne
atepta un grup de siluete ascunse n umbr. Purtau vechiturile
neasortate care constituiau vestimentaia caracteristic a multora
dintre locatarii catacombelor i vechi puti i pistoale nfurate n
piele, genul de arme care probabil funcionau o zi da, una nu i care
schimbaser cel puin o duzin de proprietari n ultimii zece ani.
Ne-am oprit toi trei i grupul din spatele nostru ne-a ajuns din
urm, nghesuindu-ne. Nu le vedeam feele. Niciunul nu avea mobil

145
i fr strlucirea acestora era ntuneric.
Drgu echipament, amice, a spus una dintre siluetele din
grupul dinaintea noastr.
Nimeni nu fcuse niciun gest de ostilitate fi. i ineau evile
armelor ndreptate spre lateral.
Am nceput s-mi trag uurel pistolul din toc, cu inima
bubuindu-mi n piept. Abraham, ns, mi-a pus o mn pe umr. i
inea mitraliera masiv n cealalt mn, cu eava nspre tavan, i
purta, ca i Megan, una dintre jachetele Rzbuntorilor, dei a lui
era gri cu alb, cu guler nalt i cteva buzunare, n timp ce a ei era
una standard, din piele maro.
ntotdeauna purtau jachetele cnd prseau ascunztoarea. Nu
vzusem nc niciuna funcionnd i nu tiam ct protecie i
putea oferi de fapt.
Nu mica, mi-a zis Abraham.
Dar<
M ocup eu de asta, a zis el cu un glas perfect calm, fcnd un
pas nainte.
Megan mi s-a alturat, cu mna pe tocul pistolului. Nu prea mai
calm dect mine i amndoi ncercam s stm cu ochii att pe cei
din fa, ct i pe cei din spatele nostru.
V place echipamentul nostru? a ntrebat politicos Abraham.
Trebuie s lsai armele, a zis banditul. Dup aia putei pleca.
Asta n-ar avea nicio logic, a zis Abraham. Dac am armele pe
care le vrei, asta nseamn c am o capacitate de tragere mai mare
dect a voastr. Dac am ajunge s ne luptm, ai pierde. Vezi?
Tehnica asta a ta de intimidare nu merge.
Suntem mai muli ca voi, amice, a zis ncet individul. i
suntem gata s murim. Voi suntei?
Am simit cum mi se zburlete prul pe ceaf. Nu, acetia nu erau

146
criminalii despre care mi se spusese c triau aici. Erau mai
periculoi. Ca o hait de lupi.
Vedeam asta n felul n care se micau, n felul n care sttuser
grupuri-grupuri i ne urmriser trecnd. Erau proscrii, dar
proscrii care se uniser, devenind una. Nu mai triau ca indivizi, ci
ca grup.
i, din perspectiva acestui grup, nite arme ca acelea pe care le
purtau Abraham sau Megan le-ar fi crescut ansele de a supravieui.
Aveau de gnd s le capete, chiar dac asta ar fi nsemnat s piard
civa membri. Preau s fie vreo duzin de brbai i femei
mpotriva a trei ini i eram mpresurai. ansele noastre erau cum
nu se poate mai proaste. Fremtam de dorina de a-mi cobor puca
de pe umr i a ncepe s trag.
Nu ne-ai atacat, a subliniat Abraham. nseamn c sperai ca
totul s se termine fr victime.
Hoii nu i-au rspuns.
E foarte amabil din partea voastr c ne-ai oferit ansa asta, a
zis Abraham, nclinnd din cap ctre ei.
Abraham emana o sinceritate stranie. Din partea altcuiva,
asemenea cuvinte ar fi sunat a condescenden sau a sarcasm, dar
pe buzele lui preau sincere.
i ne-ai lsat s trecem de cteva ori printr-un teritoriu pe
care-l considerai al vostru. i pentru asta avei mulumirile mele.
Armele, a zis tlharul.
Nu pot s vi le dau, a spus Abraham. Ne trebuie. n afar de
asta, dac vi le-am da, lucrurile n-ar lua o ntorstur prea fericit
pentru voi. Alii le-ar vedea i i le-ar dori. Alte bande ar ncerca s
vi le ia, aa cum i voi ai ncercat s ni le luai nou.
Asta nu-i decizia ta.
Poate c nu. ns, n semn de respect pentru onoarea cu care

147
ne-ai tratat, v ofer un trg. Un duel ntre noi doi. Aa nu trebuie s
fie mpucat dect un singur om. Dac vom ctiga noi, ne lsai n
pace i ne permitei s trecem nestingherii pe-aici i pe viitor. Dac
vei ctiga voi, prietenii mei o s v dea armele lor i putei s luai
tot ce dorii din ceea ce am asupra mea.
Astea-s catacombele de oel, a zis brbatul.
Civa dintre camarazii lui uoteau ntre ei. Le-a aruncat o
cuttur aspr cu ochii lui umbrii i a continuat:
sta nu-i locul potrivit pentru trguri.
i totui tu ne-ai oferit deja unul, a zis Abraham calm. Ne-ai
onorat. Am ncredere c ne vei trata i pe viitor la fel.
Eu nu vedeam nimic onorabil aici. Nu ne atacaser pur i simplu
pentru c se temeau de noi. Voiau armele, dar le voiau fr lupt.
Ca urmare, ncercau s ne intimideze.
n cele din urm ns, conductorul hoilor a ncuviinat.
Bine, a zis el. Ne-am neles.
Apoi i-a ridicat grbit puca i a tras. Glonul l-a nimerit pe
Abraham drept n piept.
Am srit n sus blestemnd, n timp ce ddeam s-mi apuc arma.
Dar Abraham nu s-a prbuit. Nici mcar n-a tresrit, n tunel au
rsunat alte dou mpucturi i gloanele l-au nimerit, unul n
picior, altul n umr. Ignornd puternica lui mitralier, Abraham i-
a scos calm pistolul din teac i l-a mpucat pe ho n coaps.
Omul a ipat, a scpat din mini puca lui uzat i s-a prbuit,
inndu-se de piciorul rnit. Ceilali preau prea ocai ca s
reacioneze, dei vreo civa i-au cobort nervoi armele. Abraham
i-a vrt nonalant pistolul napoi n toc.
Am simit sudoarea prelingndu-mi-se pe frunte. Se prea c
jacheta i fcea treaba, i chiar mai bine dect m ateptam. Dar eu
nc nu aveam una. Dac ceilali hoi ar fi deschis focul<

148
Abraham i-a dat mitraliera lui Megan, apoi a naintat i a
ngenuncheat lng houl prbuit.
Apas aici, te rog, a zis el pe un ton prietenos, lundu-i mna
omului i punndu-i-o pe coaps. Acolo, foarte bine. Acuma, dac
nu te superi, o s-i bandajez rana. Te-am mpucat ntr-un loc unde
glonul poate trece prin muchi n loc s rmn nuntru.
Abraham a scos un bandaj i l-a nfurat n jurul piciorului
hoului, n timp ce acesta gemea de durere.
Nu ne poi ucide, amice, a continuat Abraham, vorbind mai
ncet. Nu suntem ce ai crezut c suntem. Ai neles?
Houl a ncuviinat energic.
Ar fi mai nelept s ne fii aliai, nu crezi?
Da, a zis houl.
Minunat, a replicat Abraham, legnd strns bandajul.
Schimb-l de dou ori pe zi. Folosete bandaje fierte.
Da.
Bine.
Abraham s-a ridicat, i-a luat pistolul i s-a ntors ctre restul
grupului de hoi.
V mulumesc c ne-ai lsat s trecem, le-a zis el celorlali.
Acetia preau cam nedumerii, dar s-au dat la o parte, crend o
crare pentru noi. Abraham a naintat i noi l-am urmat grbii. M-
am uitat peste umr i am vzut restul bandei strngndu-se n
jurul liderului ei prbuit.
A fost grozav, am zis cnd ne-am mai ndeprtat.
Nu. A fost un grup de oameni speriai, aprnd singurul lucru
pe care i-l pot revendica: reputaia lor. mi pare ru de ei.
Au tras n tine. De trei ori.
Eu le-am dat voie.
Numai dup ce unul dintre ei ne-a ameninat!

149
i dup ce noi le-am nclcat teritoriul, a zis Abraham.
I-a nmnat din nou mitraliera lui Megan, apoi, din mers, i-a
scos jacheta. Vedeam unde o strpunsese unul dintre gloane.
Sngele i se prelingea printr-o gaur din cma.
Jacheta nu le-a oprit pe toate?
Nu-s perfecte, a zis Megan n vreme ce Abraham i scotea
cmaa. A mea d rateuri tot timpul.
Ne-am oprit i Abraham i-a curat rana cu o batist, apoi a
extras o mic bucat de metal. Era tot ce mai rmsese din glon,
care, dup toate aparenele, se dezintegrase n contact cu jacheta lui.
Numai o mic schij ajunsese pn la piele.
i dac te-ar fi mpucat n cap? l-am ntrebat eu.
Jachetele ascund un dispozitiv foarte avansat cu rol de scut, a
zis Abraham. De fapt nu jacheta n sine te protejeaz, ci cmpul pe
care aceasta l proiecteaz. Asigur o oarecare protecie pentru
ntregul corp, o barier invizibil care se opune forei.
Ce? Pe bune? Fantastic!
Da.
Abraham a ovit, apoi i-a pus din nou cmaa.
Probabil c n-ar fi oprit totui un glon n fa. Aa c-s
norocos c nu a ales s trag n ea.
Dup cum am zis, sunt departe de a fi perfecte, a intervenit
Megan, care prea suprat pe Abraham.
Scuturile funcioneaz mai bine cnd e vorba de cdere sau de
impact. Gloanele sunt att de mici i lovesc cu atta vitez, nct
scuturile au tendina s se suprancarce foarte iute. Abraham,
oricare dintre mpucturile alea te-ar fi putut ucide!
Dar n-a fost aa.
Tot ai fi putut fi rnit, a zis Megan cu asprime.
Pi, am fost rnit.

150
Ea a dat ochii peste cap.
Puteai s fi fost rnit mai ru.
Sau ar fi putut deschide focul i ne-ar fi ucis pe toi, a zis el. A
fost o cacealma care a mers. n plus, cred c acuma sunt convini c
suntem Epici.
Eu am fost ct pe ce s cred c eti unul, am recunoscut eu.
n mod normal, pstrm secrete aceste tehnologii, a zis
Abraham, mbrcndu-i la loc jacheta. Oamenii nu trebuie s se
ntrebe dac Rzbuntorii sunt sau nu Epici: ar submina exact cauza
pentru care luptm. Oricum, n cazul sta cred c va funciona n
avantajul nostru. Planul tu necesit nite zvonuri despre apariia
unor noi Epici n ora, complotnd mpotriva lui Steelheart. Sper c
aceti oameni vor contribui la mprtierea unui asemenea zvon.
Cred c da, am zis eu. A fost o manevr bun, Abraham, dar,
scntei! Pe moment am crezut c suntem mori.
Oamenii arareori vor s ucid, David, mi-a zis Abraham calm.
Nu face parte din programarea de baz a unei mini umane
sntoase. n majoritatea situaiilor, o s fac tot ce pot ca s nu se
ajung la omor. Amintete-i asta i-i va fi de folos.
Am vzut o mulime de oameni omorndu-i pe alii, am zis
eu.
Da, i asta i va spune ceva. Ori au simit c nu aveau de ales
n care caz, dac le-ai fi dat de ales, probabil ar fi ales s nu o fac
, ori nu erau ntregi la minte.
i Epicii?
Abraham a ridicat mna i a atins micul pandantiv de argint pe
care l purta la gt.
Epicii nu-s oameni.
Am ncuviinat. Cu asta eram de acord.
Cred c discuia noastr ne-a fost ntrerupt, a zis Abraham,

151
lundu-i puca de la Megan i punndu-i-o nonalant pe umr
din mers. Cum a fost rnit Steelheart? E posibil s fi fost ceva legat
de arma pe care a folosit-o tatl tu. N-ai ncercat s pui n aplicare
planul tu curajos de a gsi un pistol identic i de a< cum ai zis? De
a te strecura n palatul lui Steelheart ca s-l mputi?
Nu, n-am ncercat, am zis roind. Mi-a venit mintea la cap.
Oricum, nu cred c pistolul a fost cauza. M&P-urile de nou
milimetri nu-s chiar att de rare. Cineva trebuie s fi ncercat s-l
mpute cu unul din sta. n plus, n-am auzit nc de vreun Epic a
crui slbiciune s fie aceea de a fi mpucat cu un glon de un
anumit calibru sau cu o anumit marc de pistol.
Posibil, a zis Abraham, dar multe dintre slbiciunile Epicilor
nu au logic. Poate avea legtur cu locul unde a fost fabricat
pistolul. Sau cu compoziia glonului. Muli Epici sunt sensibili la
diferite aliaje.
Aa-i, am recunoscut. Dar de ce ar fi special acel glon anume,
fa de toate celelalte care au fost trase asupra lui?
Nu tiu, a zis Abraham. Dar merit s lum n calcul ipoteza.
Dup prerea ta, ce anume i-a provocat slbiciunea?
Ceva din seif, aa cum crede i Tia, am zis eu, dar fr prea
mult convingere. Fie asta, fie ceva legat de situaie. Poate c vrsta
tatei a permis glonului s treac e ciudat, tiu, dar n Germania a
existat un Epic care nu putea fi mpucat dect de cineva care avea
fix treizeci i apte de ani. Sau poate conta numrul de oameni care
au tras n el. Crossmark, un Epic din Mexic, poate fi rnit numai
dac cinci oameni ncearc s-o omoare n acelai timp.
Nu conteaz, ne-a ntrerupt Megan, ntorcndu-se spre noi i
oprindu-se n mijlocul tunelului. N-o s-i ghicii niciodat
slbiciunea. Practic ea poate s constea n orice. Chiar i innd cont
de povestioara lui David i presupunnd c nu a inventat-o , tot

152
nu avem cum s aflm.
Abraham i cu mine am rmas pe loc. Megan se nroise la fa i
prea c numai cu greu i mai pstreaz calmul. Dup o sptmn
n care se purtase rece, ca o profesionist, mnia ei era un oc.
S-a rsucit pe clcie i i-a continuat drumul. I-am aruncat o
privire lui Abraham, care a ridicat din umeri.
Ne-am reluat naintarea, dar conversaia se stinsese. Cnd
Abraham a ncercat s-o ajung din urm, Megan a iuit pasul, aa c
am lsat-o cu-ale ei. Att ea, ct i Abraham primiser instruciuni
privind drumul pn la atelierul vnztorului de arme, aa c
oricare dintre ei ne putea cluzi la fel de bine. Se prea c acest tip,
Diamant, avea s se afle n ora pentru puin vreme, i, de fiecare
dat cnd venea, i instala prvlia ntr-alt loc.
Am mers pre de o or prin labirintul erpuit al catacombelor,
apoi Megan ne-a fcut s ne oprim ntr-o intersecie, cu mobilul
luminndu-i faa n timp ce verifica harta pe care i-o transferase Tia.
Abraham i-a desprins mobilul de pe umr i a procedat la fel.
Aproape am ajuns, a zis el artndu-mi direcia. ncolo. La
captul tunelului stuia.
Ct ncredere avem n tipul sta? am ntrebat eu.
Niciun pic, a spus Megan.
i reluase obinuita ei masc impasibil. Abraham a ncuviinat.
Prietene, e mai bine s nu te ncrezi niciodat ntr-un vnztor
de arme. Toi vnd ambelor tabere i sunt singurii care au de
ctigat dac un conflict continu la nesfrit.
Ambelor tabere? am ntrebat. i vinde i lui Steelheart?
N-o s recunoasc dac-l ntrebi, dar n mod sigur aa face, a
zis Abraham. Pn i Steelheart tie c nu trebuie s-i fac ru unui
vnztor de arme bun. Dac omori sau torturezi un ins ca Diamant,
ali negustori n-o s mai pun piciorul pe-aici. Armata lui Steelheart

153
n-o s mai aib tehnologie mai bun dect a vecinilor. Asta nu
nseamn c lui Steelheart l place situaia: Diamant n-ar fi putut
niciodat s-i deschid prvlia pe strzile de la suprafa. Aici jos,
ns, Steelheart e dispus s se uite n alt parte, atta timp ct
soldaii lui i primesc n continuare echipamentul.
Deci< orice cumprm de la el, Steelheart va ti, am zis eu.
Nu, nu, a spus Abraham. Prea amuzat, de parc a fi pus
ntrebri extraordinar de simple, de genul care-s regulile la v-ai
ascunselea.
Negustorii de arme nu vorbesc despre ceilali clieni ai lor, a
zis Megan. Cel puin atta timp ct clienii respectivi sunt n via.
Diamant s-a ntors n ora abia ieri, a spus Abraham pornind
naintea noastr prin tunel. O s in deschis vreme de o sptmn.
Dac ajungem primii la el, putem vedea marfa naintea oamenilor
lui Steelheart. n felul sta putem obine un avantaj, nu? Diamant
are adesea mrfuri foarte< interesante.
Bine atunci, mi-am zis. Pn la urm nu conta dac Diamant
era o lepdtur. M-a fi folosit de orice unealt ca s ajung la
Steelheart. Considerentele morale nu m mai stinghereau de mult
vreme. Cine avea timp pentru moral ntr-o lume ca asta?
Am ajuns pe coridorul ce ducea ctre prvlia lui Diamant. M
ateptam s vd grzi, poate chiar n armur complet. ns singura
persoan prezent era o fat tnr, ntr-o rochie galben. Sttea
ntins pe o ptur pe podea i desena cu un pix argintiu pe o
bucat de hrtie. i-a ridicat privirea ctre noi i a nceput s
mestece captul pixului.
Abraham i-a nmnat politicos un mic cip pe care ea l-a luat i l-a
examinat un moment, nainte s-l strecoare ntr-o fant a mobilului
ei.
Suntem oamenii lui Phaedrus, a zis Abraham. Avem stabilit o

154
ntlnire.
Mergei, i-a rspuns fata, aruncndu-i cipul napoi.
Abraham a prins cipul din aer i ne-am continuat naintarea pe
coridor. M-am uitat peste umr ctre fat.
Astea nu-s nite msuri foarte serioase de siguran.
Cu Diamant e de fiecare dat altceva, a zis Abraham zmbind.
Probabil culisele ascund ceva complicat: vreo capcan pe care fata o
poate declana. Probabil pe baz de explozibili. Lui Diamant i plac
explozibilii la nebunie.
Apoi am cotit i am ptruns n rai.
Am ajuns, a anunat Abraham.

155
16

Prvlia lui Diamant nu era instalat ntr-o ncpere, ci ntr-unul


dintre lungile coridoare ale catacombelor. Captul opus al
coridorului fie ddea ntr-o fundtur, fie era pzit. Spaiul era
luminat de becuri portabile instalate n plafon, aproape orbitoare
dup ntunecimea obinuit a catacombelor.
n lumina lor strluceau arme, sute de arme suspendate pe perei.
Oel frumos lustruit i negru profund, opac. Puti de asalt. Pistoale.
Fiare masive, bazate pe compresie electronic, cu dispozitive
gravatronice, ca aceea pe care o purta Abraham. Revolvere
demodate, lzi cu grenade, lansatoare de rachete.
Nu avusesem n viaa mea dect dou arme: pistolul i puca
mea. Puca mi era prieten credincioas. O aveam de trei ani i
ajunsesem s m bazez pe ea. Funciona atunci cnd aveam nevoie.
Era o relaie minunat: eu m ngrijeam de ea, ea se ngrijea de
mine.
La vederea prvliei lui Diamant m-am simit ns ca un bieel
care nu avusese dect o singur mainu de jucrie i cruia tocmai
i se oferise un showroom plin cu Ferrari.
Abraham a ptruns cu pas vioi pe coridor. Abia dac a aruncat o
privire ctre arme. Megan a intrat i ea, iar eu am urmat-o, privind
cu gura cscat marfa de pe perei.
Uau, am zis. E ca o< ferm de banane, dar cu arme.
O ferm de banane, a zis Megan impasibil.
Pi, da. tii cum cresc bananele n copaci i atrn n jos i aa
mai departe<
Genunchi, metaforele tale-s o jale.
Am roit. O galerie de art, mi-am zis. Ar fi trebuit s spun

156
Ca o galerie de art pentru arme. Ba nu. Dac a fi zis aa, ar fi
nsemnat c galeria era vizitat de arme. O galerie de arme, poate?
i de unde tii ce-s alea banane? a zis ncet Megan, n timp ce
Abraham saluta un ins corpolent care sttea lng o poriune
neocupat de perete i care nu putea fi altul dect Diamant.
Steelheart nu primete importuri din America Latin.
Din enciclopediile mele, am zis eu neatent.
O galerie de arme pentru criminalii cu porniri distructive. Aa
ar fi trebuit s zic. Sun impresionant, nu?
Le-am citit de cteva ori. Unele chestii mi-au rmas n minte.
Enciclopedii.
Da.
Pe care le-ai citit de cteva ori.
M-am oprit, dndu-mi seama ce spusesem.
, nu. Am vrut s zic c le-am frunzrit. tii, cutam poze
cu arme. Eu<
Eti aa un tocilar, a zis ea, ducndu-se s i se alture lui
Abraham. I se simea amuzamentul n glas.
Am oftat, apoi m-am apropiat i eu de ei i am ncercat s-i atrag
atenia lui Megan ca s-i prezint noua mea metafor. Abraham ns
tocmai fcea prezentrile.
<putiul cel nou, a zis el artnd nspre mine. David.
Diamant m-a salutat nclinnd din cap. Avea o cma cu un
model floral n culori vii, cum se presupune c purtau pe vremuri
oamenii la tropice. Poate c asta mi inspirase metafora cu bananele.
Avea barba alb i prul lung, alb, dei chelea pe frunte, i arbora
un zmbet larg care-i fcea ochii s scnteieze.
Presupun c vrei s vedei ce-i nou, i-a zis el lui Abraham. Ce-
i interesant. tii, ceilali, hmm, clieni ai mei nici n-au trecut pe-aici
deocamdat. Suntei cei dinti. Alegei primii!

157
i la cele mai mari preuri, a zis Abraham, ntorcndu-se s
examineze putile de pe perete. Moartea vine la suprapre zilele-
astea.
Zice omul care are un Manchester 451 cu compresie
electronic, a comentat Diamant. Cu gravatroni i un ditamai stocul
de grenade. Frumoase explozii produc. Sunt cam micue, dar poi s
obii cu ele nite efecte de ricoeu tare nostime.
Arat-ne ce ai, a zis politicos Abraham, dei vocea-i era
ncordat.
A fi jurat c vorbise mai calm cu bandiii ia care fuseser ct pe
ce s ne mpute. Curios lucru.
O s pregtesc nite chestii pe care s vi le art, a zis Diamant.
Zmbetul lui semna cu al unui pete-papagal, despre care am
presupus dintotdeauna c aduce cu un papagal, dei de fapt n-am
vzut niciuna dintre specii.
Ce-ar fi s v uitai prin zon? Cercetai un pic. Spunei-mi ce
v place.
Bine, a zis Abraham. Mulumesc.
Ne-a fcut semn. tiam ce aveam de fcut. Trebuia s ne uitm
dup orice lucru ieit din comun. Nite arme capabile s provoace o
mulime de pagube, unele care s poat trece drept opera unui Epic.
Dac voiam s imitm unul, ne trebuia ceva impresionant.
Megan s-a apropiat de mine, examinnd o mitralier care trgea
cu gloane incendiare.
Nu-s tocilar, i-am uierat eu n oapt.
Ce importan are? m-a ntrebat ea pe un ton neutru. Nu-i o
ruine s fii detept. De fapt, dac eti inteligent, o s fii o achiziie
cu att mai bun pentru echip.
Eu< pur i simplu< mie nu-mi place s mi se spun aa. n
plus, cine a mai pomenit tocilar care s sar dintr-un avion aflat n

158
micare i s mpute un Epic din zbor, n timp ce se prbuete cu
vitez spre pmnt?
Eu n-am pomenit pe nimeni care s fac aa ceva.
Phaedrus a fcut-o, am zis eu. La execuia lui Redleaf, acum
trei ani, n Canada.
Povestea aia a fost exagerat, a zis Abraham ncet, trecnd pe
lng noi. Era un elicopter. i totul fcea parte din plan, am fost
foarte prudeni. Iar acum concentrai-v pe nsrcinarea noastr
curent, v rog.
Mi-am inut gura i am nceput s examinez armele. Gloanele
incendiare erau impresionante, dar nu din cale-afar de originale.
Nu erau suficient de spectaculoase pentru noi. De fapt, niciunul
dintre modelele clasice de arme nu ne era de vreun folos: indiferent
dac trgea cu gloane, rachete sau grenade, nu ar fi fost
convingtor. Ne trebuia ceva mai asemntor cu armele energetice
ale Forelor de Ordine. Ceva care s imite puterea de foc natural a
Epicilor.
Am naintat pe coridor i, pe msur ce mergeam mai departe,
armele preau s devin tot mai neobinuite. M-am oprit lng un
grup curios de obiecte. Preau de-a dreptul inofensive: o sticl de
ap, un mobil i un pix. Erau agate pe perete, la fel ca armele.
Ah< eti un tnr perspicace, nu, David?
Am tresrit i m-am ntors, descoperindu-l pe Diamant care
zmbea larg, propit n spatele meu. Cum putea un om gras ca el
s se mite att de silenios?
Ce sunt astea? am ntrebat.
Explozibili nedetectabili avansai, a rspuns mndru Diamant.
S-a ntins, a atins o seciune a peretelui i aceasta a afiat o
imagine. S-ar prea c instalase aici un imager. nfia o sticl de
ap aezat pe o mas. Un om de afaceri s-a apropiat, privind nite

159
hrtii pe care le inea n mn. Le-a pus pe mas, apoi a deurubat
dopul sticlei.
i a explodat.
Am fcut un salt napoi.
A, a zis Diamant, sper c apreciezi valoarea filmrii steia:
arareori am parte de imagini bune cu un explozibil nedetectabil
care-i face treaba pe teren. Asta-i pur i simplu remarcabil. Ai
observat c explozia a proiectat trupul n spate, dar nu a provocat
cine tie ce pagube mprejur? E o caracteristic foarte important
pentru un explozibil nedetectabil, mai ales dac persoana care
trebuie asasinat are asupra ei documente valoroase.
E dezgusttor, am zis eu, ntorcndu-m cu spatele.
Facem afaceri cu moartea, tinere.
M refer la filmare.
Dac te ajut cu ceva, s tii c nu era un ins prea simpatic.
M ndoiam ns c asta ar fi contat n ochii lui Diamant. El a
atins din nou peretele, prnd foarte bine dispus.
Frumoas explozie. Ca s fiu sincer, in chestiile astea la
vnzare mai mult ca s art filmarea. E unic.
Toate astea explodeaz? am ntrebat, examinnd obiectele
acelea ce preau att de nevinovate.
Pixul e un detonator, a zis Diamant. i apei captul i faci s
explodeze una dintre chestiile astea mici de-alturi, astea n form
de gum. Sunt amorse universale. Instaleaz-le n apropierea unei
substane explozibile, armeaz-le i o s declaneze explozia.
Depinde i de substan, dar au nite programe cu algoritmi de
detecie de ultim or. Au efect asupra majoritii substanelor
explozibile. Ataeaz unul de grenada cuiva, pleac de la faa
locului i pe urm apas captul pixului.
Dac poi s ataezi asta de grenada cuiva, a zis Megan

160
apropiindu-se, atunci mai degrab tragi pur i simplu cuiul
grenadei. Sau i mai bine, l mputi pe tip.
Nu-s de folosit n orice mprejurare, a zis Diamant defensiv.
Dar pot fi foarte amuzante. Ce e mai plcut dect s detonezi
explozibilul dumanului tu cnd el nu se ateapt?
Diamant, a strigat Abraham din josul coridorului. Vino s-mi
zici ce-i cu asta!
A! Excelent alegere! Minunate explozii<
S-a ndeprtat grbit.
Am examinat panoul cu obiectele nevinovate, dar mortale. Ceva
nu-mi plcea la ele. Ucisesem i eu oameni, dar o fcusem n mod
cinstit. Cu o arm n mn i numai fiindc fusesem silit. Nu aveam
cine tie ce principii de via, dar unul dintre ele era ceva ce m
nvase tata: s nu tragi tu primul pumn. Iar dac trebuie s-l tragi
pe al doilea, mcar asigur-te c adversarul nu se mai ridic s i-l
dea pe al treilea.
Ar putea fi utile, a zis Megan cu braele ncruciate. Dei m
ndoiesc c gur spart sta nelege cu adevrat pentru ce.
tiu, am zis ncercnd s m reabilitez n ochii ei. Vreau s
zic< s nregistrezi moartea unui amrt ca sta? E complet
neprofesional.
De fapt, tipul vinde explozibili, deci e foarte profesional din
partea lui s aib o asemenea nregistrare, a zis ea. Bnuiesc c are
filmulee cu fiecare dintre aceste arme n aciune, dat fiind c nu le
putem testa aici, la faa locului.
Megan, aia e o filmare cu un tip care a fost aruncat n aer! am
cltinat eu din cap revoltat. E groaznic. Nu e normal ca cineva s se
laude cu chestii de-astea.
Ea a ovit, prnd deranjat de ceva.
Da. Sigur.

161
M-a privit.
Tot nu mi-ai explicat de ce te supr att de tare s i se spun
c eti tocilar.
i-am zis. Nu-mi place pentru c, tii, vreau s fac chestii
uimitoare. i tocilarii nu<
Nu-i asta, a zis ea, evalundu-m cu rceal. (Scntei, dar ce
ochi frumoi avea!) Exist un motiv mai profund pentru care te
deranjeaz chestia asta i trebuie s te dezbari de el. E o slbiciune.
A aruncat o privire ctre sticla cu ap, apoi s-a rsucit pe clcie
i s-a dus s vad chestia pe care o examina Abraham. Era un soi de
bazooka.
Mi-am potrivit mai bine puca pe umr i mi-am vrt minile n
buzunare. Se pare c mi petreceam tot mai mult timp primind lecii
de la unii sau alii. M crezusem scpat de lecii odat cu prsirea
Fabricii, dar ar fi trebuit s tiu mai bine.
Mi-am ntors privirea de la Megan i Abraham i am contemplat
peretele de lng mine. Nu reueam s m concentrez asupra
armelor, ceea ce mi se ntmpla pentru prima oar. Mintea mea
rsucea ntrebarea ei pe toate prile. De ce m deranja s fiu numit
tocilar?
M-am apropiat de ea.
<nu tiu dac e ce vrem, zicea Abraham.
Dar exploziile sunt att de mari, a replicat Diamant.
E din cauz c pe cei detepi i luau, i-am zis eu ncet lui
Megan.
I-am simit ochii aintii asupra mea, dar am continuat s privesc
zidul.
n Fabric erau o grmad de copii care se strduiau din greu
s demonstreze ce detepi sunt, am zis eu ncet. Fceam coal
acolo, tii? Jumtate de zi mergeai la coal i cealalt jumtate

162
munceai, cu excepia cazului n care erai exmatriculat. Dac nvai
prost, profesorul te exmatricula i dup asta trebuia s munceti cu
norm ntreag. coala era mai uoar dect Fabrica, aa c
majoritatea copiilor se strduiau din rsputeri.
Cei detepi ns< cei cu adevrat detepi< tocilarii< ei plecau.
Erau dui deasupra, n ora. Dac ddeai dovad de ceva pricepere
la computere, la matematic sau la scris, dispreai. Din cte am
auzit, au cptat slujbe bune. n aparatul de propagand al lui
Steelheart sau n birourile lui de contabilitate, chestii de-astea. Cnd
eram copil, a fi rs la ideea c Steelheart are contabili. Dar s tii c
are o grmad. ntr-un imperiu ai nevoie de oameni ca ei.
Megan m-a privit curioas.
Aa c tu<
Am nvat s fac pe prostul, am zis. Sau mai degrab s fiu
mediocru. Protii erau dai afar din coal, iar eu voiam s nv,
tiam c am nevoie de nvtur, aa c trebuia s rmn acolo. Mai
tiam i c, dac m-a fi dus la suprafa, mi-a fi pierdut libertatea.
El i supravegheaz mult mai atent contabilii dect muncitorii din
fabric. Mai erau biei ca mine. O mulime de fete avansau repede,
cele detepte. ns unii dintre bieii pe care i tiam ncepuser s
considere c e un motiv de mndrie s nu fii luat la suprafa. Nu
voiai s fii unul dintre cei detepi. A trebuit s fiu foarte atent, dat
fiindc puneam attea ntrebri despre Epici. Am fost nevoit s mi
ascund agendele i s gsesc metode s-i dezorientez pe cei care
credeau c sunt detept.
Dar acum nu mai eti acolo. Eti cu Rzbuntorii. Aa c nu
mai conteaz.
Ba conteaz, am zis eu. Pentru c nu-s aa. Nu-s detept, sunt
doar perseverent. Prietenii mei care erau detepi nu aveau nevoie
s studieze deloc. Eu a trebuit s nv ca un cal pentru fiecare test

163
pe care l-am trecut.
Ca un cal?
tii tu. Caii muncesc din greu, trgnd la cru i la plug i
de-astea<
Da, o s-o las s treac pe-asta.
Nu-s detept, am zis.
Nu i-am mai spus c unul dintre motivele pentru care nvasem
din greu era nevoia de a ti perfect rspunsul la fiecare ntrebare.
Numai aa puteam fi sigur c o s greesc exact attea rspunsuri
ct s m situez n permanen cam pe la mijloc. Suficient de
detept ca s rmn la coal, dar nu demn de a fi observat sau
urmrit cu atenie.
n plus, am continuat eu, oamenii detepi pe care i-am
cunoscut nvau pentru c le plcea. Mie nu-mi plcea. Nu puteam
suferi s-nv.
Ai citit enciclopedia. De cteva ori.
Cutnd lucruri care ar fi putut constitui slbiciuni ale
Epicilor, am zis. Trebuia s tiu cte tipuri de metale sunt,
componentele lor chimice, elementele i simbolurile. Practic, orice
poate fi o slbiciune. Am sperat c o s-mi vin vreo idee. Ceva
despre el.
Deci pn la urm are de-a face cu el.
Megan, n viaa mea totul are de-a face cu el, i-am zis privind-
o n ochi. Totul.
Am amuit amndoi, dei Diamant continua s trncneasc.
Abraham s-a ntors s m priveasc. Prea preocupat.
Grozav, mi-am zis. M-a auzit. Asta-mi mai lipsea.
E de ajuns, Diamant, te rog, a zis Abraham. Arma asta nu-i ce
ne trebuie.
Negustorul de arme a oftat.

164
Foarte bine. Dar poate c mi poi da un indiciu despre ceea ce
v trebuie.
Ceva deosebit, a zis Abraham. Ceva ce nimeni n-a mai vzut,
dar distrugtor totodat.
Pi nu prea am chestii care s nu fie distrugtoare, a zis
Diamant. Dar deosebit< Stai s m gndesc<
Abraham ne-a fcut semn s ne continum cutarea, ns, cnd
Megan s-a ndeprtat, m-a apucat de bra. Avea o strnsoare ferm.
Steelheart i ia pe cei detepi pentru c se teme de ei, a zis
Abraham ncet. tie, David. Toate armele astea nu-l nspimnt.
Nu ele o s-l doboare. O s-l doboare persoana suficient de
inteligent, suficient de istea ca s ghiceasc punctul slab din
armura lui. tie c nu-i poate ucide pe toi, aa c-i angajeaz. Cnd
va muri, va fi din pricina cuiva ca tine. S-i aminteti asta.
Mi-a eliberat braul i a pornit dup Diamant.
L-am privit ndeprtndu-se, apoi m-am apropiat de un alt soi de
arme. Practic, cuvintele lui nu schimbaser nimic, dar, n mod bizar,
m-am pomenit inndu-m mai drept n timp ce examinam un ir
de puti i descopeream c pot spune cine o produsese pe fiecare.
Dar nu-s tocilar, s fie clar. nc mai tiu adevrul, cel puin.
Am examinat armele cteva minute, mndru c puteam
recunoate att de multe. Din pcate, niciuna nu prea cu adevrat
deosebit. Practic, faptul c le puteam identifica era o garanie c nu
erau ieite din comun. Ne trebuia ceva ce nimeni nu mai pomenise
pn atunci.
Poate c n-are nimic, mi-am zis. Dac are un stoc variabil,
poate n-am ales momentul potrivit ca s-l vizitm. Uneori, un
pachet surpriz nu ascunde nimic de valoare. Ar<
M-am oprit, observnd ceva diferit. Motociclete.
Erau trei, aezate una lng alta n partea din spate a coridorului.

165
Nu le observasem de la nceput pentru c atenia mea se
concentrase asupra putilor. Erau zvelte, de un verde nchis, cu
modele negre pe lateral. M fceau s-mi doresc s le ncalec i s
m ghemuiesc n a ca s fiu mai aerodinamic. mi imaginam cum
ar fi s zbor pe strzi clare pe una dintre ele. Preau periculoase ca
aligatorii. Ca nite aligatori foarte, foarte rapizi, n vestminte negre.
Nite aligatori ninja.
M-am hotrt s nu-i zic asta lui Megan.
Din cte vedeam, nu aveau ncorporate arme, dei pe laturi erau
nite dispozitive ciudate. Or fi fost arme energetice? Nu preau s
se potriveasc prea bine cu restul mrfii lui Diamant, dar, pe de alt
parte, oferta lui era destul de diversificat.
Megan a trecut pe lng mine i eu i-am artat motocicletele cu
degetul.
Nu, a zis ea fr s se uite.
Dar<
Nu.
Dar sunt grozave! am zis, ridicndu-mi minile de parc sta
ar fi fost un argument suficient, i, scntei, chiar ar fi trebuit s fie!
Erau pur i simplu grozave!
De-abia ai reuit s conduci berlina unei doamne, Genunchi,
mi-a zis Megan. Nu vreau s te vd cocoat pe ceva care are
gravatronice.
Gravatronice!
Asta le fcea i mai grozave.
Nu, a rostit Megan cu fermitate.
M-am uitat la Abraham, care inspecta ceva din apropiere. El mi-a
aruncat o privire, apoi s-a uitat la motociclete i a zmbit.
Nu.
Am suspinat. S cumperi arme n-ar fi trebuit s fie o chestie ceva

166
mai distractiv?
Diamant! l-a strigat Abraham pe negustor. Ce-i asta?
Negustorul de arme s-a apropiat cu mersul lui legnat.
O, e minunat. Explozii grozave. E<
Cnd a ajuns suficient de aproape ca s vad la ce se uita de fapt
Abraham, i-a picat faa.
A. Asta. , e o minunie, dei nu tiu dac-i ceea ce-i
trebuie<
Obiectul n discuie era o puc imens, cu o eav foarte lung,
cu lunet la capt. Aducea oarecum cu un AWM, una dintre putile
cu lunet pe care Fabrica le luase drept model cnd i proiectase
produsele. eava era ns mai mare i n jurul patului se ncolceau
nite cabluri stranii. Era vopsit n verde nchis i avea o gaur mare
acolo unde ar fi trebuit s se afle ncrctorul.
Diamant a oftat.
Arma asta e minunat, dar eti un client de ndejde. Trebuie
s te previn c nu am resursele pentru a o face s funcioneze.
Ce? a ntrebat Megan. Vinzi o arm care-i stricat?
Nu-i stricat, a zis Diamant atingnd peretele de deasupra
armei.
A aprut o imagine ce nfia un brbat ntins la pmnt, innd
puca i privind prin luneta ei ctre nite cldiri drpnate.
Se cheam puc gauss i a fost dezvoltat n urma cercetrilor
bazate pe un Epic care trage cu gloane.
Rick OShea, am aprobat eu. Un Epic irlandez.
Chiar aa l cheam? a ntrebat ncet Abraham.
Mda.
Oribil, s-a nfiorat el. S iei un cuvnt franuzesc6 frumos i s-l

6
Rick OShea se pronun la fel ca ricochet, care nseamn ricoeu n
167
transformi n ceva< n ceva ce ar zice Cody. Clice7!
n fine, am zis eu, tipul poate face obiectele s devin instabile
prin atingere. Apoi ele explodeaz dac sufer vreun impact. Practic
ncarc pietre cu energie, le arunc n oameni i ele explodeaz.
Putere epic standard bazat pe energie cinetic.
M interesa mai tare faptul c tehnologia aceasta fusese
dezvoltat pe baza puterilor lui. Rick era un Epic mai recent aprut.
N-avea cum s fi fost prezent n zilele de demult, cnd, dup cum
explicaser Rzbuntorii, Epicii fuseser nchii i se fcuser
experimente pe ei. Asta nsemna c nc se mai fceau asemenea
cercetri? Exista un loc unde Epicii erau inui captivi? Nu auzisem
de aa ceva.
Puca? l-a ntrebat Abraham pe Diamant.
Pi, e cum i-am zis. Diamant a atins peretele i filmul a
nceput s ruleze. E un soi de puc gauss, dar folosete un proiectil
care a fost mai nti ncrcat cu energie. Odat devenit exploziv,
glonul e propulsat cu o vitez extrem cu ajutorul unor magnei
minusculi.
n imagine, omul cu puca a acionat un ntreruptor i bobinele
au emanat o lumin verzuie. A apsat pe trgaci i a urmat o
explozie de energie, dei chestia prea s nu aib recul aproape
deloc. Un val de energie verde a nit din eava putii, trasnd o
dr prin vzduh. n deprtare, una dintre cldiri a explodat ntr-o
ploaie stranie, verzuie, care prea s distorsioneze aerul.
Nu prea< tim sigur de ce face asta, a recunoscut Diamant.

francez.
7 Aproximativ pe sfntul potir", expresie care exprim frustrarea,

utilizat de vorbitorii de limb francez din Canada, n special din


Quebec.
168
Sau cum anume o face. Tehnologia transform glonul ntr-un
explozibil activat.
M-am nfiorat gndindu-m la tensori, la jachete, la tehnologia
folosit de Rzbuntori. De fapt o mare parte din tehnologia pe care
o foloseam acum apruse dup sosirea Epicilor. Ct anume
nelegeam din ea?
Ne bazam pe o tehnologie pe jumtate neleas, creat n urma
studiului unor creaturi stranii care nu tiau nici ele cum anume
fceau ce fceau. Eram ca nite surzi care ncearc s danseze pe un
ritm pe care nu-l auzeau, la mult timp dup ce muzica se oprise.
Sau< stai. Nu tiu ce voia s nsemne asta de fapt.
Oricum, lumina rezultat n urma exploziei provocate de arm
era deosebit. Frumoas chiar. Nu preau s rmn cine tie ce
sfrmturi, numai un fum verde care persista n aer. Aproape ca i
cum cldirea ar fi fost transformat de-a dreptul n energie.
Apoi mi-am dat seama.
Aurora boreal, am zis, artnd cu degetul. Seamn cu nite
poze pe care le-am vzut.
Capacitile distructive par promitoare, a zis Megan.
Cldirea aia a fost pulverizat dintr-o lovitur.
Abraham a ncuviinat.
S-ar putea s fie ce ne dorim. Dar, Diamant, pot s te ntreb ce
anume voiai s zici mai devreme? Ai spus c nu merge.
Merge foarte bine, a zis imediat negustorul. Dar ca s trag are
nevoie de o surs puternic de energie.
Ct de puternic?
Cincizeci i ase de KC, a zis Diamant, apoi a ovit. Pentru
fiecare mpuctur.
Abraham a fluierat.
Asta nseamn mult? a ntrebat Megan.

169
Da, am zis eu impresionat. Cam ct vreo cteva mii de baterii
de combustie standard la un loc.
De obicei, a zis Diamant, o conectezi prin cablu la propria ei
surs de energie. Nu poi s-l vri pe biatu sta nebunatic ntr-o
priz de perete. mpucturile din filmarea demo au fost fcute
folosind cteva cabluri de cincisprezece centimetri conectate la un
generator special.
i-a ridicat privirea ctre arm.
Am cumprat-o spernd c o s pot face un schimb cu un
anumit client pentru cteva dintre celulele lui de combustie< ca s
pot apoi s vnd arma n stare de funcionare.
Cine mai tie despre ea? a ntrebat Abraham.
Nimeni, a zis Diamant. Am cumprat-o direct de la
laboratorul care a fabricat-o, iar insul care a filmat clipul sta
lucreaz pentru mine. N-a fost niciodat pe pia. De fapt,
cercettorii care au fcut-o au murit cteva luni mai trziu: s-au
aruncat n aer, bieii fraieri. Presupun c asta peti cnd
construieti zilnic dispozitive care suprancarc materia.
O lum, a zis Abraham.
O luai? a zis Diamant cu un aer surprins, apoi pe chip i s-a
ivit un zmbet. Pi< e o alegere excelent! Sunt convins c o s fii
ncntat. Dar repet ca s fie clar, cu chestia asta nu se poate trage
dect dac v gsii propria surs de energie. Una foarte puternic,
cel mai probabil una care se va dovedi netransportabil. Ai neles?
O s gsim noi una, a zis Abraham. Ct cost?
Doisprezece, a zis fr s ovie Diamant.
N-o poi vinde altcuiva i n-o poi face s funcioneze, a zis
Abraham. O s capei patru. Mulumesc.
Abraham a scos o cutiu. A tastat ceva pe ea i i-a nmnat-o
celuilalt.

170
i mai vrem i unul dintre pixurile alea explozive, s fie, am
zis lovit de o subit inspiraie, n timp ce mi lipeam mobilul de
perete i copiam clipul cu puca gauss n aciune.
Am fost ct pe ce s cer i una dintre motociclete, dar m-am
gndit c asta chiar ar fi nsemnat s forez nota.
Foarte bine, a zis Diamant, lund cutia pe care i-o dduse
Abraham.
Ce era aia de fapt?
Fortuity e aici? a ntrebat el.
Din pcate, ntlnirea noastr cu el nu ne-a lsat timp s facem
o recoltare cum se cuvine, a rspuns Abraham. Dar sunt ali patru,
inclusiv Absence.
Recoltare? Asta ce-nsemna? Absence era un Epic pe care
Rzbuntorii l uciseser cu un an n urm.
Diamant a mrit. Am descoperit c muream s tiu ce anume
era cu acea cutie.
Poftim i asta, a zis Abraham, nmnndu-i un cip cu date.
Diamant l-a luat zmbind.
tii cum s ungi o tranzacie, Abraham. Chiar tii.
Nimeni nu trebuie s afle c avem asta, a zis Abraham, fcnd
semn ctre arm. Nici mcar s nu pomeneti cuiva de existenta ei.
Sigur c nu, a zis Diamant prnd jignit. S-a dus s ia un toc
standard de puc de sub biroul lui i a desprins puca gauss din
perete.
Cu ce l-am pltit? am ntrebat-o pe Megan, vorbind foarte
ncet.
Cnd mor Epicii, cu trupurile lor se petrece ceva, mi-a rspuns
ea.
Da, mutaie mitocondrial, am zis eu.
Ei, cnd ucidem un Epic, colectm cteva dintre mitocondriile

171
lor. Au nevoie de ele savanii care construiesc toate chestiile astea.
Diamant le poate vinde unor laboratoare secrete de cercetare.
Am fluierat ncet.
Uau.
Da, a zis ea prnd tulburat. Celulele mor dup numai cteva
minute dac nu le nghei, iar asta face recoltarea dificil. Exist
grupri care triesc de pe urma recoltrii de celule. Nu ucid Epici, ci
doar fur vreo prob de snge i o nghea. Chestia asta a devenit o
moned secret de mare valoare.
Deci aa se ntmplau lucrurile. Nici nu era nevoie ca Epicii s
tie. Auzind asta, am nceput s m ngrijorez i mai tare. Ct
anume din acest proces nelegeam? Ce ar fi zis Epicii dac ar fi aflat
c materialul lor genetic se vindea pe piaa neagr?
Nu mai auzisem despre asta pn atunci, n ciuda cercetrilor
mele legate de Epici. Trebuia s-mi fie nvtur de minte. Probabil
c descoperisem eu cteva lucruri, dar acolo exista o ntreag lume
despre care nu aveam habar.
Dar cipul cu date pe care i l-a dat Abraham? am ntrebat.
Despre care a zis Diamant c a uns tranzacia?
Are explozii pe el, a zis ea.
A. Normal.
De ce vrei detonatorul la?
Nu tiu, am zis. Prea amuzant. i dat fiind c va mai dura,
pare-mi-se, pn s capt una dintre motocicletele alea<
N-o s capei niciodat o motociclet.
<m-am gndit s cer i eu ceva.
Nu mi-a rspuns, dei se prea c o enervasem fr s vreau.
Iari. Nu reueam s-mi dau seama ce anume o supra. Prea s
aib regulile ei speciale cu privire la ceea ce constituia
comportament profesional i ce nu.

172
Diamant a mpachetat arma i, spre ncntarea mea, a vrt
nuntru i detonatorul i un mic pachet de radiere care
funcionau n combinaie cu el. M simeam foarte ncntat c
obinusem un bonus. i tocmai atunci am simit miros de usturoi.
M-am ncruntat. Nu era usturoi, dar era pe-aproape. Ce oare<
Usturoi.
Fosforul mirosea a usturoi.
Am ncurcat-o, am zis eu repede. Nightwielder e aici.

173
17

Imposibil! a exclamat Diamant, verificndu-i mobilul. N-ar


trebui s fie aici dect peste vreo or sau dou.
A ovit, apoi i-a dus mna la ureche purta o casc minuscul
, innd n cealalt mn mobilul care clipea.
A plit, probabil pentru c primise de la fata de afar vestea
sosirii unor vizitatori timpurii.
Vai de mine!
Scntei, a exclamat Megan, punndu-i pe umr tocul putii
gauss.
Ai ntlnire cu Steelheart azi?! a ntrebat Abraham.
N-o s fie el, a zis Diamant. Presupunnd c ar fi unul dintre
clienii mei, n-ar veni niciodat personal.
l trimite pe Nightwielder, am zis eu, adulmecnd. Da, e aici.
Nu-l simii?
De ce nu ne-ai prevenit? l-a ntrebat Megan pe Diamant.
Nu vorbesc niciodat despre ceilali clieni<
Nu conteaz, a zis Abraham. Plecm.
A artat spre captul opus al holului, nu cel prin care intraserm.
ncotro duce?
E nfundat, a zis Diamant.
Nu i-ai asigurat nicio ieire suplimentar? l-am ntrebat,
nevenindu-mi s cred.
Cine s m atace pe mine?! a zis Diamant. Nu cu echipamentul
pe care-l am aici. Pe Calamity! Aa ceva n-ar trebui s se ntmple.
Clienii mei tiu c nu trebuie s ajung mai devreme.
Oprete-l la intrare, a zis Abraham.
S-l opresc pe Nightwielder? a ntrebat uluit Diamant. E

174
incorporal. n numele lui Calamity, tipul poate s treac prin ziduri!
Atunci mpiedic-l s ajung pn n cellalt capt al
culoarului, a zis calm Abraham. La captul la e ceva umbr. O s
ne ascundem acolo.
Nu< a nceput Diamant.
Prietene, n-avem timp s ne certm, a zis Abraham. Toi
pretind c nu le pas dac vinzi i celeilalte tabere, dar m ndoiesc
c Nightwielder o s te trateze prea bine dac o s ne descopere aici.
O s m recunoasc: m-a mai vzut. Dac m gsete aici, o s
murim cu toii. Ai neles?
Diamant, palid n continuare, a dat din nou din cap.
Haide, a zis Abraham, punndu-i arma pe umr i strbtnd
n fug coridorul ce se ntindea n prelungirea magazinului.
Megan i cu mine l-am urmat. Inima mi bubuia n piept.
Nightwielder l-ar fi recunoscut pe Abraham? Ce aveau ei doi de
mprit?
La captul coridorului erau ngrmdite lzi i cutii. Era ntr-
adevr o fundtur, dar mcar nu era luminat. Puteam vedea
pereii plini de arme lng care sttuserm mai devreme. Diamant
rmsese locului, frngndu-i minile.
ine, a zis Abraham, instalndu-i arma masiv pe o cutie i
aintind-o asupra lui Diamant. Ocup-te de asta, David. Nu trage
dect dac trebuie neaprat.
Oricum n-o s aib efect asupra lui Nightwielder, i-am zis. Are
invincibilitate de prim ordin: gloane, arme energetice, explozii,
toate trec prin el.
Cu excepia cazului n care l-am fi expus luminii solare, asta
presupunnd c aveam dreptate. Pream sigur pe mine n faa
celorlali, dar adevrul era c tot ce tiam se baza doar pe zvonuri.
Abraham i-a bgat mna n buzunarul pantalonilor lui militari i

175
a scos ceva. Era unul dintre tensori.
Am simit pe loc un val de uurare. Avea s ne sape o cale ctre
libertate.
Deci nu ateptm s plece?
Sigur c nu, a zis el calm. M simt ca un oarece n curs.
Megan, ia legtura cu Tia. Trebuie s tim unde e cel mai apropiat
tunel. O s sap pn la el.
Megan a ncuviinat, apoi a ngenuncheat i i-a acoperit buzele
cu palma, optind n mobil. Abraham a lsat tensorul s se
nclzeasc, n timp ce eu am depliat luneta mitralierei i am reglat
arma pe foc automat. Vzndu-m, el a dat aprobator din cap.
M-am uitat prin lunet. Era un model performant, mult mai
performant ca al meu, cu telemetru, monitorizarea vitezei vntului
i compensatori opionali pentru lumin sczut. l vedeam foarte
bine pe Diamant care i ntmpina noii clieni cu braele deschise i
cu un zmbet larg pe chip.
M-am ncordat. Erau opt: doi brbai i o femeie, toi la costum,
nsoii de cinci soldai ai Forelor de Ordine. i de Nightwielder.
Era un asiatic nalt, numai pe jumtate prezent. O siluet vag,
acorporal. Purta un costum elegant, dar haina lui lung avea o
not oriental. Era tuns scurt i pea cu minile la spate.
M mnca degetul s aps pe trgaci. Fptura aceasta era mna
dreapt a lui Steelheart i sursa ntunericului care lsase Newcago
fr soare i fr stele. Un ntuneric asemntor se nvolbura pe
podea n jurul lui, prelingndu-se ctre zonele umbrite, unde se
acumula. Putea s ucid cu ajutorul lui, fcnd acele tentaculele de
cea ntunecat s devin solide i s strpung un om.
Acestea acorporalitatea i manipularea ceii erau singurele lui
puteri cunoscute, dar ambele erau impresionante. Putea trece prin
substane solide i, ca toi acorporalii, putea zbura cu vitez

176
constant. Putea s cufunde o ncpere ntr-o bezn absolut, apoi
s te njunghie cu o suli confecionat din aceeai bezn. i putea
ine un ora ntreg ntr-un ntuneric perpetuu. Muli credeau c i
dedica majoritatea energiei acestui aspect.
Asta m ngrijorase ntotdeauna. Dac nu ar fi fost ocupat s in
oraul n ntuneric, ar fi putut fi la fel de puternic ca Steelheart
nsui. Oricum stteau ns lucrurile, tot s-ar fi dovedit mai puternic
dect noi trei, aa nepregtii cum eram.
El i doi dintre slujitorii si discutau cu Diamant. Mi-am dorit s
fi putut auzi ce i spuneau. Am ovit, apoi am abandonat luneta.
Multe dintre armele avansate aveau<
Da! Am apsat comutatorul lateral, activnd amplificatorul
direcional de sunet al lunetei. Mi-am deconectat casca de la mobil
i am cuplat-o la lunet, apoi mi-am vrt-o n ureche. M-am aplecat
i am aintit luneta asupra grupului. Microfonul prindea ceea ce se
discuta.
<de data asta e interesat de un anumit tip de arme, spunea
femeia din subordinea lui Nightwielder; purta pantaloni i prul
negru, scurt, i era tuns la nivelul urechilor. mpratul e ngrijorat c
forele noastre se bazeaz prea mult pe armurile mecanizate cnd
avem nevoie de artilerie grea. Ce ai la dispoziie pentru trupele mai
mobile?
, multe, a zis Diamant.
Scntei, ce nervos pare. Nu se uita nspre noi, dar era agitat i
aveam impresia c l trecuser toate transpiraiile. Pentru un ins
care tria de pe urma comerului subteran de arme, nu prea prea
capabil s fac fa stresului.
Diamant s-a uitat de la femeie la Nightwielder, ale crui mini
erau ncletate la spate. Potrivit notielor mele, acesta arareori se
adresa direct cuiva n timpul ntlnirilor de afaceri. Prefera s-i

177
foloseasc servitorii. Era o chestie care inea de cultura japonez.
Conversaia a continuat, iar Nightwielder a continuat i el s stea
tcut, cu spatele drept. Nu s-au apropiat s priveasc armele de pe
perei nici mcar dup ce Diamant le-a sugerat s o fac. L-au pus s
le aduc armele i de fiecare dat unul dintre asisteni era cel care le
examina i punea ntrebrile.
Ce convenabil, mi-am zis, cu broboane de sudoare
prelingndu-mi-se pe tmple. El se poate concentra asupra lui
Diamant studiindu-l i cugetnd fr s se oboseasc s fac i
conversaie.
Gata, a optit Megan.
M-am uitat n spate i am vzut-o cum ntoarce mobilul,
mascndu-i lumina cu palma, ca s-i arate lui Abraham harta
trimis de Tia. Abraham a fost silit s se aplece ca s o poat deslui
Megan diminuase luminozitatea ecranului pn aproape de zero.
El a gemut ncet.
Doi metri drept nainte, cu o uoar nclinaie. O s dureze
cteva minute.
Atunci apuc-te de treab, a zis Megan.
Am nevoie de ajutorul tu ca s aduni praful.
Megan s-a dat repede la o parte, iar Abraham i-a lipit minile de
peretele din spate, lng podea, i a pornit tensorul. Un cerc mare
de oel a prins s se dezintegreze sub atingerea lui, crend un tunel
prin care s ne putem tr. n timp ce Abraham se concentra asupra
lucrului, Megan a nceput s strng i s mute pulberea de oel.
Mi-am reluat supravegherea, ncercnd s respir ct mai discret.
Tensorii nu fceau foarte mult zgomot, scond doar un bzit uor.
Speram c nimeni nu-l va remarca.
<stpnul crede c arma asta e de proast calitate, zicea
servitoarea returnnd o mitralier. Suntem din ce n ce mai

178
dezamgii de oferta ta, negustorule.
Pi vrei echipament greu, dar fr lansatoare. E o comand
dificil de satisfcut. A<
Ce a fost n locul sta de pe zid? a ntrebat o voce discret,
stranie.
Fusese abia mai mult dect o oapt, cu un uor accent, dar
ptrunztoare. M-a fcut s m nfior.
Diamant a nepenit. Am deplasat uor luneta. Nightwielder
sttea lng peretele cu arme. Arta ctre nite crlige goale care
ieeau din zid: locul unde se aflase puca gauss.
Aici a fost ceva, nu? a ntrebat Nightwielder.
Aproape niciodat nu se adresa cuiva n felul acesta direct. Nu
prea s fie un semn bun.
Ai deschis abia azi. Ai fcut deja afaceri?
Eu< nu discut despre ceilali clieni, a zis Diamant. tii asta.
Nightwielder s-a uitat din nou la perete. n aceeai clip, mutnd
pulberea de oel, Megan a lovit o cutie. Zgomotul nu a fost puternic.
De fapt ea nsi n-a prut s-i dea seama ce fcuse. Dar
Nightwielder i-a ntors capul n direcia noastr. Diamant i-a urmat
privirea. Negustorul de arme tremura att de tare, c ai fi putut s
transformi laptele n unt doar vrndu-i mna n el.
Ne-a simit, am zis eu ncet.
Ce? a zis Abraham, concentrat n continuare asupra muncii
lui.
Tu< d-i nainte, am zis eu ridicndu-m. i nu face glgie.
Era momentul, din nou, pentru o improvizaie.

179
18

Am sltat pe umr arma lui Abraham, nelund-o n seam pe


Megan, care a njurat n oapt. Am ieit de la adpostul cutiilor
nainte s apuce ea s m opreasc i, n ultima clip, mi-am amintit
s-mi scot casca din ureche i s-o bag n buzunar.
Cnd am ieit din umbr, soldaii lui Nightwielder i-au aintit
armele asupra mea cu micri rapide. Am simit un fior de spaim,
o senzaie de neajutorare acut. Nu-mi place cnd oamenii i
ndreapt armele spre mine< dei cred c n privina asta nu m
deosebesc prea tare de restul lumii.
Am continuat s naintez.
efu, am exclamat btnd cu palma carcasa armei. Am fcut-o
s mearg. Acum ncrctorul iese imediat.
Soldaii lui Nightwielder i-au privit eful ca i cum ar fi ateptat
permisiunea de a trage. Epicul i-a dus minile la spate i m-a
examinat cu ochii si eterici. Cotul lui a atins zidul, trecnd prin
oelul compact, dar el n-a prut s observe.
M-a studiat, dar n-a fcut nicio micare. Trepduii lui nu m-au
mpucat. Asta era un semn bun.
Haide, Diamant, i-am spus n gnd, ncercnd s-mi ascund
nervozitatea. Nu fi idiot. Zi cev<
Era mecanismul de deblocare? m-a ntrebat Diamant.
Nu, domnule, am zis eu. ncrctorul era puin ndoit pe o
latur.
I-am salutat respectuos din cap pe Nightwielder i pe lacheii si,
apoi m-am apropiat i am aezat puca n locul liber de pe perete.
Din fericire, s-a potrivit. Bnuisem c aa se va ntmpla, fiindc
avea cam aceleai dimensiuni ca puca gauss.

180
Bine, Diamant, a zis asistenta lui Nightwielder. Poate ne poi
spune cte ceva despre aceast nou achiziie. S-ar prea c<
Nu, a rostit ncet Nightwielder. Vreau s ne spun biatul.
Am ncremenit, apoi m-am ntors, nervos.
Domnule?
Spune-mi despre puca asta, a zis Nightwielder.
Biatul e nou, a zis Diamant. Nu tie<
E n regul, efu, am spus eu. E un Manchester 451. Arma e
una de mare putere, de calibrul .50, cu ncrctur pe baz de
compresie electronic. Fiecare ncrctor are opt sute de cartue.
Sistemul de selectare a tirului ofer opiunile de foc cu foc, foc
automat i capaciti autonome depline. Are reducere gravatronic
a reculului cnd se trage de la umr i o lunet avansat cu
magnitudine reglabil, inclusiv cu acoperire audio, telemetru i
mecanism de declanare de la distan. Include i un lansator
opional de grenade. Gloanele din dotare sunt incendiare i pot
strpunge o armur. N-ai putea gsi arm mai bun.
Nightwielder a ncuviinat.
i asta? a zis el, artnd ctre arma aflat alturi.
mi transpiraser minile. Le-am vrt n buzunare.
Era< era o< Da, tiam.
Browning M3919, domnule. O arm de calitate inferioar, dar
care-i face banii. Tot de calibrul .50, dar fr reducerea reculului,
gravatronice sau compresie electronic. E excelent ca arm montat:
cu disipatoarele termice avansate de pe eav poate trage n jur de
opt sute de gloane pe minut. Raza de aciune este de peste un
kilometru i jumtate, cu o acuratee remarcabil.
Pe coridor se fcuse linite. Nightwielder a privit arma, apoi s-a
ntors ctre servitorii lui i a fcut un gest scurt. Am fost ct pe ce s
sar n sus vzndu-l, dar ceilali au prut s se relaxeze. Se prea c

181
trecusem testul lui Nightwielder.
O s vrem s vedem Manchesterul, a zis femeia. E exact ceea
ce cutm. Ar fi trebuit s-o pomeneti mai devreme.
Pi< eram stnjenit c i se nepenea ncrctorul, a zis
Diamant. E o problem cunoscut a Manchesterurilor, din pcate.
Fiecare puc are toanele ei. Am auzit c dac i pileti puin una
dintre muchii alunec mai uor. V-o dau jos imediat<
Discuia a continuat, iar pe mine m-au dat uitrii. M-am tras mai
la o parte, ca s nu le stau n drum. Ar trebui oare s ncerc s-o
terg? m-am ntrebat. Ar fi dat de bnuit dac m-a fi dus din nou
la captul culoarului, nu? Scntei! Se pare c aveau de gnd s
cumpere arma lui Abraham. Speram c avea s m ierte.
Dac Abraham i Megan fugiser prin tunel, puteam s atept
pn cnd pleca Nightwielder i apoi s i ajung din urm. Pe
moment, s stau unde eram prea cea mai bun idee.
M-am pomenit contemplnd spatele lui Nightwielder, n timp ce
lacheii lui continuau s se trguiasc. Era cam la ct< trei pai de
mine? Unul dintre cei trei oameni de ncredere ai lui Steelheart,
unul dintre cei mai puternici Epici n via. Era chiar aici. i nu-l
puteam atinge. Ei, practic oricum nu-l puteam atinge fiindc era
acorporal, dar nu-l puteam atinge nici la figurat.
Aa stteau lucrurile de cnd apruse Calamity. Prea puini
ndrzneau s le opun rezisten Epicilor. Vzusem copii ucii sub
ochii prinilor lor i nimeni nu avusese curajul s mite un deget ca
s ncerce s mpiedice asta. La ce bun s ncerce? Ar fi fost i ei
ucii.
Nightwielder avea efectul sta i asupra mea, ntr-o oarecare
msur. Eram aici, cu el, dar nu-mi doream dect s scap. Ne
transformai pe toi n nite egoiti, i-am zis n gnd. De aia v
ursc. Pe toi. Dar pe Steelheart l uram cel mai tare.

182
<am avea nevoie de nite ustensile medico-legale ct mai
bune, a spus servitoarea lui Nightwielder. mi dau seama c asta
nu-i specialitatea ta.
ntotdeauna aduc unele cnd vin n Newcago, a zis Diamant.
Anume pentru voi. Haidei s v art ce am.
Am clipit, dezmeticindu-m. Terminaser discuia despre
Manchester i se prea c l cumpraser, comandndu-i totodat
nc trei sute lui Diamant, care ncheiase trgul cu ncntare, dei
arma nu-i aparinea.
Trus medico-legal, m-am gndit. Ceva legat de asta mi
zgndrea memoria.
Diamant s-a dus i a cotrobit dup tejghea, scond cteva cutii.
M-a vzut i mi-a fcut semn s plec.
Putiule, poi s te ntorci n depozit i s continui inventarul.
Nu mai am nevoie de tine aici.
Probabil c ar fi trebuit s-i dau ascultare, dar n schimb am fcut
ceva nesbuit.
Aproape l-am terminat, efu, am zis. A vrea s rmn, dac
se poate. Nu tiu mare lucru despre echipamentul medico-legal.
El s-a oprit, studiindu-m, iar eu am ncercat s-mi iau un aer ct
mai nevinovat, cu minile n buzunarele jachetei. n mintea mea, o
voce mic bombnea eti un prost, eti un prost, eti un mare
prost. Dar cnd aveam s mai dau peste o asemenea ocazie?
Echipamentul medico-legal includea genul de instrumente pe
care le foloseti ca s examinezi scena unei crime. i tiam despre
subiectul sta ceva mai multe dect i spusesem adineauri lui
Diamant. Sau cel puin citisem despre el.
i mi aminteam c puteai s descoperi ADN sau amprente cu
ajutorul razelor ultraviolete. Ultraviolete< care, conform notielor
mele, constituiau slbiciunea lui Nightwielder.

183
Bine, a zis Diamant i i-a reluat cutrile. Dar nu sta n calea
nlimii Sale.
Am fcut civa pai n spate, inndu-mi privirea plecat.
Nightwielder nu mi-a acordat nicio atenie, iar lacheii lui au ateptat
cu braele ncruciate n timp ce Diamant scotea cteva cutii. S-a
apucat s i ntrebe ce anume le trebuia i din rspunsurile lor mi-
am dat seama c o persoan din guvernarea oraului Newcago
Nightwielder sau poate nsui Steelheart fusese tulburat de
asasinarea lui Fortuity.
Voiau un echipament care s detecteze Epicii. Diamant nu avea
aa ceva. Auzise c s-ar fi gsit unul de vnzare n Denver, a spus el,
dar se dovedise a fi doar un zvon. Se pare c o ans ca aceea
deinut de Rzbuntori nu era uor de obinut nici mcar pentru
un ins ca Diamant.
Mai voiau i un echipament care s poate stabili ct mai precis
originea cmilor gloanelor i a explozibililor. Astea erau solicitri
pe care el le putea satisface, mai ales cea privind identificarea
explozibililor. A despachetat cteva dispozitive din cutiile i
nveliurile lor din polistiren, apoi le-a artat un scaner care
identifica substanele chimice din componena unui explozibil
analiznd cenua produs de aceasta.
Am ateptat ncordat, n timp ce unul dintre lachei a apucat ceva
ce arta ca o serviet metalic cu nchiztori laterale. A deschis-o,
dnd la iveal cteva dispozitive mai mici, n culcuuri de spum
poliuretanic. Arta exact ca trusele de legist despre care citisem.
Pe capac era ataat un mic cip care a nceput s scnteieze slab la
deschiderea servietei. Manualul de utilizare, probabil. Femeia i-a
trecut cu un gest absent mobilul pe deasupra lui, descrcnd
instruciunile. M-am apropiat i am procedat i eu la fel i, dup ce
m-a msurat din priviri, ea a decis s m ignore i i-a reluat

184
inspecia.
Cu inima-mi iuindu-i btile, am parcurs cuprinsul manualului
pn am gsit ce cutam. Scaner cu ultraviolete pentru depistarea
amprentelor, cu camer video ataat. Am citit rapid instruciunile
de folosire. Acum, dac gseam o cale s-l scot din serviet<
Femeia a scos un dispozitiv i l-a examinat. Nu era scanerul de
amprente, aa c nu i-am acordat atenie. n clipa n care ea s-a uitat
n alt parte, am nhat scanerul i m-am prefcut c l studiez,
strduindu-m s par curios, dar nu din cale-afar.
Tot examinndu-l, l-am pornit. Emana o lumin albastr i avea
un ecran n partea din spate: funciona ca o camer digital, dotat
ns n fa cu o lumin ultraviolet. Abteai raza ei peste obiecte i
nregistrai ceea ce evidenia aceasta. Lucru foarte convenabil atunci
cnd scanai o ncpere n cutare de ADN: aveai la dispoziie o
nregistrare a ceea ce vzusei.
Am pornit camera. Ceea ce m pregteam s fac mi-ar fi putut
aduce moartea. Vzusem oameni ucii pentru mai puin. Dar tiam
c Tia voia dovezi mai solide. Era momentul s-i fac rost de ele.
Am ntors lumina ultraviolet ctre Nightwielder.

185
19

Nightwielder s-a rsucit imediat spre mine.


Am ntors scanerul cu lumina ultraviolet ntr-o parte, inndu-
mi capul plecat ca i cum a fi studiat dispozitivul pentru a nelege
cum funcioneaz. Voiam s dau impresia c abtusem lumina
asupra lui din ntmplare, n timp ce mi fceam de lucru cu
scanerul.
Nu l-am privit pe Nightwielder. Nu trebuia s-l privesc pe
Nightwielder. Nu tiam dac lumina avusese vreun efect asupra lui,
dar dac avusese i dac el nutrea fie i o vag bnuial c
observasem asta, eram un om mort.
Era posibil s mor oricum.
Era un chin s nu tiu ce efect avusese lumina, dar camera
nregistra. I-am ntors spatele lui Nightwielder i am apsat pe
cteva dintre butoanele dispozitivului ca i cum a fi ncercat s-l
fac s funcioneze. Cu cealalt mn cu degetele cuprinse de un
tremur nervos am scos cipul i l-am ascuns n palm.
Nightwielder continua s m priveasc. i simeam ochii de parc
mi-ar fi sfredelit guri n spinare. Camera a prut s se ntunece,
umbrele s-au lungit. Mai la o parte, Diamant continua s vorbeasc
despre caracteristicile unui dispozitiv i fcea o demonstraie.
Nimeni nu prea s fi observat c-i atrsesem atenia lui
Nightwielder.
M-am prefcut c nu observasem nici eu, dei inima mi bubuia
tot mai tare n piept. Mi-am mai fcut puin de lucru cu
dispozitivul, apoi l-am inut ca i cum mi-a fi dat seama, n cele din
urm, cum funcioneaz. Am naintat i mi-am apsat degetul mare
pe perete, apoi m-am tras napoi i am ncercat s-mi vd amprenta

186
n lumina ultravioletelor.
Nightwielder nu se clintise. Se gndea ce s fac. Dac
remarcasem efectul ultravioletelor, uciderea mea i-ar fi garantat
sigurana. Putea s-o fac. Putea s pretind c i nclcasem spaiul
personal sau c m uitasem la el cum nu trebuie. Scntei, nici mcar
nu era obligat s invoce vreo scuz. Putea s fac orice voia.
Asta ns ar fi putut constitui un pericol pentru el. De fiecare dat
cnd un Epic ucidea la ntmplare i pe neateptate, oamenii se
ntrebau dac nu cumva era vorba despre o tentativ de a-i
ascunde slbiciunea. Lacheii lui m vzuser mnuind scanerul cu
ultraviolete. Puteau s fac legtura. i atunci, ca s fie n siguran,
ar fi trebuit probabil s-i ucid i pe Diamant i pe soldaii Forelor
de Ordine. i probabil i pe asistenii si.
M trecuser transpiraiile. Era groaznic s stau aa, fr s pot
mcar s-l privesc n fa, n vreme ce el cumpnea dac s m
omoare sau nu. Voiam s m ntorc, s-l privesc n ochi i s-l scuip
n timp ce m ucidea.
Uurel, mi-am zis. Alungndu-mi orice urm de sfidare de pe
chip, mi-am ridicat ochii, prefcndu-m c-l observ pentru prima
oar pe Nightwielder intuindu-m cu privirea. Sttea la fel ca mai
devreme, cu minile la spate, iar costumul negru i cravata subire,
neagr, l fceau s par compus numai din linii. Privirea neclintit,
pielea translucid. Nu se vedea niciun semn a ceea ce se ntmplase,
dac, ntr-adevr, se ntmplase ceva.
Zrindu-l, am tresrit speriat. N-a fost nevoie s m prefac. Am
simit cum plesc, cum mi fuge culoarea din obraz. Am scos un mic
ipt, scpnd din mini scanerul de amprente. Scanerul s-a crpat
n contact cu podeaua. Am scos o njurtur i m-am lsat imediat
n genunchi lng dispozitivul stricat.
Ce faci, netotule!

187
Diamant s-a repezit la mine. Nu prea ngrijorat din pricina
scanerului, ci mai degrab speriat c l-a fi putut jigni cumva pe
Nightwielder.
mi pare nespus de ru, nlimea Voastr. E un idiot
mpiedicat, dar e cel mai bun pe care l-am putut gsi. mi<
A amuit n clipa n care umbrele din jurul nostru s-au lungit,
apoi s-au rsucit transformndu-se n corzi negre i groase. Diamant
s-a ndeprtat mpleticindu-se, iar eu am srit n picioare.
ntunericul nu m-a atacat ns, ridicnd n schimb scanerul czut.
Bezna a prut s se adune pe podea, nvolburat, agitndu-se.
Tentaculele ei au ridicat scanerul n aer, inndu-l la nivelul feei lui
Nightwielder, care l-a examinat cu un aer nepstor. Ne-a privit i
noi tentacule de ntuneric s-au nlat, nvluind scanerul. A urmat
un trosnet brusc, care a sunat ca o mie de nuci sparte simultan.
Mesajul fusese clar. Enerveaz-m i vei avea aceeai soart.
Nightwielder i ascunsese cu dibcie teama de scaner i dorina de
a-l distruge sub masca unei simple ameninri.
< am fcut eu cu glas moale. efu, ce-ar fi s m duc eu
n spate i s continui cu inventarul, cum ai zis mai devreme?
Asta ar fi trebuit s faci de la nceput, a zis Diamant. terge-o!
M-am ntors i m-am ndeprtat mpleticindu-m, cu o mn pe
lng corp, strngnd n pumn cipul scos din scanerul cu
ultraviolete. Am grbit pasul fr s mi pese ce impresie lsam,
pn ce alergam de-a binelea. Am ajuns lng cutii i n sigurana
relativ a umbrei lor. Acolo, la nivelul podelei, am gsit un tunel
spat n peretele din spate.
M-am oprit. Am tras aer n piept, m-am pus n patru labe i m-
am trt prin gura lui. M-am lsat s alunec de-a lungul a doi metri
de oel i am ajuns de partea cealalt.
Ceva m-a prins de bra i m-am smucit instinctiv. Mi-am ridicat

188
privirea, orice urm de raiune abandonndu-m n timp ce
vizualizam umbrele nsufleite ale lui Nightwielder, dar, spre
uurarea mea, am zrit un chip familiar.
, mi-a zis Abraham, inndu-m n continuare de bra. Ne
urmresc?
Nu cred, i-am rspuns eu ncet.
Unde mi-e puca?
< i-am cam vndut-o lui Nightwielder.
Abraham m-a privit ridicnd dintr-o sprncean, apoi m-a tras
din tunel mai ntr-o parte. Megan ne acoperea folosind puca mea.
Era definiia profesionalismului: gura o linie aspr, ochii cercetnd
coridoarele alturate n cutarea primejdiei. Singura lumin venea
de la mobilele pe care att ea, ct i Abraham le purtau prinse pe
umr.
Abraham i-a fcut semn i, fr alte discuii, am rupt-o cu toii la
fug pe coridor. La urmtoarea intersecie a catacombelor, Megan i-
a aruncat lui Abraham puca mea nelund n seam faptul c
ntinsesem mna dup ea , apoi i-a scos din toc unul dintre
pistoale. I-a fcut un semn i s-a plasat n avangard, pornind cu
pai grbii prin tunelul de oel dinaintea noastr.
Am naintat aa o vreme, fr s vorbim. M mai simisem i
altdat pierdut fr speran, dar acum cotisem de attea ori, c
nici nu mai tiam n ce direcie era susul.
OK, a zis Abraham n cele din urm, ridicnd o mn i
fcndu-i semn lui Megan s se ntoarc. Hai s lum o pauz i s
verificm dac ne urmrete cineva.
S-a aezat ntr-o mic ni, de unde putea supraveghea tunelul
din urma noastr ca s vad dac eram sau nu urmrii. Prea s i
ocroteasc mna n umrul creia fusese mpucat.
M-am ghemuit alturi de el i Megan ni s-a alturat.

189
Ai fcut o micare surprinztoare acolo, David, a zis Abraham
ncet, cu vocea lui calm.
N-am avut timp s gndesc, am zis eu. Ne auziser lucrnd.
Adevrat. Apoi Diamant i-a propus s te ntorci, dar tu ai zis
c voiai s rmi?
Deci< ai auzit partea aia?
Altfel n-a fi avut cum s-o pomenesc, nu?
Continua s scruteze culoarul.
Am privit-o pe Megan, care mi-a aruncat o cuttur ngheat.
Neprofesionist, a bombnit ea.
Am scotocit n buzunar i am scos cipul. Abraham l-a privit
ncruntndu-se nedumerit. Era evident c plecase nainte s vad ce
fcusem eu cu Nightwielder. Am vrt cipul n mobilul meu i am
descrcat informaiile. Trei tastri mai trziu, acesta a nceput s
ruleze nregistrarea provenit de la scanerul cu ultraviolete.
Abraham s-a uitat la ea i pn i Megan i-a ntins gtul ca s vad
ce arta.
Mi-am inut rsuflarea. Tot nu eram sigur dac aveam dreptate n
privina lui Nightwielder i, chiar s fi avut, nu puteam ti dac
panoramarea rapid a camerei capturase nite imagini utile.
Pe ecran au aprut podeaua i mna mea fluturnd prin faa
obiectivului. Apoi camera s-a ntors ctre Nightwielder i inima mi-
a tresrit. Am ciocnit cu degetul n ecran, nghend imaginea.
Slontze mic i iste, a murmurat Abraham.
Ecranul l nfia pe Nightwielder pe jumtate corporal. Era greu
de desluit, dar aa era. Acolo pe unde trecuse raza ultraviolet nu
mai era translucid i trupul lui prea s fi devenit parc mai stabil.
Am atins din nou ecranul i lumina ultraviolet i-a continuat
drumul, permindu-i lui Nightwielder s devin din nou
incorporal. Filmarea nu dura mai mult de o secund-dou, dar era

190
de ajuns.
Scaner pentru legiti, cu ultraviolete, am explicat. M-am
gndit c era cea mai bun ocazie s aflm cu certitudine<
Nu-mi vine c cred c-ai riscat, a zis Megan. Fr s ntrebi pe
nimeni. Puteam fi ucii toi trei din cauza ta.
Dar n-am fost, a zis Abraham, culegnd cipul din palma mea.
L-a examinat, cu un respect straniu pe chip. Apoi i-a ridicat
privirea de parc i-ar fi amintit c plnuise s supravegheze
culoarul n cutarea vreunui semn c ne urmrea cineva.
Trebuie s i ducem cipul sta Profului. Acum. A ovit: Bun
treab!
S-a ridicat gata de plecare i eu m-am pomenit zmbind cu gura
pn la urechi. Apoi m-am ntors ctre Megan, care mi-a aruncat o
cuttur chiar mai rece i mai ostil dect prima. S-a ridicat i l-a
urmat pe Abraham.
Scntei, mi-am zis. Ce trebuia s fac ca s-o impresionez pe fata
asta? Am cltinat din cap i am fugit s-i ajung din urm.

191
20

Cnd ne-am ntors, Cody era plecat ntr-o misiune de cercetare,


trimis de Tia. Ea ne-a indicat nite raii de pe masa din fundul
ncperii principale, care ateptau devoraia. Devorarea. Sau care-o
fi cuvntul corect.
Du-te i povestete-i Profului ce-ai descoperit, mi-a zis
Abraham cu blndee, pornind ctre depozit.
Megan s-a ndreptat ctre raii.
Tu unde te duci? l-am ntrebat pe Abraham.
Se pare c am nevoie de o arm nou, a zis el zmbind n timp
ce se apleca s treac pe sub pragul de sus.
Nu m dojenise pentru ceea ce fcusem cu arma lui: nelegea c
salvasem echipa. Sau cel puin speram c aa vedea el lucrurile.
Totui n vocea lui se simea o und de melancolie. i plcuse puca
aia. i era uor s-i dai seama de ce: n viaa mea nu avusesem o
arm att de bun.
Profu nu era n ncperea principal. Tia mi-a aruncat o privire,
ridicnd dintr-o sprncean.
Ce trebuie s-i spui Profului?
O s-i explic eu, a zis Megan aezndu-se lng ea.
Ca de obicei, masa Tiei era plin de hrtii i cutii de cola. Se prea
c fcuse rost de baza de date a firmei de asigurri de care i
pomenise Cody i o avea afiat pe un ecran n faa ei.
Dac Profu nu era acolo, mi-am imaginat c se afla probabil n
camera lui de gndit, cea cu imagerul. M-am apropiat i am ciocnit
discret n perete; intrarea era acoperit numai cu o bucat de
material textil.
Intr, David, a strigat vocea Profului dinuntru.

192
Am ovit. Nu mai pusesem piciorul n ncpere de cnd le
prezentasem tuturor planul meu. Nici ceilali nu intrau acolo dect
arareori. Era sanctuarul Profului i, cnd aveau nevoie s discute cu
el, prefera s ias afar dect s-i invite pe alii nuntru. Le-am
privit pe Tia i pe Megan, care erau, amndou, foarte surprinse,
dei niciuna dintre ele n-a zis nimic.
Am dat draperia la o parte i am intrat n camer. mi
imaginasem de nenumrate ori cum folosea Profu imagerii de pe
perete ca s se deplaseze prin ora i s-i studieze pe Steelheart i pe
lacheii acestuia, profitnd de faptul c echipa lui penetrase reeaua
de spionaj a inamicului. Nu fcea nici pe departe ceva att de
impresionant.
Aia-i o tabl? am ntrebat eu.
Profu s-a ntors dinspre peretele opus, n faa cruia sttuse pn
atunci scriind cu o cret alb. Toi cei patru perei, plus tavanul i
podeaua deveniser negri ca ardezia i erau acoperii cu un scris
alb, necite.
tiu, a zis Profu fcndu-mi semn s naintez. Nu-i foarte
modern, nu? Am o tehnologie capabil s mi nfieze ce vreau i
cum vreau. i cnd colo eu aleg o tabl de scris.
A cltinat din cap ca i cum propria excentricitate l-ar fi amuzat.
Aa gndesc mai bine. Nravul din fire n-are lecuire.
M-am apropiat. Acum vedeam c de fapt nu scria pe perei.
Chestia din mna Profului era de fapt un mic Stylus n forma unei
buci de cret. Dispozitivul i interpreta scrisul, fcnd cuvintele s
apar pe perete ca i cum le-ar fi mzglit el.
Perdeaua czuse la loc, obturnd lumina dinspre celelalte
ncperi. Abia reueam s disting silueta Profului. Unica lumin o
constituia strlucirea discret a scrisului alb de pe perei. Parc a fi
plutit n spaiu, cu cuvintele stele i galaxii revrsndu-i

193
strlucirea asupra mea de la distane incomensurabile.
Ce-i asta? am ntrebat, dnd capul pe spate i citind scrisul
care acoperea tavanul.
Profu ncadrase anumite pasaje n chenare i trasase sgei i linii
de la o seciune la alta. N-am reuit s neleg mare lucru. Era scris
n englez, oarecum. Dar multe cuvinte erau foarte scurte, prnd
stenografiate.
Planul, a zis Profu absent. Nu purta ochelarii de protecie sau
halatul ambele se aflau grmad lng u i i suflecase pn la
coate mnecile cmii lui negre, cu nasturi.
Planul meu? am ntrebat.
Zmbetul Profului a strlucit n lumina palid a rndurilor scrise
cu creta.
Nu mai e chiar planul tu. Dar seminele lui sunt aici.
Am avut senzaia dureroas c mi se scufund toate corbiile.
Dar, eu<
Profu mi-a aruncat o privire, apoi i-a pus o mn pe umrul
meu.
Ai fcut o treab grozav, fiule. innd cont de toate.
Dar ce era n neregul cu el? am ntrebat.
Petrecusem ani< de fapt ntreaga mea via lucrnd la planul
sta i aveam ncredere n soluia pe care o gsisem.
Nimic, nimic, a zis Profu. Ideile sunt bune. Remarcabile chiar.
Convinge-l pe Steelheart c n ora a sosit un rival, atrage-l afar din
ascunztoare i ucide-l. Cu excepia faptului evident c nu-i cunoti
slbiciunea.
Da, asta aa-i, am recunoscut eu.
Tia lucreaz din greu la asta. Dac poate cineva s dezgroape
adevrul, ea va fi aceea, a zis Profu, apoi a tcut un moment,
nainte s continue: De fapt nu, n-ar fi trebuit s spun c nu-i planul

194
tu. Este. i aici sunt mai mult dect seminele lui. M-am uitat prin
agendele tale. Gndeti lucrurile contiincios i pn la capt.
Mulumesc.
Dar, fiule, viziunea ta e prea ngust.
Profu i-a luat mna de pe umrul meu i s-a apropiat de zid. A
ciocnit n el cu stylusul lui n form de cret i textul din ntreaga
ncpere a prins s se roteasc. El nici n-a prut s observe, dar pe
mine m-a luat ameeala cnd zidurile au prut s alunece n jurul
meu, nvrtindu-se pn ce n faa Profului a aprut un alt perete
acoperit de text.
D-mi voie s ncep de-aici, a zis el. n afar de faptul c nu tii
care anume-i slbiciunea lui Steelheart, care e cel mai mare cusur al
planului tu?
< m-am ncruntat. Poate doborrea lui Nightwielder?
Dar, Profu, tocmai am<
De fapt nu-i asta, a zis Profu.
M-am ncruntat i mai tare. Nu m gndisem c planul meu avea
vreun cusur. Le soluionasem pe toate, ndeprtndu-le aa cum o
soluie antibacterian ndeprteaz courile de pe brbia unui
adolescent.
Hai s-l lum pe buci, a zis Profu, ridicndu-i braele i
curnd o suprafa de perete de parc ar fi ters noroiul de pe un
geam.
Cuvintele au fost mturate la o parte, nu terse, dar nghesuite,
de parc ar fi desfurat o fie nou de hrtie de pe o rol. Profu
i-a nlat creta ctre spaiul liber i a nceput s scrie.
Pasul nti imii un Epic puternic. Pasul doi ncepi s ucizi
Epicii importani din jurul lui Steelheart ca s-i strneti
ngrijorarea. Pasul trei l scoi din vizuin. Pasul patru l ucizi.
Fcnd asta, le redai oamenilor sperana i i ncurajezi s riposteze.

195
Am ncuviinat.
Numai c exist o problem, a zis Profu continund s scrie
pe perete. Dac ntr-adevr o s reuim s-l nfrngem pe Steelheart,
o vom fi fcut imitnd un Epic puternic. Ca urmare, toat lumea o
s cread c n spatele nfrngerii lui s-a aflat un Epic. i atunci ce-
am ctigat?
Putem s anunm dup aceea c au fost Rzbuntorii.
Profu a cltinat din cap.
N-o s mearg. N-o s ne cread nimeni, nu dup toat
osteneala pe care ne-o vom da ca s-l convingem pe Steelheart de
contrariul.
Bine, i ce mai conteaz? am ntrebat eu. O s fie mort.
Apoi, mai ncet, am adugat:
i eu o s m rzbun.
Profu a ezitat i creta i-a oprit naintarea pe perete.
Da, a zis el. Presupun c tu o s ai totui parte de rzbunarea
ta.
i tu i vrei moartea, am zis, apropiindu-m de el. tiu. O vd.
Vreau moartea tuturor Epicilor.
E mai mult de-att. Te-am citit.
El s-a uitat la mine i privirea i-a devenit sever.
Nu asta conteaz. E de o importan vital ca oamenii s tie
c noi am fost n spatele ntregii poveti. Ai spus-o chiar tu: nu
putem ucide toi Epicii din lume. Rzbuntorii se nvrt n cerc.
Singura noastr speran, singura speran pentru umanitate, e s
convingem oamenii c ne putem mpotrivi. Iar ca s se ntmple
asta, Steelheart trebuie s moar ucis de mn omeneasc.
Dar ca s ias afar din vizuin, trebuie s cread c l
amenin un Epic, am zis eu.
Vezi care-i problema?

196
Eu<
ncepeam s-o vd.
Deci n-o s imitm un Epic?
Ba da, a zis Profu. mi place ideea, e strlucit. Subliniez
numai problemele pe care va trebui s le rezolvm. Dac acest<
Limelight l va ucide pe Steelheart, trebuie s ne asigurm c, dup
aceea, putem s-i convingem pe oameni c, de fapt, am fost noi. Nu-
i imposibil, dar de aceea a trebuit s mai lucrez la plan, s-l dezvolt.
OK, am zis eu ncepnd s m linitesc.
Deci eram n continuare n grafic. Un Epic fals< esena planului
meu era acolo.
Din pcate, avem o problem i mai mare, a zis Profu
ciocnind cu creta n perete. Planul tu cere s ucidem Epicii din
administraia lui Steelheart ca s se simt ameninat i s ias afar
din ascunztoare. Tu spui c astfel l vom convinge c n ora a sosit
un nou Epic. Numai c n-o s funcioneze.
Ce? De ce?
Pentru c la fel ar proceda i Rzbuntorii, a zis Profu. S
ucidem Epici discret, fr s ne lsm vzui? Asta i va strni
suspiciunile. Trebuie s gndim aa cum ar face-o un adevrat rival.
Oricine i dorete Newcago trebuie s gndeasc lucrurile la scar
mare. Orice Epic poate avea un ora numai al lui: nu-i chiar aa de
greu. Ca s vrei Newcago trebuie s fii ambiios. Trebuie s vrei s
devii rege. Trebuie s vrei s ai Epici la cheremul tu. Aa c nu-i
logic s-i omori unul cte unul. Pricepi?
i vrei vii, ca s-i slujeasc, am zis, nelegnd ncet-ncet. Cu
fiecare Epic pe care-l ucizi, puterea ta va fi diminuat cnd vei
prelua Newcago.
Exact, a zis Profu. Nightwielder, Firefight, poate chiar
Conflux ei trebuie s dispar. Dar ai avea foarte mare grij pe cine

197
ucizi i pe cine ncerci s mituieti.
Numai c nu-i putem mitui, am zis. N-o s reuim s-i
convingem c suntem un Epic, nu pe termen lung.
Deci vezi c mai e o problem, a zis Profu.
Avea dreptate. M-am fsit, ca un artificiu uitat n ploaie. Cum
de nu vzusem gaura din planul meu?
M-am gndit la aceste dou probleme, a zis Profu. Dac vrem
s imitm un Epic i eu cred n continuare c ar trebui s-o facem
va trebui s putem demonstra c noi ne-am aflat n spatele lui de la
bun nceput. n acest fel, adevrul se poate rspndi n Newcago i,
de aici, pe tot teritoriul Statelor Fracturate. Nu putem s-l ucidem
pur i simplu. Trebuie s ne filmm fcnd-o. i trebuie ca, n ultima
clip, s informm anumite persoane-cheie din acest ora despre
planul nostru, ca s tie i s poat garanta pentru noi. Oameni ca
Diamant, magnai ai crimei care nu-s Epici, persoane influente, dar
fr legtur cu guvernarea lui Steelheart.
OK. Cum rmne cu cea de-a doua problem?
Trebuie s-l lovim pe Steelheart unde-l doare, a zis Profu, dar
nu ne putem lungi prea mult i nu ne putem concentra atenia
asupra Epicilor. Ne trebuie una sau dou lovituri n for, care s-l
fac s sngereze, s-l fac s ne priveasc ca pe o ameninare, i
trebuie s i le administrm ca i cum am fi un rival care ncearc s-i
ia locul.
Deci?
Profu a atins peretele, ridicnd textul de pe podea pn l-a adus
n faa lui. i-a pus degetul pe o anumit seciune i literele au
nceput s emane o strlucire verde.
Verde? am zis amuzat. Parc ziceai c-i plac chestiile de mod
veche?
Poi s scrii pe tabl i cu cret colorat, mi-a zis el morocnos

198
n timp ce ncercuia un cuvnt: canalizare.
Canalizare? am comentat eu.
M ateptasem la ceva mai mre i mai puin< mpuit.
Profu a ncuviinat.
Rzbuntorii nu atac niciodat reelele de utiliti publice.
Dac atacm unul dintre principalele puncte ale infrastructurii, l
vom face pe Steelheart s cread c nu se confrunt cu Rzbuntorii,
ci cu o alt for. Una care ncearc s rstoarne regimul lui
Steelheart: fie rebelii din ora, fie un alt Epic care vrea s se instaleze
pe teritoriul lui. La baza funcionrii oraului Newcago sunt dou
principii: teama i stabilitatea. Oraul are infrastructura de baz pe
care altele n-o au i asta atrage oamenii ncoace. Iar teama de
Steelheart i face s fie disciplinai.
A deplasat din nou cuvintele pe perete, aducnd mai aproape o
schem pe care o schiase cu cret pe peretele opus. Prea un plan
rudimentar.
Dac ncepem s-i sabotm infrastructura, o s ne atace mai
repede dect dac i-am lichida Epicii. Steelheart e detept. tie de ce
vin oamenii n Newcago. Dac pierde lucrurile de baz canalizare,
electricitate, comunicaii , pierde oraul.
Am ncuviinat lent.
M ntreb de ce.
De ce? Pi, tocmai i-am explicat<
Profu s-a ntrerupt cu ochii aintii asupra mea. S-a ncruntat.
Nu asta voiai s spui.
M ntreb de ce i pas, de ce i d atta osteneal s creeze un
ora unde oamenii s vrea s triasc? De ce i pas dac ei au
hran, ap sau electricitate? i ucide cu atta cruzime, dar n acelai
timp are grij s le asigure cele necesare traiului.
Profu a amuit. n cele din urm a cltinat din cap.

199
Ce sens are s fii rege, dac nu ai pe nimeni care s i se
supun?
Mi-am amintit din nou de ziua aceea, ziua n care a murit tata.
Oamenii tia-mi aparin< Gndindu-m la asta am neles ceva
despre Epici. Ceva ce, n ciuda anilor mei de studiu, nu pricepusem
cu adevrat pn atunci.
Nu-i de-ajuns, a optit Profu. Nu-i de ajuns s ai puteri de
zeu, s fii practic nemuritor, s faci natura s se plece n faa voinei
tale i s te nali asupra tuturor. Toate astea nu-s de ajuns dac nu
le foloseti ca s-i sileti pe alii s i se supun. Epicii nu ar fi nimic
fr oamenii obinuii. Au nevoie de fiine pe care s le domine. Au
nevoie s fac parad cu puterile lor.
l ursc, am uierat, dei nu avusesem de gnd s-o zic cu glas
tare.
Nici mcar nu-mi ddusem seama c o gndisem.
Profu m-a privit.
Ce? l-am ntrebat. O s-mi spui c mnia nu servete la nimic?
Mai ncercaser i alii s mi-o spun, Martha mai ales. mi
spusese c setea de rzbunare o s m bage n mormnt.
Emoiile tale te privesc numai pe tine, fiule, a zis Profu
ntorcndu-mi spatele. Atta timp ct lupi, mie nu-mi pas de ce
lupi. Poate c mnia te va consuma, dar e mai bine s fii consumat
dect s te ofileti sub clciul lui Steelheart. A ovit. n plus, s-i
spun ie s te opreti ar fi ca i cum vatra i-ar cere cuptorului s se
rcoreasc niel.
Am ncuviinat. nelegea. i el simea la fel.
n orice caz, planul a fost reajustat, a zis Profu. O s atacm
staia de epurare a apei menajere, care e cea mai puin pzit.
Problema este cum s ne asigurm c Steelheart va pune atacul pe
seama unui Epic rival i nu a rebelilor.

200
Ar fi chiar aa de ru dac oamenii ar crede c are loc o
rebeliune?
nti de toate, asta nu l-ar scoate pe Steelheart din vizuin, a
zis Profu. i dac el ar crede c oamenii s-au revoltat, i-ar face s
plteasc pentru asta. Nu vreau s moar nevinovai ca represalii
pentru ceea ce am fcut noi.
Dar, cum s zic, nu asta era ideea? S le artm celorlali c
putem riposta? De fapt, dac m gndesc la asta, poate ne-am putea
stabili cu totul n Newcago. Dac o s nvingem, am putea conduce
oraul, odat ce<
Stop.
M-am ncruntat.
Fiule, noi omoram Epici, mi-a zis Profu cu vocea devenindu-i
brusc joas, ncordat. i ne pricepem s-o facem. Dar s nu-i intre-n
cap ideea c suntem revoluionari, c o s doborm ce-i acolo i o s
ne instalm noi n loc. n momentul n care ncepem s gndim aa,
deraiem. Vrem s-i facem pe ceilali s riposteze. Vrem s-i
inspirm. Dar nu ndrznim s lum noi nine puterea. i cu asta
basta. Suntem ucigai. O s-l scoatem pe Steelheart din
ascunztoarea lui i o s gsim o cale s-i smulgem inima din piept.
Apoi n-are dect s decid altcineva ce-i de fcut cu oraul. Eu nu
vreau s am nicio legtur cu asta.
Ferocitatea acestor cuvinte, dei fuseser rostite ncet, m-a fcut
s amuesc. Nu tiam ce s rspund. Poate c Profu avea dreptate.
Treaba noastr era s-l ucidem pe Steelheart. Nu trebuia s ne
pierdem din vedere scopul.
Mi se prea totui straniu c nu m dojenise pentru setea mea de
rzbunare. Era de fapt singura persoan care nu-mi servise vreo
platitudine pe tema rzbunrii.
Bine, am zis eu. Dar nu cred c staia de epurare e locul

201
potrivit unde s dm lovitura.
Tu ce ai ataca?
Centrala electric.
E prea bine pzit.
Profu i-a examinat notiele i am vzut c avea i o schem a
centralei electrice, cu adnotri n jurul perimetrului schiat. Se
gndise la asta.
M-am simit ncntat vznd c noi doi gndeam cam la fel.
Dac e bine pzit, am zis, atunci va fi cu att mai
impresionant cnd o vom arunca n aer. i ct suntem acolo, putem
s furm una dintre celulele de combustie ale lui Steelheart. Am
cumprat o arm de la Diamant, dar e inutil. Ca s funcioneze are
nevoie de o surs puternic de energie.
Mi-am apropiat mobilul de perete i am ncrcat filmarea cu
puca gauss n aciune. Clipul a aprut pe perete, mpingnd
deoparte o seciune cu scrisul Profului, i a nceput s ruleze.
El a privit n tcere i, la final, a ncuviinat.
Deci falsul nostru Epic va avea puterea de a manipula energia.
i de aceea ar distruge centrala electric, am zis. E n acord cu
tema.
Epicilor le plceau temele i motivele.
Pcat c distrugerea centralei electrice nu-i va opri pe cei de la
Forele de Ordine, a zis Profu. Conflux i alimenteaz direct.
Alimenteaz i o parte din ora, dar sursele noastre spun c face
asta ncrcnd celulele de combustie care sunt depozitate aici.
A tras mai aproape schema centralei.
Una dintre celulele astea ar putea s alimenteze puca. Sunt
extrem de compacte i nmagazineaz mai mult curent dect ar
trebui s le permit legile fizicii. Dac aruncm staia n aer i odat
cu ea i restul celulelor, o s provocm daune serioase oraului, a zis

202
el, dnd aprobator din cap. mi place. E periculos, dar mi place.
Tot trebuie s-l scoatem din joc pe Conflux, am zis eu. Ar fi o
micare logic, pn i din partea unui Epic rival. Mai nti distrugi
centrala electric, apoi scoi din lupt miliia. Haos. Ar fi cu att mai
bine dac am putea s-l ucidem pe Conflux folosind puca i
oferind un mare spectacol de lumini.
Profu a ncuviinat.
Trebuie s mai lucrez la plan, a zis el, ridicnd o mn i
tergnd filmarea.
Aceasta a disprut de parc ar fi fost desenat cu cret. El a tras
mai aproape un alt fragment scris i i-a ridicat stylusul, gata s se
apuce de treab. Dar s-a oprit i m-a privit.
Ce-i? am ntrebat.
El s-a apropiat de jacheta lui de Rzbuntor care era pus pe o
mas i a scos ceva de sub ea. S-a ntors i mi-a ntins obiectul. Era o
mnu. Unul dintre tensori.
Te-ai antrenat? m-a ntrebat el.
nc nu-s foarte bun.
Devino mai bun. Repede. Vreau ca echipa s fie la capacitatea
ei maxim, iar Megan nu pare s poat face tensorii s funcioneze.
Am luat mnua fr o vorb, dei ntrebarea mi sttea pe limb.
De ce nu tu, Profule? De ce refuzi s-i foloseti propria invenie?
Mi-am inut ns gura, amintindu-mi c Tia m avertizase s nu fiu
din cale-afar de bgcios.
Am dat nas n nas cu Nightwielder, am izbucnit, amintindu-
mi abia acum motivul pentru care venisem s discut cu Profu.
Ce?
A fost acolo, la prvlia lui Diamant. Am ieit i m-am
prefcut c sunt unul dintre ajutoarele lui Diamant. Am< m-am
folosit de un scaner cu ultraviolete pe care-l avea el pe-acolo ca s

203
obin o confirmare a slbiciunii lui Nightwielder.
Profu m-a studiat, cu chipul netrdnd nicio emoie.
Ai avut o dup-amiaz plin. Presupun c ai fcut asta
punnd ntreaga echip n pericol?
Eu< Da.
Era mai bine s-o aud de la mine dect de la Megan, care avea s
raporteze fr ndoial i extrem de detaliat cum m abtusem
de la plan.
Ai potenial, a zis Profu. i asumi riscuri i obii rezultate. Ai
dovada a ceea ce ai spus despre Nightwielder?
Am o nregistrare.
Impresionant.
Megan n-a fost ncntat.
Lui Megan i plceau lucrurile aa cum erau pn acum, a zis
Profu. Venirea unui nou membru n echip ntotdeauna schimb
dinamica. n plus, cred c e ngrijorat s n-o ntreci. nc mai sufer
c n-a reuit s fac tensorii s funcioneze.
Megan? ngrijorat s nu o ntrec? Probabil c Profu n-o
cunotea foarte bine.
Du-te la ale tale atunci, a zis Profu. Pn atacm centrala
electric, vreau s te descurci perfect cu tensorii. i nu-i mai face
attea griji n privina lui Megan<
N-o s-mi fac. Mulumesc.
<f-i griji n privina mea.
Am ncremenit.
Profu a nceput s scrie pe tabl i cnd a vorbit din nou nu s-a
ntors ctre mine, dar vocea-i era sever.
Ai obinut rezultate riscnd vieile oamenilor mei. Presupun
c nimeni n-a fost rnit, altfel ai fi pomenit de asta pn acum. Dup
cum am spus, ai potenial. Dar dac prin nesbuina ta o s faci s

204
fie ucis vreunul din oamenii mei, David Charleston, nu Megan o s
fie problema ta. Pentru c n-o s-i mai las suficient din tine.
Am nghiit n sec. Deodat, gura mi se uscase.
i ncredinez vieile lor, a zis Profu continund s scrie, i lor
le-o ncredinez pe-a ta. Nu trda ncrederea asta, fiule. ine-i
impulsurile n fru. Nu aciona pur i simplu fiindc poi.
Acioneaz fiindc asta trebuie fcut. ine minte ce-i spun i-o s
fie bine.
Da, domnule, am zis i am ieit grbit dnd deoparte draperia
din cadrul uii.

205
21

Cum e semnalul? a ntrebat Profu n casc.


Mi-am dus mna la ureche.
Bun, am zis.
Purtam mobilul recent reglat pe frecvena Rzbuntorilor i
complet protejat de tentativele de spionaj ale lui Steelheart pe
suportul de la ncheietur. Primisem i o jachet. Arta ca o jachet
sport subire, rou cu negru, dar cptueala i era plin de circuite i
la spate avea cusut un micu acumulator. Aceasta era partea care
trebuia s extind un cmp antioc n jurul meu dac eram lovit.
Profu mi-o confecionase personal. mi spusese c m putea
proteja n cazul unei cderi scurte sau a unei mici explozii, dar c nu
trebuia s ncerc s sar de pe vreun munte sau s ncasez un glon n
fa. De parc a fi avut de gnd s fac aa ceva.
O purtam cu mndrie. Nu mi se spusese oficial c sunt un
membru al echipei, dar aceste dou schimbri preau de fapt s in
loc de anun. Desigur, i faptul c mergeam n aceast misiune era
un bun indiciu.
M-am uitat la mobil. Arta c eram conectat numai cu Profu.
Atingnd ecranul, puteam s deschid o conexiune cu toi membrii
echipei, s m conectez cu un singur membru sau s aleg civa
dintre ei cu care s vorbesc.
Suntei pe poziii? a ntrebat Profu.
Suntem.
Stteam ntr-un tunel ntunecat din oel pur, unde singurele
lumini proveneau de la mobilul meu i de la cel al lui Megan, aflat
mai n fa. Purta o pereche de blugi negri i jacheta ei de piele
maro, descheiat, peste un tricou strmt. Inspecta tavanul.

206
Profule, am zis eu ncet, ntorcndu-m cu spatele, eti sigur c
nu pot face echip cu Cody n misiunea asta?
Cody i Tia sunt echipa de intervenii, a zis Profu. Am
discutat despre asta, fiule.
Atunci poate a putea merge cu Abraham. Sau cu tine.
M-am uitat peste umr i am vorbit i mai ncet:
Ea nu m prea place.
Nu accept s am n echip oameni care nu se neleg, a zis
sever Profu. O s nvai s lucrai mpreun. Megan e
profesionist. O s fie bine.
Da, mi-am zis, e profesionist. Chiar prea profesionist. Dar
Profu nici nu voia s aud.
Am tras aer adnc n piept. Parte din nervozitatea mea era
cauzat de misiunea asta i o tiam. Trecuse o sptmn de la
discuia mea cu Profu i ceilali Rzbuntori czuser de acord c
atacul asupra centralei electrice imitnd un rival Epic era cel mai
bun plan.
Azi era ziua cea mare. Urma s ne infiltrm i s distrugem
centrala electric a oraului Newcago. Avea s fie cea dinti
operaiune la care participam ca Rzbuntor. Eram, n sfrit, un
membru al echipei. Nu voiam s fiu veriga slab.
Te simi bine, fiule? a ntrebat Profu.
Da.
Pornim. Pune cronometrul.
Mi-am programat mobilul pentru o numrtoare invers de zece
minute. Profu i Abraham urmau s ptrund cei dinti, prin
partea opus a staiei, unde se aflau toate utilajele mari. Aveau s
nainteze, amplasnd explozibilii. La expirarea celor zece minute,
Megan i cu mine urma s intrm i s furm o celul de combustie
pentru puca gauss. Tia i Cody aveau s vin ultimii, intrnd prin

207
sprtura fcut de Prof i de Abraham. Ei erau ntririle: gata s
intervin i s ne ajute s ne retragem dac era cazul, dar altfel
stnd pe margine i oferindu-ne informaii i cluzire.
Am tras din nou aer n piept. Pe mna fr mobil purtam
tensorul de piele neagr, avnd pe degete i pe palm benzi ce
emanau o strlucire verzuie. Megan m-a msurat din priviri n timp
ce m apropiam de gura tunelului pe care l spase Abraham cu o zi
nainte, n timpul unei misiuni de cercetare.
I-am artat numrtoarea invers.
Eti sigur c te descurci? m-a ntrebat ea.
I se simea o und de scepticism n voce, dei faa i era
impasibil.
M descurc din ce n ce mai bine cu tensorii, am zis.
Uii c am asistat la majoritatea antrenamentelor tale.
Lui Cody nu-i trebuiau pantofii ia, am zis eu.
Ea a ridicat dintr-o sprncean.
O s m descurc, i-am zis, ndreptndu-m spre captul
tunelului.
Abraham lsase acolo un stlp de oel ce se nla din pmnt.
Nu era foarte nalt i, punnd piciorul pe el, puteam s ating
plafonul jos. Ceasul i derula numrtoarea. Nu ne vorbeam. Am
cutat n gnd cteva replici cu care s ncep o conversaie, dar mi-
au murit pe rnd pe buze de cum am deschis gura. De fiecare dat,
m trezeam fa n fa cu privirea ngheat a lui Megan. Nu avea
chef de taclale. Voia doar s fac ce avea de fcut.
De ce mi-o fi psnd? mi-am zis privind plafonul. Cu excepia
primei zile, nu mi-a artat dect rceal i din cnd n cnd chiar
dispre.
i totui< avea ceva aparte. Mai mult dect faptul c era
frumoas i c umbla cu minigrenade ascunse sub tricou, ceea ce

208
consideram n continuare ca fiind grozav.
La Fabric fuseser i fete. Dar, ca toi ceilali, i ele se
complceau n situaie. Spuneau c-i vd de vieile lor, dar de fapt
le era team. Team de Forele de Ordine, team c vreun Epic le va
ucide.
Megan nu prea s se team de nimic niciodat. Nu se juca cu
brbaii, fluturnd din gene i spunnd lucruri pe care nu le credea.
Fcea ce trebuia fcut i era foarte bun la asta. Chestie care mi se
prea incredibil de atrgtoare, mi doream s-i fi putut explica i ei.
Dar s fac cuvintele s-mi ias din gur era ca i cum a fi ncercat
s scot pietricele prin gaura cheii.
Eu< am dat s zic.
Mobilul meu a scos un bip.
D-i drumul, a zis ea privind n sus.
ncercnd s m conving c nu m simeam uurat de
ntrerupere, mi-am ridicat minile spre tavan i am nchis ochii.
Chiar devenisem mai bun cu tensorul. nc nu eram la fel de bun ca
Abraham, dar mcar nu m mai fceam de rs. Nu n majoritatea
timpului, cel puin. Mi-am apsat palma pe tavanul metalic al
tunelului i am mpins, inndu-mi mna imobil cnd au nceput
vibraiile.
Zumzitul era ca torsul nerbdtor al motorului unei maini
puternice, abia pornit dar lsat pe liber. Asta era nc una dintre
metaforele pe care le folosea Cody ca s-l descrie. Eu a fi zis c se
simea mai degrab ca o main de splat decalibrat plin cu o sut
de cimpanzei epileptici. Eram mndru de metafora asta.
Am apsat, inndu-mi mna neclintit i ngnnd ncet, n
acelai ritm, tensorul. Asta m-a ajutat s m concentrez. Ceilali nu
fceau aa i nici nu trebuia s-i in mna lipit de perete. Voiam
s nv n cele din urm s procedez la fel ca ei, dar deocamdat era

209
bine i-aa.
Vibraiile au crescut n intensitate, dar le-am stpnit, inndu-le
n mn. Le-am reinut pn cnd am simit c aveau s mi se
desprind unghiile. Apoi mi-am tras mna napoi i, cumva, am
mpins.
Imaginai-v c inei n gur un roi de albine i pe urm le
scuipai, ncercnd s le facei s se ndrepte toate ntr-o singur
direcie doar prin fora respiraiei i prin puterea voinei. Cam aa e.
Mi-am retras mna i am lansat asupra tavanului vibraia aceea care
era pe jumtate muzic i plafonul s-a zglit scond un vuiet
surd. O pulbere de oel s-a cernut n jurul braului meu, aternndu-
se pe podea. Era ca i cum ai fi folosit o rztoare ntr-un congelator.
Megan m privea cu braele ncruciate, ridicnd dintr-o
sprncean. M-am pregtit s aud un comentariu rece, indiferent.
Ea a dat aprobator din cap i a zis:
Bun treab.
Da, pi tii, m-am antrenat mult. La sala de vaporizat pereii.
La ce?
S-a ncruntat, n timp ce trgea scara pe care o aduseserm cu noi.
Las-o balt, am zis, urcnd scara i scond capul n subsolul
Staiei apte al centralei electrice.
Nu mai fusesem niciodat n vreuna dintre staiile oraului. Erau
ca nite buncre cu perei nali de oel, nconjurate de garduri. Lui
Steelheart i plcea s fie cu ochii n patru; un asemenea loc nu era
numai o central electric, avnd i birouri guvernamentale la
etajele superioare. Toate mprejmuite, pzite i inute sub
observaie.
Subsolul, din fericire, nu avea camere de supraveghere.
Majoritatea acestora se aflau pe culoare.
Megan mi-a ntins puca i m-am crat n ncperea de

210
deasupra. Eram ntr-un depozit, ntunecat cu excepia strlucirii
luminilor de veghe pe care paznicii acestor locuri au tendina s
le< m rog, lase de veghe. M-am apropiat de un zid i am atins
ecranul mobilului.
Am intrat, am zis ncet.
Bine, mi-a rspuns vocea lui Cody.
Am roit.
Scuze, voiam s-i trimit mesajul Profului.
Aa ai i fcut. Mi-a zis s stau cu ochii pe alde tine. Pornete
camera video conectat la casc.
Casca se prindea pe dup ureche i avea o camer minuscul
deasupra. Am tastat de cteva ori pe ecranul mobilului i am
activat-o.
Drgu, a zis Cody. Tia i cu mine ne-am instalat n punctul pe
unde a intrat Profu.
Profului i plceau planurile de rezerv i asta de obicei nsemna
s lai n urm o persoan sau dou care s creeze diversiuni sau s
ia msuri n cazul n care echipa principal era capturat.
N-am mare lucru de fcut aici, aa c o s te ciclesc pe tine, a
continuat Cody cu accentul lui sudist la fel de pronunat ca-
ntotdeauna.
Mersi, am zis privind peste umr ctre Megan, care tocmai
ieea din gaur.
Pentru puin, flcu. i nu te mai holba n decolteul lui Megan.
Nu m<
Te necjesc. Sper s-o faci n continuare. O s fie amuzant s
vd cum te mpuc n picior cnd te-o prinde.
M-am uitat deliberat n alt parte. Din fericire, Cody nu prea s
o fi inclus i pe Megan n aceast conversaie. Sincer vorbind,
respiram mai uurat tiind c el veghea asupra noastr. Megan i cu

211
mine eram cei mai noi membri ai echipei. Dac avea cineva nevoie
de ddceal, noi eram ia.
Megan ducea n spate rucsacul nostru, plin cu lucrurile necesare
infiltrrii. i scosese pistolul care, dac era s fiu cinstit, ar fi fost
mai eficient dect puca mea n spaiul acela strmt.
Eti gata? m-a ntrebat.
Am fcut semn c da.
La ct improvizaie trebuie s m atept din partea ta azi?
s-a interesat ea.
Strict la ct va fi nevoie, am bombnit eu, ridicnd mna ctre
perete. Dac a ti cnd e nevoie de ea, n-ar mai fi improvizaie, nu?
Ar fi planificare.
Ea a chicotit.
Un concept care i-e complet strin.
Strin? N-ai vzut toate agendele pline de planuri pe care le-
am oferit echipei? tii tu, alea pe care le-am recuperat aproape cu
preul vieilor noastre?
Ea mi-a ntors spatele fr s m priveasc i s-a mboat.
Arz-te-ar focul, femeie, mi-am zis. Ce-ai zice s te compori i
tu mai coerent? Am cltinat din cap i mi-am lipit mna de perete.
Unul dintre motivele pentru care staiile oraului erau
considerate impenetrabile erau msurile de securitate. Camere de
supraveghere pe toate culoarele i pe scri. Crezusem c o s ne
strecurm n sistemul lor de securitate i o s alterm imaginile
transmise de camere. Profu spusese c aveam s intrm n sistem ca
s urmrim aceste imagini, dar c a altera transmisia ca s acoperi o
infiltrare arareori funciona la fel de bine ca n filmele de odinioar.
Steelheart nu angaja ageni de paz imbecili, aa c acetia i-ar fi
dat seama dac imaginea video intra n bucl. n plus, holurile erau
patrulate de soldai.

212
Oricum, exista o metod mai simpl ca s nu fim observai. N-
aveam dect s evitm holurile. n majoritatea ncperilor nu
existau camere de supraveghere, ntruct cercetrile i
experimentele efectuate aici erau inute secret pn i fa de
paznicii ce vegheau asupra cldirii, n plus, era logic c
supraveghind cu foarte mare atenie toate culoarele i puteai prinde
pe intrui. Cum altfel s-ar fi deplasat oamenii dintr-o ncpere n
alta?
Mi-am ridicat mna i, concentrndu-m, am fcut n zid o gaur
cu diametrul de un metru. Am luminat-o cu mobilul i m-am uitat
nuntru. Distrusesem nite echipament informatic aflat lng
perete i am fost silit s dau la o parte un birou ca s pot intra, dar
nuntru nu era nimeni. La aceast or din noapte, centrala era n
mare parte nepopulat i Tia ne alesese cu atenie ruta de urmat,
astfel nct ansele de a da peste cineva s fie ct mai reduse.
Dup ce ne-am strecurat nuntru, Megan a scos un obiect din
rucsac i l-a fixat pe perete, lng gaura fcut de mine. Avea o
lumini roie care clipea amenintor. Trebuia s plasm explozibili
lng fiecare gaur pe care o spam pentru ca, dup ce aveam s
detonm cldirea, examinarea ruinelor s nu trdeze existenta
tensorilor.
Continuai s v micai, a zis Cody. Fiecare minut n care
suntei acolo e un minut n plus n care cineva poate s intre ntr-o
camer i s se ntrebe ce-i cu afurisitele alea de guri.
M ocup, am zis eu, trecndu-mi degetul peste ecranul
mobilului i scond la iveal harta Tiei.
Dac o ineam drept nainte strbtnd urmtoarele trei ncperi,
am fi ajuns la o scar de incendiu unde erau mai puine camere de
supraveghere. Pe acestea speram s le putem fenta erpuind prin
perei i urcnd dou etaje. Apoi trebuia s ptrundem n depozitul

213
principal ce adpostea celulele de combustie. Acolo urma s
amplasm restul explozibililor, s furm una sau dou celule de
combustie i s-o tergem.
Vorbeti singur? a ntrebat Megan privindu-m din u, cu
pistolul la nivelul pieptului, innd braul ntins i gata s apese pe
trgaci.
Spune-i c asculi demonii din ureche, mi-a propus Cody. Mie-
mi merge de fiecare dat.
Cody e pe recepie, i-am spus, apucndu-m de lucru la
urmtorul perete. Avnd comentarii ncnttoare. i povestindu-mi
despre demonii din urechi.
Asta aproape c-a fcut-o s zmbeasc. Jur c-am vzut un
zmbet, chit c-a durat doar o clip.
Demonii din urechi sunt cum nu se poate mai adevrai, a zis
Cody. Ei fac microfoanele astea s mearg. Tot ei i spun s
mnnci ultima felie de pizza, dei tii c Tia o vrea. Stai puin.
Sunt conectat la sistemul lor de securitate i cineva se apropie pe
culoar. Stai locului.
Am ncremenit, apoi, precipitat, am fcut tensorul s amueasc.
Da, au intrat n ncperea de alturi, a zis Cody. Luminile erau
deja aprinse. S-ar putea s mai fie cineva nuntru, nu pot s-mi dau
seama din filmrile camerelor de supraveghere. E posibil s v fi
trecut glonul pe la ureche. Sau mai degrab ai evitat situaia de a
avea de evitat nite gloane.
Ce facem acum? am ntrebat ncordat.
n privina lui Cody? a ntrebat Megan ncruntndu-se.
Cody, poi s o conectezi i pe ea? am ntrebat exasperat.
Chiar vrei s discui despre decolteul ei n timp ce e i ea pe
fir? a ntrebat Cody cu nevinovie.
Nu. Adic nu pomeni deloc despre asta.

214
Bine. Megan, e cineva n camera de alturi.
Opiuni? a ntrebat ea calm.
Am putea s ateptm, dar luminile erau deja aprinse.
Presupunerea mea e c sunt nite cercettori care lucreaz pn
trziu.
Megan a ridicat arma.
. Am fcut eu.
Nu, ftuc, a zis Cody. tii ce prere are Profu n privina asta.
mpuc paznicii dac n-ai ncotro. Dar pe nimeni altcineva.
Planul includea declanarea unei alarme i evacuarea cldirii
nainte s detonm bomba.
N-ar trebui neaprat s-i mpuc pe cei de alturi, a zis Megan.
i ce altceva ai putea s faci, mi fat? a ntrebat-o Cody. S le
dai n cap i s-i lai s moar cnd o s aruncm cldirea n aer?
Megan a ovit.
OK, a zis Cody. Tia zice c mai e o variant. Dar va trebui s
urcai prin puul unui lift.
Splendid, a comentat Megan.
Am revenit grbii n prima ncpere, cea prin care intraserm n
cldire. Tia mi-a trimis o nou hart care indica unde puteam folosi
tensorii i m-am pus pe treab. De data asta eram ceva mai nervos.
Urma s mai dm i de ali savani i angajai, ori ncotro ne-am fi
ntors? Ce fceam dac ne surprindea cineva? Dac ddea peste noi
vreun paznic nevinovat?
Pentru prima oar n via, m-am pomenit c m tem mai tare de
ceea ce a fi putut fi silit s fac dect de ceea ce mi-ar fi putut face
alii mie. Era o situaie neplcut. Ce fceam noi era, practic, un act
terorist.
Dar noi suntem bieii buni, mi-am zis, deschiznd o gaur n
perete i lsnd-o pe Megan s se strecoare prima prin ea. Dar,

215
desigur, ce terorist nu se crede biatul cel bun? Misiunea noastr era
important, ns ar fi contat asta pentru familia femeii de serviciu pe
care am fi ucis-o din greeal? Strbtnd grbit ntunericul
urmtoarei ncperi un laborator cu retorte i alte recipiente de
sticl , nu reueam s m scutur de aceste ntrebri.
Aa c m-am concentrat asupra lui Steelheart. Cu zmbetul lui
teribil, odios. Stnd cu arma tatei n mn, aintind-o asupra fpturii
inferioare din faa lui.
Imaginea i-a fcut treaba. Cnd o vedeam, puteam da uitrii
orice altceva. Nu aveam toate rspunsurile, dar mcar aveam un el.
Rzbunarea. Cui i psa dac avea s m road pe dinuntru i s
m lase pustiit, atta timp ct, mnat de ea, le fceam celorlali viaa
mai bun? Profu nelegea asta. i eu nelegeam.
Am ajuns la puul liftului fr niciun incident i-am intrat n el
printr-un depozit cu care se nvecina. Eu am fcut o gaur mare n
perete, iar Megan i-a strecurat capul nuntru i s-a uitat n susul
puului lung i ntunecat.
Deci, Cody, e vreo cale n sus?
Sigur. Sunt mnere n prile laterale. Se monteaz n puurile
tuturor ascensoarelor.
Se pare c lui Steelheart nu i-a zis nimeni asta, am spus
privind de lng Megan. Pereii sunt complet netezi. Nu tu scar,
nu tu nimic. Nici frnghii sau cabluri nu-s.
Cody a njurat.
Deci ne ntoarcem la ruta iniial? a ntrebat Megan.
Am examinat din nou pereii. ntunericul prea s se ntind la
nesfrit deasupra i dedesubtul nostru.
Am putea atepta s vin liftul.
Lifturile au camere de supraveghere, a zis Cody.
Hai s mergem pe el, am zis.

216
i s-i alertm pe cei dinuntru cnd srim? a ntrebat Megan.
Ateptm pur i simplu unul care nu are pe nimeni nuntru.
Lifturile merg goale n cam jumtate din cazuri, nu? Vin cnd le
cheam oamenii.
Bine, a zis Cody. Profu i Abraham s-au mpotmolit niel.
Ateapt s se goleasc o camer ca s poat s nainteze. Profu
spune c avei de ateptat cinci minute. Dac pn atunci nu se
petrece nimic, abandonm misiunea.
OK, am zis, simindu-m dezamgit.
O s le pun nite imagini, a zis Cody. Trebuie s ntrerup puin
contactul cu voi. Apelai-m dac avei nevoie de mine.
Supraveghez liftul. Dac pornete, o s v anun.
Linia a scos un clic cnd Cody a schimbat frecvena i noi ne-am
pus pe ateptat.
Am stat amndoi n tcere, strduindu-ne s auzim orice sunet
care ar fi putut fi liftul deplasndu-se, dei nu l-am fi putut vedea
naintea lui Cody, care urmrea camerele de securitate.
Deci< se ntmpl des asta? am ntrebat dup cteva minute
n care am stat ngenuncheat lng Megan, blocai n ncperea de
lng gaura pe care o spasem n peretele puului liftului.
Ce anume? a ntrebat ea.
S stai i s atepi.
Mai des dect ai crede, a zis ea. n misiunile pe care le avem,
coordonarea e adesea crucial. O bun sincronizare implic
ntotdeauna o mulime de timp n care stai i atepi.
Mi-a privit mna i am descoperit c bteam nervos darabana pe
perete.
M-am silit s m opresc.
Stai i atepi, a zis ea cu vocea mblnzindu-i-se. Revezi din
nou planul, i-l imaginezi desfurndu-se n minte. Apoi, de obicei,

217
ceva tot merge greit.
Am privit-o bnuitor.
Ce e? a ntrebat.
Chestia pe care tocmai ai zis-o. Exact asta cred i eu.
i?
i dac de obicei ceva tot merge greit, de ce te iei mereu de
mine fiindc improvizez?
Ea a strns din buze.
Nu, am zis. E momentul s vorbim deschis, Megan. Nu doar
n legtur cu misiunea asta, ci cu tot. Ce-i cu tine? De ce te pori de
parc m-ai ur? Tu ai fost prima care a vorbit n favoarea mea cnd
voiam s m altur vou. La nceput prea c te-am impresionat:
probabil c Profu nici n-ar fi ascultat planul meu dac n-ai fi zis tu
ce-ai zis. Dar de atunci te pori de parc a fi o goril la bufetul tu.
O ce?!
O goril la bufetul tu. tii< care i mnnc mncarea? i te
scoate din srite? Genul la de chestie.
David, eti o persoan foarte special.
Da, iau o pastil de specialitate n fiecare diminea. Uite ce-i,
Megan, n-am de gnd s abandonez discuia. De cnd am fost
primit n rndul Rzbuntorilor ai zice c te supr tot ce fac. Ei
bine, ce anume este? Ce te-a fcut s te ntorci aa mpotriva mea?
Ea s-a uitat n alt parte.
E vorba de faa mea? am ntrebat-o. Pentru c e singurul lucru
care-mi trece prin cap. Adic mi-ai inut complet partea dup
lovitura dat lui Fortuity. Poate c faa mea-i de vin. Nu cred c-i o
fa chiar aa de rea, dar cteodat am o moac de prost, cnd<
Nu faa ta-i de vin, m-a ntrerupt ea.
Nici nu credeam c este, dar vreau s discutm. Spune ceva.
Fiindc cred c eti o bucic tare bun i nu neleg ce n-a

218
mers! Din fericire, m-am oprit nainte s rostesc partea asta cu glas
tare. Am avut de asemenea grij s-mi pstrez ochii aintii asupra
feei ei, pentru cazul n care Cody era pe recepie.
Ea n-a zis nimic.
Ei? am mboldit-o eu.
Au trecut cinci minute, a zis ea verificndu-i mobilul.
Nu te las s scapi aa uor de<
Au trecut cinci minute, a zis deodat Cody, ntrerupndu-ne.
mi pare ru, copii. Misiunea asta a euat. Nimeni nu folosete
lifturile.
Nu poi s ne trimii tu unul? am ntrebat.
Cody a chicotit.
Am ptruns noi n circuitele camerelor de supraveghere,
flcu, dar suntem departe de a putea controla echipamentul din
cldire. Dac Tia ar fi putut s ne strecoare att de adnc n sistem,
puteam s aruncm centrala n aer de la distan, scurtcircuitnd
utilajele.
Aha.
Am privit n susul puului cavernos. Semna cu un gtlej imens,
ntinzndu-se n sus< unul prin care trebuia s ne cocom< ceea
ce nsemna c noi eram<
Neinspirat comparaie. Foarte neinspirat. n ciuda acestui fapt,
simeam ceva ca o ghear n stomac. Nu-mi plcea ideea de a bate n
retragere. Deasupra noastr se ntindea drumul ctre distrugerea lui
Steelheart. napoia noastr se aternea doar i mai mult ateptare,
i mai multe planuri. Petrecusem ani n ir fcnd planuri.
A, nu! a zis Megan.
Ce? am ntrebat-o neatent.
O s improvizezi din nou, nu?
Mi-am ntins nuntrul puului mna pe care purtam tensorul,

219
mi-am lipit palma de perete i am declanat o mic explozie bazat
pe vibraii. Abraham m nvase s provoc explozii de diferite
dimensiuni. Spunea c un maestru al tensorilor poate controla
vibraiile, producnd modele sau chiar desene.
Am mpins mna mai tare i am simit mnua zglindu-se.
Dar nu era numai mnua. Era mna mea n ntregime. Asta m
dezorientase la nceput. mi ddea impresia c eu produceam acea
energie, i nu mnua, c mnua doar m ajuta cumva s dau
form exploziei.
Nu puteam s ratez. Dac ratam, operaiunea se ncheia. Asta ar
fi trebuit s m fac s fiu tensionat, dar nu eram. mi ddeam
seama c, din nu tiu ce motiv, cnd situaia devenea cu adevrat
stresant, mi era mai uor s m relaxez.
Steelheart nlndu-se deasupra tatei. O mpuctur. Nu aveam
de gnd s dau napoi.
Mnua a vibrat. ntr-un mic petic din jurul minii mele,
pulberea s-a desprins de zid.
O priz pentru mn, a zis Megan ncet, luminnd-o cu
mobilul.
Ce, serios? a ntrebat Cody. ntoarce camera-ntr-acolo, ftuc.
O clip mai trziu fluiera admirativ.
David, mi-ai ascuns chestia asta. N-a fi zis c eti pregtit s
faci aa ceva. i-a fi propus-o chiar eu dac-a fi tiut c poi.
Mi-am mutat mna n lateral i am spat nc o priz n peretele
puului, alturi de prima. Am mai fcut dou pentru picioare, apoi
am ieit n puul liftului prin gaura din perete, folosind prizele i
pentru mini i pentru picioare.
M-am ntins i am fcut un alt set de prize deasupra mea. M-am
crat, cu puca atrnat de umr. Nu m-am uitat n jos, ci am fcut
un nou set de prize i am continuat. S m car i s sap cu tensorul

220
nu era deloc uor, dar am reuit s modelez exploziile n aa fel
nct s se creeze cte o muchie care s fac priza mai uor de
apucat.
Profu i Abraham mai pot s stea puin? a ntrebat Megan de
dedesubt. David pare s lucreze cu o vitez satisfctoare, dar s-ar
putea s ne ia un sfert de or s ajungem sus.
Tia calculeaz, a zis Cody.
Ei, eu m duc dup David, a zis Megan.
Vocea i suna nbuit. M-am uitat peste umr. i nfurase o
earf n jurul feei.
Praful rezultat n urma prizelor nu vrea s-l respire.
Deteapt fat. Eu nu reueam s-l evit i s inhalezi pulbere de oel
nu prea o chestie prea deteapt. Abraham mi spusese c pulberea
de tensor nu era att de rea pe ct prea, dar tot nu credeam c ar fi
fost o idee bun, aa c mi-am aplecat capul i mi-am inut
rsuflarea ori de cte ori am spat o nou gaur.
Sunt impresionat, a rostit o voce n urechea mea.
Era a Profului. Am fost ct pe ce s tresar de spaim, ceea ce n-ar
fi fost bine. Probabil se conectase la fluxul meu vizual cu ajutorul
mobilului i putea vedea imaginile pe care le lua camera ataat
ctii mele.
Gurile alea sunt precise i bine formate, a continuat Profu.
ine-o tot aa i n curnd vei fi la fel de bun ca Abraham. E posibil
s-l fi depit deja pe Cody.
Pari ngrijorat de ceva, am zis ntre dou prize.
Nu-s ngrijorat. Doar surprins.
Trebuia fcut, am icnit n timp ce urcam un alt etaj.
Profu a amuit cteva clipe.
Aa e, a zis el. Uite ce-i, nu putem s v permitem s v
retragei folosind aceeai rut. Ar dura prea mult, aa c va trebui s

221
ieii pe altundeva. Tia o s v anune pe unde. Ateptai cea dinti
explozie.
Afirmativ, am zis eu.
i, David, a adugat Profu.
Da?
Bun treab.
Am zmbit, trndu-m i mai sus.
Am continuat s escaladm puul liftului. M temeam ca
ascensorul s nu coboare la un moment dat, dei, dac-ar fi fcut-o,
ne-ar fi ratat cu civa centimetri. Ne aflam pe acea latur a puului
unde ar fi trebuit s fie o scar. Numai c nu instalaser una.
Poate c Steelheart o fi vzut aceleai filme ca noi, mi-am zis
cnd, n cele din urm, am trecut de cel de-al doilea etaj. Mai aveam
unul.
Mobilul a scos un clinchet n urechea mea. Am aruncat o privire
ctre ncheietur cineva tocmai nchisese canalul nostru.
Nu-mi place efectul pe care-l ai asupra echipei, mi-a strigat
Megan de dedesubt, cu voce nbuit.
M-am uitat la ea peste umr. Purta rucsacul cu echipamentul
nostru, iar nasul i gura i erau acoperite cu earfa. Ochii ei m
priveau cu asprime, n lumina discret a mobilului prins pe braul
ei. Ochi frumoi, ivindu-se deasupra giulgiului earfei.
i n urma ei un imens pu negru. Aoleu. M-am cltinat ameit.
Slontze! mi-a strigat ea. Concentreaz-te!
Tu eti aia care-a vorbit, am optit eu, ntorcndu-m. Cum
adic nu-i place efectul pe care-l am asupra echipei?
nainte s apari tu voiam s plecm din Newcago, a zis Megan
de dedesubt. S-l omorm pe Fortuity i apoi s-o tergem. Tu ne-ai
fcut s rmnem.
Am continuat s urc.

222
Dar<
Of, da mai taci i las-m i pe mine s vorbesc mcar o dat!
Am tcut.
M-am alturat Rzbuntorilor ca s-i ucid pe Epicii care o
merit, a continuat Megan. Newcago e unul dintre cele mai sigure i
mai stabile locuri de pe tot cuprinsul Statelor Fracturate. Nu cred c
ar trebui s-l ucidem pe Steelheart i nu-mi place felul n care ai
deturnat echipa ca s i duci rzboiul tu personal mpotriva lui. E
brutal, aa-i, dar face o treab mai bun dect majoritatea Epicilor.
Nu merit s moar.
Cuvintele ei m-au nucit. Nu credea c ar trebui s-l omorm pe
Steelheart? Acesta nu merita s moar? Era o nebunie. M-am opus
impulsului de a privi din nou n urm.
Acum pot s vorbesc? am ntrebat, fcnd o nou pereche de
prize.
OK, bine.
Ai nnebunit?! Steelheart e un monstru.
Da. Recunosc c-aa-i. Dar e un monstru eficient. Spune, ce
facem noi azi?
Distrugem o central electric.
i cte orae mai au centrale electrice? m-a ntrebat ea. Mcar
tii?
Am continuat s urc.
Am crescut n Portland, a zis ea. tii ce s-a ntmplat acolo?
tiam, dar n-am zis-o. Nu fusese bine.
Rzboaiele duse de Epici pentru teritoriu au transformat
oraul ntr-o ruin, a continuat Megan, vorbind mai ncet acum. N-a
mai rmas nimic, David. Nimic. ntreg Oregonul e o pustietate.
Pn i copacii au disprut. Nu mai exist nici urm de centrale
electrice, staii de epurare sau magazine alimentare. Aa ar fi

223
devenit i Newcago dac n-ar fi intervenit Steelheart.
Am continuat s urc cu sudoarea iroindu-mi pe spinare. M-am
gndit la schimbarea survenit n Megan: ncepuse s se poarte rece
cu mine de ndat ce vorbisem pentru prima oar despre
distrugerea lui Steelheart. Momentele n care se purtase cel mai urt
cu mine fuseser cele n care echipa fcuse progrese. Cnd m
dusesem s-mi aduc planurile i cnd descoperisem cum s-l
ucidem pe Nightwielder.
Nu improvizaiile mele o fcuser s fie pornit mpotriva
mea. Ci inteniile mele. Succesul meu n a convinge echipa s-l
aleag pe Steelheart ca int.
Nu vreau s fiu motivul unui dezastru asemntor cu cel din
Portland, a continuat Megan. Da, Steelheart e teribil. Dar e teribil
ntr-un fel cu care oamenii pot tri.
Atunci de ce n-ai renunat? am ntrebat-o. De ce eti aici?
Pentru c sunt un Rzbuntor, a zis ea. i nu e treaba mea s-l
contrazic pe Prof. O s-mi fac datoria, Genunchi. i-o s-o fac bine.
Dar de data asta cred c greim.
Folosea din nou porecla pe care mi-o dduse. Era mai degrab un
semn bun, pentru c nu prea s-o foloseasc dect cnd era mai
puin suprat pe mine. Era oarecum afectuoas, nu? Doar c mi-a
fi dorit ca porecla s nu fac trimitere la un episod att de
stnjenitor. De ce nu< Super-intaul? Asta parc i se rostogolea
altfel pe limb, nu?
Ne-am continuat urcuul n tcere. Megan a activat din nou
canalul audio astfel nct s ne aud toat echipa i am interpretat
asta ca pe un semn c ea considera discuia ncheiat. Poate c era:
eu, unul, sigur nu tiam ce s adaug. Cum putea ea s cread c era
bine s trieti sub jugul lui Steelheart?
M-am gndit la ceilali copii din Fabric, la oamenii din subteran.

224
Presupuneam c majoritatea gndeau la fel. Veniser aici tiind c
Steelheart e un monstru, dar tot erau de prere c traiul n Newcago
era mai bun dect n alte locuri.
Dar ei se complceau, n timp ce Megan nu. Era activ,
incredibil, capabil. De ce gndea la fel ca ei? Asta ddea peste cap
tot ce tiam eu despre lume sau cel puin tot ce credeam c tiu.
Rzbuntorii ar fi trebuit s fie altfel.
Dar dac avea dreptate?
Scntei! a exclamat brusc Cody n urechea mea.
Ce?
Avei probleme, flcu. E<
n aceeai clip, uile de deasupra noastr, cele de la etajul trei, s-
au deschis. Doi paznici n uniform s-au apropiat de margine i au
scrutat bezna de dedesubt.

225
22

i spun c-am auzit ceva, a zis unul dintre paznici uitndu-se


n jos cu ochi mijii.
Ddea impresia c privete drept spre mine. Dar n puul liftului
era ntuneric, mai ntuneric dect crezusem c va fi cu uile
deschise.
Nu vd nimic, a zis cellalt. Vocea lui avea un uor ecou.
Cel dinti i-a scos lanterna de la centur.
Mi-a srit inima din piept. Opaa!
Mi-am lipit mna de perete. Era singura soluie la care m
puteam gndi. Tensorul a nceput s vibreze, iar eu m-am strduit
s m concentrez, dar era greu cu ei acolo sus. Lanterna s-a aprins.
Poftim. Ai auzit?
Parc-ar fi cazanul, a zis cel de-al doilea paznic, neconvins.
Mna mea, vibrnd lipit de zid, scotea un soi de zumzit
mecanic. M-am strmbat, dar am continuat. Lumina lanternei a
luminat puul. Am fost ct pe ce s scap vibraia de sub control.
Nu aveau cum s nu m vad n lumina aceea. Erau prea
aproape.
Nimic, a mrit paznicul.
Ce? M-am uitat n sus. Dei erau la mic distan de mine, nu
preau s m fi vzut. M-am ncruntat nedumerit.
Aha, a zis cellalt paznic. Totui aud un zgomot.
Vine dinspre< tii tu ce, a zis cel dinti.
A, a spus cellalt. Da, aa-i.
Cel dinti paznic i-a vrt din nou lanterna la centur. Cum de
nu m vzuse? Luminase exact nspre mine.
Cei doi s-au retras din cadru, lsnd uile s se nchid.

226
Ce-a fost asta, pe focurile lui Calamity? m-am ntrebat. Chiar
era posibil s nu ne fi desluit n ntuneric?
Tensorul mi-a scpat de sub control.
Vrusesem s sap n perete o ni, ca s ne ascundem sau mcar s
ieim din raza armelor lor, dac se ajungea la asta. Dar pentru c nu
direcionasem explozia, decupasem o bucat mare din peretele din
faa mea i, ntr-o clip, priza pentru mn a disprut. M-am prins
de o muchie a gurii pe care o fcusem, abia reuind s m in.
O cascad de praf s-a prvlit n jurul meu, nvluind-o apoi pe
Megan. inndu-m strns de marginea gurii, m-am uitat n jos i
am descoperit c m privea furioas, clipind ca s-i alunge praful
din ochi. Mna ei prea s se apropie de pistol.
Pe Calamity! mi-am zis nfiorndu-m. Earfa i pielea i erau
acoperite cu praf argintiu i ochii ei erau mnioi. Nu cred c mai
vzusem o asemenea expresie pe chipul cuiva, sau cel puin nu
ndreptat asupra mea. Mi se prea c simeam ura radiind dinspre
ea.
Mna ei continua s se apropie de pistolul de la old.
M-Megan? am rostit.
Mna ei s-a oprit. Nu tiam ce anume vzusem, dar a disprut
ntr-o clip. Megan a clipit i expresia i s-a mai mblnzit.
Fii mai atent ce strici, Genunchi, s-a rstit ea, tergndu-i faa
de praf.
Mda, am zis, apoi mi-am ridicat privirea ctre gaura pe
marginea creia atrnam. Hei, aici e o camer.
Mi-am ridicat mobilul i am luminat interiorul ca s vd mai
bine.
Era o ncpere mic: vreo cteva birouri ordonate, dotate cu
computere, nirate de-a lungul unui perete, i cteva dulapuri de
tip fiet de-a lungul altuia. Avea dou ui, una dintre ele din metal

227
ranforsat, cu o tastatur.
Megan, n mod clar e o camer aici. i s-ar prea c nu-i
nimeni nuntru. Haide!
M-am sltat pe marginea deschizturii i m-am trt nuntru.
Odat ce am intrat, am ajutat-o pe Megan s ias i ea din puul
liftului. A ovit nainte s mi accepte sprijinul i, dup ce s-a
strecurat nuntru, a trecut pe lng mine fr un cuvnt. Prea s fi
revenit la atitudinea ei rece, poate chiar puin rutcioas, fa de
mine.
M-am lsat n genunchi lng gaura ce ddea n puul liftului. Nu
m puteam scutura de senzaia c tocmai se petrecuse ceva foarte
straniu. Mai nti paznicul nu ne vzuse, apoi Megan trecuse n
numai dou secunde de la o sinceritate total la a-mi trnti ua n
nas. i prea ru c mi mprtise anumite lucruri? Se temea s nu-
i spun Profului c ea nu era de acord cu uciderea lui Steelheart?
Ce-i asta? a zis Megan din mijlocul micii ncperi.
Dac tavanul ar fi fost doar puin mai jos, ar fi trebuit s stea
cocoat, iar eu n mod sigur urma s fiu silit s-o fac. i-a desfcut
earfa, mprtiind un norior de pulbere metalic, a fcut o grimas
i s-a apucat s-i scuture hainele.
Habar n-am, am zis eu, verificnd pe mobil harta pe care mi-o
ncrcase Tia. Camera nu-i pe hart.
Tavane joase, a zis Megan. U de siguran cu cod. Interesant.
Mi-a aruncat rucsacul ei.
Pune un explozibil n gaura pe care-ai fcut-o. Eu o s verific
ce-i pe-aici.
Am scotocit prin rucsac dup explozibil, n timp ce ea a deschis
ua fr cod i a pit dincolo de ea. Am instalat micul dispozitiv n
gaura pe care o fcusem, apoi am observat nite cabluri n partea de
jos a zidului.

228
M-am uitat unde duc i tocmai desprindeam o seciune din
podea cnd s-a ntors Megan.
Mai sunt alte dou camere ca asta, a zis ea. Fr oameni, mici
i construite n jurul puului liftului. Din cte-mi dau eu seama, aici
ar trebui s se afle echipamentul pentru cazane i ntreinerea
liftului, dar cnd colo au ascuns aici nite ncperi i nu le-au trecut
n planul cldirii. M ntreb dac exist spaii ntre celelalte etaje i
dac i acolo sunt ascunse alte camere ca astea.
Uit-te aici, i-am zis, artndu-i ce descoperisem.
A ngenuncheat lng mine i a examinat peretele i firele.
Explozibili, a zis.
Camera e deja pregtit s sar n aer, am zis eu. i cam d
fiori, nu?
Orice-ar fi aici, trebuie s fie important. Suficient de important
nct s merite s distrugi ntreaga central numai ca s nu fie
descoperit.
Ne-am ntors privirile ctre computere.
Ce mai facei voi doi? a revenit vocea lui Cody.
Am gsit o ncpere i< am nceput eu.
Continuai s v deplasai, mi-a tiat-o Cody. Profu i
Abraham tocmai au dat peste nite paznici i au fost silii s-i
mpute. Grzile sunt scoase din lupt, trupurile sunt ascunse, dar
n curnd li se va descoperi lipsa. Dac suntem norocoi, mai avem
cteva minute pn s-i dea cineva seama c nu mai patruleaz.
Am njurat scotocind prin buzunare.
Ce-i aia? a ntrebat Megan.
Una dintre amorsele universale pe care le-am luat de la
Diamant, am zis. Vreau s vd dac funcioneaz.
Am scos banda adeziv i, cu gesturi nervoase, am lipit micul
bumb de explozibilii pe care i descoperisem sub podea. Aveam n

229
buzunar detonatorul, cel care arta ca un pix.
Dup harta pe care ne-a dat-o Tia, suntem la numai dou
ncperi distan de depozitul cu celule de combustie, dar ne aflm
puin dedesubt.
Ne-am uitat unul la altul, apoi ne-am desprit i am nceput s
cercetm camera secret. Poate c nu aveam prea mult timp, dar
trebuia mcar s ncercm s aflm ce informaii ascundea acest loc.
Ea a deschis un fiet i a nhat cteva dosare. ntr-o clip, eu m
ridicasem i deschideam sertarele birourilor. ntr-unul erau dou
cipuri. Le-am luat, i le-am artat lui Megan, apoi le-am ndesat n
rucsacul ei. Ea a azvrlit dosarele nuntru i apoi a controlat un alt
birou, n timp ce eu am ridicat mna ctre peretele din dreapta i
am fcut o gaur n el.
Dat fiind c ncperea secret se afla parial situat ntre dou
etaje, nu eram sigur cum anume era poziionat n raport cu restul
cldirii. Am fcut o gaur n zid n direcia ctre care voiam s
mergem, dar am fcut-o aproape de tavan.
Aceasta s-a deschis ntr-o ncpere de la etajul al treilea, dar
aproape de podea. Deci camera secret se suprapunea parial cu
etajul al treilea. Aruncnd o privire pe hart, mi-am dat seama cum
ascunseser ncperea. n schem, puul liftului era nfiat puin
mai mare dect n realitate. Mai includea totodat un pu de
mentenan care de fapt nu era acolo i asta explica lipsa mnerelor
din puul ascensorului. Constructorii cldirii presupuseser c
puul pentru mentenan avea s permit accesul pentru service-ul
liftului, fr s tie c n acel spaiu urmau de fapt s fie amenajate
camere secrete.
Eu i Megan ne-am sltat prin deschiztur, ajungnd la etajul
trei. Am strbtut ncperea un soi de sal de conferine i am
traversat alta, care era o staie de monitorizare. Am pulverizat o

230
parte din perete, deschiznd o gaur ctre un depozit lung, cu
tavanul jos. Asta era inta noastr: locul unde erau inute celulele de
combustie.
Am intrat, i-a zis Megan lui Cody n timp ce ne strecuram
nuntru.
Camera era plin de rafturi i pe acestea se aflau diferite piese
electrice, dar nu ceea ce ne trebuia nou.
Ne-am desprit i, n grab, ne-am pus pe cutat.
Grozav, a zis Cody. Celulele de combustie trebuie s fie pe
undeva pe-acolo. Cutai nite cilindri lai ct palma i nali ct o
cizm.
Am observat pe peretele opus nite dulapuri mari, cu lacte la
ui.
S-ar putea s fie acolo, i-am zis lui Megan pornind ctre ele.
Tensorul m-a ajutat s trec de lacte fr btaie de cap i am
deschis uile tocmai n clipa n care ea ajungea lng mine.
nuntrul unuia dintre dulapuri era o coloan nalt format din
cilindri verzi, stivuii unii peste alii. Fiecare cilindru prea o
combinaie ntre un butoia de bere i o baterie de main.
Alea sunt celulele, a zis Cody prnd uurat. ncepusem s-mi
fac griji c n-o s fie acolo. Bine c mi-am luat trifoiul cu patru foi
cnd am plecat n misiunea asta.
Trifoiul cu patru foi? a zis Megan pufnind, n timp ce scotea
ceva din rucsac.
Sigur. De pe pmnturile mele natale.
Cody, ia cu trifoiul sunt irlandezii, nu scoienii.
tiu, a zis Cody fr ezitare. A trebuit s omor un irlandez ca
s fac rost de al meu.
Am scos una dintre celule.
Nu sunt att de grele pe ct credeam, am zis. Suntem siguri c

231
au suficient putere ca s acioneze puca gauss? Chestia aia are
nevoie de o mulime de energie.
Celulele alea au fost ncrcate de Conflux, mi-a zis Cody n
ureche. Sunt mult mai puternice dect orice am putea fabrica sau
cumpra. Dac nu merg, atunci nimic nu va merge. Luai cte putei
cra.
N-or fi fost ele att de grele pe ct crezusem, dar erau
voluminoase. Am scos restul echipamentului din rucsacul lui
Megan i am dat de rucsacul mai mic pe care l ndesasem la fund.
Am reuit s pun patru celule n rucsac, n timp ce Megan transfera
restul echipamentului cteva ncrcturi explozive, nite funie i
ceva muniie n rucsacul ei mai mic. Mai erau i nite halate de
laborator menite s ne serveasc drept deghizare. Pe astea le-am
lsat afar. Bnuiam c s-ar fi putut s avem nevoie de ele la ieire.
Ce fac Profu i Abraham? am ntrebat.
Sunt pe drumul spre ieire, a zis Cody.
i retragerea noastr? am ntrebat. Profu a zis c nu trebuie s
ne ntoarcem prin puul liftului.
Avei halatele de laborator? a ntrebat Cody.
Sigur c da, a zis Megan. Dar dac ieim pe coridoare s-ar
putea s ne recunoasc feele.
E un risc pe care trebuie s ni-l asumm, a zis Cody. Cea dinti
explozie se declaneaz n dou minute.
Am tras pe mine halatul, apoi m-am lsat pe vine i Megan m-a
ajutat s-mi pun n spate rucsacul cu celulele de combustie. Era
greu, dar nu-mi stnjenea din cale-afar micrile. Megan i pusese
i ea halatul. i sttea bine, dar pe ea ar fi stat bine orice. i-a sltat
pe umr rucsacul ei mai uor i a aruncat o privire ctre puca mea.
Poate fi dezasamblat, i-am explicat n timp ce desprindeam
patul putii, apoi i scoteam ncrctorul i extrgeam cartuul de pe

232
eav; am pus i piedica pentru mai mult siguran i am ndesat
piesele n rucsacul ei.
Halatele aveau brodate pe ele sigla Staiei apte i aveam
amndoi legitimaii false. Deghizarea n-ar fi funcionat niciodat la
intrare msurile de securitate erau prea severe dar n momentele
de haos ar fi trebuit s ne ajute s ieim.
S-a auzit un vuiet amenintor i cldirea s-a zguduit era
explozia numrul unu. Menirea ei era mai degrab s declaneze
procedurile de evacuare dect s produc pagube serioase.
Plecai! ne-a strigat Cody n cti.
Am pulverizat broasca uii i ne-am npustit amndoi pe hol.
Oamenii scoseser capetele pe ui. Prea s fie un etaj populat chiar
i noaptea. Unii dintre ei purtau salopetele albastre ale personalului
responsabil cu curenia, dar alii erau tehnicieni n halate de
laborator.
Explozie! am strigat, ncercnd s par cuprins de panic.
Cineva a atacat cldirea!
Imediat s-a declanat haosul i n curnd ne-am amestecat n
grupul care ncerca s fug din cldire. Treizeci de secunde mai
trziu, Cody a declanat cea de-a doua explozie, la unul dintre
etajele superioare. Pmntul s-a cutremurat i pe hol n jurul nostru
oamenii au nceput s ipe, aruncnd priviri spre tavan. Civa
strngeau la piept laptopuri sau serviete.
De fapt, nu aveau de ce s se team. Exploziile iniiale fuseser
declanate n locuri necirculate, alese n aa fel nct s nu provoace
prbuirea imobilului. Urmau s aib loc nc patru asemenea
explozii, amplasate astfel nct s i mne pe civili afar din cldire.
Apoi, adevratele explozii puteau s nceap.
Am strbtut n goan culoarele i scrile, avnd grij s ne inem
capetele plecate. Era ceva ciudat cu locul sta i, n timp ce alergam,

233
mi-am dat seama ce anume. n cldire domnea curenia. Podelele,
pereii, ncperile< totul era prea curat. Cnd intraserm, fusese
prea ntuneric ca s-mi dau seama, dar acum, pe lumin, mi se
prea dezolant. Strzile subterane nu erau niciodat aa de curate.
Mi se prea straniu ca lucrurile s fie att de lustruite i de rnduite.
Pe msur ce alergam, devenea tot mai clar c locul acesta era
suficient de mare pentru ca angajaii s nu se cunoasc toi ntre ei
i, dei informaiile noastre spuneau c agenii de paz aveau baze
de date cu feele tuturor i le verificau comparndu-le cu imaginile
transmise de camere, nimeni nu ne-a interpelat.
Majoritatea agenilor de paz alergau laolalt cu mulimea din ce
n ce mai mare, speriai de explozii ca toi ceilali, i asta mi-a
domolit i mai mult temerile.
Ne-am mbulzit cu toii pe ultimul rnd de trepte i am nvlit n
holul de la intrare.
Ce se ntmpl? a strigat unul dintre paznici. Sttea lng u
cu pistolul scos. A vzut cineva ceva?
Un Epic! a zis Megan imediat. n verde. L-am vzut mergnd
prin cldire i trgnd cu fascicule de energie!
Cea de-a treia explozie s-a declanat zguduind cldirea. A fost
urmat de o serie de explozii mai mici. Alte grupuri de oameni
veneau dinspre scri sau dinspre culoarele aflate la parter.
Paznicul a njurat, apoi a fcut o chestie deteapt. A rupt-o la
rndul su la fug. Nimeni nu se atepta ca el s nfrunte un Epic;
de fapt putea s aib probleme dac ar fi fcut-o, chiar dac Epicul
era un duman al lui Steelheart. Oamenii obinuii i lsau n pace
pe Epici i punct. n Statele Fracturate legea aceasta era mai presus
de toate celelalte.
Am dat buzna din cldire afar, n curte. Privind peste umr, am
vzut dre de fum nlndu-se din construcia enorm. Chiar sub

234
ochii mei, mici explozii n lan s-au declanat n spatele unui ir de
ferestre aflate la etaj, rspndind rnd pe rnd o lumin verde.
Profu i Abraham nu se mulumiser doar s pun bombe, ci
pregtiser i un spectacol de lumini.
Chiar e un Epic, a gfit o femeie de lng mine. Cine
altcineva ar fi att de nebun<
I-am aruncat un zmbet lui Megan i ne-am alturat valului de
oameni care alergau ctre porile din zidul ce nconjura incinta.
Paznicii au ncercat s mpiedice oamenii s ias, dar cnd s-a
declanat urmtoarea explozie au cedat i au deschis porile. Megan
i cu mine i-am urmat pe ceilali afar, pe strzile ntunecate ale
oraului, lsnd n urm cldirea care fumega.
Camerele de supraveghere sunt nc funcionale, a raportat
Cody pe un canal deschis ctre toat lumea. Evacuarea nc nu s-a
terminat.
Mai ateapt cu ultimele explozii, a zis Profu calm. Dar
lanseaz brourile.
n spatele nostru s-a auzit un pocnet discret i am tiut c
brourile care anunau sosirea unui nou Epic n Newcago fuseser
lansate de la etajele superioare i pluteau pe deasupra oraului. l
botezaserm Limelight, pstrnd numele ales de mine. Pliantul era
unul propagandistic, care l chema pe Steelheart afar din brlogul
lui, proclamndu-l totodat pe Limelight drept noul stpn al
Newcago.
Eu i Megan am ajuns la maina noastr nainte s ne anune
Cody c drumul e liber. M-am urcat pe locul oferului, dar Megan
m-a urmat prin aceeai portier, mpingndu-m pe scaunul din
dreapta.
Pot s conduc, am zis eu.
Ultima oar ai distrus maina numai dnd ocol unui cvartal,

235
Genunchi, mi-a zis ea pornind vehiculul. Ai drmat dou semne
de circulaie, pare-mi-se. i cred c n timp ce ne ucheam am vzut
i resturile a dou pubele.
Pe buzele ei juca un zmbet abia schiat.
N-am fost eu de vin, am zis, entuziasmat de reuita noastr,
n timp ce priveam peste umr Staia apte, profilat pe cerul
ntunecat. Pubelele alea pur i simplu i-au cerut-o. Slontze
obraznice!
O declanez pe-aia mare, mi-a grit Cody cel-din-ureche.
n cldire a rsunat o serie de explozii, inclusiv, bnuiam, ale
explozibililor pui de mine i de Megan. Imobilul s-a zguduit i prin
ferestre au izbucnit flcri.
Au, a zis Cody dezorientat. N-a czut.
E bine i-aa, a zis Profu. Dovezile prezenei noastre au
disprut, iar staia n-o s mai fie funcional n urmtoarea
perioad.
Mda, a zis Cody, i i-am simit dezamgirea din glas. mi
doream doar s fi fost mai dramatic.
Am scos din buzunar detonatorul n form de pix. Probabil c nu
avea s fac nimic. Probabil c explozibilii pe care i amplasaserm
noi pe perei i declanaser i pe cei din podea. Am apsat ns
captul pixului.
Explozia care a urmat a fost de vreo zece ori mai puternic dect
precedenta. Maina noastr s-a zguduit i sfrmturi au fost
mprocate peste ora, ntr-o ploaie de praf i buci de piatr. Eu i
Megan ne-am rsucit n scaunele noastre la timp ca s vedem
cldirea prbuindu-se cu un bubuit teribil.
Uau, a zis Cody. Ia te uit! Probabil c au srit n aer celulele
de combustie.
Megan s-a uitat de la mine la stilou i i-a dat ochii peste cap. n

236
cteva secunde goneam pe strad n direcia opus celei din care
veneau pompierii i echipele de intervenie, ndreptndu-ne spre
punctul de ntlnire cu ceilali Rzbuntori.

237
PARTEA A TREIA

23

Am icnit i am tras de funie, o mn dup cealalt. La fiecare


micare, scripetele scotea un sunet plngre de parc a fi legat un
amrt de oarece de o mainrie de tortur i acum strngeam
urubul cu nesa.
Eafodajul fusese instalat n jurul gurii tunelului, unica noastr
ieire din vizuina Rzbuntorilor. Trecuser cinci zile de la atacul
asupra centralei electrice i n mai tot acest timp sttuserm ascuni,
plnuindu-ne urmtoarea mutare: uciderea lui Conflux, menit s
submineze Forele de Ordine.
Abraham tocmai se ntorsese dup ce fcuse aprovizionarea.
Ceea ce nsemna c ncetasem s mai fiu unul dintre specialitii n
tensori ai echipei, devenind n schimb un exemplu de exploatare
gratuit a adolescenilor.
Am continuat s trag, cu sudoarea picurndu-mi de pe frunte i
mbibndu-mi tricoul. n cele din urm, lada s-a ivit din adncul
tunelului i Megan a cobort-o de pe platform i a trt-o n
ncpere. Am dat drumul funiei, trimind din nou n jos platforma
pe roi, pentru ca Abraham s pun pe ea o nou lad cu provizii.
Vrei s-o ridici tu pe urmtoarea? am ntrebat-o pe Megan
tergndu-mi fruntea cu un prosop.
Nu, a zis ea nepstoare.
A sltat lada pe un crucior i a mpins-o pn n locul unde erau
stivuite celelalte.
Eti sigur? am ntrebat-o cu braele amorite de durere.
238
Te descurci foarte bine, a zis ea. i faci i micare cu prilejul
sta.
A pus lada jos apoi s-a aezat pe un scaun, cocondu-i
picioarele pe mas, i s-a apucat s citeasc o carte pe mobil, sorbind
cnd i cnd dintr-o limonad.
Am cltinat din cap. Era incredibil.
Privete-l ca pe un gest cavaleresc, a zis Megan neatent,
atingnd ecranul ca s deruleze textul. Protejezi de chin o fat
neajutorat i aa mai departe.
Neajutorat? am exclamat eu i chiar atunci m-a strigat
Abraham.
Am oftat i am nceput din nou s trag de frnghie.
Ea a fcut semn c da.
La modul abstract.
Cum poate fi cineva neajutorat la modul abstract?!
E ceva de munc, a zis ea sorbind din butur. Doar pare uor.
E ca arta abstract.
Am scos un geamt.
Arta abstract? am ntrebat, opintindu-m cu funia.
Sigur c da. tii tu, un tip picteaz o dung neagr pe o pnz,
zice c-i o metafor i ia cteva milioane pe ea.
Asta nu s-a ntmplat niciodat.
Ea i-a ridicat ochii spre mine, amuzat.
Ba s-a ntmplat. N-ai nvat la coal despre arta abstract?
Am fcut coala la Fabric, am zis eu. Matematic elementar,
citit, geografie, istorie. Nu era timp de altceva.
Dar nainte de asta. nainte de Calamity?
Aveam opt ani, am zis. i triam n centrul oraului Chicago,
Megan. Educaia mea consta n principal n a ti cum s evit bandele
i s nu ies n eviden la coal.

239
Asta ai nvat cnd aveai opt ani?! La coala primar?
Am ridicat din umeri i am continuat s trag de frnghie. Spusele
mele preau s-o fi tulburat, dei, ca s fiu sincer, i ale ei m
tulburaser pe mine. Chiar pltiser oamenii atia bani pentru
lucruri att de simple? Eram ocat. Oamenii din perioada pre-
Calamity fuseser ciudai tare.
Am ridicat urmtoarea lad i Megan a srit din nou de pe scaun
ca s-o care. Bnuiam c nu reuea s citeasc cine tie ce, dar
ntreruperile nu preau s-o deranjeze. Am urmrit-o, lund o
nghiitur zdravn de ap.
Dup mrturisirea pe care mi-o fcuse n puul liftului, lucrurile
ntre noi fuseser< altfel. Era parc mai relaxat n preajma mea i
nu prea nelegeam de ce. N-ar fi trebuit s fie mai crispat? tiam
c nu era de acord cu misiunea noastr. Mie mi se prea o chestie
important.
Dar fata chiar era profesionist. Nu credea n necesitatea uciderii
lui Steelheart, dar nu i abandonase pe Rzbuntori i nici nu ceruse
s fie transferat ntr-o alt celul de-a micrii. Nu tiu ct de multe
erau se pare c numai Tia i Profu tiau , dar mai exista mcar
una.
n tot cazul, Megan rmsese n echip i nu lsase sentimentele
s-o distrag de la treab. Poate c nu era de acord cu uciderea lui
Steelheart, dar, conform mrturisirilor pe care reuisem s i le
smulg, credea n lupta mpotriva Epicilor. Era ca un soldat convins
c o anumit btlie nu-i neleapt din punct de vedere tactic, dar
care ia parte oricum la lupt pentru c i susine generalii.
O respectam pentru asta. Dar-ar scnteile, mi plcea de ea din ce
n ce mai tare. i, dei n ultimul timp nu fusese prea afectuoas cu
mine, mcar nu-i mai manifestase deschis rceala i ostilitatea.
Asta deschidea calea pentru magia seduciei. Numai de m-a fi

240
priceput la aa ceva.
Megan a pus lada la locul ei, iar eu am ateptat ca Abraham s-mi
strige s trag din nou de funie. n schimb, el s-a ivit n gura
tunelului i a nceput s demonteze sistemul de scripei.
mpuctura din umr i fusese vindecat cu ajutorul
tmduitorului, dispozitivul care ajuta esutul s se refac
extraordinar de repede.
Nu tiam mare lucru despre acesta, dei discutasem cu Cody,
care l numise ultimul din cele trei. Trei mostre de tehnologie
incredibil, aduse de Profu n dar Rzbuntorilor, datnd din zilele
cnd fusese om de tiin. Tensorii, jachetele, tmduitorul. Din cte
mi povestise Abraham, Profu dezvoltase fiecare tehnologie, apoi le
furase pe toate din laboratorul unde lucra, decis s declaneze
propriul lui rzboi mpotriva Epicilor.
Abraham a terminat de demontat scripetele.
Gata? am ntrebat eu.
Da.
Am numrat mai multe lzi, nu doar pe astea.
Celelalte sunt prea mari ca s treac prin tunel, a zis Abraham.
Cody o s le transporte la hangar.
Aa numeau locul unde i ineau vehiculele. Fusesem acolo: era
o ncpere spaioas care gzduia cteva maini i o dub. Nu era
nici pe departe la fel de sigur ca ascunztoarea. Hangarul trebuia
s aib acces la oraul de deasupra, aa c nu putea s se afle n
subteran.
Abraham s-a apropiat de cele dousprezece lzi pe care le
aduseserm n ascunztoare. Le-a examinat frecndu-i brbia.
Am putea s le golim, a zis el. Mai am la dispoziie o or.
nainte de ce? l-am ntrebat.
Nu mi-a rspuns.

241
Ai tot fost plecat n ultimele zile, am remarcat eu.
Nici acum nu mi-a rspuns.
N-o s-i spun unde-a fost, Genunchi, a zis Megan din poziia
ei relaxat de la mas. i obinuiete-te cu asta. Profu l trimite tot
timpul n misiuni secrete.
Dar< am zis eu rnit. Credeam c mi-am ctigat locul n
echip.
Nu te ntrista, David, mi-a zis Abraham, apucnd o rang i
deschiznd una dintre lzi. Nu e vorba de nencredere. Anumite
lucruri trebuie s rmn secrete, chiar i fa de restul echipei,
pentru cazul n care unul dintre noi ar cdea prizonier. Steelheart
are ci de a afla ceea ce ascunzi. Cu excepia Profului, nimeni nu ar
trebui s tie tot ce facem.
Era un raionament bun i constituia probabil i motivul pentru
care nu puteam s tiu nimic despre celelalte celule ale
Rzbuntorilor, dar tot m enerva. n timp ce Abraham deschidea o
alt lad, mi-am strecurat mna n pungua de la old i am scos
tensorul. Cu el am dezintegrat capacele de lemn de pe cteva lzi.
Abraham s-a uitat la mine ridicnd dintr-o sprncean.
Ce-i? am zis. Cody mi-a spus s-mi continui antrenamentele.
Devii chiar bun la asta, a zis Abraham.
S-a ntins spre una dintre lzile deschise de mine i a scos un mr,
care acum era acoperit de rumegu. Asta a fcut ceva mizerie n jur.
Chiar bun, a continuat el. Dar uneori ranga-i mai eficient, nu
crezi? Pe deasupra, s-ar putea s vrem s refolosim lzile.
Am oftat, dar i-am dat dreptate. Numai c< ei bine, nu-mi era
uor. Senzaia aceea de putere pe care o simisem pe parcursul
infiltrrii n centrala electric era greu de uitat. Deschiznd guri n
zid i crend acele prize, fusesem capabil s fac materia s se plece
n faa voinei mele. Cu ct utilizam mai mult tensorul, cu att

242
deveneam mai ncntat de posibilitile pe care mi le oferea.
E de asemenea important s nu lsm nicio urm a ceea ce
facem, a zis Abraham. Imagineaz-i cum ar fi dac ar ti toi despre
chestiile astea. Ar fi o lume cu totul diferit, mult mai dificil pentru
noi.
Am ncuviinat, nedorind ns s pun deoparte tensorul.
Pcat c a trebuit s lsm gaura aia acolo unde putea s-o vad
Diamant.
Abraham a ovit, aproape imperceptibil.
Da, a zis el. Pcat.
L-am ajutat s descarce proviziile i Megan ni s-a alturat,
lucrnd cu eficiena ei caracteristic. A sfrit prin a se ocupa mai
degrab de supervizare, spunndu-ne unde s depozitm diversele
alimente. Abraham i-a acceptat ordinele fr s se plng, dei ea
era junioara echipei.
Cnd ajunseserm pe la jumtate cu descrcatul, Profu s-a ivit
din camera unde i clocea planurile. S-a apropiat de noi,
parcurgnd cu privirea hrtiile dintr-un dosar.
Ai descoperit ceva, Profule? l-a ntrebat Abraham.
Zvonurile lucreaz n favoarea noastr de data asta, a zis
Profu, aruncnd dosarul pe biroul Tiei. Vuiete tot oraul de vestea
sosirii unui nou Epic care vrea s-l provoace pe Steelheart. Jumtate
din ora vorbete despre asta, n timp ce cealalt jumtate se
baricadeaz n subsoluri, ateptnd s izbucneasc lupta.
Grozav! am zis eu.
Da.
Profu prea preocupat.
Atunci care-i problema? am ntrebat.
El a ciocnit cu degetul n dosar.
i-a zis Tia ce era pe cipurile alea pe care le-ai adus de la

243
central?
Am cltinat din cap, ncercnd s-mi ascund curiozitatea. Avea
de gnd s-mi spun? Poate asta mi-ar fi oferit un indiciu despre
ceea ce fcuse Abraham n ultimele zile.
E propagand, a zis Profu. Credem c ai descoperit un
departament secret de manipulare a opiniei publice, care face parte
din administraia lui Steelheart. Dosarele pe care le-ai adus conin
comunicate de pres, schie ale unor zvonuri care ar urma s fie
rspndite i tiri despre lucruri pe care le-a fcut Steelheart.
Majoritatea acestor zvonuri i poveti sunt false, cel puin din cte a
reuit Tia s verifice.
N-ar fi primul conductor care s-i inventeze o istorie
mrea, a remarcat Abraham, aeznd nite conserve de pui pe
unul dintre rafturile spate pe un ntreg perete al camerei din fund.
Dar la ce-i folosete lui Steelheart una ca asta? am ntrebat eu,
tergndu-mi fruntea. n fond< tipu-i practic nemuritor. Nu-i ca i
cum ar trebui s se pretind mai puternic dect este.
E arogant, a zis Abraham. Toat lumea tie. I se citete n ochi,
n felul n care vorbete, n tot ceea ce face.
Da, a zis Profu. i tocmai de aceea zvonurile astea m
nedumeresc. Ele nu-s menite s-i consolideze imaginea. Sau dac
da, atunci are un mod foarte straniu de a proceda. Majoritatea
povetilor se refer la atrociti pe care le-ar fi comis. Oameni pe
care i-ar fi ucis, cldiri ba chiar orele pe care se presupune c
le-a nimicit. De fapt, nimic din toate astea nu s-a ntmplat.
Rspndete zvonul c a distrus orae pline cu oameni? a
ntrebat Megan prnd tulburat.
Din cte ne dm noi seama, da, a zis Profu.
S-a apucat s ne ajute s descrcm lzile. Am observat c acum,
cnd era el prin preajm, Megan ncetase s mai dea ordine.

244
Sau cel puin cineva vrea ca Steelheart s par mai cumplit
dect este, a continuat el.
Poate am dat de vreun grup revoluionar, am zis eu.
M ndoiesc, a zis Profu. ntr-una dintre principalele cldiri
guvernamentale? Cu msurile alea de securitate? n plus, din ce mi-
ai spus tu, reiese c paznicii tiau despre locul la. Oricum, multe
dintre povetile astea sunt nsoite de documente care susin c
nsui Steelheart le-ar fi inventat. Se subliniaz chiar c sunt false i
c trebuie s fie ntrite cu alte detalii nscocite.
S-a flit i a inventat chestii, a zis Abraham, numai c acum
ministerul lui trebuie s fac toate aceste laude s par adevrate.
Altfel, o s se fac de rs.
Profu a ncuviinat i mie mi s-au necat corbiile. Crezusem c
am gsit ceva important. n schimb descoperisem numai un
departament devotat nsrcinrii de a-l face pe Steelheart s arate
mai bine. i mai malefic. Sau ceva de soiul sta.
Deci Steelheart nu-i att de cumplit pe ct ar vrea s credem, a
zis Abraham.
O, ba e destul de cumplit, a zis Profu. Nu-i aa, David?
Peste aptesprezece mii de victime confirmate, am zis eu
absent. E n notiele mele. Multe erau nevinovate. Nu pot fi toate
invenii.
Nici nu sunt, a zis Profu. E un individ cumplit, groaznic. Vrea
pur i simplu s se asigure c tim cu toii asta.
Ciudat, a zis Abraham.
Am cotrobit ntr-o lad cu brnz, scond calupuri nvelite n
hrtie i depozitndu-le n groapa frigorific aflat n partea opus a
camerei. Majoritatea mncrurilor pe care le consumau
Rzbuntorii erau feluri pe care nu mi le permisesem niciodat.
Brnz, fructe proaspete. Din pricina ntunericului, multe dintre

245
alimentele din Newcago erau importate. Era imposibil s cultivi
fructe i legume la suprafa i Steelheart avea grij s in sub
control terenurile arabile din jurul oraului.
Mncruri scumpe. M obinuisem deja s le mnnc. Straniu ct
de repede se nva omul cu toate.
Profule, am zis eu, punnd n groap o roat de brnz, tu te-
ai ntrebat vreodat dac n Newcago nu va fi poate mai ru fr
Steelheart dect cu el?
n partea opus a camerei, Megan s-a ntors brusc i m-a privit,
dar eu nu m-am uitat la ea. N-o s-i spun ce-ai zis, aa c nu te mai
ncrunta la mine. Pur i simplu vreau s tiu.
Probabil c aa va fi, a zis Profu. Cel puin pentru o vreme. S-
ar putea ca infrastructura oraului s se prbueasc. Mncarea va
deveni greu de gsit. Vor avea loc jafuri, cu excepia cazului n care
cineva puternic va lua locul lui Steelheart i va pune Forele de
Ordine la treab.
Dar<
Vrei rzbunare, fiule? Ei, sta-i preul. N-o s-i ndulcesc
pilula. ncercm s nu rnim oameni nevinovai, dar cnd o s-l
ucidem pe Steelheart, o s provocm suferin.
M-am aezat pe jos lng gaura frigorific.
Nu te-ai gndit niciodat la asta? m-a ntrebat Abraham; i
scosese medalionul de sub cma i i trecea degetul pe deasupra
lui. n toi anii ia de planuri i de pregtiri pentru a-l ucide pe cel
pe care l urti, nu te-ai gndit ce se va ntmpla cu Newcago?
Am roit, dar am cltinat din cap. Nu m gndisem.
Deci< ce facem?
Continum ca pn acum, a zis Profu. Meseria noastr este s
eliminm carnea infectat. Numai atunci poate ncepe trupul s se
vindece, ns mai nti o s doar ru.

246
Dar<
Profu s-a ntors ctre mine i i-am citit ceva pe chip. O oboseal
profund, epuizarea cuiva care duce un rzboi de foarte mult
vreme.
E bine c te-ai gndit la asta, fiule. Cuget. F-i griji. Stai treaz
noaptea, nspimntat de pagubele pe care le poate provoca
ideologia ta. O s-i prind bine s nelegi care-i preul luptei.
Vreau ns s te avertizez n privina unui lucru. Nu exist rspuns
la ntrebrile tale. Nu exist alegeri bune. Ci doar supunerea fa de
un tiran sau haosul i suferina. n cele din urm, eu am optat
pentru cea de-a doua, dei m doare sufletul. Dac nu ne luptm,
omenirea e terminat. Devenim ncet-ncet oile Epicilor, sclavi i
servitori, condamnai la stagnare. Nu e vorba numai de rzbunare
sau de ziua judecii. E n joc supravieuirea rasei noastre. E n joc
ansa omului de a fi stpnul propriului destin. Aleg suferina i
incertitudinea n loc s devin un celu de salon.
Toate-s bune i frumoase dac alegi pentru tine nsui, a
intervenit Megan. Dar, Profule, nu alegi numai pentru tine. Alegi n
numele tuturor celorlali din ora.
Aa fac, a zis el, aeznd cteva conserve pe un raft.
n final, a continuat Megan, ei nu ajung s fie stpnii
propriilor destine. Ajung fie subjugai de Steelheart, fie lsai s se
descurce cum or ti, cel puin pn vine un alt Epic i-i nrobete din
nou.
Atunci o s-l ucidem i pe el, a zis Profu ncet.
Ct de muli poi s ucizi? a ntrebat Megan. Nu poi s-i
opreti pe toi Epicii, Profule. n cele din urm, un altul se va stabili
aici. Crezi c va fi mai bun dect Steelheart?
Ajunge, Megan, a zis Profu. Am discutat deja despre asta i
eu am luat o decizie.

247
Newcago este unul dintre cele mai bune locuri din Statele
Fracturate, a continuat Megan, ignornd remarca Profului. Ar trebui
s ne concentrm pe Epicii care nu sunt buni administratori, pe
locurile unde viaa e mai grea dect aici.
Nu, a zis Profu pe un ton mai sever.
De ce nu?
Fiindc asta-i problema! a izbucnit el. Toat lumea spune c
Newcago e grozav. Dar nu-i grozav, Megan. E bun numai prin
comparaie. Da, exist locuri mai rele, dar atta timp ct gaura asta
de iad e considerat un ideal n-o s ajungem nicieri. Nu-i putem
lsa s ne conving c asta e normalitatea!
n ncpere s-a lsat tcerea. Megan prea descumpnit de
izbucnirea Profului. Eu m-am rezemat de perete, cu umerii czui.
Nu era deloc cum mi imaginasem: Rzbuntorii cei glorioi,
aducndu-i pe Epici dinaintea judecii. Nu m gndisem nici
mcar o dat la vinovia care-i mpovra, la certuri, la
incertitudinile lor. Vedeam acum n ei aceeai team care m
ncercase n centrala electric. Grija c am putea nruti lucrurile,
c am putea deveni la fel de ri ca Epicii.
Profu a ieit cu pai apsai, gesticulnd frustrat din mn. Am
auzit fonetul draperiei, semn c se retrsese n camera sa de gndit.
Megan l-a urmrit disprnd, cu obrazul mbujorat de mnie.
Nu-i chiar aa de ru, Megan, a zis ncet Abraham, care prea
s-i fi pstrat calmul. Totul va fi bine.
Cum poi s spui una ca asta? a ntrebat ea.
Vezi tu, nu trebuie s nvingem toi Epicii, a rspuns
Abraham.
inea n mna lui ntunecat un lan la captul cruia atrna un
mic pandantiv.
Trebuie pur i simplu s rezistm suficient.

248
N-am de gnd s ascult nebuniile tale, Abraham, a zis ea. Nu
acum cel puin.
Acestea fiind zise, s-a rsucit pe clcie i a ieit din magazie. S-a
strecurat n tunelul ce cobora ctre catacombele de oel i s-a fcut
nevzut.
Abraham a oftat i s-a ntors ctre mine.
Pari s nu te simi bine, David.
Nu-s n apele mele, i-am zis cu sinceritate. Credeam c< ei, c
dac e cineva care s aib rspunsurile, aceia sunt Rzbuntorii.
Ne confunzi, a zis Abraham apropiindu-se de mine. l iei pe
Prof drept altcineva. Nu l ntrebi pe clu de ce lovete securea lui.
Iar Profu e clul societii, rzboinicul care lupt n numele
omenirii. Alii vor veni s reconstruiasc.
Dar pe tine nu te deranjeaz asta?
Nu din cale-afar, a rspuns simplu Abraham, punndu-i din
nou medalionul. Dar eu nutresc o speran care altora le lipsete.
Acum puteam s vd clar medalionul pe care l purta. Era mic i
argintiu, cu un simbol ca un S stilizat. Mi s-a prut c recunosc
simbolul la de undeva. Mi-a amintit de tata.
Eti unul dintre Credincioi, am ghicit eu.
Auzisem de ei, dei nc nu ntlnisem vreunul. Fabrica cretea
realiti, nu vistori i ca s fii unul dintre Credincioi trebuia s fii
un vistor.
Abraham a fcut semn c da.
Cum de mai poi s crezi c o s apar i Epicii cei buni? l-am
ntrebat. Adic au trecut zece ani.
Zece ani nu-nseamn mult, a zis Abraham. Nu la scar mare.
La scar mare, omenirea nici nu-i o specie att de veche. Eroii o s
vin. ntr-o zi vom avea Epici care nu ucid, nu ursc, nu domin.
Vom fi protejai.

249
Ce idiot, mi-am zis. Era o reacie visceral i am regretat-o
imediat. Abraham nu era idiot. Era un om inteligent sau cel puin
aa pruse pn n acest moment. Dar< cum s mai poat crede c
existau Epici cumsecade? Era acelai raionament care dusese la
moartea tatei.
El mcar are ce s atepte cu nerbdare, mi-am zis. Era oare
chiar aa de ru s atepi un grup mitic de eroi Epici care s vin i
s te salveze?
Abraham mi-a strns umrul i mi-a zmbit, apoi s-a ndeprtat.
M-am ridicat i l-am vzut intrnd dup Prof n camera de gndit,
ceea ce nu-i mai vzusem pe ceilali fcnd vreodat. n curnd i-am
auzit vorbind ncet.
Am cltinat din cap. M-am gndit s continui cu descrcatul, dar
am descoperit c entuziasmul m prsise. Am aruncat o privire
tunelului ce ducea ctre catacombe. Dintr-un impuls, am cobort n
el i am plecat n cutarea lui Megan.

250
24

Megan nu se dusese prea departe. Am gsit-o la captul


tunelului, aezat pe o grmad de lzi vechi, chiar la ieirea din
ascunztoare. M-am apropiat nesigur i ea mi-a aruncat o privire
bnuitoare. Dup o clip expresia i s-a mblnzit i a renceput s
studieze bezna din faa ei. i reglase mobilul la putere maxim ca
s aib lumin.
M-am cocoat pe lzi i m-am aezat alturi de ea fr un cuvnt.
A fi vrut s spun exact ceea ce trebuia i ca de obicei nu-mi
puteam nchipui ce anume. Problema era c n principiu eram de
acord cu Profu, chiar dac m simeam vinovat din pricina asta. Nu
aveam educaia necesar ca s-mi pot da seama ce avea s se
ntmple cu Newcago dac i-ar fi fost ucis conductorul. ns tiam
c Steelheart era malefic. Niciun tribunal nu l-ar fi condamnat, dar
eu trebuia s caut dreptate pentru ceea ce mi fcuse mie i alor mei.
Aa c am stat lng ea, ncercnd s gsesc o formul care s n-o
jigneasc, dar care nici s nu sune jalnic. E mai greu dect pare, sta
fiind probabil motivul pentru care, n majoritatea timpului, spun ce-
mi trece prin cap. Cnd ncep s m gndesc, niciodat nu-mi vine
vreo idee.
Chiar e un monstru, a zis Megan n cele din urm. tiu c-aa-i.
Nu-mi place s dau impresia c l apr. Dar pur i simplu nu tiu
dac uciderea lui o s le fac vreun bine oamenilor pe care ncercm
s-i protejm.
Am ncuviinat. Pricepeam, chiar pricepeam. Am amuit din nou
amndoi. Stnd alturi de ea, auzeam zgomote ndeprtate venind
din coridoare, distorsionate de compoziia i acustica, ambele
stranii, ale catacombelor de oel. Uneori auzeai susurul apei ca i

251
cum canalizarea oraului s-ar fi aflat n apropiere. Alteori a fi putut
jura c auzeam oareci, dei nu nelegeam cu ce s-ar fi putut hrni
aici jos. Cteodat pmntul prea s geam ncet.
Ce sunt ei, Megan? am ntrebat. Te-ai gndit vreodat la asta?
Epicii, vrei s zici? Oamenii au tot felul de teorii.
tiu. Dar prerea ta care-i?
Nu mi-a rspuns imediat. Oamenii aveau ntr-adevr tot felul de
teorii i majoritatea ar fi fost ncntai s i le expun. Epicii erau
urmtoarea etap a evoluiei umane sau o pedeaps trimis de o
divinitate sau alta sau poate erau extrateretri. Sau rezultatul unui
proiect guvernamental secret. Sau totul era o fctur i de fapt
foloseau anumite tehnologii ca s dea impresia c au puteri speciale.
Confruntate cu evidena, majoritatea acestor teorii nu ineau.
Oamenii normali cptaser puteri i deveniser Epici. Nu erau
extrateretri sau altceva de acest gen. Existau suficiente mrturii
directe despre un membru al familiei care ncepuse s manifeste
asemenea puteri. Savanii spuneau c sunt dezorientai cu privire la
genetica Epicilor, dar nu tiam prea multe despre asta. n plus,
majoritatea savanilor fie dispruser, fie lucrau pentru unul sau
altul dintre Epicii cei mai puternici.
Oricum, o mare parte din zvonuri erau prosteti, dar asta nu le
mpiedicase s se rspndeasc i probabil aa avea s se ntmple i
n continuare.
Cred c reprezint un soi de test, a zis Megan.
M-am ncruntat.
Adic din punct de vedere religios?
Nu, nu o ncercare a credinei sau altceva de genul sta, a zis
Megan. M refer la un test menit s vad ce am face dac am avea
putere. O putere enorm. Cum ne-am schimba? Ce am face cu ea?
Am pufnit.

252
Dac Epicii sunt un exemplu despre ce-am putea face cu
puterea, atunci e mai bine s nu cptm aa ceva.
Ea a amuit. Cteva clipe mai trziu am auzit un alt sunet
nefiresc. Era un fluierat.
M-am ntors i am fost surprins s-l descopr pe Cody
apropiindu-se pe coridor. Era singur i venea pe jos, ceea ce
nsemna c lsase scuterul industrial cu care transportase lzile cu
provizii n hangar. i ducea puca pe umr i purta apca lui de
baseball brodat cu presupusul blazon al clanului su scoian. i-a
atins uor borul epcii, n semn de salut.
Deci< facem o petrecere? a ntrebat el, verificndu-i mobilul.
E vremea ceaiului?
Ceai? am ntrebat. Nu te-am vzut niciodat bnd ceai.
De obicei servesc crochete de pete i o pung de chipsuri, a
zis Cody. E o chestie englezeasc. Alde voi suntei yankei i n-avei
cum s nelegei.
Mi s-a prut c era ceva n neregul cu spusele lui, dar nu aveam
suficiente cunotine ca s-l acuz de minciun.
Deci ce-i cu feele-astea lungi? a ntrebat Cody, cocondu-se
lng noi pe lzi. Artai ca doi vntori de ratoni ntr-o zi ploioas.
Uau, mi-am zis. Eu de ce nu pot s nscocesc metafore ca
asta?
Profu i cu mine am avut o discuie n contradictoriu, a zis
Megan oftnd.
Iar? Credeam c-ai trecut de faza asta. Acum despre ce-a fost
vorba?
N-am chef s discut despre asta.
Corect, corect.
Cody a scos cuitul lui de vntoare cu lam lung i a nceput
s-i curee unghiile.

253
Nightwielder umbl prin ora. Oamenii spun c l-au vzut
peste tot, trecnd prin perei, verificnd ascunztorile unor tlhari
sau ale unor Epici minori. Toat lumea e cu nervii ntini.
Asta-i bine, am zis eu. nseamn c Steelheart ne ia
ameninarea n serios.
Poate, a zis Cody. Poate. Deocamdat n-a zis nimic despre
provocarea pe care i-am aruncat-o, iar Nightwielder verific o
grmad de oameni obinuii. E posibil ca Steelheart s se fi prins c
cineva ncearc s-l duc de nas.
Poate c ar trebui s-l atacm pe Nightwielder, am zis. Acum
i tim slbiciunea.
S-ar putea s fie o idee bun, a zis Cody, scond din taca de
la old un dispozitiv lung i subire i aruncndu-mi-l.
Ce-i asta?
Lantern cu ultraviolete, a zis el. Am reuit s gsesc un loc
care vinde aa ceva, sau, m rog, care vinde altfel de becuri pe care
le-am pus n lanterne. Am pregtit cteva pentru noi. E mai bine s
fim pe faz n caz c Nightwielder ne d de urm.
Crezi c-o s vin aici? am ntrebat.
n cele din urm o s nceap s verifice catacombele de oel, a
zis Cody. Poate s-a apucat deja. Degeaba avem o baz uor de
aprat dac Nightwielder se hotrte s treac prin perei i s ne
strng de gt cnd dormim.
Vesele gnduri. M-am nfiorat.
Mcar acum putem s ne luptm cu el, a zis Cody, scond o
lantern pentru Megan. Dar cred c nu suntem bine pregtii. Tot
nu tim care e slbiciunea lui Steelheart. Ce facem dac rspunde
provocrii lui Limelight?
Tia o s afle rspunsul, am zis. Are o mulime de piste ca s
descopere ce se gsea n seiful bncii.

254
i Firefight? a zis Cody. Nici mcar n-am nceput s plnuim
cum s procedm n privina lui.
Firefight, cellalt Epic care i slujea drept bodyguard lui
Steelheart. Megan m-a privit, n mod evident curioas s aud ce
aveam s rspund.
Firefight n-o s fie o problem, am zis eu.
Asta ai zis i mai-nainte, cnd ne-ai angrenat n toat povestea
asta. Dar nc nu ne-ai explicat de ce.
Am discutat cu Tia, am zis eu. Firefight nu-i ce credei voi c e.
Eram convins rezonabil de convins c aa e.
Haidei s v art.
Cody a ridicat dintr-o sprncean, dar m-a urmat cnd m-am
trt n susul tunelului. Profu era deja la curent cu notiele mele,
dei nu eram sigur c m i credea. tiam c plnuia s organizeze o
edin n care s discutm despre Firefight i Nightwielder, dar
mai tiam i c o atepta pe Tia nainte s avanseze prea mult cu
planul. Dac ea nu reuea s afle cum s-l omorm pe Steelheart,
nimic altceva nu conta.
Nu voiam s m gndesc la asta. S renunm acum fiindc nu-i
cunoteam slbiciunea< ar fi fost ca i cum ai fi tras la sori n
Fabric urmnd s capei desert i ai fi aflat c i-a lipsit un singur
numr ca s ctigi. Numai c oricum nu conta, pentru c Pete deja
se strecurase i furase desertul, aa c nimeni nu avea s-l capete
nici mcar Pete, pentru c se dovedea c de fapt nu existase niciun
desert. Sau, m rog, cam aa ceva. Mai am de lucrat la metafora asta.
Ajuni la captul tunelului, l-am condus pe Cody pn la cutia
unde mi ineam notiele. Le-am frunzrit cteva clipe, observnd c
Megan ne urmase i ea. Avea pe chip o expresie greu de citit.
Am apucat dosarul despre Firefight i l-am pus pe birou,
rsfirnd cteva fotografii.

255
Ce tii despre Firefight?
Epic al focului, a zis Cody, artnd o fotografie.
nfia o persoan compus din flcri a cror cldur era att
de intens, nct aerul din jur vlurea. Nicio fotografie nu putea
surprinde trsturile lui Firefight, cci erau ca o perdea nentrerupt
de foc. De fapt, n fiecare poz pe care am scos-o, strlucea att de
puternic, nct distorsiona imaginea.
Are puterile standard ale unui Epic al focului, a zis Megan. Se
poate transforma n flcri, de fapt rmne mai tot timpul n form
de foc. Poate s zboare, s lanseze flcri cu minile i s le
manipuleze pe cele deja existente. Se nconjoar cu un cmp de
cldur intens, n stare s topeasc gloanele, dei probabil c
acestea nu l-ar putea rni chiar dac nu s-ar topi. E portofoliul
standard al unui Epic al focului.
Prea standard, am zis. Fiecare Epic are slbiciuni. Nimeni nu
are exact acelai portofoliu de puteri, asta a fost cea dinti chestie
care mi-a dat de bnuit. Uite aici alt indiciu.
Am ciocnit cu degetul ntr-o serie de fotografii, fiecare dintre ele
un instantaneu al lui Firefight fcut ntr-o alt zi, de obicei alturi de
Steelheart i suita acestuia. Dei Nightwielder pleca adesea n
misiuni, Firefight rmnea de obicei alturi de Steelheart n calitate
de gard de corp principal.
Vedei? am ntrebat.
Ce s vedem? a zis Cody.
Aici, am spus, indicnd un brbat ce sttea lng grzile lui
Steelheart.
Era zvelt i proaspt ras i purta un costum rigid, ochelari cu
lentile ntunecate i o plrie cu boruri largi, care-i ascundea chipul.
Am artat ctre urmtoarea fotografie. i aici era prezent aceeai
persoan. i n urmtoarea poz. i n urmtoarea. Chipul su era la

256
fel de greu de desluit i n celelalte fotografii. Niciuna nu era
focalizat n mod special pe el, iar plria i ochelarii de soare i
ascundeau ntotdeauna trsturile.
Insul sta e mereu de fa cnd apare Firefight, am zis. E
suspect. Cine e i ce face acolo?
Megan s-a ncruntat.
Ce vrei s spui?
Uite, am zis, uit-te la astea.
Am scos o serie de cinci poze, un ir de instantanee imortaliznd
cteva momente succesive. Scena l nfia pe Steelheart zburnd
prin ora, nconjurat de un alai de slujitori. Uneori fcea asta. Dei
avea de fiecare dat aerul c se duce undeva cu treburi importante,
eu bnuiam c asta era ideea lui despre cum trebuia s arate o
parad.
Nightwielder i Firefight l nsoeau, zburnd la trei metri de
pmnt. Dedesubt venea o suit de maini ca un convoi militar. Nu
se distingeau chipuri, dei bnuiam c personajul cel suspect se afla
printre ele.
Cinci fotografii. Patru dintre ele nfiau trioul de Epici zburnd
unul lng altul. i ntr-una dintre ele, chiar la mijloc, forma lui
Firefight devenise neclar i translucid.
Firefight poate deveni acorporal ca Nightwielder? i-a dat
Cody cu presupusul.
Nu, am zis eu. Firefight nu-i real.
Cody a clipit nedumerit.
Ce?
Nu-i real. Cel puin nu aa cum credem noi. Firefight este o
incredibil de complicat i incredibil de inteligent iluzie.
Bnuiesc c persoana pe care o vedem n fotografiile astea, cea la
costum i cu plrie, este adevratul Epic. E un iluzionist, capabil s

257
manipuleze lumina ca s creeze imagini la fel ca Refractionary, dar
mult mai puternic. Adevratul Firefight i Steelheart au conceput
mpreun ideea unui fals Epic, cam n acelai fel n care l construim
noi pe Limelight. Pozele astea surprind un moment de neatenie,
cnd adevratul Epic nu se concentra asupra iluziei lui, care a
fluctuat i a fost ct pe ce s dispar.
Un fals Epic? a zis Megan nencreztoare. Ce rost ar avea? La
ce i-ar folosi lui Steelheart aa ceva?
Steelheart are o psihologie stranie, am zis eu. Crede-m. Fac
pariu c-l cunosc mai bine ca oricine cu excepia aliailor lui
apropiai. E arogant, cum a zis Abraham, dar e i paranoic. Multe
din lucrurile pe care le face sunt menite s-i consolideze puterea, s
sileasc oamenii s stea la locul lor. i schimb tot timpul
dormitorul. De ce trebuie s fac asta? E imun la orice soi de
vtmare, nu? E paranoic, se teme c ntr-o zi cineva i va descoperi
slbiciunea. A distrus ntreaga banc pentru c am fi putut avea o
bnuial cu privire la modul n care a fost rnit.
Muli Epici ar proceda la fel, a zis Cody.
Asta pentru c majoritatea Epicilor sunt la fel de paranoici.
Uite, ce metod mai bun ai de a surprinde nite posibili asasini
dect s-i faci s se pregteasc pentru un Epic care nu-i acolo?
Dac i petrec tot timpul plnuind cum s-l ucid pe Firefight, apoi
n locul lui se vd confruntai cu iluzionistul, o s fie luai complet
prin surprindere.
Aa ni se va ntmpla i nou dac ai dreptate, a zis Cody. E
complicat s lupi cu iluzionitii. Nu-mi place s nu m pot ncrede
n ceea ce vd.
Uite ce e, un Epic iluzionist nu explic totul, a zis Megan.
Exist nregistrri cu Firefight topind gloane.
Firefight a fcut gloanele s dispar cnd au atins iluzia, apoi

258
a fcut nite gloane topite iluzorii s cad la pmnt. Mai trziu,
unii dintre slujitorii lui Steelheart au venit i au mprtiat nite
gloane topite adevrate, ca dovad.
Am scos alte dou fotografii.
Am imagini cu ei fcnd asta. Megan, am muni de documente
pe tema asta. Eti binevenit s le citeti. Tia e de acord cu mine.
Am mai scos din teanc alte cteva poze.
Uite-o pe asta. Aici avem poze ale unui moment n care
Firefight a ars o cldire din temelii. Pe astea le-am fcut chiar eu.
Vezi cum arunc foc? Dac te uii n poza urmtoare, fcut a doua
zi, urmele de arsuri de pe perei nu se suprapun peste rafalele
lansate de Firefight. Adevratele arsuri au fost adugate peste
noapte de o echip de muncitori. Au evacuat pe toat lumea de la
locul faptei, aa c nu am putut s fac poze cu ei, dar dovezile de a
doua zi sunt clare.
Megan prea profund tulburat.
Ce-i? a ntrebat Cody.
Cum ai zis tu, i-a rspuns ea. Iluzionitii tia. Sunt enervani.
Sper s nu fim silii s ne confruntm cu unul.
Nu cred c va fi cazul, am spus eu. M-am tot gndit la asta i,
n ciuda reputaiei lui, Firefight nu mi se pare din cale-afar de
periculos. Nu pot s leg direct de el nicio moarte anume i arareori
ia parte la lupte. Probabil e atent s nu-i dezvluie adevrata
natur. Am totul n dosarul sta. De ndat ce apare Firefight, nu
trebuie dect s-l mpucm pe cel care creeaz iluzia pe brbatul
din aceste fotografii i toate iluziile lui se vor spulbera. N-ar trebui
s fie prea greu.
E posibil s ai dreptate cu privire la iluzii, a zis Cody,
examinnd un alt grup de fotografii. Dar nu sunt sigur n privina
persoanei despre care spui tu c le produce. Dac ar fi detept,

259
Firefight ar putea crea iluzia i apoi s-ar face invizibil.
S-ar putea s nu fie capabil, am zis eu. Nu toi iluzionitii sunt
n stare de aa ceva, nici mcar cei mai puternici dintre ei. Am
ovit: Dar ai dreptate. Nu putem fi siguri cine-l creeaz pe falsul
Firefight, dar eu sunt n continuare convins c acesta nu va fi o
problem. Nu trebuie dect s-l speriem, s i ntindem o capcan
care s demonstreze c iluzia lui e un fals. Dac se va vedea n
pericol s fie dat de gol, fac pariu c-o s-o tearg. Din cte mi-am dat
eu seama, e cam la.
Cody a ncuviinat ngndurat.
Megan a cltinat din cap.
Cred c tratezi problema asta cu prea mare uurin, a zis ea,
prnd furioas. Dac Steelheart chiar i-a pclit pe toi atta vreme,
probabil c Firefight e chiar mai periculos dect am crezut noi. E aici
ceva ce nu-mi place. Nu cred c suntem pregtii.
Tu oricum caui un motiv s anulm misiunea, i-am zis
enervat.
N-am zis asta.
Nici nu trebuia. Se<
M-a ntrerupt o micare dinspre tunel i m-am ntors la timp ca s-
o vd pe Tia ieind din el, purtnd nite blugi vechi i jacheta ei de
Rzbuntor. Genunchii i erau murdari de praf. S-a ridicat i ne-a
zmbit.
Am gsit.
Inima mi-a zvcnit n piept, trimindu-mi prin corp ceva ce
semna cu un oc electric.
Slbiciunea lui Steelheart? Ai aflat care e?
Nu, a zis ea cu ochii lucindu-i de ncntare. Dar asta ar trebui
s ne duc spre nite rspunsuri. L-am gsit.
Ce, Tia? a ntrebat Cody.

260
Seiful bncii.

261
25

Am luat pentru prima oar n calcul aceast posibilitate cnd


ne-ai spus povestea ta, David, a explicat Tia.
ntreaga echip a Rzbuntorilor o urma printr-un tunel din
catacombele de oel.
i cu ct am investigat banca mai mult, cu att mai curioas
am devenit. Sunt nite lucruri stranii.
Stranii? am ntrebat.
Membrii grupului naintau inndu-se aproape, ncordai, cu
Cody pe post de nainta i Abraham pzindu-ne spatele. Abraham
i nlocuise drglaa lui arm automat cu alta asemntoare, dar
fr attea brizbrizuri.
M simeam n siguran cu el n spate. Spaiile acestea nguste ar
fi fcut ca o arm automat s fie un pericol mortal pentru oricine s-
ar fi apropiat de noi. Pereii ar fi funcionat ca bordurile de pe
marginea unui culoar de bowling i Abraham n-ar fi avut nicio
problem s nimereasc intele.
Sptorii, a zis Profu, care mergea alturi de mine. Nu li s-a
permis s sape n zona unde s-a aflat banca.
Da, a zis Tia cu nerbdare n glas. A fost foarte neobinuit. n
general, Steelheart nu prea le-a dat indicaii. O demonstreaz haosul
din catacombele inferioare. Nebunia lor i fcea greu de controlat.
Dar asupra unui ordin a insistat: nu aveau voie s se ating de zona
aflat dedesubtul bncii. Nu m-a fi gndit la asta dac nu mi-ai fi
povestit tu c Steelheart transformase mare parte din holul principal
al bncii n oel n momentul n care Faultline a aprut n acea dup-
amiaz. Puterea ei are dou aspecte i<
Da, am zis, prea entuziasmat ca s n-o ntrerup.

262
Faultline era femeia pe care Steelheart o adusese ca s ngroape
banca dup evadarea mea.
tiu. Puteri duale: combinnd dou abiliti de rangul doi poi
crea o abilitate de rangul unu.
Tia a zmbit.
Mi-ai citit observaiile privind sistemul de clasificare.
M-am gndit c ar fi mai bine s folosim aceeai terminologie,
am zis eu ridicnd din umeri. N-am nicio problem s trec de la una
la alta.
Megan mi-a aruncat o privire, cu o umbr de zmbet n colurile
gurii.
Ce-i? am ntrebat.
Tocilar.
Nu-s<
Fiule, concentreaz-te, mi-a zis Profu, aruncndu-i o privire
sever lui Megan, ai crei ochi scnteiau de amuzament. Din
ntmplare, eu unul am o simpatie fa de tocilari.
N-am zis niciodat c mie nu-mi plac, a spus Megan pe un ton
glume. Sunt pur i simplu curioas de ce pretind unii c ar fi ceea
ce nu sunt.
M rog, mi-am zis. Conform clasificrii Tiei, Faultline era un
Epic de gradul nti lipsit de beneficiul nemuririi. Asta nsemna c
era puternic, dar fragil. Ar fi trebuit s-i fi dat i ea seama de
asta. n urm cu civa ani, cnd ncercase s cucereasc Newcago,
nu avusese nicio ans.
Oricum, era un Epic cu cteva puteri mai mici, care funcionau
laolalt crend ceea ce prea a fi o unic putere mult mai
impresionant. n cazul ei, putea deplasa pmntul, dar numai dac
nu era prea rigid. Mai avea ns i abilitatea de a transforma piatra
i solul ntr-un soi de praf nisipos.

263
Cnd ddea impresia c produsese un cutremur, nu fcea, de
fapt, dect s nmoaie solul, apoi s fac pmntul s se retrag.
Existau Epici care puteau cu adevrat s provoace cutremure, dar,
n mod ironic, ei erau mai puin puternici sau, mai degrab, mai
puin utili. Cei mai puternici dintre ei puteau distruge un ora cu
darul lor, dar nu puteau ngropa o singur cldire sau un grup de
oameni dac-aa voiau. Plcile tectonice funcionau la o scal prea
mare ca s-i asigure o asemenea precizie.
Nu nelegi? a ntrebat Tia. Steelheart a transformat principala
ncpere a bncii zidurile, o mare parte din tavan i podeaua n
oel. Apoi Faultline a nmuiat pmntul de dedesubt i a fcut-o s
se scufunde. Am nceput s m gndesc c ar putea exista o ans<
<s fie nc acolo, am zis eu ncet.
Am cotit o dat, apoi Tia a luat-o-nainte, mutnd nite gunoaie i
scond la iveal un tunel. Aveam de-acum suficient experien ca
s-mi dau seama c fusese fcut cu tensorul. Dac nu erau controlai
cu precizie, tensorii ntotdeauna executau tuneluri circulare, n timp
ce coridoarele create de Sptori erau ptrate sau rectangulare.
Acest tunel cobora prin oel ntr-o pant uoar. Cody a naintat
i l-a luminat.
Ei, Tia, cred c acum tim la ce anume ai lucrat tu i Abraham
n ultimele cteva sptmni.
Am fost silii s ncercm mai multe variante de abordare, a
zis Tia. Nu eram sigur ct de adnc s-a scufundat holul central al
bncii sau dac i-a pstrat integritatea structural.
i i-a pstrat-o? am ntrebat, simind deodat o amoreal
stranie.
Da, a zis Tia. E uimitor. Vino s vezi!
A pornit prima prin tunel, care era suficient de nalt ca s poi
merge prin el, dei Abraham avea s fie silit s se aplece.

264
Am ovit. Ceilali ateptau s m urnesc din loc, aa c m-am
silit s naintez i s o ajung pe Tia. Ceilali au intrat n urma mea,
folosind mobilele ca unic surs de lumin.
Ba nu. naintea noastr era o lumin. Abia o puteam deslui pe
lng conturul siluetei zvelte a Tiei. n cele din urm am ajuns la
captul tunelului i am ptruns ntr-o amintire.
Tia amplasase cteva lanterne n coluri i pe birouri, dar acestea
nu reueau dect s arunce o lumin fantomatic asupra ncperii
vaste i ntunecate. Camera sttea piezi, cu podeaua n pant.
Perspectiva strmb nu fcea dect s accentueze senzaia de
supranatural a locului.
Am ncremenit n gura tunelului. Camera era aa cum mi-o
aminteam, ocant de bine conservat. Stlpi nali, acum din metal,
birouri ici i colo, ghiee, moloz. nc puteam s desluesc mozaicul
de pe podea sau cel puin modelul su: n loc de marmur i piatr
se ntindea acum o suprafa de un argintiu uniform, ntrerupt de
striaii i mici proeminene.
Nu era aproape deloc praf, dei cteva particule dansau lene n
aer, formnd mici halouri n jurul becurilor cu lumin alb instalate
de Tia.
Dndu-mi seama c rmsesem n continuare n gura tunelului,
am cobort n ncpere. Scntei! mi-am zis, simind c m sufoc.
Am descoperit c minile mi se ncletaser pe puc, dei tiam c
nu sunt n pericol. Amintirile se ntorceau ca un puhoi.
Gndindu-m mai bine, explica Tia pe care o ascultam
numai pe jumtate n-ar fi trebuit s m surprind s-o descopr att
de bine conservat. Cnd ncperea s-a scufundat, puterile lui
Faultline au creat un soi de perni de pmnt, iar Steelheart a
transformat aproape tot acel pmnt n metal. Celelalte ncperi din
cldire au fost distruse ca urmare a asaltului su asupra bncii i s-

265
au nruit cnd s-a scufundat cldirea. Dar aceasta i seiful ei au fost,
n mod ironic, salvate chiar datorit puterilor lui Steelheart.
Printr-o coinciden, intraserm prin partea din fa a bncii. Aici
existaser nite ui mari i frumoase de sticl. Acestea fuseser
distruse ca urmare a schimbului de focuri i rafale de energie. De o
parte i de alta, solul era presrat cu resturi metalice i cu oase de
oel aparinnd victimelor lui Deathpoint. Am naintat, urmnd ruta
lui Steelheart din acea zi.
Astea-s ghieele, mi-am zis, privind drept nainte. Cele unde
lucrau casierele. O seciune fusese distrus: copilul care fusesem se
trse prin acea gaur, nainte s se ascund n seif. n apropiere,
tavanul crpase i se deformase, dar seiful fusese din oel i nainte
de intervenia lui Steelheart. Acum c m gndeam mai bine, e
posibil ca asta s fi contribuit la protejarea coninutului su, dat
fiind felul n care funcionau abilitile lui de transfersie.
Majoritatea molozului provine de la tavanul prbuit, a zis Tia
din spatele meu, cu vocea strnind ecouri n ncperea vast.
Abraham i cu mine am scos afar ct de mult am putut. Prin perete
i prin tavanul fisurat a curs o cantitate mare de pmnt, care a
umplut o parte a camerei, cea de lng seif. Am folosit tensorii pe
movila aia, apoi am spat o gaur n podea, n col care d ntr-un
mic spaiu gol de sub cldire i am aruncat praful acolo.
Am naintat, fcnd trei pai n josul pantei. Aici, n centrul
ncperii, era locul unde Steelheart l nfruntase pe Deathpoint.
Oamenii tia-mi aparin< Instinctiv, m-am ntors spre dreapta.
Lng un stlp am descoperit trupul ghemuit al femeii al crei copil
i fusese ucis n brae. M-am cutremurat. Acum era o statuie din
oel. Cnd murise? Cum? Nu-mi aminteam. Un glon rtcit, poate?
Nu s-ar fi transformat n oel dac n-ar fi fost deja moart.
Ceea ce a salvat cu adevrat locul sta, a continuat Tia, a fost

266
Marea Transfersie, cnd Steelheart a transformat tot oraul n oel.
Dac n-ar fi fcut-o, pmntul ar fi umplut complet ncperea. n
plus, probabil c tavanul s-ar fi prbuit sub greutatea solului.
Transfersia ns a transformat n oel tot ce mai rmsese n
ncpere, dar i pmntul din jur. Practic a stabilizat camera,
conservnd-o, ca pe o bul n centrul unui iaz ngheat.
Am continuat s naintez pn am dat cu ochii de
compartimentul mic i impersonal n care m ascunsesem. Acum
ferestrele i erau opace, dar vedeam nuntru prin faada deschis.
Am intrat i mi-am plimbat degetele pe suprafaa biroului.
Compartimentul prea mai mic dect mi-l aminteam.
Registrele companiei de asigurri n-au fost concludente, a
continuat Tia. Dar a existat o cerere de despgubire legat chiar de
cldire, n baza unei asigurri mpotriva cutremurelor. M ntreb
dac proprietarii bncii chiar au crezut c o companie de asigurri
avea s plteasc n acest caz. Pare ridicol dar, desigur, n acele
zile erau o grmad de incertitudini n privina Epicilor. Oricum,
asta m-a fcut s investighez relatrile legate de distrugerea bncii.
i asta te-a adus aici? a ntrebat Cody, cu vocea rsunndu-i
din bezn n timp ce cerceta perimetrul camerei.
De fapt nu. Dar m-a fcut s descopr un fapt curios. O
muamalizare. Motivul pentru care nu am descoperit nimic n
rapoartele firmei de asigurri i nu am putut gsi baze de date
despre coninutul seifului a fost acela c unii dintre oamenii lui
Steelheart adunaser i ascunseser deja informaiile. Mi-am dat
seama c, dac el a fcut un efort concentrat s muamalizeze asta,
nu aveam s descopr nimic util n registre. Singura noastr ans
era s vizitm banca, pe care Steelheart presupune c a ngropat-o
unde nu poate fi gsit.
E o presupunere corect, a zis Cody, prnd ngndurat. Fr

267
tensori sau fr vreo putere epic aa cum au avut Sptorii ar fi
fost aproape imposibil s ajungem aici. Cum? Spnd prin
cincisprezece metri de oel compact?
La nceput, Sptorii fuseser fiine umane normale, ce i
primiser straniile lor puteri de la un Epic numit Digzone, care era
un druitor, precum Conflux. Treaba asta nu le priise. S-ar prea c
nu toate puterile Epicilor erau menite s ncap pe minile
muritorilor.
nc mai stteam n compartimentul acela. Oasele tipului de la
credite se aflau nc acolo, mprtiate pe podea n jurul biroului,
ivindu-se de sub moloz. Toate erau din metal acum.
Nu voiam s m uit, dar trebuia. Pur i simplu n-aveam ncotro.
M-am ntors cu spatele. Pentru o clip n-am putut deosebi
trecutul de prezent. Tata sttea acolo, hotrt, cu arma ridicat n
aprarea unui monstru. Explozii, ipete, praf, urlete, foc.
Fric.
Am clipit nfiorat, cu o mn pe oelul rece al peretelui
compartimentului. ncperea mirosea a praf i a vechi, dar mie mi
se prea c simt miros de snge. Mi se prea c simt mirosul fricii.
Am ieit din compartiment i m-am apropiat de locul unde
sttuse Steelheart innd n mn un pistol oarecare, cu braul ntins
ctre tata. Bang. O singur mpuctur, mi aminteam c-o auzisem,
dei nu eram sigur c nu fusese o plsmuire a minit mele. n acel
moment asurzisem deja din pricina exploziilor.
Am ngenuncheat lng stlp. O grmad de moloz argintiu
acoperea totul, dar aveam tensorul cu mine. Ceilali au continuat s
vorbeasc, dar nu le-am mai acordat nicio atenie i cuvintele lor au
devenit doar un zumzet slab, n fundal. Mi-am pus tensorul, apoi
am ntins braul i am nceput foarte grijuliu s dezintegrez
buci de moloz.

268
N-a durat mult: grosul fusese format dintr-o singur bucat
mare, czut din tavan. Am distrus-o i am ncremenit.
Era acolo.
Tata zcea rezemat de stlp, cu capul ntr-o parte. Rana de glon
era ngheat n faldurile de oel ale cmii sale. Ochii nc i erau
deschii. Arta ca o statuie turnat n cel mai mic detaliu. Pn i
porii pielii sale erau vizibili.
Am rmas cu ochii int, incapabil s m mic, incapabil fie i s-
mi cobor braul. Dup zece ani, vederea acelei fee familiare
aproape c-mi frngea inima. Nu aveam nicio fotografie cu el i cu
mama. Nu ndrznisem s m duc acas dup ce scpasem, dei
Steelheart n-avea de unde ti cine eram. Fusesem paranoic i n stare
de oc.
Vederea feei lui m-a fcut s-mi reamintesc totul. Prea att de<
normal. O normalitate care nu mai existase de ani de zile. O
normalitate pe care lumea n-o mai merita.
Mi-am cuprins trupul cu braele, dar am continuat s privesc
chipul tatei. Nu puteam s-mi ntorc privirile de la el.
David?
Vocea Profului. ngenunchease lng mine.
E tata< am optit. A murit luptnd, dar totodat a murit
aprndu-l pe Steelheart. i-acum, iat-m pe mine ncercnd s
ucid fiina pe care el a salvat-o. Nu-i ironic?
Profu nu mi-a rspuns.
ntr-un fel toate astea sunt din vina lui, am zis eu. Deathpoint
se pregtea s-l ucid pe Steelheart pe la spate.
N-ar fi mers, a zis Profu. Deathpoint nu tia ct de puternic
era Steelheart. Pe vremea aia nimeni nu tia.
Cred c-aa-i. Dar tata a fost un nesbuit. Nu putea s cread c
Steelheart era ru.

269
Tatl tu credea n buntatea oamenilor, a zis Profu. Poi s
numeti asta nesbuin, dar nu poi s spui c-i o greeal. Fiule,
tatl tu a fost un erou. L-a nfruntat i l-a ucis pe Deathpoint, un
Epic care omora oameni la ntmplare. Dac fcnd asta i-a permis
lui Steelheart s triasc< ei bine, pn n acel moment Steelheart
nu fcuse nimic teribil. Tatl tu nu avea de unde s cunoasc
viitorul. Nu poi s lai ceea ce s-ar putea ntmpla s te sperie att
de tare nct s nu mai vrei s acionezi.
M-am uitat n ochii mori ai tatlui meu i m-am pomenit
ncuviinnd.
sta-i rspunsul, am optit eu. E rspunsul la ntrebarea n
privina creia te-ai contrazis cu Megan.
Nu-i rspunsul ei, a zis Profu. Dar e al meu. i poate c-i i al
tu.
Mi-a strns umrul i s-a dus s se alture restului
Rzbuntorilor, care se adunaser lng seif.
Nu m ateptasem s mai privesc vreodat chipul tatlui meu. n
acea zi, vzndu-l cum m roag s plec i s scap cu via, fugisem
simindu-m ca un la. Vreme de zece ani trisem dominat de o
singur emoie: nevoia de rzbunare. Nevoia de a demonstra c nu
eram la.
i acum, iat-l. Uitndu-m n acei ochi de oel, am tiut c tatei
nu i-ar fi psat de rzbunare. Dar tot l-ar fi ucis pe Steelheart dac ar
fi avut ocazia, ca s opreasc omorurile. Pentru c uneori trebuia s
le dai eroilor o mn de ajutor.
M-am ridicat. i cumva, n acel moment, am neles c seiful
bncii i coninutul lui erau o pist fals. Nu asta fusese sursa
slbiciunii lui Steelheart. Fusese vorba de tata sau de ceva legat de
el.
Am prsit pe moment trupul i m-am alturat celorlali.

270
<foarte ateni cnd deschidem cutiile din seif, spunea Tia. Nu
vrem s distrugem ce-i nuntru.
Nu cred c-o s mearg, am zis, atrgnd asupra mea privirile
tuturor. Nu cred c are legtur cu coninutul seifului.
Ai spus c Steelheart s-a uitat n seif dup ce racheta l-a fcut
s explodeze, a zis Tia. Iar agenii lui au lucrat din greu ca s obin
i s ascund listele cu ceea ce se afla aici.
Nu cred c i-a dat seama de ce a fost rnit, am zis. La nceput,
o mulime de Epici nu-i cunosc slbiciunile. i-a pus oamenii s
adune discret registrele i le-a analizat ca s ncerce s-o ghiceasc pe
a lui.
Pi, poate c a gsit rspunsul aici, a zis Cody dnd din umeri.
Am ridicat dintr-o sprncean.
Dac ar fi descoperit c seiful coninea ceva care l fcea
vulnerabil, crezi c locul sta ar mai fi aici?
Ceilali au amuit. Nu, n-ar mai fi fost aici. Dac aa ar fi stat
lucrurile, Steelheart ar fi spat pn aici i l-ar fi distrus, orict de
dificil i-ar fi fost s-o fac. Deveneam din ce n ce mai sigur c nu un
obiect i slbise puterile: era ceva legat de situaie.
Tia se ntunecase la chip. Probabil c i dorea ca eu s fi pomenit
despre acest aspect nainte s-i fi petrecut zile ntregi spnd. Dar
n-aveam ce face, atta timp ct nimeni nu-mi spusese cu ce anume
se ocupa ea.
Ei bine, a zis Profu. O s controlm seiful. Teoria lui David are
meritele ei, dar la fel i cea conform creia ceva dinuntru i-a slbit
puterile.
Oare o s gsim ceva? a ntrebat Cody. Totul a fost transformat
n oel. Nu tiu dac o s pot s recunosc cine tie ce dac lucrurile o
s fie sudate laolalt.
Unele lucruri s-ar putea s fi supravieuit chiar n forma lor

271
original, a zis Megan. E foarte probabil chiar. Metalul izoleaz
puterile de transfersie ale lui Steelheart.
Ce face? a ntrebat Cody.
Metalul le izoleaz, am repetat eu. Steelheart exercit un soi
de< und de transfersie care cltorete prin substanele
nemetalice i le modific, aa cum cltorete sunetul prin aer sau se
deplaseaz valurile dintr-un lac. Dac valul d de metal mai ales
de fier sau oel se oprete. Poate afecta alte soiuri de metale, dar
nainteaz mai ncet. Oelul l oprete cu totul.
Deci casetele astea de valori< a zis Cody, intrnd n seif.
E posibil s fi izolat coninutul, a ncheiat Megan, urmndu-l
nuntru. Unele obiecte probabil s-au transformat. Valul care a creat
transfersia a fost incredibil de puternic. Cred totui c s-ar putea s
gsim ceva, mai ales c seiful nsui era din metal i a funcionat ca
un izolator primar.
S-a uitat peste umr i m-a descoperit urmrind-o cu privirea.
Ce-i? m-a ntrebat.
Tocilaro, am zis.
n mod necaracteristic ei, a roit violent.
Sunt atent la Steelheart. Voiam s fiu familiarizat cu puterile
lui, dat fiind c urma s venim la el n ora.
N-am zis c-i ceva ru, am spus eu pe un ton glume, intrnd
n depozit i ridicnd tensorul. Doar am subliniat aspectul.
Niciodat nu m-am simit mai bine cnd s-a ncruntat cineva la
mine.
Profu a chicotit.
Bun, a zis el. Cody, Abraham i David, dezintegrai uile
casetelor de valori, dar nu distrugei coninuturile. Tia, Megan i cu
mine o s ncepem s le golim i s le cercetm n cutarea a ceva ce
ar putea prea interesant. Trecei la treab, o s ne ia ceva timp<

272
26

Ei bine, a zis Cody, examinnd grmada de pietre preioase i


bijuterii, dac n-am realizat nimic altceva, mcar m-am mbogit.
Cu eecuri de soiul sta pot s m-mpac.
Tia a pufnit, rscolind printre bijuterii. Toi, inclusiv Profu,
stteam la un birou spaios, ntr-unul dintre compartimente. Megan
i Abraham erau de gard, pzind tunelul care ducea n holul
bncii.
Camera avea ceva sacru ca i cum ar fi trebuit s manifest
respect fa de ea i cred c i ceilali simiser asta. Vorbeau ncet,
cu voci nbuite. Toi cu excepia lui Cody. Acesta a ncercat s se
lase pe picioarele din spate ale scaunului, ridicnd un rubin mare,
dar, desigur, picioarele de oel erau sudate de podea.
Cndva probabil c te-ai fi mbogit, Cody, a zis Tia, dar
acum ai avea ceva dificulti dac-ai vrea s-l vinzi.
Era adevrat. Bijuteriile erau practic lipsite de valoare n aceste
zile. Existau doi Epici care puteau crea nestemate.
Poate, a zis Cody, dar aurul rmne un reper. S-a scrpinat n
cap. Dei nu-s sigur c-neleg de ce. Nu-l poi mnca i asta-i ceea
ce-i intereseaz pe majoritatea oamenilor.
E ceva familiar, a zis Profu. Nu ruginete, e uor de prelucrat
i greu de falsificat. Nu exist Epici care s-l poat fabrica.
Deocamdat. Oamenii trebuie s aib o moned de schimb, mai ales
dincolo de graniele unui regat sau ora.
S-a jucat cu un lan de aur.
De fapt, Cody are dreptate.
Am? a zis Cody cu un aer surprins.
Profu a fcut semn c da.

273
Fie c-l atacm sau nu pe Steelheart, numai aurul pe care l-am
gsit aici i poate finana pe Rzbuntori vreme de civa ani.
Tia i-a pus carnetul pe birou, ciocnind distrat cu pixul n el. Pe
celelalte birouri ale departamentului de credite aranjaserm
lucrurile gsite n depozit. n jur de trei sferturi din coninutul
casetelor de valori se dovedise recuperabil.
n mare parte avem o grmad de testamente, aciuni,
paapoarte i copii ale permiselor de conducere, a zis Tia,
deschiznd o cutie de cola.
Am putea s umplem un ora cu oameni fali dac-am vrea, a
zis Cody. Imagineaz-i ce distractiv!
A doua categorie ca mrime, a continuat Tia, e mai sus-
menionata grmad de bijuterii, n acelai timp valoroase i fr
valoare. Dac ceva dinuntru l-a afectat pe Steelheart, atunci,
judecnd strict dup dimensiuni, acesta e grupul cel mai probabil.
Ba nu-i, am zis eu.
Profu a oftat.
David, tiu ce<
Ce vreau s zic, l-am ntrerupt eu, este c nu e logic s fie
bijuteriile. Steelheart nu a atacat alte bnci i n-a fcut nimic fie
direct, fie indirect ca s-i mpiedice pe oameni s poarte bijuterii n
prezena lui. Bijuteriile sunt suficient de rspndite printre Epici ca
s l fi silit s ia msuri.
Sunt de acord, dar numai parial, a zis Tia. Poate c ne-a
scpat ceva. n trecut, Steelheart a dat dovad de subtilitate. Poate c-
a pus un embargo secret pe un anumit tip de piatr preioas. O s
verific, dar cred c David are dreptate. Dac l-a afectat ceva pe
Steelheart, atunci cel mai probabil e una dintre ciudenii.
Cte sunt? a ntrebat Profu.
Peste trei sute, a zis Tia strmbndu-se. Majoritatea fiind

274
suveniruri fr valoare intrinsec. Teoretic, fiecare dintre ele ar
putea fi suspectul nostru. Dar mai exist i posibilitatea s fie un
obiect pe care-l avea asupra lui vreunul dintre oamenii din ncpere.
Sau ar putea fi ceva legat de situaie, aa cum pare s cread David.
Foarte rar se-ntmpl ca slbiciunea unui Epic s fie
influenat de simpla proximitate a unui obiect banal, am zis eu,
ridicnd din umeri. Cu excepia cazului n care vreunul dintre
obiectele din depozit ar fi emis vreun soi de radiaie, de lumin sau
de sunet ceva ce chiar s fi ajuns pn la Steelheart , sunt mici
anse ca acesta s fie suspectul.
Tu examineaz-le oricum, Tia, a zis Profu. Poate descoperim
vreo legtur cu ceva ce a fcut Steelheart n ora.
Dar ntunericul? a ntrebat Cody.
ntunericul lui Nightwielder?
Da, a zis Cody. Dintotdeauna mi s-a prut ciudat c ine oraul
n ntuneric.
Asta e probabil din cauza lui Nightwielder, am zis eu. Nu vrea
ca lumina s cad asupra lui i s-l sileasc s devin corporal. N-a
fi surprins s fac parte din nelegerea dintre ei doi, fiind unul
dintre motivele pentru care Nightwielder servete sub comanda lui
Steelheart. Guvernarea lui Steelheart asigur infrastructura hran,
electricitate, protecie mpotriva criminalitii care s compenseze
pentru faptul c-i mereu ntuneric.
Cred c are sens ce spui, a zis Cody. Nightwielder are nevoie
de ntuneric, dar nu-l poate avea dac nu are un ora bun ca baz de
pornire. Cam aa cum cimpoierul are nevoie de un ora bun care s-
l ntrein ca s se poat urca pe stnci i s cnte.
Cimpoierul? am ntrebat eu.
A, nu, te rog, nu-l face s-nceap, a zis Tia, ducnd o mn la
cap.

275
l de cnt la cimpoi, a zis Cody.
L-am privit inexpresiv.
N-ai auzit niciodat de cimpoi? a ntrebat Cody, prnd uluit.
Sunt la fel de scoiene precum kilturile i prul rocat de la subra.
< bleah, am zis.
Gata, a zis Cody. Steelheart trebuie s cad neaprat, ca s ne
putem educa din nou copiii cum se cuvine. Asta-i o jignire la adresa
demnitii pmnturilor natale.
Splendid, a zis Profu. M bucur c acum avem o motivaie
solid.
A btut absent darabana pe lemnul biroului.
Eti ngrijorat, i-a zis Tia. Prea capabil s citeasc destul de
bine gndurile Profului.
Ne apropiem din ce n ce mai tare de o confruntare. Dac vom
continua aa, o s-l scoatem pe Steelheart din ascunztoare, dar nu
vom reui s-l nvingem.
Cei de la birou au amuit. Eu am privit n sus, contemplnd
plafonul nalt. Strlucirea luminilor albe, sterile din ncpere nu era
suficient ca s ajung n colurile mai deprtate. Camera era rece i
tcut.
Care-i ultimul moment n care ne putem retrage?
Pi, a zis Profu, putem s-l atragem ctre o confruntare cu
Limelight i pe urm s nu aprem.
Asta n sine ar putea fi amuzant, a remarcat Cody. Nu cred c
lui Steelheart i se ntmpl prea des s i se trag clapa.
Pus ntr-o situaie stnjenitoare, ar reaciona foarte urt, a zis
Profu. Deocamdat, Rzbuntorii sunt un ghimpe, ceva ce-l scie.
Am dat numai trei lovituri n oraul lui i nu am ucis niciun ins vital
pentru organizaia lui. Dac fugim, se va descoperi ce am fcut. Eu
i Abraham am plantat dovezi care s demonstreze c noi am fost n

276
spatele ntregii operaiuni. Este singura cale s fim siguri c victoria,
dac obinem una, nu va fi atribuit unui Epic, ci oamenilor
obinuii.
Aa c, dac dm bir cu fugiii< a zis Cody.
Steelheart va ti c Limelight a fost un fals i c Rzbuntorii
cutau o cale de a-l asasina, a completat Tia.
Ei bine, a spus Cody, majoritatea Epicilor ne poart deja
smbetele. Aa c poate n-o s se schimbe nimic.
O s fie mult mai ru, am zis eu, continund s contemplu
tavanul. Cody, i-a ucis pe cei din echipele de salvare. E paranoic.
Dac afl ce am pus la cale, o s ne vneze personal. Gndul c am
ncercat s ajungem la el< c am cutat s-i aflm slbiciunea< n-o
s accepte asta stnd cu minile n sn.
Umbrele au dansat i, coborndu-mi privirea, l-am zrit pe
Abraham apropriindu-se de nia noastr.
Profule, mi-ai cerut s te anun cnd trece o or.
Profu i-a verificat mobilul i a ncuviinat.
Ar trebui s ne ntoarcem n ascunztoare. Luai fiecare cte
un sac i umplei-l cu chestiile pe care le-am gsit. O s continum
sortarea lor ntr-un mediu mai controlat.
Ne-am ridicat de pe scaune, Cody btndu-l pe cap pe clientul
mort i ncremenit n oel care zcea prbuit lng peretele
acestui compartiment. n timp ce ceilali plecau, Abraham a pus
ceva pe birou.
Pentru tine.
Era un pistol.
Nu-s bun cu<
Am amuit. Avea un aspect familiar. Pistolul< pe care l-a
ridicat tata.
L-am gsit printre drmturi, lng tatl tu, a zis Abraham.

277
Transfersia a transformat mnerul i cadrul n metal, dar
majoritatea componentelor lui erau oricum din oel. Am scos
ncrctorul i am curat camera cartuului, iar manonul i
trgaciul nc funcioneaz aa cum trebuie. N-a avea ncredere n
el pn nu-i fac o verificare cumsecade la baz, dar sunt anse s
trag bine.
Am luat pistolul. Era arma care l ucisese pe tata. Mi se prea
nefiresc s-o in n mn.
Dar, din cte tiam eu, era i singura arm care l rnise pe
Steelheart.
Nu putem ti dac nu cumva ceva legat de pistolul sta a
provocat rnirea lui Steelheart, a zis Abraham. Am avut senzaia c
merit s-l scot la lumin. O s-l desfac i o s i-l cur i o s verific
i cartuele. Ar trebui s fie bune, dei s-ar putea s fiu silit s
schimb pulberea, n caz c n-a fost protejat de transfersie n
interiorul cmilor. Dac totul se va dovedi n regul, o s poi s-l
pori cu tine. Dac se ivete ocazia, poi s ncerci s-l mputi cu el.
Am nclinat din cap n semn de mulumire, apoi am fugit s iau
un sac i s mi car partea din obiectele descoperite.

Sunetul de cimpoi e cel mai sublim sunet pe care l-ai putea


auzi alde voi vreodat, a explicat Cody gesticulnd, n timp ce
strbteam coridorul ce ducea ctre ascunztoare. Un amestec sonor
de putere, fragilitate i miracol.
Sun ca nite pisici muribunde ndesate ntr-un blender, mi-a
zis Tia.
Cody i-a luat un aer melancolic.
Da, i frumoas melodie-i asta, ftuc.
Deci stai aa, am zis eu, ridicnd un deget n aer. Cimpoaiele
astea. Ca s le confecionezi trebuie< cum ai zis? Alde tine trebuie

278
s ucizi un dragon micu, care e cum nu se poate mai real i
nicidecum mitologic i care nc triete n munii Scoiei.
Da, a zis Cody. E important s alegi unul micu. Cei mari sunt
prea periculoi, pricepi, i bicile lor nu-s bune pentru cimpoaie.
Dar trebuie s-l omori chiar tu, nelegi? Un cimpoier trebuie s-i
doboare singur dragonul. Face parte din cod.
Dup asta, am zis eu, trebuie s extragi bica i s-i ataezi<
ce era?
Coarne de unicorn scobite ca s faci fluiere din ele, a zis Cody.
Ai putea s foloseti i ceva mai puin rar, cum ar fi fildeul. Dar
dac eti purist, e musai s fie coarne de unicorn.
Delicios, a zis Tia.
Un cuvnt bine ales, a zis Cody. Firete, la baz e un termen
scoian. Del vine de la D{l Riata, mreul i strvechiul regat mitic
al Scoiei. Unul dintre cele mai grozave cntece de cimpoi dateaz
din epoca aceea. Abharsair e d a chois e na Dn Eideann.
Ab.. Ha< ce? am ntrebat eu.
Abharsair e d a chois e na Dn Eideann, a zis Cody. E un nume
poetic, suav, care nu se poate traduce n englez.
nseamn Diavolul a cobort n Edinburgh n galeza
scoian, a zis Tia, aplecndu-se spre mine, dar vorbind suficient de
tare ca s-o aud Cody.
De data asta, Cody a ovit.
Vorbeti galeza scoian, ftuc?
Nu, a zis Tia. Dar am verificat data trecut cnd ne-ai zis
povestea asta.
< aa ai fcut, ai?
Da. Dei traducerea ta e discutabil.
M rog. ntotdeauna am zis c tu eti aia deteapt, ftuc. Da,
chiar aa.

279
A tuit n palm.
A, ia uite, am ajuns la baz. O s continui povestea mai trziu.
Puin mai n faa noastr, ceilali ajunseser la ascunztoare i
Cody s-a grbit s-i prind din urm, urcnd prin tunel dup
Megan.
Mergnd alturi de mine, Tia a cltinat din cap. Am intrat
ultimul, dup ce m-am asigurat c toate corzile i cablurile care
ascundeau intrarea erau la locul lor. Am declanat detectorii de
micare ascuni, menii s ne semnaleze apropierea cuiva, apoi m-
am trt i eu n susul tunelului.
<nu tiu, Profule, zicea Abraham cu vocea lui moale. Pur i
simplu nu tiu.
Pe drumul de ntoarcere cei doi o luaser nainte, discutnd cu
voci sczute. ncercasem s m apropii i s trag cu urechea, dar Tia
mi pusese intenionat o mn pe umr, trgndu-m napoi.
Deci? a ntrebat Megan ncrucindu-i braele n timp ce ne
adunam cu toii n jurul mesei principale. Ce se petrece?
Lui Abraham nu-i place cum merge treaba cu zvonurile, a zis
Profu.
Oamenii par s accepte povestea noastr despre Limelight, a
zis Abraham. Sunt nfricoai i atacul nostru asupra centralei
electrice a avut efect: n ntreg oraul sunt pene de curent. Nu vd
ns nicio dovad c Steelheart crede zvonurile. Forele de Ordine
mtur subteranul. Nightwielder cerceteaz oraul. Tot ce aud de la
surse este c Steelheart caut un grup de rebeli, nu un Epic rival.
Atunci trebuie s lovim din nou, mai tare, a zis Cody,
ncrucindu-i braele i rezemndu-se de perete lng gura
tunelului. Mai omorm civa Epici.
Nu, am zis, amintindu-mi discuia mea cu Profu. Nu trebuie
s ne disipm forele. Nu putem ataca Epici la ntmplare. Trebuie

280
s gndim ca o persoan care ncearc s cucereasc oraul.
Profu a ncuviinat.
Fiecare lovitur pe care o dm fr ca Limelight s apar n
public l va face pe Steelheart i mai bnuitor.
Renunm? a ntrebat Megan cu o und de nerbdare n voce,
dei n mod evident ncercase s-o ascund.
Nici pe departe, a zis Profu. E posibil n continuare s decid
c trebuie s ne retragem dac nu suntem suficient de siguri c tim
slbiciunea lui Steelheart. E posibil s-o fac. Dar nc n-am ajuns
acolo. O s continum cu planul sta, ns trebuie s dm o lovitur
important, de preferat cu o apariie din partea lui Limelight.
Trebuie s-l ncolim pe Steelheart i s trezim firea aia irascibil a
lui. S-l silim s ias din brlog.
i cum anume o s facem asta? a ntrebat Tia.
A venit momentul s-l ucidem pe Conflux, a zis Profu. i s
doborm Forele de Ordine.

281
27

Conflux.
n multe privine, el era coloana vertebral a regimului lui
Steelheart. O figur misterioas chiar i prin comparaie cu indivizi
ca Firefight i Nightwielder.
Nu aveam nicio fotografie reuit a lui Conflux. Puinele pe care
le obinusem pltind bani grei erau neclare i imprecise. Nici nu
eram sigur c-i real.
Duba hurducia pe strzile ntunecate din Newcago. nuntru
atmosfera era sufocant. Stteam pe locul de lng ofer, iar Megan
era la volan. Cody i Abraham se aflau n spate. Profu conducea
operaiunea dintr-un alt vehicul, iar Tia rmsese la baz ca s ne
asigure asistena, monitoriznd strzile oraului prin intermediul
camerelor de supraveghere. Era o zi rece i nclzirea dubei noastre
nu funciona Abraham nu avusese timp s-o repare.
Cuvintele Profului mi tot umblau prin minte. Ne-am mai
gndit i altdat s l atacm pe Conflux, dar am abandonat ideea
pentru c am crezut c va fi prea periculos. nc mai avem planurile
de atunci. Nici acum nu-i mai puin periculos, dar suntem oricum n
pericol. Nu avem niciun motiv s nu acionm.
Era Conflux real? Instinctul mi spunea c da. La fel cum indiciile
despre Firefight sugerau c acesta e o nscocire, cele referitoare la
Conflux sugerau c exista ceva acolo. Un Epic cu puteri mari, dar
fragil.
Steelheart l tot mut mereu pe Conflux, nu-l las niciodat s
rmn prea mult ntr-un singur loc, zisese Profu. Dar exist o
procedur anume atunci cnd l mut. Folosete adesea o limuzin
blindat cu ase grzi, nsoit de dou motociclete. Dac stm cu

282
ochii-n patru dup ea i ateptm pn cnd folosete convoiul ca s
se deplaseze, putem s-l ucidem pe strad, n timpul transferului.
Indiciile. Chiar i folosind centralele electrice, Steelheart nu avea
suficient electricitate pentru ntreg oraul i totui producea cumva
acele celule de combustie. Armurile mecanizate nu aveau surse de
curent i nici majoritatea elicopterelor. Faptul c erau alimentate
direct de ofierii superiori ai Forelor de Ordine nu era cine tie ce
secret. O tia toat lumea.
Era acolo undeva. Un druitor capabil s produc o form de
energie care alimenta vehicule, ncrca baterii, ba chiar lumina o
vast poriune din ora. O asemenea putere era uimitoare, dar nu
mai mare dect cea exercitat de Steelheart sau Nightwielder. Cei
mai puternici dintre Epici i aveau propriul lor ordin de
magnitudine.
Duba a hurducat i eu mi-am ncletat minile pe puca inut pe
genunchi, cu piedica pus i cu eava orientat n jos i nspre u.
Nevzut, dar la ndemn. n caz de ceva.
Azi, Tia depistase acel tip anume de convoi escortnd o limuzin
i ne puseserm cu toii n micare. Megan ne conducea ctre un
punct unde drumul nostru avea s se intersecteze cu limuzina lui
Conflux. Privirea ei era de obicei sfredelitoare, dar azi parc era mai
ncordat ca de obicei. Nu era fric. Ci< ngrijorare poate?
Nu crezi c ar trebui s facem asta, aa-i? am ntrebat-o.
Cred c mi-am fcut destul de clar poziia, a zis Megan cu
voce egal i cu privirea aintit n fa. Nu e necesar ca Steelheart
s moar.
Acum m refer la Conflux, am zis. Eti nelinitit, n mod
normal nu eti nelinitit.
Cred pur i simplu c nu avem suficiente date despre el, a zis
ea. N-ar trebui s atacm Epici cu care nu avem nici mcar

283
fotografii.
Dar eti nelinitit.
Ea a continuat s conduc, cu privirea nainte i minile ncletate
pe volan.
E OK, am zis. Eu m simt ca o crmid fcut din terci.
Mi-a aruncat o privire, ncruntnd din sprncene. n cabina dubei
s-a lsat tcerea. Apoi Megan a izbucnit n rs.
Nu, nu, i-am zis. Are sens! Ascult-m. O crmid trebuie s
fie tare, corect? Dar dac una dintre ele ar fi fcut n secret din terci
i toate celelalte crmizi nu ar ti, ea i-ar face griji c o s cedeze n
timp ce celelalte se vor dovedi tari. Fiindc, vezi tu, s-ar putea
sfrma cnd ar fi pus ntr-un zid sau poate c o parte din terci s-ar
combina cu substana aia care se aterne ntre crmizi.
Acum Megan rdea i mai tare, att de tare c nu mai avea aer.
Am ncercat s-mi continui explicaiile, dar m-am pomenit
zmbind. Nu cred c o auzisem vreodat rznd, rznd cu
adevrat. Nu chicotind, nu arcuindu-i buzele ntr-un surs ironic,
ci rznd din toat inima. Pn cnd s-a potolit i dduser
lacrimile. Cred c numai printr-un noroc n-a bgat maina ntr-un
stlp.
David, a zis ea ntre dou gfituri, cred c sta e cel mai
ridicol lucru pe care mi l-a spus cineva vreodat. Cel mai
nemaipomenit de incredibil de ridicol.
<
Scntei! a zis ea oftnd. Chiar aveam nevoie de aa ceva!
Serios?
Ea a ncuviinat din cap.
Atunci< putem s ne prefacem c exact de-aia am spus-o?
Ea mi-a aruncat o privire, zmbind, cu ochii scnteind. Tensiunea
era n continuare acolo, dar parc mai btuse cumva n retragere.

284
Sigur, a zis ea. n fond, glumele proaste sunt un soi de art,
nu-i aa? De ce n-ar fi valabil i pentru metaforele proaste?
Exact.
i dac asta-i o art, tu eti unul dintre maetrii picturii.
Pi de fapt, am zis eu, asta n-ar funciona fiindc metafora are
prea mult logic. Ar trebui s fiu un soi de pilot de elit sau ceva.
Mi-am nclinat capul.
De fapt i asta are o oarecare logic.
Scntei! Nici s faci dinadins metafore proaste nu era uor! Am
decis c viaa chiar nu era cinstit.
Alde voi stei bine acolo-n fa? a zis Cody n urechile noastre.
Partea din spate a dubei era separat de cabin printr-o
despritur metalic, ca ntr-o camionet de reparaii. Despritura
avea o ferestruic, dar Cody prefera s foloseasc mobilele ca s
comunice.
Suntem bine, a zis Megan. Tocmai purtam o conversaie
abstract despre paralelismul lingvistic.
Nu te-ar interesa, am zis eu. N-are legtur cu scoienii.
Ba de fapt, a nceput Cody, limba original a rii mele de
batin<
Megan i cu mine am schimbat o privire, apoi am dus amndoi
minile la mobile i l-am redus pe Cody la tcere.
Anun-m cnd a terminat, Abraham, am zis eu ntr-al meu.
La cellalt capt, Abraham a oftat.
Nu vrei s facem schimb de locuri? Tare mi-ar plcea s-l pot
pune pe Cody pe modul silenios chiar n clipa asta. Din pcate e
dificil, dat fiind c st chiar lng mine.
Am chicotit, apoi m-am uitat la Megan. Ea continua s
zmbeasc. Vzndu-i zmbetul am avut impresia c realizasem
ceva mre.

285
Megan, a rostit vocea Tiei n urechile noastre, ine-o drept
nainte. Convoiul nainteaz pe osea fr s se abat din drum. Ar
trebui s v ntlnii cam ntr-un sfert de or.
Afirmativ.
Afar, luminile stradale clipeau, la fel i luminile dintr-un bloc pe
lng care treceam. O nou fluctuaie de curent.
Pn acum nu avuseser loc jafuri. Forele de Ordine patrulau pe
strzi i oamenii erau prea nfricoai. n timp ce strbteam o
intersecie, am vzut o armur mecanizat imens naintnd greoi
pe o strad lateral. nalt de trei metri i jumtate, cu brae care
erau practic nite evi de mitralier, armura mecanizat era nsoit
de un Nucleu al Forelor de ordine compus din cinci oameni. Unul
dintre soldai purta o arm energetic vopsit ntr-un rou
strlucitor, ca un avertisment. Din cteva focuri, aceasta putea
nimici o cldire.
ntotdeauna am vrut s pilotez o armur din asta, am
comentat n timp ce treceam pe lng ea.
Nu-i chiar aa distractiv, a zis Megan.
Ai fcut aa ceva? am ntrebat-o ocat.
Mda. Te sufoci nuntru i reacioneaz cu foarte mare
ncetineal la comenzi.
A ezitat.
Recunosc ns c a trage simultan cu ambele mitraliere
rotative, cu un abandon slbatic, ofer o anumit satisfacie, la un
nivel primitiv.
O s te convingem noi s renuni la pistoale.
Nicio ans, a zis ea, btnd cu palma teaca de la subra. Ce
m fac dac sunt ncolit ntr-un spaiu strmt?
i loveti cu patul putii, am zis eu. Dac-s prea departe ca s-o
poi face, atunci e mai bine s ai o arm cu care chiar poi s

286
nimereti pe cineva.
Continund s conduc, ea mi-a aruncat o privire sever.
Dureaz prea mult cu putile. Nu-s< suficient de spontane.
Asta din partea unei femei care se plnge cnd oamenii
improvizeaz.
M plng cnd improvizezi tu, a zis ea. Cnd improvizez eu e
altceva. n plus, nu toate pistoalele sunt imprecise. Ai tras vreodat
cu un MT 318?
Aia-i o arm mito, am recunoscut eu. Dac a fi nevoit s am
un pistol, la un MT m-a gndi. Problema e c-i att de slab, nct ai
putea la fel de bine s arunci direct cu gloanele n oameni. ansele
s-i rneti sunt cam tot alea.
Dac eti un inta bun, nu conteaz ce for de impact are.
Dac eti un inta bun, probabil c foloseti deja o puc, am
zis eu solemn, ducndu-mi mna la piept.
Ea a pufnit.
i ce pistol ai alege tu, dac ar trebui?
Un Jennings 44.
Un Spitfire? m-a ntrebat ea nevenindu-i s cread. Chestiile
alea trag cam cu tot atta precizie ca i cum ai arunca o mn de
gloane pe foc.
Aa-i. Dar dac folosesc un pistol, nseamn c am pe cineva
drept n faa mea. S-ar putea s nu am ansa s mai trag a doua
oar, aa c vreau s l dobor la podea ct mai repede. n momentul
la acurateea nu mai conteaz, dat fiind c oricum eti aproape.
Megan s-a mulumit s dea ochii peste cap.
Eti un caz fr speran. Porneti de la presupuneri. Poi s fii
la fel de precis cu un pistol ca i cu o puc i poi s-l foloseti
pentru inte aflate mai aproape, ntr-un fel, pentru c e mai greu,
oamenii cu adevrat talentai folosesc pistolul. Orice slontze poate

287
nimeri cu o puc.
N-ai zis aa ceva!
Ba am zis i eu conduc, aa c eu stabilesc cnd se termin o
discuie.
Dar< dar n-are sens!
Nici nu trebuie, a zis ea. E o crmid fcut din terci.
tii, ne-a zis Tia la ureche, ai putea s purtai amndoi i
puc, i pistol.
Nu asta-i ideea, am zis eu, n aceeai clip n care Megan
rostea:
Tu nu nelegi.
M rog, a zis Tia. O auzeam cum sorbea din cola. Mai avei
zece minute.
Tonul ei spunea c discuiile noastre n contradictoriu o
plictiseau. Dar ea nu putea vedea c zmbeam amndoi.
Scntei, mi place fata asta, mi-am zis privind-o pe Megan.
Care prea s cread c ea ctigase disputa.
Am apsat butonul care ntrerupea legtura cu ceilali.
mi pare ru, m-am pomenit zicnd.
Megan a ridicat dintr-o sprncean.
Pentru ceea ce le-am fcut Rzbuntorilor, am zis. Pentru c
am fcut ca lucrurile s o apuce pe alt cale dect voiai tu. Pentru c
te-am bgat n asta.
Ea a ridicat din umeri i a apsat la rndul ei pe butonul care
ntrerupea legtura cu ceilali.
Am depit momentul.
Ce s-a schimbat?
S-ar prea c mi placi prea mult ca s te ursc, Genunchi. Mi-a
aruncat o privire: Acum vezi s nu i se urce la cap.
De cap nu-mi fceam nicio grij. Inima, ns, era o cu totul alt

288
problem. M-a strbtut ceva ca o und de oc. Chiar zisese ceea ce
zisese?
nainte s m topesc i mai tare, mobilul a nceput s-mi
clipeasc. Profu ncerca s ia legtura cu noi. L-am deschis cu o
micare rapid.
Fii pe faz, amndoi, a zis Profu. Prea oarecum suspicios.
inei linia activ.
Da, domnule, am zis eu prompt.
Opt minute, a zis Tia. Convoiul a cotit la stnga pe Frewanton.
Facei dreapta la urmtoarea intersecie ca s v meninei pe o
traiectorie de contact.
Megan s-a concentrat pe condus, aa c pentru a nu m
concentra prea mult asupra ei am trecut planul n revist de
cteva ori n minte.
O s acionm simplu, zisese Profu. Nimic pretenios.
Conflux e fragil. E un planificator, un ins care trage sfori, dar nu are
puteri care s-l protejeze.
Ne apropiem de convoi i Abraham folosete ansa ca s
stabileasc dac n main se afl ntr-adevr un Epic puternic.
Duba depete convoiul. Deschidem uile din spate i Cody i face
apariia n costum.
Cody ridic minile, iar Abraham trage din spatele lui cu puca
gauss. Sperm ca, n haosul rezultat, s se creeze impresia c
fulgerul a pornit din mna lui Cody. Lovim limuzina n plin, nu mai
lsm din ea dect cenua i o tergem. Motociclitii supravieuitori
pot rspndi povestea.
Avea s mearg. Aa speram. i, fr Conflux care s-i cedeze
abilitile cadrelor superioare ale Forelor de Ordine, armurile
mecanizate, armele energetice i elicopterele urmau s-i nceteze
funcionarea. Celulele de combustie aveau s se descarce i oraul

289
urma s rmn fr curent electric.
Ne apropiem, ne-a zis Tia ncet la ureche. Limuzina face la
dreapta pe Beagle. Profule, folosete formaia beta. Sunt sigur c se
ndreapt ctre centru i asta nseamn c vor coti pe Finger Street.
Megan, eti n continuare pe direcia bun.
Am neles, a zis Profu. ntr-acolo i mergeam.
Am trecut pe lng un vechi parc abandonat. l recunoteai dup
ierburile ncremenite i dup ramurile czute, transformate n oel.
Numai cele uscate fuseser preschimbate. Steelheart nu putea afecta
materia vie. De fapt, impulsurile lui aveau probleme cu orice se afla
prea aproape de un trup viu. Adesea hainele unei persoane nu se
transformau, dar terenul din jurul ei da.
Genul sta de ciudenie se ntlnea n cazul multora dintre
abilitile Epicilor. Era unul dintre lucrurile care, din punct de
vedere tiinific, nu avea logic. tiinific vorbind, un trup mort i
unul viu pot fi foarte asemntoare, ns majoritatea puterilor mai
stranii ale Epicilor au efect asupra celui din urm, dar nu i asupra
celui dinti.
Respiraia mi-a aburit fereastra n timp ce treceam pe lng
terenul unde nu mai era sigur s te joci. Unele buruieni deveniser
acum epi metalici ascuii. Oelul lui Steelheart nu ruginea. Dar se
putea frnge, lsnd n urm margini tioase.
OK, a zis Profu cteva minute mai trziu. Sunt aici.
Escaladnd exteriorul cldirii. Megan, vreau s-mi repei msurile
de urgen.
Nimic n-o s mearg ru, a zis Megan cu vocea rsunndu-i n
acelai timp alturi de mine i n casca din urechea mea.
Ceva ntotdeauna merge ru, a zis Profu; l auzeam gfind n
timp ce urca, dei avea o curea gravatronic menit s-l ajute.
Neprevzutul.

290
Dac tu sau Tia ne avertizai, ne retragem i ne desprim, a
zis Megan. Tu creezi o diversiune. Noi, cei patru din dub, formm
echipe de cte doi i o apucm n direcii diferite, ndreptndu-ne
ctre punctul de ntlnire gamma.
Asta-i partea pe care n-o pricep, am zis. Cum s-o lum n
direcii diferite? Avem o singur dub.
A, aici n spate avem o mic surpriz, flcu, a zis Cody. (l
reconectasem mpreun cu Profu i ceilali.) Chiar sper s mearg
ceva prost. A cam avea chef s-o folosesc.
S nu speri niciodat s mearg ceva prost, a zis Tia.
Dar s te atepi ntotdeauna la asta, a adugat Profu.
Btrne, eti paranoic, a zis Tia.
La naiba, chiar sunt, a zis Profu cu vocea nbuit, probabil
fiindc se ghemuise lng lansatorul de rachete.
Presupusesem c aveau s-l instaleze n acel punct pe Cody, cu
puca lui cu lunet, dar Profu zisese c prefera s aib ceva de
calibru mai greu, dat fiind c aveau s fie implicate Forele de
Ordine. Diamant ar fi fost mndru.
Megan, te apropii, a zis Tia. n cteva minute, ar trebui s-i
ajungi. Menine-i viteza. Limuzina merge mai repede ca de obicei.
Oare bnuiesc ceva? a ntrebat Cody.
Proti ar fi s nu bnuiasc, a zis Abraham ncet. M-atept ca-n
zilele astea Conflux s-i fi luat msuri suplimentare de precauie.
Merit riscul, a zis Profu. Dar s fii ateni.
Am ncuviinat. Odat cu penele de curent tot mai rspndite,
scoaterea din lupt a Forelor de Ordine avea s lase oraul prad
haosului. Steelheart urma s fie nevoit s intervin cu mn ferm
ca s mpiedice jafurile sau revoltele. Ceea ce ar fi presupus s se
dezvluie ntr-un fel sau altul.
Nu se teme niciodat s se lupte cu ali Epici, am zis eu.

291
Despre ce vorbeti? a ntrebat Profu.
Despre Steelheart. nfrunt ali Epici, nicio problem. Dar nu-i
place s potoleasc el nsui revoltele. Mereu recurge la Forele de
Ordine. Am presupus tot timpul c nu vrea s-i bat capul cu asta,
dar dac e mai mult de-att? Dac se teme de foc ncruciat?
sta8 cine mai e? a ntrebat Abraham.
Nu, nu-i un Epic. Tocmai mi-a venit o idee: dac Steelheart se
teme s nu fie lovit din greeal? Dac asta-i slbiciunea lui? A fost
rnit de tata, dar tata nu trgea n el. Dac nu poate fi rnit dect
dac glonul e destinat altcuiva?
Posibil, a zis Tia.
Trebuie s ne concentrm, a rspuns Profu. David,
deocamdat pune bine ideea aia. O s revenim la ea.
Avea dreptate. M lsam distras, ca un iepure care ar rezolva
probleme de matematic n loc s se uite dup vulpi.
i totui< Dac am dreptate, nseamn c el n-ar fi n pericol
nici mcar ntr-o lupt fa n fa. A nfruntat ali Epici i n-a pit
nimic. Lucrul de care pare s se team e un conflict de proporii, cu
gloanele zburnd la ntmplare. Avea sens. Era simplu, dar
majoritatea slbiciunilor Epicilor erau simple.
ncetinete un pic, a zis Tia n oapt.
Megan s-a conformat.
Vine<
O main neagr, aerodinamic s-a ivit pe strada ntunecat,
naintnd n aceeai direcie cu noi. Era ncadrat de doi motocicliti
paz bun, dar nu grozav. Din planul iniial de atac al
Rzbuntorilor, tiam c acest convoi era probabil al lui Conflux.
Urma s folosim ns ansa ca s fim siguri.

8
Foc ncruciat, crossfire n englez, ar putea fi un nume de Epic.
292
Am continuat s naintm paralel cu limuzina. Eram impresionat:
chiar dac nu tiau ncotro se ndrepta vehiculul, Tia i Megan
coordonaser lucrurile n aa fel nct acesta s intre pe strada pe
care ne aflam noi, i nu invers. Aa ddeam mai puin de bnuit.
Treaba mea era s stau cu ochii n patru i, dac lucrurile nu
mergeau cum trebuie, s rspund focurilor de arm, permindu-i
lui Megan s conduc. Mi-am scos din buzunar un mic binoclu i m-
am lsat n jos, inspectnd prin el limuzina din faa noastr.
Ei? a zis Profu n urechea mea.
Totul bine, am zis.
La urmtorul stop o s trag lng ei, a zis Megan. O s par
natural. Abraham, fii gata!
Mi-am strecurat binoclul n buzunar i am ncercat s adopt un
aer nonalant. Urmtorul semafor era verde cnd am ajuns n
dreptul lui, aa c Megan a continuat s urmreasc limuzina de la
o distan sigur. Urmtorul semafor, ns, s-a fcut rou nainte ca
limuzina s-l depeasc.
Am tras ncet alturi de ea, pe partea stng.
n mod sigur e un Epic prin apropiere, a zis Abraham din
spatele dubiei; a fluierat uor: Unul puternic. Foarte puternic. Ansa
focalizeaz. O s am mai multe detalii ntr-o secund.
Unul dintre motocicliti ne-a msurat din priviri. Purta o casc a
Forelor de Ordine i avea prins pe spate un pistol-mitralier. Am
ncercat s m uit prin geamurile limuzinei, n sperana c l voi
ntrezri pe Conflux. ntotdeauna m ntrebasem cum arat.
N-am putut vedea nimic prin geamul opacizat din spate. Dar, n
timp ce maina nainta, am zrit pe cineva aezat pe locul de lng
ofer. O femeie cu un aspect vag familiar. Mi-a ntlnit privirea, dar
s-a uitat n alt parte.
Costum de afaceri, pr negru tuns la nivelul urechilor. Asistenta

293
lui Nightwielder, cea care l nsoise la Diamant. Era probabil
legtura lui cu Forele de Ordine. Era logic s fie n limuzin.
Totui ceva mi trezise suspiciunile. Ea mi ntlnise privirea. Ar
fi trebuit s m recunoasc. Poate< poate chiar m recunoscuse,
dar nu pruse surprins s dea cu ochii de mine.
Semaforul s-a fcut verde, am nceput s naintm i eu am simit
un fior de nelinite.
Profu, cred c-i o capcan!
n clipa aceea, Nightwielder nsui a zburat afar prin trapa din
acoperiul mainii, cu braele larg deschise, cu fuioare de ntuneric
nindu-i din degete i avntndu-se n noapte.

294
28

Majoritatea oamenilor n-au vzut niciodat un Super Epic n


toat splendoarea sa. Aa numim noi momentul n care ei i
manifest pe deplin puterile, cnd se nal n toat mreia lor,
dezlnuii, prad furiei.
n clipa aia i nconjoar o aur. Aerul neap, ca i cum ar fi
ncrcat cu electricitate. Inimile i ncetinesc btile. Vntul i tine
rsuflarea. Momentul nlrii lui Nightwielder era a treia oar cnd
vedeam aa ceva.
Era nvemntat n noapte i bezna se nvolbura clocotind n jurul
lui. Chipul i era palid, translucid, dar ochii i ardeau i buzele i
erau ncordate ntr-un rnjet plin de ur. Era rnjetul unui zeu care
i suporta cu greu pn i aliaii. Venise pus pe distrugere.
Privindu-l, m-a cuprins groaza.
Dar-ar Calamity s dea! a njurat Megan, proptindu-i piciorul
n acceleraie i virnd brusc ntr-o parte n clipa n care umbrele din
jurul lui Nightwielder au nit ctre noi. Se micau ca nite degete
fantomatice.
Abandonai! a strigat Tia. Plecai de-acolo!
Nu aveam timp. Nightwielder s-a deplasat prin aer, ignornd
vntul i gravitaia. A plutit ca un spectru prin faa mainii sale,
ndreptndu-se spre noi. Nu el era pericolul, ns. Adevratul
pericol l reprezentau tentaculele de ntuneric. Duba nu le putea
evita: erau cu zecile.
Alungndu-mi teama, mi-am ridicat puca. n jurul meu duba se
zglia i zngnea. Fuioare de ntuneric s-au apropiat,
nfurndu-se n jurul vehiculului.
Idiotule, mi-am zis. Am dat drumul putii i mi-am strecurat

295
mna n buzunarul hainei. Lanterna! Panicat, am aprins-o i am
luminat cu ea chipul lui Nightwielder care tocmai plutea pe lng
geamul meu. Zbura cu capul nainte, ca i cum ar fi notat prin aer.
Reacia a fost imediat. Dei eu nu vedeam ca lanterna s emit
cine tie ce lumin, chipul lui Nightwielder i-a pierdut pe loc
acorporalitatea. Strlucirea din ochi i-a pierit i umbrele din jurul
capului au disprut. Raza de lumin invizibil strpungea
tentaculele ntunecate ca un laser trecnd printr-o turm de oi.
Scldat de ultraviolete, chipul lui Nightwielder nu era deloc
zeiesc. Era fragil, uman i foarte, foarte surprins. M-am chinuit s-
mi ridic arma i s trag, dar puca era prea greu de manevrat, iar
pistolul tatei era prins la subra, unde nu puteam ajunge ct timp
ineam lanterna.
Pre de o btaie de inim, Nightwielder m-a privit cu ochii
holbai de groaz. Apoi, ct ai clipi, i-a luat zborul, ndeprtndu-
se de dub. Nu eram sigur, dar, n lumina pe care o aintisem
asupra lui, mi s-a prut c pierdea altitudine, ca i cum toate
puterile lui s-ar fi diminuat.
A disprut ntr-o alee lturalnic i umbrele care nconjuraser
duba s-au retras odat cu el. Bnuiam c nu avea s revin prea
curnd dup sperietura pe care tocmai i-o provocasem.
n jurul nostru au erupt focuri de mitralier i gloanele au rpit
pe latura dubei, scond clinchete metalice. Am njurat, ferindu-m,
n timp ce fereastra de lng mine se fcea ndri. Erau
motociclitii, care deschiseser focul. Dei eram ghemuit destul de
jos, am zrit o apariie teribil: un elicopter negru i zvelt al Forelor
de Ordine se nla de dup cldirile comerciale din faa noastr.
n numele lui Calamity, Tia! a ipat Megan, rsucind volanul.
Cum de i-a scpat aa ceva?
Nu tiu, a zis Tia. Eu<

296
O minge de lumin urmat de o dr lung de fum a nit spre
cer, explodnd n contact cu una dintre laturile elicopterului. Acesta
s-a nclinat n aer, cu flcrile nghiindu-l lacome n timp ce
sfrmturi se mprtiau pe cer.
Elicele i-au ncetinit i a nceput cderea.
Lansator de rachete, mi-am dat eu seama. Profu!
Nu v panicai. Vocea Profului era calm. Putem s
supravieuim. Cody, Abraham, pregtii-v s v desprii.
Profule, a zis Abraham. Cred c tu<
Mai vin patru elicoptere! ne-a ntrerupt Tia. S-ar prea c le-au
ascuns n depozite de-a lungul rutei limuzinei. Nu tiau unde
anume o s-i atacm. la de adineauri se afla pur i simplu cel mai
aproape. Eu< Megan, ce faci?!
Elicopterul scpase de sub control. Cu fumul nlndu-se din
lateral, se rsucea ntr-un cerc strmb, cobornd spre poriunea de
osea aflat chiar n faa noastr. Megan nu ntorsese maina:
apsase pe acceleraie, aplecndu-se peste volan i conducnd duba
nainte ntr-o goan frenetic, nebuneasc, direct spre locul unde
avea s cad elicopterul.
M-am ncordat, mpingndu-m n sptarul scaunului i apucnd
panicat portiera de lng mine. i pierduse minile!
N-am avut timp s obiectez. Cu gloanele rpind n jurul nostru,
n timp ce vedeam strzile ca printr-o cea, Megan a condus duba
chiar pe dedesubtul elicopterului, nainte ca acesta s se
prbueasc pe strad cu o asemenea for, nct am simit solul
tremurnd sub noi.
Ceva a zgriat acoperiul dubei cu un scrnet teribil de metal pe
metal i ne-am rsucit n lateral, lovindu-ne de peretele unei cldiri
de crmid i strmbnd portiera din dreptul meu. Zgomot, haos,
scntei. Portiera mea a fost smuls. La numai civa centimetri de

297
mine, crmizile s-au ciobit n contact cu oelul. Mi s-a prut c a
durat o eternitate.
Apoi, o clip mai trziu, duba s-a oprit brusc. Am tras aer adnc
n piept, tremurnd. Eram acoperit de cioburi de sticl securizat:
parbrizul se sfrmase.
Pe locul oferului, Megan respira precipitat, cu un zmbet
dement pe chip i cu nite ochi mari. S-a uitat la mine.
Pe Calamity! am zis, examinnd elicopterul n flcri prin
oglinda lateral a lui Megan.
Se izbise de osea imediat dup ce trecuserm noi pe dedesubt,
blocnd calea motociclitilor i oprind urmrirea.
Pe Calamity, Megan! A fost fantastic!
Zmbetul lui Megan a devenit i mai larg.
Voi doi suntei OK acolo-n spate? a strigat ea, uitndu-se prin
ferestruic n spatele dubei.
M simt de parc-am fost ntr-un storctor, s-a plns Cody
gemnd. Cred c partea scoian mi s-a scurs n picioare, iar cea
american mi s-a urcat la cap.
Profule, a zis Abraham. Ansa era nc n funciune cnd a
ters-o Nightwielder i tocmai se focaliza pe localizarea Epicilor.
Am citiri neclare, dar n limuzina aia chiar e un alt Epic. Poate i un
al treilea. N-are sens<
Ba da, are, a zis Megan mpingnd grbit portiera ei i srind
n strad. Chiar l transportau pe Conflux. Nu tiau dac o s
atacm sau nu. Voiau pur i simplu s fie pregtii n caz c-o
fceam. Asta detectezi tu, Abraham. Probabil un al treilea Epic mai
mic, ca o msur suplimentar de precauie.
Am ntins mna grbit s-mi desfac centura de siguran i am
constatat c partea ei dreapt fusese smuls cnd ne frecaserm de
zid. nfiorndu-m, m-am trt afar din main pe partea lui

298
Megan.
Grbii-v toi, a zis Profu.
Am auzit, unde era el, un motor turnd.
Celelalte elicoptere aproape au ajuns deasupra voastr i
motocicletele alea o s fac un ocol.
Sunt cu ochii pe ele, a zis Tia. Avei n jur de un minut.
Unde-i Nightwielder? a ntrebat Profu.
David l-a pus pe fug cu o lantern, a zis Megan, ducndu-se
n spatele dubei i deschiznd uile.
Bun treab, a zis Profu.
Zmbind satisfcut, m-am dus n spatele dubei. Am ajuns la timp
ca s-i vd pe Cody i pe Abraham demontnd o latur a unei lzi
imense aflate nuntru. Nu vzusem cnd o ncrcaser, probabil
fcuser asta n hangar.
Cody purta jachet i ochelari de un verde ntunecat, costumul pe
care l nscociserm pentru Limelight. Ochii mi-au fost atrai de
obiectele din lad: trei motociclete verzi, lucioase.
Motocicletele din prvlia lui Diamant! am exclamat,
artndu-le cu degetul. Deci le-ai cumprat pn la urm!
Sigur c da, a zis Abraham, plimbndu-i o mn peste
suprafaa lunecoas, de un verde nchis, a uneia dintre motociclete.
Doar nu era s lsm nite motoare ca astea s ne scape printre
degete.
Dar< dar mie mi-ai zis nu!
Abraham a rs.
David, am auzit eu cum conduci!
A extins o ramp din spatele dubei i a cobort una dintre
motociclete pentru Megan. Ea a nclecat-o i i-a pornit motorul.
Mici ovale montate n lateral au nceput s emane o strlucire
verzuie. Le observasem nc din prvlia lui Diamant.

299
Gravatronice, mi-am zis. Ca s fac motocicletele mai uoare
probabil? Gravatronicele nu puteau face lucrurile s zboare. Erau
folosite numai ca s reduc reculul sau s fac mai uor de deplasat
obiectele grele.
Abraham a cobort i urmtorul vehicul.
Trebuia s conduci i tu una, David, a zis Cody, adunnd
grbit cteva lucruri din spatele dubei, inclusiv ansa. Dar cineva a
stricat maina.
Oricum maina n-ar fi reuit s lase elicopterele n urm, a zis
Megan. Doi dintre noi vor fi nevoii s mearg mpreun.
l iau pe David cu mine, a zis Cody. nha rucsacul la, flcu.
Unde-s ctile?
Grbii-v! a exclamat Tia cu insisten n glas.
M-am repezit s iau rucsacul pe care mi-l artase Cody.
Era greu.
Pot s conduc, am zis eu.
Megan mi-a aruncat o privire nainte s-i pun casca.
Ai drmat dou semne de circulaie ncercnd s dai un
singur col.
Erau mici, am zis punndu-mi rucsacul pe umr i repezindu-
m ctre motocicleta lui Cody. i eram sub o presiune teribil!
Serios? a zis Megan. Cam ca asta de acum?
Am ovit. Uau. M-am vrt singur n curs, este?
Cody i Abraham i-au pornit motocicletele. Erau numai trei
cti. N-am cerut una, spernd c jacheta mea de Rzbuntor avea
s fie de ajuns.
nainte s ajung lng Cody, am auzit vuietul unui elicopter
deasupra capului. O dub blindat a Forelor de Ordine i-a fcut
apariia dintr-o strad lateral, cu un brbat n turela mitralierei din
vrf. Acesta a deschis focul.

300
Dar-ar Calamity! a exclamat Cody, fcndu-i motocicleta s
demareze n tromb n timp ce gloanele loveau pavajul n
apropierea lui.
Eu m-am retras lng duba noastr distrus.
Urc! Acum! mi-a strigat Megan. Ea era cel mai aproape de
mine.
M-am aplecat ferindu-m de gloane i am alergat ctre
motocicleta ei, aruncndu-m n spatele lui Megan i prinznd-o de
mijloc n timp ce ea tura motorul. Am pornit, deplasndu-ne n
zigzag pe o alee, chiar n clipa n care motociclitii Forelor de
Ordine se iveau vuind dintr-o alt strdu lateral.
ntr-o clip, i-am pierdut din ochi pe Cody i Abraham. M-am
agat strns de Megan, chestie pe care mrturisesc c mi-a fi dorit
s-o fi putut face n nite mprejurri mai puin disperate. Rucsacul
lui Cody mi se lovea de spate.
Mi-am lsat puca n dub, am realizat ntristat. Nu-mi
ddusem seama, n graba de a lua rucsacul lui Cody i de a m urca
pe o motociclet.
M-am simit groaznic, ca i cum a fi abandonat un prieten.
Am nit afar de pe alee i Megan a apucat-o pe una dintre
strzile ntunecate ale oraului, accelernd pn la ceea ce eu am
considerat o vitez incredibil. Vntul mi izbea faa cu putere,
silindu-m s m lipesc i mai tare de Megan, folosindu-i trupul ca
paravan.
Unde mergem? am strigat eu.
Din fericire, nc mai aveam mobilele i ctile. Dei n-o puteam
auzi normal, vocea ei mi-a glsuit n ureche:
Avem un plan! O lum pe drumuri diferite i ne ntlnim
undeva!
Numai c tu mergi n direcia greit, a zis Tia prnd

301
exasperat. La fel i Abraham!
Unde-i limuzina? a ntrebat Abraham. Chiar i cu vocea lui
rsunndu-mi n ureche mi era greu s-l neleg din cauza
curentului.
Uit de limuzin, i-a ordonat Profu.
nc mai pot s-l termin pe Conflux, a zis Abraham.
Nu conteaz, a zis Profu.
Dar<
S-a terminat, a zis Profu cu asprime. Fugim.
Am fugit.
Megan a trecut peste o denivelare, fcndu-m s salt n a, dar
m-am inut bine. M-a luat ameeala cnd mi-am dat seama ce
vrusese s spun Profu. Un Epic care chiar cuta s-l nfrng pe
Steelheart n-ar fi fugit de Forele de Ordine. Ar fi fost n stare s fac
fa de unul singur ctorva brigzi.
Fugind, demonstram ce anume eram. Steelheart n-avea s ne mai
nfrunte niciodat personal.
Atunci vreau s fac ceva care s-l usture nainte s abandonm
oraul, a zis Abraham. Jumtate din Forele de Ordine sunt probabil
pe strzi, vnndu-ne pe noi. Limuzina aia nu-i pzit i eu am nite
grenade.
Jon, las-l s ncerce, a zis Tia. Oricum e un dezastru. Mcar s
fie unul costisitor pentru Steelheart.
Luminile stradale erau o cea. Auzeam motociclete n urma
noastr i am riscat s arunc o privire peste umr. Pe Calamity!
mi-am zis. Erau aproape i farurile lor luminau strada.
N-o s reueti, i-a zis Profu lui Abraham. Forele de Ordine
te-au ajuns.
O s-i atragem noi, am zis.
Stai, a spus Megan. O s ce?

302
Mersi, a zis Abraham. Ne ntlnim la intersecia dintre Fourth
i Nodell. Vedei dac putei s-i luai de pe mine.
Megan a ncercat s se rsuceasc i s se ncrunte la mine prin
vizorul ctii.
D-i nainte! i-am zis vehement.
Slontze! a zis ea i a luat curba urmtoare.
Fr s ncetineasc!
Am urlat, convins c eram ca i mori. Motocicleta s-a nclinat
aproape paralel cu pmntul, derapnd pe caldarm, dar
gravatronicele din lateral au strlucit puternic, mpiedicndu-ne s
ne rsturnm. Am dat colul pe jumtate derapnd, pe jumtate
rulnd, de parc am fi fost priponii de el cu sfoar.
Vehiculul s-a ndreptat i iptul meu s-a stins.
n urma noastr a rsunat o explozie i strada de oel s-a
cutremurat. M-am uitat peste umr, cu prul fichiuindu-mi n vnt.
Una dintre motocicletele negre ale Forelor de Ordine nu reuise s
ia curba cu vitez i acum ajunsese numai o ruin fumegnd,
ncastrat n zidul de oel al unei cldiri. Gravatronicele lor nu
preau la fel de bune ca ale noastre, dac or fi avut.
Ci sunt? a ntrebat Megan.
Acuma trei. Nu, stai, mai vin doi. Cinci. Scntei!
Grozav! a bodognit Megan. i cum anume te atepi s-i lum
de pe capul lui Abraham?
Nu tiu. Improvizm!
Instaleaz bariere pe strzile din preajm, ne-a avertizat Tia la
ureche. Jon, elicopter pe Seventeenth.
M ocup.
Ce faci? l-am ntrebat.
ncerc s v in pe voi, copiii, n via, a zis Profu.
Scntei, a blestemat Cody. Barier pe Eighth. O iau pe o alee

303
ctre Marston.
Nu, a zis Tia. Ei ncearc s te fac s o iei pe-acolo. Poi s te
strecori n subteran la Moulton.
Bine, a zis Cody.
Megan i cu mine am ieit pe un bulevard larg i o clip mai
trziu motocicleta lui Abraham a aprut n faa noastr patinnd
dintr-o strad lateral, aproape lipit de pmnt, cu gravatronicele
mpiedicnd-o s se rstoarne cu totul. Era o privelite
impresionant: motocicleta aproape culcat pe o parte, cu roile
nvrtindu-se, cu scntei zburnd de sub ea. Mecanismele
gravatronice amortizau impulsul, aa c roile puteau adera la asfalt
i motocicleta putea coti, dar numai dup un derapaj prelungit.
Pariez c pot s conduc i eu una de-asta, mi-am zis. Nu pare
prea greu. Ca i cum ai da un col alunecnd pe o coaj de banan
cu 130 la or. Floare la ureche.
Am aruncat o privire peste umr. n urma noastr se aflau acum
cel puin o duzin de motociclete negre, dei mergeam prea repede
ca s ndrzneasc s trag n noi. Eram obligai cu toii s ne
concentrm asupra condusului. sta era probabil i motivul pentru
care goneam n halul la.
Armur mecanizat! a exclamat Tia. Drept nainte
Abia am apucat s reacionm, c un colos blindat pe dou
picioare, cu o nlime de patru metri i jumtate, a i aprut pe
strada noastr i a deschis focul cu ambele mitraliere rotative.
Gloanele au mucat din zidul de oel din spatele nostru, fcnd s
zboare scntei. Mi-am inut capul plecat i flcile strnse, iar Megan
a apsat pedala motocicletei, expediindu-ne ntr-un derapaj
gravatronic prelungit, aproape paralel cu pmntul, ca s trecem pe
dedesubtul tirului.
Vntul mi smucea jacheta i scnteile m orbeau. Abia am reuit

304
s disting dou picioare enorme de oel nainte s alunecm printre
gleznele armurii. Megan a ridicat motocicleta fcnd-o s se
rsuceasc, n timp ce ddeam colul. Abraham ocolise armura prin
lateral, dar motocicleta lui scotea fum.
Sunt lovit, a zis Abraham.
Eti teafr? a ntrebat Tia alarmat.
Jacheta m-a inut ntreg, a spus Abraham cu un geamt.
Megan, am zis ncet. Nu arat prea bine.
Abraham ncetinea, inndu-se cu o mn de coaste.
Ea i-a aruncat o privire i i-a direcionat din nou atenia asupra
drumului.
Abraham, dup ce lum urmtoarea curb vreau s te
desprinzi de noi i s intri pe prima alee. Sunt suficient de departe
n urma noastr i s-ar putea s nu vad. Eu o s merg nainte i o
s-i atrag dup noi.
O s se ntrebe unde am disprut, a zis Abraham. Eu<
F ce-i spun! s-a rstit Megan.
N-a mai contrazis-o. Am luat urmtoarea curb, dar am fost silii
s ncetinim ca s nu-l depim pe Abraham. Am observat c
sngera, iar motocicleta lui era plin de guri de gloane. Era un
miracol c mai mergea.
De ndat ce am ieit din curb, Abraham a ntors i a nit spre
dreapta. Megan a accelerat motocicleta i vntul a nceput s urle n
timp ce goneam pe o strad ntunecat. Am riscat o privire n urm
i mai-mai s scap rucsacul lui Cody, care mi-a alunecat de pe umr.
Am fost silit s mi desprind o mn din jurul lui Megan ca s-l in
i mi-am pierdut echilibrul, fiind ct pe ce s m rostogolesc la
pmnt.
Fii atent, a zis Megan njurnd.
Sigur, am spus nucit.

305
n acel moment de confuzie avusesem impresia c zresc o alt
motociclet verde ca a noastr urmndu-ne ndeaproape.
M-am uitat din nou. Forele de Ordine preau s fi mucat
momeala, urmrindu-ne pe noi i nu pe Abraham. Farurile lor
scldau strada ntr-un val de lumin, iar iluminatul stradal li se
reflecta n cti. Nici urm de motocicleta fantom pe care crezusem
c-am vzut-o.
Scntei! a zis Tia. Megan, au nceput s instaleze bariere peste
tot n jurul vostru, mai ales n locurile care duc ctre subteran. Par
s-i fi dat seama c ncercm s ne refugiem acolo.
n deprtare am zrit strlucirea unei explozii luminnd cerul i
un alt elicopter a nceput s lase n urm o dr de fum. ns un
altul se ndrepta ctre noi, o form neagr cu lumini plpitoare pe
cerul ntunecat.
Megan a accelerat.
Megan? a zis Tia ngrijorat. Te ndrepi direct spre o barier.
Megan n-a rspuns. i simeam trupul devenind tot mai rigid n
strnsoarea mea. S-a nclinat n fa, prnd s emane ncordare
prin toi porii.
Megan! am zis, observnd luminile care sclipeau naintea
noastr, n locul unde Forele de Ordine i instalau bariera. Maini,
dube, camioane. O duzin i ceva de soldai, o armur mecanizat.
MEGAN! am urlat.
Ea a prut s tresar, apoi a njurat i a smucit motocicleta ntr-o
parte, n timp ce focuri de arm rpiau n jurul nostru pe strad.
Ne-am npustit pe o alee, cu cotul meu ratnd zidul la milimetru,
apoi am ieit pe strada urmtoare i motocicleta s-a angajat ntr-un
viraj lung, aruncnd scntei n timp ce ddea colul.
Am scpat, a zis Abraham cu un geamt. Abandonez
motocicleta. Pot s ajung la una dintre ascunztori. Nu m-au zrit,

306
dar civa soldai au cobort i au nceput s se instaleze pe scara pe
care am folosit-o eu.
Scntei, a murmurat Cody. Tia, monitorizezi liniile audio ale
Forelor de Ordine?
Da, a zis Tia. Sunt confuzi. Sunt convini c are loc un asalt n
toat regula asupra oraului. Profu doboar elicopterele din zbor i
noi am pornit toi n direcii diferite. Forele de Ordine par s cread
c sunt confruntate cu zeci sau poate sute de insurgeni.
Bine, a zis Profu. Cody, eti liber?
nc mai am de pierdut civa motocicliti, a zis el. Am fost
silit s m nvrt n cerc. Tia, unde-i limuzina? Mai e afar?
Se retrage ctre palatul lui Steelheart, a zis ea.
i eu merg n aceeai direcie, a zis Cody. Pe ce strad?
Cody< a zis Profu.
n urma mea au izbucnit focuri de arm, distrgndu-mi atenia
de la restul conversaiei. Am zrit nite motociclete ai cror stpni
scoseser pistoalele mitralier i trgeau n noi. Acum ne deplasam
ceva mai ncet. Megan ne dusese ntr-o mahala unde strzile erau
mai mici i acum ne purta pe amndoi printr-o serie de cotituri i
bucle.
Megan, e periculos, a zis Tia. Sunt o grmad de fundturi
acolo.
n direcia opus drumul e complet nchis, a rspuns Megan.
Prea s-i fi revenit dup criza ei de mai devreme, care fusese
ct pe ce s o fac s ne conduc drept ctre o barier.
O s-mi fie greu s te direcionez, a zis Tia. ncearc s iei
urmtoarea curb la dreapta.
Megan a ncercat s crmeasc n direcia respectiv, dar o
motociclet a naintat tindu-ne calea i soldatul de pe ea a tras o
rafal de gloane n direcia noastr, innd mitraliera cu o singur

307
mn. Am fost ct pe ce s ne izbim de o pubel mare, dar ea a
reuit s-o ocoleasc. Cred c abia aveam 30 la or.
De-abia treizeci la or, mi-am zis. Treizeci de kilometri la or
pe nite alei nguste, n timp ce se trgea asupra noastr. Era tot o
nebunie, dar una de un soi diferit.
La aceast vitez puteam s m in destul de bine i cu o singur
mn, cu rucsacul lui Cody lovindu-mi-se de spinare. Probabil c ar
fi trebuit s m descotorosesc de el. Nici mcar nu tiam ce era<
L-am pipit i mi-am dat seama. L-am lsat s alunece cu grij n
faa mea, ntre mine i Megan. Am strns bine motocicleta cu
genunchii, i-am dat drumul lui Megan i am desfcut fermoarul.
nuntru era puca gauss. De forma unei puti obinuite de asalt,
poate ceva mai lung, avea prins ntr-o parte una dintre celulele de
combustie pe care le recuperaserm. Am scos-o afar. Cu tot cu
baterie era grea, dar o puteam manevra.
Megan! a zis Tia. Blocad naintea ta!
Am cotit pe alt alee i, agndu-m de Megan cu o singur
mn, am fost ct pe ce s scap puca.
Nu, a zis Tia. Nu-i bine. Este<
O motociclet ne-a urmat pe alee. Gloanele au izbit peretele
chiar deasupra capului meu. i, drept n fa, drumul se termina cu
un zid. Megan a ncercat s frneze.
N-am gndit. Am apucat puca cu ambele mini, m-am lsat pe
spate i am ridicat eava peste umrul lui Megan.
Apoi am tras asupra zidului.

308
29

Zidul dinaintea noastr a disprut ntr-o explozie de energie


verde. Megan a ncercat s ntoarc motocicleta i s-o opreasc. Am
derapat prin nvolburarea de fum verde, mprtiind pietri de sub
roi, i am ieit pe strada aflat de cealalt parte, unde n final ne-am
oprit. Trupul lui Megan era ncordat, ca pregtit pentru impact.
Prea uluit.
Motociclistul de la Forele de Ordine a nit afar din perdeaua
de fum. Am rsucit puca gauss i am pulverizat motocicleta de sub
el. Glonul a transformat ntreaga motociclet ntr-un fulger de
energie verde, dezintegrnd-o i pe ea, i o parte din ofierul care o
conducea. Trupul lui s-a rostogolit ct colo.
Puca era senzaional: nu avea recul i mpucturile
dezintegrau inta n loc s-o fac s explodeze. Asta lsa mai puine
resturi, oferind n schimb un spectacol grandios de lumini i fum ct
cuprinde.
Megan s-a rsucit ctre mine cu un zmbet larg pe buze.
Era i cazul s faci ceva folositor acolo-n spate.
D-i btaie, am zis.
Din alee se auzea zgomotul altor motociclete.
Megan a turat motorul motocicletei noastre i ne-a condus cu o
vitez care mi ntorcea stomacul pe dos pe strzile nguste ale
mahalalei. Ct timp conducea, nu puteam s m ntorc i s trag, aa
c am apucat-o cu un bra de talie i am proptit puca de umrul ei
ca s-o stabilizez, folosind ctarea evii, cu luneta pliat ntr-o parte.
Am ieit cu vitez dintr-o alee i ne-am ndreptat derapnd spre
o barier. Am fcut o gaur ntr-un camion i, dac tot m
apucasem de treab, am expediat un glon n piciorul armurii

309
mecanizate. Soldaii s-au mprtiat ipnd, unii ncercnd s trag
n noi cnd ne-am npustit prin brea fcut de mine. Armura s-a
prbuit i Megan a cotit, ptrunznd ntr-o alee ntunecat. n
urma noastr au rsunat urlete i blesteme n clipa n care
motocicletele care ne urmreau au fost angrenate n coliziune.
Bun treab, a zis Tia n urechile noastre, cu vocea din nou
calm. Cred c pot s v strecor n subteran, naintea voastr e un
vechi tunel, pe fundul unui an de scurgere. S-ar putea ns s
trebuiasc s v croii drum prin cteva ziduri.
Cred c pot s nimeresc un zid-dou, am zis eu. Atta timp ct
nu se pricep s se fereasc.
Fii atent, a zis Profu. Puca aia consum energie cu uurina
cu care bea Tia un bax de cola. Celula aia de combustie poate s
alimenteze un orel, dar n-o s-i asigure dect cel mult o duzin
de mpucturi. Abraham, mai eti cu noi?
Aici sunt.
Eti n ascunztoare?
Da. mi pansez rana. Nu-i mare lucru.
Asta o s decid eu. Aproape am ajuns la tine. Cody, unde eti?
Vd limuzina, a zis Cody n urechea mea, n timp ce Megan
cotea din nou. Am scpat de mare parte din urmritori. Am un
tensor. O s arunc o grenad n limuzin i o s folosesc tensorul ca
s mi sap drumul ctre subteran.
n niciun caz, a zis Profu. O s-i ia prea mult timp s sapi
atta.
Zid, a zis Tia.
M ocup, am zis eu, fcnd o gaur n zidul din captul aleii.
Am nvlit n curtea din spate a cuiva i eu am fcut o gaur n
alt zid, ceea ce ne-a permis s trecem n curtea alturat. Megan a
cotit la dreapta, apoi a condus prin despritura foarte ngust

310
dintre dou case.
F stnga, a zis Tia cnd am ajuns pe strad.
Profule, a zis Cody, vd limuzina. Pot s-o lovesc.
Nu, Cody<
O s profit de ocazie, Profule, a zis Cody. Abraham are
dreptate. Dup asta, Steelheart o s ne caute. Trebuie s-i facem ct
mai mult ru, ct timp putem.
Bine.
Virai la dreapta, a zis Tia.
Am cotit.
V trimit printr-o cldire mare, a zis Tia. V descurcai?
Gloane au mprocat zidul de lng noi i Megan a njurat,
ghemuindu-se i mai tare. Am apucat puca gauss cu minile
transpirate, simindu-m teribil de expus aa, cu spatele la duman.
Auzeam motocicletele n urma mea.
Chiar v vor pe voi doi, s-ar prea, a zis Tia ncet. Trimit o
grmad de fore ctre voi i< pe Calamity!
Ce-i? am zis.
Fluxul meu video tocmai s-a ntrerupt, a zis Tia. Se ntmpl
ceva. Cody?
Sunt niel ocupat, a mrit el.
n urma noastr au rsunat alte focuri de arm. Ceva a nimerit
motocicleta, zglindu-ne, i Megan a njurat.
Cldirea, Tia! am zis. Cum gsim cldirea? O s ne pierdem
urma nuntru.
A doua la dreapta, ne-a zis Tia. Apoi drept nainte pn la
captul strzii. E un fost mall i anul e chiar ndrtul lui. Cutam
alte rute, dar<
O s mearg, a zis Megan cu bruschee. David, fii gata s ne
deschizi drumul.

311
Se face, am zis stabiliznd puca, dei era mai greu acum c ea
accelerase din nou.
Am ajuns la un col i am cotit ctre o cldire mare i plat aflat
la captul strzii. mi aminteam vag de mall-urile din zilele de
dinaintea sosirii lui Calamity. Fuseser un soi de piee complet
nchise.
Megan conducea repede, direct spre cldire. Am ochit atent i am
fcut o gaur n uile de oel din faa noastr. Ne-am npustit prin
fum, ptrunznd n ntunericul apstor al unei cldiri abandonate.
Farurile motocicletei luminau magazine aflate de o parte i de
cealalt.
Locul fusese jefuit cu mult timp n urm, dei o mulime de
produse rmseser n magazine. Hainele transformate n oel nu
erau de cine tie ce folos.
Megan a erpuit cu uurin pe holurile largi ale mall-ului,
ducndu-ne la primul etaj pe o scar rulant ncremenit. Zgomotul
motoarelor rsuna n ntreaga cldire pe msur ce Forele de
Ordine ne urmau nuntru.
Tia nu ne mai putea cluzi, dar Megan prea c tie ce face.
Dintr-un balcon, am tras asupra motocicletelor care ne urmreau.
Am lovit podeaua din faa lor, dezintegrnd o bucat din ea i
silindu-le pe unele s intre n derapaj, iar pe celelalte s se mprtie
n cutare de adpost. Nu preau s fie conduse de oameni la fel de
pricepui ca Megan.
Zid n fa, a zis Megan.
L-am aruncat n aer, apoi m-am uitat la contorul energetic aflat
pe o latur a putii. Profu avea dreptate: o sectuisem destul de iute
de energie. Mai aveam poate vreo dou mpucturi.
Am nit n gol i gravatronicele motocicletei au pornit,
amortizndu-ne aterizarea, cnd am czut de la etaj pe strada aflat

312
dedesubt. Impactul a fost totui dur: motocicleta nu fusese gndit
pentru salturi de la o asemenea nlime. Am gemut, cu spatele i
picioarele resimind impactul. Imediat, Megan a accelerat de-a
lungul unei alei nguste aflate n spatele mall-ului.
n fa vedeam terenul cobornd. anul. Nu trebuia dect s<
Un elicopter negru, lucios, a nceput s se ridice din anul
dinaintea noastr i mitralierele rotative de pe laturile sale au
nceput s se nvrt.
Nici s nu te gndeti, mi-am zis, ridicnd puca gauss cu
ambele mini i ochind. Megan s-a aplecat mai tare i motocicleta a
ajuns pe buza anului. Elicopterul a deschis focul. Prin sticla
cabinei vedeam casca pilotului.
Am tras.
M visasem adesea fcnd lucruri incredibile. mi imaginasem
cum ar fi fost s lucrez cu Rzbuntorii, s m lupt cu Epicii, s
realizez cu adevrat ceva n loc s stau i s visez cu ochii deschii.
Odat cu mpuctura aia am avut n sfrit ansa.
Eram suspendat n aer, fa n fa cu o main uciga de o sut
de tone. Am apsat pe trgaci. Am pulverizat acoperiul
elicopterului, dezintegrnd i pilotul aflat nuntru. Pentru o clip,
m-am simit aa cum trebuie c se simeau Epicii. Ca un zeu.
Dup care am czut din a.
Ar fi trebuit s m atept: m aflam n cdere liber ntr-o rigol
de ase metri nlime, cu ambele mini pe puc i cu niciuna pe
motociclet, ceea ce fcea faptul inevitabil. Nu pot s spun c am
fost fericit s m pomenesc plonjnd ctre o aterizare ce se putea
ncheia cu ambele picioare rupte i probabil cu alte rni i mai rele.
Dar mpuctura aia< mpuctura aia meritase.
N-am apucat s simt cderea. S-a petrecut foarte repede. Am
aterizat la numai cteva clipe dup ce mi-am dat seama c

313
zburasem din a i am auzit un trosnet. Acesta a fost urmat de un
buuum care m-a asurzit, apoi de un val de cldur.
Am rmas ntins, nucit, n timp ce lumea mi dansa prin faa
ochilor. M-am pomenit holbndu-m la rmiele elicopterului,
care ardeau n apropiere. M simeam amorit.
Deodat, Megan m zglia. Am tuit, m-am rostogolit i am
privit-o. i scosese casca i i vedeam chipul. Chipul ei frumos.
Prea ngrijorat din pricina mea. Asta m-a fcut s zmbesc.
Spunea ceva. Mie-mi vuiau urechile, aa c m-am ncruntat,
ncercnd s-i citesc de pe buze. Abia deslueam cuvintele.
<sus, slontze ce eti! Ridic-te!
N-ar trebui s zgli un ins care a czut, am mormit eu. Ar
putea s-i fi rupt coloana.
O s-i rup eu coloana dac nu te miti imediat.
Dar<
Idiotule! Jacheta a absorbit impactul. i-aduci aminte de ea?
Cea pe care o pori ca s te mpiedice s fii ucis? Treaba ei e s
compenseze cnd faci tmpenii cum ar fi s-mi dai drumul n timp
ce ne aflm n aer!
N-am de gnd s-i dau drumul, am mormit eu. Niciodat.
Ea a ncremenit.
Stai aa. Tocmai zisesem asta cu voce tare?
Jacheta, m-am gndit, micndu-mi degetele de la picioare i
apoi ridicndu-mi braele. Scutul jachetei m-a protejat. i< i
suntem urmrii n continuare.
Pe Calamity! Chiar c eram un slontze. M-am rostogolit
sprijinindu-m n genunchi i i-am dat voie lui Megan s m ajute
s m ridic n picioare. Am tuit de cteva ori, dar de la o clip la
alta m simeam tot mai sigur pe forele mele. M-am desprins de ea
i mi recptasem complet echilibrul cnd am ajuns lng

314
motociclet, cu care ea aterizase fr s o loveasc.
Stai, am zis privind n jur. Unde-i<?
Puca gauss zcea sfrmat n buci n locul unde aterizase
lovindu-se de un bolovan de oel. Am simit c-mi fuge pmntul
de sub mine, dei tiam c acum arma nu ne mai era de mare folos.
N-o mai puteam folosi ca s pretindem c suntem un Epic, nu acum
cnd Forele de Ordine m vzuser trgnd cu ea.
i totui era pcat s pierzi aa o arm. Mai ales dup ce mi
lsasem propria puc n dub. Treaba asta ncepea s devin un
obicei.
M-am urcat pe motociclet n spatele lui Megan, care i-a pus din
nou casca. Biata mainrie arta destul de prpdit, zgriat i
ndoit, cu parbrizul crpat. Unul dintre gravatronice un oval ct
palma din partea dreapt nu s-a aprins odat cu celelalte. Dar
motocicleta a pornit i motorul a vuit n timp ce Megan ne-a condus
prin rigol ctre un tunel larg aflat n faa noastr. Prea s dea n
sistemul de canalizare, dar n Newcago o mulime de lucruri erau
neltoare dup Marea Transfersie i crearea strzilor subterane.
Hei, oameni buni, a rostit ncet Cody n urechea noastr.
Printr-un miracol, mi pstrasem mobilul i casca n timpul
cderii.
Se petrece ceva ciudat. Ceva foarte, foarte ciudat.
Cody?! a zis Tia. Unde eti?
Limuzina-i scoas din joc, a zis el. Am tras ntr-unul din
cauciucuri i a intrat ntr-un zid. A trebuit s elimin ase soldai
nainte s m pot apropia.
Megan i cu mine am intrat n tunel i bezna s-a adncit. Terenul
cobora. Cunoteam vag mprejurimile i m-am gndit c ne va duce
n subteran cam pe lng Gibbon Street, o zon relativ nepopulat.
Cum rmne cu Conflux? l-a ntrebat Profu pe Cody.

315
Nu era n limuzin.
Poate c vreunul dintre ofierii Forelor de Ordine pe care i-ai
mpucat o fi fost de fapt Conflux, a zis Tia.
Noo, a zis Cody. L-am gsit. n portbagaj.
Linia a amuit pentru un moment.
Eti sigur c-i el? a ntrebat Profu.
Hmm, nu, a zis Cody. Poate or avea un alt Epic legat fedele n
portbagaj. n orice caz, ansa spune c tipu sta-i foarte puternic.
Dar e incontient.
mpuc-l, a zis Profu.
Nu, a zis Megan. Ia-l cu tine.
Cred c are dreptate, Profule, a zis Cody. Dac-i legat,
nseamn c nu-i chiar att de puternic. Fie asta, fie i-au folosit
slbiciunea ca s-l fac neputincios.
Dar noi nu-i tim slbiciunea, a zis Profu. Cru-l de suferin.
Profu, eu nu mpuc un tip incontient, a zis Cody. Nici mcar
dac-i Epic.
Atunci las-l acolo.
M simeam sfiat n dou. Epicii meritau s moar. Toi. Dar de
ce era incontient? Ce fceau ei cu el? Mcar era Conflux?
Jon, a zis Tia. S-ar putea s avem nevoie de el. Dac e ntr-
adevr Conflux, ne-ar putea spune unele lucruri. Am putea chiar s-
l folosim mpotriva lui Steelheart sau s ne negociem scparea.
N-ar trebui s fie foarte periculos, am recunoscut eu, vorbind
pe canalul comun.
Buza mi sngera. Mi-o mucasem n cdere i acum, c eram
ceva mai contient de starea lucrurilor, mi-am dat seama c m
durea piciorul i mi pulsau coastele. Jachetele te ajutau, dar erau
departe de a fi perfecte.
Bine, a zis Profu. Borta apte, Cody. Nu-l duce la baz. Las-l

316
legat, cu ochii acoperii i cu clu. Nu-i vorbi. Trebuie s ne
ocupm de el mpreun.
Bine, a zis Cody. Se face.
Megan i David, a zis Profu, vreau s<
Am pierdut restul frazei, pentru c n jurul nostru au izbucnit
focuri de arm. Motocicleta aa lovit cum era s-a rsucit i s-a
prbuit.
Exact pe partea pe care gravatronicele erau defecte.

317
30

Fr gravatronice, motocicleta s-a comportat ca orice motociclet


normal care se rstoarn la vitez foarte mare.
Ceea ce nu era a bun.
Am zburat imediat din a, cu motocicleta fugind de sub mine, n
clipa n care piciorul meu a atins pmntul i fora de frecare m-a
tras n spate. Megan n-a fost la fel de norocoas. A fost prins sub
motociclet, a crei greutate a strivit-o. Vehiculul s-a izbit de
peretele de oel al coridorului tubular.
Tunelul mi s-a legnat prin faa ochilor i am simit o durere
arztoare n picior. Cnd m-am oprit din rostogolit i peisajul a
ncetat s se mai clatine, mi-am dat seama c nc mai eram n via.
Chestie care m-a surprins.
n urma noastr, din umbra unei firide pe lng care trecuserm,
au ieit doi brbai n uniforma complet a Forelor de Ordine.
Marginea firidei era tivit cu luminie difuze. Licrirea lor mi-a
permis s vd c soldaii preau relaxai. A fi putut jura c l-am
auzit pe unul chicotind n casc, n timp ce i spunea ceva
tovarului su pe canalul de comunicare. Presupuneau c att
Megan, ct i eu eram mori n urma impactului sau cel puin nu
ntr-o form potrivit ca s luptm.
Calamity s dea-n toate, mi-am zis cu obrajii arznd de furie.
nainte s apuc s gndesc, am scos din toc pistolul de la subra
pistolul care-mi ucisese tatl i am descrcat patru gloane, de
foarte aproape, n trupurile celor doi. Nu le-am intit piepturile, cu
toat armura aia. Punctul slab era gtul.
Amndoi brbaii s-au prbuit. Am respirat chinuit, cu mna
ntins n care ineam pistolul tremurnd dinaintea mea. Am clipit

318
de cteva ori, ocat c reuisem s-i nimeresc. Poate c Megan avea
dreptate n privina pistoalelor.
Am gemut i am reuit s m ridic n capul oaselor. Jacheta mea
de Rzbuntor era zdrene. Majoritatea diodelor dinuntrul ei cele
care generau cmpul protector fumegau sau fuseser smulse cu
totul. Piciorul mi erau zgriat ru ntr-o parte. Dar, n ciuda durerii
cumplite, rnile nu erau prea adnci. Am reuit s m ridic
cltinndu-m i s merg. Oarecum.
Durerea era< destul de neplcut.
Megan! Gndul i-a fcut drum dincolo de ameeal i dei
era o prostie n-am verificat dac cei doi soldai chiar muriser. Am
chioptat pn la locul unde motocicleta se prbuise alunecnd
de-a lungul zidului. Singura lumin era cea a mobilului meu. Am
dat la o parte sfrmturile i am gsit-o pe Megan zcnd
dedesubt, cu jacheta ntr-o stare i mai proast dect a mea.
N-arta bine. Nu mica, avea ochii nchii i casca, pe jumtate
czut, i se crpase. Sngele i iroia pe obraz. Era de culoarea
buzelor ei. Braul i era rsucit ntr-un unghi nefiresc i pe acea parte
tot corpul de la glezn i pn la tors era nsngerat. Am
ngenuncheat ngrozit i lumina rece i calm a mobilului a scos la
iveal rni cumplite ori ncotro am ndreptat-o.
David?
Vocea blnd a Tiei a rsunat din mobilul meu, agat la locul lui
pe jachet. Era un miracol c nc mai funciona, dei mi pierdusem
casca.
David? Nu reuesc s dau de Megan. Ce se ntmpl?
Megan e la pmnt, am zis eu nucit. Mobilul ei e dus.
Probabil s-a sfrmat.
Fusese ataat de jacheta ei din care, de asemenea, nu mai
rmsese mare lucru.

319
Respiraia! Trebuie s-i verific respiraia! M-am aplecat,
ncercnd s folosesc ecranul mobilului ca s vd dac mai respira.
Apoi mi-a trecut prin minte s-i verific pulsul. Sunt n stare de oc.
Nu gndesc cum trebuie. Puteai s gndeti una ca asta dac nu
gndeai cum trebuie?
Mi-am apsat degetele pe gtul lui Megan. Avea pielea rece i
umed.
David! a zis Tia cu urgen n glas. David, pe canalele Forelor
de Ordine se poart discuii. tiu unde eti. Mai multe brigzi se
ndreapt spre tine. Infanterie i armuri. Pleac!
Am simit un puls. Slab, rar, dar exista.
Triete, am zis. Tia, triete!
David, trebuie s pleci de-acolo!
Dac-o micm pe Megan, a fi putut s-i nrutesc starea, dar
dac-o lsam acolo era o certitudine c situaia ei s-ar fi nrutit.
Dac ar fi capturat-o, ar fi fost torturat i executat. Mi-am scos
jacheta zdrenuit i am folosit-o ca s-mi nfor piciorul. n timp
ce fceam asta am simit ceva n buzunar. L-am scos afar. Era pixul
detonator cu capsele lui.
ntr-un moment de luciditate, am ataat una dintre capse de
bateria motocicletei. Auzisem c puteai s le destabilizezi i s le
faci s explodeze dac tiai cum ceea ce eu nu tiam. Dar prea o
idee bun. Singura pe care o aveam. Am luat mobilul i l-am ataat
de suportul de la ncheietur. Apoi, trgnd zdravn aer n piept,
am mpins deoparte motocicleta sfrmat roata din fa i fusese
smuls cu totul i am ridicat-o pe Megan.
Casca ei spart s-a desprins, cznd i izbindu-se de sol. Prul ei
mi-a acoperit umrul. Era mai grea dect prea. Aa-s oamenii. Dei
micu, trupul i era compact, dens. Am decis c probabil nu i-ar fi
plcut s m aud descriind-o astfel.

320
Am sltat-o pe umeri i am nceput s m deplasez mpleticindu-
m prin tunel. Din loc n loc, luminie galbene atrnau din plafon,
abia oferind suficient lumin pn i pentru un om al subteranului
ca mine.
n curnd, umerii i spatele au nceput s-mi protesteze. Am
continuat s naintez punnd un picior naintea altuia. Nu m
micm foarte iute. Nici nu gndeam foarte clar.
David.
Vocea Profului. Joas, intens.
N-o abandonez, am zis printre dini.
Nu i-a cere s faci una ca asta, a zis Profu. A prefera mai
degrab s opui rezisten i s-i sileti pe cei de la Forele de
Ordine s v ucid pe amndoi.
Nu suna foarte ncurajator.
N-o s se ajung aici, fiule, a zis Profu. Vin ajutoare.
Cred c i aud, am zis.
Am ajuns n cele din urm la captul tunelului. Ddea ntr-o
intersecie ngust din subteran. Aici nu existau cldiri, ci numai
coridoare de oel. Nu cunoteam prea bine aceast parte a oraului.
Tavanul era solid, fr deschideri ctre suprafa ca n zona unde
crescusem. Zgomotele pe care le auzeam venind din dreapta erau n
mod clar strigte. Am auzit n urma mea dangte, picioare oelite
bubuind pe caldarmul de oel. Alte strigte. Gsiser motocicleta.
M-am rezemat de zid, am schimbat puin poziia lui Megan i am
apsat pe butonul pixului meu detonator. Uurat, am auzit un poc
n urm, cnd bateria motocicletei a explodat. Strigtele au crescut
n intensitate. Poate c unii dintre ei fuseser prini n explozie.
Dac aveam cu adevrat noroc, puteau s presupun c m
ascunsesem prin preajm i aruncasem o grenad.
Am sltat-o pe Megan i, la intersecie, am fcut la stnga.

321
Sngele ei mi mbibase hainele. Probabil c era deja moar<
Nu. Am refuzat s m gndesc la asta. Un picior naintea
celuilalt. Ajutorul era pe drum. Profu mi promisese c ajutorul era
pe drum. Avea s soseasc. Profu nu minea. Jonathan Phaedrus,
fondatorul Rzbuntorilor, un ins pe care l nelegeam cumva. Dac
exista pe lumea asta cineva n care s m pot ncrede, el era.
Am mers vreo cinci minute nainte s fiu silit s m opresc brusc.
Tunelul din faa mea se ncheia cu un perete plat de oel. O
fundtur. M-am uitat peste umr i am vzut lanterne i umbre
micndu-se. Nicio scpare n direcia aia.
Coridorul din jurul meu era larg, poate de vreo douzeci de pai
lime, i nalt. Pe jos zceau materiale vechi de construcii, dei
grosul prea s fi fost furat de cine se nimerise. Erau cteva grmezi
de crmizi sparte i de bulgri de zgur. De curnd cineva
construise cteva ncperi aici jos. Ei, astea puteau s-mi asigure un
oarecare adpost.
M-am mpleticit ntr-acolo i am lungit-o pe Megan n spatele
celei mai mari grmezi, apoi mi-am trecut mobilul pe comand
manual. Profu i ceilali nu aveau s m poat auzi dect dac
atingeam ecranul pentru a transmite, dar asta mai nsemna i c nu
puteau s-mi dea de gol poziia n ncercarea lor de a m contacta.
M-am ghemuit n spatele crmizilor. Stiva nu mi asigura o
acoperire complet, dar era mai bine dect nimic, ncolit, fr arme,
fr vreo cale de a<
Brusc m-am simit ca un idiot. Mi-am vrt mna n buzunarul
cu fermoar de pe piciorul pantalonului, cutndu-mi tensorul. L-am
scos triumftor. Poate reueam s sap n jos pn n catacombele de
oel sau pur i simplu n lateral, ctre o rut mai sigur.
Mi-am pus mnua i abia atunci mi-am dat seama c tensorul se
fcuse praf. L-am privit cu o disperare crescnd. Fusese n

322
buzunarul de pe piciorul pe care aterizasem n cdere i fundul
buzunarului se rupsese. Tensorului i lipseau dou degete, prile
electronice se sfrmaser i diverse piese atrnau ca ochii scoi din
orbitele unui zombi dintr-un film de groaz de odinioar.
M-am aezat la loc i aproape am izbucnit n rs. Soldaii Forelor
de Ordine cercetau coridoarele. Strigte. Zgomot de pai. Lanterne.
Apropiindu-se tot mai tare.
Mobilul mi-a clipit discret. Am cobort volumul ct mai jos, apoi
am atins ecranul i m-am aplecat deasupra lui.
David? a ntrebat Tia cu o voce foarte joas. David, unde eti?
Am ajuns la captul tunelului, am rspuns eu n oapt,
inndu-mi mobilul n dreptul gurii. Am cotit la stnga.
La stnga? E o fundtur. Trebuie s<
tiu, i-am zis. n celelalte direcii erau soldai.
Am privit-o pe Megan care zcea nemicat pe podea.
I-am verificat din nou gtul.
Avea n continuare puls. Am nchis ochii uurat. Nu c ar mai
conta acum.
Pe Calamity, a njurat Tia.
Am auzit focuri de arm i am tresrit, creznd c proveneau din
apropierea mea. Dar nu era aa. Se auzeau de pe canalul de
comunicare.
Tia? am uierat.
Au ajuns aici, a zis ea. Nu-i face griji n privina mea. Pot s
apr locul sta. David, trebuie s<
Hei, tu! a strigat o voce din intersecie.
M-am lsat n jos, dar grmada de crmizi nu era suficient de
mare ca s m ascund complet, dect dac m lungeam de-a
binelea la pmnt.
E cineva acolo! a strigat vocea.

323
Lanternele puternice din dotarea Forelor de Ordine s-au
ndreptat spre mine. Majoritatea acestora erau montate pe evile
unor puti de asalt.
Mobilul meu a clipit. I-am atins ecranul.
David.
Vocea Profului. Prea epuizat.
Folosete tensorul.
Stricat, am optit. L-am stricat n timpul accidentului.
Tcere.
Tu ncearc-l oricum, m-a ndemnat Profu.
Profu, e mort.
M-am uitat pe furi pe deasupra crmizilor. O mulime
considerabil de soldai se aduna la cellalt capt al culoarului.
Civa ngenuncheaser cu armele aintite n direcia mea, privind
prin lunete. Am rmas ghemuit.
Tu f ce-i spun, mi-a poruncit Profu.
Am oftat i mi-am lipit palma de podea. Am nchis ochii, dar nu
era uor s m concentrez.
Minile sus i nainteaz ncet! mi-a strigat o voce din culoar.
Dac nu iei la vedere vom fi silii s deschidem focul.
Am ncercat din rsputeri s-i ignor. M-am concentrat asupra
tensorului, asupra vibraiilor. Pentru o clip am crezut c am simit
ceva, un zumzet jos, adnc, plin de for.
A disprut. Era o prostie. Era ca i cum ai fi ncercat s decupezi
o gaur n zid narmat numai cu o sticl de suc.
mi pare ru, Profule, am zis. S-a stricat de-a binelea.
Am verificat magazia pistolului tatei. Mai aveam cinci cartue.
Cinci cartue preioase care ar fi putut s-l rneasc pe Steelheart.
N-aveam s am ansa de a afla rspunsul.
Amice, i expir timpul! mi-a strigat soldatul.

324
Trebuie s reziti, mi-a zis Profu cu urgen n glas.
Cu volumul att de cobort, vocea-i prea fragil.
Ar trebui s-o ajui pe Tia, am zis, pregtindu-m sufletete.
Ea o s se descurce, a zis Profu. Abraham se duce s-o ajute, iar
ascunztoarea a fost proiectat cu gndul la un posibil atac. Poate s
sigileze intrarea i s atepte pn pleac soldaii. David, trebuie s
reziti pn ajung la tine.
O s am grij s nu ne prind vii, Profule, am promis eu.
Sigurana Rzbuntorilor e mai important dect mine.
Am cotrobit n jacheta lui Megan, scond din toc pistolul ei i
deblocndu-i piedica. SIG Sauer P226, calibrul 40. Frumoas arm.
Vin, fiule, a zis ncet Profu. in-te bine!
Am tras cu ochiul din ascunztoare. Soldaii naintau cu armele
pregtite. Probabil voiau s m prind viu. Ei bine, poate c asta
avea s-mi permit s iau vreo civa cu mine nainte s cad n
lupt.
Am ridicat pistolul lui Megan i am tras cteva focuri rapide. Au
avut efectul scontat. Soldaii s-au mprtiat, cutnd adpost. Unii
au tras la rndul lor i n jurul meu au nit ndrile crmizilor
care explodau sub tirul armelor automate.
Ei, s-a zis i cu ideea c m-ar vrea n via.
Transpiram.
Ce mai fel de-a muri, m-am pomenit zicndu-i lui Megan, n
timp ce m feream i trgeam ntr-un soldat care se apropiase prea
tare.
Cred c unul dintre gloane chiar i-a strpuns armura: cnd a
srit n dosul unor evi ruginite, chiopta.
M-am ghemuit din nou, n timp ce tirul armelor de asalt rsuna
asemeni unor artificii ntr-o cutie de conserve. Ceea ce i era, dac
m gndeam mai bine. Devin mai bun. Am zmbit amar scond

325
ncrctorul pistolului lui Megan i punnd un altul n loc.
mi pare ru c te-am dezamgit, am zis vorbind cu silueta ei
nemicat.
Respiraia ei devenise i mai stins.
Meritai s supravieuieti chestiei steia, chiar dac eu n-a fi
reuit.
Am vrut s le mai expediez cteva gloane, dar tirul putilor m-a
alungat n ascunztoare fr s fi apucat s trag mcar o dat. Am
respirat greu, tergndu-mi sngele de pe obraz. Schijele rezultate
n urma impactului gloanelor m loviser cu suficient for ca s
m rneasc.
tii, i-am zis, cred c m-am ndrgostit de tine din prima zi. Ce
mai prostie, nu? Dragoste la prima vedere. Ditamai clieul!
Am tras trei gloane, dar acum soldaii acionau cu mai puin
pruden. i dduser seama c eram singur i narmat doar cu un
pistol. Probabil c mai eram n via numai fiindc fcusem
motocicleta s sar n aer i acum ei se temeau de alte explozii.
Nici mcar nu tiu dac-i pot zice dragoste, am optit
rencrcnd pistolul. Sunt ndrgostit? E doar un foc de paie? Ne
cunoatem de mai puin de o lun i cam jumtate din timpul sta
m-ai tratat ca pe un gunoi. Dar n ziua luptei cu Fortuity i atunci, la
centrala electric, mi s-a prut c era ceva ntre noi. O< Nu tiu.
Ceva reciproc. Ceva ce mi-am dorit.
Am aruncat o privire ctre silueta ei palid, nemicat.
Cred c acum o lun te-a fi lsat lng motociclet, i-am zis.
Pentru c-mi doream nespus de tare s m rzbun pe el.
Bum! Bum! Bum!
Grmada de crmizi s-a zguduit ca i cum poliitii ar fi ncercat
s ajung la mine croindu-i drum prin ea.
Chestia asta m sperie, am zis eu ncet, fr s-o privesc pe

326
Megan. Dac mai conteaz, i mulumesc c m-ai fcut s-mi pese i
de altceva dect de Steelheart. Nu tiu dac te iubesc. Dar orice-o fi
emoia asta, e cea mai puternic pe care am simit-o de ani de zile.
i mulumesc.
Am dezlnuit focul, dar m-am retras cnd un glon mi-a ters
braul.
ncrctorul era gol. Am oftat i am lsat s cad pistolul lui
Megan, lundu-l pe cel al tatei. Apoi l-am aintit asupra ei.
Degetul mi-a ovit pe trgaci. Ar fi fost un gest milos. Mai bine o
moarte rapid dect s ndure torturile i execuia. Am ncercat s
m forez s aps pe trgaci.
Scntei, ce frumoas e, mi-am zis. Era ntins cu profilul
nensngerat ctre mine, cu prul ei auriu rsfirat, cu pielea palid
i ochii nchii ca i cum ar fi dormit.
Chiar eram n stare s fac asta?
Focurile de arm se opriser. Am riscat s arunc o privire dincolo
de grmada mea instabil de crmizi. Dou forme imense naintau
cu micri mecanice pe hol. Deci chiar aduseser armuri blindate. O
parte din mine s-a simit mndr c eram aa o problem pentru ei.
Haosul pe care Rzbuntorii l provocaser astzi, distrugerea pe
care o semnaserm n rndurile lacheilor lui Steelheart i
determinase s fac exces de for. O brigad de douzeci de
oameni i dou armuri mecanizate ca s doboare un tip narmat cu
un pistol!
A sosit timpul s mor, am optit. Cred c-o s-o fac trgnd cu
pistolul ntr-o armur blindat de patru metri jumate. Mcar o s fie
spectaculos.
Am respirat adnc, mpresurat de siluetele Forelor de Ordine ce
se strecurau tot mai aproape pe coridorul ntunecat. Am nceput s
m ridic, aintindu-mi mai ferm pistolul ctre Megan. Aveam de

327
gnd s o mpuc i apoi s-i oblig pe soldai s m lichideze.
Am observat c-mi clipea mobilul.
Foc! a strigat unul dintre soldai.
Tavanul s-a topit.
L-am vzut cum nu se poate mai clar. Priveam n lungul
tunelului, refuznd s m uit la Megan n timp ce o mpucam. Am
vzut foarte clar cum o poriune circular de tavan s-a transformat
ntr-o coloan de praf ntunecat, care s-a revrsat ca o cascad. Ca
nisipul scurs printr-un cep imens, particulele au atins podeaua i s-
au rspndit alctuind un nor.
Ceaa s-a mprtiat. Degetul mi-a zvcnit, dar nu am apsat pe
trgaci. nconjurat de praf, o siluet tocmai se ndrepta. Aterizase
de sus. Purta o hain neagr, subire, ca un halat de laborator,
pantaloni de culoare nchis, cizme negre i o mic pereche de
ochelari de protecie.
Profu sosise, purtnd cte un tensor pe fiecare mn, cu lumina
lor verde strlucind fantomatic.
Poliitii au deschis focul, trimind o furtun de gloane n
lungul culoarului. Profu i-a ridicat mna i a mpins nainte
tensorul strlucitor. Aproape c simeam zumzetul dispozitivului.
Gloanele au explodat n zbor, dezintegrndu-se. Cnd au ajuns
s-l loveasc pe Prof erau reduse la nite mici frmie de oel, cam
tot att de periculoase ca firele de praf. L-au bombardat cu sutele,
pe el i caldarmul din jurul lui. Cele care i-au ratat inta s-au
mprtiat prin aer, reflectnd lumina. Atunci mi-am dat seama de
ce purta ochelarii de protecie.
M-am ridicat, cu gura cscat i cu pistolul uitat ntre degete.
Presupusesem c deveneam din ce n ce mai bun cu tensorul, dar
distrugerea acelor gloane< depea complet capacitatea mea de
nelegere.

328
Profu nu le-a dat soldailor uluii timp s-i revin. Nu avea
nicio arm din cte vedeam, dar s-a scuturat de praf i s-a repezit
asupra lor. Unitile mecanizate au nceput s trag, dar i foloseau
armele rotative, ca i cum nu le-ar fi venit s cread ceea ce tocmai
vzuser i ar fi considerat c artileria de calibru mai greu putea fi o
soluie.
i mai multe gloane s-au dezintegrat n aer, spulberate de
tensorii Profului. Picioarele i-au derapat pe caldarmul prfuit i
apoi a ajuns n faa Forelor de Ordine.
A atacat oameni n armur cu pumnii.
Am cscat ochii mari vzndu-l cum doboar un soldat cu un
pumn n fa, fcnd casca omului s se transforme n praf nainte
s-l loveasc. Dezintegreaz armura n timp ce atac. Profu s-a
rsucit cu graie ntre doi soldai, nfigndu-i pumnul n stomacul
unuia dintre ei, apoi ntorcndu-se i repezindu-i mna n piciorul
celuilalt. Armurile le-au cedat, dezintegrndu-se chiar nainte ca
Profu s loveasc, i praful a nit n toate direciile.
ncheindu-i pirueta, a izbit cu palma peretele ncperii de oel.
Metalul pulverizat s-a scurs i ceva lung i subire s-a desprins de
zid, czndu-i n mn. O spad, tiat din oel dintr-o lovitur de
tensor incredibil de precis.
Profu a atacat soldaii zpcii i oelul a scnteiat. Unii au
ncercat s-i continue tirul, iar alii s-au apropiat cu bastoane, pe
care Profu le-a distrus cu aceeai uurin cu care pulverizase
gloanele. Mnuia spada cu o mn, iar cu cealalt lansa explozii
aproape invizibile, care reduceau metalul i kevlarul la nimic. Praful
se scurgea de pe trupurile soldailor aflai n apropierea lui,
fcndu-i s alunece i s se poticneasc, dezechilibrai subit, n
timp ce ctile li se topeau i armura disprea.
Sngele nea n lumina puternic a lanternelor i soldaii se

329
prbueau. Trecuser abia cteva bti de inim de cnd Profu
aterizase n ncpere, dar vreo duzin dintre ei erau deja la pmnt.
Armurile mecanizate i scoseser tunurile energetice cu tragere
de la umr, dar Profu era prea aproape. A sprintat pn la un petic
acoperit cu pulbere de oel, apoi a alunecat nainte, ghemuit pe
suprafaa prfoas, ca unul obinuit cu aa ceva. S-a rsucit n
lateral i a lovit piciorul armurii blindate. Braul Profului a trecut
complet prin ea, ntr-un nor de praf.
S-a oprit din alunecare, nc ntr-un genunchi. Armura s-a
prbuit cu un bufnet sonor, iar Profu a nit nainte i i-a repezit
pumnul i prin piciorul celeilalte armuri. i-a retras mna i piciorul
s-a ndoit, apoi s-a frnt i armura a czut pe o parte. n cdere, a
scos o explozie galben-albstruie, topind o poriune din podea.
Un membru nesbuit al Forelor de Ordine a ncercat s se
repead asupra Profului, care sttea n picioare n faa armurilor
distruse. Profu nici nu s-a mai obosit cu spada. S-a ferit ntr-o parte,
apoi i-a repezit pumnul nainte. Am vzut pumnul apropiindu-se
de faa soldatului i vizorul ctii dezintegrndu-se chiar nainte ca
Profu s loveasc.
Soldatul s-a prbuit. n hol s-a fcut linite. Fragmente
strlucitoare de oel pluteau n razele lanternelor, ca ninsoarea la
miezul nopii.
Mi se spune Limelight, a zis Profu cu o voce puternic i
sigur. Spunei-i stpnului vostru c sunt din cale-afar de enervat
c-am fost silit s m ocup personal de nite viermi ca voi. Din
pcate, slujitorii mei sunt nite proti incapabili s ndeplineasc
pn i cele mai simple ordine.
Transmitei-i stpnului vostru c vremea dansului i a jocurilor
s-a dus. Dac nu vine el nsui s dea ochii cu mine, o s desfac
oraul sta n buci pn o s dau de el.

330
Profu a pit pe lng soldaii rmai, fr s le arunce o privire.
S-a apropiat de mine, ntorcndu-le spatele soldailor. M-am
ncordat, ateptndu-m ca acetia s ncerce ceva. Dar n-au fcut
nimic. Erau nfricoai. Oamenii nu-i nfruntau pe Epici. Aa
fuseser nvai, asta li se vrse n cap.
Profu a ajuns lng mine, luminat din spate, cu chipul nvluit n
umbr.
A fost genial, am zis eu n oapt.
Ia fata.
Nu-mi vine s cred c-ai<
Profu m-a privit i i-am zrit, n sfrit, chipul. Flcile ncletate,
privirea att de intens c prea s ard. Era dispre n acea privire
i vznd-o, m-am mpleticit napoi ocat.
Profu prea s tremure, strngndu-i pumnii ca i cum ar fi
ncercat s-i rein un impuls teribil.
Ia. Fata.
Am ncuviinat nucit, mi-am ndesat pistolul n buzunar i am
ridicat-o pe Megan.
Jon.
Vocea Tiei, rsunnd din mobilul lui. Al meu era nc pe modul
silenios.
Jon, soldaii s-au retras de pe poziia mea. Ce se ntmpl?
Profu nu i-a rspuns. A fluturat o mn mbrcat n tensor i
solul din faa noastr s-a topit. Praful s-a scurs ca nisipul ntr-o
clepsidr, dnd la iveal un tunel improvizat ce ducea ctre
nivelurile de dedesubt.
L-am urmat prin tunel i aa am scpat.

331
PARTEA A PATRA

31

Abraham, mi mai trebuie snge, a zis Tia lucrnd cu o grab


nebun. Abraham cu braul ntr-o earf nroit de propriul lui
snge s-a precipitat ctre rcitor.
Megan zcea pe masa de conferine din oel, n ncperea
principal a ascunztorii noastre. Grmezi de hrtii i cteva dintre
uneltele lui Abraham zceau pe podea, unde le mturasem cu
braul. Acum stteam la o parte simindu-m neajutorat, epuizat i
ngrozit. Profu ne spase o intrare n partea din spate a
ascunztorii. Intrarea din fa fusese blocat de Tia cu ajutorul unor
obturatoare de metal i a unei grenade incendiare speciale.
Nu nelegeam mare lucru din ce-i fcea Tia lui Megan. Implica
bandaje i ncercri de a coase rnile. Se prea c Megan avea
leziuni interne. Tia gsea c acestea erau mai ngrijortoare dect
cantitatea imens de snge pe care Megan o pierduse.
Vedeam chipul lui Megan. Era ntors ctre mine, cu ochii ei de
nger nchii. Tia i tiase majoritatea hainelor, dezvluind
proporiile rnilor. Erau groaznice.
Prea straniu s-i vd chipul att de linitit. Dar aveam senzaia
c neleg. Eu nsumi m simeam amorit.
Pas cu pas< O crasem pn n ascunztoare. Acele momente
erau o cea, o cea de durere i team, de suferin i nuceal.
Profu nu se oferise nici mcar o singur dat s m ajute. De
cteva ori aproape c m abandonase.
Poftim, i-a zis Abraham Tiei, aducnd alt pung de snge.
332
Aga-o, i-a zis preocupat Tia, aflat de cealalt parte a lui
Megan.
Vedeam lumina reflectndu-se pe mnuile ei chirurgicale
nsngerate. Nu apucase s se schimbe i hainele ei de zi cu zi un
cardigan, o bluz i nite blugi erau acum pline de dre de snge.
Lucra cu o concentrare intens, dar vocea i trda panica.
Mobilul Tiei piuia innd un ritm slab. Avea o aplicaie medical,
aa c Tia i-l amplasase pe piept lui Megan ca s i detecteze btile
inimii. Din cnd n cnd, Tia l ridica i-l trecea peste abdomenul lui
Megan pentru a-l scana rapid cu ultrasunete. Acea parte a creierului
meu care mai putea gndi era impresionat de pregtirea
Rzbuntorilor. Eu nici mcar nu tiusem c Tia avea cunotine
medicale, darmite c aveam snge i echipament medical n
depozite.
N-ar trebui s arate aa, mi-am zis clipind ca s alung nite
lacrimi pe care nu le simisem ivindu-se. Att de vulnerabil.
Goal pe o mas. Megan e mai puternic de-att. N-ar trebui s-o
acopere puin cu un cearaf ct timp lucreaz?
M-am surprins ridicndu-m ca s caut ceva cu care s-o acopr,
ceva care s-i ofere o aparen de decen, apoi mi-am dat seama ct
de idiot eram. Aici fiecare moment era crucial i nu puteam s dau
eu buzna i s-i distrag atenia Tiei.
M-am aezat. Eram acoperit cu sngele lui Megan. Nu-i mai
simeam mirosul. Probabil c nasul meu se obinuise cu el.
Trebuie s se fac bine, mi-am zis nucit. Am salvat-o. Am
adus-o napoi. Acum trebuie s se fac bine. Aa merg lucrurile.
N-ar trebui s se ntmple asta, a zis Abraham ncet.
Tmduitorul<
Nu funcioneaz pe toat lumea, a zis Tia. Nu tiu de ce. Fir-ar
s fie, a vrea s tiu. Dar pe Megan niciodat n-a funcionat prea

333
bine, aa cum mereu au fost probleme cnd trebuia s lucreze cu
tensorii.
Nu mai vorbii despre punctele ei slabe, am urlat n mintea
mea.
Btile inimii lui Megan au devenit din ce n ce mai stinse. Le
auzeam, amplificate de telefonul Tiei: bip, bip, bip. nainte s-mi
dau seama ce fceam m-am ridicat n picioare. M-am ntors ctre
camera de gndit a Profului. Cody nu revenise n ascunztoare. l
supraveghea n continuare pe Epicul capturat n cealalt
ascunztoare, aa cum i se ordonase. Dar Profu era aici, n
ncperea alturat. Se dusese drept acolo dup sosirea noastr, fr
s ne arunce o singur privire mie i lui Megan.
David! s-a rstit Tia. Ce faci?
Eu< eu< m-am blbit, ncercnd s-mi gsesc cuvintele. M
duc s-l aduc pe Profu. O s fac el ceva. O s-o salveze. tie ce
trebuie fcut.
Jon nu poate face nimic aici, a zis Tia. Aaz-te la loc!
Ordinul acela aspru a ptruns dincolo de confuzia mea.
M-am aezat i am privit pleoapele lsate ale lui Megan n timp
ce Tia lucra, njurnd ncet, ca pentru sine. njurturile ei aproape c
se potriveau cu ritmul inimii lui Megan. Abraham sttea deoparte
cu un aer neajutorat.
I-am privit ochii. I-am privit chipul calm i senin n timp ce
btile au ncetinit. Apoi s-au oprit. Dinspre mobil n-a mai venit
niciun sunet, numai o tcere ncrcat de semnificaii. Un nimic
nesat de informaie.
Asta< am zis clipind ca s-mi alung lacrimile. Am crat-o
pn aici, Tia<
mi pare ru, a zis Tia.
i-a dus o mn la fa, lsndu-i o dr nsngerat pe frunte.

334
Apoi a oftat i s-a rezemat de zid artnd sfrit.
F ceva, i-am zis.
Nu era un ordin. Era o rugminte.
Am fcut tot ce mi-a stat n putin, a zis Tia. A murit, David.
Tcere.
Rnile alea erau grave, a continuat Tia. Ai fcut tot ce-ai putut.
Nu-i vina ta. Ca s fiu cinstit, nici dac-ai fi reuit s-o aduci aici
imediat nu tiu dac-ar fi supravieuit.
Eu<
Nu reueam s gndesc.
Am auzit fonetul unei pnze. M-am uitat ntr-o parte. Profu
sttea n pragul camerei sale. i scuturase hainele de praf i arta
curat i respectabil, n contrast total cu noi ceilali. A aruncat o
privire ctre Megan.
A murit? a ntrebat el.
Comparativ cu mai-nainte vocea i se mai mblnzise, dar tot nu
suna aa cum simeam c ar fi trebuit.
Tia a fcut semn c da.
Adunai ce putei, a zis Profu, punndu-i un rucsac pe umr.
Abandonm poziia asta. E compromis.
Tia i Abraham au ncuviinat, de parc s-ar fi ateptat la un
asemenea ordin. Abraham s-a oprit ct s-i pun o mn pe
umrul lui Megan i s-i ncline capul, atingndu-i medalionul de
la gt. Apoi s-a grbit s-i adune ustensilele.
Am luat o ptur din sacul dormit al lui Megan care nu avea
cearafuri i m-am ntors ca s-o nvelesc cu ea. Profu m-a privit
prnd gata s obiecteze fa de un gest att de frivol, ns i-a inut
gura. Am ndesat ptura sub umerii lui Megan, dar i-am lsat capul
neacoperit. Nu tiu de ce, atunci cnd moare cineva, oamenii i
acoper faa. Faa e singurul lucru care nc mai e n regul. Am

335
atins-o cu degetele. Pielea era cald nc.
Asta nu se poate ntmpla, mi-am spus. Rzbuntorii nu dau
gre n felul sta.
Din pcate, faptele documentate de mine nsumi mi-au
inundat mintea. Rzbuntorii chiar ddeau gre. Membri ai
Rzbuntorilor chiar muriser. Studiasem toate astea. Asemenea
lucruri chiar se ntmplaser.
Numai c n-ar fi trebuit s i se ntmple lui Megan.
Trebuie s m asigur c se ocup cineva de trupul ei, mi-am
zis, aplecndu-m s-o ridic.
Las cadavrul aici, a zis Profu.
Nu l-am luat n seam, apoi l-am simit apucndu-m de umr.
L-am privit cu ochi nceoai, descoperindu-i expresia aspr i ochii
mari i mnioi. S-au mblnzit cnd mi-a vzut chipul.
Ce s-a-ntmplat s-a-ntmplat, mi-a zis Profu. O s dm foc
gurii steia i va fi o nmormntare potrivit pentru ea. n plus,
dac am ncerca s lum cadavrul cu noi, asta ne-ar ncetini i poate
ne-ar aduce chiar moartea. Cel mai probabil soldaii nc mai
vegheaz afar. Nu tim ct va dura pn vor descoperi noua cale
de acces pe care am tiat-o pn aici.
A ovit.
E moart, fiule.
Ar fi trebuit s fug mai repede, am optit, neinnd cont de
ceea ce mi spusese Tia. Ar fi trebuit s-o pot salva.
Eti furios? a ntrebat Profu.
Eu<
Las vina, a zis Profu. Las negarea. Steelheart e cel care i-a
fcut asta. El e inta noastr. Pe asta trebuie s te concentrezi. Nu
avem timp s jelim, avem timp doar pentru rzbunare.
M-am pomenit ncuviinnd. Muli ar fi spus c acestea nu erau

336
cuvintele potrivite, dar asupra mea au avut efect. Profu avea
dreptate. Dac boceam, dac jeleam, a fi murit. Aveam nevoie de
ceva care s nlocuiasc aceste emoii, ceva puternic.
Ura fa de Steelheart. Asta era. mi luase tatl i acum mi-o luase
i pe Megan. Am neles deodat c, atta timp ct tria, avea s-mi
ia tot ce a fi iubit.
S-l ursc pe Steelheart. S m folosesc de asta ca s continui.
Da< puteam s-o fac. Am ncuviinat.
Adun-i notiele i pe urm mpacheteaz imagerul, a zis
Profu. Plecm n zece minute i o s distrugem tot ce nu putem
cra.

M-am uitat n urma mea, de-a lungul noului tunel spat de Prof
pn la ascunztoarea noastr. La captul lui strlucea o lumin
intens, roie, un rug funerar pentru Megan. Explozia declanat de
Abraham fusese suficient de fierbinte ca s topeasc oelul. i
simeam cldura chiar de la aceast distan.
Dac Forele de Ordine ar fi reuit s-i croiasc drum pn n
ascunztoarea noastr, n-ar fi gsit dect cenu i praf. Luaserm
cu noi tot ce putuserm, iar Tia mai ascunsese unele lucruri ntr-un
buzunar secret, spat de Abraham la cererea ei ntr-un coridor din
apropiere. Pentru a doua oar ntr-o lun am urmrit cum arde un
loc pe care-l consideram acas.
Acesta lua cu el ceva foarte drag mie. Voiam s-mi iau rmas
bun, s-l optesc sau mcar s l gndesc. Nu reueam s formulez
cuvintele. Cred c< pur i simplu nu eram pregtit.
M-am ntors i i-am urmat pe ceilali, cufundndu-m n
ntuneric.
O or mai trzia, nc mai mergeam printr-un coridor ntunecat,
cu capul plecat i cu rucsacul n spate. Eram att de obosit c de-

337
abia puteam s gndesc.
Era ciudat totui: orict de puternic fusese pentru scurt timp ura
mea, acum era sleit. S-o nlocuiesc pe Megan cu ura nu prea o
afacere grozav.
Am vzut micare naintea mea: era Tia, care rmsese n spate,
permindu-mi s-o ajung din urm. Se schimbase n grab de
hainele ei nsngerate. M silise i pe mine s fac la fel nainte s
abandonm ascunztoarea. mi splasem i minile, dar nc mai
aveam snge ntrit sub unghii.
Hei, a zis Tia. Pari destul de obosit.
Am ridicat din umeri.
Vrei s discutm?
Nu despre ea. Cel puin< nu acum.
OK. Atunci poate despre altceva?
Ceva care s-i distrag atenia, sugera tonul ei.
Ei, poate c n-ar fi fost ru. Numai c unicul lucru despre care
voiam s discut era aproape la fel de dureros.
De ce e Profu att de suprat pe mine? am ntrebat-o ncet.
Prea< Prea indignat c a fost silit s-mi vin n ajutor.
Asta m mbolnvea. Cnd mi vorbise la mobil pruse
ncurajator, decis s ajute. Dup aceea ns< parc fusese altcineva.
Acum, mergnd singur n fruntea grupului, nc mai pstra ceva
din atitudinea asta.
Tia mi-a urmat privirea.
Profu are< nite amintiri neplcute legate de tensori, David.
Nu suport s-i foloseasc.
Dar<
Nu e furios pe tine, a zis Tia, i nu e suprat c a trebuit s
vin s te salveze, indiferent ce i se va fi prut. E furios pe sine. Are
nevoie de puin singurtate.

338
Dar, Tia, a fost att de bun cu ei!
tiu, a zis ea ncet. L-am vzut. Sunt probleme pe care nu le
poi nelege, David. Uneori, cnd facem lucruri pe care le fceam
cndva, ne amintim cine eram atunci i nu ntotdeauna amintirile-s
plcute.
Asta nu prea avea logic, dup prerea mea. Dar n fond mintea
mea nu era tocmai ascuit pe moment.
Am ajuns n cele din urm la noua ascunztoare, care era mai
mic dect cea dinti: numai dou cmrue. Cody ne-a ieit n
ntmpinare, vorbind ns pe un ton abtut. Era evident c fusese
informat despre cele petrecute. Ne-a ajutat s ne crm
echipamentul n noua ncpere principal a noii noastre
ascunztori.
Conflux, eful Forelor de Ordine, era prizonier aici undeva.
Eram oare nebuni creznd c-l puteam reine? Totul era cumva o
alt curs? Trebuia s cred c Profu i Tia tiau ce fceau.
n timp ce muncea, Abraham i flexa braul, cel care ncasase un
glon. Micile diode ale tmduitorului strfulgerau pe bicepsul lui i
rnile produse de gloane prinseser deja coaj. O noapte de somn
cu diodele acelea pe el i de diminea avea s-i poat folosi braul
fr probleme.
i totui pe Megan n-a ajutat-o. Nimic din ce-am fcut n-a
ajutat-o, mi-am zis, dndu-i rucsacul meu lui Cody i trndu-m
prin tunel n camera aflat deasupra.
Pierdusem o mulime de oameni n ultimii zece ani. Viaa din
Newcago nu era uoar, mai ales pentru orfani. Dar, de la moartea
tatei, niciuna dintre aceste pierderi nu m mai afectase att de
profund. Cred c asta era un lucru bun: nsemna c nvam din
nou s-mi pese. Pe moment ns m simeam mizerabil.
Cnd am ieit din gura tunelului n noua noastr ascunztoare,

339
Profu le spunea tuturor s se duc la culcare. Voia s fim odihnii
nainte s avem de-a face cu Epicul captiv. n timp ce mi aranjam
sacul de dormit, l-am auzit discutnd cu Cody i Tia. Ceva despre a-
i administra Epicului un sedativ ca s rmn incontient.
David? m-a ntrebat Tia. Eti rnit. Ar trebui s-i ataez
tmduitorul i s<
O s supravieuiesc, am zis.
M puteau vindeca a doua zi. Pe moment nu-mi psa. n schimb
m-am vrt n sacul de dormit i m-am ntors cu faa la perete. Apoi
am lsat n sfrit lacrimile s izbucneasc.

340
32

aisprezece ore mai trziu stteam pe podeaua noii ascunztori


mncnd un bol cu terci de ovz cu stafide, n timp ce diodele
tmduitorului clipeau ataate de piciorul i coastele mele.
Fuseserm silii s lsm n urm multe dintre alimentele mai
apetisante i ne bazam pe ceea ce fusese depozitat n vizuin.
Ceilali Rzbuntori mi-au dat pace. Mi s-a prut cam ciudat,
fiindc ei o cunoscuser pe Megan de mai mult timp dect mine. Nu
era ca i cum ntre noi ar fi fost ceva deosebit, chiar dac ea ncepuse
s se mai nclzeasc fa de mine.
De fapt, privind napoi, reacia mea la moartea ei prea
prosteasc. Eram doar un biat care fcuse o pasiune. Cu toate
astea, sufeream. Din greu.
Hei, Profule, a zis Cody care sttea n faa unui laptop. Ar
trebui s vezi asta, frne!
Frne? a zis Profu.
Am puin snge australian, a zis Cody. Bunicul tatei a fost pe
sfert australian. Voiam de mult s-o probez, aa, ca s fac o
schimbare.
Cody, omule, tare ciudat eti, a zis Profu.
Revenise la felul su obinuit de a fi, poate ceva mai solemn n
acea zi. La fel i ceilali, inclusiv Cody. Pierderea unui membru al
echipei nu era o experien plcut, dei am avut senzaia c mai
trecuser prin aa ceva.
Profu a examinat o clip ecranul, apoi a ridicat dintr-o
sprncean. Cody a tastat, apoi a tastat din nou.
Ce se ntmpl? a ntrebat Tia.
Cody a rsucit laptopul. Nu existau scaune. Stteam cu toii pe

341
sacii notri de dormit. Chiar dac aceast ascunztoare era mai
micu dect cealalt, mie mi se prea prea goal. Nu eram destui.
Ecranul era albastru, acoperit cu litere mari, negre: ALEGE
LOCUL I ORA. VOI FI ACOLO.
Numai asta apare pe toate cele o sut de canale de televiziune
din reeaua lui Steelheart, a zis Cody. Mesajul este distribuit pe
orice mobil care se logheaz i pe orice panou informativ din ora.
Am o vag bnuial c am reuit s-i atragem atenia.
Profu a zmbit.
Asta-i bine. Ne las s alegem locul luptei.
Aa face de obicei, am zis eu cu ochii n bolul meu cu terci. i
pe Faultline a lsat-o s aleag. Crede c astfel transmite un mesaj:
c oraul sta-i aparine i c nu-i pas dac ncerci s gseti un
teren care s te avantajeze, fiindc o s te ucid oricum.
Mi-a dori numai s nu m simt de parc-a fi oarb, a zis Tia.
Sttea n colul cel mai ndeprtat, cu tableta ei. Avea mobilul
conectat la ea, aa c tableta mrea ceea ce aprea pe ecranul
telefonului.
E uimitor, s-a plns ea. Cum de au aflat c am intrat n
sistemul camerelor lor de supraveghere? Am fost eliminat de peste
tot, mi s-a tiat orice acces. Nu pot s vd nimic din ceea ce se
petrece n ora.
O s alegem un loc unde s ne putem instala propriile camere,
a zis Profu. N-o s fii oarb cnd o s ne luptm cu el, Tia. O s<
Mobilul lui Abraham a scos un bip. El l-a ridicat.
Alarmele de proximitate spun c prizonierul nostru se
trezete, Profule.
Bine, a zis Profu, ridicndu-se i uitndu-se ctre intrarea
camerei mai mici, care l adpostea pe captivul nostru. Misterul sta
nu mi-a dat pace toat ziua.

342
ntorcndu-se, privirea i-a czut asupra mea i am surprins n
ochii lui o strfulgerare de vinovie.
A trecut repede pe lng mine i a nceput s dea ordine. Urma
s interogm prizonierul cu o lumin care s-i bat drept n ochi, n
timp ce Cody avea s stea n spatele Epicului inndu-i un pistol
lipit de ceaf. Toat lumea trebuia s-i poarte jachetele. Pe a mea o
nlocuiser cu una de rezerv. Era din piele neagr, cu un numr
sau dou mai mare.
Rzbuntorii s-au pus n micare ca s pregteasc totul. Tia i
Cody au intrat n camera prizonierului, urmai n cele din urm de
Prof. Am mai ndesat o lingur de terci n gur, apoi l-am observat
pe Abraham care rmsese n ncperea principal.
El s-a apropiat de mine i s-a lsat ntr-un genunchi.
Triete, David, a zis el ncet. Triete-i viaa.
Asta i fac, am mormit eu.
Nu. l lai pe Steelheart s-i modeleze viaa n locul tu. i-o
controleaz pas cu pas. Triete-i propria via.
M-a btut pe umr de parc asta ar fi rezolvat totul i mi-a fcut
semn s l nsoesc n ncperea alturat.
Am oftat, m-am ridicat n picioare i l-am urmat.
Captivul era un brbat slbnog i mai n vrst probabil de
vreo aizeci de ani cu un nceput de chelie i cu pielea oache. i
ntorcea capul ncolo i ncoace, ncercnd s-i dea seama unde se
afla, dei era n continuare legat la ochi i avea clu la gur. n mod
cert nu prea periculos, aa legat de scaun cum era. Desigur, muli
Epici nepericuloi puteau s te omoare fr prea mare osteneal.
Conflux nu ar fi trebuit s aib genul sta de puteri. Dar pe de
alt parte nici Fortuity nu ar fi trebuit s aib dexteriti sporite. n
plus, nici mcar nu eram siguri c sta era Conflux. M-am pomenit
evalund situaia, ceea ce era bine. Mcar m mpiedica s m mai

343
gndesc la ea.
Abraham a aintit un proiector imens ctre chipul captivului.
Muli Epici aveau nevoie de vedere ca s-i poat folosi puterile
asupra cuiva, aa c era o idee bun s-l meninem dezorientat.
Profu i-a fcut semn lui Cody, care a desfcut cluul i legtura de
la ochii prizonierului, apoi a fcut un pas n spate i a aintit un .357
amenintor ctre capul lui.
Prizonierul a clipit ca s-i obinuiasc ochii cu lumina, apoi s-a
uitat n jur. S-a fcut mic pe scaunul lui.
Cine eti? a ntrebat Profu, stnd lng reflector pentru ca
prizonierul s nu-i poat deslui trsturile.
Edmund Sense, a zis prizonierul. A ezitat: i tu cine eti?
N-are importan.
Ba innd cont c sunt prizonierul tu, bnuiesc c este de o
importan capital pentru mine.
Edmund avea o voce plcut, cu un vag accent indian. Prea
nervos. Ochii i tot fugeau de colo-colo.
Eti un Epic, a zis Profu.
Da, a confirmat Edmund. Mi se spune Conflux.
eful Forelor de Ordine ale lui Steelheart, a zis Profu.
Noi, ceilali din camer, am pstrat tcerea, aa cum ne instruise,
ca s nu i oferim omului niciun indiciu cu privire la numrul
nostru.
Edmund a chicotit.
eful? Da, presupun c mi se poate spune aa.
S-a lsat pe spate i a nchis ochii.
Dei mai potrivit ar fi s spui c sunt inima. Sau poate, pur i
simplu, bateria.
De ce erai n portbagajul mainii? l-a ntrebat Profu.
Pentru c eram transportat.

344
Ai bnuit c limuzina ar putea fi atacat i de aceea te-ai
ascuns n portbagaj?
Tinere, a zis Edmund pe un ton plcut, dac a fi vrut s m
ascund crezi c m-a fi legat fedele, mi-a fi pus clu i mi-a fi
acoperit ochii?
Profu a pstrat tcerea.
Vrei o dovad c sunt cine zic c sunt, a spus Edmund cu un
suspin. Ei bine, a prefera s nu te silesc s m bai ca s-o obii. Ai
vreun dispozitiv electronic care a rmas fr energie? Cu bateria
complet golit?
Profu a privit ntr-o parte. Tia s-a cutat n buzunare i a scos o
lantern. Profu a testat-o i a constatat c nu se aprinde. Apoi a
ovit. n cele din urm ne-a fcut semn s ieim din ncpere. Cody
a rmas cu pistolul aintit asupra lui Edmund, dar noi ceilali
inclusiv Profu ne-am adunat n ncperea principal.
Ar putea fi capabil s-o suprancarce i s-o fac s explodeze, a
zis Profu ncet.
Da, dar trebuie s avem o dovad c e cine spune, a zis Tia.
Dac poate face chestia aia s se aprind numai atingnd-o, atunci
ori e Conflux, ori un alt Epic cu nite puteri foarte asemntoare.
Sau cineva cruia Conflux i-a druit abilitile lui, am zis eu.
Ansa indic un Epic puternic, a zis Abraham. Am testat-o mai
nainte pe ofieri ai Forelor de Ordine cu puteri oferite de Conflux
i nu i-a nregistrat.
Dac e alt Epic? a ntrebat Tia. Cu nite puteri oferite de
Conflux ca s demonstreze c poate alimenta diverse lucruri cu
energie i s ne fac s credem c e Conflux? Ar putea s se prefac
inofensiv i, atunci cnd nu ne ateptm, s-i utilizeze puterile
mpotriva noastr.
Profu a cltinat ncet din cap.

345
Nu cred. E prea complicat i prea periculos. De unde s tie ei
c vom ncerca s-l rpim pe Conflux? Puteam la fel de bine s-l fi
ucis imediat ce l-am gsit. Cred c omul sta chiar e cine spune.
Atunci de ce era n portbagaj? a ntrebat Abraham.
Probabil c o s ne spun chiar el dac-l ntrebm, am
intervenit eu. n fond nu s-a dovedit din cale-afar de necooperant
pn acum.
Asta m i ngrijoreaz, a zis Tia. E prea uor.
Uor? am ntrebat eu. Megan a murit ca s-l capturm pe tipul
sta. Vreau s aud ce are de zis.
Profu mi-a aruncat o privire, ciocnindu-i palma cu lanterna. A
ncuviinat i Abraham a adus un baston lung de lemn de care am
legat lanterna. Ne-am ntors n ncpere i Profu s-a folosit de b ca
s lipeasc lanterna de obrazul lui Edmund.
Imediat becul lanternei a prins s strluceasc. Edmund a cscat
apoi, ncercnd s se fac mai comod n ciuda legturilor.
Profu a tras lanterna napoi. Aceasta a continuat s strluceasc.
i-am rencrcat bateria, a zis Edmund. E suficient ca s te
conving s-mi dai ceva de but?
Acum doi ani, n iulie, ai fost implicat ntr-un proiect amplu n
serviciul lui Steelheart. n ce consta? am zis eu, naintnd n ciuda
ordinelor Profului.
Nu am un sim foarte precis al timpului< mi-a rspuns
brbatul.
N-ar trebui s fie greu s-i aminteti, am zis. Cei din ora nu
tiu asta, dar lui Conflux i s-a ntmplat ceva straniu.
Var? Hmm< o fi fost atunci cnd m-a scos din ora?
Edmund a zmbit. Da, mi amintesc lumina soarelui. Avea nevoie
de mine ca s-i alimentez tancurile, nu tiu de ce.
Fusese o ofensiv mpotriva lui Dialas, un Epic din Detroit care l

346
mniase pe Steelheart oprindu-i nite transporturi de alimente.
Implicarea lui Conflux avusese loc n foarte mare secret. Puini tiau
de ea.
Profu m privea cu buzele strnse ntr-o linie subire. Nu l-am
luat n seam.
Edmund, am ntrebat, cnd ai venit n ora?
n primvara lui 04 DC, a zis el.
La patru ani dup Calamity. Asta m-a convins: majoritatea
oamenilor credeau c i se alturase lui Steelheart n 05 DC, cnd
Forele de Ordine cptaser primele armuri mecanizate, iar penele
de curent din 04 deveniser din ce n ce mai rare. Dar surse din
interior susineau c la nceput Steelheart nu avusese ncredere n
Conflux i c vreme de un an nu-l folosise pentru proiecte
importante.
Pe msur ce l priveam, o mulime de chestii din notiele mele
au nceput deodat s se lege. De ce Conflux nu era niciodat vzut?
De ce era transportat aa cum era transportat? La ce foloseau vlul,
misterul? Nu se datorau numai fragilitii lui Conflux.
Eti prizonier, am zis.
Sigur c este, a zis Profu, dar Conflux a ncuviinat.
Nu, i-am zis Profului. A fost prizonier dintotdeauna.
Steelheart nu l folosete ca locotenent, ci ca pe o surs de
alimentare. Conflux nu e cel care comand Forele de Ordine, e
doar<
O baterie, a zis Edmund. Un sclav. E-n regul, poi s-o spui.
M-am obinuit cu asta. Sunt un sclav valoros, ceea ce de fapt este o
poziie de invidiat. Bnuiesc c nu va trece mult pn cnd el o s ne
dea de urm i o s v ucid fiindc m-ai rpit.
A fcut o grimas.
mi pare ru. Tare nu-mi place cnd oamenii se lupt pentru

347
mine.
n tot timpul sta< am zis eu. Scntei!
Steelheart nu-i putea permite s se afle cum l trata pe Conflux.
n Newcago Epicii erau sacri. Cu ct erau mai puternici, cu att
aveau mai multe drepturi. Era principiul de baz al guvernrii lor.
Epicii triau pe baza ierarhiei pentru c tiau c, i dac se aflau pe
cea mai de jos treapt, tot erau cu mult mai importani dect
oamenii de rnd.
Dar aici aveam un Epic care era un sclav< nimic mai mult dect
o central electric. Asta avea consecine imense pentru toi cei din
Newcago. Steelheart era un mincinos.
Cred c n-ar trebui s fiu prea surprins, mi-am zis. Pe lng
toate celelalte pe care le-a fcut, asta e o chestiune minor. Totui
prea important. Sau poate c m agam de cel dinti lucru care
mi putea distrage gndul de la Megan.
Stinge-l, a zis Profu.
Pardon? a zis Edmund. Ce s sting?
Eti un druitor, a zis Profu. Un Epic cu capaciti de transfer.
Retrage-le oamenilor puterea pe care le-ai oferit-o. Oprete armurile
mecanizate, elicopterele, centralele electrice. Vreau s rupi legtura
cu orice persoan creia i-ai dat putere.
Dac fac asta Steelheart n-o s fie foarte mulumit de mine
cnd o s m recupereze, a zis Edmund ovitor.
Poi s-i spui adevrul, a zis Profu, ridicnd un pistol. Dac te
omor, puterea ta dispare. Nu m tem s fac acest pas. Retrage-i
puterea, Edmund. Dup aia mai vorbim.
Foarte bine, a zis Edmund.
Apoi pur i simplu a cufundat Newcago n bezn.

348
33

Nu m prea consider un Epic, a zis Edmund aplecndu-se


deasupra mesei improvizate. (Era fcut dintr-o cutie i o scndur
i mncam aezai pe podea n jurul ei.) Am fost capturat i folosit
ca surs de putere la doar o lun dup transformarea mea. Pe cel
dinti stpn al meu l chema Bastion. S vedei ce urt a fcut cnd
am descoperit c nu-i puteam transfera puterile mele.
De ce crezi c se ntmpl asta? am ntrebat mestecnd nite
pstram.
Nu tiu, a zis Edmund, ridicndu-i minile.
i plcea s gesticuleze mult n timp ce vorbea. Trebuia s fii pe
faz, altfel riscai s ncasezi o lovitur n umr ca parte a unei
manifestri entuziaste fa de un curry foarte bun.
Cam sta era cel mai mare pericol la care te puteai atepta din
partea lui. Dei Cody se ainea prin apropiere, cu noua lui puc
mereu la ndemn, Edmund nu-i dduse niciun motiv s-o
foloseasc. Prea de fapt un tip plcut, cel puin atunci cnd nu
pomenea despre morile noastre cumplite i inevitabile n minile
lui Steelheart.
Pentru mine aa au stat lucrurile mereu, a zis Edmund,
aintindu-m cu lingura lui. Pot s mi ofer puterile numai
oamenilor obinuii i ca s-o fac trebuie s-i ating. N-am reuit
niciodat s-mi transfer puterile unui Epic. Am ncercat.
Profu care trecea pe lng noi crnd nite provizii s-a oprit
brusc. S-a rsucit ctre Edmund.
Ce-ai zis?
Nu pot s le druiesc puterea mea altor Epici, a zis Edmund
ridicnd din umeri. Aa funcioneaz puterile.

349
La fel st treaba i pentru ceilali druitori? l-a ntrebat Profu.
N-am mai ntlnit niciunul, a zis Edmund. Druitorii sunt rari.
Dac mai sunt alii n ora, Steelheart nu m-a lsat niciodat s-i
ntlnesc. Pe el nu-l deranja c nu mi putea folosi el nsui puterile.
Era foarte mulumit s m utilizeze drept baterie.
Profu prea preocupat. i-a continuat drumul i Edmund m-a
privit ridicnd din sprncene.
Ce-a fost asta?
Nu tiu, i-am zis la fel de nedumerit.
Ei, oricum, ca s-mi continui povestea, lui Bastion nu i-a
convenit c nu i puteam transfera puterea mea, aa c m-a vndut
unui tip numit Insulation. Mereu mi-am zis c sta era un nume
cam tmpit pentru un Epic.
Nu la fel de tmpit ca El Brass Bullish Dude, am zis eu.
Glumeti. Chiar exist un Epic cu numele sta?
Am ncuviinat.
n centrul LA-ului. Acum a murit, dar ai fi surprins ce nume
tmpite i-au nscocit muli dintre ei. Puterile incredibile nu vin la
pachet cu un IQ sporit< sau mcar cu un sim al teatralului. S-mi
aduci aminte s-i povestesc odat despre Pink Pinkness.
Numele sta nu sun chiar att de ru, a zis Edmund
surznd. E niel autoironic. Simi un zmbet n el. Mi-ar face
plcere s cunosc un Epic cruia i place s zmbeasc.
Eu tocmai stau de vorb cu unul, mi-am zis. nc nu m
obinuisem cu ideea.
Ei bine, am zis eu, n-a zmbit prea mult vreme. A crezut c
numele era iste i apoi<
Ce?
ncearc s-l rosteti de cteva ori foarte repede, i-am sugerat.
i-a micat buzele, apoi a zmbit cu gura pn la urechi.

350
Mi s fie<
Am cltinat din cap surprins, continund s-mi mestec pstrama.
Nu tiam ce s cred despre Edmund. Nu era nici pe departe eroul
pe care l ateptau oameni ca tata i ca Abraham. Edmund plea
cnd ne auzea vorbind despre lupta mpotriva lui Steelheart. Era
att de timid c adesea cerea voie s vorbeasc nainte s-i dea cu
prerea.
Nu, nu era un Epic eroic, nscut s lupte pentru drepturile
omenirii, dar era ceva aproape la fel de important. Nu mai
ntlnisem, nu mai citisem i nici nu mai auzisem despre vreun Epic
care s ias att de tare din tipar. Edmund nu era arogant, plin de
ur i dispreuitor.
Era uimitor. O parte din mine gndea: Cum, adic asta e? Am
gsit n sfrit un Epic care nu vrea s m ucid sau s m
nrobeasc i se dovedete a fi un indian btrn, cu voce timid,
cruia i place s-i pun zahr n lptic?
Ai pierdut pe cineva, nu? a ntrebat Edmund.
L-am privit brusc.
Cum i-ai dat seama?
Pi, de fapt, din genul sta de reacie. i din faptul c toi
membrii echipei tale par s calce pe folie de staniol ncercnd s nu
fac zgomot.
Scntei! Reuit metafor. Clcnd pe folie de staniol. Pe asta
voiam s o in minte.
Cine era fata? m-a ntrebat Edmund.
Cine-a zis c era o fat?
Expresia de pe faa ta, fiule, a zis Edmund i mi-a zmbit.
Nu i-am rspuns, n parte pentru c ncercam s alung nvala
amintirilor care-mi potopiser mintea. Megan privindu-m
ncruntat. Megan zmbind. Megan rznd, cu doar cteva ore

351
nainte s moar. Idiotule! N-ai cunoscut-o dect vreme de dou
sptmni.
Mi-am ucis soia, a zis Edmund absent, lsndu-se pe spate i
uitndu-se n tavan. A fost un accident. Am electrificat bufetul n
ncercarea de a alimenta cuptorul cu microunde. Ce idioenie, nu?
Voiam s dezghe un burrito. Din pricina asta, Sara a murit.
A btut uor cu palma n mas.
Sper c a ta a murit pentru o cauz mai mare.
Asta depinde de ceea ce vom face n perioada urmtoare, mi-
am zis n gnd.
L-am lsat pe Edmund la mas i i-am fcut semn lui Cody, care
sttea lng perete reuind s se prefac foarte bine c nu era de
gard. Am trecut n cealalt ncpere, unde Profu, Tia i Abraham
erau adunai n jurul tabletei Tiei.
Am fost ct pe ce s m duc dup Megan, pentru c instinctul mi
spunea c st de paz la intrarea n ascunztoare, de vreme ce toi
ceilali erau aici. Idiot ce eram. M-am alturat echipei, uitndu-m
peste umrul Tiei la ecranul mrit al mobilului. l alimenta de la
celulele de combustie furate din centrala electric. Odat ce
Edmund i retrsese darurile, electricitatea se ntrerupsese n tot
oraul, inclusiv n cablurile care treceau ici i colo prin catacombele
de oel.
Tableta ei nfia un complex de locuine transformate n oel.
Nu-i bun, a zis Profu, indicnd nite cifre de pe o latur a
ecranului. Cldirea de alturi nc este locuit. N-o s am o
confruntare cu un Epic ntr-un loc unde sunt oameni att de
aproape.
Dar n faa palatului lui? a ntrebat Abraham. La asta n-o s se
atepte.
M ndoiesc c se ateapt la ceva anume, a zis Tia. n plus,

352
Cody a fost plecat n patrulare. n ora au nceput jafurile, aa c
Steelheart a grupat Forele de Ordine ct mai aproape de palat. Nu
i-au mai rmas dect trupe de infanterie, dar astea sunt de ajuns. N-
o s apucm s facem niciun fel de pregtiri acolo. i va trebui s
pregtim zona dac vrem s ne luptm cu el.
Stadionul Soldier Field, am zis eu ncet.
Toi s-au ntors ctre mine.
Uitai-v, am zis, ntinzndu-m i derulnd harta Tiei.
Mi se prea de-a dreptul primitiv n comparaie cu imaginile
transmise de camere n timp real cu care lucraserm pn atunci.
Am adus pe ecran o zon a vechiului ora care fusese n linii mari
abandonat.
Fostul stadion de fotbal, am zis. Nimeni nu locuiete prin
preajm i n zon nu exist nimic de furat, aa c nu va fi nici
ipenie de om. Putem folosi tensorii ca s ne spm drum pn
acolo dintr-un punct apropiat din subteran. Asta o s ne permit s
ne pregtim n linite, fr s ne facem griji c vom fi descoperii.
E att de deschis spaiul, a zis Profu, frecndu-i brbia. A
prefera s-l nfrunt ntr-o cldire, unde l putem nuci i-l putem
lovi din mai multe direcii.
E valabil i aici, am zis. n mod aproape sigur va veni n zbor
i va cobor n mijlocul terenului. Putem s plasm un lunetist n
tribunele de sus i ne putem spa cteva tuneluri surpriz
prevzute cu funii din tribune pn n mruntaiele stadionului. i
putem ncurca pe Steelheart i pe lacheii lui amplasnd tuneluri
unde nu se ateapt, iar pentru oamenii lui terenul va fi nefamiliar,
mult mai nefamiliar dect un complex de apartamente.
Profu a ncuviinat lent.
nc nu ne-am ocupat de adevrata problem, a zis Tia. Toi ne
gndim la asta. Aa c am putea foarte bine s discutm despre ea.

353
Slbiciunea lui Steelheart, a zis Abraham ncet.
Suntem prea eficieni pentru propriul nostru bine, a zis Tia. L-
am ncolit i-l putem scoate afar, la lupt. Putem organiza
ambuscada perfect. Dar o s aib vreo importan?
Deci s-a ajuns la asta, a zis Profu. Ascultai-m bine, oameni
buni. Asta-i miza. Am putea s ne retragem acum. Ar fi un
dezastru: toat lumea va afla c am ncercat s-l ucidem i am euat.
Asta ar putea fi un ru la fel de mare ct tot binele pe care l-am face
dac l-am ucide. Oamenii vor crede c Epicii chiar sunt invincibili
dac nici noi nu-i putem ine piept unuia ca Steelheart. n plus,
Steelheart n persoan va porni pe urmele noastre. Nu e genul care
s se dea btut cu una, cu dou. Oriunde am merge, vom fi mereu
silii s fim cu ochii n patru i s ne facem griji din pricina lui. Dar
am putea pleca. Nu-i cunoatem slbiciunea sau cel puin nu
suntem siguri. Poate ar fi mai bine s ne retragem ct mai putem.
i dac nu? a ntrebat Cody.
Vom continua aa cum am plnuit, a zis Profu. O s facem tot
ce ne st n putere ca s-l ucidem, o s ncercm cu orice posibil
indiciu pe care i-l amintete David. O s ntindem pe stadion o
capcan care s nglobeze toate aceste posibiliti i o s riscm. O s
fie cel mai nesigur atac la care am luat parte. Unul dintre aceste
lucruri s-ar putea s funcioneze, dar cel mai probabil niciunul n-o
va face i ne vom pomeni antrenai n lupt cu unul dintre cei mai
puternici Epici din lume. Care probabil ne va ucide.
Toat lumea a rmas tcut. Nu. Nu se putea ncheia acum, nu?
Eu vreau s ncercm, a zis Cody. David are dreptate. A avut
dreptate tot timpul. S ne strecurm de colo-colo, omornd Epici
mruni< nu aa o s schimbm lumea. Avem o ans s-l doborm
pe Steelheart. Trebuie mcar s ncercm.
Am simit un val de uurare.

354
Abraham a ncuviinat.
E mai bine s murim aici, avnd ansa de a nvinge fptura
asta, dect s fugim.
Tia i Profu au schimbat o privire.
i tu vrei s-o facem, John, nu-i aa? a ntrebat Tia.
Ori ne luptm cu el acum, ori s-a terminat cu Rzbuntorii, a
zis Profu. Ar nsemna s ne petrecem restul zilelor fugind. n plus,
nu cred c m-a putea mpca cu mine nsumi dac a da bir cu
fugiii dup toate prin cte am trecut.
Am ncuviinat.
Trebuie mcar s ncercm. De dragul lui Megan.
Fac pariu c i s-ar prea o ironie, a comentat Abraham.
Vzndu-ne privirile, a ridicat din umeri.
Ea era cea care nu voia s facem trebuoara asta. Nu tiu ce ar
zice dac ar vedea c-i dedicm operaiunea final.
Da chiar c tii s menii moralul ridicat, Abraham, a
comentat Profu.
Adevrul n-are legtur cu ridicarea moralului, a zis Abraham
cu accentul lui discret. Minciunile pe care te prefaci c le accepi,
alea sunt distrugtoare.
i asta o zice omul care nc mai crede c Epicii ne vor salva, a
comentat Profu.
Domnilor, ajunge! a intervenit Tia. Cred c suntem cu toii de
acord. O s facem o ncercare, aa ridicol cum e. O s ncercm s-l
ucidem pe Steelheart fr s avem cea mai mic idee despre
slbiciunea lui.
Am ncuviinat cu toii, unul dup altul. Trebuia s ncercm.
Eu nu fac asta pentru Megan, am zis eu apoi. Dar, n parte, o
fac din cauza ei. Dac trebuie s ne mpotrivim i s murim pentru
ca oamenii s tie c mai exist cineva care nc lupt, aa s fie.

355
Profule, dumneata te temi c eecul nostru i va descuraja pe
oameni. Eu nu vd lucrurile aa. O s aud de noi i i vor da
seama c au i alt opiune n afar de a face ce le poruncesc Epicii.
Poate c nu noi vom fi cei care-l vor ucide pe Steelheart. Dar, chiar
dac dm gre, am putea fi cauza morii lui. ntr-o bun zi.
Nu fi aa de sigur c-o s dm gre, a zis Profu. Dac a fi fost
sigur c e o misiune sinuciga nu a fi acceptat s continum. Dup
cum am zis, nu am de gnd s-mi pun toate speranele de a-l ucide
n baza unei singure bnuieli. O s ncercm tot. Tia, ce-i spune
instinctul c va merge?
Ceva din seiful din banc, a zis ea. Unul dintre obiectele alea e
special. A vrea numai s tiu care anume.
Le-ai adus aici cnd am abandonat vechea ascunztoare?
Le-am adus pe cele mai neobinuite, a zis ea. Pe celelalte le-am
depozitat n ascunztorile pe care le-am fcut afar. Le putem
recupera. Din cte tiu, Forele de Ordine nu le-au gsit nc.
Le lum pe toate i le presrm aici, a zis Profu artnd
podeaua de oel a stadionului, care odinioar fusese gazonul. David
are dreptate. Probabil c Steelheart va ateriza acolo. Nu trebuie s
tim ce anume l-a slbit: putem pur i simplu s le ducem pe toate la
faa locului i s ne folosim de ele.
Abraham a ncuviinat.
Bun plan.
Tu care crezi c-i slbiciunea? l-a ntrebat Profu.
Aa, pe ghicite? A zice c e vorba sau de pistolul tatlui lui
David sau de gloanele cu care a tras. Fiecare arm e puin diferit
n felul ei. Poate era vorba despre compoziia anume a metalului.
Asta nu-i greu de verificat, am zis. Iau arma cu mine i, cnd
mi se ivete ocazia, trag asupra lui. Nu cred c o s mearg, dar sunt
dispus s ncerc.

356
Bine, a zis Profu.
i tu, Profule? l-a ntrebat Tia.
Eu cred c a avut legtur cu faptul c tatl lui David era unul
dintre Credincioi, a zis Profu ncet, fr s-l priveasc pe
Abraham. Or fi ei ntri, dar sunt nite ntri de bun-credin.
Oamenii ca Abraham vd lumea altfel dect noi, ceilali. Aa c
poate felul n care tatl lui David i privea pe Epici a fost lucrul care
i-a permis s-l rneasc pe Steelheart.
M-am lsat pe spate gndindu-m la asta.
Ei, atunci n-ar trebui s-mi fie prea greu s-l mpuc i eu, a zis
Abraham. De fapt, probabil c fiecare dintre noi ar trebui s ncerce.
Asta i orice altceva ne mai trece prin minte.
S-au uitat cu toii la mine.
Eu tot mai cred c trebuie s fie un glon rtcit. Sunt de
prere c Steelheart poate fi rnit numai de cineva care nu vrea s-i
fac ru.
Asta nu-i uor de fcut, a zis Tia. Dac ai dreptate, probabil c
nu vom reui s-l vtmm indiferent cu ce am trage n el, dat fiind
c noi chiar l vrem mort.
De acord, a zis Profu. Dar e o teorie valabil. Trebuie s gsim
o cale de a-i face pe soldaii lui s-l mpute din greeal.
Mai nti s-i aduc soldai cu el, a zis Tia. Odat ce s-a
convins c n ora a sosit un Epic rival, poate s apar nsoit doar
de Nightwielder i de Firefight.
Nu, am zis eu. O s vin nsoit de soldai. Limelight a avut
trepdui, aa c Steelheart va vrea s fie pregtit. S aib propriii
lui soldai care s se ocupe de asemenea factori perturbatori. Pe de
alt parte, chiar dac va vrea s-l nfrunte el nsui pe Limelight, i
va dori s aib totui martori.
Sunt de acord cu tine, a zis Profu. Soldaii lui vor avea

357
probabil ordine s nu intre n lupt dect dac se trage asupra lor.
Ne putem asigura c vor simi impulsul s riposteze.
Atunci trebuie s-l inem ocupat pe Steelheart suficient ca s se
declaneze un foc ncruciat de proporii, a zis Abraham. A fcut o
pauz: De fapt, va trebui s-l inem ocupat pe durata focului. Dac o
s presupun c e numai o ambuscad, o s-i ia zborul i o s lase
treaba pe seama Forelor de Ordine.
Abraham s-a uitat la Prof.
Limelight va trebui s-i fac apariia.
Profu a ncuviinat.
tiu.
Jon< a zis Tia punndu-i mna pe braul lui.
E ceva ce trebuie fcut, a zis el. O s avem nevoie i de o cale
de a-i scoate din joc pe Nightwielder i pe Firefight.
Ascultai-m pe mine, am zis, Firefight nu va fi o problem.
El..
tiu c nu-i ce pare a fi, fiule, a zis Profu. Accept teoria asta.
Dar te-ai luptat vreodat cu un iluzionist?
Sigur c da, am zis. mpreun cu Megan i Cody.
la era unul slab, a zis Profu. Dar presupun c-i poi face o
idee despre lucrurile la care trebuie s te atepi. Firefight va fi mai
puternic. Mult mai puternic. Aproape c-mi doresc s fi fost pur i
simplu un Epic cu putere de foc.
Tia a ncuviinat.
Ei ar trebui s fie o prioritate. O s avem nevoie de fraze
codificate pentru cazul n care va crea versiuni iluzorii ale unor
membri ai echipei ca s ne zpceasc. i va trebui s stm cu ochii
n patru dup perei fali, fali membri ai Forelor de Ordine i alte
asemenea chestii menite s semene confuzie.
Crezi c Nightwielder se va arta? a ntrebat Abraham. Din

358
cte am auzit, lanterna lui David l-a pus pe fug cum fuge iepurele
din calea oimului.
Profu s-a uitat la mine i la Tia.
Am ridicat din umeri.
E posibil s nu vin, am zis.
Tia a ncuviinat.
Nightwielder e greu de anticipat.
Ar trebui s fim oricum pregtii pentru el, am zis. Dar eu o s
fiu foarte ncntat dac pstreaz distana.
Abraham, crezi c poi s asamblezi un proiector cu raze
ultraviolete folosindu-te de celulele de combustie suplimentare? a
ntrebat Profu. i ar trebui ca fiecare dintre noi s aib cte o
lantern din aia.
S-a fcut linite i am avut senzaia c ne gndeam cu toii la
acelai lucru. Rzbuntorilor le plceau operaiunile extrem de bine
planificate i executate numai dup sptmni sau luni de pregtiri.
n timp ce acum ncercam s doborm unul dintre cei mai puternici
Epici din lume narmai doar cu nite lanterne i nite tinichele.
Dar trebuia fcut.
Cred, a zis Tia, c ar trebui s nscocim un plan foarte bun de
repliere n caz c niciunul dintre lucrurile astea nu are efect.
Profu nu prea s fie de acord. Chipul i devenise sumbru: tia c
dac niciuna dintre aceste idei nu ne ajuta s-l ucidem pe Steelheart,
ansele noastre de supravieuire erau infime.
Un elicopter ar fi cea mai bun soluie, a zis Abraham. Fr
Conflux, Forele de Ordine sunt consemnate la sol. Dac am putea
utiliza o celul de combustie sau l-am putea sili s ne alimenteze un
elicopter<
Ar fi foarte bine, a zis Tia, dar tot va trebui s ne retragem.
Pi, nc-l mai avem pe Diamant n custodie, a zis Abraham.

359
Putem s lum civa explozibili de la el<
Stai, am zis eu nucit. n custodie?
I-am pus pe Abraham i Cody s-l ia pe sus n seara n care ai
avut tu mica ta aventur, a zis Profu neatent. Nu puteam risca s se
apuce s spun ce-a vzut.
Dar< ai zis c el n-ar<
A vzut o gaur fcut de tensori, iar n mintea lui
Nightwielder ntre tine i el exista o legtur, a zis Profu. n clipa n
care te-ar fi zrit la vreuna dintre operaiunile noastre, l-ar fi nhat
pe Diamant. Am fcut-o i pentru sigurana lui, nu numai pentru a
noastr.
i< ce faci cu el?
i dau o grmad de mncare i l mituiesc s stea ascuns, a zis
Profu. Ciocnirea aia l-a cam tulburat i cred c a fost fericit cnd l-
am reinut.
Profu a ezitat.
I-am promis c o s-l las s vad cum funcioneaz tensorii
dac st ntr-una dintre ascunztorile noastre pn cnd se termin
totul.
Tulburat, m-am rezemat din nou de perete. Profu n-o spusese
explicit, dar i-o ghicisem din tonul vocii. Dac se afla secretul
tensorilor, modul n care operau Rzbuntorii urma s se schimbe.
Chiar dac l-am fi nfrnt pe Steelheart, ei pierdeau un mare
avantaj: nu aveau s se mai poat furia ntr-un loc sau altul.
Dumanii lor aveau s poat s plnuiasc, s se pzeasc, s se
pregteasc.
Adusesem sfritul unei epoci. Nu preau s m nvinoveasc
pentru asta, dar eu nu puteam s nu m simt cumva vinovat. Eram
ca tipul care a adus un cocteil de crevei stricai la o petrecere,
provocndu-le tuturor accese de vom pre de o sptmn

360
ncheiat.
Oricum, a zis Abraham ciocnind ecranul tabletei Tiei, am
putea spa sub teren cu tensorii, lsnd cam doi centimetri
deasupra, i s umplem gaura cu explozibili. Dac trebuie s ne
retragem, aruncm totul n aer, i poate i nite soldai odat cu
asta, i ne folosim de fum i larm ca s ne acoperim retragerea.
Asta presupunnd c Steelheart nu ne urmrete i nu
doboar elicopterul din zbor, a zis Profu.
Am amuit cu toii.
Mi se pare c m-ai acuzat pe mine c nu ridic moralul trupei?
l-a ntrebat Abraham.
Scuze, a zis Profu. Pref-te c am zis ceva nltor despre
adevr.
Abraham a zmbit.
E un plan de la care putem porni, a zis Profu. Dei e posibil s
vreau s declanm vreo explozie-diversiune, la palatul lui poate, ca
s-l distragem. Abraham, te las pe tine s te ocupi de asta. Tia, poi
s-i trimii lui Steelheart un mesaj prin reea fr s fii depistat?
Aa ar trebui.
Bine, transmite-i un rspuns din partea lui Limelight. Spune-i
aa: Fii gata n noaptea celei de-a treia zile. O s afli locul la
momentul potrivit.
Ea a ncuviinat.
Trei zile? a zis Abraham. Nu ne rmne prea mult timp.
Pi nici nu avem prea multe pregtiri de fcut, a zis Profu. n
plus, dac ne mai lungim, o s intre la bnuieli. Probabil c se
ateapt s ne luptm cu el chiar n seara asta. Va trebui s ne
descurcm.
Rzbuntorii au ncuviinat i aa au nceput pregtirile pentru
lupta final. M-am rezemat din nou de perete, cuprins de o

361
ngrijorare crescnd. n sfrit, aveam o ans de a-l nfrunta.
Posibilitatea de a-l ucide pe baza acestui plan prea mai redus ca
oricnd.
Dar eu n sfrit aveam ansa s-o fac.

362
34

Vibraiile m zguduiau pn n strfundul sufletului. Mi se prea


c i sufletul meu vibreaz ca rspuns. Am tras aer n piept,
modelnd sunetul cu gndul, apoi mi-am repezit mna, propulsnd
muzica nainte. O muzic pe care numai eu o puteam auzi, o muzic
pe care numai eu o puteam controla.
Am deschis ochii. O poriune a tunelului din faa mea s-a
dezintegrat ntr-o pulbere fin. Purtam o masc, dei Profu m tot
asigura c substana aia nu era chiar att de periculoas de inhalat
pe ct credeam.
Purtam mobilul prins pe frunte, reglat la strlucire maxim.
Micul tunel prin oel era strmt, dar eram singur, aa c m puteam
mica nestingherit.
Ca de obicei, folosind tensorul mi-am amintit de Megan n ziua
aceea n care ne infiltraserm n centrala electric. Mi-am amintit de
puul liftului, unde ea mi mprtise lucruri pe care se prea c nu
le mai spusese nimnui. l ntrebasem pe Abraham dac tia c ea
era din Portland i pruse surprins. mi spusese c Megan nu
vorbise niciodat despre trecut.
Am depozitat pulberea de oel ntr-o gleat, apoi am dus-o la
captul tunelului i am golit-o. Am repetat operaiunea de cteva
ori, apoi am renceput s sap cu tensorul. Ceilali urmau s care
praful restul drumului pn afar.
Am mai spat civa metri de tunel, apoi mi-am verificat mobilul
ca s vd cum m descurcam. Abraham instalase alte trei mobile
deasupra ca s creeze un fel de sistem de triangulaie, permindu-
mi s sap cu precizie. Trebuia s cotesc puin ctre dreapta, apoi s
o iau n sus.

363
Data viitoare cnd o s mai aleg locul unei ambuscade pentru
un Super Epic, o s fie mai aproape de tunelurile deja spate n
subteran, mi-am zis.
Restul echipei fusese de acord cu ideea lui Abraham de a mpnzi
dedesubtul terenului cu explozibili i mai voia i cteva tuneluri
secrete care s duc pe stadion. Eram convins c, odat ajuni fa n
fa cu Steelheart, aveam s fim fericii c existau, dar construcia
lor devenea foarte obositoare.
Aproape regretam c demonstrasem atta talent cu tensorul.
Aproape. nc mi se mai prea grozav s sap prin oelul solid
folosindu-mi doar minile. Nu eram un as al reelelor, ca Tia, o
iscoad priceput cum era Cody sau un meter n reparaii de talia
lui Abraham. Aa, mcar aveam i eu un rol n echip.
Desigur, pe lng talentul Profului cu chestiile astea, priceperea
mea e abia ct un bob de orez. i nici mcar unul gtit, mi-am zis
n timp ce dezintegram o alt bucat de zid. Practic, eu jucam acest
rol util numai pentru c el refuza s-l preia. Asta mi tempera
satisfacia.
Mi-a trecut prin minte un gnd. Mi-am ridicat mna, fcnd
tensorul s vibreze. Cum fcuse Profu cnd produsese spada aia?
Lovise n zid, nu? Am ncercat s imit micarea, izbind cu pumnul
peretele lateral al tunelului i direcionnd cu mintea explozia de
energie a tensorului.
N-am obinut o spad. Am fcut vreo civa pumni de praf s se
nale dintr-o gaur din zid i m-am ales cu un bulgre de oel
lunguie, aducnd vag cu un morcov bulbos.
Ei, e un nceput. Cred.
M-am aplecat s ridic morcovul, dar am zrit o lumin ce nainta
prin micul tunel. I-am tras imediat un ut morcovului, expediindu-l
n grmada de pulbere, apoi m-am ntors la treab.

364
n scurt timp, Profu s-a ivit n spatele meu.
Cum merge treaba?
nc vreun metru, am zis. Apoi o s pot s sap buzunarul
pentru explozibili.
Bine, a zis Profu. ncearc s-l faci lung i subire. Vrem s
orienteze explozia ctre suprafa i nu napoi, n tunel.
Am ncuviinat. Planul era s slbim acoperiul buzunarului,
care avea s se afle chiar sub centrul stadionului Soldier Field. Apoi
Cody urma s sudeze, izolnd explozibilul i orientnd explozia n
direcia dorit de noi.
D-i nainte, a zis Profu. Deocamdat o s preiau eu
transportul prafului.
Am ncuviinat, recunosctor c aveam ansa s petrec mai mult
timp cu tensorul. Era al lui Cody. Renunase la el n favoarea mea,
dat fiind c al meu era n continuare n starea lui de zombi cu ochii
scoi din orbite i aa mai departe. Nu l ntrebasem pe Prof despre
cele dou pe care le purtase. Nu mi se pruse nelept s-o fac.
Un timp am lucrat amndoi n tcere, eu scobind buci de oel,
Profu crnd praful. A descoperit spada mea n form de morcov i
mi-a aruncat o cuttur stranie. Am sperat c nu-mi vedea roeaa
din obraji n lumina aceea slab.
n cele din urm, mobilul meu a scos un bip, anunndu-m c
m apropiam de adncimea dorit. Cu grij, am spat un an lung
la nivelul umrului. Apoi mi-am strecurat braul nuntru i am
nceput s creez o cmru n care s vr explozibilul.
Profu s-a ntors cu gleata i a vzut ce fcusem. i-a verificat
mobilul, a examinat tavanul, apoi a lovit uor metalul cu un
ciocnel. A ncuviinat ca pentru sine, dei eu nu-mi ddeam seama
dac sunase diferit.
tii, am zis eu, sunt aproape sigur c tensorii tia sfideaz

365
legile fizicii.
Cum? Vrei s zici c nu-i un lucru normal s distrugi metalul
solid cu degetele?
Nu numai asta, am zis eu. Cred c producem mai puin praf
dect ar trebui. ntotdeauna pare s se aeze i s ocupe mai puin
loc dect oelul, dar nu ar trebui s se comporte aa dect dac ar fi
mai dens dect oelul, ceea ce nu-i posibil.
Profu a mrit umplnd o alt gleat.
Nimic legat de Epici nu e logic, am zis eu scond civa
pumni de cenu din gaura pe care o fceam. Nici mcar puterile
lor. Am ovit. Mai ales puterile lor.
Asta aa-i, a zis Profu. A continuat s umple gleile. i
datorez scuze, fiule. Pentru felul n care m-am purtat.
Mi-a explicat Tia de ce, am zis eu grbit. Mi-a zis c sunt
anumite lucruri n trecutul tu. Ceva legat de folosirea tensorilor.
Are sens. E OK.
Nu, nu e. Dar asta se ntmpl cnd folosesc tensorii. Eu< ei,
Tia i-a explicat bine. Sunt lucruri din trecutul meu. mi pare ru c
m-am purtat aa. Nu am nicio justificare pentru asta, mai ales
innd cont cte ndurasei tu.
N-a fost chiar aa de ru, am zis eu. Felul n care te-ai purtat
vreau s zic.
Restul a fost groaznic.
Am ncercat s nu m gndesc la marul acela lung cu fata
muribund n brae. O fat muribund pe care n-o putusem salva.
Am continuat:
Profule, ai fost nemaipomenit. N-ar trebui s foloseti tensorii
numai cnd o s l nfruntm pe Steelheart. Ar trebui s-i foloseti
tot timpul. Gndete-te la cte<
STOP!

366
Am ncremenit. Tonul vocii mi-a trimis fiori pe ira spinrii.
Profu a tras aer adnc n piept, cu minile ngropate n pulberea
de oel. A nchis ochii.
Nu mai vorbi aa, fiule. Nu-mi faci deloc bine. Te rog<
Bine, am zis eu prudent.
Pur i simplu< accept scuzele mele dac vrei.
Sigur c da.
Profu a ncuviinat din cap i s-a ntors la treaba lui.
Pot s te ntreb ceva? am zis. N-o s pomenesc de< tii tu ce.
Cel puin nu direct.
Atunci d-i btaie.
Pi, ai inventat chestiile astea. Chestii uimitoare.
Tmduitorul, jachetele. Din ce mi-a spus Abraham, cnd ai fondat
Rzbuntorii aveai deja dispozitivele astea.
Aa-i.
Atunci< de ce nu ne fabrici altceva? Vreun alt soi de arm
bazat pe Epici? Adic, vinzi genul sta de cunotine unora ca
Diamant i el le vinde oamenilor de tiin care lucreaz ca s creeze
tehnologii ca asta. Cred c eti cel puin la fel de priceput ca oricare
dintre ei. De ce vinzi cunotinele i nu le foloseti tu?
Profu a lucrat cteva minute n tcere, apoi s-a apropiat de mine
i m-a ajutat s scot praful din gaura pe care o spam.
O ntrebare bun. I-ai ntrebat pe Abraham sau pe Cody?
M-am strmbat.
Cody vorbete despre demoni i zne, pe care spune c
irlandezii le-au furat de la strmoii si. Nu pot s-mi dau seama
dac e serios.
Nu e, a zis Profu. Pur i simplu i place s vad cum
reacioneaz oamenii cnd spune asemenea lucruri.
Abraham crede c e din cauz c acum nu mai ai un laborator

367
ca pe vremuri. Fr echipamentul necesar nu poi proiecta
tehnologii noi.
Abraham e un tip foarte atent. Tu ce crezi?
Cred c dac poi s faci rost de resurse ca s cumperi sau s
furi explozibili, motociclete, ba i chiar i elicoptere la nevoie, atunci
ai putea s-i faci i un laborator. Trebuie s fie un alt motiv.
Profu i-a scuturat minile de praf i s-a ntors spre mine.
Bine. Vd ncotro se ndreapt discuia asta. Ai voie s pui o
singur ntrebare despre trecutul meu.
A zis-o de parc ar fi fost un dar, un soi de< ispire din partea
lui. Se purtase urt cu mine, n parte din cauza a ceva din trecutul
lui. Recompensa pe care mi-o oferea era o bucic din acest trecut.
M-a luat complet pe nepregtite. Ce voiam s tiu? S ntreb cum
anume inventase tensorii? S ntreb ce anume l fcea s refuze s-i
foloseasc? Prea s se pregteasc pentru ntrebare.
Nu vreau s-l bag cu fora n asta, mi-am zis. Nu dac l
afecteaz att de tare. Nu voiam s-i fac aa ceva, la fel cum n-a fi
vrut s m oblige cineva s retriesc amintirea morii lui Megan.
Am decis s aleg ceva inofensiv.
Ce ai fost? nainte de Calamity. Ce meserie ai avut?
Profu a prut descumpnit.
Asta-i ntrebarea?
Da.
Sigur vrei s tii?
Am fcut semn c da.
Am predat tiin la clasa a cincea, a zis Profu.
Am dat s rd la auzul glumei, dar tonul lui m-a fcut s ovi.
Serios? am ntrebat n cele din urm.
Serios. Un Epic a distrus coala. nc< nc nu se ncheiaser
cursurile.

368
A privit fix peretele, golindu-i chipul de orice emoie, i punea
masca.
i eu care crezusem c am gsit o ntrebare nevinovat.
Dar tensorii? am zis. Tmduitorul? Ai lucrat la un laborator
cndva, nu?
Nu, a zis el. Tensorii i tmduitorul nu-mi aparin. Ceilali au
presupus pur i simplu c i-am inventat eu, dar nu-i aa.
Revelaia m-a fcut s mpietresc.
Profu s-a ntors s-i adune gleile.
i copiii de la coal mi ziceau Profu. Mereu se lipete de
mine numele sta, dei nu-s profesor. Nici mcar nu mi-am dat
doctoratul. Am ajuns s predau tiin din ntmplare. Actul
predrii n sine mi era drag. Sau cel puin mi era drag pe vremea
n care credeam c ar fi de-ajuns s schimbe lucrurile.
S-a ndeprtat n lungul tunelului, lsndu-m cu gura cscat.

Gata. Poi s te-ntorci.


M-am ntors, aranjndu-mi mai bine rucsacul n spate. Deasupra
mea, Cody, n echilibru pe o scar, i-a ridicat masca de sudur i i-
a ters fruntea cu mna n care nu inea electrodul. Trecuser cteva
ore de cnd spasem buzunarul de sub terenul de fotbal. Eu i Cody
petrecuserm aceste ore spnd tuneluri i guri mai mici prin tot
stadionul, Cody sudnd n punctele unde era nevoie de susinere.
Cea mai recent nsrcinare a noastr era s pregtim adpostul
lunetistului, unde aveam s fiu postat eu la nceputul btliei. Era
situat n partea vestic a stadionului, la poalele celui de-al treilea
inel al tribunei, cam n dreptul liniei de 50 de yarzi, unde acesta
ieea n afar, acoperind parial cel dinti nivel. Nu voiam s fie
vizibil de sus, aa c folosisem tensorul ca s sap un spaiu sub
podea, lsndu-l acoperit de doi centimetri de metal, cu excepia

369
unei poriuni de un metru din capt, pe unde urma s-mi scot capul
i umerii ca s pot inti printr-o gaur fcut n marginea joas a
tribunei.
Cocoat pe scar, Cody s-a ntins i a zglit cadrul metalic pe
care tocmai l sudase pe fundul tunelului proaspt spat de mine. A
ncuviinat, prnd convins c acesta avea s-mi susin greutatea
ct timp aveam s atept n cuibul meu de lunetist. n aceast zon
podeaua era prea subire ca s sap o gaur suficient de adnc nct
s m ascund complet. Cadrul era singura soluie la problema
noastr.
ncotro acum? am ntrebat n timp ce Cody cobora de pe scar.
Ce-ar fi s facem tunelul la de evacuare de pe nivelul trei?
Cody i-a agat pe umr echipamentul de sudur i s-a ntins,
dezmorindu-i spatele.
A sunat Abraham ca s anune c acum se apuc s instaleze
reflectoarele cu ultraviolete, a zis el. A terminat de ceva timp
amplasarea explozibililor sub teren, aa c e momentul s m duc
jos i s sudez. Poi s te ocupi singur de urmtoarea gaur, dar o s
te ajut s cari scara pn acolo. Pn-acu ai fcut o treab bun,
flcule.
Deci te-ai ntors la flcule? Ce s-a ntmplat cu frne?
am ntrebat.
Mi-am dat seama de-o chestie, a zis Cody, strngnd scara i
nclinnd-o pe o parte. Strmoii mei australieni, tii tu?
Da?
Am apucat de partea de jos a scrii i l-am urmat dinspre primul
inel al tribunei ctre interiorul stadionului.
Erau originari din Scoia. Aa c, dac vreau s fiu cu adevrat
autentic, trebuie s fiu capabil s vorbesc australiana cu accent
scoian.

370
Am continuat s mergem prin spaiul ntunecat de sub tribun,
care avea forma unui coridor larg, curbat, care cred c se chema hol
principal. Captul de jos al tunelului pe unde urma s ne retragem
trebuia s fie ntr-una dintre toaletele de aici.
Un accent australiano-scoiano-tennessean, ai? Te antrenezi?
am zis eu.
Ba pe naiba, a zis Cody. Doar nu-s nebun, mi flcule. Doar
un pic excentric.
Am zmbit, apoi mi-am ntors privirea ctre teren.
Chiar o s ncercm s-o facem, ei?
Am face bine s. Am pus pariu cu Abraham pe douzeci de
dolari c o s ieim victorioi.
Da, numai c< Nu-mi vine s cred. Cody, mi-am petrecut
zece ani fcnd planuri pentru ziua asta. Peste jumtate din viaa
mea. i-acum a venit momentul. Nu-i aa cum mi-am imaginat, dar
a venit.
Ar trebui s fii mndru, a zis Cody. Rzbuntorii fac ceea ce
fac de mai bine de cinci ani. Fr schimbri, fr surprize, fr mari
riscuri.
i-a scrpinat urechea stng.
M-am ntrebat de multe ori dac nu cumva ncepuserm s
stagnm, a continuat el. N-am reuit niciodat s adun suficiente
argumente ca s propun o schimbare. A fost nevoie s vin cineva
din afar ca s ne trag o mic zglial.
Atacul asupra lui Steelheart nseamn o mic zglial?
Ei, nu-i ca i cum ne-ai fi convins s facem ceva cu adevrat
nebunesc, cum ar fi s ncercm s furm cola Tiei.
Ajuni n faa toaletei am pus jos scara i Cody s-a dus s verifice
nite explozibili montai pe peretele opus. Voiam s-i folosim ca s
crem o diversiune. Abraham urma s-i detoneze la nevoie. Am

371
ezitat, apoi am scos amorsele mele n form de radier.
Poate ar trebui s le atam unul din astea, am zis. n caz c
avem nevoie de o persoan de rezerv care s detoneze explozibilii.
Cody i-a examinat frecndu-i brbia. nelegea ce voiam s spun.
Nu ne-ar fi trebuit o persoan de rezerv care s-i detoneze dect
dac Abraham ar fi fost dobort. Nu-mi plcea s m gndesc la
asta, dar dup Megan< Ei bine, mi se prea c toi suntem mai
fragili dect nainte.
tii unde chiar mi-ar plcea s am o rezerv? a zis Cody, lund
amorsa din mna mea. La explozibilii de sub terenul de colo. Pe ia
e cel mai important s-i detonm. Ei o s ne acopere retragerea.
Cred c da, am zis.
Te superi dac iau asta i o montez acolo jos nainte s nchid
cu aparatul de sudur? m-a ntrebat Cody.
Nu, cu condiia ca Profu s fie de acord.
Lui i place redundana, a zis Cody strecurnd capsa n
buzunar. Tu ine la ndemn pixul la al tu. i nu l aciona din
greeal.
S-a ndeprtat grbit ctre tunelul de sub teren, iar eu am dus
scara n toalet i m-am apucat de treab.

Mi-am repezit pumnul n aer, apoi m-am ferit n timp ce n jurul


meu ploua cu pulbere de oel. Deci aa a fcut-o, mi-am zis,
ndoindu-mi degetele. Nu m prinsesem de mecheria cu spada, dar
deveneam priceput la a face s dispar lucrurile aflate n calea
pumnului meu. Trebuia s proiectez valurile sonore ale tensorului
astfel nct acestea s urmeze micarea minii mele, crend un soi
de< nveli n jurul ei.
Dac o fceam cum trebuie, unda se propaga nainte odat cu
pumnul meu. Aa cum fumul i-ar putea urma mna dac i-ai vri

372
pumnul prin el. Am zmbit scuturndu-mi mna. n sfrit,
ghicisem. La timp chiar. ncheieturile degetelor m cam dureau.
Am terminat gaura cu o explozie mai clasic de tensor,
ntinzndu-m din vrful scrii ca s-o modelez. Prin ea se zrea un
cer de un negru pur. Mi-ar plcea s vd din nou soarele ntr-o
bun zi, mi-am zis. Acolo sus nu era dect bezn. Bezn i
Calamity arznd deasupra mea de departe, ca un ochi rou,
necrutor.
Am urcat scara, ieind la suprafa n partea de sus a celui de-al
treilea inel. Dintr-odat m-a copleit o amintire nefiresc de
puternic. Eram aproape de locul unde sttusem n singura ocazie
cnd fusesem pe acest stadion. Tata fcuse economii la snge ca s
cumpere biletele alea. Nu-mi aminteam cu ce echip inuserm, dar
nu uitasem gustul hot dogului cumprat de tata. i chiotele i
ncntarea lui.
M-am ghemuit printre scaune ascunzndu-m, pentru orice
eventualitate. Dronele de supraveghere ale lui Steelheart erau
probabil scoase din uz acum c oraul nu mai avea electricitate, dar
era posibil s-i fi pus oamenii s patruleze pe strzi n cutarea lui
Limelight. Ar fi fost nelept s m las vzut ct mai puin cu
putin.
Am scos o funie din rucsac i am legat-o de piciorul unuia dintre
scaunele de oel, apoi m-am furiat napoi ctre gaur i am cobort
scara, revenind n toaleta de sub cel de-al doilea inel. Pentru a
asigura o retragere mai rapid dect putea oferi scara, am lsat
funia s atrne, am depozitat scara i rucsacul gol ntr-una dintre
cabine i am ieit n tribune.
Acolo m atepta Abraham, rezemat de ieirea ctre inelul
inferior, cu braele musculoase ncruciate i o expresie gnditoare
pe fa.

373
Deci s neleg c proiectoarele cu ultraviolete sunt instalate?
am ntrebat.
Abraham a fcut semn c da.
Ar fi fost frumos s putem folosi chiar reflectoarele
stadionului.
Am izbucnit n rs.
Mi-ar fi plcut s vd pe cineva punnd n funciune nite
instalaii de iluminat ale cror becuri au fost transformate n oel i
s-au sudat de duliile lor.
Am stat un timp acolo, contemplnd amndoi viitorul cmp de
lupt. Mi-am verificat mobilul. Era dimineaa devreme. Plnuiam
s-l chemm pe Steelheart la cinci fix. Speram c soldaii lui aveau
s fie epuizai dup o noapte n care se luptaser, fr vehicule sau
armuri protectoare, s previn jafurile. Ct despre Rzbuntori, ei
oricum erau psri nocturne.
Cincisprezece minute pn la momentul startului, am
observat. A terminat Cody de sudat? Profu i Tia s-au ntors?
Cody a terminat de sudat i se duce pe poziiile lui, a zis
Abraham. Profu urmeaz s ajung dintr-o clip n alta. Au reuit
s fac rost de un elicopter, iar Edmund i-a transferat Tiei abilitatea
de a-l alimenta cu energie. S-a dus s lase elicopterul n afara
oraului ca s nu ne dea de gol.
Dac lucrurile aveau s mearg prost, ea trebuia s i calculeze
zborul napoi n aa fel nct s poat s coboare i s ne culeag
exact cnd se declanau exploziile. Urma s eliberm i un val de
fum din tribune ca s ne acoperim fuga.
ns eram de aceeai prere ca Profu. Cu tot cu elicopterul, nu
puteam s zburm mai repede sau s tragem mai eficient dect
Steelheart. Asta era lupta decisiv. l nfrngeam sau muream aici.
Mobilul mi-a clipit i o voce mi-a vorbit n ureche:

374
M-am ntors, a zis Profu. Tia e i ea la locul ei.
A ovit o clip.
Hai s-i dm drumul!

375
35

Dat fiind c postul meu era chiar n partea din fa a celui de-al
treilea inel, dac a fi stat n picioare a fi putut s m uit peste
margine direct ctre locurile de la nivelul inferior. Ghemuit ns n
vizuina mea improvizat, nu le vedeam, dei aveam o deschidere
bun asupra terenului.
Asta nsemna c m aflam suficient de sus ca s vd ce se petrece
pe stadion, dar aveam i posibilitatea s cobor pe teren dac voiam
s folosesc pistolul tatei mpotriva lui Steelheart. Tunelul i funia
aflate mai n susul tribunei m-ar fi dus iute ntr-acolo.
Dac se ivea ocazia, puteam s cobor i s ncerc s m furiez
pn n apropierea lui. Ar fi fost ca i cum ai fi ncercat s te furiezi
ctre un leu, narmat numai cu un pistol cu ap.
M-am ghemuit la locul meu, ateptnd. Aveam tensorul pe mna
stng, iar n dreapta strngeam pistolul. Cody mi dduse i o
puc de rezerv, dar deocamdat aceasta era pus alturi.
Deasupra capului, focuri de artificii au nit n aer. Patru stlpi
aflai n partea de sus a stadionului azvrleau jeturi enorme de
scntei. Nu tiu unde gsise Abraham artificii care emanau numai
lumin verde, dar semnalul avea s fie vzut i recunoscut fr
urm de ndoial.
Sosise momentul. Oare chiar avea s vin?
Focurile de artificii au nceput s se sting.
Vd ceva, ne-a rostit Abraham n auz cu vagul lui accent
franuzesc cznd pe silabele nepotrivite.
Ocupa poziia de tragere de sus, n timp ce Cody o ocupase pe
cea de jos. Cody era un inta mai bun, dar Abraham trebuia s fie
mai departe, n afara luptei. Treaba lui era s aprind proiectoarele

376
de la distan sau s declaneze explozii strategice.
Da, vin, ntr-adevr. Un convoi de camioane ale Forelor de
Ordine. Deocamdat nici urm de Steelheart.
Am vrt n toc pistolul tatei i m-am ntins dup puc. Mi se
prea prea nou. O puc trebuie s fie un lucru mult folosit i mult
iubit. Familiar. Numai atunci tii c poi avea ncredere n ea. tii
cum trage, cnd se poate bloca i ct de bun i e ctarea. Putile, la
fel ca pantofii, sunt cele mai rele cnd sunt nou-noue.
Totui nu m puteam baza pe pistol. Cu pistoalele aveam
dificulti ori de cte ori ncercam s lovesc ceva ce nu avea
dimensiunile unui tren de marf. Trebuia s m apropii mai mult de
Steelheart dac voiam s-l testez. Se stabilise c aveam s-i lsm pe
Abraham i pe Cody s verifice celelalte teorii nainte s risc s m
apropii att de mult.
Intr n stadion. I-am pierdut, a zis Abraham la urechea mea.
i vd eu, Abraham, a zis Tia. Camera ase.
Dei era n afara oraului, n elicopter, ea monitoriza, graie
abilitilor oferite de Edmund, un ir de camere pe care le
instalaserm ca s supravegheze i s nregistreze btlia.
Vd, a zis Abraham. Da, se mprtie. Am crezut c o s vin
direct nuntru, dar nu fac asta.
Bine, a zis Cody. Asta o s ne uureze treaba cu focul
ncruciat.
Cu condiia s apar Steelheart, mi-am zis eu. Asta era teama i
n acelai timp sperana mea. Dac nu venea, nsemna c nu-l
considera pe Limelight o ameninare, ceea ce ar fi uurat fuga
Rzbuntorilor din ora. Operaiunea ar fi fost un eec, dar nu
pentru c nu am fi ncercat. Aproape c-mi doream s se ntmple
asta.
Dac Steelheart i fcea apariia i ne omora pe toi, minile mele

377
ar fi fost ptate de sngele Rzbuntorilor, pentru c eu i
condusesem pe acest drum. Cndva asta nu m-ar fi deranjat, dar
acum grija m mcina pe dinuntru. Am aruncat o privire spre
terenul de fotbal, dar n-am vzut nimic. M-am uitat peste umr,
ctre partea de sus a tribunei.
n bezn am surprins o micare nedesluit, ceva ca o
strfulgerare aurie.
Oameni buni, cred c am vzut pe cineva aici sus, am optit.
Imposibil, a zis Tia. Am supravegheat toate intrrile.
i spun c-am vzut ceva.
Camera paisprezece< cincisprezece< David, nu-i nimeni
acolo sus.
Fii calm, fiule, a zis Profu.
Era ascuns n tunelul pe care-l spaserm sub teren i nu avea s
ias dect cnd aprea Steelheart. Se decisese c nu trebuia s
declanm explozibilii montai n acest perimetru dect dup ce
epuizaserm toate celelalte ci de a-l ucide pe Steelheart.
Profu purta tensorii. mi ddeam seama c spera s nu fie silit
s-i foloseasc.
Am ateptat cu toii. Tia i Abraham ne raportau micrile
Forelor de Ordine. Trupele de la sol nconjuraser stadionul,
ocupaser toate ieirile despre care tiau i apoi, fr grab, se
apucaser s se infiltreze. Instalaser puncte de tragere n cteva
locuri din tribune, dar nu-l descoperiser pe niciunul dintre noi.
Stadionul era prea vast, iar noi prea bine ascuni. Puteai s
construieti o grmad de ascunztori interesante cnd i permiteai
s sapi tunele prin ceva ce toat lumea considera c era netunelabil.
Pune-m pe difuzoare, a zis Profu ncet.
S-a fcut, a rspuns Abraham.
N-am venit aici ca s m lupt cu nite viermi! a tunat Profu,

378
cu vocea rsunndu-i n tot stadionul prin difuzoarele instalate de
noi. Asta-i vitejia mreului Steelheart?! Trimite nite omulei cu
puti cu capse ca s m scie? Unde eti, mprat din Newcago?
Aa team i-e de mine?
Pe stadion s-a lsat tcerea.
Vedei cum s-au dispus soldaii n tribune? a ntrebat
Abraham pe canalul nostru. Sunt foarte prudeni. Formaia e
gndit n aa fel nct s nu se rneasc ntre ei. O s ne fie greu s-
l prindem pe Steelheart ntr-un foc ncruciat.
Eu tot continuam s m uit peste umr. N-am mai zrit nicio
micare pe locurile din spatele meu.
Ah, a zis Abraham ncet. A funcionat. Vine. l vd pe cer.
Tia a fluierat ncet.
Asta-i, copii! E timpul s nceap petrecerea!
Am ateptat, ridicnd puca i cercetnd vzduhul prin lunet. n
cele din urm am zrit un punct luminos n bezn, apropiindu-se
tot mai mult. Treptat, din acesta s-au desprins trei siluete, cobornd
ctre centrul stadionului. Nightwielder plutea amorf. Firefight a
aterizat lng el, o form uman n flcri, att de strlucitoare c
mi se impregna pe retin.
Steelheart a cobort ntre cei doi. Am ncremenit, cu respiraia
tiat.
Nu se schimbase prea tare n deceniul ce trecuse de la distrugerea
bncii. Avea aceeai expresie arogant, acelai pr perfect pieptnat.
Acelai trup inuman de musculos i de puternic, nvluit ntr-o
mantie neagr i argintie. Pumnii emanau o scnteiere de un galben
palid i din ei se ridica fum, iar n pr avea fire argintii. Epicii
mbtrneau mult mai ncet dect oamenii de rnd, dar tot
mbtrneau.
Vntul se nvolbura n jurul lui Steelheart, strnind praful ce se

379
adunase pe solul argintiu. Am descoperit c nu-mi puteam lua ochii
de la el. Ucigaul tatlui meu. Era aici, n cele din urm. Nu prea s
fi remarcat lucrurile din seiful bncii. Le presraserm n mijlocul
terenului, amestecndu-le cu gunoaie aduse pe post de camuflaj.
Se aflau la fel de aproape de el ca n ziua aceea, la banc. Degetul
mi-a zvcnit pe trgaciul putii: nici mcar nu-mi ddusem seama
c l mutasem acolo. L-am ndeprtat grijuliu. Voiam s-l vd pe
Steelheart mort, dar nu neaprat de mna mea. Trebuia s rmn
ascuns. ndatorirea mea era s l nimeresc cu pistolul i deocamdat
distana era prea mare. Dac trgeam acum i mpuctura eua, m-
a fi dat de gol.
Cred c onoarea de a declara petrecerea deschis mi revine
mie, a zis Cody ncet.
Trebuia s trag primul, dat fiind c poziia lui i asigura cea mai
uoar retragere, verificnd astfel teoria despre coninutul seifului.
Afirmativ, a zis Profu. Trage, Cody.
Bine, slontze ce eti, a zis Cody ncet, adresndu-i-se lui
Steelheart. Hai s vedem dac gunoaiele alea au meritat s fie crate
pn-aici<
n vzduh a rsunat zgomotul unei mpucturi.

380
36

Aveam faa lui Steelheart n centrul lunetei mele. A putea jura c


am vzut cum nu se poate mai clar glonul lovindu-l n tmpl i
deranjndu-i pieptntura. Cody nimerise, dar proiectilul nici
mcar nu-l zgriase.
Steelheart nici n-a tresrit.
Membrii Forelor de Ordine au reacionat imediat, strigndu-se
ntre ei, ncercnd s descopere sursa mpucturii. I-am ignorat,
concentrndu-m n continuare asupra lui Steelheart. El era
singurul care conta.
Au urmat alte mpucturi. Cody ncerca s se asigure c a
nimerit.
Scntei! a exclamat el. N-am vzut niciuna dintre mpucturi,
dar mcar un glon trebuie s-l fi atins.
Poate cineva s confirme? a ntrebat Profu cu urgen n glas.
Lovitur confirmat, am zis eu cu ochiul n continuare lipit de
lunet. N-a mers.
Am auzit-o pe Tia bombnind printre dini.
Cody, degajeaz! a zis Abraham. i-au descoperit poziia.
Faza a doua, a zis Profu, cu un glas ferm ngrijorat, dar
stpn pe situaie.
Steelheart s-a ntors cu un aer relaxat, cu minile strlucind, i a
examinat stadionul. Era un rege inspectndu-i domeniul. n faza a
doua, Abraham trebuia s provoace nite diversiuni cu explozibilii
i s ncerce s declaneze un foc ncruciat. Rolul meu era s m
furiez, narmat cu pistolul, i s m plasez pe poziie. Voiam s
inem ascunztoarea lui Abraham secret ct mai mult timp, ca s
poat folosi explozibilii, determinnd Forele de Ordine s se mite.

381
Abraham, a zis Profu. Ia<
Nightwielder se deplaseaz! l-a ntrerupt Tia. La fel i
Firefight.
M-am silit s-mi desprind privirea de lunet. Firefight devenise o
dr arztoare de lumin i se ndrepta spre una dintre intrrile ce
duceau n holul de sub tribun. Nightwielder se ridica n aer.
Zburnd direct ctre locul unde m ascundeam eu.
Imposibil, mi-am zis. N-are cum<
Forele de Ordine au deschis focul de pe poziiile lor, dar n-au
tras n Cody. Au tras n alte inte aflate n perimetrul stadionului. N-
am neles de ce pn cnd n-am auzit primul proiector cu
ultraviolete sprgndu-se.
tiu de noi! am ipat btnd n retragere. Scot din circulaie
proiectoarele!
Scntei! a exclamat Tia n timp ce celelalte proiectoare s-au
spart pe rnd, lovite de membrii Forelor de Ordine. N-aveau cum
s le fi observat pe toate!
Ceva nu-i n regul, a zis Abraham. Declanez prima explozie.
Stadionul s-a zguduit, iar eu mi-am pus puca pe umr i am ieit
din ascunztoare. Am gonit n susul unor trepte.
Tirul de dedesubt prea blnd n comparaie cu ceea ce trisem
cu cteva zile n urm n tuneluri.
David, Nightwielder e pe urma ta, a zis Tia. A tiut unde erai
ascuns. Probabil c au supravegheat locul.
N-are sens, a zis Profu. Ne-ar fi oprit mai devreme, nu?
Ce face Steelheart? a ntrebat Cody, respirnd cu greutate n
timp ce alerga.
Abia ascultam. M-am repezit ctre gaura din podeaua din faa
mea, fr s privesc n urm. Umbrele de pe rndurile de scaune
din jurul meu au nceput s se alungeasc. Le-au crescut tentacule

382
ca nite degete prelungi. Tocmai atunci, de-a lungul treptelor din
faa mea au nit scntei.
Un inta al Forelor de Ordine! a zis Tia. Te-a luat la ochi,
David!
L-am vzut, a zis Abraham.
N-am reuit s disting puca lui Abraham n mijlocul tirului, dar
nimeni n-a mai tras n mine. Abraham ns i dezvluise probabil
poziia.
Scntei, am zis n gnd. Totul se ducea naibii cu iueal. Am
apucat funia i am scotocit dup lantern. Umbrele prinseser via
i se apropiau. Am aprins lanterna, am rsucit-o nimicind
tentaculele din jurul gurii, apoi m-am prins de funie cu o mn i
m-am lsat s alunec. Din fericire, razele ultraviolete aveau acelai
efect asupra umbrelor ca i asupra lui Nightwielder.
Tot mai e pe urmele tale, a zis Tia. Este<
Ce? am ntrebat panicat, strngnd funia cu mna mbrcat n
tensor, cu picioarele ncolcite n jurul ei ca s-mi ncetinesc cderea.
Am strbtut spaiul deschis aflat ntre cel de-al treilea i cel de-al
doilea inel al tribunei. Mna mi s-a ncins din cauza friciunii, dar
Profu susinea c tensorul putea face fa acestei solicitri fr s se
strice.
Am alunecat prin gaura spat n al doilea nivel i prin tavanul
bii, de unde am ieit n bezna total a holului. Aici se aflaser
standurile cu gustri. Cndva, pereii exteriori ai acestui loc fuseser
numai din sticl, dar acum erau din oel, firete, aa c stadionul
prea nchis. Ca un depozit.
nc mai auzeam mpucturi ndeprtate, al cror ecou rsuna
stins n pustietatea stadionului. Lanterna mea avea un filtru i
rspndea mai ales raze ultraviolete, dar emana o vag strlucire
albstruie.

383
Nightwielder s-a scufundat prin tribune, mi-a optit Tia. I-am
pierdut urma. Cred c a fcut-o ca s se ascund de camere.
Deci nu suntem singurii care au recurs la mecheria asta! m-am
gndit cu inima galopndu-mi n piept. Venise dup mine. Avea o
vendet: tia c eu fusesem cel care i ghicise slbiciunea.
Nelinitit, am plimbat lanterna de jur-mprejur. Nightwielder
avea s mi dea de urm din clip n clip, dar tia probabil c eram
narmat cu ultraviolete. Speram c asta avea s l fac mai prudent.
Am scos pistolul tatei din toc, innd lanterna ntr-o mn i arma n
cealalt, cu puca atrnat de umr.
Trebuie s m mic ncontinuu, m-am gndit. Dac nu m
ajunge din urm, poate reuesc s scap de el. Aveam tuneluri n i
din toalete, birouri, vestiare i standuri alimentare.
Lanterna cu ultraviolete emana foarte puin lumin, dar eu eram
un locuitor al subteranului. mi era de ajuns. Avea un efect straniu,
fcnd lucrurile de culoare alb s emane o aur fantomatic i m
temeam c m va da de gol. Ar fi fost oare mai bine s o sting i s
m orientez pe bjbite?
Nu. Era singura mea arm mpotriva lui Nightwielder. Nu
aveam de gnd s umblu ca orbetele cnd eram confruntat cu un
Epic care se putea folosi de umbre ca s m strng de gt. Trebuia
s<
Am ncremenit. Ce fusese aia n umbrele din faa mea? Mi-am
ndreptat din nou lanterna ntr-acolo. Lumina ei a scos la iveal
gunoaie mprtiate, care se sudaser cu podeaua n timpul Marii
Transfersii, bariere demontabile pentru controlul mulimii, cteva
postere lipite de zid. Gunoaie mai recente, cu o strlucire alb,
fantomatic. Ce vzusem<
Lumina a czut asupra unei femei care sttea tcut n faa mea.
Pr frumos despre care tiam c, ntr-o lumin normal, ar fi fost

384
auriu. Un chip perfect, cruia raza ultraviolet i conferea o nuan
albstruie, ca i cum ar fi fost sculptat n ghea de un maestru.
Curbe pline i buze voluptuoase, ochi mari. Ochi pe care-i
cunoteam prea bine.
Megan.

385
37

nainte s m dezmeticesc, umbrele au nceput s se zvrcoleasc


n jurul meu. M-am ferit n lturi i cteva au spintecat aerul chiar n
locul unde sttusem. Dei Nightwielder ddea impresia c putea
nsuflei umbrele, n realitate emana o cea neagr care se acumula.
Asta putea el s manipuleze.
Putea controla mai bine un numr redus de tentacule, dar de
obicei prefera s recurg la mai multe, probabil pentru c efectul
obinut astfel era copleitor. Cu ct erau ns mai multe, cu att erau
mai greu de controlat i ca urmare nu putea dect s apuce, s
strng sau s njunghie cu ele. n fiecare petic de ntuneric din jurul
meu au nceput s se formeze sulie dornice s-mi guste sngele.
M-am strecurat printre ele, fiind silit ntr-un final s m
rostogolesc ca s scap de un atac concertat. S te rostogoleti pe o
podea de oel nu e o experien plcut. Cnd m-am ridicat m
durea un old.
Am srit peste cteva dintre barierele de oel, transpirnd i
aintindu-mi lanterna asupra oricrei umbre suspecte. Dar nu
puteam s o ntorc n toate direciile deodat, aa c trebuia s m
rotesc tot timpul ca s m feresc de cele din spatele meu. Auzeam
vag n ureche discuia dintre ceilali Rzbuntori, dar eram prea
ocupat s nu m las ucis, aa c n-am priceput mare lucru. Se prea
c totul era un haos. Profu ieise din ascunztoare ca s-l in
ocupat pe Steelheart. Abraham fusese descoperit din pricina
mpucturii care m salvase pe mine. Att el, ct i Cody erau pe
fug, luptndu-se cu soldaii Forelor de Ordine.
O explozie a zguduit stadionul i sunetul a cltorit prin coridor,
ajungnd pn la mine ca o cola trezit sorbit printr-un pai. Am

386
srit peste ultimele bariere de oel i m-am pomenit silit s agit
disperat lanterna de jur-mprejur ca s opresc suliele de ntuneric
ce veneau una dup alta.
Megan nu mai era acolo unde o vzusem. Eram ct pe ce s cred
c nu fusese dect o fest a minit mele. Ct pe ce.
Nu pot s-o in tot aa, mi-am spus cnd o suli neagr mi-a
lovit jacheta, fiind respins de cmpul protector. Am simit
impactul prin mnec i diodele de pe jachet au nceput s
clipeasc. Jacheta asta prea mult mai slab dect cea pe care o
purtasem mai-nainte. Poate c era un prototip.
Urmtoarea suli care m-a nimerit mi-a sfiat jacheta i mi-a
zgriat pielea. Am njurat, abtndu-mi lumina asupra altui petic de
ntuneric uleios, dens ca o cerneal. Dac nu schimbam tactica,
Nightwielder avea s-mi vin de hac n curnd.
Trebuia s-mi folosesc creierul. Ca s m atace cu sulie,
Nightwielder trebuie s m poat vedea, mi-am zis. Deci era prin
preajm i totui holul prea pustiu.
M-am mpiedicat i asta m-a salvat de o suli care era ct pe ce
s m decapiteze. Idiotule, mi-am zis. Se putea deplasa prin
ziduri. Nu avea de ce s stea la vedere: trebuia doar s trag cu
ochiul. N-aveam dect s<
Acolo, mi-am zis, surprinznd imaginea unei fruni i a unor
ochi rsrind din peretele opus. Avea un aer cam prostesc de fapt,
ca un copil aflat la captul mai adnc al unei piscine, care crede c e
invizibil pentru c are cea mai mare parte din corp sub ap.
Mi-am ndreptat lumina asupra lui, ncercnd simultan s-l
mpuc. Din pcate, fcusem schimb ca s in lanterna n mna
dreapt, ceea ce nsemna c a trebuit s trag cu stnga. Am apucat
s spun ce cred despre pistoale i acurateea lor?
mpuctura s-a dus ct colo. Adic departe tare. Adic erau

387
anse mai mari s nimereasc o pasre care zbura afar, pe
deasupra stadionului, dect pe Nightwielder. Dar lanterna i-a fcut
treaba. Nu eram sigur ce se petrecea dac Super Epicului i
dispreau puterile n timp ce trecea printr-un obiect. Din nefericire,
se prea c nu murea: n clipa n care a devenit corporal, faa i-a fost
smucit ndrt, disprnd n zid.
Nu tiam ce se afla de cealalt parte a peretelui. Era cel de lng
terenul de joc. Asta nsemna c el era afar? Nu puteam s m
opresc i s verific harta de pe telefonul meu. M-am repezit n
schimb ctre cel mai apropiat stand de produse alimentare.
Spaserm un tunel acolo, unul care ducea n jos. Speram c, dac
m deplasam ct timp Nightwielder se afla afar, acesta ar fi avut
greuti n a-mi da de urm odat ce reuea s intre din nou.
Am intrat n stand i m-am strecurat n tunel.
Oameni buni, am vzut-o pe Megan, am optit n mobil n
timp ce naintam.
Ce-ai fcut? a ntrebat Tia.
Am vzut-o pe Megan. Triete.
David, a zis Abraham. A murit. tim asta.
Dac-i spun c-am vzut-o!
E Firefight, a zis Tia. ncearc s te zpceasc.
Am continuat s m trsc, simind c mi se scufund corbiile.
Desigur, o iluzie. Dar< era ceva aici care nu se lega.
Nu tiu ce s zic, am spus. Ochii preau reali. Nu cred c
iluziile pot fi att de detaliate, att de asemntoare cu realitatea.
Iluzionitii care nu pot crea nscociri realiste nu prea fac doi
bani, a zis Tia. Trebuie s< Abraham, nu la stnga! n direcia
opus. De fapt, arunc o grenad acolo jos dac poi.
Mersi, a zis el gfind uor.
Am auzit explozia de dou ori o dat prin microfonul lui. O

388
zon ndeprtat a stadionului s-a zguduit.
Apropo, faza trei e un eec. Am reuit s trag n Steelheart
imediat dup ce mi-am dat de gol poziia. N-a pit nimic.
Faza a treia era teoria Profului, c Steelheart putea fi rnit de
unul dintre Credincioi. Dac gloanele lui Abraham ricoaser,
nseamn c nu era viabil. Nu mai aveam dect dou idei. Cea
dinti era teoria mea despre focul ncruciat. Cea de-a doua teoria
c pistolul sau gloanele tatei erau n vreun fel speciale.
Cum face fa Profu? a ntrebat Abraham.
Se ine bine, a zis Tia.
Se lupt cu Steelheart, a zis Cody. N-am apucat s vd dect
niel, dar< Scntei! O s m deconectez un moment. Aproape c m-
au ajuns.
M-am ghemuit nuntrul tunelului ngust, ncercnd s neleg ce
se petrecea. nc mai auzeam o mulime de focuri de arm i din
cnd n cnd cte o explozie.
Profu l ine ocupat pe Steelheart, a zis Tia. Tot nu avem
confirmarea c a fost lovit de focuri ncruciate.
ncercm, a zis Abraham. O s atrag urmtorul grup de soldai
dup mine pe coridor i apoi Cody o s-i fac s trag n el din
cealalt parte a terenului. Asta ar putea s mearg. David, unde
eti? S-ar putea s fie nevoie s recurg la o explozie sau dou ca s-i
scot din ascunzi pe soldaii de pe partea ta.
Sunt n cel de-al doilea tunel din spatele standurilor cu
mncare. O s ies la parter, lng urs. De acolo o s-o iau spre vest.
Ursul era un urs gigantic de plu, care fusese parte din nu tiu ce
promoie pe parcursul sezonului fotbalistic, dar care acum era
ncremenit locului, ca toate celelalte.
Am neles, a zis Abraham.
David, a spus Tia. Dac ai vzut o iluzie, nseamn c i ai pe

389
urmele tale i pe Firefight, i pe Nightwielder. Pe de o parte, asta e
bine: chiar ne ntrebam unde a disprut Firefight. E ru ns pentru
tine: ai doi Epici puternici de nfruntat.
i spun c n-a fost o iluzie, am zis blestemnd n timp ce
ncercam s jonglez cu pistolul i lanterna.
Am scotocit n buzunarul pantalonilor i am scos banda adeziv
de tip industrial. Tata obinuia s-mi spun s o in tot timpul la
ndemn. Pe msur ce am crescut, am constatat cu surprindere ct
de bun se dovedea sfatul lui.
Era n carne i oase, Tia.
David, gndete-te un moment. Cum s fi ajuns Megan aici?
Nu tiu, am zis eu. Poate c au< fcut ceva ca s o readuc la
via.
Am ars tot ce era n ascunztoare. A ars i ea.
Poate c a rmas ADN-ul, am zis. Poate c au un Epic care
poate s scoale oamenii din mori sau ceva de genul sta.
Paradoxul lui Durkon, David. E prea complicat.
Am reuit s ataez lanterna de o latur a evii putii mele. Nu n
partea de sus, fiindc voiam s pot folosi ctarea. Arma era
dezechilibrat i butucnoas, dar tot credeam c m voi descurca
mai bine dect cu pistolul. Pe acela l ndesasem n tocul de la
subra.
Paradoxul lui Durkon se referea la un om de tiin care studiase
Epicii i natura lor n perioada de nceput. El subliniase c, dat fiind
c Epicii nclcau legile fizicii, totul era practic posibil, dar
avertizase mpotriva tentaiei de a pune orice mic abatere de la
acestea pe seama puterii lor. Acest mod de gndire oferea adesea
false rspunsuri.
Ai auzit vreodat de un Epic care s poat readuce pe cineva
la via? a ntrebat Tia.

390
Nu, am recunoscut eu.
Unii puteau vindeca, dar nimeni nu putea nvia pe altcineva.
i n-ai fost tu acela care ne-a zis c probabil avem de-a face cu
un iluzionist?
Ba da. Dar de unde s tie ei cum arta Megan? De ce s nu
foloseasc imaginea lui Cody sau pe-a lui Abraham ca s mi
distrag atenia, pe a cuiva despre care tiu c se afl aici?
Probabil c o au pe video de cnd cu atacul asupra lui
Conflux, a zis Tia. Se folosesc de ea ca s te zpceasc, s te scoat
din mini.
Nightwielder chiar fusese ct pe ce s m ucid n timp ce m
holbam la fantoma lui Megan.
Ai avut dreptate n privina lui Firefight, a continuat Tia. De
ndat ce Epicul de foc a ieit din raza vizual a Forelor de Ordine,
a disprut de pe camerele mele. Era numai o iluzie menit s ne
distrag. Adevratul Firefight e altcineva. David, ncearc s te
amgeasc, astfel ca Nightwielder s te poat ucide. Trebuie s
accepi asta. Lai sperana s-i ntunece judecata.
Avea dreptate. Scntei, ct dreptate avea! M-am oprit n tunel,
inspirnd i expirnd controlat, silindu-m s nfrunt realitatea.
Megan era moart. Acum slujitorii lui Steelheart se jucau cu mine.
Chestia asta m-a enervat. Ba nu, m-a scos din mini de-a dreptul.
Asta ridica nc o problem. De ce riscau ei s-l dea de gol pe
Firefight? Lsndu-l s dispar de ndat ce ieise din raza vizual,
cnd era aproape sigur c noi supravegheam locul? Folosind o
iluzie a lui Megan? Chestiile astea trdau adevrata natur a lui
Firefight.
Gndul mi-a dat frisoane. tiau. tiau c noi eram dumanii, aa
c nu trebuia s se prefac. Au tiut i unde erau amplasate
proiectoarele cu ultraviolete i unde se ascundeau unii dintre noi.

391
Se petrecea ceva straniu.
Tia, cred c<
Ce-ar fi s nu mai trncnii ca idioii! a zis Profu cu o voce
aspr. ncerc s m concentrez!
E n regul, John, i-a zis Tia pe un ton linititor. Te descurci.
Ah! Idioi! Suntei toi nite idioi!
Folosete tensorii. E aproape ca i cum l-ar transforma n
altcineva, mi-am zis.
Nu aveam vreme s m gndesc la asta. M-am mulumit s sper
c vom tri cu toii suficient ct s-l auzim pe Prof cerndu-i scuze.
Am ieit din tunel n dosul unor lzi nalte cu echipament i mi-am
plimbat puca dotat cu lantern de-a latul coridorului.
Numai norocul m-a scpat de lovitur. Mi s-a prut c am vzut
ceva n deprtare, aa c m-am ntins ntr-acolo ncercnd s l
luminez mai bine. n timp ce o fceam, trei sulie de bezn s-au
npustit asupra mea. Una mi-a strpuns spatele jachetei i mi-a
fcut o brazd n carne. nc un milimetru-doi i mi-ar fi secionat
coloana vertebral.
M-am rsucit icnind. Nightwielder se afla n ncperea
cavernoas, aproape de mine. Am tras n el, dar nu s-a ntmplat
nimic. Am njurat apropiindu-m i mai tare, cu puca pe umr i
cu lumina ultraviolet strlucind naintea mea.
Cnd i-am expediat un glon drept n fa, Nightwielder a
zmbit, un rnjet cu adevrat diabolic. Nimic. Ultravioletele nu
funcionau. Am ncremenit, panicat. Care era problema cu
slbiciunea lui? Doar funcionase mai nainte. De ce<
M-am rsucit, oprind n ultima clip un mnunchi de sulie.
Lumina le-a spulberat de ndat ce le-a atins, deci nc funciona.
Atunci ce se ntmpla?
E o iluzie, mi-am zis simindu-m ca ultimul prost. Slontze!

392
De cte ori o s m mai las pclit de trucul sta? Am cercetat
pereii. Imediat, l-am surprins pe Nightwielder privindu-m dintr-
unul. S-a retras nainte s apuc s trag i ntunericul s-a potolit din
nou.
Am ateptat, transpirnd, cu privirea concentrat asupra acelui
punct. Poate c avea s trag din nou cu ochiul. Falsul Nightwielder
se afla la dreapta mea, impasibil. Firefight era undeva n ncpere.
Invizibil. Putea s m doboare. De ce n-o fcea?
Nightwielder s-a ivit din nou i am tras asupra lui, dar a disprut
ct ai clipi i glonul a ricoat din zid. Mi-am zis c probabil acum
avea s m atace din alt direcie, aa c am rupt-o la fug. Din
goan, l-am izbit cu patul putii pe falsul Nightwielder. Dup cum
m ateptasem, arma a trecut direct prin el, iar apariia a fluctuat
uor, ca o proiecie.
Au rsunat explozii. n urechea mea, Abraham a njurat.
Ce-i? l-a ntrebat Tia.
Focul ncruciat n-are efect, a zis Cody. Am reuit s facem un
grup numeros de soldai s se mpute unii pe alii prin fum, fr
s-i dea seama c Steelheart era la mijloc.
L-au nimerit cel puin zece gloane, a zis Abraham. Teoria asta
nu-i bun. Repet, mpucturile accidentale nu-l rnesc.
Pe Calamity! mi-am zis. i fusesem att de sigur cu privire la
teoria asta! Am scrnit din dini i am continuat s alerg. N-o s
reuim s-l ucidem. Toate astea se vor dovedi inutile, mi-am zis.
Din pcate, pot s confirm, a zis Cody. Am vzut i eu
gloanele nimerindu-l i el nici nu le-a observat.
A ezitat.
Profule, eti o mainrie de lupt. M-am gndit s i-o zic.
Unicul rspuns din partea Profului a fost un mrit.
David, cum te descurci cu Nightwielder? m-a ntrebat Tia.

393
Trebuie s treci la faza a patra. S-l mputi pe Steelheart cu pistolul
tatlui tu. Asta-i tot ce ne-a mai rmas.
Cum m descurc cu Nightwielder? am ntrebat. Jalnic! O s ies
de aici cnd o s pot.
Am continuat s alerg prin holul larg, deschis, de sub tribun.
Poate c dac reueam s ies afar aveam o ans mai bun. Aici
erau prea multe ascunztori.
M atepta cnd am ieit din tunelul la, mi-am zis. Probabil
c ne ascult conversaiile. Aa au tiut att de multe despre
strategia noastr iniial.
Asta, desigur, era imposibil. Semnalul mobilului nu putea fi
interceptat. Atelierele Knighthawk aveau grij de asta. i n plus
Rzbuntorii aveau propria reea.
Cu excepia<
Mobilului lui Megan. nc mai era conectat la reeaua noastr. Le
spusesem oare Profului i celorlali c i-l pierduse n accident?
Presupusesem c era stricat, dar dac funciona<
Ne-au ascultat pregtirile, m-am gndit. Am pomenit
vreodat la telefon c Limelight nu-i real? M-am gndit din
rsputeri, ncercnd s-mi amintesc conversaiile noastre din
ultimele trei zile. N-am reuit. Poate c discutaserm despre asta
sau poate c nu. Rzbuntorii aveau tendina s fie prudeni n
conversaiile purtate n reea, ca msur suplimentar de precauie.
Mi-am ntrerupt speculaiile cnd am zrit o siluet n faa mea,
pe hol. Am ncetinit, cu puca la umr, lund-o la ochi. Ce punea
Firefight la cale de data asta?
Era o alt apariie a lui Megan, stnd neclintit n faa mea. Purta
blugi i o cma roie, strmt dar nu i jacheta de Rzbuntor
i avea prul blond prins ntr-o coad ce-i ajungea pn la umeri.
Am trecut pe lng ea prudent, ateptndu-m ca Nightwielder s

394
m atace pe la spate. Ea m-a privit cu ochi inexpresivi, dar nu s-a
micat.
Cum s dau de Firefight? Probabil c era invizibil. Nu eram sigur
c avea puterea asta, dar prea logic.
Am trecut repede n revist metodele de a scoate la iveal un
Epic invizibil. Trebuia s i ascult micrile sau s nceoez aerul cu
ceva. Cu ce anume? Cu fin, cu praf, cu pmnt< poate cumva
folosind tensorul? Transpiraia mi s-a prelins de pe frunte. Nu
puteam suferi ideea de a fi privit de cineva pe care nu-l puteam
vedea.
Ce s fac? Planul meu iniial legat de Firefight era s anun c i
tiam secretul, s-l bag n speriei ca pe Nightwielder n timpul
atacului asupra lui Conflux. Acum nu avea s funcioneze. El tia
c-i purtm smbetele. Ca s-i pstreze secretul trebuia s se
asigure c Rzbuntorii erau mori. Calamity, Calamity,
Calamity!
Iluzia lui Megan i-a ntors capul, urmrindu-m cum ncercam
s supraveghez toate cotloanele ncperii i s ciulesc urechile ca s
aud orice micare.
Iluzia s-a ncruntat.
Te cunosc, a zis ea.
Era vocea ei. M-am nfiorat. Un Epic iluzionist puternic e
capabil s creeze i sunete care s nsoeasc imaginile, mi-am
spus. tiu c aa-i. N-am de ce s fiu surprins.
Dar era vocea ei. De unde-i tia Firefight vocea?
Da, a zis ea apropiindu-se de mine. Chiar te cunosc. E ceva
legat de< genunchi.
M-a privit ngustndu-i ochii.
Ar trebui s te omor acum.
Genunchi. Firefight n-avea de unde ti despre asta, nu? mi

395
spusese Megan pe numele sta pe mobil? Dar pe vremea aceea ei nu
ne ascultau nc, nu?
Am ezitat, urmrind-o prin ctarea armei. Iluzia. Sau Megan?
Probabil c Nightwielder se apropia. Nu puteam s stau acolo, dar
nici s fug nu-mi venea.
Ea s-a apropiat de mine. Avea o expresie arogant de parc
lumea i-ar fi aparinut. Megan se mai purtase aa i nainte, dar
acum parc mai era ceva. Comportarea ei era mai ncreztoare, dei
i muca buzele nedumerit.
Trebuia s aflu. Trebuia.
Am cobort arma i am fcut un salt nainte. Ea a dat s se
fereasc, dar prea ncet, i am apucat-o de bra.
Era real.
O secund mai trziu, holul a explodat.

396
38

Am tuit rostogolindu-m ntr-o parte. Eram la podea i urechile


mi vuiau. Resturi ardeau n apropiere. Am clipit, alungnd
imaginile reziduale de pe retin i am cltinat din cap.
Ce-a fost asta? am hrit.
David? mi-a vorbit Abraham la ureche.
O explozie, am zis gemnd i sltndu-m n picioare.
Am cercetat holul din priviri. Megan! Unde era? N-o vedeam
nicieri.
Fusese real. O simisem. Asta nsemna c nu fusese o iluzie,
corect? Sau mi pierdeam eu minile?
Pe Calamity! a zis Abraham. Am crezut c o luasei ctre
cellalt capt al holului. Ai zis c te ndrepi spre vest.
Am fugit ca s scap de Nightwielder, i-am replicat. Am greit
direcia. Sunt un slontze, Abraham. mi pare ru!
Puca! I-am vzut patul iindu-se dintr-o grmad de sfrmturi
din apropiere. L-am tras afar. Restul armei nu era ataat de el.
Scntei, mi-am zis. n ultimul timp chiar nu reuesc s pstrez
niciuna.
Am descoperit restul putii n apropiere. Teoretic ar fi putut s
funcioneze nc, dar fr pat trebuia s trag de la old. Chiar i aa,
lanterna era n continuare ataat de ea i nc mai strlucea, aa c
am nhat ntregul ansamblu.
n ce stare eti? m-a ntrebat Tia ncordat.
Puin ameit, dar altfel n regul, i-am rspuns. N-a fost
suficient de aproape ca s m nimereasc altceva dect ocul.
Holurile amplific ocul, a zis Abraham. Pe Calamity, Tia!
Pierdem controlul asupra situaiei.

397
S v ia naiba pe toi! a rostit Profu cu slbticie n glas. l
vreau pe David aici afar! Acum! Adu-mi pistolul la!
Vin s te ajut, flcule, a zis Cody. Stai la cutie!
Dintr-odat mi-a venit o idee. Dac Steelheart i oamenii lui chiar
ne ascultau conversaiile, puteam s m folosesc de asta.
Ideea se rzboia cu dorina mea de a o cuta pe Megan. Dac era
rnit? Trebuia s se afle pe undeva prin preajm i acum pe coridor
preau s fie mult mai multe sfrmturi. Trebuia s vd dac nu<
Nu. Nu-mi puteam permite s m las dus de nas. Poate c de fapt
fusese Firefight, folosind chipul lui Megan ca s mi distrag atenia.
OK, i-am zis lui Cody. tii toaleta de lng locul unde am pus
cea de-a patra bomb? O s m ascund acolo pn la sosirea ta.
Am priceput, a zis Cody.
Am zbughit-o, spernd c Nightwielder, oriunde va fi fost, era
dezorientat de explozie. M-am apropiat de toaleta de care i zisesem
lui Cody, dar nu am intrat n ea aa cum spusesem. n schimb, am
gsit un loc din apropiere i mi-am folosit tensorul ca s fac o gaur
n podea. Era o poziie care mi permitea s m ascund destul de
bine, dar mi oferea i o privelite clar ctre restul coridorului,
inclusiv toaletele.
Am spat o gaur adnc, apoi m-am strecurat pe fundul ei, aa
cum m nvase Profu, i m-am acoperit cu praf pe post de
camuflaj. n scurt timp eram bine ascuns, ca un soldat ntr-o tranee
individual. Mi-am trecut mobilul pe modul silenios i mi-am
ngropat n praf jumtatea de puc, aa nct lumina lanternei s fie
ascuns.
Apoi am nceput s supraveghez ua toaletei. Pe coridor era
linite. Numai resturile arznd l luminau.
E cineva aici? a sunat o voce de pe coridor. S< sunt rnit.
M-am ncordat. Era Megan.

398
E o mecherie. Sunt sigur.
Am cercetat ncperea cufundat n penumbr. Acolo, pe cealalt
parte a holului, am vzut un bra ieind dintr-un munte de
drmturi rezultate n urma exploziei. Buci de oel, nite grinzi
desprinse din tavan. Braul a zvcnit i am vzut c sngera din
ncheietur. Am privit mai atent i i-am desluit faa i torsul n
umbr. Prea c abia acum ncepe s se dezmeticeasc, de parc i-
ar fi pierdut pentru scurt timp cunotina dup explozie.
Era imobilizat. Era rnit. Trebuia s ies, s m duc s-o ajut. Am
dat s m ridic i m-am silit s m aez la loc.
V rog, a zis ea. V rog! S m ajute cineva!
Nu m-am micat.
O, pe Calamity! sta-i snge?
S-a zbtut.
Nu pot s-mi mic picioarele!
Am strns cu putere din pleoape. Cum fceau chestia asta? Nu
mai tiam n ce s m ncred.
Firefight face asta. Nu-i real, mi-am spus.
Am deschis ochii. Nightwielder tocmai rsrea din podea n
spaiul din faa toaletelor. Prea nedumerit, ca i cum ar fi fost
nuntru n cutarea mea. A scuturat din cap i a naintat pe coridor,
privind cercettor n jur.
Era chiar el sau o iluzie? Oare era real ceva din ceea ce vedeam?
O alt explozie a zglit stadionul, dar tirul de afar se stingea.
Trebuia s fac ceva ct mai repede, altfel Cody avea s cad drept n
braele lui Nightwielder.
Nightwielder s-a oprit n mijlocul coridorului cu braele
ncruciate. i pierduse calmul lui obinuit i prea iritat, n cele din
urm a vorbit.
Eti pe-aici pe undeva, nu?

399
S ndrznesc s trag? Dac era o iluzie? n acest caz, dndu-m
de gol a fi putut fi ucis de adevratul Nightwielder. M-am ntors
atent, examinnd pereii i podeaua. N-am vzut nimic altceva,
doar ntunericul desprinzndu-se de umbrele din jur, tentaculele
naintnd ca nite animale prudente n cutare de hran.
Adulmecnd.
Dac Firefight se prefcea c e Megan, mpucnd-o a fi fcut
iluziile s dispar. A fi rmas numai cu adevratul Nightwielder,
oriunde s-ar fi aflat el. Dar exista o ans ca Megan rnita s fie ea
nsi o iluzie. Scntei! Grinzile puteau fi o iluzie. Oare o explozie
ndeprtat le putea face s se desprind din tavan?
i dac totui era Firefight, mprumutnd chipul lui Megan, astfel
ca, dac a fi atins-o, s simt c-i real? Am ridicat pistolul tatei i
am ochit faa ei nsngerat. Am ovit, cu pulsul bubuindu-mi n
urechi. Eram sigur c Nightwielder l putea auzi i el. Eu nu mai
auzeam nimic altceva. De ce eram n stare ca s ajung la Steelheart?
S-o mpuc pe Megan?
Nu-i real. N-are cum.
Dar dac este?
Inima, bubuindu-mi ca un tunet.
Respiraia poticnindu-mi-se.
Fruntea acoperit de sudoare.
Am luat o decizie i am nit afar din tranee, cu puca n mna
stng cu raza lanternei aintit nainte i cu pistolul n dreapta.
Am tras cu amndou.
n Nightwielder, nu n Megan.
Cnd lumina a czut asupra lui, s-a rsucit spre mine cu ochii
mrii de groaz i gloanele l-au sfrtecat. A cscat gura ngrozit i
sngele i-a nit din spinare. Din spinarea lui materializat. S-a
prbuit, devenind din nou transparent n clipa n care a ieit din

400
raza lanternei mele. A czut pe podea i a nceput s se scufunde.
Dar nu s-a scufundat dect pe jumtate, apoi a ncremenit, cu
gura cscat i cu pieptul nsngerat. i aa, pe jumtate scufundat
n podea, s-a solidificat lent, aproape ca o imagine pe care
focalizeaz un aparat foto.
Am auzit un clic i m-am rsucit. Era Megan, cu o arm n mn.
Un pistol, un P226 ca acelea pe care le prefera. Cealalt versiune a
ei, cea prins sub drmturi, a disprut ntr-o clipit. La fel i
grinzile.
Nu mi-a plcut niciodat de el, a zis Megan nepstoare
aruncnd o privire ctre cadavrul lui Nightwielder. Mi-ai fcut un
serviciu. Negarea plauzibil a responsabilitii i aa mai departe.
Am privit-o n ochi. Cunoteam ochii ia. Chiar i cunoteam. Nu
nelegeam ce anume se petrecea, dar ea era.
Nu mi-a plcut niciodat de el<
Pe Calamity, am optit. TU eti Firefight, nu-i aa? De la bun
nceput ai fost tu.
N-a zis nimic, dei ochii ei s-au ndreptat ctre armele mele:
puca nc la old, pistolul din cealalt mn. O pleoap i-a zvcnit.
Firefight nu era brbat, am zis eu. El< ea adic era femeie.
Am privit-o cu ochi mrii de surpriz.
n ziua aia, n puul liftului, cnd paznicii erau ct pe ce s ne
descopere< n-au vzut nimic. Pentru c tu ai creat o iluzie.
Ea continua s-mi priveasc armele.
i dup-aia, cnd fugeam cu motocicletele, am zis eu. Ai creat
iluzia c Abraham era cu noi ca s le distragi atenia celor care ne
urmreau i s-i mpiedici s observe c adevratul Abraham scpa.
Asta am vzut eu n urma noastr dup ce ne-am desprit de el.
De ce se uita la armele mele?
Dar ansa? am ntrebat. Te-au msurat i a rezultat c nu erai

401
un Epic. Nu, stai! Iluzii. Puteai s faci ecranul s arate orice voiai.
Probabil Steelheart tia c Rzbuntorii urmau s vin n ora. Te-a
trimis s te infiltrezi, nainte s apar eu, tu erai cea mai nou dintre
ei. Te-ai mpotrivit de la nceput s-l atacm pe Steelheart. Ai spus
c tu crezi n eficiena regimului lui.
Ea i-a lins buzele, apoi a optit ceva. Nu prea s fi ascultat
nimic din ceea ce zisesem eu.
Scntei, a murmurat ea. Nu-mi vine s cred c-a mers!
Ce?
I-ai dat ah-mat< a optit ea. A fost fantastic<
I-am dat ah-mat? Lui Nightwielder? Despre asta vorbea? i-a
ridicat ochii spre mine i mi-am amintit. Repeta una dintre primele
noastre conversaii, cea de dup ce l mpucase pe Fortuity. Atunci
i inuse puca la old i pistolul n cealalt mn. Aa cum
procedasem i eu ca s-l dobor pe Nightwielder. Vederea acestui
episod prea s fi declanat ceva n mintea ei.
David! a zis ea. Aa te cheam. i cred c eti enervant.
Prea s-i aminteasc abia acum cine eram. Ce se ntmplase cu
memoria ei?
, mersi? am zis.
O explozie a zguduit stadionul i ea s-a uitat peste umr. nc i
mai aintea pistolul asupra mea.
De partea cui eti, Megan? am ntrebat-o.
A mea, a rspuns ea imediat, dar apoi i-a dus mna liber la
frunte cu un aer nesigur.
Cineva ne-a trdat lui Steelheart, am zis eu. Cineva l-a
prevenit c urma s-l atacm pe Conflux i cineva i-a spus c ne
foloseam de camerele de supraveghere din ora. Azi, cineva a
ascultat conversaiile noastre i i-a raportat lui tot ce fceam. Tu ai
fost!

402
Ea s-a uitat din nou la mine i n-a negat.
Pe de alt parte, te-ai folosit de iluzii ca s-l salvezi de
Abraham, am continuat eu. i l-ai ucis pe Fortuity. neleg c
Steelheart voia s avem ncredere n tine i i-a permis s-i ucizi
unul dintre Epicii minori. i oricum Fortuity i ieise din graii. Dar
de ce s ne trdezi pe noi i dup aia s-l ajui pe Abraham s
scape?
Nu tiu, a optit ea. Eu<
Ai de gnd s m mputi? am ntrebat-o uitndu-m la eava
pistolului ei.
A ezitat.
Idiotule! Chiar nu tii s vorbeti cu femeile, nu-i aa,
Genunchi?
i-a nclinat capul prnd surprins de ceea ce-i ieise din gur.
i-a cobort arma, s-a rsucit i-a luat-o la fug.
Trebuie s-o urmezi, mi-am zis, fcnd un pas pe urmele ei.
Afar a rsunat o alt explozie.
Nu. Mi-am desprins ochii de la silueta care se ndeprta n
fug. Trebuie s ies i s-i ajut pe ai mei.
Am nit pe lng cadavrul lui Nightwielder nc pe jumtate
scufundat n oel, ncremenit, cu sngele prelingndu-i-se pe piept
i m-am ndreptat ctre cea mai apropiat ieire care ducea spre
terenul de joc.
Sau, n cazul acesta, ctre cmpul de lupt.

403
39

<Cody, cnd dai de biatul la idiot, s-l mputi! a urlat


Profu n urechea mea de ndat ce mi-am reconectat telefonul.
Jon, ne retragem, a zis Tia acoperindu-l. Vin cu elicopterul.
Ajung n trei minute. Abraham o s declaneze explozia ca s ne
acopere.
S-l ia toi dracii pe Abraham! s-a rstit Profu. Vreau s se
ncheie asta!
Jon, nu poi s te lupi cu un Super Epic, a zis Tia.
Fac ce vreau! Sunt<
Vocea lui a amuit.
L-am scos de pe canalul principal, ne-a zis Tia. E ru. Nu l-am
mai auzit niciodat n halul sta. Trebuie s gsim o cale s-l
scoatem de acolo, altfel o s-l pierdem.
S-l pierdem? a ntrebat Cody prnd nedumerit. Prin canalul
de comunicare auzeam focuri de arm, i aceleai focuri le auzeam
rsunnd naintea mea pe coridor. Am continuat s alerg.
O s v explic mai trziu, a zis Tia, pe un ton care de fapt
nsemna: Mai trziu o s gsesc eu o metod mai bun s ocolesc
rspunsul.
Iat, mi-am zis zrind o lumin vag naintea mea. Afar era
ntuneric, dar nu bezna total din coridoarele ca nite tuneluri
dinuntrul stadionului. Focurile de arm se auzeau mai tare.
Vin s v scot de-acolo, a zis Tia. Abraham, vreau s
declanezi explozibilii de pe teren cnd i spun eu. Cody< ai reuit
s dai de David? Fii atent, Nightwielder s-ar putea s fie pe urmele
tale.
Crede c-am murit, pentru c nu am rspuns, am neles eu.

404
Sunt aici, am zis cu glas tare.
David, a zis Tia uurat. n ce situaie eti?
L-am dobort pe Nightwielder, am zis, ajungnd n tunelul ce
ddea pe teren, unul dintre cele pe care le foloseau echipele ca s
ias de la vestiare. Ultravioletele i-au fcut efectul. Cred c i
Firefight a disprut. L-am< pus pe fug.
Ce? Cum?
< o s-i explic mai trziu.
Corect, a zis Tia. Mai avem dou minute pn ne retragem.
Du-te la Cody!
Nu i-am rspuns. Examinam terenul. Cmpul de lupt e bine
zis, mi-am spus n gnd, nmrmurit. Cadavrele soldailor Forelor
de Ordine zceau mprtiate peste tot ca nite gunoaie. n cteva
puncte ardeau focuri, trimind fuioare de fum spre cerul ntunecat.
Pe deasupra terenului zburau rachete semnalizatoare de culoare
roie, lansate de soldai pentru a avea mai mult lumin. Din scaune
i din teren se desprinseser buci mari i oelul odinioar argintiu
era acoperit cu cicatrici nnegrite.
Ai dus un adevrat rzboi, am optit eu.
Apoi l-am vzut pe Steelheart.
nainta pe teren cu pai apsai, cu buzele ntredeschise
descoperindu-i dinii ncletai. inea ntins dinainte mna care i
strlucea, expediind foc dup foc ctre ceva aflat n faa lui. Ctre
Prof, care tocmai se ascundea n spatele uneia dintre bncile de
rezerve. Fiecare explozie a fost ct pe ce s-l loveasc, dar el s-a ferit
de fiecare dat, strecurndu-se printre ele cu o agilitate incredibil.
A disprut printr-un perete lateral al stadionului, n care tensorii i
deschiseser o intrare.
Steelheart a scos un urlet de furie, expediind rafal dup rafal n
deschiztur. Profu a aprut o clip mai trziu, fcnd o gaur ntr-

405
un alt zid, cu pulberea de oel aternndu-i-se la picioare. i-a
repezit mna nainte, azvrlind asupra lui Steelheart o serie de
pumnale rudimentare. Probabil c fuseser tiate din oel. Acestea
au ricoat n contact cu trupul Super Epicului.
Profu prea frustrat, de parc faptul c nu-l putea rni pe
Steelheart l-ar fi scos din srite. Eu unul eram uluit.
Asta a fcut tot timpul? am ntrebat.
Mda, a zis Cody. Am spus doar, omu-i o mainrie de lupt.
Am cercetat terenul din dreapta mea i l-am descoperit pe Cody
sub nite drmturi. Se apleca deasupra putii, urmrind un grup
de soldai aflai pe inelul de jos al tribunei. Acetia instalaser o
mitralier imens sub un scut de protecie, iar Cody prea s fie
imobilizat sub drmturi, ceea ce explica de ce nu reuise s vin
dup mine. Mi-am vrt pistolul n toc i am desfcut lanterna de
pe eava putii.
Aproape c-am ajuns, domnilor, a zis Tia. Nu mai ncercai s-l
ucidei pe Steelheart. Renunai la toate fazele. Trebuie s profitm
de ocazie i s fugim ct mai putem.
Nu cred c Profu o s vrea s plece, a zis Abraham.
M ocup eu de Prof, a zis Tia.
Bine, a rspuns Abraham. Unde o s<
Oameni buni, am intervenit eu. Fii ateni ce zicei pe canalul
principal! Cred c ne-au fost interceptate comunicaiile.
Imposibil, a zis Tia. Reelele de mobil sunt securizate.
Nu dac ai acces la un mobil autorizat, am contrazis-o eu. i e
posibil ca Steelheart s-i fi recuperat pe cel al lui Megan.
Pe linie s-a aternut tcerea.
Scntei! a zis Tia. Sunt o idioat.
Ah, n sfrit neleg, a zis Cody, trgnd n direcia soldailor.
Mobilul la<

406
Am vzut micare la intrarea din spatele lui Cody. Am njurat
ridicnd puca, dar fr pat era greu s inteti cum trebuie. Am
apsat pe trgaci chiar n clipa n care un soldat al Forelor de
Ordine a nit afar cu arma n mn. Nu l-am nimerit. El a tras o
rafal ca un stacatto.
Cody n-a scos niciun sunet, dar am vzut sngele nind. Nu,
nu, NU! mi-a zis rupnd-o la fug. Am tras din nou i de data asta
l-am nimerit pe soldat n umr. Glonul nu a penetrat armura, dar
omul i-a abtut atenia de la Cody i m-a luat la ochi.
A tras. Am ridicat mna stng, cea cu tensorul. Am fcut-o
aproape instinctiv. De data asta era mai greu s-l faci s cnte i nu
nelegeam de ce.
Dar l-am fcut s mearg. Am lsat cntecul s zboare.
Am simit ceva izbindu-mi palma i un mic nor de pulbere de
oel mi-a nvluit mna. Durerea a fost incredibil i tensorul a
nceput s scoat scntei. O clip mai trziu a rsunat un ir de
mpucturi i soldatul s-a prbuit, n spatele lui, Abraham s-a ivit
de dup col.
Focuri de arm de deasupra mea! M-am repezit derapnd pe
teren i m-am strecurat dup baricada lui Cody. Era acolo, gfind,
cu ochii mrii. ncasase mai multe gloane, trei n picior i unul n
stomac.
Acoper-ne, mi-a zis Abraham cu vocea lui calm,
desfurnd un pansament. L-a legat n jurul piciorului lui Cody.
Tia, Cody e serios rnit.
Sunt aici, a zis Tia.
n haosul acela nu remarcasem zgomotul elicopterului.
Am creat noi canale de comunicare folosind un flux direct
ctre fiecare. Asta ar fi trebuit s facem din clipa n care Megan i-a
pierdut mobilul. Abraham, trebuie s ne retragem. Acum.

407
M-am uitat peste baricada din drmturi. Soldaii coborau din
tribune ndreptndu-se spre noi. Abraham a scos relaxat o grenad
de la centur i a aruncat-o n holul din spatele nostru, n caz c
ncerca cineva s ni se furieze pe la spate. Grenada a explodat i s-
au auzit strigte.
Am nlocuit puca mea cu a lui Cody i am deschis focul asupra
soldailor care se apropiau. Unii s-au pus la adpost, dar alii au
continuat s nainteze cu ndrzneal. tiau c eram la captul
resurselor. Am continuat s trag, dar am fost rspltit cu o serie de
clicuri. Cody rmsese aproape fr muniie.
Poftim, a zis Abraham, lsnd lng mine puca lui masiv de
asalt. Tia, unde eti?
Aproape de poziia ta, a rspuns ea. Chiar lng stadion. Ia-o
drept n spate i afar.
l aduc i pe Cody, a zis Abraham.
Cody era contient nc, dei n clipa aceea se mulumea s
blesteme cu pleoapele strnse. I-am fcut semn din cap lui
Abraham. Aveam s le acopr retragerea. Am luat puca lui de
asalt. Ca s fiu cinstit, mereu mi dorisem s trag cu ea.
Era o arm pe care o foloseai cu drag. Reculul era redus, iar arma
prea mai uoar dect ar fi trebuit. Am proptit-o pe micul ei
trepied frontal i am tras la foc automat, sfrtecnd cu zeci de
gloane rndurile soldailor care ncercau s ajung la noi. Abraham
l-a crat pe Cody prin ieirea din spate.
Profu i Steelheart se luptau n continuare. Am mai dobort un
soldat, a crui armur nu reprezenta o problem pentru gloanele
de mare calibru ale lui Abraham. n timp ce trgeam, am simit
pistolul din tocul lui de la subioar apsndu-mi coastele.
Nu ncercaserm s tragem cu el, s testm aceast ultim
variant. Dar nu aveam cum s-l nimeresc pe Steelheart de la o

408
asemenea distan. Iar Tia decisese s ne retragem fr s mai
ncercm, abandonnd operaiunea.
Am mpucat un alt soldat. Steelheart a tras de mai multe ori
asupra Profului, fcnd stadionul s se zguduie. Nu pot s plec
acum, mi-am zis. Orice-ar zice Tia, trebuie s ncerc pistolul sta.
Suntem n elicopter, a zis Abraham n urechea mea. David, e
momentul s pleci.
Tot n-am ncercat faza a patra. i Profu e nc acolo afar, am
zis, ridicndu-m n genunchi i trgnd din nou n soldai; unul a
aruncat o grenad nspre mine, dar deja m retrgeam n coridor.
Abandonm, a zis Tia. Ne retragem. Profu o s scape cu
ajutorul tensorilor.
N-o s reueasc s-l lase n urm pe Steelheart, am zis eu. n
plus, chiar vrei s fugim fr s fi ncercat?
Mi-am plimbat degetul peste pistolul din toc.
Tia a amuit.
O s ncerc, am zis. Dac suntei atacai, retragei-v.
Am prsit terenul, revenind pe coridoarele din spatele
tribunelor, strngnd puca de asalt a lui Abraham i auzind
strigtele soldailor din spatele meu. Steelheart i Profu se
deplasau n direcia asta, mi-am zis. Trebuie pur i simplu s dau
ocol i s ajung suficient de aproape ca s pot trage n el. Pot s-o fac
i pe la spate.
Avea s mearg. Trebuia!
Soldaii m urmau. Puca lui Abraham avea i un lansator de
grenade n partea inferioar. Ceva muniie? Astea erau menite s fie
lansate nainte de explozie, dar mi puteam folosi pixul meu
detonator i capsele-radier ca s fac una s explodeze.
N-am avut noroc. Puca nu mai avea grenade. Am blestemat,
apoi am observat pe arm comutatorul pentru control de la distan.

409
M-am oprit zmbind, m-am rsucit i am aezat puca pe jos,
rezemat de o bucat de oel. Am apsat pe comutator i am luat-o
la fug.
Arma a nceput s trag dezlnuit, mprocnd cu gloane
coridorul din urma mea. Probabil c nu aveau s fac cine tie ce
pagube, dar tot ce-mi trebuia era un scurt rgaz. Am auzit soldaii
strigndu-i unii altora s se adposteasc.
Era de-ajuns. Am ajuns la o alt deschidere i am prsit
culoarul, ieind pe terenul de joc.
Din teren ieea fum ici i colo. Se prea c exploziile lui Steelheart
mocneau dup ce-i atingeau inta, aprinznd lucruri care nu ar fi
trebuit s ard. Am ridicat pistolul i, n treact, m-am ntrebat ce
avea s zic Abraham aflnd c i-am pierdut arma. Din nou.
L-am vzut pe Steelheart, cu spatele la mine, concentrat asupra
Profului. Am alergat din rsputeri, strbtnd nori de fum i srind
peste drmturi.
n timp ce m apropiam, Steelheart a nceput s se ntoarc spre
mine. I-am zrit ochii poruncitori i arogani. Minile preau s-i
ard de energie. M-am oprit, biciuit de fumul ce se mprtia, i
braele mi-au tremurat n timp ce ridicam pistolul. Pistolul care l
ucisese pe tata. Unica arm care l rnise vreodat pe monstrul din
faa mea.
Am tras de trei ori.

410
40

Fiecare glon a nimerit inta< i fiecare a ricoat din trupul lui


Steelheart. Era ca i cum ai fi aruncat cu pietricele ntr-un tanc.
Am cobort arma. Steelheart i-a ndreptat o mn ctre mine, cu
palma strlucind de energie, dar nu m-am sinchisit.
S-a terminat. Am ncercat totul, mi-am zis. Nu-i tiam secretul.
Nu i-l tiusem niciodat.
Euasem.
El a lansat o rafal de energie i o parte primar din mine a
refuzat s stea pur i simplu locului. M-am aruncat ntr-o parte i
explozia a lovit solul lng mine, mprtiind o ploaie de metal
topit. Pmntul s-a zguduit i suflul exploziei m-a fcut s m
rostogolesc ct colo. M-am lovit zdravn de solul tare.
M-am oprit i am zcut un timp ameit. Steelheart a naintat.
Mantia i fusese sfiat ici i colo ca urmare a atacurilor Profului,
dar nu prea s fi suferit altceva dect un disconfort minor. Se
profila deasupra mea dominator, cu braul ntins.
Era mre. Admiteam asta, chiar n clipa n care m pregteam s
mor de mna lui. Mantia argintie i neagr flfind n vnt, gurile
din ea fcnd-o parc mai real. Chipul ptrat, clasic, cu o linie a
flcii pe care ar fi invidiat-o orice funda i un trup musculos i plin
de vigoare, dar nu ca al unui pasionat de bodybuilding. Nu era o
exagerare. Era perfeciunea.
M-a examinat cu mna strlucind.
A, da, a zis el. Biatul de la banc.
Am clipit ocat.
mi amintesc orice i pe oricine, a zis el. N-ai de ce s te miri.
Sunt o zeitate, putiule. Eu nu uit. Te credeam mort de mult. O

411
treab neterminat. Nu-mi plac povetile neterminate.
Mi-ai ucis tatl, am optit.
O prostie, dar asta a fost tot ce-am gsit s-i spun.
Am ucis o mulime de tai, a zis Steelheart. i mame, i fii, i
fiice. E dreptul meu s-o fac.
Mna a nceput s-i strluceasc i mai tare. M-am pregtit
pentru orice urma.
Profu l-a dobort pe Steelheart venind din spate.
Din reflex, m-am rostogolit ntr-o parte i cei doi au czut chiar
lng mine. Profu era deasupra. Hainele i erau arse, rupte i
nsngerate. Avea spada n mn i a nceput s loveasc faa lui
Steelheart.
Cnd l-a lovit cu arma, Steelheart a rs. De fapt, faa lui ciobea
spada i nu invers.
Mi-a vorbit ca s-l atrag pe Profu ncoace, am neles eu
ameit. El<
Steelheart l-a mbrncit pe Prof, propulsndu-l ndrt. Ceea ce
pruse un mic efort din partea lui Steelheart l-a fcut pe Profu s
zboare aproape trei metri n spate. S-a izbit de pmnt cu un
geamt.
S-a strnit vntul i Steelheart s-a nlat n picioare. Apoi a fcut
un salt, ridicndu-se n aer. A aterizat ntr-un genunchi, repezindu-
i pumnul n faa Profului.
Am vzut sngele nind rou.
Am ipat, am srit n picioare i m-am repezit ctre Prof. Glezna
ns nu-mi era chiar teafr i am czut zdravn, lovindu-m de sol.
Printre lacrimi de durere l-am vzut pe Steelheart lovind din nou.
Rou. Att de mult rou.
Super Epicul s-a ridicat, scuturndu-i mna nsngerat.
E ceva de capul tu, Epic mititel, a zis el adresndu-se siluetei

412
prbuite a Profului. Cred c m-ai fcut s m agit mai mult ca
oricare dintre cei dinaintea ta.
Am naintat tr pn am ajuns lng Prof. Avea partea stng a
craniului zdrobit i ochii ieii din orbite priveau fr s vad. Era
mort.
David! mi-a rostit Tia la ureche.
Auzeam focuri de arm la cellalt capt. Forele de Ordine
descoperiser elicopterul.
Plecai, am optit.
Dar<
Profu e mort, am zis. i eu la fel. Plecai!
Tcere.
Am scos pixul detonator din buzunar. Ne aflam n mijlocul
terenului. Cody montase capsa mea pe grmada de explozibili
aflat chiar dedesubt. Ei bine, n lips de altceva, mcar aveam s-l
propulsez pe Steelheart n vzduh.
Civa membri ai Forelor de Ordine s-au apropiat n fug de
Steelheart, dndu-i raportul. Am auzit vuietul elicopterului care se
nla n aer. Am auzit-o i pe Tia plngnd la cellalt capt al liniei.
M-am ridicat cu greu n genunchi lng trupul Profului.
Tata, murind alturi de mine. ngenuncheasem lng el. Pleac<
Fugi<
Mcar de data asta nu m mai purtasem ca un la. Am ridicat
pixul i mi-am pus degetul pe butonul din vrful lui. Explozia avea
s m omoare, fr s-l rneasc ns pe Steelheart. Mai
supravieuise i altdat unor explozii. Puteam ns s iau cu mine
civa soldai. Merita.
Nu, le-a zis Steelheart oamenilor lui. O s m ocup eu de el.
Este< special.
L-am privit clipind nucit. i-a nlat braul, fcndu-le semn

413
soldailor s se ndeprteze.
n deprtare, n spatele lui, dincolo de buza stadionului, s-a ivit
ceva straniu, chiar deasupra lojelor pentru VIP-uri. M-am ncruntat.
Lumin? Dar< nu venea din direcia potrivit: nu stteam cu faa
spre ora. n plus oraul nu emanase niciodat o lumin att de
puternic. Nuane de rou, portocaliu, galben. Cerul nsui prea s
fi luat foc.
Am clipit privind prin pcla focurilor ce ardeau. Era lumina
soarelui. Nightwielder murise. Soarele rsrea.
Steelheart s-a rsucit pe clcie. Apoi s-a mpleticit n spate,
ridicnd un bra ca s se apere de lumin. Gura i s-a cscat de
uimire, apoi i-a nchis-o, scrnind din dini.
S-a ntors din nou ctre mine, cu ochii holbai de furie.
Nightwielder va fi greu de nlocuit, a mrit el.
Am privit lumina, ngenuncheat n continuare n mijlocul
terenului. Strlucirea aceea minunat, acea for mai presus de
toate.
Exist lucruri mai mree dect Epicii. Viaa i dragostea i
natura nsi, mi-am zis.
Steelheart s-a apropiat de mine.
Acolo unde-s ticloi vor fi i eroi. Vocea tatei. Ateapt. O s
vin i ei.
Steelheart i-a ridicat o mn care strlucea.
Uneori, fiule, trebuie s le dai eroilor o mn de ajutor<
i, brusc, am neles.
nelegerea mi-a npdit mintea ca razele arztoare ale soarelui.
tiam. Pricepusem.
Fr s privesc n jos, am ridicat arma tatei. Mi-am fcut puin de
lucru cu ea, apoi am ndreptat-o spre Steelheart.
Steelheart a pufnit, coborndu-i ochii ctre mine.

414
Ei?
Mna mi tremura nesigur, braul mi tremura. Soarele lumina
din spate silueta lui Steelheart.
Idiotule, a zis Steelheart i s-a ntins, prinzndu-m de mn i
strivindu-mi oasele.
Abia am simit durerea. Arma a czut pe jos cu un zngnit.
Steelheart a ntins mna i aerul s-a nvolburat, formnd un mic
vrtej dedesubtul pistolului i ridicndu-l pn la nivelul degetelor
lui. A ntors arma ctre mine.
L-am privit. Un uciga nvluit ntr-o lumin strlucitoare. Vzut
astfel, nu era dect o umbr. ntuneric. Un nimic, prin comparaie
cu adevratele fore ale naturii.
Oamenii acestei lumi, inclusiv Epicii, erau fpturi trectoare.
Poate c n ochii lui eu eram un biet vierme, dar el nsui era un
vierme n marea schem a universului.
Pe obraz avea o mic cicatrice. Unica imperfeciune a trupului
su. Un dar din partea unui om care crezuse n el. Un dar de la un
ins mai bun dect avea s fie Steelheart vreodat.
Ar fi trebuit s fiu mai atent n ziua aia, a zis Steelheart.
Tatei nu-i era fric de tine, am optit.
Steelheart s-a crispat, cu arma aintit ctre capul meu, n timp ce
stteam n genunchi n faa lui, sngernd. ntotdeauna i plcea s
foloseasc arma dumanului su mpotriva acestuia. Era parte din
modul lui de a aciona. Vntul mprtia fumul ce se nla n jurul
nostru.
sta-i secretul tu, am zis. Ne ii n ntuneric. Faci
demonstraii ale puterii tale teribile. Ucizi, le permii altor Epici s
ucid, ntorci armele oamenilor mpotriva lor. Ba chiar rspndeti
zvonuri false despre ct de groaznic eti, ca i cnd n-ai avea chef s
fii att de ru pe ct ai putea. Vrei s ne fie team<

415
Steelheart a fcut ochii mari.
<pentru c nu poi fi rnit dect de cineva care nu se teme de
tine, am continuat eu. Dar o asemenea persoan nu exist, nu-i aa?
Ai avut tu grij de asta. Pn i Rzbuntorii, pn i Profu. Pn i
eu. Tuturor ne e team de tine. Din fericire, cunosc pe cineva care
nu se teme de tine i nici nu s-a temut vreodat.
Nu tii nimic, a mrit el.
tiu tot, am optit eu. Apoi i-am zmbit.
Steelheart a apsat pe trgaci.
nuntrul pistolului, cocoul a lovit nveliul glonului. Praful de
puc a fcut explozie i proiectilul a nit nainte, gata s ucid.
Pe eav se afla ns un lucru pe care eu l nepenisem acolo. Un
pix subire, avnd la un capt un buton pe care puteai s apei. Era
suficient de mic ca s ncap pe eava armei. Era un detonator.
Conectat la explozibilii aflai sub picioarele noastre.
Glonul a atins declanatorul i l-a acionat.
Jur c am vzut explozia desfurndu-se. Fiecare btaie a inimii
mele prea s dureze o eternitate. Focul a erupt n sus, sfiind solul
de oel ca pe o bucat de hrtie. Un rou teribil, pe msura
frumuseii tihnite a rsritului.
Focul l-a nvluit pe Steelheart i tot ce era n jurul lui,
sfrtecndu-i trupul n buci tocmai cnd deschidea gura s ipe.
Pielea i s-a jupuit, muchii s-au aprins, mruntaiele i-au fost sfiate.
i-a ridicat ochii spre cer, devorat de vulcanul furios de foc ce i se
deschisese la picioare. ntr-o fraciune de secund, Steelheart cel
mai mre dintre Epici a murit.
Nu putea fi ucis dect de cineva care nu se temea de el.
El nsui apsase pe trgaci.
El nsui provocase explozia.
i, aa cum o mrturisea zmbetul lui arogant i plin de sine,

416
Steelheart nu se temuse de el nsui. Fusese poate singura persoan
n via care nu se temuse.
n clipa aceea ncremenit nu am avut timp s zmbesc de
bucurie, dar bucurie am simit cnd m-a nvluit focul.

417
41

Am privit modelele tremurtoare de rou, portocaliu i negru. Un


zid de foc nimicitor. L-am privit pn s-a fcut nevzut. A lsat pe
terenul din faa mea o cicatrice nnegrit care nconjura o gaur cu
diametrul de cinci pai: craterul rezultat n urma exploziei.
Am vzut toate astea i, la sfrit, am descoperit c nc mai
triam. Recunosc, sta a fost cel mai straniu moment din viaa mea.
Alturi, cineva a gemut. M-am ntors i l-am vzut pe Prof
ridicndu-se n capul oaselor. Hainele i erau pline de snge i avea
cteva zgrieturi, dar craniul i era intact. M nelasem oare cu
privire la gravitatea rnilor lui?
Mna Profului era ntins nainte, cu degetele rsfirate. Tensorul
pe care-l purta devenise o ruin.
Scntei! a zis el. nc vreo doi centimetri i n-a fi reuit s-l
opresc.
i-a dus pumnul la gur i a tuit.
Eti un slontze al naibii de norocos.
Chiar n timp ce vorbea, zgrieturile de pe pielea lui s-au retras i
s-au vindecat. Profu e un Epic, mi-am zis. Profu e un Epic. la
de adineauri a fost un scut energetic cu care a blocat explozia.
El s-a sltat nesigur n picioare i a examinat stadionul. Civa
soldai ai Forelor de Ordine fugeau, ncercnd s scape dup ce-l
vzuser ridicndu-se. Preau s nu-i doreasc s aib de-a face cu
ceea ce se petrecea n centrul terenului.
Cum< am zis eu. De cnd?
De cnd cu Calamity, a zis Profu fcndu-i gtul s
trosneasc. Crezi c un om obinuit ar fi putut s i se opun lui
Steelheart atta timp ct am putut eu n aceast noapte?

418
Sigur c nu.
Inveniile alea sunt toate nite falsuri, nu? am ntrebat,
ncepnd s neleg. Eti un druitor. Ne-ai cedat abilitile tale.
Abiliti de protecie sub forma jachetelor, abiliti de vindecare n
forma tmduitorului i puteri distructive n chip de tensori.
Nu tiu de ce-am fcut una ca asta, a zis Profu. Suntei nite
caraghioi jalnici i<
A gemut, ducndu-i mna la cap, apoi i-a ncletat dinii,
scond un rcnet nbuit.
M-am mpleticit ndrt speriat.
E att de greu s te mpotriveti, a zis el printre dini. Cu ct
foloseti mai mult puterile, cu att< Ah!
A ngenuncheat, cu fruntea n mini. A tcut cteva minute i eu
l-am lsat n pace, fiindc oricum nu tiam ce s spun. Cnd i-a
ridicat capul, prea s-i mai fi recptat controlul.
Le cedez pentru c, dac le folosesc, au efectul sta asupra
mea, a zis Profu.
Dar poi s te mpotriveti, Profule, am zis eu; simeam c am
dreptate. Te-am vzut cu ochii mei. Eti un om bun. Nu le lsa s te
consume.
El a ncuviinat, trgnd aer adnc n piept.
Ia!
Mi-a ntins mna.
ovitor, i-am luat-o n mna mea sntoas. Cealalt era
zdrobit. Ar fi trebuit s m doar, dar eram prea ocat.
Nu m-am simit cu nimic diferit, dar Profu a prut s i recapete
i mai mult controlul. Mna vtmat a nceput s mi se repare,
oasele s-au ndreptat. n cteva secunde puteam ndoi din nou
degetele i totul funciona perfect.
Trebuie s-mi mpart puterea ntre voi ceilali, a zis el. Nu pare

419
s< te afecteze la fel de repede ca pe mine. Dar dac o dau pe toat
unei singure persoane, aceasta se va schimba.
De aia nu putea Megan s foloseasc tensorii, am zis eu. Sau
tmduitorul.
Ce?
Au, scuze. Tu nu tii. Megan e i ea un Epic.
Ce?!
Ea e Firefight, am zis, trgndu-m puin n spate. i-a folosit
puterea de a crea iluzii ca s pcleasc< Stai aa, ansa?!
A fost programat de mine i de Tia n aa fel nct s m
exclud. Aplicat pe mine d un fals rezultat negativ.
Aha. n fine, cred c Steelheart a trimis-o pe Megan s se
infiltreze printre Rzbuntori. Dar Edmund a zis c el nu-i poate
drui puterile altor Epici, aa c< da. De aia nu reuea ea s
utilizeze tensorii.
Profu a cltinat din cap.
Cnd el ne-a povestit asta, n ascunztoare, chiar mi-a dat de
gndit. N-am ncercat s-mi druiesc puterile unui alt Epic. Ar fi
trebuit s-mi dau seama c< Megan<
N-aveai de unde ti, am zis.
Profu a tras aer adnc n piept, apoi a ncuviinat. M-a privit.
E n ordine, fiule. Nu-i fie fric. De data asta efectul se
risipete rapid.
A ovit.
Cel puin aa cred.
Eu nu m plng, am zis, ridicndu-m n picioare.
Aerul mirosea a explozibili, a praf de puc, a fum i a carne ars.
Lumina crescnd a zilei se reflecta pe suprafeele de oel din jurul
nostru. Mi se prea aproape orbitoare, dei soarele nici nu rsrise
complet.

420
Profu a privit ctre soare de parc nu-l observase pn atunci. A
reuit chiar s zmbeasc i de la o clip la alta redevenea tot mai
mult el nsui. A traversat terenul, naintnd ctre ceva ce zcea n
mijlocul sfrmturilor.
i personalitatea lui Megan se schimba ori de cte ori i folosea
puterile, mi-am zis. n puul liftului, pe motociclet< s-a
schimbat. A devenit mai ndrznea, mai arogant, mai plin de
ur. i trecuse repede de fiecare dat, dar nu-i folosise pe deplin
puterile, aa c efectul asupra ei fusese probabil mai slab.
Dac aa stteau lucrurile, faptul c i petrecuse timpul printre
Rzbuntori fiind silit s nu-i utilizeze abilitile ca s nu se dea
de gol o ferise s fie afectat. Oamenii pe care ar fi trebuit s i
trdeze o fcuser n schimb mai uman.
Profu s-a ntors ducnd ceva n mini. Un craniu nnegrit i ars.
Metalul sclipea prin funingine. Un craniu de oel. L-a ntors ctre
mine. n pometele drept se vedea o adncitur, urma lsat de un
glon.
Hm, am zis privind craniul. Dac glonul i poate afecta oasele,
explozia de ce n-a fcut-o?
Nu m-ar surprinde ca moartea s-i fi declanat abilitile de
transfersie, a zis Profu. Transformndu-i rmiele n timp ce
murea oasele lui sau mcar unele dintre ele n oel.
Mi se prea cam forat teoria asta. Dar n preajma Epicilor se
petreceau lucruri stranii. Erau ciudenii, n special cnd mureau.
n timp ce contemplam craniul, Profu a luat legtura cu Tia.
Absent, am auzit plnsete, exclamaii de bucurie i un dialog al
crui rezultat a fost c ea a ntors elicopterul i a venit s ne ia. Mi-
am ridicat privirea, apoi m-am pomenit ndreptndu-m ctre
intrarea n interiorul stadionului.
David? a strigat Profu.

421
Vin imediat. Vreau s iau ceva.
Elicopterul o s ajung n cteva minute. Propun s NU fim
aici cnd Forele de Ordine o s-i fac apariia cu efective serioase
ca s vad ce s-a petrecut.
Am rupt-o la fug, iar el n-a mai obiectat. Ptrunznd n bezn,
am reglat la maxim luminozitatea mobilului, abtnd-o asupra
coridoarelor nalte, cavernoase. Am alergat pe lng cadavrul
imobilizat n oel al lui Nightwielder. Pe lng locul unde Abraham
detonase explozibilii.
Am ncetinit, verificnd standurile alimentare i toaletele. Nu
erau prea multe locuri unde s caut i, n curnd, m-am simit ca un
prost. Ce m ateptasem s gsesc? Ea plecase, cu siguran. Era<
Voci.
Am ncremenit, apoi m-am rsucit n lumina vag a coridorului.
Acolo era. Am naintat i, n cele din urm, am gsit o u de oel
deschis i ncremenit astfel, care ducea ntr-un soi de magazie.
Aproape c recunoteam una dintre voci. mi era cunoscut. Nu era
vocea lui Megan, dar<
< Meritai s supravieuieti, chiar dac eu n-a fi reuit, a spus
vocea. A urmat sunetul ndeprtat al unor focuri de arm. tii, cred
c m-am ndrgostit de tine din prima zi. Ce mai prostie, nu?
Dragoste la prima vedere. Ditamai clieul!
Da, cunoteam vocea aceea. mi aparinea. M-am oprit n prag,
simindu-m de parc a fi visat i, n vis, m-a fi auzit vorbind.
Cuvintele pe care le spusesem n timp ce o apram pe Megan care
trgea s moar. Am continuat s ascult pn cnd scena s-a
ncheiat. Chiar pn la capt. Nu tiu dac te iubesc, a spus vocea
mea. Dar orice-o fi emoia asta, e cea mai puternic pe care am
simit-o de ani de zile. i mulumesc.
nregistrarea s-a terminat. Apoi a luat-o din nou de la capt.

422
Am ptruns n cmru. Megan sttea pe podea ntr-un col,
privind mobilul pe care-l inea n mn. Cnd am intrat a redus
volumul, dar nu i-a desprins ochii de pe ecran.
Transmit n secret, i audio, i video, a optit ea. Camera e
implantat sub piele, deasupra ochiului. ncepe s nregistreze dac
in ochii nchii prea mult vreme sau dac inima ncepe s-mi bat
prea tare sau prea ncet. Trimite datele ctre una dintre
ascunztorile mele din ora. Am nceput s fac asta dup ce am
murit de vreo cteva ori. ntotdeauna sunt dezorientat cnd m
rencarnez. Dac vd ce anume mi-a provocat moartea, asta m
ajut.
Megan, <
Ce puteam s spun?
Megan chiar e numele meu, a zis ea. Nu-i nostim? Am avut
senzaia c pot s-l folosesc printre Rzbuntori pentru c persoana
respectiv, persoana care eram, a murit. Megan Tarash. Ea n-a avut
nicio legtur cu Firefight. Era doar o fiin uman normal.
i-a ridicat privirea ctre mine i n lumina emanat de ecranul
mobilului ei am vzut c avea lacrimi n ochi.
M-ai crat tot drumul, a optit ea. Am vzut dup ce am
renscut de data asta. Nu nelegeam de ce ai fcut-o. M-am gndit
c aveai nevoie de ceva de la mine. Acum ns vd gestul tu n alt
lumin.
Trebuie s plecm, Megan, am zis naintnd spre ea. Profu
poate s-i explice mai bine. Dar acum trebuie s vii cu mine.
Mintea mi se schimb, a optit ea. Ori de cte ori mor, renasc o
zi mai trziu. Undeva la ntmplare, nu n locul unde se afl
cadavrul meu, nici n locul unde am murit, dar prin preajm.
Diferit, de fiecare dat. Nu< nu m simt eu nsmi de data asta.
Nu simt c-s persoana care a vrea s fiu. Nu neleg. n ce s te

423
ncrezi, David? n ce s te ncrezi cnd nu te mpaci cu propriile tale
gnduri i emoii?
Profu poate<
Stai acolo, a zis ea ridicnd o mn. Nu< nu te apropia. Las-
m acum. Am nevoie s m gndesc.
Am naintat.
Stai pe loc!
Pereii au disprut i de jur-mprejur au prut s izbucneasc
flcri. Podeaua s-a deformat sub picioarele mele, fcndu-m s
ameesc. M-am mpiedicat.
Trebuie s vii cu mine, Megan.
Mai f un pas i o s m mpuc, a zis ea ducnd mna la
pistolul aflat alturi, pe podea. O s-o fac, David. Pentru mine
moartea nu mai nseamn nimic. Absolut nimic.
Am dat napoi, ridicnd minile.
Trebuie s m gndesc la toate astea, a murmurat ea din nou,
rentorcndu-se la mobilul ei.
David.
Un glas n urechea mea. Era Profu.
David, plecm acum.
Nu-i folosi puterile, Megan, i-am spus. Te rog! Trebuie s
nelegi! Ele te fac s te schimbi. Nu le folosi cteva zile. Ascunde-te
i mintea i se va limpezi.
Ea a continuat s priveasc ecranul. nregistrarea a nceput din
nou.
Megan<
i-a ndreptat arma ctre mine fr s i mute privirea. Lacrimi i
iroiau pe obraji.
David! a strigat Profu.
M-am ntors i am rupt-o la fug ctre elicopter. Nu tiam ce

424
altceva a fi putut s fac.

425
Epilog

L-am vzut pe Steelheart sngernd.


L-am vzut urlnd. L-am vzut arznd. L-am vzut murind n
mijlocul unui infern i eu am fost cel care l-a ucis. Da, mna care a
acionat detonatorul a fost chiar a lui, dar nu-mi pas i nu mi-a
psat niciodat din mna cui i-a primit practic moartea. Eu i-am
provocat-o. Am craniul lui ca dovad.
Am stat prins cu centura pe scaunul elicopterului, uitndu-m
prin ua lateral deschis, cu prul flfind, n timp ce decolam. Pe
locul din spate, Cody se ntrema repede, spre uimirea lui Abraham.
Eu tiam c Profu i cedase lui Cody o parte considerabil din
puterea lui de vindecare. Din cte tiam eu despre capacitile de
regenerare ale Epicilor, asta era suficient s-l vindece pe Cody de
orice, atta timp ct nc mai respira n momentul transferului.
Ne-am nlat n aer sub un soare auriu, incandescent, lsnd n
urma noastr stadionul ars, distrus, rvit, dar mirosind a victorie.
Tata mi spusese c Soldier Field fusese numit astfel n cinstea
soldailor, brbai i femei, care czuser n lupt. Acum, gzduise
cea mai important lupt de cnd cu venirea Calamitii. Numele
stadionului nu mi se pruse nicicnd mai potrivit.
Ne-am ridicat deasupra unui ora care vedea lumina zilei pentru
prima oar dup zece ani. Oamenii erau pe strzi, privind n sus.
Tia pilota elicopterul inndu-i o mn pe braul Profului, de
parc nu i-ar fi venit s cread c era cu adevrat alturi de noi. El
privea pe fereastr i m-am ntrebat dac vedea acelai lucru ca
mine. Nu salvaserm oraul. Nu nc. l uciseserm pe Steelheart,
dar ali Epici aveau s soseasc.
Nu eram de prere c trebuia s-i abandonm pe aceti oameni.
426
Doborserm unica autoritate din Newcago. Trebuia s ne asumm
rspunderea. Nu aveam de gnd s-mi las oraul natal prad
haosului, nu acum, nici mcar de dragul Rzbuntorilor.
Rezistena nsemna mai mult dect s ucizi Epici. Trebuia s fie
un proiect mai mre. Ceva care s aib de-a face cu Profu i cu
Megan poate.
Epicii pot fi nvini. Poate c unii dintre ei pot fi chiar salvai. Nu
tiu exact cum anume. Dar am de gnd s ncerc pn o s gsesc
rspunsul sau o s mor cutndu-l.
n timp ce prseam oraul, am zmbit. Eroii vor veni< i s-ar
putea s trebuiasc s le dm o mn de ajutor.
ntotdeauna am presupus c moartea tatei avea s fie
evenimentul care mi va schimba cel mai mult viaa. Abia acum, cu
craniul lui Steelheart n poal, mi-am dat seama c nu luptasem de
dragul rzbunrii i nu luptasem nici ca s m mntui. Nu luptasem
din cauza morii tatlui meu.
Luptasem de dragul viselor lui.

427
Mulumiri

Romanul sta a stat mult la dospit. Ideea mi-a venit pentru prima
oar n timpul unui turneu de promovare a unei cri n< 2007?
Cnd procesul de a duce la bun sfrit o carte este o cltorie att de
lung, asta nseamn c m-am bucurat de feedback de la muli
oameni de-a lungul timpului. Sper s nu las pe dinafar pe nimeni!
Mulumiri n primul rnd minunatului meu editor, Krista
Marino, pentru felul competent n care s-a ocupat de acest proiect.
A fost o resurs inepuizabil i editarea ei a fost de prima calitate,
transformnd acest proiect dintr-o obrznictur dolofan ntr-un
produs perfect lefuit. Aici ar trebui s-l pomenesc i pe mecherul
de James Dashner care a avut amabilitatea de a lua legtura cu ea i
de a m prezenta.
Alte persoane demne de aplaudat sunt: Michael Trudeau (care a
fcut o redactare superb), precum i cei de la Random House: Paul
Samuelson, Rachel Weinick, Beverly Horowitz, Judith Haut,
Dominique Cimina i Barbara Marcus. i mulumesc i lui
Christopher Paolini pentru feedback-ul i ajutorul oferit pentru
aceast carte.
Ca ntotdeauna, vreau s le mulumesc din inim agenilor mei,
Joshua Bilmes, care nu a rs prea tare cnd i-am zis c voiam s
scriu aceast carte n locul celor douzeci de alte proiecte de care
trebuia s m ocup n acel moment, i Eddie Schneider, printre ale
crui nsrcinri figureaz aceea de a se mbrca mai bine dect noi
toi i de a avea un nume pe care trebuie s-l verific ori de cte ori
vreau s-l includ la capitolul mulumiri. n privina transformrii lui
Steelheart ntr-un film (lucru pentru care ne dm toat osteneala), le
mulumesc lui Joel Gotler, Brian Lipson, Navid McIlhargey i
428
supraomului Donald Mustard.
Aplauze i pentru incandescentul Peter Ahlstrom, asistentul meu
editorial, care a fcut parte din comitetul de susinere a acestei cri
nc de la nceput. Din punct de vedere editorial, el a fost primul n
minile cruia a ajuns acest proiect i mare parte din succes i se
datoreaz lui.
Nu vreau s uit s le mulumesc echipelor de publiciti din
Marea Britanie/Irlanda/Australia, inclusiv lui John Berlyne i lui
John Parker de la Zeno Agency i lui Simon Spanton i publicistului
meu din Marea Britanie, Jonathan Weir de la Gollancz.
Printre persoanele cu puteri demne de un Epic cnd a fost vorba
s citeasc i s-mi ofere feedback (sau sprijinul lor nepreuit) se mai
numr Dominique Nolan (expertul meu n materie de arme la care
am recurs pentru Dragonsteel), Brian McGinley, David West, Peter
(din nou) and Karen Ahlstrom, Benjamin Rodriguez i Danielle
Olsen, Alan Layton, Kaylynn Zobell, Dan Am scris romane
postapocaliptice naintea ta Wells, Kathleen Sanderson Dorsey,
Brian Hill, Brian de-acuma tre s-mi plteti drepturi de autor,
Brandon Delambre, Jason Denzel, Kalyani Poluri, Kyle Mills,
Adam Hussey, Austin Hussey, Paul Christopher, Michelle Walker
i Josh Walker. Suntei nemaipomenii cu toii.
n final, ca de fiecare dat, i mulumesc frumoasei mele soii,
Emily, i celor doi bieei ai mei pui pe distrugeri, o constant
surs de inspiraie cu privire la modurile n care un Epic ar putea
distruge un ora. (Sau o sufragerie.)
Brandon Sanderson

429