Sunteți pe pagina 1din 156

ELIZABETH SEIFERT

Portretul
misterios
Traducerea [i adaptarea \n limba romn` de
FLAVIA VOINEA

ALCRIS
Capitolul 1

Petra [i d`du seama c` accidentul nu s-ar fi ntmplat dac`


n-ar fi fost ocupat` s`-l cic`leasc` pe David, fratele ei mai mic.
Din fericire, reu[ise s` mic[oreze considerabil viteza, astfel c`
urm`rile nu erau grave David sc`pase nev`t`mat. Ea, n
schimb, era r`nit` u[or, dar poate c` acest lucru i va fi de
folos.
Probabil c` emo]iile erau de vin` pentru neaten]ia ei, \[i
spuse Petra mai trziu, gndindu-se la comportamentul din
ultimele ore. C`l`toriser` cu avionul, apoi nchiriaser` o
ma[in`. Teama o determinase ca, tot drumul, s`-i repete lui
David ce avea [i ce nu avea voie s` spun`.
B`iatul, de obicei foarte cuminte, o ascultase, dar la un
moment dat [i pierduse r`bdarea:
Nu trebuie s`-mi spui ntruna s` fac pe prostul, Petra!
Oricum, nu cred c-o s` fiu n stare s` ]in minte nici jum`tate
din ce mi-ai spus!
Important este s` nu ui]i varianta noastr` suntem n tre-
cere prin Canada [i am avut curiozitatea de a petrece cteva
6 ELIZABETH SEIFERT

zile la o ferm` adev`rat`. n plus, amndoi voiam s`-l


cunoa[tem pe v`rul nostru. Poate c` sunt mai mul]i veri, cine [tie!
{i nu trebuie s` spun nici c` locuiam ntr-un apartament
s`r`c`cios [i c` anumi]i b`rba]i cu p`l`rii caraghioase au
ncercat de cteva ori s` ne dea afar`.
David!
Petra oft` adnc. Oare cte alte lucruri observase fratele ei?
Avea aproape doisprezece ani [i era foarte perspicace.
n]elegea multe lucruri pe care ea voia s` i le ascund`, n
ncercarea de a-l proteja de realitatea crud` n care i aruncase
moartea tat`lui lor. Lumea lor, a[a cum o cuno[teau ei, se
schimbase radical [i definitiv. Trecuse doar un an de la acel
eveniment tragic, dar p`reau cel pu]in zece.
Vocea lui David i ntrerupse gndurile:
Nu n]eleg de ce nu putem s`-i spunem lui Neil Cameron
c` suntem rudele lui.
Nu, dragul meu! spuse ea repede, pe un ton hot`rt. Vezi
tu, nu [tim... adic` nu suntem siguri de reac]ia lui.
F`cu o scurt` pauz` [i privi chipul mirat al b`iatului.
O s`-i explic totul la un moment dat, nu-]i face griji. Dar
e mai bine s`-l cunoa[tem \nainte, ca s` [tim cum s`
proced`m. Poate c` e binevoitor, dar poate c` nu... Prima
impresie poate fi n[el`toare, iar noi nu ne permitem s`
gre[im. Poate c` nu e dispus s` accepte c` are o datorie de
onoare fa]` de noi. Dac` i spunem imediat cum stau lucrurile,
s-ar putea s` ne dea afar` ntr-o clip`.
{i nu poate s` fac` asta [i dup` o s`pt`mn`? ridic` el din
umeri, aparent nep`s`tor. La urma urmei, nu prea m` intere-
seaz`. Nu cred c` o s`-mi plac` aici, n Canada. E att de mare!
Mi-ar pl`cea...
PORTRETUL MISTERIOS 7

[i mu[c` u[or buza [i se opri, dar Petra [tia prea bine ce ar


fi vrut s` spun`. {i ea [i-ar fi dorit s` tr`iasc` n Anglia, ntr-o
vil` ca cea n care copil`rise. Atunci nu o apreciase, dar, dup`
ce o pierduser`, n]elesese ct fusese de important` pentru ea
[i familia ei. Ea [i David avuseser` acolo confortul [i siguran]a
att de necesare!
Poate c` s-ar fi descurcat singur`, dar i era mult mai
greu cu un frate de care trebuia s` aib` grij`. Totul se
n`ruise n seara n care casa lor arsese n incendiu [i, mai
grav, tat`l lor murise. Nici ea [i nici David nu puteau s`
spun` ce se ntmplase, dup` cum nu puteau s` accepte
ideea c` nu fusese un accident. Dup` deces, aflaser` c`
Charles Sinclair d`duse faliment. Ce situa]ie disperat`
pentru bietul lor p`rinte!
Cei doi fra]i pierduser` casa [i restul averii, pentru c`
numero[i creditori solicitaser` s` fie pl`ti]i. Pentru prima dat`
n via]`, Petra fusese recunosc`toare c` mama lor murise la
na[terea lui David. Ea avea numai opt ani, dar [i-o amintea
destul de bine pe mama ei, o femeie foarte frumoas`, c`reia i
pl`cea s` tr`iasc` n lux.
Pentru Petra [i David ncepuse o perioad` \ngrozitoare
co[maruri, o locuin]` la subsolul unei cl`diri [i o serie de
slujbe prost pl`tite. Petra nici nu se putea a[tepta la altceva,
pentru c` nu avea nici un fel de preg`tire. Din p`cate, n toate
aceste locuri d`duse peste diver[i b`rba]i pentru care o tn`r`
inocent` de nou`sprezece ani reprezenta o adev`rat` provo-
care. {i-ar fi dorit s` fac` ni[te cursuri [i s` ob]in` o slujb` mai
bun`, dar nu ndr`znea s` cear` ajutorul nim`nui din pricina
lui David. Era sigur` c` nu i s-ar permite s` aib` grij` de fratele
ei [i c` acesta ar fi dus ntr-un orfelinat sau dat n grija unei
8 ELIZABETH SEIFERT

familii adoptive. Poate c` ar fi fost o solu]ie bun`, dar Petra nu


voia s-o ia n calcul. A[a c` singura posibilitate era s` fug` n
continuare de b`rba]ii de vrst` mijlocie care o urm`reau.
Dar ntr-o zi [i d`duse seama c` acest lucru nu mai era
posibil. i era din ce n ce mai greu s`-[i g`seasc` un serviciu,
iar David ncepuse s` sufere din pricina schimb`rilor
impuse. n plus, nevoile lui crescuser`. Cnd unica lui
pereche de pantofi se rupsese, Petra se sim]ise distrus`.
Fusese gata s` renun]e la orgoliul ei [i s` cear` ajutorul pri-
etenilor, dar nimeni nu mai voise s` [tie de ei de la moartea
tat`lui lor. Salvarea lor venise de la un concurs la care Petra
participase n joac`. Premiul c[tigat le permisese s` fac`
mult dorita c`l`torie n Canada. Acum, totul depindea de
Neil Cameron!
Petra aflase de existen]a lui din jurnalul tat`lui ei, pe care
avocatul i-l nmnase dup` moartea acestuia.
N-are prea mare importan]`, domni[oar` Sinclair, \i spu-
sese domnul Brown de la firma Brown, Holling [i Spalding.
Cu toate acestea, i d`duse numele unui specialist care
fusese angajat de tat`l ei s`-i alc`tuiasc` arborele genealogic,
iar Petra n]elesese c` era un ndemn de a verifica aceast`
ipotez`.
Dar ea nu fusese foarte interesat`. Jurnalul era plin de date
referitoare la str`mo[ii ei [i n]elesese din el c` nu mai avea
rude apropiate n via]`. O parte a familiei emigrase n Canada
la finele secolului optsprezece, mai exact n 1799, cu pre]ioasa
sum` de cinci sute de lire, mprumutat` de la un str`mo[
direct al lui Charles Sinclair. Totu[i, se dusese la respectivul
specialist [i acesta o asigurase c` toate datele erau reale [i nu
exista nic`ieri o dovad` c` datoria fusese restituit`.
PORTRETUL MISTERIOS 9

Imposibil de dovedit, o asigurase domnul Brown pe


Petra cnd se ntorsese la el cu datele ob]inute. S` fiu sincer,
nu cred c` tat`l t`u se gndea la un c[tig financiar atunci
cnd a nceput aceste c`ut`ri. Sigur a avut un alt scop, pentru
c` aceast` sum`, chiar dac` ar fi fost dovedit`, nu l-ar fi putut
salva.
Acea parte din familia Sinclair care se stabilise n Canada
locuia n Alberta [i de]inea o ferm` care era condus` de Neil
Cameron. Petrei i trecuse prin minte s` le scrie, dar
renun]ase pentru c` nu avea de gnd s` stabileasc` o leg`tur`
cu ei. Asta pn` cnd nevoile lui David deveniser` imposibil
de ignorat. {i, se p`rea, b`iatul nu era singurul care avea
nevoi... ntr-o sear`, un admirator mai insistent o a[teptase
dup` terminarea programului [i se n`pustise asupra ei. Petra
reu[ise s` scape de el, dar aceasta fusese pic`tura care
umpluse paharul.
{tiuse, n acea clip`, c` trebuie s` fac` tot ce-i st`tea n
puteri ca s`-i asigure un viitor lui David. Din cercet`rile ei,
aflase c` Neil Cameron nu era c`s`torit. Pentru c` era nevoit`
s` gndeasc` totul cu maxim` luciditate, [i promisese c`,
dac` va fi nevoie, va renun]a la bunul cel mai de pre] pe care
l poseda [i l ap`ra cu atta nver[unare. Era mai bine dect
s` profite unul din b`d`ranii pe care i ntlnise n ultima
vreme!
Starea lui David se schimbase rapid, ca urmare a faptului c`
putea s`-i ofere mncare bun` [i s` achite factura la c`ldur`.
Dar cheltuielile fuseser` att de mari, nct Petrei nu-i mai
r`m`seser` bani s` cumpere bilete [i pentru ntoarcere. Poate
c` nu va mai fi nevoie, [i spusese ea, hot`rnd s` p`streze
secretul.
10 ELIZABETH SEIFERT

A fost bine n ultima vreme, i spusese David la un


moment dat. Am avut mai mult de mncare.
}i-a pl`cut?
Da.
B`iatul ezitase o clip`.
Dar m` ntreb dac` ne putem permite. N-a[ vrea s` ai
probleme din cauza asta. De fapt, putem foarte bine s` st`m
ntr-o singur` camer`.
Ea se for]ase s` zmbeasc`.
Mai ]ii minte ce frumos era cnd locuiam la Redwell?
Casa, poneii, distrac]ia...
Da, parc`, [optise David, ridicnd din umerii micu]i. Dar
ncerc s` nu m` gndesc la asta.
Resemnarea fratelui ei o f`cuse pe Petra s` se ambi]ioneze
[i mai tare planul ei trebuia s` func]ioneze. David era un
copil pl`pnd, care avea nevoie de mult` \ngrijire. Ea [tia asta
foarte bine, pentru c` fusese lng` el de cnd se n`scuse. Tat`l
lor o transferase de la internat la [coala din localitate doar ca
s` aib` grij` de fr`]iorul ei, care r`m`sese f`r` mam` chiar de
la na[tere. El era plecat foarte mult timp cu afaceri, a[a c` nu
putea face fa]`. Dar trecerea brusc` de la o vil` spa]ioas`, cu
gr`din`, la subsolul \ntunecat [i rece al unei cl`diri fusese
prea mult pentru b`iat. Petra se obi[nuise, dar David p`lea [i
sl`bea cu fiecare zi. Cteva s`pt`mni n [ir, Petra tr`ise cu
teama c` fratelui ei i se va ntmpla ceva dac` nu g`sea mai
repede o solu]ie.
Nu mai trebuie s` visezi la lucrurile pe care le-ai
ndr`git cndva, i spusese ea, mngindu-l pe p`r. De acum
nainte...
Strig`tul lui David o ntrerupsese.
PORTRETUL MISTERIOS 11

Petra! Ai grij`!
Dar fusese prea trziu ca s` evite animalul ap`rut n fa]a
ma[inii. Impactul cu animalul [i faptul c` smucise brusc de
volan f`cuser` ca ma[ina s` ias` n afara drumului.
Petra nu mai fusese implicat` niciodat` ntr-un accident
de ma[in`, dup` cum nu condusese niciodat` o ma[in`
nchiriat`. Acas` avusese propriul automobil un model
sport, de culoare argintie, pe care o conducea cu mult`
grij`. {i acum fusese precaut`, dar tot f`cuse un accident
stupid! Nu se ntmplase din vina ei, dar asta n-o f`cea s` se
simt` mai bine. Cu siguran]`, va avea parte de complica]ii
inutile!
Sim]ea o durere la mna stng`, dar, n rest, totul p`rea n
ordine. Se ntoarse repede spre David [i deschise gura s`-l
ntrebe cum se sim]ea. El f`cu acela[i lucru.
Parc` am fi doi pe[ti, rse David.
n ciuda amuzamentului pe care-l afi[a, b`iatul era alb la
fa]` [i tremura.
Ai snge pe fa]`! exclam` el, f`cnd ochii mari.
Petra \[i duse mna la frunte [i observ`, n aceea[i clip`, c`
geamul din partea ei se sf`rmase. Probabil se ntmplase
atunci cnd vaca, sau orice animal fusese, se lovise de ma[in`.
Bine c` nu era mai r`u, [i spuse Petra.
Petra! strig` David, speriat c` sora lui nu-i r`spunde. N-o
s` mori [i tu, nu-i a[a?
Uimit`, tnara \[i privi degetele murdare de snge.
Cred c` e doar o zgrietur`.
ncerc` s` nu dea importan]`, ca s` nu-l sperie pe b`iat.
Pare mai grav dect este. Tu cum te sim]i?
Bine.
12 ELIZABETH SEIFERT

Sigur acum c` nu se ntmplase nimic, David se lini[ti [i


afi[` din nou aerul non[alant pe care Petra l cuno[tea att de
bine.
mi cam tremur` picioarele. {i ]ie, nu?
Da, l asigur` ea.
Petra [i scoase batista din buzunar [i ncerc` s`-[i [tearg`
sngele de pe frunte.
Poate c` ar fi bine s` ie[im, s` vedem n ce stare e ma[ina.
Nu cred c` e avariat` grav, ns` nu [tiu cum o s-o aducem
napoi pe [osea.
Cnd ie[ir`, ea [i d`du seama c` ncheietura o durea foarte
tare [i abia putea s`-[i foloseasc` mna. Ocolir` mpreun`
ma[ina [i descoperir` c` st`tea pe un banc de nisip, cu ro]ile
din spate n aer. Era clar c` aveau nevoie de o ma[in` care
s`-i tracteze.
Mi-ar pl`cea s`-i spun vreo dou` st`pnului animalului
care ne-a f`cut asta! Mergeam lini[ti]i pe drum [i uite ce-am
p`]it! Sunt sigur` c` e un tic`los [i un prost, la fel ca animalul
lui!
Era foarte furioas` [i sim]ea c` este pe punctul de a
izbucni n plns. Dar trebuia s` se st`pneasc`, de dragul lui
David.
Petra!
Fratele ei o prinse de mn`. n fa]a lor, pe drum, veneau
doi b`rba]i c`lare. Nu \n]elegea cum se apropiaser` f`r`
nici un zgomot [i se temea c` auziser` spusele ei. n mintea
ei ap`ruse ideea c` acel b`rbat era cel pe care voia s`-l vad`
[i se temea ca vorbele ei, rostite la mnie, s` nu ajung` la
urechile lui.
PORTRETUL MISTERIOS 13

Cei doi b`rba]i desc`lecar` [i se apropiar`, iar Petra


observ` c` erau murdari de noroi pe fa]`, iar hainele erau
acoperite de o substan]` ciudat`, lipicioas`.
Ave]i probleme? ntreb` cel mai nalt dintre ei, cu o voce
t`r`g`nat`.
Dac` te referi la ma[in`, pute]i vedea [i voi, replic` Petra.
Dac` vaca voastr` nu ne-ar fi lovit, n-am fi avut nimic.
Nu se putu opri [i ad`ug`:
Chiar nu sunte]i n stare s` v` controla]i vitele? Ct pl`ti]i
pentru pagubele pe care le fac?
mi pare r`u, doamn`. Sau ar trebui s` spun
domni[oar`?
B`rbatul avea p`l`ria tras` pe ochi, dar Petra reu[i s` vad`
o urm` de zmbet batjocoritor pe chipul lui.
Animalul n chestiune tocmai fusese scos dintr-o groap`
plin` pe jum`tate cu ap`. Dac` ar fi fost o doamn`, ar fi apre-
ciat o baie n noroi, dar domnul respectiv s-a sim]it profund
jignit.
Chiar a[a! interveni David, cu gura pn` la urechi.
E fratele dumitale, domni[oar`?
B`rbatul nalt o cnt`rea pe Petra din priviri.
Da, r`spunse ea scurt.
Ai o t`ietur` destul de urt` deasupra ochiului,
domni[oar`, remarc` el.
Chiar m` gndeam cnd o s` observi!
Am observat din prima clip` c` att voi, ct [i... ma[ina
voastr` ave]i necazuri.
Privirea lui se opri asupra cioburilor de sticl` de pe drum.
Dar mai nti a[ vrea s` n]eleg ce c`uta]i aici. V` ducea]i
undeva anume?
14 ELIZABETH SEIFERT

Petra avea dureri mari, iar ntreb`rile lui i se p`reau foarte


incomode. [i mu[c` buza ca s`-[i ascund` durerea [i r`spunse
cu o duritate care nu-i st`tean fire:
Nu trebuie s` dau nici o explica]ie. Cu att mai pu]in
dumitale!
Cu un gest protector, puse mna pe um`rul lui David [i-l
trase mai aproape.
}i-a[ fi profund recunosc`toare dac` ne-ai duce la [eful
dumitale, care presupun c` este domnul Neil Cameron.
B`rbatul mai scund era gata s` spun` ceva, dar tovar`[ul
s`u i arunc` o privire t`ioas` [i-l f`cu s` tac`.
Jake este surprins, domni[oar`, ncerc` el s` explice
reac]ia b`rbatului, pentru c` nu [tiam c` [eful a[teapt`
musafiri. Nu de talia dumneavoastr`, n orice caz.
Nu, recunoscu Petra. M` tem c` ave]i dreptate. Suntem
verii lui din Anglia [i ne-am hot`rt pe nea[teptate s` venim n
vizit`. Dar, ad`ug` ea repede, sunt convins` c` va fi ncntat s`
ne vad`.
Se l`s` un moment de t`cere. Dup` reac]ia b`rbatului nalt,
Petra \n]elese c` regreta c` discutase att de liber cu rudele
[efului s`u. Chiar [i b`rbatul mai scund p`rea nel`murit [i,
f`r` s` spun` nimic, i privea ciudat pe cei doi.
Cel mai nalt trebuia s` fie adjunctul lui, poate [eful de
echip`, se gndi Petra.
B`rbatul [i d`du p`l`ria pe ceaf` [i-[i frec` gnditor b`rbia.
Avea ochii alba[tri [i p`rul negru. Totul demonstra c` avea o
personalitate puternic`.
De vreme ce sunte]i att de sigur` c` domnul Cameron
va fi bucuros s` v` vad`, ar fi bine s` v` duc ct mai repede la
PORTRETUL MISTERIOS 15

casa dumnealui. Ma[ina va fi remorcat` mai trziu. Cred c`


ave]i nevoie de ngrijire medical` ct mai repede. Nu crezi,
Jake?
Acesta f`cu ochii mari, apoi \ng`im`:
Da, sigur... Cum spui tu!
Bine, zise b`rbatul nalt, cu tonul lui aspru. Ia-l pe b`iat,
iar eu o s-o conduc pe domni[oara... N-am re]inut, cum v`
numi]i?
N-am spus, replic` Petra, precaut`.
Nu [tia dac` putea avea ncredere n b`rba]ii ace[tia
murdari de noroi. Ve[nica replic` n-am re]inut cum v`
numi]i! O auzise de nenum`rate ori n ultimul an, dar tre-
buia s` recunoasc` faptul c` acum nu erau acelea[i cir-
cumstan]e. B`rbatul acesta, un str`in care vorbea
t`r`g`nat, nu putea avea alte motive. Dar el [i prietenul lui
p`reau destul de duri, a[a c` ar fi bine s`-i ]in` la distan]`.
Era foarte priceput` la asta, dup` ce p`timise cu fal[ii
prieteni ai tat`lui s`u!
n`l]` b`rbia, trufa[`, [i vorbi cu o ncredere care, n
realitate, i lipsea:
Cred c` o s` a[tept pn` cnd o s`-l v`d pe patronul
vostru, v`rul meu.
Cum dori]i, doamn`!
O prinse de mn` [i o conduse c`tre calul s`u.
N-ai putea s` trimi]i o ma[in` aici? Sunt sigur` c`, dac`
i-a]i spune domnului Cameron ce s-a ntmplat, ar veni chiar
el aici.
El f`cu o scurt` pauz`.
Sunt vreo [ase kilometri pn` la casa mea... pn` acas`.
N-a[ vrea s` v` las singuri. Dac` a]i fi iar ataca]i de un bou?
16 ELIZABETH SEIFERT

Asta a fost? ntreb` ea.


Noi am crezut c` e o vac`, exclam` David. Iar Petra...
Petra? interveni b`rbatul.
Dac` ea nu voia s` fie att de prietenoas`, David nu avea
nici o re]inere.
Petra, prescurtarea de la Petronella, explic` el zmbind.
E suficient, dragul meu, spuse repede Petra.
Chiar trebuia ca David s` dezv`luie att de repede numele
ei ridicol?
Cred c` ar fi bine s` facem cum a sugerat domnul, zise
ea, de parc` David n-ar fi fost de acord.
Se uit` nesigur` c`tre cai.
A]i mai v`zut cai, nu? ntreb` b`rbatul nalt pe un ton
sarcastic.
nc`lec` [i a[tept` r`spunsul ei.
O dat` sau de dou` ori.
Era sigur` c` rde de ea. Dar mna o durea foarte tare [i nu
voia s`-i m`rturiseasc` faptul c` \nv`]ase s` c`l`reasc` chiar
nainte de a merge.
Atent` la b`rbatul din fa]a ei [i la zmbetul lui larg, nu
observ` c` David se urcase pe cal, al`turi de cel`lalt b`rbat,
dect atunci cnd cei doi trecur` pe lng` ea. Pe nea[teptate,
se sim]i ridicat` [i pus` pe cal, n fa]a lui. Blnde]ea gestului o
surprinse, ca [i faptul c` o ]inea strns lipit` de pieptul lui
larg. Fiecare p`rticic` a corpului ei se ncord` [i vru s` se
elibereze, dar [i d`du seama c` nc` tremura din pricina acci-
dentului [i, f`r` ajutorul lui, ar fi c`zut de pe cal. ncerc` s` nu
se mai gndeasc` la el [i-[i ndrept` aten]ia spre ma[ina
accidentat`.
PORTRETUL MISTERIOS 17

Nici m`car n-ai ncuiat-o! exclam` ea. S` [tii c` nu-i a


mea, am \nchiriat-o.
Am ghicit, Petronella, r`spunse el scurt. Dar cine crezi c`,
n s`lb`ticia asta, o s` fure o ma[in` ntr-o asemenea condi]ie?
n ce condi]ie?
Nici nu observase c` i spusese pe nume.
Portierele nfundate, volanul r`sucit, geamul lateral
spart... Nu m-am uitat cu aten]ie, dar cred c` repara]iile o s`
coste destul!
Repara]iile! Inima Petrei ncepu s` bat` mai tare. Oare avea
asigurare pentru un accident produs din vina ei?
Dac` e ceva de pl`tit, o s` se ocupe domnul Cameron,
spuse ea pe un ton ridicat. La urma urmei, dac` nu-[i poate
st`pni animalele, atunci s`-[i asume responsabilitatea pentru
pagubele pe care le fac!
Mna lui o strnse mai tare, dar vocea i era foarte blnd`:
Animalele [i femeile nu sunt u[or de strunit, Petronella.
Companiile de asigur`ri ]in cont de lucrul `sta!
Femeile? replic` ea. Eu nu vorbeam de femei!
Nu, aprob` el, nici eu. Voiam doar s` subliniez c` dom-
nul Cameron ar putea s` aib` mai mult succes n direc]ia asta.
M`car dup` femei nu este nevoit s` alerge.
Redus` la t`cere de vorbele lui, Petra uit` pentru o clip` de
ma[in`. Nu era uimitor ce putea descoperi dintr-o simpl` con-
versa]ie? Sigur, ar fi putut s` ghiceasc`, deoarece [tia c` dom-
nul Cameron era un burlac de vrst` mijlocie. Iar acum afla c`
era foarte sensibil la farmecele doamnelor. Oare sarcina ei nu
devenea astfel mult mai u[oar`? Nu [tia exact cum anume, dar
era dispus` s` a[tepte pn` cnd l va cunoa[te personal.
Totu[i, nu putea rata ocazia de a afla mai multe.
18 ELIZABETH SEIFERT

Nu cred c` ave]i prea mul]i vecini pe aici. Vrei s` spui c`


domnul Cameron g`zduie[te femei la ferma lui?
Strnsoarea lui deveni de fier.
M` doare! protest` ea.
mi pare r`u, Petronella.
Dar era sigur` c` nu era adev`rat.
Nu vreau s` cazi, Petronella.
Nu cred c` exist` pericolul acesta, de vreme ce m` strngi
att de tare.
El sl`bi pu]in strnsoarea, dar nu-i r`spunse la ntrebare,
a[a c` Petra nu insist`. Ba chiar ncepu s` regrete ce spusese
[i se gndi c`, probabil, [ocul prin care trecuse era de vin`
pentru indiscre]ia ei. Doar nu b`tuse atta drum ca s` strice
tot n ultima clip`, pentru c` nu era atent`!
Ar trebui s` nv`] s`-mi ]in gura! [i spuse ea. B`rbatul
acesta nalt, puternic, nu p`rea genul care s`-mi fac` necazuri.
Poate ar trebui s` fiu mai dr`gu]` cu el.
Nu vreau ca domnul Cameron s` cread` c` m` intere-
seaz` via]a lui amoroas`, [opti ea. }i-a[ fi recunosc`toare dac`
nu i-ai spune ce am spus mai devreme.
Calul nechez`, speriind-o pe Petra.
Ai auzit ce am spus? insist` ea, pentru c` el nu
r`spunsese.
Nu, domni[oar`, n-am s` spun, zise el n cele din urm`,
pe un ton neutru. Domnul s-ar putea sup`ra.
Se sup`r` u[or?
Petra nu uitase de decizia ei de a nu mai pune ntreb`ri,
dar considera important s` afle din vreme care ar putea fi
reac]ia lui la vederea musafirilor.
PORTRETUL MISTERIOS 19

Dac` e provocat, poate fi chiar \nfrico[`tor. ns` nu cred


c` ve]i avea ocazia s`-l vede]i a[a, pentru c` n-o s` sta]i mult aici.
n]eleg... Mul]umesc.
Nu-i era u[or, dar considera c` e mai bine s` [tie cu cine
avea de-a face.
Dac` ]ine att de mult la intimitatea lui, n-o s` m`
amestec. S`racul om! Un b`rbat de vrst` mijlocie nensurat...
Domni[oar`!
Bra]ul lui se ncle[t` n jurul taliei ei, iar Petra se sim]i,
pentru prima dat`, speriat`.
Nu crezi c` ar fi mai bine s` taci?
Loialitatea fa]` de [eful s`u era de admirat, se gndi ea.
mi pare r`u, murmur` Petra.
Dar, ca s`-i arate c` nu ceda n fa]a lui, \ntoarse capul pe
jum`tate [i-[i ridic` trufa[` b`rbia. B`rbatul interpret` gestul
ca unul plin de dispre].
Cred c` nu te po]i ab]ine. Mai r`mne s`-mi spui c` nu
sem`n nici pe departe cu prietenii t`i din Anglia, remarc` el n
b`taie de joc, tr`gnd-o inten]ionat mai aproape.
N-ai ncotro! replic` Petra. B`nuiesc c` munci]i mult, dar
m` a[tept s` ave]i instala]ii sanitare.
Avem un izvor n apropiere.
Petra n]elese ironia [i renun]` s` mai continue discu]ia.
Nu se temea c` avea s`-i repete totul lui Neil Cameron, pen-
tru c` sim]ea, instinctiv, c` poate avea ncredere n el. Dar
deveni con[tient` de palmele lui mari care-i cuprinseser` talia
ngust`, de respira]ia lui fierbinte care o nfiora [i obrajii i
luar` foc. Adjunctul lui Cameron! Cum r`m`sese cu promisi-
unea pe care [i-o f`cuse sie[i? Voia s` se vnd` scump, dar n
nici un caz unui cowboy grosolan, plin de noroi!
Capitolul 2

Cnd ajunser` la ferm`, soarele disp`ruse de mult n


spatele mun]ilor. Petra se a[teptase s` g`seasc` un ]inut arid
[i era uimit` de frumuse]ea peisajului din preajma fermei.
Casa propriu-zis` o l`s` f`r` cuvinte. Separat` de restul
cl`dirilor, era lung`, cu dou` etaje, cu o paji[te mare n fa]`
[i copaci n lateral [i n spate. Gardul alb, nu foarte nalt,
accentua impresia unei gospod`rii foarte ngrijite, conforta-
bil`, plin` de c`ldur`. Mai mult, exprima foarte clar bog`]ie.
Petra ncerc` s` nu se gndeasc` la asta, mul]umindu-se s`-[i
spun` c` tat`l ei avusese dreptate cnd crezuse c` Neil
Cameron era un b`rbat cu stare. Cnd se apropiar`, Petra
v`zu [i celelalte cl`diri, dar nu-[i putea desprinde privirea de
la cas`.
E... e impresionant`, reu[i ea s` rosteasc`.
Locul acesta o atr`gea ntr-un mod inexplicabil, a[a cum,
odat`, se ntmplase cu proprietatea lor de la Redwell.
Vocea dur` a b`rbatului din spatele ei \i ntrerupse
gndurile.
PORTRETUL MISTERIOS 21

E[ti impresionat`?
Da! r`spunse ea repede.
Dar imediat regret` tonul cald, apropiat.
Locuiam ntr-o cas`... vreau s` spun, am locuit ntr-o cas`
mare, desigur.
Desigur, repet` el. Am ghicit imediat. Se vede c` e[ti
obi[nuit` cu a[a ceva.
Nu, adic`... da.
n cele din urm`, renun]`, ntrebndu-se, pentru a mia
oar`, de ce b`rbatul acesta nalt o tulbura att de tare. Ce bine
c` nu avea s`-l mai vad`! ncerc` s` se elibereze din strn-
soarea lui [i s` se duc` lng` David, care coborse de pe cal [i
st`tea n fa]a casei. Jake nc`lecase din nou [i se uita ntreb`tor
c`tre nso]itorul ei.
Du-te nainte, Jake, spuse acesta, cu autoritate. Am s` vin
[i eu imediat.
Dup` o scurt` ezitare, Jake i d`du ascultare.
Dar nu era nevoie! se opuse Petra. Po]i s` m` la[i aici [i
s` te duci cu el.
Z`u a[a, Petronella! Prea ]i dore[ti s` scapi de mine!
Oare pentru c` nu ai ncredere n mine?
S` am ncredere?
Da.
Ce ton sarcastic!
}i-e team` s` nu apar` domnul Cameron [i s` nu repet
tot ce ai spus!
Sigur c` nu! protest` ea. Ce idee!
ncerc` s` par` sigur` pe sine, n ciuda faptului c` inima i
b`tea mai tare cnd se gndea cte spusese n fa]a acestui
22 ELIZABETH SEIFERT

b`rbat despre [eful lui. ntr-adev`r, se temea de ntlnirea cu


Neil Cameron. Nu [tia ce s`-i spun` [i nu se sim]ea preg`tit`
s`-l nfrunte.
M` ntreb ce urm`ri]i cu adev`rat, domni]`?
Nu vreau dect s` m` la[i jos! insist` ea, alarmat` de
cuvintele lui. Vreau s` m` sp`l [i s` fiu sigur` c` fratele meu
se simte bine.
David, dup` cum Petra [tia foarte bine, nu avea nevoie de
ajutorul ei imediat. Foarte curios, cerceta curtea f`r` s` se uite
n direc]ia surorii sale.
Simt ct de tare ]i bate inima, i spuse el, n zeflemea. M`
tem c` nu te vei putea ]ine pe picioare.
Degetele lui urcar` din nou, ndr`zne]e, pe talia ei, dar
Petra le ndep`rt`, speriat`. Omul `sta avea un tupeu incredi-
bil! se gndi ea.
B`rbatul v`zu c` David se ntorsese c`tre ei [i desc`lec`,
apoi o ajut` [i pe ea s` coboare. Nu-i sc`p` faptul c` Petra se
chinui s` coboare f`r` s` se sprijine n mna stng`, dar nu
spuse nimic.
Imediat ap`ru un b`iat care lu` calul, iar Petra se ntreb`
dac` avea de gnd s` intre n cas`.
Cred c` ar fi bine s` vin [i eu, r`spunse el ntreb`rii
nerostite. O s`-]i ar`t unde s`-l a[tep]i. n plus, vreau s` m`
asigur c` va veni ct mai repede s` discute cu dumneata.
B`trna lui menajer` e cam surd` [i s-ar putea s` nu te aud`.
Oricum, la ora asta cred c`-i preg`te[te cina.
n]eleg...
Nu avea nici un motiv s` se opun` propunerii lui, a[a c`,
mpotriva voin]ei lui, l urm` c`tre intrarea principal` a casei.
David veni imediat lng` ei.
PORTRETUL MISTERIOS 23

B`rbatul travers` holul de la intrare cu pa[i siguri. Podeaua


era acoperit` cu un covor gros, iar pe unul din pere]ii laterali
era un [emineu care p`rea preg`tit pentru iarn`. Deasupra era
portretul unui b`rbat, iar Petra f`cu ochii mari cnd l v`zu.
Acum era sigur` c` ajunsese la destina]ie. nso]itorul ei se opri
n fa]a unei u[i deschise pe jum`tate.
Po]i s` a[tep]i aici.
Mul]umesc, [opti Petra.
Se ntreb` cum putea s` se plimbe prin casa st`pnului s`u
cnd era att de murdar. Cu siguran]`, menajera n-avea s` fie
prea bucuroas`. Cu toate acestea, o ntrebare i veni n minte
cnd el se ntoarse [i vru s` plece oare avea s`-l mai vad`
vreodat`?
Mul]umesc, repet` ea, cu mai mult` putere. Pentru tot ce
ai f`cut pentru noi.
Se a[tept` s` vad` o urm` de zmbet, dar nici un mu[chi
nu se clinti pe chipul lui. Asta e, [i spuse ea, ridicnd din
umeri.
Intr`, i spuse ea lui David, cnd r`maser` singuri. S`
vedem dac` putem s` ne cur`]`m pu]in hainele, s` ne
aranj`m. Acum e foarte important s` ne accepte. Nu avem
ma[in` [i nu poate fi vorba de transport public n zona asta!
Trebuie s` ne str`duim s` facem o impresie bun`, dragul
meu.
{tia c` trebuie s`-l conving` pe Cameron s`-i primeasc` n
casa lui, cel pu]in pentru o noapte. Dac` va fi nevoie, era
preg`tit` s`-l implore. David p`rea curajos [i chiar ncerca s`
zmbeasc`, dar Petra [tia c` era la fel de speriat ca [i ea.
Ce caraghio[i erau oamenii aceia plini de noroi, coment`
el. M` ntreb cum arat` n realitate.
24 ELIZABETH SEIFERT

Oameni obi[nui]i, spuse ea, c`utnd ceva n geant`.


I se p`rea mult mai important s` g`seasc` un pieptene
dect s` r`spund` la ntreb`rile curioase ale unui copil.
Dar noi o s` ar`t`m mult mai r`u dac` nu reu[im s` ne
aranj`m nainte s` apar` Cameron. Uite, folose[te pieptenul
meu, pentru c` al t`u e n valiz`. Eu pot s` mai a[tept.
Petra ncerc` s` reziste tenta]iei de a-i aranja chiar ea p`rul
lui David [i se uit` n jurul ei, prin camer`. Era destul de mare
[i foarte confortabil`, cu fotolii mari [i un foc arznd ntr-un
col]. V`zu o oglind` pe unul din pere]ii laterali [i se ndrept`
spre ea, curioas` de propria nf`]i[are. Chipul ei era alb ca hr-
tia, iar pe frunte erau cteva urme de snge, de la rana
c`p`tat` \n accident. Pe cap avea o e[arf` de care uitase cu
totul; [i-o legase cnd porniser` la drum, ca s-o apere de praf
[i soare. {i-o scoase cu greu, pentru c` era dificil s`-[i desfac`
agrafele cu o singur` mn`, dar reu[i, n cele din urm`. C`ut`
n geant` o batist`, regretnd c` l`sase n ma[in` un pachet de
[erve]ele cosmetice. ncerc` s`-[i [tearg` sngele, dar renun]`
repede. A[tept` pn` cnd David termin`, apoi [i trecu
pieptenele prin p`rul blond, de culoarea mierii, pn` cnd se
transform` ntr-o cascad` m`t`soas` care-i acoperi umerii. Nu
era mul]umit`, dar trebuia s` se mul]umeasc`, pentru
moment, cu att.
Cum te sim]i? l ntreb` ea pe David.
Dar nu a[tept` r`spunsul lui.
Ce de[tep]i suntem! Ajungem la u[a lui Cameron
acoperi]i de vn`t`i [i de snge! Nici nu m` mir c` oamenii `ia
s-au uitat att de urt la noi!
Cred c` domnul Cameron n-o s` fie foarte fericit s` ne
vad`, coment` David.
PORTRETUL MISTERIOS 25

Petra era gata s`-l contrazic`, dar se r`zgndi n ultima


clip`. David era foarte matur pentru vrsta lui [i nu putea fi
dus cu vorba.
Cred c` ai dreptate, recunoscu ea.
Vocea ei era la fel de pierdut` ca a lui David. mpreun`,
\[i ndreptar` privirea c`tre fereastra mare. Camera p`rea a
fi situat` n spatele casei [i d`dea c`tre p`durea pe care
Petra o v`zuse la sosire. Dincolo de copaci se vedeau vr-
furile nalte ale mun]ilor, care purtau, chiar [i n acea
perioad` a anului, inele de z`pad`.. Albastrul cerului se
mpletea cu verdele p`durii \ntr-un cadru natural incredibil
de frumos.
Dar durerea surd` pe care o sim]ea Petra o mpiedica s`
admire mult` vreme peisajul. Att ea, ct [i David aveau
nevoie de o baie cald` [i de un pat, ct mai repede.
Auzir` pa[i apropiindu-se pe hol, iar Petra l lu` pe dup`
umeri pe fratele ei [i-l trase mai aproape. U[a se deschise [i
intr` un b`rbat nalt, cu ochi alba[tri [i buze pline. Avea un aer
pu]in nfrico[`tor [i totu[i familiar, pentru c` sem`na cu
b`rbatul din tabloul de pe hol [i din tabloul pe care \l avea ea.
F`r` ndoial`, l avea n fa]` pe Neil Cameron. P`rea un b`rbat
foarte greu de p`c`lit, n vrst` de... Petra se ncrunt`.
Cameron era mai tn`r dect b`nuia ea nu avea mai mult de
treizeci [i cinci de ani.
El i studia cu acela[i interes. n fa]a privirii lui albastre,
p`trunz`toare, Petra [i d`du capul pe spate, mndr`.
Mi[carea i dezv`lui gtul lung, alb [i-i scoase n eviden]` ochii
mari, cenu[ii. n ciuda hainelor mototolite [i nu tocmai
curate, silueta ei supl`, cu picioare lungi, atr`gea aten]ia.
Cel care rupse t`cerea fu Neil Cameron.
26 ELIZABETH SEIFERT

Am n]eles c` m` c`uta]i. Nu vre]i s` lua]i loc?


Tem`toare, Petra ncerc` s` zmbeasc`. Se ndrept` c`tre
cel mai apropiat scaun f`r` s`-i dea drumul lui David de lng`
ea. Avea senza]ia c`-l mai v`zuse pe Neil, dar [i spuse c`
motivul era fotografia pe care o avea. Dar nu n]elegea de ce i
se p`rea cunoscut` vocea lui...
Mul]umim.
Cameron zmbi [i a[tept` ca cei doi s` se a[eze.
Numele meu, dup` cum bine [ti]i, este Cameron, Neil
Cameron. Nu [tiu nimic despre dumneavoastr`, dar mi s-a
spus c` pretinde]i c` sunte]i verii mei.
Continu` s`-i studieze n continuare, cu o curiozitate care o
stingherea pe tn`r`. Cu toate acestea, nu f`cu nici un comen-
tariu referitor la hainele lor [i la sngele de pe fruntea ei.
mi pare r`u, dar mi g`sesc cu greu cuvintele. Sunt
sigur` c` omul dumneavoastr` v-a spus c` am avut un accident
nefericit. Suntem, ntr-adev`r, verii dumneavoastr`, dar sunt
pu]in mirat` pentru c`... m` a[teptam s` fi]i mai n vrst`.
n]eleg! Pot s` v` ntreb care este motivul pentru care a]i
venit? V`d c` m` cunoa[te]i, dar eu am s` fiu sincer [i am s` v`
spun c` nu [tiu nimic despre dumneavoastr`. Nu v` [tiu nici
m`car numele.
Petra nghi]i n sec, regretnd c` nu apucase s` se
preg`teasc` deloc pentru aceast` prim` ntlnire. Al]i b`rba]i
o considerau atr`g`toare f`r` s` fac` nici un efort, iar acum,
cnd \[i dorea s` lase o bun` impresie, avea hainele mototolite
[i murdare!
David, n schimb, p`rea s` aib` mai mult curaj.
Sunt David Sinclair, spuse el foarte serios, cu o voce
grav`. Iar ea e sora mea, Petronella.
PORTRETUL MISTERIOS 27

ncntat, r`spunse Neil, la fel de serios.


i strnse mna lui David, dar nu f`cu nici un gest c`tre
Petronella. Speriat` ca asta s` nu nsemne o declara]ie de
r`zboi, Petra se lans` \ntr-un discurs:
Poate nu m` crezi, domnule Cameron. Neil... Dar chiar
suntem verii t`i [i am hot`rt pe nea[teptate s`-]i facem o
vizit`.
Avusese nevoie de mult curaj ca s` i se adreseze cu numele
mic.
Vrei s` fii att de bun` s`-mi explici? i ceru el, cu o voce
n care se citea clar sarcasmul. Trebuie s` v` spun c` n-am
auzit niciodat` numele Sinclair, de[i cunosc destul de bine
istoria familiei mele.
Petra [i fix` privirea asupra lui, iar cuvintele ncepur` s` se
rostogoleasc` rapid.
Am la mine o scrisoare prin care avocatul meu confirm`
rela]ia de rudenie. Ai acolo toate am`nuntele. Tat`l meu a anga-
jat pe cineva specializat n cercetarea arborelui genealogic.
Acesta a completat tot ceea ce tat`l meu nu [tia cu precizie.
Domni[oar` Sinclair, am impresia c` sunte]i la mare
distan]` de cas`. De ce?
Duritatea lui o lu` prin surprindere pe Petra. Nu era cin-
stit! B`rbatul acesta nu sem`na deloc cu cel pe care crezuse
c`-l va ntlni. Era mult prea nemilos, prea tn`r! F`r` s`-[i dea
seama, rosti ultimele dou` cuvinte cu glas tare.
Cine e prea tn`r? ntreb` el, imediat.
mi pare r`u, [i feri ea privirea. Am crezut c` e[ti mai n
vrst` [i c` ar fi frumos din partea noastr` s`-]i facem o vizit`.
Serios?! exclam` el, nencrez`tor. M` tem c` trebuie s`
g`se[ti o scuz` mai bun`.
28 ELIZABETH SEIFERT

A fost doar o idee... {tii, pe tat`l meu l interesau


lucrurile astea. Altfel, n-am fi [tiut niciodat` c` suntem rude.
Privirea lui cercet`toare se plimb` de la Petra la fratele ei.
Deci ave]i de gnd s` sta]i o noapte, dou`?
Da, r`spunse ea repede, de team` ca David s` nu
r`spund` naintea ei. Cam a[a ceva.
Cam a[a ceva? repet` el.
Poate o s`pt`mn`.
Petra [i cobor ochii, incapabil` s` mai sus]in` privirea lui
ntreb`toare. Chiar trebuia s` accentueze ntotdeauna cuvin-
tele-cheie? Dar [i d`du seama c` pe un asemenea b`rbat nu-l
deranja s` g`zduiasc` ni[te rude, ci s` fie min]it de acestea.
Teama ca el s` nu descopere ceea ce Petra dorea cu dis-
perare s` ascund` o f`cu devin` agresiv`:
Doar nu crezi c`-mi face pl`cere s` m` rog de dumneata!
Dac` n-ar fi fost animalul dumitale, n-am fi fost n situa]ia asta,
dar a[a... Ai auzit cum arat` ma[ina [i \]i dai seama c` nu
putem pleca imediat. Cred c` e o distan]` de cel pu]in o zi de
mers pn` la cel mai apropiat ora[.
El aprob` cu o mi[care a capului, privind n continuare
obrajii mbujora]i ai Petrei.
n]eleg ce problem` ave]i [i recunosc c` sunt par]ial vino-
vat. Dar n locul dumitale nu mi-a[ face griji pentru ma[in`.
Oamenii mei se ocup` deja de aceast` problem`.
Dar Petra nu era deloc lini[tit`. Nu se a[teptase la a[a ceva
[i se tot ntreba de unde va g`si bani s` acopere cheltuielile de
repara]ie.
]i propun s` continu`m discu]ia dup` ce David se duce
la culcare. Un b`ie]el de vrsta lui se plictise[te u[or de atta
vorb`, nu?
PORTRETUL MISTERIOS 29

A[adar, le permitea s` r`mn`! Ea [i-ar fi dorit s` fie invitat`


n casa lui, nu doar acceptat`, dar trebuia s` se mul]umeasc`
doar cu att, pentru moment.
Neil sun` din clopo]el, iar Petra presupuse c` astfel chema
o menajer` sau pe cineva care s`-i conduc` la etaj.
Te sup`r` t`ietura aceea de deasupra ochiului? ntreb` el,
fixnd-o cu privirea.
Nu.
Privirea lui era la fel de albastr` ca marea [i la fel de
intimidant`.
M` ustur`, dar nu m` doare.
O s` m` ocup de ea cnd o s` cobori la cin`, spuse el.
n camer` intr` o femeie n vrst`, pe care Neil o prezent`
ca fiind menajera lui.
Doamna Allen v` va conduce n camerele voastre, spuse
el pe un ton firesc, ca [i cum erau obi[nui]i s` aib` musafiri
neanun]a]i. O s` v` aduc` [i un ceai. Cred c` v-ar prinde bine.
Petra se sim]i ru[inat` pentru c`, exact n acele clipe, se
gndea c` ar fi fost frumos din partea lui s` le ofere ceva. La
urma urmei, nu era obligat cu nimic fa]` de ei. La mijloc era o
datorie veche, dar el s-ar putea s` n-o recunoasc`.
Asta e camera dumitale, zise doamna Allen, oprindu-se n
fa]a unei u[i. Fratele dumitale o s` doarm` al`turi. Baia e pe
hol.
i arunc` o privire scurt` [i plec`, f`r` s` dea de n]eles
dac` o pl`cea pe Petra sau nu. Dar ridic` din umeri, amintin-
du-[i ce fusese nv`]at` n copil`rie trebuie s` ]in` cont de
opiniile angaja]ilor, dar s` nu le dea prea mult` importan]`.
Cuno[tea foarte bine genul doamnei Allen, pentru c` [i la
Redwell avuseser` pe cineva ca ea. Muncise toat` via]a pentru
30 ELIZABETH SEIFERT

familia st`pnilor, refuzase s` ias` la pensie [i era extrem de


loial`. Oare trebuie s` m` lupt cu doamna Allen ca [i cu Neil
Cameron? se ntreb` Petra.
Camera lui David era la fel de frumoas` ca a ei.
E mult mai bine dect la Londra, [opti el.
Nu ]i-am spus eu? replic` Petra vorbind ncet, de parc`
s-ar fi temut c` pere]ii au urechi. Cred c` ar trebui s` faci baie
primul. Sigur au mai multe b`i, dar nu [tiu unde este alta [i
nici nu vreau s` ntreb. Pn` termini tu, o s` v`d dac` au ajuns
bagajele noastre.
David ezit` cteva clipe.
Dup` aceea, l-ai putea ntreba pe domnul Cameron dac`
am voie s` m` duc direct la culcare? Sunt cam obosit.
Petra se uit` la el, ncruntat`. O cuprinse ngrijorarea, dar
reu[i s` zmbeasc`.
Sigur c` da. Vrei s` cer s`-]i aduc` ceva de mncare n
camer`? Sunt sigur` c` n-o s` fie nici o problem`, m`car ast`zi.
David era deja n pat cnd bagajele lor ajunser` n camer`.
Cnd ie[i din baie, Petra g`si n camera ei o tav` cu ceai. i
duse lui David fructele [i fursecurile pe care i le trimisese Neil,
spunndu-[i c` erau suficiente pentru acea sear`. Ceea ce-i
trebuia lui acum era un somn bun.
Petra [i-ar fi dorit s` poat` face acela[i lucru, de[i nu credea
c` durerea pe care o sim]ea la ncheietura minii i-ar fi permis.
Dar trebuia s` coboare la Neil, a[a c` f`cu un efort [i ncepu
s` caute prin garderoba ei, foarte modest`. Orict de greu i-ar
fi fost s` ajung` pn` aici, b`t`lia nu era c[tigat`. Venise
hot`rt` s` cucereasc` un b`rbat pe care [i-l imaginase n
vrst`, singur [i destul de maleabil, \ns` Neil Cameron abia
trecuse de treizeci de ani [i, chiar dac` nu locuia cu cineva, era
PORTRETUL MISTERIOS 31

departe de a fi singur! n mod sigur, nu-i lipsea compania


feminin`. nalt, lat n umeri, cu un corp suplu, dar puternic,
era un b`rbat atr`g`tor. Ea nu [tia exact ce sim]ea fa]` de el,
dar era con[tient` c` multe femei l considerau incitant.
Petra [i d`du seama de ce nu-l privea pe Neil Cameron ca
pe un str`in ar`ta exact ca b`rbatul din tabloul pe care, ani
de zile, l v`zuse n biroul tat`lui s`u. Charles Sinclair \l g`sise
n pod, al`turi de celelalte lucruri adunate de tat`l s`u, [i
crezuse ntotdeauna c`-l reprezint` pe unul din str`mo[ii s`i
sco]ieni. Petra [i aminti c`, n urm` cu mul]i ani, mama sa
declarase amuzat`, dar \n egal` m`sur` hot`rt`, c` nu mai
putea rezista s` vad` chipul acela zilnic [i, de vreme ce nimeni
nu [tia cu exactitate identitatea lui, nu conta unde l va pune.
Dar pentru Petra, pe atunci doar o copil`, contase. Din
prima clip` \n care v`zuse chipul acela, ochii alba[tri [i p`rul
negru, l considerase fascinant. n anii urm`tori, [i petrecuse
multe ore singur` n biroul tat`lui ei, privind n voie tabloul.
Ajunsese s` ]eas` diverse pove[ti n jurul lui, dar avea grij` s`
nu afle nimeni de obsesia ei fa]` de o persoan` care nu mai
era de mult n via]`. Cnd tat`l ei mpachetase tabloul [i-l
trimisese la Londra, Petra fusese distrus`. Spusese c` trebuia
s` fie evaluat, apoi g`sise diverse pretexte ca s` nu-l mai aduc`
acas`. Pusese nenum`rate ntreb`ri, ns` n cele din urm`, ca
o tn`r` aflat` la prima dragoste, n]elesese c` era mai bine s`
renun]e. Dup` incendiu, cnd primise tabloul napoi, n]ele-
sese c` fusese mai bine a[a, pentru c` altfel ar fi fost distrus de
fl`c`ri.
Tabloul acela fusese singurul lucru pe care l luase, f`r`
nici un regret, din tot ce-i r`m`sese de la tat`l ei [i nu avusese
de gnd s` renun]e la el, indiferent de valoarea sa. Fusese un
32 ELIZABETH SEIFERT

[oc pentru ea s` vad` o copie identic` ntr-o ferm` din


Canada, dar nu la fel de mare ca atunci cnd l ntlnise pe
Neil Cameron n persoan`. Fusese ca [i cnd b`rbatul care
o fascinase ani de zile coborse de pe perete [i prinsese
via]`! {tia c` trebuie s` fac` diferen]a ntre adev`ratul
Cameron [i cel din visurile ei, dar nu [tia cum va reu[i acest
lucru.
Ce mult` nevoie ar fi avut de cineva n care s` aib`
ncredere! Chiar [i b`rbatul care o adusese la ferm` i crea o
stare mai bun`, mai confortabil` dect arogantul Neil
Cameron. Trebuia s` ncerce s` afle ct mai multe despre acel
b`rbat, adjunctul lui Neil. Chiar dac` p`rea destul de rezervat,
poate chiar dur, avea mare nevoie de un prieten.
Petra [i scoase din valiz` o fust` lung` [i o bluz` care se
asorta. Nu mai avea cu ea dect o fust`, o rochie [i o pereche
de blugi. {i nici pe acestea nu le-ar fi avut dac` nu le-ar fi
cump`rat de la un magazin care avea reduceri de pre]. [i puse
bluza albastr` [i-[i ncinse talia ngust` cu o curea neagr`,
gndindu-se la hainele frumoase care-i umpluser`, cndva,
[ifonierul [i care fuseser` distruse de foc. Nu-i r`mnea dect
s` spere c` Neil Cameron nu era un expert n \mbr`c`mintea
feminin` [i nu va observa c` purta acelea[i haine, zi dup` zi,
sear` dup` sear`. Sigur, presupunea c` vor urma [i alte seri n
care vor cina mpreun`...
Gndul c` n ziua urm`toare va fi nevoit` s` plece o f`cu s`
strng` pumnii, gndindu-se hot`rt` c` va trebui s` fac` tot
ce-i st`tea n puteri s`-l farmece pe Neil. [i perie p`rul, dar nu
reu[i s` [i-l prind` n coad`, pentru c` o durea mna. [i d`du
cu pu]in fond de ten [i o urm` de rimel, declarndu-se
mul]umit` de \nf`]i[area ei. n cele din urm`, cobor la parter,
nu nainte de a arunca o privire n camera lui David.
PORTRETUL MISTERIOS 33

Spre suprinderea ei, Neil Cameron era n hol. Privirea lui


insistent` o tulbur` [i, la ultima treapt`, se mpiedic`. Se
prinse cu mna r`nit` de balustrad`, iar durerea i aduse
lacrimi n ochi [i-i [terse culoarea din obraji.
Am vrut doar s` te conduc n salon, pn` cnd doamna
Allen termin` ultimele preg`tiri pentru cin`. Doar nu sunt att
de nfrico[`tor nct s` p`le[ti la vederea mea! Nu-i a[a,
domni[oar` Sinclair?
Petra flutur` genele lungi.
Nu mi-am dat seama, Neil, spuse ea pe un ton hot`rt.
El zmbi, f`r` s-o sl`beasc` din priviri.
Nu [tii s` min]i, draga mea. D`-mi voie s` m` uit la mna
ta. Cnd te-ai prins de balustrad`, ai tres`rit de durere. S-ar
putea s` te fi r`nit mai grav dect crezi.
Nu!
Nu crezi c` e un gest copil`resc s`-]i ascunzi mna la spate?
Poate c` a[a era, dar Petra nu avea de gnd s` recunoasc`.
n ciuda atitudinii sale prietenoase, Petrei nu-i pl`cea tonul lui.
}i-am spus, totul e n regul`.
Las`-m` pe mine s` hot`r`sc asta!
Ea se uit` de jur-mprejur.
Ai o cas` foarte frumoas`.
Petronella!
Cum dore[ti, ced` ea.
i ntinse mna privindu-l f`r` ncetare n ochi, avnd din
nou senza]ia c`-l cunoa[te de mult timp. Numai tabloul era de
vin`! [i spuse ea. Acest Cameron era mult mai mult dect un
chip pe o pnz`!
Cnd o strnse de mn`, Petra gemu u[or.
Eram sigur! De ce nu mi-ai spus nimic? ntreb` el.
Ea r`spunse distrat`, mai tulburat` de atingerea lui dect
de durere:
34 ELIZABETH SEIFERT

Nu am crezut... nu cred c` e ceva important. Pn` mine


diminea]` o s` treac`.
Dar Neil nu p`rea impresionat de curajul afi[at de ea.
Ar fi mai bine s`-]i pun un bandaj, iar mine diminea]` o
s` te duc la doctor.
Nu!
Consultul era, cu siguran]`, foarte scump, iar ea nu avea
at]ia bani. De fapt, nu avea bani mai deloc!
De ce nu? i ceru el socoteal`. Nu e mare lucru, dac` te
gnde[ti la bani. n orice caz, cred c` ai asigurare pentru astfel
de incidente.
Te referi la o asigurare pentru ma[in`?
Nu, la una medical`.
Eu...
Cu ochii mari, Petra ezit`. Ce rost avea s`-i m`rturiseasc`,
dac` [tia c` o s` se fac` bine f`r` s` apeleze la un doctor?
Cred c` un bandaj este suficient.
Neil scr[ni din din]i, exasperat, dar nu coment`. O lu` de
mn` [i o conduse pe hol.
Dureaz` doar cteva clipe, o lini[ti el. Ar fi bine s`-i spun
doamnei Allen s` se ocupe de fratele t`u cnd o s` coboare.
M` tem c` n-o s` coboare, i spuse Petra. Era foarte obosit
[i a adormit cum a pus capul pe pern`. Nu e un copil foarte
rezistent.
Sau poate c`-l r`sfe]i prea mult, veni r`spunsul lui aspru.
Mamele [i surorile mai mari mereu fac asta.
Petra se preg`tea s`-i r`spund`, ns` el continu`:
Poate c` e mai bine c` David n-o s` coboare. Dup` cum
]i-am spus, avem multe de discutat.
Capitolul 3

C]i ani are fratele t`u, Petronella?


Degetele lui se \ncordar` \n jurul bra]ului ei, de parc` ar fi
vrut s` arate c` este pe cale s`-[i piard` r`bdarea.
Aproape doisprezece. Eu am dou`zeci, ad`ug` ea
repede.
{i-ar fi dorit ca el s` fie \ntr-o stare de spirit mai bun` [i [tia
c`, pentru asta, trebuia s`-i fac` pe plac. Poate era un semn
bun c`, pentru a doua oar`, \i spusese Petronella.
Mi se spune Petra, \i zmbi ea. E mai scurt.
Dar nu m` gr`besc \n ceea ce te prive[te, \i r`spunse el,
fixnd-o cu privirea. A[adar, am doi oaspe]i nepofti]i. Unul
\nc` la [coal`, altul abia ie[it de pe b`ncile [colii. Sper c`-mi
dai voie s` m` gndesc pu]in la situa]ia asta.
Doi oaspe]i! Prin urmare, nu era preg`tit s` accepte c` erau
rude, \[i spuse ea. F`r` nici un cuvnt, \l \nso]i c`tre o camer`
mic`, foarte curat`.
Ia loc, pn` g`sesc ceva s` te bandajez, \i spuse el, \n timp
ce c`uta printr-o trus` de prim ajutor.
36 ELIZABETH SEIFERT

Cu gesturi sigure, \i examin` \ncheietura \nainte s-o bandajeze.


Cred c` ]i-ai sucit-o destul de serios, dar asta o s` te ajute.
Cel pu]in, o s` mai cedeze durerea.
|n ciuda tonului dur, atingerea sa era extrem de blnd`.
A[a cum \i spusese, se sim]i mai bine dup` cteva clipe.
F` ct mai pu]ine mi[c`ri \n urm`toarele dou` zile, o
sf`tui Neil. Asta \nseamn` c` s-ar putea s`-]i amni plecarea,
dar e vorba de numai dou` zile \n plus. O s` rezist.
Mul]umesc.
Obrajii ei palizi se \mbujorar`, dar \ncerc` s` nu ia \n
seam` ultimele lui cuvinte. Era clar c` Neil era un b`rbat care
spunea exact ce gndea, f`r` s` ]in` seama de sentimentele
celor din jur.
Neil Cameron vorbi foarte pu]in \n timpul cinei, iar Petra
putu s` se bucure, ca odinioar`, de o mas` absolut perfect`,
aranjat` dup` toate regulile cerute de etichet`. Totul era per-
fect por]elanul era de cea mai bun` calitate, vinul era servit
la temperatura potrivit`, iar argint`ria sclipea. Totul \i amintea
de Redwell [i de vremurile bune cnd, la cererea tat`lui ei,
juca rolul de st`pn` a casei, \n locul mamei sale.
Petra sperase c` va avea parte de o mas` bun`. Din infor-
ma]iile adunate, aflase c` Neil Cameron nu era un b`rbat
s`rac, dar nu se a[teptase la a[a ceva! Un asemenea lux
dep`[ea cu mult imagina]ia ei!
Bandajul [i pastilele luate \i alungar` complet durerea [i
reu[i s` se descurce destul de bine la mas` cu o singur` mn`.
La un moment dat, \i zmbi seduc`tor. Nu trebuia s` uite c`
avea \n fa]a ei un b`rbat, iar ea aflase, pe propria piele, c`
b`rba]ii erau sensibili la zmbetele ei.
PORTRETUL MISTERIOS 37

F`r` s`-[i ia privirea de la ea, Neil \i mai turn` un pahar de vin.


Te sim]i mai bine acum?
Da, mul]umesc, r`spunse Petra.
Vru s` mai adauge ceva, dar el o \ntrerupse.
Termin`-]i vinul, Petronella, spuse Neil, cu o urm` de
ironie \n voce. O s` bem cafeaua \n salon. A fost o zi foarte grea
pentru tine [i poate c` nu s-a terminat... Depinde ce ai de gnd.
Mai degrab`, ce avea el de gnd! Petra \[i plec` privirea,
amintindu-[i \nc` o dat`, cu durere, c` era obligat` s` se
umileasc` \n fa]a lui. Nu avea de ales! {i nici nu avea posibili-
tatea de a spune exact ce gndea, pentru c` un singur cuvnt
gre[it putea \nsemna sfr[itul planurilor ei. |n primul rnd,
trebuia s`-l conving` de identitatea ei, dar habar n-avea cum
s` fac` asta.
Camera de zi era, spre bucuria ei, [i mai frumoas` dect
salonul. Era o camer` spa]ioas`, cu un covor gros [i fotolii
joase, confortabile. O briz` u[oar`, destul de cald`, intra prin
fereastra deschis`, aducnd o arom` slab`, pl`cut`, dar greu
de definit.
Se a[ez` [i, f`r` s`-[i dea seama, oft` adnc, ca [i cnd se
preg`tea pentru un interogatoriu foarte riguros. Doamna
Allen le aduse cafeaua, dar Neil o rug` pe Petra s` o toarne \n
ce[ti.
Spui c` po]i s` dovede[ti c` suntem veri? Mi se pare
interesant, chiar foarte greu de crezut.
Tonul lui dur o f`cu s` tresar` [i mna \n care ]inea vasul
de cafea tremur` puternic.
Ai grij`! o avertiz` Neil. S` nu la[i impresia c` nici tu nu
crezi ce spui!
38 ELIZABETH SEIFERT

Ba da! r`spunse ea, repede. }i-am spus c` am cte dovezi


vrei. |n plus, am [i un portret.
Un portret?
Ochii lui alba[tri se fixar` asupra ei, cu un interes
nedisimulat.
Exact ca cel pe care \l ai \n hol.
Neil f`cu o pauz`, l`snd-o s` se bucure de momentul ei de
triumf.
De unde \l ai? B`nuiesc c` nu-l \l ai cu tine, nu? L-ai l`sat
acas`?
|n]elegnd c` o consider` mincinoas`, Petra ro[i puternic.
E[ti...
Se opri \nainte de a spune demn de dispre]".
De ce nu spui ce aveai de gnd? o tachin` el, zmbind
u[or.
Petrei \i era greu s` suporte, a[a curnd, o atitudine att de
intim` [i prietenoas`.
M` deranjeaz` foarte tare, Petronella, faptul c` nu e[ti
deschis` cu mine. N-a[ fi att de suspicios dac` ai fi mai
relaxat`, mai direct`.
Dar cum putea? {i-ar fi dorit s` fie ea \ns`[i, dar nu
\ndr`znea.
Am \ntr-adev`r un portret, strig` ea, s`rind \n picioare.
M` duc sus chiar acum, s` ]i-l aduc. Te rog s` m` a[tep]i!
S` fii sigur` c` am s` te a[tept, r`spunse el, a[ezndu-se
pe un scaun. Mi se pare din ce \n ce mai interesant. Cred c`
aveam nevoie de a[a ceva!
Petra nu se opri s`-l \ntrebe ce voia s` spun`. Ie[i gr`bit`
din \nc`pere, urc` sc`rile [i se \ntoarse rapid, cu respira]ia
PORTRETUL MISTERIOS 39

\ntret`iat`, ]innd \n mn` ceea ce considera c` era dovada


cea mai clar` a identit`]ii ei. }inea tabloul la piept, ca [i cnd
s-ar fi temut c` Neil ar fi vrut s` i-l fure.
D`-mi-l!
Se ridic` din scaun [i i-l lu` din mn`, desf`cndu-l \ncet.
Fii atent!
El nu p`ru s-o aud`. O cut` adnc` \i ap`ru pe frunte, ca
urmare a \ncord`rii cu care privea sulul de pnz`.
Te rog! Te rog, d`-mi-l \napoi!
Neil \i arunc` o privire scurt`.
Nu te teme, spuse el, calm. Nu o s`-]i distrug dovada,
dac` de asta ]i-e fric`. Recunosc, e remarcabil`.
Degetele lui atinser` semn`tura din josul picturii.
Acela[i artist! Probabil c` a avut dou`... Nu mai e nevoie
s` spun c` sunt impresionat.
Nesigur`, Petra ridic` privirea c`tre el.
Din informa]iile mele, am aflat c` au fost dou` tablouri.
Se vede c` str`mo[ul nostru care a venit aici a avut mare grij`
de tabloul lui.
Da, zmbi Neil, b`nuiesc c` a fost un b`rbat vanitos.
Sem`n destul de bine cu el. Cred c` te-a tulburat foarte tare
aceast` asem`nare, mai ales pentru c` pe mine nu m` placi,
iar despre el aveai o p`rere forte bun`. Nu-i a[a?
Nu!
Petra r`spunse repede, dar era sigur` c` Neil pusese \n
cuvinte exact ceea ce o deranja pe ea.
Adic`, \mi place portretul [i n-am nici un motiv s` nu te
plac pe tine, \ncerc` ea s` explice.
40 ELIZABETH SEIFERT

Sper c` nu.
|n vocea lui se ascundea o amenin]are. Cnd \i \ntlni
privirea misterioas`, Petra se \nfior`.
Bunicul meu \mi spunea c` sem`n foarte mult cu primul
Cameron care a emigrat aici.
Ea se uit` la maxilarul bine conturat [i la spatele puternic.
Cel pu]in fizic, a[a e.
Mi s-a spus c` am mo[tenit [i duritatea lui, \ns` te las pe
tine s` spui dac` a[a stau lucrurile.
Cu grij`, puse tabloul pe o m`su]`.
Las`-l, \i ceru el cnd Petra vru s`-l ia. O s` vedem mine
ce-o s` facem cu el.
{i cu voi doi, continu` Petra \n gnd. Era con[tient` c` tre-
buia s` profite de fiecare minut, dar nu [tia exact cum trebuia
s` procedeze.
Da, sigur, aprob` ea, precaut`.
Nu m` a[teptam s`-mi cunosc veri despre care nici nu
[tiam c` exist`. Dar acum...
Asta \nseamn` c` putem s` r`mnem? Cteva zile, ad`ug`
ea repede.
Da, dac` vre]i.
Nu era deloc entuziasmat. |n schimb, p`ru amuzat de
uimirea ei.
}i-a[ fi profund recunosc`toare.
Da?
Ochii lui cercetar` cu \ndr`zneal` chipul tinerei.
E[ti o fat` foarte atr`g`toare, Petronella, [i cred c` a[ fi
de acord s` avem orice rela]ie vrei tu.
Petra nu \ncerc` s` \n]eleag` sensul exact al vorbelor lui,
dar se \ntreb` dac` ar fi la fel de cooperant \n cazul \n care ar
[ti c` inten]iona s` r`mn` acolo pentru totdeauna.
PORTRETUL MISTERIOS 41

Ai venit cu avionul?
|ntrebarea lui \i \ntrerupse gndurile.
Da.
Cnd ai sosit \n ]ar`?
Acum ctva timp.
Nu trecuser` dect dou` zile, dar nu voia s` dea am`nunte.
Oricum, cele dou` zile i se p`ruser` lungi ct doi ani.
Unde ai mai fost?
Neil Cameron se l`s` pe spate, lene[.
Prin zon`, \ncerc` ea s` trag` de timp. La Calgary.
Ochii lui se \ngustar`, dar Petra nu putea spune dac` Neil
era suspicios sau doar amuzat.
Nu vrei s` dai prea multe am`nunte!
Ea se for]` s` zmbeasc`.
|mi cer scuze dac` nu par prea politicoas`, dar sunt prea
obosit`. Chiar nu m` a[teptam s` m` simt a[a.
Ceea ce era adev`rul-adev`rat!
Nu e u[or s` te descurci \n zona asta cu ma[ina, fu el de
acord. Poate ar fi fost mai bine dac` ai fi venit cu trenul.
Canada are o re]ea de c`i ferate impresionant`.
Ma[ina! \[i aminti ea. Oare o s` pl`tesc mult c` o ]in mai
multe zile?
Nu ai \ntrebat la firm`, Petronella?
Ea ro[i, regretnd c` adusese vorba despre asta.
Nu m-am gndit c` o s` am un accident, reu[i ea s`
g`seasc` o explica]ie.
O s` trimit un mecanic mine, se oferi Neil. Dac`
reu[e[te s-o repare, cred c` ar fi mai bine s-o \napoiezi firmei
de la care ai \nchiriat-o. Trebuie s` aib` o filial` \n zon`.
42 ELIZABETH SEIFERT

Da, murmur` ea.


Acum \i p`rea r`u c` \nchiriase ma[ina [i se \ntreb` de
unde avea s` fac` rost de banii necesari. N-o s` mai r`mn` cu
nici un ban!
Sunt multe lucruri la care nu m-am gndit, recunoscu ea.
M-am chinuit atta [i a trebuit s` am grij` [i de David...
Dar cred c` el nu este responsabilitatea ta!
Noi suntem orfani.
Nu ar fi vrut s`-i spun` att de curnd [i nici att de direct,
dar poate c` era mai bine a[a.
A[adar, ai f`cut c`l`toria asta ca s`-l aju]i pe fratele t`u s`
treac` peste pierderea suferit`?
|ntr-un fel.
Petra avu impresia c` privirea lui deveni mai blnd`.
E destul de greu, nu-i a[a? Un b`iat ca David are nevoie
de o mn` de b`rbat.
O, nu!
Din instinct, sim]i nevoia s`-l protejeze pe fratele ei.
S-ar putea s` ai dreptate, dar David este un copil foarte cuminte.
Mai degrab` are nevoie de mult` \n]elegere [i compasiune.
Asta e p`rerea unei femei, i-o t`ie el scurt. Nu e bine
s`-l cocolo[e[ti prea mult.
Nu e[ti \n situa]ia lui, se opuse Petra.
Chiar nu [i-l putea imagina pe Neil \ntr-o postur` delicat`,
pentru c` era mult prea puternic, sigur pe el [i chiar arogant.
Eu n-am fost niciodat` cocolo[it, Petronella, dac` asta ai
vrut s` spui. {i nici acum nu sunt. Sau poate te oferi tu?
Speriat` brusc, Petra \l privi cu ochi mari, amintindu-[i ceva
ce o deranjase toat` seara.
PORTRETUL MISTERIOS 43

|mi pare r`u, ar fi trebuit s` te \ntreb dac` e[ti c`s`torit.


Sau locuie[ti singur?
Informa]iile ei spuneau c` nu exista nici o doamn`
Cameron, dar nu putea s`-i dezv`luie c` [tia att de multe
despre el. Sau poate c` datele ei nu erau corecte.
Parc` ai mai \ntrebat asta.
Nu, nu cred.
Am o mam` vitreg` [i o sor` vitreg`, spuse el, fixnd-o cu
privirea. Dar amndou` sunt plecate, pentru c` apreciaz` mai
mult via]a de ora[ dect s`lbatica preerie. M` onoreaz` cu cte
o vizit`, din cnd \n cnd. {i nu, nu sunt c`s`torit. De[i mi-ar
prinde bine, Petronella. Pentru o ferm` de asemenea dimen-
siuni, e nevoie de un ajutor.
Un ajutor? se \ntreb` ea \n gnd. Oare acesta era singurul
motiv pentru care \[i dorea o so]ie? Pentru el, c`s`toria
\nsemna un contract de afaceri?
Vorbe[ti \n termeni destul de duri despre asta, remarc`
ea, surprins`.
Mai bine a[a dect s` las emo]iile [i sentimentele s`-mi
\ntunece judecata, zmbi el. {i mai trebuie s` m` gndesc [i la
fiii mei.
La fiii t`i?!
|nc` nu am, dar \mi doresc.
Ce tupeu! Sau poate c` acesta era modul lui de a-i spune
c` o biat` feti[can` din Anglia nu era potrivit` pentru o aseme-
nea pozi]ie? Dar Petra nu era interesat` de asta! Tot ce-[i dorea
era s`-i asigure un viitor lui David pentru ca drumul lui \n via]`
s` fie mai u[or. Cu siguran]` c`, dac` a[teptase pn` acum,
Neil Cameron \[i mai putea amna c`s`toria c]iva ani.
44 ELIZABETH SEIFERT

|n]eleg, ridic` ea din umeri.


Mul]umesc, r`spunse Neil, la fel de politicos.
Petra se ridic` din fotoliu.
|mi pare r`u c` n-o s` le cunosc pe mama [i pe sora ta.
Poate alt` dat`.
El cl`tin` din cap [i veni lng` ea.
Mi-ar pl`cea ca ele s` vad` p`rul t`u blond.
|ntinse mna [i prinse o [uvi]` \ntre degete.
Evident, nu semeni cu cei din familia Cameron, care erau
brune]i.
Petra tres`ri sub atingerea lui.
Mama mea era din Italia [i era blond`.
Asta explic` multe, replic` el, f`r` s` precizeze ce voia s`
spun`. Cred c` ai fost o bambina \ncnt`toare.
Posibil.
|ncerc` din toate puterile s`-[i p`streze siguran]a de sine.
Doar nu va \ncepe [i el s-o ating` [i s-o complimenteze, ca to]i
ceilal]i b`rba]i pe care-i cunoscuse!
S-a \ntmplat ceva, Petronella? E[ti o tn`r`
fermec`toare, care pare gata s` r`spund` mngierilor unui
b`rbat. Nu te-ai gndit la asta \nainte s` intri \n casa unui
necunoscut?
Ea izbucni \ntr-un rs nervos [i se dep`rt` de el.
Cred c`-]i place s` m` tachinezi, domnule Cameron.
Neil, \i aminti el. Doar suntem veri, nu?
Da, Neil.
Petra se for]` s` nu uite c` s-ar putea s` aib` la dispozi]ie
numai dou` zile pentru a-l convinge [i c` nu va putea face asta
dac` se purta \n continuare ca o micu]` naiv`.
PORTRETUL MISTERIOS 45

Sunt obosit`, spuse ea, b`tnd din genele lungi. Te


superi dac` merg la culcare?
Te retragi? \ntreb` Neil, ironic. Cred c` nu mai ai snge
de sco]ian \n vene! Ori poate al meu e mai pu]in diluat de cei
care au venit \n familia noastr`. Eu nu m` retrag niciodat`!
Nici cnd e vorba de un prieten \n necaz? \ncerc` ea s`
zmbeasc`.
Nu conta pe asta!
|n ciuda hohotului de rs, Petra lu` \n serios cuvintele lui.
Noapte bun`, Petronella. Somn u[or! Avem multe de
discutat, dar o l`s`m pe mine diminea]`.

***

Somnul Petrei fu tulburat de imaginea amenin]`toare a lui


Neil Cameron [i se trezi de cteva ori, transpirat`. Mna o
durea la fiecare mi[care, a[a c`, \n cele din urm`, se hot`r\ s`
se ridice din pat [i s` se \mbrace. Cerul senin promitea o nou`
zi c`lduroas`, motiv pentru care Petra renun]` la blugi \n
favoarea unei fuste [i a unui tricou foarte sub]ire.
Intr` \n camera lui David [i v`zu c` dormea lini[it. Pentru
c` era abia ora [apte, decise s` nu-l trezeasc`. |l mngie pe
frunte [i-l s`rut` u[or, apoi \nchise cu grij` u[a.
Cobor\ \n lini[te [i ie[i \n fa]a casei, \n iarba m`t`soas`. Cu
sandalele \n mn`, l`s` iarba ud` de roua dimine]ii s`-i
dezmierde t`lpile goale. Amintirile legate de vechea ei cas`
revenir` cu atta putere, \nct ochii i se umplur` de lacrimi.
Precaut`, prefer` s` se plimbe \n jurul casei. Nu \ndr`znea
s` se \ndep`rteze din dou` motive. |n primul rnd, se temea
46 ELIZABETH SEIFERT

c` David se va alarma dac` n-o va g`si aproape cnd se va trezi.


|n al doilea rnd, nu voia s` se r`t`ceasc`. Proprietatea lui Neil
Cameron p`rea att de vast`, \nct acest lucru era foarte posi-
bil, dac` nu chiar probabil. Nu putea s` uite experien]a de ieri
[i nu voia s` ri[te o \ntlnire cu adjunctul lui Neil.
Se opri lng` un g`rdule] alb aflat la mic` distan]` de cas`
[i privi \n jur. Terenul era imens! Din locul \n care se afla, casa
p`rea foarte mare, flancat` de hectare \ntregi de p`dure [i
p`[une. Nu-[i putea lua ochii de la mun]ii maiestuo[i,
puternici, care se vedeau \n spatele casei.
Petra se gndi la Neil [i-[i d`du seama c`, de[i [tiuse cum
arat`, nu fusese preg`tit` pentru \ntlnirea cu el. |nainte s`-l
cunoasc`, jurase c` va sacrifica [i bunul ei cel mai de pre] pen-
tru a-l ajuta pe David, dar acum \[i d`dea seama c` nu era \n
stare s` fac` asta. |n adncul inimii, sperase s` g`seasc` un
b`rbat mai \n vrst`, pe care s`-l considere un \nlocuitor al
tat`lui s`u [i care s` accepte, dac` nu chiar s` doreasc`, o fiic`.
|n schimb, g`sise un b`rbat tulbur`tor \n fa]a c`ruia nu reu[ea
s`-[i p`streze st`pnirea de sine. Iar acum, cnd r`m`sese f`r`
bani, se vedea nevoit` s` recunoasc` faptul c` exista o singur`
cale de a-l \nl`n]ui pe Neil Cameron. Era o singur` cale de a
ob]ine ceea ce voia!
L`s` deoparte aceste gnduri [i se hot`r\ s`-[i g`seasc`
ma[ina. Oare \n ce stare era? Nu se vedea nici urm` de Neil
Cameron, iar Petra se gndi c` plecase deja sau \nc` nu se
trezise. Dar a doua variant` nu i se p`rea probabil`, deoarece
Neil \i f`cuse impresia unui b`rbat care nu obose[te prea u[or.
Se \ndrept` spre un [opron din care se auzea un zgomot. Spre
surprinderea ei, v`zu c` acolo se aflau un elicopter, un avion
mic, \ns` foarte elegant, [i, \n cap`tul [opronului, ma[ina ei.
PORTRETUL MISTERIOS 47

Scuza]i-m`, se adres` ea unui b`rbat care lucra sub


ma[in`. Pute]i s-o repara]i?
El se gr`bi s` ias` de sub ma[in`, uimit [i ru[inat \n egal`
m`sur`.
|mi pare r`u, domni[oar`. Pot s` v` ajut cu ceva?
Voiam doar s` [tiu dac` pute]i s-o repara]i, zmbi ea.
Da, domni[oar`, cred c` da. Adic`, sunt sigur, dar nu
lucrez la ea dect de vreo dou` ore.
De dou` ore? Dar e abia [apte!
Sigur, domni[oar`, zise el trecndu-[i mna prin p`rul
blond. Noi ne trezim devreme.
|n]eleg.
Petra f`cu un pas \napoi, ca s` m`reasc` distan]a dintre ea
[i tn`rul care o privea admirativ.
M` \ntrebam...
Sim]i o mn` puternic` pe um`r [i se \ntoarse rapid.
Ar trebui s` aju]i, nu s` \ncurci lumea, Petronella.
Oare de ce era att de sup`rat? se \ntreb` ea. |ncerc`
s`-i sus]in` privirea dur`, dar nu reu[i [i ochii ei se oprir`
asupra pieptului lui lat, dezvelit de c`ma[a pe jum`tate
descheiat`.
Abia am venit, reu[i ea s` rosteasc`, \ntrebndu-se de ce-i
b`tea inima att de tare. Am \ntrebat ct de mari sunt
pagubele. E ceva r`u \n asta?
Privirea ei r`m`sese lipit` de pieptul lui, dar Neil se f`cu c`
nu observ` [i-i spuse tn`rului s` se \ntoarc` la treab`.
Ai mncat ceva de diminea]`? Ar`]i de parc` ]i-ai fi
petrecut ultima or` plimbndu-te prin iarba ud` de rou`.
48 ELIZABETH SEIFERT

Nu, \nc` n-am mncat.


Vino cu mine, \i ceru el. Cred c` ]i-ar prinde bine s`
m`nnci ceva. Dup` cum ar`]i, recunosc c` mie \mi vine s` te
m`nnc [i sunt gata s` uit c` pretinzi c` suntem rude.
O lu` de mn` [i o trase dup` el. Petra, aruncnd o ultim`
privire c`tre ma[ina ro[ie, decise s` nu se \mpotriveasc`. {tia c`
b`rba]ii ca Neil Cameron erau \nt`rta]i de rezisten]a femeilor;
\n plus, sim]ea c`-l sup`rase destul pentru acea or` matinal`.
Dar Neil o strngea att de tare de mn`, \nct Petra nu avu
\ncotro:
Am \ntrebat dac` poate s-o repare, atta tot.
Destul, Petronella! Nu ]i-am spus asear` c` cineva se va
ocupa de ma[ina ta? Chiar crezi c` era nevoie de tine acolo?
Nu-l ajutai cu nimic dac` zmbeai \ntr-una!
Prostii!
O cuprinse indignarea, dar \[i d`du seama c` nu putea s`
spun` exact ce gndea. Avea prea multe de pierdut.
Nu se poate s` nu fac nimic bine! Am vrut s` ajut [i eu!
Cel mai bine ar fi s` nu stai \n calea nim`nui!
Se opri \n fa]a intr`rii din spate a casei [i o privi cercet`tor.
Ar`]i foarte bine, veri[oar`. Chiar am \nceput s` cred c`
exist` o leg`tur` de snge \ntre noi, altfel nu pot s`-mi explic
de ce am impresia c` te cunosc de mult. Dar nu trebuie s` te
por]i a[a cu toat` lumea.
Petra se sim]i luat` prin surprindere.
{i eu simt la fel.
Dar tu aveai portretul, \i aminti el. Eu nu te-am mai v`zut
niciodat`, dar \mi e[ti foarte familiar`. Poate peste c]iva ani,
dac` o s` mai revii, o s` putem s` avem o rela]ie mai bun`.
PORTRETUL MISTERIOS 49

Da, aprob` ea.


Nu [tia exact ce urm`rea el, dar citea printre rnduri c` nu
dore[te ca [ederea ei s` se prelungeasc`. Nimic nou!
Neil o trase \n buc`t`rie, o \nc`pere foarte spa]ioas`. Masa
era deja a[ezat`, iar doamna Allen tocmai scotea o tav` cu bis-
cui]i din cuptor. Instantaneu, Petra se sim]i ca acas`. Se sim]ea
din nou copil [i-i zmbi doamnei Allen cu c`ldur`, cnd
aceasta veni s-o serveasc`.
Pot s` m` duc s`-l chem [i pe David?
El lu` cana de cafea [i-[i trase un scaun.
Cred c` aud pe cineva cobornd. Nu poate fi dect el.
Cteva secunde mai trziu, David intr` \n buc`t`rie. Salut`
politicos, apoi se a[ez` lng` Petra, pe locul pe care i-l indic`
doamna Allen.
De ce nu m-ai trezit? \i repro[` el \n [oapt`.
Am considerat c` trebuie s` te odihne[ti, r`spunse ea la
fel. Erai foarte obosit.
Tu mereu crezi c` sunt obosit! S` [tii c` nu mai suntem
la Londra!
Asear` ai adormit \nainte s` ajungi \n camera ta.
Dar acum sunt odihnit. Ar fi trebuit s`...
V`znd privirea neputincioas` a Petrei, Neil interveni.
Nu e nici o grab` [i, oricum, e foarte devreme. Dup`
micul dejun m` duc \n ora[ cu sora ta, ca s-o consulte un
doctor. Vrei s` vii [i tu?
Nu prea [tiu.
Trase adnc aer \n piept.
A[ prefera s` stau aici, domnule, dac` nu v` sup`ra]i. Dar
numai dac` \mi promite]i c` o s` ave]i grij` de Petra!
50 ELIZABETH SEIFERT

A[a o s` fac, spuse Neil, solemn. |n felul `sta, n-o s` mai


stea pe capul t`u.
{ti]i, ei \i e team` numai de b`rba]i, spuse David \nainte
ca Petra s`-l poat` opri.
Inven]ii!
|ncerc` s` evite privirea plin` de interes a lui Neil.
David \[i imagineaz` tot felul de lucruri, spuse ea, f`r` s`
se adreseze cuiva anume.
Neil se \ntoarse din nou c`tre David.
Atta vreme ct o s` stai pe lng` cas`, totul o s` fie \n
regul`. Dup` prnz, o s` te duc chiar eu s` vezi toat` ferma,
dar pn` atunci s` nu te \ndep`rtezi de cas`.
B`iatul aprob`.
Eu nu vreau s` merg \n ora[, interveni \n discu]ie Petra.
M` simt mult mai bine.
Mna o durea \n continuare, dar [tia c` nu are bani s`
pl`teasc` nici consulta]ia, nici medicamentele.
Fii fat` cuminte [i nu te certa cu mine, \i spuse Neil foarte
serios. Eu sunt de vin` pentru accident. M` rog, animalul
meu, ceea ce e acela[i lucru.
Petra nu are bani pentru doctor, punct` David.
Cu obrajii \n fl`c`ri, Petra asista neputincioas` la
dezv`luirile fratelui ei. Chiar nu mai ]inea minte nimic din
ce-i spusese \nainte s` ajung` aici?
Nu vorbi prostii! Sigur c` pot! Ba chiar insist!
Dar nu... A, \mi pare r`u! zise el, \n]elegnd, \n cele din
urm`, c` nu trebuia s` spun` nimic.
Spre u[urarea ei, Neil nu coment`.
PORTRETUL MISTERIOS 51

Cred c` ar trebui s`-]i iei un pulov`r, Petronella.


Da, spuse ea repede, decis` s` nu mai protesteze.
Pe lng` faptul c` voia s` [tie \n ce stare era mna ei, \[i
d`dea seama c` era important ca David s` nu stea \n preajma
lui Neil.
Hai, du-te [i ia-l. A[ vrea s` plec`m ct mai curnd. Ne
vedem afar`. Eu m` duc s` discut ceva cu adjunctul meu.
|n fa]a u[ii, Petra se opri.
Cu adjunctul t`u?
Da, a[a am spus.
Ea ignor` tonul lui aspru.
Pot s` vin [i eu? Cred c` s-ar cuveni s`-i mul]umesc
pentru ajutorul pe care ni l-a acordat ieri.
Asta-i bun`! Nu te mai gndi la asta. Cel care te-a ajutat
n-a fost adjunctul meu.
Nu?
Nu, Petronella. {i m` tem c` n-ai s`-l mai vezi niciodat`
pe b`rbatul acela. Dac` vrei s` [tii, a fost foarte mul]umit cu
ceea ce a primit deja.
Zmbind automat, f`r` s` priceap`, Petra ie[i din camer`.
Capitolul 4

Cincisprezece minute mai trziu, st`tea lng` Neil \ntr-un


avion de mici dimensiuni. Ca la fiecare decolare, sim]i o
senza]ie ciudat` \n stomac [i \ncerc` s` respire regulat. Se uit`
c`tre Neil [i c`p`t` \ncredere cnd v`zu ct de sigur pe sine
era.
E[ti obi[nuit` cu zborul? o \ntreb` Neil, la un moment
dat.
Pu]in, r`spunse ea, dar numai cu avioane mari. |n Anglia
sunt pu]ini oameni care au avioane personale.
Pentru c` acolo nu exist` distan]e att de mari ca aici,
replic` el, f`cndu-se c` nu \n]elege adev`ratul sens al cuvin-
telor ei. Nu uita c` ]ara noastr` este a doua din lume ca
suprafa]`. Numai provincia Alberta este mai \ntins` dect toat`
Anglia!
Da, cred c` asta ar fi o explica]ie.
Este un adev`r geografic, zmbi Neil. N-ai nici un motiv
s` te opui.
PORTRETUL MISTERIOS 53

Dar, \n acela[i timp, este un fapt care ]i-a permis s` faci


afaceri [i s` te \mbog`]e[ti.
Sprncenele lui groase se arcuir`.
Cred c` str`mo[ul nostru a suferit toat` via]a din pricina
dorului de ]ara sa. Ce facem noi e o munc` de pionieri,
Petronella, dar r`splata e destul de frumoas` pentru cei c`rora
nu le e fric` s` ac]ioneze.
Petra observase deja c` era foarte greu s` se certe cu Neil
[i c` r`spunsurile lui erau \ntotdeauna foarte logice.
Am v`zut c` ai dou` avioane personale. Le folose[ti doar
ca s` mergi \n ora[?
Nu, r`spunse el cu aceea[i voce t`r`g`nat`. Le folosim
adesea ca s` supraveghem turmele de vite [i s` c`ut`m vitele
r`t`cite. C[tig`m astfel o mul]ime de timp. De obicei,
mergem cu avionul [i atunci cnd vrem s` ne vizit`m vecinii,
pentru afaceri sau petreceri. Cteva sute de kilometri nu
\nseamn` nimic cu avionul, dar cu ma[ina ar dura o zi
\ntreag`.
Era normal ca Neil s` aib` o via]` social` foarte activ`, \[i
spuse ea.
Relaxeaz`-te, \i ceru Neil v`znd c` era u[or \ncruntat`.
M` bucur c` nu mai e[ti descul]`.
Nu spuse nimic de faptul c` sandalele erau vechi [i
ponosite, iar ea sper` c` nu observase acest lucru.
Ai c`l`torit mult? \ntreb` el, \ntr-o \ncercare de a face
conversa]ie.
Da, veni iute r`spunsul.
Adev`rul era c` \n ultimul an nu plecase nic`ieri.
M` a[teptam ca o tn`r` care arat` ca tine s` fie m`ritat`.
Privirea lui insolent` z`bovi cteva clipe asupra corpului ei.
54 ELIZABETH SEIFERT

Cum de ai sc`pat?
A[ putea s` te \ntreb acela[i lucru, replic` ea, t`ios. Eu,
una, nu vreau s` m` c`s`toresc.
S-ar putea s` te r`zgnde[ti, o tachin` Neil. Nu exist` nici
un iubit?
Nu.
Dac` ai fi mai mare, Petronella, a[ crede c` ai avut parte
de o rela]ie tare nefericit`.
De ce s` crezi a[a ceva?
Din felul \n care reac]ionezi de cte ori m` apropii de
tine. |n plus, David a spus c` te temi de b`rba]i.
A[adar, auzise!
Te cunosc doar de o zi!
Nu e nevoie s`-mi explici nimic. |ntre noi nu e nevoie de
a[a ceva!
Crezi c` exist` o explica]ie?
Da, \ns` nu vreau s` te for]ez. Chiar dac` ne cunoa[tem
numai de o zi, a[ fi gata s` aterizez imediat [i te-a[ face s`-mi spui
toat` povestea vie]ii tale. A[ face asta, dac` am fi \ntr-un elicopter.
Chiar dac` nu ai fi de acord cu metodele mele, sunt sigur c` ai
ajunge s` le apreciezi. Te consider suficient de matur` pentru
asemenea lucruri, Petronella! Mai ales cnd ai asemenea buze!
Ro[ie ca focul, Petra privi fix \nainte, strngnd puternic
buzele pline, admirate de b`rbatul din stnga ei. Ce
neobr`zare! Evident, era obi[nuit s` discute a[a cu femeile [i
s` fie considerat irezistibil! |nf`]i[area sa [i contul gras din
banc` erau motive suficiente.
|[i feri \n continuare privirea, pref`cndu-se c` admir`
peisajul. Ar fi vrut s` nu-i r`spund`, dar nu voia s` cread` c`
se teme de acest subiect.
PORTRETUL MISTERIOS 55

Nu-mi plac foarte tare b`rba]ii, recunoscu ea. Sigur,


persoanele de fa]` se exclud.
|]i sunt recunosc`tor. S` \n]eleg c` ai avut \ntr-adev`r o
rela]ie nefericit`?
Nu.
Abia atunci \n]elese ce voia el s` spun`.
Oricum, nu e vorba de ceea ce crezi tu.
Oare? Femeile se pricep foarte bine s` par` fragile [i com-
plet inocente. Trebuie s` treac` foarte mult timp pn` cnd
b`rba]ii reu[esc s` le \n]eleag`.
Iar voi sunte]i de admirat pentru c` nu sunte]i deloc
inocen]i? \l provoc` ea.
Avionul prinse un curent de aer cald, iar el \l control` cu o
mn` sigur`, a[a cum p`rea s` fac` [i cu femeile.
~sta e unul din paradoxurile unei rela]ii femeile \[i
doresc un b`rbat care s` [tie s` se poarte cu ele, dar ur`sc din
toat` inima experien]a de care d` dovad`.
{i nu au dreptate?
Dar dac` \n felul acesta spore[te pl`cerea lor?
Oh!
|mbujorat` din nou, Petra \[i feri privirea. De ce vorbea cu
ea \ntr-un asemenea mod? Era ca [i cum f`cea dragoste cu ea,
sub pretextul unei conversa]ii obi[nuite.
Cred c` vorbim despre lucruri diferite, reu[i ea s` spun`
\n cele din urm`.
Orice drum are sui[iuri [i cobor[uri, Petronella, o
tachin` el. Sunt sigur c` exist` un punct \n care ne putem
\ntlni. Ba chiar sunt ner`bd`tor s` se \ntmple asta. Poate
atunci cnd o s` revii aici...
56 ELIZABETH SEIFERT

Brusc suspicioas`, se uit` la el, dar nu-[i d`du seama dac`


rdea de ea. Poate c` totul era \n mintea ei, deoarece se [tia
vinovat`. Povestea ei era cusut` cu a]` alb` [i [tia c` putea fi
descoperit` \n orice clip`, iar Neil nu era un b`rbat naiv. Oare
vorbea despre \ntoarcerea ei pentru c` [tia c` nu avea de gnd
s` mai plece? |[i dorea s` r`mn` [i era gata s` sacrifice tot
pentru asta. Iar dac` Neil era un b`rbat experimentat \n
rela]iile cu femeile, a[a cum p`rea, \nsemna c` \i va fi destul
de u[or.
Nu uita c` sunt veri[oara ta, rse ea u[or.
Cu att mai bine! r`spunse Neil pe acela[i ton.
Aterizar` \n Calgary, principalul ora[ din provincia Alberta,
locul unde se n`scuse faimosul rodeo.
Am fi putut merge [i \n alte ora[e, mai apropiate, dar
cunosc un doctor foarte bun care lucreaz` aici. Am vorbit cu
el asear` [i mi-a spus c` ne poate primi ast`zi.
Dou` ore mai trziu, cei doi erau pe drumul de \ntoarcere
c`tre cas`. Viteza \ntregii opera]iuni o uimise peste m`sur` pe
Petra. Spitalul unde o dusese Neil era foarte curat, foarte efi-
cient [i, se temea ea, foarte scump. El pl`tise toate cheltuielile,
iar Petra, foarte ru[inat`, murmurase la ie[ire c` trebuie s` se
socoteasc`.
Mai trziu, r`spunsese Neil, scurt.
Din fericire, nu era vorba de o fractur`, ci numai de o
luxa]ie. Doctorul, un prieten de-al lui Neil din perioada stu-
den]iei, \i spusese c` se va face bine \n cteva zile, dar o
sf`tuise s` nu conduc` ma[ina.
Neil deschise subiectul abia cnd se apropiar` de cas`.
Cred c` vei fi nevoit` s`-]i prelunge[ti vizita, nu-i a[a? Sau
poate vrei s` pleci de aici cu trenul sau cu autocarul?
PORTRETUL MISTERIOS 57

|ngrozit` de aceast` perspectiv`, Petra \[i feri privirea. Oare


vorbea serios? Sau poate ghicise c` nu avea de gnd s` plece
[i voia s-o aud` pe ea spunnd asta. |nc` o dat` pentru a cta
oar`? se \ntreb` care va fi reac]ia lui cnd va afla c` nu va mai
pleca niciodat`.
A[ prefera s` stau cu tine, dac` nu te deranjeaz`, spuse
ea \n cele din urm`, dnd impresia c` nu [tie cum s`
procedeze.
E[ti bine venit`, bine\n]eles, r`spunse el cu r`ceal`. Dar
cred c` ar trebui s` [tii c` acum este o perioad` foarte plin` la
ferm` [i n-o s` am timp s` m` ocup de tine.
Nu e nici o problem`, spuse Petra repede.
Dup` privirea pe care i-o arunc` Neil, \n]elese c` r`spunsul
ei fusese prea rapid.
Vreau s` spun... [tiu c` ai mult` treab`, dar o s` vii acas`
seara, nu?
|]i dore[ti asta?
Mi-ar pl`cea s` te cunosc mai bine, r`spunse ea,
precaut`.
S` n-ai nici o \ndoial`, Petronella!
Tonul lui deveni foarte serios.
O s` ajungi s` m` cuno[ti!
|n acea sear`, Petra decise s` poarte singura ei rochie.
Spera ca Neil s-o vad` \mbr`cat` \n altceva [i s` cread` c`
avea o garderob` destul de bogat`. Poate c` \n zilele
urm`toare nu va avea timp s` se gndeasc` la asta, pentru c`
va fi prea ocupat cu treaba la ferm`. |[i piept`n` p`rul [i-l
l`s` liber, [tiind c` toat` lumea \i aprecia str`lucirea natural`.
Poate c` a[a Neil nu va observa rochia gri, decolorat` de prea
multe sp`l`ri.
58 ELIZABETH SEIFERT

Spre u[urarea ei, Neil p`ru interesat doar de p`rul [i de


ochii ei, pe care le studie cu interes. Hainele lui erau elegante,
croite impecabil [i-i veneau foarte bine. P`rea puternic,
autoritar [i, mai ales, extrem de atr`g`tor.
Din remarcile lui, Petra \n]elese c`-[i petrecea marea parte
a anului singur, dar nu credea c` este genul de b`rbat care se
mul]umea cu propria companie. I se p`rea dur [i intolerant,
dar spera c` sub aceast` fa]ad` se ascundea o alt` latur` a lui,
pe care o va cunoa[te cu timpul.
David, \n schimb, nu \mp`rt`[ea \ndoielile ei. B`iatul \[i
petrecuse toat` dup`-amiaza cu Neil [i se \ntorsese acas` plin
de entuziasm.
Neil e super, Petra! anun]ase el, l`snd-o pe sora lui mut`
de uimire [i de curiozitate.
Nu uita c` s-ar putea s` nu fie la fel dup` ce o s`-i cerem
s` r`mnem aici, reu[ise ea s`-i [opteasc`.
Dup` cin`, cnd David se duse la culcare, Neil \ncepu s-o
\ntrebe, a[a cum se temuse Petra, despre via]a ei din Anglia.
Ai o slujb` la care trebuie s` te \ntorci, Petronella? o
chestion` el.
De[i preg`tit` pentru o asemenea \ntrebare, ea tres`ri.
N-nu. Am avut una, dar am renun]at la ea \nainte s` vin
aici.
S` \n]eleg c` n-ai avut un [ef \n]eleg`tor...
Pot s` g`sesc foarte u[or de lucru, spuse ea, evaziv.
Ai o specializare?
Nu.
R`sufl` u[urat` cnd v`zu c` Neil nu insist`.
David merge la o [coal` special`? schimb` el subiectul.
Special`?!
PORTRETUL MISTERIOS 59

Vreau s` spun, cu internat.


Nu, r`spunse ea. {tii, nu e un b`ie]el foarte puternic.
Mie mi se pare c` arat` foarte bine.
Petra nu putu s` scape de privirea lui \ntreb`toare.
Acum da. |ns` de obicei este obosit [i...
Lacrimile \i umplur` ochii [i nu mai putu continua. Neil
t`cu pre] de cteva clipe, iar Petra se gndi, recunosc`toare, c`
n-o va mai \ntreba nimic. Dar se \n[elase.
Cu ce se ocupa tat`l t`u?
Era un economist foarte respectabil.
|nseamn` c` a avut grij` de voi [i v-a l`sat o mo[tenire
frumoas`.
Cum se r`spund` la o asemenea \ntrebare f`r` s`-i
dezv`luie tot adev`rul?
Ne-am descurcat, spuse ea \n cele din urm`.
}i-e greu din cauza lui David, nu?
E un copil foarte cuminte. Dar \mi fac griji din pricina lui,
cum e normal.
Da, e normal, replic` el. Cred c` b`iatului i-ar fi mai bine
la o [coal` cu internat. Dac` ar \ncepe chiar din toamn`, ai
putea [i tu s`-]i vezi de via]a ta.
Neil se ridic` s`-[i toarne un pahar, iar Petra \l privi uimit`.
Nimeni nu [tia mai bine dect ea ct de mult \[i dorea David
s` mearg` la internat. B`iatul \i spusese acest lucru [i tat`lui
lui, dar Charles Sinclair hot`rse c` va putea s` mearg` de la
doisprezece ani. Acum, acest lucru nu mai era posibil. Singura
solu]ie era ca Neil s` suporte cheltuielile. Avea de gnd s`-l
\ntrebe, la un moment dat, \ns` era mult prea curnd. Pn`
atunci, nu putea dect s` spere c` David va reu[i s`-i fac` o
impresie bun` autoritarului lor v`r.
60 ELIZABETH SEIFERT

|n timpul dup`-amiezii, Neil \l luase pe David la o plimbare


c`lare. Petra fusese nevoit` s` r`mn` acas`, pentru c` mna
nu-i pemritea s` struneasc` un cal. Deoarece Neil [tia asta,
Petra b`nuia c` voise s` fie singur c` fratele ei [i s`-i pun` o
mul]ime de \ntreb`ri. Cnd cei doi se \ntorseser`, David \i
spusese c` Neil nu-l \ntrebase nimic, dar ea nu se lini[tise pe
deplin.
Via]a mea nu este foarte important`, \i r`spunse ea.
Neil se a[ez` \napoi pe fotoliu.
Dar ar putea s` fie. Dac` nu pentru tine, atunci pentru
altcineva.
Ea b`nuia c` se refer` la David, a[a c` fu foarte uimit` s`-l
aud` spunnd:
Multe femei ar pl`ti orict s` arate ca tine. Frumuse]ea,
Petronella, nu trebuie dispre]uit`. E un bun de pre] pe care
po]i s`-l vinzi scump. |ntr-o bun` zi, ai s` \n]elegi!
Dar... e \ngrozitor ce spui!
Indignat`, Petra s`ri \n picioare. Era gata s` continue, dar
v`zu privirea lui amuzat` [i batjocoritoare \n acela[i timp [i se
sili s`-[i p`streze cump`tul.
|mi pare r`u, murmur` ea. Cred c` sunt prea obosit` [i
nu mai [tiu ce spun. Dac` n-ai nimic \mpotriv`, a[ vrea s` m`
duc \n camera mea. {tiu c` ai vrut s` m` tachinezi, nimic mai
mult.
Neil veni lng` ea [i-i cuprinse um`rul cu palma lui mare.
Atitudinea lui nu sem`na deloc cu aceea a unui v`r.
Cred c` nici unul din noi nu poate fi sigur de asta,
Petronella.
Pentru c` ea nu r`spunse, Neil o \ndemn` s` mearg` spre
scar` [i a[tept` pn` cnd \ncepu s` urce treptele.
PORTRETUL MISTERIOS 61

|n urm`toarele zile, Petra continu` s` pretind` c` mna o


durea destul de tare. Adev`rul era c` durerile ap`reau mult
mai rar [i c` medicamentele pe care le lua \[i f`ceau efectul.
Nu se v`ita de dureri, dar, ori de cte ori Neil era \n preajma
ei, se pref`cea c` nu poate s` fac` diferite lucruri, iar el \i s`rea
\n ajutor, plin de solicitudine. Paloarea \i trecuse aproape
complet [i c`p`tase un u[or bronz care se potrivea de minune
cu p`rul ei blond, m`t`sos.
{i David ar`ta mai bine. Era odihnit [i-i pl`cea s` locuiasc`
\n casa lui David. |i pl`cea ferma [i ]inutul \n care era
amplasat` [i era plecat toat` ziua, fie cu Neil, fie cu al]i munci-
tori. De cte ori r`mnea singur cu Petra, o implora s` r`mn`
permanent cu Neil.
E foarte frumos aici, spunea el. Dac` Neil nu poate s` ne
]in`, nu po]i s`-]i g`se[ti o slujb` \ntr-un ora[ de pe aici? Nu ar
fi ca atunci cnd lucrai \n Anglia? Eu a[ vrea s` nu ne
\ntoarcem la Londra.
Cnd David se ruga att de tare [i o privea cu ochii lui mari,
inocen]i, Petrei \i venea greu s`-i aminteasc` faptul c` totul de
putea duce de rp` dac` Neil refuza s`-i ajute.
Cu fiecare zi ce trecea, \l cuno[tea din ce \n ce mai bine
pe v`rul lor. Seara, dup` cin`, st`teau de vorb`, iar ea tn-
jea dup` compania lui. Se sim]ea singur` doar atunci cnd
el avea de lucru [i se \nchidea \n birou. Incon[tient,
ajunsese s` cread` c` Neil era b`rbatul din tablou, acel
Cameron pe care \l considera al ei" [i la care ]inea. Dar
lucrurile st`teau a[a numai atunci cnd el era \n toane
bune. Cnd se schimba, [i asta se \ntmpla destul de des,
vorbea autoritar, cu r`ceal` [i devenea un str`in de care
Petra [tia c` trebuie s` se fereasc`.
62 ELIZABETH SEIFERT

|ntr-o sear`, chiar \nainte de cin`, sosi un musafir. Afar`


b`tea vntul destul de tare [i nu auzir` zgomotul elicopteru-
lui, a[a c` r`maser` surprin[i cnd u[a se deschise [i intr` un
b`rbat tn`r. Nu era la fel de \nalt ca Neil, dar era bine f`cut [i
avea un chip prietenos. Petra b`nui c` nu avea mai mult de
dou`zeci [i cinci de ani.
Bun`, Neil, salut` noul venit, traversnd camera c`tre el.
Am auzit c` ai un musafir [i recunosc c` muream de curiozi-
tate. Am crezut c` au venit doamna Cameron [i Janey \nso]ite
de cineva, dar doamna Allen mi-a spus c` nu-i a[a.
Petra nu-[i putu da seama dac` Neil era bucuros sau
deranjat de nea[teptata apari]ie.
|mi pare r`u c` te dezam`gesc, r`spunse el, scurt. Dac`
ai fi crezut c` era Janey, nu te-ai fi gr`bit.
Apoi f`cu prezent`rile. Oliver Hurd fu cucerit pe dat` de
Petra.
Veri[oara ta!
Scoase un fluierat admirativ.
|nc` nu e sigur, preciz` Neil, cu ochii la obrajii \mbujo-
ra]i ai Petrei. M` tem c` Petronella este mult mai entuziast`
dect mine. Se pare c` avem un str`mo[ comun care a venit
prin locurile astea acum vreo dou` sute de ani.
Nu mai spune! coment` Oliver, f`r` s-o sl`beasc` din
ochi pe Petra. Am auzit de accident [i regret nespus.
Vezi ce repede circul` ve[tile, Petronella?
Da, rse ea.
Oliver [i Petra purtar` o scurt` conversa]ie, sub atenta
supraveghere a lui Neil. Musafirul nea[teptat \[i prelungi
[ederea [i la cin`, dar plec` imediat dup` aceea. Fusese, \n mod
clar, fermecat de Petra [i promise s` revin` ct mai curnd.
PORTRETUL MISTERIOS 63

Ea nu lu` \n serios cuvintele lui Oliver, dar tn`rul reveni


de dou` ori \n s`pt`mna urm`toare. Era un b`rbat agreabil [i
aprecia compania lui, pentru c` Neil era plecat \n timpul zilei,
dar nimic mai mult.
Neil nu-i spuse nimic despre aceste vizite, dar Petra
\n]elese c` nu-i f`ceau pl`cere. |i explic`, pe un ton rece, c`
Oliver era ca [i logodit cu sora lui vitreg` [i c` ambele familii
aprobau aceast` rela]ie. Janey, mai ales, \[i dorea din toat`
inima s` se m`rite cu Oliver. Dar Petra nu era sigur` c` tn`rul
era foarte \ndr`gostit. Cnd Neil \l anun]ase c` Janey va veni
acas` \n cteva s`pt`mni, el t`cuse [i aprobase cu o mi[care
a capului.
La urm`toarea vizit` a lui Oliver, Petra se plimba la
pru.
Tu nu \no]i? o \ntreb` el, v`zndu-i chipul \mbujorat.
Neil nu te-a dus la lac? Apa e cald` acum. Acum cteva
s`pt`mni, era cald [i soare, dar apa era rece ca ghea]a.
Stop! zmbi ea, ridicnd o mn`.
Debitul verbal al lui Oliver o impresionase din prima zi \n
care \l cunoscuse.
Am fost la lac, dar n-am intrat \n ap`. David, \n schimb,
\noat` \n fiecare zi. Mie \mi place s` stau pe mal [i s`-l privesc.
|i place foarte mult.
Fratele t`u se simte din ce \n ce mai bine aici. S-a schim-
bat mult.
Oliver cobor\ din camionul pe care-l luase de la ferm` ca s`
vin` dup` ea.
Cum ai ajuns aici, singur`? o \ntreb` el. Nu v`d nici o
ma[in`.
64 ELIZABETH SEIFERT

Nu.
Nu voia s` se gndeasc` la ma[ina ei ro[ie, care se pr`fuia
\ntr-un col] al garajului lui Neil, [i nici la nota de plat` care
cre[tea cu fiecare zi.
Neil m-a adus aici. S-a dus pe cmp, pentru c` are ceva
de rezolvat cu ni[te vite, [i a promis c` vine s` m` ia \ntr-o or`.
Nu-i spuse c` o rugase s` mearg` cu el [i c` refuzase, pen-
tru c`, \n ultima vreme, prezen]a lui o tulbura din ce \n ce mai
tare.
Foarte bine, spuse Oliver, a[ezndu-se lng` ea pe
p`mnt. De fapt, voiam s` te \ntreb ceva. Eu m` duc \n ora[ [i
m` \ntrebam dac` nu vrei s` vii cu mine. M`car pentru maga-
zine, dac` nu de dragul meu. Nu po]i s` rezi[ti la o rait` prin
magazine!
Petra \l privi, gnditoare. I se p`rea c` invita]ia lui era un
gest frumos, dar o \ntrebare o fr`mnta era vorba oare de
mai mult? Nu avea voie s` uite de Janey! Dac` s-ar duce \n ora[
cu el, Neil ar putea s-o acuze c`-l \ncurajeaz`. Sim]i o urm` de
regret, pentru i-ar fi pl`cut s` fac` o plimbare mai lung`. |n
special cu Oliver, al`turi de care putea s` fie mereu ea \ns`[i.
Dar trebuia s`-l refuze. |n plus, nu avea haine potrivite [i nici
bani.
Poate alt` dat`, spuse ea.
Hai, Petra! De ce nu vrei? Cteva ore... N-o s` te r`pesc,
chiar dac` mi-ar pl`cea s-o fac! }i-ar prinde bine o plimbare.
Ferma lui Neil e frumoas`, dar asta nu \nseamn` c` nu po]i
merge [i \n alt` parte.
Mai bine nu, Oliver.
|i era greu s` reziste, mai ales cnd rug`min]ile lui erau att
de st`ruitoare.
PORTRETUL MISTERIOS 65

Nu m` placi!
|n vocea lui se sim]ea triste]e.
Nu e vorba de asta. Te plac [i \nc` mult! Dar David a
fost plecat toat` ziua [i vreau s` ajung acas`, s` v`d ce face. Nu
pot s`-i cer doamnei Allen s` aib` grij` de el toat` ziua.
Pentru o clip`, p`ru c` Oliver are de gnd s` insiste, dar el
ced` [i se ridic`.
Bine.
Dezam`git, spuse c` \i accept` decizia [i c` trebuie s` plece.
|mi pare r`u, Oliver, spuse ea, ridicnd privirea spre el.
Nu-[i d`dea seama ct de frumoas` era, \n lumina soarelui
de amiaz`. Oliver p`ru incapabil s` reziste [i se aplec` spre ea,
o \mbr`]i[` [i o s`rut`. Nici unul dintre ei nu-l v`zur` pe Neil
apropiindu-se.
Gestul lui o surprinse pe Petra, care nu reac]ion` \n nici un fel.
La revedere, iubito!
Se \ndrept` spre ma[in`, f`r` s`-l vad`, nici \n ultima clip`,
pe Neil.
Dar Petra \l v`zu [i suport` cu greu privirea lui cercet`toare
care insist` pe obrajii ei \nfl`c`ra]i [i pe buzele ei pline, ro[ii.
Cine era? [uier` el.
Ea era sigur` c` [tia.
Oliver, [opti ea, amintindu-[i \ntr-o frac]iune de secund`
tot ce-i spusese despre el [i Janey. A venit s` m` \ntrebe dac`
nu vreau s` m` duc cu el \n ora[.
S`rutul lui Oliver o deranjase, dar Neil p`rea c` este
extrem de furios.
{i de ce nu te-ai dus?
Nu [tiu. Adic`... Am vrut s` m` duc, dar hainele mele
sunt... N-am adus prea multe cu mine.
66 ELIZABETH SEIFERT

{tiu perfect \n ce stare este garderoba ta, preciz` Neil. |n


ora[, ai fi avut ocazia s` rezolvi aceast` problem`, m`car par]ial.
Petra \n]elese c` avea perfect` dreptate. Plec` privirea [i nu
spuse nimic.
Poate c` Oliver ]i-ar fi cump`rat cte ceva, continu` el,
zeflemitor. Hainele pe care le por]i acum pot s` \nnebuneasc`
orice b`rbat normal!
Au fost sp`late de prea multe ori, \ncerc` ea s` explice
aspectul tricoului strmt [i a pantalonilor mula]i, care scoteau
\n eviden]` fiecare rotunjime a corpului ei.
Trebuie s` v`d dac` nu reu[esc s` te conving s` mergi cu
mine la cump`r`turi.
Privirea lui de ghea]` alunec` din nou peste chipul ei.
Mie \mi place ceea ce v`d, dar vreau s` fiu singurul care
are acest privilegiu.
Petra [tia c` nu poate s`-l ia \n serios. Oare spera s-o
goneasc` insultnd-o? {i-ar fi dorit s`-i trag` o palm`, dar
rezist` acestui impuls. |n schimb, \[i ridic` mndr` capul.
Cred c` Oliver a vrut s` fie prietenos, nimic mai mult.
Neil oft` adnc.
Nu vreau s` m` cert cu tine, Petronella, mai ales pentru
c` e[ti oaspete \n casa mea. Nu-mi face nici o pl`cere s`-]i
amintesc c` ]i-am spus s` nu-l \ncurajezi pe Oliver.
A[adar, v`zuse ce se \ntmplase!
Nu l-am \ncurajat, ro[i ea violent. M-a s`rutat, recunosc,
dar asta nu \nseamn` nimic.
Nu? S`rutul lui n-a \nsemnat nimic, sau, \n general,
pentru tine nu \nseamn` nimic s`rut`rile b`rba]ilor?
Nu [tiu cum s` te conving!
Neil se aplec` spre ea, \nalt, puternic, extrem de masculin.
PORTRETUL MISTERIOS 67

Nici m`car nu-mi place s` fiu s`rutat`, spuse ea repede.


El rse \ncet.
Nici o fat` nu trebuie s` spun` asemenea prostii! Ce
b`rbat crezi c` ar rezista provoc`rii?
Nu!
{tia c` voia s` fac` ce f`cuse Oliver. Dar de Oliver nu-i
fusese team`! Iar de ceilal]i b`rba]i fugise! Acum, \ns`, era cu
totul altceva...
Sigur c` Petra era mult prea speriat` ca s` reac]ioneze, Neil
nu se gr`bi. O s`rut` \ncet, savurnd dulcea]a buzelor ei,
explornd, cercetnd, autoritar [i delicat \n acela[i timp. Petra
sim]i c` inima \i sparge pieptul, iar focul din vene \i topi
ultimele frnturi de \mpotrivire. Frica disp`ruse, nu mai exis-
tau dect buzele [i minile lui Neil [i o dorin]` puternic` de a
fi ct mai aproape de el.
Senza]ia era att de covr[itoare, \nct lacrimile \[i f`cur`
loc printre pleoapele ei puternic strnse. Abia atunci Neil \[i
dezlipi buzele de ale ei, spre disperarea, \n nici un caz
u[urarea Petrei.
O mai ]inu cteva clipe \n bra]e, trecndu-[i degetul peste
buzele ei umflate.
Neil!
{oapta ei ar`ta ct de mult dorea s-o dezmierde din nou, s`
tr`iasc` din nou acele senza]ii incredibile.
Da, sunt Neil! rosti el cu o voce de ghea]`. Nu uita asta!
Nu trebuie s` m` rogi, Petronella! Sunt gata s` te s`rut pn`
cnd mi-ai cere s` m` opresc [i nu sunt sigur c` a[ face asta.
|ns` trebuie s`-mi amintesc c` sunt responsabil pentru tine.
Tocmai de aceea ]i-am dat aceast` lec]ie. Cred c` aveai mare
nevoie de ea, copila mea!
Capitolul 5

Neil o trase pe Petra c`tre camion, ca pe un copil care


tocmai a f`cut o prostie. Trnti portiera ei, apoi \nconjur`
ma[ina [i se urc` la volan.
Petra se a[tept` la un comentariu r`ut`cios, dar cuvintele
lui o luar` prin surprindere:
Trebuie s` fim oameni civiliza]i, Petronella. De cele mai
multe ori suntem, dar nu \ntotdeauna. Nu te a[tepta ca oamenii
de pe-aici s` fie aman]i gentili. Te sf`tuiesc s` ai mare grij`, micu]o!
Dar n-am de gnd s` fac nimic!
|[i feri privirea, \ncercnd s` nu-i arate c` se sim]ea deja
dep`[it` de situa]ie. Dup` ritmul nebunesc \n care \i b`tea
inima, s-ar putea s` fie iremediabil pierdut`.
Poate ar trebui s` te gnde[ti la asta. Oliver Hurd este un
b`rbat foarte impulsiv. Cred c` n-ai fi sc`pat a[a de u[or dac`
n-ar fi fost nevoit s` plece. Mai ales dac` i-ai r`spuns a[a cum
mi-ai r`spuns mie!
Sim]i o durere \n suflet cnd \n]elese, din tonul lui
batjocoritor, ce p`rere avea despre ea.
PORTRETUL MISTERIOS 69

M`car el nu a fost att de dur!


Un zmbet ap`ru \n col]ul gurii lui Neil.
Avnd \n vedere sngele de italian care-]i curge prin
vene, chiar crezi c` un b`rbat ca el te-ar satisface? A aruncat
momeala, Petronella, atta tot! |l cunosc [i [tiu cum
ac]ioneaz`. |i place s` flirteze, ca oric`rui b`rbat, dar se
\ntoarce \ntotdeauna la Janey.
Bine! exclam` ea, furioas`. C]i ani are Janey?
Dou`zeci [i cinci.
{i nu crezi c` e destul de mare ca s` aib` grij` de ea?
Destul de mare ca s` [tie c` ar trebui s` fie aici, ca s`-[i apere
interesele?
Tocmai asta e, frumoasa mea. Nu prea are ocazia s` fac`
asta. Mama ei are o pasiune inepuizabil` pentru c`l`torii [i
]ine tare mult ca Janey s-o \nso]easc`. Dar nu de Janey trebuie
s` te temi, Petronella, ci de mama ei. Vezi tu, ea \[i dore[te
foarte mult aceast` c`s`torie [i e gata s` m`ture din drum
orice feti[can` care poate fi o piedic`.
Oare doamna Cameron era la fel de dur` ca fiul ei vitreg?
Petra refuza s` cread` acest lucru. Pentru c` nu voia ca Neil s`
cread` c` este \nsp`imntat`, ridic` din umeri, cu un aer
nep`s`tor.
Dar sentimentele lui Oliver nu conteaz`?
El o s` accepte c`s`toria, dac` nu intervine nimeni. Janey
va primi o zestre frumu[ic`, iar afacerile lui Oliver au nevoie
de un impuls, a[a c`...
Dar nu \n]eleg, se mir` Petra. Dac` doamna Cameron
dore[te aceast` c`s`torie, de ce o ia pe Janey \n c`l`torii att
de lungi [i de dese?
70 ELIZABETH SEIFERT

P`rerea mea este c` e egoist`. Dar ea spune c` Janey e


prea tn`r` ca s` se a[eze la casa ei.
Tu crezi la fel?
Eu cred c` o femeie ar trebui s` se m`rite mai devreme.
Unele sunt preg`tite de la o vrst` mai fraged`.
Ea ignor` privirea lui semnificativ`, dar tres`ri cnd mna
lui \i aranj` o [uvi]` de p`r.
E[ti extrem de atr`g`toare, Petronella, dar nu trebuie s`
uit c` e[ti oaspetele meu.
Oaspete! Petra \[i mu[c` buza [i r`mase t`cut` pn` cnd
Neil opri ma[ina \n fa]a casei. Oare trebuia s` \n]eleag` c`
profitase prea mult de bun`voin]a lui? Dac` deja se s`turase
de prezen]a ei [i a lui David, cum va reac]iona cnd va afla c`
voia s` r`mn` permanent \n casa lui? Dar acum, dintr-un
motiv inexplicabil, Petra nu mai credea c` era o idee foarte
bun`. Ce bine ar fi fost dac` ar fi existat zna cu bagheta
magic`! Cu ajutorul ei, i-ar fi spus, extrem de politicoas`, la
revedere [i ar fi plecat.
|n schimb, nu spuse dect:
M` tem c` am provocat cteva \ncurc`turi.
Nu-]i face griji pentru asta, replic` el, jucndu-se \n conti-
nuare cu p`rul ei. Doamna Allen are destule ajutoare [i se bucur`
cnd avem musafiri. Mi-a spus c`, uneori, \]i faci singur` patul.
Petra se sim]i vinovat` [i-[i spuse c`, de-acum \nainte, va
trebui s` fac` asta zilnic. Mna ei n-o mai durea, a[a c` nu avea
nici o scuz`.
Neil se aplec` peste ea [i-i deschise u[a.
Fugi, Petronella, \i spuse el tinerei care p`rea c`
r`m`sese f`r` aer. Du-te [i vezi unde e David [i preg`ti]i-v`
pentru cin`.
PORTRETUL MISTERIOS 71

***

|n urm`toarele zile, Petra \[i continu` c`ut`rile pentru a-l


descoperi pe b`rbatul \nalt care o salvase \n ziua \n care
avuseser` accidentul. Afl` c` Jake era adev`ratul adjunct al lui
Neil; era un b`rbat foarte pl`cut, educat, capabil s` se ocupe
de o ferm` att de mare cnd Neil era plecat. Jake \i confirm`
c` cel pe care \l c`uta ea plecase de la ferm`, a[a c` renun]` la
b`nuiala c` Neil o min]ise.
F`r` ca v`rul ei s` [tie ceva, Petra [i Jake devenir` prieteni
destul de buni. |ntr-una din zile, cnd trecuse f`r` un motiv
clar pe la biroul lui, el \i spuse c` pl`nuiau o petrecere pentru
unul din muncitori, dar erau sup`ra]i c` r`m`seser` f`r`
chitarist, deoarece se \mboln`vise.
Neil nu poate aranja s` vin` altcineva? Sau unul dintre
muncitori, nu crezi?
Nu e att de important, Petra, spuse el. Nimeni
dintre muncitori nu cnt` la chitar` [i avem att de mul]i
angaja]i, \nct Neil nu poate s` ]in` eviden]a tuturor
zilelor de na[tere. De fapt, cnd locuie[ti att de departe
de ora[, nu aniversarea conteaz`, ci pretextul pentru o
petrecere.
Ce trebuie s` cnte chitaristul? \ntreb` ea, precaut`.
Doar cteva balade. Dar o s` ne descurc`m f`r`, nu e
grav. Numai c` ne-ar fi pl`cut s` avem [i muzic`, de vreme ce
vor veni [i so]iile angaja]ilor.
A[ putea s`-i ]in eu locul, se auzi ea spunnd, spre
propria-i uimire.
72 ELIZABETH SEIFERT

Tu? se mir` Jake.


Am luat lec]ii, explic` Petra. E adev`rat c` sunt doar o
amatoare, dar mi s-a spus c` m` descurc destul de bine. E mai
bine dect deloc, nu crezi?
De fapt, nu [tia dac` o s` fac` fa]`, pentru c` nu mai
cntase de mult. |n ultimul an, nu cntase deloc, dar p`strase
chitara pentru c` era un dar pre]ios de la tat`l ei.
Jake p`ru mai \nti \ncntat, apoi gnditor [i, dup` cteva
clipe, u[urat.
Neil o s` fie \n ora[ mine sear`! spuse el, de parc` a[a
s-ar fi explicat schimb`rile rapide de pe chipul s`u.
Da, r`spunse ea, \n]elegnd ce voia s` spun`.
Se privir` \n ochi [i d`dur` u[or din cap, ca [i cnd ar fi
\ncheiat un pact care nu avea nevoie de cuvinte.
Se \ntoarce foarte trziu acas`, ba chiar e posibil s`
r`mn` \n ora[ peste noapte, spuse el. De cele mai multe ori,
are \ntlnire cu cte o doamn`.
Petra nu putea s` explice de ce o deranjau att de tare
cuvintele lui.
O s` vin pe la zece, dup` ce se culc` David.
N-ar fi vrut s` se ascund` de David, se gndi ea a doua zi,
cnd se \ndrepta spre locul unde se ]inea petrecerea. Dar era
sigur` c` b`iatul i-ar fi spus lui Neil [i, ca [i Jake, credea c`
el n-ar fi fost de acord. Neil plecase de acas` devreme,
\nainte de cin`, [i avea aerul unui b`rbat preg`tit s` se dis-
treze. Petra nu-l putea condamna, pentru c` [tia c` avea
multe responsabilit`]i pe umerii lui. Cu siguran]`, erau
multe femei atr`g`toare, gata s`-i asigure compania pe care
[i-o dorea.
PORTRETUL MISTERIOS 73

De fapt, nu se temea de dezaprobarea lui, ci de faptul c` ar


fi putut s`-i interzic` s` mearg` la petrecere. Dar avea
\ncredere \n Jake [i [tia c` nu putea s` fie nimic indecent. |[i
aminti c` acesta \i spusese c` vor fi prezente [i so]iile anga-
ja]ilor. |ntr-adev`r, acestea erau la petrecere [i o ajutar` s` se
simt` \n largul ei de la bun \nceput. Erau att de vesele [i de
prietenoase, \nct Petra \[i d`du seama ct de mult \i lipsise,
\n ultimul an, compania unor persoane tinere.
|nainte s` \nceap` s` cnte, sperase c` va pl`cea publicului
improvizat, dar nu-[i imaginase c` o vor primi cu atta
c`ldur`. Purta o fust` lung` [i o bluz` cu vol`na[e, iar p`rul \i
\ncadra chipul luminos. P`rea o mic` nimf`, iar vocea ei cald`
[i limpede \i vr`ji pe cei prezen]i.
Pentru c` nu mai cntase de mult, f`cu o pauz` dup` prima
jum`tate de or`, apoi continu`. Balade, cntece vechi [i con-
temporane, curgeau cu o lejeritate uimitoare. Sim]ea c` tensi-
unea acumulat` \n ultima s`pt`mn` se risipe[te. Sau poate
era urmarea faptului c` [tia c` Neil era \n ora[, la o distan]` de
dou`, trei ore.
Din nefericire, nimic [i nimeni n-o avertizase c` lucrurile
nu st`teau a[a. Nu-l observ` pe Neil strecurndu-se \n
[opronul \n care se ]inea petrecerea, a[a c` nu v`zu expresia
lui mirat`, transformat` rapid \n curiozitate.
Petra trecu la cntece western, ale c`ror partituri fuseser`
preg`tite special pentru ea, [i se bucur` cnd toat` lumea cnt`
cu ea. |n]elese c` era momentul s` se opreasc` atunci cnd
sim]i o u[oar` durere \n gt [i refuz` cererea lor de a-[i pre-
lungi recitalul. De[i Jake o sus]inu, petrec`re]ii o \nconjurar`
rapid, ca pe o comoar` abia descoperit`, \ncercnd s-o re]in`.
74 ELIZABETH SEIFERT

Cred c` ajunge pentru seara asta, b`ie]i, se auzi,


autoritar`, vocea lui Neil. Poate c-o s` mai cnte [i \n alt`
sear`.
Neil!
Petra f`cu ochii mari, \nsp`imntat`.
Da, Neil! \i spuse el la ureche, cu o voce joas`.
O lu` de mn`, iar ea avu impresia c` nu este foarte
sup`rat. Sau poate ascundea foarte bine ceea ce sim]ea.
Las` chitara, Petronella, [i spune-le noapte bun`.
Dar ei nu-l l`sar` pe [ef s` scape att de u[or. Ca [i Petrei,
\i oferir` un pahar de b`utur` [i o felie de tort. Neil accept`,
dar n-o l`s` s` plece de lng` el. Era foarte politicos cu toat`
lumea, zmbea [i r`spundea saluturilor, dar strnsoarea
degetelor lui era suficient de explicit`. Ipocrizia lui o indign`
peste m`sur` pe Petra.
Ai nimerit, pur [i simplu, \n adun`tura asta? o \ntreb` el
pu]in mai trziu, cnd plecar`.
Nu.
Nu-i era u[or s`-i explice, mai ales cnd se sim]ea att de
ame]it`. {i nu avea nici o leg`tur` cu cele dou` pahare de
lichior pe care le b`use.
A fost sugestia lui Jake?
Nu, el n-a avut nici o leg`tur`. Adic`, el doar mi-a spus c`
cel care trebuia s` cnte s-a \mboln`vit.
{i ai crezut c` e datoria ta s`-l \nlocuie[ti?
Sarcasmul lui o scotea din min]i!
Nu, \[i \n`l]` ea b`rbia. Pur [i simplu mi-am amintit c` am
chitara la mine [i m-am gndit c` ar fi frumos s` cnt pentru
ei. N-am f`cut nici un r`u, nu-i a[a? Sunt foarte simpatici!
PORTRETUL MISTERIOS 75

Sigur c` da, Petronella, dar chiar [i cei mai simpatici


b`rbat]i se pot schimba dup` ce consum` cteva pahare.
Nevestele lor [tiu cum s` se poarte cu ei, dar tu nu. Jake ar fi
trebuit s`-[i dea seama ca [i tine, de altfel. Nu-mi dau seama
cum te-ai descurcat pn` acum, f`r` cineva care s`-]i poarte de
grij`.
Foarte bine, vru ea s`-i r`spund`. Dar, \n loc de asta, \l
\ntreb`:
N-o s`-i spui nimic lui Jake, nu-i a[a? Nu vreau s` cread`
c`-l consideri vinovat de ceva.
S` fii sigur` c` o s` am o discu]ie cu el!
Te rog!
|l privi \n ochi, b`tnd u[or din genele lungi.
Ce frumos! Mi se rupe inima, Petronella, dar r`spunsul
este \n continuare nu".
Tu e[ti [eful, ced` ea.
S` nu te \ndoie[ti niciodat` de asta!
Cum ar fi putut?
Am crezut c` o s` r`mi \n ora[, seara asta, [opti ea.
Poate c` am sim]it c` ceva nu este \n regul`, replic` Neil.
Cred c` este o telepatie \ntre noi, un soi de \n]elegere dincolo
de cuvinte. Nu crezi?
Ea nu s-ar fi exprimat astfel.
Eu nu m-am gndit deloc la tine, r`spunse ea, poate prea
repede.
Neil pufni, ne\ncrez`tor.
Te gnde[ti la mine aproape tot timpul, Petronella.
Trebuie doar s` aflu care este motivul exact.
76 ELIZABETH SEIFERT

Ai o imagina]ie bogat`, se opuse ea.


Nu cred, dar dac` nu vrei s` recuno[ti... O s` am r`bdare
[i o s` vedem care dintre noi are dreptate.
Nu mai spuse nimic, iar Petra se rug` \n gnd ca el s` nu
afle niciodat` motivul pentru care se afla \n permanen]` \n
gndurile ei. {tia, \ns`, c` nu este departe ziua cnd va trebui
s`-i spun` adev`rul.
Cn]i foarte frumos, Petronella, o l`ud` el. Vrei s`-mi
cn]i [i mie \ntr-o sear`?
Mai bine nu.
I se p`rea imposibil s` se concentreze \n preajma lui. Nu
era frumos din partea ei s` refuze, dar n-avea de ales.
Neil se opri lng` gardul alb al casei, iar Petra f`cu acela[i
lucru. Lini[tea nop]ii fu spintecat` de strig`tul ascu]it al unui
coiot. Tem`toare, se apropie de Neil, iar el \i cuprinse umerii
cu bra]ul.
Nu mi-e fric`, dar \mi dau o senza]ie ciudat`.
Normal, r`spunse el, cu un zmbet \n col]ul gurii.
Privirea lui \i cercet` o clip` chipul [i se opri pe decolteul
ei destul de adnc.
E[ti foarte atr`g`toare, Petronella, dup` cum ]i-am mai
spus. Dar te-a[ sf`tui ca data viitoare cnd vei mai cnta pen-
tru oamenii mei s` te \mbraci cu ceva care s` dezv`luie mai
pu]in.
Tic`losule!
De data aceasta, nu se mai putu ab]ine. Neil era cel care o
privise insistent, nu b`rba]ii de la petrecere! Cel mai r`u era
c` avea dreptate \n privin]a bluzei. Ca mare parte din
PORTRETUL MISTERIOS 77

garderoba ei, o cump`rase pentru c` fusese un chilipir [i nu


se gndise deloc la model. Din nou, Neil reu[ise s`-i strice cheful.
Nu m` puteam duce \n blugi, nu? {i altceva nu aveam! |n
afar` de asta, multe femei purtau \n seara asta bluze mai
decoltate dect a mea.
Da, din nou garderoba ta aflat` \ntr-o stare deplorabil`!
Mine m` duc la Toronto, anun]` el pe nea[teptate. Dac` vrei
s` pleci acas`, ce-ar fi s` veni]i cu mine? V-a[ putea ar`ta ora[ul
\nainte s` decola]i.
Nu!
Panica o f`cu s` ridice tonul, dar \[i reveni.
Adic`... te superi dac` am mai sta aici cteva zile? David
arat` mult mai bine.
Dar tu nu, Petronella.
Ce vrei s` spui?
Ochii lui z`bovir` asupra chipului ei.
Cu fiecare zi, pari mai agitat`, mai obsedat` de ceva
anume. Uneori cred c`-mi ascunzi ceva. Am crezut c` schim-
barea decorului te va ajuta, dar dac` preferi s` r`mi la
ferm`... Faci cum vrei!
Tonul lui era politicos, dar re]inut. Era clar c` el nu-[i
dorea asta. Nici Petra, dar nu avea de ales, pentru c` circum-
stan]ele erau \mpotriva ei. Cum s`-i spun` c` n-avea bani nici
m`car pentru un bilet de avion pn` \n Anglia, dar`mite
pentru dou`?
{tia c` nu va putea prelungi la infinit starea aceasta, a[a
c`-[i promise \n gnd c`, atunci cnd Neil se va \ntoarce de la
Toronto, \i va expune planul ei. Nu-[i punea mari speran]e \n
r`spunsul lui, dar trebuia s` \ncerce.
78 ELIZABETH SEIFERT

Nu prea m` vrei aici, nu-i a[a?


El rse u[or, \nconjurndu-i din nou umerii cu bra]ul.
|mi place s` primesc oaspe]i atunci cnd am timp s` m`
ocup de ei a[a cum se cuvine. O s`-i spun doamnei Allen s`
aib` grij` de tine ct o s` fiu plecat.
Ea se a[tept` s`-i interzic` s` mai cnte la petreceri, dar
Neil n-o f`cu.
S-ar putea s-o aduc [i pe mama mea vitreg`. {i pe Janey,
desigur. Janey o s` vrea s`-l vad` pe Oliver.
Petra \n]elese foarte clar mesajul trebuia s` p`streze distan]a.
Ridic` privirea c`tre el, mirndu-se \nc` o dat` de asem`narea
perfect` dintre b`rbatul din tablou [i acest b`rbat autoritar, care o
considera un str`in [i care abia a[tepta s` scape de ea.
Un zmbet nea[teptat \i lumin` chipul dur.
Draga mea Petronella, m` \ntreb cum s-ar fi descurcat
str`mo[ii mei sco]ieni cu o femeie ca tine. Din pove[tile pe
care le cunosc, sunt sigur c` s-ar fi g`sit unul care s` te duc`
\n castelul lui [i s`-[i fac` poftele cu tine. Poate c` i-am
mo[tenit apuc`turile!
Petra clipi des.
Pe atunci, oamenii nu erau civiliza]i, replic` ea.
{i ce te face s` crezi c` ne-am schimbat att de mult?
B`rba]ii au acelea[i instincte devastatoare, iar femeile \nc` le
apreciaz`.
Unele femei!
Cnd te privesc, Petronella, simt cum se trezesc \n mine
toate instinctele unui animal de prad`. Mi-ar pl`cea s` te duc
\ntr-un loc unde nu ne poate g`si nimeni.
Respira]ia ei deveni neregulat`, a[a cum probabil
inten]ionase Neil.
PORTRETUL MISTERIOS 79

Nu ]i-a[ permite!
Da, cred c` te-ai opune, \ns` nu pentru mult timp.
Era clar c` \ncearc` s-o provoace, poate ca pedeaps`
pentru c` nu-i ceruse permisiunea s` cnte la petrecere. Sau
poate pentru c` refuzase s`-l \nso]easc` la Toronto. {tia c` tre-
buia s`-l ignore, dar, orict de mult \ncerca, nu putea s`
ignore tensiunea stranie care ap`rea \ntre ei. Pentru ea, era ca
[i cum un curent electric i-ar fi trecut prin corp ori de cte ori
Neil \[i fixa privirea de o]el asupra ei. Ce o enerva mai mult era
c` nu putea controla aceast` reac]ie.
Petra decise c` cel mai bine era s` nu ia \n seam` remarca
f`cut` de el.
Cred c` o s` intru \n cas`, \i zmbi ea. Mine diminea]` o
s` pleci devreme?
A[a cred, domni[oar` Sinclair, o tachin` el. Ct o s` fiu
plecat, o s` ai timp s` te gnde[ti la dorin]ele [i ac]iunile tale.
Dup` cum vorbe[ti cu mine, ai zice c` o s` pleci de la ferm`
chiar mine; [i totu[i, pari hot`rt` s` r`mi aici. O s` m`
\ntorc, Petronella. S` fii sigur`!
Nu [tiu ce vrei s` spui! [opti ea, nesigur`.
Ba da, [tii foarte bine. Sau, dac` \ntr-adev`r nu [tii, vrei
s`-]i ar`t?
Te rog! protest` ea. Cred c` discu]ia asta nu folose[te
nim`nui.
Dar el continu`.
{tii ce cred eu? C` sngele din sud mo[tenit de la mama
ta \]i \nfierbnt` trupul virginal, dar mintea ta este mult mai
rezervat`, din cauza regiunii reci \n care ai tr`it.
80 ELIZABETH SEIFERT

Neil Cameron! strig` ea, indignat`. Sunt veri[oara ta!


Prostii! zmbi el larg.
Adic` nu m` crezi?
Ba da, te cred. Dar asta nu mai constituie de mult un
obstacol \ntre noi doi.
Ea f`cu ochii mari. |n lumina lunii care se juca \n p`rul ei
blond, Neil o prinse \n bra]e. Gura lui o c`ut` pe a ei, strivind-o
cu brutalitate [i tandre]e, \n acela[i timp. O lipi de el,
ignornd rug`mintea care se citea \n ochii ei. Totu[i, ea nu era
\n stare s`-i reziste [i r`spunse, incon[tient, asaltului lui.
Cnd \i d`du drumul, Petra r`mase cteva clipe cu ochii la
el, \ncercnd s`-[i recapete respira]ia. Privirea lui arogant` [i
cercet`toare \i spunea c` totul decurgea a[a cum voia el. Cnd
vorbi, vocea lui era joas`, profund` [i u[or amuzat`.
Dac` te-a[ mai s`ruta o dat`, Petronella, s-ar putea s` te
aud spunndu-mi c` a[tep]i cu ner`bdare \ntoarcerea mea.
Petra tres`ri puternic. Sim]ea c`-i este team`, dar nu [tia
dac` se teme de Neil sau de propria-i reac]ie.
Eu...
Cuvintele refuzau s`-i vin` \n minte. Un singur lucru era
clar nu putea s`-[i permit` s` se certe cu el. Dar poate c` el
\i ar`tase modalitatea prin care putea s` ob]in` ce-[i dorea.
Pentru asta, era gata s` suporte cteva s`rut`ri u[oare. |ncerc`
s` nu se mai gndeasc` la faptul c` s`rut`rile lui nu fuseser`
deloc u[oare [i se for]` s`-i sus]in` privirea.
Sigur c` a[tept cu ner`bdare \ntoarcerea ta, Neil.
Sigur! repet` el. Dac` mai stai mult \n casa mea, o s` fiu
tentat, \ntr-o bun` zi, s` topesc ghea]a cu care ]i-ai \nconjurat
inima. Consider` c` te-am averizat, Petronella!
PORTRETUL MISTERIOS 81

***

David \i sim]ea lipsa lui Neil mai mult ca Petra. Sau poate
c` a[a voia ea s` cread`. |n numai trei s`pt`mni, b`iatul luase
\n greutate [i nu mai era deloc palid.
|mi place foarte mult aici, Petra, \i spuse el \ntr-o
diminea]`, \nainte s` plece cu Petra pe cmp. |nc` nu [tiu dac`
mi-ar pl`cea s` fiu fermier, dar sigur vreau s` r`mn \n
Canada. Neil spune c` trebuie s` emigrezi cnd e[ti tn`r. A[a,
ca noi doi.
A[a a spus el? \ntreb` Petra, ne\ncrez`toare.
Sigur c` da! L-ai \ntrebat dac` putem s` st`m aici? Adic`,
pentru totdeauna?
Nu, \nc` nu.
Petrei \i era greu s` vorbeasc` despre asta, dar \[i spunea \n
gnd c` e numai o chestiune de timp.
O s`-l \ntreb cnd se \ntoarce de la Toronto, hot`r\ ea.
Sigur, avea mult curaj cnd Neil era la sute de kilometri
dep`rtare.
}i-ar pl`cea s` mergi la un internat aici?
Da, r`spunse el repede, cu entuziasm. Ca prin]ul
Andrew, nu? Ar fi grozav!
Petra zmbi.
Nu [tiu dac` po]i s` mergi la aceea[i [coal`, dar va fi una
asem`n`toare.
Numai s` stai [i tu aici, spuse el, brusc \ngrijorat. Dac` tu
pleci \napoi \n Anglia, eu nu pot s` r`mn singur aici.
82 ELIZABETH SEIFERT

Nu, scumpule, sigur c` nu, \l lini[ti ea.


B`iatul nu-[i revenise pe deplin dup` pierderea tat`lui lor
[i dup` s`r`cia lucie \n care fuseser` arunca]i, dup` tragicul
eveniment.
Dac` o s` mergi la o [coal` de aici, o s` r`mn [i eu \n
Canada.
Nu [tia cum \[i va ]ine aceast` promisiune, dar era gata s`
spun` orice ca s`-l vad` pe fr`]iorul ei zmbind din nou.
Trebuia s` g`seasc` o cale!
Mai trziu, \n aceea[i zi, Oliver Hurd veni \ntr-o vizit` nea-
nun]at`. |ntr-o secund`, Petra \[i aminti tot ce-i spusese Neil.
Neil nu e acas`, anun]` ea repede, ridicndu-se de la
pian.
Nu putuse rezista [i-l \ncercase. Neil nu-i interzisese, poate
pentru c` nu [tia c` e familiarizat` cu acest instrument.
{tiu, zmbi Oliver, cu evident` satisfac]ie. M-am gndit s`
trec pe aici, ca s` nu te sim]i singur`. Te rog, cnt` mai
departe. |mi place muzica, \n ciuda aspectului meu mai dur.
Petra izbucni \n rs. Se sim]ea mai lini[tit` al`turi de el
dect de Neil, dar plec` de lng` pian.
Neil e la Toronto.
Probabil c` Oliver [tia, dar nu strica s`-i reaminteasc`.
S-ar putea s-o aduc` [i pe sora lui cu el. Am \n]eles c`
\ntre tine [i Janey e o rela]ie special`.
Oliver \[i turn` un pahar [i se a[ez`. P`rea c` se simte \n
largul lui \n casa vecinului s`u, chiar [i atunci cnd acesta nu
era acas`.
Att mama ei, ct [i Neil \i conduc via]a, spuse Oliver \n
cele din urm`. Cred c` nimeni nu ]ine cont de sentimentele ei.
PORTRETUL MISTERIOS 83

Nu crezi c` astfel de femei sunt foarte potrivite \n rolul


de so]ie?
Petra fu uimit` de \ndr`zneala pe care o avusese punnd o
asemenea \ntrebare.
Poate pentru Neil, ridic` el din umeri. Mie mi-ar pl`cea o
femeie cu mai mult` personalitate. Nu m` \n]elege gre[it,
Petra, se gr`bi el s` spun`, v`znd aerul ei uimit. Eu am nevoie
de o femeie ca tine, care s`-mi aminteasc` \n fiecare clip` ce
am de f`cut.
Poftim? f`cu ea ochii mari, ne[tiind dac` vorbele lui o
deranjau sau \i f`ceau pl`cere.
Tu e[ti o femeie \ndr`znea]`, curajoas`. Neil ar zdrobi o
astfel de personalitate, pe cnd eu a[ \ncuraja-o. De mult`
vreme \mi doresc s` \ntlnesc o femeie care s` fie preg`tit` s`
\mpart` cu mine toat` munca. Nu \n]elegi?
Petra \n]elegea, chiar foarte clar. Oliver era un b`rbat
destul de bogat, dar era [i foarte slab, la[. Voia o femeie care
s` aib` grij` de el, care s`-i asigure tot confortul cu care era
obi[nuit.
Poate c` te \n[eli \n privin]a lui Janey, f`cu ea o \ncercare.
S-ar putea s` semene cu fratele [i mama ei mai mult dect
crezi.
Capitolul 6

Nu, r`spunse Oliver. Ea seam`n` cu tat`l ei [i toat`


lumea [tie c` a fost un b`rbat slab. Neil e cu totul altceva. Era
adolescent cnd a murit tat`l lui [i a muncit enorm ca s` trans-
forme locul `sta \ntr-o ferm` care valoreaz` milioane.
Nervoas`, Petra [i feri privirea. Oare cum [i-a putut
imagina c` un astfel de b`rbat ar fi interesat de o fat`
simpl`, ca ea?
{i doamna Cameron? murmur` ea.
Mama lui Neil a murit cnd era doar un copil, iar cea
de-a doua so]ie a tat`lui s`u a ap`rut dup` c]iva ani. Nimeni
nu [tie exact ce crede Neil despre ea, dar are grij` s` nu-i
lipseasc` nimic. i place s` c`l`toreasc` [i vine foarte rar la
ferm`.
Dar aici e casa ei, nu?
Draga mea! rse Oliver. ]i dai seama c`-mi pui o mul]ime
de ntreb`ri la care Neil, pe bun` dreptate, nu ]i-ar r`spunde?
Ar fi mai bine s`-l ntrebi chiar pe el. A[a ai fi sigur` c`
r`spunsurile primite sunt corecte. Doar nu ]i-e fric` de el!
PORTRETUL MISTERIOS 85

Ce te face s` crezi asta?


{tiu cum se poart`, ridic` Oliver din umeri. Sunt
momente cnd mi-ar pl`cea s` fiu ca el. {tie exact ce vrea [i
nu-i e fric` s` spun` ce gnde[te.
Petra ar fi folosit alte cuvinte ca s`-l descrie.
Arogant, vrei s` spui!
Da, uneori.
Oliver o privi, pl`cut surprins.
Nu-mi spune c`, \n sfr[it, am ntlnit o femeie care nu-l
ridic` n sl`vi!
Ea prefer` s` nu-i r`spund`.
S-a purtat foarte frumos cu David [i cu mine.
Cine nu s-ar purta frumos cu tine, Petra? ntreb` el,
zmbind. Ce zici, ai de gnd s` m` invi]i la mas` sau plec acas`
fl`mnd?
Ea sim]ea c` nu se cuvine s` fac` aceast` invita]ie [i-i spuse
acest lucru. Dar se oferi s-o ntrebe pe doamna Allen dac`
poate preg`ti masa pentru trei persoane. n absen]a lui Neil, i
se p`rea normal s-o ca doamna Allen s` supravegheze tot ce se
ntmpla n cas`. Nu [tia ce p`rere are b`trna doamn` despre
venirea lui Oliver, dar nu spuse dect c` era bine pentru Petra
s` aib` companie.
{i avu companie [i n urm`toarele zile. Oliver veni cu
regularitate la ferm`, ca [i cnd considera de datoria lui ca
Petra s` se simt` bine n perioada ct Neil era plecat. F`cur`
plimb`ri lungi, notar` n lac, ba chiar organizar` un picnic, cu
ajutorul doamnei Allen. Petra ncerc` s` alunge senza]ia pe
care o avea, cum c` doamna Allen f`cea tot posibilul ca Petra
[i Oliver s` petreac` mai mult timp mpreun`.
86 ELIZABETH SEIFERT

ntr-o sear`, ns`, b`nuiala ei se transform` n certitudine.


Oliver se duse n buc`t`rie s` aduc` ce[tile de cafea, iar ea l
urm` dup` cteva clipe. n cadrul u[ii, o auzi pe doamna
Allen:
Micu]a noastr` domni[oar` din Anglia te place foarte
mult.
Sunt sigur c` ]i se pare, doamn` Allen, rse Oliver.
Petra plec` f`r` s` spun` nimic [i f`r` s`-[i fac` sim]it`
prezen]a. Oliver [i prelungi [ederea mai mult ca de obicei [i,
nainte s` plece, ncerc` s-o s`rute. Ea se chinui din r`sputeri
s`-l fac` s` n]eleag` c` nu-i mp`rt`[e[te sentimentele.
Nu uita c` ai o rela]ie special` cu Janey, ncerc` ea s`-l
conving`.
Pentru c` Oliver era foarte hot`rt, Petra fu nevoit` s` se
lupte cu el [i c`p`t` o vn`taie urt` pe bra].
Lui Neil nu i-ar pl`cea ca Janey s` sufere.
Neil! ntotdeauna Neil! i pomene[ti numele de zece ori
pe zi! }i-e team` de el, Petra?
Nu, sigur c` nu, se gr`bi ea s` r`spund`. Dar nu uit c`
sunt oaspete n casa lui.
Eu [i Janey nu ne-am luat nici un angajament, spuse el.
A[a c` p`rerea lui Neil nu are mare importan]`!
Petra observ` c`, totu[i, ]inea seama de opinia lui. n cele
din urm`, Oliver plec`, nu nainte de a-i spune c` a[teapt` cu
ner`bdare urm`toarea lor ntlnire.
n ziua urm`toare, Oliver ap`ru [i-[i ceru scuze pentru
purtarea lui. Petra le accept`, o dat` cu invita]ia lui de a merge
s` noate mpreun`. Se duse n buc`t`rie [i f`cu repede cteva
sandvi[uri, apoi se preg`ti de plecare. n ultima clip`, David se
PORTRETUL MISTERIOS 87

hot`r s` mearg` cu Jake, a[a c` Petra se v`zu n situa]ia


nepl`cut` de a merge singur` cu Oliver. {tia c` asta l-ar sup`ra
pe Neil, dar poate c` nu va afla...
ncerc` s` reziste c`ldurii, dar n cele din urm` se ascunse
dup` un tufi[ [i-[i puse costumul de baie, care i se p`rea acum
prea sumar [i ndr`zne]. F`r` s` se uite n direc]ia lui Oliver,
plonj` n ap`. Se bucur` de apa rece [i \not` pn` la insula
aflat` la c]iva zeci de metri de ]`rm.
Regret` decizia luat` cnd l v`zu pe Oliver venind dup`
ea. n ora petrecut` pe malul lacului, pe iarb`, i acordase
pu]in` aten]ie, dar p`rea s` considere venirea pe insul` o
invita]ie.
Vino lng` mine, i ceru el, v`znd c` Petra l`sase o
distan]` considerabil` ntre ei.
Nu, se opuse ea. Poart`-te frumos, Oliver!
Din p`cate, el nu renun]a a[a u[or. i nconjur` talia cu
bra]ul [i o trase spre el.
Petra, dac` ai [ti cum m` simt lng` tine! Vreau s` m`
c`s`toresc cu tine. N-am ntlnit pe nimeni care s`-]i semene
[i nici nu cred c` o s` ntlnesc!
Uluit`, Petra f`cu ochii mari.
Nu se poate!
Nu-i venea s` cread` c` lucrurile evoluaser` att de mult [i
sc`paser`, practic, de sub control. Nu-l iubea pe Oliver [i nici
m`car nu-i pl`ceau atingerile lui. Avea chiar [i o vn`taie care
putea dovedi asta! Oare ce-o s` spun` Neil? {i Janey?
Nu trebuie s` fii att de surprins`, draga mea, l auzi ea
spunnd. Doar ne-am n]eles att de bine n ultimul timp, nu
88 ELIZABETH SEIFERT

crezi? O s` am grij` de tine, Petra! Nu sunt un b`rbat grozav,


[tiu asta, dar am bani. Pot s` te ntre]in, dac` asta vrei s` auzi.
B`nuiesc c` a[a se procedeaz` n Anglia.
Nu suntem mercenari, zmbi ea involuntar. mi pare r`u,
Oliver, dar nu m` pot c`s`tori cu tine.
De ce nu? ntreb` el repede.
N-ar merge, replic` ea, ncercnd s` se elibereze din
strnsoarea lui.
Se p`rea c` refuzul ei l deconcert`, pentru c`-i d`du dru-
mul. Petra se gndi s` sar` n ap` [i s` ajung` ct putea de
repede lng` ma[in`, pentru c` mbr`cat` cum se cuvenea nu
s-ar mai sim]it att de vulnerabil`. Poate c` atunci Oliver ar fi
dispus s-o asculte [i l-ar putea convinge c` sentimentele lui
fa]` de ea nu erau adev`rate, profunde.
Dar el n]elese ce voia s` fac` [i o mpiedic`.
Toate fetele au nevoie s` fie convinse, murmur` el,
strngnd-o cu un bra] de fier. Dup` ce te voi s`ruta, sunt
sigur c` ai s` m` rogi s` nu m` opresc.
Orict de mult ncerc`, Petra nu reu[i s` scape de buzele
lui fierbin]i. Bra]ele lui, chiar dac` nu la fel de puternice ca ale
lui Neil, o ]inur` strns pentru ca, brusc, s-o elibereze. Oliver
se ridic` n picioare, njurnd printre din]i.
Petra se uit` n direc]ia n care privea [i el [i, spre
surprinderea ei, l v`zu pe mal pe Neil.
Cine e? ntreb` ea proste[te, rugndu-se s` nu fie adev`rat.
Neil! veni r`spunsul ngrozit al lui Oliver.
Neil!
Ar fi mai bine s` mergem la el, s` vedem ce vrea.
i arunc` o privire scurt`.
PORTRETUL MISTERIOS 89

Nu uita c` voi fi aici, dac` te r`zgnde[ti.


mi pare r`u, Oliver.
Acestea fur` ultimele ei cuvinte nainte s` apar` n fa]a lui
Neil, n costum de baie, cu apa [iroindu-i din p`r.
Deci a[a \]i petreci tu timpul ct sunt plecat!
Privirea lui de ghea]` se plimb` pe trupul ei, examinnd
f`r` mil` fiecare centimetru de piele expus` vederii. n seara
dup` petrecere o tachinase, dar acum era dur, dezaprobator.
E interesant modul cum reac]ionezi n prezen]a lui
Oliver, dar te-a[ sf`tui s` te mbraci ct mai repede. N-o s` te
iau napoi la ferm` pe jum`tate goal`!
Ajunsese la mal cu dou` sau trei minute naintea lui Oliver,
timp suficient pentru ca Neil s-o nimiceasc` doar cu cteva
cuvinte.
Bun` ziua, Oliver! tun` el. Janey te a[teapt` acas`.
Pentru o clip`, el p`ru ngrozit, exact a[a cum inten]ionase
Neil. Apoi ridic` din umeri [i zmbi larg, ncercnd s` par` n
largul lui.
Nu m` a[teptam s` te \ntorci att de curnd, Neil. M`
bucur c` am s-o v`d pe Janey.
S` fii sigur de asta!
Apoi i se adres` Petrei:
Po]i s` vii cu cealalt` ma[in`. Dup` ce pui ceva pe tine!
Oliver nu avea aerul unui b`rbat care merge s-o ntlneasc`
pe femeia iubit`. Mai degrab`, p`rea c` se desparte de ea.
O a[tept pe Petra, murmur` el. La urma urmei, eu am
adus-o aici.
Da, a[a se pare, remarc` sarcastic Neil. Dar cred c`-i
datorezi lui Janey s` te ntorci ct mai repede.
90 ELIZABETH SEIFERT

S-ar putea s` ai dreptate, admise Oliver, dar nu plec f`r` Petra.


Atunci, gr`be[te-te! strig` Neil la tn`ra care-i privea cu
ochii mari. Ai exact dou` minute!
Pentru c` nimeni, niciodat`, nu-i vorbise n felul acesta,
Petra sim]i o dorin]` puternic` de a-i trage o palm`.
Pot s` vin [i singur`.
F`cu un efort s`-[i p`streze cump`tul [i se ntoarse c`tre
Oliver.
De fapt, a[ prefera s` vin singur`.
Domni[oar` Sinclair!
Amenin]area din vocea lui Neil era foarte clar`.
Doamne, te rog! spuse ea n gnd. S` nu cread` c` s-a
ntmplat ceva ntre mine [i Oliver pe insul`! F` s` nu m`
urasc`!
Se schimb` repede. Pentru c`-[i uitase prosopul n camion
[i nu ndr`znise s` se duc` dup` el, \[i puse hainele pe trupul
ud [i nu se sim]ea deloc bine. Alerg` spre cei doi b`rba]i
]innd n mn` costumul ud [i tremur` sub privirea t`ioas` a
lui Neil.
El se a[ez` pe scaunul [oferului, cu Oliver al`turi, [i-i f`cu
semn Petrei s` se a[eze n spate.
Dac` ]i-e foame, po]i s` m`nnci din sandvi[urile pe care
le-ai adus. Ai crezut c` o s` hr`ne[ti o armat`?
Dup` tonul lui, Petra avu impresia c` o ceart` pentru c`
avusese ndr`zneala s` se serveasc` din mncarea altuia. Vru
s`-i explice c` trebuia s` vin` [i David [i c` doamna Allen
insistase s` ia mai mult` mncare, dar, n ultima clip`,
renun]`. De ce s` se dezvinov`]easc`, dac` el oricum era
hot`rt s-o condamne?
PORTRETUL MISTERIOS 91

Ea p`str` t`cerea, spernd c` astfel Neil se va calma, dar n-a fost a[a.
Nu m` deranjeaz` s`-]i petreci vacan]a aici, dar nu-mi
cere ca unul din oamenii mei s` aib` grij` de fratele t`u n
timp ce tu pleci s` te distrezi!
Eu...
Virajul brusc o arunc` ntr-o parte, f`cnd-o s` se loveasc`
la um`r.
Eu... am crezut c` este cu Jake.
{i Jake nu lucreaz` pentru mine? Nu este [eful echipei
mele?
Neil nu-[i ceru scuze pentru faptul c` Petra se lovise. Ba
mai mult, era ca [i cnd i f`cea pl`cere s-o r`neasc`.
Da, dar...
Petra [i d`du seama c` nu [tia ce s` r`spund`. David i
spusese c` Jake l invitase s`-l nso]easc`, iar ea nu verificase
varianta b`iatului. l v`zuse cu Jake [i al]i b`rba]i c`lare, dar
[tia c` Neil avea dreptate.
mi pare r`u, spuse ea, gata s` izbucneasc` n
lacrimi.
Nimic nu mergea a[a cum [i dorise! Oliver stricase totul,
iar acum trebuia s` fac` fa]` [i lui Janey [i doamnei Cameron.
Nu [tia ce s` fac`.
Surprinz`tor, cel care i veni ajutor fu Oliver.
Nu fi att de dur cu Petra, i spuse el lui Neil. Eu am
convins-o s` vin`. Trebuia s` vin` [i David, dar n ultima
clip` a ap`rut Jake, cu povestea lui despre caii s`lbatici. Ce
b`iat putea s` reziste? Eu i-am spus lui Jake s`-l ia pe David.
n felul acesta, Petra avea ocazia s` fie pu]in singur`, s` se
relaxeze.
92 ELIZABETH SEIFERT

Am v`zut!
Petra nu spuse nimic. {tia c` avea s` discute mai trziu cu
Neil [i gndul acesta o tulbura foarte tare. i ntlni privirea
ntunecat`, misterioas`, n oglinda retrovizoare [i se nfior`.
Cnd ajunser` la ferm`, Neil o zori pe Petra n cas`, iar
Oliver i urm`. Petra reu[ise s`-i usuce p`rul, dar nu [i-l
piept`nase [i-i era ru[ine de nf`]i[area ei.
M` duc sus, [opti ea, privindu-[i hainele mototolite.
Nu voia s` vad` pe nimeni nainte s` aib` ocazia s` se
schimbe.
Nu!
Neil o prinse de mn`, mpiedicnd-o s` se ndrepte spre
sc`ri.
Tu vii cu mine!
Ochii ei mari l implorau s` se r`zgndeasc`. F`r` s-o ia n
seam`, Neil o trase n salon, ]innd-o aproape de el, de parc`
ar fi vrut s` demonstreze tuturor c` ei doi erau mpreun` [i ea
n-avea nici o leg`tur` cu Oliver. Petra nu avu putere s` se
mpotriveasc`.
Mama vitreg` a lui Neil nu era att de nsp`imnt`toare, a[a
cum se a[teptase Petra. {i Janey o lu` prin surprindere. Era o
tn`r` micu]`, f`r` s` aib` suple]ea Petrei, dar p`rea foarte
pl`cut` [i atr`g`toare. Cnd l v`zu pe Oliver, privirea ei se
umplu de dragoste; era clar pentru toat` lumea c` era
ndr`gostit` [i ar fi suferit foarte tare dac` cineva i-ar fi stricat
planurile.
Nici nu intraser` bine n camer`, c` Janey [i s`ri n bra]ele
lui Oliver [i-l acoperi cu s`rut`ri. El i r`spunse, dar reu[i s`-i
arunce Petrei o privire prin care parc` [i cerea iertare.
PORTRETUL MISTERIOS 93

Profitnd de acest moment, Neil i-o prezent` pe Petra


mamei sale vitrege. Chiar dac` nu era aranjat`, frumuse]ea
Petrei era evident` [i o impresion` pe doamna Cameron.
Neil mi-a vorbit despre tine, draga mea. Povestea ta mi se
pare extrem de interesant`.
Petra zmbi [i ntinse mna, dar trecur` cteva clipe pn`
cnd doamna Cameron s` i-o strng`. Faptul c` venise mpre-
un` cu Oliver era prea evident, iar Petra [i aminti c` Neil i
spusese ct de mult [i dorea doamna Cameron ca fiica sa s`
se m`rite cu b`rbatul pe care-l iubea.
Doamna Cameron p`rea o femeie inteligent`, care se
ngrijea de nf`]i[area sa, astfel c` era greu de estimat vrsta.
Janey, n schimb, era blnd` [i foarte vesel`, dar Petra b`nuia
c` era mult mai hot`rt` dect credea Oliver. Apele lini[tite
sunt adnci", dup` cum obi[nuia s` spun` b`trnul gr`dinar
de la Redwell.
De[i atitudinea lui Janey era mult mai deschis` dect a
mamei sale, tn`ra privi cu nedumerire faptul c` Oliver era
mereu n preajma Petrei. Aceasta, con[tient` de privirile pe
care le atr`gea, era stnjenit` de aten]ia lui continu`. Ceru
permisiunea s` se schimbe pentru cin` [i, cum cele dou`
doamne erau deja mbr`cate, doamna Cameron i permise s`
se retrag`.
Petra [i aminti cu regret de serile n care cina doar cu Neil
[i David. Dup` ce fr`]iorul ei se ducea la culcare, ea r`mnea
s` discute cu Neil. Chiar dac` uneori discu]iile erau tensio-
nate, m`car nu sim]ea privirea critic` a doamnei Cameron
a]intit` n permanen]` asupra ei.
94 ELIZABETH SEIFERT

Tot timpul ct se schimb`, se gndi la incidentul de pe


insul`. Compania lui Oliver era pl`cut` cnd mai erau [i alte
persoane n preajm`, dar atunci cnd r`mnea doar cu el se
trezeau n ea toate aversiunile fa]` de b`rba]i. Faptul c` o
ceruse de nevast` dovedea c` avea inten]ii onorabile, dar ea
nu avea de gnd s` ia n serios propunerea lui. Nu-l iubea [i,
n plus, Oliver i apar]inea lui Janey.
{i mai era [i Neil Cameron... Nu putea spune de ce, dar
atunci cnd l v`zuse, pentru o frac]iune de secund`, inima i
tres`ltase de bucurie. Nu putea spune de ce tnjea s` fie din
nou n bra]ele sale [i s`-i ating` din nou buzele ce p`reau att
de reci. Dar nu erau a[a!
Petra [i David coborr` la mas` cnd soarele ncepuse s`
se ascund` dup` mun]ii maiestuo[i, pictnd n nuan]e de
ro[u paji[tile. David nu acorda importan]` apusului [i vor-
bea, foarte ncntat, despre plimbarea pe care o f`cuse cu
Jake.
Janey se mprieteni imediat cu David [i chiar [i doamna
Cameron l privea cu indulgen]` pe b`iat. Hainele celor dou`
femei o f`cur` pe Petra s`-[i dea seama c` cele dou` ]inute pe
care le purta, sear` de sear` de cnd venise la ferm` erau de
mult dep`[ite. Materialul se sub]iase, culorile se estompaser`,
iar privirile pe care le atr`gea erau doar de comp`timire, nu
de admira]ie.
Neil Cameron se a[ez` n capul mesei, iar Petra se
surprinse privindu-l, mai des dect ar fi vrut. Spre deosebire
de Oliver, care purta n continuare blugi, Neil se schimbase [i
purta c`ma[` [i cravat`. Chiar [i f`r` sacou, reu[ea s` fie
elegant [i atr`g`tor, capabil s` suceasc` min]ile femeilor.
PORTRETUL MISTERIOS 95

Petra era sigur` c` doamna Cameron ar fi vrut s`-i pun` o


mul]ime de ntreb`ri, dar Neil i f`cu semn, discret, s` se
ab]in`. Petra nu [tia dac` f`cuse acest lucru ca s-o salveze pe
ea de o situa]ie nepl`cut` sau pentru c` nu dorea ca aten]ia lui
Oliver s` revin`, din nou, asupra ei.
Dup` ce David se retrase \n camera lui, se duser` n salon
pentru cafea. Spre nemul]umirea Petrei, Oliver plec` de lng`
Janey [i se a[ez` lng` ea. Ca [i cnd asta n-ar fi fost destul,
Oliver i zmbea n permanen]` [i chiar o mngie de dou` ori
pe bra]. Petra ncerc` s` se scuze [i s` se retrag` n dormitorul
ei, dar era doar ora nou` [i nu-i venea n minte nici o scuz`
potrivit`.
n cele din urm`, Janey deveni suspicioas`. Se ridic` din
fotoliu [i se duse c`tre fereastr`, de unde putea s`-i vad` mai
bine pe cei doi care st`teau pe canapea.
Ca [i cnd ar fi sim]it situa]ia tensionat`, Neil spuse:
Poate ai uitat, Oliver, dar camioneta ta este nc` la lac. Nu
le-am spus oamenilor mei s-o aduc` [i cred c` ar fi mai simplu
s` mergem chiar noi.
Da. Bine c` ]i-ai amintit, spuse el, t`r`g`nat. S-ar putea s`
am nevoie de ea mai trziu.
Mergem [i noi cu voi! spuse repede Janey. Adic` Petra [i
cu mine. Petra o s` stea de vorb` cu tine, n timp ce eu [i
Oliver o s` ne ]inem de mini n spate, chicoti ea.
Petra tres`ri puternic atunci cnd ncepu discu]ia despre
lac. Nu voia s` mearg` acolo cel pu]in, nu att de curnd.
Cred c` mai bine r`mn cu mama ta, Janey, r`spunse ea.
Sau poate c` o s` m` duc la culcare. S-a f`cut ora zece [i m`
simt destul de obosit`.
96 ELIZABETH SEIFERT

Doamna Cameron aprob` din priviri ideea ei. Dar interveni Neil:
Nu se poate s` fii obosit`, la vrsta ta. {i nu faci nici un
efort! Noaptea e att de frumoas`, nct nu accept nici o scuz`.
Doar nu vrei s` fiu singur n timp ce porumbeii `[tia nu vor
avea ochi dect unul pentru altul!
Petra [i feri privirea, pentru ca el s` nu-i vad` disperarea.
De ce trebuia ca el s` strice totul?
Dar sunt numai c]iva kilometri, protest` ea.
Un motiv n plus ca s` vii, punct` Neil.
Zmbind mali]ios, o trase de pe canapea.
Nu vreau s` fiu stnjenit din pricina lor, zise Neil indicn-
du-i pe Janey [i pe Oliver, care veneau n urma lor.
Petra pufni nencrez`toare. Neil, stnjenit?
Nu vreau s` m` ntorc la lac, zise ea ncet, astfel nct s-o
aud` numai Neil.
Uneori e bine s` te ntorci ct mai repede la... locul
crimei. n felul acesta, po]i s` nu repe]i aceea[i gre[eal`.
Trebuie s`-]i intre n cap, scump` Petronella, c` Oliver nu e
pentru tine!
Ea strnse pumnii, furioas`, dar nu spuse nimic..
Cum s` fac s`-]i scot prostiile astea roman]ioase din cap?
Se vede c` Oliver ]i-a f`cut o impresie puternic` ntr-un timp
foarte scurt.
Cu un efort de voin]`, Petra nu-i r`spunse. Cum putea s`-i
explice c` nu putea s` discute despre un alt b`rbat cnd se afla
att de aproape de el? Era mult prea con[tient` de prezen]a
lui, de mi[c`rile pe care le f`cea, de ochii lui cercet`tori a]inti]i
asupra ei. Cnd i nconjur` umerii, Petra nu ndr`zni s` se
dep`rteze. Oare asta nsemna c`-i p`rea r`u pentru purtarea
PORTRETUL MISTERIOS 97

de mai devreme? F`r` s-o intereseze r`spunsul, se lipi de el.


Era mult mai bine dect s` se lupte cu el, mai ales c`, atunci
cnd era prietenos, era un b`rbat foarte pl`cut.
Petra crezuse c` se vor ntoarce repede, \ns` Janey
propuse o plimbare la lumina lunii, iar Neil spuse c` era o
idee bun`. Petra, cu obrajii n fl`c`ri [i furioas` pentru c`,
nc` o dat`, c`zuse n capcana lui, vru s` se opun`, dar el
n-o lu` n seam`.
Aerul curat ]i va face bine, Petronella. n timp ce ei doi
se vor plimba pe malul apei, eu am s`-]i ar`t o imagine a fer-
mei pe care n-o vei uita niciodat`. Chiar m` simt dator, de
vreme ce e[ti oaspetele meu.
Obosit` de tot ce se petrecuse peste zi, Petra nu mai g`si
puterea s` se opun`. Chiar dac` instinctul o avertiza s` nu
accepte, [i spuse c` nu avea ce s` se ntmple. Oliver fu sin-
gurul care se mpotrivi, dar asta nu f`cu dect s` sporeasc`
hot`rrea lui Neil.
La revedere, i salut` el, lund-o de mn` pe Petra.
O ajut` s` traverseze ni[te bu[teni, pentru c` se mpiedica
mereu n fusta prea lung`.
Bu[tenii ace[tia sunt arunca]i pur [i simplu pe mal n tim-
pul furtunilor care apar aici iarna. Uneori ninge luni n [ir. Vai
de b`rbatul care nu are o nevast` lng` el!
Cu obrajii n fl`c`ri, Petra n]elese c` o tachina.
Nu cred c` asta e o problem` pentru un b`rbat ca tine,
replic` ea.
Drumurile sunt blocate s`pt`mni la rnd. Dar poate fi
pl`cut, cu o companie potrivit`!
Ea tremur` u[or, ncercnd s`-[i p`streze tonul calm.
98 ELIZABETH SEIFERT

{i cum reu[i]i s` pleca]i de la ferm`?


Cu elicopterul.
Prin urmare, nu sunte]i complet izola]i.
Nu, aprob` el. Dar avem atta treab`, \nct nu avem timp
s` plec`m nic`ieri. Te intereseaz`, Petronella?
Inima ei ncepu s` bat` mai tare.
Sigur c` m` intereseaz`.
V`zu zmbetul lui zeflemitor [i merse mai repede,
ncercnd s` se dep`rteze pu]in de b`rbatul care o tulbura att
de tare.
De ce n-am mers cu ceilal]i? ntreb` ea, brusc.
Tot te mai gnde[ti la ce nu po]i avea? replic` Neil, t`ios.
Ce vrei s` spui?
Oliver!
Pentru Dumnezeu! izbucni ea. Poate c` el crede c` este
ndr`gostit de mine, dar eu...
Chiar crezi c` se poate una ca asta? pufni el. n mai pu]in
de o s`pt`mn`?
S-au v`zut cazuri n care a fost nevoie de [i mai pu]in.
Chiar la prima vedere!
L`snd la o parte dorin]a imprevizibil`, ce te faci s` crezi
c` e[ti n m`sur` s` faci asemenea comentarii?
Petra nu-i putea spune c` ea ns`[i fusese ndr`gostit` de
un portret, pentru ca apoi s` fie dezam`git` de realitate.
A[a c` gr`bi pasul [i urc` n continuare. Ajunse n vrful
dealului naintea lui [i admir` cteva clipe m`re]ia mun]ilor n
lumina lunii, ascultnd cntecul vntului printre copacii.
Capitolul 7

Ce p`rere ai?
Neil veni lng` ea [i-i nconjur` talia cu bra]ul, ntr-un gest
ce se voia protector. Petra nghe]`. Poate c` voia s` com-
penseze duritatea vorbelor de mai devreme, dar nu [tia cum
s` fac` fa]` senza]iilor pe care le tr`ia cnd el era att de
aproape. {tia c` gre[ise cnd acceptase s` vin` cu el, dar Neil
putea fi foarte conving`tor.
E foarte frumos, ncerc` ea s`-i r`spund`. Parc` e din alt`
lume... Vreau s` spun...
Nu putea g`si cuvinte potrivite pentru a descrie priveli[tea
care i se desf`[ura naintea ochilor.
Am impresia c` seam`n` cu Sco]ia, la o scar` mai mare.
Nu [tiu cum s` m` exprim [i nu vreau s` par superficial`.
{tiu exact ce vrei s` spui, i [opti el la ureche. {i cei mai
mari scriitori au r`mas mu]i n fa]a unui asemenea peisaj. Nu
cred c` exist` cuvinte care s` exprime exact ce sim]im cnd
privim a[a ceva.
100 ELIZABETH SEIFERT

Deci n-o s` spui c` n-am ncercat, nu? spuse ea pe un ton


vesel, ncercnd s` destind` atmosfera.
n privin]a asta, nu, r`spunse el, serios. nc` n-am reu[it
s`-mi dau seama ce urm`re[ti, dar, pentru moment, nici nu
mai ncerc.
Cuvintele lui o f`cur` pe Petra s` n]eleag` c`, de[i putea
s` nu vorbeasc` despre b`nuielile lui, Neil nu va uita niciodat`
de ele.
Din ce n ce mai nelini[tit`, ncerc` s` se ndep`rteze.
Cred c` ar trebui s` coborm. Oliver...
Voia s` adauge [i Janey, dar Neil nu-i d`du ocazia. O
r`suci c`tre el [i o s`get` cu privirea.
Nu renun]i, nu-i a[a? M` v`d nevoit s` alung ideea asta
nes`buit` din c`p[orul t`u fermec`tor.
Nu! strig` ea.
Dar vocea ei fragil` nu putea pune rezisten]` n fa]a
minilor lui puternice care o tr`geau mai aproape.
N-are rost s` strigi aici, Petronella, zmbi el ironic. Nu te
aude nimeni!
i trecu minile prin p`rul blond care str`lucea n lumina
lunii, apoi urm`ri cu un deget conturul fe]ei ei, ridicndu-i
u[or b`rbia. Mna care i strnsese talia i mngia acum
snii plini, iar buzele lui le cuprinser` pe ale ei, fierbin]i [i
umede.
Petra se sim]i nvins`. Nu mai putea sc`pa [i nici nu era
sigur` c` mai voia asta. Inima i b`tea din ce n ce mai tare,
iar atingerea lui o ardea. F`r` s`-[i dea seama ce face, i
nconjur` gtul cu bra]ele [i se lipi de el. Neil i dezmierd`
gtul alb, lung.
PORTRETUL MISTERIOS 101

Ce mai spui acum de Oliver? [opti el.


Dar ea nu voia s` se mai gndeasc` la cel`lalt b`rbat. Ca [i
cnd ar fi [tiut c` exista posibilitatea s` nu-l mai vad` niciodat`
pe Neil, dorea ca s`rut`rile lui s` nu se mai termine.
Cu o ndr`zneal` de care nu se crezuse capabil`, Petra i
zmbi:
Nu m` la[i s` m` mai gndesc la el.
El \n]elese invita]ia [i o s`rut` din nou.
Poate c` nu vrei s` te mai gnde[ti la el, Petronella. Nu
mi se pare deloc c` e[ti ndr`gostit` de el.
Deci f`cea toate astea ca s` afle cum st`teau lucrurile!
Gndul acesta ar fi trebuit s-o nfurie peste m`sur`, dar Petra
era n continuare calm`.
}ine-m` lng` tine, l rug` ea.
De fapt, voia mai mult, dar nu [tia cum s` i-o spun`. Mna
lui cobor pe coapsa ei.
Am parcurs un lung drum n ultimele minute, spuse el,
pe un ton cald.
Petra [tia c` nu se referea la faptul c` urcaser` dealul
mpreun`.
Vrei s` nu m` opresc aici?
Cuvintele lui, sau poate vntul care-i umbla prin p`r, o
trezir`. Cum ajunsese ntr-o asemenea situa]ie? se ntreb` ea
n gnd.
Neil, cred c` ar fi mai bine s`-mi dai drumul.
S` fiu al naibii dac` am s-o fac, r`spunse el iute. mi place
s` te simt n bra]ele mele [i nu ncerca s` m` convingi c` nu
sim]i acela[i lucru!
Nu. Dar asta nu...
Nu mai vorbi!
102 ELIZABETH SEIFERT

Un s`rut fierbinte o mpiedic` s` continue, iar Petra nu se


mai opuse, r`spunznd mngierilor [i atingerilor care-i
f`ceau corpul s` fream`te.
i d`du drumul brusc, apoi r`spunse ntreb`rii nerostite
din privirea ei:
Mi-ar pl`cea, dar ar ap`rea prea multe complica]ii. E[ti ca
vinul bun, Petronella! mbe]i b`rba]ii f`r` ca ei s`-[i dea
seama. Poate c` de vin` este sngele t`u italian... Trebuie s`
recunosc c`, n ce te prive[te, nu [tiu unde s` m` opresc.
Petra [i feri privirea, nedumerit` [i ru[inat` n acela[i timp.
Oare Neil avea dreptate? Nu fusese con[tient` de firea ei
pasional`, dar el era primul b`rbat care o s`rutase [i o ]inuse
n bra]e ntr-un asemenea mod. ncercaser` [i al]ii, dar ea nu
le permisese. Orgoliul lui ar fi fost satisf`cut dac` ar fi aflat c`,
n urm` cu doar cteva clipe, ar fi fost dispus` s`-i dea ceea ce
ap`rase cu sfin]enie n ultimul an.
F`r` nici un cuvnt, se ndep`rt` de el [i ncepu s` coboare
dealul.

***

n urm`toarele zile, Oliver deveni o prezen]` constant` n


casa familiei Cameron [i nim`nui nu i se p`rea ciudat lucrul
acesta. Doamna Cameron spunea chiar c` e normal s` vrea s`
fie al`turi de Janey, dup` atta timp n care fuseser` desp`r]i]i.
Janey era foarte mul]umit` [i se sup`r` cnd Petra spuse c`
majoritatea b`rba]ilor nu-[i neglijeaz` att de mult munca.
Tat`l lui nu se sup`r` c` vine la mine! replic` ea. Prefer`
s`-[i conduc` singur afacerea [i-i place c` fiul lui i permite
acest lucru.
PORTRETUL MISTERIOS 103

Nu crezi c`, la vrsta lui, Oliver ar trebui s` aib` mai


mult` autoritate? Mai multe responsabilit`]i?
Fu uimit` s` aud` r`spunsul lui Janey:
Lucrurile se vor schimba cnd o s` ne c`s`torim. Oliver
are nevoie de o femeie ca mine, care s`-l ndrume.
Nu cred c` ai dreptate, spuse Petra f`r` s` se gndeasc`.
Dac` a[ fi n locul t`u...
Dar nu e[ti, nu-i a[a? replic` dur Janey. El m` iube[te pe
mine [i ai face bine s` nu ui]i asta!
Ie[i din camer` ca o furtun`, nainte ca Petra s`-i explice ce
voise s` spun`. A[adar, Janey era la fel de dur` ca fratele s`u!
\[i spuse Petra. n cazul acesta, singurul prieten era Oliver. Dar
se gndea la el ca la un simplu amic, chiar dac` [i amintea
uneori c` o ceruse n c`s`torie.
Janey n-o sc`pa nici o clip` din ochi, mai ales atunci cnd
Oliver era n casa lor, a[a c` ncerc` s`-l evite ct putea de mult
pe b`rbatul care era p`rea s` fie m`rul discordiei. Petra avea
impresia c` merge pe srm`, iar doamna Cameron a[tepta cu
ner`bdare s` fac` o gre[eal`. Solu]ia ar fi fost ca cele dou` s`
plece din nou n c`l`torie, dar se p`rea c` nici nu se punea
problema.
Din seara n care fusese mpreun` pe deal, Neil se purta
extrem de rece cu Petra, f`cnd-o s` se ntrebe dac` era vorba
de acela[i b`rbat care o s`rutase cu atta pasiune. Era con-
vins` c` Janey se dusese la el [i-i spusese b`nuielile ei, care nu
f`ceau dect s` le confirme pe ale lui. Acum, privirea lui era n
permanen]` dur`, iar ei i venea foarte greu s-o suporte.
Situa]ia aceasta se schimb` ntr-o sear`. David se dusese la
culcare, iar doamna Cameron se retr`sese n camera sa,
104 ELIZABETH SEIFERT

plngndu-se de o durere de cap. Doamna Allen se gr`bise


s`-i duc` o cea[c` de ceai [i o aspirin`, l`sndu-i pe cei patru
singuri n salon.
Cnt`-ne ceva, o rug` Oliver pe Petra.
Ea nu voia s`-i fac` pe plac, dar privirea lui Neil o ndemn`
s`-l asculte. Mai cntase pentru Oliver, dar niciodat` pentru
Neil, a[a c` nu se sim]ea n largul ei. n plus, trebuia s` fac`
fa]` antipatiei f`]ise pe care o afi[a Janey. F`r` s` fie profe-
sionist`, cnta destul de bine, dar acum f`cu, destul de u[or,
cteva gre[eli copil`re[ti pe care Neil le observ`.
Se ridic` de la pian tulburat`, vulnerabil`, extrem de
confuz`. Nu n]elegea cum s`-l fac` pe Neil s` fie din nou
apropiat de ea, pentru c` nu [tia unde gre[ise. F`r` s`-[i dea
seama, c`ut` sprijin la Oliver, care-i r`spunse imediat cu un
zmbet plin de c`ldur`. Janey observ` schimbul de priviri [i
era gata s` izbucneasc` n lacrimi.
ntr-o clip`, Neil fu lng` Petra, cu bra]ul n jurul taliei ei.
Dac` recitalul s-a terminat, Petronella [i cu mine o s` v`
l`s`m singuri. Avem ceva de discutat [i nu poate a[tepta pn`
mine diminea]`. V` rug`m s` ne scuza]i.
n ciuda zmbetului, Petra [tia c` discu]ia cu Neil nu avea
s` fie prea pl`cut`.
Unde mergem? ntreb` ea.
ntr-un loc unde n-o s` ne deranjeze nimeni. {i nici
n-o s` ne aud` nimeni, n cazul n care ai de cnd s` te agi]i
inutil.
Petra nghi]i n sec, ncercnd s`-[i p`streze cump`tul.
N-o putem l`sa pe mine? Ai avut o zi foarte grea.
Nu, Petronella. {i nu ncerca s` mai g`se[ti scuze, pentru
c` r`bdarea mea se apropie de sfr[it.
PORTRETUL MISTERIOS 105

Petra [i d`du seama c` o ducea n biroul lui, aflat n


partea opus` a casei. Nu cuno[tea acea parte a casei, iar Neil
nu-i spusese niciodat` c` are voie s` se plimbe singur` prin
cas`. Biroul era la mare distan]` de dormitoare, pentru sim-
plul motiv c` Neil prefera s` aib` parte de lini[te [i
singur`tate cnd lucra. Lucrul acesta, ns`, n-o lini[tea deloc
pe Petra.
Neil nchise u[a \n urma lor.
Nu ]i-a pl`cut cum am cntat? ncerc` ea s` amne
discu]ia.
Ba da.
Zmbi ironic, ca [i cnd ar fi n]eles exact jocul ei.
Nu te descurci ca un profesionist, dar cred c` nu te-ai
gndit niciodat` s` faci asta pentru bani. A fost, ca tot ceea ce
faci, incitant.
Ochii lui alba[tri sclipir` amenin]`tor.
Nu crezi c` a venit momentul s` avem o discu]ie sincer`?
Ai venit aici pentru dou`-trei nop]i [i ai r`mas cteva
s`pt`mni. }i-am sugerat s` vii cu mine la Toronto [i ai
refuzat. Nu vreau s` par nepoliticos, dar cred c` [ederea ta aici
nu mai poate fi prelungit`.
Pentru c` ai impresia c` am pus ochii pe Oliver, nu?
Nu avusese de gnd s` vorbeasc` despre el, dar nu reu[i s`
se ab]in`.
Cred c` nu merit` s`-l supun pe Oliver la ceea ce sunt
sigur c` e doar o infatuare, un foc de paie. n plus, trebuie s`
m` gndesc [i la sora mea.
{i dac` ]i promit c` n-o s` mai am de-a face cu el?
Neil se apropie de ea [i, cu o mi[care brusc`, i ridic`
mneca bluzei, dezv`luind vn`taia.
106 ELIZABETH SEIFERT

De unde aia sta?


A fost un accident, reu[i ea s` spun`, cu obrajii n fl`c`ri.
Se poate, accept` el. Sunt sigur c` Oliver nu ar face a[a
ceva inten]ionat. Dar nu e clar care sunt inten]iile lui n ceea
ce te prive[te?
Ea cl`tin` din cap, nc`p`]nat`, dar \[i d`du seama c` nu
c[tiga nimic dac` se certa cu Neil.
mi pare r`u, spuse ea, ncercnd s`-l priveasc` \n ochi.
Totu[i, sunt sigur` c` sentimentele lui Oliver nu sunt att de
puternice pe ct crezi tu.
Petra nu putea spune dac` r`spunsul ei l mul]umise sau
nu.
Hai s` ne ntoarcem la discu]ia ini]ial`, i ceru el,
ignornd ultima ei remarc`. Totul o s` fie mai limpede dac` o
s` [tim data plec`rii tale.
Ea trase aer n piept.
M` tem c` eu [i David am vrea s` r`mnem mai mult timp
aici.
Ct timp? se ncrunt` Neil.
ncerc` s` mai trag` de timp, spernd c` va reu[i s` evite
umilin]a de a fi nevoit` s`-l implore.
Sper c` nu ai ndoieli n privin]a identit`]ii mele!
Petronella! exclam` el, la cap`tul r`bd`rii. Nu am nici o
ndoial` n privin]a identit`]ii tale, pentru c` nu cred c` ai
ajuns aici din ntmplare. Dar vreau s`-mi spui totul, de la bun
nceput. Ai un plan, ai ajuns la o concluzie? Vreau s` [tiu
exact!
A[adar, acesta era sfr[itul! Cum s`-i explice? Oare va
n]elege? Neajutorat`, privi n podea f`r` s` spun` nici un
cuvnt.
PORTRETUL MISTERIOS 107

}i-ai nghi]it limba?


Ironia lui o nfurie [i-i d`du curajul s`-l nfrunte.
David [i cu mine nu putem pleca acas`. Nu mai avem
cas` [i nu mai avem bani. M` tem c` te-ai pricopsit cu noi.
Vocea ei tn`r`, incredibil de limpede, era sfid`toare, iar
Neil r`mase f`r` cuvinte, surprins peste m`sur`. Se dep`rt`
brusc de ea [i-i f`cu semn s` se a[eze pe un scaun.
Stai jos [i spune-mi tot! Vreau mai mult dect jum`t`]i de
adev`ruri!
Discursul ei, atent preg`tit, i fugise din minte [i-i era team`
c` nu va reu[i s`-l conving`, dar nu avea de ales.
Tat`l meu a dat faliment, ncepu ea, privindu-l n ochi pe
Neil. A fost un incendiu [i a murit. Dup` moartea lui, am aflat
care era adev`rata stare a afacerii sale. n biroul s`u, ]inea jur-
nale foarte detaliate [i a[a am aflat c`, de mul]i ani, f`cea
cercet`ri n privin]a arborelui genealogic al familiei noastre.
Din acele hrtii am aflat de existen]a ta [i m-am gndit c` ar fi
o idee bun` s` venim aici [i s` locuim cu tine.
A[a, pe nepus` mas`! Cnd a murit tat`l t`u? ntreb` el, t`ios.
N-a trecut mult timp, r`spunse ea evaziv.
i spusese o dat` cu exactitate, dar se rug` s` nu-[i
aminteasc`.
Nu ]i-a trecut prin minte c` orice om normal \[i c[tig`
existen]a ntr-un mod cinstit, prin munc`?
Petra nu-i putea spune c` ncercase, dar e[uase lamentabil!
A fost greu, din pricina lui David.
Mi-am imaginat! De fapt, cred c` eu am fost mai neglijent
dect tine. N-aveai dect ni[te haine de doi bani pe care cred
c` le-ai cump`rat de la primul magazin care ]i-a ie[it n cale! {i
eu am c`zut n plas`!
Se aplec` spre ea, amenin]`tor.
108 ELIZABETH SEIFERT

M-ai prostit a[a cum nimeni n-a reu[it vreodat`,


Petronella! Prietenii mei se vor distra de minune cnd vor
afla!
Nu [tiu cum ai ajuns la concluzia asta, spuse ea cu o voce
pierdut`.
Nu? se r`sti el. Oricum, acum nu conteaz`. Poveste[te
mai departe.
Dar nu n]elegi!
Disperat`, Petra s`ri n picioare.
Tu... ai att de multe, n timp ce David nu are nimic. Nu
[tii cum e s`-l vezi sl`bind pe zi ce trece! Nu [tii ce nseamn`
ca to]i...
Era gata s` spun` to]i b`rba]ii", dar se opri n ultima clip`.
Neil Cameron era ultimul care trebuia s` afle de problemele
ei cu b`rba]ii!
Dac` a[ fi [tiut cum e[ti n realitate, n-a[ fi venit niciodat`
aici!
Privirea lui r`mase n continuare rece [i dur`.
Asta se poate rezolva foarte simplu, se oferi el. Am s`-]i
pl`tesc drumul pn` la Londra, dup` care putem s` uit`m c`
ne-am cunoscut vreodat`.
Nu!
Venise momentul s` scoat` din mnec` ultima ei carte.
Nu po]i s` ne trimi]i napoi! David n-ar face fa]` drumu-
lui. n plus, ai o datorie de pl`tit [i trebuie s` ne permi]i s`
r`mnem.
O datorie?! Eu?!
Da, e adev`rat. Str`mo[ul t`u a mprumutat cinci sute de
lire de la str`mo[ul meu, care era fratele lui, [i nu i-a napoiat
niciodat`. Dac` te gnde[ti la c]i ani au trecut... Cred c` s-a
PORTRETUL MISTERIOS 109

strns o sum` frumu[ic`. O sum` care s` ne permit` s` st`m


aici un an sau doi [i s`-l trimi]i pe David la o [coal` bun`.
Nu-mi vine s` cred! Profitoareo!
Din doi pa[i ajunse lng` ea [i-o scutur` cu putere de
umerii ei mici.
Ce dovad` ai? {i ce minte bolnav` poate scorni un
asemenea plan?
Scrie clar, negru pe alb, c` datoria n-a fost pl`tit`
niciodat`, ci s-a transmis din genera]ie n genera]ie.
{i ce ai de gnd s` faci? n ciuda teoriei tale, astfel de
lucruri sunt imposibil de dovedit! E o prostie [i s` discut`m
despre a[a ceva!
{tiu c` e pu]in probabil ca un tribunal s` aprobe ac]iunea
mea, dar asta n-ar trebui s` te mpiedice s` fii un om de
onoare. Mi-am imaginat c` vei vrea s` compensezi micile
sc`p`ri ale str`mo[ilor t`i.
Chipul lui era att de ntunecat, nct Petra sim]i c` i se face
fric`.
Nu se poate s` vorbe[ti serios! Crezi c` po]i s` m` [anta-
jezi? Pentru cteva sute de lire de acum zeci de ani, crezi c` o
s` te ]in n puf tot restul vie]ii? Ai nnebunit!
Prietenii t`i s-ar putea s` aib` alt` p`rere, atunci cnd vor afla.
ncerc` s`-[i controleze vocea, dar privirea lui de ghea]` o
nfior`.
Dac` vrei s` r`spnde[ti vestea, tic`loaso, n-ai dect! O s`
ajungi de rsul lumii, pentru c` nimeni n-o s` te ia n serios.
Asta n cazul n care o s` te asculte cineva! Din prima clip` cnd
te-am v`zut lng` ma[in`, am [tiut c` o s`-mi aduci necazuri! A
fost prima [i ultima oar` cnd nu mi-am urmat instinctul!
Petra f`cu ochii mari.
110 ELIZABETH SEIFERT

M-ai v`zut lng` ma[in`? Asta \nseamn` c` tu... tu e[ti...


E[ti mult prea naiv`, vorbi el \n b`taie de joc. Eu eram
acel cowboy c`ruia i-ai vorbit cu atta superioritate. Erai att
de ncrezut`, nct am vrut s` v`d pn` unde ai s` mergi. Mai
bine nu m` apropiam de tine! Oricum, gluma asta nu va mai
continua. Mine diminea]` ai s` pleci de aici. Rezervorul
ma[inii e plin, a[a c` n-ai nici o scuz`. O s` sun la firma de la
care ai nchiriat ma[ina [i o s` pl`tesc toate cheltuielile. Toate
astea, plus biletele de avion [i faptul c` n ultimele trei
s`pt`mni ]i-am oferit cas` [i mas`, ar trebui s` acopere
datoria de care vorbe[ti dac` a existat vreodat`!
Chiar vorbe[ti serios?
Tremura att de tare, nct abia putea vorbi.
Sigur c` vorbesc serios. N-ai dect s` pleci de aici, cu
s`rut`rile tale cu tot.
[i l`s` capul pe spate [i rse caustic.
Poate c` ar fi interesant s` te mai las s` stai cteva zile,
domni[oar` Sinclair. Cum aveai de gnd s` m` ]ii la distan]`?
Sau erai preg`tit` s` m` prime[ti n patul t`u, doar ca s`-]i
atingi scopurile? n cteva zile, a[ fi ajuns s`-]i ciugulesc din
palm`, nu? A[a credeai?
Petra ridic` mna, gata s`-l loveasc`, dar el i-o prinse.
Nu vrei s` m` pierzi? Dac` vrei un final afectuos, sunt
gata s`-]i fac pe plac.
nainte ca Petra s`-[i dea seama ce se petrece, Neil o trase
spre el, strivind-o de pieptul lui. i c`ut` gura [i o s`rut` bru-
tal, apoi i d`du drumul att de dur, nct fu pe punctul s`-[i
piard` echilibrul. Se pr`bu[i n scaun, pentru c` picioarele \i
tremurau mult prea tare.
PORTRETUL MISTERIOS 111

Am s`-l salut eu pe Oliver din partea ta, ca s` evit`m o


scen` nepl`cut`. Cred c` ai o nclina]ie c`tre dram`,
Petronella.
Acum nu-i mai spusese domni[oar` Sinclair, dar
indiferen]a lui o durea la fel de mult ca duritatea [i grosol`nia
afi[ate mai devreme.
M`car el m-a cerut n c`s`torie, rosti ea, cu repira]ia
ntret`iat`. S-a purtat frumos cu mine, nu m-a insultat!
Neil nu p`ru deloc impresionat.
Oliver a fost atras de aerul t`u seduc`tor [i de ochii
ace[tia cenu[ii, nimic mai mult. Dup` ce o s` pleci, o s`-[i dea
seama c` n-a fost ceva serios.
Petra \[i [terse buzele cu dosul palmei, ca [i cnd ar fi vrut
s` [tearg` s`rutul lui violent.
]i place s` conduci, nu-i a[a?
Nu-[i mai putu st`pni lacrimile.
Crezi c` to]i oamenii sunt robo]i care trebuie s`-]i
ndeplineasc` ordinele. {i o faci att de inteligent, nct
nimeni nu-[i d` seama. Oliver trebuie s` se nsoare cu
Janey b`nuiesc c` ]ie ]i convine asta mai mult dect lui.
Nici m`car nu te intereseaz` dac` ei se iubesc cu
adev`rat.
Crezi c` e important? pufni el. Crezi c` acesta e singurul
motiv pentru care doi oameni se c`s`toresc?
Sper din toat` inima.
De[i n-o privea personal, Petra nu putea renun]a la acest
subiect.
Cum s` fii fericit, cum s` tr`ie[ti al`turi de cineva pe care
nu-l iube[ti?
112 ELIZABETH SEIFERT

Te n[eli, Petronella!
Ba nu!
Exist` [i alte tipuri de atrac]ii, ridic` el tonul. Acum
cteva nop]i, cnd te-am ]inut n bra]e, a[ fi putut s` fac mult
mai multe, iar tu n-ai fi avut cum s` m` opre[ti. Nu se nume[te
iubire, dar po]i s` spui, cu mna pe inim`, c` nu ]i-ar fi pl`cut?
Fiecare p`rticic` a corpului t`u r`spundea mngierilor mele,
iar eu mi amintesc perfect.
Petra ro[i puternic.
Numai un b`rbat ca tine poate s` spun` a[a ceva!
De vreme ce n-o s` mai am o alt` ocazie, de ce s` m`
ascund dup` deget? ]i dau un singur sfat cnd mai ntlne[ti
un b`rbat ca Oliver Hurd, s` [tii exact ce ]i dore[ti.
Dac` o s`-l mai ntlnesc pe Oliver, strig` ea, o s` m`
m`rit cu el doar ca s`-]i fac ]ie n ciud`!
Ochii lui erau acum de un albastru ntunecat.
Cred c` spui asta pentru c` e[ti foarte furioas` [i vrei s`
te r`zbuni, a[a c` nu m` ngrijorez. Acum dispari din ochii
mei, feti]o! Ct mai repede! Nu vreau s` te mai v`d, dar am s`
aranjez ca ma[ina ta s` fie adus` mine diminea]`, la ora nou`.
Ai destul timp!

***

Petra era preg`tit` de plecare cu mult nainte de ora nou`.


Voise chiar s` se duc` s`-[i ia singur` ma[ina, dar renun]ase,
de team` s` nu-l ntlneasc` pe Neil. ncercase s`-[i alunge din
minte gndul c` s-a ndr`gostit de el, dar nu putea s`-[i
explice altfel durerea care o chinuise toat` noaptea. n]elesese
PORTRETUL MISTERIOS 113

c` era gata s` stea cu el n orice condi]ii, chiar dac` n-ar fi avut


nici un ban, dar era sigur` c` Neil n-ar mai fi crezut-o acum,
dup` cuvintele grele pe care [i le spuseser` n urm` cu doar
cteva ore.
Nu dormise deloc, iar cearc`nele dovedeau cu prisosin]`
acest lucru. De fapt, nici nu se ntinsese n pat. St`tuse pe
marginea lui, cu ochii lipi]i de linia orizontului, spernd din
toat` inima c` zorile i vor aduce o solu]ie la problemele ei.
Cnd se luminase, \[i f`cuse bagajele [i pusese n geant` [i
portretul celui care sem`na att de bine cu Neil. n prima
clip`, dorise s`-l lase pe pat, ostentativ, dar apoi [i d`duse
seama c` i-ar fi prea greu s` renun]e la el.
Apoi se dusese s`-l trezeasc` pe David. Cnd i spusese
c` trebuia s` plece ct mai repede, o privise nencrez`tor,
dar n]elesese c` nu era o glum` v`znd lacrimile surorii
lui.
Dar nu vreau s` plec! Mie mi place aici [i m` n]eleg
foarte bine cu Neil. Mi-a ar`tat attea lucruri [i mi-a promis
c`-mi mai arat`.
{tiu, dragul meu.
Petra \l luase n bra]e, ncercnd s`-l mb`rb`teze.
O s`-mi lipseasc` poneiul meu, Petra. A[ fi putut s` m`
duc la [coal` aici, pentru c`-mi place Canada. Nu cred c`
a[ fi fost un fermier bun, dar mi-a[ fi ales o alt` meserie
[i mi-a[ fi petrecut vacan]ele cu tine [i cu Neil. Nu l-ai
ntrebat dac` putem s` r`mnem aici? Dac` ]i-e team` de el,
poate c` e...
Nu, dragul meu, l ntrerupsese Petra. Cel mai bine este
s` plec`m.
114 ELIZABETH SEIFERT

Dar nu vreau s` m` ntorc la Londra, Petra!


Nici eu, ns` nu avem alt` solu]ie.
Slujbele alea [i b`rba]ii...
David!
Oare de unde [tia de ei? se ntreb` Petra.
mi pare r`u. Nu vreau s` te sup`r, dar am observat. Nu
mai sunt un copil!
Ar trebui s` fii, pentru c` n-ai dect doisprezece ani. Asta
e, trebuie s` plec`m.
David o privise cu un aer ngrijorat.
Neil nu te place?
Nu att de mult ca pe tine, m` tem.
Dar...
Tr`sese aer n piept [i v`zuse ct de ngndurat` era
sora sa.
Nici o problem`! o luase el de mn`. O s` am eu grij` de
tine!
El ncepuse s`-[i adune lucrurile, iar Petra l privise n
t`cere, cu ochii n lacrimi.
Capitolul 8

Nici doamna Cameron, nici Janey nu venir` s`-i ureze


drum bun. Petra credea c` nici nu se treziser` [i, ca atare, nu
[tiau de plecarea lor. Doamna Allen aflase la micul dejun, dar
privirea ei plin` de regrete se oprise numai asupra lui David,
nu [i a Petrei.
La ora nou`, ma[ina fu adus` de mecanicul care o reparase.
De cte ori se gndea la accident, Petra tres`rea, mai ales c`
acum [tia cine era fermierul plin de noroi care o ajutase. I se
p`rea incredibil c`, atta timp, nu ghicise, dar \[i spunea c`, n
perioada ct st`tuse la ferm`, mintea ei nu fusese tocmai
limpede.
Cnd ie[i din ma[in`, b`rbatul i nmn` un pachet.
{eful mi-a spus s` v` dau asta, murmur` el, stnjenit de
situa]ie. A spus c` uitase, dar c` dumneavoastr` o s` [ti]i
despre ce e vorba.
Da, mul]umesc, spuse ea, dndu-i pachetul lui David.
Cred c` sunt banii pentru biletele c`tre Anglia.
116 ELIZABETH SEIFERT

B`iatul era foarte palid [i trist [i refuzase s` se duc` la Jake


[i la ceilal]i b`ie]i s` le spun` c` pleac`. Petra nu insistase,
n]elegnd c`-i era team` s` nu plng` n fa]a lor.
David suferea foarte mult din cauza plec`rii, iar Petra [tia
c` i va lipsi ferma, plimb`rile cu Jake [i Neil, lacul, dup`-
amiezile n care notau n apa rece... Chiar dac` nu era f`cut
pentru o via]` de fermier, i pl`cuse via]a la ferm`. Era un b`iat
inteligent, care putea face orice [i propunea.
Acum, cnd plecaser`, David era complet lipsit de entuzi-
asm, iar Petra se sim]ea direct responsabil`. Ar fi trebuit s`
evite situa]ia aceasta! Poate ar fi trebuit s` accepte cererea n
c`s`torie pe care i-o f`cuse Oliver! Dar acum era prea trziu,
pentru c` nu avea s`-l mai vad` niciodat`. Petra se ntreb`,
totu[i, dac` n-ar fi fost bine s`-l caute, mpotriva voin]ei lui
Neil. Dar cum r`mnea cu Janey? {i, la urma urmei, [i cu Neil!
Dar dac` lor nu le p`sa de ea, Petra de ce s` ]in` cont de
p`rerea lor? Alung` aceste gnduri, [tiind prea bine c` ea era
intrusa n acea familie. Nu-l va c`uta niciodat` pe Oliver, deci
Janey era n siguran]`.
[i asumase ni[te riscuri atunci cnd hot`rse s` vin` n
Canada, iar rezultatele nu fuseser` a[a cum [i dorise ea. Asta
era tot! Tot ce trebuia s` fac` acum era s` ncerce s` uite.
Singurul ei regret era c` nu reu[ise s` fac` mai multe pentru
David.
Vocea lui David i ntrerupse gndurile.
Ne urm`re[te cineva, Petra, spuse el. Uite, elicopterul!
Vine dup` noi!
B`iatul scoase capul pe fereastr` ca s` vad` mai bine
elicopterul.
PORTRETUL MISTERIOS 117

Poate c` este unul din oamenii de la ferm` care caut`


vitele r`t`cite, r`spunse ea, f`r` s`-[i ia ochii de la drum.
Petra se gndi c` Neil voia s` fie sigur c` cei doi plecaser`
sau, dac` era n toane bune, c` ajungeau cu bine n ora[.
Decise s` ignore elicopterul [i s` se concentreze la drumul
de ]ar`, pr`fuit [i accidentat, care f`cea leg`tura cu
autostrada.
Dup` cteva minute, o ma[in` veni din sens opus [i amn-
doi oprir` n ultima clip`, nainte s` se ciocneasc`. Atunci
cnd [oferul cobor, v`zu c` era vorba de Oliver [i-[i aminti c`
f`cuser` planuri. Urmau s` mearg` cu to]ii la picnic [i Oliver
propusese s` plece devreme.
Petra! f`cu el ochii mari cnd o v`zu. Ce cau]i aici?
mi pare r`u, Oliver.
Petra nu opri motorul [i se preg`ti s` plece mai departe,
pentru c` nu voia s`-[i piard` timpul cu explica]ii inutile.
M` gr`besc, n-am timp s` stau de vorb` cu tine.
Pleca]i?
A[a se pare, zmbi ea.
Petra!
Era sigur` c` avea s`-i aminteasc` de cererea lui n c`s`torie
[i-l opri, vrnd s`-l scuteasc` de umilin]a de a fi refuzat de
dou` ori. Acum [tia c`, dup` ce-l cunoscuse pe Neil, nu se
putea m`rita cu un alt b`rbat.
Opri motorul [i i se adres` lui David:
A[teapt`-m` pu]in, am ceva de vorbit cu Oliver.
Cobor din ma[in` [i-[i trecu mna prin p`rul lung.
Nu mi-ai spus nimic! i ceru el socoteal`.
Ne-am hot`rt s` plec`m abia azi diminea]`, n prip`.
El se ncrunt`, f`r` s` par` c` accept` explica]ia primit`.
118 ELIZABETH SEIFERT

Unde pleca]i?
napoi, n Anglia.
Petra! Iubita mea...
Dar nu putu s` continue, pentru c` elicopterul pe care-l
v`zuse David f`cea un zgomot \nfior`tor, preg`tindu-se de
aterizare.
Ce naiba! exclam` Oliver.
Pilotul cobor [i se apropie de ei.
E Neil!
Petra se uit` nencrez`toare n direc]ia lui. Oare venise
s`-[i ia r`mas bun? Seara trecut` spusese c` nu vrea s-o mai
vad`, dar se p`rea c` se r`zgndise.
Neil l salut` cu o mi[care a capului pe Oliver, apoi \[i fix`
privirea asupra Petrei.
Vreau s` vii cu mine, comand` el pe un ton care nu
admitea replic`.
Petra nu g`si cuvintele potrivite, dar nu f`cu nici o mi[care
c`tre elicopter, ar`tndu-i, astfel, c` nu avea de gnd s`-l
asculte.
Oliver vru s` intervin`, dar Neil nu-i d`du ocazia:
Po]i s`-l iei tu pe David [i s`-l duci napoi acas`. Janey te
a[teapt`, s` merge]i mpreun` la picnic. Doamna Allen mi-a
promis c` o s` aib` grij` de b`iat pn` cnd sora lui [i cu mine
o s` ne ntoarcem. M` tem c` a fost vorba de o nen]elegere.
Cu un aer degajat, de parc` ar fi discutat despre vreme, se
aplec` spre David [i spuse ceva foarte ncet. Petra nu auzi
cuvintele lui [i nici r`spunsul b`iatului, dar n]elese c` acesta
era ncntat.
Oliver deschise portiera [i era gata s` ndeplineasc`
ordinul lui Neil, cnd Petra interveni:
PORTRETUL MISTERIOS 119

Nu!
i arunc` o privire t`ioas` lui Neil.
Nu vin cu tine, Neil Cameron. Cred c` am vorbit destul!
Vru s` se ndrepte spre ma[in`, dar Neil o prinse de min`,
mpiedicnd-o. Profitnd de acest moment, David se ascunse
n spatele lui Oliver, ca un iepure speriat.
David, nu!
Dar el n-o auzi. Sau se pref`cu c` n-o aude!
Haide!
Petra privi neputincioas` cum fratele ei urc` \n ma[ina lui
Oliver [i apoi se sim]i tras` de mn` c`tre elicopter. Micu]a
ma[in` ro[ie r`m`sese pe marginea drumului [i-l auzi pe Neil
spunndu-i prin sta]ie lui Jake s` trimit` un om care s-o duc`
napoi n garaj. Apoi lu` din ma[in` bagajele [i pachetul pe
care i-l trimisese diminea]`.
Petra nu [tia unde mergeau. Un singur lucru i era clar
cnd l v`zuse, n]elesese c` sentimentele pentru el erau reale,
nu existau doar n imagina]ia ei. Nu [tia cum ar trebui s`
procedeze, dar, pentru moment, nici nu-i p`sa.
Minile lui erau puternice [i sigure pe man[a de control
a elicopterului, dndu-i un sentiment de siguran]`. {tia c`
este un pilot experimentat, dar acum p`rea preocupat de
ceva. Petra nu credea c` ea era cauza, pentru c` nu-i adresase
nici o privire [i nici un cuvnt din clipa \n care se ridicaser`
de la sol.
Privi pe geam, admirnd priveli[tea spectaculoas` mun]i
nal]i, zeci de lacuri, p`duri [i ora[e ntinse pe zeci de
kilometri.
La un moment dat, Neil ncepu s` coboare [i ateriz`
lng` un lac. Dup` ce opri motorul, r`mase t`cut cteva
120 ELIZABETH SEIFERT

clipe, privind-o ncruntat, ca [i cum ar fi vrut s` se hot`rasc`


asupra unui lucru. Petra nu ndr`zni s` fac` nici o mi[care.
Hai s` coborm, spuse el cu o voce cald`, care nu avea
nici o urm` din duritatea ar`tat` cu o sear` n urm`. Cred c`
ar fi mai confortabil s` st`m pe malul lacului.
Pentru c` ea tot nu se mi[ca, Neil cobor [i nconjur`
elicopterul, deschizndu-i u[a.
D`-mi voie s` te ajut, \ntinse el minile. Pari cam uimit`.
Ne[tiind ce s` fac`, Petra puse palmele pe umerii lui
puternici. El o lu` n bra]e [i o puse u[or pe p`mnt.
Mul]umesc, [opti ea, f`r` s` ndr`zneasc` s`-l priveasc`
n ochi.
Se uit` n jurul ei [i admir` pinii nal]i [i salciile ale c`ror
ramuri se scufundau n apa limpede. Prin iarba nalt` erau
multe crengi uscate de razele soarelui, iar Neil adun` cteva [i
f`cu o gr`m`joar`.
Nu e frig, spuse el aprinznd un chibrit, dar m-am gndit
c` un foc ar fi dr`gu].
i zmbi, dar Petra nu reu[i s`-i r`spund` la fel. Neil se
a[ez` pe un bu[tean, la c]iva metri de ea.
Te-am adus aici pentru c` voiam s` vorbesc cu tine
departe de ferm`, \ntr-un loc n care s` nu fii influen]at` de...
atmosfer`, s` zicem.
Am vorbit asear`, replic` ea, cu r`ceal`. Nu cred c` mai e
ceva de spus.
Tonul ei nep`s`tor l duru, dar f`cu un efort s`-[i p`streze calmul.
Acum, dup` ce m-am gndit mai bine, am n]eles c` sunt
multe de spus. Recuno[ti c` mi-ai spus totul brusc, pe
nepreg`tite?
Petra nu era de acord cu el.
PORTRETUL MISTERIOS 121

Nu-mi pari un b`rbat care s` poate fi luat prin surprindere.


Ai dreptate, dar [antajul e cu totul altceva.
{antajul! exclam` ea, mirat`.
Petronella!
Vocea lui r`mase n continuare st`pnit`, chiar calm`.
Ai amenin]at c` le vei spune vecinilor mei, dac` nu
pl`tesc. Cum se nume[te asta?
mi amintesc, murmur` ea. Dar nu e chiar a[a! Eu nu
urm`resc banii t`i. Nu vreau dect un c`min sigur pentru
David.
{i, dac` eu n-am de gnd s`-i ofer unul, cau]i n alt`
parte?
Abia atunci Petra \n]elese despre ce era vorba. Sau crezu c`
n]elege! Venise dup` ea numai pentru c` era sigur c` se va
duce la Oliver s`-i cear` ajutorul. Mai mult, aflase de la Janey
de picnic [i n]elesese c` se puteau ntlni pe drum, a[a c` se
hot`rse s-o urm`reasc`. Pentru c` nu voia ca cineva s` strice
planurile surorii sale, era gata s`-i ofere un c`min Petrei, cu
anumite condi]ii, fire[te. nc` nu-i f`cuse oferta, dar era sigur`
c` acest lucru urma s` se ntmple.
Toate astea ca s` nu se m`rite cu Oliver? Petrei i venea s`
rd` [i s` plng` \n acela[i timp. Chiar nu \n]elegea ce sim]ea
pentru el? Nu \n]elegea c` nu se putea m`rita cu Oliver
Hurd?
Orict ar fi ncercat, nu [tia cum s`-i r`spund` lui Neil.
Cum s`-i explice de ce l-a refuzat pe Oliver? Cum s`-i spun` c`
iubea un alt b`rbat? La cea mai mic` aluzie c` nu era interesat`
de el, [i-ar fi dat seama cine era b`rbatul dup` care tnjea
inima ei.
122 ELIZABETH SEIFERT

Petronella! i ntrerupse Neil gndurile. }i-am pus o


ntrebare [i nu mi-ai r`spuns. Am s` te mai ntreb ceva, dar
acum vreau un r`spuns direct [i sincer. Ce-]i spunea Oliver
lng` ma[in`?
Nimic.
nc`p`]nat`, hot`r c` nu avea dreptul s` [tie anumite
lucruri.
Bine! Nu e nevoie s` spui nimic, pentru c` totul se cite[te
foarte clar pe chipul t`u. Hai s` uit`m de el pentru cteva
minute [i s` ascul]i propunerea mea.
n acea clip`, Petra i[i aminti expresia plin` de entuziasm a
fratelui s`u.
David era foarte fericit. Nu [tiu ce i-ai spus, dar sper c`
nu l-ai am`git c` poate r`mne la ferm`. Ar fi mult prea crud!
Taci! i ceru el, t`ios. Ascult`-m`! Vrei s` aib` parte de o
educa]ie bun`?
{i un c`min stabil, ad`ug` ea.
{i dac` le-ar avea pe amndou`, ct de recunosc`toare ai fi?
Recuno[tin]`? Petra avu o presim]ire rea. Asta nu putea s`
\nsemne dect un singur lucru!
Nu e ceea ce crezi, o lini[ti el. Cel pu]in, nu nc`. Am
nevoie de cineva la ferm` [i tu ai putea fi persoana potrivit`.
Abia azi diminea]` mi-am dat seama.
Potrivit` pentru ce? ntreb` ea precaut`.
Inima i b`tea cu putere [i numai gndul c` va fi lng` el zi
de zi o ame]ea.
Doamna Allen pleac` de la ferm`. M` anun]ase cu ceva
vreme n urm`, dar abia acum s-a hot`rt s` se mute n New
York, la fratele ei care a r`mas de curnd v`duv. Prin urmare,
am nevoie de o menajer`.
PORTRETUL MISTERIOS 123

Petra nu se a[teptase la a[a ceva, dar [tia exact care erau


atribu]iile aceste slujbe, pentru c` la Redwell avuseser`
menajer`.
Dar doamna Cameron? N-o s` se mpotriveasc`?
El cl`tin` din cap.
Nu, din mai multe motive, dar am s`-]i spun numai dou`.
Pe Fay n-o intereseaz` treburile casnice [i nu-i mai place deloc
ferma dup` ce a murit tata.
{i mai este [i Janey.
A, Janey, spuse el.
n col]ul gurii lui ap`ru un zmbet ironic.
Aici e ntr-adev`r o problem`, pentru c` mi doresc
foarte mult s` se m`rite cu Oliver. Crezi c` po]i s` supor]i?
pufni el.
Nu [tiu...
Petra sim]ea privirea lui insistent` pe chipul ei mbujorat [i
ar fi vrut s`-i poat` spune c` e gata s`-l ajute cu pl`cere [i c`
era sigur` c` Janey [i Oliver vor face o pereche minunat`. Dar
nu [tia cum va reac]iona Neil dac` ar auzi a[a ceva [i se ntreb`
dac` nu-i f`cuse aceast` ofert` tocmai pentru c` exista posi-
bilitatea ca ea s` i-l fure pe Oliver lui Janey. De dragul lui
David, renun]` la mndria ei [i accept` s` fie sclava lui Neil.
Avea s`-i fie greu s`-l vad` zilnic, dar nu imposibil!
Ei bine, la ce concluzie a]i ajuns, domni[oar` Sinclair?
[i ridic` privirea spre el, [ov`itoare.
Dac` tu crezi c` fac fa]`...
N-ai ncredere n tine? zise el, f`r` s`-[i ascund` u[urarea.
Doamna Allen o s` plece la sfr[itul s`pt`mnii [i o s`-]i arate
tot ce trebuie s` [tii. Dac` ai nevoie, te pot ajuta [i so]iile
angaja]ilor de la ferm`.
124 ELIZABETH SEIFERT

nseamn` c` o s` stau pe un scaun [i o s` dau ordine,


replic` ea, arogant`.
Nu te am`gi, Petronella. O s` faci mai mult dect att.
n schimbul a ce?
Pute]i s` sta]i n casa mea, ]i voi cump`ra tot ce-]i trebuie
[i-l voi trimite pe David la o [coal` bun`. Chiar [i la facultate,
dac` are note bune.
Asta nsemna c` avea n fa]a ei ani ntregi n care se va
ocupa numai de treburile casnice! Ideea aceasta n-ar fi deran-
jat-o dac` Neil ar fi iubit-o, dar, \n condi]iile acelea, nu [tia
dac` va putea rezista. Att de aproape [i totu[i att de departe
de el...
Nu [tiu cum s` te r`spl`tesc, [opti ea, ferindu-[i
privirea.
Credeam c` eu \]i eram dator, o tachin` el. mi amintesc
exact ce mi-ai spus!
Da, [tiu, spuse ea. A[a am crezut, dar am n]eles c` nu
aveam dovezi solide.
Nu aveai nici un fel de dovad`, Petronella, [i m` bucur c`
recuno[ti asta. Nu aveam de gnd s` tr`iesc tot restul vie]ii cu
aceast` fals` nvinuire.
n astfel de momente, Petra sim]ea c`-l ur`[te.
Cum r`mne cu familia ta? ntreb` ea, cu voce egal`.
Janey s-ar putea s` m` accepte, dar doamna Cameron?
Ajut-o pe Janey s` se c`s`toreasc`, spuse el, [i nimeni
n-o aib` nimic mpotriva ta.
Dar dac` ei n-o s`-i plac` s` fie mpins` de la spate?
insist` ea, f`r` s` fie pe deplin convins`.
N-o s` aib` nici o obiec]ie, atta vreme ct va fi mpins`
spre Oliver, replic` el.
PORTRETUL MISTERIOS 125

Chiar [i dorea s-o vad` c`s`torit`! [i spuse Petra; dup` ce


va sc`pa de Janey, ce va urma? Un alt plan pentru propria ei
c`s`torie, poate?
Se preg`tea s`-i pun` [i alte ntreb`ri, dar descoperi
c` nu era n stare s` mai rosteasc` nici o vorb`. Tot cor-
pul \i tremura, iar picioarele nu-i mai sus]ineau corpul
fragil.
Neil! apuc` ea s` [opteasc` nainte s` le[ine.
Nu v`zu c` Neil o prinse n ultima clip` [i o ]inu aproape
de el pn` cnd d`du semne c`-[i revine.
Avea nevoie de cuvinte calde, care s-o mb`rb`teze, dar
vorbele lui erau dure, reci.
Asta s-a ntmplat din cauza lui David sau a lui Oliver?
ntreb` el, pe un ton aspru. Trebuie s` nve]i, Petronella, c` \n
via]` nu prime[ti tot ceea ce-]i dore[ti. Am acceptat tot ce
mi-ai cerut pentru David, deci nu el este motivul.
Petra se ab]inu n ultima clip` s` nu strige la el. S` cread`
ce voia! Poate c` era mai bine s` cread` c` iubea un alt
b`rbat, pentru c` altfel va pricepe foarte repede adev`rul.
Dar nu pricepea cum de se ndr`gostise de un b`rbat att de
insensibil, care nu ezita s`-[i bat` joc de ea nici atunci cnd
era bolnav`!
Petronella!
P`rea speriat, ca [i cum tremuratul ei l-ar fi alarmat.
O s` treac`, [tii bine. Oliver n-ar fi putut s` te fac` fericit`.
n plus, n-ai fi putut s` r`spunzi s`rut`rilor mele dac` l-ai fi
iubit cu adev`rat.
Indignarea [i apoi teama c` el a ghicit adev`rul o
cuprinser`.
126 ELIZABETH SEIFERT

Nu [tiu despre ce vorbe[ti, [opti ea.


Nu?
Profitnd de faptul c` era n bra]ele lui, Neil i d`du p`rul
de pe frunte [i o mngie u[or pe obraz, n timp ce gura lui se
apropia de a ei.
Atunci, am s`-]i ar`t care e cel mai bun antidot la temerile
care te bntuie [i, n acela[i timp, r`spunsul la ntrebarea ta
naiv`.
O s`rut` cu mult` blnde]e, apoi culese tandru lacrimile
care i se rostogoleau pe obraji. Petra se topi n bra]ele lui [i
r`spunse s`rutului care urm`, autoritar [i blnd n acela[i
timp. O puse pe p`mnt [i o ]inu sub el, n timp ce minile i
dezmierdar` trupul [i p`trunser` sub tricoul ei sub]ire, cu
mult` ndr`zneal`.
Nu te opune! [opti el. Nu uita c` trebuie s` scapi de o
fantom` care te bntuie.
Petra se sim]ea neajutorat` \n bra]ele lui puternice, dar tre-
buia s` admit` c`-i f`cea pl`cere s` fie prizoniera lui Neil. F`r`
s`-i dea seama, \[i arcui trupul [i se lipi de al lui, apoi \[i trecu
minile prin p`rul lui. Pielea \i ardea sub palmele lui, inima \i
b`tea nebune[te, dar i pl`ceau senza]iile tr`ite [i nu voia ca
Neil s` se opreasc`.
Cnd el f`cu acest lucru, Petra se sim]i frustrat`.
Neil? [opti ea, cernd o explica]ie pentru \ntreruperea
magiei.
N-a[ vrea s`-]i dau drumul, dar scopul acestui exerci]iu
nu este s` vedem ct de departe putem merge. Erai pe punc-
tul s` faci o criz` de isterie [i m-am gndit c` ai nevoie de un
[oc. Te sim]i mai bine?
Mai bine? repet` ea n gnd. Cum putea s` ntrebe a[a ceva?
PORTRETUL MISTERIOS 127

Nu, r`spunse ea, bosumflat`.


F`r` s`-i pese de p`rerea pe care putea s-o aib` despre ea,
ncerc` s` se apropie din nou de el, dar Neil, ca de obicei, era
cu un pas naintea ei.
Petronella, spuse el blnd, dar ferindu-se de \mbr`]i[area
ei. La asta m` refeream cnd spuneam c` e[ti mult prea vul-
nerabil` \n fa]a b`rba]ilor. Trebuie s` te maturizezi.
Cuvintele lui extrem de dure o aduser` cu picioarele pe
p`mnt. Oare credea c` r`spundea a[a tuturor b`rba]ilor care-i
f`ceau avansuri? Dac` da, atunci i era mai bine f`r` el.
Nu sunt un copil! replic` ea, n]epat`.
O s` discut`m despre asta alt` dat`, zmbi el, ridicndu-se
n picioare. Am \n elicopter un co[ cu ni[te sandvi[uri [i cafea.
Cred c` ]i-ar prinde bine s` m`nnci ceva nainte s` plec`m.
n cele cteva minute cnd r`mase singur`, Petra ncerc`
s`-[i refac` ]inuta [i s` par` st`pn` pe sine.
De unde [tiai c` o s` ai nevoie de ceva de mncare?
Nu [tiam, r`spunse el. Dar avusesem de gnd s`-mi
petrec ziua departe de ferm`, a[a c` doamna Allen mi
preg`tise toate astea.
{i nu te-ai mai dus?
El i ntinse un sandvi[.
Ceva m-a f`cut s` m` r`zgndesc, dar nu vreau s` intru n
am`nunte.
Petra credea c` se refer` la Janey [i la fericirea ei, pe care
p`rea c` [i-o dore[te att de mult, dar nu insist`.
Mul]umesc, Cameron, [opti ea, lund o cea[c` de cafea.
{i asta trebuie s-o l`murim!
Ce anume?
Nu mai vreau s`-mi spui Cameron. De acum nainte mi
spui numai Neil".
128 ELIZABETH SEIFERT

Dac` a[a spui tu... Neil.


Vezi? Nici m`car n-a durut!
]i spuneam Cameron, pentru c` a[a l-am numit pe
b`rbatul din tablou.
Poate n-ar strica s-o lu`m de la \nceput.
Nu sunt sigur` c` a[ vrea asta, se opuse ea. Cred c` a fost
foarte urt din partea ta c` nu te-ai prezentat imediat ce ne-am
ntlnit. Eu nu te-am recunoscut din pricin` c` erai acoperit
de noroi, dar tu ce scuz` ai?
El i arunc` o privire scurt`.
Nici eu nu [tiu sigur. N-am crezut c` o s` apar` ziua cnd
o feti[can` o s` m` fac` s`-mi pierd controlul!
Poate c` a fost soarele de vin`.
Poate.
Se uit` uimit la teancul de sandvi[uri care se mic[orase cu
repeziciune.
Cnd ai mncat ultima oar`?
Petra ro[i [i mpinse c`tre el ultimul sandvi[.
mi pare r`u.
Ai mncat ceva de diminea]`?
Nu.
A[a am crezut [i eu. Ct ai dormit azi-noapte?
N-am prea dormit, recunoscu ea, sp`[it`.
Ochii lui alba[tri se fixar` asupra ei.
Te sf`tuiesc s` nu mai procedezi a[a, Petronella. Asta
dac` vrei s`-mi fii de folos la ferm`!
Capitolul 9

Pe drumul c`tre ferm`, Petra se ntreb` dac` proceda


corect. Era ciudat, poate chiar o ironie, c` acum, cnd
ob]inuse ceea ce-[i dorise de la bun nceput, se temea pentru
viitor. {tia c`-i va fi greu s`-[i ascund` adev`ratele sentimente
pe care le avea fa]` de Neil, dar... O idee o ngrozi. Dac` el se
va c`s`tori? Era foarte normal ca, din multele prietene despre
care i povestise Janey, s` aleag` una c`reia s`-i cear` s`
locuias` la ferm`, cu el. Dar alung` acest gnd, spunndu-[i c`
va trece peste acest obstacol, atunci cnd va ap`rea.
Nimeni nu p`ru surprins de ntoarcerea ei, ceea ce o f`cu
pe Petra s` se ntrebe dac`, n afar` de doamna Allen, mai [tia
cineva c` [i f`cuse bagajele [i plecase.
David p`rea foarte fericit de solu]ia g`sit`, [i asta conta cel
mai mult. Ultimele ore fuseser` groaznice pentru Petra, dar
le-ar fi retr`it f`r` s` stea pe gnduri, numai ca s` vad`
ncntarea care ap`ruse pe chipul lui fratelui ei atunci cnd i
spusese c` vor r`mne la ferm`. l asigur` c` aranjamentul era
permanent, cel pu]in pn` cnd va termina [coala.
130 ELIZABETH SEIFERT

David, n]elegi c` Neil nu ne datora nimic, nu-i a[a?


ncerc` ea s`-i explice, destul de ru[inat`. Trebuie s`-i fim
recunosc`tori c` ne permite s` locuim aici. O s`-i iau locul
doamnei Allen, dar asta nu este suficient ca s` ne pl`tim dato-
ria fa]` de el. Sper ca, ntr-o zi, s` putem face acest lucru.
{tia c` e mult prea vag, dar nu putea promite mai mult.
David era, n continuare, entuziasmat de ideea
internatului.
{tiu c` va fi greu, mai ales la nceput. O s`-mi fie dor de
tine, dar am doisprezece ani [i o s` m` descurc! Dup` ce o s`
m` obi[nuiesc, o s` fie chiar distractiv. Vezi tu, trebuie s` nv`]
ca s` pot s` fac toate lucrurile pe care mi le-am propus. Tata
mi-a povestit cum era la el la [coal`. {i Neil mi-a spus. Neil e
un tip super, Petra!
{i-i f`cu semn cu ochiul. nv`]ase gestul de la fermieri [i era
extrem de amuzant cnd l f`cea.
Doamna Allen era foarte mul]umit` c` Neil i g`sise att de
repede o nlocuitoare [i i se p`rea potrivit ca aceasta s` fie
veri[oara lui. i explic` tot ce trebuia s` [tie n buc`t`rie, apoi
i f`cu turul casei, intrnd n toate dormitoarele. Cnd
ajunser` la camera lui Neil, Petra r`mase n prag. Patul era
nef`cut, iar perna p`stra conturul capului lui. Doamna Allen
ncepu s` strng` lucrurile mpr`[tiate prin camer`,
bomb`nind nemul]umit`, [i-i spuse c` Neil nu accepta s` se
intre n camera lui dect diminea]a, pentru a se face patul.
Strnge pijamaua, i ceru doamna Allen.
Petra o ascult`, cu gesturi automate, dar nu v`zu bluza.
Nu poart`, veni explica]ia.
Petra nghi]i n sec, spunndu-[i c` erau multe aspecte ale
acestei slujbe la care nu se gndise.
PORTRETUL MISTERIOS 131

Dup` cum anticipase Neil, mama lui vitreg` nu coment`


noua pozi]ie a Petrei, dar o trat` cu superioritate, cerndu-i n
permanen]` cte ceva. Ct despre Neil, el se purta civilizat n
prezen]a altor persoane, dar i ar`ta clar c` nu mai era un
oaspete n casa lui. ns` tocmai aceast` atitudine o ambi]ion`.
Cnd Janey coment`, t`ios, c` puteau s` angajeze una din
so]iile b`rba]ilor de la ferm`, Petra se hot`r s` le arate de ce
era n stare, chiar dac` asta nsemna s` munceasc` pe rupte.
La Redwell, talentul ei culinar fusese adesea l`udat, dar
acum ncercarea ei de a impresiona se ntoarse mpotriva ei.
Oliver, invitat la mas` n prima sear` dup` plecarea doamnei
Allen, fu att de generos cu laudele sale, nct Janey se sim]i
profund jugnit`.
N-a fost o mi[care prea inteligent`! i repro[` Neil,
venind n buc`t`rie dup` cin`.
F`r` s`-i cear` am`nunte, ea n]elese la ce f`cea referire.
De unde era s` [tiu?
Era mult prea obosit` ca s` discute cu el n contradictoriu,
dar el n-o menaj`.
Avem o n]elegere, Petra!
N-am uitat.
N-a[ fi crezut!
Vorbe[ti de parc` a[ fi f`cut ceva inten]ionat!
S` nu se mai ntmple! Oliver e foarte u[or de impre-
sionat, a[a c`, dac` [tii c` vine la mas`, f` doar o friptur`. Dac`
se poate, tare ca talpa de pantof! Trebuie s`-]i la[i imagina]ia
s` zboare!
E[ti imposibil! ripost` ea, v`znd foarte clar
str`lucirea ironic` din privirea lui. V`d c` pot s` m` bazez
pe imagina]ia ta.
132 ELIZABETH SEIFERT

Totu[i, privirea lui Oliver spunea foarte clar ce era n


mintea lui, seara asta.
Petra sim]i c` se sufoc` de indignare.
Chiar crezi c` pot s` atrag pe cineva mbr`cat` a[a? spuse
ea, ar`tnd c`tre fusta [i bluza mototolite, pe care le purta de
cteva s`pt`mni.
A[adar, ai nceput s` te plngi?!
Furioas`, vru s` plece, dar nu reu[i s` fac` dect un pas
nainte ca el s-o ajung`.
Vreau ca servitorii mei s` m` priveasc` n fa]` atunci cnd
le vorbesc.
Tic`...
Petronella!
mi pare r`u.
Atingerea lui o tulbura [i era prea mult pentru nervii ei, [i
a[a ntin[i la maximum.
E mai bine, chiar dac` o spui f`r` entuziasm. Dac` Oliver
insist`, s-ar putea s` fiu nevoit s` iau m`suri. Ca acum, de plid`.
U[a se deschise [i Petra l v`zu pe Oliver n cadrul u[ii,
urmat de Janey, care ]inea n mn` tava de cafea. Apoi Neil se
aplec` u[or, c`tre ea, iar Petra nchise ochii.
Cteva secunde mai trziu, el i privea satisf`cut buzele
pline, care tremurau din pricina s`rutului.
Trebuie s` ne ocup`m de garderoba ta, [opti el,
privind-o cu aten]ie. Mine o s` mergem n ora[.
Pe hol se auzeau pa[ii cuiva care se ndep`rta n grab`.
Chiar trebuia s` faci asta? ntreb` ea, convins` c` Neil
auzise u[a deschizndu-se.
Pentru moment, Petra ignor` remarca lui n leg`tur` cu
mersul n ora[.
PORTRETUL MISTERIOS 133

S-ar putea s` nu crezi, Petronella, dar sunt gata s` profit


de orice ocazie. Ar fi bine s` nu ui]i asta!
Mai trziu, n aceea[i sear`, doamna Cameron veni n
camera ei.
Janey mi-a spus c` te-a v`zut cu Neil n buc`t`rie, intr` ea
direct n subiect.
Petra ro[i violent, ntrebndu-se ce-i povestise fiica ei.
Neil mi-a spus c` vrea s` ia micul dejun cu o jum`tate de
or` mai devreme, atta tot, improviz` ea.
Nu spusese o minciun`, pentru c` Neil i ceruse acest lucru
nainte s` ias` din buc`t`rie.
Janey mi-a dat de n]eles c` erai n bra]ele lui, insist`
doamna Cameron.
A... a fost o gre[eal`. Dup` cum cred c` v` da]i seama,
Neil a glumit.
Ar fi vrut s` poat` spune c` Neil f`cuse asta doar pentru
Janey, dar [tia c` doamna Cameron ar fi fost jignit` s` aud`
c` Oliver era interesat de o alt` femeie, [i nc` n prezen]a
fiicei ei!
{i de ce trebuia s` discute cu tine?
Era clar c` scurta explica]ie a Petrei n-o mul]umise.
Pentru c` sunt menajera, r`spunse ea, ncercnd s`-[i
p`streze demnitatea.
Toat` lumea [tie ce nseamn` asta! replic` ea t`ios,
strngnd puternic buzele sub]iri.
Petra p`li brusc.
V` rog, doamn`! ncerc doar s` fiu de folos [i am crezut
c` ve]i fi de acord...
Doamna Cameron p`rea s` nu aib` nici un pic de mil` pen-
tru tinerele naive care ndr`zneau s` fie att de frumoase ca
134 ELIZABETH SEIFERT

Petra. De cnd murise so]ul ei, nu mai avea cine s`-i suporte
ie[irile r`ut`cioase [i r`zbun`toare. Neil nu i le ng`duia, iar
Janey nu \ndr`znea s`-i r`spund`.
Ce vei face atunci cnd Janey se va c`s`tori, iar eu m` voi
ntoarce n ora[? Chiar [i fratele t`u va fi plecat la [coal`!
M` a[tept s` r`mn aici.
Dup` cum se a[teptase doamna Cameron, vocea ei nu mai
era att de sigur`.
Singur` cu Neil!
Doamn`, v` rog!
ngrozit`, Petra se ntreb` dac` toat` lumea avea accea[i
impresie despre pozi]ia ei n casa lui Neil.
Probabil c` doamna Edwards va locui aici, spuse ea, f`r`
prea mult` convingere. {ti]i, doamna Edwards este...
{tiu foarte bine cine este! Este o femeie foarte
respectabil` [i foarte capabil`, care ar fi fost perfect` pentru
slujba pe care o ocupi tu! Faptul c` va sta aici e cu att mai
ridicol!
Nu v`d ce rost are s` continu`m discu]ia asta, spuse
Petra, sim]indu-se ca un animal ncol]it. Nu pricepe]i!
Important e s` pricepi tu!
Doamna Cameron ezit` o clip`. Se ndrept` c`tre u[`, apoi
se ntoarse spre Petra, alegndu-[i cu grij` cuvintele:
Nu m` n]elege gre[it, draga mea. Dac` ]i s-ar ntmpla
ceva, m-a[ sim]i responsabil`. B`rba]ii accept` cu bucurie tot
ce li se ofer` pe tav`, iar Neil nu face excep]ie.
Cteva minute dup` plecarea doamnei Cameron, Petra nu
\ndr`zni s` se mi[te. [i d`du seama c` era prea trziu s`
PORTRETUL MISTERIOS 135

renun]e [i decise s` reziste r`ut`]ilor acestei femei. Chiar dac`


vorbele ei puteau fi justificate prin faptul c`-[i ap`ra copilul,
principala grij` a Petrei era s` nu-l provoace din nou pe Neil.
Era clar c`, \n buc`t`rie, inten]ionase doar s`-i demonstreze
lui Oliver c` ea flirta cu to]i b`rba]ii. Chiar dac` func]ionase,
nu voia s` mai fie ntr-o asemenea postur`.

***

A doua zi, Petra se duse n buc`t`rie foarte devreme [i-l


g`si pe Neil bnd cafeaua lng` plit`. Toat` lumea i spunea
a[a, dar n realitate era un aragaz electric, amplasat lng` o
ma[in` de sp`lat vase [i alte obiecte electrocasnice
moderne.
Bun` diminea]a! o salut` el pe un ton zeflemitor. Acum
se vine la treab`?
Dar nu e nici m`car ora cinci!
Se uit` nemul]umit` la blugii lui care-i scoteau n eviden]`
picioarele lungi [i la c`ma[a perfect c`lcat`. Nici la o or` att
de matinal`, Petra nu-i putea face fa]`: tricoul ei avea o pat`
de cafea, iar fusta era mototolit`. Se sp`lase de fa]`, dar nu se
piept`nase, [i acum ncerca \n zadar s`-[i a[eze p`rul care-i
c`dea pe umeri. Neil nu spuse nimic, dar Petra [tia c` nu-i
sc`pase nici un am`nunt.
Te-am avertizat c` trebuie s` te scoli devreme.
Da, bine!
Dac` ar [ti c` nu dormise deloc din cauza aluziilor f`cute
de mama lui vitreg`!
136 ELIZABETH SEIFERT

Chiar nu [tii cum trebuie s` se poarte o menajer`? Nu


n]eleg cum po]i s` le spui bun` diminea]a celor care trebuie
s` asculte de ordinele tale!
Minile lui alunecar` pe umerii ei, f`cnd-o s` tremure u[or.
Ia-]i minile de pe mine! strig` ea, f`r` s`-[i dea seama.
Le ur`sc!
El se ncrunt`, dar pe buze i ap`ru un zmbet.
N-am dreptul? o tachin` el, f`r` s`-i dea drumul.
Nu, nu a[a.
Nu vrei s`-mi explici?
De ce avea o voce att de cald`? se ntreb` ea n gnd.
Nu pot, spuse ea, trecndu-[i minile prin p`r. Dar
nu-mi place s` fii att de aproape de mine.
S`pt`mna trecut`, ntr-o anumit` noapte, nu erai de
aceea[i p`rere, replic` el, aspru. {i dac` te mai mpotrive[ti, o
s`-]i ar`t exact ce drepturi am!
N-o s` ndr`zne[ti!
Provocat de cuvintele ei, Neil o trase spre el [i-i astup` gura
cu a lui, f`r` s` ]in` cont de pumnii ei mici care-l loveau \n
piept.
Las`-m`, bestie! reu[i ea s` rosteasc`.
Astfel de cuvinte incit` un b`rbat.
Petra ridic` piciorul, vrnd s`-l loveasc`, dar el i-l
prinse [i o trase mai aproape, ]inndu-i piciorul ntre
picioarele lui.
Crezi c` e[ti mai puternic dect mine, atta tot!
{i ce-ar trebui s` fac ca s`-]i dovedesc asta? gemu el, cu
ochii la pieptul ei pe jum`tate dezvelit din cauza luptei.
PORTRETUL MISTERIOS 137

Vino ncoace, rebel` mic`, veri[oara mea de acum dou` secole!


Buzele lui le c`utar` din nou pe ale ei, n timp ce mna lui
expert` se strecur` sub tricou. Atingerea lui alung`
mpotrivirea Petrei, iar minile ei l ]inur`, la rndul ei,
aproape.
Dac` ar fi toamn` [i am fi singuri n cas`, te-a[ duce chiar
acum n camera mea, murmur` el, amenin]`tor.
Cuvintele lui i aduser` aminte de ntreb`rile lui Fay
Cameron [i o f`cur` s` se ndep`rteze brusc de el. Neil nu
ncerc` s-o re]in` [i o urm`ri cu privirea, u[or amuzat, \n timp
ce lua de pe mas` cea[ca de cafea.
Acum poate mi spui de ce e[ti ntr-o dispozi]ie att de
proast` diminea]a asta. Are vreo leg`tur` cu vizita pe care ]i-a
f`cut-o Fay asear`?
Nu, r`spunse ea automat.
Apoi l privi nedumerit`, f`r` s` priceap` de unde [tia.
Po]i s` ai ncredere n mine, Petronella. ncearc` [i ai s`
vezi c` nu e att de greu.
Sarcasmul lui era evident, dar Petra era de p`rere c` Neil
nu trebuia s` afle chiar toate am`nuntele discu]iei din seara
precedent`.
Doamna Cameron a venit s` vad` ce mai fac, r`spunse ea,
cu ochii n p`mnt.
Aha! n]eleg!
Vocea lui nu dezv`luia dac` o credea sau nu. Puse cea[ca
de cafea pe mas` [i se ndrept` spre u[`.
M` ntorc la ora nou`, scumpo. S` fii gata! O s` vin` [i
Janey n ora[.
138 ELIZABETH SEIFERT

{i micul dejun? ntreb` ea.


Nu m-am s`turat, dar ce am primit mi ajunge... pentru
moment.

***

Neil l lu` [i pe David n ora[, iar b`iatul era ncntat de


primul lui zbor ntr-un avion particular. Entuziasmul lui o
molipsi pe Janey, care glumi cu el, spre surprinderea Petrei.
Departe de mama ei, Janey p`rea complet diferit` era
amuzant`, amabil`, foarte pl`cut`.
Privind pe geam, Petra \[i aminti discu]ia pe care o avusese
cu Neil n biroul s`u, nainte de a pleca. i spusese c` nu avea
de gnd s` mearg` n ora[, dar el nu o luase n serios. n loc
de r`spuns, i nmnase un teanc de bancnote.
Ce s` fac cu at]ia bani? ntrebase ea.
S`-]i cumperi tot ce-]i trebuie. N-am discutat pn` acum
despre situa]ia ta financiar`, Petronella, dar cred c` n-ai nici
un ban. Munce[ti de peste o s`pt`mn`, deci po]i s` con-
sideri ace[ti bani ca primul t`u salariu. Refuz s` am ca mena-
jer` o tn`r` care arat` ca o sperietoare de ciori! Accep]i sau
nu?
Primul impuls al Petrei fusese s` lase banii pe birou sau
s`-i arunce la co[, dar privirea lui o avertizase c` subiectul era
foarte serios. [i d`duse seama c` avea nevoie de haine noi ct
mai repede, a[a c` murmurase:
Mul]umesc.
Cu pl`cere!
PORTRETUL MISTERIOS 139

Dup` ce aterizar` la Calgary, Neil anun]` c` el [i David se


vor plimba mpreun` prin ora[ n timpul cnd Petra [i Janey
vor merge la cump`r`turi.
Petra respir` u[urat` la gndul c` privirea lui critic` nu va
sta a]intit` asupra ei [i o urm` pe Janey c`tre cel mai mare
centru comercial din ora[.
Ea cerceta atent` pre]urile produselor, gndindu-se la
faptul c` David avea nevoie de multe lucruri pentru [coal`,
dar Janey cump`r` lucruri extrem de scumpe [i trecu totul n
contul lui Neil.
N-o s` obiecteze, pentru c` majoritatea sunt pentru
trusoul meu, explic` ea vesel`.
Petra o privi cu ndoial`, pentru c` nu fusese anun]at` nici
m`car logodna.
E totul hot`rt?
Nu chiar, dar toat` lumea se a[teapt` ca, ntr-o bun` zi,
eu [i Oliver s` ne c`s`torim. Stabilirea datei e numai o
chestiune de timp. Seara trecut` mi-a spus c` zilele urm`toare
o s` discut`m serios despre asta.
Nu p`reau cuvintele unui b`rbat ndr`gostit, dar m`car era
dispus s`-[i asume un angajament. Poate c`, a[a cum sugerase
Neil, avusese nevoie de un impuls.
Poate c` o s` te cear` n c`s`torie cu prima ocazie cnd
v` ve]i vedea, spuse ea.
Vine la noi mine [i poate c-o va face, dac` nu va fi prea
mult` lume n jur.
Oare era o aluzie? se ntreb` Petra. Oricum, [i spuse c` era
bine s`-i lase singuri seara urm`toare.
140 ELIZABETH SEIFERT

Alese trei rochii destul de sobre, care s` se potriveasc`


pozi]iei ei, dar nu putu rezista tenta]iei de a lua [i una
lung`, \n culori aprinse, care [tia c` i s-ar potrivi foarte
bine.
Cnd se ntlnir` cu Neil [i David, cele dou` tinere erau
destul de obosite.
Neil mi-a promis c` m` duce la Calgary Stampede,
anun]` David. E un carnaval organizat pentru cowboy la care
merg to]i fermierii. Acum o s` fiu doar spectator, dar poate o
s` particip [i eu ntr-o zi!
Ce frumos, murmur` ea.
Nu-i venea s` cread` c` b`iatul palid [i sl`bu] se transfor-
mase n doar cteva s`pt`mni ntr-unul robust, plin de
entuziasm.
La mas`, Neil se a[ez` lng` Petra. Restaurantul era foarte
pl`cut [i lini[tit, iar por]iile erau nea[teptat de mari.
Ai avut o diminea]` pl`cut`? o ntreb` Neil pe Petra.
Da.
Ar fi vrut s`-i spun` ce-[i cump`rase, dar nc` se sim]ea
destul de ru[inat` pentru c` acceptase banii lui.
La un moment dat, sim]i c` Neil o ia de mn`. Uimit`, se
uit` la el \ntreb`tor, dar el se mul]umi s`-i zmbeasc`.
Ce nseamn` asta? [opti ea.
Degetele lui o strnser` mai tare.
Credeam c` ai n]eles c` am venit aici ca s`-l convingem
pe Oliver c`-]i place de mine.
C`-mi place de tine?
Da, asta am spus!
PORTRETUL MISTERIOS 141

n]eleg, r`spunse ea, palid`. Dar Oliver nu este aici.


Janey o s`-i spun`. Ea observ` absolut tot!
Dac` Janey crede c` Oliver este interesat de mine, atunci
o s`-i spun` c` le-am f`cut avansuri tuturor b`rba]ilor pe care
i-am ntlnit.
Da, s-ar putea s` ai dreptate. Dar eu [tiu c`,
dintotdeauna, Oliver a respectat ceea ce era al meu.
n]eleg, spuse ea din nou.
Dar tonul ei era acum mai resemnat.
]i promit c`-]i dau drumul la mn` dac` zmbe[ti. Dar f`
[i tu un efort! Nu m` l`sa numai pe mine s` m` gndesc la tot
ce trebuie f`cut!
}i-e fric`, poate, c` situa]ia ar putea sc`pa de sub
control?
Nu e[ti preg`tit` [i nici suficient de matur` ca s`
supor]i consecin]ele faptelor tale iresponsabile din
ultimele s`pt`mni. Numai eu am ]inut situa]ia sub
control!
Pentru ce nu sunt preg`tit` sau suficient de matur`?
ntreb` ea, ncruntndu-se.
Iubito, [opti el, eu am trecut de treizeci de ani. n
compara]ie cu mine, e[ti un bebelu[!
Sunt destul de mare! replic` ea, t`ios.
Ba mai trebuie s` cre[ti, [i nc` repede! Totu[i, ]i mai
dau cteva s`pt`mni!
Ct` generozitate!
Nu mai [tia care era rolul lui Oliver n aceast` discu]ie, dar
nu voia s` cear` explica]ii.
142 ELIZABETH SEIFERT

Din prima clip` \n care te-am v`zut, am sim]it c` e[ti


necinstit! Exact ca [i Cameron al meu, cel din tablou.
nainte s`-i poat` explica afirma]ia, interveni Janey:
Ce vorbi]i voi acolo?
Petronella face ni[te preciz`ri foarte interesante despre
str`mo[ul nostru comun.
De ce \i spui Petronella? Ea ne-a spus tuturor c` vrea
s`-i spunem Petra.
Mie mi place numele ei ntreg, zmbi Neil. Mai ales dac`
sunt singurul c`ruia i se permite s`-l foloseasc`.
Petra i arunc` o privire ucig`toare, spre amuzamentul lui
Janey.
Sper c` Petra [tie ce fel de om e[ti! rse ea.
ncepe s` n]eleag`!
Toate femeile din regiune alearg` dup` el, explic`
Janey. Te mai miri c` e r`sf`]at? Trebuie s` rezi[ti n fa]a
farmecelor lui!
S-ar putea ca sfatul t`u s` vin` prea trziu, spuse Neil,
foarte serios.
Petra ncerc` s` spun` ceva, dar Janey i-o lu` nainte.
{tiu exact cum te sim]i! {i eu am acelea[i sentimente fa]`
de Oliver, a[a c` s` nu te superi pe Neil c` vorbe[te despre
asta. Ba chiar este bine s` se l`mureasc` lucrurile!
Petra [i trase mna din strnsoarea lui Neil. Oare de ce
avea senza]ia c` este singur` mpotriva tuturor?
Capitolul 10

Petra [tia c` Oliver va veni la cin` [i va r`mne peste


noapte. Principalul motiv era cump`rarea unor animale de
ras`, dar Janey le d`duse de n]eles c` se a[tepta s` fie cerut`
\n c`s`torie.
n sinea ei, Petra [i promise s` fac` tot ce-i st`tea n putere
ca s-o ajute pe Janey s`-[i vad` visul mplinit, deoarece credea
foarte tare c` cei doi f`ceau un cuplu reu[it [i puteau fi ferici]i
mpreun`.
Dup` ce o l`s` pe doamna Edwards s` supravegheze
preparatele puse la cuptor, Petra b`tu la u[a lui Janey, care
st`tuse n camera sa \ntreaga dup`-amiaz`.
A, tu erai! Uit`-te cum st` p`rul meu!
Las`-m` s` te ajut, se oferi Petra.
n cteva minute, i f`cu o coafur` simpl`, care i scotea \n
eviden]` tr`s`turile fe]ei.
Cred c` nu-]i trebuie ceva sofisticat. Uit`-te n oglind`,
dac` nu m` crezi.
144 ELIZABETH SEIFERT

E[ti o vr`jitoare, exclam` Janey, uimit`. Unde ai nv`]at?


N-am \nv`]at, rse ea, dar v`d c` am talent nativ. Poate o
s` fac o meserie din asta.
Janey o lu` n serios.
Poate coafeza mea din Toronto ar fi dispus` s` te ia la
salonul ei. E[ti foarte priceput`! Oliver o s` r`mn` cu gura
c`scat`! O s`-i ar`t [i mamei opera ta, pentru c` [i ea are
problema asta de cte ori vine la ferm`.
Petra a[ez` pe scaun o pereche de blugi pe care Janey \i
aruncase, neglijent`, pe podea.
Sper c` Neil este n toane bune n seara asta, continu`
Janey. Nu [tiu ce-i cu el de cnd am fost la Calgary! Nu te-ai
purtat bine cu el?
S` m` port bine? Ce vrei s` spui?
{tii tu! Ai fost rece cu el, nu?
Nu chiar.
Petra [i aminti discu]ia pe care o avuseser` cnd v`zuse
hainele pe care [i le cump`rase. Fusese nemul]umit c` nu
cump`rase mai multe [i spusese s` nu-[i fac` griji pentru David,
deoarece avea s` se ocupe el de tot ce-i trebuia pentru [coal`.
Acum \mi dau seama c` [i tu e[ti cam palid`, remarc`
Janey, studiind-o cu aten]ie. De cnd e[ti aici?
De cteva s`pt`mni.
Nu ai... probleme, nu-i a[a?
Probleme?
Janey rse u[or.
ntre o femeie [i un b`rbat poate ap`rea un singur gen
de probleme.
Janey! exclam` Petra, [ocat`. Doar nu vrei s` spui c`...
Calmeaz`-te, Petra! Se poate ntmpla oricui! Neil nu este
un sfnt, iar lng` o fat` ca tine...
PORTRETUL MISTERIOS 145

Ce se ntmpl` lng` o fat` ca mine? ntreb` ea, cu o voce


de ghea]`.
Voiam s` spun c` e[ti extrem de inocent`. Oliver spune
c` e[ti o provocare pentru orice b`rbat.
Mul]umesc, r`spunse ea pe un ton neutru. Dar trebuie
s`-]i spun c` \ntre mine [i fratele t`u nu s-a ntmplat nimic.
Atunci totul este \n regul`! zmbi Janey, cam for]at. {tii
c` Neil este fratele meu vitreg [i nu ne vedem foarte des. Te
rog s` nu-i repe]i ce ]i-am spus, pentru c` s-ar putea s` nu-i
plac`.
Petra oft` adnc, gndindu-se nc` o dat` la situa]ia imposi-
bil` n care se afla. Se duse n camera ei, f`cu un du[ [i-[i puse
o rochie nou`. [i prinse p`rul la spate cu o fund` [i se machie
foarte discret. n ciuda faptului c` n-o interesa deloc cum ar`ta
n acea sear`, rezultatul era remarcabil, fapt observat de Oliver
din prima clip`.
Dar starea ei de spirit nu era deloc bun` [i nu scoase nici
o vorb` pe toat` durata cinei.
Dup` mas`, David se duse la culcare, iar Petra vru s` fac`
acela[i lucru dup` ce le servi cafeaua.
Nu se poate, se opuse Oliver. Cnt`-ne ceva! Sunt sigur
c` Janey ar vrea s` te aud` cntnd la pian sau la chitar`.
Ea pretext` c` era obosit`.
{i trebuie s`-i duc cafeaua lui Neil, pe teras`, pentru c`
i-am promis.
Nu era adev`rat, dar era o scuz` foarte plauzibil`.
}i-am adus cafeaua, i spuse ea. {tiu c`-]i place s-o bei
cald`.
A[ez` cea[ca pe m`su]` [i vru s` intre napoi n cas`, dar el
o prinse de mn`.
146 ELIZABETH SEIFERT

Ai fost palid` toat` seara, i spuse el aspru. Te-a sup`rat ceva?


Nu, r`spunse ea repede.
Dar privirea lui insistent` \i spunea c` n-o credea.
Vino [i stai lng` mine.
O trase lng` el, iar ea nu se opuse.
Toat` situa]ia asta... E cam mult pentru tine, nu-i a[a?
Pentru c` vocea lui era foarte blnd` [i era surprinz`tor de
amabil cu ea, Petra ced` nervos [i se aplec`, punndu-[i capul
pe genunchiul lui.
Hei, ce s-a ntmplat? [opti el, abia auzit. E[ti sigur` c` nu
te-a sup`rat nimeni?
Petra [tia c` nu-i putea spune [i f`cu un efort s`-[i recapete
st`pnirea de sine.
M-ai ignorat de cnd am venit de la Calgary, se auzi ea
spunnd.
Da.
Nu ncerc` s`-i ofere scuze sau explica]ii.
Are leg`tur` cu mine?
Ai putea s` spui asta.
Mna lui se mi[c` u[or pe um`rul ei.
Nu vreau s` te sup`r, [opti ea.
S` m` superi? repet` Neil, trecndu-[i mna prin p`rul ei m`t`sos.
Petra ncerc` s` se ridice, dar el o mpiedic`.
Nu m` superi, dar trebuie s` [tii c` ai un efect foarte
puternic asupra mea. Sunt un simplu om, Petronella, iar tu
e[ti o tn`r` foarte atr`g`toare. Sunt gata s` recunosc c` te
doresc, dar una e s` vrei [i alta s` po]i avea ceva.
De ce trebuie s` fie a[a?
Ca [i cnd mngierea lui i-ar fi luat toat` povara de pe
umerii ei firavi, Petra nu se putea gndi dect la faptul c`
dorea din toat` inima s` fie a lui.
PORTRETUL MISTERIOS 147

De ce? Probabil c` nu sunt ntreg la minte, copila mea,


dac` am permis s` se ntmple tot ce s-a ntmplat n ultimele
s`pt`mni. Nu am nevoie de alte complica]ii. Cel pu]in, nu acum.
Petra i nconjur` genunchii cu bra]ul.
Cum am devenit o complica]ie?
Foarte simplu, r`spunse el f`r` menajamente. E[ti tn`r`,
foarte atr`g`toare, iar eu sunt destul de egoist.
Oare Janey avusese dreptate? se ntreb` ea. To]i b`rba]ii
erau la fel, inclusiv Neil Cameron. Sim]ea c` o cuprinde regre-
tul, dar nu dorea s` fug` de el, a[a cum se ntmplase cu
ceilal]i b`rba]i care se apropiaser` de ea.
Credeam c` tu e[ti altfel.
Nu te baza pe asta, Petronella. De obicei, b`rba]ii
reac]ioneaz` la fel n situa]ii identice sau... n fa]a aceleia[i ispite.
Nu [tiu cum ar trebui s` m` port sau ce anume s` simt...
dac` a[ fi a ta.
Respira]ia lui deveni mai agitat`.
E un singur r`spuns pentru asta, dar nu poate fi exprimat
n cuvinte. Avem multe de discutat pn` s` ajungem acolo, dar
nu n seara asta.
Oliver [i Janey trecur` pe hol, iar rsul lor ajunse pn` la
cei care st`teau pe teras`.
Crezi c` ne-au v`zut? ntreb` Petra, con[tient` de pozi]ia ei.
Foarte probabil, r`spunse el, t`r`g`nat.
Oare ce vor crede?
ncerc` s` se dep`rteze, dar Neil o re]inu.
Nu te mai gndi la ei. Cred c` grijile noastre referitoare
la ei vor lua sfr[it n curnd.
E[ti sigur?
Cred c` pot s` ghicesc gndurile, glumi el.
148 ELIZABETH SEIFERT

Cum faci asta?


El ignor` \ntrebarea, dar i d`du drumul [i o ajut` s` se ridice.
E[ti obosit` [i ar fi bine s` te duci la culcare.
Nu pot s` mai stau cu tine?
Nu, veni r`spunsul lui r`spicat. Hai, te conduc n camera ta.
Pentru c` picioarele n-o mai ascultau, Neil o lu` n bra]e.
Te duc eu sus.
Da.
Petra nchise ochii, i nconjur` gtul cu bra]ele [i-[i sprijini
capul pe pieptul lui. N-o v`zu pe doamna Cameron n hol [i
nici nu [tiu c` Neil o v`zuse, dar preferase s` nu spun` nimic.
Cnd el deschise u[a dormitorului, Petra \i [opti:
Trebuia s` vorbesc cu doamna Edwards.
Nu te mai gndi la asta.
O a[ez` cu grij` pe pat.
Dar, Neil...
Nu te mai gndi la nimic.
Depuse un s`rut pe buzele ei fierbin]i [i nchise u[a n
urma lui.

***

A doua zi, la micul dejun, Petra afl` c` Janey [i Oliver se


logodiser`.
Dac` nu te-ai fi dus att de repede la culcare, ]i-a[ fi spus
asear`, zmbi Janey.
Petra o felicit` [i ntreb`, politicoas`, cnd urma s` aib` loc nunta.
Cam peste dou` luni, r`spunse viitoarea mireas`, vesel`.
O s` am suficient timp s`-mi preg`tesc trusoul [i s` te conving
s`-mi fii domni[oar` de onoare. O veri[oar` din Sco]ia e un
lucru rar!
PORTRETUL MISTERIOS 149

Petra se ab]inu s` spun` c` era la fel de pu]in sco]ian` ca [i


Janey, dar se ntreb` cum putea s` reziste \nc` dou` luni. Dac`
ea ar fi fost logodit` cu Neil, n-ar fi fost n stare!
Janey vrea s` se m`rite la Toronto, i spuse Neil mai
trziu. Era de a[teptat, pentru c` acolo [i petrece majoritatea
timpului. P`rin]ii lui Oliver sunt divor]a]i, dar mama lui s-a
rec`s`torit [i locuie[te tot acolo. Se pare c` toat` lumea este
mul]umit` cu acest aranjament.
Dar peste dou` luni! spuse ea, absent`.
n]eleg c` nu e[ti de acord!
Tonul lui sever o f`cu s` ro[easc` u[or.
Pare o ve[nicie pentru cineva ndr`gostit.
Dar tu nu e[ti ndr`gostit`, nu-i a[a? o provoc` el. Nu
vorbe[ti din experien]`.
Ea nu r`spunde, dar [i feri privirea.
Sigur, poate c` ai fost ndr`gostit`, continu` el. O fat` ca
tine are, n mod sigur, experien]` n acest domeniu.
Fiecare are dreptul la propria p`rere, dar ar trebui s` te
asiguri c` nu gre[e[ti, zise ea, f`cndu-[i curaj [i privindu-l \n
ochi.
Da, aprob` el. Sunt multe lucruri pe care trebuie s` le
l`muresc n ceea ce te prive[te, Petronella. Dar toate la timpul
lor. Tu ai nevoie de timp mai mult dect mine.
Petra f`cu ochii mari, ncercnd s` n]eleag` afirma]iile lui.
Nu crezi c` o fat` de vrsta mea este n stare s` [tie ce vrea?
De cele mai multe ori, da. ns` pentru unele hot`rri tre-
buie s` dea dovad` de maturitate.
{i crezi c` eu sunt nc` un copil?
Dac` trebuie s` discut`m din nou despre asta, nseamn`
c` r`spunsul este da. n unele privin]e, a[a e [i normal.
150 ELIZABETH SEIFERT

Dar n altele?
Nu, spuse el, privindu-i buzele care frem`tau. n nici un
caz! Dar trebuie s` ai o form` de protec]ie.
{i dac` nu am nevoie? Sau nu vreau?
Ca toate femeile, [tii s` farmeci un b`rbat, dar cu mine
n-o s`-]i mearg`. Cel pu]in, nu acum.
Pentru c` nu vrei! Pentru c`...
Se sim]ea r`nit` [i nu cuno[tea sentimentele care o
r`v`[eau.
Taci! i ceru Neil.
Din doi pa[i, fu lng` ea [i o s`rut` gr`bit, cu pasiune.
A[ vrea s` te s`rut pn` cnd te-ai pierde \n bra]ele mele,
Petronella. Ai tras prea multe concluzii gre[ite [i trebuie s`
l`murim lucrurile.
Uimit`, Petra se dep`rt` de el, de team` c` ar putea s` aud`
ct de tare i b`tea inima. n plus, trebuia s` fac` un mare efort
de voin]` ca s` nu-i m`rturiseasc`, indiferent de consecin]e,
ct de mult l iubea.
Janey o s` stea cu Oliver [i cu tat`l lui cteva zile,
continu` Neil. Dup` aceea o s` plece cu Fay la Toronto. Cred
c` are nevoie de ajutorul t`u, pentru c` e tare mpr`[tiat`!
Plec` imediat din buc`t`rie [i Petra nu mai avu cnd s`-i
spun` c` discutase deja cu Janey [i c` aceasta [tia exact ce are
de f`cut n urm`toarele s`pt`mni.
Spre surprinderea Petrei, Janey [i exprim` dorin]a de a-l
lua pe David la ferma viitorului ei socru, iar Neil o sf`tui s`-l
lase s` mearg`.
Peste trei s`pt`mni o s` nceap` [coala, argument` el. O
scurt` pauz` ar fi foarte potrivit` [i pentru el, dar [i pentru
tine. Ct a trecut de cnd a]i stat departe unul de altul?
PORTRETUL MISTERIOS 151

N-am stat desp`r]i]i nici o zi de cnd a murit tata.


Atunci, sunt sigur c` ave]i nevoie de asta. n felul acesta,
o s` suporte mai u[or plecarea la [coal`.
Chiar dac` i d`dea dreptate, Petra nu era pe deplin
lini[tit`.
Cum este ferma lui Oliver? ntreb` ea.
Voia s` fie sigur` c` fratele ei va fi bine ngrijit.
Mare [i foarte frumoas`, r`spunse el repede, n]elegnd
ce voia s` aud`. O s`-i plac`, po]i s` fii sigur`. Janey e respon-
sabil` [i o s` aib` grij` de el.
Da...
Petra [tia c` fratele ei [i Janey deveniser` buni prieteni, dar
voia s` fie sigur` c` nu se va \ntmpla nimic r`u.
Merge [i doamna Cameron cu ei?
Nu, st` aici pn` s`pt`mna viitoare, cnd va pleca cu
Janey la Toronto, dup` cum ]i-am spus. Joe Hurd, tat`l lui
Oliver, nu se n]elege cu Fay, dar o place pe Janey.
Petra se decise brusc c` nu avea rost s` se opun` plec`rii
lui David, mai ales c` el [i dorea acest lucru.
mi pare r`u c` n-am fost mai entuziast`, ncerc` ea s`-i
explice lui Neil. Dar am avut grij` de el atta vreme [i mi-e
team` s` nu i se ntmple ceva r`u.
Nu po]i s` joci rolul unui p`rinte, Petronella. O s` obose[ti
[i n-o s` foloseasc` nim`nui. Mai bine reia-]i rolul de sor` mai
mare [i las`-l pe viitorul t`u so] s` preia responsabilit`]ile.
Dar nu am un so]!
Nu, zmbi el ng`duitor, dar ai putea avea.
Din punctul ei de vedere, aceast` discu]ie era pur [i simplu
o pierdere de vreme. Singurul b`rbat pe care [i l-ar fi dorit ca
so] era Neil, ns` nu-i putea spune acest lucru. ncerc` s`
zmbeasc`, dar nu reu[i.
152 ELIZABETH SEIFERT

Pn` atunci, ce-ar fi s` m` la[i pe mine s` m` ocup de


asta? suger` el. O s` m` duc cu ei [i o s` m` asigur c` totul este
\n regul` cu David. Dac` nu-i place acolo, ]i promit c`-l aduc
acas`.
Ce frumos ar fi ca ferma lui Neil s` fie casa lor pentru
totdeauna! \[i spuse ea.
{tiu ct e[ti de ocupat. Jake mi-a spus c`...
Nu conteaz` ce-a spus Jake, spuse ferm Neil. Joe Hurd
mi-a cerut sfatul n leg`tur` cu ultimele vite pe care le-a
cump`rat. Cred c` o s` stau acolo peste noapte [i o s` m`
ntorc mine diminea]`.

***

Petra l conduse pe David la elicopter cu inima grea, pu]in


sup`rat` c` b`iatul nu regreta deloc c` se desparte de ea. nainte
s` plece, Neil o s`rut` de fa]` cu toat` lumea, f`r` nici o re]inere.
Poate se uit` vreun b`rbat interesat, o tachinase el.
n ciuda glumei pe care o f`cuse, Petra [tia c` s`rutul
fusese doar pentru ca Oliver s` nu aib` regrete pentru
logodna recent \ncheiat`.
Dup` plecarea lor, Petra se temu c` doamna Cameron i va
cere explica]ii pentru s`rutul lui Neil, dar acest lucru nu se
ntmpl`. De fapt, ea nu vorbi cu Petra dect la cin`, cnd o
atac` pe nea[teptate.
Ct mai ai de gnd s` stai aici?
Parc` am mai discutat despre asta.
~sta nu e un r`spuns!
Petra \[i d`du seama c` nu era n]elept s-o provoace pe
doamna Cameron.
PORTRETUL MISTERIOS 153

Nu [tiu dac` pot s` v` dau un r`spuns, spuse ea,


precaut`. N-ar fi mai bine s`-l ntreba]i pe Neil?
La ce bun? ridic` Fay vocea. Am v`zut chiar azi, cu ochii
mei, de ce ]i permite s` stai aici.
A[adar, asta era! Doamna Cameron fusese deranjat` de
faptul c` fiul ei vitreg o s`rutase pe Petra.
Nu este ceea ce crede]i, spuse ea, pe un ton neutru.
Exist` o explica]ie?
Petra ignor` sarcasmul ei evident.
mi pare r`u, [opti ea. Dar nu cred...
]i pare r`u! M`car de-ar fi adev`rat!
Adev`rat?
Disperat`, Petra ncerc` s`-[i p`streze cump`tul.
Probabil c` nu e adev`rat, recunoscu ea. Nu cred c` are
de ce s`-mi par` r`u, mai ales \n ceea ce v` prive[te pe dum-
neavoastr`. Nu vreau s` fiu lipsit` de polite]e, dar cred c` nici
eu, nici David nu v-am sup`rat cu ceva.
n mod evident, doamna Cameron era foarte enervat`.
Nu [tii c` tot ce are leg`tur` cu Neil m` prive[te [i pe
mine?
Nu mi-am dat seama, murmur` Petra.
De unde s` [tim c` nu e[ti o simpl` aventurier`? Apari
aici, ne dai vie]ile peste cap! Neil este ndr`gostit de o tn`r`
foarte dr`gu]` din Toronto. Cum crezi c` o s` reac]ioneze fata
aceea cnd o s` te g`seasc` aici?
O tn`r` din Toronto?
Orict ncerc`, Petra nu reu[i s`-[i p`streze aceea[i voce egal`.
Vre]i s` spune]i c` o s` se nsoare cu ea?
Binen]eles, de vreme ce ea l iube[te la nebunie!
Petra trase adnc aer n piept.
154 ELIZABETH SEIFERT

N-o s` mpiedic c`s`toria lor, dac` la asta v` gndi]i.


n]elegnd c` este n avantaj, doamna Cameron
insist`:
E[ti o tn`r` inteligent` [i cred c`-]i dai seama c`
prezen]a ta aici nu este bine venit`.
Petra aprob` cu o mi[care a capului.
O s` vorbesc cu Neil, dup` care o s` plec.
Nu vorbi cu el! [uier` Fay. Pleac`, pur [i simplu! Ai putea
s` fii departe nainte ca el s` se ntoarc`!
Nu pot, spuse ea, cu o voce pierdut`. E vorba [i de
David... {i nu pot s` plec nainte s`-i mul]umesc lui Neil
pentru tot ce a f`cut pentru noi.
n fa]a nc`p`]n`rii demonstrate de tn`ra pe care o con-
sidera inamica ei, Fay [i pierdu controlul. S`ri de pe scaun,
ridic` mna [i o lovi cu for]` peste fa]` pe Petra.
Fay!
Vocea puternic` a lui Neil despic` aerul [i o f`cu pe mama
lui vitreg` s` se r`suceasc` rapid pe c`lcie.
Ce naiba faci?
ngrozit`, ea nu fu n stare s` r`spund`. Cu ochii mari, privi
cum Neil str`bate camera [i se opre[te lng` Petra, ncon-
jurndu-i umerii cu un gest protector.
De[i la fel de uimit` ca doamna Cameron de apari]ia
nea[teptat` a lui Neil, Petra fu cea care rupse t`cerea:
Nu e nimic, Neil. Te rog! M` simt bine. Mama ta vitreg`
[i-a pierdut cump`tul, dar cred c` a fost ndrept`]it`.
ndrept`]it`?
}innd-o \n continuare pe Petra lng` el, Neil se ntoarse
c`tre Fay, care era extrem de palid`.
PORTRETUL MISTERIOS 155

{tiu... [tiu c` s-ar putea s` te superi pe mine, dar cred c`


te afli ntr-o situa]ie care trebuie l`murit`. Am ncercat s` fac
cum e mai bine pentru tine, iar Petra poate s`-]i confirme. Ar
trebui s`-mi fii recunosc`tor!
Pentru c` te por]i a[a? n nici un caz!
Privirea lui, acum plin` de c`ldur`, se opri asupra tinerei
care tremura lng` el.
Petronella, draga mea, vrei s` ne la[i pu]in singuri? Am s`
vin imediat.
Cu mi[c`ri automate, Petra l ascult`. Dar, n loc s` se duc`
n camera sa, fugi prin u[a larg deschis` [i se ndrept` spre
pru, locul ei favorit. Dac` voia s-o g`seasc`, Neil [tia unde
s-o caute.
Dar n aceast` sear`, locul nu-i oferea lini[tea sufleteasc`
de care avea atta nevoie. Se trnti n iarb` [i ncepu s` plng`.
Petronella!
O singur` persoan` \i spunea a[a. Ar fi vrut s` se ascund`,
s` fug` de el, dar nainte s` poate face o mi[care, Neil
ngenunche lng` ea.
Petronella, draga mea!
O lu` \n bra]e, i d`du p`rul de pe fa]` [i examin` urma
l`sat` de inelul lui Fay.
mi pare r`u, copila mea. A[ fi dat orice s` nu ]i se
ntmple a[a ceva, dar nu cred c` Fay o s` te mai deranjeze
vreodat`.
Neil!
Petra \[i ridic` privirea vinovat` spre el.
Nu crezi c` ]i-am f`cut destul r`u? Din cauza mea ai
probleme cu familia!
156 ELIZABETH SEIFERT

Fay nu nseamn` familia mea, replic` el dur. Nu mi-a fost


niciodat` o adev`rat` mam`. Eu am \ncercat ntotdeauna s-o
ajut, dar ea... Nimic nu poate justifica purtarea ei din seara
asta!
Te rog, Neil, n-o judeca prea aspru, zise ea, dep`rtn-
du-se de el. Nu cred c` a vrut s` m` p`lmuiasc`, dar [i-a
pierdut controlul.
Nu conteaz`. Am l`murit ni[te lucruri amnate prea
mult` vreme [i nu cred c` o s-o vedem prea curnd. Vizitele
ei la ferm` depind foarte mult de modul n care se com-
port` n viitor. Viitorul nostru, draga mea. Pentru c` te
iubesc.
O trase din nou aproape [i o s`rut` nfocat. Petra \i
r`spunse f`r` s` stea pe gnduri, cu toat` pasiunea pe care o
ascunsese n ultimele s`pt`mni. Totu[i, g`si puterea s`-l
ndep`rteze de ea.
Neil, mama ta vitreg` mi-a spus c` e[ti ndr`gostit de o
tn`r` din Toronto. Cum po]i s` m` iube[ti pe mine?
El zmbi u[or.
n toate ora[ele din mprejurimi sunt cteva tinere cu
care Fay ar vrea s` m` nsor, dar pe mine nu m` intereseaz`
nici una. Tu e[ti singura cu care vreau s` m` c`s`toresc.
Indiferent dac` e[ti de acord sau nu, ad`ug` el.
Petra l privi nedumerit`, f`r` s` n]eleag` de ce, dup` o
asemenea m`rturisire, nu o ia din nou n bra]e.
Nu pot s` cred! strig` ea. De ce m` chinuie[ti?
El o privi prelung, apoi i vorbi cu seriozitate:
Din prima clip` cnd te-am v`zut, i-am spus lui Jake c` tu
e[ti femeia cu care am s` m` nsor. Dac` nu m` crezi, ntreab`-l!
PORTRETUL MISTERIOS 157

De ce crezi c` te-am l`sat s` stai atta la ferm`? La nceput, am


vrut s`-mi demonstrez c` nu te doresc, dar apoi mi-am dat
seama c` nu pot s` te las s` pleci.
{i cu toate astea, ai vrut s` plec! Atunci cnd mi-ai cerut
s` vin cu tine la Toronto...
Da, zmbi el amar. Pentru c` am vrut s` vin dup` tine
la Londra, s` te cer de so]ie n casa ta. Pe atunci nu [tiam
adev`rul despre situa]ia ta. Credeam c` ar fi bine s` fii n
casa ta, pentru c` e[ti att de tn`r`! Voiam s` ne c`s`torim
chiar acolo [i s` te aduc napoi ca so]ie a mea. Cnd ai
refuzat s` vii cu mine, m-am sim]it foarte r`nit, iubita mea.
Am crezut c` nu ]ii la mine [i c` te tulbur numai pentru c`
sem`n cu acel Cameron din tablou, cel de care erai atras` n
mod misterios.
n mod sigur [tii adev`rul, Neil, [opti ea. N-a[ putea s` v`
confund niciodat`.
Sper, o amenin]` el zmbind. Pentru c` [tiu cteva
moduri ca s` te conving c` eu sunt cel adev`rat!
Ar fi vrut s` se bucure din nou de c`ldura buzelor lui, dar
[tia c` trebuia s`-[i cear` iertare pentru ceva.
Cnd te-ai ntors de la Toronto, n biroul t`u... Am spus
c` trebuie s` pl`te[ti datoria str`mo[ului t`u. mi pare r`u,
Neil.
A[a [i trebuie, Petronella. A[ fi putut s`-]i ar`t chiar atunci
o scrisoare din 1880, care dovedea c` acea datorie a fost
pl`tit`, complet [i la timp.
{i... de ce n-ai f`cut-o? se blbi ea. N-aveam unde s` m`
duc, n-aveam nici un ban! M-am sim]it ngrozitor cnd te-am
amenin]at atunci, dar nu [tiam ce s` fac. {i mai era [i David...
Cu toate astea, ar fi trebuit s`-mi ar`]i scrisoarea!
158 ELIZABETH SEIFERT

Da, poate ar fi trebuit, accept` el. Dar n-am f`cut-o din


dou` motive. n primul rnd, am fost foarte uimit [i apoi nfu-
riat de ndr`zneala ta, nct am hot`rt c` trebuie s` pleci din
casa mea. Eram sigur c` voi reu[i s` te uit. Dar, la numai o or`
[i jum`tate de la plecarea ta, am fugit dup` tine. }i-am spus
tot felul de motive ca s` te conving, numai pe cel adev`rat, nu!
Ea f`cu ochii mari.
Am crezut c` m-ai urm`rit pentru c` temeai s` nu m` duc
la Oliver. N-am vrut niciodat` s` fiu cu el!
{tiu, draga mea. Nu am f`cut-o de dragul lui Janey. Eram
ngrozit s` nu fii cu adev`rat atras` de el. E [i asta o declara]ie,
nu? Apoi, n noaptea \n care am fost pe deal, am descoperit
ceva: te ag`]ai de mine pentru c` voiai s` fii n bra]ele mele.
Dup` aceea, nimic nu m-a mai putut opri! Numai c` voiam s`
nu mai avem nici o piedic` n calea noastr` [i am crezut c` tre-
buie s` a[tept logodna lui Janey cu Oliver. Dar, chiar dac` nu
]i-am spus nimic, sunt sigur c` ai ghicit din s`rut`rile mele!
Petra era cople[it` de ceea ce aflase.
De ce te-ai ntors n seara asta? De unde [tiai c` te doresc?
Am sim]it c` ceva nu e n regul`. Pentru c` te iubesc att
de mult, [tiu ce se ntmpl` cu tine [i simt cnd ai nevoie de
ajutorul meu.
Petra se nfior`. Totu[i, nu era sup`rat` pe Fay [i [i spuse
c` poate, cndva, vor reu[i s` devin` apropiate.
nc` ceva, \l auzi pe Neil. Ast`zi am stat de vorb` cu David
[i mi-a povestit despre via]a ta la Londra de cnd a murit tat`l
vostru. Mi-a spus de slujbele pe care le-ai avut, de b`rba]ii de
care ai fugit... Fratele t`u e mult mai matur dect crezi [i a
observat multe din lucrurile pe care ai crezut c` i le-ai ascuns.
Petronella, \mi vine s` te bat pentru c` nu mi-ai spus chiar tu!
PORTRETUL MISTERIOS 159

A[ prefera s` m` s`ru]i.
Nu [tia cum avusese atta curaj, dar dorin]a pe care o
sim]ea era prea puternic`.
{i eu, pentru c` nu mai rezist.
Depuse s`rut`ri u[oare pe chipul ei drag, apoi st`rui
ndelung asupra buzelor pe care le cuno[tea att de bine.
Te iubesc, [opti ea.
Nu la fel de mult ca mine, replic` Neil. Dar te voi nv`]a,
iubita mea. O s` ne c`s`torim imediat, chiar nainte ca David
s` nceap` [coala. Vreau s` avem binecuvntarea lui, dup`
care o s` am grij` [i de el.
Privilegiul de a locui la ferm` pentru tot restul vie]ii i se
p`rea incredibil. Dar [tia c` dragostea lor f`cea totul posibil.
Da, [opti ea. Tot ce vreau este s` te iubesc, s` fiu cu tine,
s` fiu so]ia ta. Sunt a ta [i po]i s` faci cu mine tot ce vrei.
El o trase mai aproape, mngindu-i snii plini.
E[ti a mea!
Pentru totdeauna!
S`rutul lor fierbinte ]inea loc de orice jur`minte.

Sfr[it