Sunteți pe pagina 1din 373

LORETTA CHASE

Nu tocmai o lady
Traducere din limba englez Cristina Radu
Prolog

Yorkshire, Anglia 24 mai 1812


- Pot s-l vd? ntreb fata.
Era realmente o fat, de cel mult
aptesprezece ani. Ochii ei albatri, imeni, pe faa
alb ca varul, erau marcai de durere i de
oboseal, dar prea mult prea tnr pentru a fi
mam.
Avusese parte de un travaliu lung i nc nu
era scpat de pericol.
Cele dou femei mai vrstnice care aveau grij
de ea - una, dei modest mbrcat, era evident o
doamn i cealalt evident servitoare - schimbar
priviri ngrijorate.
Doamna devenise marchiza de Lithby i mama
vitreg a fetei abia cu un an n urm. Cu toate
astea, atitudinea ei era la fel de plin de
compasiune i iubire ca a unei mame sau surori.
Se aplec peste capul blond ce se odihnea pe
pern.
- Draga mea, ar fi mai bine dac nu l-ai vedea,
murmur ea. Mai bine s te odihneti acum.
- E linitit, spuse fata. De ce e aa de linitit?
Lady Lithby o mngie pe frunte.
-Copilul nu e... puternic, Charlotte.
-O s moar, nu-i aa? Ah, trebuie s m lai
s-l vd. Doar pentru o clip, te rog, Lizzie. mi pare
aa ru c i creez attea probleme...
-Nu tu eti de vin, spuse tios Lady Lithby. S
nu crezi niciodat asta.
-Ascult de Excelena Sa, zise servitoarea. A
fost vina nemernicului luia. mpreun cu fiina aia
mizerabil ce-i spunea guvernant. Era treaba ei
s fie atent la lupi n piele de oaie. Dar n-a fcut-o,
nu-i aa? Te-a lsat pe tine s-o faci - i cum s tie
o fat nevinovat despre ticloenia brbailor?
Lupul n piele de oaie era mort, ucis ntr-un
duel - pentru o femeie, bineneles. Lady Charlotte
Hayward nu era ctui de puin prima sau ultima pe
care Geordie Blaine o siluise, dei poate cea mai
tnr i de cel mai nalt rang.
-Uite, vezi? spuse mama ei vitreg. Molly e de
partea ta. i eu sunt de partea ta. O lacrim i
alunec pe obraz i czu pe pern. S nu uii
niciodat asta, draga mea. Poi ntotdeauna s vii
la mine.
Dac ai fi fcut asta i vara trecut..."
Lady Lithby nu spusese aa ceva, dar ideea
nsi plutea ca o fantom n ncperea linitit.
-mi pare ru, spuse fata. Am fost aa proast.
mi pare att de ru. Dar te rog, Lizzie, te rog, pot
s-l vd? Doar pentru o clip. Te rog.
Rosti vorbele printre gfieli obosite. Ochii i se
umplur de lacrimi, i pieptul i se ridica i cobora cu
repeziciune. Cele dou femei se temeau c aveau
s o piard, dei erau atente s nu-i arate
nelinitea.
-Nu vreau s se agite, murmur Lady Lithby
ctre camerist. Las-o s vad copilul.
Molly iei i intr n camera de alturi, unde
doica luase n grij copilul.
Totul fusese foarte atent i discret aranjat:
moaa, doica, trsura care urma a duce copilul la
noii lui prini. Greeala mamei lui fusese foarte
bine ascuns.
Camerista se ntoarse cu copilul cteva minute
mai trziu. Charlotte zmbi i se ridic puin pe
perne, iar Molly i-l puse n brae. El fcu ceea ce
prea a fi o slab ncercare de a-i gsi snul, dar
renun cu un oftat.
-Ah, s nu mori, spuse mama lui. l mngie
pe capionul de pe cap. Urm cu degetul linia
nasului, a buzelor i a brbiei. l atinse cu degetul
pe mn, i micuele degete se strnser n jurul
degetului ei. Nu trebuie s mori, opti ea. Ascult
de mama.
i mai opti ceva, prea ncet ca s poat fi auzit
de ceilali. i ridic privirea spre mama ei vitreg.
- O s aib grij de el?
- Merge la o familie bun, o asigur Lady
Lithby. Au tot ncercat s aib un copil. O s-i ofere
ntreaga lor afeciune.
Dac va tri."
i asta rmase nerostit.
Poate c prea multe rmseser nerostite, dar
Charlotte era prea contient de rul fcut i de
situaia dificil n care o pusese pe mama ei vitreg
- prea contient, pe scurt, de tot ce datora acestor
femei pentru a exprima ce avea pe inim.
Poate c, de asemenea, durerea din tnra ei
inim era prea adnc i o lsase fr cuvinte.
i privea copilul i suferea, aa cum nu
crezuse c era posibil s sufere. i privea fiul,
minunatul ei fiu, i se gndea la ct ru i fcuse.
Crezuse c Geordie Blaine i frnsese inima,
dar nici nu se compara cu asta. Adusese pe lume
un copil nevinovat. Era slab. Avea nevoie de mama
lui. Dar nu-l putea pstra.
Dragostea.
Din cauza ei, fcuse ru attor persoane - i,
mai presus de toate, fiinei nevinovate pe care voia
cel mai mult s-o protejeze.
Dragostea.
Te orbea, efectiv. Nu-i mai vedeai pe ceilali.
Nu mai vedeai trecutul, prezentul i viitorul. Nu mai
vedeai nimic, n afar de un brbat lipsit de
contiin i sentimentele pctoase pe care le
inspira: dorin... pasiune...
Erau nite cuvinte pline de poezie pentru
simple dorine animalice. Acum, nelegea asta, dar
era prea trziu. Acele sentimente dispruser cu
repeziciune.
Ce rmsese era durerea mhnirii, aproape
dincolo de orice limit.
Dragostea.
Niciodat din nou. Sufletul ei nu mai putea
suporta.
Charlotte srut fruntea copilului. Apoi i
ntoarse spre camerist privirea albastr, lucind de
lacrimi.
-Acum poi s-l iei, spuse ea.
Capitolul 1

Necazul cu Darius Carsington era c n-avea


inim.
Toi cei din familia lui erau de acord c fiul cel
mai mic al contelui de Hargate pornise n via
avnd una. Toi erau de acord c, la nceput, nu
pruse a fi destinat s fie cel care ddea cele mai
mari bti de cap dintre cei cinci fii ai lui Lord
Hargate.
Cu siguran, ca nfiare nu era att de diferit
de ceilali.
Doi dintre fraii lui, Benedict i Rupert,
moteniser frumuseea smead a lui Lady
Hargate. Darius, la fel ca Alistair i Geoffrey, avea
prul de un castaniu-auriu i ochii de chihlimbar ai
lui Lord Hargate. La fel ca toi fraii lui, Darius era
nalt i puternic. La fel ca restul, era chipe.
Spre deosebire de ceilali, era studios i aa
fusese ntotdeauna, ncepuse s-l supere pe tatl
lui insistnd s mearg la Cambridge, dei toi
brbaii familiei i fcuser studiile la Oxford.
Cambridge era mai riguros din punct de vedere
intelectual, spusese el. Aici se puteau studia
botanica i siderurgia i alte subiecte de fizic i
filo- sofie practic.
ntr-adevr, se descurcase bine la Cambridge.
Din nefericire, nc de cnd i terminase studiile,
pruse c i lsase intelectul s-i domine
sentimentele i etica.
Ca s simplificm, Darius i mprea viaa n
dou: 1) studierea comportamentului animalelor, n
special comportamentul reproducerii i al
mperecherii i 2) consacrarea timpului su liber
copierii acestui comportament.
Cea de-a doua parte era problema.
Ceilali patru fii ai lui Lord Hargate nu fuseser
nite sfini cnd venea vorba despre femei - cu
excepia lui Geoffrey, care fusese monogam din
ziua n care se nscuse. Cnd venea vorba despre
cantitate ns, nici unul dintre ceilali nu-l ntrecea
pe Darius.
Cu toate astea, comportamentul lui dezmat
era o chestiune minor, pentru c tatl, mama i
restul familiei erau departe de a fi nite puritani.
Pentru c nu ajunsese s seduc fete nevinovate,
nu se puteau plnge c era un ticlos. Pentru c
era destul de iste s se limiteze la demimondene
sau chiar la cele aflate la grania naltei societi, nu
se puteau plnge de scandaluri. n acele grupuri,
morala era oricum destul de ndoielnic i faptele
lor arareori provocau mirare, fr a mai vorbi
despre apariia n fiuicile de scandal.
Ceea ce suprase familia era felul metodic i
detaat n care i ducea mai departe desfrnarea.
Fiinele pe care le studia nsemnau mai mult
pentru el dect oricare dintre femeile cu care se
culca. Putea nira diferenele, mari i mici, ntre o
ras de oi i alta. Dar nu-i putea aminti numele
ultimei sale cuceriri, ca s nu mai vorbim despre
culoarea ochilor ei.
Ateptnd n zadar ca fiul su n vrst de
douzeci i opt de ani s pun capt nebuniilor
tinereii sau cel puin s dea semne c era totui o
fiin uman, Lord Hargate decise c era timpul s
intervin.
l chem pe Darius n biroul su.
Toi fiii lordului Hargate tiau ce nseamn s
fie chemai n birou, nsemna c avea s se
npusteasc asupra lor, ca o ton de crmizi,
dup cum s-ar exprima Rupert.
Cu toate astea, Darius se ndrept spre ceea
ce Alistair numea Camera Inchiziiei aa cum ar fi
mers spre podium pentru a prezenta o lucrare:
umerii drepi, capul sus, apriga-i inteligen arznd
n ochii si aurii.
Cu o siguran semea, sttu n faa biroului
tatlui su i l privi drept n ochi. S fac altfel ar fi
fost dezastruos. Chiar i un brbat mai puin
inteligent ar fi nvat asta crescnd cu patru frai
ncpnai.
Pe deasupra, se asigur c avea s dea
impresia c nu se strduise prea mult n ceea ce
privea nfiarea lui, de vreme ce asta ar prea o
ncercare de-a potoli monstrul.
Treaba era c Darius tia ntotdeauna ce fcea
i ce impresie lsa.
Poate c abia de-i trecuse peria prin prul
castaniu i des, dar un ochi atent putea observa
cum tunsoarea i sublinia nuana de auriu natural
pe care statul n aer liber - prea des fr plrie - l
deschisese presrndu-l cu uvie rocate. Soarele
i fcea s luceasc i trsturile frumos conturate.
Aijderea, costumul neltor de simplu atrgea
atenia asupra trupului su puternic.
Nu arta deloc studios. Nu arta nici mcar
civilizat. Nu erau doar trupul bronzat i strlucirea
aurie de putere i sntate, ci i energia animalic
pe care o emana, simmntul de ceva nesupus ce
sttea ascuns sub aceast aparen.
Ceea ce muli privitori, n special femei,
vedeau nu un gentleman din nalta societate, ci o
for a naturii.
Femeile fie erau cucerite, fie simeau dorina
de a-l mblnzi. Puteau tot att de bine s ncerce
s domoleasc vntul, ploaia sau Marea Nordului.
El lua ce i se oferea, sinchisindu-se de ele tot att
ct o fceau vntul, ploaia sau Marea Nordului.
Nu vedea nici un motiv s se comporte diferit.
Aceste afaceri cu femeile erau, la urma urmei,
trectoare prin definiie. N-aveau nici un efect
asupra societii, agriculturii sau asupra oricrui
lucru semnificativ.
Tatl lui vedea diferit lucrurile, aa cum i
spusese deschis. Afirmase c destrblarea era
ordinar i un semn de vulgaritate, iar numrul
amantelor l fcea pe Darius s par a se lua la
ntrecere cu ceilali brbai indoleni i nesocotii,
incapabili s fac ceva mai important cu vieile lor.
Mustrarea continu suficient de mult, n stilul
concis i devastator ce-l fcuse pe Lord Hargate
unul dintre cei mai de temut membri ai
parlamentului.
Mintea i spunea lui Darius c dojana asta era
o critic fr sens. Cu toate astea, l rnise, aa
cum tia c era menit s fac. Totui, omul raional
nu-i lsa sentimentele s-i dirijeze aciunile, chiar
i supus unei extreme provocri. Dac a refuza s-
i lase sentimentele s-l conduc era uriaa vin a
lui Darius, aa s fie. Aflase cu mult timp n urm
c logica i o calm indiferen erau arme
puternice, i mpiedicau pe tiranicii membri ai
familiei s striveasc pe cineva cu fora
personalitii lor, evitau manipularea - de ctre
femei n special - i ctigau respect, cel puin din
partea intelectualilor de felul lui.
Aadar, Darius ripost, dnd cel mai
exasperant rspuns la care se putuse gndi pe loc:
-Cu tot respectul, sir, nu reuesc s neleg ce
are a face sentimentul cu astfel de chestiuni. E
instinctul natural al brbatului s se mperecheze
cu sexul opus.
-E, de asemenea, aa cum ai artat n cteva
articole referitoare la ceremonialul de mperechere,
instinctul natural al ctorva specii s-i aleag
perechea i s rmn mpreun cu ea, rspunse
Lord Hargate.
Aha, deci asta era, n cele din urm - i deloc
surprinztor.
-Cu alte cuvinte, vrei s m nsor, spuse
Darius. I se pruse dintotdeauna inutil s se
ascund n spatele cuvintelor - nc o trstur
exasperant, dintre cele multe ale lui.
-Ai ales s nu urmezi o carier profesoral la
Cambridge, spuse tatl su. Dac ai fi urmat
cariera academic, firete, ar fi fost de ateptat s
nu te cstoreti. Dar n-ai nici o ocupaie.
Nici o ocupaie?" La doar douzeci i opt de
ani, Darius Car- sington era unul dintre cei mai
respectai membri ai Societii Filosofice.
- Sir, dac mi e permis s spun, munca mea...
-Jumtate dintre membrii naltei societi par a
scrie brouri i eseuri menite a impresiona o
societate academic sau alta, spuse Lord Hargate,
fluturnd din mn a lehamite. n cea mai mare
parte ns, aceti gentlemeni au totui o surs de
venit, i sursa respectiv nu e punga cu bani a
tatlui lor.
Gestul era suprtor, i Darius dori s
riposteze.
Ce ar trebui s fac cu viaa mea n schimb?"
ar fi putut spune el. Cum m-a deosebi de ceilali:
Benedict cel perfect i filantropist, Geoffrey,
modelul de familist, Alistair, eroul de rzboi i
incurabilul romantic, Rupert, adorabilul ticlos i de
curnd aventurierul ndrzne. Cum altfel a putea
s m evideniez dect exploatndu-mi singurul
avantaj - inteligena? Cum ai iei tu din umbra lor?"
Dei aceste ntrebri erau mai mult dect
rezonabile, nu le-ar pune. Refuza s fie ademenit
n a se apra mpotriva unei critici att de evident
nedrepte i ilogice.
n schimb, afi o expresie amuzat.
- n cazul sta, tat, poate c vei fi att de bun
s-mi alegi o mireas cu o zestre mare. Fraii mei
par mulumii de alegerile pe care le-ai fcut pentru
ei, i mie mi e complet indiferent.
ntr-adevr, nu-i psa. Asta era sigur c-l
exaspera pe tatl lui. i oferea o oarecare
consolare, dar nu prea mare, de vreme ce Lord
Hargate era maestru n a nu-i arta sentimentele.
-N-am timp s gsesc o mireas potrivit
pentru tine, spuse Excelena Sa. n orice caz, n-am
pomenit nimic despre cstorie fa de fraii ti
pn cnd nu au ajuns s fac treizeci de ani. Ca
s fim cinstii, trebuie s-i mai acord un an. Trebuie
s-i ofer i ie ocazia s te faci util, aa cum le-am
oferit-o i celorlali frai.

Fiul cel mai mare, Benedict, nu trebuia s aib


o profesie sau s-i gseasc o mireas bogat, de
vreme ce motenea totul. Pn acum, ceilali fii mai
mici se cstoriser pentru bani. Era i dragoste la
mijloc, dar Lord Hargate avea destul minte s nu
pomeneasc despre acest subiect.
Darius clasificase Dragostea Romantic n
categoria etichetat drept Superstiie, Mit i Prostii
ale Poeilor. Spre deosebire de atracie, dorin i
chiar dragoste i afeciune fa de familie, ce se
puteau observa n regnul animal, Dragostea
Romantic i se prea un sentiment creat n
principal de imaginaie.
Cu toate astea, pentru moment, nu se gndea
la dragoste. Se ntreb ce avea de gnd
machiavelicul su tat.
- Ce fel de ocazie?
- Recent, am achiziionat o moie, spuse Lord
Hargate. i acord un an pentru a o face s produc
venit. F asta i eti scutit cu desvrire de
cstorie.
Lui Darius i treslt inima. O provocare, o
adevrat provocare, ntr-un final, tatl lui
nelesese de ce era el capabil?
Nu, firete c nu. Asta era imposibil.
-Nu poate fi aa uor, spuse el. M ntreb
unde-i capcana.
- Nu va fi deloc uor, spuse tatl lui. Moia se
afl de zece ani sub supravegherea cancelariei.
Cancelaria era curtea londonez a echitii1.
Era cu mult, mult mai uor s introduci un caz n
cancelarie dect s-l scoi de acolo, aa cum, spre
mhnirea lor, aflaser numeroi ceteni.
- Zece ani? spuse Darius. Te referi cu
siguran la moia Cheshire. Casa btrnei
nebune. Cum se cheam?
- Beechwood.
Btrna nebun" era verioara lui Lord
Hargate, Lady Margaret Andover, care, la
momentul morii sale, nu mai vorbea cu nici un
membru al familiei sau cu vreun vecin ori cu oricine
altcineva, se pare, n afar de cinele ei mops,
Galahad - acum mort de mult -, cruia i lsase
moia ntr-un codicil al testamentului ale crui
codicile se ntindeau pe dou sute optsprezece
pagini. Se contraziceau ntre ele, aa cum se

10 parte a sistemului de drept britanic constituit din trei ramuri: dreptul comun, echitatea
i dreptul de jurispruden (n.tr.)
ntmplase i cu multe alte testamente pe care le
fcuse de-a lungul ultimelor decenii de via. Iat
motivul pentru care moia ajunsese n cancelarie.

Piesele acestei enigme se mbinar firesc.


- Casa mai rezist? ntreb Darius.
- Oarecum.
-i pmntul?
- n ce hal i imaginezi c e dup zece ani de
zcut n paragin?
Darius ncuviin din cap.
- neleg. mi oferi una dintre muncile lui
Hercule.
-Exact.
-Trebuie s fii sigur c ar avea nevoie nu de un
an, ci de civa pentru a fi pus n ordine, spuse
Darius. Asta e chichia.
- Odinioar, a oferit un venit frumos i are
potenialul de a face asta din nou, spuse tatl su.
Lord Lithby, al crui pmnt e la est, tnjete dup
asta de-o venicie. Dac nu te simi n stare s faci
fa provocrii, va fi fericit s m scape de moia
asta.
Aici - dup cum tia prea bine diavolul sta
manipulator - l atinsese pe Darius n punctul
sensibil. i funcionase, aa cum diavolul tia c
avea s se ntmple. Chiar i cele mai puternice
mini ctig arareori o btlie cu mndria
masculin.
-tii foarte bine c nu voi refuza... nu pot
refuza, cnd pui problema n felul sta, spuse
Darius. Cnd ncepe numrtoare?
-Acum, spuse Lord Hargate.
Cheshire
Smbt, 15 iunie 1822
Numele scroafei era Hyacinth.
Sttea n cocina ei hrnindu-i cu rbdare
numeroasele progenituri. Cea mai gras i mai
fertil scroaf din comitat era mndria proprietarului
ei, marchizul de Lithby, i obiectul invidiei vecinilor.
Lord Lithby se sprijini de gardul cocinii,
admirndu-i scroafa favorit.
Tnra femeie care sttea lng el se gndea
c scroafa i ea aveau multe n comun, amndou
fiind trofee la care Excelena Sa inea nespus.
Lady Charlotte Hayward avea douzeci i
apte de ani. Singurul copil al lui Lord Lithby din
prima cstorie, era singura fiic, suprema lui
mndrie.
Criticile tioase ale societii nu-i puteau gsi
cusur nfirii. Erau de acord c nu era nici prea
scund, nici prea nalt, nici prea durdulie, nici prea
slab. Prul deschis la culoare ncadra o fa ce
satisfcea toate etaloanele unei frumusei clasice:
ochi de un albastru Wedgwood2, un nas elegant i
buze asemntoare arcului lui Cupi- don, i toate
acestea evideniate extrem de artistic de un ten de
porelan. Numeroasele femei care o invidiau aflau,
spre exasperarea lor, c era imposibil s-o urti,
pentru c era bun la suflet, generoas i amabil.
Habar n-aveau ct de mult munc
2 Marc britanic de porelanuri foarte apreciat pe plan mondial (n.tr.)
presupunea rolul de Lady Charlotte Hayward, i ar
fi fost uluii s afle c invidia o scroaf.
Tocmai se ntreba cum ar fi fost s se
tvleasc prin noroi i s scurme prin gunoaie,
nepsndu-i de ce crede lumea, cnd tatl ei
spuse:
- Charlotte, chiar trebuie s te mrii, s tii.
nghe toat i i zise: Chiar trebuie s m
omor.
n sinea ei, era ca i cum privea n jos, ntr-un
hu, de pe marginea unei faleze. La exterior, nu
afi nici un semn de nelinite. Ascunderea unor
sentimente nedorite i intrase n obicei, ca o a doua
natur.
Se uit spre tatl ei cu un zmbet afectuos.
tia c o iubea foarte mult. Nu voia s-o mping la
gesturi necugetate. N-avea nici o idee ce i cerea.
Cum ar putea s se mrite i s rite ca
secretul ei s fie descoperit n noaptea nunii? Cum
ar reaciona brbatul a crui proprietate ar deveni
dac i-ar da seama c mireasa lui nu era
fecioar? Cum ar reaciona ea? Ar putea mini
suficient de bine nct s-l conving c s-a nelat?
Voia oare s-i nceap cstoria cu o minciun?
Dar cum s-i poat ncredina adevrul vreunui
brbat? Cum s-i poat dezvlui secretul? Cum s
poat recunoate toate neltoriile pe care le
fptuise i rite s-i nele n continuare pe cei
pe care-i iubea?
i pusese aceste ntrebri, precum i altele, cu
mult timp n urm. n minte, i nchipuise toate
posibilele urmri.
Se hotrse c era mai bine s moar fat
btrn.
Tatlui ei nu-i putea spune aa ceva. Era
nefiresc pentru o femeie s-i doreasc s rmn
nemritat. Deoarece era la fel de nefiresc pentru
un tat s-i doreasc pentru fiica lui aa ceva, nu
fusese surprins c el adusese vorba despre acest
subiect. Un alt tat ar fi fcut asta cu ani n urm.
Ar trebui s fie recunosctoare pentru perioada de
libertate pe care o avusese. Cu toate astea, se
ntreb De ce acum?" i nu se putu opri s nu se
ntrebe, nefericit: De ce, de ce?"
-tiu c o fat ar trebui s se mrite, tat,
spuse ea.
Dar nu pot", se gndi. Nu m pot mrita
innd secretul sta apstor, pe care nu-l pot
dezvlui."
-Ai fost mult prea altruist pentru prea mult
vreme, spuse tatl ei, nedndu-i seama, n
inocena lui, c i strpungea contiina vinovat.
tiu c i-ai dat deoparte propria-i fericire pentru a-i
putea fi de ajutor mamei tale vitrege n timpul
luziilor ei. tiu c o iubeti. tiu c-i iubeti fraii
mai mici. Dar, draga mea, e vremea s ai i tu
propriul cmin i copii.
Ah, acum durerea o strpunse adnc, mai
adnc dect se ntmplase n ultima vreme.
Copii ai ei.
Dar nu tia adevrul despre ce se ntmplase
cu zece ani n urm. Nu tia ce-i spunea. Nu tia
ct de mult o rnea. Nu trebuia s tie niciodat.
- M nvinovesc pe mine nsumi, continu
tatl ei. Mi-am fcut un obicei egoist din a m purta
cu tine ca i cum ai fi biatul pe care credeam c
nu-l pot avea vreodat. Chiar i acum, dei ai patru
frai n camera copiilor, e greu s m dezbar de
acest obicei.
Mama ei murise pe cnd nici nu mplinise
cincisprezece ani. Spre uluirea ei, tatl se nsurase
din nou dup doar un an. Mama ei vitreg, Lizzie,
cu doar nou ani mai mare dect ea, era mai
degrab o sor mai mare dect o mam... dei
Charlotte nu reuise s neleag asta la vremea
respectiv. Ce proast, ct de proast fusese.
-M-ai stricat, asta-i problema, continu tatl ei.
Nici mcar o dat, n clipele acelea groaznice,
atunci cnd ai fost bolnav, nu mi-ai dat vreun
motiv s fiu ngrijorat sau mhnit. In schimb, te-ai
druit - tuturor.
Dup ce avusese copilul despre care el nu tia
nimic, se mbolnvise, ntr-adevr, pentru mult
vreme. Dup acea perioad ngrozitoare, i jurase
c nu avea s mai pricinuiasc un singur moment
de nelinite, durere sau ruine nici unei persoane la
care inea. Fcuse ru - un ru pe care nu-l mai
putea repara - ct s-i ajung pentru o via
ntreag.
-De asemenea, poate c nu am crezut c
vreunul dintre tinerii care roiau n jurul tu ar putea
s te aprecieze cu adevrat, continu tatl ei,
explicndu-i gndurile, aa cum fcuse
ntotdeauna cu ea.
Firete, tu eti amabil cu toi admiratorii ti,
dei nu exagerat, pentru c atitudinea ta este
ntotdeauna ireproabil. Cu toate astea, nici unul,
am impresia, nu i-a ctigat afeciunea, nu?
-Nici unul, spuse ea. E doar soarta, bnuiesc
eu.
- Nu sunt prea sigur dac cineva ar trebui s
se ncread n soart, spuse el. A mers n cazul
meu, sunt gata s recunosc. Eram nsingurat dup
ce mama ta a murit. Poate c am fcut o greeal
prosteasc.
i ea fusese nsingurat dup moartea mamei
ei. Cnd tatl ei se recstorise, Charlotte depise
- ah, cu greu i mai putea aminti acum - orice limit
a suferinelor. Fusese vulnerabil, n orice caz. i
Geordie Blaine fusese acolo pentru a profita.
Tatl ei era prea ngduitor c-i amintea de
greeala pe care credea c ea aproape o fcuse.
Credea c-l expediase pe Blaine nainte ca rul s
se produc.
Nici mcar cele dou persoane care tiau
adevrul nu i-l reaminteau niciodat.
Charlotte n-avea nevoie s i se reaminteasc.
Tatl ei se ntoarse spre ea cu ochii cenuii
neobinuit de serioi. Lord Lithby era un om vesel,
i n majoritatea timpului ochii lui luceau de voioie.
-Viaa e imprevizibil, draga mea. Nu putem fi
siguri de nimic, cu excepia faptului c ntr-o zivom
muri.
Nu cu multe luni n urm, o febr aproape c-l
omorse.
Minile ei nmnuate se strnser pe gardul
cocinii.
-Ah, tat, a vrea s nu mai spui aa ceva.
- Moartea e inevitabil, zise el. n iarna cnd
eram ngrozitor de bolnav, m gndeam c mai
sunt attea de fcut. Una dintre marile mele
neliniti erai tu. Cnd o s mor eu, cine o s aib
grij de tine?
Servitorii", se gndea ea. Avocaii.
Administratorii." O motenitoare putea oricnd s
plteasc pe cineva care s-i poarte de grij, i n-o
s fie niciodat lips de oameni dornici s accepte
postul sta. Ultima fat din lume care avea nevoie
de un so era o fat bogat.
Charlotte era o fat foarte bogat.
Aranjamentul de la cstoria mamei ei indusese o
clauz foarte generoas pentru copii. Cum
cstoria avusese drept rezultat doar un copil,
partea lui Charlotte era considerabil, chiar i
pentru fiica unui marchiz.
- mi pare ru c-i faci griji pentru mine, spuse
ea.
El neg asta cu un gest al minii.
- Se presupune c taii i fac griji n legtur
cu copiii lor. Asta nu e chiar aa o grij mare. E
doar o problem ce trebuie rezolvat. Recunosc, n-
am ncercat pn acum s m ocup cu peitul. Cu
toate astea, m-am gndit mult la treaba asta. De
ndat ce m-am simit mai bine, am ncercat s
observ ndeaproape ce se ntmpl n timpul
sezonului.
Sezonul londonez era, printre altele, momentul
n care nobilii necstorii i gseau perechea. La
fel ca restul femeilor nemritate, Charlotte lua parte
cu supunere la toate activitile sociale necesare.
La fel ca restul, se expunea la balurile sptmnale
cu cotizaie n sala de bal de la Almack, unde doar
crema societii era primit - pentru admirabilul
scop, credea ea, de a delimita nfiortoarea
plictiseal la un cerc mic i select.
-Majoritatea fetelor i gsesc un so n timpul
sezonului, spuse Lord Lithby. Dar tu ai avut opt
sezoane. De vreme ce nimeni nu-i poate reproa
ceva, a zice c vina e n alt parte. Pentru c am
studiat problema, am ajuns la dou concluzii. n
primul rnd, metoda e prea haotic. n al doilea
rnd, Londra ofer prea multe distracii. Vezi tu,
trebuie s abordm tiinific problema.
Lord Lithby era agronom. Membru al Societii
Filosofice, citea n permanen brouri sau lucrri
despre cultivarea pmntului. Continu explicnd
c unele dintre principiile folosite n agricultur s-ar
putea aplica i oamenilor. Era nevoie de un sistem,
i el concepuse unul.
Habar n-avea ct se strduise fiica lui s nu
obin rezultatul dorit. Habar n-avea ct de tiinific
abordase ea problema Cum S Nu M Mrit.
Charlotte concepuse un sistem cu ani n urm i
continuase s-l mbunteasc.
Fusese cndva oarb n privina unui brbat.
Nu avea s repete greeala.
Din cauza bolii ndelungate - a spiritului i a
trupului - ce rezultase n urma acelei greeli, i
fcuse un debut ntrziat n societate, la vrsta de
douzeci de ani. Cu mult nainte de asta totui,
studiase brbaii din cercul ei social, evalundu-le
caracterul, cu aceeai atenie cu care tatl ei
evalua caracteristicile guliilor i ale fasolei, ale
vacilor, ale oilor i ale porcilor si. La fel cum tatl
ei studia modalitile prin care s fac animalele i
semnturile sale s prospere, ea studia modurile
prin care s diminueze interesul brbailor fa de
ea.
nv s fie nemaipomenit de plicticoas cu
unul, anost pn la a se face invizibil cu altul. Cu
unii, vorbea fr ncetare. Cu alii, era tcut.
Cteodat, devenea neatent i uor zpcit. Alt
dat, continua s se prefac a nu recunoate un
brbat pe care l ntlnise n repetate ocazii. i de
mai multe ori l condusese pe curtezanul ei la alt
femeie.
Ultima manevr cerea o deosebit grij i
ingeniozitate.
De fapt, toate cereau aa ceva. Indiferent de
tehnica folosit, trebuia s par plcut i
ndatoritoare.
Era o munc anevoioas pentru o fat
atrgtoare i bogat s nu se mrite i s nu fie
prins c nu voia s se mrite. Ar trebui s-i fie
ruine c-l amgea, dar ruinea adevrului era cu
mult mai rea.
- Eu i Lizzie am fcut o list cu brbai pe care
credem c-i vei gsi agreabili, spuse tatl ei. Peste
o lun, aceti brbai vor veni la reedina Lithby i
vor rmne dou sptmni. Firete, cteva dintre
verioarele i prietenele tale vor veni i ele, pentru
a fi suficiente persoane prezente. n felul sta, vei
avea ocazia s ajungi s-i cunoti pe aceti brbai.
La rndul lor, lipsii de distraciile oraului, vor avea
ansa s-i capteze atenia.
i zmbi fericit.
ncntarea lui Lord Lithby nu se limita la un
zmbet, cci, la fel ca razele soarelui, prea c
radiaz din nsi fiina lui.
Charlotte i zmbi i ea. Cum s n-o fac, de
vreme ce el era aa mulumit de aceast
ngrozitoare idee a lui?
- Dac nu merge de data asta, vom ncerca din
nou n sezonul de vntoare, spuse el. Nu e ca i
cum n-o s avem oaspei, oricum ar fi.
Dei nu adug nici un dar, Charlotte auzi
totui unul.
i pusese n minte s-i gseasc un so cu
aceast metod i, orice ar fi spus, era ncreztor
c avea s izbuteasc din prima. Ar fi fost groaznic
de dezamgit dac n-ar merge.
Ar distruge-o s-l dezamgeasc.
Ar distruge-o i s fac precum dorea el.
- Sunt sigur c o s mearg, tat, spuse ea.
Bineneles, am ncredere deplin n judecata ta.
- Ce fat cumsecade.
O btu pe umr.
Odat stabilite toate astea i nedndu-i
absolut deloc seama de furtuna strnit n ea,
continu cu alte subiecte: ceva despre moia
vecin... procesul cancelariei soluionat cu o vitez
uimitoare... dar ntotdeauna Lord Hargate... fiii lui...
lucrarea lui Carsington despre sare...
pododermatita la oi...
Ea ncerc s fie atent, dar zgomotul din cap
nu-i permitea. Mintea ei rtcea de la un gnd
speriat la altul, de la o amintire nedorit la alta. Se
uit la scroaf i i dori senintatea porcin. i
dori uterul lui Hyacinth, sigur de locul i rolul lui n
lume.
Apoi Lord Lithby plec s discute cu paznicul
de vntoare, iar Charlotte merse pe drumul ei,
lundu-i cu ea i mintea cea agitat.
Lord Lithby ncercase s-i povesteasc fetei lui
despre moia alturat i despre noul vecin, Darius
Carsington.
Pentru c Darius nu strnise vreun scandal, iar
Lord Lithby nu ddea nici doi bani pe brfe, nu tia
- i, dac ar fi tiut, probabil nu i-ar fi psat - c
noul su vecin era un crai, impasibil sau altcumva.
Tot ce l interesa pe Lord Lithby era c cel mai mic
fiu al lui Lord Hargate era membru al Societii
Filosofice i scrisese cteva lucrri interesante
despre comportarea animalelor i un numr
remarcabil de brouri despre vite. Lord Lithby
deinea fiecare dintre aceste brouri. n special, o
considera a fi esenial pe cea despre creterea
porcilor.
Firete c era ncntat c acest strlucit coleg
se ocupa acum de moia n paragin aflat la
hotarul de vest al moiei sale. i explicase fiicei lui
despre procesul de la cancelarie i despre triumful
lui Lord Hargate, care reuise s rezolve cazul
dup doar zece ani. Vorbise cu entuziasm despre
studiile domnului Carsington n legtur cu
pododermatita la oi i opiniile sale referitoare la
sarea din alimentaia vitelor. Avea s mearg la
noul su vecin chiar n acea zi i s-l invite la cin,
anun el.
Ar fi putut foarte bine s vorbeasc despre
asta scroafei.
ntre timp, la trei kilometri distan, Darius -
care avusese ct de puin posibil de a face cu
nalta societate i ar fi vrut mai degrab s fie
eviscerat cu un cuit ruginit dect s pun piciorul
n sala de la Almack - nu tia nimic despre
planurile, entuziasmul sau fiica lui Lord Lithby.
Insuportabilul fiu al lui Lord Hargate sosise
trziu cu o zi nainte i petrecuse noaptea la hanul
Unicorn n trgul Altrincham, cam la cinci kilometri
distan. Dei mama lui insistase s trimit servitorii
nainte, pentru a face reedina dac nu pregtit,
mcar locuibil, Darius inteniona s nu in seama
de asta.
Repararea casei era lipsit de logic. Ar fi doar
o cheltuial; n-ar aduce profit. S locuiasc la han
era mai ieftin i mai uor. Trebuia doar s-i achite
nota de plat. N-avea nevoie s angajeze servitori
n plus fa de valetul lui, Goodbody. N-avea nevoie
s repare nimic. Servitorii, proviziile i ntreinerea
erau problema hangiului. n plus, administratorul lui,
Quested, i avea biroul n Altrincham.
Moia era prioritatea. Astfel, la prima or a
dimineii, el i administratorul fcur un tur al
moiei. Lucrurile stteau mai mult sau mai puin
exact aa cum te puteai atepta. Cu proprietatea n
litigiu, nu se putuse interveni i nu se putuse face
nimic legal cu ea timp de zece ani. Insecte, psri
i tot soiul de animale mici invadaser multe dintre
acareturi ce erau n diferite stadii de degradare.
Grdinile erau n paragin, plantele erau npdite
de buruieni acolo unde acestea nu le sufocaser
de-a dreptul. Animalele slbatice preau s
prospere i ele, dei duntorii erau mai puini
dect se ateptase.
Marea surpriz era ferma. Nu era ruina
abandonat pe care i-o nchipuise. Cineva - tatl
lui, cel mai probabil - ocolise pesemne birocraia i
angajase oameni s aib grij de ea.
Cu toate astea, cnd, cteva ore mai trziu,
Quested plec, avea cu el o lung list de
nsrcinri, cele mai multe avnd de a face cu
angajarea de muncitori.
Lsndu-i creierul s se relaxeze dup ce
analizase, msurase i calculase, Darius ddu o
rait prin jungla ce fusese cndva un parc amenajat
i i croi drum pe o potec npdit de buruieni,
spre un iaz. Aici se opri, pndind libelule.
Unul dintre colegii de la Societatea Filosofic
scrisese un articol despre felul n care se
mperecheau libelulele, iar lui Darius i se pruse
de-a dreptul fantezist. Insectele, cu excepia celor
suprtoare pentru vite, nu constituiau un subiect
deosebit de interesant pentru el. Cu toate astea,
acord o fugar privire libelulelor. Apoi, dup cum
se ntmplase adesea, curiozitatea nvinse.
ntr-o clip, se gsi ntins pe burt printre
buruienile nalte, cu ntreaga sa inteligen
concentrat asupra creaturilor asemntoare
znelor ce zburau aproape de ap. Concentrat n
ncercarea de a distinge masculii de femele fr
ajutorul unui binoclu, era surd, mut i orb la tot ce-l
nconjura.
Poate c, n acest moment, o ciread de bivoli
cuprins de streche i-ar fi putut atrage atenia -
dac se ntmpla s fie o ciread deosebit de
mare.
Ceea ce explic de ce observ cu o asemenea
ntrziere.
i ddu vag seama de un mormit nainte ca
acesta s-i ptrund n minte. O clip mai trziu,
auzi un trosnet de crengi. i ridic privirea i se
uit n acea direcie.
Era o fat, la nici trei metri distan, i, cnd i
apru capul deasupra buruienilor, fata ip i fcu o
sritur drept n sus. Se poticni, iar minile i
fluturar ca nite pale ameite ale unei mori de
vnt, n vreme ce ncerca s-i recapete echilibrul,
dar terenul era lunecos, i ea alunec ndreptndu-
se direct spre apa mocirloas. El se ridicase deja i
se grbi spre ea, n vreme ce psrile zburar din
copaci, ciripitul lor acoperind bzitul ncet al
insectelor.
O apuc cu braele de dup mijloc pe cnd ea
aluneca n jos, dar ea ip din nou cnd el o atinse
i aproape c i trase pe amndoi n iazul murdar.
El o smuci napoi, i tocurile botinelor ei l lovir n
fluierul piciorului. Cu toate c avea cizme, simi
lovitura i trebui s depun ceva efort pentru a-i
menine echilibrul. njur.
- Potolete-te, naiba s te ia! izbucni el. Ai de
gnd s ne neci pe amndoi?
- nceteaz s m mai strngi de piept, ti... ti...
i mpinse minile, i ncepur s alunece din
nou spre ap.
-Nu sunt...
- D-mi drumul!
El trase din nou, cu putere, trnd-o napoi
spre terenul drept.
- D-mi drumul! D-mi drumul!
Ea se zbtu, mpungndu-l cu cotul n stomac.
El i ddu drumul att de brusc, nct ea se poticni.
Ea i repezi mna i l nfc de bra ca s nu
cad.
- Brut ce eti! Ai fcut-o dinadins!
Se ndoi, gfind, nc agndu-se de braul
lui.
- Mi-ai spus s-i dau drumul, zise el.
Atunci, ea i ridic privirea, i el se surprinse
uitndu-se ntr-un neobinuit univers de albastru
reprezentat de ochii ei. Totul dispru, n vreme ce
el ncerca s cuprind tot ce vedea: faa oval fr
cusur, la fel de perfect ca o camee... pielea ca de
filde luminndu-se n roz de-a lungul oaselor
delicat conturate ale obrajilor... senzuala mbufnare
a buzelor ei ntredeschise.
Vzu cum albastrul infinit al ochilor ei se
deschide larg i, pentru o clip, uit de toate: unde
se afla i cine i ce era. Apoi, i trecu o mn prin
pr i se ntreb dac nu cumva se lovise la cap
fr s-i dea seama.
Ea i feri iute privirea, uitndu-se nspre
mna-i nmnuat agat de braul lui. i trase
mna, dndu-i un mic ghiont. El ar fi putut s se
retrag cu un pas, aa cum era evident c ea voia,
dar rmase pe loc, mult prea aproape.
-Asta s-mi fie nvtur de minte s mai
salvez domnie la ananghie, spuse el.
- N-aveai nici o treab s te ascunzi aici i s-
mi sari n fa, ca un... ca un...
i duse mna spre grmada dezordonat de
pr de culoarea ampaniei adunat pe cap i se
ncrunt. Se uit n jur.
- Plria. Unde mi-e plria? Ah, nu!
Plria ei, un flecute din paie i dantel, se
rostogolise spre malul apei. El i nbui un
zmbet i o porni ntr-acolo.
- Nu te obosi, spuse ea, grbindu-se spre
plrie.
- Nu fi caraghioas, ripost el.
Pasul lui lung depi cu uurin tropitul ei
nervos, i amndoi se aplecar i se ntinser spre
plrie n acelai timp. Mulumit braelor lui mai
lungi, o apuc primul, dar, cnd se ridic, se lovi cu
capul de al ei.
-Au!
Ea sri napoi, apucndu-se de frunte.
Picioarele i alunecar, i ea czu ntr-un vrtej de
jupoane. ncepu s se care napoi, dar nu
ndeajuns de repede nct el s nu poat observa
pulpa atractiv ce i se art pentru scurt timp.
De data asta, el i nfipse cizmele cu putere n
terenul povrnit, se aplec, o apuc de sub brae i
o trase n sus, apoi o strnse puternic lng el pe
cnd se retrgea de pe malul alunecos.
Posteriorul ei rotund se aps de vintrea lui.
Odat cu mirosul de mzg din iaz, el simi o
mireasm mai dulce, specific feminin. Observ o
mic pat de noroi pe gtul ei alb i catifelat. Se
opri la timp - o clip doar nainte s scoat brusc
limba i s o... curee?
Ea i nfipse tocul n cizma lui i l nghionti cu
cotul. El i ddu drumul.
-Dac vei continua cu aceast comportare, o
s fiu obligat s chem poliaiul, spuse el.
Asta o fcu s se rsuceasc pe loc cu
repeziciune.
- Poliaiul?
-A putea s depun plngere mpotriva ta
pentru nclcarea proprietii, spuse el. i agresare.
-nclc... Agresare? Tu m-ai atins pe... pe...
Art nspre piept - unul ncnttor, pe care mna
lui l ntlnise n timpul luptei, poate c nu ntru totul
ntmpltor. Tu i-ai pus minile pe mine.
Faa ei era toat roie acum.
- Se prea poate s-o fac din nou, spuse el, dac
o s mai miuni pe aici, speriind animalele.
Nu crezuse c ochii ei albatri se puteau mri
i mai mult, dar o fcur.
-S miun pe aici?
- M tem c ai deranjat libelulele n timpul unui
extrem de delicat proces, spuse el. Se
mperecheau, srmanele fiine, i dumneata le-ai
speriat de moarte. Poate c nu-i dai seama, dar,
cnd masculul se sperie, abilitile sale de
procreere sunt grav afectate.
Ea l fix cu privirea. Deschise gura, dar nu se
auzi nimic.
-Acum neleg de ce doar cele mai puternice
dintre animale supravieuiesc, spuse el. Probabil c
ori le-ai speriat fcndu-le s renune, ori le-ai
distrus definitiv i irevocabil funciile reproductive.
- Ce le-am distrus...? Ba n-am fcut asta. Eu
eram... Privirea i czu pe plria pe care el nc o
inea n mn. D-mi plria.
El o rsuci i o cercet.
-Asta e cea mai caraghioas plrie pe care
am vzut-o vreodat. Poate c era, poate c nu.
Habar n-avea. Nu bgase niciodat n seam
mbrcmintea femeilor, fiind doar un obstacol de
nlturat ct se putea de repede.
Cu toate astea, putea vedea c chestia pe
care o inea n mn era un flecute: nite paie,
ceva dantel, panglici.
- La ce e bun? Nu poate s te apere de soare
sau de ploaie.
- E o plrie, spuse ea. Nu se presupune c
trebuie s fac ceva.
-Atunci, de ce o pori?
-De ce? ntreb ea. De ce? E o... E o...
Se ncrunt. El atept. Ea i muc buza i
se gndi intens.
-De frumusee. D-mi-o napoi. Trebuie s
plec.
- Ce, fr un te rog"?
l strpunse cu ochii cei albatri.
-Nu, spuse ea.
-Vd c trebuie s dau un exemplu de bune
maniere, spuse el.
- D-mi plria.
Se ntinse s-o ia. El duse la spate aiureala
aceea de plrie.
- Sunt Darius Carsington, spuse el. Se nclin.
-Nu-mi pas, spuse ea.
- Mi s-a predat moia Beechwood, continu el.
Ea se ntoarse cu spatele.
-N-are nici o importan. Pstreaz plria
dac o vrei aa mult. Mai am.
ncepu s se ndeprteze.
Asta nu se fcea. Era deosebit de drgu. i
snul pe care l atinsese ntr-un mod mai mult sau
mai puin accidental era plcut de rotunjit.
O urm.
- neleg c locuieti n apropiere, spuse el.
- Se pare c nu ndeajuns de departe, ripost
ea.
- Locul sta a fost pustiu ani ntregi, zise el.
Poate c nu tiai de recentele schimbri.
-Tata mi-a spus. Am... uitat.
-Tata, spuse el, i buna dispoziie ncepu s-i
dispar. Care ar fi...?
- Lord Lithby, rspunse ea ncordat. Am venit
ieri din Londra. Prul e hotarul nostru dinspre
vest. Obinuiam s vin aici i... Dar nu conteaz.
Nu, nu conta, nu mai conta.
Accentul, rochia, felul de a fi, totul i spunea lui
Darius c era nobil. N-avea nici o problem cu
doamnele nobile. Spre deosebire de unii, el nu era
atras exclusiv de femei dintr-o categorie social
inferioar. Ea prea cam ncuiat, i se prea c n-
are deloc simul umorului, dar asta nu conta.
Creierul femeilor, sau lipsa lui, nu avusese
niciodat importan pentru el. Ce voia de la ele n-
avea nimic de a face cu intelectul lor sau cu simul
umorului.
Ceea ce conta era c doamna se referise la
moia tatlui ei ce se nvecina cu cea a lui Darius.
Nu a soului.
Prin urmare, trebuia s fie fiica nemritat a
marchizului de Lithby.
Era ciudat - ca s nu mai spunem c i extrem
de enervant - c Darius o luase drept altcineva. De
obicei, putea s descopere o virgin de la mare
distan. Dac i-ar fi dat seama c era virgin i
nu femeie mritat, ar fi ajutat-o s se ridice i ar fi
expediat-o urgent de acolo. Dei nu prea inea cont
de regulile ilogice ale naltei societi, exista o limit
n toate, iar el nu seducea virgine.
Cum nu putea fi vorba despre seducie, nu
vedea nici un motiv pentru a continua discuia. i
pierduse deja prea mult timp cu ea.
i ntinse plria.
Cu o privire nencreztoare, ea o lu.
- mi cer scuze pentru c te-am speriat sau c
i-am stat n cale sau orice-a fi fcut, spuse el
indiferent. Cu siguran c eti binevenit s
hoinreti pe moie, aa cum ai fcut-o mereu. N-
are nici o importan pentru mine. Ziua bun!

Capitolul 2

Darius se ntoarse, merse spre malul iazului, le


porunci organelor sale reproductoare s se
potoleasc i se puse la loc pe burt s
urmreasc libelulele.
Pentru c era imposibil ca o simpl femel s
induc panic unui desfrnat experimentat, nu-i
putu da prin cap c ceva n legtur cu ntlnirea l
fcuse s intre n panic i s trag o concluzie
pripit.
Cu toate astea, cel mai apropiat prieten al lui
Darius, aa cum adesea se plngea familia lui, era
Logica. Era din cale afar de obiectiv i de raional.
Aadar, nu trecu mult pn cnd descoperi punctul
slab din raionamentul su.
Pe cnd ncerca fr prea mult succes s-i
readuc mintea spre libelule, cel mai bun prieten i
mentor al su, Logica, observ c fiicele nemritate
nu erau singurul gen de fiice care i puteau aparine
lui Lord Lithby. O fiic implicat ntr-un mariaj
nefericit putea s se afle n vizit. O fiic vduv se
putea ntoarce s triasc mpreun cu prinii ei.
Sperana nvie din nou.
La fel fcu i Darius.
Era foarte drgu, la urma urmei.
Dispruse din ochii lui.
- La naiba, spuse el.
Nu-i sttea n fire s fie aa ncet n gndire.
Ct timp zcuse oare aici, holbndu-se la insecte,
nainte s i se detepte mintea?
Scutur din cap. Petrecuse mult prea mult timp
n Londra, sta era necazul. Aerul de ar n-
avusese destul rgaz s-i curee creierul. Totui,
era destul de uor pentru cineva s dispar n
aceast slbticie. Poate c nu ajunsese prea
departe.
O porni pe poteca pe care o luase ea.
Merse pe acolo pn la prul care desprea
cele dou moii. Nu zri nici urm din prada sa.
Arunc o piatr n pru, apoi o lu napoi spre
cas sau, mai degrab, spre grajduri. Voia s se
spele i s mnnce ceva, i, pentru asta, trebuia
s mearg clare napoi la han. Numrase acolo
cel puin dou servitoare atrgtoare i nendoielnic
binevoitoare.
Oricare din ele - sau poate amndou - i-ar fi
de folos.
i pierduse destul timp cu acea lady.
Reedina Lithby, puin mai trziu
Mama ei vitreg cobora scrile pe cnd
Charlotte urca. Amndou se oprir.
-Doamne, Dumnezeule, Charlotte, ce s-a
ntmplat? ntreb Lizzie.
- Nimic, spuse Charlotte.
- Cum poi fi aa caraghioas? Ai noroi pe nas.
Rochia i e murdar. Ca s nu mai vorbim despre
mnui. Unde-i e plria?
-I-am dat-o lui Hyacinth, spuse Charlotte.
La ntoarcere, se oprise pe la cocin.
- Ce-ai fcut?
-A mncat-o, spuse Charlotte.
n ciuda credinei nestrmutate a lui Lord
Lithby, Hyacinth putea i chiar mnca orice i de
toate, fr a manifesta vreun efect neplcut.
Scroafa digerase cu uurin mai multe culegeri de
predici pe care rude bgcioase i le vrser pe
gt lui Charlotte.
Lizzie se ntoarse i o urm pe Charlotte n sus
pe scri. Nu mai spuse nimic pn cnd nu
ajunser n camera lui Charlotte.
- Dumnezeule mare, ce s-a ntmplat? ntreb
Molly, camerista ei.
-Nimic, spuse Lady Lithby. Las-ne pentru o
clip, Molly. O s sunm cnd vom avea nevoie de
tine.
- Dar, Excelen, e plin de noroi, spuse Molly.
- Nu conteaz, spuse Charlotte. Nu-i cer s-l
curei. Poi s-mi dai hainele la... Se ntrerupse,
ntrebndu-se ce se ntmpla cu ea. Ar trebui s-i
in mai bine gura n fru.
Prul ce desprea Beechwood de moia
tatlui ei era cam la dou mile de reedina Lithby.
Charlotte parcurgea cu uurin de dou sau de trei
ori acea distan i cteodat chiar mai mult n
cursul peregrinrilor ei zilnice. Plimbrile lungi o
ajutau s-i pstreze calmul. n unele zile avea
nevoie de mai mult calm dect n altele.
Poate c azi ar fi trebuit s mearg mai mult.
Molly o msur cu privirea din cap pn n
picioare. Scutur din cap.
- Mai trziu, Molly, spuse cu hotrre Lady
Lithby. nchide ua n urma ta.
Camerista iei, nc scuturnd din cap. nchise
ua.
-Charlotte, spuse Lizzie.
- Nu-i nimic, zise Charlotte. M plimbam prin
vecini. La Beech- wood. M-am ntlnit cu noul
locatar.
-Vrei s spui cu domnul Carsington? Vecinii
sunt cu toii agitai. A sosit ieri, mi s-a spus. Lizzie o
cercet cu privirea. Te-ai ntlnit cu el nainte sau
dup ce ai czut n cocin?
Charlotte, care czuse n cocin n repetate
rnduri n copilrie, se gndi s foloseasc
minciuna facil. Necazul era c mama ei vitreg
tia ntotdeauna cnd ea minea. Viaa era mai
simpl cnd i se spunea adevrul, chiar dac
numai att de puin ct era necesar.
- Sttea culcat printre buruienile cele nalte,
spuse ea. La nceput, nu l-am vzut. M gndeam
la altceva. M-am pomenit practic deasupra lui cnd
i-a ridicat capul. Atunci, aproape c mi-a srit
inima din piept de spaim. M-am mpiedicat de
ceva... i am czut.
Charlotte nu vzu nici un motiv pentru a
descrie n amnunt ce se ntmplase ntre prima
dat cnd czuse i momentul cnd czuse n
fund.
ncerca din rsputeri s uite ce se ntmplase.
El era att de... mare... i minile lui...
Timp de zece ani, contactul ei fizic cu brbaii
nu mersese mai departe dect o mn nmnuat
prinznd-o uor pe a ei sau, n cursul unui vals, o
mn nmnuat atingndu-i talia.
El nu avusese mnui, i straturile ei de haine
ar fi putut nici s nu fie acolo, att de bine i
folosiser.
Minile lui, minile lui. Le putea simi nc...
laolalt cu alte sentimente tulburtoare, aducnd
mult prea bine cu dorina.
Dar asta era imposibil. N-ar tnji niciodat
dup atingerea unui brbat, i spunea. i nvase
lecia.
Ceea ce se ntmplase azi era destul de
simplu: era deja suprat cnd dduse peste el.
Fiind suprat, intrase n panic, iar asta o fcuse
s fie nerezonabil i s nu priceap c brbatul
ncerca pur i simplu s-o in pentru a nu cdea n
mocirla ce odinioar fusese un iaz decorativ.
Era suprat din cauza grozavei idei a tatlui
su i a comarului pe care l presimea a fi o
cstorie nceput n ruine i care foarte probabil
urma s distrug fericirea tuturor celor care ineau
la ea: nu numai tatl ei, dar i Lizzie, ce-l minise
din cauza lui Charlotte, chiar la nceputul cstoriei
lor.
Fr de veste, n timp ce toate astea i se
nvrteau prin minte, se trezise prins n braele
unui... brbat masiv.
Nici nu-i de mirare c la nceput se
comportase precum un animal ncolit.
Apoi, pe cnd se chinuia s-i recapete
judecata, l privise drept n fa. Sub asaltul acelor
ochi aurii strlucitori i al unei voci grave ce o
fcuse s vibreze ca un diapazon, mintea i se
zdruncinase complet.
Pentru o clip, pruse ca i cum un zeu grec -
de exemplu, Apollo - o abordase, aa cum se tia
c procedau cu femeile netiutoare.
- neleg, spuse Lizzie.
Cu o scurt tresrire, Charlotte se smulse din
nelinitita-i visare.
Mama ei vitreg avea un neplcut obicei de a
nelege cnd i cnd mai multe dect i-ai dori.
Era minion i brunet, opusul mamei lui
Charlotte ca nfiare i, obiectiv vorbind, departe
de clasica roz englezeasc reprezentat de
predecesoarea ei. Dar mult lume, inclusiv soul i
fiica ei vitreg, nu puteau s-o priveasc obiectiv pe
a doua soie a lui Lord Lithby. i vedeau frumuseea
firii i strlucirea personalitii. Rdea cu uurin -
de ea n special. Acest rs natural nu numai c-i
lumina faa, ci i nsenina totul i pe toi din jurul ei.
E plin de via", spunea ntotdeauna tatl ei.
Asta l atrsese la ea nc de la nceput.
n vremea cnd o ntlnise pe Elizabeth
Bentley, Lord Lithby nu cuta o nlocuitoare pentru
soia pe care o iubise att de mult. Nu credea c
cineva i-ar putea lua locul. Cu toate astea, cuta
ceva; i, dei, aa cum recunoscuse, fusese prea
nsingurat pentru a putea gndi limpede, soarta i
zmbise.
Nu putuse face o alegere mai bun.
Charlotte tia asta. Mai tia i c, dac mama
ei vitreg ar fi fost mai puin intuitiv, scumpa fiic a
lui Lord Lithby ar fi fost complet i irevocabil
distrus cu zece ani n urm.
Chiar aa stnd lucrurile, i dorea de data
asta ca mama ei vitreg s n-o mai studieze att de
ndeaproape.
- Fr ndoial, ai crezut c vei avea slbticia
ta favorit la dispoziie pentru nc un timp, spuse
Lizzie. Dar ciudat c tatl tu nu i-a spus despre
domnul Carsington.
-Mi-a spus, zise Charlotte. Dar m tem c
mintea mi plecase la plimbare.
Ls s-i scape un mic oftat i ncepu s-i
scoat mnuile murdare.
- Mai nti, i-a spus despre schema lui de
petitorie, nu-i aa? zise Lizzie. A fost mult de reinut
pentru tine. Aa s-ar explica de ce ai devenit
abtut.
Mai bine zis zpcit. Disperat.
-Am fost puin mirat, da, dei n-ar fi trebuit s
fiu, spuse Charlotte. E perfect de neles ca tata s
vrea s m mrite. Toate fetele cu care am ieit n
societate sunt mritate. Cu copii.
Copilul ei ar fi avut acum zece ani dac ar fi
trit. Simi o mpunstur n piept, vechea durere.
nc plngea pentru copilul ei pierdut. Dei doar
cnd era singur. Dac ar fi tiut, Lizzie ar fi jelit
pentru ea, i Charlotte i jurase de mult vreme s
nu-i mai creeze nici o problem.
- L-am rugat pe Lithby s-mi spun despre
planul lui, zise mama ei vitreg, dar a spus c e
responsabilitatea lui.
Firete, i respectase dorinele.
Doar o dat, chiar la nceputul cstoriei lor,
umblase cu ascunziuri fa de soul ei. Fcuse
asta pentru c Charlotte insistase, pentru c era
aa copleit de ruine - de ceea ce fcuse, de
faptul c-l minise. N-ar fi putut suporta
dezamgirea i durerea pe care i le-ar fi pricinuit.
Ea era centrul existenei lui, i se temuse c i-ar
frnge inima.
Charlotte n-ar mai cere niciodat un astfel de
sacrificiu din partea mamei sale vitrege. tia c
Lizzie l iubea profund pe tatl ei i l respecta. O
iubea i pe Charlotte.
La nceput, proaspta lui mireas o iubise pe
Charlotte de dragul lui. Charlotte aflase curnd c,
de dragul tatlui ei, tnra lui soie ar fi mutat munii
din loc.
Mcar dac Charlotte ar fi putut vedea asta.
Mcar dac ar fi fost destul de matur s neleag
cu ce femeie remarcabil se nsurase tatl ei.
Dac Charlotte ar fi neles, nu s-ar fi
comportat att de prostete. Nu i-ar fi dat nici o
atenie lui Geordie Blaine. Atunci, poate c ar fi
avut norocul unei cstorii la fel de pline de iubire i
de fericite ca aceea a tatlui i a mamei ei vitrege.
Aceti dac" erau risip de gnduri, i spuse
pentru a mia... sau a zecea mia oar.
Vocea lui Lizzie i ntrerupse cugetrile:
-Tatl tu are dreptate, s tii. E timpul... de
fapt a trecut de mult timpul... ca tu s-i cldeti o
via a ta. Nu putem s schimbm trecutul. Ai
suferit dou pierderi dureroase, una urmnd destul
de aproape celeilalte, cnd erai foarte tnr. Dei
e firesc s simi durere n legtur cu aceste
chestiuni, nu trebuie s permitem ca durerea s ne
paralizeze.
-Nu sunt paralizat, spuse Charlotte. M
gndesc la... la el ca fiind mort, la fel ca mama.
Jeleti, dar viaa merge nainte.
-Totui, dac te simi ctui de puin stnjenit,
draga mea, din cauza a ceea ce a fost acum mult
vreme...
-Nu sunt stnjenit, spuse Charlotte. Nu era o
minciun. Era cu att de mult dincolo de
stnjeneal, nct nici n-avea cuvinte pentru a
descrie starea ei sufleteasc.
Lizzie nu prea prea s o cread. Totui, nu
insist.
- Poate c, la urma urmei, de asta avem
nevoie, spuse ea. De cineva care vede situaia cu
ali ochi.
- E foarte drgu din partea tatei c-i bate
capul cu asta, spuse Charlotte. tiu c mai degrab
i-ar petrece timpul la ar ocupn- du-se de
treburile de acolo. Vitele. mbuntirea solului.
Napii.
Lizzie zmbi.
- Aa-i, dar a sosit mngierea n persoana
domnului Carsington. tii c decderea moiei
Beechwood l-a iritat pe tatl tu. Imaginea- z-i
ncntarea lui aflnd c va fi n grija unui coleg
agronom cu un spirit nrudit.
Charlotte i putea cu uurin imagina ce
simea tatl ei. El ns nu-i putea imagina cum se
simea ea. Slbticia din vecini era refugiul ei i aa
fusese de ani ntregi.
La cteva luni dup naterea copilului, cnd
Charlotte continua s fie bolnav i apatic, Lizzie
o luase n Elveia. Acolo, plimbrile de-a lungul
potecilor montane, prin luncile Alpilor i de-a lungul
rurilor, al cascadelor i al lacurilor scnteietoare o
nsntoiser i o ajutaser s se refac.
Cnd se napoiaser n Anglia, Beechwood
luase locul peisajului rural al Elveiei. La
Beechwood, mulumit interveniei lui Lizzie,
Charlotte putea s aib o frm de solitudine.
Ori de cte ori se simea suprat, mergea pe
acelai drum, dincolo de prul ce separa cele
dou moii. Rndaul care avea grij de ea nu
traversa prul, ci o atepta s se ntoarc, n
vreme ce ea i continua drumul pe drumeagul ce
nsoea malul prului. Mergea pe acolo pentru c
nu era - sau nu fusese pn acum - nimeni s-o
vad. n mijlocul acelui loc slbatic, putea i ea s
fie dezlnuit. Putea renuna pentru o vreme la
toate regulile pe care i jurase cu zece ani n urm
s nu le ncalce niciodat.
Jurase s fie bun, s fac tot ce era corect i
cuviincios i nimic din ce era nepotrivit sau ct de
puin indecent.
Dar, cnd era singur, acolo unde ceea ce
fcea nu putea displcea, rni, ruina ori oca pe
cineva, renuna la constrngerile decenei i i
ngduia s respire.
La Beechwood, cu nimeni altcineva dect
animalele slbatice care s-o vad, putea s
grbeasc pasul sau s tropie, asta depinznd de
starea ei de spirit. Putea s-i fluture pumnii sau s
dea fru liber unor lungi diatribe mormite despre
ce o suprase recent.
Nici n-ar visa s se comporte astfel pe aleile
ngrijite ale tatlui ei, unde servitorii ce lucrau n aer
liber sau vizitatorii ar fi putut s-o vad.
Acum, refugiul ei era pierdut pe vecie.
Merse spre emineu i i arunc mnuile
pline de noroi pe grtarul gol. Ar fi trebuit s arunce
scroafei i mnuile.
La revedere, plrie. La revedere, mnui.
La revedere, libertate.
Deveni contient de tcerea prelungit. Ce
spusese Lizzie ultima dat? Ah, da.
- Poate agronom, spuse Charlotte. Dar, ct
privete spiritul nrudit... Se opri la anc nainte s-o
ia gura pe dinainte. Se for s zmbeasc. Firete,
e greu pentru mine s vd vreo asemnare. L-am
ntlnit pe domnul Carsington doar cu puin timp n
urm i doar n treact. De fapt, cu greu s-ar putea
numi o ntlnire.
Lizzie ncuviin din cap.
-Atunci, n-o s-i spun aa i n-o s-i pomenesc
despre asta tatlui tu. Abia ateapt s-l prezinte
tuturor pe faimosul domn Carsington.
Tatl voia s fac asta n aceast sear,
desigur, la ntlnirea cu vecinii care marca
ntotdeauna ntoarcerea lor de la Londra.
- Azi-diminea, ca ntotdeauna, tatl tu mi-a
mprtit planurile lui pentru ziua de azi, continu
Lizzie. Mai nti, o s vorbeasc cu tine despre
planul lui de peit. Dup aceea, o s vorbeasc cu
paznicul de vntoare. Apoi o s mearg la domnul
Carsington i o s-l invite la cin.
- E tipic pentru tata s vrea s-l fac pe domnul
Carsington s se simt bine-venit, spuse Charlotte.
Ah, tat, de ce trebuie ntotdeauna s fii aa
ospitalier?" se gndi ea.
-Mai e ceva, spuse Lizzie. Trebuie s-i
vorbesc deschis. Dei domnul e doar fiul mai mic al
unui conte, contele n chestiune e Lord Hargate.
Aceast legtur este, aa cum tii, una foarte
benefic.
Charlotte simi cum stomacul i se fcu ghem.
Crezuse c terminase cu fiii lui Lord Hargate.
Cu un an n urm, ambele familii ncercaser
s ncurajeze o cstorie ntre ea i fiul vduv al lui
Lord Hargate, Lord Rathbourne. Charlotte n-avea
nici o problem cu el. Dei era foarte curtenitor,
putea simi c pentru el era ca invizibil. Trebuia
doar s se asigure c nu fcea ceva care s-o fac
mai vizibil. Spre uurarea ei, acesta se nsurase
cu altcineva toamna trecut.
-ine minte, de asemenea, c domnul
Carsington e un brbat cu un remarcabil prestigiu
n Societatea Filosofic, continu Lady Lithby.
Acest domn bine vzut rspunde acum de moia
vecin, pe care tatl tu a vrut-o dintotdeauna.
Spirit nrudit sau nu, n ochii lui Lithby aceti factori
se mbin, fcndu-l pe domnul Carsington un
candidat matrimonial acceptabil. Trebuie s-l
adugm la lista de gentlemeni buni de
nsurtoare.
Iei nchiznd ua n urma ei.
Charlotte fix ua cu privirea, fr a o vedea
de fapt. Apoi, ridic brbia i i ndrept umerii.
- Nu conteaz, spuse n oapt. Am reuit s
nu m mrit cu muli brbai. Pot s scap i de
mritiul cu el.
ntre timp, la Beechwood
Speranele lui Darius privitoare la frumoasa
fat fur spulberate imediat ce ajunse la grajdurile
de la Beechwood, pentru c acolo se ntlni cu tatl
ei, care venise s-i ureze bun venit ca ntre vecini si
s-l invite la cin.
Dei i trebui o clip s disting ntre o scroaf
pe nume Hyacinth i o fiic pe nume Charlotte,
curnd Darius descoperi c Excelena
Sa avea doar o fat, care nu era nici mritat,
nefericit sau altfel, nici vduv.
Ceilali copii erau patru biei mici, cei mai mari
dintre ei fiind acum n vizit la verii lor din
Shropshire.
Pe loc, Darius o alung din minte pe fata care
nu mai merita nici un gnd i se concentr n
schimb pe tatl ei, care merita.
Fiind slujitorul credincios al logicii, Darius
petrecuse dou sptmni nainte de venirea n
Cheshire analiznd problema pe care o avea de
rezolvat i adunnd informaii folositoare.
Aflase c, dintre toi cei din partea locului, Lord
Lithby era brbatul a crui prietenie merita cel mai
mult s fie ctigat. Familia lui locuise aici de
generaii ntregi. Era cel mai mare moier. Dar, cel
mai important, era agronom i un filosof al naturii,
la fel ca Darius.
In acea zi, ajunsese la o descoperire deosebit
de plcut: spre deosebire de Lord Hargate, Lord
Lithby aprecia cum se cuvenea munca lui Darius.
Chiar citase din broura despre creterea porcilor.
Pentru c starea sa de spirit se mbuntise
mulumit unei generoase porii de complimente
mgulitoare, Darius accept bucuros invitaia la
cin.
n mod normal, evita nalta societate,
prefernd cercurile cunoscute pentru moravurile
uoare. n felul sta, un brbat nu-i pierdea timpul
urmrind femei pe care nu le putea avea.
De data asta totui, Darius trebuia s fac o
excepie. Excelena Sa era o preioas surs de
informaii i sfaturi. n plus, civa, dac nu chiar toi
oaspeii, erau oameni de la ar - o specie pe care
Darius o nelegea bine i n mijlocul creia se
simea n largul lui. i printre aceti oameni, s-ar
putea chiar s gseasc o vduv atrgtoare sau
o soie nefericit, nempovrat de principii morale.
nclec i o porni spre han.
Pn s ajung acolo, fata cea frumoas i se
furiase din nou n minte.
Cum naiba putuse el s-o ia drept femeie
mritat? Era un brbat inteligent i bun
observator. Ce l indusese n eroare?
Vzu din nou imaginea ei cu ochii minii: faa
ncnttoare i silueta ei... urma de rgueal din
voce, cu accentul previzibil educat, i imprevizibila
dumnie. Ostilitatea l deranja. Negreit, nu toate
femeile se topiser pe loc n braele lui, dar puinele
care n-o fcuser nu opuseser dect o rezisten
simbolic.
Ce fiin absurd mai era i ea, la fel de
absurd precum plria pe care o purta.
mpiedicndu-se de propriile-i picioare. Zvrcolin-
du-se i lovind cu piciorul i cu cotul cnd el
ncercase s-o ajute...
La drept vorbind, era destul de priceput s
ndeprteze un brbat. Dintr-un oarecare motiv,
asta l strnise.
Arogana ei era provocatoare. Cu toate astea,
l amuzase s ia totul drept un joc, ca un flirt - ceea
ce toat lumea tia c era un prim pas pe drumul
seduciei.
De ce nu izbutise s...
i trase una peste cap.
Idiot ce eti."
Simise experiena. Asta l derutase. O simise
i reacionase la ea fr a se mai gndi.
Dei nu era niciodat uor s determini cu
precizie vrsta unei femei, orice idiot putea
recunoate o fat inocent.
Fata asta nu era venit de pe bncile colii
Totui, Darius fu surprins cnd afl exact ci
ani are.
Era sigur c fcuse asta doar pentru a-i
satisface curiozitatea intelectual. Aceasta nu era
diferit de curiozitatea n legtur cu libelulele.
Abordase problema aa cum fcea cu oricare alt
cercetare tiinific, dei fusese mai discret n
privina asta.
La hanul Unicorn, n vreme ce servitorul su,
Goodbody, ofta aplecat asupra petelor de iarb i
de noroi de pe pantalonii lui, Darius le ncuraj la
brf pe cele dou cameriste frumuele.
Aa afl c Lady Charlotte avea douzeci i
apte de ani.
Douzeci i apte i nemritat!
Darius nu putea nelege nimic.
Era singura fiic a unui marchiz.
Era frumoas.
Tatl ei nu era vreun nobil scptat, ci unul de
rang nalt, simpatizat i bogat. Care familie din
Anglia nu i-ar dori aceast legtur? Care
gentleman cutnd locatari pentru camera copiilor
nu i-ar dori s se mperecheze cu aceast
excelent reprezentant pursnge? Cum se fcea
c nimeni nu acionase?
Darius era aa confuz - ca s nu mai zicem c
i exasperat -, nct uit s se mai culce cu
servitoarele. n schimb, dup o baie, brbierit i
schimbat de haine, l ls pe Goodbody s cugete
gnditor n legtur cu cizmele lui i i continu
cercetrile n crciuma hanului.
Aici afl c teoriile - sau mai degrab zvonurile
- se gseau din belug.
- O tragedie ngrozitoare treaba asta, spuse
nevasta hangiului pe cnd i servea berea. Lady
Charlotte i-a druit inima unui ofier, dar sta s-a
fcut bucele la Waterloo.
- Nici pomeneal de Waterloo, insist unul
dintre muterii. A fost omort la Baltimore n timpul
rzboiului cu americanii.
-Nu era nici un ofier, l contrazise altul. Un
conte oarecare a venit la Londra cu arul Rusiei
pentru a srbtori victoria. S-a mbolnvit de febr
i a murit.
Se isc o ceart.
La grajdurile hanului, triumf un punct de
vedere mai puin romantic. Lady Charlotte nu-i
ngropase inima n mormntul nici unui galant ofier
sau nobil strin. Motivul pentru care nu era mritat
era unul foarte simplu: nimeni nu era destul de bun
pentru ea.
-neleg, spuse Darius. Peitorii ei erau o
grmad de brbai de joas spe.
-Ah, nu, sir, spuse unul dintre rndai. A
curtat-o un duce. i un marchiz.
- Mai era i fiul cel mai mare al contelui luia,
anul trecut, spuse altul. la perfect.
Unul dintre tovarii lui i ddu un ghiont i
mormi ceva. Brbatul pru deodat ruinat.
Darius nelese c se refereau la fratele lui cel
mai mare, Benedict, Lord Rathbourne, cunoscut i
sub numele de Lord Perfeciune.
- Ei bine, dac Lordul Perfeciune n-a fost
destul de bun pentru ea, poate c are o prere cu
mult prea bun despre ea nsi? spuse Darius.
Fusese foarte arogant cu el i poate c i
zgndrise puin mndria - pentru c nu era
obinuit cu genul sta de prostii, i spusese.
-Nu-i deloc mndr, sir, zise primul rnda.
-i cea mai drgu doamn din lumea asta,
spuse altul.
- N-a zis niciodat vreun cuvnt urt cuiva.
-ntotdeauna doar zmbete i mulumete,
chiar i pentru cel mai mic lucru pe care-l faci
pentru ea.
-Toi servitorii spun acelai lucru.
- i doamnele la fel. Cu toatele o plac - i tii
ce gur rea pot s aib.
Dup aceea, urmar poveti despre buntatea
lui Lady Charlotte Hayward fa de semenii ei, de la
mic la mare.
Darius ncerc s potriveasc imaginea
descris de ei cu femeia pe care o ntlnise. Nu
reuea nicicum. Nu putea fi aceeai femeie. Cu
toate astea, trebuia s fie.
ntoarse n minte problema pe toate feele. O
privi dintr-un unghi, apoi din altul. Enigma persista.
Asta era enervant. Avea lucruri mai importante
de fcut dect s ncerce s rezolve enigma unei
femei cu care nu se putea culca. Necazul era c ea
era o enigm i, dei era capabil de multe lucruri,
Darius nu era capabil i s lase o ntrebare fr
rspuns mai mult cum nu era capabil nici s se
mpotriveasc unei provocri adresate abilitilor
lui. Ceea ce, la urma urmei, era cam acelai lucru.
- Pe scurt, spuse el cu o urm de enervare,
doamna e o sfnt.
Brbaii se uitar unul la altul.
- Pi, io nu ce s zic, spuse unul gnditor, da
a zice c aa-i.
Salonul de la reedina Lithby, n acea sear
Domnul Carsington o surprinsese prima dat
nepregtit pe Charlotte.
De data asta, era pe deplin pregtit. Avea
mintea limpede i atitudinea potrivit. Avea afiat la
locul lui zmbetul de societate i toate cele optzeci
i trei de mii ase sute cincizeci i apte de reguli
de bun purtare gata pregtite.
Cu toate astea, cnd apru domnul
Carsington, stnd n u pentru un moment
dramatic perfect sincronizat, simi o tresrire, ca i
cum atinsese unul dintre dispozitivele acelea
magnetice pe care verii ei le gseau aa
fascinante.
Era oarecum contient c ceilali nu preau
afectai. Toate capetele se ntoarser spre el, i
multe fee - n special cele feminine - exprimau
ceva mai mult dect o simpl curiozitate n legtur
cu nou-venitul.
Lumina candelabrelor i punea aur n pr i
ddea strlucire feei lui bronzate. Din nou, prea a
fi un zeu aurit venit printre muritori.
Apollo, sta era, fr nici o ndoial. Zeul
soare, strlucind auriu cu totul. Prul. Ochii.
i, la fel ca un zeu, prea impozant, cu silueta
lui puternic umplnd cadrul uii.
Dar nu era zeu, i reaminti ea. Doar un brbat
i, dac nu greea prea mult, unul ct se poate de
obinuit.
Un craidon.
Brbatul care-i distrusese viitorul era un
craidon. Printre numeroasele lecii pe care le
nvase din acea experien, era important s
nvee s recunoasc specia.
Putea depista fiecare exemplar de la cincizeci
de pai.
Dac nu i-ar fi pierdut minile n timpul primei
lor ntlniri, l-ar fi nregistrat pe domnul Carsington
n categoria Destrblai" din Enciclopedia
Particular a Brbailor pe care o alctuise.
Cu toate astea, mai bine mai trziu dect
niciodat, i spuse, n vreme ce i schimba
expresia cu una de un politicos bun-venit.
Calmul i se spulber cnd el prsi cadrul uii
i se ndrept direct spre ea.
Cu inima n galop, aproape c fcu un pas
napoi. Dup aceea, deveni contient c tatl ei
era lng ea.
- Domnule Carsington, bine ai venit, spuse
tatl.
l prezent pe brbat lui Lizzie, i domnul
Carsington fcu o plecciune elegant. Lizzie i
vorbi, i el rspunse. Charlotte nu era sigur
despre ce vorbiser. Capul i bzia ca i cum ar fi
fost plin de albine.
- Charlotte, drag. Vocea tatlui ei rzbtu
printre bzieli. Iat-l pe noul nostru vecin, domnul
Carsington. Auzi mndria din vocea lui atunci cnd
continu: Sir, fiica mea, Charlotte.
n ea se strnise o agitaie nebun. Fcuse tot
ce putuse s evite tremurul. i inea muchii
epeni, n vreme ce inima i btea att de furioas,
nct nu putea nici nghii, nici respira.
Cu toate astea, era contient c tatl ei i
zmbea fericit.
O iubea tare mult. Ea dori cu ardoare s fie tot
ce el i dorea s fie.
Se relax.
Domnul Carsington fcu o plecciune.
- Lady Charlotte.
- Domnule Carsington.
Urm o pauz. Nu era o pauz linitit. Aerul
prea a zumzi, ca i cum albinele i prsiser
capul i acum zburau ntre ei.
Ochii de culoarea chihlimbarului ai domnului
Carsington se ndreptar spre tatl ei, care se
ntorsese s-i spun ceva lui Lizzie.
Se uit din nou la ea. De data asta, ea vzu n
ochii lui neobinuii aceeai expresie de tachinare
pe care o avusese atunci cnd o ntrebase despre
plria ei.
-Dar cred c ne-am ntlnit deja, spuse el cu
voce joas i rguit.
Dei sttea la o distan cuviincioas,
cuvintele sunaser ca i cum i optise un secret la
ureche. Pielea ncepu s-o furnice.
- Nu cred, spuse ea, fulgerndu-l cu o privire
amenintoare.
El ridic din sprncene.
i ea i le ridic pe ale ei.
Ea se gndea: Doar s spui un singur cuvnt
despre ce s-a ntmplat, i o s te nfac de gt i o
s te strng pn cnd i dai duhul".
tia c nimeni nu putea citi gndurile. Probabil
c el citise totui cte ceva, pentru c expresia
ntrebtoare dispru, i el clipi. Ea privi cum gura lui
se arcui ncet ntr-un zmbet.
-Nu?
Sub acel zmbet indolent, ceva n ea pru a se
desface, ca petalele unei flori deschizndu-se sub
razele soarelui. Dar asta fceau zmbetele
craidonilor, i reaminti ea: fceau femeile
sentimentale i maleabile.
- Nu, spuse ea.
Privi spre prinii ei. Pastorul i soia lui le
solicitaser atenia.
- Poate c ai o sor geamn, spuse domnul
Carsington. Se fcu a se uita prin salon, cutnd.
-Nu, nu am, spuse ea.
-Ce ciudat, zise el.
-Nu-i deloc ciudat s nu ai un geamn, spuse
ea. E mai obinuit s nu ai unul.
-A fi putut jura c ne-am ntlnit cu cteva ore
n urm, lng un iaz la Beechwood, spuse el pe
un ton de noi-doi-avem-un-secret. Aveai - sau mai
degrab n-aveai - o plrie ncnttor de frivol.
O tachinase cu plria aceea aa cum ar fi
fcut un bieel, i pentru o clip fusese tentat s
i intre n joc.
Experiena i venise n ajutor. Privirea lui
pozna nu era nici copilroas, nici nevinovat.
Ceea ce ea vzu n acei ochi schimbtori de
culoarea chihlimbarului era viclenia unui craidon.
- O doamn i un gentleman nu se pot
cunoate dect dac au fost prezentai unul altuia
aa cum se cuvine, spuse ea cu rceal. Dac nu
se cunosc, e imposibil s se fi ntlnit. De vreme ce
noi am fost prezentai unul altuia aa cum se
cuvine abia cu o clip n urm, nu am fi putut s ne
ntlnim anterior.
- Ce logic nebunesc de anapoda mai e i
asta, spuse el.
- E o regul de comportament, spuse ea. Nu
trebuie s fie logic. Poate c exist chiar o regul
care spune c regulile de comportament trebuie s
fie ilogice.
Ochii lui scnteiar. La nceput, ea crezu c
ceea ce vedea acolo era amuzament i se
blestem, pentru c nu voia s-l distreze. Dar apoi,
privirea lui lunec de la fa spre gt i mai jos,
zbovind asupra pieptului nainte de a se ndrepta
spre picioarele din condurii ei de mtase. Reveni n
sus att de repede, nct ea nu avu timp s-i
domoleasc rsuflarea. Putea ascunde asta, dar nu
i restul reaciei ei.
Se aprinsese toat la fa. Era fierbinte peste
tot. ntre timp, pielea ei trdtoare anun acest
lucru rspndind o roea pe gt i zona umerilor
i a pieptului pe care rochia o expunea.
El se distr vznd agitaia ei.
n ea izbucni furia.
O dat, mcar o dat, i-ar plcea s
reacioneze cumva, n loc s ndure n tcere
examinarea obraznic a unui brbat. Dar o doamn
trebuie s pretind c nu bag de seam cnd un
brbat o dezbrc din priviri.
Nu era corect.
Cnd un brbat e jignit de ceva, i e permis s
reacioneze. Se atepta de la el s reacioneze.
Dac ar fi fost brbat, ar fi putut s-l mping
ntr-o mobil sau s-i nnegreasc un ochi.
Dar nu era brbat i nu putea cere altui brbat
s fac treaba pentru ea. S fac o scen ar fi
dezastruos i ridicol. Nu era copil. Era o femeie de
douzeci i apte de ani, fiica unui aristocrat, i
avea experiena a opt sezoane. Se atepta de la ea
s aib stpnire de sine. Se atepta de la ea s
rezolve situaiile dificile sau neplcute cu calm i
amabilitate.
Nu trebuia s se rfuiasc sau s-l
pedepseasc.
Trebuia s ignore toat treaba... i el tia c ea
trebuia s fac asta, brut ce era.
Pentru o vreme, clocoti, neajutorat.
Dar despre Lady Charlotte Hayward se puteau
spune multe, ns nu i c nu era descurcrea.
Chiar n vreme ce spumega de furie, mintea i
lucra. Avusese de a face cu o grmad de brbai.
Putea s se ocupe i de acesta.
Capitolul 3

Ce greeal", se gndi Darius. O greeal


prosteasc, prosteasc."
Nu putea s cread c-o fcuse.
Virginele sunt interzise."
Fratele lui cel mai mare, Benedict, i vrse cu
fora n cap aceast regul cnd avea
cincisprezece ani.
Mult vreme dup ce depise metoda
vrtului cu fora, Logica i confirmase regula.
Virginele, spusese Logica, erau o pierdere de
vreme, prea mult munc pentru o rsplat prea
mic. Cnd virgina era fiic de nobil, preul pentru
aceast infim plcere era cstoria.
Pleac de-aici, i spuse Logica lui Darius.
Acum."
ntotdeauna, Darius ascultase de Logic fr
s ezite.
De data asta ns, ezit, din trei motive.
Unu, ea era o enigm.
Doi, era extraordinar de dificil pentru un brbat
sntos s ntoarc spatele unui superb exemplar
fizic - i ea era unul dintre cele mai frumoase
exemplare fizice pe care le vzuse el vreodat.
Trei, acea rochie. Pe ea, rochia de un alb
feciorelnic era oricum altcumva numai nu
feciorelnic. N-o vedea pe Diana, ci pe Venus, nu
pe fecioara care vna, ci pe zeia dragostei.
Gndul i aduse n minte pictura din Florena n
faa creia l trsese Benedict cu muli ani n urm.
Era aproape singura oper de art demn de a fi
vzut n acel plictisitor i lung Mare Tur al Europei
n care figurau mult prea multe biserici i mult prea
puine femei.
Era faimoasa pictur a lui Botticelli cu Venus
stnd goal pe o imens scoic.
Firete, Darius i-o imagin pe Lady Charlotte
goal, la fel ca Venus, cu care semna aa mult.
Orice brbat ar fi fcut la fel, indiferent dac vzuse
sau nu pictura.
S-i imagineze era ceva acceptabil. S le
permit ochilor s rtceasc era o nebunie. Chiar
i el avea mai mult minte dect s priveasc
lasciv la o femeie nemritat, n felul acela - n
public i nici mai mult, nici mai puin dect n casa
tatlui ei! Era cel mai sigur mod de a se gsi (a)
stnd n faa altarului ascultnd slujba de cstorie;
(b) ameninat de o crava sau (c) n faa unui
pistol aflat la douzeci de pai distan.
Luptele pe via i pe moarte pentru femele
erau destul de obinuite i chiar foarte nimerite
printre psri i animale. La fiinele raionale totui,
aceast comportare era absurd. n special cnd
ultimul lucru de dorit era s-l jigneasc pe tatl ei.
Darius i abtu grbit atenia n sus de la
mbujorarea rozalie, feciorelnic i apetisant ce i
se rspndea peste pielea-i mtsoas.
Prea trziu. Din ochii ei albatri ca de ghea l
privea moartea, limpede ca lumina zilei.
Artase la fel cu o clip n urm, cnd
ncepuse s-o tachineze despre ntlnirea lor
anterioar. Lui i dduse prin cap: O s m strng
de gt, i voise ca ea s ncerce s-o fac. Ar fi fost
distractiv.
Dar ea nu ncercase s-l strng de gt nici
atunci i nici acum.
Spre surprinderea lui, ea i arunc un zmbet
conspirativ.
Apoi se aplec spre el, oferindu-i o privelite
mai bun asupra snilor ei perfect rotunzi pe care
corsajul strmt al rochiei, ajutat de corsetul ce i
ridica, i expunea mai mult dect prea cuviincios
pentru o virgin.
Toate instinctele lui de aprare intrar n
alert, mpreun cu cele reproductoare.
- Domnule Carsington, spuse ea rguit.
Capcan! Capcan!" strig Logica. Ia-o din
loc!"
- Lady Charlotte, spuse el prudent.
- Hai s nu ne formalizm, zise ea. Prinii mei
sunt ocupai cu ali oaspei.
Darius tia c ar fi trebuit s se ndrepte i el
spre ali oaspei chiar dup prezentri. ncepu s se
ntoarc n loc.
Ea l atinse uor pe mn.
Pulsul lui se acceler.
Se uit spre mna nmnuat ce abia dac l
atingea pe bra. i ridic privirea spre mult prea
frumoasa ei fa.
nc afia zmbetul conspirativ.
- tiu c ai vrea s-i ntlneti vecinii, spuse
ea. i voi ine cu plcere locul tatlui meu. O fac
adesea. Aici suntem destul de neprotocolari - i el
pare adncit ntr-o discuie cu pastorul.
n vreme ce vorbea, l ndeprt pe Darius de
prinii ei i l duse spre un mic grup la captul
cellalt al salonului.
In ultima clip ns, schimb direcia i l
conduse spre o rocat cu forme pline care sttea
la pian examinnd teancul de partituri de acolo.
Afl c numele ei era Henrietta Steepleton. Era o
tnr vduv cu voce gfitoare - fr ndoial,
rezultatul vorbitului ndelungat fr a se opri s
rsufle.
De ndat ce doamna Steepleton ncepu s
vorbeasc, Lady Charlotte i prsi.
n clipa n care se ntoarse, Darius vzu cum
inofensivul ei zmbet politicos se preschimb ntr-o
grimas.
Salonul de la reedina Lithby
Dup trei ore i jumtate
-Ar fi fost mai amabil s m strngi de gt,
murmur domnul Carsington.
Charlotte se opri brusc n loc, i ceaiul stropi
marginea cetii pe care o inea n mn. Trase aer
n piept s se liniteasc i le porunci minilor s
nu tremure.
Nu-l auzise apropiindu-se n spatele ei. Acum,
nu putea spune c l auzise. i simise vocea
vibrnd de-a lungul irei spinrii. Pielea de pe ceaf
o furnicase ca i cum fusese atins de el.
-Ar fi fost nepoliticos, spuse ea. Continu s
mearg. Soia pastorului, doamna Badgely, era
aezat n cellalt capt al salonului lng
emineul ce ardea doar pentru ea n aceast cald
sear de iunie.
Doamna Badgely suferea de artrit. Chiar
dac n-ar fi fost veri- oara tatlui ei, trebuia s se
asigure cineva c se simea confortabil. Trebuia
ntotdeauna s te asiguri c oaspeii ti se simt
confortabil.
Cu excepia acestuia. Exista o limit, la urma
urmei, la ceea ce chiar i cea mai asculttoare fiic
ar face.
- Sugrumarea e nepoliticoas, spuse el. sta e
un punct de vedere interesant. Presupun c nu te
pot acuza c ai fost nepoliticoas l- sndu-m s
ameesc de cap de atta vorb.
Ea privi ctre profilul lui mult prea chipe.
-Te rog, nu-i face griji n privina asta. Capul
pare bine ataat de gt.
i dorea s nu mai fie aa chipe. i dorea
s-i gseasc un oarece cusur vizibil. Pronia
cereasc nu se dovedea deloc corect n felul sta.
Ce ar fi trebuit s fac era s lase un semn de
neters pe brbaii nemernici. De preferat o liter
stacojie3 pe frunile lor.
Dar nu, era imaculat, n-avea nici un semn.
Cutase n van un cusur fizic. Ar fi fost mai
mulumit de sine nsi dac s-ar fi putut abine

3
Litera stacojie simbolizeaz comiterea unui pcat major; simbolul este preluat din
romanul Litera stacojie de Nathaniel Hawthorne, aprut n anul 1850, n care eroina
principal are un copil n urma comiterii adulterului, (n.tr.)
s-l tot priveasc... i dac respiraia i-ar fi revenit
la normal.
-n cazul sta, o s rmn aa n ciuda
tuturor eforturilor doamnei Steepleton, spuse el. A
nceput s turuie chiar n clipa n care ai terminat
prezentrile. A continuat pn cnd s-a anunat
cina. La cin - i de ce, oare, nu m mir? - m-am
trezit aezat lng ea.
Charlotte ncercase s nu se uite ntr-acolo,
dar era dificil, pentru c el sttea exact n faa ei. La
un moment dat, privirile li se ntlniser, i i
aruncase o cuttur acuzatoare, urmat de una
de martir, ascuns cu iueal cnd doamna
Steepleton i solicitase atenia. Lui Charlotte i
venise s rd. Constatase c era neobinuit de
greu s pstreze o privire politicoas i inexpresiv.
Constatase c i era aproape imposibil s se
concentreze asupra conversaiei din jurul ei.
-A vorbit, continu el, pe tot parcursul cinei. Nu
s-a oprit pn cnd Lady Lithby a anunat ca
doamnele s se ridice de la mas.
-Gndete-te la neplcerea de care te-a
salvat, spuse Charlotte. N-ai fost obligat s
nscoceti lucruri inteligente de spus. Tot ce a
trebuit s faci a fost s pari atent.
-Eu nu nscocesc lucruri inteligente de spus,
Lady Charlotte, zise el. De obicei, spun tot ce-mi
trece prin cap. Gsesc c asta face viaa mai puin
complicat.
- Mai puin complicat pentru dumneata, poate,
spuse ea. Eti brbat.
- Ce spirit de observaie ai, spuse el.
- Brbailor pare s le plac sinceritatea la cei
de acelai sex, spuse ea. Nu sunt chiar aa
ncntai de aceast caracteristic la femei, am
bgat de seam.
- Se prea poate ca brbailor ncuiai s nu le
plac.
Charlotte zmbi. Dac-i plcea sinceritatea la
femei, era pe drumul cel bun.
Ajunser lng emineu i lng soia
pastorului. Charlotte ndrept cel mai cordial
zmbet spre cea mai temut baborni din
mprejurimi.
-Ah, Lady Charlotte, aici erai, spuse doamna
Badgely. Era nalt i corpolent, cu o voce
puternic pe msur. Am sperat c erai doar pentru
moment distras i nu m-ai uitat cu totul. Se uit
spre domnul Carsington. Dar trebuie s admit, nu-i
o distragere nensemnat.
Charlotte aduse ceaiul.
- Domnul Carsington e foarte amabil i m-a
nsoit, spuse ea. Nu e greu de ghicit de ce dorete
s v cunoasc mai bine. Fiind atent, v-a observat
suferina. Firete c vrea s-si foloseasc vastele
cunostine n a v ajuta. Dar, mai nti, are nevoie
de informaii. tiu c va dori s-i descriei n detaliu
toate simptomele dumneavoastr.
Se uit zmbind larg spre domnul Carsington.
El clipi o dat. Apoi ochii lui aurii se ngustar.
- Suntei expert i n artrit, domnule
Carsington? ntreb doamna Badgely. La oameni?
- Cunosc boala, spuse el.
i ndrept atenia spre femeia care ocupa
aproape toat canapeaua.
Cnd acorda atenie cuiva, observase
Charlotte la cin, o fcea cu totul
Aa cum i spusese, cinele servite la reedina
Lithby erau destul de neprotocolare. Uneori, lumea
discuta - sau striga - peste mas i uneori - atunci
cnd tata i Lizzie aveau ceva s-i spun - de-a
lungul ei. Observase c domnul Carsington i
ndrepta atenia spre cineva, apoi spre altcineva
atunci cnd interesul i era captat - i era uor de
spus cnd se ntmpla asta. Devenea complet
imobil, lsnd la o parte totul i pe toi. i amintea
de un oim n nlimi, urmrin- du-i prada.
Acum, se concentr asupra doamnei Badgely,
care ncepuse s nire cu lux de amnunte
numeroasele sale simptome i tratamentele pe
care le ncercase.
Charlotte ddu s se ntoarc.
-Nu eti interesat, Lady Charlotte? ntreb el.
-Srmana copil a auzit totul de nenumrate
ori, dar are prea mult tact s spun asta, afirm
doamna Badgely.
Dei i se permisese s plece, Charlotte ezit.
Nu din cauz c nu voia s par indiferent la
necazurile doamnei. Un drcuor din mintea ei voia
s-l vad cum suferea din cauza artritei doamnei
Bad- gely, precum i de pe urma interogatoriului ei.
-Ai ncercat uleiul de ricin, doamn Badgely?
Ulei de ricin? Glumea? Charlotte ncerc fr
succes s citeasc ceva pe faa lui.
- Necazul e la articulaiile mele, nu n mae,
tinere, spuse doamna Badgely. Maele mele sunt
cum nu se poate mai bine - i nu vreau s le
deranjez cu purificri i altele asemenea. O
sumedenie de leacuri bbeti, dup prerea mea.
-Ar fi trebuit s fiu mai clar, spuse domnul
Carsington. Ai ncercat s v masai ncheieturile
cu ulei de ricin? Nu cu mult timp n urm, un doctor
a prezentat o lucrare, descriind experimentele lui cu
acest remediu. Eu l-am recomandat bunicii mele.
Dei m urte, a recunoscut c tratamentul a dat
roade.
- Bunica te urte? ntreb Charlotte.
Rosti asta pe negndite, surpriza i
curiozitatea ieind ctigtoare. Privirea oimului
se ndrept din nou spre ea, i ea i dori s-i fi
inut gura. De fapt, i dori s se fi fcut nevzut
imediat ce-l lsase n ghearele crocodilului din
vecini.
- Da, spuse el.
- Prostii, zise doamna Badgely. Se poate ca
prinii s-i considere progeniturile ngrozitoare din
cnd n cnd, dar ntotdeauna bunicii i ador
nepoii. Vorbesc din experien.
- M urte, spuse el, uitndu-se nc la
Charlotte. A trimis dup mine acum dou
sptmni doar ca s mi-o spun limpede, n fa.
- Dac e adevrat, zise Charlotte, e ciudat c
te lauzi cu asta.
- Nu m ludam, spuse el, am dorit pur i
simplu ca doamna Badgely s neleag c
remediul a fost considerat folositor de ctre o
persoan sceptic, una care nu m are la suflet.
Doreti s tii de ce bunica Hargate m urte?
Da, i nc cum.
Dar el nu voia s-i spun, Charlotte era sigur
de asta. Ce voia el era s-o fac s ghiceasc. Dup
opt sezoane, n-avea nici o problem n a
recunoate o invitaie la flirt.
Dup opt sezoane, n-are trebui ca inima s-i
bat aa repede i n-ar trebui s simt ca i cum
de-abia atepta.
-N-ar trebui s m atept s discui chestiuni
aa intime i dureroase cu un strin, spuse ea.
Se sili s plece de acolo.
*
Darius o privi cum se ndeprta. Civa
crlioni blonzi se des- prinseser din agrafe i i
mngiau gtul graios arcuit. i aminti mica pat
de noroi pe care fusese tentat s-o curee cu ceva
timp n urm. Chiar i n seara asta, cu atta lume
prezent, nu fusese deloc uor s-i in gura
departe de gtul acela.
i aminti plcuta cldur a snilor ei lipii de
mna lui.
Minile l furnicar.
Ar fi trebuit s stea la distan. Nu era obinuit
s reziste tentaiei, sta era necazul. Evitase
ntotdeauna situaiile n care ar fi trebuit s reziste.
N-ar fi trebuit s reziste, naiba s-o ia.
Ce fat nesuferit mai era i asta, s nu fie ea
cstorit i stul de cstorie pn acum!
- Pot eu s ghicesc de ce, spuse doamna
Badgely.
nbuindu-i o njurtur, se ntoarse din nou
spre ea. Nu-i putea permite s jigneasc pe nici
unul dintre vecinii lui. Soiile pastorilor exercitau
adesea o putere considerabil, i femeia aceasta n
special, simea el, fcea regulile pe-aici. Mai mult
de-att, era veri- oara lui Lord Lithby.
- Poftim? spuse el.
- Dei tiu c e imposibil pentru bunica
dumitale s te urasc, pot s-mi imaginez cu
uurin de ce ar avea cuvinte grele la adresa
dumitale, spuse ea. Dac ai fi nepotul meu, a fi
tare dezamgit n ce privete simul obligaiei
morale pe care-l ari, lsnd la o parte uleiul de
ricin. Cu siguran c n-ar trebui s-i spun eu c e
datoria dumitale, n calitate de proprietar, s te
ngrijeti de bunstarea servitorilor dumitale.
- n prezent, nu sunt chiar proprietar, spuse
Darius. Tatl meu e dup lege...
-Te rog nu m omor cu psreasca avocailor,
spuse doamna Badgely. Beechwood e
responsabilitatea dumitale.
- i am de gnd s-o readuc n bun stare ct
de curnd posibil, spuse el.
- Dar casa? ntreb ea. Am auzit c locuieti la
han n Altrincham, c doar puini servitori sunt la
reedina Beechwood, i aceia sunt din Londra. De
ce ai pus servitori din Londra ntr-o cas de la ar
unde familiile din partea locului care au lucrat la
Beechwood de generaii ntregi sunt n cutare de
lucru? Ai idee ct de muli tineri au fost silii s-i
prseasc familiile i casele pentru a-i ctiga
existena? Totul din cauza prostiei aceleia cu
cancelaria.
Continu s peroreze despre datoria domnului
Carsington fa de Beechwood i fa de vecini. i
spuse ce fcuser alii, cum ncercaser s
pstreze proprietatea i s gseasc de lucru i
locuine pentru cei dai pe neateptate afar din
cas.
El ncerc s explice situaia din punct de
vedere economic: pmntul era cel care ntreinea
casa; prin urmare, pmntul trebuia s aib
prioritate. Dar se vede treaba c Logica i era
complet strin doamnei Badgely.
El arunc o privire spre Lady Charlotte, care
se alturase mamei ei i colonelului Morrell. Acesta
era un tip nalt, brunet i chipe, de aproape
aceeai vrst cu Alistair, cel de-al treilea fiu al lui
Lord Hargate. De la doamna Steepleton, Darius
aflase c Morrell avea o moie la sud de cea a lui
Lord Lithby. Dei familia colonelului, la fel ca a lui
Lord Lithby, locuise aici de generaii, el i
petrecuse mare parte din via n strintate. Se
stabilise aici cu mai puin de un an n urm i
probabil c nu avea s rmn mult timp, deoarece
se atepta s moteneasc un titlu de conte de la
un unchi n vrst din Lancashire.
Voia s-o aib pe Lady Charlotte drept contes,
atta lucru era clar. Dei brbatul nu se manifesta
deloc deschis n privina asta, pentru Darius nu era
prea discret. La urma urmei, comportamentul de
mperechere era subiectul preferat al lui Darius.
Morrell o voia pe Charlotte.
Dac ea bgase de seam, nu arta n nici un
fel.
Asta fcea ea ntotdeauna? Simularea
indiferenei era de ajuns? Nu putea fi. Brbaii
urmreau bucuroi femeile, fr nici un fel de
ncurajare i cteodat n ciuda unor semne clare
de ostilitate.
Ea nu prea ostil. Doar afia o privire de vac
blajin, despre care Darius tia c era fals. Ea era
departe de a fi blajin i categoric nu att de
sincer i de nevinovat cum prea. Cu siguran
nu era aa blnd i politicoas cum afirma toat
lumea. Nu l lsase ea - pentru a doua oar n
decurs de cteva ore - prad cuiva despre care tia
c avea s-l nnebuneasc?
-tii cum e cnd o proprietate intr sub
supravegherea cancelariei, i ddea nainte
doamna Badgely. N-ai voie s faci nimic, nici mcar
din filantropie, de team s nu fii trt ntr-un
proces. Chiar i Lord Lithby s-a gsit cu minile
legate. Nu trebuia s intervin4 aa cum s-au
exprimat ia - chiar i pe cheltuiala lui! S tii c
asta e de condamnat, domnule. Poi fi att de lipsit
de inim s continui aceast fapt reprobabil?
Cuvintele fr inima4 l fcur pe Darius s
vrea s scrneasc din dini. Era si asa destul de
absurd s le aud de la tatl lui, dar si bunica
Hargate le folosea. Ipocriii de ei. Spuneau ce
voiau, fr a ine vreodat seama de sentimentele
celorlali.
-Nu vreau deloc s continui vreo fapt
reprobabil, spuse el. Cu toate astea, filantropia
dumneavoastr bine intenionat nu reuete s ia
n consideraie anumite reguli ale economiei.
Pmntul ntreine casa. O cas nu poate ntreine
pmntul. Aadar, modul logic de a aciona este s
se nceap cu pmntul i orice dependine
importante pentru animale i agricultur.
-Aiureli, spuse ea. Iat-o pe Lady Lithby. Hai s
aflm ce crede ea.
Darius voia s strige c era irelevant ce credea
o aduntur de femei, crora logica le era la fel de
strin ca sanscrita.
i spuse s se calmeze. Era iraional s se
irite din cauza lipsei de logic a unei femei.
Se sili s zmbeasc inofensiv ctre Lady
Lithby. Spre deosebire de doamna Steepleton i de
doamna Badgely, ea nu avea s-l toace la cap.
Observase c Lady Lithby asculta mult mai mult
dect vorbea.
Doamna Badgely turuia n continuare despre
cas.
Lady Lithby ascult rbdtoare pentru o
vreme, apoi spuse:
- La fel ca ali brbai, domnul Carsington n-a
fost instruit s conduc o gospodrie. Fr ndoial
c n-are nici o idee de unde s nceap.
Darius se ag de acel colac de salvare.
-Intr-adevr, n-am. Ce tiu eu despre
buctrese, menajere i fetele care spal vasele?
Ce tiu eu despre mobilierul potrivit? S se
zugrveasc sau s se pun tapet? Cum se
asorteaz culorile ntre ele? Oare mobila asta e
prea nzorzonat sau nu mai e la mod? Aud
femeile vorbind despre aceste lucruri i m ia
ameeala. Mai degrab a rezolva o problem
dificil de trigonometrie.
-Asta e perfect de neles, spuse Lady Lithby.
Nu te poi atepta de la un brbat s se ocupe de
chestiuni din acestea.
- Dar ele trebuie s fie rezolvate, spuse
doamna Badgely. l vom scuza pe motiv c e
brbat?
- Da, trebuie, spuse Lady Lithby. Poi s-i scoi
casa din minte, domnule Carsington.
-Mulumesc, spuse el, rezistnd tentaiei de a
scoate limba la doamna Badgely.
-Voi fi bucuroas s fac eu ceea ce trebuie
fcut acolo, spuse Lady Lithby.
Atunci Darius vzu, prea trziu, hul ce se
cscase n faa lui.
Vai, Doamne sfinte, marchiza de Lithby,
obinuit cu o pung fr fund, renovndu-i casa.
Cu ochii minii, Darius vzu registre cu lungi
coloane de cheltuieli, adunndu-se cu miile. I-ar fi
extrem de dificil s obin profit n situaia de acum.
Cum s poat reui dac recondiiona casa?
Dar numai un nebun ar ncerca s le
vorbeasc femeilor despre bani. Mai nti de toate,
subiectul era de prost gust. n al doilea rnd,
doamnele din clasele de sus ale societii habar n-
aveau despre regulile de baz ale economiei. Ar
putea tot aa bine s ncerce s-i explice Teoria
fenomenelor electrodinamice a lui Ampere scroafei
lui Lord Lithby.
n al treilea rnd, cel mai important, mndria lui
nu i-ar permite asta. Mai degrab s fie spnzurat
dect s dezvluie ceva despre constrngerile sale
financiare sau despre limita de timp.
- Nici n-a visa s v cer s adugai aceast
sarcin responsabilitilor dumneavoastr actuale,
spuse el. Ateptai luna viitoare o mulime de
oaspei, neleg.
-S ntrein oaspei e o nimica toat, spuse ea.
O facem tot timpul.
- Dar s preiei comanda unei alte gospodrii,
una care e ntr-un total haos, fr personal
adecvat...
-Te poi bizui n totalitate pe administratorul
dumitale, Quested, spuse ea. O s apelez la el
pentru personal. i nu trebuie s-i faci griji n
privina muncii necesare. Eu asta caut, munc.
Recent, am renovat reedina Lithby de sus pn
jos. Am fost obligai s facem i nite schimbri
arhitecturale. Cu toate c Lithby este mulumit de
rezultat, m-a fcut s promit c nu mai fac asta din
nou pn cnd bieii notri cei mici sunt la
universitate. Dup cum vezi, sunt liber. Prea mult,
de fapt. Mi-ai face un serviciu.
- Reedina Beechwood e ntr-o stare
deplorabil, spuse el, dei habar n-avea de fapt,
pentru c nc nu-i trecuse pragul. oarecii...
- O s-o aduc pe Daisy, buldogul meu cel tnr,
spuse ea. O s-i plac s prind oareci. O aduc i
pe Charlotte.
i fcu semne fiicei ei vitrege.
- S prind oareci? ntreb Darius.
Privi cum se apropia fiica vitreg. nc afia
acea privire amabil i neatent. Lady Lithby rse.
- Lui Charlotte nu-i e fric de roztoare. E fat
de la ar. O s-i plac provocarea, n-am nici o
ndoial. Nu-i aa, draga mea?
- Ce provocare, mam vitreg? ntreb Lady
Charlotte.
- O s punem pe picioare reedina
Beechwood.
Lady Charlotte i arunc mamei sale vitrege o
privire scurt plin de consternare. Fusese aa
scurt, nct Darius ar fi scpat-o dac ar fi clipit. O
fraciune de secund mai trziu, pe faa ei se putea
vedea din nou privirea aceea de vac blajin.
- Serios? spuse ea rece. A fi presupus c
ultimul lucru din lume pe care l-ar vrea domnul
Carsington e dou femei pe care abia dac le
cunoate din pricina casei sale. Are atta treab de
fcut i multe pe cap. A crede c vrea un refugiu.
n loc s-i lsm acea insul de linite, i vom
ntoarce casa cu dosul n sus. Vom avea zidari,
tmplari, zugravi, decoratori i atta zgomot. i
schele peste tot. Fr a mai pomeni c trebuie s-l
deranjm cu tot soiul de lucruri - pentru c, la urma
urmei, e casa lui, i ar trebui s fie aa cum lui i
place.
Apoi i ntlni privirea. Pentru o clip, el se
pierdu ntr-un vis cu o fiin frumoas care-i
creeaz un refugiu, un loc plin de cldur i de
pace, un loc al lui, unde lucrurile erau aa cum lui i
plceau.
Dup aceea, mintea i se limpezi, i vzu din
nou ameninarea mortal n acei ochi albatri.
Mesajul era foarte clar: Doar s ndrzneti s
fii de acord cu asta, i o s te omor cu minile
mele".
Era amuzant.
Logica i spunea c nu-i putea permite s fie
amuzat. Trebuie s refuze oferta i la dracu cu
doamna Badgely. Implicarea lui Lady Lithby l-ar
costa prea mult. Trebuia s aduc profit.
Necazul era c Lady Charlotte nu voia,
evident, s aib nimic de-a face cu casa lui.
Necazul era c l abandonase plvrgelii
asurzitoare a doamnei Steepleton, iar apoi dojenilor
doamnei Badgely.
-Dac pui astfel problema, Lady Charlotte,
cum Dumnezeu a putea refuza?
Charlotte avea s fie nevoit s-l omoare, n-
avea de ales. Zmbi graios i spuse:
- Dac domnului Carsington nu-i pas c i
vom distruge linitea, voi ajuta bucuroas. Ar trebui
s fie o sarcin foarte interesant.
Nu cred c Lady Margaret a fcut vreo
mbuntire a casei ct vreme a locuit acolo.
- O cas mbtrnit, spuse doamna Badgely.
La fel cum a fost pe vremea strbunicului tu.
Reedina Lithby era tot o ruin, dar nu chiar aa
drpnat.
- Puin demodat, spuse Lady Lithby.
-Incomod, coment doamna Badgely. Casa
parohial era mai modern atunci cnd am sosit
eu, i asta ca s nu spun prea multe.
-Asta a fost cu mult timp nainte ca eu s fac
ceva semnificativ aici, afirm Lady Lithby.
Lucrurile stteau astfel pentru c petrecuse
mare parte din primii ei trei ani de cstorie
salvnd-o pe Charlotte de ea nsi i civa ani
dup aceea druindu-i soului patru bieei
sntoi.
- Eti prea modest, spuse Charlotte. Din
prima zi de cnd ai venit, ne-ai fcut s fim mai
ordonai i s ne simim mai bine.
Cu toate astea, era rutcios din partea lui
Lizzie s n-o avertizeze deloc pe Charlotte nainte
de a o tr n proiectul sta cu casa Beechwood.
-Confortul e de dorit, dar lucrarea recent e
superb, spuse doamna Badgely. Ce mi-a dori s
fi putut vedea reedina Lithby acum trei ani,
domnule Carsington, pentru a putea face o
comparaie. Cu greu ai fi putut recunoate casa.
Fiind brbat, era puin probabil s observe ce
nu era n regul i deranjant, se gndi Charlotte.
Cu siguran habar n-avea n ce se bga, odat ce
Lizzie prelua conducerea. Cu siguran tatl ei nu-
i dduse seama.
Ah, dar fusese foarte distractiv.
Poate c, la urma urmei, Lizzie i fcuse un
serviciu. Un proiect de o asemenea anvergur i-ar
distrage atenia lui Charlotte, chiar i doar pentru o
vreme, de la comarul petrecerii care urma s aib
loc.
Cu siguran c proiectul i oferea domnului
Carsington o diversiune nefericit, i asta urma s
fie tot distractiv. I-ar plcea s-i vad faa cnd
avea s nceap a nelege ce urma s se ntmple
odat ce Lizzie prelua controlul.
Charlotte afi cea mai inocent expresie.
-Am fcut cteva picturi i desene nainte i
dup modificri, i spuse ea. Avem i reproduceri
ale arhitecilor i picturi ale vechii case, din diferite
epoci. Tata are o map cu planurile moiei i altele
de genul sta. A fcut multe schimbri proprietii,
dup cum poate c i-a spus. Poate c ai dori s
vezi aceste documente?
Domnul Carsington ridic dintr-o sprncean.
- Se gsesc n bibliotec, spuse ea. i le-a
arta bucuroas dac te-ar interesa.
El se uit nspre doamna Badgely i i feri iute
privirea.
- Nu mi-a dori nimic mai mult, spuse el.
Capitolul 4

Da, Darius ar face mai bine s-i petreac


timpul n compania domnilor.
Da, o cuta cu lumnarea, urmnd-o pe Lady
Charlotte afar din salon.
Dar trebuia s tie: Ce mai punea la cale
acum?
II conduse prin vastul hol, spre bibliotec.
ncperea spaioas i confortabil aranjat era
evident des folosit. Cri, atingnd toate subiectele
din lume, umpleau rafturile de stejar ce cptueau
pereii. n mijlocul camerei era amplasat un
planetariu, un model mecanic al sistemului solar. n
alt parte, Darius vzu dou globuri pmnteti i
un telescop, alte cteva mese diferite i o scar. Cu
alte cuvinte, toate echipamentele uzuale ale unei
biblioteci bine nzestrate.
Pastorul edea sforind, cu capul pe speteaza
unei canapele, lng emineu. n faa lui, pe o
mas, sttea deschis o carte.
- Se pare c nu sunt singurul dornic s plece
de lng doamna Badgely, opti Darius.
Primi o privire piezi dinspre ochii albatri i
reci, prea rapid pentru a o interpreta.
-Tata i-a ncurajat ntotdeauna pe oaspeii lui
s cutreiere dup placul inimii camerele deschise
tuturor, spuse ea. Vrea ca ei s se simt ca acas.
Continu s nainteze spre o mas mare de
lng ferestrele ce ddeau spre sud. Dincolo de
ferestre, lunga zi de var se sfrise devreme sub
o ptur groas de nori. Darius auzi ploaia rpind
pe teras.
nuntru, mari oglinzi de perete atrnau ntre
ferestrele ntunecate. n ele dansau flcrile
candelabrelor de curnd aprinse, puse pe mesele
lipite de perete, aezate sub oglinzi. n cea mai
apropiat dintre oglinzi, el vzu ua deschis din
spatele lor i servitorii care treceau prin holul de
afar.
Lady Charlotte deschise mapa ncptoare
aflat pe mas. Darius nu se apropie imediat de ea,
lng mas. Se aplec i se uit dedesubt. O ocoli
i se uit n dosul ei. Privi nspre tavan i apoi spre
ferestre.
-Planurile sunt aici, domnule Carsington,
spuse ea, btnd n map cu un deget subire.
- M uit dup capcan, spuse el cu voce joas.
Mai nti doamna S., apoi doamna B., Lady L. Ce
urmeaz, m ntreb? O u batant ce mi se
deschide sub picioare i m arunc ntr-un cuib de
vipere?
- N-am vzut niciodat vreo viper la reedina
Lithby, spuse ea.
-Vipera-ce-vorhete-prea-mult-icus, Vipera-ce-
m-toac-la-cap-icus,
Vipera-ce-m-falimenteaz-reparnd-casa-
icus.
Buzele ei tremurar. Spre dezamgirea lui
totui, expresia de vac blajin se reinstal repede
pe chipul ei.
-Iat aici un desen al casei, de la sfritul
secolului al aptespre- zecelea, spuse ea pe un ton
imperturbabil de lector. Aici e altul, cu un secol i
jumtate mai trziu. Cam aa ceva a gsit mama
mea vitreg atunci cnd a venit prima oar aici.
Darius se apropie.
-sta e un an cu ap? ntreb el, trgnd mai
aproape unul din desenele mai mari.
Ea ncuviin din cap.
-Acum e mai puin vizibil. Bunicul a transformat
o poriune a lui ntr-un lac decorativ. Unde sunt
buctriile i holul servitorilor, era odinioar o ser
de portocali. Aici poi vedea cum s-a nchis curtea
buctriei. Mama vitreg a adugat un vestibul
acolo. Art cu degetul. Dar cele mai mari
schimbri au fost n interior. Casa asta era
ntunecat, apstoare i rece - sau aa mi se
prea mie atunci cnd eram mic. Ea a adus
lumin i cldur.
El o privi, surprins, la fel ca mai devreme, de
felul n care vocea i se mblnzea cnd vorbea
despre modul n care mama ei vitreg transformase
reedina Lithby.
-ii la mama ta vitreg, remarc el.
- Da, spuse ea. tiu c nu e normal. Ar trebui
s-o ursc.
-Cu siguran e neobinuit, zise el. Femeile i
pot apra teritoriul cu mai mult rutate dect
brbaii.
-Serios? Ea l privi int, i el avu certa
senzaie c era evaluat sau testat ntr-un anume
fel. Prin urmare, ai fcut un studiu i despre femei,
domnule Carsington? Sunt surprins c n-am auzit
de el. Tata te citeaz tot timpul. Mi te-am nchipuit a
fi un nelept. i feri privirea, cu sprncenele
ncruntate. Mi te-am imaginat grbovit, cu pr rar i
alb. i cu ochelari. Cred c lumea e ocat cnd
vine prima dat s te aud innd o conferin.
Ah, ce bun era. Deturnase uor conversaia
de la ea spre el.
Ar fi trebuit s tie cum s-o fac la vrsta ei
matur!
i el ar fi trebuit s tie cum s insiste, la
vrsta lui.
- nc n-am inut nici o conferin despre
relaiile de familie, spuse el. Cu toate astea, le-am
studiat. Ar fi putut aduga: n legitim aprare".
Cazul dumitale este extrem de interesant. Nu mai
erai chiar copil atunci cnd tatl dumitale s-a
recstorit. A trebuit s cedezi locul unei femei cu
doar nou ani mai mare dect dumneata. Exact
aceeai femeie care i-a druit tatlui dumitale patru
fii pn n prezent, cel mai mare dintre ei fiind
motenitorul titlului i al proprietii. Cu toate astea,
nu pari a fi geloas i nici a avea resentimente.
- E ca i cum a avea o sor mai mare, spuse
Lady Charlotte.
-E posibil s apar gelozia pe frai sau s nu-i
poi suferi, spuse el.
- E posibil, admise ea. Vorbeti din experien,
a zice eu, avnd patru frai mai mari.
La naiba. Era prea bun.
- Eu nu trebuie s locuiesc cu ei, spuse el.
Bieii sunt de obicei trimii la coal. Nu trebuie s
trim sub acelai acoperi ani la rnd. Femeile sunt
nevoite. Ele sunt de obicei nerbdtoare s aib un
cmin numai al lor.
-Asta e cminul meu, spuse ea.
Lu cteva schie dintr-o map, dorind n mod
clar s pun capt discuiei pe acest subiect.
Poate c el devenise prea insistent. Nu era
obinuit s poarte discuii cu fetele din nalta
societate - dar era exasperant s nu tie de ce era
nc fecioar.
Dei doamna Steepleton vorbise fr oprire,
adugase doar o singur brf celor care o
nconjurau pe Lady Charlotte, ceva despre o
misterioas boal din tinereea ei: pentru o vreme,
se crezuse c Lady Charlotte avea s o urmeze
curnd pe mama ei n mormnt. Cu toate astea,
dup ce mama ei vitreg o luase pentru o lung
vizit n nord, apoi o alta n Alpii elveieni, ea se
nsntoise i i fcuse un debut ntrziat, la
vrsta de douzeci de ani. Boala, optise doamna
Steepleton, era motivul pentru care Lord Lithby i
acordase mai mult libertate dect socotea mult
lume c ar fi potrivit.
Nu era cine tie ce explicaie. Debutul la vrsta
de douzeci de ani i oferise totui lui Lady
Charlotte opt sezoane s-i gseasc un so.
Pn la urm, Darius avea s afle rspunsul.
ntotdeauna gsea rspunsul.
- Modificrile fcute de mama vitreg nu sunt
doar de natur estetic, spuse ea. A fcut mai mult
dect s se foloseasc de decorai- uni. A fcut
reparaii i a adus mbuntiri semnificative.
El se apropie mai mult de ea i ncerc s se
concentreze cu totul asupra schielor.
- Podele noi pentru anumite camere, spuse ea.
Orificii noi pentru ventilaie...
Continu, vorbind despre couri de fum,
ferestre i pardoseli, despre toalete, lavoare i
clopoei, despre zugrveli, tencuieli i tm- plrie.
Curnd, i fu clar c aciunea de a pune casa
Beechwood pe picioare l-ar costa o groaz de bani.
Doar s-o ntrein la un nivel minim i tot ar fi
costisitor. Nu-i putea permite.
Nu voia s se gndeasc la bani.
Nu voia s se gndeasc la evi, mnere de
sertar i la sobe.
N-ar putea, chiar dac ar vrea. Se apropiase
prea mult i i simea mireasma. Ea vorbea despre
ventilaie, i tot ce simea el era uoara mireasm
de flori sau ierburi ce plutea n jurul ei - spunul pe
care l folosea sau ierburile pstrate mpreun cu
hainele ei. i nclin capul i inspir profund.
Pielea catifelat de pe gt era foarte aproape
de gura lui.
Eti la civa centimetri de un mare bucluc",
spuse Logica.
Darius se ndrept de spate.
Ce nu putea face era s stea cu gndul la
ntreinerea casei.
Cnd ea i vorbi despre pene dezinfectate n
sob - mai nti fierte, explic ea, pentru a omor
paraziii - pentru umplut saltele, se vzu ridicnd-o
n brae i aruncnd-o pe un pat.
O vzu rnjind spre el, cu acelai zmbet
rutcios pe care l afiase atunci cnd l predase
doamnei Steepleton.
Se joac cu tine", spuse Logica. O fi ea
fecioar, ns naiv nu-i deloc."
Alung hotrt din minte acele imagini.
- Pare c e foarte mult munc, spuse el. M
surprinde c Lady Lithby se nham la aa ceva.
Dei alii vor fi cei care vor munci efectiv la
Beechwood, ea trebuie s supravegheze i s
urmreasc totul.
-Nu i dac vei angaja un administrator
competent. Lady Charlotte i nclin capul ntr-o
parte i studie schiele cu un ochi critic. Micarea
fcu s i se clatine cerceii. Unul din ei i atinse uor
obrazul. Administratorul moiei dumitale, Quested,
i va gsi omul potrivit.
-mi caut un supraveghetor al moiei, spuse
Darius. La dou sute de lire pe an. neleg c
supraveghetorul va coordona i casa, i moia.
-Aa a aranjat treburile Lady Margaret, spuse
ea. Aa a fcut i bunicul meu. Dar e un sistem
demodat. Nu-i deloc eficient. ntrea- b-l pe tata.
-Beechwood nu-i ca reedina Lithby, spuse
Darius. E o gospodrie mai modest, i nevoile
mele sunt mult mai modeste dect ale unui pair
sociabil, cu o familie mare i cu multe cunotine.
Ea i ntoarse capul spre el. Fascinat de
cercelul care se mica, el se apropie mai mult, att
de mult nct i putu simi cldura ce i radia din
corp. Mirosul ei proaspt era peste tot, se prea.
Gura lui era foarte aproape de a ei.
Ea i cobor privirea spre gura lui.
Rsuflarea i se nteti.
9
El se apropie ceva mai mult.
Ea se ntoarse.
-Colonele Morrell, spuse ea. Ce prere ai
despre supraveghetorii unei reedine?
Darius njur n sinea lui, se ndeprt de ea i
se uit n aceeai direcie.
Colonelul trecu pragul uii i travers cu
rapiditate ncperea. Probabil c-l zrise n oglinda
de perete. Dar de ct vreme tiuse c era acolo?
Ct timp, nainte ca ea s observe, sttuse Morrell
n u, privind i ascultnd?
-A zice c un majordom e suficient pentru o
proprietate med mic, mai ales dac e vorba
despre locuina unui holtei, spuse el. Dar noi,
soldaii, suntem obinuii cu traiul n condiii
spartane. A socoti c o menajer i un valet i
poate civa servitori sunt mai mult dect suficieni.
Cu toate astea, mi se spune c sta e un mod
meschin i zgrcit de a tri, total nepotrivit cu
poziia mea important.
Nu spuse cine zisese asta, probabil pentru c
soul persoanei critice sforia n apropiere.
Morrell veni i el lng mas, stnd de cealalt
parte a lui Lady Charlotte.
- Mi s-a cerut s vin i s m uit la desene i
s aflu cum a putea s-mi transform casa pentru a
fi mai impresionant, spuse el. Asta e opera
dumitale, Lady Charlotte? Ai mare talent la desen.
n vreme ce se uita la desene, el reui, fr a
prea c o face intenionat, s se apropie mai mult
de ea.
Ea se ndeprt de el, ceea ce o fcu s se
apropie mai mult de Darius. Ar fi trebui s se dea la
o parte i el, s-i acorde mai mult spaiu. Dar tia
c Morrell nu se apropiase doar pentru a fi lng
ea. tia c urma s se retrag i credea c Darius
avea s se dea napoi s-i fac loc. Asta l-ar
mpinge pe Darius chiar la marginea mesei. nc o
manevr ca asta l-ar fora s treac de cealalt
parte a mesei, unde ar vedea partea lateral.
Pe scurt, o micare teritorial.
Putea s se amuze i s-l lase pe tipul sta s
se bucure doar el de prezena doamnei. La urma
urmei, lui Darius nu-i era de nici un folos.
Cu toate astea, crescuse ca fiind cel mai mic
dintre cinci masculi agresivi. Nu ceda niciodat fr
lupt.
Nu se mic nici un pas.
Morrell se ntinse s mai ia un desen, prin
aceast micare venind i mai aproape de Lady
Charlotte.
Ea se ddu napoi i, fiindc Darius se
sprijinea cu oldul de mas, ea se trezi cu ezutul
n zona organelor lui reproductoare. Acestea i
remarcar pe dat prezena.
La fel precum i ea le remarc, trgnd brusc
aer n piept.
Dei propria-i rsuflare nu era calm, Darius
se ntinse, indiferent, s mai ia un desen.
-Ah, lptria, spuse el. Unele dintre lucrurile
care-mi lipsesc n Londra sunt smntn i untul
proaspt de la ar. Smntn de la ora nu are
acelai gust.
- n cazul sta, i vor trebui vaci, spuse Lady
Charlotte.
i aez clciul pe piciorul lui.
l aps puin, dar, dei el era nclat cu
pantofi subiri de sear n loc de cizme, nu fu de
ajuns pentru a-l face s dea napoi.
- Sunt de la ar, spuse el. tiu de unde vin
laptele i smntn.
Ea i mut greutatea pe un singur picior. Nu
era prea grea, dar
picioarele lui, spre deosebire pe partea
superioar a corpului, nu erau fcute pentru a o
putea suporta. i nbui un icnet... i se retrase.
-Credeam c eti londonez, spuse colonelul
Morrell, uitndu-se la un plan. Cred c ii des
prelegeri acolo.
Atent s-i in degetele n afara oricrui
pericol, Darius mai lu o hrtie. O schi n creion,
ce fusese probabil lipit de ea, czu pe mas.
Lady Charlotte se ntinse dup schi, dar
Darius puse primul mna pe ea.
-in prelegeri n Londra, spuse Darius. Studiez
la ar. n Derbyshire - nu prea departe de aici, de
fapt. Fratele meu Alistair locuiete n Peak, lng
Matlock Bath. Cine e fiina asta dulce, Lady
Charlotte? Nu pot citi ce scrie.
n desen, o femeie sttea n pragul unei
csue, legnndu-i pe genunchi pruncul.
Lady Charlotte i smulse desenul din mn.
- Probabil a czut pe podea, spuse ea. Una
dintre cameriste l-o fi luat de pe jos cnd a fcut
curenie i l-a pus mpreun cu celelalte. Locul lui
nu-i aici. E una dintre rnci cu copilul ei. Genul
acela de scene rustice pe care le deseneaz de
obicei doamnele. Ei bine, o s v las, domnilor, s
dezbatei delicata tem a unei lptrii.
Se grbi s ias din bibliotec.
Ce ciudat e treaba asta", se gndi Darius.
Probabil c i Morrell era de aceeai prere,
pentru c se ncrunt, ntorcndu-se i uitndu-se
dup Lady Charlotte pe cnd aceasta se ndeprt.
Dar nici unul din brbai nu coment. Cu o politee
rece, schimbar opinii despre lptrii, berrii i
brutrii. Czur de acord c buctria de la
reedina Lithby era bine plasat i amenajat.
Apoi intr doamna Badgely i i trezi soul, dup
care se ntoarser cu toii n salon.
Darius se feri de Lady Charlotte. Nu putea s
cread c-i asumase astfel de riscuri n bibliotec.
Nu era un bietan de cincisprezece ani. Avea
destul experien. Acum, mai mult ca niciodat,
trebuia s aib mintea limpede. Avea s
dovedeasc faptul c tatl lui greea. Avea s
readuc la via reedina Beechwood. N-avea de
gnd s intre n bucluc cu fiica nemritat a unui
nobil.
Era deja n bucluc, i doar el era de vin. Cum
naiba avea s finaneze renovarea casei pe care
urma s-o fac Lady Lithby?
N-avea s-o fac. Nu putea. Cumva, trebuia s
ias basma curat.
nc ncerca s identifice acel cumva", n
vreme ce petrecerea ncepea s dea semne c se
apropia de final. Apoi, pe cnd i lua r- mas-bun
de la gazde - abia ateptnd o lung noapte n care
s-i dea cu pumnii n cap -, pe neateptate, sosi
salvarea.
-Soia mea mi spune c are de gnd s ia n
primire casa dumi- tale, spuse Lord Lithby. Te
sftuiesc s fii foarte prudent, domnule. Arat ea
graios, dar o s te calce n picioare dac o s-o lai.
-Sper c nu sunt chiar aa rea! spuse Lady
Lithby, rznd. Vreau doar s fac un adpost
pentru domnul Carsington, aa cum a spus
Charlotte: un loc confortabil unde s vin dup ce
muncete.
-E puin probabil ca ideile tale i ale lui despre
ce nseamn confortabil s coincid, spuse Lord
Lithby. Domnul Carsington e om de tiin. N-am
observat c dorete, aa ca noi, s ntrein o
mulime de lume. Cu siguran nu e interesat s se
ia dup ultimele capricii ale modei. Amabila lui
privire cenuie se ntoarse spre Darius. Trebuie s
iei atitudine, domnule. Spune-i pe leau soiei mele
ce vrei.
S nu te atingi de casa mea", voia Darius s
spun.
sta nu era rspunsul diplomatic, i pn i el
tia c nu trebuia s-l rosteasc.
- Deocamdat, a vrea doar ca reedina s fie
locuibil, spuse el. Mai trziu, o s iau n calcul i s-
o nfrumuseez.
- Curat i n ordine, spuse Lord Lithby. Asta-i
tot, Lizzie. Dup aceea, las-l pe om s-i fac
treaba, ceea ce e mult mai important, dup cum
prea bine tii, dect ultima mod la draperii.
Pe cnd vorbea, se apropie Lady Charlotte.
Darius nu mai zbovi, i lu un politicos rmas-bun
de la toi i fugi.
Nu putu scpa de ea.
l chinui tot drumul napoi spre Altrincham.
mpreun cu primul mister, mai avea nc o enigm
cu care s se frmnte: reacia ciudat la vederea
desenului cu femeia i bebeluul... strania expresie
pe care el o zrise, pentru o clip doar, pe acea
frumoas fa, o expresie la care nu se ateptase.
Suferin?
i de ce nu?" se ntreb el nervos. Cnd i
pierduse mama era aproape de a deveni femeie.
De ce s nu-i reaminteasc un desen cu o mam i
pruncul de pierderea suferit, chiar i dup muli
ani?
Se tie c, atunci cnd le mor stpnii, cinii
sufer de dorul lor. Cteodat, animalele de
companie mor de durere. Anumite specii de psri
jelesc moartea perechii i nu se mai mperecheaz
niciodat.
De ce o femeie - indiferent de vrst - s nu
regrete pierderea mamei ei?
i totui...
- Dar-ar boala n ea, mormi el. Ce dracu
nseamn ea pentru mine?
Poft nfrnat, evident.
Gtul la. Snii ia. Fundul la rotund i cald.
nc l putea simi, apsat de vintrea lui.
-Termin, spuse el. Nu te mai gndi la asta. N-
o s ias nimic de aici. E fecioar, i aminteti?
Scoate-i... scoate-i-o... din minte.
Nu putu.
Era nnebunitor. Frumoas, i dintr-o familie
nobil, i bogat, i de douzeci i apte de ani, i
nemritat...
Era nefiresc. Genul sta de lucruri ar trebui
interzise prin lege.
ncepu s se gndeasc la han, la patul lui
confortabil i la cele dou servitoare binevoitoare,
dintre care una - sau chiar amndou - i s-ar putea
altura n patul lui confortabil.
i, cu toate astea, n cele din urm, i petrecu
noaptea singur.
Reedina Eastham, la periferia oraului
Manchester
Seara zilei de duminic, 16 iunie
De cnd colonelul Morrell se ntorsese de la
Londra, i petrecea duminicile cu unchiul lui,
contele de Eastham, n reedina strmoeasc
aflat la marginea oraului Manchester. Sosea de
diminea la timp pentru a-l nsoi pe btrnul
argos la biseric i nu pleca pn seara trziu
sau luni dimineaa devreme.
Colonelul Morrell nu fcea asta din afeciune. l
urse ntotdeauna pe unchiul lui. Singura calitate
ce compensa lipsa altora era misoginismul lui, ce-l
mpiedicase s se nsoare. Mulumit eecului de a
produce un fiu, cel mai mare nepot al lui, colonelul,
urma s moteneasc un vechi titlu, cteva moii
ntinse i grmezi de bani.
Cu un an n urm, Lord Eastham hotrse ca
nepotul lui s renune la serviciul militar activ n
strintate n favoarea unui post administrativ n
ar, pentru a se concentra asupra gsirii unei soii
i producerii unor urmai. Fr a se consulta cu
nepotul, Excelena Sa i folosise considerabila
influen pentru a pune la cale toat treaba.
Dei era obinuit s urmeze ordinele, colonelul
nu era obinuit s i se organizeze viaa dup
toanele unui civil argos. Se napoiase n Anglia
ntr-o stare sufleteasc foarte aproape de a ucide
pe cineva. Apoi, unul din superiorii si din armat,
care complotase cu unchiul lui, l luase la un bal n
Londra. Acolo, colonelul Morrell o cunoscuse pe
Lady Charlotte Hayward.
Asta nu-l determinase pe colonel s-l urasc
mai puin pe unchiul lui. Totui, contribuise mult la
faptul c se mpcase cu gndul de a plvrgi fr
ncetare despre Anglia, plictisindu-se de moarte, n
loc s fac ceea ce era destinat prin natere s
fac.
Lady Charlotte nu era plictisitoare. Dimpotriv,
era fascinant. Nu vzuse pn acum nimic
asemntor cu felul n care o scotea ea la capt cu
brbaii. Nu se putea opri din a o urmri. Cum
fcea asta? De ce o fcea? nelese rapid ct de
util ar fi o astfel de soie pentru un soldat ambiios,
cu o experien limitat n ce privete nalta
societate. Spre deosebire de obinuitul fiu mai
mare al unui nobil, colonelul Morrell nu fusese
pregtit pentru a moteni titlul. Dar ea tia ce s
fac i cunotea pe toat lumea. I-ar netezi calea
spre cele mai nalte cercuri ale societii. L-ar
introduce n inima naltei societi.
Firete, deoarece era frumoas, abia atepta
s se culce cu ea. Dar atepta cu la fel de mult
nerbdare s domine o femeie care nfrn- sese
fr efort atia brbai.
Cum colonelul trebuia s-i petreac timpul
lng inta greu de atins i deoarece familia ei
locuia lng vechea cas a familiei lui, asta l
adusese mai aproape dect i-ar fi dorit de unchiul
care locuia la nici cincisprezece kilometri de ei.
Cu toate astea, srmanul btrn era un mare
brfitor, i colonelul Morrell era dispus s-i
sacrifice duminicile pentru a afla tot ce era posibil
de aflat despre toi cei care se aflau n jurul lui Lady
Charlotte.
Acum, cei doi brbai luau cina.
- Aud c familia s-a ntors la reedina Lithby,
spuse Lord Eastham. Credeam c pn acum i
vei fi asigurat deja drumul spre altar. Nu neleg
toat oviala asta. Nu ari prea ru, s tii. Dac
nu te vrea, mai sunt destule mai puin mofturoase.
Colonelul Morrel era un brbat artos. Era
nalt, brunet i bine cldit. n plus, atitudinea lui
militroas atrgea priviri invidioase din partea
brbailor i admirative din partea femeilor, chiar i
cnd era mbrcat civil.
Unchiul lui bu nite vin i se ncrunt.
- Mai bine i ncerci norocul cu o femeie
tnr, proaspt ieit de pe bncile colii. E mai
uor de dresat.
Colonelul Morrell nu voia o fat uor de dresat.
Unde era provocarea n asta? Voia o persoan
demn de a fi cucerit.
- nfiarea frumoas a tinereii dispare
repede. Inteligena, educaia i personalitatea au o
valoare mai durabil, n special la cineva care ntr-o
zi va fi Lady Eastham. N-am vzut-o niciodat pe
Lady Charlotte s fie lipsit de amabilitate sau de
politee. Cu excepia serii de vineri", se gndi el. E
amabil i cu alte femei, ceea ce e rar, aa cum
bine tii, sir, continu el. E bun i atent cu cei n
vrst i bolnavi. E n permanen vesel i
binevoitoare. tie ntotdeauna exact ce s spun i
ce s fac pentru a descrei frunile celorlali. Dac
i pierde vreodat cumptul, o ascunde cu atta
abilitate, nct e imposibil de observat.
i i respinge pe numeroii si peitori cu o
asemenea isteime i cu politee, nct acetia
pleac fr a avea habar c ea i-a respins", ar fi
putut el aduga, dar n-o fcu. Era foarte sigur c
era singurul care nelesese ce punea ea la cale i
nu inteniona s schimbe lucrurile.
Adug:
-Are un temperament att de blnd i de
plcut, nct cred c n-ai avea nimic mpotriv s
locuiasc sub acelai acoperi cu dumneavoastr,
sir, chiar i pentru mult timp.
Dac cineva putea s l stpneasc pe
necioplitul sta btrn, aceea era Lady Charlotte. O
putea stpni chiar i pe doamna Bad- gely, care
era la fel de provocatoare ca Lord Eastham: asta
nu-i de ici, de colo.
-Am nevoie de o soie care s fie rafinat,
continu colonelul. O fat tnr e puin probabil s
fie rafinat, i n-am nici o idee cum s-o fac s
devin aa.
Instruirea lui Lady Charlotte ar fi cu mult mai
interesant i merita osteneala. Ea era obinuit cu
prea mult libertate - ntotdeauna primejdioas
pentru o femeie - i nu avea s renune la ea cu
uurin. Dar colonelul Morrell nu-i fcea griji n
privina asta. Avusese de a face cu nobilii rsfai
din armat, precum i cu drojdia societii, de care
erau pline ealoanele inferioare. Putea s se ocupe
de o tnr doamn rsfat, orict de inteligent
ar fi fost. N-avea nici o ndoial c avea s fie
recunosctoare. Era destul de inteligent s
aprecieze avantajul de-a avea pe cineva care s-i
poarte de grij, lundu-i de pe umeri grijile,
necazurile i sarcina de a lua decizii.
- Dac prin rafinat nelegi btrn, pot fi de
acord, spuse unchiul lui. Ar fi trebuit s fie mritat
de-o venicie. Ceva e putred acolo, dar spun de
poman ceva tinerilor. Bu, ncruntndu-se. C
veni vorba despre piedici, aud c Darius Carsington
s-a mutat n vecintatea lor. n locul tu, a fi atent
la el. Tinerii fii ai lui Harga- te au crlig la
nsurtoarea cu fete bogate.
-Serios? Colonelul Morrell i reaminti scena
intim pe care o ntrerupsese n bibliotec.
Imperturbabila Lady Charlotte pruse tulburat. Nu
era un semn bun. I-am cunoscut pe cei doi fii mai
mari n timpul sezonului, dar nu tiu mai nimic
despre ceilali. ndrznesc s spun c
dumneavoastr tii, sir.
Bineneles c unchiul lui tia i era bucuros
s-i povesteasc. De asta, la urma urmei, colonelul
Morrell i stricase o duminic altfel perfect.
Unchiul lui povestea i el asculta, notnd
fiecare amnunt i pu- nndu-l deoparte pentru a-l
putea folosi la momentul potrivit.
Duminic, dup ce se gndise mai bine,
Darius se hotr s se mute la casa Beechwood.
Chiar dac nu-i putea marca teritoriul precum
animalele, putea s-i pun lucrurile n locuri
strategice, pentru a ajuta doamnele s-i
aminteasc a cui era casa i care erau regulile.
Lady Lithby nu pierdu nici o clip i se puse pe
treab. Luni, ea i fiica ei vitreg ajunser dis-de-
diminea. Imediat, trimise servitorii din Londra
napoi la Lady Hargate - spre evidenta lor bucurie -
i ddu drumul unei puzderii de localnici, brbai i
femei, care miunau prin cas ca o armat de
furnici harnice. Frecar, terser praful, lustruir,
reparar i dreser. Scoaser afar i un mare
numr de cadavre - n mare parte insecte.
n ciuda supravegherii cancelariei, cineva se
asigurase ca reedina s fie sigilat. Probabil
cineva lsase o pisic s patruleze regulat pe
acolo. Casa era plin de praf i de igrasie i n
anumite locuri drpnat, dar nu devenise
adpost pentru prea multe animale slbatice. Sau,
dac se adpostiser acolo, oarecii i alte animale
mici avuseser bunul-sim s-i ia tlpia cnd
sosise Lady Lithby.
Chiar dac Darius nu-i lu tlpia, se feri
totui din calea ei.
Pn trziu, n dup-masa zilei de vineri.
Era la ferm mpreun cu noul supraveghetor
al moiei, Purchase, cnd servitorul Goodbody sosi
cu sufletul la gur i nduit tot.
Era ndeajuns de uimitor s-l vezi pe valetul
cel linitit, aproape invizibil i de o rbdare
extraordinar, aventurndu-se dincolo de sigurana
grdinilor odinioar simetric amenajate. Faptul c
alergase aproape tot drumul era ocant.
-Ce s-a ntmplat? ntreb Darius. A luat casa
foc? Sau spltoreas a pus prea mult apret n
earfele mele?
-Domnule, gfi Goodbody. Crile
dumneavoastr.
Darius simi un fior.
Adusese cu el de la Londra doar crile pe
care avea nevoie s le consulte urgent. Le
depozitase n dormitorul lui, unde interzisese
accesul tuturor, n afar de Goodbody.
Asta deoarece Darius n-avea ncredere n
Lady Charlotte, chiar deloc. Cu uurin, i putea
imagina sute de chinuri pe care ea i le putea
pricinui, n special cu ajutorul buldogului.
Daisy prea un cine bine crescut i blajin. Cu
toate astea, buldogii, n special cei tineri, puteau fi
nite animale bgcioase. Dac nu avea oareci de
prins, gsea ea ceva de mestecat.
Se furiase - sau fusese lsat - s intre n
dormitorul lui?
- Ce-i cu crile? ntreb el foarte calm.
- Cteva lzi au fost aduse azi-diminea,
spuse Goodbody. N-am fost informat, sir, pentru
c, dac a fi fost, v-a fi spus n clipa n care au
sosit. Dar aa, am descoperit asta doar cu puin
timp n urm, cnd s-a ntmplat s trec pe lng
bibliotec. Am vzut c lzile fuseser deschise, i
Lady Charlotte aranja crile. Se opri. Nu se
cuvenea ca eu s-i spun ceva doamnei, sir, dar n-
am fost sigur dac ai informat-o despre sistemul
dumneavoastr.
Darius i adusese cu el mai puin de dou
duzini de volume. Intraser toate ntr-un cufr.
- Lzi cu cri, spuse el, copleit de o neagr
presimire.
- Da, sir. Judecnd dup numrul lor, se pare
c a sosit ntreaga dumneavoastr colecie, spuse
Goodbody. n ntregime.
Colecia lui Darius cuprindea cteva sute de
volume. Multe erau rare, cteva de nenlocuit.
- Dar n-am trimis dup ele, spuse el. Sunt sigur
c... S-o ia dracu de treab!
Mama lui. Aici era mna ei.
Contrar voinei lui, trimisese civa servitori s
pun la punct casa Beechwood. Aceti servitori
nedorii se ntorseser la Londra la nceputul
sptmnii. De la ei sau de la numeroasele
persoane cu care coresponda trebuie c aflase c
Lady Lithby se apucase s renoveze reedina
Beechwood.
Mama lui decisese pur i simplu s-i trimit
crile.
Fr s-l consulte.
Ca de obicei.
Din ziua n care se nscuse, trebuise efectiv
s se afirme - cu putere -, altfel riscnd s fie dat
deoparte sau strivit de puternicele personaliti care
l nconjurau. Dac nu era prezent acolo s i se
opun, mama lui avea a hotr ce e bine pentru el.
Acum, crile lui valoroase erau n mna unei
femei care prea s fi decis c viaa lui ducea lips
de ncercri i suferine i era hotrt s ndrepte
acest neajuns.
nclec i plec n galop napoi spre cas.

Capitolul 5

Darius ddu buzna n bibliotec, apoi se opri


brusc n loc.
Lady Charlotte era crat pn la jumtatea
unor scri de bibliotec, avnd o carte n mn.
Fire de praf i pnze de pianjen atrnau pe
lng ea. Boneta de dantel fusese odinioar alb,
pesemne. Acum era cenuie, i prul pe care
trebuia s-l protejeze scpase de sub ea, buclele
blonde lipin- du-i-se de ceaf. Cordonul orului i
atrna peste superbul ei posterior, al crui contur
era chinuitor de vizibil, mulumit lenjeriei care i se
lipise de pielea umed.
Un mic ghemotoc de praf se prinsese de
nasturele nclrilor ei - acele botine scurte ce
artau prea fragile pentru a fi numite ghete. Habar
n avea cum le spunea. Tot ce tia era c
dezvluiau forma gleznelor ei, i putu vedea puin
din ciorapi cnd ea se ntinse s mping o carte la
locul ei.
Cnd el intr, ea i arunc o scurt privire,
nainte de a ridica o carte de pe cea mai de sus
treapt a scrii.
-S-a ntmplat ceva, domnule Carsington? A
luat foc berria? Sau poate c ai descoperit n cele
din urm unde se ascund mulimile acelea de
oareci despre care ne-ai asigurat c stau ascunse.
Srmana Daisy se plictisete.
Darius i lu privirea de la posteriorul i
gleznele ei i se concen- tr asupra cinelui. Stnd
culcat lng baza scrii i fiind ocupat cu tie ce,
ceaua ridic privirea plin de speran cnd i
auzi rostit numele.
El se uit la chestia dintre labele ei.
-Ce mnnc este... a fost... o carte? ntreb
el.
-Predicile lui Fordyce4, spuse Lady Charlotte.

4Titlul complet al crii este Predici ctre tinere fete i a aprut n anul 1766; aceste
predici au fost adunate de pastorul scoian James Fordyce. Cartea este menionat n
Darius trase aer n piept i l ls s ias, apoi
naint n ncpere pe o potec ngust printre lzi.
-Asta nu-i de-a mea, spuse el. n colecia mea
nu exist predici.
-i de ce, oare, nu m mir asta? mormi ea.
Dei auzul lui era mai ascuit dect al multora,
se prefcu a nu auzi totui.
- Poftim? spuse el, apropiindu-se de scar.
-Firete c nu-i a dumitale, spuse ea ceva mai
clar. N-a fi lsat-o niciodat pe Daisy s mestece
o carte ce-i aparine. Ar fi fost nepoliticos. Cartea e
una de-a mea. Dar lui Daisy i place tare mult, vezi
dumneata.
Ceva cni n mintea lui, dar posteriorul bine
conturat ce se afla practic la nasul lui i zpcea
procesul gndirii.
- n cazul acesta, se poate afirma cu siguran
c ai considera la fel de lipsit de politee s-o lai s
fac pipi pe una dintre crile mele? ntreb el.
Ea scoase un mic sunet nbuit. Un rset?
Sau doar inhalase praf? El se mic puin spre o
latur a scrii, ncercnd s-i vad mai bine faa.
Nu observ nici un semn de amuzament.
-N-a permite nici asta, spuse ea.
El i ls privirea s se ridice din nou. N-o
putea distinge bine - dar, ce-i drept, creierul lui nu
funciona prea bine. Vzu ct de rozalii i erau
obrajii. Vzu cteva uvie de pr blond lipite de
tmpl. Vzu dre lucioase de transpiraie pe fa
i pe gt.

romanul Mndrie i prejudecat de Jane Austen, (n.tr.)


Nu era neobinuit pentru un gentleman s
vad o femeie de vi nobil nduit toat. Dar de
cele mai multe ori o vedea - peste el, sub el sau
lng el, dup caz - n aceast stare n timpul unei
partide nsufleite de sex.
Temperatura lui Darius crescu, i simi n vintre
un oc al unei bine-cunoscute senzaii.
Nu v pierdei timpul", le spuse el organelor
sale reproductoare.
Ele nu ascultar. Aveau n vizor o femeie cald
i umed. Mintea nu-i era de nici un ajutor. i evoca
imagini ale acestei femei, excitante i cu prul
ciufulit printre aternuturi rvite.
- Ce faci pe scar? ntreb el nervos. Probabil
sunt o mie de servitori n casa asta. Nu ar trebui s
stai pe un fotoliu, sorbind limonad i dnd ordine?
- I-am supravegheat, firete, spuse ea.
Servitorii din Londra doar au ters praful din
camer, i asta s-a chemat curenie la ei. I-am
pus pe ai notri s fac o treab temeinic, n
vreme ce eu i-am pus n ordine crile. Dar s faci
curenie e un lucru i s faci ordine n cri e
altceva. Servitorii nu tiu s citeasc prea bine, unii
chiar extrem de puin. A fost mai simplu s fac
treaba asta eu nsmi. Se frec pe frunte cu dosul
minii, lsnd n urm o dr de murdrie.
-E greu, spuse el. Eti roie la fa i
transpirat.
-Domnii nu observ astfel de lucruri, spuse ea.
- De unde i-a venit ideea asta prosteasc?
ntreb el. Exact genul acesta de lucruri observ
brbaii.
-Am spus domnii, zise ea.
- i domnii sunt brbai, replic el. Dar cred c
ai vrut s zici c ar fi trebuit s pretind c n-am
observat. Una dintre regulile astea mondene
absurde.
- i dumneata nu crezi n reguli, spuse ea.
- Nu mai mult dect dumneata, spuse el. tiu
c e mpotriva regulilor ca o doamn s
ndeplineasc orice fel de munc fizic. Cu toate
astea, aranjezi dumneata personal toate crile
astea.
-Am vrut s fie fcut aa cum trebuie.
Cobor de pe scar. inea n mn un volum al
Iliadei lui Homer. El se ntreb dac ea tia ce carte
era aceea.
Se ndoia c nvase limba greac. Cu
excepia unor rare cazuri - precum cel al cumnatei
sale, Daphne -, limbile clasice tindeau s nu fie
incluse n educaia unei doamne. Din experiena lui,
cu ct o doamn era plasat mai sus pe scara
naltei societi, cu att mai puin conta erudiia -
sau chiar i inteligena. Era simplu s afle.
- M ntreb unde se poate pune poezia erotic
greac? spuse el.
Ea se uit la carte, i reacia ei i spuse c nu
putea citi greaca mai
mult dect putea el citi hieroglifele egiptene:
faa ei mbujorat trecu de la roz la rou. La fel i
gtul.
Purta o rochie nchis pn la gt, cu multe
volane pe partea superioar. Cu toate astea,
desfcuse cteva nchiztori n fa, lsnd la
vedere o linie ngust a gtului i ceva din zona de
dedesubt. Materialul corsetului, odat apretat,
atrna acum moale. Ea ndeprtase estura
nmuiat de pe piele i i fcea vnt cu materialul
umed. Aciunea i dezvluia rotunjimea pieptului i
dra subire de transpiraie ce aluneca ntre sni.
-Lalitera S, spuse ea.
-S, zise el inexpresiv. Pe moment, nu se putea
gndi dect la un singur subiect ce se ncadra la
acea liter.
Era contient de o mireasm ca de mosc,
deloc neplcut. De fapt, dimpotriv. Era exact
treaba aceea care n regnul animal determina cinii
s scormoneasc pe sub garduri i s sar peste
ziduri nalte: mirosul unei femele n clduri.
i scoase batista.
- Poate ai vrea s tergi... ... ne-
transpiraia, spuse el.
- Mulumesc.
Lu batista.
El i ntoarse privirea spre rafturile din spatele
ei. Vzu ceva greit, foarte greit, dar creierul lui
era prea inert pentru a cataloga greeala.
ncerc disperat s se concentreze.
- S, spuse el. Greaca ncepe cu G. Poezia cu
P. Erotica cu E.
Ea i tampon fruntea cu batista lui.
- S de la strine, spuse ea.
- S de la strine, repet el.
Ea ncuviin din cap.
El se uit n jurul lui. Clipi o dat, apoi se duse
spre un raft i se uit la cri.
- Le-ai pus n ordine alfabetic, spuse el cu
glas stins.
- Da, zise ea vesel.
- Dup titlu, observ el.
- Da, cu excepia celor strine. M-am gndit s
le pun pe celelalte dup autor, dar cred c i
aminteti mai uor titlurile.
El se ntoarse s se uite la ea. Dup cte se
prea, crezndu-l ocupat cu altele, i deschisese
corsetul i i tergea spaiul dintre sni cu batista
lui.
Trebuie s-o omor, se gndi el.
Asta depea orice nchipuire. Era diabolic.
Strnse din dini i se concentr asupra
rafturilor.
- Sunt multe cri la litera U, spuse el
netulburat. Un element al legii, natural i politic. Un
ghid al fermierului i al grdinarului. Un chimist
nencreztor.
- Da, e uimitor cte sunt, zise ea cu veselie.
Dar o s gseti destule i la litera O. Se ndrept
spre un grup de rafturi i citi: O sistem a naturii. O
cercetare privind principiile moralei. O tratare a
fracturilor. Art cu mna spre un alt grup de
rafturi. Mai sunt i la litera D. Despre asta i
cealalt. Descrieri ale unui lucru sau ale altuia.
- i S pentru strine, spuse el.
-Da.
Se uit spre el, cu un zmbet larg.
- Lady Charlotte, spuse el.
-Te rog s nu-mi mulumeti, zise ea. A fost
plcerea mea, te asigur. i napoie batista, puse
volumul de Homer deasupra unui teanc nclinat de
cri de lng ea i plec.
El o privi ndeprtndu-se, cu oldurile
legnndu-i-se i cu rochia lipit de ea.
Cnd zgomotul pailor ei nu se mai auzi, se
uit n jurul lui. Lzi deschise, cteva goale, cteva
n parte pline, se ngrmdeau n ncpere. Cteva
dintre lzile goale stteau cu susul n jos. Pe
deasupra lor, se cltinau teancuri de cri. n
seciunile O, S i U, crile erau nghesuite pe
rafturi. n alt parte, se gsea doar un volum sau
dou.
- ntr-adevr, plcerea ei, spuse el.
Se uit spre Daisy, care rmsese pe loc.
Auzindu-i vocea, ea i ridic privirea de la ce
mesteca.
Nu era drgu. Buldogii nu erau crescui
pentru nfiare, ci pentru ferocitate i temeritate.
Probabil c unul dintre taurii sau urii pe care
fusese menit s-i mute se aezase pe faa unuia
din strmoii ei. Picioarele arcuite i ieeau din
trupul n form de butoi - i supraponderal -, i dinii
strmbi din gura bloas. Pe de alt parte, blana
maro i alb era lucioas i curat, i avea un
temperament drgla - poate pentru c era mic,
chiar i pentru o cea tnr. Cea mai mic dintre
pui, bnui el.
Cu toate astea, pitic sau nu, tnr sau nu,
trebuia s fie rapid i feroce pentru a prinde
oareci. n ciuda aparenelor - faa turtit i dinii
strmbi ce-i ieeau din gura bloas -, era
inteligent.
Dulce i bine-crescut. Mai inteligent dect
prea. Cu toate astea, periculoas.
La fel ca doamna care plecase cu o clip n
urm.
- S de la strin, spuse el.
Daisy scoase un mrit - i se ntoarse la
mestecatul ei.
Darius se uit la estura umed i boit din
mn.
- Dar-ar boala n ea, spuse el.
i duse batista la fa i inhal mirosul de
femeie nfierbntat.
Grbindu-se orbete pe hol, Charlotte aproape
c se ciocni de mama vitreg.
Dei Charlotte nu voia dect s fug din cas
i s alerge tot drumul pn la ea acas, se opri i
se sili s fie calm, foarte calm.
Privirea lui Lizzie o msur din capul cu
boneta murdar pn-n picioarele vrte n pantofii
plini de praf.
- Mi-e fric s ntreb, spuse ea.
-i aranjam crile domnului Carsington, zise
Charlotte.
-Tu singur?
Charlotte ncuviin din cap.
- Servitorii aveau treburi mai importante de
fcut. Adevrul era c nu putuse rezista tentaiei de
a-i examina lucrurile. Crile unui brbat spuneau
multe despre acesta, zisese tatl ei. Asta se aplica
doar brbailor care chiar citeau crile pe care le
deineau. Unii cumprau cri cu grmada, doar
pentru a-i umple bibliotecile, n scopul de a-i
impresiona oaspeii. tia c domnul Carsington nu
era genul acela de brbat. Nu era absolut deloc
nesigur de el, nu era un parvenit care s ncerce s
urce pe scara social i nu prea s-i pese de ce
impresie fcea asupra celorlali.
Sperase ca volumele lui s-i ofere indicii
despre el. De obicei, nu ntmpina dificulti n a
evalua un brbat i a determina cel mai rapid mod
de a-i direciona interesul n alt parte, fr a da de
neles c asta fcea. Cu el avea multe dificulti.
Asta era, bnuia ea, din cauz c, la nceput, o
luase prin surprindere. Nepregtit, reacionase
fr s se gndeasc. nc de atunci, prea c nu
putea gsi modul corect de a se comporta fa de
el.
- Pentru c e un nvat, i spuse ea mamei
vitrege, am presupus c-l intereseaz mult mai mult
s aib acces la crile lui dect de starea tapieriei
scaunelor.
-Am vzut lzile, spuse Lizzie. Are multe cri.
Nu-i de mirare c eti aa ifonat i nfierbntat.
Charlotte era o fat puternic, o fat de la ar,
aa cum aflase mama ei vitreg. Mergea pe jos
mult mai mult dect alte doamne cu aceeai poziie
social. Chiar i n zile posomorte, ca asta, dup
cteva ore de urcat i de cobort cteva trepte i
de aranjat crile, chiar dac era nduit toat, nu
obosise mai deloc.
Cu siguran munca n-avusese acelai efect
asupra ei, precum avusese domnul Carsington
cnd nvlise pe ua bibliotecii. Era fr plrie, cu
prul cu uvie blonde btut de vnt. Rsufla greu,
cu pieptul lui larg ridicndu-se i cobornd.
Apoi ncepuse ea s rsufle greu.
Apoi i crescuse temperatura i ncepuse s
transpire ca i cum sfrmase pietre sub razele
soarelui de amiaz.
I-ar plcea s cread c se mbujorase, pentru
c o surprinsese purtndu-se cum nu se cuvenea.
Dar se distrase purtndu-se aa i faptul c fusese
prins nsemna doar c trebuia s-i foloseasc
mintea, ceea ce era i mai distractiv.
Ct privete faptul c se prefcea a fi o naiv
prostu - de ce ar trebui contiina ei s observe
asta? Falsitatea i prefctoria erau la loc de cinste
n repertoriul unei doamne. S pretind c era
stpn pe ea nsi. S pretind c nu observa o
insult sau o gaf. S pretind c nu era jignit. S
pretind c se distra. S pretind c era interesat.
S pretind c-i psa. S pretind c nu-i psa.
-Ah, Doamne, opti ea. Cnd oare nu m
prefac?
- Charlotte?
-Ah, Doamne, chiar am nevoie de o baie,
spuse Charlotte mai tare, trgnd de corsajul pe
jumtate desfcut. Toate hainele i se lipeau de
trup. i-ar fi dori s fie biat i s le poat smulge
de pe ea, ca mai apoi s sar n cel mai apropiat
lac.
Probabil c domnul Carsington fcea asta
cnd era bietan.
Foarte probabil c nc fcea asta.
i putea imagina: umerii lai i oldurile
nguste, picioarele lungi i musculoase...
Nu, i spuse.
Prea trziu.
Un val de nsingurare dureroas o npdi, i n
urma lui veni dorina. i vzu faa cnd i nelesese
gluma. Ct ar fi dorit s rd! Ar fi vrut s scoat
limba la el. Ar fi vrut ca el s-o trag jos de pe scar
i s-o ia n brae.
Sentimente, prea multe... vechi i pctoase
sentimente, pe care crezuse c le-a nimicit i
ngropat cu mult timp n urm.
Trebuia s plece - de lng el, din casa asta.
ncerc s nu se arate nerbdtoare.
-Voi fi gata de plecare ntr-un minut, spuse
Lizzie.
- O s te atept la docar.
Charlotte o porni pe hol.
-Dar Daisy nu-i cu tine, spuse Lizzie. Unde e?
Abia atunci i ddu Charlotte seama c
buldogul n-o urmase.
- Probabil a rmas n bibliotec.
Continu s mearg.
- Singur? Lizzie ridic glasul. Cu cri
preioase?
-Ah, nu, domnul Carsington e cu ea.
-E aici, n cas? Charlotte, vrei s stai locului?
O s m faci s strig.
Charlotte nu se uit napoi.
- Nu te teme, ip ea. N-o s-o lase pe Daisy
singur cu crile.
i aminti c el o ntrebase dac ar lsa-o ea
pe Daisy s se uureze pe crile lui. Doar c el nu
folosise un eufemism, i ea aproape c chicotise,
aa cum fcea cnd i auzea pe veriorii ei c
foloseau cuvinte urte.
Ah, era pctos... i ea la fel.
Privirea de pe faa lui cnd i nelesese gluma.
i acoperi gura i se grbi spre docar.
Apoi, cnd doar iapa Belinda o putea auzi,
Lady Charlotte rse... i mai i plnse puin.
Douzeci de minute mai trziu
Pe cnd mna docarul, Charlotte zri ntre
copaci licrul lacului Beechwood, cu apele
strlucind n soare.
ntr-un col izolat al lacului din parcul
domeniului Lithby era un ponton de pe care
veriorii ei care veneau n vizit i mai trziu cei
mai mari dintre friorii ei sreau goi n ap, aa
cum fetelor nu le era permis s fac.
l vzu n minte pe domnul Carsington gol,
alergnd pe ponton i srind n ap la fel cum
fceau verii i fraii ei i rznd la fel ca acetia.
- Charlotte, mai bine m-ai lsa pe mine s mn
calul, spuse Lizzie. Nu eti aten... Ia seama!
Dou ore mai trziu
Dup ce spumeg o vreme, Darius l nsrcin
pe Goodbody s fac ordine n bibliotec. Cu un
excedent de servitori prin preajm, valetul avea s
aranjeze totul la locul lui ct ai bate din palme.
Avea s le dea cameristelor ceva de fcut, acum c
Lady Lithby nu era acolo s le in ocupate.
Darius tia c exista o ierarhie printre servitori.
Anumitor cameriste li se ncredinau anumite zone
ale casei i anumite sarcini. n plus, nici mcar
cameristelor care erau cele mai de ncredere nu li
se permitea s mnuiasc fie i doar o crp de
praf n zonele rezervate anumitor servitori. Dar
ordonarea prioritilor tuturor era mai bine s fie
lsat n minile competente ale lui, Goodbody,
care nelegea lucrurile astea - i cruia i i psa
de ele.
Lui Darius poate c i-ar fi psat mai mult dac
vreuna dintre cameriste ar fi fost mai frumuic. De
vreme ce nu era cazul, l ls pe valet s preia
conducerea i merse la grajduri unde trebuia s se
ocupe doar de un rnda, Joel Rogers.
Darius promisese s examineze podelele i s
decid dac s le repare sau s le nlocuiasc,
mpreun cu strvechiul sistem de scurgere.
Pe cnd se apropia de grajduri, rndaul iei
grbit n curte.
-Ai auzit, nu-i aa, sir? spuse Rogers. Am
neuat iapa, m-am gndit c vei avea nevoie de
ea.
- Ce s aud? ntreb Darius, simind fiori la
ceaf.
- Despre accident, sir. Pe drumul
dumneavoastr.
Lumea se tulbur i nghe pentru o clip, ca
i cum era nvluit ntr-o cea rece.
- Ce accident? ntreb Darius cu voce
inexpresiv.
- Lady Charlotte, sir. i Lady Lithby, spuse
rndaul. Am auzit c au intrat ntr-un fga i s-a
rupt o roat.
Cu ochii minii, Darius vzu trupul schilodit al
lui Lady Charlotte crat n cas pe o scar. Pentru
a bloca imaginea de comar, puse ntrebri.
Rndaul n-avea prea multe informaii. Auzise
vetile de la fierar, care recunoscuse docarul
avariat pe cnd trecea pe acolo.
In cteva minute, Darius era deja pe drum,
clare.
Nu-i trebui mult timp s gseasc locul, dei,
din cauza fgaelor, trebuise s clreasc mai
ncet. Gsi docarul rsturnat ntr-o parte, la
marginea drumului. Roata era rupt cu totul i se
stricase i o osie.
Apoi vzu pete de snge. Logica i spuse c
asta nu anuna neaprat o nenorocire. Logica i
sublinie c, dac s-ar fi ntmplat ntr-ade- vr ceva
dezastruos, vetile ar fi circulat prin mprejurimi.
Deoarece era drumul lui, oamenii ar fi bubuit n u
s-i spun, zicea Logica.
Logica putea foarte bine s vorbeasc i celui
mai apropiat copac.
Darius se grbi spre reedina Lithby ct de
repede i permitea drumul plin de gropi.
Casa prea destul de normal cnd ajunse
acolo. De la ferestre nu se auzea nici un plnset
sau vreo tnguire. Servitorii care lucrau afar nu se
adunaser pe lng cas, aa cum ar face-o n
timpul unei catastrofe, ateptnd veti.
Se uit spre ferestrele de la primul etaj. i
aminti cum Lady Charlotte se tamponase cu batista
lui pe snii transpirai. i aminti de puternicul miros
de femeie pe care l inhalase.
i imagin perdelele trase la una dintre
ferestrele care ddeau spre apus date brusc
deoparte, dezvluind-o pe doamna care tocmai
ieise din baie, la fel de goal precum Venus a lui
Botticelli, cu prul blond revrsat peste umeri i cu
soarele dup-amiezii trzii aurin- du-i pielea
mtsoas.
Nu eti sntos?" se ntreb el. Mai bine ai
spera s nu se fi ntmplat nimic mai ru dect
necesitatea ca ea s fac o baie. Mai bine ai spera
ca acel trup s fie ntreg."
Cnd ajunse la grajduri, auzi strigte.
Nu era semn bun.
Unul dintre rndai zbovea n u, captivat de
ceart; se uit n jurul su, vzndu-l pe Darius
cum se apropia. Se ndeprt de u i se grbi s
ias n ntmpinarea vizitatorului.
Darius desclec, i ddu calul i se pregtea
s ntrebe ce se mai tia, cnd o familiar voce
feminin rzbtu printre mormielile i strigtele
brbailor.
- Nu, trebuie curat cu ap cald! D-mi crpa
aia, Jenkins. Nu, Fewkes, nu m ntrerupe.
Ateapt. Trebuie s m gndesc.
Darius se duse spre ua grajdului.
Cu spatele la el, Lady Charlotte sttea la dou
boxe distan, murmurnd ctre calul pe care l
spla cu blndee.
l coplei uurarea, la fel de puternic precum
o lovitur. I se ndoir genunchii. i puse mna pe
canatul uii, pretinznd c se sprijin relaxat. Nu c
cineva l-ar fi bgat n seam.
Cei doi oameni dinuntru erau prea ocupai
certndu-se, cu piepturile i brbiile nainte.
Uniformele lor i indicau lui Darius ce poziie
ocupau. Cel mai n vrst i mai solid din ei, cu
prul rocat i cu un nas rou i plin de vinioare,
era vizitiul. Cel mai mic, slab i musculos trebuia s
fie rndaul-ef.
- Dac-i dai ascultare, o s fie vai i-amar de
iapa asta, Excelen, spuse vizitiul. Cu o ran ca
asta, iese vigoarea din ea i i scade fierbineala. O
speli, i i mai scade iari din fierbineal. De alifie
neagr avei nevoie, s-i nteeasc vigoarea.
-O alifie pe o ran ca asta? spuse rndaul
plin de dispre. Fr ndoial c o s-o ia
fierbineala. Mai nti i trebuie o cataplasm, doar
dac nu cumva vrei s omori biata fptur.
-Am lucrat pentru Excelena Sa pe cnd era
bietan i dup aia brbat n toat firea i n-am
omort io nici un cal...
-Au murit cu toii de moarte bun, aa-i?
-Excelen...
-Excelena Sa tie c o cataplasm e ce
trebu...
- O s dobori iapa i n-o s se mai fac bine!
url vizitiul.
Se apropie cu un pas spre rnda i i umfl
pieptul. Faa i se fcu i mai roie. Era o
manifestare amenintoare, dar rndaul nu ddu
napoi.
- Pi, atuncea, de ce s nu-i iei i snge?
ntreb vizitiul. De ce s nu-i scoi i viaa asta
puin pe care o mai are n ea? Cu asta te alegi de
la unii oameni care nu-i cunosc lungul nasului. Am
ngrijit de cai, bietan i brbat n toat firea, de
cnd erai o copili, Excelen. Iapa asta tre s
stea cu mine pentru a fi ngrijit.
- Dac Iu Excelena Sa i-ar fi plcut cum
ngrijeti tu animalele, n-ar fi adus-o la mine, aa-i?
- Destul! izbucni Lady Charlotte. Ce-i cu voi?
Belinda s-a speriat i e rnit - i acuma voi zbierai
i o enervai. Ar trebui s avei mai mult minte,
amndoi.
Darius se ndeprt de u.
- Hmm, spuse el.
Cele dou capete masculine se ntoarser
spre el. Lady Charlotte se ntoarse brusc n loc, cu
crpa ud n mn, uitndu-se la Darius de parc
acesta ieise direct din culcuul fierbinte al lui
Belzebut.
Pe cnd fcea asta, stropi cu ap - sau cu ce
folosea - pe faa rochiei. Dei acum era nchis
pn sus, rochia arta mult mai urt, avnd n plus
fa de cnd o vzuse el ultima dat mult noroi i
cteva pete de unsoare.
Darius naint, inhalnd mirosul cunoscut de
cal, amestecat cu cele de blegar i fn. Boxele
erau aerisite, bine gndite i ordonat organizate.
Grajdul lui era mult mai mic, nici mcar nu se
compara cu acesta, cu coloanele lui ionice
mprind boxele. Chiar aa mic cum era al lui, ar fi
avut nevoie de mult timp pentru a-l face s arate
aa curat i ordonat.
i roti privirea prin jur. ns mare parte din
atenia lui se concentrase asupra doamnei. Prea
s nu fi pit nimic. i era la fel de nverunat,
judecnd dup aparene.
- Domnule Carsington, spuse ea.
-Am auzit c ai avut un accident, zise el. Am
vzut docarul pe marginea drumului i roata rupt.
Am fost... ngrijorat.
Mai degrab cuprins de panic. El nu intra
niciodat n panic. Niciodat. n legtur cu nimic.
Nici mcar cnd tatl lui i poruncea s vin n
Camera Inchiziiei.
O stare de panic era o stare de. total lips
de raiune.
Ce naiba se petrecea cu el?
- Roata s-a blocat ntr-un fga i docarul s-a
nclinat, spus ea ncordat. N-a fost mare lucru, dar
Belinda s-a speriat i a srit, iar osia a lovit-o.
- Dar dumneata nu eti rnit, spuse el. Lady
Lithby?
-Ah, noi n-avem nimic, spuse ea, pierzndu-i
rbdarea. Noi dou am ncasat czturi i mai
grave. Colonelul Morrell a venit i ne-a ajutat.
Darius nu mormi la auzul menionrii
colonelului. Animalele mormiau la dumani i
rivali. El nu era un animal, ci o fiin raional care
n-avea nici un motiv raional s-l vad pe Morrel
nici drept duman, nici drept rival.
Cu toate astea, n vreme ce Darius sttea
ascultnd linitit, i ddu seama cu nemulumire c
o parte a lui, primitiv i posesiv, se agita fr
ncetare ntr-un col ntunecat al fiinei sale.
-A scos-o pe Belinda din hamuri i a tras
docarul din drum, continu Lady Charlotte. Dar
Belinda are o gaur urt...
-i, dac nu v suprai, sir, interveni vizitiul,
eu trebuie s am grij de iap, doar c Excelena
Sa e tulburat...
- Ce, doar nu vrei s spui c stpna mea i-a
ieit din mini, nu-i aa? spuse rndaul cu brbia
ridicat, naintnd cu un pas spre vizitiu. Are mai
mult minte dect tine.
-Jenkins, nu permit nici o ceart, spuse ferm
Lady Charlotte.
Rndaul btu n retragere, dar nu se potoli.
-Alifie neagr, ntr-un caz ca asta, mormi el.
Se uit spre Darius. V ntreb pe dumneavoastr,
sir...
- De vreme ce ntrebi, eu a recomanda ca mai
nti s aplici o cataplasm, spuse Darius brusc.
Tre mcinate amestecate cu ap fiart i terci
de semine de in.
Jenkins arunc o privire triumftoare spre
vizitiu. Cel din urm se schimb la fa din rou n
stacojiu.
- Excelen, cu tot respectul fa de domnul aci
de fa, dar noi folosim mereu alifia neagr, spuse
el.
- O s folosim cataplasma pe care o
recomand domnul, spuse Lady Charlotte,
ntorcndu-i atenia spre iap. Poate c nu-i dai
seama, Fewkes, c acesta este renumitul domn
Carsington care a scris tratatul despre porci. tim
cu toii ce crede Lord Lithby despre broura asta.
Orice spune domnul Carsington despre animale
trebuie s fie considerat liter de lege.
Fewkes mormi ceva. Arunc o privire
ucigtoare spre Jenkins, apoi iei furios din grajd.
- Poate c domnul ar fi aa amabil s i spun
Excelenei Sale c e n regul s m lase pe mine
s am grij de iap, spuse Jenkins, acum c treaba
e limpede i arlatanul sta btrn n-o s-i pun
labele alea grase i pline de negi pe ea.
Privirea devotat ndreptat spre stpna lui
nltur orice urm de impertinen din vorbele lui.
Darius trase concluzia c i Jenkins o tia pe
Lady Charlotte de cnd era o copil.
Ea puse crpa n mna rndaului.
- Pe viitor, te rog s te ceri n afara grajdurilor,
ntr-un loc unde s nu te poat auzi altcineva, n loc
s deranjezi caii i s dai un exemplu ru celorlali
servitori.
Jenkins i ceru iertare, i ea iei cu spinarea
boas.
Darius o urm.
-neleg c ai un vizitiu turbulent, spuse el.
Ea o lu pe o potec pietruit.
-Nu tiu ce l-a apucat pe Fewkes, murmur ea.
-Butura, a zice eu, judecnd dup felul n
care arta pielea lui, dar i dup comportament,
spuse Darius.
- Nu obinuia s bea, spuse ea. Sau nu aa
mult nct s par att de... periculos. Nu l-am
vzut niciodat aa argos ca azi. Dar, pe de alt
parte, nici n-am avut de-a face direct cu el. Dac
tata ar fi fost aici... dar nu a fost... i eu sunt numai
domnioara familiei, bun doar s aprecieze moda
i zorzoanele.
-Asta nu-i o scuz pentru neobrzare, spuse
Darius.
- N-am fost ndeajuns de ferm, zise ea, pentru
c nu tiam ce s fac. Ar fi trebuit s asculte de
Fewkes, fiind superior ca poziie, dar nu se putea
pentru c...
-Pentru c n-avea dreptate, spuse Darius. i
mai era i groaznic de beat pe deasupra. Tatl meu
n-ar tolera o astfel de comportare. Fewkes s-ar fi
trezit aruncat n strad nainte de a apuca s spun
alifie neagr".
-Ai dreptate. Mai bine i spun lui tata. Se opri
puin nainte de a aduga: Trebuie s-i mulumesc
pentru c ai intervenit.
-Ah, pi, mi-a plcut s aflu c vorbele mele
sunt liter de lege pentru cineva, spuse Darius.
Ea i arunc o privire tioas. El i-ar fi dorit
s-i ia vorbele napoi, dar era prea trziu.
- Rndaii dumitale nu te iau n serios, spuse
el. Tata nu m ia n serios. Sau, mai degrab, nu ia
munca mea. Doar nite mzgleli, n opinia lui. i
aminti felul n care tatl su fluturase din mn,
ignornd ani de cercetri laborioase i experimente
minuioase, desconsidernd atenia cu care el
traducea rezultatele acestor eforturi ntr-un text
simplu i clar, astfel nct orice fermier care putea
citi s beneficieze de pe urma lui, nu numai oameni
precum Lord Lithby.
Dei Darius suportase cu stoicism atunci,
amintirea i aduse acum sngele n obraji.
tia c ea l vzuse cum se schimbase la fa,
trdndu-se prin asta.
Greeala lui. i permisese s se enerveze.
Asta se ntmpl cnd lai ca sentimentele s
biruie raiunea.
n timpul lungii tceri care urm, el i spuse c
era lipsit de logic s se simt stnjenit, de vreme
ce nici prerea ei i nici cea a tatlui lui n-aveau
nici o nsemntate la o privire de ansamblu. Apoi,
ea spuse:
- Poate c tatl dumitale nu face mare caz din
asta pentru c nu e ceva ce depete ceea ce se
ateapt din partea dumitale.
Darius rse scurt.
-Nu se ateapt nimic. E sigur c nu pot face
nimic aa cum trebuie.
-Nu, el ateapt lucruri mree de la
dumneata, spuse ea.
El i privi chipul perfect. Acolo, nu vzu nici o
ndoial.
- Ce imaginaie sentimental ai, spuse el.
-Nu fac parte din familia dumitale, spuse ea.
Vd lucrurile din afar. l cunosc bine pe Lord
Hargate. Sunt un observator obiectiv, aa cum
dumneata nu poi fi.
Acel ceva i apru din nou n minte, i i ddu
seama ce era. Gsise un indiciu. l ls deoparte
pentru mai trziu.
- i ce observi? ntreb el.
-Are ateptri mai mari de la fiii lui dect
majoritatea nobililor, spuse ea. Dac pare a fi
nemulumit de realizrile dumitale este pentru c te
crede capabil de lucruri mai mari. Este exigent, da,
i unii oameni l gsesc nspimnttor. Dar totul e
aa limpede, nu-i aa? Dac i-ai greit sau l-ai
suprat ori l-ai dezamgit, i-o spune drept n fa.
- Drept n fa i pe larg, coment Darius. Dac
aude de starea drumului i de accidentul dumitale...
Se ntrerupse cu un scurt rset. De ce spun
dac? Sigur c o s aud. Dac nimeni altcineva
nu-i spune, bunica o va face. Aude totul - i o s
mi-o arunce mereu n fa.
- E foarte probabil, spuse ea. Dar nu trebuie
s-i pese de ce spun ei. Accidentul n-a fost vina
dumitale, ci a mea. Drumul e prost, aa-i, dar nu e
ca i cum n-a mai fi mers pe drumuri cu fgae.
Aa e la ar, la urma urmei. Necazul e c n-am
fost atent.
Avnd un ten deschis, se nroea repede. El
nu fu surprins s-o vad mbujorndu-se de data
asta, dar fu mirat s vad nuana de roz disprnd
cu repeziciune, lsnd-o palid ca moartea. Buzele
i se strnser ntr-o linie subire.
- Eti suprat din cauza calului, spuse el.
- Da, da! Ochii ei strluceau, i clipi repede,
refuznd s lase lacrimile s curg. i nclet
pumnii. Nu pot s cred c am fost aa proast i
neglijent. Am dat gre cu ea, srmana. Ei au
ncredere n noi pentru c i nvm s fac asta. i
facem s fie responsabilitatea noastr. Belinda a
avut ncredere n mine s am grij de ea i eu i-am
nelat ncrederea. N-am fost destul de atent - i
acum e rnit. i Fewkes poate c a rnit-o i mai
mult.
-O ran mic, spuse Darius, surprins de
izbucnirea emoional. i rndaul dumitale nu l-ar
fi lsat pe Fewkes s-i fac vreun ru. Jenkins i-ar
risca slujba pentru a proteja animalul, n-am nici o
ndoial. Nu trebuie s te agii n privina a ceea ce
s-ar fi putut ntmpla. tii c aceste Ce-ar fi fost
dac" sunt fr sens.
- Ce-ar fi fost dac, repet ea. Da, da, inutile.
Se tampon uor la ochi i ncerc s schieze un
zmbet. N-are importan. M simt ca o proast, i
ursc asta. Se uit n jurul ei. Unde m duc? Casa
este n cealalt direcie.
- M-am mirat i eu, dar n-am spus nimic, n
sperana c m duci pe ci greite, spuse el.
- Greite?
Vocea i deveni tioas.
- Sperana moare ultima, spuse el.
Culoarea i reveni n obraji, un roz adorabil.
-tiam eu, spuse ea. tiam eu.
- Ce tiai?
- N-are importan.
Se ntoarse brusc - prea brusc, pentru c se
poticni, tocul agn- du-se de tivul rochiei.
ncercnd s-i elibereze pantoful, rupse tivul.
Botina i se ag de estura rupt, i se mpiedic,
venind ntr-o parte pe pietri.
El se mic s-o prind, dar braele ei
fluturnde l mpiedicar, i, ncercnd s evite s
fie lovit n ochi, clc pe fusta ei, rupnd-o i mai
mult. Ea ip i se smuci, dezechilibrndu-l, dar el
reui s-o prind n vreme ce cdeau amndoi. El se
izbi de pietri, i ea ateriz peste el, greutatea ei
apsndu-l i mai mult pe pietrele mici i ascuite.
De data asta, mulumit ncpnrii
rbdtoare a lui Goodbody, Darius avea plrie.
Dei i lunecase pe un ochi, rmsese la locul ei,
scutindu-l de o vntaie la cap i poate de un
cucui.
Nu c ar fi avut rgaz s-i pese de vnti,
cucuie ori de pietriul care-i nghiontea spatele.
Abia atinseser pmntul, c ea se zbtu,
disperat s se ridice. Czuse de-a curmeziul lui,
i, cnd ncerc s se ridice, el auzi un zgomot de
sfiere.
- Ridic-te, izbucni ea. Stai pe rochia mea.
-Nu m pot ridica pn cnd nu te ridici tu, i
rspunse el pe acelai ton.
-Mic-i piciorul, prostule!
Nerbdtoare, trase de rochie n acelai
moment n care el i muta greutatea de pe o parte
pe alta. Rochia se eliber brusc, dezechilibrnd-o.
Se prbui pe spate, cu picioarele micndu-se
caraghios. Rochia i alunec n sus, dezvluind nu
numai botinele murdare, ci i o bun parte din
piciorul cu ciorapi lungi.
El n-avu timp s admire privelitea - sau chiar
s se amuze, dei ea i amintea de o estoas
rsturnat - fiindc era prea ocupat ncercnd s se
apere de picioarele acelea fluturnde. i opri
pumnul nainte s-i ating faa.
-D-mi drumul! l lovi i se zvrcoli. Nu m
atinge!
El i puse mna liber peste gur.
- nceteaz s mai urli, netoato! spuse el. Asta
era tot ce-i trebuia: s fie prins cu ea ntr-o poziie
compromitoare. O s aud cineva.
Ea nu-l ascult. Era prea ocupat s se
rsuceasc n toate direciile, lovindu-l orbete cu
piciorul i cu mna.
Stul, Darius o ls i ncerc s-o mping de
pe el.
Ea tresri la atingerea lui i, grbit, se ridic
n patru labe. Sfri prin a sta clare pe el - i asta
o tulbur i mai mult. Grbit s se dea jos de pe
el, l lovi cu genunchiul n vintre.
El se ncovoie, slobozind un foarte vechi i
scurt, dar foarte vulgar cuvnt.
Prin ceaa durerii care l copleise, auzi:
-Ah, iart-m. mi pare ru.
Simi alte micri, pe cnd ea i schimb
greutatea de pe un picior pe altul. Apoi, genunchiul
care o susinea cu totul ateriz pe coapsa lui.
El mai spuse o dat acel cuvnt, cu mai mult
nflcrare.
-mi pare ru, spuse ea. Scuze.
Trebuia neaprat s-o omoare.
Se desclci din fustele i din membrele ei
turbate i se ridic, cl- tinndu-se. N-o mai atept
s se ridice. O nfc i o puse drept n picioare, o
apuc de brae i o scutur.
- Potolete-te, naiba s te ia! izbucni el.
Ea se liniti. l fulger cu una dintre privirile ei
ucigtoare. Deschise gura s spun ceva.
El i ls braele, i apuc faa ntre mini i i
acoperi gura cu o mn, s-o fac s tac.
Ea nghe.
El nghe.
Apoi... Ah, la dracu", se gndi el.
i o srut.

Capitolul 6

Nu m atinge nu m atinge nu m atinge.


Nu-l atinge nu-l atinge nu-l atinge."
In clipa n care czur mpreun pe crare,
mintea lui Charlotte fu strfulgerat de o imagine,
un tablou dintr-o alt via. Ea, tnr, fericit
pentru o vreme, rostogolindu-se pe iarb cu
Geordie Blaine, rznd.
i, n clipa urmtoare, ridic-te ridic-te ridic-
te" era tot ce putea gndi - n msura n care putea
gndi.
Dup asta, totul fu haos, i panic, i
ncercarea de a se deprta, pentru c lng el nu
se putea ncrede n ea nsi.
Universul se luminase cnd domnul
Carsington intrase n grajd ca un zeu aurit, att de
nalt i de chipe i att de sigur de el. Chiar i
calul agitat se linitise la auzul vocii lui.
Charlotte nu se linitise. Inima i tresltase la
vederea lui, uurat, pentru c era contient de
faptul c el avea s tie ce era de fcut. Avea s
rezolve totul i s salveze iapa.
Inima i btuse mai tare nu pentru c se simea
uurat, ci pentru c simise ceva mai puin
nevinovat, pentru c el era de-a dreptul frumos, iar
ea nu era o fat cuminte. Era ndrzne i
necuviincios i o fcea s vrea s rd.
i acum era prea aproape. Mirosea a brbat,
i mirosul era nnebunitor. Se simea profund
masculin, i ea tnjea dup trupul unui brbat lng
al ei.
Ia-m n brae. Atinge-m.
Nu, nu, nu.
Nu m sruta nu m sruta nu m sruta."
l lovi cu pumnii n coaste, apoi n spate, dar
era o ipocrizie, o glum. i simea minile mari i
pricepute, calde, pe fa. Trecuse prea mult vreme
de cnd un brbat o inuse aa, cu faa n minile
lui.
ntoarce-i capul."
Cum s poat?
O srut, i ea simi gustul verii, al libertii i
al tinereii pe care o pierduse. Abia simi gustul lui
ispititor, i nluntrul ei se deschise ceva, un gol
imens de a crui existen nu fusese contient.
i nclet minile, ncercnd s nu-l ating,
dar gura lui se mblnzi pe a ei, i ea gust un oftat
- sau l simi. Tumultul ei interior ncepu s se
potoleasc i l simi i pe el c se linitete, prnd
c ezit, c ncetinete i se oprete. Era ca i cum
i el simise ceva, ceva surprinztor.
Poate c ezitarea lui fu cea care-i fcu inima
s cedeze. O simi cum se deschide, ntocmai cum
se deschiser degetele ei, i i aez minile pe
pieptul lui.
Doar pentru o clip.
Doar pentru a simi nc puin dulcele val al
plcerii, cldura de a dori i de a fi dorit. Voia s
pretind pentru o clip c totul era din nou bine i
c acesta era acel pentru totdeauna la care visase
cu mult timp n urm: s fie inut aa, de brae
puternice, protejat i n siguran. S fie srutat
ca i cum ar fi singura fat din lume.
S fie iubit.
Ii simi minile alunecnd de pe faa ei, l simi
c ncepea s se retrag i l apuc de brae.
nc nu, te rog, nc nu."
nc puin, nc o clip. Trecuse foarte mult
vreme de cnd nu mai avusese parte de aa ceva.
Uitase ct de dulce putea fi un srut, doar un
simplu srut. Uitase ct de perfect putea fi
nceputul, nainte ca totul s se transforme n
indiferen i mrvie.
Continu s-l in i i aps gura de a lui.
Vino napoi. N-am terminat."
l convinse cu toat dulceaa pe care o putu
gsi n sufletul ei.
l convinse cu toate visurile la care renunase.
l convinse cu tot dorul pe care l nbuise,
toate dorinele, toat singurtatea.
Zece ani.
Se revrsar din ea, ca i cum un zgaz
luntric se rupsese.
Zece ani de plictiseal, frustrare i mnie.
Zece ani de minciuni, eschivri i manipulri.
i zece ani de rsete nbuite.
Se revrsar din ea, cu totul.
Era doar un srut, un simplu srut, dar ea l
srut cu tot ce avea n ea.
i, ntr-un final, i rspunse i el la srut.
0 lu n brae i o srut ca i cum ar fi
fost singura fat din lume i sta era ultimul srut
din lume i tot ce mai rmsese n toat lumea asta
era acest srut.
Doar acest srut, aa dulce.
... i slbatic.
... i fierbinte.
... i devastator.
I se nmuiar genunchii. Mintea ei se
ntunec.
Lumea se zgudui i se schimb. Deveni de
nerecunoscut.
Gustul lui o ptrunse i nltur tot ce fusese
naintea lui. Era
pierdut, rostogolindu-se luat de val, ca o
rmurea ntr-un torent.
Se vzu rostogolindu-se din nou, la pmnt,
fr nici o grij, rznd nebunete. Pierdut,
pierdut, din nou.
Nu.
Nu putea. Nu iari.
i ntoarse capul ntr-o parte. i puse palmele
pe pieptul lui i l mpinse. El nu se mic, ci doar o
privi cu ochii mijii, o fant de aur topit. Pieptul larg
de sub minile ei se ridic i cobor, repede i cu
putere.
-Tu ai nceput, spuse el.
Vocea i coborse pn la un mormit. Ea o
simi adnc, n pntec. Rsuflarea ei era ntretiat,
i se chinui s formeze cuvintele.
- Ba tu ai nceput, reui ea s spun.
-Tu nu i-ai pus capt, spuse el. Eu eram gata,
dar tu... Se ntrerupse. Ea vzu cum un uor
zmbet i transform faa, fcndu-l mai chipe ca
niciodat. tii s srui. Ce s mai zic?
Avea dreptate n toate privinele.
Ea voia s-i trag una cu piciorul, pentru c
avea dreptate i pentru ce-i fcuse, cu atta
uurin, ah, cu atta uurin.
Zece ani, i era o proast la fel de mare ca
ntotdeauna.
Ar trebui s-i trag una.
El ridic din umeri i se uit n jur. Plria i
czuse probabil n timpul ncierrii. Ea se uit cum
el o ridic, o scutur de praf i pietri cu dosul
palmei i i-o puse pe cap, nclinnd-o ntr-un unghi
potrivit unui dezmat.
Ca i cum ar fi avut nevoie s i se
reaminteasc. Un dezmat. tia c era un craidon.
tia consecinele. Purtase cu ea consecinele timp
de zece ani.
Un srut, i capitulase.
nc un minut, i ar fi avut-o pe pmnt, cu
fustele ridicate i picioarele desfcute, ca restul
trfelor lui.
Da, era doar greeala ei, dar nu putea suporta:
zmbetul bine-cu- noscutului dezmat, ncrederea
imperturbabil - pe cnd ea simea ca i cum ea i
ntreaga sa lume pe care i-o construise cu atta
grij timp de peste zece ani se sfrmaser n
buci.
i nh plria de pe cap i l lovi cu ea. l
atinse n bra, apoi n piept. Dup asta, o arunc pe
jos, i trase una cu piciorul i se ndeprta ca o
furtun.
Darius rmase pe loc, ateptnd s-i
recapete rsuflarea i ca organele sale
reproductoare s se potoleasc.
Srutul sta.
Nu-i plcea s admit, chiar i fa de el
nsui, dar era cam nesigur pe picioare.
Din cauza unui srut. Un simplu srut. Nimic
mai mult. Nu-i pusese gura nicieri n afar de
gura ei. Nu-i pusese minile pe snii ei sau ntre
picioarele ei. Nu ncercase s desfac, s descheie
sau s deznoade nimic.
Nu putuse. Fcuse tot ce putuse s in pasul
cu ea, cu acel srut.
Acel srut nu ar fi trebuit s se ntmple.
Avea mai mult minte de-att.
- Tmpitule, spuse el printre dini. i-ai lsat
creierul n Londra?
nchise ochii, dar imediat i deschise, pentru c
imaginea din
minte era prea dureroas. O fapt nesbuit
dup alta.
El, un om de tiin care ctigase respectul
altor oameni de tiin. El, care se dedicase raiunii.
Cu toate astea, intrase n panic din cauza
docarului stricat, efectiv leinase de uurare c o
gsise sntoas, apoi i se plnsese tocmai de
tatl lui!
- E inacceptabil, spuse el. E... absurd. i cut
plria i o gsi n cele din urma sub un tufi. O
cur de praf i frunze. Idiot, mormi el. Cap sec.
i nfund plria pe cap. Abstinena era de
vin, ncerc el s-i spun. Cel puin dou
sptmni, poate chiar o lun sau i mai mult de
cnd se culcase ultima dat cu o femeie. Nu-i
putea aminti exact cnd fusese sau cu cine.
Abstinena era nenorocirea.
Nu, nu asta era.
Nenorocirea era Lady Charlotte Hayward.
Nenorocirea era lipsa lui de experien cu
virginele cu snge nobil. Erau o specie pe care n-o
nelegea i nu voia sau n-avea nevoie s-o
neleag. Erau ca... ca o febr infecioas.
Singurul mod inteligent de a aborda problema era
s n-aib nimic de-a face cu ele.
-tii asta, i spuse. Ai tiut dintotdeauna asta.
Stai deoparte. Ct de greu poate fi?
Pn cnd Lady Charlotte ajunse acas, i
recptase complet controlul. Trecu de servitori n
acelai fel calm i stpnit cum fcea de obicei, i
ei nu trdar nici prin cea mai mic schimbare de
expresie vreo reacie la prul ei ciufulit i boneta n
dezordine sau la tivul ferfeniit al rochiei.
Cnd Charlotte intr n dormitorul ei, Molly se
holb pur i simplu cu gura deschis, n vreme ce
ochii ei cprui, larg deschii, o msurau pe stpna
ei din cap pn-n picioare.
nainte c Molly s-i dea seama ce s zic,
intr Lizzie. i ea, la rndul ei, o cercet pe
Charlotte, i nu o dat.
-Ai mai avut un accident? ntreb ea.
-Am czut, zise Charlotte. Mi-am prins tocul de
tivul rochiei, i s-a rupt, iar eu m-am mpiedicat.
-Ah, am crezut c poate a clcat Belinda pe
tine. n mod repetat. Se opri puin, apoi zise: Mi s-a
spus c domnul Carsington a fost aici.
-Ah, da. A fost. Charlotte i feri privirea de cea
mult prea ptrunztoare a mamei ei vitrege i vorbi
cu camerista: Vreau s fac o baie, Molly. Cu ct
mai repede, cu att mai bine.
-Aadar, el e jos? insist Lizzie.
- Nu. A auzit de accident i a venit s se
intereseze de noi. Apoi a plecat. Adic, a plecat
dup ce a rezolvat o ceart n grajduri despre cum
trebuia s fie ngrijit rana Belindei.
Lizzie ridic din sprncenele negre.
- O ceart? De asta ai ntrziat atta?
- N-am ndrznit s plec, spuse Charlotte, i
cel puin sta era adevrul adevrat. Lizzie,
Fewkes a fost ngrozitor. Domnul Carsington a
spus c era beat. Mulumit domnului Carsington,
Fewkes a pierdut n cearta asta, dar era furios, i
acum m tem c va face ru rndailor sau cailor
din cauza asta. Trebuie ca tata s afle, de ndat
ce ajunge acas.
Ca ntotdeauna, Lizzie nelese ce era
important.
-Firete, draga mea. Dar tu f baie i las asta
n seama mea. O s-i spun eu tatlui tu.
Apoi plec, i Molly iei s fac aranjamentele
pentru baia lui Charlotte.
Singur n sfrit, Charlotte se duse la oglind.
Era mai ru, cu mult mai ru dect crezuse,
dei n minte vzuse o imagine ce era oricum
numai nu drgu.
Boneta era murdar, o parte din dantel era
rupt. Faa era la fel de murdar ca a unui
derbedeu din Londra. Prul i atrna haotic, cu
nite paie prinse n el. Una dintre copcile corsajului
se rupsese, lsnd n loc o gaur, i volanele erau
pline de praf i mototolite. Murdrie i pete de
unsoare se puteau vedea pe corset, mneci i
fust. Rndurile de volane de la tiv atrnau
sfiate.
Era prea ridicol. Nici mcar neptura ascuit
a ruinii nu putea ine piept privelitii groteti. Era o
proast, da, dar...
-Ah, Dumnezeule, opti ea. A srutat... asta?
i apoi ncepu s rd, incapabil s se
abin.
Duminic, 23 iunie, noaptea
Cnd colonelul Morrell ajunse acas dup o
lung sear la reedina Eastham, i gsi
servitorul, Kenning, ateptndu-l ca de obicei.
Servitorul credincios al colonelului era un brbat
scund i vnjos, de aproape patruzeci de ani, cu un
cap la fel de rotund i de lipsit de pr precum o
ghiulea. De fapt, nu era complet chel. Cu toate
astea, fiind extrem de curat i de ordonat, nu putea
suporta smocuri mprtiate de pr, i atunci l
cura de tot.
Ar trebui menionat c, la fel de minuios,
Kenning i cura i pe tovarii lui, obinnd pn
i cea mai nensemnat dintre informaii.
Colonelul Morrell i ddu omului plria i
mnuile.
-Sper c ai avut o sear plcut, sir, spuse
Kenning.
Era o speran cam ndrznea, dar
comandantul su nu spuse nimic. Nu era nevoie.
Kenning l nsoise nc de cnd erau amndoi
foarte tineri. Gndeau la fel.
- Pe Excelena Sa l supr guta, spuse el.
-mi pare ru s aud asta, zise Kenning.
Fiindc gndeau la fel, nu trebui s adauge c i
prea ru pentru c era de prere c guta nu-l
supr ndeajuns - mortal, de exemplu.
Colonelul Morrell ncepu s urce scrile, cu
servitorul urmndu-l.
-Am auzit c, dup slujba de la biseric de azi,
doamna Bad- gely luda remediul domnului
Carsington pentru artrita ei, spuse Kenning.
Colonelul nu zise nimic, ascultnd pur i
simplu informaia, aa cum fcea de obicei.
Carsington se ddea bine pe lng vecini. Orice
brbat destul de inteligent s-ar da bine pe lng
doamna Badgely. Era destul de nesuferit i cnd i
erai simpatic.
- Se pare c are un leac pentru orice, spuse
Kenning. Inclusiv pentru necazul de la grajdurile
reedinei Lithby.
Colonelul Morrell se uit peste umr la
servitor.
- Doar nu te referi la vizitiu? spuse el.
- Ba da, sir. Acela cruia i-a picat cu tronc
Molly, camerista doamnei, i care i-a dat papucii.
- mi aduc foarte bine aminte, spuse colonelul.
i trata rnile cu mari cantiti de gin. Ar fi trebuit
dat afar nainte de a pleca din Londra.
Era de presupus c bgcioasa doamn
Badgely i-ar fi atras atenia lui Lord Lithby asupra
problemei. De vreme ce ea n-o fcuse - sau
Excelena Sa o ignorase, aa cum fcea de obicei -
, colonelul trebuia s gseasc un mod de a scpa
de Fewkes nainte ca acesta s-o omoare pe
viitoarea Lady Eastham ntr-un accident cauzat de
beie.
Destul de ru c aproape se omorse ea
nsi mergnd cu docarul pe drumul acela
ngrozitor al lui Carsington. Doamnele n-ar trebui s
mne trsurile. Trebuie s fie conduse. Dar Lithby
le lsa pe soia i pe fiica lui s-l calce n picioare.
- Fewkes a plecat acum, sir, spuse Kenning. A
fost o ceart la grajduri vineri, dup accidentul cu
docarul. Domnul Carsington a intervenit. Lui
Fewkes nu i-a convenit i a plecat plin de mnie.
Domnul Carsington i-a spus lui Lady Charlotte c
omul ar trebui dat afar, i ea i-a zis lui Lady Lithby
care, la rndul ei, i-a spus Excelenei Sale.
i acum Carsington era eroul.
N-ar trebui s aib nici o importan. Era un
simplu zurbagiu desfrnat. Colonelul Morrell
nelesese atta lucru, i unchiul lui i confirmase
bnuielile. Toat lumea tia c desfrnatul notoriu
era interesat de cucerire, nu de cstorie. Un
desfrnat care nu voia s fie scurtat de cap putea
fura un srut sau putea s-i ia anumite liberti
fa de o fat de familie bun, dar n-ar face nimic
ce s-l oblige s-o duc la altar. Aadar, un
desfrnat notoriu n-ar trebui s fie motiv de
ngrijorare, n special n cazul lui Lady Charlotte. Ea
era deosebit de perspicace cnd venea vorba
despre brbai.
Colonelul i aminti ce afirmase Lord Eastham:
Fiii tia tineri ai lui Hargate au crlig la
nsurtoarea cu fete bogate".
Un ofier nelept nu-i subestimeaz niciodat
adversarul.
Colonelul Morrell i dedicase mult timp i
atenie provocrii de a o cuceri pe Lady Charlotte.
Doar n-avea s-o piard n favoarea unui desfrnat
de doi bani.
Intr n dormitor. Nu-i mai btu capul cu asta
pe cnd se dezbrca. Cnd Kenning l ajut s se
mbrace cu halatul, colonelul spuse:
- Fewkes era cu ei de mult vreme, cred.
- De mai bine de douzeci de ani, zise
Kenning.
- O s se simt nedreptit, spuse colonelul. O
s aib nevoie de un umr pe care s se plng.
- Da, sir, admise Kenning. i eu am doi din
tia.
n timpul ntlnirii de luni diminea cu
Quested, administratorul lui, Darius afl c Lady
Lithby angajase zidari, tmplari, instalatori, pietrari,
tinichigii i dracu mai tia ce.
Dracu mai tia i c era necesar. Ornamentele
de ipsos se sfrmaser n cteva locuri, i,
duminic, o mare poriune czuse n dormitorul lui,
aproape nimerindu-l pe Goodbody.
Dei casa fusese nchis pentru a nu permite
intruilor de orice fel s-i fac loc, o sprtur din
buctrie nu fusese observat. Peste iarn - sau
poate de-a lungul mai multor ierni -, apa spase,
putrezind cteva scnduri dintr-un col al
duumelei.
Vestea bun era c Beechwood avea mult
lemn i tufri, care, dup spusele lui Quested, ar
aduce muli bani. Dac profitul ar putea acoperi
toate mbuntirile" lui Lady Lithby, asta era deja
alt poveste.
ns Darius nu prea putea s-i spun s se
opreasc. Pn acum, ea se limitase la cele mai
urgente reparaii i recondiionri. Era treaba lui s
gseasc fonduri.
Pentru prima dat n via.
Avea ani de experien cu moiile, la domeniul
tatlui i la cel al fratelui lui din Derbyshire. Dar
ntotdeauna era altcineva care fcea plile pentru
experimentele i mbuntirile lui Darius. Nu
trebuise niciodat s se gndeasc la bani.
Netiina lui n materie de costuri era poate cel
mai umilitor aspect al acestui pact al diavolului pe
care l fcuse cu tatl lui.
Nu c Darius ar recunoate vreodat asta.
i petrecu zilele de mari i miercuri cercetnd
moia, pentru a gsi poteniale surse de venit. Asta
ar fi fost mai simplu dac ar fi putut s i-o scoat
de tot din minte pe Lady Charlotte, dar ea l
bntuia, n ciuda faptului c sttea departe, foarte
departe de ea.
Miercuri, se ndrepta clare spre Altrincham
pentru a trece n revist negustorii locali de lemne,
cnd se ntlni cu colonelul Morrell.
Schimbar politeile uzuale.
- Eram n drum spre dumneata, spuse
colonelul. Am auzit c-i trebuie vaci de lapte. M-am
gndit c ai vrea s tii c Lattersley i vinde
cireada. E o afacere bun, o duzin cu toatele. Ar
trebui s le cumpr eu nsumi dac a avea loc
pentru ele.
Asta era prima dat cnd Darius auzea c
avea nevoie de vaci de lapte. Ins mai degrab s-
ar fi lsat spnzurat dect s arate c nu tia ceva
ce tia omul sta.
-O duzin? spuse Darius. I-auzi!
- Cred c e tocmai momentul potrivit, spuse
Morrell cu un zmbet slab. Lady Charlotte trudete
din greu la lptria dumitale.
Darius i putea imagina cu uurin ce trudea
Lady Charlotte la lptria lui. Spnd un cuib de
vipere, poate. Plantnd dispozitive explozive.
Era disperat s dea fuga la lptrie i s-o
opreasc din orice-ar fi fcut ea acolo. Se sili s
arate nepstor i spuse:
- Mulumesc foarte mult pentru informaia asta.
O s-l trimit pe Purchase s vad ce-i cu vitele
alea.
-Administratorul dumitale e priceput, spuse
Morrell. M-am bucurat s vd c drumurile dumitale
sunt din zi n zi tot mai bune.
Fiind un om cu judecat, Darius nu putea s-l
doboare pe colonel de pe cal, s descalece de pe
al lui i s-l bat pn-l lsa lat, aa cum ar fi vrut
s fac.
Nimeni - cu att mi puin un erou de rzboi
brunet i artos care i pierdea timpul de colo-colo,
ateptnd s moar unchiul lui i s-i lase titlul i
averea - nu trebuia s-i spun lui Darius c drumul
lui era o ruine. Ar fi sosit imediat o scrisoare de la
Lord Hargate, care ar avea mai mult dect suficient
de zis despre asta.
De vreme ce Morrell nu spusese nimic fi
insulttor, Darius fu nevoit s rspund calm:
-Am dorit s evit alte accidente.
Morrell ncuviin din cap nelegtor.
- Firete c ai dorit. Lady Charlotte a fost foarte
suprat din cauza calului. Dar rana se vindec
repede.
i mrturisise ea nelinitile lui Morrell?
Plnsese ea din cauza calului n prezena lui? O
consolase marele erou de rzboi? Nu c lui Darius
i-ar fi psat.
-mi pare bine s aud asta, zise Darius bos.
- Se pare c eti un erou la grajdurile de la
reedina Lithby, spuse Morrell. Vizitiul i-a prsit
slujba nainte ca Lord Lithby s-l poat da afar.
Ceilali rndai sunt n culmea fericirii. nc un
zmbet firav. Umbl vorba c Fewkes a fost trdat
n dragoste. Brbaii pot fi ciudat de nendurtori
cnd se ntmpl aa ceva.
Tipul sta l avertiza de ceva? Credea el c
Darius trebuia avertizat sau c ameninarea avea
s-l fac s tremure tot?
-Am crezut c necazul lui era fierea, spuse
Darius. Nu i-ar strica s i se ia snge. i dac s-ar
lsa de but...
-S-ar putea, s-ar putea, zise Morrell. Oricum,
astea sunt doar brfele servitorilor. Valetul meu,
Kenning, e prea vorbre, a zice eu, dar mi-a fost
ordonan, i e obinuit s-i foloseasc ochii i
urechile. Informaiile lui m-au salvat de la multe
necazuri n numeroase mprejurri. Dar te in din
drum.
i luar un bos rmas-bun unul de la altul,
i, pentru o vreme, Darius clri pe drumul spre
Altrincham. Dei i impuse s nu-l lase pe
bgciosul de colonel s-i fac gnduri negre, nu
i putu alunga din minte imaginea lui Lady
Charlotte fcnd trsni n lptria lui.
Nu mai conta c lptria era o ruin, interiorul
la fel de lugubru ca orice din romanul Clugrul1 al
lui Matthew Lewis sau cel al domnioarei Shelley -
Frankenstein5 6.
Darius atept pn cnd l pierdu din ochi pe
Morrell, nainte de a o coti pe o alee. Existau mai
multe drumuri napoi spre Beechwood i nici un
motiv pentru care Colonelul Bgre s tie c
Darius o luase la galop.
Prudent, Darius mpinse ua lptriei. Spre
surprinderea lui, ua se deschise uor i fr
zgomot.
Ultima dat cnd se uitase nuntru - la scurt
timp dup ce se hotrse s se mute n reedina

5
Roman gotic aprut n 1796 (n.tr.)
6 Roman celebru aprut n 1818 (n.tr.)
Beechwood -, nchisese brusc ua lipicioas ce
scria i plecase de acolo.
N-avea nevoie exagerat de lapte, smntn,
unt i brnz, se gndi el. Fr ndoial c putea
s cumpere toate produsele astea. Multe familii,
chiar i cele mari, fceau asta. Lady Margaret
fcea, probabil, i ea cumprturi de felul sta,
dat fiind starea lptriei.
Prima dat cnd se uitase nuntru gsise un
loc ntunecos, umed i rece, plin de mobilier
frmat i de alte resturi i aparent neatins de
mna omului cam de vreun secol.
Acum, mai nti de toate, o gsi pe Lady
Charlotte Hayward.
Sttea n mijlocul ncperii, nvrtindu-se i
cercetnd locul, cu minile ncletate la piept. Cnd
traseul o aduse fa n fa cu el, sri i scoase un
mic ipt.
El ar fi rs la auzul sunetului, att de
caracteristic unei femei, dar atenia i devie de la ea
la ce era prin preajm i pentru o clip rmase ca
nuc.
Intr i se surprinse rotindu-se la rndul lui.
- Mree Zeus! spuse el n cele din urm. Ce ai
fcut?
Indiferent la ce s-ar fi ateptat, nu era asta. Ar
fost mai uimit dac
ar fi gsit lptria plin de inorogi.
Sttea ntr-o ncpere aerisit i elegant. Un
motiv floral n nuane de galben i verde mrginea
pereii placai, de un alb strlucitor. Podeaua era
acoperit cu plci de marmur albe i negre, ca o
tabl de ah. Lumina se strecura prin ferestre cu
vitralii ale cror desen i culoare se potriveau cu
florile plcilor de pe perei. Camera era nconjurat
de o poli lat de marmur. O mas ptrat cu o
tblie de marmur asortat sttea n mijloc.
Pe mas era o bonet, aruncat neglijent
acolo, observ el, pentru c sttea ntr-o parte, cu
panglicile atrnate peste marginea mesei.
Din tavan pn n podele, nu exista nici o urm
de murdrie sau praf, mucegai sau rugin. Totul n
jurul lui sclipea i strlucea.
- Ce-ai fcut cu lptria mea? Ce s-a ntmplat
cu Gaura Neagr din Calcutta7 pe care o pstram
pentru a pune n scen piesa gotic de groaz pe
care urma s-o scriu zilele astea? Unde mi sunt
minunaii pianjeni? Unde mi sunt colurile
ntunecate unde ar putea sta ascuni vrcolaci? Ce
ai fcut cu stratul de murdrie de pe podea? Aia
era murdrie bun. O pstram.
Buzele ei tremurar, i i scp un mic sunet.
Faa i deveni inexpresiv, dar nu ndeajuns de
repede.
Ea ncerca s-i ascund veselia. O fcuse s
rd.
Era vesel, remarc el. Nu era zmbetul
viclean pe care l vzuse dup ce l predase
vorbreei doamne Steepleton sau bgreei
doamne Badgely ori cnd i fcuse haos n

70 mic temni din Fort William n Calcutta unde, dup cucerirea fortului, n 1756,
trupele bengaleze obinuiau s in nchii prizonierii britanici, (n.tr.)
bibliotec. De data asta, era cu adevrat ncntat.
O Lady Charlotte cu adevrat ncntat era
ceva la care s te tot uii. Prea a radia din
interiorul ei. Acum era att de frumoas - aproape
nepmntean de frumoas c era dureros s stai
s te uii la ea.
Mai simea el o durere, una pe care nu voia s-
o cerceteze prea ndeaproape. ncerc s se
conving pe el nsui c era... surprins i c efectul
general era cel care l impresionase att de
puternic.
Nu arta deloc nerespectabil, aa cum fusese
ultima dat cnd o vzuse.
O srutase.
Nu te mai gndi la asta.
Era aproape imposibil s se abin, cnd ea
putea foarte bine s fie mbrcat cu o cma de
noapte. Da, era o rochie de un alb imaculat,
garnisit cu straturi de dantel i volnae, nimic
asemntor cu rochiile obinuite pe care doamnele
respectabile le mbrcau noaptea la culcare. Cu
toate astea, l fcea s se gndeasc la paturi, i
gndul sta l fcea s vrea a-i ciufuli din nou prul
i a o face s arate din nou nerespectabil.
Ce cap sec fusese s vin aici!
- tiu la ce te gndeti, spuse ea.
-M ndoiesc, zise el.
- Nu crezi c ai nevoie de o lptrie, continu
ea. Trebuie s asiguri mncarea doar pentru
dumneata i civa servitori.
-Ai nite idei ciudate despre ceea ce nseamn
civa", spuse el. La ultima numrtoare,
mulumit lui Lady Lithby, aveam aisprezece
milioane de servitori.
- Da, dar cincisprezece milioane nou sute
optzeci i opt de mii dintre ei sunt temporari, spuse
ea.
-Sunt mai mult dect uimit, replic el. Poi s
aduni i s scazi. Fr a te folosi de degete. i
duse mna la frunte. Sngele mi se urc la cap.
Poate c a face mai bine s m aez.
Vzu ceva n acei ochi albatri - era oare
dezamgire? Apoi expresia ei se aspri, strlucirea
dispru, i el simi c voia s-i reteze limba.
- Poate c ai face mai bine, spuse ea rece.
Vreau s-i explic o chestiune de economie
practic. S-ar putea s-o gseti greu de neles.
ine-i gura", i spuse el.
- Economie practic? zise el cu voce tare. tii
ce-i asta, da?
Ea i feri privirea.
- Sarcasm i btaie de joc. Ce matur. Ce naiba
m-a apucat s ncerc s te ajut?
-Te-ai hotrt s m ajui? ntreb el. Asta-i
ceva nou.
Se uit din nou la el cu privirea aceea albastr,
de data asta batjocoritoare.
- Da, era noutatea. Asta trebuie s fie. Acum,
poate c vei fi aa amabil s-mi permii s explic
cum am gndit.
- mi cer scuze, spuse el. Habar n-aveam c
femeile elegante se gndesc... la altceva dect
bonete i panglici i pantofi, vreau s spun. Te rog,
explic-mi. Sunt numai urechi.
Ea se ndeprt, pentru a sta lng fereastr.
i puse mna pe polia de marmur i i lu
poziia unui lector.
El ar fi trebuit s gseasc asta amuzant.
n schimb, era furios. l tulbura, i nu era
obinuit s fie tulburat de ctre femei. Nu voia s
se gseasc aici, uitndu-se la ea: expresia
imposibil de frumoas a feei, ovalul perfect,
ncadrat de bucle mtsoase de culoarea
ampaniei, straturile de volnae, dantel i
panglici ce-i acopereau trupul armonios.
Trupul ei strns lng al lui.
Braele lui ce o cuprindeau.
Srutul ce l lsase uluit.
Prsise toate astea, plecase de lng el, i
acum era ca i cum nu s-ar fi ntmplat niciodat.
Exact aa cum trebuie s fie", i spuse Logica.
- Fr ndoial, crezi c e mai economicos
pentru dumneata s cumperi ce ai nevoie pentru o
gospodrie aa mic precum e a dumi- tale, spuse
ea.
- n vreme ce s repari o lptrie drmat i
s angajezi mn de lucru pentru ea e calea mai
puin costisitoare? Ah, i nu trebuie s uitm duzina
de vaci pe care se presupune c trebuie s-o
cumpr sau grajdul pe care trebuie s-l
reconstruiesc pentru a le gzdui. Fr a mai
pomeni c nc n-am vzut cmara lptriei
propriu-zise, acolo unde se face, de fapt, munca
efectiv - spre deosebire de locul sta de joac
pentru doamne.
Lptria era folosit pentru munca uoar:
separarea smntnii de lapte i prepararea
smntnii i a cheagului. n ultimul secol, doamnele
mondene cochetaser cu ocupaia de lptreas,
la fel cum Maria Antoaneta cochetase cu ideea de
a fi pstori.
Excelena Sa Diafan refuz s mute
momeala.
- Poate c ai vrea s fii aa bun s m lai s-
mi expun punctul de vedere fr ntreruperile
dumitale sarcastice?
Poate c ar putea s nceteze s se poarte ca
un mgar. Sau, dac nu putea, mai bine ar fi s
plece.
Flutur din mn cu nerbdare, imitnd stilul
provocator al tatlui lui.
- Continu!
Ea se mbujor puin, dar continu la fel de
reinut:
- tiu despre ce e vorba. Am studiat i cmara
aceea. Dup cum poi vedea, nu exist nici o u
care s dea de aici acolo. Fcu o micare cu mna,
pentru a arta pereii din jurul lor. Aadar, n-o s fie
vreun pericol ca din cmara lptriei s ptrund
aici cldura i aburul i s strice laptele. Vei fi
uurat, sunt sigur, s afli c mare parte din
echipament e n bun stare. Va trebui s nlocuieti
jgheaburile din lemn, dar vasele, putinile, cldrile
i altele asemenea au nevoie doar de reparaii
minore. Pn cnd o s ai vacile de care ai nevoie,
vom fi pregtii pentru ca lptresele s-i nceap
treaba.
-i trebuie s angajez lptrese i mai muli
servitori... pentru c...?
- Reedina Lithby are cincisprezece vaci de
lapte, spuse ea pe un ton rbdtor, de obicei
rezervat copilailor i idioilor satului. Cnd familia e
aici, folosim cantiti mari de lapte i unt. Asta nu
mai las nici un pic de smntn sau lapte pentru a
face brnz. Drept rezultat, n mare parte din lunile
de var i toamn, cumprm smntn i brnza
de la alii. Cumprm cantiti mari. Pot gsi cifrele
exacte, dac vrei. Dar n-ar trebui s fie dificil pentru
un geniu ca dumneata s fac socoteala. Am patru
frai mai mici, dintre care doi merg nc de-a
builea, i prinilor mei le place s primeasc
musafiri. Acum, putem cumpra smntn i
brnza din alt parte sau putem s le cumprm de
la dumneata. Ce ai prefera?
Umilina aprinse tciunii mocnii ai
temperamentului su. Nu spusese nimnui despre
problemele lui financiare. Mai degrab ar lsa lupii
s-l sfie n buci dect s spun.
i uite-o pe ea, cu volnaele, panglicile i
dantela ei care costau probabil ct salariul pe cinci
ani al unei lptrese. Uite-o pe ea,
cu nasul n vnt i prul blond, luminos ca
Venus a lui Botticelli, i- nndu-i prelegeri despre
venituri.
-Mulumesc, Lady Charlotte, pentru c-mi spui
cum s-mi fac treaba, spuse el ncordat. M ntreb
de ce m-am mai obosit s angajez administratori de
moie cnd tot ce trebuia s fac era s-i cer sfatul
- ntre vizitele dumitale la modist. Se uit la boneta
ridicol. Ce prostie din partea mea c nu i-am
cerut sfatul mai devreme. De vin e educaia mea
greit. Am fost nvat, vezi dumneata, c este
vulgar s discui despre bani cu cineva n afar de
administratorul afacerilor.
S-o ia dracu de vulgaritate. i rnise mndria.
Era i aa destul de ru s afle ct de netiutor
era n ceea ce privea costurile de ntreinere a
proprietii. S vad c i ea tia asta i s-l
ironizeze era intolerabil.
Ea ridic din sprncene.
- Credeam c nu-i pas de reguli, spuse ea.
Nu m gndeam c eti aa ncuiat.
-ncu...
- Dar neleg ce-i cu asta, zise ea. i-am rnit
mndria de brbat. Greeala mea. Nu m-am gndit
c eti aa infantil nct s respingi un sfat bun
doar pentru c vine de la o femeie. Ce prostie din
partea mea.
-Infantil? spuse el. Infantil?
- Da. Ea se ndeprt de poli i l atinse din
mers, ndreptn- du-se spre u. mi cer iertare c
i-am irosit din preiosul dumitale timp. mi cer umil
scuze pentru c i-am deranjat perfeciunea lpt-
riei. Mine o s spun servitorilor s aduc murdria
napoi.
El nfc boneta de pe mas i se grbi dup
ea.
- S nu-i uii plria, spuse el.
I-o ntinse.
Ea o lu din minile lui i se uit la ea, apoi i
ridic privirea spre el.
I-o arunc n fa. El o prinse i o zvrli ntr-o
parte, pe polia de marmur.
Ea se ntoarse cu capul sus i spatele drept.
Ei bine.
El nchise ua nainte ca ea s poat iei.
Faa ei se mbujor, dar se uit peste umr cu
ochii albatri sclipind sfidtori spre el.
-Aha, acum vd c ai de gnd s faci pe
stpnul, spuse ea. Dac crezi c m intimidezi
cu... cu statura dumitale i cu... arogana
dispreuitoare, i recomand s te mai gndeti.
El era dincolo de orice gndire. Logica, bunul-
sim, calculul, mpreun cu toate celelalte
componente ale nelepciunii cu care se mndrea
aa mult, se nvlmiser n mintea lui ntr-o
inutil harababur. Se uit la schimbarea petrecut
pe pielea ei perfect, la felul n care roeaa i
nvlea pe fa i pe gt. Sttea destul de aproape
pentru a distinge nuana verzuie din ochii ei
albatri. Putea vedea ct de lungi i erau genele i
ct de nchise erau fa de pr.
Buzele ei erau catifelate i roz i luceau, uor
ntredeschise, n timp ce respiraia i se accelerase.
El i aminti de srutul care aproape c-i nmuiase
genunchii. Se uit la gura ei i i auzi rsuflarea
iuit.
ndeprteaz-te", spuse Logica. Acum."
O apuc de brae i o ntoarse spre el,
plecndu-i capul. Ea i-l ntoarse ntr-o parte.
Asta nseamn nu. Ce ar putea fi mai limpede
de-att? D-i drumul. Renun."
El o apuc de ceaf i o ntoarse napoi.
-Nu, n-ai s pleci, spuse el.
O lu n brae. Ea nu se zbtu deloc, dar l privi
ucigtor cu ochii ei albatri.
-Atunci, hai, omoar-m, spuse el. D-i
drumul.
Dup asta, gura lui o acoperi pe a ei, i Logica
abandon lupta.

Capitolul 7

Ea nu mic nici mcar un muchi. Rmase


eapn, dispreuitoare i furioas, cu gura strns
nchis.
Darius i ridic gura de pe a ei i i privi figura
mpietrit. i aminti cum radiase cu doar cteva
minute n urm, nainte ca el s strice totul.
i aminti ct de cald i de supus fusese cu
o zi n urm, dulcea supunere care-i fcuse inima
s suspine, inima aceea a lui minuscul, dur,
despre care se zicea c nu exista. Aproape c
putea simi din nou atingerea convingtoare a gurii
ei pe a lui, atrgndu-l, cnd el tia c ar trebui s
se retrag. Blnda ei insisten i distrusese orice
aprare, i rpise ultimul dram de nelepciune.
Ah, pi, atunci...
O atinse cu buzele pe obraz.
mi pare ru.
O auzi cum i ine rsuflarea.
O srut uor n colul gurii.
Te rog, iart-m.
O trecu un fior.
O srut pe nas.
Ea i nchise ochii.
O atinse pe sprncene cu srutri uoare ca
fulgul.
-Ah, spuse ea ncet.
i srut tmplele i colul ochilor. O srut pe
vrful urechii i presr srutri ca fulgul pe falc,
apoi i srut brbia, continund cu cealalt ureche.
Ea scoase un sunet pe jumtate nbuit,
foarte asemntor cu un chicot.
El i acoperi toat faa cu srutri abia simite
i mpietrirea dispru. Cu toate astea, el nu se opri.
O tachin, se juc pn cnd, n cele din urm, ea
i ridic minile i l apuc de umeri. i ntoarse
capul s-i prind gura i, cnd gura ei o atinse pe a
lui, el se abinu, srutnd-o de parc ar fi fost copii,
ca i cnd nu mai srutase pn atunci, i totul era
nou, o descoperire.
Era.
Buzele ei tremurau sub blndul lui srut, i el
simea cum ceva din adncul lui tremura mpreun
cu ea.
O lu n brae, grijuliu de data asta, de parc
ar fi inut n brae un buchet de flori delicate. i
inhal mireasma, mai dulce i mai suav dect a
oricrei flori. Nu prea tia ce simea; tia doar c nu
voia s se opreasc. i adnci srutul ncetul cu
ncetul... reinndu-se, re- inndu-se chiar i cnd
simi fora dorinei tot att de sigur i de inevitabil
precum o maree. Limba ei o ntlni pe a lui, i
gustul ei era dulce i suav i la fel de inevitabil, la
fel de natural ca prvlirea i mpreunarea apelor la
malul mrii.
Era un srut, doar un srut - i totul ntr-un
srut.
O strnse mai tare n brae, druind mai mult
pentru a primi mai mult, cldur, gingie i un
simmnt ciudat de noi nceputuri. Trupul ei ced,
lipindu-se de al lui, n vreme ce savura srutul ce
se adncea, explornd, nvnd, lund-o la fel de
ncet ca el, predn- du-se, la fel ca el, cu fiecare
btaie a inimii.
Treptat, treptat, l invadar simmintele.
Senzaia asta venea de undeva din adnc, era
strin de el. Nu se putea feri de ea, n-avea nici un
scut mpotriva ei, i ea cretea ntr-un val de
dorin aa puternic, nct se cltin, dndu-se
napoi ocat, i se sprijini de masa de marmur.
i ndeprt gura de a ei pentru a o sruta pe
obraz, i pe arcad, i pe scoica perfect a urechii,
i pe arcul catifelat al gtului. Ei i se tie rsuflarea
i ls s-i scape un oftat. Apoi, i lu minile de
pe umerii lui i-l prinse de dup gt.
El o strnse mai tare, trgnd-o aproape de el.
Minile lui se micar pe spatele ei, de-a lungul
irei spinrii i n jos spre locul delicat unde talia se
rotunjea spre posterior. Minile i alunecar mai jos,
lund forma curbei voluptuoase a posteriorului ei,
apoi apsnd-o pe erecia lui. Ea nepeni, dar n
clipa urmtoare se supuse i se lipi de el.
El i pierdu controlul.
i asalt din nou gura, i de data asta srutul fu
adnc i intens. O prinse de fund, se ntoarse i o
ridic pe mas. Ea se ag de el, i el i lunec
minile peste rochie, spre tiv. i strecur minile
pe sub rochie i jupon i le fcu s lunece peste
picioare, prinzndu-i gleznele. ncet, i mic
minile n sus, pe arcul ncnttor al picioarelor, n
vreme ce ciorapii de mtase opteau sub minile
lui.
Sus, mai sus, spre genunchi, rochia i juponul
se ridicau odat cu el, find n vreme ce se
ngrmdeau peste braele lui. Pipi cu degetele
forma jartierelor, dar nu se opri s le desfac. i
duse minile tot mai sus, i n tot acest timp se
srutar, acum nu ca nite copii, ci ca doi iubii, cu
ardoare. Fiece por din trupul lui se detepta la viaa
de plcere i de nc ceva, ceva ce nu recunotea,
cruia nu-i putea da un nume.
i trecu uor mna peste estura subire a
lenjeriei ei, spre locul unde aceasta se deschidea
ntre picioare. Inima lui duduia precum un motor cu
aburi, ca i cum nu mai atinsese niciodat o femeie
att de intim. i, ca i cum n-o mai fcuse i
aproape c-i era team, i trecu doar dosul
degetului arttor peste crlionii mtsoi. Simi
cum ea ofteaz pe gura lui. Apoi gura ei o prsi pe
a lui i l srut aa cum o fcuse i el: uor pe
obraz i pe ureche. i simi limba ce desena
conturul urechii, apoi buzele merser spre curbura
maxilarului.
Atingerea lui intim era la fel de delicat. O
convingea i o tachina pn cnd simi c se
mpinge n el pentru mai mult. Dup aceea, i puse
podul palmei pe ea i aps. Ea se legn pe
mna lui, cu rsuflarea din ce n ce mai iute.
Rsuflarea lui era la fel de iute; plcerea ei, din
ce n ce mai accelerat, l excita aproape dincolo
de puteri. Nu-i mai ddea seama de nimic n afar
de nevoia lui de a fi n ea i de a o avea pe deplin.
Totui, o ls s se abandoneze plcerii pn cnd
i simi fiorul final. Ea scoase un mic icnet i geamt
i i ngrop faa n gtul lui.
El o inea cu inima btndu-i att de tare, nct
totul pru a vibra n jurul lui. Mintea i ncetinise, era
doar un abur de fierbineal i excitare, triumf i
dorin. Prea tulbure pentru a gndi, ca s nu mai
vorbim despre pruden.
Abia dac-i ddu seama c i ntinsese
mna spre nasturii de la pantaloni. O fcuse din
instinct. Dar ea l lu de earf, forndu-l s-i
ridice faa i s-o priveasc.
- Pentru numele lui Dumnezeu, judec. Uit-te
la mine. Uit-te la mine. Nu sunt una dintre trfele
tale.
El i ridic privirea spre acea fa ireal de
frumoas, i ultimele cuvinte l plesnir la fel de
tare ca un bici. Se retrase brusc i se ndeprt cu
un pas de ea.
Ea i trase n jos fusta.
-Ah, spuse ea. Ah, nu pot s cred asta. Eti...
eti... Scoase un pufnit. S m ia naiba, de ce te
nvinovesc pe tine? Dar nu faci lucrurile mai
simple pentru o femeie, nu-i aa?
Darius abia dac pricepea. Tot ce auzea,
peste iuitul din urechi, era: Nu sunt una dintre
trfele tale".
Cldura i dorina, triumful i plcerea
muriser sub nvala uvoiului de ghea a acelor
cuvinte.
El nepeni ngrozit, ruinat.
Era fiica unui nobil.
Unica fiic, nemritat, a unui nobil.
Asta ntrecea orice neghiobie. Era dezonorant,
detestabil.
i extrem de ngrijortor. El era supusul
Logicii, nu al Plcerii. Niciodat, niciodat pn
acum n ntreaga lui via, dorina fizic nu-l fcuse
s se uite pe el nsui, aa cum se ntmplase cu o
clip n urm.
Ea alunec de pe mas i i ndrept fusta.
Apoi i arunc o privire batjocoritoare.
-Nu trebuie s ari aa nspimntat, spuse
ea. N-o s spun nimnui.
l prinse nepregtit. Era uimit de propria-i
purtare, cu mult prea ocat s observe tonul ascuit
al vocii ei. nelese doar vorbele, i acestea l fcur
s se ntrebe dac i pierduse i auzul mpreun
cu mintea i cu simul onoarei.
- nspimntat? repet el nencreztor.
nspimntat? Eu? De tine?
Ea i ridic brbia-i perfect.
- Boneta mea, dac eti amabil, spuse pe
exact acelai ton pe care l-ar fi folosit cu un lacheu.
El tremura cu totul din cauza vrtejului din el;
aproape c-i venise ru. Totui, lu boneta
dantelat de pe poli i i-o ddu. Deschise ua.
Ea nu-i puse boneta pe cap, doar o inu de
panglici, de parc el ar fi murdrit-o cnd o
atinsese.
-N-o s spun nimnui, zise ea cu un mic
zmbet dispreuitor. La urma urmei, nu e ceva ce
merit a fi pomenit.
Iei pe u cu nasul n vnt.
El trnti usa n urma ei.
Pe cnd ua se izbi, nchizndu-se, Charlotte
ls s-i scape o rsuflare uierat.
-Proasta naibii ce eti, icni ea. Cum de-
aiputut?
Cum s nu fi putut?
El era enervant la culme, i ea se simise aa
sigur pe sine: fr ndoial c-i putea face fa, n-
avea nici un dubiu n mintea ei cum s trateze acel
caracter insuportabil al lui. El credea c tot ce avea
de fcut era s se poarte ca un mascul cuceritor, i
inima ei avea s se zbat n piept, iar ea avea s
cedeze.
Avea s-i arate ea lui, asta crezuse. Ct de
uor fusese s se transforme ntr-o statuie de
piatr!
i apoi, i apoi...
... atingerea uoar a buzelor lui pe pielea ei,
tandreea care o luase pe nepregtite i i fcuse
inima s sufere.
Viclenie. Nu era altceva dect viclenia unui
desfrnat experimentat. i ea cedase. Pe loc.
Ah, dar, pentru un moment, o via ntr-un
moment, fusese dulce, imposibil de dulce. n acea
clip de via, se simise din nou tnr i putuse
crede din nou. n acel moment, prea c un
grunte de adevrat fericire i ncolise n inim i
nflorea nconjurat de pasiune.
Pasiune, chiar aa.
Un eufemism pentru pofta trupeasc.
Cu toate astea, n acea clip a vieii, se simise
bine, ocrotit i n siguran. n acel interval de
timp, dorina era o fericit nfiripare a tandreei.
Cum de putuse fi aa amgit?
Cu uurin, cu mult prea mult uurin.
i duse dou degete la buze. Erau umflate i o
furnicau. Era umflat i o furnica i acolo, jos, unde
n-o atinsese nici o alt mn n afar de a ei, de
mai mult de zece ani.
Ct de blnd o atinsese. i aminti felul n care
o strnsese n brae i o fcuse s se simt iubit.
Chiar i imagin minile lui tre- murnde... dar ea
era cea care tremura, proasta de ea, de nerbdare,
speran i emoie feciorelnic.
Cu greu i putea aminti de fata care fusese
sau de emoia pe care o simise cu atta vreme n
urm, cnd un brbat o luase prima dat n brae.
Se strduise aa mult s uite ct de
destrblat fusese. Nici nu putea suporta s se
gndeasc la asta: oarba nesbuin a unei clipe i
ruinea ce urmase gndindu-se la ce renunase
aa necugetat, la cel mai de pre lucru pe care o
femeie l avea de oferit. Ruinea o strpunsese att
de adnc, nct crezuse c avea s o omoare. Pe
atunci, asta i voia.
Se ndoia c ea i Geordie Blaine avuseser
timp pentru tandree, chiar i dac el ar fi fost
capabil de aa ceva, ceea ce era foarte puin
probabil. n cele cteva di cnd se culcaser
mpreun, se ntmplase pe furi i grbit. Ea l
iubise nebunete - sau crezuse c era dragoste - i
fusese o netiutoare. Simise plcere - sau nebunia
pasiunii - doar s fie cu el, s fie ndrznea i
sfidtoare.
Carevaszic, tat, ai uitat-o pe mama att de
repede? Te nsori din nou, ca i cum ea nu a contat
niciodat, ca i cum eu nu am contat niciodat?
Uit-m i pe mine, da?
Mnie, singurtate, teama de a-i pierde tatl
dup ce-i pierduse mama: acum nelesese toate
motivele.
Era tulburat de sentimente, cu siguran mult
mai mult dect putea suporta o fat rsfat i
protejat.
Pesemne uitase foarte multe totui, pentru c
nimic din ce i putea aminti din acea vreme nu
semna cu ceea ce trise cu cteva minute nainte,
cu domnul Carsington. Dac n-ar fi inut-o n brae,
ar fi czut de pe masa din lptrie i s-ar fi fcut
grmad pe podea.
Ce om pctos. Era mult prea al naibii de
priceput.
i ea era cea mai ignorant femeie care a trit
vreodat pe faa pmntului.
nc un minut, i ar fi avut-o, acolo pe masa
din lptrie, la fel ca trfele de lptrese n acele
desene indecente cu care veriorii ei ncercaser s-
o uimeasc.
nc un minut i...
Dar nu se ntmplase. Nu era sigur unde sau
cum gsise prezena de spirit s-l opreasc, dar o
gsise.
Dup aceea - i din nou habar n-avea de unde
venise salvarea -, ea spusese primul lucru care-i
venise n minte i se dovedise, n cele din urm, c
era exact ceea ce trebuia.
Nu e ceva ce merit a fi pomenit."
Se uit napoi la ua nchis.
Era de mirare c n-o aruncase el nsui afar
din lptrie.
Putea s-o fac, i chiar lejer. Nu era numai
masiv, dar avea i muchi de fierar.
-Ah, spuse ea, i apoi o strbtu dorina
arztoare, pentru c nc putea simi cldura
trupului lui masiv, puterea acelor brae musculoase.
i aps pumnul pe gur. Trebuia s plece de
acolo. Departe.
Se grbi s plece pe potec, punndu-i
boneta i legnd panglicile din mers.
Poc. Poc. Poc.
sta era sunetul fcut de capul lui Darius,
lovindu-se de ua lp- triei, cam la zece minute
dup ce o trntise n urma ei.
Trebuia s pocneasc pe cineva, i inta logic
era el nsui.
-Idiot ce eti.
Poc.
-Cretin.
Poc.
- Imbecil.
Poc.
Se ddu napoi de lng u i se prbui pe
un scaun. Zcu acolo pentru o vreme, cu capul n
mini.
Durerea era o calmare n urma haosului din
mintea lui.
Fusese att de aproape, att de aproape.
nc un minut, i ar fi sedus-o. i apoi... i
apoi...
Nici nu putea suporta s se gndeasc la asta.
Chiar i aa, vedea totul n minte: mersul
grbit la altar, toat lumea tiind de ce, pentru c
nu exista nici un alt motiv pe lumea asta ca o
femeie ca Lady Charlotte Hayward s devin aa,
dintr-odat, soia celui mai mic i mai puin
spectaculos dintre fiii lui Lord Har- gate, al crui
singur merit era o proprietate abandonat, cu o
cas ce sttea s se prbueasc.
ntr-un astfel de caz, nu exista nici un mod de
a scpa de cstorie; nici mcar Darius nu se
putea eschiva. N-avea nici o importan ct de
nedrepte i de ilogice considera el a fi regulile
naltei societi, nu le putea schimba. Domnii
pretindeau ca soiile lor s fie virgine. Dac nu
erau, sufereau fie oprobriul, fie nefericirea
personal. Nu putea schimba nici natura, care
destinase femeia s fie mam.
Indiferent de ce altceva ar fi fost, era un
gentleman care nelegea c era exclus s o
dezvirgineze i s o abandoneze.
Ar fi trebuit s se nsoare cu ea, ceea ce
nsemna c, drept consecin, tatl ei l-ar vedea pe
Darius Carsington drept un depravat vntor de
avere.
Ca urmare, propriul tat i-ar da seama c era
un incompetent lipsit de scrupule. Darius putea auzi
vocea grav i dispreuitoare: Ai decis, vd eu, c
era mai uor s seduci o fat nevinovat i s
trieti pe spinarea ei.
Fraii lui l-ar dispreui. Mama ar fi fost
dezamgit. Bunica ar fi fost scrbit.
i femeia nevoit s se mrite cu el l-ar ur,
firete, pentru tot restul vieii, pentru c i-a distrus
existena.
- Ahhh. i nclet pumnii n pr. Ahhh. Nu. Nu
te gndi la asta. Pur i simplu, nceteaz. Nu s-a
ntmplat. Nu se va ntmpla.
Pentru a-i alunga comarul din minte,
deschise ochii i se uit n jur.
Alb strlucitor. Elegant.
Oft. Lptria era... minunat, serios.
Nu numai imaculat, ci i amenajat exact aa
cum trebuia s fie. Dac ea nu gsise defecte de
nenlturat n sala de splare, i acolo probabil c
era... aa cum trebuia.
-Naiba s m ia, spuse el.
Dac doar ar fi ascultat-o ntr-un fel calm i
politicos, situaia n-ar fi devenit emoional, i el n-
ar fi acionat previzibil.
La urma urmei, era fiica lui Lithby. Nu-i
spusese ea c tatl ei cita din scrierile lui? Fr
ndoial c Lord Lithby mprtise entuziasmul lui
de agronom cu soia i cu fiica lui. Nu spusese
Lady Lithby c Lady Charlotte era o fat de la ar?
De ce s nu tie cum funcioneaz o lptrie?
i de ce s nu presupun ea c el ar fi fost
interesat s-i sporeasc veniturile? Ce proprietar
responsabil n-ar dori s mbunteasc
productivitatea proprietii sale?
-n afar de asta, i-ai fcut o aluzie, tii c ai
fcut-o, mormi Darius. ncercai s fii spiritual.
Vipera-ce-m-falimenteaz-repa- rnd-casa-icus.
Poate c a fost destul de istea s neleag c nu
era cu totul doar o glum.
Nu c motivele ei ar fi avut vreo importan.
Ea avea dreptate, i ct dreptate avea.
i trecu degetele prin pr.
Ei, i acum?
Mine o s spun servitorilor s pun murdria
napoi."
Dac orice alt femeie l-ar fi ameninat, ar fi
rs.
Darea...
Dup ce se petrecuse aici?
Ar face-o.
Se gndi i se tot gndi.
Se ridic i merse ncolo i-ncoace prin
lptrie.
Se uit la una dintre ferestre, apoi la alta.
Btu cu degetele n polia de marmur.
i puse Logica la treab n privina asta.
ntoarse chestiunea pe toate prile, pe dos i pe
fa
i, n cele din urm, fiind supusul Logicii, tiu
c era condamnat. Trebuia s se duc la ea i s
suporte insuportabilul, o soart mai rea dect
tortura, mutilarea, ciuma, molima, foametea sau
moartea.
Trebuia s-i cear IERTARE.
Darius se grbi spre cas, doar ca s afle c
doamnele plecaser de mult. Zbovise prea mult
vreme.
Cuget dac s mearg la reedina Lithby.
Dar care erau ansele acolo s vorbeasc cu
ea ntre patru ochi? Chiar dac n-ar fi fost pe lista
neagr, cum s izbuteasc s fie singur cu ea?
Singurul moment n care prinii ar lsa un domn
singur cu o fiic nemritat ar fi atunci cnd ar fi
convini c o cerere n cstorie era iminent.
Trebuia s atepte pn a doua zi, i trebuia
s se ntmple la Beechwood. Chiar dac
intimitatea era i aici greu de obinut, cel puin aici
era proprietatea lui. Nu era la mna servitorilor
altcuiva. Era nevoie doar de ingeniozitate pentru a
nscoci un mod de a fi singur cu ea pentru treizeci
de secunde necesare s spun ce avea de spus.
Deoarece azi nu putea face nimic eficient, i
dac tot se chinuia pe sine nsui, se ntoarse la
lptrie, gsi ua separat ce ddea n cmara
lptriei i cercet ncperea.
Era exact aa cum spusese ea.
Poc.
A doua zi de diminea, dup ce l oc pe
Goodbody schim- bndu-i hainele de patru ori,
Darius era la faa locului, pzind ua lptriei cu
mult nainte ca doamnele s-i fac apariia.
Atept o jumtate de or, dar nu apru
nimeni.
Mai atept o jumtate de or, i tot nu apru
nimeni.
Trecu nc o jumtate de or, n vreme ce el
se trgea de earf, i scoase plria i i-o puse
din nou, i cur cu batista praful de pe cizme, se
ncrunt la praful de pe batist, se ncrunt la
cutele de pe pantaloni i alung civa pianjeni
zpcii ce nu nelegeau c alungarea lor din
lptrie era definitiv.
n cele din urm, renun i plec acas,
uitndu-se tot drumul dup vreun servitor pe care
Lady Charlotte l-ar fi trimis s pun murdria napoi
n lptrie.
O vzu mai nti pe Lady Lithby. Vorbea cu
zugravul - un brbat pe nume Tyler, i aminti
Darius. Dup ce i primi instruciunile, muncitorul
plec pe cnd Darius se apropia.
Dup politeurile obinuite, Darius spuse, ca
din ntmplare:
-M ntreb dac Lady Charlotte e prin preajm.
Voiam s-o consult despre jgheaburile cmrii de la
lptrie.
Lady Lithby ridic din sprncene.
-Jgheaburile? Aadar, i-ai aflat secretul.
- Secretul despre faptul c e cu mult mai
inteligent dect las s se vad? spuse el. Sau
cel despre faptul c tie mai mult n legtur cu
administrarea unei moii dect un brbat? Sau mai
exist nc un secret despre care a face bine s
aflu ct de curnd?
Lady Lithby rse.
-Ar fi trebuit s-mi dau seama c i vei da
seama, spuse el. Un gentleman obinuit n-ar fi
reuit. Dac ar fi dezvluit ct de multe tie, el ar fi
glumit i ar fi tratat-o de sus.
Aa cum am fcut eu, se gndi Darius.
- Srmana Charlotte trebuie s-i lase pe ei s
vorbeasc despre agricultur i s nu ndrzneasc
s fac vreo observaie, dei tie la fel de mult ca
oricare dintre ei.
-Mie a ndrznit s-mi fac mai multe
observaii, spuse Darius. Am fost... surprins.
Fr a mai meniona insuportabil, copilros,
ncuiat la minte i n general vrednic de dispre.
- Nu-i aa surprinztor dac se iau n
consideraie caracterul tatlui ei i mprejurrile
copilriei ei, spuse Lady Lithby. Vezi dumneata,
Charlotte a fost fiul, pentru destul de mult vreme.
-Fiul, spuse el, i pe loc totul cpt sens.
Mulumit vorbre- ei doamne Steepleton, tia c
Lady Charlotte fusese unicul copil pn cnd
aproape mplinise douzeci de ani, pentru c cea
dinti Lady Lithby se mbolnvise aproape imediat
dup ce o nscuse. Se pare c apoi, vznd c nu
exist perspective de a avea un fiu i motenitor,
Lord Lithby o transformase pe fiica lui ntr-un fel de
nlocuitor.
Ea vzuse lptria lui Darius aa cum ar fi
vzut-o un brbat, eva- lundu-i potenialul,
cntrind cheltuielile comparativ cu profitul.
Nu-i de mirare c arta aa mulumit. i
vzuse potenialul dincolo de murdria i gunoaiele
strnse i se pusese pe treab. Cnd Darius
dduse peste ea, o gsise mndr i mulumit de
ea nsi, aa cum avea tot dreptul s fie, pentru c
judecase corect.
Contiina lui Darius l sget cu putere, i
Logica nu fcu nimic s amelioreze durerea. El,
care se luda cu inteligena lui, cu obiectivitatea lui,
se comportase asemenea celui mai prost i mai
necopt dintre brbai.
Asta vzuse tatl lui n el? ngmfare
intelectual? Imaturitate? Un ncuiat la minte?
n acel moment, un biat blond - unul dintre
ucenicii muncitorilor, se pare - alerg spre ei, cu
bereta n mn. Se opri brusc, mbujorndu-se la
fa. Fcu cte o plecciune ctre amndoi. Apoi,
frmntndu-i bereta, se uit la el. Evident, era
pierdut. La fel de evident, nu era destul de
ndrzne s se adreseze superiorilor lui fr motiv.
- Da? spuse Lady Lithby cu un zmbet blnd.
Fiind astfel invitat, ddu drumul unui puhoi de
cuvinte:
-Rogu-v de iertare, Excelen, dar io sunt
ucenicul domnului Tyler, Pip. Mi s-a spus c m
caut, i el era aici cu dumneavoastr.
-A urcat la etaj acum o clip, spuse ea. La
dormitorul principal.
i spuse cum s ajung acolo. Biatul mai fcu
o plecciune i o lu la goan n direcia artat de
ea.
-Dormitorul principal? ntreb Darius. Dduse
ordine ca nimeni s nu intre acolo. Credeam c...
- tiu, tiu, spuse Lady Lithby. Trebuia s l
lsm n pace. Dar nu i-ai dat seama c tencuiala
era aa proast.
Darius i aminti - i n-ar fi trebuit s aib
nevoie s i se aduc aminte - cum o bucat din
ornamentul de ipsos aproape c-l omorse pe
Goodbody.
- Bineneles. Mi-a ieit din minte. Evident c
necesit reparaii.
-Servitorul dumitale i-a mutat lucrurile n
dormitorul de sud,
spuse ea. Charlotte e i ea sus, n camera de
oaspei din col. Triaz coninutul acelui cufr
ciudat.
Darius scotoci prin minte. Nimic despre un
cufr.
- Ce cufr? ntreb el.
-Ah, nu i-a spus nimeni? L-au gsit cnd au
fcut curenie n lptrie, sub un maldr de
scaune i mese rupte.
*
Printre primele straturi de lucruri din cufr,
Charlotte gsi o sumedenie de mti complicate, o
jumtate de duzin de evantaie elegante, o
pelerin cu glug dintr-o mtase de un albastru
intens, un pieptar de pnz, brodat cu psri ale
paradisului i un corset demodat. Mai erau i
cteva scrisori i cri, inclusiv o carte a lui
Alexander Pope, The Rape of the Lock8, cu
paginile pline de flori presate: vechi trandafiri,
violete, margarete, pansele i nu-m-uita.
In cele din urm, gsi un scule de mtase
neagr legat cu panglici.
Charlotte sttea n genunchi pe o pern n faa
cufrului deschis, cu coninutul variat pe care l
scosese sortat i aranjat ordonat pe lng ea. Se
ncrunt vznd pungulia misterioas din mn.
Nu prea suficient de solid pentru a servi drept
pung pentru ceva. Ce avea nuntru? Batiste? Era
un fel de buzunar de mod veche de inut pe sub
fuste? Dar de ce s aib nevoie de aa panglici
mari?
De undeva din dreapta ei, o voce joas spuse:
- O pung de peruc. N-am mai vzut aa
8 Fals poem eroic aprut n 1712 (n.tr.)
ceva de cnd a murit vrul Hector.
Pe loc, inima ncepu s-i bat de trei ori mai
repede. Se sili s se ntoarc linitit n direcia
vocii. Domnul Carsington sttea n pragul uii,
rezemat de canat, cu braele ncruciate la pieptul
lat.
De ct vreme sttea acolo, uitndu-se la ea?
i nu cumva sttea* era un cuvnt cu totul
nepotrivit pentru ce fcea el? Prea nu numai c
acaparase ntreaga camer chiar nainte de a intra,
ci fcea i ca spaiul s par prea mic pentru a-l
cuprinde. Asta era probabil pentru c i ocupase cu
totul mintea.
Era contient cu toat fiina ei de acest Apollo
arogant din prag, cu prul i cu ochii sclipind aurii.
Era contient, prea contient de umerii i de
pieptul su lat, de talia ngust i picioarele lungi.
Aproape c putea simi acele brae puternice
mbrind-o aa cum fcuser cu o zi n urm.
Aproape c putea simi cldura acelui trup
puternic... atingerea gurii lui pe obraz... acele
sruturi uoare ce o fcuser s chicoteasc, o
fcuser s se simt din nou o fetican...
Nu uita ct de aproape ai ajuns de a face
exact ce ai fcut cnd erai o fetican", i spuse
ea.
- O pung de peruc, repet ea calm, n
vreme ce se ridica la fel de calm, pe cnd fiecare
loc unde i pulsa sngele prea c-i mpungea
pielea.
-Un gentleman o poart pentru a-i lega coada
perucii, spuse domnul Carsington. Vrul Hector era
una dintre rudele mamei mele. Un tip de mod
veche. Se opri i se ncrunt. Cum par a fi i eu.
Lady Charlotte, trebuie s-i vorbesc.
-Nu faci deja asta?
Intr n camer i nchise ua n urma lui.
-Trebuie s deschizi ua, spuse ea.
El nchise ochii, scoase un sunet mormit,
deschise ochii, apoi ntredeschise ua.
- Foarte bine, dac insiti s ai martori.
Inima ncepu s-i bat de patru ori mai repede.
-Martori?
-Am venit s-i vorbesc despre ce s-a
ntmplat ieri, spuse el.
Ea transpir. De ce nu se gndise s spun
unui servitor s deschid ferestrele?
- Nu s-a ntmplat nimic, zise ea.
- Ceva s-a ntmplat totui, insist el. Oi fi eu
cap sec, dar mi neleg datoria.
naint i, spre groaza ei, se ls pe un
genunchi.
Ea se ddu napoi cu un pas.
-Nu! Ridic-te! Trebuie s te ridici.
- Dac m ridic, n-o s fiu destul de ticlos,
spuse el. Ce-i drept, ar trebui s m trsc pe
burt.
-Domnule Carsington, zu aa, spuse ea. Cum
poi fi att de medieval?
- Medieval?
-Da. N-a fost... n-a fost nimic. Doamne,
Dumnezeule, am douzeci i apte de ani. Serios
acum. Trebuie s te ridici. Dac nu, n-o s te ascult
deloc.
l ocoli i o lu ctre u.
-Trebuie, spuse el. Am suferit ca - ca -, pi, nu
sunt sigur cum, dar e al naibii de neplcut. i ori fac
asta, ori m dau cu capul de u, iar i iar, pn
cnd o s lein.
Ea se opri, se ntoarse i l privi.
- Despre ce naiba vorbeti?
- M aflu aici ca s-mi cer iertare, spuse el.
Pentru prostia, ingratitudinea i... i mintea mea
ncuiat. n loc s te agii n legtur cu perdele i
tapete, te-ai apucat de un proiect de valoare
economic pentru Beechwood. Foarte muli brbai
n-ar fi vzut potenialul acelei guri pline de mizerie
de pe proprietatea mea. Tu ai fcut-o. mi cer
iertare cu umilin pentru comportarea mea imatur
i necivilizat. Ar fi trebuit s ngenunchez s-i
mulumesc, n loc s-mi bat joc i s-mi art
dispreul fa de munca i grija ta cu lptria.
Un val de uurare i de fericire o inund. Era
chiar mai bine dect fericirea pe care o simise cu o
zi n urm, cnd servitorii plecaser i ea putuse s
se retrag i s se bucure pur i simplu de
satisfacia unei trebi bine fcute. Se simise aa
mndr de ea nsi... i aa dezamgit de reacia
lui.
Dac ar fi avut nelepciunea s plece atunci,
n loc s ncerce s se explice, ncercnd s
ctige o recunoatere, un semn de aprobare.
i nvase lecia ns. Avea s se in la
distan de acum ncolo.
- Lptria, spuse ea. Ah.
El se ridic.
-Da, lptria. Ochii lui aurii se ngustar i se
concentrar, ca ai unui oim, asupra ei. Ce ai
crezut c am venit s spun?
Ce altceva dect Mrit-te cu mine? S
accepte era exclus. Ar afla c nu era virgin, dup
cum o credea el, i ar ur-o pentru c l-a amgit.
Firete c trebuia s refuze... dar, ah, era o aa
mare uurare c nu trebuia s aib deloc de a face
cu o asemenea chestiune dificil.
- Nimic, spuse ea vesel. Mulumesc. i accept
scuzele. Trebuie s plec.
Continu s mearg spre u. El o ajunse
repede din urm i i bloc ieirea.
-Ai crezut c-i cer mna, spuse el. De asta
artai aa nspimntat.
-Nu eram nspimntat, mini ea. Eram
ocat. Nu puteam crede c un brbat cu... cu
tendinele tale progresiste ar crede c e necesar
s... s m cear de soie. nghii. Din cauza a... a
unui fapt nensemnat.
El ridic din sprncene.
-Un fapt nensemnat cum ar fi un srut, spuse
el, cu voce foarte joas. i un orgasm. Dar tii,
adug el gnditor, cstoria nu mi s-a prut un
plan de aciune potrivit.
i de ce nu m mir oare?" se gndi ea. Ce
dezmat s-ar gndi vreodat c o cstorie ar fi
potrivit?
- Bine, spuse ea. Pentru c ar fi o prostie. i
aminti de vorbele potrivite pe care le spusese cu o
zi n urm, numai bune pentru a-l face s-o urasc.
i ridic brbia i nasul n sus i spuse:
-i-am spus c episodul la n-a nsemnat
nimic.
- Episodul, zise el. Vrei s zici cnd mi-am
vrt limba n gura ta, i-am ridicat fustele i mi-am
pus mna pe locul tu cel mai intim n acel fel
nedemn de a fi menionat.
-Ar fi amabil din partea ta dac nu l-ai mai
meniona deloc, spuse ea.
- Nu sunt amabil, spuse el.
- De asta mi-am dat i singur seama, spuse
ea. i acum, dac ai fi aa amabil... vreau s
spun... dac te-ai abine s-mi blochezi ieirea, a
vrea s plec undeva unde s nu fii i tu.
El deschise larg ua. Ea iei cu brbia aa
ridicat, nct o durea gtul.
- Doar un lucru, spuse el.
- Da? zise ea fr s se ntoarc.
- N-o s aduci napoi mizeria n lptrie.
-Firete c nu, spuse ea. Ar fi imatur. Bun
ziua, domnule Carsington.
Plec n toat semeia ei, cu spatele drept i
nasul n vnt.
-Atenie! strig o voce de copil.
Prea trziu.
Simi gleata nainte de a o vedea. O lovi cu
piciorul n acelai moment n care auzise
avertizarea, i gleata se rsturn, vrsnd apa. Ea
se opri brusc, dar pantofii ei cu talp subire
alunecar pe podeaua ud. Se cltin mai nti
ntr-o parte, apoi n cealalt parte, ncercnd s-i
pstreze echilibrul, dar nu putu. Un picior i se duse
de sub ea, i vzu podeaua cum i venea n
ntmpinare...
Apoi nite brae puternice o prinser, trgnd-
o n sus i napoi. Czu pe spate, pe domnul
Carsington, cu inima btndu-i prea repede, i
rsuflarea prea precipitat.
Totul se petrecuse repede i ar fi putut s se
termine prea repede. De ndat ce contientiz
fora i cldura trupului care o prinsese, de ndat
ce i ddu seama c se lsa moale pe el, cu
creierul nmu- indu-se, ncerc s se retrag.
Apoi l vzu.
Un biat care se uita Ia ea, cu ochii mari.
EI spunea ceva, i domnul Carsington spunea
ceva, dar nu putea nelege vorbele prin bubuitul
din urechi. Vzu copilul, apoi nu-l mai vzu, pentru
c dintr-odat totul deveni nceoat.
Inspir adnc i nesigur i apoi respir. i
nchise ochii i i deschise din nou.
El era nc acolo, i nu era un vis. Nu era o
fantezie.
Prul blond-deschis, cu bucle rebele i cel mai
ncpnat vrtej din lume.
Prul ei.
Dar ochii nu erau ai ei.
Unul era albastru, unul cprui.
Ochii lui Geordie.
S nu leini", i spuse ea. Orice-ai face, s
nu leini."

Capitolul 8

Darius se atepta ca Lady Charlotte s scape


de el, cu un ghiont n coaste pentru a face totul i
mai evident. n schimb, ea rmase linitit, foarte
linitit. n acea ciudat linite, el deveni mult prea
contient de minile lui pe mijlocul ei, de mireasma
ei i de pielea catifelat de pe gt, foarte aproape
de gura lui.
Simea o dorin grozav n mini s le ridice,
s le coboare i s le duc lateral i peste tot. Ar
putea s-o mping napoi n camer, s nchid ua
i...
Ah, da, iat o idee strlucit.
Las-o. Acum. i pleac. Ct mai departe."
nainte de a putea face aa, simi cum o trece
un fior. i rsucise glezna cnd se mpiedicase?
i-o scrntise?
-Te simi bine? ntreb el.
Biatul vorbi n acelai timp:
- mi pare ru, Excelen. Am vzut gleata aia
cnd am venit prima dat. Am tiut c nu trebuia
lsat acolo.
Prea gata s plng.
-Nu conteaz, nu conteaz... Pip, nu-i aa?
spuse Darius.
Biatul ncuviin din cap, cu privirea
ngrijorat aintit asupra lui Lady Charlotte.
-De fapt, Philip, Excelen. Philip Ogden. Dar
toi mi spun Pip. Am tiut c gleata aia nu trebuia
lsat acolo, dar domnul Tyler m strigase. Am vrut
s vin imediat napoi, dar n-am ajuns aici destul de
repede.
-Nu s-a ntmplat nimic ru, spuse Darius.
Excelena Sa nu s-a rnit. Sper." Cu toate astea,
podeaua e alunecoas, i altcineva poate cdea.
Gsete o camerist, repede de tot, s tearg aici.
-Da, domnule.
Biatul o lu iute din loc.
-Eti bine? o ntreb Darius.
-Da, da.
- Poi s stai singur n picioare? Nu i-ai
scrntit glezna?
-Nu.
El i ddu drumul, dar, pe cnd se retrgea
ntr-o parte, ea l apuc de bra. El se uit la ea.
Faa ei era palid ca moartea. Inima lui btu mai
iute.
-Ce s-a ntmplat? Ari de parc ai vzut o
fantom. i-ai vzut viaa cum i trece prin faa
ochilor? M gndeam c te-ai cam obinuit s cazi.
Serios, eti cea mai mpiedicat femeie pe care am
cunoscut-o vreodat.
-Am nevoie de aer, spuse ea.
Nici o fulgerare a ochilor albatri, nici un
rspuns tios. Cu adevrat alarmat acum, el o lu
n brae.
Ea nu protest. Nu-l lovi peste umeri, nu-l
plesni i nu-i trase o palm i nici mcar nu ncerc
s-i zdrobeasc orgoliul. nchise ochii i i puse
capul pe umrul lui.
-Am nevoie de aer, spuse ea.
El o duse napoi n camera unde o gsise, se
ndrept spre cea mai apropiat fereastr i o
aez pe locul amenajat acolo. Deschise larg
geamul. Ea se sprijini de pervaz nspre afar, cu
ochii nchii.
El rmase lng ea, studiindu-i nelinitit faa.
Treptat, culoarea ncepu s-i revin n obraji. n
cele din urm, ea deschise ochii, se ntoarse de la
fereastr i i ntlni privirea.
- Ce ciudat, spuse ea. Pentru o clip, m-am
simit ameit. Poate c e din cauz c am scotocit
prin cufrul la umed. Dei azi e destul de rcoare,
ar fi trebuit s deschid ferestrele. Sau poate
ameeala era o reacie ntrziat la ocul imaginii
tale stnd n genunchi. i la auzul vorbelor tale i
mai ocante cerndu-i iertare.
- Nu puteai fi nici pe jumtate la fel de ocat
cum eram eu fiindc am fost nevoit s fac asta,
spuse el. S chem un servitor? Avem destui. Se
uit prin ncpere. Clopoeii funcioneaz?
-N-am nevoie de un pahar de ap, spuse ea.
N-a fost nimic. O ameeal de moment. M simt
aproape bine acum.
El nu o credea.
Cu siguran el nu se simea bine. Avea un
nod n stomac.
Odinioar, fusese foarte bolnav, pentru mult
vreme, i aminti el. i revenise boala?
-Probabil a fost o combinaie de ntmplri,
spuse el. Trebuia s se concentreze pentru a vorbi
pe un ton lejer. Scuzele mele ocante urmnd
strduinei tale de a goli cufrul. N-o s ntreb de ce
n-ai lsat o camerist s fac asta, n vreme ce tu
s stai aici supraveghind.
-N-ar trebui s ntrebi, spuse ea. Nu vezi ct
de plictisitor este s ai pe altcineva care s fac
totul, chiar i cele mai uoare treburi? Nu poi
nelege ct de exasperant este ca tot timpul doar
s priveti i niciodat s faci? Dar n-ai nelege,
pentru c eti brbat i n-ai pe cineva care s stea
permanent pe lng tine, s fac lucruri pentru tine
i s te supravegheze ca i cum ai fi complet
neajutorat i fr minte.
-Vd c nu eti n apele tale, spuse el. Poate
c eti la ciclu.
Ea i arunc una dintre privirile acelea ale ei
care spuneau trebuie- s-te-omor-acum.
Un semn promitor.
- Multe femei devin slbite n timpul
menstruaiei din cauza pierderii de snge, spuse el.
Asta ar explica ameeala ta. Dezechilibrul cauzat
sistemului fiziologic de aceast pierdere de snge
explic, fr ndoial, nervozitatea, care i ea e un
simptom des ntlnit.
Ea l privi pentru mult vreme.
-Ai idee ct de enervant eti?
Categoric, i revenea starea de spirit.
El se simi uurat.
-A vrea s tiu cum de n-am reuit s-mi dau
seama de asta, spuse el, de vreme ce toi din
familie mi-o spun n mod repetat. Bunica, n
special. Spune c, dintre toi brbaii enervani din
familie - i asta l include i pe Rupert, are ea grij
s-mi aduc mereu aminte -, eu sunt cel mai
enervant. Asta, dup ea, e cea mai mare realizare
a mea.
Lady Charlotte i lu privirea de la el i se uit
pe fereastr. i ncruci minile n poal i oft
uor. Apoi i ntoarse privirea spre cufr.
- Poate c o s-o mai mblnzeti pe bunica ta
dac o s-i dai unul dintre evantaie, spuse ea. Sunt
superbe.
- Bunica Hargate nu poate fi mblnzit, replic
el. S topeti granitul ar fi mai uor. Cu toate astea,
i plac flecuteele.
Darius plec de lng fereastr i se duse
spre cufr.
- Ce aduntur ciudat de relicve, spuse el,
scotocind s ia una din mti. Lady Lithby a spus
c l-ai gsit tocmai n lptrie.
Auzi paii ei uori apropiindu-se. Nu i ridic
privirea. Cu coada ochiului, vzu tivul rochiei i
pantofii ei cu talp subire din piele de viel i urmri
micarea piciorului. i aminti cum simise picioarele
sub atingerea minii lui i oapta ciorapilor. i
aminti sublima moliciune dintre picioarele ei... i
felul n care tremurase la atingerea lui.
Simi o neptur n piept. De regret? De
frustrare? Cine putea s spun? Simminte de un
anume fel. Exact de ce n-avea nevoie.
Cu hotrre, i adun gndurile nestpnite,
le mpinse ntr-un col deprtat al minii i i
concentr ntreaga atenie asupra coninutului
cufrului.
-N-am nici o idee cum de a ajuns aici, spuse
ea. Am mai gsit multe lucruri ce nu-i aveau locul
aici, dar acelea era toate de aruncat: mobil rupt
i altele la fel. Cnd servitorii au deschis cufrul, m-
am ateptat s gsesc un cuib de oareci sau o
mulime de fleacuri nvechite. Dar a fost foarte bine
executat, dup cum poi vedea. Capacul se
potrivete perfect. oarecii n-au intrat, i nu pare
nimic udat de la umezeal.
-Arat ca un cufr de marinar, spuse el. Fcut
s reziste la lovituri i la umezeal. Observ
scrisorile. Alte testamente aiurite ale lui Lady
Margaret, ce crezi? Sau scrisori de dragoste?
- Nu tiu, zise ea. Poate s fie o poveste n
cufrul sta. O s te las pe tine, cu mintea ta
strlucit, s dai de capt povetii.
Paii uori se ndeprtar, ua se nchise i,
cnd el i ridic privirea, vzu c ea plecase.
Nu-l cuta", i spuse Charlotte cnd ua se
nchise n urma ei i ea se trezi pe culoar.
Gleata dispruse i podeaua era uscat. O
camerist venise, i fcuse treaba i se retrsese
grbit.
Camerista dup care fugise biatul.
Nu-l cuta."
Cte femei blonde avea Marea Britanie? Cu
cte femei se culcase Geordie Blaine, pentru ca
apoi s le prseasc? Ci bastarzi lsase n
urm? i cum rmnea cu familia lui? Avea frai,
veri. Muli alii, cele mai deprtate rude sau fr
vreo legtur cu el, ar putea avea ochii aceia.
Poate c alii i lsaser copiii din flori de-a lungul
i de-a latul Angliei - i, n plus, i n ara Galilor,
Scoia i Irlanda. i cine s afirme c acest copil
era bastardul cuiva? Se prea putea ca unul din
prinii copilului, cstorit aa cum se cuvenea cu
cellalt, s aib ochii aceia.
Poate c nici vrtejul nu era al lui Charlotte:
moul ncpnat de la ceafa ei, npasta vieii lui
Molly. Poate c apca biatului i lsase urme ce
apreau a fi bucle i un vrtej.
Biatul poate c nici nu avea zece ani, o lun
i cincisprezece zile. Poate c avea opt sau nou,
unsprezece sau doisprezece ani. Unii copii artau
mai mici, alii mai mari dect vrsta lor. Opt ani nu
era o vrst prea mic pentru un ucenic. Bieii
erau luai pe mare la acea vrst sau chiar mai
mici.
Nu te uita dup el.
Scoate-i-l din minte.
Chiar dac e el...
Dar nu e. Scoate-ti-l din minte."
Se uit nspre minile ei. Tremurau din nou.
Fusese nevoie de un efort uria s nu-i
tremure minile att timp ct se silise s rmn n
camer cu domnul Carsington. Se forase s
rmn i s vorbeasc linitit pentru c tia c,
dac nu se potolea, dac nu se calma, risca s o ia
la fug i s-l caute pe biat.
Nu tia ce-ar fi fcut dac ar fi fost cu
altcineva. Poate c pe oricine altcineva n-ar fi fcut
dect s l ignore. Dar pe domnul Carsington nu-l
putea ignora. i abtuse atenia de la biat - cel
puin parial -, o necjise i o inuse cu picioarele pe
pmnt.
i atrsese atenia spre cufr i spre ciudatele
amintiri din el. Nu se putea debarasa de
sentimentul c nsemna ceva. tia aa puine
despre Lady Margaret. Fusese una dintre
numeroasele fiice ale contelui de Wilmoth, care i
pierduse la jocurile de noroc o avere considerabil
de mare. Se mritase cu Sir William Andover, care
provenea dintr-o veche i bogat familie din
Cheshire.
Charlotte ncerc s-i scormoneasc mintea
pentru a gsi mai multe - fapte sau zvonuri - despre
nebuna Lady Margaret. Poate c ar fi rmas s-i
spun domnului Carsington ce tia. mpreun, ei
doi poate c ar fi ncercat s pun laolalt piesele
acestei enigme.
Nu putea, nu aa curnd dup ce vzuse
copilul. Orict de puternic ar fi fost autocontrolul lui
Charlotte, se ndoia c era ndeajuns de puternic.
Speculnd despre secretul lui Lady Margaret, avea
toate ansele s i-l dezvluie pe al ei.
Domnul Carsington era un brbat btut n cap
n aa de multe feluri tipic masculine. Totui, n
multe alte feluri, era deosebit de ager i un
observator foarte bun.
Ar fi rmas cu el doar pn cnd ar fi fost
sigur c se putea stpni s nu alerge dup biat.
Nu-l cuta", i spuse ea. Nu poate iei din
asta altceva dect durere."
Aa c i continu drumul prin hol i cobor
scrile i n cele din urm iei din cas, necutnd
nicieri pe nimeni.
*
Dei cufrul oferea o privire fugar asupra
vremurilor trecute, nu era destul de fascinant pentru
a-i abate atenia lui Darius de la Lady Charlotte.
Putiul Pip i privirea lui ngrijorat l sciau i
mai mult pe Darius.
O grmad de ali oameni ar fi putut fi
rspunztori pentru gleata uitat pe coridor.
Muncitorii miunau i se crau, rzuiau i
ciocneau, scobeau i tiau prin cas. Servitorii
umpleau spaiile rmase neocupate. Oricine din
mulimea asta ar fi putut lsa jos o gleat cu ap,
uitnd de ea.
i oricare dintre ei ar fi fost bucuros s dea
vina pe oricine altcineva - ca, de exemplu, pe un
tnr ucenic. Orice tnr ucenic inteligent ar fi
artat ngrijorat, de asemenea, ntr-un astfel de
caz, vznd cum n viitorul lui apare i o mam de
btaie.
Adevrat, Darius i avusese i el partea lui de
bti, i nu pise nici pe dracu, din cte se vedea.
Cu toate astea, i meritase pedepsele. n msura
n care i putea da seama, Pip nu merita. Cu toate
astea, probabil c n trecut biatul fusese btut pe
nedrept sau cu violen, de arta aa ngrijorat.
ngrijorarea era de-ajuns pentru a-l face pe
Darius s lase cufrul pentru moment i s-l caute
pe stpnul biatului.
Cum ceilali erau la munc n dormitorul
principal, Darius l chem pe Tyler n biroul lui i
adopt fr ruine felul de a fi intimidant al tatlui
su. Se aez n spatele biroului, cu o scrisoare n
fa, i l privi pe zugrav pe sub sprncene.
-Ai dorit s vorbii cu mine, sir? ntreb Tyler
strngnd cu putere de apc.
-n legtur cu putiul Pip, spuse Darius.
- I-am zis s nu alerge prin cas, sir, spuse
Tyler. Sper c nu din cauza lui s-a rnit Excelena
Sa. Nu vrea s fie piaz rea, da e ca o pisic
neagr. Oamenii l vd i devin bnuitori.
Darius doar ridic din sprncene, aa cum ar fi
fcut tatl lui.
-Din cauza ochilor, sir, zise Tyler. Ochii ia
ciudai ai lui care s unu de-un fel i altu de alt fel. i
fac pe unii s se simt aiurea. Se spune c
Excelena Sa a leinat cnd l-a vzut.
Ce-ar fi dac s-ar putea fabrica un vehicul
care s mearg la fel de repede ca o brf printre
oameni?" se gndi Darius. Focul de artilerie e mai
lent dect vetile ce gonesc printr-o gospodrie.
-Lady Charlotte s-a mpiedicat de o gleat,
spuse el. Biatul n-a avut nimic de-a face cu
accidentul. Dimpotriv, a ncercat s-i atrag
atenia. Am vrut s m asigur c nu se va da vina
pe el.
- N-am ce-i face dac o s se dea vina pe el,
sir, spuse Tyler. Toi dau vina pe el pentru orice.
Din cauza ochilor.
-Superstiii, spuse Darius.
- Nu- ce s zic. N-a fi crezut niciodat ce
necaz o s fie de la ochii ia. Dar aveam nevoie de
un biat s m ajute. Io i nevast-mea avem ase
fete i nici un flcu. Pip e sntos i harnic, asta
pot io s zic de el. Nu gseti muli ca el, la azil sau
n afar.
- L-ai gsit la azil? spuse Darius uluit.
Pip nu semna nici pe departe cu fiinele
nenorocite lsate n grija azilului parohiei.
-Io i nevast-mea triam n Manchester, pe
partea dinspre Salford, zise Tyler. Am cutat n tot
orau Manchester dup un flcu. n cele din urm,
l-am gsit pe Pip n azilul din Salford. Nu era acolo
de mult timp, de aia e sntos. Preotul cu care
locuia a murit cu o iarn nainte. Dac vorbii cu el,
sir, poate o s bgai de seam c-i educat.
Darius bgase de seam. Avusese ns prea
multe pe cap pentru a-i pune ntrebri. Acum, i
reaminti vocea fr urm de vreun dialect i
plecciunea, plecciunea de gentleman.
- Ce-a fi dat s-o am cu mine pe nevast-mea
n ziua aia, spuse Tyler. A vzut destul de repede
ce pacoste o s fie, cu ochii ia i cu educaia de
domn. Dar era sntos, sir, i harnic i vesel, i nu
mi-a plcut de fel s-l duc napoi i s-ncep din nou
s caut.
- E neobinuit ca un copil de gentleman s
sfreasc la azilul parohiei, spuse Darius.
-Nu tie cine-i tatl lui, spuse Tyler. Nici mama.
E copilul din flori al cuiva, asta-i tot ce tim. Preotul
din Yorkshire i soia lui, pe nume Ogden, l-au
primit cnd era prunc. Dup aia, ei au murit, i el a
plecat la cellalt preot n Salford, pe nume Welton.
Dup aia, i sta a murit.
Povestea asta trist era una dintre miile de
poveti, tia Darius. Ar fi putut fi i mai trist. Cel
puin biatului stuia i se oferise un cmin bun la
nceput. Muli copii nedorii erau pur i simplu
abandonai. Muli sfreau n orfelinate, trind n
condiii mult mai rele dect cele dintr-un azil de
sraci.
Cu toate astea, pentru ei nu putea face nimic.
Putea face ns ceva pentru Pip.
- Obria nu-i vina lui, spuse Darius. Culoarea
ochilor e un capriciu al naturii. Nu sunt de acord cu
superstiiile i n-o s permit ca un copil s fie
chinuit sau persecutat din cauza asta.
-Ah, nu, sir, am vrut doar s...
-Vreau s fie clar, spuse Darius. Nimnui
dintre angajaii mei nu i este permis s bat un
copil care n-a fcut nimic ru. n privina
accidentului de azi cu Lady Charlotte, Pip n-a greit
cu nimic. Dimpotriv, purtarea lui a fost exact aa
cum ar fi trebuit s fie. A fi extrem de nemulumit
dac cineva i-ar da biatului vreun motiv s cread
altceva. Copiii ar trebui ncurajai s fac ce-i
corect. M nelegi, Tyler?
- Da, sir.
-Atunci, te poi ntoarce la treaba ta.
Dei chestiunea cu Pip fusese rezolvat,
Darius rmase n aceeai stare de nelinite i dup
ce Tyler plec din birou.
Se ndoia c Lady Charlotte leinase din cauz
c biatul avea ochi de dou feluri. Se mai ndoia i
c perioada menstrual ar fi putut fi explicaia
pentru ce se ntmplase. Dei ea pruse s-i fi
revenit, el era sigur c nu se simea deloc bine
atunci cnd plecase, lsndu-l s dezlege misterul
lucrurilor lui Lady Margaret.
i aminti de boala despre care vorbea toat
lumea, aa-numita boal debilitant" de care
suferise Lady Charlotte cu ani n urm. Cu toii
spuneau c era la fel cu boala mamei ei. Dar boala
debilitant" era doar unul dintre termenii aceia
enervani ce includeau multe boli. Aici puteau intra
tuberculoza, cancerul, bolile de inim i multe
altele.
Dac doar sttea n biroul lui i-i punea
ntrebri nu putea gsi lmuriri. Mai bine fcea
ceva productiv pe ziua de azi mergnd la
Altrincham, aa cum intenionase cu o zi n urm,
nainte de ntlnirea suprtoare cu Morrell.
n holul de la intrare, Darius o gsi pe Lady
Lithby discutnd cu o femeie cu o nfiare ngrijit
i tears, care prea de aceeai vrst cu ea.
-Ah, iat-te, domnule Carsington, spuse Lady
Lithby. Mi s-a spus c erai n birou cu un muncitor.
N-am vrut s te deranjez cnd erai ocupat.
Ce mai era acum?
- S m deranjai cu ce? ntreb Darius.
- Cu veti bune, de data asta, spuse Lady
Lithby. Doamna Endi- cott este noua dumitale
menajer.
Noua lui menajer era modest i slab ca un
ogar, dar ochii ei cprui cu nimic ieii din comun
erau strlucitori i inteligeni. Reverena i era la fel
de precis i de ngrijit ca inuta.
-A sosit exact la momentul oportun, continu
Lady Lithby. Oaspeii notri ajung aici peste dou
sptmni, iar eu i Charlotte n-o s putem veni la
Beechwood aa des sau s rmnem att de mult
cum am fcut pn acum. Dar totul e sub control.
Pn la sfritul zilei, o s-o pun pe doamna
Endicott la curent. Apoi, o s-i putem lsa n grij
multe probleme.
n acel moment, putiul Pip intr grbit n hol,
urmat de tnra femel de buldog.
-Vai, Doamne, Dumnezeule, am uitat cu totul
de ea, spuse Lady Lithby. Sper c n-a fcut vreo
prostie.
-Voia s se joace n dormitorul principal,
Excelen, spuse biatul. Domnul Tyler mi-a spus
s-o scot de acolo, pentru c nu e n siguran. Ar
putea cdea ceva pe ea, mi-a spus. Mi-a zis s nu
intru nici eu acolo pn cnd nu d jos toat
tencuiala stricat i o scoate de acolo.
- Nu i se d voie n dormitoare, spuse Lady
Lithby. Ce fat rea eti, cert ea cinele. tii c n-ai
voie sus.
Daisy doar se uit la ea cu o privire
inexpresiv, cu limba atrnnd la marginea botului,
cu dinii ei strmbi. Era greu s te uii la ea i s
rmi serios.
-E o pierdere de timp s-o certai acum, spuse
Darius. E cine. Practic vorbind, cinii nu au un
trecut. A rtcit pentru c s-a plictisit. Probabil era
tare plictisit dac a urcat toate treptele acelea.
-Ah, da, cum de-am putut uita? spuse Lady
Lithby cu acel rs lejer al ei. Dumneata eti
specialistul n animale.
- Nu-i nevoie de o anume pricepere, replic
Darius. Trebuie doar s ne amintim c e un cine,
nu un copil.
Biatul gsi curajul de a sri n aprarea lui
Daisy.
-E un cel bun, sir, spuse el. A venit imediat
ce am zis: Hai. Nu-i aa, fetio?
Se aplec i o mngie pe Daisy pe cap. Ea
se supuse bucuroas ateniei lui, cu limba atrnat
afar i saliva ieindu-i pe la colul botului.
Darius i aminti ce-i spusese zugravul.
- Lady Lithby e ocupat acum, Pip. Pentru c
stpnul tu nu vrea s se mpiedice de tine, o s
ne ajui pe noi scond cinele la aer i plimbndu-
te cu el. Eu o s merg spre grajduri. Mai bine venii
cu mine, tu i Daisy.
Charlotte rtci nefericit i ajunse la grajdurile
de la Beechwood. Aveau nevoie de mult munc.
Vzu c pavajul nclinat era n curs de nlocuire.
Obloanele ferestrelor i ieslele erau n reparaii.
Cldirea demodat ncepuse s fie recondiionat
i caii preau bine ngrijii.
Totui, nu venise aici n inspecie.
Venise pentru cai.
Tatl i spusese c la ei trebuie s te duci
atunci cnd vrei s te calmezi. Porcii erau buni
pentru meditaie i discuii despre chestiuni
importante, dar un cal era cel mai grozav calmant.
Unii credeau c erau aa din cauza ochilor mari ce
rspndeau o energie alintoa- re. El se ndoia c
sta era adevratul motiv. Oricare ar fi fost acela
totui, faptul nu putea fi negat.
Cum rndaul domnului Carsington nu era aici
pentru moment, Charlotte putea beneficia de una
singur de efectele alintoare.
Sttu n cadrul uii grajdului, rezemndu-se de
canatul uii i inhalnd cunoscutele mirosuri brute,
n vreme ce atepta ca animalele domnului
Carsington s-i fac efectul asupra sufletului ei
tulburat.
Frmntarea ncepuse s cedeze, cnd auzi
de afar vocea lui grav - i, o clip mai trziu,
vocea subire bieeasc pe care o recunoscu pe
loc. Grajdul oferea doar o singur ieire, i asta ar fi
adus-o n calea lor. Se retrase mai n interiorul
cldirii i se lipi de perete, ateptndu-i s treac.
Vocile ajunser mai aproape de u. Ea se
trase i mai n interior, voind s ajung ntr-un col
ntunecat, unde s nu poat fi observat la intrarea
lor.
- neleg c ai fost la coal, se auzi vocea
domnului Carsington, foarte aproape.
-Da, sir. Adic, tii, nu la o coal public.
Domnul Welton, domnul care m-a luat dup ce
prinii mei au murit, avea elevi. M-a nvat i pe
mine odat cu ei.
-n cazul sta, cred c era un domn foarte bine
educat, spuse domnul Carsington, dac ai nvat
cum s vorbeti dup exemplul dat de el.
- Doamna Tyler spune c n-o s m ajute nici
un pic s vorbesc la fel cu superiorii mei, rspunse
vocea tnr. Spune c nu trebuie s cred c sunt
superior altora din pricina asta. i eu am zis: Dar
am fost n azilul de sraci, doamn, i acolo toi
eram de-o seam". i i-am spus c sunt bucuros i
recunosctor la fel ca toi ceilali s am un loc al
meu i s pot pleca de acolo.
Charlotte i duse pumnul la gur s se abin
s nu ipe. Un azil de sraci? Copilul sta - nu al ei,
nu, nu putea fi al ei, dar, chiar i aa -, copilul sta
nevinovat ncredinat unui azil de sraci mpreun
cu vagabonzii, omerii i dezndjduiii din
parohie?
-N-ai rmas acolo mult vreme, am neles eu,
spuse domnul Carsington.
i un minut ar fi prea mult", voia ea s strige.
Se sili s rmn calm, foarte calm, privind drept
nainte.
- Mi s-a prut mult, spuse biatul. Totui, n-a
fost aa mult cum au rmas alii acolo. Domnul
Welton a murit iarna, i era primvar cnd m-a
luat domnul Tyler.
- mi pare ru c ai fost acolo chiar i pentru
cele cteva luni, spuse domnul Carsington. Dar n-ai
avut pe nimeni s te ia acas, bnuiesc, i era asta
sau orfelinatul.
-Am auzit c unele dintre ele sunt mai rele
dect orice azil de sraci, spuse Pip. Mai ru dect
la nchisoare. tiu c am avut noroc, sir. i am
ieit, nu-i aa? Acum, mi spun c a fost un comar.
- Aa-i probabil cel mai bine.
-Nu-mi rmne dect s fac ce mi se spune,
zise Pip. i s-o fac ct pot eu de bine. Domnul
Welton spunea c trebuie ntotdeauna s mi dau
silina. Doamna Tyler spune c am avut parte de
prea mult coal i c vorbesc prea frumos. Dar,
dac am putut nva de la domnul Welton, de ce
nu pot nva i de la domnul Tyler? Dac am putut
nva din cri, de ce s nu pot nva din practic?
De ce cred ei c nu pot?
Probabil c domnul Carsington auzise
nelinitea din vocea biatului, pentru c spuse pe
un ton tios:
-Nu exist nici un motiv pentru care s nu poi.
Nu trebuie s te napoiezi la azilul sracilor. Dac
i pierzi locul la domnul Tyler, trebuie s vii la mine,
i o s-i gsesc eu un loc. M nelegi?
- Da, sir, mulumesc, sir, spuse biatul cu un
intens sentiment de uurare.
-Nu-i nevoie s-mi mulumeti, veni rspunsul
posac. Ia-o pe Daisy i alearg-o puin. Se face prea
gras din cauza lipsei de micare. Are nevoie s
alerge i s se joace. Din nefericire, doamnele
astea elegante nu alearg i nu se joac. i aa,
celul se va tot ngra, i n plus se va prosti i va
deveni apatic. Nu putem permite asta.
-Nu, sir.
- Pip, te fac responsabil cu alergatul i jocul cu
Daisy, i trebuie s-o menii vioaie - i departe de
muncitori, spuse domnul Carsing- ton. O s ai tu
grij de asta pentru mine?
Charlotte nu se putu abine s nu zmbeasc.
i acorda mai mult atenie lui Daisy dect s-ar fi
putut crede.
i acorda atentie si unui ucenic nensemnat.
Auzise n vocea domnului Carsington o nuan de
compasiune i generozitate ce o surprinsese.
Dezmaii, dup experiena ei, erau printre cei mai
egoiti i egocentrici dintre brbai.
- Sigur c aa o s fac, sir. Ai fost foarte
amabil c v-ai obosit s explicai. Biatul prea la
fel de surprins precum Charlotte. Unde pot s-o duc
s se joace?
-Rmi n grdini i n parc - aa cum sunt - i
ai grij pe unde mergi. nc nu suntem destul de
civilizai pe aici, i exist o sut de posibiliti s-i
spargi capul. ncearc s nu calci pe nimic i s nu
cazi n vreun iaz. Unele dintre ele sunt mzgoase
ca nite mlatini, i o s vezi c-i mai uor s cazi
n ele dect s iei de acolo.
- Da, sir. Mulumesc, sir.
Charlotte auzi cum paii se ndeprteaz i
ltratul scurt al lui Daisy. Auzi pai ce se apropiau.
Se retrase ct mai mult n ntuneric.
-Te amgeti mai tare dect oricine altcineva
din Emisfera Nordic dac crezi c te poi ascunde
de mine acolo, cnd pori o rochie deschis la
culoare, se auzi vocea grav. Ai tras cu urechea,
Lady Charlotte. nc unul de adugat la lunga ta
list de obiceiuri regretabile.
Ea iei din ntuneric.
-Am venit aici pentru solitudine, spuse ea,
ridicndu-i brbia. N-a fi putut s m bucur de ea
dac a fi ieit la vedere i m-a fi bgat n discuie.
Sau s spun mai bine n interogatoriu"?
-A fost un interogatoriu, admise domnul
Carsington. Am vorbit cu Tyler. N-am vrut ca
biatul s fie btut din cauza greelii altcuiva.
Minile ei se ncletar. Se sili s le
descleteze.
-A fi vrut s-mi fi spus, zise ea. N-a permite
niciodat aa ceva.
-Asta ar spune o femeie, zise domnul
Carsington. De vreme (e eti femeie, Tyler i va da
dreptate acum i-l va bate pe biat mai trziu.
-i, de vreme ce dumneata nu eti femeie, ce
se va ntmpla? De ce s nu-l bat pe biat mai
trziu, indiferent de ce ai spus dumneata?
- Pentru c Tyler a neles c va trebui s
rspund n faa mea i pentru c i-a fost limpede
c l-a putea bate eu pe el dac nu-mi va respecta
dorinele.
Privirea ei se ndrept scurt ctre minile
domnului Carsington. nc nu-i pusese mnuile,
ci le inea ntr-o mn. Mna nu era masiv i cu
btturi. Nu era nici catifelat. Era neobinuit de
mare, cu degete lungi, ns nu groase, ci puternice
i pricepute. Era sigur c o lovitur a acelor mini
n-ar fi fost deloc blnd... dei atingerea lor putea fi
destul de blnd atunci cnd asta era intenia lui.
Devastator de blnd. i aminti atingerea
uoar a degetelor lui...
i ntoarse grbit privirea spre faa lui. n
lumina cu pete de ntuneric din acest col al
grajdului era greu de vzut ceva.
- n cazul sta, i mulumesc, spuse ea. A fost
amabil din partea ta s dai atenie unui asemenea
lucru i s te ocupi de un biat pe care nu-l cunoti.
- l cunosc acum, spuse domnul Carsington. A
trebuit doar s-i observ ochii pentru a nelege c a
avut parte de multe necazuri.
Ea nu putu s opreasc micul oftat, dar fu cel
mai mic dintre icnete, abia observabil, spera ea.
- Ochii lui? spuse ea, pstrndu-i vocea
neutr.
-Ai fost prea ameit s observi, nu m
ndoiesc, spuse el. Ochii biatului nu sunt la fel.
Unul e albastru, cellalt e un soi de verde. Oamenii
needucai pot fi superstiioi n legtur cu astfel de
lucruri. Lucrul diavolului sau un semn de ghinion,
aa le spun ei la genul sta de ciudenii, cnd, de
fapt, e doar un nevinovat capriciu al naturii. Asta se
altur altor factori pentru a face ca poziia lui Pip
s fie mai puin sigur dect ar trebui s fie.
- Familia Tyler pare s cread c e prea
educat, spuse ea.
- Educaia lui e un dezavantaj, admise el. nc
unul e obria lui nesigur.
Ultima fraz fu o lovitur, i ea simi ca i cum
un pumn greu i-o administrase direct n inim. Dar,
pe dinafar, era netulburat, rece ca de ghea.
-Lumea poate fi... aa rea... fa de copiii cu
defecte sau fr prini, spuse ea printre buzele
strnse. Ca i cum... ca i cum ar fi vina copilului.
El i nclin capul s o priveasc mai atent.
-Doamne sfinte, plngi? Ei bine, ce fiin
miloas poi fi cteodat, pe cuvnt.
-Nu plng, spuse ea trgndu-i nasul. i,
dac a plnge, ce? i tu eti milos. Te-am auzit
asigurndu-l pe biat c n-o s se mai napoieze la
azilul sracilor.
El n-avea de gnd s-o lase s abat discuia.
Se aplec i mai aproape, i, chiar i n lumina
slab, ea simi privirea de oim, prea atent.
-Ceva nu-i n regul, spuse el. Nu eti n apele
tale. Te pori ciudat nc de cnd te-ai mpiedicat
de gleata aia.
Cu ochii minii, ea vzu faa biatului la fel de
clar i de conturat ca n realitate.
O npdi durerea, brusc i uria, ca un val
ce se ridic din ocean, l vzu cum o nconjoar,
ameninnd s-o nghit, aa cum o fcuse cu zece
ani n urm.
O total disperare. Fr porti de scpare.
Nu. Nu din nou. Dac se prbuea n ntuneric
din nou, n-avea s mai ias niciodat la lumin.
i ridic minile, l apuc pe domnul
Carsington de ceaf i l trase spre ea la fel cum un
necat s-ar prinde de o frnghie.
i aps gura de a lui i l srut ca i cum de
fapt ar muri i el i-ar da via.
Mica i fericita clip de via pe care i-o
dduse cu o zi n urm.
El o mbri ca i cum ar fi neles. O inu cu
toate puterile, de parc simise primejdia.
F-m s uit.
De parc ar fi neles, el o srut mai apsat,
i tristeea se topi n dulceaa contopirii lor. Gustul
lui era ca al unui lichior ndulcit cu miere, la nceput
rcoros pe limb, mai apoi ns inundndu-i
simurile cu cldur. Fericire.
Asta e bine."
i duse minile n josul braelor lui, simind
muchii cum i se mic pe sub hain la atingerea
ei. i desfcu minile pe pieptul lui, lat i tare, i l
fcu, pentru clipa asta, al ei. Ca o femeie oarb, l
descoperea cu minile, i rceala ruinii nu putu
rezista n faa cldurii atingerii i a simmntului de
apartenen: ea i aparinea lui, iar
el, ei. Ruinea i durerea se topiser. Trecutul
dispru i lu cu el singurtatea de demult.
Rmase doar momentul prezent. Doar asta
conta.
Acum era gura lui, alunecnd de pe a ei pentru
a-i ntipri pe gt cldura urmei sale. Acum erau
minile lui acoperindu-i snii, frmn- tndu-i ca i
cum voia s-i imprime forma lor n palme i
degete. Acum era micarea degetelor lui peste
corsajul ei i furnicturile pielii ei pe sub straturile
de haine, trezindu-se la via la atingerea lui.
Cldura se rspndi, i odat cu ea senzaiile
de furnicturi, inva- dndu-i pielea i ajungnd sub
ea, adunndu-se n adncul stomacului. O clip.
Aceast clip. Aceast fericire. S doreasc i s
tie c i ea, la rndul ei, era dorit.
i aminti tandreea pe care i-o artase i i-o
napoie, urmrind cu gura liniile i adnciturile feei
lui. Simurile ei devenir intens contiente de un
univers al virilitii: gdilatul earfei pe obrazul ei,
stofa subire de ln sub minile ei, mirosurile
masculine de apret i spun, uoara mireasm de
ierburi, totul amestecat cu mirosul puternic al pielii
lui. Ea nota n senzaii, atingere, gust i miros. Nu
se mai scufunda n ap, ci doar n plcere. Era ca
i cum alunecase ntr-un lac cristalin dintr-un loc
exotic, deprtat, foarte deprtat de lume.
ntunecimea minii ei era acum plcut, nu
temtoare. Era o ntunecime a verii, luminat de
stele i de o lun strlucitoare.
Ea i ls minile s cutreiere la fel cum
fcuse el. i trase minile n jos pe pieptul lui i le
strecur n hain, i ls degetele s urmreasc
liniile sinuoase ale broderiei vestei. Cuta acum
brbatul de sub hainele elegante, i minile ei se
mutar n spatele vestei, unde se mpreunar, apoi
coborr mai jos, la marginea beteliei pantalonilor.
i vr degetele sub ea spre estura subire -
singura oprelite ntre minile ei i pielea spatelui
su.
El scoase un sunet cnd ea i trecu degetele
peste pnza subire, descoperind forma irei
spinrii, micarea muchilor i cldura pielii lui. Aa
plin de via, puternic, frumos. i l dorea.
Acum. n aceast mic clip de via, n acest
moment.
l trase de cma, dar era prea lung, i
deveni nerbdtoare. i mic mna s-i gseasc
nasturii de la pantaloni i l gsi pe el n schimb,
cea mai viril parte a lui, mare, cald i pulsnd
sub palma minii ei.
i inu mna acolo, cu inima btndu-i iute, de
team i emoie, i inu mna acolo, n vreme ce
dorina cretea n pntecul ei, zvcnind chinuitoare.
El scoase un mormit i i puse minile peste
ale ei. O inu aa pentru un moment, apoi le
ndeprt mpreun cu ale ei.
nc innd-o de mn, spuse ceva, dar vocea
lui era att de ngroat, de grav, nct mintea ei -
sau mlul ce odinioar fusese mintea ei - nu putu
nelege.
- Ce? spuse ea cu voce care-i prea strin.
-Trebuie s ne oprim, spuse el. Acum.
Ea nu nelese. Corpul o durea, tnjind dup al
lui. Era cald, i trupul lui era mare, ferm i puternic.
l dorea. Asta era tot ce nelegea.
- De ce? ntreb ea.
El mai scoase un sunet, un mrit sau un
mormit, nu putu fi sigur.
-Ce?
-Dac nu ne oprim acum, spuse el ncet, se va
ntmpla ceva ct de curnd. Pauz. Dup aceea,
va trebui s te mrii cu mine. nc o pauz. Nu
cred c asta i doreti.
Ideea de mriti avu efectul unei glei cu ap
rece aruncate n fa.
Iei din paradisul ei nebunesc cu o tresrire, i
lu minile de pe el i se ddu napoi.
-Ah, nu, spuse ea. Nu-i recunoscu propria
voce. Era joas i ngroat, vocea unui strin. Se
uit nspre minile ei, minile ei cele pctoase. Se
uit la el, n ochii aceia aurii. Acum erau deodat
ntunecai, privind-o. Ce fac? Cum de am putut?
- Chiar asta, zise el, voiam i eu s te ntreb.
Capitolul 9

Lady Charlotte se ndeprt de Darius ntr-o


nvolburare de muselin i volnae fluturnde. Se
uit n jurul ei la cai, ferestre, podele. In cele din
urm, pru c-i revine. El vzu cum umerii i
redevin fermi, spatele i se ndreapt i brbia i se
nal.
-Am ncercat s-i abat atenia, spuse ea.
-A mers, recunoscu Darius.
Nimeni nu-i abtuse atenia mai bine dect ea,
n toat viaa lui.
Lipsa de exerciiu", i spuse el. Exceptnd
scurtul interval de timp ct fusese un novice, mai
mult sau mai puin, aproape c n-avu- sese de a
face cu inocente.
Nu, explicaia asta nu era mulumitoare.
Exerciiu sau nu, nu mai era un bietan. N-ar
trebui s se simt att de tulburat, aa cum se
simea acum, asemenea cuiva care-i revine dup
febr. Gustul ei n-ar trebui s zboveasc aa. N-
ar trebui s fie att de contient de mirosul ei. N-ar
trebui s simt urma trupului ei pe al lui, i minile
n-ar trebui s l furnice aa cum simea.
Mai presus de toate, n-ar trebui s simt ca i
cum ar fi mai mult, mult mai mult dect o
mbriare fierbinte.
Ce simea pentru ea trebuia s fie pur i
simplu dorin. Nu trebuia s simt aa. Nu simise
niciodat aa ceva. Ar trebui s tie.
i petrecuse mare parte din via dorind o
femeie, i, dup ce o avea, trecea la urmtoarea i
la urmtoarea. Dorina avea un sens i era
raional. Era instinctul natural al brbatului s se
m- perecheze. Asta era baza comportrii
animalelor pe care le studia. Totul n natur trebuia
s se reproduc. n general, partea masculin a
speciei prea a-i consacra cea mai mare parte din
timp i energie acestei activiti.
Asta nu avea sens i nu era raional.
Era complicat. Agasant.
Totui, de ce s-l surprind? La urma urmei,
ea era cea mai enervant femeie pe care o
cunoscuse vreodat. Starea de iritare ncepea cu
faptul c era nemritat i astfel intangibil i
continua cu personalitatea ei capricioas.
-N-ar fi trebuit s m srui, spuse el. i
categoric nu aa." Sub nici o form.
-tiu asta, spuse ea nerbdtoare. A fost... un
impuls.
-S n-o mai faci niciodat, zise el.
-Puin probabil, replic ea, netezindu-i fustele
cu aceeai energie cu care cameristele bteau
covoarele, dei el nu putea vedea nici mcar un
firior de pai sau praf pe estura fin.
-Rochia ta e perfect curat. Sau i-e team s
nu te fi molipsit de ceva? Dac-i aa, ai greit locul,
pentru c nu i-am atins defel rochia.
-S-a atins de picioarele tale, spuse ea.
-i-ai pus mna pe faa pantalonilor mei, zise
el. Nu m vezi pe mine curtndu-m n felul sta
smintit.
- Nu-i smintit!
- Cum e, atunci?
- mi in minile ocupate, pentru c altfel te-a
plesni.
- Asta-i cu totul nedrept, spuse el. Tu ai
nceput.
- Spui ntotdeauna c eu ncep, zise ea.
- Nu spun ntotdeauna asta, ripost el. Doar
cnd efectiv tu ncepi. Se opri, ncercnd s
neleag ce simise - n afar de surprindere - cnd
ea i luase capul n mini i-l srutase cu atta...
nfocare? Sau disperare?" De ce ai nceput?
- Nu i-am spus mai nainte? Ca s-i abat
atenia. i ai spus c a mers.
- Dar de la ce s-mi abai atenia?
Ea rencepu s-i netezeasc rochia aiurea.
-Am uitat.
-Ba n-ai uitat, coment el.
- Ba da, zise ea. Probabil nu era ceva aa
important.
- ntr-una din zilele astea, spuse el, o s te
strng de gt, i, cnd o s m ntrebe de ce am
fcut-o i o s le spun, juraii o s strige la unison:
Nevinovat!
- N-o s m strngi de gt, spuse ea, pentru c
am s-o fac eu mai nti.
-A vrea eu s te vd ncercnd, zise el. Ar
trebui s fie distractiv.
- Cu siguran o s rd cnd o s te nvineeti
la fa i ochii o s-i ias din orbite.
-neleg ce ncerci s faci, spuse el. ncerci s-
mi distragi atenia de la tema pe care vreau s-o
urmresc. N-o s mearg. Ai spus c te-ai plictisit.
Care e motivul pentru care m-ai srutat?
Ea ridic din umeri.
- Nu-mi aduc aminte.
- neleg c riscul este excitant, spuse el.
-Nu, nu este. Nu cu tine. E... plictisitor.
El nu prea nelegea ce ncerca ea s fac, dar
n-avea s-o lase. Putea fi tenace ca un buldog.
- N-a fost plictisitor. Nu pentru mine i nici
pentru tine. Dac ar fi fost, n-am fi avut nici o
problem. Dar avem, i, dac nu conlucrm s-o
rezolvm, o s ajungem ntr-o situaie n care nu
vrem nici unul din noi s ajung.
- Cstoria, spuse ea. Te doare aa tare s
rosteti cuvntul?
- Dup cte mi aduc aminte, am adus vorba
despre asta cu o clip n urm, s te fac s-i vin
mintea la cap, spuse el. Bag de seam c nici tu nu
eti prea ncntat de o cstorie. Douzeci i
apte de ani i nemritat. E absurd.
Ea nepeni.
-Ci ani ai tu?
- Douzeci i opt, spuse el.
- Tu nu eti nsurat.
- Eu sunt brbat!
Unul dintre cai sfori.
- Deranjezi caii, spuse ea. Schi gestul de a
trece de el, spre u, apoi se opri brusc n loc.
Buzele ei precum arcul lui Cupidon fcur un O. i
duse mna la spatele rochiei. Ochii i se mrir. Mi-
ai deschis rochia!
- Ba nu, n-am fcut aa ceva, spuse el.
- Cine altcineva crezi c ar fi putut s-o fac?
replic ea, retrgn- du-se din nou n umbre. Era
nchis cnd am ajuns aici. Crezi c a fcut-o unul
dintre cai?
Naiba s-l ia, ncepuse s-o dezbrace fr a-i
da seama?
Cum se putea s nu-i fi dat seama?
Nu intra n panic", i spuse el. Nu intra n
panic."
-Ah, Doamne sfinte, vine cineva, spuse ea ntr-
o oapt nnebunit. Repede, ncheie-m.
Auzi i el acum: dou voci, una de brbat i
una de femeie. Servitori sau muncitori. Erau peste
tot, la dracu.
-N-avem timp, zise el.
Merse ctre ua grajdului. Nu tia cine erau cei
doi, dar era clar c formau o pereche, pentru c se
ineau de dup mijloc. Vzndu-l, se deprtar
rapid unul de cellalt i o luar n alt parte.
El intr din nou n grajd i merse spre ea. Ea
se retrsese nspre colul cel ndeprtat.
-ntoarce-te, spuse el.
- N-a fost nevoie s m ntorc atunci cnd mi-ai
desfcut-o, coment ea.
-Atunci stteam mai aproape, spuse el. Vrei s
te lipeti de mine, aa cum ai fcut-o nainte?
-Ba nu m-am lipit, spuse ea.
Cu toate astea, se ntoarse, i el se concentr
s-i nchid rochia. Dei nasturii, copcile, acele i
panglicile femeilor erau mici i complicate, avea
mult antrenament. Arareori i creau probleme. Cu
toate astea, acum se simea stngaci.
Simminte, naiba s-o ia.
- C tot vorbim despre riscuri, spuse ea. Dac
intrau aici?
-Asta voiau de fapt s fac, spuse el. De asta
am stat n pragul
uii, s m vad. Vzndu-m, au fost nevoii
s-i gseasc un alt loc intim unde s se
mperecheze.
n sfrit reui s-i nchid rochia. Acum,
minile lui erau mai sigure.
- S se mperecheze? spuse ea cu voce
necat. S se mperecheze? Nu poi s rosteti
s fac dragoste"? Trebuie s foloseti cuvntul
sta obiectiv i raional ca i cum ai vorbi despre...
despre porci.
Obiectiv i raional. Ct de mult ar fi vrut el n
clipa asta s fie adevrat!
- N-am obiceiul s folosesc eufemisme n
discuii, spuse el. E unul dintre cusururile mele.
Poate c a fi folosit un cuvnt mai scurt, un vechi
cuvnt englezesc...
- Deja l-ai folosit, spuse ea. Sptmna trecut
cnd mi-am pus din greeal mna pe prile tale
intime.
- O doamn n-ar trebui s tie ce nseamn
acel cuvnt, spuse el. Se ncrunt. Am crezut
ntotdeauna c doamnele nemritate nu tiu c
avem pri intime.
-Am veriori i frai mai mici, spuse ea. Ei sunt
de prere c e foarte distractiv s spun cuvinte
ocante i s fac lucruri ocante i care s merite
din plin btaia pe care o capt pentru asta. Nu tii
foarte multe despre doamne, nu-i aa?
- Nu, i a vrea s rmn aa. Se ndeprt
de ea. Aa, acum eti nchis cum se cuvine. Sper
c te-ai nvat minte. Nu mai trebuie s m ataci
vreodat.
- Stai linitit, spuse ea scurt. Data viitoare cnd
o s vreau emoii, o s m mpuc. O s fie mult
mai distractiv.
Trecu pe lng el.
Tot ce avea de fcut era s-i ntind piciorul
i s-o vad cum se mpiedic i cade pe burt.
Dar asta ar fi fost copilresc. La fel cum era s
rosteti vorbe ocante. Se ntreb dac fusese
ocat prima dat cnd auzise astfel de vorbe. Sau
dac ar fi fost i ea de prere c era distractiv.
Crezuse c era distractiv s vad ct de multe
simminte putea trezi n Domnul Carsington Cel
Obiectiv i Raional?
Rmase unde era i o privi plecnd, cu capul
sus i fundul legnndu-se.
Ea voia ca el s cread c nu nsemnase
nimic pentru ea. Voia ca el s cread c doar se
juca cu el.
Aproape c i dori s-o poat crede. Ar fi putut
s ignore totul - s-o ignore pe ea - mult mai uor.
Dar n-o credea. Srutul acela - era mai mult
dect capriciu sau plictiseal. Fiind virgin de atta
vreme, ar fi putut afla o mie de feluri n care s
chinuiasc brbaii, pstrndu-i ns n acelai
timp virginitatea, cel puin tehnic vorbind.
O enigm, nc o enigm enervant.
Avea s-i dea de capt, dar nu acum. Voia s
aib capul limpede.
Ddu deoparte, pentru moment, aceast
enigm i se concentr pe o treab simpl: aceea
de a-i neua calul.
Pe cnd rndaul Joel Rogers se ntoarse de
unde dispruse sau de pe lng cine tie ce femeie
cu care fusese, Darius nclecase, pre- gtindu-se
s plece ctre Altrincham, cu prea multe pe cap
pentru a-i cere vreo explicaie.
Vineri, 28 iunie
Una peste alta, ar fi fost mai nelept din partea
lui Charlotte s stea departe de Beechwood n
dimineaa asta.
Biatul urma s fie acolo, biatul a crui fa o
urmrise toat ziua i toat noaptea. tia c nu le-
ar fi fost de nici un folos nici ei, nici lui s-l caute.
Probabilitatea s nu fie al ei era imens. i, dac
era - i cum s fie sigur de asta? ce-ar putea
face? Nu-i putea spune adevrul, nu-l putea
recunoate, nu-l putea lua napoi. Nu putea face
nici unul dintre lucrurile astea fr a-i spune
adevrul tatlui ei.
Ah, el ar ierta-o, dar ea nu s-ar ierta n veci -
pentru durerea pe care i-ar pricinui-o, pentru
distrugerea tuturor speranelor lui legate de ea. Cu
toate astea, mai ru dect att, mult mai ru, era
prejudiciul pe care aceast dezvluire i l-ar pricinui
lui Lizzie, n care tatl ei avea deplin ncredere.
Adevrul ar distruge aceast ncredere i, odat cu
ea, fericirea lor.
Charlotte tia toate astea.
i totui, nu era sigur c putea sta departe de
biat.
Nu era sigur c se putea abine s-l caute i
pe domnul Carsing- ton. Acum era prea singur,
prea tulburat de copilul sta, prea vulnerabil s
fie sigur pe sine nsi. Domnul Carsington o
fcuse s cread n fericire i o fcuse s cread
c putea avea ncredere n el. Deja i se
ncredinase prea mult. Deja i strnise curiozitatea,
l fcuse s pun ntrebri la care era mai bine s
nu-i rspund.
Pe scurt, n orice loc de la Beechwood s-ar
duce, era foarte probabil s dea de bucluc.
Dar i acas erau necazuri. Toat lumea era
ocupat cu pregtirile pentru petrecere.
Acas trebuia s aud numele domnilor, iar i
iar. Unde vor dormi. Unde vor sta la mas. Ce
activiti va permite unuia sau altuia s ias n
eviden.
La un moment dat, avea s-i spun c pur i
simplu urma s aleag numele unui domn dintr-o
plrie i s termine cu toate astea.
Alt dat, i spunea c trebuie s acioneze
ca ntotdeauna i s schimbe direcia fiecruia
dintre peitori spre verioarele i prietenele ei.
Dar cum s poat recurge la manevrele ei
obinuite cu tatl ei studiindu-i pe toi ndeaproape,
ca i cum sta era unul dintre experimentele sale
agricole?
In cele din urm, tatl ei hotra. Charlotte se
duse la Beechwood n principal ca s nu mai
trebuiasc s-i vad figura drag radiind de
nerbdare.
Acum, sttea n galeria de picturi ce se gsea
pe o latur a primului etaj. Supraveghea servitorii
care agau din nou pe perei picturile ce fuseser
date jos atunci cnd se curaser tavanul,
podelele i pereii. Camera aceasta avusese nevoie
de puine reparaii.
Nu fusese folosit de mai bine de un sfert de
secol, fiind nchis bine, cu mult nainte de moartea
lui Lady Margaret.
Charlotte nu nelesese de ce. Chiar dac
reedina Beechwood era destul de drpnat i
avea nevoie de un confort modern, era o cas
artoas, i galeria era una dintre cele mai
mbietoare ncperi. Nu era nici prea vast i
spaioas, nici prea nghesuit i strmt. Lumina
zilei se strecura prin ferestrele de sticl groas,
scldnd vechile portrete i mblnzind trsturile
celor pictai.
Muli aveau nevoie de mblnzire, cci
chipurile le fuseser redate n stilul formal i strict al
secolelor trecute. Cu toate astea, gsi cteva
imagini mai realiste din ceea ce bnuia ea c era
generaia bunicilor ei. Descoperi, spre marea ei
mirare, c o tnr doamn de o frumusee aparte,
mbrcat cu o rochie bogat mpodobit din
mtase, cu talia joas i fusta ampl, era Lady
Margaret, cam la momentul cstoriei ei.
Tabloul era expus n captul galeriei.
Cnd Charlotte se ndeprt de el, prinse o
micare cu coada ochiului. Se duse spre fereastra
deschis.
Pe una dintre terasele fostei grdini
amenajate, Daisy tropia dup un biat cu apc,
avnd un b gros n bot. Biatul srea i opia n
cerc n jurul grdinii goale, privind din cnd n cnd
napoi s vad dac l urma i cinele. Dup un
timp, ncepu s rd. Se opri din opial, se
aplec i apuc unul din capetele bului. Iei un
joc cu odgonul, Daisy scuturndu-i capul - cu
balele zburnd fr ndoial -, ncercnd s se
debaraseze de el. Biatul se inea tare, dar, cnd
buldogul l scutur cnd ncoace, cnd ncolo - sau
el se lsase scuturat -, apca i czu, dezvluindu-i
prul de culoarea razelor de soare.
Inima lui Charlotte tresri, i ea aproape c
ip. Dar nu putea. Servitorii erau peste tot prin
galerie.
i strnse minile pe talie ct putu de tare i l
urmri pe Pip cum se juca cu buldogul lui Lizzie.
Lsase bul i czuse pe spate prin buruieni,
rznd. Daisy ddu i ea drumul bului, se npusti
asupra lui i ncepu s-l ling pe fa. nc rznd,
biatul o mpinse deoparte, i ea l linse pe mini.
Se ridic n fund, fr a-i fi fric de flcile
periculoase, o frec pe falca de jos, plin de
zbrcituri, i n spatele urechilor.
Era prea mult, prea mult.
Tnjea s-i ia n mini feioara aceea fraged
i s-l ntrebe: Eti al meu? Eti frumosul meu
bieel pierdut?"
i spuse c mai bine s-ar obinui cu durerea
asta. N-avea nici un drept s-l tulbure pe copilul
acela. Chiar dac era al ei, tot nu era. Cnd
renunase la copilul ei, renunase la orice drept
asupra lui.
Trebuia s plece de lng fereastr i s nu se
mai gndeasc la el. S se apropie, s pun
ntrebri ar nsemna s caute durerea, indiferent
care ar fi fost rspunsurile. Chiar dac era al ei, nu-
l putea avea fr s deschid cutia Pandorei i s
aduc necazurile n viaa tuturor celor pe care-i
iubea.
ncerc, dau nu putu pleca.
opti alte cteva porunci servitorilor, l puse pe
unul s rspund de tot i plec din ncpere. Nu
se putea opri. Tot ce putu s fac era s se abin
s-o ia la fug.
ncerc s nu alerge n jos pe scri, cnd auzi
glasul lui Lizzie deasupra ei.
-Ai terminat n galerie, Charlotte?
Charlotte trase aer n piept pentru a se liniti,
se opri pe palier i se uit spre mama ei vitreg, cu
obinuitul zmbet afectuos.
-Nu era mare lucru de fcut, spuse ea.
- Poate vrei s te duci acas, atunci, i s
ncepi s planifici vizita oaspeilor notri, a zice eu.
- Nu, nu, nu-i nici o grab. Chiar cred c ar
trebui s te opreti i s arunci o privire n galerie,
Lizzie. Acum, c am lsat lumina s intre, am
aerisit i am scos cam un secol de praf i murdrie,
e foarte frumos. Am plecat doar pentru c vreau s
dau o rait prin grdin.
-Ah, vai de mine, grdinile acelea, spuse Lady
Lithby oftnd. A vrea s fi avut timp...
-Sunt sigur c domnul Carsington vrea s nu
fi avut, spuse Charlotte.
- M tem c ai dreptate, zise Lizzie rznd,
apoi se ntoarse i o porni pe hol spre galerie.
Spuse ceva din mers, dar Charlotte nu sttu s
asculte. Continu s coboare scrile ceva mai
repede dect nainte.
Dup cteva minute, pea prin uile
franuzeti ale serei spre teras. Un plc de tufiuri
crescute n exces o mpiedicau s vad terasa. Nu
fugi, ci merse repede pe poteca npdit de
buruieni. Auzi un rset de biat i ltratul scurt i
energic al lui Daisy.
Pi printr-o deschiztur n tufri.
Daisy avea din nou bul n bot i l necjea pe
biat cu el. Venea mai aproape, scuturnd din cap,
i apoi se retrgea cnd biatul se ntindea dup
b.
Charlotte venise s pun ntrebri, dar i ddu
seama c nu putea vorbi, cci inima i btea foarte
tare.
Infinitatea unei clipe trecu, nainte ca biatul s-
o observe. Atunci se opri brusc, i duse mna la
cap s-i scoat apca pe care n-o avea ns
acolo, i ddu seama c nu o mai avea i se uit
dup ea.
Prin ciudata cea ce-i npdise ochii,
Charlotte o zri pe pmnt doar la un pas de locul
unde sttea. Fcu pasul spre ea, se aplec i o lu
de pe jos. Se uit la ea, ntorcnd-o pe toate feele.
Se uit nspre biat.
Eti al meu?
Deschise gura s vorbeasc.
- Nu-i apca aia, se auzi o voce grav n
spatele ei. Cred c asta e cea pe care o caui.
Se ntoarse. Domnul Carsington inea n mn
plria ei.
-Am auzit-o pe Lady Lithby spunndu-i s nu
iei n soare fr plrie, spuse el. A trimis un
servitor dup tine, dar eu mergeam n aceeai
direcie. n generozitatea mea deosebit, am
acceptat s i-o aduc eu nsumi. Privirea i czu pe
apca lui Pip. Poate c o s-i dai napoi apca
biatului.
Da, ar fi mai bine. Ce greeal era s fac, o
foarte mare greeal.
Totui, privirea i se ntoarse spre apca din
mna ei. De ea erau prinse cteva fire de pr
blond. Mngie estura aspr, ca i cum l-ar fi
mngiat pe pr, dac ar fi fost al ei, i dac ar fi
avut dreptul, i dac ce fcuse putea fi ters cu
buretele.
Dac, dac, dac.
-Cred c lui Lady Charlotte i place apca ta,
Pip, spuse domnul Carsington. Poate plnuiete s-
o lanseze n mod.
Ea i ntoarse privirea s se uite la biat, n
ochii aceia frumoi i ciudai, acum intrigai i
ateni.
Se sili s zmbeasc.
- Eram cu gndurile aiurea, spuse ea.
i ntinse apca. Prudent, el se apropie. O lu
tot cu pruden, unul din degete atingnd-o. Minile
ei tremurar.
- Eti foarte bun cu Daisy, spuse ea printre
buzele strnse.
- E un cine bun, Excelen, zise biatul.
Domnul Tyler mi-a spus s m in la distan.
Spunea c buldogii te iau de nas ca i cum ai fi un
taur i dup aia nu-i mai dau drumul. Dar ea nu-i
aa, adevrat, Excelen?
- Chiar i aa fiind, ai face bine dac i-ai
aduce aminte c nu e un cel de salon, spuse
domnul Carsington. Poate c e tnr i mai
blnd dect muli cini de rasa ei, dar buldogii
sunt crescui pentru lupt. Caui necazul dac o
necjeti cu rutate sau i faci ru.
Biatul pru ocat.
- N-a face niciodat aa ceva, spuse el.
Domnul Welton spunea c nu trebuie s fac ru
nimnui, om sau animal, care nu se poate apra
sau care e mai mic dect mine. L-am ntrebat: i
dac un cine turbat m urmrete, sir? Sau dac
a fi n jungl i un animal slbatic e pe cale s m
mnnce?" A spus c nu e greit s m apr de
orice sau oricine ce ncearc s-mi fac ru.
Domnul Carsington rse.
- Observ c ai nceput s polemizezi de la o
vrst fraged. S-i ntrebi stpnul? S caui
chichie? Nepotul fratelui meu Peregrine e aa. Dar
te inem de la munca ta important cu cinele.
Daisy e departe de a fi obosit. Ia-o la ferma casei
i vezi dac amndoi l putei ajuta pe
administratorul meu, Purchase, cu problema lui cu
oarecii. O s-i pltesc o jumtate de penny pe
oarece, la fel cum pltesc pe oricine altcineva.
Faa putiului se lumin.
-Ah, da, sir. Mulumesc, sir. Fcu o plecciune
spre Charlotte. Excelen. Se uit nspre cine,
care l privea cu ochi drgstoi. Haide, Daisy. Hai
s prindem nite oareci.
Ea l privi pe biat cum plec n goan, cu
mintea lui tnr netulburat, la fel ca aceea a
cinelui care l urma cu nerbdare.
-Sper ca Tyler s nu-l pedepseasc pentru c
se joac cu cinele n loc s munceasc, spuse ea.
Pare dificil s ii n cas un copil s munceasc pe
o asemenea vreme. nghii. Dar vei spune c sunt
sentimental i iraional. Doar copiii privilegiai se
pot juca n zilele frumoase de var. Toi ceilali
trebuie s-i ctige pinea, i au parte de att de
puine.
-M confunzi cu fratele meu mai mare dac
crezi c a spune ceva aa bombastic, zise el.
Rathbourne e filantropul n familie, i categoriile de
sraci i de criminali sunt interesele sale speciale.
Vrei plria sau nu? Te nroeti pe gt de la
soare. Dac nu eti atent, o s te umpli de pistrui.
Ea lu plria de la el i i-o puse pe cap.
-Nu fac niciodat pistrui, spuse ea, legndu-i
panglicile. Trec direct de la alb la rou.
Biatul se nroise de la soare? se ntreb ea.
Sau pielea lui se nnegrea pur i simplu pn la un
ton de auriu, ca a tatlui? Privirea ei se ndrept
spre trsturile arse de soare ale brbatului de
lng ea.
i el era auriu. Natura putea fi aa crud. Dei
brbaii nu se bazau nici mcar un pic pe
nfiarea lor, spre deosebire de femei,
ntotdeauna preau a deine avantajul, chiar i aici.
El nu s-ar umple de pistrui i nici de pete urte i
roii. Soarele l iubea.
Soarele i un numr mare de femei, bnuia ea.
N-ar fi fost aa dificil, la urma urmei, s cedeze
acelei dulci iluzii pe care o crease el, acea clip
dulce de fericire.
Se uit n direcia n care plecase putiul. Un
zid de tufiuri crescute prea mari l ascundea
vederii.
- Nu trebuie s te agii n legtur cu soarta
srmanului ucenic, spuse domnul Carsington. M-
am ntlnit cu tatl tu ieri n Altrincham. Printre alte
lucruri, am discutat i despre buldog. Am czut de
acord c devine prea gras i lene. L-am
menionat pe Pip i ct de bine se descurc cu ea.
Lord Lithby a spus c o s aranjeze ca Tyler s fie
pltit pentru timpul biatului.
Asta i deturn atenia de la zidul de buruieni.
- Dar cnd? ntreb ea. Dup ziua de azi, eu i
mama mea vitreg n-o s mai fim pe aici aa mult.
Trebuie s acordm un anume timp pregtirii
pentru primirea oaspeilor notri.
-Ah, da, petrecerea de peit.
-Ba nu e...
Dar asa era.
Pentru ea, era un comar, o monstruozitate.
Dar afirmaia lui degajat i direct i aduse n
minte o imagine att de vie i de comic, la fel ca
una dintre caricaturile lui Rowlandson sau
Cruikshank. O pufni rsul, n ciuda durerii ce prea
c pulseaz cu fiece btaie a inimii.
Ii vzu pe domnii care se spilcuiau i i
ddeau ifose n faa doamnelor, imaginndu-i c
erau subtili, cnd de fapt erau uor de citit. De cte
ori urmrise aceste manevre? De cte ori i
nbuise rsul, privind la brbaii care se plimbau
anoi ca nite puni i vorbeau prea mult i prea
tare, dndu-i aere? De cte ori i privise cum
ddeau trcoale unei actuale favorite, dndu-i
coate s obin o poziie? i ce s mai spun
despre manevrele doamnelor, mai subtile n
comparaie cu ale brbailor, dar la fel de
caraghioase?
Atunci rsese, tare i cu poft, pentru c nu se
putuse abine nici s-o pici cu cear. Poate c inima
i fusese plin de prea mult tristee, ce trebuia s-
i gseasc o cale de evadare, ca sngele ru,
altfel inima i-ar fi plesnit. Rsul era ca i cum i se
lua snge.
l auzi pe domnul Carsington chicotind, i asta
o fcu s chicoteasc precum o colri. i
acoperi gura, aa cum ar face o feti, ncercnd s
fie cuminte. Dar ntotdeauna trebuise s ncerce
mai mult dect majoritatea. Renun. Ce rost avea
s-i nbue veselia fa de brbatul sta care
dispreuia eufemismele i ipocrizia?
Deveni contient de privirea lui i de
zmbetul ce zbovea i ca- re-i mblnzea
trsturile i l fcea s fie, pentru o clip, altcineva.
Cineva mai puin cinic i nu chiar aa obiectiv i
raional. Cineva ca brbatul care credea ea c era,
atunci cnd o inuse n brae.
- Haide, tii c am dreptate, spuse el. E exact
la fel cum se face cu taurii i caii, doar cu nite
ritualuri sociale mai complicate pentru cei care iau
parte. i cu o inut mult mai complicat.
-Aa i-a expus problema tata? ntreb ea. Ai
dezbtut avantajele reproducerii anumitor specii de
porci, de exemplu, apoi ai trecut la discuii despre
oaspeii lui?
Domnul Carsington ncuviin din cap.
- Mai mult sau mai puin.
-Atunci e mai mult sau mai puin aa cum mi-a
prezentat i mie problema, spuse ea. Vezi tu, tata
abordeaz metodic problema.
- Ca s te entuziasmeze.
Doamne, Dumnezeule, asta era, la urma
urmei. Srmanul ei tat, tot ce vedea el era o fiic
mbtrnind, avnd o cumplit nevoie de un so.
- Cred c sper s l fac pe unul dintre verii
mei s se entuziasmeze n acelai timp, aa cum
te-ai exprimat tu att de romantic. Cnd tata i
pune ceva n gnd, se implic i sentimental i
acioneaz cu entuziasmul su obinuit.
- Toi verii ti sunt de aceeai vrst cu tine?
ntreb domnul Carsington.
- Doamne, nu, spuse ea. Nici unul nu-i aa
btrn ca mine.
ncepu s mearg, evitnd cu grij direcia n
care plecase copilul.
Domnul Carsington o urm.
- Nu eti chiar aa btrn, spuse el. Mai sunt
nc sperane.
- Mulumesc, zise ea. M simt uurat s tiu
c nc nu sunt cu un picior n groap.
-Privind problema obiectiv, spuse el, n termeni
legai strict de reproducie - care e scopul esenial
al cstoriei -, trebuie s consideri o femeie de
douzeci i apte de ani ca fiind extrem de btrn.
Te apropii cu pai repezi de sfritul anilor celor
mai buni pentru reproducie. Brbaii aleg n
general femei mai tinere, pentru a spori ansele de
a nate copii de sex masculin care s
supravieuiasc pn la maturitate.
-Dac e s privim problema obiectiv, e greu de
neles de ce tata se obosete atta, spuse ea. Nu
sunt fiul lui. Nu pot moteni titlul sau mare parte din
avere care este inalienabil. Astfel nu conteaz
pentru el dac a face muli fii sau nici unul, de
vreme ce copiii mei nu pot continua descendena.
Poteca i conduse la unul dintre iazurile
mltinoase ce odinioar formau o serie elegant
de elemente acvatice ce nfrumuseau peisajul. Ea
nu observ nici urm de copil sau cel. Ferma
reedinei era la oarece distan. Era n siguran
pe ziua de azi, mulumit ntreruperii oportune a
domnului Carsington.
-Toii prinii, indiferent de poziia lor social,
se pare c vor nepoi, spuse el gnditor. S-ar prea
c oamenii, fiind muritori, vor s se asigure c o
parte din ei va continua cu mult dup moartea lor.
n orice caz, prinii vor s-i vad copiii cstorii.
- Se pare c i prinii ti, spuse ea. n loc de o
soie, i-au dat o moie. Asta e nelept. mi
imaginez c e mai greu s ai un fiu nsurat dect o
fiic mritat. Fetele se mrit cu practic oricine
pare agreabil. Habar n-au ce s fac, pentru c nu
li s-a permis niciodat s nvee. N-au avut
niciodat libertatea de a descoperi ce vor cu
adevrat. Nu tiu practic nimic despre brbai - nici
mcar despre propriii lor frai, dac au - i i
bazeaz prerile, ideile despre dragoste n principal
pe nfiare i farmec. Pentru unele, banii i poziia
sunt n cap de list.
Se ls tcerea. Ei nu-i psa. Nu era un
eveniment social, i nu era obligat s susin o
conversaie. Privi insectele i psrile ce se
avntau peste luciul apei i n copacii din
mprejurimi. n linitea dimineii trzii, bzitul i
ciripitul sunau ca o muzic. Pentru o clip, cel
puin, putea pretinde c era la Beechwood n felul
n care obinuia s fie, adic ea nsi. Pentru o
clip, cel puin, era aproape linitit.
- M doare s recunosc asta, se auzi ntr-un
final vocea lui grav, dar continui s m surprinzi.
Ea l privi. i el urmrea insectele i psrile -
fr ndoial, nelegnd mai bine dect ea ce era
fiecare creatur i ce fcea. Dei borul plriei i
umbrea n parte faa, umbra prea c doar sublinia
trsturile ferme i cizelate. i aminti cum i simise
obrazul lng al ei, gustul gurii lui, mngierea
simit n braele lui. Dorina slbatic pe care o
simea nu era o amintire, ci un uvoi de sentimente.
Aparinea nu zilei de ieri, ci momentului prezent.
i dori s-i poat atinge mna aa cum ai
atinge-o pe a unui prieten ntr-un moment de
compasiune. Doar att. Dar cnd ar putea fi aa cu
un brbat?
nltur att vrerea, ct i dorina. Asta nu era
aa greu de fcut. Avea ani ntregi de exerciiu.
- i tu m-ai surprins, spuse ea. Eti capabil s
recunoti o greeal, ceea ce foarte muli brbai -
i femei - nu pot face. i poi cere iertare, o form
de vorbire ce pare c amuete chiar i pe cel mai
vorbre netot. i ai dovedit compasiune fa de un
nensemnat ucenic, adug ea cu vocea aproape
perfect calm.
- Nu-i motiv s devii sentimental, spuse el.
-N-am fost sentimental, zise ea. Doar am
remarcat blndeea ta fa de biat.
- Exagerezi, replic el. I-am dat s fac o
treab, asta-i tot. Nu-i nimic ieit din comun s
angajezi biei pentru a scpa moia de duntori.
Paznicii ti pltesc o liot ntreag de biei s
omoare ciorile i graurii, oarecii i nevstuicile i
altele de genul sta. De fapt, tatl tu a sugerat
asta.
-Se pare c tu i tata ai discutat destul de mult
despre Pip, spuse ea.
-I-am cerut sfatul, admise domnul Carsington.
Experiena tatlui tu o depete cu mult pe a
mea. Am vrut s-i dau lui Pip ceva de fcut n afara
casei. Unora dintre muncitori le-a intrat n cap c e
piaz rea. De fiecare dat cnd se ntmpl vreun
accident, e din cauza lui - nu stngcia sau
neglijena cuiva sau doar o simpl ntmplare. E i
aa destul de greu s dirijezi mulimea de oameni
care muncesc la casa mea. Ultimul lucru de care
am nevoie e un Iona9.
-Poate c am putea gsi ceva de fcut pentru
el la reedina Lithby, spuse ea - i pe loc, i dori
s nu fi rostit cuvintele astea.
Nu putea s-l aib n permanen pe biat prin
preajm. Orict de vast era moia tatlui ei, ar ti
c Pip era acolo i s-ar duce s-l caute, s-ar duce

9
0 superstiie marinreasc ce folosete numele de Iona pentru un pasager sau marinar a
crui prezen pe o nav aduce ghinion i pune n pericol nava. Prin extensie, orice
persoan care e o piaz rea i aduce ghinion unei activiti (n.tr.)
ntruna s-l caute. Era nebun s propun aceast
posibilitate.
-Duntorii tatlui tu sunt inui sub control,
spuse domnul Carsington. Am mai mult nevoie de
Pip la Beechwood. Am aranjat pentru el s mearg
la reedina Lithby s-o ia pe Daisy n fiecare
diminea devreme, de ndat ce servitorii s-au
sculat. Dup ce o antreneaz, se ntoarce la lucru -
dac ceilali muncitori o s-l lase. ntre timp, o s
supraveghez cum se desfoar lucrurile n
aceast privin. Se pare c-i place munca de
zugrav - ct de puin apuc s fac. La fel ca orice
ucenic, e desemnat s fac munca de corvoad, s
aduc i s care. Dar Tyler recunoate c putiul
are talent la desenat modele - pe unele dintre ele
chiar le-a folosit. Dac Pip e potrivit pentru meseria
asta, ar fi o prostie s-l iei de acolo. Dar o s
ateptm i o s vedem cum merge treaba.
- i dac treaba nu merge bine? ntreb ea. Ai
promis s-i gseti un loc, i nu cred c faci
promisiuni dearte.
El se ntoarse i i zmbi.
- Nu crezi? Ce, am i eu o calitate izbvitoare?
Ea i ridic brbia.
- S fii blnd cu copiii este o calitate
izbvitoare, cred eu. Se pare c trebuie s-o notez
n favoarea ta.
-ii un registru? replic el.
-Ah, da, zise ea. ntotdeauna. Se uit nspre
soare, pe jumtate acoperit de un nor. Trebuie s
fie aproape amiaz. Mama vitreg e gata s plece
acas. Mai bine s m ntorc.
l ls acolo i plec.
De data asta, el nu merse dup ea, dar ea
putu simi, la fel de tangibil ca o atingere, privirea
aurie ce o urmrea i se ntreb dac pe chipul lui
era ntiprit acel zmbet blnd.

Capitolul 10

Seara zilei de duminic, 30 iunie


- O zi dificil, sir? ntreb Kenning, urmndu-l
pe comandantul su sus pe scri. Ai stat mai mult
dect de obicei.
- Lord Eastham a avut multe sfaturi pentru
mine n ceea ce privete viitoarea petrecere de la
reedina lui Lord Lithby, spuse colonelul Morrell.
Printre invitaii de la reedina Lithby se
numrau o jumtate de duzin dintre cei mai rvnii
burlaci din Anglia - adic jumtatea de duzin pe
care Lady Charlotte nc nu o respinsese fr
ezitare.
Avea s resping i grupul acesta, pentru c
toi fceau aceeai greeal. Mergeau direct la
int.
Lady Charlotte trebuia ctigat discret, pe ci
ocolite i cu un asediu lent.
Colonelul Morrell nu-i explic strategia fa de
unchiul su. Nici nu menion c singurul brbat
care l ngrijora era Darius Carsing- ton, care nu
ddea nici un semn c ar curta-o pe fat, dar care
avea avantajul vecintii.
- Petrecerea va pune capt vizitelor zilnice pe
care doamnele le fac la casa Beechwood, zise
colonelul. Se pare c am fost prea mult timp n
armat. Habar n-aveam c un gentleman le-ar
permite soiei i fiicei sale nemritate s petreac
att de mult timp n casa unui brbat necstorit.
- Excelena Sa a lsat-o ntotdeauna pe Lady
Charlotte s fac ntocmai ce vrea, zise Kenning.
Din cauza faptului c a fost aproape s moar.
-Acum zece ani, spuse comandantul lui. Nu e
deloc un motiv s-i rite sigurana i reputaia. n
locul lui, eu a fi fost att mai prudent.
Fata avea nevoie de o mn ferm", se gndi
el, nu pentru prima dat.
- C tot veni vorba despre trecut, spuse
Kenning, n timp ce intrau n dormitorul colonelului,
am auzit ceva.
- Chiar aa?
Dei colonelul Morrell nu avea un personal
prea numeros, i mai toi erau deja n pat, Kenning
nchise ua.
-Am fost la Axe and Cleaver, spuse el.
Asta, tia colonelul, era o crcium n cartierul
srac din Altrincham. La fel ca la majoritatea
crciumilor, acolo gseai brfe din belug.
- S tragi o duc, spuse colonelul Morrel cu
un zmbet firav.
- Mai mult s dau altuia o duc de but, spuse
Kenning. Unui vizitiu care simea c fusese tratat
nedrept i avea nevoie de un umr nelegtor.
-Fewkes.
Capul chel al servitorului se mic n sus i-n
jos.
-S-a pornit s plvrgeasc, sir, aa cum fac
brbaii cnd sunt suficient de pilii. S-a apucat s-
mi spun cum a slujit el familia de cnd era biat i
c tia lucruri.
-A zice, spuse colonelul, c tie ntr-adevr
nite lucruri.
Nu se mai rosti nici un cuvnt pn cnd el i
puse halatul i se aez n fotoliul preferat, cu
paharul de whisky de fiecare sear la ndemn.
Apoi, cu voce joas - ca i cum s-ar fi aflat ntr-
un cort i spionii lui Napoleon ar fi putut asculta pe-
afar -, Kenning i spuse comandantului su ce tia
vizitiul nedreptit.
Nu era mult, un pont, cea mai mic i murdar
pepit. Totui, aa cum colonelul Morrell tia,
cteodat aceste mici i murdare pepite se
dovedeau a fi aur curat.
Beechwood
Dimineaa zilei de luni, 1 iulie
Duminic sear, Darius primise un bilet de la
Lady Lithby. Cel mai mic biat al ei, Stephen, era
bolnav. Avea s revin la sarcinile ei de la
Beechwood de ndat ce copilul avea s se fac
bine, ceea ce, credea ea, nu trebuia s dureze prea
mult.
Dei munca n interiorul i n exteriorul casei
mergea mai departe fr ea i fr Lady Charlotte,
atmosfera nu mai era aceeai. Darius simi
diferena, un sentiment permanent c era ceva nu
tocmai n regul. i lu un timp s-i dea seama
despre ce anume era vorba.
La nceput, crezu c era pur i simplu ntors pe
dos pentru c i petrecea dimineaa n birou,
ocupndu-se de vraful de facturi i hol- bndu-se la
irurile de cifre din registre, mare parte din cifre
fiind nscrise la cheltuieli.
Asta nu justifica ntr-un chip mulumitor
schimbarea neplcut din atmosfer.
Fiind un brbat de o inteligen neobinuit,
nu-i trebuir luni, sptmni sau chiar zile s
gseasc rspunsul.
i aminti ce spusese Lady Charlotte n seara
n care luase cina la reedina Lithby.
Are atta treab de fcut i multe pe cap. A
crede c vrea un refugiu. ... La urma urmei, e casa
lui, i ar trebui s fie aa cum i place lui
i aminti de imaginea trectoare a unei
persoane ncnttoare care i construia un refugiu,
un loc plin de cldur i ordine, un loc al lui, unde
lucrurile erau aa cum lui i plcea s fie.
i aminti ce magie nfptuise n lptrie i
sfatul pe care i-l dduse despre cum s-o mituiasc
pe bunica lui cu un evantai. i aminti de ultima
ocazie cnd vorbiser si de sentimentul lui c un
obstacol dintre ei se fisurase. Ascultnd-o atunci,
i dduse seama c n ea slluiau dou fiine.
Una era femeia cu care discutase cu atta le-
jeritate, cea care chicotea i rdea cnd stteau pe
malul mltinos al unui iaz, att de ateni s nu se
ating unul de altul. Era inteligent i receptiv.
Avea o latur neastmprat i un dezvoltat sim al
umorului.
Asta era Lady Charlotte cea real.
Problema n cas era absena ei.
i ducea dorul.
-Asta nu-i bine, mormi el. Se holb la irurile
de cifre din registru. Nu pot...
-Naiba s-l ia pe puiul la de lele! se auzi un
strigt dinspre coridor. E piaz rea! ine-l pe fiul la
de trf cu ochii lui de piaz rea departe de noi,
altfel o s-l jumulesc de viu.
Darius nu putu auzi rspunsul lui Tyler i nu
atept s-l aud. Iei pe coridor.
- Ce-i cu larma asta? ntreb el imitndu-l
perfect pe tatl lui.
La fel ca acesta, nu-i ridic vocea. La fel ca
tatl lui, n-avea nevoie. Nici un Carsington nu
ridicase vreodat vocea pentru a obine atenia
imediat i complet.
Cei doi brbai se uitar spre el.
- Ei bine? zise el.
Individul glgios, care se dovedi a fi Jowett,
eful tmplarilor, avea de fcut obinuita
reclamaie. Unul dintre oamenii lui i scpase un
ciocan pe picior i i rupsese un deget. Pip era n
captul cellalt al casei, dar era vina lui.
Jowett refuza s lucreze n continuare att
timp ct biatul rmnea n reedin. Nu-i putea
pune n pericol oamenii, spunea el.
Darius fu foarte tentat s-i spun omului s
plece de acolo i s nu se, mai ntoarc niciodat.
Un tmplar putea fi cu uurin nlocuit. Necazul
era c nlocuitorul lui putea foarte bine s aib
aceeai atitudine iraional fa de Pip.
n loc de asta, Darius i ceru s se ntoarc la
lucru. Apoi, simind cu tristee c era la fel ca tatl
su, l chem pe Tyler n birou.
Zugravul se scuz pentru deranj.
-Trebuie s m descotorosesc de biat, spuse
el. Fu o greeal, chiar cum spuse i stpna.
Aduce doar ghinion la oricine se apropie de el. i
mie mi aduce ghinion dac n-o s mai lucreze
nimeni lng el.
-i-am spus c nu accept superstiiile - sau
chinuitul i persecutarea copiilor, replic Darius.
-Sir, nu pot s-i opresc pe oameni s cread
ce cred, spuse Tyler.
Asta era destul de adevrat. Nici Darius nu-i
putea mpiedica.
Ignorana era cea care alimenta prejudecile
i superstiiile, iar ignorana era o boal mult mai
greu de depistat dect ar fi trebuit s fie. Nu
reaciona la fapte sau la logic.
Pur i simplu, avea s fie nevoit s
porunceasc.
-Pentru moment, nu-i permit s scapi de biat,
i spuse lui Tyler. Lord Lithby are nevoie de el s
antreneze celul.
-Dar, sir...
- O s-i gsesc altceva de fcut, spuse Darius.
Asigur-te ca restul oamenilor s tie c biatul e
acum n grija mea.
Era exact de ce avea nevoie. nc o
responsabilitate, cu complicaiile ce o nsoeau. Dar
nu-l putea abandona pe biat.
i spuse lui Tyler s pregteasc o list
amnunit cu tot ce a cheltuit cu Pip din momentul
n care au fost semnate documentele lui de
ucenicie. Dei suma urma s fie, probabil, mic,
era nc o cheltuial pe care Darius cu greu i-o
putea permite. Foarte posibil s fie implicate aici i
chestiuni legale, ori cu prevederile legate de
ucenicie, ori cu azilul de sraci al parohiei.
Cum nu tia nimic despre aziluri de sraci i
orfani, iar fratele lui, Benedict, tia totul, Darius
urma s-i scrie acestuia.
Intre timp, fa de Tyler, Darius pretinse c tia
exact despre ce era vorba. Ii puse ntrebri despre
Pip i scrise rspunsurile ntr-un mod practic.
Nume: Philip Ogden
Locul naterii: Yorkshire. Posibil n West
Riding.
Data naterii: Tyler n-a putut s-i aminteasc.
Crede c biatul are unsprezece ani sau cam pe-
acolou
Mama: necunoscut
Tatl: necunoscut
Not: Se crede c ambii sunt nobili
- Cel puin aa spune toat lumea, din cauz
c a fost adoptat de un preot i de soia lui, explic
Tyler.
Preotul i soia lui, cu numele de familie
Ogden, din Sheffield, Yorkshire, au murit cam cu
patru ani n urma* (1818?)
Al doilea tata* adoptiv: Samuel Welton, preot
vduv din Salford, Lancashire i vrul doamnei
Ogden. A murit n decembrie 1820.
Philip Ogden a fost dat n grija azilului de
sraci din Salford la sfritul lui 1820 sau nceputul
lui 1821.
Ucenic la Tyler n mai 1821.
O poveste scurt, trist. Darius nu se consola
tiind c majoritatea copiilor nelegitimi aveau parte
de lucruri chiar mai rele.
Cuget la aceste probleme dup ce Tyler
plec i hotr c ar fi cel mai bine s fac o vizit
la azilul de sraci din Salford. Voia s se asigure c
nu urma s ntmpine nici un obstacol birocratic
pentru a ntrerupe ucenicia, dar dorea i s afle
orice alt amnunt relevant.
Dar, mai nti, l chem pe Pip i i spuse c nu
avea s mai fie n slujba lui Tyler.
Putiul art de parc fusese trsnit. Ceva n
expresia lui l scia, dar n-avea timp s reflecteze
la asta. Flcul clipea des, ncercnd s nu plng.
- Haide, haide, spuse Darius, ncurajator. Am
promis c o s-i gsesc un loc al tu i aa o s
fac. Deocamdat, o s-l vedem pe Purchase la
ferma reedinei i o s aflm cum i poi fi cel mai
bine de folos.
Pip ncuviin din cap, dar privirea ncrcat de
cea mai intens tristee persista.
S te simi nedorit i neiubit nu era cea mai
plcut dintre senzaii. Fiind prsit n repetate
rnduri, dei era la mijloc soarta mai degrab dect
vina biatului, nu putea fi plcut.
Familia lui Darius l scotea cu totul din srite i
l necjea mai mult dect i plcea. Biatul sta n-
avea familie, i strinii l antipatizau de la prima
vedere.
Darius i dori ca Lady Charlotte s fie aici. Ea
ar fi tiut ce s spun copilului. tiuse ce s-i spun
lui Darius. Nu-i oferise ea o cu totul alt perspectiv
asupra tatlui su?
-Haide acum, zise Darius. Poi mai bine de
att, Pip. Domnul Welton a crezut i el asta. Altfel
nu s-ar fi chinuit att s te educe.
Pip i terse ochii cu o mnec murdar.
- Nu trebuie s-i bagi n seam pe tipii tia,
continu Darius. Nu tiu s se poarte altfel. William
Cuceritorul a fost bastard. tii cine a fost el?
Pip ncuviin din cap.
- Mai sunt muli ca tia n clasele superioare
ale societii, spuse Darius. Dac n-ar fi fost
bastarzii, ntreaga Camer a Lorzilor ar fi ncput
ntr-un dulap i ar mai fi rmas loc.
Imaginea marilor lorzi ai Angliei nghesuii ntr-
un dulap aduse un zmbet tremurat pe faa
biatului.
-Primul duce de Richmond, spuse Darius.
Primul duce de Grafton. Primul duce de St. Albans.
Cu toii au fost bastarzii regelui Charles al II-lea.
Ochii diferii ai biatului se mrir, i csc
gura n form de O.
- Ducele de Somerset descinde dintr-un fiu
nelegitim al ducelui de Lancaster, continu Darius.
tia sunt doar civa care-mi vin acum, la
repezeal, n minte.
Acum l abtuse complet pe biat de la
suprarea lui.
-Toi au fost concepui n pcat, sir?
Noiunea de pcat nu avusese niciodat nici
cel mai vag sens pentru Darius.
-Au fost concepui n felul obinuit, spuse el.
tii cum se face?
Faa lui Pip se nroi. i astup gura, dar
Darius auzi rsetul nbuit.
Din nou, ceva l sci pe Darius n sinea lui,
dar trebuia s atepte un alt moment. Acum trebuia
s profite de avantajul obinut.
-Atunci, tii c n-are nimic de-a face cu tine i
c nu e vina ta, continu el. Nu-i nimic ru nici cu
ochii ti. Am mai vzut aa ceva. La Eton. Unul
dintre bieii mai mari, dac-mi amintesc bine. Nici
unul dintre colegii mei n-a plecat alergnd i ipnd
de lng el, nici n-a biguit prostii despre lucrarea
diavolului. E un capriciu al naturii, nimic mai mult, i
unul foarte interesant, dup prerea mea. Oricine
poate avea ochii la fel. Ochii de dou culori diferite
sunt unici.
-Eton, murmur putiul. Unici.
Se mai ndrept puin de spate.
-Deci, ne-am lmurit cu asta, spuse Darius.
Mai avem nc o chestiune de lmurit. Trebuie s
m asigur c nu exist probleme cu ucenicia ta.
Pentru asta, trebuie s merg la Salford.
Biatul pru alarmat cnd auzi de Salford, dar
i ridic brbia curajos, gata s se ncread n
Darius.
- Da, sir.
- Mai bine te-ai juca mai ferit azi, spuse Darius.
O s te iau cu mine. tii s clreti?
Da, Pip tia s clreasc. Domnul Welton l
nvase.
Perspectiva de a clri unul dintre frumoii cai
ai lui Darius ajut la potolirea nelinitilor copilului
legate de ntoarcerea la locul comarurilor lui. n
mai puin de douzeci de minute, el i Darius o
pornir spre Lancashire.
Marti noaptea
Colonelul Morrell sorbea din whisky.
- Jowett, repet el.
- Tmplarul-ef de la Beechwood, sir. A spus
c domnul Carsin- gton s-a interesat de ucenicul
zugravului. Cel despre care v-am povestit, cu ochii
ia ciudai. la care plimb cinele lui Lady Lithby.
- Ochi ciudai, repet comandantul su.
-Unul albastru, aa a spus Jowett. Cellalt e
un fel de verde-nchis.
Colonelul sttu s se gndeasc un timp.
- tiam un om cu ochii aa, spuse el. Frederick
Blaine. A fost unul dintre ofierii mei. i-l aminteti,
Kenning?
-Ah, la, spuse Kenning. N-am observat
niciodat ce ochi are.
-Un tip dificil, zise comandantul su. A fost
aruncat n aer la Waterloo. ntotdeauna era neatent
i pripit, dar totul s-a nrutit dup ce fratele lui
mai mic, Geordie, a murit ntr-un duel, cu civa ani
nainte. Ala era un desfrnat dintre cei mai ri.
Oamenii din partea locului se plngeau c le
seducea fetele. Dac ar fi fost sub comanda mea, l-
a fi adus n faa judectorului pentru
comportament necorespunztor la primul iz de
scandal. Chibzui din nou. Dar comandantul lui era
cunoscut ca fiind moale. Dac memoria nu m
nal, batalionul a staionat pe aici pentru o vreme.
Memoria colonelului Morrel l nela arareori.
Dimpotriv, avea o memorie prodigioas i i
fusese de ajutor n profesia lui.
- Credei c putiul e unul dintre bastarzii lui,
sir? Din ce spunea Jowett, e bastardul cuiva.
Se ls tcerea, n vreme ce abilitatea de
ndejde a colonelului fcu o legtur ntre aluziile
enigmatice ale unui vizitiu despre evenimente
petrecute cu zece ani n urm i discuia de acum.
- Ci ani ziceai c are biatul?
- Cam zece, sir.
- Zece. Colonelul Morrell sorbi din paharul de
whisky. Sau cam pe-acolo. A venit de la azilul
sracilor din Salford.
- Mai nainte, n Sheffield.
- Sheffield, Yorkshire, spuse colonelul. Zece
ani. Yorkshire. i apru n minte o posibilitate. Cu o
sptmn n urm, ar fi clasificat-o drept de
neconceput.
Acum o putea concepe.
- Kenning, spuse el. Mine o s te duci la
Salford.
Beechwood, dimineaa zilei de vineri, 5 iulie
- Mi-a fost team c m-ai lsat prad hoardelor
de servitori i muncitori, spuse domnul Carsington.
El i Charlotte stteau n afara uii deschise a
camerei de oaspei de pe col. Menajera, doamna
Endicott, i spusese lui Charlotte c el ceruse s
discute cu ea de ndat ce ajungea acolo.
-Am fi putut veni mai devreme, spuse ea.
Febra lui Stephen a trecut repede. Dar, dup
aceea, a fost bolnav i agitat, i mama mea vitreg
a hotrt c ar putea s-l cocoloeasc puin. De
obicei, las copiii n seama ddacelor - i a tatei.
Dar, cnd bieii sunt bolnavi, intervine ea. i cnd
sunt deosebit de insuportabili.
- Ci ani au? Unul dintre ei n-are nc trei ani,
dac mi aduc bine aminte, i unul are patru sau
cinci ani? Pot nite copii aa mici s fie
insuportabili?
-Cei mai mari, cu siguran, spuse Charlotte. I-
a alungat pe Richard i pe William n Shropshire
pentru c au nceput s-l necjeasc pe Georgie.
n Shropshire au veri mai mari care o s le
plteasc fix cu aceeai moned.
- Ideile ei de a educa un copil seamn cu ale
mamei mele, spuse domnul Carsington.
- Nu e sentimental n ce-i privete, spuse
Charlotte. Probabil se ntmpl asta pentru c tata
are tendina de a fi prea tolerant. Ea nu vrea ca
bieii s fie rsfai.
- Crede c tu ai fost rsfat?
-Nu tiu ce crede ea despre asta, spuse
Charlotte. tiu doar c mie mi-a fcut foarte mult
bine cnd a venit. mpinse trecutul n strfundurile
minii, acolo unde-i era locul. Cred c nu m-ai
chemat aici s discui despre educaia copiilor, aa-
i?
-Nu, zise el. Imaginea unor prunci insuportabili
m-a fcut s m gndesc aiurea. Te-am rugat s vii
pentru c am nevoie de ajutorul tu.
Ea nu spuse nimic, dar nu-i putu ascunde
surpriza. Sperase c reuea s-i ascund mai
bine acea izbucnire nebuneasc de fericire ce i
fcuse inima s bat haotic.
- Poate c aceste ultime cuvinte sunt cele mai
dificile cinci cuvinte pe care le-am rostit vreodat n
viaa mea, zise el. Am crezut c m nec rostindu-
le.
-i eu am crezut c lein auzindu-le, spuse ea.
Din experiena mea, brbaii mai degrab i-ar tia
un picior dect s admit c au nevoie de ajutor. i
s-l cear de la o femeie e nemaiauzit.
El zmbi.
-Durerea e aproape de nesuportat.
- Cu toate astea, pari s respiri normal, spuse
ea. Faa ta nc nu s-a nvineit.
- Poate o s fie o reacie ntrziat, replic el.
ntre timp, o s-i spun c sunt n impas. Art cu
capul spre camer. Nu tiu de unde s ncep.
Cteva piese de mobilier fuseser scoase din
camerele n care se lucra i bgate n aceasta, ce
avea nevoie doar de o curenie i poate de un
strat proaspt de vopsea.
-Att doamna Endicott, ct i Lady Lithby au
spus c nu pot decide ele. Dar eu n-am nici o idee
cum s decizi ce s pstrezi i ce s arunci.
Charlotte intr n camer. Era mai aglomerat
dect ultima dat cnd fusese aici s cerceteze
cufrul. Urma s fie din ce n ce mai nghesuit, pe
msur ce se nainta cu lucrrile. Cufrul, vzu ea,
era nc aici. Sttea deschis pe podea. Judecnd
dup aparene, cineva aruncase nuntru tot ce ea
scosese i aranjase cu atta grij.
Probabil c el i urmri privirea, pentru c
spuse:
-Am renunat. nc n-am ales un evantai
pentru bunica. Poate c ar trebui s le trimit pe
toate.
-Asta ar strica efectul, spuse ea. Efectul pe
care l vrei este acela al unui obiect deosebit, ales
cu grij pentru ea i numai pentru ea. Dup aceea,
ea va crede c eti mai atent dect presupusese.
Dac alegi bine, poate chiar s decid c ai mai
mult sensibilitate i simminte dect i imaginase
c ai putea avea.
-Asta n-ar trebui s fie greu, spuse el. i
imagineaz c-mi lipsesc cu desvrire toate
astea.
Vorbea n felul acela detaat pe care-l adopta
adesea, dar ea simi nota de frustrare.
- i pas chiar aa mult de ce crede bunica ta?
- N-ar trebui, spuse el. E la fel de nemiloas
fa de toat lumea, inclusiv fa de stimatul meu
tat. Zmbi. Dar mi-ar plcea s-o uimesc. Mcar o
dat n via.
Avea attea feluri de a zmbi, i acum ea
vedea versiunea lui tnr: biatul ofensat de
bunica lui cea provocatoare.
-O cunosc pe bunica ta, spuse ea. Comparativ
cu vduva Lady Hargate, doamna Badgely era cel
mai sfios mieluel. O s aleg eu un evantai. Ct
despre restul... Flutur din mn. Spune-mi care
sunt regulile, i o s fac o list preliminar.
- Dac a fi avut reguli, nu te-a fi deranjat pe
tine cu asta, spuse el. Dar mobilierul nu e ceva la
care s m pricep. Mai bine te-a lsa pe tine s
decizi. Se opri puin, apoi adug: Dac ceva din
toate astea ar putea aduce bani, s-mi spui.
Stnjeneala lui o surprinse. Era ntotdeauna
extrem de sigur pe sine. Totui, era evident acum
c pielea bronzat de pe pomei i se nchidea la
culoare.
N-ar fi fost cazul s lase ca acest semn de
vulnerabilitate s-o afecteze; n-ar trebui s-i permit
s-i ating inima aa uor, dar era prea trziu s se
apere. Era bun cu copiii, cu cinii i cu ea i se
agita n legtur cu tatl lui, aa cum ar fi fcut
orice fiu. Nu era ntotdeauna absolut sigur, nu
ntotdeauna obiectiv i raional. Era uman, un
brbat cu care putea discuta cu uurin.
Un om care, ntmpltor, era i un desfrnat
notoriu. Dar ce putea face? Era i ea om.
-Tata se ateapt de la mine s fac astfel nct
Beechwood s aduc venituri n decurs de un an,
spuse el. Fac progrese pe partea agricol, dar
reparaiile casei...
Glasul i pieri, i ridic din umeri.
Nencreztoare, ea l fix cu privirea.
-Un an?
-Vrea s m pot ntreine singur, spuse el.
-Asta nu e deloc neobinuit, spuse ea. Fiii mai
tineri pot fi foarte greu de ntreinut. Dar doar un
an...
-Alternativa este cstoria, spuse el. S triesc
din zestrea nevestei.
- i tu eti mpotriva cstoriei, spuse ea.
- Nu sunt mpotriv, tocmai, zise el.
-Atunci, nu eti pregtit.
El nu rspunse pe loc. Se duse nspre
fereastr, unde ea sttuse cu o zi n urm,
ncercnd s se calmeze. Ea i aminti cum sttuse
lng ea, ateptnd, prnd... ngrijorat.
El se uit nspre peisajul deprtat, luminat de
soare. Apoi se ntoarse i o privi.
-neleg pe deplin scopul cstoriei, spuse el.
E una dintre structurile cele mai raionale ale
societii. Se bazeaz pe legea natural i are
deopotriv valoare economic i social. Teoretic,
asigur protecie femeii care e nsrcinat i are
grij de urmai. Ofer un mijloc de a garanta
proprietatea i de a asigura transmiterea ei la
urmaii de sex masculin. Chiar i n natur, printre
animale, masculii folosesc metode - unele chiar
crude - de-a asigura continuitatea seminiei lor.
- De altfel, pentru c monogamia nu e
necesar la brbai, spuse ea, a fi nsurat n-ar
trebui s fie aa deosebit fa de a fi holtei.
- Exact, spuse el. Cu alte cuvinte, cstoria, n
ea nsi, nu e pentru mine o idee de nesuportat.
- Cu toate astea, alegi n schimb s accepi o
provocare imposibil, zise ea.
- Nu e imposibil, spuse el.
- Poate c nu imposibil, dar destul de
aproape, replic ea. O s ai parte de o perioad
extrem de dificil.
- Nu m-am ateptat s fie uor, recunoscu el.
Dac era uor, tata nu mi-ar fi propus asta.
O s fie mult mai dificil dect s gseasc o
mireas bogat, se gndi ea. Nu era deloc greu
pentru el s vrjeasc orice fat, i legturile lui ar
nltura orice fel de griji printeti. Pn i propriul
ei tat considera c domnul Carsington avea
potenial matrimonial, nu? Verioarele ei, cnd
aveau s soseasc, aveau s leine dac el urma
s le acorde chiar i cea mai mic atenie.
Nici mcar ea, care nelegea brbaii cu mult
mai bine dect ar fi putut s-o fac oricare dintre ele,
nu se putea abine s nu vrea ca trecutul ei s fie
doar un comar i s ncerce s-i cucereasc
inima, la modul sincer.
Dac, dac, dac.
i readuse mintea la calcule.
-Ai o cherestea excelent i ferma
funcioneaz deja, spuse ea brusc. Lptria o s
aduc bani buni. Nu te-a sftui s vinzi argintria
sau s vinzi la licitaie picturile, doar n ultim
instan. Cu toate astea, nu exist nici un motiv
pentru care s pstrezi toat mobila. Unele dintre
piesele grele pot fi cumprate la un pre ridicat de
fierari sau de alii asemenea lor care construiesc
acele absurde castele medievale i i concep
propriile blazoane. Se uit n jurul ei. S-ar putea s
reueti, dei bnuiesc c va fi cam pe muchie de
cuit.
- tiu ce gndeti, spuse el.
- M ndoiesc, zise ea.
- Crezi c ar fi mai simplu s m nsor cu o
motenitoare. Dar as- ta-i problema, nu vezi?
Cstoria ar fi cea mai simpl cale. Indiferent dac
tata are sau nu ateptri mari de la mine, l-a
dezamgi dac a da gre.
Ce argument ar putea ea s-i ofere, ea care
nelegea clar, dureros, dorina de a tri la nivelul
ateptrilor, de a nu dezamgi?
- neleg foarte bine, spuse ea. O s am n
vedere mai degrab raiuni economice, dect
estetice sau sentimentale.
El se relax vizibil.
- Cu excepia bunicii, spuse el, ndeprtndu-
se de la fereastr. Nici cea mai vag aluzie de
practic n cazul ei. Frumos. Inegalabil.
- Da, domnule Carsington, neleg, spuse ea.
nelegea prea multe. Inima ei ar fi mai n
siguran acum dac nu i-ar fi permis s se
apropie aa mult. Cu ct tia mai multe, cu att era
mai atras de el i cu att mai mult dorea s se
ncread n el, aa cum el se ncredea n ea.
Ah, cu siguran c era foarte dezndjduit
dac ajunsese la asta. Dezndjduit, tulburat i
singur.
Petrecerea... biatul... brbatul sta.
i dorea s evadeze, chiar dac doar pentru
scurt timp, s-i limpezeasc gndurile i s pun
n ordine tot, aeznd lucrurile acolo unde le era
locul.
Nu putea. Trebuia s se descurce sortnd
mobil. Se sili s fac un gest nerbdtor din
mn.
- Las asta n seama mea, spuse ea. Du-te s-
i vezi de treburi.
Charlotte ar fi putut s se ocupe mai nti de
mobil, dar cufrul,
cu amintirile unei ere apuse, o tent. Bunica lui
i Lady Margaret triser probabil n aceeai
epoc. n plus de asta, bunica domnului Carsington
demonstra nc o nclinaie deosebit fa de moda
din tinereea ei. Primea adeseori oaspei n
budoarul ei, mbrcat n halat, aa cum fceau
doamnele pe vremea regelui George al II-lea.
i astfel, dup ce domnul Carsington plec,
Charlotte arunc din nou o pern pe duumea. Goli
iari cufrul, sortnd coninutul pe msur ce
avansa. De data asta totui, atunci cnd ajunse la
fundul cufrului, degetul ei se lovi de ceva. Uitndu-
se, vzu o brid fcut dintr-o panglic. Cu grij,
trase de brid.
Fundul cufrului se ridic. Fundul fals.
Dedesubt, erau pachete de scrisori legate cu
panglici decolorate. Un carneel. i o miniatur a
unui brbat chipe n uniform.
Deschise carneelul.
ncepu s citeasc.
Continu s citeasc, ntorcnd pagin dup
pagin. Apoi, se porni s plng.
Darius era la biroul lui, uitndu-se posomort
la un registru, cnd un sunet l fcu s-i ridice
privirea. Putiul Pip sttea n u, artnd
ngrijorat. Buldogul sttea alturi de el, uitndu-se
ngrijorat spre biat. Sau poate c partea asta era
doar n imaginaia lui Darius.
- Ce s-a ntmplat? ntreb Darius. A mai czut
cineva de pe scar i a dat vina pe tine?
- Nu, sir. Am intrat n cas doar pentru c
Daisy a fugrit nuntru o pisic i mi-era tem c
cineva o s se mpiedice de ea sau de pisic sau
c ele o s drme ceva. Pot s intru, sir?
Darius i fcu nerbdtor semn cu mna s
intre. S intre amndoi. Pentru c Daisy prea s
cread c era legat de gleznele lui Pip.
Biatul nchise ua n spatele lui i se strecur
spre birou.
- Sir, spuse el ncet. E doamna. Tnra
doamn.
Inima lui Darius btu mai puternic.
-A czut de pe scar?
-Nu, sir. Plnge.
-Plnge, repet absent Darius. Pruse destul
de vesel atunci cnd el plecase. Avuseser o
conversaie ciudat, este adevrat, cu mult mai
personal dect i putea aminti c avusese
vreodat, cu oricine.
Cu toate astea, se ndoia c ea plngea din
cauza situaiei lui financiare sau a tipicei lui nevoi
masculine de a-i demonstra ceva tatlui su ori din
cauza prerilor sale despre cstorie.
-Aa fac ele, s tii, Pip, spuse el. Doamnele.
Pot fi sentimentale.
-Ah, spuse Pip. Nu eram sigur. A trebuit s
alerg dup Daisy la etajul unu. Pisica ieise pe un
geam, dar Daisy rmsese acolo, ateptnd. Apoi,
i-a ridicat privirea, ca i cum auzise ceva, i a luat-
o la goan n cealalt direcie. S-a oprit la camera
aceea - cea unde doamna s-a mpiedicat de
gleat. V amintii?
Darius ncuviin din cap. N-avea nici o
problem n a-i reaminti ct de ru se simise ea i
ct de nspimntat fusese el
Asta era foarte ru, se gndi el. S-i fac griji
n ce-o privea pe ea. S intre n panic n legtur
cu ea. S se ncread n ea.
Intrase n bucluc.
-Am auzit un sunet i m-am gndit c poate ce
auzise Daisy era un oarece, zise Pip. Cnd auzi
cuvntul oarece", Daisy deveni atent. Dar Daisy
n-a intrat acolo, continu biatul. Doar sttea, ui-
tndu-se la mine. Ua era aproape nchis, dar am
deschis-o puin i am vzut-o - pe doamna mai
tnr, vreau s zic. Sttea pe podea plngnd. N-
am tiut ce s fac. N-am vrut s-i spun doamnei
celeilalte i s-o supr dac nu era ceva important.
Dar n-am vrut nici s nu fac nimic - n caz c ar fi
trebuit s fac totui ceva. tiu c dumneavoastr o
s tii ce-i de fcut.
-Mai bine s m duc s vd despre ce-i vorba,
spuse Darius. Ar putea fi doar... hmm. Dei Pip
prea c nelege noiunile de baz ale
mperecherii, probabil habar n-avea despre restul
chestiunilor legate de asta. Nu era acum momentul
s-l lmureasc.
-Doamnele au toane n anumite momente,
spuse Darius. O s-i dau eu de capt. Mulumesc
mult c mi-ai spus. Ai avut dreptate s nu le superi
pe celelalte doamne. Plnsul e molipsitor printre
femei. Se ia de la una la alta, i rezultatul poate fi
ngrozitor. Eti mai nelept dect ar fi de ateptat la
vrsta ta, tinere Pip.
Se ridic, l btu pe umr pe Pip i,
ndreptndu-se de spate, o porni s se ocupe de
fenomenul nfricotor al unei femei care plnge.
Acum e prea trziu, vd ce proast am fost.
Am fi putut fugi.
Ce putea s fac tata? El n-avea bani s ne
urmreasc, nici putere s ne distrug. Am fi putut
fugi s ne cstorim. M-a fi putut drui lui Richard.
Atunci, tata n-ar fi avut de ales. Ar fi trebuit s ne
cstorim. ntotdeauna exist o cale, aa cum
spunea Richard. Ar fi trebuit s aleg. N-ar fi trebuit
s-i las pe alii s aleag pentru mine.
Acum, nu mai sunt n responsabilitatea tatei. El
are banii lui, pe care cu siguran o s-i piard la
jocuri de noroc, aa cum a fcut cu toi banii pe
care i-a avut nainte, i nimnui nu-i pas de mine.
Nimeni nu tie sau nu pare interesat de faptul
c am avut o ans la fericire.
Acum e pierdut pe vecie.
Richard a murit.
mi doresc s fi avut curajul s m fi alturat
lui, dar ntotdeauna am fost o la. Aceeai la
cum am fost atunci, atunci cnd am avut o ans i
puteam alege, dar i-am lsat pe alii s m
intimideze i s-mi spun care mi-era datoria.
Richard e mort, i eu sunt intuit pe via
lng un brbat pe care nu-l pot iubi. Nu m-am
druit niciodat brbatului pe care-l iubeam, i
acum trebuie s m druiesc iar i iar unuia pentru
care nu simt nimic i pentru care nu voi simi
niciodat nimic. Am intrat fecioar n patul conjugal,
ca o fat cuminte, i rsplata mea e praful i
pulberea.
Cum s pot suporta?
O s nnebunesc, o tiu.
*
Charlotte abia mai putea zri cuvintele printre
lacrimi. Sttu i reciti pasajul, iar i iar, n vreme ce
cuvintele se nceoau n faa ei, n vreme ce
lacrimile cdeau i pieptul i treslta.
Btrna femeie nebun.
Odinioar, fusese o fat, o fat frumoas i
nevinovat, ndrgostit de un tnr care o adora:
tnrul ofier chipe din miniatur, care-i scrisese
cele mai frumoase, drgstoase i nduiotoare
scrisori.
- Nu mi-e fric de suspine, se auzi o voce
grav de undeva din ceaa umed.
Ea se uit n direcia de unde venea sunetul.
-Fratele meu Rupert nu se teme de erpi,
scorpioni sau crocodili, dar i e fric de femeile care
plng, spuse domnul Carsington, intrnd n camer
i nchiznd ncet ua n urma lui. E o privelite
nfricotoare, chitit a emascula pe cel mai tare de
nger brbat. Cu toate astea, mie nu mi-e team.
Am venit narmat.
Scoase o batist. Ea suspin neajutorat. El
strbtu camera nspre ea.
- Haide, haide, spuse el. Nu poate fi chiar aa
grav. Se ntinse i o ridic, ca i cum ar fi fost o
ppu de crp.
Ea i czu pe umr i plnse. El o mbri.
- Nu tiu ce s fac, suspin ea.
- Lady Charlotte, zise el.
- O s ajung aici n cteva zile, spuse ea. Ce
s fac? Nu pot suporta. Cum a putut ea suporta?
Toi anii tia. O s nnebunesc, i o s m
transform ntr-o btrn nebun, i o s fac o sut
de testamente.
- Ba nu, n-o s faci aa ceva, spuse el.
O mngie pe pr.
- Nu nelegi, spuse ea.
- Nu, nu neleg, zise el. Cu adevrat nu
neleg.
Nu pot tri aceast via.
Trebuie s am parte de puin fericire chiar
dac dureaz doar o clip."
i ridic privirea de pe umrul lui i l privi, se
uit n acei ciudai ochi aurii, acum mirai i extrem
de blnzi.
Ea ridic mna i atinse locul dintre sprncene
unde se formase un fin rid de expresie. Urmri cu
degetul arcuirea sprncenei, apoi o lu n jos spre
linia cizelat a maxilarului. Zmbi i i atinse nasul.
El zmbi la rndul lui, i uimirea i dispru din
privire. Ce vzu ea acolo prea a aduce foarte mult
cu afeciunea.
i trecu uor degetele peste buzele lui.
Am avut o ans la fericire."
Ea avea ansa asta, n acest moment.
De data asta, ea nu i ntinse minile dup el.
Doar i rotunji mna, extrem de uor, pe obrazul
lui. Apoi se ridic pe vrfuri i l srut cu toat
dulceaa pe care tia s-o druiasc.
El i ridic mna i i-o acoperi pe a ei,
napoindu-i dulceaa ntr-un srut tandru i sincer,
ca al unui tnr iubit.
Trecutul nu nsemna nimic atunci, nu mai mult
dect un comar din care se trezise.
Astea erau reale i adevrate: dulceaa,
tandreea i buntatea unei iubiri tinere.
Nimeni i nimic nu mai conta, doar ei doi, doar
momentul acesta de fericire.
Ea l prinse de dup gt.
i da, spuse inima ei. Da, asta
Capitolul 11

Ar fi trebuit s fie uor s plece.


Atingerea uoar ca un fulg a degetului ei pe
faa lui, blnda mngiere a minii ei pe obrazul lui,
uoara apsare a gurii ei pe a lui. Att de uor s
evadeze.
Tot ce trebuia s fac era s-i ntoarc faa,
s fac un pas napoi.
Ar fi trebuit s fac aa.
Nu putu.
Vzu ultimele lacrimi ce strluceau pe genele
ei lungi atunci cnd i ridicase privirea,
surprinztorul surs tandru ce-i arcuise buzele pe
cnd i contura trsturile cu degetul - mngierea
att de asemntoare cu felul n care el o srutase
cu o zi n urm, ncercnd s-o cucereasc.
Ar fi putut rmne aici o venicie, sorbind-o din
priviri: faa ireal de frumoas; tandrul zmbet abia
schiat; mna catifelat i mngietoare.
Ar fi putut s se mulumeasc cu asta i cu
srutul aproape dureros de dulce. Era srutul unei
fete, fr prefctorie ori cinism sau orice urm de
autoaprare.
Chiar i cnd ea l lu de dup gt, tot ce avea
de fcut era s-i aminteasc faptul c era
fecioar. N-avea dect s ridice braele acelea
subiri i s se retrag, punnd pur i simplu capt
acestei situaii: atingerea, mngierea, srutul,
toate echivalnd cu nite mulumiri.
Ea dorea alinare; el i-o druise. Ea era
recunosctoare i i spusese asta printr-o
mngiere i un srut, i asta era de ajuns.
El chiar i ridic gura de pe a ei. i ndeprt
minile de dup gtul lui. Dar le srut mai nti
dosul, apoi fiece ncheietur. Dup aceea, i le
puse pe inima ce btea aa puternic, regulat, nc
regulat, inn- du-le acolo.
Mireasma ei i ajunse la nri, i capul i se
umplu de aceast mireasm, curat i uoar
precum aroma florilor dup ploaie. i plec uor
capul i i afund faa n prul ei, buclele
mtsoase mngindu-i-o.
Ea se sprijini de el cu minile nc n dreptul
inimii lui, ce btea mai puternic acum.
Cu o mn innd-o nc pe a ei, o lu de dup
gt i o adposti n braele lui. Ea se uit la el, i el
ar fi putut rmne aa o venicie, uitndu-se n
acea limpede i albastr profunzime.
Nu aveau o venicie. Tot ce aveau era acest
moment intim, acest loc n mijlocul haosului casei
lui care se prbuea, cu puzderia de servitori i
lucrtori argoi.
Se nclin i i atinse buzele de ale lui. Simi
cum i tremur gura la acea uoar atingere. Aa-
zisa inim a lui, despre care se zvonea c era mic
i rece, ar fi trebuit s nu simt nimic.
Cu toate astea, el simi o mpunstur i i opri
tremurul cu un srut, ferm i linititor.
Ar fi trebuit s fie de ajuns. Era momentul s
termine toate astea.
Totui, dorea s prelungeasc srutul nc
puin. Cum s se grbeasc s-i pun capt cnd
era aa perfect: ea, cald i uoar n braele lui,
gura ei moale, mirosul ei peste tot, i el, ameit,
sorbindu-l?
Ea i lu minile de pe pieptul lui i l prinse
de dup mijloc, l strnse tare, ca i cum, dac nu
ar fi fcut asta, ar fi czut. El o strnse cu putere,
aducnd-o mai aproape.
Buzele ei se deschiser ntr-un oftat, si el ar fi
trebuit s treac si asta cu vederea. Nu putea. Ea l
invitase, i el nu putea refuza. Trebuia s se
furieze nuntru, s-o guste i s-o tachineze, s se
joace cu ea aa cum fac iubiii i s-o descopere din
nou, pentru c, de fiecare dat cnd o gsea - n
braele lui sau ntr-o camer ori privind pe fereastr
-, descoperea ceva nou.
Acum, descoperi gustul ei, nevinovat i
totodat vinovat. Gsi dulcea i rset cu o not
de tristee, ultimele urme ale lacrimilor vrsate.
Combinaia nu era niciodat aceeai i ntotdeauna
plin de contradicii. De data asta, i druia o sut
de mistere ntr-un srut ce se adncea din ce n ce
mai mult, pentru c el se afunda n ape periculoase
i nu se putea opri.
i ls minile jos, prelund cu ele conturul ei,
pe msur ce descoperea i redescoperea fiecare
perfect rotunjime: curbura elegant a gtului i
umerii zveli, rotunjimea plin a snilor a cror
cldur o simea prin estura subire a rochiei de
var.
Cldur era i n el, fierbineala strecurndu-
se, erpuind n jos. Ii dizolv gndurile, disciplinate
sau nu, mpreun cu toate misterele pe care voia
s le rezolve i nu putea spera s reueasc, nu
toate deodat, n aceast clip de intimitate.
Ce rmnea era doar dorina simpl a unui
brbat pentru o femeie.
Rosti pe o voce rguit:
-Trebuie s ne oprim.
- tiu, zise ea.
Atunci, ntr-un minut.
i duse degetele pe estura subire a rochiei,
peste pntec i olduri. i ls palmele s-i ating
fundul.
-Trebuie s ne oprim, repet el.
- tiu, spuse ea.
ntr-un minut.
i ridic minile, oprindu-se la talie. i spuse
Destul", dar cuvntul n-avea nici un sens. Nu
exista destul" pentru el.
i ngrop faa n curbura umrului ei i i
inhal mireasma pielii, i srut gtul catifelat, i ea
i ls s-i cad capul pe spate, oferin- du-se.
Simplul act de cedare i fcu inima s bat mai
repede, ntr-un ritm accelerat i neregulat, ca
zgomotul unei ploi ce cdea. Ca o furtun, l rupse
de lumea exterioar. Raiunea i Logica se
estompau n spatele lui. Nu aveau nici o
importan.
O inea n brae. Aceast clip conta. Aceast
lume a lor unde ea avea nevoie de el i el de ea i
totul era n regul, n vreme ce se ineau strns
mbriai.
- Nu te opri nc, spuse ea. Nu chiar acum.
-Nu, nu nc.
i gsi legturile corsajului i le desfcu una
dup alta. i trase corsajul jos i i ls degetele s
mngie snii catifelai i plini. Se aplec i urm
acelai drum cu gura. Aroma ei cald, bogat i
feminin i puse stpnire pe minte. ntreaga lume
prea a pluti n ea, ntreaga lor lume mic.
Minile ei se ridicar, i i trecu degetele prin
prul lui i l inu acolo, strns lng ea. El auzi
btaia grbit a inimii lui - sau a ei - ori a
amndurora... i...
- Da, spuse ea cu voce rguit.
El i slt capul s spun ceva, dar ea l amui
cu un srut, unul slbatic de data asta. i mic
minile pe el, cucerind fr team: mpingnd sub
hain, rtcind peste spatele cmii, apoi n jos
s-i cuprind posteriorul.
Mintea lui se ngreun i se ntunec.
O trase mai aproape de el, zdrobind-o la
pieptul lui. i mpinse genunchiul ntre picioarele ei.
Atunci, ea ar fi trebuit s se fereasc i s-l fac s
se opreasc, s-l fac s gndeasc.
n schimb, ea se aps de genunchiul lui.
Dac el ar fi avut o ultim i disperat speran de
a se controla, ei bine, cu asta, totul se isprvi.
El gemu peste gura ei, apoi o ridic i o puse
pe ceva - o mas, un birou, nici nu prea tia - i se
cuibri ntre picioarele ei. n tot acest timp, buzele
lor rmseser lipite ntr-un srut nesfrit, mai
intens, mai fierbinte i mai slbatic dect nainte.
El i apuc gleznele i i strecur minile de-a
lungul picioarelor ei.
Ea scoase un sunet din gt i ntrerupse
srutul.
- Minile tale, opti ea, ntinzndu-se s
acopere una din ele cu mna ei, s-o mngie.
Minile tale. Da, atinge-m.
Depuse sruturi grbite i fierbini pe faa lui,
pe gt, apoi se ddu pe spate, cu ochii albatri
ascuni de pleoape grele i ntunecate.
-Atinge-m, spuse ea.
i ddu drumul i prinse cu mna de fuste,
trgndu-le n sus, peste genunchi.
El o atinse. Da, bineneles. Aa cum voia ea.
Aa cum el voia. i trecu minile peste rotunjimea
elegant a picioarelor i peste nodul de la jartiere.
Mngie pielea mtsoas de deasupra ciorapilor.
Ea se nfior.
Ea i ridic minile, i el se ls prins. O ls
s-l trag n jos peste ea. Ea l srut flmnd, i
el rspunse tot la fel. El se drui dorinei i
promisiunii unui srut ce prea venic. Alung orice
altceva din minte i tri doar n gustul, mirosul i
atingerea ei. Ddu fru liber fierbinelii din adncul
lui i nerbdrii nevoii fizice.
O srut n timp ce i desfcea nasturii de la
pantaloni.
O srut n timp ce i ddea la o parte hainele
i lenjeria. i simi mna cum se mica jos n faa
corpului su i i inu gura pe a ei, pentru a se opri
s strige atunci cnd ea l atinse.
O atingere de nesuportat.
Ezitant, cu degete uoare. Excitarea era
nemiloas.
- Charlotte, te rog, mormi el pe gura ei.
Degetele ei se strnser n jurul lui.
Dulce Afrodita i toate zeitile, mari i mici."
Asta era... era...
l strnse, devenind mai ndrznea. Degetele
ei subiri alunecau n sus i n jos, explorndu-i
mdularul.
Poate c ar fi putut s se opreasc dac n-ar fi
fost asta.
N-avea s tie niciodat.
Ea l mngia, i el trebuia s fac la fel ca ea.
Trebuia s-o excite spre aceeai culme a nebuniei
unde l adusese ea.
El i strecur mna spre triunghiul miraculos
de catifelat dintre picioarele ei. O simi pregtit i o
mngie, intenionnd - dac mai avea vreun pic
de minte pentru aa ceva - s-o satisfac cu mna.
Dar ea trase iute aer n piept la atingerea lui i
se frec de mn. i...
- Da, spuse ea. Te vreau, da.
i aa dispru ultima lui legtur fragil cu
gndurile contiente i cu realitatea. Aa dispru
ultima rmi ncordat de raiune.
Te vreau.
Da."
El i ridic picioarele, i ea i le nfur n jurul
oldurilor lui. Minile ei l apucar de brae.
El o mngie, o deschise i se mpinse n ea.
Ea gfi. El se opri, scrnind din dini i
fcnd apel la ultima urm a voinei sale. Ea l
strnse i mai tare.
Apoi ea se lipi de el.
n acea clip, el fu terminat.
Se mpinse, i ea l primi cald i cu bucurie,
muchii ei mpin- gndu-se n el ca o inim
pulsnd. Inima lui btea cu ea, mai tare i mai
repede.
Asta era ce voia el, tot ce voise vreodat.
Ea, a lui.
O mbri i o inu strns.
Ea era a lui i n-avea s-i mai dea drumul. O
inu, n vreme ce se micau mpreun, cu plcerea
ce-i cutreiera pe amndoi, condu- cndu-i. O inu n
timpul ultimului asalt slbatic spre culmi. O inu
strns, foarte strns, cnd el termin i ea nc
fremta lng el. O inu strns, nemicat, cnd n
cele din urm ea se liniti i se prbui lng el.
-A fost o nebunie.
Vocea lui rsun ncet lng capul lui
Charlotte.
Ea plutea nc n acel moment de dup,
savurndu-l.
Sttea acolo, ameit de fericire, pe cnd el o
sruta pe tmpl. Apoi, se desprinse de ea, i
minile lui - magicele lui mini - i nchiser
corsajul.
Ea era nc fermecat, ameit, plutind.
- Charlotte, spuse el.
Ea l privi, se uit n ochii lui aurii.
- Da, zise ea.
-Trebuie s ne mbrcm.
- Da, spuse ea.
El i mpinse batista n mna moleit.
-Ah, spuse ea i reveni pe pmnt.
Se uit n jur i n jos la ea nsi i la el, cum
i trgea pantalonii pe el i i bga cmaa
nuntru. Cu faa nfierbntat, ea se cur i i
trase n jos fustele. i aminti c le ridicase,
oferindu-se asemenea celei mai neruinate dintre
trfe.
-Asta nu trebuia s se ntmple, spuse el.
-tiu, zise ea. nghii. Nu-mi pare ru. A fost...
a fost... i cut cuvintele, dar nu gsi nici unul.
Nici nu tiam c ar putea fi aa.
- Nici eu, spuse el.
Ea i ridic privirea spre el, temndu-se s-i
caute ochii, dar neputnd s se opreasc din a-i
cuta.
- Serios? Nu, spui asta s m faci s m simt
mai bine, dar nu-i nevoie, pentru c...
- E diferit, spuse el. Noi doi. E complet altceva.
Doar atta tiu. Am vrut s ne oprim nainte s
ajungem aa departe. Nu m-am ndoit nicicnd c o
s pot. i totui, poate c n-am vrut, pentru c eu
nu am nfrnat pe nici unul din noi. Cred... poate...
Se ncrunt, i ea vzu cum pe pomei i apare
roeaa. Am prins... drag de tine.
Ea voise fericire, i el i-o druise. Crezuse - n
msura n care putea crede - c voise bucurie
fizic, s fie atins, srutat aa cum erau alte
femei. Dar el i druise mai mult dect ateptase,
mai mult dect sperase. Totul fusese pe furi, da, i
poate n grab, la fel cum se ntmplase la cele
cteva ntlniri amoroase ale ei cu Geordie Blaine,
dar de data asta nu era la fel, nici pe departe.
-Am nceput s prind drag de tine, spuse ea. n
ciuda celor mai bune intenii.
- M ndoiesc c s-ar fi putut ntmpla altfel.
- Probabil c nu.
-Dar s-a ntmplat, spuse el. i trebuie s
vorbesc cu tatl tu i s-i spun c vrem s ne
cstorim.
Simi n ea o tulburare nebuneasc: o
tresltare de bucurie, apoi un sentiment copleitor
de nfrngere, de dezndejde.
- Nu poi, spuse ea.
-Trebuie, zise el.
-Tatl tu, spuse ea. Cum rmne cu tatl tu
i cu hotrrea ta de a te afirma? Nu m poi lsa
s distrug asta.
- Eu n-o s te distrug pe tine, spuse el.
Onoarea ta e mai important dect mndria mea.
-Onoarea mea, spuse ea, fr a-i mai putea
ascunde amrciunea din glas. Ce onoare?
-Tu eti... ai fost... cea inocent, nu eu.
- Nu sunt inocent, spuse ea. N-ai observat?
- Ce spui tu, c n-ai himen? Asta vrei s spui?
N-am fost prea atent.
- Nu sunt inocent, insist ea.
Nu m face s-o spun."
-Ai douzeci i apte de ani, spuse el. Himenul
poate fi destul de fragil. i tiu sigur c fetele
crescute cu indulgen nu se supun ntotdeauna
regulilor.
ntotdeauna am fost o la. Aceeai la ca
atunci cnd puteam alege i aveam o ans..."
Charlotte putea acum alege i avea o ans.
S fac ce? S mint? S se mrite cu
brbatul sta care era pregtit s-i sacrifice
mndria pentru a-i proteja aa-zisa onoare? Ce
fericire ar putea exista ntr-o cstorie bazat pe o
minciun?
Se ddu jos de pe birou.
-Vreau s spun, zise ea cu grij, c nu eti
primul.
Tcere. Se sili s-i ntlneasc privirea, se
resemn s vad furie, dezgust. El doar i nclin
capul ntr-o parte i o privi ntrebtor.
- S-a ntmplat de curnd? ntreb el.
- N-nu, zise ea. i ddu seama c-i frmnta
minile. Le potoli i le inu strns, ndoite pe talie. A
fost cu mult timp n urm.
-Ah. nc o pauz. Sunt al doilea?
-Ce?
-Al doilea? repet el.
Putu doar s clipeasc spre el. Doamne sfinte.
El se gndea. Analiza.
- Da, spuse ea. Tu eti al doilea.
-i-ai ngropat inima n mormntul iubitului
tu?
-Nu, cu siguran nu, spuse ea.
- Ori ai jurat credin pn la moarte sau aa
ceva?
- Nu, bineneles c nu.
- Pi atunci mai bine ar fi s ne cstorim,
spuse el. Poi lsa nsrcinat o fat indiferent dac
e virgin sau nu.
Ea se retrase cu un pas. Nu asta. La asta nu
se gndise. Nici prima dat nu se gndise la asta.
Pe atunci, era netiutoare. Acum, nu mai era. Dar
cum era s gndeasc? Era toat doar tumult i
tulburare.
El se apropie, i ea vzu inteligena ascuit n
aciune, privirea de oim.
- Spune-mi, zise el. Spune-mi ce este. tiu c
trebuie s fie ceva ngrozitor, altfel mi-ai fi spus
deschis. Ne spunem pe fa unul altuia tot ce
gndim, nu-i aa? Azi i-am zis ce n-a fi spun
nimnui altcuiva.
Si ea i vorbise asa cum n-ar fi vorbit nimnui
altcuiva. O fcuse nu numai azi, ci n attea
rnduri, poate chiar de la bun nceput. ncercase s
se prefac cu el aa cum fcuse cu alii, dar nu-i
reuise niciodat. Cu el, spunea tot ce avea pe
suflet. Era relaxat n prezena lui, mai mult dect
fusese vreodat pn acum cu orice alt brbat.
Nu se putea preface.
Ochii i se umplur totui de lacrimi i inima i
bubui, i o coplei ruinea, ca o fierbineal, cald
i rece n acelai timp.
-Am avut un copil, spuse ea.
Niciodat n toat viaa lui nu se strduise mai
mult ca acum s par calm. Nici mcar n prezena
tatlui su nu-i simise inima bu- buind de s-i
sparg pieptul.
i era ruine c-i pierduse controlul, ruine c-
i distrusese viitorul. Dar o dorea.
O dorea ndeajuns nct s suporte
perspectiva confruntrii cu tatl ei.
V-am dezvirginat frumoasa fiic. Acum e
nevoit s se mrite cu mine."
Totui, Darius ar face-o. Ar suporta mnia i
dezamgirea lui Lord Lithby, precum i pierderea
respectului su.
Ar suporta i dispreul tatlui su.
Ceea ce nu era sigur c ar putea suporta era
s-o fac nefericit, s-o fac s regrete ce se
ntmplase., pentru tot restul vieii ei.
Patru cuvinte fcuser ca universul s se
schimbe, cu totul.
Am avut un copil."
El o lu pur i simplu n brae i o atrase spre
el.
Acum nelegea. Prea s priceap totul. Cu
acele patru cuvinte, toate elementele enigmei se
aezau la locul lor.
Era o povar ngrozitoare pentru orice femeie,
i o purtase de una singur, n cea mai mare parte.
Cu siguran primise ajutor pentru a ascunde
problema, cci fusese uimitor de bine ascuns. Nu
auzise nici o oapt, i asta era rar n aezrile de
la ar unde toat lumea tia totul despre toat
lumea i secretele conacului erau ndeobte bine
cunoscute de toi.
Cu toate astea, era secretul ei, durerea ei - i o
povar grea.
i aminti schia mamei cu copilul i durerea pe
care o percepuse atunci.
- mi pare ru, spuse el. mi pare ru.
Ea plnse, linitit, cu suspine puternice ce-i
zguduiau corpul.
- mi pare ru, repet el. mi pare ru.
O inu, n vreme ce ea plngea i o inu i apoi,
cnd, treptat, se potoli.
- Nu sunt b-bun, spuse ea, cu vocea nbuit
de haina lui. N-am onoare. Sunt o ipocrit i o la.
Mi-am dat copilaul imediat ce s-a nscut. N-o s
m iert niciodat.
-Ai spus c a fost cu mult timp n urm, spuse
el, mngindu-i spatele. Pe atunci, erai prea
tnr.
-Aveam ai... aisprezece ani cnd l-am
cunoscut, zise ea. Se ddu napoi i i scotoci
fusta, gsind o batist cu mult dantel i prea
puin estur de folos, cu care i terse totui
ochii, nasul. Geordie Blaine. Era ofier. Aa chipe
n uniform. Att de amabil i nelegtor - sau aa
am crezut. Dar, pentru el, am fost doar o cucerire.
M-a avut i m-a prsit i, n cele din urm, a fost
omort. ntre timp, am rmas nsrcinat, i nici
mcar n-am tiut, aa naiv eram - eu care
crescusem la ar. Dar Molly a ghicit i i-a spus lui
Lizzie, i eu nu le-am dat voie s-i zic tatlui meu.
M-au luat n Yorkshire, spunnd c eram bolnav i
c aveam nevoie de o schimbare de aer. Aproape
c am murit la natere, mi-au spus. Nu-mi aduc
aminte prea multe, cu excepia faptului c mi
doream s fi murit. Dup aceea, am fost bolnav
pentru mult vreme.
Bolnav de vinovie i de durere, era sigur de
asta, ceea ce ar fi agravat orice vtmare fizic sau
boal. Aa-zisa boal debilitant de care vorbea
lumea n cazul ei fusese, foarte probabil, o
depresie.
i ddu la o parte de pe obraz o uvi de pr
mtsos.
-Trebuie s vorbim mai n detaliu despre asta,
spuse el. Mult mai n detaliu. Dar nu e momentul
potrivit. Am fost singuri, n spatele unei ui nchise,
mult mai mult dect se cuvine. i aa lucrtorii i
servitorii o s brfeasc. O s-i spun doar att: Nu
putem schimba trecutul. Putem doar s facem tot
ce ne st n putin n prezent. Pentru moment, cel
mai bine ar fi s ne cstorim.
- Nu pot, spuse ea. N-o s te las s renuni la
tot ce-i important pentru tine fiindc am fost
neglijeni o dat.
- Eti important pentru mine, spuse el.
- Dar sunt motenitoare, spuse ea. Am o
grmad de bani. Ai spus mai nainte...
-Asta a fost nainte.
- Dar vreau s faci ce intenionai s faci, insist
ea. Vreau s refaci Beechwood. Am fost aa
emoionat cnd am neles ce provocare mare ai
acceptat. Am fost aa... mndr. Nu te poi nsura
cu mine - cel puin nu nainte s termini ceea ce i-
ai propus s faci.
- E absurd, spuse el i dac eti nsrcinat?
- O s tiu n dou sptmni, spuse ea. Dac
sunt...
Apoi, nepeni.
Auzise i el. Voci ce se apropiau, uor de
recunoscut. Lady Lithby. Menajera.
Darius se grbi nspre u i o deschise. Apoi
spuse, asigurn- du-se c vocea lui se auzea pe tot
culoarul:
- Dac stau i m gndesc, Lady Charlotte,
prefer s pstrez biroul. M-am ataat sentimental
de el.
Avea nevoie de alt ocazie pentru a vorbi cu
Lady Charlotte, dar n-avea s i se ofere n acea zi
la Beechwood. Acum, c doamna Endi- cott era
instalat ca menajer, Lady Lithby rmnea rar
dup orele amiezii. Aveau de pregtit o petrecere,
i, dei ea nu se prea sinchisea de asta, Darius era
perfect contient de faptul c nu era o petrecere ca
oricare. Ea i Lord Lithby contau pe aceast
petrecere pentru a aranja viitorul lui Lady Charlotte.
Crema burlacilor din Marea Britanie avea s fie
prezent acolo. Darius nu se gndise prea mult la
asta pn n clipa de fa. O avusese pe Lady
Charlotte mai mult sau mai puin doar pentru sine.
Singurul rival de care tia era Morrell, i, de vreme
ce ea nu prea s tie c era un rival, Darius se
gndise la fel de puin la colonel ca la toi ceilali. n
orice caz, cstoria era ultimul lucru care s-i
ocupe mintea lui Darius.
Asta nainte.
Acum, exista posibilitatea ca ea s fie
nsrcinat cu copilul lui. Dac o lsase
nsrcinat, trebuia s se mrite cu el, fie c-i
plcea, fie c nu.
Dac nu-i plcea, trebuia s se mrite cu el
oricum.
Era un brbat inteligent. N-avea nevoie de zile,
sptmni sau luni ntregi pentru a nelege ce
srea n ochi: ea era diferit, i el inea la ea, inea
foarte mult la ea.
Provocarea era s-o determine s se mrite cu
el i s se asigure c-i surdea ideea. Provocarea
era s i demonstreze c, mritn- du-se cu el, nu
fcea o greeal. Trebuia s-i dea un rgaz - i
putea folosi i el acel rgaz
Pn cnd sosise trsura doamnelor, el
analizase problema i se hotrse cum s
acioneze.
Le nsoi pn la trsur. Cnd se pregtea s
nchid ua dup ele, spuse:
-Trebuie s-l caut curnd pe Lord Lithby.
Lady Charlotte fcu ochii mari.
- Capre, spuse Darius. M gndeam s-mi iau
nite capre i voiam s-i cer sfatul.
- n cazul sta, vino la cin n seara asta,
spuse Lady Lithby. Va fi mult mai bucuros s
vorbeasc despre capre dect s ne asculte
discutnd despre aranjamentele de organizare a
locurilor la mas sau despre cele de dormit.
Domnul i doamna Badgely vor fi i ei acolo. O s-i
faci un serviciu.
Reedina Lithby, n acea sear
Darius nelese curnd c Lady Lithby nu-i
spusese dect adevrul. Cina din seara aceea era,
hotrt lucru, un soi de prob, i nsui zmbetul
amabil al lui Lord Lithby prea forat. Domnul
Badgely i ddea nainte cu invitaii de la petrecere
- un ofier de marin care ntmpltor fusese n
armat odat cu nepotul lui -, i doamna Badgely
era nc i mai obositoare, oferind nesfrite sfaturi
nedorite despre felul corect de a duce la bun sfrit
o petrecere.
sta era, fr ndoial, motivul pentru care
Lord Lithby nu se grbea s se ntoarc lng
doamne, aa cum fcea de obicei. n schimb,
brbaii zboveau bndu-i vinul. n mod obinuit,
Darius prefera aceast parte a cinei. Discuiile ntre
brbai, chiar i cele ntre brbai bei, erau de
obicei mai interesante dect vorbria femeilor.
In seara aceasta ns, era nerbdtor s se
alture doamnelor n salon, i poate c nu
acordase destul atenie observaiilor lui Lord
Lithby despre capre, aa cum ar fi trebuit.
Odat ajuns acolo totui, ocazia pentru Darius
sosi mai repede i mai simplu dect se ateptase.
-Hai s ascultm nite muzic, te rog,
Charlotte, spuse Lady Lithby. Sunt sigur c domnii
s-au sturat de decoraiuni i aranjamente florale i
de cine anume se va simi lezat i din ce cauz.
-Cu plcere, mam vitreg, spuse Lady
Charlotte. Domnule Car- sington, poate m vei
ajuta s aleg ceva pentru a calma nervii delicai ai
domnilor.
-As fi ncntat.
Veni alturi de ea la pian.
-Ai rmas mult vreme n sufragerie, i opti
ea, n timp ce frunzrea partiturile. Te rog s nu-mi
spui c domnul Badgely a adormit lng paharul de
vin i tu ai folosit ocazia pentru a vorbi cu tata
despre noi.
- Eti extrem de obosit, altfel nu i-ai fi
imaginat aa ceva, spuse Darius. M-am gndit la
ce mi-ai spus. Grijile tale sunt mai mult dect
rezonabile, i m-am hotrt c ar fi cel mai bine s
lsm petrecerea peitorilor s se desfoare aa
cum s-a plnuit.
Ochii ei mari i albatri se fcur i mai mari.
- Te-ai gndit? Ar fi mai bine?
- Din dou motive, spuse el. Mai nti, la
sfritul petrecerii, o s tii sigur dac eti sau nu...
El se uit n jur, dar ceilali preau adncii n
conversaiile lor. nsrcinat. n al doilea rnd... n
cazul n care nu eti i dac pn atunci n-o s
reuesc s te conving c eu sunt cel mai potrivit
pentru tine, atunci va trebui s accept nfrngerea.
Ea se uit la el ca i cum nu prea tia ce s
cread.
- Ce atent ai aranjat totul.
- Nu putem fi amndoi micai sentimental,
spuse el. Unul din noi trebuie s fie calm i obiectiv.
- Dar unde e muzica? strig doamna Badgely.
Ct de dificil e s alegei?
- Sunt de acord, domnule Carsington, spuse
Lady Charlotte mai tare. Beethoven e prea...
slbatic pentru o mic sindrofie de dup cin. n
orice caz, talentele mele nu se ridic la nivelul lui.
Apropo, o s avem nite muzicieni talentai care vor
cnta la petrecere. Din Londra.
-Eu, dac a fi n locul dumneavoastr, a fi cu
ochii pe ei, Lord Lithby, spuse doamna Badgely. Cu
attea tinere doamne sensibile n cas.
-Am ncercat s in seama i de sentimentele
tatlui tu, spuse Darius acoperit de prelegerea
doamnei Badgely despre artitii profesioniti i
predilecia lor pentru a duce domnioarele inocente
pe drumul pierzaniei. O s-i fac plcere s cread
c planul lui a mers. n plus de asta, petrecerea o
s-mi ofere ocazia s i fac curte aa cum se
cuvine.
- Nu i se pare ridicol? ntreb ea.
- Dimpotriv, mi se pare crucial, spuse el. Am
procedat cu asta de-a-ndoaselea - te-am sedus mai
nti, n loc s-i fi fcut curte. Dar n-am tiut, vezi
tu...
-Nu poi da gre niciodat cu Haendel, strig
doamna Badgely.
-l ursc pe Haendel, opti Lady Charlotte.
-l ursc pe Haendel, mormi Darius n acelai
timp.
Se uitar unul la altul cu buzele strnse,
abinndu-se s nu rd.
- Mulumesc, doamn Badgely, spuse Lady
Charlotte. O propunere excelent.
- i place orice sun a muzic bisericeasc,
opti ea. Moie la fel cum face la biseric. Imediat
ce se termin, se pune pe vorbit.
Lady Charlotte interpret Haendel, i doamna
Badgely se comport dup cum se anticipase.
Cnd muzica se termin, soia parohului
monopoliz din nou zgomotos conversaia.
-Ai dreptate, murmur Lady Charlotte, n
vreme ce se prefcea a se uita la alte partituri. Unul
din noi trebuie s fie logic, i eu nu pot fi. Sunt
prea... emotiv. Mulumesc. Foarte amabil.
Nu fusese nici pe departe destul de amabil.
Erau attea de spus. Dar nu putea s spun nimic
acum, printre pauze, n vzul tuturor. Va trebui s
aranjeze o alt ocazie.
Duminic, 7 iulie
- Nu pot s cred c faci asta, spuse Charlotte.
-Nici eu, zise domnul Carsington. Nu-mi pot
aminti ultima ocazie cnd am clcat pragul unei
bisericii. N-am neles niciodat logica religiei.
-Totui, ai venit, spuse ea.
-Trebuie s vorbim ntre patru ochi, zise el.
Asta era prima ocazie.
Ea i Lizzie nu merseser cu o zi n urm la
Beechwood pentru c smbt era ziua rezervat
de Lizzie pentru primirea rapoartelor menajerei,
aprobarea meniurilor pentru sptmna urmtoare
i rezolvarea corespondenei.
Charlotte nu se ateptase s-l vad pe domnul
Carsington pn luni. Petrecuse dou nopi
nelinitite, gndindu-se dac a fcut ceea ce
trebuia neacceptnd pur i simplu cererea lui.
Dar acum, pe cnd el mergea lng ea, aa
calm i complet ncreztor, era sigur c procedase
bine.
Plnsese pn adormise vineri noaptea,
gndindu-se la buntatea lui, la alinarea i
uurarea pe care le simise dup ce i fcuse acele
mrturisiri i el o inuse pur i simplu n brae.
Nu putea rsplti buntatea n detrimentul
mndriei i al reputaiei lui.
Dac se cstoreau n grab, lumea avea s
vorbeasc. Lui poate c nu-i psa, dar ei da, din
cauza lui. Nu putea suporta s-l cread cineva
vntor de avere. Nu putea suporta ca tatl lui s
presupun c a ales calea cea mai uoar.
Acum totui, prea hotrt s dea cale liber
brfelor.
Pentru c biserica se gsea la mic distan
de reedina Lithby, Lord i Lady Lithby preferau s
mearg pe jos pn acolo, dac era timp frumos.
Acum, se ndreptau spre cas, destul de departe n
faa lui Charlotte i a domnului Carsington pentru a
fi vizibili, dar a nu auzi totui discuiile celor doi.
-Sper c-i dai seama c i-ai bgat idei n cap
tatlui meu, spuse ea. Sper c eti contient c
ntregul sat o s vorbeasc de asta. E ca un soi de
declaraie s te plimbi cu o doamn dup slujb.
- tiu, spuse el. Dei n-am petrecut prea mult
vreme n nalta societate, mi sunt foarte bine
cunoscute practicile curtrii. Au auzit de
nenumrate ori cum se proceda pe vremea bunicii
i cum s-au curtat prinii mei i o rud sau alta.
Aud toate brfele.
-Atunci, de ce nu ai ateptat o ocazie mai puin
public? ntreb ea.
- Pentru c i fac curte, spuse el. Nu vd nici
un motiv logic s fac un secret din asta. Totui, nu
sta a fost principalul motiv pentru care am venit
azi aici. Ai spus ieri c n-o s te poi ierta niciodat.
Ai rostit multe vorbe aspre despre comportarea ta.
E o povar nemiloas de purtat. Nu pot simi ceea
ce simi tu. Nu sunt femeie. N-am dat natere
niciodat vreunui copil. Dar, pentru c nu sunt, am,
sper, ceva de oferit, ceea ce o femeie nu poate
oferi. Poate c un alt punct de vedere. Nu tiu
exact ce trebuie fcut, dar vreau s ncerc, n orice
fel pot, s te ajut s-i gseti pacea. i lu privirea
de la ea, uitndu-se la perechea din faa lor. Lizzie
privi n spate, zmbind. Intenionez s-i fac curte,
da, continu el. Dar, n zilele care vor urma, sunt de
asemenea hotrt s gsesc un mod de a-i uura
inima.
Ei i lu o clip s rspund, pentru c inima
despre care vorbea el era aa plin.
-Eti un om ocant de cumsecade, spuse ea n
cele din urm. Schi un surs. Poate c mai bine
a spune da i am termina odat cu asta. N-am
avut niciodat vreo problem s rezist ademenirii
brbailor - cel puin nu de atunci, de la acea prim
dat -, dar atta buntate m copleete.
- Nu, eu vreau un da din inim, spuse el. Fr
ntrebri, fr ndoieli. Sunt hotrt s te fac s
crezi c viaa va fi pustie... absolut insuportabil
fr mine.
Atunci, ea rse, cum s se poat stpni?
Nu-l vzu pe tatl ei c se uit napoi i c
apoi se uit spre mama ei vitreg i schimbar
zmbete atottiutoare ntre ei.
Nu vzu nici cum stenii schimbau priviri ntre
ei i nu auzi discuiile. tia c o s fie brfe i avea
i idee cam ce puteau spune.
N-avea nici o bnuial despre pericol.
l vedea doar pe brbatul nalt i puternic de
lng ea, i tot ce nelegea era uurarea din inima
ei pe cnd mergea lng el.
Duminic noaptea
-Ce a fcut el? ntreb colonelul Morrell cu
mna crispndu-i-se pe paharul de whisky. .
-A nsoit-o pe Lady Charlotte dup slujba de
astzi, spuse Kenning.
Colonelul Morrell arunc paharul nspre
grtarul emineului. Se sparse. Kenning nici nu
clipi.
- Mai adu-mi unul, spuse ncet stpnul lui.
Servitorul fcu aa cum i se poruncise.
-Nici mie nu mi-a venit s cred, sir, cnd am
auzit, spuse el. Toat lumea vorbea despre asta. S-
au fcut i pariuri. Lumea spunea c o s fac
strigrile duminica viitoare i c petrecerea se va
sfri cu o nunt, dac n-o s nceap cu una.
Tot timpul sta - aproape un an - de cnd o
observa, o studia, plnuind, plnuind atent cum s-i
ctige ncrederea. Tot acest timp, suportnd
sarcasmul unchiului su i criticile i cicleala: Ce-
i trebuie att timp? Mocie-te mult, i un tip mai
ndrzne i mai iste o s i-o nface chiar de sub
nas. Mai bine ai face s gseti o fat mai uor de
mulumit; nu eti bun de asta".
Acum era ca i cum ea declarase c avea s
se mrite cu Don Jua- nul sta de fiu neisprvit al
lui Lord Hargate.
Nu ea era de condamnat. Genul sta de lucruri
se ntmpl, din nefericire, tot timpul.
Ea i pierduse minile, asta era tot.
Nu pentru prima dat.
Dar nu era vina ei. Era femeie. Chiar i ea,
deosebit cum era, avea slbiciunile unei femei.
Nu era suprat pe ea.
Ea era n pericol, ntr-un mare pericol.
Colonelul Morrell va trebui s-o salveze de ea
nsi.

Capitolul 12

Luni, 8 iulie
Darius fix cu privirea hrtia din mna lui. Era
ngrijit nfurat, cu scrisul de mn clar i
ordonat, cu cifrele ct se poate de uor de citit.
Era lista cheltuielilor pe care i ceruse lui Tyler
s i-o aduc.
-Ar fi fost mai ieftin s trimii biatul la Eton,
spuse Darius.
Tyler i suci apca n mini.
- Cocoana mea ine socotelile, sir, spuse el. mi
spune c biatului i rmneau mici hainele la fel
de repede pe ct putea ea s le fac. Fetele i
ddeau una alteia hainele, aa c nu costa mai
mult s mbraci ase fa de una. Dar el cretea
aa repede, i, s fim cinstii, nu poate s poarte
lucruri de fat, nu-i aa? Oricum, nici c putea s
poarte ceva din nclrile lor, cu picioarele lui mai
mari dect ale fetei mele mari. A vrea s vedei
cum mnnc. O s fie dintre cei mari, zice
cocoana mea.
Se prea c muierea lui se pricepea tare bine
la cifre. N-avea nici o problem cu cifrele mari.
Darius presupunea c suma nu era
exorbitant. Necazul era c nu tia unde s
gseasc bani pein acum, aa cum cerea
cocoana4.
-Cum rmne cu banii pe care i ctig
prinznd oareci? ntreb Darius. Purchase mi
spune c biatul a ctigat pn la zece penny pe
zi.
- Da, sir, dar, ct vreme prinde oareci pentru
dumneavoastr, eu pierd ajutorul lui. Dup aia, o s
trebuiasc s colesc un alt biat, nu-i aa? i ca
s nu mai zic ct de mult o s-mi trebuiasc s
gsesc unul. Am cutat, dar, aa cum tii, sir,
mare parte din ei nu fac doi bani. S nu mai zic c
cocoana trebuie s zic da ori ba - din cauza
fetelor, tii dumneavoastr. Nu vreau vreun ho
sau ticlos i de-alde tia s triasc sub acelai
acoperi cu fetele mele.
Darius tia c nu era uor s gseti orfani
sntoi i doritori. Cu toate astea, era sigur c cei
doi Tyler exagerau cifrele i fceau totul mai
complicat, pentru c pur i simplu vzuser o
ocazie de care s profite. Sau, n orice caz,
cocoana" vzuse.
-O s vorbesc cu administratorul meu, spuse
Darius.
Ct vreme era n Altrincham, avea s-i fac o
vizit i doamnei Tyler.
Darius se ntoarse la Beechwood trziu, cu o
durere de cap. Vizita lui o suprase pe doamna
Tyler, i, cnd era suprat, vocea ei ajungea la
nivelul unui ipt. Pentru c era un gentleman i
patronul brbatului ei, nu putea s se roiasc la
el, aa c, n schimb, se r- oise la fetele ei:
Termin cu tuitul la, Sally! Fii atent ce faci cu
verdeaa aia, Annie! Fii atent la gleata aia, Joan!
Stropeti cu ap peste tot!"
i aa mai departe.
Fetele ipaser la fel, aprndu-se. Femeia
rcnise la ele s nu ndrzneasc s le rspund
prinilor.
Era uimitor cum de Tyler sttea nc bine cu
auzul.
Fcnd abstracie de rcnete, la urma urmei,
nu era un loc ru pentru un orfan. Pip mnca
mpreun cu familia, n loc s atepte rmiele de
la masa lor, aa cum era cazul multor biei n
situaia lui. Dormea n buctrie, nu ntr-un dulap
sau ntr-o pivni umed. Nu-l mbrcau n zdrene.
Oricare ar fi fost defectele doamnei Tyler, se
mndrea cu gospodria ei. Toi de sub acoperiul
ei - inclusiv un ucenic modest - erau hrnii i
mbrcai cum se cuvenea i tiau ce-i spunul", i
spusese ea lui Darius.
Cu toate astea, era un pas napoi fa de
gospodria domnului Welton. Viaa cu familia Tyler
nsemna fr coal, i asta, descoperise Darius n
timpul ultimei cltorii la Salford, l suprase pe
biat, dei voia s dea impresia c nu-i psa.
Va trebui s-l trimit la coal", se gndi
Darius, clrind pe drumul spre cas. Sau asta,
sau s preia rolul domnului Welton i s-l
coleasc el nsui pe biat.
coala era mai bun. Un biat trebuia s fie n
compania altor biei. Necazul era c, pentru asta,
trebuia s plteti. Aa cum stteau lucrurile,
Darius trebuia totui s gseasc bani pein s le
plteasc celor doi Tyler pentru ntreinerea lui Pip.
Poate c doamna Tyler l socotea pe biat piaz
rea, dar nu avea de gnd s renune la nelegerea
de ucenicie pn cnd nu era despgubit - n bani
pein - pn la ultima lescaie pentru tot ce i
dduser i pentru fiece minut petrecut cu el.
Darius i analiz veniturile pentru a suta oar,
apropiindu-se de grajduri. O serie de strigte i de
ipete l scoaser din reveria matematic.
Se grbi spre sursa zgomotului. La mic
distan de grajduri, vzu doi biei rostogolindu-se
prin praf, crndu-i pumni unul altuia.
- Bastard cu ochi ciudai ce eti!
-Tu o s ari ciudat cnd o s-i sparg nasul!
- M-ta-i o curv!
-Tac-tu se culc cu oile!
-Scula Iu tac-tu a czut de la sifilis!
- Bunic-ta a dat sifilis la toat marina
britanic!
Darius desclec repede, se ndrept spre
combatani, i nfc i i despri.
Ei continuar s se avnte unul spre cellalt,
fr rezultat, n vreme ce i aruncau fr ncetare
insulte.
Darius i ridic de la pmnt i i scutur pe
amndoi.
- Destul! spuse el.
Nu ridic vocea. Niciodat n-avea nevoie s
ridice vocea.
Bieii tcur. i ls jos, dar nu le ddu
drumul. Se uit nspre Pip, care avea nasul plin de
snge, i n curnd urma s aib i un ochi vnt.
- N-a auzit niciodat de William Cuceritorul,
spuse Pip. E un fiu de cea afurisit i ignorant.
-Destul, spuse Darius.
Se uit la cellalt biat, care avea i el nasul
plin de snge.
- Cine eti?
- Rob Jowett, sir.
Se prea c Rob suferise cel mai tare de pe
urma btii. Nu numai c ochiul era pe cale s se
nvineeasc, dar i falca ncepea s se umfle.
Darius i ddu drumul.
- Du-te acas, Rob, spuse el.
-Camera Lorzilor e plin de bastarzi ca el...
zicea sta, spuse el indignat. Asta-i trdare, nu-i
aa?
-Nu e, i n-am zis c e plin, spuse Pip cu
dispre. Am spus c unii erau. La timpul trecut.
Bnuiesc c n-auzi mai bine dect poi da cu
pumnii.
-E destul, spuse Darius. Rob, du-te acas. Pip,
vreau s vorbesc cu tine.
Rob plec, strmbndu-se la Pip peste umr,
pn cnd nu se mai vzu. Cnd dispru, i Pip nu
mai avu pe nimeni la care s se strmbe, Darius
spuse:
- Ce-a fost asta?
-El e la fel de mare ca mine, sir, spuse Pip.
Nu-i greit s loveti pe cineva la fel de mare ca
tine.
- Ce-a fost asta?
- E aa ignorant, spuse Pip, uitndu-se n
direcia n care plecase Rob. A spus c Daisy e
urt.
i terse sngele de la nas cu mneca
jachetei.
Oh, doamna Tyler avea s fie foarte ncntat
de asta.
-Unde-i Daisy? ntreb Darius.
-Am adus-o napoi. Vor s-o aib la reedina
Lithby cnd Lady Lithby ajunge acas de aici, i,
zilele astea, doamnele pleac acas pe la amiaz.
- n cazul sta, Rob n-a ncercat s-o loveasc
pe Daisy, spuse Darius. Doar a zis c nu arat
frumos. i l-ai lovit pentru asta?
Pip scutur din cap.
-Ah, nu, sir. Mai nti, am ncercat s m
neleg cu el. Mai nti, am spus c e buldog i c
aa arat ei. n afar de asta, cum poi s spui
dac un animal e urt sau nu, doar dac nu cumva
e diform? i el a spus c eu sunt diform, i eu am
spus c nu sunt - aa cum ai spus dumneavoastr.
Am spus c ochii mei sunt specifici. i el mi-a spus
c-mi dau aere pentru c am fost un celu al
doamnelor de la reedina Lithby, ntocmai precum
ceaua. i eu am spus c doamnele au fost
politicoase cu mine pentru c aa sunt doamnele -
politicoase -, nu c m ateptam ca el s tie
despre politee mai mult dect tie diferena dintre
timpul prezent i timpul trecut. i el a spus c ochii
mei sunt ciudai i asta pentru c mama era o curv
sifilitic. i atunciy l-am pocnit. Se uit n direcia n
care plecase Rob i surse - un zmbet
inconfundabil de satisfacie.
Zmbetul acela.
Darius cunotea zmbetul acela.
Dar nu.
Dispru atunci cnd privirea biatului reveni,
foarte serioas, spre Darius.
-A trebuit s-i apr onoarea, nu-i aa, sir?
spuse el.
Onoarea mamei lui.
Mama pe care n-o vzuse niciodat, pentru c
ea renunase la el pe cnd era prunc.
Un prunc abia nscut?
Poate, dar nu acelai nou-nscut.
O coinciden, asta era tot.
- Sir? spuse Pip. Am dat de belea?
- O s dai de o mare belea dac o s te ntorci
la doamna Tyler artnd aa, spuse Darius. Mai
bine i-ai bga capul sub pompa de ap. i mneca
jachetei. Unde i-e apca?
Putiul se uit n jur, o gsi i o nfc.
apca.
Darius i aminti felul n care Lady Charlotte
inuse aceeai apc n mn, privirea pierdut de
pe frumoasa ei fa.
i aminti comportarea ei ciudat cnd se
mpiedicase de gleat, i aminti cum Pip sttea n
faa ei, cu ochii larg deschii...
... avnd o expresie foarte asemntoare cu a
ei.
Se ntrebase ea ceea ce se ntreba acum
Darius?
Uitndu-se la prul biatului - murdar i nclcit
acum -, Darius o vzu n minte pe Lady Charlotte n
ziua n care se ncieraser pe pietri: Venus a lui
Botticelli, ud i murdar.
Vzu aceeai contradicie: frumuseea
angelic i agresivitatea mnjit.
Coinciden. i ea probabil gndise la fel. Care
s poat fi ansele, la urma urmei?
Cu toate astea, cnd se ntoarse acas, primul
lucru pe care l fcu Darius fu s revad
nsemnrile notate n decursul sptmnii trecute
despre Philip Ogden.
Se gndi la asta pe tot parcursul zilei.
Chiar i cnd sttea culcat pe pat, enervndu-
se singur n timp ce i imagina momentul cnd
Lady Charlotte avea s stea culcat lng el, n
braele lui, mintea i se rentorcea la enigm.
Pe cnd adormi, se hotr c trebuie s plece
n Yorkshire i s ncerce s-i dea de capt ntregii
poveti. Dar, mai nti, trebuia s discute cu ea.
Mari, 9 iulie
Darius aduga nsemnri celor pe care le
fcuse deja cnd doamna Endicott apru n ua
biroului.
-Dac mi permitei, sir, doamnele sunt aici,
spuse ea. Lady Lithby dorete s v vorbeasc.
nc nu se hotrse cum s abordeze
subiectul Pip cu Charlotte. tia c nu avea tact. Nu
voia s-o supere. Trebuia s se gndeasc. Ce n-
avea nevoie era s ia hotrri despre mobilier.
-Nu e cumva despre tapete, nu-i aa? nelege,
sper, c nu m poate ntreba despre tapete. Sau
draperii.
-Nu pot spune, sir, zise doamna Endicott. Tot
ce tiu e...
- Haide, domnule Carsington, doar nu i-e fric
de draperii, sper, se auzi o voce uoar i amuzat.
Doamna Endicott se ddu grbit la o parte
din u, i Lady Lithby intr, cu Lady Charlotte n
urma ei, artnd absolut angelic ntr-o rochie alb
i vaporoas.
Darius i aminti de ea cum sttuse pe biroul
de la etaj, ridicn- du-i rochia imaculat,
nestnjenit i fr inhibiii. Oft adnc ca s se
liniteasc i se ridic de pe fotoliu, mpingnd
nonalant documentele sub un registru.
- mi e foarte team de draperii, spuse el. Zic
c vreau draperii roii. Dumneavoastr m ntrebai
dac vreau purpuriu sau stacojiu. ntrebai dac
prefer brocat sau brodat. Cu franjuri sau fr. Apoi
ntrebai despre ciucuri, adug el sumbru. Este
calea rapid ctre nebunie.
Lady Lithby rse.
-Nu-i nimic de temut, spuse Lady Charlotte. E
doar despre spltorie.
- Nu tiu nimic nici despre spltorie, spuse el.
-Ne referim la cldirea de pe moie unde se
spal, spuse rbdtoare Lady Lithby. Lenjeria
murdar se adun acolo.
- Credeam c Goodbody mi-a trimis lucrurile la
splat, spuse el.
- Poate c da, ns o gospodrie are nevoie de
lenjerie, spuse Lady Lithby. Aternuturi de pat.
Crpe de buctrie. Uniformele i orurile
servitorilor i altele de felul sta. Fiind burlac, poate
crezi c e mai practic s trimii la splat lenjeria
dumitale sau s chemi o spltoreas o dat pe
sptmn. Totui, dac plnuieti vreo modificare
a situaiei dumitale... Se opri foarte scurt. Sau dac
plnuieti s primeti des oaspei, s-ar putea s
gseti c e mai convenabil s angajezi
spltorese care s locuiasc aici.
Unde dracu s gseasc el bani s plteasc
spltorese? Avea nevoie mai nti de bani pentru
Pip.
Probabil arta panicat, pentru c Lady
Charlotte spuse:
- Spltoria dumitale aproape c nu necesit
nici o reparaie. Am curat-o noi. Spltoresele pot
ncepe s munceasc acolo imediat ce vei dori.
-Am foarte multe probleme de care trebuie s
m ocup, spuse el. O s m opresc s m uit acolo
imediat ce termin aici. Dup aceea, o s cntresc
argumentele pro i contra pe drumul spre ferm.
-Asta pare cel mai logic i mai eficient mod de
a-i folosi timpul, spuse Lady Charlotte, artnd
foarte amuzat.
- ntr-adevr, n-a ndrzni s-l mai in din
treab pe domnul Carsington, spuse Lady Lithby.
Se ntoarse i iei din camer.
Darius se apropie de Lady Charlotte cnd
aceasta o luase din loc s-o ajung pe mama ei
vitreg. i atinse uor braul, s-o ncetineasc.
-Hai s ne ntlnim la spltorie peste o
jumtate de or, opti el.
- Ce s-i spun? ntreb ea.
- Orice n afar de adevr, spuse el.
i lu lui Charlotte mai mult de o jumtate de
or s scape spre spltorie, pentru c, evident,
asta trebuia s fie una dintre acele zile n care
Molly o nsoea la Beechwood. Camerista avea
destule de fcut acas, avnd grij de hainele
stpnei i supraveghind servitorii care se ngrijeau
de camerele lui Charlotte. Asemenea cameristei lui
Lizzie, i ea avea prea puin timp de pierdut pentru
a o urmri pe stpna ei la Beechwood, unde cu
siguran nu era nevoie de ea, cu toi servitorii
miunnd ca mutele.
Dar Molly venise azi, i nu era uor s scape
de ea. n cele din urm, Charlotte o trimise pe
camerist s se consulte cu menajera despre un
morman de rochii ale lui Lady Margaret pe care le
gsiser ngrmdite ntr-o lavi lng fereastr.
Discuia implica mai mult ca sigur i ceai, tia
Charlotte, pentru c doamna Endicott avea s fie
dornic s stabileasc o relaie bun cu servitorii
de vaz de la reedina vecin. n calitate de
camerist a fiicei lui Lord Lithby, Molly era aproape
de vrful ierarhiei personalului feminin, doar cu
puin mai jos dect camerista lui Lady Lithby.
n mijlocul agitaiei - lucrtori i servitori
mergnd ncoace i ncolo, ciocnind, jupuind,
curnd i aa mai departe -, fu uor s ias pe
furi din cas. S se strecoare spre spltorie era
mai dificil. Cldirea fusese ridicat mai departe de
cas dect orice alt acaret, pentru c putea mirosi
foarte urt, n special pe vremuri, cnd leia era
principalul mijloc de splat.
Cu toate astea, Charlotte cunotea de acum
destul de bine locul pentru a gsi o potec ferit.
Dac ar fi surprins, ar putea s inventeze pe loc o
scuz. Avea destul exerciiu ntr-ale minciunilor.
Nu trebuia s-l mint pe domnul Carsington.
Fr prefctorii. Fr ascunziuri. Libertatea
de a fi ea nsi.
Gndul o fcu s ameeasc.
Sau poate c era doar fericire.
Ajunse la spltorie n cele din urm i se
ntinse dup mnerul uii. In aceeai clip, ua se
ddu de perete, i o mn mare o apuc pe a ei i
o trase nuntru.
El nchise ua i o lu n brae, srutnd-o.
Pe loc, i se nmuiar genunchii. Se ag de
haina lui, rspunzn- du-i la srut cu toat fiina. Cu
el nu tia s se abin. Voia doar s stea aa.
Mirosea a proaspt. Haina lui adunase cldura
soarelui, i srutul lui era i el cald i minunat de
familiar. Ar fi putut sta aa o venicie, strns toat
lng trupul lui mare i ferm, lsndu-i mintea s
zburde, ameit ca a unei feticane, n vreme ce se
srutau la nesfrit.
Dar se sfri la fel de brusc precum ncepuse.
Darius curm srutul i o mpinse de lng el.
-Trebuie s vorbim, spuse el.
Acel ton serios i distana pe care o crease
ntre ei risipir orice urm de cldur.
Apoi, fu copleit de amintiri: vocea lui Geordie
n acea ultim zi, att de grav: Nu ne mai putem
vedea aa des, spusese el. Lumea o s
vorbeasc. Mai bine o s plec pentru o vreme."
-S-ar putea s plec pentru o vreme, spuse
domnul Carsington.
Ea scutur din cap, neputnd s priceap.
Capul i vuia prea tare, i era prea mult zgomot n
inima ce i bubuia. De ce o srutase, doar ca s-o
mping de lng el i s spun c urma s plece?
El se ncrunt.
- Nu te simi bine?
- Ba da, spuse ea. Ba da. Doar spune-mi n
fa. Nu m lua pe ocolite.
El se ncrunt i mai tare.
- Cnd m-ai vzut tu pe mine spunnd ceva pe
ocolite? Nici nu prea tiu cum. Asta e dificultatea
cu... Vocea i se stinse. Dar spune-mi ce te supr.
-Nu tiu, zise ea. Fii deteapt", i spuse.
Asta nu-i Geordie." E faa ta, spuse ea. Ari aa
serios. M ntrebam dac te-ai rzgndit... n
legtur cu mine.
-Te-ai supra foarte tare dac m-a rzgndi?
Se aplec i o privi drept n ochi. Te-ai supra
foarte tare dac ai fi liber s te mrii cu fiul unui
duce, cu un ofier acoperit de medalii sau cu oricare
altul dintre perfecii ia alei de tatl tu pentru
petrecerea peitorilor?
Ea ncuviin din cap.
-M-a supra foarte tare. Cred..., ncepu ea,
dar se opri, pentru c i vzu atunci zmbetul vag
ce-i arcui colurile gurii. Mai mult de att, vzu
limpede o licrire n ochii lui. Cred, spuse ea,
mbrb- tndu-se, c te-a strnge de gt dac te-
ai rzgndi. Abia ateptam s-mi faci curte. Aa
cum se cuvine. Aa cum ai promis.
-Aa cum se cuvine? Ridic dintr-o
sprncean. Te-am nsoit dup slujb ieri. Ct
curtat mai vrei?
- Mai mult de att> spuse ea. Abia ateptam
s-mi faci curte ndelung i fr grab. n schimb,
te-ai npustit. Dei e mult prea discret s spun
ceva, sunt sigur c tata a neles aluzia.
-A fi fost extrem de surprins dac n-ar fi
neles, spuse el. Idiotul satului a neles-o, a zice
eu. Nu sunt sigur cum a fi putut demonstra mai
limpede care mi sunt inteniile.
-Ah, eti aa..., spuse ea.
Se apropie de el i l mpunse cu capul n
piept. El o mbri, iar ea i ridic ochii spre el.
-Ai triat, spuse ea. Am crezut c ai spus c
petrecerea peitorilor n-are dect s se desfoare
aa cum s-a plnuit i c o s m convingi de
perfeciunea fiinei tale i c viaa mea ar fi de
netrit fr tine.
-Am spus c o s iau parte, zise el. Am spus
c o s fac multe lucruri, i aa i intenionez. N-am
spus niciodat c n-o s triez.
- Foarte bine, spuse ea. N-ai zis asta. Ce
altceva n-ai spus i ar trebui s tiu?
-Nimic. n orice caz, nu se cheam c am triat
ntru totul, spuse el.
-Atunci, ce este mai exact?
- Pur i simplu dobndesc avantaje n faa
rivalilor mei. Colonelul Morrell o s neleag,
desigur, dei n-o s-i plac. N-am nici o uniform
elegant, nici o medalie, nici...
- Colonelul Morrell? ntreb Charlotte. Ce
legtur are el?
-Ah, da. Domnul Carsington i studie faa. Am
uitat. Tu habar
n-ai. Nu-i de mirare. El nu arat deloc asta. n
majoritatea cazurilor, sta ar fi un mare dezavantaj,
dar nu-i prost, i a pune pariu c...
- Despre ce vorbeti?
-Te vrea, spuse domnul Carsington.
Ea ar fi rs, dar i ddu seama c, de data
asta, n-o mai necjea. Stnjenit, spuse:
- Ba nu. Nu poate. E un bun prieten, nimic mai
mult. Cred c tu vezi un rival acolo unde nu e nici
unul. tiu c e invitat la petrecere, dar asta pentru
c e vecin cu noi.
- Colonelul Morrell i-a petrecut cea mai mare
parte din via n armat, spuse domnul
Carsington. Nu a avansat att de repede cum a
fcut-o fiind prost. Are o strategie, poi s fii sigur
de asta. A ndrzni s spun c te-a observat cu
aceeai atenie cu care ar observa un ora pe care
intenioneaz s-l ia n stpnire. Observndu-te,
probabil s-a decis c era necesar un camuflaj.
Ce vzuse colonelul Morrell? se ntreb
Charlotte. i cum de nu reuise ea s vad?
-A fi observat, spuse ea.
- i dup aia?
- Dup aia, a fi fcut ceva, spuse ea.
- Cum ar fi?
- L-a fi determinat s nu vrea s se nsoare cu
mine, spuse ea. Sunt foarte bun n a evita s m
mrit.
-Serios? M ntreb cum de ai reuit att timp.
Sunt interesat s aflu tehnicile tale. Problema m-a
nedumerit nespus de mult.
Ea era mai preocupat de cealalt enigm.
- Colonelul Morrell a fost n Londra n timpul
sezonului, spuse ea. A participat la multe
evenimente la care am fost i eu. Dac m observa
aa atent, probabil m-ar fi descoperit. Cu toate
astea, n-am...
- Nu te agita n legtur cu el, spuse domnul
Carsington. O s neleag strategia mea destul de
uor. Sunt cel mai tnr dintre fiii unui aristocrat. N-
am nici o ocupaie, nici o surs de venit n afar de
tata i nici o avere n afar de o moie n paragin.
Principalul meu avantaj este vecintatea cu
obiectul dorinei. Nu prea poate s m
nvinoveasc pentru c profit de avantajul sta.
Brbaii fac orice e necesar n aceste situaii i nu
sunt deosebit de scrupuloi n privina metodelor
lor.
-Te subestimezi enorm, spuse ea.
- Nu n calitate de posibil candidat la
nsurtoare, replic el. M-am gndit la acest subiect
cu o obiectivitate lipsit de scrupule.
-Ai trecut cu vederea cteva alte nsuiri. De
exemplu, inteligena ta deosebit.
-Intelectul nu e neaprat un avantaj, spuse el.
Multe femei prefer ca brbaii s fie mai proti
dect ele, pentru c netoii sunt mai uor de
manevrat.
-Asta-i adevrat, admise ea. Dar adu-i aminte
c majoritatea femeilor au, de asemenea, un
ascuit sim estetic i o mare dorin de a da
natere la urmai puternici i artoi. In consecin,
prefer brbaii nali, puternici i atrgtori. Trebuie
s mai adugm nfiarea ta uimitoare la lista
calitilor.
- Nu n direcia asta dorete un brbat s fie
uimitor, spuse el. O nfiare artoas e destul de
obinuit. Noi, peitorii, vom fi mai preocupai de
mrimea uimitoare a organelor de procreere ale
rivalilor.
-Asta-i ridicol, spuse ea. Nu e ca i cum le
putem vedea i compara.
- Ridicol sau nu, spuse el, e adevrat. Noi toi
ne comportm ca i cum asta e ceva ce o tnr
obinuit, cu o experien limitat sau fr
experien n astfel de chestiuni, ar lua n
consideraie. Ca i cum fetele i-ar scoate riglele
sau panglica de msurat i ar face comparaii.
Pe loc, ea le vzu pe inocentele ei verioare
cu centimetri de croitorie n mn, evalund
serioase dotrile domnilor. Ls s-i scape un
hohot de rs i i acoperi grbit gura.
Cum Dumnezeu avea s se poarte luna
viitoare, pretinznd c-i permitea s-i fac curte?
Aa cum se cuvenea. Se ntreb dac tia ce
presupunea acest cum se cuvenea.
- M-ai fcut s uit ce voiam s zic, spuse el.
Trebuie s...
Se ntrerupse i i puse mna peste gur. Apoi
ea auzi vocile de afar.
N-avea timp s asculte discuia. Domnul
Carsington o trase i o mpinse n colul ndeprtat
al camerei, ntr-o grmad de cearceafuri. Lu un
co mare de rufe i i trnti coninutul peste ea.
- Nu te mica, opti el. ncearc s nu respiri
prea mult.
l auzi cum se ndeprteaz n grab.
Darius sperase ca vocile s fie ale servitorilor,
care ori veneau s aduc mai multe rufe murdare,
ori pur i simplu treceau pe acolo.
Dar, de ndat ce se apropie de u,
recunoscu tonul de stentor al doamnei Badgely i
notele mai uoare ale lui Lady Lithby.
Posomort, deschise ua.
-Ah, aici erai, spuse doamna Badgely. Asta nu-
i n regul, sir, s tii.
Nu-i ls privirea s se ndrepte spre
maldrul de rufe din cellalt capt al ncperii. Doar
o privi pe soia preotului cu o politicoas expresie
ntrebtoare.
- E burlac, doamn Badgely, spuse Lady
Lithby. Burlacii gsesc adesea c e mai simplu s-
i trimit rufele la una dintre spltoresele din
partea locului.
-Domnul Carsington nu e un burlac care
locuiete n Londra, rspunse doamna Badgely. Se
ntoarse spre el. Eti un gentleman cu o
proprietate, sir - o proprietate considerabil. Vei da
un exemplu prost dac-i lai spltoria s stea
goal i nefolosit. Fcnd aa, ncurajezi o
comportare imoral printre servitori. Faptul c se
strecoar pe la grajduri e destul de dificil de
mpiedicat. Cnd se las cldiri nesupravegheate,
se face o invitaie deschis la a pctui trupete.
N-au dect, se gndi Darius. Era instinctul
natural i una din cele dou plceri principale pe
care clasele de jos le aveau n via: mperecherea
i beia.
In mod normal, ar fi spus exact asta,
subliniindu-i reputaia de om exasperant. Totui,
nu aa putea scpa repede de doamna Badgely.
Pentru a scpa de ea trebuia s foloseasc
metoda Lithby: s pari a asculta cu atenie i apoi
s faci ntocmai cum doreti.
-Astea sunt nite observaii excelente, doamn
Badgely. Cu siguran voi ine seama de ele. Dac
nu e un deranj prea mare, poate c v vei uita prin
jur cnd mergei prin parohie i m vei sftui n
legtur cu vreo candidat potrivit pentru acest
post. Doamna Endicott nu cunoate familiile de pe
aici, i sunt sigur c va fi recunosctoare s profite
de cunotinele dumneavoastr.
-Exact aa, spuse Lady Lithby. De fapt, m
ntreb dac m-a putea baza pe dumneavoastr s
ne ajutai s stabilim ce s facem cu nite rochii
vechi ale lui Lady Margaret pe care le-am gsit aici.
Cred c am putea pstra una sau dou pentru
petreceri cu costume. Dar ce-i de fcut cu restul,
asta-i ntrebarea. Sunt multe esturi utilizabile n
colecie, dar m tem c sunt prea elegante pentru
servitori, ca s nu mai vorbim despre sraci.
- Rochii, serios? Doamna Badgely era intrigat.
Am auzit mereu c, la vremea ei, Lady Margaret
era mbrcat dup ultima mod.
Doamna Badgely poate c era o ciclitoare
plicticoas, dar era i femeie, i Darius vzu cum i
scnteiau ochii cnd Lady Lithby pomeni despre
rochii.
ntr-o clip, cele dou femei disprur,
spltoria fiind uitat. El atept pn cnd nu l
mai puteau auzi, apoi nchise ua.
Se grbi spre maldrul de rufe murdare din
col.
Un or l lovi peste fa.
Vzu mna ridicat a lui Lady Charlotte nainte
de a vedea i restul trupului ei.
Rufele din gospodrie i lucrurile de
mbrcminte se nvlmeau n vreme ce ea se
lupta s ias de acolo.
Se ridic, scuipnd, cu o pereche de ndragi
de-ai lui pe cap.
-Tu, spuse ea. Eti...
El i muc buza. Tui. Chicoti. i, n cele din
urm, ls s-i scape un imens hohot de rs.
Ea se uit mnioas la el.
- Mi-a fost team s respir, spuse ea. Apoi m-a
mncat nasul, dar n-am ndrznit s m scarpin.
Apoi...
Se ntrerupse, privindu-l urt - fr ndoial,
pentru c el rnjea ca un idiot.
- Ce? ntreb ea. Ce e?
- Pe capul tu, spuse el. Izmenele mele.
Ea se uit n sus.
-Ai pe cap izmenele mele, spuse el.
Pauz.
Apoi...
-Ah, asta, spuse ea. Da. Fac asta cteodat.
Port izmene pe cap. E unul dintre obiceiurile alea
interesante pe care le afli despre altcineva pe
msur ce ncepi s cunoti persoana respectiv.
- S fiu n locul tu, eu nu le-a purta pe-afar,
spuse el.
-Ah, foarte bine. Oft. Presupun c le vrei
napoi.
- Pi, sunt ale mele.
Ea le prinse cu dou degete i le arunc spre
el.
Vznd-o tolnit printre aternuturi mototolite,
putu cu uurin s-i imagineze un viitor ce
includea bti cu perne... i desuuri zburnd care
ncotro.
Gndul l nclzi.
l nclzi destul de tare.
- Mai bine m ntorc, spuse ea. Dac o s
mearg s vorbeasc cu doamna Endicott, s-ar
putea ca Molly s decid c nu-i nevoie de ea i o
s vin s m caute.
Ddu s se ridice, apoi se opri, cu o privire
caraghios de ncurcat. Se ntoarse ntr-o parte, cu
mna scotocind printre rufe.
- Mi-am pierdut pantoful, spuse ea.
Se puse n patru labe i ncepu s se trasc
peste cearceafuri i fee de pern.
- Nu pot s cred, coment ea. i ntoarse
capul s-i arunce o privire exasperat. Nu sta aa
acolo. Ajut-m. Nu pot pleca fr pantof.
El ngenunche peste rufele amestecate.
ncepu s caute pantoful.
Ar fi fost mai uor dac ea nu s-ar fi trt peste
grmezile de aternuturi, obiecte de baie i de
buctrie i lenjerie rmas rtcit printre ele, cu
posteriorul legnndu-se n micare.
Nu te uita", i spuse el.
ncerc s nu se uite, dar nu putu s ignore
fonetul provocator al micrilor de lng el.
-Nu pot s cred c mi-am pierdut pantoful,
murmur ea. Blestematele astea de ireturi!
9
El ncerc s nu se uite, dar putu vedea cu
coada ochiului uoara rochie de muselin cu
volnaele ca spuma. i aminti atunci, limpede,
cum sttea ea pe birou, vinerea trecut, n rochia ei
mult prea inocent. Vzu cum minile ridic rochia
pn la genunchi, invitn- du-l s-o ating.
- Credeam c i-ai trimis lenjeria de aici, spuse
ea. Nu pot s cred c valetul tu i-ar lsa izmenele
s fie amestecate cu aternuturile.
Darius aproape c putea simi bolta picioarelor
ei sub palmele lui, gleznele zvelte, arcuirea
elegant a picioarelor ei.
- Charlotte, spuse el, trebuie s te ridici. Acum.
i s mergi n cellalt capt al spltoriei.
Ea se uit peste umr la el.
- De ce?
- De aia, spuse el.
-De aia...?
Atepta lmuriri.
- Pentru c doamna Badgely are dreptate.
Spltoriile sunt cuiburi ale destrblrii.
Ea ddu s se ridice. Apoi, se ls pe vine.
-i-a bgat gnduri indecente n cap?
- Nu, spuse el. Tu mi bagi gnduri indecente
n cap. i nu se face. M-am hotrt s-i fac curte
aa cum se cuvine. M-am hotrt ca,
< lata viitoare cnd facem dragoste, s nu fie
pe furi i n grab. Data viitoare cnd o s facem
dragoste, o s fim cstorii i o s avem tot l impui
din lume i o s profitm de el. O s te dezbrac
ncet i o s descopr fiece prticic din tine.
El auzi cum rsuflarea i se nteete, la fel ca a
lui.
Ea i ncruci minile peste abdomen, de
parc s-ar fi strduit s se stpneasc.
- mi place cnd m atingi, spuse ea.
Asta era tot.
El i aminti cum l atinsese ea. Trupul lui i
aminti, ntr-un atac de fierbineal care-i lichefie
mintea.
- Mai bine i-am gsi pantoful, spuse el.
- Da, zise ea. Ai dreptate.
Nu se mic deloc, doar sttu i se uit la el,
cu minile ncruciate strns pe abdomen.
El se tr spre e, peste aternuturile aruncate,
i prosoape, i oruri, i lenjerie.
-M gndesc tot timpul la tine, spuse ea. Nu
m pot abine. Noaptea trecut, stteam pe pat...
El i puse dou degete pe buze.
- Nu-mi spune.
Ea i ndeprt degetele.
-Este greit? Sunt o destrblat incurabil?
Sunt prea ndrznea?
- Nu, spuse el. Ah, nu. Nu pentru mine. Cu
mine nu trebuie s ai niciodat reineri.
-Atunci, n-o s am, spuse ea.
i ridic minile i i cuprinse faa i l srut,
dulce, cu dor.
El o mbri, neajutorat. Se aplec, iar ea
czu pe spate, i el mpreun cu ea, pe grmada
de rufe.
El simi cum ea rdea lng buzele lui i rse
n sinea lui, iar rsul ar fi trebuit s fie suficient
pentru a ine dorina la distan.
Dar rsul era plcere, i, dintr-o plcere, era
mult prea uor s ajungi la urmtoarea.
Minile ei se micar pe haina lui, apoi
dedesubt i din nou dedesubt. Fierbineala o
ntmpina oriunde l atingea.
Minile tale, minile tale."
Era la fel pentru el: la atingerea minilor ei,
simmintele se agitau i l cutreierau peste tot, val
dup val. Nu putea numi ce detepta ea n el. N-
avea nevoie de vreun nume.
Putea s-i spun foame.
O srut pe gt i i mic ncet minile peste
ea. Ea oft i se agit sub atingerea lui. El i ls
corpul s se afunde peste ea, i picioarele lor se
ncurcar. Se srutar, rostogolindu-se peste
grmezile de rufe, pn cnd ea ajunse peste el,
clrindu-l astfel nct miezul fiinei ei se apsa pe
erecia lui.
El i ridic minile pe sub fust i jupoane. Ea
trase de nasturii de la pantaloni, nerbdtoare.
Prul i se revrs peste umeri.
Slbatic i frumoas.
-Te vreau, spuse ea. Te vreau n mine.
- Sunt al tu, zise el cu glas aspru.
Ea i ddu deoparte hainele, eliberndu-l.
Privirea ei se ntlni cu a lui, l mngie.
-Aa? E bine aa?
- Orice faci tu e bine, spuse el.
i ls mna s-i mngie crlionii mtsoi.
Era mbtat de cea mai pur i fierbinte plcere,
doar atingnd acel nor cald al feminitii.
-Minile tale, spuse ea. Ah, minile tale.
-Vino la mine, murmur el.
Ea nelese i se ridic puin. El o ptrunse, i
ea gfi.
-Ah, spuse ea. Ah, ce bine e.
- Da, spuse el.
Era bine, att de bine.
Se ntinse i i cuprinse faa i i aduse gura pe
a lui.
Un lung i dureros srut, n vreme ce trupurile
se uneau ntr- un ritm simplu i primitiv. Simi cum
ea ajunge pe culmile plcerii, cu trupul vibrnd. Se
rostogoli cu ea, i ea vibra cu fiecare micare,
lsndu-se prad lui, ei, simmintelor,
simmintelor pure.
Da, era aa cum trebuia - i era bine.
Ea era aa cum trebuia - i bine.
El i aps gura pe gtul ei s-i nbue
gemetele pe cnd trupul i se mica mpreun cu al
ei i o fericire intens l cuprinse. Auzi i strigtele
ei nbuite pe cnd l nsoi, de data asta spre
culmea a tot ce trupul uman putea oferi n materie
de plcere.
Apoi, cnd n cele din urm ncepur s se
liniteasc, el o lu n brae i o srut pe gt, iar i
iar.
O srut i rse, de plcere - a ei, a lor
mpreun, unii doi < .1 unu.
Era aa simplu atunci s neleag ce era n
inima lui i era i uor s rosteasc. Murmur
cuvintele cu buzele apropiate de pielea <i
mtsoas
-Te iubesc, da, te iubesc.
Capitolul 13

Bineneles c nu putea crede ceea ce tocmai


auzise.
O femeie neleapt n-ar cere o confirmare.
O femeie neleapt i-ar ine gura i n-ar risca
s strice iluzia. Charlotte nu era neleapt.
- Mai spune o dat, i ceru ea.
El i ridic gura de pe gtul ei.
- Ce s spun?
- Ceea ce tocmai ai spus.
-N-am zis nimic.
Ea i auzi rsetul din voce.
- Ba da, ai spus, zise ea.
- Ba nu, n-am spus.
- Ba ai spus.
O lung pauz.
- Trebuie s spun din nou?
- Da, spuse ea.
-Am uitat, zise el.
- Spune-o, insist ea.
El i apropie gura de urechea ei.
-Te iubesc, spuse el. Acum eti fericit?
-Da, recunoscu ea. Foarte fericit.
De data asta, fcur dragoste chiar mai
mplinitor dect nainte, i atunci fusese un fel de
miracol. Nu credea c putea fi mai fericit. Nu-i
dduse seama de greutatea ce-i apsase inima
dect cnd el rostise cuvintele, fcnd toat acea
greutate s dispar.
-Acum, poi s spui i tu, zise el.
- Ce s spun?
-Te cunosc mai bine dect crezi, replic el.
Acionezi dup cum simi i n-ai face dragoste fr
s simi asta. Sau ceva asemntor. Spune ceva.
I )ac stm aa pentru prea mult timp, o s
rmnem blocai? < am ii se blocheaz cteodat,
tiu eu.
Eti ngrozitoare cum m necjeti, spuse el.
I )a. i cteodat port lenjerie pe cap.
I laide, Charlotte, zise el. Spune ceva.
Ea rse uor, ndeprtndu-l puin.
I?ii blnd cu iubitul tu nebun dup tine,
spuse el.
Ha scoase un lung oftat i mrturisi:
Te iubesc.
Iii se uit la ea cu ochii lui aurii lucind cu
putere.
ntr-adevr?
Se pare c n-am de ales, spuse ea. Ai devenit
un alt obicei <l<* al meu.
Nu m deranjeaz s fiu unul dintre obiceiurile
tale, spuse el. i ( red c eti fermectoare
purtndu-mi izmenele pe cap. O srut. I )ar mai
bine s ne separm. Azi sunt mult prea sensibil i
nu mi |)(rmit s m excit din nou. N-avem timp, la
naiba. Se desprinse cu blndee de ea. Nu sunt
sigur c ideea asta cu o curtare lung o s
funcioneze, spuse el. Dac o inem tot aa, o s
iscm un scandal, li uimitor cum de n-am fost nc
prini.
-Ah, ai dreptate, spuse ea. E aa de uor s fii
nesbuit. Nu-i de mirare c nu sunt ncurajate
logodnele lungi. Dac ii la cineva, (* foarte greu s
stai la distana potrivit.
Gsi un prosop i se cur. El fcu la fel, att
de ndemnatic, nct o fcu s zmbeasc.
- Doamna Badgely are dreptate, spuse ea.
Spltoriile sunt prac- t ic Sodoma i Gomora. E
mult prea uor s cazi n pcat. Maldre de lucruri
moi pe care s te culci, s ngenunchezi sau s
stai. n plus, attea prosoape la ndemn pentru a
te cura dup aceea.
- Mai bine s nu mai venim pe-aici, spuse el.
Cel puin pn dup nunt.
-Ar trebui mai nti s le dm afar pe
spltorese, spuse ea.
El mormi.
-Spltoresele, zise el. Nu-mi aminti.
Spltorese i lptrese - dar o s-o fac.
Moia, se gndi ea. i permisese s uite de ce
venise el aici.
-Domnule Carsington, spuse ea.
n vreme ce vorbeau, el i aranj hainele i o
ajut i pe ea, totul cu aceeai eficient economie
de micri. Acum, era n picioare i o ajut i pe ea
s se ridice. Mai degrab o ridic el. Partida de
amor o fcuse s-i piard i puterile, i minile.
- Darius, spuse el. n aceste mprejurri, cred
c am putea fi ceva mai puin formali mpreun.
-Darius, ncerc ea ncet. Scutur din cap. nc
nu. Asta face i mai dificil s stm la o distan
potrivit - i sunt sigur c o s m scap i o s-o
spun n public. Mai bine s atept. Dup ce o s fim
oficial logodii, poate. Sau dup ce ne cstorim. i
despre asta... curtarea, nunta...
- tiu, spuse el. Nu sunt sigur c putem
atepta un an. Se pare c nu reuesc s m abin
nici mcar o idee.
-E nevoie de doi, spuse ea. i se pare c eu
sunt cea care te provoac.
El zmbi.
- mi place asta la tine. Felul n care m
provoci.
- Poate c ar trebui s ne reexaminm planul,
spuse ea.
- Da, zise el. Dar asta va trebui s mai atepte.
Din nou, am pierdut orice noiune a timpului. Mai
bine te-ai ntoarce, nainte ca...
- Pantoful meu, spuse ea. Am uitat de pantof.
Nu m pot duce napoi cu un pantof.
ncerc s ngenuncheze, s-l caute.
-Nuy spuse el. Aa a nceput beleaua. Trebuie
s rmi exact unde eti i s m lai pe mine s-l
caut.
ngenunche i cut sistematic prin rufe,
aruncndu-le ntr-o grmad separat pe msur
ce termina cu cutatul. Aproape la fundul grmezii,
apru pantoful, cu ireturile ncurcate, aa cum
bnuise ea, de nasturele uneia dintre cmile lui.
l desfcu repede cu minile lui mari i
pricepute. Minile astea.
- D-mi piciorul, spuse el.
Ea se sprijini cu o mn de umrul lui i i
bg piciorul n pantof. El l leg repede. Apoi btu
cu palma pantoful.
- Un pantof bun, spuse el. Dac nu-l pierdeai,
nu s-ar fi ntmplat asta. Se uit la ea. A fost
nesbuit, dar a fost bine.
Charlotte ridic mna spre capul lui i i trecu
degetele prin prul lui des i blai.
- Da, zise ea. A fost bine.
- Mai bine te ntorci. Va trebui s gsim mine
timp s vorbim.
Ea i terse de pe chip satisfacia dat de
partida de amor.
Casa. Trebuia s se ntoarc. Da. Curnd.
Doamne, Dumnezeule. Doamna Badgely era
acolo.
Asta nsemna o investigaie i mai amnunit
dect de obicei d(spre locurile pe unde rtcise.
-Ah, Dumnezeule, spuse ea. Crocodilul. i
ciufuli prul i apoi se ndeprt grbit i iei din
cldire, cu mintea aa ocupat s gseas- (a o
explicaie pentru absena ei, nct uit complet s-l
ntrebe unde l rebuia s plece i de ce.
Splendidele rochii vechi ale lui Lady Margaret
se dovedir att cit fascinante, nct doamnele nu
observar lunga absen a lui Charlotte.
Totui, Molly bg de seam c se ntorsese i
nscoci pe loc o ntrebare la care Charlotte trebuia
s rspund dup ce mergea n alt parte a casei.
-Ah, Excelen, prul, spuse ea mpingnd-o
pe Charlotte pe un scaun i apucndu-se repede s-
o aranjeze. Am fost disperat cnd ai intrat pe u.
Dac doamna Badgely i-ar fi ridicat privirea din
rochiile alea - pi, mi-e fric s m gndesc ce ar fi
spus. Ah, suntei toat ifonat... i ce-o s m fac
eu cu asta? S spun c nu v simii bine i c
trebuie s plecai direct acas?
-Nu vreau s-o ngrijorez pe mama vitreg,
spuse Charlotte, l aa ru?
- E groaznic, spuse Molly. Sunt sigur c Lady
Lithby a observat i m atept s v vorbeasc mai
trziu. Dar, ntre timp, nu putei s v ntoarcei n
camera aceea cu ele.
- Foarte bine. Spune-le c una din bretelele
corsajului s-a rupt, spuse Charlotte. Sau c o
balen a corsetului a plesnit. O urgen oarecare
legat de rochie.
Lizzie, Dumnezeu s-i dea sntate, o ls pe
doamna Badgely s-i dea nainte despre Lady
Margaret. Charlotte scp fr a fi interogat.
Avea s fie luat mai trziu la ntrebri de
Lizzie, dar Charlotte urma s se ocupe de ea la
timpul potrivit.
Curnd, se ntoarser la reedina Lithby, i, n
vreme ce Molly i ddea jos rochia ifonat, i
povesti lui Charlotte ultimele brfe ale servitorilor.
Lacheul spusese c Pip avea un ochi nvineit n
dimineaa asta cnd venise s ia cinele.
Charlotte nghe pe loc, cu mna n dreptul
inimii ce-i btea repede.
- L-a btut cineva? ntreb ea.
-Mai curnd, el a btut pe cineva, spuse Molly.
S-a luat la btaie cu unul dintre fiii tmplarului la
Beechwood, aa am auzit. Rob Jowett. Mai voinic
dect Pip, dar a ncasat-o mai tare. Se spune c
faa lui Rob e umflat ca un balon, de nici maic-sa
nu l-ar recunoate. Toi de aici spun c tnrul
Jowett a ncasat-o pe drept, pentru c l-a provocat
pe Pip. Dar se spune c cei doi Tyler au zis c asta
le-a pus capac la toate i c biatul o s mearg
napoi la azilul sracilor.
-Asta e absurd, spuse Charlotte ncordat.
Domnul Carsington n-ar permite aa ceva. A artat
interes pentru copil. Nu el a fost cel care a gsit o
treab pentru Pip cnd lucrtorii au pricinuit
necazuri n legtur cu el la Beechwood?
- Domnul Carsington va trebui s-l ia pe biat
de la azil, asta-i ce-am auzit eu, spuse Molly. Ceva
n legtur cu nelegerea de ucenicie. Eu nu
neleg asta, dar se spune c biatul trebuie s
mearg napoi la azil mai nti, apoi domnul
Carsington trebuie s se adreseze justiiei pentru
asta.
Charlotte nu tia nimic despre detaliile legate
de ucenici. Dar trebuiau fcute nite nelegeri
legale, asta tia. Pentru un meseria calificat, un
ucenic era o investiie de timp i de bani.
Nu-i psa de ce spunea legea. i aminti de
tonul vocii lui Pip cnd vorbea despre azil. Nu se
putea ntoarce acolo, nici mcar pentru o or. Era
prea chinuitor.
Scutur din cap nspre rochia pe care Molly o
scosese din dulap.
-Trebuie s m duc la Beechwood, spuse ea.
Gsete-mi un costum de clrie - i cere s mi se
pregteasc imediat calul.
Dei Molly prea ngrijorat, fcu aa cum i
poruncise Charlotte, i calul fu gata pn cnd
Charlotte terminase s se mbrace. Tom Jenkins
era i el acolo, ceea ce o mir. El era vizitiu-ef
acum, i nsoitul doamnelor era o sarcin dat
unor rndai inferiori. La privirea ei mirat, el
spuse:
-Am auzit c e n legtur cu Pip, i tiu c
Excelena Sa n-are nevoie de mine acum. Voiam
s-i spun domnului Carsington i celorlali c
biatul a fost provocat. I-am auzit pe biatul lui
Jowett i pe ceilali necjindu-l pe Pip, njurndu-l
n repetate rnduri.
Ea se ndoia c domnul Carsington avea
nevoie de referine n ce-l privea pe Pip, dar era
bucuroas c Jenkins o nsoea.
nc nu prsise parcul, cnd se ntlni cu
colonelul Morrell.
Trebuia s se sileasc s-l salute cordial.
mi pare ru, nu pot zbovi la discuii, spuse
ea. Trebuie s merg l>;m la Beechwood cu o
treab ce nu suport amnare. Dar tata trebuie s
soseasc acas n curnd, i Lady Lithby a ajuns
cu puin timp ut urm.
Charlotte se grbise s ias pe cnd Lizzie se
schimba n rochia de lup-amiaz.
- Pe dumneavoastr doream s v vd, spuse
el. Sperasem s v vorbesc ntre patru ochi. Poate
c vei fi aa amabil s-mi acordai tui moment.
Charlotte i aminti ce spusese domnul
Carsington i se ngrijor.
Arareori le permisese brbailor s ajung la
punctul n care s-i luc o propunere. Nu-i surdea
ideea de a-i respinge fi. Prefera s-i abat din
drum nainte ca problema s ajung n acel punct.
Cu toate astea, putea citi semnele, la fel ca
orice alt femeie. Dac un domn care nu era un
destrblat dorea s discute ntre patru ochi, mai
mult ca sigur voia s fac o propunere de
cstorie.
Ah, de ce tocmai acum? se gndi ea. De ce
nu putuse s-o avertizeze cumva i s-i scuteasc
de o discuie neplcut?
Nu putea face nimic. ncuviin din cap, apoi l
privi pe Jenkins. HI se ncrunt, dar, supus, rmase
n urma lor, aa nct s nu-i poat auzi.
-O s ajung repede la subiect, spuse colonelul
Morrell. Sunt un simplu soldat, i unul necizelat,
bnuiesc, dup standardele naltei societi. Cu
toate astea, nu sunt lipsit de simire i a mea a fost
micat profund din clipa n care v-am cunoscut.
Ea nu spuse nimic. El i pregtise o
cuvntare, i cel mai corect era s-l lase s-o
rosteasc i s-i arate bunvoin, lund-o n
consideraie. Sau cel puin s pretind c o lua n
consideraie.
Ah, ct de tare ura asta! Cum ura s-i
dezamgeasc, s-i ntristeze.
-Nu pot s rostesc cuvntri bombastice,
continu el. Ar fi absurd s pretind c sunt altcineva
dect tipul simplu care sunt. N-o s v plictisesc cu
realizrile sau cu perspectivele mele. Le tii deja i
v-ai format propria prere. tii c v pot ntreine
la nivelul la care suntei obinuit, c poziia mea n
societate nu e la un nivel inferior i cu timpul se va
ridica. Nu e nevoie s dezvolt acum aceste
subiecte. Ceea ce vreau s zic, pur i simplu, e c
v admir i c v iubesc extrem de mult. Nu vreau
nimic mai mult dect s v protejez i s v iubesc.
Sper c mi vei permite s fac asta acordndu-mi
marea onoare de a deveni soia mea.
Dac ar fi rostit o cuvntare pompoas sau s-
ar fi ludat cu realizrile i perspectivele lui, ar fi
fost mai uor pentru ea. Dar aa, era mhnit s-l
dezamgeasc.
Ah, de ce n-o avertizase n vreun fel?!
Nu se grbi, ncercnd s se calmeze i s-i
gseasc cuvintele pe care trebuia s le rosteasc.
Oft adnc i spuse:
-Colonele Morrell, mi facei o mare onoare,
spuse ea. V stimez foarte mult i am fost
recunosctoare pentru prietenia dumneavoastr,
dar nu v pot oferi mai mult de att. Nu v pot
accepta cererea.
El scp un oftat.
-Ah, ei bine, m ateptam la asta. Mai bine s
nu v rein din treab. Pot s v nsoesc pn la
poart?
Ea ncuviin din cap, uurat c scpase aa
repede de problema asta, c el primise rspunsul
att de bine.
Era soldat, la urma urmei, aa cum att el, ct
i domnul Carsing- ton sublimaser.
ndemn calul la pas, i colonelul fcu la fel.
- neleg c treaba dumneavoastr la
Beechwood e aa important nct v face s v
ntoarcei att de curnd, spuse el.
- E foarte important, spuse ea. Am auzit c
putiul acela, Pip - cel care plimb cinele lui Lady
Lithby - s-a btut cu un alt biat i va fi trimis napoi
la azil. Nu sunt sigur c domnul Carsington a fost
informat despre aceasta turnur a evenimentelor.
Voiam s-l avertizez.
-Ah, da, ucenicul de care se intereseaz
domnul Carsington aa mult, spuse colonelul. tie
c Pip e fiul dumneavoastr?
Darius sttea la birou, uitndu-se ncruntat la
Tyler.
-Mai bine s nu fie vreo neltorie, spuse el.
Nu i bate nimeni joc de mine.
-Nu-i o glum, sir, spuse Tyler. Pip a ters-o.
-Dar n-are nici un sens, spuse Darius.
-A dus cinele napoi la reedina Lithby
nainte de amiaz, spuse Tyler. Trebuia s vin
direct napoi i s fac o treab pentru mine. s
dou ore de-acum, i nu s-a-ntors.
- E doar un bietan, spuse Darius. Sunt uor
de distras. Ce te face s crezi c a fugit?
Tyler ezit i se uit n toate prile numai nu
la Darius.
- Btaia aia de ieri cu biatul lui Jowett.
Cocoana mea a avut mult de lucru s curee i s
crpeasc haina i ndragii lui Pip. A spus < .1 un
biat nerecunosctor i c merit s fie trimis
napoi la azil. Tyler i frmnt apca n mini. N-a
vrut s zic asta, sir. Era mnioas, atta tot.
Darius nu credea c Pip era att de neghiob
nct s fug. Nu-i pusese Darius biatului s vin
la el dac nu mai avea unde s stea? ( u siguran
avea ncredere c Darius s-ar ine de cuvnt.
Cu toate astea, era doar un bietan i tia nu
erau chiar cele mai logice fpturi.
- O s-l caut, spuse Darius. M ndoiesc c a
ajuns departe.
Fiul dumneavoastr."
ndelunga practic o inu pe Charlotte ferm n
ea. Anii de auto- (lisciplin i meninur expresia
calm pe fa, n vreme ce n sinea ei st* cltina de
la aceast lovitur, att de brusc, att de
neateptat.
Mai nti veni frigul, o rceal att de profund,
nct ar fi putut crede, pentru o clip doar, c inima
i se oprise i c murea.
-Aadar, n-ai tiut, spuse colonelul Morrell. Nu
eram sigur. mi pare ru s v supr, dar n-am ce
face. Am aflat de asta. i alii ar putea s afle.
Ea i regsi vocea.
-Nu cred c vorbii serios, spuse ea.
-A vrea s fie aa. Dar realitatea nu se poate
schimba. Philip Ogden s-a nscut n anul 1812, pe
douzeci i patru mai, lng Halifax, n West Riding
Yorkshire.
Halifax. Douzeci i patru mai. Nscut la orele
patru dimineaa. Ieit din viaa ei n decurs de o
or.
- Era fiul cpitanului George Blaine, continu
colonelul Morrell. Cpitanul a fost ucis ntr-un duel
n noiembrie precedent. Mama, prezumptiv
decedat la natere, n-a murit, dei a fost grav
bolnav pentru mult vreme dup aceea. Numele
ei era... este... Lady Charlotte Hayward.
Pip. Fiul ei. n via.
tiuse. Firete c tiuse din clipa n care
vzuse copilul. tiuse ntr-un loc adnc, secret din
inima ei. Orice altceva gndise i i spusese din
acel moment ncoace fusese pur prefctorie, la
fel ca ntotdeauna. ncercnd s respecte regulile.
ncercnd s fie neleapt, ncercnd s nu supere
pe nimeni. ncercnd s ndrepteasc dragostea
tatlui ei i a lui Lizzie. ncercnd s fie o fat bun.
Nu era o fat bun. Nu fusese niciodat. Nu
avea s fie niciodat.
- Ochii lui, vedei dumneavoastr, spuse
colonelul Morrell. Frederick Blaine a servit sub
comanda mea. i cunoteam reputaia fratelui su,
George, i mi-am amintit c fusese staionat prin
mprejurimi nu cu multe luni nainte de moartea lui.
Cam n momentul morii, dintr-odat v-ai
mbolnvit i ai fost luat n Yorkshire. Dar pe-
atunci nu erai bolnav. Erai nsrcinat cu copilul
lui.
Continu, descriind primii ani de via ai lui
Pip: moartea familiei Ogden, cei doi ani petrecui
alturi de domnul Welton, nainte ca i acesta s
moar, apoi timpul n care sttuse la azil.
-Faptele erau toate uor accesibile, dar
mprtiate i aparent fr legtur ntre ele, spuse
colonelul Morrell. A fost o pur i ciudat
ntmplare c am avut la ndemn mai multe fapte
dect majoritatea celorlali oameni. Asta a fcut s-
mi fie destul de uor s pun cap la cap toat
povestea.
-Vorbii de parc n-avei nici un dubiu.
-Absolut nici un dubiu, spuse el. Sptmna
trecut m-am asigurat c merg pe acelai drum i
la aceeai or la care domnul Tyler i ucenicul lui
mergeau la munc, spuse el. Biatul are ochii
Blaine. Tot restul... Se opri i zmbi uor. Tot restul
pare a fi de la mama lui.
Al meu, se gndi ea. Tot restul e de la
mine."
-A fi vrut s nu fiu nevoit s v spun eu asta,
zise el.
-Cu toate astea, mi-ai spus, zise ea.
- arada asta nu mai poate continua mult
vreme, spuse el. Ai avut un fost vizitiu nemulumit
pus pe liber. Dei nu tia mai nimic, a exagerat mult
i a aruncat nite aluzii neclare despre secrete
ruinoase n trecutul famibei. Dac eu am atins
smburele de adevr din biguielile lui de beiv, i
alii ar putea face la fel.
Fewkes", se gndi ea. Fusese rnda cu zece
ani n urm. El s fi fost cel pe care Geordie l
mituise pentru a se putea apropia de ea?
- Fewkes e deja pe drum spre meleaguri
strine, continu colonelul Morrell. Asta e doar una
dintre precauiile care ar trebui luate. Pot face mult
mai mult. Ceva trebuie fcut i n legtur cu
biatul, firete. S-i rscumpr contractul de
ucenicie e doar primul pas, nu-i nici un deranj. Dei
e imposibil s fie recunoscut, trebuie s fie crescut
ntr-o cas onorabil i s i se dea o educaie
nobil. Asta se poate aranja discret. Onoarea
dumneavoastr i a familiei dumneavoastr trebuie
protejate. Tatl dumneavoastr nu trebuie
mpovrat cu problema asta. Printre altele, nu
trebuie s afle despre rolul mamei vitrege n
aceast neltorie. Evident, o vd ca pe o
responsabilitate a mea s m ngrijesc de toate
astea i mai mult... pentru soia mea.
Ce spusese domnul Carsington? Brbaii vor
face orice e necesar... i nu sunt excesiv de
scrupuloi - neleg, spuse ea.
Vedea limpede: nu era cale de ieire.
-Trebuie doar s v gndii din nou la
rspunsul pe care mi l-ai (la t cu o clip n urm
legat de cererea mea n cstorie, spuse colone-
lul Morrell. Trebuie doar s-mi dai un alt rspuns,
i o s v servesc aa cum mi servesc regele - ct
voi putea de bine.
ntotdeauna exist o alternativ", scrisese
srmana btrn nebun, Lady Margaret.
Nu, nu exist, nu ntotdeauna.
Capitolul 14

- Nu, spuse Lady Charlotte.


Colonelul Morrell se pregtise pentru orice.
Avea toate datele problemei. Evaluase aceast
ntlnire cu mare precizie.
Nu era pregtit pentru nu i nu-i putea crede
urechilor.
-mi cer scuze, spuse el. Mi s-a prut c ai
spus nu.
-Asta am i spus, zise ea. Nu prima dat i din
nou nu. Nici nu-mi vine s cred c v folosii de
tacticile acestea. Dar da, trebuie s-o cred, pentru c
tiu c brbaii pot fi lipsii de scrupule n cazuri din
astea.
El nu era lipsit de scrupule. ncerca s-o
salveze de la propria nesbuin.
- Lady Charlotte, cred c v lsai copleit de
emoii, spuse el.
- Nu mai vreau s fiu raional, zise ea. Zece
ani aa nu mi-au adus dect regrete.
O vedea cum i aluneca printre degete, dup
toate aceste luni de strdanii de a o face s se
simt n siguran n prezena lui, dup tot acest
timp n care s se obinuiasc s-l aib prin
preajm.
Asta nu trebuia s se ntmple. Ea trebuia s
vad c el era cel serios, brbatul pe care se putea
baza. i descoperise secretul i nu suflase nici
mcar o vorb de critic. Era pregtit s fac orice
era necesar s-o pstreze, s-o protejeze. El era
salvatorul ei, cavalerul n zale strlucitoare. De ce
nu putea vedea asta?
Din cauza lui Carsington, care sttea n cale.
-Lady Charlotte, am auzit despre plimbarea de
dup slujb cu domnul Carsington, spuse el.
Credei c inteniile lui sunt onorabile. Pot fi. Pentru
moment. Dar, pentru unii brbai, cstoria nu
nseamn nimic.
-mi asum riscul, spuse ea.
- Pentru numele lui Dumnezeu, nu fi nesbuit!
spuse el. Nu risca totul - onoarea dumitale,
onoarea familiei -, nu-i irosi viaa pentru un brbat
care n-o s rmn cu dumneata. Nu face aceeai
greeal l><* care ai fcut-o cnd aveai
aisprezece ani.
- Nu e aceeai greeal, spuse ea. Acum e cu
totul alta.
- Lady Charlotte.
- Mulumesc pentru c mi-ai spus despre fiul
meu, zise ea.
Se deprt clare.
Darius nclecase i se pregtea s plece la
Altrincham, cnd doi < lrei intrar n curtea
grajdului, un brbat i o femeie.
Unul era Lady Charlotte. Cellalt, Tom
Jenkins.
Ea era mbrcat cu un costum de clrie
albastru pe care Darius il bnuia a fi obinuit i
practic n comparaie cu cealalt inut a ei. Cu
toate astea, panglicile se ieau vesele din plrie, n
jurul gtului avea un volan dantelat i, de la umeri
n jos, rochia de clrie avea mneci bufante,
absurd de lungi, festonate cu fireturi. n fa avea
aceleai fireturi ntr-o imitaie aiurit de hain
militar.
inuta era feminin i vaporoas. Dar, pe cnd
se apropia, Darius nu vzu nimic uor sau frivol n
felul n care se purta. Ceva nu era deloc, dar
absolut deloc n regul.
Se uit nspre faa ei crispat i alb ca varul.
- Ce este? Ce s-a ntmplat?
Ea se uit nspre Tom Jenkins, care se retrase
ntr-un alt col al curii.
- E Pip, spuse ea.
-Da, a disprut, zise Darius. Dar nu te
ngrijora. Nu poate s fi ajuns prea departe.
- E al meu, spuse ea. Ochii i se umplur de
lacrimi. Este al meu i e...
Se ntrerupse nghiind cu greu.
- Pi, de asta mi-am dat i eu seama, spuse
Darius, dorind s-o ia n brae.
n acest moment, era nu numai imprudent, ci i
nepractic. Tnjea dup ea, dar sentimentele n-
aveau s rezolve problema. Era necesar s fie
raionali.
-E i al naibii de costisitor, spuse el. N-ai crede
ci bani vor cei doi Tyler pentru el. Dar o s
gsesc banii. Nu trebuie s-i faci griji de asta.
- Cei doi Tyler, repet ea. Doamne,
Dumnezeule. Banii. nelegerea lui de ucenicie.
Spui c a disprut. Colonelul spunea... Ah,
Dumnezeule mare, trebuie s-l gsim.
- Charlotte, trebuie s ncerci s te calmezi,
spuse el, ntinzndu-i o batist. Ce-i cu colonelul?
Ea i terse ochii, nasul.
- Colonelul Morrell a fost cel care mi-a spus
despre Pip, zise ea. tia totul: data naterii copilului
meu i locul, plus familia care l-a adoptat. Totul.
Dar eu tiam. Chiar nainte s-mi spun colonelul,
am tiut c Pip e al meu. Dar nu mi-am permis s
cred. Nu mi-am permis s-l caut sau s vorbesc cu
el. Mi-a fost team. O mare la, dup cum i-am
spus. ntreaga mea via a fost o minciun. Un
castel din cri de joc. Dac nfruntam adevrul,
spuneam adevrul, totul se prbuea.
Darius vzu totul ntr-o clip: scandalul,
pierderea respectului fa de ea... ruine pentru
familia ei... suferin pentru tatl ei. Repercusiuni
nesfrite.
- Nu eti la, spuse el hotrt. Te-ai fi
confruntat cu o catastrof.
-Ar fi trebuit s-o nfrunt, spuse ea. Acum nu
tiu ce va face colonelul Morrell. Poate s fie
suficient de mnios nct s-i spun lui tata. tiu.
Nu-l cunosc deloc, mi dau seama. Dar cred - m
tem, m tem cu adevrat c o s-l ia pe Pip. Din
cte tiu, deja l-a trimis de aici. Spunea c e destul
de uor s rscumpere nelegerea de ucenicie.
Darius njur, ncet, dar cu foc.
- Nimeni n-o s-l ia pe Pip de aici, spuse el.
- tiam c o s zici asta - sau ceva
asemntor. Zicea c nu m pot baza pe tine, dar
eu tiam c pot.
- mi pare ru, zise el. Te-a fi putut scuti de
acest necaz dac n-a fi fost aa un idiot ieri. M
ntrebam dac tiai - sau bnuiai. Intenionam s te
ntreb despre asta ieri, dar nu m pricep s
abordez subiecte delicate, i, dup aceea, am fost
distras de izmenele de pe capul tu, i de pcatul
trupesc...
Ea ncerc s zmbeasc. Gura i tremura de
efort, si o lacrim alunec de-a lungul nasului.
- Nu tiu ce s fac, spuse ea. tiu doar c n-a
putea s accept cererea n cstorie a colonelului
Morrell. Te vreau pe tine. mi vreau fiul. Am venit la
tine pentru c n-am tiut ce altceva s fac. Nu pot
gndi limpede. Tu eti... aa logic. tiam c o s
rezolvi totul.
i el tia c ar face totul pentru ea. S-o
iubeasc i s-o protejeze. N-ar fi bnuit niciodat
ce stare de bine i putea da gndul c era dorit i
c era capabil s fac ceea trebuia fcut.
- Firete c aa o s fac, spuse el. terge-i
nasul.
*
Mai nti, trebuiau s mearg acas la familia
Tyler n Altrin- (ham, i spuse domnul Carsington.
Acolo plnuise deja s mearg alunei cnd sosise
Charlotte. Ii venea greu s cread c Pip ar fugi c
l( acas pentru motivul care i se spusese i
bnuia c era un vicleug la mijloc.
- Mai ndoiesc c doamna Tyler l-ar ceda pe
Pip cu uurin, spu- s( el, n timp ce ieeau clare
din curtea grajdului. Dac crede c exis- ta dou
pri interesate de el, e foarte posibil s
nvrjbeasc pe una mpotriva celeilalte, spernd
s creasc preul. Pare s cread c toi nobilii au
bani cu nemiluita.
Dar doamna Tyler nu era acas cnd Charlotte
i domnul Carsington ajunser acolo. Fiica cea mai
mare, Annie, spuse c mama ei plecase la
Manchester de diminea, lsnd-o pe Annie
responsabil. Doamna Tyler nu se ntorcea dect a
doua zi. Drept rspuns la alte ntrebri, fata spuse
c da, venise de diminea un brbat n legtur cu
Pip. Nu un nobil. Un om chel, care a vorbit mult
vreme cu mama ei. Nu, Pip nu venise acas nc.
Annie credea c omul chel plecase s-l caute, dar
nu putea fi sigur.
-ti aduci aminte de numele omului chel?
ntreb Charlotte. Era
9
cumva Kenning?
Kenning fusese cu colonelul Morrell n armat,
tia ea. Era cel cruia colonelul i-ar fi ncredinat un
secret sau ceva necurat.
Fata se gndi, apoi ridic din umeri.
- Poa s fi fost, Excelen. Nu-mi aduc aminte.
L-am mai vzut. Merge regulat la crcium. Nu-mi
place de el, mereu i bag nasul peste tot.
Annie prea sincer nedumerit de ideea c Pip
fugise de acas.
-Dar nici n-are unde s se duc, spuse ea. n
orice caz, mama ip mereu aa. Nu crede cu
adevrat nici jumate din ce spune. Mereu zice c o
s se duc napoi la Manchester i o s ne
prseasc, pentru c suntem aa nerecunosctori
i obraznici. E doar suprat, tii. Chiar i cnd
pleac, se ntoarce ntotdeauna. N-a vrut s plece
de acolo i s vin aici, dar tata a spus c trebuia
s venim, pentru munc i pentru c putem locui
mai ieftin aici. Pip tie cum e ea. E foarte iste Pip
sta.
Cnd plecar de acolo, domnul Carsington n-o
duse pe Charlotte napoi la Jenkins i l cai, ci n
direcia opus, nu cu muli pai mai departe, ntr-un
col linitit din curtea bisericii.
-M ndoiesc c doamna Tyler l-a luat pe Pip
la Manchester, spuse el. Annie ar fi spus asta. Nu
prea a avea nici o grij s in ceva secret. A fost
mai mult dect bucuroas s-i exprime prerile.
Acum, nelegem de ce doamna Tyler e aa iute la
mnie i lacom. Nu vrea s locuiasc aici. Dac
protii tia de nobili sunt gata s plteasc un pre
mare pentru Pip, o s ia banii i o s se mute
napoi la Manchester.
- Dar, dac nu ea l are pe Pip, poate s-l fi luat
Kenning?. Poate c i-a oferit o sum prea mare ca
s-i poat rezista. i, dac Kenning l are pe Pip,
unde s-l duc? Colonelul Morrell a spus c l-a
trimis pe Fewkes n strintate. Cel mai apropiat
port e Liverpool, la vreo aizeci de kilometri
distan: o cltorie de cteva ore. Dac Pip e n
drum spre Liverpool?
- Oriunde ar fi, o s-l gsim, spuse el. Totui,
vom avea nevoie de mai multe resurse dect am
eu dac treburile au ajuns att de departe. Tcu.
Dac au mers sau nu ntr-acolo, ar cam fi cazul s
vorbeti cu tatl tu. Timpul trece, i el trebuie s
tie adevrul. Ar fi mai bine dac l-ar afla de la tine
dect de la Morrell.
Ea se uit nspre biseric.
- Colonelul i-o fi spus deja.
- Posibil. Pe de alt parte, poate c Morrell i
mai d o ans s te rzgndeti, s-i vii n fire.
Poate c ateapt, aa cum fac adesea brbaii,
s-i revii din furtuna emoional i s priveti
problema mai practic.
- E posibil, admise ea. Prea cu totul
consternat cnd am refuzat. i era clar c atunci
credea c m salveaz de mine nsmi.
- Mai bine am merge la reedina Lithby acum,
spuse domnul Car- sington. Cu ct mai repede
vorbeti cu tatl tu, cu att mai bine.
-tiu.
Asta-i spunea mintea. Intre timp, inima i
bubuia, i rceala interioar o cuprinse i apoi o
prsi.
-N-o s te resping, spuse domnul Carsington.
Te iubete prea mult.
- tiu! strig ea. Asta-i necazul. Va fi mhnit -
pentru mine. Va suferi - pentru mine. Atta
dragoste pentru fiica lui cea perfect, lumina ochilor
lui. tiu c nu m va iubi mai puin, dar e aa...
greu, s tie c nu sunt aa cum crede el c sunt,
s tie c nu sunt demn de att dragoste.
-Vrei s facem schimb de tai? Al tu crede c
eti perfect. Al meu crede c sunt un caz pierdut.
A putea s-l nfrunt mai uor pe tatl tu
dect pe al meu, spune ea. Lord Hargate mi-ar
spune c purtarea mea a fost condamnabila i
prosteasc. Mi-ar spune ct de ruine i e din cauza
mea i c ai Irebui s-mi fie i mie ruine pentru
toate necazurile pe care le lr icinuiesc familiei - i
cred c ar fi o uurare s aud asta.
-Acum crezi asta, spuse domnul Carsington.
A vrea s aud ce o sa ai de zis dup ce petreci o
or sau mai mult n Camera Inchiziiei, 1 imp n
care caracterul tu, gusturile, principiile, inteligena
i mun- < a de o via i sunt fcute ferfenie. Apoi,
ia toate frmiele i le mprtie n cele patru
vnturi cu o fluturare a minii.
-Ar fi o uurare, spuse ea. Dar nu-i de folos s
discutm despre tare e mai ru. Doar amn
inevitabilul. Ah, i Lizzie... S-o trdez, dup tot ce a
fcut. Asta poate fi cel mai ru din toate.
El o prinse de mn.
- O s fie greu, foarte greu. Dar n-o s fii
singur. tii c o s fiu (u tine.
i gsir pe tatl lui Charlotte i pe Lizzie n
bibliotec. Amndoi artau tare interesai cnd
Charlotte intr cu domnul Carsington. Tatl naint,
i scutur mna domnului Carsington, apoi,
zmbind, se duse n spatele fotoliului lui Lizzie.
Domnul Carsington nchise ua.
De vreme ce nimeni nu nchidea uile n
ncperile de circulaie general ale casei, Lizzie i
tata se uitar cu neles unul la altul. Apoi privir
ntrebtori la Charlotte i la domnul Carsington.
Ea putea ghici ce credeau c tiau i ce se
ateptau s aud. Probabil auzeau deja n urechi
clopotele de nunt.
N-ar putea niciodat ghici ce aveau s aud.
- Poate, la urma urmei, ar fi mai bine s m lai
pe mine s deschid subiectul, spuse domnul
Carsington.
- Pot s le spun i eu, zise Charlotte.
Minile i tremurau. i le ncruci strns.
-Draga mea, zise Lizzie. Eti alb ca varul. S-a
ntmplat ceva? Molly mi-a spus c a fost o
problem cu Pip. Sper c biatul nu e rnit, nu-i
aa? Oamenii aceia ngrozitori, cei doi Tyler, nu l-
au trimis napoi la azil, nu?
-O s ajungem la subiectul sta ntr-o clip,
spuse domnul Carsington. Mai nti totui, vreau s
m adresez lui Lord Lithby. Sir, eu i Lady
Charlotte am dori permisiunea dumneavoastr
pentru a ne cstori.
- Domnule Carsington, spuse Charlotte.
Apreciez c ncerci s-i mbunezi...
- N-am mbunat pe nimeni n viaa mea, spuse
el. M-am gndit c mai bine s ncepem cu
nceputul. Mai nti s spunem deschis de ce m
aflu aici. Lord Lithby, n-am fcut nici un secret din
inteniile mele. Imediat ce mi-am neles
sentimentele fa de Lady Charlotte i am primit
indicii c sunt reciproce, am procedat la aiurelile
cerute de nalta societate cnd vine vorba despr
curtare. Cu toate astea, mai recent, a devenit
limpede...
-Tat, Lizzie, trebuie s v spun ceva,
interveni hotrt Charlotte.
- Doamne, Dumnezeule, chiar ari ru, draga
mea, spuse tata. Mai bine te aezi.
-Nu pot s m aez, tat, spuse Charlotte. Nu
sunt bolnav, mi pare doar ru, foarte ru.
- Draga mea, se pare c eti logodit i c o s
te mrii - sau pe aproape, n-are importan, spuse
el. N-are de ce s-i par ru. l respect foarte mult
pe gentlemanul care st lng tine. Firete, o s-mi
par ru c te pierd. Cu toate astea, nu sunt deloc
ngrijorat c te dau n grija lui.
Era mai greu dect i imaginase, i ddu
seama uitndu-se la expresia lui plin de blndee
i de dragoste.
Trase aer n piept i oft adnc. Mai ncerc o
dat.
-Am fcut o greeal, tat, spuse ea. Cu mult
vreme n urm. Se uit nspre Lizzie, care
nepenise. mi pare ru, Lizzie. Ai fcut totul pentru
mine. Mi-ai salvat viaa i m-ai fcut s devin mai
puternic, mult mai puternic dect nainte. Te
iubesc din suflet i a da orice s nu-i pricinuiesc
necazuri. Dar eu...
Se opri, ncercnd s-i adune gndurile.
- Iubirea mea, ncepu Lizzie.
- Nu, te rog, spuse Charlotte, ridicnd mna.
Las-m s spun. i ncruci din nou minile
strns pe abdomen. Ai ntrebat despre Pip. El e... el
e copilul la care am renunat. S-a ntors i... m-a...
m-a gsit. Se sili apoi s-l priveasc pe tatl ei. El e
biatul meu, tat.
Urm o scurt, dar chinuitoare tcere.
-Pip? ntreb Lizzie. Ah, dragostea mea, eti
absolut sigur? Nu-i imaginezi...
-Ce s-i imagineze? ntreb tatl ei. Ce-i cu
copilul sta? N-ai avut niciodat un copil, Charlotte.
Aiurezi?
-Am avut un copil, tat, spuse Charlotte. n
urm cu zece ani.
II vzu pe tatl ei cum i ncleteaz mna pe
sptarul fotoliului mamei vitrege. Se uit nspre
Lizzie, care i ridic privirea spre el.
- Ce spune ea, Lizzie?
Lizzie i puse mna pe cea care se ncletase
aa tare pe sptarul fotoliului.
-In urm cu zece ani, cnd am luat-o n
Yorkshire, era nsrcinat, spuse ea blnd.
-Nu cred, spuse tatl. Nu pot s cred. Ai spus
c era bolnav.
-Era, spuse Lizzie. Era aa distrus, c m
temeam s nu-i fac vreun ru.
-N-a ndrznit s-i spun, tat, zise Charlotte.
-N-a ndrznit? N-a ndrznit?
-Te rog, n-o condamna, spuse Charlotte. A fost
vina mea. N-am putut suporta ca tu s tii. Mi-a fost
aa ruine - i eram aa nenorocit, c m-a fi
omort dac nu ar fi fost ea. Lizzie mi-a salvat
viaa, tat. S nu uii asta niciodat, te rog.
-Cum a putea uita? ntreb el. Dumnezeule
mare, Charlotte, ce crezi tu despre mine? Cum de
ai putut s nu-mi spui? De ce te temeai - din partea
mea? Cnd am devenit un monstru n ochii ti?
-Niciodat, spuse ea. Mi-era ruine. Nu
puteam suporta ca tu s tii ce am fcut. Abia
puteam eu nsmi suporta.
- Nu trebuia s suferi, spuse el. Sunt tatl tu.
Vii la mine cnd dai de necazuri, i sufr eu pentru
tine. De ce n-ai venit la mine? Ce am fcut? Se uit
la Lizzie. Ar fi trebuit s vin la mine, Lizzie. Ce-am
fcut de n-a venit la mine?
-Aveam aisprezece ani, spuse Charlotte. Tu
erai toat lumea mea. Mi-a fost... team cnd te-ai
nsurat cu Lizzie i... am fcut lucrul sta ngrozitor.
Dup aceea, mi-am dat seama de ce-am fcut - dar
era prea trziu. tiam c m-ai fi iertat. M iubeti
att de mult nct ai fi iertat orice. Dar nu puteam
suporta. Nu puteam suporta ca tu s tii c nu sunt
inocent i... cuminte. Nu puteam suporta ca l u s
tii c mi-am irosit inocena - pentru nimic, nici
mcar pentru dragoste - pe un om de nimic. Voiam
s fiu fiica ta cea minunat, aa cum m zugrvise
dragostea ta. Asta am vrut timp de zece ani, dar e
greit. Timp de zece ani, am gndit ca o fat de
aisprezece ani. Timp de zece ani, nu m-am
maturizat. i, n tot acest rstimp de zece ani,
bieelul meu a crescut fr mine.
Uite aa, aa simplu. Renunase la biatul ei n
favoarea tatlui - tatl care nici nu visase vreodat
s-i cear un astfel de sacrificiu.
n acel moment, i se frnse inima. Putea simi
asta. Tot ce blocase, toate visurile i dorinele.
Povetile pe care le furise despre copilaul ei i
felul n care i imaginase c crescuse el. Visurile
despre tot ce ar fi putut mprti cu el. Temerile
erau i ele zvorte acolo - c n-avea nici o ans
s devin un bieel. Totul era zvort acolo,
suferina celor zece ani pe care nu-i permisese
niciodat s-o simt pe deplin. Suferina celor zece
ani, permindu-i doar cteva lacrimi cnd i cnd,
noaptea trziu, la culcare.
Acum, lacrimile curgeau grele i iui, i ea se
ntoarse spre domnul Carsington. El o mbri,
innd-o strns. Nu spuse nimic, dar ea i putu simi
inima btnd cu putere.
- E n ordine, spuse el blnd. Acum s-a sfrit.
Poate c Morrell avea medalii, se gndi
Darius, dar Lady Charlotte avea tot curajul lui i
chiar mai mult de-att.
l nfruntase pe tatl pe care l adora, i doar
Darius, care sttea aproape de ea, tia c
tremurase din cap pn-n picioare. Uitndu-se de
la tat la fiic, Darius suferise pentru ea, pentru
tatl ei. Se pregtise s intervin, s-o sprijine n
orice clip, dar ea vorbise din inim, i propria lui
inim l mpiedicase s-i minimizeze vorbele
spunnd ceva n plus.
i jucase rolul cu mult curaj.
Restul depindea de Darius, aa cum
promisese.
Se uit peste capul ei spre prinii si. Lord
Lithby sttea n spatele fotoliului soiei sale, cu
minile din nou ncletate pe sptar, ca i cum ar fi
strns pe cineva de gt dac ar fi putut. Lady Lithby
sttea cu o mn pe una din ale lui, inndu-l acolo,
presupunea Darius, cu acea atingere uoar.
-Nimeni nu nvinuiete pe nimeni, Charlotte,
spuse ea. Trebuie s ncetezi s te mai
nvinoveti. Regret c ai inut asta n tine. Dac
a fi tiut... Scutur din cap. Dar nu conteaz
supoziiile mele. E o mprejurare ngrozitoare a
naturii ca o fat s dea natere unui copil, fiind ea
nsi unul. Am fcut ce am crezut a fi cel mai bine
la vremea respectiv, n condiiile date. Ce e
important acum e s ndreptm lucrurile ct de bine
putem.
- S le ndreptm, da, spuse Lord Lithby.
Dar ochii lui erau roii, i prea c toat lumina
pe care o radia dispruse i arta dintr-odat
btrn, dei era un brbat n floarea vrstei.
Cred c ar fi cel mai bine s ncepem prin a-l
cuta pe Pip, spuse I >,ir ius. Explic repede
situaia: dispariia biatului, dezvluirile lui Morrell.
De vreme ce Pip merge de la i la reedina Lithby,
a zice s im opem cutrile aici, ntrebnd
personalul despre el. Apoi, dac e net osar, poate
c ai fi aa bun s organizai o echip de cutare,
sir.
Da, da, firete, spuse Lord Lithby, cu mintea
vizibil n alt parte.
()r ic e vrei. Copilul. Da, firete. Pip, nu-i aa?
Putiul care se plimb \ u Daisy. L-am vzut o dat
dimineaa devreme. L-am vzut de la fe- MMstr.
Adic... este... Doamne, Dumnezeule, nu pot crede
aa ceva. Ar fi trebuit s tiu. Fiica mea. Nepotul
meu. i duse mna la frunte, p.irc ferindu-i ochii
de o lumin dureros de puternic. Iart-m,
Charlotte, dar sunt... sunt... nu tiu cum sunt. Zece
ani. Chipul i .s< ntunec. A fost Blaine, atunci,
firete. Cine altcineva ar fi putut fia fie?
- El a fost, recunoscu fiica lui.
-Am crezut c am terminat cu el, spuse Lord
Lithby. i lu mna <l<* la ochi. l trimisesem n
strintate - pe o insul pustie, am sper a i . Dar el a
ajuns mai nti la tine, javra nenorocit. i tu te
nvinoveti pe tine, Charlotte? Niciodat nu te-a
fi nvinovit pe tine. t iam ce-i poate pielea.
- mi pare ru, tat, spuse ea.
- Erai tnr, erai tnr, zise el. Ah, ei bine.
Fcu un efort vizibil s-i revin. N-are importan.
Trebuie s-l gsim pe biat, aa ( um a spus cu
nelepciune domnul Carsington. A fi bucuros s
fiu <lr ajutor. Dar trebuie s v solicit ngduin,
sir. O clip, dac permitei. Doamna mea va
aciona n locul meu pentru moment. ns <*u
trebuie s ies la aer. i socotesc... cred c trebuie
s... trag un picior cuiva...
Parcurse ncperea spre ferestrele franuzeti
i iei pe teras, n- deprtndu-se cu pai repezi
nspre grdin. Charlotte ncerc s se retrag de
lng Darius i s plece dup tatl ei.
-N-o face, interveni Darius.
-Domnul Carsington are dreptate, spuse Lady
Lithby. Tatl tu uu vrea dect puin timp s-i
revin. Te-ar scuti de orice durere, aa cum tii, i
e de neles c e suprat pentru c n-a putut s te
fereasc de asta. Probabil se simte complet
dezorientat i neajutorat. Acord-i puin timp, draga
mea. Chiar i eu am probleme n a accepta asta.
Am vzut copilul de nenumrate ori i n-am avut
nici o idee cine era.
- Eu am tiut, spuse Charlotte. Am tiut n clipa
n care l-am vzut, n clipa n care m-am uitat n
ochii lui. Dar nu mi-am permis s cred.
-Am observat ochii lui neobinuii, spuse Lady
Lithby, dar n-au nsemnat nimic pentru mine. Nu l-
am ntlnit niciodat pe cpitanul Blaine. Chiar
dac l-a fi ntlnit, nici atunci nu sunt sigur c a
fi crezut. Zmbi, i Darius vzu atunci limpede
cldura care cucerise att inima fiicei vitrege, ct i
pe a soului ei. Ct de dulce ai spus-o, iubito: c fiul
tu te-a gsit, dup tot acest timp. Se ridic de pe
fotoliu. Ei bine, hai s ncepem aciunea de a-l gsi.
Spune-mi nc o dat exact ce a zis colonelul
Morrell.
Lord Lithby merse furios prin grdin pentru o
vreme. Clc n picioare un gard viu. Zvrli o urn
ornamental ntr-un zid de piatr, fcnd-o praf.
Merse ncoace i ncolo pe unul dintre podurile
de peste an.
Apoi se ndrept spre o alee umbroas, se
trnti pe o banc de piatr i sttu acolo, cu capul
n mini.
Nu tia ct timp sttuse acolo, jelind pentru
fiica lui. Poate c mult timp. Avea mult de jelit.
Un sunet l fcu s-i ridice capul.
Buldogul Daisy sttea n faa lui, innd n bot
ceea ce prea a fi o bucat dintr-un trunchi de
copac.
- Ce cine caraghios, spuse el. Cine te-a lsat
s-mi jumuleti grdinile? Sau ai venit s m ajui
s-o fac eu?
Cinele scutur din cap, prnd c vrea s
omoare cu orice chip bucata de lemn.
- Lizzie te-a trimis, nu-i aa?
Daisy zvrlea bale n jur, n vreme ce ncerca
s omoare lemnul.
- Nu m pot juca acum cu tine, fiin
caraghioas ce eti, spuse el. ncerc s-mi adun
minile. ncerc s m calmez. Nu eti bun de nimic
dac eti nervos, i e nevoie de mine s ajut s...
s-mi gsesc nepotul. Nepotul meu. Pip.
Daisy ls lemnul s cad la picioarele lui -
aproape s-i zdrobeasc degetele - i o lu la fug.
Cum Lord Lithby n-o urm, ea se ntoarse i repet
gestul.
-Ah, da, Pip este prietenul tu, spuse Lord
Lithby. M ntreb cte bee omori tu pentru el. Dar
sunt oareci, nu-i aa? Doamne,
I Himnezeule. Nepotul meu i ctig
existena omornd oareci pen- I ru o jumtate de
penny bucata.
Daisy ltr.
Buldogul obinuit era curajos, hotrt i
insistent, dar era i imprevizibil. Ali cini fceau
glgie n legtur cu orice fleac. Un buldog putea
rmne impasibil i tcut n faa celei mai puternice
provocri.
Aadar, cnd Daisy ltra, probabil era ntr-o
stare de agitaie insuportabil.
Lord Lithby i ddu seama c rostise dou
cuvinte insuportabil de emoionante. oareci i Pip.
-Unde-i Pip? ntreb el.
Daisy se ndeprt de el, se opri i se uit
napoi.
Lord Lithby se ridic de pe banca de piatr.
- n regul, o s te urmez - i ai face bine s nu
m duci la cel mai apropiat cuib de oareci.
ntre timp, n bibliotec
Dup ce i chestionase foarte amnunit att
pe Darius, ct i pe Charlotte despre evenimentele
zilei, Lady Lithby dispru pentru o vreme. Cnd se
ntoarse, purta plrie i poruncise s vin trsura.
Darius se temuse de asta: toat lumea s se
rspndeasc n toate prile fr un plan pus la
punct.
- Cred c ar fi cel mai bine s abordm
cutarea ntr-un mod organizat, spuse el.
-Asta i fac, zise Lady Lithby. Dac colonelul
Morrell are biatul sau tie unde e, o s-l oblig s-l
napoieze.
- Pot s fac eu asta, spuse Darius. De fapt, nu
mi-ar plcea nimic mai mult dect s-l oblig s fac
ceva.
- tiu c i-ar plcea s-i spargi nasul, spuse
Lady Lithby.
-Nu, mi-ar plcea s-i frng fiece os din trup,
rspunse Darius. Dup aceea, mi-ar plcea s-l
azvrl de la o fereastr de la etaj.
-Asta e iraional, spuse Charlotte.
- E perfect raional pentru un brbat s ncerce
s-l omoare pe altul, spuse Darius, n special cnd
cellalt brbat i amenin pe cei la care primul ine.
-E ndrzne din partea dumitale s-l faci
buci pe colonelul Morrell, spuse Lady Lithby, dar
conduita asta n-ar fi eficient.
O s-l fad doar s bat n retragere. O s v
comportai ca brbaii, provocndu-v i
intimidndu-v reciproc. El va considera c e o
chestiune de onoare s nu-i spun nimic. Cu mine
nu se va comporta aa. In orice caz, indiferent dac
ne poate ajuta sau nu s-l gsim pe Pip, trebuie s
vorbesc cu el - i dumneata trebuie s m lai, sir,
fie c-i place, fie c nu. Trebuie s-mi permii s
fac ceva.
-i noi ce s facem, Lizzie? ntreb Charlotte.
-Ai putea ncerca s-o caui pe Daisy, spuse
Lady Lithby. I-am dat drumul afar. M-am gndit
c, dac Pip e prin preajm, ea o s fie cea care-l
va gsi. Iar Pip, la rndul lui, o s tie c n-ar trebui
s o lase umble de capul ei i o s-o aduc napoi.
Colonelul Morrell i reaminti cuvntarea iar i
iar, mergnd spre cas, ncercnd s neleag
unde greise. N-ar fi trebuit s-i spun lui Lady
Charlotte c era nesbuit - atta lucru era evident.
Refuzul ei l doborse, i vorbise fr s se
gndeasc.
Nu trebuia s faci asta cu o femeie. Chiar i el
tia atta lucru.
Femeile erau tare dificile. Viaa era mult mai
uoar n armat. Ierarhia i ordinele. Respectai
ordinele. Ddeai ordine i alii le respectau. Dac
nu respectai ordinele, sufereai consecinele, care
erau foarte clare. Totul era clar, chiar i cnd aveai
de-a face cu superiori aiurii.
Era clar, n orice caz, n comparaie cu viaa
civil.
Dar femeile...
Mai degrab ar nfrunta focul de artilerie.
-S m ia dracu, mormi el. Nu pot s-o las
aa. O s cread... Numai Dumnezeu tie ce o s
cread.
i ntoarse calul i o porni din nou spre
reedina Lithby.
Fu surprins - dar nu pe deplin, dac se gndea
bine - cnd vzu trsura lui Lady Lithby venind spre
el.
O salut pe cnd aceasta trecu mai departe.
Trsura l depi, ncetini i apoi se opri. O
mn nmnuat i fcu semn de la fereastra
deschis.
Ah, nu, se gndi el.
Clri napoi spre trsur.
-Ce noroc, spuse Lady Lithby dup ce
schimbar saluturi. Veneam s vorbesc cu
dumneata. Poate c ai fi aa amabil s m nsoeti
o clip sau dou.
Asta nu miroase a bine", i zise el.
Cum s se atepte s fie bine? O insultase pe
fiica marchizei de Lithby. i spusese c era
nesbuit - i nu era sigur ce-i mai spusese l/ir s
cugete, sub imperiul mniei i al dezamgirii.
Desclec repede, deschise ua trsurii i i
oferi braul.
Merser pn cnd se deprtar destul de
mult, astfel nct s nu poat fi auzii nici de
camerista din trsur, nici de vizitiul de afar.
-Am vrut s-i vorbesc despre discuia cu
Charlotte, spuse Lady Lithby.
-Asta am presupus i eu, spuse el. V asigur,
Lady Lithby, nu a (ost discuia pe care am
intenionat s-o am. Cnd m-ai oprit din drum, m
ndreptam, de fapt, s cer scuze pentru orice am
spus nelalocul lui.
-M bucur s aud asta, zise Lady Lithby.
Bnuiam eu c Charlotte a auzit o ameninare
acolo unde ea nu exista.
-O ameninare? i reaminti ce spusese -
pentru a douzecea oar. Doamne, Dumnezeule,
doar nu vrei s spunei c ea crede c am
ameninat c o dau de gol. I-am spus foarte
limpede c intenia mea era exact opusul.
-Prea s cread c asigurrile dumitale sunt
valabile doar cu condiia ca ea s devin soia
dumitale.
Femeile."
Nu scrni din dini. Dac putea s se abin
fa de unchiul lui, o putea face i acum.
- N-am pus nici o condiie, spuse el bos. Nici
un gentleman n-ar face asta. Dac a sunat aa, pot
doar s dau vina pe iritarea de moment. M-am
exprimat ntr-adevr greit, sunt contient de asta.
-Am vrut s clarific totul, spuse Lady Lithby.
Unele remarci pe care le-ai fcut ar putea fi
rstlmcite. Sunt ngrijorat, de exemplu, c, n
struina dumitale de a o proteja, ai fcut
aranjamente pentru copil.
- Bineneles c am fcut, spuse el. Azi-
diminea, l-am trimis pe servitorul meu, Kenning,
s-l elibereze din nelegerea de ucenicie. tiu c e
o greeal a sorii, dar situaia actual a copilului
este o nelegiuire. Este fiul unei doamne nobile i a
unui gentleman - un ticlos, dar gentleman prin
natere. Biatul va avea un cmin aa cum se
cuvine i o educaie potrivit situaiei lui. Am totul
sub control. Nu e nevoie s v preocupai de asta.
- Ba trebuie s m preocup, spuse Lady Lithby.
Vrem copilul.
-Doar nu vorbii serios, spuse el. Va fi imposibil
s trecei sub
tcere chestiunea dac biatul rmne n
apropiere.
- Charlotte nu dorete s treac sub tcere
asta.
Pentru a doua oar n acea zi, el nu-i putu
crede urechilor. Oare nalta societate nnebunise
ct vreme el fusese n strintate? Sau poate
doar familia Hayward?
- Nu poate recunoate c a avut un copil din
flori, spuse el. Nu pot s cred c-i permitei s fac
asta. Influena dumneavoastr ar putea mpiedica
trntirea uilor n nasul ei, dar va fi tratat diferit.
Femei cu mult inferioare ei din orice punct de
vedere o vor privi cu dispre. Poate c vor fi cteva
care vor ndrzni s-o jigneasc pe fa, dar tii
prea bine c nalta societate are o mie de feluri de
a tia n carne vie, n vreme ce afieaz un zmbet
politicos. Ideea ca ea s fie subiectul acestui fel de
ofense... Nu, este de neconceput. Lady Lithby,
trebuie s-o convingei s renune la a face acest
pas.
- Ea i vrea copilul, spuse Lady Lithby.
Trebuie s-i ntorci servitorul din drum.
- Chiar dac asta n-ar fi complet nebunesc, n-
a putea s contramandez totul, spuse colonelul.
Kenning i are ordinele lui. Totul a fost aranjat. Ar
trebui ca acum s fie n Liverpool, dac nu chiar n
drum spre Irlanda.

Capitolul 15

Daisy nu-l conduse pe Lord Lithby spre cel mai


apropiat cuib de oareci, ci spre ferm i cocin.
Se aflau nc la o distan apreciabil, cnd
Lord Lithby zri silueta mic i singuratic stnd pe
gardul cocinii. Unii dintre oamenii care munceau n
curtea fermei se uitau nspre acolo din cnd n
cnd, dar asta era tot. Se prea c se obinuiser
cu venirile i plecrile bietanului.
Odinioar, i aminti Lord Lithby, nainte s
existe Hyacinth, obinuia s-o suie pe fiica lui chiar
pe gardul acela. Se uitau la porci i discutau.
Lord Lithby simi cum i se pune un nod n gt.
Ceaua ajunse prima la biat, i, dei era ca
de obicei tcut i enigmatic, probabil c Pip i
simise prezena, pentru c se ntoarse i se uit n
jur.
Lord Lithby se adun, se ndrept de umeri i
se apropie de cocin. Privirea biatului se ridic
spre el.
Apropiindu-se, Lord Lithby vzu c un ochi era
vnt i umflat, fcnd ca biatul s arate ca un
mic gargui.
Ajunse lng Pip i se prinse cu minile de
gard, la fel cum fcuse de attea ori cnd fiica lui
sttea lng el.
- Cred c eti prietenul lui Daisy, Pip, spuse
brbatul.
Pip ncuviin din cap.
- Da, sir.
-Eu sunt... Lithby, spuse Excelena Sa.
Ochii lui Pip se fcur mari - ei bine, mcar
unul din ei se mri, n orice caz.
- mi cer iertare, Excelen.
i smulse apca de pe cap i dori s coboare.
- Nu, nu, stai foarte bine acolo, spuse
Excelena Sa, uitndu-se la capul cel blond.
Prul deschis la culoare arta o tendin de a
se bucla i un incon- fundabil vrtej.
Asta era prul lui Charlotte, aa cum era pe
vremea cnd era o copil, cnd i-l purta liber pe
umeri, cnd n-avea nici o agraf s-i mblnzeasc
vrtejul i s aranjeze artistic buclele.
- Eti bine-venit s-o admiri pe Hyacinth, spuse
Lord Lithby, aa cum ar spune oricui ar prea c
admir scroafa lui preferat. E un porc grozav, nu-i
aa?
-N-am mai vzut niciodat aa un porc,
Excelen, spuse Pip. Toat lumea spune c-i cel
mai mare porc din lume. Dar nu tiu cum de pot ei
cunoate asta, cnd cei mai muli dintre ei n-au
cltorit nici mcar pn la Manchester. Dar ei cred
c Manchester e efectiv la captul pmntului i c
Salford e de cealalt parte a lunii. De fapt, e foarte
aproape. Domnului Carsington i mie nu ne-a luat
dect cteva ore s ajungem acolo, i n-am mers
niciodat mai repede dect la galop mic.
Lord Lithby i aminti ce spusese domnul
Carsington despre azilul din Salford. Nepotul lui...
ntr-un azil! Era insuportabil. Voia s loveasc
gardul de s-l fac praf. i spuse s nu fie idiot.
-Ai un ochi vnt de toat frumuseea, remarc
el.
-l am dintr-o btaie, spuse Pip.
- Gsesc c se ntmpl adesea n felul sta.
- Doamna Tyler e foarte suprat din cauza
asta, zise Pip.
- Femeile se agit adesea n legtur cu
lucrurile astea.
- A spus c o s m trimit napoi la azil, dar
cred c vorbea la mnie, spuse copilul. Chiar dac
aa intenioneaz, domnul Carsington a zis c n-o
s m lase s merg napoi la azil, i un gentleman
trebuie s se tin de cuvnt.
-Asta e adevrat, admise Excelena Sa.
Se ls tcerea.
- tiu c n-ar trebui s fiu aici, Excelen,
spuse biatul. Ar fi trebuit s m ntorc s-l ajut pe
domnul Tyler azi, dar a trebuit s m gndesc.
Porcii sunt buni pentru a cugeta.
-Aici vin i eu de obicei cnd trebuie s m
gndesc.
Aici eu i mama ta discutam ntotdeauna
chestiunile importante", ar fi putut el aduga.
Cea mai important chestiune, aceea despre
care nu discutaser, sttea la foarte mic distan
de cotul lui Lord Lithby.
-nc n-am rezolvat-o, spuse Pip. Doamna
Tyler mi-a zis c a fost greit s m bat, i eu am
spus c mama e moart i c este greit s
vorbeti de ru despre mori, nu-i aa? i ea a zis
c aa e, dar nu este un motiv s nvineesc ochii
oamenilor i s le scot dinii din gur. i eu am
spus... dac ar fi avut ea un biat i un alt biat ar fi
spus ceva ru despre ea? N-ar fi trebuit ca biatul
ei s-i apere onoarea? i ea a spus c onoarea
este pentru doamne i domni nobili. A zis c
oamenii din popor trebuie s se gndeasc la traiul
lor de zi cu zi. A spus: Dac mi-a rupe eu o mn
sau un picior i n-a mai putea munci?"
-Are dreptate, zise Excelena Sa.
Expresia i se schimb, dar biatul se uita la
scroaf n vreme ce vorbea i nu observase.
- Dar nu pot permite ca oamenii s spun
lucruri urte despre mama, continu Pip. Cine s-i
apere onoarea dac nu eu? Trebuie. i, dac
trebuie s fac asta, atunci nu pot fi un om din
popor. Dar nu pot fi nici nobil. Se ncrunt. E o
dilem, sir, nu-i aa?
-Nu, nu e, spuse Excelena Sa cu voce nu
tocmai sigur. Femeile nu vd lucrurile la fel ca
brbaii. Ai avut dreptate s aperi onoarea mamei
tale.
II btu pe biat pe umr. Nimeni nu avea s
tie vreodat ct l costa s fac doar att i nimic
mai mult. Nimeni nu avea s tie vreodat ct l
costa s se rein, pentru c mama lui Pip ar trebui
s fie prima care s-l ia n brae.
-Femeile nu apreciaz aspectele grozave ale
unei bti, spuse Lord Lithby. Ce s-a ntmplat, mai
exact?
Dup cum spuneau servitorii care munceau pe
afar, Daisy l gsise pe tatl lui Charlotte i
amndoi se ndreptaser spre ferm.
- Firete c ar veni aici, i spuse ea domnului
Carsington pe cnd i croiau drum spre captul
curii, unde erau inui porcii. Aici venea mereu tata
cnd trebuia s...
Se ntrerupse cnd ocolir o cldire i i zri:
tatl ei spriji- nindu-se de gard aa cum fcea
mereu... i Pip, care, judecnd dup gesturi, prea
c reconstituia btaia cu Rob Jowett - i era n
pericol s cad n cocin.
Charlotte i aminti cum czuse ea n repetate
rnduri.
Tatl ei scutura din cap i spunea: ntr-una din
zilele astea, o s te nvei minte, Charlotte. Sper".
-Se pare c Pip l-a gsit i el pe tatl tu,
spuse domnul Carsington.
Ar fi alergat nspre ei, dar el o opri.
-Trebuie s te aduni, zise el. Nu poi ncepe s
bolboroseti. Pip devine nervos cnd plngi.
i spuse cum Pip venise la el cu o zi n urm,
ngrijorat pentru c tnra doamn" plngea.
- Da? ntreb ea, cu o durere n gt. E un biat
bun. n ciuda a tot ce s-a ntmplat cu el. Un biat
bun, i un gentleman.
Se uit peste umrul lui lat la Pip, care i
ntorsese capul i i privea. Avea el, oare, vreo
idee? O simise n acelai fel n care l simise ea?
Vocea ei rmsese cu el cumva, n inima lui?
Existau oare acolo, poate fr ca el s-i fi dat
seama, cele cteva vorbe disperate pe care i le
optise nainte s renune la el?
Te iubesc. Te voi iubi ntotdeauna. Te rog,
iart-m."
Dar cum s-i poat el aminti? O privea doar
curios - dei era greu s spun de la distana
aceea, avnd n vedere ochiul vnt.
i tatl ei se ntoarse i se uit la ei. Zmbea,
aa cum fcea ntotdeauna.
Ceaua era la fel ca de obicei, ocupat s
scuture un b pentru a-l supune.
Ochii lui Charlotte se umplur de lacrimi.
- tiam c o s se ntmple asta, spuse
domnul Carsington. Mai nti, elibereaz-te de tot.
- Ochiul lui, srmanul lui ochi.
-Este mndru de el, i spuse domnul
Carsington. L-a cptat aprndu-i onoarea.
-Ah, spuse ea. Doamne sfinte. Aprnd-o pe
mama care l-a abandonat. Cum o s pot eu
suporta?
-Trebuie s ncetezi s te gndeti n felul
sta, spuse el. Societatea catalogheaz astfel de
lucruri drept o ruine uria pentru femei. Dac ai fi
fost brbat, te-ai fi ludat cu bastarzii ti. Dar o
femeie trebuie s se simt ruinat, s se urasc
pe ea nsi i s se ascund. Dac nu-i ascunde
aa-zisul ei pcat, e tratat ca o leproas. Se uit
la ea. Haide, haide, morala a fost suficient de
pompoas s-i usuce ochii, sper. i-ai recptat
calmul?
-Da, spuse ea. Dar e mai greu dect s-ar
crede.
-tiu c e un moment emoional, zise domnul
Carsington. Dar trebuie s te gndeti la
sentimentele lui Pip. Eti pe cale s-i ntorci lumea
pe dos, i, dei e un mod fericit de a-l tulbura, va
avea nevoie de ceva timp pentru a se obinui. Are
nevoie ca amndoi s fim calmi
i nelepi pentru el. Ia exemplu de la tatl tu.
Sunt sigur c ar vrea s l ia pe sus pe biat i s-l
duc acas, dar se abine.
Ea se uit la tatl ei, care i zmbea acum lui
Pip, acel zmbet linititor pe care l tia att de
bine.
- Nu i-a spus lui Pip, zise ea. N-ar face asta.
Las asta n sarcina mea.
-Retrag ce am zis mai nainte despre tatl tu,
spuse domnul Carsington. Tata doar m nfuria. Al
tu ar trebui s m fac s m ruinez de mine tot
timpul.
-Nu vrea asta, spuse ea. Nu exist o formul
matematic pentru a fi printe. Presupun c ei se
strduiesc ct pot de bine.
- i noi o s facem la fel, spuse domnul
Carsington, i o s greim groaznic, aa cum face
toat lumea, a zice eu. Ei bine, eti gata?
Ea se calmase n vreme ce discutaser. El
fcuse asta dinadins, presupunea ea. Gsise o
modalitate de a o conduce prin furtuna de
sentimente.
- Da, sunt gata, mulumit ie.
Se ridic pe vrfuri i l srut ndrznea pe
obraz. In vzul tuturor.
-n cazul sta, foarte bine, spuse el. Dar adu-i
aminte: fr smiorcieli. Mai trziu, poi s suspini
pentru el. Acum totui, trebuie s fii puternic i
calm, de dragul lui.
- O s fiu, spuse ea.
- tiu c o s fii.
O conduse spre cei doi de lng gard.
-M ntreb dac am putea s ntrerupem, Lord
Lithby, spuse domnul Carsington. Doamna dorete
s vorbeasc cu Pip.
Biatul se uit spre tatl ei. El ncuviin din
cap, i Pip sri de pe gard i se apropie de ea cu
apca n mn.
Ea i terse grbit ochii cu dosul mnuii, i
trase uor nasul, i ndrept spatele i zmbi.
- Doamne, Dumnezeule, ai un ochi vnt de
toat frumuseea, spus ea.
-L-am cptat ntr-o btaie, Excelen, spuse
Pip.
-Serios? Domnul Carsington mi spune c
aprai onoarea mamei tale.
- Lord Lithby a spus c n-am greit, zise Pip. A
zis c femeile nu neleg, dar a fost corect ce am
fcut eu.
-Eu neleg, spuse ea. Sunt foarte, foarte
mndr de tine. Se ls pe vine pentru a se uita
direct n ochii lui. i puse minile pe umerii lui i
zmbi, gndindu-se c poate nu exista un zmbet
suficient de mare n toat lumea asta, potrivit
pentru ce simea ea. Se gndea c inima o s-i
plesneasc de fericire. Eu sunt mama ta.

Capitolul 16

Biblioteca de la reedina Lithby, n acea sear


Darius tia foarte bine c nu trebuia s
sugereze s-l ia pe Pip acas cu el. Fiul lui
Charlotte urma s locuiasc la reedina Lithby,
spuseser mama i bunicii lui, pn dup nunt.
Voiser s discute despre nunt dup cin,
dar Darius se hotrse deja n legtur cu ce
trebuia fcut.
Ce trebuia fcut nu era plcut. Dac ar fi fost
pe alese, mai degrab ar fi petrecut o sptmn
ntreag vorbind despre nimic altceva dect despre
draperii. Dar era necesar pentru viitoarea lui soie i
pentru Pip.
-Trebuie s ne cstorim n biserica de aici, i
toat familia mea trebuie s fie prezent, le spuse
el. Asta o include i pe bunica. Trebuie s facem
front comun.
-Sfinte Doamne, nu bunica ta, strig Charlotte.
Nu i-a cere niciodat aa ceva.
- E singurul mod de a ne asigura c nu vei fi
tratat cu asprime, zise Darius. Foarte muli oameni
nu vor dori s-i jigneasc pe Lord i Lady Lithby
sau s piard ocazia de a se bucura de vestita lor
ospitalitate. Foarte muli oameni nu vor dori s-i
jigneasc nici pe prinii mei. Cu toate astea,
bunica reprezint singurul mod sigur de a bga
groaza n sufletele ipocriilor i ale fanaticilor
virtuoi. Un front comun va fi cel mai eficace clac
ea e n frunte.
- Dac crezi c rutile m vor jigni, ar trebui
s te gndeti mai bine, spuse Charlotte. Am
familia. Asta e tot ce conteaz. Pierderea locului n
societate nu e mare lucru. nalta societate poate fi
sufocant cteodat. Poate c a duce dorul unor
elemente ale ei, dar pot foarte bine tri i fr.
- La fel i eu, spuse el. Cu uurin. Fericit. N-
a duce ctui de puin dorul prezenei doamnei
Badgely. Dar nu asta e important.
Important este c n-ar trebui s fii tratat diferit
fa de un brbat pentru c ai avut un copil din fiori.
-Acesta e un punct de vedere radical, domnule
Carsington, spuse Lord Lithby. Nu sunt deloc sigur
c a vrea s ncurajez femeile s se comporte n
general la fel ca brbaii. M tem c ne-am ntoarce
la barbarie. Femeile sunt cele care ne pstreaz
civilizai.
-Atunci, haidei s spunem c bunica exercit
o influen civilizatoare, zise Darius. i s ncercm
ca acest gnd s nu ne dea comaruri.
Dei se ndoia c Pip ar avea comaruri,
Darius urc s-i spun noapte bun nainte de a se
ntoarce la Beechwood.
Cnd intr Darius, Pip era n pat, dar treaz de-
a binelea, uitn- du-se pe o carte.
La lumina lumnrilor, cu acel spectaculos
ochi vnt, arta ca un mic spiridu.
Un mic spiridu foarte serios. Ls cartea
deoparte i l privi cu gravitate pe Darius.
-S-au oprit deja din plns? ntreb el.
-Da, spuse Darius. Se ceart n legtur cu
masa de nunt.
-Atunci, o s vin s locuiesc la Beechwood,
sir? Dup nunt?
- Da. Nu-i place aici?
Pip se uit n jur.
- E foarte... mare aici. Sunt foarte muli
servitori. Nimeni nu ip. Se gndi. mi place, dar e
ciudat.
-A fost o zi foarte ciudat pentru tine, spuse
Darius.
Biatul ncuviin din cap.
-Nu n fiecare zi descoperi o mam nou-nou
i o pereche de bunici. Ai suportat bine toat
schimbarea asta, cred eu.
- La nceput, credeam c ea - mama mea -
rdea de mine, spuse Pip. Se ncrunt. Poate c n-
ar fi trebuit s rd.
Nu numai c rsese, dar i mai i spusese
mamei lui: Haida de, asta e cusut cu a alb,
Excelen".
-Nu s-a suprat, spuse Darius.
- Nu, nu s-a suprat. Presupun c este, dar
eram obinuit cu ideea c e moart, spuse Pip.
Tcere. E foarte frumoas.
- ntr-adevr, aa este.
-M gndeam c, dac vrea s fie mama mea,
n-o s-o contrazic.
- Dar este cu adevrat, s tii.
- Bnuiesc c este, dar eram obinuit cu ideea
c e moart, spuse Pip. E ca un oc. tiam c
mama era o doamn, dar trebuia s fie moart, i,
dac nu era, tot nu m-am ateptat n veci s fie aa
frumoas i mrea. Ai mai vzut vreodat attea
panglici pe o plrie? La ce-i bun o plrioar ca
aia cu toate panglicile alea?
Darius i aminti de plria frivol pe care Lady
Charlotte n-o purtase la prima lor ntlnire. Zmbi.
-E de frumusee, spuse el.
Ca urmare a discuiei cu Lady Lithby, un agitat
colonel Morrell clri n goan spre Altrincham, la
csua familiei Tyler. Domnul Tyler nu se napoiase
nc de la munc, l inform una dintre fete.
Doamna Tyler era n Manchester.
- Biatul, spuse colonelul. Unde e?
-Toat lumea ntreab de Pip, zise fata. Nu
tiu pe unde umbl. A plecat la treab cu tata, aa
cum face ntotdeauna.
Colonelul Morrell clri napoi pe drumul pe
care venise. Se ntlni cu Tyler, care se ndrepta
spre cas pe Lithby Road, i l ntreb despre Pip.
-Aa cum i-am spus i domnului Carsington,
ultima dat cnd l vzui, ducea cinele napoi la
reedina Lithby, spuse Tyler. Trebuia s se
ntoarc negreit. Aveam s-i dau nite treburi de
fcut pentru cocoana mea. Dar nu s-a ntors de fel.
Cred c a fugit de-acas, sir.
Colonelul nu oft uurat dect dup ce mai
merse o bucat de drum.
Kenning i fcuse treaba, aadar. Pip era n
drum spre Irlanda.
Colonelul Morrell o salvase pe Lady Charlotte
de ea nsi.
Pn la un punct i doar deocamdat, n orice
caz.
Trebuia pur i simplu s nutreasc sperana
c, avnd timpul necesar s se calmeze i s
judece, avea s-i dea seama de nebunia hotrrii
ei... n legtur cu biatul, dac nu i n ce-l privea
pe Carsington.
Uurarea colonelului dur pn seara trziu,
cnd Kenning se napoie acas.
- mi pare aa ru, sir, spuse el. Aranjasem
totul cu doamna Tyler, i gsise de treab biatului,
aa cum i cerusem eu. Asta dup ce ducea
cinele, aa cum mi-ai spus c ar trebui s facem,
astfel nct s nu strnim vreo agitaie la reedin
pn nu plecam de acolo. Dar el n-a aprut deloc
acolo unde ar fi trebuit s fie. M-am tot dus de la
Beechwood la Altrincham i napoi. Am cutat
peste tot. Dup aia, am auzit c era nc pe moia
lui Lord Lithby. Nu tiu dac i-a intrat frica-n oase
sau ce-a fost, sir, dar acolo era, n singurul loc
unde nu puteam pune mna pe el, i n-a mai ieit
de acolo. S mai ncerc mine, sir?
- Nu, spuse colonelul Morrell. E prea trziu.
Dup ce domnul Carsington plec, Charlotte
urc n camera fiului ei. l srutase deja de noapte
bun, dar nu putea sta departe de el.
Dei lumnarea fusese stins, razele lunii ce
intrau pe fereastr i luminau faa, ochiul vnt
contrastnd puternic cu pielea alb.
Se aplec peste el i l mngie uor pe frunte.
Pe obraz i alunec o lacrim. Nu se putea abine.
Avea de consumat lacrimi adunate timp de zece
ani, i se prea c nu terminase nc. Lacrima czu
pe obrazul lui, i i ridic mna s-o tearg. Se
trezi, clipind.
-mi pare ru, opti ea. N-am vrut s te
trezesc.
-E n regul, spuse el. Nu plnge.
- De obicei, nu sunt o smiorcit, zise ea. Nu
trebuie s-i faci griji c o s m smiorci pentru
tine tot timpul.
- Domnul Carsington spunea c erai
emoionat.
- Da, zise ea. Da, sunt.
Biatul se ridic pe coate.
- Nu ipi, spuse el. Asta e bine la o mam.
- Deci, i-ai depit nencrederea, spuse ea. La
urma urmei, sunt mama ta.
El ncuviin din cap.
- mi pare ru c am rs. Sper c nu i-am rnit
sentimentele.
-Sentimentele mele, spuse ea. Ah, Pip.
- S nu plngi, spuse el.
- O s ncerc s nu plng, zise ea. Doar c
sunt aa bucuroas c te-am gsit. i regret
nespus c am renunat la tine.
El se uit la ea pentru o bun bucat de
vreme.
- De ce? ntreb el. De ce nu m-ai pstrat? A
fost din cauza ochilor mei?
De ce? ntrebarea care o ngrozea. Auzind
ntrebarea, durerea fu i mai mare dect se
ateptase, mai mare dect durerea de a fi spus
tatlui ei adevrul.
Nu era sigur cum s rspund, dar trebuia s
ncerce.
- Fetele nu trebuie s aib copii dac nu sunt
mritate, spuse ea. Mi-a fost fric de toate
necazurile. Oamenii ar fi fost dezamgii de mine i
rnii i...
- i ar fi plns, spuse el. Ar fi fost o mulime de
lacrimi, a zice eu.
- Da, spuse ea. N-a fost un motiv bun, Pip, tiu.
Dup aceea, am regretat, dar am fost bolnav
mult vreme.
- Dar n-ai murit, spuse el. mi pare bine c n-ai
murit.
N-avea s plng din nou, ci s-i dea prul de
pe fa. Mamelor li se permite s fac asta.
-Nu, n-am murit, spuse ea. i, cnd m-am
fcut bine i mi-am dorit s nu fi renunat la tine,
erai deja la domnul i doamna Ogden. Chiar dac
a fi ndrznit, ar fi fost nedrept s te iau de la ei.
Erai copilul lor, i te iubeau. Chiar credeam c i va
fi mai bine cu ei. A fi vrut s fi fcut totul altfel,
iubirea mea. A fi vrut s fi fost mai curajoas, dar
n-am fost.
El cuget.
- Nu tiu, spuse el. Nu tiu despre lucrurile
astea. Nu-mi amintesc de vremea cnd eram
prunc. Abia mi-l amintesc pe tata i pe mama -
cellalt tat i cealalt mam. Mi-l amintesc pe
domnul Wel- ton. A fost bine.
- La azil n-a fost bine, murmur ea.
- M prefac c a fost un vis urt, spuse el.
- De aici ncolo, va fi unul frumos, replic ea.
-tiu, spuse el. Se culc din nou pe perne.
Poate c ar trebui s te prefaci i tu c celelalte
lucruri... cele care te fac s plngi... s te prefaci c
toate sunt un vis urt.
Ea zmbi i l mngie pe obraz.
-Ai dreptate, spuse ea. Aa o s fac.
- Poate c ai putea s m srui nc o dat de
noapte bun. Zmbi larg. mi place foarte tare.
Ea rse i i srut biatul de noapte bun.
Darius se duse personal la familia lui pentru a
le solicita prezena la nunt. Erau cu toii la
reedina Hargate n Derbyshire - toi n afar de
Rupert i de soia lui, care erau nc n Egipt,
mpreun cu Peregrine, nepotul lui Benedict.
Darius nu se atepta totui s-o gseasc acolo
i pe bunica lui. Ea prsea rar Londra. Prietenele,
Harpiile, locuiau acolo tot anul, i chiar i vara n
Londra gseai mai multe distracii. La ar, spunea
ea, se plictisea de moarte.
Cu toate astea, n vara asta venise cu odrasla
ei la reedina Hargate.
Nu era n salon cnd Darius i anun
logodna. ns prinii i diverii membri ai familiei
erau. Primir vetile despre apropiata nunt cu
expresii serioase pe chip. El continu explicnd
cum i de ce urma s nceap viaa de familie cu
un fiu de zece ani.
Suportar i asta cu stoicism. Nici una dintre
doamne nu lein. Nici unul dintre fraii prezeni nu
coment. Cu toii se uitar spre Lord Hargate s-i
vad reacia.
El spuse:
- Darius, te atept n biroul meu peste un sfert
de or.
Un sfert de or mai trziu, Darius sttea n
birou, o copie aproape perfect a Camerei
Inchiziiei de la reedina Hargate din Londra.
ntlnirea ncepu, aa cum era de ateptat
ateptat, n obinuitul fel enervant.
- Constat c n-ai reuit nimic cu proprietatea,
spuse tatl lui.
- Nu s-a terminat nc anul, replic Darius,
sforndu-se din rsputeri s rmn imperturbabil
- cel puin la exterior.
- Dar acum nu prea mai are importan, nu-i
aa? spuse tatl su. Miza era s nu fii nevoit s te
nsori. De vreme ce acum eti logodit i urmeaz
s te nsori, ce rost mai are?
-Treaba este c pot s readuc la via
domeniul Beechwood i o voi face, spuse Darius.
Acum, mulumit imensei zestre a soiei mele, voi
avea mijloacele necesare s-o fac repede i eficient.
Sunt ncreztor c-mi voi recupera investiia i chiar
mai mult de-att, n intervalul de timp stabilit. Se
poate face, tat, i o s-o fac.
- Nu m ndoiesc c aa va fi, spuse tatl lui.
Darius clipi. De dou opri.
- Lady Charlotte e o fat bun, zise tatl lui. O
fat bun i curajoas. M bucur c ai avut
nelepciunea s vezi asta. Sunt mndru de tine.
Darius nu lein.
Deschise i nchise gura de mai multe ori, fr
a se auzi ceva.
-Acum, ai face mai bine s te duci la bunica ta,
spuse Lord Hargate.
Flutur din mn, concediindu-l pe fiul su cel
uluit.
Darius urc spre apartamentul bunicii lui cu
aproximativ acelai elan pe care trebuie s-l fi simit
regele Ludovic al XVI-lea atunci cnd urcase
scrile eafodului unde-l atepta ghilotina.
O gsi la fel ca de obicei, n budoar. Camera
asta, la fel ca perechea ei din Londra, era decorat
n stilul tinereii ei, dup cum se credea, dei lui i se
pruse ntotdeauna c semna cu un bordel.
i ea personal era mpodobit n stilul la mod
cu muli ani n urm. Sttea n mijlocul
numeroaselor ei perne, nzorzonat cu dantel i
bijuterii.
i ddu un srut contiincios pe obrazul zbrcit
i i oferi evantaiul.
- Ce-i asta, mit? ntreb ea, nepierzndu-i
mai mult timp cu introducerile dect ar fi fcut-o el.
Vrei s-i acord aprobarea pentru porumbia ta
ntinat, nu-i aa?
Dei nu fusese prezent cnd el fcuse
anunul, Darius nu fu surprins c ea auzise
noutile aa repede. Era mai mult dect posibil s
fi tiut de la bun nceput secretul lui Charlotte, dat
fiind c bunica tia tot despre toi.
Nu era deloc surprins, ci mai degrab iritat.
-E mit, dar ea nu e o porumbi ntinat,
spuse Darius. Nu pot crede c tocmai dumneata ai
folosi aceast fraz banalizat. i, ce s zic, rde
ciob de oal spart. Am pierdut irul amanilor
dumitale.
- Eu am ateptat pn cnd am devenit
vduv, spuse ea.
-Ce prostie, coment el. Ai fcut-o dup ce te-
ai mritat, iar Charlotte a fcut-o nainte. Nu-i nici o
diferen, i o tii. Haide, bunico, trebuie s vii la
nunta mea.
-Ah, ei bine, spuse ea. Dac nepotul meu
spune c trebuie, atunci chiar trebuie. Ce poate
zice o btrn plpnd n chestiile astea?
Darius i ddu ochii peste cap.
Ea studie evantaiul.
-Asta e unul dintre evantaiele lui Lady
Margaret, vd eu. Nimeni n-o putea egala la
gusturi. Era desvrit, srmana de ea. i eu m-
am mritat de tnr cu un brbat mai mare cu
douzeci de ani dect mine. Dar Hargate tia cum
s fac o femeie fericit. ine minte s faci i tu la
fel, domnule. F-o fericit pe soia ta - sau o s te
fac s regrei toat viaa. Flutur evantaiul spre el,
cam la fel cum fcuse tatl lui atunci cnd se
descotorosise de el. Haide, pleac acum. Am de
scris nite scrisori i trebuie s m hotrsc ce s
port la nunt.
Pe 19 iulie, la ora zece dimineaa, Lady
Charlotte Hayward i Darius Carsington se
cstorir cu o licen obinuit n biserica din
Lithby, n faa unei asistene neobinuit de
numeroase.
Domnul Badgely oficie ceremonia. Doamna
Badgely era i ea prezent, dup o lupt crunt cu
principiile ei morale.
Evident, nu tolera obiceiul de a face copii n
afara cstoriei i nu era deloc sigur c trebuiau
fcute compromisuri, nici mcar pentru propriii veri.
Necazul era c nu ajungea destul de des la
Londra, n special acum, c fetele ei erau toate
mritate i nu mai avea nici o scuz potrivit i ar
trebui s aib lucruri mai importante de fcut dect
s se complac n frivoliti extravagante.
nnebunit dup mod, era disperat s studieze
ultimele inute pe care le afiau doamnele din
Londra i voia s fie capabil s pomeneasc
numele tuturor participanilor. i aa, n cele din
urm, la fel ca toi ceilali, i ls scrupulele
deoparte n favoarea participrii la petrecerea
despre care urma a se vorbi timp de luni ntregi.
Festivitile fuseser planificate cu sptmni
n urm, ca fcnd parte din petrecerea ce trebuia
s aib loc. Lord i Lady Lithby trebuiau doar s
fac aranjamentele pentru mai muli oaspei.
Printre membrii familiei Carsington prezeni
acolo se numra i strnepoata vduvei Lady
Hargate, Olivia Wingate-Carsington, n vrst de
treisprezece ani.
Dup ceremonie, Pip o duse pe Olivia s
cunoasc purceaua. Czu n cocin. Ea l scoase
afar. Se ntoarser la reedina Lithby murdari
pn n gt de mzg i mirosind teribil. Fur
certai zdravn de strbunica lor, urmnd apoi o
baie i schimbul de haine. Dup asta, se duser n
camera de lecii, unde Olivia l nv pe Pip
mecherii cu crile de joc, pn cnd mama ei,
Lady Rathbourne, intr i i opri.
-Dar, mam, cum s poat ti Pip dac e dus
de nas pn cnd nu nelege cum se trieaz?
spuse Olivia, toat numai ochi mari i inoceni.
- Mai urmeaz s-l nvei cum s amaneteze
bijuteriile mamei lui, spuse Lady Rathbourne. O s
ncetezi imediat, Olivia, c, dac nu, n-o s-i dau
voie s vezi focurile de artificii.
Proasptul ei so sttea n spatele lui Charlotte
innd-o n brae, cu brbia aezat pe cretetul
capului ei, n vreme ce se uitau la focurile de artificii
dintr-un col linitit al grdinii.
-Te gndeti la ce m gndesc i eu? ntreb
el.
-Nu m gndesc, spuse ea. Pur i simplu...
sunt fericit.
- E un spectacol remarcabil. Genul acela la
care te-ai atepta pentru, hai s zicem, majoratul
unui fiu sau ncoronarea unui rege.
- Sau cstoria - n sfrit - a unei fiice unice.
-Sau cstoria - n sfrit - a ultimului rebel al
familiei, mezinul.
-Tata i Lizzie chiar sunt ncntai s ntrein
oaspei, spuse ea. Sunt ca nite copii cnd e vorba
despre petreceri.
-Cred c sunt chiar foarte puin copilroi,
spuse Darius. Bnuiesc o conspiraie de familie.
Nimeni n-a fost nici mcar puin surprins cnd am
anunat c o s ne cstorim. Nu m pot opri s nu
m ntreb ce a adus-o pe bunica n Derbyshire.
Urte s stea la ar.
-Anul trecut, cu toii voiau s m mrit cu Lord
Rathbourne, spuse ea.
- Ridicol, zise el. Oricine cu un grunte de
creier ar vedea c nu v-ai fi potrivit niciodat. Nu
eti nici pe jumtate suficient de ocant pentru el.
Lady Rathbourne e o urma a ngrozitorilor
DeLucey. Comparat cu ei, tu eti un model de
puritate i virtute.
- n orice caz, fratele tu m-a crezut
plictisitoare de moarte, spuse ea. i aa, socotesc
c tata i Lizzie s-au hotrt s se mulumeasc cu
tine. La urma urmei, erau disperai.
Rse.
-Firete c erau disperai, spuse el. Practic,
eti ramolit. Eti aproape de sfritul celor mai
buni ani pentru reproducere - dac nu eti deja
prea btrn pentru asta. O trase mai aproape de
el. Poate c am face mai bine s ne apucm de
treaba asta fr a mai pierde timpul.
-Ne-am apucat deja, spuse ea.
-Vreau s zic, ntr-o manier mai metodic,
replic el.
-Acum? Aici?
Gndul i se prea tentant. Ce destrblat mai
era i ea!
-Nu aici, spuse el. i nu acum, furi i pe
grab, aa cum am fcut pn acum. De data asta,
o s-o facem ntr-un pat adevrat, aa cum trebuie.
- Metodic, spuse ea.
-Nu i bate joc de abordarea metodic nainte
s-o ncerci, spuse el. Hai s mergem acas,
Charlotte.
Casa mea, se gndi ea, pe cnd mirele o
trecu n brae peste pragul pe care l trecuse de
attea ori nainte.
Chiar contribuise la transformarea n cmin a
casei neglijate a lui Lady Margaret. Nu c munca ar
fi fost terminat. Nici pomeneal. Mai erau multe de
fcut.
Cu toate astea, dei nc trebuia s se evite
schelele i scrile n alte pri, Lizzie se ngrijise ca
dormitorul matrimonial s fie terminat nainte de
nunt.
Tinerii cstorii puteau petrece noaptea acolo
fr teama c avea s le cad tavanul n cap, i
asigurase ea.
n seara asta se puteau bucura cu adevrat de
intimitate. Toi servitorii erau la moia Lithby,
mpreun cu mare parte dintre steni. Pip sttea
pentru ultima dat cu bunicii lui, ncercnd s-i
cunoasc mai bine noile familii. Cnd Charlotte l
vzuse ultima dat, Pip era mpreun cu vduva
Lady Hargate i cu verioara lui, Olivia, nvnd s
joace whist.
n interior, casa Beechwood era tcut, n
afar de paii lor i de ciudatele sunete pe care le
auzeai n casele vechi. Afar, zgomotul focurilor de
artificii se stinsese, lsnd concertul verii n seama
insectelor i a psrilor de noapte.
Dei camera era luminat doar de o singur
lumnare, pe care Darius o adusese de la parter,
Charlotte putu vedea c Lizzie i exercitase
obinuita magie. Camera mare era decorat
simplu, dar ncnttor, era confortabil i curat.
-Asta e o cas bun, spuse Charlotte. Lady
Margaret a fost nefericit aici, dar casa exista cu
mult timp nainte de a veni ea aici i cred c ar vrea
s fie o cas fericit. Se ntoarse spre soul ei. M-ai
fcut tare fericit. i-am spus asta?
-Da, cred c mi-ai spus, zise el. i desfcu
earfa i o arunc pe un scaun. Am de gnd s te
fac i mai fericit. Bunica a zis c trebuie, altminteri
va fi vai i amar de mine.
Charlotte se apropie de el. i puse mna pe
obrazul lui. El i-o ntoarse i i srut palma.
Apoi o lu de mn i o conduse spre pat. Era
ncptor i bogat mpodobit, datnd probabil de pe
vremea dinastiei Stuart. O ridic n brae ca i cum
ar fi fost uoar ca un fulg i o arunc n mijlocul
saltelei. Ea rse.
- Mi-am imaginat fcnd asta, spuse el, nc
de cnd tu mi tot explicai despre penele fierte. n
biblioteca de la reedina Lithby.
- Simeam eu c tu, de fapt, nu m ascultai
deloc, spuse ea.
- Ba da. i scoase haina. Era croit pe corp,
neltor de simpl, cu o linie excelent. Ea i privi
jocul muchilor pe sub inuta cambrat pe cnd el
se strduia s scape de hain, suplu ca o felin.
Urm vesta.
Ea sttea culcat acolo unde o aruncase el, cu
capul odihnindu-se pe perne, n vreme ce nu se
mai stura privind la trunchiul puternic i frumos pe
care l ascundea cmaa subire. Fcuser
dragoste, i totui ea nu-l vzuse niciodat - ei
bine, nu mai mult dect partea cea mai important
a lui. Asta era cu adevrat noaptea nunii, o noapte
a descoperirilor reciproce.
Ct de norocoas era! Toat lumea fcea
greeli, uneori chiar ngrozitoare. Nu toat lumea
primea o a doua ans.
El ngenunche pe pat i se tr spre ea. O
nclec.
- In seara asta, o s-i sorb fiecare cuvnt,
spuse el, n tot acest timp dorind s-i sorb buzele.
Se aplec, i gura lui se opri deasupra gurii ei, la
doar o rsuflare distan. Aa cum o albin e atras
de o floare.
O srut uor, ca i cum buzele ei erau cele
mai delicate petale de floare.
-mi aduc aminte, spuse ea. Stteai
necuviincios de aproape.
-Aproape c te-am srutat.
i trecu buzele peste ale ei.
-Aproape c i eu te-am srutat, spuse ea,
fcndu-i acelai lucru.
El o srut intens, cu tandree. Ea i rspunse
pe msur, druin- du-i din inim toat dragostea
pe care el o reaprinsese n ea. Druia i simea c i
se druia napoi, n gustul lui i-n dulceaa
srutului. O simea ntr-un iure de cldur i
fericire, plus o ciudat pace pe care n-o mai tiuse
de pe vremea copilriei, mpreun cu o emoie de
fetican de care credea c se dezobinuise.
-Vreau s te vd, spuse el. Toat.
- Da, murmur ea. i eu vreau s te vd.
El i nl capul, zmbind.
- De unde s ncep a despacheta acest
nemaipomenit cadou?
- De unde vrei, spuse ea. M predau cu totul n
minile tale.
Se uit la minile lui, att de mari i de
ndemnatice. Minile astea, ah, minile astea.
El o studie pentru o lung bucat de vreme n
felul acela intens specific lui. Apoi se aplec i i lu
faa n mini, srutnd-o. i ls minile s lunece
pe umerii ei goi, fcnd-o s se nfioare. Gsi
legturile corsajului i le desfcu. i atinse uor cu
gura pielea dezgolit.
-mbrcmintea femeilor, murmur el. Un
mecanism complicat.
Dar n-avu nici o problem n a-i da seama
cum funcioneaz rochia ei. Gsi cu uurin
nururile i copcile. Apoi, n vreme ce ea chicotea,
i ridic rochia, i ea se slt suficient pentru ca el
s i-o trag peste cap. Pe faa lui, la lumina
aruncat de lumnare, ea putu vedea amuzament.
ntr-o clip, deveni din nou serios, studiindu-i
lenjeria cu aceeai concentrare desvrit pe care
ar acorda-o unui experiment chimic. Ea l intuia cu
privirea, contient c sngele i lua foc doar cnd
o privea. Apoi minile lui se micar pe ea,
mngind-o prin straturile de esturi fine, ca i
cnd i era drag i tot ce o atingea. i ea i era
drag, da. Nu se ndoia nici o clip de asta. Vzuse
pe faa lui i auzise n vocea lui joas.
nchise ochii i se abandon s pluteasc n
cldur i farmec. Ju- ponul fu scos, apoi i
corsetul scurt, i ea scoase un lung oftat tremurat
cnd cmaa i fu deschis i i simi gura
trecndu-i peste umeri i sni, ncet, foarte ncet.
Cnd hainele n-o mai acoperir, simi n loc
mngierile lui, lungi i ncete, ca i cum ar fi fost
cel mai preios obiect din lume, ca i cum ar fi avut
tot timpul din lume.
De fapt, aveau. Asta era nceputul lumii lor, al
vieii lor mpreun.
Ea i ridic mna i i atinse cmaa cu
aceeai tandree i uimire, ngduindu-i atingerii
sale s-i spun ct de mult inea la el, un dar pe
care nu-l cutase niciodat i la care nu ndrznise
s spere niciodat.
El i desfcu nasturii cmii, i-o trase peste
cap i i-o arunc peste umeri. Ea i pierdu
rsuflarea. Vzuse sculpturi mree de atlei i zei
pgni i parc acestea fuseser fcute dup
chipul i asemnarea lui. Dar el era real, cald i viu,
cu pielea aurie n lumina lumnrii. Ea i ridic
mna spre pieptul lui i o ls s zboveasc
acolo. Sub palm, inima lui btea tare i constant.
El i puse mna peste a ei i i-o ridic la buze.
-Nu mai pot atepta, spuse el. Am tot amnat,
dar trebuie s ajung la fleacurile alea ridicole de
mtase crora le spui pantofi.
Se ddu napoi spre picioarele patului.
Desfcu un pantof, i-l scoase din picior i l expedie
spre restul lucrurilor ei. Mna lui cald se nchise
peste piciorul ei. O ridic spre partea de sus a
ciorapului. Desfcu jartiera. Trase puin ciorapul n
jos. Croi o potec de sruturi pe pielea pe care o
dezgolise. Mai trase puin ciorapul i i srut din
nou piciorul. Ea ncepu s tremure.
El continu n jos, spre glezne, apoi ncet spre
scobitura piciorului. n cele din urm, i trase
ciorapul peste degete i l arunc ntr-o parte.
Ea se cufund n beatitudine.
Dar el nu terminase nc, departe de aa ceva.
Fcu la fel, ncet, ah, att de ncet, cu cellalt
ciorap.
n clipa aceea, corpul ei ardea de dorin.
- Charlotte, eti fericit? ntreb el, cu vocea
doar o oapt.
Prea c se auzeau corzile unui contrabas ce
fremtau prin ea.
- Da, spuse ea.
Simi cum ultima pies de mbrcminte
alunec de pe ea.
- i mai fericit? insist el.
-Da.
Putea ea oare ndura i mai mult fericire? Da,
dac trebuia.
El se ndeprt, i, prin ochii pe jumtate
nchii n beia plcerii, ea l vzu cum se dezbrac
i el. l privi cum veni spre ea, cu trupul lui masiv
aplecat deasupra ei. Gura lui o ntlni pe a ei, i
srutul fu adnc, dar lent, ca i cum era ultimul
srut din lume, unicul din lume.
Apoi o mngie, o excit i ei i pierir
cuvintele i gndurile. Putea doar s-i mite
minile pe el, s-i spun prin atingerile ei ct de
mult l dorea, ct de mult tnjea s fie a lui, cu totul
a lui.
i apoi, n sfrit el o ptrunse, o umplu i o
iubi fr grab i deplin, ca i cum aveau tot timpul
din lume. i treptat, treptat o duse spre acel
moment desvrit cnd nu mai existau eu" sau
tu", ci doar o singur iubire ce-i ducea spre un loc
al unei magice bucurii. Cnd ajunser la apogeu i
trupul ei vibr, iar plcerea o coplei ca un foc lichid
- cnd el era vibraia i plcerea i ea nu tia unde
se termin ea i unde ncepe el -, rse o dat i
apoi zise:
-Ah, iubirea mea.
Dup aceea i ngrop faa n gtul lui i se
lsa n voia linitei, o linite gsit dup mult,
mult vreme.