Sunteți pe pagina 1din 241

LINDA HOWARD

ntre dorin i pericol

Traducere: MIHAELA MARCULESCU

EDITURA ORIZONTURI
2004
1
Iran, 1994

n micua barac improvizat era foarte frig. n ciuda pturilor


atrnate peste unica fereastr, pentru a camufla lumina, i peste ua
drpnat, aerul ngheat ptrundea nuntru. Niema Burdock sufla n
palme ca s i le nclzeasc i respiraia ei lsa un uor abur n lumina
chioar a singurei lmpi cu baterie, la care avea dreptul doar Tucker,
conductorul echipei.
Soul Niemei, Dallas, prea c se simte la largul su, n tricoul cu
mneci scurte,i mpacheta calm calupurile de explozibil
Semtex,aezndu-le n compartimentele echipamentului pe care urma
s-l poarte. Niema i urmrea cu atenie micrile, ncercnd s-i
ascund nelinitea. Nu n privina materialului exploziv i fcea ea griji;
explozibilul plastic era att de stabil nct soldaii din Vietnam l
utilizaser chiar i n loc de combustibil. Dallas i Sayyed trebuia ns s-
l amplaseze n fabric, iar treaba aceasta constituia partea cea mai
periculoas a misiunii lor, care i-aa era destul de dificil. Dei brbatul
ei tia cu precizie ce are de fcut, Niema nu putea fi la fel de calm ca el.
Detonatorul acionat prin unde radio era unul artizanal. Optaser pentru
el n mod deliberat, ca o precauie pentru cazul n care ar fi ncput
cumva pe mini strine. Nimic din ceea ce foloseau nu trebuia s trdeze
vreo legtur cu Statele Unite. Din acelai motiv se alesese Semtex-ul n
locul explozibilului C-4. Pentru c dotarea lor nu era de cea mai bun
calitate, Niema se strduise din rsputeri ca mcar funcionarea s nu
ridice probleme, n definitiv, degetul soului ei urma s apese pe
declanator.
Dallas sesiz privirea Niemei aintit asupra lui i i fcu cu ochiul.
Trsturile ferme ale feei lui se ndulcir cnd i zmbi.
Hei, o ncuraj el cu blndee. Sunt priceput la treburi de felul sta.
Nu-i face griji.
Cuvintele lui o ajutar n efortul de a-i masca ngrijorarea. Ceilali
trei brbai se ntoarser ca s-o priveasc. Nedorind ca acetia s cread
c nu putea s-i stpneasc tensiunea generat de misiunea pe care o
aveau de ndeplinit, Niema ridic din umeri.
Iart-mi, te rog, stngcia. Ca nevast sunt doar o nceptoare. M
gndeam c, n aceast postur, se presupune c e obligatoriu s m art
nelinitit.
Sayyed surse, n timp ce i pregtea propriul echipament.
A dracului modalitate de a-i petrece luna de miere! Nscut n Iran
i devenit ntre timp cetean american, brbatul subirel i vnos, s tot
fi avut vreo cincizeci de ani. Engleza lui, rezultat al unei munci asidue i
al celor aproape treizeci de ani de cnd se afla n SUA, era impecabil. n
ce m privete, continu el, a fi preferat insulele Hawaii, pentru
cltoria de nunt. Cel puin acolo ar fi fost ceva mai cald dect aici.
Sau Australia, interveni pe un ton melancolic Hadi. Acolo e var
acum. Hadi Santana era un arabo-mexican nscut n SUA. Crescuse n
sudul fierbinte al statului Arizona i ura, la fel de mult ca i Niema,
munii friguroi din Iran. n timp ce Dallas i cu Sayyed ar fi plantat
ncrcturile explozive, el urma s stea de paz, omorndu-i timpul cu
verificarea i rsverificarea armei sale, precum i a muniiei.
Am apucat s petrecem dou sptmni n Aruba, dup ce ne-am
cstorit, zise Dallas. Extraordinare locuri!i fcu Niemei din nou cu
ochiul, iar ea se vzu nevoit s zmbeasc. Dac Dallas n-ar mai fi fost
pn atunci n Aruba, ar fi vzut prea puin, n perioada cltoriei lor de
nunt, cu trei luni n urm. n timpul celor dou sptmni petrecute
mpreun, dormiser pn trziu epuizai de partidele de sex.
Tucker nu particip la conversaie, ns ochii lui ntunecai i reci
zbovir o vreme asupra Niemei, ca i cnd ar fi evaluat-o din priviri,
ntrebndu-se dac nu cumva greise atunci cnd o acceptase n echip.
Ea nu avea experiena celorlali, dar nici nceptoare nu era. Mai mult
dect att, putea monta cu ochii nchii un dispozitiv de ascultare pe o
linie telefonic.
Dac Tucker avea vreo ndoial cu privire la ndemnarea ei, Niema
ar fi preferat ca el s i-o spun direct. Iar dac se ndoia de ea cu-
adevrat, atunci ar fi fost mai cinstit din partea lui s o fi respins. De
altfel nici Niema nu era linitit n privina lui. Nu c el ar fi spus sau ar
fi fcut ceva ru n ce-o privea; nesigurana care o fcea s fie
circumspect era de ordin instinctual, fr nicio motivaie concret.
Niema ar fi preferat ca Tucker s fie unul dintre cei trei brbai care
urmau s intre n fabric, nu s rmn mpreun cu ea, n ariergard.
Gndul de a-i petrece acele ore n compania lui nu era nici pe departe la
fel de chinuitor ca acela de a-l ti pe Dallas n pericol, ns nu avea
nevoie de alt surs de stres, acum cnd nervii ei erau i-aa ntini la
maximum.
Iniial, Tucker intenionase s-i nsoeasc, dar tocmai Dallas fusese
acela care se mpotrivise.
Uite ce e, efule, rostise n felul acela calm care-l caracteriza, nu-i
vorba c n-ai fi n stare s te descurci cu treaba asta, pentru c eti la fel
de bun ca i mine, ns nu e absolut necesar s i asumi riscul. Dac n-
am avea ncotro, atunci a nelege, dar nu e cazul. Apoi ntre cei doi
brbai avusese loc un indescifrabil schimb de priviri, dup care Tucker
dduse scurt din cap, n semn de acceptare.
Dallas i Tucker se cunoscuser nc dinainte ca Tucker s formeze
aceast echip i chiar lucraser mpreun. Faptul c soul ei l respecta
i avea ncredere n Tucker o mai linitea pe Niema. Dallas Burdock nu
era un ggu, ci unul dintre cei mai puternici i mai periculoi oameni
pe care i ntlnise vreodat. Niema l considerase chiar cel mai
periculos, asta pn n clipa n care l cunoscuse pe Tucker. Constatarea
o speriase, deoarece Dallas nu era chiar la fel. Cu cinci luni n urm, ea
nu-i putuse nchipui c asemenea oameni exist n realitate. Acum
Niema era de alt prere. I se puse un nod n gt, n timp ce i urmrea
cu atenie brbatul, care-i controla, concentrat, echipamentul. Dallas
putea face abstracie de orice altceva n afara sarcinii pe care o avea de
ndeplinit; puterea sa de concentrare era teribil. Niema mai vzuse o
asemenea capacitate de concentrare doar la un singur alt brbat, iar acela
era Tucker.
Niemei aproape c nu-i venea s cread c era mritat, i nu cu
fitecine, ci cu un brbat ca Dallas. l cunoscuse cu exact cinci luni n
urm, l iubea cam tot de atta vreme, dar din multe puncte de vedere
era un strin. Ei doi nvau ncet s se descopere reciproc, instalndu-se
n rutina csniciei - mai bine zis n atta rutin ct i puteau permite,
date fiind slujbele lor de ageni pltii, pentru diverse afaceri, n special
de ctre CIA.
Dallas era calm, priceput i de neclintit. Cndva ea ar fi identificat
aceste caracteristici cu tipul ideal al brbatului de cas, prea puin
atrgtor. Acum nu mai gndea la fel. n ceea ce l privea pe Dallas, nu
exista nimic tihnit. Aveai nevoie ca cineva s-i dea jos pisica dintr-un
copac? Dallas se putea cra n acel copac, ca i cum el nsui ar fi fost o
pisic. Aveai nevoie de un instalator pentru o reparaie? Dallas i repara
totul, n doi timpi i trei micri. Trebuia s fii salvat din nite valuri
nalte ct casa? El era un nottor desvrit. Aveai nevoie de cineva care
s loveasc o int dificil? El era un trgtor de elit. Aveai nevoie de
cineva ca s arunci n aer o cldire din Iran? Dallas era persoana ideal.
Prea extrem de greu ca cineva s fie mai dur i mai periculos dect
Dallas, i totui Tucker... prea c este. Niema n-ar fi putut explica de ce
credea asta. Nu aspectul fizic al lui Tucker era de vin. Brbatul era nalt
i suplu, dar nu la fel de musculos ca Dallas. Exista ns ceva n privirea
lui, n calmul pe care-l afia, care i spunea c acest brbat, pe nume
Tucker, reprezenta un pericol mortal.
Niema pstrase pentru ea ndoielile referitoare la liderul echipei. Ar fi
vrut s poat merge pe mna lui Dallas n aprecierea lui Tucker,
deoarece avea mare ncredere n soul ei. n afar de asta, ea fusese cea
care dorise ca el s accepte acest angajament. Dallas nclina mai mult
spre o excursie n Australia, pentru a face scufundri. Poate c era doar
ncordarea fireasc provocat de situaia n care se aflau. n definitiv,
participau la o aciune n care i puteau pierde viaa dac ar fi fost
descoperii.
Mica fabric ascuns n aceti muni reci producea un agent biologic
care urma s fie transportat la o baz terorist din Sudan. Cea mai
rapid i mai eficace modalitate de a o distruge ar fi fost un raid aerian,
ns s-ar fi declanat o criz internaional, iar o dat cu fabrica ar fi fost
distrus i fragilul echilibru din Orientul Mijlociu. Un rzboi nu era dorit
de nimeni.
O dat ce orice atac aerian era exclus, fabrica trebuia distrus de pe
sol, ceea ce presupunea ca explozibilii, ct mai puternici, s fie plantai
manual. Dallas nu se baza doar pe Semtex; n fabric se aflau
combustibili i reactivi pe care inteniona s-i foloseasc pentru a fi sigur
c va distruge din temelii obiectivul.
Cu cinci zile n urm, intraser n Iran legal. Niema purtase straie
tradiionale, care nu lsau s i se vad ochii. Ea nu vorbea limba farsi -
studiase franceza, spaniola i rusa ns conta pe faptul c, fiind femeie,
nimeni nu se atepta ca ea s vorbeasc. Sayyed se nscuse n Iran.
Tucker vorbea la fel de bine farsi ca i el, Dallas aproape la fel de bine,
iar Hadi ceva mai puin bine dect Dallas. Niema constatase amuzat c
toi cinci aveau ochi ntunecai la culoare i pr negru, i se ntrebase
dac nu cumva acest lucru jucase, pentru acceptarea ei ca membr a
echipei, un rol la fel de important ca i priceperea dovedit n ale
electronicii.
Gata. Dallas i prinse de echipament emitorul radio i i slt
pe umeri rania plin de explozibil plastic. El i Sayyed purtau
ncrcturi identice.
Niema asamblase emitoarele, din piese de schimb, fiindc cele
cumprate se dovediser a fi defecte. Dup ce le dezmembrase pn la
nivel de componente elementare, reconstruise alte dou emitoare
crora le tot testase i rstestase buna funcionare, pn cnd se
convinsese c nu vor da gre. Niema se conectase, de asemenea, la liniile
telefonice ale fabricii respective, ceea ce pentru ea fusese floare la ureche,
date fiind echipamentele de telecomunicaii demodate aflate n dotarea
acesteia. Nu obinuser pe aceast cale prea multe informaii, ns li se
confirmase faptul c ceea ce tiau ei era adevrat - mica fabric producea
un stoc de antrax pentru teroritii din Sudan.
Sayyed se furiase n fabric cu o noapte nainte, iar la ntoarcere
desenase o schi a zonei de testare i de incubare, ca i a celei de
depozitare, unde el i cu Dallas ar fi urmat s plaseze cea mai mare parte
a explozibilului. De ndat ce fabrica srea n aer, Tucker i cu Niema
trebuia s distrug ntreg echipamentul - care nu valora cine tie ct - i
s prseasc zona mpreun cu ceilali. Apoi urmau s se mprtie, s
se descurce pe cont propriu cu ieirea din ar, i s se ntlneasc la
Paris, pentru ncheierea socotelilor. Niema, bineneles, ar urma s fie
nsoit de Dallas.
Tucker stinse lumina, i cei trei brbai se strecurar afar, n
ntuneric. Niema se gndi c ar fi trebuit s-l mbrieze pe Dallas, s-l
srute pentru a-i ura noroc, indiferent de ceea ce ar fi gndit ceilali trei.
Lipsit acum de prezena lui, ea simea parc mai acut frigul.
Dup ce se asigur c pturile se afl din nou la locul lor, Tucker
reaprinse lumina i ncepu s mpacheteze grbit lucrurile pe care
urmau s le ia cu ei. Nu erau multe: cteva provizii, un schimb de haine,
ceva bani, nimic din ceea ce ar fi putut strni suspiciuni, n cazul n care
ar fi fost oprii. Niema i se altur ca s-l ajute i, n tcere, amndoi
mprir i proviziile n cinci porii egale.
Dup ce terminar nu le mai rmase altceva de fcut dect s atepte.
Niema se apropie de radio i i verific reglajele, cu toate c mai fcuse
acest lucru; n unicul difuzor nu se auzea nimic, fiindc brbaii nu
vorbeau. Niema se aez n faa radioului, ateptnd zgribulit.
Nimic n aceast aciune nu fusese asemenea unui picnic, ns
ateptarea aceasta era cel mai greu de suportat.
ntotdeauna se ntmpla la fel, dar acum cnd Dallas se afla n
pericol, nelinitea Niemei era de zece ori mai mare. Se uit la ceasul
ieftin pe care-l purta la mn. Trecuse doar un sfert de or, deci cei trei
nu ajunseser nc la fabric.
O pturic i acoperi deodat umerii. Tresrind, Niema se uit la
Tucker, care sttea n picioare, lng ea.
Tremurai, rosti el ca o explicaie a gestului su neobinuit, dup
care se ndeprt.
Mulumesc. Se nfur n pturic, stingherit, dei gestul lui nu
fusese dect unul amabil. Niema i-ar fi dorit s poat ignora faptul c
nu se simea n apele ei n preajma lui Tucker, sau cel puin s-i dea
seama de ce era mereu n gard. ncercase s-i ascund ncordarea i s
se concentreze doar asupra misiunii, dar Tucker nu era un naiv, el tia
foarte bine c, n apropierea lui, nu se simea la largul ei. Uneori avea
impresia c ei doi purtau o btlie surd, despre care nu tia nimeni
altcineva. n rarele ocazii n care privirile lor s-ar fi ntlnit n mod
ntmpltor, ochii ei ar fi mrturisit nencrederea, iar ai lui o uoar
ironie care ar fi trdat faptul c este contient de ceea ce se ntmpl.
n ciuda acestui fapt, Tucker nu fcuse niciun pas greit, ci evitase
orice situaie care ar fi putut evidenia ncordarea latent care mocnea
ntre ei. Relaia lui cu toi ceilali trei brbai era destins i profesional
n acelai timp. Fa de Niema, se dovedea de o politee absolut neutr;
aceast purtare ireproabil demonstra dimensiunea real a
profesionalismului su. Tucker l respecta pe Dallas i nu avea de gnd
s dezbine echipa sau s pun n pericol reuita aciunii, printr-un
conflict vdit, cu nevasta acestuia. Un asemenea comportament ar fi
trebuit s-o liniteasc pe Niema, ns lucrurile nu stteau deloc aa.
De cnd plecaser ceilali i pn n momentul n care el i pusese
ptura pe umeri, ei nu schimbaser niciun cuvnt. Niema ar fi preferat
ca aceast tcere s continue. Dup prerea ei, cel mai sntos lucru era
s-l in pe Tucker la distan.
Brbatul se aez i adopt o poziie relaxat. Prea s nu simt frigul,
dei era mbrcat ntr-un tricou cu mneci scurte, i cu nite pantaloni de
salopet. Dallas avea probabil acelai tip de cuptor intern, deoarece i el
arareori simea frigul. Oare ce se ntmpla cu acest gen de brbai, ce i
fcea s ard cu mult mai tare dect restul lumii? Poate c era vorba
despre condiia lor fizic, dar i ea era ntr-o form foarte bun i totui
suferise de frig, pe tot parcursul perioadei de cnd se aflau n Iran.
Niema nu dorea ca i ei s sufere de frig, ci regreta doar c blestemata
asta de fabric de antrax nu fusese construit n deertul fierbinte.
i-e team de mine.
Acea constatare, venit pe nepus mas, o fcu s tresar chiar mai
tare dect atunci cnd el i pusese pturica pe umeri, ns nu suficient de
tare nct s-i piard stpnirea de sine. Rostise cuvintele calm, de
parc ar fi vorbit despre vreme. Niema l privi cu rceal.
Sunt doar precaut, l corect ea. Dac el i nchipuia c se va
grbi s-i nege stinghereala, aa cum ar face-o foarte muli, atunci cnd
se simt ncolii, ei bine, se nela amarnic. Aa cum ajunsese s afle
Dallas, de cele mai multe ori amuzndu-se, nu prea existau multe lucruri
care s-o poat face s dea napoi.
Tucker i sprijini capul de zidul rece de piatr din spatele lui i puse
picior peste picior, rezemndu-i cu lejeritate braul pe genunchi. Ochii
lui cprui o studiau cu interes.
Fie, precaut, accept el. A putea s tiu de ce?
Niema ridic din umeri.
Poate din cauza intuiiei mele feminine?
Brbatul izbucni n hohote de rs. Rsul nu era ceva pe care ea s-l fi
asociat pn atunci cu persoana lui Tucker, dar i se pru sincer i
spontan.
Niema l urmrea, cu o sprincean ridicat, cum ncerca s se
stpneasc. Nu-i venea nici mcar s zmbeasc i cu att mai puin s
rd. Situaia nu i se prea deloc amuzant. Erau n mijlocul Iranului,
fceau o treab care-i putea costa viaa, i, vai, ca s vezi, ea nu avea
ncredere, nici ct negru sub unghie, n conductorul echipei, ha ha ha.
Al dracului de nostim!
Dumnezeule, gemu el tergndu-i ochii de lacrimi. i totul numai
din pricina intuiiei feminine? O nuan de ndoial se detecta n glasul
lui.
Niema i arunc o privire rece.
Vorbeti ca i cnd eu te-a fi atacat pe toate fronturile.
Mcar n-ai fcut-o fi, recunoscu el i zmbi uor. Dallas i cu
mine am mai lucrat mpreun, doar tii asta. Ce prere are el despre
suspiciunile tale?
Brbatul se relax n ateptarea rspunsului, de parc ar fi tiut ceea
ce ar fi spus Dallas n cazul n care ea i-ar fi mrturisit simmintele care
o ncercau. Dar Niema nu-i suflase lui Dallas o vorb cu privire la
presimirile ei negre. Deocamdat nu avea nimic concret de spus i nu
obinuia s agite spiritele avnd drept argument doar intuiia ei. Ea nu
i minimaliza nelinitea, ns Dallas era un om care avea de-a face cu
realiti dure; el se deprinsese s nu in seam de emoii, pentru a se
putea descurca n periculosul domeniu pe care i-l alesese. Mai mult
dect att, era evident faptul c lui i plcea de Tucker, c l respecta i l
considera demn de toat ncrederea.
Nu am vorbit cu el despre asta.
Nu? i de ce nu i-ai spus nimic?
Niema ridic din umeri. n afara faptului c nu avea nicio dovad
palpabil, motivul principal pentru care nu discutase cu Dallas era acela
c soul ei nu fusese deloc ncntat de participarea ei la aceast aciune,
iar ea nu voise s-i dea ocazia de a spune c avusese dreptate s
gndeasc aa. Niema era foarte bun n domeniul ei, ns nu poseda
experiena celorlali n teren. Ca atare, era foarte atent s nu produc
necazuri. i, recunoscu ea, chiar dac ar fi tiut dinainte c nu se va simi
bine alturi de Tucker, tot ar fi venit. Ceva primar din constituia ei
psihic o atrgea spre primejdie, spre risc i aventur. Nu-i dorise
niciodat o munc de birou; i plcea aventura i dorea s fie n prima
linie. n consecin, nu inteniona s fac ceva ce ar fi putut periclita
succesul unei aciuni la care se luptase s participe.
De ce nu? insist Tucker, de data asta pe un ton dur. Brbatul inea
neaprat s primeasc un rspuns, iar Niema intuia c, de obicei, obinea
ceea ce voia.
n ciuda acestei convingeri, Niema nu se simea ctui de puin
intimidat. ntr-un fel, aceast discuie explicativ cu Tucker, care scotea
la iveal animozitatea dintre ei, i fcea plcere.
Ce importan are? Niema l privi cu rceal. Indiferent de
bnuielile pe care le am n privina ta, eu mi vd de treaba mea i nu
vorbesc n plus. Nu sunt obligat s-i dau socoteal, ns pun pariu c
numele tu real nu este Darrell Tucker.
Pe neateptate el rnji, surprinznd-o.
Spunea Dallas c eti ncpnat. O femeie cam ndrtnic,
aa s-a exprimat.
Niema l auzise pe Dallas mormind ceva foarte asemntor, dup
una dintre cele cteva ciondneli pe care le avuseser, aa c se trezi
zmbind.
De ce crezi c numele meu adevrat nu este Tucker?
Nu tiu precis. Darrell Tucker este un nume tipic texan; eu am
sesizat adesea un vag accent texan n glasul tu, deci accentul i numele
s-ar potrivi - ns nu pari a fi texan.
Am mai hoinrit i eu de cnd am plecat de-acas, spuse el
trgnnd vorbele.
l aplaud zmbind ironic.
Bine jucat, n-am ce zice! Un exemplu strlucit de frazare, cu un
accent ceva mai apsat.
Care pe tine nu te-a convins.
A putea s jur c poi vorbi foarte bine i cu alte accente.
Tucker rse:
Perfect, zise el, nu ai de gnd s m crezi, am neles. Dar asta n-
are nicio importan. N-am cum s-i dovedesc cine sunt. Totui, mcar
un lucru ai putea s crezi, i anume c prioritile mele actuale sunt
distrugerea acelei cldiri i ntoarcerea noastr acas.
Cum poi tu s asiguri ntoarcerea noastr? Ai uitat c urmeaz s
ne mprtiem?
Pregtind n prealabil foarte bine aciunea, prin anticiparea a ct
mai multor probleme care s-ar putea ivi i prin luarea msurilor
adecvate de contracarare a acestora.
tii bine c nu poi anticipa niciodat tot ce s-ar putea ntmpla.
Dar m strduiesc. De-aia mi-au i ieit peri albi. Stau i m
frmnt nopi ntregi.
Prul lui era negru, far un fir alb. Umorul lui se confunda cu
maliiozitatea. Niema ar fi preferat ca el s tac. Se ntreba de ce
ncepuse acel dialog. De ce nclcase chiar acum armistiiul?
Am intrat.
Niema se repezi spre staia de radio; cuvintele optite se auzeau cu
claritate n difuzor. Nencreztoare, ea se uit la ceas; trecuser deja
treizeci de minute de la ultima verificare. Fusese aa de absorbit de
nfruntarea cu Tucker nct uitase s-i mai fac griji. i trecu prin minte
c Tucker vorbise tocmai pentru a o face s nu se gndeasc la ce se
ntmpla. Se folosise de unicul subiect pe care nu ar fi fost n stare s-l
ignore.
Tucker se afla lng radio, cu ctile Motorola pe urechi.
Vreo problem?
Niciuna.
Asta a fost totul, doar patru vorbe rostite n oapt, ns de soul ei.
Aflase ns c, cel puin pn n acel moment, el era teafr. Niema se
rezem de sptarul scaunului strduindu-se s-i controleze respiraia
accelerat de emoie.
n clipa aceea Tucker nu ar mai fi putut face nimic pentru ai distrage
atenia. Verific reglajele radioului, dei tia c erau corecte. Ar fi vrut s
mai poat verifica nc o dat i detonatorul radio, doar ca s fie sigur.
Era ns convins c acesta va funciona ireproabil. n plus, Dallas tia
tot ce are de fcut.
i-a povestit vreodat Dallas despre pregtirea lui?
Niema l fulger pe Tucker cu o privire agasat.
Nu-i nevoie s-mi mai distragi atenia. i mulumesc pentru c ai
fcut-o adineauri, dar acum te-a ruga s renuni. Bine?
Arcuirea abia perceptibil a sprncenelor trd surprinderea
brbatului.
Aadar i-ai dat seama, spuse el n oapt i Niema se ntreb dac
n-o fcuse dect ca s-i distrag atenia. Tucker era att de afurisit de
evaziv nct atunci cnd credeai c l-ai citit, de fapt aflai numai ceea ce
intenionase el s te fac s crezi. De data asta nu ncerc doar s te
linitesc. Eti la curent cu pregtirea lui?
Cu faptul c a fost instruit la GIS/S? Da. GIS/S nsemna centrul de
pregtire al Grupului de Intervenie Subacvatic al trupelor SEAL i
presupunea efectuarea unui stagiu de instruire att de dur, nct doar un
infim procentaj din numrul celor care ncercau s-l urmeze reuea s-l
ncheie cu succes.
i-a povestit cumva ce anume a nvat la acel curs?
Nu, nu n mod amnunit.
Atunci, crede-m pe cuvnt. Dallas poate face lucruri pe care un
om obinuit nici mcar nu viseaz c le-ar putea face vreodat.
tiu asta. i i mulumesc. ns este i el doar un om, iar planurile
pot da gre.
El tie ce risc i-a asumat. Ca i ceilali de altfel. Sunt pregtii
pentru orice eventualitate.
M ntreb de ce n-a vrut s-l nsoeti.
Urm o pauz att de scurt nct Niema nu-i ddu seama dac
fusese ntr-adevr vorba despre o ezitare, dup care, Tucker rosti:
n ciuda a ceea ce a declarat, Dallas nu m crede la fel de bun ca el.
Niema se ndoia de afirmaia lui. Pe de-o parte, pentru c Dallas l
respecta prea mult i pe de alt parte, pentru c pauza aproape
insesizabil dinainte de a-i rspunde i spunea c Tucker cntrise n
minte rspunsul, iar ceea ce spusese nu fusese ceva ce necesita timp de
gndire.
Oricine ar fi fost i orice ar fi ascuns era clar c ea nu avea s
primeasc din partea lui niciun rspuns direct. Probabil c era genul
acela, uor paranoic, care vede peste tot numai spioni i dumani i care,
ntrebat fiind dac se prognozeaz pentru ziua urmtoare ploaie, i
nchipuie c tu ai pus la cale acea vreme rea.
Glasul lui Sayyed se auzi optit n radio:
Probleme. Activitate n depozit. Pare c se pregtete un transport.
Tucker njur printre dini. Era imperios necesar ca armele
bacteriologice stocate n magazie s fie n ntregime distruse nainte de
expedierea oricrui transport. De obicei depozitul era pustiu noaptea,
santinelele fiind postate n exterior, ns acum activitatea ce se desfura
l mpiedica pe Sayyed s planteze ncrcturile explozive.
Ci? ntreb Tucker.
Eu vd... opt... ba nu, nou. M-am ascuns n spatele unor butoaie i nu
m mai pot strecura n nicio direcie.
Nu puteau permite ca transportul respectiv s prseasc depozitul.
Dallas. Tucker i rostise numele ncet.
Am pornit-o nspre el, efule. Eu mi-am plasat deja marfa.
Niema strnse pumnii. Dallas se pregtea s sar n ajutorul lui
Sayyed, ns cei doi aveau s fie copleii de numrul adversarilor.
Micndu-se, soul ei risca s se expun, ntinse mna dup cealalt
pereche de cti; nu tia ce ar fi putut s-i spun lui Dallas, dar nici nu
avu ocazia s ncerce deoarece Tucker smulse conectorul din mufa
radioului i azvrli ct colo ctile suplimentare, privind-o cu asprime.
Niema sri n picioare, cu umerii ncordai i cu pumnii ncletai.
Este brbatul meu, rosti ea cu nverunare.
Tucker acoperi cu palma minusculul microfon.
i nu are nevoie s fie tulburat, auzindu-i vocea. Apoi adug pe
un ton ferm: Dac o s ncerci ceva, o s te leg i o s-i astup gura.
Nu era nici ea vreo netiutoare n ale instruciei militare, iar Dallas, o
dat ce nelesese faptul c n-o va putea convinge s aleag calea sigur
i s rmn acas, precum orice nevestic bun, o nvase cteva
tehnici de lupt corp la corp despre care Niema nici nu visase, n cadrul
cursului de autoaprare pe care l urmase. Cu toate acestea nu avea nicio
ans n faa unor adversari ca Dallas sau Tucker. Unica posibilitate de
a-l nvinge pe Tucker era s-l atace prin surprindere, din spate. Dar
Tucker avea dreptate. Avea a dracului de mult dreptate. Niema
renun s comenteze, pentru a nu l mpiedica pe Dallas s se
concentreze. Ridic minile ntr-un gest de renunare, se ndeprt la trei
pai distan de Tucker i se aez pe un pachet cu provizii, ncercnd
din rsputeri s-i potoleasc nelinitea care o npdea.
Minutele se scurgeau extrem de ncet. Niema tia c Dallas se furia
acum ctre zona depozitului, utiliznd fiecare ascunzi disponibil,
pentru a reduce riscul de a fi detectat. i mai tia c fiecare secund care
trecea le era favorabil teroritilor. Dallas trebuia s fac un compromis
ntre pruden i grab.
Tucker rosti n microfon:
Sayyed, raporteaz!
Nu m pot clinti. Camionul e aproape complet ncrcat.
nc dou minute, adug Dallas.
Dou minute. Niema nchise ochii simind o transpiraie rece pe ira
spinrii. Te rog, l invoc ea pe Dumnezeu. Te rog. Doar att mai
putea s gndeasc.
Dou minute pot fi uneori o via de om. Timpul nsui se dovedea
elastic i fiecare secund prea far sfrit.
Am ajuns.
Aceste dou cuvinte o fcur aproape s-i piard controlul. i
muc buzele pn la snge.
Cum se prezint situaia?
Sayyed e ntr-adevr la la-nghesuial. Hei, amice, cte boabe ai
plantat deja ?
Una.
La dracu !
O singur ncrctur nu era de-ajuns. Niema tia cte ncrcturi
estimase Dallas c trebuia plasate pentru a distruge integral fabrica.
Hadi?
Pe poziie. Nu prea am cu ce s v ajut.
Retrage-te. Dallas vorbea cu o voce egal. Sayyed, armeaz toat
ncrcturile.
Dup cteva clipe de linite, se auzi din nou glasul lui Sayyed:
S-a fcut.
Pregtete-te. Arunc ntreg pachetul sub camion i apoi fugi de-acolo
ct te in picioarele. Eu rmn n urm i i acopr retragerea. Voi lsa s treac
cinci secunde nainte de a apsa pe buton, ca s ne putem retrage.
Drace! Poate c ar fi mai bine s lai ase, zise Sayyed.
Fii gata. Dallas nu-i pierduse calmul. Start!

Zgomotul sacadat al mpucturilor nvli din difuzor. Niema se


crisp, ca i cnd ar fi fost lovit de cteva gloane, i i duse palmele la
gur, pentru a-i opri urletul gata s izbucneasc.
Tucker se ntoarse spre ea, de parc n-ar fi avut ncredere c se va
stpni. Nu avea de ce s se team; Niema ncremenise acolo unde se
afla.
Apoi se auzi un muget, ca de animal rnit.
Nenorocitul dracului! Sayyed a ncasat-o.
Iei de-acolo, spuse Tucker, ns un nou val de mpucturi i
acoperi vorbele.
Din difuzorul dogit iei un zgomot care i fcu Niemei prul mciuc,
un soi de horcial acoperit de mpucturi i de o lovitur surd.
Ah... la dracu! Cuvintele erau gtuite i ea izbuti cu greu s
recunoasc vocea lui Dallas.
Hadi! ltr Tucker. Dallas e lovit. Ia-l de-acolo...
Nu.
Rezist, amice, pot ajunge la tine. ngrijorarea din glasul lui Hadi era
evident.
Nu te mai... osteni. Am fost mpucat n burt.
Totul n jurul Niemei deveni dintr-o dat cenuiu. Se opunea din
rsputeri disperrii care o asaltase, senzaiei de lein, de grea i de
sufocare. mpucat n burt. Chiar dac Dallas s-ar fi aflat n clipa aceea
n SUA, cu o ambulan la dispoziie, situaia lui tot critic ar fi fost. Aici,
n aceti muni reci i izolai, cu cel mai apropiat spital aflat la o
deprtare de zile ntregi de mers, rana aceasta reprezenta condamnarea
la moarte. Mintea ei tia foarte bine acest lucru, dar ea nu accepta
evidena.
mpucturile se nteeau i se apropiau. Dallas nc trgea, nc le
inea piept adversarilor.
efule... oapta lui pluti n toat coliba.
Sunt aici. Tucker rmsese cu faa la Niema, fixnd-o cu privirea.
Este... M aude Niema?
Dallas trebuie s fi intrat n stare de oc, dac ntreba aa ceva. tia c
ea auzea totul.
Privirea lui Tucker nu o slbea nicio clip. El rspunse:
Nu.
Mai multe mpucturi. Sunetul respiraiei accelerate a lui Dallas.
Bun. Mai... mai am la mine detonatorul. Nu pot s-i las s plece cu...
rahatul la.
Nu, nu poi, rosti din nou Tucker. Glasul acestuia era aproape
tandru.
S... s ai grij de ea.
Faa lui Tucker era doar o masc imobil, n timp ce o privea pe
Niema.
O s am, spuse Tucker, iar dup o pauz adug: F-o!
Explozia zgudui coliba, fcnd s cad moloz din crpturile
tavanului. Nici nu trecuse bine ocul exploziei, c Tucker se pusese n
micare, scondu-i ctile de pe urechi i aruncndu-le ct colo. Puse
mna pe un ciocan i ncepu s distrug cu meticulozitate staia de
emisie-recepie. Hotrser s nu lase nimic ce ar putea fi folosit.
Apoi Tucker o ddu pe Niema la o parte de pe pachetele cu provizii
i ncepu rapid s le refac, redistribuind ceea ce urma s ia cu ei. Niema
rmsese nucit n mijlocul colibei, incapabil s se mite sau s
gndeasc. Simea durere; o ghear nemiloas i prinsese inima ca ntr-
un clete.
Tucker i arunc o hain groas. Niema se holb la ea, incapabil s
neleag ce dorea brbatul s fac ea cu haina respectiv. Fr nicio
vorb, el o mbrc, bgndu-i braele pe mneci ca unui copila,
trgndu-i fermoarul i ascunzndu-i prul lung sub guler, ca pe un fel
de protecie suplimentar. Apoi i puse mnuile i o cciul de blan
clduroas.
Tucker mbrc un pulover gros, i apoi haina. n timp ce i trgea
mnuile, de afar se auzi un uierat slab i el stinse lumina. Hadi intr
n colib i nchise ua n urma lui. Tucker reaprinse lumina.
Faa lui Hadi era palid i posomorit. O privi pe Niema.
Dumnezeule, ncepu el, ns fu redus la tcere de un gest scurt al
lui Tucker.
Nu e timp acum. Trebuie s-o lum din loc. Tucker i puse lui Hadi
n brae unul dintre pachetele cu provizii, iar pe celelalte dou le slt n
spinare. Apuc o puc, o lu pe Niema de bra i o conduse spre u.
Maina lor, un antic Renault, se defectase nc din prima noapte; cu
toat miestria n ale mecanicii, Tucker nu avu cum s repare osia rupt.
Hadi o privea cu ngrijorare pe Niema. Ea nu ovise niciun moment, pe
parcursul celor dou zile de cnd se puseser n micare; aciona ca un
robot, innd ritmul cu ei, indiferent ct de mult i solicita Tucker. Cnd i
se punea vreo ntrebare, rspundea; cnd Tucker i punea n fa de
mncare, mnca. Un singur lucru nu fcuse - nu reuise s doarm. Se
culcase ori de cte ori i spusese Tucker, dar nu izbutise niciodat s
adoarm i ochii ei erau ncercnai de oboseal. Cei doi brbai tiau c
ea nu va mai rezista mult, dac nu va dormi.
Ce intenionezi s faci? l ntreb Hadi, n oapt, pe Tucker. Ne
desprim, aa cum plnuisem, sau rmnem mpreun? S-ar putea s ai
nevoie de ajutor, ca s-o poi scoate de-aici.
Ne desprim, i rspunse Tucker. E mai bine aa. Atrage mai mult
atenia o femeie care cltorete mpreun cu doi brbai, dect un
brbat nsoit de nevasta lui.
O luar spre nord-vest, trecnd prin zona cea mai populat a
Iranului, calea cea mai scurt i n acelai timp cea mai sigur pentru a
ajunge n Turcia. La vest era Irakul, la est Afganistanul i Pakistanul, la
nord-est statele create dup frmiarea fostei Uniuni Sovietice, la nord
Marea Caspic, iar la sud Golful Persic, i un deert care nu se arta
ctui de puin ospitalier. Turcia era unica destinaie rezonabil. Pn
acolo, Niema ar fi trebuit s poarte tradiionala costumaie musulman.

La nceput au cltorit numai noaptea, pentru a nu fi localizai de


eventualii lor urmritori, dei exista posibilitatea ca Sayyed i Dallas s fi
fost considerai singurii sabotori. Tucker miza i pe posibilitatea ca nici
mcar s nu se fi auzit de atacul asupra fabricii, dat fiind c era
amplasat ntr-o zon izolat, cu o singur linie telefonic n funciune.
Poate c Dallas a apsat pe buton nainte ca cineva s fi ajuns la telefon,
presupunnd c vreunul dintre cei de-acolo s-ar fi gndit s sune.
Cldirea era acum un morman de moloz. Tucker fusese n
recunoatere, lsndu-i pe Hadi i pe Niema s-l atepte, ngrijorai. Ca
de obicei, Dallas fusese foarte pedant: ceea ce nu reuise s distrug
explozibilul, desvrise incendiul provocat de acesta.
La ntoarcere Niema l ntrebase cu o licrire de speran n ochi:
L-ai gsit?
Luat pe nepregtite, Tucker izbuti s-i ascund surprinderea:
Nu.
Dar - trupul lui.
Ea nu se agase de nicio speran iraional: se gndise doar c
Dallas ar trebui nmormntat.
Niema. n-a mai rmas nimic din el. Tucker rostise aceste vorbe cu
mult blndee, contient fiind c nu avea cum s atenueze lovitura, dar
ncercnd totui s-o fac. Niema se dovedise o lupttoare pe tot
parcursul aciunii, ns acum prea de o fragilitate extrem.
N-a mai rmas nimic. Tucker tia c rspunsul lui o ocase. Din clipa
aceea Niema n-a mai scos o vorb, n-a cerut nici mcar ap. Tucker era
foarte rezistent i putea trece mult timp pn s-i dea seama c i s-a
fcut sete, aa c nu se putea baza pe propriile lui nevoi ca s-i
aminteasc de ale ei. n consecin, a stabilit nite repere temporale. Din
dou n dou ore, el i ddea femeii s bea ap. Din patru n patru ore, i
ddea s mnnce. Niema accepta, fr s protesteze.
Sosise timpul ca grupul s se risipeasc, dup cum fusese stabilit
anterior, dar Niema, n loc s fie nsoit de Dallas, urma s-i continue
drumul mpreun cu Tucker. Hadi trebuia s ias din ar de unul
singur.
Odat ajuni la Teheran, urma s se piard n mulime. Pe Tucker l
atepta acolo un om de legtur de mare ncredere care, dac nu se iveau
probleme, trebuia s le fac rost de un mijloc de transport. A doua zi ar
fi prsit i Turcia. Planul prevedea abandonarea vehiculului i
continuarea drumului pe jos, noaptea, pn ntr-un loc izolat, pregtit
dinainte. Hadi urma s traverseze grania n alt punct.
Hadi i frec barba. Cei doi brbai nu se mai rseser de dou
sptmni.
Poate o s dau o rait mine, cnd ajungem n Teheran, ca s
gsesc o farmacie i s-i cumpr nite pastile de dormit, rosti Hadi.
Trebuie neaprat s doarm.
Se opriser pentru a se odihni puin, la adpostul unui zid singuratic
al unei mici crmidrii, de mult abandonat. Niema se aezase mai la o
parte, izolndu-se de cei doi brbai. Sttea nemicat, cu privirea
pierdut n gol. Poate c ar fi mai bine dac ar plnge, i zise Tucker.
Poate c, dac sar exterioriza, ar putea s doarm.
Niema nu plnsese deloc; ocul fusese mult prea puternic, iar ea nu-i
revenise. Mai trziu, aveau s vin i lacrimile.
Tucker se gndi la sugestia lui Hadi, dei nu agrea ideea de a-i da
Niemei medicamente, deoarece s-ar fi putut s fie nevoie s se mite
repede. i totui.
Poate, zise el fr s mai comenteze.
Dup cteva minute Tucker se ridic n picioare, semn c pauza se
terminase. Se ridic i Niema, iar Hadi se gndi s o ajute s treac peste
cteva crmizi mprtiate. Ea nu avea nevoie de ajutor, ns Hadi
devenise protector ca o cloc. El clc pe o scndur. Aceasta se mic,
mobiliznd cteva crmizi pe care tocmai clca Niema. Femeia i
pierdu echilibrul, alunec i czu, lovindu-se la umrul drept. Ea nu
scoase niciun sunet, antrenat fiind s nu fac zgomote inutile. Hadi
njur printre dini, cerndu-i scuze i o ajut s se ridice n picioare..
La dracu, iart-m! Ai pit ceva?
Ea scutur din cap, netezindu-i hainele i frecndu-i umrul lovit.
Tucker observ uoara ei ncruntare, atunci cnd i mas din nou
umrul. Expresia contrasta cu indiferena exprimat de faa ei n
ultimele dou zile, nct el i ddu imediat seama c se ntmplase ceva.
Te-ai lovit. Tucker ajunse ntr-o clip lng ea.
Te-ai lovit la umr? o ntreb i Hadi, ngrijorat.
Nu. Niema prea uimit, atta tot. Apoi ntoarse capul ca s i
examineze umrul. Tucker o rsuci cu spatele la el. Cmaa i se rupsese
i sngele iroia.
Probabil c ai czut pe ceva ascuit, i spuse el, gndindu-se c rana
fusese produs de un col de crmid, ns imediat dup aceea vzu
cuiul ruginit al crui vrf ieea cu vreo doi centimetri din scndur
putred. A fost un cui. Bine c ai fcut vaccinul antitetanos. Tucker i
descheie repede nasturii de la cma. Niema nu purta sutien, aa c el
nu i desfcu dect primii nasturi de sus, dup care i trase cmaa
dezvelindu-i doar umrul rnit.
Cuiul intrase n partea crnoas de lng bra. Tucker aps rana
pentru a face sngele s curg. Hadi deschisese deja sumara trus de
prim ajutor, din care scosese cteva fee pentru a terge sngele.
Niema rmsese n tot acest timp nemicat, lsndu-i pe cei doi
brbai s se ocupe de rana ei, pe care Tucker o gsea insuficient de
grav pentru a justifica ngrijorarea manifestat de amndoi. Orice ran
care ar fi putut s-i ntrzie pe drum era periculoas, deoarece i-ar fi
obligat s zboveasc mai mult vreme n Iran, fapt ce justifica
ngrijorarea lor. Totui Tucker fii nevoit s recunoasc cum c, n mare
msur, aceast ngrijorare se datora instinctului masculin de a proteja
femeia. Niema nu numai c era singura femeie aflat n preajma lor, dar
era deja rnit emoional, iar acum i fizic. n plus, era o tnr
minunat, care se alturase cu trup i suflet echipei lor. Toate astea
explicau de ce ambii brbai sriser cu promptitudine n ajutorul ei.
Tucker accepta toate aceste motivaii de ordin instinctual, dar i pe
cele de ordin personal. n ce-l privea ar fi fost n stare s mute i munii
din loc, numai s nu-i sporeasc durerea care o apsa. i promisese lui
Dallas c va avea grij de ea, i avea de gnd s-i respecte promisiunea,
indiferent ct l-ar fi costat asta.
Soarele fcea ca pielea de pe umrul Niemei s capete o tent sidefie.
Femeia avea tenul destul de deschis la culoare, n ciuda prului i a
ochilor ei negri. Tucker i privea eleganta curbur a cefei i, n timp ce i
ungea rana cu o alifie cu antibiotic, nu se putu abine s nu-i admire
silueta graioas. Niema era extrem de feminin, n ciuda mbrcminii
austere, a prului nepieptnat, i a faptului c avea ntr-adevr urgent
nevoie de o baie bun. Prea att de delicat i de elegant, nct
brbatul fusese permanent surprins de fora ei luntric.
i vine s o aezi pe un piedestal i s ai grij ca nimic s nu o
murdreasc sau s o rneasc, i spusese Dallas lui Tucker, nainte ca
acesta s o fi cunoscut. Cei doi stabileau componena echipei care urma
s plece n Iran. Dallas adugase: Este n stare s te doboare cu o bine
plasat lovitur de picior n gur, n cazul n care ai avea nefericita
inspiraie de a o provoca. Rostise aceste vorbe cu satisfacia masculului,
deoarece Niema era a lui. Tucker scuturase uimit din cap, constatnd
faptul c Dallas Burdock nsui era att de ndrgostit, nct nu se sfia
s-i arate sentimentele.
Tucker acoperi rana Niemei cu un pansament i i trase la loc cmaa
acoperindu-i umrul. Se pregtea s-i ncheie nasturii, ns femeia fcu
singur acest lucru, cu mare ncetineal i meticulozitate. Reaciile ei
erau ncetinite i mult atenuate, din cauza ocului i a epuizrii. n cazul
n care ar fi aprut vreo situaie neprevzut care ar fi necesitat un
rspuns rapid, Niema n-ar fi fost la nlimea ateptrilor, i zise
Tucker. Trebuia s doarm.
Tucker grbi pasul i i se altur lui Hadi.
N-am de gnd s mai trag de ea. Conform hrii, la vreo douzeci
i cinci de kilometri mai la nord, se afl un stuc. Crezi c poi face rost
de o main?
Nimic mai simplu.
S nu riti n mod inutil. Nu ne putem permite s fim deconspirai.
Dac e nevoie, ateapt s acionezi dup cderea nopii. Hadi ddu
afirmativ din cap. Dac nu te ntorci pn n zori, nu te mai ateptm.
Nu-i face griji n privina mea. Dac nu reuesc s m ntorc pn
n zori, ia-o de-aici.
Asta i intenionez s fac.
Hadi lu ceva de mncare, nite ap i, curnd, dispru din raza lor
vizual. Niema nu ntreb nimic, ci se aez i ncepu s priveasc n gol.
Nu, nu n gol, i zise Tucker, sesiznd imensitatea suferinei care se
citea n ochii ei.
Ziua era pe sfrite. Tucker ncropi un adpost sumar, care s-i apere
de soare pe timpul zilei i de vnt dup lsarea ntunericului. Odat cu
trecerea munilor temperatura crescuse, dar nopile erau nc foarte reci.
Mncar. De fapt mnc el, deoarece Niema nu accept dect vreo dou
mbucturi. n schimb, bu mult ap, mult mai mult dect de obicei.
Seara, obrajii ei erau uor mbujorai. Tucker i puse mna pe frunte i
nu fu mirat s constate c frigea.
Ai febr, i spuse el. Din cauza nepturii de cui. Febra nu era
foarte mare, aa c nu se ngrijor, dei organismul ei numai de aceast
nou solicitare nu avea nevoie.
Tucker i lu cina la lumina lanternei. Febra i rpise Niemei i
bruma de poft de mncare pe care o avusese. Ea nu mnc nimic, n
schimb bu mult ap.
ncearc s dormi, o sftui Tucker, iar ea se ntinse asculttoare pe
ptura pe care i-o pregtise el. Brbatul i urmri o vreme respiraia i-i
ddu seama c nu adormise. Pur i simplu zcea cu ochii deschii,
copleit de dorul pentru soul ei care nu mai exista.
Tucker o privi. Niema i Dallas fuseser reinui n comportament i
se abinuser de la oricare efuziuni publice de afeciune. Noaptea
dormiser unul lng cellalt, Dallas lipindu-se protector de spatele ei i
mbrind-o. Niema dormise ca un prunc, simindu-se n deplin
siguran la pieptul brbatului ei.
Poate c acum nu putea dormi pentru c era dintr-o dat singur i
simea un fior rece pe ira spinrii. Era un lucru obinuit pentru
cuplurile cstorite confortul cldurii unui trup omenesc pe timpul
nopii i sunetul respiraiei fiinei iubite. Poate c acea ncredere deplin,
acea intimitate nsemna foarte mult i acum i lipsea, mpiedicnd-o s
doarm. Tucker ns nu era deprins cu acest gen de intimitate, ns tia
c dragostea i ncrederea existaser ntre Niema i Dallas. Moartea lui
Dallas o deposedase de aceste sentimente i nu-i mai gsea confortul
nocturn.
Tucker oft n sinea lui. Oftatul era un fel de autocomptimire,
fiindc el tia ce avea de fcut, i cunotea preul care trebuia pltit n
mod inevitabil. Lu o sticl cu ap i se apropie de Niema, ntinzndu-se
pe ptur n spatele ei i punnd sticla cu ap la ndemn.
t, i opti el atunci cnd o simi pe femeie crispndu-se, dormi.
Tucker se lipi de ea, transferndu-i din cldura lui, din puterea lui. Trase
peste ei o a doua ptur ca s le in de cald, i i petrecu un bra peste
mijlocul femeii.
Trupul Niemei era fierbinte din cauza febrei i tremura uor. Tucker
se lipi de trupul ei.
Febra e un semn c organismul se lupt cu infecia, spuse el pe un
ton sczut. n trusa de prim ajutor exist aspirin. Pot s-i dau, dac te
simi prea ru, ns dac febra nu se ridic prea mult, te-a sftui s-o lai
s-i fac treaba.
Bine, rosti ea cu o voce stins.
El i mngie cu blndee prul i ncerc s gseasc un subiect care
s-i abat gndurile. Dac ea ar reui s nu se mai gndeasc la unul i
acelai lucru, poate c ar izbuti s adoarm.
Am vzut cndva o eclips de soare. Eram n America de Sud.
Cldura era att de mare, nct aerul prea lipicios. Duurile cu ap rece
nu aveau niciun efect. Toi eram mbrcai sumar. Tucker nu tia dac ea
l asculta; de altfel, nu avea nicio importan. El continu s vorbeasc n
oapt, cu un ton egal, linititor. Spera ca vocea lui monoton s o ajute
s adoarm. La radio se anunase c n acea zi va avea loc o eclips de
soare, dar din cauza cldurii sufocante nimeni nu acordase atenie acelei
tiri. n acel stuc, existau puini amatori pentru a privi o eclips de
soare. Pn i eu uitasem de ea. Era o zi nsorit, att de strlucitoare
nct nu rezistam fr ochelari de soare. Eclipsa m-a luat prin
surprindere. Totul strlucea, cerul era albastru, i brusc am avut
impresia c un nor mare acoperise soarele. Psrile s-au oprit din cntat,
iar animalele din sat s-au ascuns. Unul dintre steni a privit cerul i a
spus: Uitai-v la soare! Abia atunci mi-am amintit de eclips. Le-am
spus s nu se uite direct la soare, deoarece puteau s orbeasc. Lumina
era ciudat, cerul devenise de un albastru intens, iar temperatura aerului
sczuse cu cteva grade bune. Se ntuneca din ce n ce mai mult, dar
cerul rmnea de un albastru nchis. n cele din urm soarele a fost total
acoperit; haloul luminos din jurul lunii a fost. spectaculos. Aveam
impresia c suntem ntr-un bizar amurg total. Amurgul acela straniu a
durat cteva minute, timp n care ntregul sat a rmas ncremenit.
Brbai, femei, copii, nimeni n-a micat i nici n-a rostit vreun cuvnt.
Cnd a revenit lumina, psrelele au renceput s ciripeasc, ginile au
ieit din cotee, i cinii s-au pornit pe ltrat. Luna naintase pe
traiectoria ei i aerul redevenise la fel de fierbinte ca nainte de eclips,
dar nimeni nu se mai plngea de vremea aceea canicular.
Dou zile mai trziu, locuitorii acelui stuc fuseser masacrai, ns
Tucker nu-i mai povesti i acest lucru.
Brbatul atept. Niema respira mult prea des ca s fi adormit, dar
prea mai puin ncordat. Dac s-ar fi relaxat total, poate c ar fi reuit
s adoarm.
Pe urm el i povesti despre un cine pe care l avusese cnd era copil.
n realitate Tucker nu avusese niciun cine, ns ea nu avea de unde s
tie acest lucru. Cinele era de fapt o arm Heinz 57, cu un corp lung i
subire ca al unui oricar i cu o hus pluat, asemenea blniei unui
pudel.
Pocitania, spuse el cu duioie.
Cum l chema?
Vocea ei l fcu s tresar. Era stins, aproape ezitant. I se strnse
inima de mil.
Era, de fapt, o celu, spuse el. Eu i-am spus Fifi, considernd c
e un nume potrivit pentru un pudel.
Tucker i spuse poveste dup poveste despre nzbtiile lui Fifi.
Fusese o celu formidabil. Putea s se urce n copaci, s deschid
singur uile, iar mncarea ei preferat era - Dumnezeule, cum se
numeau cerealele acelea pentru copii? Parc Inelue cu fructe. Fifi
dormea mpreun cu pisica, ascundea pantofii sub canapea i o dat
rosese caietul de teme.
Tucker brod timp de o jumtate de or pe tema celuei pe nume
Fifi, pstrnd un ritm melodios i oprindu-se adesea pentru a-i asculta
respiraia care devenea tot mai rar i mai profund, pn cnd, n cele
din urm, Niema adormi.
Tucker se ls i el prad somnului, ns unuia iepuresc, rmnnd
atent la orice zgomot suspect. De cteva ori se trezi de-a binelea, i i
control Niemei temperatura. Febra crescuse, deci erau semne de
vindecare. O trezi totui de cteva ori i i ddu s bea ap. Dup cum
bnuise, o dat ce reuise s adoarm, oboseala i spuse cuvntul. Dup
ce o trezea ca s-i dea de but, Niema adormea din nou.
Orele treceau, fr ca Hadi s apar. Tucker avea rbdare.
Cel mai sntos somn este cel dinainte de ivirea zorilor, iar Hadi
atepta probabil ca s nu-i deranjeze. Cu toate acestea, de fiecare dat
cnd se trezea din moial, Tucker se uita la ceas i se gndea la ceea ce
avea de fcut. Dac ar lsa-o pe Niema s doarm mai mult ea ar prinde
puteri i ar izbuti s mearg mai repede. Din pcate, nu-i putea permite
s atepte prea mult.
La ora cinci dimineaa, Tucker aprinse lanterna i bu puin ap,
dup care o trezi cu blndee pe Niema. Bu i ea ap din sticla pe care i-
o inea el la gur, apoi se ghemui la pieptul lui,
suspinnd somnoroas.
E timpul s te trezeti, i opti el.
Niema inea ochii nchii.
nc nu. Se ntoarse cu faa spre el i i petrecu un bra pe dup
gtul lui. Mmmm. Se cuibri i mai bine, lipindu-i faa de pieptul
brbatului.
Era clar c l confunda cu Dallas. Somnoroas, cu mintea buimcit
de somnul adnc, probabil c i visase soul. Era obinuit s se
trezeasc n braele brbatului ei, s se cuibreasc la pieptul lui chiar
dac nu fceau dragoste.
Din nefericire, trebuia s o trezeasc, s-i dea de mncare, s-i
examineze rana de la umr i s-o pregteasc de plecare, indiferent dac
Hadi se ntorcea sau nu. Tucker tia exact ce ar fi trebuit s fac, dar,
pentru prima oar n viaa lui, nu proced n consecin. El o prinse
pentru o clip n brae i o strnse, bucurndu-se de senzaia mbririi
ei de rspuns.
Nu, nu despre el era vorba. Ea pe Dallas l strngea n brae, pe soul
ei pe care probabil c l visase.
i trebui mai mult efort dect ar fi vrut, dar el inspir adnc i se
desprinse din ncletarea ei.
Niema, trezete-te, spuse el pe un ton blnd, dar ferm. Visezi.
Niema deschise nite ochi somnoroi negri, la fel de negri precum
bezna nopii. Tucker sesiz trezirea ei la cruda realitate, uimirea i apoi
groaza din privirea ei. Femeia se retrase cu buzele tremurndu-i.
Eu am, ncepu ea, dar nu reui s continue i izbucni n plns.
Trupul i era zguduit de hohote. Scoase un tnguit slab i prelung. Nu
se mai putu controla. Niema plnse pn la epuizare. Tucker spera c
durerea ei se mai potolise, ns se nela. Niema nc mai plngea cnd el
auzi zgomotul unui autovehicul care se apropia. Iei din adpostul
improvizat, pentru a-l ntmpina pe Hadi.

3
Atlanta, Georgia, 1999

Cursa aerian Delta 183, Atlanta - Londra, avea toate locurile ocupate.
Pasagerii de la clasa nti se mbarcaser deja i ateptau decolarea citind
sau bnd ceva. nsoitoarele de bord luaser paltoanele i le atrnaser n
garderoba avionului, conversaser cu cei care se dovediser prietenoi i
trecuser i pe la cabina piloilor, pentru a vedea dac nu cumva acetia
aveau nevoie de ceva.
Congresmanul Donald Brookes i soia acestuia, Elaine, plecau n
vacan, n prima vacan dup muli ani. Lui Elaine aproape c nu-i
venea s cread c Donald acceptase n sfrit s-i ia un concediu. De
cincisprezece ani, de cnd fusese ales prima oar, el dedicase cu
regularitate ntre optsprezece i douzeci de ore zilnic activitii
profesionale. Dei lucra de atta vreme n guvern, era animat de un
idealism care l determina s munceasc pe msura banilor ncasai de la
contribuabili, dac nu i mai mult. Ea se obinuise s mearg singur la
culcare, dar se trezea ntotdeauna cnd soul ei venea i atunci cei doi se
ineau de mn i stteau ndelung de vorb. n primii ani, nu se aflaser
pe lista VIP-urilor de prim rang, i ea i petrecuse multe seri singur cu
copiii.
Lucrurile ns se schimbaser ntre timp. Donald devenise
preedintele Comitetului guvernamental pentru relaii externe. Elaine
era nevoit acum s-l nsoeasc la tot felul de recepii, dar cel puin
petreceau mai mult timp mpreun.
E adevrat c, ocazional, merseser acas, n Illinois, n perioadele n
care Congresul lua vacan, dar atunci Donald obinuia s rezolve
problemele din circumscripia electoral pe care o reprezenta. De la
prima lui alegere i pn acum, ei nu mai avuseser o vacan adevrat.
Elaine se gndea cu plcere c va putea dormi pn trziu, c va
apela la room service i va explora Londra pe ndelete. Urmau s
petreac cinci zile la Londra, apoi alte cinci la Paris. Veneau apoi la rnd
Roma i Florena. Era vacana la care visase.
Aflat la dou rnduri n spatele lor, absorbit de lecturarea ziarelor pe
care i le scosese din serviet, Garvin Whittaker era preedintele unei
mari firme de software care n ultimii apte ani ajunsese la un profit de
cincizeci de miliarde de dolari. Nu era chiar de talia corporaiei
Microsoft, dar nici de lepdat. Garvin estima c firma lui i va dubla
profitul n urmtorii cinci ani, dup ce proiectele la care lucra vor fi
lansate pe pia. Cel puin aa spera el. Nu se grbea, i construia solid
piaa i i consolida puterea avnd grij s nu-i deranjeze pe cei mari,
ns visa c, atunci cnd va socoti c a venit vremea, va dezvlui
sistemul realizat de el, unul att de elegant, de simplificat i de protejat
mpotriva viruilor, nct i va lsa pe toi ceilali n urm.
n primul rnd, edea un delegat ONU din Germania, care i inea
lipit de frunte paharul cu butur i cuburi de ghea, spernd c astfel i
va trece durerea de cap i va izbuti s doarm n timpul zborului. Pe
locul 2F, se afla o funcionar a bncii mondiale, adncit n lectura Wall
Street Journal. n adolescen, visase s devin neurochirurg sau stea
de cinema, ns ntre timp aflase c banii erau cel mai puternic stimulent,
mult mai puternic dect oricare drog. Cltorise n toat lumea: cinase la
Paris, i cumprase haine n Hong Kong, schiase n Elveia. Viaa era
frumoas, iar ea inteniona s i-o fac i mai frumoas.
Pe locul 4D, sttea un diplomat de carier. n perioada n care la Casa
Alb era ef Bush senior, fusese ambasador n Frana, dar ulterior
primise doar nsrcinri de importan secundar. Era cstorit recent,
cu o femeie din lumea bun din Chicago, a crei avere i oferea
perspective frumoase: se atepta s fie numit din nou ambasador, i nu
n cine tie ce ar bananier, greu de reperat pe hart.
La clasa bussines, Charles Lansky i tergea sudoarea de pe frunte,
ncercnd s nu se mai gndeasc la iminenta decolare. Nu-l deranja
zborul cu avionul, o dat ce aeronava se afla n aer, ns era nnebunit de
fric la decolare i la aterizare. Dup o scurt edere la Londra, urma s
zboare la Frankfurt, iar asta nsemna dou decolri i dou aterizri.
Doar o foarte important ntlnire de afaceri l-ar fi putut convinge s
ndure un asemenea supliciu.
Avionul era plin de studeni care mergeau n excursie n Anglia,
Scoia i Irlanda, fiecare purtnd n spate eternul rucsac burduit cu
toate cele vital necesare: o sticl de ap mineral Evian, un Cd player
portabil, un teanc de CD-uri, o trus de machiaj n cazul n care persoana
era de sex feminin, un joc electronic n cazul n care era de sex masculin;
i unul sau dou obiecte de mbrcminte de schimb. Cu toii erau
bronzai, plesneau de sntate, semnau unii cu alii, dar erau ndeajuns
de tineri nct fiecare s fie convins c este unic.
Obinuita palet de oameni de afaceri i de turiti formnd un ir
disciplinat umplu pn la refuz avionul. Toi pasagerii se aezar
cumini pe locurile lor. O tnr strngea nervoas n poal o saco,
pn cnd nsoitoarea de bord i atrase atenia c bagajul trebuia
depozitat i se oferi s-i gseasc un loc disponibil n compartimentele
de bagaje de deasupra. Tnra scutur din cap i bg sacoa sub
scaunul din faa ei, n ciuda spaiului ngust care nu-i mai permitea s-i
ncap confortabil i picioarele. Femeia era foarte palid i transpira din
abunden, cu toate c instalaia de climatizare funciona din plin.
n cele din urm, uriaul L-1011 se ndeprt de poarta de mbarcare
i a fost direcionat ctre irul de avioane care i ateptau rndul la
decolare. naintea lui mai erau alte aptesprezece aeronave. Unul dintre
piloi intervenea din cnd n cnd la interfon pentru a le oferi
pasagerilor estimri ale orei de plecare. Cei mai muli dintre pasagerii de
la clasa nti i scoseser deja pantofii i i puseser osetele negre
oferite gratuit pentru zborurile transoceanice de ctre compania aerian.
Se rsfoiau reviste, se scoteau cri de citit, cteva persoane ncepuser
deja s sforie.
ntr-un trziu a venit i rndul cursei aeriene Delta 183. Imensele
motoare ncepur s mugeasc i avionul prinse vitez pe pista de
decolare, pn cnd i lu zborul. Se auzi zgomotul ridicrii trenului de
aterizare, roile avionului pliindu-se i intrnd n burta aeronavei.
Zborul 183 ni spre bolta albastr, ctignd n mod constant
altitudine. Undeva, pe lng New York, avea s nceap survolarea
Oceanului Atlantic.
Dup treizeci i trei de minute de zbor, deasupra munilor din
Carolina de Nord, aeronava se dezintegr, devenind o minge de foc care
scuipa piese de fuzelaj n flcri, fragmente
care apoi cdeau pe sol.

4
Washington, D.C.

Cei doi brbai stteau, fa n fa, la un birou din secolul al


nousprezecelea, din lemn de nuc. Lemnul avea o strlucire roiatic, iar
blatul biroului era confecionat din marmur trandafirie. ntre ei se afla o
superb tabl de ah, cu piesele sculptate manual. ncperea n care se
aflau cei doi era mobilat confortabil, dar i uor demodat; i asta nu
pentru c Franklin Vinay nu i-ar fi putut permite luxul de a o remobila,
ci pentru c i plcea aa cum era. Doamna Vinay o redecorase cu un an
nainte de a muri, iar Franklin i regsea ntotdeauna linitea ntre acele
obiecte pe care ea le alesese special pentru el. Tot ea achiziionase i jocul
de ah, la o licitaie din New Hampshire. Lui Dodie i plcuser
dintotdeauna licitaiile, i amintea cu duioie Frank. Fusese o fiin care
se bucurase din plin de via, gsind plceri deosebite n lucruri
mrunte. Se mpliniser zece ani de la moartea ei, dar nu trecuse nici
mcar o singur zi far ca el s nu se gndeasc la ea, uneori cu tristee,
dar de cele mai multe ori zmbind, pentru c avea numai amintiri
frumoase.
Ca de obicei, el i John dduser cu banul pentru a stabili care dintre
ei va face prima micare. Frank avea acum piesele albe i deschisese, n
mod agresiv i convenional, mutnd cu dou spaii n fa pionul din
faa regelui. Uneori prefera mutrile comune, plecnd de la principiul c
lucrul cel mai obinuit putea fi surprinztor pentru adversar.
Frank tia c era un foarte bun juctor de ah, i cu toate acestea i se
prea ntotdeauna greu s-l nving pe John, un bun analist, foarte
rbdtor i n acelai timp agresiv. i n ah, ca i n domeniul lui de
activitate, aceste trsturi fceau din John Medina un adversar extrem de
periculos.
Kaiser, un imens ciobnesc german, moia satisfcut la picioarele lor,
scond din vreme n vreme nite scheunturi ca de celu, cu totul
nepotrivite cu dimensiunile sale, visnd probabil c fugrete cine tie ce
iepuri apetisani.
Casa fusese controlat dimineaa, pentru depistarea eventualelor
nedorite dispozitive de ascultare i nc o dat seara, dup ce se
ntorsese acas Frank. Un zgomot electronic de bruiaj fcea imposibil
interceptarea conversaiei lor de ctre orice microfon parabolic, n cazul
n care cineva ar fi ncercat s foloseasc acest procedeu de ascultare.
Sistemul de securitate era de ultim generaie, ncuietorile de la ui ct
se poate de sigure, iar ferestrele protejate cu bare de oel.
Casa, care pe dinafar semna cu cea a unui om de o prosperitate
moderat, era n realitate o adevrat fortrea. Cu toate acestea, cei doi
brbai erau contieni de faptul c pn i cele mai solide fortree
puteau fi penetrate. Pistolul de calibru 9 mm al lui Frank se afla n
sertarul biroului. Arma lui John se odihnea n tocul ei, sub hain,
camuflat n scobitura spatelui. Funcia lui Frank, de director adjunct
operaional n cadrul CIA, fcea din el o int n lumea spionajului i din
acest motiv, puine persoane tiau unde locuiete. Numele lui nu figura
pe niciun act i pe nicio factur. Toate apelurile telefonice ctre i
dinspre casa lui erau redirecionate prin mai multe centrale, fapt care
fcea nedetectabil orice convorbire.
Cu toate acestea, se gndea cu tristee Frank, dac vreun guvern ostil
ar fi fost n situaia s aleag ntre el i John Medina, l-ar fi preferat pe
acesta.
John se uit la tabla de ah i atinse tura, n timp ce se gndea la
urmtoarea mutare. Apoi se decise i mut nebunul.
Ce mai fac prietenii mei din New Orleans?
Pe Frank ntrebarea nu-l surprinse. Treceau luni, poate chiar ani, fr
s se vad cu John, dar cnd se ntlneau i punea ntotdeauna aceleai
ntrebri.
Bine. Acum au un copil, un biat, s-a nscut luna trecut.
Detectivul Chastain nu mai lucreaz n cadrul poliiei i nici ca detectiv.
Este locotenent n armat.
i Karen?
Lucreaz la un spital de urgen, sau cel puin acolo a lucrat, pn
cnd a nscut. Acum este n concediu, pentru cel puin un an, poate
chiar mai mult.
Cred c se va ntoarce la meseria ei, atunci cnd va putea, spuse
John pe un ton blajin, ns Frank l cunotea mult prea bine ca s nu
sesizeze n glasul lui ceva ce suna a rugminte - sau poate c era un
ordin. Dei oficial Frank era superiorul lui John, acesta beneficia de
autonomie.
Cu certitudine, rosti Frank pe un ton plin de promisiuni.
Cu doi ani n urm, tatl lui Karen i tatl lui John fuseser asasinai
n urma unui complot care avusese drept scop acoperirea senatorului
Stephen Lake, care ordonase asasinarea propriului su frate, n Vietnam.
Pe parcursul aciunii de anihilare a acelui complot, John devenise un
admirator al curajoasei Karen i al durului ei so. Dei acetia nu-l
cunoteau, el se strduise s nlture anumite obstacole din calea lor.
i doamna Burdock?
Frank se ateptase i la aceast ntrebare.
Niema e bine. A realizat un nou dispozitiv de supraveghere,
aproape imposibil de detectat. Agenia Naional de Securitate a apelat
la ea, pentru cteva proiecte.
John se art interesat.
Un dispozitiv nedetectabil zici? Cnd va fi gata?
Ct de curnd. Drcovenia intercepteaz convorbirile de pe firele
existente, fr a produce scderi de putere. Detectoarele electronice sunt
incapabile s o depisteze.
i cum a reuit s fac asta? John mut unul dintre pioni.
Frank privi ncruntat la tabla de ah. O micare aparent nensemnat,
dar care izbutise s mute jocul ntr-o cu totul alt direcie.
E ceva legat de modularea n frecven. Dac m-a pricepe, a avea
i eu o meserie ca lumea.
John rse. n rarele momente n care se putea relaxa alturi de oameni
de ncredere devenea surprinztor de deschis. Dac te agrea, puteai
conta pe prietenia lui. Prudena n relaiile cu ceilali se datora faptului
c petrecuse mare parte din via n situaii primejdioase, sub diferite
nume i cu fee de mprumut.
S-a recstorit?
Niema? Nu. Pe Frank l ngrijora poziia pionului, i continua s se
uite ncruntat la tabla de ah, i nu fusese tocmai atent la rspunsul pe
care l dduse. Nu se vede cu nimeni n mod regulat, continu el. Mai
iese, din cnd n cnd, cu cte un brbat.
Au trecut cinci ani.
Pe Frank tonul lui John l puse n alert. Ridic privirea, i-l vzu pe
Frank ncruntndu-se uor, de parc ar fi fost nemulumit c Niema
Burdock tot necstorit era.
Pare fericit?
Fericit? Uimit de ntrebare, Frank se rezem de sptarul
scaunului, lsnd balt jocul de ah. Are foarte mult treab. i place
munca pe care o face, este foarte bine pltit, are o cas drgu i o
main nou-nou. De lucrurile acestea m pot ocupa, ns nu-i pot
influena sentimentele i nici nu i le pot cunoate. Dintre toi cei pentru
care John era un anonim nger pzitor, la Niema Burdock inea cel mai
mult. De cnd o scosese din Iran, dup moartea soului ei, John veghease
s-i mearg bine.
ntr-o clip de mare intuiie, intuiie care l fcea att de valoros n
meseria lui, Frank Vinay spuse, aproape fr voia lui:
Tu o doreti pe femeia asta.
Arareori i exprima gndurile ntr-o manier att de sincer, ns
acum era foarte sigur de ceea ce afirma. Apoi se simi dintr-o dat jenat
pentru faptul c i scpaser acele cuvinte.
John l privi uimit.
Bineneles, rosti el degajat, ca i cum ar fi fost un lucru absolut
evident i de notorietate public. n sensul cel mai pur al cuvntului.
Adic?
Nu sunt n situaia de a-mi lega destinul de cel al vreunei
persoane. Nu numai c lipsesc luni n ir, dar exist i posibilitatea de a
nu m mai ntoarce niciodat. Rosti aceast tirad fr pic de emoie n
glas. Era contient de riscurile profesiei sale, le accepta, i poate chiar
avea nevoie de ele.
La fel se ntmpl n multe alte profesii: militarii de carier,
anumii lucrtori n domeniul construciilor. Cu toate acestea, se
cstoresc i au copii. i eu am procedat la fel.
Situaia ta a fost cu totul alta.
Frank nu lucrase niciodat n operaiuni inexistente, asta voia John
s spun, n vreme ce el era un specialist n asemenea misiuni strict
secrete, finanate din fonduri venite ntotdeauna nu se tie de unde i
care nu erau niciodat nregistrate. John avea grij de toate cele necesare,
fr ca guvernul s fie implicat, astfel nct s-i pstreze, la o adic,
dreptul de repudiere.
De mult vreme inteniona s abordeze acest subiect ntr-o discuie cu
John, iar acum prea c venise momentul.
i situaia ta poate fi alta.
Oare?
Eu nu intenionez s mor la datorie; pensia m atrage din ce n ce
mai mult. Mi-ai putea lua locul ct ai zice pete.
S fiu funcionar? John scutur din cap. Eu acionez pe teren.
Dar tii bine c poi aciona oriunde doreti. Eti croit pentru
aceast slujb. Eti chiar mai potrivit pentru ea, dect eram eu atunci
cnd am preluat-o. Mai gndete-te. n clipa aceea sun telefonul, i
Frank tcu. Nu atepta niciun telefon. Ridic receptorul, vorbi scurt,
dup care nchise. Un agent ne aduce raportul, i zise el lui John.
Jocul de ah fu dat uitrii, prioritar devenind motivul real al ntlnirii
lor. De cnd se prbuise cursa 183, cu o sptmn n urm, FBI-ul i
Biroul Naional pentru Securitatea Transporturilor scotociser munii
din Carolina, adunnd fragmente, ncercnd s pun cap la cap faptele,
pentru a nelege cauza. Muriser dou sute aizeci i trei de persoane i
trebuia s afle de ce. Nu existase un trafic radio neobinuit, iar zborul
fusese unul de rutin, pn cnd avionul se prbuise. Se gsise cutia
neagr, i rapoartele preliminare spuneau c piloii nu semnalaser
nimic neobinuit. Totul se ntmplase brusc i, prin urmare, era extrem
de dubios.
John auzise, de la unul din informatorii lui, c ar exista un nou tip de
dispozitiv explozibil, care nu putea fi detectat de aparatele cu raze X din
aeroporturi, i nici mcar de aparatele CTX-5000, utilizate pe aeroportul
din Atlanta. El l informase pe Frank, care luase decizia de a obine toate
informaiile disponibile despre cursa 183, n clipa n care acestea ar fi
fost adunate de ctre FBI i de Biroul Naional pentru Securitatea
Transporturilor.
Terenul pe care se prbuise avionul era foarte accidentat, i deci
dificil de cercetat. Zona era mpdurit i greu accesibil. Resturile
avionului fuseser mprtiate pe o arie imens. S-au gsit resturi
metalice ct i umane n copaci. Echipele lucraser nonstop, timp de o
sptmn, adunnd mai nti rmiele omeneti, pe care le predaser
medicilor legiti, pentru aproape imposibila sarcin de identificare, dup
care cutaser chiar i cele mai mici fragmente din corpul aeronavei. Cu
ct reueau s adune mai multe buci din avion, cu att ar fi crescut
ansele de a descoperi adevrul despre tragedia petrecut.
Dup cincisprezece minute, la ua lui Vinay sun un agent,
alertndu-l pe Kaiser. John rmase n bibliotec, pentru a nu fi vzut, n
timp ce Frank, avndu-l lng el pe Kaiser, prelu raportul adus.
Frank ceruse dou exemplare din raport i i nmn lui John unul
dintre ele. Apoi se afund n fotoliul su i citi ncruntat raportul, care
nu era ctui de puin linititor.
Este cert faptul c a avut loc o explozie.
Oamenii din zon raportaser c au auzit o explozie puternic i c
au vzut o lumin orbitoare. Nu se tia exact dac cineva a vzut ceva,
deoarece avionul se prbuise n muni, departe de eventualii martori. n
general oamenii nu se prea uit la cer, ns dac soarele se reflectase pe
suprafaa avionului i atrsese atenia cuiva chiar n acel moment, putea
exista cineva care s fi vzut avionul explodnd. Totui era mai mult
dect probabil c, la auzul zgomotului exploziei, oamenii au privit
mprejur, i abia apoi au zrit fumul i fragmentele de avion cznd,
mingea de foc fiind doar n imaginaia lor.
Au nceput imediat s circule zvonuri, potrivit crora avionul ar fi
fost dobort de o rachet. La bordul cursei 183 se aflase congresmanul
Donald Brookes, preedintele Comitetului guvernamental pentru relaii
externe. Probabil c cineva l voia mort, dintr-un motiv sau din altul,
ns toate informaiile aprute pe internet fuseser cel puin exagerate.
Susintorii teoriei atacului cu rachet prezentau drept dovad a
complotului faptul c Brookes, care locuia n Illinois, plecase n vacan,
nu se tie de ce, cu un avion care decolase din Atlanta, i nu din Chicago.
Acest lucru era, n mod evident, dubios. Chiar i dup ce s-a descoperit
faptul c fiul cel mai mare al lui Brookes locuia n Atlanta i c prinii
lui i fcuser o vizit de cteva zile nainte de a pleca spre Europa,
teoria distrugerii unui ntreg avion pentru a ucide un singur om a
continuat s fie susinut, dei nu exista nicio dovad a existenei
vreunei rachete. Resturile de fuzelaj i incendiul probau faptul c
avionul fusese dobort de o explozie din interior, care-l fcuse pur i
simplu praf. Cea mai mare parte din fuzelaj, ca i ntreaga arip stng,
se pulverizaser.
Analiza chimic preliminar indica utilizarea unui explozibil plastic,
dar nu fusese gsit niciun indiciu c ar fi existat un detonator. Chiar i
ntr-o astfel de explozie catastrofal, tot ar fi rmas probe chimice i
microscopice.
O asemenea deflagraie presupune o bomb de dimensiuni foarte
mari. Aparatele din Atlanta ar fi trebuit s-o fi detectat. Frank era extrem
de ngrijorat; toate bagajele fuseser verificate, att manual ct i cu
aparate. n cazul n care dispozitivul era unul nedetectabil prin
mijloacele tehnologiei curente, dup cum credea John, nsemna c ei se
aflau n faa unei mari probleme. Toate bagajele, inclusiv cele de mn,
ar fi necesitat o verificare manual amnunit, n plus, nu numai
companiile aeriene deveneau vulnerabile. Posibilele ntrebuinri ale
unui asemenea dispozitiv erau nspimnttoare. El putea fi trimis prin
pot, pentru a distruge cldirile federale sau oricare cldire public sau
pentru a sista transporturile i comunicaiile. Nimeni nu acorda atenie,
n America, siguranei podurilor, iar n cazul n care cteva dintre
acestea ar fi fost distruse, traficul ar fi fost paralizat.
Pentru a trece de aparatele din Atlanta explozibilul ar fi putut s fi
fost prezentat sub forma unui obiect inofensiv. Sistemul de securitate
mai ddea, din cnd n cnd, gre. i totui, ar fi trebuit s fie
descoperit o urm a detonatorului, existena unui receptor radio, a unui
comutator cu mercur sau mcar a unui simplu temporizator prin
intermediul cruia fusese declanat explozia. n majoritatea cazurilor,
bombele erau depistate din cauza detonatoarelor, acestea fiind mai uor
de detectat prin scanare.
John i frec buza inferioar i puse raportul pe biroul lui Frank. Pe
el l interesase mai mult analiza chimic. Explozibilul gsit avea cteva
componente asemntoare celui plastic, dar existau i cteva deosebiri.
M gndesc s nu fie cumva RDX.
RDX era un fel de ciclonit, care avea n compoziie i C-1.
Manipularea lui fiind periculoas, era amestecat de obicei cu un
plastifiant, i prezenta, ca urmare, aceleai elemente chimice ca i cele ale
explozibilului plastic. RDX-ul putea fi turnat i modelat sub orice form,
inclusiv sub aceea a unor ireturi de pantofi.
Frank ridic privirea.
Nu-mi vine s cred. tii cu ct neglijen sunt aruncate coletele i
bagajele; un exploziv att de instabil ar fi srit n aer nc la sol.
i dac iniial acest explozibil nu este instabil? Dac substana
aceasta se modific n timp i, la un moment dat declaneaz o reacie
chimic care l va face s se autodetoneze? Presupunnd c se tie exact
intervalul de timp necesar producerii modificrii acelei substane,
momentul exploziei ar putea fi uor de stabilit.
Ceva care ncepe prin a fi la fel de stabil ca i explozivul plastic,
dar care se modific n timp, devenind autodetonant? Fir-ar s fie! Frank
nchise ochii.
Exist posibilitatea ca un sociopat oarecare, din cine tie ce
laborator, s-l fi nscocit, ns mie mi-a ajuns la urechi c treaba asta
provine dintr-un laborator secret, de undeva din Europa.
S fie cumva amestecat i IRA?
Sunt sigur c i IRA e foarte interesat s-i procure o asemenea
jucrie, dar n-am auzit s i-o fi cumprat.
i atunci cine s fie?
Ai de unde alege, nu ducem lips de clieni.
Gruprile teroriste proliferau n toat lumea. Existau cel puin dou
mii cinci sute de organizaii cunoscute; unele apreau i dispreau la
scurt vreme, altele aveau mii de membri i existau de zeci de ani.
i toi aceti clieni ar putea pune mna pe noua invenie sinistr.
Cu condiia s aib banii necesari pentru a o cumpra.
Organizaiile teroriste puteau s coopereze, ns ntre ele
existau diferende. Un nou explozibil putea aduce bani frumoi, dac
rspndirea lui ar fi fost atent controlat astfel nct s nu existe dect un
singur productor. Pn la urm, toi ar fi ajuns n posesia lui aa cum se
ntmpl cu toate noile tehnologii. n acelai timp ns se realizeaz i
mijloacele de detectare a noului exploziv. Era ca un joc de ah, cu mutri
i contramutri.
Dac e vorba despre Europa i despre muli bani, atunci trebuie s
fie amestecat i Louis Ronsard, adug John.
Faptul acesta nu constituia n sine o mare problem. Ronsard, un
francez dubios, care nu se aliniase nici unei grupri, era ns omul de
legtur pentru multe organizaii teroriste, serviciile fcute acestora
aducndu-i profituri imense. Probabil c nu el se afla n spatele acestei
descoperiri, dar putea fi un mijlocitor, cel care se ocupa de pli i de
livrri, bineneles n schimbul unor onorarii grase.
Ronsard putea fi prins sau eliminat din joc deoarece nu se ascundea.
Totui paza lui era att de strict, nct prinderea se putea dovedi mai
dificil dect eventuala lui eliminare. i chiar dac ar fi fost prins, John
se ndoia c Ronsard ar fi fost dispus s le ofere informaii utile.
Tehnicile cele mai sofisticate de interogare puteau fi contracarate printr-
un intensiv antrenament i printr-un autocontrol riguros. n plus,
Ronsard avea prieteni foarte influeni chiar n guvernul francez. El
fusese lsat n pace i pentru faptul c nu era nici sursa i nici
utilizatorul acestor arme teribile, ci doar un intermediar. Dac el ar fi
fost eliminat, atunci un altul i-ar fi luat imediat locul.
Pentru John, cheia rezolvrii enigmei consta n descoperirea sursei,
dar i a celorlali eventuali clieni. Iat de ce trebuia s ajung la
Ronsard.
Cnd se afla la Washington, John Medina nu dormea niciodat de
dou ori n acelai loc. De fapt, el nu avea nicio reedin. O locuin ar fi
fost un punct de plecare pentru oricine l-ar fi cutat. Aa se fcea c el
locuia numai prin hoteluri i moteluri, n diverse apartamente, n case
nchiriate, n cabane, n cort, ntr-o peter sau ntr-o groap n pmnt,
adic n orice loc pe care-l avea la dispoziie.
John prefera apartamentele. Acestea erau mai discrete dect
hotelurile i, spre deosebire de moteluri, dispuneau de mai multe ieiri
de urgen. Nu-i plcea s doarm ntr-un loc n care ar fi putut fi
ncolit.
Hotelul pe care l alesese avea la fiecare camer cte un balcon cu
balustrad din fier forjat, lucru determinant n alegerea fcut. Se
nregistrase la recepie ceva mai devreme, verificase camera pentru a
descoperi eventuale dispozitive de ascultare, studiase sistemul de paz a
hotelului, dup care plecase pentru a se ntlni cu Frank Vinay. La
ntoarcere, pe cnd trecea prin hol, ctre lifturi, nimeni nu l-ar fi luat
drept cel care se nregistrase anterior la recepie.
Nu i fusese greu s se deghizeze. Atunci cnd se prezentase la
recepie, purtase ochelari, i dduse pe pr cu un spray argintiu pentru
a prea grizonat, i bgase vat n gur pentru a-i mai umfla obrajii i
chioptase, folosise un accent nazal, din Rochester, New York, i
purtase haine comune, care puteau fi cumprate de la orice magazin de
solduri. Acum renunase la ochelari, i curase prul de spray, i
schimbase pantalonii din poliester gri cu nite blugi, cmaa cadrilat cu
una alb, iar scurta verde, din f, cu un sacou negru, astfel croit nct s
camufleze perfect arma pe care o purta.
Atrnase de clana uii de la camera lui cartonaul cu inscripia NU
DERANJAI, pentru a-i ine la distan pe angajaii hotelului. Muli
oameni ar fi mirai aflnd ct de des pe parcursul unei zile, n timp ce
sunt plecai, se perind prin camerele lor personalul hotelier.
Cameristele, oamenii de la ntreinere, cei din conducere - toi au cte o
dublur a cheii i pot intra n orice camer doresc. n plus, mai erau i
hoii profesioniti specializai n hoteluri, care i urmreau pe oamenii de
afaceri - pentru a ti cnd ieeau, ct lipseau etc. Un ho priceput putea
oricnd s ntre ntr-o camer ncuiat. Pentru aceasta era suficient s-i
aleag victima, s stea prin zona recepiei ca s afle durata ederii
acesteia, s-o urmreasc discret, pentru a afla n ce camer intr. A doua
zi diminea, suna la camera cu pricina, ca s vad dac rspundea
cineva, dup care urca i ciocnea la u. Dac nu-i rspundea nimeni,
intra.
Cartonaul cu inscripia NU DERANJAI lsa s se cread c cineva
se afla n camer. John sunase i la un numr de telefon greu de detectat
i lsase receptorul scos din furc; dac cineva ar fi telefonat, ar fi
recepionat un ton de telefon ocupat.
Pe dinuntru atrnase de clan o mic alarm alimentat de la o
baterie electric. Dac cineva nu s-ar fi conformat inscripiei de
avertizare i ar fi deschis totui ua, s-ar fi pornit o siren strident care
ar fi atras cu siguran atenia. John deconect alarma acionnd
telecomanda pe care o avea n buzunar. Alarma aceea nu era dect o
jucrioar care l amuza, dar care ar fi speriat de moarte pe oricine ar fi
ncercat s ptrund n camer. Nu s-ar fi ostenit s o pun n funciune,
dac nu i-ar fi lsat laptop-ul n ncpere.
Camera era exact aa cum o lsase la plecare. Cut totui, din
obinuin, eventuale dispozitive de ascultare, gndindu-se la cel
nedetectabil, inventat de Niema. Tehnologia era ca jocul hoii i varditii.
Se inventa ceva nou i pentru o vreme cineva era n avantaj. Apoi se
concepea un sistem de contracarare. n momentul acela dispozitivul
Niemei l avantaja pe el. Dar tehnologia nu putea fi inut pentru mult
vreme secret i, pn la urm, bieii ri - teroritii i spionii i
guvernele ostile - ar fi ajuns i ei n posesia dispozitivului respectiv. L-ar
fi putut folosi i mpotriva lui. Probabil c Niema ar fi fost ncntat dac
ar fi aflat c invenia ei contribuise la moartea lui. Numai c asta nu s-ar
fi ntmplat; foarte puini oameni ar fi aflat de moartea lui. El nu avea
familie, nu avea prieteni sau colegi, iar cei care lucrau cu el nu i
cunoteau identitatea.
Bineneles c nu trebuia s-i ascund adevrata identitate i fa de
Frank Vinay sau Jess McPherson, un bun prieten deal tatlui su. n
acele rare momente cnd se afla mpreun cu unul dintre cei doi, i
putea permite s fie el nsui, s se relaxeze.
Se aez la birou, ntrerupse legtura telefonic, dup care i deschise
laptop-ul i l conect la linia telefonic. Apoi acces una dintre bncile
de date ale CIA. John fcea parte dintre puinii oameni care mai foloseau
sistemul de operare MS-DOS. El l prefera oricrui alt sistem, care avea
nevoie de un mouse pentru a da comenzile. Un mouse era foarte potrivit
pentru navigarea pe internet sau pentru jocuri, ns descoperise c,
atunci cnd lucra pe calculator, acesta i ncetinea ritmul. Putea s
tasteze, n MS-DOS, mult mai repede nelundu-i mna de pe claviatur
pentru a folosi morse-ul. n lumea n care activa, cteva secunde n plus
sau n minus puteau nsemna obinerea informaiei dorite i
descoperirea sau nedescoperirea lui.
Gsi numeroase date despre Louis Ronsard - despre prinii acestuia,
despre locurile n care crescuse, despre fiele matricole, despre prietenii
acestuia, despre activitile extrascolare. Tatl lui Louis fusese un bogat
industria, iar mama, o frumusee provenit tot dintr-o familie bun, i
alintase copiii - Louis i Mariette aceasta din urm cu trei uni mai mic
dect fratele ei.
Louis era student la Sorbona cnd mama lui a murit de cancer
ovarian. Cinci ani mai trziu a murit i tatl su, ntr-un accident rutier
pe o autostrad din Germania, unde se afla ntr- o cltorie de afaceri.
Louis preluase friele afacerii de familie i, din motive necunoscute, a
devenit cu timpul un renegat. Existau foarte puine informaii despre el,
dei era departe de a fi un pustnic.
Ronsard deinea, n partea de sud a Franei, o proprietate bine pzit
de o mic armat care i asigura protecia; pentru u fi angajat acolo,
trebuia s corespunzi unor standarde extrem de severe. CIA i infiltrase
totui un agent, dar far niciun rezultat palpabil; omul nu reuise s
descopere nimic interesant, deoarece activitatea lui era ngrdit. Cu
toate astea, agentul se afla nc acolo. John i not att numele real, ct
i pe cel de acoperire, al agentului respectiv.
Exista i o fotografie recent a lui Ronsard, care nfia un brbat
interesant, cu trsturi oarecum exotice i cu un ten msliniu. Avea un
pr lung i negru, strns la spate. n fotografia cu pricina, Ronsard pleca
de la un banchet, mbrcat ntr-un smoching, la braul unei blonde
splendide, Sophie Gerrard, o iubire pasager, cu care acum nu mai avea
niciun fel de legtur.
Lista iubitelor succesive ale lui Ronsard era lung. Femeile l
considerau deosebit de atrgtor. Relaiile lui cu sexul opus nu durau
mult, ns cu siguran c era de fiecare dat un brbat atent i tandru,
pn cnd ochii i picau pe o alt victim.
John mai gsi i o schi a domeniului, dar nimic legat de casa
propriu-zis. Din cnd n cnd, Ronsard ddea petreceri, ns extrem de
exclusiviste, iar CIA nu izbutise nc s infiltreze pe nimeni, nici printre
invitai i nici printre servitori. Adevrul era c Ronsard nu fusese cap
de list printre prioritile CIA, i nu se fcuser prea mari eforturi
pentru a infiltra un agent.
Acum, ns, lucrurile trebuia s se schimbe. Ronsard ajunsese n cele
din urm o urgen.
John mai parcurse cteva fisiere, cutnd date despre situaia
financiar a lui Ronsard, despre cine proiectase i instalase sistemul de
securitate al proprietii ncercnd s afle dac nu cumva existau nite
scheme ale cablajelor electrice i de telefonie. Nu gsi dect puine date
n acest sens; fie Ronsard le tersese, fie acestea nu existaser niciodat.
Cnd John i termin treaba, era deja ora dou dimineaa. Se ntinse
ca s se dezmoreasc. Mai avea nc o ntlnire cu Frank, n seara care
urma, i poate c pn atunci amndoi vor avea acces la mai multe date
n legtur cu prbuirea avionului. ntre timp, se putea odihni.
John fcu un du i se culc. De obicei adormea lesne, dar acum se
surprinse uitndu-se n tavan, la beculeul de semnalizare al sistemului
de prevenire i stingere a incendiilor. Insomnia nu-l mir. tia care este
motivul: Niema.
Dallas era mort de cinci ani. Oare de ce nu se recstorise, sau de ce
nu avea mcar un prieten stabil? Era tnr- mplinise douzeci i cinci
de ani cu puin nainte de moartea lui Dallas i era frumoas foc. n
ultimii cinci ani, John evitase s se intereseze personal de ea. i zise c
sosise momentul ca s pun linitit ntrebri, s afle dac avea cumva un
so i un copil sau chiar doi, dac i trise viaa.
Oare se schimbase? Se ngrase, i apruser fire albe? Muli
ncepeau s ncruneasc nainte de a mplini treizeci de ani. Oare ochii
ei mari i negri mai erau la fel de adnci ca odinioar, att de adnci
nct un brbat putea s se nece linitit n ei, far ca mcar s-i pese?
Ar fi putut s-o vad, far ca ea s tie. i-ar fi putut satisface
curiozitatea, ar fi zmbit la gndul de a o fi admirat n tain, dar tia c
n-o va face; unele despriri e bine s rmn definitive. El era cine era i
se ocupa cu ce se ocupa, aa c nu avea niciun rost s viseze cu ochii
deschii, indiferent ct de plcut ar fi fost acest lucru.
A fi contient de realitate era pentru el un fapt obinuit. A renuna la
aceste dorine era ns cu totul altceva. Avea de gnd s fac ceea ce
trebuia s fac, dei ar fi dorit s o strng mcar o dat n brae i s tie
c el era acela pe care l sruta, c el era acela cu care fcea dragoste.
Mcar o singur dat ar fi vrut s o dezbrace i s fie a lui. O singur
dat ar fi fost de-ajuns, deoarece nu ar fi ndrznit s rite mai mult.
Contient c erau anse infime ca acest lucru s se ntmple n
realitate, n cele din urm renun la a mai visa cu ochii deschii, se
ntoarse pe-o parte i adormi instantaneu.
John sosi la Frank, la fel ca n seara precedent, ntr-o main cu
geamuri fumurii. Parc maina, cu spatele, n garajul ale crui ui se
ridicaser n timp ce el se apropia, i care coborr dup ce ptrunse
nuntru. i petrecuse ziua ncercnd s afle amnunte despre Ronsard
i s conceap un plan menit s-i permit s ptrund pe domeniul
acestuia pentru a obine datele de care avea nevoie. Deocamdat nu
reuise, dar pn la urm era convins c va concepe un plan viabil.
Frank i deschise ua. Prea ngndurat i inea n mn un teanc de
hrtii. Se prea c Frank nu nceta nicio clip s lucreze, nici mcar
acas; el doar schimba biroul de la serviciu cu cel de la domiciliul su.
Ct trise Dodie, se strduise s-i lase treburile deoparte i s stea cu ea,
dar i atunci cdea adesea pe gnduri, iar soia l trimitea n birou. Acum
c Dodie nu mai era, Frank obinuia s lucreze cte aisprezece ore pe zi.
Tocmai voiam s aduc cafeaua, i spuse el lui John. Du- te n
bibliotec, am s i-o aduc acolo.
John se opri, uitndu-se ntrebtor la bunul su prieten. Frank nu era
genul de brbat casnic. Se strduia, ns nu se simea deloc la largul su
atunci cnd fcea o cafea. Dup moartea lui Dodie, John aflase destul de
repede c, dac dorea s bea o cafea ca lumea acas la Frank, cel mai
bine era s i-o fac singur.
Sesiznd privirea nspimntat a lui John, Frank i explic nervos:
Nu eu am fcut-o. A fcut-o Bridget.
Bridget era menajera lui, o salariat a CIA, care lucra pentru Frank
nc de pe vremea cnd fusese numit ef de departament. Probabil c
aceasta plecase acas, dup ce i servise lui Frank masa i dup ce fcuse
curat n buctrie.
Bine, n acest caz, o s beau mpreun cu tine o ceac de cafea.
John iei din ncpere rnjind, n timp ce Frank rmase s toarne
cafeaua mormind:
Ia nu mai face tu pe deteptul!
Ua bibliotecii era deschis. John intr i rmase perplex. Apoi njur
n gnd. Frank sta prea i bga nasul unde nu-i fierbea oala!
Niema Burdock se ridic ncet din fotoliul n care edea, n lumina
molcom din ncpere prea palid. Ochii mari i negri devenir tioi,
i ea rosti surprins:
Tucker?
John se strdui s se urneasc din loc i s se mite cu nonalan, ca
i cum ar fi tiut de prezena ei. n timp ce nchidea ua i zise: bine,
Frank, fie cum vrei tu.
Adevrul este, rosti el de parc n-ar fi trecut cinci ani de la ultima
lor ntlnire, c tu ai avut dreptate. Nu m chem Tucker. Numele meu
este John Medina.
John nu se prea pierdea cu firea; fusese antrenat s-i reprime panica,
s nu scape lucrurile de sub control. Cu toate acestea, neateptata ei
prezen avu efectul unei lovituri sub centur. John i ddu seama ct
de mult l luase gura pe L dinainte i i spusese pe nersuflate un lucru
pe care, cu cinci I ani n urm, i-l ascunsese cu ndrjire. Aproape
niciunul I dintre cei cu care venea n contact nu-i cunotea adevrata
identitate. Acum se ntreba de ce se grbise s-i aduc la I cunotin
numele lui adevrat acestei femei care avea toate
Motivele, dac nu s-l urasc, cel puin s-l evite. n definitiv, ea l
auzise spunndu-i soului ei s se sinucid. n acea clip i Niema l
privise ncremenit, palid de groaz, auzind cum l ndeamn pe Dallas
s apese pe butonul care avea s-i pun capt vieii, ca s asigure
succesul misiunii lor. Nu era un lucru pe care o femeie s-l poat uita
sau ierta vreodat.,
Acum ea era aproape la fel de palid ca atunci. O clip, John se gndi
c ar fi fost mai bine ca Niema s nu mai fi auzit niciodat nimic despre
el. n fond, el lucra numai n cadrul unor aciuni inexistente, iar
numele lui era rostit doar n oapt de ctre participanii la diverse
misiuni. Ea lucra n cadrul departamentului tehnic i intra arareori n
contact cu oamenii care activau n teren.
John Medina nu este... dect o legend, rosti Niema cu o voce
ncordat, iar brbatul i ddu seama c ea auzise de el.
i mulumesc, replic el pe un ton degajat, dei nu prea agreez
cuvntul dect. Sunt un om ct se poate de real. Vrei s muti din
mine, ca s te convingi? John se aez pe marginea biroului lui Frank,
legnndu-i un picior i afind o atitudine total nonalant, n ciuda
ncordrii care l cuprinsese.
Din cte tiu eu, parc ciupirea era procedeul folosit pentru aa
ceva.
E-adevrat, ns mie mi-ar plcea mult mai mult s m muti.
Niema roi uor, dar privirea i rmase dur.
Dac mi amintesc, atunci aveai ochi cprui, rosti ea pe un ton
acuzator. Acum vd c sunt albatri.
Purtam lentile de contact. Adevrata culoare a ochilor mei este cea
de acum, albastr.
Sau cine tie, poate c acum pori lentile de contact.
Apropie-te, ca s te poi convinge, o invit John. Aa dup cum se
atepta, Niema ignor invitaia lui i reui s-i recapete stpnirea de
sine.
Se rezem de sptarul fotoliului i puse picior peste picior, afind la
rndul ei o atitudine la fel de nonalant. Privirea lui John fu atras de
picioarele Niemei. Pn acum nu tia cum arat deoarece ea purtase
ntotdeauna pantaloni, de cele mai multe ori acoperii de costumul
tradiional iranian. Niema avea picioare foarte frumoase: suple, uor
bronzate. De altfel prea c se afla ntr-o form excelent, de parc ar fi
fcut zilnic exerciii fizice.
Contientiznd brusc efectul reaciei reflexe de mascul, John se czni
s-i in sub control emoiile. i ridic privirea i observ c femeia l
examina cu mare atenie. n clipa aceea se ntreb dac nu cumva ea
adoptase n mod intenionat acea poziie. n cazul n care rspunsul ar fi
fost afirmativ, nsemna c i atinsese scopul. John se simi dintr-o dat
furios pe sine nsui; el tia c sexul reprezenta una dintre cele mai vechi
i mai frecvent utilizate diversiuni i, cu toate acestea, czuse, ca un
caraghios, n capcan.
Frank deschise ua, rupnd tcerea care se aternuse ntre cei doi.
Ducea o tav pe care se afla un termos plin cu cafea i trei ceti.
Ai fcut cunotin? ntreb el cu pruden, privindu-l ntrebtor
pe John, i oferindu-i timpul necesar s opteze pentru numele pe care
dorea s-l foloseasc cu aceast ocazie.
El zice c, n realitate, l cheam John Medina, rosti Niema pe un
ton calm. John se vzu nevoit s-i admire nc o dat perfecta stpnire
de sine. n urm cu cinci ani, tiam c se numete Darrell Tucker.
Frank rmase uimit aflnd c prietenul su i deconspirase att de
repede adevrata identitate.
El folosete foarte multe nume; lucrul sta face parte integrant din
meseria lui.
nseamn c i John Medina ar putea fi tot un nume de mprumut.
n privina asta nu-i pot oferi satisfacie, spuse Frank mustcind. l
cunosc de-o via i te pot asigura c este Medina.
John o urmri pe Niema i remarc nencrederea din privirea ei.
Femeia se ntreba dac nu cumva minea i Frank. Nu era ctui de puin
o naiv, ns nu avea suficient experien pentru a-i ascunde gndurile
i sentimentele.
Care este motivul prezenei mele aici? ntreb ea pe nepus mas,
privindu-l int pe John.
Frank i rspunse fcnd-o s-i ndrepte atenia spre el:
Avem o. problem. Frank turn cafea ntr-o ceac, i i-o oferi.
i ce amestec a putea avea eu n problema voastr? mi dai, te rog,
nite zahr i nite fric?
Acea simpl ntrebare l descumpni pe Frank, care contientiz
nepriceperea lui n treburile casnice. Privi disperat tava, ca i cnd ar fi
implorat n tcere o materializare paranormal a produselor alimentare
solicitate.
... Eu.
Las, nu e absolut nevoie, zise Niema sorbind din cafeaua neagr.
Pot s-o beau i aa. Spune-mi, n ce anume const problema voastr?
John i reinu un hohot de rs. Din cte i amintea, ea obinuia s
bea cafeaua far niciun fel de adaos. Niema se folosise de acest tertip
doar pentru a-l pune n dificultate pe Frank. Se rzbuna astfel pentru c
o pusese n situaia de a face fa unui asemenea oc. Pe ct de uimit
rmsese John constatnd ct de bun coechipier se dovedise ea n Iran,
pe att de plcut surprins era acum, cnd constata c se comport ca o
adevrat doamn.
Frank se uit la John, de parc i-ar fi cerut disperat ajutorul. John
ddu din umeri. Dac Frank regizase acest spectacol, n-avea dect s
se descurce singur. John nu tia de ce o chemase Frank pe Niema,
exceptnd stngacea ncercare a prietenului su de a le face lipeala.
Probabil c Frank se gndise c el avea nevoie de o partener, iar pentru
c recunoscuse c se simea atras de Niema, procedase n consecin.
Numai c Frank nu fusese mpreun cu ei n Iran i nu vzuse expresia
Niemei atunci cnd el i ordonase soului ei s se sinucid. Dac ar fi
fost, i-ar fi dat seama c demersul lui era inutil.
Aaa! Ne intereseaz n cel mai nalt grad dispozitivul nedetectabil
de supraveghere pe care l-ai realizat. Avem mare nevoie de aa ceva. Tu
tii totul despre acest dispozitiv, deoarece tu l-ai inventat. De asemenea,
ai i ceva experien de teren.
Nu, l ntrerupse cu hotrre Niema, eu nu fac munc de teren. Se
ridic n picioare. Plise i chipul i se crispase. Dac acesta este unicul
motiv pentru care ai vrut s stai de vorb cu mine, nseamn c ne-am
pierdut cu toii timpul. Ar fi fost nevoie doar de un banal apel telefonic
i nu v-ai mai fi ostenit atta s m aducei pn aici. Fcu o pauz,
dup care adug, pe un ton ironic: La drept vorbind, nici nu tiu unde
m aflu.
Dar n-ai auzit nc toate detaliile, insist Frank aruncnd o privire
scurt n direcia lui John. Sper c nu e cazul s-i amintesc c eti o
angajat a CIA, nu o agent liber- profesionist.
Intenionezi cumva s-o concediezi, n cazul n care te va refuza? l
ntreb John mimnd preocupare i reuind astfel s-l mai potoleasc pe
Frank, i s-l determine s-i msoare cuvintele.
Nu, bineneles c nu.
Atunci, nu mai avem ce discuta pe aceast tem, spuse Niema cu
fermitate. Dac se poate, a vrea s fiu condus acas.
Frank oft i abandon discuia.
Desigur. mi cer iertare pentru deranj, doamn Burdock. Nu era
obinuit s-i cear scuze, dar se descurc mai mult dect mulumitor.
John l ls pe Frank s pun mna pe telefon, dup care interveni i
el n discuie:
Nu te mai osteni, rosti el pe un ton degajat, ridicndu-se sprinten
n picioare. O s-o duc eu acas.
Niema urc n main i i prinse centura.
N-ar trebui s m legi la ochi? ntreb ea mai n glum, mai n
serios.
Ua garajului se ridic n faa lor i John iei cu maina n strad.
Tucker-nu, trebuia s se obinuiasc cu numele Medina Zmbi.
Doar dac ii cu tot dinadinsul. S nu-mi spui c te-au legat la ochi,
atunci cnd ai fost adus aici.
Nu, ns am inut eu ochii nchii. Niema nu glumea. Nu dorise s
afle unde locuiete directorul adjunct operaional al CIA. Cu cinci ani n
urm i pierise definitiv gustul pentru aventur, iar cunoaterea adresei
la care locuia Frank Vinay fcea parte din informaiile a cror deinere se
putea dovedi, dup prerea ei, periculoas.
Sursul lui Medina se transform ntr-un rnjet. Niema i privi chipul
luminat doar de licrirea verde a bordului mainii. E un brbat artos, i
zise ea. n ultimii cinci ani, i amintise de el doar ca de un participant la
evenimentele petrecute i amintirea figurii lui i dispruse din memorie.
Cu toate acestea, l recunoscuse imediat, n ciuda faptului c nu mai avea
barb.
Revederea constituise pentru ea un oc mai mare dect se ateptase.
Nu-i nchipuise c avea s-l mai ntlneasc vreodat, deci fusese luat
prin surprindere. Tucker - ba nu, Medina - era o parte intrinsec din cel
mai ru lucru care i se ntmplase n viaa ei. Fusese suficient s-i aud
glasul ca s se ntoarc brusc cu cinci ani n urm.
Ar fi trebuit s-mi dau seama c lucrezi pentru CIA, nu eti un
simplu colaborator. Realiza c se comportase prostete, ns ntotdeauna
lucrurile devin mai clare dup o vreme.
Cum ai fi putut, cnd acoperirea mea era chiar aceea de agent
independent, racolat prin contract de colaborare, pentru diverse
misiuni?
Privind retrospectiv, Niema i ddu seama c Dallas tiuse cum stau
lucrurile, i de aceea insistase ca Medina s nu se expun riscului de a fi
capturat. Dallas, un fost lupttor n trupele de elit, obinuit cu tot felul
de informaii strict secrete, pstrase numai pentru el aceast tain. Acum
ea lucra n cadrul CIA i tia c acesta era mersul firesc al lucrurilor, n
astfel de cazuri, nu poi dezvlui prietenilor sau vecinilor locul tu de
munc; discreia devine o a doua natur.
Dallas a tiut, nu-i aa? l ntreb ea, dei era sigur de rspunsul
pe care avea s-l primeasc.
tia c nu sunt agent mercenar, dar nu-mi cunotea adevrata
identitate. Cnd am mai lucrat cu el, tia c m cheam Tucker.
i de ce mi-ai dezvluit mie adevrul? Nu era nevoie. Niema
regreta c el se deconspirase. Dac numai jumtate din legendele pe care
le auzise ea despre invizibilul agent John Medina erau adevrate, atunci
n-ar fi vrut s afle cine era el n realitate. n cazul acesta ignorana era
mai sigur dect discreia.
Ba poate c era.
Medina prea ngndurat i nu-i oferi alte explicaii.
Atunci de ce te-ai folosit de acoperire, fa de noi? Doar am format
o echip. Niciunul nu te-ar fi trdat.
Dac nu-mi cunoteai adevratul nume, n cazul n care unul
dintre voi ar fi fost capturat, nu ar fi existat nicio posibilitate de
deconspirare.
i dac tu ai fi fost cel capturat?
Aa ceva n-ar fi fost posibil.
Da? i cum ai fi putut mpiedica acest lucru?
Otrvindu-m, rspunse el sec.
Niema se crisp. tia c unii ageni operaionali, n timpul
ncordatelor zile ale rzboiului rece, purtaser n permanen asupra lor
o pilul, de obicei cu cianur de potasiu, pe care trebuia s-o nghit
pentru a nu cdea vii n minile dumanului. Simi c i vine ru de la
stomac.
Bine, dar.
E mai uor aa, dect s mori n chinurile torturii. John ridic din
umeri. De-a lungul anilor, mi-am fcut muli dumani. Cu siguran c
muli dintre ei ar vrea s se rzbune, fcndu-m bucele.
Niema auzise multe despre isprvile lui. Se zvonea chiar c i ucisese
propria soie, dup ce aflase c era agent dublu i inteniona s
deconspire un agent infiltrat n cercuri sus-puse. Niemei nu-i venea s
cread, dar ea nu crezuse nici c John Medina este o persoan n carne i
oase. Niciunul dintre cei care vorbeau despre el nu-l vzuse vreodat,
aa c se gndise ntotdeauna la Medina ca la un fel de. mit, chiar dac
circulaia acestuia era restrns la cercurile serviciilor secrete de
informaii.
Niemei nu-i venea s cread c el era o persoan n carne i oase, i cu
att mai puin c ajunsese s-l cunoasc. O surprindea faptul c accepta
att de firesc statutul de erou, de parc notorietatea nu era dect
preul pe care trebuia s-l plteasc pentru a face lucrurile pe care le
avea de fcut.
Dat fiind situaia ta, n-ar fi trebuit s-mi spui nici acum. Faptul c
o fcuse i trezea suspiciuni.
Adevrul este c revederea m-a uluit i mi-a ieit din gur
porumbelul, aproape fr s-mi dau seama.
Ideea c un asemenea superagent fusese luat prin surprindere era de
necrezut i Niema nu era dispus s-o accepte.
Nu-mi vine-a crede. E prea gogonat.
Dar este purul adevr, opti el. N-aveam habar c tu vei fi acolo.
Nu tiai c domnul Vinay vrea s. s fac ceea ce inteniona el s-mi
dea de fcut? i tu ai aprut acolo doar din ntmplare? i se pare
verosimil?
Nu prea, ns se petrec multe lucruri neverosimile.
Frank se ateapt ca tu s m convingi s accept misiunea?
Posibil. Nu tiu sigur ce are el n cap. n glasul lui Medina se putea
deslui iritarea. Presupun, ns, c el are cel puin dou unghiuri din
care abordeaz problema. Va trebui s-l ntrebi pe el care anume sunt
direciile pe care le-a avut n vedere.
Dat fiind faptul c nu voi accepta misiunea, indiferent care ar fi
aceea, motivele care l-au determinat n-au nicio importan pentru mine.
Pe neateptate, John zmbi.
Sunt absolut convins c nu se atepta s fie refuzat, i nc ntr-un
mod att de categoric. Nu sunt muli aceia care i pot spune nu.
Avea nevoie i de o asemenea experien.
John rosti pe un ton admirativ:
Nu-i de mirare faptul c Dallas era att de nnebunit dup tine. Nu
existau multe persoane care s se poat ridica la nivelul lui. Era la fel de
puternic precum arta.
Da, ntr-adevr. Dallas fusese ditamai namila - nalt de aproape doi
metri i foarte bine fcut. Dar nu fizicului su i se datorase fora, ci
minii lui ascuite, voinei i puterii lui de concentrare. Aceste caliti
fcuser din el brbatul deosebit pe care l iubise Niema.
Niema nu mai fusese n stare s vorbeasc cu nimeni despre Dallas.
n cei cinci ani care trecuser de la moartea lui, amintirile rmseser
intacte. Nu avuseser prieteni, cci meseria lor i mna dintr-o parte n
alta. Se cstoriser n grab la Reno, avuseser acea minunat lun de
miere n Aruba, iar dup aceea Dallas lipsise ase sptmni; ea lucrase
la Seattle, n serviciul de supraveghere al Vmii. Prini cu treburile, nu
avuseser cnd s-i cunoasc, unul altuia, familiile.
Dup moartea lui Dallas, ea mersese n Indiana i se ntlnise cu
familia lui. Plnseser mpreun, dar ai lui fuseser att de afectai de
cele petrecute nct nu se mai gndiser i la ea. Niema le mai trimisese
din cnd n cnd cte o scrisoare. Cum n-avuseser timp s stabileasc o
relaie cu ea nainte de moartea lui Dallas, dup tragicul eveniment nici
ea i nici ei nu mai simiser nevoia de a ncerca o apropiere.
Familia ei din Council Bluffs, statul Iowa, fusese nelegtoare, dar
nu-i putuse ascunde profunda dezaprobare privind hotrrea ei i a lui
Dallas de a pleca n Iran. Prinii, fraii ei, Mason i Sam, sora ei, Kiara,
nu pretindeau de la via mai mult dect un banal serviciu. Se
mulumeau s-i creasc copiii, s triasc toat viaa n aceeai
localitate, s se cunoasc cu vecinii i s fac n fiecare sptmn
cumprturile de la aceeai bcnie. Nu tiuser ce s fac cu puiul de
cuc din cuibul lor, nu i neleseser nelinitea i setea de a vedea mai
mult, dorina nestvilit de a realiza mai mult. Toate acestea o fcuser
pe Niema s prseasc locurile natale i s plece n cutarea aventurii.
n ultimii cinci ani, ea se autopedepsise izolndu-se, trind din
amintiri pe care nu le putea mprti nimnui.
Din vreme-n vreme, mai optea n gnd numele lui Dallas, sau
uneori, cnd se simea nsingurat i ndurerat, l mai striga chiar cu
voce tare, un strigt trist la care tia c nu avea cum s primeasc vreun
rspuns. Niema nu fusese n stare s vorbeasc despre el cu nimeni.
Medina, ns, l cunoscuse, fusese acolo. El ar nelege-o. Dintre toi
oamenii din lume, el era singurul care putea s-o fac.
Niema nu se mpotrivise propunerii lui de a o conduce acas;
sentimentul ei de vinovie nu i se datora lui. Poate c ar fi trebuit s
stea de vorb cu el, pentru a izbuti s lase n urm acel capitol din
trecutul ei. Se gndise s-o fac, dar nu tiuse cum s ia legtura cu el.
Dup ce ajunseser amndoi cu bine la Paris, brbatul se fcuse nevzut.
Sttea cu minile n poal, i privea n fa, n timp ce maina gonea pe
strzile pustii. Se ntreba dac Dallas ar mai iubi-o i acum, dac mcar
ar mai recunoate-o pe femeia care devenise ntre timp. El se
ndrgostise de o tnr curajoas, care avea gustul aventurii. Dar acele
vremuri erau demult apuse. Nu mai voia s-i asume riscuri.
N-am apucat nici mcar s-i mulumesc pentru ceea ce ai fcut
pentru mine, opti ea.
Brbatul nl mirat din sprncene, aruncndu-i o privire scurt.
S-mi mulumeti?
Niema avu impresia c el nu era doar mirat, ci de-a dreptul uluit.
Pentru c m-ai scos din Iran, i explic ea, ntrebndu-se n acelai
timp de ce era nevoie s-i explice un lucru att de evident. tiu c atunci
am fost o povar pentru tine.
Cuvntul cel mai potrivit pentru a descrie starea n care se afla atunci
era letargie. Lungi perioade de timp din acele zile i se terseser
complet din memorie. Nu-i mai amintea cum plecaser din colib, ns
i aducea aminte cum strbtuse acei muni reci i ntunecai, marcat
de o suferin sufleteasc att de intens, nct nu simise niciun fel de
durere fizic.
i promisesem lui Dallas, spuse Medina.
O durea s aud numele lui Dallas rostit cu glas tare. n ultimii cinci
ani nu trecuse o zi fr s se gndeasc la el. Nu mai simea acea durere
cumplit, ns o apsa singurtatea, i i era dor de el. De cele mai multe
ori i amintea de clipele fericite pe care le trise alturi de el. Regreta c
nu apucaser s triasc mai mult timp mpreun, c n-avuseser ansa
s se cunoasc cu adevrat. Auzind numele brbatului iubit, pe Niema o
cuprinse dorul, acum ceva mai domolit, mai suportabil. Ea sesiz i
regretul din vocea lui Medina.
Ceea ce timpul nu reuise ctui de puin s domoleasc era propriul
ei sentiment de vinovie, contiina faptului c Dallas nu ar fi acceptat
s participe la acea misiune, dac ea nu ar fi insistat.
i poate c nu era singura care se simea vinovat. Medina, sau cum
s-o mai fi numit el, i lsase impresia unui om care i ndeplinea
contiincios misiunea, dup care nu-i mai psa ce se ntmpl. i totui,
i psase. Avusese grij de ea, aa cum i promisese lui Dallas, cnd i-ar
fi fost mult mai comod s-o lase s moar de frig acolo, n muni. Nu-i
ddea seama de ce o fcuse, dar i era profund recunosctoare.
Tu crezi c te-am considerat vinovat? l ntreb ea ncet. Nu,
niciodat n-am gndit asta.
Afirmaia ei l surprinse. Uitndu-se la el, Niema i observ
maxilarele ncletate.
Poate c ar fi trebuit, replic Medina.
De ce? Ce-ai fi putut tu s faci? Ea trise i retrise de mii de ori
acea noapte cumplit, pn cnd reuise s accepte realitatea. N-am fi
putut s-l scoatem viu din fabric, i cu att mai puin din Iran. Tu ai
tiut acest lucru. i el l-a tiut. A preferat s-i ncheie misiunea cu
succes, optnd pentru o moarte rapid, n locul uneia lente, cumplite.
Niema ncerc s zmbeasc. Ca i tine, cu pilula ta de cianur, i mai
spuse ea.
Eu sunt acela care i-a cerut s apese pe buton.
Ar fi fcut-o oricum. A fost soul meu, iar eu am tiut, atunci cnd
m-am mritat cu el, c este un erou. Ea tiuse ce fel de om era Dallas,
tiuse c i-ar fi ndeplinit misiunea, chiar cu preul vieii.
Medina conducea n tcere. Ea i ddu indicaii privind traseul.
Niema locuia n Melean, pe acelai mal al rului pe care se afla i
Langley.
Mai sttuse odat alturi de John, n timp ce acesta conducea o
main prin noapte. Aceasta se ntmplase dup ce Hadi fcuse rost, din
acel sat iranian, de un Ford Fairlane. Cltoriser mpreun pn la
Teheran. Dup aceea, Hadi plecase i ei doi i continuaser drumul
mpreun. Febra, durerile i sentimentul de vinovie o copleiser.
Medina avusese grij de ea. Cnd i se infectase rana produs de cuiul
care i intrase n bra, procurase o fiol de antibiotic i i fcuse o injecie.
O convinsese s mnnce i s doarm, i reuise s o treac peste
grani, n Turcia. l simise alturi n primele momente de durere
sfietoare, dar nu ncercase s-o consoleze; tia c era mai bine s o lase
s plng n voie.
Una peste alta, ea i datora acestui om viaa.
I-ar fi fost mai comod s-l nvinoveasc pe Medina de moartea lui
Dallas dect s se nvinoveasc pe sine nsi.
Dragostea ei pentru Dallas o fcea s refuze adevrul: atunci cnd
Medina i abordase n legtur cu acea misiune, Dallas fusese tentat s
refuze, ns ea insistase s accepte. Considerase atunci c misiunea era
una important, ns Medina ar fi putut recruta ali oameni dac Dallas
l-ar fi refuzat. E adevrat c Dallas era un as n domeniul explozibililor,
iar ea o expert n electronic, ce putea confeciona oricnd un aparat
radio, un detonator telecomandat sau dispozitive de ascultare pe o linie
telefonic. Totui existau i alii, la fel de pricepui, care ar fi putut
ndeplini la fel de bine misiunea, ns ea dorise cu tot dinadinsul s
participe deoarece i plcea s rite.
n copilrie, ea era aceea care se cra cel mai sus n copaci, cea care
lega cearafurile unul de altul pentru a cobor, pe fereastr, de la etajul al
doilea. i plceau la nebunie patinele cu rotile i surfing-ul. nc din liceu
cocheta cu ideea de a lucra n cadrul unui detaament de geniti. Spre
bucuria prinilor ei, ncepuse s studieze electronica i limbile strine,
ns curnd acetia au constatat c preocuprile ei o ndeprtau i mai
mult de cas, i o puneau ntr-un pericol chiar mai mare dect acela de a
face parte dintr-un detaament de geniu.
Niema tia de ce e n stare. i plcea la nebunie riscul. Asta cutase i
atunci, ns rezultatul fusese moartea lui Dallas. Dac n-ar fi fost ea,
acum i-ar fi cutat o cas prin Carolina de Nord, pe rmul Atlanticului,
conform dorinei lui Dallas.
Dac n-ar fi fost ea, Dallas ar fi trit i acum.
ntoars acas, renunase definitiv la viaa trepidant care i plcuse
att de mult. Preul pltit fusese prea mare. n ultima clip a vieii lui,
Dallas se gndise la ea, i acest lucru o determinase s nu-i mai pun
viaa n pericol.
Medina opri maina i intr cu spatele pe aleea casei ei i opri. Niema
cobor cu cheia de la intrare n mn. i Dallas obinuia s parcheze
maina la fel, o precauie care-i permitea s demareze rapid.
I se prea ciudat c nu se gndise i ea la acest lucru. Modalitatea de
parcare adoptat de Medina o fcu s-i reaminteasc de starea
permanent de atenie, de ascuimea simurilor, de emoiile care-i
accelerau pulsul. Se trezi c scruteaz ntunericul din jurul ei, atent s
surprind cea mai mic micare.
Medina proced la fel, ns mult mai rapid.
La naiba, rosti Niema pe un ton iritat, n timp ce nainta pe poteca
betonat, ndreptndu-se spre ua casei.
La naiba ce? John ajunsese lng ea, micndu-se cu agilitate, far
s fac zgomot. Ajunse primul la u fr s depisteze nimic. Niema i
dorea s nu fi observat felul n care proceda el.
La naiba, mi-am petrecut doar o jumtate de or n compania ta, i
deja m surprind cutnd asasini prin boschete.
E foarte bine s fii vigilent, mereu atent la ceea ce se ntmpl n
jurul tu.
Asta n cazul n care a lucra n Serviciul Secret sau dac a fi
poliist, ceea ce nu e cazul. Eu m ocup de nite jucrioare. Prin
boschetele de aici n-ar putea s se ascund dect cel mult o pisic.
Medina ntinse mna ca s-i ia cheia, dar ea l opri.
M faci s m comport ca o paranoic. Exist vreun motiv pentru
toate aceste precauii? l ntreb ea n timp ce descuie ua i o deschise.
Nu se ntmpl nimic, nu se auzir nici mpucturi i nici explozii.
Scuz-m. E un gest reflex.
Niema lsase cteva lumini aprinse, i el cercet interiorul cu privirea.
Nu vrei s intri? N-am apucat, acas la Vinay, s ne bem cafelele.
Pn nu-i auzi cuvintele, Niema nu contientiz c-l invita n cas. Ei
doi nu se cunoteau prea bine, ns rmsese surprins constatnd ct de
uor i fusese s converseze cu el dei era John Medina, nu un
funcionar, respectabil i la locul lui, care o invitase la o cin n ora.
John pi nuntru, cu simurile ncordate, privind n jurul lui,
observnd detaliile, urmrind-o cum deschide ua de la debara i cum
decupleaz sistemul de alarm. Niema i zise c John i-ar fi putut spune
cu exactitate tot ce vzuse n acest scurt rstimp, eventual chiar i codul
pe care ea l folosise pentru dezactivarea alarmei. Era pe punctul de a
nchide ua debaralei, cnd el spuse:
F-mi o plcere. Pune din nou n funciune sistemul de alarm.
tiind c John avea toate motivele s fie prudent n ceea ce privete
sigurana lui, Niema se conform fr s comenteze.
Niema cumprase casa cu trei ani n urm. O cretere de salariu i
oferise posibilitatea s-o cumpere n loc s-o nchirieze, dei preul
locuinelor n zona respectiv atingea cifre impresionante. Casa era mult
prea mare pentru o persoan singur; trei dormitoare i trei bi. O
preferase, totui, spunndu-i c va dispune de suficient spaiu pentru
eventualitatea n care i-ar fi venit n vizit toi membrii familiei, cu toate
c acetia nu-i manifestaser niciodat dorina. De asemenea, se
gndise c va putea s-o vnd mai repede dac va fi nevoit s-o fac,
tocmai datorit celor trei dormitoare.
Casa avea arcade la ui i la ferestre. Zugrvise singur pereii n
culoarea piersicii. Mobilierul avea nuane de verde nchis i de turcoaz.
Peste mocheta bej pusese un covor cu modele geometrice colorate n
verde, albastru i portocaliu. Interiorul era elegant i primitor, fr prea
mari pretenii.
Drgu, rosti John i Niema se ntreb cum o caracteriza el dup ce
vzuse felul n care i mobilase casa.
Buctria este n direcia asta, zise ea i o lu nainte, pentru a
aprinde plafoniera. i plcea la nebunie buctria ei. ncperea,
dreptunghiular, avea un ir de ferestre pe peretele din dreapta i era
acoperit cu un mozaic de faian albastr i crmizie. La ferestre se
aflau ghivece cu flori. n fundul ncperii crease o zon intim, pentru
micul dejun; masa i cele dou scaune erau nconjurate de nite ferigi
luxuriante.
Niema se apuc s prepare cafeaua, n vreme ce Medina trase
storurile la toate ferestrele.
Nu te consum, l ntreb ea, s fii mereu la pnd?
O fac de atta timp, nct a devenit un automatism. i, apoi,
oricum trebuia s tragi storurile.
Cu minile n buzunare, John ncepu s se plimbe prin buctrie. Se
opri n faa stativului din lemn de stejar n care se afla setul de cuite de
buctrie, l trase pe cel mai mare, i test pe deget tiul, dup care l
puse la locul lui. Apoi se opri n faa uii care ddea n spatele casei, a
crei jumtate de sus era din sticl; trase i acolo storul i verific
ncuietoarea.
Aa procedez i eu, de obicei. Nu caut cu lumnarea necazurile. n
clipa urmtoare, i ddu seama c minea. O cutase cu lumnarea,
invitndu-l n cas pe John Medina.
E nevoie de o ncuietoare mai solid, remarc el n treact. De fapt,
ai nevoie de o u nou. La asta e suficient si scoi geamul ca apoi s-o
descui.
O s m ocup de asta mine diminea, la prima or.
Probabil c el sesizase ironia, pentru c se uit la ea i rnji.
Scuz-m. Cu siguran c tii i tu toate astea, nu?
Da, zise ea i scoase din dulap dou ceti. n acest cartier rata
criminalitii este foarte sczut, iar eu am un sistem de alarm. Dac
cineva ar fi vrut, ar fi putut s-mi sparg oricare geam pentru a intra, nu
neaprat pe cel de la ua asta.
John trase unul dintre scaune i se aez. Prea relaxat, dar Niema se
ntreba dac el reuea s se relaxeze vreodat, innd cont cu ce se
ocupa. Turn cafeaua n ceti, i oferi lui una, i se aez fa n fa cu el.
Ei, i acum te rog s-mi spui de ce m-ai condus acas, dar s nu
invoci nostalgia dup vremurile trecute.
Dac aa vrei tu, n-o s-o fac. John sorbi din cafea ngndurat, ns
oricare ar fi fost cauza ngndurrii sale, aceasta dispru rapid. Ct de
nedetectabil este noul dispozitiv pe care l-ai realizat? Vorbete-mi, te
rog, despre el.
Niema se strmb.
tii, nu exist nimic total nedetectabil. n orice caz, dispozitivul
meu nu produce fluctuaii de tensiune, deci nu poate fi detectat cu
ajutorul unui osciloscop. Lucrurile se schimb, dac cineva folosete un
detector de metale.
Frank prea super ncntat de drcovenia asta.
Niema deveni dintr-o dat prudent.
Nu e chiar att de grozav. Dup cum i-am spus, este folositor doar
n anumite situaii. Dac se cunoate momentul utilizrii detectoarelor
de aparate de ascultare, dispozitivul meu este ideal. M ntreb de ce i-a
vorbit Frank despre el.
Dispozitivul era extrem de util, ns era departe de a revoluiona
lumea serviciilor de informaii. Pentru ce se interesa de invenia ei nsui
directorul adjunct operaional? De ce hotrse s o convoace de urgen,
acas la el?
L-am ntrebat eu despre tine, iar el mi-a spus cu ce te ocupi n
momentul de fa.
Prudena Niemei se transform brusc n nencredere. Nu era exclus ca
Medina s fi ntrebat de ea, dar asta nu explica cum de era Vinay la
curent cu preocuprile ei actuale.
Cum de tie Frank cu ce anume m ocup eu n prezent? Lucrm n
departamente total diferite.
Foarte muli dintre angajaii CIA nu aveau nimic n comun cu agenii
din filmele poliiste; erau nite funcionari
Analiti i tehnicieni. Pn la episodul din Iran, Niema i dorise
din tot sufletul s participe la aciuni n teren, dar acum n-o mai interesa.
Era mulumit de munca ei n departamentul de electronic i de faptul
c se putea ntoarce n fiecare sear la ea acas.
Pentru c l-am rugat eu s vegheze asupra ta.
Mrturisirea lui o uimi.
Ce te-a determinat s faci aa ceva? Nu agrea ctui de puin ideea
de a fi urmrit n permanen.
Am vrut s tiu dac totul e n ordine, n ceea ce te privete. n
plus, eu nu i pierd niciodat din vedere pe cei la a cror pricepere a
putea apela din nou.
Niema simi un fior rece pe ira spinrii. Acum tia de ce o condusese
acas; dorea s o atrag din nou n lumea aceea de care ea se
ndeprtase, dup moartea lui Dallas. Procednd asemeni celui care
plimba un pahar de whisky sub nasul unui alcoolic, John inteniona s o
ademeneasc, pentru a o scoate din lumea ei linitit. El n-ar fi ncercat,
dac ea n-ar simi vechea chemare ctre aventur. Niema se sperie de
acest gnd. Dac se schimbase cu-adevrat, John nu va putea s-o scoat
din viaa tihnit pe care i-o construise ntre timp. Dar se schimbase sau
crezuse doar c i dispruse setea de aventur? Dac se schimbase,
atunci de ce se simea panicat, de parc mirosul riscului o va face s
cad din cuib?
S nu ndrzneti s-mi ceri s. ncepu ea.
Am nevoie de tine, Niema.

La naiba, oare de ce nu se recstorise? se ntreba John cu disperare.


Sau s aib mcar o legtur stabil cu vreun funcionar aezat i la locul
lui. Se inuse departe de ea, din mai multe motive, care mai de care mai
ntemeiat. Meseria lui nu-i permitea s ntrein relaii de lung durat.
Avusese cteva legturi, ns n niciuna nu se implicase emoional. Era
plecat cu lunile, i nu putea comunica. Sperana de via a celor din
brana lui era destul de sczut. i, apoi, fusese convins c era ultima
persoan din lume pe care Niema i-ar fi dorit s-o revad. Rmsese
descumpnit atunci cnd i dduse seama c ea nu-l nvinovea de
moartea lui Dallas, c nu fcuse niciodat acest lucru. Chiar dac nu
avusese niciodat ncredere n el, nu-i pusese n crc responsabilitatea
nenorocirii petrecute. Numai o persoan deosebit de corect putea gndi
aa.
John se obinuise s nu se implice sufletete n hotrrile la care era
obligat s recurg. Unele presupuneau decizii foarte greu de luat, i
multe lsaser urme adnci n sufletul lui, ori n ceea ce mai rmsese
din acesta. Rar ntlnise oameni cu o filosofie de via asemntoare cu a
lui i nvase s nu-i pese ce gndeau. Dup cum remarcase odat
bunul prieten al tatlui su, Jess McPherson, se purta urt cu oamenii. Se
folosea de ei, i exploata, iar dup aceea fie i trda, fie disprea brusc i
definitiv din viaa lor. Meseria lui i cerea s nu permit nimnui s se
apropie prea mult de el, ca s nu ajung s se implice emoional. O
singur dat uitase de aceast cerin i i permisese unei femei s se
apropie de el, ba chiar o luase de nevast. Veneia, cci aa se numea
femeia, avusese o influen dezastruoas att asupra activitii lui
profesionale, ct i a vieii personale. n urm cu paisprezece ani
divorase i de atunci tria singur.
n ultimii cinci ani, atunci cnd se gndea c Niema Burdock l ura de
moarte, se simea linitit. Acest lucru o elimina din preocuprile sale i
excludea orice tentaie de a lua legtura cu ea. Era mult mai bine aa.
Hotrse s se intereseze din cnd n cnd cum i merge, pentru a se
asigura c totul era n ordine - n definitiv i promisese lui Dallas c va
avea grij de ea.
John se ateptase ca Niema s-i gseasc ntre timp pe cineva. Abia
mplinise douzeci i cinci de ani cnd rmsese vduv, era o femeie
frumoas i inteligent. De fapt dorise ca ea s se recstoreasc, pentru
c astfel ar fi fost inabordabil pentru el. ns ea nu-i gsise pe nimeni,
iar el era hotrt s renune la atitudinea de neutralitate. N-avea de gnd
s-o mai lase s scape, ns Niema ar fi dat bir cu fugiii dac i-ar fi cerut
o ntlnire. Trebuia s o abordeze cu mult diplomaie i s strng, fr
ca ea s simt, laul din jurul ei, pn cnd ar fi fost prea trziu ca Niema
s mai poat da napoi. Atuul lui era propriul ei fel de-a fi, spiritul de
aventur pe care ea prea att de hotrt s i-l reprime, precum i o
situaie concret, care se cerea abordat cu mult abilitate. Dezavantajul
lui era acela c, n ciuda ciudatei legturi create ntre ei n Iran, ea nu
avea ncredere n el. Nu greise atunci cnd o catalogase drept o femeie
foarte inteligent.
Frank o invitase acas la el sub un pretext imaginar, ntr-o ncercare
bine intenionat, dar cam stngace, de a-i cupla. Mintea lui John lucra
cu febrilitate, cntrind toate riscurile i toate avantajele. Pn la urm se
hotr s mearg pe mna lui Frank.
Zborul Delta 183 a fost sabotat. Laboratoarele FBI au descoperit
urme de material exploziv, ns nu i un detonator. Se pare c este vorba
de o substan nou, autodetonant, probabil pe baz de RDX, produs
n Europa.
Niema i acoperi urechile cu minile.
Nici nu vreau s aud.
Medina ocoli masa i o apuc de ncheieturile delicate ale minilor.
De toi explozibilii din Europa se ocup Louis Ronsard, un
traficant de arme care locuiete n partea de sud a Franei.
Nu! se mpotrivi ea.
Am nevoie de ajutorul tu ca s intru n fiierele lui, pentru a afla
unde anume este produs respectiva substan i cui i-a fost livrat.
Nu! spuse ea din nou, de data asta cu o nuan de disperare n
voce, dar fr a ncerca s se desprind din minile lui.
Ronsard este sensibil la frumuseea feminin.
Dumnezeule, vrei s m culc cu el? l ntreb ea privindu-l
dezamgit i n acelai timp furioas.
Bineneles c nu, i-o retez el. Pentru nimic n lume nu i-ar fi
oferit-o lui Ronsard, i nici oricui altcuiva. Vreau doar s-l determini s
te invite la vila lui, pentru a avea ocazia s-i plantezi n birou un
dispozitiv de ascultare.
Cred c exist, numai n acest ora, cel puin o mie de oameni
capabili s-o fac. N-ai nevoie de mine pentru asta.
Ba am nevoie de tine. Din acea mie de persoane care ar putea face
treaba asta, cte sunt femei? Pot s-i garantez c niciun brbat n-ar
putea trezi interesul lui Ronsard suficient de mult nct s-l invite la vila
lui din sudul Franei. S zicem c ar fi o sut de femei. Ronsard are
treizeci i cinci de ani; cte dintre cele o sut de femei sunt cam de vrsta
lui? i dintre acestea, cte sunt la fel de atrgtoare ca tine?
Niema ncerc s-i elibereze minile. John i le strnse puin mai tare,
avnd grij s nu i produc durere.
Tu tii limba francez, zise el.
Am uitat-o.
O s i-o reaminteti. Am nevoie de o femeie tnr, frumoas,
atrgtoare, care s vorbeasc limba i s aib cunotine n domeniul
electronicii. Tu ndeplineti toate aceste cerine.
Caut pe altcineva! protest ea furioas. Este imposibil s nu
gseti pe cineva care s ntruneasc toate aceste caliti, cineva care s
nu-i cunoasc adevrata identitate. Tu vorbeti despre mine ca i cum
a fi o Mata Hari, dar uii c n-am lucrat niciodat sub acoperire. Ne-am
putea pierde viaa amndoi.
Ba nu. Tu ai participat i la alte operaiuni.
Acum cinci ani. i atunci nu m-am ocupat dect de chestiuni
tehnice. Nu am jucat niciodat teatru. Acesta este punctul tu forte, nu al
meu.
John tcu o vreme, amuit de duritatea cuvintelor Niemei. La urma
urmei, femeia avea dreptate.
Am nevoie de tine, repet el ntr-un trziu. Numai de data asta.
Numai de data asta, pn cnd va mai aprea i altceva, iar tu vei
decide c ai din nou nevoie de mine.
Niema. Medina i frec ncheieturile cu degetele lui mari, ntr-o
uoar mngiere, dup care i eliber minile i se ntoarse la ceaca lui
de cafea. Abuzase de fora fizic; acum venise timpul s se retrag,
pentru a-i permite Niemei s-i recapete controlul, fr a se mai simi
ameninat. Te-am vzut la lucru. Eti rapid, priceput i poi construi
un radioemitor din te miri ce. Parc eti fcut pentru misiunea asta
Din misiunea precedent, am revenit fcut ndri.
Era normal, doar ai auzit cum i-a murit soul. Nu ncerc s
ndulceasc exprimarea i o vzu pe Niema tresrind. Dar ai fcut fa
situaiei, continu el, n-a trebuit s te crm n spinare.
Niema ntoarse capul, masndu-i ncheieturile minilor.
Te rog, rosti John.
Niema nu se atepta ca el s-o roage.
Nu ncerca s m lingueti, spuse ea.
N-a ndrzni s fac una ca asta, murmur John.
Eti att de viclean. Mi-am dat seama de asta, n clipa cnd te-am
vzut prima oar. Manipulezi i manevrezi i. Tcu, se ntoarse cu faa
spre el, l privi drept n ochi i opti: Du-te dracului!
John nu scoase o vorb, lsnd-o s fie din nou cuprins de ispita
aventurii. Pericolul este un drog, ca oricare altul. Pompierii, poliitii,
lupttorii din trupele speciale, agenii secrei, pn i persoanele care
lucreaz n seciile de reanimare ale spitalelor de urgen, cu toii cunosc
acea febr, acel fior teribil cnd simurile se ascut la maximum. Echipele
de elit, agenii operaionali - toi sunt dependeni de adrenalin. Ca i
el. Ca i Niema.
Medina i alesese meseria pentru c i iubea ara. Cineva trebuia s
rezolve i treburile murdare. n plus, i plcea la nebunie s se confrunte
cu cele mai mari pericole, s umble mereu pe marginea celor mai adnci
prpstii, i s rmn n via datorit miestriei i inteligenei sale.
Niema nu se deosebea de el. Ar fi vrut, ns nu putea.
tii ce amploare a luat terorismul? o ntreb el pe un ton neutru. i
nu m refer la ceea ce se ntmpl undeva pe glob, ci la ceea ce se
petrece, n permanen, la noi n ar. Zborul 183 este doar cel mai recent
episod. n 1970, oraul Orlando, din Florida, a fost antajat cu o
ncrctur nuclear, cerndu- i-se un milion de dolari. n 1977,
musulmanii Hanafi au luat ostatici n birourile primriilor din Districtul
Columbia i n alte cteva locuri. n 1985, FBI a prins trei indieni Sikh
trimii s ucid mai multe persoane. A urmat atentatul cu bomb de la
World Trade Center i Lockerbie, Scoia. La naiba, a putea ntocmi o
list lung de asemenea atentate. Niema i plec fruntea, ns rmase
atent la tot ce i spunea Medina. n majoritatea cazurilor, gsim
explozibilii detectnd detonatoarele, i nu ncrctura n sine. Dac
ticloii au descoperit un explozibil care la nceput este un compus
stabil, iar dup un timp determinat se deterioreaz i se autodetoneaz,
nseamn c am cam dat de dracu. Un pod drmat poate paraliza
transportul de mrfuri pe ntreaga Coast de Est. Un baraj aruncat n aer
poate amenina ntreaga reea energetic. Sunt vulnerabile mai ales
avioanele. Iat de ce trebuie s aflu unde se produce acest explozibil i
de ce l vreau pe Ronsard. Pn la urm, voi gsi o alt modalitate, dar
m ntreb ci oameni vor muri ntre timp.
Niema nu reacion i John continu s vorbeasc, de parc ea ar fi
acceptat s participe la aciune:
Eu voi lucra sub acoperire. Am s m folosesc de o identitate pe
care am nceput s mi-o construiesc de ceva vreme. Te-a putea lua cu
mine, dndu-te drept asistenta sau mai bine drept iubita mea, ns
Ronsard nu invit la vila lui i pe partenerul femeii vizate de el. Va
trebui s faci n aa fel nct s fii invitat.
Nu. Nu vreau s fac acest lucru.
Odat intrai n casa lui, eu voi face n aa fel nct Ronsard s ne
prezinte unul altuia. M voi preface c m ndrgostesc de tine pentru a
nu prea ciudat dac vom fi vzui mpreun.
Niema scutur din cap.
Nu voi face aa ceva.
Trebuie. tii deja prea multe.
Dac m ncpnez s refuz, vei fi nevoit s m ucizi, nu-i aa?
John i nfund minile n buzunare, i o privi amuzat.
Nu m gndeam la un scenariu asemntor cu cel al filmelor cu
James Bond.
Dar totul seamn cu un astfel de film. Tu ai nevoie de cineva
deprins cu mnuirea armelor, nu de mine.
Vei avea tot timpul s-i perfecionezi tehnica i la acest capitol.
Dac totul va merge bine, nu va fi necesar s apelezi la arm. Intrm, tu
plantezi dispozitivul de ascultare, eu accesez fiierele lui, copiez ce m
intereseaz, iar dup aceea plecm. Asta-i tot.
Dup spusele tale, totul pare simplu ca bun ziua. Dac totul este
att de simplu, m ntreb de ce n-ai fcut-o deja. Sunt convins c tipul
sta - cum ziceai c-l cheam? Ronsard? Are un sistem de securitate
extrem de bine pus la punct.
i o ntreag armat personal, care i pzete proprietatea,
recunoscu John.
Deci misiunea este de fapt mult mai dificil dect vrei tu s-o faci s
par.
Nu i n cazul n care totul decurge bine.
i dac nu decurge bine?
Medina nl din umeri, zmbind.
O s se lase cu trboi.
Niema ovia. John i ddea seama c o tenta riscul. Apoi ea scutur
din cap.
Gsete pe altcineva.
Nu mai exist altcineva care s ntruneasc toate cerinele. Faptul
c n ultimii cinci ani nu ai fost activ constituie un atu n plus; e mai
mult ca sigur c nimeni nu te va recunoate. Comunitatea spionilor este
destul de restrns. i pot crea o identitate care s reziste oricrei
investigaii comandat de Ronsard n ce te privete.
Dar tu? Tu n-ai prea fost inactiv.
Nu, ns m-am strduit s nu tie nimeni cum art sau cine sunt n
realitate. Poi s fii sigur de asta. Acoperirea mea este att de bun
nct, uneori, nici eu nu mai tiu precis cine sunt.
Niema rse ncet, cltinnd din cap, i John i ddu seama c o
convinsese.
De acord, spuse ea. tiu c voi regreta, i totui. accept.
John, zise Frank Vinay, tu eti sigur de ceea ce ai de gnd s faci?
Probabil c nu, ns o voi face.
Ronsard nu e uor de pclit.
John edea ntr-unul dintre imensele fotolii de piele din biblioteca lui
Frank. i mngia brbia, n timp ce studia situaia de pe tabla de ah.
Cei doi reluaser jocul ntrerupt cu dou zile n urm, cnd un agent le
adusese raportul preliminar despre prbuirea cursei Delta 183.
Tu eti acela care a introdus-o n joc, inu John s pun punctul pe
i.
Frank roi.
M-am bgat ca musca-n lapte, mormi el.
Eti un mare piicher. Vrei s cred c nici nu i-a trecut prin minte
c pot fi ademenit s-i calc pe urme, dac ar exista un stimulent pentru
a m retrage din munca de teren? John mut un cal i zise: ah!
Ei drcie! Frank se ncrunt. Privi o vreme tabla de ah, dup care
se uit la John. Va trebui la un moment dat s te retragi i cel mai bun loc
n care ai putea s-i valorifici experiena este biroul meu.
La un moment dat nu nseamn acum. Mai pot aciona cu mult
eficien n munca de teren nainte de a m face de rs.
Dac o iei pe Niema Burdock n aceast aciune, s-ar putea ca
evenimentele s se precipite. Nu uita c ea tie cine eti n realitate i
apoi - Frank l privi cu iretenie -, ai fi n stare s-o abandonezi, dac vei fi
obligat?
Privirea lui John deveni rece.
Voi face tot ce va trebui s fac. Cum putea s-l ntrebe Frank aa
ceva, dup cele ntmplate cu Veneia? Niema este probabil cea mai
bun opiune de care dispunem momentan. N-a folosi-o, dac n-a fi
convins. Am nevoie de cineva care s m nsoeasc acolo, iar ea are
toate ansele s obin o invitaie din partea lui Ronsard.
Dar dac el nu cade n plas? Dac nu o invit?
Atunci voi fi nevoit s m descurc singur, dar riscurile vor crete.
Cu ajutorul ei, am mult mai multe anse de a intra i de a iei de acolo,
fr s trezesc bnuieli.
Foarte bine. M voi ocupa s primeasc un concediu pe termen
nelimitat. Frank mut nebunul.
M ateptam s faci asta, spuse John, mutnd pionul. ah mai!
Fir-ar s fie, bombni Frank.

Sunt nebun de legat, se autogratul Niema, bodognind, n timp


ce se ddea jos din pat, nainte de ivirea zorilor. Cscnd ntr-una,
mbrc mai nti un pantalon de trening i un tricou, dup care se
ncl cu pantofi de sport. M-am cnit de-a binelea.
Cum de se lsase ademenit s-l ajute pe Medina, cnd se jurase c n-
o s accepte niciodat un asemenea mod de via? Oare nu nvase
chiar nimic din faptul c-l pierduse pe Dallas?
Dar John avea dreptate n ceea ce privea terorismul, i pericolul creat
de acel explozibil; avea dreptate i n legtur cu toi acei oameni
nevinovai care puteau oricnd s moar. La naiba, el avea a dracului de
mult dreptate. Aadar, dac putea fi de folos, nu trebuia s mai ezite.
Niema intr n baie, se spl pe fa i pe dini, dup care se pieptn.
Faa care o privea din oglind era nc umflat de somn, ns avea
culoare n obraji i o sclipire n ochi care o enerva. De fapt, ea atepta cu
nerbdare s nceap misiunea. Dallas murise, i ea nu nvase nimic
din acea tragic experien.
Niema! Mic-te mai repede!
Tnra ncremeni. Nevenindu-i s cread, deschise ua de la baie i se
uit n dormitor. Nu vzu pe nimeni. Se apropie tiptil de ua ce ddea n
antreu i o deschise brusc. n antreu era lumin i se simea un miros de
cafea proaspt, venind dinspre buctrie.
Ce naiba caui n casa mea, se roi ea npustindu-se n buctrie,
i cum ai intrat?
Medina edea n faa mesei, cu o ceac de cafea n mn. Arta de
parc ar fi fost ora nou, nu patru i jumtate dimineaa - proaspt
brbierit i cu inuta n perfect ordine.
i-am spus c ai avea nevoie de o u ceva mai sigur n spatele
casei.
Dar alarma? Sunt sigur c am activat-o.
Iar eu am izbutit s trec de ea. Totul numai cu ajutorul unui
briceag i al unei buci de circa cincisprezece centimetri de srm. Bea
i tu nite cafea.
Mulumesc, nu. Se simi tentat s-i arunce cafeaua n fa.
Avusese impresia c este n siguran n casa ei, iar acum acest sentiment
dispruse. tii ci bani am dat pe sistemul de alarm?
Cu siguran mult mai muli dect a meritat. Mai bine i- ai fi
cumprat un cine. John se ridic n picioare. Dac n-ai de gnd s-i bei
cafeaua, hai s alergm un pic.
O jumtate de or mai trziu, nc mai alerga n acelai ritm cu el.
Este greu s vorbeti n timp ce fugi, ns cei doi nici nu avuseser
aceast intenie. Alergaser aproape un kilometru pn la parc, i o
apucaser pe o alee pustie, luminat din loc n loc de cte un felinar.
Furioas, Niemei i venea s le sparg pe toate.
Pietriul de pe aleile parcului scrnea sub tlpile lor. Aerul dimineii
era rcoros i proaspt. Niema respira cu uurin. Simea cu satisfacie
cum muchii i se ncordau i i se relaxau i, ncetul cu ncetul, se calm i
reui s se concentreze numai asupra alergrii.
Lng ea, John se mica cu uurin de parc abia ncepuse s alerge,
iar respiraia i era lin i egal. La fel alerga i Dallas, i aminti Niema,
de parc ar fi putut s menin ore n ir acel ritm susinut.
Alergi de parc ai face parte din forele speciale, rosti ea enervat
de faptul c ncepuse s gfie puin.
Aa i trebuie. Dac n-a alerga astfel, ar nsemna c am irosit de
poman cele mai dure ase luni din viaa mea.
Niema fu att de surprins, nct aproape c se opri.
Ai urmat un stagiu de pregtire alturi de trupele de elit ale
forelor navale?
L-am urmat chiar n cadrul trupelor de elit, o corect el.
Acolo l-ai cunoscut pe Dallas?
Nu. Eu am terminat cu civa ani naintea lui. Dar el... , i-a dat
seama, nc de la prima misiune n care am lucrat mpreun, de nite
lucruri pe care eram n stare s le fac.
Te-ai folosit de adevratul tu nume, atunci cnd ai urmat cursul
de pregtire?
Nu. N-am vrut s mi se fac favoruri. Am fost primit la acel stagiu
de pregtire doar pentru c am trecut testul de rezisten fizic, i am
rmas deoarece am fcut fa tuturor cerinelor.
i care au fost criteriile pentru a fi acceptat la pregtire?
Jumtate de kilometru de not, n stilul bras ori liber, n mai puin
de dousprezece minute i jumtate; dup o pauz de zece minute,
patruzeci i dou de flotri, n maximum dou minute. Urma o alt
pauz, de dou minute, dup care trebuia s execut cincizeci de
genuflexiuni, n dou minute. Dup nc o pauz de dou minute,
urmau opt traciuni n brae, fr limit de timp. La zece minute dup
terminarea traciunilor n brae, trebuia s alergi trei kilometri, n
uniform i bocanci, n mai puin de unsprezece minute i jumtate.
Acestea erau cerinele minimale. Dac cineva nu era n stare s realizeze
ceva mai mult nu avea anse s reziste, ntr-o aciune real.
Rostise toate astea far s gfie. Impresionat, ea l ntreb:
i de ce ai urmat cursurile astea?
John tcu o vreme, dup care spuse:
Cu ct eram mai bine antrenat, cu att ansele mele de a rmne n
via erau mai mari. Aveam atunci de ndeplinit o misiune care solicita
toate resursele de care dispuneam.
Ci ani aveai? Nu putea s fi avut prea muli, dac fusese doar cu
cteva serii naintea lui Dallas, ceea ce nsenina c ncepuse activitatea n
cadrul acelor misiuni inexistente la o vrst destul de fraged.
Douzeci i unu.
Deci John, abia ieit din adolescen, se dedicase total acestei meserii,
i se supusese de bunvoie chinurilor unui curs de pregtire att de dur,
nct doar cinci la sut dintre toi tinerii care l ncepeau izbuteau s-l i
absolve. Abia acum i ddea ea seama de ce el i Dallas semnau att de
mult.
Ct mai alergm?
Ne putem opri oricnd doreti. Eti n form; nu-mi fac griji n
aceast privin.
Niema ncepu s ncetineasc ritmul.
Vom fi nevoii toat viaa s alergm aa?
Cine poate ti?
n clipa aceea Niema nelese c era cu-adevrat nebun, deoarece nu
se simea ctui de puin speriat.
8

--De unde ai tiut c obinuiesc s alerg n fiecare diminea? l


ntreb ea, n timp ce alergau spre cas.
Efortul i mbuntise Niemei dispoziia i ea deveni mai conciliant.
Zorile erau pentru ea momentul favorit al zilei. Cerul ncepuse s se
coloreze ntr-un roz-sidefiu, psrelele se treziser i ciripeau. Ca
ntotdeauna dup alergare, Niema era obosit, dar n acelai timp
nviorat.
i-am mai spus, Frank a vegheat asupra ta, de-a lungul anilor.
Rahat!
John izbucni n hohote de rs. Niema i arunc o privire iritat, n
timp ce scotea cheia de la intrare i descuia ua.
Ce-oi fi gsit att de amuzant?
Te-am auzit njurnd. Semeni att de mult cu o madon.
Cu ce?! Niema l privi uimit.
Bine, atunci cu un nger. Datorit feioarei tale dulci. Brbatul
zmbi, mngindu-i cu un deget obrazul, dup care se strecur
ndemnatic pe lng ea i intr primul n cas. Niema nu sesiz de unde
apruse n mna lui un pistol. Nimeni n-ar zice c nelegi sensul unor
njurturi, n cazul n care le auzi. n timp ce vorbea, el strbtea ntreaga
cas, cercetnd-o cu de-amnuntul.
Niema pufni i intr dup el n cas.
Atunci voi ncerca s m rezum la Drace i La naiba, pentru a
nu te oca. i s nu-i nchipui c te poi eschiva de la un rspuns
limpede. Nu-i aa c domnul Vinay n-a fcut numai s se intereseze, din
cnd n cnd, de ceea ce fac, ci m-a pus sub o strict supraveghere?
Spune-mi de ce.
Supravegherea nu mai este permanent. A fost la nceput, pentru a
se descoperi ce obiceiuri ai. Acum este efectuat doar pentru a ne
asigura c nu ai niciun fel de probleme i pentru a sesiza o eventual
schimbare.
Spune-mi de ce ai irosit timpul i fora de munc a ageniei. Fu
nevoit s ridice vocea, deoarece John intrase pe coridor, i ncepuse s
verifice dormitoarele.
N-am irosit nimic. Frank a apelat la o agenie particular.
Dac mai nainte fusese iritat i mirat, acum rmase de-a dreptul
nmrmurit. Niema nchise ua, trntind-o.
Ai pltit nite detectivi particulari ca s m urmreasc? Pentru
Dumnezeu, Tucker. Dac voiai s afli ceva despre mine, de ce n-ai pus,
pur i simplu, mna pe telefon?
John se ndrept spre ea, n semiobscuritatea coridorului. Fiind
mbrcat n negru, i era greu s-l disting.
John, o corect el.
Ce zici?
Mi-ai spus Tucker. Pe mine m cheam John. Brbatul ajunsese
chiar n faa ei, att de aproape nct femeia i simea cldura trupului i
mirosul transpiraiei. Ea se ddu un pas napoi i i nl capul, pentru
a se uita n ochii lui.
nc nu m-am obinuit. Vreme de cinci ani, pentru mine ai fost
Tucker. Ai devenit Medina doar de cteva ore.
Nu Medina, ci John. Spune-mi, te rog, pe numele mic. Sttea
nemicat, privind-o int i Niema avu impresia c l preocupa excesiv
de mult felul n care ea i se adresa.
Bine, fie, John. ns nu este exclus s-mi mai scape i cte un
Tucker, mai ales atunci cnd m bai la cap cu tot felul de prostii.
Brbatul rnji, iar Niema se ntreb dac rnjetul lui se datora faptului
c reuea s o enerveze att de uor.
Ea i propti un deget n pieptul lui i avu impresia c mpunge o
plato de oel, att de musculos era.
n Frana vei folosi alt nume i m ntreb dac n-ar fi cazul s m
obinuiesc cu el, ca s nu greesc.
O s m strduiesc din rsputeri s nu te mai bat la cap.
Totui, nu vrei s-mi spui sub ce nume o s te prezini n Frana?
nc nu.
Niema trecu grbit pe lng el.
M duc s fac du. ncuie ua dup tine cnd pleci.
Intr furioas sub du, ntrebndu-se de ce i ascunde numele lui de
acoperire. S fie doar ncpnarea i obinuina de a ine totul secret?
Nu, nu acestea erau motivele, ci faptul c John nu fcea nimic la
ntmplare; observase nc din Iran acest lucru. Prin urmare, el i
dduse dinadins numele lui real, i nu pentru c fusese surprins de
apariia ei. John Medina nu vorbea niciodat n plus. Nu ar fi putut s
supravieuiasc atta vreme dac ar fi vorbit vreodat n plus. ntrebarea
era, de ce procedase astfel? Ar fi putut s pretind n continuare c l
cheam Tucker, iar ea n-ar fi avut de unde s tie dac minte sau nu.
Obosit, Niema renun s mai caute un rspuns plauzibil la aceast
ntrebare. Cine putea s tie de ce fcea Medina tot ce fcea?
Zbovi n baie timp ndelungat, pentru a-i hidrata pielea, dup care
se unse cu laptele de corp a crui discret arom se meninea ntreaga zi.
Trebuia s ajung la serviciu la ora nou, aa c nu avea de ce s se
grbeasc. Se scula ntotdeauna devreme pentru c nu-i plcea s fac
totul n grab i s ajung la serviciu deja epuizat. De obicei dormea
mai mult dect apucase s doarm n noaptea precedent, ns Medina
plecase mult dup ora ei obinuit de culcare.
Niema intr n dormitor i i alese un set de lenjerie intim
bleumarin, dar nu mbrc dect chiloii. Purta sutien doar cnd mergea
la serviciu sau cnd fcea jogging. mbrc un halat flauat, pe care-l
strnse cu cordonul, i scoase prul ud peste guler i se ndrept
descul spre buctrie, pentru a vedea dac mai era cald cafeaua
fcut de Medina.
John edea la bar, sorbind tacticos din cafea, la fel cum fcuse i mai
devreme. Descumpnit, Niema ezit o clip, apoi lu cafetiera i i
turn o ceac.
Parc era vorba s pleci.
De ce?
Niema se ntoarse cu faa la el, rezemndu-se, cu ceaca ntr-o mn,
de un dulap. Remarc faptul c i prul lui era ud.
i-am folosit cealalt baie ca s fac i eu un du, spuse el. Sper c
nu te deranjeaz.
Nu, nu m deranjeaz. Totui, nu neleg de ce n-ai plecat. Eu
trebuie s m duc la serviciu.
Ba nu trebuie. i s-a acordat un concediu, pe o perioad nelimitat.
Femeia sorbi din cafea, ascunzndu-i uimirea - i, da, enervarea.
Aflu de la tine lucruri noi.
S-a ocupat de asta Frank. Pn nu se termin misiunea, mi aparii
n ntregime.
Niema nu fu prea ncntat de spusele lui. Un fior abia simit i se
strecur pe ira spinrii i ea se refugie n spatele cetii cu cafea.
John semna cu o panter, aa mbrcat n negru. Tricoul se mula,
scondu-i n eviden umerii lai i abdomenul plat. Era nalt, suplu i
mai musculos dect prea atunci cnd purta costum. Sensul cuvintelor
lui fusese clar, ns Niema nu i putu reprima o pasager speculaie cu
conotaii sexuale. Oare era la fel de potent precum prea? Dac potena
lui ar fi fost pe msura aspectului su fizic, atunci efectul s-ar fi putut
dovedi de-a dreptul exploziv.
Niema fcu efortul de a se gndi la altceva. Pericolul era iminent.
i ce-ar trebui s fac, pn cnd vom fi gata de plecare? Apropo,
cnd plecm?
Cam ntr-o sptmn. Dureaz ceva ca s-i asigurm o acoperire
beton. ntre timp, ne vom pune la punct cu antrenamentele. Cum stai la
capitolul autoaprare i la cel al mnuirii armelor de foc?
Destul de slab.
Ai urmat vreun curs de autoaprare?
Nu, cu excepia unui curs elementar de autoaprare mpotriva
ncercrilor de viol. Era adevrat c ncepuse s se antreneze cu Dallas,
ns de atunci trecuser cinci ani.
Bine. Nu avem timp s aprofundm pregtirea, ns ntr- o
sptmn ai putea s ajungi s ii piept majoritii brbailor. Ai o
form fizic excelent, ceea ce este mare lucru.
Hodoronc-tronc! Asta nsemna c urma s se afle ntreaga sptmn
n compania lui. Niema oft resemnat i scoase din dulap o tigaie.
Nu m apuc de nimic pn nu-mi iau micul dejun. Tu ce preferi s
mnnci?
Alege, spuse Medina artnd ctre micul arsenal pe care l etalase
n faa ei. Se aflau ntr-un poligon particular de tir, pe care l utiliza
personalul CIA. n imensa construcie asemntoare unui hambar, se
aflau doar ei doi.
Cldirea fusese construit pentru a servi unor scopuri practice
neglijndu-se latura estetic. Zidul din capt era protejat cu saci de nisip
i baloturi de paie, pentru a nu permite vreunui glon s treac prin el i
s rneasc pe cineva din exterior. Din tavan atrnau corpuri de
iluminat, comandate individual, astfel nct s poat fi reglat nivelul de
lumin.
John i art primul revolver:
Acesta este un Colt 45, o arm grea, cu un recul puternic.
Urmtorul este un pistol Smith&Wesson 357. i acesta este destul de
greu, ns amndou sunt extrem de sigure. Cred c e bine s te
antrenezi cu ele, ns nu i le-a recomanda pentru utilizarea curent,
ntruct sunt prea masive. ie i s-ar potrivi ceva mai uor. John i
prezent i celelalte arme din arsenal. Cel de-aici este un SIG Sauer
P226, de calibru 9 mm. Personal, l prefer. Cellalt pistol automat este un
HK P9S i are cu vreo dou sute de grame mai puin dect Colt-ul. De
altfel, firma HK fabric nite arme excelente. Nu poi da gre, cu
niciunul dintre ele.
Niema msur din priviri armele, dup care le lu n mn, rnd pe
rnd. Primele dou erau att de grele, nct de-abia putea s le ridice
pn la linia de ochire. Pistolul HK era mai comod de mnuit, ns ea
alese SIG-ul.
Cred c voi opta pentru SIG. Nu era expert n armele de foc, dar
nici nceptoare. Dallas nu suportase ideea ca nevasta lui s nu aib idee
de mnuirea unei arme, aa c o iniiase n noiunile de baz i insistase
ca ea s se antreneze. Dar acest lucru se ntmplase cu mai bine de cinci
ani n urm, i de atunci nu mai pusese piciorul ntr-un poligon de tir.
SIG-ul n-are piedic pentru degetul mare, o atenion John.
Prghia aceea, de pe partea stng a cadrului, acioneaz percutorul.
Niciodat s nu cobor percutorul dect prin intermediul acestei prghii.
Unele SIG-uri au dubl acionare i le lipsete prghia respectiv, ns e
necesar s tii s-o foloseti.
Este incomod, rosti ea dup ce se familiariz cu prghia. Nu pot s-
o manevrez, far s-mi tot modific priza.
ncearc s foloseti degetul mare de la mna stng. Eu am
nvat s trag i cu mna stng, deoarece am avut aceeai problem.
Niema i arunc o scurt privire.
i tragi la fel de bine cu ambele mini?
Bineneles. Altfel nici n-a ncerca.
Scuz-m dac i-am rnit orgoliul masculin.
Orgoliul meu masculin n-are nicio legtur cu arma mea, iubito!
Femeia i muc buza, pentru a nu replica. Subiectul acela putea
evolua pe o traiectorie periculoas.
Niema progres rapid n mnuirea armei. Ea ncrc SIG-ul, iar John
fix, la o distan de zece metri, prima int n form de siluet uman.
Att de aproape? se mir ea, ntrebndu-se dac trebuia sau nu s
se simt jignit.
n majoritatea cazurilor te foloseti de pistol n spaii limitate, iar
situaia are loc n mai puin de cinci secunde. Tu perfecioneaz-i
precizia, nainte de a-i face griji n legtur cu distana. De altfel, pentru
o distan mai mare de treizeci de metri, e preferabil s utilizezi o puc
sau o arm automat.
Dar cum vom introduce armele la bordul avionului?
Nu lum nicio arm cu noi. Nu c n-a putea, ns ar nsemna s
atragem prea mult atenia asupra noastr. Odat ajuni n Frana, o s
fac rost de arme. Apropo, nu vom cltori mpreun.
Niema ddu din cap, i puse aprtoarele pe urechi i ridic pistolul.
Dallas o nvase cum s ocheasc i cum s trag. Studiile relevaser
faptul c oamenii puteau ochi cu foarte mare precizie, dar atunci cnd
ncercau s inteasc bine cu arma, intervenea cinematica ntregii aciuni,
care se opunea ndemnrii native. Ideea era c nu trebuia s inteti, ci
pur i simplu s ocheti.
Medina o cuprinse din spate cu braele, lipindu-i minile de ale ei i
corectndu-i poziia.
Apas delicat pe trgaci, i opti el.
Niema inspir adnc i ncepu s expire ncet, aa cum o nvase
Dallas. Cnd ajunse cu expiraia la jumtate, se opri i aps uor pe
trgaci. Arma zvcni n minile ei ca i cum ar fi avut via, iar butoiaul
se roti n sus, datorit energiei eliberate. Avnd ctile pe urechi, ea auzi
mpuctura ca pe o pocnitur seac, de parc ar fi fost zgomotul unei
scnduri care se rupe. n nri simi mirosul de fum i de praf de puc.
Fr a rosti vreun cuvnt, ochi i trase din nou.
De data aceasta Medina i prinse ncheieturile, dar ea era pregtit s
ntmpine reculul armei.
Perfect, spuse Medina i i eliber minile.
ncet, far s creasc frecvena mpucturilor, Niema goli ntreg
ncrctorul. Apoi, conform instruciunilor lui Medina, scoase
ncrctorul golit i introduse altul, plin. Intre timp, el comandase
ridicarea unei alte inte, de data aceasta la douzeci de metri distan.
Niema goli i cel de-al doilea ncrctor. John comand apropierea
intelor, pentru a le examina. Dintr- un ncrctor cu cincisprezece
cartue, la prima int reuise dou focuri n cap, unul n gt i cinci n
piept.
Doar opt, spuse ea oarecum dezamgit.
Nu suntem la concurs. Trebuie s priveti lucrurile din urmtoarea
perspectiv: cu celelalte apte gloane, probabil c ai fi speriat de moarte
pe oricine s-ar fi aflat lng int.
Niema zmbi cam acru:
Mulumesc de apreciere, zise ea.
Cu mult plcere. Uit-te acum i la a doua int.
Cea de-a doua int o fcu s se simt ceva mai bine. n ambele cazuri
ncercase s-i mpart n mod egal gloanele, ntre cap i piept.
Treburile nu merseser prea bine la prima int: erau doar trei gloane n
zona capului. n pieptul celei de-a doua inte, nimeriser opt gloane,
ceea ce nsemna c trsese bine. Ea i vorbi lui John despre tactica pe care
o folosise.
Renun la a mai ncerca s tragi n cap, o sftui el. ntr-o situaie
ncordat, pieptul constituie o int mai mare, deci mai uor de nimerit.
Nu-i nevoie s-i ucizi adversarul, ci doar s-l opreti. Acum s trecem la
o alt arm.
De ce?
Pentru c nu poi ti niciodat ce arm vei avea. La un moment dat
trebuie s te foloseti de orice arm ai.
John vorbea de parc ea ar fi urmat s fac o carier n meseria aceea,
i zise Niema cu arag, dar se conform, lu un HK i repet tot irul de
exerciii. ntmpin ns dificulti cu cele dou pistoale grele, Colt i
Smith Wesson. Acestea erau att de grele, nct Niema avu nevoie de
ntreaga ei putere i de ambele mini pentru a reui s nu-i tremure
ncheieturile. La prima ncercare cu pistolul Smith Wesson, avu impresia
c primise un pumn n gur.
Medina trecu iar n spatele ei i o apuc de ncheieturi, pentru a o
ajuta.
Dac n-o s fii lng mine, n-o s m descurc prea bine cu astea,
murmur femeia printre dinii ncletai.
Te descurci foarte bine. F ns pauze mai lungi ntre mpucturi.
Abia acum nelese Niema de ce acele pistoale mari erau supranumite
tunuri de mn. Nu reui toate loviturile, dar cele valide fcur n
panourile de carton nite guri ct toate zilele. Dup ce termin fii
nevoit s-i maseze ndelung antebraele, pentru a-i relaxa
musculatura.
Pentru astzi e suficient, zise John. Te vor durea prea ru braele,
dac mai continui.
De acord, mormi ea. Cred c nu prea am stof de Rambo.
Dar cine crezi c are? o ntreb John bnuitor.
Niema rse.
Ce facem n continuare?
Un antrenament, dac eti pregtit.
Ea l privi curioas.
Ce fel de antrenament?
Un antrenament n care te voi nva cum s ai grij de tine.
in s-i aduc la cunotin c deja am nceput s iau vitamine i c
mi hidratez pielea.
Faci pe grozava. John chicoti, i-i nconjur umerii cu braul. Vom
fi o echip nemaipomenit.
Pentru o perioad limitat, preciz ea, strduindu-se s nu dea
importan faptului c inima ncepuse s-i bat mai repede. Nu avea
intenia s revin n acel gen de activitate, nici n regim permanent i nici
ocazional. Ceea ce urma era o misiune singular.
Medina i permise s aib ultimul cuvnt, ns ea sesizase zmbetul
abia perceptibil rapid reprimat, care i spunea c el avea cu totul alte
intenii, n ceea ce o privea. Acest lucru era la fel de ngrijortor ca i
misiunea n sine.
Spre bucuria ei, John nu for nota n timpul antrenamentelor. Locul
n care o dusese el nu era o sal de gimnastic, ci un hambar abandonat,
situat la circa cincizeci de kilometri sud de Washington. i totui, acolo
se aflau aparate de for, haltere, saci de box i o saltea foarte mare din
buret, cu grosimea de aproximativ treizeci de centimetri.
Nu e suficient de groas, remarc Niema.
Ba e destul de groas. N-am de gnd s te arunc n cap.
John i scoase pantofii.
Nu pentru cap mi fac griji, ci mi-e team s nu-mi rup trtia.
Urmndu-i exemplul, Niema se descl i ea.
i promit c voi avea mare grij de trtia ta.
Medina se inu de cuvnt. Antrenamentul nu coninu nici aruncri i
nici piedici.
Regula numrul unu: nu ncerca s dobori pe nimeni, nu eti
ndeajuns de pregtit pentru asta. Tot ce poi face este s evii s te
doboare alii. n consecin, ne vom concentra asupra acestui aspect. Ai
de partea ta avantajul elementului- surpriz, deoarece eti mic...
Nu sunt ctui de puin mic.
John privi exasperat tavanul slii.
Eti mai mic dect majoritatea brbailor, se corect el.
Dar sunt vnoas.
Bine, eti vnoas, rse John. Nu-mi dau seama unde anume eti tu
vnoas, dar te cred pe cuvnt. n schimb ari ca...
De data asta, i ddu ea ochii peste cap.
tiu, tiu, art ca un nger.
Nu-i place asta, nu? Atunci s zicem c ari ca o adevrat
doamn. Ari de parc niciodat nu te-ai murdri, n-ai transpira, n-ai
njura.
Cine nu e gata, l iau cu lopata, bodogni Niema.
i nu pari, nici pe departe, chiar att de ncpnat precum eti.
Nu sunt deloc ncpnat, sunt doar pedant.
i cum i spuneam, rnji el, ari ca o savarin, cu mult fric
imaculat. Ca o savarin angelic, princiar. n consecin, orice tip care
va pune mna pe tine nu se va atepta la altceva dect la un hohot de
plns.
Ajungnd la concluzia c deja l blagoslovise destul, ea fcu dou-trei
micri pentru a se nclzi i zise:
Bine, atunci nva-m cum s-l fac eu pe el s plng.
O s m rezum la a te nva cum s evii s fii prins.
Datorit cursului de aprare antiviol pe care l urmase, Niema
cunotea deja cteva dintre elementele de baz ale autoaprrii. John o
puse la curent cu majoritatea procedeelor de parare n caz de atac. O
nv cum s scape din strnsoarea cuiva care ar fi nfcat-o din fa,
ridicndu-i braele, ct putea ea de iute, ntre braele agresorului. O
lovitur rapid, cu braul ncordat i cu podul palmei, n nasul cuiva, s-
ar putea nu s-l omoare, ns s-i produc o durere puternic. La fel i
lovitura cu ambele palme fcute cu, aplicat peste urechea
adversarului, care se solda cu spargerea timpanului. O lovitur
puternic, aplicat n ochi sau n gt, cu degetele ncordate, l- ar fi scos
pe atacator, pentru o vreme, din circulaie.
El i art locul cel mai vulnerabil de la gt, care viza traheea. Fr un
ajutor medical imediat, cel lovit astfel putea muri. Chiar dac ea nu va
izbuti s loveasc suficient de puternic, procedeul, corect efectuat, l-ar fi
nucit pe adversar.
Cei doi se antrenar pe saltea, imaginnd diverse situaii i scenarii
posibile. n mod inevitabil, antrenamentul presupunea contactul fizic.
Niema se strdui s ignore senzaiile generate de atingerea trupului
musculos al lui John, de braele lui care se ncolceau n jurul ei n
diverse prize.
Muncir din greu pn Niema ncepu s respire cu dificultate din
cauza oboselii.
S-o strig pe mama? l ntreb ea n cele din urm.
Ne putem opri, cnd simi c nu mai poi.
Bine. S-mi spui tu cnd s ne oprim.
Nu vreau s ai febr muscular. Trebuie s ne antrenm n fiecare
zi, pentru a-i consolida puterea i rezistena, i n-o vom putea face dac
te vor durea muchii.
John prea sincer ngrijorat, aa c Niema spuse:
Nu, nu cred c m vor durea muchii, ns sunt de acord s facem
o pauz.
Gseti ap n frigider. Eu o s trag puin de fiare, pn te
odihneti tu.
Niema lu o sticl cu ap rece din frigiderul hodorogit care zcea ntr-
un col al slii, i se aez pe saltea, ca s-l urmreasc pe John. Cnd
acesta i scoase tricoul, Niema i ntoarse privirea i lu o nghiitur de
ap. Un brbat dezgolit pn la bru nu era ceva neobinuit ns.
brbatul respectiv era John Medina i nu era ctui de puin un om
obinuit.
Niema se lungi pe saltea i nchise ochii, pentru a nu se mai lsa
tentat s-l priveasc. N-ar fi putut s existe nimic ntre ei, n afara
relaiilor strict profesionale. El era un superspion, ea muncea ntr-un
birou, deci aveau stiluri de via diametral opuse. Dar cu toate astea,
ntr-un moment de rtcire, ei i trecu prin minte ideea unei scurte
aventuri cu el.
Oare cum ar fi fost? n ziua aceea, se simise bine n compania lui,
chiar i atunci cnd o enervase. John o provoca permanent. Se simea
obosit, ns sngele parc i curgea altfel prin vene, dndu-i o senzaie
pe care n-o mai simise de foarte mult timp. Oare prezena lui reuise s
produc n ea acea schimbare fundamental, sau ea se datora misiunii n
care urma s plece? Oare nu cumva John se identifica cu acea aciune, i
nu mai era n stare s separe lucrurile?
Niema i simea trupul vibrnd, dup acel antrenament cu el. De
cteva ori John i atinsese antebraul, sfrcurile, i pusese minile pe
picioare i pe olduri. Corpul lui se frecase de al ei i, de cteva ori, n
timp ce erau ncletai n lupt, unul dintre picioarele ei ajunsese ntre
ale lui.
Niema se ntoarse cu faa n jos i i cuprinse capul ntre brae. Pe
John Medina scria cu litere de-o chioap Zon periculoas, i ea ar
trebui s ia n considerare acel avertisment. Deja risca mai mult dect i
putea permite.
Savarina mea angelic, ar fi momentul s ne ntoarcem la treab, i
strig el n timp ce fcea de zor traciuni n brae.
Pe dracu savarin, i-o retez ea, ridicndu-se sprinten n picioare.

9
Vila lui Ronsard, din sudul Franei

Louis Ronsard nu credea n ceea ce nu putea vedea cu ochii lui, i


nici atunci nu era convins. Din experiena lui, ncrederea era o marfa
pentru care trebuia s plteti un pre mult prea mare.
Avea ncredere n sora lui, Mariette, de care era sigur c nu i-ar fi
fcut niciodat ru n mod intenionat, ns i ea putea fi uneori la fel de
incontient, pe ct era de ncnttoare. n consecin, el nu-i dezvluia
nimic legat de afacerile lui. Prin fora mprejurrilor, el ncredina doar
ctorva angajai de-ai lui unele date cu privire la afaceri, dar le verifica
viaa personal i starea financiar, pentru a descoperi o eventual fisur
care ar fi putut reprezenta un pericol potenial pentru el.
Angajailor lui le era interzis cu desvrire consumul de droguri, de
exemplu, ns Ronsard nu-i fcea nicio iluzie c acetia respectau
interdicia doar pentru c el hotrse acest lucru. Prin urmare, i obliga
s fac teste antidrog, de la cel mai umil, pn la cel mai important.
Era contient c evolua pe muchie de cuit. Oamenii cu care ncheia
zilnic afaceri nu erau nite ceteni respectabili. Dup prerea lui, erau
fie fanatici, fie psihotici, fie cte puin din ambele variante n acelai
timp. Ca atare, trebuia s discearn care dintre ei depea limita
admisibil a dezechilibrului.
Exista doar un mod de a face afaceri cu asemenea oameni: cu extrem
de mult precauie.
Ronsard nu obinuia s fac nelegeri cu oricine. Maniacul care voia
s pun o bomb la vreo coal, ca o form de protest n sprijinul pcii n
lume, nu avea nicio ans s-i procure de la el bomba sau materialele
aferente confecionrii ei. Pn i n lumea teroritilor trebuia s existe
anumite standarde, nu? Ronsard prefera ca parteneri de afaceri
organizaii consacrate, care puteau avea ulterior nevoie de serviciile lui,
i care nu l-ar fi trdat cu prima ocazie.
n ceea ce-l privea, era deosebit de punctual n privina termenelor de
livrare. Nu cerea niciodat nimic n plus fa de comisionului stabilit
conform nelegerii. Ronsard tia c beneficiile depindeau n mod direct
de seriozitatea de care ddea dovad. Pentru a fi considerat demn de
toat ncrederea, el fcea eforturi extraordinare pentru a se asigura c nu
avea s se ntmple ceva neprevzut, indiferent de valoarea
transportului. Ca urmare, afacerile lui se dezvoltaser, iar conturile
bancare, att cele din Elveia ct i cele din Insulele Cayman, erau.
perfect sntoase.
Obinuit s fie extrem de grijuliu, orice lucru ieit din comun l fcea
s devin prudent. La fel s-a ntmplat i n cazul telefonului pe care-l
primise n acea diminea, pe linia privat, al crei numr era cunoscut
de foarte puini oameni.
Aa deci, murmur ca pentru sine Ronsard, pe cnd se lsa pe
spate n scaunul su, rsucind ntre degete o igar de foi aromat, pe
care o scosese dintr-o cutie din lemn de santal, aflat pe biroul lui.
Deci? Cara Smith, secretar i om de ncredere - omul cel mai de
ncredere, dup cum i plcea ei s se autointituleze
l privi lsnd balt computerul pe care urmrea numeroasele
investiii ale efului ei. Atunci cnd Ronsard primise informaiile pe care
le ceruse despre ea, fusese surprins s afle c Smith era numele adevrat
al femeii i c era originar chiar din localitatea denumit, absolut
aiurea, Waterloo, din statul Kansas.
Am primit o solicitare neateptat din partea unui... grup.
Dintre toate fiinele de pe pmnt, Cara era persoana care cunotea
cel mai bine aversiunea lui fa de lucrurile neateptate. n acelai timp,
l cunotea foarte bine, astfel nct remarc imediat c telefonul primit i
strnise interesul. Ceva l intrigase, cci altfel ar fi refuzat din start
afacerea.
Ea se ntoarse nspre el cu scaunul rotativ i i ncruci picioarele
lungi.
Sub numele de...?
Temple.
Ochii ei albatri devenir i mai mari.
Aoleu!!
Femeia era att de american, i zise el, dar i prelu exprimarea
lipsit de elegan:
Aoleu, ntr-adevr.
Temple, cunoscut numai sub acest unic nume, era doar o umbr, n
i-aa mohorta lume a teroritilor. Numele lui fusese rostit n legtur
cu mai multe asasinate i atentate cu bomb. Individul nu-i alegea la
ntmplare intele, doar pentru a produce panic. El putea prbui o
ntreag aeronav, dac o persoan din respectiva curs reprezenta inta
sa. Nimeni nu tia dac fcea parte din vreo organizaie ori dac lucra de
unul singur. n ce-l privea, nimeni nu putea spune c-i cunoate
inteniile. Temple era o veritabil enigm, ns Ronsard nu se ddea
ctui de puin n vnt dup enigme. El prefera s tie cu cine i cu ce
avea de-a face.
i ce vrea?
Vrea RDX-a.
Spre marea lui uurare, ea nu-i rspunse cu un alt, Aoleu! Nici
mcar nu puse ntrebarea legitim: Cum naiba o fi aflat Temple despre
RDX-a? Explozibilul fusese testat abia cu o sptmn n urm i, cu
toate c se comportase exact aa cum fusese prevzut, existena lui nu
era cunoscut dect ntr-un cerc restrns. Existau de altfel cteva
probleme legate de producerea lui, probleme aflate n curs de rezolvare,
cum ar fi tendina unora dintre loturi de a se descompune ntr-un ritm
accelerat, cu consecine neplcute asupra celui care le manevra. Era
vorba de o foarte delicat aciune de echilibrare, de semi stabilizarea
unui amestec instabil de componente, att ct s i se poat regla viteza
cu care se va descompune.
Gsete-mi, te rog, orice informaie disponibil n legtur cu
Temple, continu Ronsard. Vreau s tiu cum arat, unde s-a nscut -
absolut totul.
Ai de gnd s accepi aa ceva?
Depinde. Brbatul i aprinse trabucul, dedicndu-se n
exclusivitate acelui delicios ritual. Cnd captul trabucului deveni
incandescent, el savur subtilul parfum de vanilie. Va trebui s-i
schimbe hainele nainte de a se ntlni cu Laure; acesteia i plcea
mirosul igrilor lui de foi, ns fumul nu-i fcea bine.
Cara se ntorsese la calculatorul ei i lucra cu rapiditate. Computerele
erau ceva n care el nu avea ncredere, aa nct nici imul dintre fiierele
lui personale nu se afla n calculatorul pe care l utiliza Cara i care era
conectat la acel univers electronic botezat de ctre americani Web.
Existau, desigur, programe de ncifrare, ns acestea erau mai tot timpul
decodificate. Tot felul de adolesceni piratau chiar i cele mai sigure
fiiere ale Pentagonului; corporaiile cheltuiau miliarde de dolari pentru
securizarea propriilor calculatoare i, n ciuda acestui fapt, datele se
scurgeau precum apa dintr-un ciur. Unicul calculator sigur era, dup
prerea lui, cel care nu era conectat la nimic altceva - unul aidoma celui
aflat pe biroul lui, n care i inea fiierele proprii. Ca o precauie
suplimentar, Ronsard i schimba cu regularitate parola, alegnd la
ntmplare cte un cuvnt dintr-un exemplar cu colurile ndoite al crii
Povestea celor dou orae, de Charles Dickens, exemplar pe care l inea
n permanen pe masa lui de lucru. El chiar citea, din cnd n cnd, din
acel volum, mai ales pentru a evita eventuala suspiciune a Carei n
legtur cu prezena continu a acestuia pe biroul lui. Obinuia s
ntoarc pagina din care i alesese cuvntul- parol i s lase cartea
deschis, cu faa n jos, ca i cnd ar fi fost total lipsit de importan.
Nici sistemul lui nu era perfect. El i modifica att de des parola nct
uneori uita ce cuvnt alesese. De aceea lsa cartea deschis pe mas.
Dac se afla cuvntul n text l recunotea imediat.
De unde este Temple? se interes Cara. Nu gsesc nimic despre el.
Am nevoie de date mai amnunite.
Cred c din America, dar umbl zvonul c, n ultimii zece ani, ar fi
locuit n Europa. ncearc la Scotland Yard.
Femeia oft, i se concentr asupra tastaturii.
Din cauza unor treburi ca asta, o s fiu ntr-o bun zi arestat,
bombni ea.
Ronsard zmbi. i plcea Cara. Femeia tia exact n ce constau
afacerile lui, ns reuea s se poarte de parc ar fi lucrat la o firm
oarecare, perfect legal. Personalitatea lui n-o intimida i, n ciuda
faptului c n domeniul lui de activitate era necesar un anumit grad de
dominare, atitudinea ei nu-l deranja.
Din fericire, Cara nu se ndrgostise de el. Ronsard cunotea femeile,
cunotea efectul pe care l avea asupra lor, ns Cara i spusese deschis
c, dei l plcea, nu o interesa ctui de puin s se culce cu el. Ronsard
rsuflase uurat.
Cara avea diveri amani, cel mai recent fiind Hossam, bodyguardul
lui egiptean, care fusese de-a dreptul obsedat de blonda nalt, din
prima zi n care o vzuse. Ronsard nu putea dect s spere c Hossam n-
avea s-i piard uzul raiunii i s se lase prad temperamentului su
de arab din Orientul Mijlociu, atunci cnd zeia lui blond i va pierde
interesul fa de el.
La dracu, mri Cara, tastnd furioas.
Computerul Scotland Yard-ului se dovedea recalcitrant, i zise el.
La dracu! rcni ea dup nc un minut i i ddu o palm
monitorului. Tmpiii au mai adugat ceva la sistemul lor de securitate.
Cara ncepu s blesteme n oapt, n timp ce se cznea s ptrund n
baza de date a Scotland Yard-ului. Ronsard atepta, pufind din trabuc.
Din fericire, mormielile Crei erau doar pe jumtate inteligibile
deoarece, pe msur ce lucra, calitatea limbajului ei se deteriora ntr-o
msur alarmant.
Ronsard ridic din sprncene, atunci cnd ea se scul de pe scaun i
ncepu s se fie, plin de draci, prin birou, gesticulnd i dnd
mrunt din buze, de parc s-ar fi certat cu ea nsi.
Bine, o s ncerc i altfel, zise ea n cele din urm i i relu locul
pe scaun. Dup zece minute de munc febril, Cara se rezem de sptar,
cu o expresie de ncntare pe fa.
I-am pclit pe idioi. Hai s vedem ce gsim la Temple, prenumele
necunoscut.
Pe ecran se deschise un fiier. Cara ddu comanda de printare, iar
imprimanta se trezi la via i scuip o singur coal de hrtie.
Nu e cine tie ce, opti Ronsard, n timp ce ea se ridic s-i aduc
hrtia. ncearc i la FBI; dac este american, s-ar putea ca ei s aib mai
multe date despre el.
Ronsard ncepu s citeasc. Scotland Yard-ul nu avea prea multe date
certe despre Temple. Se presupunea c lucrase cu Baader-Meinhoff,
din Germania. Se presupunea c fusese asociat cu terorismul spaniol
din ara Bascilor. Se presupunea c avusese legturi i cu IRA. n mod
evident, Scotland Yard-ul presupunea multe n legtur cu Temple,
ns tia foarte puine.
Temple era american sau canadian, se presupunea, i avea ntre 35
i 45 de ani. Locul de reedin nu se cunotea.
Dei informaiile erau ct se poate de vagi, i ofereau, totui, un punct
de plecare, i zise Ronsard. El avea legturi n toat Europa. n cazul n
care cineva din cele trei organizaii menionate avea mai multe date
despre Temple, pentru el nu era o problem s ntre n posesia lor.
Cara mormia i njura de mama focului, n timp ce ncerca s ntre n
baza de date a FBI-ului. Cnd Ronsard auzi din gura ei un triumftor
Aha!, i ddu seama c izbutise.
Ei, la dracu, avem i o fotografie! rosti ea uimit. Nu e ea prea
reuit, cci are faa pe jumtate ascuns, ns tot e ceva.
Ronsard se ridic de la birou, travers ncperea, se aplec peste
scaunul Crei i privi ecranul monitorului.
Poi s-o mai mreti? o ntreb el studiind cu atenie imaginea
tears i neclar a unui brbat brunet care tocmai se urca ntr-o main.
Pot s-o mresc, dar nu voi obine dect ceea ce a prins aparatul de
fotografiat, adic jumtate de fa.
Are un inel la mna stng. Este cumva o verighet? Interesant, i
zise Ronsard. Nu-l intriga faptul c Temple ar putea fi cstorit;
asemenea lucruri se ntmplau i n lumea teroritilor. Ceea ce l amuza
era faptul c personajul purta un astfel de simbol convenional.
n fotografie aprea un brbat brunet, destul de nalt, innd cont de
maina lng care se afla. Faa parial ntoars oferea o imagine mai clar
a urechii lui stngi. Fotografia putea fi fcut oriunde; nu se vedeau
plcuele de nmatriculare ale mainilor din apropiere. Nu se putea
deslui nici mcar marca mainii n care urma s urce persoana. Cldirea
de crmid roie din fundal era la fel de anonim; nu exista nicio
inscripie care s-i ofere vreun indiciu asupra locaiei.
O s printez datele, n timp ce mresc imaginea, spuse Cara,
punnd din nou la lucru imprimanta.
FBI-ul avea mai multe informaii dect Scotland Yard-ul, ceea ce
ilustra n mod strlucit strnsa colaborare dintre cele dou servicii. Ar
fi trebuit ca datele deinute de ctre FBI, despre un terorist internaional,
s le aib i Interpolul, iar cele deinute de Interpol s le aib i Scotland
Yard-ul. Aceasta era raiunea de a exista a Interpolului. FBI-ul ascundea
ns informaiile, i Ronsard se ntreba de ce.
Temple, citi el. Prenume Josef sau Joseph. Locul naterii:
necunoscut. Identificat prima dat la Tucson, Arizona, n 1987. Disprut,
reaprut n 1992, la Berlin. Pr aten, ochi albatri. Semne particulare sau
cicatrice: pe omoplatul stng, o cicatrice n diagonal, lung de
aproximativ zece centimetri, presupus urm de cuit sau de alt obiect
ascuit. Un cuit n spate, se gndi Ronsard. Acest domn Temple chiar c
a avut o via interesant. Cutat pentru interogare, n cazul unui atentat
cu bomb la tribunalul din Tucson, Arizona, n 1987 i pentru
deturnarea unui camion NATO, plin cu muniie, n Italia, n 1992.
Ronsard nl din sprncene. Crezuse c are date la zi despre lumea n
care se nvrtea, ns nu auzise nimic despre vreo deturnare NATO. i
lista continua. Una peste alta, FBI-ul l cuta pe Temple pentru a fi
interogat n legtur cu cincisprezece incidente diferite.
Se bnuia c Temple lucra independent, nefiind afiliat la vreo
organizaie cunoscut. E un asasin profesionist, i zise Ronsard; nu
ucidea din plcere sau din motive personale, ci pentru cei care i
cumprau serviciile, probabil la un pre piperat. Din lista incidentelor n
care era considerat principalul suspect, Ronsard trase concluzia c
niciuna dintre intele lui nu fusese comod. Ori el tia c, cu ct mai
dificil era inta, cu att mai scump costau serviciile lui Temple.
Oare cine l pltea de data asta? Cine auzise de RDX-a i l angajase
pe Temple pentru a-l procura? De ce nu l-au abordat direct i l-au folosit
pe Temple drept intermediar? Trebuia s fie cineva care ar fi avut prea
mult de pierdut, dac identitatea i-ar fi fost deconspirat.
Nu este o verighet, i spuse Cara, printnd fotografia mrit.
Ronsard apuc foaia imediat ce aceasta iei din imprimant. Femeia
avea dreptate; inelul prea s aib un desen deosebit, care reda nite
frnghiue din aur mpletite. Nu, nu erau frnghiue, ci erpi. Pe inel se
zrea un cap de arpe.
Ronsard remarc faptul c lobul urechii stngi a domnului Temple
era perforat. Cercelul de aur, dei discret, aprea clar n imaginea mrit.
Cei care se aflau n spatele domnului Temple erau prevztori, i doreau
s rmn n umbr, ns Ronsard era la fel de precaut, la fel de prudent.
n general nu-i plcea s aib de-a face cu necunoscui.
Cred c a vrea s-l cunosc pe acest eteric domn Temple, opti el.

10
Melean, Virginia

Niema opri soneria ceasului detepttor, nainte ca acesta s-i fi


terminat ntreaga melodie, se ridic din pat i se mbrc n
echipamentul pentru alergat, dup care intr n baie pentru matinala
toalet zilnic. n cele din urm o porni agale spre buctrie. Aa cum se
atepta, l gsi pe Medina bndu-i cafeaua.
Nostim, n-am ce zice, bombni el i Niema rse.
Nu te bosumfla, replic ea. Vd c pn la urm ai izbutit s intri.
E adevrat, dar am fost nevoit s escaladez ferestruica spltoriei.
M-am simit umilit.
i n-a fcut niciun zgomot, i zise Niema care avea un somn
iepuresc, dar nu auzise absolut nimic.
Presupun c ai pclit, ntr-un fel sau altul, i senzorul de alarm
de la fereastr.
Am blocat, n totalitate, sistemul antifurt. Ia-i unul cu senzori de
micare ori cu raze infraroii, n locul stuia cu senzori de contact.
Niema se ncrunt. Sistemul de alarm o costase mai bine de o mie de
dolari, iar acum John o sftuia, cu senintate, s mai cheltuiasc alte
dou mii.
Ce-ar fi s fac la toate uile i ferestrele ceea ce am fcut la ua din
spate? Tehnologia rudimentar pare s funcioneze chiar i acolo unde
cea nalt d gre.
Se poate i-aa. Brbatul i zmbi, ridicnd ceaca de cafea n semn
de salut. Asta chiar c a fost o idee bun.
Tehnologia rudimentar era o categorisire eufemistic a operaiunii
pe care Niema o adusese la ndeplinire n cazul uii din spate. Ea
cumprase de la un magazin de fierrie dou ivre cu crlig. Pe primul l
montase n maniera obinuit, cu ochiul pe toc i cu crligul pe u, n
aa fel nct crligul s se agae de ochi ptrunznd de sus n jos. Pe cel
de-al doilea ns l montase invers, cu susul n jos, imediat sub primul,
nurubndu-i ochiul n u i crligul n toc.
Cu un singur ivr nchis, strecurnd, printre u i toc, o carte de
credit, lama unui cuit sau un alt obiect subire, oricine din afar putea
mpinge, n plan vertical, pentru a fora i a scoate crligul din ochiul
ivrului. nchiznd ns ambele ivre, unul de sus n jos, iar cellalt de
jos n sus, metoda descris nu avea sori de izbnd. Strecurnd cartea
de credit i mpingnd cu ea de jos n sus, persoana din afar ar aciona
asupra ivrului care se nchide de jos n sus, i ar mpinge i mai bine
crligul n ochi, n loc s-l scoat. Venind de sus n jos, va aciona ivrul
superior, tot n sensul nchiderii sale, rezultatul fiind acelai.
Bineneles c o persoan foarte puternic ori cineva dotat cu un
berbec ar putea scoate ua din ni, dar aceasta n-ar fi tocmai cea mai
silenioas cale de a ptrunde n cas. Niema era ncntat c soluia ei
simpl i ingenioas funcionase, obligndu-l pe John s se caere i s
ntre prin ferestruica spltoriei.
Cnd ieir din cas, n loc s o ia la dreapta, nspre parc, Medina coti
la stng.
Parcul se afl n cealalt direcie, i spuse Niema dup ce l
ajunsese din urm i i potrivise pasul dup al lui.
Am alergat acolo, ieri.
S nsemne asta c tu nu alergi niciodat de dou ori pe acelai
traseu sau pur i simplu te plictiseti repede?
M plictisesc, rosti vesel John. Mi se ntmpl frecvent asta.
Mincinosule!
John rspunse cu un zmbet, dup care alergar n tcere, de-a lungul
strzii pustii. Pe cer nu se vedea nicio stea, iar aerul era umed, de parc
ar fi stat s plou. Pe Niema o dureau puin antebraele, n urma edinei
de tragere din ziua precedent, dar n rest se simea excelent. Sngele i
circula mai repede prin vene, pe msur ce pulsul i se accelera.
Alergau deja de o jumtate de or, cnd o main ddu colul strzii,
ndreptndu-se ctre ei. Maina rula ncet, de parc oferul ar fi cutat
ceva. John o lu pe Niema pe dup mijloc i o mpinse la adpostul unui
copac. Ea i reinu un strigt de surprindere, cnd el o lipi de trunchiul
copacului i o pres cu trupul lui. n aceeai clip zri strlucirea cenuie
a armei din mna stng a brbatului. i inu rsuflarea i i lipi faa de
scoara aspr a arborelui.
Doi brbai, opti John. Probabil c sunt detectivi de la agenia
particular angajat de Frank.
Probabil? Nu eti sigur?
Nu, eu nu cunosc programul celor care te supravegheaz, dup
cum nici ei nu tiu c eu m aflu aici. Probabil c te caut, fiindc te-ai
abtut de la ruta obinuit a alergrii de diminea.
O cam deranja faptul c exista un program conform cruia era
supravegheat. De asemenea, i era ciud cnd se gndea de cte ori n
ultimii ani trecuser pe lng ea diverse maini, la ora aceea matinal,
iar ea se uitase dup ele far s bnuiasc nimic. Dovedise atta
incontien, nct acum se simea de-a dreptul stnjenit. Ar fi trebuit s
fie pe faz.
Scoara i zgria obrazul, iar snii i erau presai de trunchiul
copacului.
Mai uurel, gemu Niema. M striveti.
John se retrase doi-trei centimetri, i micarea lui avu efectul scontat.
El rmase ascuns ndrtul arborelui pn cnd maina ajunse la
intersecia urmtoare. Abia apoi o eliber pe Niema din strnsoare.
Dac tot sunt de-ai notri, bodogni ea, de ce nu i-ai lsat s ne
vad?
Medina rencepu s alerge n ritm susinut, i ea i se altur.
n primul rnd, pentru c nu sunt sigur c erau de-ai notri. n al
doilea rnd, pentru c nu vreau ca ei s m vad, i cu att mai puin s
m vad mpreun cu tine.
Ce mai bodyguarzi ntflei, bombni Niema. Te-au lsat s intri,
prin efracie, n casa mea, dou diminei la rnd.
Nu erau prezeni n momentul n care am ajuns eu. Probabil c
acum se aflau n trecere.
De ce nu i spui domnului Vinay s renune la supraveghere? Ar fi
lucrul cel mai nelept cu putin deoarece n cazul n care ai mai observa
ceva suspect, am fi siguri c nu sunt ai notri.
S-ar putea s fac asta.
Probabil c maina fcuse doar o tur, deoarece apru din nou pe
strad.
Pref-te c m urmreti, ca s vedem dac vor ncerca s te
mpute, spuse Niema i o rupse la fug, tiind c nu se afla nc n raza
farurilor. Ea i reinu un chicotit de satisfacie cnd l auzi pe John
njurnd printre dini. Abia fcuse civa pai, cnd simi n spinarea ei o
greutate i dou brae vnjoase care o nfcar i o puser la pmnt.
Aterizar pe iarba catifelat de lng trotuar, ea cu faa n jos, iar John
deasupra ei. n ntunericul de dinaintea ivirii zorilor, nu putea s-i
remarce nimeni, dac nu se micau.
John o intui la pmnt, n ciuda eforturilor ei de a se elibera.
Vrjitoare mic ce eti, rosti el rsuflnd din greu, de parc s-ar fi
strduit din rsputeri s-i rein un hohot de rs. Vrei s fiu omort?
Te in n priz, Medina.
Mai degrab pe burt, mormi el, sculndu-se n picioare i
ajutnd-o i pe ea s se ridice. Dac s-ar fi uitat cineva pe fereastr i ar fi
chemat poliia?
Pn ar fi sosit poliia, am fi disprut de aici.
Sper c te distrezi de minune, mri John.
Niema constat, oarecum surprins, c ntr-adevr se distra de
minune. Pentru prima dat dup mult vreme, simea c viaa nu mai
trecea pe lng ea, c acum avea ceva important de fcut. Dei munca ei
n domeniul dispozitivelor de ascultare nu era lipsit de importan, nu-
i oferea mari satisfacii. Acum se simea util, plin de via, ntinerit. I
se prea c n ultimii cinci ani pur i simplu hibernase. n tot acest timp
fcuse zilnic jogging, ns pn cu o zi n urm nu contientizase felul n
care reaciona organismul ei la efort, i plcea s se antreneze cu Medina.
Dei nu era pasionat de armele de foc, se bucurase c nvase despre
diversele tipuri de arme i despre felul n care trebuia s manevrezi
fiecare pistol. i descoperise propriile limite, dup care i le depise.
Simea nevoia s fac mai mult, s fie ct mai util, n aceasta consta
atracia periculoas a muncit de teren. Ea i cunoscuse farmecul,
rezistase timp de cinci ani tentaiei, ns acum surescitarea aciona
asemenea unui drog. Nu tia dac s-l urasc pe Medina sau s-i
mulumeasc pentru c o readusese cu fora n munca asta.
S fie oare ndeajuns cinci ani de peniten? Oare trebuia s treac o
sut de ani pentru a scpa de sentimentul de nelinite i de vinovie
care o ncerca n legtur cu moartea lui Dallas? Niema i pierdu pentru
o clip echilibrul atunci cnd i reaminti de cte ori alergase mpreun
cu soul ei. De fiecare dat, dup ce terminau alergarea, fceau du
mpreun, i apoi se aruncau n pat iubindu-se pe sturate.
Ar mai fi fost oare Dallas atras de femeia care devenise ea n aceti
ultimi cinci ani, de femeia care se silise s devin? Sau s-ar fi simit
plictisit de nevoia ei de siguran, de ncercarea de a duce o via lipsit
de riscuri? Din pcate, nu avea cum s mai afle rspunsul la aceste
ntrebri. Dallas iubise riscul. Dei se dovedise un brbat atent i delicat,
el tnjise n permanen dup pericole i provocri. Altfel nu s-ar fi
nrolat n trupele de comando, i nu ar fi optat pentru cariera de agent
independent. Ceea ce l atrsese pe Dallas era asemnarea dintre ei doi.
Medina simea i gndea la fel ca Dallas. La fel ca el, cuta aventura.
n mintea ei rsuna, limpede i tare, un clopoel de alarm. Una era s
accepte atragerea ei n trepidanta lume a spionajului i cu totul alta s se
lase din nou atras de un brbat din acea lume.
Va trebui s in garda sus, pentru c emoiile ar putea-o coplei, n
situaii de mare stres, iar Medina era un brbat frumos, chiar al dracului
de frumos. Dac la un moment dat el ar lsa jos garda, rezultatul ar fi
de-a dreptul devastator. John prea relaxat n prezena ei, dar nu-i
scpase niciun amnunt n legtur cu viaa lui personal. Nu tia nimic
despre el.
Niema simise deja periculoii fiori provocai de atracia fizic, n
timpul contactelor directe de la antrenamente.
Nu cumva l provocase spunndu-i c vrea ca echipa de
supraveghere s cread c el o urmrea, pentru a-l determina s-o ia n
brae i s-o trnteasc la pmnt? ntr-o clip de luciditate, Niema i
ddu seama c flirtase cu el. Hopa, i spuse ea. Pe viitor va trebui s fie
mai prevztoare. Care viitor? Doar era vorba de o singur misiune, nu?
Ei doi vor lucra mpreun numai de data asta, dup care se va ntoarce
la serviciul ei sigur, n timp ce el va disprea din nou.
Te ntorci?
Niema privi cadranul fosforescent al ceasului pe care l purta la mn.
Alergau de mai bine de o or. Din fericire, nu se deplasaser n linie
dreapt, pentru c le-ar fi luat o alt or s ajung acas. De fapt
dduser de cteva ori ocol zonei, astfel c nu se ndeprtaser la mai
mult de un kilometru de casa ei. Se crpa de ziu i ncepuse s se vad
mai bine.
i dac echipa de supraveghere continu s m caute?
Aa ar trebui, pentru c altminteri... John nu-i termin fraza, dar
Niema putea bnui ceea ce intenionase s spun: pentru c altminteri ar
fi cazul s-i caute n alt parte de lucru.
Te vor vedea, l avertiz ea.
Eu o iau pe alt drum. Dup ce vor vedea c ai ajuns cu bine, vor
ntrerupe supravegherea.
Care e programul? Mai facem trageri?
Da. i exerciii de autoaprare.
Date fiind concluziile introspeciei pe care i-o fcuse, Niema nu era
sigur c un contact fizic direct n timpul antrenamentului reprezenta o
idee bun.
Credeam c nu e nevoie dect de elementele fundamentale.
Nu trebuie s ne pierdem vremea cu fleacuri. Cine tie, poate c
ntr-o bun zi o s-i foloseasc ceea ce nvei acum. Apropo, astzi i
vor fi livrate la domiciliu nite pachete n care vei gsi noua ta
garderob, cteva bijuterii i alte lucruri de care vei avea nevoie n
misiune.
Dar de ce o s am nevoie de o nou garderob?
Asta face parte din acoperirea ta. Vei participa la recepii la
ambasad, n calitate de fiic a unor buni prieteni de-ai ambasadorului.
Voi avea toalete luxoase, se bucur Niema. De-abia atepta acea
parte a misiunii. Ca majoritatea femeilor, aprecia hainele de bun
calitate.
S probezi totul, continu el. mbrcmintea trebuie s-i vin
perfect. Ceea ce nu i se potrivete va fi schimbat sau modificat.
Dar hainele nu vor putea fi returnate, dac vor fi modificate.
Nicio problem, vei putea s le pstrezi. John privi n jur. Aici ne
desprim. O s ne ntlnim peste cinci minute. El o lu spre dreapta,
grbind pasul, de parc n-ar fi alergat deja de mai bine de o or, i scurt
drumul, trecnd printre dou case i srind peste un gard, dup care
dispru din raza ei vizual.
Niema porni i ea. O dureau coapsele din pricina efortului, ns se
for s alerge i mai repede, de parc s-ar fi luat la ntrecere cu John,
cnd trebuia doar s alerge uor spre cas, pentru a fi vzut i astfel
detectivii s tie c totul era n regul. i ddea seama c n-avea rost,
dar continu s alerge n ritm susinut. Se strduia s inspire adnc, n
timp ce tropia pe trotuar. Oricine ar fi vzut-o, i-ar fi nchipuit c fuge
de cineva, dei n spatele ei nu se afla nimeni.
n captul strzii Niema observ maina de supraveghere. Nu o
vzuse bine n ntuneric, ns farurile preau s fie aceleai, iar n
habitaclu se aflau tot doi brbai. Maina era parcat lng bordur.
Niema trecu pe lng ea ca o sgeat far s se uite la cei doi brbai.
Cnd ajunse la o distan de aproximativ douzeci de metri de main,
auzi motorul pornind. Se afla la dou strzi deprtare de casa ei. ncerc
s nu dea importan mesajelor dureroase pe care le primea de la
muchii coapselor, i se strdui s-i menin ritmul alergrii. Ajuns n
dreptul casei, o lu de-a dreptul peste peluza din fa, ndreptndu-se
spre ua de intrare. Cu coada ochiului, zri maina trecnd cu vitez
redus. Descuie ua i, gfind, aproape c se prbui n hol,
ntrebndu-se dac meritase s fac un asemenea efort. Inima i btea
tare, iar urechile i vjiau.
Dar oare, urechile ei vjiau? Se strdui s respire regulat, i ridic
fruntea i ascult cu atenie. Din baie se auzea cum curge duul.
Boscorodind n sinea ei, Niema merse s fac i ea un du.
Niema sttea fa n fa cu Medina, pe salteaua din buret.
Astzi i voi arta cteva lovituri. Efectuate corect - i e nevoie de
mult antrenament pentru asta -, loviturile n aceste puncte sunt mortale.
Niema se uit cu suspiciune la instructorul ei.
De ce trebuie s tiu aa ceva? O s fiu pus nsituaiade a face fa
ntr-o lupt corp la corp?
Dac a fi crezut una ca asta, nu te-a fi luat cu mine. i le art
pentru orice eventualitate, i pentru c am timp la dispoziie. Brbatul i
fcu semn s se apropie de el. Haide!
Doar pentru c te plictiseti, vrei s faci din mine un asasin bine
antrenat?
Nu vei fi un asasin, zmbi John. Cel mult vei putea s imobilizezi
pe cineva, pentru a putea s-o iei apoi la fug. i- am spus c e nevoie de
ani ntregi de antrenamente pentru a le efectua corect. Doar accidental ai
putea ucide pe cineva atingnd, din ntmplare, un punct vulnerabil.
John i fcu din nou semn s se apropie.
Niema se apropie cu pruden, rmnnd la o distan la care el nu o
putea atinge.
Linitete-te! n edina asta nu vom executa lovituri. O s-i art
cteva puncte vulnerabile, i micrile corespunztoare pentru a ataca.
Medina fcu un pas n fa, o apuc de mn i o trase n mijlocul
saltelei, nainte ca ea s se poat eschiva. Ce i art eu acum face parte
din Tai Chi. Sunt noiuni de baz. Dim-Mak denumete lovirea unui
punct mortal i presupune cunotine asemntoare acupuncturii. S n-o
foloseti dect atunci cnd n-ai alt soluie, pentru c, dup cum i
spuneam, s-ar putea ca din ntmplare s-o execui corect. El i ridic
Niemei mna i i apuc degetele, ducndu- i-le spre tmpla lui. Aici.
Chiar n acest punct. Pipie-l.
l pipi.
Chiar i o lovitur slab, dac nimerete acest punct, poate provoca
grea, pierderi de memorie i uneori chiar moartea. John i art,
folosindu-se de degetele ei, modul n care trebuia efectuat lovitura. Era
important poziionarea degetelor i obinerea unghiului corect de
lovire. El o puse s repete micarea de cteva ori mpotriva lui. La una
din repetri ea l atinse foarte uor. John se ndeprt i se aplec n fa
tuind.
Vai, Doamne, te rog s m ieri! Niema se repezi la el i l cuprinse
cu braele, ncercnd s-l susin. S chem ambulana?
John scutur din cap, n sens de negare, se aps sub nas i se frec
dinspre coada ochiului ctre ureche. Ochii i lcrimau uor.
Mi-a trecut, spuse el ndreptndu-i spinarea.
Eti sigur? Poate c ar fi bine s te aezi.
M simt bine. Se ntmpl mai mereu lucruri de felul sta, n
timpul antrenamentelor.
S facem altceva, i suger ea stingherit.
Bine, hai s ne ocupm, n continuare, de tmpl.
Eu m refeream la judo, de exemplu.
Da? Vrei s te apuci de arte mariale? Ochii lui albatri o priveau
intens. El i lu mna i i-o duse la tmpla lui. Uite! Aici! O lovitur
puternic, exact n locul sta. Este un punct de KO. Dac se fisureaz o
ven, adversarul moare n circa douzeci i patru de ore, din cauza
hemoragiei. Uite! John i duse mna sub sfrcul lui i i art locul exact
i poziionarea minilor. Cu asta, poi provoca instantaneu moartea.
Nu ncerc, rosti ea pe un ton categoric. Nu voi mai exersa pe tine.
Bine. El i aps palma n mijlocul pieptului su. Cu o lovitur n
acest loc, poi provoca adversarului spasme i o paralizie a prii
inferioare a corpului. Aici - el i trase mna mai jos, imediat sub stern -, o
lovitur poate provoca agresorului un stop cardiac.
John nu se mai oprea! nspimnttoarea lecie continu. El o puse s
repete micrile pn reui s-i poziioneze corect minile, ns Niema
avu grij s nu mai foloseasc trupul lui drept sac de antrenament.
ntr-un trziu, John propuse o pauz. Tocmai i artase cteva lovituri
care provocau instantaneu diaree, i femeia i zise c ar trebui s le
ncerce pe o int vie. John se ddu napoi, scuturnd din cap i rnjind.
Nici s nu-i treac prin cap! Ai fi n stare! Eti ndeajuns de
furioas pe mine, ca s faci asta.
S tii c sunt!
mi vei mulumi, dac vei fi vreodat la nghesuial i vei dori s
dobori pe cineva.
Dac se va ntmpl vreodat aa ceva, o s ncerc s dau de tine ca
s-i povestesc pentru a te putea fuduli. Dar cred c voi prefera loviturile
provocatoare de diaree, n locul celor cauzatoare de moarte.
John se duse s ia una dintre sticlele cu ap pe care le aduseser cu ei.
i desfcu dopul i o duse la gur. Muchii gtului su vnjos jucau sub
piele, n timp ce el nghiea cu poft. Fr s vrea, Niema l contempl.
Era contient de faptul c trebuia s fie precaut i s pstreze distana,
ns nu putu s nu admire acel mascul atrgtor. Pantalonii de trening
subiri i se mulau pe fese i pe coapse, iar tricoul negru nu izbutea s
ascund contururile proeminente ale muchilor pieptului i braelor.
Pe Niema o strbtu un fior. i drese glasul i i desprinse cu greu
privirea. Apoi se ntoarse cu spatele la John i schi cteva micri de
nclzire. Picioarele ei aveau nevoie de nclzire, dup alergarea din acea
diminea. De altfel ar fi fcut orice ca s-i ocupe mintea cu altceva i s
nu se mai gndeasc la trupul lui John Medina.
Trebuie s fiu atent, i spuse ea, chiar foarte atent!
Eti gata de trageri? o ntreb John.
Niema gemu, ndreptndu-se de spate. Oare n ce Dumnezeu se
bgase?
n seara aceleiai zile, dup un popas la magazinul de fierrie, unde
Niema cumprase ntregul stoc de ivre cu crlig, pierdu dou ore ca s
i le instaleze. Doar ferestruica de la cea de-a doua baie rmase fr,
deoarece gemuleul era mic i foarte sus plasat. Niema era curioas s
vad dac Medina va reui s ntre pe acolo. Apoi se apuc s probeze
hainele primite.
Totul era de cea mai bun calitate. Seturile de lenjerie intim erau din
mtase natural, ca i ciorapii. Fiecare pereche de pantofi trebuia s fi
costat peste dou sute de dolari - i avea la dispoziie peste o duzin de
perechi. Primise rochii pentru cocteil, rochii lungi, de sear, cteva
taiorae elegante, cu fustele mai scurte dect obinuia ea s poarte,
orturi, tricouri lejere, bluze brodate, blugi, pulovere de camir, fuste.
Nu lipseau nici bijuteriile: nite cercei cu perle, asortai cu un colier, un
lnior de care atrna o reea de diamante mici, brri i lnioare de
aur, precum i un splendid pandantiv din opal negru, cu cercei asortai.
Niema aez cu grij setul de opal napoi n cutia lui i privi ncntat un
inel cu diamant, n clipa aceea sun telefonul. Ea ntinse o mn dup
receptor, innd n cealalt cutia cu pandantivul.
Alo.
Te-ai uitat la haine?
La ele m uit acum.
Ciudat. Dei nu mai vorbise niciodat la telefon cu Medina, i
recunoscuse imediat vocea.
i se potrivesc?
n bun parte.
De restul m voi ocupa eu mine. Ai gsit pandantivul de opal?
Tocmai l-am pus n cutia lui. Este cea mai frumoas bijuterie pe
care am vzut-o vreodat, rosti ea emoionat.
n spatele pietrei, ascuns n montur, se afl un emitor. Ai grij
s nu-l loveti. Ne vedem mine diminea.
John nchise telefonul. Dup ce auzi declicul, aez i ea, ncetior,
receptorul n furc. Ultimele lui cuvinte puteau fi luate drept un
avertisment, dat fiind obiceiul lui de a intra prin efracie, n casa ei.
Niema zmbi, cu gndul la geamlcul de la cea de-a doua baie.
Ooo, da, domnule Medina. Dar cu siguran c ne vom vedea.

11

Bingo! rosti ncet John, punnd receptorul n furc. Ronsard


mucase din momeal. Conform instruciunilor sale, mesajul fusese
trimis ctre un computer din Bruxelles; de unde cineva l redirecionase
ctre un computer din Toronto, pe care el l accesase folosindu-se de o
cartel telefonic. Cartelele telefonice erau nedetectabile, astfel nct
Ronsard nu avea cum s-i dea seama. Probabil c nici nu se atepta s-i
apar pe ecran numrul de telefon al lui Temple sau ca respectiva linie
telefonic s fie detectabil.
Acum trebuia s aib grij de sincronizarea evenimentelor. Mai nti,
trebuia s-o aduc pe Niema n raza de percepie a lui Ronsard i s vad
dac aceasta va fi invitat la vil. n cazul n care n-ar fi fost invitat,
John urma s ajusteze planul. Dac Niema va primi invitaia, el nu va
sosi la vila lui Ronsard dect dup ce ea ajungea acolo.
Niema. Se simiser att de bine mpreun n ultimele zile, nct era
deja nnebunit dup ea. Tnjea s-o tachineze, s-o ating n timpul
leciilor de autoaprare. Probabil c i pierduse minile, dac se
supunea unei asemenea torturi, ns ea l ncnta din toate punctele de
vedere, i el se simea de-a dreptul subjugat. Niema nva repede, era o
profesionist, care reuea s fac fa oricrei solicitri. Se amuzase n
sinea lui, n acea diminea, cnd fcuse du n baia pentru musafiri din
casa ei, tiind c ea alergase pentru a ajunge acas naintea lui, i asta
dup o curs care durase mai bine de o or.
La rndul ei Niema descoperise c are pentru el nite sentimente care
nainte nu existaser. n Iran ea nu-i dduse seama ct de mult l invidia
el pe Dallas. John remarcase efortul pe care-l fcuse ea ca s nu-l
priveasc dup ce i scosese tricoul. Era nc prea devreme pentru a face
pasul urmtor, aa c se strduise din rsputeri ca ea s nu-i dea seama
ct de excitat era cnd o atingea. Trebuia ca ea s contientizeze faptul c
se simte atras de el.
Altfel ar fi stat lucrurile dac nu s-ar fi cunoscut dinainte. El n-ar fi
avut nicio reinere de a evolua n ritmul care i convenea cel mai bine, n
relaia cu o femeie. ns ei aveau nite amintiri comune; felul n care
murise Dallas i lega, dar n acelai timp i separa. Niciun alt brbat nu
fusese n stare s treac de acest zid, deoarece nu avusese cum s
neleag situaia. El era cel care fusese mpreun cu ea, n coliba aceea
sordid i rece, cel care i vzuse faa alb i mpietrit, n timp ce asculta
ultimele cuvinte ale soului ei; doar el sesizase sfietorul urlet mut din
ochii ei. El era cel care o inuse n brae, atunci cnd izbutise, n cele din
urm, s plng.
Iat de ce doar el putea drma bariera dezinteresului manifestat de
Niema fa de reprezentanii sexului opus. El putea face acest lucru
pentru c o nelegea, pentru c tia c n spatele aparenelor btea inima
unei femei dornice de aventur. El i putea oferi emoiile dup care
tnjea. Niema se trezise la via, doar n cteva zile! Pur i simplu
nflorise. Avusese nevoie de toat puterea voinei sale pentru a nu o lua
n brae i a-i spune tot ce simea pentru ea.
Pentru o asemenea mrturisire era nevoie de un moment anume, iar
acesta nc nu sosise. Ea nu se putea drui altcuiva, nc l mai iubea pe
Dallas. Dar n curnd lucrurile se vor schimba, va avea el grij de asta.
Nelinitit, John se ridic n picioare i ncepu s patruleze prin
ncpere, evitnd, n mod reflex, fereastra. Nu-i amintea s-i mai fi
dorit vreodat att de mult o reacie favorabil din partea unei femei,
nici mcar din partea Veneiei.
Brusc se opri i privi n gol, la fotografia nrmat, de pe perete. Dup
cele ntmplate cu Veneia, poate c nici n-ar merita-o pe Niema. i
poate c Niema nici n-ar vrea s aib de-a face cu el, dac ar ti despre
Veneia. Pe dracu, poate; era aproape sigur! Ar fi corect s-i
povesteasc despre decedata lui soie.
John surse. Un surs trist. Dac ar fi fost ntotdeauna corect, probabil
c n-ar fi fcut multe din lucrurile pe care le fcuse n viaa lui. Acum o
dorea pe Niema i era hotrt s-o cucereasc.
Ai putea s urmreti traseul mesajului? o ntreb Ronsard pe
Cara, care privea int la monitor, n timp ce tasta pe claviatur
comenzile.
Ea scutur din cap, concentrat fiind asupra ecranului.
Numai pn la primul releu; apoi dispare n eter. Temple are un
sistem de ncriptare i de comutare al dracului de bun.
Ronsard se fia prin birou. Era devreme, foarte devreme, ns el n-
avea nevoie de prea mult somn, iar Cara i reglase programul dup al
lui.
Parc spuneai c tot ce apare pe computer las o urm.
Aa este, dar urma aceasta poate duce ntr-o fundtur. Poate c i-
a programat primul releu cu un cod de autodistrugere, dup
transmiterea mesajului. Primul lui releu s-ar putea s nici nu fie un
releu, ci doar o destinaie. Nici tu nu crezi c Temple poate fi chiar aa
de uor de gsit.
Nu, nu cred, opti Ronsard. Apropo, unde ai gsit primul releu?
La Bruxelles.
nseamn c Temple ar putea fi n Europa.
Nu neaprat. Poate fi n orice loc din lume, unde exist o linie
telefonic.
Ronsard rmase o clip pe gnduri.
Ai putea afla mai multe, dac ai avea n fa computerul respectiv?
Sigur c da. Dac nu e distrus hard-drive-ul.
Presupunnd c acesta este mijlocul lui obinuit de legtur, nu
cred c i-ar distruge linia de comunicaie. Ar proteja-o prin ncriptare,
ns n-ar distruge-o. Dac poi s descoperi locul n care se afl
computerul, voi trimite pe cineva s i-l aduc.
Femeia se ntoarse ctre monitor i ncepu s tasteze rapid.
Mulumit c n curnd computerul respectiv se va afla n posesia lui,
sau mai degrab n posesia Crei, Ronsard se ntoarse la masa lui de
lucru. Laure avusese o noapte grea, iar el era obosit. Dei exista personal
de specialitate care o ngrijea n permanen, atunci cnd nu se simea
bine ea l voia alturi pe tticul ei. Indiferent unde ar fi fost i ce ar fi
fcut dac Laure avea nevoie de el, lsa totul balt i mergea la ea.
Ronsard nc nu parcursese corespondena din ziua precedent, dei
Cara i-o deschisese i i-o lsase pe birou, ncepu s rsfoiasc chitanele
i invitaiile. Ca de obicei, numrul invitaiilor l depea pe acela al
chitanelor. Primea multe invitaii. n lumea afacerilor, relaiile
reprezentau totul, chiar dac nu erau tocmai legale. Foarte multe
doamne i doreau s-l aib ca invitat la reuniunile lor mondene. Era
frumos, necstorit, enigmatic i provocator. Ronsard era contient la
modul cinic de propriile sale caliti, ca i de foloasele pe care acestea i le
puteau aduce.
A! exclam el, scond din teancul de scrisori o invitaie tiprit pe
o hrtie fin, de culoarea untului. Primul-ministru l invita, cu toat
cordialitatea, la. Nu se mai osteni s citeasc despre ce manifestare
monden era vorba, ci se uit la dat. Asemenea ntruniri mondene erau
nepreuite. ncetase s se mai mire de marele numr de personaje
economice, politice, sociale i de afaceri, din ntreaga lume, care aveau
nevoie de serviciile lui. Acestora le era mai la ndemn s l abordeze la
un bal de caritate ori la un dineu politic, pentru c, la urma urmei,
aceasta era lumea lor, iar ei se simeau n siguran acolo. Cndva, fusese
i lumea lui i el nc se mai simea bine n ea dei tia c niciunde nu se
mai afla n deplin siguran.
Am gsit, spuse Cara i i ddu adresa.
Bruxelles.
Brbatul n vrst nu se deosebea cu nimic de un btrn obinuit.
Avea o nlime, o greutate i un ten dintre cele mai comune. Mergea
alene i prea preocupat de ziarul pe care l inea n mn, pn cnd
ajunse n faa unui anumit bloc de locuine. Urc cele dou trepte, intr,
ignor liftul cu aspect cam ubred i o lu n sus pe scri, evitnd astfel
s ntlneasc pe cineva.
La ultimul etaj al cldirii, adic la al treilea, descuie una dintre ui. n
ncperea n care intr nu se afla nimic, cu excepia unui calculator aflat
n funciune, calculator conectat, printr-un cablu, la priza de alimentare
cu energie electric i prin al doilea cablu, la o linie telefonic. Nu exista
nicio imprimant.
Lumina fusese programat s se aprind i s se sting, la intervale
neregulate. Fereastra avea obloane. Uneori, el venea dimineaa i
deschidea obloanele, dup care mai revenea de- abia dup-amiaz
trziu, ca s le nchid, pentru a da impresia c apartamentul era locuit.
Conform instruciunilor primite n acea diminea, se ndrept ctre
computer i aps cteva clape ale tastaturii, pentru a intra ntr-un
program denumit Norton Utilities. Programul avea o opiune cu titlul:
government wipe. Brbatul aps din nou cteva taste, atept puin
i mai aps una, uitndu-se la ecran, pentru a verifica executarea
comenzii date.
Dup ce termin, i scoase batista i terse bine tastatura
computerului. La plecare proced n acelai fel i cu clana. N- avea s se
mai ntoarc niciodat n acea ncpere auster, care gzduia doar
locatarul electronic.
Nimeni nu-l vzuse, nici la venire, nici la plecare.
Mai trziu, n dup-amiaza aceleiai zile, n captul strzii pe care era
amplasat cldirea cu pricina, se opri o dubi alb. Din ea coborr doi
brbai, care o pornir agale pe strada ngust; erau mbrcai ca nite
lucrtori oarecare, cu salopete ptate cu vopsea, dei n dubia lor nu se
afla nici urm de aa ceva.
Cei doi intrar n bloc i urcar pe scar, pn la etajul al treilea.
Odat ajuni pe coridorul strmt i sordid, scoaser de sub salopete
pistoalele automate i se apropiar tiptil de ua unui apartament. Unul
dintre ei se poziion de-o parte a uii, cu arma pregtit. El ddu din
cap ctre colegul su, care ntinse cu pruden mna i ncerc s mite
clana. Pe chipul lor se putea citi surprinderea, atunci cnd ua se
deschise far s se ntmple nimic.
Cei doi brbai se uitar rapid n camer. ncperea era pustie. Cu
toate acestea, ei i pstrar armele la ndemn, n timp ce verificar
rapid toate ungherele. Nimic. Nu numai c nu era nimeni n camer, dar
nu exista niciun semn c ar fi locuit cineva acolo. i totui, computerul
trona pe o lad din lemn, torcnd abia auzit. Ecranul monitorului era
albastru.
Cei doi brbai procedar ca nite profesioniti: se aezar n
genunchi, verificar cu meticulozitate calculatorul i cablurile, att pe cel
electric ct i pe cel telefonic, pn la prize, cutnd ceva care i-ar fi
putut interesa. Constatnd c totul era n regul, unul dintre ei ndrzni
i ntinse mna, nchiznd computerul. Ecranul se stinse i zumzitul
acela discret dispru.
Cei doi brbai scoaser cu rapiditate cablurile din prize i nsfcar
calculatorul, pe care l duser la dubia lor.
Cara nota, cnd Ronsard o anun c sosise computerul. Femeia iei
din piscin, i se aplec, pentru a-i stoarce prul. tia c Hossam o
privea sorbind-o din ochi. Ea se prefcu c nu-l observ, i nfur un
prosop n jurul mijlocului i cu un altul i fcu un fel de turban.
Bietul Hossam. Gelozia ncepea s o exaspereze. De altfel se cam
sturase de el. Se plictisea rapid de amanii pe care i avea, pentru c de
ndat ce o vedeau n patul lor, afiau un comportament posesiv. Oare
de ce nu puteau s se mulumeasc doar cu pasionatele partide de sex pe
care ea le oferea? Femeii nu-i plcea s-i rneasc, fiindc inea la toi,
dar nu n felul n care i-ar fi dorit. Pe de alt parte, n-avea de gnd s-i
petreac toat viaa mpreun cu un brbat pe care nu l dorea, numai
pentru c i era mil de el.
Ruperea relaiei cu Hossam se putea dovedi complicat, nc de la
bun nceput, fusese pe deplin contient de toate deosebirile culturale
care i separau; ns iniial acestea dduser legturii o vibraie
emoional suplimentar, dar cu timpul Cara ajunsese s se simt de-a
dreptul sufocat de prezena lui.
De fapt tot ce-i dorea ea era un mascul care s fie oricnd la
dispoziia ei, voia pe cineva care s accepte c efa era ea, cel puin n
ceea ce privea viaa ei. ntr-un cuvnt, avea nevoie de independen.
Adevrul era c niciun mascul, cu excepia lui Ronsard, nu i strnise
un interes la fel de mare precum treziser calculatoarele - Cara era
suficient de neleapt ca s-i dea seama c Ronsard nu era genul de
brbat statornic. l plcea, ns nu era ceea ce i trebuia ei. Dar, poate c
ceea ce i trebuia nici nu exista. Poate c va sfri prin a deveni una
dintre acele excentrice doamne n vrst care cltoresc pe tot globul.
Aproape c o ncnta aceast perspectiv.
Hossam se apropie i i puse o mn pe braul ei.
Vrei s vii disear n camer la mine?
n seara asta, nu, rspunse femeia, ndeprtndu-se ct de firesc
putea. Domnul Ronsard a adus un computer pe care vrea s-l
investighez, aa c voi avea de lucru toat noaptea.
Atunci, poate mine.
tii c nu pot promite aa ceva, atta vreme ct habar n- am ce
program voi avea.
Mrit-te cu mine, i nu vei mai fi nevoit s munceti.
Dar mie mi place s muncesc, replic ea. Noapte bun. Cara l
prsi n mare grab, mai nainte ca el s apuce s-o opreasc. Insistena
lui ncepuse s-o oboseasc. Situaia devenea de-a dreptul delicat. i
zise c ar trebui s-i cear lui Ronsard s-l transfere pe Hossam n alt
parte, cu o alt nsrcinare, dar nu-i venea s fac una ca asta; n
definitiv, Hossam nu fcuse altceva dect s fie el nsui. Nu merita s
fie pedepsit pentru asta.
Cara merse direct n camera ei ca s se mbrace i s-i aranjeze prul.
Dac ar fi fost n State, s-ar fi dus direct n birou, n costum de baie, ns
Ronsard era extrem de european n privina etichetei. De fapt i plcea
acest lucru. Era amuzant s respeci anumite standarde.
Ronsard o atepta. Prul lung i negru strns la spate ntr-o coad
conferea figurii sale un aer uor exotic. Purta nite pantaloni negri i o
cma alb, mbrcmintea lui cea mai puin conformist.
Cadoul meu pentru tine, rosti el, indicnd printr-o micare a
capului aparatul care se afla pe masa ei de lucru.
Femeia puse calculatorul n priz, se aez n faa lui, l porni i
acces fisierul, dar nu apru nimic. Cara repet ncercarea, dar ecranul
rmase albastru.
Hopa!
S-a ntmplat ceva? o ntreb Ronsard, apropiindu-se.
A fost ters totul.
ters?
Da. Poate c n-a fost folosit dect comanda C-prompt. n acest
caz, ar mai putea exista ceva date pe hard-drive.
i dac nu a fost folosit comanda asta?
Dac a fost folosit comanda government wipe, atunci n-a mai
rmas chiar nimic.
Comanda government wipe ...
Chiar aa. Dac vrei ca guvernul s nu gseasc ceva, te foloseti
de comanda government wipe. Poate fi gsit n Norton Utilities.
Ronsard ridic o mn.
Nu mai intra n amnunte. Ct timp i ia s afli ce tip de comand
a fost utilizat?
Nu prea mult.
Brbatul atept rbdtor ct timp ea intr n hard-drive i ncepu s
caute date.
Nu mai exista nimic. Totul era la fel ca n ziua n care computerul
ieise de pe linia de asamblare.
Absolut nimic, spuse ea iritat.
Ronsard i puse o mn pe umr, n semn de consolare.
De fapt, m i ateptam la aa ceva.
Atunci, la ce bun tot efortul de a aduce ncoace calculatorul?
Pentru c voiam s-l cunosc pe domnul Temple. Dac ar fi fost
neglijent i ar fi lsat ceva date pe computer, poate c na fi intrat n
combinaie cu el. Dar din cte observ... Ronsard ezit, zmbi i continu:
Cel puin am aflat c el este aproape la fel de prevztor ca i mine.
Aproape?
Nu eu m deplasez la domiciliul su, rosti din vrful buzelor
Ronsard. Vine el la mine.
--Te cheam Niema Jamieson, spuse Medina, ntinzndu-i
paaportul, permisul de conducere i crdul de asigurri sociale.
Ea privi actele, cu interes i n acelai timp cu nencredere.
Niema? l ntreb ea.
Ai un nume att de neobinuit, nct ai putea gafa, n cazul n care
ai fi nevoit s rspunzi la oricare altul. Cel mai bine este s nu te
ndeprtezi prea mult de numele real.
Aa stau deci lucrurile, domnule Darrell Tucker? murmur Niema.
Brbatul schi un surs, drept rspuns la mpunstura ei.
Eu m-am folosit de attea, nct am epuizat tot stocul de nume
asemntoare.
Niema deschise paaportul. Se afla acolo fotografia ei, precum i
cteva pagini pline cu tot felul de tampile. Potrivit paaportului primit,
numai n cursul anului trecut, cltorise de dou ori n Marea Britanie, o
dat n Italia, o dat n Elveia i o dat n Australia. Niema Jamieson
era, n mod nendoielnic, o persoan foarte umblat prin lume.
Permisul de conducere prea la fel de autentic. Posesoarea lui
domicilia n New Hampshire i se numea Niema Price Jamieson.
Al doilea nume al meu este Price? ntreb ea, parc nevenindu-i s
cread.
Este numele tu de fat. Prinii ti sunt vechi prieteni cu familia
soiei ambasadorului.
Vd c sunt cstorit.
Vduv. John o privi int, ca i cum s-ar fi ateptat ca ea s ridice
obiecii n legtur cu o legend de acoperire care avea attea asemnri
cu propria ei via. Soul tu, Craig, a murit acum doi ani, ntr-un
accident nautic. Nevasta ambasadorului - apropo, o cheam Eleanor - a
insistat s vii la ei, la Paris, n vacan.
Niema tcea. Cu attea detalii asemntoare celor din propria ei
via, povestea era mult mai uor de inut minte.
Dac Ronsard m invit acas la el i mi cerceteaz trecutul, peste
ce va da?
Va descoperi c eti exact cine pretinzi a fi. Va gsi articole
mondene n care se afl menionat numele tu, chiar i un articol despre
moartea lui Craig Jamieson, n care se vorbete despre Niema, vduva
lui ndurerat. S n-ai nicio grij, acoperirea ta va rezista oricror
exigene.
Dar n privina ambasadorului i a soiei lui? Cei doi tiu c nu
sunt o veche prieten de familie.
Bineneles c tiu, ns ei sunt obinuii cu acoperirile. tii i tu ct
de muli membri ai Ageniei se afl n ambasadele noastre. E o treab de
rutin.
n cazul sta, de ce nu m-ar suspecta Ronsard i pe mine?
Deoarece tu nu faci parte din personalul ambasadei. Crede-m, ei
au cunotin, sau mcar au o idee despre cine dintre cei aflai acolo este
spion i cine nu.
Niema respir adnc.
Cnd plec?
Medina scoase din buzunarul interior al hainei un bilet de avion.
Mine, cu Concord-ul.
Nemaipomenit. Ochii femeii scnteiar. Dintotdeauna i dorise s
zboare cu un avion supersonic. Tu cnd vei ajunge acolo?
Nu ne vom mai vedea dect n vila lui Ronsard. Dac acesta nu te
va invita. John tcu i ridic din umeri.
ntr-un asemenea caz, nseamn c nu ne vom mai vedea
niciodat. Niema se strdui s pstreze un ton constatativ, dar n sinea ei
simea altfel. n doar cteva zile, John reuise s devin elementul central
al strii de surescitare care o stpnea. ns ea tiuse de la bun nceput
cum stteau lucrurile, tiuse c, la un moment dat, el avea s dispar, la
fel de brusc precum apruse.
N-am spus asta.
Nu, n-ai spus-o, ns noi doi am mai lucrat i alt dat mpreun,
i aminteti? Odat ce aciunea este ncheiat, obinuieti s dispari fr
urm. Acum, cnd tiu cine eti, tiu i de ce se ntmpl astfel.
Niema... Brbatul i nfipse minile n buzunare, prnd tulburat.
Medina reuea ntotdeauna s se controleze, aa nct expresia lui o ls
descumpnit. De data asta m voi ntoarce. Asta-i tot ce pot s-i spun
acum.
Niema se simi intrigat i ngrijorat. Oare el voia s spun c avea
de gnd s-o foloseasc i n alt misiune? O parte din ea voia s strige.
Nu, pentru Dumnezeu!, dar n adncul sufletului ei simea dorina
fierbinte de a continua, ns raiunea nvinse.
nelegerea noastr a fost doar pentru aceast misiune, Medina;
nu-i face iluzii c m vei mai putea tr n alt aciune. Eu nu primesc la
salariu niciun spor pentru condiii periculoase de munc.
Bineneles c primeti.
Luat prin surprindere, ea l privi nedumerit.
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c vei primi, pentru misiunea asta, o recompens
gras.
Ooo, ncnttor, n-am ce zice! Asta nseamn c oricine de pe
statul de salarii.
Deloc! Nu uita c avem de-a face cu o operaiune inexistent. Nu
se nregistreaz nimic, nicieri. Totul vine dintr-un fond secret. i
ncearc s nu-mi mai spui Medina, ci John. John este un nume destul de
comun, n schimb, la auzul numelui Medina, multe persoane din acest
ora ar ciuli urechile.
Cam fr tragere de inim, ea rosti:
John. Ar fi preferat s se gndeasc la el i s i se adreseze prin
apelativul Medina; asta l-ar fi meninut la o oarecare distan, cel puin
n mintea ei. i aa i era destul de greu s se mpotriveasc forei de
atracie care o mpingea n mod irezistibil ctre el. Revenind la cele
spuse de mine mai devreme, continu ea, aceasta este o aciune unicat i
aa trebuie s rmn.
John se ndrept spre fereastra buctriei i atinse ivrele montate
acolo de Niema. n ultimele dou diminei, se strecurase nuntru printr-
o ferestruic de baie att de mic, nct fusese obligat la adevrate
performane de contorsionist, pentru a putea intra. Niema era att de
ncntat de ivrele ei, nct nu avu inima s-i strice bucuria, spunndu-i
c gsise deja o modalitate de a le deschide pe dinafar. Un ho oarecare
n-ar fi reuit s fac acest lucru, iar cineva care ar fi vrut cu tot
dinadinsul s ptrund n cas oricum, ar fi spart, pur i simplu, o
fereastr.
S nu crezi c vei putea trece peste voina mea, l avertiz Niema.
John se ntoarse de la fereastr, i i zmbi cu blndee.
Niciodat n-am crezut aa ceva.
Zmbetul i vorbele rostite de el o descumpnir. n consecin,
decise s schimbe subiectul:
S revenim la planul nostru. Ce se va ntmpl, n cazul n care
Ronsard m va invita la vila lui? Sau dac nu vei fi invitat i tu, cu
aceeai ocazie?
Eu am primit deja o invitaie. Ronsard va da o petrecere, peste zece
zile. Face asta n fiecare an, pentru a se revana fa de toi cei care s-au
prefcut a nu observa situaiile delicate cu care se confrunt din cauza
ocupaiei sale. Msurile de securitate vor fi extrem de severe, chiar mai
severe dect n mod normal, deoarece vor fi prezeni foarte muli
invitai. El va considera c ntlnirea cu mine se va desfura n condiii
de securitate mai bune. n cazul n care Ronsard te va invita i pe tine la
aceast petrecere, accept-i invitaia. Dac te va invita s-i faci doar o
vizit acas, refuz-l. Nu vei face dect s-i strneti interesul.
Nu m pricep, nici ct negru sub unghie, s strnesc interesul
cuiva, murmur Niema.
Fii pe pace, nici nu trebuie s te pricepi, a avut grij de asta mama
natur. Cu noi, brbaii, e ct se poate de uor. Nu e nevoie dect s
simim aproape o respiraie de femeie i devenim pe dat interesai.
n ciuda ncercrii de a rmne sobr, Niema se trezi rznd.
S fie chiar att de simplu?
Din acest punct de vedere noi, brbaii, suntem nite fiine
inferioare. Creierul nostru are n acest scop un singur neuron, iar acela
nu tie dect una i bun.
Cuvintele fuseser rostite de cel mai complicat brbat pe care l
ntlnise. Niemei nu-i venea s cread. Scutur din cap i zise:
E cazul s ne apucm de treab, nainte de a i se surmena prea
tare neuronul. Ce avem astzi n program?
Absolut nimic, rspunse el. Odihnete-te, f-i bagajele,
mprospteaz-i cunotinele de limb francez. Am trecut pe la tine
doar ca s-i aduc documentele.
Niema se obinuise s se antreneze zilnic mpreun cu el i se simi
dezamgit.
Deci, asta-i tot. Dac nu obin invitaia din partea lui Ronsard nu te
voi mai vedea?
John ezit o clip, dup care ntinse mna i i atinse uor obrazul cu
degetele. Vru s spun ceva, dar se opri. n ochii lui albatri se putu
pentru o clip deslui ceva asemntor unui regret i nu numai att. Fr
a mai rosti o vorb, se ntoarse i prsi casa, ieind fr s fac vreun
zgomot. Dac nu l-ar fi vzut plecnd, Niema nici n-ar fi tiut c el nu se
mai afla acolo. Ea rmase n buctrie, ncercnd s scape de fiorul care o
cuprinsese cnd John i atinsese obrazul. Tremura toat, ns nu de frig,
ci din cauza acelei mngieri uoare. La dracu! Pi atunci cum ar fi dac
ei chiar ar.
Nu, zise ea cu glas tare. Nici prin gnd s nu-i treac! S nu
ncerci s-i imaginezi cum ar fi s faci dragoste cu el.
Brbaii de genul lui John Medina nu fac niciodat dragoste. Fac doar
sex. Ei nu au relaii stabile, ci aventuri ntmpltoare.
n ciuda felului n care i trise viaa n ultimii cinci ani, Niema se
gndise uneori cum ar fi dac s-ar recstori i ar avea copii. Totul fusese
doar o ipotez imens, ntr-un viitor nebulos. Chiar dac nu existaser
candidai la mna ei, Niema sperase c, pn la urm, i va ntemeia o
familie, ns o relaie amoroas cu John nsemna s-i ia definitiv adio de
la acest vis. Chiar dac el le prea multora un mieluel, ea tia ce lup se
ascundea dincolo de aparene. ns se cunotea i pe sine, i cunotea
nclinaia ctre risc. Din pcate, n-ar fi izbutit s se retrag la timp; dac
ar fi acceptat s aib relaii intime cu John, ar fi ajuns mult prea departe.
Pe de alt parte, dac nu va gusta din acest fruct oprit, nu va ti
niciodat ce a pierdut. Ar fi putut doar presupune. Netiind, ar mai fi
reuit poate s fie fericit alturi de un brbat obinuit, care trebuia s
apar, odat i-odat, n viaa ei.
Dar ce importan aveau toate astea? se ntreb ea, apsndu-i
pieptul cu pumnii strni, n strdania de a-i potoli fiorul care o
rscolea. El plecase. Dac aciunea nu se va desfura conform planului,
probabil c nu-l va mai vedea niciodat, dei promisese c se va
ntoarce. Niema nu-l credea, ba chiar refuza s-l cread, altfel ar ncepe
s viseze c John se ntorcea pentru ea, iar aceasta ar fi fost cea mai
periculoas dintre toate fanteziile posibile.
Niema i mpachet lucrurile n valiza uzat marca Vuitton, pe care o
primise cu o zi n urm. Valiza era foarte elegant, potrivit cu
presupusa ei origine nobil, ns arta ca i cum ar fi fcut de cteva ori
nconjurul lumii. Pe eticheta de pe valiz erau menionate numele i
noua ei adres.
Niema alese pentru drum o rochie de un verde pal, dintr-un amestec
de n i bumbac, cu o croial simpl dar elegant, peste care mbrc o
vest subire, din ln. Cu toat simplitatea vdit, sau poate tocmai
datorit acesteia, putea fi categorisit, de la prima vedere, drept o femeie
plin de bani. Sau mai precis, drept o femeie dintr-o veche familie plin
de bani.
Ziua era senin i nsorit; n-aveau cum s apar ntrzieri din pricina
vremii nefavorabile. Niema era nelinitit i nu-i ddea seama dac
agitaia ei se datora fricii sau nerbdrii. Se simea pregtit; ar fi vrut s
se afle deja la Paris. Voia s-l ntlneasc mai repede pe Louis Ronsard,
pentru a constata dac era adevrat c trebuia doar s respire n preajma
lui, ca s-i trezeasc interesul. John avea nevoie de ea n vila lui Ronsard;
putea s acioneze i de unul singur, ns ar fi riscat mult mai puin dac
ar fi primit sprijin din partea ei. Asta presupunea ca ea s obin acea
invitaie.
Niema i aminti cu neplcere de msura de precauie asupra creia
insistase John: pilulele contraceptive. Este o precauie standard pentru
orice femeie-agent, i spusese el. Oare el se atepta ca ea s se culce cu
Ronsard? tia c sexul era adeseori calea aleas de femei pentru a ajunge
la brbatul dorit, att n spionaj, ct i n viaa de toate zilele. Ei bine,
devotamentul pentru misiune nu mergea chiar att de departe; n-avea
de gnd, n-ar fi putut, s se culce cu traficantul acela de arme, indiferent
ct de artos ar fi fost.
Taxiul sosi la timp. oferul cobor din main i veni s-i ia bagajele.
n timp ce acesta traversa trotuarul, Niema se uit la casa ei confortabil,
cuprins de un sentiment ciudat: se temea c n-avea s-o mai revad
niciodat. Era absurd, ntr-o sptmn sau cel mult dou, se va ntoarce
acas i se va dedica iar serviciului i treburilor zilnice. ncuie ua i
puse n funciune sistemul de alarm, pe care John l reactivase. El o
determinase s fie mai grijulie n legtur cu securitatea ei. Chiar cu
alarma conectat, ea se trezise c trece pe la toate uile i ferestrele i
nchide toate ivrele. Cumprase un temporizator, pentru lumini i
pentru televizor, ca s dea impresia c era cineva n cas. John i
promisese c CIA va veghea asupra casei, aa c nu avea de ce s fie
ngrijorat.
Cum oferul ddea semne de nerbdare, cobor scrile ndreptndu-
se spre main, optimismul ei crescnd cu fiecare pas pe care l fcea.
Reintrase, n sfrit, n aciune!
La Paris, Niema a fost ntmpinat de un ofer n uniform, care-i lu
bagajele i o ajut, politicos, s se urce ntr-un imens Mercedes Benz. Ea
se afund n canapeaua de piele i nchise ochii. Se ntreb dac avionul
Concord reducea cumva efectele diferenei de fus orar, sau organismul
uman sesiza automat poziia soarelui, i reaciona cnd ceva nu i se
prea n ordine. Avionul supersonic era cu mult mai rapid dect unul
obinuit, ns ea se simea epuizat, de parc zborul ar fi durat la fel de
mult ca unul normal. Acum nu-i mai dorea dect o baie i o camer
linitit, n care s se ntind pe pat.
Soldaii din marina american, care pzeau ambasada, verificar
maina i paaportul ei, nainte de a-i permite s ntre. Dup ce maina
opri n faa uii principale, i iei n ntmpinare o femeie nalt i
subire, n vrst de aizeci i ceva de ani, cu un pr argintiu. Era toat
un zmbet.
Niema! strig ea. Ct de mult m bucur s te vd! Probabil c era
Eleanor, soia ambasadorului Theriot, vechea ei prieten de familie.
oferul deschise portiera i Niema cobor i se ndrept direct spre
doamna Theriot, pe care o strnse n brae. Ari obosit, continu
doamna Theriot, btnd-o uor pe Niema pe obraz. Nu-i aa c diferena
de fus orar este oribil? Se zice c-i i mai ru dac mergi ctre vest- sau
poate spre est, nu-mi amintesc exact, dar oricum n-are nicio importan;
am i eu probleme de genul sta, indiferent n ce direcie cltoresc.
Niema i ddu seama c doamna Theriot i oferea timp s se
adapteze, sporovind.
Sunt obosit, ns nu vreau s-mi irosesc sejurul zcnd.
Nu-i face griji, spuse doamna Theriot, conducnd-o n sus, pe
scar, n ambasad. Un somn bun va face adevrate minuni. N-ai nimic
de fcut, nu trebuie s mergi nicieri.
Niema nelese, din spusele doamnei ambasador, c nu era ateptat
la cin n acea sear, dar, nu tia din ce motiv, nici n celelalte seri.
n acest caz, mi-ar prinde foarte bine un somn zdravn.
Zmbind i plvrgind, de parc s-ar fi cunoscut de-o via, Eleanor
Theriot o conduse pe Niema la un lift cu care urcar la etajul al treilea.
Aceasta e camera ta, i spuse Eleanor, deschiznd ua unei ncperi
mari, mobilat cu o combinaie de piese vechi i modeme, cu tapetul
turcoaz, cu nuane de alb i de piersic. Patul era att de nalt, nct
pentru a te urca n el trebuia s foloseti taburetul ce se afla lng el. Aici
e intrarea la baie, continu doamna Theriot, deschiznd o u alb,
oferindu-i Niemei posibilitatea de a arunca o privire spre robinetele din
bronz. i se vor aduce bagajele sus i, dac doreti, te poate ajuta la
despachetat o camerist.
Niema vru s refuze, dup care i ddu seama c probabil Niema
Price Jamieson era obinuit cu un asemenea gen de asisten, spre
deosebire de Niema Burdock.
A dori s m culc imediat, spuse ea. Bagajele mele pot s mai
atepte.
Bineneles, draga mea. Le voi spune tuturor s nu te deranjeze. n
timp ce rostea aceste vorbe, doamna Theriot merse la birou i scrise
cteva rnduri, pe care i le ddu Niemei. Cnd te vei trezi, vom sta la o
mic brfa. Eu n-am timp s le mai sun pe toate prietenele mele, aa cum
obinuiam odinioar. Spune-mi doar dac Jacqueline i Sid se simt bine,
i te voi lsa s te odihneti.
Jacqueline i Sid erau aa-ziii ei prini.
Mama i tata se simt foarte bine, i rspunse Niema. Acum se afl
n Australia, ntr-o vacan prelungit.
Ct de mult i invidiez! Dar gata cu ntrebrile. Somn uor, draga
mea. O mai mbri nc o dat pe Niema i plec.
Niema citi bileelul doamnei Theriot: S nu crezi c poi avea
ncredere n toi cei care lucreaz n cadrul ambasadei. S rmi n
permanen sub acoperire.
Mototoli bileelul i vru s-l arunce n coul de hrtii, ns se rzgndi
i l rupse mai nti n bucele mici. Sosi i bagajul ei, adus de un tnr
cu nfiare sobr. Dup ce acesta plec, ncuie ua, trase draperiile i
intr sub du. Luptndu-se s-i in ochii deschii, se terse cu un
prosop i se ndrept cu pas nesigur spre pat, nemaiostenindu-se s-i
pun pe ea cmaa de noapte. Se folosi de taburetul cu dou trepte i se
cr n pat, ntinzndu-se n aternutul rece i frumos mirositor. Gemu
de plcere, simind cum muchii ncordai i se relaxau.
Cnd urma s aib loc acel bal la care ea ar fi trebuit s-l ntlneasc
pe Ronsard? Nu-i putea aminti acum. Cu siguran ns c nu n seara
aceea. Poate n cea urmtoare?
Oare era pregtit? Niema rememor toate detaliile privitoare la
acoperirea ei, repetnd n gnd, la nesfrit, Niema Jamieson, pentru a
fi sigur c va reaciona atunci cnd cineva i se va adresa cu acel nume.
Nu era suficient s se prefac c e Niema Jamieson, trebuia s ntre cu
totul n pielea personajului. Ronsard era inteligent; el i-ar fi dat seama
dac ea ezita s rspund la propriul nume.
John fusese foarte meticulos n construirea identitii ei. Documentele
fceau fa oricrei examinri. Nu trebuia s-i fac griji n privina
acestui aspect al acoperirii sale. Temerile ei vizau propria sa
ndemnare. Poate c John nu se ndoia de abilitatea ei, ns ea avea
reineri. Niciodat nu mai jucase un rol. n Iran purtase doar o
mbrcminte musulman, dar nu scosese nicio vorb, deci nu se putea
vorbi de un rol.
Cu toate acestea, nu se ndoia de ndemnarea ei de a planta un
dispozitiv de ascultare n biroul lui Ronsard. n privina acestei pri a
misiunii ei, Niema era absolut sigur c se putea descurca far nicio
problem.
Zarurile sunt aruncate, murmur femeia, i adormi.
Paris
Louis! Ct de mult m bucur s te vd. Ari la fel de bine ca
ntotdeauna. Soia primului-ministru i zmbi radios i l srut pe ambii
obraji.
Louis duse la buze minile femeii i i rspunse la salut, srutndu-i
degetele. inea cu-adevrat la Adeline i o considera o fiin foarte de
treab. Puternicele trsturi ale lui Adeline sugerau o nefericit
asemnare cu acelea ale unui cap de cal. n maniera specific parizian ea
i punea n eviden ceea ce avea mai frumos, adic ochii, iar dup ce
ajungeai s-o cunoti, farmecul ei te fcea s-i uii defectele.
N-a rata niciodat ocazia de a te vedea, draga mea.
Linguitorule! l alint ea, zmbind. Acum trebuie s-mi salut n
continuare oaspeii, dar te rog s-mi promii c nu vei pleca de-aici pn
nu vom mai sta puin de vorb. Niciodat nu te am n preajm att de
mult ct a vrea, trengarule.
Ronsard i fcu o promisiune solemn, o ls s-i ndeplineasc
ndatoririle de gazd, i se pierdu n mulimea de musafiri care
invadaser sala de bal i ncperile nvecinate acesteia. O mic orchestr
discret instalat ntr-o ni era parial mascat de o cortin din voal.
Chelneri nvemntai n negru duceau tvi pline de cupe delicate,
umplute pe jumtate cu ampanie, n timp ce alii ofereau gustri dintre
cele mai variate. Ronsard pescui un pahar de ampanie de pe tava unui
chelner care tocmai trecea pe lng el i o prjituric de pe tava purtat
de un altul. De- abia sorbise prima nghiitur din paharul al crui
coninut se dovedea a fi mediocru - la asemenea manifestri butura era
ntotdeauna mediocr - cnd se auzi strigat pe nume.
ntorcndu-se, brbatul o vzu pe sora lui, Mariette, care se ndrepta
spre el avndu-l la remorc pe soul ei. Expresia de pe chipul lui Eduard
Cassel era, la fel ca-ntotdeauna, indulgent. Mariette, o nnscut
palavragioaic, puin nuc, era inofensiv precum un flutura. Fiind cu
trei ani mai mic, Ronsard o protejase mereu pe drglaa creatur.
Mariette se cstorise cu un brbat cu cincisprezece ani mai n vrst, i
de atunci acesta preluase ndatorirea de a o proteja.
n cteva rnduri, Eduard se dovedise foarte util i pentru Ronsard.
Datorit funciei pe care o deinea n minister, omul cunotea amnunte
interesante despre guvern, despre economie i despre vieile personale
ale unor nalte oficialiti ale statului, informaii pe care i le transmisese
cumnatului su. n schimbul acestora, Ronsard deschisese pe numele
surorii sale un cont substanial, n care efectua depuneri regulate,
permind astfel familiei Cassel s aib un standard de via care
depea cu mult posibilitile pe care le-ar fi oferit doar salariul lui
Eduard.
Louis! Mariette i nconjur gtul cu braele i-l srut pe obraz. Nu
tiam c vei fi aici n seara asta. Nici nu-i nchipui ct de mult m bucur!
Ce face Laure?
Bine. Vocea brbatului cobor, pentru a nu mai auzi i alii vorbele
lui. Nu discuta n public despre Laure. Multe dintre cunotinele lui nu
tiau de existena acesteia.
Mariette fcu o grimas, n semn de scuz.
Iart-m, rosti ea cu un aer vinovat. Am uitat.
Nu-i nimic, i spuse cu bunvoin Ronsard i o srut pe frunte,
dup care ddu mna cu soul ei. Tu ce mai faci, Eduard?
Mulumesc, bine. Eduard era un brbat destul de plinu, cu chelie
n cretetul capului i cu trsturi acceptabile. De obicei afia o expresie
binevoitoare, mascnd n acest fel iretenia care se citea n ochii lui. Dar
tu?
Tot bine, i eu. Dup acest scurt schimb de amabiliti, Ronsard i
cuprinse sora pe dup mijloc. Ari formidabil, i vine foarte bine rochia
asta.
Femeia zmbi ncntat, mngind uor cu palma materialul de un
roz strlucitor, care i sublinia culoarea din obraji.
Nu i se pare prea tinereasc?
Draga mea, dar tu eti tnr.
Acelai lucru i l-am spus i eu, interveni Eduard. Pe zi ce trece
devine tot mai frumoas. Dei complimentul suna destul de siropos,
brbatul prea sincer. Dup prerea lui Ronsard, devotamentul lui
Eduard fa de Mariette constituia cea mai mare calitate a acestuia.
A, uite-o i pe Juliette! strig Mariette. Vreau s vorbesc cu ea.
Femeia i prsi grbit pe cei doi brbai, i jupa ei flutur de parc
Mariette i-ar fi luat zborul.
Ronsard i Eduard se retraser, pind alene, ca i cnd n-ar fi avut
nimic mai important de fcut dect s sporoviasc banaliti i s se
uite dup cunoscui.
Cred c n aceast sear se afl aici ntreg guvernul, coment
Ronsard. Parc plutete ceva deosebit n atmosfer.
Eduard ridic din umeri, buzele lui groase deschizndu-se ntr-un
surs neutru.
Se apropie alegerile, dragul meu prieten. i fac, unii altora, curte.
Comerul s-a dovedit dintotdeauna o activitate foarte interesant, nu-i
aa? Irakienii vor s cumpere de la noi un sistem informatic extrem de
sofisticat i de scump ns, ca de obicei, americanii se opun cu ndijire.
Economia lor fiind solid, nu pot nelege greutile existente n alte ri.
Coloilor notri industriali nu le convine ca americanii s-i bage nasul
n afacerile lor. Dac le-am cere s ne lase n pace. Eduard ridic braele
a neputin. Americanii au att de muli dolrei, att de frumuei! Ce-
am putea face?
n aparen, ceea ce trebuie s facem, rosti sec Ronsard. Niciun
francez nu agreeaz prezena american, care pare s invadeze ntreaga
omenire. Frana este francez i aa va rmne. n ciuda acordurilor
impuse, americanii nu pot supraveghea absolut totul. Frana se declar
de acord, iar apoi i vede de propriul ei interes. Pragmatismul se afl la
temelia spiritului franuzesc. Sigur c ruii sunt ntr-o disperat cutare
de tehnologie. Din pcate, nu dispun i de posibilitile financiare de a o
cumpra. Poate c vor plti americanii n locul lor. Trim vremuri
interesante, nu-i aa?
Extraordinar de interesante. n ultimii zece ani, vechile hotare au
disprut. Politica se afl ntr-o stare de perpetu micare, ntr-un haotic
flux continuu, iar o asemenea atmosfer este foarte favorabil afacerilor.
Instabilitatea reprezint cel mai puternic stimulent pentru anumite
persoane. Bineneles c i ambasadorul Statelor Unite se afl aici.
Secretarul lui bntuie de colo-colo, cu urechile fcute plnie.
Secretarul ambasadorului american era un angajat al ageniei
franceze de contrainformaii. Toi se tiau ntre ei, i totui, la astfel de
evenimente, era transmis o apreciabil cantitate de informaii. Adesea,
ofierii de contrainformaii reprezentau sursele de date prin care
guvernele ncercau s intoxice alte guverne. n definitiv, nimeni nu
dorea s provoace o criz politic.
Ambasadorul i soia lui au primit n vizit o prieten de familie,
mai spuse Eduard. Este vorba despre fiica unei bune prietene de-a
doamnei Theriot. Este o tnr de-a dreptul ncnttoare. tii i tu, la
manifestrile acestea mondene te ntlneti mereu cu aceleai fee; orice
nou apariie este o bine venit variaie.
Ronsard era brbat. Era mereu interesat de orice tnr ncnttoare,
cu condiia s nu fie mult prea tnr. Pe el nu-l interesau adolescentele
care chicoteau mai tot timpul.
S mi-o ari i mie, rosti el ntr-o doar.
Eduard privi cu luare-aminte mprejurul su.
Uite-o, spuse el. Acolo, lng geam. Bruneta aceea, mbrcat n
alb. Are cei mai frumoi ochi din lume.
Ronsard o lu n colimator pe tnr n chestiune. Sttea lng
doamna Theriot, afind un zmbet care izbutea s fie n acelai timp i
politicos i atrgtor, ascultndu-l pe ministrul de Finane, care probabil
c i inea o lung prelegere despre subiectul lui favorit, i anume,
cursele de cai.
Ronsard oft prelung, n semn de mare admiraie. Eduard nu
exagerase cu nimic, femeia era ntr-adevr ncnttoare. Nu frumoas,
nu spectaculoas, ci. ncnttoare. Nu se mbrcase cu gndul de a
atrage atenia asupra ei, dar n ciuda acestui fapt reuea cu succes s-o
fac. Poate datorit delicatei demniti din atitudinea ei, n combinaie
cu acei ochi ntr- adevr uluitori. Chiar de la distana la care se afla,
Ronsard putea aprecia drept corect comentariul pe care l fcuse Eduard
n legtur cu ochii tinerei femei; erau imeni i negri ca smoala, genul
de ochi n care s-ar fi putut uita un brbat fr a-i mai da seama ce
spune. Rochia alb, simpl, lipsit de orice ornamente, i datora
farmecul croielii absolut impecabile. Tenul femeii era palid, att de palid
nct Ronsard nu i-ar fi nchipuit c ea s-ar fi putut mbrca n alb, fr
s arate splcit. i totui, acea culoare prea s accentueze delicatele
nuane de roz din obrazul ei, sugernd fierbineala sngelui ce pulsa sub
pielea catifelat.
Femeia era subiric, dar nu slbnoag, aa cum era la mod n
ultima vreme. Rochia scotea n eviden nite olduri frumos rotunjite,
iar snii, chiar dac nu erau foarte mari, aveau o form ct se poate de
atrgtoare. Tnr purta un irag de perle potrivit de lung, care se
asorta cu brara de pe ncheietura minii drepte i cu cerceii. n clipa
aceea ea se ntoarse; iragul de perle se balans ntr-o parte, ncadrndu-i
snul stng. Cu un gest reflex ea readuse iragul la poziia iniial, ns
n scurtul interval ct durase imaginea anterioar, Ronsard simise un
fior n mruntaie.
Este cstorit? se interes el.
E vduv, l ncunotin Eduard.
n clipa urmtoare, orchestra atac un pasaj vioi din muzica lui
Beethoven, deoarece nu ncepuse nc dansul. Ronsard observ cum
ncnttoarea vduv ntoarce capul spre muzicani, i ascult cu o
expresie atent acordurile melodiei. Cteva clipe rmase nemicat i n
privirea ei rzbtu o mare tristee. Apoi ntoarse capul ctre un membru
al guvernului, i spuse cteva cuvinte, i se aplec spre doamna Theriot,
creia pru a-i opti ceva. Doamna Theriot atinse, plin de compasiune,
braul tinerei vduve. Apoi tnr se ndeprt i iei pe uile deschise
ale terasei.
Ronsard nu tia cnd rmsese vduv, ns era evident faptul c
muzica i trezise o dureroas amintire. Dup prerea lui, tinerele triste
trebuia ntotdeauna consolate.
Scuz-m, i spuse el lui Eduard i porni s traverseze sala de bal.
Traversarea se dovedi foarte dificil deoarece toi voiau s stea de
vorb cu el. Femeile l strigau i i zmbeau languros. Strnse mini,
srut obraji i se eschiv cu graie, cu ochii aintii asupra uilor
verandei. Ministrul de Finane, cu care ea vorbise puin mai devreme,
prea cuprins de un freamt i, n cele din urm, gsi curajul necesar
pentru a se apropia i el de uile deschise, ns Ronsard reui s i-o ia
nainte.
Drgu din partea dumitale c ai o asemenea intenie, dar nu este
cazul, i opti el.
Aaa. Brbatul clipi descumpnit cnd l vzu pe Ronsard. Da,
desigur.
Ronsard iei pe teras, n calda noapte parizian. Dalele acesteia erau
luminate indirect, prin ferestrele din spatele lui, ct i de felinarele
atrnate n arborii ornamentali din grdin. Pe teras se aflau cteva
msue cu scaune, destinate celor care doreau s ia o gur de aer
proaspt i s scape de zgomotul din sala de bal.
Tnr vduv edea cu minile n poal, la una dintre mese, privind
fr int spre grdin. Nu plnsese, constat Ronsard dup ce se
apropiase, ncet dar sigur, de ea. Femeia i pstrase stpnirea de sine,
cu toate c lui i se prea c era gata-gata s izbucneasc n lacrimi. Gura
ei avea acea arcuire trist i delicat care l fcea s-i doreasc s o
srute, pentru a-i readuce zmbetul pe buze. Nite buze att de dulci ar
trebui s zmbeasc mereu, i zise Ronsard.
Bun seara, rosti el n englez, cu un glas blnd. Uoara tresrire i
demonstr faptul c tnr vduv nu-i dduse seama de apropierea
lui. Iart-m, n-am vrut s te sperii.
Tnr l privi cu ochii ei mari i negri. Prea att de trist, att de
singur i de vulnerabil. Ronsard o vzu adunndu-se i cutndu-i
refugiul n expresia amabil la care probabil c fusese nvat nc din
fraged copilrie s apeleze.
Nu-i nimic, spuse ea, dnd s se ridice n picioare. Avea o voce
joas i melodioas, fr acel enervant ton nazal specific americanilor.
Tocmai voiam s m ntorc n sal.
Nu, nu vreau s te deranjez, rosti el repede, atingndu-i uor
braul. Ronsard se comporta ntotdeauna cu delicatee fa de femei i
multe erau sensibile la acest tratament, de parc n-ar fi avut parte n
viaa lor de suficient blndee. i totui, tnr vduv prea puin
ocat de faptul c el o atinsese, cci se retrase aproape imperceptibil.
Te-am vzut ieind i mi s-a prut c eti. tulburat. Trebuia s fie
precaut i s-i nlture nencrederea.
Timp de cteva clipe ea nu scoase o vorb. ntoarse capul i se uit
spre grdin. Ronsard i admir linia elegant a gtului. Apoi femeia
vorbi din nou:
Melodia aceea mi-a trezit nite amintiri.
Asta fu totul. Fr amnunte, fr explicaii. El sesiz c nu dorea s-i
ofere informaii cu caracter personal. De obicei femeile reacionau
ncercnd s-i atrag cumva atenia. Lipsa total de reacie a tinerei
vduve l incit.
Numele meu este Louis Ronsard, se prezent el, aezndu-se pe
scaunul alturat.
ncntat de cunotin, rspunse ea cu politee. Eu sunt Niema
Jamieson.
Niema. El i rosti numele rar, savurndu-i sonoritatea. Ce nume
frumos i neobinuit!
Pe buzele femeii flutur un surs timid.
Chiar prea neobinuit, cteodat. Puini sunt cei care-l pronun
corect; dac l vd scris, de obicei l pronun Ni- ima, n loc de Na-
ima - iar cnd l aud rostit, nu tiu cum s-l scrie. Cnd eram copil, mi
doream ca mama s m fi botezat Jane sau Susan, adic cu un nume
obinuit.
Este un nume motenit din familie?
Nici vorb, spuse ea; zmbetul i se transformase ntr-un chicotit.
Ronsard constat cu satisfacie schimbarea strii ei de spirit, de la tristee
la veselie. Mamei i-a plcut cum sun numele Naomi, dar nu el n sine.
Aa c a tot nlocuit vocalele, pn ce a gsit combinaia care i-a plcut i
astfel a fost nscocit numele meu, Niema.
Mi se pare ncnttor.
Mulumesc. Eu m-am obinuit cu el. Niema arunc o privire ctre
sala de bal. Mi-a fcut plcere s stau de vorb cu dumneata. Cred c
acum ar trebui s.
Sigur c da, rosti brbatul, ridicndu-se n picioare. Dumneata nu
m cunoti i nu te simi bine doar n compania mea. Ronsard fcu o
mic pauz pentru a-i oferi femeii posibilitatea de a obiecta la adresa
afirmaiei sale, ns Niema n-o fcu. mi rezervi un dans, domnioar
Jamieson? Folosise n mod intenionat cuvntul domnioar, pentru a-i
da ocazia de a-i spune c este vduv.
Doamn, l corect ea n limba francez, iar Ronsard rmase plcut
surprins de accentul ei. l deranj ns faptul c femeia nu-i spusese c
este vduv; dac ar fi fost interesat de persoana lui ar fi fcut-o.
Interesul lui Ronsard pentru Niema crescu. n ultima vreme, avea
rareori ocazia s se bucure de plcerea efortului de a cuceri o femeie.
Femeile l doreau mult prea mult i i cdeau la picioare, ceea ce nu-l
deranja, ns uneori simea, ca oricare brbat, nevoia de a se bucura de
plcerile vntorii.
ntrebarea lui rmsese o vreme fr rspuns. n cele din urm,
Niema i spuse:
Da, bineneles, dar n tonul ei politicos nu era nici urm de interes
fa de persoana lui.
Ronsard se simea n acelai timp jignit i amuzat. Poate c fusese
prea rsfat de femei. Oricum el tia c este un brbat atrgtor, ns cu
toate acestea femeia prea total dezinteresat n ceea ce l privea.
Ronsard i oferi cu politee braul, pe care ea i-l lu cu graie. Ronsard
remarc faptul c femeia nu se agase de braul lui, nici mcar nu i-l
strngea.
Cei doi se ntoarser mpreun n sala de bal, atrgnd asupra lor
privirile multor perechi de ochi. Ronsard o vzu pe doamna Theriot
ncruntndu-se i optindu-i ceva soului ei. Oare doamna nu era deloc
ncntat de faptul c tnr ei prieten fcuse cunotin cu faimosul
traficant de arme?
Ronsard i zmbi doamnei Theriot, dup care se ntoarse ctre prada
lui, i se nclin cu elegan. Ceva din atitudinea lui probabil c o scosese
din apatie pe Niema, pentru c aceasta fcu brusc nite ochi mari i
rmase cu frumoasele ei buze uor ntredeschise. nainte ca ea s se
poat retrage, brbatul i srut mna, un scurt salut pe care nu-i
permise s- l prelungeasc.
Ne vedem mai trziu, i opti el.

14

Niema inspir adnc i travers ncperea. Tocmai trecuse un mare


hop, mai uor i mai repede dect i nchipuise. n planul iniial fusese
vorba ca Eleanor s o prezinte unor cunoscui de-ai lui Ronsard, nu
traficantului nsui. Pn la urm, drumurile lor tot s-ar fi intersectat,
ns ar fi putut prea ciudat ca* Eleanor s fac prezentrile, fiind de la
sine neles c ea nu putea dori ca fiica celei mai bune prietene s aib
dea face cu o persoan ca Ronsard.
Din fericire, lucrurile se rezolvaser mult mai simplu. Cu coada
ochiului, ea l vzuse pe Ronsard stnd de vorb cu o persoan cu care
ea fcuse deja cunotin - nu reinuse numele brbatului -, iar cei doi i
urmriser micrile. n acel moment, orchestra ncepuse s cnte o
melodie foarte frumoas, i Niema inspirat recursese la o magistral
improvizaie profitnd de moment. Se prefcuse pentru o clip c se
ntristeaz, dup care se scuzase fa de domnul cu o funcie plicticoas
n cadrul guvernului francez, se aplecase i i optise lui Eleanor: Se uit
la mine. M duc pe teras.
Sesiznd ocazia ivit i intenia Niemei de a profita de aceast ocazie,
Eleanor, a crei miestrie actoriceasc era demn de Hollywood, i
luase o min comptimitoare i o atinsese pe Niema pe bra - nimic
dramatic, dar gestul nu putea s treac neobservat. Apoi, Niema ieise
pe verand, se aezase la o mas i ateptase. Cinci minute mai trziu,
Ronsard venise singur la ea.
Brbatul era ntr-adevr artos. Fotografiile, pe care le vzuse Niema,
nu se puteau compara cu felul n care arta n realitate. Era nalt, cu ochii
de un albastru nchis, uor oblici, care i ddeau un aer exotic. Prul su
lung i negru se revrsa n voie peste nite umeri largi. Vocea i era joas
i catifelat, manierele impecabile, iar ochii izbuteau s exprime att
interesul, ct i compasiunea fa de tristeea ei. Un francez frumos i
romantic, ntlnit la o petrecere monden, era suficient pentru ca
genunchii oricrei femei s cedeze.
Cnd Niema ajunse lng Eleanor, aceasta o apuc de ncheietura
minii i se aplec pentru a-i opti ceva la ureche, ncruntndu-se n
acelai timp n direcia lui Ronsard, de parc i-ar fi deschis tinerei ochii
n legtur cu proasta reputaie a acestuia.
Misiune ndeplinit?
Niema se prefcu mai nti surprins, i apoi chiar ngrijorat. Ea
arunc o privire fugar spre Ronsard. Da, acesta o privea. Ea ntoarse
rapid capul n alt parte.
Mi-a cerut un dans, opti Niema.
Eleanor, care cunotea datele problemei doar n linii mari, tia ns c
Niema trebuia s atrag atenia lui Ronsard asupra ei; ea se ntoarse,
zmbind ctre soia primului-ministru al Franei, care se apropia de ele,
n timp ce Niema era abordat de un tnr angajat de la ambasad,
originar din New Hampshire care suferea de dorul locurilor natale.
Niema, care nu fusese n viaa ei n acel stat, nu putea dect s spere c
acesta nu-i va pune ntrebri la care s nu poat rspunde.
Unica petrecere monden la care Niema participase pn n acel
moment fusese balul de absolvire a liceului. Dei cei prezeni se situau
mult peste nivelul ei social, ea se simea foarte bine. Hainele erau mai
elegante, gustrile mai exotice, oamenii mai sobri i mai ptruni de
importana persoanei lor, dar n esen era vorba despre unul i acelai
lucru: conversaii politicoase, rsete de convenien i o continu
vnzoleal. Politicienii arau ntregul salon, n timp ce lobitii roiau n
jurul lor. Fiecare dorea ceva de la cellalt.
Niema constat c reuea din nou s se exprime fluent n limba
francez, dup ce o auzise din nou vorbit. n definitiv, franceza era
limba strin pe care o stpnea cel mai bine. Cu toate acestea, Ronsard
i vorbise n englez, iar ea i rspunsese n aceeai limb. Niema aprecia
c Ronsard era genul de brbat care n-ar fi lsat s-i scape ceva n cursul
unei conversaii, ns dac ar fi crezut c ea nu nelege foarte bine limba
francez, poate c ar fi fost mai puin precaut. Dar Niema nu avea nici
cea mai mic intenie de a ascunde faptul c vorbea franceza, deoarece
exista riscul s se dea de gol, caz n care el ar fi devenit suspicios.
Trebuia s evite orice gest care ar fi putut trda interesul fa de
Ronsard. Mai mult chiar, trebuia s-l fac pe el s ncerce o apropiere,
pentru a nu o bnui nicio clip c dorete s fie invitat la vila lui. n
acelai timp era necesar s-i sugereze c nu era indiferent la farmecul
lui, altfel nu ar fi avut niciun motiv de a accepta o eventual invitaie.
n comparaie cu celelalte femei care-i manifestau interesul fa de
Ronsard, ea avea s-l incite tocmai prin evidenta lips de reacie.
Brbailor le plac provocrile, iar Niema tocmai asta avea de gnd s-i
ofere.
ncepuse dansul i ea se ls condus pe ring de prima persoan care
o invitase, adic de domnul plictisitor cu care vorbise mai devreme.
Acesta o strngea n brae, n timp ce i inea o adevrat conferin pe
tema cailor de ras. Niema i zmbea, fcnd din cnd n cnd cte un
comentariu favorabil, iar brbatul se simea n al noulea cer.
Urmtorul partener de dans al Niemei s-a nimerit s fie nsui
ambasadorul, un domn impuntor, cu pr argintiu i un zmbet mieros,
a crui conversaie n timpul dansului o fcu pe Niema s se simt
confortabil. El i vorbea de parc ar fi fost ntr-adevr prieteni de familie,
sporovind cu degajare despre presupui amici comuni i despre o
vacan pe care familiile lor o petrecuser cndva mpreun, pe vremea
cnd Niema nu era dect o feti. Ea se ntreb dac nu cumva una
dintre caracteristicile funciei de ambasador era aceea de a fi un
mincinos de nalt clas, deoarece brbatul excela n aceast privin.
Dup ce se termin dansul, Niema se scuz i se duse la toalet, unde
ntrzie ct mai mult posibil. Nu reveni imediat n sala de bal, ci se
amestec n mulimea care invadase celelalte ncperi, i convers cu
persoane care i fuseser deja prezentate. Dac Ronsard ar fi vrut cu-
adevrat s danseze cu ea, trebuia s-o gseasc.
i o gsi. Niema i simi mna cald atingndu-i cotul.
Mi-ai promis un dans, spuse Ronsard.
Niema mim o ezitare. Bineneles c toi tiau cine era i ateptau s
vad dac ea l va jigni refuzndu-l. Observnd cum el ncepe s-i
mijeasc ochii, Niema rupse tcerea:
Eti sigur c vrei s-i asumi riscul de a fi clcat pe bombeuri?
n jurul celor doi se auzir chicote de uurare. Chipul brbatului se
destinse, i pe buze i apru un zmbet uor.
Bombeurile mele s-ar simi onorate.
El ntinse o mn, indicndu-i sala de bal. Niema i se altur.
Orchestra tocmai ncepuse o melodie mai lent i ea i ddu seama c
brbatul ateptase i alesese n mod special acest moment - sau poate c
mituise orchestra.
Mi-a fost team o clip c o s m refuzi, continu Ronsard pe un
ton cobort, n timp ce o cuprinse pe dup mijloc, conducnd-o pe ringul
lucios. O inea ndeajuns de aproape nct ea s-i simt cldura trupului
i coapsele care se atingeau din cnd n cnd de ale ei.
N-a lipsit mult, se prefcu Niema a recunoate.
Ronsard o privi amuzat.
i pn la urm, de ce n-ai fcut-o?
Pentru c un simplu dans nu-mi poate face niciun ru, rspunse ea
cu calm.
Nici eu nu-i pot face vreun ru, spuse el privind-o drept n ochi,
dup care continu pe un ton linitit: Presupun c doamna Theriot te-a
prevenit n legtur cu mine.
Era normal, nu crezi?
O fi normal, dar nu i necesar. Nu intenionez s-i fac niciun ru.
Niema tcu, afind o expresie nevinovat, n vreme ce brbatul o
purta pe aripile dansului. Ronsard se mica cu o graie care fcea ca
dansul lor s se desfoare parc fr niciun consum de energie, iar
Niema i mulumea lui Dumnezeu pentru faptul c prinii insistaser ca
ea s urmeze n timpul liceului nite cursuri de dans, dei ea ar fi
preferat s ia nite lecii de planorism.
ncepu o conversaie convenional.
Eti n Frana doar n vizit sau ai fost angajat la ambasad? o
ntreb el.
Aaa, nu! Niema prea sincer amuzat de aceast idee. Sunt aici
doar n vizit.
Pentru ct timp?
Pe durat nedeterminat, mai exact pentru cteva sptmni.
E destul de puin, se alint el privind-o att de languros nct o
femeie ar fi trebuit s fie oarb ca s nu remarce.
Domnule Ronsard...
Te rog, nu te speria. Dumneata eti o femeie ncnttoare, iar mie
mi-ar face o deosebit plcere s ne mai ntlnim, ct timp vei fi la Paris.
Att, i nimic mai mult.
Nu vd rostul. Niema privi undeva n gol, peste umrul lui.
Vorbise pe un ton pierdut i puin trist.
Ronsard o strnse apsndu-i spatele cu palma. Rochia Niemei avea
la spate un decolteu destul de adnc, i degetele lui i mngiar, uor,
pielea.
Oricnd se poate gsi un rost dac vrei s te simi bine.
Se pare c, n ultima vreme, nu prea mai tiu ce nseamn s te
simi bine.
Atunci trebuie s nvei s te bucuri din nou de via. Niemei i
tremurar buzele, i n ochi i se citi durerea. Dorina Niemei se mplini,
deoarece el sesiz starea sufleteasc pe care o afia.
Iart-mi, te rog, stngcia, i opti brbatul aplecndu-i capul
astfel nct gura lui ajunsese n dreptul tmplei ei. Nu mi-am dorit nicio
clip s te ntristez.
Niema strnse buzele i i nl brbia.
Orchestra e grozav, nu? mi place mult aceast melodie.
Ronsard accept devierea conversaiei ctre un subiect monden, ns
continu s-o priveasc.
Louis Ronsard era n mod evident un brbat cruia i plcea s
curteze femeile. Pn acum, i zise Niema, am reuit cu brio s in piept
tuturor avansurilor lui, fr a-l jigni cu ceva.
Cnd dansul se ncheie, ea i mulumi i vru s plece, dar Ronsard o
ntreb:
Ai mai fost vreodat la Paris?
Da, bineneles.
A, sperasem s-i pot arta oraul pentru prima oar.
Domnule... Niema avu o ezitare de parc nu i-ar mai fi gsit
cuvintele. Iart-m dac greesc, dar a vrea s tii c nu sunt interesat
de niciun gen de aventur. Chiar dac ocupaia dumitale n-ar fi fost cea
care este, eu tot n-a fi.
Dumneata ar trebui s m ieri pe mine dac te-am stingherit cu
ceva, o ntrerupse el, ns m simt obligat s recunosc c mi-ar face o
deosebit plcere s petrecem mai mult timp mpreun. Mi-ar plcea s
te fac s zmbeti din nou, aa cum ai zmbit acolo, pe teras. O femeie
superb ca dumneata n-ar trebui s aib nite ochi att de triti. i chiar
dac nu te voi sruta, tot mi-ar face plcere s cinm mpreun. Pentru o
clip, Niema rmase surprins, dar i ncntat de ndrzneala lui. Apoi
zmbi satisfcut c i atinsese elul. Ronsard ntinse un deget spre
colul gurii ei surztoare. Zmbetul acesta este tot att de minunat ca i
cel de pe teras. Te rog, accept invitaia mea la cin. Crede-m, se
exagereaz mult n legtur cu proasta mea reputaie.
Niema l privi cercettor, ca i cum ar fi ncercat s deslueasc pe faa
lui care era adevrul. n cele din urm, spuse pe un ton ovielnic:
Nu mi-am mai dat ntlnire cu un brbat de cnd soul meu. Tcu
brusc i privi n alt parte.
Am auzit c eti vduv, spuse el. Da, m-am interesat despre tine.
mi pare ru pentru pierderea suferit. Cnd s-a petrecut?
Trecuser cinci ani. Cuvintele acelea i rsunar n minte, i tristeea
din ochii ei deveni sincer. Cinci ani grei.
Acum doi ani, reui ea s articuleze cu vocea gtuit de
amrciune. Muli consider c a trecut suficient timp ca s nu mai
sufr, ns... nu-i de-ajuns.
Ronsard afi o expresie trist.
Cred c inima are propriul su calendar. Nu trebuie s permii
nimnui s te zoreasc. i dau cuvntul meu de onoare c nu voi atepta
nimic de la tine, dup o cin luat mpreun. Nu va fi dect o sear
petrecut ntr-o companie plcut. Nimic mai mult. Sau preferi s lum
mpreun masa de prnz?
Ea se prefcu c ezit, dup care spuse ncet:
Da, poate c la prnz ar fi...
Mai lipsit de pericole? i suger el o posibil continuare.
Mai lipsit de pretenii. Nu e chiar ca o ntlnire romantic.
Ronsard chicoti.
neleg. Aadar, doamn Jamieson, refuzi s accepi
invitaia mea la cin. Atunci, fie, s lum prnzul mpreun.
mi surde ideea, spuse Niema zmbind.
Imediat ce ajunse acas, Ronsard ddu un telefon la vil, utiliznd o
linie securizat. Cara i rspunse imediat, dei era o or trzie.
Apeleaz, te rog, din nou, la computerul tu, i spuse el. Vreau s
aflu totul despre Niema Jamieson, din New Hampshire. Este vduv i
prieten cu familia ambasadorului american, la care se afl acum n
vizit.
Cum se ortografiaz numele ei?
Ronsard ezit o clip, dup care i aminti ceea ce i spusese Niema
despre modul n care mama ei i gsise numele.
N-i-e-m-a, rosti brbatul. Are circa treizeci de ani, prul nchis la
culoare i ochii negri.
Am neles. Cnd vrei s ai datele astea?
Diminea, la prima or.
M apuc chiar acum de lucru.
Ronsard nchise telefonul i ncepu s se plimbe agale prin
dormitorul su somptuos. De mult timp nu mai fusese att de intrigat de
o femeie, dar asta nu nsemna c trebuia s devin neglijent. Va afla ct
de curnd dac Niema Jamieson era, i n realitate, ceea ce prea s fie. i
dac era, atunci el de-abia atepta s o cucereasc. Pn la urm,
aproape toate femeile pot fi cucerite, iar el se ndoia c Niema face
excepie de la aceast regul.
Ronsard uitase ct de plcut era postura de vntor de fuste. De
mult vreme nu mai simise acel fior de triumf care l strbtuse atunci
cnd ea i acceptase invitaia de a lua masa de prnz mpreun. i veni s
rd: ct de mic era victoria, dar ct de cuceritor l fcea s se simt.
Pn la urm, tot el va aduce zmbetul de satisfacie pe faa vduvei.
Femeia fusese credincioas, timp de doi ani, memoriei soului ei,
lucru rar n lumea lui. i ddea seama c acest lucru i trezise un adnc
respect fa de ea i c o invidia pentru iubirea pe care probabil c o
cunoscuse. El nu avusese niciodat parte de o asemenea dragoste.
Bineneles c o iubea pe Mariette, iar Laure era sufletul lui, ns o iubire
romantic, ameitoare. nu, nu ntlnise aa ceva, niciodat. Pasiune, da.
Dar nu dragoste adevrat, pur. Probabil c n-avea s iubeasc pe
nimeni, niciodat, ntr-un asemenea fel, c nu era capabil de sentimente
att de profunde. Se ntreba dac nu cumva era mult prea prudent, mult
prea precaut, ns ar fi avut mult prea mult de pierdut, ca s-i permit
s devin vulnerabil. Nici mcar de dragul unei femei ca Niema
Jamieson.

15

La ora ase dimineaa, telefonul aflat lng patul Niemei sun,


fcnd-o s sar, ca ars, dintr-un somn adnc. Femeia se rostogoli ntr-o
parte, cutnd pe bjbite receptorul.
Alo! Glasul ei arta n mod evident c posesoarea lui fusese trezit
brusc din somn. Niema auzi n receptor un chicotit nfundat.
Pari foarte vioaie, n dimineaa asta.
John. Auzindu-i vocea Niema simi un nod n gt. Se rezem mai bine
de pern.
Noi, fluturii nocturni, avem nevoie de ct mai mult somn.
i aripioarele tale au atras atenia asupra lor?
Ba bine c nu. Niema csc. Au avut nevoie doar de cteva minute.
Ce i-am spus eu? Noi, brbaii, suntem nite fiine inferioare,
ghidate de o unic dar fix idee.
Sper c linia telefonic pe care vorbim este una sigur, rosti ea,
brusc panicat.
Dac n-ar fi sigur, ar nsemna c agenia noastr nu-i
ndeplinete corespunztor atribuiile. Toate liniile telefonice ale
ambasadei sunt securizate, iar eu vorbesc tot de la un telefon securizat.
Povestete-mi tot ce s-a ntmplat asear.
Oare de unde tia John c ea l cunoscuse pe Ronsard cu o sear
nainte?
Spune-mi, m urmreti? Cum? Unde te afli?
Bineneles c te urmresc, i rspunse el calm. Doar nu credeai c,
bgndu-te n gura lupului, o s te las de una singur. n clipa asta sunt
prin apropiere.
Niema nelese c asta dorise el s-i comunice, dndu-i telefon. i era
ndeajuns. Pn s-i aud din nou glasul, nu-i dduse seama ct de
mult i lipsise, ct de mult i lipsise provocarea simplei lui prezene n
preajma ei. Dac se afla prin apropiere, nsemna c ea trebuie s fie cu
ochii n patru, deoarece el i putea face n orice clip apariia. N-ar fi
vrut s ias de sub du, goal-puc, i s dea nas n nas cu el. Pe de alt
parte.
Ooo, nu! ndeprt gndul nc nainte de a-l duce pn la capt i
ncepu s turuie despre cele petrecute n seara precedent.
M-a urmrit pn pe teras, s-a prezentat i mi-a solicitat s-i acord
un dans. n timpul dansului, mi-a adresat o invitaie la cin. L-am
refuzat. Vom lua mpreun prnzul, astzi la ora unu, la Le Cafe Marly.
tii cumva unde se afl asta?
n aripa Richelieu a palatului Luvru. Acolo se merge doar ca s
vezi i s fii vzut.
i eu care ziceam c, dac voi lua mpreun cu el prnzul i nu
cina, totul va fi mai discret.
n niciun caz, la Cafe Marly. Dar de ce ncerci tu s fii att de
discret?
Deoarece sunt o persoan important, o veche prieten de familie a
soiei ambasadorului i ar trebui ca cel puin s-mi fac griji pentru c m
ntlnesc cu un traficant de arme.
Ronsard se ntlnete, bine-mersi, cu toate persoanele influente din
Paris.
Da, ns n cazul meu este altceva. Dezinvoltura ei l fcu pe John
s chicoteasc.
i cnd te-ai gndit s capitulezi i s iei i cina cu el? Dac am
suficient timp, pot aranja ca oameni de-ai notri s ocupe mesele din
jurul vostru, iar a voastr s fie garnisit cu niscai microfoane bine
camuflate i aa mai departe.
Nu cred c voi capitula. O s iau cu el doar prnzul, pentru c nu
vreau s-l ncurajez prea mult.
Te rog s-l ncurajezi suficient de mult nct s te invite la vila lui.
O s ne mprietenim. Nimic mai mult.
n discuia lor interveni o pauz, dup care, ntr-un trziu, pe un ton
iritat, John zise:
Dac i nchipui c trebuie s te culci cu el, a vrea s afli c nici
prin cap nu mi-a trecut vreodat una ca asta.
M bucur ce aud, pentru c, n toat afacerea asta n-a fost vorba
niciodat de sex. Chiar dac am nceput s iau acele pastile
anticoncepionale, aa cum mi-ai ordonat tu.
Din nou interveni o tcere stnjenitoare.
i-am spus s le iei nu pentru c ai dori s ai o relaie amoroas, ci
n eventualitatea unei situaii nedorite.
Abia n acel moment, Niema nelese. Dac ceva nu se desfura
conform planului i era cumva capturat, ar fi putut fi violat.
Acum am neles, opti ea. Pentru misiunea din Iran nu se pusese
problema pastilelor anticoncepionale, deoarece ea oricum le lua. Ea i
Dallas ar mai fi vrut s atepte un an sau doi, poate chiar mai mult,
nainte de a avea copii.
Te mai sun eu, spuse John i nchise telefonul.
Niema puse ncet receptorul n furc i se cuibri la loc n pat, ns
somnul i dispruse. Creierul lucra febril, aa cum se ntmpl ori de
cte ori sttea de vorb cu John. Avea nevoie acum de o partid
prelungit de alergare. Cu ct se gndea mai mult la alergare, cu att
mai mult i surdea ideea. O va ntreba pe Eleanor care era, prin
apropiere, cel mai bun loc pentru jogging. Sri din pat i ncepu s
cotrobie n cutarea treningului pe care i-l luase cu ea, pentru orice
eventualitate.
Eleanor nu numai c tia care era cel mai bun loc pentru jogging, ci i
ddu un nsoitor, unul dintre agenii de paz, care ieise din schimb.
Acesta urma s o nsoeasc, s-i fie partener de alergare. Niema i
tnrul, tuns scurt, cu figur serioas, alergar umr la umr, pn cnd
amndoi devenir lac de sudoare. n drum spre ambasad ea i vorbi
risipindu-i crisparea, i el i povesti c inteniona s se cstoreasc n
timpul viitorului su concediu.
Simindu-se plin de energie i n acelai timp relaxat de partida de
alergare, Niema fcu un du i lu un mic dejun frugal, dup care se
hotr s mearg la cumprturi. Eleanor i ddu lista celor mai
interesante magazine i Niema se aventur, de una singur, s colinde
oraul.
Cnd taxiul o depuse lng terasa restaurantului Cafe Marly, din
Curtea Napoleon, Niema ducea cu ea o saco uria cu cumprturi. Ea
privi cafeneaua i, pentru o clip, simi o dorin arztoare ca n locul lui
Ronsard s se ntlneasc cu John. Apoi alung din minte acel gnd
deoarece nu-i putea permite s uite de misiunea pe care o avea. Trebuia
s se concentreze, nu s se gndeasc la ceea ce fcea sau nu John, sau la
ct ar fi fost de frumos s se ntlneasc cu el la prnz sau la cin. Iar m-
a apucat, mormi ea nemulumit.
Alungndu-i din minte toate gndurile n legtur cu John, Niema
intr n cafenea. Nu a fost nevoie dect s rosteasc formula magic
Domnul Ronsard, c a i fost condus la o mas.
Ronsard, care sosise deja, i zmbi, se ridic n picioare, i srut mna
i o invit s se aeze pe scaunul de lng el.
Astzi eti i mai frumoas dect asear.
Mulumesc de compliment. Niema purta o rochie roie clasic, i
un simplu irag de perle la gt. Dac Ronsard era un adevrat
cunosctor, i aa prea a fi, trebuia s recunoasc imediat stilul i
calitatea mrcii Chanel. Niema privi n jurul ei, intrigat. Localul era
desprit, doar de un perete de sticl, de uimitoarele opere de art
adpostite de muzeul Luvru.
Eti de-a dreptul strlucitoare. Cumprtorii de felul tu
stimuleaz cu-adevrat dezvoltarea economic a oricrei naiuni.
Ronsard fcu un gest elocvent ctre sacoa plin de cumprturi.
O femeie n-are niciodat suficient de multe perechi de pantofi.
Chiar aa s fie? Dar cte perechi de pantofi ai tu n total?
n orice caz, nu suficient de multe, spuse ea, pe un ton hotrt, spre
amuzamentul brbatului.
Ronsard avea prul strns ntr-o coad, cu ajutorul unei agrafe
circulare din aur. Dei purta un costum simplu de n n locul
smochingului, toate femeile din cafenea l priveau cu insisten. Brbatul
emana un farmec incitant, care atrgea imediat atenia.
Chipul unui om ar trebui s-i trdeze rutatea, dac aceasta ar exista,
i zise Niema. Rutatea i-ar schimonosi trsturile, ns ea nu observase
la Ronsard nici cel mai mic semn. Pn atunci, el fusese ct se poate de
politicos i de fermector, dovedind o delicatee care nu prea ctui de
puin simulat.
Aadar, zise el, rezemndu-se relaxat de sptarul scaunului,
spune-mi, te rog, te-a avertizat din nou doamna Theriot n legtur cu
mine?
Bineneles. Eleanor ine la mine.
Este convins c eu pot constitui un pericol pentru tine?
Crede c tu eti un personaj cu o reputaie destul de proast.
Luat prin surprindere de sinceritatea ei, Ronsard clipi de cteva ori,
dup care izbucni n rs.
n cazul sta, cum de te afli totui aici? Te atrag cumva pericolele?
Sau crezi c m poi aduce pe calea cea bun?
Niciuna, nici alta, zise ea privindu-l cu seriozitate. Poi tu s fii un
brbat foarte drgu, ns eu nu te pot aduce pe nicio cale. De altfel,
pentru mine nu reprezini nici cel mai mic pericol.
Ar trebui s m simt jignit de aceast afirmaie categoric, opti el.
Mi-a dori s reprezint un pericol pentru tine, ntr-un anume sens. Cred
c l-ai iubit foarte, foarte mult.
Mai mult dect ar putea exprima cuvintele.
Cum era?
Pe faa Niemei se ivi un zmbet.
Era... ooo, n unele privine, era un brbat cu totul ieit din comun,
iar n altele, semna cu majoritatea brbailor. Se tia cnd se rdea, i
lsa hainele pe jos cnd se dezbrca, i plcea s navigheze cu iahtul,
pilota propriul su avion, urma cursuri de prim ajutor, dona snge n
mod regulat, vota la toate alegerile. Rdeam, ne certam i ne fceam
planuri, la fel ca toate cuplurile cstorite.
A fost norocos, s fie att de iubit.
Eu am fost cea norocoas. Dar tu? l ntreb ea. Ai fost vreodat
cstorit?
Nu. N-am avut norocul sta. Brbatul ridic din umeri. Poate
cndva, n viitor. Din tonul lui se putea ns ghici c o s se cstoreasc
doar atunci cnd va face plopul pere i rchita micunele.
Mie nu-mi vine s cred c proasta ta reputaie le sperie pe femei, l
tachin ea. Toate cele aflate aici se tot uit lung la tine.
Ronsard nu privi n jurul lui, aa cum ar fi fcut majoritatea
brbailor, ca s vad dac acest lucru era adevrat.
Sunt singur pentru c aa vreau eu. Asear m gndeam c n-am
avut niciodat, pentru nimeni, sentimentele pe care le-ai avut tu - i nc
le mai ai - pentru soul tu. ntr-un fel, mi- ar plcea s iubesc pe cineva
att de mult, ns pe de alt parte sunt foarte bucuros c nu se ntmpl
acest lucru. Dar de ce i mrturisesc ie toate astea? se ntreb el, cu voce
tare. Dac i spun c m ndoiesc c te voi iubi, nu voi reui s te
conving niciodat s accepi o legtur amoroas cu mine.
Fii linitit, rse Niema btndu-l uor pe mn. Oricum, nu m
gndeam la o legtur amoroas.
Dar mie mi-ar plcea s se ntmple aa ceva ntre noi, i zmbi el
galnic.
Niema scutur din cap amuzat.
Nu se va ntmpl una ca asta. Eu nu pot s-i ofer dect prietenia
mea.
n acest caz, m-a simi onorat s-i fiu prieten, dar nu voi nceta s
sper la mai mult.
Ceva mai trziu, n aceeai dup-amiaz, Ronsard inea n mn
teancul de hrtii n care se aflau datele pe care i le trimisese Cara prin
fax. Le rsfoise n grab atunci cnd le primise, iar acum ncepu s le
studieze cu atenie. n legtur cu Niema Jamieson, nu se afla acolo
nimic care s-i trezeasc vreo suspiciune. Femeia era din New
Hampshire, urmase un exclusivist colegiu de fete, se cstorise la
douzeci i patru de ani i rmsese vduv la douzeci i opt. Soul ei
i pierduse viaa ntr-un accident nautic. Cei doi fuseser menionai de
cteva ori n paginile presei mondene, de obicei sub titlul de cuplu
ideal. Niema era exact ceea ce i se pruse a fi, adic o raritate n lumea
n care se nvrtea el.
Ronsard o plcea. Femeia era surprinztor de direct i de sincer,
ns nu manifestase niciun strop de maliiozitate, ntr- un fel, era chiar
ncntat de faptul c Niema nu se artase interesat sentimental de el.
nc i dorea s se culce cu ea, tiind c n-ar fi ridicat pretenii
ulterioare. Acceptase s ia prnzul cu el, i atta tot. Apoi se napoiase cu
taxiul la ambasad, fr a-i da de neles c ar mai atepta i alte invitaii
din partea lui, ceea ce i ntrise hotrrea de a-i da i alte ntlniri.
Ronsard o invit din nou la cin, ns ea l refuz. La insistenele lui,
pn la urm ea acceptase s mai ia nc o dat prnzul, ntre patru ochi.
Sun telefonul, pe linia privat, i Ronsard ridic absent receptorul.
Ronsard.
Era Cara.
Te-a cutat Ernst Morrell.
Brbatul fcu o grimas. Pe Morrell nu-l agreea i nici nu avea
ncredere n el, ns prin natura afacerilor lui, avea zilnic de-a face cu tot
felul de fanatici, dezechilibrai mintal i asasini. Morrell era, probabil, cel
mai ru dintre toi. El conducea o mic, dar extrem de activ organizaie
terorist i avea o adevrat pasiune pentru bombe; pusese una ntr-un
spital din Germania, ucignd ase pacieni, drept pedeaps pentru
cooperarea Germaniei cu Statele Unite, n cadrul unei aciuni militare
ndreptate mpotriva Irakului.
i ce voia?
A auzit i el despre explozibilul RDX-a. l vrea.
Ronsard njur. Mai nti Temple, iar acum i Morrell.
Dei nu-i fcuse iluzii c nu vor exista scurgeri de informaii cu
privire la RDX-a, Ronsard nu se ateptase ca acest lucru s se ntmple
chiar att de repede. El i cu productorul materialului stabiliser *o
nelegere: Ronsard urma s fie unicul distribuitor al noului amestec. O
asemenea exclusivitate le-ar fi asigurat un profit imens, cel puin pn n
momentul n care i altcineva ar fi ajuns n stare s produc un exploziv
similar. El unul nu spusese nimnui nimic, deoarece produsul nu fusese
definitiv pus la punct. Valoarea lui ar fi crescut dac ar fi fost mai fiabil
i nu ar fi avut nefericita reputaie de a se autodetona nainte de
momentul prevzut. n consecin, productorul era, n mod logic,
responsabil pentru faptul c numai cine nu voia nu tia despre existena
lui RDX- a.
Din cte i ddea seama se prea c partenerii si se hotrser s
renune la marile profituri viitoare, n schimbul unui ctig imediat.
Ronsard oft. S-i ia dracu. El avea s-i ncaseze procentul din
tranzacii i s-i avertizeze pe cumprtori c produsul nu era suficient
de fiabil. Trebuia s- i protejeze afacerile, din moment ce productorii
se dovediser att de nguti la minte.
i cnd l vrea? o ntreb el pe Cara, frecndu-se cu un deget ntre
sprncene, acolo unde brusc i apruse o durere ascuit.
Nu mi-a spus. Vrea s discute personal cu tine.
A lsat vreun numr de telefon la care s-l pot gsi?
Da, i a adugat c-l mai poi gsi acolo doar n urmtoarele trei
sferturi de or. Lucrul nu era neobinuit, cel puin n ce privea cele mai
eficiente grupri teroriste care se mutau frecvent i lsau intervale scurte
de timp n care puteau fi contactai. O astfel de tactic reducea n mare
msur ansele ca acetia s poat fi localizai.
Ronsard i not numrul de telefon pe care i-l dict Cara i, imediat
ce ncheie convorbirea cu ea, ncepu s-l formeze. Remarc faptul c era
un numr de telefon din Londra. Dup cteva apeluri, la cellalt capt al
firului cineva ridic receptorul.
Brutria! Acel unic cuvnt fusese rostit cu un puternic accent.
Ronsard rosti i el un singur cuvnt - numele su. Dup jumtate de
minut de tcere, o alt voce spuse cu entuziasm:
Da vd c eti extrem de prompt, prietene.
Morrell era un brbat solid, cu pieptul foarte bombat, dar cu o voce
nepotrivit de subiric. El vorbea ca i cum ar fi scuipat cuvintele,
ncercnd s contrabalanseze subirimea glasului cu o mare vitez n
exprimare.
Ronsard nu era i nici nu va fi vreodat prieten cu Morrell.
Din ceea ce mi s-a comunicat, am neles c ai de gnd s faci o
comand.
Am auzit nite zvonuri extraordinar de interesante, n legtur cu
o nou reet! A avea nevoie de o mie de kilograme.
O mie de kilograme! Ronsard ridic din sprncene. Era suficient
pentru a distruge ntreaga Londr, dar bineneles c Morrell n-avea s
foloseasc ntreaga cantitate ntr-un loc. Nu, va provoca dezastre n toat
lumea civilizat, i poate c va vinde la rndul su, altor amatori, o parte
din noul amestec.
O asemenea cantitate va costa foarte mult.
Unele lucruri merit s le achiziionezi, indiferent de pre.
Te previn c reeta nu este nc finalizat.
Cum adic nu este finalizat?
Rezultatul obinut nu este fiabil n proporie de sut la sut.
Produsul nu este foarte stabil.
Aaa!
Pe fir se ls linitea, n timp ce Morrell rumega cele auzite. Nicio
persoan sntoas la minte n-ar fi acceptat s aib de-a face cu un
material exploziv care putea s se autodetoneze chiar n timpul
transportului, ns, i zise Ronsard cu un umor macabru, sntatea
mintal nu era o calitate a acestor oameni.
i care ar putea fi consecinele?
O manevrare dificil i nesigur. De exemplu, dac este scpat pe
jos.
Deci, dac se folosea RDX-a ntr-un avion, trebuia inut ntr-un bagaj
de mn, pentru a-l putea supraveghea - adic putea fi folosit ntr-o
misiune sinuciga, sau se folosea un curier neavizat, ca n cazul
zborului Delta 183.
Anumite riscuri trebuie s fie asumate, rosti n cele din urm
Morrell, gndindu-se c nu va manipula el personal explozibilul
respectiv.
Mai exist nc o problem.
Prea multe probleme! De data aceasta Morrell prea de-a dreptul
iritat, asemenea unui copil cruia i s-a stricat jucria preferat.
Reeta trebuie utilizat ntr-o anumit limit de timp, n caz
contrar...se va comporta ntr-un mod absolut imprevizibil. Sincronizarea
trebuie s fie perfect.
Am auzit, prietene, am auzit! Este o reet foarte interesant.
Va fi dificil de manipulat o cantitate de o mie de kilograme.
O persoan priceput poate duce la bun sfrit chiar i o sarcin
att de dificil. Cnd poate fi gata transportul?
Aceast ntrebare i spunea lui Ronsard c Morrell i alesese deja
intele i c ele urmau s fie lovite aproape simultan, dei el nu dispunea
de suficieni oameni, pentru a se descurca. Nu-i mai puin adevrat c
din cnd n cnd, diversele organizaii cooperau ntre ele, mai ales dac
aveau dumani comuni.
Ronsard spuse:
n clipa asta, nu tiu cu certitudine. Este vorba de o cantitate foarte
mare; poate c productorul nu dispune n clipa de fa de cantitatea
solicitat. De fapt, Ronsard era sigur de acest lucru.
Sunt dispus s ofer o sum foarte mare, dac reeta va fi gata n
dou sptmni.
Voi transmite productorului propunerea ta.
Bine, foarte bine! Te sun mine.
Ronsard era furios. Faptul c produsul fusese pus att de repede pe
pia fcuse s creasc nu numai riscurile fabricantului, ci i cele ale
intermediarului, care era el. Bineneles c asemenea riscuri sporite se
cereau compensate.
Apoi, prin minte i trecu o idee nstrunic. El tia c producia era
nc redus i cu greu se putea acoperi o comand de o mie de
kilograme; n plus, nu tia ce cantitate dorea, la rndul lui, Temple. Ce ar
fi dac i-ar lsa, pe Temple i pe Morrell, s hotrasc singuri cine va lua
primul? Cei doi trebuia s aib o explicaie, cum se spune n westernuri.
Da, cu siguran c aa ceva ar fi ct se poate de nostim.
Veste trei zile dau o petrecere acas la mine, i spuse Ronsard Niemei
cteva zile mai trziu, n timp ce se plimbau printr-un prcule linitit.
Acas la mine, adic la sud de Lyon, n regiunea Rhone-Alpes. Peisajul e
ncnttor, iar casa mea foarte confortabil. Mi-ar face mare plcere dac
ai accepta s vii i tu la aceast petrecere.
Niema continu s mearg n tcere alturi de el. Coroanele copacilor
i aprau de soarele fierbinte al verii, iar psrelele ciripeau, deasupra
capetelor lor. Nu erau numai ei n acel prcule. Guvernante i tinere
mmici supravegheau copii de toate vrstele, care ipau rostogolindu-se
prin iarb. Mai muli alergtori strbteau aleile, solitari sau cte doi.
ndrgostiii se plimbau mn-n mn, oprindu-se din cnd n cnd
pentru a se sruta. Oameni n vrst edeau pe bnci, jucnd table sau
pur i simplu odihnindu-se. Dulcele parfum al florilor mblsma aerul
cald.
Vd c ezii s-mi rspunzi, spuse, dup o vreme, brbatul. i faci
griji c doamna Theriot nu va fi de acord?
Nu numai asta, ci i impresia c vrei de la mine nu doar o prietenie
platonic. Am impresia c n-ai renunat nc total la sperana c. , c
poate m voi rzgndi.
Bineneles c sper n continuare. Doar sunt brbat i pe deasupra
francez. Mi-ar plcea s m culc cu tine, ns apreciez compania ta chiar
dac nu facem dragoste. Tu nu mi ceri s-i fac diverse servicii i nici nu
rvneti la averea mea. i dai seama ct de puini oameni asemenea ie
exist n viaa mea?
Viaa ta este aa cum i-ai cldit-o. Niema l privi. Nu pot s te
comptimesc.
Surznd, el o lu de mn.
Uite, vezi? Exact la asta m refeream. Spui ntotdeauna ceea ce
gndeti.
Nu ntotdeauna. Sunt prea politicoas ca s-o fac.
Zmbetul brbatului se transform ntr-un chicotit.
Te gndeti la ceva ru n legtur cu mine?
Bineneles. tii ce prere am despre ocupaia ta.
Femeia sesiz n ochii lui o expresie enigmatic, dar aceasta dispru
nainte ca ea s o poat descifra.
Cu toii facem doar ceea ce trebuie s facem.
Nu toi. Unii fac numai ceea ce pot s fac.
Exist vreo diferen ntre a trebui i a putea?
Mie mi se pare c exist. Oamenii spun c fac ceea ce trebuie s
fac, atunci cnd, procednd ntr-un anume fel, produc cuiva ru. Cei
care fac ceea ce pot de obicei fac numai bine.
Este doar o chestiune de semantic, ridic Ronsard din umeri. Dar
poate c ai dreptate. Eu am fcut o alegere atunci cnd eram tnr, iar
acum nu am dreptul s m plng. Poate c a fi avut i alte opiuni, dar
n acel moment, la vrsta pe care o aveam, nu le-am vzut. n
circumstane identice, probabil c a face i astzi aceeai alegere.
n glasul lui nu se desluea urm de regret, ci doar o acceptare
contient a situaiei. Nu-i punea cenu n cap pentru greelile pe care
le fcuse; nu avea nicio angoas, nicio frmntare sufleteasc. O apucase
pe o anumit cale i de atunci nu mai privise napoi.
Niema ar fi vrut s-l ntrebe de ce fcuse acea alegere, dar rspunsul
se impunea de la sine: pentru bani. Avusese nevoie de bani i alesese
aceast modalitate pentru a-i obine. Nu mai conta motivul; el se situase,
prin propria-i voin, la grania dintre legalitate i ilegalitate. Nu putea
s nu-i plac, dar n acelai timp nu avea niciun fel de remucare c se
afla n faa lui sub o fals identitate. Ronsard rmnea un adversar,
orict de prietenos i de fermector ar fi fost.
Lsnd la o parte natura profesiei mele, continu Ronsard, eu nc
atept un rspuns la invitaia mea.
O petrecere acas la tine. Era exact ceea ce dorise John, dar n
glasul ei nu se putea observa urm de entuziasm. i cte persoane vor fi
invitate la aceast petrecere?
ntrebarea ei l fcu pe Ronsard s zmbeasc din nou.
Te ntrebi dac nu cumva va fi o petrecere n doi, lucru pe care eu
l-a prefera. Cred c am invitat njur de o sut de persoane.
Asta nseamn c vila ta este mai mult dect confortabil.
Poate c am subevaluat-o puin. Exist dou aripi separate pentru
oaspei, i fiecare poate gzdui cincizeci de persoane, astfel nct nu vor
sta toi sub acelai acoperi.
Ceva m face s cred c acoperiul casei tale este foarte mare.
Da, aa este, ai dreptate. Te rog s nu-mi pori pic pentru
acoperiul meu.
Sunt convins c este un acoperi foarte drgu, rse Niema. Poi
s-mi spui cine sunt ceilali oaspei?
Lui Ronsard i strlucir ochii.
Nu mi-ai pune o asemenea ntrebare, dac nu te-ai gndi s-mi
accepi invitaia, rosti el mulumit. Pe cei mai muli i-ai cunoscut la balul
dat de primul-ministru.
Pe cei mai muli, dar nu pe toi. Cu siguran c unii dintre oaspeii
lui nu puteau fi invitai la petrecerile oficiale. Era o lume cinic, n care
cei care fceau legile se amestecau n culise cu cei care le nclcau. John
urma s fie i el prezent acolo, ca unul dintre reprezentanii celor din
urm. Niema se ntreb dac el va fi surprins de prezena vreunuia
dintre oaspeii lui Ronsard. Nu, nu va fi surprins. Probabil c i cunotea
pe toi.
Te rog, spune da, o implor Ronsard. Nu voi mai rmne mult la
Paris, iar tu s-ar putea s pleci nainte ca eu s mai trec pe-aici.
Accept, spuse ea suspinnd. Probabil c dup aceea voi pleca
acas. N-ar fi potrivit s vin la tine n vizit, i dup aceea s m ntorc
din nou la ambasad. N-a vrea s fac nimic care ar putea pune n
pericol cariera lui Albert.
Continuar s se plimbe n tcere. Poate c lui nu-i plcea s i se
spun c asocierea cu numele lui putea atrage repercusiuni foarte
neplcute asupra carierei altor oameni, ns Niema nu inteniona s-i
vorbeasc pe ocolite. Avea de ndeplinit o misiune i pn n acel
moment instinctele ei nu dduser gre. Atia oameni l storceau de
bani i attea femei alergau cu limba scoas dup el, nct simplul fapt
c ea nu se pretase la aa ceva l fcea s-o considere o fiin cu totul
deosebit.
Aadar, nu ne vom mai revedea dup ce vei pleca de la petrecerea
mea, spuse el cu un zmbet trist. Nu cred c ne nvrtim n aceleai
cercuri.
ntr-adevr. Nu ne nvrtim chiar n aceleai cercuri.
n cazul sta, este cu att mai important pentru mine s vii la
aceast petrecere. in neaprat s cunoti pe cineva.
Am fost invitat, i spuse ea lui John n dimineaa urmtoare, cnd
acesta i telefon.
Perfect. i cnd pleci?
Poimine.
Eu voi ajunge acolo cu o zi mai trziu. n seara respectiv, va avea
loc o petrecere simandicoas; probabil c mi voi face apariia chiar n
timpul acelei petreceri.
Dar de unde tii programul? i de ce vrei s ajungi n toiul
petrecerii?
Pentru c atunci atenia tuturor va fi dispersat, m refer aici i la
cea a lui Ronsard. Asta mi va oferi doar un mic avantaj, ns conteaz i
cel mai nesemnificativ detaliu. Nu cunoatem msurile lui de securitate,
schia casei sau programul su, aa c vom fi nevoii s ne descurcm
bazndu-ne pe inspiraia de moment. Nu uita c, din prima clip, eu mi
voi pierde capul dup tine, ca astfel s avem o scuz pentru a fi
mpreun.
Vd c m transform treptat ntr-o adevrat zei a dragostei,
murmur Niema. Brbaii nnebunesc dup mine, pe capete.
John rse ncetior.
Poate c i-ai descoperit abia acum adevrata vocaie.
Care vocaie? Aceea de a-i nnebuni pe brbai?
Eu cred c s-ar putea s nceap s-i plac.
Depinde de vraja cu ajutorul creia izbutesc s-i nnebunesc.
Atunci, ne vedem peste trei zile.
Ronsard plec la vila lui din sudul Franei, aa nct, pentru prima
oar de cnd se cunoscuser, Niema nu mai lu mpreun cu el masa de
prnz. Mulumit de timpul suplimentar care i fusese n acest fel pus la
dispoziie, ea i petrecu o bun parte din zi asamblnd dispozitivele de
care urma s aib nevoie la reedina lui Ronsard. eful biroului CIA din
cadrul ambasadei se dovedi a fi de mare ajutor n procurarea unor
emitoare miniaturale, a bateriilor aferente i a cablurilor de care avea
nevoie. Dac omul avea ntrebri, n orice caz nu i le adres ei. Niema
tia c el trebuise s fi lmurit totul cu Langley, de aceea se arta att de
cooperant.
Probabil c nu i se spusese nimic n legtur cu misiunea ei n Frana,
ns i se ceruse s fac rost, cu promptitudine, de orice ar fi avut nevoie
ea; contingentul CIA cu sediul la Paris nu tia nici mcar c ea se
ntlnise cu Ronsard, doar dac vreunul dintre agenii CIA i-ar fi
autoasumat sarcina de a o urmri ntr-o zi. Pentru toi ea era o prieten
de familie, aflat n vizit la ambasador i la soia acestuia.
Pn la Lyon erau aproximativ trei sute de kilometri, distan mai
mare dect cea pe care ar fi preferat Niema s o strbat la volanul unui
automobil. n consecin, ea i cumpr un bilet de avion i sun la
numrul de telefon pe care i-l dduse Ronsard, pentru a stabili detaliile
sosirii sale la Lyon.
Niema era nerbdtoare s ajung la faa locului, s cerceteze
amplasamentul ca s-i dea seama cu ce avea de-a face, i pentru a putea
s-i contureze n minte un plan de aciune i deciziile care se impuneau.
Fiind n postura unei persoane cu un statut social deosebit, se cdea s
se comporte n consecin. Niema voia s fac altceva dect s mearg la
cumprturi i s participe la petreceri mondene.
n ziua n care a zburat de la Paris la Lyon, vremea a fost minunat i
cltoria s-a desfurat fr incidente. Pe aeroportul din Lyon a
ntmpinat-o un brbat blond, tuns scurt, mbrcat ntr-un elegant
costum gri. Omul nu a rostit mai multe cuvinte dect era strict necesar i
s-a dovedit foarte eficient. El i-a crat Niemei bagajul, a condus-o ctre
un Jaguar argintiu i a instalat-o pe confortabila banchet din spate.
Dup ce maina a ieit pe autostrad s-a ndreptat ctre est, n direcia
oraului Grenoble. Peisajul superb era poate cel mai pitoresc din
ntreaga Fran. Dei era mai cald dect la Paris, sticla fumurie a
geamurilor Jaguarului asigura confortul necesar, oprind ntr-o bun
msur razele soarelui.
Cnd Niema zri de la distan vila lui Ronsard, aproape c rmase
cu gura cscat de admiraie. Bine c purta ochelari de soare, care s-i
ascund uimirea din priviri. n definitiv, se presupunea c era obinuit
cu luxul. Ar fi fost cazul ca John s-o avertizeze la ce trebuia s se atepte,
i zise ea.
O alee pavat, ncadrat de flori multicolore, urca spre nite pori
masive ncastrate ntr-un zid de piatr cenuie, nalt de peste trei metri i
care nconjura ntreaga proprietate. Numai piatra utilizat la construirea
acelui zid ca de fortrea trebuia s fi costat o avere.
n vreme ce maina se apropia, porile culisar lin, iar imediat ce
aceasta trecu de ele, ncepur s se nchid.
Proprietatea era extrem de ntins. Niema estim c avea o suprafa
total de peste aisprezece hectare. Peisajul fusese att de meteugit
conceput, nct existau zone din care nu se vedea zidul nconjurtor.
Casa - o construcie att de impuntoare nct Niema se ndoia c ar
putea fi denumit doar o simpl cas - avea patru etaje i dou aripi
laterale, foarte mari. Marmura de un gri deschis, care placa parterul, i
conferea un aspect plcut, datorit discretelor striaii aurii i roz. Efectul
era de-a dreptul uluitor.
n dreapta se nla o cldire lung, cu dou etaje, construit ntr-un
stil destul de cazon, ns peisajul nconjurtor estompa ntr-o foarte mare
msur aceast impresie. n stng se afla, asemenea unei bijuterii
aezate n mijlocul unui heleteu, o construcie care semna cu o cas.
Niema presupuse c acolo era locul la care se referise Ronsard c
obinuia s-i gzduiasc oaspeii. Era de dimensiunile unui mic hotel i
prea mic doar n comparaie cu masivitatea cldirii principale.
Traficul ilegal de arme se dovedea a fi o afacere extrem de profitabil.
Pn acum Niema nu avusese niciun indiciu pentru a evalua
dimensiunea averii lui Ronsard, ns acum i ddea seama de ce l
invidia mult lume.
Peste tot se zreau oameni - armata personal a lui Ronsard. Niema
i zise c exista un sistem de semnalare a ierarhiei autoritii i a
competenelor diverilor angajai, materializat prin mbrcmintea
acestora. Cei mai muli purtau pantaloni i cmi de culoare verde
nchis i erau narmai. Alii, mai puini la numr, purtau pantaloni de
aceeai culoare, cmi albe, iar armele le aveau prinse lateral. Cei mai
puini numeroi erau aceia care, la fel ca i oferul Niemei, purtau
costume subiri, de culoare cenuie.
Invitaii care sosiser deja hoinreau pe aleile grdinii, n haine de zi,
comode dar scumpe, croite n stilul pe care Niema l categorisise
dintotdeauna drept mbrcminte pentru conacul de la ar. Civa
edeau pe o teras lateral, savurnd cocteiluri. ase dintre cei mai activi
se aflau pe terenurile de tenis, unde asudau sub soarele care i sleia de
puteri.
Ronsard cobor scrile largi i veni zmbitor n ntmpinarea ei, cu
minile ntinse. El o strnse uor de umeri i, aplecndu- se ctre ea, i
atinse obrazul cu buzele. Tresrind, femeia se ddu napoi i l privi
mirat. Pentru prima dat el ndrznise mai mult dect a-i sruta mna
i ea se art deranjat.
Dup expresia de pe faa ta, cineva ar putea crede c am ncercat s
te dezbrac, rosti el pe un ton sarcastic. Dac ar fi s-mi simt orgoliul rnit
de reacia ta mult prea puritan, ar trebui s pocnesc asemenea unui
balona de spun. Brbatul scutur cu amrciune din cap. i cnd m
gndesc cu ct nerbdare am ateptat aceast clip.
Iart-m, dar m-ai luat pe nepregtite.
Nu, nu te mai scuza, ai s destrami toat vraja momentului.
Acum m faci s m simt vinovat.
ncerc i eu s te tachinez, spuse el zmbind, dup care le ordon
celor doi tineri, care stteau smirn n spatele lui: Ducei bagajele
doamnei n camera florilor.
Camera florilor, repet Niema. Sun minunat.
De fapt, este un mic apartament. Vreau s te simi bine aici. nainte
ca firea ta bnuitoare s-i scoat din nou ghearele, i aduc la cunotin
c acest apartament nu se afl n apropierea apartamentului meu.
Consider, te rog, c am renunat la bnuieli. Niema l lu de bra,
i el o conduse n holul imens unde domnea o rcoare plcut.
Coloane din marmur se ridicau, pe nlimea a trei etaje, pn la
tavanul pictat. Pardoseala alctuit din dale de granit, de o nuan puin
mai nchis dect palidul gri al coloanelor, era acoperit de imense
covoare persane, viu colorate. Dou scri, de marmur, se arcuiau, la
stng i la dreapta, reunindu-se n vrful arcadei, de unde ncepeau
dou coridoare, unul ducnd spre stng, iar cellalt spre dreapta.
Sper c pui la dispoziia fiecrui invitat i cte o hart, pentru a nu
se rtci, zise Niema, n timp ce el o conducea n sus pe scri.
Totul este ct se poate de simplu, zise el zmbind. Nu te poi
rtci. Toate coridoarele secundare conduc napoi, n holul central. Dac
ai un elementar sim de orientare, te poi descurca far dificultate.
n timp ce urcau scara, ea admir enorma tapiserie care atrna pe
peretele din stng.
Cnd a fost construit aceast cas?
Este destul de nou. A fost nlat prin anii 70, de ctre un
magnat al petrolului, din Orientul Mijlociu. Cnd preul petrolului a
sczut, acesta a avut nevoie de bani, iar eu am putut s i ofer suma pe
care a cerut-o.
Treptele din marmur se terminar. Locul lor fii luat de pardoseli
frumos mochetate, ntr-o nuan de gri-argintiu. Mocheta era att de
groas, nct pantofii Niemei se afundar cu totul n ea. Niema se
apropie de o fereastr i privi afar - n curte se afla o piscin imens, de
o form neregulat, nconjurat de vegetaie luxuriant. Apa care cdea
n piscin printr-o minicascad avea o minunat nuan turcoaz.
Presupun c piscina arat fantastic noaptea.
Este, ntr-adevr, una dintre plcerile mele. M relaxeaz notul
dup o zi grea de munc.
Cei doi o pornir pe coridor, apoi o luar la stng pe un culoar
lateral, dup care Ronsard deschise o u de pe partea dreapt.
Iat camera florilor, spuse el. Sper c te vei simi bine aici.
Niema fcu un pas n camer i ochii ei strlucir de ncntare.
Este absolut minunat, exclam ea.
Motivul pentru care ncperea fusese denumit camera florilor era
evident: existau o mulime de plante. n afar de minunatele
aranjamente florale din vaze, erau acolo rododendroni i palmieri nali
de doi metri, aranjai cu mult gust. Toate aceste plante se gseau n
camera de zi. n dreapta se deschidea o u dubl, prin care se intra ntr-
un somptuos dormitor. Drept n fa, nite ui de sticl ddeau spre o
teras plin de copcei i flori, puse n diverse ghivece. Terasa cu flori se
ntindea pe toat lungimea camerei de zi i a dormitorului.
Ronsard o urmrea pe Niema, care se plimba prin micuul
apartament, atingnd plantele i mirosind florile.
Aici este mult linite. M-am gndit c-i va plcea, c va
reprezenta pentru tine un refugiu din vrtejul vieii mondene.
i mulumesc, rosti ea cu toat sinceritatea. O emoiona grija lui de
a-i oferi acest refugiu. Ronsard intuise c i plceau, din cnd n cnd,
linitea i singurtatea n care i putea rencrca bateriile. Ea i zise c
terasa putea reprezenta o ideal cale de intrare clandestin, n genul
celor preferate de Medina. Ea hotr s lase uile de la teras descuiate,
dei acestea nu ar fi reprezentat cine tie ce obstacol n calea cuiva att
de priceput ca John.
Valiza Niemei se afla la picioarele patului, pe o banchet tapiat.
Ronsard o apuc de bra.
O camerist i va sta la dispoziie, pentru a te ajuta s
despachetezi. Dac nu eti prea obosit, a vrea s-i fac cunotin cu
cineva.
Nu, nu sunt deloc obosit, rspunse ea, amintindu-i c el i
spusese nc de la Paris c inteniona s-i fac cunotin cu cineva.
Dispozitivele electronice aduse de ea erau ncuiate, la loc sigur, n caseta
ei de bijuterii, aa c nu era deloc ngrijorat; respectiva camerist nu
avea cum s le vad, deci nu putea s-i raporteze lui Ronsard c unul
dintre oaspeii si adusese cu sine un echipament interesant.
Aripa n care locuiesc eu se afl n cealalt parte a casei, i spuse el
zmbind. N-am minit cnd i-am spus c
apartamentul meu nu se afl n apropiere. Mi-ar fi plcut s fie aa, dar
am rearanjat totul, astfel nct camerele pentru musafiri s se afle la o
oarecare distan de apartamentul meu.
Pentru intimitate sau pentru un grad sporit de siguran?
i pentru una, i pentru alta. Chipul lui exprima o tandree cu att
mai uluitoare, cu ct prea cauzat de nite motive tainice. Dar nu
pentru intimitatea mea, i nici pentru sigurana mea. Haide, vino. I-am
spus c o s-i prezint pe cineva, iar ea a fost toat ziua emoionat.
Ea?
Fiica mea, Laure.

17

Fiica lui? John nu-i spusese c Ronsard ar fi avut vreo fiic. Niema
ncerc s-i ascund mirarea.
Nu tiam c ai o fiic, spuse ea. Credeam c ai doar o sor.
Da, poate c sunt puin paranoic. M strduiesc din rsputeri s o
protejez. Dup cum ai subliniat i tu, sunt un personaj a crui reputaie
nu este dintre cele mai bune; n consecin, am i eu destui dumani.
Eu am spus doar c Eleanor te consider un personaj cu o reputaie
nu dintre cele mai bune, l corect Niema.
S fii sigur c doamna Theriot are n privina asta foarte mult
dreptate. Am o reputaie mult prea proast, pentru o femeie ca tine.
Linitete-te, Ronsard, zise ea exasperat. Probabil c femeile cad
la picioarele tale ca potrnichile, n momentul n care le avertizezi c eti
mult prea periculos, pentru nite fiine att de pure precum sunt ele.
i-am spus vreodat c ai deranjantul obicei de a sesiza toate
trucurile mele ieftine? Amndoi izbucnir n hohote de rs.
Ieir pe coridor i trecur pe lng civa oaspei, fiecare dintre
acetia exprimndu-i dorina de a schimba cteva vorbe cu gazda. Unul
dintre domni i se pru Niemei vag cunoscut. Apoi i aminti c era vorba
despre domnul pasionat de cursele de cai, pe care l ntlnise la
petrecerea dat de primul-ministru. Ea i zmbi i l ntreb cum se
descurcase calul al crui proprietar era la ultima curs hipic.
i-ai fcut un sclav pe via, o asigur Ronsard cnd i reluar
amndoi drumul pe coridor. Omul i plictisete pe toi, cu
interminabilele sale discuii despre caii de ras i despre cursele hipice.
Mie mi plac foarte mult caii. i apoi e mai uor s te pori amabil
cu cineva, dect s fii rutcios.
A durat ceva timp pn cnd au ajuns n cealalt parte a imensei vile,
mai ales c Ronsard a fost mereu oprit din drum. Pn la urm sosir i
n aripa rezervat lui Ronsard, strjuit de o u dubl, din lemn masiv.
Aici este apartamentul meu, spuse el indicndu-i, n partea stng,
o alt u dubl. El o conduse n camera de zi, care o uimi pe Niema prin
ambiana ei intim. Existau, de exemplu, o mic sal de cinematograf, o
imens camer de joac, plin cu diverse jocuri i jucrii, precum i o
bibliotec ticsit cu cri de beletristic, de diverse specialiti, i unele
pentru copii. Aceasta este una dintre ncperile preferate ale lui Laure,
continu el. i place foarte mult s citeasc. Bineneles c a trecut de
perioada basmelor cu zne, dar eu m strduiesc s existe mereu n
bibliotec cri potrivite pentru vrsta ei.
Ci ani are?
Doisprezece. Este o vrst minunat situat ntre copilrie i
adolescen cnd nu tie dac vrea s se mai joace cu ppuile sau, mai
bine, s vad cum i ade dac se rujeaz. I-am interzis lucrul sta,
pentru nc cel puin un an, adug el, zmbind. Apoi se ntoarse ctre
Niema, ns ochii lui priveau parc dincolo de ea. Laure este cam micu
pentru vrsta ei, continu Ronsard. Chiar foarte micu. A vrea s te
pun n tem. Are o sntate... ubred. Fiecare clip de via este un
cadou primit de ea de la Dumnezeu.
Cele spuse sunaser ciudat n gura unui om ca Ronsard, dar poate c
pn la urm nici nu era chiar aa de ciudat. Brbatul deschise ua unei
ncperi i Niemei i se tie rsuflarea n momentul n care pi nuntru.
Tat!
Glasul era dulce, subirel i la fel de pur precum clinchetul unui
clopoel. Se auzi un bzit i fetia de apropie de ei ntr- un scaun cu
rotile. Arta asemenea unei ppui. De scaunul cu rotile era fixat un tub
de oxigen de la care plecau nite furtunele transparente care erau fixate
la nrile fetiei, prin intermediul unei benzi elastice nguste, care-i
nconjura capul.
Laure. Din vocea lui rzbtea o imens tandree. Brbatul se aplec
i o srut pe obraz. D-mi voie s i-o prezint pe prietena mea, doamna
Jamieson. Niema, ea este sufletul meu, fiica mea, Laure. Ronsard vorbise
n limba englez.
Niema se aplec i ntinse mna ctre feti.
M bucur foarte mult s te cunosc, i spuse ea, tot n englez.
i eu m bucur s v cunosc, doamn.
Fetia i Niema i ddur mna. Degetele fetiei preau cumplit de
fragile n mna delicat a Niemei. Ronsard i spusese c fiica lui avea
doisprezece ani, dar nu prea mai mare dect un copil de ase ani i
cntrea probabil vreo douzeci i ceva de kilograme. Fetia avea ochii
lui Ronsard, de un albastru nchis i o expresie inteligent. Zmbetul
angelic lumina o figur ca de alabastru. Prul, aten i mtsos, fusese
periat cu grij i legat la spate cu o fundi. Niema observ c fetia se
rujase. Ronsard remarc i el faptul.
Laure! exclam el, punndu-i minile n olduri i privind-o pe
feti cu severitate. Parc i-am interzis s-i dai pe buze cu ruj.
Fetia l privi lung i trist, ca i cnd n-ar fi avut nicio speran s-l
fac s-o neleag.
Am vrut s fiu frumoas, tticule. Pentru doamna Jamieson.
Dar tu eti frumoas i fr s te rujezi. N-ai nevoie de aa ceva.
Eti prea mic pentru a ncepe deja s te machiezi.
Da, ns tu eti tticul meu, rosti micua cu o logic perfect.
Oricum a fi, tu tot frumoas m-ai vedea.
Cred c ai ales o nuan foarte potrivit, interveni Niema n
discuie, din spirit de solidaritate feminin. De fapt nu minea; Laure
dovedea o inteligen cu mult peste cea obinuit vrstei, cci alesese o
nuan foarte deschis de roz i aplicase foarte discret rujul. O alt
culoare ar fi prut vulgar, pe o fa att de deschis la culoare i cu un
aspect att de nepmntean. Niema ignor dimensiunile reduse ale
fetiei; important era mintea acesteia, sufletul ei, nu trupul.
Ronsard ridic din sprncene, de parc nu-i venea s cread ce
auzise.
i iei aprarea acestei zgtii neasculttoare?
Laure chicoti, auzindu-l pe tatl ei c o categorisete drept o zgtie.
Niema rspunse privirii acuzatoare a lui Ronsard printr-o expresie plin
de nevinovie i o nlare din umeri.
Bineneles. La ce altceva te-ai fi putut atepta din partea mea?
Se atepta s te declari de acord cu el, spuse Laure. El se ateapt
ca femeile lui. S-i dea dreptate n toate privinele.
De data aceasta, uluirea lui Ronsard nu mai era ctui de puin
mimat. Totalmente descumpnit la auzul cuvintelor ieite din guria
inocentei sale fiice, se holba neputincios la ea, incapabil s mai spun
ceva.
Dar eu nu sunt una dintre femeile lui, inu Niema s fac
rectificarea cuvenit. Eu sunt doar o prieten.
Pn acum nu mi-a fcut cunotin cu niciuna dintre femeile lui.
Pentru c pe tine a vrut s mi te prezinte, am crezut c intenioneaz ca
tu s devii mama mea.
Pe Ronsard l apuc un puternic acces de tuse. Niema se prefcu c
nu observ nimic, dar i zmbi fetiei.
Nu, nici nu se pune problema de aa ceva. Noi doi nu ne iubim i,
n afar de asta, tatl tu face alergie numai la ideea c s-ar putea
cstori.
Da, tiu asta, ns el s-ar cstori dac ar crede c aceasta este
dorina mea. M rsfa. Ar fi n stare s-mi satisfac orice capriciu. Eu
m strduiesc s nu-i cer prea multe, pentru c altminteri el n-ar apuca
s se mai ocupe i de altceva.
Fetia aceea era un nelinititor amestec de nevinovie copilreasc i
de ncredere absolut, iar intelectul ei depea cu mult vrsta pe care o
avea. Problemele ei fizice o foraser la introspecie cu mult mai
devreme dect se ntmpl n cazul altor tineri, i zise Niema.
Pn cnd el o s-i revin din oc, continu fetia ntorcndu-i
rapid scaunul cu rotile, eu o s-i art apartamentul meu.
Niema pea pe lng scaunul cu rotile, n timp ce Laure i prezenta
apartamentul. Totul fusese astfel conceput, nct fetia s poat avea
acces, din scaunul ei cu rotile. ntr-o parte a scaunului era atrnat un soi
de penset, cu care putea ridica de jos orice obiect i scpa din mn. n
ntmpinare le iei o btrn zmbitoare, prezentat drept ngrijitoarea
ei, pe nume Bernadette. Femeia avea dormitorul chiar lng cel al lui
Laure, astfel nct era disponibil i n timpul nopii, dac ar fi fost
necesar.
Laure avea absolut tot ce ar fi putut interesa o feti de vrsta ei: cri,
filme, ppui, jocuri, gherghefuri pentru broderii, reviste de mod. Fetia
i le art Niemei pe toate, n timp ce Ronsard le urm, uimit i trist,
simindu-se inutil.
Laure i art Niemei trusa ei de machiaj. Ronsard se nec i ncepu
din nou s tueasc. Nu era vorba despre o trus de jucrie, nu, ci despre
una adevrat, de la Dior, adpostit ntr- o minunat caset de argint.
Eu am comandat-o, spuse Laure, deloc stnjenit de privirile
ngrozite ale tatlui ei. Din pcate, nimic din ea nu arat ct de ct bine,
pe mine. Pn i rujul prea. prea mi d un aspect de paia. Astzi, de
exemplu, a trebuit s-mi dau doar foarte puin pe deget, i apoi s mi-l
trec uor pe buze.
Foarte bine ai fcut. Asta se numete o rujare lejer, o lmuri
Niema, trgnd lng feti un scaun i lund n poal caseta. Ea ncepu
s scoat din trus delicatele tuburi i ustensile pentru machiat.
Machiajul este o ndeletnicire ca oricare alta: trebuie mult practic
pentru a nva bine cum se face. Sunt produse care nu i vor sta
niciodat bine, pentru c nu se potrivesc cu nuana tenului tu. O s
nvei cu timpul, din experien. Vrei s-i art eu puin?
Ooo, chiar te rog, spuse cu entuziasm Laure, aplecndu- se nainte.
i interzic s faci asta! se opuse Ronsard. Este nc prea mic
pentru a...
Louis, l opri Niema, pleac te rog de-aici, asta este o treab
femeiasc.
Ronsard nici nu se gndi s plece, ci se aez, cu o expresie
fermector de stngace, urmrind cum Niema i explica lui Laure modul
n care trebuia utilizat fiecare produs.
Nuana de roz a fardului de obraz era prea nchis, pentru faa alb a
fetiei. Niema lu un erveel de hrtie i i-l terse aproape n totalitate,
lsnd doar o tent extrem de palid.
S ii minte c nimic nu este definitiv n domeniul machiajului.
Dac o nuan i se pare prea aprins, o estompezi prin tergere. Atunci
cnd m machiez, folosesc mereu erveele de hrtie i tampoane
demachiante pentru a face machiajul mai discret. Observi eye-liner-ul
meu? Niema se aplec mai aproape de Laure, care ddu din cap.
Folosesc un creion dermatograf negru, la fel ca acesta - foarte moale, ca
s nu mi zgrie pielea. Apoi l terg cu un tampon demachiant, n
ntregime, ca de-abia s se mai vad. Eu am tenul nchis la culoare, n
timp ce al tu este foarte deschis, aa nct negrul ar fi o culoare prea
contrastant pentru tine. Cnd vei crete i vei ncepe s-i conturezi
ochii cu creionul dermatograf, s foloseti o nuan foarte deschis de gri
ori de bej...
i lecia de machiaj continu n acelai stil, Laure sorbindu-i Niemei
fiecare cuvinel. Sub atenta supraveghere a Niemei, feioara fetiei primi
o abia perceptibil tent de culoare. Laure se privi cu luare-aminte ntr-o
oglind, dup care zmbi.
Acum s-a mai atenuat aspectul acela bolnvicios, spuse cu
satisfacie Laure. i mulumesc foarte mult, doamn Jamieson. Tu ai
vzut, tticule?
Da, am vzut. Pare foarte drgu, dar.
Cnd o s mor, a vrea ca cineva s m machieze n genul sta. Nu
vreau s art bolnav, atunci cnd o s ajung n rai.
Ronsard pli. Niema l comptimi din tot sufletul, ca i pe acea feti
care nu tiuse niciodat ce nseamn s zburzi i s te joci, la fel ca toi
ceilali copii.
i promit c n-o s ncep de-acum s m machiez, continu ea. N-o
s mai folosesc nici mcar rujul, cu toate c mi place foarte mult. Dar
dac... Te rog s-mi fgduiesti.
i fgduiesc. Glasul lui Ronsard era gutural i ncordat.
Laure ntinse mna i l btu uor pe genunchi, pentru a-l liniti.
Dac vrei, poi s ii la tine caseta mea, s mi-o pstrezi tu. n felul
acesta vei ti ntotdeauna unde se afl.
Ronsard o ridic pe feti din crucior i o aez n poala lui, avnd
grij s nu deranjeze furtunelele pentru oxigen. O vreme, Ronsard fix
incapabil s scoat o vorb. i inea capul aplecat, astfel nct obrazul se
sprijinea de cretetul fiicei sale.
Va mai trece nc mult, mult vreme, pn cnd va veni
momentul s fie utilizat, rosti el ntr-un trziu.
tiu, zise fetia, dar n ochii ei se citea altceva.
Laure prea c obosise. Ronsard o mngie pe obraz.
Nu vrei s te odihneti puin?
Pe ezlong, spuse ea. Am un film pe care vreau s-l vd.
Bernadette se apropie i mpinse scaunul fetiei, cu tot cu rezervorul
de oxigen, n timp ce Ronsard o duse n brae pn la ezlongul pluat,
unde o aez cu grij. Sub finul strat trandafiriu de ruj, buzele fetiei
aveau o nuan vineie. Ronsard nveli cu o ptur moale picioruele
fiicei sale, iar Bernadette i aranj pernele la cpti, astfel nct Laure s
stea ntr-o poziie ct mai comod.
Aa e bine, spuse fetia, rezemndu-se de perne. Stau acum n
poziia cea mai bun pentru vizionarea filmelor. Ea se uit la tatl ei cu o
privire ireat, adugnd: Este vorba despre o poveste de dragoste.
Ronsard i recpt dezinvoltura obinuit.
Tu o s-mi scoi, pn la urm, peri albi, decret el, prefcndu-se
c se ncrunt. Auzi la ea! Poveste de dragoste!
Cu sex, adug Laure pentru a-l ntrta.
Nu vreau s aud nimic mai mult, spuse Ronsard, ridicndu-i
braele ca i cum ar fi intenionat s resping ceea ce fiica lui mai putea
s debiteze. Nu vreau s aflu nimic n plus. Un tat nu poate suporta
mai mult de att. Ia-i rmas- bun de la doamna Jamieson. Te vom lsa
s te uii la filmul la de dragoste.
Laure ntinse mna.
La revedere, doamn. A fost distractiv! Vei mai veni s m vedei?
Bineneles, promise Niema, zmbind n ciuda durerii. Mi-a fcut
mare plcere s te cunosc, domnioar. Tatl tu este norocos s te aib
ca fiic.
Laure privi n sus, ctre tatl ei, i din nou expresia care i se citea n
ochi dovedea o maturitate cu mult superioar vrstei pe care o avea.
Eu m consider cea norocoas, murmur ea.
Ronsard o srut, i mngie uor obrjorul i se ndeprt zmbind,
ns mna lui, care se ncletase de cea a Niemei, aproape c i frngea
acesteia falangele.
Dup ce ieiser amndoi n hol, el exclam:
Dumnezeule mare! apoi se frnse de mijloc, sprijinindu- se cu
palmele de genunchi i respir adnc.
ntr-un gest reflex, Niema ntinse mna ctre el, pentru a-l consola. Ea
ezit o clip cu braul suspendat n aer, apoi atinse uor spinarea lui
Ronsard. Dup cteva momente, acesta se ndrept de spate i i
continu drumul pe hol, alturi de Niema. Nu vorbi dect dup ce se
deprtar de camera lui Laure.
Uneori e mai mult dect pot ndura, spuse el cu glas gtuit. Te rog
s m ieri. Pn acum nu mi ddusem seama c ea... Am ncercat n
permanen s-i ascund gravitatea extrem a bolii de care sufer, ns
fata este att de inteligent. Glasul i se stinse.
Ce boal are? ntreb cu delicatee Niema.
Pe o msu de lng perete, ea vzu o caraf cu butur i un set de
pahare. Se ndrept ntr-acolo i i turn lui Ronsard o porie zdravn
din ceea ce se afla n caraf. El ddu pe gt coninutul paharului, fr s
clipeasc.
Are prea multe boli, rspunse el, n timp ce rsucea n mini
paharul golit. Dac ar fi numai una, nc s-ar mai fi putut rezolva ceva.
Inima ei funcioneaz prost, are doar un rinichi i mai sufer i de
fibroz chistic. Se pare c aceasta din urm i-a afectat mai mult sistemul
digestiv, dect plmnii, altfel ar fi fost deja... Brbatul se ntrerupse
brusc, cu un suspin nbuit, dup care continu: Exist acum nite
medicamente noi care o ajut, ns are nc mari probleme n a asimila
substanele nutritive indispensabile organismului.
Mnnc normal, dar nu crete i nu ia nimic n greutate. n ce
privete inima, pricina fibrozei chistice, nu se pune problema unui
transplant. Zmbi amar. De altfel e aproape imposibil s gseasc o
inim potrivit pentru ea. Inima ar trebui s fie a unui copil mic, din
cauza dimensiunilor lui Laure, i rar se doneaz inimi de copii. n plus,
grupa ei sanguin este A negativ, fapt ce face ca ansele de a-i gsi o
inim potrivit s se reduc la zero. Chiar dac ar fi disponibil o inim,
doctorii sunt de prere c nu este cazul s fie irosit pentru cineva care.
care are att de multe alte probleme de sntate.
Nu era nimic de comentat la cele spuse de el. Niema nu se simea n
stare s ofere inutile cuvinte de mbrbtare.
De ani de zile m strduiesc s gsesc, pe piaa neagr, o inim
potrivit, continu Ronsard privind absent paharul pe care-l inea n
mn. Bag o groaz de bani n cercetri privind tratamentele pentru
vindecarea fibrozei chistice, n fel de fel de noi medicamente, n orice
remediu care ar putea s-i prelungeasc viaa ct de puin. Mcar de i-a
putea rezolva una dintre problemele de sntate - mcar una, strig el cu
ndrjire. Atunci ar putea avea anse de supravieuire.
n clipa aceea Niema nelese i ncremeni locului.
De aceea tu ai... Femeia tcu, nemaifiind nevoie s-i termine fraza
de-abia nceput. O termin n locul ei Ronsard:
Vrei s spui c din acest motiv am nceput s m ocup cu traficul
ilegal de arme? Rspunsul este afirmativ. A trebuit s fac ct mai repede
rost de sume imense de bani. A trebuit s aleg ntre droguri i arme. Am
ales comerul cu armament, n cazul n care apare ceva care i-ar mri
ansele de supravieuire, vreo inim disponibil, n mod miraculos, ori
vreun tratament nou, trebuie s am bani ghea. Cercetarea este
monstruos de scump. Ronsard ridic din umeri. Laure este fetia mea,
rosti el ct se poate de simplu. A fi n stare s- mi vnd sufletul
diavolului, pentru ca ea s supravieuiasc.
Niema bnuise tot timpul c, n strfundul sufletului, Ronsard
ascundea ceva. Dac fcea abstracie de ocupaia lui, el se comportase ca
un brbat foarte onorabil, de parc ar fi trasat o distinct linie de
demarcaie ntre cele dou pri ale existenei sale. Ronsard se ocupa de
afaceri murdare, ns fcea asta din cauza unei iubiri mistuitoare pentru
copilul su. Niemei i prea ru att pentru el, ct i pentru Laure.
Dar mama lui Laure?
Ea a fost pentru mine doar o... o aventur pasager. A vrut s
avorteze, ns eu am convins-o s nasc fetia. I-am pltit toate
cheltuielile i i-am dat n plus o mare sum de bani, drept recompens
pentru deranjul ei. Cred c nici n-a vzut- o pe Laure. Doctorii i-au
spus c fetia nu va tri, iar ea a prsit imediat spitalul. Eu am adus-o
pe Laure acas. Nu eram un om srac. Proveneam dintr-o familie
nstrit, ns averea mea nu era suficient, dac voiam ca fetia s
triasc. Atunci m-am folosit de nalta mea poziie n cadrul societii
pariziene, att pentru relaii, ct i pentru protecie. Nu te uita la mine cu
atta prere de ru, draga mea. Nu fac nici pe galantul i nici nu joc
teatru, sunt un om dur i pragmatic. Unicul meu punct vulnerabil este
fiica mea i pentru ea a fi n stare de orice, dup cum cred c i-ai dat
deja seama. Ea m poate manipula dup bunul ei plac, trstur pe care,
n mod nendoielnic, de la mine a motenit-o.
mi pare ru pentru ea, nu pentru tine, replic sec Niema. Tu ai
putut alege.
A face acelai lucru, dac ar fi cazul. S-ar putea s faci i tu la fel.
El o privi cu un zmbet cinic. Nu tii niciodat de ce eti n stare, atunci
cnd e vorba despre copilul tu.
Niema nu putea s-l contrazic, dac voia s fie sincer cu el. Nici ea
n-ar fi acceptat, far lupt, sentina de condamnare la moarte a copilului
ei. Dac ar fi avut un copil, ar fi mutat munii din loc dac ar fi fost
nevoie. Exact asta fcuse i Ronsard, ns ea nu era de acord cu soluia
aleas.
Ronsard puse cu zgomot paharul jos, se ridic n picioare, i trecu
degetele prin pr i fcu cteva micri din umeri, ca s-i detensioneze
muchii spatelui.
M ateapt o sut de musafiri. Ar fi cazul s ncep s-mi fac
datoria de gazd nu nainte de a-i spune c am inut s-o cunoti pe
Laure, i implicit cea de a doua... latur a fiinei mele. i mulumesc c i-
ai artat cum s se machieze. Mrturisesc c habar n-aveam de trusa ei
de machiaj.
Cum de-ai reuit s reziti? Niema simi c i se sfie inima la
gndul c fetia dorea s aib un aspect mai puin bolnvicios, atunci
cnd va fi moart.
i interzic s plngi.
Niema i ndrept spatele.
Nu plng. ns dac voi vrea s-o fac, tu nu m vei putea mpiedica.
Ronsard i ridic braele, ntr-un gest de neputin.
Bine, m declar nvins. Haide s mergem la petrecere.
Pe cnd ieeau din apartamentul lui Ronsard, se apropie de ei un fel
de Valkirie lungan i blond.
mi pare ru c trebuie s te deranjez, i spuse aceasta lui Ronsard,
cu un accent american get-beget. Au aprut cteva probleme pe care
numai tu poi s le rezolvi.
Ronsard ddu din cap.
Niema, d-mi voie s i-o prezint pe Cara Smith, secretara mea.
Cara, doamna este Niema Jamieson. Te rog s m scuzi, draga mea, i se
adres el Niemei, m cheam datoria.
Nu e nicio problem. Niema se uit cum coboar rapid scrile,
urmat de Cara. Ea memor direcia n care o luaser cei doi; presupunea
c biroul lui se afla n aripa de vest a cldirii, la primul etaj.
Niema simea o mare compasiune att pentru el, ct i pentru Laure.
i totui, aceast compasiune nu o va mpiedica s-i ndeplineasc
misiunea, i spuse ea i o porni, agale, n direcia n care o apucaser cei
doi. Cnd ajunse n imensul hol central, Ronsard dispruse. Cei doi
intraser printr-una dintre ui, ns ar fi fost mult prea bttor la ochi
dac s-ar fi apucat s deschid uile, la ntmplare.
Trebuia s se mulumeasc deocamdat cu ceea ce aflase, i veni ideea
s-i cear lui Ronsard un plan al etajului principal al vilei ca s se
orienteze. Cu siguran c atunci cnd i-l va da, el i va spune unde se
afl biroul su.
John urma s soseasc a doua zi. Dac ar afla care este biroul lui
Ronsard, n seara urmtoare, mpreun cu John, i-ar putea planta
dispozitivul de supraveghere i i-ar copia fisierele.
Niema fu strbtut de un fior de nerbdare. John urma s soseasc a
doua zi.

18

La ora zece seara, John intr cu maina pe domeniul lui Ronsard.


Proprietatea era att de puternic iluminat, nct se vedea de la
deprtare. John se nscrise cu maina pe o alee curb, care l duse pn la
o poart dubl. Dup ce opri maina, se apropie un paznic n uniforma,
care i lumin faa cu o lantern, l ntreb cum l cheam i i ceru actul
de identitate. Fr s rosteasc o vorb, John scoase din buzunarul
interior al smochingului o legitimaie. Nu i rosti cu glas tare numele,
omisiune care l fcu pe paznic s-l priveasc bnuitor. Apoi acesta se
ddu civa pai napoi i vorbi cu cineva la radiotelefonul pe care l
avea asupra lui. Dup cteva clipe, paznicul fcu un semn, i porile se
deschiser. John presupuse c paznicul din exteriorul domeniului nu
putea deschide singur poarta. El trebuia s fac semn cuiva dinuntru,
fapt care elimina posibilitatea de a se intra pe teritoriul proprietii prin
simpla anihilare a pazei exterioare.
Paznicul i arunc lui John nc o privire ncruntat, atunci cnd
acesta se aplec pentru a-i lua legitimaia.
John opri maina n faa unei intrri somptuoase.. Imediat ce cobor
din main, de el se apropiar doi valei n sacouri roii; unul i scoase
bagajul, iar cellalt i nmn un tichet, se urc la volan i dispru cu
maina. Probabil c o vor cerceta minuios, i zise John. Ca i bagajul, de
altfel. Puteau s cerceteze mult i bine. Nu vor obine nicio informaie,
nici mcar amprentele sale. Avusese grij s-i acopere buricele
degetelor cu un gel pentru curat hainele, care se ntrea, i forma o
pelicul transparent, care nu putea fi simit la atingere. Ca s-o
ndeprteze, John trebuia s se spele pe mini cu ap fierbinte. Gelul
respectiv reprezenta un pas nainte comparativ cu metodele utilizate de
el n trecut cnd i introducea buricele degetelor n cear topit, cear
care se desprindea dup o vreme. Mai exista i o alt metod - vopsirea
buricelor degetelor cu lac incolor de unghii, ntr-un strat gros, ns din
pcate acesta avea nevoie de un timp ndelungat pentru a se usca. O
metod foarte rapid i eficient de a-i camufla amprentele consta n
nfurarea fiecrui deget cu leucoplast, dar o persoan cu toate degetele
bandajate n-ar fi putut trece neobservat.
n timp ce urca scara, se apropie de el un brbat nalt, mbrcat n
smoching.
Domnule Temple, spuse acesta cu un accent britanic impecabil,
domnul Ronsard v ateapt. V rog s m urmai.
John l urm pe brbat, n tcere, nefiind dispus s fac conversaie.
Auzea muzic i vedea lume mbrcat la patru ace, n mici grupuri care
rdeau i sporoviau ntr-un amalgam de cele mai diverse limbi. Femeile
purtau bijuterii scumpe, la fel ca i unii brbai. Propriul su smoching,
extrem de bine croit, era fcut la comand. Cteva femei l privir
insistent. Cnd voia, John putea trece prin mulime far s fie remarcat,
dar n seara aceea el dorea cu tot dinadinsul contrariul i pea cu
agilitatea unei pantere care i zrise prada, ns nu avea niciun motiv s
se grbeasc.
Brbatul care-l nsoea l conduse ntr-o mic anticamer unde se
gseau o canapea, dou fotolii, nite rafturi cu cri, un mic emineu i
cteva sticle cu butur. Deoarece ncperea nu avea mai mult de zece
metri ptrai, iar ua dispunea de un zvor zdravn, John presupuse c
era destinat mai degrab unei partide de sex rapid. n definitiv, o gazd
atent trebuia s aib grij de musafirii si.
Domnule Temple. La intrarea lui John, Ronsard se ridicase n
picioare i i fcu semn celuilalt brbat s plece; acesta nchise ncet ua
n urma lui. Eu sunt Louis Ronsard, spuse el i i ntinse mna.
John ezit o fraciune de secund, nainte de a-i strnge mna lui
Ronsard.
Pentru ce m aflu aici? ntreb el n cele din urm, pe un ton calm.
Nu era nevoie de... aceast ntlnire.
Ba eu cred c era. Ronsard l privi atent pe John. Nu-mi place s fac
afaceri cu persoane necunoscute. Ca s nu mai vorbim de faptul c
dumneata ai aflat de o substan de care presupuneam c nu a aflat nc
nimeni. Ai putea s-mi spui de unde ai auzit de ea?
John l privi mijind ochii.
Iar mie nu-mi place s mi se spun pe nume, n mijlocul unei
mulimi de oameni. i prin mulime de oameni eu neleg de la dou
persoane n sus. John n-avea de gnd s fie cooperant.
Te pot asigura c nimeni dintre cei prezeni aici nu tie cine eti
dumneata.
Iar eu te pot asigura c, la petreceri de felul acesta, exist cel puin
o persoan care ntocmete o list cu numele celor prezeni, ca s o
vnd ulterior cuiva interesat s o cumpere.
Trdarea nu-mi st n caracter, rosti cu politee Ronsard, care i
ddea seama c Temple nu putea fi impresionat, mbrobodit sau
intimidat. Te rog s iei loc. Vrei s bei ceva?
John se aez ntr-un fotoliu.
Nu beau alcool.
Ronsard rmase pentru o clip cu mna pe sticl, ridicnd mirat din
sprncene, dup care lu o alt sticl i i turn puin vin.
mi cer scuze dac venind aici consideri c i-ai periclitat
acoperirea. La rndul meu, sunt precaut, mai ales c ocupndu-m de
aceast substan mi asum un risc extrem de mare. Procedez astfel doar
atunci cnd sunt sigur c este vorba de o comand serioas i c se poate
exclude orice eventual nscenare. Aadar, dat fiind secretul n care este
nvluit existena acestei substane, cred c nelegi de ce m
intereseaz s tiu cum ai aflat despre ea.
John i mpreun degetele, i-l privi ndelung pe Ronsard, fr s
clipeasc. El vzu c acesta observase inelul cu erpii ncolcii, pe care l
purta la mna stng.
Cursa aerian 183, rosti el ntr-un trziu.
Te referi la avionul care s-a prbuit? Da, a fost o ntmplare
nefericit. S zicem c a reprezentat un... test. N- am tiut dinainte.
Mie nu-mi pas dac a fost sau nu un test. Important este faptul c
produsul a funcionat.
Dar cum de ai aflat ce fel de explozibil a fost folosit?
Am obinut o copie dup analiza chimic preliminar cerut de
comisia pentru cercetarea cauzelor catastrofei aeriene. Eu am acces la un
excelent laborator din Elveia. Amprenta chimic era similar cu cea a
lui RDX. Comisia pentru cercetarea cauzelor catastrofei nu a gsit urma
vreunui detonator, deci substana este autodetonant, ncheie John, pe
un ton plictisit.
Dumneata chiar speri s m convingi c ai pus, singur, toate astea
cap la cap? Ronsard zmbi. Nu, trebuie s-i fi spus cineva. M-a mai
abordat i o a doua persoan, care dorete s cumpere aceast substan.
Este vorba despre cineva care nu are acces la documentele comisiei
pentru cercetarea cauzelor catastrofei. De unde s tie i acel cineva,
dac nu din aceeai surs?
Ernst Morrell, articul John. Eu i-am spus.
Ronsard se holb la el o clip, dup care sorbi din vin.
M uimeti, opti el.
Morrell nu reprezint dect o... diversiune. Tot ce se va ntmpl
va fi pus n crca lui.
Aadar, el este doar un ap ispitor. Ronsard scutur din cap i
zmbi. Felicitri, domnule Temple. Eti cu-adevrat iret.
John se relax, i de pe fa i dispru acea expresie imperturbabil.
Cu puin noroc, ticlosul o s sar singur n aer. Dac n-o s am
norocul sta, tot o s fac suficiente valuri n jurul lui, ca s fie prins. n
ambele variante, o s nceteze s m mai calce pe nervi.
Deci, l cunoti pe Morrell.
Nu, dar este un idiot patentat. i-a bgat nasul ntr-o anumit
afacere.
Ronsard rse sincer.
Domnule Temple, cred c-mi va face o deosebit plcere s nchei
afaceri cu dumneata. O s stm de vorb pe ndelete, dar sunt plecat de
prea mult vreme de lng oaspeii mei, i trebuie s m ntorc la ei.
Vino i dumneata, s te prezint.
S m prezini drept domnul Smith.
Smith, repet Ronsard, care prea s se amuze n continuare. Este
i numele de familie al secretarei mele.
Poate c suntem rude.
n momentul n care ieir din anticamer, atraser mai multe priviri
curioase. John travers, mpreun cu amfitrionul, imensul hol, i cei doi
brbaii intrar ntr-o strlucitoare sal de baL Din tavan atrnau
candelabre uriae. Uile de pe o parte a slii care ddea pe teras
fuseser deschise, pentru a permite ca rcoarea nopii s ntre n vasta
ncpere. Oamenii se vnzoleau, de colo-colo, prin sal, pe teras, ntr-o
micare nentrerupt care i aminti lui John de un stup de albine.
Privirea lui John cercet sala fr s zboveasc n mod deosebit
asupra cuiva anume, dar o localiz aproape imediat pe Niema. Un
industria se apropie de Ronsard i ncepu o conversaie de convenien,
ateptnd ca acesta s fac prezentrile. John l mai ntlnise cndva,
ns atunci el folosea alt nume i arta altfel dect acum: atunci avea
prul grizonat i purta lentile de contact care fceau ca ochii lui s par
cprui. Industriaul i strnse mna, convins c l vede pe John pentru
prima oar.
O rocat voluptuoas, cu snii aproape complet dezgolii, ntr-o
rochie de sear verde ca smaraldul, bine mulat pe corp, se ntmpl s
fie urmtoarea persoan care se apropiase de ei. Femeia se atrn de
braul lui Ronsard, ateptnd ca acesta s i-l prezinte pe John. Ronsard,
vizibil amuzat, se conform. John se strdui s curme ct mai politicos
avansurile pe care i le fcea femeia, o adevrat maestr n ale flirtului.
Femeia nu era ns proast. Dup cteva minute, ea i ndrept atenia
spre Ronsard. Acesta i zmbi i i fcu vreo dou-trei complimente,
pstrnd o min uor zeflemitoare.
Dup ce femeia plec, cei doi rmaser pentru scurt timp singuri.
John i arunc din nou privirea n sala de bal i rmase ncremenit.
Bineneles c Ronsard remarc imediat acest lucru.
Ai zrit pe cineva cunoscut? l ntreb el.
Nu. Negaia fusese rostit pe un ton gutural. ns am zrit o
persoan cu care intenionez s fac cunotin. Femeia aceea - cine este?
Care dintre ele?
Cea brunet, n rochie albastr i cu un irag de perle la gt. Cea
care st de vorb cu blonda nalt.
Ronsard o identific pe Niema i se crisp.
Femeia aceea este cu mine. Tonul lui echivala cu un avertisment.
John i arunc o privire gazdei sale, concentrndu-i apoi ntreaga
atenie asupra femeii pe care pusese ochii.
Intenionezi cumva s te cstoreti cu ea? ntreb el cu un aer
absent.
Ronsard scoase un scurt i puternic hohot de rs.
Nu, bineneles c nu.
Ei bine, afl c eu vreau.
Acel laconic schimb de cuvinte se prvli ntre ei precum o avalan
de bolovani. n ochii lui Ronsard se aprinseser scnteile mniei.
Doamna aceea este o prieten de-a mea, una la care in
extraordinar de mult. De altfel nu-i de nasul nostru.
Poate c n-o fi de nasul tu. Dac ai vreo pretenie asupra ei, eu
sunt dispus s m retrag imediat, dar singur ai recunoscut c nu
intenionezi s te nsori cu ea. Momentan femeia e liber - ns nu pentru
mult vreme.
Ronsard era un desvrit om de afaceri i n acelai timp suficient de
inteligent ca s-i dea seama c Temple nu putea fi intimidat. Trase
adnc aer n piept, ncercnd s-i recapete stpnirea de sine.
Eu nu m cert niciodat pentru femei, dar nici n-o s-i permit s te
dai la ea. Te avertizez c nu este deloc receptiv la avansurile unui
brbat pe care abia l-a ntlnit. Este o vduv nc extrem de ndrgostit
de soul ei decedat. i, chiar dac n-ar fi fost n situaia asta, este una
dintre puinele persoane cu principii pe care le cunosc eu. Respinge
brbaii de felul nostru.
Asta nseamn c te-a refuzat, replic John.
ntr-un mod categoric. O clip, Ronsard zmbi. mi place i n-a
vrea s i se ntmple nimic ru.
Te pot asigura c nici eu nu doresc acest lucru.
Tcerea care se lsase ntre ei fu ntrerupt de Ronsard:
Trebuie s recunosc c m uimeti. Nu m-a fi ateptat ca o
persoan de calibrul tu s se ndrgosteasc de vreo femeie, i cu-att
mai puin la prima vedere. Mi se pare ilogic.
Aa este, ai dreptate. John inspir profund gndindu-se la dorina
care l copleise n ultimii cinci ani. Exact aa, repet el. Prezint-m, te
rog.
Cred c aa voi face, accept Ronsard. Presupun c va fi foarte
amuzant.
Niema i vzu pe cei doi brbai nali, cu umeri largi, croindu-i
drum prin mulime, spre ea. Ronsard era la fel de atrgtor ca de obicei,
cu prul lui lung i negru revrsat pe umeri, dar cel de lng el i tie
rsuflarea. John arta ca un brbat dur, periculos, i prea oarecum
schimbat. Privirea lui era aintit asupra ei ca un laser.
Luat prin surprindere, Niema fcu un pas napoi, i-i duse mna la
perlele de la gt. Nu-l mai vzuse pe John de mai bine de o sptmn.
i nu era pregtit pentru un asemenea oc. Pn n clipa aceea John nu-
i dezvluise. Puterea ameitoare a personalitii sale, care acum se
rsfrngea n totalitate asupra ei. El o mngie cu privirea din cap pn-
n picioare i ea se simi de parc ar fi dezbrcat-o, de parc ar fi fost gata
s-o devoreze. ncerc s nu-l mai priveasc i s-i recapete controlul
emoiilor, ns nu izbuti. Era surescitat la maximum. John se afla acolo
i jocul ncepuse cu-adevrat.
Niema. Cei doi ajunseser n faa ei i erau att de nali nct i
acopereau ntreg cmpul vizual, cu toate c purta tocuri nalte. Ronsard
i lu mna i i srut scurt degetele. Draga mea, acesta este domnul
Smith. M-a implorat s v fac cunotin. Domnule Smith, doamna este
Niema Jamieson.
Niema. John i rostise numele ca i cum i l-ar fi gustat.
Domnule - domnule Smith. Niema de-abia reuea s lege dou
vorbe. Glasul i era, n mod inexplicabil, gtuit. Ea arunc spre Ronsard
o privire neajutorat, dar acesta nu prea deloc mulumit de reacia ei.
Nici ea nu putea nelege ce i se ntmpl. tia c situaia fcea parte din
planurile lui John, dar... n comportamentul ei nu era nimic prefcut.
Joseph, spuse John.
Cum... cum ai spus?
M cheam Joseph.
Joseph... Joseph Smith? Niema clipi repede, ncercnd s-i
reprime un hohot de rs. Cel puin nu-i alesese un nume bizar. Eti
american?
Da. John reui s-i ia mna i s i-o strng tare. Danseaz cu mine!
Era mai degrab un ordin, dect o invitaie la dans.
Niema i arunc lui Ronsard o alt privire uluit i neajutorat, din
timp ce John o conducea spre ringul de dans. Apoi el i cuprinse mijlocul
cu braul, lipind-o de trupul lui. John ncepu s se mite ntr-un ritm
lent, iar Niemei nu-i rmase altceva de fcut dect s se lase condus.
John i plec fruntea spre urechea Niemei.
M-am ndrgostit de tine la prima vedere, i opti el.
Chiar aa s fie? Niema se strdui s-i reprime un hohot de rs.
Joseph Smith? Ea i cuibri capul n scobitura umrului lui John, pentru
a-i camufla expresia feei. Pn atunci se plictisise, discutase cu oameni
cu care nu avea nimic n comun, ns acum fiecare celul a corpului ei
era din nou plin de energie.
De fapt, Joseph Temple. I-am spus s m prezinte drept domnul
Smith.
Temple, repet ea. Singurul lucru pe care n-avea voie s- l fac era
acela de a o lua vreodat gura pe dinainte i a-i spune John.
Unde se afl camera ta?
n aripa de est. Se numete camera florilor i are terasa ei proprie.
Niema numrase uile, pentru a-i putea spune exact cum putea ajunge
acolo. Urci scara i o iei la dreapta, pe hol. Dup zece ui, o iei la stng,
camera mea este a treia pe dreapta.
S lai deschis ua de la teras.
De ce? O biat ncuietoare nu-i poate ine piept.
El i strnse mai tare braul, drept represalii la gluma fcut de ea.
Sub smochingul mtsos, pieptul lui se simea tare ca oelul. John o inea
att de strns, nct aproape c i strivise snii. Niema simea cldura
corpului, prin straturile de mbrcminte care-i separau, iar mirosul lui o
nvluia, cald, brbtesc, discret, uor parfumat.
M lipeti prea tare de tine, spuse Niema cuprins de panic,
pentru c plcerea pe care o simea o fcea complet vulnerabil. l
mpinse uor, ntr-un gest neobservat de nimeni, dar ndeajuns de
puternic nct s se ndeprteze de el cu vreo doi centimetri.
John o strnse din nou la piept, fcnd inutil tentativa ei.
Ai uitat c m-am ndrgostit de tine? Iar tu eti fascinat de
persoana mea.
Oare de unde tia? ntrebarea i trecu prin minte cu o fraciune de
secund nainte de a-i aminti de scenariul pe care ei doi l transpuneau
n via.
Dansul i adusese lng o u deschis. El fcu un pas i Niema se
trezi dintr-o dat afar, pe teras. Afar aerul era mai rcoros i mai
proaspt dect nuntru. La msuele de pe teras edeau civa invitai,
discutnd i rznd, ns zgomotul era mult mai sczut dect n sala de
bal.
John se opri din dans i o conduse jos, n grdin. n aer se simea
parfumul dulce i intens de trandafiri. Dei terenul era mult prea
luminat pentru a putea gsi vreun loc n care s fie ntuneric, grdina le
oferea totui o oarecare intimitate.
Ne-am ndeprtat destul, spuse John oprindu-se n faa ei. Totui
mai poate s ne vad. nainte ca ea s-i dea seama de ceea ce inteniona
s fac, el i cuprinse faa n mini i o srut. Niema ridic n mod reflex
minile i l apuc de ncheieturi. Inima i se opri pentru o clip i
genunchii i cedar. Avea impresia c sttea n picioare inut de minile
lui care i cuprinseser obrajii.
La nceput, srutul lui a fost o atingere tandr, exploratoare. Niema
rmase nemicat i uluit de plcerea pe care i-o oferea acea simpl
atingere, creia i rspunse printr-o uoar apsare. John nclin i mai
mult capul, adncindu-i srutul i alintnd-o cu limba. Apoi, n trupul
ei explod ceva asemntor cu un uvoi fierbinte. John o cuprinse n
brae, strngnd-o mai aproape, att de aproape nct se simi contopit
cu trupul lui, de la piept pn la coapse.
Srutul care urm fu slbatic i devorator. O sruta cu mai mult
patim dect ar fi fost cazul, mai voluptuos dect ndrznise ea s-i
imagineze vreodat, profund, intens, aa cum ar fi fcut un brbat care
tocmai se pregtea s o posede. Niema accepta acele srutri, le primea
cu bucurie i rspundea la ele, mpreunndu-i braele pe dup grumaz.
Trupul ei tnjea dup al lui i Niema simi apsarea viril pe care i-o
strnise. Descoperirea aceasta o oc att de tare, nct se smulse din
braele lui, cltinndu-se. John o prinse de mini pentru a o susine,
dup care o eliber. Se priveau acum n ochi, n grdina nmiresmat, n
acea lumin nu ndeajuns de slab. Niema observ expresia lui
concentrat i aceast constatare avu asupra ei efectul unei lovituri n
plex; pe ea acele srutri o rscoliser, n vreme ce John nu fcuse dect
s joace rolul de ndrgostit, prevzut de scenariu.
Ronsard i urmrea, analiznd probabil ceea ce vedea. Niema nghii
n sec, ncercnd s-i dea seama cum ar trebui s se comporte n
continuare. S-l plmuiasc pe John - adic pe Temple? Participase din
tot sufletul la cele petrecute, i Niema Jamieson nu era o prefcut. ns
acum nu mai era ctui de puin Niema Jamieson, ci o femeie mult prea
bulversat ca s-i mai ard s joace vreun rol. Ea reveni la noua ei
identitate, la Niema Burdock, i descoperi c cele dou femei erau
extrem de asemntoare. Oare John o construise pe Niema Jamieson
att de asemntoare Niemei Burdock doar pentru ca aceasta s joace
mai uor rolul ncredinat?
Niema Burdock fu cea care i regsi demnitatea; se rsuci brusc i se
ndeprt fr grab, fr s fac o scen melodramatic. Apropiindu-se
de teras constat c Ronsard sttea n faa uii de la sala de bal i i
urmrea n tcere. n lumina puternic ce venea din spatele lui, ea nu
reui s-i vad expresia feei. i lu inima-n dini i se apropie de el.
Ronsard o privi far s scoat o vorb. Cnd i ntlni privirea, se
atepta s citeasc n ea dezolarea, dar nu descoperi dect o sincer
ngrijorare. ncepur s-i tremure buzele i privirea i se mpienjeni din
cauza lacrimilor.
Vai, Doamne, opti ea. Cum se poate aa ceva?
Ronsard i oferi braul, i Niema se sprijini de el.
Brbatul o conduse nuntru, ca i cum nu s-ar fi ntmplat
nimic. Nu prea s se grbeasc, dar traversar suficient de repede
ncperea supraaglomerat. Niema i nfipsese degetele n braul lui, n
cutarea unui sprijin. Picioarele i tremurau. ntreg trupul i tremura i
ea era incapabil s se stpneasc.
ntr-o ncpere alturat fusese aranjat un somptuos bufet rece,
pentru cei care doreau s mnnce acolo, i nu pe teras. Ronsard o
invit s se aeze la una dintre mesele libere, apoi se apropie de bufet i
umplu dou farfurii. La un semnal al lui, apru un chelner cu dou
pahare cu ampanie.
Am remarcat mai devreme c n-ai but. Gust puin; ampania
mea este cu mult mai bun dect poirca oferit de primul-ministru. De
altfel, cred c ai nevoie de un calmant uor.
Niema bu ampania i gust cpunele de pe farfuria ei. Ronsard o
convinse s mnnce i din pateu, dei abia putea nghii de emoie.
Constat c eu m-am comportat ca un adevrat domn, glumi
Ronsard. Ar fi trebuit s te strng n brae i s te srut, s te copleesc cu
farmecul meu animalic. ns eu, draga mea, am un alt stil.
i eu credeam la fel n ce m privete. Niema de-abia reuea s
articuleze cuvintele.
Nu este cunoscut alchimia atraciei dintre un brbat i o femeie.
Mai mult chiar, este pe nedrept subestimat importana ei n orice
relaie. Ronsard o btu uor pe mn. i acum voi face un lucru pe care
niciodat nu credeam c o s-l fac. Sunt att de mirat de mine nsumi,
nct s-ar putea s numi mai revin niciodat.
Ce anume?
Veselia lui Ronsard avea asupra ei un efect binefctor. Ea i
rspunsese lui John cu o pasiune devastatoare; n planul lor acest gest
fusese prevzut, fcea parte integrant din scenariu. John n-avea de
unde s tie c n reacia ei nu fusese vorba de nimic premeditat sau
mimat, ci de un rspuns sincer i spontan; pentru cteva clipe ea cedase
plcerii fizice creia ncercase s-i reziste nc din clipa n care John
Medina reapruse n viaa ei.
Domnul Smith...
Mi-a dezvluit numele lui real, interveni ea, frecndu-se cu un
deget ntre sprncene, pe de-o parte pentru a-i masca expresia feei, iar
pe de alt parte pentru c ncepuse s o doar capul.
i dai seama c nu s-ar folosi de un nume de mprumut, dac nu
ar avea un motiv bine ntemeiat pentru a face acest
lucru. Nu este o celebritate, draga mea; ba dimpotriv, a spune. Toate
structurile mondiale pentru meninerea ordinii ar fi ncntate s-l aib n
custodia lor.
Niema se uit fix la el, prefcndu-se c ncearc s neleag ce voia
brbatul s spun.
Este... este cumva terorist? opti ea.
Ronsard ls tcerea s rspund n locul lui.
Niema lu o gur de ampanie, ns butura nu reui s-i ndeprteze
nodul din gt.
Este unicul brbat pe care l-am srutat, de cnd soul meu...
Cinci ani. Trecuser cinci ani de cnd murise Dallas, timp n care ea
nu simise nici cea mai mic atracie fa de brbaii cu care se ntlnise
din cnd n cnd. Nu fusese tentat s permit nici unuia dintre ei s o
srute, i asta nu pentru c i s-ar fi prut o trdare, ci pentru c nu ar fi
fost cinstit fa de ei s se prefac. Grania dintre rol i realitate devenise
din nou neclar. De data aceasta Niema Burdock ncerca s neleag ce
anume i se ntmplase acolo, n braele lui John Medina.
Nu mai pot rmne la petrecere, adug ea ridicndu-se n
picioare. M duc la mine n camer. Louis...
neleg. Ronsard se ridic. Chipul lui frumos exprima ngrijorare.
Nu i pot spune eu ce ar trebui s faci; decizia trebuie s-i aparin n
totalitate. Vreau ns s tii c indiferent de cele ntmplate i de prerea
pe care o ai, prietenia ta va fi ntotdeauna important pentru mine.
Dumnezeule, cum de putea s fie att de sensibil i de binevoitor,
cnd n realitate era ceea ce era? Brbatul acesta continua s-o surprind,
chiar mai mult dect n prima zi n care l cunoscuse. Cu toate acestea,
ncepuse s-i mai piard din interesul fa de el, din clipa n care l
vzuse n compania lui John. Niema refuz s se mai gndeasc i l
strnse de mn pe Ronsard.
Mulumesc, mai zise ea i se ndeprt grbit.
19

La ora trei noaptea, Niema vzu perdeaua din dreptul balconului


micndu-se. Se lungise n pat ateptnd ca John s-i fac apariia. Nu
auzise niciun zgomot, doar micarea perdelei i spunea c el sosise. Apoi
silueta lui se profilase pe fundalul luminii slabe care ptrundea prin
geamul din spatele lui.
Niema se ridic i i nfur n jurul ei halatul pe care-l purta.
ncperea era cufundat n ntuneric, astfel nct nici el n-o putea vedea
mai bine dect l vedea ea. i, totui, avea impresia c trebuie s apeleze
la orice posibilitate pentru a se proteja. Cu o stranie pruden i o atenie
ncordat, John travers odaia, apropiindu-se de patul nalt, prevzut cu
patru stlpi. El se aplec deasupra Niemei, i lipi buzele de urechea ei i
o ntreb n oapt:
Ai controlat camera?
Am controlat-o, atunci cnd am sosit, i rspunse ea, tot n oapt.
M-am gndit c, dac ncperea este prevzut cu vreo instalaie, aceasta
ine de sistemul centralizat de securitate al vilei. Este curat.
A mea nu era.
Era ceva general, sau un dispozitiv de supraveghere local?
General. Vrea s urmreasc ce face locatarul acelei ncperi.
Probabil c i alte camere de oaspei sunt supravegheate, i el le
repartizeaz celor pe care vrea s-i spioneze. John se aez pe marginea
patului. Niema simi un fior de fric, ns reui s i-l reprime. n
definitiv, n-avea niciun rost s-o srute acum, cnd nu mai avea cine s-i
vad. Cum te simi, dup cele petrecute n seara trecut? o ntreb el, cu
un glas plin de ngrijorare. Preai uluit. Am crezut c ai neles planul
nostru.
Nu cred c l nelesesem suficient de bine, izbuti ea s ngaime.
Dar totul este n ordine, m descurc.
n ntuneric, nu reuise s-i disting faa ns acum, c se apropiase,
femeia i putea deslui trsturile i i simea cldura coapsei pe care
John i-o lipise de a ei.
Pn la urm, ai avut exact reacia pe care trebuia s o ai. i-ai
jucat excelent rolul.
Numai c ea nu jucase niciun fel de rol. Reuise s-i pstreze
prezena de spirit, ns nu se prefcuse deloc. Pasiunea cu care
rspunsese srutului lui John nu fusese ctui de puin simulat, ci ct se
poate de real, i asta o nspimnta cel mai tare, ns, atta timp ct el
credea c indispoziia ei se datora doar surprizei, nu avea de ce s se
team.
Totul este n ordine, repet ea, dup care schimb subiectul. Care
este planul pentru mine?
Voi discuta cu Ronsard probleme de afaceri. Dac am noroc,
convorbirea se va desfura n biroul lui. Dac nu, atunci va trebui s-l
descopr.
Pot s-i ofer o imagine de ansamblu. Biroul lui se afl n aripa de
vest, la parter. Are o secretar, Cara Smith; s-ar putea ca ea s se afle n
birou, chiar dac el lipsete.
n cazul sta, va trebui s-i urmrim pe amndoi. O s gsesc eu o
modalitate de a-i ine ocupai pe amndoi, n acelai timp. Voi cuta
mine biroul lui, i voi verifica sistemul de securitate i vom intra
mpreun acolo, mine sear. Tu plantezi dispozitivul de supraveghere,
eu copiez fiierele, dup care plecm fr ca cineva s bnuiasc ceva.
Asta n cazul n care totul s-ar fi desfurat conform planului lor, i
zise Niema.
i-am adus un mic cadou, continu el. Se auzi un uor fonet de
haine, dup care Niema simi n mn metalul. n mod reflex ea strnse
patul pistolului. Este un SIG de calibru 0,38, continu John, adic mai
mic dect cel pe care ai exersat, dar i mai uor de ascuns.
O s-l bag n bustier, rosti ea. Pn s in pistolul n mn,
avusese o scitoare senzaie de panic, ns acum se simea ceva mai
relaxat. Nu purtase niciodat o arm, nici mcar n Iran, unde aa ceva
ar fi deconspirat-o. Oare cum de se obinuise att de rapid cu ideea de a
purta o arm?
John rse ncetior.
Bravo. Glasul lui avea un ton aprobator. Brbatul o btu uor pe
coaps. Ne revedem peste cteva ore. Ce faci mine? La ce or te scoli?
Am de gnd s dorm ct voi putea de mult. n ce privete
programul, nu am niciunul pentru mine.
Atunci, hai s lum mpreun masa de prnz.
Unde?
n curtea cu piscin, la ora unu.
Ai vreun motiv pentru a alege locul acela? Trebuia s aib; John nu
fcea niciodat nimic fr s aib un motiv ntemeiat.
S m ntlnesc cu tine, s not puin, s-l las pe Ronsard s-mi
vad cicatricea de pe umr, ca s fie pe deplin ncredinat c eu sunt ntr-
adevr persoana cu care are impresia c st de vorb.
Dar tu n-ai pe umr nicio cicatrice, o lu gura pe dinainte. Se
dduse de gol. Recunoscuse c l privise cu prea mare interes n timpul
antrenamentului n cursul cruia el i scosese tricoul.
Nu, eu nu am, ns are Joseph Temple.
Aadar, el i aranjase o cicatrice pe umr, pentru completarea
deghizrii. Niema i aminti c i se pruse puin schimbat, atunci cnd i-l
prezentase Ronsard, ns nu-i putea da seama n ce anume consta
diferena.
i ce altceva i-ai mai fcut? Pari puin altfel.
Mi-am schimbat puin tunsoarea i forma sprncenelor.
De ct timp lucrezi la personajul Joseph Temple?
De ani de zile. La nceput n-a fost dect un nume ntr-un fiier, dar
cu timpul l-am fcut din ce n ce mai mult cunoscut, am adugat
descrierii sale cteva trsturi suplimentare i o fotografie din care nu se
puteau vedea prea multe. Presupun c Ronsard a comparat deja
personajul n carne i oase cu imaginea pe care am creat-o.
De-acum nainte, el va avea o fotografie de-a ta, spuse femeia. l
cunoti, nu va lsa s-i scape ocazia.
Asta n-are nicio importan. John se ridic n picioare. Dup ce
pleac de-aici, Temple nu va mai exista.
Niema se ntreb cum era s construieti identiti dup identiti, de
parc ar fi nite haine pe care le mbraci pentru o scurt vreme, dup
care le arunci la gunoi. Oare John lsa n urm buci din el? Oare nu
pierdea cte puin din propria-i personalitate, de fiecare dat cnd
devenea altcineva?
n timp ce John se ndrepta spre teras, Niema l ntreb:
Cum ai urcat pn aici?
N-am urcat. Am cobort. De pe acoperi.
Odat acestea fiind spuse, John iei pe u i se fcu nevzut.
Niema se ridic i nchise ua de la balcon, dup care se ntoarse n
pat. Se simea cumplit de obosit. Sperase s doarm pn trziu, ns
nu mai era sigur c va putea adormi. Urmtoarele douzeci i patru de
ore erau cruciale. Trebuia s se concentreze asupra misiunii, nu asupra
lui John. Dup ce totul se va termina i ea se va ntoarce acas, iar John
va disprea din nou din viaa ei, de-abia atunci i va putea permite s se
gndeasc la el. Oricum nu va mai avea nicio importan, deoarece John
ar fi fost definitiv pierdut.
Carei Smith i plcuser dintotdeauna petrecerile date de Louis n vila
lui. O ncntau toaletele invitailor, o impresionau strlucirea i
rafinamentul, i plcea s admire luxul. Pentru Cara, brbaii n
smochinguri care conduceau, n vrtejul dansului, femei pline de
bijuterii preau ieii direct din basmele cu zne. Din pricin c era att
de nalt, arareori purta pantofi cu tocuri, ns acum ncla nite sandale
cu tocuri de opt centimetri ajungnd s fie la fel de nalt ca Louis.
Picioarele ei preau s msoare mai bine de un metru i jumtate,
impresie pe care femeia o accentua purtnd rochii despicate lateral pn
la old, care dezvluiau n timpul mersului poriuni de coaps
apetisant.
ns asta se ntmpl doar seara. n timpul zilei, ea lucra ca de obicei,
sortnd corespondena lui Ronsard, achitnd diverse note de plat. De
asemenea, Cara rspundea la telefon i l ntiina pe Louis cu privire la
apariia oricrei probleme urgente, care solicita intervenia acestuia. Cu
toate astea, reuea s petreac cea mai mare parte a timpului alturi de
invitai. nota, juca tenis i biliard, asculta diverse brfe i nu nceta s se
minuneze de nenumratele amnunte intime i secrete guvernamentale
despre care oamenii obinuiau s plvrgeasc la asemenea petreceri,
mai ales atunci cnd se aflau n compania unor blonde frumoase, nalte
i bine dotate cu picioare care preau c nu se mai termin. Brbaii le
considerau proaste i nu se autocenzurau n prezena lor. Acesta era
motivul pentru care Louis i permitea s se distreze, n loc s roboteasc
n birou. Cara aflase o mulime de informaii interesante n timpul unor
petreceri ca cea de fa.
n clipa aceea Cara l privea fascinat pe Temple. Puini masculi se
puteau compara cu Louis, n materie de elegan i de stil, iar Temple
prea a fi unul dintre ei. Rezervat, distins, stpn pe sine - acestea erau
trsturile care-l caracterizau. Cara presupunea c este i un amant
desvrit. Se nchipui pentru o clip beneficiara tuturor acestor caliti
i se simi cuprins de fiori. Din pcate, brbatul nu manifesta interes
pentru farmecele ei, era contient de asta. De altfel ea i alte cteva
persoane, printre care i Louis, fuseser martore la ofensiva erotic
declanat de Temple asupra Niemei Jamieson i se ntreba cum va
reaciona Louis, avnd n vedere c manifestase pentru aceeai doamn
mai mult interes dect fa de oricare alt femeie. Dar Louis era Louis -
i nicio reprezentant a sexului frumos nu nsemna prea mult pentru el.
Ea tia cu certitudine c el nu dormise singur n noaptea precedent, iar
doamna Jamieson se speriase i plecase devreme de la petrecere, pentru
a se ascunde n camera ei. Dumnezeule, dac ar fi avut ansa de a se afla
n postura doamnei Jamieson, ea n-ar fi fost ctui de puin speriat, ci l-
ar fi nhat de papion i l-ar fi trt direct n pat. ns ea pusese ochii pe
un alt individ, ca un premiu de consolare, unul bogat, care nu arta
deloc ru i avea o important funcie n cadrul departamentului francez
de aprare sau cum s-o fi numind exact acel departament. Brbatul ar fi
avut multe lucruri interesante de dezvluit, n momentele de intimitate.
Din felul n care nevasta acestuia se atrna de el, Cara deduse c se
ascundea ceva la fel de interesant i n ndragii masculului. Ea observase
modul n care o privise brbatul, i i zise c el va gsi o modalitate de a
se debarasa pentru o vreme de nevestic.
Cara era extrem de dornic. Nu mai fcuse amor de - ei bine, nici nu
mai tia de cnd. Ia mai duc-se la naiba Hossam, cu caraghioasa lui
gelozie cu tot, i zise ea. ncercase s scape de el, s ncheie relaia ntr-
un mod civilizat, ns Hossam nu voia, n ruptul capului, s renune la
ea. Nu se mai culcase cu el, dar pentru a nu strni tmblu, nu o mai
fcuse nici cu altcineva. Procedase astfel deoarece, dac ar fi provocat
zzanie i zarv printre angajaii lui Ronsard, acesta nu s-ar fi artat prea
ncntat.
Pe la ora nou dimineaa, Cara juca o partid de tenis. Domnul
departament al aprrii i fcu i el apariia, nensoit. Cara ncepu
imediat un flirt agresiv, pn cnd remarc un brbat nalt, cu musta,
mbrcat n costum i purtnd ochelari de soare, care i urmrea cu mare
atenie, de pe terasa aripii vestice a cldirii. Era Hossam. La dracu, dac
ar fi avut proasta inspiraie de a se duce, mpreun cu noul ei amorez, n
camera ei, adic n unicul loc sigur, Hossam i-ar fi dat seama i s-ar fi
iscat cogeamite dandanaua. Louis s-ar fi mniat cumplit, dac unul
dintre musafirii si ar fi fost omort de fostul ei amant, orbit de gelozie.
Furioas foc, ea ncheie brusc partida de tenis, dup care se scuz i
travers pajitea, ndreptndu-se spre terasa din partea de vest. Femeia
fichiuia, furioas, aerul cu racheta, nchipuindu-i c n calea ei aceasta
ar fi ntlnit i capul lui Hossam. Deci, individul o pndea n
permanen. Cara se strduise s fie drgu cu el i s-i menajeze
orgoliul rnit de atitudinea ei, ns cil drglenia nu ajunsese la niciun
rezultat. Sosise timpul s ia taurul de coame i s spun lucrurilor pe
nume.
Hossam sttea cu braele ncruciate la piept i o urmrea, cum vine
valvrtej spre el, spumegnd de furie. Era un brbat masiv, nalt de vreo
doi metri. Cara se bucurase la nceput de dimensiunile lui neobinuit de
mari, ns acum ar fi preferat ca el s fie mai mic, pentru a-i putea trage
un ut n dos.
nceteaz odat! se rsti femeia la el, cnd ajunse la niciun
centimetru de pieptul lui, aruncnd flcri din ochi nspre lentilele
fumurii ale ochelarilor arabului. ntre noi s-a terminat totul. Nu vrei s
nelegi, o dat pentru totdeauna? S-a terminat! Bag-i bine n cap: T-E-
R-M-I-N-A-T. Basta! Kaput! Finito! i-a spune-o i n limba egiptean,
dar nu cunosc cuvntul. M-am simit foarte bine, ns acum las-m
dracului n pace, s-mi vd linitit de drumul meu...
Este vorba despre limba arab. Glasul lui sun ca un tunet.
Ce naiba tot ndrugi tu acolo?
Egiptenii vorbesc limba arab. Nu exist o limb egiptean.
Mersi pentru lecie. Cara i nfipse un deget n pieptul brbatului.
nceteaz s mai stai toat vremea cu ochii pe mine, nceteaz s m mai
urmreti ziulica ntreag, nceteaz s-mi spionezi fiecare micare,
nceteaz odat cu toate. Nu vreau s-i pricinuiesc probleme, ns dac
n-o s am ncotro, o voi face, nelegi ce-i spun?
Dar eu nu vreau dect s fiu mpreun cu tine.
Dumnezeule mare! i spuse femeia, cu disperare, n sinea ei.
Cred c tu nu nelegi sensul cuvintelor! i-am spus c eu nu vreau
s mai fiu mpreun cu tine! M-ai vrjit, ns acum vraja s-a risipit i
vreau s-mi gsesc un alt vrjitor. Te rog s nu m mai sci.
Cara ni pe lng el i dispru n cldire. Reui s le zmbeasc
celor pe care i ntlni n timp ce se grbea spre camera ei, aflat la etajul
al treilea. Dac Hossam avea s-i pun n primejdie cel mai bun serviciu
pe care l avusese vreodat, atunci i va rupe gtul cu propriile ei mini.
Brbaii tia! Ar fi n stare s determine o femeie s-i ia cmpii i s se
duc la mnstire, i zise Cara, spumegnd de furie. Poate c n-avea
nevoie de un alt iubit, ci de un psiholog.
Dac Hossam va mai ndrzni mcar s insiste, era ferm hotrt s i
se plng lui Louis. Totul avea o limit.
John cercet cu discreie sistemul de siguran, n timp ce Ronsard
debloca i deschidea ua biroului su. Funcionarea ncuietorii se baza
pe o codificare digital care era transpus n diverse tonuri distincte, la
fel ca n cazul telefoanelor. Prudent, Ronsard proteja cu corpul lui
tastatura de comand, astfel nct John s nu poat zri combinaia de
cifre. John nu fcu nici cea mai mic ncercare de a le vedea, ba
dimpotriv, se rsuci pe jumtate i privi n direcia holului, localiznd
videocamera de supraveghere aflat n cealalt extremitate a acestuia.
Asigurndu-se c gestul su rmnea ascuns acelei videocamere, el i
strecur mna n interiorul hainei i porni un audiocasetofon miniatural,
pentru a nregistra succesiunea de tonuri prin intermediul creia
Ronsard comandase descuierea uii.
Aici nu vom fi deranjai, spuse Ronsard. Te rog s iei loc. Doreti
s bei ceva? Poate o cafea?
Nimic, i mulumesc. Cu riscul de a prea paranoic, el nu accepta
din partea altcuiva nimic de mncat sau de but. De la bufet era cu totul
altceva; lumea mnca i bea de-acolo. Dac situaia era de aa natur
nct nu putea refuza un pahar de butur, se prefcea c gust, apoi l
lsa imediat jos, i nu se mai atingea de el. Era o regul extrem de
simpl, dar n acelai timp i foarte eficient.
John privi njur. Pe biroul mare al lui Ronsard se afla un computer
care nu era legat la nicio linie telefonic. Dac ar fi existat nite fiiere pe
care Ronsard le-ar fi dorit inaccesibile, atunci ele s-ar fi aflat doar n acest
calculator. Un alt calculator era aezat pe un birou stil Ludovic al XTV-
lea, n cealalt parte a ncperii; acesta era conectat la o linie telefonic, la
o imprimant, la un scaner i la reeaua electric.
Tot pe biroul lui Ronsard se mai afla i un mic monitor prevzut cu
un sofisticat sistem de acionare. Din poziia n care se afla, John putea
vedea ecranul acestuia suficient de bine nct s-i dea seama c era
vorba despre un dispozitiv de supraveghere a zonei din faa intrrii n
ncpere, astfel nct Ronsard s tie dinainte cine se apropia de biroul
lui. Probabil c exista, pe undeva prin cldire, un birou centralizat de
supraveghere, dar John trebuia s descopere dac toat cldirea era
supus acelei supravegheri. S-ar fi putut, la fel ca n cazul dispozitivelor
de ascultare, s fie supravegheate doar anumite ncperi. n definitiv, n
aceast parte a vilei se aflau apartamentele personale ale lui Ronsard i
era de presupus c acesta nu dorea ca angajaii lui s-l urmreasc tot
timpul.
Cine produce substana cu pricina? John era dator s ncerce.
Uneori, oamenilor le scap, din ntmplare, chiar informaia pe care o
doreti.
Ronsard schi un zmbet.
Am o nelegere cu... , cu productorii substanei respective.
Voi fi singurul care o va comercializa, cu condiia s nu dezvlui
nimnui cine sunt ei. Odat identitatea cunoscut, ar fi sub un continuu
asediu. Unii ar ncerca s obin formula, recurgnd chiar la rpiri i
torturi, iar autoritile ar putea s le suspende dreptul de a produce
substana, prelundu-le, n acelai timp, capacitile de producie. Doar
tii c aa se comport pretutindeni autoritile. Ronsard se aez la
biroul lui. Am fost tentat s cred c au vorbit, fr tirea mea, despre
substana respectiv, deoarece att dumneata, ct i Ernst Morrell m-ai
contactat n legtur cu ea, dar acum m-ai linitit.
M bucur nespus.
Tonul neutru al vocii lui John aduse un surs pe faa traficantului de
armament.
Se vede limpede lucrul sta. Domnule Temple, putem trece la
ncheierea tranzaciei? Eu am nite oaspei de ntreinut, iar dumneata
poate c eti nerbdtor s continui avansurile la adresa doamnei
Jamieson. Spune-mi, te rog, ce-o s faci cu o soie? Asta, presupunnd c
doamna Jamieson va fi receptiv la propunerile dumitale.
John i arunc o privire tioas.
O s-i asigur o via linitit.
Aaa! Deci dumneata te simi n stare de aa ceva? Ronsard i art
computerele din ncpere, zbovind mai mult asupra celui mai puternic
i mai rapid, aflat pe biroul secretarei sale. Calculatoarele astea au fcut
lumea mai mic. Pn la urm, se va putea afla orice, despre oricine. n
clipa de fa, lucrul este aproape posibil. n viitor, nu vei mai putea
disprea pur i simplu, aa cum faci acum.
E adevrat, ns orice informaie va putea fi falsificat sau tears.
Dac am nevoie de un numr de asigurare social, ori de o carte de
credit, le pot folosi pe ale altcuiva.
Da, ns ce te faci cu nevasta? Ea nu poate s dispar. Are familie,
prieteni, o cas, nite obiceiuri, un numr de asigurare social, precum i
nite cri de credit, dintre acelea pe care se pare c dumneata le
dispreuieti att de mult. O cunosc pe femeia aceasta suficient de bine,
ca s te pot asigura c nu va fi deloc ncntat de ideea de a utiliza cri
de credit furate.
n sinea sa, John se amuza. Era clar c interlocutorul su nu renunase
la ideea. De a-l ine departe de Niema.
Dac ea nu va accepta ceea ce i voi oferi, va avea oricnd
posibilitatea de a m refuza. E prea riscant s rpeti pe cineva. Ar
atrage atenia.
Lucru pe care ai dori, cu orice pre, s-l evii, se declar de acord
Ronsard. Dar dac ea te-ar urma - ce-ai face?
John l privi n tcere, refuznd s se lase atras n aceast discuie al
crui subiect era inexistent, dar Ronsard nu avea de unde s tie asta. Ei
bine, n-avea dect s cread c el, Temple, este cel mai discret ticlos de
pe faa pmntului.
n consecin, descuraj orice ncercare a lui Ronsard de a discuta
despre Niema. John simi, ns, un fel de simpatie pentru el. Era absurd
i n acelai timp nduiotor c un tip abject, ca Ronsard, putea da
dovad de o atta grij pentru soarta unei simple prietene. Traficantul s-
a ndrgostit de
Niema, i zise John, tot aa cum se ndrgostiser de ea, n Iran,
Hadi, Sayyed i el nsui. Situaia era aproape ilar. El ar fi trebuit s
par subjugat de farmecul Niemei, iar ea s-i rspund cu aceeai
atitudine i totul s se ncheie cu nmugurirea unei adevrate idile. n
realitate, Niema era complet bulversat, Ronsard devenise ngerul ei
pzitor, n timp ce el se afla n postura de a face curte, n disperare, unei
fpturi mult prea puin receptive la amor.
Bineneles c nimnui nu i-ar fi trecut prin cap c totul fcea parte
dintr-un plan. Prea era neverosimil un asemenea scenariu, demn de o
telenovel latino-american. Poate c tocmai de aceea toate personajele
implicate se micau cu atta naturalee i reacionau cu sinceritate.
Dup o jumtate de or, cei doi btuser deja palma- stabiliser
cantitatea de explozibili, preul de achiziie, data i modalitatea livrrii.
John se duse la el n camer, pentru a se schimba n costum de baie.
Remarc faptul c ncperea i fusese din nou percheziionat, dar nu
nelegea ce se ateptaser s gseasc n plus fa de ceea ce
constataser la percheziia anterioar. Probabil faptul c nu gsiser
nimic prima oar l descumpnise oarecum pe Ronsard. Bineneles c
oamenii acestuia nu scotociser acolo unde trebuia. Dup ce sosise la
vil, cu o sear n urm, el intrase n posesia celor trei arme. i dduse
una dintre ele Niemei, o a doua o prinsese, cu band adeziv, sub una
dintre uriaele mese din holul aflat n faa camerei sale, iar pe a treia o
avea fixat la glezn. Urma acum s-i gseasc un loc sigur, ct timp va
fi la piscin. Zmbind, el o introduse, laolalt cu casetofonul miniatural,
sub salteaua patului. Cameristele trecuser deja pe- acolo ca s fac
ordine, iar ncperea fusese deja de dou ori percheziionat. Era puin
probabil ca ei s caute din nou, n locul cel mai expus cu putin.
John i trase pe el un tricou i mbrc o pereche de pantaloni peste
costumul de baie, dup care cobor la piscin. Era o zi nsorit i foarte
clduroas. Doamnele, pentru a nu-i deranja coafurile nainte de ora
prnzului, se bronzau la soare fr s ntre n ap, astfel c piscina nu
era aglomerat.
John nu-i ls hainele la vestiar, ci i puse tricoul i pantalonii pe un
ezlong. n buzunar nu avea dect cheia de la camer. Dac cineva ar fi
fost tentat s-i scotoceasc prin buzunare, cu-att mai bine.
John plonj n piscin i ncepu s noate. Se simea n elementul lui
datorit stagiului de pregtire n cadrul forelor speciale ale marinei
americane. notul ntr-o piscin era floare la ureche pentru cineva care
notase multe mile n ocean. Ronsard era foarte drgu c i oferea
posibilitatea de a se menine ntr-o excelent condiie fizic. Probabil c,
pe undeva pe-acolo, exista i o sal de for, ns John se ndoia c va
avea timp s o foloseasc.
Singurul dezavantaj cnd noi n public este acela c, dup o vreme,
oamenii ncep s te remarce. Puini sunt cei n stare s noate far
ntrerupere, n ritm susinut, o perioad att de lung de timp. John
nota doar de o jumtate de or i ar fi putut continua nc mult vreme,
dar nu era nelept s atrag prea mult atenia asupra sa. Cei din jurul
piscinei l priveau i era sigur c mcar una dintre femeile de pe margine
numrase cte bazine fcuse.
John iei din ap, lu un prosop pufos din teancurile puse la
dispoziie pentru oaspei i ncepu s se tearg. Dei nu era nc ora
unu, el o vzu pe Niema apropiindu-se. Era mbrcat lejer, cu nite
pantaloni largi i comozi, confecionai dintr-o pnz de n. Peste bluzia
albastr, mbrcase o cma alb, semitransparent. Prul negru i
bogat i-l strnsese la ceafa cu o clam de argint.
Niema ezit o clip cnd l vzu, de parc ar fi fost surprins c-l
vede acolo. John o privi, dup care ridic o mn, fcndu-i semn s se
apropie.
Niema ezit ndelung, nainte de a se conforma chemrii lui. John se
ntreb dac nu cumva inteniona s fac ceva total neateptat, cum ar fi,
de exemplu, s plece, ceea ce ar fi fost o exagerare, care l-ar fi putut
determina pe Ronsard s intervin din nou ntre ei.
ntr-un trziu ea o porni ncetior ctre el. John fu nevoit s- i lege
prosopul n jurul taliei, pentru a-i masca virila reacie pe care i-o trezise
apropierea femeii iubite.

20

Niema se apropie de John cu pai ovitori, dup ce i puse ochelarii


de soare, pentru a-i ascunde ochii de privirea brbatului. Dumnezeule,
individul sta ar fi fost cazul s se mbrace, pentru a nu-i provoca un
atac de cord, gndi ea admirnd torsul viril al lui John, frumuseea
muchilor proemineni de pe brae i de pe umeri. Avea cele mai
puternice picioare pe care le vzuse vreodat, cu muchi zdraveni,
alungii, bine conturai, fapt care dovedea c obinuia cu regularitate s
noate, s alerge i s fac antrenamente la sala de for. Pe umeri, n pr
i pe pieptul lui nc strluceau picturi de ap. John i terse n grab
prul, dup care i trecu mna prin el, ca s i-l mai aranjeze. Brbatul
avea un aer de slbticiune i Niema simi o acut nevoie de a-l atinge.
John i nfurase prosopul n jurul mijlocului, i atepta ca ea s se
apropie. Privindu-l, Niema se ntreba cum de arta att de suplu atunci
cnd era mbrcat, cnd avea o musculatur att de dezvoltat?
Cnd ajunse n dreptul lui, pe buzele brbatului nflori un zmbet
discret. De obicei el nu zmbea i Niema i zise c fcuse acest efort
pentru ea. E Temple, nu John, i spuse ea. John obinuia s zmbeasc i
s rd. Cnd nu interpreta niciun rol, era un brbat foarte expresiv, asta
dac nu cumva juca teatru i atunci. Fusese atta vreme altcineva, nct
era posibil ca i John Medina s fi ajuns pentru el doar un simplu rol.
O clip am crezut c te vei ntoarce i vei fugi. Nu mai fi aa de
reticent.
tiu eu mai bine dect tine cum trebuie s fiu. Niema se aez pe
scaunul pe care i-l oferi el, lsnd impresia c nu-i pas de faptul c
prea fnoas. De fapt era foarte iritat. Nu dormise suficient i nervii i
erau ntini la maximum.
John rmsese n spatele ei, fr s scoat o vorb. Apoi i strecur
mna pe sub cmaa descheiat, mngindu-i uor umrul gol, cu o
micare lent i elaborat, de parc n-ar mai fi putut tri fr s-o ating.
Niema se cutremur cnd mna lui cald i ddu cmaa la o parte,
pentru a-i putea mngia i partea de sus a braului. Era cea mai
senzual atingere pe care o simise vreodat i trupul ei reacion -
sfrcurile i se ntrir i stomacul i se strnse.
Apoi John i trase la loc cmaa, i ddu femeii ocol i veni n faa ei.
Niema zri cicatricea de pe omoplatul stng, lung de circa zece
centimetri. tia c nu era autentic, i se ntreba cum fusese realizat.
Cnd John se aez n faa ei, Niema rmase uluit, observnd n
urechea lui stng un cercel cu diamant. El nu avea urechea gurit; nu
i-ar fi scpat un asemenea amnunt, iar n seara precedent nu purtase
cercel. Probabil c i lipise cercelul. i privi prul i constat c arta
altfel dect n realitate. Toate aceste mici caracteristici de identificare
erau trucate. n clipa n care le nltura, nu mai putea fi identificat drept
Joseph Temple, dei trsturile feei rmneau aceleai. Atta vreme ct
nu existau nici fie dentare i nici mostre de ADN, omul rmnea de
neidentificat.
Un chelner n ort negru i tricou alb se apropie de ei.
Dorii ceva de la bar?
Am vrea s comandm prnzul, rspunse John ntr-o francez
impecabil.
Bineneles, domnule.
John comand niel de pui, sup de cartofi, fructe i brnz. Niema
privi n jurul ei. ntre timp pajitea se aglomerase, pentru c i ali
oaspei se hotrser s ia prnzul lng piscin. Conversaiile n oapt,
punctate de zgomotul plonjoanelor n ap, de rsete i de clinchetul
tacmurilor, creau o ambian plcut.
John regl umbrela, astfel nct s o protejeze de soare pe Niema i s
blocheze, parial, vederea din direcia casei, nainte de a se aeza, el i
mbrc tricoul. Niemei aproape c i venea s plng de necaz, cnd
pectoralii brbatului disprur sub tricou, ns se consol spunndu-i
c cel puin se va putea concentra mai uor.
Am fost n biroul lui Ronsard, i spuse John, cobornd glasul astfel
nct s fie auzit numai de ea. Am fcut rost de codul de acces n
ncpere i m-am uitat cu atenie la sistemul de securitate. Disear ce mai
este n program?
Are loc o petrecere la patru ace. Bufet, dans, la fel ca asear.
Excelent! Lumea va fi ntr-o continu micare, aa c le va fi greu
s stea cu ochii pe noi. Noi vom dansa ncontinuu...
O s-mi fie greu pe tocuri nalte.
Atunci nu mai purta tocuri nalte.
Niema i arunc o privire furioas, ns el n-o remarc din cauza
ochelarilor de soare pe care ea i purta.
Tu eti acela care mi-a ales garderoba. Toi pantofii mei de gal au
tocuri nalte.
Bine, n acest caz ne vom mulumi doar cu cteva dansuri. Voi face
tot posibilul s se vad limpede c noi doi suntem mpreun. Voi
manifesta ceva mai mult pasiune fa de tine, aa c ai grij s nu intri
n panic.
De ce e nevoie s te pori cu i mai mult pasiune? Niemei i se
uscase gtul. Ar fi vrut ca osptarul s aduc mai repede apa mineral
comandat de John.
Pentru ca, n cazul n care cineva ne va vedea plecnd mpreun de
la petrecere, s cread c mergem s cutm un loc mai puin aglomerat
- cum ar fi, de exemplu, camera ta.
Dar ce ne facem cu Ronsard i cu Cara?
De ea m ocup eu. Cu Ronsard va fi mai greu. Vom risca, i s
sperm c va fi mult prea ocupat ca s mai aib timp s treac i prin
biroul lui. John fcu o pauz. Ai grij, se apropie chelnerul! El se aplec
i i lu mna, mngind-o uor n palm, cu degetul mare. A vrea s
facem o plimbare dup prnz, i opti el atunci cnd osptarul aeza pe
mas paharele de cristal pline cu ap mineral.
Niema lu unul dintre pahare, strduindu-se s-i zmbeasc
osptarului.
De ct timp ai nevoie pentru a planta dispozitivul? o ntreb John
cnd rmaser din nou singuri.
Pi, mi-ar trebui cam o jumtate de or. Probabil c o putea face
mai repede, ns i lu o marj de timp deoarece trebuia s intervin n
instalaia ngropat n perei fr a lsa vreo urm incriminatoare. Ct
timp i trebuie pentru fiierele din calculator?
Depinde, rspunse el cu mult solicitudine.
Mulumesc foarte mult pentru informaia precis pe care mi-ai
oferit-o.
John se strdui s nu zmbeasc.
N-am de unde s tiu ce sistem folosete i dac intrarea este
codificat ori protejat prin parolare; m-ar mira foarte tare dac n-ar
avea mcar o parol. Va trebui n primul rnd s o descopr...
Dar cum vei izbuti s faci asta?
n general oamenii obinuiesc s-i noteze parola undeva la
ndemn sau i aleg ceva care nu se poate uita cu una, cu dou, ca de
exemplu numele mamei lor sau pe ale copiilor.
Ronsard are o fiic. O cheam Laure.
O fiic? n fiele noastre nu scria nimic despre nicio fiic, murmur
John.
Fetia e foarte bolnav. Ronsard o ador i are grij s o ascund de
ochii lumii. Din motive de siguran, puini tiu de existena ei. Este att
de bolnav, nct s-ar putea s nu mai aib mult de trit. Niemei i se
puse un nod n gt cnd i aminti figura descrnat a lui Laure,
ochiorii de un albastru nchis, att de asemntori cu ai tatlui ei i
inteligena i firea mereu pus pe otii ale fetiei.
Asta nseamn c pe Ronsard l-ar deranja foarte tare orice lucru
neplcut care ar aprea n legtur cu fiica lui, rosti ngndurat John.
Niema se zbrli dintr-o dat i i scoase ochelarii de soare, pentru ca
el s poat vedea ct de tare o nfuriase concluzia lui.
Nu care cumva s ndrzneti, spuse ea, printre dini. Dac te vei
folosi de acel copil, atunci afl c eu o s... o s... Niema nu gsi o
pedeaps ndeajuns de cumplit.
O s fac orice va fi nevoie, replic el calm. Tu tii foarte bine acest
lucru. Atunci cnd este vorba s-mi ndeplinesc misiunea, n-am nicio
limit n ceea ce privete mijloacele ntrebuinate.
Da, am auzit cte ceva n acest sens, spuse Niema pe un ton la fel
de calm ca al lui. Revolta pe care o simise brusc fierbnd n ea o
ndemna s lase la o parte orice pruden. Se spune c i-ai ucis propria
nevast, aa nct nu te va deranja s faci ru unei biete fetie.
O tcere grea se aternu ntre ei. Figura lui John era impenetrabil.
O chema Veneia, zise el ntr-un trziu. De ce nu m ntrebi pe
mine dac am fcut aa ceva? Cum i nchipui tu c s-a petrecut toat
trenia? Am mpucat-o, i-am frnt gtul sau i-am tiat beregata? Sau,
pur i simplu, i-am dat brnci n gol, de la etajul treizeci? Am auzit i eu
toate aceste variante. Care crezi c este cea mai verosimil?
Niema simi c se sufoc. Dorise s-l fac s sufere, dorise s spun
ceva care s-l impresioneze i reuise mai bine dect se ateptase. Ea nu
dduse crezare acelor legende, nu crezuse nici mcar c fusese vreodat
cstorit. Acum afla din gura lui c fusese nsurat, c numele soiei lui
era Veneia. Dac aa stteau lucrurile, nsemna c acele poveti nu erau
nite fantasmagorii.
Ba uite c te ntreb: ai fcut tu aa ceva? reui ea s ngaime. Ai
ucis-o?
Da, recunoscu el i se sprijini de sptarul scaunului, n ateptarea
osptarului care se apropia cu comanda pe care o fcuse.
Niema pea alturi de John, pe peluza de un verde crud. Dup ce n
timpul mesei el aruncase acea veritabil bomb, ea nu mai avusese cnd
s-i recapete cumptul i s-i cear explicaii detaliate. Mai nti sosise
chelnerul cu farfuriile cu mncare i i ntrebase dac mai doreau ceva.
n momentul n care acesta se pregtea s plece, ca din pur
ntmplare a aprut i Ronsard care n-a putut s nu se opreasc la masa
lor, pentru a mai sporovi o vreme mpreun cu ei.
Niema abia reuise s lege dou vorbe, pentru a-i rspunde lui
Ronsard. i simise buzele amorite i i cutase n permanen refugiu
apelnd la paharul cu ap mineral.
Dup ce au terminat de mncat, John i-a mbrcat pantalonii peste
costumul de baie, a luat-o de mn pe Niema i au pornit la plimbare.
Niema i simea inima gata-gata s-i sar din piept. Ignorana se
manifest asemenea unei invizibile fortree care te face s te simi n
siguran i s nu te gndeti la lucruri mult prea urte pentru a putea fi
suportate. Din pcate, ea nu mai beneficia acum de avantajele oferite de
ignoran, de linitea pe care i-o dduse faptul c nu tia adevrul; acum
durerea i groaza erau preul certitudinii. Oare ce simise el cnd trecuse
printr-o experien att de traumatizant?
Iart-m, John, opti ea. El o privi surprins. Era evident c se
ateptase ca ea s fie oripilat de ceea ce aflase, poate s se simt chiar
nspimntat. Niema i alese, cu mare grij, cuvintele. N-am vrut s te
rnesc, continu ea. N-am crezut nicio iot din toate zvonurile acelea,
pentru c altfel n-a fi adus vorba despre ele.
S m rneti? John prea impasibil. Lentilele fumurii nu-i
permiteau s-i vad ochii, i se simi tentat s-i smulg de pe nas
ochelarii de soare. Ce e adevrat, e adevrat.
John o apuc de mn strngndu-i-o att ct s n-o doar. Niema i
zise c el nu-i fcuse niciodat ru. Chiar confruntat cu nencrederea i
ostilitatea ei, n Iran, avusese grij de ea, i salvase viaa, o inuse n
braele lui n timp ce ea i plngea soul pierdut.
Uneori, ce e adevrat, e adevrat, dar exist i cazuri n care
lucrurile stau puin altfel. Ce s-a ntmplat, de fapt? A fost agent dublu,
aa cum se zvonete? John gemu resemnat. Exasperat, Niema l strnse
tare de mn. Povestete-mi, te rog!
John se opri din mers i se ntoarse cu faa spre ea.
i dac n-o s-i povestesc?
Nu se va ntmpl nimic, ns a vrea, totui, s-mi povesteti.
Timp de cteva secunde, Niema crezu c el nu-i va povesti nimic.
Apoi, John ridic din umeri i ncepu s vorbeasc:
ntr-adevr, a fost agent dublu. A fcut-o pentru bani. N- au existat
niciun fel de circumstane atenuante; n-avea rude n Uniunea Sovietic
sau n Germania de Est, care s poat fi ameninate. Toat familia ei tria
n America. Au interesat-o doar banii.
Aadar, el nu-i putuse gsi soiei sale vreo scuz; i trebuise s fac
fa realitii, i anume c era o trdtoare. Oare ce simise el atunci, el
care i pusese ntreaga pricepere i energie n slujba rii sale?
Cum ai aflat?
John rencepu s peasc alturi de Niema.
N-a fost vorba de un moment al adevrului, ci de o serie ntreag
de nensemnate amnunte care, cumulate, mi-au trezit, la un momendat,
suspiciuni. Atunci i-am ntins o curs, iar Veneia a czut n ea.
Nu i-a dat seama c tu bnuiai ceva?
Ba da. Era deteapt. ns pentru a o da n vileag m-am folosit de o
informaie la care ea nu putea rmne insensibil- numele a dou
persoane infiltrate n cadrul Kremlinului. Nici mcar Aldrich Ames nu
avea acces la acea informaie ultraconfidenial, ntr-att de secret era.
Buzele lui John se subiar. I-am ntins cursa n ultimul moment. Totul se
ntmpl n plin desfurare a rzboiului rece, iar informaia era att de
valoroas i de urgent, nct ea s-a hotrt s n-o transmit prin metoda
obinuit. Soia mea a pus pur i simplu mna pe telefon i a sunat direct
la Ambasada sovietic. A cerut s i se acorde azil politic n sediul
ambasadei, deoarece era sigur c o voi urmri pn-n pnzele albe.
Tocmai se pregtea s le comunice numele respective. John inspir
adnc i prelung. Atunci am mpucat-o, rosti el ntr-un trziu, privind
zidul nalt care mprejmuia domeniul lui Ronsard. A fi putut doar s-o
rnesc, dar n-am fcut-o. Ceea ce tia ea era cu mult prea important ca s
pot risca, iar cele dou persoane mult prea sus infiltrate ca s mai poat
fi rechemate n ar. Trebuia s rmn acolo unde fuseser infiltrate. Ea
comunicase deja c tia numele persoanelor, dar nu apucase nc s le
rosteasc la telefon; cei cu care se afla n legtur Veneia ar fi ncercat s
ia legtura cu ea indiferent de nchisoarea n care ar fi fost dus i de
gradul de securitate al acesteia. Iat de ce am ucis-o.
Niema nu scoase o vorb. Pentru o vreme i continuar, n tcere,
plimbarea prin grdin, bucurndu-se de peisajul superb. Niema nc l
mai inea de mn pe John, meditnd la fora interioar a brbatului de
lng ea. El fusese forat de mprejurri s fac ceva greu de imaginat,
dar nu ncerca s se scuze sau s-i minimalizeze faptele. Tria n suflet
cu povara acelei zile, dar continua s fac ceea ce avea de fcut.
Unii l-ar fi putut considera un monstru pentru c i omorse n mod
deliberat soia. Dup prerea lor nicio informaie, orict de important
ar fi fost ea, nu-i justifica fapta. Numai cei care se aflau n prima linie
tiau cu adevrat cum stteau lucrurile, n asemenea situaii. Dallas i
dduse viaa pentru ara lui, ntr-o alt btlie a aceluiai rzboi.
Prin aciunile sale, John salvase o mulime de alte viei, nu numai pe
ale celor dou persoane infiltrate la Kremlin, ci i pe ale altora implicai
n evenimentele ulterioare. Uniunea Sovietic se dezmembrase, Zidul
Berlinului fusese drmat i, pentru o bun bucat de vreme, ntreaga
lume fusese ceva mai linitit. Apoi John tot n prima linie a luptei s-a
plasat, chiar n gura lupului, poate ncercnd s echilibreze propria lui
scar de valori morale.
Oare de ce n-o fi ncercat s te vnd ruilor? Ar fi obinut o sum
mare de bani.
i mulumesc pentru compliment, ns pe vremea aceea nu
valoram chiar att de muli bani ca acum. Pe atunci aveam acces la
informaii de prim mn i i eram folositor exact n postura n care m
aflam. De altfel i ea avea acces la foarte multe documente secrete.
Nu-mi pot nchipui ce ai simit atunci.
n glasul Niemei se putuse deslui o uoar tristee. Ea l strnse din
nou de mn, ncercnd s-i transmit, astfel, ct de ru i prea c
deschisese un subiect att de delicat.
John o privi, se uit apoi njur i o trase mai aproape de un imens
boschet nflorit, de parc ar fi ncercat s caute un loc n care s nu poat
fi vzui.
F-i curaj, o avertiz el i i apropie faa de cea a Niemei.
Buzele lui se deprtar uor, luar forma buzelor ei i se contopir cu
ele. Ea se ag de umerii lui simind c inima i bate nebunete.
Cotropit de dorin, i nbui un geamt. John i cuprinse oldurile,
ridicnd-o i lipindu-i trupul de al ei. Simindu-i brbia fierbinte, pe
Niema o trecu un fior de plcere, dei clopoelul ei de alarm suna cu
insisten. Ea se zbtu, ncercnd s ating din nou pmntul cu
picioarele, pentru a nu rmne atrnat de el.
John i desprinse gura de buzele ei i o privi ndelung.
Niema se uit la el, uluit, dorindu-i ca John s nu fi purtat ochelari
de soare, pentru a-i putea vedea ochii. n continuare aninat de gtul lui,
ea ntreb:
Se uita cineva la noi?
Amuzat de ntrebarea ei, John rse:
Nu se uita nimeni la noi. Am simit doar nevoia acut s te srut,
pentru c eti teribil de dulce.
Niema se ndeprt brusc de el.
Mare mecher mai eti! rosti ea respirnd greu.
Ar fi vrut s-i ard un pumn zdravn n plin figur, dar n loc de
asta i muc buzele ca s n-o apuce rsul.
M recunosc vinovat de acuzaia pe care tocmai mi-ai adus-o. John
o lu din nou de mn i i reluar plimbarea. Te-ai ateptat la altceva,
continu el. i-am mrturisit un lucru care i dovedete limpede c sunt
un ticlos, aa cum m consider toat lumea, iar rezultatul este c tu i
ceri scuze, i nu invers. Bineneles c a trebuit s te srut.
Credeam c m-ai srutat ntotdeauna doar pentru c aa prevede
scenariul.
Nu ntotdeauna, i spuse el fr s o priveasc. i niciodat doar
conform scenariului.

21

Tocurile nalte fac parte din inuta obligatorie innd de etichet, se


gndea Niema pe cnd scotocea prin garderoba ei, n sperana c va gsi
o pereche de pantofi care s fie n acelai timp elegani, dar i cu toc jos.
Pantofii cu tocuri nalte fceau prea mult zgomot cnd mergeai i i era
imposibil s alergi cu ei. Ar fi fost extrem de potrivii nite balerini, dar
printre pantofii pe care i-i trimisese John nu se afla o asemenea pereche.
Niema se uit la rochia pe care inteniona s o mbrace n acea sear.
Era din mtase neagr, cu nite dungi nguste care se leau n sus,
formnd corsajul, adnc decoltat. n punctul strategic al decolteului,
acolo unde ncepeau snii, se afla o rozet format din perle negre de
cultur, de sub care atrnau iraguri micue de perle negre. Mai avea i
alte rochii de sear, ns hotrse s se mbrace n negru pentru a fi, la
nevoie, mai bine camuflat n ntuneric.
n afar de pantofii negri de sear, cu tocuri nalte, mai avea i o alt
pereche de sandale comode, de aceeai culoare. Niema le privi,
ntrebndu-se cum ar putea s le modifice, pentru a le da un aspect mai
elegant. Cu siguran c n aceste sandale s-ar fi simit cu mult mai bine
dect pe tocuri nalte, ns artau ca simple nclri de toat ziua.
Niema Jamieson nu i-ar fi permis s fie chiar att de neglijent. Ea se
mbrca ntr-un stil clasic i ntotdeauna absolut impecabil.
Nu puteai s fii i tu puin mai leampt? i repro ea
personajului pe care l interpreta.
Niema se uit din nou la rochie. Era de o simplitate extrem de
elegant, chiar i cu acele mici iraguri de perle negre care strluceau.
Niema le atinse uor cu degetul, i ncepur s se clatine. Micarea lor
permanent ar fi atras mereu atenia asupra snilor ei.
Niema privi lung sandalele negre i apoi din nou rochia. Examin cu
atenie rozeta de perle. Micuele iraguri nu erau prinse de rozet, ci de
rochie, pe sub rozet.
O rezolvm noi cumva, opti ea i se duse s aduc sculele
trebuincioase. Era contient de ce se crampona de sandalele acelea:
ocupndu-se de ele nu s-ar mai fi gndit la John i la mrturisirea lui
potrivit creia nu se manifestase, fa de ea, numai de dragul planului
lor, n felul n care se manifestase. Ce trebuia s neleag din asta? Oare
se referise la persoana ei, sau la cu totul altceva? Lui i se ntmplaser
attea, nct s-ar fi putut s se refere la ceva fr nicio legtur cu ea.
Unii brbai duceau o via normal, o via la vedere, neavnd de
tinuit dect numrul de halbe de bere pe care le dduser pe gt, n
drumul de ntoarcere de la serviciu. Trecutul lui era att de ascuns i de
complex, nct nimeni n- avea s tie vreodat toate detaliile care fceau
din el ceea ce era n prezent.
Preocuparea privind sandalele nu i atinse scopul, pentru c ea nu
izbutise s nu se mai gndeasc la el. Pierderea lui Dallas fusese
ngrozitor de grea, aproape de nesuportat. Se ntreba ce o fi fost n
sufletul lui John, care nu numai c-i vzuse soia murind, ci o ucisese
chiar el. Niema ncerc s-i dea seama dac avea vreun sentiment, vreo
prere de ru pentru soia lui i ajunse la concluzia c nu simea nimic.
Femeia aceea i vnduse ara, i probabil c muriser muli oameni din
cauza ei. Niema i zise c femeia aceea nu se deosebise prea mult de
teroritii care asasinau oameni prin intermediul gazelor otrvitoare i al
bombelor. Dallas murise tocmai pentru a opri astfel de aciuni abjecte.
Seara aceea s-ar fi putut s fie ultima n care l va vedea pe John.
Gndul acesta o obsed tot timpul ct meteri la sandale. Folosind lipici
din trusa ei de scule, i orn comodele nclri cu perle scoase de la
rochie. Mai existaser momente n care se gndise c l vedea, probabil,
pe John pentru ultima oar: atunci cnd el plecase, chiar nainte de a
veni ea n Frana, i dup ce John i dduse telefon, iar ea nu tia dac
avea s fie invitat la vil. ns de aceast dat lucrurile erau ceva mai
clare. Odat ce ar fi pus mna pe fiierele din calculatorul lui Ronsard,
John ar fi urmat s dispar imediat. n schimb, ea trebuia s rmn
pn se termina petrecerea. Apoi, n cursul sptmnii urmtoare, urma
s ajung i ea acas, s se ntoarc la serviciu, i ntreaga aventur s
rmn doar o poveste fantastic pe care n-avea voie s-o relateze
nimnui.
Pentru moment, Niema simea c triete pericolul cu toate fibrele
fiinei sale. Pn i pielea i-o simea mai sensibil dect oricnd. i
permise o baie prelungit i relaxant, ntr-o ap aromatizat. Apoi trase
un pui de somn, lucru pe care arareori l fcea, ns evenimentele aflate
n curs i cereau tributul. Cnd se trezi, i fcu manichiura i
pedichiura, zicndu-i c dac ntr-adevr nu l va mai revedea niciodat
pe John, era cazul ca el s-i aminteasc mcar ct de bine arta ea.
Niema spera s nu fie nevoit s se ntoarc n camer dup cele
necesare misiunii, ns constat c n poetua ei de sear nu ncpeau
dect o carte de credit, un ruj, o pudrier i o cheie. Nimic altceva.
ncerc s identifice un loc sigur n care s-i poat ascunde ustensilele i
pistolul, astfel nct s le aib la ndemn, dar peste tot miunau invitai
de-ai lui Ronsard.
Nu avea alt soluie; trebuia s se ntoarc n camer, pentru a lua
cele trebuincioase. Ea nveli sculele i pistolul n earfa din mtase
neagr, care se asorta cu rochia i le ascunse sub lenjeria aranjat n
sertarele imensului dulap de haine. Apoi, inspir profund, se ndrept
de spate i se pregti pentru reprezentaia final.
John o atepta lng scar. n timp ce cobora, Niema remarc cum o
nvluia cu o privire de ndrgostit. Cu coada ochiului, ea l zri pe
Ronsard care urmrea cu mare atenie ntreaga scen, i a crui expresie
trda un amestec de tristee i de ngrijorare. Cnd i ntlni privirea,
Niema i transmise ceea ce spera ea s fie interpretat drept un surs
linititor. Ronsard i desfcu braele ntr-un gest de neputin, ca i cum
ar fi vrut s-i spun: Eu am fcut tot posibilul.
John urmri scena i ochii lui se ngustar, aruncnd priviri
amenintoare. Doamne, ce bun actor era! Probabil c ratase o strlucit
carier la Hollywood; cu un asemenea talent, mai mult ca sigur c ar fi
ctigat vreo dou premii Oscar i ar fi ncasat mult mai muli bani dect
primea ca slujba guvernamental.
Niema i spuse c ar fi fost cazul s dea i ea un mic recital de
miestrie actoriceasc. n timp ce se ndrepta spre John, i ncetini
treptat mersul, de parc ar fi ezitat s fac ultimii pai care i despreau.
John se ncrunt abia perceptibil i ntinse braul, un gest plin de
arogan, prin care o chema s vin la el mai repede. i ea se conform
poruncii lui nerostite abandonndu-i mna n mna lui. Apoi se ls
condus n sala de bal n care aceeai mulime se ndeletnicea cu aceleai
activiti cu care se ndeletnicise i n seara precedent, cu singura
deosebire c fiecare persoan purta acum alt toalet. Pe ringul de dans,
Niema se cuibri n braele lui John, iar acesta o strnse la pieptul su
puternic, n timp ce picioarele lor se micau n ritmul muzicii lente. John
i nclin capul lipindu-i obrazul de cretetul ei, oferind celor din jur
imaginea brbatului nrobit de farmecele femeii pe care dorete s-o
cucereasc.
A trebuit s las treburile alea n camer, i opti ea. Nu ncpeau n
asta. Niema i fcu un semn discret ctre micua ei poet de sear.
Ce spui? De ce nu le-ai ascuns pe toate n corsaj? John se uit la
decolteul adnc al rochiei ei.
Ai grij ce spui, l avertiz ea. Am un cuit pe care o s-l folosesc la
nevoie. John zmbi, iar ea simi pe tmpl buzele lui. Cum te-ai gndit
s le distragi atenia?
nc nu m-am hotrt. Mi-a fost team s nu m scalpezi cu acel
cuit. O s riscm.
Mie-mi place riscul. Imediat ce rostise aceste cuvinte, Niema se
crisp. De fapt acum nu-i mai plcea s rite. Cndva, demult, i plcuse,
ns acum nu-i mai plcea.
John o simi cum se ncordeaz n braele lui i o strnse la piept.
Ce se ntmpl cu tine?
Nimic, spuse ea repede.
Sau mai bine zis nu vrei s-mi spui, o corect el.
Aa este.
Niema simi din nou pe tmpl buzele brbatului. Dup cteva clipe,
John spuse:
Eti mai scund dect asear.
Era exclus ca s nu remarce acest lucru.
Nu port tocuri nalte. Am aranjat o pereche de sandale ca s se
asorteze cu rochia mea de sear. Ea ridic un picior, pentru ca el s poat
vedea perlele care mpodobeau acum baretele nguste ale sandalei.
John fcu o uoar grimas de nemulumire.
Ai distrus frumusee de bijuterie Dior doar pentru a-i orna
sandalele?
Nu-i nimic, l liniti ea. Mai important dect rochia mi s-a prut
necesitatea de a purta nite nclri comode. i pe urm, misiunile
acestea inexistente se deconteaz de la buget far s fii nevoit s dai
socoteal pe ce s-au cheltuit banii, nu-i aa?
Aa este, slav Domnului.
Cnd vom trece la treab?
N-avem un moment anume, dinainte stabilit. Stm cu ochii pe
Ronsard i intrm n aciune doar atunci cnd o s vedem c este ocupat.
i Cara?
De ea am avut eu grij.
mi pare ru s i-o spun, dar este prezent aici.
Nu va mai fi prea mult vreme.
Cara purta o superb rochie, de culoare alb, iar prul lung i blond
i-l pieptnase peste cap. tia c apariia ei era ocant, ca cea a unei
vedete de cinema, cu toate c nu putea concura cu aceti bogtani n
materie de bijuterii i mbrcminte de firm. n schimb, adoptase un stil
califonian sexy, care o prindea de minune. n jurul ei se adunaser civa
brbai, ns franuzul feroce pe care pusese ea ochii la tenis era acum
inut foarte strns n fru, de ctre mult prea precauta lui nevast.
Hotrt s-i ncerce norocul cu orice pre, ea ncepu s circule prin
ncpere, oprindu-se doar ca s schimbe cte o vorb cu poteniale
victime ale nurilor ei. N-avea de gnd s-i mai fac probleme n
legtur cu Hossam; acesta nu avea niciun drept asupra ei.
Carei nici nu-i trecea prin minte ceea ce avea s i se ntmple. Cineva
se ntoarse mult prea brusc i pe frumoasa ei rochi alb nflorir dintr-
o dat nite maci de vin rou. Ea se uit disperat la pete zicndu-i c
va fi nevoit s arunce la gunoi rochia.
V rog s m scuzai, spuse cu un glas plngre femeia care fcuse
pocinogul. Nu-mi dau seama cum de s-a ntmplat. M-a mpins cineva.
Nu v facei probleme, o liniti Cara. Dei n sinea ei
clocotea de furie, nu voia s supere pe niciunul dintre invitaii lui Louis.
Sunt convins c se poate cura. O s dau o fug n camera mea, ca s
m schimb. Ea refuz cu ndrjire oferta femeii nendemnatice de a o
despgubi pentru necazul pricinuit, pstrnd pe fa acelai zmbet
amabil, pn ce iei din sala de bal.
Cara folosea foarte rar liftul, preferind scrile, pentru a mai face
puin micare, ns de data aceasta apel la modalitatea cea mai rapid
pentru a ajunge n camera ei.
Cnd iei din lift la etajul al treilea, faa ei exprima o profund
nemulumire. Lungile coridoare erau acum goale, iluminate doar de
nite aplice i ea fu bucuroas c nu se mai afla nimeni care s vad
nenorocirea care i se ntmplase. Scoase din poet cheia i o introduse
n broasc, dup care deschise brusc ua i aprinse lumina. n clipa n
care ncperea fu inundat de lumin, o mn i astup gura i un bra
vnjos o apuc pe dup mijloc, ridicnd-o ca pe o ppu. Ua se nchise
cu zgomot n urma ei.
Cara, cuprins de panic, i auzi propriile gemete nfundate, dar era
contient c ele nu aveau cum s fie auzite dincolo de pereii camerei
sale. Se prinse de mna care i acoperea gura i ncepu s se zbat, dnd
din picioare, pentru a se elibera din strnsoare.
Linitete-te, iubirea vieii mele. N-ai de ce s te temi.
Deci Hossam era! ntr-o fraciune de secund, panica ei se transform
n furie. Femeia lovi cu capul spre spate, ncercnd s-l nimereasc pe
brbat n gur, ns acesta chicoti i o arunc pe pat, acoperind-o cu
trupul lui, nainte ca ea s se dezmeticeasc.
Ticlosule, uier ea, renunnd s mai ipe.
Hossam rse i o nclec prinznd-o de mini. Cu dexteritate,
brbatul i leg ncheieturile cu o earf, dup care i ridic braele
deasupra capului i i le leg de tblia patului.
Ticlosule, repet femeia, de ast dat ipnd.
Nu te agita degeaba.
Pentru treaba asta o s te omor.
Nu nelegi s nu te mai agii inutil? i opti el, astupndu-i gura cu
o alt earf. Apoi se ridic n ezut, admirndu-i opera i pe faa lui
ntunecat nflori un zmbet de satisfacie. Ei, iubirea mea, s vedem
acum dac magicianul mai cunoate i vrji mai noi.
Brbatul scoase din buzunar un cuit din al crui mner ni o lam
lucioas. Cara privi speriat de la Hossam la cuit i napoi i ncepu s
se zbat, ns el o prinsese zdravn ntre coapsele lui.
Ea ncerc s ipe, n timp ce brbatul i strecur lama cuitului n
decolteul rochiei i i-o despic pn la bru, dndu-i la iveal snii.
Hossam se opri o clip pentru a admira ncnttoarea privelite.
innd ntr-o mn cuitul, el i dezmierd cu cealalt sinii goi,
apucndu-i n palma lui uria i frecndu-le sfrcurile cu degetul mare,
fermecat de nvrtoarea acestora. Dup aceea, se ridic i i zise rstit:
S nu care cumva s te miti, pentru c s-ar putea ca, din greeal,
s te tai.
Cara se strdui s nu se clinteasc, n vreme ce Hossam i despic
rochia pn jos. Cara nu purta pe dedesubt absolut nimic. De felul ei nu
era prea pudic, ns n circumstanele date i inea coapsele strns
lipite, ntr-o zadarnic ncercare de a se apra.
Brbatul fcu un pas napoi i ncepu s se dezbrace, n timp ce Cara
scutura cu slbticie din cap.
Nu te speria, i repet el, scondu-i chiloii i rmnnd gol puc
n faa ei. Hossam, excitat, era gata de atac. Cara ncepu s dea din
picioare n direcia lui, ncercnd s-l loveasc acolo unde-i este mai greu
voinicului, dei era contient c nu putea face nimic.
Reprondu-i din priviri purtarea cu totul reprobabil, el o apuc de
glezne i i leg picioarele. Acum Cara era intuit pe pat cu picioarele
larg desfcute, n cea mai obscen manier cu putin.
Slbticiune mic ce eti, o alint brbatul, aezndu-se pe pat
ntre picioarele ei. Eti dulce, eti fioroas i eti... a mea. S nu uii asta
niciodat. Tu mi aparii.
Cara se atepta s fie violat cu brutalitate i se resemn, ns nu se
ntmpl aa. Hossam se aplec peste ea i i aps gura ntre picioarele
ei, ncepnd s-o iubeasc pe ndelete.
Diferena dintre ceea ce se ateptase ea s peasc i ceea ce i fcea el
n realitate era att de mare, nct femeia nu-i putu reprima un uor
geamt de plcere. Ea se cabr, iar el i prinse snii n minile lui mari.
Cara privea int tavanul n timp ce nenumrate valuri de excitare i
strbteau trupul. Totul era... era att de complet neateptat, nct nici
nu-i venea s cread. El o aduse cu mare rapiditate la un orgasm
puternic care o fcu s gfie i s lcrimeze de plcere.
Gndete-te c sta este doar primul, i opti Hossam, aplecndu-
se deasupra ei. tii bine c eu n-a putea s-i fac, niciodat, nici cel mai
mic ru. n noaptea asta, noi doi vom descoperi mpreun toate
modalitile n care eu i pot produce plcere, aa cum n-a mai fcut
niciun alt brbat. Iar dup aceea, poate c o s te las s m legi i tu pe
mine.
Cara gemu i se arcui, atunci cnd degetele lungi ale brbatului o
ptrunser excitnd-o. Teama i dispruse pentru c minile pricepute o
mngiau cu pricepere i blndee. Cara tria acum o stare de excitare
din ce n ce mai profund. De data aceasta totul prea altfel, plcerea era
mai mare ca oricnd. Nu mai fusese niciodat imobilizat n timpul
partidelor de sex, dimpotriv, ea era aceea care prelua iniiativa i avea
rolul dominant.
Cara constat acum c i plcea nespus de mult s fie n totalitate la
discreia lui. El i putea face absolut orice, cci imaginaia ei o luase
razna de-a binelea. Hossam era att de mare i att de puternic i nu se
grbea deloc atunci cnd fceau dragoste. Urma o noapte de dragoste
lung.
A venit momentul, opti John la urechea Niemei.
Pulsul Niemei se acceler. Inspir adnc i i zmbi lui John. Acesta
avu o ezitare i o privi curios.
Pe cine voia s pcleasc? Era clar c nc i plcea s rite. Tria cu
intensitate fiecare clip de risc. Nu voia s se ntoarc acas i s-i reia
munca n birou; dorea s rmn la munca de teren, acolo unde i era
locul. Cinci ani de zile pltise tribut durerii, ns John o readusese n cele
din urm la viaa pentru care era fcut.
Niemei aproape c i se tiase rsuflarea, n momentul n care avusese
aceast revelaie. O uria bucurie interioar i se rspndea cu
repeziciune n tot corpul, de parc s-ar fi rentors n sfrit la via, la
felul ei adevrat de a fi.
John i Niema urcar pn la etajul doi. Culoarul era gol i se grbir
spre camera ei. Niema lu din dulapul de haine pacheelul, l lipi de
trupul ei i ls capetele earfei n care
acesta era nvelit s i atrne peste bra.
Ce zici, e bine aa? i ceru ea prerea lui John.
E bine. Hai s mergem!
Se ntoarser grbii pe coridor, dar n loc s coboare scara,
ptrunser n aripa de vest.
Am dat trcoale pe-aici i am gsit un traseu ceva mai ascuns, i
explic John.
i apartamentele personale ale lui Ronsard se afl tot n direcia
asta.
tiu. Traseul despre care i-am vorbit trece chiar prin
apartamentele lui.
Niema ddu ochii peste cap, dar nu se mai osteni s ntrebe cum
reuise John s ptrund n apartamentele lui Ronsard. O ncuietoare nu
nsemna pentru el un obstacol de netrecut.
Traseul ales nu era total lipsit de riscuri. Aici se aflau mai puini
oameni, ns cei prezeni aparineau personalului din zona privat;
acetia i-ar fi dat imediat seama c ei nu aveau ce cuta acolo. Ronsard
n-ar fi permis nimnui s-i deranjeze fiica.
John se opri n faa unei ui din lemn lcuit. Aps pe clan i se
strecurar n ncpere. Era un dormitor, unul imens i foarte luxos.
E al lui Ronsard, i opti John. De aici pleac un lift privat, care
coboar pn n holul unde se afl biroul lui.
Liftul de dimensiuni mici, surprinztor de silenios, se opri fr s
fac zgomot. Din fericire, n holul n care ajunseser nu se afla nimeni.
Dac s-ar fi ntlnit cu cineva le-ar fi fost imposibil s dea o explicaie
plauzibil privind prezena lor acolo.
John se opri n faa uneia din ui, scoase din buzunar un mic
casetofon audio, l inu n dreptul ncuietorii electronice i aps pe un
buton. Imediat se auzi o succesiune de tonuri. Pe panoul ncuietorii se
aprinse o lumini verde, dup care se auzi un uor declic i ua se
deschise. Dup ce intrar, John nchise fr zgomot ua n urma lor i i
mai fcu puin de lucru la ncuietoare.
Ce mai metereti acolo?
Dezactivez ncuietoarea. n cazul n care vom fi cumva prini, am
putea invoca scuza c ncuietoarea nu funcioneaz i am gsit ua
descuiat. Mai greu va fi s explicm de ce am intrat.
Dar tiu c ai plnuit absolut totul.
Nu vreau s fim prini. Haide, mic-i funduleul i treci la treab.

22

Niema arunc o privire prin camer, n timp ce John se aez la biroul


lui Ronsard i porni computerul. O alt instalaie, cu mult mai
sofisticat, era montat pe un pupitru, de pe cealalt latur a ncperii,
ns el nu i acord atenie. Niema ncepu s verifice conectorii aflai pe
masa de lucru care se presupunea c aparine Carei Smith. n biroul lui
Ronsard intrau trei cabluri telefonice, ns aparatele erau de tipul celor
cu dou linii. John trase concluzia logic c cea de-a treia linie era
destinat n exclusivitate computerului. Niema cercet i telefonul aflat
pe biroul lui Ronsard; acesta avea doar dou linii telefonice. Ea
presupuse c prima trebuia s fie destinat afacerilor, n timp ce a doua
era destinat numrului privat de telefon al lui Ronsard. Pe biroul
acestuia se mai afla i un sistem de televiziune n circuit nchis, pe
monitorul cruia se vedea imaginea holului pe care veniser. Niema
urmri traseul firului care pleca de la acest aparat, pentru a descoperi
locul n care era conectat. Obinuia s-i formeze n minte o imagine de
ansamblu a cablajului electric al ntregii ncperi, pentru a ti exact cu ce
avea de-a face i la ce se putea atepta s gseasc.
Conectorul de la masa de lucru a lui Ronsard nu se afla n spatele
acesteia; probabil c omul nu dorise ca firele s-i stea n drum. Niema
cercet din nou traseul cablurilor; conectorul se afla ndrtul unei
canapele din piele, aezat cu spatele la perete. Trase cu mult grij
canapeaua, ridicnd unul dintre capetele acesteia, pentru a nu face
niciun zgomot i a nu lsa eventuale urme incriminatoare.
ngenunchind pe podea, Niema desfcu earfa i scoase la iveal
pungua de catifea neagr n care i inea sculele. Puse pistolul alturi,
pe podea, i deurub rapid conectorul; apoi desfcu toi conductorii i
tie o poriune din nveliul de plastic care i inea mpreun, pentru a-i
putea separa.
Obinuitele dispozitive de ascultare a convorbirilor telefonice aveau
ntotdeauna n apropiere un receptor radio i un aparat de nregistrare.
n cazul de fa, un asemenea dispozitiv n-ar fi servit la nimic, deoarece
nu ar fi avut cine s asculte convorbirile i s le nregistreze. Agentul
CIA infiltrat printre angajaii de la vila lui Ronsard nu avea acces n zona
biroului acestuia. John ns i strecurase agentului un minireceptor radio
digital, codificat; omul urma s declaneze emiterea unui semnal de
comand a recuperrii datelor audio. Odat dobndite, trebuia s le
trimit, prin canalele lui obinuite, la sediul central CIA, din Langley.
Chiar dac s-ar fi descoperit asupra lui radioreceptorul, nimeni n-ar fi
bnuit nimic, deoarece toate informaiile erau codificate digital, iar
aparatul arta aidoma unui comun radio de buzunar i funciona ca
atare.
Niema mont cu rapiditate traductorul inductiv, doar la una dintre
cele dou terminaii ale liniei; n felul acesta nu se forma nicio bucl
complet de circuit i, prin urmare, senzorul nu avea cum s fie detectat
prin baleierea general a circuitelor. Ea intercal la conexiune
terminalele dispozitivului, lsndu-le sub apte centimetri lungime.
Faptul c acestea erau att de scurte fcea imposibil de descoperit, prin
sesizarea modificrilor electrice, puntea format mpreun cu telefonul.
Apoi ea ata dou minibaterii de cte nou voli, ca surs de alimentare
pentru minusculul receptor- emitor. Cnd termin reintroduse totul n
carcasa conectorului din perete.
Eu sunt aproape gata, l anun ea pe John. Niema estim cam la
douzeci de minute timpul pe care i-l luase instalarea dispozitivului de
interceptare a convorbirilor telefonice ale lui Ronsard. Tu ai izbutit s
intri?
nc lucrez la asta, murmur ngndurat John. Fiierele sunt
protejate prin parol.
Ai ncercat i parola Laure?
Cu ea am nceput.
n birou n-ai descoperit nimic? Niema nregistrase faptul c el
deschisese i nchisese la loc diversele sertare ale biroului.
Nimic. John examinase cu de-amnuntul tot ce se afla pe masa de
lucru, n sperana c va gsi ceva care ar fi putut conine parola de acces.
Niema nurub la loc capacul conectorului, dup care trase
canapeaua exact pe locul n care se aflase nainte.
i dac el nu i-a notat-o nicieri?
Ar trebui s fie un mare naiv, dac nu i-ar schimba-o periodic.
Dac o schimb mereu, atunci parola aflat n vigoare trebuie s fie
notat, pe-aici pe undeva. Caut tu un seif de perete ori de podea.
S nu-mi spui c tii s deschizi i seifuri.
Bine, dac nu vrei, nu-i spun.
Niema se grbi s se uite n spatele tablourilor care atrnau pe perei,
ns nu gsi nimic. Apoi ridic marginile covorului gros, dar nu
descoperi niciun fel de seif.
Niema scoase apoi o urubelni i examin toate prizele i
ntreruptoarele, deoarece i acestea ar fi putut servi drept ascunztori.
Nimic, spuse ea. Apoi i adun sculele i pistolul, nvelindu-le n
earfa de mtase.
John lu de pe birou o carte i o rsfoi, dup care o inu de cotor i o
scutur, pentru a vedea dac nu cumva cade ceva din ea. Dezamgit,
privi ndelung la cartea jerpelit. Niema i se altur, lsnd pe birou
pacheelul nvelit n earf. Povestea celor dou orae, citi ea n gnd
titlul crii cu pricina.
John ajunse la o pagin cu colul ntors.
Aici trebuie s fie. Nimeni nu ar citi cartea asta de mai multe ori,
dac n-ar fi obligat s o fac.
Este clasic, rosti ea amuzat.
N-am spus c nu e bun, ci c nu este genul de carte pe care te-ai
simi tentat s o reciteti. John parcurse cu degetul pagina respectiv
cutnd un cuvnt care s-i spun ceva. Ghilotin, citi el cu glas tare i
introduse cuvntul respectiv. Pe ecran apru din nou mesajul ACCES
INTERZIS.
John nl din umeri i reveni la pagina cu pricina.
Multe cuvinte mai tia i Dickens sta, mri el. Ne poate lua o
ntreag zi. Brbatul ncerc apoi cuvntul monarh. Rezultatul:
ACCES INTERZIS.
n continuare au fost respinse, pe rnd, cuvintele: monstru i
vrjitor.
Accesul la lista fiierelor lui Ronsard fu ns permis imediat ce
introduse cuvntul cotigi.
Ei, ce spui de asta? rosti el ncet. Uite c am nimerit-o!
Ai avut noroc. De fapt, i zise Niema, nu fusese doar norocul. John
era att de bine instruit, nct instinctul i experiena l plasau cu mult
peste nivelul altor ageni, permindu-i s sesizeze posibila semnificaie
a prezenei acelei cri pe biroul lui Ronsard.
John introduse n calculator o dischet i ncepu s apeleze pe rnd
fiierele, pe msur ce le copia. Nu pierdu timpul cu cititul, ci le copie
pur i simplu n timp ce cu un ochi supraveghea n permanen
monitorul sistemului de televiziune cu circuit nchis.
Niema nconjur biroul i se opri lng John.
M uit eu la monitor, tu copiaz mai repede fiierele.
John ddu din cap, Tar inscriptorul de dischete ncepu s bzie
aproape ncontinuu.
Dup cteva clipe, Niema observ pe ecranul monitorului c se
deschide ua de la captul holului.
Vine cineva, opti ea.
John se uit i el la monitor, fr s-i ncetineasc ritmul n care
lucra.
Este unul dintre membrii personalului de paz, i spuse el.
Obinuiesc s controleze uile?
Posibil. Glasul brbatului trda ncordare. Dezactivase
ncuietoarea de la u, i aceasta s-ar fi deschis n faa oricrei
persoane care ar fi ncercat s ntre.
Niema i strecur mna ntre faldurile earfei i pipi metalul rece al
pistolului. Paznicul ncepu s nainteze pe hol, apropiindu-se de biroul
lui Ronsard. Inima Niemei ncepu s bat mai repede, gura i se usc.
Culoarul era destul de lung; pe ecranul mic al monitorului, prea c
se ntinde la nesfrit, n timp ce paznicul devenea din ce n ce mai mare,
pe msur ce se apropia. Niema se surprinse numrndu-i n gnd paii.
Nousprezece, douzeci, douzeci i unu...
Nu te pierde cu firea! o sftui n oapt John, fr a-i lua ochii de
la lista fiierelor lui Ronsard. Aproape c am terminat.
Paznicul trecu de biroul lui Ronsard, fr a se opri n faa uii.
Urmrindu-l pe ecran i auzindu-i paii dincolo de u, Niema constat
cu uimire c sunetul venea dintr-o cu totul alt direcie dect te-ai fi
ateptat, privind imaginea.
Asta-i tot. John scoase discheta i o introduse ntr-un etui de
protecie, pe care i-l strecur n buzunarul interior al sacoului. Apoi el
opri computerul, aranj totul la loc pe birou n poziia iniial i atinse
uor cotul Niemei. Eti gata de plecare?
Cred c da.
Ea fcuse un pas spre u, cnd John o prinse de bra i o reinu.
Vine cineva, opti el.
Niema privi la ecranul monitorului. Ua din captul coridorului era
deschis i un brbat sttea n cadrul ei, ntors pe jumtate cu spatele, ca
i cum ar fi vorbit cu cineva care rmsese n partea cealalt. Silueta de
pe ecran avea un pr lung i negru.
Este Ronsard, opti ea, speriat. Ronsard n-avea ce s caute pe
holul acesta lung, dect dac avea intenia de a intra n propriul su
birou.
John se puse brusc n micare, lund-o pe Niema pe sus.
Din dou salturi, el o aez pe canapea, i i scoase haina
smochingului, aruncnd-o neglijent pe podea.
D-i jos chiloeii i ntinde-te pe canapea, spuse el pe un ton
hotrt.
Cei doi nu aveau dect cteva secunde la dispoziie, nainte ca
Ronsard s ntre pe u. Minile Niemei tremurau, n timp ce i ridica
poalele rochiei, bjbind apoi dup bentia elastic de la chiloi. A
ndruga nite scuze, prefcndu-te c ai fost surprins fcnd sex, era un
clieu att de folosit n filme, nct nimeni nu ar fi crezut ntr-o asemenea
bazaconie, i cu att mai puin un tip att de inteligent precum era
Ronsard. John miza pe faptul c un astfel de tertip avea cele mai multe
anse de a fi crezut, deoarece Ronsard nu putea crede c Temple ar fi
recurs la ceva att de pueril.
Bineneles c John, meticulos cum era, nu voia s se rezume la o
simpl mbriare, care s lase doar impresia dorit. Nu, el voia chiloei
dezbrcai de-a binelea, haine aruncate, de parc s-ar fi pregtit cu-
adevrat s fac amor.
Inima Niemei btea att de tare, nct i simea venele pulsnd pe
sub piele. Ea i scoase chiloii, i ls s cad pe podea i se lungi pe
canapea.
Aplecndu-se, John i ridic rochia pn la bru, i deprt picioarele,
puse ntre ele un genunchi i n acelai timp i desfcu fermoarul de la
pantaloni. Niema rmsese uluit. Doar aerul rece pe care l simea pe
pielea dezgolit i spunea c ceea ce se petrecea era ct se poate de real.
John exagera, n mimarea autenticitii, exagera mult prea mult. Nu se
putea ca ea s stea ntins acolo, pe jumtate goal, cu John ntre
picioarele ei, n timp ce dintr-o clip-ntr-alta puteau intra martori.
John se aplec i ncepu s o srute ntre picioare, desfcndu-i i mai
mult coapsele. Corpul Niemei zvcni n sus, ns John, cu minile sale
vnjoase, o lipi din nou de canapea i continu s o srute ntre picioare.
Niema i nbui un ipt. Vai, Doamne, acum avea s dea peste ei
Ronsard. Apoi nelese. Pe asta mizase John, s fie surprins ntr-o
postur att de intim, nct lui Ronsard s nu-i treac mcar prin cap c
era vorba de o simpl simulare. Dar cum sar fi putut numi aa ceva o
simulare, atta vreme ct John nu simula nimic?
Niema ncepu s scnceasc ncetior i minile i alunecar prin
prul brbatului. Ar fi vrut s-l mping, dar nu era n stare. Pur i
simplu minile nu voiau s-i dea ascultare. Fiori de plcere i cuprinser
trupul care fremta sub mngierile lui John. Ct timp va mai putea
ndura toate astea? Ct timp? Cinci secunde? Zece?
Timpul devenise dintr-odat elastic, dilatndu-se ntr-un mod
inimaginabil. Niema scutur din cap ntr-un protest mut, sfiat fr
putin de scpare ntre dubla excitare produs de plcere, dar i de
fric. Nu putea s fac asta, nu putea suporta aa ceva, se gndea ea, n
timp ce buzele lui i alintau trupul fcnd-o s tresar spasmodic.
Niema gsi totui puterea de a-l mpinge puin. John ns o stpni
repede i se propti bine cu genunchii ntre picioarele ei.
Uurel, i opti el i se mpinse cu blndee n ea.
Nu, nu era posibil ca el s-i fac una ca asta. Nu acum, nu acolo, nu
ntr-o astfel de situaie. Totul se ntmpl prea repede; trupul ei nu
avusese timp s se pregteasc. Dar cum putea s fie pregtit, atta
vreme ct ei nu-i venea s cread c tot ce se petrecea era real.
John o penetr ct putu de ncet, ns ea nu era pregtit.
ip, i opti el de-abia auzit.
S ipe? Cu siguran c asta i-ar fi atras atenia lui Ronsard, ceea ce
John urmrea. Mintea ei tulburat continu totui s raioneze. Nimeni
n-ar face atta zgomot doar dac ar vrea s atrag atenia. De fapt
nimeni n-ar face tot ce fceau ei acum i aici.
John nu avea limite n alegerea mijloacelor ntrebuinate pentru a-i duce
la bun sfrit misiunea.
El se retrase puin, apoi se mpinse din nou, mai puternic, intrnd tot
mai adnc n ea.
ip, repet John, de data asta pe un ton poruncitor.
Niema nu putea s-o fac. Nu avea destul aer, plmnii i erau ca
paralizai, i ntregul trup cuprins de senzaia aceea att de excitant,
aproape brutal. Fiecare terminaie nervoas capta senzaiile, n timp ce
ea ncerca s se mpotriveasc valurilor nencetate de plcere care o
inundau. Opunea rezisten nu cu pumnii, ci prin crisparea muchilor
din pntecele ei, care ncercau s-l opreasc, s-l mpiedice s ntre mai
adnc i s-o fac s-i piard cu desvrire controlul.
Niema nu se dovedi ndeajuns de puternic i el izbuti s treac
dincolo de rezistena ei, apucnd-o de olduri cu ambele mini i
aplecndu-se peste ea. Printre buzele lui desfcute ieeau scurte icnituri;
ochii i se ngustaser i albastrul lor devenise mai intens ca oricnd. Cu o
micare rapid el i ddu jos breteaua stng, dezgolindu-i snul cu
sfrcul nmugurit i intens colorat.
ip, insist el, mpingndu-se n ea i mai tare. ip odat!
Capul Niemei se legna n netire pe pern. Ea i nbui un strigt
i-l lovi pe John, ncercnd s scape din strnsoarea lui. Nu voia, vai
Dumnezeule, nu voia s se lase prad orgasmului tocmai n clipa n care
ar fi intrat Ronsard pe u. John o prinse de ncheieturi i o intui de
canapea, penetrnd-o i mai adnc, din ce n ce mai adnc, micndu-se
n ea fr ncetare.
Niema simi c nu-i mai poate stpni trupul. Cteva convulsii,
valuri de plcere i-l strbtur i ea se scufund ntr- un orgasm
puternic, cu capul dat pe spate, cu ochii nchii i cu respiraia blocat.
Totul n jurul ei dispru, ca i cum unicul scop al existenei sale devenise
acea plcere sfietoare. i atunci ip, ncet, dincolo de disperare,
ateptnd cu resemnare s se deschid ua.
Dar ua nu se deschise. Pe hol domnea o linite mormntal.
Paroxismul simurilor ncepu s dispar, ncordarea s se estompeze
din carnea ei tremurtoare, i ea rmase lipsit de vlag sub povara
brbatului. Nu mai putea gndi, nu se mai putea mica. Se simea seac,
golit, de parc John i supsese toat energia.
Apoi umilina ncepu s clocoteasc n ea, precum lava. Niema
ntoarse capul ntr-o parte, nefiind n stare s-l priveasc. Se condamna
pentru plcerea pe care o simise n acea situaie penibil. Ce fel de
femeie era? Iar el ce fel de brbat, dac putuse s-i fac aa ceva? Ochii i
se umplur de lacrimi, ns nu putea s i le tearg, pentru c el
continua s o in strns de ncheieturi.
Timpul parc se oprise n loc.
Ronsard nu intenionase s ntre n biroul lui. Ea nu tia unde se
dusese, ns n birou nu intrase. Niema atept ca John s se retrag, dar
el ntrzia s-o fac. Incapabil s mai suporte ncordarea i cut
privirea, hotrt s-l nfrunte.
Expresia lui John era aproape slbatic, iar ochii lui parc o ardeau.
John prea c ateptase ca ea s se uite la el.
Iart-m, spuse el, rencepnd s se mite n interiorul ei, dar nu
pentru a se ndeprta, ci, ntr-un ritm alert, strpungnd-o pn n
adncul fiinei. Brusc se crisp, n timp ce zvcnea n netire i gemea cu
capul dat pe spate, scrnind din dini ca s-i rein sunetele guturale
care i ieeau din gtlej. Apoi John se prvli peste ea, gfind.
Niema nu scoase o vorb. Nici nu tia ce-ar mai putea spune. Avea
mintea golit, era nucit de uimire. Niciun capitol din nicio carte
despre bunele maniere nu se referea la o asemenea situaie. Gndul acela
att de bizar aproape c o fcu s rd, dar rsetul se transform ntr-un
hohot de plns, pe care i-l reprim cu hotrre.
John se ridic cu mare grij, o ridic n eznd i-o ntreb grijuliu:
Te simi bine?
Ea se mulumi s dea din cap, i ls picioarele pe podea i i trase
poalele rochiei n jos, ca s-i acopere coapsele. John i aranj inuta cu
micri rapide.
Chiloeii ei rmseser aruncai pe podea, n faa biroului. John i
ridic i i ntinse Niemei. Ea i lu fr s spun nimic. i simea
picioarele mult prea moi ca s poat avea ncredere n ele, aa c rmase
aezat pe canapea, n timp ce se mbrca.
John ddu ocol mesei de lucru a lui Ronsard, pentru a se uita la
ecranul monitorului de supraveghere a coridorului.
Drumul e liber, spuse el calm de parc nu s-ar fi ntmplat nimic.
Nu am idee de ceea ce a intenionat s fac Ronsard.
Niema se ridic cu greu n picioare i i lu earfa. John i mbrc
sacoul, i strnse nodul cravatei i i trecu degetele prin pr. Prea ct
se poate de detaat i de stpn pe sine.
Eti gata de plecare? o ntreb el. Niema ddu din cap, i John
verific din nou monitorul. Hai s mergem, zise el lund- o de bra i
conducnd-o spre u.
Niema izbuti s-i controleze vocea i s-i gseasc cuvintele. Reui
chiar s par la fel de degajat ca i el.
Ce faci cu ncuietoarea dezactivat? O repui n funciune?
N-are rost. Ronsard o s cread c a funcionat defectuos. Din cnd
n cnd, se mai ntmpl la tipul acesta de ncuietoare.
John deschise ua i scoase capul afar, dup care i fcu semn
Niemei s ias n holul pustiu. Era nc cu mna pe clan, cnd se
deschise brusc ua din captul coridorului i apru un paznic. Vzndu-
i, acesta se opri, strig ceva i i duse n mod reflex mna la arm.
John se pusese n micare nainte de a-i vedea paznicul. El o mpinse
pe Niema lng perete i se ls pe un genunchi, ca s-i scoat arma din
tocul fixat la glezn. Luat prin surprindere, paznicul trase imprecis i
glonul lovi pardoseala, la trei metri n faa lui John. Calm, acesta trase
dou focuri de arm, unul n piept, iar al doilea n capul paznicului care
czu pe spate asemenea unei marionete creia i s-au rupt sforile.
John o prinse de mn pe Niema care se ghemuise, ridicnd-o n
picioare. n spatele uii deschise a coridorului ncepur s se aud ipete
i zgomot de pai care se apropiau.
Vino! i spuse el Niemei i o mpinse ctre ieirea din partea stng
a coridorului, n timp ce oamenii ncepuser s dea nval prin ua din
spatele lor.
La etaj, zgomotul celor trei mpucturi l intui locului pe Hossam.
Acesta sri din pat, i lu pantalonii de pe podea i i mbrc n timp ce
alerga ctre u nfcnd tocul de umr, din care i scoase arma.
Hossam! Nu m lsa aa! Vocea Carei sun ascuit, dar brbatul
nu-i ddu nicio atenie i ni pe culoar. El avu totui prezena de spirit
s trnteasc ua n urma lui.
n picioarele goale, Hossam alerg pn la scara din captul
coridorului dar, n loc s coboare pe trepte, se sprijini de balustrad i
sri peste ea, la fiecare palier, pn ajunse la parter. mpucturile
preau s fi venit de jos i din partea dreapt, unde se afla biroul lui
Ronsard.
Coridorul era plin de oameni, unii dintre ei oaspei de-ai lui Ronsard,
care ipau ngrozii. Cei din personalul de paz ncercau s-i evacueze.
Vzndu-l pe zdrahonul narmat i pe jumtate gol, oaspeii se
mbulzir singuri spre u.
Pe unde? strig Hossam.
Prin ua aceea, i rspunse imul dintre paznici, artndu-i ua cu
pricina. Era Temple mpreun cu o femeie.
Hossam iei n goana mare, n ntunericul nopii, ntrebndu-se
ncotro o fi luat-o Temple. Se opri o clip, pentru a se orienta. Probabil c
Temple va ncerca s fac rost de un mijloc de transport, nu s fug pe
jos. Automobilele oaspeilor erau parcate ntr-o zon ngrdit i pzit,
n schimb, cele care aparineau casei nu erau pzite. Hossam travers n
picioarele goale peluza umed, ndreptndu-se ctre garaj.
Proiectoare puternice iluminau ntreaga zon.
Nenumrai brbai narmai viermuiau pe peluz. Hossam url n
direcia acestora:
Automobilele oaspeilor. Verificai acolo!
Hossam continua s fug spre garaj cu arma pregtit. La dracu,
tocmai acum i gsise i Temple sta momentul! Exact cnd o adusese
pe Cara n preajma celui de-al zecelea orgasm, se auziser mpucturile
i el fusese nevoit s-o lase aa, nerezolvat i legat nc de pat.
n garajul lung i ntunecat domnea o tcere deplin. Hossam nainta
tiptil printre irurile de maini.
Eti aici? rosti el.
Aici sunt.
Hossam se ntoarse spre Temple, care ieea din umbr, cu o femeie
dup el.
Pleac omule! l ndemn Hossam, scond din buzunar un set de
chei i aruncndu-i-le lui Temple, care le prinse cu mna stng.
Mercedes-ul verde, cel pe care l vezi acolo!
Mulumesc. Acum ntoarce-te!
Oftnd resemnat, Eric Govert se ntoarse cu spatele la Temple dornic
s ajung ct mai repede la Cara. El nu-l auzi pe Temple micndu-se i
nici nu sesiz lovitura care l ls lat pe pardoseala rece, de beton.

23

John se aplec, lu arma uriaului i i-o arunc Niemei.


Uite, ine asta. Niema puse pistolul lng celelalte lucruri pe care
le inea nvelite n earf. Ar fi dat de bnuit dac John nu i-ar fi luat lui
Govert arma. John descuie maina. Las-te jos pe podea, i spuse el
Niemei dup ce se urcar.
Niema se ghemui pe podea, n timp ce el porni maina i acion
telecomanda pentru deschiderea uii garajului. Cnd aceasta ncepu s
se ridice, se aprinse automat lumina. John se uit la Niema, i zmbi i
acion schimbtorul de viteze. Maina puternic ni nainte, dar fr
s se aud scrnetul.
Primul glon fcu praf geamul de deasupra capului Niemei,
mprtiind buci de sticl n interiorul mainii. Femeia i reinu un
strigt de spaim i i acoperi capul cu braele, n timp ce un al doilea
glon intr prin portiera din dreapta i trecu prin sptarul scaunului, la
mai puin de zece centimetri de braul lui John.
John aps pedala de acceleraie, schimbnd rapid vitezele.
Rmi jos, i spuse el, aplecndu-i capul doar cu o fraciune de
secund nainte ca geamul de pe partea lui s fie fcut ndri.
John conducea maina spre poarta masiv, cu bare din oel. Niema
apuc s se sprijine bine n mini, nainte de impact. Se auzir scrnete
metalice, zgomot de sticl spart i alte cteva mpucturi. Femeia se
trezi aruncat ntr-o parte, i se lovi cu capul de schimbtorul de viteze.
Jumtate din poart fii smuls din balamale i ateriz pe main.
Ai pit ceva? o ntreb John bgnd maina n mararier.
Jumtatea de poart de pe main se roti i czu la pmnt. John bg
din nou schimbtorul n viteza nti i maina ni nainte, trecnd
peste poart.
Nu, strig Niema care nu era sigur c el o auzise, deoarece se
trgea n draci. John se concentrase asupra condusului i Niema bjbi
dup cele dou arme din earf; prima pe care puse mna se dovedi a fi
pistolul uria care aparinuse agentului infiltrat. Se nl n genunchi i
ridic piedica pistolului.
Ce dracului faci? Rmi jos! zbier John, ntinznd o mn pentru
a o mpinge pe podea.
Vezi-i de condus! Niema se feri, apuc arma cu ambele mini i
ncepu s trag prin lunet. Chiar dac nu nimerea pe nimeni, faptul c
se trgea din main trebuia s-i fac pe inamici s se fereasc din calea
gloanelor. Dac nu fcea i ea ceva, maina, cu ei cu tot, putea fi fcut
ciur de tirul urmritorilor.
Arma grea se opintea n minile ei, bubuiturile o asurzeau, iar
tuburile goale i fierbini ale cartuelor cdeau n main. Unul sri
direct pe braul ei gol, producndu-i o arsur usturtoare.
Maina nu mai mergea la fel de lin ca la nceput, deoarece motorul i
funciona cu ntreruperi. Probabil c gloanele l atinseser. Bine cel
puin c izbutiser s ias de pe proprietatea lui Ronsard. Mai auzeau n
urma lor mpucturi, dar urmritorii lor nu-i mai puteau ajunge.
Trebuie s scpm de main, spuse John, ntorcnd capul pentru
a vedea care mai era situaia n spatele lor, deoarece din oglinda
retrovizoare nu mai rmsese dect o ram metalic.
Cum?
O vom lsa ntr-un loc n care nu va putea fi vzut. Dac avem
puin noroc, nu o vor gsi pn diminea.
Niema arunc o privire peste ceea ce mai rmsese din bancheta din
spate a mainii. Domeniul lui Ronsard era mpnzit de luminile
reflectoarelor, i prea un ora n miniatur. n urma lor strluceau
fasciculele a zeci de luminie mobile, grupate n perechi - erau farurile
automobilelor plecate n urmrirea lor.
Vin dup noi, spuse ea.
Maina intr ntr-o curb i proprietatea fu ascuns vederii de un ir
lung de arbori. John scoase maina de pe osea, ncetini pentru a nu
rmne mpotmolii n pmntul moale i ptrunse printre copaci.
Maina trecea peste ramuri rupte i peste pietre. John nu se atinse de
pedala frnei, pentru a evita aprinderea lmpilor roii din spate, n
eventualitatea c ar mai fi funcionat vreuna dintre ele.
Cnd se ndeprtaser ndeajuns de mult de osea, astfel nct farurile
urmritorilor s nu bat pn la ei, iar lumina lor s nu se reflecte de
suprafeele metalice ale mainii, John reduse viteza i opri motorul.
Pentru o vreme cei doi pstrar tcerea, ciulind urechile la zgomotul
mainilor care i urmreau i care treceau n vitez pe osea.
Se aflau cam la un kilometru distan de proprietatea lui Ronsard.
i acum ce facem? ntreb Niema. n main mirosea puternic a
metal ncins i a praf de puc.
Nu te simi tentat de o mic partid de jogging?
Este exact ce-mi doresc acum, n toiul nopii, nclat cu sandale,
cu o rochie de dou mii de dolari pe mine i cu o ceat de hitai
ntrtai pe urmele noastre.
Zi mersi c sandalele au tocuri joase.
John sparse cu patul pistolului lmpile din habitaclu pentru a nu se
aprinde la deschiderea portierelor.
Niema se urni, ridicndu-se ncet de pe podeaua automobilului. Pe
scaune, pe umerii i n prul ei era o mulime de cioburi minuscule de
sticl. Sub copaci ntunericul era de neptruns. Portiera de pe partea ei
nu voia s se deschid; probabil c un glon atinsese mecanismul
broatei. Niema se strecur peste schimbtorul de viteze.
John iei din main, ntinse minile i o nfac pe Niema, scond-o
din automobil i punnd-o, n picioare, pe pmnt.
Scutur-te bine, o sftui el.
Se aplecar, i scuturar amndoi prul, minile i mbrcmintea,
pentru a scpa de cioburile de sticl. Pe Niema o cam usturau braele i
umerii, dar dup ce se pipi constat c buricele degetelor i rmseser
uscate, ceea ce nsemna c nu sngera. Scpaser ca prin urechile acului,
i fr nicio ran, ceea ce reprezenta un adevrat miracol.
Niema se ndrept de spate. Ochii ei se mai acomodaser cu
ntunericul i ea observ c o parte a feei lui John prea mai ntunecat
dect cealalt.
Eti rnit, zise ea, strduindu-se s-i pstreze calmul. Ea refuza
ns s cread c John fusese atins de vreun glon.
Doar de la cioburi, zise John furios i i tampon fruntea
nsngerat cu batista. Mai ai amndou pistoalele?
Sunt n main, zise Niema i le aduse. Ce s fac cu sculele mele?
S le las aici?
D-mi-le. Ea i ddu sculeul de catifea. John scoase pe rnd
uneltele i le arunc ct putu mai departe, printre copaci i tufiuri. n
cazul n care ar fi fost gsite, Ronsard s-ar fi ntrebat la ce ar fi putut fi
folosite. Cum ei fuseser observai n momentul n care ieeau din biroul
lui, cu siguran c el ar fi ordonat verificarea cablajului electric, ceea ce
s-ar fi soldat cu descoperirea dispozitivul plantat de Niema.
Earfa i-ai luat-o? o mai ntreb el.
La ce mi-ar folosi?
E neagr i, pe ntuneric, i va masca, parial, pielea. Niema pipi
prin main i i scoase earfa i poetua. De aceasta din urm nu mai
avea nevoie, nu coninea nimic care s-i poat folosi; nici mcar bani.
Banii, paaportul i toate celelalte lucruri ale ei rmseser n camer.
Niema nu-i fcea griji n legtur cu paaportul deoarece numele era
fals, iar John va face n aa fel nct s ntre amndoi n ar fr
paaport. Banii ns ar fi putut s se dovedeasc utili.
John lu poetua din mna femeii, dar n loc s o arunce ct colo, i-o
ndes n buzunar.
Hai s mergem, o ndemn el.
Ar fi fost mult prea periculos s nceap imediat s alerge prin
pdure; riscau s-i scrnteasc vreo glezn sau, i mai ru, s-i rup i
vreun picior. n consecin, pornir cu grij printre copaci i arbuti,
oprindu-se destul de des, pentru a asculta dac nu-i urmrea cineva.
Zgomotul traficului intens de pe osea se auzea tot mai slab, pe msur
ce se ndeprtau. Cu toate acestea, nu-i fceau iluzii c oamenii lui
Ronsard nu-i vor da seama c au fost pclii.
Dup o vreme ajunser la un drum lturalnic.
O s-o lum pentru o vreme pe-aici, spuse John. Este mai uor de
mers i ct timp mai este ntuneric noi vom fi n avantaj.
Mergem undeva anume, sau doar fugim pentru a scpa de ei?
Mergem la Nisa.
De ce tocmai la Nisa? De ce nu la Lyon? Este mai aproape.
Ronsard va supraveghea aeroportul din Lyon, i toate centrele de
nchiriat autovehicule. Se ateapt s ne ndreptm ntr-acolo.
Atunci de ce nu mergem la Marsilia?
Pentru c iahtul nostru se afl ancorat la Nisa, nu la Marsilia.
Nu mai spune! Nu tiam c avem i un iaht.
CIA are un iaht, iar pe acesta se afl un computer cu o linie de
telecomunicaii prin satelit. De acolo voi putea transmite la Langley
datele de pe dischet, pentru ca ei s nceap imediat studierea i
prelucrarea lor.
Atunci, mergem la Nisa.
John scoase din buzunar un briceag, ngenunche la picioarele Niemei,
apuc marginea rochiei, bg lama n pnz cam la nivelul genunchiului
i tie cam jumtate din jup.
Ai n buzunarele smochingului mai multe drcovenii dect are
Snoopy n coteul lui, glumi Niema. M ntreb cum de nu se vede nimic.
Am un croitor foarte bun.
Acum c ieiser dintre copaci, Niema observ c rana lui John
continua s sngereze. El tie o fie ngust din bucata decupat din
rochia ei de sear i i bandaj fruntea cu ea. Bucata rmas i-o
nfur n jurul gtului. Smochingul lui era murdar i rupt, dar nici
rochia ei nu arta mai bine.
ncepur s alerge uor, deoarece impactul tlpilor subiri ale
pantofilor lor de sear cu asfaltul tare le provoca dureri.
Ai de gnd s alergm pn la Nisa? l ntreb ea dup ce
parcurseser vreun kilometru.
Nu, am de gnd s fur o main.
Cnd?
Imediat ce se ivete ocazia.
Niema ncerc s gseasc un ritm de alergare mai potrivit i s se
concentreze asupra clipei prezente. Ct timp se trsese asupra lor, nu-i
fusese greu s se concentreze, ns acum nu mai existau dect tropitul
ritmic al pantofilor pe osea, sunetul molcom al respiraiilor i banalele
zgomote ale nopii. n lipsa unei ameninri iminente, i revenir n
minte cele ntmplate n biroul lui Ronsard.
Nu voia s se gndeasc la asta, dar nu se putea mpiedica s o fac.
Poate c fusese inevitabil s se ntmple aa, dat fiind atracia pe care
John o exercita asupra ei, atracie pe care o simise nc din clipa n care
l rentlnise, pe neateptate, n biroul lui Frank Vinay. John o fcea s se
simt att de plin de via, nct uneori simea c nu-i mai poate
ncpea n piele. Srutrile acelea fuseser minunate, ea nu mimase
nimic. Fiecare atingere, fiecare dans, fiecare srut nu fcuser dect s-i
sporeasc dorina ntr-o asemenea msur, nct fusese o adevrat
minune c nu avusese un orgasm chiar din primul moment n care el
atinsese prile intime ale corpului ei.
Niema i-ar fi dorit ca totul s nu se fi ntmplat n felul n care se
ntmplase. i-ar fi dorit ca el s fac dragoste cu ea, nu s recurg la sex
pentru acoperire. Ceea ce se petrecuse reprezenta pentru ea ceva
deosebit, n vreme ce pentru el nu fusese dect o simpl sarcin de
serviciu.
Poate c asta o durea cel mai mult. i-ar fi dorit s nsemne pentru el
mai mult dect o simpl sarcin de serviciu, mai mult dect un mijloc
prin intermediul cruia s-i ating scopul. Adevrul era c...
Dumnezeule, l iubea.
Trebuie s fii cea mai mare proast ca s te ndrgosteti de John
Medina.
S iubeti un brbat care cltorete ar fi fost normal; mii de femei
fceau asta. S iubeti un brbat care este n permanen n pericol tot un
lucru normal ar fi fost. Poliitii, pompierii, oelarii, sondorii - cu toii
aveau meserii periculoase i lipseau mult de-acas. Dar cel puin acetia
triau pe fa, sub propria lor identitate, n vreme ce John era mereu n
cte o misiune, juca mereu n alte scenarii, vna mereu pe cineva. i de
fiecare dat era un alt personaj. Ea n-ar fi avut de unde s tie dac mai
tria ori dac murise, i nici mcar dac, viu fiind, sar ntoarce la ea.
Nu, ea n-ar fi putut tri n felul acesta.
Vine o main, spuse el, ntrerupndu-i gndurile. O apuc de bra
i o trase n afara oselei ordonndu-i s se culce la pmnt. Prin
ntuneric, luminile farurilor se apropiau rapid, demonstrnd c
autovehiculul se deplasa cu mare vitez.
Niema se aruncase pe burt, n blriile de pe marginea drumului.
John se interpusese ntre ea i osea. Maina trecu fulgertor prin
dreptul lor i se ndeprt cu mare zgomot.
Cei doi se ridicar ncet, n eznd. Pn s se opreasc din alergare,
Niema nu-i dduse seama ct de tare o dureau picioarele. Ea i masa
uor gambele.
Dect cu aa nclri, poate c ar fi mai bine s alerg n picioarele
goale.
Poate pe pmnt moale, dar nu pe asfalt.
Baretele subiri ale sandalei o jenau. Niema le schimb poziia.
Cred c o s am probleme.
John se apropie de ea.
Ai deja bici?
Nu nc, dar nici mult nu lipsete!
n cazul acesta, nu mai alergm. Va trebui s gsim un mijloc de
transport chiar n noaptea asta, pentru c le va fi mult mai uor s ne
depisteze dac vom merge pe jos n timpul zilei. Am vrut s ne
ndeprtm ct mai mult nainte de a face rost de o main, ns acum n-
avem ncotro.
Ce importan mai are?
Crezi c dac dispare o main din curtea lui Ronsard, acesta nu-i
d seama de lipsa ei i nu-i nchipuie cine a furat- o? tiind marca i
numrul mainii cu care ne deplasm, ne poate da n urmrire.
Atunci, mergem pe jos, oft Niema.
John i lu cu delicatee piciorul n mn.
Nu cred c e o soluie. Curnd, vom da peste vreo ferm sau peste
vreun sat i voi lua orice main voi gsi, chiar i camion cu remorc.
Dar pn atunci mergem pe jos, spuse ea, ridicndu-se n picioare.

24

Ronsard spumega de furie, ns era furios mai mult pe sine dect pe


altcineva. Trdarea nu era ceva inimaginabil, mai ales ntr-un domeniu
de activitate ca acela n care lucra el, ns ceea ce nu putea s-i ierte era
faptul c se lsase totalmente mbrobodit. Nu-i nchipuise c oamenii
de paz angajai pe proprietatea lui se vor dovedi incapabili s
mpiedice un automobil s ias pe poart. Crezuse c personalul su de
securitate era compus din adevrai profesioniti, ns acetia se
comportaser cu mult sub ateptri.
Unul dintre paznici fusese omort, iar altul, Hossam, suferise o
comoie de toat frumuseea. Omul fusese gsit zcnd fr cunotin
pe pardoseala garajului, pe jumtate dezbrcat. El presupusese c
Temple va ncerca s fure una dintre mainile domeniului, dar fusese
atacat, n mod evident, pe la spate. Ronsard se ntreba de ce Hossam
avea pe el doar pantalonii, ntr-un moment n care ar fi trebuit s se afle
la datorie. Ronsard dezlegase enigma cnd sesizase lipsa Crei i
trimisese pe cineva n cercetare. Femeia fusese descoperit n patul ei,
legat i nfuriat la culme. Ronsard se ntreba dac s-l ucid sau nu pe
Hossam pentru modul n care o tratase pe Cara, ns ngrijorarea
manifestat de ea la aflarea vetii c brbatul fusese rnit l convinse c
indiferent de ce se petrecuse n dormitorul Crei, avusese
consimmntul ei.
Musafirii lui Ronsard erau ocai i nelinitii. Evenimentele violente
din cursul nopii i convinseser pe muli dintre ei de lumea n care tria
gazda lor. Multora le fcuse plcere s cocheteze cu pericolul i s se
poat fuduli n faa prietenilor lor c fuseser oaspei pe luxoasa
proprietate a faimosului Louis Ronsard. Ei nu pregetaser s-i ofere
acestuia anumite informaii care-i puteau face s se simt la fel de
periculoi i de faimoi ca gazda lor, ns realitatea era mult mai dur
dect i-ar fi putut imagina.
Ronsard presupunea c niciunul dintre invitaii si nu mai vzuse un
om mpucat n cap. Apoi se dezlnuise un adevrat infern, o rafal de
arme automate, de parc pe pajitea din faa vilei s-ar fi declanat un mic
rzboi. Apoi maina zdrobise porile de la intrarea pe proprietate, iar
paznicii domeniului pornii n urmrirea ei fuseser ntmpinai cu
focuri de revolver. Se aflase sub semnul ntrebrii nu numai securitatea
lui Ronsard, ci i aceea a invitailor lui. Oamenii nu se mai simeau n
siguran. Cei mai muli hotrser s plece, imediat ce se lumina de
ziu.
Pentru Ronsard, n calitate de gazd, noaptea aceasta se dovedise un
fiasco, iar ca om de afaceri, situaia lui se contura n culori i mai
sumbre.
Temple i Niema fuseser n biroul su. Ce cuta Niema acolo, nu-i
putea imagina. Poate c era partenera lui Temple, sau poate c nu.
Martori ai scenei mpucturilor din coridor afirmaser c brbatul o
fora s-l urmeze, mpingnd-o pe hol i trnd-o afar. Pe de alt parte,
Temple condusese maina i atunci cine altcineva, dac nu femeia, ar fi
putut trage n urmritori? Mai era i varianta ca Temple s le fi fcut
simultan; ar fi fost dificil, dar nu i imposibil, pentru c Temple era un
criminal versat.
Oare ce fcuser ei, n biroul lui ?
ncuietoarea uii nu funciona. i totui ea funcionase, atunci cnd
prsise el biroul. Era sigur de acest lucru, deoarece avea obiceiul de a
ncerca clana uii de fiecare dat cnd pleca.
Ronsard sttea n mijlocul biroului i privea n jur ncercnd s-i
nchipuie ce anume cutase Temple acolo. Ce l-ar fi putut interesa? Cele
dou calculatoare, fr ndoial, n calculatorul Crei nu se afla nimic
care s-l fi putut tenta, iar informaiile din calculatorul lui erau protejate
de parol.
Parola. Ronsard se duse la masa lui de lucru i examin obiectele care
se aflau pe ea. Toate se aflau la locul lor, inclusiv exemplarul din
Povestea celor dou orae.
i totui, instinctul i spunea c Temple izbutise s sparg sistemul de
securitate al computerului su, aa cum izbutise s treac i de sistemul
de securitate al proprietii. Ronsard nu-i putea permite s rite. Nu-i
putea permite nici s-i subestimeze adversarul, care aprea i disprea
dup propria sa voin i avea acces la documente guvernamentale, mai
nainte ca acestea s fie fcute publice. Un astfel de individ ori era
sprijinit, ori era periculos de capabil.
Cei doi trebuia gsii de urgen. Cu un singur telefon dat
autoritilor din Lyon, el reui s obin stricta supraveghere a
aeroportului din localitate. ntre timp, imul dintre cei mai vigileni
oameni ai si descoperise Mercedes-ul abandonat i Ronsard extinse aria
supravegheat la toate ageniile de nchiriere de autovehicule.
Probabil c cei doi se deplasau acum pe jos, dac nu cumva Temple
furase deja o main. Ronsard fcu toate demersurile pentru a fi anunat
imediat ce ar fi fost reclamat un furt auto. El se instal apoi la biroul su,
i czu pe gnduri. Logic, destinaia fugarilor trebuia s fie Lyon, dar
poate c tocmai din aceast cauz Temple nu se va duce n direcia
respectiv. El va face micrile cele mai neateptate. i va ine
adversarul n ah, obligndu-l s-i ghiceasc inteniile.
Totul aducea cu o partid de ah, cu ofensive i contraofensive.
Ctiga gel care vedea mai multe mutri n perspectiv i anticipa toate
micrile adversarului.
Marsilia se afla la sud - era un ora mai mare dect Lyon-ul i un
imens port maritim foarte aglomerat. Se afla la distan mai mare, dar
odat ajuni acolo, ansele de scpare ar fi crescut vertiginos.
Portul. Asta era: Temple inteniona s o tearg de-acolo pe calea
apei.
Satul nu avea dect vreo cincisprezece case, risipite de o parte i de
alta a oselei. John ochi un model destul de vechi de Renault, parcat n
faa unei csue. Modelele mai vechi erau mai uor de pornit, dac n-
aveai cheia de contact. Niema se uit la el cum deschide portiera mainii
i pipie pe sub bord cutnd firele electrice. n interior se aprinsese
lumina i John risc s fie vzui umblnd la main, pentru c trebuia
s vad, ct de ct, ce fcea. Cu un briceag, el desizol firele necesare.
La trei case distan, un cine care se trezise scoase un ltrat stingher,
dup care se aternu din nou tcerea. Ferestrele csuei rmseser
ntunecate.
Urc n main, i opti John Niemei, dndu-se la o parte pentru ca
ea s se poat strecura peste scaunul oferului, pentru a nu mai pierde
timp cu forarea uii din dreapta. Niema nu mai avea dimensiunile unui
copil de patru aniori, iar Renault-ul era destul de mic; ea se lovi la
genunchi de maneta schimbtorului de viteze, i cu cotul de volan.
Blestemnd pe nfundate, reui n cele din urm s se aeze pe scaunul
din dreapta.
John se abinu i rse doar pe sub musta. Micua lamp din
habitaclu i oferi Niemei posibilitatea de a-i vedea mai bine faa i ea
simi o strngere de inim. n partea dreapt, John avea pe fa dre de
snge nchegat. Cmaa, cndva de un alb imaculat, era acum murdar
i plin de snge, prul i era nclit, iar brbia epoas. Cu faa neagr
de mtase legat n jurul capului, semna cu un pirat mbrcat ntr-un
costum Armni. Dac i-ar fi vzut cineva n ce hal artau acum, ar fi
ncurcat-o, cu siguran.
John leg dou fire i motorul mainii ncepu s dea semne de via.
Dup dou-trei icnituri, o porni de-a binelea. John se aez la volan i
motorul porni cu un bzit ascuit. Fr s nchid portiera, el aps
pedala de ambreiaj i introduse schimbtorul n viteza nti; maina o
lu din loc, n timp ce John elibera treptat pedala de ambreiaj. Dup
cteva zeci de metri, nchise portiera.
Ct s fie ceasul? ntreb Niema. Picioarele o dureau cumplit. i
scoase sandalele, contient c nu le va mai putea ncla deoarece i se
umflaser picioarele. Gemu de plcere, aezndu-se mai bine n scaun.
John se uit la ceas.
E abia trecut de ora trei. Cu puin noroc, timp de dou sau trei ore
nimeni nu va remarca lipsa mainii. ncearc s aipeti puin.
Nu mi-e somn. Se simea extenuat, dar nu-i era somn. n schimb,
i era foame i sete, i simea nevoia de a sta cu picioarele ntr-un lighean
cu ap rece.
O s ti se fac. Cnd o s-ti scad nivelul adrenalinei din snge, te
vei prbui epuizat.
Dar tu? ie n-o s-i scad adrenalina? Era argoas i nu-i
explica de ce.
Eu sunt obinuit. Am nvat s trec peste punctul critic.
Nu-i face griji n privina mea. M simt bine.
n realitate, nu se simea chiar aa de bine. l privi pe John. Acesta
inea volanul n minile lui puternice, i prea relaxat, de parc ar fi ieit
la o plimbare de duminic. Poate c i ea prea la fel de calm, ns pe
dinuntru se simea drmat.
Vrei s discutm?
Nu, zise Niema, ngrozit de o asemenea perspectiv. Nu simea
nevoia s-l ntrebe despre ce anume intenionase s discute cu ea. N-
avea chef de explicaiile raionale ale lui John, care inteniona s o fac s
neleag c tot ce se ntmplase n biroul lui Ronsard fusese parte
integrant din misiunea lor. Tot ce voia ea acum era s depeasc
situaia i ei doi s se despart pstrnd n suflet o urm de demnitate.
Va trebui, la un moment dat.
Ba nu va trebui. Vreau s uit episodul acela.
John tcu o vreme, cu maxilarele ncletate, dup care zise:
Eti furioas pentru c ai avut tu orgasm, sau pentru c am avut i
eu?
Niema simi c i vine s urle. Dumnezeule, de ce se ncpna s-i
rsuceasc cuitul n ran?
Nu sunt furioas pentru niciunul din motivele amintite, dar n
acelai timp sunt furioas din ambele motive.
M-ai lmurit butean.
Dac ai nevoie s te lmureti, pune mna pe un dicionar.
Tcerea se aternu din nou, ca i cum John ar fi vrut s-i testeze
puterea de stpnire.
Bine, rosti el ntr-un trziu. Pentru moment nu mai insist pe tema
asta, dar de discutat tot va trebui s discutm, pn la urm.
Niema tcu. Oare el chiar nu nelegea? A discuta despre cele
ntmplate era ca i cum i-ar pune sare pe o ran deschis. Dar cum ar fi
putut el nelege, atta vreme ct nu era animat de aceleai sentimente?
Ci kilometri mai sunt pn la Nisa?
Vreo dou sute, pe autostrad, i ceva mai puini dac
trecem peste muni. Cred c drumul drept nu este i cel mai rapid, mai
ales cu o asemenea main. Este insuficient de puternic i s-ar tr ca un
melc pe drumul care traverseaz munii.
Pe autostrad, n-am putea ajunge mai repede de ase i jumtate
sau apte.
Cam aa ceva. Trebuie s mai oprim o dat, ca s furm o alt
main.
Alt main?
Suntem prea aproape de proprietatea lui Ronsard. El va afla
despre aceast main imediat ce proprietarul va reclama furtul. Trebuie
s renunm la ea, dup o vreme.
Unde anume?
Cred c la Valence. O s caut acolo alta.
Erau pe cale s devin hoi de maini. Nu-i dorise ea s aib parte de
aventur? John Medina i-o oferea acum, cu vrf i ndesat. n compania
lui, nu avea timp s se plictiseasc.
Niema i dorea acum s fie acas, ca s poat gsi, n linite, un
antidot la sentimentele ei pentru John. Ct de proast fusese s se
ndrgosteasc de el.
Dac mi-a putea cumpra un bilet de avion, mine cam pe la ora
asta a putea fi acas, ncepu ea, dup care i aminti de paaport. Nu,
nu se poate. Am rmas fr paaport. Cum o s m mai ntorc n ar?
Probabil c ne vom ntoarce cu un avion militar.
Ne vom ntoarce? El inteniona s cltoreasc mpreun cu ea? Asta
era o noutate.
Te ntorci i tu la Washington?
Pentru moment.
John nu-i ddu alte lmuriri, iar ea nu-i mai puse ntrebri,
ci i rezem ceafa de tetier i nchise ochii. Nu putea dormi, dar cel
puin se putea odihni.
Un brutar a reclamat furtul mainii sale, n zorii zilei de azi... n
acest loc. i Ronsard puse degetul pe un punct de pe hart. Stucul se
gsea la treisprezece kilometri deprtare de vil, pe o osea secundar,
scurt i ngust, care ducea n direcia sud-vest i se intersecta, la un
moment dat, cu autostrada. Civa dintre oamenii de paz erau adunai
n jurul mesei sale de lucru. Ronsard vorbea la telefon cu un amic care
fcea parte din cadrul autoritilor locale.
n cazul n care Temple o luase spre sud, trebuia s se fi aflat n zona
satului cu pricina.
Ce marc i ce culoare are maina? tii cumva i numrul de
nmatriculare? Ronsard ascult cu atenie i i not ceva ntr-un
carneel. Bine. Mulumesc. ine-m la curent. Brbatul nchise telefonul
i rupse pagina din carneel. Gsii aceast main, spuse el, dnd
hrtiua unuia dintre oameni. Se afl pe autostrada care duce la Marsilia.
Aducei-mi-l viu, dac va fi posibil. Dac nu. Ronsard tcu, ridicnd
din umeri.
i cu femeia ce facem?
Ronsard avu o ezitare. Nu tia n ce msur era implicat Niema. i
percheziionase camera, dar nu gsise nimic suspect. Oare s o fi rpit
Temple? Cert era doar c acesta era obsedat de ea. Interesul cu care o
urmrise nu putea fi simulat. Nu excludea posibilitatea simulrii n
situaia n care cei doi ar fi fost parteneri, dar n cazul n care nu erau,
Temple nu s-ar fi dat napoi de la o rpire, dac ea ar fi refuzat s-l
nsoeasc.
Niema pe care o tia el era simpatic, puin cam rea de gur, dar bun
la suflet. Ronsard i amintea c i artase lui Laure cum s aplice
machiajul, i amintea de delicateea ei, de faptul c nu o tratase pe fiica
lui ca pe o bolnav.
De dragul lui Laure, Ronsard spuse:
Aducei-o la mine, dar ncercai, pe ct posibil, s nu o rnii.

25

Ajunser n localitatea Valence, nainte de ivirea zorilor. John nainta


ncet pe strzi, cutnd o main potrivit. Oraul avea peste aizeci de
mii de locuitori, aa c trebuia s gseasc o main ca lumea.
John o privi pe Niema care edea cu spatele drept, ca un soldat, i pe
buzele lui apru un zmbet. n noaptea aceea o pusese n situaia de a fi
omort. Fusese att de sigur c treaba va fi simpl ca bun-ziua, i n
realitate abia scpaser cu via. De altfel continua s-i pun viaa n
primejdie. tia foarte bine acest lucru, i totui nu se putea decide s dea
acel telefon, n urma cruia ar fi fost preluai imediat; nu putea s-l dea
mai ales din cauza situaiei jenante n care se aflau dup scena din biroul
lui Ronsard. Ceea ce se ntmplase acolo sttea acum ntre ei precum un
arpe ncolcit, gata oricnd s atace, dac ar fi ncercat s pun mna pe
el.
Un simplu telefon. Doar att i ntr-o or ar fi fost preluai i
transportai la Nisa, de unde el putea transmite prin satelit fiierele,
ncheind astfel cu succes misiunea lor. ns aa cum se prezenta situaia,
Niema ar fi fcut orice pentru a se ntoarce ct mai repede acas, pentru
a fugi de el. Nu putea lsa s se ntmple asta. Trebuia s lmureasc
lucrurile.
John se strduise ca ea s nu-i dea seama ct de mult o dorea, iar
acum acest lucru se ntorcea mpotriva lui. Ea credea c o considera doar
un mijloc pentru a-i atinge scopul. Oare cum ar fi reacionat dac i-ar fi
mrturisit adevrul, i anume c partida amoroas din biroul lui
Ronsard care ncepuse ca o simulare* i dduse nesperatul prilej de a o
poseda? Cu att mai grav era faptul c el nu s-ar putea abine s nu
repete oricnd ceea ce fcuse. O dorea din tot sufletul i ar iubi-o n toate
felurile posibile.
Tot ce spusese la vila lui Ronsard, tot ce fcuse, era ct se poate de
adevrat. De aceea Ronsard fusese pclit de acoperirea lor. Niema nu
prea s-i fi dat seama de sentimentele lui, dar l dorea la fel de mult.
Era att de puternic atras fizic de el, nct atinsese orgasmul cu o
rapiditate uimitoare. Poate c era cu mult prea bun n meseria lui, i
reuea s interpreteze convingtor orice rol, ns se cam sturase. Atunci
cnd o srutase, John ar fi vrut ca ea s tie c o face pentru c aa simte
i nu pentru a da curs unui scenariu.
O main a poliiei venea spre ei, pe cealalt band de circulaie. John
era att de cufundat n gnduri nct nu remarc faptul c aceasta
reducea viteza, pe msur ce se apropia. Apoi instinctul su ddu
alarma.
Am fost reperai, spuse el, frnnd i virnd, pe dou roi, pe
primul drum din dreapta. Nu mai era timp pentru subtiliti. Nu conta
dac poliitii i ddeau seama c el i zrise, important era s scoat ct
mai repede maina de pe osea, nainte de a fi oprii. John aps pedala
de acceleraie pn la podea, ncercnd s treac de prima curb nainte
ca maina de poliie s apuce s ntoarc i s porneasc n urmrirea
lor.
Niema se trezise din picoteal.
Chiar att de repede ne-au gsit? ntreb ea, parc nevenindu-i s
cread.
Ronsard are foarte muli bani. El poate transforma un banal furt al
unei maini ntr-o chestiune de prim importan.
John for la maximum motorul micuului automobil. Urmtoarea
curb era la stng i el o lu, ca i la cea dinainte, tot pe dou roi, dup
care stinse farurile i, la urmtoarea intersecie, vir din nou la stng,
pe o alee care i scotea n strada de pe care ieiser cu puin timp n
urm.
Niema ncerca s se in de bord, de u, de orice ar fi ajutat-o s nu
mai fie azvrlit dintr-o parte n alta.
John execut un viraj la dreapta. Cu puin noroc puteau reui s scape
de maina poliiei. Strada ngust pe care naintau acum era erpuit i
ntunecoas. Dac nu apsa pedala de frn, poliitii nu mai aveau nicio
ans de a-l repera.
John tia s conduc far s foloseasc frnele. De cte ori era nevoit
s ncetineasc pentru a lua o curb, el bga schimbtorul ntr-o treapt
inferioar de vitez i lsa motorul s frneze.
i acum, ce facem? ntreb Niema care renunase la ncercrile de a
se mai aga de ceva i se lsase n genunchi pe podea. n ciuda tuturor
celor prin care trecuser, glasul Niemei i recptase vioiciunea. John i
aminti de felul n care nfcase ea pistolul greu i trsese asupra
paznicilor, cnd zdrobiser porile domeniului; departe de a se panica,
acionase prompt.
Rmnem la planul iniial. Abandonm maina asta i facem rost
de alta.
Dar ntre timp, n-am putea s mncm ceva?
Nu nainte de a gsi un pru, n care s ne splm puin. n halul
n care artm, am trezi suspiciuni.
Privind n jos, Niema i examin picioarele goale i rochia zdrenuit;
apoi se uit i la smochingul nsngerat al lui John i ridic din umeri.
Hainele noastre arat ca dracu i m ndoiesc c splndu-ne pe
fa i pe mini am realiza ceva.
n privina asta avea toat dreptatea. Era obligatoriu s-i schimbe
hainele nainte de a aprea n public, altfel ar atrage prea tare atenia
asupra lor. John i aminti de fia neagr cu care se legase la cap.
Oricum n-o putea scoate pn nu gseau nite ap, deoarece sngele
nchegat lipise pnza de ran i dac ar fi tras de bandaj, ar fi sngerat
din nou.
Ideal ar fi fost ca urmtoarea main pe care o va fura s aib
rezervorul plin, iar el s poat face rost de ceva mncare i ap. n felul
acesta n-ar mai fi fost nevoie s opreasc motorul nainte de a ajunge la
Nisa. Ajuni pe iaht, aveau tot timpul s se spele i s-i schimbe
mbrcmintea.
n afar de asta, i din cu totul alte motive, a ajuns prioritar
nevoia de a gsi o zon izolat i pustie, adug Niema.
Am neles i m supun.
John ls Renault-ul parcat n spatele unui magazin, dup ce i
scosese plcuele cu numrul de nmatriculare. Le scoase i pe cele ale
urmtoarei maini furate, nlocuindu-le cu cele ale Renault-ului. Apoi se
ntoarse la Renault i mont plcuele celeilalte maini. Spera ca atunci
cnd poliia local va descoperi Renault-ul i i va compara numrul cu
acela al automobilului furat, s cread c era vorba despre o alt main.
Pn la urm, poliitii i vor da seama de stratagem, ns povestea
asta i-ar fi ntrziat puin.
Unde mergem acum? ntreb Niema. Era obosit, dar cel puin
John i descoperise un tufi stingher, n spatele cruia femeia izbutise s
se uureze i acum n-o mai suprau dect picioarele.
O s mergem pe jos, pn vom gsi o alt main.
mi era mie team c asta vei spune. De ce n-am luat automobilul
cruia i-ai montat plcuele Renault-ului?
Fiindc cele dou maini se aflau prea aproape una de cealalt. Am
fi fost imediat suspectai i reperai. Trebuie s lum o main din
cealalt parte a oraului.
Niema suspin. Ultimul lucru pe care i-l dorea n acea clip era s
mearg pe jos. Nu - ultimul lucru pe care i l-ar fi dorit era acela de a fi
capturai. Ea i muc limba, pentru ca nu cumva s-i scape vreun
cuvnt de protest.
Dup trei sferturi de or de mers pe jos, John gsi maina ideal - un
Fiat, parcat n vrful unei mici pante, cu portiera descuiat.
Urc, i spuse el Niemei, i aceasta se strecur n main,
recunosctoare. n loc s mai bjbie pe la fire, John aduse maneta
schimbtorului de viteze la punctul mort i ncepu s mping
automobilul. Apoi sri n maina care rula far zgomot, n josul pantei,
tot mai departe de casa prezumtivului proprietar. John o ls s ruleze
silenios, pn se opri singur. Abia dup aceea ncepu s umble la fire.
Motorul porni torcnd mai domol dect cellalt, lucru care l mulumi pe
John.
*
Ronsard umbla n tcere de colo-colo, mimnd un calm desvrit.
Nu-i plcea s lase totul n seama oamenilor lui. El tia cum gndete
Temple, i nu-l subestima.
Telefonul sun, aducndu-i o alt noutate. Renault-ul fusese gsit n
oraul Valence, ns nici urm de Temple sau de vreo doamn Jamieson.
Plcuele automobilului Renault fuseser schimbate cu cele ale unui
Volvo, ns acesta nu fusese furat.
Ce alte furturi de maini au fost raportate, n ultimele douzeci i
patru de ore?
Un Peugeot a disprut din spatele unei case, la un kilometru
distan de Renault. A mai fost furat i un Fiat, ns acesta era mult prea
departe. Mai lipsete un Mercedes, dar proprietarul a fost plecat din
localitate i nu tie cu exactitate de cnd i-a disprut maina.
Peugeot-ul era, probabil, maina pe care o furaser. Se afla cel mai
aproape de locul n care fusese abandonat Renault-ul. i totui... poate c
tocmai asta dorise Temple s-l fac s cread.
Concentrai-v asupra Mercedes-ului i a Fiat-ului, spuse el. n
dou ore o s ajung i eu acolo cu un elicopter. Localizai cele dou
maini.
Am neles, domnule.
*

Niema i John ajunser la Nisa n jurul prnzului. Ea se simea att de


obosit, nct abia de-i mai funciona creierul, ns trupul continua s
rspund la comenzi. La debarcader au fost ntmpinai de un brbat cu
o mic ambarcaiune, care urma s-i duc pn la iahtul ancorat n port.
Niema presupuse c acesta era un agent CIA. Brbatul nu le puse nicio
ntrebare, i se rezum la a dirija cu abilitate micua ambarcaiune prin
labirintul portului, pn o aduse lng un imaculat iaht alb, de circa
douzeci de metri lungime.
n ciuda oboselii, Niema rmase uluit de ceea ce vedea
Iahtul era prevzut cu o mulime de antene. Cnd John pomenise
de iaht, ea i imaginase o ambarcaiune de maximum zece metri
lungime, cu o cabin de comand i cu nite paturi de campanie
nghesuite sub punte. Ambarcaiunea pe care o avea n fa fcea parte
dintr-o cu totul alt categorie.
John schimb n oapt cteva cuvinte cu nsoitorul lor, dndu-i
instruciuni cu privire la Fiat-ul furat: automobil trebuia s dispar
imediat. Apoi i se adres cu voce tare:
S stai cu ochii pe noi. Dac vezi c se apropie cineva de iaht,
avertizeaz-ne.
Am neles.
John privi ctre Niema.
Te simi n stare s urci pe scria aceea?
Dac m voi dovedi n stare, voi putea face dup aceea un du ca
apoi s m culc?
Bineneles.
Atunci cred c m simt n stare s urc pe scria aceea. Niema
proced n consecin, fcnd apel la ultimele picturi de energie pentru
a se urca pe puntea iahtului. John o urm crndu-se cu uurin, de
parc de-abia se trezise dintr-un somn odihnitor.
John deschise o u i o conduse pe Niema nuntru. Interiorul era
surprinztor de spaios, i dispunea de toate facilitile. Mobilierul era
modem i extrem de elegant. Salonul mare avea mobila din lemn auriu,
tapiat cu stof bleumarin. Din salon se intra n buctrie. Cei doi
trecur de buctrie i intrar ntr-un hol ngust.
Aici se afl grupul sanitar, i spuse el deschiznd o u. Gseti tot
ce ai nevoie. Dup ce termini, alege-i una dintre cele dou cabine. El i
art alte dou ui de pe coridor, aflate dincolo de grupul sanitar.
Tu unde o s fii?
n birou, pentru a stabili conexiunea prin satelit, n vederea unei
transmisiuni de date. Pe iaht se mai afl nc alte dou grupuri sanitare,
aa nct nu trebuie s te grbeti.
S m grbesc? i ardea de glume?
Grupul sanitar era la fel de luxos ca restul iahtului. Dulapurile
fuseser ngropate n perei, pentru a nu ocupa din spaiu. Cabina de
du, spaioas, era prevzut cu accesorii. Lng u, atrnat de un
crlig, se afla un halat flauat alb, gros i pufos. Pe gresia de pe podea, se
afla un covora de baie att de gros, nct tlpile Niemei se ngropar n
el. Ea cercet coninutul dulpiorului de toalet i gsi tot ce i-ar fi fost
necesar: spun, ampon, balsam de pr, past de dini, o periu de dini
nou-nou, crem hidratant. ntr-un sertar, descoperi un usctor de
pr i mai muli piepteni.
Niema era att de obosit, nct singura ei dorin era s se arunce n
pat i s doarm tot restul zilei. n fond, se aflau acum n siguran, i
misiunea fusese ndeplinit.
Ar fi trebuit s se simt mulumit, sau cel puin uurat, ns n clipa
aceea simea doar un gol n stomac, gol care amenina s se extind
curnd n tot corpul. Se sfrise. John. Misiunea. Totul.
Nu-l pot lsa s plece, opti ea, sprijinindu-i capul n mini. l
iubesc prea mult. Niema ncercase s se mpotriveasc acestui sentiment.
Era total lipsit de nelepciune s iubeasc un asemenea brbat. O mai
fcuse o dat. Pierderea lui Dallas o distrusese. Era cumplit pn i
gndul referitor la ceea ce risca acum, ns nu mai exista cale de
ntoarcere.
Niema nici mcar nu ntrezrea vreun viitor comun. Prin nsi
natura muncii sale, John era silit s fie o persoan extrem de retras. Ei
lucraser mpreun n aceast misiune, ns acest lucru putea s nu se
mai repete. El era obligat s limiteze drastic numrul celor care i
cunoteau adevrata identitate i s fie foarte prevztor de fiecare dat
cnd lua contact cu unul dintre acetia. nc nu nelegea de ce fusese
aleas s fac parte din acest att de restrns grup de persoane. El i
spusese c fusese luat pe neateptate i c doar din greeal i scpase
adevratul su nume. Lui John Medina nu-i scpa nimic din greeal: tot
ce fcea, tot ce spunea avea un anumit scop.
i atunci, ce anume urmrise deconspirndu-se? Ea era o persoan
nensemnat, o specialist oarecare n domeniul dispozitivelor de
ascultare. Ar fi putut foarte bine s tac i s-o lase s cread c numele
lui era Tucker sau s-i dea un altul dintre cele multe pe care le deinea.
Ea n-ar fi avut cum s afle adevrul.
Niema i zise c va nnebuni dac va continua s-i pun ntrebri
despre el, despre ceea ce fcea i despre motivele care l determinau s
fac ceea ce fcea. Nicio femeie zdravn la minte nu ar fi putut s
iubeasc o asemenea persoan. Aceast misiune i demonstrase faptul c
nu era zdravn la minte. Era dependent de adrenalin, iubea riscul i,
cu toate c n ultimii cinci ani i biruise propria natur,
autopedepsindu-se pentru moartea lui Dallas i ncercnd s-i compun
o via comun, acum simea c nu va mai putea tri n continuare cu
acea iluzie. John nu trebuia dect s ntre pe u i s-i fac un semn din
cap, ca ea s l urmeze, oriunde i oricnd.
O enerva faptul c era att de neajutorat n faa lui. Dac el ar fi
dovedit o slbiciune asemntoare, ea n-ar mai fi fost att de
dezndjduit. John o plcea, tia acest lucru. Fizic, el i rspunsese
atunci cnd se srutaser, i se dovedise la nlime, n biroul lui
Ronsard, dar o reacie fizic din partea unui brbat putea fi instinctual
i ea nu-i putea permite s-i dea o prea mare importan. Dup cum el
nsui o asigurase, brbaii erau nite creaturi simple. Ei nu aveau nevoie
dect de un trup cald, ori ea ndeplinise cu brio aceast cerin.
Niema ar fi fost n stare s stea toat ziua s rumege n mintea ei
aceleai gnduri referitoare la o situaie aparent fr ieire, ajungnd de
fiecare dat la una i aceeai concluzie: nu putea ntrezri niciun viitor
alturi de John. Acesta se ocupa cu ceea ce se ocupa. El tria doar n
umbr i i risca viaa n permanen, astfel nct nu putea fi vorba
despre o relaie. Ea l admira, pentru c nu erau n lume muli oameni
capabili s fac ceea ce fcea el, s fie gata s se sacrifice. Nu putea dect
s spere c l va mai vedea, din cnd n cnd. Chiar i o dat la cinci ani
i-ar fi fost ndeajuns, dac ar fi avut ntre timp posibilitatea s tie c e
teafr.
Niema se scutur alungind acel ultim gnd i, punndu-se n sfrit
n micare, se dezbrc de zdrenele murdare i intr sub duul cald. Se
spuni i se frec, insistnd asupra unei pete care se ncpna s nu
ias de pe coapsa ei, pn cnd i ddu seama c era o vntaie.
Senzaia c e curat o fcea s se simt mult mai bine, dei chipul
reflectat de oglind era tot palid i ncordat, iar ochii purtau pecetea
epuizrii. Ea profit din plin de toate cosmeticalele pe care le avea la
ndemn, se spl pe dini, i unse pielea cu crem hidratant i i
usc prul. Exista acolo chiar i un tub de unguent antiinflamator, cu
care ea i unse pielea sensibilizat a picioarelor. Acest adevrat ritual de
curare avu un efect calmant, ndeprtndu-i ncordarea nervoas. i
zise c acum va putea s doarm i sper c somnul ei va dura cel puin
zece ore.
mbrc halatul de baie pufos, dornic s ajung ct mai repede n
pat, dar cnd deschise ua camerei de baie nlemni. John sttea n faa
uii, nfurat cu un prosop n jurul mijlocului. Picturi de ap i
strluceau nc n pr i pe piept. Niema simea cum inima ncepe s-i
bat mai puternic.
Ai terminat ce aveai de fcut? ntreb ea surprins.
Mi-a luat doar cteva minute ca s introduc discheta n calculator,
s stabilesc legtura prin satelit i s iniiez transmiterea datelor.
Transmisia s-a efectuat deja.
Perfect. Probabil c i tu te simi la fel de obosit ca i mine.
Brbatul i bloc ieirea din baie, fixnd-o cu ochii lui de un albastru
intens.
Niema...
Da? rosti ea pe un ton ntrebtor, cnd vzu c el nu mai spunea
nimic.
John ntinse ctre ea o mn cu palma orientat n sus.
Vrei s faci dragoste cu mine?
Niema tresri i l privi, ntrebndu-se ce se petrecea oare ndrtul
acelei indescifrabile priviri albastre. Apoi i ddu seama c nu mai avea
nicio importan. De acum nainte, nimic nu mai conta n afar de
dorina ei de a fi mpreun cu el. Ea i puse mna n mna lui, optind:
Da.
El o cuprinse i o ridic n brae. Gura lui flmnd, slbatic,
fierbinte puse stpnire pe buzele ei. Niema i ncolci gtul cu braele i
se ls n voia lui, copleit de plcerea srutului.
Prosopul de la brul lui John czu pe pardoseal. Halatul Niemei
rmase undeva pe scurtul traseu pn la cea mai apropiat cabin. Ea
nici nu-i dduse seama cnd o dezbrcase. nlnuii, se prvlir pe
pat. nainte ca Niema s-i fi putut recpta rsuflarea, John se
rostogolise deasupra, fcndu-si loc ntre coapsele ei. El o penetr brusc
i puternic. Un ipt iei dintre buzele Niemei, care-i arcui spatele i i
nfipse unghiile n umerii brbatului care ptrundea n trupul ei
nepregtit nc s-l primeasc. Trupul lui John era fierbinte, muchii lui
vibrau n timp ce o strpungea tot mai adnc.
Gura lui i acoperea gura, nbuindu-i gemetele de satisfacie, pe
msur ce excitarea ei devenea mai intens. Ceea ce se ntmpl nu mai
fcea parte din niciun fel de scenariu, nu mai era o sarcin de serviciu,
John o dorea cu adevrat. El i ngrop capul n umrul Niemei,
abandonndu- se simurilor dezlnuite.
Acest brbat care o dorea cu disperare nu era acel John Medina pe
care l tia ea, brbatul care reuea s se controleze n permanen.
A vrea s-i aduc la cunotin faptul c mai exist i ceea ce se
numete preludiu, i opti ea la ureche.
John o privi zmbind vinovat. Proptindu-se n coate, el i prinse faa
n mini i o srut apsat pe gur.
Sunt i eu doar un biet brbat cuprins de dezndejde. Ori de cte
ori m vei lsa s te ating, eu voi ptrunde n tine ct de repede voi
putea, pentru a nu-i lsa timp s te rzgndeti.
Cuvintele lui John o ocar, sugerndu-i o vulnerabilitate pe care nu
i-ar fi putut-o nchipui.
El fcu o uoar micare de avans, care rscoli toi drcuorii din ea.
Niemei i se tie rsuflarea i ea ncolci, cu picioarele, oldurile
brbatului.
De ce crezi c m-a putea rzgndi? izbuti ea s-l ntrebe.
ntre noi doi au existat nite... tensiuni.
De fapt ele existau i acum - o ncordare surd i o nesiguran, o
atracie sexual exacerbat i exploziv, ba chiar i o scnteie de ostilitate
cauzat de ncletarea dintre dou personaliti puternice. Nu era nimic
senin i linitit n relaia dintre ei, niciodat nu existase aa ceva.
Niema i trecu degetele prin prul lui umed, l strnse n brae, i
ncord oldurile i ncepu s se mite provocator sub el.
Dac mi-a dori o detensionare, mi-a face programare la masaj.
Trupul lui John se ncord, i o clip i pierdu respiraia. Niema
ncepu s se mite din nou pentru a-l simi tot mai adnc n ea, dup
care se ncord, strngndu-l cu ntreaga for de care era capabil i
retrgndu-se fr a-l elibera din strnsoare. John gemu.
Atunci, ine-te bine, iubito, pentru c o s-o facem lat.
De fapt, a zice c este deja ndeajuns de lat, ncepu ea s
gngureasc.
Nu la asta m-am referit, chicoti el rguit.
Atunci lmurete-m ce ai vrut s spui.
Privirea lui redeveni enigmatic.
M-am referit la o grmad de lucruri foarte diverse, i opti John.
Dar pentru moment, s ne concentrm asupra unuia dintre ele.

26

n dimineaa urmtoare, Niema se trezi n braele lui John. Ea rmase


nemicat, pe jumtate contient, pe jumtate adormit. Era ghemuit
pe partea stng. Trupul lui John se mulase dup al ei, iar braul lui o
cuprinsese peste old. i simea rsuflarea pe umr.
Nu mai dormise astfel cu niciun brbat, de la Dallas ncoace, i zise
ea somnoroas. Ba nu -John fusese ultimul brbat alturi de care
dormise. Amintirea o oc. Rememor clipele ngrozitoare petrecute n
Iran, felul n care el o inuse n brae, ajutnd-o cu delicatee s adoarm,
i aminti cum o mbriase n dimineaa urmtoare, cnd se trezise i
i dduse seama c brbatul de lng ea nu era Dallas.
Niema nu putea vedea ceasul, dar i ddea seama c se apropiau
zorile; cerul ncepuse s se lumineze. Oare de ct timp erau n pat? De
aisprezece, de aptesprezece ore? fcuser dragoste, dormiser i din
nou fcuser dragoste. John se ridicase la un moment dat din pat i
adusese o tav cu pine, brnz i fructe. n asta constase cina.
Niema se simea moleit, dar mulumit c se afla acolo unde se afla.
ntregul ei corp era relaxat, satisfcut, stul.
Buzele lui John i mngiar ceafa, dndu-i de veste c se trezise i el.
Niema se cuibri mai bine la pieptul lui, suspinnd de plcere. Adora s
se trezeasc dis-de-diminea, n braele brbatului pe care l iubea.
Puine lucruri n via puteau fi mai plcute.
Erecia lui matinal o mboldea. Niema vru s se rsuceasc cu faa la
el, ns John o opri cu o oapt, corectndu-i poziia i croindu-i drum
ctre sexul ei. Niema i arcui spatele, oferindu-i un unghi mai favorabil
de intrare. John i puse o mn pe pntece, fixnd-o, dup care o penetr
cu blndee. Niema simi un amestec de durere i de plcere. Ea i ridic
pe umrul lui capul, strduindu-se s nlture durerea i n acelai timp
s-i permit o penetrare ct mai adnc. Cnd John se mic din nou,
Niema gemu.
Te doare? Glasul i era uor rguit de somn i de dorin.
Nu, opti ea.
John i mngie cu mna dreapt snii. Mngierea aceea uoar
aprinse n Niema scnteia plcerii, pregtindu-i sfrcurile pentru o
atingere mai direct. Degetul mare al lui John le atinse pe rnd, ntr-o
mngiere care o excit puternic. Ct de rapid aflase John toate zonele n
care i plcea s fie atins. Atenia lui fusese concentrat ntreaga noapte
asupra ei, astfel nct nu i scpase nici cea mai mic reacie. Dup o
singur noapte, el i cunotea trupul la fel de bine cum i-l cunotea ea
nsi.
John i strecur pe sub mijlocul ei braul stng i i cuprinse n palm
sexul, apsndu-i uor clitorisul, dup care ncepu s se mping n ea,
cu micri prelungi i line. Niema gemea de plcere. El i opti, oprindu-
se pentru o clip:
Te-am dorit din prima clip n care te-am vzut. Dumnezeule, ct
de mult l invidiam pe Dallas! M-am inut la distan de tine, timp de
cinci ani. i-am oferit ansa de a te aeza la casa ta, alturi de un brbat
cumsecade, ns tu n-ai profitat, iar eu m-am sturat s tot atept. Acum
eti a mea, Niema. A mea.
Niema era uluit. John nu obinuia s rosteasc vorbe mari.
Mrturisirea lui reda doar intensitatea real a sentimentelor lui.
John? bigui Niema, care nu bnuise nimic din ceea ce se petrecuse
n sufletul lui. Cum s-i fi dat seama? John era un actor mult prea bun.
John se retrase puin i ncepu o micare alternativ domoal i
constant, care contrasta cu ritmul nebunesc n care i btea inima
Niemei.
M-am strduit s te conving s vii cu mine n aceast misiune,
fiindc nu voiam s te mai pierd. John i mngie ceafa cu buzele, pentru
a gsi locul dintre gt i umr care la cea mai mic atingere o fcea s
cad n extaz, iar o mic muctur o fcea s se aprind precum un
pom de Crciun. Brbatul o srut, mbrindu-i trupul fremttor. Ea
ncerc s-i aeze coapsa peste coapsa lui, ns el o mpiedic.
Niema vibr, nnebunit de dorina de a-l simi ct mai adnc n ea.
Prin atingeri i cuvinte, el o adusese ntr-o stare de excitaie puternic,
ns nu voia s-o lase s depeasc acel moment.
Ai avut dreptate. A fi putut gsi i pe altcineva care s planteze
acolo dispozitivul de ascultare. La dracu, l-a fi putut planta chiar eu,
dar te voiam alturi de mine. mi doream s am ansa de a te cuceri.
Las-m s-mi pun piciorul peste al tu, l implor ea, nnebunit.
Mic-te mai repede, te rog, f ceva!
Nu nc. El o srut din nou pe gt. n biroul lui Ronsard...
Pentru Dumnezeu, las confesiunile pentru mai trziu!
Atunci n-am intenionat s merg chiar att de departe. Niciodat
nu mi-am pierdut controlul n felul acesta. O srut pe ureche. A trebuit
s te simt, a trebuit s te srut - i dup aceea nu m-am mai putut abine,
a trebuit s te i posed. A fi vrut ca prima noastr ntlnire intim s
aib loc ntr-un pat, a fi vrut s avem la dispoziie tot timpul necesar s
te iubesc pe ndelete, dar nu m-am mai putut stpni, nu m-am mai
putut opri. Am uitat de orice i m-am dezlnuit. Nu mai conta dect
dorina de a face dragoste cu tine.
John spunea lucruri pe care orice femeie cu mintea ntreag ar fi vrut
s le aud din partea brbatului pe care l iubea, i zise Niema cu ciud.
Dar, la dracu, se gsise s i le spun tocmai acum, cnd ea nu mai avea
mult i i ddea duhul. Probabil c ceea ce i spunea el avea darul de a o
excita i mai tare, pentru c fiecare cuvinel ajungea drept la int.
Tu crezi c sfritul acestei misiuni va nsemna i sfritul relaiei
noastre, continu John. Nici vorb, iubito. Tu eti a mea, i a mea vei
rmne.
John, rosti ea printre suspine. Te iubesc. Dar dac nu ncepi chiar
n clipa asta s dai din fund...
El rse i se supuse ndemnului ei. i ridic peste oldul lui coapsa i
ncepu s se mite rapid i puternic. Niema se crisp, picioarele ncepur
s-i tremure i fu brusc inundat de un violent orgasm. John i se altur.
Dup o vreme Niema nc tremura. Plcerea fusese mult prea intens,
mult prea prelungit, ns tot nu-i venea s cread ceea ce auzise. Ea se
ntoarse cu faa ctre John, a crui expresie deveni prudent.
Niema zmbi, ns inima i btea att de tare, nct de-abia reui s
vorbeasc.
S nu crezi c poi rosti asemenea lucruri doar atunci cnd sunt cu
spatele la tine. Niema i lu obrajii n palme. Ai vorbit serios?
Pn la ultimul cuvnt.
John i srut degetele, dup care i le strnse n palma lui mare. O
vreme, pru c nu-i gsete cuvintele. Niema l srut pe brbie.
Nu m atept s-mi oferi mai mult dect poi. Nu uita c tiu cine
eti. Tu ai munca ta, iar eu nu i voi cere s renuni la ea. Probabil c m
voi ntoarce i eu la munca de teren...
Nu tiu de ce, dar nu sunt deloc mirat s aud asta, spuse el uor
crispat.
Niema simi nevoia s-l ating. Toate acele ore petrecute n pat cu el
nu fcuser dect s-i sporeasc dorina, n loc s i-o potoleasc. Ea i
mngie pieptul musculos i l srut pe gt O vom scoate noi cumva
la capt. Nu trebuie s lum o hotrre definitiv, nici acum, nici mine.
John nl din sprncene i, rostogolindu-se, o prinse sub el.
Sprijinindu-se n coate, el i spuse amuzat:
Te pori foarte drgu cu mine.
Nu vreau s te alung.
Dup ce te-am ateptat cinci ani? Iubita mea, nu m-ai putea alunga
de lng tine. Ai dreptate: nu trebuie s lum nicio hotrre, cu excepia
meniului pentru micul dejun. Am putea s ne lum cteva zile libere,
doar pentru noi, nainte de a ne ntoarce la Washington.
Crezi c ar fi posibil? Perspectiva era ncnttoare - s nu fac
altceva dect s doarm pn trziu, s fac dragoste, s zac toat ziua
la soare. Niciun rol de interpretat, nicio dischet de furat. Ar fi fost oare
posibil?
Niema nu ndrznea s cread ceea ce i spusese el: cum de nu-i
dduse seama de atracia pe care o exercitase asupra lui? Sau n
subcontientul ei sesizase i de aceea fusese att de
stingherit, cnd se aflau amndoi n Iran. Dar ce importan mai avea?
Acum erau mpreun i nimic altceva nu mai conta.

27

John transmise un apel prin radio i, dup vreo dou ore, omul cu
ambarcaiunea de legtur le aduse pe iaht nite haine: blugi, tricouri,
lenjerie intim, osete i tenii.
Ai mai auzit ceva despre Ronsard? l ntreb John, lund pachetul
cu mbrcminte.
Brbatul scutur din cap. El era mbrcat la fel ca i n ziua
precedent, n pantaloni se bumbac i o cma care se ncheia cu doi
nasturi la gt, purtnd i nite ochelari de soare cu lentile foarte nchise
la culoare, pentru a nu i se vedea ochii.
Pn acum, n-am auzit nimic n plus. Oamenii lui au mpnzit
toat Marsilia. Se pare c s-au mpotmolit acolo, ns, pentru orice
eventualitate, vom supraveghea cu atenie iahtul.
Niema atept ca agentul s plece, dup care iei pe punte.
Haine, exclam ea vesel, lund din braele lui John pachetul.
Slav Domnului. Cnd eti gol dar ai haine cu care s te poi mbrca, e
una, ns cnd eti gol i nici nu ai cu ce s te mbraci, e puin cam
stresant.
John ntinse mna i atinse halatul de baie pe care Niema i-l
strnsese cu cordonul, dup ce fcuse du.
Mie mi se pare c eti mbrcat, poate chiar prea mbrcat,
dup gustul meu.
Vezi, asta este! Cnd trebuie s te zbai pentru ceva, apreciezi mai
mult lucrul pe care l-ai obinut. Niema se ddu puin napoi pentru a
scpa de atingerea lui i cobor sub punte.
Atunci, ar trebui s te consideri cea mai apreciat femeie din lume,
mormi el.
Poate c John nu intenionase ca ea s l aud, ns ea l auzise i i se
muiar picioarele. De fiecare dat cnd i aducea aminte de cele spuse
de el n acea diminea, inima ncepea si bat nebunete. Se simea n al
noulea cer. Parc i era team de atta fericire.
Niema nu excludea posibilitatea de a se confrunta cu probleme n
viitor, probabil chiar n viitorul apropiat. De asemenea, nu-i ddea
seama ce form avea s mbrace relaia lor, dac va exista vreun
angajament oficial sau doar o nelegere tacit, ca ntre doi ndrgostii.
ns asta inea de viitor. Deocamdat, n acele cteva zile libere, nainte
de a fi preluai de avionul militar i transportai n ar, nu aveau altceva
de Scut dect s se iubeasc.
John nu-i declarase c o iubete, dar nici nu era nevoie s o fac.
Niema simea acest lucru de fiecare dat cnd o atingea. Era un amestec
rscolitor de tandree i pasiune slbatic ce fcea ca minile s-i
tremure. John era un brbat stpn pe sine, i simplul fapt c o lsase s-
i citeasc simmintele i spunea mai mult dect ar fi reuit vorbele. Ea n-
avea nevoie de niciun fel de promisiuni, i nici de planuri. Nu n clipa
aceea. i nici n ziua urmtoare. Poate c pierderea lui Dallas o
determina s nu fac planuri de viitor. tia doar c se simea fericit
avndu-l pe John alturi.
John cobor sub punte i, sprijinindu-se de tocul uii, se uit la Niema
care despachetase hainele i le punea pe pat, separndu-le n dou
teancuri: ale lui i ale ei.
Te pregteti s mergi undeva?
Nu, dar vreau i eu s m mbrac. Nu pot fi sigur c Ronsard a
renunat, iar dac se isc vreun tmblu, a vrea ca acesta s nu m
prind mbrcat doar cu un halat de baie.
John naint spre ea i i ag cu un deget cordonul halatului,
trgnd-o mai aproape de el. Niema nu opuse rezisten, ci i ncolci
braele n jurul gtului lui John.
Aici, pe iaht, suntem oarecum n siguran, spuse el. Unica
modalitate prin care cineva ar putea ajunge la noi, fr s fie zrit, ar fi
aceea de a veni pe sub ap. Suntem ncontinuu supravegheai, iar vasul
este protejat, prin intermediul unui sistem electronic, mpotriva
curioilor care ar ncerca s trag cu urechea.
Prin urmare, ar fi bine s nu prsim iahtul, pn ce vom fi
preluai?
Ca s fiu sincer, pe mine personal nu m-ar deranja prea mult s
petrecem cteva zile la orizontal. Pe de alt parte, chiar taur comunal
nu sunt, aa c nu m deranjeaz prea tare ideea de a pune ceva pe noi.
John i scoase pantalonii de la smoching, unicul articol de
mbrcminte pe care l purta n clipa aceea, dup care i trase pe el un
tricou i nite blugi. n timp ce Niema i mbrca chiloeii, el se uit la
picioarele ei.
Trebuie s-i lipeti peste bici nite leucoplast, nainte de a-i
trage osetele i de a te ncla. i aduc eu trusa de prim ajutor.
Niema se aez pe pat i i privi picioarele. Bicile nu artau prea
ru i nu o deranjau. O ajutase mult unguentul antiinflamator cu care se
unsese, dar i faptul c, de cnd ajunsese pe iaht, mersese numai n
picioarele goale. i totui, John avea dreptate; trebuia s i le protejeze.
Cei obinuii s alerge tiau s aib grij de picioarele lor.
John reveni cu o mic trus alb i se aez lng ea.
Ridic picioarele, spuse el, fcndu-i semn s i le pun n poala
lui.
ncntat de perspectiva unui asemenea rsf, Niema se ntoarse, se
rezem de perne i i ncredin picioarele lui John. Minile lui
puternice i ndemnatice i cuprinser cu delicatee tlpile, ungndu-i
cu alifie bicile i acoperindu-se cu fii adezive. El execut acea simpl
operaiune cu meticulozitatea care-l caracteriza.
inndu-i n continuare picioarele n mini, el o privi zmbind.
tiai c picioarele constituie o important zon erogen a
organismului uman?
Cu o umbr de ngrijorare n glas, Niema i rspunse:
tiu c ele reprezint o zon n care omul se gdil. Ea ncerc s-i
retrag picioarele din poala lui, dar nu reui.
Crede-m, nu am nici cea mai mic intenie de a te gdila, i spuse
el, pe un ton blnd.
Niema tocmai ncerca s se ridice n ezut, cnd John i aps buzele
pe talpa piciorului ei drept. Ea se ls napoi pe perne; rsuflarea i se
opri i o strbtur fiori de plcere. Inspirnd profund, opti:
Mai f-mi.
Cu mare plcere, murmur el, alintnd-o n talp cu limba i
urmrind cu mare atenie sfrcurile femeii, care ncepuser s se
ntreasc.
Niema nchise ochii. Senzaia pe care i-o provoca era incredibil de
plcut. Atingerea era ferm, aproape ca un masaj. Limba lui gsi cu
precizie punctul cel mai sensibil din talp i insist asupra lui, pn cnd
Niema gemu de plcere. Apoi i ndrept atenia i ctre piciorul stng,
ntorcndu-se i ajungnd fa n fa cu Niema. John acord fiecrei
tlpi tratamente identice, srutndu-le i masndu-le cu limba, pn
cnd Niema i arcui trupul, i respiraia i deveni sacadat. Apoi John o
dezbrc de chiloi cu ndemnare i ea se trezi prad gurii lui lacome.
Niema era foarte excitat, i ajunse la orgasm n cteva clipe. Plcerea
fusese att de intens nct pierdu contactul cu realitatea, copleit de
acea senzaie incredibil pe care n-o mai trise niciodat.
Cnd ntr-un trziu izbuti s deschid ochii, John i zmbi i o ntreb:
Ei, nelegi acum ce am vrut s spun?
i-nc cum! Ea se ntinse lene. Mai tii i alte asemenea
mecherii?
John se ridic n picioare, rznd.
Mai tiu vreo cteva, dar nu e cazul s ne grbim.
Niema reui pn la urm s se mbrace i urc pe punte dup John.
Razele strlucitoare ale soarelui se reflectau pe suprafaa apei. Niema
privi plaja aglomerat i oraul care se ntindea dincolo de ea.
Mi-a dori mult s putem iei n ora, spuse ea, punndu- i
ochelarii de soare.
Poate puin mai trziu. Mai nti s vedem ce putem afla despre
Ronsard. El lu un binoclu i l orient spre plaj.
Te uii dup nudiste? l ntreb ea ciupindu-l. Credeam c eti un
tip serios.
Un brbat nu poate fi mereu serios, zise John i rse cnd ea l
ciupi din nou.
Dup-amiaz, John primi mi raport din partea agenilor de pe rm.
Se prea c Ronsard i retrsese oamenii. Dei aeroporturile mai erau
nc supravegheate, nimeni nu prea s dea trcoale iahtului.
Cred c putem merge linitii s vizitm oraul, spuse el.
Niema era contient c el i ndeplinea un capriciu.
Dar tu ai mai fost la Nisa, nu-i aa?
Eu am fost cam peste tot.
Ce faci tu ca s te relaxezi, n asemenea ocazii?
John se gndi ndelung la ceea ce ar fi putut s-i rspund.
M ascund pe un iaht, pe Coasta de Azur, i fac dragoste cu tine.
Vrei s spui c niciodat nu te urci n main ca s faci o plimbare?
Nu nchiriezi niciodat vreo caban pe undeva prin muni, nu mergi la
pescuit, nu admiri i tu privelitile? Niema se ntreba cum de putea
cineva s triasc sub permanenta apsare a pericolului.
Ca o persoan oarecare? Nu.
Domnule Medina, lucrurile se vor schimba radical, i spuse Niema,
uitndu-se lung la el. Cnd va fi liber, ea va face tot posibilul ca el s se
relaxeze undeva unde nu va fi nevoit s-i apere spatele ori s-i ia o
acoperire. Probabil c asta va fi singura modalitate n care ei vor putea fi
mpreun, undeva, ntr-un loc att de izolat, nct cu greu putea ntlni
ali oameni.
John anun prin radio c intenionau s coboare pe uscat.
Dorii supraveghere?
De ci oameni dispunei?
Putem s asigurm supravegherea iahtului, sau putem s v
protejm pe voi. Nu cred c ne-am descurca mulumitor dac ar trebui
s rezolvm concomitent ambele situaii.
Era un risc asumat, Niema nelegea foarte bine asta. Faptul c
oamenii lui Ronsard nu mai fuseser zrii nu nsemna c nu se aflau pe
undeva la pnd. ns totul n viaa lui John era un risc calculat - iar n
ultima vreme, la fel se ntmpl i cu ea. Acesta era genul de via pe
care alesese s o duc n continuare, viaa pe care i-o dorea.
Pune un singur om s ne asigure spatele, rosti n cele din urm
John.
Aa voi face.
John i puse pistolul n tocul de la spate, i mbrc o geac uoar.
Niema gsise n cabin o traist mpletit din pai i i puse pistolul n
ea.
Iahtul avea propria lai brcu cu motor, pe care o folosir pentru a
ajunge la rm. Soarele era la zenit. ncepea s se nsereze. Niema i John
se plimbar o vreme, amestecndu-se cu mulimea de turiti. Se oprir
s bea o cafea, la o cafenea cu mese pe trotuar, apoi ea intr n cteva
magazinae i fu ct pe ce s-i cumpere o earf albastr, dar i ddu
seama c nu are la ea niciun ban.
N-am niciun chior la mine, i spuse ea lui John, rznd i trgndu-
l afar din magazin.
i cumpr eu earfa aceea.
N-am nevoie s-mi cumperi tu earfa, vreau s am i eu bani la
mine.
Fiin independent ce eti! coment el, eliberndu-se din
strnsoarea ei i intrnd napoi n magazin.
Niema atept pe trotuar, cu braele ncruciate, btnd din picior,
pn cnd el iei cu earfa mpachetat ntr-o foi subire de hrtie.
Puse earfa n saco i o srut pe Niema pe nas.
E din partea mea. n privina banilor, o s cer mine s ni se
trimit.
Mulumesc. Niema se uit peste umr i zri un brbat care i
urmrea cu privirea. Apoi omul se ntoarse brusc i intr ntr-un
magazin. tii cumva cum este mbrcat agentul care ne asigur paza? l
ntreb ea pe John.
L-am zrit atunci cnd am cobort pe mal. Are pantaloni kaki i
cma alb.
Ne urmrete un brbat mbrcat n pantaloni negri, cma alb i
o jachet bej. A intrat ntr-un magazin, cnd i- a dat seama c m uit la
el.
Fr a da impresia c se grbete, John acion imediat, lund-o pe
Niema pe dup mijloc i intrnd mpreun cu ea. n cel mai apropiat
magazin. Odat ajuni nuntru, traversar rapid magazinul, ieir pe
ua din spate i ajunser pe o alee pietruit, ngust i ntunecat, care
avea ieiri la ambele capete. John o lu la dreapta, nspre magazinul n
care intrase necunoscutul.
n cazul n care omul intrase dup ei n magazin i urma s ias prin
spate, ar fi luat-o, instinctiv, la stng, n direcia opus celei din care
venise. Dac ei ar fi reuit s ias din alee nainte ca acesta s-i dea
seama c fusese pclit, ar fi scpat de el.
Stratagema lor fu ct pe ce s reueasc. Brbatul se npusti pe alee n
clipa n care ei doi mai aveau de trecut de dou intrri pentru a ajunge la
captul aleii. Proprietara magazinului vocifera de mama focului n
spatele individului, suprat nevoie-mare de faptul c oamenii i
foloseau magazinul doar ca s scurteze drumul. Omul o ignor, dar
femeia ip cnd el i scoase pistolul.
John o mpinse pe Niema sub o arcad i ni n direcie opus,
rsucindu-se pe clcie i scondu-i n acelai timp pistolul. Primul
glon lovi o pubel metalic de gunoi, scond un zgomot ascuit. Al
doilea glon fu tras de ctre John, dar adversarul se adpostise n
magazin.
Fugi! rcni John ctre Niema, trgnd nc un foc de arm spre
intrarea n magazin. Eu l in pe loc.
Niema cotrobia n saco dup pistol, dar la ndemnul lui o lu la
sntoasa, contient c orice ntrziere i-ar fi fcut lui John sarcina cu
mult mai grea. n faa ei oamenii fugeau mprtiindu-se n captul aleii,
strignd i ncercnd care mai de care s se adposteasc. Ajuns n
captul aleii, Niema se refugie dup col, lipindu-se de zid i trgnd cu
ochiul pe lng el. John se retrgea cu spatele, trgnd la intervale
regulate. Cnd ajunse aproape de captul aleii, el se npusti spre Niema,
o prinse de ncheietura minii i amndoi ncepur s alerge pe strad,
fcndu-i loc printre pietonii nspimntai i derutai.
Mergem la alup? l ntreb ea.
Mai nti trebuie s scpm de urmritori. Nu vreau s fie
identificat iahtul.
Niema nelese c iahtul nu era doar un loc n care ei se ascunseser.
Probabil c la bordul lui se aflau materiale secrete, i iahtul nsui era un
loc conspirativ.
n timp ce alergau, femeia i trase traista de pe umr i scotoci n ea
dup pistol.
Ce tot faci acolo? o ntreb el, aruncnd o privire napoi. La
dreapta!
Niema se conform.
Vreau s am pistolul la ndemn, zise ea, nfigndu-i arma la
spate, sub curea, i trgndu-i tricoul deasupra.
n urma celor doi se auzeau strigte. Din nefericire, strzile nc mai
erau pline de turiti, care-i priveau curioi.
Cei ce i urmreau se puteau lesne orienta dup larma iscat n
spatele lor.
La stng, zise John. Acum la dreapta! Dac ar fi reuit s-i fac pe
trectori s se uite n mai multe direcii, ar fi strnit o confuzie de
moment, suficient pentru a ctiga teren i a scpa de urmritori.
Niema i John ajunser pe o strdu lateral, plin cu flori sdite n
ghivece i n jardiniere; uile caselor erau vopsite n culori vii, iar copiii
se mai bucurau de ultimele raze de soare. John mri viteza; trebuia s
ias urgent de acolo, pentru a nu fi rnit din greeal vreun copil. O
luar la dreapta, pe o alee att de ngust nct trebuia s alerge unul
dup altul. Strada din faa lor era plin de lume. ncepuser s se
aprind luminile.
Cineva se ciocni cu John, n clipa n care acesta ieise din aleea
ngust. John i Niema se trezir dintr-o dat la pmnt. O fraciune de
secund Niema i zise c era un accident ntmpltor, dar imediat dup
aceea cineva o apuc pe la spate, iar ea reacion, izbind zdravn cu
cotul n stomacul agresorului, lundu-l prin surprindere. Individul icni
i Niema, scpat din strnsoare, se rsuci fulgertor i l lovi pentru a
doua oar, de data asta n tmpl. Nu dispusese de unghiul cel mai
potrivit, i totui atacatorul se prbui.
John o apuc de mn i amndoi o luar din nou la fug. Niema
arunc o privire peste umr i-l vzu pe cel care o agresase zcnd
nemicat. Nici individul care l atacase pe John nu se mai mica.
Nu te mai uita napoi, i spuse John. Fugi ct poi de repede!
Niemei i se pusese un nod n stomac, dup ce vzuse c cel care o
atacase nu mai mica.
N-am vrut s...
ns el a vrut, replic sec John. A cutat-o cu lumnarea.
Ajunser pe o alt strad i se trezir ntr-o zon a oraului n care
strzile preau a se intersecta unele cu altele formnd o adevrat reea.
n faa lor, la o rspntie, se aflau trei brbai cu armele pregtite. Unul
dintre ei i zri i le fcu semn celorlali. John o trase pe Niema pe cea
mai apropiat strad lateral.
Ci naiba or fi? ntreb Niema gfind.
Muli. Glasul lui John avea o sonoritate sumbr. El o conduse n
direcia n care i zrise pe cei trei brbai, intenionnd s le cad n
spate. Alergar de-a lungul unei strzi nguste ale crei case aveau flori
la ferestre. La pori femei n vrst ofereau spre vnzare aluri brodate i
alte nimicuri. O btrn ip, zrind arma din mna lui John. Apoi o
cotir la stng, i ajunser ntr-o fundtur. Niema se rsuci, dnd s o
ia la fug napoi, dar John o prinse de bra i o trase lng el. Ea auzi
ceea ce a auzit i el. Pe strada din spatele lor se lsase linitea. Btrnele
dispruser n grab n casele lor. n deprtare se auzeau zgomotele
traficului, ns n jur domnea o linite total.
Brusc, n faa lor apru Louis Ronsard, cu un zmbet ncremenit pe
buze i cu un pistol Glock-17 n mn. Pistolul acela uria era ndreptat
spre capul Niemei.
John fcu repede un pas lateral, ndeprtndu-se de ea, dar arma din
mna lui Ronsard nu se abtu de la inta iniial.
Stai pe loc! ordon Ronsard, i John se supuse. Dragii mei prieteni,
ncepu el jovial, ai plecat fr s v luai rmas-bun.
Rmi cu bine! spuse John. El nu schi nicio micare deoarece
pistolul acela mare era aintit ctre fruntea Niemei.
Arunc arma, i ordon Ronsard. Ochii lui de un albastru nchis
deveniser reci ca gheaa. John se supuse i arunc pistolul pe caldarm.
Ai abuzat de ospitalitatea mea, continu Ronsard. Dac paznicul acela
nu v-ar fi surprins n clipa n care ieeai din biroul meu, ai fi scpat
basma curat. N-a fi aflat niciodat c ai ptruns n computerul meu.
Cred c ai reuit, nu-i aa? Altfel n-ai fi plecat att de repede din biroul
meu.
John nl din umeri. Nu mai avea niciun rost s nege.
Am obinut ceea ce doream s obin. Am copiat totul; acum tiu
ceea ce tii i tu.
n ce scop, prietene? Ca s m antajezi? Sau i-ai dorit s ai un
acces nemijlocit la RDX-a?
De data asta Temple fu cel care rspunse. Niema vzu cum expresia
lui John se modificase uor, devenind placid.
Oricine deine secretul acestei substane poate ctiga o cru de
bani, ntr-un scurt interval de timp. n plus... am n vedere i vreo cteva
obiective unde vreau s-o folosesc.
Ai fi putut cumpra orice cantitate ai fi avut nevoie.
Dar banii i-ai fi ctigat tu.
Aadar, numai despre asta este vorba? Doar despre bani?
ntotdeauna este vorba numai despre bani.
Dar cu femeia ce este? art Ronsard n direcia Niemei. Presupun
c ea este partenera ta.
Eu nu am parteneri.
Atunci ce amestec are n treburile noastre?
Nu are nicio legtur cu toate astea. Las-o s plece, rosti John cu
calm.
ntr-o clip, Ronsard schimb direcia pistolului intindu-l pe John.
Nu m lua drept cel mai mare fraier, spuse el cu o voce sczut,
dar amenintoare.
Niema i duse mna dreapt la spate i apuc pistolul pe care-l avea
acolo. Ronsard observ cu coada ochiului micarea i ddu s
reacioneze, ns era prea trziu: Niema ridicase arma i o inea
ndreptat spre capul lui.
Poate c mie ar trebui s-mi pui toate ntrebrile astea, murmur
ea, n cel mai pur stil Medina. Arunc imediat pistolul!
N-a crede, spuse Ronsard, innd arma ndreptat n direcia lui
John. Eti dispus s riti viaa amantului tu? El nu a ndrznit s te
pun n pericol.
Niema ddu nepstoare din umeri, ca i cum pentru ea n-ar fi avut
nicio importan i ordon:
Treci imediat lng el!
Din motive total diferite, ambii brbai o priveau uluii. John era alb
ca varul la fa. Ronsard o privea stupefiat. Niema nu ndrznea s-i ia
nicio clip ochii de la Ronsard, nspimntat de riscul pe care i-l
asumase. John i ucisese soia pentru c l trdase i o alt trdare din
partea femeii pe care o iubea putea fi att de ocant nct s-i piard
autocontrolul i s fie depit de situaie. Credibilitatea reaciei pe care
urma s o aib era de o importan crucial deoarece trebuia s-l
conving pe Ronsard c i el fusese tras pe sfoar.
Sincerele mele felicitri, domnule Temple! spuse ironic Ronsard.
Mi se pare limpede ca lumina zilei c nu sunt eu singurul care a fost
pclit.
mi pare nespus de ru, dragul meu. Niema i arunc lui John un
surs ironic. Discheta se afl la mine. Azi-noapte, n timp ce dormeai
dus, i-am cam subtilizat-o, dac m pot exprima astfel. John tia c ea
minte, deoarece nu prsise cabina dect pentru a merge la baie, iar
discheta nu mai prezenta niciun interes, odat ce informaiile fuseser
deja transmise ctre sediul CIA din Langley.
Niema i se adres din nou lui Ronsard, pentru a-l face s-i
concentreze atenia asupra ei:
Ax trebui s m prezint, ns cred c n-ar fi bine. Vreau s-i fac o
propunere, Louis - una profitabil att pentru mine, ct i pentru tine.
n ce sens profitabil?
Niema zmbi.
CIA ar fi extrem de interesat s. cad la o nelegere cu tine. Nu
vrem s te scoatem din afacere. Ai putea s ne fii de folos, iar noi te-am
proteja i te-am ajuta. Ai acces la informaii ct se poate de interesante i
am fi dispui s te rspltim cum se cuvine, n schimbul lor.
i alte guverne ar fi la fel de interesate, replic Ronsard, calm.
n vreme ce se tocmea cu Ronsard, Niema nu-l scpa din ochi pe
John, rugndu-se ca acesta s nu strice cumva eafodajul pe care l
cldea ea acum.
Nu chiar att de interesate nct s-i ofere ct i oferim noi. i ar
mai fi un premiu suplimentar.
Ce fel de premiu?
O inim.
Cuvintele rostite de ea aproape n oapt avur efectul unei explozii.
John fu ct pe ce s intervin, ns izbuti s se abin. Chipul lui Ronsard
se schimonosise de ur.
ndrzneti, uier el. ndrzneti s faci nego cu viaa fiicei mele?
i ofer serviciile Guvernului Statelor Unite pentru gsirea unei
inimi care s i se potriveasc. Sunt lucruri pe care nu i le poi permite,
indiferent ci bani ai. Poate c o inim nou nu i-ar salva viaa, ns
mcar i-ar prelungi-o pn la descoperirea unor tratamente mai
eficiente.
Ronsard rmsese fr grai, cu chipul marcat de durere.
Accept, spuse el ntr-un trziu, fr a mai pune i alte condiii, far
a-l mai interesa alte avantaje. i iubea att de mult fiica, nct i-ar fi
vndut sufletul diavolului pentru a o salva. A lucra pentru CIA era, prin
comparaie, un pre mult mai mic. Ronsard ls arma n jos i fcu un
gest din cap n direcia lui John: i cu el ce facem?
Cu domnul Temple? Niema ridic din umeri, i ls pistolul n jos,
ceea ce constituia un risc, ns unul pe care era obligat s i-l asume,
pentru a confirma nelegerea ncheiat cu Ronsard. El este, ca s zic aa,
un fel de. bonus. Nu m-a fi ateptat ca n misiunea asta s primesc
ajutor tocmai din partea lui, dar cum tot se afla prin zon, n-am avut
nimic mpotriv s m folosesc de priceperea lui. Era obligat s nu
dezvluie acoperirea lui John.
John se aplec i i culese pistolul de pe caldarm. Niema nu-i
ddea seama ce gndea. Era palid i avea o privire inexpresiv. El o
porni spre Ronsard.
Temple! strig ea cu un glas ascuit, cci un zgomot venind din
dreapta i atrsese atenia.
De dup col i fcuser apariia doi dintre oamenii lui Ronsard. Ei
observar pistolul din mna lui John i deplasarea acestuia n direcia lui
Ronsard. Niema anticip ceea ce urma s se ntmple. Ea i vzu
ndreptndu-i armele n direcia lui John care, preocupat de Ronsard,
nu reacion la fel de rapid cum reaciona de obicei.
Niema nu i auzi propriul strigt, un sunet gtuit de furie i de
groaz. Ea reacion n mod reflex, ridicnd mna n care inea pistolul.
n clipa aceea i dorea cu disperare ca istoria s nu se repete. Nu ar fi
suportat ca i John s moar sub ochii ei. Pur i simplu, refuza s
accepte. Ea mai apuc s vad primul firicel de fum ieit din arm. Izul
de praf de puc i ardea nrile. Simea n mna ei reculul pistolului, n
timp ce trgea cartu dup cartu. Apoi ceva o izbi i o trnti pe pavaj.
ncerc s se ridice, ns picioarele nu o mai ascultau.
Mai trage i altcineva, se gndi ea. Da, trgea i John. Deci, nu pise
nimic.
Brusc avu impresia s se stinseser toate luminile. Auzea un zgomot
nedefinit, care ncetul cu ncetul se concretiza n cuvinte. Ceva trgea de
ea i Niema simea o durere att de acut i de mistuitoare, nct de-abia
mai putea s respire.
... la naiba, s nu care cumva s-mi faci pocinogul sta i s mori,
urla John n timp ce i sfia hainele. M-ai auzit? S nu te pun dracu!
John nu prea njura, i zise ea epuizat de durere; probabil c este
furios. Ce Dumnezeu s-a ntmplat?
Era rnit. Acum i amintea foarte bine, i amintea de acea izbitur
care o trntise la pmnt. Fusese lovit de ceva.
mpucat. Fusese mpucat. Deci aceasta era senzaia. Era mai ru
dect i nchipuise vreodat.
S nu mori, striga John, n timp ce o apsa cu putere ntr-o parte.
Niema i umezi buzele i izbuti s ngaime:
Poate c n-o s mor, dac te grbeti s chemi ajutoare. John tresri
violent i se uit fix la ea. Pupilele lui se micoraser de spaim, faa i
era alb i crispat.
Rezist! i spuse el ngrijorat. O s-i opresc sngerarea. John privi
pe deasupra ei, cu o expresie slbatic pe figur. S faci bine i s-i
foloseti toat influena de care dispui, ca s aib parte de cei mai buni
medici din Europa, se rsti el la Ronsard. Dac moare, am s fac din tine
momeal pentru peti.

Washington, D.C., trei sptmni mai trziu


Niema se ridic cu greutate i merse pn la singurul fotoliu existent
n salon. Acum se inea ceva mai bine pe picioare, fcea plimbri din ce
n ce mai lungi, mai lungi nsemnnd cteva minute n plus. I se
fcuse lehamite de statul n pat, i i petrecea n fotoliu tot mai mult
timp. Faptul c edea n fotoliu o fcea s se simt mai puin invalid.
Ultima perfuzie i fusese scoas n acea diminea. A doua zi urma s
fie externat, urmnd s-i petreac convalescena acas. Frank Vinay,
care trecuse pe la ea, i spusese c i va gsi pe cineva s-o ajute pn cnd
va reui s se descurce de una singur.
De-abia atepta s ajung acas. Aciunea i riscul erau
nemaipomenite, dar o femeie avea nevoie i de tihn, mcar n
convalescena dup o ran produs de un glon. i amintea vag c
fusese internat n secia de terapie intensiv a unui spital din Frana. O
vizitase i Ronsard. i amintea c odat el i inuse mna n mna lui.
Apoi, fusese transportat cu avionul n Statele Unite, la Washington,
i fusese internat n spitalul n care se afla acum. Nu-i amintea de
cltoria cu avionul, ns asistentele i spuseser c adormise pe
teritoriul Franei i se trezise abia la Washington.
De cte ori i revenise avusese dureri cumplite, dar cu o sptmn
n urm, cnd fusese mutat de la terapie intensiv ntr-un salon
obinuit ncetase s mai ia analgezice. Primele dou zile fuseser ceva
mai dificile, dar, ncet, ncet ncepuse s se simt mai bine.
Ultima oar l vzuse pe John atunci cnd zcea n fundtura aceea
sinistr de la periferia Niei. Bineneles c el trebuise s dispar. Nu mai
putea s dea trcoale, nici ca Joseph Temple i nici ca John Medina. De
altfel, nu l ntrebase pe domnul Vinay despre John. O s apar el, odat
i-odat, sau poate c nu.
n salon lumina era difuz. Dup luminile orbitoare din secia de
terapie intensiv, care fuseser aprinse zi i noapte, i fcea bine o
iluminare mai discret. Niema deschise radioul, i, aezndu-se mai
confortabil n fotoliu, nchise ochii lsndu-se purtat pe aripile muzicii.
Nu auzi niciun zgomot i nici nu simi vreun curent de aer cnd se
deschisese ua, dar deveni contient de prezena lui John n ncpere.
Niema deschise ochii i i zmbi, deloc mirat c l vede acolo.
n sfrit, rosti ea ntinznd o mn spre el.
John se apropie pind fr zgomot, de parc ar fi plutit. Privirea lui
exprim durere atunci cnd constat ct de mult slbise. i prinse faa n
palme i o srut cu duioie. Niema l cuprinse cu o mn pe dup gt, i
se nvior brusc.
N-am mai putut s stau departe de tine, rosti el n oapt. Frank m-
a inut la curent, dar nu era ca i cum a fi fost aici.
Am neles situaia. Niema ncerc s-i netezeasc ridurile recent
aprute n jurul gurii.
Cnd vei ajunge mine acas, eu voi fi acolo.
Urmeaz s stea cineva cu mine pentru o vreme.
tiu. Eu voi fi acel cineva. John i prinse mna ntre minile lui.
Foarte bine. O s m ajui s-mi revin. Fizioterapeuii de- aici nu
m las s fac suficient micare.
Dac tu crezi c eu o s te las s faci altceva dect s mnnci i s
dormi, atunci te neli amarnic.
Chiar aa? Credeam c eti interesat s m antrenezi, pentru a-mi
reveni ct mai repede.
Adic?
Credeam c arzi de nerbdare s-mi ari i celelalte mecherii pe
care le cunoti. Niema i zmbi. Eu de-abia atept. Zac aici i mi
muncesc creierii ncercnd s-mi imaginez ce mecherii ar mai putea fi.
ncordarea dispru de pe faa lui John, fcnd loc unui zmbet
luminos.
O s mai treac destul timp pn s ajungi la forma fizic necesar
pentru aa ceva.
Asta depinde i de talentul antrenorului de a-i readuce eleva ct
mai repede la forma care a consacrat-o.
O vom lua ncetior. Dup o ruptur de ficat, nu te poi face bine
peste noapte. Glonul i mai atinsese splina i dou coaste. Din fericire,
John era sntos, i acesta era lucrul cel mai important. Dac Niema nu
le-ar fi abtut atacatorilor atenia, acetia l-ar fi ucis.
Ce intenionai tu s faci n clipa aceea? l ntreb ea, retrgndu-se
puin i ncruntndu-se. n sfrit avea ocazia s-i pun ntrebarea care o
chinuise de cnd i recptase cunotina. De ce te ndreptai att de
nverunat ctre Ronsard? Parc i ieisei din fire.
Ticlosul te amenina cu arma, iar eu mi-am pierdut cumptul. Mi
se ntmpl destul de des cnd e vorba despre tine.
Asta nu trebuie s se mai ntmple.
O s m strduiesc. Tonul lui era sec.
Trocul pe care l-am fcut cu Ronsard. Nu i-am vorbit domnului
Vinay despre asta. Oare va rmne n picioare?
Dac va rmne n picioare? Toi au fost de-a dreptul entuziasmai
de iniiativa ta.
n momentul acela, mi s-a prut o idee bun. El vrea s ctige
suficieni bani pentru a o putea trata pe Laure; nu-i pas de unde i vin.
Niema tcu o vreme, dup care l ntreb: Putei gsi o inim pentru
transplant?
ncercm. N-avem prea multe sperane. John oft. Dac vom gsi o
inim pentru ea, nseamn c vom priva de o astfel de ans un alt copil,
cu mai puine probleme dect ea.
Dar pe de alt parte, cu ajutorul informaiilor furnizate de
Ronsard, vor putea fi salvate mult mai multe viei.
Rmaser tcui o vreme, preocupai de aspectul moral al situaiei. Ea
nelegea devotamentul lui Ronsard fa de fiica sa, dar un printe al
crui copil ar atepta i el o inim n-ar fi fost la fel de nelegtor ca ea.
Niema se sprijini de braele fotoliului i se ridic, ncet, n picioare.
John o privi ngrijorat, cu minile ntinse, ca s o prind la nevoie.
Niema i zmbi.
Nu sunt chiar aa de fragil.
Pentru mine eti, spuse el, amintindu-i clipele ngrozitoare prin
care trecuse. La naiba, s nu te mai prind c faci asemenea acte de
bravur.
Adic s le las pe toate n seama ta?
John inspir adnc.
Da. Las-le n seama mea.
Nu pot. Ea l mbri, rezemndu-i capul de pieptul lui. Sunt
puini eroi. Cnd dai peste unul, trebuie s ai mare grij de el.
John o mngie uor pe spate, avnd grij s nu i produc, din
greeal, vreo durere.
Exact la asta m gndeam i eu.
La ce anume?
Atunci cnd gseti o eroin, trebuie s ai mare grij ea. Cu un
deget, John i ridic brbia. Suntem parteneri?
Pe faa Niemei nflori un zmbet.
Suntem, spuse ea, i cei doi btur palma.

Sfrit