Sunteți pe pagina 1din 111

Condamnat la moarte

Gerard de Villiers

Condamnat la moarte

n romnete de
Vasile Murgu

1999

~1~
Condamnat la moarte

Capitolul I
Omul care se numea Julius Nieder i arm cu precauie pistoletul, la
adpostul vestei sale de antung mpturit i aezat pe locul de lng el.
Era un pistolet Smith & Wesson calibrul 38 cu butoi, un model foarte
obinuit meterit ntr-un atelier din Stanleyville. La rzboi, ca la rzboi.
Zgomotul uor al cocoului tras spre spate fu estompat de mugetul celor
patru motoare ale aparatului DC 6 al Companiei Air Congo care lua nlime
pentru a scpa de o tornad precoce din acest nceput de iarn tropical.
Julius Nieder era foarte destins, n ciuda faptului c se pregtea pentru o
treab foarte delicat un asasinat ntr-un avion cu vreo cincizeci de pasageri n
jurul lui, fr nici un fel de complici. Totui, el care nu avea nimic dintr-un
kamikadze, era ferm hotrt s coboare bine mersi la Bujumbura, capitala
statului Burundi i viitoarea escal, cu misiunea ndeplinit. Pentru asta trebuia
un pic de ndrzneal i de noroc.
Omul pe care el trebuia s-l omoare se gsea n acelai rnd de fotolii cu
el, pe partea cealalt a culoarului central, privind prin hubloul opus. i desprea
doar un singur pasager.
Era ora 6,30 i se-nnoptase. Cea mai mare parte a pasagerilor moiau
tolnii n fotoliile lor, ateptnd dineul i sosirea la Bujumbura, prevzut
pentru ora zece.
Cea mai mare parte erau btrni locuitori albi din colonii care de cteva
decenii beau coniac i whisky iar chelnerul negru nu prididea fcnd naveta pn
la bar pentru a-i aproviziona.
Doar Julius Nieder nu bea. El nu bea niciodat n timpul orelor de
serviciu. Corpolent, cu faa bronzat i prul rar, el inspira ncredere. Era totui
unul dintre aventurierii cei mai periculoi produi de Congo i unul dintre cei mai
capabili n meseria de asasin.
El nirase pe fotoliul alturat reviste i o serviet, tocmai pentru ca
nimeni s nu fie tentat s se aeze. Cu ochii nchii pe jumtate i cu capul
confortabil sprijinit de tetier, el i supraveghea viitoarea victim.
Aparatul DC 6 zbura linitit meninndu-se la altitudinea de 6000 de
metri deasupra pdurii tropicale, o mas verde i compact.
nalt, blond, foarte elegant, ntr-un costum de pnz de n gri, omul care
trebuia s moar i plimba ochii strlucitori de-a curmeziul hubloului. El se
juca mainal cu evaliera pentru a-i alunga plictiseala i proasta dispoziie.
Pentru prima dat dup mai mult timp, el punea piciorul n Africa, un continent
pentru care nu manifesta nici o preferin, mai ales cnd revii n condiii stranii
i cu destule anse s efectuezi o cltorie fr ntoarcere.
Cnd eti un prin care are dreptul la titlul de Alte Serenisim i la
cteva altele, cnd eti descendent dintr-o familie austro-ungar, este greu s-i
imaginezi c o asemenea persoan lucreaz pentru un serviciu de informaii,
chiar dac este vorba de atotputernica i bogata Central Intelligence Agency,
floarea spionajului SUA.
Astfel stnd lucrurile, prinul Malko Linge, SAS pentru prieteni i pentru
inamicii din informaii, era muncit de gnduri negre. Sigur c el lucra pentru o
cauz dreapt: toate veniturile sale, destul de semnificative de altfel, erau
nghiite de refacerea castelului su din Austria unde spera s se retrag ntr-o
bun zi. Acest voiaj nu-i spunea ns nimic bun.

~2~
Condamnat la moarte

Nimeni nu atentase nc la viaa lui, dar asta se putea ntmpla oricnd.


El cltorea sub adevratul su nume i cu un paaport austriac, cu
adevrata sa naionalitate de origine i cu o viz n regul de intrare n Burundi,
ceea ce nu era uor de obinut (Burundi era n plin revoluie i strinii nu erau
primii cu braele deschise, mai ales aceea ca Malko, care cu greu puteau susine
o raiune plauzibil a motivului cltoriei lor acolo).
Din fericire prietenul Allan Pap avea o relaie la consulat. Totul se
aranjase n trei zile. Din pcate, acest lucru atrsese atenia asupra lui Malko,
deoarece aceast filier era rezervat unei anumite categorii de oameni crora
venirea sa nu le era pe plac. Din acest motiv, Malko se atepta la serioase
neplceri, dar el fusese ncntat s prseasc atmosfera apstoare din
Elisabethville.
n dou ore urma s-nceap sarabanda. Pn atunci ns, avea tot
dreptul la un pic de odihn.
Alturi de el, cltorea un grec unsuros i negricios care nc de la
plecare murmura o rugciune neinteligibil. n mod vdit, el nu agrea avionul
care n opinia sa, l apropia mai mult de salvatorul su.
Barmanul trecu pe culoarul central anunnd: se gsesc igri de
vnzare n spate.
Grecul se ridic pentru a-l lsa s treac pe vecinul su dar nu se
reaez. Se simea mai n largul su plimbndu-se.
Ali pasageri de asemenea se ridicar pentru a merge n spate. Era o
bun ocazie pentru a-i dezmori picioarele.
Trecu o stewardes care depuse cte un meniu n faa fiecrui pasager:
pine prjit cu caviar, escalop de viel, salat, brnz, prjituri. Air Congo fcea
cheltuieli, nu glum.
Julius Nieder, dup ce sttuse cu ochii nchii un moment, i redeschise
mari i se crisp imperceptibil. Omul blond i reocupase locul, i fixase o pern
mic sub cap i sprijinit confortabil de hublou cu spatele aproape ntors, dormea.
Grecul se plimba ntr-una n sus i n jos i nimic nu-l desprea pe
asasin de viitoarea sa victim.
Julius Nieder i alesese aceast identitate cu uurina cu care-i
cumperi o cravat i atepta de mult o astfel de ocazie.
Mna sa alunec uor spre vesta aezat lng el i dispru sub ea.
Aceasta forma o cocoa, dar ar fi trebuit s ai o imaginaie bogat ca s te
gndeti c acolo se gsete un pistolet cu amortizor.
Julius Nieder ridic braul o fraciune de secund. Mna sa i arma erau
ascunse sub mneca vestei.
El era prea ocupat pentru a se-ntoarce. Dac-ar fi fcut-o, l-ar fi zrit pe
omul pe care voia s-l omoare stnd n picioare pe culoar, chiar n spatele lui.
Malko se lmuri ntr-o clip. Pasagerul care ocupa acelai loc ca el, dar
pe rndul urmtor, greise i se aezase pe locul su: el era cel vizat de asasin.
Era prea trziu ca s poat face ceva. Malko se retrase pe nesimite, cu
un gust amar n gur: din cauza lui urma s moar un necunoscut, un
nevinovat. Ochii si strlucitori se-ncruntar ntr-un acces de furie
neputincioas. n acelai timp nelese care era mecanismul crimei. Era diabolic.
n momentul n care cellalt aps pe trgaci, Malko deschise gura mare.
Zgomotul slab al detunturii fu acoperit de huruitul celor patru motoare
ale avionului. Deodat aparatul fu scuturat ca i cnd ar fi intrat ntr-un gol de
aer.
n spate, barmanul scp din mn cartuul de Winston pe care-l
ntindea unui pasager i njur. O perdea de pcl invadase cabina. n picioare pe
~3~
Condamnat la moarte

culoar, Malko fu ct pe ce s-i piard echilibrul. Avionul mergea n picaj. n


acelai timp SAS simi o puternic durere n urechi, ca i cnd i s-ar fi nfipt ace
n timpan.
Difuzorul ncepu s emit:
Este vorba despre un incident minor. Suntei rugai s v ocupai
locurile imediat i s nu fumai.
Bjbind, Malko se aez pe un fotoliu de lng el i se cutremur. Pe
locul n care el sttuse cteva minute mai devreme, nu mai era hublou. n
mijlocul ramei se zrea o gaur neagr pe unde se strecura vntul ngheat la
minus 250. Temperatura sczuse de la 500 n cteva secunde, aerul presurizat
din cabin ieind cu 400 n secund prin deschiztur.
Doi pasageri din primul rnd i pierdur cunotina. Aparatul DC 6 i
continua drumul n huruitul ascuit al motoarelor.
n cockpit, comandantul De Kroner scrnea din dini. n douzeci de ani
de zbor, era prima dat cnd mersese n picaj cu un DC 6 ncrcat cu pasageri.
Trebuia s ia neaprat nlime pentru a ajunge la un plafon unde presiunea
atmosferic s fie suportabil. Cu un gest mecanic cei trei membrii ai echipajului
i puser inhalatorul care le permitea s respire, dar nu-i proteja de frigul
intens.
Coty, radiofonistul trimetea de zor mesaje la Bujumbura:
Aici C.JGOY. Ruptur accidental de hublou, coborm la 7500 de
picioare. Plecat din Kinshasa la 20h, 23".
Din fericire, acestea sunt incidente care nu se-ntmpl n fiecare zi.
Un calm tensionat domnea n cabin. ncet, ncet, aparatul se redres.
Toi pasagerii aveau palpitaii, dar pcla albstruie se-mprtiase. Barmanul i
stewardesele ncepur s se plimbe printre pasageri pentru a-i liniti i a-i
anuna c pericolul trecuse.
n afar de Malko, nimeni nu vzuse asasinatul.
Grecul cel solid se decise n sfrit s-i reocupe locul, dar rmase
nmrmurit n faa hubloului fr geam i scoase un strigt, dup care-i fcu
semnul crucii:
Cineva era aezat aici, murmur el.
Pasagerii se ridicar i venir s vad. Malko privea i el. Palid, el
se-ntoarse ctre barman i ntreb:
Avei ampanie?
Bineneles domnule. V aduc imediat.
Grecul scoase un al doilea strigt:
i-a pierdut un pantof!
Era adevrat. Pasagerul aspirat de depresurizarea fabuloas la cei 400 n
secund, lovise marginea hubloului i unul din mocasinii si rmsese n interior
ca unic vestigiu al prezenei sale.
Malko avu frisoane gndindu-se la cderea de 250 km/or n abis. Dac
omul nu fusese ucis pe loc, atunci ceea ce ar fi reprezentat ultimele sale secunde,
i s-ar fi prut mult.
Dac nu ar fi greit locul probabil era somnoros el, Malko, ar fi fost n
locul lui. Destinul are ns regulile lui.
I se adusese cupa comandat de Moet & Chardon. El o sorbi ncet fr
s-l scape din ochi pe omul care trsese. Deja trsturile acestuia erau ntiprite
n memoria sa infailibil.
n cockpit radioul trimise un alt mesaj:
Un pasager, dl. Nash, repet dl. Nash, a fost aspirat n afar n urma
ruperii hubloului, ieire de siguran tribord. Stop. Continum spre Bujumbura.
~4~
Condamnat la moarte

Julius Nieder nu se mai prefcea c doarme. El njura ncet. Nu i-a


trebuit mult timp s-l recunoasc pe Malko printre supravieuitori. S ratezi o
astfel de ocazie! Ar fi fost o crim perfect. Explozia hubloului i focul de arm se
confundaser. Nimeni nu va mai gsi vreodat cioburile celor dou geamuri
speciale i cu att mai mult glonul care sprsese hubloul. Ct despre corp,
acesta nu va prezenta nici o urm suspect.
Toat tevatura aceasta pentru a ucide un biet cretin care n-avusese
noroc. Trebuia s-o ia de la capt.
Aceste gnduri sumbre i fur ntrerupte de barman care le ceru
pasagerilor s se regrupeze n fa la cabina pentru clasa I, ca s scape de frig.
Julius Nieder se ridic i-i puse vesta.
Revolverul l pusese n serviet.
nghesuii unii n alii, pasagerii comentau cu animaie, foarte marcai de
accident. Ei triau. Grecul i spunea rugciunea. Stewardesa trecu cu braele
ncrcate de pturi i-i nfofoli pe toi, n timp ce la 2500 n mai jos, crpai de
cald.
n timp ce-i bea ampania, Malko reflecta. El nu se-ndoia c nu va fi
primit bine, dar nu se atepta la o reacie att de prompt. Nu era mai puin
adevrat c interesele aflate-n joc erau colosale.
Dac Allan Pap nu se-nela, adversarii lor erau oamenii KGB-ului. Totui
informaiile din Washington erau beton. Pe moment nu erau ruii.
Pentru a se liniti, el examin din nou pe omul care voise s-l omoare.
Era prea bronzat ca s nu fie n Africa de mult timp.
Privirile lor se-ntlnir. Cellalt avea ochi cenui, inteligeni i
impenetrabili.
Acum cnd toi pasagerii vorbeau animat cu vecinii lor simind nevoie de
cldur uman dup emoiile prin care trecuser, necunoscutul sttea n colul
su i nu spunea nimic. Malko examin profilul acestuia. Mna inea linitit
igareta cu filtru, prul i era tiat scurt i alura sa era masiv... Prea militar.
Malko nu se-nela prea mult. Julius, nainte de a se chema Julius,
fusese unul dintre cei mai buni oameni ai celui de-al 60-lea comando katanghez,
n plus, cunoscut sub numele de Cobra.
n timpul zilelor lor bune, cobrele fuseser nchiriate fostului rege
burundez pentru a lichida o mic insurecie de stnga. Din pcate, n
entuziasmul lor revoluionar, ei au luat cu asalt cteva ambasade i au molestat
civa diplomai. Dezavuai public, ei rtceau n zona ecuatorial n cutare de
mici ciubucuri ca s poat subzista.
Ceea ce-i fcea eecul lui Julius mai tragic, era faptul c nu-i mai
rmneau dect 1000 de franci belgieni pn la sfritul lunii. i deoarece
cadavrul nu exista, nu va exista nici prim.
Malko ignora gndurile sumbre ale asasinului su. El l revedea pe Allan
Pap spunndu-i linitit: V dau o foarte bun acoperire. Fii ns atent s nu se
transforme ntr-un giulgiu. Ei vor face totul ca s v-mpiedice s v instalai
acolo.
Aparent, ei ncepuser.

Capitolul II
Categoric, chinezii n-au inventat numai praful de puc, gndea cu
amrciune i furie generalul locotenent Fay din U.S. Air Force.
Adevr limpede, ns puin mbucurtor.

~5~
Condamnat la moarte

Precedat de un Ford negru de la Military Police, cu patru oameni la bord,


Lincoln-ul su Continental rula cu 90 de mile la or pe oseaua 101, cu direcia
San Francisco. Conductorii celorlalte vehicule inui la eterna vitez de 65 mile,
priveau cu invidie cum dispreau stopurile lor roii.
Girofarul de pe acoperiul Fordului se aprinsese i din cnd n cnd
oferul acestuia, un sergent gras cu faa congestionat, mai scotea un zgomot de
siren discret pentru a ndeprta un vehicul de pe banda stng care-l deranja.
Lng el, un alt sergent bondoc i negricios pstra comunicarea radio
permanent cu baza de la Vandenberg. n spate, generalul maior Fay asculta
ultimele tiri graie unui mic microfon ascuns n cotiera de piele.
El i muca igareta nervos, fr s ia seama la cenua care-i cdea pe
uniforma sa impecabil. De cnd veniser s-l caute la dineul guvernatorului, el
nu putea s se debaraseze de angoasa care-l nbuea. Era o istorie murdar i
aceasta urma s se rsfrng asupra lui. DIA1 era la cuite cu Serviciul de
Informaii al Armatei Aerului.
Deodat maina intr ntr-un uor balans: Lincoln-ul prsea oseaua
101. Fay zri un panou verde Los Alamos. Nu mai erau dect 8 mile pn la
intrarea n baz.
Lincoln-ul acceler mai mult. Acest drum nu era frecventat dect de
vehicule militare. n fa, Ford-ul branase sirena sa de permanen. Deja porile
grele electrice de la intrarea B culisau lent pe inele lor de oel. Aa cum cerea
consemnul, cele dou santinele armar pistoalele mitralier de 30 care vizau
intrarea n baterie. Indiferent de grad, ei respectau consemnul.
Cele dou maini trecur n tromb. Imediat, dispat-ching-ul central
declan mecanismul de nchidere al uilor. Generalul Fay se mic nervos pe
locul lui. Mai trebuiau parcurse 5 mile prin imensa baz.
Ei le parcurser de-a lungul unor alei puternic luminate i pustii, pentru
a ajunge la o cldire alb cu trei etaje, izolat de poligonul de lansare al sateliilor
i de baza marinei. Cnd Lincoln-ul frn, generalul Fay scoase din portofelul su
un ecuson verde pe care i-l prinse de reverul hainei. Nici chiar el n-ar fi putut s
coboare din main dac nu l-ar fi arborat. Vandenberg nu se compara cu Cap
Kennedy. Aproape toate lansrile de satelii sau de rachete erau codificate,
adic secrete i Intelligence Air Force instituise acolo o disciplin de fier.
Fay cobor din main nainte ca sergentul s-i fi deschis portiera.
l ateptau doi oameni, cu capetele rase, cu ochelari i fee inexpresive.
Unul dintre ei purta uniform de general locotenent ca i el, se numea Chips i
conducea Serviciul Evaluarea ameninrilor.
El i ntinse o mn rece lui Fay:
Deci?
Cellalt un colonel scutur din cap, lundu-l de bra:
O ans la o mie. Noi, noi l-am pierdut dup zece minute. Numai
Pretoria l mai urmrete. Dar emitorul lor este prea slab pentru aceasta. i cu
toate acestea ei l aud.
Fay i crisp maxilarele. Aadar nu mai era nici o speran. De cnd
exista baza era primul mare necaz. Trebuia s se-ntmple.
Ei intrar n cldirea alb pzit de un poliist militar care le examin
ecusoanele i merser drept spre o mare sal de la parter. Pe panoul din fund era
proiectat un imens glob terestru striat cu linii multicolore, care apreau i
dispreau fr-ncetare: traiectoriile tuturor sateliilor secrei lansai unii de la
Vandenberg, alii de ctre rui, vizualizate pe un ecran radar.
1 Defense Inteligence Agency Organism concurnd cu CIA, specializat n rachete, satelii i proiectile

teleghidate. (n.a.).
~6~
Condamnat la moarte

Unde suntem? ntreb generalul Chips pe un cpitan aezat n faa


unui tablou naintea unei mese pline cu telefoane i oscilatoare catodice.
Cpitanul era foarte palid, dar rspunse cu o voce calm.
Pretoria l are nc pe ecranele sale. Graie laserului, noi tim unde se
afl cu o precizie de civa centimetri, dar ntr-un minut, nu vom mai avea sunet,
pentru c va fi prea departe.
Unde e, zbier Fay.
Cu tot respectul, cpitanul se-ntoarse spre el.
O s cad. n lacul Tanganyika, domnule, foarte aproape de mal.
n ce ar?
Rega. M iertai, Republica Burundi.
Fay se uit pe hart. El se gndea la micul satelit strlucitor acoperit cu
cele 350 de faete pentru a capta mai bine lumina soarelui i care urma s se
scufunde n lacul din Africa.
Suntei absolut sigur asupra poziiei? ntreb el.
Da, domnule i n orice caz, calculatoarele noastre se pregtesc s
verifice. Eroarea nu poate depi cteva sute de metri.
Ar fi fost pentru ei un cadou nemaipomenit s tie unde a czut! n acest
moment o mic armada din cadrul flotei a 7-a brzda Oceanul Indian n cutarea
satelitului S-66 din seria Discoverer. Nu era dect o eroare de 12.000 de
kilometri, dac era o eroare.
Pentru asta, ns, trebuia presupus c toate calculatoarele I.B.M. care
calculau traiectoria satelitului i telecomandau retrorachetele se dereglaser
complet.
Fay fcu stnga-mprejur. Nu mai avea ce face acolo. Urmat de Chips i
de colonel, urc n biroul su la primul etaj, deschise un fiet metalic de unde
scoase un clasor pe care-l deschise pe mas. Cei doi tehnicieni se aezar n faa
lui.
Fay parcurse gnditor prima pagin a dosarului: nimic necunoscut.
Satelitul era un N.D.S.: Nuclear Detection Satellite. El fusese lansat cu dou zile
mai devreme la Vandenberg de ctre o rachet Titan 3C, care l plasase discret la
200 de kilometri de Pmnt pe o orbit polar, ceea ce-i permitea s survoleze de
mai multe ori pe zi rile civilizate. Dac se poate numi China o ar civilizat,
gndea generalul.
El decro telefonul su i ordon:
Cerei-mi Washingtonul imediat, la CIA, Serviciul de Informaii, Biroul
de Evaluri Naionale. Vreau s tiu totul despre situaia politic din Burundi.
Trimitei-mi informaiile ct mai repede posibil.
n ateptare, el se cufund n contemplarea celor dou fotografii prinse la
dosar: cpitanul Keeney Nasser i maiorul Frederic Ayer. n acel moment ei se
pregteau probabil s hoinreasc pe apele lacului Tanganyika. Capsulele
spaiale puteau pluti mai multe ore, afar de cazul n care erau avariate dar
exista la bord un sistem de securitate.
Ar fi poate mai bine dac ar fi mori, spuse gnditor generalul.
Ceilali doi l aprobar tcui. Asupra celor trei oameni plana spectrul lui
Gary Power, pilotul avionului U2 capturat de rui.
Cnd o operaiune este ratat, este mai bine s fie ratat de tot.
Vduvele ar fi generos despgubite; ct privete pe cei doi cosmonaui, ei tiau ce
risc.
Dispozitivul de securitate a fost n mod cert declanat de Pretoria,
spuse Chips.

~7~
Condamnat la moarte

Dispozitivul de securitate, cum l numea n mod pudic generalul, era o


ncrctur de T.N.T. Volatiliznd satelitul spion n cazul unui accident.
Bineneles, piloii nu erau la curent cu aceast precauie util, dar nefast
pentru moral.
Telefonul sun. Era Washingtonul, Oficiul de Evaluri Naionale o
mainrie foarte bine pus la punct, care putea furniza instantaneu date asupra
situaiei politice despre orice ar din lume, cu un expozeu privind ceea ce urma
s se-ntmple n orice sector n viitorul apropiat. Fay bran telefonul la microfon
pentru ca i colaboratorii si s poat nelege raportul.
Iat ce avem mai recent despre Burundi, anun o voce indiferent.
ncepnd de mine, vei avea un raport mai complet. Republica Burundi a rupt
legturile diplomatice cu SUA acum unsprezece luni, dup ce l-au aruncat pe
ambasador n nchisoare. Preedintele actual al Republicii are douzeci i cinci de
ani. El mai cumuleaz funciile de prim ministru, ministru al justiiei i ministru
al lucrrilor publice. Este un nemblnzit xenofob. L-a rsturnat pe mwami2
acum opt luni. n acelai timp a rupt toate relaiile i cu Rusia dup ce a expulzat
o puternic misiune agricol. Omul forte din ar este Victor Kigeri, pro chinez,
care ntreine raporturi foarte strnse cu Tanzania vecin, la fel pro chinez. S-ar
prea c pregtesc o federaie. Au slabe raporturi cu rile vecine, Congo i
Ruanda. Burundi a votat pentru admiterea Chinei n O.N.U. Recent, mai multe
zeci de sindicaliti negri au fost executai dup o judecare sumar la Bujumbura,
capitala rii, ceea ce a atras un protest solemn al ILA3. Pe plan economic...
Plictisit, generalul locotenent Fay ntrerupse legtura cu microfonul i
spunnd un cuvnt de scuze nchise telefonul. Puin l interesa pe el situaia
economic din Burundi.
Nu vd ce am putea auzi mai ru ncepnd de mine, zise el sumbru.
Unde-i baza Air Force cea mai apropiat?
Monrovia la 3500 mile, zise Chips. Sau Teheran, la aceeai distan.
n orice caz, remarc Fay, prietenii notri rui, de ast dat, vor fi la
fel de ncurcai ca i noi, dar asta nu ne ajut cu nimic. Cerei la Strategic Air
Command sau la Monrovia s trimit un aparat de recunoatere aerian la locul
respectiv pentru a ncerca s afle ceva. Dac am fi siguri c ei au ajuns n fundul
lacului....
i dac au czut cumva pe sol? ntreb cpitanul.
Fay ridic din umeri.
Vei afla mine, citind ziarele.
Nu este sigur. Aceast regiune este absolut pustie. Avem poate mcar
o ans s-i recuperm.
Cu o coloan de blindate sau cu elicoptere, poate. Ce, v credei n
Vietnam? Poate cunoatei dumneavoastr elicoptere cu raza de aciune de
7000 de mile?
Dac exist o singur ans la o mie ca ei s triasc, trebuie s-i
salvm, zise Chips. Acetia sunt oamenii notri i n plus deconspirarea misiunii
lor, ar crea un scandal enorm.
tiu, tiu, i-o tie scurt Fay. Eu m voi ocupa de acest lucru. Mergei
s v culcai. edina va avea loc mine diminea la ora 9.
Tonul nu admitea replic. Chips i colonelul se ridicar i salutar.
Rmas singur, Fay i lu capul n mini.
Nu voise s-i arate tulburarea n faa lui Chips i a colonelului. Situaia
era foarte grav. Din moment ce satelitul spion nu se dezintegrase i intrase n
2 Mwami rege. (n.t.).
3 ILA International Labour Association. (n.a.).
~8~
Condamnat la moarte

atmosfer, erau trei posibiliti: ori aterizase pe sol i trebuia urgent distrus, ori
se scufundase n apele lacului Tanganyika, sau, nc o posibilitate, echipajul su
l-a scufundat intenionat, dup amerizare.
Era necesar s afle la ce se putea atepta. Dac nu, s-ar putea declana
un scandal internaional, pe lng care cel al avionului U2 care spiona Rusia, ar
fi fost o simpl glumi...
Era aproape un noroc n nefericirea lor c satelitul euase ntr-o regiune
foarte puin populat, unde riscul de a fi detectat de ctre autoritile locale era
slab. Dar pe msura trecerii timpului, cretea riscul, cu att mai mult cu ct
cosmonauii ar fi ncercat s se apropie de lumea civilizat.
Pe o linie direct, Fay chem Centrul de Control al Sateliilor i avu o
lung convorbire tehnic. Cnd nchise, presimirea pe care o avusese cnd era n
main era verificat.
Chinezii se dovedeau o dat n plus, mai avansai dect se prevzuse. Ei
gsiser modalitatea de a telecomanda retrorachetele satelitului, astfel nct s
modifice traiectoria de ptrundere n atmosfer. nc puin i l-ar fi fcut s cad
n China...
Nervos, generalul locotenent ncepu s se plimbe prin birou. A lui fusese
decizia de a include doi oameni la bord, rezultatele sateliilor spioni automai
fiind decepionante. Dac reueau, rezultatele ar fi fost fabuloase. Cei doi
cosmonaui trebuiau s coboare n apropiere de pn la 100 de kilometri de
Sikiang, citadela industriei nucleare chineze.
Trebuiau ns recuperate filmele i camerele, or acestea zceau pe fundul
lacului Tanganyika, sau n vreun col al pdurii tropicale africane, dac
cosmonauii or fi avut un pic de noroc, era mai bine s fie gsii nainte ca
lucrurile s nu se ncurce prea ru.
Fay btu cu pumnul n birou, apoi decro telefonul. Ar fi pltit orict ca
s spele rufele murdare n familie, dar D.I.A. Nu era bine echipat pentru astfel
de operaiuni. n afara spionilor electronici, ei nu dispuneau dect de o reea de
ataai militari i civili, incapabili s duc la ndeplinire o operaiune neagr i
nu puteau aciona dect ntr-o ar cu care aveau relaii, ceea ce nu era cazul cu
Burundi.
Nu exista dect o singur agenie federal capabil s-l ajute: CIA,
Serviciul Planuri. Ei dispuneau de elementele necesare pentru a organiza o
expediie.
n ciuda ngrijorrii sale, el nu-i putu reine un surs. El nu voia s fie
n pielea agenilor obligai s mearg n mijlocul Africii pentru a recupera un
satelit i doi oameni. Totul trebuia fcut bineneles cu discreie.
Era o adevrat sinucidere! Pe lng asta, Palomares nu era dect o
uoar pozn.

Avionul DC 8 al Scandinavian Airlines atinse uor cu cele opt roi


cimentul pistei din Nairobi. Pentru majoritatea pasagerilor era primul contact cu
Africa i-i lipeau feele de hublouri n sperana de a descoperi o imagine
pitoreasc, dar nu descopereau dect o mulime de arbori. De mult timp
Mau-Mau fceau parte din folclor.
Este ora 9, 30, ora local i am aterizat la Nairobi, anun stewardesa.
Pasagerii pentru Johannesburg sunt rugai s coboare ultimii.
Altea Sa Serenisim prinul Malko Linge se-ntinse n fotoliul su de la
clasa I. Se simea aproape la fel de bine instalat ca n patul propriu.

~9~
Condamnat la moarte

n faa oboselii sale vizibile, cele dou stewardese fcuser cu schimbul


pentru a-l alinta. l serviser chiar i cu votca sa favorit ruseasc, ceea ce era
nemaintlnit n mijlocul Africii.
Asta vrea s spun c, douzeci i patru de ore mai devreme, el se gsea
nc la New York, cu o problem: s ajung la Nairobi ct mai repede posibil.
Un prim zbor al Scandinavian l dusese la Copenhaga. Acolo, se odihnise
cteva ore n cabinele de relaxare puse la dispoziie pasagerilor companiei
scandinave, nainte de a-i relua cltoria cu zborul 961 cu destinaia Nairobi.
Trebuise ns s se opreasc la Hamburg, Zrich, Atena, Kartum i Kampala. La
aceast ultim escal el cedase: adormise n fundul fotoliului su i nimic nu
putuse s-l fac s se mite.
Totui, de aceast dat, el trebuia s plece. Ca un automat, el se ridic i
se angaj pe pasarel. Din fericire, din cauza orei matinale, nu era prea cald.
Un negru mbrcat n uniforma Scandinavian Airlines l interpel la
coborre:
Suntei cumva prinul Malko Linge, dac nu v suprai?
Malko se apropie i se recomand. Funcionarul i ntinse un mesaj
mpturit.
n interior nu era dect o fraz: ntlnire la Koriko la ora 12,00. Nu era
nici mcar o semntur.
Malko privi cu regret spre aparatul imens. Ar fi mers bucuros n Africa de
Sud pentru a continua s se lase rsfat. i plcea s cltoreasc cu avionul, n
mod deosebit cu Scandinavian, unde gsea o politee i o primire cum nu vedeai
dect n SUA.
Din pcate, cltoria lui se termina aici, cel puin pentru moment. nc
adormit, el se-ndrept spre vam.

Cnd Allan Pap intr n barul Koriko, cele trei cocote de culoare aezate
la mesele apropiate de intrare, se-ntoarser simultan i trncnir cu animaie.
Una dintre ele ridic una dintre clamele Bic fixate n pr i ncepu s se
zgrie pe piept. Pap era tipul de brbat care plcea negreselor: 1,90 n, craniul
ras, umeri de docher, ochi albatri, uor naivi, nici o pung de grsime, dar
cntrea 110 kg.
El privi calm asistena, apoi se ndrept spre fundul slii. Petii negri n
costum de culoarea lemnului de trandafir se-nghesuir pe taburetele lor.
Doi europeni erau aezai naintea unor sticle de bere. Pap se aez lng
ei i le strnse minile. El comand chelneriei n cma de pnz i cu pieptul
ca dou obuze, o coca-cola. Ea nu avea mai mult de 14 ani.
La Koriko domnea un vacarm infernal din cauza juke-box-ului care
mergea fr ntrerupere, nconjurat de un grup de tineri negri n trans.
Pentru a te putea nelege, trebuia s urli cu gura n urechea vecinului.
Asta favoriza evitarea indiscreiilor.
Ai auzit vorbindu-se despre prietenul nostru Malko? zise unul dintre
albi, sau S.A.S., dac preferai.
Da, rspunse Pap laconic.
El lu mna lui Malko i o scutur. Ochii strlucitori i ochii albatri se
cntrir o clip. Malko era istovit. La New York era rcoare iar aici erau 350 la
umbr...
Ce se ntmpl? ntreb Pap. Mie nu-mi place s fiu vzut cu
dumneavoastr.

~10~
Condamnat la moarte

Cel de-al treilea om l potoli cu un gest. El se numea Paul Walton i


conducea la CIA Serviciul Africa Neagr din Departamentul Planuri, dar el se
arta puin n Africa. Se deranjase personal pentru a-l prezenta pe Malko lui Pap.
Allan Pap era unul dintre cei mai buni oameni ai si.
El a stat la nchisoare doi ani n Indonezia fr s deschid gura. Fusese
condamnat la moarte dup ce bombardase un pic centrul Djakartei pentru a
ajuta un putch anticomunist, bineneles, conform instruciunilor formale ale
CIA. Indonezienii i fcuser o plcere din a asmui cinii s-i ciopreasc
pulpele, timp de trei luni, ns el se ncpnase s joace rolul su de mercenar
nrolat de rebeli pentru un pumn de dolari.
Mult timp dup aceea guvernul american dispusese ambasadorului su
s intervin. Pap fusese schimbat pentru un cargou plin cu ngrminte,
revndut imediat pe piaa neagr. El a fost trimis cteva luni n vacan, apoi a
fost afectat altui teatru de operaiuni, Africa. Dup Congo, aici colciau ageni din
toat lumea; francezi, specializai n instalarea la putere a subofierilor fideli
drapelului tricolor, chinezi, n educaia marxist i rui, n agitaie economic,
fr a ine cont de diferitele state negre care se urau cu cordialitate.
Cei mai buni aliai ai CIA mpotriva penetrrii comuniste erau lenea i
incredibila adversitate a negrilor fa de orice form de colectivism. Cea mai
profund gndire a lui Mao Tse Dung nu-l putea determina pe un funcionar
negru s-i mite degetul cel mic, contient fiind de cldur i de importana lui.
Allan Pap aducea servicii mari. n mod oficial, el conducea o companie de
transporturi la cerere al crei parc avea baza principal la Nairobi i se compunea
dintr-un vechi DC 4, din dou DC 3 i dintr-un aerocomander, ceea ce-i permitea
la nevoie s transporte cteva lzi cu mitraliere pentru un prieten i s aduc
multe servicii unor oameni folositori, sau recomandabili.
Allan, zise Walton, prietenul nostru trebuie s mearg n Burundi.
Ah!
De urgen.
Omul i trecu vrfurile degetelor sale enorme pe faa sa aspr i-i ls
privirea s se plimbe prin sal unde se amestecau bluzele largi cu rochiile
mulate. Toate fetele purtau coafuri incredibile i prul uns i ridicat pe cap.
Dumneavoastr m luai drept Tatl Ceresc, murmur el.
Este foarte necesar, insist Walton. Dac nu, eu nu m-a fi deranjat.
Imposibil, spuse Allan tranant.
De ce?
Omul l privi cu indulgen:
Se vede c dumneavoastr nu tii ce nseamn o revoluie african.
De cnd Simon Bukoko a luat puterea ndeprtndu-l pe rege, acolo este un
bordel inimaginabil. Ei aresteaz pe toat lumea, existnd bineneles justificare
pentru orice. Practic ara este o nchisoare, pentru c ei nu vor ca strinii s vad
ce se ntmpl. Este un procedeu clasic. Ei acord vize cu pictura, doar celor
care au putut arta c au intenii panice. El se-ntoarse spre Malko:
Tot ceea ce pot face este s v dau o paraut i s v duc deasupra
acestei ncnttoare ri.
Malko ncepea s gseasc amar acest voiaj n Africa:
Sunt plaje magnifice n Africa de Sud, suger el. A putea s-ncerc pe
acolo.
Paul Walton l fulger cu privirea. Categoric, aceti ageni negri ai CIA
erau imposibili.
Nu exist oare un pretext? ntreb el. tiu eu, poate un safari?
Allan Pap reui s rd:
~11~
Condamnat la moarte

n Burundi nu sunt dect vaci, trei pe cap de locuitor. Putei avea


ansa s omori acolo poate un leu din Kansas.
Omul de la CIA nu renun:
Nu exist o posibilitate de a aranja cu autoritile locale? Poate cu o
sum de bani bine folosit.
Suntei ncpnat, zise Allan. Este cazul s aflai c tipul care deine
efia poliiei, Basum Nicoro, este una dintre cele mai mari canalii pe care le
cunosc. El urte tot ceea ce este occidental. Visul su este acela de a ncarcera
civa spioni belgieni sau americani, aa c dumneavoastr cdei tocmai bine.
Eu am paaport austriac, spuse Malko cu demnitate.
i ce dac? Acum o lun au arestat o delegaie diplomatic din
Guineea pentru c unul dintre diplomai fcuse o reflexie despre murdria
W.C.-ului. V spun c sunt o lume de maimue. Orice se poate ntmpla. Tipii
care au luat puterea sunt pe jumtate analfabei, mbtai de putere i total
incompeteni. Pe deasupra, poporul este divizat n dou triburi: Tutsi i Hutus
care se ursc. Dac totul merge bine n vreo zece ani se vor ntoarce la Evul
Mediu.
Din ce n ce mai interesant, gndi Malko. Categoric, el nu ceruse prea
mult pentru soluionarea acestei misiuni.
Allan Pap i goli paharul de coca i fcu gestul de a se ridica.
V-am spus tot ce tiu. Sunt dezolat c nu v pot ajuta.
Paul Walton i strnse buzele i-l reinu pe Pap. Din fericire muzica avea
i ea o pauz scurt aa c el putu vorbi normal.
Allan, spuse el sacadnd cuvintele: TREBUIE CA S.A.S S MEARG
N BURUNDI. i asta nu n cincisprezece zile. Tu eti singurul care-l poate ajuta.
Trebuie s-o faci. Este un ordin.
Se instal o linite jenant. Apoi Allan Pap i puse minile enorme pe
mas i zise ncet:
O.K. Eu ascult ordinele. Dumneavoastr vrei ca el s mearg n
Burundi. O s ajung acolo, dar s nu venii s, v plngei c v-am fcut s
pierdei un agent.
Pardon, zise Malko, pot s m amestec i eu n discuia
dumneavoastr?
Mai trziu, zise scurt Walton. Te ascult, Allan. Omul i surse ironic
lui Malko.
Eu am o cuvertur pentru dumneavoastr, l anun el. Dar asta ar
putea fi mai degrab un giulgiu. Pot s v ajut s intrai n aceast ar
blestemat, dar nu vei iei de acolo viu, sau altfel spus, avei o ans la o sut.
Dac asta v ajunge.
Pentru moment, remarc Walton, nu se pune problema s ias, ci s
intre.
Mulumesc, zise Malko. Dac vrei s vorbii despre mine la trecut,
aceasta, nu m deranjeaz.
Allan nu aprecie. l ntreb pe Paul Walton:
Pot s-i vorbesc despre activitile mele?
Desigur.
n jurul lor rencepuse vacarmul, din cauza unei noi serii de discuri.
Erau foarte puini albi n bar. Negrii intrau i ieeau fr-ncetare, toi mbrcai
n bluze cu culori iptoare, sfidnd albii pe fa. Virilitatea indigenilor era un
subiect inepuizabil de istorii piprate. Negresele visau la un amant alb, pentru a
avea ce povesti la ntoarcerea n sat. Una dintre ele l atinse pe Malko. El i simi

~12~
Condamnat la moarte

coapsa tare ca un lemn de teck, a crui culoare o avea. Pentru 10 ilingi ea era
gata s se lase rsturnat n edificiul aflat n construcie la colul lui Broadstret.
Malko se mic pe scaunul su lipicios din cauza transpiraiei. O mizerie
era Africa asta i aceti oameni care vorbeau despre el la timpul trecut.
De ctva timp, explic Pap, m-am infiltrat ntr-o band important de
traficani de diamante. Deseori i ajut s-i transporte calabalcul folosind
terenuri ascunse n jungl. Aceti tipi opereaz din Africa de Sud, pn n Liban,
cu o reea perfect de compliciti. Unul din centrele de tranzit pentru aceste
pietre este Burundi din cauza nvecinrii sale cu Kasai.
Ce facei dumneavoastr cu diamantele? ntreb Malko.
Pap surse:
Aceste diamante servesc la cumprarea armelor i aceste arme servesc
scopurilor rebelilor, spre exemplu n Angola.
Ah!
Pentru el, diamantele evocau mai degrab o sear la opera din Viena cu
femei frumoase.
Un gnd ntruchipat ntr-un nger cu aripi murdare i trecu prin faa
ochilor. ntr-o zi va izbucni o epidemie de moarte violent printre traficanii de
diamante i Pap va ajunge n iad.
Din cte neleg, va trebui s trec drept traficant de diamante?
Omul rse cu poft.
Acest lucru nu-i chiar att de simplu. Mai nti de toate, v trebuie o
viz. Dumneavoastr vei face o vizit unui tip pe care-l cunosc la Elisabethville.
V vei obine viza n patruzeci i opt de ore contra sumei 100 de dolari.
Bineneles, tipul v va denuna, dar aa-i jocul, iar apoi vei merge la
Bujumbura, capitala statului Burundi. Vei merge s-l gsii pe un biat pe care-l
cunosc i care face orice pentru un pumn de bani. El servete des drept cluz
pentru cumprtorii de pietre n jungl.
Totul mi se pare perfect, spuse Malko, ncurajat. Suntei un adevrat
vrjitor.
Mai degrab cioclu, pentru c din momentul n care v introduc n
acest circuit, suntei practic mort... Ascultai-m cu atenie: nimeni nu va bnui
c suntei agent CIA, dar n Burundi, traficul de diamante este n mna unui
grec, Aristot, zis Ari-asasinul. Beneficiile sale sunt enorme. Nu uitai c pentru a
deschide un contoar oficial de cumprare de pietre, trebuie pltit suma de
50.000 de dolari pe an. Cum dumneavoastr vei juca rolul unui franctiror, Ari
nu va avea alt idee dect aceea de a v lichida, mai ales pentru a nu da un
exemplu prost. Dac nu procedeaz aa, l pate falimentul.
Dar cum va afla el? ntreb Malko.
De la tipul care v va da viza. Fr el, nu putei obine intrarea. Eu
m voi explica ntr-un fel. i voi spune c mi-ai fcut cndva un serviciu. De
altfel, cred c n final, chiar eu i voi spune c venii. Pentru mine este mai sigur
i pentru dumneavoastr asta nu schimb mare lucru.
Malko era din ce n ce mai copleit de gnduri negre.
Este adevrat istoria asta cu franctirorul? ntreb cu interes Paul
Walton.
Desigur. Sunt muli mecherai care au auzit vorbindu-se despre
traficul de diamante. Dac le reuete, merit osteneala.
Se mai ntmpl s reueasc? ntreb Malko.
Pn acum nimeni nu s-a ntors s-mi spun.
Din ce n ce mai bine.

~13~
Condamnat la moarte

n orice caz, acoperirea dumneavoastr trebuie s fie perfect. Eu nu


vreau s pierd beneficiul a doi ani de munc. Dac reuii s intrai pe sub pielea
lui Ari, o s mearg. Dac v identific, atunci, mie nu-mi mai rmne dect s
m mut, dac voi avea timp. Deci, nainte de orice, trebuie s plecai cu o sum
mare de bani. i ca s nu existe nici un dubiu, o vei transfera de la o banc la
alta. n felul acesta nimeni nu se va mai gndi la CIA.
Ai auzit legenda cu Scylla i Carybda? ntreb Malko.
De ce?
Aa.
Resemnat, el i termin berea. O dat n plus, el era antrenat ntr-o
istorie delirant.
Tot traficul se desfoar n sud, adug Pap. l vei angaja ca ghid pe
biatul la care v trimit, apoi, v revine dumneavoastr sarcina s v jucai rolul.
Dac cumva ajung la nchisoare n Burundi?
Americanul ridic din umeri.
Eu am fcut n Indonezia doi ani. Se mai ntmpl.
Dar nu cunoatei pe nimeni sigur n acel col idilic?
Pap neg din cap.
Nu. Eram n bune relaii cu btrnul rege care a fost alungat. M-a
invitat de mai multe ori. Cnd m-am dus, de fiecare dat am fost deziluzionat. Cu
aceti biei nu tii niciodat unde se termin prietenia i unde ncepe pofta.
Oh! zise Walton. Vrei s spunei c.
Da. De altfel, n acest sens avei o ans. De trei luni, am auzit din
mai multe surse, c un mare lot de diamante trebuie s ajung n jungl. Este
suficient ca i dumneavoastr s fi auzit acest zvon. Dar fii foarte atent. n afar
de franctirori aceti tipi se tem de poliitii sudafricani care ncearc s se
infiltreze n bandele lor i cu fizicul dumneavoastr... n fine cnd suntei gata,
mergei la E'ville pentru a v ridica viza i v urez mult noroc.
Paul Walton i mngie gtul:
Totul pare perfect, dar mai exist un punct n care ne poi fi de ajutor,
Allan. S-ar putea ca Malko s fie obligat s prseasc ara fraudulos, nsoit de
dou persoane.
Uor de fcut, zise Pap. Am s v dau coordonatele unuia din
terenurile mele din Congo, dar nu departe de frontiera burundez. Eu voi trece pe
acolo la fiecare opt zile, s zicem timp de o lun. O.K.?
O.K., zise Malko, nu prea entuziasmat.
Allan Pap scrise ceva pe un carnet i i ntinse o foaie lui Malko.
Iat adresele de care avei nevoie.
n sfrit, cred c totul este pus la punct, zise Walton nveselit.
Totul afar de detaliile funeraliilor mele, zise Malko, ncruntat. Doresc
s fiu gtit n sos.
Pentru numele lui Dumnezeu, linitii-v, aceti oameni sunt membri
ai O.N.U..
Walton ls pe mas o bancnot de o lir pentru chelneri, apoi cei trei
oameni se ndreptar spre u. Afar, aerul era lipicios i fierbinte. Pap i prsi
imediat, dup ce-i strivi falangele lui Malko.
Acesta rmase singur cu Paul Walton. Aceast conversaie i acest mod
de a dispune de el, l indispusese.
M ntreb dac n-am s m mbarc mine n cursa Scandinavian care
merge spre Europa, zise el.
La auzul celor spuse de Malko, Paul Walton tresri.
Dumneavoastr glumii.
~14~
Condamnat la moarte

Deloc. Dumneavoastr suntei cel care a tratat n glum problemele


mele.
Paul Walton l lu de bra.
Dragul meu S.A.S., nu fii att de susceptibil. Am mare nevoie de
dumneavoastr. tiu c este o misiune primejdioas i delicat, dar suntei
singurul care o poate aduce la ndeplinire. Eu sunt cel care a decis s trimitem
un singur om n Burundi. Gndii-v la cei doi oameni care de acum au trei zile
de cnd sunt singuri. Trebuie mers n ajutorul lor.
Cum se face c n-au fost gsii nc? Acest lucru mi se pare de
necrezut.
Nu. Burundi se afl n plin proces de dezorganizare administrativ.
Regiunea unde a czut satelitul este complet izolat de capital. n Congo,
anumii albi au cutreierat sptmni prin jungl nainte de a fi ajutai. Cei doi
oameni ai notri zac poate rnii prin fundul vreunei colibe.
Malko l privi cu coada ochiului.
Dragul meu, dac mai continui am s-ncep s plng cu sughiuri.
Brusca dumneavoastr criz de contiin nu cumva este cauzat de faptul c
peste trei luni se va supune la vot admiterea Chinei la O.N.U.? Ar fi un frumos
scandal n lumea a treia dac s-ar descoperi un satelit i doi spioni euai ntr-o
ar neutr.
Walton nu rspunse. Ei ajunseser n faa hotelului Bristol.
Voi merge n Burundi, zise Malko, ns numai pentru c doresc s
finisez aripa de vest a castelului nainte s vin iarna. Dac ns se va ntmpla
s nu m mai ntorc, sper c aceasta v va mpiedica s dormii cel puin o
sptmn.
Cu aceste cuvinte rzbuntoare, el plec s se culce. Cu greu se mai
putea ine pe picioare.

Capitolul III
Consulatul statului Burundi la Elisabethville era o mic cldire fr
pretenii, ascuns ntr-un fund de alee cu vilioare ntr-un cartier al
ambasadelor. Odinioar acolo fusese un loc paradisiac. Dup mprejurrile
numite pudic evenimente, cea mai mare parte a luxoaselor vile erau pustii sau
ncuiate. Diplomaii de carier fuseser nlocuii de indivizi greu de definit, de
naionalitate dubioas i cu interese misterioase: tot ceea ce cele cinci continente
aveau ca agenturi, era puternic reprezentat.
Malko ignor aceste lucruri. El era dominat de un singur gnd: s plece
din E'ville ct mai repede posibil. Acest ora era sinistru.
El deschise ua consulatului i ptrunse ntr-o sal ntunecoas, fr aer
condiionat. n plafonul ptat cu mute de toate culorile, un ventilator mare
mica inutil un aer cald i ru mirositor.
Trei familii negre erau adncite ntr-o conversaie interminabil cu
unicul funcionar de la ghieu, care nu i arunc lui Malko nici mcar o privire cu
coada ochiului.
Dup un sfert de or, acesta nemaiputnd suporta cldura, se apropie
de tejghea.
V numii cumva Inga?
Negrul ridic o mutr adormit i spuse n limba francez, cu o voce
cntat:
ntr-adevr, acesta e numele meu.

~15~
Condamnat la moarte

Sunt un prieten al lui Allan, zise Malko. A vrea s v vorbesc ntr-un


loc linitit.
Cellalt abia vorbi:
Am foarte mult de lucru. Poate mine sau poimine.
Acum, imediat. V atept la barul hotelului Colonial, zise Malko pe un
ton sec. Nu am prea mult timp.
Fr s atepte rspunsul i fcu loc printre bluzoane i iei. Lcomia
lui Inga urma s fac restul.
Hotelul Colonial se afla la trei sute de metri de acel loc. Se putea merge
pe jos. Malko se aezase la o mas ntr-un col sub un ventilator.
Negrul se aez linitit. El nchisese pur i simplu consulatul, lsndu-i
n strad pe nenorociii care ateptau de diminea. n Africa funcionarul este
rege.
Aa deci, zise el, dumneavoastr suntei un prieten al domnului Allan?
Da i mi-a spus c dumneavoastr mi putei face un serviciu.
Inga asculta cu o fa inexpresiv. Negrii sunt foarte vicleni.
Am nevoie de o viz pentru Burundi, i spuse Malko.
Ei, asta-i o treab de durat, zise Inga. Poate dura dou luni. Trebuie
anunat la Bujumbura.
Malko i ls privirea s rtceasc foarte departe.
Am nevoie de ea ntr-un interval de trei zile. Este uor, cci
dumneavoastr suntei cel care d vizele. Hrtiile pleac pe urm la Bujumbura.
Este suficient s punei o tampil pe paaportul meu. O tampil de 10.000 de
franci...
Ei, ei, asta este o treab foarte periculoas.
Eu sunt nc i mai periculos, zise cu rceal Malko i trebuie s plec
repede.
Cellalt l msur cu privirea. Nu-i plceau ochii strlucitori i reci.
Nu tiu dac voi putea. Acum trebuie s m-ntorc pentru c trebuie
s soseasc eful.
eful era pe punctul de a avea cu concubina sa un al aselea copil i
trebuiau salvate ct de ct aparenele aa nct nu trebuia s prelungeasc
discuia. Malko nu mai insist.
Scoase paaportul i l ntinse pe sub mas lui Inga cu o bancnot de
5000 de franci belgieni mpturit i bgat la prima pagin.
Vin s-l iau mine diminea la prima or.
Inga bg paaportul n buzunar i sorbi o mare nghiitur din berea
Polar.
De ce suntei att de grbit domnule?
Malko, intrat perfect n rol rspunse:
Am o afacere urgent la Bujumbura i nu vreau s-mi scape.
Inga ddu din cap, i termin berea i se ridic, avnd paaportul lui
Malko n buzunar.
Travers strada n mersul su dansant. Cnd fu la adpost de privirile
indiscrete, lu bancnota de 5000 de franci i o strecur ntr-unul din pantofi.
Ajungnd la consulat el se-nchise n biroul su i se puse pe lucru.
Mai nti, fcu o copie a paaportului lui Malko i o puse ntr-un plic n
care adug cteva cuvinte pentru comisarul Nicoro, eful securitii din
Bujumbura. Inga, fost nvtor, datora n primul rnd postul su faptului c
persoana care fusese numit consul dup revoluie, nu tia s scrie i mai apoi,
datorit constanei cu care informa poliia.
Dar, din fericire, el nu dispreuia alte mici avantaje.
~16~
Condamnat la moarte

Dup ce lipi plicul, el decro telefonul. Timp de un sfert de or el vorbi


n dialectul swahili4. Numele lui Malko reveni de mai multe ori n convorbire.
Corespondentul su l felicit clduros. El urma s primeasc o prim onorabil.
Datorit oamenilor ca el, organizaia funciona impecabil spre satisfacia
general.
Inga nchise telefonul, cut n memorie dac i-a ndeplinit n ntregime
datoria, apoi cu inima mpcat hotr s se odihneasc.
El plec pe jos spre cartierul negru. Cnd intr n casa lui de lut, primul
gnd fu s ascund banii. El se gndea s nu dea partidului partea ce i se
cuvenea, dar ar fi foarte greu. Nimeni nu putea crede c a dat viza fr s
perceap nici o tax.
n final adormi cu contiina mpcat.

A doua zi, Malko se trezi foarte devreme. Era adevrat c hotelul


Memling nu prea te-ndemn la odihn. Acolo era zgomotul doar ceva mai mic
dect n pia. Bieii se njurau n swahili pe culoare i clienii discutau cu voce
tare pn la ora 3 dimineaa. Ca toi pereii despritori furniruii acetia erau
doar un pic mbuntii...
Banca Africii de Est se gsea aproape n faa hotelului. Acolo se duse
Malko n primul rnd. Un funcionar negru l lamuri imediat cu privire la ce-l
interesa: viramentul de 40.000 de dolari n favoarea sa sosise, chiar n ajun.
Paul Walton era un biat serios.
V rog s virai aceast sum pe numele meu, la agenia
dumneavoastr din Bujumbura, ceru Malko.
El semn cteva hrtii i iei sub privirile respectuoase ale funcionarilor.

Malko clipi din ochi ieind din banc. Soarele ncepea s ard fr mil.
El opri un taxi 2 CV care trecea i ceru s fie dus la consulatul burundez, nu
cumva Inga s se fi rzgndit. Dup ntrevederea de la Nairobi, el nu se mai
ntlnise nici cu Paul Walton, nici cu Allan Pap. Acum el avea ntreaga
responsabilitate a misiunii sale. Walton i spusese c este o chestiune de zile.
Dac cosmonauii triau i capsula czuse pe sol, cineva i-ar putea oricnd
descoperi...
Ar fi fost preferabil s aib un ajutor n aceast misiune, dar Walton era
decis. Era un one-man-show.
n final acoperirea furnizat de Pap avea un rol dublu, n primul rnd
s-i permit s-i ndeplineasc misiunea, dar de asemenea, n caz de nereuit,
Malko ar fi n ipostaza unui traficant de diamante i nimeni nu ar face legtura
ntre el i CIA, chiar dac el nsui ar mrturisi. Banii sosii veneau de la Beirut.
Nimeni n-ar putea ti proveniena lor exact. Acolo CIA avea de asemenea oameni
bine plasai, cunoscui ca onorabili.
Aceasta avea s se termine odat cu sosirea la Bujumbura. Allan Pap l
instruise bine: Organizaia lui Ari-asasinul era puternic i poseda ramificaii i
compliciti n toat aceast parte a Africii.
Acum, el socotea misiunile ce-i mai rmneau de ndeplinit pn la
retragere. nc cinci sau ase i castelul su va fi restaurat. Mai trebuiau cteva
pentru completarea rezervelor i apoi va spune adio spionajului, n afara cazului
n care norocul i va ntoarce spatele.

4 Swahili Dialecte vorbite n Congo i Burundi. mpreun cu Burundi, folosit mai ales n Burundi, acestea

sunt cele dou limbi utilizate n mod curent n aceast parte a Africii (n. a.).
~17~
Condamnat la moarte

Consulatul era pustiu cu excepia lui Inga, linitit, aplecat asupra unei
foi de hrtie. Cnd l vzu pe Malko, negrul trase un sertar din care scoase
paaportul i i-l ddu:
Totul este-n regul. Dumneavoastr putei sta trei luni n Burundi.
Malko examin viza ntrit cu Tamburul sacru i palmierul, emblemele
statului Burundi.
Cu discreie, o nou bancnot de 5000 de franci belgieni i schimb
stpnul.
V doresc drum bun, spuse cu politee Inga. El fcuse tot ce trebuia
pentru asta.

Cu spinarea lipit de scaunul mainii sale din cauza transpiraiei, Julius


Nieder crpa de cldur. El lu sticla de J & B pus pe podea ntre picioare i
bu o nghiitur mare.
Btrnul Moskwich, mprumutat de la un ofer de taxi negru cruia i
fcuse unele servicii n timp, mirosea ngrozitor. Era ns indispensabil pentru un
filaj discret.
n fundul buzunarului su, Julius pipi ultima bancnot de 1000 de
franci. Trebuia s ndeplineasc neaprat aceast misiune, altfel era pierdut. El
era prea cunoscut la E'ville pentru a se amuza cu bagatele ca hold-up-uri sau o
mic crim. Cu toate c paaportul su pe numele de Julius Nieder i oferea o
oarecare acoperire linititoare, nu trebuia s mping riscul prea departe.
Descoperirea adevratei sale identiti i-ar da o serioas btaie de cap.
Un taxi opri n faa consulatului burundez. Omul blond care coborse
din el, corespundea semnalmentelor date de cei care-l foloseau. Grbit, el ls
sticla de whisky i porni motorul.
Taxiul CV2 rmase n faa consulatului. Cinci minute mai trziu, omul
blond iei i se urc n taxi. Julius l ls s parcurg 200 de metri i se lu dup
el.

Malko atepta un taxi la intrarea hotelului. Avionul su pentru


Bujumbura pleca de la N'jili, aeroportul din E'ville, peste dou ore. i trimisese o
telegram lui Pap. Era un ultim contact cu CIA. Nu mai exista un agent care s-l
primeasc, nici loc de primire. Enorma putere a CIA nu mai nsemna nimic la
Bujumbura.
O mic negres foarte drgu cu bluza sa decorat cu roi de biciclet i
o basma albastr pe cap trecu prin faa lui fcndu-i cu ochiul. Era aproape
apetisant.
Taxiul, un vechi 403 cu vopseaua zgriat, sosise. El se urc, fr s
observe o alt main care demar n spatele lui, cu doi oameni la bord. Omul de
lng ofer era Julius Nieder. El de asemenea, lua primul avion spre Bujumbura.

Capitolul IV
Valiza dumneavoastr nu a fost deschis!
Tocmai am trecut de vam.
Trebuie controlat.
Negrul cel nalt ndrept asupra lui Malko pistolul su automat
cehoslovac la care el fixase i o baionet ascuit ca o lam de brbierit i-l fix
cu ochi amenintori.

~18~
Condamnat la moarte

Resemnat, Malko puse valiza pe jos, o deschise, chiar sub banderola pe


care era scris: Bine ai venit n Republica Burundi. Cuvntul republic era
pictat grosolan peste cuvntul regat.
Sub privirea important a soldatului negru, un alt soldat deschise
geamantanul. n afara costumului de alpaga antracit, care era fixat pe capacul
cutiei, Malko, totdeauna cochet, i cumprase trei compleuri ultra lejere bleu,
cenuiu i unul bej. Chiar n mijlocul Africii el voia s fie un tip elegant.
El ridic cu respect cmile de voal ornate cu o discret monogram i o
coroan, mngie trusa de toalet i privirea i czu pe o fotografie mare
reprezentnd castelul lui Malko de la Liezen. Era o mascot de care el nu se
desprea niciodat, dar aici n Burundi, acesta prea mai degrab un capriciu.
Negrul ntoarse fotografia pe toate prile fr s ndrzneasc s pun ntrebri
i o puse la loc.
Malko atepta rbdtor. Era inutil s ias n eviden fcnd scandal.
Omul care voise s-l omoare trecu pe lng el cu un mic sac de voiaj n
mn, fr s-i arunce o privire. Malko i urmri gnditor silueta masiv, iat c
deja avea cel puin un prieten n aceast ar dezagreabil.
El se pregtea s nchid valiza, cnd soldatul care-l interpelase scoase
un ipt de bucurie. Lsnd pistolul, el bg mna n valiz i lu o pereche de
osete din mtase neagr.
Este o datorie foarte plcut s ajutai revoluia, zise el n franceza sa
exotic bgnd osetele ntr-unul din buzunarele uniformei sale.
Nu se discut o asemenea eviden. Malko i nchise valiza. n spatele
lui, unul din tovarii de cltorie murmur: Negrii au trei pasiuni: batistele,
osetele i independena.
Dac ar fi fost auzit, risca s fie mpucat. Era unul din rarii pasageri
care, ca i Malko, avea destinaia Bujumbura. Aproape toi ceilali continuau
cltoria spre Nairobi, sau poate ar fi continuat-o fr incidentul cu hubloul,
pentru c aparatul DC 6 trebuia nlocuit. Cel puin dac nlocuirea aceasta s-ar
face a doua zi diminea.
Burundezii ns nu permiteau pasagerilor n tranzit involuntar s
mearg s se culce n ora, dac nu aveau viz. Nenorociii trebuiau s se
nghesuie n sala de ateptare sau la bar, totul fiind neclimatizat.
Echipajul belgian fcea spume de furie, dar zadarnic.
De altfel primirea era mai degrab frigorific. O pancart anuna c
interdicia de circulaie era valabil ntre miezul nopii i ora ase dimineaa i
orice persoan surprins n strad, risca s fie mpucat fr somaie.
De asemenea, era interzis orice discuie care s critice noul guvern, sub
ameninarea cu nchisoarea.
Statul liber i suveran Burundi nu glumea cu onoarea. Chiar dac cea
mai mare parte a cetenilor si tria dezbrcat ntr-o jungl de neatins i
aproape nimeni nu tia cine guverneaz ara, vocea statului Burundi era
contiincios contabilizat la O.N.U. la fiecare votare. Malko era pe punctul de a
iei din sal cnd vocea soldatului l pironi pe loc.
Dumneavoastr n-ai fost percheziionat! Rbdtor, el se-ntoarse
zmbind.
Dar tocmai acum ai terminat percheziia.
Lsai valiza i dezbrcai-v.
El nu tia c prul su blond l fcea s semene cu un flamand, neam de
albi pe care ei l urau cel mai tare.
Acum erau trei soldai n jurul lui i un sergent. Malko i aminti ce-i
spusese Allan Pap la Nairobi cnd i vorbise de Burundi.
~19~
Condamnat la moarte

Este o ar de maimue acolo. Dac vrei s scpai cu via, de cte ori


un soldat v cere s facei ceva, executai ordinul. Nu intereseaz ce.
Malko i dezbrcase deja haina, cnd albul care-i murmurase opinia sa
despre negrii se apropie cu un locotenent indigen. I se explic incidentul. Acesta
se-ntoarse spre Malko, politicos:
Este o plcere s primeti un strin, spuse el.
Cu o fraz spus n kirundi, el i concedie pe soldai. Acum toi patru
rdeau n gura mare. Malko mulumi, fcu o cruce pe osetele sale i iei.
Un miros persistent domnea pe holul aerogrii, o construcie lung din
lemn i plci de tabl. Nu era dect un singur ghieu pentru toate companiile
strine, nchis de altfel. Trecuser vremurile frumoase cnd avioanele DC 6 ale
Air Congo erau singurele care aterizau pe micul teren invadat de pdure. Turnul
de control semna cu un castel de ap i nu avea prea mare eficacitate. Dup
revoluie, militarii preluaser aceast cocin.
Malko rmase cteva clipe nemicat. Peste tot negrii dormeau aezai
direct pe sol. ntr-un col era chiar un om bandajat, plin de snge, cu un copil
agat de pntec, ca o monstruoas lipitoare.
Recent, incidentele dintre Hutus i Tutsi provocaser zeci de rnii.
La bar, o frumusee local, studia prul blond al lui Malko cu lcomie.
Rochia sa albastr cu volane decorat cu maini de cusut, mula nite fese att de
sculpturale, nct preau ireale. Ca semn exterior de bogie, ea-i prinsese n
prul aspru mai multe clame Bic.
Sculpturala Venus l adres un surs larg. El nu avu timp s rspund
acestui semn de interes deoarece cele dou microfoane din hol ncepur s latre.
Se produser zgomote confuze i o voce de brbat anun:
Va vorbi preedintele Bukoko.
O voce furioas, n mod clar a preedintelui, l ntrerupse rapid i vorbi
ntr-o francez cntat, limba oficial n Burundi:
Sunt foarte, foarte suprat. Furia mea este superlativ. Interzic n
mod imperativ ca funcionarii s profite de tinerele fete n localurile administraiei
publice. Ar fi posibil s dispun mpucarea unor astfel de oameni.
Trecnd apoi la un dialect necunoscut lui Malko urundi el continu
s vocifereze. Pe punctul de a ncepe s rd de unul singur, Malko privi n jurul
su. Negrii, cu o min foarte serioas, foarte concentrat, ascultau cu o
seriozitate religioas. El profit pentru a se-ndrepta spre ieire, lovind cu piciorul
dou oprle care blocau ua.
Aerul ncins l aps pe umeri. n ciuda orei trzii erau aproape de 300.
Era nceputul sezonului ploios, al averselor brute i n general spre ora ase
seara, acestea inundau pdurea.
n timp ce el cuta din ochi un taxi, o turm de negrotei goi se btea pe
mnerul valizei sale. Aceast lupt se sfri n favoarea celui mai puternic, un
negru nalt cu o caschet de pompier american i un slip, trgnd un extinctor pe
roi.
Bwana, taxi?
Acesta era un negru mbrcat dup moda european, cu un pantalon de
n gri, o hain roie i o cma brodat cu floricele de hibiscus. Nepurtnd
vest, el i agase unul din capetele lanului enorm nichelat de ceas de unul
dintre nasturii liului de la pantalon, ceea ce tirbea mult din aspectul
ansamblului.
Care este cel mai bun hotel din Bujumbura? ntreb Malko.
Negrul scutur din cap:
Bwana, exist unul singur Pagidas foarte bine.
~20~
Condamnat la moarte

Perfect, du-m acolo.


Un grup de paria negri l priveau curioi pe Malko. Ei se plictiseau. Nu
merita s le ofere distracie pe seama lui. El se urc n Chryslerul Imperial model
1948 i pentru a se debarasa de putani le arunc un pumn de monede
congoleze. Asasinul din avion dispruse. Chryslerul demar. Un alt negru se urc
lng ofer, conform unui obicei african i maina se angaj pe o impozant
autostrad care ieea din aeroport. Malko oft plictisit pe canapeaua cu arcurile
rupte a mainii.
Niciodat nu fusese lansat ntr-o misiune att de icnit, i venea s
cread c CIA voia s se debaraseze de el. Aici n Burundi, era un alt univers,
iraional i imprevizibil.
Impozanta autostrad mrginit de colibe, se transform dup 500 de
metri n drum de pmnt. De fiecare parte, era pdure. Farurile luminau un
pmnt uscat, arbori i tufiuri spinoase. Dup hart, Bujumbura se gsea la
25 km. Crri mai mici se nfundau ntre arbori spre sate invizibile. Dei czuse
seara, ca peste tot la tropice, cldura nu sczuse.
Deodat Malko fu proiectat spre plafon. Chryslerul intrase i ieise
dintr-o groap. oferul se-ntoarse zmbind.
Bwana, oseaua nu-i bun.
Nu mai era nevoie s-o spun. Negrul trebuia s fac slalom printre gropi.
La fiecare 500 de metri Malko era aruncat spre cellalt capt al banchetei. Asta
era deci una din autostrzile principale ale statului Burundi.
Le trebui o or pentru a parcurge cei 25 de kilometri, pn la
Bujumbura. Aprur mai nti irurile de colibe din chirpici sau din crmid
luminate de lmpi cu acetilen colcind de negri care ipau i se agitau. Pe ici pe
colo, se vedeau magazini, un fel de bazaruri mizerabile vnznd cuie, spun,
spligi, petrol, papioane i bijuterii de proast calitate. Aprur i firme de neon
cu nume poetice: Au clair de la lune, Le Caf du Crpuscule. n cea mai mare
parte a localurilor, brbaii dansau ntre ei, nu din cauza pederastiei ci pentru c
femeile lor erau prea ocupate cu treburile gospodreti, ca s poat veni s se
amuze.
Elegantele n bubu-uri ncepur s cheme taxiul. Prin geamul deschis al
portierei de lng el, oferul fcu un gest obscen i izbucni n rs.
n centrul Bujumburei circulaia deveni mai dens; Chryslerul fcu
nconjurul unei mari piee i opri n dreptul hotelului Pagidas. Un singur trotuar
al bulevardului Uprona era luminat i Malko ntreb pentru ce. oferul i explic
precum c era vorba de o msur de economie.
Era o cldire modern cu 6 etaje, cu un hol mare plin cu plante verzi.
Din momentul n care cobor din taxi, se simi scrbit de mirosul oraului. Toat
Africa mirosea urt, dar aici era ceva n plus. De la revoluie nu se mai ridicase
gunoiul. Un taxi cu patru mori rmsese trei zile n mijlocul bulevardului
Uprona, fr ca nimeni s se preocupe.
Un jeep cu parbrizul cobort, plin cu soldai cu fee slbatice, trecu prin
faa hotelului. Ei se jucau de-a rzboiul. Unii dintre ei, n ciuda ctii, i
pictaser pe fa nsemnele tribale.
Malko fu apucat de frisoane n aerul rece din hol. Instalaia de aer
condiionat mergea din plin. Toi funcionarii erau negri. Fr s spun nici un
cuvnt i se ntinse un formular spre a-l completa. Cnd vzu preul, crezu c este
o greeal: 60 de dolari.
Este 6 dolari? ntreb el.
Negrul neg din cap.
Nu domnule, 60. Preedintele Bukoko nsui a fixat preul.
~21~
Condamnat la moarte

Este ceea ce se numete democraie direct.


Malko surse gndindu-se la ce vor spune contabilii de la CIA, vznd
nota de cheltuieli. Pentru acest pre, la New York ar fi obinut un apartament la
Waldorf i o duzin de femei n fiecare camer.
Un negru n bubu, cu faa indiferent, lu valiza i-l preced spre
ascensor. Camera sa era la etajul trei. Pagidasul vzut de aproape era o
combinaie de H.L.M., nchisoare i hangar. Negrul puse valiza pe pat i dispru.
Singura surs de lumin era un fel de lamp gen mas de operaie, agat de
pat. Ct despre aparatul de aer condiionat, el fcea un zgomot ceva mai redus
dect un Boeing la decolare i sufla un aer cldu i prost mirositor.
Descurajat, Malko se aez pe pat. Era puternic stpnit de gndul de a
se ntoarce cu primul avion, oriunde. Din birourile lor climatizate de la
Washington, efii n-aveau nici o idee precis de ce nsemna Burundi, sau
probabil c aveau o asemenea idee dac-l expediaser ntr-o asemenea misiune
cinoas. l revedea pe David Wise foindu-se n fotoliul su, ncercnd s-i explice
situaia pe o hart a Africii:
Pentru noi Burundi nu exist. Nu avem relaii diplomatice,
nici comerciale, au doar o delegaie la O.N.U. Ruii nu stau nici ei mai bine ca
noi. Dup diverse nenelegeri, ambasadorul lor a fost expulzat, dup ce a fost
inut dou zile n aerogar fr s mnnce. Numai chinezii suni bine vzui, cel
puin de ctre unii dintre membri guvernului. Mai mult! nainte de revoluie,
regele a aflat c patruzeci de chinezi intraser n ar cu numai zece paapoarte.
El i-a aruncat n nchisoare, unde probabil pot fi gsii i azi.
Minunat ar, rspunse Malko. Nu credei c ar fi mai bine s
trimitei acolo un batalion de pucai marini ca s ntreprind o operaiune de
curire?
Pe harta Africii, Burundi nu era dect o pat verde ntre lacul
Tanganyika i Congo. David Wise pusese degetul pe un punct din sudul rii spre
frontiera cu Tanzania.
n aceast zon a aterizat satelitul nostru, conform calculelor
ordinatoarelor, la 150 de kilometri de Bujumbura, dar cea mai mare parte a
podurilor sunt scoase din uz i de la recptarea independenei nu au fost
reparate. Va trebui s facei multe ocoluri, poate dou sau trei fa de parcursul
iniial... tiu c nu-i o misiune uoar. De la cucerirea independenei, Burundi
revine uor ctre Evul Mediu ntr-o baie de snge. Ei sunt la a patra revoluie. n
afar de Bujumbura, nu sunt dect sate pierdute n jungl. Odat plecat din
capital cu o main i o cluz, treaba va fi relativ uoar. Avei un mare
avantaj c vorbii curent limba francez.
i scoase costumele pentru a le aranja ca s nu semene cu nite crpe,
apoi i scoase trusa de toalet.
Mai nti tubul cu past de dini. Cu foarfecele tie extremitatea pentru a
scoate o eav mic de pistol automat pe care o puse n chiuvet. Apoi scoase
fundul dublu al unui flacon de alcool, de unde lu mnerul. Cu alte cteva piese
mici aflate n fundul valizei, el asambl n dou minute pistoletul su extraplat
special fabricat n laboratoarele CIA. Era att de plat, nct putea fi purtat uor
sub un smoking i folosea la fel de bine cartuele normale ca i cele anestezice.
Malko l prob i bran ncrctorul, apoi i-l puse n mica sa borset
cu fund dublu i o nchise cu cheia spernd s nu aib nevoie s-o foloseasc.
Omul care ncercase s-l omoare n avion se afla n ora. Nimic nu
dovedea c el ar fi renunat la proiectul su.
Malko nu avea de gnd s fac muli purici n capitala statului Burundi.
n minte i notase numele i adresa persoanei care-l putea ajuta la
~22~
Condamnat la moarte

recomandarea lui Allan Pap. Mort de oboseal, el adormi imediat. Nu era


momentul s mearg s hoinreasc prin Bujumbura.

n cellalt capt al oraului, chiar la marginea cartierului indian, spre


lac, Julius Nieder trecea printr-un moment dificil. Umilit i ruinat, el se lsa
apostrofat de ctre un personaj voluminos mbrcat ntr-un costum de culoarea
lemnului de trandafir, care se plimba n jurul su urlnd. Crizele lui Ari-asasinul
erau renumite pn-n Africa de Sud.
Imbecilule, urla el. Am ordonat ca acest tip s nu pun piciorul n
Burundi. Eu tiu pentru ce vine el. Sunt biei n sud care ncearc s introduc
un lot de pietre, fr s treac pe la noi. Acest tip a aflat nu tiu de unde i vine
ca s-i jefuiasc.
Julius se apr:
Nu mi-am spus ultimul cuvnt. Aici pot aciona mai uor.
Ari se-nfipse n faa lui.
Nu. Mie nu-mi plac eecurile. Vei fi ndemnat s faci vreo tmpenie.
Mine diminea este un avion pentru Kampala, ia-l i s nu mai pui niciodat
piciorul pe-aici.
El cut n buzunar i-i ntinse o bancnot de 5000 de franci belgieni.
Julius o mpturi umil i o bg n buzunar. Era mulumit c nu pierdea chiar
tot.
Nebun de furie, Ari-asasinul zise:
Am s m ocup eu nsumi de acest tip. Cel puin, va fi o treab bine
fcut.

Cnd Malko prsi a doua zi hotelul Pagidas, doi negri se bteau cu furie
n faa intrrii, sub privirea unei duzini de puti care se bucurau la fiecare
lovitur schimbat ntre cei doi. Unul dintre combatani i ridicase cmaa i lu
poziia boxerilor profesioniti.
Vzndu-l pe Malko, portarul hotelului se precipit cu mciuca ridicat
spre cei doi combatani i mprtie grupul spre colul strzii.
Unde-i strada Kiwu? l ntreb Malko pe portar.
Luai-o pe acolo, efu'! Nu-i departe, i rspunse acesta cu aceeai
imprecizie african. Ar fi putut fi o sut de metri sau 10 kilometri. Cum nu se
vedea nici un taxi, Malko o lu pe jos. Foarte repede, macadamul fcu loc
pmntului bttorit.
Malko se inform de mai multe ori. Dup un drum de doi kilometri,
transpirat leoarc, el zri pe o pancart la 60 de centimetri de sol, strada Kiwu.
n acest ora, s-ar fi putut spune c plcile cu numele strzilor erau fcute
pentru pitici.
Pe strada Kiwu era un amestec eterogen de buildinguri moderne i de
cabane de lemn. Pe cea mai mare parte a caselor nu erau trecute numere. Negrii
l examinau pe Malko curioi. Categoric, albii nu erau prea numeroi n acest
cartier.
Deodat el nimeri ntr-un post de poliie nconjurat cu srm ghimpat i
ocupat de soldai cu berete verzi.
Stul de atta hoinreal, Malko trecu pe lng santinela bnuitoare i
intr. Un sergent era aezat n spatele unui birou murdar i doi negri posibili
suspeci erau ghemuii, sprijinii de un perete cu feele nvineite i inexpresive.
tii cumva unde se afl numrul 64? ntreb Malko.
Sergentul lu un aer total abrutizat i scutur din cap, apoi murmur:
Nu efu'.
~23~
Condamnat la moarte

Pentru a-l ncuraja, Malko ntreb:


Aici ce numr este?
Cellalt se-ncrunt. Aceasta depea ns atribuiile sale.
Nu tiu, efu'.
El i plec ochii n registrele sale. n jurul lui Malko, soldaii ateptau
linitii. Descurajat, el iei.
n disperare de cauz, el apel la un puti, ntinzndu-i o bancnot de
5 franci.
Tu cunoti casa domnului Couderc?
Era o metod infailibil. Putiul l lu pe Malko de mn i trei minute
mai trziu, se oprir n faa unei case cu un etaj din chirpici. n mod vag, se
distingea scris cu creta numrul 64.
Putiul se-ndeprt n fug. Malko mpinse poarta care ddea ntr-o
curte mic i rmase pironit locului.
n interiorul curii, un grup de negri rdeau n hohote n jurul unui
obiect pe care el nu putea s-l disting. Cea mai mare parte purtau uniform
alb, roie i verde, a J.N.K., asociaia tineretului din partid. Malko se apropie.
Unul dintre negrii se ntoarse spre el i le fcu un semn celorlali. Trei sau patru
negri trecur pe lng el cu ochii ncruntai i obrazul plecat. Ceilali disprur
printr-o mic deschiztur a gardului.
Nu mai rmsese dect unul care urina inndu-i sexul delicat cu dou
degete. Malko ajunse n dreptul su i negrul l zri. Un amestec de fric, ur i
ceva care semna cu ruinea apru pe faa lui. Repede i ascunse sexul n
bubu-ul su i plec fugind, lsnd s ias la iveal obiectul pe care urina.
Era un cap de om.
Mirat, Malko vzu capul micndu-se i o voce spuse cu blndee:
Dac ai spa puin n jurul meu, ar fi apoi uor s m scoatei de-
aici.
Vocea-i era umil i blnd. Malko ngenunche i, nvingndu-i
sentimentul de scrb, ndeprt pmntul ngrmdit, plin de urin. Omul care
fusese ngropat de viu pn la gt, era aproape chel, avea faa rotund i era
miop. Cnd el surse, Malko i descoperi dinii stricai.
Verde de furie, el sp ca un castor. Arcuindu-se, Malko scoase omul
apucndu-l de umeri. Nu se mai gsea nici un negru prin apropiere.
Murdar de pmnt, nenorocitul iei din groap. Cmaa i pantalonul
su de n erau ntr-o stare vrednic de mil.
Dumneavoastr suntei Michel Couderc? ntreb Malko.
Da.
Cu pai mici, el se-ndrept spre poarta casei i-i fcu semn lui Malko
s-l urmeze.
Interiorul era modest mobilat i pe mas era un ventilator portabil.
Couderc i puse o pereche de ochelari, explicnd cu un surs ters:
N-au fost prea ri. M-au lsat s-mi scot ochelarii nainte. V rog s
m iertai, m duc s-mi fac un du.
Dup mirosul existent, acesta era un lux. n timp ce el disprea n
fundul camerei, Malko ridic ochii descurajat spre cer. Era grozav prietenul lui
Pap! Dac asta era tot ce avea el drept cluz.
Michel Couderc reveni cu un pantalon i o cma curat, dar culoarea
sa era tot glbuie ca i cnd ar fi continuat s fie impregnat de urin.
Dar pentru Dumnezeu, ce se-ntmpl? ntreb Malko.
Cellalt oft.

~24~
Condamnat la moarte

Dac ai ti! Asta nu-i nimic. Ei nu-mi voiau rul. Dar tii
dumneavoastr, africanii.
El pronuna cuvintele cu team.
De ce v trateaz astfel?
Este o istorie lung, murmur Couderc. Sunt cincisprezece ani de
cnd sunt n aceast ar. Eu aveam o mic revist i triam bine. A venit prima
revoluie i totul a trecut cu bine. Ei nu aveau nimic contra albilor. Din contr, ei
mi-au cerut s rmn i s colaborez cu noua administraie. Apoi, ntr-un numr
al revistei mele am publicat un articol despre numrul exagerat de funcionari i-l
sftuiam pe rege s-i trimit la cmp. A doua zi, eram n nchisoare. Am rmas
acolo pn luna trecut. Cnd ambasadorul a intervenit pentru mine, regele a
ameninat cu ruperea relaiilor diplomatice. Cum nu eram aa de important,
m-au lsat s putrezesc n nchisoare. Acum dou luni, am fost anunat c voi fi
executat pentru activitate antinaional, din cauza articolului meu. Ei preau
foarte serioi. Pentru ei era singura metod de a scpa de mine, fr s-i strice
firma. Cnd regele a fost alungat, am fost scos din nchisoare. Preedintele m-a
convocat i mi-a spus c predecesorul su a fost o canalie i c el m numea
ministru adjunct la informaii. Revista mea urma s reapar, cu singura condiie
ca s-i prezint toate articolele nainte de publicare. Eu i-am zis c prefer s
prsesc ara. L-a apucat o criz de furie, mi-a spus c sunt un cetean ru i
mi-a promis c m va face s-mi schimb prerea, c Burundi are nevoie de mine.
De atunci, n fiecare zi, tinerii din partid vin s m maltrateze. Mi-au luat
paaportul, mi-au confiscat toate bunurile, nu mai am bani. A da orice ca s
plec. Azi au venit s-mi spun c au de gnd s-mi scoat ideile rele din cap. Ei
nu voiau n mod real s-mi fac ru...
Resemnarea lui fcu sngele lui Malko s-i fiarb n vine.
Michel Couderc clipi din ochi privindu-l i-l ntreb:
De ce ai venit s m vedei?
Eu nu sunt prieten al lui Allan Pap, zise Malko prudent.
Ah!
Couderc se aez pe un taburet:
El ce mai face? Aici la Bujumbura, uitm pe toat lumea.
El e bine. Mi-a spus c putei s-mi facei un serviciu.
Serviciu!
Un surs acru i scoase la iveal dinii stricai.
Eu nu mai pot nimic, eu nu mai exist. Chiar i negrii mi se urineaz n
cap i eu nu mai pot face nimic, deci.
Am nevoie de dumneavoastr i asta v poate aduce un venit
important.
Michel Couderc se ridic i puse mna sa mic, grsu, cu unghiile
murdare peste reverul imaculat al costumului de alpaca al lui Malko. Mirosul
urt l fcu pe acesta s se retrag.
Nu vreau dect un singur lucru, uier Couderc. S plec, s m car
din aceast ar nenorocit i s nu mai vd n viaa mea un negru, m auzii?
Dac voi reui, voi merge la O.N.U. S le spun eu ce sunt aceti negri.
Cu bani, putei pleca, zise Malko. V promit c vei trece frontiera.
Cum?
Nu pot s v spun acum. Vei accepta s m ajutai?
n ce fel?
tii dialectele kirundi, swahili i cunoatei bine ara, nu-i aa?
Da.
Am nevoie de o cluz pentru a merge n sud.
~25~
Condamnat la moarte

Couderc ridic din umeri:


Nicoro nu m va lsa s plec din Bujumbura.
Asta se poate aranja i dup aceea nu va mai trebui s punei piciorul
n acest ora.
Couderc i roni unghiile. l privi pe Malko.
Ce treab avei dumneavoastr n sud? Acolo nu-i nimic altceva dect
provincia Mosso. Adevrai slbatici, de care nici mcar tribul Hutus nu vrea s
aud vorbindu-se.
Credei c asta e important, n comparaie cu banii pe care vi-i voi da?
replic Malko.
Cuprins de nervi, Couderc i bg minile n buzunar:
Dumneavoastr lucrai pentru Ari-asasinul. Nu-mi mai spunei
basme. Dumneavoastr suntei ca toi ceilali. Mergei s cutai diamante n
Copper-belt.
Eu nu lucrez pentru Ari, spuse ncet Malko. Eu lucrez pentru mine.
Couderc deveni nc mai galben.
Eu nu vreau lovele de la dumneavoastr. Am destule necazuri i aa.
Nu vreau s-mi sfresc viaa n lacul Tanganyika cu un pietroi atrnat de gt.
Calm, el i scoase pistoletul de la centur i-l amenin pe Couderc.
Vei avea 5000 de dolari aur bani lichizi, spuse el, cu un paaport. V
voi ajuta s trecei frontiera, eu nsumi. Nici eu nu voi mai reveni la Bujumbura.
Nu pot s v las singur n urma mea dup cele ce v-am spus. Avei treizeci de
secunde ca s v decidei.
Malko ura violena i trebuia s fac un efort pentru a-l amenina pe
nenorocitul de Couderc, dar trebuia s prseasc Bujumbura cu orice pre.
Bineneles c n-ar fi tras n caz de refuz.
Bine, murmur Couderc, accept. Sper ns c suntei un om de
cuvnt.
Malko nu rspunse, dar scoase din buzunar o grmad de bancnote din
care lu o hrtie de 100 de dolari.
Iat un acont. Vei merge s cumprai tot ce trebuie pentru a pregti
cltoria. Socotii cincisprezece zile din acest moment. Trebuie cumprat o
main bun care s nu ne lase n pan. Voi plti preul cnd ne vom ntlni,
ntlnirea, mine diminea la Pagidas. Am camera 25.
Plec, lsnd bancnota pe mas.
Strada Kiwu era pustie. El se hotr s mearg pe jos pn la hotel.
Hei, ateptai, zise Couderc. Dumneavoastr credei c se merge n
felul sta la Mosso?
Am privit harta, replic Malko. Drumul urmeaz malul lacului. Nu
sunt mai mult de 150 de kilometri.
Michel Couderc rnji.
Harta v spune oare c podurile sunt nchise pe Rvzibazi i pe
Karonge, ca s nu mai spunem de altele care nu sunt nici mcar menionate? .
Trebuiesc socotite cel puin cincisprezece zile!
Vom vedea la faa locului. Oricum, trebuie s mergem s vedem.

Capitolul V
Pentru a putea gsi o mutr mai murdar ntre tropicul Capricornului i
tropicul Cancerului s-ar fi cerut lungi i tenace cercetri.
Basun Nicoro, marele ef al poliiei burundeze combina de douzeci de
ani servilismul fa de colonialism cu puterea pe care i-o conferea noul su post.
~26~
Condamnat la moarte

mbrcat impecabil cu o tunic de tergal aproape alb pe care o schimba de dou


ori pe zi pentru c transpira, cu minile ngrijite i prul descreit el cuta s
pozeze n gentleman, dar toate tentativele sale euau din cauza fizicului.
S-ar fi putut trece peste nsemnele tribale care-i brzdau pomeii
obrajilor, peste tietura care-i acoperea ochiul drept, urm a vechilor lupte ntre
triburi. Dar expresia gurii groase i a ochiului stng, amestec de rutate, lcomie
i laitate, erau de-a dreptul repugnante. Trecut direct de la funcia de agent de
circulaie la cea de comisar principal n Bujumbura, Nicoro i nspimnta pn
i subordonaii. Acetia uoteau cum c el se ocupa cu contrabanda cu copii din
Kenya, pentru efectuarea sacrificiilor rituale i c puterea sa, de-acolo venea.
Toate prostituatele din Cartierul indian i ddeau birul dar principala sa
surs de venit, era legtura cu traficanii de diamante i din jaful la care-i
supunea pe cumprtorii oficiali. n afara celor 50.000 dolari pentru
concesionare, ei i ddeau 20.000 sau 30.000 pentru a evita interminabile icane
administrative. Cum Nicoro nu avea ncredere n bnci, el i ascundea banii prin
toate colurile casei i tortura cu regularitate pe unul dintre copii pentru a se
asigura c nimeni nu-i atinge comoara.
Partizan al Chinei i al chinezilor, el nu purta dect tunici cu guler
militar i-i aclama n faa tuturor celor dispui s-l asculte ura contra rasei albe,
inclusiv contra ruilor. El efectua deseori cltorii n Tanzania, alt fief al
chinezilor. Practic era omul cel mai puternic din Bujumbura.
Astfel gndea Michel Couderc, stnd n picioare n fata biroului impecabil
aranjat. Bancnota nou de 100 de dolari ieea n eviden i i atrgea ochiul n
mod irezistibil.
La o or dup plecarea lui Malko, oamenii comisarului erau la el,
informai de tinerii din J.N.K. Ei l-au percheziionat i au gsit bancnota, apoi au
nceput necazurile.
Deci?
Couderc clipi din ochi.
Ce vrei s tii domnule comisar?
Nicoro fcu un semn din cap. Bakari i M'Polo, cei doi inspectori negri
care-l ncadrau pe Couderc, l lovir fr mil. Ochelarii i srir n partea
cealalt a camerei. Ei continuar s-l loveasc fiecare pe rnd peste fa. Pentru
a se apra, Couderc l lu de cravat pe Bakari, dar negrul l muc pn la
snge de mna dreapt.
Michel Couderc czu. Ca nite automate bine reglate, cei doi negri se
oprir, i ajustar inuta i luar o poziie de ateptare, dansnd cnd pe un
picior, cnd pe cellalt. Bakari i terse pantoful prfuit de pantalonii lui
Couderc care se ridica ncet.
Deci, domnule Couderc? zise Nicoro, foarte calm.
Nenorocitul ddu din cap.
De ce m lovesc oamenii dumneavoastr, domnule comisar?
Ochiul valid al lui Nicoro se-nchise de furie. Cu toate c vorbea bine
franceza, el pronuna cuvintele cu greutate atunci cnd devenea nervos.
Pumnul su strivi hrtia de 100 de dolari.
Zdrean alb, url el, ai btut zoc de polijie. Unde ai gsit tu acest
bilet de 100 de dolari? Zdrean, am s te fac s crapi. Tu bai zoc de polijie, ha,
tu bai zoc de polijie da.
Onorabilul Nicoro emana ur prin toi porii. Un burlan de la Notre Dame
ar fi prut graios, n comparaie cu faa lui crispat. Srind din spatele biroului
su, el i ddu o palm care-l lipi pe Couderc de u. Zeflemitori, cei doi poliiti
negri l priveau pe albul nenorocit, lipit de perete
~27~
Condamnat la moarte

Comisarul i mai ddu o lovitur de picior n spate lui Couderc care


gemu, apoi l apuc de guler i l ridic. Lipindu-i buzele de faa nvineit a
victimei sale, l njur amestecnd dialectele swahili i kirundi cu franceza.
Tu furat de la negrii banii ti, zdrean! Sparg la tine mutra. Omor la
tine dac trebuie.
El se-ntoarse.
Bakari, d-mi cuitul!
Poliistul scoase un pumnal lung pe care-l avea fixat ntr-o teac la
centur. Nicoro aproape parc i-l smulse. Un surs batjocoritor i scoase dinii la
iveal. Aproape c-i regsise calmul. Cu un gest hotrt el nfipse vrful lamei n
centura lui Couderc i ridic ncheietura minii. Tiat, centura se desprinse.
Grbit, Couderc i prinse pantalonii cu mna.
Minile deasupra capului, ip Nicoro.
El ntri ordinul su tindu-i una din ncheieturi.
Acesta i ridic minile i pantalonul i czu n vine, dnd la iveal un
chilot gri. Comisarul nfipse i mai mult pumnalul i chilotul se desfcu n dou.
Instinctiv, Couderc ncerc s-i protejeze cu minile abdomenul rotund i alb.
Lama presa deja asupra prii inferioare a abdomenului.
Acum vei vorbi. Dac spui o singur minciun, te tai, zise comisarul.
Batjocoritori, Bakari i M'Polo se deplasar s-l contemple pe Couderc
din fa. Cu voce joas, ei fceau observaii batjocoritoare asupra facultilor
sexuale, fiind contieni de superioritatea lor n acest domeniu.
Deci?
Ce dorii domnule comisar? zise cu voce slab Couderc. Vrful
se-nfipse doi milimetri n blana castanie. Couderc fcu un salt napoi, lipindu-se
de u. Lent, Nicoro naint spre el cu pumnalul n poziie orizontal ameninnd
sexul albului.
Mi s-au dat aceti bani! url Couderc.
Cine?
Nu-l mai vzusem pn-atunci. El a venit la mine, din partea unui
prieten. Se numete Malko Linge.
Nicoro i reluase aerul su batjocoritor i continua s fie amenintor.
De ce i-a dat el 100 de dolari, nenorocitule?
Couderc ezit. El msura riscurile dar n acelai timp l ura pe comisarul
pe care voia s-l pcleasc. Totui frica din el fu mai puternic.
i trebuie un ghid.
Un ghid!
Negrul izbucni n rs.
Tu ce vrei s spui cu istoria asta? M mini.
Nu. El vrea un ghid pentru a merge n sud. Nu vorbete nici swahili
nici kirundi i nu cunoate nici ara.
De ce vrea el s mearg la Mosso?
Nu tiu.
De ce i-a dat o sum att de important?
Eu i-am spus c nu am bani. Trebuie s cumpr echipament pentru a
pleca i merinde.
Cu o expresie de satisfacie prost disimulat, Nicoro cobor pumnalul i
se duse sa se reaeze la biroul su. Timid, Couderc i adun resturile chilotului
su i-i ridic pantalonii, apoi i lu ochelarii i i puse la ochi.
Fr instruciuni, cei doi poliiti l lsar n pace. Ei regretau sincer c
el vorbise. Nu n fiecare zi ai ocazia s castrezi un alb. Nicoro i ascundea
bucuria desennd pe o foaie de hrtie. Prezena lui Malko i era cunoscut. Inga
~28~
Condamnat la moarte

i fcuse bine datoria. Viramentul de 40.000 de dolari la banca local, i era de


asemenea cunoscut i asta i ncurca planul, nainte de a-l lichida pe intrus,
trebuia s pun mna pe aceast sum de bani, chiar dac nu toat lumea
mprtea aceast prere. Mulumit lui Couderc el ntrevedea o posibilitate.
Acest tip nu poate pleca n sud cu minile goale. Nu poi cumpra diamante de
contraband pe credit.
Dar, nu trebuia ca cellalt s-i afle gndurile.
mpotriva voinei sale, el i ddu banii lui Couderc.
ine-i! S faci ce-i spune el, dar s m ii la curent cu toate.
Da, zise Couderc cu vocea slab, blestemndu-i laitatea.
N-o s-i spui de vizita ta aici.
Nu.
Nicoro se ridic, lu pumnalul i apropiindu-se de Couderc, articula
ncet, aa cum vzuse el n filmele americane:
Dac m trdezi, te bag n pivni i te omor cu mna mea. Te voi
chinui o sptmn nainte s mori. Acum car-te!
Couderc fcu stnga-mprejur, cnd comisarul l chem din nou, doar
pentru a vedea dac respect condiia.
Unde este tipul tu?
Bineneles c el deja tia.
La Pagidas.
Bine. Car-te. Cum se spune?
Akisanti Sana5, murmur Couderc.
Cnd trecu prin dreptul su, Bakari i ddu o uoar lovitur de picior n
fund lui Couderc, spernd vag ntr-o ripost a acestuia, pentru a-l putea bate din
nou. Acesta ns, i cunotea foarte bine pe negri. El nici mcar nu se-ntoarse ci
nchise ua cu grij n urma lui i se pomeni afar sub soarele arztor.
Strada Uprona gemea de lume. Era zi de trg i toi negrii din jungl
venii din Muramuya, Bubanza i Mwizar voiau s vad vechiul palat al
guvernatorului, transformat n palat regal i de o lun, n preedinia Republicii.
Era o construcie att de urt n mijlocul unui parc, dar n ochii
burundezilor avea un prestigiu formidabil: fusese locuit de albi.
Lovit de o negres cu pieptul gol i prul ras n semn de doliu, Couderc
murmur o njurtur n swahili, dup care se-ntoarse repede s vad dac ea
nu-l auzise, mirat fiind de propria-i ndrzneal.
El tremura nc de ur i spaim i se hotrse s fac o halt n Piaa
Independenei, la La Cremaillere. El comand o bere Polar i-i terse ochelarii.
Se simea ru. Lsnd gndurile s se plimbe, visa la pogromuri sngeroase, el
cu o mitralier mturnd rnduri de negri nfricoai.
Ce frumos era s visezi! El ns era mbrcat n zdrene.
Nicoro i-ar tine promisiunea dac l-ar trda. El nu voia s sfreasc n
beciurile securitii. Pe de alt parte, Malko reprezenta singura lui ans de a fugi
din aceast ar nenorocit. n aceast situaie, el nu prea avea mari posibiliti
de manevr.
Mna l fcea s sufere. El o pipi, nelinitit, ezitnd s apeleze la un
farmacist pentru a-l bandaja. Mereu i se spusese c o muctur de negru, era la
fel de periculoas ca una de maimu: producea infecie i putea fi mortal. Se
cutremur de dezgust i-i comand un coniac cu ap gazoas.

5 Akisanti Sana mulumesc foarte mult. (n.a.).


~29~
Condamnat la moarte

Comisarul Nicoro mpinse cu o mn ferm poarta de la intrarea de la


Club des gentlemen selectionnes.
Acesta era situat aproape de La Cremaillere, cel mai bun restaurant din
Bujumbura, dup ce Le Mavali, situat pe malul lacului, fusese nchis pentru c
prea muli dintre clieni i pierduser viaa acolo n condiii misterioase, inclusiv
doi minitri, succesiv. Terasa constituia o cale de acces foarte uoar pentru
oamenii ru intenionai, dotai cu arme automate. Clubul era locul de ntlnire
al tuturor negrilor plasai n posturi nalte n ierarhia guvernamental. n
principiu, localul nu era deschis albilor, cu excepia celor care i antrenau n
combinaii profitabile pe nalii funcionari. Acolo se ncheiaser fantasticele
acorduri care soldaser cafeaua burundez pe piaa internaional cu profituri
mari pentru un anumit numr de oameni printre care i Nicoro i civa greci.
Clubul era nc pustiu. Nu era dect ora ase. Comisarul se aez
ntr-un fotoliu de piele i comand un Fernet-Branca. El avea stomacul fragil i
cnd se supra avea senzaie de acreal n gur.
n plus, el tia c se juca cu focul, satisfcndu-i propria lcomie n
dauna intereselor celorlali asociai. Acest nou intrus trebuia deja s fie mort sau
expulzat.
Vzndu-i aerul sumbru, barmanul se abinu s-i adreseze comisarului
vreun cuvnt i se retrase dup tejgheaua sa.
Dar dup Fernet-Branca, Nicoro comand lin coniac, pentru a putea
gndi mai bine. Lcomia sa producea palatului o pierdere de 40.000 de dolari.
Trebuia s acioneze cu pruden; necunoscutul nu prea a fi dintre cei care pot
fi pclii. Legalitatea era ceea ce convenea mai bine.
Legalitatea nu-i displcea; n acest fel, avea posibilitatea s i umileasc
victimele. Un pic nviorat, Nicoro muie buzele n coniacul su cnd ua se
deschise violent lsnd s treac un tip enorm, mbrcat ntr-un costum de
culoarea lemnului de trandafir, cu ochii mici ncercuii cu rou, glcevitor i vioi,
cu un craniu ca o bil de biliard. El avu un surs de crocodil vzndu-l pe
comisar i se duse spre el.
Faa lui clocotea de o furie reinut i de rutate. Fr s-i pese de
chelnerul care venise s-i ia comanda, el scoase de la centur un colt 38 i-i
nfund eava n stomacul lui Nicoro. Acesta se nglbeni. n starea n care era,
individul era capabil s-i goleasc butoiul n abdomen. Omul i merita porecla de
Ari-asasinul.
Nico, zise acesta, dac ncepi s faci pe nebunul cu mine, te vei duce
s te-ntlneti cu dumnezeul tu negru, nu peste mult timp.
Nite spirite naive s-ar fi mirat s vad cum un simplu musafir i
permite s vorbeasc cu un asemenea ton cu unul din cei mai puternici
funcionari ai republicii.
Dar Aristot Palidis, grec cipriot, era numrul unu al traficului de
diamante din Burundi. Agenii si mergeau s le caute pn-n Kasai i chiar n
Africa de Sud, apoi se duceau n Liban graie unei filiere unde comisarul juca un
rol important. Ca din ntmplare, agenii lui nu erau niciodat percheziionai, n
timp ce micii traficani erau arestai fr menajamente i erau denunai lui
Ari-asasinul.
La Bujumbura grecii ineau aproape tot comerul local. Toi plteau
subvenii lunare grase lui Nicoro n schimbul proteciei sale active sau pasive.
Dac ns Ari l bnuia c vrea s trateze n spatele su o afacere cu intrusul, era
n stare s-l omoare n plin strad. Pe de alt parte, nici nu se punea problema
s-i spun despre cei 40.000 de dolari. Era grea dilema. Cut s ctige timp
descheindu-i nervos primul nasture de la tunic.
~30~
Condamnat la moarte

Domle Ari, nu v enervai, zise el pe un ton plngre. Ce se-ntmpl?


N-au fost respectuoi cu dumneavoastr?
Cellalt nu mai putea vorbi de furie.
ie puin i pas! Exist un tip care se plimb prin ora pentru a
cumpra diamante, i spun s-l expulzezi i tu stai aici s te ghiftuieti.
Nicoro avu un surs linititor, care-l fcu pe Ari i mai nervos. Categoric,
blndeea nu era calitatea lui.
Eu nu-mi pierd timpul domle Ari. tiu deja totul despre acest om.
i atunci? Eu vreau ca el s dispar. Nu te pltesc pentru asta?
Asta ncepea s miroase urt. Mnat de o inspiraie subit, Nicoro i
relat interogatoriul lui Couderc. Uri pic mai linitit, grecul i bg pistoletul n
buzunar.
Pn-acum, el n-a fcut nimic ilegal. N-am cum s-l arestez. Apoi, ar fi
interesant de tiut de unde vin pietrele pe care el vrea s le gseasc; aceea sunt
oamenii care v trdeaz, dom'le Ari.
Acesta mormi nemulumit.
Puin mi pas. Vreau s m scapi de acest tip ct mai repede posibil.
Devenise din nou amenintor. n locul pistoletului, el nfunda un deget
de oel n stomacul poliistului.
ncearc s te speli de pcate negrule. Dac nu m-asculi o s ai
ncurcturi. tii ce-nseamn asta?
Odat spuse aceste cuvinte, el prsi Club des Gentlemen selectionnes
care nu-i merita numele, trntind ua. Nicoro n fond n-avea de ce s fie
nemulumit. El tia c-ntr-o zi va avea pielea grecului. El se rzbuna dintr-o
singur lovitur pentru toate umilinele. nainte ns, trebuia s smulg ct mai
muli bani.
Ct privete noul venit, nu se punea problema s-l lase s plece aa cum
venise. Ideal era s-i ia banii i apoi s-l dea pe mna grecului. Acesta avea o
panter, Sira, care tria aproape n stare de libertate n casa mare de pe dealurile
din estul oraului. Ea se dovedise foarte util n mai multe ocazii. Era suficient
s-o lase s posteasc o zi sau dou i s-o enerveze puin.
Graie lui Michel Couderc, spera s-ncheie cu succes prima parte a
operaiunii. Restul ar fi fost mult mai simplu.
El i termin coniacul, punndu-i n minte ca la prima ocazie s-l
suprime pe barman, care asistase la scena cu Ari, ceea ce era foarte
compromitor pentru prestigiul su.
Dup ce-i ncheie tunica, Nicoro cobor pentru a lua dejunul n La
Cremaillere.
Brigitte Vandamme l primi cu un surs ncnttor. De fiecare dat cnd
o vedea, el blestema cerul pentru a-i fi dat mutra pe care o avea. Brigitte era o
fat de 1,75 cu un corp splendid, dei un pic cam rotunjor i o fa lacom i
senzual ncadrat cu pr cafeniu rocat.
n seara aceasta, ea purta o bluz de mtase prin care se vedea sutienul
i o fust foarte scurt din antung grej.
Am pui cu smntn, domnule comisar, l anun ea. V-am pstrat.
Nicoro i nghii saliva cu un gest penibil. De cnd o cunotea, el voia s
se culce cu Brigitte. Vduv de cinci ani a unui belgian gras, mort ntr-un
accident de automobil, ea avea reputaia de amatoare de negri, mai ales de biei
tineri care veneau proaspei din jungl. Ea consuma practic unul pe lun.
Dup ce-l dezmierdase, Nicoro i acordase concesia pentru hrnirea
prizonierilor din Casa Alb nchisoarea din Bujumbura. Brigitte l
recompensase, invitndu-l de mai multe ori, stnd picior peste picior cu fusta
~31~
Condamnat la moarte

foarte ridicat, lsndu-l s-o pipie, dar niciodat nu mersese mai departe i n
ciuda autoritii sale, Nicoro nu ndrznea s atace frontal.
Chiar acum, ea era la-ndemn, cu crupa micndu-se n faa lui Nicoro,
ca i cnd ar fi fcut-o ntr-adins. Parfumul ei l excita pe comisar. El i promise
s o duc la dans la Koriko, cu proxima ocazie. Graie luminilor discrete, el i
regsi sngele rece.
n ntuneric, obrazul su oribil frapa mai puin.

Capitolul VI
Lumina se stinse brusc n barul hotelului Pagidas. Cum ua care ducea
spre hol era nchis, obscuritatea deveni aproape total.
Precaut, Malko se ridic de pe taburet i se ndeprt de locul unde era
aezat. Atentatul din DC 6 l nvase s se atepte la orice. Cu toate c asasinul
din avion nu-i mai fcuse simit prezena, nimic nu spunea c renunase sau
c nu cumva atepta un alt moment favorabil. Era cu att mai dezagreabil, cu ct
Malko nu tia dac lucreaz pentru un serviciu inamic, sau propria sa acoperire
mersese prea departe.
Cele dou ventilatoare din plafon se oprir cu un uierat domol. Hotelul
Pagidas nu avea nc aer condiionat peste tot. Mereu faimoasa economie
greceasc.
O u se deschise n spatele barului i se auzi spunnd:
Moko, pentru numele lui Dumnezeu, rcitorul!
Un grec negricios ca o prun i zdrenros, n cma, se npusti, innd
ntr-o mn o lantern i un pachet enorm n cealalt. El ocoli barul i aproape
se-mpiedic de Malko. Era eful buctar al hotelului, asociat n afacere.
Este o pan! se vit el. Aceti tmpii nu sunt n stare s in n
funciune o central electric. Asta s-ar putea s dureze toat ziua. Cu cldura
asta, carnea i petele nu pot dura mai mult de dou ore. O s transport totul n
frigiderul de rezerv. Dac nu, sunt terminat. Ce ar! Doamne Dumnezeule ce
ar!
De ce nu plecai? l ntreb Malko. Grecul avu un rnjet disperat:
De un an nu-i pltesc datoriile domnule. Mie-mi datoreaz mai mult
de 500.000 de franci6 n moneda local. Dac refuz s-i servesc sunt bgat
la-nchisoare. Dac plec, sunt ruinat.
Cu pachetul n brae, el dispru. Malko se refugie pe hol ca s evite
obscuritatea. Aparatele de aer condiionat se opriser. ntr-o jumtate de or,
atmosfera va fi insuportabil. n ateptarea lui Michel Couderc, el nu avea nimic
urgent de fcut. Bujumbura era un mic trguor calm i provincial. n afara
bulevardului Uprona i a Pieei Independenei nu erau dect cteva buticuri
indigene. Vilele elegante erau aezate pe deal sau pe malul lacului. Malko nu avea
main i nu era dispus s se expun la cldur. El era grbit s porneasc
expediia. Trecuser deja cinci zile de la ntlnirea de la Nairobi. Mai mult chiar,
acest calm nu-i spunea nimic bun. Pentru c ncercaser s-l omoare odat, cu
certitudine va mai fi o alt ncercare.
Era deja ora 3. Couderc era cu dou ore n ntrziere. Malko se hotrse
s mearg s-l caute.
Portarul moia la intrare. Cnd Malko l scutur, el se redres
cltinndu-se i murmur cteva cuvinte de neneles n dialectul urundi.

6 Franci belgieni. Aproximativ 5.000.000 franci vechi (n. a.).

~32~
Condamnat la moarte

mi trebuie un taxi, zise Malko.


Nu exist taxi, bwana.
i relu locul pe scaun. Puea a alcool ca un alambic. Malko scrut
bulevardul Uprona, descurajat. Era ora siestei. Doi sau trei negrii dormeau direct
pe jos la umbra pomilor.
Deodat, un mic Austin rou apru n colul Pieei Independenei
mergnd n direcia hotelului. Se opri n faa lui Malko i dou picioare frumoase,
dezvelite de o rochie uoar de mtase pn deasupra coapselor bronzate,
pivotar cu graie. O femeie tnr se ddu jos din main i se-ndrept spre
Malko.
Blond, minion, cu ochelari negri i prul pe umeri, ea trecu pe lng el
fcnd un semn discret cu capul i se apropie de recepie.
Domnul Linge este aici?
Ea vorbise destul de tare ca el s poat auzi.
Domnioar!
Da?
Cu picioarele puin deprtate i cu umerii un pic dai pe spate, ea avea
alura unui manechin.
V rog s m scuzai. Eu sunt persoana pe care o cutai.
Ea-l msur cu o expresie nedefinit.
M numesc Jill. Vin din partea prietenului dumneavoastr Michel
Couderc. El a ntrziat din cauza mainii. V vei ntlni la mine acas. Este mai
discret dect la hotel. Dac vrei s venii cu mine...
Malko ezit, stpnit de sentimente diverse. Faptul c Couderc
ntrziase, nu era deloc straniu. El era mirat ns de faptul c era n legtur cu o
fat att de frumoas.
Ea avea un aer deschis, simpatic i cnd ntlneti o astfel de fat ntr-o
ar ca Burundi, te nclini pn la pmnt i-i mulumeti lui Dumnezeu.
S mergem acolo.
Urcar amndoi n Austin. Fr s in seama de companionul su,
tnra putea avea n jur de douzeci i cinci de ani i ls rochia s se
suflece mult n sus peste coapsele bronzate. Conducea repede i bine.
Care este prenumele dumneavoastr? l ntreb ea.
Malko. Sunt austriac.
ncntat Malko, spuse ea. Ce nvrtii la Bujumbura?
Dar dumneavoastr? Asta nu prea-i un loc pentru o femeie frumoas.
Ea ridic din umeri cu dezinvoltur.
Aici se pot ctiga bani. mbrac negresele elegante, aa cum vor ele.
Eu eram manechin la Johannesburg n Africa de Sud. Aici ctig de zece ori mai
muli bani. ntr-o zi m voi ntoarce acolo.
Malko simi n vrful degetelor o furnictur care-l nela foarte rar: Jill l
dorea. Aceast constatare agreabil, i goni ultima pictur de nencredere.
El i ridic ochelarii i o privi. Profilul ei era perfect i delicat, cu un mic
accent de duritate la colul gurii. Ea surse i se-ntoarse pe jumtate spre el.
Ei nu-i mai vorbir. Zece minute mai trziu, Austinul se angaj ntre
dou garduri vii din arbori exotici i se opri n faa unei case albe n stil colonial,
cu un etaj. Ei se gseau n josul oraului, aproape de lacul Tanganyika.
Malko o urm pe Jill. Intrar prin buctrie. Cele trei camere de la parter
erau pline de baloii de pnz, tipare i schie de rochii. ntr-un col, se afla o
canapea mare i un electrofon. Storurile erau trase i domnea o rcoare i o
penumbr agreabile.

~33~
Condamnat la moarte

Nu-i nimeni, zise Jill. Lucrtoarele mele vin la ora 5. Aceast cas mi
servete drept atelier i locuin. Este foarte practic.
Ochii si mari l studiau pe Malko fr s clipeasc. Ea era la fel de
nalt ca i el.
Scuzai-m.
El se aez pe un col al canapelei.
Dup cinci minute, ea se-ntoarse cu o tav pe care era o sticl de whisky
i pahare. Malko se for pentru a accepta un whisky, deoarece lui i plcea votca.
Jill se aez pe divan lng el i-i ridic paharul:
V urez un sejur fericit n Burundi. Apropo, cu ce scopuri ai venit
aici?
Am venit pentru afaceri. Este vorba despre un fel de prospecie dac
vrei.
Din cauza asta v ajut Michel Couderc. Este un biat drgu.
Ea i goli paharul dintr-o nghiitur, se ridic i puse electrofonul n
funciune. Vocea cald a lui Franck Sinatra ncepu s umple camera. Nu prea
avea culoare local.
Jill revenind spre canapea, se-ntoarse cu spatele oferindu-i fundul lui
Malko.
Dac nu v suprai, v-a ruga s m ajutai.
O secund el nu nelese. Spatele ei se apropia ncet.
Fermoarul, l lmuri Jill. Atenie, nu agai mtasea.
Mna lui Malko alunec uor pe spinarea ei. Se auzi un zip mtsos,
rochia se deschise descoperind un fund bronzat i partea de sus a unui slip alb,
urcnd pn la talie. Cu o micare din old, Jill fcu s cad rochia la picioarele
sale i se-ntoarse spre Malko. Pieptul i era la fel de bronzat ca i restul corpului.
Mic i seme, el era n perfect armonie cu muchii alungii.
Nu-i aa c-i mai reuit dect al femeilor bicolore din Europa?
Nu-i ls timp lui Malko s rspund. Se ntinse lng el i-i ordon:
Dezbrcai-v!
Ai fi zis c eti ntr-un cabinet medical. Malko se execut, pe jumtate
intrigat, pe jumtate amuzat. Ea-l privea. Cnd fu gol, ea l mngie uor pe
fund.
Vino. Vreau s facem dragoste.
El o lu n brae.
Ea murmur:
Mi-ai plcut de la-nceput. Cnd te privesc, m duc imediat cu gndul
la sex.
Ea se sprijini cu toat greutatea corpului de Malko. Chiar ea i ddu
slipul jos. Malko vru s-o srute, dar ea ntoarse gura.
Mai trziu.
Ochii ei se-ntunecar, n timp ce cu minile puternice frmnta muchii
fesieri ai lui Malko. n acelai timp acionnd cu gura i cu dinii, i transmitea lui
Malko o senzaie curioas. Nu era ntre ei nici dragoste, nici bucurie, nici mcar o
dorin. Era doar frmntarea a dou corpuri lacome.
Ea nu nchise ochii; nu schimbar ntre ei nici o vorb. O secund, o
expresie aproape tandr se vzu n privirea ei i apoi rmaser unul lng altul,
gfind i plini de sudoare.
Este prea cald chiar i pentru a face dragoste n aceast ar
nenorocit, remarc Jill cu o voce egal. Eu cred c bieii introduc afrodisiace n
mncare, spernd c vor profita.

~34~
Condamnat la moarte

Fr s rspund, Malko se terse de sudoarea care-i curgea din


abunden.
Jill surse.
Vrei s-i faci un du? Baia este aici.
El se ridic un pic descumpnit, intr n baie i nchise ua. Jill fuma
ntins pe spate.
Malko deschise la maximum robinetul de ap rece. Se simi imediat n
form. Ce ghinion s trebuiasc s faci o asemenea meserie dezagreabil! Lu
spunul i ncepu s se frece.
Acoperit de spun, orbit de duul care curgea la maximum, urma s se
clteasc, cnd zri o siluet mare n oglinda fixat deasupra lavaboului. O
fraciune de secund crezu c e Jill, dar silueta se contur mai clar i simi o
apsare ntre coaste. ndeprtndu-i spunul, de pe fa, el se gsi nas n nas
cu un tip gras cu ochii injectai, mbrcat ntr-un costum prea mic pentru el,
nfundndu-i eava unui P. 38 cu piedica tras, n ficat.
Primul gnd al lui Malko fu c trebuia s aib un aer total idiot n pielea
goal i plin de spun. Al doilea, fu c iar ncep necazurile. Nu mai avu timp s-i
mai formuleze un al treilea.
Iei de-aici! Ltr tipul.
Din moment ce vorbea, nsemna c nu voia s-l omoare.
Dorii s facei un du?
Se descurcase fr s vrea. Era mai bine s par idiot. Furia l fcu pe
cellalt s-i schimbe culoarea feei n violet episcopal. El aps mai tare arma i
url:
Tac-i fleanca maimuoiule. Ce caui tu aici?
Nu vedei? M spl, zise el nvelindu-se ntr-un prosop.
Individul cel gras ridic o mn mare ca o foaie de bananier i-l plezni pe
Malko cu toat puterea.
Dac mai continui s-o faci pe biatul ru, te ciuruiesc aici. Cine eti i
cu ce te ocupi n aceste locuri?
M numesc Malko Linge i am venit pentru afaceri.
Nu era momentul s-i etaleze titlurile sale de Alte Serenisim, Cavaler
al Ordinului de Malta i altele...
Mincinosule, url tipul cel gras. Ai venit pentru diamante, da.
Malko ncepu s se tearg discret. Se simea pe un teren minat.
Dac tii, de ce m mai ntrebai?
Eu nu te ntreb nimic. i ordon s te cari ct mai repede.
A putea s m mbrac totui?
Cellalt se ddu un pic deoparte.
Despducheaz-te.
Jill termina de inventariat portofelul lui Malko, atunci cnd el i puse
pantalonul. Fr s-i arunce nici o privire, ea raport:
Sunt hrtii aa cum a spus i o chitan de 40.000 de dolari de la
banca pentru Africa de Est.
Malko se mbrcase. n sinea sa turba de furie. Michel Couderc l
trdase. Jill i pusese din nou rochia, dar de ast dat cu un sutien rou pe
dedesubt. Cnd privirea ei se-ncruci cu a lui Malko, era complet inexpresiv.
Tipul cel gras, n picioare, sufla ca o foc cu un aer rutcios:
Ce vrei tu s faci cu aceste lovele?
mbrcat, Malko nu se mai simea n inferioritate.
El replic:

~35~
Condamnat la moarte

Dumneavoastr ai spus-o. Sunt aici pentru a cumpra diamante. V


supr cumva?
Cellalt prea c-i va nghii P.38-ul, pe care-l agit pe sub nasul lui
Malko.
tii tu cine sunt eu? ip el. Ari-asasinul. Asta i spune ceva? Dac
nu te cari, te omor aici pe loc.
i ea?
Ea se car. Deci?
Deci, ce?
eava pistoletului era la doi centimetri de gura lui Malko. Acesta nu
ezit. Cu mna dreapt mpinse piedica de siguran spre spate i cu stnga
trase cu violen de arm spre el. Memoria sa formidabil i permitea s cunoasc
modul de funcionare al tuturor armelor. Grecul aps o secund prea trziu pe
trgaci i pentru a nu-i smulge degetul arttor, el ls pistoletul.
Malko nu avu altceva de fcut dect s mute arma n mna dreapt i s
ridice piedica de siguran.
S ne aezm i s vorbim, zise el. De ce vrei ca eu s plec?
Descumpnit, Aristot blbi:
Eu i complicii mei avem filiere aici. Asta ne-a costat foarte scump. Nu
vrem nici un intrus pe teritoriul nostru.
Strlucitoarele inteligene ale CIA nu luaser n calcul reaciile unui
traficant obtuz.
Eu nu m ocup de afacerile dumneavoastr, zise Malko, nici
dumneavoastr s nu v ocupai de afacerile mele. De altfel nu voi rmne mult
timp.
Vznd c Malko nu trage, Ari ncepuse s prind curaj.
Dac pui mna pe un diamant aici, mormi el, eti mort. Aici totul
este al nostru. Dac un tmpit va accepta s-i vnd vreunul, va crpa ca i
tine.
Evident, ar fi fost mult mai simplu s spun adevrul, dar trebuia s-i
joace rolul pn la capt. Allan avea dreptate: cuvertura era att de bun c
risca s se transforme ntr-un linoliu. El se ridic.
Nu am timp s discut. A putea s v omor, dar nu in prea mult la
asta. Am venit aici s fac o afacere i asta-i tot. Dumneavoastr nu vei pierde
nimic.
Ari i arunc o privire amenintoare, plin de venin:
Jigodie. Tu eti deja mort.
Malko se fcu c nu-l aude. Ar fi putut s-l omoare pe grec, dar n afara
complicaiilor ce ar fi survenit, el nu era un asasin i nu va fi niciodat aa ceva.
Jill, zise el, pentru c tu m-ai adus aici, vrei s ai buntatea s
m-nsoeti?
O lumin de panic trecu prin ochii cocotei. Jill atepta un gest de la Ari
dar acesta era prea furios pentru a o bga n seam.
F ce-i zice, mormi el i arunc-l n lac dac poi.
Malko se-nclin.
Sper s nu mai am plcerea s v vd, dar amintii-v de ce v-am
spus. Nu-mi place ca cineva s se amestece n treburile mele.
Tu n-o s pleci viu din aceast ar, rspunse grecul, sau nu m voi
mai numi eu Ari-asasinul.
Malko i puse pistoletul la centur i-i fcu semn lui Jill. Ea l preced
i se urcar n Austin. Ieind de pe aleea cu copaci tropicali, el i ordon:
Mergi spre lac.
~36~
Condamnat la moarte

Jill fu apucat de un tremur convulsiv. De cnd o cunoscuse, era pentru


prima dat cnd exprima sentimente umane.
Nu. Te implor. Eu...
Nu vreau nici s te omor, nici s te bat, spuse cu blndee Malko.
Ea l privi nehotrt, cu un tic n colul buzei, nnebunit de fric.
Mi-e fric, spuse ea. Ari era s m omoare odat. Acum
dumneavoastr l-ai umilit n faa mea, el o s.
De ce stai cu un asemenea maimuoi?
Din cauza lovelelor, zise ea cu amrciune. Din cauza lui am stat ase
luni n nchisoare n Africa de Sud. Treceam diamante peste frontier. Acum
lucrez pentru band aici. Cnd va fi posibil, voi pleca, indiferent unde...
Ei ajunseser lng un drum pe malul lacului Tanganyika cu cteva
colibe de negri i vile prsite de la plecarea belgienilor Jar vederea era magnific.
Oprii aici.
Ea se conform cu docilitate. Malko se ddu jos din main i merse
pn lng lac i arunc cu toat puterea pistoletul care dispru n apa verzuie.
Este un gest inutil din partea amicului dumneavoastr s m denune
la poliie, zise Malko urcnd n main. Ducei-m la Pagidas.
Lui Jill nu trebui s-i mai spun nc odat. Ea se simea doar pe
jumtate n siguran. Malko i arunc o privire plin de comptimire.
Este trist s vezi o femeie frumoas ntr-o asemenea cloac.
Eu voi iei din asta. Dumneavoastr ns, fii atent. Ari este un asasin,
unul adevrat. Are aici relaii, putere i prieteni. Odat a venit aici un tip ca
dumneavoastr. S-a mai gsit din el ceea ce vulturii i acalii au lsat din el n
jungl, trei luni mai trziu. Acum, pentru c a promis n faa mea c v va ucide,
va face totul pentru a se ine de cuvnt.
Am s m pzesc. Dar de ce ine el att de mult s m-mpiedice s
cumpr diamante?
i este fric. mpreun cu prietenii si, deine un monopol de facto.
Astfel, ei cumpr la preuri foarte sczute. Cnd vnztorii nu vor, ei i amenin
sau i fac s dispar. Le este fric c vei oferi prea mult. Adevratele beneficii vin
aici de la cumprare. El nu vrea ca dumneavoastr s aflai preurile care se
practic aici. Cei din Beirut ar fi suprai. Ei risc mai mult i ctigul lor este
mai mic.
Este foarte interesant aceast poveste.
Nu spunei nimnui ce v-am povestit eu, opti Jill. Ei m-ar omor.
Nu v fie team.
Austinul ajunsese n faa hotelului Pagidas.
La revedere Jill, spuse Malko. Fr suprare. n ciuda prezenei lui
Aristot, ntlnirea a meritat osteneala.
Malko!
El i puse mna pe coaps.
Nu, nu era prevzut s fie aa. Informat de Couderc, Ari mi-a spus s
v aduc i s m asigur c nu avei arm.
Ce contiin profesional.
Nu.
El era pe jumtate cobort din main. Jill spuse cu voce joas:
Voiam ntr-adevr s facem dragoste.
Malko fcu un gest evaziv i se-ndeprt.
Jill l urm cu ochii n care se citea o stranie privire, amestec de ur,
supunere i chiar tandree.
Malko nu fcu dect s intre i s ias din holul hotelului Pagidas.
~37~
Condamnat la moarte

De ast dat erau taxiuri i lu unul pentru a ajunge n strada Kiwu la


numrul 64.
Silueta prefcut a lui Couderc se turti cnd l vzu pe Malko mpingnd
poarta. El i protej faa n mini. Nu prea era bine pentru Couderc.
Malko strnse buzele cu dispre.
Dac nc sunt n via, nu este greeala dumneavoastr, zise el.
Prietenul dumneavoastr Ari nu m iubete prea mult.
El m-a silit. M-ar fi omort dac fceam altfel. Nicoro i-a spus c eu
lucrez pentru dumneavoastr. V rog s v luai banii.
El i ntinse lui Malko bancnota de o sut de dolari.
n mod cert, situaia nu se ameliora deloc. Fr cluz, el nu putea face
altceva dect s ia avionul spre a se ntoarce. El refuz bancnota.
Nu face pe idiotul. Propunerea mea rmne n picioare, dar a vrea s
m trdai un pic mai puin, n interesul dumneavoastr, pentru c dac eu
rmn la Bujumbura i dumneavoastr vei face acelai lucru.
Aceast idee l puse pe gnduri pe Couderc:
Dumneavoastr suntei sigur, ntreb el pe un ton temtor, c vom
putea pleca din ar?
V-am spus-o doar, rspunse Malko rbdtor. Credei c am de gnd
s-mi las oasele n Burundi?
Era clar. Un pic mai refcut, Couderc preciz:
Am gsit o main. Un Ford n bun stare pentru 1000 de dolari. Are
motor i cauciucuri bune. Ea va fi gata mine diminea, numai c pentru a iei
din ora ne trebuie un permis. Trebuie s-l cerei la palat. Poate c nu vor
ndrzni s v refuze. Pentru seara aceasta este prea trziu. Trebuie mers mine.
Bine, voi merge mine. De data asta ateptai-m acolo. De ast dat
voi veni s v caut.
Couderc clipi des din ochi:
Lsai-m s vin cu dumneavoastr. Aici mi-e fric. Ari poate reveni.
La hotel nu va ndrzni s ntreprind nimic.
Dac vrei, zise Malko.
Couderc ncuie ua i ei plecar mpreun pe jos. Din fericire, taxiul
care-l adusese pe Malko, staiona la 100 de metri distan. Ei urcar pentru a fi
dui la Pagidas.
Se rezolvase pana de curent.
n mijlocul holului, n cel mai bun fotoliu, trona o apariie stranie: un
episcop negru, mbrcat tot n violet, foarte demn.
Este unul adevrat? ntreb Malko.
Desigur. Este episcopul statului Burundi, ns nu are prea mult
succes. Negrii spun c o fi el episcop, dar nefiind alb, nu deine secretele. Ei
solicit ntoarcerea episcopului belgian.
Malko izbucni n rs, dar Couderc era nervos. El privea ntr-una n jur ca
i cum s-ar fi ateptat s-l vad pe Ari-asasinul.
Pn la urm cred c o s m duc s m ocup de main, zise el. Prea
mult lume poate s m vad aici.
Sper ca totul s fie gata mine.
Sper, zise Couderc cu umilin.
El ntinse mna sa grsu i plec grbit, urmrit cu privirea grav de
ctre episcopul care n-avea toate secretele.
Malko urc n camera sa. Hotelul era aproape gol: civa oameni de
afaceri, funcionari i ofieri africani nctrmai ca nite portari de hotel. El

~38~
Condamnat la moarte

se-ntinse n pat i n ciuda huruitului aparatului de aer condiionat, adormi


imediat.
n camera vecin, inspectorii Bakari i M'Polo transpirau n costumele lor
sumbre. Ei nu ndrzneau s-i scoat cravatele, pentru c un poliist fr
cravat nu mai inspira respect. Comisarul Nicoro le dduse ordin s-l
supravegheze n continuu pe alb. Pn aici totul era uor i chiar agreabil. Ei
avuseser chiar un moment plcut urmrind edina cu Jill.
Malko se trezi ctre ora 8 tresrind. Se simea rcoare n camer i o
angoas i strngea stomacul. Se simea complet izolat. Chiar i Allan Pap era la
captul pmntului. Cei de la Washington, i rodeau probabil unghiile. Avu un
gnd de compasiune pentru cei doi cosmonaui. Dac mai erau n via! ase zile
deja...
Era stupid s te gndeti c CIA, cu mijloacele ei colosale, l lsa singur
s se zbat n aceast ar de nebuni. Evident, o expediie mai numeroas ar fi
btut ia ochi. Desigur, pe umerii lui apsa o mare responsabilitate.
El se ridic i-i alese un costum de alpaca bleumarin ultra lejer i o
cma de voal. Pistoletul extraplat era ascuns n fundul valizei. El aprecie c era
mai bine s-l lase acolo. Aristot n-ar fi ndrznit s-l atace n plin centrul
oraului. Un asasin care se numea Aristot! ntr-adevr, trebuia s vii n aceast
ar ca s vezi asta!
De ast dat ase taxiuri ateptau aliniate n faa hotelului. Un negrotei
mic se npusti spre Malko i-l lu de mn.
Taxi, bwana? Vino.
Cu siguran, el l conduse la un CV 2 Citren i l mpinse n interior;
oferul se-ntoarse surznd:
Unde tu merge bwana? Vrea fete la tine?
La Crucea Sudului!
Era unul din cele mai bune restaurante din Bujumbura. Taxiul demar
cu greu, urmat la distan de 403-ul de epoc al celor doi poliiti, ieii n grab
din camera lor.
oferul care-l conducea pe Malko, dup ce merse zece minute se-ntoarse
cu un surs larg:
Bwana. Eu vorbeti bine franceza i engleza.
Ah! Bine.
Bwana, la tine intereseaz mult diamante?
Malko nu putu s se abin s nu tresar. Ar fi putut s deschid o
bijuterie. Din bine n mai bine.
Nu, de ce?
Bwana, eu sigur tiu.
Tu te-neli.
Cellalt scutur din cap, dezolat.
Bun afacere, bwana. Eu nu vorbesc la poliiti. Foarte frumoase
pietre. Dac tu vrei, eu duce la tine n piaa care cunoate eu.
Mirosea de la distan. nc un prieten pltit de ctre amicul su grecul.
Eu nu cumpr diamante, zise Malko ferm.
oferul avu un mic sughi i-i duse mna la gur. Apoi opri maina i
se-ntoarse spre Malko, cu mna ntins. Ceva lucea n palma sa.
Privete bwana, frumoase pietre. Cu 50.000 de franci numai.
Malko nu se putu abine i lu pietrele n mn. Erau trei pietre scoase
din minereu. El le ntinse negrului.
Mulumesc, dar nu m intereseaz diamantele. oferul lu pietrele i
le molfi ntre gingiile sale.
~39~
Condamnat la moarte

Gndii, bwana. Mine voi fi n faa hotelului.


El porni din nou. Malko se-ntreba dac, pentru a continua s rmn n
rol, nu va fi obligat s cumpere pietrele.
Ei ajunser la Crucea Sudului, fr s rezolve dilema. Malko i ls un
baci regal i nchise portiera. De-abia intrase Malko n restaurant i poliitii i
oprir maina n faa taxiului. Din cauza luminii din interiorul mainii 2 CV, ei
nu pierduser scena. Unul dintre ei deschise portiera taxiului i spuse n swahili:
Bun ziua.

Capitolul VII
Astzi eful nu-i aici. Are mare edin cu soia sa. Nu vine.
Cine-l nlocuiete?
Negrul ridic din umeri dezolat:
Nimeni nu poate s semneze. eful nu este aici.
Malko inspir ndelung pentru a evita s scoat o njurtur.
Dialogul surzilor dura de trei sferturi de or. La ora 9 se prezentase la Palatul
prezidenial. Nu era nimeni.
Intrase pe poart, mersese pe o alee, dar era pustiu. Cldirea unde erau
grupate serviciile administrative se gsea n faa lui, n aparen pustie. Dup ce
ns mpinsese o poart deasupra creia se afla fixat o pancart enorm cu
stema statului Burundi, se pomeni nas n nas cu un parautist burundez aezat
pe o canapea, pipind o fat care-i sttea pe genunchi.
Cnd negrul l zri pe Malko, sri n picioare i fata czu jos. O secund
mai trziu, Malko se trezi cu eava unui pistol mitralier n burt, fiind obiectul
unor copioase njurturi n swahili, dialog pe care el nu-l prea tia.
Nenelegerea se mai atenu graie unei bancnote de 500 de franci. Din
fericire, parautistul santinel vorbea franceza. Asigurat c Malko nu venise s
rstoarne republica nou creat, el se oferi s-i serveasc drept ghid prin
hiurile administraiei burundiene.
Pentru a-i arta bunvoina el o concedie pe fat cu o palm viguroas
peste fesele care produser un sunet metalic. n faa aerului mirat al lui Malko,
negrul i ridic bubu-ul cu un surs larg.
Fundul fetei era tapisat cu capace de coca-cola fixate de chilot, pentru a-i
permite s se onduleze mai sugestiv n timpul mersului.
Din pcate, eforturile santinelei fuseser zadarnice. n medie,
funcionarii importani veneau pe la birou cam dou ore pe sptmn. Era de
negsit funcionarul responsabil cu semnarea autorizaiilor de deplasare.
Evident, dac Malko i s-ar fi adresat lui Nicoro, eful poliiei, ar fi fost o
mare bucurie s-i dea autorizaia, dar Malko nu auzise de el.
Descurajat, Malko euase n faa funcionarului neputincios cu care
dialoga de aproape o or.
Se pregtea s plece, cnd dintr-odat i fcu apariia un negru cu o
statur atletic, un cap mic i o mulime de ireturi pe umerii si de maimu.
Fr mcar s-i arunce o privire lui Malko, el travers camera i se-nchise
ntr-un birou cu geamuri.
Malko avu o inspiraie:
Acesta cine este?
eful jandarmeriei, generalul Uru, zise negrul cu o voce din care se
simea spaima.
El poate semna o asemenea autorizaie?
Nu tiu, bwana...
~40~
Condamnat la moarte

Bancnota de 500 de franci era deja pe tejghea. Asculttor, tnrul negru


dispru n birou.
Douzeci de secunde mai trziu, Malko l rentlni. eful jandarmeriei i
ntinse o mn enorm, cu un surs larg pe buze.
Intrai v rog, zise el cu o voce blnd care contrasta cu aparena
redutabil.
Malko i explic scopul vizitei sale. Avea nevoie de o autorizaie pentru a
putea vizita Burundi n calitate de turist.
Negrul ddu din cap nelegtor i cnd Malko termin, lu cuvntul cu
aceeai voce domoal:
Republica Burundi este nconjurat de inamici, spuse el tendenios.
Noi trebuie s veghem asupra democraiei care tocmai se construiete, cu
dragostea unei mame. Fiul regelui, mravul N'tare, un criminal nrit, s-a
refugiat n Congo i vrea s adune partizani. Din aceast cauz drumurile sunt
supravegheate.
Ochii lui devenir amenintori.
Noi suntem oameni panici, dar eu v promit c i voi executa pe toi
acei care vor dori s readuc corupia de pe vremea regimului regal.
Malko aprob prerea efului jandarmeriei. El cunotea destul de bine
Africa pentru a ti c dup acest acces de lirism tropical, urmau s treac la
lucrurile serioase.
n fine, cellalt tcu.
Domnule colonel, zise Malko.
General, l corect cellalt.
Desigur, Malko nu tia c generalul Uru era vechiul ajutor de buctar al
regelui. Limbuiei sale i datora onoarea de a redacta toate discursurile
preedintelui.
Domnule general, eu sunt sigur c o ar tnr ca a dumneavoastr
are multe trebuine. A dori s ajut statul burundez cu o donaie. Cui m pot
adresa?
Mie.
Dar credeam c suntei comandantul jandarmeriei.
Sunt de asemenea ministru adjunct la departamentul afacerilor
sociale.
Ah.
Malko scoase un teanc de bancnote din care scoase cinci mii, apoi zise:
n acest caz, v pot remite aceast sum. Va fi mai simplu.
Va fi mai simplu, repet Uru ca un ecou.
El bg bancnotele n buzunar, i drese vocea i zise cu un aer
important:
Vd c dumneavoastr nu suntei un vagabond oarecare fr ruine.
n calitate de element foarte responsabil al acestei ri, am s v dau un
document foarte iluminat. Dumnezeu i Sfnta Fecioar s v aib n paz.
Cu solemnitate, el ncepu s scrie cu caractere apsate i groase.
Bombard apoi hrtia cu toate tampilele care-i cdeau n mn, l
semn i i-l ntinse lui Malko. Acesta l citi mucndu-i limba ca s poat
rmne serios. Sub antetul Republica Burundi Direcia jandarmeriei, el citi
fraza urmtoare:
Nu-i considerai pe trimiii mei drept fluturi nestatornici i fr
valoare, cci m voi vedea obligat s v retrogradez ulterior i semnase:
Generalul Uru iubit de femeile sale i mereu fidel cuvntului su.
Pare perfect, zise Malko.
~41~
Condamnat la moarte

i strnser ndelung minile i generalul i ur cltorie plcut cu


vocea sa blnd, iat unul care tia s-i rotunjeasc bine solda.
Ieind din birou, Malko ddu peste funcionarul care se oferise s-l
conduc s viziteze cartierul hindus. Malko i mulumi politicos, un pic mirat de
aceast vocaie turistic, netiind c era vorba despre cele mai frumoase case din
trecut din Bujumbura.
La ua palatului prezidenial, un negru mbrcat n resturile unui
pantalon de smoking, distribuia nite cartoane. Malko lu unul. Era o reclam n
francez, englez, german, olandez, norvegian pentru barul de noapte de la
Ritz Hotel, permind o plcut petrecere a timpului, cu muzic bun,
animatoare, bere rece, whisky, gin i brandy. Hotelul Ritz era proprietatea lui
Nicoro.
Malko reveni pe jos la Pagidas, trecnd prin vuietul din pia. Aproape c
era singurul alb din strad, dar negrii nu-i ddeau nici o atenie. Numai negresele
mbrcate n bou-bou-uri multicolore, schimbau reflecii n swahili la trecerea sa,
evalundu-i calitile sexuale, scuipnd apoi un jet rou de betel.
n mulimea de negri, el nu-i vzuse pe zbirii lui Nicoro urmrindu-l la o
distan de o sut de metri. Urmrirea nu era dificil i n orice caz, trei sferturi
din oferii de taxi lucrau pentru poliie.
n trecere el cumpr Le Courier de Bujumbura n fa la La Cremaillere
i parcurse grbit prima pagin. Erau puine tiri din lumea exterioar. Aparent
pierderea satelitului nc nu era de notorietate. Totul prea un comar. El
se-ntreba n unele momente dac CIA nu-i juca o fest murdar.
Ajuns la Pagidas, el se urc ntr-un 2 CV care staiona n faa hotelului
i-i ddu adresa lui Couderc. Acum c era n posesia autorizaiei, nu mai era
timp de pierdut.
n timpul zilei cartierul prea mai trist i cabana lui Couderc, o colib de
pionier. El btu la u i neprimind rspuns, mpinse ua i rmase cu privirea
pironit pe pardoseal.
Michel Couderc era ntins pe podea, cu cmaa plin de snge i
zdrenuit. n camer era o dezordine indescriptibil.
Malko ngenunche i ntoarse corpul. Couderc gemu. Faa i era o crust
de snge uscat. Sprnceana dreapt avea o despictur de patru centimetri i
sngele i se scurgea pn la gt, nasul i era strivit i avea vnti peste tot. Prin
cma, Malko zri peste tot rni enorme.
Cu mare greutate, el l ridic pe Couderc. Acesta se cltin, mormind
cuvinte fr noim. Malko l aez, deschise un dulap din care scoase o sticl de
coniac japonez i l fcu s bea. n fine, el gsi ochelarii i i ddu.
Couderc se nec, scuip, dar reui s deschid ochiul stng.
Eu nu mai plec, reui el s articuleze cu hotrre. Crai-v.
El nchise din nou ochiul su valid. Asta era culmea.
Ce se-ntmpl? ntreb Malko. Cine a fcut asta?
Fr s deschid ochii, Couderc rspunse:
Doi negri. Bieii lui Ari, cu crabe italiene, cu vrfuri ascuite. M-au
btut timp de o or. Dac v voi revedea ei au jurat c m omoar, aa c v rog
s plecai. Viaa este urt dar eu nu vreau s mor.
Rbdtor, Malko ncerc s-l nduplece pe Couderc, dar cu ct vorbea
mai mult, cu att mai tare se-ncpna suferindul. La fiecare dou minute el
spunea Crai-v i cdea n apatie.
Preferai deci, s rmnei printre negri, zise Malko, v trateaz att
de bine?
Couderc se ridic plin de ur i spuse:
~42~
Condamnat la moarte

i dispreuiesc pe maimuoi. M voi rzbuna, m voi rzbuna.


Ateptai.
Nu atept nimic, zise Malko. Am nevoie de dumneavoastr. Ori plecai
cu mine ori suntei mort.
Dac grecul afl c plec, m va omor.
El nu va ti nimic. Mine diminea vom pleca i nu vom mai pune
piciorul n Bujumbura.
Couderc rnji.
Cum v gndii s facei? Nu vom putea traversa Africa aa, fr viz.
Un avion va veni s ne caute, zise Malko. Se va gsi un paaport i
pentru dumneavoastr i bani pentru a reveni n Europa.
Couderc l privi, impresionat. Simea c Malko spune adevrul.
Toate astea sunt sigure?
Cert. Credei c vreau s m ntlnesc cu prietenul Aristot?
Couderc scuip un rest de dinte.
Bine. Ne ntlnim mine diminea aici. Din acest moment m ocup de
cumprarea mainii. Dar fii atent, dac m minii vei regreta, pentru c fr
mine nu ieii din pdure. Vom crpa acolo amndoi.
Cu aceste cuvinte ncurajatoare, Malko plec. Taxiul l ateptase la colul
strzii, ca de obicei. El l duse la hotel.
Comisarul Nicoro trecu repede prin faa porilor nchise ale celulelor de
izolare din subsolul de la Sante i se opri n faa ultimei. Numai el avea cheia. El
o echipase cu o broasc Yale luat de la o vil abandonat de belgieni.
Mergnd pe vrfuri, Bakari i M'Polo l urmau tcui.
O lantern lumin camera. La prima vedere celula era goal, dar ntr-un
col era ceva care semna cu un pachet de veminte vechi. i trebuia un ochi
foarte ptrunztor pentru a recunoate un om, un negru a crei fa i corp nu
mai erau dect o grmad de carne monstruos torturat.
A vorbit? ntreb Nicoro.
Bakari scutur din cap.
Nu.
Comisarul privi gnditor corpul i-i netezi cu palma o cut de pe tunica
sa:
Mai ncercai.
Cei doi poliiti se privir jenai. Cu acest gen de treburi riscau s-i
murdreasc frumoasele lor costume. De obicei, pentru interogatorii ei veneau
mbrcai cu un blue-jeans i o cma murdar, dar nu se discut ordinele
efului, chiar dac sunt nedrepte, pentru c ei fcuser tot ce era omenete
posibil pentru a-l face pe tip s vorbeasc, dup ce-l interpelaser la intrarea
Crucii Sudului.
Taxiul su 2 CV fusese deja revndut. Cumprtorul nu pusese
ntrebri. Cine se mai interesa de un mrunt ofer de taxi, pe deasupra i un pic
traficant? Familia lui era n jungl i nu va mai auzi nimeni vorbindu-se de ea.
Plictisit, Bakari i ddu o lovitur de picior n coastele prizonierului.
Acesta abia se mic.
Nicoro zise:
De ast dat, vreau ca el s vorbeasc i pe urm Tara7.
Deja M'Polo i scosese pumnalul din teac. Nicoro fcu stnga-mprejur.
El era deja pe la jumtatea culoarului, cnd se auzi un urlet oribil din celul. i
stpni o grimas de satisfacie. Subordonaii lui aveau contiin profesional

7 Tara omori-l. (n.a.).


~43~
Condamnat la moarte

pentru a face s sufere o asemenea zdrean uman. Toate speranele erau


ndreptite.
n primul sertar al biroului, el pstra micul pachet cu diamante pe care
M'Polo l smulsese din gura suspectului. El ar fi vrut ns s-i taie buzele. Nu s-ar
fi ntmplat nimic. Totui Nicoro era convins c acest ofer de taxi, era veriga ce
putea s-l duc la vnztor, c aceste diamante erau mostre pentru
cumprtorul strin. Cu puin noroc, el putea s-i nsueasc toate pietrele fr
nici un risc, ns trebuia s-l fac s vorbeasc.
El nu avea de unde s tie c nenorocitul ofer de taxi nu era dect un
mic traficant fr anvergur care oferea cteva pietre tuturor albilor care preau
s aib bani.
Nicoro iei din comisariat i se-ndrept spre La Cremaillere. Un pic de
zbenguial cu Brigitte i-ar face foarte bine. ntre timp, poate vorbete imbecilul.
Noaptea era cldu i nenumrate stele strluceau pe cerul violet
nchis. Cerul african era brzdat de stele cztoare. n celula sa, oferul de taxi
tocmai murise, fr s-neleag de ce se nverunaser aa mpotriva lui.
Transpirai, M'Polo i Bakari blestemau ncpnarea lui. Lui Nicoro
nu-i plcea ca cineva s-i in piept.
n acelai moment, Malko, n camera sa din hotelul Pagidas, strngea o
hart a statului Burundi i a Congoului. Cnd ajunsese la hotel trebuise s-l
ndeprteze pe portar care voia cu orice pre s-i expedieze n camer o fat
garantat virgin pentru suma de 500 de franci belgieni.
Apoi, studie itinerariul. Dup reperarea staiilor de urmrire a sateliilor,
cel pe care-l cuta, czuse n sudul extrem al statului Burundi, ntre satul
Nianza-Lac i frontiera cu Tanzania.
Trebuia deci s plece din Bujumbura, urmrind drumul paralel cu lacul
Tanganyika pn la Rumonge. Apoi nu mai era dect o pist erpuind prin
regiunea pustie. Avusese dreptate Couderc.
ntoarcerea era mai delicat. Nu se punea problema s treac prin
Bujumbura, nici prin Tanzania, ar ostil controlat de comunitii chinezi.
Trebuia s se strecoare pe drumurile secundare strbtnd toat ara pentru a
ajunge la nord de Bujumbura, la frontiera cu Congo pe care s-o treac ntr-un loc
linitit. Acolo trebuiau s-l atepte pe Allan Pap.
Aveau interesul s fac un stoc serios de benzin. n ceea ce privete
starea drumurilor, totul se baza pe Couderc care se jurase c va putea trece o
perioad de trei sptmni, dup care nu mai garanta nimic. ncepea sezonul
ploilor.
Cu doi cosmonaui epuizai i poate rnii, aceasta nu va fi o cltorie de
plcere.
Sun telefonul, smulgndu-l pe Malko din gndurile sale. O secund
se-ntreb dac nu a fost victima unei halucinaii.
Cine-l putea cuta la Bujumbura?
El decro:
Malko?
Recunoscu vocea gfit a lui Jill printre prituri.
Da. Ce este?
Malko, vreau s te vd n seara asta.
De ce?
Nu am timp s-i explic, dar vino la mine. Dac eu nu sunt, intr. Va
fi acolo un mesaj pentru tine. Este important.
Ea nchise brusc, ca i cnd ar fi fost ntrerupt. Malko nu putea s
neleag ce nsemna acest telefon. El nu se baza pe Jill, pentru c tia c ea este
~44~
Condamnat la moarte

n minile grecului. Apelul su putea fi interpretat n dou feluri: sau ea avea


poft s fac dragoste cu el, sau i pregtea o capcan pus la punct de amantul
ei.
n ambele cazuri era mai bine s nu dea curs apelului. Misiunea sa era
prea important pentru a o compromite fcnd dragoste cu un arpe cu clopoei,
aa c decise s procedeze ca i cum telefonul n-ar fi sunat.
Skofos, patronul hotelului Pagidas, rsfoia o revist porno greceasc,
cnd ua biroului su se deschise cu violen. El nu avu timp nici mcar s
protesteze, cnd vzu intrnd silueta lui Ari-asasinul, urmat de doi negri
mbrcai n maieu i pantaloni. Skofos se for s surd:
Cum i merge? l ntreb el n grecete.
El l ura pe interlocutorul su, dar relaiile lor de afaceri erau excelente.
Am nevoie de tine, spuse Ari n aceeai limb. Exist un tip care m
sfideaz aici n andramaua ta.
Skofos deveni palid. Nu voia s strice reputaia lui Pagidas.
Ari doar n-o s..
Nu, doar am s te scap de el. Vei putea s vinzi lucrurile sale pentru a
plti camera lui. Ascult, spune bieilor de la recepie s-nchid ochii dac ne
vor vedea trecnd cu un pachet mare. D-mi un ecuson.
Directorul se simea din ce n ce mai ncurcat.
Nu tiu dac... m-nelegi, el o s se apere...
Ochii mici, porcini, ai grecului devenir duri. i descheie vesta, de unde
iei la iveal un Colt Cobra.
Ori mi dai ecusonul, ori am s-l omor pe individ la el n camer i nu
tu vei fi cel care m va denuna.
Era un argument foarte convingtor. Cu o mn tremurtoare, el scoase
un ecuson i-l ntinse coreligionarului su.
De ce nu faci tu treaba asta n alt parte? zise el cu o voce rugtoare.
Ari-asasinul ridic din umeri.
Pentru c n-o s atept s binevoiasc s ias. Acest tip m-a scit
destul. Salut.
El se-ntoarse amenintor spre Skofos:
ncearc s nu ai vreo idee proast. Dac vrei s-mi dai o mn de
ajutor, sunt la etajul 1 n camera vecin celei a clientului tu.
De-abia plec Ari c Skofos i ncepu s gndeasc febril. El nu voia ca o
astfel de poveste s se-ntmple la Pagidas. Dac viitoarea victim era narmat,
urma s ias un masacru. Din cauza asta puteau s-i nchid hotelul. Ca s
mearg s-l previn era foarte dificil.
El avu o idee.
Iei repede din biroul su i se duse s-l caute pe eful chelnerilor, ntr-o
camer mic din spatele recepiei. Ei avur o conversaie cu voce joas n swahili.
Negrul urc pe etaje i Skofos se ntoarse la biroul su. Zece minute mai trziu, el
se-ntoarse i btu la u.
S-a rezolvat, bwana.
Skofos i arunc o moned de 10 franci i-i relu lectura porno, un pic
mai nervos totui.
Telefonul sun un sfert de or mai trziu. Skofos adopt vocea sa cea
mai dulce posibil.

Deodat aparatul de aer condiionat din camera lui Malko se opri, cam la
zece minute dup telefonul de la Jill.

~45~
Condamnat la moarte

El ncerc s-l pun n micare, apsnd pe toate butoanele, din care


dou i rmaser n mn. Deja o cldur apstoare ncepuse s invadeze
camera. ntr-o jumtate de or atmosfera devenea de nerespirat. Toat cldura
nmagazinat n perei urma s se reverse n camer.
Puin ndemnatic n ale gospodriei, el puse mna pe telefon.
Funcionarul de la recepie i exprim prerea de ru i i fcu legtura cu
directorul. Acesta, foarte amabil, i spuse c se va ocupa imediat s rezolve pana.
Cinci minute mai trziu, el sun: din explicaiile sale confuze rezulta c
reparaia va dura n jur de o or i-l sftuia pe clientul su ca n ateptare, s
coboare s ia masa.
Ochii lui Malko czur pe prospectul roz distribuit la intrarea n palatul
prezidenial, ludnd deliciile unei nopi la barul Ritz Hotel. La urma urmei asta
mai schimb ideile, nchise telefonul, i puse vesta i iei din camer.

Sumbru, cadaveric, tcut i nveninat, Nicoro se plimba de jur mprejurul


biroului su. oferul de taxi murise cu o or mai devreme, fr s vorbeasc. El
nici mcar nu-i putea acuza pe Bakari i M'Polo de neglijen: el nsui avusese o
tresrire vznd cadavrul, aa c nu va mai avea diamantele.
Gndul c va recupera a doua zi cei 40.000 de dolari l mai consola. De
dou zile se obinuise s inteasc mai sus.
El i trimisese pe cei doi poliiti s vegheze asupra pradei sale. Pe
moment, acest strin era mai preios dect mama sa. Dup ce-l va uura de bani,
el l va preda fr remucri grecului, dar pn-atunci, M'Polo i Bakari aveau
ordine foarte stricte: s nu peasc nimic.
n imobilul securitii era linite. Singurul birou luminat era cel al lui
Nicoro. Se auzir bti n u.
Intr, zise comisarul. Era Bakari foarte agitat.
efu', anun el, o s avem ncurcturi. Domnul Ari vrea s-l rpeasc
pe tipul nostru. El a pregtit deja totul.
Nicoro deveni negru de furie. Cicatricele sale se umflaser din cauza
furiei i avea aerul unui vrjitor n plin aciune.
Nu-l lsai s-o fac, url el.
Bakari se legn nervos.
efu', domnu' Ari a zis aa, c-mi trage un glon n burt dac fac
ceva, c astea sunt afacerile lui. Poate ar fi mai bine s venii dumneavoastr.
Furia lui Nicoro se accentu. El nu se simea n stare s-l nfrunte pe
asasin, care n mod cert, nu era singur. Trebuia s foloseasc viclenia.
Nu, zise el. ntoarce-te unde te-am trimis. Urmrete-i. Dac vrea s-l
rpeasc nu e cazul s-l omori. Totul se va aranja pe urm.
Vrei s-l anunm pe tip? suger timid Bakari.
Iei de-aici, url comisarul. Dac faci vreo prostie te omor i te revoc!
Rmas singur, Nicoro ncepu s-njure n swahili cu voce tare. Dac
imbecilii nu zdrniceau planul lui Ari, planul su era ratat. El nu va mai vedea
cei 40.000 de dolari.
El stinse lumina, iei din camer i aproape se ciocni de o negres cu
lacrimi n ochi, care se ag de tunica sa. Cu o voce ntretiat de suspine, ea i
povesti despre soul care o btea i o dduse afar din cas. Nicoro tocmai voia
s o trimit dracului, cnd i remarc pieptul bombat i tare mulat de un
bou-bou orange.
Ochiul sntos al lui Nicoro sticli. El o mpinse i i ddu o palm, apoi o
lu de mn i o duse n cldire la subsol.
Vino, spuse el. Am s te duc la adpost.
~46~
Condamnat la moarte

Numai cadavrul oferului putea s protesteze.


Negresa nelese. Onorat de faptul c un astfel de personaj se
intereseaz de ea, aceasta l urm, suspinnd. Ajuns jos, ea i descheiase deja
bou-bou-ul.

Cnd ea apru pe scen, un frison cuprinse ntreaga sal. Era principala


atracie la Ritz. O fat n jur de aisprezece ani cu pieptul i fesele ca tiate din
granit negru att erau de tari i de agresive i o fa foarte atrgtoare cu pomeii
proemineni. Prul i era pieptnat pe spate i strns ntr-o coad de cal.
Era mbrcat ntr-un costum din strech argintiu compus dintr-un
pantalon mulat pe ea i dintr-un bolero lsnd descoperit buricul.
Trei muzicani aprur pe scen i ncepur s cnte, ntr-un ritm foarte
lent, fata se balansa, psalmodind ntr-una aceeai fraz cu o voce joas.
Tot corpul ei vibra. Puin cte puin se apropia de scen. Dansnd, ea-i
descheia boleroul i puin cte puin, se dezbrca. Avea un piept extraordinar,
viznd naltul cerului. Sfrcurile sreau n ritmul corpului.
Albii din sal rmaser mpietrii. Propriu zis, acesta nu era un
striptease, ci un dans primitiv. Acum abdomenul ei se ondula mimnd amorul cu
o precizie anatomic. Cu ochii dai peste cap, cu bustul dat pe spate, ea-i cnta
balada.
Malko i mai uitase grijile. Fata era la mai puin de un metru de el i i
putea simi parfumul i vedea picturile de sudoare pe pielea sa neagr.
Categoric, folclorul fcea cteodat unele surprize plcute.
Tam-tamul se opri brusc. Lumina se stinse i se reaprinse. Fata rmase
nemicat, surse i dispru n culise.
Cteva clipe mai trziu, ea reveni n sal, de ast dat mbrcat cu un
combinezon dintr-o singur pies stil salopet aurie din strech. Ea ocoli mesele i
merse s se aeze la bar lng alte trei animatoare. Malko i termina fructele de
mango, cnd orchestra i fcu din nou apariia i ncepur s cnte Strangers n
the night. El nu voia nc s se duc la hotel, aa c merse la bar i se-nclin n
faa fetei n auriu.
Vrei s dansai?
Ea nu rspunse, ns se ls s alunece de pe taburet. Avea ochi mari
castanii, distani i reci, dar se lipi de Malko; el avea impresia c o bomb va
exploda ntre abdomenele lor. Ea dansa cambrat spre spate, astfel c vrfurile
snilor ei nu atingeau nici mcar costumul de alpaca.
Dup cinci minute de dans, Malko nu tia dac asculta o rumb, sau o
mes de Beethoven. Fiecare muchi al corpului su era ntins spre fata care
prea mereu indiferent, numai abdomenul auriu i se agita ca o lipitoare.
Muzica se opri. Ea vorbi pentru prima dat n limba francez, cu o voce
aspr:
Dorii s venii cu mine? Mi-e poft de un pahar la Maharee.
Tonul ei era neutru, indiferent. Malko nu avu curajul s zic nu. tia
c-i o curvitin, dar era o destindere agreabil i mai voia s danseze cu ea.
El achit nota de plat i se duse lng fat la bar. Ea-l atepta n
picioare. Ei plecar urmrii de privirile slugarnice ale chelnerilor. Unul dintre ei
murmur o fraz n swahili la trecerea lui Malko i acesta surse politicos
netiind c cellalt l etichetase drept pui de oarece care a ntreinut cu mama
sa relaii sodomizatoare.
Ei coborr cele dou etaje n linite.
Este alturi, zise fata.
Cum v numii?
~47~
Condamnat la moarte

Luala.
El avea ochii fixai pe crupa ei aurit, cnd simi o puternic durere n
ceaf. n spatele lui se petrecu o agitaie i el primi o alt lovitur n cap.
Instinctiv, el ntinse minile nainte i czu ntr-un hu negru.
Trei siluete ieir din ntuneric, n timp ce doi negri se aplecar asupra
corpului lui Malko. Ari-asasinul lu fata de bra.
Car-te i nu spune nimic la nimeni.
Asculttoare, fata se-ntoarse. Cele ntmplate nu o priveau. Erau afaceri
ale albilor. Ea reintr la Ritz.
n vechiul lor 403, Bakari i M'Polo se priveau. ncepeau necazurile de-a
binelea.

Capitolul VIII
Cnd i recpt cunotina, Malko simi o puternic durere de cap. Era
ntins pe pmnt n aer liber, pe gazon.
Era ziu, dar trebuia s fie devreme pentru c soarele era nc la orizont
spre lacul Tanganyika. Ceasul su era oprit la ora 10,40. Surprins c nu era
legat, el se ridic cu mare greutate. Capul i se-nvrtea i costumul i era
mototolit, plin de praf i de pete. Deasupra urechii stngi avea o plag cu snge
uscat.
Cu ochii complet deschii, el ncerc s ghiceasc unde se afl. Era o
grdin tropical, cu civa manghieri tineri, civa cocotieri, ali civa arbori
tropicali, totul foarte bine ntreinut; pe trei dintre laturi, n jur de 100 de metri
fiecare, era un fin dar foarte solid grilaj de aproape 5 metri nlime, semnnd
cu un teren de tenis. Un gard viu de arbori tropicali i orhidee delimitau cea de-a
patra latur a grdinii.
Cltinndu-se, Malko se apropie de gard. Acesta era foarte bine fixat, cu
crampoane adnc nfipte n sol i proptele din metal plantate ntr-un soclu de
ciment. Totul era de neclintit.
Grdina putea s aib un hectar. Malko se simi cuprins de o vag
nelinite. Acest decor paradisiac nu-i spunea nimic bun. Nu-l loviser n acest fel
ca s-l duc la ar. n afara bzitului nenumratelor insecte tropicale, nu se
mai auzea alt zgomot. O pasre-musc zbur ca un minuscul elicopter, se aez
pe o orhidee i rmase imobil. Cu aripile sale diafane btnd aerul cu toat
viteza i cu trompa sa lung nfipt n floare, ea prea partea din fa a unui
avion de vntoare supersonic.
Nu se zrea nici o cas. Era paradisul terestru. Cldura nu era nc att
de puternic pentru a incomoda i n deprtare, soarele se reflecta n apele verzui
ale lacului Tanganyika. Din aceste elemente, Malko deduse c trebuie s fie n
partea elegant a Bujumburei, pe dealuri. Intrigat i nelinitit, el se apropie de
irul de copaci tropicali care preau a fi singura ieire.
Pe jumtate ameit, el se cltina. Cnd i pipi partea stng a capului
simi o durere puternic.
Avu un sentiment ciudat n costumul su elegant de ora n mijlocul
unei mini-pduri tropicale.
Deodat, n momentul n care voia s ndeprteze un arbust, un zgomot
l imobiliz. Acesta venea din cellalt capt al gardului viu. Dei el nu avea o
mare experien a Africii, recunoscu imediat mritul unei fiare.
Simi c ceva i nghea n stomac, dar, dominndu-i teama el se
strdui s dea la o parte ramurile. Malko rmase pironit locului, cu inima ct un
purice.
~48~
Condamnat la moarte

n spatele gardului viu, era de asemenea un grilaj, dar un fel de rarite


nisipoas de vreo zece metri l separa de gardul viu.
n mijloc, se vedea o form clar ntins. Era o femeie aezat sub corpul
imobil al unei pantere a crei coad lung mtura solul. Botul ei era nfipt n
beregata femeii care nu mai era dect o mas de carne. O pat mare de snge
colorase nisipul. Umerii erau sfiai de ghearele teribile.
Malko, mai mult ghici dect recunoscu trsturile lui Jill. Probabil ea
fusese omort de cteva ore deoarece mutele zburau n jurul feei ei. Cu o
strngere de maxilare bestia i rupsese gtul.
Cu una dintre labele din fa, pantera ntorsese corpul i acum i lingea
sngele cu voluptate. Ea nfund colii n gt i smulse o bucat de carne; Malko
se-ntoarse i vomit, fr s se poat abine. Surprins de zgomot, pantera ridic
capul. Privirile lor se-ntlnir: fiara avea ochi albatri imeni, acoperind aproape
n totalitate albul globului ocular.
Supl, ea fcu un salt napoi, deprtndu-se de Jill. Malko era mpietrit
de spaim. Era o panter adult care cntrea probabil 100 de. Kilograme. Cu o
singur lovitur de lab, ea putea s-l omoare. Acum, c simea mirosul de
snge, ea n-ar fi ezitat s atace. Deja fcea nconjurul pradei sale, punnd cu
precauie labele pe sol, ndreptndu-se direct spre Malko.
Iat pentru ce-l nchiseser n acest paradis terestru! Era mai sigur dect
glontele i ar crea mai puine neplceri. Odat corpul su bine sfrtecat, era
foarte uor de explicat accidentul. Una din laturile gardului era prevzut cu o
poart, dar pantera pndea, ca i cum ar fi simit c el putea scpa pe-acolo.
Malko se simea amarnic, de ntristat, gndindu-se c va muri din cauza
unei greeli. El nu era traficant de diamante i moartea lui urma s fie de folos
unor oameni cu interese ndeprtate de cele ale lui Aristot, dar acestea nu erau
argumente de oferit unei pantere adulte i nfometate.
Acum ea nainta spre el, foarte ncet, mergnd aproape ca un crab,
micndu-i capul n jurul axei gtului, pentru a nu-l pierde din vedere.
El se retrase.
Privind rapid n jurul su, cut un refugiu. Erau civa arbori, dar
pantera se cra desigur mai bine dect el.
Din ntmplare el puse mna pe o piatr mare. Era o ans la o mie de a
o dobor. Disperat, el ncerca s-i aduc aminte ce l nvaser la coala de
supravieuire a CIA din San Antonio-Texas. Instructorii i nvau s hrneasc
erpii sau oprlele, dar nu aveau reete pentru a sugruma o panter cu minile
goale.
Nu mai erau dect zece metri ntre ei. Malko putea s vad c ea n-avea
dect o ureche, cealalt fiindu-i sfiat probabil ntr-o lupt, fr-ndoial.
Cmaa i era plin de transpiraie. El se ntoarse. Grilajul era la 5 metri
n spatele lui. n dreapta i n stnga, era teren deschis, fr nici o protecie.
Speriate de fiar, psrile fugiser.
Cerul era de un albastru impecabil. Toat scena evoca un comar
suprarealist a la Salvador Dali. Ar fi pltit orict ca s aib aripile psri-mute.
Brusc, spinarea sa se lovi de grilaj.
Venise sfritul.
Ca pentru a-i srbtori victoria, pantera se opri un moment n poziie
oblic, cu ochii mereu aintii asupra lui Malko. Coada ei lung ncepuse s bat
mai des pmntul.
Ea se strnse, ncordndu-i muchii din spate, ca pentru a sri.

~49~
Condamnat la moarte

Lui Malko nu-i mai rmneau dect cteva secunde. Mii de gnduri i
trecur prin cap: castelul su, Marisa, numeroasele ocazii cnd evitase moartea,
dar nu-i putuse nchipui niciodat ceva att de oribil.
El i mut piatra n mna dreapt i o arunc brusc.
Ea lovi animalul n umr. Pantera fcu un salt n lateral i mri
furioas. Ea se retrase civa metri i o secund Malko crezu c era salvat.
n clipa urmtoare fiara avansa din nou. El vzu fulgerul trcat
aruncndu-se asupra lui i url protejndu-i instinctiv beregata cu minile.
Se auzi un zgomot teribil n spatele lui, n cealalt parte a grilajului.
ntr-un efort disperat Malko reui s se arunce ntr-o parte. El simi mirosul fiarei
i czu la pmnt. n acelai timp, creierul su nregistr un zgomot produs de
focuri de arm.
Ca ntr-un vis, el vzu pantera czut grmad la baza grilajului,
zgriind furioas solul i salivnd. Alte focuri de arm se auzir, aproape de el.
Asurzit de detunturi, Malko se rostogoli pentru a se ndeprta de fiar.
Pantera fcu un salt teribil ncercnd s sar grilajul. Timp de o
secund, ea rmase suspendat la doi metri de sol, rcnind cu botul mare
deschis, apoi se prbui.
Agitat de tresriri, ea agoniza n saliva amestecat cu snge la bot.
Malko avu nevoie de mai multe minute pentru a se ridica n picioare. El
tremura convulsiv din tot corpul, sprijinit de gard. ncerca s-i recapete
respiraia. El se-ntoarse. La un metru de gard ncepea o deas perdea de
vegetaie. Nu se zrea nimeni. El nu avusese timp s-l vad pe cel sau pe cei
care-l salvaser. Strig i nu primi nici un rspuns.
Era prea obosit pentru a rezolva acest nou mister. El tia c voiau s-l
omoare, dar nu tia c avea un aliat la Bujumbura, doar dac nu cumva CIA
fcuse vreun miracol. El nu avea dect o idee fix: s ias de-acolo cu orice pre.
n faa corpului lui Jill, el nu avu curajul s se opreasc. Travers locul
sinistru i ajunse n faa porii, care din fericire nu era ncuiat cu cheia. El iei
i se pomeni pe o crare.
n vechiul lor 403, inspectorii Bakari i M'Polo i rencrcau armele. Din
fericire un Colt 45 trage cu mici obuze.
Bakari era mai degrab nelinitit. Nicoro i ordonase s vegheze asupra
acestui tip ca s nu i se-ntmple nimic, dar pantera aparinea domnului Ari i
acesta desigur, nu va fi mulumit c-i omorse felina. Adncii n gndurile lor, ei
se-ntoarser n ora i merser drept la comisariat.
Bakari intr tremurnd n biroul comisarului i ncepu s-i povesteasc
evenimentele. Nicoro l asculta cu privirea n gol. Din seara trecut, el tia c se
va sfri astfel, dar pentru a evita o criz de furie a lui Ari, trebuia s acioneze
repede i acest nenorocit de austriac s reacioneze aa cum se prevzuse.
El v-a vzut? ntreb Nicoro.
Nu, bwana.
Bine. ntoarcei-v la garaj i nu v micai. Orice v-ar ntreba grecul,
voi nu tii nimic.
Bakari plec fr s mai spun ceva. El nu nelegea nimic din aceast
poveste. Merse s-l ntlneasc pe M'Polo n maina 403 i plecar.
Malko ajunse la Couderc la ora 10 dimineaa. El trebuise s mearg
2 kilometri nainte de a gsi un autobuz care mergea la trg. Negrii se strnser
fr s spun nimic, privindu-l curioi pe albul murdar i jigrit care nu avea
main. Prudent, Malko coborse la intrarea n Bujumbura. Nu inea s revin la
hotel, cel puin att timp ct nu era gata de plecare.
Vzndu-l, Michel Couderc scoase un strigt.
~50~
Condamnat la moarte

Ce vi s-a-ntmplat?
El i povesti, n timp ce cellalt i spla rana, fr prea multe detalii ca s
nu-l sperie i nici nu-i vorbi de Jill.
Probabil c ei nu voiau dect s m intimideze, concluzion el, dar
este cazul s prsim Bujumbura. Maina este gata?
Cellalt ezit:
Da. Dar...
S mergem acolo. Vreau s plecm din ora ntr-o jumtate de or, cu
att mai mult, cu ct grecul, creznd c m-a eliminat, s-ar putea s vrea s v
fac o vizit.
Acest argument l convinse pe Couderc mai repede dect orice discurs. O
clip mai trziu ei erau n strad, Couderc purtnd un mic sac de voiaj:
Asta-i tot ce mi-a rmas dup aptesprezece ani de stat n Africa,
spuse el cu amrciune.
La colul strzii ei gsir un taxi 203. Garajul era n cellalt capt al
oraului. Pe parcurs, Malko i nghii furia. Dac i-ar fi ascultat instinctul, el
s-ar fi dus direct la hotel i-ar fi luat pistoletul i s-ar fi dus s-l caute pe
Ari-asasinul.
Lui nu-i plcea violena i i repugna ideea de a omor pe cineva prin
violen, dar imaginea lui Jill sfiat de panter i struia n minte. ntr-o lume
normal, asemenea lucruri se pltesc.
Numai c, el nu tria ntr-o lume normal. CIA l pltea scump pentru a
ndeplini o misiune i nu a se juca de-a cavalerii rzbuntori, chiar dac Jill
ncercase s-i salveze viaa, numai Dumnezeu tie de ce.

Capitolul IX
Un panou murdar indicnd Kabezi, 32 de kilometri era prins n cuie de
un pom.
n sfrit! oft Malko.
Michel Couderc mri. El arunca priviri tulburi prin ochelari spre
trectorii pe care Malko i evita cu ndemnare. Tocmai trecuser marele pod
metalic de pe rul Muha, la ieirea din partea de sud a Bujumburei i mergeau pe
bulevardul Limite.
Nu putem merge un pic mai ncet? ntreb el. Nu suntem legai de o
anumit or.
Desigur, dar Bujumbura i semnul ei blestemat, l obsedau pe Malko.
Patronul garajului la care merseser s ridice maina, i inspirase o nencredere
instinctiv: foarte politicos, chiar slugarnic, ca i cnd ar fi vrut ca ei s plece ct
mai repede. Ford-ul prea totui s fie n perfect stare.
Ei prsir oseaua asfaltat, pentru un drum denivelat. Acum c
ieiser din Bujumbura, aproape c nu mai era circulaie, cu excepia ctorva
biciclete care transportau fiecare cte trei persoane i a putilor care i apreau
pe neateptate n drum. Rezervorul era plin 80 de litri i mai aveau patru
canistre pline cu benzin, rezerv de care nu trebuiau s se ating dect n caz
de extrem nevoie. Malko trecuse pe la hotel ca s-i ia bagajele i s achite nota
de plat. Recepionerul, aproape c leinase cnd l vzuse. Pcat c nu avusese
timp s-i pun cteva ntrebri.
n ciuda ngrijirilor aduse rnii sale, acoperite cu o mare bucat de
leucoplast, Malko simea o puternic durere de cap.
Michel Couderc, mbrcat cu haine noi, avea un aer aproape uman. Cu
minile sale mici i grsue ncruciate pe abdomen, el privea drumul.
~51~
Condamnat la moarte

Este un obstacol pe drum, zise el deodat.


Malko vzuse. Erau nite soldai aproape de un camion i dou jeepuri.
Deodat, el avu o presimire. Pentru a-l liniti pe Couderc, el zise cu dezinvoltur:
Probabil fac vreun exerciiu. n orice caz, noi suntem n regul.
n mijlocul drumului, un negru uria, cu picioarele deprtate, ndrepta
spre ei o puc mitralier. Prudent, Malko frn la marginea drumului, apoi se
ddu jos din main.
Negrul cel narmat, veni la ei urmat de doi civili. Malko adulmec
capcana.
Toko ya Motokaa8, zise negrul cu o voce strident.
Cum Malko nu nelegea, unul dintre civili spuse n francez:
Cobori i prezentai hrtiile.
Malko prezent hrtiile i autorizaia de trecere semnat de generalul
Uru. Cei doi civili care-i ascundeau ochii n spatele ochelarilor negri i care n
acest fel i pierdeau orice expresie a figurii, nu deschiser gura. Prin
deschiztura vestelor lor, Malko zri pistoletele automate cu mner de sidef.
Negrul cel uria examina hrtiile, pe care le inea invers. El le restitui lui
Malko, fr s spun nici un cuvnt.
Mulumesc.
n acel moment, unul dintre civilii care se-nvrtea n jurul mainii,
ntreb:
Ce avei n portbagaj? miroase ngrozitor.
Nedumerit, Malko rspunse:
Benzin i merinde.
Deschidei.
Negrul n civil i descheiase vesta i pusese mna pe crosa pistoletului,
ca i cnd s-ar fi ateptat ca din portbagaj s se npusteasc cine tie ce.
Resemnat, Malko lu cheia de la contact i deschise. Couderc nu se micase din
locul lui.
ntre dou canistre de benzin, era un sac de iut ascuns de ntuneric,
pe care el nu-l vzuse nainte.
Inima lui Malko btu mai tare.
Negrul cu ochelari fumurii pipi sacul.
nuntru este un om, spuse el cu o voce indiferent..
Ajutat de un sergent, el arunc sacul n mijlocul drumului i desfcu
coarda nou cu care era legat, apoi scoaser o bucat de iut pe care o
mpturir. Malko deveni livid.
i fcu apariia un cap, ns un cap fr ochi i urechi, cu nasul strivit
i fr dini, cu o gur larg deschis. Buzele i fuseser tiate cu o lam.
Malko nu nelegea sensul acestei orori, dar n mod cert, cel care pusese
cadavrul n portbagaj nu-i voia binele.
El nu avu timp s pun ntrebri. Sergentul i nfipse cu brutalitate
puca mitralier n spate.
Alb nenorocit. Tu ai omort un frate!
Suntei nebun!
Nu-mi place felul n care vorbii, zise civilul cu ochelari negri. Suntei
un alb nu prea politicos. Dac continuai, am s v omor. Eu sunt inspectorul
Bakari, de la Securitatea statului Burundi.
El scosese un Colt 45 cu crosa din sidef pe care-l inea sub nasul lui
Malko.
8 Toko ya Motokaa cobori din main (n.a.).

~52~
Condamnat la moarte

V arestez mpreun cu complicele dumneavoastr, pentru crim.


Cel de-al doilea civil, i scosese arma i se apropie. n dialectul swahili,
el ordon soldatului s pun cadavrul n main. Cellalt execut ordinul total
indiferent i ncuie portbagajul.
Bakari l mpinse cu brutalitate pe Malko n main i se urc i el n
spate cu M'Polo, innd mereu arma n mn.
ntoarcei! ordon el.
Douzeci de minute mai trziu ei se oprir n faa comisariatului.
Poliistul bg n buzunar cheia de contact i cobor. Couderc nu spusese nimic
pe parcursul acestui voiaj. El era livid i o sudoare acid i curgea pe cma. Un
timp, Malko crezuse c el fusese cel care-l trdase, dar frica sa nu era o comedie.
Couderc se ddu jos din main i brusc ncepu s fug ct l ineau
picioarele sale un pic strmbe. Bakari la-nceput ridic arma apoi rznd url:
Simba! Simba!9. Cum Couderc nu se oprea, el fugi n urmrirea lui. M'Polo l
mpinse pe Malko n comisariat cu coltul nfipt n spatele su, n timp ce doi
poliiti n uniform scoteau tot din main.
Comisarul Nicoro, mbrcat ntr-o tunic ncheiat pn la gt n ciuda
cldurii, sttea pe un scaun cu picioarele pe birou. El nu se mic atunci cnd
Malko fu mpins n camera n care intenionat, nu era nici un scaun pentru a te
aeza.
Este scandalos, protest Malko.
Tvlia!10 url M'Polo.
Comisarul ridic mna. Bakari intr, trgndu-l pe Couderc, cu cmaa
plin de snge i ochiul drept vnt. Braul stng i atrna inert. Cu singura
mn valid, el i scoase ochelarii i i puse n buzunarul de la cma. Avea
aerul unui om supus, slab i terorizat. Malko l blestema. Tentativa sa de fug era
stupid i i punea ntr-o situaie imposibil.
Bakari i fcea raportul n limba urundi. n timpul acesta, cei doi
poliiti n uniform aduser bagajele, celor doi oameni i sacul. Fr nici o
reinere, ei l golir n mijlocul camerei.
Malko mai vzuse cadavre, dar niciodat n aceast stare. Organele
sexuale i fuseser smulse. Un prosop pluat nfur bustul. ntreg corpul er
acoperit de vnti i tieturi i degetele i erau dislocate. Nu exista nici un
centimetru ptrat intact. El i ntoarse ochii ngrozit.
Cu unicul ochi valid pe jumtate nchis, Nicoro jubila. El prindea doi
iepuri dintr-un foc. El va raporta istoria cadavrului mutilat i iniiaii vor fi
prevenii. Acesta va fi un cap de acuzare minunat mpotriva lui Malko Linge.
Cealalt parte a planului era bine pus la punct. Cnd Bakari termin de vorbit
el spuse:
Inspectorul Bakari mi spune c din ancheta sa rezult c
dumneavoastr l-ai omort pe acest nenorocit pentru a-i lua diamantele, dup
ce l-ai torturat ca s v spun unde ascunde celelalte pietre. Este o crim
deosebit de oribil, zise el cu tristee n voce ridicnd capul.
Malko izbucni:
Ce anchet? Noi am fost arestai acum o jumtate de or i nu tiu
cine l-a omort pe acest nenorocit.
Ai fost vzui mpreun i el v propunea nite diamante n maina
sa. Ai fost urmrii.

9 Simba! Vino aici! (n.a.).


10 Tvlia! Taci! (n.a.).
~53~
Condamnat la moarte

Era un truc murdar i Malko nu nelegea ce interes avea comisarul s-i


pun n spate o asemenea acuzaie, doar dac nu era vreo mainaiune murdar
a lui Aristot.
Negrul continu:
Este foarte, foarte grav un asasinat cu premeditare i suntei pasibil
de pedeapsa cu moartea.
Anunai ambasada mea imediat, spuse Malko. Sunt nevinovat.
Nu pot, zise cu durere Nicoro. Codul nostru penal interzice
inculpailor s ia legtura cu exteriorul.
El ordon n limba francez lui M'Polo:
Percheziionai bagajele acestor oameni.
Poliistul negru se grbi s rstoarne coninutul celor trei valize pe
podea. n cele dou valize ale lui Malko, nu gsi nimic deosebit. Fundul dublu
rezistase examenului superficial ns din sacul de voiaj al lui Michel Couderc
czu un mic pachet. M'Polo l recuper i-l puse pe biroul comisarului.
Acesta, cu gesturi voit lente, l desfcu. Malko tia deja ce va gsi n el.
Efectiv, Nicoro vrs n palma fcut cu cteva diamante, cele pe care
nenorocitul ofer de taxi i le oferise lui Malko, cu dou zile n urm.
Iat proba nelegiuirii voastre, spuse el cu o voce de dincolo de
mormnt. Voi suntei nite indivizi nenorocii.
Malko turba de furie. Ce putea el ntreprinde mpotriva poliiei legale a
unui stat? tia bine c CIA nu va interveni. Era regula jocului. n caz de Doamne
ferete, efii lui puteau s-i trimit o coroan frumoas, anonim. Aa stnd
lucrurile, el se mulumi s repete:
Anunai ambasada mea. Este vorba de o mainaiune creia noi i-am
czut victime. Dac persistai n eroarea dumneavoastr, opinia internaional va
avea o trist impresie despre Burundi...
Opinia internaional. Lui Nicoro i psa de ea la fel ca i de primul
bou-bou al lui. El spuse plictisit:
Voi albii v credei invulnerabili, dar noi suntem acum o naiune
independent i avem dreptul s judecm criminalii de drept comun.
Era prea mult pentru Couderc. Revenindu-i un pic, el zise:
Voi suntei nite maimue bune s nfulece nuci de cocos. Ticloilor!
Ticloilor! Cnd erai simplu sergent de circulaie lingeai ghetele albilor, Nico. Ar
fi trebuit s te lase s crapi n pntec la maic-ta.
Cu toat puterea, Bakari l lovi cu crosa coltului. Se auzi un zgomot de
carne sfiat i Couderc czu n nesimire.
n procesul verbal s apar c acuzaii au adus grave ofense statului
burundez, zise cu o voce doct Nicoro, reprezentat de unul dintre cei mai nali
funcionari. Anchetarea dumneavoastr va dura foarte mult cci ministrul n
persoan va instrumenta cazul i el este foarte ocupat avnd i alte funcii
guvernamentale, ntre care i cea de ministru de rzboi. Bakari i M'Polo l luar
pe Malko, flecare de cte o mn. Malko avu un moment de recul cnd vzu
maina pentru crat deinui parcat n faa comisariatului; era o camionet cu
zbrele la toate geamurile. Deja negrii se-nghesuiau aproape de ui pentru a-l
vedea pe albul arestat. Malko spuse hotrt:
Eu nu voi urca acolo sus.
M'Polo ridic crosa pistoletului deasupra capului su:
Urci sau.
Era inutil s se expun loviturilor. Malko se urc. Acolo domnea un
miros de cote prost ntreinut. Nu era nimic ca s te poi aeza. El se apropie de

~54~
Condamnat la moarte

grilaj. Cteva clipe mai trziu, M'Polo i Bakari aruncar i corpul inert al lui
Couderc pe podeaua vehiculului iar acesta porni.
Era i timpul: se adunaser aproape o sut de negri n jurul mainii,
glumind, scuipnd, profernd injurii, n timp ce oferul le povestea cu lux de
amnunte crima fcut de albi.
M'Polo i Bakari jubilau. Pentru ca toat lumea s vad ct de puternic
era eful lor, ei ordonar oferului s fac un ocol n drumul spre nchisoare, ca
toat Bujumbura s vad prizonierii.

Dup ce au cobort pe strada Uprona, ei fcur i nconjurul Pieei


Independenei. Peste tot i nsoeau strmbturi caraghioase i glume deochiate.
Trecur prin faa restaurantului La Cremaillere i duba fu obligat s
opreasc brusc din cauza unui camion care descrca marf.
O femeie blond, senzual, care sttea n faa intrrii restaurantului, se
apropie curioas. Vzndu-l pe Malko agat de grilaj, ea tresri i veni mai
aproape.
Cine suntei Dumneavoastr? ntreb ea n limba francez. Ce sunt
toate astea?
Malko rspunse n momentul n care maina i relua drumul.
Este o eroare, o mainaie. Anunai...
Zgomotul motorului i acoperi vocea, dar ochii lui strlucitori rmaser
pironii cteva secunde n cei ai necunoscutei. Ea rmase imobil pe trotuar,
tulburat, n timp ce vehiculul se ndeprta.
n fine, duba ajunse la Casa Alb. Era numele poetic dat vechii nchisori
construite de belgieni. ntre timp, Michel Couderc i mai revenise. Malko l ajut
s coboare i intrar la gref mpreun.
Era o camer mic, de o murdrie care-i producea scrb, acoperit de
inscripii scrijelite pe zid.
Grefierul dispuse s fie golite buzunarele celor doi. Era un negru foarte
nalt, desigur un tutsi, cu o expresie de o cruzime respingtoare, dup care art
spre inelul cu sigiliu al lui Malko.
i asta?
Deja se aplecase pentru a-l smulge cu fora. Fu un scurt moment
de-mbulzeal. Malko pretindea c vor trebui s-i taie degetul pentru a-l lua.
Cellalt ezit. Nu avea o unealt pregtit la-ndemn.
De data asta, Couderc salv situaia. El i spuse grefierului n swahili:
Dac a fi n locul tu nu i l-a lua. Este fetiul lui, care pentru tine s-
ar putea transforma ntr-un feti ru.
Grefierul nu mai insist. S taie un deget, nelegea, dar nu putea fi de
acord s ia n sarcina sa un feti ru care i-ar atrage necazuri.
Doi gardieni zdrenroi i duser n interiorul nchisorii. Culoarul
mirosea un pic mai urt dect o grdin zoologic prost ntreinut. n spatele
zbrelelor, deinuii se zgiau pentru a-i vedea mai bine pe cei doi albi. De cnd
plecaser belgienii era prima dat cnd se-ntmpla aa ceva. Malko avu o
surpriz plcut descoperind celula lor: erau acolo dou paturi cu plas contra
narilor, o mas i un mic ventilator. Era lux, ce mai! i o rsufltoare care
ddea spre strad.
Grefierul veni la ei, categoric mult mai amabil. Bakari i explicase
importana crimei lor:
Eu m numesc Bobo, spuse el, ntinzndu-i mna lui Malko. Eu sunt
gardianul ef. Aici trebuie s fii foarte cuminte... mncarea va fi foarte bun

~55~
Condamnat la moarte

pentru dumneavoastr. Comisarul a dat ordin. n fiecare zi vi se va aduce prnzul


de la La Cremaillere, ca pentru un ministru, adug el cu mndrie.
Curioas pucrie.
nainte s ncuie poarta celulei, Bobo i opti lui Malko:
Cnd vei avea mult de mncare s-mi spunei. Nu este bine aici
pentru noi.
Din ce n ce mai bine. Era o consolare s fie hrnit mai bine dect
gardienii.

Comisarul ajunse foarte vesel la La Cremaillere" pentru cin. Se simea


foarte n form. Ari-asasinul nu mai avea ce spune: inamicul su era la-nchisoare
acuzat de crim.
Nicoro clasase definitiv accidentul care cauzase moartea tinerei Jill.
Fusese ceva penibil. Ari pierduse n acelai timp metresa i animalul su favorit.
Trebuia s fii un om puternic pentru a nu fi dobort de o atare lovitur a sorii.
n sfrit, dup o lung convorbire telefonic, el recunoscuse c
metodele legale ale comisarului aveau avantajul de a nu produce valuri.
Pierdut n gndurile sale, Nicoro nu o vzu pe Brigitte Vandamme
naintnd spre el, mai cuceritoare ca niciodat. Ei se ciocnir aproape i tunica
bleu primi ocul pieptului opulent i al unui parfum mbttor.
Deci ce mai e nou comisare? Am vzut eu bine, sau duceai prizonieri
azi-diminea la Casa Alb?
Nicoro nu se ls rugat pentru a povesti glorioasa sa captur. Brigitte l
asculta cu o atenie neobinuit. Ea nu-i putea terge din memorie ochii
strlucitori zrii prin grilajul nenorocitei maini pentru deinui.
Brigitte avea propria sa moral i nu concepea ca un om att de
atrgtor s fie maltratat. n sinea sa, hotrse ca, folosind slabele-i puteri, s
pun ordine n afacerea asta.

Capitolul X
Turbat de furie, Malko lu taburetul i ncepu s bat sistematic n
poarta celulei. n fa, ceilali prizonieri ai blocului 8, l ncurajau zgomotos cu
obsceniti rostite n francez i n swahili.
Bobo, gardianul ef, veni trndu-i picioarele, pieptnndu-i prul cu
un aer ncurcat. Lui nu-i plceau complicaiile.
Nu-i bun face zgomot. Masa nu fost bun?
Nu m intereseaz dejunul, zbier Malko. Vreau s fie anunat
ambasada sau un avocat.
Bobo scutur din cap dezolat.
Bwana, nu pot face o treab ca asta...
Deodat i se lumin faa i-i spuse cteva cuvinte lui Malko la ureche: la
prvlia din faa Casei Albe era o fat de treisprezece ani. Cu un dash11
substanial se putea aranja...
Nu, zise Malko hotrt. Vreau un avocat sau fac greva foamei.
Din ce n ce mai dezolat, Bobo ncuie din nou, nenelegnd de ce, atunci
cnd se gseau posibiliti, s refuze o ofert att de tentant.
Descurajat, Malko se aez pe pat, cu capul n mini. Couderc ncerc
s-l mbrbteze:
Eu, ultima dat, am stat opt luni.

11 Dash - baci (n.a.).


~56~
Condamnat la moarte

Trecuser ase zile de cnd stteau acolo. Nimeni nu se preocupase de


ei. Desigur, aveau cea mai bun celul din stabiliment, inclusiv un om pentru a
face curenie.
Ct privete hrana, de dou ori pe zi, un picolo de la La Cremaillere
venea i revenea cu felurile de mncare, de fiecare dat mai apetisante.
Acesta era un caz fericit, pentru c meniul obinuit, se compunea dintr-o
fiertur strvezie, coninnd carne doar de dou ori pe sptmn. De altfel,
deinuii negri mureau ca mutele. n fiecare diminea, Bobo ducea corpurile la
celula zece, ateptnd maina primriei s vin s le ridice. Malko i crease o
popularitate enorm, distribuind resturile meselor sale pantagruelice celor zece
nfometai nghesuii n celula de vizavi. n schimb, acetia i dduser o pomad
cu care vindecase rapid rnile lui Couderc i plaga sa de la craniu. Modest
consolare!
Casa Alb nu-i merita numele. Interiorul era de-o murdrie
respingtoare iar mirosul ar fi pus pe fug i un dihor. Malko ncepea s-neleag
universul aparte al Africii i se-ntreba dac va reui s se salveze. Acuzaia
grotesc de crim n-ar fi rezistat mult timp ntr-o ar normal, dar aici totul
prea perfect normal.
Trebuie s facem ceva, cci altfel suntem pierdui.
n acel moment, pe culoar se auzi zgomotul neateptat al unor tocuri
feminine. O cheie se ntoarse n broasc i apru mutra hilar a lui Bobo:
Avei o vizit, bwana... i nc ce mai vizit!
175 de centimetri de carne tare, mulat ntr-o mtase roie ca o cap de
toreador, crupa i snii agresivi, cu o fa ca a lui Sophia Loren, un pic mai
tapat, dar totul era prezentabil.
Brigitte Vandamme, patroana de la La Cremaillere, devoratoarea de
biei, cunotea efectul pe care-l producea asupra brbailor, de care era
ncntat. Ignorndu-l pe Couderc, a crui siluet slab nu-i inspira dect
meditaii cumini, ea-l fix pe Malko cu ochii umezii.
Mi se pare c dejunul meu nu prea este de calitate, domnule i m
simt dezolat. Ce ai dori dumneavoastr n loc?
Era un iretlic al lui Bobo. i spuse c dac el refuza o negres, probabil
c dorea o femeie alb.
Treaba asta pica la anc. De cnd Brigitte l zrise pe Malko n duba de
deinui, jurase s-l ntlneasc i s-l cunoasc. n fiecare sear venea s se
aeze la masa lui Nicoro i nvingndu-i dezgustul n faa mutrei sale
abominabile, ea reui s afieze n privirea sa ceva care semna cu dorina.
ireat, ea nu atac frontal, dar nmulea aluziile ei despre misterioii
prizonieri albi, aa c, atunci cnd biatul de la-nchisoare veni s-o anune c
acetia ameninau cu greva foamei, l abord pe comisarul care termina dejunul.
Trebuie categoric s merg s vd ce se-ntmpl, i spuse ea. Este
foarte grav pentru reputaia mea, tii dumneavoastr.
Cum Nicoro ezita, ea adug:
Voi veni s v raportez imediat rezultatul vizitei mele, n biroul
dumneavoastr dac dorii.
El ced. Ar fi fost prima ocazie s rmn singur cu ea, aa c scrise
cteva rnduri pentru Bobo i i ddu mesajul.
Fii atent, o avertiz el. Acetia sunt oameni periculoi.
Brigitte ns, se ridicase i se dusese s se aranjeze i s se stropeasc
cu parfum i asta nu pentru vizita la Nicoro.
Malko i recpt obiceiurile de om de lume, se aplec asupra minii
Brigittei i zise:
~57~
Condamnat la moarte

Iubit doamn, sunt bucuros de a v fi cunoscut. Iar mesele


dumneavoastr sunt delicioase. Este o greeal din partea bravului nostru Bobo.
Luai loc.
Ea ascult i se instal pe marginea patului, ncrucind picioarele. n
sinea ei se felicita pentru flerul su de femel. De aproape, ochii strlucitori erau
i mai fascinani. Acest brbat nalt, blond i distins, degaja un farmec deosebit.
Dar n fine, ce ai fcut? ntreb ea.
Malko i povesti foarte concis istoria, ocolind amnuntele cu Aristot.
Ochii Brigittei scnteiar. El i aminti de faa pe care o zrise din duba de
deinui.
Ce bandit acest Nicoro! Cnd m gndesc c de ase luni mi d
trcoale! El este cel care mi-a obinut contractul cu nchisoarea pentru hrnirea
deinuilor. Crede c-mi va ctiga favorurile cu asta. Am s-l vd n seara asta i
am s-l scutur bine. Iar dac nu va fi de-ajuns, am civa prieteni n guvern.
Atenie! zise Couderc.
Brigitte se ridicase deja. Snii si invadau celula. Ea-l privi pe Malko cu
un instinct de proprietar:
Sper c v voi primi ct de curnd la mine, domnule.
Malko. Malko Linge.
Vorbii remarcabil de bine franceza pentru un strin. Malko i plec
modest ochii strlucitori.
Brigitte era emoionat. Ea plec i se-ndeprt micndu-i graios
coapsele, ceea ce le smulse prizonierilor din celula opt o serie de obsceniti n
swahili. Brigitte, care nelegea aceast limb, roi flatat.
Vizita sa l nsuflei pe Malko El avea n sfrit o aliat. Brigitte nu se va
lsa pn nu-l va scoate din nchisoare, pentru a-l duce n patul ei, ceea ce, la
drept vorbind nu era o intenie rea.
Ziua trecu fr alt incident. Couderc vna plonie i Malko citea reviste
vechi. Spre ora opt seara, biatul de la La Cremaillere veni cltinndu-se sub
greutatea unui platou imens.
Era un enorm calcan cu cartofi fieri, copios asezonat cu piper de
Cayenne, nsoit de o sticl de Moet et Chardon. Un bilet era strecurat sub
erveele, cu un scris mare nclinat: Noi vom srbtori n curnd eliberarea
dumneavoastr.
n seara aceea, Malko adormi linitit.

Cnd comisarul Nicoro intr n La Cremaillere pentru cin abia-i putea


ascunde satisfacia.
n primul rnd, Brigitte venise s-l vad n biroul su. Evident, ea
sttuse n picioare, dar, cnd o conduse pn la u, l lsase s-o pipie pe
coapsa mbrcat n mtase. Nicoro se bucurase la fel de mult ca n ziua n care,
flcu fiind, svrise primul su viol.
Totul se aranja admirabil.
Cu un pic de noroc, el urma s ctige muli bani, s-l ndatoreze pe
Ari-asasinul i s o aib i pe Brigitte.
Toate astea se petreceau aa cum le plnuise el.
Cnd termin masa, Brigitte veni la masa lui alintndu-se ca o pisic i
ncepu s-i vorbeasc despre Malko i Couderc.
Nicoro asculta cu nelegere i generozitate. Cnd ea sfri, el i puse cu
un sentiment patern mna pe bra, cu vrfurile degetelor pipind sfrcul snului
prin bluza de mtase. Brigitte rbda cu stoicism, rugndu-se n sinea ei Sfntului

~58~
Condamnat la moarte

Ignaiu s nu vomite. Ct despre Nicoro, bucuria inefabil pe care o ncerca, i


ddea aproape o figur de nger.
Oamenii de care ai atta mil au fcut crime foarte grave, i explic
el. Singurul lucru pe care-l pot face pentru ai fi pe plac, este s ncerc s obin o
sentin mai blnd, poate o libertate condiionat.
Foarte bine, zise vesel Brigitte. Vor putea locui la mine. Garantez eu
pentru ei.
Nu exist probe precise mpotriva lor, dar vezi, au gsit n maina lor
cadavrul i diamantele.
Dumneavoastr suntei att de puternic, comisare...
Nicoro bea lapte. Degetele sale se agitar pe pieptul ei. Brigitte le
ndeprt cu un gest discret i se ridic.
Deci, contez pe dumneavoastr?
Bine, bine, zise Nicoro. Am s examinez cazul cu cea mai mare
bunvoin.
Contrar obiceiului su, el ls un baci regesc i iei fluiernd
bucuros. n orice caz, clienii si erau condamnai, dar era mult mai abil s o lase
pe Brigitte s cread c ea este cea care i-a salvat, n fine, pe moment.

Malko nc se brbierea, cnd Bobo deschise poarta celulei,


introducnd un negru nalt mbrcat ntr-un costum gri petrol. Avea trsturi
negroide puin accentuate, nasul plat fr a fi turtit, o gur destul de fin i un
pr tiat scurt. El i ntinse lui Malko o mn puternic.
Eu sunt Patrice Mobutu, avocatul dumneavoastr desemnat de ctre
ministrul justiiei.
Era i timpul, zise Malko.
Cellalt se aez pe patul pe care-i aez i servieta.
Prin diligena comisarului Nicoro am putut verifica n mod rapid
afacerea.
Vorbea o francez corect dar lent, punctat de gesturi preioase.
Cazul dumneavoastr este foarte, foarte serios.
Lui Malko i sri mutarul:
Ascultai! Dumneavoastr tii bine c nu l-am ucis pe acel om. Totul
este o mrav provocare. Eu vreau s fiu pus imediat n libertate.
Patrice Mobutu scoase o grmad de hrtii din serviet i ncepu s le
citeasc.
Rezult din anchet, c Securitatea nu posed nc nici o prob care
s v incrimineze n mod direct, cu excepia faptului de a se fi gsit cadavrul i
diamantele n portbagajul mainii dumneavoastr. n plus victima, era o
persoan cu care dumneavoastr ai avut relaii frauduloase. Acestea sunt
bineneles prezumii serioase mpotriva dumneavoastr.
Este grotesc. Cnd omori pe cineva nu-l plimbi n portbagajul mainii
tale.
Cu excepia cazului cnd ai fi plnuit s-l abandonai undeva n
jungl. Descoperirea sa la Bujumbura ar fi declanat deschiderea imediat a unei
anchete.
Eu v repet c este un montaj grotesc.
Patrice Mobutu oft:
Dac ai fi o persoan onorabil, nu-i aa, dac putei prezenta
referine comerciale, dac o firm ar rspunde pentru dumneavoastr. Cu ce v
ocupai dumneavoastr, domnule Linge?
Vai! Treaba ncepea s se-mput. Malko rspunse cu pruden.
~59~
Condamnat la moarte

Eu m ocup cu diverse afaceri, n Statele Unite i n Austria.


Ce facei dumneavoastr n Burundi?
Bun ntrebare.
Ascultai, zise Malko, dumneavoastr suntei avocatul meu i pot
deci s v spun adevrul.
Bineneles, l ncuraj Patrice.
Este adevrat c am venit aici n sperana de a cumpra diamante,
dar nu am ucis pe acel nenorocit. Mi s-a nscenat aceast crim.
Bnuii pe cineva?
Malko ezit, dar era la fel de periculos s tac.
Da. Un anume Ari-asasinul. Un traficant de diamante. El poate fi
bnuit c a ncercat s scape de mine n acest fel.
Patrice Mobutu plec capul dezolat.
tiu despre cine vorbii, dar este un cetean onorabil i acuzaiile
dumneavoastr nu sunt fondate. Pe de alt parte, singur recunoatei c suntei
traficant. Cred c trebuie s abandonm aceast pist. Am s prezint ministrului
dosarul dumneavoastr i cred c singura soluie este o punere n libertate pe
cauiune, dar trebuie s dispunei de o sum important pentru c delictul este
foarte grav.
Ct?
Nu pot s m pronun, deoarece cazul nu a fost nc prezentat, dar
dup experiena mea, mai multe sute de mii de franci.
Dup ce spuse suma, el cobor pudic ochii. Malko fierbea, fr s spun
nimic. Deci, comisarul auzise de existena depozitului din banc i montase toat
treaba pentru a-i nsui banii. Frumoas treab.
Dac i-ar fi ascultat instinctul, l-ar fi luat pe avocat de ceaf i l-ar fi
aruncat afar din celul, numai c n felul acesta, dac refuza tranzacia, Nicoro
ar fi continuat manevra sa i ar fi fost condamnat.
Eu pot dispune eventual de aceast sum, zise Malko cu calm, dar
neleg c domnul Couderc va fi eliberat odat cu mine.
Mobutu ddu din cap:
Cred c acest lucru va fi posibil. Ne vom revedea mine. Apropo, sub
ce form se gsesc banii dumneavoastr?
Ca i cnd n-ar fi tiut!
Depui sub form de bani lichizi la Banca Africii de Est.
Mobutu ncrunt sprncenele.
Va trebui s ne grbim, deoarece se apropie sfritul lunii.
i care-i problema?
Avocatul lu un aer plictisit i ncepu s explice:
Dumneavoastr nu ai remarcat c aceast banc este mai departe
de ora i nu trece luna fr s se-nregistreze o spargere? i totdeauna la
sfritul lunii? i casierii sunt complici, nu-i aa? Toate astea ne-ar pune n
ntrziere.
De ce nu-i schimbai?
i schimbm, dar oamenii din band i contacteaz pe cei noi i i
amenin c dac nu-i ajut i omoar. Cteodat ei mai omoar cte unul
pentru a da exemplu.
Prea o poveste de adormit copii, dar n aceast lume n care se gseau
totul era posibil.
Mobutu i puse hrtiile n serviet i se ridic.
Dar, zise Malko, nu am fost nc interogat de un judector de
instrucie sau chiar de ctre comisarul dumneavoastr, Nicoro.
~60~
Condamnat la moarte

Patrice Mobutu aprob din cap i spuse:


Bineneles, putei cere aplicarea procedurii normale care probabil va
duce la punerea dumneavoastr n libertate, dar nu v sftuiesc. Calea aceasta
este foarte lung. S-ar putea s dureze cteva luni. Judectorii sunt
suprancrcai.
Mergei s-l vedei pe ministrul dumneavoastr, zise Malko resemnat,
dar s-i spunei c nu-i dau dect dac i el mi d.
Mobutu salut i se deprt demn.
Couderc spuse:
Toat treaba asta miroase a j... dac preferai a baci.
Desigur, ns nu avem alt posibilitate de a iei de aici.
Va trebui s fim ateni cu Nicoro, zise Couderc, este foarte viclean.
Ziua trecu foarte ncet. Din fericire era organizat un spectacol. Unul
dintre deinui, prestidigitator, furase dou ncrctoare de la puca mitralier a
lui Bobo i cerea o rscumprare n bere i hran.
Negocierile durar pn dup-amiaz.
De fiecare dat cnd Bobo se apropia cu arma pentru a-l lovi, acesta
ipa cu o voce ascuit:
Hei, fi atent! Dac tu loveti, eu spun la cpitan c tu pierdut. i
negocierile se reluau. Schimbul se fcu la ora ase, contra dou lzi cu sticle de
bere i un castron cu ciorb, dar prestidigitatorul opri trei cartue ca zlog
pentru a nu fi chelfnit.
Brigitte i fcu apariia seara odat cu cina. De ast dat, ea n-avea
nimic scris de la Nicoro, dar Bobo nu avu curajul s-i interzic intrarea n
nchisoare. Ea purta un pantalon alb mulat i o bluz de dantel asortat, lsnd
s i se vad sutienul. Deinuii se dezlnuir n tot felul de gesturi obscene prin
gratiile celulelor lor. n ciuda agitaiei vulgare, Brigitte ntreb:
Ce mai e nou?
Malko i povesti vizita avocatului. Faa patroanei restaurantului se
ncri.
Acest Nicoro este un adevrat tutsi. i-ar lua i cmaa de pe tine.
Malko nu vru s-i spulbere iluziile, dar el nu era nc sigur.
A vrea s pltesc aceast sum de fa cu martori, spuse el.
Bineneles, zise Brigitte. V voi servi drept martor. Eu sunt
cunoscut aici ca o persoan onorabil.
Totul respira amor n corpul ei generos. Probabil, ea fcuse amor cu
unul sau doi biei cci ochii i erau ncercnai i avea un nu tiu ce melancolic
privind locul unde buzele lui Malko srutaser ncheietura minii sale.
Pe cnd cei doi oameni luau masa, ea se aezase pe pat lng Malko i
coapsa ei o atingea pe a lui. Ea plec cu regret spre ora 10 seara. Mirosul
parfumului ei strui toat noaptea n celul, ndeprtnd ploniele i alte mici
insecte.
Patrice Mobutu fu la fel de matinal ca-n ziua precedent. De ast dat,
el purta un costum galben.
Solemn, el anun:
Ministrul a aprobat cererea dumneavoastr. Vei fi eliberai amndoi
pe cauiune, cu condiia s nu prsii Bujumbura i s v dai cuvntul de
onoare c v vei prezenta cu regularitate la comisarul Nicoro.
Era un nceput.
Cnd? ntreb Malko.
Din momentul n care banii vor fi vrsai.
Cui?
~61~
Condamnat la moarte

Pi, mie.
Malko ddu din cap.
Nu. Eu vreau garanii. Am fost deja arestat arbitrar i nu mai vreau
s fiu jefuit.
Mobutu lu un aer de om profund jignit i-i regsi accentul su
african:
Domnu', nu suntei deloc politicos. Ministru nu mulumit cnd eu
povestete la el.
Eu vreau s dau banii, zise Malko, dar nu nainte de a fi eliberai.
Cellalt ridic braele spre cer.
Asta nu posibil, hein. Nu-i nimic eu merge spune la ministru.
El deschisese deja poarta celulei.
Couderc l rechem i rencepur s parlamenteze, pe jumtate n
swahili, pe jumtate n francez. Malko urmrea discuia ntins pe pat. n final,
conveniser ca Nicoro s semneze ordinul de punere n libertate i apoi mpreun
s plece la banc. Acolo urmau s se-ntlneasc cu Brigitte Vandamme i
remiterea sumei de bani s se fac n biroul directorului bncii, n prezena
tinerei doamne belgiene.
Dar Mobutu refuza cu ndrtnicie ca Malko s se ntlneasc pe
faimosul ministru al justiiei. Aparent, el nu era amestecat n acest joc.
El plec i promise s revin peste dou ore.
n timp ce biatul fcea curat prin celul, Malko i Couderc i fcur
bagajele. Dup dou ore fix, Patrice Mobutu era acolo. Bobo, surztor, le fcea
semne de bun rmas. Malko strnse o grmad de mini negre prin gratiile de la
celula opt, dup care plecar.
Oribilul furgon pentru deinui atepta n faa porii. Cnd Malko auzi
c trebuie s traverseze tot oraul n el, refuz categoric s se urce.
Dac asta-i situaia, eu m ntorc la-nchisoare, zise el.
El ncepea s adopte sistemul african. Mobutu ncepu s argumenteze:
Suntei nc prizonieri de drept comun. Dac tranzacia nu se
ndeplinete, trebuie s venii napoi la-nchisoare.
Se gsi n fine, o soluie de compromis. Ei se urcar n maina lui
Mobutu i furgonul i urmrea gol.
Banca era n nordul oraului pe drumul spre aeroport, n plin jungl.
Era o cldire modern cu un etaj, din sticl i beton, ascuns ntr-un plc de
manghieri. Brigitte Vandamme atepta n faa porii. Pentru aceast mprejurare,
ea i pusese o imens plrie de soare roz i o rochie asortat din mtase care
ns nu prea ascundea mare lucru din corpul ei impozant.
Plin de importan, Patrice Mobutu conduse cortegiul n biroul
directorului.
Acesta, un metis cu aerul pariv, nu scp din ochi snii lui Brigitte pe
timpul ntregii discuii. El i ceru lui Malko o duzin de semnturi nainte de a-i
da banii.
Din ce n ce mai solemn, Mobutu scoase din serviet ordinele de
eliberare i le puse pe birou.
Suntei liberi, dar nu avei dreptul s prsii Bujumbura pn la noi
ordine, repet el. De altfel, Securitatea pstreaz paapoartele dumneavoastr i
vei fi sub supraveghere poliieneasc.
Acolo pe loc, el lu repede banii, i numr cu agilitatea unui crupier i
i puse n servieta sa, dup care prsi biroul aproape dansnd i urc n maina
sa.

~62~
Condamnat la moarte

Ei bine, zise Brigitte, nu mai rmne dect s desfacem o sticl de


ampanie...
Avei cumva o cas de bani? ntreb Malko.
Da.
El i ntinse ordinele lor de punere n libertate, mzglite cu o mulime
de semnturi i tampile.
Punei-le n siguran. Nu vreau ca aceti slbatici s se
rzgndeasc.
Ea puse hrtiile n poeta sa i ieir din birou. Brigitte avea un
Chevrolet alb decapotabil. E bine s regseti pielea i pernele curate dup
murdria de la Casa Alb.
n timp ce se-ntorceau spre ora, Malko reflecta cu amrciune:
Dou zile pierdute la Elisabethville. Dou zile pierdute la Bujumbura.
Opt zile pierdute n nchisoare.
Cosmonauilor probabil c timpul le prea la fel de lung ca i celor de la
CIA. Nu cumva i Allan Pap s se fi descurajat. Dac aa stteau lucrurile, el
putea foarte bine s se angajeze ca om bun la toate la frumoasa Brigitte, cu att
mai mult cu ct el nu se simea sigur de aceast libertate. Grecul nu-i dduse
atta osteneal pentru a-l lsa acum s se care.
Nu era dect o singur soluie: aceea de a pleca din Bujumbura n toat
viteza, dar pentru asta avea nevoie de Brigitte, dar el avea impresia c ea va face
tot posibilul pentru a-l reine.
Eu a vrea s-mi recuperez paaportul, spuse el cu voce tare i s
termin cu aceast istorie idioat.
l vom vedea pe preedinte, zise Brigitte. Este un om foarte corect. l
cunosc.
Cu aceste cuvinte ncurajatoare, ei ajunser n Piaa Independenei. Tot
personalul de la La Cremaillere i ateptau pe trotuar.
Era povestea eu ntoarcerea fiului risipitor.

Capitolul XI
n anticamera preedintelui, o tnr negres alpta un bebelu foarte
frumos i un sn somptuos n form de par era expus vederii vizitatorilor. O
droaie de copii se jucau printre picioarele santinelelor tolnite pe canapele.
Familia preedintelui s-a mutat n apartamentele regale, i opti
Brigitte lui Malko. Ei sunt n total treizeci i apte i nu au venit toi din pdure.
Aceast treab era de bun augur, iat un guvern care ncurajeaz
familia.
Malko ieise din nchisoare n ajun. El nu se ntorsese la Pagidas, dar era
ngrijit cu tandree de frumoasa Brigitte, care i instalase pe el i pe Couderc la
etajul doi al imobilului su, cu trei biei n serviciul lor.
Dineul n cinstea eliberrii fusese fastuos: Moet et Chardon, carne de
import i chiar salat proaspt. Brigitte i srbtorise a treizeci i una
aniversare i se-mbrcase cu o rochie de muselin neagr cu partea din fa
transparent lsnd s se vad pieptul opulent.
Pe sub mas, piciorul su cutase piciorul lui Malko n tot timpul cinei.
Couderc i Malko aveau camere separate. Pretextnd oboseala, Malko
ceru voie s se duc s se culce imediat dup ce bu ultima pictur de
ampanie. Atunci vzu c ua sa nu are broasc.
Nu trebui s atepte mult timp. Ua se deschise, tocmai cnd Malko se
dezbrcase.
~63~
Condamnat la moarte

Brigitte inea n mn un platou pe care era o sticl de Moet et Chardon


i dou cupe. Puse platoul pe jos i foarte simplu ea trase cu grij fermoarul de la
rochie.
Dantela este att de fragil, se scuz ea i aici nu se gsete.
Dup un sejur la Casa Alb, spectacolul nu era chiar aa de dezagreabil.
Din acest corp impozant se degaja o senzualitate animalic, ceea ce nu-l
ls pe Malko indiferent. De altfel, el nu avea de ales, pentru c ea se instalase n
patul lui.
Urmarea fu un festival de gemete i contorsiuni. Muncit, zgriat, strivit,
devorat, Malko se gndea la tinerii care descopereau plcerile dragostei prin
mijlocirea vulcanicei Brigitte Vandamme. i nc nu vzuse nimic: deodat
Brigitte se ag cu picioarele de barele patului arcuindu-i corpul i,
ridicndu-se ca o pan, ea scoase un rcnet prelung care se auzi n tot imobilul.
Fr s vrea i puse mna pe gur.
Bieii, murmur el.
Ea deschise ochii linitii i foarte blnzi.
Ei sunt obinuii. Alt dat ns, nu strigam aa de tare. n seara
aceasta memorabil se ncheiase o tandr prietenie ntre Brigitte i Malko. Ea se
sculase n zori pentru a aranja o ntlnire cu preedintele Bukoko. Dup prerea
ei, acesta era singurul care putea s-i redea linitea complet lui Malko.
Nici sinistrul Aristot i nici comisarul Nicoro nu se manifestaser. Acest
calm era nelinititor, pentru c Malko, era practic sechestrat la Bujumbura. Era
imposibil s se urce n vreun avion fr paaport iar barajele poliiei nchideau
toate drumurile ieind din Bujumbura, deoarece circulau zvonuri despre rscoale
organizate de partizanii monarhiei venind din Congo.
n acest timp, cosmonauii ateptau.
Malko era nelinitit mai ales din cauza lui Ari-asasinul. El tia prea
multe despre moartea lui Jill i despre traficul de diamante, pentru ca grecul s-l
lase s plece aa cum venise. Altfel, era obligat s apeleze la o soluie disperat:
spre exemplu s-o reduc pe Brigitte la tcere i s plece cu maina ei, ceea ce era
nedemn pentru un gentleman.
Preedintele v va primi imediat.
Uierul ndeprt un grup de copii pentru ca Malko i Brigitte s se
poat aeza pe o canapea, dup care acesta dispru n apartamentele regale i
nimeni nu se mai ocup de ei.
Totui palatul era foarte animat. Civili i militari discutau n toate
colurile cu voce tare. La un moment dat, Malko vzu chiar un negru care
desprinse o perdea, o mpturi cu grij i plec linitit cu ea, fr-ndoial ca s-i
aranjeze propriul su interior.
Cnd ns Brigitte se ridic pentru a merge s afle veti dup o or de
ateptare, ea se lovi de doi parautiti care pzeau ua biroului prezidenial, plini
de cnep indian pn peste cap, ce i ndreptau asupra ei putile lor mitraliere
cehe i-i bulbucau ochii la orice ntrebare.
Descurajat, Brigitte veni s se aeze nebun de furie.
Probabil c are o discuie important, spuse ea.
Dup zece ani de trai n Africa, ea ncepea s vorbeasc ca negrii.
Sau este o nou lovitur de stat.
Sau este plecat n ora i nu au curaj s ne spun.
n orice caz, nimeni nu intrase pe ua capitonat de cnd stteau ei
acolo.
Era totui mai bine cnd era regele, oft Brigitte. Cel puin era un
biat plin de haz. Aproape n fiecare zi, el se plimba n ora cu un coif de pene, n
~64~
Condamnat la moarte

Cadillacul su galben. Aici era deschis tot timpul. i plcea s fie tot timpul
nconjurat de lume. Evident, cnd bea prea mult bere, el se amuza trgnd
asupra ambelanilor si, dar el trgea prost i producea mai mult amuzament
Toate acestea nu rezolv problemele noastre.
Un uier trecu pe acolo. Brigitte l abord ntr-o violent discuie n
swahili. Cellalt dispru i reveni cteva minute mai trziu.
Spune c vom fi primii, traduse Brigitte. S ateptm. Ceea ce ei i
fcur.
La ora 5, mort de foame i beat de furie, Malko se ridic.
Ajunge! Preedintele tu i bate joc de noi. Nimeni nu se ocupa de ei.
Brigitte, dezolat, insist s mai rmn cteva minute.
Deodat se art primul uier. Brigitte se repezi spre el. Acesta ddu din
cap.
Preedintele nu mai primete vizite astzi, bwana. Mult lucrat pentru
ar, bwana. Venit mine bwana, dup care ridicnd capul se deprt ptruns de
importana sa. nc nu se vindeau n librrii gndurile lui Simon Bukoko, dar
momentul acela nu era prea departe.
Malko i Brigitte mergeau pe o alee, cnd fur ajuni din urm de un
locotenent tutsi.
El este cel care mi-a aranjat audiena, i opti ea lui Malko.
Ea l fulger cu privirea i-l interpel n swahili. Cellalt rspunse cu o
voce domoal, aproape feminin:
Nu este vina mea, doamn Brigitte. Dac n-ai fost primii, este pentru
c preedintele a but prea mult i acum este ntr-o stare deplorabil. n mod
sigur un feti ru a fcut asta, conchise locotenentul. Preedintele nu bea de
obicei dect un pic de bere.
Pentru Malko ar fi fost de preferat ca preedintele s-i fi pstrat
obiceiurile de om temperat. Dac starea aceasta dura cteva zile, ara se ducea pe
apa smbetei.
Ei se-ntoarser la La Cremaillere mai degrab deprimai. Locotenentul
jur c dendat ce preedintele i va reveni, acesta va fi fericit s-i primeasc i
chiar s-i invite la o serat privat.
Farmecele frumoasei Brigitte, n mod sigur, urmau s serveasc la
aceast treab.
Nu le rmnea altceva de fcut dect s atepte pn a doua zi.

Malko i Michel Couderc se pregteau s ia dejunul pe terasa


restaurantului La Cremaillere, cnd vechea main 403 a Securitii se opri n
faa restaurantului. Nicoro i Bakari coborr din main i venir direct la ei.
Du-te i cheam-o pe Brigitte, ordon Malko. Mie nu-mi plac aceste
ciori.
Couderc dispru nuntru. Nicoro salut politicos i lu scaunul liber
rmas n faa lui. El avea aerul grav.
Ce vnt v aduce, comisare, ntreb Malko cu rceal. M-ai scos
cumva de sub inculpare definitiv?
Faa groaznic a lui Nicoro deveni i mai sumbr:
Vai, nu. Dimpotriv.
Cum dimpotriv?
Bakari se apropiase i sttea n spatele lui Malko. Couderc reveni cu
Brigitte care se repezi la Nicoro ca o fregat de rzboi.
Ce se-ntmpl comisare? Vrei s le creezi noi necazuri prietenilor mei?

~65~
Condamnat la moarte

Dintr-odat, ea-i regsise obiceiul vechi colonial de a tutui. Subjugat,


negrul scoase o hrtie din buzunar i o ntinse Brigittei:
Nu este greeala mea, spuse el cu o voce plngrea. Mi s-a adus o
declaraie de martor privind aceast afacere, foarte compromitoare pentru
aceti domni.
Malko i smulse hrtia i o citi. Simi c i se face prul mciuc. ntr-o
manier foarte detaliat, martorul povestea cum i-a vzut pe Malko i Couderc
omorndu-l pe nenorocitul ofer de taxi pe o strad deprtat a cartierului
hindus. nspimntat, el se. Ascunsese ca s nu aib aceeai soart. Malko
tresri la vederea semnturii: Aristote Polidis.
Desigur, dac ar fi fost un african m-ai fi acuzat de mainaii. Dar un
alb.
Brigitte la rndul ei citea hrtia.
i de ce martorul dumneavoastr de ultim or n-a vorbit dect
acum? ntreb Malko ironic.
El ezit s compromit un frate de ras, replic Nicoro, fr s
clipeasc, dar mi-a spus c amintirea bietului om ucis sub ochii lui nu-l lsa s
doarm i c trebuia s se fac dreptate n acest caz.
Brigitte rnji cnd vzu semntura.
Ea era verde de furie i strfulgerndu-l pe Nicoro cu ochii si albatri
zise:
Ari-asasinul? i-a spus el asta? Probabil c ai neles greit. El ar
putea s doarm dousprezece ore dup ce-ar tia-o pe mama sa n bucele.
Domnilor, zise Nicoro, suntei din nou sub stare de arest.
n spatele lui Malko, Bakari scosese Coltul.
Brigitte ncerc s discute:
Nu o s-i ridici, nu-i aa Nico?
Negrul se ridic.
Aa cere legea, doamn Brigitte. Ministrul i-a inculpat din nou azi
diminea. Acum exist un martor i ei trebuie judecai.
Dar este un martor mincinos, Ari este o zdrean, url Brigitte.
Tribunalul va hotr, zise Nicoro, foarte demn. Situaia acestor domni
s-a agravat foarte mult.
S-mi restituii banii, zise Malko, pentru c nu mai sunt n libertate
pe cauiune.
Imposibil. Dumneavoastr suntei prizonier i inculpat. Un inculpat
nu poate avea bani. n ateptare, banii vor fi vrsai la casieria poliiei. Dac vei
fi achitat, vi se vor restitui, dup plata cheltuielilor de judecat.
Cu minile n olduri, belgianca izbucni:
Ateapt puin! Voi merge s-l vd pe preedintele Bukoko. Am s-i
povestesc ce pui la cale cu grecul tu. El o s m-asculte.
Cu mnerul pistolului, Bakari l mpinse pe Malko. Resemnat, Malko se
ridic.
Zece minute mai trziu, ei erau din nou n celula lor cu tot confortul. De
data asta, treaba era mult mal serioas. Malko nelesese combinaia lui Nicoro.
El nu putea s-l achite. Aristot gsise un mijloc elegant de a se debarasa de
concuren. Mrturia sa putea fi expus la muzeul falsurilor. Era o mic capo
d'oper. Dac Brigitte nu reuea s-l vad pe preedinte, erau destule anse ca
strlucitoarea carier a lui Malko s se sfreasc la Bujumbura, n parcul
sporturilor, locul favorit pentru execuii iar Malko nu avea nici un chef s fie
nmormntat n Burundi, loc prea ndeprtat de Austria i de castelul su.
Strmoii si s-ar fi rsucit n mormnt tiindu-l ngropat n Africa neagr.
~66~
Condamnat la moarte

Obinuit cu Casa Alb, Couderc deja adormise.


Malko nu putea s nchid ochii.
El ntorcea situaia pe toate feele n mintea lui i nu gsea nici o ieire.
Chiar cu complicitatea lui Brigitte, nu ar fi fost uor s plece din Bujumbura.
Fr ea nu ar iei niciodat din ora, or, Brigitte pe de-o parte nu era grbit,
dorind s-l amortizeze pe Malko la maximum i, pe de alt parte, nu prea avea
ncredere n intervenia preedintelui su.
El i ls privirea s rtceasc pe peretele fisurat unde mai multe
plonie se plimbau n voie i oft. Era urt i trist, dar era nc n via.
Comisarul Nicoro ajunse la Clubul Gentlemenilor Selecionai, un pic
dup ora ase. Aristot era deja acolo, adncit ntr-un fotoliu mare de piele, cu un
pahar de J&B n mn, cu ochii mici strlucind de bucurie.
Unicul ochi al lui Nicoro i napoie sursul.
A mers? ntreb Ari.
E gata, domnu' Ari.
Nicoro trase spre el fotoliul vecin i-i comand paharul su de
Fernet-Branca.
Ari-asasinul i ncrunt sprncenele:
n continuare pot s am ncredere n tine, maimu nenorocit?
Fr s se supere, Nicoro rspunse:
Ca-n propria dumneavoastr persoan.
Bine.
Se ls un moment de linite. Ei erau singuri n club. Grecul i termin
whisky-ul i spuse linitit:
Atunci nu mai este dect un singur detaliu de rezolvat. Nicoro fu
cuprins de un negru presentiment, dar o fcu n continuare pe idiotul:
Ce anume, domnu' Ari?
mi dai cei 40.000 de dolari pe care i-ai ciugulit.
De ast dat linitea se prelungi. Nicoro se gndea. Cu nici un pre el nu
voia s-i dea bani lui Ari, dar trebuia s ctige timp.
Ascult, zise Aristot, de-a dreptul amenintor. Eu am pus la punct
toat combinaia ta. Tu eti un tmpit. Dac ai fi fost corect, am fi mprit banii
juma - juma, dar tu ai nevoie de o lecie. n plus, din cauza ta, pantera mea a
murit degeaba. Te rog s apreciezi faptul c nu-i cer daune.
Odat spuse acestea, el se ridic.
Grbete-te s-mi dai lovelele. Nu i le voi cere a doua oar.
Nu pot nainte de proces, domnu' Ari.
Atunci, ai grij de proces. Salut.
Parchetul trosni sub greutatea sa i trnti ua n urma lui.

Capitolul XII
O mare banderol din pnz se balansa deasupra tribunalului purtnd
inscripia:
Noi nu ne predm ruinos. Opinia public este cu ochii pe noi.
Ea data din vremea primelor procese politice de dup revoluie i fusese
lsat acolo, pentru orice eventualitate.
n ciuda situaiei sale, Malko nu-i putu reine un surs, vznd
inscripia. Acest amestec continuu de comic involuntar i dram era epuizant
pentru nervi. Pe moment, el avea impresia c triete o fars gigantic. Dar vai!
Tribunalul era real i mai ales lipsit de bune intenii.

~67~
Condamnat la moarte

Acesta se gsea ntr-o cldire mic situat n parcul Palatului


Prezidenial. Era mult mai uor pentru a judeca cu ochii nchii.
Situaia nu era strlucit. Trecuser patru zile de cnd fuseser arestai
din nou. De ast dat Nicoro nu pierdea timpul.
Brigitte Vandamme rscolise cerul i pmntul. Nu era nimic de fcut
nici la ambasade. I s-a rspuns foarte politicos c era o crim de drept comun i
c nu era posibil s se intervin n afacerile interne ale unui stat independent. La
nevoie, putea fi sesizat Liga pentru Drepturile Omului, dac ea pltea faxul.
Ct despre CIA, Malko tia mai bine ca nimeni altul c nu va interveni.
Ceea ce i se-ntmpla lui, fcea parte din riscul meseriei. Niciodat, nici mcar
pentru a-i salva viaa, aceasta n-ar declara c Malko era n misiune.
Ct despre Bukoko, el fcea pe mortul; Brigitte nu reuea s ajung la el.
Desigur, lui i era fric de Nicoro i avea alte griji dect s intervin pentru un alb
pe care nici mcar nu-l cunotea.
n fine, ct trieti, mai exist o speran, i spunea Malko.
Un jandarm din cei care-l ncadrau i ddu un picior, pentru a se scula.
i fcu intrarea preedintele tribunalului.
n loc de tog, el purta un bou-bou brodat cu scutul sacru burundez i o
toc alb. Cei doi asesori ai si erau de asemenea mbrcai n bou-bou. Cei trei
oameni preau s se plictiseasc teribil. Ei aveau acelai cap ovoid, inexpresiv cu
prul cre foarte scurt.
Sala era aproape goal. Civa tineri n uniforma verde-alb a J.N.K.,
venii s-l vad pe Couderc un pumn de gur-casc negri anunai prin
telefonul fr fir i cei interesai.
n primul rnd, sttea Brigitte Vandamme, cu pieptul ei voluminos mulat
ntr-o bluz de culoarea smaraldului, cu ochii scnteietori i crupa atrgtoare.
Privirea sa aburit nul prsea pe Malko. Acesta se cltina puin n costumul su
de alpaca neagr. El nu era proaspt ras, dar privirea sa strlucitoare era la fel
de seductoare.
n spatele lui Brigitte, Aristot ronia o scobitoare i corpul su enorm
strivea un scaun minuscul. Ochii si mici aveau o expresie ironic, plin de
satisfacie. Venicul su costum lemn de trandafir era murdar i ifonat.
Nicoro veni ultimul, nfurat ntr-o tunic galben care-i ddea aerul
unui canar. El se aez lng belgianca, o salut, dar aceasta l ignor.
Nici un ziar nu scrisese despre proces i doi poliiti n civil pzeau
intrarea tribunalului. Nicoro nu inea s se fac mult publicitate.
Grefierul, un omule mbrcat europenete, n cma i pantalon, se
ridic i ncepu s citeasc actul de acuzare, cu o voce lipsit de intonaie. Malko
fremt la auzul crimelor sale. Couderc nu era mai bine zugrvit. El clipea din
ochi ca o bufni surprins de lumina zilei.
Dup lectura actului de acuzare, preedintele i se adres lui Malko ntr-o
francez excelent:
Acuzatul are ceva de spus?
Sunt nevinovat. Este vorba de o mainaie montat mpotriva mea,
zise Malko. Dac ndrznii s m judecai, aceasta va fi o parodie de care vei
rspunde n faa rilor civilizate.
Judectorul ridic din umeri i-l chem printr-un semn al minii pe
Nicoro. Acesta trecu bara i se aez lng preedinte. Ei avur o lung
conversaie n swahili. Brigitte ciulise urechile, ncercnd s neleag ce
discutau.
n linite, ea-i trimise o srutare lui Malko.

~68~
Condamnat la moarte

Dintr-odat, acestuia din urm nu-i mai ps de proces. Era ora dou
dup-amiaz i cldura infernal invada sala.
Preedintele lovi masa cu ciocnelul su. Malko se scul pentru a evita
lovitura de picior a jandarmului. Nicoro reveni discret n incinta destinat
publicului.
Acuzaii sunt recunoscui vinovai i n consecin sunt condamnai la
moarte, pronun preedintele cu o voce ferm.
Un frison glacial strbtu coloana vertebral a lui Malko. De ast dat,
treaba era serioas. Brigitte lu aerul unei tigrese. Ea-l cut din priviri pe
comisar, care-i pusese n grab ochelarii negri.
ncepu o vie agitaie n tribunal. Se auzea c nu se tie cum va fi
executat sentina, ceea ce nu era admisibil, ncepu o discuie animat.
Asesorul din stnga, care era un om simplu, propuse s fie sugrumai
pur i simplu. Avnd o vast experien n sacrificiile rituale se oferi el nsui s
fac acest lucru.
Preedintele, ptruns de respectabilitate, nclina pentru spnzurare. El
aminti exemplul de la Leopoldville, unde congolezii reuiser s monteze cel mai
gustat spectacol. Din pcate, nu exista spnzurtoare la Bujumbura.
n final, se opt pentru mpucare. Aceasta avea un caracter marial care
va impresiona pe dumanii revoluiei. Preedintele i drese vocea i anun:
Conform legii, condamnaii vor fi mpucai nainte de sfritul
sptmnii.
Aceasta era pentru a-l mulumi pe Ari-asasinul, care avea proiectat un
voiaj n Copperbelt, n Katanga.
Cei doi jandarmi i conduser pe Malko i pe Couderc, pn la furgonul
de deinui. Brigitte i urma i bluza de culoarea smaraldului l atinse pe Malko.
Ea emana un parfum uor i agreabil.
Asta nu va rmne aa, mormi ea. Acest murdar de Nicoro s-a jurat
c vei fi expulzai.
Slab consolare. Couderc plngea. Malko, nnebunit de furie, nu mai
simea nici team. El se gndea s se arunce asupra gardienilor pentru a sfri
odat. Silueta lui Brigitte l fcu s renune. El avea aici o aliat credincioas,
dei nu vedea ce mai putea ntreprinde aceasta.
Suntem terminai, gemu Couderc. De ast dat ei nu ne vor lsa.
La Casa Alb, bravul Bobo i primi cu o min de circumstan. El viza
deja evaliera lui Malko. El i nsoi pe prizonieri n celula lor. Abia nchise ua,
cnd dinspre rsufltoare se auzi un zgomot.
Psst!
Malko se ridic repede i se apropie.
Brigitte era ghemuit cu faa lipit de grilaj. Datorit acestei poziii,
Malko i zrea slipul alb, dar acum, nu mai simea nici o tentaie.
Mna sa o cuprinse pe cea a tinerei femei. Ea murmur:
Acest nenorocit de Nico, a interzis vizitele. Voi reveni disear, la
cderea nopii, dup ce voi avea nouti. Curaj.
Ea se ridic i dispru.
Urmtoarele ore trecur foarte ncet. Couderc era aezat pe pat i se juca
cu o ploni mare. Malko privea prin rsufltoare cum apune soarele. Mainal, el
asculta melopeea prizonierului din celula vecin care se ruga n swahili.
Li se aduse cina dar ei n-o atinser i ddur tot la celula opt, n partea
cealalt a culoarului.
Malko era atent la toate zgomotele strzii, ateptnd ca Brigitte s revin.
Era singura legtur cu lumea exterioar, singura lor aliat.
~69~
Condamnat la moarte

Spre ora 10 seara se produse animaie pe culoar. O cheie se ntoarse n


u. Mutra lui Bobo, gardianul ef, apru n cadrul uii, urmat de Brigitte care-i
schimbase bluza de culoarea smaraldului cu o rochie de pnz care se mula pe
ea ca pe o mnu.
Grbii-v, spuse el. Comisarul a interzis expres toate vizitele.
Bine, bine, Bobo, zise belgianca.
Ea nchise poarta i se rezem de ea cu ochii scnteietori.
Vei fi executai mine diminea, anun ea.
Michel Couderc avu un sughi sugrumat, iar Malko simi c i se-nvrte
capul.
Trebuie s ctigm timp, spuse ea cu viclenie. M duc s-l vd pe
Nicoro acum. Nu m intereseaz ce se va ntmpla, dar voi obine amnarea
executrii sentinei.
Malko scutur din cap.
Mulumesc Brigitte, dar aceasta nu va servi la nimic altceva dect ca
s-i faci lui o plcere. El are motive serioase ca s m elimine.
Ea-l privi descurajat.
Ce-o s facem atunci?
Dinspre partea lui Bobo...
Nu. Am trecut prin toate chinurile din lume ca s intru. Pentru
prizonierii obinuii, se poate aranja, dar n acest caz i este fric de Nicoro pentru
a v lsa s fugii.
Se ls o linite grea, ntrerupt de melopeea prizonierului din celula
vecin.
Asta-i, zise Malko pe un ton resemnat. Nu te implica mai mult de
atta, Brigitte. Ai fcut i aa tot ce-ai putut. Acestea sunt lucruri care te
depesc.
Ea btu cu piciorul n podea.
Este prea stupid!
Ce?
Dac asta se ntmpl, n opt zile nu va mai fi republic i acest
murdar de Nicoro, va fi n locul dumneavoastr.
Cum aa?
Ea se apropie de Malko pentru a vorbi n oapt.
Se pregtete o lovitur de stat, mpreun cu fostul rege, care este la
Kinshasa, n Congo. Se pare c au ridicat o armat de mercenari germani, vreo
sut de oameni. Ei l pot mtura pe Bukoko i clica lui ntr-un sfert de or. Vei fi
eliberat n mod automat.
Da, dar pn-atunci noi vom fi mori, zise Couderc cu amrciune.
Ateptai!
Creierul lui Malko ncepu s lucreze.
Ce tii tu despre aceast istorie?
Totul, zise Brigitte cu mndrie. Chiar i semnalul declanrii
revoluiei. Cpitanul care trebuie s cucereasc palatul prezidenial n momentul
cnd ceilali vor trece frontiera, este unul dintre cei mai buni prieteni ai mei.
Malko i prinse minile i o fcu s se aeze pe pat:
Brigitte, eti gata s-i asumi riscuri serioase pentru noi? Pentru a ne
salva?
Ea avea impresia c a plonjat ntr-un lac de aur. Niciodat nu se simise
att de puternic, n stare s se msoare cu armata burundez.
Da, zise ea cu o voce sugrumat de emoie. Eu nu vreau ca
dumneavoastr s murii.
~70~
Condamnat la moarte

Bietul Couderc.
Atunci, ascultai-m. Mai nti care este semnalul de care vorbeti?
Ea i explic.
Bine! Iat ce vei face.
Malko vorbi aproape zece minute confidenial, foarte rar ca Brigitte s
neleag bine. Aceasta i sorbea cuvintele, spunea da la tot. Totui, ceea ce el i
cerea s fac, nu pornea din inim. Ar fi preferat o companie de pucai marini,
dar cnd nu o ai la-ndemn, te descurci cu ce ai.
Cnd termin, el o ntreb:
i-e fric? Te-ncumei s faci asta?
Ea i strnse amndou minile.
Da.
Du-te acolo. Nu prea al mult timp de pierdut. Mult noroc!
Ochii strlucitori luaser o expresie aproape rugtoare. Brigitte se topea.
Ar fi fcut orice ca s-i fie pe plac lui Malko.
Ea se ridic i porni spre poart. nainte s ias, ea se-ntoarse cu
faa-ntins.
Malko avans un pas i buzele lor se reunir. Imediat ea se lipi de el i
mbri. Era paharul de rom al condamnatului la moarte.
Dup o ultim privire tandr, ea deschise poarta i dispru pe culoar.
Malko o auzi schimbnd cteva cuvinte cu Bobo i zgomotul tocurilor ei
descrescu pe culoar. Zarurile erau aruncate.
Ce i-ai povestit? ntreb Couderc.
Prefer s nu v creez false iluzii. S spunem c mai avem o mic ans
de a iei din aceast situaie, iar dac nu merge, nu ne vom putea plnge
nimnui.
El se strecur sub ptura sa dup ce puse ventilatorul n funciune i
verific dac nu i s-a strecurat n pat vreo insect.
Dei cu lumina stins, el nu reuea s adoarm. n fa, pe cealalt
latur a culoarului ruinii, cei zece prizonieri nghesuii n celuia opt, gemeau i
se rugau. Vor mai fi nc doi sau trei mori a doua zi.
Couderc se culc la rndul lui. Malko sttea cu ochii deschii n noapte.
Mii de gnduri l asaltau. El nu putea nc s cread c este condamnat la
moarte, c poate pentru el, nu va mai exista mine.
El se-ntoarse pe-o parte i pe alta cteva ore. Couderc sforia. Prizonierii
tcuser. Din timp n timp se auzea ronitul vreunei insecte.
Apoi, o lumin vag inund celula: se fcea ziu. Era puin peste ora
cinci.

Brigitte plec cu inima uoar de la Casa Alb. Era att de mulumit c


putea face ceva pentru Malko.
Ea se urc n Chevrolet-ul su i se ndrept spre cas pe strzile pustii.
Prima parte a planului lui Malko era cea mai delicat i totui cea mai uoar. Ea
avea o mic idee.
Dup ce parc Chevrolet-ul n faa restaurantului, ea plec pe jos pe
strada Uprona. Mergnd foarte ncet, ea trecu prin faa palatului prezidenial.
Inima-i btea mai tare. ntr-o gheret era o santinel singur. Brigitte se opri o
secund, surse i spuse:
Amara kadu?12 Politicos, negrul rspunse:
Amara kadu?

12 Amara kadu? Ce mai facei? (n.a.).


~71~
Condamnat la moarte

Apoi schimbar cteva fraze n swahili. Flatat, santinela ncerc s


prelungeasc conversaia, dar Brigitte i spuse:
Eu m car. Nu vreau s fii certat din cauza mea i afar de asta este
ora stingerii.
Cinci minute mai trziu, ea veni din nou n faa gheretei. Negrul care-i
urmrise cu ochii silueta mulat de rochia din pnz, nu se mai gndea dect la
un singur lucru... Din momentul n care ea se opri n faa lui, el iei din gheret
i-i opti c pentru a sta de vorb, s-ar simi mai bine pe iarb n parc.
Brigitte accept cu un rs galnic. El i art drumul. Acest intermediu
nu surprindea pe nimeni peste msur. El auzise vorbindu-se de poftele tinerei
belgiene.
El se lungi pe iarb i imediat mini catifelate ncepur s-l mngie pe
corp. Deodat, el tresri i ndeprt mna Brigittei.
Ei, doamn, pistoletul meu!
Idiotule, murmur Brigitte, altceva vreau eu de la tine. El, fiind
transportat n lumea deliciilor, o ls s-i desprind centironul. Lumea exterioar
nu mai exista. Brigitte se ntreba ca o fat bun ce era, dac nu era cazul s
mearg pn la capt, deoarece i datora amrtului o compensaie pentru
necazurile pe care le va avea.
Din momentul n care l simi destins, ea desfcu uor tocul, apuc arma
de eav, o scoase uor i cu toat puterea l lovi n tmpl. El scoase un strigt,
dup care nu mai mic. Coltul este un pistol greu i Brigitte nu era ceea ce se
cheam o femeie slab.
Ea se ridic, i puse slipul i-i netezi rochia. Pistoletul enorm o ncurca,
aa c-l strecur n decolteul rochiei ntre sutien i piele, dup care plec
linitit.
Ea rula acum la volanul Chevroletului pe drumul care ducea la cartierul
colinelor. Erau puine anse ca santinela s dea imediat alarma. El trebuia n
primul rnd s-i recupereze arma.
Ea ajunse uor la o construcie fr etaj care adpostea Radio
Bujumbura. Nu era lumin. Emisiunea ncepea la ora ase dimineaa. Ea-i gar
maina linitit ntr-un loc mai retras, lng trunchiul gros al unui pom i
aprinse o igar. Ea se simea pe deplin calm. i privi ceasul i vzu c este ora
unu i jumtate. Mai avea patru ore de ateptat. Pe banchet, Coltul se vedea ca
o mare pat neagr. Ea-l lu i ncepu s-l examineze, ncercnd s-i
aminteasc tot ce-i spusese Malko privitor la aceast arm. Era mai bine dac
tia s-o foloseasc.
Marcel Drumont era un om simplu. Dup douzeci i opt de ani de cnd
sttea n Africa, el nu avea nici o poft s revin n Europa. Cnd belgienii
prsiser Congo, el rmase acolo. I se propusese s se ocupe de Radio
Bujumbura, pentru c avea o mic experien n telecomunicaii, deoarece
lucrase la trierea potei la Leopoldville.
La Bujumbura el se adaptase foarte uor pentru c munca nu era
epuizant. Din raiuni economice, postul de radio nu emitea dect ase ore pe zi,
numai muzic i informaii.
Era un ef negru, pe care nu-l vedea dect odat pe an.
Cnd se plictisea prea tare, el lansa tiri complet fanteziste, pentru c nu
erau mai mult de o mie de radioreceptoare la Bujumbura i nimeni nu se
plnsese.
n dimineaa aceea, el cobor de pe biciclet la ora obinuit n faa
staiei. El i fcea o datorie de onoare, din a emite tiri fix la ora ase dimineaa.
Cele dou santinele dormeau cu pumnii strni pe o banc n faa porii.
~72~
Condamnat la moarte

El le ddu cte un picior n semn de prietenie, ca de obicei. Unul dintre


ei deschise ochii i murmur un vag Neaa bwana, dup care adormi din nou.
Marcel lu cheia de pe panou i deschise. Conform practicii de rutin, el
ddu drumul emitorului pentru a se nclzi i a pune discul cu imnul naional
burundez. Ceasul arta 5,30.
nc pe jumtate adormit, el se pregtea s aprind spirtiera pentru a-i
face o cafea, cnd ua se deschise. El nu ntoarse capul, creznd c-i una dintre
santinele care venise s se-nclzeasc.
Bun ziua, Marcel.
De ast dat el tresri i deschise ochii mari:
Ce cutai aici, doamn Brigitte? Ai czut din pat sau ce?
Totui, frumoasa Brigitte nu avea aerul s fi czut din pat. Era impecabil
machiat i coafat, mbrcat ntr-o rochie care-i mula corpul perfect.
Voiam de mult s vin aici s vd ce faci, se rsf ea.
Intrigat, Marcel o privi bnuitor i-i uguie buzele. i veni o idee nebun.
Se spuneau attea lucruri despre Brigitte, dar totui el n-avea nimic dintr-un
Don Juan.
Apropiindu-se de el, ea i puse minile pe umeri.
Marcel, vrei s-mi faci o mare favoare?
Bineneles!
El se-ntoarse pentru a se ridica.
A vrea s-mi dai un disc.
Da asta nu-i mare lucru. (El clipi din ochi). Spunei-mi deci, doamn
Brigitte, nu ai vrea i dumneavoastr s-mi facei o plcere?
Cum s nu, Marcel?
Ea se aplec spre el i i srut o ureche. El observ c ea gfia i
tremura.
Pentru numele lui Dumnezeu!
Deja el o inea n brae.
Ea se degaj ncet:
Mai nti discul, Marcel.
Ce disc dorii?
Jesus, que ma joie demeure.
El tresri.
Ce? n fine, se poate, dar mai nti trebuie s dau ora exact,
informaiile i imnul.
Nu, zise calm Brigitte. Mai nti discul meu.
El o privi nelinitit. Era nebun, sau ce? Ceasul era 5,59. Contiina
profesional l interesa mai mult dect orice. El o eliber pe Brigitte i ntinse
mna spre electrofon.
Nu, zise tnra femeie.
El simi ceva care-l apsa ntre coaste i cobor ochii. Brigitte nu mai
avea sacoa n mn, ci un enorm pistolet automat negru. nnebunit, el spuse:
Nu se poate. Dumneavoastr suntei nebun!
Nu te mica Marcel, cci voi fi obligat s te omor. Aa c d-mi
imediat acest disc.
Nu, dar, .... Dumneavoastr...
El ncepuse s se blbie.
Brigitte repet:
Repede discul, Marcel, discul.
Ei bine, dac-i vorba pe aa, nu!

~73~
Condamnat la moarte

Brigitte i trecu limba peste buzele uscate i arunc o privire nnebunit


spre enormul clasor de discuri. Dac Marcel se-ncpna, i-ar fi trebuit ore
ntregi s gseasc discul.
Atunci ridic piedica pistolului i lipi eava de tmpla speakerului. El fu
cuprins de frisoane.
Marcel, zise ea cu o voce hotrt. Numr pn la trei i trag, apoi l
caut eu nsmi.
Dar...
Unu, doi...
Discul este acolo, n clasor la stnga sus.
Ia-l i pune-l pe electrofon.
El execut ordinul docil, rsfoi i reveni cu un disc prfuit. Brigitte l lu
i verific titlul. O vag bucurie fcu s i se umfle pieptul. Foarte bine.
O.K., Marcel, ia-l i pune-l.
Belgianul i frmnt minile:
Doamn Brigitte! Am s fiu dat afar. Ce-o s se-ntmple cu mine?
Nici de cum, zise ea vesel. Este revoluie i n noul guvern sunt muli
prieteni de-ai mei. Am s le spun c m-ai ajutat.
Ah, dac-i revoluie, este altceva.
El puse electrofonul n funciune i bran difuzorul interior. Primele
note ale melodiei inundar camera.
Brigitte nu mai pusese piciorul ntr-o biseric de la prima mprtanie
dar ochii i se umplur de lacrimi, sub privirea lui Marcel ptruns de respect. Nu
putea crede c ea era ptruns de un astfel de sentiment religios. Ei ascultar
discul n linite. La ultimele note, Brigitte i ordon:
Punei-l din nou.
Marcel arunc o privire spre Colt i ascult.
Toate acestea, lui nu-i spuneau nimic semnificativ. Ct despre Brigitte,
ea era hotrt s nu-i asume riscuri. Cntecul va rsuna pn ce ea va fi
sigur c cei care trebuiau s-l aud, l auziser. Cu negrii nu eti sigur
niciodat. Marcel i drese vocea:
tii, doamn Brigitte, eu n-a vrea s fiu amestecat n urzelile
dumneavoastr.
El i ntinse un rulou de fir electric. Ea se execut cu bucurie, deoarece i
era greu s in n mn arma automat. Cnd Marcel fu legat fedele, puse
arma pe mas i tie legtura cu difuzorul interior, apoi puse cafea ntr-o can i
puse din nou discul care se termina dup care se instal confortabil. Ea calculase
c dup dou ore, forele revoluionare vor fi neles mesajul. Poate cpitanul Nbo
nu va reui s dea lovitura de stat, dar va avea destul timp ca s salveze viaa lui
Malko.

Capitolul XIII
De dou luni, cpitanul Nbo se scula un pic mai devreme de ora 6.
Se-mbrac repede, deschidea radioul i-l nchidea furios la ora 6 i 10, apoi
adormea pn la ora zece.
n acea zi, el nu mai adormi. Radio Bujumbura cnta n sfrit melodia
ateptat. Asta nsemna c partizanii regelui cuceriser staia de radio i
se-ndreptau spre ora. Lui nu-i rmnea dect s-i ndeplineasc acea parte din
plan care-i revenea i anume cucerirea palatului prezidenial, s neutralizeze
poliia i s elibereze pe deinuii politici.

~74~
Condamnat la moarte

El i verific ncrctorul coltului i cobor s-l trezeasc pe


subordonatul su care nu avusese posibilitatea s-i cumpere un tranzistor,
nefiind pltit de ase luni.
ntr-o jumtate de or, cei doi ofieri reuir s adune suta de parautiti
fideli putschului. n curtea cazarmei li se inu o cuvntare plin de emfaz:
Camarazi, zise Nbo n swahili, regimul uzurpatorilor la sfrit. n ast
sear, MWami13 NTare al nostru... Domnul vacilor i tamburelor, stpn al
pmntului i al zeilor, prin al cursurilor de ap i al punilor, va reveni n
palatul su. Soldele voastre vor fi mrite i toi vei fi avansai n grad. Ct
privete pe trdtori, vor fi pedepsii fr mil.
Micul grup se scind n trei coloane i porni pe strzile pustii din
Bujumbura. Nbo i rezervase rolul de a ocupa palatul i de a-i aresta pe
comisarul Nicoro, pe care-l ura de moarte, cci poliistul era un hutus iar el era
un tutsi. El avea intenia de a-l duce pe terenul de sport i a-l executa n acelai
fel n care procedase cu liderii sindicaliti n decembrie trecut. Un proverb tutsi
spunea c o viper moart nu mai poate muca".
Pentru Malko, revoluia ncepea cu o ceart pe culoar. Gardianul ef
refuza s-i predea pe prizonieri sergentului revoluionar care voia s-i elibereze.
A fost necesar ca cellalt s semneze de luare n primire dup
parlamentri care au durat o or. Zgomotul unei revolte se rspndise, dei n
ora nu se-nregistrase nici un schimb de focuri i o rumoare surd agita Casa
Alb. Prizonierii discutau de la o celul la alta, urlau i strigau slogane.
mbrcai, Malko i Couderc ascultau cu urechea lipit de u, hotri
s-i vnd scump pielea dac Nicoro ataca n for.
Era ora 8 i Malko pndea fiecare zgomot nc din zorii zilei.
Deodat, un tip ncepu s vocifereze n nchisoare. Couderc i fcu semn
lui Malko i ascult atent. Discursul se termin cu un urlet care zgudui Casa
Alb. Couderc se-ntoarse spre Malko, rznd!
Gata, ne elibereaz, n numele guvernului revoluionar.
O cheie se rsuci n broasc. narmat cu trusa de chei a gardianului ef,
un individ nalt descuie porile de la toate celulele. Un pic dezorientai, Malko i
Couderc se pomenir pe culoar. Deodat, un negru respingtor de murdar, cu
craniul ras i plin de cruste se arunc asupra lui Malko i-l strnse n brae de
parc voia s-l striveasc; era unul din nenorociii din celula opt pe care Malko l
hrnise cu resturile de la masa lui, datorit generozitii lui Brigitte. Cellalt i
datora efectiv viaa.
El reui cu greu s scape de mbriarea sa ru mirositoare.
Un urlet inuman l fcu s tresar. Strigtul se repet i se sfri cu un
scheunat de pisic. Lundu-se dup mulime, Malko i Couderc ajunser la
gref, unde spectacolul nu era plcut.
Trei prizonieri l ntinseser pe Bobo, gardianul ef, pe mas i-l
masacrau cu ajutorul unei baionete vechi i ruginite. Sngele i curgea din capul
aproape detaat de corp.
Mai muli negri aplaudau i se-nghesuiau ca s-i fac loc s-l scuipe pe
omul aflat n agonie.
S ne crm, zise Malko, asta o s se termine urt.
Era incredibil, dar planul lui Malko reuise, cel puin pn cnd
republicanii i vor da seama de excrocherie. Aceasta le ddea ceva timp avans

13 MWami rege, stpn al vacilor i al turmelor, stpn al pmnturilor i al zeilor, prin al cursurilor

de ap i al punilor. (n.a.)
~75~
Condamnat la moarte

pentru a pleca din Bujumbura. Odat trecui de barajele din jurul oraului, nu
mai aveau probleme.
Trusa de chei a lui Bobo era pe mas. Cu repeziciune Malko i Couderc
i luar lucrurile de la gref i disprur n nvlmeal.
n faa Casei Albe era o camionet cu zece soldai iar la douzeci de metri
mai departe, ntr-un Buick nou decapotabil, Ari-asasinul.
Privirea sa se-ntlni cu cea a lui Malko; pe faa lui apru un surs
dispreuitor. Venit s asiste la execuie, el avusese o surpriz neplcut, dar la
urma urmei nimic nu-l mpiedica s duc el treaba la-ndeplinire. Lng el era
aezat un negru, cu care schimb cteva cuvinte.
Ei coborr din main i se-ndreptar spre Malko i Couderc.
Umflturile de sub vestele lor Uoare erau mai gritoare dect cel mai lung
discurs.
n grab, Malko intr napoi n nchisoare. Era prea stupid s fie omort
tocmai acum. n mulime, el l vzu pe sergentul care-i eliberase pe prizonieri.
Acesta, recunoscndu-l pe Malko, i ddu o palm amical pe spate.
E bine bwana, hein?
Este aici un inamic al cpitanului Nbo, zise cu gravitate Malko. Afar.
El te caut ca s te omoare.
Negrul se-ncrunt furios:
S m omoare? Eu l omor pe el.
El trase piedica putii mitraliere i-i urm pe Malko i pe Couderc.
Aristot ezita n incinta nchisorii n faa valului de prizonieri eliberai.
Malko i-l art sergentului:
El este.
Hei, tu la albu, vino un pic aici!
Douzeci de secunde mai trziu, grecul avea eava putii mitraliere n
burt i copleit de njurturi, ridica minile. Tras nuntru, el se gsi n faa
cadavrului masacrat al gardianului ef, ceea ce nu era ncurajator.
Cu discreie, Malko i Couderc se fcur nevzui.
S mergem la Brigitte, propuse Malko. Probabil c ea ne ateapt.
Ei plecar n fug. Oamenii ncepeau s se-ntrebe ce se-ntmpla i mici
grupuri de curioi i nconjurau pe soldai.
Chevrolet-ul lui Brigitte ajunse n acelai timp cu ei la La Cremaillere.
Belgianca sri jos din main i se arunc n braele lui Malko.
Bravo! zise el ncercnd s respire. Planul a mers.
Ea l msur cu nelinite.
Sper cel puin c nu i-au fcut nici un ru.
Nu.
Ei intrar n restaurantul pustiu.
Nu vrei s te odihneti un pic? propuse Brigitte.
Malko ddu din cap.
Este prea periculos. Trebuie s plecm ct mai repede. Cnd vor
nelege trucul nostru, prefer s fiu departe de aceste locuri, ca i tine de altfel.
Brigitte ridic din umeri.
Eu nu risc nimic. Marcel va spune c a fost atacat de necunoscui i
afar de asta, Bukoko m iubete foarte mult. Totul se va aranja cu un cuvnt.
Eu a putea s te ascund.
Malko nelese c dac o decepiona, ea putea s cad n cealalt
extremitate suprtoare i deja ndeplinirea misiunii sale era n ntrziere cu
dou sptmni. El avu o inspiraie subit. Lund-o pe Brigitte de bra, o duse
un pic deoparte:
~76~
Condamnat la moarte

Am nevoie de maina ta timp de dou zile, i opti el. Este foarte


important. Am un lot de diamante pe care l-am pltit n avans i trebuie s merg
s-l iau. Cel mai frumos va fi pentru tine. n timp ce eu voi lipsi, tu vei organiza
sejurul nostru aici.
Brigitte ns, nu era prea interesat de diamante:
Vei reveni n mod sigur?
Sigur.
Bine. Atunci ia maina mea.
Era mai mult dect putea spera. n cteva minute detaliile materiale fur
puse la punct.
Brigitte se duse la garaj pentru revizia mainii, ca s cumpere provizii i
dou roi de rezerv.
Rmai singuri, Malko i Couderc se privir nelinitii:
S sperm c Nicoro este acum mort, zise Malko, cci altfel o pim. El
o s vin s ne caute imediat aici.
Privirea lui Couderc alunec pe Coltul pe care Brigitte l lsase pe mas.
Primul negrotei pe care-l vd, o s-l toc i am s fac crnai din carnea
lui, spuse el cu vocea sumbr.

Nicoro, era fa-n fa cu cpitanul Nbo. Comisarul era mbrcat doar


ntr-un pantalon. Cu o ur de nedescris, el se uita la coltul care-i amenina
pntecul.
Nbo nu-l omorse pe comisar atunci cnd acesta i deschisese ua i-l
avusese la-ndemn. Acum acesta era pe punctul de a-l ntoarce ca pe o crp.
Eti nebun Nbo, zise Nicoro, seductor. Tu eti un ofier bun dar al
prea mare ncredere n oameni. Te-ai lsat dus de nas. Niciodat regele NTare nu
va ndrzni s pun piciorul aici.
Eu i spun c radioul este n minile noastre, i rspunse Nbo i tu vei
fi judecat. Ascult radioul!
Nicoro se duse s caute tranzistorul i-l puse pe lungimea de und a
postului Bujumbura. Nu obinu dect o serie de prituri.
Vezi? Gndete-te bine c dac regele tu ar fi aici, ei ar fi spus-o.
Nbo ezita. El nu avea de unde s tie c speakerul legat fedele n fotoliul
su atepta s vin cineva s-l elibereze i c cele dou santinele i continuau
siesta. Brigitte, prsind staia, nu se preocupase s pun alt disc.
Nicoro simea c ceva nu este n regul. Din fericire, n Africa exist
posibilitatea ca prin sporovial s ctigi timp.
Ar trebui s te execut, i spuse el lui Nicoro, dar cred c eti un om
onest care a luat-o pe ci greite.
Dac tu i nelegi greeala, eu te numesc comandantul suprem al
armatei. Trebuie ns s m ajui s reprim revolta.
Discuia dur aproape o or. Cpitanul Nbo i ddu revolverul su
comisarului.
Cellalt l lu, i trase dou gloane n abdomen i se duse s se-mbrace.

Iat-o!
n spatele geamurilor, Malko o zrise pe Brigitte. Era ora 11 i n ora era
un furnicar care nu-i spunea nimic bun. Nbo trebuia s se-ntoarc la La
Cremaillere i nu mai aprea iar la palat izbucnise un schimb de focuri. Chiar i
cele mai frumoase vise au un sfrit.
Era timpul s dispar.

~77~
Condamnat la moarte

Din momentul cnd vzur Chevrolet-ul oprind n faa porii


restaurantului, Malko i Couderc ncepur s coboare scrile. Acesta din urm i
pusese la centur coltul furat de la santinel.
Brigitte abia i ddu cheile i Malko se instal imediat la volan. Ea i
arunc o privire ncrcat de reprouri, pe care el o dezarm cu un surs.
Pe poimine, zise el. Pune Moet & Chardonul la rece. Exista, grosso
modo, o ans la o mie, o ans ca el s nu mai pun niciodat piciorul la
Bujumbura, sau dac nu, moartea. Astea ns, sunt lucruri pe care nu le poi
spune unei femei ndrgostite.
De data asta, era o plecare ntr-adevr catastrofal: fr paaport, fr
bani. Data viitoare vor pleca pe jos.
Malko se simea un pic vinovat fa de generozitatea belgiencei, dar nu
avea de ales. El i va scrie i CIA o va despgubi generos, dac el reuea s-i
ndeplineasc misiunea.
Ei fcur ocolul Pieei Independenei ca s ajung pe strada Uprona.
Malko nu remarcase un camion mare Citren P 45 staionat pe strad care
demar exact n spatele lor. n cabin erau trei negri. Camionul era gol i era
dotat cu un motor care-i permitea s ating o vitez de 120 km/or.
Malko conducea cu grij. Acum era foarte mult animaie. El se strecur
pe strzile ntortocheate ale cartierului hindus, pentru a ajunge pe malul lacului,
pentru c nu avea timp s ocoleasc spre a merge prin nord. Cu ct prseau
mai repede oraul, cu att mai bine. Dac Nicoro ar fi pus mna pe ei, riscau s
rmn mult i bine la Bujumbura.
Cnd vzu apele linitite ale lacului Tanganyika, el adres vii mulumiri
cerului. Rmnea de fcut ceea ce era mai greu, dar scpaser din ghearele
sinistrului comisar.
Un zgomot imperios de claxon l fcu s tresar. Un camion mare i
urmrea ndeaproape. Chevrolet-ul lui Brigitte nu era un Ferrari i cu greu
depea 120 km/or. Aa stnd lucrurile, el trecu pe dreapta pentru a ceda
trecerea celuilalt vehicul.
Camionul i depi ntr-un nor de praf. Malko i vzu pe cei trei negri din
cabin dar nu le ddu atenie. El reduse puin viteza pentru a nu merge n norul
de praf ridicat de camion. Oricum, se simea mai linitit, dar preocupat. Ce s-o fi
ntmplat oare cu nenorociii cosmonaui n tot acel timp? Cum vor iei din ar?
Existau anse ca revoluia s dureze dar.
Zece kilometri mai departe, oseaua asfaltat lsa loc unei largi piste de
laterit un pic denivelat, dar practicabil. De altfel, Chevrolet-ul nu mai avea
amortizoare.
Ei rular dou ore fr peripeii, precedai de camion la distan de un
kilometru, nvluit ntr-un nor de praf rou. Ei se ntlnir cu un autobuz
arhiplin care se numea Charite, n drum spre Bujumbura. Aviaia burundez
fiind alctuit din dou avioane Dakota nu exista nici o team de vreun
contraatac.
Couderc aipise i lui Malko i era greu s in ochii deschii. Cldura era
nucitoare. Cu geamurile nchise mureai de cald i cu ele deschise plmnii nu
nghieau dect praf mbogit cu tot felul de insecte.
Drumul prsi brusc malul lacului Tanganyika pentru a se cra de-a
lungul unui ir de coline. Chevrolet-ul se angaja energic pe coast i zece minute
mai trziu ajunse camionul.
Acesta ocupa intenionat mijlocul oselei. Malko claxon fr succes,
nghiind tone de praf.

~78~
Condamnat la moarte

Tocmai voia s renune i s-o ia pe cmp, cnd un bra iei pe portier i


i fcu semn s treac. n acelai timp, camionul trecea pe dreapta.
Malko acceler i zri o fa neagr i indiferent n oglinda retrovizoare
a camionului. Chevrolet-ul ajunsese la nivelul roilor din fa ale camionului.
Panta era destul de abrupt.
Brusc, camionul cel mare brac spre stnga, ciocnind Chevrolet-ul. Se
produse un zgomot de fiare smulse i Malko frn disperat. Nici mcar Fangio
n-ar fi putut evita coliziunea.
Camionul brac i mai mult mpingnd maina n afara drumului. Malko
derap pe nisip i simi c pierde controlul mainii. Osia din spate a camionului
lovi aripa mainii fcnd-o s se balanseze, partea din spate angajndu-se spre
rpa din marginea drumului.
Cu un scrnet teribil, Chevrolet-ul se urc pe pietrele de pe marginea
rpei, se rsuci, alunecnd apoi pe o pant plin de roci i arbuti.
Ca nite boabe de mazre ntr-o cutie, Malko i Couderc erau aruncai
dintr-o parte n alta a mainii. Malko se lovi violent de parbriz dar nu ls volanul
din mn. l auzi pe Couderc ipnd. n cursa sa nebun, maina smulgea
arbuti i pietre enorme.
n fine, maina se opri cu un zgomot de tunet, sprijinit de o stnc,
complet dezarticulat.
Malko se tr afar, trgndu-l pe Couderc leinat i reui s se ridice n
picioare. Vedea stele verzi i avea impresia c o s leine.
ntr-o tuf, pe malul rpei, la o sut de metri deasupra lui, zri trei
siluete. Una dintre ele inea n mn ceea ce prea a fi o puc. n acelai
moment se auzi o detuntur i un glonte lovi caroseria mainii dezmembrate.

Capitolul XIV
Malko se ls s cad sub un acaju, cu un ipt sfietor de durere i
avu impresia c are o bucat de lemn n locul genunchiului. Era amintirea de
cnd se lovise de frna de mn. i suflec cracul pantalonului. Genunchiul era
umflat i dureros dar nu prea fisurat. Michel Couderc i se altur buimac sub
un arbore. Una din lentilele ochelarilor lui era spart i el ddea din cap ca un
om beat. Malko zri o vntaie la tmpla sa dreapt.
Drumul ascuns de o perdea deas de pomi, nu se mai vedea.
Ei alergar n linie dreapt timp de un sfert de or. Coltul furat de
Brigitte de la santinel rmsese n Chevrolet i nu mai aveau nici un fel de
arm.
Ambuscada fusese bine organizat: camionul se lsase intenionat ajuns
din urm n locul n care fuseser siguri ci pot arunca n rp. Cum nu exista
dect un singur drum, ei nu puteau rata. Era mna lui Aristot, iar cei trei
ocupani ai camionului erau acolo pentru a-i termina treaba dac mai era
nevoie.
Unde suntem? ntreb Malko.
Couderc ridic din umeri.
Nu tiu. Nu exist nici un centru important n acest loc, ci doar sate.
Nu trebuie ns s revenim pe osea, cci n mod sigur, ei ne ateapt. Trebuie s
ne afundm n pdure. Negrii sunt lenei i nu ne vor cuta.
Nu putem merge 500 de kilometri pe jos, zise Malko, nici s putrezim
n jungl, nici...
O detuntur i tie vorba i un glonte uier prin frunzele acajuului.
Instinctiv, cei doi oameni se culcar la pmnt.
~79~
Condamnat la moarte

Ah, maimue nenorocite! njur Couderc.


Malko i nvinse durerea i se ridic. Mergnd erpuit, el se nfund n
pdure, perpendicular cu oseaua. Dac mai continuau s rmn acolo, urma
s fie masacrai.
n linite, ei merser aproape dou ore, tot timpul cu soarele n fa. Din
cnd n cnd, pdurea lsa loc unor tufiuri spinoase care zgriau ca nite lame.
Couderc mergea ca un automat, cu privirea fix. De mai multe ori czu i Malko
trebui s-l ajute s se ridice. ocul primit n cap prea s-l fi debusolat complet.
El murmura fraze fr ir n francez i n swahili i-l privea pe Malko ntr-un
mod ciudat.
Acum soarele era n naltul cerului i cldura era nbuitoare. Ei
ajunser ntr-un mic lumini nconjurat de trunchiuri groase.
S ne adpostim aici, propuse Malko. Suntem mai puin expui i va fi
mai puin cald.
Couderc ascult fr s spun nimic i se ls s cad pe spate. Malko
se aez pentru a ine sub observaie direcia dinspre care veneau.
Niciodat n viaa lui, nu fusese att de epuizat, fizic i moral. Zumzetul
insectelor tropicale l ameea ca un zgomot al unui reactor Jet. Pete negre i
treceau pe dinaintea ochilor.
Nenorocit ar, nenorocit meserie, nenorocit misiune.
Surse amar n faa enormului acaju care-i acoperea vederea. Aici era
suficient lemn pentru refacerea castelului su, cu condiia s-l care el n spate. n
ateptare, el se gsea ntr-o ar ostil, dezarmat, fr nici un ajutor posibil i cu
un rnit pe jumtate nebun. Dac va scpa cu bine, merita o prim substanial.
El nu ndrznea s se gndeasc la ntrzierea n care se afla cu misiunea lui.
Probabil c cei doi cosmonaui au aterizat departe de orice loc civilizat pentru ca
nimeni s nu-i poat gsi.
Se uit cu ur la pdure: aceti arbori imeni, aceast vegetaie
luxuriant, aceste scrnete nelinititoare, l paralizau. Gndindu-se la castelul
lui i la zpezile din Austria, el adormi.
Cnd Malko deschise ochii, soarele se pregtea s apun i crezu c este
n anticamera infernului.
El l scutur pe Couderc care dormea sforind cu gura deschis.
Urmritorii lor probabil abandonaser. Trebuia s se rentoarc la Bujumbura i
s cear azil la Brigitte.
Ce se-ntmpl? ntreb Couderc tresrind. Au, capul meu.
Nimic, trebuie s plecm.
Genunchiul su l durea mai puin. l trase pe colegul su de sub
rdcini i reui s-l pun pe picioare. El prea o zdrean. Ochii si se-nvrteau
n spatele a ceea ce mai rmsese din ochelarii lui. Culoarea sa aducea cu ipsosul
i sudoarea i curgea de-a lungul obrazului.
Dumnezeul meu, se ruga Malko, f n aa fel ca Allan Pap s nu uite de
ntlnire!
De la Bujumbura, el ar ajunge n orice caz n Congo.
Am s crp, murmur Couderc. Capul meu.
O s mearg mai bine, l ncuraj Malko. Un pic de curaj!
El i trecu braul pe sub subsuoara lui Couderc i-l ajut s mearg.
Cellalt era foarte greu. Numai de n-ar leina!
Ei ncepuser s mearg, cnd deodat o voce seac l fcu pe Malko s
tresar:
Oprii-v amndoi i ntoarcei-v.

~80~
Condamnat la moarte

Era o voce de femeie. Michel Couderc rmase imobil iar Malko


se-ntoarse. La zece metri de ei, la liziera de tufiuri, o tnr fat cu cizme de
piele i o plrie cu boruri late, inea ndreptat spre ei o carabin american
inut pe old ntr-o poziie foarte eficace. Din faa ei, Malko nu distinse dect
ochii albatrii i o gur foarte dur.
Aruncai-v armele.
Malko, prea surprins pentru a rspunde, nu mic deloc.
eava armei se mic uor i un foc de arm puse pe fug un stol de
psri. Glontele se-nfipse n pmnt la civa pai de cei doi oameni.
Eu nu glumesc, zise amazoana. Aruncai armele.
Ea vorbea n francez, cu un accent englezesc. Malko i spuse n
francez:
Eu nu sunt narmat. Dar.
Tcei!
Tonul era fr replic. Tnra se-ntoarse i strig n swahili. Imediat trei
negri mbrcai n pnzeturi ieir din pdure i-i nconjurar pe cei doi oameni.
V duc. La ferm, zise tnra femeie. S nu-ncercai s fugii. Mai
trziu o s v predau poliiei.
Malko tresri:
Dumneavoastr suntei nebun!
Ea ridic din umeri:
Dumneavoastr suntei pe pmnturile mele i eu am oroare de
traficanii de diamante. Mergei nainte!
Unul dintre negrii l mpinse violent pe Malko. Acesta ncepu s mearg,
ajutndu-l pe Couderc.
Balansndu-i puca, necunoscuta porni n capul coloanei. Ei se
angajar pe una din crrile din jungl i n zece minute ajunser ntr-un spaiu
degajat. Era un imens cmp de soia ntins pe sfoar. n fund se vedea o mare
construcie alb.
Nu mai era mult timp pentru a aciona. Malko zise:
Domnioar!
Tnra nici mcar nu se-ntoarse. Atunci, evitndu-i pe cei trei negrii el
se npusti. Dintr-un salt ajunse la temnicer, apuc crosa armei i i-o smulse cu
un gest rapid. Dezechilibrat, tnra femeie czu la pmnt, pierzndu-i plria.
Malko inea deja arma ndreptat asupra celor trei negri. Ei se oprir
nmrmurii. Malko nu spusese nici un cuvnt, dar sunt expresii ale feei care
sunt mai eficiente dect limba esperanto.
Couderc. Poi s-i ii la respect?
Camaradul lui Malko tresri. Un fulger i trecu prin ochi. Se alinie repede
lng Malko i uier:
Am s-i. Dai-mi mie asta.
Nu, zise Malko hotrt. Amenin-i doar.
El i ntinse arma colegului su de suferin.
Era i timpul: tnra femeie se ridicase i se npustea asupra lui Malko.
El evit o lovitur de gheat care dac l-ar fi nimerit, i-ar fi schimbat considerabil
viitorul.
Roie de furie, adversara sa spuse ceva n swahili. Negrii fremtar uor,
dar eava carabinei ndreptat spre ei, i fcu s revin la sentimente mai bune.
Malko reui s apuce ncheieturile minilor fetei i n ciuda loviturilor ei de picior,
reui s-o imobilizeze. Ea url:
Tatl meu o s v omoare! Ticlosule! Ticlosule!

~81~
Condamnat la moarte

Couderc condu pe toat lumea la ferm. Acolo am s vorbesc cu


aceast tnr persoan. Eu v ajung din urm, ordon Malko.
Cu cei trei negri n fruntea coloanei, caravana se puse n micare. Tnra
continua s se zbat i s tropie. Cnd grupul fu suficient de departe, Malko
eliber minile tinerei i se retrase rapid, dar nu prea rapid, aa c simi durerea
palmei pe care o primi, nainte ca s se poat feri.
Cu maxilarele strnse, cu prul blond desfcut, cu faa plin de furie,
ea-l msura cu ur:
Acum o s m violezi? uier ea. Poftim, nu te jena.
i trebuir lui Malko toate secolele de civilizaie pentru a nu o asculta.
Eu n-o s te violez, dar am s-i dau o palm bun peste fund dac-i
mai continui numrul, slbatico, zise el. Vrei s m asculi?
Nu.
Ea voi s fug. Din zbor, el o prinse i o lipi de el pentru a se feri de
loviturile ei de picior. n ciuda cldurii, ea emana un miros proaspt i agreabil
de femeie ngrijit. O secund corpurile lor se lipir strns, apoi ea-i ddu o
lovitur puternic din ale.
Ticlos vicios, am s te omor.
Acesta devenea un refren. Malko i spuse calm:
Ascultai! Eu nu sunt nici ticlos, nici vicios, nici traficant de
diamante. Eu sunt un om hituit, total inofensiv i am nevoie de ajutorul
dumneavoastr. V dau cuvntul meu c activitile mele nu au nimic
dezonorant.
n loc de orice rspuns, ea-i nfund dinii cu toate puterile n
ncheietura lui Malko. El scoase un urlet de durere i-i ddu drumul. Ea fcu un
salt spre spate cu o izbucnire de rs nervos.
Malko, plin de furie i fr s gndeasc, i ddu cu toat puterea o
palm.
Tnra fat zise oh!. Apoi lacrimi mari ncepur s-i invadeze ochii i
ncepu s suspine.
Nimeni nu mi-a fcut asta, niciodat, murmur ea.
Malko se simea att de jenat c i venea s intre-n pmnt. Era prima
dat n via cnd comisese un astfel de gest fa de-o femeie. i lu mna
dreapt cu blndee i o duse la buze:
V cer mii de scuze, spuse el. Eu nu am obiceiul s m port astfel, dar
sunt n pericol de moarte i trebuie s m ascultai neaprat. Eu nu sunt
traficant de diamante. V repet, am nevoie de dumneavoastr.
Ea l privi cu ochii plini de lacrimi. De ast dat, el simi c vorbele sale
au ecou. Ochii lui strlucitori se adncir n ochii albatri i nu-i mai slbi. El
simi cum tnra fat la nceput se revolt, apoi cum ced.
Dumneavoastr-mi spunei adevrul? ntreb ea.
Numai adevrul. V jur.
Malko i scoase portvizitul recuperat de la gref i i ntinse o carte de
vizit: Altea Sa Serenisim prinul Malko Linge.
Permitei-mi s m prezint.
Ea citi cartea de vizit i ridic ochii zpcit.
Dumneavoastr suntei ntr-adevr prin?
Aceasta era eterna ntrebare. Malko surse i se-nclin uor:
La dispoziia dumneavoastr domnioar...
Ann, Ann Whipcord.

~82~
Condamnat la moarte

Malko o analiz atent pentru prima dat: ea avea un corp aproape de


biat, cu un piept mic i oldurile nguste. Faa era ns ncnttoare: o gur
groas i senzual, un nas mic drept i ochii albatri.
Ea roi vznd c este examinat; el se grbi s ndeprteze atmosfera
jenant:
De ce ne-ai primit astfel? Nu cred c sta-i obiceiul. O licrire neagr
trecu prin ochii nspimntai ai fetei.
Am fost anunat. Negrii din satul vecin au spus c doi albi, traficani
de diamante, se refugiaz pe pmnturile mele, dup ce au scpat de poliie care
era pe urmele lor. Nu ar fi prima dat. Atunci mi-am luat carabina i pe biei i
am pornit n cutarea dumneavoastr.
Vd i eu.
Dac nu suntei traficani, ce cutai pe aici? ntreb Ann. Aceasta nu
este o regiune unde se gsete vnat.
Era un moment delicat! Acestea erau momentele cnd Malko i arta
superioritatea fa de ceilali ageni, prea conformiti fa de regulile de baz ale
meseriei, pentru a-i permite i cea mai mic ndeprtare de la ele.
Un lucru era cert. Ann avea viaa lui n mna ei i el simea c dac ar
spune i cea mai mic minciun, i-ar zdruncina fragila ncredere de care se
bucura.
Bineneles c un agent de informaii nu trebuie niciodat s se
deconspire, dar mort, el ar fi mai puin util pentru CIA.
Ei stteau n picioare pe potec, fa-n fa. El i cut privirea i i-o
capt.
Ann, ce vrst avei?
Pi, douzeci i cinci de ani.
Suntei n stare s inei un secret? Pentru toat lumea, chiar i
pentru tatl dumneavoastr, pe toat perioada existenei dumneavoastr?
Da.
S ne aezm.
Ei se aezar pe marginea potecii.
Malko i povesti succint cum ajunsese n Burundi i peripeiile sale
locale, ocolind episodul cu Jill.
Dar de ce vor traficanii s v omoare? ntreb Ann.
Pentru c toat lumea este convins c eu sunt n Burundi pentru a
cumpra diamante clandestin. Dumneavoastr suntei singura care tii
adevrata raiune a cltoriei mele. Eu sunt n misiune pentru guvernul
american. Caut doi oameni pierdui n sud. Trebuie s-i gsesc neaprat.
Ea deschise ochii mari.
Dar de ce nu se trimite o misiune oficial?
El i explic starea precar n care se gseau relaiile diplomatice ntre
Burundi i ara sa de adopie, insistnd asupra susceptibilitii negrilor, pentru
tot ceea ce nsemna suveranitatea naional i pe urgenta nevoie de a-i gsi pe cei
doi americani rtcii n aceast ar ostil.
Ann ddu din cap:
Eu nu-neleg. Sudul este o regiune slbatic, fr drumuri. Avionul
lor a czut?
Cam aa, zise Malko. i ei erau n misiune secret. O misiune ingrat
i periculoas, foarte important pentru ara lor.
Tnra fat cut s asimileze ceea ce-i spunea Malko. Ea ridic capul
cu timiditate:
Dar, nseamn c dumneavoastr suntei, spion?
~83~
Condamnat la moarte

Se simea o imperceptibil reticen n vocea ei. Se vedea c acest cuvnt


era asociat la ea cu o treab murdar.
Este un cuvnt pe care nu-l pronunm niciodat, admise Malko. S
spunem c eu lucrez pentru un serviciu de informaii.
Ea roi:
Pardon. V-am ofensat. N-am vrut.
Instinctiv, ea-i pusese mna sa pe mna lui. Ei rmaser astfel o
secund, apoi ea se ridic brusc:
S intrm n cas. Tatl meu se va neliniti negsindu-m.
Crarea era mprejmuit de bambui dei. Mergnd, Ann i povesti lui
Malko despre ea.
Tatl meu are aceast proprietate de treizeci de ani, el nsui este
nscut n Rodezia iar mama mea este belgianc. Ei nu vor s plece de-aici. n
orice caz, dup cucerirea independenei de ctre Burundi, proprietatea este de
nevndut. Albii nu o vor i africanii ar da mai nimic pe ea, aa c rmnem aici.
De altfel, eu iubesc aceast ar i cred c n-am s-ajung s triesc niciodat n
Europa. Eu n-am fost acolo dect de dou ori.
Bine, dar este chiar att de izolat?
O umbr trecu prin ochii Annei.
Sigur c da. La fiecare dou sau trei luni, noi mergem n Rodezia sau
n Congo pentru a face cumprturi i a ne revedea cu prietenii. Exist plantaii
ca a noastr n Kasai. Ne revedem din cnd n cnd. Mie nu-mi place s-l
prsesc pe tata. Mama a murit i suntem numai noi amndoi.
i negrii?
Ea ridic din umeri.
Pn-acum totul merge bine. Deprtarea de Bujumbura ne scutete de
tracasri administrative. Cei mai primejdioi sunt aceia din triburile care se
slbticesc puin cte puin i fac raiduri pentru a jefui. Avem civa negri fideli
pentru raiuni tribale. Mi-e team c-ntr-o zi vom fi obligai s plecm, n Congo
sau n Kenia, dar nu vreau s m gndesc la asta.
Ei ajunser pe o peluz la fel de verde ca-n Irlanda.
Este mndria tatlui meu, i explic Ann. Sunt necesari ase oameni
ca s se ocupe permanent de ea.
Dincolo de peluz era una dintre cele mai ciudate case pe care Malko le
vzuse. Semna cu o cas american n stil colonial cu o mare verand i
coloane. Ea avea ciudate ferestre rotunde i era flancat pe fiecare latur de un
mic turn, ca un castel n miniatur.
Totul era pictat n alb i prea un decor din filmele cu desene animate n
spate, se zreau alte construcii din lemn, ferma i cminul pentru negri. Totul
era curat i perfect aliniat. Te-ai fi crezut n Europa, fr arborii aceia imeni
prezeni pe tot teritoriul proprietii.
n faa casei, erau Couderc, mereu cu arma n poziie de tragere, cei trei
negri i un necunoscut. Acetia formau micul grup.
Este tatl meu, opti Ann.
Avea prul tuns scurt, o statur atletic i o fa bronzat pe care-i
ieeau n eviden ochii albatri. Vznd-o pe Ann, el avu un surs care-i trda
nelinitea. Ea se grbi s-l liniteasc.
Daddy, anun ea, am ntrziat la poveti. Aceti oameni sunt perfect
onorabili, dar au necazuri cu administraia de la Bujumbura.
Domnul Whipcord surse i-i ntinse mna lui Malko.
n acest caz, domnule, suntei bine venit pe acest domeniu, att timp
ct vei dori s stai.
~84~
Condamnat la moarte

Trebuie s fi fost un brbat foarte frumos n tinereea sa deoarece


trsturile sale regulate erau pline de farmec. Mna sa puternic strivi falangele
lui Malko. Acesta se scuz pentru deranjul creat.
Nu voi fi n msur s accept mult timp ospitalitatea dumneavoastr,
preciz el, cci trebuie s-mi continui drumul ct mai repede posibil.
Domnul Whipcord era un gentleman. El nu-l ntreb pe Malko ce
obligaii urgente are.
Dumneavoastr mi prei epuizat, zise el. Am s v pregtesc dou
camere pentru ca s v putei odihni puin.
Michel Couderc se uita cnd la Ann, cnd la Malko. Se vedea c aveau
poft s se-nepe: i lsase btndu-se iar acum preau gata s cad unul n
braele celuilalt. Categoric, acest om cu ochii strlucitori i rezerva mereu
surprize, dar l durea prea tare capul ca s se mai gndeasc. El se ls cluzit
de unul dintre biei n camera sa, dup ce pusese carabina pe o mas n
verand.
Malko se aezase pe un fotoliu. Un servitor le aduse o sticl de gin, tonic
i pahare.
Ei ciocnir toi trei, apoi tatl lui Ann se scuz i plec cu pai mari prin
domeniu.
Ann i Malko rmaser singuri. Alcoolul i fcea bine, dar ar fi dat orict
pe o sticl de votc. Dup toate aceste peripeii, el simea nevoia unei pauze.
Ann rupse tcerea.
Cnd plecm spre sud?
Malko o privi, n acelai timp plictisit i impresionat.
Ann, dumneavoastr tii ce-nseamn asta. Este primejdios. Sunt
oameni care vor face orice ca s m omoare. n Burundi eu sunt un om n afara
legii, un evadat din nchisoare, ca s i spun c nu am idee despre locul unde
trebuie s merg.
Ea ridic din umeri i-i turn un pahar ras de gin:
Dumneavoastr ai vnat vreodat rinoceri?
Nu.
Ei bine, categoric acest lucru nu este mai primejdios. Eu am omort
singur doi rinoceri. De altfel prietenul dumneavoastr nu mai este n stare s
cltoreasc i singur, nu vei face nici o sut de mile. n sate oamenii nu vorbesc
dect swahili i un alb izolat necunoscnd aceast ar, poate fi o prad tentant.
Dar tatl dumneavoastr.
Am s-i spun c v nsoesc la Bujumbura.
Ce-o s gndeasc?
i suntei simpatic cci altfel v-ar fi gonit pn-acum cu focuri de arm.
Evident.
Unul dintre servitori se apropie i puse ghea n paharul lui Malko.
Parc-am fi la un club din Londra. Sunt foarte stilai bieii!
Ann rse cu poft i-i art pe unul dintre servitori.
l vedei pe acela? El a venit direct din satul lui. Cnd a venit acum
trei luni, era un adevrat slbatic. n prima zi i-am spus: Tu s faci sup pentru
cine i am plecat la vntoare. Seara cnd am revenit acas, m atepta aezat
pe vine foarte mndru. M-a condus la o marmit de unde bea un amestec
dezgusttor: l luase pe teckelul meu, l omorse, l tiase bucele i-l pusese la
fiert! Ce s mai spun?
Ei rser cu poft amndoi. Ann golise a treia parte din sticla de gin.
Ochii si strluceau i nu mai avea nimic din tigresa de dup amiaz. Ea se-
ntinse i privi costumul deirat i murdar al lui Malko.
~85~
Condamnat la moarte

M duc s m schimb i s m spl. Am spus servitorului s v


pregteasc unul din costumele tatlui meu. Avei aceeai talie. Pe curnd.
Cdea seara. Malko merse n camera sa i-i fcu un du. Chiar i apa
rece era cldu. Nu exista aer condiionat, dar exista un vechi ventilator pe care
i greutatea unei mute l-ar fi blocat. El se-ntinse pe pat i aipi imediat.
Genunchiul su mergea mai bine.
Fu trezit de bti n u. El se nfur ntr-un prosop i merse s
deschid. Servitorul asasin de cini, era acolo i-i spuse surznd:
Miss Ann want... to see mister, spuse el n engleza sa stricat.
Malko se-mbrc cu un pantalon i o cma i-l urm. El l conduse la
primul etaj. Dup ce btuse la u el se ddu la o parte ca s-l lase pe Malko s
treac, dup care dispru.
Se vedea clar c este camera lui Ann, cu un pat cu baldachin acoperit cu
o cuvertur roz, cu o comod din lemn de santal.
Ann ns nu era acolo.
El se pregtea s se aeze, creznd c-i vorba de o eroare a servitorului,
cnd vocea tinerei fete l opri:
Malko, sunt aici.
O u se-ntredeschise. El mpinse ua i rmase imobilizat.
Ann era ntins graios ntr-o cad stil vechi, cu prul nfurat ntr-un
prosop, cu bustul aproape afar din ap. Vrfurile snilor erau sub apa cu
spumant. Restul corpului su era vizibil. O lumini jucu i apru n ochi. Ea
i ntinse mna:
Intrai i nchidei ua.
Malko ascult. Categoric, Africa i rezerva surprize. Foarte degajat, Ann
l anun:
ntotdeauna mi-a plcut s fiu frecat pe spate n cada mea.
Dumneavoastr, nu? Poftii aceast mnu de iarb de mare i ridicai-v
cmaa cci v vei uda.
ncet, Malko i desfcu nasturii de la cma. Cnd el se aplec spre a
lua mnua, Ann l mngie pe piept i murmur:
Dumnezeu te-a adus.
De ce?
L-am cerut s-mi aduc un amant frumos.
Contiincios, Malko freca pielea fin de pe spinarea tinerei fete. Ea
nchisese ochii i dintre buzele ei ieea un fel de tors de pisic, apoi i lu mna i
i-o duse la pieptul su.
Freac i aici.
Oare voia slbticiunea s-l omoare? S-ar fi spus c alcoolul a desfiinat
toate barierele.
El o simi fremtnd sub contactul aspru al mnuii de iarb de mare.
La rndul lui, el o dorea. Mna i se lsa tot mai greu pe pielea ei delicat i Ann
deschise ochii.
Vino!
Cum Malko ezita, ea-l apuc de curea. Dezechilibrat, el czu n cad
mbrcat.
Ann l primi fr s se mite. El i simi coapsele musculoase
strngndu-se. Apa srea peste tot. n ciuda poziiei sale incomode, Ann se
zbtea furioas. Apoi se destinse i rmase cu un bra afar din ap, cu cellalt
trecut n jurul bustului lui Malko, cu ochii nchii. Prosopul care-i nfur prul
se desfcuse i plutea n ap.

~86~
Condamnat la moarte

Malko se mic puin i i srut comisura buzelor. El vzu c frumoasa


ei gur era ncadrat de dou ncreituri care trdau amrciunea i o fceau mai
btrn.
El iei din cad i-i scoase pantalonul ud. Ann l privea cu ochii pe
jumtate deschii.
Probabil m iei drept o nebun sau o refulat, zise ea ncet. Poate ai
dreptate, dar aici nu trieti ca n alt parte. Nu se tie niciodat dac mai eti
viu sptmna viitoare. Eu aveam o prieten n Kasai. Acum doi ani a fost
arestat de o patrul de jandarmi katanghezi. Ea avea vrsta mea. Tot ce le-a
putut spune pentru a nu fi omort a fost: O.K., dar fr casc i nu toi odat..
Aa c atunci cnd ai poft de un brbat, nu atepi s i se fac mult
timp curte. n orice caz mine vom pleca mpreun.
Nu te consider nebun i te-neleg, zise Malko. A vrea ns, s iau o
inut decent. Dac vine tatl tu...
O.K.
Ea iei din baie, se nfur ntr-un prosop de baie i dispru, dup care
se-ntoarse cu un costum de pnz alb i o cma pe care le puse pe pat.
i servitorii? ntreb Malko.
Servitorii?
Ea era sincer surprins.
Pentru mine ei nu conteaz mai mult dect mobila. Oricum ei cred c
toate albele sunt curve.
Clipind din ochi, ea-i pusese lenjeria intim i o rochie de pnz alb
ncheiat cu nasturi n fa. Ea se apropie de Malko i-l srut:
Vezi, acum suntem foarte convenionali.

Cina era pe terminate. George Whipcord nu era prea vorbre. Cu ochii


n gol, el rspundea monosilabic ncercrilor politicoase ale lui Malko, de a lega o
conversaie.
Acesta se chinuia cu puiul gtit cu soia care era necomestibil. Masa era
pus pe verand i n jurul lor domeniul vuia de zumzetul produs de miile de
insecte invizibile.
Ann, foarte demn, ntreinea o conversaie alctuit din nimicuri, treab
tipic anglo-saxon. Civa fluturi se-nvrteau n jurul luminii.
Un servitor le servi cafeaua care era fr gust. George Whipcord se ridic
i-i ceru scuze, explicnd c trebuie s se scoale foarte devreme. Ann i Malko se
instalar n fotolii. Nenumrate stele strluceau pe cerul imens violet. La dreapta
se zreau luminile satului muncitorilor negri. Ferma era luminat graie unui
grup electrogen.
Sunt nelinitit pentru Couderc, zise Malko.
De ce?
Nu tiu. Se comport ciudat de cnd am avut accidentul. M-am dus n
camera lui s-l vd puin mai devreme. El nu a vrut s coboare la cin. Se plnge
de dureri de cap i spune n acelai timp cuvinte fr noim. Am impresia c a
primit un oc serios.
Ann ridic din umeri:
Lsai-l s doarm bine o noapte. Mine va fi mai bine i dac este
prea bolnav l lsm aici.
Este adevrat c trebuia s plece ca s-i duc misiunea la-ndeplinire.
Africa te face s-i pierzi noiunea timpului. Pe moment avea impresia c se afl
n Burundi de ase luni.
Vrei ntr-adevr s m-nsoeti?
~87~
Condamnat la moarte

Da.
Nu mai ncpea nici o replic.
Atunci trebuie s plecm mine diminea. Am pierdut deja mult
timp.
Cum vrei tu. Land Rover-ul este gata. S mergem s ne culcm.
Mult mai trziu, Malko era culcat n patul lat cu baldachin, cu capul lui
Ann pe umrul lui, cnd auzi un zgomot de motor.
Ann tresri i ascult atent.
Cineva fur o main!
Ct ai clipi din ochi, ea era mbrcat. Malko i urm exemplul. Cnd
ajunser, vzur dou lumini roii disprnd pe potec. Ann fugi spre garaj. Una
dintre mainile Land Rover dispruse. Malko era deja n camera lui Couderc. Nu
era nimeni acolo.
Ann i Malko se-ntlnir n hol. Era un loc gol i n rastelul de arme.
A luat Remingtonul 44/45, spuse Ann cu voce joas, pentru
vntoarea de elefani. Oare de ce? Trebuie s-l oprim.
Malko i puse mna pe bra.
Nu. Asta n-ar servi la nimic. Cred c tiu de ce a plecat. Vino i am
s-i explic.
Urcar amndoi n camera de la etajul nti. Nu se auzeau dect
insectele. Tatl lui Ann nu se sculase nc, sau nu voise s aud.

Capitolul XV
Michel Couderc se simea mai bine ca niciodat la volanul Land
Roverului. Dup ce-i terminase siesta n casa familiei Whipcord, el se sculase
destins, sigur de el, parc era alt om. Durerile de cap i dispruser complet i nu
mai avea dect o ciudat senzaie de uurare, parc ar fi zburat deasupra norilor.
El zmbi la gndul surprizei pe care i-o pregtea lui Nicoro.
Dup ce furase Land Rover-ul, dormise n main la adpostul unei
poteci din jungl, ateptnd s se fac ziu. Acum soarele era sus pe cer i el
intra n Bujumbura. n afara unei bucurii imense, el mai resimea i o emoie
deosebit.
nainte de a ajunge la comisariat, el i arunc ochii pe ceas. Era ora 10,
deci ora potrivit pentru o ntlnire.
Fr s ezite, el parc maina i se duse direct la biroul comisarului
unde intr fr s bat la u.
Nicoro era aezat n spatele biroului su. Cnd l vzu pe Couderc, ochiul
su valid clipi repede.
Remingtonul 44/45 prea enorm n minile durdulii ale lui Michel
Couderc. El inea arma n poziie orizontal cu eava ndreptat spre pieptul
comisarului.
Dumneavoastr suntei nebun! url Nicoro.
El cut cu febrilitate o arm pentru a se apra, dar, fiind prea sigur de
puterea sa, nu ncrca biroul lui cu asemenea lucruri.
Bakari, url el.
Primul proiectil lovi o plac de ipsos fixat pe perete n spatele biroului.
mpins de recul, Couderc fcu un salt comic spre spate, asurzit de explozie. Al
doilea l lovi pe Nicoro aproape de gur, smulgndu-i jumtate din cap. El se
ghemui pe birou, stropind peste tot cu snge, resturi de oase i de creier.
Viaa este frumoas! zise Couderc cu o voce fr intonaie.

~88~
Condamnat la moarte

Doar pentru a se amuza, el mai trase un foc de arm n corpul inert.


ocul glontelui, l trnti la pmnt.
Michel Couderc se-ntoarse tocmai la timp pentru a da nas n nas cu
MPolo. El i puse ochelarii i fix eava putii n abdomenul poliistului negru.
Detuntura armei fu amortizat dar M'Polo muri nainte de a cdea la pmnt. Ar
fi intrat o farfurie prin gaura din abdomenul acestuia.
Epuizat de eforturile fcute, Michel Couderc se sprijini o secund de
perete. i reveniser durerile de cap.
Ce via frumoas! zise el totui, oftnd.
El avea totui sentimentul dezagreabil c uitase ceva, care dispru
imediat ce-l zri pe Bakari urcnd scrile la etajul unu.
Poliistul negru l zri odat cu cadavrul lui M'Polo. El vru s scoat
coltul de la centur dar fcu stnga-mprejur i scoase un urlet.
Hapana14!
Glonul lui Couderc i deir spinarea i el se rostogoli pe scri.
Avantajul Remingtonului 44/45 era c nu mai trebuia s finisezi treaba
pe care ai nceput-o.
Un fum albstrui de praf de puc plutea n biroul lui Nicoro.
Michel Couderc iei vesel din comisariat. Ce stupiditate din partea mea,
se gndea el, c n-am vnat niciodat din cauz c sunt miop.
El puse puca lng el n main i demar. Douzeci de secunde mai
trziu, o mulime de poliiti ieir din comisariat narmai cu puti mitraliere i
se rspndir n toate direciile.
La colul strzii Uprona, Michel Couderc opri i rencrc arma. Avusese
grij s ia cu el dou cutii a cte douzeci i cinci de cartue. O negres mic se
opri pentru a privi ce fcea i i surse. El ezit. Nu tia cte cartue i vor trebui,
i promisese s revin.
n momentul n care demar, i reveni puternica durere de cap. i venea
s urle dar se abinu. Din fericire, farmacia Michallon era n fa. El cobor din
main, mereu cu puca n mn i travers strada.
l primi un farmacist negru. Pentru a prea mai serios, acesta purta
ochelari cu lentile din geam.
Couderc i spuse c suferea de migrene puternice. Cellalt i ddu o cutie
cu pastile, din care el lu dou imediat.
Va trebui s v examineze un doctor dac durerile nu cedeaz, spuse
el.
Este adevrat, zise Couderc.
Cum n-avea bani la el, pentru c nu voia scandal, el trase un foc de
arm n pieptul farmacistului.
Unda de oc provoc spargerea ctorva borcane i Couderc iei din
farmacie, abinndu-se s nu rd.
Ce amuzant este.

Ari-asasinul i lua micul dejun pe terasa sa cu faa spre lac, mbrcat


ntr-un halat negru, cnd auzi un zgomot n spatele su.
El nghii o felie de brnz telemea i se-ntoarse:
Ce se-ntmpl?
Prima sa reacie fu una de furie. Ce, aici la el se intra ca la moar? Se
pregtea s-l alunge pe servitor cu o lovitur de picior.

14 Hapana Nu. (n.a.).


~89~
Condamnat la moarte

Apoi, observ eava armei grele ndreptat spre el. Era att de nefireasc
arma n mna lui Couderc i lui nu-i fu fric. De altfel, acesta prea s ezite.
Brusc, Couderc nu-i mai ddea seama ce cuta acolo. Ari nu era negru.
Nu-i mai lipsea mult pn s pun arma de-o parte i s se aeze pentru a sta de
vorb. Vocea acid a grecului i aminti ns de ce venise.
Te-am ntrebat ce caui aici. N-o s-mi rspunzi odat, nenorocitule?
Mecanismul se puse din nou n funciune n capul lui Couderc i sursul
i reveni acestuia pe buze. El mai resimea nc uturile ntre coaste primite de la
grec.
Cu un gest sec el arm carabina.
Ari sri de la locul su i fugi n cas. Couderc trase un glon i fcu praf
un dulap.
Fr s se grbeasc, puin zpcit de luxul din vil, intr nuntru.
Omul cel gras, tocmai urcase scrile. Couderc mai trase un foc de arm
la-ntmplare transformnd o poriune din balustrad n buci.
Ajuns la primul etaj, el avu o mic ezitare, dar nu era dect o singur
u nchis. El ncerc mnerul. n acelai moment, un glonte trecu prin panoul
uii, ratndu-l cu puin pe Couderc. Acesta se hlizi, sprijini eava armei n
broasc i trase.
Aceasta avu efectul unei tornade i ua se trnti cu violen de perete.
Ari-asasinul era sprijinit de peretele din fa, cu ochii mici nroii de
furie. El ridic coltul su P 38 vzndu-l pe Couderc. Se auzi un clinchet sec i
piedica czu, dar cartuul nu porni. Aristot nu mai avu timp s se-ntrebe de ce.
Glonul brizant pornit din eava Remingtonului i deirase deja intestinele. El
muri cu impresia c era tiat de un fierstru circular i nici mcar nu simi al
doilea glon smulgndu-i umrul stng.
Couderc se-ntoarse. Spectacolul era oribil i nu suporta vederea
sngelui. Teroarea imprimat pe figura grecului i ridica moralul.
El plec din vil fluiernd i se urc din nou n Land Rover. nc odat,
ncrc arma. Se-ntoarse din nou la Bujumbura.
Cu puin noroc, el putea s se-ntoarc seara la cin.
Land Rover-ul mergea ncet pe strada Kiwu spre sediul J.N.K. Un tnr
negru n uniform era n faa porii. Recunoscndu-l pe Couderc, el rnji i i
adres o njurtur n swahili.
Michel Couderc lu carabina i-l omor cu un glonte n plin piept.
Apoi el cobor din main i intr n sediu. Vreo zece negrii erau aezai
la mese. El nu avea preferine deosebite, aa c mtur camera de la dreapta la
stnga, trgnd hotrt n tot ce mica
Se epuizar cele opt gloane din magazie. Negrii lovii de gloanele
brizante, urlau i ncercau s fug. Fumul de praf de puc l fcu pe Couderc s
tueasc. Deodat chiulasa clac: arma era goal. n acelai moment un negru se
npusti prin camer i dispru n strad urlnd.
Cnd Michel Couderc iei, strada era pustie. Puin decepionat, el
atept cteva secunde, apoi se urc din nou n main. Mai avea nc ceva de
fcut.
Ajungnd pe strada Uprona, el remarc un baraj n faa palatului
prezidenial: trei jeepuri militare nconjurate de o mulime de soldai. El se
ntreba de ce era atta agitaie.
Asta urma s se rezolve repede. Din cauza vederii sale deficitare, lui nu-i
plceau intele izolate.
El parc Land Rover-ul la oarecare distan, i umplu buzunarele cu
gloane i naint linitit pe trotuar, ntr-un fel de linite a morii.
~90~
Condamnat la moarte

O portavoce emise o fraz pe care el nu o nelese. Ajungnd la o distan


convenabil, el trase n primul jeep i avu bucuria s vad un negru decolnd de
la sol i recznd, rupt n dou. Mimica disperat a muribundului i smulse un
rs piigiat.
n acelai moment un puca trase o rafal lung. O serie de ocuri lovi
pieptul lui Couderc. El deschise gura ca s respire dar czu cu faa-n jos.
Muri cu un surs pe buze, strivindu-i n cdere ochelarii. Niciodat n
viaa lui nu fusese att de fericit.

ngrozii, Malko i Ann urmriser la Radio Bujumbura comunicatul


guvernului republican despre odiseea lui Couderc.
El i ura pe negrii, conchise Malko. ocul accidentului la fcut nebun.
El s-a rzbunat n bloc pentru attea luni de umiline, sracul biat.
El i povesti lui Ann mprejurrile n care-l cunoscuse pe Couderc i
spuse:
Acum sunt singur i voi fi nc mai urmrit ca niciodat dup
masacrul lui Couderc.
Pe de-o parte, este mai bine pentru el, pentru c nu se putea acomoda n
Europa i Africa nu-l mai dorea.
Land-Roverul meu este gata, zise simplu Ann. Putem pleca oricnd vei
vrea tu. Vom lua pe cel mai sigur dintre servitorii mei, pe Basilio. El cunoate
dialectele pe care eu nu le vorbesc. Vom staiona n pdure, pentru c este mai
sigur. L-am prevenit pe tata c vom pleca cteva zile la vntoare ca s nu se
neliniteasc. Mai bine s nu-i spunem altceva nimic.
Era trecut de amiaz.
Bine, s plecm, zise Malko.
Peste o or, ei rulau pe un drum pustiu. Ann conducea, n momentul
plecrii, ea pusese n main o cutie misterioas neagr, spunndu-i lui Malko:
Dac vom avea timp te voi duce la vntoare de crocodili.
El nu-i spusese c erau prea puine anse s aibe timp liber.

Capitolul XVI
Land Rover-ul i hurducia prin laterita desfundat de infiltraii. Ann era
la volan i lng ea negrul care-i cluzea la ntlnire.
n spate sttea Malko, veghind cu carabina american pe genunchi i un
pumn de ncrctoare.
Toate astea nu ar servi la nimic dac ar cdea ntr-o ambuscad. Ei ar fi
ciuruii de sgei i de gloanele trase de puti pu-pu15 , ct ai zice pete.
Farurile luminau un soi de savan alctuit din tufe pline de spini,
arbori sfrijii i ierburi nalte. Noaptea czuse deja de dou ore. n jurul lor era
obscuritate total.
Ann l ntreb pe negrul care le servea drept ghid:
Mai este mult?
Foarte, foarte aproape. Aproape adiacent, rspunse el, n ocanta sa
francez tropical.
Nu-i chiar aa aproape, gndi Malko.
Trecuser cinci zile de cnd mergeau. Din fericire, se putuser
aproviziona cu benzin din sate, chiar n cantiti mari. Era singura urm de
civilizaie. Dup attea revoluii, aceast regiune se-ntorcea la slbticie,

15 Pu-pu puti rudimentare fabricate de negri. (n.a.).


~91~
Condamnat la moarte

ncet-ncet. Chiar i Bujumbura prea un loc civilizat, pe lng satele unde


chiuveta de email purtat pe cap nlocuia plasa pentru pine.
Bande narmate venite din Congo i din Katanga jefuiau la drumul mare.
Administraia central nu punea piciorul prin aceste sate ndeprtate, fiindc era
prea periculos.
Malko se mira de rbdarea pe care o arta Ann. De cnd ei ajunseser
prin zona aproximativ delimitat n care czuser cosmonauii, ea-l interoga pe
fiecare negru ntlnit pe marginea crrii i angaja interminabile conversaii.
Dat fiind imprecizia african i tendina de a fabula, nsemna s caui
acul n carul cu fn. Ei se-ntorceau pe unde mai trecuser i se-nvrteau n loc,
interognd de zece ori aceeai persoan. Tentai de perspectiva unei recompense,
negrii erau n stare s povesteasc orice. Ei se gseau poate la 1 kilometru de
inta lor, dar ar fi trebuit s mearg pe jos.
Malko avea impresia c este acolo de ase luni, c se-nvrtesc n loc n
acest labirint verde, fr puncte de reper. n fine, ei gsiser un negru ceva mai
evoluat, care nelesese ce cutau cei doi albi czui din cer. El le ceruse o zi i n
sfrit, le jurase c-i va conduce la oamenii care tiau unde se gsesc acei albi.
Aceasta putea fi o poveste, dar ei nu aveau dreptul s neglijeze aceast pist.
Deodat apru o caban la captul crrii. Erau patru stlpi de bambus
cu frunze.
Aici este, zise negrul. Stingei farurile.
Malko tresri. Ann oprise.
Nu. Vreau s vd eu ce se-ntmpl.
Negrul ridic din umeri.
Cum vrei dumneavoastr, bwana. Atunci claxonai.
Ann acion claxonul de mai multe ori. Sunetul se propag n infinit.
Malko se gndi cu ironie la aceast main claxonnd n jungla african. Aceast
imagine avea n ea ceva suprarealist.
Deodat, aprur doi negri n lumina farurilor. Ei erau dezbrcai, cu
excepia unei crpe. Fiecare balansa n mn o mciuc grea.
n aceeai clip, ceva se mic n ntuneric, aproape de caban. Erau
siluete care nu se puteau identifica. Ann ndrept spre ei lumina proiectorului
orientabil. Erau trei ini i unul dintre ei avea o puc mitralier F.A.L. n
bandulier. Cnd conul de lumin czu pe ei, rmaser ca paralizai.
Malko aps brusc eava carabinei n ceafa negrului.
Spunei prietenilor dumneavoastr c la primul gest suspect, primul
glonte va fi pentru dumneavoastr i se vor gsi altele i pentru ei.
Negrul ncepu s tremure i buzele i erau uscate. Acest alb care nu-i
tutuia, le producea team.
Nu gluma, bwana, nu gluma, murmur el. Ei nu sunt oameni ri, ci
doar le este fric.
De ce sunt att de numeroi?
Pentru ntmpinat cu onoare la feti.
n aceeai clip, Ann scoase un strigt. n dreapta drumului, la 5 metri
de Land Rover apruser doi negri narmai cu lnci.
Este o ambuscad, zise Malko.
Motorul Land Roverului mergea. Era tentant ideea de a te npusti n
grmad, dar unde ducea poteca? Puteau s cad ntr-o capcan pentru elefani,
sau la fel de bine ntr-o fundtur.
Ateapt, zise Ann, eu nu cred c ei ne vor rul.
n acelai timp, o siluet majestuoas apru pe potec: un negru foarte
nalt mbrcat ntr-o toalet stranie. Era ncins cu o piele de leopard i pe cap
~92~
Condamnat la moarte

avea o peruc ciudat de rafie, mpodobit cu perle multicolore i pene de


papagal. Purta peste piept o pereche de ochelari de soare Raybann ai armatei
americane. Toat faa sa era vopsit cu dungi albe.
El avansa spre main cu o lance n mna dreapt i cu un sac de piele
n cea stng.
Este vrjitorul, murmur Ann. El vine ca s vorbeasc. Pe moment nu
riscm nimic.
Omul avansa pe partea dreapt i schimb un semn din cap cu Basilio.
Apoi atept n linite.
Ann vorbi prima n swahili. Vrjitorul rspunse. Timp de cteva minute,
se desfur un dialog neneles de Malko. n sfrit, ea se-ntoarse spre el.
Cred c suntem pe drumul cel bun. El povestete c acum ctva timp
doi albi au czut din cer, aproape de pescarii din satul lui.
Unde sunt?
Trebuie s atepi. Ne gsim n Africa i nu trebuie bruscat. Ca s-l
faci pe un negru s vorbeasc, este ca i cum ai vrea s vinzi czi de baie ntr-un
ora fr ap curent.
Cine-i sta?
Un vrjitor i este foarte important. Cu ocazia primei revoluii, trupele
guvernamentale i-au aruncat n foc pe toi micii vrjitori fr importan, pentru
a ntrii autoritatea puterii centrale.
Se relu parlamentarea. Ann cobor din main i se ghemui pe potec n
faa vrjitorului. Malko se ddu i el jos din main cu carabina n mn i se
plas n faa grupului de negri n lumina farurilor, stpnindu-i un rs nervos:
dac birocraii de la CIA ar fi putut s asiste la scen, aceasta ar fi putut justifica
o not de cheltuieli fabuloas. n sfrit, cu un pic de noroc, n cteva ore, cei doi
americani erau salvai.
Ann se-ntoarse spre Malko.
El ntreab de ce i vrei pe cei doi albi.
Spune-i c sunt prietenii mei.
Ea traduse. Impasibil, vrjitorul ltr o propoziie scurt.
Ct vrei tu s dai? ntreb Ann intrnd n joc.
Malko decise s dea marea lovitur. Se va descurca mai trziu. Prima
dat trebuia s tie unde se gseau.
Pot s dau 5000 de dolari pentru fiecare, spuse el. Ann traduse.
Se ls un lung moment de linite, dup care vrjitorul se-ntoarse ctre
ceilali negri i le vorbi cu o voce furioas, apoi vorbi din nou cu tnra femeie:
El ntreab dac eti gata s dai imediat aceast sum.
Desigur, zise Malko un pic plictisit de aceast tocmeal. Era totui
incredibil c n plin secol XX, trebuia s rscumpere libertatea a doi albi n inima
Africii. Singuri ns, ar fi putut rtci nc sptmni ntregi n aceast jungl.
Vrjitorul fcea ochii mari cutnd s descifreze rspunsul lui Malko,
ceea ce-i ddea aerul unei bufnie. Brusc, el i ngust, aproape nchizndu-i i de
sub pleoap i se prelinse o lacrim.
Era att de neprevzut c Malko abia se abinu s nu izbucneasc n rs.
Ce l-a apucat? ntreb el.
El nu remarcase paloarea subit de pe obrazul lui Ann.
Ea ngim:
El spune c este pcat c nu l-am gsit mai devreme.
De ce?
Ann nu rspunse imediat i ntoarse capul. Dintr-odat Malko fu cuprins
de o presimire neagr.
~93~
Condamnat la moarte

Ei i-au omort!
Vrjitorul se smiorcia cu capul plecat.
Malko fu cuprins de o furie nebun n faa acestor lacrimi de crocodil. S
treci prin attea ca s gseti dou cadavre!
Unde sunt corpurile? ntreb el. Cum au murit?
Ann nu rspunse. Brusc, Malko se enerv:
n fine, vorbete! Ce s-a-ntmplat?
I-au mncat, murmur Ann.
Ce?
Malko ridicase carabina pe coaps. Vrjitorul fcu un salt napoi.
Nu poate fi adevrat, zise Malko. Ei vor s ne sperie ca s obin o
rscumprare mai substanial.
Ann scutur din cap cu tristee i repet:
Este adevrat. Tu tii c sunt slbatici.
Malko simea c se-nvrte pmntul cu el. Au fost mncai! Era fr
sens, incredibil, anacronic. i reveneau n memorie toate povetile oribile care
fuseser povestite n timpul revoluiei din Congo. Acolo, de asemenea fuseser
numeroase cazuri de canibalism. Se simi copleit de dezgust. Tocmai aceti negri
politicoi din jurul lui comiseser aceast oroare!
De ce au fcut asta? reui el s articuleze.
Se pare c unul dintre oameni s-a necat n lac. Cellalt a rmas mai
multe zile n sat.
Ea cobor vocea.
Ei l-au omort pentru c voia s plece. Dup aceea au vrut s-i aduc
o jertf lui N'samu, care permite vrjitorilor s mearg prin ceruri, pentru c
aceti albi au czut din cer. Pentru aceasta le trebuia un anumit os din craniu i
un deget. Dup aceasta, i-au mncat pentru c le era foame. Pe aici pe aproape
nu se mai gsesc animale slbatice.
Nencreztor, Malko l analiza pe vrjitor cu o oroare din ce n ce mai
mare. nc nu putea crede cele povestite.
De ce plnge? Ea opti:
Din cauza celor 10.000 de dolari. Ei nu credeau c valoreaz att.
Dac-ar fi tiut...
Dac-ar fi tiut!
Malko simea nevoia s-i trag un glonte n cap vrjitorului i dac nu ar
fi fost Ann, probabil ar fi fcut asta.
Este inimaginabil, murmur el. Inimaginabil.
El sttea acolo nepenit, fr a mai putea face ceva, tetanizat de
groaznica descoperire. ntr-un sfrit i reveni i ntreb:
Ce-au fcut cu lucrurile, actele, hainele lor?
Le-au ars, spuse Ann. Apoi le-a fost fric.
Deodat, privirea lui Malko se opri pe un sac pus lng vrjitor.
i asta ce este?
Ann ntoarse brusc capul i-i nbui un suspin:
Eu... oh, Malko!
Acesta puse carabina lng el i desfcu laul care lega sacul, elibernd
un miros insuportabil. nvingndu-i dezgustul, el scoase o sfer nvelit ntr-o
crp murdar pe care o ndeprt.
nvineit i pe jumtate descompus, era un craniu uman, cu resturi de
pr blond.
Ann suspina cu capul n mini. Ca un somnambul, Malko leg sacul la
loc i-i lu carabina. El era alb la fa.
~94~
Condamnat la moarte

Imun la orice moral sau reprouri, vrjitorul privea scena. Se ls o


tcere prelungit. Pentru prima dat de cnd fcea meseria asta, Malko era
depit de evenimente. Ce puteai face sau zice n acest alt univers? S te bai? S
explici?
Era ameit. El spuse cu o voce care trda oboseala:
Explic-le c n urma mea, sunt foarte muli oameni i c dac se mai
ating de vreun alb, vor fi masacrai fr mil.
Ann traduse. Vrjitorul l privea cu coada ochiului, un pic nelinitit.
Vreau s merg s vd locul unde au czut cei doi oameni, zise Malko.
Cel puin s mearg pn la captul misiunii primite.
Vrjitorul aprob viguros i se relans ntr-o nou sporovial foarte
vesel. Se simea bine nconjurat de oameni narmai. i era fric de represalii.
Nu se poate s mergem n seara aceasta, zise Ann. Dac noi vrem,
mine el ne va conduce n sat. Ne-ntlnim aici la rsritul soarelui.
Spune-i c dac ni se-ntmpl ceva, satul lui va fi ras de pe faa
pmntului, zise Malko.
Ann surse trist.
Nu mai avem de ce ne teme. El a neles c un alb valoreaz mai mult
viu, dect mort.
Vrjitorul se-nclin i plec n pas vioi pe crare, lsnd sacul la
picioarele lui Malko. Negrii din escorta lui, l urmar disprnd n obscuritate.
Basilio se urc n Land Rover. Ann ntoarse maina i plecar n linite,
cu sacul coninnd craniul pe bancheta din spate, aproape de Malko.
Ei regsir cu plcere tabra lor. Nimic nu fusese atins, n linite, Malko
i Ann se lungir n hamacurile lor sub cort.
Cu ochii deschii, Malko i lsa gndurile s hoinreasc. Toate aceste
riscuri, toi aceti mori, pentru un craniu aproape descompus al unui om. i
David Wise care atepta n biroul lui climatizat din Washington s i se aduc cele
dou oi rtcite! El studiase toate ipotezele posibile, mai puin asta.
Categoric, el ura Africa, n afar de Ann. Fr ea, ar fi fost probabil mort
n jungl. Era o fat formidabil.
Ea era lungit n cellalt hamac. Fotoforul i lumina pe amndoi foarte
slab.
La ce te gndeti? ntreb ea.
La ei.
El i aprecia discreia. Ann nu-i mai pusese nici o ntrebare privitoare la
proveniena celor doi oameni pe care-i cutau.
Deodat, el simi c are poft s-o pstreze lng el. Era prima dat cnd
ntlnea o femeie totodat echilibrat, atrgtoare i eficient. Lui Ann putea s-i
spun totul, ea ar fi mereu alturi de el.
Vino cu mine, zise el deodat. Vom pleca mpreun.
Te voi nsoi pn la teren, cci altfel nu-l vei gsi. Apoi m rentorc
acas.
Dar este fr sens.
Mai nti ar trebui s m ceri de la tatl meu, zise Ann surznd.
Ct?
Oh, pentru mine nu e prea scump: o vac, dou oi, zece chiuvete de
email, bubu-uri i pnzeturi..
El sri din patul su i se duse la Ann pe care o lu n brae.
Nu-i prea scump. Sunt de-acord.
Mai trziu am s-i fiu o povar.

~95~
Condamnat la moarte

Ei rmaser un moment ndelungat unul n braele celuilalt ascultnd


zgomotele nopii. Nu-i nimic mai zgomotos dect pdurea tropical. Ei nu aveau
poft s fac dragoste. Capul din sac era sub patul lui Malko. Din cauza prului,
ei tia c era Keenie.

S-ar fi putut crede c erau n Elveia, pe colinele nverzite. O Elveie cu


crocodili i arbori uriai i fr autostrzi. Dup ce trecur de cabana la care era
stabilit ntlnirea, ei rulau pe o crare noroioas, desfundat de primele ploi.
Land Rover-ul nainta greu, cu cinci kilometri pe or. Dac ar fi mers mai repede
ar fi patinat, ar fi pierdut controlul mainii i ar fi czut n prpastie. Pe alocuri,
muuroaie imense de furnici invadau crarea.
Cu minile strnse pe volanul devenit alunecos din cauza sudorii i
umiditii, Malko se lupta. O secund dac n-ar fi fost atent, s-ar fi trezit cu
ncheietura minii luxat. Mesagerul tribului, un negru hutu se aezase n spate,
lng Basilio, care-i arunca din cnd n cnd cte o privire amenintoare, el fiind
un tutsi.
Privii!
Prin perdeaua de arbori, Ann zrise pnza de ap verzuie a lacului
Tanganyika.
Ea schimb cteva cuvinte cu negrul hutu i anun:
Ajungem. Satul este pe malul lacului.
Efectiv, pista se transforma ntr-un topogan noroios cobornd spre apa
calm i primejdioas. S-ar fi zis c este o trambulin pentru salturi cu skiurile
n Norvegia.
Motorul url. Malko retrograd n viteza ntia. n ciuda manevrei,
maina acceler i mai mult. Ann trase frna de mn. Ar fi fost nevoie de o
ancor.
Apa se apropia. Land Rover-ul se transformase n sanie. La capt era apa
verde a lacului cu crocodilii si. Negrul hutu scoase un strigt i sri n lturi,
lovindu-se de trunchiul unui pom.
El se opri la douzeci de metri de mal.
Ann, srii, strig Malko.
Ea url pentru a acoperi zgomotul motorului:
Nu.
Balansndu-se ca o barc pe valuri, maina ajungea la taluz. Poteca se
lrgea, transformndu-se ntr-un soi de pia.
Malko brac spre stnga. Land Rover-ul continua s alunece i nu
ascult de comand, apoi derap i execut o ntoarcere perfect. Solul
nemaifiind noroios, roile prinser. Fora centrifug o arunc pe Ann peste Malko,
care primi capul tinerei n abdomenul su. Ct despre Basilio, el dispruse n
direcia copacilor.
Ajunseser. Aceea era piaa satului. Acoperit de un noroi roietic, negrul
hutu care srise din mers sosi i el lng main. Malko opri motorul.
Vrjitorul era acolo. Nu mai purta peruca de pene de papagal, dar avea
fusta din piele de panter. Trei ali negri hutu erau aezai ghemuit lng el. El i
salut pe noii venii i le fcu semn s stea pe un trunchi care inea loc de banc.
Satul era mic, compus din douzeci de case mizerabile de lemn. Frunze i noroi
rou uscat. Cea mai mare aparinea probabil vrjitorului. O masc de pmnt ars
era agat deasupra deschiderii ovale. Era ceea ce se numete n satele evoluate
cminul cultural. Malko i nvinsese dezgustul de a vizita acest loc, pentru c
trebuia s fie sigur c nu mai exista nici o urm a satelitului.

~96~
Condamnat la moarte

Foarte monden, vrjitorul ddu un ordin i un mic negrior veni cu un


vas coninnd cafea, care era servit n coji de nuci de cocos. Apoi, serios ca un
pap, negrul vrs cteva picturi dintr-o fiol scoas din buzunar n cafeaua sa
i o ddu s treac pe la fiecare. Cnd ajunse la Malko, acesta tresri: era un
unguent Sloan. Ann l lmuri:
Este phrelul lor de alcool de dup cafea. Ei ador asta.
Chiar fr unguent, cafeaua te fcea s vomii. Malko roni cteva
grune de kapok pentru a-i reprima senzaia neplcut, privind n jurul su.
Aici muriser Keenie Nasser i Frideric Ayer, mncai. Era incredibil. Cu priviri
bovine, cteva femei i btrni i priveau pe strini. Fapt straniu, nu se vedea nici
un copil.
Cere-i s ne arate locul unde au czut prietenii notri, zise Malko.
Ann traduse i vrjitorul se ridic. n ir indian, ei plecar spre malul
lacului. Acolo era un fel de debarcader cu vreo ase pirogi. Vrjitorul se opri i
art un punct de pe lac la 500 de metri departe de mal.
Acolo este, traduse Ann.
Malko privea foarte atent. Apa verde era nemicat. Nici o und, dar
taluzul mltinos colcia de crocodili.
A putea s merg pn-acolo? ntreb el.
ntrebarea era fr sens. El nu putea s noate pn acolo, dar impulsul
era mai puternic dect el. Mai mult dect att, aceste pirogi preau foarte
nesigure.
Vrjitorul, cruia i fusese tradus ntrebarea, fcu semn ctre doi negri.
Rmnei aici Ann, zise Malko. Este inutil s v expunei unui risc aa
de mare.
Tnra femeie deja se-mbarcase.
Nu spunei prostii. Cum v vei nelege cu ei?
n genunchi n mijlocul pirogii, Ann i Malko se uitau la cei doi vslai.
Vrjitorul era aezat n fa. Deodat el scoase un sunet gutural i negrii ncetar
s mai vsleasc.
Este aproximativ aici, spuse Ann.
Este adnc?
Ann traduse i vrjitorul aprob din cap.
El spune c lacul este foarte adnc i nimeni nu i-a vzut fundul
pentru c este prea mult nmol i nimeni nu s-a aruncat n ap deoarece este
strbtut de spirite. S-ar prea c racheta celor doi oameni a disprut foarte
repede. Din aceast cauz unul dintre ei s-a necat.
Bine. S ne-ntoarcem.
Satelitul urma s rmn n fundul lacului Tanganyika pn la sfritul
lumii, protejat de spirite. Filmele ultrasecrete i instalaiile chinezeti erau n
siguran. Tanganyika, avea 600 de kilometri lungime i o adncime de 1500 de
metri. Revenir n linite n sat.
Malko l privea furios pe vrjitor. Tare ar fi avut poft s-i dea un picior
n burt.
S mergem, spuse el. Acest loc m dezgust.
Ann ddea deja ordine pentru a mpinge Land-Roverul. Acum veneau
negri de peste tot strignd. Ei legar o frnghie de bara mainii i ncepur s
trag vehiculul n sus pe pant, n patru labe. Pe drum, se-ncruciar cu un
negru orb dus de mn de un copil, un sifilitic ereditar - mascota satului.
n fine, ajunser n vrful pantei. Negrii i privir plecnd, fr cea mai
mic expresie. Malko ntoarse pentru ultima oar ochii spre lac. Aceast ap
verde i calm i producea oroare.
~97~
Condamnat la moarte

Poteca era pustie. Ei merser cinci ore ca s ajung la tabra lor.


Obosii, Malko i Ann se ntinser n paturile lor. Se lsa noaptea.
i acum? ntreb Ann ncet.
Malko se ridic ntr-un cot i-i surse lui Ann.
Tu tii c pe capul tu s-a pus o recompens i c toat armata
burundez te caut? Sunt totui 800 de oameni cel puin, iar oselele mari sunt
supravegheate, zise Ann.
Singura mea ans este ntlnirea cu Allan Pap, zise Malko. Dac nu,
nu ai dect s-mi oferi o bucat de pmnt ca s-o defriez...

Capitolul XVII
Nu era mai mult de o greeal de ortografie pe rnd dar textul era
edificator:
100.000 de franci burundezi recompens, mort sau viu. Traficant
periculos care a omort un inocent ofer de taxi i a pus la punct un complot
pentru a rsturna republica.
Malko era aproape identificabil, dar cerneala cursese i-l fcuse s
semene cu un fiu al lui Frankenstein.
Ann i Malko sttur s contemple un minut afiul oficial lipit pe
bcnia din jungl. Era vesel. Faptul c el a ajuns n acest punct retras din
Burundi, dovedea c cercetrile nu erau simulate. Preedintelui Simon Bukoko
i-a fost att de fric nct inea s se rzbune. Malko se gndi la Brigitte
Vandamme. Mcar de ar fi reuit s se pun la adpost.
Un negru iei din magazin pentru a-i privi pe albi. Ann l strnse de bra
pe Malko. Linitit, acesta rupse afiul, l ndoi i-l bg n buzunarul cmii
sale. Negrul privi spre coroana unui bananier. Prudent, Malko i spuse c dac
ntr-o zi va fi s mai ajung s-i vad castelul, afiul va fi un excelent element
decorativ pentru biblioteca sa.
Vrem s mncm i s bem, zise Ann.
Cellalt nu se ls rugat. Comerul nainte de orice. Obinur chiar i
coca-cola dar cam cldue. O jumtate de or mai trziu, ei se urcau n Land
Rover, cu stomacul plin de o livr de orez cu piper. Negrul cu o bancnot n mn
se uit n urma lor. Ct despre afi va spune c a fost smuls de vnt.
La o mil dup ieirea din sat, Malko opri Land Rover-ul. Drumul
ajunsese la o bifurcaie. Ann scoase harta, o instal pe capot i se uit.
Suntem aici, mai mult sau mai puin.
Degetul su indica un punct din apropiere de Bukirasazi, n centrul
teritoriului burundez. Ei trebuiau s mai nainteze spre nord, lsnd Bujumbura
la vest, aproape pn la frontiera cu Ruanda, apoi s mearg spre Congo, n
direcia Bukawu. Imediat dup frontier se gsea un teren prsit unde Allan Pap
i dduse ntlnire lui Malko.
Bineneles c tot acest traseu trebuia parcurs numai pe crri izolate de
marile centre care erau supravegheate de armata burundez cu deosebit atenie.
Nu le rmnea altceva de fcut. La vest era lacul Tanganyika, greu de
traversat not, iar la est era Tanzania unde chinezii fceau legea.
Pe unde o lum? ntreb Malko.
Dac mergem pe la stnga, este bine, dar s urcm spre Mwaro.
Riscm s ntlnim un baraj.
i cealalt?
Este o potec abandonat. Nici un soldat nu se va aventura pe acolo,
dar nu tiu ct vom putea nainta.
~98~
Condamnat la moarte

Ci kilometri?
Ann ridic din umeri.
Asta nu este important. Poate 250, pn la grani, dar poate dura o
lun sau mai mult.
Malko fu cuprins de o dezagreabil furnictur n mini. Allan Pap nu va
veni la ntlnire un timp nelimitat i fr el, nu mai avea altceva de fcut dect s
traverseze Africa fr paaport, cu toate poliiile statelor independente pe urmele
sale. El nu vedea CIA trimind un safari-secours.
Nu ne putem permite un mic rzboi cu armata burundez, zise Malko.
S mergem pe drumul cel ru, Ann, dar trebuie s-l parcurgem n patru zile. n
acest fel vom ajunge la timp la ntlnire.
Ann continua s studieze harta. Ea art un punct.
Pentru a ajunge la ntlnire, trebuie s mergem spre Bukawu. n mod
precis, ei ne vor atepta acolo. Exist un punct de trecere obligatoriu, un pod.
Am putea abandona maina.
i apa?
Vom vedea cnd vom ajunge acolo.
Ei plecar. De data asta, Malko era la volanul mainii. Antebraele i se
umflaser peste msur din cauza picturilor de nari. Gulerul cmii l
deranja la gt din cauza umiditii. El demar, bg ntr-a-ntia i plecar. Ann,
instalat pe scaunul de lng el, adormise deja, cu cizmele pe bord. n spate,
Basilio moia ghemuit pe patru canistre cu benzin. Carabina era pe podea ntre
picioarele lui Ann.
Poteca nu era dect un smrc mare strmt i sinuos tiat de liane i
trunchiuri btrne. Cei doi perei verzi preau s se apropie fr-ncetare. Nu
parcurgeau zece metri fr un viraj... Obligat s mearg cu 15 kilometri pe or,
Malko se angaj pe o pant alunecoas.

Pdurea tropical este ca deertul: tii cnd intri dar nu tii cnd iei din
ea. Nu exist nici un reper. Nu exist dect arbori, liane, maimue i papagali i
bineneles termite i furnicare n mijloc. Ai impresia c nu mai iei niciodat, c
pdurea continu i c o s mori acolo.
Erau dou zile de cnd Malko i Ann rulau pe poteci. n ciuda busolei i
afirmaiilor tinerei femei, ei nu tiau dac sau rtcit sau nu. De o sut de ori
s-au gsit n faa ncrucirilor, nghiii de pdure, de o sut de ori au avut de
ales, aproape ajutai doar de ans.
n principiu, frontiera congolez nu era dect la vreo sut de kilometri o
eternitate. Era imposibil s continue drumul noaptea: farurile nu puteau lumina
toate capcanele de pe potec. La ora 5 cnd se instala ntunericul, erau obligai
s opreasc. O manevr greit i-ar fi condamnat s fie nghiii de solul
spongios.
La volan, Malko nu-i mai simea minile. Ei se schimbau la fiecare dou
ore la volanul mainii. Le trebuir cinci ore pentru a parcurge 10 kilometri prin
mocirla scrboas. Era mai odihnitor s mpingi dect s stai la volan. Ann, cu
cearcne mari sub ochi, dormea cltinnd din cap. Basilio nota n cmaa lui. El
era chinuit de o diaree i slbea vznd cu ochii.
De trei ori au trecut prin acelai ctun, vznd aceleai saltele pentru
copii, un cmp de manioc deselenit i cteva vaci. Negrii i-au privit cu ochii mari.
Land Rover-ul lor era la fel de neateptat ca o cmil pe Fifth Avenue.
Malko opri maina. Nu mai putea de oboseal. Era obsedat doar de-o
singur idee: Congo i ntlnirea cu Allan.

~99~
Condamnat la moarte

Kilometrajul arta c parcurseser zeci de mile. Cnd el se opri, Ann se


aez cu capul pe umrul su schind un surs.
n ajun ei fcuser dragoste, n timp ce Basilio dormea pe o pnz de
cort. Ann plngea de oboseal, de nervi, de proast dispoziie. Ei rmaser acolo
pn ce i invad umiditatea. Malko se gndea la castelul, la emineul su, ori
mcar la un loc uscat.
n noaptea aceea ei au dormit fr s mnnce. Lui Malko i venea s
prseasc odat aceste poteci nenorocite i s mearg pe o osea adevrat,
chiar dac ar fi fost prins, cu orice risc. Sunt momente cnd instinctul de
conservare cedeaz nevoilor de confort.
Brusc, se lumin de ziu. Babuinii url i se hrjonesc. Ca un
somnambul, Malko ntoarse cheia n contact i pornir din nou. Ann i Basilio
nici mcar nu se treziser. Pdurea se rri i poteca deveni mai puin
accidentat. Lui Malko i veni s strige de bucurie. Deodat se trezi pe un platou
acoperit de iarb neptoare. Solul era uscat i laterita roie se ntindea n faa
lor pe o distan de 10 km. Malko o trezi pe Ann:
Privete!
Ea se scutur, deschise ochii, surse i blbi:
Este o fost plantaie de cafea abandonat. n continuare mai este un
pic de pdure i apoi vom ajunge pe oseaua mare spre Bukawu.
Au mai mers 10 minute, dup care oprir. Malko i Ann coborr.
Soarele ardea ngrozitor, dar ei nu-i ddeau seama. Ann avea dreptate. Ei
strbtuser pdurea. n seara aceea se vor culca n Congo. ntini n savan, ei
visau. Era o linite ciudat dup zgomotul continuu al pdurii. Malko o lu de
mn pe Ann. El dorea s rmn cu ceva din aceast misiune ratat. El ar fi
vrut ca Ann s rmn cu el.
Deodat, un huruit umplu orizontul. Malko, cu reflexele sale de om
civilizat, fu primul care sri n picioare:
Un avion!
El se apropie zburnd foarte jos, perpendicular pe platou. Este un avion
monomotor.
Pentru numele lui Dumnezeu!
Instinctiv, Malko se repezi la carabina american, dar cobor arma. Dac
era Allan!
Avionul trecu la 10 metri de ei. Se distinse faa pilotului i a
observatorului. Pilotul era alb i cellalt era negru, cu o uniform verde i alb a
armatei burundeze. Avionul purta cocardele naionale ale rii. Erau trei ca
acesta. Deja el vira cu graie ntorcndu-se spre ei.
Vor trage asupra noastr, zise Malko.
Nu, zise Ann. Ei nu sunt narmai. Instructorii belgieni n-au vrut acest
lucru. Ar fi prea uor pentru a se organiza o lovitur de stat.
Avionul trecu din nou, ridicnd un nor de praf rou. Observatorul fcu
un gest de neneles. El mai trecu de dou ori, apoi dispru deasupra pdurii.
N-ar fi trebuit s ne oprim n cmp deschis, zise Malko.
Ann scutur capul.
Nu avem ce regreta. Ei ne ateapt. Pe aici trec toi traficanii de
diamante. Ei vor da alerta la postul de la frontiera cu Congo.
Se ls o linite grea. Malko se gndea cu nostalgie la Krisantem, Chris
Jones i Milton Brabeck. Cu acetia trei i un pic de material, armata burundez
ar fi aflat ce este un Waterloo.
Cu att mai ru, mergem acolo, zise el.

~100~
Condamnat la moarte

n linite se urcar n main i-i reluar drumul ncet. Dei nu era la


fel de interesant ca prin pdure, cel puin te puteai orienta. Ei merser cinci ore
prin fosta plantaie, dup care se oprir ca s observe. Avionul dispruse i
ierburile nalte ale savanei se ondulau uor ct vedeai cu ochii.
Ei mai merser pe platou pe o crare de zece metri i ajunser la o
adevrat autostrad. Nu exista nici un dubiu. Btut n cuie de un pom, o plac
de lemn cuprindea urmtorul anun: Soseau federal nr. 1. Bukawu 60 de
kilometri.
Nu se punea problema s foreze barajul la lumina zilei, aa c se oprir
lng pomul cu placa de lemn. Basilio i fierse puin orez. Malko i Ann se
odihnir la umbra mainii.
Ei preferau s nu vorbeasc. Viitorul lor era mai degrab sumbru. Malko
lu carabina american i ncepu s-i frece palmele de lemnul impregnat de
transpiraie. El, care nu era un iubitor al violenei, ncepea s-i neleag pe cei
excitai de trgaciul armelor.
Noaptea cdea repede, fr ca ei s fi schimbat un cuvnt. Ei mncar
orezul preparat de Basilio cu ngrozitorul su ardei rou i mprir o cutie de
corned-beef.
Malko i privi ceasul i se ridic, hotrt s ncheie odat.
Ne vom apropia ncet, explic el, poate nu sunt att de numeroi. Tu
conduci. Cnd vor fi n raza noastr vizual, aprinzi faza mare, apei pe
acceleraie i te npusteti. Dac ncep s trag, eu le rspund.
Ann se strecur la volan. Dac ea ar fi avut carabina, n-ar fi ezitat o
clip. Nu erau la Fontenoy ci la negrotei. n mod cert, civilizaia este incorigibil.
Dup nc 200 de metri parcuri pe autostrad, se auzi primul foc de
arm, venind din fa dreapta. Ann simi sudoarea prelingndu-se pe ira
spinrii. Ann se strdui s accelereze lejer. Basilio se culc pe podeaua mainii.
Malko nu ripost. Se ls din nou linitea. Ann se ntoarse spre Malko,
nehotrt. El se for s surd.
Mergem acolo.
O.K.
Cu faza mare aprins, dup nc 30 de metri, un grup iei la lumin.
ase negrii n uniform, stteau nemicai n mijlocul oselei. Ei nu se micar
nici cnd Land Rover-ul se npusti spre ei. Erau narmai cu puti.
Deodat, Malko avu o idee demenial. Ceilali nu preau prea hotri.
El ascunse carabina sub scaunul su. Ann i el aveau muchii ncordai la
maximum.
n urmtoarele cinci secunde putea fi tras rafala care i-ar fi rupt n
dou.
Land Rover-ul opri la un metru de grup: cinci soldai i un sergent toi
narmai cu puti automate.
Malko adres Bunului Dumnezeu o rugciune ultrarapid, sri din Land
Rover i se nfipse n sergent interpelndu-l n francez:
Suntei nebun s tragei aa n oameni?
Cellalt fcu ochii mari.
Bwana, nimeni nu poate trece oseaua, este nchis.
Cum adic nchis?
Sergentul se nsuflei i-i puse puca pe marginea drumului. Discuia
este mai amuzant dect lupta. El i lu o figur marial i anun:
Avem ordine s nu lsm pe nimeni s treac.
Cu un aer la fel de solemn, Malko scoase din portvizitul su autorizaia
primit de la generalul Uru.
~101~
Condamnat la moarte

Noi avem laissez-passer de la eful vostru. Citii!


Intrai n atmosfer, soldaii se aezaser pe marginea drumului.
Sergentul lu hrtia i o inu cu respect, invers, un timp ndelungat n
lumina farului, dup care i-o napoie lui Malko.
Aa e-n regul.
Execut un vag salut militar, dup care i chem oamenii i dispru pe
o crare n pdure, bucuros c scpase dintr-o ncurctur.
Ann nu-i revenea.
Ea izbucni ntr-un rs nervos:
Ce truc a fost sta?
Malko i ntinse hrtia i ea citi:
Nu considerai pe trimiii mei ca pe fluturi cltori i fr valoare, cci
m voi obliga s v retrogradez dup aceea. Semnat. General Uru, iubit de femei
i mereu credincios cuvntului su.
Malko i explic cum a obinut autorizaia.
Ei plecar i 500 de metri mai departe ajunser ntr-un sat. naintea
unei bcnii luminate de un fotofor enorm, era un jeep cu o mitralier i un alb
la volan. Un pic mai departe, doi negrii stteau pe pmnt.
Trucul cu autorizaia nu mai inea. O imens slbiciune i invad pe
Malko i pe Ann. Fusese prea uor. De data aceasta, dac nu se-ntmpla o
minune, ncepea adevrata ncurctur.
Ann opri Land Rover-ul lng jeep i Malko sri jos. Tipul din jeep ridic
capul dar nu se mic. Lampa cu acetilen lumin un tip cu o fa de oprl, cu
ochi albatri uor migdalai, cu craniul ras i o cicatrice n form de cruce pe
frunte. Purta o cma kaki.
Ochii albatri ngheai l msurar pe Malko. Acesta simea ostilitatea.
El duse mna la crosa 30-ului. Malko se-ntreba dac va mai avea timp s ia
carabina. Deodat, memoria sa se puse pe lucru. Acest cap i spunea ceva.
Deodat se dumirise:
Clugria! spuse Malko cu vocea aproape optit. Cellalt tresri.
Avea ntr-adevr ochi de oprl. Apoi un surs larg descoperi dinii
neregulai i glbui.
Ne cunoatem? Nu-mi amintesc. Cumva Indochina, sau Coreea?
Vocea sa era gutural i avea un puternic accent german. Malko aprob
din cap surznd.
Nici una, nici alta. E vorba de Elko Krisantem, zis turco, asta v
spune ceva?
Turco!
El are aproape o tandree n voce.
Omul-oprl izbucni:
La Pleiku s-a ntmplat. Nenorociii din divizia a-25-a american se
retrseser fr s ne anune. Fr turco a fi rmas pe-acolo. M-a crat 500 de
metri. Turco este prietenul dumneavoastr?
Este prietenul i asociatul meu, spuse Malko concis. La Istanbul acum
3 ani, i-am salvat viaa.
Atunci suntei i prietenul mei.
El sri de asemenea din jeep i, mpreun cu Ann care se dusese la ei, se
instalar pe nite taburete sclciate n faa unor sticle de bere polar. Malko i-l
prezent lui Ann pe noul su amic.
Dac amintirile mele sunt exacte, amicul nostru se numete Kurt.
Este singurul tip din corpul expediionar din Coreea care a avut o aventur cu o

~102~
Condamnat la moarte

clugri american. De aici i se trage porecla de Clugria. nainte a fost


sergent n Wehrmacht.
n SS, nu n Wehrmacht, zise Kurt vexat, Divizia Sepp Dietrich.
Sracul tip, a murit n patul lui.
Malko se felicit pentru ideea de a-l asculta pe Krisantem povestindu-i
istoriile de fost combatant. Era frapant asemnarea ntre personajul Kurt i
descrierea pe care i-o fcuse Elko Krisantem i n memoria sa prodigioas se
nregistrase aceast descriere pentru a-i aminti la timpul potrivit.
Bur pentru Sepp Dietrich, apoi trecur la lucruri mai serioase. Malko
i explic n ce situaie se afla, dar Kurt l ntrerupse:
tiu. Avei n crc toat armata burundez. Sunt dou sute de tipi
care au instalat tabra la 3 kilometri de aici, pe marginea acestui drum. Cum
efiilor nu prea au mult ncredere, ne-au trimis i pe noi aici. n orice caz cu
tia n-o s mai mearg trucul cu autorizaia.
Putei s ne ajutai?
Kurt ridic din umeri.
Nu. Nenorociii tia ne datoreaz solda pe ase luni. Dac am fi fost
pltii, de mult ne-am fi crat. Afar de asta avem un contract. Dac-i prsim
nu mai gsim de lucru. Sigur c nu o s v fugrim ca pe maimue, dar nu v
putem deschide drumul. Pentru dumneavoastr nu exist dect un singur truc:
rul Kiwu. Imediat la stnga ieind din sat, se face o crare. Mergei pe-acolo,
cci ea nu este pzit, apoi trebuie s v descurcai s facei rost de o pirog.
La ochiul albastru apru un clin nelinititor:
Dac suntei darnic cu una din maimuele, astea, ei nu v vor refuza.
n orice caz, nu riscai nimic pn mine diminea. Ei nu patruleaz noaptea,
pentru c le este fric de ntuneric, din cauza vrjitorilor.
Regete, Malko mai ddu o tur de bere. Kurt i privi ceasul:
Trebuie s m duc la post. Suntem n patrulare. Noroc bun!
Cei doi tipi aezai la distan, se urcar n main. Kurt ambal
motorul, fcu un gest de bun rmas i mai zise:
Spunei-i lui turco c ne lipsete. Salut. Jeepul demar n scrnet de
cauciucuri i dispru. Stranie discreia acestui Kurt, care nici mcar nu a
ntrebat de ce erau urmrii de toat armata burundez, ca i cnd ar rezulta de
la sine.
S nu rmnem btui n cuie aici, zise Malko, cci oamenii din sat
pot vorbi.
El plti i se urcar n Land Rover. Ei gsir ntr-adevr crarea care
ducea la stnga i la capt era Kiwu, lat de 200 de metri, noroios i nici o pirog
la vedere. Crarea se nfund pe malul rului.
S dormim aici, propuse Malko pentru c Kurt mi-a spus c ei nu
patruleaz noaptea i mine diminea vom vedea.
Basilio se-ntinse pe pnza sa de cort i adormi. Malko i Ann se
ngrmdir cum putur mai bine pe tbliile zgrunuroase. Cu capul pe umrul
lui Malko, Ann adormi prima. Malko visa treaz ascultnd zgomotul rului. n
partea cealalt, era libertatea, ntlnirea cu Allan.

Capitolul XVIII
Stteau expui la soare ca nite trunchiuri mari de arbori verzui i
inofensive.
Din timp n timp, cte unul dintre ei csca o gur enorm presrat cu
coli neregulai i mortali. Rsuflarea lor pestilenial se amesteca cu mirosul de
~103~
Condamnat la moarte

putregai al blii noroioase n zona intermediar unde apa i pmntul se


ntlneau ntr-un amestec de plante acvatice de frunze suspendate i tuneluri de
verdea.
Erau crocodilii.
Erau cu zecile ateptnd s le treac o prad la ndemn. Unii aveau o
lungime de 4 metri. n maxilarele lor exista o for supraomeneasc. Muribunzi
fiind, ei puteau tia braul unui om dintr-o singur muctur.
Era un univers verde albstrui i depresiv unde cea mai mic unduire
asupra apei verzi i ddea frisoane.
Imposibil de trecut acest ru nenorocit, zise Malko sumbru.
Ei erau treji de dou ore. Basilio plecase de dou ore n recunoatere,
poate va gsi o pirog i se-ntorsese fr nici un rezultat. Ann era foarte palid.
Pentru o femeie, perspectiva de a cdea n labele burundezilor nu aducea nimic
ncnttor.
De o or, se auzeau n pdure zgomote i apeluri. Erau cutai, nu cu
prea mult struin. Din fericire armata burundez era un amestec de
ndrzneal i pruden, n aceeai proporie ca pateul de ciocrlie i de cal.
Chiar i instructorii SS i rupseser dinii acolo, ns orict de lente vor fi
cercetrile lor, tot vor sfri prin a-i descoperi i nu vor putea lupta trei contra
dou sute, putndu-se termina ru pentru ei.
S ne-ntoarcem spre sat, zise Ann. Mai bine prizonieri dect mncai
de aceste fiare nenorocite. Prietenul dumneavoastr, sper, i va determina s nu
ne trateze prea ru.
Malko nu fu de acord. El nu prea avea ncredere n ajutorul lui Kurt. Se
ls un moment de linite. Deodat, Ann se-nsuflei i o lumini i trecu prin
ochi.
Am o idee, spuse tnra fat. Vom trece Kiwu notnd. Nu m
intereseaz maina. Ajuni pe malul cellalt ne vom descurca oricum.
Malko o privi un pic nelinitit. Paludismul are la-nceput asemenea
simptome.
Ann ncepu s forfoteasc n spatele Land Roverului, de unde scoase o
cutie mare neagr pe care o puse jos i i scoase capacul.
V amintii c voiam s v duc la o vntoare de crocodili? spuse ea.
Malko nu se putu abine s nu surd.
Poate nu este momentul potrivit; cei vnai acum, suntem noi.
Ann ncepu s acioneze cu febrilitate butoanele. Banda ncepu s
mearg i un zgomot ca un smiorcit iei din cutie. Ea opri aparatul.
Merge! spuse ea.
Ce anume?
Cu ochii plini de maliie, ea se aez n faa lui Malko. Pentru prima dat
dup patru zile, faa ei era destins i surztoare.
Vom trece aceast ap fr nici o primejdie dac suntei bun nottor.
Eu tiu s not, dar mai puin rapid dect un crocodil i nu vreau s
m iau la ntrecere cu ei.
Tnra l privi cu repro pe Malko.
Credei c eu vreau s fiu devorat?
Atunci? Vrei s-l sacrifici pe Basilio ca s putem trece n timp ce-l
deir pe el?
Scuturnd din cap, ea-i lu pe Malko de mn i-l duse n faa cutiei
puse pe pmnt.
Privii acest magnetofon. Noi l folosim la vntoare. l punem pe o
pirog i dm drumul la band. Pe ea sunt imprimate vaietele crocodililor rnii.
~104~
Condamnat la moarte

Cnd ei le aud, se duc s-l mnnce pe colegul lor fr aprare. Pn s-i dea
seama c este o capcan, noi trecem pe cellalt mal.
Malko rmase mut, dar privi aparatul cu dispre nedisimulat.
i dac un crocodil este surd? Sau intervine o defeciune?
Ann ridic din umeri.
Avem de ales ntre soluia asta i a cdea n mna burundezilor. ntr-o
jumtate de or vor fi aici i nu vom putea ine piept unui batalion.
Urm un nou moment de linite. Nu se auzea dect zgomotul apei i
trosnete n pdure. Era armata burundez, pe picior de rzboi.
De acord, s trecem la treab i Dumnezeu s fac s mearg trucul
dumneavoastr.
Scond din Land Rover un sac de plastic, el se dezbrc rapid,
rmnnd doar n slip. Ann era deja n slip i sutien, Basilio rmnnd cu
privirea aie pe corpul musculos, fesele rotunde i tari i pieptul mic i nalt, cu
snii deprtai.
Ann l fulger cu privirea i el ntoarse ochii.
Ei ngrmdir toate lucrurile lor n sac, cu carabina demontat n dou
buci, muniii, cteva cutii de conserve i easta nefericitului Keenie, care
rspndea un miros care punea crocodilii pe fug. n ciuda cldurii i apucar
frisoanele.
Ghemuit aproape de magnetofon, Ann i dezveli crupa involuntar, doar
o fraciune de secund pentru Malko. Burundezii erau departe. Tnra femeie l
lu ns repede:
Gata?
Malko i Basilio naintar ctre albia rului. Rceala apei le fcu pielea
de gin. Probabil acolo erau o mulime de lipitori. Picioarele li se nfundar
ntr-un humus spongios.
Atenie, strig Ann, vom pleca un pic mai n amonte, pentru a fi
ajutai de curent.
Ea ntoarse un buton al magnetofonului i imediat se fcu auzit un
geamt. Ann se ridic i se duse la cei doi brbai, ntre timp gemetele devenir
mai puternice i erau amestecate cu ipete.
Un ipt de crocodil tnr, preciz Ann, pentru a atrage femelele.
Malko nu era convins nc. El inspecta cu nencredere apa verde.
Deodat se auzi un plescit n fa. Ieind dintr-un desi de crengi i
frunze, un crocodil mare notnd rapid ntr-un val de spum se npusti drept
spre ei.
Aproape n acelai timp se-nmulir plesciturile i mai multe dre se
vzur n apa linitit, toate ndreptndu-se spre magnetofon.
Gol! ip Ann.
Maleye ya mungu16, murmur Basilio. Tot ceea ce depea limitele
nelegerii locale, de la tranzistor la fierul de clcat era Maleye adic magie.
Ea se arunc prima ntr-un salt impecabil executat, fr o pictur de
spum. Malko, jenat de sacul de plastic, se blbni un pic dar se ls dus de
curent, urmat de Basilio care tremura de fric, n ciuda explicaiilor n limba
urundi pe care i le ddea Ann. Cteva secunde mai trziu, ei erau n plin curent.
Malko ciulii urechile: ipetele se auzeau nc n urma lor. La urma urmei, trucul
lui Ann funciona bine. Ei depiser jumtatea drumului. Deodat, el scoase un
strigt nbuit: un crocodil enorm se-ndrepta spre ei, notnd cu putere contra

16 Maleye ya mungu Este magia lui Dumnezeu (n.a.).


~105~
Condamnat la moarte

curentului i se-ndrepta direct spre Ann care nota un crawl perfect. Aparent,
trucul nu a avut efect asupra lui.
nnebunit, Malko i ntinse sacul de plastic lui Basilio i ct putu de
repede se duse s-o ajung pe Ann. Niciodat nu i se pruse mai dezarmat. Avea
impresia c nu o va ajunge niciodat pe Ann, care nota mai repede dect el. n
fine, reui s-o ajung i o apuc de picior. Cu o rsucire din mijloc, ea se-ntoarse
pe spate i vzu imediat animalul care era doar la zece metri de ea.
Ea rencepu s noate i-i fcu un semn lui Malko care deja se-ndeprt.
Saurianul rspndea un miros pestilenial. Malko i vzu ochiul galben plin de
dispre i cruzime. Contrar celor spuse, crocodilul este un animal lent atunci
cnd este vorba s-i schimbe direcia. n timpul care-i trebui s-i rsuceasc
botul su lung de 80 de centimetri, cei trei se-ndeprtaser antrenai de curent,
tocmai la timp.
Printr-un ultim efort, Ann atinsese deja malul cellalt. Ea se ridic pn
la talie, fcndu-le semn lui Malko i Basilio, aflai nc n curentul apei.
Grbii-v, magnetofonul s-a oprit.
Basilio ajunse i el pe malul rpos, continundu-i crawlul i pe pmnt.
Malko, ajunse i el.
Cei trei priveau pe malul cellalt. Vreo duzin de crocodili se-nvrteau
furioi i debusolai, lovind apa cu coada i clmpnind din maxilare. Era un
spectacol ncnttor.
Se mbrcar repede. Cldura era att de mare nct lenjeria lor se usc
imediat. n orice caz ei vor fi n zece minute uzi din nou. n momentul n care
disprur n pdure, auzir ipete pe malul cellalt al rului Kiwu: o patrul a
armatei burundeze descoperise maina. Negrii artau deja spre ru.
Ann ciuli urechile i izbucni n rs:
Formidabil! Ei cred c am vrut s traversm i crocodilii ne-au
mncat.
Nu a lipsit prea mult, zise Malko, rencrcnd carabina. Ei preau
nfometai.
Pornir n sfrit i disprur pe o crare din jungl, care trebuia s
duc la un sat.
Dup ce merser cam un kilometru, ei ajunser ntr-un lumini. Erau
vreo dousprezece saltelue de paie grupate n jurul uneia mai mari, fr perei i
n mijlocul drumului un jeep al armatei burundeze.
Patru negri n uniform se-nvrteau ca s goneasc un grup de negriori
toi goi puc care se crau pe vehicul. Malko zri o puc mitralier pe capota
mainii. Era o arm israelian Uri.
Suntem n Congo? ntreb el cu voce joas.
Ann ridic din umeri:
Aici este frontiera.
Chiar aveam nevoie de o main iar asta a picat la anc. Deodat i
reveni gustul de via. Magnetofonul i maina erau proba c se-ntoarse iar
norocul spre el. Era i timpul.
ncet, el arm carabina i ieir brusc la cmp deschis. Putii i vzur
primii i fugir ct de repede putur ipnd. Dou femei, care priveau pe soldai,
cu snii goi czui n bou-bouri disprur i ele. Rmase un moneag cu un buric
gros ct un pumn, cu un aer total abrutizat.
Ct despre cei patru soldai narmai pn-n dini, acetia nici nu
micar. Trebuie spus c Malko nainta ctre ei cu carabina fixat la old,
ndreptat spre ei, ceea ce nu era deloc ncurajator.
Doar Ann se apropie surztoare de ei i-i ntreb:
~106~
Condamnat la moarte

Amakuru maki?17
Ann continu cu vocea mai ferm:
Cobori din jeep.
Ei executar docil ordinul, cu arma agat de umr. Niciunul nu
schiaser nici un gest de atac.
Ei rmaser n picioare, cu un aer prostit, total depii. Ann se apropie
de primul i i lu puca mitralier. Ca un automat eliberat de o povar el ridic
minile politicos.
Proced n acelai mod i cu ceilali trei. Pe msur ce le lua armele i le
ntindea lui Basilio. Ea le fcu semn s se ndeprteze de main i Basilio
arunc n ea armamentul.
Nu ne rmne altceva dect s plecm.
Malko era deja la volan. Sergentul negru spuse ceva n urundi i Ann
izbucni n rs.
Ne roag s-i legm de un pom i s-i batem un pic cci altfel vor avea
necazuri. Vor spune c am fost foarte numeroi.
Lui Basilio nu-i trebui mai mult.
Primul negru primi pumnul su n plin gur. El se ridic plin de snge,
vrjit surznd i tirb.
Acelai tratament fu aplicat i celorlali trei. n elanul su el ddu
ultimului soldat un picior prost plasat care fcu s se-ndoaie. Soldatul se ridic
i surse politicos.
Cu curelele de la arme i o frnghie gsit n main, ei i legar ct
putur mai bine. Malko nu pstr dect o puc mitralier considernd c i aa
bieii soldai vor avea destule necazuri.
Cu greu s-ar fi ghicit c era o pist de aterizare. Iarba desigur, era mai
scurt dect pentru un lumini obinuit. Negrii din satul vecin veneau cu
regularitate s dea foc ierbii, fiind pltii de traficani, dar nu exista nici un
balizaj care s reaminteasc prezena civilizaiei.
Jeepul burundez era camuflat sub un mare manghier, dei nu prea era
mare pericol. Patrulele armatei congoleze a lui Mobutu nu mai veneau prin acest
col, aflat practic n diziden de cnd Congo i cucerise independena. Singurul
risc era acela de a cdea n minile tlharilor sau jandarmilor katanghezi n
petrecere.
Ei se instalaser acolo n ajun, fcnd de paz cu rndul, dar Malko nu
nchisese un ochi. easta lui Keenie degaja pur i simplu un miros abominabil
dar el era hotrt s nu se despart de ea. Asta i-ar crea probleme la ntoarcerea
n lumea civilizat. Era greu de declarat la vam.
Se gndea la Ann. Fr ea, ei ar fi n minile burundezilor sau n
stomacul unui crocodil. Se uita la ea cum dormea i avea o poft nebun s-o
strng-n brae. Acum scruta cerul n cutarea avionului lui Allan Pap. Era ziua
stabilit pentru ntlnire, dar el avea destule motive ca s nu vin aici. Ar fi
posibil ca ciocnirile lor cu Aristote s aib consecine I suprtoare asupra
americanului.
Pe moment Malko se gndea la avionul care nu aprea. Prea straniu,
dar el care ura Africa, se simea bine n aceast jungl cu Ann aproape de el. Ea
era acolo, toat a lui. Lsnd gndurile s hoinreasc, el se vedea trind pe o
plantaie vnnd i mbrcndu-se la smoking ca s cineze tete-a-tete cu Ann. Ar
pleca mpreun la vntoare i ar face dragoste la lumina stelelor, spionai de

17 Amakuru maki? Bun ziua. Ce mai facei? (n dialectul urundi). (n.a).


~107~
Condamnat la moarte

nenumratele fiine din pdure i ziua, dup ce ar ctiga muli bani, ar veni s
stea n Europa la castel...
Uite-l!
Ann se ridicase dintr-un salt.
Pierdut n visul lui, Malko nu auzise zbrnitul. Un punct negru se vedea
la orizont i pe msur ce se mrea, Malko recunoscu un mic aerocomandor
bimotor.
Deja el se rotea deasupra lor. Pilotul nclin aparatul i Malko recunoscu
craniul ras al lui Pap. El pilota n cma cu mnec scurt i era singur n
avion. Basilio iei grbit de la adpostul bananierului i ncepu s gesticuleze.
Pap i vzuse.
El reveni mai jos. De data asta, curenii creai de elice fcur s freamete
frunzele. Avionul ajunse la captul pistei i ncepu s scoat trenul de aterizare.
Nu era nici un pic de vnt, aa c ateriz fr nici o dificultate. Discret, Basilio
lu sacul de plastic i plec n fug spre avion.
Malko o privi pe Ann. Ochii ei erau plini de lacrimi.
Ann, vii cu mine?
Era mai mult dect o ntrebare.
Ea scutur din cap i i lu mna, ducndu-l n partea cealalt a
enormului bananier, afar din raza vizual a lui Pap i Basilio.
Sprijinit de pom, ea l trase pe Malko spre ea i-i ls capul pe umrul
lui. Prin cma l muc att de tare nct l fcu s ipe. n acelai timp ea-l
strngea cu toate puterile, nct el simea fiecare din muchii ei i oasele
bazinului ei n oldurile sale.
Vino repede, murmur ea. Repede. Pe urm nu vom mai avea timp.
El vru s spun c vor pleca mpreun i vor avea tot timpul din lume
dar n sinea lui, el tia c nu era adevrat.
Deja ea se lsase s alunece jos, descheindu-i ea nsi hainele. Malko i
simea pielea arznd, prin cmaa de pnz. Ea emana un miros puternic i
sntos care-l fcu s-i piard capul.
Pe tot timpul acelei mbriri, ea inu ochii deschii privind cerul
albastru. Apoi ochii i se dilatar, capul ei se lovi de trunchiul bananierului i
murmur dou cuvinte pe care Malko nu le nelese.
Dada kunda.
Ce spui?
Cu o micare din olduri, ea se degajase deja i i aranja inuta. Ea
repet, cu gura aproape de faa lui Malko:
Dada kunda. Asta nseamn te iubesc n kirundi.
Ea i bg cmaa n pantaloni, fr s mai spun nimic.
Vino, zise ea, s nu-l facem pe prietenul tu s atepte. Ei aprur n
momentul n care Basilio venea spre ei, gfind.
Repede, zise el. El nu vrea s stea mult timp.
Vin! spuse Malko..
Basilio plec din nou n fug. Avionul zumzia la 300 de metri. Pap nici
nu coborse pe pmnt.
Sprijinit de enormul bananier, Ann se uita la Malko cu o privire
nedefinit. n ciuda carabinei din mna sa dreapt i a blue-jeansilor ea avea
nespus de mult feminitate. Cmaa ei de n era descheiat i lsa s se vad
prin deschiztur nceputul snilor si mici.
Malko terse o pictur de sudoare care-i aluneca prin decolteu.
Ochii albatrii ai tinerei fete nu-l prseau deloc. Pentru prima dat, el
remarc o pat mic roie n ochiul ei stng.
~108~
Condamnat la moarte

Vino.
Ea scutur din cap ncet. Lsnd carabina, ea lu mna lui Malko i o
strnse foarte tare.
Nu.
La cellalt capt al luminiului, Alean se pregtea de decolare. Curentul
eliciilor culca iarba i provoca fuga psrilor multicolore. Era nc foarte devreme
ca s fie o cldur prea mare.
Zglindu-se, micul avion reveni spre ei. Prin sticla cockpitului l zreau
pe Alean. El nu putea sta acolo mult timp. Soldaii burundezi n-ar ezita s-i atace
dac i-ar gsi. n Africa noiunea de frontiere este foarte elastic.
Ann cobor ochii i cnd i ridic, ei erau plini de lacrimi. Unghiile sale
se-nfundau n palma lui, provocndu-i dureri.
Vino, repet Malko. Rmi cu mine.
Ea se strnse lng el i murmur:
Nu. Mi-ar fi fric. Locul meu este aici. Eu sunt nscut n Africa i
altundeva m-a simi pierdut i n afar de asta mai este i tata. Pleac.
Ea se nl i l srut pe gur.
Gndete-te la mine cteodat.
Malko o privi rvit, cum nu mai fusese niciodat. Pe oricare alt fat,
el ar fi luat-o de voie sau cu sila i ar fi urcat-o n avion, dar lui Ann nu-i putea
face aa ceva.
Tu tii c nu voi reveni, spuse el.
Da, tiu.
Vocea ei tremura uor. Ea nu-i lsase mna. Aero-comandorul venea la
nivelul lor. Degetele lui Ann slbir strnsoarea.
Nu-l face s te atepte, spuse ea. Ar fi primejdios.
Dar tu?
Faa ei redeveni aproape masculin. Ea se redres.
Nu mi-e team de nimic. Burundezii nu-mi produc team. Cu Basilio
ne vom ntoarce acas pe crri necunoscute de ei.
Kwa Heir!18
Ea-l mpinse spre avion. El fugi ocolind palele elicelor i se strecur prin
ua mic.
Fata nu merge? ntreb Allan.
Americanul fcu un gest de neputin, apoi mpinse mana. Prin
plexiglas, Malko vzu silueta lui Ann micorndu-se. Ann agita lent carabina. n
curnd nu-i mai distinse trsturile. Dup o uoar zdruncintur,
aerocomandorul ncepu s ia nlime: decolaser.
Bananierul sub care se gsea Ann, se confunda cu ceilali din pdurea
aceea. Avionul se-nclin spre stnga, lund direcia vest. Cu faa lipit de
hublou, Malko ncerca s zreasc ceva, dar toi arborii semnau. Africa o
nghiise deja pe Ann.
El se jur s mai revin, dei tia c are puine anse s se in de
cuvnt. El nchise ochii i-i imagin corpul nervos i minion al lui Ann lipit de al
su, cu mirosul Africii n jurul lor. Unul din acele impulsuri iraionale de care nu
asculi, l ndemna s-i cear lui Allan s se ntoarc, pentru a vedea dac ea mai
este acolo.
Americanul se ntoarse i strig:
n dou ore vom fi la Nairobi. A noastr va fi berea rece i sexi-girls!
Malko surse politicos i aprob. Un agent nu st bine cu sentimentele.

18 Kwa Heir! Mergi cu bine! (n dialectul swahili). (n.a.).


~109~
Condamnat la moarte

Cnd aterizar la Nairobi, un jeep al aeroportului veni la ei pentru


formalitile de poliie i vamale.
De unde venii dumneavoastr domnule? Malko nu se putu abine s
nu rspund:
Din Burundi i sunt foarte bucuros c am plecat de acolo.
Negrul ridic capul i rspunse:
Negrii ia de acolo sunt nite slbatici.

Sfrit

~110~