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Romantisme

Un sicle sous influence


M. Jos-Luis Diaz

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Diaz Jos-Luis. Un sicle sous influence. In: Romantisme, 1997, n98. Influences. pp. 11-32;

doi : 10.3406/roman.1997.4286

http://www.persee.fr/doc/roman_0048-8593_1997_num_27_98_4286

Document gnr le 26/05/2016


Abstract
This article is written with the intention of proving that the notion of influence played a vital role
throughout the 19th Century, dure to its interdisciplinary qualifies. Used by Mesmer right from the end
of the Age of the Enlightenment, it generally served as a "scientific operator". But influence also
allowed the mind to create new social space in which the power of ideas was asserted, and in which
the influence of "men and women of letters " became more important. Influence also took an essential
place in the language of literary criticism, as well as later, in comparative literature. Before becoming a
sort of intellectual factotum of rather awkward nature, the notion was more necessary due to the
passing from a logic of imitation (that of "beautiful nature ", or that of the Ancients) to a logic of
passionate attractions. This enabled thought on the developing relationships between seduction and
power within the "schools ", but also the social impact of literature, and last but not least, the
relationships of counter-influence - of "impulsive" differentiation - which, in a "literary fieId" that had
become particularly magnetic, were seen as original structural procedures.

Rsum
Cet article s'attache montrer que la notion d'influence a eu une place essentielle pendant tout le XIXe
sicle, et cela en raison de sa transdisciplinarit. Refrappe par Mesmer ds la fin du sicle des
Lumires, elle sert de manire fort gnrale d'oprateur de scientificit. Mais elle permet aussi de
penser un nouvel espace social o la puissance des ides s'affirme et o l'influence des gens de
lettres devient plus importante. Elle prend galement une place essentielle dans le langage de la
critique littraire, puis dans celui de la littrature compare. Avant de devenir une sorte de factotum
intellectuel assez embarrassant, la notion est l d'autant plus ncessaire qu'on est sorti d'une logique
de l'imitation (de la belle nature , ou des Anciens) pour entrer dans une logique d'attractions
passionnes. Elle permet de penser les rapports de sduction et de pouvoir l'intrieur des coles
qui se dveloppent, mais aussi l'impact social de la littrature, et enfin les rapports de contre-influence
- de diffrenciation rpulsive qui, dans un champ littraire devenu particulirement
magntique, sont comme des procdures structurelles d'originalit.
Jos-Luis DIAZ

Un sicle sous influence

Votre Excellence devrait excuter son plan et


crire un chapitre sur les influences; le sujet est important,
et plus on y pense, plus on le trouve riche.
- Il n'est que trop riche, dit Goethe, car, la fin, tout
est influence, en tant que nous ne le sommes pas nous-
mmes.
Conversations de Goethe avec Eckermann, 2 avril
1829, d. Emile Dlrot, Bibliothque Charpentier, 1912,
t. II, p. 103-104.

La notion d'influence ne date pas du XIXe sicle. Dans son sens astronomique, on
sait que le mot a prospr bien avant : ds l'poque de Ronsard puis de Boileau, il a
servi dire, en fonction d'une physique imaginaire, sensible aux pouvoirs sensuels de
l' attraction , les interactions des forces sidrales, mais aussi leur influence secrte
et irrationnelle sur la destine des humains - en particulier sur leurs aptitudes
intellectuelles '. (C'est dans ce sens que continue de l'employer Lamartine, lorsque, dans une
lettre de dcembre 1818, il dplore l'influence funeste qui [l]'a fait natre dans un
sicle de mathmatiques 2.)
Mais si le mot existe bien avant notre sicle, il n'en est pas moins vrai que le succs
de la notion a eu partie lie avec la dix-neuvimit (avec ce qu'il est peut-tre
permis de dsigner ainsi, la suite de Philippe Murray, en ces mois de rflexion collective
sur L'invention du XIXe sicle ). Dans cette ide d'une permabilit des phnomnes
aussi bien cosmiques qu'humains, d'une interconnexion nergtique gnralise, il y eut
quelque chose comme un socle pistmique a priori, invisible force d'vidence et
d'ubiquit. Preuve a contrario : le rejet impatient de cette notion-cl, ds le dbut du
sicle suivant, par des esprits comme Valry. Rejet qui manifestait l'vidence un dsir
de nettoyer le champ, de faire table rase d'une notion cardinale, d'un outil-pivot de
l'appareillage notionnel de ce XIXe sicle qu'il s'agissait d'abolir pour passer vite autre
chose. Rejet qu'on retrouve dans le recours vainqueur la notion d'intertextualit, qui,
dans les annes 70 de notre sicle, fut destine purger radicalement la thorie littraire
naissante des impurs effets de champ qu'aimantait la notion d'influence. Purge
mortelle, serions-nous tent de dire avec un peu de recul. . .

1 . Je songe aux vers clbres du chant I de Y Art potique [1674], qui menacent le pote de rester captif
dans son gnie troit s'il n'a reu du ciel l'influence secrte , mais aussi ces vers de Ronsard (o
le mot gnie a son sens dmonique) : Toujours quelque gnie ou l'influence dure / D'un astre, nous
invite suyvre maugr tous, / Le destin qu'en naissant il versa de sur nous (lgie Pierre l'Escot
[1560], uvres compltes, d. Laumonier, t. X, p. 303).
2. Lettre du 24 dcembre 1818 Mlle de Canonge {Correspondance, d. in-16, t. I, 1881, p. 365).

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Contemporains de la mort annonce de ce XXe sicle qui, de sa ngation constitutive


du sicle prcdent, fit une sorte de meurtre rituel du pre archaque , tel n'est plus
bien sr notre tat d'esprit. Aprs avoir ni et bouscul, reste comprendre et se
souvenir. Certes Valry avait raison lorsqu'il pestait, coups redoubls, contre le
vague irritant de ce factotum conceptuel :
Je n'aime gure le mot d'influence qui ne dsigne qu'une ignorance ou une hypothse,
et qui joue un rle si grand dans la critique \
II n'est pas de mot qui vienne plus aisment ni plus souvent sous la plume de la
critique que le mot d'influence, et il n'est point de notion plus vague parmi les vagues
notions qui composent l'armement illusoire de l'esthtique 4.
Mais sans pousser trop loin le chauvinisme dix-neuvimiste, on peut tre tent
d'opposer cette autorit triomphante - et justement victorieuse des dvoiements
positivistes de l'histoire littraire - des autorits tout aussi respectables : Goethe,
Musset, Sand, mais aussi Proust et Gide, sans oublier Valry lui-mme...
Goethe qui acquiesait la proposition que lui faisait Eckermann d'crire sur
l'influence tout en jugeant le domaine presque trop riche pour tre efficacement
abord. Musset qui, aprs avoir affirm, dans la premire de ses Revues fantastiques, que
le premier chapitre des mmoires [des] chercheurs de vrit pourrait porter pour
titre : Des influences, s'exclamait : Quel abme immense prsente l'esprit ce seul
mot 5 ! Mais aussi Gide, qui dans un bel article, plaidait la ncessit pour tout
crivain digne de ce nom de ne pas se soustraire frileusement aux influences 6. Et Proust
qui se demandait si dans la vie en commun que mnent les ides au sein de notre
esprit, il est une seule de celles qui nous rendent le plus heureux qui n'ait d'abord t,
en vritable parasite, demander une ide trangre et voisine le meilleur de la force
qui lui manquait 7.
Quant Valry, il suffit de pousser jusqu' la phrase suivante le deuxime extrait
qui a t cit plus haut et tronqu dessein pour s'apercevoir quel point sa
critique du mauvais usage d'une notion vague masquait le dsir de penser pour de bon
l'excitant espace qu'elle servait occulter :
Rien toutefois dans l'examen de nos productions qui intresse plus philosophiquement
l'intellect et le doive plus exciter l'analyse que cette modification progressive d'un
esprit par un autre.
Autant d'encouragements qui nous ont aid entreprendre une rvision du procs
de l'influence et, plus encore, une explication de la vitalit de cette notion au XIXe
sicle, laquelle a tenu pour une large part sa pluridisciplinarit. Autrement dit son
vague , comme aurait dit Valry...

3. Paul Valry, Varit III, Gallimard, p. 241.


4. Paul Valry, Lettres sur Mallarm , Varit, dans uvres, Bibliothque de la Pliade , t. I,
p. 634.
5. Projet d'une revue fantastique , Le Temps, 10 janvier 1831, repris dans uvres en prose, d.
M. Allem, Bibliothque de la Pliade , p. 758.
6. Andr Gide, De l'influence en littrature [1900], Prtextes, Mercure de France, 1903, p. 7-32.
7 la recherche du temps perdu, d. P. Clarac, Bibliothque de la Pliade , t. I, p. 480.
.

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Diverses pentes d'une notion-cl


On ne peut comprendre le succs dix-neuvimiste de cette notion si l'on s'en
tient son usage dans la critique littraire, et moins encore si l'on restreint son champ
d'action la littrature compare o elle a pourtant jou un rle fondateur. Si elle
triomphe tout au long du sicle, c'est en raison de sa dimension pan-pistmique. Car
cette notion minemment plastique, aussi attrayante elle-mme que les
phnomnes qu'elle tait cense dsigner il y aurait ainsi une influence de l'influence
- fut aussi une notion transversale.
Transversalit des disciplines : la cosmologie, la physique, la gographie (qui
s'intresse l' influence des climats 8), la thorie du magntisme animal de
Mesmer, la physiologie de Bichat, la psychologie (celle de Maine de Biran comme
celle de Charcot), la physique sociale (celle de Saint-Simon et d'Auguste Comte
comme celle de Tarde), l'histoire littraire, etc.
Mais aussi multiplicit des discours sous-jacents qui la portent, des scnarios qui
lui donnent sens. Et c'est sur ce point que je voudrais d'abord insister.
C'est un des secrets du prestige dix-neuvimiste de cette notion, non seulement
qu'elle serve aux scientifiques comme aux littraires , mais qu'elle soit capable
d'actualiser des discours en partie contradictoires. Qu'on en juge plutt : comme
oprateur scientifique , elle invite regarder de haut les interactions de
phnomnes massifs, sans considrer la topologie locale des forces en prsence, ni tenir
compte de leurs vecteurs humains. l'inverse, comme concept sociologique et
littraire, elle invite plutt rflchir sur l'action de la pense dans l'histoire, en donnant
grande importance sa dimension humaine et en valorisant celle-ci.
Notion scientifique ou para- scientifique d'abord. Sa longue origine astronomique
lui a permis tout naturellement de servir de concept-image de rfrence pour penser
les effets du magntisme animal, qui fut au centre des proccupations de Mesmer et
de ses divers mules du sicle suivant (Puysgur, Deleuze, etc.). Mais, du fait sans
doute de l'environnement intellectuel nouveau qu'apportent les expriences de la
physique mesmrienne, le mot va tendre bientt glisser du registre magique au registre
scientiste : il va devenir une sorte de copule de scientificit, invitant penser les
rapports entre ensembles de faits plus ou moins loigns. De l un premier scnario pis-
tmologique, intellectualiste et scientiste, qui va articuler la notion ( la fois la
structurer et lui donner sens). Le mot d'influence sera alors un mot-emblme de
scientificit, annonant soi seul l'intention de penser dans l'ordre du gnral des relations
causales concernant des empires de faits placs distance les uns des autres.
Relations insouponnes du commun des mortels et que le savant se fait fort de
mettre au jour. Penser l'influence, c'est alors penser les interconnexions de domaines
en principe loigns (institutions-littrature, socit-passions, murs-ides, etc.) Le
mot fonctionne ainsi comme un signal de l'ambition scientifique du discours qui
l'arbore. Ce que manifeste soi seule une liste de titres dont il faudrait faire une
tude plus patiente qu'il n'est permis de l'envisager ici :
D'HOLBACH, Essai sur les prjugs ou des influences des opinions sur les murs et le
bonheur des hommes, Londres, 1770.

8. Voir Lucien Febvre, La Terre et l'volution humaine, 1922. Dans son introduction ( Le Problme
des influences gographiques ), Febvre fait une synthse fort utile des diverses thories qui ont eu cours
depuis l'Antiquit sur la question de L'influence des climats .

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Mme de STAL, De l'influence des passions sur le bonheur des individus et des nations,
1796.
BOUCHER-LARICHARDERIE (G.), De l'influence de la Rvolution franaise sur le
caractre national, Paris, an VI.
DALBERG (Ch. Thod.), De l'influence des sciences et des beaux-arts sur la tranquillit
publique, Parme, 1802. Repris en 1807 sous le titre suivant : Pricls. De l'influence
des beaux-arts sur la flicit publique.
MlLLEVOYE, Satire des romans du jour considrs dans leur influence sur le got et les
murs de la nation, pice couronne par l'Athne de Lyon, qui en a propos le sujet,
Paris, 1802.
Maine de Biran (Marie-Franois-Pierre), L'Influence de l'habitude sur la facult de
penser, 1802 (ouvrage couronn par l'Institut).
GRANDO (Joseph-Marie de), De l'influence de l'esprit de mditation sur les lettres ,
Archives littraires de l'Europe, septembre 1805.
MOREL (Hyacinthe), ptre un jeune littrateur sur l'influence des murs sur les
lettres, in-8, 8 p. (signal dans YAlmanach des Muses, 1810, p. 294).
Mme de Genlis, De l'influence des femmes, 1811.
Loyson (Charles), De l'influence de l'tude sur le bonheur, 1817.
Fossati (Docteur G.-L. Lorenzo- Jean), De l'influence de la physiologie intellectuelle
sur les sciences, la littrature et les arts. Discours pour l'ouverture d'un cours de phr-
nologie, Bchet jeune, 1828.
De l'influence des revues sur la propagation de l'esprit philosophique , Revue
encyclopdique, octobre 1828.
De l'influence du gouvernement reprsentatif sur la sant , Revue de Paris,
mai 1829.
Des causes du romantisme ou de l'influence de la civilisation sur la posie et les
murs , Revue encyclopdique, janvier 1830.
Chasles (Philarte), Quelle a t l'influence du gouvernement reprsentatif depuis
quinze annes en France sur notre littrature et sur nos murs? , Revue de Paris,
mai 1830.
Ternaux (Edouard), Quelle a t l'influence du gouvernement reprsentatif depuis
quinze annes en France sur notre littrature et sur nos murs? , Revue de Paris,
juin 1830.
[]
Dr. MOREAU (J., de Tours), La Psychologie morbide, dans ses rapports avec la
philosophie, ou de l'Influence des nvropathies sur le dynamisme intellectuel, 1859.

Nous sommes l, l'vidence, en prsence d'une ligne positiviste de la


notion, o les influences massives ne sont considres que du dehors et au sens
passif - c'est--dire en mettant l'accent sur les influences subies bien plus que sur les
influences exerces. Enfin, pas question de prendre en considration la dimension
humaine de ces phnomnes de sduction et d'attraction, traits ici comme des
mcanismes systmiques ou institutionnels. Aussi la scientificit qu'affiche la notion ne va-
t-elle pas manquer d'tre dnonce par des caricatures visant son scientisme naf.
Tmoin le titre d'un chapitre d'Illusions perdues, De l'influence des bottes sur la
vie prive o les bottes sont celles de Lucien, dans la chambre de Coralie,
exposes au regard de l'amant officiel, Camusot. Tmoin aussi le titre de l'ouvrage rest

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dans les limbes d'un petit romantique qui n'a crit rien d'autre : De l'influence
des queues de poisson sur les ondulations de la mer 9, d'Ernest Reyer. . .

De l'influence des gens de lettres


Mais la vritable force de la notion tient au fait qu'elle a permis conjointement
une tout autre conception : partiellement contradictoire avec le premier, un second
discours sur l'influence s'est constitu ds la seconde moiti du XVIIIe sicle. Un
discours qui a mis l'accent, au contraire, sur la dimension active et humaine des
phnomnes d'influence, et qui a insist sur le pouvoir qu'ont les hommes - au premier
chef les hommes de gnie - d'agir dans l'histoire et d'inflchir les vnements.
Changement d'importance : l'influence ne descend plus des toiles sur des sujets
offerts ses brlants effluves, mais ce sont les hommes - les grands hommes
qui sont devenus ses astres gniteurs...
Ce sens actif et subjectif du mot semble li, d'emble, sa valeur
d'emploi sociologique, et non plus ses attaches physico-astronomiques. Autour de la
Rvolution franaise, sans renier ses connotations astrales, le mot est entr en effet
dans le vocabulaire politico-social. partir de cette poque, il fonctionne comme l'un
des instruments conceptuels destins traduire la nouvelle physique sociale
(Saint-Simon) qui se faisait jour alors plus dsordonne, plus magntique aussi.
Pour tenter de comprendre une socit qui tait en train de passer de la logique des
ordres la logique des classes, la notion d'influence tait essentielle : elle permettait
d'analyser en termes d'attractions et de vecteurs de forces les nouveaux dtermi-
nismes sociaux. Mais elle a permis surtout de tenter de comprendre l'action des
idologies et des systmes de pense sur le corps social. une intelligentsia naissante,
soucieuse de vrifier le pouvoir social des ides un moment o le dveloppement
acclr de l' opinion publique le rendait plus visible, cette notion a apport la
fois un instrument de mesure et une raison d'orgueil. Des gens de lettres ,
occupant pourtant dans la socit constitue une place si infime, elle permettait de
mesurer, de manire optimiste et conqurante, l'incontestable pouvoir .
Ce sens de la notion n'a pas attendu l'an 1800 pour s'imposer (car ce lui fut, au
contraire, une poque bien dfavorable que ces lendemains de Brumaire). C'est dj
la seconde gnration de V Encyclopdie qui, partir des annes 60 et de manire
presque concerte, a eu recours au mot pour penser l'action des ides sur la socit,
des gens de lettres sur le gouvernement . Qu'on en juge, l aussi, par une liste
muette de titres qui font systme :
CHAMFORT, Combien le gnie des grands crivains influe sur l'esprit de leur sicle,
1768 (discours ayant concouru pour un prix d'loquence propos par l'Acadmie de
Marseille).
Abb de GRAINVILLE, Discours qui a remport le prix d'loquence de V Acadmie de
Besanon en l'anne 1772 sur ce sujet : Quelle a t l'influence de la philosophie sur
ce sicle ?, Paris, 1772.
Discours sur l'influence de la philosophie sur les lettres , L'Anne littraire, 1779,
t. I, p. 3. et suiv. Repris par Le Spectateur franais du XIXe sicle, recueil d'articles
parus dans la presse contre-rvolutionnaire (1805-1812, t. V, p. 412 et suiv.).

9. Cit par Thophile Gautier, Histoire du Romantisme, G. Charpentier, 1877 [reprint Les
Introuvables , 1978], p. 34.

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Quelle a t l'influence du gouvernement sur les lettres chez les nations o elles ont
fleuri? Et quelle a t l'influence des lettres sur les gouvernements? Sujet propos par
l'Acadmie de Berlin en 1780.
Roland DE LA Platrire (Jean-Marie), De l'influence des lettres dans les provinces,
compare leur influence dans les capitales, 1786.
MBERT DE La PLATRIRE, Galerie universelle des hommes qui se sont distingus dans
les sciences et dans les lettres, depuis Lon X jusqu' nos jours, 1785, t. I. En manire
de Prface, un Discours prliminaire, ou de l'influence des lettres sur les hommes en
socit .
DAUNOU et le chevalier de CUBIRES participent au concours organis en 1785 par
l'Acadmie de Nmes : De l'influence de Boileau sur la littrature franaise .
[CUBIRES-PALMZEAUX (Michel)], Lettre M. le marquis de Ximnes sur l'influence
de Boileau en littrature, Amsterdam, 1787.
Ximnes (Augustin-Marie, marquis de), L'Influence de Boileau sur l'esprit de son
sicle, Paris, Lesclamart, 1787, in-8.
NODIER (Charles), De l'influence des grands hommes sur leur sicle [Discours de 1807,
rest manuscrit. dition originale, L'Homme au sable, 1979].
[...]
BRISSON (Jules), De l'influence de l'homme de lettres sur la socit, Librairie
Richelieu, in- 12, 1862, IV- 162 p.
CARO (Edme-Marie) La fin de la bohme. Les influences littraires dans les derniers
vnements politiques , Revue des Deux Mondes, 15 juillet 1871.

L'ide archtypale commune tous ces noncs-titres, c'est bien celle de l'influence
des lettres sur la socit, qu'on la dsigne comme tant celle d'une discipline (les lettres
ou la philosophie) ou comme celle d'un groupe d'intellectuels (les hommes de
lettres ). Mais peu importe aprs tout. Cette fois, il s'agit bien de mettre l'accent sur
l'aspect humain de l'influence : la capacit, paradoxale et exaltante, que les gens de
lettres , ces exclus, ces gens de peu, ont d'agir de manire efficace et durable sur les
destines du corps social. Ide-force servant de cl de vote toute une idologie
prrvolutionnaire. Pour mieux opposer le pouvoir spirituel des gens de lettres celui - tout
matriel et purement coercitif - du despote, elle exalte leur influence telle qu'elle
s'exerce alors de manire plus large par l'intermdiaire de cette instance nouvelle :
l' opinion publique . Influence vritablement magntique, qui fait d'eux des astres
puissants, agissant distance. Car telle est la logique intime de la mtaphore astrale, qui,
au dbut du moins, est active, chez un Chamfort par exemple.
Le mot d'influence se trouve donc ainsi, ds les annes 1760-1780, attir pour
l'essentiel dans l'orbite d'un discours philosophique qui vante les pouvoirs
distance de la pense immatrielle, plus manifestes depuis que l'imprimerie lui a donn
une plus grande ubiquit et que les gens de lettres se sont constitus en corps . En
gnral, la strotypie aidant, on se contente de formules toutes faites pour rappeler
cette ide-force : celles qu'on entend dans les titres qui viennent d'tre rappels ou
dans quelques noncs idologiques en langue de bois prrvolutionnaire, signs
Chamfort, Thomas et Sbastien Mercier. Ce dernier surtout s'en est fait une sorte de
spcialit. C'est lui qui proclame dans De la littrature et des littrateurs (1778) :
L'influence des crivains est telle qu'ils peuvent aujourd'hui annoncer leur pouvoir et
ne point dguiser l'autorit lgitime qu'ils ont sur les esprits (p. 9).

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[...] dans des crises trs-importantes, ils ont dcid l'opinion publique dont ils sont
matres; et elle a eu, d'aprs eux, la plus grande influence sur les vnements. Ils
semblent former enfin l'esprit national (p. 40).
Le mme auteur considre Jean-Jacques Rousseau comme un crivain
exceptionnel cet gard, puisque, par l'influence de son gnie sur son sicle, [il] lui a donn
une impulsion qui se propagera sur les sicles suivants 10. (L'influence est donc une
action morale qui, avec peu de moyens - un seul homme - a de grands rsultats - tout
un sicle.) Mditant sur la question d'ensemble de l'influence des sujets individuels
sur le cours de l'histoire, Mercier la rsout en donnant dj - avant Michelet ou
Victor Cousin - une grande place l'action des hommes exceptionnels :
II ne faut qu'ouvrir l'histoire pour tre saisi de cette grande vrit qu'un seul homme
influe galement sur l'univers et les sicles; qu'il dtermine le bonheur ou le malheur
des peuples; qu'il est l'origine des rvolutions les plus extraordinaires.
Qui forme l'esprit national? Quelquefois un homme seul [...] Voyez les Guise
bouleverser la France presque leur gr ; voyez Voltaire donner sa nation un langage et un
ton drisoire qu'elle applique tout indiffremment et aux objets jusqu'alors les plus
respects. [...]
Les grands hommes font-ils les vnements ou les grands vnements font-ils les grands
hommes? Ils ne sont jamais spars; mais je crois que c'est le caractre qui est le premier
ferment des plus tonnantes rvolutions. Voyez ce qu'a fait dernirement Franklin; quatre
ou cinq ttes fortes ont prpar et dcid l'insurrection gnrale ".
De tels noncs triomphalistes qui magnifient le pouvoir des gens de lettres en
les parant des prestiges de la mtaphore astrale - n'ont pas bien sr l'heur de plaire
tout le monde. Jusqu' Grimm qui se plaint de l'affirmation trop orgueilleuse que
Thomas en a faite dans son discours de rception l'Acadmie franaise (1767). Certes,
Thomas a eu raison d'insister sur l'incontestable influence des grands crivains :
Qui oserait contester l'homme de gnie son influence sur l'esprit public et les
rvolutions qui en rsultent; influence moins prompte, mais plus sre et plus glorieuse que
celle de la puissance, et dont les souverains mmes ne peuvent se vanter qu'autant
qu'ils savent allier le pouvoir au talent et la capacit.
Mais, il n'a pas su le faire dans des formes recevables par le consensus acadmique :
En accordant l'homme de lettres une influence subite qu'il n'eut jamais, en le plaant
de son vivant ct mme de l'homme d'tat, il a t censur d'exagration avec
quelque raison l2.
Si on trouve de tels scrupules chez un timide dfenseur de l'esprit philosophique,
qu'on ne s'tonne pas de trouver des rsistances bien plus catgoriques dans le parti
adverse. Point tonnant qu'un de Maistre, dnonant les mfaits des philosophes, se
plaigne en ces termes : De toutes parts ils ont usurp une influence sans bornes .
De mme, un Bonald ne manque pas de pester contre l'importance accorde au mot
d' influence l'poque rvolutionnaire. Pour lui, trs nettement, ce mot est marqu

10. Sbastien Mercier, De Jean-Jacques Rousseau considr comme un des auteurs de la Rvolution
franaise, Paris, 1791, t. I, p. 254.
1 1. Sbastien Mercier, Mon bonnet de nuit, t. II, Neuchtel, 1784, p. 94.
12. Correspondance littraire par Grimm, Diderot, Raynal, Meister, etc., 1er fvrier 1767, d.
M. Tourneux, t. VII, 1879, p. 214.
13. Soires de Saint-Ptersbourg, VHP soire, Paris, 1821, t. II, p. 146.

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gauche : il participe de l'utopie malheureusement suivie d'effets dsastreux


qui a t celle des philosophes de pouvoir inflchir les vnements. La preuve
criminelle de l'influence des gens de lettres, a a donc t tout bonnement la tourmente
rvolutionnaire. D'o l'impatience du critique du Mercure de voir la seconde classe
de l'Institut national s'ingnier proposer des sujets de concours o le terme s'tale
de manire insolente :
C'est pour la seconde fois, et peut-tre pour la troisime, que l'Institut propose de
dterminer des influences : et, ce sujet, on ne peut s'empcher de remarquer la brillante
fortune qu'a faite de nos jours le mot influence, qui mme a accru ses drivs par
l'acquisition du verbe influencer. Les mots dominants expriment ncessairement des
ides de choses dominantes; et si l'on cherchoit la raison de la faveur populaire qui
s'est attache au mot influence, on la trouveroit peut-tre dans le cours qu'a donn aux
ides une rvolution o la seule influence des fausses doctrines, sans moyens extrieurs
de puissance, et mme malgr tous les moyens de la puissance publique, et au milieu de
la plus parfaite tranquillit, a dtruit la constitution de la socit la plus forte par ses
principes et la mieux affermie par le temps [...].
Le mot d'influence est peut tre le plus vague de notre langue, parce qu'il exprime
l'ide la moins prcise qui puisse s'offrir la pense. Ce mot appartient originairement
la nature physique, o il sert exprimer des qualits peu prs occultes de l'air, du
feu ou d'autres principes [...] Cette expression, transporte dans la nature morale, y est
devenue plus vague encore et moins prcise, parce que les influences morales sont
encore plus occultes que les influences physiques, et qu'elles se modifient l'infini 14.
Texte essentiel pour le lexicographe, en ce qu'il permet la fois de dater la
transformation d'une notion particulirement contagieuse, et de situer ses effets
d'attraction et de rpulsion sur l'chiquier idologique.
Comme de juste, l'hostilit de Bonald pour une notion la fois avantageuse et
dangereuse, rpond la ferveur dont le mot jouit alors dans le parti adverse. Ce sera
bien sr le mot de Mme de Stal pour dire l'utopique pouvoir qu'elle confie la
haute littrature 15; le mot de Barante lorsqu'il se propose de faire, de manire
plus objective et circonspecte, une revue rapide de l'influence sociale et politique
obtenue par la littrature franaise sur toute l'Europe du XVIIIe sicle 16, en insistant,
lui aussi, sur l' influence particulire de Rousseau 17; le mot d'Etienne de Jouy qui,
en bon lve des philosophes, continue d'affirmer, en 1816 : La profession des

14. Bonald, Rflexions sur les questions de l'indpendance des gens de lettres, et de l'influence du
thtre sur les murs et le got , proposes pour sujet de prix par l'Institut national, sa sance du 29 juin
1805 {Mlanges littraires, politiques et philosophiques, Paris, Adrien Le Clerc et Cie, 1838, t. I, p. 59-60).
15. Si le terme n'est pas arbor par le titre de l'ouvrage de Mme de Stal, De la littrature dans ses
rapports avec les institutions sociales, on le trouve en revanche presque chaque page de ce livre-cl. Avec
un autre sens, il figure aussi souvent dans les sous-titres de De l'Allemagne { Influence de la nouvelle
philosophie allemande sur la littrature et sur les arts ; Influence de la nouvelle philosophie sur le caractre
des Allemands ; De l'influence de l'enthousiasme sur les lumires ; De l'influence de l'enthousiasme
sur le bonheur .
16. Prosper de Barante, Tableau de la littrature franaise au dix-huitime sicle [1809], Paris,
Charpentier, 1847, p. 155. Le mot revient constamment sous sa plume, et il n'vite pas la question si
souvent dbattue de l'influence des lettres et de la philosophie sur nos troubles politiques {ibid., p. 173).
17. Si, parmi les crivains illustres de ce sicle, il en est un qui ait une influence particulire, et qui
ne se soit pas asservi suivre le mouvement commun, c'est sans doute Rousseau qui a obtenu cet honneur
[...] Tandis que les autres recevaient toutes les influences de la socit, participaient aux murs et aux
opinions rpandues dans le public, s'efforaient de lui plaire en se conformant son esprit, Rousseau ressentait
tous ces effets d'une autre manire {ibid., p. 120).

ROMANTISME n 98 (1997-4)
Un sicle sous influence 19

lettres, laquelle on n'assigne aucun rang dans l'tat, y tient vritablement le


premier, par l'influence qu'elle a sur la morale publique 18.

De l' influence comme utopie


Comme pour mieux manifester la filiation du romantisme humanitaire avec les
Lumires (thse justement chre Paul Bnichou), le mot va tre repris par les divers
mages et prophtes d'aprs 1830 : soit la fois par les saint-simoniens de
diverses obdiences, par les rpublicains et par les grands romantiques , Victor
Hugo au premier chef. C'est en termes d'influence que le saint-simonien Alexandre
de Saint-Chron, gendre de Bazard, voque la monte en puissance de la classe
intellectuelle tout au long du XVIIIe sicle :
C'est au milieu du XVIIIe sicle que l'artiste, et surtout le pote, l'homme de lettres,
commencent s'lever avec indpendance au-dessus des gouvernemens, de toutes les
classes, de la socit entire, et envahissent [sic] une influence dominatrice sur toute
l'poque. Il est vrai, on les envoie la Bastille, en exil; ils ne vivent encore que des
pensions de cours, des gratifications des nobles et des financiers ; mais peu importe !
l'artiste la premire place! l'artiste le pouvoir! - C'est que toutes les anciennes
puissances sont mortes. [...] une pense nouvelle est ne, elle est ne avec Luther; elle a
grandi avec Bacon, Descartes, Spinosa; [...] la voil souveraine du sicle, dans la
personne d'un pote, de Voltaire ! - Non, jamais l'art par la posie, le drame, le roman, par
toutes les formes de la littrature, n'avaient [sic] encore exerc cette autorit dominatrice
et universelle; jamais l'artiste n'tait parvenu cette influence populaire, qui le rendait
le roi, le directeur de la socit. Quand tous les vieux pouvoirs de l'glise et de l'tat
n'en pouvaient plus, taient mconnus, baffous [sic], celui de Voltaire, de Rousseau,
de Diderot, embrassait la vie tout entire de leur poque, et la gouvernait 19.
De mme, l'auteur de la prface de Lucrce Borgia (1833) et de Littrature et
philosophie mles (1834) ne va cesser d'insister, partir de ces annes-l, sur l'influence
du pote, en particulier dramatique 20, lorsqu'il sait profiter de l'attention des masses
pour leur enseigner leur insu :
[...] voil, notre avis, pour le pote, la vraie utilit, la vraie influence, la vraie
collaboration dans l'uvre civilisatrice. C'est par cette voie magnifique et large, et non par
la tracasserie politique, qu'un art devient un pouvoir 21.
Alors que les hommes de force veulent le pouvoir dans tout son lustre martial,
dans toute sa cinglante immdiatet, les hommes de pense prfrent cette puissance
plus diffuse et plus sereine qui s'appelle l' influence 22 . Affirmant vouloir

18. E. Jouy, L'Hermite de la Guyane, 3 vol., Paris, 1817, t. II, p. 20 (texte dat du 17 janvier 1816).
On notera cette insistance dfensive sur l'action en matire de morale publique : il s'agit bien par l de
rpondre aux accusations des conservateurs...
19. Alexandre de Saint-Chron, De la position sociale des artistes , L'Artiste, 2 septembre 1832,
t. IV, p. 52.
20. Cette ide que le thtre influe de manire plus forte que toute autre forme de littrature est une
ide courante au xvmc sicle : Ce grand art donne l'homme de gnie une influence immdiate et rapide
sur son sicle (Chamfort, Combien le gnie des grands crivains influe sur l'esprit de leur sicle, 1767,
uvres, 1824, t. I, p. 206). C'est elle qui justifiera encore en partie le passage de Hugo au thtre.
21. Littrature et philosophie mles [mars 1834], uvres compltes, d. Club franais du livre
[dsormais abrge en CFL], t. V, p. 40.
22. Hugo veut profiter de l'attention des masses pour leur enseigner leur insu . C'est l pour le
pote, la vraie utilit, la vraie influence, la vraie collaboration dans l'uvre civilisatrice. C'est par cette
voie magnifique et large, et non par la tracasserie politique, qu'un art devient un pouvoir (ibid.).

ROMANTISME n 98 (1997-4)
20 Jos-Luis Diaz

Y influence et non le pouvoir 23 , Hugo fait trs nettement le dpart entre la potestas
et Y auctoritas ou plutt, si l'on reprend ses propres termes, entre le pouvoir
(temporel) et la puissance (spirituelle), qui ne se laisse ici-bas saisir que par le gnie 24 .
Car la souverainet vritable est celle de l'intelligence 25 . Ce qui explique
l'imprieuse requte adresse un peu plus tard aux lettrs pour que, renonant au
dsenchantement et au sarcasme, ils se prennent au srieux , et comprennent la ncessit
de leur fonction sociale :
Lettrs! vous tes l'lite des gnrations, l'intelligence des multitudes rsumes en
quelques hommes [...] Vous tes les instruments vivants, les chefs visibles d'un
pouvoir spirituel redoutable et libre. Pour n'oublier jamais quelle est votre responsabilit,
n'oubliez jamais quelle est votre influence 26.
On le voit assez par ces quelques citations : ce fut visiblement un des usages du
mot d'influence ds la fin du XVIIIe sicle et tout au long de l'poque romantique que
de servir de fanion une classe intellectuelle de plus en plus consciente de son
pouvoir. Ce mot-tendard lui permettait d'opposer sa puissance pacifique et bnfique
aux -coups irrationnels du pouvoir d'tat.
Et comme, dans cette sphre smantique du terme, nous nageons en pleine utopie,
on ne sera pas tonn de voir l ractivs les relents mtaphoriques de la notion. Aux
marges de William Shakespeare, Hugo redchane la mtaphore originelle : dans un
fragment qui a pour titre Influence des astres , il compare les potes des toiles
incendies, les dsigne comme des constellations gnies , vibre l'ide des
irradiations de [cette] fournaise sidrale 27. C'est dire que pour lui l'influence des
crivains n'est pas chose abstraite, ide convenue, mais exercice concret d'une force
stellaire irrationnelle dont, avec pit, il explore aussi les effets par la pratique rituelle
des tables tournantes. Car si la notion d'influence se trouve tre pour lui une notion
politique , elle n'en demeure pas moins lie, et de manire fort vive, aux rveries
de l' nergtisme romantique .
Dans sa version mesmrienne, un tel nergtisme est souvent l'uvre, on le sait,
chez l'auteur d'Ursule Mirout ou de Louis Lambert. Allant parfois jusqu' ractiver
imaginairement le mythologique baquet, Balzac n'en finit pas de s'merveiller que
la force entire d'un homme ait la proprit de ragir sur les autres, et de les
pntrer d'une essence trangre la leur, s'ils ne se dfend[ent] pas contre cette
agression 28. Sous une forme un peu moins innocente, on retrouve de telles rveries
chez George Sand. Tout en ne s' interdisant pas l'ironie contre les tables [qui]
s'efforcent de tourner et contre la prescience des sibylles de carrefour , elle aussi

23. Lettre Paul Lacroix, 10 dcembre 1848, uvres compltes, CFL, t. VII, p. 753.
24. Le grand mystre c'est d'tre la fois pouvant et puissant. Le pouvoir est un fait humain, la
puissance est un fait divin. Elle vient de Dieu et ne se laisse saisir ici-bas que par le gnie. Le premier prince
venu, un simple roi a du pouvoir. Napolon avait la fois le pouvoir et la puissance ( Le Tas de pierres
(1834-1839) , uvres compltes, CFL, t. V, p. 990).
25. Victor Hugo, Littrature et philosophie mles, dans uvres compltes, CFL, t. V, p. 219.
26. Rponse de M. Victor Hugo, directeur de l'Acadmie franaise, au discours de M. Saint-Marc
Girardin [16 janvier 1845], Actes et Paroles I, dans uvres compltes, CFL, t. VII, p. 66-67.
27. Victor Hugo, Notes de travail de William Shakespeare, uvres compltes, CFL, t. XII, p. 339-340.
28. Louis Lambert [1833], dans La Comdie humaine, d. P.-G. Castex, Bibliothque de la Pliade ,
t. XI, p. 631.

ROMANTISME n 98 (1997-4)
Un sicle sous influence 21

croi[t] srieusement des influences et admet qu' il y a un magntisme dans


l'tre humain : Les grands orateurs, les grands artistes, mme des personnes
vulgaires doues d'une volont tenace et irrflchie, l'exercent souvent sur certains de
leurs semblables [...] 29. Nous avons l affaire tout un courant de mesmrisme
romantique, que Darnton a tudi la fin de son livre 30, et qui runit dans un
ensemble flou tous ceux qui croient la fois l'existence d'un fluide transpersonnel
et au pouvoir magique de la pense.

L' influence selon la critique littraire


Ce sont de telles rveries romantiques qu'il faut avoir en vue si l'on veut
comprendre le prestige que la notion d'influence va avoir, partir de cette poque, en
critique littraire et comme concept tout faire de la naissante littrature compare.
Certes, l'usage qui va tre fait du mot dans ces parages rompt pour une large part
avec la double tendance que je viens de rappeler : tendance rver l'action sociale
des intellectuels, et tendance ractiver la mtaphore astronomico-magntique.
Souvent sceptiques face l'affirmation utopique des pouvoirs du gnie , plus
ports la circonspection qu'aux mtaphores rutilantes, les critiques et les historiens de
la littrature vont avoir un usage plus. mesur de la notion. Et cela, dans deux
directions essentielles qu'il convient de distinguer. Utilisant le mot comme oprateur de
scientificit, les uns vont se proposer d'tudier les influences sociales qui agissent sur
la littrature : ce qui revient insister sur un dterminisme gnral, en large partie
contradictoire avec l'affirmation volontariste de l'influence magntique des crivains
en personne (attitude dont Hugo est le prototype romantique). Les autres en
revanche - Sainte-Beuve, Barbey, les Goncourt, etc. - vont faire de la notion un
usage ethnologique , ou, si l'on prfre, thologique 3I. Soit donc se proposer
de faire une tude objective des comportements corrlatifs, dans un milieu
cologique donn, des divers grands prdateurs qui constituent la faune du Parnasse. Pour
ces esprits, l'tude des relations d'influence, de sduction, de pouvoir l'intrieur des
groupes littraires ou dans l'espace d'une mme gnration, va tre l'occasion de
construire une sorte de proxmique, mettant l'accent sur les relations de contagion et
de suggestion, mais aussi d'inimiti et de distance qui, une poque donne, rgissent
le ballet des divers astres de la galaxie littraire .
Je n'ai pas la place de suivre ici un tant soit peu la premire piste, qu'il est
commode de faire commencer au De la littrature de Mme de Stal, mais dont le premier
jalon majeur se trouve plus encore dans le Tableau de Prosper de Barante, plus
objectif et mme fataliste 32. Cette piste passe par les gens du Globe (Ampre,

29. Histoire de ma vie [1854], dans uvres autobiographiques, d. G. Lubin, Bibliothque de la


Pliade , t. II, p. 267.
30. La Fin des Lumires. Le mesmrisme et la Rvolution, Perrin, coll. Pour l'histoire , 1984. Voir
aussi l'ouvrage de K. Malissa Marcus, The Representation of Mesmerism in Honor de Balzac's, La
Comdie humaine , New York, P. Lang, 1995.
31. C'est R. Barthes qui, le premier, a t tent de susciter une thologie des intellectuels . Claude
Duchet me signale l'apparition de la notion dans une lettre de Stuart Mill Auguste Comte du 30 octobre
1843. Stuart Mill y voque la science que j'ai nomme thologie, c'est--dire de la thorie d'influences des
diverses circonstances, soit individuelles, soit sociales sur la formation du caractre moral et intellectuel .
32. Voir les accusations cet gard de Mme de Stal, dans sa recension du livre : Sa manire de voir
semble quelquefois empreinte de la doctrine de la fatalit; on dirait qu'il ne croit pas en l'influence de
l'action. D'o la conclusion : l'ouvrage de Barante annonce l'esprit du nouveau sicle, plus rsign, plus

ROMANTISME n 98 (1997-4)
22 Jos-Luis Diaz

Villemain) ; on la retrouve chez Nisard, plus tard chez Taine, mais aussi, dans divers
autres parages idologiques : chez le jeune Auguste Comte, chez le jeune Hugo
royaliste 3\ chez Tocqueville, etc. Aprs avoir prsid aux premiers pas des diverses
sociologies de la littrature qui se sont alors esquisses (Mme de Stal, Barante,
Ampre, Auguste Comte, etc.), c'est elle qui vient aboutir Lanson. Ce que nous
rappellent jusqu'aux titres mmes de trois de ses articles qui utilisent diversement la
notion, en fonction de mises en scnes pistmologiques complmentaires : La
fonction des influences trangres dans le dveloppement de la littrature franaise
(1917), L'Influence de la philosophie cartsienne sur la littrature franaise (1929)
et L'influence de Voltaire (1906) 34. Il s'agit donc pour lui, grce cet oprateur
magique, soit d'envisager des influences de nation nation, soit de remarquer
l'interfrence des disciplines (littrature/philosophie), soit d'envisager l'influence posthume
d'un crivain : ce qui ne manque pas de mettre en lumire le ct passe-partout de la
notion, celui-l mme qui irritait tant Valry. D'autant que nous avons aussi chez
Lanson un quatrime usage de la notion, qui la fait cette fois participer une
sociologie surplombante , sensible la question gnrale des influences rciproques de la
littrature et de la socit. Ce fut la piste doctrinaire puis positiviste, pourrait-on dire
pour faire bref, dont l'aboutissement confus et syncrtique est dans l'histoire
littraire telle que la codifient Brunetire et Lanson la fin du sicle.

Sans avoir ici ni le temps ni l'espace de suivre de manire systmatique l'autre


piste - la piste proxmique, si l'on veut -, j'aimerais commencer la dfinir un peu
mieux. Et ce, d'autant plus que je la crois encore ouverte aujourd'hui, parce
qu'insuffisamment explore.
Il s'agit, cette fois, non plus de chanter les effets magiques de l'influence, ni,
l'inverse, de regarder de Sirius les mcanismes d'interaction entre littrature et
socit, mais de prendre en considration, ras de texte et ras d'auteur, les phnomnes
d'attraction et de rpulsion qui agitent les divers astrodes littraires dans un champ
magntique donn. Et comme c'est chez Sainte-Beuve que je vois, pour une bonne
part, la naissance de cet intrt pour les ractions en chane que suscite l'inter-magn-
tisme littraire, c'est en sa compagnie que j'aimerais relancer quelques ides.
L' influence, non l'imitation

Telle que Sainte-Beuve en analyse les effets, l'influence n'est pas encore devenue,
loin de l, cette morose rciproque de la qute rudite des sources qu'elle deviendra
dans l'histoire littraire de la fin du sicle. Elle n'est pas non plus seulement
l'occasion de considrations fort gnrales sur l'action du climat sur les murs 35 ou sur les

objectif, et aussi moins confiant dans l'influence des hommes de gnie : II est possible que le XIXe sicle
prenne ce caractre de rsignation la force des circonstances, que les faits tout-puissants dont nous avons
t les tmoins peuvent inspirer (article publi la suite du Tableau de Barante, d. cit., p. 183).
33. Voir par exemple ce que Hugo crit dans un article sur Vigny en 1822 : Ce serait une tude digne
d'un esprit grave que d'observer quelle est l'influence des ides littraires sur les vnements politiques, et
la connexit des rvolutions potiques avec les rvolutions sociales {uvres compltes, CFL, t. II, 39).
34. Ces trois articles sont repris dans le volume runi par Henri Peyre {Essais de mthode, de critique
et d'histoire littraire, Paris, Hachette, 1961).
35. Voir par exemple l'ouvrage de Ch.-V. de Bonstetten, L'Homme du Midi et l'Homme du Nord ou
l'influence du climat, Genve, 1824, in-8, 234 p.

ROMANTISME n 98 (1997-4)
Un sicle sous Influence 23

rapports de la littrature et des institutions sociales 36. La question des influences tait
alors pour lui, au contraire, une question excitante et neuve : elle obligeait mesurer
la relative action magntique des diffrentes plantes littraires en prsence dans le
champ romantique.
Et c'est bien pour cette poque - l'poque contemporaine pour Sainte-Beuve - que
la question s'impose vritablement, pour la premire fois de manire incontournable.
Point question en effet de trop rechercher des influences tant que la littrature resta
place sous le contrle du principe de l'imitation : imitation de la belle nature , et
pour y parvenir, imitation des Anciens (soit donc des prdcesseurs qui en avaient
donn les meilleurs modles). Pour que la question de l'influence se pose,
dcouvert, il faut que le sujet littraire exemplaire ne soit plus conu comme un modeste
artisan imitateur, mais comme un crateur original : refusant d'tre lui-mme
copie (Young), mais aspirant manifester imprieusement sa force magntique.
L'influence, ce sera alors l'action distance qui se recre entre des astres littraires
devenus monadiques depuis la ruine de ce principe abstrait de gravitation universelle
qu'avait t l'imitation. Soit donc la forme spcifique de grgarisme littraire qui se
reconstitue une poque d' accroissement des individualits 37 - qui fut aussi
pourtant, ne l'oublions pas, l'ge d'or des Cnacles et une priode de grand
dveloppement de la royaut littraire (Gustave Planche). Autrement dit : l'influence,
c'est la contrepartie plus ou moins secrte de l'affirmation romantique intempestive de
l'originalit - qui, elle aussi, avait l'heur d'impatienter Valry 38...

36. Pourtant Sainte-Beuve sait tre aussi fidle la leon d'Ampre, et se propose souvent d'analyser
les diverses influences qui ont marqu un jeune crivain tel que Corneille : L'tat gnral de la littrature
au moment o un nouvel auteur y dbute, l'ducation particulire qu'a reue cet auteur, et le gnie propre
que lui a dparti la nature, voil trois influences qu'il importe de dmler dans son premier chef-d'uvre
( Pierre Corneille , Portraits littraires, dans uvres, Bibliothque de la Pliade , t. I, p. 681). - Mais
il aime aussi envisager, titre d'hypothse excitante, des influences plus matrielles : la suite de Walter
Scott, il mdite sur l'influence des appartements garnis sur les cerveaux humains et les destines sociales
au xvme sicle {Premiers Lundis, ibid., t. I, p. 253). Ailleurs, il rve l'influence du caf au mme
sicle : [...] il devait exercer une grande influence sur le XVIIIe sicle, sur cette poque si vive et si
hardie, nerveuse, irritable, toute de saillies, de conversations, de verve artificielle, d'enthousiasme aprs quatre
heures du soir; j'en prends tmoin Voltaire et son amour du moka ( Jean-Baptiste Rousseau ,
Portraits littraires, ibid., t. I, p. 773).
37. L'expression est de Jean- Jacques Ampre dans son discours prononc l'Athne de Marseille,
pour l'ouverture du cours de littrature (12 mars 1830) : De l'histoire de la posie, selon le compte rendu
paru dans Le Globe le 8 avril. - Voir aussi telle remarque parfaitement concordante de Philarte Chasles :
De nos jours, o la puissance des individualits s'est accrue au point d'effrayer quelques philosophes et
de leur faire craindre la dissolution du lien social, il n'est pas tonnant que des esprits hardis, pntrans et
ambitieux, aient tent de marquer de cette empreinte la posie franaise (Philarte Chasles, De la posie
en France au XIXe sicle , Revue de Paris, 21 mars 1830, p. 167).
38. II n'est rien de plus neuf que l'espce d'obligation d'tre entirement neuf que l'on impose aux
crivains. Il faut une bien grande et intrpide humilit, de nos jours, pour oser s'inspirer d'autrui. [...] Ni
Virgile, ni Racine, ni Shakespeare, ni Pascal ne se sont privs de nous laisser voir qu'ils avaient lu. Mais
ddaignant l'opinion rcente et regardant de plus prs, il est facile d'claircir cette petite question, qui n'est
point question d'esthtique, mais tout au plus question d'thique, car c'est une question de vanit. On n'a
jet tant de discrdit sur l'antique et respectable usage de combiner le mien et le tien que par la confusion
des deux ides ( Remerciement l'Acadmie franaise [23 juin 1927], dans Varit, uvres,
Bibliothque de la Pliade , t. I, p. 731-732).

ROMANTISME n 98 (1997-4)
24 Jos-Luis Diaz

L "influence des chefs


l'heure de l'individuation de la littrature, impossible de reconnatre qu'on imite
servilement, sinon sous forme de provocation. Ce que fait parfois le tout jeune
Musset, par manire de dandysme 39 tout en ne renonant pas crier sa haine pour
l'tat de plagiaire et son souci de ne boire que du sien :
Mon verre n'est pas grand mais je bois dans mon verre 40.
L'attitude normale en la matire est au contraire celle d'un Chateaubriand, grand
propritaire terrien sur le Parnasse, n'hsitant pas dnoncer Chnedoll comme un
braconnier mal appris ( II allait la maraude dans mes ouvrages 41); ou bien celle
de Sainte-Beuve, disant son mpris pour cette doublure lgante que fut Edouard
Turquety 42, et pour ce disciple n que resta tout au long de sa vie Montalembert 43 :
Cet homme sera donc toujours le disciple de quelqu'un ! 44
Et quant cette forme de mimtisme indirect moins conscient, moins coupable -
qu'engendre l'action de l'influence, difficile aussi de l'avouer en cette priode o
chacun aspire au rgne. On veut garder le sceptre, on craint de le partager, on s'irrite
des comparaisons 45 : c'est en ces termes que Chateaubriand s'explique le fait que
Byron n'ait pas reconnu sa dette par rapport Ren, ou que Mme de Stal n'en ait pas
mme nomm l'auteur dans De la littrature : offenses qui, lorsqu'on considre les
dates, n'existent que dans les replis de sa chamailleuse vanit. lire les passages de
ses Mmoires o il pose au pre qu'on renie 46 et o il adopte une position
condescendante envers ses disciples de l' cole romantique , dviationnistes et
ingrats, on ne manque pas de conclure que, sous couvert d'influence exerce, subie
ou dnie - c'est bien de royaut littraire qu'il s'agit. Constat qu'il est loisible de
refaire en lisant le Journal des Goncourt, surtout la partie crite par le vieil Edmond :

39. Voir par exemple ses aveux provocateurs dans Namouna [1832] {Posies compltes, d. M. Allem,
Bibliothque de la Pliade , p. 257-258) :
"Byron, me direz-vous, m'a servi de modle."
Vous ne savez donc pas qu'il imitait Pulci ?
[...]
Rien n'appartient rien, tout appartient tous.
Il faut tre ignorant comme un matre d'cole
Pour se flatter de dire une seule parole
Que personne ici bas n'ait pu dire avant nous.
C'est imiter quelqu'un que de planter des choux.
40. Ddicace de La Coupe et les Lvres [1832], d. cite, p. 155.
41. Mmoires d'Outre-Tombe, d. du Centenaire, Garnier-Flammarion, t. II, p. 30.
42. Turquety n'a rien d'original. Il imitait les lgies de Nodier, il y mettait de l'harmonie. Nodier l'a
pay alors de son imitation par un de ces articles de louange exagre [...] En vers ou en prose, ce n'a t
qu'une doublure assez lgante {Causeries du lundi [dsormais CL], t. XI, p. 517).
43. M. de Montalembert, comme esprit, n'a pas d'originalit; il est disciple; il l'a t de M. de
Maistre en religion et de M. de La Mennais plus particulirement, de M. Victor Hugo en architecture et en
admiration du gothique; et quand il tait disciple en un sens, il allait tout droit devant lui {Portraits
contemporains [dsormais PC], t. II, p. 438).
44. Notes et penses , CL, t. XI, p. 507.
45. Mmoires d'Outre-Tombe, d. cite, t. I, p. 516.
46. [...] il [Byron] aurait donc eu la faiblesse de ne jamais me nommer. J'tais donc un de ces pres
qu'on renie quand on est arriv au pouvoir? {ibid., t. I, p. 515).

ROMANTISME n 98 (1997-4)
Un sicle sous influence 25

car cet autre mal aim de l'influence peste, longueur de page, contre le manque de
reconnaissance des naturalistes ou des dcadents 47 l'gard des deux frres .
C'est bien donc qui sera le Matre . qui sera influenceur sans tre influenc
pch qu'il n'est licite d'avouer que pour ses uvres de jeunesse, comme le fait
Chateaubriand 48. qui sera le soleil central d['un] systme potique autour
duquel doivent graviter, si possible, des astres implans [sic] assez nombreux, sans
compter les comtes vagabondes un instant influences et bientt reprenant leur ellipse
immense travers le bleu sombre (c'est en ces termes que, jouant filer la
mtaphore 49, Gautier parle de Leconte de Lisle). qui, dbordant sa propre sphre
idologique, versera ses fcondes et salutaires influences sur tout le sicle , comme
Chateaubriand l'a fait, selon le jeune Sainte-Beuve - alors encore sous le charme 50.
On le voit, les mtaphores sous-jacentes sont nombreuses et actives ds que la
critique littraire parle d'influences : courants, rayons, effluves; aimantations,
infiltrations, inoculations ; pierre de Bologne pour Nodier 51, pile de Volta pour
Jean- Jacques Ampre 52. Toute une physique substantialiste, mais aussi toute une
erotique stellaire est l confusment l'uvre, donnant songer des tropismes
amoureux. Mais on renonce d'habitude expliciter cette sorte d'rotisation de la littrature.
(Ce qui tait le cas au contraire, discrtement il est vrai, lorsque Platon comparait

47. Les dcadents, quand au fond ils descendent un peu de mon style, se sont retourns contre moi.
Puis il y a dans la prsente jeunesse, ce ct curieux qui la diffrencie des jeunesses des autres poques :
elle ne veut pas reconnatre de pres et de gnrateurs et se considre, ds l'ge de vingt ans et dans le
balbutiement du talent, comme les trouveurs de tout. C'est une jeunesse l'image de la Rpublique : elle raye
le pass (Journal, 1er avril 1889, Robert Laffont, coll. Bouquins , t. III, p. 253).
48. [...] deux esprits d'une nature analogue peuvent trs bien avoir des conceptions pareilles, sans
qu'on puisse leur reprocher d'avoir march servilement dans les mmes voies. Il est permis de profiter des
ides et des images exprimes dans une langue trangre pour en enrichir la sienne : cela s'est vu dans tous
les sicles et dans tous les temps. Je reconnais tout d'abord que dans ma premire jeunesse, Ossian,
Werther, les Rveries du promeneur solitaire, les tudes de la nature, ont pu s'apparenter mes ides ;
mais je n'ai rien cach, rien dissimul du plaisir que me causaient des ouvrages o je me dlectais
(Mmoires d'Outre -Tombe, d. cite, t. I, p. 514-515).
49. Les Progrs de la posie franaise depuis 1830, dans Histoire du romantisme, d. G. Charpentier,
1877, p. 359
50. En rpandant ses fcondes et salutaires influences sur tout le sicle, M. de Chateaubriand a
mrit, pour mille raisons, de n'tre plus spcialement adopt par certaine classe d'esprit que par certaine autre.
Chacun l'admire sa faon, et trouve, pour ainsi dire, son compte avec lui. Tout ce qu'il y a de jeune et de
distingu se ressent de sa prsence, et s'anime quelques-uns de ses rayons. Avec Bonaparte,
Chateaubriand ouvre le sicle et y prside; mais on ne peut dire de lui, non plus que de Bonaparte, qu'il ait
fait cole (Chateaubriand et son groupe littraire sous l'Empire [1860], nouvelle dition, Calmann Levy,
1889, t. I, p. 132).
51. Nodier, grand styliste prdestin, a de bonne heure excell revtir les formes et les teintes
d'alentour : une de ses images favorites est celle de la pierre de Bologne, qui garde, dit-on, quelque temps
les rayons dont elle a t pntre. Le Peintre de Saltzbourg avait de plus, sur quelques points de sa palette,
ses rayons lui ( Charles Nodier , Portraits littraires [1844], dans uvres, Bibliothque de la
Pliade, t. II, p. 313).
52. En ce qui est de M. Ampre, il ne m'appartient pas de raconter en dtail la diversit et la
multiplicit des influences, ou pour mieux dire, des aimantations successives que reut ce noble esprit avant
d'arriver sa formation entire et sa constitution actuelle. Chateaubriand, Goethe, Lamartine, Cousin,
Fauriel, ont tour tour ou la fois agi. De tous ces courants parallles ou rivaux, de toutes ces lames
redoubles (cette image physique et presque domestique est ici permise) il est rsult vraiment une
manire de pile de Volta, un appareil littraire considrable. - Je parlerai encore moins de ces autres
influences incomparables qui ne se mesurent pas, et pour lesquelles il faudrait demander un nom aux
muses ( M. J.-J. Ampre , 1840, PC, t. III, p. 365).

ROMANTISME n 98 (1997-4)
26 Jos-Luis Diaz

l'action de la pierre de Magnsie les effets de l'inspiration divine, engendrant de


vritables chanes d'inspirs 5\)
l'ge romantique, c'est bien plutt en termes de pouvoir qu'ordinairement ces
choses-l sont dites. Celui qui irrigue le sicle, celui qui darde ses rayons sur son
entourage 54, celui qui secoue son manteau sur lui 55, ce gnie verseur , phallique,
est bien plutt ordinairement considr comme un chef . Napolon vainqueur
plutt que Jupiter volatilis et amoureux. La communicabilit infinie des tropismes se
trouve ainsi fige dans un schma caporaliste un peu court qui ne connat que matres
et disciples, chefs, sous-chefs ( chefs de branche , comme Gautier) et hommes de
troupe. Et chacun, de Sainte-Beuve Gide 56, d'adhrer ce credo selon lequel en
histoire littraire [...] les chefs sont presque tout 57.
L'influence devient ainsi monarchique : car ce sont des monarques dans la
rpublique des lettres, que des personnages qui durent comme Voltaire ou comme M. de
Chateaubriand. Ils obtiennent, ils usurpent une espce de sceptre 58. Des influen-
ceurs vritablement monarchiques ou impriaux, dont il convient de mesurer
l'tendue du rayon , plus encore que de simples et intrinsques gnies. Non sans raison,
on prtend alors distinguer entre les deux rles. Ainsi dans le cas de Chateaubriand :
car ce fut moins un auteur d'ouvrages complets et parfaits en eux-mmes qu'un
homme de mouvement et d'influence; et la premire des qualits de son gnie se
trouve encore l' -propos 59. Chateaubriand est donc un parmi ces grands
sducteurs 6() contemporains dont Sainte-Beuve se propose d'analyser les prestiges; un
aussi de ces hommes suprieurs qui, chaque tournant de sicle, donnent le
signal, c'est trop peu dire, qui donnent du coude l'humanit et lui font changer de
voie 6I. Ce qui incite Sainte-Beuve rver l'impulsion puissante qui aurait fait
faute tout le sicle si Chateaubriand tait mort en 1792.

53. Voir Ion, dans Premiers Dialogues, trad. . Chambry, G.-F., p. 416.
54. Au sujet des influences subies par Gautier, Sainte-Beuve considre que Henri Heine fut l'un des
trois ou quatre potes qui dardrent le plus en plein sur lui leur rayon ( Thophile Gautier (suite et
fin) , 30 novembre 1863, Nouveaux Lundis, t. VI, p. 331).
55. propos de Lamennais qui s'est laiss aller de plus en plus au pote au lieu du prtre, l'artiste,
au camarade de Liszt, et de G. Sand , Sainte-Beuve remarque durement : Janin a secou son manteau
sur lui ( Notes et penses , CL, t. XI, p. 453).
56. Une cole est compose toujours de quelques rares grands esprits directeurs - et de toute une
srie d'autres subordonns, qui forment comme le terrain neutre sur lequel ces quelques grands esprits
peuvent s'lever (Andr Gide, De l'influence en littrature [1900], Prtextes, Mercure de France, 1903,
p. 26-27).
57. Sainte-Beuve, Chateaubriand et son groupe littraire sous l'Empire [1860], Calmann Levy, 1889,
t. I, p. 44.
58. Ibid., t. I, p. 45.
59. Ibid., t. I, p. 46.
60. Ibid., t. I, p. 28.
61. Ibid., t. I, p. 143.

ROMANTISME n 98 (1997-4)
Un sicle sous influence 27

Aspects sociaux de l'influence littraire


L'influence sur la littrature est distincte, son
tour, de l'influence sur les murs : il est rare que celle-ci
aille du mme pas que l'autre, la socit changeant plus
lentement ses manires d'tre que ses lectures et ne
procdant pas sans rpugnance une transvaluation de ses
"valeurs courantes" .
Fernand Baldensperger, La Littrature. Cration,
succs, dure, Flammarion, 1919, p. 248.

Malgr son respect pour la force minente des hommes suprieurs , Sainte-
Beuve n'oublie pourtant pas que l'poque connat aussi une logistique sociale de
l'influence : celle d'abord qui mane des groupes littraires florissants, en particulier
autour de ces trois foyers d'influence de la Restauration que furent le salon de
Mme de Stal, le parti royaliste de Chateaubriand et l'Ecole normale 62. Les
groupes littraires de tous ordres cnacles, salons, cafs, etc. voil bien les scnes
principales o s'exerce dsormais, plus vif et en plus populeuse compagnie,
l'immmorial ballet des matres et des disciples. Un ballet rendu tumultueux par l'entre
dans la galaxie-Parnasse d'un proltariat d'astrodes sans feu ni lieu. Ayant tendance
s'aimanter autour des astres-rois, ils forment par exemple ces kyrielles de
romantiques la suite dont se gausse Le Figaro en 1831, filant drolatiquement la
mtaphore : Les grandes plantes littraires ont aussi leurs mtores et leur queue,
espces de vers luisans qui brillent d'un reflet de cinquime eau, et tapissent le
plumage de paon au matre 63.
Et c'est un fait que, si la notion d'influence va se trouver alors propulse sur le
devant de la scne, c'est que les phnomnes de contamination et de mode en matire
de littrature prennent des proportions bien plus vastes. L'influence n'est plus simple
infiltration de thmes, de tournures, d'lgances, de texte texte, de scribe scribe,
dans le silence du cabinet, mais vritables contagions pandmiques, ou bien
emportements d'une sorte d'erotique gnrale qui fait vibrer le cosmos littraire tout entier,
lecteurs compris, et dont l'action dborde largement les frontires du seul Parnasse.
Dsormais, ce n'est plus seulement en termes intra-littraires qu'on value
l'influence, mais en termes de modes, de transformation des murs, parfois mme de
rvolutions. Chose vidente, selon Sainte-Beuve, ds la conspiration de Cellamare
(1718), qui fut une manire de contrefaon et de commentaire des Mmoires de
Retz 64. Mais les lendemains de 1 848 le portent gnraliser :
Nous vivons dans un temps o la socit imite le thtre bien plus encore que celui-ci
n'imite la socit. Dans les scnes scandaleuses ou grotesques qui ont suivi la
Rvolution de fvrier, qu'a-t-on vu le plus souvent? La rptition dans la rue de ce qui
s'tait jou sur les thtres. La place publique parodiait au srieux la scne; les
coulisses des boulevards s'taient retournes, et l'on avait le paradis en plein vent. Voil
mon histoire de la Rvolution qui passe , disait un historien, en voyant de sa fentre
dfiler une de ces parodies rvolutionnaires. Un autre aurait pu dire galement : Voil

62. Ibid., t. I, p. 34.


63. Les romantiques la suite , Le Figaro, 19 octobre 1831.
64. Mmoires du Cardinal de Retz , CL, 20 octobre 1851, t. V, p. 41.

ROMANTISME n 98 (1997-4)
28 Jos-Luis Diaz

mon drame qui passe. Une chose entre autres qui m'a frapp dans ces vnements si
tonnants, et dont je ne prtends point d'ailleurs diminuer la porte, c'est, travers tout,
un caractre d'imitation, et d'imitation littraire. On sent que la phrase a prcd.
Ordinairement la littrature et la thtre s'emparaient des grands vnements historiques
pour les clbrer, pour les exprimer. Ici c'est l'histoire vivante qui s'est mise imiter la
littrature 6\
(De quoi, n'est-ce pas, donner penser, et aussi, je n'ose l'esprer, nous inviter
revenir sur les prjugs injustes qui continuent d'accabler un si grand critique...)
Quant aux influences proprement stylistiques, elles ne vont plus seulement
d'auteur auteur, de matre disciple, mais affectent la langue tout entire : ainsi,
toujours selon Sainte-Beuve, de l'action linguistique transversale qu'ont exerce un
perturbateur d'atticisme tel que Jean-Jacques 66, ou un styliste tel que
Chateaubriand : II a transport le centre de la prose de Rome Byzance [...] C'est
de lui que date dans la prose franaise le style Bas-Empire 67.

Mais Rousseau ne fut pas seulement un rvolutionnaire en matire de langue, il


passe aussi pour tre l' auteur de la Rvolution franaise! C'tait dj l'ide chre
aux philosophes de la fin du sicle des Lumires 68, dira-t-on. Et, plus encore, celle de
leurs dtracteurs contre-rvolutionnaires. Mais dsormais, chez les critiques littraires,
en particulier chez Sainte-Beuve, cette ide de l'influence sociale de la littrature n'est
plus tiraille entre deux extrmes, l'affirmation utopique ou le sarcasme; elle est
traite plutt dans le registre mdian du scepticisme. Manire pour Sainte-Beuve de se
dmarquer des proclamations de Hugo ce sujet, et de coller la ligne de la Revue
des Deux Mondes, qui, par la plume d'un Saint-Ren Taillandier, vise les vaniteuses
prtentions l'influence des prtendus penseurs de l'ge romantique 69.
Chez les critiques du temps, gens sobres et de retraite, le genre c'est donc
plutt de sourire des ravages inattendus que font certaines uvres littraires, comme en
sortant de leurs gonds. Ravages littraires (ou presque), quand la littrature se met

65. De la question des thtres et du Thtre-Franais en particulier , CL, 15 octobre 1849, t. I,


p. 38-39.
66. Tout grand talent est ncessairement un perturbateur d'atticisme . C'est l la thse de Sainte-
Beuve, qui oppose la langue personnelle de Jean-Jacques l'atticisme des femmes de la bonne
compagnie , usant d'une langue plus mesure et plus atone ( La marquise de Crequi (fin) , CL,
6 octobre 1856, t. XII, p. 483-485).
67. Sainte-Beuve, Chateaubriand et son groupe littraire sous l'Empire, d. cite, t. I, p. 256.
68. Voir par exemple le titre mme d'un ouvrage de Sbastien Mercier : De Jean-Jacques Rousseau
considr comme un des auteurs de la Rvolution franaise, Paris, 1791.
69. II y a une ide bien naturelle ce temps-ci, et qui devrait tre proclame de nos jours avec un
sincre enthousiasme : c'est celle de l'influence des lettres et de leur action extraordinaire sur les choses du
monde. [...] Hritiers du XVIIIe sicle, tmoins de ces grands changements politiques, de ces rvolutions
immenses dcrtes et accomplies par l'esprit de l'homme, nous avons d comprendre plus irrsistiblement
que nos pres la puissance irrsistible de la pense. C'est l en effet un de nos dogmes, et jamais ce
principe n'a t plus videmment dmontr, jamais on ne l'a clbr avec plus de confiance et d'ardeur.f...]
Vrit glorieuse ! Avouez cependant qu'elle nous a t fatale. Ce qui se disait ainsi de quelques poques
privilgies, nos potes et nos romanciers se l'appliqurent bientt eux-mmes avec une candeur
merveilleuse. Puisque les grands crivains des temps couls avaient exerc une influence si dcisive sur les
destines politiques du pays, comment ne seraient-ils pas leur tour les guides lumineux des gnrations
nouvelles, les prcurseurs des bienfaits de l'avenir? (Saint-Ren Taillandier, La littrature et les
crivains en France depuis dix ans , Revue des Deux Mondes, 15 juin 1847, p. 972-973).

ROMANTISME n 98 (1997-4)
Un sicle sous influence 29

engendrer cette foule de potaillons sans force sortie des Mditations de


Lamartine 70, cette postrit de mlancoliques et d'infirmes gmissants qu'a
produite La Chute des feuilles de Millevoye 71, ou encore la petite cole des
imitateurs de Musset. Ils lui ont pris ce que les imitateurs prennent toujours :
[...] la forme, la superficie, le ton leste, le geste cavalier, les dfauts fringants, toutes
choses qui au moins chez lui, sont portes avec un certaine grce et dsinvolture, et
qu'eux ils se sont mis copier religieusement. Ils ont copi son vocabulaire de noms
galants, Manon, Ninon, Manon, son cliquetis de lorettes et de marquises. Ils ont copi
jusqu' ses faibles rimes et ses affectations de ngligence; ils ont pris le genre et le tic;
mais la flamme la passion, l'lvation et le lyrisme, ils se sont bien gards, et pour de
bonnes raisons, de les lui emprunter 75.
Mais c'est une des nouveauts de l'espace littraire que redfinit le romantisme
que les uvres puissent tre aussi responsables d'effets pervers voire parfois
dvastateurs sur la socit (selon les critiques du temps, bien entendu). Cela se produit
lorsque, sautant par-dessus les digues, elles inondent jusqu'au grand public .
Tmoin le succs 'Atala provoquant sur les quais de la Seine un florissant commerce
de statuettes en cire 73, la mode de Musset affectant les murs des tudiants et des
grisettes, faisant des ravages dans les corbeilles de marie, chez les buralistes et les
marchandes de modes, ou bien engendrant des lignes d'ivrognes selon Jules Valls 74.
Tmoins aussi, dans un registre plus dramatique, les suicides entrans par le succs
de Werther, funeste consquence dont Goethe prouvera le besoin de se dfendre par
l'ironie 75. Pour parler comme Jules Valls, autant de victimes du Livre . Et dont il
conviendrait d'tudier les comportements de manire systmatique, en prolongeant les
quelques remarques de Baldensperger 76.

70. C'est l'espce la plus nombreuse dans la famille des potes; elle grouille, elle fourmille. La cause
de cette infconde multiplicit est tout entire dans la facilit du genre (Sylvius [pseud. d'Edmond
Texier], Physiologie du pote, Aubert, 1842, p. 30).
7 1 Une voie neuve peine ouverte et indique, appelle aussitt le troupeau des imitateurs qui foule
et ravage ce qui n'tait d'abord qu'un vert sentier [...] Ainsi la seule pice de Millevoye, La Chute des
.

feuilles, a produit toute une postrit de mlancoliques et d'infirmes gmissants ; La Pauvre fille de Soumet
a eu aussi sa gnration malingre et plaintive. Le Lac de Lamartine a eu ses cascades l'infini, et a form
quantit de petits lacs au-dessous, avec des couples d'amants soupirant leurs barcaroles [...] ( Franois
Villon, sa vie et ses uvres, par M. Antoine Campaux , 26 septembre 1859, CL, t. XIV, p. 293).
72. Posies nouvelles de M. Alfred de Musset , CL, 28 janvier 1850, t. I, p. 305.
73. Dans des botes de bois, sur les quais, on montrait mes personnages en cire, comme on montre
des images de la vierge et de saints la foire {Mmoires d'Outre-Tombe, d. cit., t. II, p. 20-21).
74. Ce qu'il a gar de talents, ce grand pote, vous le savez; ce qu'il a fait d'ivrognes, on l'ignore.
Il n'y a pas eu que des curs brls cet incendie d'une me, et de petits gnies flambs, mais aussi des
poumons fondus, des entrailles grilles... On s'est gris aprs Rolla, on a couru les cabarets et les maisons
de filles aprs don Juan. Mais, au moment o Valls crit, la mode a tourn : Ce n'est plus l'absinthe
de Musset, maintenant c'est l'opium de Baudelaire ( Les Victimes du Livre , Le Figaro, 9 octobre
1862, repris dans Les Rfractaires, diteurs franais runis, 1955, p. 179-181).
75. Voir sa rponse un vque anglais, lord Bristol, qui, en 1797, s'efforait de mettre le trouble
dans sa conscience propos de l'homicide Werther : [...] de quel droit s'il vous plat dfendez-vous
un crivain de gnie de produire un ouvrage qui, mal interprt par quelques esprits borns, dlivrera tout
au plus le monde d'une douzaine ou deux de vritables imbciles ou monomanes qui n'avaient rien de
mieux faire que de se brler la cervelle?... Ne suis-je pas dj moralement sr que tout ceux qui se
suicident aprs avoir lu Werther n'taient pas capables de jouer un rle raisonnable dans le monde? (cit par
Fernand Baldensperger, La Littrature. Cration, succs, dure, Flammarion, 1919, p. 233).
76. Voir le chapitre intitul L'influence et l'action sociale dans le livre mentionn la note prcdente.

ROMANTISME n 98 (1997-4)
30 Jos-Luis Diaz

Du bon usage des contre-influences


Mais c'est plutt par quelques remarques propdeutiques sur les relations
d'crivain crivain que j'aimerais terminer pour cette fois. C'est l peut-tre ce que
Sainte-Beuve - et quelques autres - apportent de plus vif l'analyse des effets
d'influence. L'espace d'action des influences n'est plus alors l'espace social, l'arne
commune o viennent chouer quelques uvres dsorbites, mais bien plutt la scne
restreinte, de rencontre et de conflit, qui runit deux crivains polaires : l'influen-
ceur et l'influenc. Cette fois, l'influence n'est plus affaire d'nergies astrales sans
sujet, de magntismes gnraliss ; elle consiste, tout au contraire, dans ce processus
d'imitation-diffrenciation qui permet tout crivain de se chercher une aire de jeu
propre, en tenant compte des rles littraires dj adopts dans le champ
magntique, bien sr o il aspire prendre place. Ce qui revient mettre bien plus
l'accent sur les influences ngatives que sur les positives : les contre-influences,
comme je propose de les nommer, la suite des recherches biens connues de Harold
Bloom 77. l'poque romantique, qui accordait tant d'importance l'originalit, la
question de ces attractions rpulsives fut tout naturellement au premier plan.
Malgr les mythes en vigueur, on savait qu'il n'est pas d'originalit absolue, que
l' idiosyncrasie mme est affaire de structure d'ensemble. Aussi c'est en tmoignant de
leur rsistance aux influences que les crivains du temps tentrent communment de
tracer leur voie et d'imposer leur marque . Ce fut l toute la question de Vigny, de
Sainte-Beuve, de Musset : comment exister dans un espace littraire o rgnait en
matre le soleil Hugo ? Alors, chacun y alla de ses inventions en matire de stratgie
littraire ; chacun tenta, dans un ciel surcharg d'toiles, de dfinir sa propre
trajectoire et son propre magntisme.
L'attitude de Vigny, ce fut de rsister de front l'influence rgnante de Hugo, et,
pour cela, d'afficher une solitude de meurtri, tout en revendiquant une originalit
absolue et vaniteuse, comme le lui reprochera Sainte-Beuve 78. Ce fut aussi de fonder une
sorte de petite cole rivale, runissant les exclus et les amers, tout en tant port
mditer sur les limites de son influence et de tout influenceur en gnral 79. Puis vint la
solution proprement littraire du problme : le choix du drame de la pense , pour
se dmarquer du thtre pour les yeux de Victor Hugo, ce qui permit l'auteur de
Chatterton de dessinfer] de plus en plus distinctement sa position 80.
La stratgie de Musset consista dans la distance qu'il sut trouver trs vite du ct
du dandysme - en imitant Byron ! - pour se dmarquer tapageusement de l' cole
rimeuse (le second Cnacle hugolien). Et galement dans sa manire, elle aussi
provocatrice, d'afficher des matres disparates et contre-courant : Mathurin Rgnier,
Crbillon fils, etc.

77. The Anxiety of Influence. A Theory of Poetry, Oxford University Press, 1972.
78. [...] la prtention de De Vigny tait d'avoir eu son dveloppement unique, indpendant, isol
mme, en dehors de tous les autres potes de sa gnration, et cette prtention une ligne part et une
originalit sans pareille, il l'avait fait accepter par Planche qui, dj brouill avec Victor Hugo, avait dans
un article de la Revue des Deux Mondes caress en ce sens la susceptibilit du chantre d'loa ( M. de
Vigny, 1835. Servitude et grandeur militaire , PC, t. II, p. 80).
79. On ne peut rpandre son me dans une autre me que jusqu' une certaine hauteur. L, elle vous
repousse et vous rejette au dehors, crase de cette influence souveraine et trop pesante (Journal d'un
pote, dans uvres compltes, d. Baldensperger, Bibliothque de la Pliade , t. II, p. 1039).
80. M. de Vigny, 1835. Servitude et grandeur militaire , PC, t. II, p. 68.
Un sicle sous influence 31

Quant Sainte-Beuve, il fut amen, partir de Joseph Delorme (1829), mettre


en acte une forme de distanciation plus subtile par rapport au modle hugolien (qu'il
avait pourtant contribu dfinir). Se diffrenciant des bandes qui soutenaient
Hernani, il critique la dmocratisation force du Cnacle primitif, consquence
immdiate du passage au thtre de son chef 81. Et il choisit de jouer la carte de l'ombre et
de l'insuccs, en brandissant pour hros potique de rfrence un Werther jacobin et
carabin de basse extraction, pote mort jeune et sans presque avoir produit. Manire
d'essayer de donner quelque tournure - potique force de prosasme calcul -
sa situation de second rle . Bientt, dans ses campagnes critiques des premires
annes de la monarchie de Juillet, cela le conduira brandir la bannire de la
littrature intime , tentant ainsi de dfinir un autre romantisme : plus intrieur, moins
pour les yeux . Non sans russir enrler dans ce combat la puissante Revue des
Deux Mondes et une partie de son curie (George Sand, Vigny, Planche, Fontaney, et
mme Musset).
On le voit assez par ces quelques sondages, l'histoire littraire d'une poque aussi
mouvemente est tout entire tisse de ces luttes d'astre astre (Hugo, Vigny,
Lamartine, Sainte-Beuve), qui sont aussi, pour une part, des luttes d'imago imago.
Chaque crivain d'une certaine masse s'emploie occuper une portion de l'espace
imaginaire d'attraction; et il en agit toujours en considrant plus ou moins
consciemment la totalit du champ magntique qui sert de lice ces affrontements.

Mais les rapports de contre-influence ne s'exercent pas seulement entre astres


rivaux. y regarder de prs, on les retrouve l'intrieur de chaque monade littraire.
Car la question de l'influence est aussi interne chaque crivain, comme l'avait
devin un esprit aussi aigu que Valry : il faudrait parler aussi de l'influence d'un esprit
sur lui-mme, et d'une uvre sur son auteur 82 . Pas de grand crivain triomphant et
subsistant sans auto-imitation - plus encore au niveau de la posture 83 qu' celui des
formes. C'est ce dont s'accuse Chateaubriand, avouant sur le tard avoir parfois jou
les Ren, quand cela l'arrangeait 84; et c'est aussi ce dont Sainte-Beuve accuse
George Sand, se plaignant qu'elle subisse trop longtemps l'emprise de Llia 85.

81. Remarquons d'ailleurs que cette attitude de rsistance au Hugo dramaturge va le conduire prfrer,
chez son grand homme, sa premire forme, et l'opposer la nouvelle, se donnant pour plus fidle que lui
son gnie natif et sa premire religion littraire. Mais on pourrait dire que c'est l une des figures classiques
de la politique littraire (Valry) - comme de la politique tout court dont on retrouve plusieurs variantes
la mme poque. Tant sont nombreux les changements vue de Victor Hugo, en matire d'affiliations
idologiques et de mythes de l'crivain, on comprend que certains de ses disciples refusent de se reconnatre dans
les nouveaux avatars qu'il propose, et redemandent le premier Victor . Ainsi de Victor Pavie.
82. Paul Valry, Lettre sur Mallarm , dans Varit, uvres, Bibliothque de la Pliade , t. I,
p. 635.
83. Et j'ai tendance penser que c'est l le niveau o jouent au mieux les influences, d'accord en cela
avec Barthes (qui rduit indment le terme d'influence l'imitation formelle) : [...] l'origine de l'uvre,
ce n'est pas la premire influence, c'est la premire posture : on copie un rle, puis, par mtonymie, un art;
je commence produire en reproduisant celui que je voudrais tre. Ce premier vu (je dsire et je me
voue) fonde un systme secret de fantasmes qui persistent d'ge en ge, souvent indpendamment des crits
de l'auteur dsir (Roland Barthes par Roland Barthes, ditions du Seuil, coll. crivains de toujours ,
1975, p. 103).
84. Je me pillais : je jouais une scne de Ren (Mmoires d'Outre-Tombe, d. cit., t. II, p. 12).
85. Nous admirerons encore plus le pote d'avoir enfant cette grande figure, ds que nous verrons
qu'il ne vit plus sous son ombre ( George Sand, Llia, 1833 , PC, t. I, p. 506).
32 Jos-Luis Diaz

De manire plus sinistre, l' auto-imitation est aussi l'affaire des crivains
vieillissants qu'voque Gautier, nes rduits tourner toujours dans la mme noria :
Combien aujourd'hui ne sont plus que des imitateurs d'eux-mmes et n'osent plus
sortir du moule invariable o ils condamnent leur pense 86 ! cette poque
d'originalit l'impratif que fut l'poque romantique, les novateurs patents surent donc
trs vite que ce serait tre novateur d'une manire encore plus forte que de l'tre aussi
par rapport soi, que de savoir bousculer sa propre statue. C'est ce que Gautier
apprcie chez le - pourtant fort ple - Arsne Houssaye : non content de s'tre pass
de matre, il se serait aussi pass de produire, son usage propre, un modle auctorial
contraignant, un type sur lequel il aurait t forc de s'aligner pendant toute sa
carrire. Aussi n'est-il pas du nombre de ces potes vieillissants, rduits au pnible
rle d'imitateurs d'eux-mmes 87. la parution des Chansons des rues et des bois, le
mme Thophile Gautier s'merveille propos du nouvel avatar que Victor Hugo a su
produire de lui-mme; et il dnombre les manires successives de ce Prote 88.
Ainsi les potes ressemblent-ils aux grands peintres, qui ont des poques bien
tranches : leur talent a des phases aisment reconnaissables 89. Dans le mme
esprit, Barbey d'Aurevilly flicitera Thodore de Banville de ses changements vue.
Non content de refuser de vivre soumis au despotisme d'une manire , l'auteur
des Cariatides [...] a rejet son entablement. Il a t un autre que lui-mme un ge
o l'on n'est plus que soi ^ ...

Ces quelques notes sur les phnomnes de contre-influence ne doivent pourtant


pas nous faire oublier que le dix-neuvime sicle tout entier fut aussi, en littrature
comme en art, l'ge bni des coles comme on disait alors. Une question sur
laquelle les vritables tudes sont rares, et o prvalent quelques clichs anciens.
C'est l le constat qui a engag le groupe de recherches qui a anim le prsent numro
(l'quipe XIXe sicle de Paris 7) vouloir se reposer, de manire plus systmatique,
cette sorte de questions. Non seulement dans les tudes qui vont suivre et qui
commencent remplir ce programme, mais aussi dans le cadre d'une recherche collective
qui va se poursuivre dans les annes prochaines sur les formes de la sociabilit
littraire au XIXe sicle.

(Universit Paris 7 - Denis Diderot)

86. Th. Gautier, Les Progrs de la posie franaise, repris dans Histoire du Romantisme, d.
Charpentier, 1877, p. 310.
87. Arsne Houssaye ne s'est fix sous la bannire d'aucun matre. Il n'est le soldat ni de Lamartine,
ni de Victor Hugo, ni d'Alfred de Musset. Son indpendance capricieuse n'a pas voulu accepter de joug.
Comme certains potes, il ne s'est pas, d'aprs un systme, model un type auquel il fallait rester fidle
sous peine de contradiction et d'inconsquence (Th. Gautier, Histoire du Romantisme, Charpentier,
p. 309).
88. Des Contemplations date la troisime manire de Victor Hugo {ibid., p. 388). Quant aux
Chansons des rues et des bois, elles ouvriraient donc une quatrime phase.
89. Ibid.
90. En gnral, les potes, et mme les plus grands, restent asservis l'inspiration qui fit leur gloire
et continuent de vivre soumis au despotisme d'une manire, pratique longtemps. Eh bien. M. de Banville a
fait exception cette rgle, fatale au gnie. [...] ce n'est pas un rajeunissement. Non! C'est une seconde
vie (Barbey d'Aurevilly, Les uvres et les Hommes. Les Potes, Alphonse Lemerre, 1893, p. 231-232).