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Ciclo do nitrognio: entenda etapas, organismos participantes e

importncia
Dentre os ciclos biogeoqumicos, o do nitrognio o mais amplamente estudado. Saiba o motivo

O nitrognio um elemento qumico essencial para a existncia de vida na Terra, j que componente de
todos os aminocidos do nosso corpo, alm das bases nitrogenadas (que constituem as molculas de DNA
e RNA). Aproximadamente 78% do ar que respiramos composto pelo nitrognio da atmosfera (N2), que
seu maior reservatrio. Um dos motivos para isso o N2 ser a forma inerte do nitrognio, ou seja, ele um
gs que, em situaes comuns, no reativo. Assim, ele vem se acumulando na atmosfera desde a
formao do planeta. Apesar disso, poucos seres vivos tm capacidade de absorv-lo em sua forma
molecular (N2). Acontece que o nitrognio, assim como o ferro e o enxofre, participa de um ciclo natural ao
longo do qual sua estrutura qumica sofre transformaes em cada uma das etapas, servindo como base
para outras reaes e assim se tornando disponvel para outros organismos - esta a grande importncia do
ciclo do nitrognio (ou "ciclo do azoto").

Para que o N2 atmosfrico atinja o solo, entrando no ecossistema, ele deve passar por um processo
chamado fixao, que realizado por pequenos grupos de bactrias nitrificantes, que retiram o nitrognio
na forma de N2 e o incorporam em suas molculas orgnicas. Quando a fixao realizada por organismos
vivos, como as bactrias, ela chamada de fixao biolgica, ou biofixao. Atualmente, tambm pode-se
fazer uso de fertilizantes comerciais para a fixao de nitrognio, caracterizando a fixao industrial,
mtodo muito utilizado na agricultura. Alm destas, h tambm a fixao fsica, que realizada por raios e
fascas eltricas, atravs dos quais o nitrognio oxidado e carregado para o solo atravs das chuvas, mas
tal mtodo possui uma capacidade reduzida de fixao de nitrognio, que no suficiente para os
organismos e a vida na Terra se manterem.

As bactrias, ao fixarem o N2, liberam amnia (NH3). A amnia, quando em contato com as molculas de
gua do solo, formam o hidrxido de amnio que, ao ionizar-se, produz o amnio (NH4), em um processo
denominado amonificao. Na natureza, h um equilbrio entre amnia e amnio, que regulado pelo pH.
Em ambientes onde o pH mais cido, predomina a formao de NH4, e em ambientes mais bsicos, o
processo mais comum o da formao de NH3. Este amnio tende a ser absorvido e utilizado
principalmente pelas plantas que possuem bactrias associadas s suas razes (bacteriorrizas). Quando
produzido por bactrias de vida livre, este amnio tende a ficar disponvel no solo para ser utilizado por
outras bactrias (as nitrobactrias).

As nitrobactrias so quimiossintetizantes, ou seja, so seres autotrficos (que produzem seu prprio


alimento), que retiram a energia necessria para sua sobrevivncia a partir de reaes qumicas. Para obter
essa energia, elas tendem a oxidar o amnio, transformando-o em nitrito (NO2-), e posteriormente em
nitrato (NO3-). Este processo denominado nitrificao.

O nitrato permanece livre no solo, e no possui tendncia de se acumular em ambientes naturalmente


intactos, fazendo com que ele possa percorrer trs caminhos diferentes: ser absorvido pelas plantas, ser
desnitrificado, ou atingir corpos d'gua. Tanto a desnitrificao quanto o fluxo de nitrato para os corpos
d'gua apresentam consequncias negativas para o meio ambiente.

Impactos no meio ambiente

A desnitrificao (ou denitrificao) um processo realizado por bactrias denominadas desnitrificantes,


que transformam o nitrato em N2 novamente, realizando a devoluo do nitrognio atmosfera. Alm do
N2, outros gases que podem ser produzidos so o xido ntrico (NO), que se combina com o oxignio
atmosfrico, favorecendo a formao da chuva cida, e o xido nitroso (N2O), que um importante gs
causador do efeito estufa, que agrava o aquecimento global.

O terceiro caminho, que aquele em que o nitrato atinge os corpos dgua, causa um problema ambiental
chamado eutrofizao. Esse processo caracterizado pelo aumento da concentrao de nutrientes (sendo
eles compostos nitrogenados e fsforo, principalmente) nas guas de um lago ou represa. Esse excesso de
nutrientes favorece a multiplicao acelerada de algas, que termina por dificultar a passagem da luz,
desequilibrando o meio aqutico. Outra forma de proporcionar esse excesso de nutrientes em um meio
aqutico liberando nele esgoto sem tratamento adequado (clique aqui para saber mais sobre as
consequncias e controle da eutrofizao).

Outra questo a ser considerada o fato de que o nitrognio pode tambm ser prejudicial s plantas
quando presente em quantidades que vo alm de suas capacidades de assimilao. Assim, um excesso de
nitrognio fixado no solo pode limitar o crescimento da planta, prejudicando culturas. Dessa forma,
a relao carbono/nitrogniotambm deve ser considerada em processos de compostagem, para que
sempre se mantenham ativos os metabolismos das colnias de micro-organismos envolvidos no processo
de decomposio.

Absoro de nitrognio pelo homem

Os seres humanos e outros animais tm acesso ao nitrato a partir da ingesto de plantas que absorveram
essa substncia ou, de acordo com a cadeia alimentar, a partir da ingesto de outros animais que se
alimentaram destas plantas. Esse nitrato retorna ao ciclo a partir da morte de algum organismo (matria
orgnica) ou pela excreo (de ureia ou cido rico, na maioria dos animais terrestres e de amnia, nas
excretas dos peixes) que apresenta compostos nitrogenados. Assim, bactrias decompositoras agiro
sobre a matria orgnica liberando amnia. A amnia tambm pode ser transformada em nitritos e
nitratos pelas mesmas nitrobactrias que transformam o amnio, integrando-se ao ciclo.

Uma alternativa aos fertilizantes

Como vimos, a fixao de nitrognio no solo pode produzir efeitos positivos, mas o processo ocorre em
excesso, pode gerar consequncias negativas para o meio ambiente. A interferncia do homem no ciclo do
nitrognio se d pela fixao industrial (por meio do uso de fertilizantes), que aumenta a concentrao de
nitrognio a ser fixada, ocasionando problemas como os citados anteriormente.

Uma alternativa para o uso dos fertilizantes seria a rotao de culturas, alternando culturas de plantas
fixadoras e no fixadoras de nitrognio. Plantas fixadoras de nitrognio so aquelas que possuem bactrias
e outros organismos fixadores associados a suas razes, como ocorre em plantas leguminosas (como o
feijo e a soja). A rotao favoreceria a fixao de nitrognio em quantidades mais seguras que a utilizao
dos fertilizantes, fornecendo nutrientes compatveis com a capacidade de assimilao das plantas,
favorecendo seu desenvolvimento e reduzindo as taxas de nutrientes que atingem os corpos d'gua. Um
processo semelhante denominado "adubao verde" tambm pode ser aplicado em substituio aos
fertilizantes.

Este processo consiste em cultivar plantas fixadoras de nitrognio e ro-las antes que produzam
sementes, deixando-as no local como cobertura morta, para que ento sejam feitas culturas posteriores de
outras espcies. Logo abaixo podemos conferir uma imagem que nos traz um resumo do que foi visto ao
longo da matria.

ANAMMOX

A sigla em ingls (que significa oxidao anaerbia de amnia) nomeia um processo biolgico inovador de
remoo de amnia de guas e gases.

Consiste em um atalho, visto que a amnia no precisaria ser nitrificada em nitrito e nitrato para que fosse
denitrificada de volta para a forma de N2. Com o processo ANAMMOX, a amnia seria diretamente
reconvertida em gs nitrognio (N2). A primeira estao de grande escala foi instalada em 2002 na
Holanda, e em 2012, j existiam 11 instalaes em funcionamento.

Eficiente e sustentvel, o processo ANAMMOX pode ser utilizado para remover amnia em efluentes em
concentraes maiores at que 100 mg/l. Dentro dos reatores, bactrias nitrificantes e ANAMMOX
coexistem, onde as primeiras transformam cerca de metade da amnia em nitretos (compostos qumicos
que possuem nitrognio em sua composio), e as bactrias ANAMMOX agem transformando os nitretos e
a amnia em gs nitrognio.
A oxidao anaerbica de amnia tem se demonstrado promissora, e j pode ser encontrada em processos
industriais como tratamento de guas residurias, de resduos slidos orgnicos, em indstrias
alimentcias, de fertilizantes, dentre outras.