Sunteți pe pagina 1din 212

Ian McGuire

Apele Nordului
Traducere din limba englez i
note de Alexandra Fusoi

POLIROM
2017
Lui Abigail, Grace i Eve
1

Iat Omul.1
Iese trndu-i picioarele din curtea de la Clappison i o ia pe
Sykes Street, adulmecnd aerul ncrcat de mirosuri amestecate
terebentin, fin de pete, mutar, grafit, obinuita duhoare
matinal apstoare de piat de la oalele de noapte abia golite. i
trage nasul o dat, se scarpin n capul cu pr tuns scurt i i
bag mna ntre picioare. i miroase degetele, apoi le suge ncet
pe fiecare n parte, culegnd i ultimele rmie, storcnd i
ultima pictur. Pe Charterhouse Lane, la capt, o ia spre nord
pe Wincolmlee, pe lng taverna De La Pole, atelierul de lumnri
de spermanet i presa de ulei. Vede, peste acoperiurile
depozitului, cum se leagn vrfurile arborilor mari i ale
artimonurilor, aude strigtele docherilor i bocnitul maiurilor de
la dogria din apropiere. Umrul i se freac de crmida roie
tocit, pe lng el trece un cine, apoi o cru ncrcat cu
dulapi de lemn. Trage iar aer n piept i-i plimb limba peste
meterezele neregulate ale dinilor. Simte nscndu-se n el o
nevoie nou, modest, dar insistent, o dorin proaspt ce
tnjete s fie mplinit. Corabia lui pleac n zori, ns nainte de
asta mai trebuie fcut ceva. Se uit n jur i, pentru o clip, se
ntreab despre ce-i vorba. Bag de seam mirosul ptrunztor
de snge de la crnrie, legnarea soioas a fustei unei femei.
Se gndete la carne, de animal, de om, apoi se mai gndete...
nu-i genul la de dorin, hotrte el, nu nc, e aia mai blnd,
mai puin presant.
Se rsucete pe clcie i se ntoarce la birt. E aproape gol la
ora asta a dimineii. n cmin arde un foc mocnit i se simte
miros de prjeal. Scormonete n buzunar, dar nu gsete dect
firimituri de pine, un briceag i o moned de jumtate de penny.
Rom, zice el.
mpinge jumtatea de penny peste tejghea. Birtaul se uit
cu dispre la moned i scutur din cap.
Plec diminea, explic el, pe Volunteer. i dau o poli.

1
Evanghelia dup Ioan, 19:5, Biblia sau Sfnta Scriptur a Vechiului i Noului Testament, trad. de Dumitru
Cornilescu, Societatea Biblic din Romnia, Oradea, 2011, p. 1051.
Birtaul pufnete.
M iei de prost? ntreab el.
Brbatul ridic din umeri i se gndete o clip.
Dm cu banul, atunci. Briceagul sta bun al meu pe-o
duc din romul tu.
l pune pe tejghea, iar birtaul l ia i l cerceteaz atent.
Desface lama i o ncearc pe buricul degetului mare.
I-un briceag bun, spune omul. Nu m-o lsat balt pn
acu.
Birtaul scoate un iling din buzunar i i-l arat. Arunc
moneda n aer i pune palma peste ea. Se uit amndoi. Birtaul
d din cap, ia briceagul i-l bag n buzunarul jiletcii.
Acu poi s te cari, zice el.
Expresia brbatului nu se schimb. Nu d niciun semn de
iritare sau surprindere. Pierderea cuitului pare s fie parte
dintr-un plan mai mare i mai complicat la care este prta.
Dup o clip, se apleac, i scoate cizmele marinreti i le pune
una lng alta pe tejghea.
Arunc iar, spune.
Birtaul d ochii peste cap i se ntoarce.
Nu vreau nenorocitele alea de cizme, zice el.
Ai briceagul meu, spune omul. Nu poi s dai napoi acum.
Nu vreau nenorocitele alea de cizme, zice iar birtaul.
Nu poi s dai napoi.
Fac ce dracu vreau eu, spune birtaul.
La cellalt capt al tejghelei st rezemat un om din
Shetland2, care-i urmrete. Poart un fes i nite pantaloni
marinreti epeni de murdrie. Are ochi roii, tulburi, de beiv.
i iau io de but, zice el, numa taci naibii din gur.
Brbatul l privete. S-a mai btut, n Lerwick i Peterhead,
cu de-tia din Shetland. Nu-s cine tie ce btui, dar sunt
ncpnai i greu de dat gata. Asta are un cuit ruginit de
jupuit grsimea de balen la cingtoare i un aer agresiv i
argos. Dup o clip, brbatul d din cap.
Mulam, zice. Am fost la curve toat noaptea i mi-e uscat
gtlejul.
Omul din Shetland d din cap spre birta, care i toarn, fr
nicio tragere de inim, nc un rnd. Brbatul i d jos de pe
tejghea cizmele marinreti, ia butura i se duce la o banc de
lng foc. Dup cteva minute, se ntinde, i trage genunchii la

2
Arhipelag din largul coastelor de nord ale Scoiei.
piept i adoarme. Cnd se trezete, insul din Shetland st la o
mas n col, vorbind cu o curv. E brunet i gras i are faa
ptat i dinii verzui. Brbatul o recunoate, dar nu-i poate
aduce aminte cum o cheam. Betty? se ntreab el. Hatty?
Esther?
Omul din Shetland strig un biat negru care st ghemuit n
pragul uii, i ntinde o moned i-i spune s-i aduc o porie de
midii de la negustorul de pete de pe Bourne Street. Biatul are
nou sau zece ani i e subirel, cu ochi negri mari i pielea
cafenie ceva mai deschis. Brbatul se ridic n capul oaselor i
i umple pipa cu ultimele fire de tutun. O aprinde i se uit n
jur. S-a trezit refcut i pregtit. i simte muchii destini sub
piele, inima umflndu-i-se i strrngndu-i-se n piept. Insul din
Shetland ncearc s-o srute pe femeie i e respins cu un scncet
lacom. Hester, i amintete brbatul. Numele femeii e Hester i
are o camer fr geamuri n James Square, cu un pat cu cadru
metalic, un urcior cu un lighean i un irigator de cauciuc, pentru
splat smna. Se ridic i se apropie de locul unde stau cei doi.
Mai cumpr-mi un rnd, zice el.
Omul din Shetland l privete o clip cu ochii ngustai, apoi
scutur din cap i se ntoarce din nou spre Hester.
nc un rnd i nu mai auzi de mine.
Cellalt nu-l bag n seam, dar brbatul nu se clintete.
Rbdarea lui e dintre cele mohorte i neruinate. i simte inima
umflndu-se i strngndu-se, adulmec duhoarea obinuit de
birt... bini, fum de pip i bere vrsat. Hester ridic privirea
spre el i chicotete. Dinii i sunt mai mult cenuii dect verzui,
iar limba are culoarea ficatului de porc. Omul din Shetland i
scoate cuitul de la cingtoare i-l pune pe mas. Se ridic.
Mai bine-i tai coaiele dect s-i mai iau un rnd, zice el.
E slab i deirat. Are prul i barba mbibate cu grsime de
foc i trsnete a teug. Brbatul ncepe s neleag acum ce
are de fcut s descopere de ce natur sunt nevoile sale i cum
s i le satisfac. Hester chicotete iar. Omul din Shetland apuc
cuitul i lipete lama rece de obrazul brbatului.
-a putea s-i retez nasu i s-l dau la purceii ia
nenorocii dn spate.
Rde la gndul sta, iar Hester i se altur.
Brbatul pare netulburat. Nu e nc momentul pe care l
ateapt. E doar un rstimp plicticos, dar necesar, o pauz.
Birtaul apuc o bt de lemn i deschide cu un scrit ua
tejghelei.
Tu, zice el artnd spre brbat, eti un ticlos lene i un
mincinos blestemat i vreau s te vd plecat.
Brbatul se uit la ceasul de pe perete. E puin trecut de
amiaz. Are 16 ore s fac tot ce are de fcut. S-i ofere iar
satisfacie. Jindul pe care-l simte e trupul lui ce i exprim
nevoile, ce i vorbete... uneori o oapt, alteori un murmur,
alteori un ipt. Nu tace niciodat; dac o s tac vreodat,
atunci o s tie c a murit pn la urm, c pn la urm l-a
ucis vreun nemernic i gata.
Pete brusc spre omul din Shetland, ca s-i arate c nu se
teme, apoi se trage iar ndrt. Se ntoarce spre birta i ridic
brbia.
Poi s-i bagi ghioaga-n curu la nenorocit, zice.
Birtaul i arat ua. Cnd brbatul pleac, sosete biatul
cu un castron de tabl cu midii aburinde i aromate. Se uit o
clip unul la altul, iar brbatul simte un nou fior de certitudine.
O ia napoi pe Sykes Street. Nu se gndete la Volunteer, tras
acum la docuri, pe care a trudit n ultima sptmn la ncrcat
i clftuit, nici la blestemata de cltorie de ase luni care
urmeaz. Se gndete doar la acest moment Grotto Square,
bile turceti, casa de licitaii, frnghieria, pietrele de pavaj de
sub tlpi, cerul agnostic din Yorkshire. Din fire, nu-i nerbdtor
sau agitat; ateapt cnd trebuie s atepte. Gsete un zid i se
aaz pe el; cnd i e foame, suge o piatr. Orele trec. Trectorii l
observ, dar nu ncearc s-i vorbeasc. n curnd va veni
momentul. Privete cum se lungesc umbrele, cum plou puin i
apoi se oprete, cum tremur norii peste cerul jilav. Aproape s-a
nserat cnd i vede n cele din urm. Hester cnt o balad,
omul din Shetland are o sticl de grog ntr-o mn i o cluzete
stngaci pe femeie cu cealalt. Se uit cum o iau spre Hodgson
Square. Ateapt o clip, apoi o tulete dup col, pe Caroline
Street. nc nu-i noapte, dar e destul de ntuneric, hotrte el.
Ferestrele Casei de rugciune strlucesc, n aer se simte miros de
praf de crbune i potroace. Ajunge pe Fiches Alley naintea lor
i se strecoar nuntru. Curtea e pustie, n afar de o frnghie
cu rufe ptate de funingine i de izul neptor, de amoniac, al
piatului de cal. Se oprete n cadrul ntunecat al unei ui, cu o
bucat de crmid strns n pumn. Cnd Hester i omul din
Shetland intr n curte, ateapt o clip ca s se asigure, apoi se
repede i l izbete puternic n ceaf cu crmida.
Osul cedeaz lesne. Sngele nete n picturi fine i se
aude un trosnet ca de creang ud. Omul din Shetland se
prbuete greoi n fa, fr simire, iar dinii i nasul i se sparg
de pietrele de pavaj. nainte s apuce Hester s ipe, brbatul i-a
pus cuitul de jupuit la gt.
O s te spintec exact ca pe-un nenorocit de cod, i promite.
Hester se uit la el nnebunit, apoi ridic minile murdare,
semn c se pred.
Brbatul i golete buzunarele omului din Shetland, ia banii
i tutunul i arunc restul deoparte. Un nimb de snge
nconjoar faa i capul omului, dar el nc mai respir slab.
Trebuie s-l mutm pe nemernicul sta imediat, zice
Hester, sau o s intru n ccat.
Atunci, mut-l, rspunde brbatul.
Se simte mai uurat dect cu o clip nainte, de parc lumea
s-ar fi lrgit n jurul lui.
Hester ncearc s-l trasc pe omul din Shetland trgndu-l
de bra, dar e prea greu. Alunec pe snge i cade pe pavaj. Rde
ncetior, ca pentru sine, apoi ncepe s suspine. Brbatul
deschide ua magaziei de crbuni i-l bag nuntru pe omul din
Shetland, trgndu-l de clcie.
N-au dect s-l gseasc mine, zice el. O s fiu de mult
plecat pn atunci.
Hester se ridic, nc nesigur pe picioare din cauza buturii,
i ncearc fr sori de izbnd s-i tearg noroiul de pe fuste.
Brbatul se ntoarce s plece.
D-mi i mie un iling, doi acolo, vrei, dragule? i strig
Hester. Pentru tot deranju.

i ia vreo or s dea de urma biatului. l cheam Albert


Stubbs i doarme ntr-un canal de scurgere din crmid, sub
podul de la nord, trind din resturi i din cte un bnu ctigat
cnd i cnd din comisioane pentru beivii care se adun n
tavernele sordide de pe rm n ateptarea vreunui vas.
Brbatul i ofer de mncare. i arat banii pe care i-a furat
de la omul din Shetland.
Zi-mi ce vrei, l ndeamn, i-i cumpr.
Biatul l privete fr grai, ca un animal surprins n brlog.
Brbatul observ c n-are niciun miros n mijlocul mizeriei a
rmas cumva curat, neptat, de parc pielea lui brun de la
natur ar fi o protecie mpotriva pcatului i nu, aa cum cred
unii, o urmare a acestuia.
Eti o ncntare pentru ochi, i spune brbatul.
Biatul cere rom, iar brbatul scoate o sticlu unsuroas
din buzunar i i-o ntinde. n timp ce bea romul, ochii i devin
sticloi i ncrncenarea reinerii lui mai scade.
M cheam Henry Drax, i explic brbatul, ct de blnd
poate. Sunt harponier. M mbarc n zori pe Volunteer.
Biatul d din cap nepstor, de parc ar fi nite lucruri pe
care le-a auzit demult. Prul i e prfuit i lipsit de via, dar
pielea i e nefiresc de curat. Lucete n lumina palid a lunii ca o
bucat de lemn de tec lustruit. Biatul n-are pantofi, iar tlpile
i sunt nnegrite i bttorite din cauza pietrelor de pavaj. Drax
simte nevoia s-l ating acum... poate pe obraz sau pe umr. Ar
fi un semn, crede el, un fel de-a ncepe.
Te-am vzut mai devreme la birt, zice biatul. Atunci
n-aveai bani.
Lucrurile s-au schimbat, i explic Drax.
Biatul d iar din cap i mai bea nite rom. Probabil c are
aproape doisprezece ani, se gndete Drax, dar s-a oprit din
crescut, cum se ntmpl de multe ori. Se ntinde i ia sticla de la
buzele biatului.
Trebuie s mnnci ceva, zice el. Vino cu mine. Merg
mpreun fr s vorbeasc, pe Wincolmlee i Sculcoates, pe
lng hanul Whalebone, pe lng depozitele de cherestea. Se
opresc la brutria Fletcher i Drax ateapt ct biatul nfulec o
plcint cu carne.
Cnd termin, biatul se terge la gur, i cur flegma din
fundul gtlejului i scuip n rigol. Dintr-odat pare mai mare
dect nainte.
tiu un loc unde putem s mergem, zice el artnd peste
drum. Chiar acolo, vezi? Dincolo de antier.
Drax i d seama imediat c trebuie s fie o capcan. Dac
se duce cu negroteiul pe antier, o s fie zvntat n btaie i
despuiat ca o curv. E o surpriz c biatul l-a subestimat cu
totul. nti simte dispre pentru nechibzuina lui i apoi, mai
plcut, ca valul i fiorul unei idei noi, nceputul furiei.
Io-s la care-o trage, io, i spune el blnd. Niciodat la
cruia i-o tragi.
tiu, rspunde biatul. neleg.
Cealalt parte a drumului e cufundat n ntuneric. Acolo se
afl o poart de lemn de vreo 10 picioare3, cu vopseaua verde
scorojit, un zid de crmid i o alee dosnic cu pietri. Pe alee
nu e nicio lumin i singurele zgomote sunt scritul cizmelor

3
Veche unitate de msur pentru lungime: 1 picior = 30,5 cm.
lui Drax i uieratul ntretiat, tuberculos, al biatului. Luna
galben e vrt ca un cocolo pe gtlejul strmt al cerului. Dup
un minut, ajung ntr-o curte pe jumtate plin cu butoaie sparte
i cercuri de butoi ruginite.
E pe-aici, zice biatul. Nu-i departe.
Chipul lui trdeaz o nerbdare gritoare. Dac Drax mai
avea vreo ndoial nainte, acum nu mai are niciuna.
Vino-ncoa, i spune biatului.
El se ncrunt i arat iar drumul pe care vrea s-o apuce
amndoi. Drax se ntreab ci dintre amicii biatului i ateapt
pe antier i ce arme au de gnd s foloseasc mpotriva lui.
Chiar arat, se ntreab el, ca un nenorocit bun de nimic care
poate fi jefuit de nite copii? Asta-i impresia pe care o face acum
lumii ce l ateapt?
Vino-ncoa, spune din nou.
Biatul ridic din umeri i pornete nainte.
O s-o facem acum, zice Drax. Aici i acum. N-o s atept.
Biatul se oprete i scutur din cap.
Nu, zice el, e mai bine pe antier.
Bezna din curte l face perfect, se gndete Drax, i
preschimb drglenia ntr-un soi de frumusee sumbr. Arat
ca un idol pgn stnd acolo, un totem cioplit din abanos, nu ca
un biat, mai degrab ca un ideal exagerat de biat.
Ce fel de ticlos crezi c sunt eu? ntreab Drax.
Biatul se ncrunt o clip, apoi i arunc un rnjet
ademenitor i neverosimil. Nimic din toate astea nu e nou, se
gndete Drax, toate au mai fost fcute i nainte, i vor mai fi
fcute, n alte locuri i n alte momente. Trupul are tiparele lui
mpovrtoare, obinuinele lui: hrnitul, splatul, deertatul
maelor.
Biatul l atinge rapid pe cot i i arat iar drumul pe care
vrea s mearg amndoi. antierul. Capcana. Drax aude un
pescru ipnd deasupra capului, bag de seam mirosul
puternic de bitum i vopsea de ulei, ntinderea sideral a
Carului-Mare. l trage pe negrotei de pr i-l lovete cu pumnul,
iar i iar de dou, trei, patru ori, repede, fr ezitare sau
scrupule , pn cnd ncheieturile degetelor i sunt fierbini i
ntunecate de snge, iar biatul se prbuete, moale i leinat. E
subire i ciolnos i nu cntrete mai mult dect un terier.
Drax l ntoarce i-i trage n jos ndragii. Nu gsete n asta nici
plcere, nici uurare, ceea ce nu face dect s-i sporeasc
ferocitatea. A fost lsat fr ceva viu, ceva nenumit, dar i real.
Nori de plumb i cositor ascund luna aproape plin i se
aude huruitul roilor de crue cu obezi de fier, miorlitul ca un
plns de copil al unei pisici n clduri. Drax se mic repede: o
aciune dup alta, fr pasiune i cu precizie, ca o mainrie, dar
nu mecanic. Se aga de lume ca un cine care trage de un os...
nimic nu-i este nedesluit, nimic nu e strin de poftele lui
ptimae i tiranice. Ce fusese odat un biat negru dispruse
acum. S-a dus de tot i n schimb a aprut altceva, complet
diferit. Curtea asta a devenit un loc al magiei abjecte, al
mutaiilor nsngerate, iar Henry Drax este creatorul ei slbatic,
nelegiuit.
2

Brownlee se consider, dup treizeci de ani de msurat cu


pasul puntea de la pupa, un bun judector de caractere, dar
individul sta nou, Sumner, medicul sta de bord irlandez,
proaspt venit din Punjabul rsculat, e ntr-adevr un caz
complex. E scund, cu trsturi ascuite i o expresie neplcut
batjocoritoare, are un chioptat nefericit i vorbete o englez
barbar deformat, din inutul mlatinilor; totui, n ciuda acestor
piedici evidente i felurite, cpitanul simte c o s mearg. E ceva
n chiar stngcia i nepsarea tnrului, n talentul i dorina
lui de a nu face pe plac, pe care Brownlee l gsete ciudat de
atrgtor, poate pentru c-i aduce aminte de el nsui ntr-o
perioad a vieii cnd era mai tnr i mai lipsit de griji.
Care-i povestea cu piciorul? l iscodete, micndu-i
glezna n semn de ncurajare.
Stau n cabina cpitanului de pe Volunteer, bnd brandy i
trecnd n revist cltoria ce are s vin.
Un glon de muschet tras de un ipai4, explic Sumner.
Tibia a avut cel mai mult de suferit.
La Delhi? Dup asediu?
Sumner ncuviineaz din cap.
n prima zi a asaltului, lng Poarta Kashmirului.
Brownlee d ochii peste cap i fluier ncet, admirativ.
Ai vzut cnd a fost ucis Nicholson5?
Nu, dar i-am vzut trupul dup aia, cnd era mort. Sus,
pe culme.
Un om extraordinar, Nicholson sta. Un mare erou. Se zice
c tuciuriii l venerau ca pe-un zeu.
Sumner ridic din umeri.
Avea drept gard de corp un patuni6. O pacoste uria pe

4
Soldat indian n armata britanic. Rscoala ipailor (1857-1859) a fost una dintre cele mai ample i mai
violente micri mpotriva stpnirii coloniale britanice, fiind nbuit n snge.
5
John Nicholson (1821-1857) general i administrator britanic, nscut n Irlanda; a fost comisar regal adjunct
n Punjab (1851-56) i a jucat un rol important n asaltul de la Delhi.
6
Locuitor de religie islamic din Afganistan i din nord-vestul Pakistanului care vorbete limba patu.
nume Khan. Dormea n faa cortului su, ca s-l apere. Umbla
vorba c erau iubii.
Brownlee clatin din cap i zmbete. Citise totul despre
John Nicholson n The Times de la Londra: cum i condusese
oamenii n mar pe cea mai cumplit ari, fr s asude sau s
cear ap mcar o dat, cam la vremea cnd despicase n dou
un ipai rzvrtit cu o singur lovitur a formidabilei lui spade.
Fr oameni ca Nicholson nenduplecai, aspri, brutali la nevoie
, Brownlee crede c Imperiul ar fi fost de mult pierdut. i, fr
Imperiu, cine ar mai fi cumprat uleiul, cine ar mai fi cumprat
fanoanele?
Invidie, zice el. Numai ranchiun. Nicholson e un mare
erou, cam brutal uneori, din cte am auzit, dar la ce-ai putea s
te atepi?
L-am vzut spnzurnd un om numai pentru c a zmbit
la el, i amrtul de ticlos nici mcar nu zmbise.
Trebuie stabilite nite limite, Sumner, zice Brownlee.
Trebuie pstrate nite standarde de civilizaie. Uneori trebuie s
pltim cu aceeai moned. La urma urmelor, tuciuriii au ucis
femei i copii, i-au violat, le-au tiat beregatele micue. Aa ceva
cere o rzbunare pe msur.
Sumner d din cap i arunc o privire la pantalonii lui negri,
acum cenuii n genunchi, i la bocancii nelustruii. Cpitanul se
ntreab dac noul lui medic de bord e un cinic sau un
sentimental sau (se poate oare aa ceva?) cte puin din
amndou.
A, din astea sunt o grmad, rspunde Sumner,
ntorcndu-se din nou spre el cu un rnjet. O grmad de
rzbunri pe msur. Da, chiar aa.
De ce-ai plecat din India? ntreab Brownlee, foindu-se un
pic pe bancheta capitonat. De ce-ai plecat din Regimentul 617?
Nu din cauza piciorului?
Nu din cauza piciorului, Doamne, nu. Le plcea piciorul.
Atunci, de ce?
Mi-a picat o motenire din senin. Unchiu-meu Donal a
murit pe neateptate acum ase luni i mi-a lsat ferma lui de
lapte din Mayo 50 de acri, vaci, o untrie. Valoreaz cel puin
1.000 de guinee, probabil mai mult, sigur destul ct s-mi
cumpr o csu la ar i un cabinet drgu i respectabil

7
Regimentul de infanterie 61 (South Gloucestershire) n timpul rscoalei din India, a luptat n asediul i
capturarea oraului Delhi.
ntr-un loc linitit, dar bnos: Bognor, Hastings, poate
Scarborough. Vezi tu, aerul de mare mi priete i chiar mi place
s am o promenad.
Brownlee are ndoieli serioase c bunele vduve din
Scarborough, Bognor sau Hastings chiar i-ar dori s se
ngrijeasc de suferinele lor un nelegiuit schilod i mrunel, dar
las neexprimat aceast prere.
i-atunci, de ce stai aici, cu mine, pe o balenier
groenlandez? ntreab n schimb. Adic, un mare proprietar de
terenuri irlandez ca tine?
Sumner zmbete la sarcasmul lui, i scarpin nasul, se
abine.
Sunt nite ncurcturi juridice cu proprietatea. Au aprut
din senin nite veri misterioi care reclam i ei motenirea.
Brownlee ofteaz nelegtor.
Aa-i ntotdeauna, zice el.
Mi s-a spus c poate dura i un an pn se rezolv dosarul
i pn atunci nu prea am nimic de fcut i nici bani s fac ceva.
Treceam prin Liverpool ntorcndu-m de la avocaii din Dublin
i am dat peste domnul Baxter al dumitale, n barul de la hotelul
Adelphi. Am intrat n vorb i, cnd a aflat c sunt un fost medic
militar care are nevoie de un serviciu bine pltit, a adunat doi cu
doi i i-a dat patru.
E-un arlatan ager i lacom Baxter sta, zice Brownlee cu
o sclipire n ochi. Eu n-am ncredere n nenorocit. Cred c are un
strop de snge evreiesc n venele lui vetejite.
Sunt destul de mulumit de condiiile pe care mi le-a
oferit. Cpitane, nu m atept s m mbogesc din vntoarea
de balene, dar cel puin o s-mi asigure o ocupaie pn se pun
n micare rotiele justiiei.
Brownlee pufnete.
A, o s-i gsim noi de treab, spune el. E ntotdeauna de
lucru pentru cei dornici.
Sumner ncuviineaz, i termin brandy-ul i pune paharul
napoi pe mas cu un clinchet uor. Felinarul cu ulei atrnat de
tavanul din lemn ntunecat rmne neaprins, dar umbrele din
colurile cabinei se adncesc i se ntind pe msur ce lumina
de-afar ncepe s pleasc, iar soarele dispare n spatele
harababurii din fier i crmid roie a courilor i
acoperiurilor.
Sunt la dispoziia dumitale, domnule, zice Sumner.
Brownlee se ntreab o clip ce nseamn asta mai exact, dar
apoi hotrte c nu nseamn absolut nimic. Baxter nu-i omul
care s trdeze secrete. Dac a avut un motiv anume s-l aleag
pe Sumner (n afara celor evidente: costul sczut i
disponibilitatea), acesta nu este probabil dect c irlandezul e
destins i maleabil i are n mod clar altele n minte.
Am descoperit c, de regul, nu-s prea multe ngrijiri
medicale de acordat pe-o balenier. Cnd se mbolnvesc,
oamenii fie se fac bine de la sine, fie cedeaz i mor... cel puin
asta-i experiena mea. Leacurile nu prea au mare efect.
Sumner ridic din sprncene, ns nu pare ngrijorat de
aceast discreditare nonalant a profesiei sale.
Trebuie s inspectez cufrul cu medicamente, spune fr
prea mult entuziasm. S-ar putea s fie nevoie s adaug sau s
nlocuiesc unele lucruri nainte s ridicm ancora.
Cufrul se afl n cabina ta. E o spierie pe Clifford Street,
pe lng Templul Masonic. Ia ce-i trebuie i zi-le s-i trimit
nota domnului Baxter.
Amndoi brbaii se ridic de la mas. Sumner ntinde mna
i Brownlee i-o strnge scurt. O clip, cei doi se iscodesc din
priviri, spernd parc s gseasc un rspuns la o ntrebare
tainic pe care sunt prea ngrijorai sau prea precaui s-o pun
cu voce tare.
mi nchipui c lui Baxter n-o s-i plac prea tare, spune
Sumner n cele din urm.
La naiba cu Baxter! rspunde Brownlee.

O jumtate de or mai trziu, Sumner st cocoat pe patul


lui i i umezete cu limba ciotul de creion. Cabina lui e ct un
mausoleu pentru un plod i, nainte s fi nceput mcar
cltoria, are deja un miros sttut i un iz vag de fecale.
Cerceteaz sceptic cufrul cu medicamente i ncepe s-i fac
lista de cumprturi: sruri de amoniu, scrie el, sarea lui
Glauber8, tinctur de ceap-de-mare9. Din cnd n cnd, scoate
dopul uneia dintre sticle i adulmec resturile uscate. De
jumtate din lucrurile de-acolo nici n-a auzit: Tragacant10?
Guaiac11? Tinctur londonez? Nu-i de mirare c Brownlee crede
c leacurile n-au efect, cele mai multe sunt de-a dreptul

8
Sal Glauberis sulfat de sodiu, utilizat n medicin ca purgativ.
9
Bulbii de ceap-de-mare sunt folosii n medicin ca diuretic.
10
Gum natural obinut din latexul unor plante din genul Astragalus, utilizat ca liant n industria
farmaceutic i alimentar.
11
Arbore exotic a crui rin are importante proprieti medicinale.
shakespeariene. Medicul de dinainte fusese oare vreun fel de
druid? Laudanum, scrie el la lumina glbuie ca oul a unui felinar
cu ulei din grsime de balen, absint, pastile de opiu, mercur.
Oare printre membrii echipajului unei baleniere o s apar des
gonoreea? se ntreab el. Poate c nu, din moment ce probabil c
n-o s prea fie abunden de curve la Cercul Arctic. Totui,
judecnd dup cantitatea de sare amar i de ulei de ricin aflat
deja n cufr, constipaia va fi o problem considerabil.
Lanetele, observ el, sunt toate antice, ruginite i neascuite. Va
trebui s le dea la ascuit nainte s nceap orice sngerare.
Probabil e bine c i-a adus scalpelele lui i un fierstru pentru
oase destul de nou.
Dup o vreme, nchide cufrul i-l mpinge napoi sub pat,
lng lada uzat de tabl pe care o crase tocmai din India.
Din obinuin, mecanic i fr s se uite n jos, Sumner
zornie lactul lzii i i pipie buzunarul vestei, ca s verifice
dac mai are cheia. Linitit, se ridic, iese din cabin i urc
ncet scara ngust a tambuchiului spre punte. Se simte miros de
lac, rumegu i fum de pip. Butoaie cu carne de vit i legturi
de doage sunt ncrcate pe frnghii n magazia de la prov,
cineva bate cuie n acoperiul buctriei, civa oameni sunt
crai pe greement, legnnd glei cu smoal. Un copoi lipie
prin preajm, apoi nceteaz brusc i ncepe s se ling. Sumner
se oprete lng artimon i cerceteaz cu privirea cheiul. Nu
recunoate pe nimeni. Lumea e imens, i spune, iar el e doar
un gruncior nensemnat n ea, uor de pierdut i de uitat.
Gndul sta, care n mod normal n-ar mulumi pe nimeni, pe el l
mulumete acum. Planul lui este s se descompun, s se
risipeasc i abia pe urm, ceva mai trziu, s se recompun.
Coboar pasarela i se ndreapt spre spieria de pe Clifford
Street, unde ntinde lista. Spierul chel, palid i tirb o
cerceteaz, apoi ridic privirea spre el.
Nu e bun, zice. Nu pentru o vntoare de balene. E prea
mult.
Baxter pltete totul. Poi s-i trimii direct nota de plat.
El a vzut lista?
Prvlia e mohort, iar aerul maroniu e sulfuros i gros ca o
alifie. Chelbosul are buricele degetelor ptate cu un portocaliu
chimic iptor, iar unghiile i sunt ncovoiate i ngroate; sub
mnecile suflecate, Sumner zrete marginile albastre ale unui
tatuaj vechi.
Crezi c l-a deranja cu ccaturi de-astea? spune Sumner.
O s fie deranjat cnd o s vad nenorocita de not de
plat. l tiu pe Baxter i e un ticlos strns la pung.
Tu doar onoreaz comanda, zice Sumner.
Brbatul clatin din cap i-i freac minile de orul trcat.
Nu pot s-i dau atta din asta, spune artnd spre hrtia
de pe tejghea. i nici din asta. Dac-i dau, n-o s vd un ban. O
s-i dau cantitile obinuite din amndou i cu asta, basta.
Sumner se apleac n fa. Pntecul i se lipete de tejgheaua
lustruit.
Abia m-am ntors din colonii, explic el, de la Delhi.
Chelbosul ridic din umeri, apoi i vr arttorul n
urechea dreapt i-l rsucete cu zgomot.
tii, pot s-i vnd un baston bun din lemn de mesteacn
pentru chioptatul la, zice el. Mner de filde, dinte de balen,
cum preferi.
Fr s-i rspund, Sumner se ndeprteaz de tejghea i
ncepe s se uite prin prvlie, de parc dintr-odat are o
grmad de timp la dispoziie i nu mare lucru de fcut. Pereii
laterali sunt ticsii cu tot felul de flacoane i sticle n suporturi,
umplute cu lichide, alifii i pulberi. n spatele tejghelei e o oglind
mare, nglbenit, n care zrete dosul pleuv al cpnii
chelbosului. De-o parte a oglinzii se afl o mulime de sertare
ptrate de lemn, fiecare cu cte o plcu cu denumirea i un
singur mner rotund de alam n mijloc, iar de cealalt parte se
afl un ir de rafturi ce susin nite animale mpiate, aezate n
posturi melodramatice i rzboinice. O bufni surprins n timp
ce devoreaz un oarece-de-cmp, un bursuc ntr-un etern rzboi
cu un dihor, un gibon ca un Laocoon, sugrumat de un arpe de
grdin dungat.
Dumneata ai fcut toate astea? l ntreab Sumner.
Brbatul ateapt o clip, apoi d din cap.
Sunt cel mai bun taxidermist din ora, zice. Poi s-ntrebi
pe oricine.
i care-i cel mai mare animal pe care l-ai mpiat? Cel mai
mare dintre toate, adic. Spune-mi adevrul.
Am mpiat o mors, rspunde nepstor chelbosul. i un
urs polar. i aduc aici pe corbiile din Groenlanda.
Ai mpiat un urs polar? se mir Sumner.
Da.
Un afurisit de urs, spune Sumner, zmbind acum. Asta
chiar e ceva ce-a vrea s vd.
L-am pus s stea pe labele din spate, rspunde chelbosul,
i s rcie cu ghearele ascuite aerul ngheat.
Ridic minile portocalii i i strmb faa ntr-un mrit
ncremenit.
L-am mpiat pentru Firbank, ticlosul bogat care st n
casa mare de pe Charlotte Street. Cred c nc-l mai are n
salonul imens de la intrare, lng cuierul de plrii din os de
balen.
Ai mpiat vreodat o balen? ntreab Sumner.
Chelbosul scutur din cap i rde la gndul sta.
Balena nu poate fi mpiat, zice el. Dincolo de mrime,
care face imposibil mpiatul, se descompune prea repede. i-n
plus, ce nevoie ar avea un om n toate minile de-o afurisit de
balen mpiat?
Sumner ncuviineaz i zmbete iar. Chelbosul chicotete la
gndul sta.
Am mpiat o mulime de tiuci, urmeaz el orgolios. i
vidre din belug. Cineva mi-a adus odat un ornitorinc.
Ce-ai zice s schimbm denumirile? ntreab Sumner. Pe
nota de plat? Zi-i absint. Zi-i calomel12, dac vrei.
Ai deja calomel pe list.
Absint, atunci, s-i zicem absint.
i putem spune vitriol-albastru13, sugereaz brbatul. Unii
medici de bord iau cantiti zdravene.
Zi-i vitriol-albastru, atunci, i celuilalt, absint.
Brbatul d din cap i face un calcul rapid n minte.
O sticl de absint, spune el, i trei uncii14 de vitriol
aproape c acoper totul.
Se ntoarce i ncepe s deschid sertarele i s ia flacoane de
pe rafturi. Sumner se reazem de tejghea i-l privete lucrnd...
cntrind, strecurnd, mcinnd, punnd dopuri.
Te-ai mbarcat vreodat? l ntreab. La vntoare de
balene?
Spierul clatin din cap fr s ridice ochii.
Vntoarea n Groenlanda e periculoas, rspunde el.
Prefer s stau acas, unde e cald i uscat, i riscul de moarte
violent e mult redus.
Eti un om cu scaun la cap, atunci.
Sunt prudent, atta tot. Am mai vzut i eu cte ceva.

12
Clorur de mercur sub form de pulbere cu aciune purgativ i vermifug.
13
Sulfat de cupru (piatr-vnt).
14
Veche unitate de msur pentru greutate: 1 uncie = 28,3 g.
A zice c eti un om norocos, conchide Sumner,
uitndu-se din nou prin prvlia soioas. Norocos c ai aa de
mult de pierdut.
Brbatul ridic privirea s vad dac e luat n rs, dar
expresia lui Sumner este ntru totul sincer.
Nu aa de mult, zice el, n comparaie cu unii.
E ceva.
Spierul d din cap, leag pachetul cu o bucat de sfoar i-l
mpinge peste tejghea.
Volunteer i-o corabie bun, spune el. tie s se strecoare
printre cmpurile de ghea.
i Brownlee? Aud c-i ghinionist.
Baxter are ncredere n el.
ntr-adevr, zice Sumner lund pachetul i ndesndu-l
sub bra, apoi aplecndu-se s semneze nota de plat. i despre
domnul Baxter ce credem?
Credem c-i bogat, rspunde spierul, i prin locurile astea
nu prea te mbogeti dac eti tmpit.
Sumner zmbete i d din cap scurt, de bun-rmas.
Asta cam aa-i, spune el.

A nceput s plou i, peste izul struitor de baleg de cal i


abator, se simte un miros proaspt i plcut. n loc s se ntoarc
pe Volunteer, Sumner cotete la stnga i gsete o crcium.
Cere rom i-i duce paharul ntr-o ncpere lateral jegoas, cu
un cmin n care nu arde focul i o vedere neatrgtoare spre
curtea de-alturi. Nu mai e nimeni acolo. Dezleag pachetul
spierului, scoate una dintre sticle i toarn jumtate din ea n
pahar. Romul ntunecat se ntunec i mai tare. Sumner trage
aer n piept, nchide ochii i d pe gt amestecul ntr-o duc
lung.
Poate c e liber, se gndete n vreme ce st i ateapt s-i
fac efectul drogul. Poate c e cea mai bun cale s-i neleag
situaia actual. Dup toate cte l-au copleit: trdare, umilin,
srcie, dezonoare; moartea prinilor, de tifos; moartea lui
William Harper, din cauza buturii; multele eforturi prost
canalizate sau abandonate; multele ocazii ratate i planuri
care-au luat-o razna. Dup toate astea, attea, mcar mai e n
via. S-a ntmplat ce era mai ru nu-i aa? i totui el nc
e ntreg, nc e cald, nc rsufl. Ce-i drept, acum nu e nimic
(un doctor pe o balenier din Yorkshire, ce fel de rsplat e asta
dup lunga lui trud?), dar s nu fie nimic nseamn, privind din
alt unghi, i s fie orice. Nu asta e situaia? Deci nu pierdut, ci n
libertate? Liber? i teama asta pe care-o simte acum, senzaia
asta de venic nesiguran, trebuie s fie hotrte el doar
un simptom neateptat al actualei lui stri de desctuare.
O clip, Sumner simte o uurare intens la aceast
concluzie, la care a ajuns aa de limpede i de contient, aa de
lesne i de iute, dar apoi, aproape imediat, aproape nainte s se
poat bucura de noua senzaie, i d seama c libertatea de care
se bucur e de-un soi foarte gunos, c-i libertatea unei
haimanale sau a unei fiare. Dac e liber, n starea de-acum,
atunci masa asta de lemn din faa sa este i ea liber, la fel i
paharul gol. i ce nseamn, de fapt, liber? Asemenea cuvinte
sunt fragile ca hrtia, se fac praf i pulbere i se sfie la cea mai
uoar apsare. Doar aciunile conteaz, se gndete pentru a
zece mia oar, doar ntmplrile. Tot restul e abur, cea. Mai
bea un pahar i-i umezete buzele. E o greeal grav s te
gndeti prea mult, i amintete, o greeal grav. Viaa nu
poate fi descifrat sau supus prin flecreal, trebuie s-o nduri,
s-i supravieuieti prin toate mijloacele.
Sumner i sprijin capul de peretele vruit i privete vag
spre ua din fa. l zrete pe crciumar, n spatele tejghelei,
aude zornitul cnilor de cositor i pocnetul unui chepeng nchis.
Simte, umflndu-i pieptul, nc un val cald de limpezime i
linite. E trupul, i zice, nu mintea. Sngele, chimia conteaz.
Dup alte cteva minute, se simte mult mai mpcat cu el i cu
lumea. Cpitanul Brownlee, i zice, e un om bun, iar Baxter e i
el bun, n felul lui. Sunt oameni contiincioi, amndoi. Cred n
aciune i urmare, prad i rsplat, n geometria simpl a cauzei
i efectului. i cine poate spune c n-au dreptate? Se uit n jos
la paharul gol i se ntreab ct de nelept ar fi s mai cear
unul. S se in pe picioare n-ar trebui s fie o problem, i zice,
dar s vorbeasc? i simte limba moale i strin, nu e sigur ce
i-ar iei din gur dac ar ncerca s vorbeasc ce grai, mai
precis? Ce zgomote? Crciumarul, parc simindu-i dilema,
arunc o privire spre el, iar Sumner i face semn cu paharul gol.
Vine, zice crciumarul.
Sumner zmbete gndindu-se la elegana simpl a
comunicrii nevoia sesizat, satisfacia oferit. Crciumarul
intr n ncperea lateral cu o sticl de rom pe jumtate plin i
i umple paharul pn la buz. Sumner i mulumete dnd din
cap i toate sunt n regul.
Acum afar e ntuneric, iar ploaia s-a oprit. Curtea lucete
glbui, scldat ntr-o lumin neclar, vaporoas. n ncperea
de alturi se aud voci de femei rznd tare. Ct vreme am stat
aici? se ntreab Sumner dintr-odat. O or? Dou? i termin
butura, leag la loc pachetul spierului i se ridic. ncperea
pare mult mai mic dect cnd a intrat. Tot nu e foc n cmin,
dar cineva a pus un felinar cu ulei pe un scunel lng u.
Pete cu grij n ncperea de alturi, se uit mprejur o clip,
nclin plria spre doamne i iese iar n strad.
Cerul nopii e spuzit de stele... marea ntindere zodiacal i,
n mijlocul ei, strlucirea dens mpestriat a celorlalte stele, fr
nume. Cerul nstelat deasupra mea i legea moral n mine. 15 i
aduce aminte, mergnd, sala de disecii din Belfast, unde-l privea
pe blasfematorul la btrn i scrbos de Slattery cum spinteca
vesel un cadavru. Nicio urm din sufletul nemuritor al flcului
stuia pn acum, tineri domni, glumea el rscolind i trgnd,
scond intestine aa cum scoate un scamator stegulee, nici din
facultile sale raionale deosebite, dar o s mai caut. i
amintete borcanele cu creieri secionai, plutind neputincioi,
fr rost, ca nite conopide murate, cu emisferele spongioase
golite cu totul de gndire sau dorin. Inutilitatea trupului, se
gndete el, neputina crnii; cum putem invoca spiritul dintr-un
os? ns, cu toate acestea, strada arat ncnttor: felul cum
lucesc roiatic n lumina lunii crmizile ude, cum rsun
bocnitul tocurilor de la cizmele de piele pe piatr, cum se
ndoaie i se ntinde postavul pe spinarea unui brbat sau flanela
pe oldurile unei femei. Rotirea i ipetele pescruilor, scritul
cruelor, rsul, njurturile, toate, armoniile brute ale nopii
ngemnndu-se ca o simfonie primitiv. Dup opiu, asta-i place
cel mai mult: mirosurile, sunetele i imaginile astea, nghesuiala
i larma frumuseii lor vremelnice. Peste tot, o sprinteneal
subit care i lipsete lumii obinuite, un impuls i o vigoare
neateptate.
Rtcete prin piee i ganguri, pe lng andramale
mprejmuite de curi i case de bogtai. Habar n-are ncotro e
nordul sau n ce direcie se afl acum docul, dar pn la urm,
cumva, tie c o s-i adulmece drumul napoi. A nvat s nu
mai gndeasc n asemenea momente i s se ncread n
instinct. De ce Hull, de pild? De ce afurisita de vntoare de
balene? N-are nicio noim, i asta e partea cu adevrat genial.

15
Immanuel Kant, Critica raiunii practice, trad., schi biografic i introducere de Traian Brileanu, Editura
Paideia, 2003, p. 159.
Lipsa de logic, aproape-nerozia. Isteimea, i zice, nu-i
folosete la nimic, doar tmpiii, tmpiii geniali vor moteni
pmntul. Intrnd n piaa public, d peste un ceretor
zdrenros, fr picioare, care fluier Nancy Dawson i se
trte pe cioturi pe pavajul ntunecat. Cei doi brbai se opresc
s vorbeasc.
Unde-i Docul Reginei? ntreab Sumner, iar ceretorul i
arat cu pumnul lui acoperit cu un strat de murdrie.
Pe-acolo, zice el. Ce corabie caui?
Volunteer.
Ceretorul, al crui chip e ciupit de vrsat i al crui trup
mutilat se sfrete brusc chiar sub vintre, clatin din cap i
chicotete hrit.
Dac te mbarci cu Brownlee, eti futut cu totul, spune el.
n stil mare.
Sumner se gndete o clip, apoi clatin din cap.
E bun i Brownlee, zice el.
Da, dac vrei s se duc naibii totul, rspunde ceretorul.
Da, dac vrei s te ntorci naibii acas lefter sau s nu te mai
ntorci deloc. Pentru asta, e bun, sunt de acord cu tine. Ai auzit
de Percival? Trebuie s fi auzit de nenorocitul de Percival.
Ceretorul poart o basc scoian cu mo, soioas i fr
form, fcut din peticele rmase de la alte cciuli mai vechi i
mai bune.
Am fost n India, spune Sumner.
ntreab pe oricine pe-aici de Percival, l ndeamn
ceretorul. Rostete doar numele Percival i vezi ce se ntmpl.
Zi-mi tu, spune Sumner.
Ceretorul tace o clip nainte s nceap, cntrind parc
mai bine amploarea amuzant a naivitii lui Sumner.
Fcut achii de un ghear, l lmurete el. Acum trei ani.
Avea cala plin cu grsime la vremea aia i n-au recuperat niciun
singur butoi. Niciun strop. Opt oameni s-au necat i ali zece au
murit de frig, i niciunul dintre cei care-au supravieuit n-a fcut
mcar un bnior.
Sun a ghinion. Se poate ntmpla oricui.
I s-a-ntmplat lui Brownlee totui, nu altcuiva. i un
cpitan aa de-al naibii de ghinionist nu capt prea des alt
corabie.
Pesemne c Baxter are ncredere n el.
Baxter e-al naibii de misterios. Asta-i tot ce spun despre
nenorocit. Misterios, aa e Baxter.
Sumner ridic din umeri i se uit la lun.
Ce-ai pit la picioare? ntreab el.
Ceretorul privete n jos i se ncrunt, surprins parc s
vad c nu le mai are.
ntreab-l pe cpitanul Brownlee despre asta, rspunde.
Zi-i c te-a trimis Ort Caper. Zi-i c stteam ntr-o sear
frumoas i-mi numram picioarele i c se pare c-mi lipseau
vo dou. Vezi ce spune despre asta.
De ce s-l ntreb pe el?
Fiinc n-ai crede adevrul dac vine de la unu ca mine,
l-ai socoti o aiureal de smintit, dar Brownlee tie tot blestematul
de-adevr pe ct de bine l tiu i eu. ntreab-l ce s-a-ntmplat
pe Percival. Zi-i c Ort Caper i trimite salutri, vezi cum i pic
asta la stomac.
Sumner scoate o moned din buzunar i o las s cad n
mna ntins a ceretorului.
Ort Caper m cheam, strig acesta dup el. ntreab-l pe
Brownlee ce s-a-ntmplat cu nenorocitele mele de picioare.

Mai departe, ncepe s simt mirosul de la Docul Reginei


duhoarea dulceag, ca de carne ce st s se strice. Prin golurile
dintre depozite, dintre stivele de cherestea, zrete irul siluetelor
parc tiate n tabl ale balenierelor i slupurilor16. E trecut de
miezul nopii i strzile sunt mai tcute zgomote nfundate de
beie din tavernele de lng docuri, Penny Bank, Seamans Molly,
cnd i cnd huruitul unei birje goale sau hodorogitul unei
crue de gunoi. Stelele s-au rotit, luna rotund e pe jumtate
ascuns n spatele unui troian de nori nichelai; Sumner vede
Volunteer, cu puntea lat, ntunecat i ncrcat de greement,
puin mai ncolo la doc. Pe punte nu e nimeni, cel puin nimeni
pe care s-l poat vedea, aadar ncrcarea trebuie s se fi
terminat. Nu mai ateapt acum dect fluxul i remorcherul cu
aburi care s-i scoat n Humber17.
Mintea i zboar la cmpurile de ghea din nord i la marile
minuni pe care le va vedea fr ndoial acolo narvalul i
leopardul-de-mare, morsa i albatrosul, petrelul arctic i ursul
polar. Se gndete la marile balene netede care stau adunate n
turme ca nite nori de furtun plumburii sub straturile tcute de
ghea. O s le fac tuturor schie n crbune, hotrte el, o s

16
Mic velier cu un singur arbore, fr bompres.
17
Estuar pe coasta de est a Marii Britanii, la Marea Nordului, format de rurile Ouse i Trent.
picteze peisaje n acuarel, o s in un jurnal, poate. i de ce
nu? O s aib o grmad de timp, Brownlee i-a dat de neles
destul de limpede. O s citeasc o mulime (i-a adus Homerul cu
colurile ndoite), o s-i exerseze greaca nefolosit. La naiba, de
ce nu? O s aib puine de fcut s mpart purgative din cnd
n cnd, poate s constate un deces, ns n afar de asta o s fie
un fel de vacan. Baxter aa a lsat s se neleag. A sugerat c
treaba medicului de bord pe o balenier este o necesitate legal, o
cerin care trebuie ndeplinit, dar practic nu-i aproape nimic de
fcut de unde i salariile derizorii, desigur. Aa c da, i spune,
o s citeasc i o s scrie, o s doarm, o s discute cu cpitanul
cnd o s-l pofteasc. n general, o s fie o perioad tihnit, poate
uor plicticoas, ns Dumnezeu tie c de asta are nevoie dup
nebunia din India: cldura scrboas, duhoarea, slbticia.
Oricum ar fi pescuitul de balene n Groenlanda, cu siguran n-o
s fie deloc aa.
3

Se nteete vntul, spune Baxter. Pun rmag c o s


ajungei repede la Lerwick.
Brownlee se sprijin de timonerie i lanseaz o flegm verde
peste parapetul de la pupa, n apele ntinse, de un maroniu
ntunecat ale estuarului Humber. Spre nord i sud, un rm
meschin leag oelul ruginiu al estuarului cu cerul. n fa,
remorcherul cu aburi nainteaz bodognind monoton, iar
pescruii salt i apa clocotete n siajul lui.
Abia atept s vd ce crd de idioi ai adunat s m
atepte n Lerwick, zice Brownlee.
Baxter zmbete.
Toi oameni buni, spune el. Toi adevrai oameni din
Shetland: muncitori, energici, asculttori.
tii c am de gnd s umplu cala principal cnd ajungem
n Apele Nordului18, zice Brownlee.
S-o umpli cu ce, mai exact?
Cu grsime de balen.
Baxter clatin din cap.
Nu trebuie s-mi dovedeti nimic, Arthur, spune el. tiu ce
eti.
Sunt vntor de balene.
Aa e, ntr-adevr, i nc unul al naibii de bun. Problema
pe care-o avem noi nu eti tu, Arthur, i nu sunt nici eu.
Problema pe care-o avem noi este istoria. Acum treizeci de ani,
orice nerod cu o barc i un harpon putea s se mbogeasc.
ii minte. ii minte Aurora n 28? Pn n iunie se ntorsese deja
iunie, la naiba , ncrcat cu mormane de fanoane ct mine de
nalte legate de copastii. Nu zic c atunci era uor, n-a fost
niciodat uor, tii i tu. Dar se putea face. Acum ai nevoie... de
ce anume?... un motor cu aburi de 200 de cai-putere, tunuri de
harpoane i o grmad de noroc. ns, chiar i aa, ai toate
ansele s te ntorci cu mna goal.

18
North Water zon de ape libere nconjurate de gheuri, aflat ntre Canada i Groenlanda, n nordul
golfului Baffin, folosit de baleniere, n secolul al XlX-lea, drept cale de acces n timpul primverii.
O s umplu cala, insist calm Brownlee. O s-i in n
uturi pe nemernicii tia i o s umplu cala, o s vezi.
Baxter se apropie de el. E mbrcat ca un avocat, nu ca un
marinar: cizme negre din piele de viel, jiletc de nanchin, earf
purpurie la gt, redingot albastru-nchis de ln. Are prul
cenuiu i rar, obrajii i sunt roii, strbtui de vinioare, ochii,
lcrimoi. Pare bolnav pe moarte de ani de zile, dar nu lipsete
nicio zi de la munc. Omul e un ipocrit, se gndete Brownlee,
dar, pentru numele lui Dumnezeu, ce mai vorbete. Vorbe, vorbe,
vorbe un uvoi blestemat de vorbrie fr sfrit, de neoprit. O
s dea din gur i cnd o s-l bage naibii n pmnt.
Le-am omort pe toate, Arthur, urmeaz Baxter. A fost
extraordinar ct a mers, i nemaipomenit de rentabil. Am avut
doucinci de ani grozav de buni. Dar viaa merge nainte, iar
sta e un nou capitol. Ia-o aa. Nu e sfritul unui lucru, ci
nceputul unuia mai bun. Oricum, nimeni nu mai vrea ulei de
balen acum toi vor numai petrol, gaz de huil, tii i tu.
Petrolul n-o s dureze, spune Brownlee. E doar un moft. i
balenele sunt nc acolo... ai nevoie doar de un cpitan care s le
miroas i un echipaj care poate s fac ce e nevoie.
Baxter clatin din cap i se apleac n fa conspirativ.
Brownlee simte miros de pomad, mutar, cear de sigiliu i
cuioare.
N-o da n bar, Arthur, zice el. Nu uita ce punem la cale
aici. Nu-i chestie de mndrie... nici mndria ta i nici a mea. i
categoric nu-i vorba de nenorocitul de pete.
Brownlee se ntoarce fr s rspund. Privete int
monotonia mohort a rmului din Lincolnshire. Nu i-a plcut
niciodat uscatul, se gndete. E prea ferm, prea solid, prea sigur
de sine.
Ai gsit pe cineva s verifice pompele? l ntreab Baxter.
Pe Drax, rspunde el.
Drax e biat bun. Nu m zgrcesc cnd e vorba de
harponieri, aa-i? Sper c i-ai dat seama. i-am gsit trei dintre
cei mai buni. Drax, Jones-Balena i, cumizice, Otto. Orice
cpitan ar fi fericit cu tia trei.
Merg, recunoate el, merg toi trei, dar nu compenseaz
pentru Cavendish.
De Cavendish e nevoie, Arthur. E alegerea logic. Am
discutat deja de multe ori despre asta.
Am auzit crteli din partea echipajului.
Legate de Cavendish?
Brownlee ncuviineaz.
A fost o micare proast s-l faci secund. Toi tiu c-i un
ticlos de doi bani.
Cavendish e o mare lepdtur i un desfrnat, e drept,
dar face orice i se spune. i, cnd ajungi n Apele Nordului,
ultimul lucru de care ai nevoie e vreo jigodie care s dea dovad
de iniiativ. Oricum, l ai pe ofierul de punte, tnrul Black, s
te ajute dac ntmpini greuti pe drum. Are un cap destul de
bun pe umeri.
Ce zici de medicul nostru de bord irlandez?
Sumner?
Baxter ridic din umeri, apoi chicotete.
Ai vzut cu ct l-am luat? Dou lire pe lun i un iling la
ton. E un record, sau pe-aproape. Ceva e putred acolo,
bineneles, dar nu cred c-i cazul s ne facem griji. Nu vrea
probleme din partea noastr, sunt convins.
Crezi povestea cu unchiul mort?
Hristoase, nu. Tu?
Atunci, crezi c l-au dat afar din armat?
Se prea poate, dar, chiar de-ar fi aa, care-i baiul? Pentru
ce te dau afar acum? C ai triat la bridge? C i-o tragi
gornistului? A zice c pentru noi merge.
tii c a fost la Delhi, pe culme. L-a vzut pe Nicholson
nainte s moar.
Baxter ridic din sprncene, d din cap i pare impresionat.
Nicholson la i-un erou dat naibii, zice el. Dac am avea
mai muli ca Nicholson, s spnzure lepdturile, i mai puini
ca rahatul la fricos de Canning19, s dea graieri n stnga i-n
dreapta, Imperiul ar fi n mini mai sigure.
Brownlee ncuviineaz din cap.
Am auzit c poate s despice un ipai n dou cu o singur
lovitur de sabie, spune el. Nicholson, vreau s zic. Ca pe-un
castravete.
Ca pe-un castravete, rde Baxter. Aa ceva chiar ar merita
vzut, nu?
Grimsby rmne n urm la tribord, iar n faa lor ncepe s
se iveasc linia subire i glbuie a peninsulei Spurn. Baxter se
uit la ceasul de buzunar.
Am ajuns repede, zice el. Toate semnele sunt bune.

19
Charles John Canning (1812-1862) om de stat i guvernator general al Indiei n timpul Rscoalei ipailor. A
devenit primul vicerege al Indiei, n 1858, i a jucat un rol important n reconstrucia coloniei.
Brownlee i strig lui Cavendish s semnalizeze
remorcherului cu aburi. Dup vreun minut, acesta ncetinete i
parma dintre vase slbete. Moleaz parma i cpitanul
comand s fie ntinse velele mari. Vntul bate tare dinspre
sud-vest, iar barometrul e stabil. Nori cenuii se adun la orizont
spre rsrit. Brownlee i arunc o privire lui Baxter, care-i
zmbete.
O ultim vorb nainte s te las, Arthur, zice el dnd din
cap.
Strngei parma aia nenorocit, i strig Brownlee lui
Cavendish, i inei vasul stabil, fr alte vele.
Cei doi brbai coboar mpreun scara tambuchiului i intr
n cabina cpitanului.
Brandy? ntreab Brownlee.
Dac tot l-am pltit, rspunde Baxter, de ce nu?
Se aaz fa-n fa la mas i beau.
Am adus hrtiile, zice Baxter. M-am gndit c poate vrei s
le vezi i tu.
Scoate din buzunar dou foi de pergament, le despturete i
le mpinge peste mas. Brownlee se uit la ele o clip.
12.000 de lire mprite la trei nseamn o grmad
serioas de bani, Arthur, urmeaz Baxter. Trebuie s ai asta n
minte ct se poate de limpede. E mult mai mult dect ai putea
spera vreodat s scoi din vntoarea de balene.
Brownlee d din cap.
Campbell ar face bine s fie acolo, rspunde el. Doar atta
spun. Dac nu-i acolo n clipa n care am nevoie de el, ntorc
curva asta de corabie n loc i vin cu ea acas.
O s fie acolo, l asigur Baxter. Campbell nu-i aa de
tmpit cum pare. tie c, dac merge bine, vine i rndul lui.
Brownlee clatin din cap.
Despre asta e vorba pn la urm, zice el.
E vorba de bani, Arthur, atta tot. Banii fac ce vor ei. Nu le
pas ce am prefera noi. Astupi un canal i sap altul nou. Nu pot
s controlez banii, nu pot s le spun ce s fac sau unde s se
duc mai departe... a vrea ca naiba s pot, dar nu pot.
Mai bine te-ai ruga s fie destul ghea acolo.
Baxter i termin brandy-ul i se ridic s plece.
A, ntotdeauna e ghea, zice el zmbind uor. tim
amndoi. i, dac mai exist vreun om n via care s se
priceap cu adevrat s-o gseasc, cred c tu eti la.
4

Intr n portul Lerwick n prima zi din luna aprilie a anului


1859. Cerul cenuiu amenin cu ploaia, iar dealurile joase i
golae ce nconjoar oraul au culoarea rumeguului umed.
Dou vase din Peterhead, Zembla i Mary-Anne, sunt deja
ancorate n siguran, iar Truelove din Dundee este ateptat a
doua zi. Imediat ce-a mncat de diminea, cpitanul Brownlee
se duce n ora s-l viziteze pe Samuel Tait, agentul lui maritim
local, i s aleag partea de echipaj din Shetland. Sumner i
petrece dimineaa mprind raii de tutun i ngrijindu-l pe
Thomas Anderson, un marinar de punte cu o strictur
dureroas. Dup-amiaz st ntins n pat i aipete citind din
Homer. l trezete btaia n u a lui Cavendish, care-l lmurete
c adun un grup de marinari devotai ca s testeze realizrile
distileriei locale.
Momentan, grupul expediionar e alctuit din mine, zice el,
Drax, care mrturisesc c e un nenorocit de pgn cnd are o
butur la bord, Black, care e un tip calm i susine c nu bea
dect bere de ghimbir sau lapte, dar mai vedem noi, i
Jones-Balena, care bineneles c e un galez furios i deci un
mister al naibii de ngrijortor pentru noi. Una peste alta, seara
promite s fie ct se poate de mulumitoare, a zice.
Drax i Jones vslesc pn la mal. Cavendish vorbete tot
timpul, spunndu-le poveste dup poveste despre bti slbatice
cu cuite la care a fost martor i despre femeile urte din Lerwick
crora le-a tras-o.
Pentru numele lui Dumnezeu, cum i mai puea fofoloanca,
spune el. N-ai cum s crezi dac nu erai acolo.
Sumner st lng Black, la pupa brcii cu vsle. nainte s
plece din cabin, a luat opt dramuri20 de laudanum (suficient, pe
baza experienei anterioare, ca s fac suportabil ieirea, ns
nu ct s-l fac s arate ca un imbecil desvrit) i se bucur de
plescitul apei despicate de pana vslelor i de scritul lor n

20
Veche unitate de msur pentru greutate: 1 dram = 0,0648 g.
furchei (l ignor cu succes pe Cavendish). Black l ntreab dac
e prima lui vizit la Lerwick i Sumner mrturisete c
ntr-adevr aa e.
O s descoperi c-i un loc napoiat, zice Black. Pmntul e
srac pe-aici i oamenii din Shetland nu par s aib vreo dorin
s mbunteasc lucrurile. Sunt rani i au caliti de rani,
bnuiesc, dar nimic altceva. Dac te plimbi puin pe insul i
vezi n ce stare mizerabil se afl fermele i cldirile, o s nelegi
repede ce vreau s spun.
i orenii? Scot vreun profit din vntoarea de balene?
Civa, da, ns pe majoritatea mai degrab i stric.
Oricum, oraul e la fel de spurcat i nelegiuit ca orice port...
poate nu mai ru dect altele, dar sigur nu mai bun.
Mulumesc nenorocitului de Dumnezeu pentru asta, strig
Cavendish. O butur cumsecade i-o bucic bun i umed
de psric e tot ce are nevoie un brbat nainte s porneasc la
sngeroasa vntoare de balene i, din fericire, astea sunt
singurele dou lucruri la care Lerwick exceleaz.
Asta-i foarte adevrat, ntrete Black. Dac vrei whisky
scoian i trfe ieftine, domnule Sumner, cu siguran eti n
locul potrivit.
M simt norocos c am nite cluze aa de
experimentate.
Chiar eti norocos, spune Cavendish. O s-i artm toate
manevrele, nu-i aa, Drax? O s-i artm toate dedesubturile.
S fii sigur.
Cavendish rde. Drax, care n-a vorbit de cnd au plecat de
pe corabie, ridic privirea de la vsla lui i l intuiete pe Sumner
o clip, parc pentru a stabili cine e i la ce-ar putea fi bun.
n Lerwick, zice el, cel mai ieftin whisky e ase penny
paharul i o curv ca lumea o s te lase fr un iling, poate doi
dac ai pretenii mai speciale. Cam asta-i tot ce trebuie s tie
omul.
Drax e cam scump la vorb, dup cum vezi, spune
Cavendish. Dar mie-mi place s dau din gur, aa c facem
echip bun.
i Jones, aici de fa? ntreab Sumner.
Jones e un galez din Pontypool, aa c nu-nelege nimeni
niciodat ce naiba ndrug.
Jones se ntoarce i-i strig lui Cavendish s se duc naibii.
Vezi ce vreau s zic? ntreab Cavendish. Curat
psreasc, naiba s-o ia.
ncep la hotelul Queens, apoi se mut la Commercial, apoi la
Edinburgh Arms. Dup ce pleac de acolo, se duc la doamna
Brown, pe Charlotte Street, iar Drax, Cavendish i Jones i aleg
fiecare cte o fat i urc la etaj, n timp ce Sumner (care nu mai
e n stare de nimic dup ce-a luat laudanum, aa c se scuz c
se reface dup gonoree) i Black (care insist, foarte serios, c a
promis s-i rmn credincios logodnicei lui, Bertha) rmn jos
i beau bere neagr.
Pot s te ntreb ceva, Sumner? zice Black.
Acesta, privindu-l prin negura tot mai deas a beiei,
ncuviineaz din cap. Black e tnr i nerbdtor, dar i cam
arogant, crede Sumner. Nu e niciodat nepoliticos sau
batjocoritor pe fa, ns cteodat simi c are o ncredere n
sine care nu se potrivete cu poziia lui.
Da, spune el, sigur c poi.
Ce caui aici?
n Lerwick?
Pe Volunteer. Ce caut un om ca tine pe o balenier de
Groenlanda?
Am lmurit, cred, situaia mea asear, la popota
ofierilor... testamentul unchiului meu, ferma de lapte.
Atunci, de ce nu-i gseti de lucru la un spital din ora?
Sau de ce nu lucrezi la cabinetul altcuiva o vreme? Sigur cunoti
oameni care te-ar putea ajuta. Slujba de medic de bord pe o
balenier e neplcut, plictisitoare i prost pltit. De obicei, o
fac studenii la medicin care au nevoie de bani, nu un brbat de
vrsta i cu experiena ta.
Sumner scoate pe nri dou fuioare de fum de trabuc i
clipete.
Poate c sunt un excentric fr leac, spune el, sau doar un
nebun dat naibii. La asta te-ai gndit?
Black zmbete.
M ndoiesc c e adevrat vreuna din variantele astea,
rspunde el. Te-am vzut citind Homer.
Sumner ridic din umeri. E hotrt s rmn tcut, s nu
spun nimic care ar putea dezvlui adevrul despre situaia lui.
Baxter mi-a fcut o ofert, iar eu am acceptat-o. Poate a
fost o nechibzuin din partea mea, dar acum, c am pornit la
drum, abia atept s vd cum e. Vreau s in un jurnal, s fac
schie, s citesc.
Cltoria s-ar putea s nu fie aa de linitit pe ct crezi.
tii c Brownlee are multe de dovedit sunt sigur c ai auzit de
Percival. A avut noroc c-a mai primit alt corabie dup asta.
Dac d gre acum, s-a terminat cu el. Sigur, tu eti medicul de
bord, dar am mai vzut medici pui s vneze. N-ai fi primul.
Nu mi-e team de munc, dac asta vrei s spui. O s m
achit de partea mea.
A, sunt sigur.
Dar tu? De ce Volunteer?
Sunt tnr, nimeni din familia mea nu mai triete, n-am
prieteni de vaz; trebuie s-mi asum riscuri dac e s merg mai
departe. Se tie c Brownlee e necugetat, dar dac reuete,
mi-ar putea aduce o grmad de bani, iar dac d gre, vina n-o
s cad pe mine i timpul tot o s fie de partea mea.
Eti destul de ager la minte pentru un tnr.
N-am de gnd s ajung ca toi ceilali... Drax, Cavendish,
Jones. Au ncetat s mai gndeasc. Nu mai tiu ce fac, sau de
ce fac. Dar eu am un plan. n cinci ani, sau mai devreme dac
am un strop de noroc, o s comand corabia mea.
Ai un plan? ntreab Sumner. i crezi c asta o s
te-ajute?
A, da, rspunde Black, cu un rnjet care oscileaz ntre
respect i dispre. Aa m atept.

Drax coboar primul. Se las ntr-un scaun lng Black i d


drumul unei bini lungi i puturoase. Ceilali doi se uit la el.
Drax le face cu ochiul, apoi flutur din mn ctre osptri s-i
aduc nc un rnd.
Am avut parte i de mai ru pentru un iling, zice.
ntr-un col ncep s cnte doi scripcari, iar cteva dintre fete
se pun pe dansat. Vine i un grup de marinari de pe Zembla, iar
Black se duce s discute cu ei. Apare i Cavendish, nc
ncheindu-se la pantaloni, ns nu se vede nici urm de
Jones-Balena.
Domnul Black al nostru i-o sculioar ngmfat, nu?
spune Cavendish.
Zice c are un plan.
Futu-i planu lui nenorocit, njur Drax.
Vrea s aib corabia lui, spune Cavendish, dar n-o s-o
capete. N-are nici cea mai vag idee despre ce se-ntmpl aici.
i ce se ntmpl aici? ntreab Sumner.
Nu mare lucru, rspunde Cavendish. Ca de obicei.
Oamenii de pe Zembla danseaz cu trfele; chiuie cu toii i
bat cu picioarele n podea. Aerul se umple de rumegu i fum de
turb. De un miros neplcut, fetid, de tutun, cenu i bere
sttut. Drax se uit cu dispre la dansatori, apoi l roag pe
Sumner s-i mai ia un whisky.
i dau o poli, propune el.
Medicul i face semn s-o lase balt i comand nc un rnd.
tii, am auzit totul despre Delhi, i spune Cavendish
aplecndu-se n fa.
i ce-ai auzit?
Am auzit c a fost rost de fcut bani. Prad din belug.
Te-ai ales cu ceva?
Sumner clatin din cap.
ipaii au curat oraul nainte s-l ocupm noi. Au luat
totul. Cnd am ajuns, nu mai rmseser dect cini vagabonzi
i mobile sfrmate, totul era cu susul n jos.
Nu tu aur? ntreab Drax. Nu tu bijuterii?
Chiar a sta aici cu doi nemernici dac a fi bogat?
Drax se uit lung la el cteva clipe, de parc ntrebarea ar fi
prea complicat ca s rspund pe loc.
Sunt bogai i bogai, spune n cele din urm.
Eu nu-s de niciun fel.
Ai vzut totui nite mceluri stranice, bag mna-n foc,
zice Cavendish. Nite violene al naibii de slbatice.
Sunt medic, rspunde Sumner. Aa c nu m
impresioneaz vrsarea de snge.
Nu te impresioneaz? repet Drax cu grij zeflemitoare, ca
i cum cuvntul n sine ar fi copilresc i uor absurd.
Nu m surprinde, dac vrei, zice Sumner prompt. Nu m
surprinde vrsarea de snge. Sau nu m mai surprinde.
Drax clatin din cap i se uit la Cavendish.
Nici pe mine nu m prea surprinde vrsarea de snge. Pe
dumneata te surprinde, domnule Cavendish?
Nu, nu foarte des, domnule Drax. Cred c, de obicei, pot
s fac fa fr probleme la o mic vrsare de snge.
Dup ce-i termin whisky-ul, Drax se duce sus s-l caute pe
Jones, dar nu-l gsete. ntorcndu-se la mas, se ciondnete
cu unul dintre oamenii de pe Zembla. Cnd se aaz, omul i
strig ceva, ns Drax nu-l bag n seam.
Nu din nou, spune Cavendish.
Drax ridic din umeri.
Scripcarii cnt Monymusk. Sumner se uit la dansatorii
murdari i nepotrivii care se nvrt i bat din picioare. i
amintete cum dansa polca la Ferozepore n zilele de dinainte de
Rscoal. i amintete cldura jilav din sala de bal a
colonelului i aroma amestecat de igri de foi i sudoare cu
fain de orez i ap de trandafiri. Melodia se schimb i cteva
dintre trfe se aaz s se odihneasc sau se apleac, punnd
minile pe genunchi, ca s-i trag sufletul.
Drax i umezete buzele, se ridic de pe scaun i se
ndreapt spre cealalt parte a ncperii. Se strecoar printre
mese pn ajunge lng brbatul cu care s-a certat acum cteva
minute. Se oprete puin, apoi se apleac nainte i optete la
urechea omului nite grosolnii alese cu grij. Brbatul se
rsucete, iar Drax i d doi pumni n fa. Ridic pumnul a treia
oar, dar nu apuc s loveasc fiindc e tras napoi i atacat de
ceilali marinari.
Muzica se oprete. Se aud ipete i njurturi, trosnete de
mobil distrus i clinchete de sticl spart. Cavendish se duce
s dea o mn de ajutor, ns e dobort imediat la pmnt. Acum
sunt doi contra ase. Sumner, privind, ar prefera s rmn
neutru e medic, nu btu , dar poate s numere destul de
bine i i d seama care-i sunt obligaiile. Pune jos paharul cu
bere neagr i se ndreapt spre cealalt parte a ncperii.
O or mai trziu, Drax, cu ncheieturile degetelor zdrelite, cu
scula dureroas i duhnind a whisky, duce spre Volunteer un
grup mpuinat. Jones i Black lipsesc, Sumner st ncovrigat la
pupa i geme, iar Cavendish zace lng el, sforind zgomotos.
Cerul de deasupra e lipsit de lun, iar apa din jur are culoarea
cernelii. Fr felinarele de la bordul balenierei i luminile pestrie
de pe rm, nu s-ar vedea nimic... ar fi nconjurai de pustiu.
Drax se las n fa i pe urm se trage napoi. Simte apsarea
apei i apoi retragerea ei.
Cnd ajung la corabie, Drax l trezete pe Cavendish din
letargie. mpreun l ridic pe Sumner pe punte, apoi l trag n jos
spre coridor. Ua cabinei e ncuiat i trebuie s scotoceasc prin
buzunarele vestei ca s gseasc cheia. l aaz pe pat i-i scot
cizmele.
Biatul sta nefericit pare s aib nevoie de un doctor, zice
Cavendish.
Drax nu-i d atenie. A descoperit dou chei n buzunarul
vestei lui Sumner i se ntreab ce descuie a doua. Se uit prin
cabin, apoi zrete sub pat o lad cu lact lng cufrul cu
medicamente. Se las pe vine i o mpunge cu arttorul.
Ce faci? l ntreab Cavendish.
Drax i arat a doua cheie. Cavendish pufnete i i terge
un firicel nou de snge de pe buza spart.
Probabil c nu-i nimic acolo, zice el. Doar rahaturile
obinuite.
Drax trage lada, deschide lactul cu a doua cheie i ncepe s
se uite prin lucruri. Scoate o pereche de pantaloni de dril, o
cagul, un exemplar cu legtur ieftin din Iliada. Gsete o
caset subire de mahon i o deschide.
Cavendish fluier ncet.
Pip de opiu, zice el. Mi s fie.
Drax ridic pipa, o cerceteaz o clip, adulmec bolul, apoi o
pune la loc.
Nu-i asta, spune el.
Nu e ce?
Trage afar o pereche de cizme marinreti, o cutie de
acuarele, un set de pnze, o vest de ln, trei cmi de flanel,
o trus de brbierit. Sumner se ntoarce pe-o parte i geme. Cei
doi brbai se opresc din ce fceau i se uit la el.
Caut la fund de tot, spune Cavendish. S-ar putea s fie
ceva ascuns la fund de tot.
Drax bag mna i rscolete n lad. Cavendish casc i
ncepe s rcie o pat de mutar de pe cotul hainei.
E ceva acolo? ntreab.
Drax nu rspunde. Bag i a doua mn adnc n lad i
trage afar un plic murdar, cu colurile ndoite. Scoate din plic o
hrtie i i-o ntinde lui Cavendish s-o citeasc.
Ordinul de eliberare din armat, zice Cavendish i apoi,
dup o clip: Sumner a fost judecat de Curtea marial i dat
afar fr drept de pensie, n dizgraie.
Pentru ce?
Cavendish clatin din cap.
Drax scutur plicul, apoi l ntoarce cu fundul n sus. Cade
un inel. E de aur, cu dou pietre preioase mricele.
Strasuri, zice Cavendish. Asta trebuie s fie.
Pe peretele despritor de deasupra capului lui Sumner e
prins cu colare de alam o oglinjoar dreptunghiular, cu
muchii teite, mrturie a vanitii unui ocupant anterior al
cabinei. Drax ia inelul, l linge o dat i zgrie cu el oglinda.
Cavendish l privete, apoi se apleac i se uit cu atenie la linia
lsat lung, cenuie i ondulat ca un fir de pr smuls din
capul unei cotoroane. i umezete arttorul i terge praful, ca
s-i aprecieze mai bine adncimea real. D din cap. Se uit unul
la altul iscoditor, apoi privesc n jos la Sumner, care rsufl greu
pe nas i pare s doarm adnc.
Prad hindus de la Delhi, spune Cavendish. Lepdtur
mincinoas. De ce nu l-o fi vndut?
l ine pentru zile negre, l lmurete Drax, de parc
rspunsul ar fi fost evident. i nchipuie c aa o s fie mai n
siguran.
Cavendish rde i clatin din cap, uluit de absurditatea unei
astfel de idei.
Vntoarea de balene e plin de pericole, zice el. Civa
dintre noi, ghinionitii, n-o s se ntoarc vii. E clar.
Drax d din cap, iar Cavendish continu:
i dac se prpdete vreun om la bord, bineneles, e
sarcina secundului s-i scoat lucrurile la vnzare, n folosul
bietei vduve. Greesc?
Drax clatin din cap.
Ai dreptate, zice. Dar nu nc. Nu n Lerwick.
Nu, la naiba. Nu nc. Nu spun c acum.
Drax pune inelul i ordinul de eliberare din armat napoi n
plic. Pe urm pune plicul napoi n fundul lzii i aaz restul
lucrurilor deasupra, exact ca nainte, ncuie lactul cu un clic i
mpinge lada sub pat.
Nu uita cheile, i spune Cavendish.
Drax pune la loc cheile n buzunarul vestei lui Sumner, iar
cei doi brbai ies din cabin i urc scara tambuchiului.
Se opresc o clip nainte s se despart.
Crezi c Brownlee tie? ntreab Cavendish.
Drax clatin din cap.
Nu tie nimeni n afar de noi, rspunde el. Numa tu i cu
mine.
6

De la Lerwick, navigheaz spre nord zile nesfrite, cu cea,


lapovi i vnt aspru, fr tihn i rgaz, cnd marea i cerul se
contopesc ntr-o urzeal jilav de cenuiu nvolburat i de
neptruns. Sumner zace n cabin, vomitnd ntruna, incapabil
s citeasc sau s scrie, ntrebndu-se ce-i fcuse cu mna lui.
De dou ori sunt lovii de vnturi puternice dinspre est. Cablurile
scrie, iar corabia urc i coboar crestele clocotinde ale mrii
diamantine. n a unsprezecea zi, vremea se nsenineaz i dau
peste gheaa marin: blocuri de suprafa disparate, la civa
yarzi1 unele de altele, legnndu-se n hula uoar. Aerul este
din nou rece, dar cerul se nsenineaz i zresc n deprtare
piscul vulcanic alb al insulei Jan Mayen. Sunt adui pe punte
sacii cu efecte i se mpart capsele detonante, praful de puc i
putile cu eav ghintuit. Echipajul ncepe s umple gloanele i
s-i ascut cuitele, pregtindu-se pentru vntoarea de foci.
Dou zile mai trziu, vd pentru prima dat colonia principal de
foci, iar a doua zi n zori sunt lsate la ap brcile.
Cobort pe ghea, Drax lucreaz singur, micndu-se
nainte i napoi, rbdtor i neabtut, de la un grup la altul,
mpucnd i lovind cu bta pe msur ce nainteaz. Focile mai
tinere ip la el i ncearc s fug cltinndu-se, dar sunt prea
ncete i prea proaste ca s scape. n cele mai btrne trage cte
un glon. Cnd a ucis o foc, o rstoarn, taie n jurul
nottoarelor dorsale, apoi o spintec de la gt pn la organele
genitale. mpinge tiul cuitului ntre carne i grsime i ncepe
s taie i s desprind straturile din afar. Cnd termin, aga
pielea despicat de o frnghie, ca s-o trasc de-acolo, i las pe
zpad carcasa jupuit nsngerat, cu fii de carne la vedere,
ca o placent dezgusttoare, s fie ciugulit de pescrui sau
mncat de puii de urs. Dup ore ntregi n care a fcut asta,
banchiza e mprocat i murdar ca un or de mcelar i toate
cele cinci luntri de vnat balene sunt ncrcate cu o grmad
puturoas de piei de foc. Brownlee le face semn oamenilor s se
ntoarc. Drax i trte ultima ncrctur, se ntinde, apoi se
apleac i-i cufund n apa srat cuitul de jupuit i bta, ca
s spele cheagurile de snge i rmiele de creier.
n timp ce grmezile de piei picurtoare sunt trase la bord cu
vinciurile, Brownlee le numr i le calculeaz valoarea. 400 de
piei vor da nou tone de ulei, apreciaz el, i, cu puin noroc,
fiecare ton va aduce, la preul pieei, vreo 40 de lire. Au pornit
bine, dar trebuie s-i dea btaie. Colonia de foci ncepe s se
despart i s se mprtie, iar la marginea gheii s-a adunat o
mic flotil de alte baleniere, olandeze, norvegiene, scoiene i
engleze, deprtate unele de altele, toate lundu-se la ntrecere
pentru hlci din aceeai captur. nainte s se ntunece, urc pe
gabie cu un telescop i hotrte care e cel mai promitor loc
pentru vntoarea de a doua zi. Colonia e neobinuit de mare
anul sta, iar gheaa, dei denivelat i subire pe alocuri,
permite totui navigaia. Ar fi putut scoate fr probleme 50 de
tone dac ar fi avut un echipaj ca lumea, dar chiar i cu leahta
slbu de neisprvii pe care i-o strnsese Baxter, era convins c
poate scoate uor 30, poate 35. Mine o s mai trimit o barc,
hotrte el, a asea. Orice ticlos care respir i poate s in o
puc n mn o s ias la omort de foci.
La patru e deja lumin i coboar iar brcile. Sumner st n a
asea, mpreun cu Cavendish, intendentul, musul i civa
dintre cei mai nrii chiulangii. Sunt -18, bate o briz uoar,
iar marea e cenuie i vscoas ca zloata din Londra. Sumner,
care se teme de degerturi, poart o cagul i un fular tricotat. i
ine puca strns ntre genunchi. Dup ce au vslit spre sud-est
o jumtate de or, zresc un petic ntunecat de foci la oarecare
distan. Ancoreaz barca la marginea gheii i coboar.
Cavendish, fluiernd The Lass of Richmond Hill, deschide
drumul, iar restul l urmeaz ntr-un ir dezordonat. Cnd ajung
la vreo 60 de yarzi de foci, se mprtie i ncep s trag. mpuc
trei foci mari i omoar cu bta ase pui, dar restul scap
nevtmate. Cavendish scuip i-i ncarc iar puca, apoi urc
n vrful unei culmi de presiune i se uit n jur.
Acolo, le strig celorlali, artnd n diferite direcii, acolo
i acolo.
Musul rmne n urm s jupoaie focile moarte, iar restul se
despart. Sumner o ia spre est. Din cnd n cnd aude, acoperind
scritul i tnguirea fr ntrerupere a gheii n micare,
bubuitul unui foc de arm ndeprtat. mpuc nc dou foci i
le jupoaie ct de bine poate. Face guri n piei cu cuitul, trece o
funie prin ele, le leag la un loc i pornete napoi, cu funia pe
umr.
Pn la prnz, a mai ucis nc ase foci i se afl la vreo mil
de barc, trgnd dup el 100 de livre21 de piei de foc zdrenuite
peste un ir de sloiuri ntinse care plutesc liber. E ameit de
oboseal. Umerii i sunt nroii i-l dor de la frnghia care se
freac de ei, iar aerul ngheat e nemilos cu plmnii lui. Cnd
ridic privirea, l vede pe Cavendish la mai puin de 100 de yarzi
n fa i, mai n dreapta, un alt brbat, n haine ntunecate,
mergnd n aceeai direcie i trnd i el nite piei. Strig, dar
vntul i poart glasul departe i niciunul din ei nu se oprete i
nu se uit n jur. Sumner grbete pasul, gndindu-se, n timp
ce i trte picioarele, la cldura i adpostul cabinei lui i la
cele cinci sticle cu gtul scurt pline cu laudanum, aliniate n
cufrul cu medicamente ca nite soldai la parad. Acum ia 21 de
dramuri n fiecare sear, dup cin. Ceilali cred c i exerseaz
greaca i rd de el, dar de fapt, n timp ce ei joac cribbage22 sau
discut despre vreme, el zace pe pat, ntr-o stare de extaz haotic
greu de descris. n asemenea momente, poate fi oriunde i
oricine. Mintea i lunec nainte i napoi prin felurite locuri n
timp i spaiu Galway, Lucknow, Belfast, Londra, Bombay , un
minut dureaz un ceas i un deceniu curge ntr-o singur clip.
Oare opiul e o minciun, se ntreab uneori, sau lumea din jurul
nostru, lumea plin de crime i suferine, de osteneli i necazuri
e o minciun? tie, dac mai tie ceva, c nu pot fi amndou
adevrate.
Cnd ajunge la o sprtur de vreun yard ntre dou sloiuri,
Sumner se oprete o clip. Arunc de cealalt parte captul
frnghiei, apoi face un pas n spate i se pregtete pentru un
salt scurt. Acum ninge, iar zpada mpnzete aerul n jur i-i
biciuiete faa i pieptul. E mai bine, a nvat din experien,
s-i ia avnt de pe piciorul bolnav i s aterizeze pe cel bun.
Face un pas scurt, apoi unul mai mare, mai rapid. ndoaie
genunchiul i mpinge n sus, dar piciorul pe care se sprijin
alunec pe ghea: n loc s sar fr greutate peste sprtur,
cade n fa, grotesc, ca un clovn cu capul nainte i braele
rotindu-se , n apa neagr i ngheat.
Pentru o clip lung i nucitoare, se scufund i nu vede
nimic. Se rsucete n sus, apoi arunc un bra i reuete s se
prind de marginea gheii. Baia cumplit de frig i-a scos toat

21
Unitate de msur pentru greutate: 1 livr = 0,500 kg.
22
Joc de cri pentru dou sau patru persoane, n care scorul este inut prin introducerea unor cepuri n
scobituri dispuse n iruri pe o tabl special.
suflarea din trup; gfie i i vjie sngele n urechi. Se prinde i
cu cealalt mn i ncearc s se ridice din ap, dar nu poate.
Gheaa e prea alunecoas, iar braele i sunt prea slbite de
trasul pieilor nc de diminea. Apa i ajunge pn la gt, iar
ninsoarea e i mai deas. Aude gheaa din jur scrnind i
cscndu-se n timp ce se leagn n hula uoar. Dac sloiurile
se apropie, tie c va fi zdrobit ntre ele. Dac rmne prea mult
n ap, i va pierde cunotina i se va neca.
Se prinde din nou i se opintete a doua oar s se ridice.
Atrn ntr-o agonie inert pentru o clip, nici nuntru, nici
afar pe deplin, ns minile i alunec pe ghea i se
prbuete napoi. Apa i umple gura i nrile; scuipnd i
tuind, d din picioare ca s pluteasc din nou. Fora cu care-l
trag n jos hainele mbibate pare dintr-odat gigantic. Vintrele
au nceput deja s-i tremure de frig, iar pulpele i labele
picioarelor i amoresc. Unde dracu e Cavendish? se gndete.
Trebuie s-l fi vzut cznd. Strig dup ajutor, apoi strig din
nou, ns nu apare nimeni. E singur. Poate s ajung la frnghie,
dar tie c greutatea pieilor de la captul ei nu e destul de mare
ca s-l susin. Trebuie s se trag n sus prin forele proprii.
Apuc marginea gheii pentru a treia oar i, lovind mai tare
cu ambele picioare, ncearc s se mping cu putere n sus.
Pune cotul drept pe ghea, apoi i palma stng. Apas cotul i,
icnind i gemnd din cauza efortului cumplit, se mpinge mai
sus, pn cnd nti brbia i gtul, apoi i o mic parte din
piept, se ridic peste marginea sloiului. Se mpinge din nou n jos
ct de tare poate cu mna stng, folosindu-i cotul ca punct de
sprijin, i mai ctig vreo civa inch23. O clip, crede c balana
se nclin n favoarea lui i c aproape a reuit, dar, imediat ce se
gndete la asta, sloiul n care se sprijin se smucete ntr-o
parte, cotul drept i alunec, iar falca de jos i se lovete cu putere
de muchia ascuit a gheii. O clip, se uit la cerul alb i
brzdat, apoi, buimcit i neajutorat, se prbuete pe spate n
apa ntunecat i se ndeprteaz de ghea.

23
Unitate de msur pentru lungime: 1 inch = 2,54 cm.
6

Brownlee viseaz c bea snge dintr-un bocanc vechi. E


sngele lui ONeill, dar ONeill e mort acum, din cauza frigului
i-a apei nghiite. Trec bocancul de la unul la altul i fiecare,
tremurnd, bea din el. Sngele e cald i le pteaz buzele i dinii
ca vinul. Ce dracu, se gndete Brownlee, ce dracu! Omul trebuie
s triasc, nc un ceas, chiar i nc un minut. Ce altceva mai
e de fcut? tie c prin cal plutesc bui cu pine, i butoaie cu
bere, ns nimeni n-are puterea sau ndemnarea s ajung la
ele. Dac ar fi avut mai mult timp... dar n bezn era un infern.
Apa de 12 picioare n cal i, ntr-un sfert de ceas, rmn doar
cu prova tribord iindu-se deasupra valurilor nvalnice. ONeill e
mort, dar sngele lui e cald nc. Ultimul dintre brbai linge
branul bocancului, rcie cu degetele interiorul clciului.
Culoarea e uimitoare. Orice altceva n lume este cenuiu sau
negru sau maroniu, nu i sngele. E man cereasc, se gndete
Brownlee. Spune cu voce tare: E man cereasc'. Brbaii se
uit la el. El se ntoarce spre medic i-i d instruciuni. Simte
sngele lui ONeill n gt i n stomac, rspndindu-i-se n trup,
dndu-i o nou via. Medicul le ia snge tuturor, apoi i ia i
lui. Unii dintre oameni i amestec sngele cu fin, ca s fac o
past, alii l dau pe gt ca nite beivi, direct din bocanc. Nu e
pcat, i spune el, n-a mai rmas niciun pcat acum, nu mai
exist dect sngele, apa i gheaa; nu mai exist dect via i
moarte i spaiile cenuii-verzui dintre ele. N-o s moar, i
spune el, nici acum, nici alt dat. Cnd o s-i fie sete, o s bea
din propriul snge; cnd o s-i fie foame, o s mnnce din
propria carne. O s creasc enorm din acest osp, o s se
ntind pn umple cerul pustiu.
7

Cnd l gsete Black, Sumner pare deja mort. Trupul i e


prins n crptura ngust dintre dou sloiuri de ghea; capul i
umerii sunt deasupra apei, dar tot restul e dedesubt. Are faa
alb ca varul, mai puin buzele, care sunt de un albastru-nchis
nefiresc. Mai rsufl mcar? Black se apleac s verifice, dar
nu-i d seama vntul e prea zgomotos i de jur mprejur
gheaa scrnete i trosnete din cauza hulei. Medicul pare cu
totul ngheat i eapn. Black i ia frnghia pentru foci i o
prinde n jurul pieptului lui Sumner. Se ndoiete c-l poate trage
singur, ns ncearc oricum. l smucete nti ntr-o parte, ca
s-l desprind din crptur, apoi, nfigndu-i clciele n
zpad, trage n sus cu toat puterea. Trupul rigid i inert al lui
Sumner se ridic uimitor de uor, de parc marea ar fi hotrt c
pn la urm nu-l vrea. Black las frnghia s cad i sare
nainte, apucnd epoleii uzi de pe mantaua lui Sumner i
trgnd restul trupului pe ghea. l rsucete i-i d dou palme
peste fa. Sumner nu se clintete. Black l lovete mai tare. O
pleoap se deschide tremurnd.
O, Doamne, trieti, zice Black.
Trage de dou ori cu puca n aer. Dup zece minute apare
Otto, cu ali doi oameni din echipa de cutare. Cei patru brbai
l nfac de mini i picioare i-l car napoi la corabie ct de
repede sunt n stare. Hainele ude i-au ngheat bocn n aerul
arctic, i parc ar cra o mobil grea pe ghea mai degrab
dect o fiin uman. Cnd ajung la balenier, Sumner e ridicat
la bord cu un palan i ntins pe punte. Brownlee se uit la el.
Amrtul sta mai respir mcar? ntreab el.
Black ncuviineaz. Brownlee clatin din cap uluit.
l coboar prin tambuchi i-l duc la popota ofierilor, unde-i
taie cu foarfeca hainele ngheate. Black mai pune crbuni n
sob i-i spune buctarului s fiarb ap. i freac pielea
ngheat cu untur de gsc i-l nvelesc n prosoape fierbini.
Nu se mic i nici nu vorbete; e nc n via, dar incontient.
Black rmne lng el; ceilali vin din cnd n cnd s se holbeze
sau s dea sfaturi. Pe la miezul nopii, ochii i se deschid pentru
scurt timp i atunci i dau brandy, pe care-l scuip afar
mpreun cu un cheag de snge maroniu. Nimeni nu se ateapt
s mai apuce dimineaa. n zori, descoperind c nc mai respir,
l mut din popot n cabina lui.
Cnd i revine, Sumner i nchipuie o clip c e din nou n
India, ntins n cortul lui jilav de pe culmea care domin Delhi, i
c zgomotul blocurilor de ghea ce se lovesc de chila lui
Volunteer este de fapt schimbul de focuri de artilerie grea ntre
bastioane i pichete. O clip, i nchipuie c nu i s-a ntmplat
nc nimic ngrozitor sau irevocabil, de parc i s-ar fi oferit,
incredibil, o a doua ans. nchide ochii i adoarme din nou.
Cnd i deschide, o or mai trziu, l vede pe Black stnd lng
patul lui i uitndu-se n jos.
Poi vorbi? l ntreab el.
Sumner l privete o clip, apoi clatin din cap. Black l ajut
s se ridice n capul oaselor i ncepe s-i dea s mnnce sup
de carne dintr-o ceac de ceai. Gustul i cldura supei sunt
copleitoare. Dup dou linguri, Sumner nchide gura i las
lichidul s i se scurg pe brbie i n jos, pe piept.
Ar trebui s fii mort, zu aa, i spune Black. Ai stat n ap
trei afurisite de ceasuri. Niciun om normal nu scap cu via
dup o baie ca asta.
Vrful nasului lui Sumner i unele pri din ambii obraji,
chiar sub ochi, sunt nnegrite de degerturi. Sumner nu-i aduce
aminte de ghea sau de frig sau de apa verde nspimnttoare,
dar i amintete c a privit n sus, nainte s i se ntmple ce i
s-o fi ntmplat i a vzut cerul de deasupra nesat cu miriade
de fulgi de zpad.
Laudanum, ngaim el.
Se uit cu speran la Black.
ncerci s spui ceva? ntreab acesta, apropiindu-i capul
de el.
Laudanum, zice din nou Sumner, pentru durere.
Black d din cap i se duce la cufrul cu medicamente.
Amestec laudanumul cu rom i-l ajut s bea. Sumner simte c
l arde pe gt i c o s-l vomite, dar reuete s-l nghit. E
istovit de efortul fcut s vorbeasc i nu tie (pentru c sigur
nu-i n India) unde sau cine e. Se cutremur violent i ncepe s
lcrimeze. Black l ntinde iar pe pat i-l nvelete cu o ptur
aspr de ln.
n seara aia, la popot, n timpul cinei, Black anun c
medicul d semne c i revine.
Foarte bine, zice Brownlee, dar de-acum nainte n-o s mai
lum a asea luntre. Nu vreau s am pe contiin moartea altui
nenorocit.
E doar ghinion, atta tot, spune Cavendish cu rceal. Un
om alunec pe ghea pe viscol, i se putea ntmpla oricruia
dintre noi.
Dac m-ntrebi pe mine, totul s-a brodit cum nu se poate
mai bine, zice Drax. Nemernicul trebuia de drept s fie zdrobit
sau necat. Dup zece minute ntr-o ap ca aia, sngele omului
se ncheag i inima cedeaz, totui doctoru a rmas cumva n
via. E-al naibii de binecuvntat.
Binecuvntat? exclam Black.
Brownlee ridic mna.
Binecuvntat sau nu, hotrte el, zic c n-o s mai fie a
asea luntre. i ct timp noi, marinarii, ne vedem de vntoare,
medicul o s rmn n siguran n cabina lui, s citeasc din
Homer sau s se trag de mdular sau ce dracu o fi fcnd el
acolo.
Cavendish d ochii peste cap.
Ce uor e pentru unele lepdturi, zice.
Brownlee se uit urt la el.
Medicul are treaba lui pe corabia asta, Cavendish, iar tu o
ai pe-a ta. i cu asta s terminm naibii odat.
Drax i Cavendish se ntlnesc din nou la miezul nopii, cnd
se schimb cartul. Cavendish l trage deoparte pe harponier i
arunc o privire n jur nainte s vorbeasc.
Tot mai poate s moar, s tii, spune el. Ai vzut cum
arat?
Mie mi se pare un ticlos greu de omort, rspunde Drax.
E-un nemernic cu pielea tbcit, asta-i sigur.
Trebuia s descarci un plumb n el cnd i-a venit la
mn.
Cavendish clatin din cap i ateapt s treac de ei unul
dintre marinarii din Shetland.
N-ar fi inut, zice el. Brownlee e-al naibii de amorezat de el,
la fel i Black.
Drax se uit n alt parte n timp ce-i aprinde pipa. Cerul de
deasupra e mpnzit de stele tremurtoare; un strat de ghea
negru-albstrui se aga de greement i nvluie puntea.
Oricum, ct crezi c face inelul la? ntreab Cavendish.
20 de guinee, mi nchipui, chiar 25.
Drax clatin din cap i pufnete, de parc ntrebarea n sine
ar fi sub demnitatea lui.
Nu-i inelul tu, zice el.
Nu-i nici al lui Sumner. A zice c-i al oricrui ticlos
care-l are pe mn la un moment dat.
Drax se ntoarce din nou spre Cavendish i ncuviineaz.
Asta cam aa-i, spune el.

n cabina ntunecat, sub un morman gros de blnuri de urs


i pturi, Sumner, febril i slbit ca un nou-nscut, doarme, se
trezete, apoi adoarme la loc. n vreme ce corabia navigheaz
spre nord-vest prin cea i burni, pe o hul puternic, cu coca
acoperit de-o ghea de dou picioare pe care oamenii o sparg
pe punte i cu copastiile ncrcate cu cavile de matisit i maiuri,
mintea mbibat de opiu a lui Sumner scap din ancorele ei i se
las purtat napoi, piezi, prin trmuri de vis la fel de
nspimnttoare i de tulburi ca apele arctice verzi care
preseaz i izbesc la capul lui, n spatele unui perete de doar 12
inchi. Ar putea fi oriunde, oricnd, dar gndurile lui, ca fierul
atras de un magnet, se ntorc ntr-un singur loc.
O cldire galben masiv, dincolo de un teren de tenis,
zgomotul surprinztor i duhoarea de abator a crnii i
excrementelor, ca o privelite de iad, 30 sau mai multe trgi
sosesc n fiecare or ducnd, cte trei sau patru odat, morii i
rniii. Trupurile tinerilor, sfrtecate de gloane i explozii, sunt
azvrlite ntr-o arip a cldirii care duhnete. Zvrcolirile rniilor
i urletele muribunzilor. Membre amputate zngnind cnd sunt
aruncate n cuve metalice. Zgomotul necontenit, ca ntr-un
atelier sau o fabric de cherestea, al oelului mucnd din os.
Podeaua ud i cleioas din cauza sngelui scurs, cldura de
nestvilit, bufniturile i zglielile focului de artilerie i norii de
mute negre care se aaz peste tot, pe orice, fr ncetare sau
deosebire pe ochi i urechi i guri, pe rni deschise. Mizeria
incredibil dimprejur, urletele de durere i rugminile, sngele i
rahatul, i durerea nesfrit, nesfrit.
Sumner lucreaz toat dimineaa, sondnd, tind, suturnd,
pn cnd ameete de la cloroform i i e grea din pricina
mcelului generalizat. E mult mai ru dect orice a trit sau i-a
imaginat vreodat. Oameni pe care, cu cteva ore nainte, i
vzuse dndu-se mari i rznd pe culme i sunt adui acum
bucele. Trebuie s-i fac datoria, i spune, trebuie s lucreze
srguincios. Asta-i tot ce se poate face acum, tot ce-ar putea face
oricine. Ca i el, ceilali chirurgi care asist Wilkie i ODowd
sunt lac de ap i cufundai n snge pn la coate. Cum se
termin o operaie, ncepe alta. Price, infirmierul, verific trgile
cnd sosesc, i d deoparte pe cei deja mori i i aaz la coad
pe cei mutilai. Corbyn, chirurgul principal, hotrte care
membre trebuie amputate imediat i care pot fi salvate. A fost n
Coldstream Guards24 la Inkerman25, cu o puc ntr-o mn i
un scalpel n cealalt, 2.000 de mori n zece ore. Are picturi de
snge pe musta. Mestec arorut26 ca s suporte duhoarea. Asta
nu-i nimic, le spune el celorlali; e nimica toat. Taie i reteaz i
scormonesc dup gloane de muschet. Asud i njur i le vine
s vomite din pricina cldurii. Rniii strig ntruna dup ap,
ns niciodat nu e destul ca s le astmpere setea. Poate c
setea lor e dezgusttoare i nevoile lor sunt insuportabile, dar
Sumner trebuie s le suporte oricum, trebuie s fac n
continuare ce face, ct e n stare. N-are timp pentru furie sau
dezgust sau spaim, n-are timp sau energie pentru nimic altceva
dect munca n sine.
Pn dup-amiaza trziu, pe la trei sau patru, luptele se
domolesc i afluena de victime nti se reduce, apoi se oprete
cu totul. Se aude c soldaii britanici au dat peste un depozit
mare de alcool lng Poarta Lahore i au but pn au czut lai
cu toii. Oricare ar fi motivul, naintarea s-a oprit, cel puin
deocamdat, i, pentru prima oar dup multe ceasuri, Corbyn i
asistenii lui reuesc s-i ntrerup munca. Sunt aduse couri
cu mncare i damigene cu ap i unii dintre rnii sunt mutai
napoi la spitalele regimentelor de pe culme. Dup ce s-a splat
de snge i a mncat o farfurie cu pine i friptur rece, Sumner
se ntinde pe un pat mpletit i adoarme. E trezit de zgomotul
unei discuii n contradictoriu vehemente. La ua spitalului de
campanie a aprut un brbat cu turban care poart n brae un
copil rnit; cere ajutor, ns ODowd i Wilkie l refuz categoric.
Ia-l de-aici, zice ultimul, nainte s bag eu un glon n el.
ODowd nfac o sabie din colul ncperii i o scoate
ostentativ din teac. Brbatul nu se clintete. Corbyn vine i-i
spune lui ODowd s se potoleasc. Examineaz rapid copilul i
clatin din cap.
Rana e prea grav, spune el. Osul e zdrobit. Nu mai

24
Regiment nfiinat n 1650 n orelul Coldstream din sud-estul Scoiei, alctuit dintr-o unitate de infanterie
de elit i o unitate de gard a Casei Regale.
25
Sat din Crimeea, la est de Sevastopol, teatrul unei confruntri sngeroase n 1854, n timpul Rzboiului
Crimeii, cnd forele britanice i franceze au nvins trupele ruse.
26
Plant tropical (Maranta arundinacea) cu rizomi bogai n amidon.
triete mult.
Poi s-l tai, insist brbatul.
Vrei un biat cu un singur picior? ntreab Wilkie.
Brbatul nu rspunde. Corbyn clatin iar din cap.
Nu te putem ajuta, spune el Spitalul sta e pentru soldai.
Soldai britanici, adaug Wilkie.
Brbatul nu se clintete. Din piciorul zdrobit al copilului
curge snge pe podeaua proaspt splat. Nori de mute nc
bzie n jurul capetelor lor i din cnd n cnd unul dintre
soldaii rnii geme sau strig dup ajutor.
Nu suntei ocupai, zice brbatul privind n jur. Avei timp
acum.
Nu te putem ajuta, spune din nou Corbyn. Trebuie s
pleci.
Nu sunt ipai, zice brbatul. M cheam Hamid. Sunt
servitor. Lucrez pentru Farook, cmtarul.
De ce mai eti n ora? De ce n-ai plecat cu toi ceilali,
nainte s nceap asediul?
Trebuie s apr casa stpnului i ce-i n ea.
ODowd scutur din cap i rde.
E un mincinos neruinat, spune el. Oricine a rmas n
oraul sta e un trdtor prin definiie i nu merit dect s fie
spnzurat.
i copilul? ntreab Sumner.
Ceilali se ntorc i se uit la el.
Copilul e o victim de rzboi, rspunde Corbyn. i cu
siguran n-avem ordine s ajutm odraslele dumanului.
Eu nu sunt dumanul vostru, zice brbatul.
Aa spui tu.
Brbatul se ntoarce plin de speran spre Sumner. Acesta se
aaz la loc i-i aprinde pipa. Sngele copilului picur nencetat
pe podea.
Pot s v art comoar, spune brbatul. Dac m ajutai
acum, pot s v art comoar.
Ce comoar? ntreab Wilkie. Ct?
Dou lakh27-uri, spune el. Aur i bijuterii. Uite. Pune cu
grij copilul pe-o mas aezat pe o capr i scoate din tunic o
pungu din piele de ied. I-o ntinde lui Corbyn, iar el o ia i o
desface. Deart monedele n palm, se uit o clip la ele, le
mpinge cu degetul arttor, apoi i le trece lui Wilkie.

27
Unitate a sistemului numeric indian echivalent cu 100.000.
Mult mai mult ca asta, zice brbatul. Mult mai mult.
Unde-i comoara asta? ntreab Corbyn. Ct de departe?
Nu departe. Foarte aproape. Pot s art acum.
Wilkie i trece monedele lui ODowd, iar el i le trece lui
Sumner. Sunt calde i puin unsuroase la atingere. Canturile nu
sunt zimate, iar suprafeele sunt nsemnate cu panglicile
elegante ale scrierii arabe.
Doar nu-l crezi? ntreab Wilkie.
Cte ca astea? l iscodete Corbyn. 100? 200?
V-am spus, 2.000, zice brbatul. Stpnul meu e un
cmtar cunoscut. Le-am ngropat chiar eu, nainte s fug.
Corbyn se apropie de biat i i scoate bandajul mbibat cu
snge de pe picior. Cerceteaz atent i miroase rana cscat.
Putem s-l tiem de la old, spune el. Dar probabil c
oricum o s moar.
O facei acum?
Nu acum. Cnd te ntorci cu toat comoara aia. Brbatul
pare nefericit, d din cap, apoi se apleac i-i optete ceva
biatului.
Voi trei mergei cu el, zice Corbyn, luai-l i pe Price.
narmai-v i, dac ceva vi se pare ctui de puin dubios, l
mpucai pe nenorocitul sta i va ntoarcei imediat. Eu rmn
aici cu biatul.
O clip nu se mic nimeni. Corbyn se uit neclintit la ei.
Patru pri egale i o zecime fiecare pentru Price, spune el.
i ce nu afl ofierii de capturi n-are cum s le fac ru.

Pleac de la spitalul de campanie i intr n ora drept prin


ruinele fumegnde ale Porii Kashmir. Se car peste grmezi de
moloz, trec printre mormane de cadavre ce ard nbuit, pe care
le adulmec i le sfie cinii vagabonzi. Deasupra lor, vulturi cu
aripi zdrenuite se rotesc i ip, obuzele de mortiere uier i
bufnesc. n aer struie o duhoare de cordit i carne ars i
bubuitul ndeprtat al muschetelor. Se strecoar pe strzi
nguste, distruse, blocate de mobile rupte, animale cu
mruntaiele mprtiate i armament abandonat. Sumner i
nchipuie c n spatele fiecrei baricade i ambrazuri st ghemuit
un ipai gata s trag. Crede c riscul pe care i-l asum e prea
mare i comoara n sine e probabil o minciun, dar tie c ar fi o
nebunie s refuze un om precum Corbyn. Armata britanic e
cldit pe influen i, dac vrei s avansezi, trebuie s fii atent
pe cine cunoti. Corbyn are prieteni n Comisia medical a
armatei iar cumnatul lui face parte din Comisia de inspecie a
spitalelor. Fr ndoial, e fanfaron i plicticos, ns lui Sumner
nu i-ar strica deloc s fie legat de el prin acest secret comun, prin
aceast prad ilegal. Ar putea chiar, se gndete, s fie calea lui
de scpare din Regimentul 61 spre unul mai onorabil. Asta,
bineneles, doar dac prada e real.
Cotesc dup un col i dau peste un cuib de artilerie i o
ceat de infanteriti bei. Unul cnt la acordeon, altul are
pantalonii trai n vine i i deart maele ntr-o gleat de
lemn; primprejur sunt mprtiate sticle goale de brandy.
Cine-i acolo? strig unul dintre ei.
Medici, rspunde Wilkie. Are nevoie cineva de tratament
aici?
Soldaii se uit unul la altul i rd.
Cotteslow de colo are nevoie de-un control la nenorocitul
la de cap, zice unul dintre ei.
Unde v sunt ofierii?
Acelai om se ridic i, cu ochii ngustai, se ndreapt
nesigur spre ei. Se oprete la civa pai i scuip. Are uniforma
zdrenuit i ptat de snge i fum de puc. Miroase a vom,
piat i bere.
Toi mori, zice el. Pn la ultimul.
Wilkie d ncet din cap i se uit n josul strzii, dup cuibul
de artilerie.
i inamicul unde-i? ntreab el. E aproape?
A, destul de aproape, spune omul. Dac te uii pe-acolo,
s-ar putea chiar s-i trimit un pupic.
Soldaii rd din nou. Wilkie nu-i bag n seam i se ntoarce
s discute cu ceilali.
E-al naibii de ruinos, zice el. Oamenii tia ar trebui
spnzurai pentru neglijarea datoriei.
Doar pn aici putem merge, spune ODowd. Asta-i limita.
Suntem foarte aproape, zice Hamid. nc dou minute.
Prea periculos, spune ODowd.
Wilkie i freac brbia i scuip.
l trimitem pe Price, hotrte el. Poate s-o ia nainte i s
ne dea raportul. Dac pare sigur, venim i noi.
Se ntorc toi spre Price.
Nu pentru o amrt de zecime, zice el.
Ce-ar fi s-o dublm? sugereaz Wilkie.
Se uit la ceilali doi i ei ncuviineaz.
Price, care se lsase pe vine, se ridic ncet, pune puca pe
umr i se apropie de Hamid.
Ia-o nainte, zice el.
Ceilali se aaz la loc i ateapt. Soldaii bei nu-i bag n
seam. Sumner i aprinde pipa.
Price la i-un rhel hrpre, spune ODowd.
Dac e ucis, o s fie nevoie s nscocim o poveste, zice
Wilkie. Corbyn n-o s se bucure.
Corbyn, bombne ODowd. Mereu nenorocitul de Corbyn.
Cine e? Frate-su sau cumnat-su? ntreab Sumner.
Nu-mi amintesc niciodat.
ODowd ridic din umeri i clatin din cap.
Cumnat-su, zice Wilkie. Sir Barnabas Gordon. L-am
vzut innd o prelegere de chimie la Edinburgh.
N-o s obii nimic de la Corbyn, i spune ODowd lui
Sumner, nici s nu te gndeti. E fost ofier n regimentul de
gard i nevast-sa e baroneas.
Dup asta, o s se simt obligat, zice Sumner.
Un om ca el nu se obosete s se simt obligat. O s ne
lum partea de prad, dac prada exist, dar, crede-m, asta o
s fie tot.
Sumner d din cap i se gndete un minut.
Ai ncercat deja cu el?
Wilkie zmbete, ns ODowd nu zice nimic.
Dup zece minute, Price se ntoarce i le spune c au gsit
casa, iar drumul pn acolo pare destul de sigur.
Ai zrit comoara? l ntreab ODowd.
Zice c-i ngropat n curtea interioar. Mi-a artat unde i
l-am pus s se apuce de spat.
l urmeaz pe Price printr-o nclceal de ulie nguste, apoi
pe o strad mai lat, unde prvliile au fost jefuite, iar casele
sunt oblonite i tcute. Nu mai e nimeni prin preajm, dar
Sumner e sigur c n cldiri trebuie s se mai afle totui oameni
familii nspimntate stnd ghemuite n ntunericul cldu,
lupttori n jihad i ghazi28 care-i ling rnile, fcnd pregtiri pe
tcute. Aud zgomot de chef n apropiere i, mai departe, bubuitul
salvelor de tun. Soarele st s apun, dar cldura e la fel de
neierttoare. Trec strada, croindu-i drum printre grmezi de
oase fumegnde, zdrene i mobile distruse, apoi mai merg nc
aproape 100 de yarzi, pn cnd Price i oprete n faa unei ui
deschise i d din cap.

28
Lupttori musulmani, n general n rzboaie religioase.
Curtea interioar e mic i ptrat, zidurile vruite sunt
ptate i murdare, iar pe unde a czut tencuiala se vd buci de
crmizi de lut. Zidurile au fiecare cte dou arcade, iar pe
deasupra arcadelor trece un balcon de lemn lsat n paragin.
Hamid st pe vine n mijloc. A mutat una dintre lespezi i
scormonete rna de dedesubt.
Ajutai-m, v rog, spune el. Trebuie s ne grbim acum.
Price ngenuncheaz alturi i ncepe s sape cu minile
goale.
Vd o caset, spune el dup o clip. Uite, acolo.
Ceilali se adun n jurul lui. Price i Hamid trag caseta din
pmnt, iar ODowd o deschide lovind-o cu patul putii. nuntru
se afl patru sau cinci sculee de pnz cenuie.
Wilkie scoate unul, se uit nuntru i se pune pe rs.
Iisuse Hristoase! exclam el.
E o comoar? ntreab Price.
Wilkie i arat sculeul lui ODowd, care zmbete, apoi rde
i-l bate pe spate pe Wilkie.
Price trage celelalte trei sculee din caset i le deschide.
Dou sunt pline cu monede, iar al treilea conine o colecie de
brri, inele i pietre preioase.
A, fir-a al naibii, optete Price ncet, doar pentru sine.
Ia s vd scumpeturile astea, zice Wilkie.
Price i ntinde cel mai mic dintre sculee, iar Wilkie l
rstoarn pe una dintre lespezile prfuite. Stnd n genunchi
acum, cei trei medici asisteni se strng n jurul grmezii
sclipitoare ca nite colari n jurul unui joc cu bile de sticl.
Scoatem toate pietrele i topim aurul, spune ODowd. Nu
ne complicm.
Trebuie s ne ntoarcem acum, repet Hamid. Pentru
biatul meu.
nc absorbii de comoar, nici nu-l bag n seam. Sumner
se apleac nainte i culege unul dintre inele.
Ce sunt pietrele astea? ntreab el. Sunt diamante? Se
ntoarce spre Hamid.
Astea sunt diamante? ntreab artndu-i inelul. Sunt
veritabile?
Hamid nu rspunde.
Se gndete la biatul la, zice ODowd.
Biatul e mort, spune Wilkie, fr s ridice privirea. A fost
mort de la bun nceput, ce naiba!
Sumner se uit la Hamid, care tot nu vorbete. Are ochii
mrii de spaim.
Ce-i? ntreab Sumner.
Hamid scutur din cap, de parc rspunsul ar fi mult prea
complicat, de parc vremea explicaiilor a trecut deja i se afl,
c-i dau seama sau nu, ntr-o faz mai ntunecat i mai
ncrcat de semnificaii.
Mergem acum, spune el. V rog.
l apuc pe Price de mnec i ncearc s-l trag spre
strad. Cellalt i smucete braul i strnge pumnul.
Hei, ai grij, l previne el.
Hamid se trage napoi i ridic amndou minile deasupra
capului, cu palmele la vedere... e un gest de refuz tcut, dar i,
i d seama Sumner, de predare, ns cui se pred?
De la balconul de deasupra se aude un pocnet de muschet,
iar ceafa lui Price se deschide ca o garoafa roie de snge i os ce
dispare n scurt timp. Wilkie, rsucindu-se pe clcie, intete cu
puca i trage la ntmplare n sus, dar nu nimerete nimic i e
mpucat de dou ori prima oar n gt i apoi n coul
pieptului. Au czut ntr-o ambuscad; toat zona e mpnzit de
ipai. ODowd l nfac pe Sumner de bra i-l trage napoi, n
sigurana i bezna casei. Wilkie se zvrcolete pe lespezile
de-afar; din gtul strpuns, sngele nete n zvcniri
purpurii. Sumner mpinge cu vrful cizmei ua dinspre strad i
i rspunde un glon care lovete tocul cu un bubuit nfundat.
Unul dintre atacatorii ascuni sare peste balconul ubred i se
repede spre ei urlnd. ODowd trage n el, dar nu-l nimerete.
Sabia ipaiului i strpunge pntecul i iese, nroit i picurnd,
la jumtatea spinrii. ODowd scuip snge, gfie, pare uluit de
ce i s-a ntmplat. Cnd mpinge sabia mai adnc, expresia
ipaiului e struitoare i ptima. Ochii negri ca tciunii i ies
din orbite nnebunii; pielea oache i lucete de sudoare.
Sumner st la vreo doi pai de el, nu mai mult; ridic puca la
umr i trage. Chipul omului dispare ndat, nlocuit de o
scobitur fr adncime, ca un castron, umplut cu carne,
cartilaje i buci plesnite i zdrobite de dini i limb. Sumner
las puca i deschide cu piciorul ua din fa. Cnd iese n
strad, un glon l nimerete n pulp, altul se lovete de zid, la
doar civa inchi de capul lui. Se clatin, geme, se las pe spate o
clip, ns apoi se ndreapt i pornete ntr-o goan nebun,
aplecat ntr-o parte, s se pun la adpost. Alt glon i uier pe
deasupra capului. Simte o plescitur cald cnd cizma stng i
se umple de snge. Din spate se aud ipete. Strada e plin de
moloz, cioburi de oale, pnz de sac, oase i praf. De o parte i de
alta, prvlii i chiocuri zac cu rafturile goale i copertinele
atrnnd gurite i putrezite. Prsete strada i se avnt
piezi, ntr-un labirint nebunesc de strdue i ulie.
Zidurile nalte de stuc sunt crpate i mnjite de unsoare. Se
simte miros de canal, se aude un zumzet de mute albastre.
Sumner chioapt mai departe, nnebunit i fr int, pn
cnd durerea l silete s se opreasc. Se ghemuiete n arcada
unei ui i i scoate cizma. Rana n sine e destul de curat, dar
tibia e rupt. Sfie o bucat de flanel din poalele cmii i
leag rana ct de strns poate, ca s opreasc sngerarea. n
timp ce face asta, l strbate un val fierbinte de grea i
ameeal. nchide ochii i, cnd i deschide iar, zrete un vrtej
negru de porumbei rotindu-se i adunndu-se ca nite spori
purtai de vnt pe cerul care se ntunec. Luna a rsrit deja; din
toate prile se aude bubuitul lugubru i nentrerupt al artileriei.
Se gndete la Wilkie i ODowd i ncepe s tremure. Trage
adnc aer n piept i-i spune s se dezmeticeasc naibii, pentru
c altfel o s moar ca ei. Oraul o s cad cu siguran mine,
se gndete; cnd se trezesc din beie, trupele britanice o s
nainteze. Dac rmne pe loc i n via, o s-l gseasc i o s-l
duc acas.
Se ridic i caut un cotlon n care s se ascund. Ua de
peste drum e ntredeschis. chioapt pn la ea, lsnd n
urm o dr de stropi de snge. Dincolo de u e o ncpere cu
rogojini prfuite i un divan stricat, mpins lng unul dintre
perei. ntr-un col se vd un urcior de ap nesmluit, gol, i un
ceainic cu pahare risipite pe podea. Singura fereastr nalt d
spre uli i las s intre puin lumin. Pe peretele din fundul
camerei, o arcad ascuns de o perdea d spre alt ncpere, mai
micu, cu o lucarn i o sob de gtit. Mai e i un bufet de lemn,
dar e gol. Camera miroase a ghee29 rnced, cenu i fum de
lemn. ntr-un col, pe o ptur murdar st ncovrigat un bieel.
Sumner l privete o clip, ntrebndu-se dac e viu sau
mort. E prea ntuneric s-i dea seama dac respir sau nu. Cu
greutate, se apleac i atinge obrazul biatului. Atingerea las o
urm roie vag. Biatul se mic, i trece mna peste fa,
parc alungnd o musc, i se trezete. Cnd l vede pe Sumner,
se sperie i ip nspimntat. El i face semn s tac. Biatul nu
mai ip, dar tot pare speriat i bnuitor. Sumner se trage ncet

29 Unt clarificat.
un pas napoi, cu ochii la biat, i se las cu grij pe podeaua
murdar.
Am nevoie de ap, spune el. Uite. Sunt rnit.
Arat spre piciorul din care picur snge.
Uite.
Caut o moned n buzunarul hainei i-i d seama c are
nc inelul. Nu-i aduce aminte cnd l-a pus n buzunar, dar e
acolo. I-l arat biatului, apoi i face semn s-l ia.
Am nevoie de ap, spune el din nou. Pani.30
Biatul se uit la inel fr s se mite. Are cam zece sau
unsprezece ani, faa ngust, pieptul dezgolit i e descul,
purtnd o dhoti31 murdar i o vest de dril.
Pani, repet el.
Da, zice Sumner dnd din cap. Pani, dar nu spune
nimnui c sunt aici. Mine, cnd vin soldaii britanici, te ajut eu
pe tine. Am grij s fii n siguran.
Dup o pauz, biatul i rspunde n hindi: un ir lung de
silabe gunoase, scrnite, ca behitul unei capre. Ce caut un
copil s doarm n aa un loc? se ntreab Sumner. ntr-o
ncpere goal dintr-un ora care a devenit un cmp de btlie?
Oare i-a murit toat familia? N-a mai rmas nimeni s-l apere?
i aduce aminte cum, cu douzeci de ani n urm, zcea n
bezn n coliba prsit, dup ce prinii fuseser dui la spitalul
de ftiziei din Castlebar. Maic-sa i jurase c o s se ntoarc
repede, i inuse strns minile ntr-ale ei i jurase solemn, ns
nu se mai ntorseser. Doar William Harper, medicul, i adusese
aminte ntmpltor de copilul disprut i venise clare a doua zi,
cnd l gsise pe biat nc zcnd unde-l lsaser. Harper purta
n ziua aia costumul lui de tweed verde; cizmele din piele de porc
i erau pline de noroi i ude de pe drum. l ridicase pe biat de pe
salteaua de paie soioas i-l dusese afar. Sumner i aduce
aminte, chiar i acum, mirosurile de ln i piele, cldura umed
a rsuflrii regulate a medicului i njurturile blnde i
linititoare, ca o nou form de rugciune.
Cnd vin soldaii britanici, am grij s fii n siguran,
struie din nou Sumner. Te apr. nelegi?
Biatul se mai zgiete la el o clip, apoi d din cap i iese
din ncpere. Sumner pune inelul la loc n buzunar, nchide
ochii, i sprijin capul de perete i ateapt. Carnea din jurul

30
Ap (hindi).
31
Bucat lung de pnz purtat de brbai n India, nfurat n jurul picioarelor i nnodat n talie.
rnii e fierbinte i umflat ru. Piciorul i zvcnete dureros, iar
setea devine insuportabil. Se ntreab dac biatul o s-l
trdeze, dac urmtorul om pe care o s-l vad e ucigaul lui. Ar
fi destul de uor de ucis n starea aceea: nu are nicio arm cu
care s se apere i oricum i-a rmas prea puin for s se lupte
chiar dac ar avea.
Biatul se ntoarce cu un urcior cu ap. Sumner bea
jumtate i folosete restul ca s-i curee rana. Chiar deasupra
gleznei, tibia e nclinat spre spate. Laba piciorului se
blngnete inutil dedesubt. Fa de ororile din spitalul de
campanie, cazul lui e uor, totui vederea piciorului l umple de
spaim. Se trie pn la sob i alege dou lemne lungi din
grmada de alturi. Scoate briceagul din buzunarul tunicii,
desface lama i ncepe s ciopleasc i s lefuiasc lemnul.
Biatul l privete netulburat. Sumner pune cte un lemn de
fiecare parte a piciorului, apoi face un semn spre ptura pe care
dormise biatul. Acesta i-o aduce, iar el o sfie n buci.
Biatul nu se mic, nici nu vorbete. Sumner se apleac s lege
atelele cu buci din ptura murdar. Destul de strns, i spune
el, dar nu prea strns.
Curnd e ud leoarc de sudoare i gfie. Simte gustul acru
de vom urcndu-i n gt. Sudoarea i arde ochii, iar degetele i
tremur. Vr a doua fie de ptur sub picior i apoi trage
capetele deasupra. ncearc s fac nod, ns durerea e prea
puternic. Renun, se oprete o clip, apoi ncearc iar i iar d
gre. Deschide gura ntr-un ipt tcut, apoi geme i se
prbuete pe podea. nchide ochii i ateapt s-i recapete
rsuflarea. Btile inimii i sunt ca o u grea ce se trntete cu
putere undeva n deprtare, iar i iar. Ateapt i, n cele din
urm, durerea ascuit se reduce la o suferin care-i d ameeli.
Se rsucete i privete spre biat.
Trebuie s m ajui, spune el.
Biatul nu rspunde. Musculie negre i se vnzolesc pe buze
i sprncene, dar nu face niciun efort s le alunge. Sumner arat
spre picior.
Leag tu, l instruiete el. Strns, dar nu prea strns.
Biatul se ridic, se uit la ran i spune ceva n hindi.
Strns, dar nu prea strns, zice Sumner din nou.
Biatul ngenuncheaz, prinde bandajul i se apuc s lege
nodul. Capetele osului se freac unul de altul. Sumner ip.
Biatul se oprete, dar i face semn, nerbdtor, s continue.
Leag nodul i face nc unul i nc unul. Cnd atela e gata,
biatul iese la puul din spatele casei, umple din nou urciorul cu
ap i l aduce nuntru. Sumner bea apa, apoi adoarme. Cnd
se trezete, biatul e ntins lng el. Miroase a rumegu umed i
nu-i mai mare dect un cine; respir ncet i uor. n ncperea
aproape lipsit de lumin, trupul lui rchirat pare doar o simpl
ngroare a ntunericului general. Fr s-i mite piciorul
vtmat, Sumner se ntinde i atinge copilul ct poate de blnd.
Nu e sigur ce parte a corpului nimerete. S fie omoplatul?
Coapsa? Biatul nu se mic i nu se trezete.
Eti un flcia de isprav, i optete Sumner. Un flcia
de isprav, asta eti.
Cnd se crap de ziu, rencepe barajul de artilerie. nti,
exploziile sunt ndeprtate, ns apoi, pe msur ce tunarii i
regleaz tirul i trupele britanice nainteaz treptat prin ora,
strad cu strad, devin mai apropiate i mai zgomotoase.
ncperea se zguduie i o nou crptur brzdeaz tavanul. Aud
huruitul violent al obuzelor care trec pe deasupra, apoi zgomotul
surd, ca de bas, al zidurilor ce se prbuesc.
Stm linitii, i spune Sumner biatului. Stm linitii aici
i ateptm.
Biatul d din cap i se scarpin. A gsit o bucat de scoar
s mestece i ceva care arat ca nite frunze de nap. Sumner i
aprinde pipa i se roag n tcere s ajung Tommy Atkins32
acolo nainte s loveasc vreun obuz casa sau s nvleasc
peste ei ipaii care se retrgeau. Dup o vreme aud rpit de
muschete, apoi glasuri. Cineva de afar njur i rcnete ordine.
Se aud pai deasupra i ui trntite. Sumner se simte
dintr-odat nspimntat, mpresurat, vulnerabil; i vine s se
ghemuiasc i s se ascund. Biatul se uit nerbdtor la el.
Sumner se prinde de sob i se ridic. Durerea din picior e
cumplit, dar suportabil. Se sprijin de biat i se mpleticesc
mpreun spre intrare. Aud bubuitura unei salve de tun, apoi
ipete. Biatul se lipete de Sumner. Acesta crap un pic ua i
arunc o privire afar. Vede un Pandy33 mort sprijinit de un zid
i, n golul din capul uliei, zrete o uniform britanic. Aerul e
plin de fum de puc neptor, praf galben, strigte de panic i
zgomote de lupt.
Repede, i spune el biatului, repede, nainte s treac de
noi.

32
Termen generic pentru soldaii din armata britanic.
33
Termen de argou britanic pentru ipai; n special pentru cei care au luat parte la Rscoala din 1857.
ontcie pe uli n direcia din care se aud ipetele i
focurile de arm, ns acestea devin tot mai slabe. Lupta se
mut. Cnd ajung la rspntie, nu vd dect grmezi de moloz i
cadavre mprtiate, mnjite de snge. Din cadrul unei ui apare
un soldat britanic, cu un pistol ntr-o mn i un sac cu przi n
cealalt. Sumner l strig, cernd ajutor. Soldatul se ntoarce
imediat s se uite la ei. Are o privire slbatic, iar uniforma
cndva roie i e mnjit de sudoare i noroi. Vzndu-l pe biat,
soldatul se crispeaz o clip, apoi ridic pistolul i trage. Glonul
l lovete n piept, fcndu-l s se prbueasc pe spate. Sumner
se las pe vine i-i apas minile pe rana care zvcnete.
Glonul a zdrobit sternul i a trecut direct prin inim. Pe buzele
cenuii ale biatului se ivesc i se sparg bule de snge, i d
ochii negri peste cap i ntr-un minut e mort.
Soldatul scuip, se smucete i se apuc s-i ncarce
pistolul. Se uit la Sumner i zmbete.
Am un ochi al naibii de bun la tras, zice el. ntotdeauna
am avut.
Eti un imbecil nenorocit, rspunde Sumner.
Soldatul rde i clatin din cap.
Eu sunt la care i-a salvat viaa preioas, zice el.
Gndete-te la asta.
Apar nite soldai cu o targ, iar Sumner e aezat pe ea. l
car napoi, prin oraul distrus, pn la spitalul de campanie din
spatele terenului de tenis. La nceput, nu l recunoate nimeni n
mulimea de rnii, dar cnd l vede Corbyn, e mutat rapid sus i
instalat singur ntr-o camer separat.
Primete mncare, ap i o doz de laudanum i i se trimite
un ajutor care s-i refac atela i pansamentul. Aipete i se
trezete. Aude bubuitul necontenit al tunurilor i urletele
ntretiate ale rniilor de jos. Pn s vin Corbyn s-l vad, s-a
ntunecat. Duce un felinar cu gaz i fumeaz o igar de foi. i
strng minile, iar Corbyn se uit n jos la el o clip, cu o
expresie de nedumerire trist, de parc Sumner ar fi un
experiment plnuit cu grij care a dat gre pe neateptate.
Deci ceilali sunt mori? ntreab el.
Sumner ncuviineaz.
Am fost luai prin surprindere, spune el.
Atunci ai avut noroc c ai supravieuit.
Ridic ptura i arunc o privire la piciorul lui.
Rana e curat i fractura nu-i aa de grav. S-ar putea s
am nevoie de baston o vreme, dar asta-i tot.
Corbyn d din cap i zmbete. Sumner l privete cu
speran. Curnd, i spune el, o s-mi fac o ofert, o s
sugereze o recompens potrivit pentru suferinele mele.
Probabil i-ai nchipuit c am murit i eu, zice Sumner.
Cnd nu s-a ntors nimeni.
Aa e, rspunde Corbyn, asta i-a nchipuit toat lumea.
Apoi adaug, dup o pauz: Bineneles, m bucur c n-am avut
dreptate.
Comoara exista ntr-adevr, dar erau Pandy ascuni n
cas.
Atunci, ai intrat ntr-o capcan. Ai fcut o mare greeal.
N-a fost o capcan, zice Sumner, ci un accident. N-ar fi
putut bnui nimeni c erau acolo.
Pentru un medic, e grav s-i prseasc postul.
Privirea lui Corbyn e nemiloas cnd l cerceteaz atent pe
Sumner. Acesta deschide gura s vorbeasc, apoi se oprete.
Cred c nelegi ce vreau s spun, continu Corbyn.
Bineneles, m bucur c eti n siguran, dar situaia dumitale
nu e deloc una fericit. E foarte posibil s existe nite acuzaii.
Acuzaii?
Pentru o clip nucitoare, Sumner se ntreab dac toate
astea ar putea face parte din vreun plan mai larg pe care l-a copt
Corbyn n lipsa lui. Vreo strategie mai ampl din care s aib
amndoi de ctigat.
mprejurrile de fa le impun, urmeaz Corbyn. Atacul se
afla ntr-o etap crucial. S pierzi trei medici ntr-un asemenea
moment...
Ridic din sprncene i sufl ncet un vltuc de fum
cenuiu-maroniu n ntunericul ca de cerneal.
Sumner simte o apsare brusc n piept i e nucit, de parc
ncperea ar fi nceput neateptat, imposibil, s se clatine n
jurul lui.
Dac e s apar vreo acuzaie, spune el, sunt convins c
m pot baza pe ajutorul dumitale, domnule Corbyn.
Cellalt se ncrunt i scutur dispreuitor din cap.
Nu vd ce ajutor a putea s-i ofer, spune el indiferent.
Faptele n spe sunt clare.
Ai putea s povesteti ce s-a ntmplat ieri, zice Sumner.
n amnunt. Cu biatul i aa mai departe.
Corbyn a pus felinarul pe o msu i se plimb ncolo
i-ncoace la picioarele patului. nainte s rspund, se apropie
de fereastra deschis i rmne acolo puin, parc uitndu-se
dup un oaspete care ntrzie la cin.
E puin probabil ca generalul s se intereseze de
amnuntele minore, spune Corbyn. Cnd era nevoie de
dumneata aici, ai plecat din spital s caui comoara. Au murit
trei oameni, iar dumneata te-ai ntors rnit grav. Ct ai lipsit,
tovarii dumitale rnii, printre care i civa ofieri, au zcut
netratai, de multe ori n chinuri groaznice. Asta, m tem, e tot ce
vrea s tie, sau tot ce e necesar, ca s neleag situaia.
Te atepi deci s-mi in gura? S accept pedeapsa?
Probabil c o s fiu dat afar.
Te-a sftui s nu nruteti i mai mult situaia, atta
tot. N-o s-i foloseasc s aduci numele meu n discuie. Te
asigur.
Se las tcerea o clip, n care cei doi brbai se privesc n
ochi. Expresia lui Corbyn e nenduplecat, dar totodat calm i
plin de ncredere n sine. Sub rigoarea militar obinuit, se afl
o ncredere uria i nepstoare, dat de avere i de viaa
tihnit, senzaia c lumea e maleabil, c se va plia dup
dorinele sale.
Pe Sumner ncepe s-l doar capul. Simte cum se ridic n el
un val acid de furie i repro.
Adic nu-mi oferi nimic pentru toate neplcerile mele?
i ofer sfatul meu, care este s accepi urmrile nefericite
ale propriilor fapte. Ai avut ghinion, de acord, dar, pe de alt
parte, eti n via, pe cnd ceilali sunt mori, aa c poate c ai
motive s fii recunosctor.
nc am comoara, spune Sumner.
Corbyn tresare i clatin din cap.
Nu, mini. N-aveai nimic la dumneata cnd te-au adus.
Deci ai verificat, zice Sumner sec, nainte s pui n aplicare
planul sta.
Corbyn i ncleteaz flcile i, pentru prima dat de la
nceputul discuiei, pare ncurcat.
Nu m provoca. N-o s-i fie de ajutor n problema
dumitale.
N-am nicio problem. tii la fel de bine ca i mine. Dac
ajung n faa generalului, cariera mea s-a sfrit.
Corbyn ridic din umeri.
Disear o s fii mutat la spitalul de regiment i probabil c
mine o s primeti acuzaiile oficiale. O s te vd din nou la
audiere.
De ce-mi faci asta? l ntreab Sumner. Care-i scopul?
Scopul?
M distrugi, i pentru ce?
Corbyn clatin din cap i zmbete subire.
Sufletul celtic are o aplecare spre melancolie, din cte
neleg, care gsete martiriul atrgtor. Dar n cazul dumitale,
domnule Sumner, nu se prea potrivete. Eu nu-mi fac dect
datoria; iar dumneata ar fi trebuit s i-o faci mult mai bine pe-a
dumitale.
Cu asta, d scurt din cap n semn de bun-rmas i se
ndreapt spre u. Sumner l privete cum iese, aude bocnitul
cizmelor lui n timp ce coboar scrile de lemn i bolboroseala
asonant a englezei lui caracteristice cnd d un alt ordin. n
vreme ce st culcat i realitatea situaiei lui i devine tot mai
limpede, medicul simte c ncep s-i dispar trsturile
definitorii ale caracterului nerbdarea, credina, ndrtnicia;
un fel de mndrie disperat, inexprimabil. Cnd William Harper
murise fr s-i lase nimic pentru c tot ce avea fusese pn
atunci vndut sau ipotecat sau tocat pe butur , chiar i
atunci rezistase, iar hotrrea nu-i slbise. Nu-i mai putea
permite cursurile sau cazarea la Belfast, ns i dduse seama
c armata e o alt cale de ascensiune. Una mult mai lent i
mult mai grea, tia, dar nu imposibil. Credea c nc mai poate
reui, nc mai avea s reueasc. ns acum toate rezervele
acelea de rezisten i tenacitate ndelung adunate sunt terse
dintr-o lovitur. Anii de eforturi, anii de ncpnare i rbdare
i viclenie. E posibil aa ceva? i, dac e posibil, ce nseamn?
Simte un fior fierbinte de furie pentru ce i-a fcut Corbyn i apoi,
drept rspuns, la fel de puternic, dar mai ampl i mai violent,
ca un val cenuiu prelung, care a acumulat for i a ajuns n
cele din urm la rm, o revrsare cumplit de ruine.
8

Fac trei sptmni de la insula Jan Mayen la capul Farewell.


Cerul albastru e senin, ns vntul e intermitent i schimbtor,
btnd cu putere dinspre sud n zilele bune, dar n altele
devenind violent i instabil sau oprindu-se cu totul. Echipajul e
ocupat s garniseasc parmele brcilor, s matiseasc saulele
de harpon, s repare cngile i harpoanele. Dup succesul de la
vntoarea de foci, moralul e ridicat. Brownlee simte un
optimism general printre oameni, o convingere c norocul e de
partea lor anul sta i c sezonul va fi bun. Murmurele de
nemulumire pe care le-a auzit n Hull s-au potolit: Cavendish,
dei tot un netrebnic enervant, se dovedete priceput la treaba
lui, iar Black, nlocuitorul su, e admirabil de ambiios i mai
ager la minte dect te-ai atepta la vrsta lui. Dup baia
ngheat aproape fatal, medicul i-a revenit remarcabil. i-a
recptat culoarea i puterea, chiar i pofta de mncare.
Dei petele roii de la degerturi sunt rni vii pe obraji i pe
vrful nasului, n cele mai multe zile poate fi vzut plimbndu-se
pe punte ca s fac micare sau desennd n jurnalul lui.
Campbell, pe Hastings, ateapt n strmtoarea din faa lor,
undeva dincolo de insula Disko34, dar cele dou vase nu se vor
ntlni i nu vor ncerca s comunice pn la momentul potrivit.
Companiile de asigurri sunt atente n ultima vreme la orice
semn de conspiraie, iar o corabie cu asigurare aa de mare i
disproporionat ca Volunteer e oricum suspect. Aadar,
cltoria lui final. Nu e sfritul pe care i l-ar fi dorit, ns fr
ndoial e mai bine aa dect nc cinci ani pe lepul la de
crbune care abia se trte ca un nerod de la Middlesbrough la
Cleethorpes i napoi. Niciunul dintre cei care au supravieuit nu
s-a mai ntors pe mare dup Percival creieri fcui praf, membre
lips, spasme i convulsii de spaim , el a fost singurul care a
reuit. Singurul suficient de ncpnat sau idiot s vrea s
mearg mai departe. Omul trebuie s priveasc nainte, nu n

34
Insul n golful Baffln, la vest de coast Groenlandei.
urm, sta e sfatul pe care i-l d ntruna Baxter. Conteaz ce se
ntmpl mai departe. i, cu toate c Baxter este, fr ndoial,
un nemernic, o canalie i un arlatan desvrit, exist o frm
de adevr n asta, se gndete el.

Ghearii din jurul capului sunt compaci i periculoi ca de


obicei. Ca s evite ciocnirile, Volunteer trebuie s mearg nc
100 de mile spre vest cu velele-gabier ridicate nainte s-o ia spre
nord-nord-est, ctre mijlocul strmtorii Davis. De pe puntea
teugii, unde st cnd e destul de cald, Sumner se uit dup
psri culici, potrnichi albe, papagali-de-mare, cufundari
polari, petrei arctici, eideri. De cte ori zrete vreuna, i cere
crmaciului o estimare a latitudinii i face o nsemnare n jurnal.
Dac pasrea e destul de aproape i are o puc la ndemn,
uneori trage un foc, ns de cele mai multe ori nu nimerete.
Lipsa lui de pricepere devine repede inta glumelor echipajului.
Sumner nu e interesat de istoria natural; cnd se va ncheia
cltoria, va arunca jurnalul fr s-l mai nvredniceasc mcar
cu o privire. Se uit dup psri doar ca s-i treac timpul, s
dea impresia c e ocupat i s par normal.
Uneori, dac nu sunt psri pe care s le mpute sau despre
care s scrie, vorbete cu Otto, harponierul german. n ciuda
ocupaiei lui, Otto e un gnditor profund i are o nclinaie ctre
speculativ, ctre misticism. Crede c se poate ca, n cele cteva
ore ct Sumner a disprut de pe ghea, sufletul s i se fi
desprins de trupul material i s fi cltorit spre celelalte
trmuri, mai nalte.
Maestrul Swedenborg35 descrie o lume a duhurilor, explic
el, o vale verde larg, nconjurat de stnci i muni, unde se
adun sufletele morilor nainte s fie mprite n suflete salvate
i osndite.
Sumner nu vrea s-l dezamgeasc, dar tot ce-i aduce
aminte e durerea i spaima i apoi un fel de neant nesfrit,
ntunecat i neplcut.
Dac exist aa un loc fantastic pe undeva, eu n-am vzut
niciun semn, spune el.
Poate c ai mers n schimb drept n ceruri. E posibil i
asta. Cerurile sunt zidite n ntregime din lumin. Cldirile,
parcurile, oamenii, totul e fcut din lumin divin. Sunt

35
Emanuel Swedenborg (1688-1772) om de tiin, mistic cretin, filosof i teolog suedez, autor al unor
lucrri ce interpreteaz Sfintele Scripturi drept cuvnt nemijlocit al Domnului.
curcubeie peste tot. Mulimi de curcubeie.
sta-i tot Swedenborg?
Otto ncuviineaz.
I-ai fi ntlnit pe mori i-ai fi vorbit cu ei acolo. Prinii ti,
poate? i aminteti aa ceva?
Sumner clatin din cap, ns Otto nu e descurajat.
n ceruri, ar arta exact la fel ca n viaa asta, spune el,
dar trupurile lor ar fi fcute din lumin n loc de carne.
Cum poate un trup s fie fcut din lumin?
Pi, lumina e ceea ce suntem noi cu adevrat, asta-i fiina
noastr nemuritoare. Dar numai cnd carnea ne prsete iese la
iveal strlucirea adevrului.
Atunci, ce descrii tu nu mai e deloc un trup, spune
medicul, ci un suflet.
Totul trebuie s aib o form. n ceruri, trupurile morilor
sunt formele pe care le-au luat sufletele lor.
Sumner clatin din nou din cap. Otto e un teuton ct un
munte, cu pieptul lat, trsturi grosolane i crnoase i pumni ca
nite jamboane. Poate arunca harponul la aproape 50 de yarzi
fr s gfie mcar. E ciudat s-l auzi desluind ceva att de
imaterial.
De ce s crezi n asemenea lucruri? ntreab el. La ce-i
folosete?
Lumea pe care-o vedem cu ochii notri nu nseamn tot
adevrul. Visele i viziunile sunt la fel de reale ca i materia. Ce
ne putem nchipui sau ce putem gndi e la fel de real ca orice
putem atinge sau mirosi. De unde vin gndurile noastre, dac nu
de la Dumnezeu?
Vin din experiena noastr, spune Sumner, din ce am
auzit, am vzut, am citit i din ce ni s-a spus.
Otto scutur din cap.
Dac ar fi adevrat, atunci n-ar putea exista dezvoltare
sau progres. Lumea ar stagna i ar rmne pe loc. Am fi osndii
s ne trim vieile privind napoi.
Sumner se uit n deprtare, la linia crenelat a ghearilor i
a banchizei, la cerul palid, la legnarea ntunecat i nelinitit a
oceanului. Dup ce i-a venit n fire, a zcut n pat o sptmn
ntreag, abia micndu-se sau vorbind. Trupul i era ca o
ilustraie, o schi ce putea fi tears cu guma i nceput de la
capt, durerea i vidul preau nite mini care-l modelau i
remodelau, frmntndu-i i ntinzndu-i sufletul.
N-am murit n ap, spune el. Dac a fi murit, a fi nou
ntr-un fel, dar nu-i nimic nou la mine.

Aproape de insula Disko, vasul se nepenete ntr-un sloi.


Echipajul fixeaz ancorele de cel mai apropiat pod de ghea i
ncearc s trag corabia nainte folosind parmele groase ntinse
de cabestane. Manelele cabestanelor sunt manevrate de cte doi
oameni, dar, chiar i aa, e o munc greoaie i istovitoare. Le ia
toat dimineaa s nainteze doar vreo 30 de picioare, aa c
dup cin Brownlee hotrte, fr tragere de inim, s renune
i s atepte s se schimbe vntul, s se deschid alt canal.
Drax i Cavendish iau nite trncoape i coboar s
recupereze ancorele din ghea. Ziua e cald i fr nori. Soarele
arctic, venic prezent, e n naltul cerului i mprtie un fel de
cldur de cuptor mocnit, suprtoare. Cei doi harponieri,
imuni deja la ea, arunc parmele de legare, sparg gheaa din
jurul ancorelor cu trncoapele i le elibereaz. Cavendish pune
fiarele pe umr i ncepe s fluiere Londonderry Air. Fr s-l
bage n seam, Drax ridic mna dreapt s-i fereasc ochii de
soare i, dup nc o clip, arat spre uscat. Cavendish se
oprete din fluierat.
Ce-i?
Urs, spune Drax. Sloiul de colo.
Cavendish duce i el mna streain la ochi i se las pe vine
s vad mai clar.
Aduc o barc, zice el, i o puc.
Coboar pe ghea una dintre brci, iar Drax i Cavendish,
mpreun cu ali doi, o trag pn la ap. Sloiul e lat de vreun
sfert de mil i denivelat. Ursul se plimb pe marginea nordic,
mucnd aerul i adulmecnd dup foci.
Cavendish zrete prin lunet un pui care-l urmeaz.
Mama i copilul, spune el. Ia uite!
i ntinde luneta lui Drax.
Puiu la face vreo 20 de lire viu, zice el. Putem s jupuim
mama.
Cei patru brbai discut un minut amnunte legate de bani,
apoi, ajungnd la o nelegere mulumitoare, vslesc ncet spre
sloi. Cnd ajung la vreo 50 de yarzi, se opresc i echilibreaz
barca, iar Cavendish, cu genunchii proptii de prova, i
pregtete linia de tragere.
O guinee din cufrul meu c-i trag un plumb n ochi,
optete el. Cine face pariu?
Dac ai o guinee-n cufr, atunci scula mea e fofoloanc,
rspunde unul dintre brbai.
Cavendish rde pe nfundate.
Ei, hai, zice el. Ei, hai.
Trage-i-l n inim, l ndeamn Drax.
n inim s fie, ncuviineaz Cavendish, i dau drumul.
Mai privete o dat, ncruntat, de-a lungul evii, apoi trage.
Glonul lovete ursoaica n dos. Se vede nind snge i se aude
un rget.
Futu-i, zice Cavendish, privind bnuitor puca. Pesemne
c-i uie ctarea.
Ursoaica se nvrte nnebunit acum, scuturndu-i
greabnul, zbiernd i mucnd aerul, parc ncercnd s in la
distan un duman imaginar.
Mai mpuc-o o dat, spune Drax, nainte s fug.
Pn s ncarce Cavendish puca, ursoaica i vede.
n loc s fug, se oprete o clip, parc gndindu-se ce s
fac, apoi se las s cad de pe marginea gheii i dispare n
mare. Puiul o urmeaz.
Brbaii vslesc nainte, cercetnd apa i ateptnd s se
iveasc cei doi uri. Cavendish are puca pregtit, Drax ine o
parm ncolcit ca s prind puiul n la.
S-ar putea s se fi dus napoi sub ghea, zice Cavendish.
Sunt crpturi i guri din belug.
Drax ncuviineaz.
Eu puiu l vreau, spune. Puiu la face pe puin 20 de lire.
tiu un om la zoo.
Dau roat ncet. Vntul nceteaz i aerul din jur
ncremenete. Drax fornie zgomotos, apoi scuip. Cavendish se
nfrneaz s fluiere. Nu se clintete nimic, e tcere de jur
mprejur, apoi, la niciun yard de pupa brcii, se ridic din apele
ntunecate capul ursoaicei, ca un arhetip palid de zeu marin
antic. Urmeaz un moment de agitaie slbatic, buluceal,
strigte, njurturi, apoi Cavendish intete i trage iar. Glonul
vjie pe lng urechea unuia dintre vslai i se nfige n pieptul
ursoaicei. Aceasta se ridic din ap zbiernd. Labele ei uriae cu
gheare, late i zdrenuite, ca nite buturugi, se prvlesc peste
copastia brcii, rcind i sfrmnd scndurile, ntr-o strdanie
disperat de a gsi un punct de sprijin. Barca se nclin
ngrijortor i pare c o s se rstoarne. Cavendish e aruncat
nainte, i scap puca, iar unul dintre vslai e azvrlit peste
bord.
Drax l mpinge deoparte pe Cavendish i ia o cazma de opt
inchi din rastelul lateral. Ursoaica, dnd drumul brcii, se
npustete spre vslaul care se zbate. i ncleteaz colii de
cotul lui i apoi, scuturnd dispreuitor o singur dat din
grumazul enorm, i smulge cea mai mare parte din braul drept.
Drax, stnd n picioare n barc, ce nc se mai clatin, nal
cazmaua i mplnt muchia ascuit n spinarea ursoaicei.
Simte cum ntmpin rezisten o clip, apoi inevitabil i
ireparabil carnea cedeaz, iar muchia de oel polizat i frnge
ira spinrii. Scoate cazmaua i o coboar nc o dat, i nc o
dat, nfignd-o tot mai adnc cu fiecare lovitur. La a treia,
strpunge inima ursoaicei, iar la suprafa se ridic aburind o
mare pat purpurie de snge, care se ntinde ca tuul pe blana
alb i zdrenuit a animalului. Aerul se umple de o rbufnire
fetid de abator i excremente. Drax simte plcere n faa acestei
opere, excitare, mndrie de meteugar. Moartea, crede el, e un
fel de facere, de zidire. Ce-a fost ceva, se gndete el, devine
altceva.
Dup ce-a urlat cteva clipe, vslaul mutilat lein de
durere i ncepe s se scufunde. Resturile nsngerate ale
braului su nc mai atrn n colii ursoaicei moarte.
Cavendish ia o cange i-l trage napoi la bord. Taie i o bucat
din saula unui harpon i i face un garou pe ciot.
Asta zic eu c-i o belea ct casa! exclam Cavendish.
Puiul de urs noat lng cadavrul mamei, scncind i
mpungndu-l cu botul.
Un om a rmas fr un afurisit de bra, spune Cavendish.
Drax apuc parma fcut la i, folosind cangea, o arunc
peste capul puiului de urs i trage de ea ca s-o strng. Dau o
gaur n falca ursoaicei moarte, trec o frnghie prin ea i leag
cellalt capt de baba. Drumul napoi pn la balenier e lent i
dificil i, nainte s ajung, vslaul i d duhul din cauza
rnilor.
Am auzit de-aa ceva, zice Cavendish. Dar n-am vzut s
se ntmple pn-acu.
Dac-ai fi n stare s tragi ca lumea, ar mai tri, bombne
Drax.
Am bgat dou gloane zdravene n ea i tot a mai avut
destul for s smulg braul unui om. Ce fel de urs e sta,
te-ntreb?
Un urs e un urs, spune Drax.
Cavendish clatin din cap i i trage nasul.
Un urs i-un nenorocit de urs, repet el, de parc gndul
nu-i mai trecuse prin cap pn atunci.
Cnd ajung napoi la Volunteer, prind ursoaica moart de un
palan i o trag din valuri pn atrn deasupra punii,
legnndu-se, jigrit i lipsit de via, de captul vergii, iroind
de snge. nc n ap, desprit acum de mama lui, puiul devine
furios, notnd ncolo i-ncoace ntr-un delir nverunat i
disperat, srind s mute cangea i trgnd de la. Drax, n
picioare n barca de vntoare, cere un butoi de grsime gol i,
cu ajutorul lui Cavendish, trage i mpinge puiul de urs n el.
Ceilali arunc jos o plas i ridic pe punte butoiul umplut
acum cu un pui de urs care zbiar i se zbate. Brownlee se uit
de pe dunet cum puiul ncearc, iar i iar, s scape din butoiul
ridicat n picioare, n timp ce Drax, narmat cu o doag, l
mpinge napoi.
Cobori leul mamei, strig Brownlee. E singura cale s
linitim fiara.
Lit pe punte, o movil de blan nsngerat, ursoaica
scoate aburi ca piesa de rezisten gigantic de pe masa unui
osp greu de nchipuit. Brownlee drm butoiul cu piciorul, iar
puiul o zbughete, rcind i zgriind cu ghearele puntea de
lemn. O clip se nvrte panicat i dezorientat (oamenii, rznd,
se car de-a valma pe greement ca s scape), dar apoi vede
trupul maic-sii i se repede ntr-acolo. O mpunge cu botul n
coaste i ncepe s ling disperat blana ptat i nsngerat.
Brownlee privete. Puiul scncete, adulmec, apoi se ntinde la
adpostul trupului mamei, coast lng coast.
Puiu sta face 20 de lire, zice Drax. tiu un om la zoo.
Brownlee se uit la el.
Fierarul o s-i prind un grtar, ca s-l poi ine n butoi,
spune el. Se prea poate s moar pn ajungem acas, dar, dac
nu, orice penny pe care-l aduce merge la familia mortului.
Drax se uit int la Brownlee o clip, parc pregtindu-se s
protesteze, apoi d din cap i se ndeprteaz.
Mai trziu, dup ce vslaul a fost pus ntr-un sac din pnz
de vele cusut i, cu brutalitate i minim ceremonie, aruncat
peste bord, Cavendish jupoaie ursoaica folosind un satr i un
cuit de jupuit. Puiul, nchis acum n butoiul lui, privete
tremurnd cum Cavendish cioprete, taie i smulge.
Ursul se poate mnca? l ntreab Sumner.
Cavendish scutur din cap.
Carnea are gust scrbos, iar ficatul e de-a dreptul
otrvitor. Ursul nu-i bun dect pentru blan.
Deci de ornament?
Pentru salonul vreunui bogta. Am fi ieit mai bine la
pre dac Drax nu era aa de zelos cu cazmaua aia, dar bnuiesc
c tietura se poate repara.
i puiul o s fie vndut la grdina zoologic dac triete?
Cavendish d din cap.
Un urs matur e o privelite de-o frumusee
nspimnttoare. Oamenii o s dea o jumate de penny s vad
un urs matur i o s li se par ieftin.
Sumner se las pe vine i cerceteaz bezna butoiului.
sta o s moar de inim rea pn s-l ducem acas, zice
el.
Cavendish ridic din umeri i se oprete din treab. Se uit la
Sumner i rnjete. Braele i sunt vopsite pn la coate n
rou-aprins, iar vesta i pantalonii sunt stropite cu snge
nchegat.
O s-o uite pe maic-sa destul de repede, spune el.
Dragostea-i o chestie trectoare. Dinspre partea asta, fiarele nu
se deosebesc prea mult de oameni.
9

Vin la el cu rni i vnti, dureri de cap, ulcere, hemoroizi,


dureri de stomac i testicule umflate. Le d prinie i plasturi,
pomezi i alifii: sare amar, calamin36, ipeca37. Dac nu ajut
nimic altceva, le ia snge sau le pune cataplasme, le provoac
vom dureroas sau diaree exploziv. i sunt recunosctori
pentru aceste atenii, aceste dovezi de grij, chiar i cnd le
provoac deranjamente sau chiar mai ru. Sunt convini c e un
om educat i c, prin urmare, trebuie s tie despre ce e vorba.
Au un fel de ncredere n el poate prosteasc i primitiv, dar
real.
Pentru Sumner, oamenii care vin s-l vad sunt doar trupuri:
picioare, brae, torsuri, capete. Formele lor carnale sunt tot ce-l
intereseaz. Fa de restul firile lor, sufletele lor rmne pe
deplin indiferent. Nu-i treaba lui, crede el, s-i educe sau s-i
ndrepte spre virtute, nici s-i judece, s-i aline sau s le fie
prieten. El e medic, nu preot sau judector sau nevast. O s le
vindece rnile, o s-i lecuiasc, dac se poate, de boli i afeciuni,
ns dincolo de asta n-au de ce s vin la el, cu moralul aa de
sczut ca acum, el n-are consolri de oferit.
ntr-o sear, dup cin, Sumner primete n cabin vizita
unuia dintre mui. l cheam Joseph Hannah. Are treisprezece
ani, e slbu i brunet, cu o frunte lat palid i ochi triti,
adncii n orbite. Sumner l-a mai remarcat nainte i i aduce
aminte numele. Arat, ca toi muii, leampt i rvit i, cum
st n cadrul uii, pare s sufere un atac de timiditate. i
rsucete apca n mini i se nfioar din cnd n cnd, de parc
i numai gndul de a vorbi cu medicul e dureros.
Vrei s-mi spui ceva, Joseph Hannah? l ntreab Sumner.
Te simi ru?
Biatul d de dou ori din cap i clipete nainte s
rspund.

36
Pulbere obinut din oxid de zinc i oxid feric, utilizat la producerea de linimente, unguente i loiuni cu
efect de calmare a pielii.
37
Pulbere din rdcin de ipecacuana, folosit ca expectorant i vomitiv.
M doare burta, recunoate el.
Sumner, care e aezat la polia rabatabil ce-i servete de
birou, se ridic i-i face semn biatului s se apropie.
Cnd a nceput? l ntreab.
Ieri-sear.
i poi s-mi descrii durerea?
Joseph se ncrunt i pare ncurcat.
Cum o simi? ntreab Sumner.
M doare, rspunde musul. M doare foarte tare.
Medicul d din cap i i scarpin peticul nnegrit de
degerturi din vrful nasului.
ntinde-te pe pat, zice el O s te examinez imediat.
Joseph nu se mic. Se uit la picioare i tremur uor.
E ceva foarte simplu, i explic Sumner. Trebuie doar s
caut cauza durerii.
M doare burta, spune Joseph ridicnd din nou privirea.
Am nevoie de nite piperin.
Sumner pufnete vznd ndrzneala biatului i clatin din
cap.
O s hotrsc eu de ce ai sau nu ai nevoie, spune el. Acum
ntinde-te pe pat, te rog.
Joseph face fr tragere de inim ce i s-a cerut.
Sumner descheie haina i cmaa biatului i-i trage n sus
flanela de corp. Pntecul, observ el, nu e umflat i nu se vede
nici urm de decolorare sau umfltur.
Te doare aici? ntreab. Dar aici?
Joseph scutur din cap.
i-atunci, unde te doare? ntreab Sumner.
Peste tot.
Medicul ofteaz.
Dac nu te doare aici sau aici sau aici, zice el apsnd
nerbdtor cu buricele degetelor burta biatului, atunci cum
poate s fie peste tot, Joseph?
Musul nu rspunde. Sumner adulmec bnuitor.
Vrsturi? ntreab el. Diaree?
Joseph scutur din cap.
Dinspre mijlocul sfrijit al biatului se ridic un damf jilav de
fecale care spune c minte. Sumner se ntreab dac e puin dus
cu capul sau doar mai tmpit dect alii.
tii ce-i aia diaree? ntreab el.
Pntecraie, zice Joseph.
D-i jos pantalonii, te rog.
Joseph se ridic, i dezleag i-i scoate bocancii, apoi i
desface cureaua i leapd pantalonii cenuii de ln. Mirosul
neplcut devine mai puternic. Afar, Black strig i Brownlee
tuete cumplit. Izmenele pn la genunchi ale biatului, observ
imediat Sumner, sunt ptate i ntrite la fund cu cheaguri de
snge i rahat.
Trnji, pentru numele lui Dumnezeu, se gndete Sumner.
Biatul clar nu face nicio deosebire ntre burt i gaura curului.
Scoate i alea, zice artnd spre izmene, i ai grij s nu
atingi nimic altceva cu ele n timpul sta.
Joseph trage ovitor n vine izmenele puturoase. Are
picioare subiri, aproape lipsite de muchi, i un arc de pr negru
prpdit n jurul palorii altfel neptate a sculei i boaelor.
Sumner i cere s se ntoarc i s pun coatele pe pat. n mod
normal, ar fi prea tnr s fac trnji, dar Sumner bnuiete c
dieta rudimentar de pe corabie, cu carne uscat i pesmei
srai, a avut grij de asta.
O s-i dau nite alifie, zice el, i un hap. O s-i fie mai
bine curnd.
Sumner deprteaz bucile biatului i arunc o privire, ca s
verifice. Se uit atent cteva clipe, se ridic, apoi se uit din nou.
Ce-i asta? ntreab el.
Joseph nu se mic i nu vorbete. Drdie cu ntreruperi, de
parc n cabin (unde e cald) ar fi ngrozitor de frig. Dup ce se
gndete un minut, Sumner iese pe coridor i-i strig buctarului
s-i aduc un lighean cu ap cald i o crp. Cnd i le aduce,
spal ntre bucile biatului i ntinde pe rni un amestec de
camfor i untur. Sfincterul e deformat i sfiat pe alocuri. Sunt
i semne de ulceraie.
l terge pe biat cu un prosop i-i d lenjerie de corp curat
din propriul lui dulap. Se spal pe mini cu restul de ap.
Pune-i lucrurile napoi pe tine, Joseph, i spune.
Biatul se mbrac ncet, avnd grij s nu-l priveasc pe
medic n ochi n timpul sta. Sumner se duce la cufrul lui cu
medicamente, alege o sticl cu eticheta Nr. 44 i o scutur s
scoat o pastilu albastr.
Ia asta acum, spune el. i vino iar mine s-i mai dau
una.
Joseph se strmb cnd i simte gustul, apoi o d pe gt
dintr-o nghiitur. Sumner l privete atent obrajii trai, gtul
subire i noduros, ochii nceoai i abseni.
Cine i-a fcut asta? ntreab el.
Nimeni.
Cine i-a fcut asta, Joseph? ntreab el din nou.
Nu mi-a fcut-o nimeni.
Sumner d de dou ori din cap, apoi i scarpin tare
pometele obrazului.
Poi s te duci acum, zice el. i ne vedem mine, pentru
cellalt hap albastru.
Dup ce pleac biatul, Sumner se ntoarce la popot, unde
nu e nimeni, deschide soba de fier i mpinge adnc izmenele
ptate, peste grmada de crbuni ncini. Le privete cum se
aprind, apoi nchide soba i se ntoarce n cabina lui. i toarn o
doz de laudanum, dar n-o bea. n schimb, ia exemplarul din
Iliada de pe raftul de deasupra mesei i ncearc s citeasc.
Baleniera se zdruncin; lemnria scrnete i scrie. Simte,
fr s vrea, o ncordare n gt i o acumulare cald, lichid n
piept, ca un nceput de suspin. Mai ateapt un minut, apoi
nchide cartea i se ntoarce la popot. Cavendish st lng sob,
fumnd o pip.
Unde-i Brownlee? l ntreab Sumner.
Cavendish face semn din cap spre cabina cpitanului.
Moie, pesemne, zice el.
Sumner bate totui la u. Dup cteva clipe, Brownlee i
strig s intre.
Cpitanul e aplecat peste jurnalul de bord, cu un toc n
mn. Are jiletca descheiat i prul crunt zbrlit. Se uit la
medic i-i face semn s intre. Acesta se aaz i ateapt ct
Brownlee mzglete ultimele cteva cuvinte, apoi i zvnt cu
grij opera.
Destul de puine de relatat, bnuiesc, zice Sumner.
Brownlee ncuviineaz.
Cnd ajungem n Apele Nordului, o s zrim mai multe
balene, spune el. Fii sigur. i o s i omorm cteva, dac am
vreun cuvnt de zis.
Apele Nordului sunt locul potrivit.
n vremurile noastre, da. n urm cu douzeci de ani, i
apele de pe-aici erau pline de balene, dar s-au mutat toate spre
nord acum... au fugit de harpon. Cine-ar putea s le
nvinoveasc? Balena e o fiin inteligent. tie c locul cel mai
sigur pentru ea e acolo unde-i mai mult ghea i unde-i cel mai
riscant pentru noi s-o urmrim. Bineneles, aburii sunt viitorul.
Cu o nav cu aburi destul de puternic, le putem vna pn la
captul pmntului.
Sumner d din cap. A auzit deja teoriile lui Brownlee despre
vntoarea de balene. Cu ct navighezi mai mult spre nord, cu
att gseti mai multe balene, crede cpitanul, iar pe baza
acestui fapt a ajuns la o concluzie logic, i anume c la captul
lumii trebuie s existe un ocean uria fr ghea, un loc n care
nc n-a ajuns omul, unde balenele netede noat nestingherite,
n mulimi fr numr. Cpitanul, dup cum e foarte nclinat s
cread Sumner, e un fel de optimist.
Joseph Hannah a venit azi la mine s se plng c e
deranjat la burt.
Joseph Hannah, musul?
Sumner ncuviineaz.
Cnd l-am examinat, am descoperit c a fost sodomizat.
Brownlee se crispeaz uor auzind asta, apoi i scarpin
vrful nasului i se ncrunt.
i-a zis el?
Era evident la examinare.
Eti sigur?
Rnile sunt adnci i exist semne de boal veneric.
i cine, m rog, e rspunztor pentru aa o mrvie?
Biatul nu vrea s spun. E nspimntat, mi nchipui.
S-ar putea s fie i cam prostu.
A, e destul de tmpit, zice cpitanul posac. Fr ndoial.
i tiu i pe taic-su i pe unchiu-su, i ei sunt nite nenorocii
de idioi.
Brownlee se ncrunt mai tare i i uguie buzele.
Eti sigur c s-a ntmplat la bordul corabiei steia? C
rnile sunt recente?
Fr nicio ndoial. Leziunile sunt foarte recente.
Atunci, biatul e un mare dobitoc, zice Brownlee. De ce
n-a ipat sau nu s-a plns cnd i s-a ntmplat aa ceva
mpotriva voinei lui?
Poate ar fi bine s-l ntrebi chiar dumneata? sugereaz
Sumner. Mie n-o s-mi spun, dar dac i ordoni dumneata s
mrturiseasc numele vinovatului, poate c o s se simt obligat
s-o fac.
Brownlee d scurt din cap, apoi deschide ua cabinei i-i
strig lui Cavendish, care st nc lng sob, fumnd, s aduc
biatul de la teug la pupa.
Ce-a mai fcut ccelul la? ntreab Cavendish.
Tu doar adu-l la mine, zice Brownlee.
Beau un pahar cu brandy ct ateapt. Cnd ajung, biatul e
alb la fa de groaz, iar Cavendish rnjete.
N-ai de ce s te sperii, Joseph, spune Sumner. Cpitanul
vrea s-i pun cteva ntrebri, atta tot.
Brownlee i medicul stau alturi; Joseph Hannah se oprete
cu team de cealalt parte a mesei rotunde din mijloc, iar
Cavendish, n picioare, n spatele lui.
S rmn sau s plec, cpitane? ntreab acesta din urm.
Brownlee se gndete o clip, apoi i face semn s se aeze.
Cunoti mai bine dect mine obiceiurile i nravurile
membrilor echipajului, rspunde el. Prezena ta s-ar putea s fie
util.
Sigur cunosc nravul slbaticului stuia mic, spune
Cavendish, lsndu-se vesel pe banca tapisat.
Joseph, zice cpitanul aplecndu-se n fa i ncercnd pe
ct posibil s-i mblnzeasc tonul de obicei energic, domnul
Sumner, medicul, mi spune c ai fost rnit. E adevrat?
Pentru un moment ndelungat, Joseph pare c fie n-a auzit,
fie n-a neles ntrebarea, ns apoi, chiar cnd Brownlee se
pregtete s-o repete, ncuviineaz din cap.
Cum? ntreab Cavendish nencreztor. N-am auzit de
niciun fel de rni.
Domnul Sumner l-a examinat pe Joseph ceva mai
devreme, l lmurete Brownlee, i a gsit dovezi, dovezi clare, c
a fost maltratat de un alt membru al echipajului.
Maltratat? ntreab cellalt.
Sodomizat, rspunde cpitanul.
Cavendish ridic din sprncene, dar altfel nu pare nelinitit.
Expresia lui Joseph Hannah nu se schimb deloc. Ochii lui deja
adncii n orbite par s se adnceasc i mai mult, iar
rsuflarea i e un ir de gfieli scurte, ns zgomotoase.
Cum s-a ntmplat, Joseph? l ntreab Brownlee. Cine-i
rspunztor?
Buza de jos a lui Joseph e rsfrnt, lucioas i purpurie.
Senzualitatea ei vdit contrasteaz tulburtor cu cenuiul
lugubru al obrajilor i flcilor i cu ochii adncii n orbite,
ntunecai i disperai. Nu rspunde.
Cine-i rspunztor? l ntreab din nou cpitanul.
A fost un accident, optete Joseph drept rspuns.
Cavendish zmbete cnd l aude.
E groaznic de ntuneric n teuga aia, domnule Brownlee,
spune el. Nu-i posibil s fi alunecat pur i simplu ntr-o noapte i
s fi czut n fund urt de tot?
Cpitanul se uit la Sumner.
E un fel de glum, bnuiesc, zice medicul.
Cavendish ridic din umeri.
nuntru e nghesuial i dezordine. Abia dac ai loc s te
miti. Ar fi destul de uor s te mpiedici.
N-a fost un accident, insist Sumner. Ideea e ridicol. Rni
ca astea pe care le-am vzut nu pot fi fcute dect ntr-un singur
fel.
Ai czut, Joseph, sau i-a fcut cineva ru cu bun
tiin? ntreab Brownlee.
Am czut, rspunde musul.
N-a fost un accident, zice Sumner din nou. E cu totul
imposibil.
Ciudat, atunci, c biatul crede c-a fost, observ
Cavendish.
Pentru c-i e fric.
Brownlee se trage napoi de la mas, se uit o clip la ceilali
doi brbai i apoi la biat.
De cine i-e fric, Joseph? ntreab el.
Sumner e surprins de nerozia ntrebrii.
i e fric de toat lumea, spune el. Cum s nu-i fie?
Cpitanul ofteaz, clatin din cap i se uit n jos, la
dreptunghiul de nuc lustruit ncadrat de minile lui ntinse.
Sunt un om rbdtor, spune el. Dar rbdarea mea are cu
siguran limite. Dac ai fost maltratat, Joseph, omul care te-a
maltratat o s fie pedepsit pentru asta. Dar trebuie s-mi spui tot
adevrul acum. nelegi? Joseph d din cap.
Cine i-a fcut asta?
Nimeni.
Te putem apra, zice Sumner repezit. Dac nu ne spui
cine e rspunztor, s-ar putea s se ntmple din nou.
Biatul st cu brbia n piept i privete struitor podeaua.
Ai ceva s-mi spui, Joseph? ntreab Brownlee. N-o s te
mai ntreb nc o dat.
Musul clatin din cap.
i-a nghiit limba pentru c-i n cabina cpitanului, face
Cavendish. Asta-i tot. Cnd l-am gsit n teug, rdea i se
veselea cu prietenii. Orice vtmare o fi suferit, dac a suferit
vreo vtmare, n-a avut cine tie ce urmri asupra firii lui, v zic
eu.
Biatul sta a suferit o agresiune cumplit, spune
Sumner, iar omul rspunztor e la bordul corabiei steia.
Dac biatul nu vrea s-l numeasc pe agresor i dac
struie ntr-adevr c n-a fost atacat deloc, ci a suferit doar un
soi de accident, atunci nu se mai poate face nimic, zice Brownlee.
Putem cuta martori.
Cavendish pufnete.
Suntem pe o balenier, i amintete el.
Poi s te duci, Joseph, i spune cpitanul. Dac mai vreau
s vorbim, o s trimit dup tine.
Biatul iese din cabin. Cavendish casc, se ntinde, apoi se
ridic i l urmeaz.
O s le dau ordin oamenilor s-i in cabina mai ordonat
pe viitor, zice el uitndu-se pozna la Sumner, ca s evitm alte
accidente de-astea.
O s-l mutm pe biat din teug, l asigur Brownlee pe
Sumner dup ce iese Cavendish. Poate s doarm pe coridorul
dintre puni o vreme. E o chestie neplcut, dar dac refuz s
arate cu degetul, atunci trebuie s lsm balt toat povestea.
i dac vinovatul e chiar Cavendish? ntreab Sumner.
Asta ar explica tcerea biatului.
Cavendish are o grmad de metehne, zice Brownlee, dar
sigur nu-i sodomit.
Prea amuzat de toat treaba.
E un netrebnic i o brut, ns aa sunt jumtate dintre
marinarii de pe corabia asta. Dac vrei oameni amabili i rafinai,
atunci vntoarea de balene n Groenlanda nu-i locul cel mai
potrivit s-i caui, Sumner.
O s vorbesc i cu ceilali mui, propune medicul. O s
aflu ce tiu ei despre Cavendish i Joseph Hannah i dup aia o
s vin s-i spun.
Nu, n-o s vorbeti, rspunde ferm Brownlee. Dac biatul
nu schimb placa, povestea e ca i ncheiat. Am venit aici s
omorm balene, nu s strpim pcatul.
S-a comis o nelegiuire.
Cpitanul clatin din cap. Insistena nejustificat a
medicului ncepe s-l irite.
Un biat s-a ales cu curul umflat. Asta-i tot. E regretabil,
sunt de acord, dar o s-i revin destul de repede.
Rnile sunt mai grave de-att. Rectul era dilatat, se
vedeau semne de...
Brownlee se ridic, fr s fac vreun efort s-i ascund
nerbdarea.
Orice fel de rni aparte ar avea, e treaba dumitale, ca
medic, s le tratezi, domnule Sumner, spune el. i sunt convins
c ai talentul i cele necesare ca s-o faci cum trebuie.
Sumner se uit la cpitan fruntea teit i ochii cenuii
aprigi, nasul ncreit i flcile acoperite de o barb epoas i
sur i hotrte, dup doar o clip de ezitare, s se
conformeze. Biatul o s supravieuiasc, la urma urmelor. Aici
are dreptate.
Dac-mi lipsete ceva, o s-i dau de veste, rspunde el.
ntors n cabin, nghite laudanumul i se ntinde pe pat. E
obosit dup discuia n contradictoriu i amrt din pricina
eecului. De ce biatul nu se descurcase singur? Ce putere putea
s aib vinovatul asupra lui? ntrebrile i strnesc interesul i-l
tulbur, ns apoi, dup vreun minut sau dou, ncepe s-i fac
efectul opiul, iar Sumner simte cum alunec ntr-o stare de
nepsare plcut, cald, familiar. Ce conteaz, se gndete el,
dac e nconjurat de slbatici, de nite brute din punct de vedere
moral? Oricum lumea o s mearg mai departe dup bunul ei
plac, aa cum a fcut ntotdeauna, cu sau fr ncuviinarea lui.
Furia i dezgustul pe care le-a simit cu doar cteva minute n
urm fa de Cavendish sunt acum ca nite pete ndeprtate la
orizont... idei, aluzii, nimic mai mult sau mai demn de atenie
de-att. O s m ocup de toate la vremea lor, se gndete el
nedesluit, nu-i nevoie s dau nval sau s m grbesc.
Ceva mai trziu, aude o btaie n ua cabinei. E Drax,
harponierul, care se plnge de o tietur adnc la mna
dreapt. Sumner, clipind, l invit s intre. Drax, ndesat i lat n
spate, cu barba deas i rocat, pare s umple aproape cu totul
spaiul ngust. Medicul, nc puin ameit i nesigur dup
laudanum, i cerceteaz rana, apoi o cur cu o bucat de tifon
i l panseaz.
Nu-i grav, l linitete el. ine pansamentul vreo zi. O s se
vindece repede dup aia.
A, am avut altele i mai rele de-att, spune harponierul.
Mult mai rele.
Mirosul de grajd al lui Drax, att de greu c aproape-i simte
gustul, umple ncperea. E ca o fiar care se odihnete n cuca
ei, se gndete Sumner. O for a naturii inut pe moment n
fru i domolit.
Aud c unul dintre mui a fost rnit.
Medicul a terminat de nfurat restul de bandaj i pune
napoi foarfeca i tifonul n cufrul cu medicamente. Vederea
periferic i e uor nceoat, iar buzele i obrajii i sunt reci i
amorite.
Cine i-a spus?
Cavendish. A zis c ai nite bnuieli.
Sunt mai mult de-att.
Drax se uit la mna bandajat, apoi o ridic la nas ca s-o
miroas.
Joseph Hannah i-un mincinos bine cunoscut. N-ar trebui
s crezi ce-i spune.
Nu mi-a spus nc nimic. Nu vorbete cu mine. Asta-i
problema. E prea nspimntat.
E srac cu duhu biatul la.
Ct de bine l tii?
l tiu pe taic-su, Frederick Hannah, zice Drax, i-l tiu i
pe frate-su Henry.
Cpitanul Brownlee a hotrt oricum c povestea e
ncheiat. Dac biatul nu se rzgndete, n-o s se mai
ntmple nimic.
Deci asta-i tot?
Probabil.
Drax l privete atent.
De ce-ai ales s te faci medic, domnule Sumner? ntreab
el. Un irlandez ca tine. Sunt curios.
Pentru c am vrut s ajung ct mai departe. S las n
urm originile mele umile.
Ai vrut s ajungi ct mai departe, dar uite c ai sfrit pe-o
balenier din Yorkshire, fcndu-i griji pentru nite mui.
M-ntreb ce s-a ntmplat cu toate ambiiile alea mree.
Sumner nchide cufrul cu medicamente i l ncuie. Pune
cheia n buzunar i se privete scurt n oglinda de pe perete. Pare
mult mai btrn dect cei douzeci i apte de ani ai lui. Are
fruntea zbrcit, ochii i sunt nroii i umflai.
Le-am simplificat, domnule Drax, rspunde el.
Harponierul mrie amuzat. Buzele i se lesc ntr-un rnjet
de mim.
Cred c i eu am fcut la fel, zice el. Aa cred.
10

Ptrund n Apele Nordului n ultima sptmn din iunie i,


aproape n zorii zilei urmtoare, Black prinde prima lor balen.
Sumner, trezit din somn de strigte i de tropitul cizmelor pe
punte, urmrete mersul vntorii de la nlimea gabiei. Vede
primul harpon nfigndu-se i balena rnit scufundndu-se.
Douzeci de minute mai trziu, o zrete ridicndu-se din nou,
mai aproape de corabie, dar la aproape o mil de locul unde se
scufundase prima dat. Harponul lui Black, observ el prin
lunet, nc mai atrn de flancul lat al balenei, iar sngele
nete cu putere din pielea plumburie.
Barca lui Otto e cel mai aproape de ea acum. Vslaii
armeaz ramele, iar crmaciul ndreapt barca nainte fr
ezitare. Otto se ghemuiete la prova, strngnd bine n mini
coada de lemn a harponului. Cu un fornit zgomotos, ca de cal,
ce se aude chiar i din locul unde st Sumner n gabie, balena
arunc un uvoi n V de aburi cenuii. Barca i echipajul nu se
mai vd o vreme, dar cnd apar din nou, Otto e n picioare, cu
harponul cumpnit deasupra capului vrful e ndreptat n jos i
coada neagr despic piezi cerul posomort. Din cuibul lui
Sumner, spinarea balenei arat ca o insul scufundat, un gheb
vulcanic zgrunuros de stnc iindu-se din valuri. Otto arunc
harponul cu toat puterea, l nfige adnc, pn la nurul mic,
iar balena ncepe imediat s se zbat. Trupul i se ncordeaz i
prinde s se mite spasmodic, aripile de cte opt picioare ale cozii
ei enorme se ridic din ap i apoi se prbuesc la loc. Barca lui
Otto e azvrlit slbatic ncolo i-ncoace, iar vslaii sunt
aruncai de pe locurile lor. Balena se scufund iar, ns numai
pentru un minut. Cnd iese la suprafa, celelalte brci s-au
strns de jur mprejur: Cavendish e acolo, la fel i Black, i Drax.
nc dou harpoane sunt nfipte adnc n flancul negru al
balenei, apoi ncep s-o mpung cu lncile. Balena e nc vie, dar
Sumner vede c nu mai are scpare. Cei patru harponieri i
strpung adnc carnea. Balena, nc rezistnd fr speran,
sufl un nor de aburi fierbini amestecai cu snge i muci. n
jurul ei, apele izbite i ptate de snge clocotesc i spumeg.
Drax, n miezul haotic al mcelului, se las cu putere pe
captul cngii i optete un ir de dezmierdri grosolane.
nc un geamt, pentru mine, spune el. Aa, draga mea.
nc o nfiorare, s m-ajui s gsesc locul potrivit. Aa,
scumpo. nc un pic i-am terminat.
Se las mai tare, apas, cutnd organele vitale.
Lancea alunec nuntru nc vreun picior. O clip mai
trziu, cu un muget final, balena scuip sus n aer un nor de
snge curat din inim i apoi se prbuete fr via ntr-o rn,
cu nottoarea ei uria nlat ca un steag de capitulare.
Brbaii, nroii de snge, duhnind, mbibai de cheagurile
aburinde mprtiate de animal, se ridic n brcile lor ubrede i
i aclam victoria. Brownlee, pe dunet, i flutur gambeta n
cercuri deasupra capului. Oamenii de pe punte strig i sar n
sus de bucurie. Privind totul de deasupra, Sumner ncearc i el
un fior trector de triumf, senzaia unei superioriti neateptate
i mprtite, a unor obstacole depite i progrese realizate.
Fac dou guri n coad i prind balena moart de prova
brcii lui Cavendish. Leag aripioarele laolalt, recupereaz i
nfoar saulele harpoanelor, apoi ncep s trag leul spre
corabie. n timp ce vslesc, cnt. Sumner, cobort pe punte, le
aude glasurile peste ap, melodioase, rguite, purtate de vntul
umed i rece. Randy Dandy O, Leave Her, Johnny. Trei duzini
de brbai la unison. Simte din nou, de data asta aproape fr s
vrea, c face parte din ceva mai amplu i mai puternic dect el
nsui, dintr-o strdanie comun. ntorcndu-se, l vede pe
Joseph Hannah stnd lng gura tambuchiului de la prova i
vorbind vesel cu ceilali mui. Reconstituie vntoarea abia
ncheiat, arunc harpoane imaginare, mnuiesc lnci
imaginare. Unul e Drax, altul e Otto, altul e Cavendish.
Ce mai faci, Joseph? l ntreab el.
Biatul l privete pierdut, de parc nu s-ar mai fi ntlnit
nainte.
Sunt bine, domnule, rspunde el. umesc.
Trebuie s vii disear la mine n cabin s-i iei pastila, i
aduce aminte.
Biatul ncuviineaz ursuz.
Ce le-a spus oare prietenilor lui despre rni? se ntreab
Sumner. O fi nscocit vreo poveste sau tiu adevrul? i d
seama c ar trebui s-i iscodeasc i pe ceilali biei. Ar trebui
s-i examineze i pe ei. Dac au avut i ei de suferit n acelai
fel? Dac secretul nu e doar al lui Joseph, ci e ceva pe care-l
mprtesc cu toii?
Voi doi, zice el, artnd spre ceilali biei. Dup cin,
venii la mine n cabin cu Joseph. Vreau s v pun nite
ntrebri.
Sunt de cart, domnule, rspunde unul dintre ei.
Atunci, spune-i comandantului c medicul, domnul
Sumner, a cerut s stea de vorb cu tine. O s neleag.
Biatul d din cap. Sumner i d seama c toi trei i-ar dori
s-i lase n pace. Jocul le e nc viu n minte, iar vocea lui e cea a
obtuzitii i-a autoritii.
napoi la distraciile voastre acum, le spune el. Ne vedem
cu toii dup cin.
nottoarea dreapt a balenei e prins de copastie la babord,
cu capul ndreptat spre pupa. Ochiul ei mort, nu mult mai mare
dect al unei vaci, privete orb n sus, spre norii care se trsc pe
cer. De bot i de coad sunt prinse parme solide, iar burta e
ridicat cu vreun picior deasupra apei cu ajutorul unui scripete
prins de arborele mare i al unei frnghii petrecute pe dup gtul
balenei i tensionate prin cabestan. Dup ce a msurat lungimea
leului cu o parm cu noduri, Brownlee apreciaz c o s aduc
pn la 10 tone de ulei i jumtate de ton sau chiar mai mult de
fanoane adic aproape 900 de lire pe pia, dac se menin
preurile.
nc ne-am mai putea mbogi, domnule Sumner, zice el
fcndu-i cu ochiul.
Dup ce se odihnesc i beau ceva, Otto i Black i pun
crampoane de fier pe cizmele marinreti, ca s se prind mai
bine, i coboar pe burta balenei. Taie fii de grsime, cu nite
cuite cu mnere lungi, i desprind fanoanele i flcile. Reteaz
coada i nottoarele, apoi scot crligele din bot i coad i las
carcasa purpurie jupuit care a mai rmas s se scufunde sub
propria greutate sau s fie mncat de rechini. Tiatul dureaz
patru ore i e nsoit permanent de duhoarea de grsime i snge
i de croncnitul fulmarilor i al altor hoitari. Cnd se termin,
cnd blocurile de grsime sunt coborte n magazia special din
cal, puntea e frecat pn se face de un alb mat, iar cuitele i
cazmalele sunt cltite i puse deoparte, Brownlee comand nc o
raie de rom pentru fiecare marinar. La auzul vetii, pe teug
izbucnesc urale i, o clip mai trziu, scritul unei scripci
scoiene i bocniturile i strigtele brbailor care joac giga.
Nici Joseph Hannah, nici prietenii lui nu vin dup cin, aa
cum li se ceruse, n cabina medicului. Sumner se ntreab dac
s-i caute n teug, ns apoi se hotrte s n-o fac. Nu-i ceva
care s nu poat atepta pn diminea i, de fapt, prostia
neroad a lui Joseph ncepe s-l enerveze. Biatul e un caz fr
speran, crede el: srac cu duhul, mincinos nnscut, potrivit lui
Drax, fr ndoial predispus la boli ereditare (i mintale, i
trupeti) de tot felul. Dovezile sugereaz c este victima unei
frdelegi, dar nu spune cine l-a maltratat, nici mcar nu
recunoate c a fost maltratat poate uitase cine era, poate
fusese prea ntuneric ca s vad sau nu se gndea c ar fi o
frdelege i credea c e altceva? Sumner ncearc s-i
nchipuie cum e s intri n mintea unui biat ca sta, ncearc s
priceap cum ar fi s vad lumea prin ochii lui de veveri
neastmprai i lunecoi, ns efortul pare i absurd, i
oarecum nspimnttor... ca un comar n care eti prefcut
ntr-un nor sau ntr-un copac. Se nfioar trector la gndul unor
astfel de metamorfoze ovidiene, iar apoi, cu uurare, deschide din
nou Iliada i caut n buzunarul hainei cheia de alam care
deschide cufrul cu medicamente.
A doua zi sunt ucise i tranate nc dou balene. Cum nu
are alt ocupaie, Sumner primete un fel de cange i un or
lung de piele. Odat ce grsimea a fost tras la bordul corabiei i
tiat n cuburi de un picior ptrat, noua sarcin a medicului e
s le duc de pe puntea prova n cal i s le arunce oamenilor
care lucreaz sub punte i care le depoziteaz n magazie pn
vine vremea tranrii i ndesrii n butoaie. E o munc murdar
i istovitoare. Fiecare bloc de grsime cntrete vreo 20 de livre
sau chiar mai mult, iar puntea vasului e curnd alunecoas din
cauza sngelui i a grsimii. Alunec de cteva ori, aproape se
rostogolete n cal o dat, dar e salvat de Otto i i ncheie ziua
plin de vnti i dureri, ns cu un sentiment de rar satisfacie:
plcerea simpl, fizic, a unei sarcini ndeplinite, a trupului care
iese nvingtor din orice ncercare. De data asta adoarme i fr
ajutorul laudanumului, iar diminea, n ciuda nepenelii
pctoase din umeri, gt i brae, mnnc bine la micul dejun,
porridge de orz i pete srat.
O s facem un vntor de balene din dumneata pn la
urm, domnule Sumner, glumete Cavendish n timp ce stau la
popot, fumndu-i pipele i nclzindu-i picioarele lng sob.
Unii medici sunt prea plpnzi pentru cangea asta, dar a zice c
te-ai obinuit repejor cu ea.
Tranatul grsimii seamn mult cu spatul turbei, zice
Sumner, i asta am fcut o grmad n copilrie.
Atunci, asta trebuie s fie, spune Cavendish. O ai n
snge.
Crezi c am vntoarea de balene n snge?
Munca, rspunde Cavendish cu un zmbet. n adncul
sufletului, irlandezul i-un om care trage din greu; asta-i
adevrata lui chemare.
Sumner arunc un scuipat n sob i-i ascult sfritul. A
ajuns s-l cunoasc destul de bine pe secund ca s nu-i pun la
inim zeflemelele i e prea vesel n dimineaa asta ca s se lase
zdrt serios.
i care-i adevrata chemare a englezului, m ntreb,
domnule Cavendish? rspunde el. S se ngrae din munca grea
a altora, poate?
Unii sunt nscui s trudeasc i alii sunt nscui s se
mbogeasc, spune cellalt.
neleg. i dumneata din care eti?
Secundul se las pe spate mulumit de sine i-i mpinge n
afar buza de jos rozalie.
A, a zice c vremea mea abia vine, domnule Sumner,
rspunde el. A zice c o s vin destul de curnd.

E o diminea linitit. Nu mai sunt reperate alte balene, iar


oamenii i petrec orele de dinaintea prnzului curnd punile,
garnisind parmele i refcnd rezervele brcilor. Sumner, care
nu-l mai zrise i nu mai vorbise cu Joseph Hannah de cnd l
vzuse prostindu-se cu prietenii lui lng gura tambuchiului de
la prova, se hotrte s-l caute. Se ntlnete pe punte cu unul
dintre ceilali mui i-l ntreab unde e Joseph.
Ni s-a spus c o s doarm jos, ntre puni, de-acum
nainte, rspunde biatul. Nu l-am mai vzut de ieri.
Sumner se ncumet n spaiul dintre puni, unde gsete o
ptur de ln jegoas, nghesuit ntre un cufr cu pnze i o
grmad de doage, dar nicio alta urm a biatului. Urc napoi i
se uit n jur. Dup ce verific dac Joseph nu e ascuns vederii
de brcile de rezerv, de vinciul de ancor sau de ruf, cerceteaz
i teuga. Unii dintre oameni dorm n paturile lor, alii stau pe
cufere, fumnd, citind sau cioplind n lemn.
l caut pe Joseph Hannah, strig el. E pe-acolo biatul?
Brbaii aezai se ntorc i se uit la el. Clatin din capete.
Nu-l vzurm, rspunde unul dintre ei. Credeam c st cu
tine la pupa, domnule Sumner.
Cu mine?
n cabinele ofierilor. Din pricina bolii.
i cine v-a zis aa ceva?
Omul ridic din umeri.
Asta-i tot ce-am auzit, rspunde el.
Sumner, simind un nceput de ngrijorare, se ntoarce n
cabina lui i ia o lumnare, cu gnd s cerceteze calele (dei nu
pricepe n ruptul capului de ce s-ar ascunde biatul undeva n
cale). l zrete pe Black ieind din cabina cpitanului cu
sextantul de alam.
l caut pe Joseph Hannah, i spune el. L-ai vzut pe
undeva?
la cu fundul umflat? ntreab Black. Nu, n-a putea zice
c l-am vzut.
Sumner clatin din cap i ofteaz.
Volunteer nu-i o corabie aa de mare. M mir c poate s
dispar att de uor un biat.
Sunt mii de unghere i cotloane pe-o corabie ca asta,
rspunde Black. Probabil o freac pe undeva. La ce ai nevoie de
el?
Sumner ovie, tiind c ngrijorarea sa pentru starea n care
se afl posteriorul lui Hannah a devenit deja subiect de glum
printre ofieri.
Am o treab pentru el, spune Sumner.
Black d din cap.
Pi, poi s fii sigur c-o s apar la un moment dat.
Biatul e un chiulangiu ngrozitor, dar n-o s-i rateze raia cnd
o s fie servit masa.
Probabil c ai dreptate, zice Sumner uitndu-se o clip la
lumnare, apoi dndu-i drumul n buzunarul hainei. De ce s-mi
bat capul s caut pe cineva care nu vrea s fie gsit?
Mai sunt i ali mui, spune Black. Pune-l pe unul dintre
ei s fac treaba.

Mai trziu, spre dup-amiaz, cum tot nu se zrete vreo


balen, iar vremea e destul de bun, Brownlee le ordon
oamenilor s nceap tranarea. Strng pnzele i se apuc s
goleasc magazia principal. Sunt aduse pe punte opt sau zece
butoaie, umplute nainte cu ap pentru lest, dnd astfel la iveal
stratul cel mai de jos de butoaie, irul de la baz, care va fi
umplut primul cu grsimea mrunit. Oamenii de pe punte
pregtesc echipamentul (jgheabul pentru grsime, tubul,
toctoarele i cuitele) necesar pentru separarea grsimii de
muchi i piele i tierea n bucele suficient de mici ca s
treac prin vrana butoiului. Sumner se tot uit dup Joseph
Hannah, bnuind c acesta o s apar destul de curnd din orice
ascunztoare i-o fi gsit, mboldit de toat tevatura.
Unde-a disprut rhelul la de Hannah? strig
Cavendish. Am nevoie de el, s duc nite cuite la ascuit.
Lipsete, zice Sumner. L-am cutat i eu azi-diminea.
E un ticlos mic i lene, aia e, spune Cavendish. Cnd
dau peste el, o s-i art eu ce nseamn un fund umflat
de-adevratelea.
Butoaiele de pe punte sunt golite de ap unul cte unul, cu o
pomp de fier manual. De operaie se ocup Otto, care bag
capul pompei n vran, golind fiecare butoi i apoi tergndu-l.
Apa de lest, care se revars pe punte i se scurge prin
portsarturi, rspndete o duhoare nociv, de pucioas, din
cauza contactului prelungit cu resturile n putrefacie ale
grsimii rmase n butoaie de la cltoriile de dinainte. Alii se
car pe greement ca s scape de miasma care le face ochii s
lcrimeze sau i leag fularele la nas n timp ce lucreaz, ns
Otto, cu faa alb ca varul, cu umerii masivi, greoi i chibzuit n
toate, pare imun la putoarea respingtoare. Dup ce golete
patru butoaie, descoper c al cincilea s-a stricat. Capacul e pe
jumtate desfundat i cea mai mare parte a apei pare s se fi
scurs deja. l cheam pe dogar i-l ntreab dac poate fi reparat.
Acesta se apleac, trage o bucat din capacul stricat i-o
cerceteaz.
Nu-i putrezit, rspunde el (ine mna la nas n timp ce
vorbete). N-are de ce s plesneasc singur.
Dar clar e crpat, zice Otto.
Dogarul d din cap.
Mai bine-l scot i-l fac din nou, spune el.
Arunc deoparte lemnul despicat, apoi se uit nepstor i
fr niciun fel de ateptri n butoiul pe jumtate golit. i vede,
ncovrigat nuntru, n parte cufundat n restul de ap de lest, ca
un fel de ngrmdire monstruoas de ciuperci nscut i
crescut n vasul Petri fetid al calei, trupul sfiat, nensufleit i
despuiat al lui Joseph Hannah, musul.
11

Duc cadavrul lui Hannah la popot i-l aaz pe mas, ca


s-l examineze medicul. ncperea e ticsit, dar tcut. Sumner,
care simte cldura rsuflrii celorlali i intensitatea posac a
concentrrii lor, se ntreab ce se ateapt ei s fac. S-l aduc
din nou la via pe biat? Faptul c e medic nu mai conteaz. E
la fel de neajutorat i de inutil ca ei. Tremurnd, apuc brbia
spn a lui Joseph Hannah i o ridic ncet, ca s vad mai bine
iragul ntunecat de vnti din jurul gtului.
Sugrumat, spune Brownlee. E de-a dreptul scandalos.
Dinspre ceilali brbai din ncpere se aude un murmur de
aprobare. Sumner, cu oarecare reinere i ruine, l ntoarce pe
biat pe-o parte i i desface bucile albe. Unii dintre spectatori se
apleac s se uite.
E la fel sau mai ru? ntreab Brownlee.
Mai ru.
Futu-i.
Sumner ridic ochii spre Cavendish, care i ferete privirea
i-i optete ceva lui Drax. ntoarce iar biatul i i apas
coastele, ca s numere fracturile. Deschide gura lui Joseph i
observ c i lipsesc doi dini.
Cnd s-a ntmplat? se rstete Brownlee. i cum
Dumnezeu se poate s nu fi observat nimeni?
Eu l-am vzut ultima dat pe biat alaltieri, spune
Sumner. Chiar nainte de jupuitul primei balene.
Cnd cei din ncpere i aduc aminte ultimele lor ntlniri cu
biatul mort, izbucnete un cor de voci amestecate. Brownlee le
strig s tac.
Nu toi odat, spune el. Hristoase!
Cpitanul e palid i furios; tulburarea i e profund. N-a mai
auzit pn acum s se petreac o crim la bordul unei baleniere
mai sunt bti ntre membrii echipajului, bineneles, chiar o
grmad, cteodat se mai i njunghie, dar nu o crim pe fa i
nu mpotriva unui copil. E ceva ngrozitor, se gndete el,
respingtor, dezgusttor. i trebuia s se ntmple acum, n
ultima lui cltorie, de parc Percival nu era de-ajuns ca s-i
pteze reputaia pentru totdeauna. Se uit n jur, la cei 20 sau
30 de marinari nghesuii n cabina popotei jegoi i brboi cu
toii, cu chipurile arse i nnegrite de soarele arctic, cu minile
butucnoase mpreunate n fa ca pentru rugciune sau vrte
adnc n buzunare. Asta-i opera lui Jacob Baxter, i spune
Brownlee, nemernicul la pctos, el a ales echipajul sta
imbecil, el a pus n micare tot planul sta mpotriva firii, el e
rspunztor pentru urmrile lui catastrofale, nu eu.
Oricine-ar fi, vinovatul o s fie dus napoi n Anglia n
lanuri i trimis la spnzurtoare, spune cpitanul plimbndu-i
privirea peste chipurile fr expresie, cu muchi care zvcnesc.
V promit.
Spnzurtoarea e prea bun pentru un nemernic ca sta,
zice unul dintre oameni. Ar trebui s i se taie coaiele nti. Ar
trebui s i se vre-n cur un vtrai nroit n foc.
Ar trebui biciuit, sugereaz altcineva, biciuit pn la os, al
naibii nenorocit.
Oricine-ar fi, orice-ar fi, o s fie pedepsit cu toat
greutatea legii, spune Brownlee. Unde-i velarul?
Acesta, un brbat n vrst, sumbru, cu ochi de un albastru
splcit, iese n fa strngnd cciula de castor slinoas n
mini.
Coase-i biatului giulgiul, i ordon Brownlee. O s-i facem
slujba numaidect.
Velarul d din cap i i trage zgomotos nasul.
Iar voi, ceilali, napoi la treburile voastre.
Continum cu tranarea, cpitane? ntreab Cavendish.
Sigur c da. Grozvia asta nu-i o scuz pentru lenevie.
Oamenii ncuviineaz cu sfial. Unul dintre ei, un crmaci
pe nume Roberts, ridic mna s vorbeasc.
L-am vzut pe biat jos, n teug, dup ce-a fost jupuit
prima balen, spune el. l asculta pe scripcar i se uita la oameni
cum jucau giga.
Aa e, spune alt brbat. L-am vzut i eu acolo.
L-a mai vzut cineva pe Joseph Hannah dup aia?
ntreab Brownlee. L-a vzut cineva ieri? Spunei.
Dormea ntre puni, rspunde cineva. Aa am crezut cu
toii.
Cineva de-aici tie ce s-a ntmplat cu el, spune Brownlee.
Corabia nu-i aa de mare ca s poat cineva s omoare un biat
fr s fac vreun zgomot sau s lase vreo urm.
Nu rspunde nimeni. Cpitanul clatin din cap.
O s-l gsesc pe cel care a fcut asta i o s am grij ca
nemernicul s fie spnzurat, spune el. Fr nicio ndoial.
Contai cu toii pe asta.
Se ntoarce spre medic.
Acum vreau s discut cu dumneata n cabin la mine,
Sumner.
Ajungnd acolo, cpitanul se aaz, i scoate plria i
ncepe s-i frece faa cu podul palmelor. Cnd termin, are faa
roie ca focul, iar ochii i sunt injectai i apoi.
Dac a fcut-o din pur rutate sau de team c va fi dat
n vileag pentru perversiunile lui, nu tiu, zice Brownlee. Dar cine
l-a sodomizat pe biat l-a i omort. Asta-i destul de limpede.
Sunt de acord.
i tot l mai bnuieti pe Cavendish?
Sumner ovie, apoi scutur din cap. tie c secundul e un
mitocan, ns nu-i aa de sigur c e i uciga.
Poate fi oricine, recunoate el. Dac Hannah dormea pe
coridorul dintre puni alaltieri-noapte, atunci aproape oricine de
pe corabie putea s se duc acolo, s-l sugrume i s coboare
cadavrul n magazie fr s rite prea mult s fie vzut.
Brownlee se ncrunt.
L-am mutat din teug ca s-l in departe de belele, dar am
reuit s ncurajez uciderea lui.
Era un copil srman i fr noroc, una peste alta, zice
Sumner.
Da, la naiba.
Cpitanul d din cap i toarn brandy pentru amndoi.
Sumner se simte umilit, slbit de aceast nou nelegiuire, de
parc moartea cumplit a biatului e parte a propriei lui
degradri profunde i durabile. Mna dreapt i tremur cnd
bea brandy-ul. Afar, velarul fluier The Bonnie Boat n timp ce
coase sicriul de pnz al biatului mort.
Au mai rmas 38 de brbai i biei la bordul corabiei,
spune Brownlee. Dac ne dm deoparte pe noi doi i pe ceilali
doi mui, rmn 34. Dup ce terminm cu tranatul, o s
vorbesc cu fiecare n parte, dac e nevoie, o s aflu ce tiu, ce au
vzut i auzit, ce bnuieli are fiecare. Nimeni nu capt
asemenea nclinaii nesntoase peste noapte. Trebuie s fi
existat semne i zvonuri, iar teuga e un furnicar de brfe.
Omul, oricine-ar fi, e probabil nebun, spune Sumner. Nu
exist nicio alt explicaie. Trebuie s fie atins de vreo boal sau
degenerare a creierului.
Brownlee scrnete, micndu-i falca ntr-o parte i n
cealalt, i-i mai toarn un brandy nainte s rspund. Cnd
vorbete, vocea i e sczut i ncordat.
Cu ce fel de echipaj m-a pricopsit evreul la nemernic de
Baxter? zice el. Neisprvii i slbatici. Lturile i rahatul
docurilor. Eu sunt vntor de balene, dar asta nu-i vntoare de
balene, domnule Sumner. Asta nu-i vntoare de balene, i spun
eu.

Tranatul continu tot restul zilei. Cnd se ncheie i


butoaiele cu grsime sunt puse la pstrare n siguran, i fac
slujba lui Joseph Hannah. Brownlee mormie deasupra
cadavrului nite versete potrivite din Biblie, Black dirijeaz un
imn stngaci, iar giulgiul din pnz de vele, cu greuti de
plumb, este aruncat peste pupa i nghiit de hula de culoarea
cremenii.
Seara, Sumner n-are poft de mncare. n loc s mnnce cu
ceilali, se duce s se plimbe pe punte, s fumeze o pip i s ia o
gur de aer. Puiul de urs mormie i scncete n cuca lui de
lemn, sugndu-i labele i scrpinndu-se ntruna. Blana i e
acum lipsit de luciu i nclcit, miroase a fecale i a ulei de
pete i arat jigrit i costeliv ca un ogar. Sumner ia o mn de
pesmei de la buctrie, i pune pe lama unui cuit de jupuit i i
strecoar prin grilajul metalic. Sunt nfulecai pe loc. Puiul de urs
mormie, se linge pe bot i se uit urt la el. Sumner aaz o
can cu ap pe punte, la vreun picior de butoi, i apoi o mpinge
nainte cu vrful cizmei, pn e destul de aproape ca s ajung la
ea limba rozalie a puiului de urs. St i se uit la el cum bea.
Otto, care e comandant de cart, vine i i se altur.
La ce bun s-i bai capul s prinzi i s nchizi n cuc
un urs, dac n-ai de gnd dect s-l nfometezi? l ntreab
Sumner.
Dac ursul se vinde, toi banii merg la vduva mortului,
rspunde Otto. Dar ea nu-i aici s-l hrneasc, iar Drax i
Cavendish nu socotesc c au vreo obligaie. Putem s-l eliberm,
bineneles, dar mama e moart i el e prea mic s
supravieuiasc singur.
Sumner d din cap, ridic de jos cana goal, o umple din
nou, o aaz iar jos i o mpinge cu vrful cizmei. Ursul mai bea o
vreme, apoi se oprete i se retrage n fundul butoiului.
Ce prere ai de ultimele ntmplri? ntreab Sumner.
Ce-ar spune maestrul Swedenborg al tu despre grozvia asta?
Otto pare grav o clip. i trece mna prin barba neagr i
deas, apoi d din cap de cteva ori nainte s rspund.
Ne-ar spune c marea npast e lipsa binelui i c pcatul
e un fel de uitare. Ne rtcim de Domnul pentru c El ne d voie
s-o facem. Asta e libertatea noastr, dar i pedeapsa noastr.
i tu l crezi?
n ce altceva s cred?
Sumner ridic din umeri.
C pcatul e amintire, propune el. C binele e lipsa rului.
Unii oameni asta cred, bineneles, ns, dac ar fi
adevrat, atunci lumea ar fi un haos i lumea nu e haos. Uit-te
n jur, Sumner. Lipsa de nelegere i prostia sunt ale noastre. Ne
nelegem greit, suntem foarte ngmfai i foarte proti. Ridicm
un mare rug ca s ne nclzim i apoi ne plngem c flcrile
sunt prea fierbini i prea nestpnite, c suntem orbii de fum.
Totui, de ce s ucizi un copil? ntreab Sumner. Ce rost
are?
Cele mai importante ntrebri sunt cele la care nu putem
ndjdui s rspundem cu vorbe. Fiindc vorbele sunt ca nite
jucrii: ne distreaz i ne educ o vreme, dar cnd ajungem
oameni n toat firea, trebuie s renunm la ele.
Sumner clatin din cap.
Vorbele sunt tot ce avem, spune. Dac renunm la ele, nu
suntem cu nimic mai buni dect fiarele.
Otto zmbete vznd ncpnarea medicului.
Atunci, trebuie s gseti singur explicaiile, zice el. Dac
asta gndeti cu adevrat.
Sumner se apleac i se uit la ursul orfan. E ghemuit n
fundul butoiului, gfind i lingnd o balt din propria urin.
Mai bine nu gndesc, spune el. Ar fi mai plcut i mai
uor, sunt convins. Dar se pare c nu m pot abine.

La scurt timp dup slujb, Cavendish cere s discute cu


Brownlee n cabina acestuia.
Am pus ntrebri, zice el. I-am presat i pisat pe
nemernici, i au ciripit un nume.
Care?
McKendrick.
Samuel McKendrick, dulgherul?
Chiar el. Spun c a fost vzut pe uscat giugiulindu-se cu
pederati prin crciumi. i sezonul de vntoare trecut, cnd a
navigat pe John oGaunt, se tie bine c mprea patul cu un
crmaci, un brbat pe nume Nesbet.
i asta se ntmpla n vzul tuturor?
n teug e ntuneric, dup cum tii, domnule Brownlee,
dar s zicem c se auzeau zgomote noaptea. Zgomote de un
anumit fel inconfundabil, vreau s spun.
Adu-mi-l pe Samuel McKendrick, i ordon Brownlee. i
gsete-l i pe Sumner. Vreau s aud i medicul ce are de zis.
McKendrick e un tip subirel, cu pielea alb i deloc zdravn.
Are barba rar i glbuie, nasul ascuit, buze att de subiri c
aproape nu le vezi i urechi mari, nroite de frig.
Ct de bine l cunoteai pe Joseph Hannah? l ntreab
Brownlee.
Io nu-l tiam cam deloc.
Totui, probabil c l-ai vzut n teug.
Vzut, da nu-l tiam. E numa un mus.
i ie nu-i plac muii?
Nu cine tie ce.
Eti cstorit, McKendrick? Ai o nevast care te-ateapt
acas?
Nu, domnule, nu-s i n-am.
Dar ai vreo iubit acas, bnuiesc.
McKendrick scutur din cap.
Poate c nu-i prea plac femeile, aa-i?
Nu, nu-i aa, domnule, spune McKendrick. Mai mult c
n-am gsit o femeie destul de potrivit pentru mine nc.
Cavendish pufnete. Brownlee se ntoarce, se ncrunt la el,
apoi i continu interogatoriul.
Am auzit c preferi tovria brbailor. Aa mi s-a spus.
E adevrat?
Expresia lui McKendrick nu se schimb. Nu pare nici speriat,
nici tulburat, nici foarte mirat de aceast nvinuire c ar avea
porniri mpotriva firii.
Nu-i adevrat, domnule, nu, spune el. s la fel de brbat ca
oricine.
Joseph Hannah a fost sodomizat nainte s fie ucis. Cred
c tii deja.
Aa zic toi n teug, domnule, da.
Tu l-ai omort, McKendrick?
Dulgherul se ncrunt de parc ntrebarea n-are niciun sens.
L-ai omort?
Nu, nu-s io, domnule, rspunde el linitit. Nu-s io l de-l
cutai.
E un mincinos nenorocit care poate s inspire ncredere,
spune Cavendish. Dar am jumate de duzin de oameni care s
depun mrturie pentru reputaia lui bine cunoscut de pervers
care le-o trage bieilor.
Brownlee se uit la dulgherul care, pentru prima dat de la
nceputul interogatoriului, nu mai pare aa de sigur pe el.
N-o s-i fie bine dac se dovedete c mini, McKendrick,
zice el. Te previn de pe-acum. O s fiu nenduplecat.
McKendrick d din cap o dat, apoi cerceteaz tavanul
cabinei nainte s rspund. Ochii cenuii i sunt nelinitii, iar
pe buzele subiri i joac ceva care aduce cu un zmbet.
Niciodat n-am fost cu biei, spune el. Bieii nu-s pe
gustul meu.
Cavendish rde batjocoritor.
Chiar te-atepi s credem c eti aa de mofturos cnd e
vorba de curul cui i dai cep? Din cte aud, dup o pint38 sau
dou de whisky, i-ai trage-o i lui bunic-tu.
Nu-i vorba de dat cep la nimic, se apr McKendrick.
Eti un nenorocit de toat ruinea, spune Brownlee,
vrndu-i degetul arttor sub nasul lui McKendrick. i, fie c
eti sau nu uciga, o s pun s fii biciuit.
Nu-s uciga.
Totui, eti un mincinos dovedit, spune Brownlee. Am
stabilit deja fr nicio ndoial. i, dac mini n legtur cu ceva,
de ce n-ai mini i n legtur cu orice altceva?
Nu-s un nenorocit de uciga, repet McKendrick.
Dac-mi dai voie s-l examinez rapid, cpitane, spune
Sumner, ar putea exista indicii ntr-un sens sau altul.
Brownlee pare nedumerit.
Despre ce indicii vorbeti? ntreab el.
Biatul avea o grmad de ulceraii pe fund, i aduci
aminte? Dac sunt venerice, ceea ce e probabil, ar putea avea i
vinovatul unele la fel. Ar mai putea fi i o oarecare iritaie sau
rostur pe penisul vinovatului. ezutul unui copil e destul de
ngust, la urma urmelor.
O, fir-a al naibii! exclam Cavendish.
Foarte bine, ncuviineaz Brownlee. McKendrick, d-i jos
hainele.
Dulgherul nu se mic.
Acum, spune cpitanul, sau jur c i le dau eu jos. Fr
tragere de inim, McKendrick se dezbrac ncet n faa lor.

38
Unitate de msur pentru capacitate: 1 pint = 0,568 l n Marea Britanie.
Picioarele i braele par puternice, dar uscive; ntre sfrcurile
rou-nchis are un petic de pr zbrlit, castaniu-deschis. Pentru
un brbat aa de subirel i palid, deine, observ Sumner cnd
ncepe examinarea, nite organe genitale neobinuit de mari i de
bttoare la ochi. Testiculele mari, ntunecate atrn greu;
mdularul, dei nu anormal de lung, este gros ca botul unui
cine, iar vrful e lat i lucios ca un rinichi.
Nu are ancre vizibile, anun Sumner. Nici semne de
iritaie sau rosturi.
Poate o fi folosit un bo de untur ca s-i uureze
intrarea, zice Cavendish. N-ai cutat, ntmpltor, i goaza lui
Hannah de semne de lubrifiere?
Am cutat-o, dar nu erau urme demne de menionat.
Cavendish zmbete.
Nimic nu-i scap, domnule Sumner, zice el. Pe cinstea
mea.
Nici tieturi sau zgrieturi proaspete, pe brae sau gt,
care ar fi putut fi provocate de o ncierare, adaug Sumner. Poi
s te-mbraci la loc, McKendrick.
Dulgherul face ce i s-a spus. Brownlee l privete n tcere
cum se mbrac i, cnd termin, i cere s atepte afar, la
popot, pn l cheam napoi.
El e criminalul, zu aa, zice Cavendish. C are scula
iritat sau nu, el e vinovatul, v spun eu.
Se poate, dar nu avem nicio dovad convingtoare,
rspunde Sumner.
E sodomit recunoscut. Ce alt dovad i mai trebuie?
O mrturisire, spune Brownlee. Dar, dac nu
mrturisete, am de gnd s-l pun oricum n lanuri i s-i las pe
judectori s-i bat capul cu el cnd ajungem napoi n port.
i dac nu-i el? ntreab Sumner. Eti dispus s-l lai pe
adevratul criminal s se plimbe liber pe corabie?
Dac nu-i McKendrick, atunci cine naiba poate s fie?
ntreab Cavendish. Cam ci poponari crezi c avem nghesuii
la bordul balenierei steia?
A fi mai sigur de vina lui dac i-ar fi vzut cineva
mpreun, spune Sumner.
Pune-l pe McKendrick n lanuri deocamdat, Cavendish,
zice Brownlee. i dup aia anun restul echipajului c vrem s
discutm cu oricine l-a vzut vorbind cu Hannah sau dndu-i
biatului orice fel de atenie. Probabil c Sumner are dreptate.
Dac e vinovat, o s apar un martor.
12

La popota ofierilor, Drax i ascult pe ceilali vorbind.


Discut iar despre biat, dei e mort i dus pe lumea cealalt. n
dup-amiaza asta i-au nfurat trupul n pnz de vele i l-au
aruncat peste pupa corabiei; l-a privit cum se scufunda n ap.
Biatul nu mai e nimic acum. Nu mai e nici mcar o idee sau un
gnd, nu mai e nimic, ns tot mai vorbesc despre el. Nencetat.
Nencetat vorbesc. Ce rost are? Drax i mestec ndelung carnea
de vit fiart, bea cu nghiituri mari din cana de ceai. Carnea e
srat i acrioar, dar ceaiul e dulce. Are o urm de muctur
pe antebra, adnc de vreo jumate de inch. O simte cum
zvcnete i-l mnnc. Ar fi fost mai rapid i mai uor, tie, s-i
taie gtul biatului, ns nu avea la ndemn niciun cuit. Nu
plnuiete lucrurile astea. Nu face dect s acioneze, i fiecare
fapt rmne separat i complet n sine: fututul, ucisul,
ccatul, mncatul. Pot s vin n absolut orice ordine. Niciuna
nu are ntietate n faa celorlalte. Drax i ridic farfuria dinainte
ca pe-o oglind i o linge de sos.
Ascult.
E McKendrick, zice Cavendish. Cu siguran. Recunosc un
criminal cnd l vd, dar Brownlee crede c mai are nevoie de
dovezi.
Drax l tie pe dulgher. E un ins plpnd, feciorelnic, speriat
de snge, care n-ar putea ucide pe cineva nici dac i-ai pune un
pistol n mn, ai inti n locul lui i te-ai oferi s apei i pe
trgaci.
De ce McKendrick? ntreab el.
Pentru c-i un sodomit scrbos. Poi s-l vezi n fiecare
sear, prin crciumile de la docuri, fcnd rost de dosuri i
hlizindu-se cu ceilali ftli.
Drax d din cap. Atunci, dulgherul o s fie nlocuitorul lui, i
zice, apul lui ispitor. O s atrne n treang, n timp ce el st
i se uit i aplaud.
Ce fel de dovezi caut Brownlee? ntreab.
Vrea un martor. Cineva care s-i fi vzut mpreun. Drax
i scutur firimiturile din barb, trage o bin din maele care
chiorie, apoi duce mna la buzunar dup sculeul cu mahorc.
I-am vzut eu mpreun, spune.
Ceilali se uit la el.
Cnd? ntreab Sumner.
I-am vzut stnd lng ruf ntr-o sear trziu. McKendrick
se nvrtea n jurul biatului, giugiulindu-l, btndu-l pe gt,
ncercnd s-l pupe. Biatul nu prea foarte ncntat. Acu vreo
sptmn a fost.
Cavendish bate din palme i rde.
Asta ar trebui s fie destul, zice el.
De ce n-ai spus pn acum? ntreab Sumner. Erai acolo
cnd ne-a ntrebat cpitanul pe toi ce-am vzut.
Poate c-mi ieise din minte, rspunde harponierul.
Mintea mea nu-i aa de ager ca a dumitale, domnule Sumner.
Sunt cam uituc, vezi dumneata.
Sumner se uit la el, iar Drax i ntoarce privirea. Se simte
ncreztor i nu are mustrri de cuget. Cunoate prea bine
oamenii de genul medicului o s despice firul n patru i o s
pun ntrebri de diminea pn seara, dar n-o s ndrzneasc
vreodat s ia msuri. E numai gura de el, nu trece i la fapte.
Se duc mpreun n cabina cpitanului, iar Drax i spune
ce-a vzut. Brownlee pune s fie adus McKendrick, n lanuri, din
cal i i cere lui Drax s repete, n faa prizonierului, cuvnt cu
cuvnt, tot ce a zis.
L-am vzut punndu-i minile pe biatul mort, spune el
calm. ncercnd s-l srute i s-l mbrieze. Lng ruf s-a
ntmplat.
i de ce nu mi-ai zis pn acum?
Nu m-am gndit la asta nainte, da cnd am auzit c
McKendrick e un uciga, mi-am amintit totul.
I-o minciun sfruntat, se apr dulgherul. Nu l-am atins
niciodat pe biat.
Am vzut ce-am vzut, i-o taie Drax. i nu poate s-mi
spun nimeni c nu-i aa.
Descoper c-i e destul de uor s mint, firete. Vorbele
sunt doar zgomote scoase ntr-o anumit ordine i le poate folosi
cum i dorete. Porcii grohie, raele mcie i oamenii spun
minciuni: sta-i mersul lucrurilor, n general.
Eti gata s juri? l ntreab Brownlee. ntr-un tribunal?
Pe Biblie, l asigur Drax. Da, o s jur.
Atunci, o s trec mrturia ta n jurnalul de bord i o s-i
cer s pui degetul dedesubt, spune cpitanul. E cel mai bine s
existe o nregistrare scris.
Linitea de dinainte a lui McKendrick s-a topit acum. Pe
chipul palid i ngust i-au aprut pete de roea i tremur de
furie.
Nu-i un dram de adevr n asta, protesteaz el. Niciun
dram de adevr. Toarn minciuni.
N-am niciun motiv s mint, zice Drax. De ce s-mi bat
capul cu aa ceva?
Brownlee se uit la Cavendish.
Exist vreo dumnie ntre oamenii tia doi? ntreab el.
Vreun motiv s cred c povestea ar fi neadevrat sau
ruvoitoare?
N-am auzit de-aa ceva, spune secundul.
Ai mai navigat vreodat mpreun nainte? i ntreab
Brownlee.
Drax clatin din cap.
Abia dac-l cunosc pe dulgher, rspunde el. Da am vzut
ce-am vzut lng ruf. i spun cum a fost.
Las c tiu io cine eti, Henry Drax, izbucnete
McKendrick furios. tiu unde-ai fost i ce-ai fcut acolo.
Drax i trage nasul i scutur din cap.
Nu tii nimic despre mine, spune el.
Brownlee se uit la McKendrick.
Dac ai de fcut vreo nvinuire, trebuie s-o faci acum, zice
el. Dac nu, te-a sftui s nchizi pliscul i s-l ii nchis pn i
cere judectorul s-l deschizi iar.
Nu l-am atins niciodat pe mus. Bieii nu-s pe gustul
meu i, orice-a fi fcut cu tovarii mei, n-am avut nicicnd
acuzaii sau plngeri n privina asta. Omul sta de-aci, care
toarn minciuni despre mine, care pare hotrt s m trimit la
spnzurtoare, a svrit frdelegi mult mai cumplite i
mpotriva firii dect orice-am fcut eu vreodat.
i sapi singur groapa i mai adnc cu aa palavre, l
previne Cavendish.
N-ai cum s-ajungi mai adnc dect s fii al dracului de
mort, zice McKendrick.
Despre ce frdelegi vorbeti? l iscodete Sumner.
ntrebai-l ce-a fcut n Marchize, rspunde McKendrick
uitndu-se int la Drax. ntrebai-l ce-a mncat pe-acolo.
nelegi ce spune? zice Brownlee. Despre ce vorbete?
Am stat o vreme cu negroteii din Marea Sudului, l
lmurete Drax, asta-i tot. Am nite tatuaje pe care mi le-au
fcut pe spate i o comoar de poveti bune i folositoare cu care
s m laud, nimic mai mult.
Pe ce corabie erai? l ntreab Brownlee.
Dolly39, plecat din New Bedford.
Ai crede cuvntul unui canibal mai degrab dect pe-al
unui alb cinstit i cu frica lui Dumnezeu? strig McKendrick. O
s-l cread vreun judector n toate minile?
Drax rde auzind vorbele celuilalt.
Nu-s un nenorocit de canibal, zice el. Nu luai n seam
aiurelile lui.
Brownlee clatin din cap i pufnete.
Rar am mai auzit aa tmpenii disperate, spune el. Luai
gunoiul sta care i-a pierdut orice ruine, ducei-l jos i legai-l
cu lanuri de arborele mare nainte s-mi ies naibii din fire.
Dup ce pleac McKendrick, Brownlee trece n jurnalul de
bord povestea lui Drax despre ce a vzut i-l roag s o
ntreasc punnd degetul.
O s i se cear s depui mrturie la tribunal, fr
ndoial, cnd o s fie judecat McKendrick, zice Brownlee. i o s
fie artat ca dovad i jurnalul. Avocatul lui, dac i poate
permite unul, cre c o s-ncerce s te ponegreasc. Aa fac de
obicei hienele astea. Dar tu o s-l nfruni, sunt sigur.
Nu-mi place s fiu nvinuit sau s mi se vorbeasc aa,
recunoate Drax. Nu-mi e pe plac deloc.
Cuvntul unui sodomit singuratic n-o s aib mare
greutate, poi s fii sigur. Trebuie s te ii tare, atta tot.
Drax ncuviineaz.
Sunt un om cinstit, zice el. Spun doar ce vd.
Atunci, n-ai de ce s te temi.

39
Aluzie la romanul Taipi: patru luni printre btinaii unei insule din arhipelagul Marchizelor de Herman
Melville.
13

Vestea despre vinovia lui McKendrick se rspndete ca


fulgerul pe corabie. Celor civa care se socotesc prieteni cu
dulgherul li se pare greu de crezut c e un criminal, ns
ndoielile lor sunt biruite iute de greutatea convingerii mai larg
rspndite c trebuie s fie. Dup al doilea interogatoriu luat de
Brownlee, e inut n lanuri n magazia de la prova, mnnc
singur i se caca i se pi ntr-un hrdu golit n fiecare zi de un
mus. Dup vreo sptmn, imaginea lui de criminal i pervers
s-a nrdcinat att de adnc n minile membrilor echipajului,
nct e greu de crezut c a fost vreodat unul dintre ei. i aduc
aminte c era retras i ciudat i bnuiesc c orice ar fi prut
normal la el era doar o cale abil de a-i ascunde perversiunile
mai grave. Din cnd n cnd, unul sau doi dintre oameni se
aventureaz n magazie s-i bat joc de el sau s-i pun
ntrebri despre nelegiuirea lui. Atunci, l gsesc straniu de lipsit
de remucri, ursuz, nedumerit, nverunat, de parc n-ar fi
neles (nici mcar acum) realitatea faptelor svrite.
Brownlee nu vrea dect s-i reia treaba pentru care
veniser, s vneze balene, dar n urmtoarele zile sunt prini de
vremea rea ploaie torenial i cea deas , care ascunde
prada i mpiedic pescuitul. Acoperii ca de o cupol i
nconjurai de umezeal rece i pcl, se trsc spre sud
printr-un mozaic de discuri de ghea i ghea topit. Cnd
vremea se ndreapt n cele din urm, au depit deja
strmtoarea Jones i capul Horsburgh la vest i zresc la orizont
intrarea n golful Pond. Brownlee arde de nerbdare s mearg
mai departe, ns gheaa mrii e neobinuit de dens pentru
perioada asta a anului i sunt nevoii s mai amne o vreme.
Lng ei amareaz Hastings, ca i Polynia, Intrepid i Northerner.
Cum n-au ce face ct ateapt s se schimbe direcia vntului,
cpitanii se plimb fr restricii ntre cele cinci corbii, lund
cina unii n cabinele celorlali i trecndu-i vremea cu
conversaii, discuii aprinse i aduceri-aminte. Brownlee spune
adesea, nestingherit, vechile poveti: lepul de crbune, Percival,
tot ce-a fost nainte. Nu-i e ruine de ce a fost sau a fcut:
greeti, le spune el, suferi aa cum trebuie s suferi, dar totul e
s fii pregtit.
i eti pregtit? l ntreab nepstor Campbell.
Sunt singuri n cabina lui Brownlee. Farfuriile i mncarea
fuseser strnse, iar ceilali se ntorseser deja pe vasele lor.
Campbell e un tip iste i abil, prietenos ntr-o oarecare msur,
dar uneori i secretos i arogant. n ntrebarea lui e o urm de
batjocur, i se pare lui Brownlee, o sugestie limpede c partea lui
de contribuie la intrigile lui Baxter este cea mai delicat.
Aud c, dac totul merge bine, tu urmezi, spune Brownlee.
Mi-a zis chiar Baxter.
Baxter crede c s-a terminat cu vntoarea de balene,
spune Campbell. Vrea s-i ncheie socotelile, s-i cumpere o
fbricu.
Mda, dar n-are dreptate. Apele astea nc gem de pete.
Campbell ridic din umeri. Are nasul crn, obraji lai i
favorii lungi; buzele subiri sunt aproape tot timpul uguiate,
dndu-i lui Brownlee senzaia neplcut c e tot timpul pe cale
s spun ceva, chiar i atunci cnd pare tcut i cufundat n
propriile gnduri.
Dac-a paria la curse, Baxter e un cal pe care-a pune
nite bnui. Nu rateaz multe garduri; le sare destul de bine, a
zice.
E un nemernic iret, trebuie s recunosc.
Deci eti pregtit?
Avem destul timp s mai omorm cteva balene. Nu-i
nevoie s ne zorim, nu?
Balenele sunt mruni n jocul sta, i amintete
Campbell. i s-ar putea s n-ai prea multe ocazii bune s
scufunzi frumuel corabia i s faci totul s arate cum trebuie.
Nu uita c felul n care arat conteaz cel mai mult. Nu putem
face lucrurile prea bttor la ochi, pentru c o s nceap
asigurrile s pun ntrebri i niciunul dintre noi nu-i dorete
aa ceva. Tu, cu att mai puin.
E o grmad de ghea pe-aici anul sta. N-o s fie aa de
greu de aranjat.
Mai bine mai curnd dect prea trziu. Dac amnm prea
mult, risc s rmn i eu prins n capcan, i atunci ce naiba
facem?
Las-m o sptmn n golful Pond, spune Brownlee.
Doar o sptmn i pe urm putem s cutm locul potrivit ca
s rmnem prini ntre gheuri.
O sptmn merge, i dup aia a zice s-o lum napoi
spre nord, propune Campbell, pn la strmtoarea Lancaster sau
pe-acolo pe undeva. N-o s vin nimeni dup noi acolo. i gseti
un canal micu i tihnit lng vreo falez de ghea i atepi s
mping vntul sloiurile pn la tine. i, din ce-am vzut eu din
echipajul tu, nemernicii ia n-o s fie de prea mare ajutor.
Sunt tentat s-l las pe dulgherul la unde e.
Se mai ntmpl i accidente, e de acord Campbell. Iar
unui om ca el probabil n-o s-i simt nimeni lipsa.
E de-a dreptul cumplit, spune Brownlee. Ai mai auzit
vreodat aa ceva? O feti e una. O feti aproape c a nelege.
Dar nu un amrt de mus, Doamne Dumnezeule, nu. Trim
vremuri nenorocite, i zic eu, Campbell, nenorocite i nefireti.
Cellalt ncuviineaz din cap.
A ndrzni s zic c bunul Dumnezeu nu petrece prea
mult timp pe-aici, prin Apele Nordului, spune el cu un zmbet.
Pesemne c nu-i place frigul.

Cnd gheaa face loc, ptrund n golf, dar vntoarea de


balene merge prost. Abia dac sunt reperate cteva i, de cte ori
brcile sunt lsate la ap, balenele dispar repede sub ghea, iar
marinarii n-au niciun succes. Brownlee ncepe s se ntrebe dac
nu cumva Baxter are dreptate pn la urm poate chiar au ucis
prea multe balene. I se pare greu de crezut c oceanele ntinse i
bogate pot s se goleasc aa de repede, c nite animale uriae
pot s se dovedeasc aa de-al naibii de plpnde, dar dac
balenele mai sunt prin preajm, cu siguran nva s se
ascund bine. Dup o sptmn de asemenea eecuri
descurajante, accept inevitabilul, i d un semn lui Campbell
aa cum stabiliser i i anun oamenii c pleac din golful
Pond i se ndreapt spre nord, s-i caute norocul n alt parte.

Nici cu ajutorul laudanumului, Sumner nu poate dormi mai


mult de o or sau dou la rnd. Moartea lui Joseph Hannah l
scosese din fire i-l strnise n feluri pe care nu le nelegea.
Acum ar fi vrut s-o uite. Ar fi vrut s se mpace, aa cum preau
s fac ceilali, cu certitudinea vinoviei lui McKendrick i a
pedepsei viitoare i inevitabile, ns descoper c nu e deloc n
stare. l tulbur amintirile cu trupul biatului mort ntins pe
tblia mesei unde luau cina n fiecare sear i cu McKendrick
stnd n picioare dezbrcat ruinat, supus i privit n cabina
cpitanului. Cele dou trupuri trebuie s se potriveasc, se
gndete el, trebuie s mearg mpreun ca nite piese gemene
ntr-un puzzle, dar oricum le-ar rsuci i le-ar ntoarce n minte,
nu poate alctui un ntreg.

ntr-o noapte trziu, la vreo dou sptmni dup arestarea


dulgherului, cnd corabia se ndreapt spre nord, pe lng
colonii de cufundari i gheari plutitori, Sumner coboar n
magazia de la prova. McKendrick, n hainele lui lli, st ntins n
spaiul strmt care-a fost eliberat pentru el printre diverse cutii,
legturi i butoaie. Picioarele i-au fost prinse n lanuri unul de
cellalt, de o parte i de alta a catargului, dar are ambele mini
libere. Pe o farfurie de tinichea sunt nite resturi de pesmei, iar
lng el se afl o can cu ap i o lumnare aprins. Sumner
simte mirosul neptor al gleii unde-i face nevoile. Doctorul
ovie o clip, apoi se apleac i-l scutur de umr. McKendrick
se descolcete ncet, se ridic n capul oaselor, cu spatele
rezemat de o lad i se uit nepstor la ultimul su musafir.
Cum te mai simi? l ntreab Sumner. Ai nevoie de ceva?
McKendrick scutur din cap.
s destul de sntos i voinic, cu toate belelele, zice el. Cre
c n-o s-o mierlesc pn hotrsc s m spnzure.
Dac se ajunge la proces, s tii c ai o ocazie mai bun
s-i susii cauza. Nu-i nimic hotrt nc.
Unu ca mine nu-i prea gsete prieteni ntr-un tribunal
englezesc, domnule Sumner. s om cinstit, da viaa mea nu
rezist la o cercetare prea amnunit.
Nu eti singurul care crede asta, a zice.
Toi suntem pctoi, fr ndoial, da unele pcate-s
pedepsite mai aspru dect altele. Nu-s un criminal, nici n-am fost
vreodat, da am fcut multe altele i pentru astea o s vrea s
m spnzure.
Dac nu tu eti criminalul, atunci e altcineva de pe
corabie. Dac Drax minte, aa cum spui, se poate ori s fi ucis
chiar el biatul, ori s tie cine-a fcut-o i s ncerce s-l
acopere. Te-ai gndit la asta?
McKendrick ridic din umeri. Dup dou sptmni n cal,
pielea i bate n cenuiu, iar ochii albatri au devenit mohori i
afundai n orbite. Se scarpin n ureche i i se desprinde o fie
de piele, care cade fluturnd pe podea.
M-am gndit, firete, da cu ce m-ar ajuta s nvinuiesc pe
altcineva, dac n-am nicio dovad i niciun martor?
Sumner scoate din buzunar o plosc de cositor, i-o ntinde lui
McKendrick, pe urm o ia napoi i trage i el o duc.
Rmn fr tutun, zice dulgherul dup o clip. Dac-ai
putea s te lipseti de-o r, i-a fi tare ndatorat.
Sumner i d sculeul cu tutun. McKendrick l apuc cu
mna dreapt, dup ce strnge bine pipa ntre mijlociul i
inelarul de la stnga. innd pipa n felul sta aparte, umple
bolul i ndeas tutunul cu degetul mare de la mna dreapt.
Ce-ai pit la mn? l ntreab Sumner.
i numa detu mare, spune el. Mi l-o zdrobit un chior
cu-un baros acu vrun an sau doi i de-atunci n-am mai putut
s-l mic niciun sfert de inch n vro parte. I-o mare belea pen
cineva cu meteugu meu, da am nvat s m descurc.
Arat-mi.
McKendrick se apleac n fa i ntinde mna stng.
Degetele sunt normale, ns ncheietura degetului mare e foarte
deformat, iar degetul pare eapn i fr via.
Deci nu poi s prinzi deloc cu mna asta?
Numa cu celelalte patru dete. Noroc c-o fost stnga, cred.
Ia strnge-mi ncheietura, i spune Sumner, aa.
i suflec mneca i ntinde braul dezgolit.
McKendrick l apuc.
Strnge ct de tare poi.
Strng acu.
Sumner simte strnsoarea celor patru degete intrndu-i n
carne, ns nu simte deloc degetul mare.
Atta poi? ntreab el. Nu te abine.
Nu m-abin deloc, struie McKendrick. Un chior mi-o
zdrobit osul de la detu mare c-un afurisit de baros acu doi ani,
pe Whitby, i zic, cnd eram la docuri i reparam capacu de la
bocaport. Ct pe ce s mi-l fac frme. i-am o mulime de
martori la ntmplarea aia chiar i cpitanu care ar depune
bucuros mrturie cu mna pe Biblie despre prostia luia.
Sumner i spune s-i dea drumul, apoi i trage la loc
mneca.
De ce nu mi-ai zis despre mna rnit cnd te-am
examinat?
Nu-i psa de mna mea, dac-mi aduc aminte bine.
Dac nu poi s strngi mai tare de-att, cum l-ai fi putut
sugruma pe biat? I-ai vzut vntile de pe gt.
McKendrick amuete i apoi pare dintr-odat precaut, de
parc ce sugereaz doctorul e prea mult i prea dttor de
sperane ca s poat fi lesne nghiit.
Le-am vzut, ce-i drept, spune el. Avea un ir de vnti n
jurul gtului, chiar aa.
i erau dou vnti mari n fa. Le ii minte? Una
aproape deasupra celeilalte. Atunci m-am gndit c probabil au
fost fcute de degetele mari care au apsat puternic pe esofag.
Chiar le ii minte?
Le in minte clar, spune Sumner. Dou vnti mari, una
deasupra celeilalte, ca dou pete de cerneal.
Da io nu mai am dou dete mari bune, zice McKendrick
rar. -atunci, cum s fac vntile alea?
Aa e, spune Sumner. Trebuie s vorbesc cu cpitanul
acum. Din cte vd eu, flcul cu barosul s-ar putea s-i fi
salvat gtul.
14

Brownlee ascult argumentele medicului, spernd din toat


inima c sunt greite. N-are deloc poft s-l elibereze pe
McKendrick. Dulgherul e un vinovat convingtor i, dac l
elibereaz (deznodmnt pe care Sumner, dintr-un motiv al su
misterios, pare s i-l doreasc), pe corabie nu mai e nimeni care
s-i poat lua locul fr o grmad de necazuri i complicaii.
Un ticlos sfrijit ca Hannah poate fi sugrumat destul de
uor i cu o singur mn, a zice eu, obiecteaz Brownlee, cu
sau fr degetul mare. McKendrick nu-i nalt, dar e destul de
puternic pentru aa ceva.
Totui, nu cu vntile aezate cum erau pe gtul lui
Hannah. Urmele degetelor mari erau clare ca lumina zilei.
Nu-mi aduc aminte urmele degetelor mari. mi aduc
aminte o groaz de vnti, dar n-am cum naiba s tiu care
deget anume a fcut o urm anume.
nainte s fie aruncat peste bord, am fcut schie cu rnile
lui Hannah, spune Sumner. M-am gndit c tribunalul ar vrea s
le vad, dac se ajunge la proces. Uite aici.
Pune pe mas, n faa cpitanului, un caiet de schie legat n
piele i-l deschide la paginile cu pricina.
Vezi ce vreau s spun? Dou vnti mari, ovale, una
deasupra celeilalte, acolo i acolo.
I le arat. Brownlee se uit, apoi i scarpin nasul i se
ncrunt. E iritat de scrupulozitatea medicului. Ce treab are el
s fac schie n tu ale cadavrului unui biat?
Joseph era deja nfurat n giulgiul cusut. Cum ai reuit
s faci schiele?
I-am cerut velarului s slbeasc puin custurile i apoi
s le strng la loc n timpul tranatului. A fost destul de uor.
Brownlee d paginile caietului de schie i tresare vznd o
reproducere detaliat a rectului vtmat i plin de ulceraii al
biatului i o diagram cu explicaii a coastelor rupte.
Desenele tale drgue nu dovedesc mai nimic, spune el.
McKendrick a fost vzut nvrtindu-se pe lng biat, iar el e un
sodomit cunoscut i mrturisit. Astea sunt faptele clare. Restul
nu-s dect bnuieli i nchipuiri.
Degetul mare de la mna stng a lui McKendrick e
vtmat fr putin de vindecare, struie Sumner. N-avea cum
s comit crima asta.
i eti liber s-i spui prerea n faa judectorului imediat
ce ne ntoarcem n Anglia. Poate c el o s fie mai convins dect
mine, dar ntre timp, ct vreme ne aflm pe mare i eu sunt
cpitanul, McKendrick rmne unde e.
Imediat ce ne ntoarcem n Anglia, adevratul uciga o s
prseasc vasul i o s dispar, i dai seama? N-o s fie prins
n veci.
i-atunci s arestez tot nenorocitul de echipaj pentru
suspiciune de crim? Asta mi recomanzi?
Dac nu McKendrick l-a ucis pe biat, probabil c a
fcut-o Henry Drax. Minte n legtur cu dulgherul ca s-i scape
el pielea.
Ai citit prea multe romane ieftine, domnule Sumner, pe
cuvntul meu.
Las-m cel puin s-l examinez pe Drax cum am fcut i
cu McKendrick. Dac el e criminalul, atunci nu-i prea trziu s
mai fie vizibile semnele.
Brownlee se foiete pe scaun, se trage de firele scurte de pr
de pe lobii urechilor i ofteaz. Dei medicul e cu siguran
enervant, struina lui are ceva admirabil. E un nemernic
ncpnat, una peste alta.
Foarte bine, spune el. Dac trebuie. Dei, n caz c Drax
nu e de acord s fie zgndrit i mpuns, nu sunt foarte dispus
s insist.
Cnd e chemat, Drax nu obiecteaz. i d jos pantalonii n
faa lor i rmne acolo rnjind. Un iz de urin sttut i carne
conservat umple cabina cpitanului.
La dispoziia dumitale, domnule Sumner, zice Drax
fcndu-i frivol cu ochiul.
Sumner, respirnd doar pe gur, se apleac i i examineaz,
cu ajutorul unei lupe, parabola spnzurat a glandului.
Trage prepuul, te rog, spune medicul.
Drax face cum i s-a cerut. Sumner d din cap.
Ai lei, i zice.
Mda, de obicei am. Dar asta n-o fi o crim de
spnzurtoare, nu?
Brownlee chicotete. Sumner clatin din cap i apoi se ridic.
Nu are ancre vizibile, spune el. Acum arat-mi ambele
mini.
Drax le ntinde. Medicul se uit la palme, apoi le ntoarce.
Sunt negre i aspre ca nite buci de font brut.
Tietura de pe mn s-a vindecat, vd.
N-a fost cine tie ce, spune cellalt. Doar o zgrietur.
i poi folosi toate falangele, bnuiesc.
Ce s folosesc?
Toate degetele de la mini.
Chiar aa, slav Domnului.
Scoate-i haina i suflec-i mnecile.
Te ndoieti de mine, domnule Sumner? ntreab Drax
trgndu-i braele din hain i descheindu-se la cma. Te
ndoieti de ce-am vzut lng ruf?
McKendrick neag. tii c neag.
McKendrick e un sodomit. i ce nseamn cuvntul unui
sodomit ntr-un tribunal? Nu prea mult, a zice.
Am motive serioase s-l cred.
Drax d din cap i continu s se dezbrace. i scoate cmaa
i lenjeria de flanel. Are pieptul lat acoperit cu pr negru i cu
muchi viguroi; burta e umflat seme i ambele brae i sunt
mpestriate cu un vrtej de tatuaje albastre.
Dac l crezi pe ticlosul la de McKendrick, atunci i
nchipui c eu sunt un mincinos.
Nu tiu ce eti.
Sunt un om onorabil, domnule Sumner, spune Drax,
apsnd treptat pe cuvntul onorabil, de parc onoarea nsi ar
fi o noiune complex i ezoteric, ns una pe care e mndru c
i-a nsuit-o. Asta sunt. mi fac datoria i n-am de ce s m
ruinez din cauza asta.
Ce vrei s zici, Drax? l ntreab Brownlee. Toi suntem
oameni onorabili aici, cred, sau mcar destul de onorabili pentru
cerinele chemrii noastre, care e o treab destul de murdar,
dup cum tii.
Cred c doctorul nelege unde bat, rspunde Drax. (St
acum complet despuiat cu picioarele groase, ca un boxer, fr
ruine. Are chipul ars de soare, iar minile i sunt nnegrite de
munca grea, ns restul pielii acolo unde se iete pe sub
smocurile de pr ntunecat i panoplia de tatuaje grosolane e de
un alb-rozaliu curat, ca pielea unui bebelu.) El i cu mine
suntem tovari vechi, la urma urmelor. L-am ajutat s-i
gseasc drumul napoi spre cabina lui dup noaptea aia
stranic din Lerwick. Poate c nu-i aduci aminte, domnule
Sumner, pentru c dormeai adnc atunci, dar eu i Cavendish
ne-am uitat bine mprejur nainte s plecm, ca s fim siguri c
toate lucrurile sunt n bun ordine, aa cum trebuie. Nimic
deranjat sau micat de la locul lui.
Sumner, intuindu-l cu privirea, nelege imediat. Au
cotrobit prin cufrul lui, au citit ordinul de eliberare din armat,
au vzut inelul furat.
Brownlee se uit curios la el.
Dumneata nelegi despre ce naiba vorbete? l ntreab.
Sumner scutur din cap. Arunc o privire neatent la braele
i torsul lui Drax, rsuflnd prudent ntre timp, nbuindu-i
tumultul luntric.
Te ndoieti de cunotinele sau competena mea de
medic? ntreab el (sunnd ridicol chiar i n urechile lui). Mi-am
fcut ucenicia i am certificate de la Colegiul Regal din Belfast.
Drax zmbete la auzul cuvintelor lui, apoi rde. Scula
glbejit i se ngroa i zvcnete vizibil n sus.
Dumneata ai bucica dumitale de hrtie, domnule
Sumner, iar eu o am pe-a mea. Acuma, care din bucelele astea
de hrtie cntrete mai mult, m ntreb, ntr-un tribunal
englezesc? N-am nvat niciodat carte, aa c nu-s n stare s
spun, dar un avocat bun o s aib probabil o prere, m
gndesc.
Am dovezile mele, rspunde medicul. Nu-i vorba de
prerea sau de reputaia mea. Cine sunt, sau cine am fost, nu
asta-i problema.
i ce dovezi ai mpotriva mea? ntreab Drax, mai
nverunat. Asta s-mi spui.
Nu te acuzm de nicio crim, l asigur Brownlee. Nu
de-asta suntem aici. Adu-i aminte c McKendrick e nc jos, n
cal, n lanuri. Sumner e doar curios n legtur cu unele detalii
ale nelegiuirii, asta-i tot.
Drax nu-l ia n seam i-l intuiete n continuare cu privirea
pe medic.
Ce dovezi ai mpotriva mea? ntreab el din nou. Pentru c,
dac n-ai niciuna, atunci e cuvntul tu mpotriva cuvntului
meu, a zice. Cuvntul meu solemn, jurat pe Biblie, mpotriva
cuvntului tu.
Sumner se trage un pas napoi i-i vr minile n
buzunare.
Mini n privina lui McKendrick, spune el. tiu foarte bine
c mini.
Drax se ntoarce spre Brownlee i se bate uor cu degetul
peste ureche.
Medicul corabiei e cam surd, nu-i aa, cpitane? zice el. i
pun ntruna aceeai nenorocit de ntrebare i nu pare s-o aud
deloc.
Brownlee se ncrunt, apoi i umezete buzele. ncepe s
regrete c a fost de acord cu cererea lui Sumner. Drax o fi el cam
slbatic, dar nu are niciun motiv serios s-l nvinuiasc de
uciderea copilului. Nu-i de mirare c s-a nfuriat.
Ce dovezi avem mpotriva lui Drax n chestiunea asta,
Sumner? Te rog, spune-ne.
Medicul se uit o clip n jos, la podeaua dintre tlpile lui,
apoi ridic privirea spre luminatorul de sticl nclinat al cabinei.
N-am dovezi mpotriva lui Henry Drax, mrturisete el sec.
Absolut niciuna.
Atunci, hai s terminm cu aiureala asta, spune Brownlee.
Pune-i naibii hainele pe tine i treci la treab.
Drax se uit dispreuitor la Sumner pentru o clip care pare
c nu se mai sfrete, apoi se apleac i-i ridic ndragii de pe
podeaua cabinei. Fiece micare i e chibzuit i viguroas, iar
trupul lui, aa jegos i umflat cum e, mbcsit i plin de mizerie
n toate cutele i pliurile, exercit totui o atracie dezgusttoare.
Sumner privete fr s vad. Se gndete la cufrul cu
medicamente i la plcerile delicioase pe care le conine. Se
gndete la ahei i troieni i la felul cum i bgau nasul Atena i
Ares unul n treburile celuilalt. McKendrick va fi spnzurat cu
siguran, i d seama. Crima asta cere un personaj negativ, iar
dulgherul a fost desemnat s-l joace. O s atrne n treang i o
s dea din picioare. Nu mai are nicio scpare acum, nicio Hera
care s-l salveze de la spnzurtoare.
Drax se apleac i apoi se ndreapt, i vr picioarele n
gurile ndragilor i i trage n sus pe coapse. Spinarea lat i
fundul mpuit i sunt proase; picioarele n osete sunt
butucnoase, ca de maimu. Brownlee privete nerbdtor. A
lsat n urm frdelegea, mintea i s-a mutat la altele.
McKendrick o s atrne n treang pentru ce-a fcut i gata. Ce
conteaz acum e scufundarea corabiei, o treab greu de fcut ca
lumea. Baleniera trebuie s se duc la fund destul de ncet ca s
poat fi salvat toat ncrctura, ns nu att de ncet nct s
mai poat fi fcute reparaii n ultima clip. i n-ai cum s fii
sigur dinainte cum o s se mite gheaa i ct de aproape sau de
departe o s poat Campbell manevra convingtor Hastings.
Asigurrile se confrunt n ultima vreme cu diverse tipuri de
nelciuni; dac bnuiesc vreo nelegere, o s nvleasc peste
echipaj n port i o s nceap s ofere recompense pentru
informaii utile. Dac n-o face ca lumea, ar putea ajunge ntr-o
celul din temnia din Hull n loc s se bucure de pensie
cutreiernd rmurile din Bridlington.
Ce-i rana aia de pe bra? l ntreab pe Drax. Iar te-ai
tiat? Dac-l rogi frumos, Sumner o s-i dea un plasture, sunt
sigur.
Nu-i nimic, rspunde cellalt. O zgrietur cu un harpon,
atta tot.
Mie nu mi se pare chiar nimic, zice Brownlee.
Drax clatin din cap i-i ia haina de postav de pe masa.
Las-m s vd, spune Sumner.
Nu-i nimic, struie Drax.
E braul tu drept i vd de aici c-i umflat i plin de
puroi, spune Brownlee. Dac nu poi s arunci harponul sau s
tragi la rame, n-o s-mi fii de niciun folos, ce naiba! Arat-i-l
acum doctorului.
Drax ovie o clip, apoi ntinde braul.
Rana, sus pe antebra, aproape de cot, pe jumtate ascuns
sub pr i cerneal, e ngust, dar adnc, i locul din jur e
umflat ru. Cnd o atinge, Sumner simte pielea ntins i
fierbinte. Sub coaj, de jur mprejur s-a adunat o areol de puroi
verde. Iar coaja n sine e lipicioas i se jupoaie.
Puroiul trebuie spart cu laneta, iar restul trebuie tras cu
o cataplasm, spune medicul. De ce n-ai venit la mine pn
acum?
Nu m supr, rspunde Drax. Nu-i dect o cresttur.
Sumner se duce n cabin i se ntoarce cu o lanet, pe care
o ncinge un minut la flacra lumnrii, la o bucat de tifon cu
vat i o apas pe ran, apoi face o mic incizie cu laneta.
nete un amestec verde-rozaliu de snge i puroi, care se
mbib n vat. Sumner apas mai tare, iar din ran se scurge i
mai mult puroi. Drax st nemicat i tcut. Pielea roie i
inflamat s-a dezumflat, dar a mai rmas o glm ciudat i
neobinuit.
E ceva nfipt acolo, zice Sumner. Uite.
Brownlee se apropie i se uit peste umrul medicului.
S-ar putea s fie o achie de lemn, i d el cu prerea, sau
poate o bucic de os.
Zici c i-ai fcut asta cu un harpon? ntreab Sumner.
Chiar aa, rspunde Drax.
Sumner apas glma cu buricul degetului. Alunec o clip pe
sub piele i apoi se ivete, alb i plin de snge, n deschiztura
rnii.
Ce dracu-i aia? ntreab Brownlee.
Sumner pune obiectul pe vata ptat i-l terge. Se uit doar
o dat la el i i d seama imediat. Arunc o privire scurt spre
harponier, apoi i arat obiectul cpitanului. E un dinte de copil,
albicios, ca un grunte, rupt din rdcin.
Drax i smucete braul. Se uit la dinte, aflat tot n mna
lui Sumner, pe urm la Brownlee.
Chestia aia nu-i a mea, spune el.
Era n braul tu.
Nu-i a mea.
E dovad, spune Sumner. Asta e. Tocmai dovada de care
avem nevoie ca s te vedem spnzurat.
N-o s fiu spnzurat, zice Drax. O s-ajungei amndoi n
iad nainte s se-ntmple aa ceva.
Brownlee se duce la ua cabinei, o deschide i l strig pe
secund. Cei trei brbai se privesc cu atenie. Drax, doar pe
jumtate mbrcat, cu pieptul dezgolit, ine strns cmaa i
haina de postav n mna stng.
Nici n-o s fiu pus n lanuri, spune el. Nu de nite ticloi
ca voi doi.
Brownlee l strig iar pe Cavendish. Harponierul se uit prin
cabin dup vreo arm pe care ar putea-o folosi. Pe masa din
dreapta lui e un sextant de alam, iar pe peretele din spate,
ntr-un rastel de pin, vede o lunet i un baston greu, din os de
balen, cu mciulie de abanos. nc nu se mic i nu se ntinde
dup ele. Ateapt calm s vin momentul.
Aud tropitul i njurturile lui Cavendish, care coboar de
pe punte i trece prin coridor. Cnd intr n cabin i ceilali se
ntorc spre el, Drax nfac bastonul din rastel i l abate drept
spre fruntea lui Brownlee, lovindu-l chiar deasupra arcadei
stngi i sprgndu-i easta. l trage napoi ca s loveasc din
nou, dar Cavendish l apuc de bra. Cei doi brbai se lupt n
tcere o clip. Cnd Drax d drumul bastonului, Cavendish se
apleac dup el, iar harponierul l apuc de pr i-l lovete tare
cu genunchiul n fa. Secundul se prbuete ntr-o rn pe
pre, gemnd i scuipnd snge. Sumner, privind n continuare,
nici nu s-a micat. ine nc laneta ntr-o mn i dintele
copilului mort n cealalt.
Ce rost are? ntreab el. N-ai cum s scapi de-aici.
O s-mi ncerc norocul ntr-o barc de vntoare, spune
Drax. Nu m ntorc n Anglia s fiu spnzurat.
Ridic bastonul de pe podea i-l cntrete o clip. Mciulia
de abanos e lunecoas de la sngele lui Brownlee.
i-o s iau dintele de la tine nainte s plec, adaug el.
Sumner scutur din cap, apoi face un pas nainte i pune
dintele i laneta pe tblia mesei dintre ei. Arunc o privire n sus
prin luminator, ns nu-i nimeni acolo. De ce nu-i Black pe
dunet, ca de obicei? se ntreab el. Unde-i Otto?
Nu poi s ne omori pe toi, spune.
Cre c pot s omor destui, totui. Acum ntoarce-te.
Flutur din baston ca s dea de neles ce vrea.
Dup o clip, Sumner face cum i s-a spus. n timp ce Drax se
mbrac repede, medicul st n picioare, holbndu-se la lambriul
de lemn ntunecat de pe peretele cabinei. n moalele capului, se
ntreab el, sau ntr-o parte? O lovitur sau dou? Dac strig
acum, s-ar putea s-l aud cineva. Dar nu strig. nchide ochii
i-i ine rsuflarea. Ateapt s cad lovitura fatal.
Afar se aude pe neateptate zarv. Zgomot puternic de voci.
i apoi, cnd ua cabinei se deschide brusc, bubuitul ireal al
unui foc de arm. n jurul capului su cad praf i buci de
tavan. Se rsucete i-l vede pe Black stnd n u i ndreptnd
eava pistolului spre pieptul lui Drax.
D-i bastonul lui Sumner, i ordon Black.
Harponierul nu se mic. Are gura cscat i i se vd dinii i
limba umede.
Pot s te omor acum, spune Black, sau pot s te mpuc n
boae i s te las s sngerezi o vreme. Cum preferi.
Dup o clip de ovial, Drax d din cap, zmbete uor,
apoi i ntinde bastonul lui Sumner. Black intr n cabin i se
uit n jos la Brownlee i Cavendish, incontieni i sngernd pe
podea.
Ce dracu fceai aici? ntreab el.
Drax ridic din umeri i privete dintele care st pe mas,
unde l-a lsat medicul.
Dintele la nu-i deloc al meu, zice el. Doctoru mi l-a scos
din bra, da cum a ajuns acolo e cel mai mare mister.
15

Patru zile i patru nopi, Brownlee zace fr cunotin n


pat, cu ochii deschii, ns abia rsuflnd. Partea stng a feei i
e nnegrit i schilodit. Ochiul e umflat i nchis. Din ureche i se
preling umori necunoscute; n partea de sus a frunii, unde
pielea e plesnit, se zrete osul alb. Sumner crede c e puin
probabil s supravieuiasc, iar dac supravieuiete, mintea lui
n-are cum s-i mai revin n ntregime. tie din experien c
creierul omului nu poate suporta astfel de contuzii. Dac se
sparge easta, situaia e aproape fr speran, sensibilitatea e
mult prea mare. A vzut astfel de rni pe cmpul de lupt, fcute
de sabie i rapnel, paturi de puc i potcoave de cal pierderea
cunotinei e urmat de catatonie, uneori rniii ip ca nebunii
sau plng ca nite copii, ceva din ei (sufletul? firea?) a fost
rvit, rsturnat. i-au pierdut direcia. n general, e mai bine
dac mor, i spune el, dect s triasc n emisfera crepuscular
a nebuniei.
Cavendish are nasul spart urt i a rmas fr civa dini
din fa, dar altfel e nevtmat. Dup o scurt perioad de zcut,
n care a sorbit sup de carne dintr-un polonic i a luat opiu
pentru dureri, se ridic i-i reia ndatoririle. ntr-o diminea
mohort, cu nori strngndu-se n zare i o boare de ploaie
struind n aer, i adun pe oameni pe puntea de la prova i le
spune c preia comanda corabiei pn i revine Brownlee. Henry
Drax, i asigur el, va fi cu siguran spnzurat n Anglia pentru
faptele lui criminale i pentru rzvrtire, ns deocamdat e bine
legat n cal, ca s nu mai fac necazuri, i nu va mai juca niciun
rol n cltoria lor.
Poate v ntrebai cum a ajuns aa un diavol s se nvrt
printre noi, dar n-am niciun rspuns la ntrebarea asta, spune el.
M-a mbrobodit i pe mine ca pe oricine altcineva. Am cunoscut
la vremea mea ceva ticloi perveri i perfizi, dar mrturisesc c
niciunul nu era nici pe departe ca Henry Drax. Dac bunul domn
Black aici de fa ar fi hotrt s-i trag glonul la n piept cnd
a avut prilejul, eu, unul, n-a fi jelit prea mult, dar aa st nchis
n cuc jos, ca o fiar ce e, i n-o s mai vad lumina zilei pn
nu ancorm din nou la Hull.
Printre membrii echipajului, stupoarea provocat de ce se
petrecuse n cabina lui Brownlee este curnd nlocuit de
convingerea general c ntreaga cltorie e blestemat. i aduc
aminte de povetile nfiortoare despre Percival, despre oamenii
care mureau, nnebuneau, i beau propriul snge ca s
supravieuiasc, i se ntreab de ce au fost att de nebuni sau
nechibzuii s se mbarce pe o corabie comandat de un om
cruia i s-a dus vestea pentru ghinionul lui nspimnttor.
Chiar dac vasul e ncrcat mai puin de-un sfert cu grsime de
balen, nu-i doresc nimic mai mult dect s fac imediat cale
ntoars i s porneasc ntins spre cas. Se tem c o s fie i
mai ru i ar prefera s ajung acas cu buzunarele goale, dar
nc n via, dect s sfreasc scufundai pentru totdeauna
sub gheaa din Baffin.
Dup Black i Otto, care nu ncearc s-i in prerile doar
pentru ei, e deja prea trziu ca s mai zboveasc n apele alea
majoritatea balenelor s-au ndreptat deja spre sud i, cu ct se
abat mai mult spre nord n timp ce trece vara, cu att mai mare e
riscul s dea de ghea. Brownlee struise s aleag cursul sta
ctre nord, spun ei, ns acum nu mai e la comand, aa c cel
mai bine ar fi s se ntoarc n golful Pond cu restul flotei. Totui,
Cavendish nu ine cont nici de superstiiile echipajului, nici de
sugestiile celorlali ofieri. Merg n continuare spre nord, nsoii
de Hastings. De dou ori vd n deprtare balene i las brcile la
ap s le vneze, dar fr succes. Cnd ajung la intrarea n
strmtoarea Lancaster, Cavendish coboar o barc i pune s fie
dus pn la Hastings, s se consulte cu Campbell. La ntoarcere,
anun n timpul cinei la popot c o s intre n strmtoare
imediat ce se deschide un canal convenabil n ghea.
Black se oprete din mncat i l privete atent.
N-a prins nimeni niciodat vreo balen n august aa de
departe n nord, spune el. Citete rapoartele, dac nu m crezi.
n cel mai bun caz, ne pierdem timpul i, dac intrm n
strmtoare, ne punem i n pericol.
Nu scoi profit dect dac-i asumi i cte un mic risc din
cnd n cnd, rspunde Cavendish degajat. Ar trebui s dai
dovad de mai mult ndrzneal, domnule Black.
S intri n strmtoarea Lancaster la vremea asta e
nesbuin, nu cutezan, protesteaz Black. De ce ne-a dus iar
Brownlee spre nord, nu pot s spun, dar tiu c, de-ar fi aici, nici
mcar el nu s-ar gndi s intre n strmtoare.
Ce-ar face sau n-ar face Brownlee nu conteaz, a zice, de
vreme ce nu poate s vorbeasc sau mcar s se tearg la cur.
i fiindc eu comand acum, nu tu sau el arat din cap spre
Otto cred c facem cum zic eu.
Am trecut deja prin destule belele n cltoria asta. Chiar
vrei s mai adaugi i altele?
Hai s-i spun ceva despre mine, rspunde Cavendish
aplecndu-se puin i cobornd vocea. Spre deosebire de alii,
poate, eu nu vin la vntoare de balene pentru aerul curat sau
peisajele marine minunate, nu vin nici mcar pentru compania
plcut a unora ca tine i ca Otto, aici de fa. Eu vin la
vntoare de balene ca s scot bani, i o s scot bani pe orice
cale pot. Dac prerile voastre ar veni n monede de aur cu capul
Reginei pe ele, le-a da ceva atenie, dar fiindc nu vin, n-o s fii
prea jignii, sper, dac nu le bag deloc n seam.

Cnd Brownlee moare, dou zile mai trziu, l mbrac n


haina lui de catifea, l nvelesc ntr-un giulgiu cusut din pnz
tare de vele i i car trupul pe o scndur de pin pn la
balustrada de la pupa. Cade o ploaie mrunt, marea are
culoarea cremei de ghete, iar cerul e vtuit de nori. Echipajul
cnt Rock Of Ages i Nearer My God To Thee, iar Cavendish
le d tuturor tonul ntr-o variant dezlnat de Tatl Nostru.
Cnd cnt sau se roag, vocile lor sunt sczute i ovitoare.
Dei se ndoiser de Brownlee la sfrit, convini c e ghinionist,
felul n care a murit e o lovitur pentru ncrederea general.
Faptul c Drax, despre care credeau c e de ndejde, chiar de
admirat, e n realitate un uciga i un sodomit, iar McKendrick,
despre care credeau c e un uciga i un sodomit, e n realitate o
victim nevinovat a uneltirilor nelegiuite ale lui Drax a nscut
printre oamenii din teug nedumerire i ndoial de sine. Astfel
de rsturnri de situaie incredibile i fac s se simt nesiguri i
nelinitii. Lumea lor e destul de dur i de aspr, cred ei, i fr
povara complicaiilor morale.
Cnd oamenii se mprtie, Otto se ivete lng Sumner.
Atinge cotul medicului i-l conduce nainte pn ajung la
bompres, privind spre marea ntunecat, spre norii cenuii i
spre Hastings, desprit de Volunteer prin cteva sloiuri
desprinse. Chipul lui Otto e sumbru i ncordat. Sumner simte c
are veti de mprtit.
Cavendish o s ne omoare pe toi, optete harponierul.
Am vzut cum se ntmpl.
Lai moartea lui Brownlee s te deprime, spune Sumner.
Las-i puin timp lui Cavendish i, dac nu vedem balene n
strmtoare, o s ajungem napoi n golful Pond nainte s-i dai
seama.
Tu o s scapi cu via, dar o s fii singurul. Restul o s ne
necm sau o s murim de foame sau o s ne prpdim de frig.
Prostii. De ce zici aa ceva? De unde-ai putea s tii?
Am avut un vis, spune el. Azi-noapte.
Sumner clatin din cap.
Visele sunt doar o cale de descrcare a minii; sunt o
form de purificare. Ce visezi e ceea ce rmne i nu poate fi
folosit. Un vis nu-i dect o grmad de rahat, un talcioc de idei.
n vise nu e niciun adevr, nicio profeie.
Tu o s fii ucis de un urs... cnd noi, ceilali, o s fim deja
mori, struie Otto. Mncat, nghiit cumva.
Dup ce s-a ntmplat aici, temerile tale sunt de neles,
rspunde Sumner. Dar nu le confunda cu destinul nostru. Toate
astea au trecut. Suntem n siguran.
Drax e nc n via.
E jos, n cal, nlnuit de arborele mare, cu minile i
picioarele legate. Nu are cum s scape. Linitete-te.
Trupul fizic e doar o cale de-a te mica prin lume. Spiritul
e cel care triete cu adevrat.
Crezi c unul ca Henry Drax are vreun spirit demn de
numele sta?
Otto d din cap. Pare, ca de obicei, serios, nflcrat i uor
surprins de natura lumii din jurul su.
I-am ntlnit spiritul, spune el. L-am ntlnit n alte
trmuri. Uneori e un nger negru, alteori e un macac.
Eti biat bun, Otto, dar ce spui e o prostie, l contrazice
Sumner. Nu mai suntem n pericol. Linitete-te i las naibii
visul.

n timpul nopii, intr n strmtoarea Lancaster. La sud de ei,


oceanul e curat, dar spre nord se ntinde un peisaj grunjos i
monoton, cu bolovani de ghea i ochiuri de ap, netezit pe
alocuri de vnturi, ns n alte locuri denivelat, cu asperiti i
dmburi cu muchii ascuite, modelate de anotimpuri, schimbri
de temperatur i maree. Sumner se trezete devreme i, cum i-a
intrat n obicei, adun o gleat cu coji de legume, resturi de
pine i lturi de la buctrie. Ia o lingur mare de metal i,
ghemuit lng butoiul puiului de urs, strecoar prin grilaj o parte
din grmada rece i plin de grsime. Ursul adulmec, nfulec,
apoi muc furios din lingura goal. Dup ce trage lingura i o
elibereaz, Sumner i mai d o porie. Cnd ursul golete gleata,
o umple cu ap proaspt i-l las s bea. Apoi ridic butoiul n
picioare, desface grilajul metalic i, cu o iueal prudent
nscut din practic i cteva accidente evitate la limit,
strecoar un la de frnghie pe gtul ursului i-l strnge bine.
Rstoarn butoiul i las ursul s se npusteasc nainte i
napoi pe punte, zgriind scndurile cu ghearele lui negre.
Sumner prinde captul lesei de un tachet din apropiere i cur
butoiul cu ap de mare, mpingnd cu o mtur rahatul strns
peste portsartul de la prova.
Ursul, cu crupa nalt i blana nglbenit pe picioarele din
spate, mormie, apoi se aaz la marginea unui tambuchi. E
urmrit de la distan de ceaua corabiei, Katie, o Airedale cu
olduri arcuite. n fiecare zi, de cteva sptmni deja, cine i
urs repetaser un joc asemntor de pruden i curiozitate,
apropiere i retragere. Oamenii se bucur de spectacolul zilnic. i
asmut, le strig ncurajri, i nghiontesc cu cizmele i cngile.
Ceaua e mai mic, dar se mic mai iute. Se repede nainte,
ncremenete o clip, apoi se ntoarce iar brusc i latr
nverunat. Bjbind, din cale-afar de ovielnic, ursul se ia
ano dup ea, cu capul lui ca o pan, cu o pat de negreal ca
un chibrit ars, amuinnd aerul. Ceaua e toat numai elan i
spaim, vigilen nervoas; ursul, nepstor, cu picioarele pe
pmnt, cu labele greoaie, cu tlpile ca nite tigi, se mic de
parc aerul nsui ar fi o barier pe care trebuie s o treac ncet.
Se apropie la mai puin de un picior, nas n nas, cu ochii negri
adncii ntr-o discuie strveche i fr cuvinte.
Pun trei penny pe urs, strig cineva.
Buctarul, sprijinit de pragul de sus al uii de la buctrie,
amuzat, arunc ntre ei o halc de slnin. Urs i cine se reped
deodat dup ea, se lovesc unul de cellalt. Ceaua,
ncovrigndu-se i schellind, se nvrte peste punte ca o
sfrleaz. Ursul nfulec slnina i caut alta. Oamenii rd.
Sumner, care se sprijinise de arborele mare, se ndreapt,
dezleag lesa de tachet i, cu captul epos al mturii, mn
ursul napoi spre butoiul curat. Dndu-i seama ce se
ntmpl, ursul se oprete o clip, i dezvelete colii, apoi se
supune. Sumner ridic butoiul n picioare, prinde la loc grilajul i
l culc din nou pe punte.
Vntul bate toat ziua dinspre sud. Cerul e de un albastru
splcit, dar n zare nori negri se adun n fii nguste peste
crestele munilor. Spre sfritul dup-amiezii, zresc o balen la
o mil de babord i las la ap dou brci. Acestea se
ndeprteaz repede, iar Volunteer le urmeaz. Cavendish
urmrete manevrele de pe dunet. Poart mantaua de culoarea
tutunului a lui Brownlee i ine n mn luneta lui lung de
alam. Din cnd n cnd strig cte o comand. Sumner vede c
gsete o plcere copilreasc n noua lui autoritate. Cnd ajung
la balen, oamenii din brci descoper c e deja moart i a
nceput s se umfle. Fac semn corabiei s se apropie i o
remorcheaz. Black se afl la comanda primei brci, iar el i
Cavendish strig unul la altul vorbind despre starea carcasei. n
ciuda semnelor de putreziciune i degradare, hotrsc c a mai
rmas destul grsime ca s merite s-o jupoaie.
Leag trupul n descompunere al balenei de copastia corabiei,
unde se leagn ca o legum uria n ntregime putrezit. Pielea
neagr precum catranul e flasc i bicat pe alocuri;
aripioarele i coada sunt pline de excrescene alburii i ulceroase.
Oamenii care spintec balena poart fulare la nas i pufie tutun
tare ca s nu simt duhoarea. Blocurile de grsime pe care le taie
i jupoaie sunt decolorate i gelatinoase mai mult maronii dect
roz. Atrnate pe punte, din ele nu picur snge, ca de obicei, ci o
zeam glbuie nchegat, ca scurgerile rectale infecte ale unui
cadavru de om. Cavendish se plimb cu pai mari, strignd
ndrumri i ncurajri. Deasupra lui se adun psrile de mare,
rotindu-se ntr-o total neornduial n aerul otrvit, n vreme ce
jos, n apa cu pete de grsime, atrai de izul de snge i
putreziciune, rechinii groenlandezi sar s mute i s trag de
marginile balenei.
Trage-le rechinilor una-dou peste cpn, i strig
Cavendish lui Jones-Balena. Doar nu vrem s ne nghit
profiturile, nu?
Jones d din cap, ia alt cazma din barca n care i in
harponierii uneltele, ateapt s se apropie ndeajuns unul dintre
rechini i l strpunge cu ea, fcndu-i o tietur de vreun picior
n coast. O ghirland de mruntaie roz, roii i purpurii se
revars cu zgomot din ran. Rechinul rnit se zvrcolete o clip,
apoi se ndoaie i ncepe s-i nfulece propriile mruntaie.
Hristoase, nenorocite fiare mai sunt rechinii tia, spune
Cavendish.
Jones l ucide n cele din urm cu o a doua lovitur de cazma
n cap, apoi mai omoar unul la fel de repede. nainte s se
scufunde, cele dou leuri cenuii-verzui, greoaie i strvechi,
care mprtie n ap dre tulburi de snge, sunt sfiate fr
mil de un al treilea animal, mai mic, care le d trcoale i le las
roase i zdrenuite ca nite cotoare de mr, apoi dispare nainte
s reueasc Black s-l omoare i pe el.
Cnd tranatul e gata pe jumtate, taie falca de jos uria a
balenei i o ridic pe punte, dezvelind o parte din east. Otto, ca
un pdurar care atac un stejar czut, se arunc asupra osului
cu un topor i o manel. Are aproape dou picioare grosime i e
frumos tivit pe margini, ca o plint. Cnd sunt desprinse ambele
pri ale osului, prind crligele de oase, desprind falca de sus
ntr-o singur bucat i o manevreaz cu grij cu un palan pn
atrn ca un cort deasupra punii, cu panglicile negre ale
fanoanelor spnzurnd ca epii unei musti gigantice. Fanoanele
sunt desprinse cu cazmalele din falca balenei i mprite n
buci mai scurte, ca s fie stivuite. Ce mai rmne din falca de
sus e depozitat n cal.
Pn la Crciun, oasele puturoasei steia moarte i
dezgusttoare o s se cuibreasc n corsetele delicat parfumate
ale vreunei frumusei nc nefutute, care danseaz Gay
Gordons40 ntr-o sal de bal de pe Strand. sta-i un gnd care-i
cam face s se-nvrt cpna, nu-i aa, domnule Black?
ntreab Cavendish.
n spatele fiecrui strop de frumusee femeiasc plcut
mirositoare se ascunde o lume ntreag de duhoare i mrvie,
se arat de acord Black. Norocos e brbatul care poate s uite
c-i aa sau care se poate preface c nu e.
Dup nc o or, treaba e aproape gata, iar carcasa golit,
puhav i urt mirositoare e aruncat. O privesc
ndeprtndu-se ntr-un nor iptor de pescrui i petrei. n
cumpn pe linia orizontului spre vest, soarele arctic firav
strlucete i se stinge ca un tciune peste care sufli.
Sumner doarme bine n noaptea aceea, iar dimineaa se
trezete din nou s hrneasc ursul. Cnd gleata cu lturi e
goal, trece o frnghie peste gtul ursului i-i leag captul ct
cltete butoiul. Dei vntul se nteete i puntea a fost splat,
tot mai struie mirosul de putreziciune de la tranatul grsimii
de ieri. n loc s se liniteasc, aa cum face de obicei, ursul se
plimb ncolo i-ncoace, adulmecnd aerul. Cnd se apropie
ceaua, ursul se ntoarce, iar cnd ea l mpunge blnd,

40
Dans popular scoian, foarte ritmat.
mormie. Ceaua se mai fie o vreme, zbovete la ua
buctriei, apoi se ntoarce. D din coad i se apropie mai mult.
Stau o clip privindu-se, apoi ursul se trage ndrt, se
ncordeaz, ridic laba dreapt din fa i, dintr-o singur
micare curgtoare, zgrie cu ghearele lui ca piatra umrul
celei, sfiind tendonul i muchii pn la os i scondu-l din
ncheietur. Un marinar care-i privea chiuie i aplaud. Ceaua
url ngrozitor i se retrage ntr-o parte, mprocnd puntea cu
snge. Ursul se arunc nainte, dar Sumner apuc lesa i-l trage
napoi. Ceaua Airedale schellie, iar din rana deschis
nete sngele. Fierarul, privind de la forja lui, alege un ciocan
greu din rastel, se ndreapt spre locul unde zace ceaua,
tremurnd i fcnd pe ea ntr-o balt de snge, i o lovete o
dat, tare, ntre urechi. Schellitul nceteaz.
Vrei s omor i ursul? ntreab fierarul. A face-o destul de
bucuros.
Sumner scutur din cap.
Nu-i ursul meu, ca s-l omor, zice el.
Fierarul ridic din umeri.
Tu eti la care-l hrnete n fiecare zi, aa c a zice c-i
tot att al tu ca al oricui altcuiva.
Sumner se uit la ursul care nc se mai ntinde la captul
frnghiei, gfind i mormind i zgriind puntea, ntr-o furie
primitiv i nendurtoare.
O s-l lsm s triasc pe nemernicul sta nestrunit,
spune el.
16

Pe la amiaz, vntul i schimb brusc direcia de la sud la


nord, iar bancul de gheuri n deriv care obtureaz mijlocul
strmtorii, i care nainte nu prezenta niciun pericol, ncepe s se
mite treptat spre ei. Cavendish ancoreaz vasul de marginea
banchizei dinspre sud i le ordon oamenilor s taie un doc n
ghea ca s-i apere, i s se mite repede. Sunt aduse lucrurile
trebuincioase din magazie fierstraie de ghea, praf de puc,
frnghii i prjini , iar oamenii sar peste copastie i coboar pe
ghea. Siluetele lor ntunecate se mic iute pe suprafaa
neatins a banchizei. Black msoar lungimea i lrgimea
necesare docului, apoi bate n ghea sulie de abordaj, ca s
marcheze colurile i mijlocul distanei pentru fiecare latur.
Oamenii sunt mprii n dou echipe ca s fac primele tieturi
lungi. Ridic tripode de lemn cu scripei n vrf. Trec frnghii prin
scripei i prind cte un fierstru de oel de 14 picioare la
capete. De fiecare frnghie se aga cte opt oameni care s trag
lama n sus, iar ali patru in mnerele de lemn ale fierstrului
ca s-l aduc din nou n jos. Gheaa e groas de ase picioare i
laturile docului au 200 de picioare. Cnd sunt tiate cele dou
laturi, trec la fundul docului, apoi fac o tietur dintr-un col
pn la mijlocul laturii din dreapta. De acolo, taie alt diagonal,
n direcia opus, de la mijlocul laturii pn la marginea gheii.
Dup dou ore de trud, o ultim tietur orizontal prin
mijlocul docului mparte sloiul n patru triunghiuri, fiecare
cntrind cteva tone. Oamenii asud i gfie din cauza trudei.
Capetele lor aburesc ca nite budinci scoase pe farfurie.
De pe dunet, Cavendish privete bancul naintnd spre el.
Pe msur ce se apropie, mpins de vnt, sprturile din el se
astup i ce era nainte o aglomerare destrmat de sloiuri i
buci rzlee devine un cmp compact de ghea aparent solid
i se ndreapt imperceptibil, dar implacabil, spre ei. Ceva mai
departe, se zresc uriai gheari albi-albstrui ca nite
monumente distruse i gunoase. Gheaa mai subire din jurul
bazei lor se boete i se sfie ca hrtia. Verific poziia lui
Hastings cu luneta de alam a lui Brownlee, i trage nasul, apoi
i aprinde pipa i scuip peste balustrad.
Jos, pe ghea, Black ndeas ncrcturi de praf de puc n
cea mai apropiat tietur diagonal i aprinde fitilul. Dup
cteva secunde, urmeaz o bufnitur surd, o tromb nalt de
ap i apoi o cascad mai lat de ghea sfrmat. Blocurile
triunghiulare masive se desprind i se frng, iar oamenii mprii
n echipe trag cu gheare de pisic cele cteva buci afar din
doc. Cnd docul e n ntregime golit de ghea, bag corabia
nuntru pe parme trgnd nti prova i apoi rsucind pupa
ca s-o ndrepte. O prind de banchiz cu ancore de ghea, apoi
urc la bord, uzi i istovii. Sobele din cabin sunt umplute cu
crbuni i se servete un rnd de grog. Sumner, care a ajutat la
tierea gheii i se simte frnt i sleit de atta efort, i bea ceaiul
la popot, apoi ia o doz de laudanum i se aaz n cabin s se
odihneasc. Dei adoarme destul de uor, e trezit din cnd n
cnd de zguduiturile cmpului de ghea, de bubuiturile
asurzitoare ale sloiurilor care se izbesc ntre ele. Se gndete la
artilerie, la tunurile de 15 livre de pe culme, la vjitul cumplit al
obuzelor i ghiulelelor pe deasupra capului, apoi i bag vat n
urechi i i spune din nou c vasul e n siguran i c docul pe
care l-au fcut este solid i ferit.
La primele ore ale dimineii, cu vntul nc btnd tare n
rafale dinspre nord i cu cerul ca o pat de mov i purpuriu,
luminos i lipsit de stele, un col masiv al docului de ghea se
sparge sub presiunea bancului i bucata desprins e izbit cu
putere n etamboul lui Volunteer, mbrncind corabia nainte i
ntr-o parte. Prova e mpins n cellalt capt al docului de
ghea i, cu un vaier cumplit de lemn ncovoiat i despicat,
corabia e strivit brutal ntre banchiz i bancul n deriv.
Lemnria scrnete, baleniera se smucete n sus. Sumner,
smuls din visele lui senine, i aude pe Cavendish i pe Otto
rcnind prin tambuchi. n timp ce se repede s-i trag cizmele,
simte corabia cutremurndu-se i desprinzndu-se, scndurile
de sub picioarele lui ncep s trepideze i s se desprind, crile
i medicamentele se prbuesc de pe rafturi, pragul de sus al uii
se face ndri. Pe punte e vacarm. Cavendish ordon cu glas
ridicat evacuarea corabiei. Brcile sunt coborte pe ghea,
oamenii i adun nnebunii calabalcul i car provizii i
lucruri din magazii. Arunc peste parapete cufere, saci i saltele;
rostogolesc de pe pasarel pe banchiz butoaie cu provizii, care
sunt prinse i date de-a dura mai departe. ntind pe ghea o
vel, unde sunt azvrlite aternuturile i saltelele. Brcile sunt
ncrcate cu mncare, combustibil, puti i muniie, apoi
acoperite cu prelate i trase la deprtare de corabia care geme.
Cavendish zbiar ordine i njurturi i din cnd n cnd pune i
el mna mpinge un butoi peste punte sau arunc un sac de
crbune pe ghea. Sumner alearg ncolo i ncoace de pe
corabie pe banchiz i napoi, trnd i crnd cte ceva, lund
orice i se d i lsndu-l oriunde i se spune. I se nvrte capul.
nelege, din discuii pe apucate cu Black i Otto, c situaia lor e
primejdioas: cnd docul de ghea s-a fisurat, corabia a fost
probabil spart la prova sau pupa i acum doar presiunea
exercitat de gheaa care mpinge n sus o mpiedic s se
scufunde cu totul.
Cavendish ridic pavilionul rsturnat, semnalnd pericolul
de scufundare, apoi i ordon fierarului s coboare n cal i s-l
elibereze pe Drax din lanuri. Golesc cabina cpitanului, magazia
de pesmei, camera parmelor i buctria i se pregtesc s taie
greementul cnd va fi nevoie. Drax se ivete de sub punte cu
capul gol, fr cma, ntr-o hain de postav murdar i nite
bocanci sclciai, mirosind puternic a piat. Are gleznele libere,
dar ncheieturile minilor i sunt nc nctuate grosolan.
Privete batjocoritor n jur i zmbete.
A zice c nu-i cazul s v speriai ca nite fetie, i zice el
lui Cavendish. Apa nu-i dect de vreo dou picioare jos n cal.
Cellalt i rspunde tios s se duc dracului, apoi se
ntoarce s supravegheze descrcarea corabiei.
Eram jos cnd a fost prins n ghea, continu Drax
netulburat. Am vzut cu ochii mei. S-a-ncovoiat o grmad, e
drept dar nu s-a spart. Gheaa asta o s cedeze nu peste mult
vreme i poi s-l trimii jos pe McKendrick cu dalta lui de
clftuit; o s-o repare frumuel.
Cavendish, dup ce se gndete o clip, l trimite pe fierar
napoi pe ghea, pe semipunte rmnnd doar el i Drax.
Ori i ii gura aia nenorocit, i spune harponierului, ori te
trimit iar n cal i te las s-i ncerci norocul.
Nu se duce la fund, Michael, rspunde Drax linitit. Poate
i-oi fi dorind tu cu tot dinadinsul s se ntmple, dar nu se
scufund. Pot s-i garantez.
Cele trei sptmni n frigul i bezna din cal nu avuseser
vreun efect vizibil. Revenit pe punte, Drax pare neatins, deloc
slbit, de parc ntemniarea ar fi fost doar un episod necesar, iar
acum s-ar fi reluat povestea propriu-zis. Sub picioarele lor,
puntea se clatin i corabia geme i prie sub apsarea gheii,
care o face s scrneasc.
Auzi-o cum scncete, spune Cavendish, scrie i se
vait ca o curv de doi bani. Chiar crezi c mai rezist mult, dac
nu-i deja spart?
I-o corabie bun i zdravn, dublat i ntrit: colari de
ghea, tole de bordaj pentru ghea, pontile i aa mai departe.
E veche, dar nu-i lipsit de vlag. A zice c nc poate rezista la
o grmad de presiune.
Soarele, care nu apune niciodat de tot, ncepe s se ridice
din nou. Umbra lung a corabiei se ntinde pe gheaa de la
babord. La nord i la sud scnteiaz vrfurile purpurii ale
munilor din deprtare. Cavendish i scoate plria, se scarpin
n cap i se uit la oamenii care nc muncesc pe banchiz.
Ridic nite corturi din stlpi, pari i ghiurile aripilor. A
focuri n mangaluri.
Dac nu se scufund acum, pot oricnd s-o scufund mai
ncolo.
Drax ncuviineaz.
Adevrat, zice el. Dar n-ar arta probabil nici pe jumate la
fel de bine. Ai fcut un nenorocit de doc de ghea.
Cavendish zmbete.
A fost un noroc cu totul neateptat cum s-a sfrmat. Nu
se ntmpl prea des, aa-i?
Nu, nu se ntmpl. i se pare c stai bine i eti ferit i
aici, pe gheaa solid. Campbell poate manevra lesne pe parme,
dac se deschide o trecere. Cu un pic de noroc, n-o s ai de mers
mai mult de-o mil sau dou ca s ajungi la el. Iar ceilali cred c
vasul e deja spart, socotesc eu. N-o s fac nicio problem.
Cavendish d din cap.
N-o s reziste, spune el. N-are cum.
O s reziste dac-l lai, dar dac-i spargi o scndur, dou
din fund, sigur nu rezist. D-mi zece minute jos cu un topor,
atta tot. De ce s te joci cu aa ceva?
Cavendish rnjete batjocoritor.
l omori pe Brownlee cu un baston i chiar crezi c o s-i
fac cadou un nenorocit de topor?
Dac nu m crezi, du-te jos s te uii, zice Drax. Vezi dac
mint.
Cavendish i umezete buzele i se nvrte pe punte o vreme.
Vntul a slbit, dar aerul zorilor e aspru i rece n jurul lor. Jos,
pe ghea, oamenii strig, iar corabia de dedesubt i continu
gemetele macabre.
De ce-ai omort biatul? l ntreab Cavendish. De ce l-ai
ucis pe Joseph Hannah? La ce bun?
Omul nu se gndete totdeauna la un folos.
Dar la ce se gndete?
Drax ridic din umeri.
Fac ce trebuie s fac. Nu chibzuiesc cine tie ce.
Cavendish clatin din cap, njur cumplit i se uit la cerul
palid de deasupra. Dup cteva clipe de tcere, se apropie de
copastie i i strig unui mus s-i aduc un felinar i un topor.
Cei doi brbai coboar ntre puni i apoi, harponierul
deschiznd drumul, n cala de la prova. Aerul e umed i ngheat,
felinarul arunc o lumin galben peste un pontil, peste
traversele calei i doagele butoaielor stivuite.
Uscat ca iasca, zice Drax.
Ridic vreo cteva dintre butoaiele alea, i zice Cavendish.
Aud cum intr apa, jur.
Nimica toat, doar o scurgere, zice Drax.
Se las pe vine i ridic un butoi, apoi nc unul. Cei doi
brbai se apleac i se uit n jos, la curbura ntunecat a cocii.
Apa nete printr-o crptur ivit unde s-au desprins
scndurile i a czut calafatul, ns nu-i niciun semn de avarie
serioas.
Futu-i, optete Cavendish. Futu-i. Cum se poate aa ceva?
i-am zis, spune Drax. S-a ncovoiat mult, dar n-a aprut
nicio sprtur.
Cellalt pune jos felinarul i toporul, pe urm se apuc
amndoi s mute i alte butoaie, pn stau pe ultimul rnd i se
vede cea mai mare parte din lemnria de la prova tribord.
N-o s se scufunde dac n-o faci tu s se duc la fund,
Michael, zice harponierul. Aa stau lucrurile.
Cavendish clatin din cap i se ntinde dup topor.
La naiba, nimic nu-i simplu pe lumea asta, se plnge el.
Drax se trage napoi ca s-i fac loc s-i ia avnt. Cavendish
se oprete i se ntoarce s-l priveasc.
Asta nu-mi creeaz niciun fel de obligaie, spune el. Nu te
pot elibera acum. Nu dup Brownlee. Un mus e una, un mus e
destul de ru, dar nu i nenorocitul de cpitan.
Nici nu-i cer aa ceva, zice Drax. Nu m-a ncumeta.
Atunci, ce?
Harponierul ridic din umeri, i trage nasul i se adun.
Dac se ivete vreodat prilejul, spune el rar, tot ce-i cer e
s nu m mpiedici, s nu-mi stai n cale. S lai lucrurile s-i
urmeze cursul firesc.
Cavendish d din cap.
S nchid ochii, zice el. Asta-mi ceri.
S-ar putea s nu se iveasc niciodat prilejul. S-ar putea
s fiu spnzurat n Anglia pentru ce-am fcut, i pe bun
dreptate.
Dar dac se ivete vreodat.
Mda, dac se ivete vreodat.
i cu nenorocitul meu de nas cum rmne? ntreab
Cavendish artnd spre el.
Drax zmbete.
N-ai fost niciodat vreun Adonis, Michael, rspunde el.
Cre c unii ar zice c-i o mbuntire.
Da tiu c ai ceva coaie, s spui aa ceva unui om care
ridic un topor.
Ca o pereche frumuic de barabule mricele, adeverete
Drax degajat, i o s te las s le i mngi dac vrei.
O clip se privesc ochi n ochi, apoi Cavendish se ntoarce
dezgustat, ridic toporul i las lama de oel lefuit s mute
adnc din lemnria deja umed a corabiei, de opt, nou, zece ori,
pn cnd bordajul dublu scrie, se umfl i ncepe s se crape
spre interior.
17

n dou ore, corabia s-a nclinat aa de mult n fa, c


bompresul e ntins pe ghea, iar trinchetul s-a crpat de-a
dreptul n dou. Cavendish l trimite pe Black la bord, mpreun
cu o echip de marinari, ca s recupereze ghiurile, stlpii i
greementul i s taie celelalte catarge nainte s se rup i ele.
Fr catarge i numai cu pupa iindu-se nc deasupra gheii
ngrmdite n jurul ei, corabia pare doar o rmi ridicol, o
parodie mutilat a ceea ce fusese, iar Sumner se ntreab cum a
putut crede vreodat c o asemenea grmad fragil de lemn,
cuie i frnghie ar fi n stare s-l apere sau s-i ofere siguran.
Hastings, mijlocul lor de scpare, e la patru mile spre est,
ancorat la marginea banchizei. Cavendish umple o rani din
pnz de vel cu pesmei, tutun i rom, o arunc pe umr i
pornete peste ghea. Se ntoarce cteva ore mai trziu, sleit i
cu picioarele umflate, dar pe deplin mulumit, i-i anun c
Hastings le-a oferit adpost i ospitalitate i c trebuie s nceap
s care fr ntrziere oamenii i proviziile. O s lucreze n trei
grupe de cte 12, le explic el, i o s foloseasc brcile drept
snii. Primele dou grupe, una condus de Black, cealalt, de
Jones-Balena, o s plece imediat, iar a treia o s rmn la epav
pn la ntoarcerea lor.
Sumner i petrece dup-amiaza dormind pe o saltea n unul
dintre corturile improvizate, nvelit cu nite pturi i o cuvertur.
Cnd se trezete, vede c Drax st foarte aproape, pzit de fierar,
cu minile nctuate i fiecare picior nlnuit de cte un
scripete cu trei raiuri. Sumner nu-l mai vzuse de la atacul
criminal din cabina lui Brownlee i e surprins de repulsia
puternic pe care o simte ndat.
Nu te spimnta, doctore, i strig Drax. N-o s fac nimic
prea disperat cu bibelourile astea atrnate de mine.
Sumner d deoparte cuvertura i pturile, se ridic i se
apropie de el.
Ce-i face braul? l ntreab.
Despre care bra vorbeti?
Dreptul, la care avea dintele lui Joseph Hannah nfipt
adnc n el.
Drax clatin din cap, fr s dea atenie ntrebrii.
Doar o zgrietur, spune el. M vindec repede. Dar, tii,
cum a ajuns dintele acolo tot m depete. Nu pot s-mi explic
deloc.
Deci nu simi nicio remucare pentru faptele tale? Nicio
vinovie pentru ce-ai fcut?
Gura lui Drax se casc pe jumtate, iar el i ncreete nasul
i pufnete.
Credeai c o s te ucid jos, n cabin? ntreab el. C o
s-i crp easta cum i-am fcut lui Brownlee? Asta credeai?
Ce altceva aveai de gnd?
A, eu nu prea mi pun nimic n gnd. Eu fac, nu gndesc.
mi urmez nclinaia.
Deci n-ai contiin?
Se ntmpl un lucru, dup aia vine altul. De ce-i primul
mai important dect al doilea? De ce-i al doilea mai important
dect al treilea? Asta spune-mi.
Pentru c fiecare fapt e separat i diferit, unele sunt
bune i altele sunt rele.
Drax i trage iar nasul i se scarpin.
Astea-s doar vorbe. Dac m spnzur, o s m spnzure
finc pot i finc vor. O s-i urmeze propria nclinaie, aa cum
i eu mi-o urmez pe-a mea.
i-atunci, nu recunoti nicio autoritate, nici bine sau ru,
n afar de tine?
Drax ridic din umeri i-i dezvelete dinii de sus ntr-un fel
de rnjet.
Oamenii ca tine pun ntrebri de-astea ca s fie ei
mulumii, spune. Ca s se simt mai detepi sau mai curai
dect restul. Da nu-s.
Chiar crezi c suntem toi ca tine? Cum se poate aa ceva?
Sunt i eu un uciga ca tine? De asta m acuzi?
Am vzut destule crime ca s bnuiesc c nu-s singurul
care ucide. Sunt un om ca oricare altul, mai mult sau mai puin.
Sumner scutur din cap.
Nu, spune el. Asta n-o s accept.
Tu faci ce-i place, aa cum i eu fac ce-mi place. Tu
accepi ce-i convine i respingi ce nu-i convine. Legea e doar un
nume dat lucrurilor pe care le prefer un anumit fel de oameni.
Sumner simte o durere care se nteete n spatele ochilor, o
grea cumplit care i se ncheag n stomac. S discute cu Drax
e ca i cum ar striga n bezn i s-ar atepta ca bezna s-i
rspund cu aceeai moned.
Nu-i chip s te-nelegi cu un om ca tine, spune el.
Drax ridic iar din umeri i se uit n alt parte. n faa
cortului, oamenii joac un soi de crichet caraghios pe zpad,
folosind doage n loc de bte i o minge fcut din blan de foc
i rumegu.
De ce pstrezi inelul la de aur? ntreab el. De ce nu-l
vinzi?
l pstrez ca amintire.
Harponierul d din cap i-i plimb limba prin gur nainte
s vorbeasc.
Omul care-i speriat de el nu prea-i om dup mine.
Crezi c mi-e fric? De ce mi-ar fi fric?
De ce s-o fi-ntmplat acolo. Orice-o fi ce-ai fcut sau n-ai
fcut. Zici c-l ii ca amintire, da nu-i deloc aa. N-are cum.
Sumner face un pas nainte, iar Drax se ridic s-l nfrunte.
Ho, gata, gata, ajunge, spune fierarul. Stai dracului jos i
taci dracului din gur. Arat-i respect domnului Sumner.
Nu m cunoti deloc, i spune medicul. Habar n-ai cine
sunt.
Drax se aaz la loc i-i zmbete.
Nu-i prea mult de tiut, rspunde el. Nu eti aa complicat
cum crezi. Dar puinul care e, a zice c-l tiu destul de bine.
Sumner iese din cort i se ndreapt spre una dintre brci, s
verifice cufrul cu medicamente i lada cu lucrurile lui, s vad
dac au fost aezate bine pentru cltoria pe ghea de mine.
Desface prelata i cerceteaz butoaiele, cutiile i aternuturile
fcute sul nghesuite nuntru. Nici dup ce mut lucrurile i se
uit printre ele nu gsete ce caut. Pune prelata la loc i e pe
cale s se duc la cealalt barc s verifice, cnd l strig
Cavendish. St lng o grmad de greement i lng cele dou
catarge tiate. Ursul, adormit n butoiul lui, zace alturi.
Trebuie s mputi nenorocitul de urs, spune artnd n
jos. Dac o faci acum, o s ai destul timp s-l jupoi nainte s
plecm mine.
De ce s nu-l lum cu noi? O s fie destul loc pe Hastings,
fr ndoial.
Cavendish clatin din cap.
Deja sunt prea multe guri de hrnit, spune el. i n-o s le
cer oamenilor s-l trasc pe nemernicul sta patru mile pe
ghea. Au destul de crat i aa. Uite.
i d o puc.
L-a mpuca eu bucuros, dar aud c te-ai ataat de el.
Sumner ia puca i se las pe vine ca s se uite n butoi.
N-o s-l omor cnd doarme aa. O s-l duc n partea aia i
o s-l las nti s hoinreasc puin.
F ce vrei, spune Cavendish. Ct vreme dispare pn
diminea.
Sumner leag o frnghie de grilajul metalic i, cu ajutorul lui
Otto, se apuc s trag butoiul. Cnd socotete c sunt destul de
departe de marginea taberei improvizate, se opresc, iar medicul
scoate crligul, desface grilajul i se d napoi. Ursul pete
agale pe ghea. E aproape de dou ori mai mare acum dect
cnd l-au prins. S-a fcut durduliu cu mesele servite dimineaa
de Sumner, iar blana soioas nainte i e acum lucioas i curat.
l privesc cum se plimb primprejur, cu labele greoaie, nepstor,
adulmecnd butoiul, apoi mpungndu-l de dou ori cu botul.
Nu poate supravieui singur dac-i dm drumul, i spune
Sumner lui Otto. L-am rsfat cu hrana. N-ar ti s vneze.
Mai bine-l mputi acum, e de acord cellalt. tiu un
blnar n Hull, o s-i cumpere blana la un pre bun.
Sumner ncarc puca i intete. Ursul se oprete i se
ntoarce ntr-o parte, artndu-i flancul lat, parc oferindu-i
dinadins cea mai uoar int posibil.
Chiar n spatele urechii e cel mai rapid, spune Otto.
Sumner d din cap, strnge mai tare patul armei i ochete.
Ursul se ntoarce linitit s se uite la el. Gtul alb gros, ochiul ca
un granat. Sumner se ntreab pentru o clip ce gndete ursul
i imediat i dorete s n-o fi fcut. Las puca jos i i-o ntinde
lui Otto, care ncuviineaz.
Animalele n-au suflet, spune el. Dar e posibil oarecare
iubire. Nu cea mai nalt, totui iubire.
mpuc-l naibii odat, l grbete Sumner.
Otto verific puca, apoi pune un genunchi jos ca s se
pregteasc. ns nainte s poat inti, ursul, parc simind c
s-a schimbat ceva important, se ncordeaz brusc, pe urm se
ntoarce greoi i o ia la fug, picioarele lui ca nite coloane
bufnind pe ghea i ghearele ridicnd bulgri de zpad afnat.
Otto trage iute n picioarele din spate care se ndeprteaz, ns
nu nimerete i, pn s ncarce iar puca, ursul a disprut
dup o creast de ghea. Cei doi brbai l urmresc, dar nu pot
atinge viteza ursului pe ghea. Ajung n vrful crestei i mai trag
un foc, plini de speran, ns distana e deja prea mare, iar
ursul se mic prea repede. Rmn pe loc, cu epava n spate i
cordiliera acoperit de zpad n fa, i i privesc goana, alb n
micare topindu-se ncet-ncet n albul mai vast i mai
ncremenit al banchizei.
n noaptea aceea, vntul i schimb direcia de la nord la
vest i izbucnete o furtun violent. Unul dintre corturile
improvizate e smuls din ancore, cadrul de vergi i ghiuri care-l
ine se prbuete, iar oamenii dinuntru, lovii de pale ngheate
de vnt i zpad, sunt nevoii s urmreasc pe ghea pnza
de vel desprins ce se rotete. Pn la urm, cnd se poticnete
ntr-o movil de ghea, se lupt cu ea, o dau jos i o trsc
napoi n tabr, zvrcolindu-se i fluturnd. Vntul foarte
puternic i mpiedic s fac orice fel de reparaii, aa c prind ce
pot cu frnghii i ancore de ghea i caut adpost n al doilea
cort. Sumner, care nu poate dormi pentru c nu are laudanum, i
ajut s care nuntru ce-a mai rmas din aternuturile lor ude
i s fac loc pe jos. Zgomotul de afar e ngrozitor. Gheaa se
mic iar i Sumner aude, dincolo de uierul asurzitor al
vntului i de pocnetele pnzei care se zbate i se ntinde, izbituri
puternice, cnd banchiza se urnete i se sparge.
Otto i Cavendish se ncumet s ias ca s verifice brcile i
se ntorc drdind, nvluii n zpad. Oamenii se nfoar n
pturi i se nghesuie la cldura slab a unei sobie de fier
aezate pe crmizi n mijlocul cortului. Sumner, pe margine, se
face covrig, i trage cciula pe ochi i ncearc s doarm, dar
nu reuete. Cufrul cu medicamente, n care se afl rezerva lui
de opiu, e sigur acum, a fost deja dus pe Hastings, fiind inclus
din greeal, mpreun cu lada cu lucrurile sale, n proviziile
crate de prima echip. O noapte fr opiu nu-i cine tie ce, se
gndete, dar dac furtuna continu i sunt nevoii s rmn pe
ghea nc o noapte, o s nceap s se simt ru. Se njur c
n-a fost mai atent cu lucrurile lui, i l njur pe Jones c n-a fost
mai atent la ce era ncrcat n brci. nchide ochii i ncearc
s-i nchipuie c e n alt parte, nu la Delhi de data asta, ci la
Belfast, stnd la Kennedys i bnd whisky, vslind pe Lagan
sau, n slile de disecie, cu Sweeney i Mulcaire, fumnd
mahorc i flecrind despre fete. Dup o vreme, cade ntr-un fel
de picoteal agitat i nceoat, nu cu totul adormit, dar nici
treaz. Restul oamenilor se adun ntr-o grmad ntunecat i
sforitoare lng el, cldura trupurilor nghesuite unele
ntr-altele nvluindu-le o clip, apoi risipindu-se n aerul rece i
nvrtejit de deasupra.
Dup alte cteva ore, furtuna pare s se fi domolit, s fi
ajuns la un echilibru care i-ar putea prevesti sfritul, cnd, cu
un bubuit nspimnttor, banchiza nsi, chiar locul pe care
dormeau, salt brusc. Unul dintre stlpii cortului se prbuete,
iar soba de fier se rstoarn, aruncnd crbuni ncini i
aprinznd pturi i haine. Sumner, buimcit, cu pieptul ncletat
de panic, i trage cizmele i se repede afar, n bezn. Printr-un
vl schimbtor de zpad, zrete la marginea banchizei un
ghear albstrui imens, cu un crater i scobit de vnt, alunecnd
spre est ca un martor de eroziune albinos desprins din solul
deertului. Ghearul se mic repede i, n treact, marginea mai
apropiat se freac de banchiz i azvrle, ca panul dintre flcile
unui strung, blocuri plutitoare de ghea de mrimea unei case.
Banchiza se cutremur sub picioarele lui Sumner; la 20 de yarzi
distan se ivete o crptur dinat, iar el se ntreab o clip
dac se va frmia ntreg platoul din cauza frecrii i totul
corturi, brci de pescuit, oameni va fi azvrlit n mare. Nu mai
rmne nimeni n al doilea cort. Oamenii care erau nuntru fie
stau pironii locului, ca i el, fie sunt ocupai s mping i s
trasc brcile mai departe de margine, ntr-un efort disperat
de-a le salva. Sumner simte, privind, c vede ceva ce n-ar trebui
s vad de drept, c este fcut prta, mpotriva voinei sale, la o
revelaie nspimnttoare, dar esenial.
Totui, la fel de repede cum a nceput, haosul nceteaz.
Ghearul nu mai atinge marginea banchizei, iar hrmlaia
cutremurtoare a impactului las loc urletelor vntului i
njurturilor i blestemelor oamenilor. Sumner i d seama
pentru prima dat c zpada i bate partea stng a feei i i se
adun n barb. O clip, se simte nvluit, nvelit, ferit n mod
bizar de nverunarea vremii, de parc lumea de dincolo, lumea
real, e izolat i poate fi uitat, i nu mai exist dect el
nuntrul vrtejului de zpad. Cineva l trage de bra i-i arat
ceva n spate. Vede c al doilea cort e n flcri acum. Saltele,
cuverturi i cufere se mistuie ndat; ce mai rmne din pnza de
cort se zbate n vntul puternic i arde cu vlvtaie, ca un butoi
de catran. Oamenii privesc cu groaz, dezndejdea citindu-se pe
chipurile luminate de flcrile nalte. Dup ce a lovit tciunii cu
piciorul i i-a plns ghinionul, Cavendish le strig s se
adposteasc n brcile rmase. Micndu-se rapid, ns fr
nicio rnduial, golesc cele dou brci, se nghesuie n ele ca o
ncrctur, apoi ntind prelatele deasupra. Spaiile obinute
sunt fetide i seamn cu nite sicrie. Aerul dinuntru e puin i
neptor i nu e deloc lumin. Sumner st ntins pe scndurile
goale i reci, iar oamenii din jurul lui vorbesc tare i cu
nverunare despre nepriceperea lui Cavendish, ghinionul
extraordinar al lui Brownlee i dorina lor, mai presus de orice i
n ciuda tuturor, de-a ajunge teferi acas. Extenuat, dar
neputnd s doarm, cu muchii i mruntaiele chinuite de
dorina arztoare de opiu, ncearc din nou s uite unde se afl,
s-i imagineze c e ntr-un loc mai bun i mai vesel, ns nu
poate.

Diminea, furtuna s-a linitit. Ziua e rece i umed, cu nori


cenuii i fii late de cea ascunznd marginea banchizei i
ntinzndu-se precum cuarul stratificat pe versanii ntunecai ai
munilor din deprtare. Trag deoparte prelatele ncrcate de
zpad i se dau jos din brci. Bucile arse i nnegrite din al
doilea cort i mare parte dintre lucrurile din el zac risipite pe
gheaa din faa lor. Unele vergi, pe jumtate scufundate n bli
de ghea topit, nc mocnesc. n timp ce buctarul fierbe apa i
ncropete un mic dejun srccios, oamenii sap i scormonesc
prin tciunii cldui, cutnd ceva care s mai poat fi nc
folosit i care s merite pstrat. Cavendish se plimb printre ei,
fluiernd i fcnd glume fr perdea. ine n mna stng o
can smluit cu sup de carne aburind. Cnd i cnd se
apleac, precum un colecionar de fosile amator, ca s culeag o
lam de cuit nc fierbinte sau un toc de cizm desperecheat.
Pentru un om care tocmai i-a vzut corabia zdrobit i abia a
scpat din ciocnirea cu un ghear i apoi dintr-un incendiu
nocturn, Sumner se gndete c pare neobinuit de vesel i lipsit
de griji.
Dup ce mnnc, ncarc din nou brcile, apoi ridic la loc
cortul care a rezistat, l ancoreaz cu butoaie cu provizii pe
margini i se aaz nuntru s joace cri i s trag din pipe,
ateptnd s se ntoarc Black, Jones i ceilali de pe Hastings.
Dup vreo or, cnd se ridic ceaa, Cavendish iese cu luneta s
se uite dup echipele care ar trebui s se ntoarc. Dup o vreme,
l strig pe Otto i, dup nc o vreme, Otto l strig pe Sumner.
Cavendish i ntinde luneta medicului i arat spre est, fr
s spun nimic. Sumner o desface i se uit prin ea. Se ateapt
s-i vad n deprtare pe Black, Jones i restul echipajului
trgnd cele patru brci goale pe ghea, ns nu vede absolut
nimic. Las jos luneta, mijete ochii spre pustiul ndeprtat, apoi
o ridic la ochi i privete din nou.
Deci unde sunt?
Cavendish clatin din cap, njur i ncepe s-i scarpine
furios ceafa. Linitea i veselia de mai devreme au disprut. Are
chipul palid i buzele strnse. ine ochii larg deschii i respir
cu greutate pe nas.
Hastings a plecat, spune Otto.
Unde?
Cel mai probabil, s-a ncumetat n larg, ca s scape de
gheari, rspunde Cavendish tios. Atta tot. O s reueasc s
se ntoarc la marginea banchizei destul de curnd. Campbell
tie exact unde suntem. Nu trebuie dect s-l ateptm aici. S
avem un pic de credin i un pic de nenorocit de rbdare.
Sumner privete din nou prin lunet, nu vede, din nou, dect
cer i ghea, apoi se uit la Otto.
De ce-ar ridica o corabie ancora n plin furtun? ntreab
el. N-ar fi fost mai ferit dac rmnea pe loc?
Dac se apropie un ghear, cpitanul face orice-i nevoie ca
s salveze corabia, spune Otto.
Exact, zice Cavendish. Faci orice-i nevoie.
Ct timp am putea fi silii s ateptm aici?
Depinde, rspunde Cavendish. Dac gsete cale liber,
poate se ntoarce azi. Dac nu...
Ridic din umeri.
N-am cufrul cu medicamente, zice Sumner. A fost dus
deja dincolo.
E vreunul dintre oameni bolnav?
Nu nc.
Atunci a zice c e cea mai mic din grijile noastre
nenorocite.
Sumner i aduce aminte c privise ghearul prin vlul
cenuiu al zpezii biciuitoare: nalt de mai multe etaje i de un
alb fr pat, naintnd lin i implacabil, cu neclintirea lipsit de
friciune a unei planete.
Hastings ar putea fi scufundat, i d el seama. Asta vrei
s spui?
Nu-i scufundat, zice Cavendish.
Mai sunt i alte corbii care s ne poat salva?
Otto clatin din cap.
Nu destul de aproape. E prea trziu i noi suntem prea
departe n nord. Majoritatea flotei a plecat pn acum din golful
Pond.
Nu-i scufundat, repet Cavendish. E undeva n
strmtoare, asta-i tot. Dac ateptm aici, o s se ntoarc
negreit.
Ar trebui s ieim cu brcile s-l cutm, spune Otto. A
fost un vnt turbat azi-noapte, putea fi dus mile ntregi spre est.
Poate fi spart, prins ntre gheuri, n deriv, absolut orice.
Cavendish se ncrunt, apoi ncuviineaz fr tragere de
inim, dornic parc s se gndeasc la o soluie mai bun i mai
simpl, dar nefiind n stare.
O s-l gsim destul de repede dup ce ieim, spune el
grbit, nchiznd cu un pocnet luneta de alam i vrnd-o n
buzunarul mantalei. Nu-i prea departe, a zice.
i dac nu-l gsim? ntreab Sumner. Ce se ntmpl
atunci?
Cavendish se oprete i se uit la Otto, care rmne tcut. Se
trage de lobul urechii i rspunde cu un accent provincial
grotesc, de vodevil:
Tuncea sper c-i adusei costumu de baie cu tine,
irlandezule, spune el. Finc-i o cale-a draculu de lung d-aci
pn-n alt parte.
i petrec restul zilei n brci, vslind nti spre est, de-a
lungul banchizei, apoi spre nord, ctre mijlocul strmtorii.
Furtuna a spart bancul i brcile nainteaz fr greutate printre
bucile neregulate i sfrmturile de ghea ce plutesc n
deriv, ocolindu-le la nevoie sau mpingndu-le n lturi cu pana
ramelor lungi. Otto comand una din brci, iar Cavendish, pe
cealalt. Sumner, care a fost naintat la rangul de crmaci, i
nchipuie n fiecare clip c o s vad Hastings n zare ca o
singur mpunstur ntunecat pe ptura aspr, cenuie, a
cerului i c teama ce-l roade pe dinuntru, pe care se lupt s
i-o stpneasc, se va risipi ca negura. Simte la membrii
echipajului o nelinite amestecat cu amrciune i furie. Caut
pe cineva pe care s dea vina pentru acest ir riscant de
ghinioane, iar Cavendish, a crui promovare n postul de cpitan
e necuvenit i marcat de nefiresc i violen, pare s o merite
cel mai mult i s fie cel mai la ndemn.
Se ntorc la tabra ubred i incendiat ostenii, ngheai
pn n mduva oaselor i cu moralul la pmnt, dup ce au
vslit din greu toat ziua i n-au zrit nici urm de Hastings, nici
n-au gsit vreun semn despre ce s-ar fi putut ntmpla cu
corabia. Buctarul face un foc din doage de butoi i buci tiate
din artimon i ncropete o tocan din carne srat i nite napi
vechi i lemnoi. Dup ce termin de mncat, Cavendish desface
un butoi cu brandy i ordon s primeasc fiecare cte o porie.
i beau ursuzi poriile stabilite i apoi, fr s mai cear voie,
ncep s tot ia, pn cnd butoiul se golete, iar atmosfera
nuntrul cortului e ncrcat i exploziv. Curnd, dup cteva
discuii aprinse de beivi, se isc o btaie i cineva scoate un
cuit. McKendrick, simplu privitor, se alege cu o tietur adnc
n antebra, iar fierarul se prbuete fr cunotin. Cnd
ncearc s se amestece, Cavendish se alege cu capul spart cu o
cavil, iar Sumner i Otto sunt nevoii s intervin ca s-l scape
de o btaie i mai crunt. l scot din cort ca s-l fereasc de ce-i
mai ru. Otto intr napoi i se strduiete s-i liniteasc pe
oameni, dar este i el njurat i ameninat cu un cuit.
Cavendish, din nou pe picioare, njurnd murdar, cu faa stropit
nfiortor cu propriul snge, ia dou puti ncrcate din brci, i
d o a treia lui Otto i se aventureaz iar n cort. Trage o dat n
jos, n ghea, ca s le atrag atenia, apoi spune c o s bage cu
drag al doilea glon n orice ticlos care e dispus s rite.
Fr Brownlee, nc sunt cpitan, i o s omor bucuros
orice jigodie rzvrtit care ndrznete s cread altceva.
O clip se las tcerea, apoi Bannon, un chior din Shetland
cu inele de argint n urechi, pune mna pe o doag de butoi i se
npustete slbatic nainte. Fr s ridice puca de la old,
Cavendish nclin eava i-l mpuc n gt.
Calota marinarului din Shetland se desprinde i zboar
ndrt, lovindu-se de peretele de pnz foarte nclinat, unde las
o pat mare, de un rou-aprins i, n jurul ei, o aureol mai
tears de esut cerebral vineiu. Se aude un murmur gutural de
consternare din partea celorlali, apoi se las o tcere apstoare.
Cavendish pune jos puca descrcat i o ia pe cea ncrcat de
la Otto.
i-acum, fii ateni, voi, ceilali ticloi, le spune el.
Nebunia asta sifilitic a costat deja viaa unui om.
i umezete buzele, apoi se uit curios n jur, parc alegnd
pe cine s mai mpute. O uvi de snge i se prelinge de pe
frunte i din barb, mprocnd gheaa de pe jos. Cortul e mnjit
cu umbre i miroase neptor a alcool i piat.
N-am nicio urm de reinere, le spune Cavendish ncet.
Fac numai ce am eu chef. Nu uitai asta dac v gndii s-mi
mai stai n cale vreodat.
D de dou ori din cap, ca s-i ntreasc vorbele sincere,
pufnete i-i trece minile prin barba mbibat de snge.
Mine facem o ncercare n golful Pond, anun el. Dac
nu gsim Hastings pn acolo, o s gsim sigur alt corabie care
s ne ia cnd ajungem.
Sunt pe puin 100 de mile pn n golful Pond, spune
cineva.
Atunci, mai bine v trezii din beie i v odihnii nainte,
jigodiilor.
Cavendish se uit n jos la marinarul mort i clatin din cap.
sta-i un fel al dracului de prostesc s mori, i spune el lui
Otto. Cnd omul are-o puc ncrcat, nu-l nfruni cu o doag
de butoi. E pur i simplu chestie de bun-sim.
Otto ncuviineaz, apoi se apropie i, cu un aer solemn,
pontifical, face semnul crucii deasupra cadavrului. Doi dintre
oameni, fr s atepte s fie rugai, l apuc pe marinarul din
Shetland de carmbii cizmelor i-l trag afar. ntr-un col,
nebgat n seam n toiul acestui trboi, Drax, n lanuri, st pe
jos ca un idol cu picioarele ncruciate, zmbind, privind din
deprtare.
18

A doua zi, Sumner e prea bolnav ca s in crma sau s


trag la rame. n vreme ce vslesc prin valuri de cea groas i
rpieli de ploaie ngheat i lapovi, se ghemuiete la prora,
nvelit ntr-o ptur, tremurnd, chinuit de grea. Cnd i cnd,
Cavendish strig cte o comand sau Otto ncepe s fluiere o
melodie german, dar nu se aud alte sunete, n afar de
scritul horcit al furcheilor i plescitul haotic al ramelor n
ap. Fiecare om, se pare, e nvluit n propriile presimiri tcute.
Ziua e mohort, cerul, cenuiu i rece. De dou ori nainte de
prnz, Sumner trebuie s-i trag ndragii n vine i s-i
spnzure curul peste copastie ca s mproate n mare vreo pint
de rahat apos. Cnd Otto i ofer nite brandy, l nghite
recunosctor, apoi l vomit imediat. Oamenii privesc toate astea
fr comentarii sau batjocur. Uciderea lui Bannon le-a domolit
hotrrea, i-a lsat ncremenii prudent ntre dou spaime la fel
de mari, dar diferite.
Noaptea fac tabr la marginea banchizei, ntind cortul ptat
de snge, ncearc s se usuce i s mnnce. Pe la miezul
nopii, amurgul albstrui se adncete un timp, prefcndu-se
ntr-un semintuneric viu colorat i nstelat, apoi, un ceas mai
trziu, i revine. Sumner transpir i drdie, cznd din cnd
n cnd ntr-un somn agitat i chinuit de vise. n jurul lui,
trupuri ngrmdite la un loc mormie i gfie ca nite vite care
dorm; aerul din cort e rece ca fierul pe obraji i pe nas i
duhnete a mncare gtit i a coaie nesplate. n vreme ce
carnea lui tnjete, dureroas i lacom, dup drogul lips,
mintea i hoinrete i se nvrte n cerc. i aduce aminte
cltoria singuratic de la Delhi, umilinele din Bombay, apoi
Londra n aprilie. Hotelul Peter Lloyd din Charing Cross: mirosul
de sperm i de fum sttut de trabuc; gemetele i ipetele
curvelor i ale clienilor, noaptea; patul de fier, lampa cu gaz,
fotoliul capitonat jerpelit, din care ieea prul de cal i care era
nnegrit cu untur de urs i ulei de Macassar41. Mnnc mazre
i cotlete de porc i triete pe o datorie ndoielnic. Timp de
dou sptmni, iese n fiecare diminea i se duce la spitale cu
diplomele i scrisorile lui de recomandare nvechite; st pe holuri
i ateapt. Seara, caut cunotine de la Belfast i Galway nu
prieteni buni, ci oameni care s-i aduc mcar aminte de el:
Callaghan, Fitzgerald, OLeary, McCall. Deapn amintiri bnd
whisky i bere slab. Cnd vine vremea, le cere ajutorul i ei i
spun s ncerce n America, Mexic sau poate chiar n Brazilia,
ntr-un loc unde trecutul nu conteaz aa de mult ca aici, unde
oamenii sunt mai liberi, mai destini i mai dispui s ierte
greelile altora, pentru c au fcut i ei cteva. Anglia nu-i locul
potrivit pentru el, i spun, nu acum, e prea rigid i aspr,
trebuie s renune la ea. Dei i cred povestea, l asigur ei, alii
n-o s-o cread. Tonul le e destul de binevoitor, prietenos chiar,
ns i d seama c vor s-l vad plecat. Primesc vestea marelui
su eec ca pe o confirmare linititoare a propriului succes
modest, dar i, mai profund, ca pe un avertisment privind
npastele care s-ar putea abate asupra lor dac slbesc vreodat
vigilena, dac uit vreodat cine sunt sau ce reprezint. n cele
mai negre nchipuiri, vd n dizgraia lui o profeie de prost gust a
propriei dizgraii.
Noaptea ia opiu i se plimb prin ora pn e destul de obosit
ca s adoarm. ntr-o sear, cnd i trte strmb picioarele pe
Fleet Street, apoi pe lng Temple Bar i Curtea de Justiie, i
cne cu bastonul n pavaj la fiecare pas, e surprins s-l vad pe
Corbyn venind direct spre el. Poart medaliile de campanie i
uniforma roie de gal, iar cizmele lui negre ca smoala sunt att
de lustruite, c te poi oglindi n ele. Discut cu un alt ofier, mai
tnr, mustcios i mbrcat la fel. Fumeaz amndoi igri de foi
i rd. Sumner rmne pe loc, n umbra unei intrri crenelate, i
ateapt s ajung la el. ntre timp, i aduce aminte de inuta lui
Corbyn la Curtea marial degajat, nepstor, firesc, de parc,
chiar cnd minea, adevrul era la discreia lui, de parc l putea
face sau desface dup bunul lui plac. Aducndu-i aminte scena,
Sumner simte cum ncepe s i se strng furia n piept; muchii
gtului i picioarelor i se ncordeaz; ncepe s tremure. Cei doi
ofieri se apropie, iar el se simte, pentru o clip morbid,
desprins de trup, ba chiar deasupra lumii reale, de parc trupul
i e mult prea strmt i fragil ca s-i cuprind gndurile

41
Produse folosite pentru ntreinerea prului.
furibunde. Cnd trec pe lng el, fumnd i rznd, Sumner iese
din umbra intrrii. l bate pe Corbyn pe epoletul cu nasturi de
alam i, cnd acesta se ntoarce s vad cine e, l pocnete n
fa. Corbyn se prbuete ntr-o rn. Ofierul mai tnr las
s-i cad igara de foi i se holbeaz.
Ce dracu? zice el. Ce?
Sumner nu reacioneaz. Se uit la brbatul pe care tocmai
l-a lovit i i d seama ocat c nu e deloc Corbyn. Au cu
siguran cam aceeai vrst i nlime, dar, n afar de asta, nu
prea seamn prul, mustile, forma i trsturile feei, chiar
i uniforma sunt diferite. Furia lui Sumner se risipete, iar el i
revine, se ntoarce n propriul trup, la umilina profund a
realitii.
Te-am luat drept altcineva, i spune brbatului. Corbyn.
Cine dracu e Corbyn?
Un medic militar de regiment.
Ce regiment?
Lncierii.
Brbatul clatin din cap.
Ar trebui s gsesc un poliist i s te azvrl n nchisoare,
spune el. Zu c aa ar trebui s fac.
Sumner ncearc s-l ajute, ns brbatul l mpinge, i
atinge din nou obrazul, tresare, apoi se uit atent la Sumner.
Obrazul se nroete, dar nu curge snge.
Cine eti? ntreab el. Mi-e cunoscut faa ta.
Nimeni, i rspunde Sumner.
Cine eti? struie brbatul. Nu m mini.
Nimeni, rspunde el. Absolut nimeni.
Brbatul d din cap.
Atunci, vino ncoace, spune.
Sumner se apropie. Brbatul pune mna pe umrul lui. i
simte mirosul de porto n rsuflare i pe cel de pomad n pr.
Dac chiar nu eti nimeni, spune cellalt, nu cred c o s
protestezi prea tare.
Se apleac vreo ase inchi i i trage lui Sumner un genunchi
n boae. Durerea ricoeaz prin stomac i ajunge n piept i n
fa. Cade n genunchi pe pavajul ud, gemnd, fr grai.
Brbatul pe care l-a luat din greeal drept Corbyn se
apleac i-i optete ncet la ureche:
Hastings nu mai e. S-a scufundat. L-a fcut achii un
ghear, i toi nemernicii de pe corabie, pn la unul, s-au necat,
fr-ndoial.
n dup-amiaza urmtoare gsesc o barc de pescuit balene
rsturnat i apoi, puin mai trziu, un ir ntrerupt de vreo
jumtate de mil de butoaie cu grsime goale i lemnrie
sfrmat. Vslesc ncet n cercuri, culegnd felurite lucruri
dintre resturi, cercetndu-le, sftuindu-se, apoi aruncndu-le
neputincioi la loc n ap. De data asta, Cavendish e palid i
tcut, fanfaronada lui obinuit fiind zdrobit de povara
prpdului neprevzut. Scruteaz cu luneta sloiurile din
apropiere, dar nu vede nimic i pe nimeni. Scuip, njur, se
rsucete. Prin pcla verde i posomort a suferinei sale,
Sumner i d seama c de-acum le-a pierit cea mai bun ans
de salvare. Unii dintre oameni ncep s plng, alii, s se roage
stngaci. Otto cerceteaz hrile i face o msurtoare cu
sextantul.
Am trecut de capul Hay, i strig lui Cavendish. Putem s
ajungem n golful Pond nainte s se nsereze. Iar acolo o s
gsim alt corabie, cu voia lui Dumnezeu.
Dac nu, o s trebuiasc s iernm paici, spune
Cavendish. S-a mai fcut i aldat.
Drax, care e legat de ultima banc de vslit i st cel mai
aproape de Cavendish, aflat la rama-crm, pufnete auzindu-l.
Nu s-a mai fcut i aldat, l contrazice el, i nu s-a mai
fcut i aldat pentru c nu se poate face. Nu fr o corabie n
care s te-adposteti i de zece ori mai multe provizii dect
ne-au rmas nou.
O s gsim o corabie, spune din nou Cavendish. i, dac
nu gsim, o s iernm paici. n orice caz, o s trim destul s te
vedem spnzurat n Anglia, s fii sigur.
M-a bucura mai tare s fiu spnzurat dect s mor naibii
de foame sau ngheat bocn.
Ar trebui s te necm acum, jigodie crcota ce eti. Ar fi
o gur mai puin de hrnit.
Nu i-ar plcea prea mult ultimele mele cuvinte, dac-ai
ncerca mecheria aia, rspunde Drax. Dei sunt alii pe-aici
crora li s-ar prea destul de interesante.
Cavendish se uit la el o vreme, apoi se apleac nainte, l
apuc zdravn de vest i-i rspunde ntr-o oapt fioroas:
N-ai nimic mpotriva mea, Henry, spune el. Nici mcar prin
cap s nu-i treac vreodat c-ai avea.
Nu te antajez, Michael, zice Drax linitit. Doar i-aduceam
aminte. Poate c n-o s se iveasc niciodat prilejul, dar, dac se
ivete, ai face bine s fii pregtit, atta tot.
Drax i ridic rama, Cavendish strig comanda i ncep s
vsleasc din nou. Spre vest, un ir lung de muni negri-tuci, cu
vrfurile sure, se ridic din cenuiul vlurit al mrii. Cele dou
brci nainteaz ncet-ncet. Dup cteva ore, ajung la marginea
stncoas a insulei Bylot i intr n golful Pond. Norii de ploaie se
adun i se mprtie, lumina scade ncet. Cavendish scruteaz
nerbdtor mprejurimile prin lunet, la nceput nu vede nimic,
apoi zrete, legnndu-se la orizont, conturul negru al unei alte
corbii. Flutur din mn i arat ntr-acolo. i strig lui Otto:
O balenier! O afurisit de balenier. Acolo. Uite!
O vd cu toii, dar e departe i pare s se ndrepte deja spre
sud, cu motoarele cu aburi pornite. Fumul care iese pe co las
pe cer o mzgleal tears, aplecat, ca o linie tras cu creionul
i ntins apoi cu degetul. Pornesc ndat n urmrire, ns
efortul e zadarnic. Dup nc o jumtate de or, baleniera a
disprut n cea, aa c rmn iar singuri pe oceanul ntunecat,
plin ochi, doar cu dealurile brune mbrcate n zpad n jur i
cerul nopii, brzdat i funebru, deasupra.
Ce fel de nenorocit de cart au, de nu vd o barc de
pescuit n primejdie? ntreab Cavendish cu amrciune.
Pesemne c au cala plin, i rspunde cineva. Pesemne c
se ndreapt spre cas mpreun cu ceilali.
Niciun nemernic nu-i plin anul sta, zice Cavendish.
Dac-ar fi ceva de capul lor, mcar ct de ct, ar mai fi nc aici i
ar pescui.
Nu-i rspunde nimeni. Toi se uit la peisajul monoton, lipsit
de culoare i nceoat, cutnd un semn, dar nu vd nimic.
Cnd se las ntunericul, trag lng un promontoriu din
apropiere i pun cortul pe o fie ngust de plaj cu pietri,
aprat de stnci brune joase. Dup ce termin de mncat,
Cavendish le ordon oamenilor s sparg cu topoarele una din
brci i s aprind un foc de semnalizare cu scndurile din ea.
Dac mai e vreo alt corabie n golf, susine el, o s vad flcrile
i o s vin s-i salveze. Dei par s se ndoiasc, oamenii fac
cum li se spune. Rstoarn barca i se apuc s-i sparg coca,
chila i pupa. Sumner, nfurat ntr-o ptur, tremurnd i
chinuit nc de grea, st lng cort i-i privete cum muncesc.
Otto se apropie i se oprete alturi.
Drept cum am visat, zice el. Focul. Barca distrus. Totu-i
la fel.
Nu-mi spune, l oprete Sumner. Nu acum.
Nu mi-e team de moarte, continu Otto. Nu mi-a fost
niciodat. Niciunul dintre noi nu tie nimic despre bogiile care
l ateapt.
Sumner tuete tare de dou ori, apoi vomit pe pmntul
ngheat. Oamenii ridic un rug din scndurile tiate i l aprind.
Vntul nteete flcrile, aruncnd scntei n noapte.
Tu eti cel care supravieuiete, i spune Otto. Dintre noi
toi. ine minte.
i-am mai zis, nu cred n profeii.
Credina n-are importan. Lui Dumnezeu nu-i pas dac
credem sau nu n el. De ce i-ar psa?
Chiar i nchipui c toate astea sunt opera lui? Crimele?
Naufragiile? necurile?
tiu c trebuie s fie a cuiva, rspunde Otto. i, dac nu a
Domnului, atunci a cui?
Ct arde, focul ridic moralul echipajului; strlucirea lui
neateptat le d speran. n timp ce-l privesc dezlnuindu-se,
ntinzndu-se i aruncnd scntei, sunt siguri c de undeva
privesc i ali oameni, c n curnd vor lsa brci la ap, c vor
trimite ajutor. Arunc ultimele buci de lemn n vlvtaia
nestpnit i ateapt plini de speran s vin salvatorii. i
fumeaz pipele i mijesc nerbdtori ochii spre deprtarea
nceoat. Vorbesc despre femei i copii, despre case i cmpuri
pe care poate vor tri s le revad. Cu fiecare minut, pe cnd
flcrile slbesc treptat i lumina zilei devine mai puternic, se
ateapt s vad o barc, ns nu apare niciuna. Dup nc vreo
or de ateptare zadarnic, ncep s simt cum le piere
optimismul i i ia locul ceva rnced i amar. Fr o corabie pe
care s se adposteasc, fr lemn de foc i mncare ndeajuns,
cum ar putea cineva s treac iarna ntr-un loc ca sta? Cnd
Cavendish coboar de pe stnc, innd ntr-o mn luneta
nchis i n cealalt o puc, rezervat i ruinat, ferindu-i
privirea, i dau seama fr umbr de ndoial c planul a euat.
Unde-s brcile? i strig cineva. De ce nu vin?
Cavendish nu ia n seam ntrebrile. Intr n cort i se
apuc s verifice proviziile rmase. Chiar i reducnd la jumtate
raiile tuturor, la sub dou livre de pine pe sptmn i tot
atta carne srat, abia le ajung pn dup Crciun. i explic
lui Otto, apoi i adun i pe ceilali membri ai echipajului i le
spune c va trebui s vneze dac vor s reziste pn n
primvar. Focile merg, zice el, vulpi, cufundari,
papagali-de-mare, orice fel de pasre. n timp ce vorbete, afar
ncepe s ning i vntul se nteete i scutur pereii de pnz
ca o prevestire a iernii ce st s vin. Nu-i rspunde nimeni i nu
se ofer nimeni voluntar pentru vntoare. Toi l privesc tcui
i, cnd termin de vorbit, se ghemuiesc n pturile lor i se las
n voia somnului sau stau i joac euchre cu un pachet de cri
aa de vechi, boite i soioase de parc ar fi fcute din zdrenele
unui lepros.
Zpada cade fr ncetare tot restul zilei: fulgi grei i apoi
fac cortul s se lase i se strng n cocoloae ca nite ciripede42
pe coca rsturnat a brcii rmase. Sumner e epuizat i drdie;
l dor oasele, iar ochii l mnnc i-i zvcnesc. Nu poate s
doarm, nici s se uureze, dei tnjete cumplit dup
amndou. Cum zace acolo, nemicat, prin mintea lui hruit
trec frnturi deformate din Iliada corbiile negre, asediul spart,
Apollo ca o pasre de prad, Zeus aezat pe-un nor. Cnd iese
din cort s se cace, afar e ntuneric i aerul e foarte rece. Se las
pe vine, i desface bucile strnse i las zeama fierbinte i verde
s curg din el. Lumina lunii e umbrit de fii de nori, zpada
se abate asupra golfului ntins, adunndu-se pe sloiurile imense
i pierzndu-se n apele ntunecate dintre ele. Aerul rece i
strnge i i zbrcete testiculele. Sumner i trage la loc ndragii,
se ntoarce i vede, la nici 50 de yarzi, pe rmul cu pietri, un
urs.
i ine capul ascuit, ca de arpe, ridicat, iar trupul lui
masiv, cu umeri largi i greabn lat, e nemicat i ferm. Sumner,
ferindu-i ochii de zpada care cade, face ncet un pas nainte,
apoi se oprete. Ursul nu-l bag n seam. Adulmec pmntul,
apoi se nvrte ncet n cerc, oprindu-se n locul de unde pornise.
Sumner st i se uit. Ursul se apropie, dar el nu se mic. i
vede acum blana deas, arcele de cerc ntunecate ale ghearelor
pe zpad. Ursul casc o dat, i dezvelete colii i apoi, fr
veste sau vreun scop clar, se ridic pe labele dinapoi ca un
animal de circ i se clatin o clip, nlat ca un obelisc de calcar
pe fundalul cerului jalnic, ptat de lun.
Din spatele lui, de pe stncile de culoarea noroiului, Sumner
aude ridicndu-se un muget neateptat, un urlet simfonic
colosal, ndurerat, primitiv, i totui omenesc; un strigt dincolo
de cuvinte i de limb, i se pare lui, coral, venit din alt lume, ca
glasurile reunite ale celor osndii. Cuprins de groaz un
moment, se ntoarce s se uite, dar n spate nu-i nimic n afar

42
Subclas de crustacee marine ale cror picioare, adaptate la prinderea hranei, s-au transformat n ciri.
de zpada care se cerne, de noapte i de trmul uria i gol de
la vest, crestat i de nenchipuit, nvluind ca o scoar trunchiul
ntunecat al planetei. Ursul mai rmne o clip n picioare, apoi
se las greoi pe labele din fa, se ntoarce i ncepe, implacabil i
fr grab, s se ndeprteze.
19

Marea prinde s nghee la loc. ntre sloiurile care exist deja


se formeaz ghea proaspt, subire ca sticla, lipindu-le ntre
ele. Destul de curnd, golful se va preschimba ntr-o ntindere
alb solid, vlurit, de neclintit, iar ei vor fi blocai acolo pn
vine dezgheul de primvar. Oamenii dorm, fumeaz, i omoar
timpul jucnd cri. i mnnc raiile srccioase, ns nu fac
niciun efort s-i mbunteasc soarta sau s se pregteasc
pentru iarna aspr pe cale s vin. Pe msur ce temperaturile
scad i nopile se lungesc, ard lemnele aduse la mal din epava lui
Hastings i termin ultimii saci cu crbuni pe care i-au recuperat
de pe Volunteer. Seara, dup cin, Otto citete mohort din
Biblie, iar Cavendish d tonul la cntece fr perdea.
Din seara cnd a vzut ursul, Sumner i-a revenit ncetul cu
ncetul. Tot mai are dureri de cap i mai transpir noaptea, ns
greaa nu l mai supr aa de des, iar scaunul i e mai solid.
Eliberat ct de ct de tirania chinuitoare a propriului trup,
observ mai bine starea celor din jur. Fr obinuita rigoare
sntoas de la bordul corabiei, au devenit apatici i palizi. Ca s
aib suficient for i voin s reziste ravagiilor iernii ce st s
vin, s fac fa frigului i foamei, i d seama c trebuie
obligai cumva s se mite, s se fortifice prin exerciii i trud.
Dac nu, melancolia de-acum se va adnci i se va preface,
probabil, n disperare i i va cuprinde pe toi o letargie mult mai
periculoas.
Vorbete cu Cavendish i cu Otto, iar ei sunt de acord c
oamenii trebuie mprii n dou schimburi oarecum egale i c
n fiecare diminea, ct le va ngdui vremea, unul dintre
schimburi va lua putile i va urca pe stnci s vneze ca s aib
ce mnca, iar cellalt va rmne cel puin o or afar din cort i
se va plimba n sus i-n jos pe rm, ca s-i pstreze forele.
Cnd sunt ntiinai, oamenii nu arat pic de entuziasm pentru
plan. Nu par ngrijorai cnd Sumner i lmurete c, dac rmn
nemicai i apatici, o s li se ngroae i o s li se nchege
sngele n vene, iar mruntaiele o s li se fleciasc i, n cele
din urm, o s cedeze. Morocnoi, se dau pe brazd abia cnd
zbiar Cavendish la ei i-i amenin c le reduce i mai mult
raiile dac nu se supun.
Odat pornit, vntoarea zilnic aduce puine lucruri
comestibile cteva psrele, din cnd n cnd o vulpe , iar
oamenilor le displace profund plimbatul n sus i-n jos. Dup
mai puin de o lun, aceste obinuine spartane sunt ntrerupte
de dou zile de ninsoare piezi necontenit i vnturi puternice
strivitoare. Pe urm, peste tot n jurul taberei se ridic nmei de
cinci picioare, iar temperatura a sczut aa de mult, c e dureros
s tragi aer n piept. Oamenii refuz s mai vneze sau s se
plimbe n asemenea condiii, iar Cavendish, cnd se aventureaz
singur afar, n ciuda lor, se ntoarce dup o or, cu mna goal,
extenuat i degerat. n noaptea aceea se apuc s dezmembreze a
doua barc, pentru lemne de foc, i, cum frigul aspru persist i
se nteete, ard tot mai multe n fiecare zi, pn cnd Cavendish
e obligat s preia controlul asupra rezervei rmase i s-o
raionalizeze. Focul deja insuficient devine, n cea mai mare parte
a zilei, doar un pic mai mult dect o grmjoar de tciuni care
licresc slab. Pe partea dinuntru a cortului se depune o pojghi
de ghea i chiar i aerul pare cleios i ngheat. Toat noaptea,
nfurai n straturi de ln, flanel i haine impermeabile,
nghesuii unii ntr-alii ca victimele unui masacru neateptat,
oamenii tremur ngrozitor i se trezesc tresrind din somn.

nainte s vad sania, aud ltratul nfrigurat al cinilor.


Sumner crede nti c viseaz despre Castlebar i vestita hait de
copoi a lui Michael Duigan, gonind iepurii, dar cnd ceilali ncep
s se scoale i s mormie, i d seama c trebuie s-l fi auzit i
ei. i nfoar strns un fular n jurul capului i feei i se
strecoar afar. Privind spre vest, zrete doi inuii venind la pas
peste gheaa mrii, cu cinii lor vrgai risipii n evantai nainte,
cu biciul din piele neargsit, ca o anten, pocnind uor i
fluturnd n aerul ngheat. Cavendish se repede afar din cort,
apoi i Otto i restul oamenilor. Privesc sania cum se apropie
ncet, devenind tot mai solid i mai real. Cnd ajunge la ei,
Cavendish iese n fa i le cere inuiilor de mncare.
Carne, spune el tare, pete.
Face, cu degetele i gura, nite semne stngace care imit
mncatul.
Foame, spune el, artnd nti spre pntecul lui i apoi
spre ale celorlali.
Inuiii se uit la el i rnjesc. Amndoi sunt scunzi i
oachei. Au fee teite, de igani, iar prul negru, slinos, lsat pe
spate le ajunge pn la umeri. Hainele cu glug i cizmele sunt
cusute din piele de karibu netbcit, iar ndragii, din blan de
urs. Fac semn n spate, spre sania ncrcat. Cinii latr ca
nebunii de jur mprejur.
Schimb, spun ei.
Cavendish d din cap.
Artai-mi, zice el.
Inuiii desfac legturile de pe sanie i-i arat o foc ntreag
ngheat i ceva care seamn cu partea din spate a unei morse.
Cavendish l cheam pe Otto i cei doi se sftuiesc puin. Otto se
duce napoi n cort i vine cu dou cuite de grsime i un topor.
Eschimoii le cerceteaz cu atenie. Dau napoi toporul, dar
pstreaz ambele cuite. i arat lui Cavendish un cap de harpon
ivoriu i nite figurine din saponit, dar el face semn c nu le vrea.
Nu vrem dect mncare, spune el.
Cad de acord s schimbe carnea de foc ngheat pe cele
dou cuite i o bucat de saul de harpon. Cavendish i d
carnea lui Otto, care o duce n cort, o cioprete cu toporul i
pune bucile pe jar. Acestea sfrie o clip i apoi, dup cteva
minute, ncep s se frig i s scoat fum. n vreme ce oamenii
ateapt nerbdtori s mnnce, inuiii i priponesc cinii i i
hrnesc. Sumner i aude afar, rznd i sporovind n limba lor
pestri i sacadat.
Dac ne dau foci, i spune lui Cavendish, putem s
rezistm pn n primvar. Putem s mncm carnea i s
ardem grsimea.
Cavendish ncuviineaz.
Mda, spune el. Trebuie s am o vorb cu nemernicii tia
de btinai. Trebuie s fac o nvoial bun. Problema e c tiu
c suntem deja n belea. Ascult-i cum vorbesc afar i glumesc
ntre ei.
Crezi c ne-ar lsa s murim de foame?
Cavendish pufnete.
Ar face-o bucuroi, rspunde el. Nite nemernici pgni ca
ei nu-s mpovrai de valorile cretine, cum suntem noi. Dac nu
le place ce avem de oferit, o s plece la fel de repede cum au
venit.
Ofer-le putile, sugereaz Sumner. 10 foci moarte pentru
fiecare puc. Trei puti nseamn 30 de foci. Putem supravieui
aa.
Cavendish se gndete o clip, apoi d din cap.
O s le zic 12, spune el, 12 pentru o puc. Dei m
ndoiesc sincer c jigodiile astea slbatice pot s numere aa de
mult.
Dup ce-au mncat, Cavendish iese din nou afar, iar
Sumner merge cu el. Le ntinde inuiilor una dintre puti, apoi
arat spre cort i se preface c mnnc.
Eschimoii cerceteaz puca, o cntresc, se uit atent de-a
lungul evii. Cavendish ncarc un cartu i-l las pe cel mai
btrn s trag cu ea.
I-o arm al dracului de bun, zice.
Inuiii vorbesc o vreme ntre ei, apoi cerceteaz din nou
puca pe ndelete. Cnd termin, Cavendish se apleac i face 12
semne scurte n zpad. Arat spre puc, apoi spre semne i
apoi spre cort. Se preface iar c mnnc.
O clip, inuiii nu spun nimic. Unul din ei bag mna n
buzunar, scoate o pip, o umple i o aprinde. Cellalt zmbete
scurt, spune ceva, apoi se apleac i terge ase dintre semne.
Cavendish strnge din buze, scutur din cap i reface cele
ase semne.
N-o s m las jecmnit de niciun nenorocit de eschimos, i
zice el lui Sumner.
Inuiii par nemulumii. Unul din ei se ncrunt, i spune
ceva lui Cavendish i terge iar cu vrful cizmei aceleai ase
semne, apoi nc unul.
Rahat, optete Sumner.
Cavendish rde dispreuitor.
Doar cinci, zice el. Cinci amrte de foci pentru o puc.
Chiar art a tmpit?
Dac pleac, o s murim de foame, i amintete Sumner.
O s rezistm i fr ei, rspunde cellalt.
Nu, la naiba, n-o s rezistm.
Eschimoii se uit la ei cu nepsare, arat spre cele cinci
semne de pe jos, apoi ntind puca, parc pregtii s-o dea napoi.
Cavendish se uit hotrt la puc, dar nu ntinde mna dup
ea. Clatin din cap i scuip.
Ai naibii pungai de cioroi de ghea, spune el.

Eschimoii i ridic un adpost de zpad la nici 50 de yarzi


de cort, pe urm se urc n sanie i pleac pe ghea s vneze.
Cnd se ntorc, e ntuneric. Cerul negru e spuzit de stele i, peste
hul lui pestri, se aterne aurora boreal, se trage napoi, se
deschide iar ca un stol de grauri imens i multicolor. Drax, nc
nctuat, dar nepzit acum, cnd sunt practic toi ntemniai de
calamitatea comun, i privete cum i descarc prada. Ascult
mritul gutural al vorbirii lor de oameni ai cavernelor, adulmec
i apoi simte, chiar i prin aerul ngheat, duhoarea acr a
carcasei vrstate cu grsime. i cntrete din priviri o vreme
nlimea, greutatea, viteza i rostul feluritelor lor micri i se
ndreapt spre ei, zornind n mers.
Avei dou grsune aici, spune artnd spre cele dou foci
moarte. Pot s v-ajut s le cspii, dac vrei.
Dei au fost la vntoare toat ziua, cei doi par la fel de
odihnii i vioi ca nainte. Se uit la el o clip, apoi fac semn spre
lanurile lui i rd. Drax rde cu ei, pe urm i zornie lanurile
i rde iar.
Ticloii de colo n-au ncredere n mine, vedei voi, zice.
Cred c sunt periculos.
Se strmb, umflnd obrajii i fcnd o fa de pocitanie,
apoi sfie aerul cu unghiile ca s ilustreze ce vrea s spun.
Inuiii rd i mai tare. Drax se apleac i apuc de coad una
dintre focile moarte.
Hai s-o cspesc pe asta, zice el din nou, prefcndu-se c
taie foca de-a lungul burii. Pot fr probleme.
Inuiii scutur din cap i-l alung. Cel mai btrn ia un cuit,
se apleac i spintec rapid cele dou foci, scondu-le maele.
Las mruntaiele pestrie, purpurii, roz i cenuii, s abureasc
ntr-o grmad pe zpad, apoi separ grsimea de carne. Drax i
urmrete. Adulmec mirosul neptor i metalic de snge al
mruntaielor i simte cum i se strnge saliva n gur.
Le duc eu de-aici, dac vrei, spune el.
Cei doi brbai tot nu-l bag n seam. Cel mai tnr duce
carnea i grsimea la cort i i le d lui Cavendish. Cel mai btrn
ncepe s rscoleasc grmezile de mruntaie cu lama. Gsete
unul dintre ficai, taie o bucat zdravn i o mnnc crud.
Iisuse Hristoase! strig Drax. N-am mai vzut aa ceva
pn acu. Am vzut multe, da aa ceva n-am mai vzut.
Brbatul ridic privirea spre harponier i rnjete. Are dinii
i buzele roii de snge de foc. Taie nc o bucat din ficatul
crud i i-o ofer. Drax se gndete o clip, apoi o ia.
Am mncat i mai prost la vremea mea, spune el. Mult mai
prost.
Mestec o dat, apoi o nghite i zmbete. Eschimosul mai
btrn i ntoarce zmbetul i rde. Cnd cel mai tnr se
napoiaz de la cort, discut o vreme, apoi i fac semn lui Drax s
se apropie. Btrnul se ntinde spre grmada de mruntaie i
scoate un ochi. i strpunge pielia cu vrful cuitului i suge
zeama gelatinoas dinuntru. Se uit la Drax i rnjesc amndoi.
Asta nu m deranjeaz deloc, spune el. Am mai mncat
ochi nainte, un ochi i-uor de nghiit.
Btrnul mai gsete un ochi, l strpunge ca i pe cellalt i
i-l d lui Drax. El suge zeama, apoi pune restul n gur i-l
nghite. Eschimoii ncep s chicoteasc frenetic. Drax deschide
larg gura i scoate limba, ca s arate c a nghiit ochiul.
O s-nfulec orice-mi dai, zice el, absolut orice creieri,
fudulii, copite. Nu fac nazuri, vedei.
Inuitul btrn arat iar spre lanurile lui, mrie i sfie
aerul cu minile.
Mda, spune Drax. Mda, cam aa stau lucrurile, chiar aa.

n noaptea aceea, eschimoii i hrnesc cinii cu resturile de


carne rnced de mors, i leag de rui din os de balen btui
n prundi, apoi se trsc n adpostul de zpad i se duc la
culcare. A doua zi pleac din nou diminea devreme, dar se
ntorc la lsarea ntunericului fr nicio foc dup toat truda. A
doua zi ninge prea tare ca s vneze i rmn n adpostul de
zpad. Drax ontcie prin viscol i se duce s-i viziteze,
trecnd pe lng dmburile risipite de cini ncovrigai. Le d
fiecruia cte un pic de tutun i le pune ntrebri. Cnd nu-l
neleg, repet mai tare ce-a spus i face semne. Drept rspuns,
ei arat cu mna, rd i deseneaz modele n aer sau pe faa din
piele de ren netbcit a sacilor de dormit. Din cnd n cnd, taie
cte o bucat de ficat de foc ngheat i-l rod ca pe lemn-dulce.
Sunt momente de tcere i momente n care inuiii vorbesc
ntre ei de parc Drax nici n-ar fi acolo. i privete i ascult ce
spun i, dup o vreme, nelege ce are de fcut mai departe. Nu-i
o hotrre, ci mai degrab o revelaie lin. Simte cum i se
dezvluie treptat viitorul. i ghicete parfumul ispititor n aerul
arctic, aa cum un cine adulmec o cea n clduri.
Cnd viscolul se potolete, eschimoii pleac iar s vneze
foci. Ucid o foc n prima zi i nc dou n urmtoarea. Cnd
aduc ultimul animal tranat, cum fusese vorba, Cavendish le
arat a doua puc. Face nc cinci semne n zpad, dar inuiii
scutur din cap i arat n direcia de unde au venit.
Vor s se ntoarc acas, spune Sumner.
Stau cu toii n faa cortului; cerul e strlucitor i senin, ns
aerul din jur e tios. Sumner i simte asprimea uscndu-i faa i
ochii.
Nu pot s se ntoarc, zice Cavendish.
Arat din nou spre pmnt i le flutur puca pe sub nas.
Cel mai btrn face semn spre puca pe care o are deja, apoi
iar spre vest.
Utterpok43, spune el. Nu schimb.
Cavendish clatin din cap i njur ncet.
Avem acum destul carne i grsime pentru o lun, zice
Sumner. Dac se ntorc nainte s se termine proviziile, putem
supravieui.
Dac lepdtura asta btrn pleac, trebuie s rmn
cellalt cu noi, spune Cavendish. Dac pleac mpreun, nu
putem fi siguri c se mai ntorc vreodat.
Nu-i amenina, l previne Sumner. Dac strui prea mult,
sigur o s plece.
Or avea ei o puc, dar nc n-au gloane sau praf de
puc pentru ea, rspunde Cavendish. Aa c pot s le amenin
cum vreau pe lepdturile astea, dac aa am chef.
Arat spre brbatul mai tnr i apoi spre adpostul de
zpad.
El st aici, spune. Tu face semn spre brbatul mai
btrn, apoi spre vest poi s te cari dac vrei.
Eschimoii scutur din cap i zmbesc cu mil, de parc
neleg sugestia, dar li se pare i prosteasc, i cam jenant.
Nu schimb, repet ncet cel mai btrn. Utterpok.
Fr team, chiar amuzai, se mai uit un pic la Cavendish,
pe urm se ntorc i pornesc spre sanie. Cinii legai se ridic din
gropile spate n zpad i ncep s latre i s urle cnd se
apropie brbaii. Cavendish bag mna n buzunar dup un
cartu.
Crezi c dac-i omori i faci s se rzgndeasc? ntreab
Sumner. Att te duce capul?
nc nu omor pe nimeni, doar intesc ca s atrag mai bine
atenia, nimic mai mult.
Stai puin, spune el. Las arma jos.
Eschimoii ncarc deja sania, rulndu-i sacii de dormit i
legndu-i de cadrul de lemn cu nite curele din piele de mors.
Cnd Sumner vine spre ei, nu se obosesc s ridice privirea.
Am ceva pentru voi, spune el. Uite.
ntinde mna nmnuat i le arat inelul de aur furat pe

43
napoi (eschimos).
care-l poart la el, n buzunarul nchis al vestei, din ziua cnd a
fost prins Drax.
Btrnul ridic privirea, se oprete din ce fcea i l atinge pe
tnr pe umr.
Ce s fac unii ca ei cu aur i pietre preioase? ntreab
Cavendish. Dac nu-l poi mnca sau arde sau fute, nu-i de prea
mare folos aici, mi se pare mie.
Pot face schimb cu ali vntori de balene, spune Sumner.
Nu-s aa de proti.
Cei doi brbai se apropie. Btrnul ia inelul de pe mnua
de ln neagr a lui Sumner i-l cerceteaz cu atenie. Medicul l
urmrete.
Dac rmi aici, i spune el tnrului, artnd cu mna,
inelul e al tu.
Cei doi brbai vorbesc ntre ei. Cel mai tnr ia inelul, l
adulmec, apoi l linge de dou ori. Cavendish rde.
Al naibii neghiob, crede c-i fcut din maripan, zice el.
Btrnul i duce palma la pieptul hainei cu glug, apoi arat
spre vest. Sumner d din cap.
Tu poi s pleci, spune, dar sta rmne cu noi.
Eschimoii se mai uit la inel o vreme, rsucindu-l de cteva
ori i rcind cu unghiile lor nnegrite pietrele strlucitoare. n
lumina arctic tulbure, decolorat i uniform, n mijlocul
ntinderii nconjurtoare de zpad i ghea, pare ceva
nepmntean, un lucru nchipuit sau visat mai degrab dect
lefuit i modelat de mna omului.
Dac-au fost la bordul vreunei baleniere s fac nego, poa
s mai fi vzut monede i ceasuri, zice Cavendish, da niciodat
ceva aa de frumos.
Face cinci puti sau mai mult, le spune Sumner, ridicnd
degetele i artnd.
10 sau mai mult, zice Cavendish.
Cel mai btrn se uit la ei i d din cap. i ntinde inelul
celui mai tnr, care zmbete i-l vr n nclceala mblnit a
ndragilor. Se ndeprteaz i ncep s descarce sania. Cnd se
ntoarce spre cort, Sumner simte o uurare derutant, un spaiu
luntric neateptat i nelmurit, ca o adncitur sau o
umfltur, unde era, dar nu mai e, inelul.
Mai trziu, cnd n jurul taberei s-a lsat ntunericul, dup
ce i-au mncat cina obinuit din carne de foc pe jumtate
prlit i pesmei uni cu grsime, Drax ridic mna ca s-i
atrag atenia lui Cavendish i-i face semn s vin pn acolo.
St jos, la o parte de ceilali, ntr-un col ntunecat i ngheat al
cortului, departe de foc. E nfurat ntr-o ptur aspr i i
omoar timpul cioplind ntr-o bucat de col de mors o imagine
simpl a Britanniei triumftoare. Cum n-are voie s foloseasc
un briceag, cioplete cu un cui de fier ascuit.
Cavendish ofteaz i se las pe podeaua acoperit de
cuverturi.
Ce mai e acum? ntreab.
Drax continu s rcie o vreme, apoi se ntoarce s se uite
la el.
ii minte prilejul de care-am vorbit nainte, spune el.
Prilejul la despre care credeam amndoi c s-ar putea s nu se
iveasc niciodat. l ii minte?
Cavendish d din cap fr tragere de inim.
l in minte destul de bine, spune el.
Atunci, cre c ai cam ghici ce-o s-i zic.
Prilejul la nu s-a ivit, rspunde Cavendish. N-are cum.
Nu aici, n nenorocita asta de pustietate ngheat.
Totui, s-a ivit, Michael.
Pe dracu.
Cnd pleac n zori, eschimosu o s m ia cu el pe sanie.
Totu-i stabilit ntre noi. Nu-mi trebuie de la tine dect o pil s
tai lanurile astea i o privire aruncat n partea ailalt.
Cavendish pufnete.
Mai bine trieti ca un eschimos dect s atrni n treang
ca un englez cinstit, aa-i?
O s iernez cu ei dac m las i, cnd vine primvara, o
s caut o corabie.
O corabie care s mearg unde?
La New Bedford, Sevastopol. N-o s mai vezi nici urm de
mine vreodat. Mcar atta promit.
Acum suntem cu toii prini aici. De ce s te ajut doar pe
tine s scapi?
Nu m ii n via dect ca s fiu spnzurat mai ncolo. Ce
rost sau logic are? Las-m s-mi ncerc norocul cu inuiii.
Ticloii tia slbatici s-ar putea s vre o lance n mine, dar
oricum nu-i nimeni aici care s-mi plng prea tare moartea.
Sunt vntor de balene, nu un nenorocit de temnicer, zice
Cavendish. Asta cam aa-i.
Drax d din cap.
Gndete-te, spune el. Ar fi o gur mai puin de hrnit i
tii al naibii de bine c nu-i mncare de prisos pe-aici la vremea
asta. Cnd te ntorci n Anglia, n-o s fii nvinovit, iar tu i
Baxter putei s v vedei de treab fr s v fac eu probleme.
Cavendish se uit la el.
Eti un nemernic nrit, spurcat i intrigant, Henry, spune
el, i cre c-aa ai fost tot timpu.
Drax ridic din umeri.
Oi fi, rspunde el. Da dac-s cum zici, de ce-ai vrea un
asemenea monstru aa de aproape printre voi, cnd ai ocazia
lsat de la Dumnezeu s-l faci scpat?
Cavendish se ridic brusc i se ndeprteaz. Drax se
ntoarce la cioplitul lui. Afar e ntuneric i flacra opaiului e
plpnd i plpitoare. Abia dac vede ce face, dar, pe msur
ce lucreaz, pipie cu degetele liniile nu prea adnci ale gravurii,
aa cum ar pipi un orb, i i nchipuie imaginile mree i
patriotice pe care le vor alctui cnd o s termine. Cavendish se
ntoarce n scurt timp i se ghemuiete lng el, parc vrnd s-i
priveasc opera de aproape.
N-o poi folosi n cort, spune el, artndu-i pila, apoi
mpingnd-o sub cutele pturii lui Drax. Ceilali ar auzi fr
ndoial.
Drax ncuviineaz i zmbete.
Carnea aia de foc nu-mi priete neam, zice el. Cre c-o s
tot ies peste noapte s m cac.
Cavendish d din cap. St ghemuit, punnd o mn jos ca
s-i in echilibrul.
M gndii, zice el.
Mda?
Dac vin i eu cu tine cnd pleci?
Drax pufnete i scutur din cap.
E mai sigur aici.
Nu putem iei toi teferi din iarn. 10 oameni? N-avem
cum.
S-ar putea s moar unul sau doi, dar a zice c n-o s fii
printre ei.
Mai degrab mi-a ncerca norocul cu eschimoii, ca tine.
Drax scutur iar din cap.
Nu-i sta trgul pe care l-am fcut. E doar pentru mine.
Atunci, o s fac i eu un trg, de ce nu?
Drax rsucete n mn colul de mors i i pipie
crestturile cu degetul mare.
E mai bine s rmi, spune iar.
Nu, o s vin i eu, zice Cavendish. i pila aia o s-mi
deschid calea.
Drax se gndete o clip, apoi vr mna sub ptur i
atinge muchiile aspre ale pilei, i pipie nuleele nguste, ca
suprafaa rece a unei limbi metalice.
Mereu ai fost un nemernic neruinat i fanfaron, Michael,
spune el.
Cavendish zmbete afectat i i trece nerbdtor mna prin
barb.
i-ai zis c m ai la mn, rspunde el. Dar n-o s in.
Nu rmn aici s mor cu tia. Am planuri mai mari.
Afar e aa de frig, c Drax nu poate pili la ctue dect 20
de minute odat nainte s nceap s nu-i mai simt minile i
picioarele. Are nevoie de patru ieiri separate, de-a lungul nopii,
ca s se elibereze. De fiecare dat cnd iese din cort, pete cu
grij prin peisajul cu dmburi de trupuri adormite i, de fiecare
dat cnd se ntoarce, ngheat i drdind, cu hainele bocn,
face la fel. Oamenii gem i njur cnd i lovete, dar nimeni nu
deschide ochii s se uite, n afar de Cavendish, care-l urmrete
atent.
Eliberat de lanuri, se simte dintr-odat mai mare i mai
tnr ca nainte. De parc, din clipa n care l-a ucis pe Brownlee,
a fost adormit, iar acum e n sfrit din nou treaz. Nu se teme de
viitor, nu-i simte deloc fora sau nelesul. Fiecare clip nou e
doar o poart prin care trece, o deschiztur pe care o face prin
el nsui. i optete lui Cavendish s se pregteasc i s atepte
pn fluier. i leag hainele cu o funie, ndeas legtura sub
bra, apoi d drumul pilei n buzunarul hainei i se ndreapt
spre adpostul de zpad. Luna e n naltul cerului i plete.
Lumina ei slab schimb albul vastului peisaj nzpezit ntr-un
terci de ovz. Aerul aspru din jur e nviortor i lipsit de orice
miros. Cinii dorm; sania e ncrcat. Se las n mini i
genunchi i se trte n adpostul de zpad. E ntuneric bezn,
dar le simte oricum mirosul cel mai tnr, n stnga, cel mai
btrn, n dreapta i i aude rsuflnd uor. E surprins c nu
se trezesc, c nu-i alerteaz fie i simpla lui prezen. Ateapt o
clip, ncercnd s-i dea seama unde le sunt capetele i cum
stau culcai. Observ c aici e mai cald dect n cort. Atmosfera e
nchis i unsuroas. Se ntinde ncet, cu grij, i atinge cu
buricele degetelor unul din sacii de dormit; apas foarte uor i i
rspunde un geamt. Duce mna la buzunar i scoate pila. Are
vreun picior lungime i vreun inch lime, iar unul dintre capete
e ascuit. Nu-i foarte tios, ns e destul de lung pentru ce are el
de gnd, i crede c o s se descurce. Strnge captul pilei n
pumn i se apleac nainte. Vede acum contururile vagi ale
brbailor un negru mai nchis dect pereii ntunecai ai
adpostul de zpad. Adulmec o dat, pregtindu-se, apoi se
ntinde i-l scutur pe btrn ca s-l trezeasc. Brbatul
mormie i mijete ochii. Se sprijin ntr-un cot i deschide gura
s vorbeasc.
innd pila cu ambele mini, Drax nfige captul ascuit n
gtul brbatului, chiar sub ureche; simte cum nete sngele
fierbinte i se aude un zgomot, ceva ntre glgit i gfit. Scoate
pila, apoi o nfige din nou repede, puin mai jos de data asta.
Cnd se mic i brbatul mai tnr, trezit de zgomot, Drax se
ntoarce, l pocnete de dou ori ca s-l fac s tac, apoi ncepe
s-l strng de gt. Fiind usciv de fel i nfurat ntr-un sac de
dormit ngust i strmt, nu prea reuete s se lupte i e
sugrumat nainte s moar btrnul. Drax i trage pe amndoi
din saci, apoi i scoate btrnului haina cu glug, o despic ntr-o
parte i o trage pe el. Pipie n jur dup cuitele de grsime i
dup puc, apoi se trte afar.
Niciun zgomot, nicio micare, niciun semn c vreunul dintre
cei din cort ar fi auzit ceva. Se duce la sanie i ia hamurile din
piele de ren. Trezete cinii unul cte unul i i nham. Se
trte iar n adpostul de zpad, scoate cizmele, ndragii i
mnuile brbailor mori i le ndeas ntr-unul din sacii de
dormit. Cnd iese, l vede pe Cavendish stnd lng sanie. Ridic
mna dreapt i se apropie de el.
Nu te-am fluierat nc, i spune Drax.
Nici n-ateptam vreun nenorocit de fluierat.
Drax se uit la el i d din cap.
Lucrurile s-au schimbat. Trebuie s-i art ceva.
Ce s-mi ari?
Drax las sacul de dormit n zpad, l desface i arat
nuntrul lui.
Ia uite aici, zice el. Spune-mi ce vezi.
Cavendish se oprete, clatin din cap, apoi face un pas
nainte i se apleac s se uite n sac. Drax se d la o parte, l
apuc de mo, i trage brbia n sus i i taie beregata dintr-o
singur lovitur cu cuitul de grsime. Cavendish, amuit
dintr-odat, se prinde cu minile de gtul spintecat, spernd
parc s astupe gaura, i cade n genunchi n zpad. Se trte
nainte cteva clipe, ca un penitent olog, smucindu-se, scrnind
i mprocnd snge din rana lui imposibil, apoi se rstoarn,
se zbate ca un pete prins n crlig care se sufoc n aer i nu se
mai mic deloc. Drax l ntoarce i ncepe s cotrobie prin
buzunarele mantalei lui Brownlee.
Asta n-o fo ideea mea, Michael, i spune el. Asta o fo
numa a ta.
20

nc e pe jumtate ntuneric cnd gsesc cadavrul


secundului, cu braele i picioarele rchirate n zpad, ngheat
bocn, cu gtul spintecat, mbibat i mprocat cu snge.
Bnuiesc c l-au ucis eschimoii, pn i dau seama c i cei doi
sunt mori i abia atunci observ c Drax lipsete. Cnd se
lmuresc ce s-a ntmplat, rmn nucii, incapabili s
contemple lumea sugerat de astfel de fapte. Privesc n jos la
Cavendish, mort i acoperit de chiciur, de parc se ateapt s
le vorbeasc din nou, s le ofere o ultim prere incredibil
despre propria moarte.
n mai puin de-o or, sub ndrumarea lui Otto, l ngroap pe
Cavendish ntr-un an nu prea adnc, spat la captul
promontoriului, acoperindu-i trupul cu lespezi i pietre desprinse
din stnc. Fiindc inuiii sunt pgni, iar ritualurile lor funerare
le sunt, prin urmare, puin cunoscute, las cadavrele aa cum
le-au gsit, astupnd doar intrarea n adpostul de zpad i
prvlind acoperiul i pereii peste ei, ca s ncropeasc un
mausoleu primitiv i vremelnic. Dup ce termin treaba, Otto i
cheam pe toi n cort i propune s se roage mpreun pentru
mila Domnului n primejdia n care se afl i pentru sufletele
celor mori de curnd. Civa ngenuncheaz i i pleac
evlavioi capetele, alii se ntind ct sunt de lungi sau se aaz cu
picioarele ncruciate, cscnd i pigulindu-se ca nite maimue.
Otto nchide ochii i ridic brbia.
O, Doamne Dumnezeule, ncepe el, ajut-ne s-i
nelegem rosturile i vrerea. Pzete-ne acum de pcatul greu al
dezndejdii.
n timp ce vorbete, n mijlocul cortului nc arde un opai cu
grsime de balen. Din el se ridic un fuior de fum negru, iar
zpada topit picur de pe pnza de cort acolo unde cldura a
ajuns la stratul de ghea mai gros de jumtate de inch.
Nu ne lsa s cdem n pcat, continu Otto, ci d-ne
credin n lucrarea providenei tale, chiar i n aceste vremuri de
tulburare i suferin. S ne aducem aminte c iubirea ta a zidit
aceast lume i ea o susine nc n orice clip.
Webster, fierarul, tuete tare, apoi scoate capul din cort i
scuip n zpad. McKendrick, care st n genunchi i tremur,
ncepe s plng ncet, la fel i buctarul i unul dintre marinarii
din Shetland. Sumner, ameit i ngreoat din cauza unui
amestec de spaim i foame, ncearc s se concentreze asupra
problemei ctuelor. Cum Drax nu putea s comit trei crime cu
ncheieturile minilor i gleznele nlnuite, trebuie s se fi
eliberat nainte, se gndete el, ns cum o fi reuit? L-au ajutat
inuiii? Sau Cavendish? De ce s-i fi dorit cineva s ajute un om
ca Drax s scape? i, dac l-au ajutat, de ce au sfrit toi trei
mori?
Pzete i ndrum sufletele celor care tocmai au murit,
spune Otto. Apr-i n pribegia prin celelalte trmuri de timp i
spaiu. i ajut-ne s ne amintim mereu c suntem parte din
taina ta mai mare, c nu lipseti nicicnd, c i de nu izbutim s
te vedem, sau lum din greeal prezena ta drept ceva
nensemnat, tu eti mereu cu noi. Mulumesc, Doamne. Amin.
Amin-urile celorlali ajung la el ntr-un cor aspru, mormit.
Otto deschide ochii i se uit n jur, parc surprins de locul n
care se afl. Le propune s cnte un imn, dar, nainte s nceap,
e ntrerupt de Webster. Fierarul pare furios. Ochii lui ntunecai
sunt plini de o nflcrare nverunat.
L-am avut pe Necuratul printre noi, strig el. Necuratul
nsui. I-am vzut chiar acum urma n zpad. Copita despicat,
semnul Satanei. Am vzut-o limpede ca lumina zilei.
Am vzut-o i eu, ntrete McKendrick. Ca urmele de porc
sau capr, atta doar c-n vguna asta prsit nu triesc porci
sau capre.
Nu exist asemenea urme, spune Otto, niciun fel de
semne, n afar de cele lsate de cini. Singurul diavol e cel din
noi. Rul nseamn s ntorci spatele binelui.
Webster scutur din cap.
Drax la e Satana ntrupat, l contrazice el. Nu-i om ca
tine sau ca mine, doar arat aa cnd vrea el.
Henry Drax nu e Diavolul, spune Otto rbdtor, de parc
ar corecta o confuzie elementar. E un suflet chinuit. L-am vzut
n visele mele. I-am vorbit acolo de multe ori.
Afar-s trei oameni mori pe care i-a pune n balan cu
nenorocitele tale de vise, rspunde Webster.
Orice-ar fi, s-a dus acum, spune Otto.
Mda, dar unde s-a dus? i cine zice c n-o s se ntoarc
numaidect?
Otto clatin din cap.
N-o s se ntoarc aici. De ce s-ar ntoarce?
Diavolul face cum vrea el, spune Webster. Dup bunul lui
plac, a zice.
Gndul c Drax s-ar putea ntoarce strnete vacarm printre
oameni. Otto ncearc s-i liniteasc, dar ei nu-l bag n seam.
Trebuie s plecm din locul sta, i ndeamn Webster.
Putem s gsim tabra eschimoilor i ei ne pot duce la staia de
vntoare de balene a yankeilor de pe insula Blacklead. O s fim
n siguran acolo.
Nu tim unde-i tabra eschimoilor sau ct de departe,
spune Otto.
Undeva spre vest. Dac urmm rmul, o s-o gsim destul
de repede.
O s mori pn ajungi acolo. O s mori ngheat, fr
ndoial.
M-am cam sturat s m iau dup judecata altora, spune
Webster. Am urmat ordinele de cnd am plecat de la Hull i asta
ne-a adus n nenorocita de stare de plns de-acu.
Otto se uit la Sumner, care se gndete o clip.
N-o s ai cort, i spune el, nici blnuri sau piei de
mbrcat. Nu sunt niciun fel de drumuri sau crri pe-aici, nici
puncte de reper pe care s le tie vreunul dintre noi, aa c, chiar
dac tabra ar fi aproape, n-o s-o gseti n veci. Poate c ai
rezista o noapte afar, dar n niciun caz dou.
i de vor s rmn n locul sta blestemat n-au dect,
rspunde Webster. Da io nu mai stau aici niciun ceas.
Se ridic i ncepe s-i strng lucrurile. E ncordat i palid
la fa, micrile i sunt smucite i furioase. Ceilali se uit la el,
apoi se ridic i McKendrick, buctarul i marinarul din
Shetland. Obrajii scobii ai lui McKendrick sunt nc uzi de
lacrimi. Tot mai are vnti pe fa i pe gt, de cnd a stat n
cal. Buctarul tremur ca un animal n primejdie. Otto i roag
s mai atepte, s ia cina n cort n seara asta i s plece n zori,
dac chiar trebuie, dar ei nu-l bag n seam. Cnd struie,
ridic pumnii la el, iar Webster jur c va dobor pe oricine
ncearc s le stea n cale.

Cei patru pleac la scurt timp dup aceea, fr ceremonie


sau vreun bun-rmas prelungit. Sumner le mparte fiecruia
dintre ei partea cuvenit de carne de foc ngheat, iar Otto i d
lui Webster o puc i un pumn de cartue. i strng scurt
minile, ns niciuna dintre pri nu ncearc s vorbeasc sau
s ndulceasc implicaiile ngrozitoare ale plecrii lor. Privindu-i
cum se ndeprteaz, iar siluetele lor ntunecate se micoreaz i
se pierd n ntinderea alb, Sumner se ntoarce spre Otto.
Chiar dac Henry Drax nu-i Diavolul, nici nu pot pretinde
c tiu ce e. Dac a fost nscocit vreun cuvnt pentru un om ca
el, nu cred c l-am aflat.
Nici n-o s-l afli, spune Otto, cel puin nu din vreo carte
scris de oameni. Un ins ca el nu va fi cuprins sau definit de
cuvinte.
Dar de ce altceva, atunci?
Doar de credin.
Sumner clatin din cap i rde fr veselie.
Ai visat c o s murim i acum visul se adeverete, spune
el. Se face tot mai frig pe zi ce trece, i avem mncare pentru cel
mult trei sptmni i nicio speran de ajutor sau salvare.
Nemernicii ia patru care tocmai au plecat sunt practic deja
mori.
Se mai petrec i miracole. Dac exist un mare ru, de ce
nu i un mare bine?
Semne i minuni afurisite, spune Sumner. Asta-i tot ce
poi s-mi oferi?
Nu-i ofer absolut nimic, i rspunde calm Otto. Nu-mi st
n putere.
Sumner clatin din nou din cap. Cei trei oameni rmai s-au
retras n cort s se nclzeasc. E prea frig s zboveasc mult
pe-afar, ns nu poate suporta gndul de-a se ntoarce la
tovria lor mohort i dezndjduit, aa c o apuc n
schimb spre est, trece de mormntul proaspt spat al lui
Cavendish i se ndreapt spre golful ngheat. Gheaa de pe
mare a fost crpat de vnturi, deformat i apoi ngheat la loc,
ntr-un peisaj sfrmat de blocuri plesnite i nclinate, fisurate i
nemicate. n deprtare se ridic muni negri, gigantici i
impuntori. Cerul are culoarea cuarului lptos. Merge pn
rmne fr suflare i i amoresc faa i picioarele, apoi se
ntoarce. Vntul i bate din fa cnd pornete napoi. l simte
cum se strecoar prin straturile de mbrcminte, mpungndu-i
i nghendu-i pieptul, vintrele i coapsele. Se gndete la
Webster i la ceilali care merg spre vest i l cuprinde dintr-odat
greaa, se simte mizerabil. Se oprete, geme, apoi se apleac i
vomit pe zpada ngheat buci de carne de foc pe jumtate
digerate. Simte o durere ascuit ca o suli mpungndu-l n
stomac i scap fr s vrea un iroi de rahat n pantaloni. O
clip nu mai poate rsufla deloc. nchide ochii i ateapt, iar
senzaia trece. Sudoarea i nghea pe frunte, iar barba i s-a
ntrit de saliv, fiere i resturi de carne mestecat. Privete cerul
ncrcat de zpad i deschide gura larg, ns nu ies niciun
sunet i niciun cuvnt i, dup nc puin, o nchide la loc i
pleac n tcere.

mpart egal raiile nendestultoare ce rmn i las fiecare


om s le gteasc i s le mnnce cum i cnd vrea. Vegheaz
cu rndul s nu se sting opaiul cu ulei capricios. Puca rmas
st lng intrarea n cort, pentru oricine ar vrea s vneze, dar,
dei trec pe lng ea cnd ies s-i fac nevoile i cnd se ntorc
sau cnd aduc zpad s-o topeasc, n-o ia nimeni. Nu mai e
nimeni la conducere: autoritatea lui Otto s-a dus, iar rolul de
doctor al lui Sumner nu nseamn nimic fr medicamente. Stau
i ateapt. Dorm i i omoar timpul jucnd cri. i spun c
Webster i ceilali o s trimit ajutoare, sau c o s vin sigur
chiar inuiii s-i caute pe cei doi care au murit. Dar nu vine
nimeni i nimic nu se schimb. Singura carte pe care o au e
Biblia lui Otto, iar Sumner refuz s citeasc din ea. Nu-i poate
suporta certitudinile, retorica, sperana extrem de facil. n
schimb, recit ncetior Iliada. Buci ntregi i revin n minte
noaptea, nechemate, aproape complete, iar dimineaa le spune
vers cu vers. Cnd l vd mormind de unul singur, ceilali
bnuiesc c rostete o rugciune, iar el nu ncearc s-i
lumineze, pentru c sta este lucrul cel mai apropiat de o
rugciune sincer la care o s ajung probabil vreodat.
La o sptmn dup plecarea lui Webster i a celorlali, n
golf izbucnete o furtun violent, iar cortul este smuls din
ancore i sfiat de-a lungul unei custuri. Petrec o noapte
mizerabil, n care nghea pn n mduva oaselor, nghesuii
unii ntr-alii, innd de zdrenele care atrn i flfie, iar
diminea, cnd vremea se ndreapt, se apuc ursuzi s fac ce
reparaii pot. Cu briceagul lui, Otto taie i sfredelete nite ace
grosolane din os de foc, le mparte oamenilor, apoi se apuc s
trag fire de estur din marginile destrmate ale uneia dintre
pturi. Sumner, ngheat i buimac din cauza lipsei de somn,
pleac s caute pietre potrivite ca s ancoreze din nou marginile
cortului. Vntul e aspru i vijelios, iar pe alocuri trebuie s noate
prin nmei care-i ajung pn la coapse. Cnd trece pe lng
capul promontoriului, cu gheaa neregulat ntinzndu-se
dinainte i cu vntul spulbernd cristale de ghea de pe
vrfurile ascuite, observ c mormntul lui Cavendish e groaznic
de rvit. Pietrele de deasupra au fost mprtiate, iar cadavrul
a fost pe jumtate mncat de animale. N-a mai rmas dect un
talme-balme grotesc i nsngerat de oase, tendoane i
mruntaie. n jur sunt risipite la ntmplare buci din izmenele
sfiate. Piciorul drept, mncat deasupra gleznei, dar cu degetele
ntregi, zace ntr-o parte. Capul lipsete. Sumner se apropie i se
las ncet pe vine. Scoate cuitul din buzunar i ridic o coast
din grmada ngheat. O mpunge i o cerceteaz atent o vreme,
i atinge cu vrful degetului captul rupt, apoi privete n
deprtrile albe.
Cnd se ntoarce n cort, l ia deoparte pe Otto i-i spune ce a
vzut. Discut o vreme, Sumner arat cu mna, Otto i face
cruce, apoi se duc unde fusese adpostul de zpad i ncep s
sape cu minile goale n drmturile ntrite. Cnd ajung la
cadavrele epene i ngheate ale celor doi inuii, le scot de-acolo
i le smulg resturile de lenjerie din piele de foc. Ridicnd
trupurile de clcie, ca pe nite roabe, le trag mai departe de
cort. Cnd socotesc c distana i unghiul sunt potrivite, le las
iar jos. Gfie din cauza efortului, iar din capete i fee li se ridic
aburi. Mai stau puin de vorb i apoi se ntorc la cortul gata s
cad. Sumner ncarc puca, apoi le explic i celorlali c prin
preajm e un urs flmnd, iar eschimoii mori sunt momeal
pentru el.
E destul carne bun pe-o fiar ca asta ct s ajung
pentru toi cinci o lun sau chiar mai bine, spune Sumner. i
putem folosi i blana s mai facem haine.
Brbaii se uit la el cu ochii goi, nepstori, mpini dincolo
de limitele lor. Cnd propune s mpart munca fiecare om s
ia arma cte dou ore i s pndeasc ursul n timp ce restul se
odihnesc sau repar cortul , scutur din cap.
Eschimoii mori nu-s buni de momeal pentru-un urs, i
rspund ei, cu o siguran care sugereaz c au ncercat aa
ceva nainte i li s-a prut dezamgitor. Planu sta n-o s
mearg.
Ajutai-m totui, i roag el. Ce poate s strice?
i ntorc spatele i se apuc s mpart crile: una, una, una;
dou, dou, dou; trei, trei, trei.
N-o s mearg aa un plan caraghios, spun ei din nou, de
parc fie i numai convingerea lor sumbr le-ar oferi ncurajare.
Nici acum, nici alt dat.
St ntr-o parte a cortului, cu puca ncrcat la picioare i
pndete printr-o gaur tiat n pnza cenuie. O dat, n timp
ce se uit, o cioar coboar i se aaz pe fruntea inuitului mai
btrn, lovete scurt cu ciocul nclceala ca psl a prului su
ngheat, apoi i ntinde aripile, zvcnete n sus i se
ndeprteaz. Sumner se gndete s trag n ea, dar i
pstreaz praful de puc. E rbdtor, plin de speran. Sigur
ursul e pe aproape. Poate c-i adormit dup recentul osp, ns
cnd se trezete o s-i fie iar foame. O s adulmece aerul i o
s-i aduc aminte de comorile din apropiere. Cnd se ntunec,
Sumner i ntinde puca lui Otto. Taie un cub de vreo doi inchi
din rezerva lui de carne de foc, l nfige n vrful cuitului i-l
ine deasupra opaiului s se rumeneasc. Ceilali trei, fr s se
opreasc din nesfritul lor joc de euchre, l vegheaz atent. Cnd
termin de mncat, se ntinde pe jos i se nvelete.
Dup o vreme ce pare doar o clip, Otto l nghiontete ca s-l
trezeasc iar. Pe partea din afar a pturii s-a strns ghea,
acolo unde s-a strecurat prin estur umezeala rsuflrii. Otto i
spune c tot nu se vede nici urm de urs. Sumner se trte
pn la gaura din cort i se uit iar afar. Luna e n cretere,
cerul boltit e spuzit de stele. Cele dou cadavre zac n acelai loc,
la vedere i culcate, ca nite gisani sinitri ai unei dinastii de
mult uitate. Sumner se sprijin n puc i ncearc s cheme
ursul la el. ncearc s-i imagineze sosirea lui, apariia greoaie
din ntuneric. i nchipuie curiozitatea, prudena ursului.
Mirosul trupurilor fr via l trage nainte; o senzaie de
nefiresc, de stranietate, l ine pe ioc.
Adoarme stnd n fund. Viseaz c pescuiete pstrvi pe
Bilberry Lough: e var i nu poart hain, are o plrie de paie pe
cap, deasupra i dedesubtul lui se ntind cerul i apa albastre,
iar lacul e mrginit de jur mprejur de ulmi i stejari. E netiutor,
fericit. Cnd se trezete, vede ceva micndu-se n deprtare. Se
ntreab dac e vntul pe zpad sau dac se deplaseaz gheaa
n golf, ns apoi vede ursul, de un alb imaculat n bezna cenuie.
l privete cum se apropie de cadavre, cu pai msurai i cu
capul plecat, fr grab sau nerbdare. Sumner mpinge ncet
clapa cortului cu o mn, controleaz capsa, trage cocoul i
ridic arma n dreptul umrului. Ursul e nalt i masiv, dar are
picioare lungi i subiri i pntecul scoflcit. l urmrete cum
adulmec cele dou cadavre, apoi cum ridic laba i o pune pe
pieptul btrnului. Nu mai e nimeni treaz. Otto sforie ncet.
Sumner se las n genunchi, i sprijin cotul stng pe genunchi
i las patul armei n scobitura moale a umrului drept. Fixeaz
ctarea i privete de-a lungul evii. Ursul e o zdrean alb n
ntunericul mai vast. Inspir o dat, expir, apoi trage. Glonul
rateaz capul, dar nimerete umrul. Sumner nfac punga cu
cartue i se repede afar din cort. Zpada e adnc i
neuniform, i se mpiedic de dou ori, apoi se ndreapt. Cnd
ajunge la cadavre, vede o pat mare de snge i apoi o urm
mprocat ce duce mai departe. Ursul e la vreun sfert de mil
nainte, alergnd pe o parte, folosind piciorul drept din fa, de
parc stngul ar fi schilodit sau amorit. Sumner fuge dup el. E
sigur c nu are cum s-i scape. C n curnd fie se va prbui i
va muri, fie se va ntoarce s lupte.
Mai departe spre est, cerul se albete uor. n marea
ntunecat de nori compaci se deschid fisuri sidefii nguste;
orizontul ntins i plat devine cenuiu, apoi maroniu, apoi
albastru. Cnd ajunge la captul promontoriului, l dor plmnii
i gtlejul de frig; gfie, iar sngele i bubuie surd n urechi.
Ursul trece fr s se opreasc pe lng mormntul pngrit,
apoi o ia spre nord prin cmpul de ghea. Sumner l pierde o
clip din ochi, apoi l vede aprnd din nou de dup
sfrmturile ngrmdite ale unei creste de ghea. Se car
dup el, urc i trece dincolo, alunecnd i trndu-se, scpnd
puca, apoi ridicnd-o iar. Se ine dup irul de urme adnci,
dup petele de snge. Piciorul l doare, inima i bubuie, ns i
spune c e doar o chestie de timp, c fiecare minut ce trece l
slbete nc un pic pe urs. nainteaz cu greu prin zpad. De
fiecare parte, cioburi ngheate bocn se ivesc precum
acoperiurile ascuite ale unui sat pe jumtate scufundat. Umbre
zgrunuroase se strng la adpostul lor i se mprtie n lturi.
n ciuda rnii, ursul se mic fr oprire sau ovial, de
parc ar urma un drum trasat cu mult timp nainte. Cerul e plin
de vltuci nguti de nori, cenuii i maronii deasupra, aurii
dedesubt de soarele care-i strpunge. nainteaz, om i animal,
ntr-o procesiune primitiv, printr-un peisaj att de distrus i
accidentat, c ar fi putut fi furit de un idiot din piesele
sfrmate ale unui ntreg ce existase nainte. Dup vreo or,
gheaa devine neted o cmpie lat de mai bine de-o mil, uor
striat, cum e cerul gurii unui copoi. La jumtatea ei, parc
brusc contient de noile mprejurimi, ursul ncetinete, apoi se
oprete i se ntoarce. Sumner vede pata roie care-i mpodobete
coasta ca un blazon i aburii care i se ridic din bot. Dup o
clip, scoate un cartu de hrtie cerat din buzunar, i rupe
vrful cu dinii i vars praful negru n orificiul putii; ndeas
nuntru i captul cartuului, rupe hrtia n plus i mpinge cu
vergeaua. n tot timpul sta, minile i tremur. Curge sudoarea
pe el i-i simte plmnii uiernd i vjind n piept ca nite
foale ntr-o fierrie. Scotocete n buzunar dup o caps
detonant, gsete una i o potrivete peste percutorul de oel.
nainteaz ncet, pn cnd distana dintre ei nu e mai mare de
30 de picioare, apoi se las jos pe gheaa vlurit. i simte rceala
n pntec i pe coapse. Capul i e ncununat de aburi. Ursul l
urmrete cu atenie, dar nu face nimic. i vede coastele
micndu-se. Din bot i se preling bale. Sumner ridic i
potrivete ctarea, trage cocoul i, amintindu-i focul de
dinainte, intete cu vreun picior mai la stnga. Clipete ca s-i
scuture sudoarea din gene, mijete ochii i apas pe trgaci.
Aude pocnetul ascuit al capsei care explodeaz, dar nu se simte
niciun recul. Ursul fornie la auzul zgomotului neateptat, apoi
se ntoarce i o ia din nou la goan, ridicnd noriori de zpad
ca o spum. Sumner, blestemnd rateul, se ridic, azvrle capsa
veche i potrivete una nou. Se proptete pe picioare, intete
din nou i trage, dar ursul e prea departe i glonul nu-l ajunge.
l privete o clip, apoi pune din nou puca pe umr i ncepe
s-l urmreasc.
21

Dup cmpul de ghea se nal alt culme, cu margini


brune, vrfuri ascuite i versani abrupi, cu terase i bastioane,
ca nite strvechi fortificaii de asediu. Ursul se ndreapt spre
vest pn gsete o sprtur, se arunc n ea i se car de
cealalt parte. Soarele nlat pe cer, umbrit din cnd n cnd de
nori, nu d cldur mai deloc. Sumner simte sudoarea
picurndu-i n barb i nghend n lamele rigide. Ursul a
ncetinit i acum merge la pas, dar i Sumner face la fel.
Urmrindu-l peste culme i printr-un alt cmp de zpad vlurit,
distana dintre ei abia dac se schimb. Ctig aproape 20 de
yarzi, apoi i pierde iar. Durerea din picioare i piept e ascuit i
violent, ns uniform. Se gndete s se ntoarc, dar n-o face.
Vntoarea i-a gsit deja un ritm, un tipar pe care nu-l poate
sparge lesne. Cnd i e sete, se apleac i mnnc zpad; cnd
i e foame, las senzaia s se nteeasc, s ating punctul
culminant i apoi s treac. Respir, merge, iar ursul e tot timpul
n faa lui, mnjit din plin cu snge, nvluit n aburi, cu urmele
late i rotunde ca nite castroane de sup.
Se ateapt n orice clip ca ursul s cad, s-i piard
puterile, s moar, ns n-o face. Se ine tare. Uneori l cuprinde
o ur aprig i violent mpotriva lui, alteori un soi nesntos
de iubire. Muchii crupei se agit sub blana jerpelit a ursului.
Picioarele lui gigantice se ridic i cad ca nite ciocane pe
nicoval. Trec de un ghear ncastrat n banchiz nalt de 200
de picioare, lung de vreo jumtate de mil, perfect vertical i cu
vrful plat, ca un dop romboidal nfipt ntr-un vulcan stins.
Versanii abrupi cu urme de forfecare sunt strbtui de
vinioare albastre i au poalele acoperite cu zpad troienit.
Sumner n-are ceas de buzunar, dar bnuiete c e trecut de
amiaz. i d seama c s-a ndeprtat prea mult i c, chiar
dac ucide ursul, n-o s-i poat cra carnea pn la tabr.
Acest adevr l tulbur o clip, dar apoi, mergnd mai departe,
fora i slbete i se mistuie, i nu mai e contient dect de
ridicarea i apsarea picioarelor pe zpad i de bubuitul
rsuflrii lui rapide i cavernoase.
Dup vreo or ajung la un ir lung de rpe negre nalte, cu
versani ntunecai, fr pmnt pe ei, dar cu fii erpuitoare de
ghea cenuie. Ursul pete greoi i hotrt, pn ajunge la o
sprtur n stnc ngust, nvluit n umbre. Arunc o privire
n urm, apoi se ntoarce brusc i dispare din vedere. Sumner se
ine dup el. Cnd ajunge la deschiztur, se ntoarce aa cum
se ntorsese i ursul i vede naintea lui un fiord lung i ngust,
gtuit de ghea, cu versani abrupi i aparent fr vreo ieire.
La stnga i la dreapta, stnci cenuii nalte, spintecate de
defileuri orbecie spre cerul palid. Gheaa de sub picioare e
neted i curat ca marmura. Sumner, oprindu-se n prag i
privind n jur, simte c a mai trecut o dat pe-aici, c locul sta i
e ntr-un fel cunoscut. ntrezrit ntr-un vis, poate, se gndete
el, sau n vreun zbor al fanteziei indus de opiu. Pete peste
prag i merge mai departe.
Prin valea ivorie, cu pereii ei de gnais i granit abia desluii,
fiar i om nainteaz ntr-un tandem dezlnat desprii, i
totui n mod straniu legai , ca printr-un culoar sau coridor
pavat cu zpad i boltit de cer. Sumner simte greutatea putii
apsndu-i umrul i durerea ncpnat din piciorul prost
sudat. E ameit acum i cumplit de slbit de foame. Curnd
ncepe s ning: uor mai nti, dar apoi ninsoarea e tot mai
puternic i mai deas.
Cnd vntul i frigul se nteesc, iar zpada cade n rafale
dese i oblice, Sumner pierde din ochi ursul. Apare i dispare n
strfulgerri bizare, tremurate, de zoetrop44. Conturul i se
nceoeaz, apoi se nclcete i n cele din urm se topete.
Curnd, cerul i stncile dispar i ele i nu mai poate vedea dect
versiuni cenuii ale viscolului totul nvrtejindu-se i
rsucindu-se nimic clar sau diferit sau distinct. Prins n
aceast plas nucitoare, i pierde cu totul simul timpului i
direciei. O vreme, ce i se pare c a durat ore n ir, ns ar fi
putut s in doar cteva minute sau chiar secunde, se clatin
nainte i napoi, tmp i aproape epuizat. n cele din urm,
ntmpltor, se poticnete pe coasta cu grohoti surpat i se
adpostete n scobitura unui bolovan vrgat. Ct st ghemuit
acolo, n el se adun i se sparg valuri de spaim i panic.
Drdie de frig i i simte hainele mbibate de sudoare
nepenind n jurul lui ca o plato. Minile i picioarele i-au

44
Cilindru cu fante dispuse la distan egal, avnd pe faa interioar o secven de imagini. Cnd cilindrul este
rotit, imaginile vzute prin fante produc iluzia unei animaii.
amorit. Zpada i se adun n pliurile feei i buzelor, dar nu se
topete. A mers mult prea departe, tie: s-a abtut de la elurile
lui reale, se simte rtcit i dezorientat iar eecul lui e total.
Privind prin ninsoarea nceoat, vede dinaintea lui un biat
mort murdar i descul, n dhoti i o vest mbibat de snge.
ine ntr-o mn o frunz de varz flecit i n cealalt, o can
de tabl cu ap. Rana de glon care i glgie n piept ajunge
acum pn n partea cealalt. Acolo unde ar trebui s-i fie inima
se vede o pat de lumin de mrimea unei monede. E ca o
ambrazur ngust n zidul gros al unui castel. Sumner ridic
mna dreapt ntr-un salut stngaci, ns biatul nu-i rspunde.
Poate c e suprat pe mine, se gndete Sumner. Dar nu, biatul
plnge i, vznd asta, ncepe i el s plng, de mil i ruine.
Lacrimile calde i curg pe obraji, iar apoi se usuc i nghea
printre vrfurile ncurcate ale brbii. i, stnd i plngnd, simte
cum se lichefiaz, cum i pierde forma, cum alunec ntr-un
amestec de tristee i regret. Trupul ncepe s i se zglie i s
drdie. Rsuflarea i ncetinete, iar btile inimii slbesc i
devin ovitoare. Simte moartea, i desluete prezena
apstoare, i adulmec mireasma de fecale n aerul biciuitor.
Biatul se ntinde spre el, iar Sumner vede, prin gaura din
pieptul lui, o alt lume n miniatur: perfect, complet,
imposibil. Se holbeaz o clip, captivat de splendoarea alctuirii
ei, apoi se ntoarce iar. Se strnge n brae, trage aer n piept i
privete n jur. Copilul a disprut: nu mai e nimic viu n afar de
furtuna furioas i, ascuns undeva n ea, ursul pe care trebuie
s-l omoare dac e s triasc. i trage picioarele la piept i le
cuprinde o clip cu braele. Se ridic anevoie i ncarc arma, cu
degetele amorite i tremurtoare. Cnd termin, se ndeprteaz
de bolovan i strig n aerul ngheat:
Vino ncoace acum. Vino ncoace acum, ticlos mizerabil,
i las-m s te omor.
Niciun rspuns, nimic n afar de zpada dus de vnt i
lespezile tcute de piatr i ghea. Se uit orbete nainte i
strig din nou. Furtuna continu neabtut; vntul puternic se
tnguiete. Ar putea fi singur pe suprafaa unei luni ntinse i
reci sufocate de ghea, fr soare i nepopulate. Strig a treia
oar i, la fel de neateptat ca o stafie chemat mpotriva voinei
sale, ursul i apare n fa, la nici 30 de yarzi, nvluit n parte de
zpada deas purtat de vnt, dar vizibil. Zrete marginile
zdrenuite ale rnii de la umr, aua subire de zpad aezat
pe spinare. Ursul se uit absent la el; aburul i iese din nri ca
fumul dintr-un foc de tabr ce se stinge. Sumner ridic puca i
intete nesigur pieptul enorm al ursului. Mintea i e limpede. N-a
mai rmas nimic de hotrt sau de sperat. Nu mai exist dect
acest unic moment, aceast ntmplare. Inspir, apoi expir iar,
inima i se umple de snge, apoi se golete. Apas pe trgaci,
aude praful de puc aprinzndu-se i bubuind i simte reculul.
Ursul cade n genunchi, apoi se prbuete ntr-o rn. Ecoul
detunturii rsun din stncile nalte tare, apoi mai ncet, apoi
i mai ncet. Sumner las puca n jos i alearg spre le. Se
ghemuiete, pune ambele palme pe coasta cald nc a ursului
i-i ngroap faa i degetele adnc n blan. ine buzele
ntredeschise i gfie. Scoate de la centur un cuit de grsime,
i ascute tiul cu o gresie i-l ncearc pe degetul mare. Face
prima tietur lng vintre, apoi o ia n sus prin carnea moale a
burii pn d de stern. Se apuc s taie prin os pn ajunge la
grumaz. Taie beregata, apoi apas cu clciul cizmei pe o parte a
cutiei toracice dezvelite, o prinde pe cealalt cu ambele mini i o
desface. Simte cldura umed neateptat a mruntaielor
ursului i gustul duhorii ameitoare de carne ce se ridic din ele.
Las cuitul s cad n zpad i i bag minile goale n
mruntaiele aburinde ale ursului. Simte c degetele ngheate
i-ar putea plesni din cauza cldurii. Scrnete din dini i
mpinge minile i mai adnc. Cnd durerea se mai domolete, le
trage afar picurnd, i freac faa i barba cu sngele fierbinte,
apoi ridic iar cuitul i ncepe s desprind i s scoat
mruntaiele ursului. Trage afar inima i plmnii, ficatul,
maele i stomacul. Cavitatea eliberat e pe jumtate umplut cu
o balt aburind de lichid negru fierbinte snge, urin, fiere.
Sumner se apleac i se apuc s-l bea, ducndu-l repede cu
minile la gura deschis. Pe msur ce bea, iar cldura ursului
se rspndete nuntrul lui ca un elixir pe gtlej, n stomacul
gol i spre exterior , ncepe s tremure, apoi s aib convulsii.
Dup un minut, prinde s se zvrcoleasc necontrolat, d ochii
peste cap i bezna pune stpnire pe el.
Cnd trece criza, Sumner zace cu faa n jos, pe jumtate
acoperit de zpada viscolit. Are barba ntrit de snge de urs
nchegat, ambele mini i sunt vopsite n rou-nchis, iar
mnecile hainei de postav i sunt ude pn la coate. Gura, dinii
i gtul i sunt acoperite cu o pojghi de snge, i de animal, i
de om. i lipsete vrful limbii. Se ridic anevoie i se uit n jur.
Vntul url, iar aerul ngheat e ncrcat de valuri-valuri de
rafale de ghea. Nu mai vede stncile, nici povrniul cu
grohoti sau bolovanul unde s-a adpostit mai devreme. Se uit
la cadavrul eviscerat al ursului, la cutia lui toracic despicat i
deschis, cscat ca un mormnt gol.
St o clip i se gndete, apoi se apleac, pind ca ntr-o
cad, i se las s alunece n cavitatea striat i purpurie. Oasele
tiate se nchid deasupra lui ca nite dini. Muchii nepenii se
strng i se ntind sub el. Simte un miros curat, umed, de
mcelrie, un rest slab, dar minunat, de cldur animal. i
bag cizmele marinreti n burta golit i strnge carnea moart
n jurul lui ca pe-o manta. nc mai aude vntul care url, dar
nu-l simte. E nchis, ca ntr-un sicriu, ntr-o bezn dens i
vascularizat. Zcnd acolo, limba retezat ncepe s i se umfle
n gur, sngele i saliva fac bici pe buze i se scurg n barb.
Vrea s se roage, s vorbeasc, s se fac n vreun fel cunoscut.
i aduce aminte de Homer cadavrul unui erou, jocurile
funerare, armura ndoit i distrus , dar cnd ncearc s
murmure primii dactili, n loc de cuvinte, gura lui mutilat
bolborosete gemete primitive i icnete de slbatic.
22

Strinul e plin de snge, mbibat i scldat n el din cap pn


n picioare. Seamn cu o foc jupuit sau un copil nscut mort,
abia scos din pntecul mamei. Respir, e drept, dar ochii
acoperii cu o pojghi de snge i sunt nchii i e pe jumtate
ngheat. i trsc trupul ntr-o parte i-l las acolo ct jupoaie i
cspesc ursul, apoi aaz blana i carnea pe sanie. Unul dintre
vntori ia puca strinului, iar cellalt i ia cuitul. Se sftuiesc
dac s-l omoare pe loc sau s-l duc n tabr. Se ceart o
vreme, apoi hotrsc s-l ia cu ei. Orice-ar fi, judec ei, e un
nemernic norocos, iar un om att de norocos merit nc o ans.
l ridic i-l pun pe sanie. El geme uor. l mpung i-l scutur,
ns nu se trezete. i ndeas zpad n gur, dar ndat ce se
topete pe limba lui vtmat, aceasta i se scurge pe brbie n
priae rozalii.
n tabra de iarn, nevestele i dau s bea ap i snge de
foc nclzit. i spal faa i minile i-i scot hainele mbibate de
snge nchegat. Cnd vestea se rspndete, vin i copiii s se
holbeze. Pndesc i mpung i chicotesc. Dac deschide ochii,
ip i fug. Curnd ncep zvonurile. Unii zic c e un angakoq45,
un spirit cluzitor, trimis direct de Sedna46 s-i ajute la
vntoare, n vreme ce alii spun c e o stafie ruvoitoare, un
tupilaq47 josnic, a crui atingere ucide i a crui simpl prezen
provoac suferin. Vntorii se sftuiesc cu amanul, care-i
ntiineaz c strinul nu se va face bine pn cnd nu e dus
napoi la ai lui. Trebuie s-l duc n sud, spune amanul, la
misiunea nou din golful Coutts. Ei l ntreab dac strinul e
ntr-adevr norocos, aa cum au bnuit c trebuie s fie, i dac
ceva din norocul lui o s treac asupra lor. amanul le spune c
e ntr-adevr norocos, aa cum au bnuit, dar norocul lui e de un

45
aman sau vraci eschimos, dar i depozitar al tradiiilor, judector n chestiuni legate de cutume i mediu
pentru comunicarea cu lumea spiritelor.
46
Zeia mrii n mitologia eschimos.
47
Animal magic, ce ia n general forma unei foci, creat de un angakoq care abate nenorocirea asupra
dumanilor si.
fel aparte, unul straniu.
nvelit n blnuri i tremurnd uor, l pun napoi pe sanie
i-l duc n sud, dincolo de lacul ngheat i de terenurile de
vntoare de var, pn la misiune. Cabana vopsit n rou e
aezat pe o colin nu prea nalt, cu marea ngheat la poale i
munii nali n spate. Alturi se afl un iglu mare, cu un fuior de
fum negru ce se ridic prin deschiztura din tavan i un echipaj
de cini de sanie n fa, dormind ncovrigai. Vntorii sunt
ntmpinai la sosire de preot, un englez vnos cu ochi vioi, ns
cu prul i barba ncrunite, i cu o min serioas, dar foarte
sceptic. Vntorii arat spre Sumner i l lmuresc unde i cum
l-au gsit. Cnd preotul se arat nencreztor, i traseaz cu
degetele n zpad o hart a rmului i i nsemneaz locul.
Preotul clatin din cap.
Nimeni nu apare aa, de nicieri, spune el.
Ei i zic c, atunci, probabil e un angakoq i c pn acum a
stat ntr-o cas pe fundul mrii cu Sedna, zeia cu un singur
ochi, i cu tatl ei, Anguta. Auzind asta, preotul i pierde
rbdarea. Se apuc s le povesteasc iar (cum face ntotdeauna)
despre Iisus, apoi intr n caban i aduce cartea verde.
Vntorii stau lng snii i-l ascult citind ntr-o inuit
stngace. Cuvintele au oarecare noim, ns povetile li se par
trase de pr i naive. Cnd preotul ncheie, zmbesc i dau din
cap.
Atunci poate c-i un nger, spun ei.
Preotul se uit la Sumner i scutur din cap.
Nu-i nger, rspunde el. V garantez.
l car pe Sumner nuntru i-l aaz pe un pat lng sob.
Preotul l acoper cu pturi, apoi se las pe vine i ncearc s-l
trezeasc.
Cine eti? l ntreab. De pe ce corabie vii?
Sumner deschide pe jumtate un ochi, dar nu ncearc s
rspund. Preotul se ncrunt, apoi se apleac i cerceteaz mai
ndeaproape chipul nvineit de degerturi al lui Sumner.
Deutsch? ntreab el. Dansk? Ruski? Scots? Care dintre
ele?
Sumner se uit o clip la el fr curiozitate i fr s dea
vreun semn de recunoatere, apoi nchide ochii la loc. Preotul
rmne ghemuit lng el o clip, apoi d din cap i se ridic.
Stai acolo o vreme i odihnete-te, spune el, oricine-ai fi.
Mai vorbim dup aia.
Preotul face cafea pentru vntori i le mai pune cteva
ntrebri. Dup ce-au plecat, i d lui Sumner brandy cu o
linguri i-i freac degerturile cu grsime. Dup ce Sumner e
bine instalat, preotul se aaz la o mas aproape de fereastr i
scrie n cartea verde. Lng cotul lui sunt nc trei volume legate
n piele i, din cnd n cnd, deschide cte unul, se uit n el i
d din cap. Mai trziu, o eschimos vine cu o crati cu tocan.
Poart o hain cu glug din piele de cprioar, mai lung la
spate, i o cciul de ln neagr; pe frunte i pe dosul minilor
are tatuate linii n V albastre. Preotul ia de pe raftul de deasupra
uii dou castroane albe grele i mpinge deoparte hrtiile i
crile. Pune cu lingura jumtate din tocan ntr-un castron i
jumtate n cellalt, dup care i d cratia napoi femeii. Ea
arat spre Sumner i spune ceva n limba ei. Preotul
ncuviineaz, apoi i d un rspuns care o face s zmbeasc.
Sumner, zcnd nemicat, simte mirosul mncrii fierbini.
Aroma blnd ajunge la el prin estura subire a extenurii i
nepsrii. Nu-i e foame, dar ncepe s-i aduc aminte cum ar
putea arta foamea, natura aparte, promitoare, a suferinei pe
care-o d foamea. E pregtit oare s revin la toate astea? Vrea
s-o fac? Poate? Deschide ochii i privete n jur: lemn, metal,
ln, grsime; verde, negru, gri, maro. ntoarce capul. La o mas
de lemn st un brbat cu prul crunt; pe mas sunt dou
castroane cu mncare. Brbatul nchide cartea pe care o citete,
murmur o rugciune, apoi se ridic i aduce unul din castroane
la patul unde st ntins Sumner.
Mnnci ceva acum? l ntreab. Uite, las-m s te ajut.
Preotul ngenuncheaz, i strecoar mna sub capul lui
Sumner i-l ridic. Ia cu lingura o bucat de carne i i-o duce la
buze. Sumner clipete. Trupul i e strbtut de un val de emoie,
dens i fr nume.
Pot s te hrnesc mai bine dac deschizi un pic gura,
spune preotul.
Sumner nu se mic. nelege ce i se cere, ns nu face niciun
efort s se conformeze.
Ei, hai, zice preotul.
Pune vrful lingurii de metal pe buza de jos a lui Sumner i l
apas uor. Gura se deschide puin. Preotul ridic repede
lingura, iar carnea alunec pe limba sfiat a lui Sumner. O
las s stea acolo o clip.
Mestec, l ndeamn preotul, prefcndu-se c mestec i
artnd spre flci, astfel nct cellalt s poat vedea. N-o s
simi deloc ce bun e dac n-o mesteci cum trebuie.
Sumner nchide gura. Simte gustul crnii ptrunzndu-i n
trup. Mestec de dou ori, apoi nghite. Simte o durere ascuit,
pe urm, o suferin mai surd.
Bun, zice preotul.
Ia cu lingura nc o bucat de carne i face acelai lucru.
Sumner mai mnnc trei buci, dar o las pe a patra s cad
pe podea nemestecat. Preotul d din cap, apoi aaz capul lui
Sumner la loc pe ptur.
O s ncercm cu o can de ceai mai ncolo, spune el. S
vedem cum te descurci cu aia.
Dup nc dou zile, Sumner poate s se ridice n capul
oaselor i s mnnce singur. Preotul l ajut s se aeze pe un
scaun, i pune o ptur pe umeri i stau mpreun la msua de
lemn, de o parte i de alta.
Oamenii care te-au gsit sunt convini c eti ceva ce ei
numesc angakoq, i explic preotul, asta nseamn vrjitor n
eschimos. Ei cred c urii au puteri mari i c anumii oameni,
oameni alei, le mprtesc. Bineneles, la fel e i cu alte
animale reni i morse, foci, chiar i unele psri marine, mi
nchipui , dar n mitologia lor ursul e de departe cea mai
puternic fiar. Oamenii care au drept spirit ursul sunt n stare
de cea mai puternic magie vindecare, prezicere i aa mai
departe.
Se uit la strin ca s vad dac d vreun semn c a neles,
ns el privete netulburat mncarea din faa lui.
I-am vzut pe unii dintre aceti angakoq la treab i nu-s
altceva dect nite scamatori i arlatani, firete. i pun nite
mti nspimnttoare i alte zorzoane necuviincioase; cnt i
danseaz prin iglu, fcnd mare tmblu, dar nu-i nimic de
capul lor. Sunt chestii pgne pctoase, cele mai primitive
superstiii, ns ei nu tiu altceva, i cum ar putea ti? N-au mai
vzut niciodat Biblia pn s ajung eu aici, cei mai muli dintre
ei n-au auzit niciodat Evanghelia predicat serios.
Sumner ridic scurt privirea spre el, dar nu se oprete din
mestecat. Preotul zmbete i d din cap ncurajator, totui
strinul nu-i ntoarce zmbetul.
E o munc migloas i grea, continu preotul. Sunt
singur aici de la nceputul primverii. Mi-au trebuit luni ntregi
ca s le ctig ncrederea nti cu daruri, cuite, mrgele, ace i
aa mai departe, apoi cu fapte bune, dndu-le ajutor cnd aveau
nevoie, haine i medicamente. Sunt oameni buni, dar foarte
primitivi i naivi, aproape incapabili de gndire abstract sau de
vreun sentiment mai nobil. Brbaii vneaz, femeile cos i
alpteaz copiii, iar asta e limita curiozitii i cunotinelor lor.
Au un fel de metafizic, e drept, ns una primitiv i egoist i,
din cte mi dau seama, muli dintre ei nici n asta nu cred.
Misiunea mea e s-i ajut s se maturizeze, s-ar putea spune,
s-i dezvolte sufletul i contiina de sine. De asta traduc Biblia.
Arat cu capul spre teancurile de cri i hrtii.
Dac reuesc s-o fac cum trebuie, s gsesc cuvintele
potrivite n limba lor, atunci o s nceap s neleag, sunt
sigur. La urma urmelor, sunt fpturile Domnului, la fel ca tine
sau ca mine.
Preotul ia cu lingura o bucat de carne i o mestec ncet.
Sumner se ntinde dup cana cu ceai, o ia i bea, apoi o pune la
loc pe mas. Pentru prima oar dup multe zile, simte cuvintele
adunndu-se n el, desprindu-se, strngndu-se, cptnd
for i form. Curnd, tie, o s nceap s i se ridice pn n
gt, s se reverse pe limba strivit i vtmat, i atunci, fie c-i
place sau nu, fie c vrea sau nu, o s vorbeasc.
Preotul se uit la el.
Eti bolnav? l ntreab.
Sumner clatin din cap. Ridic o clip mna dreapt, apoi
deschide gura. St aa un pic.
Ce medicamente? rostete.
i iese un mormit neclar. Preotul pare nedumerit, dar apoi
zmbete i se apleac n fa nerbdtor.
Mai spune o dat, l ndeamn. N-am neles chiar...
Medicamente, repet Sumner. Ce medicamente ai?
A, medicamente, spune preotul. Sigur, sigur.
Se ridic, se duce n cmara din fundul cabanei i se ntoarce
cu un cufr micu cu medicamente. l pune pe mas, n faa lui
Sumner.
Asta-i tot ce am, zice el. Am folosit o grmad de sruri, i
calomel pentru copiii btinai cnd au diaree.
Sumner deschide cufrul i ncepe s scoat sticlele i
borcanele, uitndu-se atent la coninut i citind etichetele.
Preotul l urmrete.
Eti doctor? ntreab el. Asta eti?
Sumner nu ia n seam ntrebarea. Scoate totul din cufr i
apoi l ntoarce cu fundul n sus, ca s se asigure c e ntr-adevr
gol. Se uit la colecia nirat pe tblia mesei i scutur din cap.
Unde-i laudanumul? spune el.
Preotul se ncrunt, dar nu rspunde.
Laudanumul, spune Sumner din nou, mai tare.
Nenorocitul de laudanum, unde-a disprut?
N-a mai rmas, rspunde preotul. Am avut o sticl, dar s-a
terminat deja.
Sumner nchide ochii o clip. Cnd i deschide iar, preotul
pune cu grij medicamentele la loc n cufr.
Vd c poi vorbi englez curat pn la urm, spune el. O
vreme m-am temut c eti leah sau srb sau de alt religie
strin.
Sumner ridic lingura i castronul i ncepe iar s mnnce,
de parc nu s-ar fi ntmplat nimic.
De unde eti? l ntreab preotul.
Nu conteaz.
Poate c nu conteaz pentru tine, dar cnd cineva e hrnit
i inut la cldur ntr-un moment n care probabil c-ar muri
dac ar fi lsat s se descurce singur, e de ateptat puin
politee fa de oamenii care fac asta pentru el.
O s-i pltesc mncarea i cldura.
i cnd o s faci asta, m ntreb?
n primvar, cnd se ntorc balenierele.
Preotul d din cap i se aaz la loc. i trece degetele prin
barba crunt, apoi i scarpin vrful brbiei cu unghia de la
degetul mare. Obrajii i-au luat foc, dar se strduiete s rmn
nelegtor n faa jignirilor lui Sumner.
Unii ar putea zice c-i un fel de miracol ce i s-a ntmplat,
continu el dup o clip de tcere, s fii gsit nc viu pe ghea,
n trupul unui urs mort.
Eu nu i-a zice aa.
Atunci, cum i-ai zice?
Poate ar trebui s ntrebi ursul.
Preotul se holbeaz la el o clip, apoi rde tare.
A, eti un ins iste, mi dau seama, spune el. Trei zile zaci
acolo mut ca un mormnt, fr s ngaimi un cuvnt, iar acum te
trezeti i te distrezi pe socoteala mea.
O s-i pltesc pentru mncare i cldur, repet Sumner
sec. Imediat ce gsesc alt slujb.
Ai fost trimis aici cu un scop, spune preotul. Nu rsare
nimeni pur i simplu aa, de nicieri. nc nu tiu care-i scopul,
dar tiu c bunul Dumnezeu trebuie s aib unul.
Sumner scutur din cap.
Nu, rspunde el. Nu eu. Nu vreau niciun rol n aiureala
asta.
Dup vreo trei zile, vine o sanie cu doi vntori pe care
preotul nu i-a mai vzut pn acum. i pune haina cu glug i
mnuile i se duce afar. Femeia, al crei nume cretin e Anna,
iese n acelai moment din iglu, i salut pe brbai i le ofer de
mncare. Vorbesc cu ea cteva minute i apoi, rostind cuvintele
mai rar, ca s-i neleag, vorbesc i cu preotul. i povestesc c
au gsit un cort distrus la deprtare de o zi de mers, cu patru
oameni albi ngheai nuntru. i arat, ca dovad, lucrurile pe
care le-au gsit cuite, frnghii, un ciocan, o Biblie ptat cu
grsime. Cnd i ntreab dac se ntorc s ia cadavrele, ca s
poat fi ngropate cum se cuvine, scutur din capete i spun c
trebuie s-i vad de vntoare. Le dau cinilor carne de mors,
apoi mnnc n iglu i se odihnesc puin, dar nu rmn peste
noapte. ncearc s-i vnd Biblia nainte s plece, ns cnd el
refuz s se trguiasc pentru ea i-o dau n dar femeii. Dup ce
pleac, Anna vine n caban i povestete c vntorii i-au zis c
au gsit i doi eschimoi mori n tabra oamenilor albi. Erau
amndoi dezbrcai, iar unul fusese ucis cu un cuit. Face semn
spre gt i arat locul rnilor.
Una aici, spune ea, i cealalt aici.
Mai trziu, cnd rmn singuri i dup ce a chibzuit puin la
asta, preotul i spune lui Sumner povestea vntorilor,
urmrindu-i reaciile.
Din cte neleg, locul n care au gsit cadavrele nu e
foarte departe de cel unde ai fost gsit, zice el. Aadar, bnuiesc
c-i tii pe oamenii mori; bnuiesc c erau tovarii ti de pe
corabie.
Sumner, care st lng sob, cioplind o bucat de lemn
adus de ape, i scarpin nasul i d din cap o dat, a
ncuviinare.
Erau mori cnd i-ai lsat? l ntreab preotul.
Doar inuiii.
i nu te-ai gndit s te ntorci?
tiam c viscolul o s-i omoare.
Pe tine nu te-a omort.
A zice c-a ncercat al naibii de tare.
Cine i-a ucis pe eschimoi?
Un om pe nume Henry Drax, un harponier.
De ce s fac aa ceva?
Pentru c voia sania lor. Voia s-o foloseasc s scape.
ncruntndu-se i cltinnd din cap la aceste veti
extraordinare, preotul i ia pipa i o umple cu tutun.
i tremur mna. Sumner l privete. Crbunii trosnesc i
prie n soba de lng ei.
Trebuie s-o fi luat spre nord, spune preotul dup o clip de
tcere. Triburile nordice din inutul Baffin i fac singure legea.
Dac ajunge acolo, n-o s putem afla vreodat unde e sau ce s-a
ntmplat cu el. Poate s fie mort, dar cel mai probabil a dat la
schimb sania pentru adpost i ateapt primvara.
Sumner ncuviineaz. Privete nluca plpitoare a
lumnrii struind n ochiul de geam ntunecat. Dincolo de el,
zrete forma palid a igluului i, mai departe, ntunecimea
deas i nalt a munilor. Se gndete la Henry Drax, nc viu pe
undeva, i se cutremur.
Preotul se ridic. Scoate o sticl de brandy din dulapul de
lng u i toarn cte un pahar pentru fiecare.
i pe tine cum te cheam?
Sumner ridic brusc privirea spre preot, apoi se ntoarce la
lemnul lui i continu s-l ciopleasc.
Nu Henry Drax, rspunde el.
Dar cum?
Sumner. Patrick Sumner din Castlebar.
Un om din Mayo48, spune preotul blnd.
Mda, rspunde el. A fost odat ca niciodat.
i care-i povestea ta, Patrick?
Niciuna.
Ei, hai, spune preotul, orice om are povestea lui, fr
ndoial.
Sumner scutur din cap.
Nu i eu, rspunde el.

Duminica, preotul ine slujba n camera mare a cabanei.


mpinge masa ntr-un capt al ncperii, d deoparte crile i
hrtiile i pune pe ea o fa de mas din in, un crucifix i dou
lumnri n sfenice de alam. Mai are i un urcior de cositor cu
un pocal pentru vin i o farfurie de porelan ciobit pentru ostii.
Anna i fratele ei nu lipsesc niciodat i uneori mai vin nc vreo
patru cinci din tabra din apropiere. Sumner servete de
ministrant. Aprinde lumnrile, apoi le stinge. Freac buza
pocalului cu o crp ca s-l curee. Cnd e nevoie, citete chiar

48
Comitat n nord-vestul Irlandei, al crui centru administrativ este oraul Castlebar.
din Scriptur. Toat treaba e o aiureal, i se pare lui, un simplu
circ omenesc, cu preotul drept maestru de manej i mblnzitor
de lei la un loc, dar e mai simplu s-i fac pe plac o dat pe
sptmn, crede el, dect s se contrazic de fiecare dat. Ce
neleg eschimoii din toate astea ns, nu-i poate nchipui. Stau
n picioare i ngenuncheaz cum se cuvine, chiar cnt imnurile
ct de bine pot. Bnuiete c n secret li se pare amuzant, c le
servete drept distracie exotic de-a lungul iernii, altfel
plictisitoare. Cnd se ntorc n igluul lor, i-i nchipuie rznd de
solemnitatea preotului i maimurind veseli gesturile lui fr
noim, plicticoase.
ntr-o duminic, dup ce slujba s-a ncheiat, iar micua
congregaie st n picioare trgnd din pipe sau sorbind din
cnile cu ceai ndulcit, Anna i spune preotului c una dintre
femeile eschimose din tabr are un copil care d semne de boal
i-i cere ei leacuri. Preotul ascult, d din cap, apoi se duce n
cmar i alege o sticl cu pilule de calomel din cufrul cu
medicamente. i ntinde femeii dou pilule albe i-i spune s le
rup n dou i s-i dea copilului cte o jumtate n fiecare
diminea i s-l in bine nfat. Sumner, care st lng sob,
la locul lui obinuit, se uit, dar nu scoate o vorb. Cnd pleac
preotul, se ridic i se duce la eschimos. i face semn c vrea
s-i vad copilul. Femeia i spune ceva Annei i, abia dup ce ea
i rspunde, scoate copilul din glug i i-l ntinde lui Sumner.
Ochii micuului sunt ntunecai i afundai n orbite, iar minile
i picioarele i sunt reci. Cnd l ciupete de obraz, nu plnge i
nu protesteaz. i d copilul napoi mamei, pe urm ntinde mna
dup sob i ia o bucic de crbune din gleata de tabl
zincat. O strivete sub clciul cizmei, apoi i linge degetul
arttor i-l trece prin praful negru. Deschide gura micuului i-i
ntinde praful de crbune pe limb, apoi ia o linguri de ap i-l
face s-l nghit. Copilul se nroete, tuete, pe urm nghite.
Sumner ia o bucat mai mare de crbune din gleat i i-o d
Annei.
Zi-i s fac exact cum am fcut eu, o nva el. Trebuie s
fac asta de patru ori pe zi i ntre timp s-i dea copilului ct de
mult ap poate.
i pilulele albe? ntreab ea.
Sumner scutur din cap.
Zi-i s arunce pilulele, o ndeamn el. O s-i fac mai ru.
Anna se ncrunt i apoi se uit n pmnt.
Zi-i femeii c sunt un angakoq, o sftuiete Sumner. Zi-i
c tiu mult mai multe dect o s tie preotul vreodat.
Anna face ochii mari. Scutur din cap.
Nu pot s-i zic aa ceva, protesteaz ea.
Atunci zi-i c trebuie s aleag singur. Pilulele sau
crbunele. De ea depinde.
Se ntoarce, i desface briceagul i se apuc iar de cioplit.
Cnd Anna ncearc s mai vorbeasc cu el, i face semn s
plece.

Cei doi vntori eschimoi care l-au salvat pe Sumner se


ntorc la misiune dup o sptmn. i cheam Urgang i Merok.
Amndoi sunt jerpelii i veseli, cu prul lung i drept i
copilroi. Hainele lor cu glug vechi sunt deirate i ponosite,
iar ndragii lsai din blan de urs au pete nnegrite de grsime
de foc i zeam de tutun. Cnd sosesc, dup ce-i leag cinii i
schimb cteva politeuri cu Anna i fratele ei, l trag deoparte pe
preot i-i spun c vor s-l ia pe Sumner cu ei cnd pleac data
viitoare la vntoare.
Nu vor s vnezi, l lmurete preotul pe Sumner curnd
dup aceea. Vor doar s fii acolo. Cred c ai puteri magice i c
animalele o s fie atrase spre tine.
Ct o s fiu plecat?
Preotul se duce afar s ntrebe.
Zic c o sptmn, se ntoarce el cu rspunsul. i dau un
rnd de blnuri noi de purtat i parte egal din prad.
Da, bine, se nvoiete Sumner.
Preotul ncuviineaz.
Sunt oameni cu suflet mare, dar primitivi i napoiai, i
nu vorbesc boab de englez, spune el. Ct stai printre ei, o s fii
un bun exemplu n ce privete valorile civilizaiei.
Sumner se uit la el i rde.
S m ia naiba dac-o s fiu aa ceva, protesteaz el.
Preotul ridic din umeri i clatin din cap.
Eti un om mai bun dect crezi, i spune el. i ii secretele
bine ascunse, tiu, dar te urmresc de ceva vreme.
Sumner i umezete buzele i scuip n sob. Bica de
flegm verzuie bolborosete o clip, apoi dispare.
Atunci, i-a fi recunosctor dac nu m-ai mai urmri. Ce
a putea sau nu s fiu e treaba mea, cred.
E ntre tine i Dumnezeu, asta-i drept, rspunde preotul,
dar nu-mi place s vd cum se subestimeaz un om la locul lui.
Sumner se uit pe geamul cabanei, la cei doi eschimoi
leampei i la haita lor de cini pestri.
Ar trebui s-i pstrezi sfaturile bune pentru ia care au
mai mult nevoie, spune el.
Sfaturile lui Hristos le mprtesc, nu pe-ale mele. i,
dac exist vreun om n via care n-are nevoie de ele, eu nc nu
l-am ntlnit.
Diminea, Sumner mbrac hainele noi i se cocoa n
vrful saniei vntorilor. l duc napoi la tabra lor de iarn, un
grup scund de igluuri legate ntre ele, cu snii, stlpi de cort,
suporturi de uscat i alte buci de lemn i os mprtiate pe
zpada clcat n picioare i stropit cu urin. Sunt ntmpinai
de o ceat nerbdtoare de femei i copii i de vacarmul cinilor
care latr. Sumner e dus n unul dintre igluurile mai mari i i se
arat un loc unde s se aeze. Igluul e cptuit, de sus pn jos,
cu piei de ren i nclzit i luminat n mijloc de un opai din
saponit n care arde grsime de balen. nuntru e ntunecos,
umed i mohort i duhnete a fum sttut i ulei de pete. Dup
el mai intr i alii. Rd i vorbesc. Sumner i umple bolul pipei,
iar Urgang i-o aprinde cu un fitil din piele de balen. Copiii cu
ochi negri i sug buricele degetelor i se holbeaz n tcere.
Sumner nu vorbete cu nimeni, nici nu ncearc s se neleag
din priviri sau prin gesturi. Dac ei cred c are puteri magice, se
gndete el, n-au dect. N-are nicio obligaie s-i lmureasc sau
s-i nvee ceva.
Se uit cum una dintre femei nclzete deasupra opaiului o
crati de metal cu snge de foc. De ndat ce sngele ncepe s
scoat aburi, ia cratia de pe flacra slab i o d din mn n
mn. Bea fiecare, apoi o trece mai departe. Nu e vreun rit sau
ritual, i d seama Sumner, ci doar felul lor de-a mnca. Atunci
cnd cratia ajunge la el, scutur din cap; ei struie, aa c o ia,
o miroase i i-o d celui din dreapta lui. i ofer n schimb o
bucat de ficat crud de foc, dar o refuz i pe asta. nelege c
acum i jignete, zrete n ochii lor licriri de tristee i
nedumerire i se ntreab dac n-ar fi mai uor i mai bine s
cedeze. Cnd cratia ajunge iar la el, o ia i bea. Gustul nu e
neplcut, a mncat i lucruri mai rele. i aduce aminte de o sup
uleioas i nesrat din coad de vit. Bea din nou, ca s-i arate
hotrrea, apoi d cratia mai departe. Le simte uurarea,
bucuria c a primit darul ce i s-a oferit, c li s-a alturat cumva.
Nu-l deranjeaz credinele astea, dei tie c nu-s adevrate. Nu
li s-a alturat nu e eschimos, cum nu e nici cretin sau irlandez
sau doctor. Nu e nimic, iar sta-i un privilegiu i o fericire la care
nu e dispus s renune. Dup ce se ncheie masa, cnt i se
distreaz cu tot felul de jocuri. Sumner i privete i chiar li se
altur cnd i se cere. Arunc o minge din os de mors i
ncearc s-o prind ntr-o cup de lemn; le imit stngaci
cntecul. i zmbesc i-l bat pe umr; arat spre el i rd. i
spune c o face pentru rndul de haine de blan noi i pentru
partea promis de carne de foc, pe care o s i le dea preotului. E
ocupat s-i plteasc datoria.
Dorm, toi laolalt, pe o platform ridicat din zpad i
acoperit cu crengi i piei. Nu exist deosebiri sau granie ntre
ei, nici vreo ncercare de-a crea intimitate sau ierarhie sau
delimitare de vreun fel. Sunt ca vitele, se gndete el, dormind
mpreun ntr-un grajd. Cndva, n cursul nopii, se trezete i
aude doi oameni trgndu-i-o. Gemetele pe care le scot nu
sugereaz plcere sau desctuare, ci un fel de nevoie nedorit i
gutural. Diminea, e sculat devreme i primete ap de la
Punnie, una din cele dou neveste ale lui Urgang o femeie lat
n umeri i ndesat, cu fa ltrea i figur aprig. Urgang i
Merok sunt deja afar, pregtind sania pentru vntoare. Cnd
se apropie de ei, vede c sunt mai tcui i mai puin glgioi
dect nainte i bnuiete c sunt nelinitii. Probabil c s-au
ludat prea mult cu puterile magice ale omului alb i se ntreab
dac nu s-au nelat.
Cnd e totul gata, Sumner se urc iar pe sanie i ei o mn
pe oceanul ngheat. Merg de-a lungul coastei cteva mile, nainte
s se opreasc ntr-un loc care lui Sumner nu i se pare cu nimic
diferit de sute altele pe care le-au vzut i pe lng care au trecut
fr s se opreasc. i iau suliele de pe sanie i o rstoarn,
ngropnd-o adnc n zpad ca s mpiedice cinii s-o trag,
apoi desham unul dintre ei i-l las liber s adulmece n jur
dup vreo copc de respirat fcut de foci. Sumner i privete i i
urmeaz, ns ei nu-l bag n seam, aa c dup o vreme se
ntreab dac i-au pierdut ncrederea n el, dac vreo fapt sau
vorb de-a lui i-a fcut s se ndoiasc de puterile sale
supranaturale. Cnd cinele ncepe s dea trcoale i s latre,
Merok l apuc de ceaf i-l trage deoparte. Urgang i face semn
lui Sumner s rmn pe loc, apoi se apropie ncet de copc,
innd sulia ridicat ntr-o mn, ca pe-un toiag de pelerin.
Cnd ajunge lng ea, se las n genunchi i rzuiete zpada cu
cuitul. Se uit nuntru, nclin capul ntr-o parte s asculte,
apoi mpinge zpada la loc, astupnd deschiztura pe care
tocmai o fcuse. Scoate o bucat de piele de foc din haina cu
glug, o ntinde pe ghea i pete pe ea. ndoaie genunchii i
se las spre copc, innd sulia lung, cu vrf de fier, la
orizontal, sprijinit pe coapse, i corpul aplecat n fa.
Sumner i aprinde pipa. Mult vreme Urgang st nemicat,
apoi, deodat, parc mpins de chemarea tcut a unei voci
luntrice mistice, de quaker, se ndreapt i, cu o micare
fulgertoare i nentrerupt, ridic sulia i o nfige, prin zpada
afnat, drept n trupul focii care tocmai se ridicase s rsufle.
Capul de fier zimat, cu o frnghie trecut prin el, se desprinde
din mnerul suliei. Urgang apuc frnghia cu ambele mini, se
proptete cu clciele n zpad i trage cu putere, opunnd
rezisten smuciturilor focii rnite din adncuri. Ct se lupt
unul cu altul, prin sprtura n ghea nete ap nspumat.
La nceput, apa e limpede, apoi trandafirie, apoi rou-aprins.
Cnd foca moare n cele din urm, prin copc se ridic un val de
snge gros i ntunecat, care mproac gheaa de la picioarele
lui Urgang. Acesta ngenuncheaz i, innd frnghia cu o mn,
i scoate cuitul cu cealalt i sparge marginile copcii. Merok d
fuga s-l ajute s trag foca moart afar. Cnd termin, mping
vrful de fier al suliei prin burta focii, l prind din nou de mner
i apoi astup rnile deschise cu dopuri de filde, ca s nu se
mai piard snge preios. Foca e mare, uria, aproape de dou
ori ct una obinuit. Micrile vntorilor care trebluiesc n
jurul ei sunt grbite i voioase. Sumner le simte bucuria, dar i
dorina de-a o ine n fru, ca s se asigure c nu tulbur
puritatea momentului. Cnd se ndreapt toi trei spre sanie,
trnd foca moart peste gheaa vlurit ca pe un sac cu
lingouri, simte n adncul pieptului, de parc ar primi rspuns la
o ntrebare nepus, cldura tremurtoare a unei victorii
nemeritate.
Mai trziu, cnd cei doi vntori cspesc foca i mpart
celorlalte familii din tabr porii de carne i grsime, copiii se
adun n jurul lui Sumner, trgndu-l de pantalonii largi din
blan de urs, atingndu-se i frecndu-se de coapsele i
genunchii lui, spernd parc s se reverse i asupra lor o frm
din norocul pe care l-a adus. ncearc s-i alunge, ns ei nu-l
iau n seam i se mprtie doar cnd ies femeile din igluuri.
Mrimea focii, se pare, i-a ntrit statutul. Cred cu toii c are
puteri magice, c poate s cheme animalele din adncuri i s le
atrag n suliele vntorilor. Nu e un zeu n toat puterea
cuvntului, bnuiete el, dar mcar un fel de sfnt minor: ajut
i mijlocete. Se gndete la cromolitografia Sfintei Gertrude
atrnat pe perete n salonul casei lui William Harper din
Castlebar nimbul auriu, pana, inima sfnt stnd ca o sfecl
sacr n palma ntins. Oare e mai absurd sau mai improbabil,
se ntreab, sau chiar mai pctos? Preotul ar avea de zis cte
ceva pe tema asta, desigur, ns lui Sumner nu-i prea pas.
Preotul e n cu totul alt lume.
Mai trziu, sub pieile de ren, Punnie se lipete de el, cu
fundul n pntecul lui. nti se gndete c doar se ntoarce, c
trebuie s fie adormit ca i ceilali, ns apoi, cnd se ntmpl
iar, nelege c o face dinadins. E scund, cu minile i picioarele
groase, lat n olduri i cam trecut. Capul ei teit nu-i ajunge
lui Sumner dect pn la piept, iar prul i miroase a grsime de
foc i murdrie. Cnd se ntinde s-i ating snii mici, femeia
nu vorbete i nu se ntoarce. Acum, sigur c e i el treaz, st
i-l ateapt, aa cum ateptase brbatul ei foca pe ghea mai
devreme, pregtit, dar fr mari ateptri, dornic i lipsit de orice
dorin, de parc totul i nimicul rmneau unite ntr-un
echilibru tcut. i aude rsuflarea i simte cldura slab pe care
o rspndete trupul femeii. Punnie se smucete o dat, apoi se
linitete iar. Sumner se gndete s spun ceva, dar pe urm i
d seama c n-are ce spune. Sunt dou fiine care se
mpreuneaz. Momentul n-are alt semnificaie, alte implicaii.
Cnd se mpinge n ea, mintea i se golete i simte un val
purificator de gol luntric. E muchi i os, snge i sudoare i
sperm i, micndu-se spasmodic i zvcnind ntr-un
deznodmnt rapid i lipsit de elegan, nu are nevoie i nu-i
dorete s fie nimic altceva.
n fiecare zi vntorii ies i prind alt foc i n fiecare sear,
sub pieile de ren, pe cnd ceilali dorm, se mpreuneaz cu
Punnie. Ea rmne tot timpul cu spatele la el; nici nu se
mpotrivete, nici nu-l ncurajeaz; nu vorbete niciodat. Cnd
termin, ea se rostogolete mai ncolo. Cnd i d de mncare
dimineaa ap cald, ficat crud de foc , ea l trateaz cu
rceal i nu pare c i-ar aduce aminte ceva din ce s-a
ntmplat ntre ei. Sumner i nchipuie c femeia se poart dup
un model pgn de politesse i c Urgang nsui a ncurajat-o
sau i-a poruncit. Ia ofranda aa cum e: nici mai mult, nici mai
puin. Dup o sptmn, cnd vine vremea s se ntoarc la
misiune, hotrte c o s-i lipseasc pustiul gheii i sporoviala
de neneles a igluului. N-a mai vorbit n englez de cnd a plecat
de la misiune, iar gndul la preotul care-l ateapt n caban, cu
crile i hrtiile, prerile i planurile i doctrinele lui, l
deranjeaz i-l mhnete.
n ultima noapte, n loc s se ndeprteze dup ce au
terminat, Punnie se ntoarce spre el. Prin ntunericul dospit de
lumina lmpii, i vede faa turtit i ciupit de vrsat, ochii negri,
nasul mic i crn, linia buzelor. Femeia i zmbete, gale i
curioas. Cnd deschide gura s vorbeasc, el nu-i d seama de
la nceput ce se ntmpl. Cuvintele i par doar nite zgomote,
precum cloncnitul uor i gutural pe care-l scot vntorii cnd
i linitesc cinii noaptea, ns apoi, cu o tresrire de surpriz,
i d seama c ea i vorbete ntr-o englez grosolan, dar
inteligibil, c ncearc s-i spun la revedere.
La revede, repet ea, nc zmbind. La revede.
Sumner se ncrunt, apoi scutur din cap. Se simte
demascat i ntinat de eforturile ei. Ruinat. De parc asupra lor
a fost aruncat o lumin puternic, arztoare, iar goliciunea lor
jalnic a fost dezvluit lumii. Ar vrea s fie iar tcut, s nu-l
bage n seam, ca de fiecare dat pn acum.
Nu, i optete el aspru. Gata cu asta. Gata.

A doua zi, cnd ajunge la misiune, e ntuneric i frig, iar


aurora se ntinde pe cerul nopii n fii spasmodice de verde i
purpuriu, ca mruntaiele uor ncolcite ale unei fiare mitice
ireale. n caban, l gsete pe preot ntins pe patul lui,
plngndu-se de dureri de burt. Anna, sub ndrumarea lui, i-a
pus o prini cald pe pntec i i-a adus ulei de ricin i jalap
din cufrul cu medicamente. E foarte constipat, i explic el lui
Sumner, i s-ar putea s aib nevoie de o clism dac nu se
mic nimic curnd. Medicul i face un ceai i nclzete o
crati cu sup de carne. Preotul l privete mncnd. l ntreab
de vntoare, iar Sumner i povestete despre foci i osp.
Deci le ncurajezi superstiiile, din cte vd, spune preotul.
i las s cread ce vor. Cine sunt eu s m amestec?
Nu le faci niciun serviciu dac-i lai n bezn. Duc o via
slbatic.
N-am ce adevruri mai bune s le mprtesc.
Preotul clatin din cap, apoi tresare.
i-atunci, ce anume eti tu? ntreab. Dac e ntr-adevr
aa?
Sumner ridic din umeri.
Sunt obosit i mi-e foame, i rspunde el. Sunt un om pe
cale s-i ia cina i s se duc la culcare.
Peste noapte, preotul are un acces urt de diaree. Pe Sumner
l trezesc gemetele i mprocturile puternice. Aerul din caban
e greu de duhoarea catifelat a fecalelor lichide. Anna, care
doarme ncovrigat pe podea, se ridic s-l ajute. i d preotului o
crp curat s se tearg i scoate oala afar s-o deerte. Cnd
se ntoarce, l nvelete cu pturi i-l ajut s bea nite ap.
Sumner se uit, dar nu se mic i nici nu vorbete. Preotul i se
pare robust i sntos pentru un om de vrsta lui i i nchipuie
c constipaia nu e dect urmarea obinuitelor lipsuri ale dietei
arctice, fr plante, legume sau fructe de orice fel. Acum, c
purgativele i-au fcut efectul, Sumner e sigur c o s-i revin
destul de repede.
Diminea, preotul anun c se simte mult mai bine.
Mnnc stnd n capul oaselor n pat i o roag pe Anna s-i
aduc hrtiile i crile, ca s-i poat continua munca de
crturar. Sumner iese s-i ia un ultim rmas-bun de la Urgang
i Merok, care i-au petrecut noaptea n iglu. Se mbrieaz toi
trei ca nite vechi prieteni. i dau una dintre foci, cum a fost
nelegerea, dar i ofer ca amintire i una dintre suliele lor vechi
de vntoare. Arat spre suli, apoi spre Sumner, apoi spre
ntinderea de ghea. nelege c vor s-i spun s se duc s
vneze singur dup ce pleac ei. Rd, iar Sumner d din cap i
zmbete. Ia sulia i se preface c strpunge o foc prin ghea.
Ei chiuie, rd i apoi, cnd el se preface din nou, chiuie i mai
tare. i d seama c rd un pic de el acum, ca s uureze
desprirea, punndu-l cu blndee la locul lui nainte s plece; i
aduc aminte c, dei are puteri magice, e tot un om alb, iar ideea
c un om alb ar ti s foloseasc o suli e de-a dreptul
caraghioas. Se uit cum sania lor dispare dincolo de
promontoriul de granit, apoi intr iar n caban. Preotul face
nsemnri n jurnal. Anna d cu mtura. Sumner le arat sulia.
Preotul o cerceteaz, apoi i-o ntinde Annei, care spune c e o
suli bine fcut, ns prea veche ca s mai fie folosit.
La prnz au pesmei sfrmai i sup de carne. Preotul
mnnc tot ce i se pune n fa, dar apoi, aproape imediat ce
termin, vomit totul pe podea. St pe scaun o vreme, ndoit de
spate, tuind i scuipnd, apoi se bag iar n pat i cere brandy.
Sumner se duce n cmar i ia sticla cu pulbere Dover49 din
cufrul cu medicamente, dizolv o lingur n ap i i-o d
preotului s-o nghit. El o d pe gt, apoi aipete. Cnd se
trezete, e palid i se plnge de dureri de burt i mai mari.

49
Pulbere de ipecacuana i opiu, folosit ca antitusiv i expectorant.
Sumner i ia pulsul i se uit la limb, care e albicioas. Apas
cu buricele degetelor pe burta preotului. Pielea e ntins, dar nu
se simte niciun semn de hernie. Cnd apas chiar deasupra
oaselor iliace, preotul ip i se ndoaie de durere. Sumner ia
mna i se uit pe fereastra cabanei afar ninge, iar pe geamuri
s-a aezat un strat de ghea.
Dac reueti s nu-l vomii, brandy-ul ar trebui s
te-ajute un pic, spune el.
A da orice s m pot uura, zice preotul, dar abia pot s
storc o pictur.
Anna st lng pat i citete, n engleza ei domoal i
poticnit, Epistolele ctre Corinteni ale Sfntului Pavel. Pe
msur ce dup-amiaza se preschimb n sear, durerile
preotului se nteesc i ncepe s se vaite i s icneasc. Sumner
i face o prini cald i gsete un analgezic n cufrul cu
medicamente. i spune Annei s-i dea n continuare brandy i
pulbere Dover i s foloseasc analgezicul de cte ori durerea
devine mai puternic. Noaptea, preotul se trezete din or n or,
cu ochii ieii din orbite, i url de durere. Sumner, care doarme
la mas, cu capul sprijinit pe braele strnse, sare din somn de
fiecare dat, cu inima bubuind i mruntaiele rsucindu-se, n
semn de solidaritate. Se apropie de patul preotului,
ngenuncheaz i-i mai d s bea nite brandy. Cnd soarbe din
pahar, preotul l apuc pe Sumner de bra, de parc s-ar teme c
ar putea s plece pe neateptate. Ochii verzi ai preotului sunt
febrili i apoi; are buzele uscate, iar rsuflarea fierbinte i e
fetid.
Diminea, cnd sunt destul de departe ca s nu poat fi
auzii, Anna l ntreab pe Sumner dac preotul o s moar.
Are un abces pe dinuntru, aici, i explic Sumner artnd
spre partea dreapt a burii, chiar deasupra bazinului. I s-a
perforat vreun organ intern i i se umple burta de puroi.
Dar o s-l salvezi, spune ea.
N-am ce s fac. E imposibil.
Mi-ai spus c eti angakoq.
Suntem la 1.000 de mile sau mai mult de orice spital, iar
eu n-am niciun medicament serios.
Anna i arunc o privire nencreztoare. Sumner se ntreab
ci ani are optsprezece? Treizeci? E greu de apreciat. Toate
eschimosele au aceeai piele brun tbcit, aceiai ochi negri
mici i aceeai min nedumerit. Alt brbat s-ar fi culcat cu ea,
se gndete Sumner, dar preotul a nvat-o s citeasc Biblia i
s dea replica.
Dac nu-l poi salva, atunci de ce eti aici? ntreab ea. La
ce eti bun?
Sunt aici din ntmplare. Nu nseamn nimic.
Toi au murit n afar de tine. De ce ai rmas n via?
Fr vreun motiv, rspunde el.
Anna i arunc o privire, apoi clatin din cap i se ntoarce
lng patul preotului. Se las n genunchi i ncepe s se roage.
Dup nc vreo cteva ore, preotul ncepe s aib frisoane
violente, iar pielea i e rece i umed. Pulsul i e slab i neregulat,
iar pe mijlocul limbii are o dung maronie lat. Cnd Anna
ncearc s-i dea brandy, l vomit. Sumner o urmrete o vreme,
apoi i trage pe el hainele noi de blan i iese din caban; e un
ger muctor i destul de ntuneric, dar se bucur s scape de
duhoarea acr a bolii fatale i de ipetele de durere necontenite i
suprtoare ale preotului. Trece de iglu i privete spre est, peste
pustiul imens al mrii ngheate, spre linia alb, uor arcuit, a
orizontului din deprtare. E amiaz, ns pe cer nc se zresc
stelele. Nu se vede nicieri niciun semn de via, nicio micare,
totul e neclintit, ntunecat i rece. De parc sfritul lumii ar fi
avut deja loc, se gndete Sumner, de parc el ar fi singurul om
rmas n via pe pmntul ngheat. Cteva minute st pe loc,
ascultnd uieratul uor al propriei rsuflri, simind cum
muchiul rou al inimii i zvcnete stins n piept, apoi se adun,
se ntoarce ncet i intr din nou n caban.
Anna pune alt prini pe burta preotului. i arunc o
privire aspr, dar el n-o bag n seam. Se duce la cufrul cu
medicamente i scoate o sticl mare cu eter, un sul de tifon i o
lanet. Ascute cteva minute laneta cu o gresie, apoi d la o
parte restul de cri de pe mas i o terge cu o crp umed. Se
apropie de pat i se uit la preot. Pielea brbatului mai n vrst
e galben ca ceara i umed, iar privirea i e ndurerat. Sumner
pune mna pe fruntea lui, apoi i cerceteaz gura o clip.
Ai un abces sau poate un ulcer n cecum, i spune el,
diferena nu conteaz. Dac am fi avut vreun pic de opiu n
cufrul cu medicamente, ar fi fost de ajutor, dar cum n-avem
deloc, cel mai bine e s-i fac o tietur n burt, ca s las
puroiul s se scurg afar.
Cum de tii aa ceva?
Sunt medic.
Fiindc are dureri prea mari ca s comenteze sau s-i arate
surprinderea, preotul doar d din cap. nchide ochii o clip ca s
se gndeasc, apoi i deschide la loc.
Deci ai mai fcut aa ceva? ntreab el.
Sumner clatin din cap.
Niciodat, nici n-am vzut pe altcineva fcnd. Am citit
despre operaie, fcut acum civa ani de un doctor pe nume
Hancock la spitalul Charing Cross din Londra. Atunci, pacientul
a supravieuit.
Suntem destul de departe de Londra, spune preotul.
Sumner ncuviineaz.
O s fac tot ce pot n condiiile astea, dar o s avem nevoie
de foarte mult noroc.
Tu faci tot ce poi, spune preotul, i m atept ca Domnul
s se ocupe de restul.
Sumner o trimite pe Anna s-l aduc pe frate-su din iglu i,
cnd acesta sosete, toarn nite eter pe o bucat de tifon i-o
pune peste nasul i gura preotului. i scot hainele, apoi i ridic
de pe pat trupul gol care atrn i-l aaz pe mas. Sumner
aprinde nc o lumnare i o pune pe pervaz ca s aib mai
mult lumin. Anna ncepe s se roage i s-i fac repede cruce,
ns el o ntrerupe i o pune s stea n capul mesei i s mai
toarne eter pe bucata de tifon de cte ori preotul d semne c-i
revine. Fratelui, care e nalt i are un aer vesel i ntng, i d o
gleat de metal i un prosop i i spune s rmn lng el i s
fie atent.
Sumner palpeaz din nou abdomenul, identificnd prile
rigide i elastice. Se ntreab o clip dac a fcut o greeal, dac
e mai degrab o hernie sau o tumoare i nu un abces, dar apoi i
amintete de ce nu poate fi aa. ncearc tiul lanetei pe
degetul mare, pe urm apas lama n carnea preotului i face o
tietur lateral de la capul femural la jumtatea distanei pn
la buric. Are nevoie de cteva ncercri ca s ptrund prin
straturile de membran, muchi i grsime i s ajung la
abdomen. Cu ct ptrunde mai mult, cu att izvorte mai mult
snge, pe care-l terge cu o crp i continu s taie. Imediat ce
strpunge peretele cavitii, din deschiztura proaspt fcut
nete nestnjenit mai mult de o pint de puroi urt mirositor
i coagulat, tulbure i cenuiu-rozaliu, care mproac masa i
acoper minile i antebraele lui Sumner. Duhoarea cumplit de
excremente i putreziciune umple pe loc cabana. Anna scoate un
ipt ascuit de groaz, iar frate-su scap gleata de metal.
Sumner rsufl greu i se trage napoi. Puroiul e plin de fibrin,
nsngerat i vscos ca smntn groas de Cornwall; nete
cu putere prin deschiztura ngust ca un ultim apogeu
spasmodic al unei ejaculri monstruoase. Sumner, mijind ochii
din cauza duhorii, njur, scuip pe podea, apoi, respirnd pe
gur, i terge murdria de pe mini i brae i-i spune fratelui
s curee masa i s arunce n sob crpele mnjite. l ntorc pe
preot pe-o parte, ca s grbeasc i mai mult drenarea. El geme
ncet cnd l mic. Anna, cu minile tremurnd, i pune din nou
tifonul cu eter pe fa pn se linitete. Sumner apas cu
buricele degetelor pielea i muchii din jurul marginilor rnii,
mpingnd afar ct mai mult din infecia rmas. E greu de
crezut c trupul preotului poate conine o asemenea abunden
de puroi. Nu-i nalt i, aa dezbrcat cum e acum, pare subire,
ciolnos i aproape copilros, i totui glgie din el ca apa din
piatr. Sumner apas, iar fratele terge puroiul. Apas i terg,
apas i terg pn cnd, n cele din urm, uvoiul puturos
ncepe s curg mai ncet, apoi se oprete cu totul.
l duc pe preot napoi n pat i-l nvelesc cu pturi i cu un
cearaf. Sumner cur rana i pune un pansament deasupra,
apoi se spal pe mini cu spun cu ulei i deschide fereastra.
Aerul care nvlete nuntru e presrat cu fulgi de zpad, fr
miros i ngheat bocn. Afar e ntuneric, iar vntul uier prin
jgheaburi. Se ndoiete c preotul o s triasc mai mult de o zi.
Cu un abces aa de grav, aproape sigur exist vreun fel de
perforaie n intestin, se gndete el, i odat ce rahatul ncepe s
se scurg, n general se cam termin. Adun cele cteva
medicamente pe care le au i care-ar putea uura sau micora
durerea i o nva pe Anna cum i cnd s le foloseasc. i
aprinde pipa i iese s fumeze.
n noaptea aceea, adormit n patul lui, viseaz c plutete iar
pe ntinderile fr ghea din Apele Nordului. E singur i purtat
de curent n vechea barc gurit a prietenului su Tommy
Gallagher, cu coca peticit i bncile lustruite i tocite de atta
folosire. N-are vsle la vedere i nu se zrete niciun alt vas, dar
nu-i e team. Vede un ghear la babord i n picioare, cocoat pe
una dintre terase, ntr-un costum de tweed verde i cu plrie de
fetru maro de la Dames din Temple Bar, st William Harper,
medicul, omul care l-a gsit i l-a luat la el. Zmbete i-i face cu
mna. Cnd i strig s coboare, Harper rde de parc fie i
numai gndul de-a schimba ghearul mre cu barca jalnic e
absurd. Chipul lui pare aproape normal, observ Sumner, i i
mic destul de uor braul drept. Nu exist niciun semn de
paralizie sau de ran, nicio urm a accidentului de vntoare
care l-a mpins s se apuce de but. S-a refcut complet, se pare,
i acum e din nou perfect, ntreg. Sumner i dorete, mai mult
dect orice, s-l ntrebe cum a fost realizat aceast isprav
remarcabil, prin ce metode, dar barca a deviat prea mult, i d
seama, iar glasul lui e prea slab s se fac auzit peste ap.
Diminea, spre surprinderea lui, preotul nc mai rsufl i
nu arat mai ru dect nainte.
Zu dac nu eti un nemernic btrn i rezistent,
murmur Sumner scond bandajul i cercetnd rana. Pentru
cineva care-i pune toat ndejdea n viaa de apoi, pari al naibii
de dornic s zboveti n truda i chinul steia.
terge cu o crp n jurul ei, miroase lichidul scurs, apoi
arunc bandajul vechi n gleat, ca s fie splat, i face unul
nou. ntre timp, preotul mijete ochii i se uit n sus la el.
Ce-ai gsit nuntru? ntreab.
Glasul i e aspru i slab, iar Sumner trebuie s se aplece ca
s-l aud.
Nimic bun, i rspunde.
Atunci, mai bine c-am scpat de el, a zice.
Sumner d din cap.
ncearc s te odihneti acum, i spune. i, dac ai nevoie
de ajutor, strig sau ridic mna. O s stau la mas.
O s ai grij de mine, da?
Sumner ridic din umeri.
Nu prea e mare lucru de fcut pe-aici pn vine
primvara, spune el.
M gndeam c o s iei la vntoare de foci cu sulia i
haina cu glug nou.
Nu sunt vntor de foci. N-am destul rbdare pentru aa
ceva.
Preotul zmbete, ncuviineaz, apoi nchide ochii. Pare s
alunece iar n somn, ns dup un minut deschide ochii i se uit
n sus, parc aducndu-i aminte altceva.
De ce m-ai minit nainte? ntreab el.
Nu te-am minit niciodat. Nici mcar o dat.
Totui eti un ins ciudat, nu? i o surs de mare mister
pentru toi cei care te cunosc.
Sunt medic, zice el ncet. Sunt medic acum, i asta-i tot.
Preotul se gndete puin nainte s vorbeasc din nou.
tiu c-ai suferit, Patrick, dar nu eti singur, spune el.
Sumner clatin din cap.
M-am bgat singur n belea, a zice. Am fcut o grmad
de greeli.
Arat-mi un om care n-a fcut, iar eu o s-i art un sfnt
sau un mare mincinos. i n-am ntlnit prea muli sfini n toat
lunga mea via.
Preotul se uit o clip la Sumner i zmbete. La colurile
gurii are cheaguri de flegm cenuii-verzui, iar ochii lptoi par
umflai n orbite. ntinde mna, iar Sumner i-o prinde. E rece la
atingere i aproape lipsit de greutate. Pielea e zbrcit deasupra
ncheieturilor, iar buricele degetelor au luciul mat al pielii tocite.
Trebuie s te odihneti, i spune Sumner din nou.
O s m odihnesc, se nvoiete preotul. Asta o s fac.
23

Omul lui Baxter ateapt pe chei. l cheam Stevens i spune


c e funcionar, dei nu prea arat a funcionar. Are aproape
ase picioare, pieptul lat i burta mare, ochi negri mici, perciuni
i nu destui dini. Sumner i strnge puinele lucruri ntr-un sac
i i ia rmas-bun de la cpitanul Crawford i de la echipajul de
pe Truelove, apoi pornete mpreun cu Stevens spre sud, ctre
birourile lui Baxter din Bowlalley Lane. Cotesc pe Lowgate, trec
de Mansion House i de hanul Golden Galleon, de George Yard i
Chapel Lane. Dup sptmnile lungi pe mare, simplitatea i
fermitatea uscatului i se par lui Sumner o anomalie, o
scamatorie. ncearc s-i spun c toate astea pietrele de
pavaj, cruele, depozitele, magazinele i bncile sunt reale, dar
par o pantomim, o neltorie. Unde e toat apa? se gndete el
zpcit. Unde e toat gheaa?
Cnd ajung n Bowlalley Lane, Stevens bate tare n uile
duble, iar Baxter deschide una dintre ele. Poart o redingot
bleumarin garnisit cu dantel, o jiletc de fetru verde i
pantaloni n dungi; dinii i sunt chihlimbarii i strmbi, iar prul
crunt i atrn netiat peste urechi, moale i parfumat, ntr-o
tunsoare de paj. i strng minile i Baxter, zmbind, l privete
atent.
Aproape c nu mi-a venit s cred cnd am citit scrisoarea
pe care-ai trimis-o din Lerwick, spune el cltinnd din cap. i
totui, iat-te, domnule Patrick Sumner, viu i al naibii de
nevtmat. Am crezut c te-am pierdut, necat sau ngheat
mpreun cu toi ceilali amri, i totui iat-te aici.
Baxter rde i-l bate pe umr.
Vrei s mnnci ceva? ntreab el. Pot s-i aduc o farfurie
cu stridii sau un crnat de porc sau mcar o bucic frumoas
de limb de viel?
Sumner scutur din cap. Dincolo de amabilitatea plin de zel
a lui Baxter, simte o urm de precauie, de team chiar. Prezena
lui aici e, i nchipuie, tulburtoare i nefireasc. E omul care ar
fi trebuit s fie mort, dar nu este.
Am venit doar pentru leaf, spune el. Dup aceea plec.
Leafa dumitale? S pleci? A, nu, la naiba, nu, protesteaz
Baxter cu o jignire prefcut ntiprit pe chip. Nu pleci de-aici
pn nu ne aezm i nu bei ceva cu mine. N-o s permit aa
ceva.
l conduce pe scri n birourile de la primul etaj. n cmin se
stinge un foc sczut i de fiecare parte sunt aezate dou fotolii
identice.
Pune-i curul jos acolo, i spune Baxter.
Sumner ezit o clip, apoi face cum i s-a ordonat.
Cnd cellalt toarn brandy n dou pahare i-i ntinde unul,
l ia. Nu spun nimic un minut, apoi Baxter vorbete din nou.
Ambele corbii scufundate de gheuri i dumneata salvat
miraculos de nite inuii aflai n trecere, zice el. Asta chiar c-i o
poveste pe care trebuie s-o spui lumii ce abia ateapt.
Poate c da, totui n-o s-o spun prea curnd.
Baxter ridic din sprncene i ia repede o gur de brandy.
i de ce, m rog? ntreab el.
Nu-mi doresc s devin cunoscut ca singurul om de pe
Volunteer care a supravieuit. N-ar fi trebuit s ajung niciodat
pe corabia aia. N-ar fi trebuit s vd niciodat ce-am vzut acolo.
n oraul sta sunt o mulime de vduve i orfani care nu
i-ar dori nimic mai mult dect s-l cunoasc pe omul care le
poate spune, la prima mn, adevrul despre ce s-a ntmplat. Ai
face o fapt foarte bun pentru ei, a zice.
Sumner scutur din cap.
Adevrul n-o s-i ajute deloc. Nu acum.
Baxter i umezete buzele i i d o uvi de pr crunt
dup urechea cu peri ntunecai. Zmbete scurt, parc amuzat
de idee.
Poate c ai dreptate, spune el. Pstrnd tcerea s-ar putea
s faci o fapt i mai bun. Cum oamenii sunt mori de mult,
detaliile morii lor nu mai prea conteaz. La ce bun s mai
tulburi apele? Las-i pe bieii amri s se odihneasc n pace,
a zice. A fost un accident ngrozitor, dar trebuie s ne mpcm
cu lucrurile astea.
Sumner se foiete n fotoliu. i freac de buze i dini vrful
amorit al limbii vindecate.
O parte a fost accident i o parte, nu, rspunde el. Ai citit
scrisoarea. tii despre omoruri.
Baxter ofteaz i arunc o privire piezi prin ncpere.
Soarbe din brandy i apoi se uit o vreme n jos, la vrfurile
lustruite ale pantofilor de lac.
nspimnttor, optete el. Pur i simplu nspimnttor.
N-am putut s cred ce citeam. Cavendish? Brownlee? Un
nenorocit de mus?
Cnd s-a angajat, nu tiai nimic?
Despre Drax? La naiba, nu. Drept cine m iei? Omul era
un mare bdran, bineneles, dar pentru un harponier
groenlandez nu prea mai ru dect majoritatea i era mult mai
bun dect unii pe care i-am cunoscut.
Sumner se uit la Baxter i ncuviineaz. i aduce aminte
de Joseph Hannah i simte brusc o apsare n piept.
Cineva ar trebui s-l caute, spune el. Poate-ar trebui s
ncerc chiar eu. S-ar putea s mai fie n via.
Baxter se ncrunt i scutur din cap.
Henry Drax e fie mort, fie n Canada, ceea ce, dac m
ntrebi pe mine, e aproape acelai lucru. i dumneata eti medic,
nu detectiv. Ce treab ai s urmreti criminali?
Baxter ateapt un rspuns, dar Sumner rmne tcut.
Uit de Henry Drax, Patrick, l sftuiete Baxter, uit cu
totul de el, cum ai fcut i cu restul. E de departe cel mai nelept
lucru pentru dumneata. ntr-un fel sau altul, o s fie judecat
destul de curnd.
Dac-l mai vd vreodat, cred c tiu ce am de fcut,
rspunde Sumner.
Mda, dar n-o s-l mai vezi, zice Baxter. A disprut de-a
binelea, i ar trebui s fim amndoi al naibii de recunosctori
pentru aa o binefacere.
Sumner d din cap i bag mna n buzunar, dup pipa de
lut i punga cu tutun. Vznd ce face, Baxter se duce la masa de
lucru i vine cu o cutie cu trabucuri. Iau fiecare cte unul i le
aprind.
Am nevoie de-o slujb, i spune Sumner. Am o scrisoare
aici.
Arat-mi-o.
Scoate din buzunar scrisoarea preotului i i-o d lui Baxter.
Acesta o citete.
i sta-i misionarul cu care ai iernat?
Sumner ncuviineaz.
Zice aici c i-ai salvat viaa.
Am fcut ce-am putut. Cea mai mare parte a fost noroc
chior.
Baxter mpturete scrisoarea la loc i i-o napoiaz.
tiu pe cineva la Londra, spune el. Un medic pe nume
Gregory, James Gregory, ai auzit vreodat de el?
Sumner clatin din cap.
E un om bun. O s-i gseasc o slujb bnoas, l asigur
Baxter. O s-i scriu chiar azi. i lum un pat la Pilgrims Arms
pentru disear, apoi, cnd primim veti de la Gregory, te urcm
n tren. Nu-i absolut nimic de fcut pe-aici pentru un om ca
dumneata. Vntoarea de balene e pe duc. Eti prea tnr i
prea iste pentru Hull. Londra e locul potrivit pentru cei ca
dumneata.
Am nevoie de leaf, spune Sumner.
Da, da, sigur. O s-o iau acum i, dup ce te instalezi la
Pilgrims, l pun pe Stevens s-i trimit o pint zdravn de
brandy bun i o curv nostim i drgu, s te-ajute s te
adaptezi iar la obiceiurile vieii civilizate.
Dup ce pleac Sumner, Baxter se aaz la birou i
chibzuiete. Limba, rozalie pe margini i galben la mijloc, i se
plimb prin gur de parc fiecare idee are o arom aparte, iar el
le gust pe rnd. n cele din urm, dup aproape jumtate de or
de gndire, se ridic, se uit repede prin camer, ca pentru a
verifica dac toate sunt la locul lor, apoi se duce la u i o
deschide. Ieind pe palierul umbrit, n loc s coboare la parter,
cum ar fi fcut n mod normal, urc scara ngust i fr covoare
ce duce n pod. Cnd ajunge sus, bate o dat i intr. Podul e
micu, cu tavanul foarte nclinat; pe peretele triunghiular se afl
o fereastr rotund, iar n una dintre laturile acoperiului e
tiat o lucarn prfuit. Scndurile podelei sunt pline de achii
i negeluite, iar pereii sunt netencuii. Mobila e alctuit
dintr-un scaun de lemn i un pat de campanie din metal, iar pe
podea zac cteva sticle de brandy goale i o oal de noapte plin
pn sus cu un piat maroniu-nchis i buci ncovrigate de
rahat plutitor. Aplecndu-se i acoperindu-i nasul, Baxter se
apropie de pat i-l scutur pe brbatul care doarme. Acesta
mormie i icnete, trage o bin lung, apoi se ntoarce i
mijete ncet un ochi.
Mda, zi, spune el.
N-o s mearg, Henry, rspunde Baxter. tie prea multe i
ce nu tie poate s pun cap la cap destul de uor. N-am putut
dect s-l mpiedic s dea fuga la nenorocitul de judector.
Drax i las picioarele pe podeaua goal i se ridic n capul
oaselor. Casc i se scarpin.
Doar n-o ti despre scufundare, zice el. N-are cum.
Poate c nu tie, totui bnuiete. tie c n-a fost n
regul. De ce s duci corabia spre nord, cnd toi nemernicii
ilali navigheaz spre sud?
A zis el asta?
A zis.
Drax caut sub pat, gsete o sticl de brandy aproape goal
i o d gata.
i despre mine ce zice?
Jur c o s te caute pn te gsete. Zice c o s angajeze
pe cineva dac e nevoie.
Pe cine?
Cineva din Canada. S afle ce s-a ntmplat cu tine, s-i
urmreasc micrile de atunci ncoace.
Drax i umezete buzele i scutur din cap.
N-o s m gseasc, zice el.
N-o s renune s te caute. Jur pe mormntul maic-sii.
I-am spus c sigur eti mort pn acum, dar nu m crede. Un
om ca Henry Drax nu moare pur i simplu, zice el, trebuie ucis.
Ucis? Nu-i dect un nenorocit de doctor.
A fost totui n armat, nu uita. La asediul de la Delhi. Are
ceva snge n el, a zice.
Drax se uit n sticla goal i adulmec. Are pielea prlit de
soare i ochii nfundai n orbite. Baxter terge ezutul scaunului
cu batista i se aaz cu grij.
i unde-i acu? ntreab Drax.
I-am luat o camer la Pilgrims Arms. O s-i trimit o curv
s-l in ocupat, dar trebuie s-o facem n seara asta, Henry. Nu
putem amna. Dac ajunge diminea la judector, n-avem de
unde ti ce probleme o s ne fac.
Am but toat ziua, spune el. Pune-l pe nemernicu la
lene de Stevens s-o fac.
Nu pot s am ncredere n Stevens pentru aa o treab,
Henry. Toat averea noastr depinde de asta, nu nelegi? Dac
Sumner nu-i ine gura, n-o s mai primim nici unul bani, pe
tine o s te atrne n treang i pe mine o s m arunce n
temni.
Pentru ce dracu-l plteti?
Stevens e un om bun, dar n-are nici experiena ta, nici
calmul tu n situaii de criz. Ai but o pictur, dou de
brandy acolo, nici nu conteaz. Dac o faci ca lumea, n-o s fie
niciun fel de lupt.
Nu se poate la Pilgrims totui, spune Drax. Prea muli
oameni n jur.
Atunci, o s-l momim afar. E simplu. l trimit pe Stevens
cu un mesaj. Tu i atepi n alt parte. Unde vrei tu.
Lng ru. La depozitul vechi de cherestea de pe Trippet
Street, dincolo de topitorie.
Baxter d din cap i zmbete.
Nu-s muli ca tine, Henry, zice el. Sunt muli care vorbesc,
dar al naibii de puini care s apese pe trgaci cnd e nevoie.
Drax clipete de dou ori. Casc gura, iar limba lui groas se
arcuiete i se ntinde ca o creatur oarb abia nscut.
O s am nevoie de o parte mai mare, rspunde el.
Baxter i trage nasul i culege o bucic de pnz de
pianjen de pe cracul pantalonilor n dungi.
Pe 500 de guinee ne-am neles, spune el. E mai mult
dect i-am oferit lui Cavendish. tii doar.
Pi, asta-i n plus, nu? zice Drax. Pe deasupra.
Baxter se gndete o clip, apoi ncuviineaz i se ridic.
Cinci i jumtate, atunci, spune el.
mi place mai mult cum sun ase, Jacob.
Baxter d s vorbeasc, ns n-o face. Se uit la Drax, apoi la
ceasul de buzunar.
ase, atunci, se nvoiete el. Dar, la naiba, ase e limita.
Drax d din cap mulumit, apoi i ridic picioarele i se
ntinde iar pe patul lui de campanie unsuros i urt mirositor.
ase e limita, repet el, i dac-ai putea s-l trimii pe
ticlosu la de Stevens cu alt sticl de brandy i s-l pui s
goleasc oala aia cu piat, dac tot vine, i-a fi grozav de-al
naibii de recunosctor, sunt sigur.
Baxter coboar pe palierul de la primul etaj. Ateapt acolo o
clip, apoi l strig pe Stevens, care st n hol, cu melonul pe
genunchi, citind ziarul Intelligencer din Hull i East Riding. Intr
mpreun n birou, iar Baxter i face semn s nchid ua.
Ai revolverul pe care i l-am dat i ai i gloane? ntreab
el.
Stevens d din cap. Baxter i cere s-i arate arma, aa c o
scoate din buzunar i o pune pe mas, ntre ei. Baxter se uit la
ea, pe urm i-o d napoi.
Am o treab pentru tine disear, spune el. Ascult-m cu
atenie.
Stevens d iar din cap. Baxter observ cu plcere docilitatea
lui, dorina lui cineasc de a-i face pe plac. Mcar de-ar fi toi
aa, se gndete el.
La miezul nopii, te duci la Patrick Sumner, n camera de
la Pilgrims Arms, i-i spui c trebuie s-l vd urgent la mine
acas. Zi-i c am veti importante despre Volunteer i c nu pot
atepta pn diminea. El nu tie oraul, nici unde-i casa mea,
aa c o s vin cu tine oriunde. Du-l spre ru. Ia-o pe Trippet,
treci de turntorie i mergi pn ajungi la depozitul vechi de
cherestea. Dac te ntreab ce faci, spune-i c-i o scurttur nu
conteaz dac te crede sau nu, doar f-l cumva s intre. n curte
o s atepte Henry Drax. O s-l mpute pe Sumner i, dup
asta, tu l mputi pe el. Pricepi?
N-am nevoie de Drax acolo, spune Stevens. Pot s-l
mpuc eu pe doctor.
Asta nu rezolv nimic. Am nevoie s-l mpute Drax pe
Sumner, iar tu s-l mputi pe el. Dup ce l-ai mpucat, pui
revolverul n mna doctorului, i goleti buzunarele, le goleti i
pe-ale lui Drax, i o tergi naibii de-acolo.
Poliistul de la docuri o s aud ceva, fr ndoial, spune
Stevens.
Mda, i sigur o s vin n fug, suflnd tare n fluier. Cnd
ajunge la depozit, o s gseasc doi mori, fiecare innd pistolul
care l-a omort pe cellalt. Nu exist martori, nici alte semne sau
indicii. Poliaii o s se scarpine n cap o vreme, iar dup aia o s
care cadavrele la morg i o s atepte s fie revendicate, dar n-o
s le revendice nimeni. i dup aia ce-o s se ntmple?
Se uit atent la Stevens, care ridic din umeri.
Dup aia n-o s se ntmple nimic, l lmurete Baxter.
Absolut nimic. Asta-i frumuseea planului. Doi brbai
necunoscui s-au omort unul pe cellalt. Sunt doi criminali i
dou victime. Crima se rezolv singur, iar eu am scpat n
sfrit de Henry Drax, de ameninrile i antajele lui, de
duhoarea lui cumplit.
Deci, dup ce-l mpuc pe Sumner, eu l mpuc pe el,
repet Stevens.
n piept, nu n spate. Asta n-ar face dect s strneasc
ntrebri. i pune-i pistolul n mna dreapt, nu n stnga. Acum
pricepi?
Stevens d din cap.
Bine. Acum du-i sticla asta de brandy n pod. Golete-i i
oala de piat ct eti acolo i, dac vorbete cu tine, nu-i
rspunde.
I-a venit sfritul nemernicului jegos, domnule Baxter,
spune Stevens.
S tii c da.
24

Drax se ghemuiete n colul depozitului ntunecat. Pe o


latur se afl o magazie deschis, iar n captul ndeprtat, o
barac drpnat, cu acoperiul lsat. ntre ele, pmntul e
presrat cu sticle sparte, lzi i scnduri rupte. Drax are o sticl
de brandy n buzunar; din cnd n cnd, o scoate, i umezete
buzele i bea. n vremuri ca astea, cnd l chinuie setea i are
bani destui n buzunar, bea cte o sptmn fr s se
opreasc nici s rsufle. Dou-trei sticle n fiecare zi. Mai mult.
Nu-i vorba de nevoie sau plcere, nu-i vorba c vrea sau nu vrea.
Setea l cluzete, orbete, cu uurin. Disear o s ucid, ns
omorul nu e cel mai important lucru din mintea lui. Setea e mult
mai mare dect furia. Furia e iute i aprig, dar setea e durabil.
Furia are ntotdeauna un sfrit, un deznodmnt scldat n
snge, dar setea e fr fund i fr margini.
Aaz cu grij sticla jos, la picioare, i i verific revolverul.
Cnd deschide butoiaul, gloanele cad pe pmnt i, njurnd,
se ntinde s le caute. i pierde echilibrul, se nclin ntr-o parte,
apoi se ndreapt. Cnd se ridic, depozitul de cherestea i se
leagn n fa, iar luna se clatin i tremur pe cer. Drax
clipete i scuip. Gura i se umple de vom, ns o nghite, ia
sticla de jos i bea. A pierdut un glon, dar nu conteaz. Mai sunt
nc patru i n-o s aib nevoie dect de unul ca s-l omoare pe
doctorul la irlandez. O s atepte aici, lng poart, i, cnd ei o
s intre, o s-i trag un glon n cap. Asta o s fie tot. Fr
avertismente sau discuii. Dac ar fi ceva de capul ticlosului
luia nenorocit de Baxter sau al slugoiului luia netot al lui, ar
putea rezolva singuri treaba, dar aa, trebuie s-o fac Henry Drax
n locul lor. A, ceilali vorbesc i fac planuri, jurminte i
promisiuni, totui sunt al naibii de puini ticloi care s-o i fac.
Luna e nvluit de nori, iar umbrele din depozit s-au ndesit
i s-au contopit. Se aaz pe un butoi i cerceteaz ntunericul
nelmurit i neregulat. nc mai poate deslui marginile porii i
partea de sus a peretelui de alturi. Cnd aude glasurile celor
doi, se ridic i face ncet un pas nainte, apoi nc unul.
Glasurile se aud mai tare i mai clar. Trage cocoul revolverului
i se echilibreaz ca s trag. Poarta scrie i ncepe s se
deschid spre interior. i privete cum intr mpreun n curte:
dou siluete ntunecate, fr expresie i fr trsturi, ca nite
stafii. Un cap, dou capete. Aude un obolan chiind i fugind i
simte o sete cumplit crescnd n el. Inspir o dat, intete, apoi
trage. Bezna spintecat o clip l nghite, apoi l scuip afar.
Omul din stnga se ndoaie i se prbuete pe zgur cu o
bufnitur nbuit. Drax las revolverul n jos, trage o duc de
brandy i se apropie s vad dac e mort de-a binelea sau mai e
nevoie s foloseasc i cuitul ca s termine treaba. Se
ghemuiete lng trup i aprinde un chibrit. Se uit n jos n
timp ce flacra glbuie crete n mna lui, apoi se las pe clcie
i njur.
Slugoiul de Stevens e cel care zace mort. A mpucat omul
greit, fir-ar s fie, asta-i tot. Se ridic i se uit n jur. Sumner
n-a fugit napoi pe poart tie asta , iar zidurile din jur sunt
nalte i au coama presrat cu sticl spart. Trebuie s fie nc
pe undeva prin curte.
Eti aici, domnule doctor? strig el. De ce nu te-ari?
Dac vrei s m prinzi, acu ai cea mai bun ocazie. N-o s mai
apuci vreodat alta mai bun. Uite, las jos pistolul.
Pune arma jos n faa lui i ridic minile.
Acu ai ansa la o lupt corect. Fr arme, i eu am un
pahar, dou la bord, ca s avem fore egale.
Se oprete i se uit din nou n jur, ns din bezn nu vine
niciun rspuns i nu se zrete nicio micare.
Ei, hai, strig el, tiu c eti aici. Nu te sfii. Baxter zice c
vrei s m urmreti, s tocmeti un om s m caute n Canada,
da uite-m chiar n faa ta. Viu i al naibii de nevtmat. Atunci,
de ce nu profii de ocazie?
Mai ateapt cteva clipe, apoi ridic revolverul i pornete
spre baraca din fundul curii. Cnd se apropie destul ca s se
uite nuntru, se oprete. Ua e pe jumtate deschis. Baraca are
o fereastr n fa i una, mai mic, pe-o latur. Amndou sunt
sparte i fr obloane. tie sigur c trebuie s fi auzit cineva
primul foc; dac nu-l mpuc repede pe doctor, o s fie prea
trziu i tot norocul lui o s se sfreasc. Dar unde s-a vrt
nemernicul la prefcut? Unde st la pnd?

n barac, Sumner strnge n mini o lam de fierstru


ruginit. O ine n echilibru pe umrul ridicat i ateapt. Cnd
Drax pete peste prag, o arunc nainte, ntr-un arc de cerc
orizontal ferm. Muchia zimat lovete chiar deasupra claviculei.
O nitur de snge arterial fierbinte, un glgit prelung i
dezgusttor. Drax rmne n picioare o clip, ateptnd parc s
i se mai ntmple i altceva ceva mai bun , apoi se rstoarn
pe spate, lovind pragul de sus. Are capul strmb. Rana crestat
se casc de parc ar fi o a doua gur. Sumner, fr s se
gndeasc sau s ovie, micndu-se ca ntr-un vis, trage napoi
lama, pe urm o mpinge mai adnc. Drax, aproape decapitat, se
prbuete cu faa n noroiul negru de afar; revolverul
zngnete pe podeaua barcii. Sumner se holbeaz o clip,
ngrozit de ce-a fcut, apoi nfac arma i se npustete n
curtea plin de zgur.
n bezna tcut a strduei nguste, se simte dintr-odat
monstruos, umflat, de parc trupul tremurtor i s-ar fi mrit de
dou ori. Se ntoarce n ora, cu pai msurai, fr s se
grbeasc i fr s se uite mcar o dat n urm. Nu ia n
seam primele dou crciumi pe care le vede, dar intr ntr-a
treia. nuntru, un brbat cnt la pian i o femeie cu faa
rotund l acompaniaz cu vocea. Toate mesele i bncile sunt
ocupate, aa c-i gsete un scaun la tejghea. Cere o bere slab
de patru penny, ateapt s nu-i mai tremure minile, apoi o bea
i mai cere una. Se cznete s-i aprind pipa, dar stric
chibritul i, cnd ncearc din nou, pete la fel. Se las
pguba i pune pipa la loc n buzunar, lng revolverul lui Drax.
Crciumarul l privete, ns nu zice nimic.
mi trebuie un mers al trenurilor, i spune Sumner. Ai
vreunul pe-aici?
Crciumarul clatin din cap.
Ce tren caui?
Primul care pleac din ora.
Crciumarul se uit la ceasul de buzunar.
Trenul potal a plecat de-acum, spune el. O s treac altul
diminea.
Sumner ncuviineaz. Femeia ncepe s cnte The Flying
Dutchman, iar brbaii care joac domino n col i se altur la
refren. Crciumarul zmbete i clatin din cap auzind cntecul
rguit.
tii un om pe nume Jacob Baxter? l ntreab Sumner.
Toat lumea l tie pe Baxter. Dat naibii de bogat, st pe
Charlotte Street, la numrul 27. Era bgat n afacerile cu balene,
dar acum a trecut la petrol lampant i parafin, se zice.
De cnd?
De cnd cele dou corbii ale lui s-au scufundat n golful
Baffin n sezonul trecut i a primit banii de la asigurri. Oricum,
afacerile cu baleniere sunt pe duc, iar el a ieit chiar la timp.
Jacob Baxter e un om cinstit, i zic eu. Poi s caui ct vrei, n-o
s gseti nicio pat pe cinstea lui.
Ct a primit pentru corbii?
Crciumarul ridic din umeri.
O grmad, se zvonete. Le-a dat ceva nevestelor i plozilor
lora de s-au necat, dar tot a pstrat destul pentru el, fii sigur.
i-acum e cu parafina i petrolul lampant?
Parafina e ieftin i arde mult mai curat dect uleiul de
balen. A folosi i eu.
Sumner i privete minile cenuii i stropite cu snge
aezate pe lemnul nchis al tejghelei. Ar vrea s plece acum, s
scape de toate astea, dar simte o apsare tot mai puternic n
cap i n piept, ca o creatur crescut nuntrul lui, care rcie
cu ghearele ca s se elibereze.
Ct de departe de-aici e Charlotte Street?
Charlotte Street? Nu prea departe. Mergi pn la col i
faci stnga la Casa de rugciune metodist, iar dup aia tot
nainte. Eti o cunotin de-a domnului Baxter, nu?
Sumner clatin din cap. Scoate un iling din buzunar, l
mpinge peste tejghea i face semn c nu vrea rest. Cnd pleac,
femeia cnt Scarboro Sands, iar brbaii s-au ntors la jocurile
lor.
Casa lui Baxter are un gard cu epi n vrf i cinci trepte de
piatr care duc la u. Ferestrele sunt oblonite, dar vede o
lumin prin oberliht. Trage de clopoel i, cnd rspunde
servitoarea, i spune numele i c a venit s-l vad pe domnul
Baxter c-o daraver grabnic. Femeia l msoar din cap pn-n
picioare, st pe gnduri o clip, apoi deschide ua mai larg i l
roag s atepte n antreu, unde miroase a spun cu gudron i
cear de lemn. Antreul e mobilat cu un cuier de plrii din os de
balen, o oglind rococo i o pereche de vaze chinezeti asortate.
Sumner i scoate plria i verific dac mai are n buzunar
revolverul lui Drax. n alt ncpere, un ceas bate sfertul. Aude
cnitul unor botine pe pardoseal.
Domnul Baxter v primete n birou, spune servitoarea.
M atepta?
N-a putea spune dac v atepta sau nu.
Dar numele nu l-a tulburat?
Servitoarea se ncrunt i ridic din umeri.
I-am zis ce mi-ai cerut, i el mi-a spus s v conduc direct
n birou. Asta-i tot ce tiu.
Sumner d din cap i-i mulumete. Servitoarea l conduce,
pe lng o scar larg de mahon, spre o ncpere din spatele
casei. Se ofer s bat ea la u, dar Sumner scutur din cap i-i
face semn s plece. Ateapt pn urc din nou scrile, apoi
scoate revolverul din buzunar i verific dac are vreun glon n
butoia. Rsucete mnerul de alam i deschide ua. Baxter st
pe un scaun lng foc, ntr-o hain de cas din catifea i o
pereche de papuci brodai. Are o figur prudent, ns nu
tulburat. Cnd d s se ridice, Sumner i arat revolverul i-i
spune s rmn unde e.
Ei, n-ai nevoie de arm, Patrick, l dojenete Baxter. Nu-i
nevoie de aa ceva.
Sumner nchide ua i nainteaz pn n mijlocul ncperii.
Pe dou laturi sunt biblioteci, pe podea e o blan de urs, iar
deasupra emineului se vd un peisaj marin i o pereche de
harpoane ncruciate.
A zice c asta hotrsc eu, nu dumneata, rspunde el.
Poate c da. O sugestie prieteneasc, atta tot. Orice s-a
ntmplat n seara asta, putem rezolva fr s fie nevoie de arme
de foc, sunt convins.
Care era planul tu? Ce-ai fi vrut s se ntmple la
depozitul la de cherestea?
Despre ce depozit de cherestea e vorba?
Omul tu, Stevens, e mort. Nu mai face pe prostul.
Baxter rmne cu gura cscat o clip. Arunc o privire la
foc, tuete de dou ori, apoi ia o gur din porto. Are buzele
subiri i umede, iar chipul i e lipsit de culoare, n afar de
uoara umfltur albstrie a nasului i de mzglelile
vinioarelor sparte de pe obraji.
Hai s-i explic ceva, Patrick, spune el, nainte s tragi
vreo concluzie pripit. Stevens era un om bun, harnic, loial,
asculttor, dar sunt i oameni care nu pot fi controlai. sta-i
adevrul adevrat. Sunt prea ri i prea proti. Nu primesc
ordine i nu se las condui. Un om ca Henry Drax, de pild, e
un pericol grav pentru oricine din preajma lui; nu nelege binele
general; nu ascult de niciun stpn n afara lui i a propriilor
nevoi abjecte. Cnd un om ca mine, un om cinstit, un om de
afaceri i de bun-sim, descoper c are n slujba lui un
nemernic periculos i nesupus din sta, singura lui ntrebare e:
cum a putea s scap de el nainte s m distrug mpreun cu
toat munca mea?
i de ce s m bagi pe mine n asta?
A fost o greeal din partea mea, Patrick, recunosc, dar
eram la strmtoare. Cnd s-a ntors Drax, acum o lun, m-am
gndit s-l fac prta la planurile mele. tiam c e o jigodie
periculoas, totui am crezut c pot s-l folosesc. A fost greeala
mea, firete. Am avut de la nceput nite ndoieli, dar cnd am
primit scrisoarea dumitale din Lerwick, am neles clar c m-am
legat de un monstru. tiam c trebuie s m descotorosesc de el
nainte s-i nfig dinii i mai adnc n carnea mea. Dar cum
s-o fac? E un nemernic needucat, totui nu-i un prost. E viclean
i perfid, i e n stare s ucid pe cineva doar de plcere. O brut
ca asta n-o poi convinge sau duce cu vorba. tii la fel de bine ca
mine. Trebuie s foloseti fora, chiar violena la nevoie. Mi-am
dat seama c e musai s-i ntind o curs, s-l ademenesc i s-l
prind nepregtit, i m-am gndit c pot s te folosesc pe
dumneata ca momeal. sta a fost planul meu. A fost nechibzuit
i nesocotit, neleg acum. N-ar fi trebuit s te folosesc i, dac
Stevens e mort, aa cum spui...
Ridic din sprncene i ateapt.
Stevens a fost mpucat n ceafa.
De Drax?
Sumner ncuviineaz.
i ce s-a ntmplat cu ticlosul la nrit?
L-am omort.
Baxter d din cap ncet i strnge din buze. nchide ochii,
apoi i deschide iar.
Asta dovedete ceva ndrzneal, spune el. Pentru un
doctor, adic.
Era care pe care.
Vrei s bei un pahar de vin cu mine acum? ntreab
Baxter. Sau mcar s te aezi?
O s rmn unde sunt.
Ai fcut bine c ai venit ncoace, Patrick. Pot s te ajut.
N-am venit aici pentru nenorocitul dumitale de ajutor.
Atunci, de ce? Nu ca s m omori i pe mine, sper? La
ce-ar folosi?
Nu cred c eram acolo ca momeal. M voiai mort.
Baxter scutur din cap.
De ce s vreau aa ceva?
L-ai pus pe Cavendish s scufunde Volunteer, iar Drax i
cu mine suntem singurii care ar fi putut s tie sau s ghiceasc.
Drax m mpuc pe mine, apoi Stevens l mpuc pe Drax, i
totul e elegant i curat. Atta doar c planul n-a mers. A dat un
rateu.
Baxter nclin capul ntr-o parte i i scarpin o clip nasul.
E un raionament foarte ptrunztor din partea dumitale,
spune el, dar nu-i corect, nu-i deloc corect. Fii atent acum,
Patrick, ascult cu mare atenie ce spun. n depozitul la de
cherestea sunt doi oameni mori, unul din ei ucis de mna
dumitale. A zice c de asta ai mare nevoie de ajutorul meu.
Dac spun adevrul, n-am de ce s m tem de lege.
Baxter pufnete auzindu-i vorbele.
Haide, Patrick, spune el. Nu eti aa de prost i de naiv s
crezi o chestie aa de tras de pr. tiu c nu. Eti un om de
lume, ca mine. Poi s-i niri judectorului teoriile dumitale,
firete c poi, dar eu l cunosc deja de nite ani i nu sunt aa
de sigur c o s le cread.
Sunt singurul din echipaj care a scpat cu via, singurul
care tie.
Mda, dar cine eti dumneata, mai exact? Un irlandez cu
obrie neclar. Ar urma nite anchete, Patrick, investigaii
despre trecutul dumitale, despre perioada din India. A, poi s
m pui ntr-o situaie foarte neplcut, sunt sigur, ns i eu pot
s-i fac acelai lucru, ba chiar mult mai ru, dac mi pun
mintea. Vrei s-i pierzi timpul i s-i consumi energia n felul
sta? Pentru ce? Drax e mort i corbiile sunt amndou
scufundate. Nu se mai ntoarce nimeni din mori, te asigur.
Pot s te mpuc chiar aici i acum.
Sigur c poi, dar dup aia o s ai dou crime n crc i la
ce o s te-ajute? Trebuie s-i foloseti capul acum, Patrick.
Asta-i ansa dumitale s lai totul n urm, s-o iei de la capt. De
cte ori n via se ntlnete omul cu o asemenea ocazie rar?
Mi-ai fcut un mare serviciu omorndu-l pe Henry Drax, oricum
s-a ntmplat, i a fi bucuros s te pltesc pentru asta. i
numr 50 de guinee n mn n noaptea asta i poi s lai jos
arma, s pleci din casa mea i s nu te mai uii vreodat n
urm.
Sumner nu se mic.
Nu-i niciun tren pn diminea, spune el.
Atunci, ia un cal din grajdul meu. Pot s-i pun chiar eu
aua.
Baxter zmbete, apoi se ridic ncet i se duce pn la un
seif mare de fier aflat ntr-un col al biroului. l descuie, scoate o
pung cu bani din pnz maronie i i-o d lui Sumner.
Sunt 50 de guinee de aur pentru tine, spune el. Du-te la
Londra. Uit de nenorocitul de Volunteer, uit de Henry Drax.
Niciunul nu mai exist. Viitorul e cel care conteaz acum, nu
trecutul. i nu-i face probleme nici pentru depozitul de
cherestea. O s nscocesc eu o poveste care s-i pun pe o pist
greit.
Sumner se uit la punga cu bani, o cntrete o vreme n
mn, dar nu rspunde. Credea c-i cunoate limitele, ns
totul s-a schimbat acum lumea e dezlnuit, plutete n
deriv. tie c trebuie s acioneze repede, c trebuie s fac
ceva nainte s se schimbe iar, nainte s se nchege din nou i
s-l prind n capcan. Dar ce?
Ne-am neles, atunci? ntreab Baxter.
Sumner pune punga pe masa de lucru i se uit spre seiful
deschis.
D-mi i restul, rspunde el, i te las n pace.
Baxter se ncrunt.
Tot ce-i n seiful la. Fiecare nenorocit de penny.
Baxter zmbete uor, de parc ar fi o glum.
50 de guinee sunt o sum frumuic, Patrick. Dar i-a da
bucuros nc 20 dac chiar simi nevoia.
Vreau totul. Orict o fi acolo. Totul.
Baxter nu mai zmbete i se holbeaz la el.
Deci ai venit s m jefuieti? Asta e?
Doar mi folosesc capul, aa cum m-ai sftuit. Ai dreptate,
adevrul n-o s m ajute acum, ns grmada aia de bani sigur o
s m ajute.
Baxter se uit urt. Nrile i freamt, totui nu face niciun
pas spre seif.
Nu cred c o s m omori n propria mea cas, spune el
calm. Nu cred c ai coaie s faci aa ceva.
Sumner ndreapt revolverul spre capul lui Baxter i trage
cocoul. Unii dau dovad de slbiciune n faa morii, i spune
el, unii pornesc n for i apoi se nmoaie, dar nu mi se poate
ntmpla mie. Nu acum.
Tocmai l-am omort pe Henry Drax cu o lam de fierstru
rupt, rspunde el. Chiar crezi c o s-mi plesneasc nervii
dac-i trag un glon n east?
Flcile lui Baxter se ncordeaz, iar ochii lacomi i fug n
lturi.
O lam de fierstru, asta era? ntreab el.
Ia geanta aia de piele, i ordon Sumner fcnd semn cu
revolverul. Umple-o.
Dup vreun minut, Baxter se supune. Sumner verific dac
seiful e gol, apoi i spune s se ntoarc cu faa la perete. Taie cu
briceagul cordonul de satin al draperiei, leag minile lui Baxter
la spate, apoi i ndeas n gur un ervet, pe care-l prinde cu
earfa de la gt.
Acum du-m la grajduri, spune el. Ia-o nainte.
Trec prin holul din spate, apoi prin buctrie. Sumner trage
zvorul uii din dos i ies n grdina ornamental. Are alei cu
pietri i straturi de flori nlate, un iaz cu peti i o fntn de
font. l mpinge pe Baxter nainte. Trec pe lng un opron cu
unelte i un foior traforat, nconjurat de cimiir. Cnd ajung la
grajduri, Sumner deschide ua dintr-o parte i se uit atent
nuntru. Sunt trei boxe de lemn i o ncpere pentru
harnaamente, cu sule, ciocane i un banc de lucru. Pe un raft
de lng u e un felinar. l mpinge pe Baxter ntr-un col,
aprinde felinarul, pe urm ia o bucat de frnghie din ncperea
pentru harnaamente i face un la la unul din capete. Pune laul
n jurul gtului lui Baxter, l strnge pn i ies ochii din cap i
prinde cellalt capt al frnghiei de o grind. Trage tare de ea,
pn cnd tlpile din piele de cprioar ale papucilor brodai abia
mai ating scndurile murdare ale podelei, apoi o fixeaz de un
crlig din perete. Baxter geme.
Stai linitit i taci i o s te gseasc viu diminea, spune
Sumner. Dac te agii i te zbai, s-ar putea s nu se termine la
fel de bine.
n grajd gsete trei cai doi sunt negri, tineri, vioi, iar
cellalt e sur i mai btrn. Scoate calul sur din box i pune
aua pe el. Cnd fornie i se foiete, Sumner l mngie pe gt
i-i murmur un cntecel, pn cnd calul se linitete
ndeajuns ca s-i pun zbala. Stinge felinarul, apoi deschide
uile mari i ateapt un minut, ascultnd i privind cu atenie.
Aude tnguirea i murmurul vntului printre copaci, stupitul
unei pisici, ns nimic mai grav. Strdua cu grajduri e pustie:
lumina se prelinge din lmpile cu gaz care o strjuiesc spre cerul
umbrit. Arunc geanta pe greabnul calului i i vr cizmele n
scri.

Zorii l prind la 20 de mile spre nord. Trece prin Driffield fr


s se opreasc. La Gorton, face popas i las calul s se adape
din iaz, apoi merge mai departe spre nord-vest, prin pduri de fag
i paltin i de-a lungul unor funduri de vi secate. Cnd cerul se
lumineaz, vede cmpuri arate ce se ntind de o parte i de alta,
cu brazdele adnci presrate cu bulgri mai deschii, de calcar.
Urzici moarte, scaiei i rugi se ncolcesc i vrsteaz gardurile
vii. Pe la amiaz ajunge n vrful coastelor nordice ale dealurilor
The Wolds i coboar pe cmpia peticit de dedesubt. Cnd intr
n oraul Pickering, e din nou noapte, cerul albastru-nchis e
spuzit de stele, iar el e ameit i i e grea de foame i de
nesomn. Gsete un grajd cu plat pentru cal i i ia o camer la
hanul de alturi. Cnd e ntrebat, spune c l cheam Peter
Batchelor i merge din York spre Whitby, s-i vad unchiul care
s-a mbolnvit i s-ar putea s moar.
Doarme n noaptea aceea cu revolverul lui Drax strns n
mna dreapt i cu geanta de piele vrt sub cadrul de fier al
patului. Diminea devreme, mnnc porridge i rinichi la micul
dejun i ia pentru ceai o coaj de pine cu untur nvelit n
hrtie de mpachetat. Dup vreo ase-apte mile, drumul spre
nord ncepe s urce nentrerupt, pe lng desiuri de pini i
puni pline de hrtoape. Gardurile vii se rresc i apoi dispar,
iarba las loc grozamei i ferigilor; peisajul devine mai aspru i
mai srccios. Curnd ajunge n turbrie. De jur mprejur,
continente de nori cu margini ntunecate atrn deasupra unei
ntinderi vlurite i golae de purpuriu, maroniu i verde. Simte o
nou rcire brusc a aerului tare. Dac Baxter pune oameni pe
urmele lui, e aproape sigur c n-o s-l caute aici, cel puin nu din
prima poate spre vest sau spre sud, n Lincolnshire, dar nu
aici, nu nc. Se ateapt s mai aib la dispoziie vreo zi pn s
soseasc n Pickering vetile de la Hull, timp destul ca s ajung
pe coast i s gseasc o corabie care s-l duc spre est, n
Olanda sau Germania. Cnd ajunge n Europa, o s foloseasc
banii lui Baxter ca s dispar, s devin altcineva. O s-i ia un
nume nou i o s gseasc o meserie nou. O s uite tot ce s-a
ntmplat odinioar, i spune el, o s tearg tot ce-a rmas n
urm.
Norii se adun, tot mai ntunecai, i se pornete o ploaie
zdravn. ntlnete un crua care merge spre sud, cu oi
pentru trg, i se opresc s stea de vorb. Sumner l ntreab ct
de departe e Whitby, iar cruaul i scarpin brbia sur i se
ncrunt, de parc ntrebarea ar fi grozav de ncurcat, apoi i
spune c are noroc dac ajunge acolo pn se nsereaz. Cteva
mile mai ncolo, Sumner prsete drumul spre Whitby i o taie
spre nord-vest, ctre Goathland i Beck Hole. Ploaia se oprete,
iar cerul devine de un albastru palid, vratic. Iarba-neagr
purpurie e rzlea i ars pe taluzurile de lng drum, iar n
deprtare se zresc plcuri de copaci i tufiuri adunate n
vlcelele umede. Sumner i mnnc pinea cu untur de vit i
ia dintr-un pru nite ap maronie, cu gust de turb. Trece prin
Goathland i se ndreapt spre Glaisdale. Turbria se preschimb
din nou pentru scurt timp n pajite mrginit de ferigi,
scnteioare i boz, apoi se nal din nou i redevine arid, cu
vegetaie mrunt. n noaptea aceea, Sumner doarme tremurnd
ntr-un opron pe jumtate prbuit, iar diminea ncalec din
nou i merge mai departe spre nord.
Cnd ajunge la marginea trguorului Guisborough, se
oprete la grajduri, vinde calul i aua la jumtate de pre, apoi
i ia geanta i se ndreapt spre centru. Cumpr de la un
vnztor de ziare un exemplar din Courant de Newcastle i-l
citete pe peron. Relatarea crimei i jafului din Hull ocup
jumtate de coloan pe pagina a doua. Drept fpta e identificat
Patrick Sumner, irlandez i fost militar, i apare i o descriere a
calului furat, precum i o meniune despre recompensa
substanial oferit de Baxter oricui vine cu informaii utile. Las
ziarul mpturit pe banc i se urc n urmtorul tren spre
Middlesbrough. Compartimentul miroase a funingine i ulei de
pr; nuntru mai sunt dou femei care stau de vorb i un
brbat, adormit n colul ndeprtat, i nclin plria spre femei
i zmbete, ns nu se arat dornic s intre n vorb. Ridic
geanta de piele pe genunchi i-i simte greutatea linititoare.
n noaptea aceea caut glasuri care vorbesc n limbi strine.
Merge de-a lungul docurilor, dintr-o tavern n alta,
ascultndu-le: rus, german, danez, portughez. Are nevoie de
cineva iste, se gndete el, dar nu prea iste; lacom, dar nu prea
lacom. La taverna baltic de pe Commercial Street gsete un
suedez, un cpitan al crui bric pleac diminea spre Hamburg,
cu o ncrctur de fier i crbuni. Are faa ltrea i ochii
roii, iar prul i e att de blond, c pare aproape alb. Cnd i
spune c are nevoie de o cuet i c va plti orict e nevoie
pentru acest privilegiu, suedezul l msoar sceptic, zmbete i-l
ntreab ci oameni a ucis.
Doar unul, rspunde Sumner.
Numai unul? i a meritat-o?
A zice c a meritat-o cu vrf i ndesat.
Suedezul rde, apoi clatin din cap.
Corabia mea e comercial. mi pare ru. N-avem loc pentru
pasageri.
Atunci, pune-m la munc. Pot s trag o parm dac-i
nevoie.
Cpitanul clatin iar din cap i ia o gur de whisky.
Nu se poate, spune el.
Sumner i aprinde pipa i zmbete. Bnuiete c fermitatea
asta e numai de faad, o cale de-a mri preul cltoriei. Se
ntreab o clip dac suedezul ar putea citi Courant din
Newcastle, dar hotrte c e puin probabil.
Oricum, cine eti? l ntreab suedezul. De unde vii?
Nu conteaz.
Totui, ai un paaport, nite acte? O s i le cear la
Hamburg.
Sumner scoate din buzunar un singur sovereign50 i l
mpinge peste mas.
Asta am, rspunde el.
Suedezul ridic din sprncenele blonde i d din cap.
Tumultul vocilor de beivi crete n jurul lor, apoi scade. Se
deschide o u, iar aerul plin de fum le tremur deasupra
capetelor.
Omul pe care l-ai ucis era bogat?
N-am ucis pe nimeni, spune Sumner. Glumeam doar.
Suedezul se uit la moneda de aur, dar nu se ntinde dup
ea. Sumner se las pe spate n scaun i ateapt. tie c viitorul
e aproape: i simte zvcnirea i zbaterea, golul sclipitor. Iar el st
chiar pe buza lui, n echilibru, gata s peasc.
Cred c-o s gseti pe cineva s te ia, rspunde suedezul
n cele din urm. Dac-l plteti destul de bine.
Sumner mai scoate un sovereign din buzunar i l aaz
lng primul. Monedele gemene licresc galben n lumina de gaz
plpitoare; pe tblia mesei, ud i neagr, sticlesc ca nite ochi.
Ridic privirea spre suedez i zmbete.
Chiar cred c l-am gsit, spune el.

50
Moned britanic de aur echivalent cu 20 de ilingi sau cu o lir sterlin.
25

ntr-o diminea senin, o lun mai trziu, face o vizit la


Zoologischer Garten din Berlin. E proaspt brbierit i are un
costum nou i un nume nou. Hoinrete pe aleile de pietri,
fumndu-i pipa i oprindu-se din cnd n cnd s se uite la
animalele care casc, se cac i se scarpin. Pe cer nu-i niciun
nor, iar soarele blnd de toamn i revars cldura peste toate.
Vede lei, cmile i maimue; privete un bieel n costum de
marinar care hrnete cu chifle o zebr singuratic. E aproape
amiaz, iar el ncepe s-i piard interesul, cnd observ ursul.
Cuca n care st nu-i mai larg dect puntea unei corbii.
ntr-un capt e o groap plumbuit plin cu ap, iar n peretele
din spate, o arcad joas de crmid care duce spre un brlog
cu un culcu de paie. Ursul st n spate, privind nepstor
nainte. Are blana jerpelit, rar i glbuie, iar botul i e ptat i
nprlit. n timp ce se se uit la urs, o familie vine i se sprijin
de balustrad lng el. Unul din copii ntreab n german dac
sta e leul sau tigrul, iar cellalt rde de el. Se ceart puin, dar
mama i dojenete i-i linitete. Cnd familia pleac, ursul
ateapt o vreme, apoi pornete greoi nainte, cu capul
smucindu-se ca o vergea magic i picioarele trindu-se
greoaie pe podeaua de ciment. Ajunge n partea din fa a cutii
i i mpinge botul ct de departe poate printre barele negre,
pn cnd faa lui ngust i crunt e doar la trei picioare de a
lui Sumner. Adulmec aerul i se uit int la el cu ochii
sfredelitori, ca nite pori nguste spre o ntunecime mai mare.
Sumner ar vrea s ntoarc privirea, dar nu poate. Cuttura
animalului l pironete n loc. Ursul fornie, iar Sumner i simte
rsuflarea aspr pe fa i pe buze. O clip e cuprins de spaim,
ns apoi, cnd spaima se stinge i i pierde fora, simte o
mpunstur de singurtate i de lips.