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Energía solar fotovoltaica

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Célula solar monocristalina durante su fabricación.

Viviendas sostenibles alimentadas mediante energía solar fotovoltaica en el barrio solar


de Vauban (Friburgo, Alemania).

Mapamundi de radiación solar. Los pequeños puntos en el mapa muestran el área total de
fotovoltaica necesaria para cubrir la demanda mundial de energía usando paneles solares con una
eficiencia del 8 %.

Artículo principal: Energía solar

La energía solar fotovoltaica es una fuente de energía que produce electricidad de


origen renovable,1 obtenida directamente a partir de la radiación solar mediante un
dispositivo semiconductor denominado célula fotovoltaica,2 o bien mediante una
deposición de metales sobre un sustrato denominada célula solar de película fina.3
Este tipo de energía se usa principalmente para producir electricidad a gran escala a
través de redes de distribución, aunque también permite alimentar innumerables
aplicaciones y aparatos autónomos, así como abastecer refugios de montaña o viviendas
aisladas de la red eléctrica. Debido a la creciente demanda de energías renovables, la
fabricación de células solares e instalaciones fotovoltaicas ha avanzado
considerablemente en los últimos años.4 5 Comenzaron a producirse en masa a partir del
año 2000, cuando medioambientalistas alemanes y la organización Eurosolar obtuvo
financiación para la creación de diez millones de tejados solares.6
Programas de incentivos económicos, primero, y posteriormente sistemas de autoconsumo
fotovoltaico y balance neto sin subsidios,7 han apoyado la instalación de la fotovoltaica en
un gran número de países.8 Gracias a ello la energía solar fotovoltaica se ha convertido en
la tercera fuente de energía renovable más importante en términos de capacidad instalada
a nivel global, después de las energías hidroeléctrica y eólica. A principios de 2017, se
estima que hay instalados en todo el mundo cerca de 300 GW de potencia fotovoltaica.910
La energía fotovoltaica no emite ningún tipo de polución durante su funcionamiento,
contribuyendo a evitar la emisión de gases de efecto invernadero.1 Su principal desventaja
consiste en que su producción depende de la radiación solar, por lo que si la célula no se
encuentra alineada perpendicularmente al Sol se pierde entre un 10-25 % de la energía
incidente. Debido a ello, en las plantas de conexión a red se ha popularizado el uso
de seguidores solares para maximizar la producción de energía.11 La producción se ve
afectada asimismo por las condiciones meteorológicas adversas, como la falta de sol,
nubes o la suciedad que se deposita sobre los paneles.1213 Esto implica que para
garantizar el suministro eléctrico es necesario complementar esta energía con otras
fuentes de energía gestionables como las centrales basadas en la quema de combustibles
fósiles, la energía hidroeléctrica o la energía nuclear.
Gracias a los avances tecnológicos, la sofisticación y la economía de escala, el coste de la
energía solar fotovoltaica se ha reducido de forma constante desde que se fabricaron las
primeras células solares comerciales,14 aumentando a su vez la eficiencia, y logrando que
su coste medio de generación eléctrica sea ya competitivo con las fuentes de energía
convencionales15 en un creciente número de regiones geográficas, alcanzando la paridad
de red.16 17 18 Actualmente el coste de la electricidad producida en instalaciones solares se
sitúa entre 0,05-0,10 $/kWh en Europa, China, India, Sudáfrica y Estados Unidos.19 En
2015, se alcanzaron nuevos récords en proyectos de Emiratos Árabes
Unidos (0,0584 $/kWh), Perú (0,048 $/kWh) y México (0,048 $/kWh). En mayo de 2016,
una subasta solar en Dubái alcanzó un precio de 0,03 $/kWh.19

Índice
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 1Historia
o 1.1Principio de funcionamiento
o 1.2Primera célula solar moderna
o 1.3Primeras aplicaciones: energía solar espacial
o 1.4Primeras aplicaciones terrestres
o 1.5Reducción de precios
o 1.6El mercado de la navegación marítima
o 1.7Perfeccionando la tecnología
 2Aplicaciones de la energía solar fotovoltaica
o 2.1Telecomunicaciones y señalización
o 2.2Dispositivos aislados
o 2.3Electrificación rural
o 2.4Sistemas de bombeo
o 2.5Sistemas híbridos solar-diésel
o 2.6Transporte y navegación marítima
o 2.7Fotovoltaica integrada en edificios
o 2.8Fotovoltaica de conexión a red
 3Componentes de una planta solar fotovoltaica
o 3.1Paneles solares fotovoltaicos
o 3.2Inversores
o 3.3Seguidores solares
o 3.4Cableado
o 3.5Plantas de concentración fotovoltaica
 4El desarrollo de la energía solar fotovoltaica en el mundo
o 4.1Producción mundial
o 4.2China
o 4.3Japón
o 4.4Estados Unidos
o 4.5Alemania
o 4.6India
o 4.7Italia
o 4.8Reino Unido
o 4.9Francia
o 4.10Otros mercados
 4.10.1España
 4.10.2Latinoamérica
o 4.11Evolución temporal
o 4.12Previsión a largo plazo
 5Plantas fotovoltaicas de conexión a red
o 5.1Almacenamiento de energía fotovoltaica mediante baterías
 6Autoconsumo y balance neto
 7Eficiencia y costos
o 7.1Energía fotovoltaica de capa fina o Thin film
 8Beneficio medioambiental
o 8.1Emisiones de gases de efecto invernadero
o 8.2Reciclaje de módulos fotovoltaicos
 9Véase también
 10Notas
 11Referencias
 12Bibliografía
 13Enlaces externos

Historia[editar]
El físico francés Alexandre-Edmond Becquerel fue el descubridor del efecto fotovoltaicoen 1839,
fundamental para el desarrollo de las células fotoeléctricas.

Esquema del campo eléctricocreado en una célula fotovoltaica mediante la unión pn entre dos capas
de semiconductores dopados.

Estructura básica de una célula solar basada en silicio, y su principio de funcionamiento.

El término «fotovoltaico» se comenzó a usar en Reino Unido en el año 1849.20 Proviene


del griego φώς: phos, que significa «luz», y de -voltaico, que proviene del ámbito de la
electricidad, en honor al físico italiano Alejandro Volta.nota 1
El efecto fotovoltaico fue reconocido por primera vez unos diez años antes, en 1839, por
el físico francés Alexandre-Edmond Becquerel,2122 pero la primera célula solar no se
fabricó hasta 1883. Su creador fue Charles Fritts, quien recubrió una muestra
de selenio semiconductor con pan de oro para formar la unión. Este primitivo dispositivo
presentaba una eficiencia menor del 1 %, pero demostró de forma práctica que,
efectivamente, producir electricidad con luz era posible.23 Los estudios realizados en
el siglo XIX por Michael Faraday, James Clerk Maxwell, Nikola Tesla y Heinrich
Hertz sobre inducción electromagnética, fuerzas eléctricas y ondas electromagnéticas, y
sobre todo los de Albert Einstein en 1905, proporcionaron la base teórica al efecto
fotoeléctrico,24 que es el fundamento de la conversión de energía solar a electricidad.
Principio de funcionamiento[editar]
Artículo principal: Célula fotoeléctrica

Cuando un semiconductor dopado se expone a radiación electromagnética, se desprende


del mismo un fotón, que golpea a un electrón y lo arranca, creando un hueco en el átomo.
Normalmente, el electrón encuentra rápidamente otro hueco para volver a llenarlo, y la
energía proporcionada por el fotón, por tanto, se disipa en forma de calor. El principio de
una célula fotovoltaica es obligar a los electrones y a los huecos a avanzar hacia el lado
opuesto del material en lugar de simplemente recombinarse en él: así, se producirá
una diferencia de potencialy por lo tanto tensión entre las dos partes del material, como
ocurre en una pila.
Para ello, se crea un campo eléctrico permanente, a través de una unión pn, entre dos
capas dopadas respectivamente, p y n. En las células de silicio, que son mayoritariamente
utilizadas, se encuentran por tanto:

 La capa superior de la celda, que se compone de silicio dopado de tipo n.nota 2 En esta
capa, hay un número de electrones libres mayor que en una capa de silicio puro, de
ahí el nombre del dopaje n, negativo. El material permanece eléctricamente neutro, ya
que tanto los átomos de silicio como los del material dopante son neutros: pero la red
cristalina tiene globalmente una mayor presencia de electrones que en una red de
silicio puro.

 La capa inferior de la celda, que se compone de silicio dopado de tipo p.nota 3Esta capa
tiene por lo tanto una cantidad media de electrones libres menor que una capa de
silicio puro. Los electrones están ligados a la red cristalina que, en consecuencia, es
eléctricamente neutra pero presenta huecos, positivos (p). La conducción eléctrica
está asegurada por estos portadores de carga, que se desplazan por todo el material.
En el momento de la creación de la unión pn, los electrones libres de la capa n entran
instantáneamente en la capa p y se recombinan con los huecos en la región p. Existirá así
durante toda la vida de la unión, una carga positiva en la región n a lo largo de la unión
(porque faltan electrones) y una carga negativa en la región en p a lo largo de la unión
(porque los huecos han desaparecido); el conjunto forma la «Zona de Carga de Espacio»
(ZCE) y existe un campo eléctrico entre las dos, de n hacia p. Este campo eléctrico hace
de la ZCE un diodo, que sólo permite el flujo de corriente en una dirección: los electrones
pueden moverse de la región p a la n, pero no en la dirección opuesta y por el contrario
los huecos no pasan más que de n hacia p.
En funcionamiento, cuando un fotón arranca un electrón a la matriz, creando un electrón
libre y un hueco, bajo el efecto de este campo eléctrico cada uno va en dirección opuesta:
los electrones se acumulan en la región n (para convertirse en polo negativo), mientras
que los huecos se acumulan en la región dopada p (que se convierte en el polo positivo).
Este fenómeno es más eficaz en la ZCE, donde casi no hay portadores de carga
(electrones o huecos), ya que son anulados, o en la cercanía inmediata a la ZCE: cuando
un fotón crea un par electrón-hueco, se separaron y es improbable que encuentren a su
opuesto, pero si la creación tiene lugar en un sitio más alejado de la unión, el electrón
(convertido en hueco) mantiene una gran oportunidad para recombinarse antes de llegar a
la zona n. Pero la ZCE es necesariamente muy delgada, así que no es útil dar un gran
espesor a la célula.nota 4 Efectivamente, el grosor de la capa n es muy pequeño, ya que
esta capa sólo se necesita básicamente para crear la ZCE que hace funcionar la célula. En
cambio, el grosor de la capa p es mayor: depende de un compromiso entre la necesidad
de minimizar las recombinaciones electrón-hueco, y por el contrario permitir la captación
del mayor número de fotones posible, para lo que se requiere cierto mínimo espesor.
En resumen, una célula fotovoltaica es el equivalente de un generador de energía a la que
se ha añadido un diodo. Para lograr una célula solar práctica, además es preciso añadir
contactos eléctricos (que permitan extraer la energía generada), una capa que proteja la
célula pero deje pasar la luz, una capa antireflectante para garantizar la correcta absorción
de los fotones, y otros elementos que aumenten la eficiencia del misma.
Primera célula solar moderna[editar]
Véase también: Anexo:Cronología del desarrollo de las células solares

El ingeniero estadounidense Russell Ohl patentó la célula solar moderna en el año 1946,25
aunque otros investigadores habían avanzado en su desarrollado con anterioridad: el
físico sueco Sven Ason Berglund había patentado en 1914 un método que trataba de
incrementar la capacidad de las células fotosensibles, mientras que en 1931, el
ingeniero alemán Bruno Lange había desarrollado una fotocélula usando seleniuro de plata
en lugar de óxido de cobre.26
La era moderna de la tecnología solar no llegó hasta el año 1954, cuando los
investigadores estadounidenses Gerald Pearson, Calvin S. Fuller y Daryl Chapin, de
los Laboratorios Bell,27 descubrieron de manera accidental que los semiconductores de
silicio dopado con ciertas impurezas eran muy sensibles a la luz. Estos avances
contribuyeron a la fabricación de la primera célula solar comercial. Emplearon una unión
difusa de silicio p–n, con una conversión de la energía solar de aproximadamente 6 %, un
logro comparado con las células de selenio que difícilmente alcanzaban el 0,5 %.2829
Posteriormente el estadounidense Les Hoffman, presidente de la compañía Hoffman
Electronics, a través de su división de semiconductores fue uno de los pioneros en la
fabricación y producción a gran escala de células solares. Entre 1954 y 1960, Hoffman
logró mejorar la eficiencia de las células fotovoltaicas hasta el 14 %, reduciendo los costes
de fabricación para conseguir un producto que pudiera ser comercializado.30

La Estación Espacial Internacional, que obtiene su energía a través de paneles fotovoltaicos,


fotografiada contra la negrura del espacio y la delgada línea de la atmósfera de la Tierra.

Detalle de los paneles solares fotovoltaicos de la Estación Espacial Internacional.

Primeras aplicaciones: energía solar espacial[editar]


Artículo principal: Energía solar espacial

Al principio, las células fotovoltaicas se emplearon de forma minoritaria para alimentar


eléctricamente juguetes y en otros usos menores, dado que el coste de producción de
electricidad mediante estas células primitivas era demasiado elevado: en términos
relativos, una célula que produjera un vatio de energía mediante luz solar podía costar
250 dólares, en comparación con los dos o tres dólares que costaba un vatio procedente
de una central termoeléctrica de carbón.
Las células fotovoltaicas fueron rescatadas del olvido gracias a la carrera espacial y a la
sugerencia de utilizarlas en uno de los primeros satélites puestos en órbita alrededor de
la Tierra. La Unión Soviética lanzó su primer satélite espacial en el año 1957, y Estados
Unidos le seguiría un año después. La primera nave espacial que usó paneles solares fue
el satélite norteamericano Vanguard 1, lanzado en marzo de 1958 (hoy en día el satélite
más antiguo aún en órbita). En el diseño de éste se usaron células solares creadas por
Peter Iles en un esfuerzo encabezado por la compañía Hoffman Electronics.31 El sistema
fotovoltaico le permitió seguir transmitiendo durante siete años mientras que las baterías
químicas se agotaron en sólo 20 días.32
En 1959, Estados Unidos lanzó el Explorer 6. Este satélite llevaba instalada una serie de
módulos solares, soportados en unas estructuras externas similares a unas alas, formados
por 9600 células solares de la empresa Hoffman.30 Este tipo de dispositivos se convirtió
posteriormente en una característica común de muchos satélites. Había cierto
escepticismo inicial sobre el funcionamiento del sistema, pero en la práctica las células
solares demostraron ser un gran éxito, y pronto se incorporaron al diseño de nuevos
satélites.
Pocos años después, en 1962, el Telstar se convirtió en el primer satélite de
comunicaciones equipado con células solares, capaces de proporcionar una potencia de
14 W.33 Este hito generó un gran interés en la producción y lanzamiento de
satélites geoestacionarios para el desarrollo de las comunicaciones, en los que la energía
provendría de un dispositivo de captación de la luz solar. Fue un desarrollo crucial que
estimuló la investigación por parte de algunos gobiernos y que impulsó la mejora de
los paneles fotovoltaicos.34 Gradualmente, la industria espacial se decantó por el uso de
células solares de arseniuro de galio (GaAs), debido a su mayor eficiencia frente a las
células de silicio. En 1970 la primera célula solar con heteroestructura de arseniuro de
galio y altamente eficiente se desarrolló en la Unión Soviética por Zhorés Alfiórov y su
equipo de investigación.3536
A partir de 1971, las estaciones espaciales soviéticas del programa Salyut fueron los
primeros complejos orbitales tripulados en obtener su energía a partir de células solares,
acopladas en estructuras a los laterales del módulo orbital,37 al igual que la estación
norteamericana Skylab, pocos años después.38
En la década de 1970, tras la primera crisis del petróleo, el Departamento de Energía de
los Estados Unidos y la agencia espacial NASA iniciaron el estudio del concepto de
energía solar en el espacio, que ambicionaba el abastecimiento energético terrestre
mediante satélites espaciales. En 1979 propusieron una flota de satélites en órbita
geoestacionaria, cada uno de los cuales mediría 5 x 10 km y produciría entre 5 y 10 GW.
La construcción implicaba la creación de una gran factoría espacial donde trabajarían
continuamente cientos de astronautas. Este gigantismo era típico de una época en la que
se proyectaba la creación de grandes ciudades espaciales. Dejando aparte las dificultades
técnicas, la propuesta fue desechada en 1981 por implicar un coste disparatado.39A
mediados de la década de 1980, con el petróleo de nuevo en precios bajos, el programa
fue cancelado.40
No obstante, las aplicaciones fotovoltaicas en los satélites espaciales continuaron su
desarrollo. La producción de equipos de deposición química de metales por vapores
orgánicoso MOCVD (Metal Organic Chemical Vapor Deposition)41 no se desarrolló hasta la
década de 1980, limitando la capacidad de las compañías en la manufactura de células
solares de arseniuro de galio. La primera compañía que manufacturó paneles solares en
cantidades industriales, a partir de uniones simples de GaAs, con una eficiencia del 17 %
en AM0 (Air Mass Zero), fue la norteamericana Applied Solar Energy Corporation (ASEC).
Las células de doble unión comenzaron su producción en cantidades industriales por
ASEC en 1989, de manera accidental, como consecuencia de un cambio del GaAs sobre
los sustratos de GaAs, a GaAs sobre sustratos de germanio.
La tecnología fotovoltaica, si bien no es la única que se utiliza, sigue predominando a
principios del siglo XXI en los satélites de órbita terrestre.42 Por ejemplo, las
sondas Magallanes, Mars Global Surveyor y Mars Observer, de la NASA, usaron paneles
fotovoltaicos,434445 así como el Telescopio espacial Hubble,46 en órbita alrededor de
la Tierra. La Estación Espacial Internacional, también en órbita terrestre, está dotada de
grandes sistemas fotovoltaicos que alimentan todo el complejo espacial,4748 al igual que en
su día la estación espacial Mir.49 Otros vehículos espaciales que utilizan la energía
fotovoltaica para abastecerse son la sonda Mars Reconnaissance Orbiter,50
Spirit y Opportunity, los robots de la NASA en Marte.5152

Ilustración de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter, equipada con paneles solares, en


la órbita de Marte.

Imagen artística de la sonda espacial Juno, equipada con módulos fotovoltaicos, orbitando el
planeta Júpiter.

El telescopio espacial Hubble, equipado con paneles solares, es puesto en órbita desde la
bodega del transbordador Discovery en 1990.
La nave Rosetta, lanzada en 2004 en órbita hacia un cometa tan lejano del Sol como el
planeta Júpiter (5,25 AU), dispone también de paneles solares;53 anteriormente, el uso
más lejano de la energía solar espacial había sido el de la sonda Stardust,54 a 2 AU. La
energía fotovoltaica se ha empleado también con éxito en la misión europea no tripulada a
la Luna, SMART-1, proporcionando energía a su propulsor de efecto Hall.55 La sonda
espacial Juno será la primera misión a Júpiter en usar paneles fotovoltaicos en lugar de
un generador termoeléctrico de radioisótopos, tradicionalmente usados en las misiones
espaciales al exterior del Sistema Solar.56 Actualmente se está estudiando el potencial de
la fotovoltaica para equipar las naves espaciales que orbiten más allá de Júpiter.57
Primeras aplicaciones terrestres[editar]

Las aplicaciones aisladas de la red eléctrica supusieron uno de los primeros usos terrestres de la
energía solar fotovoltaica, contribuyendo en gran medida a su desarrollo. En la imagen, faro de
Noup Head en Reino Unido.

Desde su aparición en la industria aeroespacial, donde se ha convertido en el medio más


fiable para suministrar energía eléctrica en los vehículos espaciales,58 la energía solar
fotovoltaica ha desarrollado un gran número de aplicaciones terrestres. La primera
instalación comercial de este tipo se realizó en 1966, en el faro de la isla Ogami (Japón),
permitiendo sustituir el uso de gas de antorcha por una fuente eléctrica renovable y
autosuficiente. Se trató del primer faro del mundo alimentado mediante energía solar
fotovoltaica, y fue crucial para demostrar la viabilidad y el potencial de esta fuente de
energía.59
Las mejoras se produjeron de forma lenta durante las siguientes dos décadas, y el único
uso generalizado se produjo en las aplicaciones espaciales, en las que su relación
potencia a peso era mayor que la de cualquier otra tecnología competidora. Sin embargo,
este éxito también fue la razón de su lento crecimiento: el mercado aeroespacial estaba
dispuesto a pagar cualquier precio para obtener las mejores células posibles, por lo que no
había ninguna razón para invertir en soluciones de menor costo si esto reducía la
eficiencia. En su lugar, el precio de las células era determinado en gran medida por la
industria de los semiconductores; su migración hacia la tecnología de circuitos
integrados en la década de 1960 dio lugar a la disponibilidad de lingotes más grandes a
precios relativamente inferiores. Al caer su precio, el precio de las células fotovoltaicas
resultantes descendió en igual medida. Sin embargo, la reducción de costes asociada a
esta creciente popularización de la energía fotovoltaica fue limitada, y en 1970 el coste de
las células solares todavía se estimaba en 100 dólares por vatio ($/Wp).60
Reducción de precios[editar]
A finales de la década de 1960, el químico industrial estadounidense Elliot Berman estaba
investigando un nuevo método para la producción de la materia prima de silicio a partir de
un proceso en cinta. Sin embargo, encontró escaso interés en su proyecto y no pudo
obtener la financiación necesaria para su desarrollo. Más tarde, en un encuentro casual,
fue presentado a un equipo de la compañía petrolera Exxon que estaban buscando
proyectos estratégicos a 30 años vista. El grupo había llegado a la conclusión de que
la energía eléctrica sería mucho más costosa en el año 2000, y consideraba que este
aumento de precio haría más atractivas a las nuevas fuentes de energía alternativas,
siendo la energía solar la más interesante entre estas. En 1969, Berman se unió al
laboratorio de Exxon en Linden, Nueva Jersey, denominado Solar Power
Corporation (SPC).60
Su esfuerzo fue dirigido en primer lugar a analizar el mercado potencial para identificar los
posibles usos que existían para este nuevo producto, y rápidamente descubrió que si el
coste por vatio se redujera desde los 100 $/Wp a cerca de 20 $/Wp surgiría una importante
demanda. Consciente de que el concepto del «silicio en cinta» podría tardar años en
desarrollarse, el equipo comenzó a buscar maneras de reducir el precio a 20 $/Wp usando
materiales existentes. La constatación de que las células existentes se basaban en el
proceso estándar de fabricación de semiconductores supuso un primer avance, incluso
aunque no se tratara de un material ideal. El proceso comenzaba con la formación de un
lingote de silicio, que se cortaba transversalmente en discos llamados obleas.
Posteriormente se realizaba el pulido de las obleas y, a continuación, para su uso como
células, se dotaba de un recubrimiento con una capa anti reflectante. Berman se dio
cuenta de que las obleas de corte basto ya tenían de por sí una superficie frontal anti
reflectante perfectamente válida, y mediante la impresión de los electrodos directamente
sobre esta superficie, se eliminaron dos pasos importantes en el proceso de fabricación de
células.60
Su equipo también exploró otras formas de mejorar el montaje de las células en matrices,
eliminando los costosos materiales y el cableado manual utilizado hasta entonces en
aplicaciones espaciales. Su solución consistió en utilizar circuitos impresos en la parte
posterior, plástico acrílico en la parte frontal, y pegamento de silicona entre ambos,
embutiendo las células. Berman se dio cuenta de que el silicio ya existente en el mercado
ya era «suficientemente bueno» para su uso en células solares. Las pequeñas
imperfecciones que podían arruinar un lingote de silicio (o una oblea individual) para su
uso en electrónica, tendrían poco efecto en aplicaciones solares. Las células fotovoltaicas
podían fabricarse a partir del material desechado por el mercado de la electrónica, lo que
traería como consecuencia una gran mejora de su precio.60
Poniendo en práctica todos estos cambios, la empresa comenzó a comprar a muy bajo
coste silicio rechazado a fabricantes ya existentes. Mediante el uso de las obleas más
grandes disponibles, lo que reducía la cantidad de cableado para un área de panel dado, y
empaquetándolas en paneles con sus nuevos métodos, en 1973 SPC estaba produciendo
paneles a 10 $/Wp y vendiéndolos a 20 $/Wp, disminuyendo el precio de los módulos
fotovoltaicos a una quinta parte en sólo dos años.60
El mercado de la navegación marítima[editar]
Boya marítima operada por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) de Estados
Unidos.

SPC comenzó a contactar con las compañías fabricantes de boyas de


navegación ofreciéndoles el producto, pero se encontró con una situación curiosa. La
principal empresa del sector era Automatic Power, un fabricante de baterías desechables.
Al darse cuenta de que las células solares podían comerse parte del negocio y los
beneficios que el sector de baterías le producía, Automatic Power compró un prototipo
solar de Hoffman Electronics para terminar arrinconándolo. Al ver que no había interés por
parte de Automatic Power, SPC se volvió entonces a Tideland Signal, otra compañía
suministradora de baterías formada por ex-gerentes de Automatic Power.60 Tideland
presentó en el mercado una boya alimentada mediante energía fotovoltaica y pronto
estaba arruinando el negocio de Automatic Power.
El momento no podía ser más adecuado, el rápido aumento en el número de plataformas
petrolíferas en alta mar y demás instalaciones de carga produjo un enorme mercado entre
las compañías petroleras. Como Tideland había tenido éxito, Automatic Power comenzó
entonces a procurarse su propio suministro de paneles solares fotovoltaicos. Encontraron
a Bill Yerkes, de Solar Power International (SPI) en California, que estaba buscando un
mercado donde vender su producto. SPI pronto fue adquirida por uno de sus clientes más
importantes, el gigante petrolero ARCO, formando ARCO Solar. La fábrica de ARCO Solar
en Camarillo (California) fue la primera dedicada a la construcción de paneles solares, y
estuvo en funcionamiento continuo desde su compra por ARCO en 1977 hasta 2011
cuando fue cerrada por la empresa SolarWorld.60
Esta situación se combinó con la crisis del petróleo de 1973. Las compañías petroleras
disponían ahora de ingentes fondos debido a sus enormes ingresos durante la crisis, pero
también eran muy conscientes de que su éxito futuro dependería de alguna otra fuente de
energía. En los años siguientes, las grandes compañías petroleras comenzaron la creación
de una serie de empresas de energía solar, y fueron durante décadas los mayores
productores de paneles solares. Las compañías ARCO, Exxon, Shell, Amoco (más tarde
adquirida por BP) y Mobil mantuvieron grandes divisiones solares durante las décadas de
1970 y 1980. Las empresas de tecnología también realizaron importantes inversiones,
incluyendo General Electric, Motorola, IBM, Tyco y RCA.61
Perfeccionando la tecnología[editar]
Vehículo eléctrico propulsado mediante energía fotovoltaica, vencedor del South African Solar
Challenge.

En las décadas transcurridas desde los avances de Berman, las mejoras han reducido los
costes de producción por debajo de 1 $/Wp, con precios menores de 2 $/Wp para todo el
sistema fotovoltaico. El precio del resto de elementos de una instalación fotovoltaica
supone ahora un mayor coste que los propios paneles.62
A medida que la industria de los semiconductores se desarrolló hacia lingotes cada vez
más grandes, los equipos más antiguos quedaron disponibles a precios reducidos. Las
células crecieron en tamaño cuando estos equipos antiguos se hicieron disponibles en el
mercado excedentario. Los primeros paneles de ARCO Solar se equipaban con células de
2 a 4 pulgadas (51 a 100 mm) de diámetro. Los paneles en la década de 1990 y principios
de 2000 incorporaban generalmente células de 5 pulgadas (125 mm), y desde el año 2008
casi todos los nuevos paneles utilizan células de 6 pulgadas (150 mm).63 También la
introducción generalizada de los televisores de pantalla plana a finales de la década de
1990 y principios de 2000 llevó a una amplia disponibilidad de grandes láminas
de vidrio de alta calidad, que se utilizan en la parte frontal de los paneles.64
En términos de las propias células, solo ha habido un cambio importante. Durante la
década de 1990, las células de polisilicio se hicieron cada vez más populares.63 Estas
células ofrecen menos eficiencia que aquellas de monosilicio, pero se cultivan en grandes
cubas que reducen en gran medida el coste de producción.63 A mediados de la década de
2000, el polisilicio dominaba en el mercado de paneles de bajo coste.63

Aplicaciones de la energía solar fotovoltaica[editar]

Parquímetro abastecido mediante energía solar fotovoltaica, en Edimburgo, Reino Unido.


Calculadora solar básica Sharp.

Refugio de montaña alimentado mediante energía fotovoltaica, en el Parque nacional de


Aigüestortes y Lago de San Mauricio (Pirineos, España).

La producción industrial a gran escala de paneles fotovoltaicos despegó en la década de


1980, y entre sus múltiples usos se pueden destacar:
Telecomunicaciones y señalización[editar]
La energía solar fotovoltaica es ideal para aplicaciones de telecomunicaciones, entre las
que se encuentran por ejemplo las centrales locales
de telefonía, antenas de radio y televisión, estaciones repetidoras de microondas y otros
tipos de enlaces de comunicación electrónicos. Esto es debido a que, en la mayoría de las
aplicaciones de telecomunicaciones, se utilizan baterías de almacenamiento y la
instalación eléctrica se realiza normalmente en corriente continua (DC). En terrenos
accidentados y montañosos, las señales de radio y televisión pueden verse interferidas o
reflejadas debido al terreno ondulado. En estos emplazamientos, se instalan transmisores
de baja potencia (LPT) para recibir y retransmitir la señal entre la población local.65
Las células fotovoltaicas también se utilizan para alimentar sistemas de comunicaciones
de emergencia, por ejemplo en los postes de SOS(Teléfonos de emergencia) en
carreteras, señalización ferroviaria, balizamiento para protección aeronáutica, estaciones
meteorológicas o sistemas de vigilancia de datos ambientales y de calidad del agua.60
Dispositivos aislados[editar]
La reducción en el consumo energético de los circuitos integrados, hizo posible a finales
de la década de 1970 el uso de células solares como fuente de electricidad
en calculadoras, tales como la Royal Solar 1, Sharp EL-8026 o Teal Photon.66
También otros dispositivos fijos que utilizan la energía fotovoltaica han visto aumentar su
uso en las últimas décadas, en lugares donde el coste de conexión a la red eléctrica o el
uso de pilas desechables es prohibitivamente caro. Estas aplicaciones incluyen por
ejemplo las lámparas solares, bombas de agua, parquímetros,6768 teléfonos de
emergencia, compactadores de basura,69 señales de tráfico temporales o permanentes,
estaciones de carga7071 o sistemas remotos de vigilancia.
Electrificación rural[editar]
En entornos aislados, donde se requiere poca potencia eléctrica y el acceso a la red es
difícil, las placas fotovoltaicas se emplean como alternativa económicamente viable desde
hace décadas. Para comprender la importancia de esta posibilidad, conviene tener en
cuenta que aproximadamente una cuarta parte de la población mundial todavía no tiene
acceso a la energía eléctrica.72
En los países en desarrollo, muchos pueblos se encuentran situados en áreas remotas, a
varios kilómetros de la red eléctrica más próxima. Debido a ello, se está incorporando la
energía fotovoltaica de forma creciente para proporcionar suministro eléctrico a viviendas o
instalaciones médicas en áreas rurales. Por ejemplo, en lugares remotos de India un
programa de iluminación rural ha provisto iluminación mediante lámparas LED alimentadas
con energía solar para sustituir a las lámparas de queroseno. El precio de las lámparas
solares era aproximadamente el mismo que el coste del suministro de queroseno durante
unos pocos meses.73 Cuba y otros países de Latinoamérica están trabajando para
proporcionar energía fotovoltaica en zonas alejadas del suministro de energía eléctrica
convencional.74 Estas son áreas en las que los beneficios sociales y económicos para la
población local ofrecen una excelente razón para instalar paneles fotovoltaicos, aunque
normalmente este tipo de iniciativas se han visto relegadas a puntuales esfuerzos
humanitarios.75
Sistemas de bombeo[editar]
Artículo principal: Bombeo solar

Los sistemas de bombeofotovoltaico pueden utilizarse para proporcionar agua en sistemas de


riego, agua potable en comunidades aisladas o abrevaderos para el ganado.

También se emplea la fotovoltaica para alimentar instalaciones de bombeo para sistemas


de riego, agua potable en áreas rurales y abrevaderos para el ganado,7677 o para sistemas
de desalinización de agua.60
Los sistemas de bombeo fotovoltaico (al igual que los alimentados mediante energía
eólica) son muy útiles allí donde no es posible acceder a la red general de electricidad o
bien supone un precio prohibitivo.78 Su coste es generalmente más económico debido a
sus menores costes de operación y mantenimiento, y presentan un menor impacto
ambiental que los sistemas de bombeo alimentados mediante motores de combustión
interna, que tienen además una menor fiabilidad.7980
Las bombas utilizadas pueden ser tanto de corriente alterna (AC) como corriente continua
(DC). Normalmente se emplean motores de corriente continua para pequeñas y medianas
aplicaciones de hasta 3 kW de potencia, mientras que para aplicaciones más grandes se
utilizan motores de corriente alterna acoplados a un inversor que transforma para su uso la
corriente continua procedente de los paneles fotovoltaicos. Esto permite dimensionar
sistemas desde 0,15 kW hasta más de 55 kW de potencia, que pueden ser empleados
para abastecer complejos sistemas de irrigación o almacenamiento de agua.8182
Sistemas híbridos solar-diésel[editar]
Debido al descenso de costes de la energía solar fotovoltaica, se está extendiendo
asimismo el uso de sistemas híbridos solar-diésel, que combinan esta energía
con generadores diésel para producir electricidad de forma continua y estable.83 Este tipo
de instalaciones están equipadas normalmente con equipos auxiliares, tales como baterías
y sistemas especiales de control para lograr en todo momento la estabilidad del suministro
eléctrico del sistema.84
Debido a su viabilidad económica (el transporte de diésel al punto de consumo suele ser
costoso) en muchos casos se sustituyen antiguos generadores por fotovoltaica, mientras
que las nuevas instalaciones híbridas se diseñan de tal manera que permiten utilizar el
recurso solar siempre que está disponible, minimizando el uso de los generadores,
disminuyendo así el impacto ambiental de la generación eléctrica en comunidades remotas
y en instalaciones que no están conectadas a la red eléctrica. Un ejemplo de ello lo
constituyen las empresas mineras,8385 cuyas explotaciones se encuentran normalmente en
campo abierto, alejadas de los grandes núcleos de población. En estos casos, el uso
combinado de la fotovoltaica permite disminuir en gran medida la dependencia del
combustible diésel, permitiendo ahorros de hasta el 70 % en el coste de la energía.86
Este tipo de sistemas también puede utilizarse en combinación con otras fuentes de
generación de energía renovable, tales como la energía eólica.87
Transporte y navegación marítima[editar]

Equipo del Nuna 3, vehículo solarcompetidor en el World Solar Challenge.

Aunque la fotovoltaica todavía no se utiliza de forma generalizada para proporcionar


tracción en el transporte, se está utilizando cada vez en mayor medida para proporcionar
energía auxiliar en barcos y automóviles. Algunos vehículos están equipados con aire
acondicionadoalimentado mediante paneles fotovoltaicos para limitar la temperatura
interior en los días calurosos,88 mientras que otros prototipos híbridoslos utilizan para
recargar sus baterías sin necesidad de conectarse a la red eléctrica.8990 Se ha demostrado
sobradamente la posibilidad práctica de diseñar y fabricar vehículos propulsados mediante
energía solar, así como barcos9192 y aviones,93 siendo considerado el transporte rodado el
más viable para la fotovoltaica.94
El Solar Impulse es un proyecto dedicado al desarrollo de un avión propulsado únicamente
mediante energía solar fotovoltaica. El prototipo puede volar durante el día propulsado por
las células solares que cubren sus alas, a la vez que carga las baterías que le permiten
mantenerse en el aire durante la noche.9596
La energía solar también se utiliza de forma habitual en faros, boyas y balizas
de navegación marítima, vehículos de recreo, sistemas de carga para los acumuladores
eléctricos de los barcos, y sistemas de protección catódica.60 La recarga de vehículos
eléctricos está cobrando cada vez mayor importancia.94
Fotovoltaica integrada en edificios[editar]
Marquesina solar situada en el aparcamiento de la Universidad Autónoma de Madrid (Madrid,
España).

Proyecto BIPV ISSOL en la estación de ferrocarril Gare TGV de Perpiñán, Francia.

Artículo principal: Fotovoltaica integrada en edificios

Muchas instalaciones fotovoltaicas se encuentran a menudo situadas en los edificios:


normalmente se sitúan sobre un tejado ya existente, o bien se integran en elementos de la
propia estructura del edificio, como tragaluces, claraboyas o fachadas.97
Alternativamente, un sistema fotovoltaico también puede ser emplazado físicamente
separado del edificio, pero conectado a la instalación eléctrica del mismo para suministrar
energía. En 2010, más del 80 % de los 9000 MW de fotovoltaica que Alemania tenía en
funcionamiento por entonces, se habían instalado sobre tejados.98
La fotovoltaica integrada en edificios (BIPV, en sus siglas en inglés) se está incorporando
de forma cada vez más creciente como fuente de energía eléctrica principal o secundaria
en los nuevos edificios domésticos e industriales,99 e incluso en otros elementos
arquitectónicos, como por ejemplo puentes.100 Las tejas con células fotovoltaicas
integradas son también bastante comunes en este tipo de integración.
Según un estudio publicado en 2011, el uso de imágenes térmicas ha demostrado que los
paneles solares, siempre que exista una brecha abierta por la que el aire pueda circular
entre los paneles y el techo, proporcionan un efecto de refrigeración pasiva en los edificios
durante el día y además ayudan a mantener el calor acumulado durante la noche.101
Fotovoltaica de conexión a red[editar]
Una de las principales aplicaciones de la energía solar fotovoltaica más desarrollada en los
últimos años, consiste en las centrales conectadas a red para suministro eléctrico,102 así
como los sistemas de autoconsumo fotovoltaico, de potencia generalmente menor, pero
igualmente conectados a la red eléctrica.

Componentes de una planta solar fotovoltaica[editar]


Una planta solar fotovoltaica cuenta con distintos elementos que permiten su
funcionamiento, como son los paneles fotovoltaicos para la captación de la radiación solar,
y los inversores para la transformación de la corriente continua en corriente alterna.103
Existen otros, los más importantes se mencionan a continuación:
Paneles solares fotovoltaicos[editar]
Célula fotovoltaica

Artículo principal: Panel fotovoltaico

Generalmente, un módulo o panel fotovoltaico consiste en una asociación de células,


encapsulada en dos capas de EVA (etileno-vinilo-acetato), entre una lámina frontal de
vidrio y una capa posterior de un polímero termoplástico (frecuentemente se emplea el
tedlar) u otra lámina de cristal cuando se desea obtener módulos con algún grado de
transparencia.104 Muy frecuentemente este conjunto es enmarcado en una estructura de
aluminio anodizado con el objetivo de aumentar la resistencia mecánica del conjunto y
facilitar el anclaje del módulo a las estructuras de soporte.104
Las células más comúnmente empleadas en los paneles fotovoltaicos son de silicio, y se
puede dividir en tres subcategorías:

 Las células de silicio monocristalino están constituidas por un único cristal de silicio,
normalmente manufacturado mediante el proceso Czochralski.105 Este tipo de células
presenta un color azul oscuro uniforme.
 Las células de silicio policristalino (también llamado multicristalino) están constituidas
por un conjunto de cristales de silicio, lo que explica que su rendimiento sea algo
inferior al de las células monocristalinas.63 Se caracterizan por un color azul más
intenso.
 Las células de silicio amorfo. Son menos eficientes que las células de silicio cristalino
pero también menos costosas. Este tipo de células es, por ejemplo, el que se emplea
en aplicaciones solares como relojes o calculadoras.106
Inversores[editar]

Un inversor solar instalado en una planta de conexión a red en Speyer, Alemania.

Artículo principal: Inversor (electrónica)

La corriente eléctrica continua que proporcionan los módulos fotovoltaicos se puede


transformar en corriente alterna mediante un aparato electrónico llamado inversor103 e
inyectar en la red eléctrica (para venta de energía) o bien en la red interior
(para autoconsumo).
El proceso, simplificado, sería el siguiente:

 Se genera la energía a bajas tensiones (380-800 V) y en corriente continua.


 Se transforma con un inversor en corriente alterna.
 En plantas de potencia inferior a 100 kW se inyecta la energía directamente a la red de
distribución en baja tensión (400 V en trifásico o 230 V en monofásico).
 Y para potencias superiores a los 100 kW se utiliza un transformador para elevar la
energía a media tensión (hasta 36 kV) y se inyecta en las redes de transporte para su
posterior suministro.
En las etapas iniciales del desarrollo de los inversores fotovoltaicos, los requisitos de los
operadores de las redes eléctricas a la que se conectaban solicitaban únicamente el
aporte de energía activa y la desconexión del inversor de la red si ésta excedía de unos
ciertos límites de voltaje y frecuencia. Con el progresivo desarrollo de estos equipos y la
cada vez mayor importancia de las redes eléctricas inteligentes, los inversores son ya
capaces de proveer energía reactiva e incluso aportar estabilidad a la red eléctrica.107108
Seguidores solares[editar]

Planta solar situada en la Base de la Fuerza Aérea Nellis (Nevada, Estados Unidos). Estos paneles
siguen el recorrido del Sol sobre un eje.

Artículo principal: Seguidor solar

El uso de seguidores a uno o dos ejes permite aumentar considerablemente la producción


solar, en torno al 30 % para los primeros y un 6 % adicional para los segundos, en lugares
de elevada radiación directa.109110
Los seguidores solares son bastante comunes en aplicaciones fotovoltaicas.111 Existen de
varios tipos:

 En dos ejes: la superficie se mantiene siempre perpendicular al Sol.


 En un eje polar: la superficie gira sobre un eje orientado al sur e inclinado un ángulo
igual a la latitud. El giro se ajusta para que la normal a la superficie coincida en todo
momento con el meridiano terrestre que contiene al Sol.
 En un eje azimutal: la superficie gira sobre un eje vertical, el ángulo de la superficie es
constante e igual a la latitud. El giro se ajusta para que la normal a la superficie
coincida en todo momento con el meridiano local que contiene al Sol.
 En un eje horizontal: la superficie gira en un eje horizontal y orientado en dirección
norte-sur. El giro se ajusta para que la normal a la superficie coincida en todo
momento con el meridiano terrestre que contiene al Sol.
Cableado[editar]
Conectores de un panel solar, utilizados para transportar la corriente continuagenerada por el mismo
hasta el inversor, donde se transforma generalmente en corriente alterna para su posterior
utilización.

Artículo principal: Conductor eléctrico

Es el elemento que transporta la energía eléctrica desde su generación, para su posterior


distribución y transporte. Su dimensionamiento viene determinado por el criterio más
restrictivo entre la máxima caída de tensión admisible y la intensidad máxima admisible.
Aumentar las secciones de conductor que se obtienen como resultado de los cálculos
teóricos aporta ventajas añadidas como:

 Líneas más descargadas, lo que prolonga la vida útil de los cables.


 Posibilidad de aumento de potencia de la planta sin cambiar el conductor.
 Mejor respuesta a posibles cortocircuitos.
 Mejora del performance ratio (PR) de la instalación.
Plantas de concentración fotovoltaica[editar]

Seguidor solar dotado con paneles de concentración fotovoltaica, capaz de producir 53 kW. A su
lado se encuentra el vehículo eléctrico Tesla Roadster, permitiendo apreciar su escala.

Artículo principal: Energía solar fotovoltaica de concentración

Otro tipo de tecnología en las plantas fotovoltaicas son las que utilizan una tecnología de
concentración llamada CPV por sus siglas en inglés (Concentrated Photovoltaics)112 para
maximizar la energía solar recibida por la instalación, al igual que en una central térmica
solar. Las instalaciones de concentración fotovoltaica se sitúan en emplazamientos de alta
irradiación solar directa, como son los países a ambas riberas
del Mediterráneo, Australia, Estados Unidos, China, Sudáfrica, México, etc. Hasta el año
2006 estas tecnologías formaban parte del ámbito de investigación, pero en los últimos
años se han puesto en marcha instalaciones de mayor tamaño como la de ISFOC (Instituto
de Sistemas Solares Fotovoltaicos de Concentración) en Puertollano (Castilla La Mancha)
con 3 MW suministrando electricidad a la red eléctrica.113114115
La idea básica de la concentración fotovoltaica es la sustitución de material semiconductor
por material reflectante o refractante (más barato). El grado de concentración puede
alcanzar un factor de 1000,112 de tal modo que, dada la pequeña superficie de célula solar
empleada, se puede utilizar la tecnología más eficiente (triple unión, por ejemplo). Por otro
lado, el sistema óptico introduce un factor de pérdidas que hace recuperar menos
radiación que la fotovoltaica plana. Esto, unido a la elevada precisión de los sistemas de
seguimiento, constituye la principal barrera a resolver por la tecnología de concentración.
Recientemente se ha anunciado el desarrollo de plantas de grandes dimensiones (por
encima de 1 MW).116 Las plantas de concentración fotovoltaica utilizan un seguidor de
doble eje para posibilitar un máximo aprovechamiento del recurso solar durante todo el
día.

El desarrollo de la energía solar fotovoltaica en el


mundo[editar]
Artículo principal: Crecimiento de la energía solar fotovoltaica

Entre los años 2001 y 2016 se ha producido un crecimiento exponencial de la producción


fotovoltaica, duplicándose aproximadamente cada dos años.117 La potencia total
fotovoltaica instalada en el mundo (conectada a red) ascendía a 16 gigavatios (GW) en
2008, 40 GW en 2010, 100 GW en 2012, 180 GW en 2014 y 300 GW en 2016.118119120121122
9

100
200
300
400
2007
2009
2011
2013
2015
Potencia fotovoltaica mundial instalada hasta
2016, en gigavatios (GW), expresada por
región.123124
Europa Asia-Pacífico América del norte y
sur China África y Oriente Medio
Resto del mundo

Históricamente, Estados Unidos lideró la instalación de energía fotovoltaica desde sus


inicios hasta 1996, cuando su capacidad instalada alcanzaba los 77 MW, más que
cualquier otro país hasta la fecha. En los años posteriores, fueron superados por Japón,
que mantuvo el liderato hasta que a su vez Alemania la sobrepasó en 2005, manteniendo
el liderato desde entonces. A comienzos de 2016, Alemania se aproximaba a los 40 GW
instalados.125 Sin embargo, por esas fechas China, uno de los países donde la fotovoltaica
está experimentando un crecimiento más vertiginoso superó a Alemania, convirtiéndose
desde entonces en el mayor productor de energía fotovoltaica del mundo.125 Se espera
que multiplique su potencia instalada actual hasta los 150 GW en 2020.123126127
Producción mundial[editar]
La capacidad total instalada supone ya una fracción significativa del mix eléctrico en
la Unión Europea, cubriendo de media el 3,5 % de la demanda de electricidad y
alcanzando el 7 % en los períodos de mayor producción.122 En algunos países,
como Alemania,128129 Italia,130131132nota 5 Reino Unido133 o España,134 alcanza máximos
superiores al 10 %, al igual que en Japón135 o en algunos estados soleados de Estados
Unidos, como California.136 La producción anual de energía eléctrica generada mediante
esta fuente de energía a nivel mundial equivalía en 2015 a cerca de 184 TWh, suficiente
para abastecer las necesidades energéticas de millones de hogares y cubriendo
aproximadamente un 1 % de la demanda mundial de electricidad.122
China[editar]

Capacidad fotovoltaica total instalada en China entre 2000 y 2016.

Cuota de mercado de los principales países productores de células fotovoltaicas entre 1995 y 2013.

Artículo principal: Energía solar en China

La energía fotovoltaica se ha convertido en una de las mayores industrias de la República


Popular China. El país asiático es líder mundial por capacidad fotovoltaica, con una
potencia instalada a principios de 2016 superior a los 43 GW.125 Cuenta además con unas
400 empresas fotovoltaicas, entre las que destacan Trina Solar y Yingli, gigantes
mundiales en la fabricación de paneles solares. En 2014 producía aproximadamente la
mitad de los productos fotovoltaicos que se fabrican en el mundo (China y Taiwán juntos
suman más del 60 % de cuota). La producción de paneles y células fotovoltaicas en China
se ha incrementado notablemente durante la última década: en 2001 mantenía una cuota
inferior al 1 % del mercado mundial, mientras que por las mismas fechas, Japón y Estados
Unidos sumaban más del 70 % de la producción mundial. Sin embargo, la tendencia se ha
invertido y en la actualidad China supera ampliamente al resto de productores.
La capacidad de producción de paneles solares chinos prácticamente se cuadruplicó entre
los años 2009 y 2011, superando incluso la demanda mundial. Como resultado, la Unión
Europea acusó a la industria china de estar realizando dumping, es decir vendiendo sus
paneles a precios por debajo de coste, imponiendo aranceles a la importación de este
material.137138
La instalación de energía fotovoltaica se ha desarrollado espectacularmente en el país
asiático en años recientes, superando incluso las previsiones iniciales. Debido a tan rápido
crecimiento, las autoridades chinas se han visto obligadas a revaluar en varias ocasiones
su objetivo de potencia fotovoltaica.
La potencia total instalada en China creció hasta los 77 GW a finales de 2016, tras
conectar 36 GW en el último año, de acuerdo a las estadísticas oficiales del país.139 En
2017, China habría superado el objetivo marcado por el gobierno para 2020, una potencia
fotovoltaica de 100 GW.140
Este crecimiento refleja el abrupto descenso de costes de la energía fotovoltaica, que
actualmente comienza a ser una opción más barata que otras fuentes de energía, tanto a
precios minoristas como comerciales. Fuentes del gobierno chino han afirmado que la
fotovoltaica presentará precios más competitivos que el carbón y el gas (aportando
además una mayor independencia energética) a finales de esta década.141
Japón[editar]
Artículo principal: Energía solar en Japón

La energía fotovoltaica en Japón, se ha expandido rápidamente desde la década de 1990.


El país es uno de los líderes en la fabricación de módulos fotovoltaicos y se encuentra
entre los primeros puestos en términos de potencia instalada, con más de 23 GW a finales
de 2014, la mayor parte conectada a red.142143144 La irradiación en Japón es óptima,
situándose entre 4,3 y 4,8 kWh·m²·día, convirtiéndolo en un país idóneo para el desarrollo
de este tipo de energía.
La venta de módulos fotovoltaicos para proyectos comerciales ha crecido rápidamente tras
la introducción por parte del Gobierno japonés en julio de 2012 de una tarifa para el
incentivo de la fotovoltaica tras el accidente nuclear de Fukushima y la paralización de la
mayoría de las centrales nucleares que tiene el país.
La mayoría de módulos procede de fabricantes locales, entre los que
destacan Kyocera, Sharp Corporation, Mitsubishi o Sanyo, mientras que una pequeña
parte son importados, según se desprende de los datos de la Asociación Japonesa de
Energía Fotovoltaica (Japan Photovoltaic Energy Association, JPA).145 Tradicionalmente, el
mercado fotovoltaico ha estado muy desplazado al segmento residencial, copando hasta el
97 % de la capacidad instalada en todo el país hasta 2012.146 Aunque esta tendencia se
está invirtiendo, todavía más del 75 % de las células y módulos vendidos en Japón a
principios de 2012 tuvieron como destino proyectos residenciales, mientras que cerca del
9 % se emplearon en instalaciones fotovoltaicas comerciales.147
En 2014, la potencia total fotovoltaica instalada en el país se situaba en torno a los 23 GW,
que contribuían aproximadamente en un 2,5 % a la demanda eléctrica del país.122 Durante
el verano de 2015, se informó que la producción fotovoltaica en Japón había cubierto en
determinados momentos el 10 % de la demanda total nacional.135 Dos años después, en
2016, se sitúa en torno a 42 GW,148 y la previsión apunta a que el mercado fotovoltaico
japonés crecerá aún más en los próximos años.149
Estados Unidos[editar]
Artículo principal: Energía solar en los Estados Unidos

Barack Obama durante una visita a una instalación fotovoltaica en el tejado del Museo de
Naturaleza y Ciencia de Denver, en febrero de 2009.

Estados Unidos es desde 2010 uno de los países con mayor actividad en el mercado
fotovoltaico, cuenta con grandes empresas del sector, como First Solar o SolarCity, así
como numerosas plantas de conexión a red. A principios de 2017, Estados Unidos
superaba los 40 GW de potencia fotovoltaica instalada,148 suficiente para proporcionar
electricidad a más de 8 millones de hogares, tras duplicar su capacidad solar en menos de
dos años.150
Aunque Estados Unidos no mantiene una política energética nacional uniforme en todo el
país en lo referente a fotovoltaica, muchos estados han fijado individualmente objetivos en
materia de energías renovables, incluyendo en esta planificación a la energía solar en
diferentes proporciones. En este sentido, el gobernador de California Jerry Brown ha
firmado una legislación requiriendo que el 33 % de la electricidad del estado se genere
mediante energías renovables a finales de 2020.151 Estas medidas se han visto apoyadas
desde el gobierno federal con la adopción del Investment Tax Credit (ITC), una exención
fiscal establecida en 2006 para promover el desarrollo de proyectos fotovoltaicos, y que ha
sido extendida recientemente hasta 2023.152
Un informe privado153 recoge que la energía solar fotovoltaica se ha expandido
rápidamente durante los últimos 8 años, creciendo a una media del 40 % cada año.
Gracias a esta tendencia, el coste del kWh producido mediante energía fotovoltaica se ha
visto enormemente reducido, mientras que el coste de la electricidad generada mediante
combustibles fósiles no ha dejado de incrementar. Como resultado, el informe concluye
que la fotovoltaica alcanzará la paridad de red frente a las fuentes de energía
convencionales en muchas regiones de Estados Unidos en 2015. Pero para alcanzar una
cuota en el mercado energético del 10 %, prosigue el informe, las compañías fotovoltaicas
necesitarán estilizar aún más las instalaciones, de forma que la energía solar se convierta
en una tecnología directamente enchufable («plug-and-play»). Es decir, que sea sencillo
adquirir los componentes de cada sistema y su interconexión sea simple, al igual que su
conexión a la red.153
Actualmente la mayoría de las instalaciones son conectadas a red y utilizan sistemas
de balance neto que permiten el consumo de electricidad nocturno de energía generada
durante el día. Nueva Jersey lidera los Estados con la ley de balance neto menos
restrictiva,154 mientras California lidera el número total de hogares con energía solar.
Muchos de ellos fueron instalados durante la iniciativa million solar roof (un millón de
tejados solares).155
La tendencia y el ritmo de crecimiento actuales indican que en los próximos años se
construirán un gran número de plantas fotovoltaicas en el sur y suroeste del país, donde el
terreno disponible es abundante, en los soleados desiertos de
California, Nevada y Arizona. Las empresas están adquiriendo cada vez en mayor medida
grandes superficies en estas zonas, con la intención de construir mayores plantas a gran
escala.156
Alemania[editar]
Artículo principal: Energía solar fotovoltaica en Alemania

Alemania dispone a principios de 2016 de una potencia instalada cercana a los 40 GW.125
Sólo en 2011, Alemania instaló cerca de 7,5 GW,157 y la fotovoltaica produjo 18 TW·h de
electricidad, el 3 % del total consumido en el país.158129

Paneles solares sobre el tejado de varios edificios, en el barrio solar de Vauban,


en Friburgo (Alemania).

El mercado fotovoltaico en Alemania ha crecido considerablemente desde principios


del siglo XXI gracias a la creación de una tarifa regulada para la producción de energía
renovable, que fue introducida por la «German Renewable Energy Act», ley publicada el
año 2000. Desde entonces, el coste de las instalaciones fotovoltaicas ha descendido más
del 50 % en cinco años, desde 2006.159 Alemania se ha marcado el objetivo de producir el
35 % de la electricidad mediante energías renovables en 2020 y alcanzar el 100 % en
2050.160
En 2012, las tarifas introducidas costaban a Alemania unos 14 000 millones de euros por
año, tanto para las instalaciones eólicas como solares. Este coste es repartido entre todos
los contribuyentes mediante un sobrecoste de 3,6 céntimos de € por kWh161
(aproximadamente el 15 % del coste total de la electricidad para el consumidor
doméstico).162
La considerable potencia instalada en Alemania ha protagonizado varios récords durante
los últimos años. Durante dos días consecutivos de mayo de 2012, por ejemplo, las
plantas solares fotovoltaicas instaladas en el país produjeron 22 000 MWh en la hora del
mediodía, lo que equivale a la potencia de generación de veinte centrales
nucleares trabajando a plena capacidad.163nota 6 Alemania pulverizó este récord el 21 de
julio de 2013, con una potencia instantánea de 24 GW a mediodía.164165 Debido al carácter
altamente distribuido de la fotovoltaica alemana, aproximadamente 1,3-1,4 millones de
pequeños sistemas fotovoltaicos contribuyeron a esta nueva marca. Aproximadamente el
90 % de los paneles solares instalados en Alemania se encuentran situados sobre
tejado.166
En junio de 2014, la fotovoltaica alemana volvió a batir récords durante varios días, al
producir hasta el 50,6 % de toda la demanda eléctrica durante un sólo día, y superar el
anterior récord de potencia instantánea hasta los 24,24 GW.167168169
A comienzos de verano de 2011, el Gobierno alemán anunció que el esquema actual de
tarifas reguladas concluiría cuando la potencia instalada alcanzase los 52 GW. Cuando
esto suceda, Alemania aplicará un nuevo esquema de tarifas de inyección cuyos detalles
no se conocen todavía.170
No obstante, consciente de que el almacenamiento de energía mediante baterías es
indispensable para el despliegue masivo de renovables como la energía eólica o la
fotovoltaica, dada su intermitencia, el 1 de mayo de 2013 Alemania puso en marcha un
nuevo programa de ayudas para incentivar sistemas fotovoltaicos con baterías de
almacenamiento.171 De esta manera, se financia a las instalaciones fotovoltaicas menores
de 30 kW que instalen baterías y acumulen electricidad, con 660 euros por cada kW de
almacenamiento de batería. El programa está dotado con 25 millones de euros anuales
repartidos en 2013 y 2014, y de esta forma se logra disponer de la energía cuando el
recurso no esté disponible —no haya viento o sea de noche—,171 además de facilitar la
estabilidad del sistema eléctrico.172
India[editar]

Objetivos del programa solar establecido por el gobierno en la India, hasta 2022.

Artículo principal: Energía solar en India

India está densamente poblada y tiene también una gran irradiación solar, lo que hace del
país uno de los mejores candidatos para el desarrollo de la fotovoltaica. En 2009, India
anunció un programa para acelerar el uso de instalaciones solares en los edificios
gubernamentales, al igual que en hospitales y hoteles.173
La caída en el precio de los paneles fotovoltaicos ha coincidido con un incremento del
precio de la electricidad en la India. El apoyo del gobierno y la abundancia del recurso
solar han ayudado a impulsar la adopción de esta tecnología.174
El parque solar Charanka, de 345 MW (uno de los mayores del mundo) fue puesto en
servicio en abril de 2012 y ampliado en 2015, junto a un total de 605 MW en la región
de Gujarat.175 La construcción de otros grandes parques solares ha sido anunciada en el
estado de Rajasthan.176 También el parque solar de Dhirubhai Ambani, de 40 MW, fue
inaugurado en 2012.177
En enero de 2015, el gobierno indio incrementó de forma significativa su planes de
desarrollo solar, estableciendo un objetivo de inversiones por valor de 100 000 millones de
dólares y 100 GW de capacidad solar para 2022.178179
A comienzos de 2017, la potencia total instalada en India se situaba por encima de los
10 GW.180 India espera alcanzar rápidamente los 20 GW instalados,181 cumpliendo su
objetivo de crear 1 millón de puestos de trabajo182 y alcanzar 100 GW en 2022.183184
Italia[editar]
Italia se encuentra entre los primeros países productores de electricidad procedente de
energía fotovoltaica, gracias al programa de incentivos llamado Conto Energia.185 El
crecimiento ha sido exponencial en los últimos años: la potencia instalada se triplicó en
2010 y se cuadruplicó en 2011, llegando a producir en 2012 el 5,6 % de la energía total
consumida en el país.130
Este programa contaba con un presupuesto total de 6700 millones de €, alcanzado dicho
límite el Gobierno ha dejado de incentivar las nuevas instalaciones, al haberse alcanzado
la paridad de red. Un informe publicado en 2013 por el Deutsche Bank concluía que
efectivamente la paridad de red se había alcanzado en Italia y otros países del mundo.186
El sector ha llegado a proporcionar trabajo a unas 100 000 personas, especialmente en el
sector del diseño e instalación de dichas plantas solares.187
Desde mediados de 2012 está vigente una nueva legislación que obliga a registrar todas
las plantas superiores a 12 kW; las de potencia menor (fotovoltaica de tejado en
residencias) están exentas de registro.188 A finales de 2016, la potencia total instalada se
situaba por encima de 19 GW,148 suponiendo una producción energética tan importante
que varias centrales de gas operaban a mitad de su potencial durante el día.
Reino Unido[editar]
La energía solar en Reino Unido, aunque relativamente desconocida hasta hace poco,189
ha despegado muy rápidamente en años recientes, debido a la drástica caída del precio de
los paneles fotovoltaicos y la introducción de tarifas reguladas a partir de abril de 2010.190
En 2014, había censadas ya unas 650 000 instalaciones solares en las islas británicas,
con una capacidad total cercana a los 5 GW.191 La planta solar más grande del país se
encuentra en Southwick Estate, cerca de Fareham, y cuenta con una potencia de 48 MW.
Fue inaugurada en marzo de 2015.192
En 2012, el gobierno británico de David Cameron se comprometió a abastecer cuatro
millones de hogares mediante energía solar en menos de ocho años,193 lo que equivale a
instalar unos 22 GW de capacidad fotovoltaica antes de 2020.190 A principios de 2016,
Reino Unido había instalado más de 10 GW de energía solar fotovoltaica.194
Entre los meses de abril y septiembre de 2016, la energía solar produjo en Reino Unido
más electricidad (6964 GWh) que la producida mediante carbón (6342 GWh), ambas se
sitúan en torno a un 5 % de la demanda.133
Francia[editar]
El mercado francés es el cuarto más importante dentro de la Unión Europea, tras los
mercados de Alemania, Italia y Reino Unido. A finales de 2014 contaba con más de 5 GW
instalados, y mantiene actualmente un crecimiento sostenido, estimándose que en 2015
conectará a la red eléctrica 1 GW adicional a la capacidad actual.195 Recientemente, el
país galo incrementó el cupo de sus subastas para energía fotovoltaica de 400 a 800 MW,
como consecuencia del reconocimiento gubernamental a la cada vez mayor competitividad
de la energía solar.195
La planta fotovoltaica más grande de Europa, un proyecto de 300 MW llamado Cestas,196
se encuentra en territorio francés. Su entrada en funcionamiento tuvo lugar a finales de
2015, proporcionando al sector fotovoltaico un ejemplo a seguir por el resto de la industria
europea.196
Otros mercados[editar]

Fachada fotovoltaica en el edificio MNACTEC (Tarrasa, España).

España[editar]
Véase también: Energía solar en España

España es uno de los países de Europa con mayor irradiación anual.42 Esto hace que la
energía solar sea en este país más rentable que en otros. Regiones como el norte de
España, que generalmente se consideran poco adecuadas para la energía fotovoltaica,
reciben más irradiación anual que la media en Alemania, país que mantiene desde hace
años el liderazgo en la promoción de la energía solar fotovoltaica.42
Desde principios de la década de 2000, en concordancia con las medidas de apoyo a las
energías renovables que se estaban llevando a cabo en el resto de Europa, se había
venido aprobando la regulación que establece las condiciones técnicas y administrativas, y
que supuso el inicio de un lento despegue de la fotovoltaica en España. En 2004, el
gobierno español eliminó las barreras económicas para la conexión de las energías
renovables a la red eléctrica. El Real Decreto 436/2004 igualó las condiciones para su
producción a gran escala, y garantizó su venta mediante primas a la generación.197
Gracias a esta regulación, y el posterior RD 661/2007,198 España fue en el año 2008 uno
de los países con más potencia fotovoltaica instalada del mundo, con 2708 MW instalados
en un sólo año. Sin embargo, posteriores modificaciones en la legislación del sector199
ralentizaron la construcción de nuevas plantas fotovoltaicas, de tal forma que en 2009 se
instalaron tan sólo 19 MW, en 2010, 420 MW, y en 2011 se instalaron 354 MW,
correspondiendo al 2 % del total de la Unión Europea.128
En términos de producción energética, en 2010 la energía fotovoltaica cubrió en España
aproximadamente el 2 % de la generación de electricidad, mientras que en 2011 y 2012
representó el 2,9 %, y en 2013 el 3,1 % de la generación eléctrica según datos del
operador, Red Eléctrica.200201202
A principios de 2012, el Gobierno español aprobó un Real Decreto Ley por el que se
paralizó la instalación de nuevas centrales fotovoltaicas y demás energías renovables.203 A
finales de 2015 la potencia fotovoltaica instalada en España ascendía a 4667 MW.204
En 2017, España cayó por primera vez de la lista de los diez países con mayor capacidad
fotovoltaica instalada, al ser superado por Australia y Corea del Sur.205 Sin embargo, en
julio de 2017, el Gobierno organizó una subasta que adjudicó más de 3500 MW de nuevas
plantas de energía fotovoltaica,206 que permitirán a España alcanzar los objetivos de
generación de energía renovable establecidos por la Unión Europea para 2020. Como
novedad, ni la construcción de las plantas adjudicadas ni su operación supondrá algún
coste para el sistema, excepto en el caso de que el precio de mercado baje de un suelo
establecido en la subasta. La gran bajada de costes de la energía fotovoltaica ha permitido
que grandes empresas hayan licitado a precio de mercado.207
Latinoamérica[editar]
En Latinoamérica, la fotovoltaica ha comenzado a despegar en los últimos años. Se ha
propuesto la construcción de un buen número de plantas solares en diversos países, a lo
largo de toda la región, con proyectos incluso por encima de 100 MW en Chile.208
Chile de hecho ya lidera la producción solar en Iberoamérica. Este país inauguró en junio
de 2014 una central fotovoltaica de 100 MW, que se convirtió en la mayor realizada hasta
la fecha en Iberoamérica.209 El elevado precio de la electricidad y los altos niveles de
radiación que existen en el norte de Chile, han promovido la apertura de un importante
mercado libre de subsidios.210 A julio de 2017, el país andino contaba con 1.873 MW
fotovoltaicos en operación.211
Otros países sudamericanos han comenzado a instalar plantas fotovoltaicas a gran escala,
entre ellos Perú.212 Brasil en cambio está experimentando un crecimiento más lento del
sector, en parte debido a la elevada generación mediante energía hidráulica en el país,213
aunque el estado de Minas Gerais lidera el esfuerzo, tras la aprobación por parte del
gobierno brasileño de una fábrica de células y paneles fotovoltaicos en dicha región.214213
México también tiene un enorme potencial en lo que respecta a energía solar.215216 Un
70 % de su territorio presenta una irradiación superior a 4,5 kWh/m²/día, lo que lo convierte
en un país muy soleado, e implica que utilizando la tecnología fotovoltaica actual, una
planta solar de 25 km² en cualquier lugar del estado de Chihuahua o el desierto de
Sonora(que ocuparía el 0,01 % de la superficie de México) podría proporcionar toda la
electricidad demandada por el país.217 México cuenta ya con más de 200 MW instalados.
El proyecto Aura Solar, situado en La Paz (Baja California Sur), inaugurado a principios de
2014, tenía previsto generar 82 GWh al año, suficiente para abastecer el consumo de
164 000 habitantes (65 % de la población de La Paz), pero fue arrasado por el huracán
Odile en septiembre del mismo año y la planta no opera desde entonces.218 La instalación
cubría una superficie de 100 hectáreas con 131 800 módulos policristalinos
sobre seguidores de un eje.217219
Otra planta fotovoltaica de 47 MW se encuentra en fase de planificación en Puerto Libertad
(Sonora).220La planta, originalmente diseñada para albergar 39 MW, se amplió para
permitir la generación de 107 GWh/año.221
Se espera que México experimente un mayor crecimiento en los próximos años, con el fin
de alcanzar el objetivo de cubrir el 35 % de su demanda energética a partir de energías
renovables en 2024, según una ley aprobada por el gobierno mexicano en 2012.222223 A
comienzos de 2014, México tenía previstos proyectos fotovoltaicos por una potencia de
300 MW, de los cuales aproximadamente 100 MW comenzaron a desarrollarse durante el
último trimestre de 2013.224