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Esta traducción fue realizada por un grupo de personas que de manera altruista y sin ningún ánimo de lucro dedica su tiempo a traducir, corregir y diseñar de fantásticos escritores. Nuestra única intención es darlos a conocer a nivel internacional y entre la gente de habla hispana, animando siempre a los lectores a comprarlos en físico para apoyar a sus autores favoritos.

El siguiente material no pertenece a ninguna editorial, y al estar realizado por aficionados y amantes de la literatura puede contener errores. Esperamos que disfrute de la lectura.

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Indice

Portada

Capítulo 15

Texto

Capítulo 16

Indice

Capítulo 17

Sinopsis

Capítulo 18

Capítulo 1

Capítulo 19

Capítulo 2

Capítulo 20

Capítulo 3

Capítulo 21

Capítulo 4

Capítulo 22

Capítulo 5

Capítulo 23

Capítulo 6

Capítulo 24

Capítulo 7

Capítulo 25

Capítulo 8

Capítulo 26

Capítulo 9

Capítulo 27

Capítulo 10

Capítulo 28

Capítulo 11

Capítulo 29

Capítulo 12

Próximo libro

Capítulo 13

Logo

Capítulo 14

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Sinopsis

Este trimestre la secreta Academia Darke se ha trasladado a Nueva York, y Cassie Bell ya no es la inocente chica nueva. Ahora es fuerte, determinada, y esconde secretos de ella misma. Cassie ha sido presentada en el mundo de los Elegidos y está luchando para llegar a términos con sus asombrosos poderes, un romance peligroso, y el maligno espíritu dentro de ella, demandando ser alimentado. Cuando un viejo enemigo vuelve, empeñado en venganza, Cassie es examinada al límite. ¿Puede rescatar a sus amigos de un horrible destino, o terminará destruyéndoles para salvarse a sí misma?

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Capítulo 1

El carrusel saltó a la vida mientras el equipaje se derramaba en este. Cassie se quedó atascada con el choque, abrumada con el enorme ruido y bullicio del JFK, desesperada por ubicar su simple maleta así podría conseguir salir rápido de allí. Un alto y sudoroso hombre de negocios en un lado, una vieja bocazas en el otro, ambos empujando y maniobrando, colgando como buitres sobre la cinta giratoria de equipaje. Ninguno parecía candidato ideal para alimentarse, pero los mendigos no podían ser exquisitos

Oh, no. ¡Deja de hacer eso! Cassie quería llorar, pero no tenía la energía. Escondida firmemente en su asiento del lado de la ventana, evitando mirar al pasajero a su lado, había visto llegar el amanecer detrás de la Estatua de la Libertad mientras el avión había dado la vuelta, pero no le había importado. No se había preocupaba por el simbolismo de esto, la salida del sol en su propio Nuevo Mundo. No se había preocupado por la bella simetría y el horizonte de la ciudad. Solo había querido que el avión aterrizara así podría tomar un respiro de aire fresco, un respiro que no hubiera estado rondando los pulmones de todos los demás ya que así los probaba. Sólo había querido estar alejada de esa aglomeración de humanidad, hacinados en el avión como un desordenado bufé de fuerza vital.

Bueno, al menos había controlado sus apetitos. Siete horas. Eso era algo de lo que estar orgullosa, ¿no? Eso era un logro.

¡Por

supuesto,

querida!

Y

tenías

mucha

razón.

Me

alegro

de

que

nos

restringiéramos. Comida de aerolínea. Tan seca y sin sabor.

Cassie farfulló una risa tensa en voz alta, a su pesar.

Oye, cariño, ¿quieres moverte de ahí? El hombre de negocios la empujó fuera del camino para tomar su maleta.

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Si no se hubiera movido lateralmente hacia la vieja resentida, se habría caído. Ahora podía sentirse balanceándose, sus reservas de fuerza casi desaparecidas. El sudor rancio del hombre era abrumador. El pinchazo amargo y salado hizo que sus fosas nasales se dilataran. Era sólo el sudor pero estaba lleno de su vitalidad. Estaba caliente y su corazón sobrecargado estaba latiendo con fuerza:

podía escucharlo, sentirlo. Rebosando por sus poros, su olor se aferraba a sus

un plato de patatas fritas. Sí, así de bueno. Cassie se lamió

las comisuras levantadas de sus labios, se centró en los suyos, observó su

respiración jadeante entrar y salir

fosas nasales como

Maldiciendo, él pasó junto a ella, golpeando su maleta en sus espinillas, y se fue.

Perdió su oportunidad. Las lágrimas brotaron de sus ojos, y Cassie no supo si eran lágrimas de alivio o de furia.

¡Perdido! ¡No! ¡Le echamos de menos! Estelle sonaba medio demente. Encuentra a alguien. Encuentre a alguien ¡AHORA!

Vagamente, Cassie fue consciente de que su propia maleta había aparecido, agarrada con la vieja y reconocible cuerda elástica de Patrick, pero no tomó nota. Estaba escaneando ahora hambrienta la multitud, y no se estaba preocupando por nada más. Nada excepto…

¡Esa! ¡Esa, rápido!

Volviéndose vertiginosamente sobre sus talones, se fijó en la persona que Estelle quería decir. Era joven, fuerte, una hembra. Delgada pero tonificada, y atrayente en un estilo mediterráneo oscuro. Tenía un niño con ella pero el chico fue pasado a los brazos de su padre con un beso, una palabra y una sonrisa, y ahora la joven y fuerte mujer estaba girando con un clic-clic-clic de los tacones y dirigiéndose a los baños.

¡No esa, ella! gritó Cassie interiormente. ¡Ella! Ella es un ser humano…

Sí, sí. Lo que sea. ¡Ella! ¡Rápido! ¡LA VAMOS A PERDER!

Retrocediendo rápidamente, el hambre sacudiéndose contra la emoción de la persecución zumbando a través de sus venas, Cassie se abrió paso entre la multitud y siguió el clic-clic-clic. Era curioso que pudiera oírlo tan nítidamente a través del ruido, el bullicio y los interminables anuncios públicos

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distorsionados. Era como si todo su ser estuviera concentrado en el sonido de esos tacones, cada nervio de su cuerpo fijo en la hembra. Un poco más adelante, ella, abrió la puerta de los aseos. Clic-clic-clic. Cassie apretó el paso, en silencio aprendido para abatir.

Casi ahí. ¡Casi allí!

¡DE PRISA!

Sí, Estelle, vamos a alimentarnos. ¡Vamos a ALIMENTARNOS!

¡Cassie!

El grito de saludo penetró en su concentración. Justo. Sus pasos vacilaron a propósito.

¡Cassie Bell! ¡Querida!

Un mosquito. Zumbando, molestando. Quería aplastarlo, matarlo. Déjame en paz, quería gritar. Necesito…

Algo se lanzó hacia Cassie, dejándola fuera de equilibrio y envolviéndola en un abrazo cálido, costosamente perfumado.

¡CASSIEEEE!

Por una fracción de segundo Cassie luchó contra el abrazo, lanzando una mirada hambrienta hacia la puerta del baño, mientras esta golpeaba al cerrarse suavemente tras la humana y su fuerza vital.

Entonces volvió en sí, con un sobresalto que era casi doloroso. ¿Qué había hecho? ¡Qué casi había hecho!

¿Isabella? A punto de llorar, Cassie le devolvió el abrazo fuerte, aferrándose a su mejor amiga como si fuera todo lo que la estaba manteniendo cuerda.

¡Sí, ésta, entonces! ¡Ella lo hará! ¡Lo hará, te digo!

¡NO! Su gruñido interior fue lo suficientemente feroz para callar a Estelle. Por ahora.

Oh, Isabella. Estoy contenta de verte.

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¡Y yo a ti! ¿Llegaste en el vuelo de Londres? ¡Aterrizó cinco minutos antes que el de Buenos Aires! ¡Casualidad! ¡Maravilloso! La chica todavía seguía hablando con constantes signos de admiración, pensó Cassie cariñosamente mientras Isabella echaba a un lado su brillante melena de sedoso cabello castaño. ¡Y Jake está esperándonos! ¡Le he enviado mensajes de texto, está afuera, en la terminal!

¿Y tú te detuviste para saludarme? Cassie alzó las cejas ligeramente. Me siento halagada de que no corrieras por encima de mí para llegar a él.

Isabella había adorado al apuesto neoyorquino desde que él se había unido a la Academia. Finalmente habiéndose unido al final del trimestre pasado, la pareja apenas había tenido una semana juntos antes de que Isabella volara a casa en Argentina (en primera clase, naturalmente). Si estaba impaciente por tener sus manos sobre Jake ahora, difícilmente era una sorpresa.

¡Oh, Cassie! Isabella se rió, pero sus ojos se oscurecieron un poco mientras sostenía los hombros de Cassie y estudiaba su rostro. Te ves tan hermosa. Demasiado delgada, ¿no? Pero muy, muy hermosa.

Vaya, gracias. Los halagos te van hacer llegar a todas partes. Ella sonrió débilmente. Su cabeza realmente estaba flotando ahora. Era la emoción, se dijo a sí misma. Y el desfase horario. Lo que sea. Sólo necesitaba estar tranquila por un rato.

Pero Isabella estaba riendo de nuevo, todavía rebosante de entusiasmo.

¡Apenas puedo esperar para que todos estemos juntos otra vez! ¡Tú, yo y Jake! ¿Sí? ¡Ven, vamos! Bruscamente liberó a Cassie.

Seguro. Va

mos

Pero eso era más fácil decirlo que hacerlo, sin el apoyo del brazo de Isabella.

Tambaleándose, Cassie sintió que sus rodillas se doblaban debajo suyo. Habría golpeado el suelo si Isabella no hubiera agarrado su codo con su fuerte agarre de jugador de polo.

¿Cassie? ¿Cassie?

Cassie frunció el ceño. La voz de Isabella parecía haberse vuelto toda graciosa en Navidad. Extraña. Distante.

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Desvaneciéndose.

O

tal vez era ella misma. En la oscuridad ahora. En un vacío negro y frío.

Y

desapareciendo

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Capítulo 2

¿Cassandra? ¡Cassandra!

Otra voz familiar. No podía ubicarla, pero era poderosa, tranquilizadora. Estaría bien ahora, lo sabía. Tal vez porque estaba muerta. Debía estar muerta, porque la algarabía del aeropuerto se había desvanecido y estaba flotando en una serena burbuja de calma.

¡Casandra! La gravedad del tono era más insistente ahora. Una mano golpeó su mejilla, luego la otra. Cassandra, regresa.

Contra su voluntad, forzó a sus párpados a abrirse, gruñendo. La borrosa cara era sólo tan familiar como la voz. Ascética, intensamente guapa, y con el ceño fruncido con la preocupación.

—Sir Alric…

Eso está bien. Despierta.

Parpadeando contra la luz brillante, Cassie se levantó, agarrando los cojines para apoyarse. Un sofá. Uno inmenso de cuero. Por un momento pensó que realmente estaba muerta, y en un sofá especialmente cómodo después de la muerte, porque no podía ver nada más que acres de cielo azul. Luego registró las paredes de cristal a su alrededor, y los rascacielos brillando en el sol matutino, y las invernales copas de los árboles de…

¡Central Park!

Arriba de los árboles el cielo era azul diamante, haciendo rayas con mucho blanco de las pistas de aviones. Parpadeó mareada por su muy propia perspectiva del horizonte de Nueva York.

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O al contrario, por la perspectiva de Sir Alric.

Despertó finalmente, con una sacudida. Trató de ponerse de pies, pero cayó otra vez. Escuchó un pequeño grito de alivio, e Isabella estuvo de nuevo a su lado, desplomándose junto a ella y abrazándola. Cassie miró sin comprender alrededor, a la lujosa y estilosa oficina.

¡Qué susto me diste! ¡Oh, Cassie!

Al final su compañía se estaba enfocando. Isabella, por supuesto y Jake, parado cerca, pareciendo inmensamente aliviado aunque un poco desconfiado de sus alrededores. Cuando ella encontró sus cálidos ojos café, él le dio una débil sonrisa.

Hey, Cassie. Es bueno verte.

Jake. Es bueno verte también.

No era estrictamente cierto. Cassie estaba más que sólo complacida de verlo estaba abrumadoramente aliviada. En el último trimestre, Jake había descubierto más de los secretos de los Únicos de lo que era seguro saber. Cassie no había estado segura si regresaría a la Academia después de descubrir que su compañera y principal objeto de sus afectos, Katerina Svensson, había asesinado a su hermana, Jessica. La tentación de tocar el silbato en la institución que había cubierto el crimen y dejado libre a la chica de los Únicos con la mera expulsión debió haber sido abrumadora. Todavía estaba allí, parado en la oficina del director.

¿Qué lo había traído de vuelta? ¿Su afecto por Isabella? ¿Una extraña sensación de lealtad de hermano transferida hacia Cassie, la chica que todos decían que se parecía a su hermana muerta? ¿O estaba de vuelta para lidiar con su asunto sin terminar, del que había hablado justo al final del último trimestre?

Su débil sonrisa por Jake se desvaneció mientras se giraba, un poco a regañadientes, hacia Sir Alric.

Él no había cambiado sus características guapas tan notables como siempre. Había algo forzado en sus ojos grises, y no sonrió, pero tampoco se veía enfadado.

—Espera. ¿Cómo…? —Cassie frotó su frente furiosamente. La última cosa que recordaba era la cinta del equipaje oprimida por el olor de la dulzura

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humana, el gentío y el calor. Y necesitando algo. Necesitándolo tan terriblemente que había abandonado…

¡Mi maleta! ¡La dejé! Yo no

Está bien. Isabella agitó una mano descartándolo. La recogí por ti.

Pero cómo

Es la correcta, no te preocupes. Rió tontamente. Sabía cuál era la tuya. Reconocería esa masacrada y vieja cosa en cualquier parte.

Cassie sacudió su cabeza, perpleja por un momento.

Desgastada, Isabella. Mi desgastada y vieja maleta. ¿Pero seguridad? ¿Inmigración? Cómo

Cuando te desmayaste, Isabella contactó conmigo mediatamente explicó Sir Alric. Tengo conexiones en el Departamento de Seguridad del País,

quienes fueron capaces de acelerar los asuntos. Le lanzó una mirada vigilante

a Jake, como si tuviera miedo de decir demasiado. Ahora, estoy seguro de

que deseas estar con tus amigos, pero primero tenemos asuntos que discutir, tú

y yo. Isabella y Jake, por favor. Debo hablar con Cassandra. A solas.

Isabella y Jake se miraron el uno al otro dudosamente. Cassie trató de levantar la vista para darles a ambos un asentimiento tranquilizador, pero la simple vista de sus dos amigos era suficiente para traer el hambre de vuelta a ella como una lanza, alejando su respiración con ferocidad. Tambaleándose sobre sus pies, tropezó contra Sir Alric. Su mano cayó en su hombro en lo que podría haberse parecido como un tipo de gesto de apoyo excepto que sus dedos estaban agarrando tan tensamente que la estaba magullando. Cassie apenas notó el dolor; pudo sentir la tensión de sus propios músculos, enrollados como elásticos en su desesperación por alimentarse, y sabía que Sir Alric estaba realmente refrenándola.

Ahora, Isabella, Jake. Por favor dejadnos.

Jake frunció el ceño al tono de acero del director.

—No estoy seguro… —comenzó.

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Está bien, chicos. Cassie estiró la mano y tocó las manos de Isabella, apretándolas un poco demasiado fuerte. Estaré bien. Os veo pronto. Lo prometo.

¿Estás segura? preguntó Jake, mirando a Sir Alric con abierta hostilidad.

Seguro. De hecho, quería que se fueran, desesperadamente. No estaba segura de cuánto tiempo más podría durar sin abalanzarse sobre uno de ellos.

Honestamente, Jake. Por favor iros, está bien.

Tomando un respiro, el joven americano tomó la mano de Isabella.

Estaremos fuera. Te veremos pronto, Cassie.

dijo ella débilmente, rechinando sus dientes en una sonrisa. Oh por favor, por favor, ¡IROS!

Tuvo una última mirada breve de la cara preocupada de Isabella mientras la puerta se cerraba tras sus amigos, y luego cerró sus ojos, meciéndose con el hambre.

Cassie sintió la mano de Sir Alric presionándola de vuelta hacia el sofá, y se las arregló para abrir los párpados a tiempo para ver al siniestro y feo portero Marat viniendo hacia ella, cargando un pequeño estuche de cuero. ¿De dónde había aparecido tan silenciosamente? Se apoyó hacia adelante atontadamente.

Necesitas alimentarte, Cassandra. La voz de Sir Alric parecía hacerse eco alrededor del cuarto mientras Marat suavemente acomodaba el estuche en la mesa de caoba para café frente a ella.

No puedo.

Has estado semanas sin ello. Te estás muriendo. Nunca debería haberte dejado ir al final del último trimestre, pero no esperaba esto. No entiendo por qué el hambre ha crecido tan rápido en ti, pero lo ha hecho. Y debes satisfacerla.

Demasiado débil para llorar, puso su cara en sus manos, gimiendo:

No puedo.

Debes chasqueó Sir Alric fieramente. Piensas que estás siendo desinteresada; de hecho, estás siendo excesiva. Lamento lo que te pasó, Cassandra. Lamento que fueras empujada a esto. Pero tengo una

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responsabilidad con el espíritu de los Únicos al igual que contigo. Asintió hacia Marat, quien deslizó una llave plateada enfrente del estuche.

De modo inestable, Cassie siguió los movimientos del portero. La tapa del estuche llevaba un símbolo que reconoció inmediatamente: un patrón intrincado de dos pulgadas, entrelazando líneas que había visto antes, marcada en la piel de ciertos estudiantes selectos en la Academia Darke tan bien como desdibujada y quebrada en el omoplato de su propio hombro. No sabía el significado del patrón, pero sabía lo que significaba.

Era la marca de los Únicos.

Marat levantó la tapa y Sir Alric se paró frente al estuche, mirando reverentemente hacia la fila de frascos de cristal del interior. Cada una también estaba grabada con la marca de los Únicos, y era suficientemente hermoso propiamente pero los contenidos traslúcidos brillaban como perla líquida, enviando brillos de luz a través del delicado cristal. Por un momento Cassie estaba tan hipnotizada que casi olvidó la voraz hambre.

Sir Alric asintió de nuevo hacia el portero. El pequeño contenedor que Marat sacó de su bolsillo no podía haber sido más diferente al adorable estuche: una caja de plástico blanca con pasador. Poniéndose guantes de látex, lo deslizó sin ceremonia y sacó un paquete sellado de plástico. Lo rompió, sacando una jeringa desechable.

Los ojos de Cassie se ampliaron.

¿Qué es eso?

Sir Alric también estaba poniéndose guantes, y se había puesto frío y serio.

Se le llama una medida provisional, Cassandra.

Delicadamente, Sir Alric insertó la aguja dentro de uno de los frascos y sacó una pequeña cantidad del líquido nacarado.

Debes aprender a alimentarte. Pero esto nos dará unos pocos días de respiro.

dijo, levantando la jeringa

¿Qué es eso? Miró a la aguja con miedo. ¿Qué es eso? ¡No dejaré que me pongas eso!

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Mientras trataba de retorcerse, Cassie sintió que unas manos poderosas agarraban sus hombros, presionándola contra el sofá y manteniéndola quieta.

Marat. Se había movido tras ella y no podía irse. Dios, era fuerte, su agarre demasiado fuerte para escapar, pero aun así forcejeo violentamente mientras Sir Alric se le acercaba. Por un instante vio arrepentimiento y simpatía en su cara, luego se endureció.

Estate quieta. Esta es la única manera. Es por tu propio bien, Cassandra. La voz de Sir Alric era completamente fría mientras se inclinaba sobre su retorcida forma. Y por el de todos los demás también.

Sintió su pulgar frotando en un lugar de su brazo, luego la caliente picadura de la jeringa.

Cassie temió por un momento haber sido electrocutada. Así debía ser como se sentía, ¿no? Una corriente salvaje corrió a través de ella, reviviéndola tan fieramente que no podía pensar claramente. El frío corrió entre sus venas, seguido por un cambiantemente calor y fuerza. Apartándose de las manos de Marat, se puso de pies, su cuerpo rígido, sus puños apretados. La horrible desgarradora hambre se había desvanecido, como si hubiera sido liberada de unas mordazas apretadas, pero su visión se había vuelto un cegador borrón, manchas danzando frente a sus ojos mientras perdía su equilibrio y de nuevo caía en la tapicería de cuero, apretando sus ojos para tratar de aclarar su visión…

Cuando los abrió de nuevo, Sir Alric estaba sentado en un sillón, encarándola, sus dedos puestos bajo su barbilla. Marat y el estuche se habían ido.

Así que, Cassandra. ¿Cómo ten sientes?

El recuerdo explotó en su mente. Se sentó furiosamente.

¿Qué fue esa cosa? ¡Dígame lo que era!

Él no reaccionó a su furia.

Es una solución destilada. De las lágrimas del primer Únicos, hace más de mil años. ¿Crees que se la ofrezco a cualquiera? Considérate afortunada. Es extremamente poderosa.

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Cassie tomó una respiración, absorbiendo las noticias. Ninguna drogas entonces. Ni veneno. Quizás algo que podría ayudarla…

¿Así que puedo hacer esto en su lugar? ¿Inyectarme esa cosa en lugar de alimentarme de otra gente? Sus ojos se iluminaron mientras el alivio barría en su interior.

No dijo Sir Alric abruptamente. Esto se trata de una sola vez. Lo que viste en el estuche es todo lo que existe. No pidas ni siquiera en tenerlo todo. Aprenderás a alimentarte. Como el resto de nosotros.

El desconsuelo regresó en doble medida, sus nuevas esperanzas destruidas.

Tomando ventaja de su aturdido silencio, Sir Alric se puso de pies.

No puedes privar de comida al espíritu que está dentro de ti, Cassandra. Sin las lágrimas, pronto hubieras alcanzado un punto crítico. Cuando el deseo de alimentarse finalmente fuera demasiado, hubieras perdido el control y atacado a alguien. Esa persona podría haber sido lastimada o incluso asesinada. Y ese podría haber sido cualquiera. Pausó para enfriar el efecto. Incluyendo a Isabella y Jake.

No lo sabía jadeó. No me di cuenta.

Por supuesto que no respondió Sir Alric, su voz suave. Para eso está la Academia, Cassandra. Es mi tarea enseñarle a cada miembro de los Únicos cómo alimentarse con seguridad, para no ponerse en peligro a sí mismos o a aquellos que están a su alrededor. Cuando el tiempo llegue, haré lo mismo contigo. Pero por ahora, la inyección te ha dado algo de espacio para respirar. Creo que necesitas eso. Así que preguntaré de nuevo: ¿Cómo te sientes?

Mejor admitió Cassie. Mucho mejor. ¿Puedo irme ahora?

Por supuesto. Tus amigos estarán preocupados por ti.

Están justo afuera. Dijeron que esperarían.

Sir Alric sonrió secamente.

Temo que has estado dormida más de lo que piensas, Cassandra. Tus amigos se fueron hace más de dos horas. Les expliqué que necesitabas descansar, aunque el Sr. Johnson necesitó algo de persuasión. Estarán abajo en

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sus cuartos ahora, imagino. Tienes mucho qué discutir con ellos. Se detuvo. Especialmente con la Srita. Caruso.

¿A qué se refiere? dijo Cassie, su voz tensándose.

Cassandra, tu resistencia me asombra. Peleaste con el hambre durante mucho más tiempo del que podría haber esperado. Pero ahora, tu lujo de elegir está al límite. Excepto quizás, en un detalle.

¿Oh? Cassie levantó su cabeza.

Para aprender cómo alimentarse con seguridad, necesitarás una pareja, una fuente vital, si lo deseas. Ese es el por qué todos los estudiantes que son miembros de los Únicos son asignados a un compañero que no lo es. Así que tienes una decisión que tomar, Cassandra. Podrías mudarte con una nueva compañera de cuarto, una con quien tengas menos… apego emocional. —Sir Alric levantó sus manos en un elegante encogimiento de hombros. O

No lo digadijo ella bruscamente.

Debo decirlo, Cassandra, lo siento. Debes aprender a alimentarte de Isabella.

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Capítulo 3

El vestíbulo era espectacular. No podía ser más diferente de la Academia en París, pero el edificio del Lado Superior Este tenía su propia belleza arquitectónica impresionante, todo liso de vidrio y mármol. La altura del edificio era vertiginosa, parecía balancearse cuando Cassie se paró frente al gran techo de vidrio encima suyo. El cielo más allá estaba tan azul brillante que la hizo sentir ligeramente mareada. Las limpias, modernas líneas de las paredes estaban suavizadas sólo por la piscina y el follaje en el centro del atrio.

Cassie sonrió, deteniéndose para hundir sus dedos en el agua fría y levantar la mirada a la figura en el medio de la fuente.

Hola vieja chicale susurró a la escultura de bronce. No hemos conseguido librarnos de ese cisne condenado, ¿o sí?

Leda, por supuesto, no reaccionó, aún alcanzada en sueños por el salvaje cisne encima suyo. En sus pies de bronce, el agua salía de la piedra.

Helechos y plantas de arrastre crecían en una salvaje abundancia, enroscándose alrededor de las rocas y cayendo en el mármol pulido. Y junto a ellos, por supuesto, estaban las orquídeas. Cassie tocó un pétalo negro con la yema del dedo. Las pequeñas mascotas de Sir Alric, las había llamado Ranjit. Eso imaginaba. A Sir Alric le gustaba lo hermoso, lo raro, lo oscuro…

Cassie estaba sorprendida de cuán complacida estaba de ver todas las otras estatuas familiares. En la luz del invierno que había flotado desde la Quinta Avenida, brillaban alabastro blanco de los lugares alrededor del límite del vasto pasillo central: Aquiles y Héctor; Narciso; Diana y Actaeon. Y la que siempre estremecía su columna: Cassandra y Clitemnestra. Cassandra, la chica que nadie creía. Cassandra, quien entró en una casa que olía a sangre…

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Con un estremecimiento, Cassie recordó acurrucarse bajo aquella estatua, esperando sentir la mordida del cuchillo de Keiko. Aún estaba ahí ahora: en tantas maneras iguales a como la chica homicida quien había ayudado a Katerina a asesinar a la hermana de Jake. Ahora también era un bicho raro quizás incluso un monstruo, como Keiko. Ya no era la débil Cassandra, la inútil pequeña víctima. Estaba más cerca a la sedienta de sangre Clitemnestra. Una de los Únicos. ¿Y qué significaba ser una de los Únicos? Cassie miró fijamente a su reflejo en el agua.

De vuelta en el aeropuerto, Isabella había sugerido que se había vuelto más hermosa. Cassie no había notado ningún cambio, pero ahora que se veía más de cerca, quizás sus mejillas estaban ligeramente más definidas, sus ojos verde amarillo más llamativos.

Pero sabía que había más en los Únicos que sólo caras bonitas. Había visto fuerza sobrehumana y habilidades de pelea de primera mano. Y ahora que la constante hambre de alimentarse no estaba ahogando todas las otras sensaciones podía sentir algo de aquella fuerza en sus propios músculos; haciéndola sentir relajada y confiada en una manera que no lo había estado antes.

Belleza, fuerza y confianza una embriagadora combinación. Pero todo dependía de alimentarse.

Drenar la fuerza de vida de alguna persona inocente.

Dejándola seca… Eso fue lo que Isabella había dicho cuando le había hablado a Cassie sobre la muerte de Jessica. Su cuerpo estaba dañado. ¿Había una oportunidad de que Cassie pudiera hacerle eso a Isabella a cambio? No. No lo haría no podíadejar que eso pasara. Pero Sir Alric había dejado claro que Cassie tenía que aprender a alimentarse.

Así que no podía continuar siendo la compañera de cuarto de Isabella.

Pero no podía aguantar aquello. Isabella era su mejor amiga.

Así que tendría que aprender a alimentarse con seguridad de Isabella.

Pero si algo salía mal…

Era imposible: la mente de Cassie solo podía llevarla a inescapables curvas. A su alrededor, otros estudiantes se estaban apresurando para el nuevo

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trimestre, chismeando, quejándose y riendo, arrastrando chóferes privados y equipajes caro en su carrera. ¿Podría compartir un cuarto con una de esas mocosas mimadas? No era impensable, y sin duda ellas dirían lo mismo.

Frustrada, Cassie se giró para irse. Estrellándose con un cuerpo cálido, fue atrapada y sostenida.

¡Oh! Lo siento.

No te preocupes. La voz era cálida, familiar, distraída, y envió a su corazón a la órbita.

¡Ranjit!

Antes de que otra palabra pudiera pasar sus labios, Cassie encontró que estaban repentinamente y urgentemente presionados con los propios labios del chico guapo. Sus ojos se cerraron, y pudo sentir las manos de Ranjit presionando en la parte baja de su espalda, su boca moviéndose contra la suya. Se sintió a si misma poniéndose de puntillas, sus dedos enredados en su brillante cabello negro, trayéndolo hacia ella, y pudo escuchar a Ranjit respirar agudamente entre las ventanas de su nariz mientras la besaba más y más profundamente, envolviendo sus brazos tensamente a su alrededor.

Fue sólo cuando perdieron su equilibrio y tropezaron con uno de primer año que Cassie sintió que los brazos de Ranjit se aflojaban. Ruborizándose fuertemente, Cassie aflojó su propio agarre y retrocedió por la vergüenza. Por un momento fue incapaz de hablar, mirando solo a Ranjit, aunque podía sentir la incrédula mirada de los estudiantes a su alrededor. Y ciertamente pudo escuchar los apenas sofocados susurros que explotaron alrededor del atrio.

No puedo creer lo que estoy viendo…

Oh. Dios. Mío.

¿Él? ¿Él y ella?

¿Ranjit Singh? Sabía que tenía algo por las chicas becarias, pero quiero decir…

Ranjit se aclaró la garganta, y Cassie finalmente levantó la mirada a su avergonzado rostro sonriente.

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Supongo que el gato está bien y realmente fuera de la bolsa, entonces. Rió entre dientes.

Tentativamente, puso una mano en el hombro de Cassie, guiándola hacia una esquina fuera de las colectivas miradas. Cassie no había imaginado que su corazón pudiera latir tan rápido de lo que lo hacía, pero comenzó de nuevo ante su suave toque.

Sí, eso parece respondió ella—. Perdón… no estoy segura de qué pasó ahí.

Um, tampoco yo. Su piel café dorado se sonrojó. Te extrañé. Se echó a reír. Si eso no era obvio.

Cassie no pudo reprimir una inmensa sonrisa.

Yo también. Fue una larga Navidad, ¿eh?

Tú me lo dices.

Se preguntó si se estaba burlando de ella un poco, pero su cara era tan severamente hermosa como siempre. Había algo más en su expresión, un anhelo que combinaba con el suyo. Maldición, era caliente. Su voz en su teléfono móvil era una cosa, pero había olvidado completamente su presencia animal. Prácticamente podía sentir su corazón latiendo más rápido, y sabía instintivamente que él quería tocarla de nuevo.

Casi tanto como ella.

¡Guau, Cassie!

Sin incluso pensarlo, había caminado hacia Ranjit y se pilló a sí misma justo antes de que pudiera caer de nuevo entre sus brazos. Esto iba demasiado rápido. Después de lo que había pasado, estaba un poco avergonzada. Quizás incluso un poco asustada. La promesa de Estelle volvió a ella. Nunca tendrás que estar asustada de nada de nuevo, Cassandra…

No era estrictamente cierto. Había conseguido asustarse de sí misma, dejándose llevar así en público. Se ruborizó mientras imaginaba todos los ojos de la escuela sobre ella.

¿Cassandra? Ranjit se veía un poco cauteloso, había dado medio paso hacia adelante antes de detenerse a sí mismo.

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Perdón musitó. Supongo que la ausencia hizo que mi corazón sintiera incluso más cariño de lo que había pensado.

Ranjit se echó a reír.

¡Sé a lo que te refieres!

Mira, quizás debería irme y, um, refrescarme. No he encontrado mi cuarto todavía, y debería decirle hola a Isabella adecuadamente. ¿Pero podríamos encontrarnos para un café más tarde? se aventuró.

Sí. Probablemente sea una buena idea. ¿Cinco en punto?

Estaría genial. Ella revisó su reloj. Realmente, ¿qué tal a las cuatro y media?

Él sonrió.

¡A las cuatro y media será!

Genial. Te veo entonces. Cuando sonrió y se giró para alejarse, Ranjit estiró la mano de repente y tomó su mano suavemente en la suya. La calidez de su piel envió una oleada temblorosa a través de su cuerpo.

Espera. Antes que te vayas, estás bien ¿verdad? Cuando hablamos en Navidad por teléfono sonabas…

Lo sé. Estoy bien ahora. Honestamente. Te encontraré esta tarde.

Él mantuvo su mirada durante un momento, como para asegurarse de que le estaba diciendo la verdad. Por un momento hubo un sugerente brillo turbulento y ardiente que había visto en sus ojos más de una vez, pero Cassie no pudo apartar la mirada. Su mano apretó sus dedos más tensamente. El gorgoteo de la fuente pareció ampliarse, así como el sonido de los tacones caros en el mármol. Luego la risueña risa de una de noveno año los hizo saltar a ambos. Liberando su mano, Ranjit sacudió su cabeza conscientemente y sonrió.

Sí tú lo dices.

Lo hago. Te veré más tarde por ese café. ¡Yo pago!

Bien. ¿A dónde vamos?

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No suenes tan nervioso, chico rico. Le guiñó un ojo. Esto es Nueva York, ¿no? Estoy segura que encontraré algo adecuado de mala suerte.

La profunda y melosa risa de Ranjit se hizo eco en el atrio. Dios, pensó ella, podría embotellar ese sonido y venderlo a chicas solitarias por todo el mundo.

Encuéntrame un lugar de mala suerte entonces, Cassandra Bell. Nos encontraremos aquí.

No tardes. Ella le dio una mueca burlona.

Él sonrió.

No me atrevería.

* * *

Bueno, había hecho lo mejor para presentarle a Ranjit lo sórdido y deprimente, pero no parecían ser parte de Nueva York. Sir Alric ciertamente tenía sus estándares, y obviamente trajo a la Academia a este vecindario por una razón.

Fuera en las calles, mirando a los gigantescos y maravillosos edificios, con su respiración saliendo en el helado aire, Cassie felizmente dejó que Ranjit se hiciera cargo de la caza. El café, después de todo, había sido sólo una excusa para estar a solas con él; eso, y la experiencia de la ciudad que se había perdido a su llegada.

Podría olvidar por un momento los monstruos y demonios. Caminando al norte de la Quinta Avenida, sólo como una pareja anónima de paso ligero e inteligentemente vestidas entre las multitudes, apenas podía escoger a dónde mirar a continuación así que era justo que Ranjit pareciera conocer sus alrededores. La condujo desde East 78th Street a la Avenida Madison a un elegante y brillante café que servía una desconcertante selección de café para clientes elegantes y brillantes.

Uhh. Tú pagas después de todo, me temo. Quitándose la bufanda, Cassie arqueó sus cejas por la lista de precios mientras pedía.

Eso valdrá la pena. Dirigió un tazón hacia ella. Aunque por qué te gustaría poner jarabe de canela en tu fino café, no puedo imaginarlo.

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Mm-mm. Bueno es como las Lágrimas de los Únicos murmuró con picardía, relajándose un poco por primera vez. Ojear a una chica no tiene fin.

Ranjit parpadeó con sorpresa.

¿Sir Alric te dio las Lágrimas?

Oh sí. Ella le guiñó un ojo. Soy un caso especial, yo.

Guau. Ranjit sacudió su cabeza ansiosamente. Mencionó

el

recordatorio. La mandíbula de Cassie se tensó. Demasiado para sentirse relajada.

¿Que

no

puedo

hacerlo

todo

el

tiempo? Sí,

lo

hizo.

Gracias por

Así que ahora debes aprender a alimentarte.

Eso me han dicho.

—Correcto… um… —Ranjit pareció leer el desagrado en la cara de Cassie, y jugó un tiempo tragando café caliente demasiado rápido. Atrapado en un respiro, hizo muecas. ¿Va a ser Isabella?

No lo sé. Mira, ¿tenemos que hablar de esto ahora?

Ranjit sonrió con disculpa.

No. Perdón.

Cassie tomó un sorbo de café. No quería estar enfadada. No ahora, no con él. Con un suspiro, bajó su taza y recorrió su dedo por sus bordes.

¿Cuánto tiempo calculas que tengo antes de tener qué decidir?

Unas pocas semanas. Quizá menos. Ranjit bajó su voz a un murmullo mientras un camarero pasaba por allí. Tu hambre se ha desarrollado más rápido de lo que nadie pudo haber predicho. Es increíble, Cassandra. Con algo como admiración, agregó. ¡Sin precedentes!

Suenas como Sir Alric respondió Cassie. Y no en una buena forma. Él es sólo la otra persona que me llama Cassandra. Bueno, aparte de…

Estelle finalizó Ranjit. ¿Preferirías que te llame Cassie?

¿Sabes qué? Creo que lo preferiría.

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Entonces lo haré, Cassie. Con una sonrisa, él puso su mano sobre las suyas.

Maldición, pensó ella. Eso sí se sentía bien. Y fuerte. Y de apoyo. Lentamente enredó sus dedos con los de él.

Nunca me quisiste en los Únicos, ¿no?

No, no lo quise. No te quería involucrada en nada de esto. Sonrió tristemente. Pero está hecho ahora.

Y hubiera estado involucrada de todas formas dijo Cassie, con repentina comprensión. De una forma u otra. Era Isabella quien se suponía que sería la iniciada, ¿no? Ella era la candidata obvia. ¿Así que supongo que yo hubiera sido su recurso de vida?

La mano de Ranjit se tensó. Luego asintió lentamente, sus ojos recorriendo su cara.

Tal vez. Pero hubiera hecho lo que hubiera podido para detener eso también.

Cassie frunció el ceño. Hubiera preferido ese escenario en el que ella se encontraba ahora. ¿No? Si Isabella se hubiera unido a los Únicos si le pidiera a Cassie ser su fuente de vida¿qué hubiera hecho Cassie?

Sabía perfectamente bien lo que hubiera hecho. Lo hubiera rechazado. Hubiera corrido una milla. Gritado por todo el lugar y llamado a los oficiales de policía.

Como si leyese sus pensamientos, Ranjit dijo:

Sabes, puedes alimentarte sin su conocimiento. Incluso si sabe lo que te pasó, hay formas

No dijo firmemente. No voy a mentirle a mi mejor amiga. Sir Alric dice que nos enseñará a ambas. En un murmullo agregó, Si ella está de acuerdo, quiero decir…

Es lo mejor, Cassie. Tienes qué saber cómo alimentarte con seguridad. Y si está hecho correctamente, realmente no hace ningún daño.

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Cerrando sus ojos, Cassie dio un gemido frustrado; luego sintió la mano de Ranjit apretando las suyas una vez más. Él suspiró profundamente y se giró hacia Cassie con un intento de sonrisa.

—Mira, sólo estoy feliz de que estés aquí, y que estés bien. Pasaremos esto… juntos. Se inclinó y la besó suavemente en los labios, persistiendo un momento antes de alejarse. Y acerca de esto… —murmuró, presionando su frente contra la de Cassie.

¿Sí? Su voz era ronca.

Creo que podría ser una buena idea para ambos tratar de llevarlo despacio. No sé qué pasó en el vestíbulo pero se sintió casi… ¿fuera de control? —Miró cautelosamente a Cassie, y ella asintió y sonrió.

Cierto. No es que me esté quejando.

—Yo tampoco. Es sólo que, dadas nuestras circunstancias y… experiencias pasadas, no quiero que nada salga incorrecto. Deberíamos ser cuidadosos.

Ranjit corrió una mano tranquilizadora por el brazo de Cassie y se giró para drenar el resto de su café.

Cassie bajó su mirada a su propia apenas tocada bebida. Difícilmente había pensado acerca de ello antes, pero la manera en que había dicho experiencias pasadas, y la expresión en su cara cuando mencionó que había sido destinada a ser la fuente de vida de Isabella, dijo mucho. ¿Cómo pudo haberlo olvidado?

Jessica.

La hermana de Jake había estado involucrada con Ranjit antes de morir. De hecho, se suponía que se encontraría con él la noche en que murió. La chica que terminó drenada de su misma esencia por Katerina y Keiko era la misma chica que todos decían que se parecía a Cassie. El pensamiento de ella hizo que su cabeza diera vueltas. Bien, esto podría ser extraño.

¿Cassie? La voz de Ranjit la trajo fuera de su ensueño. Deberíamos irnos. Te ves cansada.

Su hermosa cara sonriéndole, y su mano suavemente puesta sobre su hombro, la hizo dar vueltas una vez más pero por las razones correctas.

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Esto es ridículo, pensó. No eres Jessica. No es lo mismo. No te hables a ti misma antes de que haya comenzado.

Forzando una sonrisa, se puso de pies.

¿Cansada? Vamos entonces, ¡te reto a una carrera de vuelta a la Academia!

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Capítulo 4

El pasillo estaba oscuro. Cassie estaba corriendo, urgentemente buscando algo. A alguien. Giró la esquina a una oscuridad mayor. No, oscuridad no dos ojos, brillando rojos, estaban allí delante de ella. Acercándose de la negrura. Viniendo hacia ella. No. Ella se estaba moviendo hacia ellos

¡Ahí está él, Cassandra! Agárrale. Tómale. Él es uno de los nuestros. No le dejes convencerte de otra cosa. Nos pertenecemos. Le necesitamos.

Los brazos de Cassie se levantaron ciegamente, buscando en vano.

¿No quieres estar sola, verdad, Cassandra? Búscale. Agárrale. No queremos estar solas. Ambas le queremos. Tú y yo, él y su

¿Ranjit?

Las palabras de Cassie fueron un gruñido, haciéndose eco a través del espacio vacío. Ella embistió una vez más, sus manos se agarraron a algo. Hombros: encorvados, musculosos. Su piel desnuda casi ardía bajo su toque. Entonces sus brazos, la rodearon, apretándola hasta que apenas pudo respirar. Sus uñas como garras, hundiéndose en la carne de su espalda.

Sí, Cassandra. ¡No le dejes ir! ¡No debemos dejarle ir!

No lo haré.

No lo harás. ¿No lo harás? ¡Pero me has abandonado! ¿Por qué me has abandonado, Cassie? Solo hay una parte de mí, sabes. La parte que dejamos atrás.

¿Qué? ¡Estoy aquí! ¿Estelle?

Sentiste este vacío, ¿verdad, querida? Solo durante un pequeño tiempo, pero lo sentiste. Imagina estar atrapada ahí. No es agradable. ¿Por qué estás siendo tan

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antipática? Pobre, pobre, Estelle. ¿Vas a dejar que me quede aquí fuera, Cassandra? ¿Vas a mantenerme separada? ¿A mantenernos separadas?

¿CÓMO PODRÍAS?

Cassie se despertó con un sobresalto, temblorosa. Apartando las mantas, sudando y jadeando por respirar, se sentó derecha y rastrilló sus dedos a través de su pelo. Aún estaba oscuro: el débil brillo de fuera era la luz de la calle.

Fue una pesadilla, eso era todo. Cassie suspiró. Con todo lo que había ocurrido, era un milagro que no hubiera tenido más malos sueños. Hizo una sonrisa medio irónica. Algunas veces parecía como si toda su vida ahora fuera un mal sueño. No ayudaba que tuviera a Estelle dentro de su cabeza, jugando con su mente. Aunque todo estaba tranquilo ahora, así que quizás el espíritu había consumido su furia de momento y Cassie podría dormir en paz.

Aun así, su corazón continuaba azotando, y no era solo por el miedo. Tenía la terrible sensación de tristeza, culpa y arrepentimiento en el hoyo de su estómago, casi dentro de sí misma.

Pobre, pobre, Estelle

Cassie frotó sus dedos contra sus sienes, gruñendo internamente pero sin hacer ruido por si acaso despertaba a Isabella. Parte de ella lo lamentaba por Estelle. Cuando el ritual que supuestamente las unía para siempre fue interrumpido, parte del espíritu de los Únicos había sido lanzado fuera del cuerpo de Cassie, dividiéndose del resto. Desde entonces, la voz de Estelle le había suplicado a Cassie que la dejara entrar. Pero incluso si sabía cómo hacer eso, Cassie estaba lejos de estar segura de que quisiera hacerlo. Visiones fracturadas del pasado de la mujer de los Únicos la revelaron que era orgullosa y fuerte, sí, pero también vengativa, cruel y egoísta. Si se unía completamente con Estelle, ¿cómo podía Cassie estar segura de que no seguiría el mismo camino?

Yendo a trompicones a por un vaso de agua en su mesilla de noche, el dorso de la mano de Cassie golpeó contra una de sus fotografías enmarcadas. Irritablemente, la cogió para moverla a un lado, y se congeló.

Algo estaba mal. El marco se sentía extraño debajo de sus dedos. Le acercó a su cara. Incluso en el tenue brillo de un amanecer artificial, su mano temblaba.

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El marco de metal se había derretido. Así era como se veía, de todas formas. Retorcido, cedido y torcido como si hubiera sido dejado demasiado cerca de un fuego. Las caras sonrientes de Patrick y los niños de Cranlake se habían derretido en máscaras horrorosas. Alarmada, levantó la mano para tocar la mesilla. Estaba bastante fría. Cassie tragó fuerte. Balanceando sus piernas en el suelo, cogió la otra fotografía, la que le había tomado a Ranjit a escondidas al final del último trimestre. Estaba demasiado gravemente distorsionada: el marco de plata parecía como si se hubiera convertido en líquido por la noche y luego se hubiera vuelto a solidificar, como la cera de una vela. Y la tímidamente cara sonriente de Ranjit era irreconocible.

Ella la golpeó con remordimiento, las lágrimas saltaron a sus ojos. ¿Qué había hecho?

Aguarda. ¿Qué la hacía pensar que ella había hecho algo?

Una sensación, eso era todo

Miserablemente, maldijo, pero no lo suficientemente bajo. En la otra cama Isabella se revolvió y se estiró, bostezando. Cassie apenas había tenido tiempo suficiente para empujar las imágenes derretidas debajo de su almohada antes de que Isabella parpadeara adormilada. Su compañera de habitación bostezó y sonrió.

Buenos días, Cassie. Mmm en Nueva York!

Abruptamente se sentó. ¡Hey! ¡Estamos

Cassie sacudió su cabeza. Instantáneamente se sintió un poco más animada. ¿Cómo podía Isabella estar atiborrada con semejante entusiasmo a esta hora? Su amiga no había cambiado desde París lo cual era bueno, cuando estaba pasando tanto. Interpretando una voz cansina dijo:

Relájate, cariño. Son las seis de la mañana. Aún el sol tardará una hora en salir.

Isabella giró sus ojos.

Cassie, ese acento es más del Sur de Carolina que del Sur del Bronx e

incluso yo lo sé. Ahora

manos con entusiasmo. ¿Qué deberíamos hacer hoy?

Ella se desplomó en su cama otra vez, frotó sus

Um, ¿aparte de comenzar las clases, quieres decir? preguntó Cassie.

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Sí, sí, aparte de eso. ¡Esta es la Ciudad que Nunca Duerme! ¡Y tampoco deberíamos nosotras!

Uh-huh. Cassie no se molestó en mencionar que ella ya había tenido un comienzo de elite en ese departamento. ¿Sabes que la primera clase es matemáticas, verdad?

No. ¡No, no, no! ¡Ni siquiera debería pensar en ello! gimió Isabella. Paró y luego le dio a Cassie una mirada de soslayo. Necesitamos hablar sobre ti, Cassie.

Oh, Dios. Cassie, suspiró. Otra vez no. Primero Ranjit, ahora tú también. ¿No podemos hablar sobre alguien más?

Isabella dobló sus brazos cruzándolos.

Cassie. Tú liberaste el estrés ayer porque te reuniste con tu príncipe Indio, lo cual necesitas ponerme al día también, por cierto. Ella paró para darle un guiño a Cassie. Pero sé que no me estás diciendo algo. ¡Te desmayaste en el aeropuerto! Te veías tan horrible y hambrienta como si te hubieras perdido el desayuno o tuvieras un parásito. Eso es por lo que te hicieron, ¿verdad? ¿En la ceremonia de los Únicos?

Cassie se frotó el cuello.

murmuró ella.

Isabella asintió, sus ojos se estrecharon.

Vale. ¿Y que has hecho sobre ello?

solución. Cassie sonrió brevemente, esperando

que una explicación detuviera las preguntas de Isabella por ahora, incluso si

estaba siendo económica con la verdad. Necesitaba tiempo. Más tiempo. Literalmente, me refiero a eso. Una solución líquida.

Sir Alric tenía un

eh

¿Te refieres a drogas? La mano de Isabella voló a su boca. Cassie, no estoy segura

Por favor, Isabella, no es nada de lo que preocuparse.

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¿Oh? Isabella dobló sus brazos y levantó una ceja. Si no es nada de lo que preocuparse, ¿por qué aún estás tan infeliz? ¡Te conozco bien! ¿Por qué estás tan nerviosa y furtiva?

Furtiva

¡Suéltalo, Cassie Bell!

Derrotada, Cassie fue y se desplomó en la cama de Isabella.

¿Recuerdas que te hablé sobre Keiko y Alice el último trimestre? ¿Sobre ver a Keiko alimentándose de alguna manera de Alice? Bueno, así es cómo viven los Únicos. Ella suspiró miserablemente, intentando evitar encontrar la mirada de Isabella. Ellos tiran de la energía vital de alguien que no es un

Cassie se

Único. Y, aparentemente, eso es algo que tengo que hacer también

fue apagando. No tenía el corazón de ir más lejos, hacer la pregunta en voz alta.

Isabella no respondió. Quizás, pensó Cassie, estaba recordando la horrible descripción de Cassie sobre Keiko drenando la vida de su indefensa compañera de habitación. O a la hermana de su novio siendo succionada hasta la muerte

El aire parecía crujir con la tensión cuando el silencio se extendió más y más, pero Cassie no podía soportar levantar la mirada para ver el horror y la repulsión en la cara de Isabella. En cualquier minuto ahora, todo habría terminado. Isabella dejaría la habitación. Iría a Sir Alric y demandaría un cambio de compañera de habitación. Por supuesto, diría que aún eran amigas, pero nunca perdonaría lo suficiente que Cassie se lo hubiera preguntado. Nunca perdonaría lo suficiente

Vale.

¿Qué? Cassie no estaba segura de haber oído correctamente.

Dije que vale. Te alimentarás de mí. Viendo la expresión incrédula de

Cassie, Isabella agitó las manos. Mira, no estoy diciendo que esto sea ideal. Una cosa es segura, tenía una visión muy diferente de los Únicos antes de saber todas estas locuras en las que estaban involucrados. Pero por otro lado sé segura que no eres como Keiko. Ni un poco como ella. Ella estaba loca. Tú, por

otra parte

tienes tus momentos. Pero eres mi

mejor amiga, Cassie Bell. Si esto es lo que necesitas, entonces es lo que necesitamos hacer.

Sonrió Isabella

bueno,

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Cassie solo podía mirarla.

Isab

Isabella interrumpió, levantando su mano.

Aguarda. Alice no sabía lo que Keiko estaba haciendo, ¿verdad?

No. Cassie se mordió una uña. Los Únicos tienen una bebida especial. Hace que tu compañera de habitación olvide todo. Ellos creen que es generoso.

Cassie finalmente se hizo mirar la cara de Isabella, pero no había disgusto en ella. Estaba asintiendo, decidida y seria.

Aun así no quieres engañarme, Cassie. Me lo has contado todo, y eso muestra que confías en mí. Gracias. Así que seré honesta contigo, porque también confío en ti. Isabella levantó un dedo amenazante. Nunca debes darme esa bebida. Ni siquiera seré engañada o mentida para hacerlo.

Isabella, no sé

Cassie, necesitas alimentarte. Es obvio. ¿Es por lo que Sir Alric estaba tan preocupado por ti, verdad? Isabella agarró las manos de Cassie.

Él

segura.

sí. Dijo que me ensañaría, mostrándonos cómo hacerlo de manera

Bueno, Sir Alric es un buen hombre. Sabe lo que es necesario y lo que es o no peligroso. No te preocupes, Cassie. La sonrisa de Isabella era precavida

pero sincera. Si él nos muestra como hacerlo bien, entonces estará bien. Seré

tu

¿cómo lo llamas?

Cassie tragó.

Mi fuente vital. Pero espera, Isabella. ¿Qué pasa con Jake? Él nunca te permitirá hacerlo.

Jake no es mi jefe, es mi novio. Aspiró por la nariz Isabella. Tienes razón, no le gustará, pero esta es mi decisión. Yo no soy Jessica y tú no eres Keiko. Y de todas formas, quizás lo que no sabe no le hará daño.

No puedes guardarle un secreto, Isabella.

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¿Por qué no? Una chica tiene derecho a tener algunos secretos replicó Isabella, sus ojos oscuros destellaron. Cuando sea el momento correcto, se lo contaré. Él lo comprenderá.

Cassie miró a su compañera de habitación. ¿No era este el resultado perfecto? Ella había sido honesta con Isabella, y Isabella había dado su consentimiento libremente.

Así que ¿por qué aún se sentía como un pedazo de mierda?

Está bien. Cassie respiró y sonrió. Gracias. Gracias, Isabella.

Eres bienvenida. Solo asegúrate de no atiborrarte. Isabella sonrió. ¡Estoy segura que mi energía vital debe ser la cosas más fuerte!

No hay camino al infierno de que esté en alguna parte cerca de ti hasta que Sir Alric me enseñe todo lo que se tiene que saber sobre esta cosa de la alimentación. Avergonzada, Cassie se mordió el labio auto consciente. ¿Cómo habían llegado a esto?

Isabella miró a su compañera de habitación y se rió.

Tu cara es un cuadro, Cassie Bell. Estará bien. Además, ser una de los Únicos no es todo malas noticias, ¿huh? ¿Qué pasa con Ranjit? He oído cómo te barrió de tus pies en el vestíbulo ayer. Seguramente ¿está algo cómodo? Ella sonrió retorcidamente, y Cassie no pudo evitar sonreír también.

Mira continuó Isabella, sus ojos chisporroteando con travesura, desearía que toda esta cosa de los Únicos no hubiera pasado. Pero ha ocurrido, y estás dentro. Y viendo el Destino Logrado, podrías muy bien tener algo de diversión siendo de los Únicos, ¿no?

Cassie estaba por corregirla cuando pensó: no, Destino Logrado es bastante apropiado.

Isabella, no voy a lanzar mi peso por ahí.

Isabella sorbió por la nariz.

¡Hmph! Desde Navidades no hay suficiente de ti para lanzar.

Cassie sonrió irónicamente.

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Y por supuesto no jugaré a la Abeja Reina, que serías tú. Agarró los brazos de Cassie y los sacudió. No lo olvides, aún eres tú.

Espero que tengas razón.

Isabella la ignoró.

Hey, puedes invitarme a la sala común oh-tan-sagrada. Y el tiempo extra fuera por ser de los Únicos significa más tiempo en la Avenida Madison.

¿Cómo sabía que saldrías de compras en esto de alguna manera? dijo Cassie, una sonrisa genuina finalmente cruzó sus labios. A propósito se puso de pies y se estiró. Vamos, vayamos a vestirnos y encontremos algo de desayunar. Eso me llevará al menos una hora para verme tan bien como tú te ves ahora mismo. Y déjame decirte, que no te ves genial.

Isabella la tiró la almohada.

Canalla. De todas formas, no es cierto. Te ves muy guapa desde que tuviste tu fabulosa “solución”. ¡Pero espera hasta que comiences a alimentarte de mí! —Ella se pavoneó, lamiéndose un dedo y alisando una ceja.

Cassie se las arregló para reír. Agarrando el tobillo de Isabella, comenzó a arrastrarla fuera de la cama.

Vamos, chica. No puedes evitar a Herr Stolz para siempre, sabes.

Cierto. Isabella tiró la ropa de la cama y saltó a sus pies, haciendo un mohín. Pero con mi poderosa nueva compañera de habitación, esperaba poder hacerlo.

Cassie rió.

Tenemos nuestros problemas. Yo consigo estar poseída por un demonio, tú consigues enfrentar las mortales ecuaciones de álgebra del maestro de matemáticas.

¿Sabes, Cassie? suspiró Isabella. No estoy segura de cual es peor

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Capítulo 5

Cassie recordaba con toda claridad la forma en que se había sentido al inicio del trimestre pasado, lo horrible de sentirse como un-pez-fuera-del-agua. Debió de haberse parecido un poco a un pez, también, si el puñado de estudiantes nuevos eran alguna indicación todos con ojos como platos y la boca abierta. Reprimió una sonrisa, sintiendo pena por ellos, pero un poco arrogante también. Ya no era más la novata desesperanzada: era casi como si encajara aquí. Y eso se sentía bien, realmente lo hacía.

Había perdido a Isabella entre la multitud de estudiantes en el atrio, chillando saludos emocionados y dándose el gusto con una excitable superioridad sobre unas vacaciones en lugares exóticos. Mientras se abría camino hacia la clase de Herr Stolz, Cassie se dio cuenta de por lo menos un rostro tan familiar como el suyo. Jake estaba parado cerca de una hilera de elegantes armarios con teclados electrónicos. Parecía un poco nervioso cuando Cassie se acercó.

¡Hey, Jake! ¿Cómo te va?

Uh, hey, Cassie. Estoy bien, ¿cómo estás? ¿Te sientes mejor hoy? Él se acercó abrazándola torpemente, y Cassie sintió que su corazón se hundía. Había tardado meses para que ella y Jake superaran su recelo mutuo. Entonces, justo cuando se habían convertido en verdaderos amigos, los acontecimientos se habían hecho cargo. No era de extrañar que hubiera tensión entre ellos; sus sentimientos hacia ella debían ser casi tan confusos como los de ella. Sólo esperaba que fuera capaz de mostrarle a Jake que todavía podía confiar en ella —y de probarse a sí misma…

A medida que se abrían paso dentro de la clase, la atención de Cassie fue atraída hacia una nerviosa chica pálida, una pelirroja que había dejado sus libros de matemáticas fuera de la puerta de cristal. Un chico alto apareció

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hábilmente a su lado. Se agachó para ayudar, tocando el codo de la pelirroja de una manera que hizo que un escalofrío visible travesara a la pobre criatura. Lo miraba asombrada cuando le pasó sus libros a sus brazos, y finalmente, Cassie tuvo un vistazo de su rostro. Presumidamente guapo, con una sonrisa deslumbrante.

Richard Halton-Jones.

Cassie sintió frío. Obviamente, él no había cambiado: seguía siendo un coqueto incorregible. Preséntale a alguien cualquier personaque caminara erguida sobre dos piernas y solamente no podría evitarlo. Una vez había pensado que era simpático, ahora el recuerdo de su último encuentro se sentía como un puñetazo en el estómago. Le gustó, confió en él, incluso empezó a creer que él estaba interesado en ella también, y mira lo que había conseguido. Richard era el que la había llevado hasta el Arco del Triunfo y a una ceremonia en la que no había querido participar. No le importaba que fuera a petición de la anciana Madame Azzedine, quien había captado un brillo en Cassie, y la consideraba el nuevo huésped perfecto. Si no fuera por él, ella no estaría en este lío.

Apartando los ojos bruscamente, pasó junto a Richard y entró en la clase, esperando que hiciera caso omiso de ella. Después de todo, era una suerte que no hubiera sido expulsado. Seguramente incluso alguien tan descarado debía tener vergüenza al estar cerca de ella después de lo que había hecho…

No tienes ni idea murmuró, lo diferente que te ves.

Giró sobre sus talones para mirarlo.

Alrededor de ellos, los últimos estudiantes se apresuraban dentro de la clase, aún ruidosos con los chismes y la emoción de un nuevo trimestre, pero Herr Stolz ahora estaba de pies en la parte delantera de la sala, aclarándose la garganta, tamborileando con los dedos sobre el escritorio.

Richard lo ignoró.

Hola, Cassie.

La clase está iniciando dijo secamente.

Hizo caso omiso de eso también.

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—Te ves… increíble.

Gracias. Su voz era ártica.

Ah. También suenas diferente.

¿Estaba imaginándolo, o eso era un toque de tristeza en su voz? ¿A quién le importaba? Alejándose, vio a Isabella entrar alegremente a la clase y lanzarse a Jake, casi derribando su asiento de nuevo. Esto le levantó una sonrisa, aunque Cassie se dio cuenta de que Jake, que había estado garabateando furiosamente en un cuaderno, aún parecía un poco distraído. Cassie frunció el ceño después de todo el tiempo que le había tomado a Isabella ganárselo, había esperado que Jake le prestara a su mejor amiga un poco más de atención. Ella se deslizó en un asiento junto a la pareja.

¡Permanece ahí, Isabella! Vas a dañar el mobiliario.

¡Ah, Cassie! ¡Ahí estás! No temas, el cuerpo varonil de Jake es lo suficientemente resistente para soportar un poco de mi antiguo yo. Isabella revoloteó sus pestañas hacia su novio, quién finalmente bajo su pluma y rápidamente la besó en la nariz.

Examinando la habitación adecuadamente por primera vez, Cassie se dio cuenta de que probablemente estaban demasiado bien hechos los escritorios y las sillas, elegantes y modernos, para ceder en todo caso. Eran increíblemente elegantes en comparación con el tradicional mobiliario de madera que había llenado la Academia en París. En realidad, parecían como si hubieran sido talladas en trozos de hielo azul por el propio Phillipe Starck.

¡Cassie!

Se giró para ver de dónde había venido la llamada, y se encontró mirando a un pequeño grupo sentado en parte posterior de la clase, ligeramente separados de sus compañeros. Algunos de ellos parecían mirarla con desprecio, algunos con sonrisas cautelosas, pero todos eran, sin excepción, imponentemente guapos.

Los Elegidos. Su nueva ‘familia’.

Ayeesha y su novio irlandés Cormac, dos de los más amigables, saludaron con entusiasmo. La chica de Barbados la llamó de nuevo y le hizo una señal hacia una pupitre vacío al lado de donde estaban sentados. Ayeesha parecía

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sinceramente hospitalaria, y no hizo que las antenas de Cassie hormiguearan de la forma en que algunos de los otros lo hacían. Seguramente no había sido una de las oscuras figuras encapuchadas, en la ceremonia del Arco del Triunfo.

Seguramente… Recordando el siniestro horror, Cassie se estremeció.

Creo que te están llamando dijo Jake, su humor seco no era bastante para cubrir la nota de desdén en su voz.

Cassie apartó la mirada apresuradamente.

No seas tonto. No voy a ir allí. Estoy sentada con vosotros, igual que siempre.

Ah, ¡nos sentimos honrados, Srta. Bell! La voz de Isabella tenía una maliciosa cadencia cantarina, pero la mirada de reojo de Cassie la detuvo en seco. La última cosa que necesitaba era dar la impresión de que quería ser tratada de manera diferente ahora, especialmente alrededor de Jake ya no se fiaba de sus sentimientos por ella.

Cassie le dio un codazo a Jake y se obligó a sonreír.

Oh, lo entiendo. Quieres deshacerte de la tercera rueda para que puedas tener a Isabella solo para ti, ¿eh?

Jake rió entre dientes y levantó sus manos en señal de fingida protesta, pero su sonrisa se desvaneció rápidamente mientras miraba a alguien que se acerca a su espalda.

Creo que tenemos todo el paquete de ruedas murmuró, dándose la vuelta.

¿Está ocupado este asiento?

Cassie levantó bruscamente la cabeza y su corazón rompió en una carrera a toda velocidad.

¡Ranjit! Cassie sintió que se le enrojecía la cara ante el entusiasmo no disimulado en su voz. Um, hola. No, no está ocupado.

¿Podemos tener orden, por favor? En la parte delantera de la clase, Herr Stolz estaba intentando, con poco éxito, ejercer su autoridad. Bienvenidos de

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vuelta, a todos ustedes. ¿Sr. Singh, podría tomar asiento, por favor? Debemos empezar.

Ranjit asintió con una disculpa indiferente en dirección a Herr Stolz antes de deslizarse elegantemente en la silla a su lado. Isabella miró a Cassie y soltó una risita; Jake permaneció en silencio y sin sonreír. Ignorando las bajas ondas de sorpresa que la rodeaban (tal vez no todos en la escuela habían visto su abrazo en el atrio después de todo), Cassie abrió su libro de texto y alisó las páginas con cuidado. Se sonrojó cuando Ranjit medio giró su cabeza hacia ella y sonrió.

Un cosquilleo en la parte posterior de su cuello le dijo que más miradas estaban sobre ella. Echó un rápido vistazo y se giró en su asiento, esperando encontrar a la mitad de los Elegidos clavando dagas en su espalda.

Así que fue una sorpresa reunirse solamente con la inmutable, mirada miserable de Richard.

* * *

Richard debió de haber conseguido parte de su alegría por la vida de vuelta en el transcurso de la lección, aclamado por su propio buen humor burlón al profesor super serio. Cuando se acercó a Cassie después de que la campana sonara mientras Ranjit fue retrasado por Herr Stoltz, él era todo encanto una vez más.

Estás enfadada conmigo. ¡Estás enfadada conmigo! Cassie, dulce niña, no puedo soportarlo. Tendré que matarme. No, tendré que lanzarme a las calles. Tendré que vender mi cuerpo por unos pocos céntimos y morir, pálido y delgado, en un desván. Me consumiré. Escribiré desesperada y terrible poesía. Me

Cállate, Richard. Cassie se dio la vuelta, ajustando la pesada pila de libros en sus brazos mientras miraba a través de los estudiantes que daban empujones, intentó avistar a Isabella y a Jake. Ya estaban en el pasillo y todo envueltos el uno en el otro. Miró a su alrededor por Ranjit, pero ahora estaba hablando con su compañero de habitación, un magro chico danés llamado Torvald.

Por ti, cariño, me callaré dijo Richard suavemente.

En mis sueños. En todos mis sueños.

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¿Todavía estoy en tus sueños? Él juntó las manos a su corazón, en un fingido desmayo.

Cassie frunció el ceño, enfadándose consigo misma. Si conseguía ser arrastrada por sus bromas tontas existía la posibilidad de que lo perdonara. Y él no se merecía ser perdonado.

Piérdete, Richard. Lo digo en serio. Seguramente debes darte cuenta de que tu pequeño acto está totalmente desperdiciado en mí ahora. Cassie se alejó deliberadamente, hacia Isabella, deteniéndose al lado de su compañera de habitación con un vicioso sentimiento de satisfacción. Richard se quedó parado en la puerta; ella podía ver su reflejo en el cristal, con mirada perdida y genuinamente herido. Bien.

El pensamiento de Richard fue desterrado de su mente por una descarga de electricidad cuando Ranjit regresó y puso una mano suavemente sobre la parte baja de su espalda. Ayeesha y Cormac siguieron de cerca detrás de él. Un poco a regañadientes, Cassie se volvió hacia ellos y sonrió.

Hola, chicos.

Hey Cassie, Ranjit llamó Ayeesha mientras se acercaban. Se volvió hacia Ranjit y asintió con evidente respeto. Cassie todavía no tenía una plena comprensión de la jerarquía de los Elegidos, pero no cabía duda de que era el mandamás. Una pequeña emoción poderosa la recorrió al pensar que estaba saliendo con él. Una sonrisa torció los labios de Ranjit, como si supiera lo que estaba pensando.

No se alejen continuó Ayeesha. Vamos a la sala común. Deberíamos mostrarte los alrededores, Cassie.

Vamos ahí ahora, pensamos que sería mejor saltarnos literatura Inglesa añadió Cormac.

Cassie tomó aliento. A pesar del evidente interés de Isabella, había estado medio esperando de que pudiera evitar la Sala Común: la élite, la exclusiva, sacrosanta sala común de los Elegidos

Bueno, tengo una hora libre ahora, así que pensé que podría ponerme al día con algunas cajas y esas cosas. Y no sé acerca de saltarme clases…

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Oh,

no

te

preocupes

por

eso.

¡Vamos!

Ven

a

conocer

a

los

otros.

Charlaremos. Llegaras a conocernos a todos.

¿Estaba de cualquier manera lista para esto? ¿Para una pequeña charla con la gente que podía haber estado detrás de las capuchas rojas, encadenándola a merced de Estelle Azzedine? Ni siquiera sabía quiénes eran.

¡Vamos,

divertido.

Cassie!

intervino

Isabella,

moviendo

su

brazo.

Suena

Jake le miró tempestuoso. Su silencio lo decía todo para Cassie, y abrió la boca para declinar la oferta. Pero justo en ese momento, tres chicas de sexto curso pasaron de largo hacia el atrio. Una de ellos Sara, ¿cierto?le lanzó una mirada desdeñosa y murmuró algo en voz baja a sus amigas, lo que provocó un ataque de risa. Cassie no podía hacer nada para saber exactamente lo que dijo, pero había escuchado claramente la palabra corriente, y estaba bastante segura de que no estaban hablando de la habitación.

Sara era una Elegida, Cassie lo sabía. ¿Sus ojos parecían familiares? ¿Había visto esos fríos, irises color azul grisáceo a través de la rendija de una capucha roja? La rabia se levantó dentro de ella. Solo había una manera de averiguarlo.

¿Sabes qué? le dijo Cassie a Ayeesha en voz alta. En realidad, eso sería genial. Vendré más tarde esta tarde.

¡Genial! Te veré entonces.

En cuanto Ayeesha y Cormac se alejaron, el corazón de Cassie se hundió. Lamentó ser tan impulsiva. Realmente no estaba lista para enfrentarse a la sala común. Cassie miró a Jake con timidez cuando Ranjit se volvió hacia ella y la tomó de la mano.

Tengo un par de cosas de las que necesito hacerme cargo también. Pero volveré y te encontraré después de tu clase de inglés y podremos subir juntos.

Cassie sonrió mientras observaba su zancada agraciada desde la distancia. ¿Cómo sabía exactamente lo correcto para decir? Con Ranjit a su lado, la sala común de repente no era una perspectiva tan desalentadora.

Ugh. Socializar con los Elegidos. No puedo esperar.

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¡Cassie! ¿Qué te dije sobre mirar el lado bueno? ¡Abraza las cosas buenas! ¡Si tuviera la oportunidad de saltarme la vieja y aburrida clase de literatura inglesa, hubiera saltado de ella! Isabella clavó el codo en las costillas de Cassie.

¡Au, vaya Isabella!

Así que… ¿tú y Singh estáis saliendo, no? —Su voz tensa. Cassie podía decir que él estaba tan dispuesto a hacer esa pregunta como ella estaba de responderla. Arrastró los pies junto a ellos, con los ojos fijos en sus maltratadas deportivas.

Uh, sí. Sé que es un poco incómodo, pero es uno de los buenos, Jake. Estoy segura de ello.

Bueno, me alegro de que lo estés.

Isabella fulminó con la mirada a Jake.

Quiero

decir,

restringido.

supongo

que

probablemente

tienes

razón

apresuró

Pero él no miró a Cassie mientras hablaba. Ella sabía que él había sospechado durante mucho tiempo de que Ranjit había matado a su hermana. Incluso la confesión de Katerina sobre que ella y Keiko habían cometido el crimen no había sido suficiente para convencer a Jake de que Ranjit no era responsable de alguna manera. Y Cassie tenía que admitir que aún había preguntas sin respuesta. Ranjit tenía previsto reunirse con Jess la noche en que fue asesinada, pero Katerina había enviado a alguien para demorarlo. ¿Quiénes habían sido? y ¿cuánto saben sobre el complot? Cassie no estaba segura de querer saberlo e incluso si lo hacía, tenía la sensación de que Ranjit no se lo diría.

Jessica Johnson. La chica muerta se sentía como un elefante en la habitación, en muchas de sus relaciones, a veces era casi como si aún estuviera viva y ahí en la Academia.

—Jake… —comenzó Cassie.

Él negó con la cabeza y le dio un codazo con buen humor.

Hey, ignórame. Lo siento. No he perdonado u olvidado lo bastante todavía, supongo. Pero estoy aquí, y eso es algo. De todas formas, estamos bajo

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las instrucciones de esta hermosa chica aquí para relajarnos. Lo siento, nena dijo, poniendo su brazo alrededor de los hombros de Isabella mientras se abrían camino por el pasillo.

No hay problema dijo Isabella, brillando ante su cumplido.

Jake se aclaró la garganta y cambio rápidamente a otro tema del que Cassie no tenía ganas de hablar.

Así que de todos modos, ¿cuándo voy a averiguar lo que sucedió en la oficina de Darke, eh? Quiero saber lo que dijo. ¿Qué hiciste, Cassie? ¿Qué hizo él?

—Um…

Te ves muchísimo mejor ahora, eso está claro. ¿Tuvo algo que ver con, uh, la alimentación? La voz de Jake era casual, pero no podía ocultar la urgencia detrás de su pregunta, y Cassie comenzó a preocuparse de que hubiera saltado a la conclusión correcta. Vamos, ¿qué pasó? Confiesa. Él intentó sonreír.

Cassie miró a Isabella y notó la muy leve sacudida de su cabeza. Tomando una respiración profunda, una vez más no pudo reunirse totalmente con los ojos de Jake.

Sir Alric me dio una dosis de algo. Una especie de droga. Pero no era una droga.

Jake se quedó en silencio por un agonizante momento. Por último, dijo:

¿Una droga?

Sí. No es peligrosa ni nada. Es algo que los Elegidos pueden tomar. Para alejar el hambre. Eso no era una mentira, después de todo.

Oh. Parecía estupefacto. Así que, ¿la cosa de la alimentación?

—Acabo de recibir la inyección, y… ahora, todo está bien. —Detrás de su espalda, Cassie cruzó los dedos de ambas manos.

¿En serio? Jake frunció el ceño, y luego hizo una mueca. Bueno, eso es genial. ¿Por qué diablos no me lo dijiste? Era bastante sencillo. Dios, me tenías preocupado ahí, ya sabes, con lo que Keiko hizo y todo.

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Sí. No. Quiero decir, estoy bien ahora. Cassie apenas pudo formar una sonrisa. La culpa le retorció el intestino.

Él sonrió tristemente en respuesta.

Bueno, me alegro de que estés bien, de todos modos.

Uh, gracias.

Bien carraspeó Isabella, con una nota de nerviosismo en su voz. ¿Estás feliz ahora, Jake?

Su novio le sonrió y asintió con la cabeza con falsa humildad.

Entonces, tengo que hablar con Cassie. Ella agitó un dedo hacia Jake y entrelazó sus brazos con los de su compañera de cuarto. ¡A solas!

Hey, ¿qué no puedo escuchar? preguntó lastimeramente.

Isabella soltó el brazo de Cassie y los envolvió alrededor del cuello de Jake. Plantó un entusiasta beso en sus labios y luego se alejó.

Charla de chicas.

Eso pareció convencerlo. Levantó las manos derrotado.

Vale. En ese caso, definitivamente me voy. Nos vemos más tarde, chicas.

Isabella sonrió y le hizo un gesto de despedida.

Cuando había desaparecido de la vista, Cassie suspiró profundamente.

Me siento como la mierda murmuro.

Isabella estrechó su mano.

Gracias, Cassie.

¿Por qué? ¿Por mentirle?

Por ser discreta. No quiero que sepa lo de la alimentación. Le traerá demasiados recuerdos dolorosos sobre Jess.

Cassie dejó que Isabella entrara primero al ascensor.

Tendrá que saberlo eventualmente.

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concedido Isabella miserablemente. ¿Pero aún no, hmm?

Cuanto más tiempo lo aplacemos…

Más tiempo será feliz. La ignorancia hace la felicidad, ¿no es así? Así que solo no se lo digas todavía.

Vale. Cassie suspiró cuando la puerta del ascensor se abrió silenciosamente en su piso. Pero quiero un favor por mantener mi boca cerrada.

Isabella entrelazó su brazo con el de Cassie.

¡Nómbralo! ¿Un poni de polo?

Cassie soltó una risita.

Como no. Todo lo que quiero es tu portátil, para revisar mis correos electrónicos y otras cosas.

Ooh, pides demasiado. Isabella sacudió su cabello dramáticamente, y luego se echó a reír. Barriendo dentro de su habitación y arrojando su mochila en su cama, acarició su portátil. ¡Ahí tienes!

Cassie inicio sesión, encontró su carpeta de correo web y se desplazó a través de los mensajes. Un par de correos electrónicos de los niños en Cranlake, incluyendo algunas bromas realmente malas que la hicieron reír a carcajadas. A parte de eso nada más que ofertas especiales de los sitios web que había visitado. Aburrido.

Había uno más. A pesar de que lo esperaba, el nombre del remitente del último mensaje en la carpeta la golpeó con una sacudida. Con una oleada de culpa, tomó una respiración profunda.

De: Patrick Malone

Asunto: Fw: Fw: ¿Cómo van las cosas?

Dada la necesidad del hombre, era persistente. Había enviado la misma dirección de correo electrónico tres veces, con pequeñas variaciones. ¿Cómo era Nueva York? ¿Cómo estuvo el vuelo? ¿Estaba bien? Él no había sabido nada de ella ¿algo estaba mal? ¿Podría simplemente responderle ahí, o mejor aún

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llamarlo, para que supiera que estaba bien? Cassie, ¿podrías por favor solo responder a esto? ¿Cómo te sientes?

Suspiró, ¿cómo se sentía? No estaba lista para hablar.

Definitivamente no estaba lista para enfrentarse a lo que había ocurrido en Navidad, o lo que Patrick podría saber…

Suavemente acarició el panel táctil, guiando el cursor hasta el botón de eliminar.

¿Eliminar mensaje?

Vacilando solo por un momento, hizo clic en ‘Sí.’

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Capítulo 6

Cassie tomó una respiración profunda. Parecía un atrevido acto de sacrílego simplemente tocar las hermosas incrustaciones de la puerta de la sala común. Los patrones eran tan intrincados, tan delicados, que tenía miedo de que pudiera romper la madera.

Pero siendo sincera: no era por eso por lo que estaba dudando. Miró a Ranjit nerviosamente mientras daba un paso hacia adelante y ponía su mano sobre la manija de plata reluciente.

Relájate. Será divertido murmuró, llegando hacia abajo con su otra mano para tomar la suya. Ella rodó los ojos y trató de sonreír. Ranjit giró el pomo y la puerta se abrió.

Mientras caminaban dentro, Cassie tomó aliento. ¿Por qué había estado esperando la misma sala común de París, con sus antigüedades y telas oscuras, lámparas enjoyadas y cristalería? Este vasto espacio, solamente un piso por debajo de la oficina del ático de Sir Alric, estaba inundado con la luz de las paredes de cristal y el helado cielo azul más allá. Los sofás de piel eran de líneas limpias y de color blanco marfil, el mobiliario era elegante y minimalista pero visiblemente caro. Sus deportivas chirriaron sobre un pálido piso de madera mientras cruzaban la habitación bajo las miradas que iban desde sorprendidas a amistosas a violentamente hostiles.

¡Hey, vosotros dos! Cormac se incorporó de un salto, y Ayeesha les dio una de sus sonrisas radiantes. Es bueno veros a ambos. Ven y conoce a los demás, Cassie.

Era extraordinario, pensó, la forma en la que la gran camarilla en la que los Elegidos estaban divididos en sus propios pequeños pero muy intensos subgrupos. Las personas a las que cabría esperar que estuvieran juntos estaban

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juntos, clasificados por personalidad y amabilidad en general o falta de ella. El vínculo entre ciertos miembros, y la división entre algunos grupos de los Elegidos, era invisible pero evidente. Eran como pequeñas galaxias girando uno alrededor del otro, pero nunca tocándose. Entre algunos grupos, el aire casi vibraba con tensión. Tuvo la clara sensación, también, de que algunos de los miembros de cada grupo aplazó a los demás de una manera que parecía no tener nada que ver con la edad.

Cualquiera que fuera la razón de las divisiones, todos los habitantes de la sala se unieron temporalmente para ver a Cassie y a Ranjit, y mirando sus manos entrelazadas con interés. Despreocupado, Cormac gesticulaba ampliamente por toda la habitación.

—… y Sara, por supuesto. Y ya conoces a Vassily e India del trimestre pasado, y a Yusuf. Lo siento, estoy seguro de que Ranjit puede presentarte, supongo que no me necesitas para decirte todo esto. Él le dio una cálida risa ahogada. Cassie le devolvió la sonrisa, muy ligeramente empezaba a relajarse.

Entonces la puerta de la sala común se abrió de nuevo, y de inmediato se puso rígida por la tensión una vez más. La voz que escuchó llamando con un saludo elaborado a un grupo de estudiantes en la esquina era horriblemente familiar.

Richard.

Sorprendida, Cassie lo miró: ¿cómo podría haberse deslizado de su mente que lo más probable era que estuviera en la sala común? Tal vez lo había olvidado intencionadamente. Cuando sus ojos se encontraron, se quitó un sombrero invisible, sonriendo tentativamente, pero por suerte sin decir nada. Ranjit lo miró con cautela.

Cormac había vuelto a echarse en el sofá de felpa junto a Ayeesha, y Cassie suspiró profundamente.

Vale, con esta experiencia terminada. ¿Podemos irnos ahora? susurró con los dientes apretados, aunque una sonrisa tiró de las comisuras de su boca.

Ranjit bajó la mirada hacia su rostro tenso y se echó a reír contagiosamente. Su mirada sostuvo la de ella, y Cassie se encontró clavada en el suelo, calmada por su intensa mirada fija. Ella le devolvió la mirada, fascinada, hasta que, casi en cámara lenta, Ranjit envolvió sus brazos alrededor de ella y apretó sus labios

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contra los suyos. El tiempo parecía haberse detenido mientras se derretía en su beso, olvidándose de sus reservas hasta que una fuerte tos cercana abruptamente la hizo muy consciente de que todavía estaban de pie en medio de la habitación. Las miradas se volvieron hacia ellos de nuevo. Cormac parecía tranquilamente divertido; Richard se veía afligido.

De nuevo no murmuró, sonriendo avergonzadamente. ¿No estamos, uh, un poco expuestos aquí?

—Oh. Por supuesto, vamos a, um… —Ranjit sacudió un poco la cabeza, como para despejarse, y la condujo a otro lujoso sofá escondido en una esquina de la habitación. Mientras caminaban, una explosión de risas con buen humor resonó desde el grupo de Richard, pero Richard no parecía estar compartiendo

la broma. Sus ojos estaban todavía en Cassie, llenos de una emoción indefinible.

Entonces llegaron al sofá y se sentaron, Ranjit puso su brazo alrededor de sus hombros casualmente, y su corazón flotó.

Forzando a salir la expresión de Richard de su cabeza, Cassie se aclaró la garganta.

Lo admito. Esto es bastante genial. Bajó la voz. Y me alegro de ver que parecen tan sorprendidos de verte aquí como lo hacen conmigo. Ella aguijoneó el costado de Ranjit juguetonamente. Se ruborizó, y Cassie se sorprendió al ver que parecía un poco avergonzado.

Supongo que sí.

¿Por qué? Cassie le dio una mirada perpleja.

Después de que Jess muriera, mantuve mi distancia del resto de los Elegidos. Sabía que uno de ellos debía ser el responsable, pero no sabía quién. Sospechaba de todos ellos. Apenas vine a la sala común en todo el año pasado. Se hizo un poco difícil tener amistades íntimas. Y son cautelosos conmigo por otros motivos.

¿Por ejemplo?

Ranjit suspiró.

Los Elegidos respetan el poder, es cómo nos definimos a nosotros mismos.

Y yo soy fuerte, Cassie. Uno de los más fuertes de los Elegidos en la Academia.

Pongo a las personas nerviosas, o celosas.

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Con una sonrisa, Cassie levantó la mano y pasó los dedos por su cabello negro azabache.

Que me dices dijo ella. Él soltó una risa silenciosa. ¿Cómo saben que eres tan poderoso de todos modos? ¿Cómo lo pueden decir?

Ranjit la miró socarronamente.

¿No lo ves? preguntó.

Cassie se encogió de hombros.

No.

Inténtalo. Mira a los demás ahora. Déjate sentir su fuerza.

Tratando de no ser demasiado obvia, Cassie se movió en su asiento para que pudiera ver al resto de la habitación.

¿Qué hago?

Solo relájate. Abre tu mente y sucederá.

Sintiéndose intensamente incómoda, Cassie miró a sus compañeros de clase. Por un momento, no pasó nada. Luego, lentamente, empezó a distinguir un resplandor que parecía venir de dentro de cada uno de ellos. Una bola de luz que se cernía en torno a donde sus corazones estarían.

Son hermosos respiró.

Son los espíritus de los Elegidos susurró Ranjit en su oído. Cuanto más brillante sea la luz, más fuerte es el espíritu.

Algunas de las luces brillaban suavemente, otros quemaban con más fuerza. La luz de Cormac era baja y estable, pero la de Ayeesha era tan brillante como una bombilla. La chica baja tenía que ser seriamente poderosa. Paseando su mirada sobre el resto de la habitación, Cassie de repente pudo ver que las divisiones grupales tenían prácticamente todo que ver con el poder.

El espíritu de Yusuf, que era casi tan brillante como el de Ayeesha, estaba rodeado por un trío de Elegidos menos poderoso, como si dependieran de él por el patrocinio y la protección. En la esquina, un grupo de luces mucho más débiles se había reunido, casi como buscando seguridad en los números. Richard estaba entre ellos, y Cassie se sorprendió al ver que el espíritu del chico

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inglés era poco más que la llama de una vela. Extraño, siempre lo había imaginado un gran jugador entre los Elegidos

Ahora mírame murmuró Ranjit, y su tono aterciopelado atrajo la atención de Cassie de nuevo a él. El aliento se le quedó atascado en la garganta cuando vio su deslumbrante espíritu. Este ardía en su pecho como una estrella caída del cielo, eclipsando a todos los demás en la habitación.

O a casi todos.

Mirando hacia abajo, Cassie vio por primera vez el resplandor de su propio cuerpo tan brillante como el de Ranjit, al parecer, pero diferente. En lugar de concentrarse en su pecho, su propia luz parecía difusa de alguna manera. Al alargar la mano para tocar su rostro, pudo ver un aura que rodeaba su brazo, como un halo. Sacudiendo la cabeza, dejó que la visión se desvaneciera.

Soy diferente dijo calladamente.

Ranjit tomó su mano.

Eres perfecta.

Cassie sintió que su corazón tartamudeó. Ella le devolvió la sonrisa con timidez.

Si tú lo dices.

Así que ahora los has visto como realmente son. Ranjit sonrió abiertamente. Tal vez sería bueno conocer mejor a algunos de ellos. En realidad, hay algunas personas decentes entre los Elegidos, ya sabes.

¿Huh? Cassie frunció el ceño.

Ranjit asintió hacia Richard, ahora descansando solo en un sofá de la esquina hojeando un ejemplar de la revista National Enquirer.

¿Qué quieres decir, que estoy encariñada con él? Ella se apartó un poco, erizada.

Bueno, él nunca dejó de coquetear contigo entre agosto y diciembre.

Ah, y eso es culpa mía, ¿no?

Ranjit se puso rígido, sus ojos repentinamente estrechos.

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No, pero no le has quitado los ojos de encima casi desde que llegamos aquí.

¿Cree que no lo queremos? ¡Lo hacemos! ¡Cassandra, debes convencerlo!

Cassie se congeló ante la reaparición de la demasiado-familiar-voz dentro de su mente. A su lado, la mano de Ranjit se deslizó de detrás de su cuello mientras se volvía hacia ella.

Vamos, Cassie. Es bastante obvio que él está interesado en ti. Y a ti te gusta él. Apenas me diste una mirada en el trimestre pasado, hasta que

¡Eh! le interrumpió ella, incrédula. Me gustaba, vale, hasta que me engañó para acoger un maldito demonio.

¡Y le damos las gracias por eso, querida!

Cassie cerró los ojos por un momento, tratando de ignorar las exclamaciones de Estelle. La vieja bolsa había estado en silencio desde la pesadilla, ¿por qué estaba de vuelta ahora?

Los ojos de Ranjit relampaguearon.

¿Demonio? ¿Eso es lo que piensas? ¿En que me convierte eso, entonces?

Ranjit, ¿por qué estás siendo así? siseó Cassie, girando su cuerpo para hacerle frente más plenamente. Él frunció el ceño por un momento, y luego, con una respiración profunda, su mirada se suavizó. Extendió la mano y le tocó la rodilla.

—Lo lamento, Cassie. No quise decir… —Ranjit bajó la voz. Mira, lo siento. Tal vez no es el momento para hablar de ello ahora.

Cassie giró su mirada hacia la izquierda y derecha. Efectivamente, algunas de las sonrisas habían regresado ahora que ella y Ranjit habían alzado sus voces el uno al otro. Tomando una respiración profunda, deslizó su brazo vacilantemente hacia Ranjit.

—Vale… ¿Y si solamente te perdono, entonces?

Genial. ¿Y si solamente no menciono a Richard Halton-Jones de nuevo?

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Aún mejor. Cassie le dirigió una lenta sonrisa burlona. Ajustando su mandíbula, decidió poner todo el episodio atrás—. De cualquier manera… ¿qué está pasando hoy en el mundo de los Elegidos?

Creo que el plan es ver una película. ¿Te gustaría?

Sí, claro. Justo cuando habló, uno de los estudiantes mayores más cercano levantó un control remoto y las persianas empezaron a deslizarse por las enormes ventanas. Con un clic y un zumbido, una pantalla gigante comenzó a descender desde el techo y el proyector de última generación se iluminó.

Vale, es definitivamente genial dijo, asombrada. Tal vez esta cosa de la sala común no es tan mala después de todo.

Cuando las luces se apagaron, Cassie se relajó en el sofá de cuero suave, tratando de olvidar la imagen del rostro de Ranjit, con los ojos entrecerrados, celoso y tan rápido para frenarse. Nunca antes había visto ese lado de él. Ellos obviamente, todavía tenían mucho que aprender el uno del otro. De todos modos, no estaba contenta de que estuviera celoso. En cierto modo era agradable. Tranquilizador. ¿Habría reaccionado de manera exagerada? ¿Estaba equivocada haberle atacado? Probablemente. Pero solo era una riña menor, y parecía haberse olvidado ya.

Suspirando, cerró los ojos. La acogedora oscuridad la envolvía, y después de un momento, se olvidó de la película se olvidó de la mayoría de las cosasy se encontró concentrándose solo en la cercanía de Ranjit. El embriagador olor de su cuerpo a través de su camisa. El ascenso y la caída de su pecho al respirar. Sintió que agarraba los dedos de él con fuerza. Si se detenía a analizar todo, podría incluso olvidar sus preocupaciones por completo.

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Capítulo 7

Cassie juró en voz baja y consideró por quinta vez si lanzar su monitor a través de una ventana del decimoséptimo piso se consideraría motivo de expulsión.

Al comienzo del trimestre, el nuevo profesor de ciencias de la informática, el señor Jackson, le había parecido de trato suave. Pero ahora, unas semanas después, se había convertido en un monstruo. Su último proyecto, diseñar una nueva sección de la página web de la Academia Darke, podría haber sido divertido, así como interesante, si el Sr. Jackson no hubiera insistido en incluir una secuencia compleja de animaciones y gráficos. Cassie siempre había sido hábil para los diseños de páginas web pero estaba enferma de la vista de Dreamweaver 1 . Sus propios sueños eran suficiente problema.

Las visitas nocturnas de Estelle se estaban volviendo más frecuentes, tres en

la última semana, y aunque no se había repetido el incidente del derretimiento

del marco de fotos, Cassie no podía deshacerse de la idea de que los dos eventos estaban conectados de alguna manera. Había considerado preguntarle

a Ranjit sobre ellos, pero sabía que él encontraría inquietante que Cassie pudiera oír la voz de Estelle, y no quería incomodarle.

Cassie suspiró, volviendo a concentrarse en la pantalla delante de ella. Tal vez Jake podría ayudar, el chico parecía pegado a su portátil en estos días, ya fuera dentro o fuera de clase. Nunca lo había tenido catalogado como un adicto a la informática, pero tal vez

1 Es una aplicación en forma de estudio (basada en la forma de estudio de Adobe Flash) que está destinada a la construcción, diseño y edición de sitios, vídeos y aplicaciones Web basados en estándares.

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Ella se deslizó de su silla y se apresuró silenciosamente a cruzar la habitación, manteniéndose bajo para evitar la mirada que deambulaba del Sr. Jackson.

—Hola, Jake, ¿puedes…?

¡Cassie!

Jake prácticamente saltó fuera de su piel. Enrojeciendo, se apresuró a minimizar la ventana en su pantalla, pero no antes de que los ojos atónitos de Cassie hubieran atrapado las palabras estampadas de un lado a otro en la parte superior de la página.

LOS

EXPEDIENTES

CONFIDENCIAL

ESTUDIANTILES

DE

Jake, ¿qué era eso? exigió Cassie.

LA

ACADEMIA

DARKE

Diablos, Cassie respondió Jake, tratando de reírse de ello. Me diste un susto y medio.

Se supone que tienes que estar diseñando la página frontal, no pirateando el sistema de registros de la escuela. Cassie suspiró con exasperación mientras tiraba del ratón de sus manos. ¿Qué estás haciendo de todos modos? ¿Tratando de ver tus calificaciones de química?

—Oye, no… —protestó Jake. Ah, Cassie disgusto cuando Cassie abrió la ventana.

Él levantó las manos con

Su estómago dio una voltereta hacia atrás. Se volvió hacia Jake, pero él estaba mirando el tablero de la mesa y no quiso mirarla a los ojos.

Jake, ¿tienes alguna idea de en cuántos problemas te podrías meter por hacer esto? demandó Cassie. ¡Este es el expediente personal de Katerina! ¿A qué demonios estás jugando?

Solo déjalo, Cassie. No es asunto tuyo.

¿No es asunto mío? Ella trató de matarme, ¿recuerdas?

Los ojos de Jake brillaron.

Sí, bueno, ella mató a mi hermana. ¿Recuerdas eso? ¿Creíste que solo iba a dejar ir eso?

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Jake, hemos pasado por esto…

¡Ella lo admitió, Cassie! Nos dijo que la mató, y se echó a reír. Y todo lo que hizo Darke fue expulsarla. ¿Es eso justo? Bueno, tal vez lo es para los Elegidos, pero yo no comparto su idea de justicia.

Miedo frío se aferró a las entrañas de Cassie.

No estás pensando en ir en busca de ella, ¿verdad, Jake? Dime que no lo piensas.

No me hagas preguntas, Cassie, en las que no te diga ninguna mentira.

Jake, escúchame. Cassie se esforzó por mantener su voz tan razonable como pudo. Prométeme que dejarás esto. Por favor. Ambos sabemos que Katerina mató a Jess, pero no hay forma de probarlo, incluso si la encuentras.

Jake suspiró con amargura.

En este momento, me conformaría con solo encontrarla, Cassie. Y eso es más fácil decirlo que hacerlo. La dirección en este archivo está en Suecia y ya la he comprobado. Los Svensson vendieron la casa hace un mes y se fueron. No hay ninguna dirección de reenvío.

El alivio la inundó. Con la red de conexiones de los Elegidos, ciertamente no había manera de que Jake pudiera encontrar a Katerina si ella no quería ser encontrada.

Por favor, Jake. Sé que es duro, pero tienes que dejarlo ir.

La mirada de Jake fue de disculpa.

No puedo, Cassie. Se lo debo a Jess. Voy a encontrar a Katerina. Ella va a ser castigada por lo que hizo. Lo juro.

Johnson?

trabajando en este proyecto juntos?

¿Señor

¿Señorita

Bell?

¿No

era

consciente

Cassie se sobresaltó ante la voz del maestro.

de

que

estaban

Ah, no

Lo siento, Sr. Jackson, solo estaba preguntándole a Jake sobre la

edición del código HTML murmuró ella.

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Bueno, llámeme tradicional, pero creo que es habitual que las preguntas en clase se dirijan al maestro.

Sí, señor murmuró Cassie, apretando los dientes.

Así que, por qué no regresa a su asiento y veré en qué puedo ayudar.

Mientras ella se abría camino a través del salón de clase, Cassie le lanzó una última mirada suplicante a Jake, pero él parecía estar concentrado en su propia pantalla. Parecía decidido. Tan decidido como ella nunca lo había visto. Esto iba a ser un problema

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Capítulo 8

Ya sabes, nunca antes he tenido una cita en una estación de tren antes dijo Cassie.

Ranjit sonrió.

No sabes lo que te has estado perdiendo.

Sin bromas. Cassie realmente estaba contenta cuando Ranjit había sugerido anteriormente hacer un poco de turismo juntos esa tarde. Había sentido como una distancia abierta entre ellos después de su discusión en la sala común, y Cassie había tenido la esperanza de que su sugerencia de una tarde a solas pudiera ser suficiente para cambiar eso. De cualquier forma, cuando él la llevó a una estación de tren no estaba muy segura de que fuera a ser la reconciliación romántica que había esperado después de todo.

Afortunadamente, no le llevó mucho tiempo cambiar de opinión cuando Ranjit la guió hacia el Oyster Bar. Incluso con su experiencia limitada en semejantes cuestiones, Cassie tenía un brillo de esperanza en que los crustáceos podrían proporcionar una temprana tarde afrodisíaca

¿Buenos, verdad? Ranjit levantó la mirada desde debajo de sus largas y oscuras pestañas y sonrió. Cuando volvió a su plato de caros moluscos, Cassie miró a su compañero comensal. Las tres mujeres en la mesa de al lado estaban animadas, riendo por algún jugoso trozo de cotilleo. Observó sus bocas, olfateando delicadamente los olores de sus respiraciones. Sus vivaces auras estaban casi más interesantes que las ostras, pero no tenía miedo de atacarlas. Aún no. Dentro de ella, el hambre estaba tranquilo. Las Lágrimas de los Elegidos aún estaba haciendo su trabajo, gracias a las diosas. Aún tenía tiempo.

¿Estás bien, verdad? preguntó Ranjit, levantando una mano para tocar las suyas.

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Su piel hormigueó.

Absolutamente. Como si eso lo probara, ella tragó otra ostra, y se reclinó con satisfacción en su silla. El techo sobre ella era deslumbrante: abovedado y con azulejo y brillando con la luz. Qué bonito lugar.

Sé que suena extraño, pero la terminal principal es incluso mejor. Él rió. ¿Has terminado? Conseguiré el billete y podremos subir las escaleras. Tirando su servilleta en el rojo mantel a cuadros, asintió hacia el camarero. Entregó una brillante tarjeta de crédito negra, y pagó sin comprobar la cuenta. Cassie dio una risa corta y privada. La casual riqueza de los estudiantes de la Academia Darke nunca cesaba de impresionarla.

Ranjit caminó alrededor y la ayudó con su abrigo, y ella sonrió cuando él descanso sus manos sobre sus hombros durante una fracción más larga de lo necesario.

Hey, ¿está todo bien contigo y Jake?

Cassie dudó, sorprendida por su pregunta y en guardia después de lo que había ocurrido cuando él había sacado el tema de Richard.

Sí. ¿Por qué no iba a estarlo?

No lo sé. No le he visto pasando el rato contigo más de lo normal recientemente. Sé que no está exactamente emocionado con la idea de que estemos juntos. Y después de lo que le ocurrió a Jess, no puedo imaginar que esté feliz sobre que te estés alimentándote de Isabella tampoco.

Cassie en silencio maldijo su perspicacia. Jake había estado de hecho manteniendo su distancia desde su ‘charla’ en el ordenador de ciencias. Pero ¿cuánto podía decirle a Ranjit? No estaba lista para dejar que alguien más supiera sobre la campaña de un solo hombre de Jake para llevar a Katerina ante la justicia, eso era seguro.

Compró un poco de tiempo al anudar su bufanda cuidadosamente. Al menos le dio a Ranjit una sonrisa de disculpa.

Sí,

tienes

un

punto.

Las

cosas

han

estado

un

poco

tensas.

Pero

actualmente, él no sabe sobre la cosa de la alimentación aún.

Él levantó sus cejas.

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¿De verdad? Bueno, quizás eso es lo mejor. Pero ¿cuánto tiempo crees que puedes escondérselo? Jake no es estúpido.

Lo sé. Cassie puso una cara arrepentida. Pero actualmente no hemos hecho nada aún, así que no es como si actualmente estuviéramos mintiendo. Y Isabella de verdad, realmente no quiere que lo sepa.

Sí. Eso lo puedo creer dijo Ranjit. Aun así, es una amiga bastante alucinante la que tienes ahí.

Es muy valiente replicó Cassie tranquilamente. Más valiente de lo que

yo habría sido. De todas formas, tenemos una cita con Sir Alric mañana. Isabella

y yo. Él va a darnos nuestro primer

um, tutorial.

Bien. Será mucho más fácil para ti acostumbrarte a la idea de ser uno de nosotros una vez estés más segura sobre la alimentación.

Ella cambió incómodamente por su elección de frase. ‘Una de nosotros.’ El recordatorio de que Ranjit era tan miembro de los Elegidos como esas siniestras figuras que habían acechado, encapuchadas, en las sombras durante su ritual. Él había hablado un poco sobre la oscura naturaleza del espíritu dentro de él, la ‘chocante personalidad’ que tenían —un espíritu malo en una buena persona. Como Cassie y Estelle, quizás. ¿Se estaba enamorando de un monstruo?

¿Lo era él?

Por supuesto que no, querida

Cassie se tensó. Cuando caminaron hacia las escaleras, Ranjit sintió su incomodidad.

Cassie

Sé que las cosas son un poco diferentes para ti, y llevará algún

tiempo acostumbrarse, pero te prometo, que no es tan malo.

Es fácil para ti decirlo, tú no tienes a tu espíritu interrumpiendo tus pensamientos en intervalos aleatorios. Ella se giró y le dio una sonrisa medio sincera, pero no pudo mantenerla. De repente estaba deprimida.

Me refiero, a que tendrás más sentido de unidad, incluso si luchas con tu naturaleza. Soy una forastera incluso entre los forasteros. Y no soy como nadie de muchos de vosotros. Tú eres rico, agradable, privilegiado. Yo soy becaria,

Ella se fue apagando y paró en la

por amor de Dios, además de todo eso

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parte superior de las escaleras, tomando una respiración irregular. La gente les rozaba al pasarles cuando se quedaron de pies uno enfrente del otro. Ranjit levantó su mano y tomó ambas de ella en la suya.

necesitas dejar de preocuparte tanto. Yo

puede que no sea capaz de hablar con mi espíritu, pero aún estoy de tu lado. Tengo alguna idea de lo que estás pasando. Lo creas o no, no pasé sin dificultades la vida sin un cuidado, a pesar de lo que podrías pensar. Él parecía estar intentando consolarla, pero había un ligero borde en su voz. Paró durante un momento, cerró sus ojos como si intentara bloquear algo. Sin abrirlos, sus labios encontraron los de ella. Luego después de lo que pareció una eternidad, él se apartó. Un pequeño gemido escapó de la boca de Cassie. ¿O solo estaba dentro de su cabeza ?

Se inclinó hacia ella

Finalmente, sin palabras, él agarró su mano y la guió escaleras abajo. Durante un momento todos los pensamientos de sus problemas fueron limpiados de su cabeza cuando llegaron a una parada.

Oh, guau respiró Cassie.

Estaba de pie en el vestíbulo principal de la Gran Estación Central, debajo de su emblemático reloj. A su alrededor, suburbanos y turistas pululaban a través del enorme espacio, pero ella solo podía mirar las colosales ventanas arqueadas, el elegante trabajo de piedra, y en su mayoría, el extravagantemente maravilloso techo pintado. Una vez su atención estuvo atrapada, no podía apartar la mirada.

Ella se giró, mareada por mirar hacia arriba.

Es el zodiaco.

Sí. Ranjit tenía su mano en su codo, estabilizándola. Pintado de la manera equivocada alrededor. ¿Ves?

No lo sabría. ¿Lo está?

Errónea, sí. La familia Vanderbilt encargó el trabajo antes del último siglo. Cuando el error fue situado, dijeron que era deliberado. Dijeron que era como si estuviéramos mirando las estrellas. Un punto de vista del ojo de Dios.

Lentamente, Cassie se giró alrededor otra vez, asimilándolo.

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Me gusta murmuró ella. Un punto de vista del ojo de Dios. Qué apropiado.

Cierto, Cassie Bell. Así que ahora hemos tenido nuestra primera cita torpe fuera del camino

¿Mmm? Torpe era cierto.

¿Por favor puedo invitarte a salir otra vez? Sus palabras salieron apresuradas. ¿Apropiadamente? Su vergonzosa sonrisa la arruinó. ¿El Día de San Valentín?

Cassie tomó una respiración. Nunca antes había tenido una cita real de San Valentín: de hecho, si no hubiera sido por la exposición de flores y corazones en cada escaparate de las tiendas, habría olvidado que el día se acercaba.

Vale dijo ella lentamente, de repente sintiendo calor.

Él levantó una ceja, y la expresión de burla indignada en su cara la hizo reír en alto.

Lo siento

sí. Sí, me encantaría.

¡Maravilloso! Su sonrisa iluminó toda su cara, haciéndole parecer totalmente diferente. Cassie no pudo evitar desear poder darle esa mirada más a menudo.

¿Y se me permite preguntar a dónde iremos?

No, absolutamente no. Es una sorpresa.

Genial. Ella apretó su brazo pícaramente. No es como si hubiera tenido suficiente de esta.

Ja ja. Hey, aún es bastante temprano. ¿Quieres ir y echar una mirada a los trenes?

Ella deslizó su mano en la suya cuando se movieron a través de la multitud que corría.

¿Así que, qué tenemos aquí? ¿Thomas? ¿Percy? ¿El Express de Howard?

Él rió y apretó sus dedos.

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Pantano estándar de los trenes del metro-norte. Pero nunca se sabe. Mantén tus ojos abiertos.

Caminaron lentamente, echando un vistazo a los miles de neoyorquinos y turistas. Ella se tomó un momento para solo disfrutar estando con Ranjit, y no estar corriendo para ir a alguna parte.

Es como un baile. ¿Cómo puede toda esta gente chocar entre ellos?

Nunca lo pensé de esa manera. Tienes razón, es bastante alucinante. ¿Qué más podemos hacer aquí? ¿Quieres echar una mirada al vestíbulo de tiendas?

¡Ja! ¡Tengo suficiente de eso con Isabella! Cassie rió, sobre los silbidos de un tren para partir.

Confieso, que es un alivio.

Soltando la mano de Ranjit, Cassie retrocedió y miró hacia arriba, estirando su cuello.

¿Quién creería que una estación de ferrocarril pudiera ser tan entretenida?

Bueno, ya sabes, ellos casi la demolieron

¡CASSIE!

De ninguna parte, una figura estaba corriendo hacia el tren que salía,

dándole

completamente por sorpresa, ella tropezó hacia un lado con un grito de

Tomada

un golpe

a

Cassie

violentamente

echándola

a

un lado.

sorpresa.

Era consciente de un tren entrando, del ruido ensordecedor de este cuando se balanceó sobre el borde de la plataforma, y el gran chillido de lo que podría haber sido un silbido o un espectador horrorizado. Sus brazos se agitaron salvajemente en el aire cuando cayó hacia la vía.

Entonces Ranjit la sujetó, su agarre de hierro la arrastró desesperadamente de vuelta a la seguridad. Cuando apretó su cintura y finalmente la empujó salvada, ella sintió la ráfaga de viento en su pelo por el tren, la sólida plataforma debajo de sus pies, y el tenso agarre de los brazos de Ranjit.

Está bien. Ella está bien. Gracias. Pálida con el shock, él alejó a unos pocos suburbanos preocupados, y en segundos estaban solos, la multitud una vez más pasando. Cassie podía sentir sus músculos temblando debajo de su abrigo.

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Gracias, Sir Galahad. Su voz temblorosa.

Mierda, eso estuvo cerca. Ranjit le sujetaba más tensa. ¿Quién era ese idiota?

Ni idea. Condenados neoyorquinos. Tarde para una reunión, creo. Cassie se las arregló para ahogar una risa.

El tren que la figura había alcanzado se alejó. Ranjit le dio una última mirada, luego abrazó otra vez a Cassie.

¿Estás segura que estás bien?

Sí. Honestamente. Ella tembló, y él puso su abrigo más tensamente a su alrededor.

¿Sabes qué? Creo que hemos tenido suficiente turismo por hoy.

Estoy de acuerdo. ¿Estaciones de tren, eh? Entretenidas, pero peligrosas también. Ella sonrió temblorosa. Volvamos.

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Capítulo 9

Cassie no durmió bien esa noche. Cada vez que comenzaba a dar una cabezada, había sentido la carrera del tren, oía el aullido de su silbato. Y en unos incómodos medio sueños, no había manos para agarrarla y alejarla en lugar de alcanzarla, Ranjit caía con ella. En los sueños, solo seguía cayendo, y cayendo, la voz de Estelle sonando en sus oídos.

Y otra vez, despertó asustada, respirando fuerte. Aún era de noche fuera, pero tanteó buscó su reloj y lo miró en el débil brillo de la ciudad. Gimió. Sintiéndose desesperadamente despojada del sueño, balanceó sus piernas fuera de la cama temiendo volver a caer en una siesta. Eso sería bastante típico.

Hora de levantarse. Hey, compañera. Despierta, despierta.

Isabella roncó hasta que Cassie la vapuleó para despertarla, y entonces intentó meterse de vuelta bajo las mantas.

Cassie, no

Cassie, sí. Levanta, chica. Tenemos que irnos y ver a Sir Alric, ¿recuerdas?

Mañana. Puede esperar hasta mañana

¡Ya es mañana, Isabella!

Finalmente, Cassie recurrió al comprobado y probado truco de sacar a su compañera de habitación de la cama por los tobillos. Isabella solo despertó apropiadamente cuando golpeó el suelo. Amodorrada y enfadada, parpadeó hacia Cassie a través de su melena enredada, luego lo apartó de sus ojos.

Oh, sí. Por supuesto. Lo siento. Tenemos una cita, ¿verdad?

En el momento que ambas estuvieron vestidas y se dirigían a la oficina de Sir Alric, Isabella irritante parecía casi tan brillante y relajada como siempre. Si se

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sentía tensa, lo cubría bien. Era Cassie quién se sentía pesada con el cansancio y llena de nervios.

Cuando levantó un puño para llamar a su puerta, esta se abrió. Cassie reconsideró al sonriente chico Elegido quién dejaba la oficina.

Hola, Paco. Hola, Louis. Isabella sonrió a su compañero de habitación detrás de él.

¡Buenos días! Paco parecía absurdamente animado para la temprana hora. Sus ojos bastante chisporroteantes y brillaban con energía. Aunque Louis estaba bostezando. Él le dio a Cassie y a Isabella una soñolienta sonrisa.

¿Tú también, eh? Él frotó sus ojos y sacudió su cabeza.

¿Qué? dijo Cassie.

Clases extra de Latín lo primero. Un dolor en el culo, ¿no?

Cassie solo podía reír débilmente y asintió, pero no se perdió el guiño astuto de Paco, apuntando solo a ella. Ella le ignoró cuando Sir Alric las llamó para entrar en la sala y la puerta se cerró tras los chicos.

Cassandra. Isabella. Él concedió sonrisas tranquilizadoras a cada una de ellas. Gracias por venir.

Realmente no es opcional, ¿verdad? señaló Cassie secamente.

Sir Alric dio una breve risa.

Isabella, bienvenida. Cassandra me dice que ha estado hablando contigo

especiales necesidades. Y que estás de acuerdo en convertirte en su

sobre sus

fuente de vida. ¿Lo considero como que aún estás segura sobre tu decisión?

Isabella sonrió tensamente.

Por supuesto.

No muchas personas tienen el lujo de elegir en esta cuestión dijo Sir Alric gravemente. Como ya sabes, muchos compañeros de habitación no son conscientes de la verdadera naturaleza de los Elegidos.

Sí, ¿Louis por ejemplo? interrumpió Isabella, arqueando una ceja con desaprobación. ¿No sabe que Paco se está alimentando de él?

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No, no lo hace. Pero te aseguro que si la fuente de vida es o no consciente de lo que les está ocurriendo, sea apropiadamente llevado a cabo, el proceso de alimentación es completamente inofensivo. Sir Alric gesticuló hacia dos largas y oscuras sillas de cuero. Por favor tomad asiento, ambas, y haré lo que pueda por responder a cualquier pregunta que tengáis antes de comenzar.

Él se sentó enfrente de ellas, doblando una larga pierna sobre la otra y considerándolas expectantemente. El corazón de Cassie se aceleró no sabía por dónde comenzar. Ella miró a Isabella, pero parecía tener una repentina y poco característica pérdida de palabras también. Sir Alric rompió el silencio.

Bueno, lo primero, quizás podría ser útil para ambas pensar en estas sesiones de la misma manera que cualquiera de vuestras otras lecciones. Lo que esperamos lograr aquí es parte del objetivo central de la Academia, preparar a nuestros estudiantes para la vida fuera de estas paredes sagradas. Ciertamente, podríais desear pensar en la Academia como un entrenamiento para esas cosas.

¿Entrenamiento? aventuró Cassie.

Sí. Como sabes, aquí en la Academia Darke seleccionamos a los estudiantes que creemos que tienen el potencial para ser aptos huéspedes para los Elegidos. Los académicos proporcionan escenarios a los acordados Elegidos con la oportunidad de obtener las habilidades y conexiones personales necesarias para convertirse en miembros líderes de la sociedad.

¿Y el resto solo están aquí como aperitivos? Cassie cada vez estaba menos segura sobre esta idea por segundos.

Los otros estudiantes continuó Sir Alric, tranquilo, sirven en un rol vital en nuestro mundo. Y por extensión, el mundo es grande. Rindiéndose ellos mismos, su energía vital, ayuda a promover a nuestros futuros líderes, artistas y científicos, individuos vitales para la humanidad. Y en agradecimiento, son los beneficiarios de una educación sin rival y de primera categoría que les dejará en un buen lugar en sus propias vidas.

Cassie soltó una risa sin alegría.

¿Vital para la humanidad delante y levantó una mano.

?

comenzó ella, pero Isabella se inclinó hacia

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¿Pero por qué tienes que hacerlo sin nuestro consentimiento? ¿Y por qué cada miembro de los Elegidos tiene que alimentarse de su compañero de habitación, en particular? preguntó ella, su ceja alineada con una mezcla de curiosidad y preocupación.

Sir Alric unió sus dedos y comenzó otra vez precavidamente.

Durante los años, hemos encontrado que el secretismo es la mejor política. No todos serían tan de mente abierta sobre los Elegidos como lo has sido tú, Isabella. Si el mundo supiera la verdad sobre nosotros, sobre nuestras fuerzas y habilidades y lo que necesitamos hacer para mantenerlas, ¿cuánto tiempo crees que pasaría antes de encontrarnos marcados como monstruos? El miedo y la persecución estarían en todas partes a dónde fuéramos. No. Hay seguridad en el secretismo, y es por esa razón que muchos miembros de los Elegidos eligen mantener a sus compañeros de habitación ignorantes de lo que les está ocurriendo.

Isabella asintió.

Con respecto a por qué insistimos que cada miembro de los Elegidos se alimente solo de sus compañeros de habitación continuó Sir Alric, si los Elegidos tuvieran permitido alimentarse al azar, habría un riesgo de que un estudiante pudiera ser el alimento de más de uno de los elegidos, perdiendo demasiado de su energía vital. Cuando eso ocurre la alimentación puede convertirse en peligrosa. Pero si cada miembro de los Elegidos solo se alimenta de su compañero de habitación, ese peligro es evitado. Solamente es una precaución, otra medida de cuan en serio nos tomamos vuestra seguridad.

Cassie estaba sacudiendo su cabeza.

¿Hay algún problema, Cassandra?

Suenas demasiado relajado. Pero ¿qué pasó con Keiko y Alice? ¿Y qué le pasó a Jess, eh? ¿Qué les pasa a los Elegidos que deciden que no van a seguir las normas de tu supuesto sistema? Ella casi escupió la última palabra.

En cualquier sociedad, existen esos quienes se desvían del camino de la ley. Cuando eso ocurre, son castigados.

Cassie

rió

incrédulamente.

Las

palabras

enfadadas

de

Jake

desde

su

ordenador de la clase de ciencias sonó en sus oídos.

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¿Así que Katerina fue castigada por matar a la hermana de Jake siendo expulsada? Llámame irrazonable, pero ese es un caso dónde el castigo no parecer apropiado para el crimen.

Sir Alric se desdobló de su silla y se puso de pies, su expresión endurecida. Cassie sintió un pinchazo de miedo al lado de su enfado y sus nervios.

Comprendo tus sentimientos, Cassandra, pero no estamos aquí para discutir sobre Katerina Svensson. Su castigo fue decidido por poderes más allá de tu conocimiento y de mi control. Lo que es más importante ahora es que estás recibiendo el entrenamiento apropiado sobre cómo alimentarte, y siendo monitoreada para asegurarme que no cometes los mismos errores que ella.

El tono de Sir Alric llevaba un sonido definido de finalidad. El tiempo de preguntas se había terminado.

Ahora, tengo otra cita dentro de poco, así que deberíamos comenzar. Isabella, si pudieras por favor venir aquí. Sir Alric gesticuló hacia el espacio delante de él. Y tú aquí, Cassandra.

Cassie tomó la posición indicada delante de Isabella, sus palmas sudorosas. Isabella rió nerviosamente y frunció sus labios.

Sir Alric arqueó una ceja perfecta.

¿Qué está haciendo, Señorita Caruso?

Isabella miró inquietamente entre Cassie y Sir Alric.

Cassie dijo que cuando Keiko se alimentó de Alice fue como si la estuviera besando. Así que creí

El método de Keiko no era la manera por la cual recomendamos que este proceso debería ser emprendido. Su propensión era cruel, y su decisión de alimentarse de esa manera solamente reflejaba esas propensiones. Alimentarse directamente de boca a boca es más poderoso, pero también más dañino.

¡Uf! ¡Finalmente algunas buenas noticias! Cassie se las arregló para agrietar una sonrisa. Sin ofender, Isabella, pero realmente no eres mi tipo.

No te preocupes, cariño replicó Isabella, guiñando un ojo.

Sir Alric sonrió también, luego sacudió su cabeza.

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Él

lo demostró, abrazando su dedo índice y su pulgar tensamente alrededor de su propia muñeca. Cassie levantó la mano y hizo como él dijo, arrastrando sus pies incómodamente.

No estamos avanzando. Cassandra, sujeta la muñeca de Isabella, así

Está aquí, muy bien dijo Isabella, asintiendo valientemente hacia Cassie.

Un poco apretado dijo Sir Alric bruscamente. Cassie tensó su agarre en la muñeca de Isabella, observando a su compañera de habitación de cerca. Podía sentir su pulso debajo de sus pulgares. Sir Alric continuó.

Ahora, debes pensar, todo el tiempo, Cassandra. Piensa sobre qué estás haciendo, sobre su importancia. Piensa en Isabella también como en ti misma. Nunca sueltes el piloto automático; así será cuando pierdas el control. Empieza lentamente. ¿Comprendes?

Ella asintió, tragando.

esto podría ser un poco inusual dijo Sir Alric, su voz

tranquila y nivelada. Pero estoy aquí. Tienes mi palabra de que no serás dañada.

Ahora, Isabella

Vale dijo Isabella, sonando incómoda.

¿Estás segura que quieres seguir con esto? preguntó Cassie.

Segura. Honestamente, Cassie. Confío en ti.

Sí, pero no estoy segura de confiar en mí misma murmuró Cassie, su mente volando de vuelta a Cranlake Crescent y al momento que había atacado a Patrick.

Entonces confío en ti por las dos. La sonrisa de Isabella fue temblorosa, pero su voz era firme.

Bien dijo Sir Alric, poniendo una mano en el hombro de Cassie. Ambas cerrad los ojos. Él paró. Ahora, Cassandra. Toma una profunda respiración e intenta relajarte.

Cassie hizo como él dijo, pero nada parecía ocurrir.

Una vez más. Concéntrate.

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La voz de Sir Alric cayó cuando Cassie soltó una segunda profunda respiración. Esta vez hubo un cambio. Cuando respiró, sus sentidos parecieron de alguna forma agudizarse. Debajo de sus dedos, el pulso de Isabella estaba latiendo, acelerado. Podía sentir la energía vital fluyendo a través de las venas de su compañera de habitación.

Eso es murmuró Sir Alric.

Ahora Cassie podía sentir una hormigueante sensación por toda su piel, un canturreo dentro de su cabeza, un brillo brillante detrás de sus párpados. Estaba al mismo tiempo mareada y totalmente, completamente alerta, y se dio cuenta que aún estaba inhalando, sus pulmones aparentemente no necesitaban ser llenados.

Concéntrate. La voz de Sir Alric llegó una vez más, sobre el zumbido en su cabeza. Cassie lentamente abrió sus ojos, aún respirando, sus dedos enrollados tensamente alrededor de las delgadas muñecas de Isabella. Parpadeando, notó que los propios ojos de Isabella estaban cerrados tensamente, su boca colgando ligeramente abierta, un apenas perceptible suspiro emitido de sus labios, y Cassie instintivamente supo que la eterna respiración que salió de su amiga y entró en ella era la energía vital que necesitaba. Llenándola con poder

¡Sí, querida! ¡Eso es! Aliméntame, Cassandra!

Con un ruido ahogado, Cassie soltó las muñecas de Isabella y dio un paso hacia atrás. Los ojos de Isabella se abrieron perezosamente, y tosió, frotando sus párpados como si estuviera intentando despertarse de un profundo sueño. El corazón de Cassie estaba acelerado, no solo alarmado por lo que estaba haciendo, o por la reaparición de la voz de Estelle, sino por la enorme, casi sobrecogedora ráfaga de vitalidad. Nunca se había sentido más viva. Era como si sus sentidos estuvieran todos hiperenfocados.

Sí. Buen control, Cassandra dijo Sir Alric. Cassie saltó, casi sorprendida de encontrar que él aún estaba de pies a su lado. Buen hecho, ambas.

Cassie se volvió hacia Isabella tentativamente.

¿Estás bien?

Isabella pausó, luego soltó una pequeña risa.

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¿Ya está? La incredulidad inundaba su voz.

¿Isabella? ¿Estás segura que estás

?

Estoy absolutamente bien dijo Isabella. Ella miró a Cassie y sonrió, luego lanzó sus brazos alrededor de su amiga en un tenso abrazo. Ves, te lo dije, Cassie Bell. ¡No había necesidad para toda esa preocupación! Es pan comido.

Cassie asintió, aún una insinuación de duda persistente en su mente.

Sí. Eso fue

Creo que fue menos enredado de lo que esperaba. Aun así, no

sé si es algo que quiera hacer en una base regular. Su cabeza estaba girando.

La alimentación regular es un deber, Cassie dijo Sir Alric seriamente. Como has visto, si se hace apropiadamente, es un proceso simple y sin daño. Pero si lo dejas demasiado tiempo, si estás demasiado hambrienta, es cuando cometerás errores y perderás el control. Y así es cuando la gente sale herida.

Él caminó hacia la puerta y situó una mano en el pomo.

Por el momento, las Lágrimas de los Elegidos ayudarán a sustentarte. Tanto como sus efectos permanezcan, no necesitarás alimentarte tan regularmente como los otros Elegidos. Lo has hecho bien hoy, pero tan pronto como sientas el hambre crecer, Cassandra, debes hacérmelo saber, y nos reuniremos otra vez.

Sir Alric abrió la puerta.

Hasta entonces

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Capítulo 10

Me veo ridícula.

No lo haces. ¡Te ves maravillosa!

Cassie e Isabella estaban de pies delante del espejo del armario, Isabella imposiblemente elegante en vaqueros, botas de cuero y casimir rojo, Cassie obsesivamente delicada y estirada en la seda verde oscura de su vestido prestado.

¿No te gusta? ¡No te gusta mi vestido!

Isabella, adoro tu vestido. Es lo que está dentro lo que se ve como una idiota.

¡Tsk! Estás tan ciega como estúpida. Isabella tiró de su pelo. Yo me veo deslumbrante, cariño, y tú tienes dos miradas tan bien como yo. Por supuesto, me gustaría pensar que soy al menos un poco más responsable para eso.

Cassie sonrió. Las cosas entre ella e Isabella habían sido sorprendentemente normales desde la tutoría de alimentación, más para el alivio de Cassie. Incluso así, dijera lo que dijera Sir Alric, estaba planeando prolongar las cosas tanto como le fuera posible antes de empujar a su amiga y a ella mismaa través de la extraña experiencia otra vez.

Ella parpadeó a su reflejo en el espejo. Su pelo marrón claro había tenido un corte de pelo apropiado cortesía de Isabella otra vez: ¿Cómo haría para devolverle a la chica su amabilidad tanto como a los otros? Ahora arreglada y delicada, tenía un brillo satinado. Isabella había tirado todos los viejos pintalabios y sombras de ojos rotos y sofisticados de Cassie al cubo de basura, y trabajó alguna magia con su misma enorme cara con un kit de maquillaje.

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Mirarse en el espejo era como mirar a una persona diferente una nueva versión de mejor apariencia de ella misma. Se rió sarcásticamente de su reflejo y otra vez tiró de su vestido incómodamente.

Isabella tenía razón en una cosa: se había dejado perder bastante peso un espíritu invasor y el posterior trauma le harían eso a una chicapero el color de la tela hacía brillar sus ojos. El contraste con el rico y oscuro verde hacía que sus iris verde-amarillo parecieran brillantemente pálidos y penetrantes.

Su amiga dio un exagerado suspiro.

Confía en mí, te ves fabulosa, ¿vale? Ahora ponte tus Jimmy Choos. ¡Vas a

ir a la fiesta con tu novio!

Querrás decir, ponte tus Jimmy Choos remarcó Cassie bajo su respiración, pero sintió un entusiasmo de glamour cuando se deslizó dentro de los maravillosos stilettos. ¿Seré capaz de caminar?

En esos zapatos no caminas, Cassie, acechas.

Seguro, lo que tú digas. Solo me pregunto a dónde voy vestida así. Desearía estar en Coney Island con vosotros.

Quizás podría incluso tener la oportunidad de hablar con Jake sobre sus

actividades extra curriculares. Jake aún estaba evitando estar a solas con Cassie,

y ella estaba segura de que era para que no pudiera presionarle para rendirse de cazar a Katerina.

No seas tonta, tu cita será más glamorosa. Isabella sacudió su cabeza y suspiró. ¿Aunque la mía es romántica, verdad? Jake y yo pasearemos por un camino de madera, del brazo. Comeremos los perritos calientes de Nathan. ¡Montaremos en el Ciclón!

Uh-huh, así tendrás la excusa para gritar y colgarte de su cuello.

Isabella la dio una sonrisa insinuante.

¿Para qué más es una montaña rusa? ¡Ah! Dio un chillido de placer cuando un golpe sonó en la puerta de su habitación. ¡Aquí está él!

Aquí, de hecho, eran ambos, aunque obviamente ellos no habían planeado llegar juntos. Ranjit y Jake estaban de pies torpemente, tan separados como

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podían estar razonablemente, sus lenguaje corporal gritando su incomodidad. Cuando Isabella abrió la puerta, su alivio fue palpable.

Hey, preciosa. La rígida expresión de Jake se derritió en una enorme sonrisa cuando balanceó a Isabella en sus brazos. ¡Te ves horrible!

¡No suenas muy sorprendido! Ella le besó con descarado entusiasmo. ¿Debemos irnos y hacer turismo?

Me estoy muriendo por hacer turismo en mi propia ciudad. Incluso si no puedo llevarte a alguna parte cara murmuró él, con una mirada ligeramente resentida hacia el esmoquin de Ranjit.

¡Hey! ¡Solo estar contigo es invalorable! Isabella golpeó su brazo.

Mientras tanto, Cassie encontró que no podía encontrar los ojos de Ranjit. Se agarró los dedos para dejar de juguetear con su vestido. Oh, Dios. ¿Y si esto salía horriblemente mal? ¿Y si él se avergonzaba de ser visto con ella? ¿Y si ?

Sus zapatos estaban justo allí, así que tuvo que levantar la mirada y sonreírle. Así fue cuando supo que saldría bien. Su expresión era de sorprendente asombro, e incluso había una insinuación de carmesí en sus oscuras mejillas.

Cassie. Él soltó una larga respiración, y tímidamente ofreció una rosa

amarilla. Te ves

maravillosa.

Tú también. Se sonrojó ella antes de poder detenerse. Aunque era cierto. El esmoquin había sido hecho a mano para él, perfectamente a medida para su cuerpo flexible. Ella juró que podía divisar las líneas de sus músculos debajo de la cara tela.

Bueno, chicos. Jake estaba aferrando la mano de Isabella, dudando en la puerta y claramente desesperado por irse. Que tengan un buen momento.

Ranjit se aclaró la garganta.

Vosotros también. Disfrutad.

Isabella estaba ahogando la risa.

Feliz Día de San Valentín vocalizó hacia Cassie. Entonces Jake la empujó fuera de la habitación, la puerta se cerró, y se fueron.

Ranjit liberó un enorme suspiro de alivio, y Cassie rió.

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Cassandra Bell. Sonrió él. Salgamos de aquí.

* * *

No duró mucho la carrera en el taxi amarillo, pero Ranjit insistió que no

podían caminar

hubiera gustado el aire fresco invernal. Se dio cuenta que tenían una fecha límite cuando el taxi estaba girando en la esquina de la Calle 57 y la Séptima Avenida.

incluso aunque Cassie le

No

en esos fantásticos zapatos

Oh Dios mío. Respiró ella cuando salió del taxi. Estoy en Carnegie Hall.

¿Cómo llegaste a Carnegie Hall? Sonrió Ranjit. Practica, practica

Ella rió cuando tomó su brazo.

Es una broma horrible.

Esa es una broma realmente vieja. Él miró su reloj. Será mejor que tomemos nuestros asientos. Vamos.

Cassie habría estado feliz sentándose detrás de un pilar en la fila de atrás del balcón, pero fueron guiados a un reservado en la primera grada, justo delante y encima del escenario directamente. Era como una posición expuesta que habría sentido bastante auto consciente, si no hubiera sido por la mano consoladora de Ranjit en las suyas.

Entonces la cortina se levantó y fue barrida instantáneamente por la música. Divertido, nunca había oído nada de Richard Strauss en su vida, y apenas una nota de Tchaikovsky o Beethoven, pero de inmediato la música se sintió como si solo la perteneciera a ella. Fascinada, solo era vagamente consciente de las miradas de Ranjit en su dirección, pero sus sentidos saltaron a la quinta marcha cuando sus dedos golpearon su mano. Locamente, las lágrimas picaron en sus párpados y las parpadeó para alejarlas. Sería estúpido llorar, cuando se sentía más feliz de lo que podía recordar.

Aún demasiados sentimientos estaban volviendo a la vida. No podía hacer nada para detenerlos, y no quería hacerlo. Era sumamente consciente de todo:

la calidez de la mano de Ranjit y el afilado hormigueo de sus propios nervios en respuesta; la música, abrumando su cerebro y sus emociones, cada simple arte instrumental sonando distinta en su cabeza pero en armonía con la siguiente.

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Podía saborear la calidez y el olor de la audiencia, respirando dentro y fuera, algunos de ellos ocasionalmente mantenían sus respiraciones hasta que la música les hacía liberarla en una apresurada exhalación. Podía oír a la gente tan bien como podía oír la música: la respiración, el roce de la seda y el ocasional chirrido de un zapato de cuero, el chirrido cuando alguien cambiaba en un asiento; el rasguño de un arco a través de las cuerdas, el ligero susurro cuando una página de música era girada.

Así que era inevitable que sintiera una mirada si estaba enfocada en ella.

Estaba siendo observada. Lo supo bastante repentinamente. Su frente picaba con la mirada, y por primera vez olvidó la orquesta, olvidó el elevado trueno de la música. Cuando levantó su propia mirada, supo la dirección exacta y encontró al observador directamente.

La sorpresa la golpeó tan fuerte que se quedó sin respiración. A través del auditorio, en el reservado opuesto al suyo, cuatro chicas estaban sentadas. Las conocía a todas: tres antiguas alumnas de la Academia, todas Elegidas. La mayor Sara era una de ellas; Cassie no conocía los nombres de las dos chicas a cada lado suyo, solo que nunca habían sido amigas.

Pero las cuatro caras eran unas que conocía muy bien. Adorablemente pálidas, frías como el Ártico pero brillando con la belleza. Una reina de hielo, una rubia de Hitchcock. Perfecta en todas las maneras excepto por la cicatriz que cortaba a través de su mejilla izquierda.

Cassie sintió que los dedos de Ranjit se tensaban inquisitivamente en su mano, pero estaba demasiado congelada con la sorpresa para responder. Solo cuando los aplausos explotaron para indicar el intervalo, se sacudió. La explosión de ruido destrozó su trance de horror y se giró hacia él con desesperación.

Katerina. ¡Katerina está aquí!

Ranjit frunció el ceño, pero no la preguntó. Se giró hacia su asentimiento y miró en la dirección del reservado opuesto. Cuando Katerina levantó una delicada mano en un pequeño y burlón saludo, él no reaccionó, pero Cassie vio que sus ojos se iluminaban con un fuego familiar. Era ese turbulento brillo oscuro que había visto antes, como lava mudada. Había sido aterrador la primera vez que lo había visto. Esta vez era extrañamente tranquilizador.

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Lo lamento realmente, Cassie. La voz de Ranjit era fría y mortal. No tenía ni idea de que ella estaba en Nueva York.

No importa. De verdad. Su corazón estaba golpeando, por la extrañeza

en sus palabras. Katerina estaba en Nueva York. Su mente voló a Jake. Él había estado cazándola por todo el globo. ¿Qué haría si averiguaba que estaba aquí?

En su búsqueda

la voz de Ranjit interrumpió sus pensamientos.

Había pedido champán para el intervalo en el Bar de los Miembros dijo él. Pero si prefieres que nos quedemos aquí

Cassie sacudió su cabeza violentamente.

No voy a dejar que ella estropee una adorable tarde. Las evitaremos.

Él apretó su mano.

Seguramente lo intentaremos. Vamos.

Deberían haber sido capaces de quedarse fuera del camino de Katerina y sus amigas, pero a pesar de la creciente multitud dirigiéndose escaleras abajo, Katerina estaba claramente determinada a no quedarse fuera del suyo. Ranjit acababa de verter dos congeladas flautas de champán en el Bar de los Miembros cuando la chica rubia emergió de los patrones de los buenos tacones, sus amigas flanqueándola como algún tipo de guardia pretoriana.

Bueno, ding-dong Bell pronunció ella, dándole a Cassie un desdeñoso vistazo. Si es la becaria.

Es suficiente, Katerina. La voz de Ranjit era lenta y tranquila, pero había un distintivo trasfondo de amenaza en ella.

Estoy bastante de acuerdo. Es más que suficiente. Que esta escoria permanezca en la Academia mientras que yo fui expulsada es simplemente Oh querida, ¿cómo deberíamos ponerlo?

Un crimen murmuró Sara.

Eso es, querida Sara, pero crimen puede ser divertido y sofisticado. Katerina dio una sonrisa de labios delgados cuando las otras tres chicas rieron. Debe haber otra palabra.

Una desgracia sugirió la morena al lado de Sara.

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Cassie tomó un trago de su champán. El frío hielo golpeó su lengua y garganta y rebotó directo en su cabeza, pero no se sintió ebria: solo fría y fiera. Se sentía bien. El brazo de Ranjit estaba alrededor de su cintura, protector y de advertencia, pero ella no sintió la necesidad de su apoyo. Tomó otro trago de su vaso, vaciándolo.

Cielos, esto no es el centro de la ciudad de Sheffield. El acento inglés de Sara era cortante como el cristal. No estamos aquí para atracarnos a beber y vomitar, Señorita Bell.

Katerina aún estaba golpeando su barbilla gentilmente con un dedo. Cassie observó su cara, fascinada por esa cicatriz. Recordaba ponerla allí, de vuelta en ese túnel oscuro por el que escapó del retorcido ritual de los Elegidos debajo del Arco del Triunfo. Por primera vez estaba activamente alegre. Sí, ese había sido un buen momento. De hecho le habría gustado hacerlo otra vez. Ahora mismo.

Pero Katerina estaba hablando otra vez, distrayéndola.

Hmm, aún estoy intentando pensar en el término apropiado. Desgracia no comienza a describir lo que ocurrió en el último trimestre. Sir Alric ha caído en picado en la estimación de mucha gente. Semejante declive en los niveles.

Vete de aquí, Katerina. Ranjit estaba absolutamente tranquilo, pero su voz era pesada con la amenaza.

¡Ah! Sé la palabra dijo Sara, ignorándole. Veamos: un noble espíritu dentro de algo que no vale la pena. Una discordancia. Un monstruo. Nunca debería haber ocurrido, querida Katerina, como tu expulsión. Es una abominación.

Las cuatro chicas suspiraron su satisfacción.

sonrió Katerina. Eso es precisamente. Una abominación.

¿QUÉ NOS HA LLAMADO?

El tallo de la flauta de Cassie se rompió en su mano. Oyó un extraño gruñido, pero parecía venir de muy lejos o quizás de alguna parte profunda dentro de ella. Sus ojos ardieron calientes, muy calientes, y todo se volvió rojo, como si estuviera mirando al mundo a través de un filtro escarlata. Registró la sorpresa en la cara de Ranjit, y supo que él la estaba mirando.

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Ella podía ver el brillo de los espíritus de las chicas, también, brillando desde sus pechos. Todos eran fuertes, particularmente el de Katerina, pero encontró que no le importaba. Su propia aura de poder la envolvía, invisible pero irresistible y Cassie de repente supo que podía hacer lo que quisiera con su poder, sin usar nada más que la fuerza de su mente. Estaba completamente tranquila. No movió ni un músculo.

Y levantó el cuerpo de Sara en el aire.

La chica tomó una respiración y gritó. Sus piernas pateaban en el aire, los brazos se agitaban en indefensa resistencia, con despreciable terror en su cara.

Cassie lo disfrutó. Era como alimentarse: el zumbido, el entusiasmo que llegó a través de ella. Casi podía saborear el miedo de Sara en el aire. Sabía bien. Muy bien.

Ella sonrió, fríamente fascinada, cuando los bebedores a su alrededor se alejaron, en silencio pero con un ocasional jadeo o grito. Incluso Katerina y sus amiguitas retrocedieron, espantadas.

¡Cassie! gritó Ranjit. La sangre que latía a través de sus oídos pareció ahogar su voz, junto con los enfebrecidos gritos de Estelle.

¡Mátala! ¡MÁTALA!

Sí. Estaba cansada de la patética chica, detrás de Katerina como algún tipo de asistenta.

¡Nos ha llamado abominación!

¡Mátala!

¡Sí! ¡Mátala!

¡Cassie, no!

La gente en el bar retrocedió, frenéticamente forzando su camino fuera del apartado área de los Miembros. Cassie les ignoró, riendo cuando observó a Sara caer. ¡La cara de la chica! ¡Ridícula! Rió otra vez y, aún sin levantar un dedo, lanzó a la estudiante de último año gritando a través de la sala.

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La chica salió disparada hacia atrás, golpeando fuerte contra la lejana pared. Katerina aulló con rabia, y las otras chicas gritaron pero parecieron haber echado raíces en el sitio, incapaces de retar a Cassie. Temiéndola.

También deberíamos hacerlo. ¡Deberíamos lanzarla lejos! ¡Resiste!

Cassie estudió a Sara. Era un fino suspiro, la chica luchaba para ponerse de pies. Sí, Estelle tenía razón. Resistía. Debía agarrarla. Justo así. Por la garganta.

¡Cassie, para!

El querido chico. ¡Pero tan irritante! No escuches.

Sacudiendo su cabeza libre de los gritos de Ranjit, tensó su agarre de metal en el cuello de Sara, apretando. La chica estaba morada, luchando por otra respiración, pateando violentamente, desgarrando su propia garganta y el invisible agarre a su alrededor. Extraños ruidos salieron de ella. Jadeando, ahogándose, estrangulados sonidos.

¡CASSIE!

Sintió los brazos cerrados alrededor de su cintura, y de repente alguien estaba luchando con ella, intentando alejarla. Ella tomó una respiración para dar una despectiva risa, y levantó un brazo para alejarlos. Pero la mano que agarraba las suyas era tan fuerte como las suyas.

¡Ranjit!

La sorpresa de su toque la trajo de vuelta, y se dio cuenta de dónde estaba. Quién era.

Qué estaba haciendo.

¡DETENLO!

El

gruñido

comprendió claramente.

de

Ranjit

era

inhumano,

gatuno,

pero

lo

Además, ya había parado. En el silencio vacío del Bar de los Miembros, observada solo por monstruos como ella misma, Cassie miró a la forma flácida de Sara arrugada, sollozando, en el suelo.

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Capítulo 11

Oh sí, podías correr en Jimmy Choos. De verdad, realmente rápido. Cassie empujó a través de las multitudes en el vestíbulo, los desconcertados quienes no habían estado en el bar para ver lo que había ocurrido. Fuera, el aire frío la golpeó como una bofetada cuando giró a través de la Calle 57 y Central Park Sur, en la segura oscuridad del parque en sí mismo.

Siguió corriendo hasta que los tacones altos comenzaron a no a dolerla, sino a molestarla. Enfadada otra vez. No. No debía enfadarse. Tropezando a una parada, se quitó los zapatos y corrió descalza, su respiración fuerte e irregular, las correas de los stilettos enganchados en sus dedos.

Algo suave y frío la tocó la piel de la cara. Y una vez más. Parando, se quedó de pies insegura durante unos pocos segundos. La frialdad se volvió humedad cuando frotó sus mejillas.

Nieve. Los copos caían más rápido y espesos a través de las luces de la ciudad antes de desaparecer en el oscuro oasis del parque. Sus pies descalzos estaban congelados. Estaba helada. Solo podía ver dispersas piscinas de luces en parches blanqueados de césped, y la ominosa forma de los árboles. Se abrazó, temblando por el miedo. ¡Oh, Dios!

Una forma oscura se movió detrás de ella, y dio un afilado grito de miedo.

Cassie.

Su voz estaba tranquila, y la ferocidad del animal se había ido. Ella corrió dentro de los brazos de Ranjit con un desesperado sollozo de alivio.

Vamos, Cassie. Vámonos.

* * *

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No sé que es esto. Nunca he oído hablar de ello.

La espalda de Sir Alric Darke estaba girada hacia ellos. Durante varios minutos de silencio ahora él había estado mirando por las paredes de cristal de su ático en las brillantes luces de Manhattan y la oscuridad que era Central Park.

Cassie estaba temblando. Difícilmente podía creer que hubiera corrido hacia esa absorbente oscuridad sin pensarlo. El hambre estaba creciendo otra vez; podía sentirlo. Había estado mordiendo su interior desde que había huido en un pánico ciego de Carnegie Hall. El espíritu estaba despierto y famélico. Y eso era algo que no necesitaba, porque había estado tan segura como Ranjit que Sir Alric podría explicar lo que había ocurrido en Carnegie Hall.

No hubo tanta suerte.

¿Dices que levantaste a Sara?

no físicamente. Su voz temblaba, y se aclaró la garganta. Pero sí,

la levanté. Algún tipo de fuerza. Fuera de mí, pero se sentía como si la estuviera controlando.

No

Esto es desconcertante. Y me preocupa mucho.

¿Le preocupa? Ella intentó reír.

Sir Alric interrumpió Ranjit. Si no puede explicar lo que ocurrió, nadie puede. Debe haber algo. Algo que hemos olvidado, algo del pasado.

Estoy tocado por tu fe en mí, Ranjit. Sir Alric sonaba inusualmente glacial. Pero no. Nunca he oído hablar de semejante cosa. Lo recordaría, créeme.

Ranjit apretó los hombros de Cassie en un intento por consolarla.

¿Está seguro que el ritual de unión nunca ha sido interrumpido antes?

Sir Alric miró a la ciudad otra vez.

No. No, Ranjit, no lo ha sido. Y tienes razón, es lo único que es diferente en Cassie: su ritual interrumpido.

Algo del espíritu se quedó fuera dijo Cassie tranquilamente. Algo de Estelle. Ella habla sobre estar en un vacío.

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Sir Alric giró afiladamente sobre sus talones.

¿Ella te habla? ¿Oyes su voz?

Sí. Los hombros de Cassie se hundieron.

Eso no debería ocurrir murmuró él, frotando su frente. Eso no debería ocurrir.

Ella quiere estar dentro. Como me dijo al final del pasado trimestre. Dijo que no pararía hasta que se uniera a mí completamente.

Sir Alric se quedó en silencio pero asintiendo lentamente, sus cejas fruncidas.

¿Qué

me

está

desesperación.

ocurriendo?

La

voz