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Protista

En biología, Reino Protista, también denominado Protoctista, es el que contiene a todos aquellos organismos
eucariontes que no pueden clasificarse dentro de alguno de los otros tres reinos eucariotas: Fungi (hongos),
Animalia (animales) o Plantae (plantas).567 Es un grupo parafilético (un grupo que no contiene a todos los
descendientes de su antepasado común), en el que hay representantes tanto unicelulares como
pluricelulares, autótrofos como heterótrofos, fagótrofos como osmótrofos; incluye grupos monofiléticos
como los ciliados, junto a formas estrechamente relacionadas con alguno de los otros reinos eucarióticos,
aunque hay una tendencia a incluir a éstos dentro de esos reinos. Se les designa con nombres que han
perdido valor sistemático en biología, pero cuyo uso sería imposible desterrar, como «algas», «protozoos» o
«mohos mucosos».

Como no son un grupo monofilético, es imposible especificar características que los definan o distingan en su
conjunto. Las que tienen en común son las propias de los eucariontes en general, así que son compartidas,
salvo pérdida secundaria, por plantas, animales u hongos. La enumeración que sigue muestra sobre todo su
enorme diversidad:

Hábitat: Ninguno de sus representantes está adaptado plenamente a la existencia en el aire, de modo que los
que no son directamente acuáticos, se desarrollan en ambientes terrestres húmedos o en el medio interno
de otros organismos.
Organización celular: Eucariotas (células con núcleo), unicelulares o pluricelulares. Los más grandes, algas
pardas del género Laminaria, pueden medir decenas de metros, pero predominan las formas microscópicas.
Estructura: Se suele afirmar que no existen tejidos en ningún protista, pero en las algas rojas (rodofíceas) y en
las algas pardas (feofíceas) la complejidad alcanza un nivel muy próximo al tisular, incluida la existencia de
plasmodesmos (p.ej. en el alga parda Egregia). Muchos de los protistas pluricelulares cuentan con paredes
celulares de variada composición, y los unicelulares autótrofos frecuentemente están cubiertos por una teca,
como en caso destacado de las diatomeas, o dotados de escamas o refuerzos. Los unicelulares depredadores
(fagótrofos) suelen presentar células desnudas (sin recubrimientos). Las formas unicelulares a menudo están
dotadas de movilidad por reptación o, más frecuentemente, por apéndices de los tipos llamados cilios y
flagelos.
Nutrición: Autótrofos, por fotosíntesis, o heterótrofos. Muchas formas unicelulares presentan
simultáneamente los dos modos de nutrición. Los heterótrofos pueden serlo por ingestión (fagótrofos) o por
absorción osmótica (osmótrofos). Algunos son parásitos, como los apicomplejos y los tripanosomas, causan-
tes de enfermedades muy graves en los seres humanos.
Metabolismo del oxígeno: Todos los eucariontes, y por ende los protistas, son de origen aerobios (usan
oxígeno para extraer la energía de las sustancias orgánicas), pero algunos son secundariamente anaerobios,
tras haberse adaptado a ambientes pobres en esta sustancia.
Reproducción y desarrollo: Puede ser asexual (clonal) o sexual, con gametos, frecuentemente alternando la
asexual y la sexual en la misma especie. Las algas pluricelulares presentan a menudo alternancia de
generaciones. No existe embrión en ningún caso.
Ecología: Los protistas se cuentan entre los más importantes componentes del plancton (organismos que
viven en suspensión en el agua), del bentos (del fondo de ecosistemas acuáticos) y del edafón (de la
comunidad que habita los suelos). Hay muchos casos ecológicamente importantes de parasitismo y también
de mutualismo, como los de los flagelados que intervienen en la digestión de la madera por los termes o los
que habitan en el rumen de las vacas. El simbionte algal de los líquenes es casi siempre una alga verde
unicelular.
Clasificación
El reino Protista ha tenido un papel central en el origen y evolución de la célula eucariota. Constituye un
taxón parafilético con respecto a otros reinos puesto que se basa en el carácter plesiomórfico de la
unicelularidad y no contiene a todos los descendientes de las especies que abarca. Aun así, se encuentran
entre ellos miembros que aumentaron su nivel de complejidad hacia la pluricelularidad. Varios grupos de
eucariotas desarrollaron independientemente la pluricelularidad teniendo como origen un protista: animales,
hongos, plantas, algas rojas y algas pardas. De ellos, los tres primeros grupos se consideran reinos
independentes, miestras que los dos últimos se suelen incluir dentro del reino Protista.

La clasificación del reino Protista ha avanzado mucho en las últimas décadas tanto por los estudios
ultraestructurales como por los análisis genéticos. Los caracteres morfológicos y funcionales nos dan una idea
sobre la diversidad de los protistas y su megaevolución, esto es, los cambios que afectan a su plan corporal y
a su forma de sobrevivir y reproducirse. Por ejemplo, el esqueleto interno o citoesqueleto nos da una idea del
plan corporal básico del organismo pues funciona de sostén y debe ser lo suficientemente plástico como para
modificarse para la locomoción y para la alimentación. Utilizando esta aproximación, Cavalier-Smith89101112
13 estableció un número reducido de filos que si bien son abarcativos y diversos poseen como característica
unificadora el plan corporal básico, de forma similar a lo que ocurre con filos tradicionales en otros reinos
como cordados, moluscos, artrópodos (en animales), o traqueofitas (en plantas). Algunos de estos análisis
sirvieron para inferir cómo habría sido el eucariota ancestral: unicelular, flagelado y fagotrófico (caracter
debido al cual pudo engullir a la mitocondria ancestral que le permitió la respiración aerobia y
posteriormente al cloroplasto ancestral que dio origen al reino vegetal).

Los análisis genéticos, por su parte, han permitido establecer parentescos entre grupos de protistas que
superficialmente parecen muy diferentes. Se han propuesto varias hipótesis considerando la acumulación de
datos sobre la naturaleza quimérica del genoma de los eucariontes. La evolución subsecuente es difícil de
determinar por las recombinaciones intertaxonómicas primarias, secundarias e incluso terciarias que
tuvieron lugar. Sin embargo, comparaciones de múltiples genes y de datos ultraestructurales aclaran en cierta
medida tales eventos. Sobre la base de estos datos se han propuesto algunos grupos monofiléticos y una
filogenia aproximada de los protistas. Actualmente se distinguen las siguientes líneas o clados de protistas, a
los que se da habitualmente la categoría de supergrupos.

Archaeplastida (= Primoplantae) comprende a Rhodophyta (algas rojas) y Glaucophyta, los cuales pueden ser
considerados protistas. Es también el origen de las algas verdes y de las plantas vasculares terrestres, reino
de las Plantas en la taxonomía de Whittaker de 1969. Por ello hoy varios autores incluyen a los tres grupos en
el reino de las plantas y no en el protista. Este clado se caracteriza por la presencia de cloroplastos que se
considera que fueron obtenidos por la endosimbiosis primaria de una cianobacteria. La mayoría de los
miembros de Rhodophyta son pluricelulares.

Stramenopiles (= Heterokonta) incluye algas de diferentes tipos, desde las diatomeas unicelulares
componentes del plancton hasta las pluricelulares algas pardas que pueden llegar a ser muy grandes y formar
bosques submarinos. También incluye los oomicetos, protistas sin cloroplastos que se asemejan
superficialmente a mohos y que por lo tanto son parásitos o saprofitos. El nombre de heteroconto hace
referencia a la presencia de flagelos desiguales en forma. Este clado, junto a los dos siguientes, forma parte
del supergrupo SAR (Stramenopiles, Alveolata y Rhizaria),2 caracterizado por presentar cloroplastos
supuestamente adquiridos por endosimbiosis secundaria de un alga roja, aunque algunos de sus miembros
posteriormente los hayan perdido. Cavalier-Smith13 define una clasificación ligeramente diferente en la cual
el supergrupo SAR se incluye junto a otros grupos en Chromista.

Alveolata contiene tanto organismos con cloroplastos como otros que caracen de ellos. Entre los primeros se
encuentran los dinoflagelados (un extenso grupo de protistas flagelados) y entre los segundos Apicomplexa
(la mayoría de los antiguos esporozoos), que son parásitos y Ciliophora (ciliados), microorganismos cuya
presencia es común en donde haya agua. El término que da nombre al grupo hace referencia a la presencia
de alvéolos corticales, vesículas que apoyan la membrana citoplasmática usualmente formando una película
flexible, aunque pueden llegar a formar las placas de una armadura como en el caso de los dinoflagelados.
Rhizaria, que se ha definido en base en datos moleculares, incluye muy diversos organismos de tipo
ameboide o flagelado. En concreto, comprende algunos ameboides que antiguamente formaban parte del
grupo de los rizópodos (como radiolarios y foraminíferos) y una colección diversa de organismos que se
clasifican en Cercozoa (entre ellos, algunas amebas filosas con caparazón, algunos mohos mucosos y algunos
flagelados con cloroplastos).

Excavata comprende un gran número de protistas que antiguamente eran clasificados como flagelados. Se
caracterizan por la presencia de un surco ventral de alimentación. Algunos miembros son heterótrofos,
mientras que otros presentan cloroplastos que se supone son el resultado de la endosimbiosis secundaria de
un alga verde. La clasificación de este grupo es difícil y todavía está en sus inicios. Comprende entre otros,
Metamonada, Euglenozoa y Percolozoa.

Amoebozoa comprende un gran número de protistas ameboides y la mayoría de los mohos mucosos. Sin
embargo, otros ameboides que antiguamente formaban parte del grupo de los rizópodos han ido a parar a
otros clados. El carácter morfológico de la presencia de seudópodos no es exclusivo de este clado, lo que ha
llevado a la confusión de agrupar a protistas no relacionados en las antiguas clasificaciones. Algunos
miembros son multinucleados y otros forman plasmodios (mixomicetos) o agrupaciones que son un modelo
para la multicelularidad (dictiostélidos).

Opisthokonta, constituido con base en estudios moleculares, comprende a una colección diversa de protistas
agrupados en Choanozoa. Es también el origen de los reinos pluricelulares de Animalia y Fungi. Estos tres
grupos se caracterizan morfológicamente por la presencia en los linajes constituyentes de un flagelo
opistoconto (situado en la célula en una posición posterior a la del movimiento).

Reproducción
Los protistas, al igual que otros organismos eucariotas, se reproducen asexualmente por mitosis, seguida en
la mayoría por bipartición, aunque algunos lo hacen por gemación o por división múltiple. En el caso de la
gemación, uno de los núcleos hijo se separa de la célula madre junto con una pequeña porción del
citoplasma. Este tipo de reproducción se da, por ejemplo, en algunos ciliados y en Tritrichomonas.16 En el
caso de la división múltiple el núcleo se divide repetidas veces y a continuación el citoplasma se reparte entre
los núcleos. El número de células resultantes puede variar entre cuatro y más de cien. Una variante de la
reproducción múltiple es la formación de esporas, que son células especializadas capaces de desarrollarse en
nuevos individuos. La presentan, por ejemplo, apicomplejos, mixomicetos, algas pardas y algas rojas.

La mayoría de los protistas son capaces de reproducirse sexualmente, si bien, en algunas formas bien
conocidas como Euglena y Amoeba esta no ha sido observada. La reproducción sexual puede ser por
singamia (la unión de gametos en la fertilización), autogamia (auto-fertilización) o por conjugación
(intercambio de información genética). La formación de gametos se realiza por meiosis, que genera células
reproductivas con la mitad de cromosomas que las células madre. Los gametos pueden ser similares en
tamaño y estructura (isogamia), diferentes en tamaño pero ambos móviles (anisogamia) o diferentes en
tamaño y uno de ellos habitualmente el más grande, no móvil (oogamia). La singamia tiene lugar entre
muchos protistas, por ejemplo, en varios grupos de algas, ameboides y flagelados, así como entre muchos
parásitos. La conjugación, el segundo tipo principal de reproducción sexual, tiene lugar entre los ciliados.

Algunos protistas como las algas pardas, algas rojas y los apicomplejos presentan alternancia de
generaciones, durante la cual una fase haploide se alterna con una diploide. Una de las generaciones produce
gametos haploides que se fusionan para formar el cigoto, mientras que la otra produce esporas que dan lugar
a un organismo adulto sin necesidad de combinarse con otras células.

Muchos protistas pueden formar quistes, etapa de reposo que sirve para preservar la especie cuando las
condiciones ambientales son desfavorables

CARACTERÍSTICAS DE LOS ORGANISMOS DEL REINO PROTISTA

Es un reino muy diverso. Lo único que los protistas suelen tener en común es que no son
animales, no son plantas, no son hongos y muchos son unicelulares.

1. Aunque la mayoría de los organismos protistas son unicelulares, otros son pluricelulares
sin tejidos especializados y ningún tipo de diferenciación celular.
2. Sus núcleos están rodeados por una membrana nuclear.
3. Algunos protistas forman colonias, pero no se organizan de tal manera que formen tejidos.
4. Muchos protistas son organismos acuáticos.
5. Pueden reproducirse de forma sexual o asexual mediante gametos o fisión binaria.
6. Manifiestan movimientos en función de sus estructuras de locomoción. En este sentido,
pueden ser flagelados (con flagelos), con pseudópodos y ciliados (con cilios).
7. Mantienen métodos de nutrición variados que incluyen la filtración y la fagocitosis.
Los protistas más conocidos son las amebas, seres vivos unicelulares que carecen de forma
definida. Se alimentan por fagocitosis pero su popularidad se debe a su condición de
parásitos en los intestinos de los miembros del reino Animalia.