Sunteți pe pagina 1din 11

Misiuni spatiale catre luna

Administrația Națională Aeronautică și Spațială mai cunoscută sub acronimul NASA (National
Aeronautics and Space Administration) este o agenție independentă a guvernului Statelor
Unite responsabilă cu programul spațial civil, precum și cercetarea aeronautică și
aerospațială.

NASA a fost înființată la 29 iulie 1958 pentru a administra și a realiza proiecte de


astronautică civilă, care anterior erau susținute de diverse ramuri ale Forțelor Armate ale
Statelor Unite, pentru a recupera progresul înregistrat de Uniunea Sovietică. NASA a preluat
centrele de cercetare de la Comitetul Național Consultativ pentru Aeronautică (NACA), care
anterior era îndreptată spre cercetare în domeniul aeronautic. Noua agenție are o orientare
civilă distinctă, încurajând aplicațiile pașnice în știința spațială. De la înființarea sa,
majoritatea eforturilor de explorare spațială din SUA au fost conduse de NASA, inclusiv
misiunile Apollo, stația spațială Skylab și, ulterior, naveta spațială. NASA sprijină Stația
Spațială Internațională și supraveghează dezvoltarea vehiculului multifuncțional Orion, a
sistemului de lansare spațială și a vehiculelor comerciale cu echipaj. Agenția este, de
asemenea, responsabilă pentru Programul de lansare a serviciilor, care oferă supravegherea
operațiunilor de lansare și a gestionarea numărătorii inverse pentru lansările NASA fără
pilot.

Știința utilizată de NASA se concentrează pe o mai bună înțelegere a Pământului prin


Sistemul de observare a Pământului (EOS); avansări în heliofizică prin eforturile Programului
de Cercetare în domeniul heliofizicii al Direcției Misiune Științifică;explorează organisme din
întregul Sistem Solar cu misiuni robotizate avansate, cum ar fi New Horizons; și cercetează
subiecte de astrofizică, cum ar fi Big Bang, prin Observatoare mari și programe asociate.

Înființare

Sigla oficială NACA

Prima versiune a siglei NASA, folosită între anii 1975–1992


Din 1946, Comitetul Național Consultativ pentru Aeronautică (NACA) a experimentat
avioane-rachetă, cum ar fi supersonicul Bell X-1.[12] La începutul anilor 1950, a fost o
provocare lansarea unui satelit artificial de Anul Geofizic Internațional (1957-58). După
lansarea sovietică a primului satelit artificial din lume (Sputnik 1) la 4 octombrie 1957,
atenția Statelor Unite s-a îndreptat spre propriile sale eforturi de cucerire a spațiului.
Congresul american, alarmat de amenințarea percepută pentru securitatea națională și
conducerea tehnologică (cunoscută sub numele de "criza Sputnik"), a cerut acțiuni imediate
și rapide; președintele Dwight D. Eisenhower și consilierii săi au recomandat măsuri după
deliberări făcute cu multă atenție.

Acest lucru a condus la un acord privind necesitatea unei noi agenții federale, bazată în
primul rând pe NACA, care să efectueze toate activitățile spațiale non-militare. În februarie
1958, a fost creată Agenția de cercetare avansată în domeniul apărării (ARPA) pentru a
dezvolta tehnologia spațială pentru aplicații militare.[13]

La 29 iulie 1958, Eisenhower a semnat Legea Națională pentru Aeronautică și Spațiu,


înființând NASA. Când a început să fie operațională la 1 octombrie 1958, NASA a absorbit
complet NACA; cei 8000 de angajați ai săi, un buget anual de 100 milioane $, trei laboratoare
majore de cercetare (Laboratorul Aeronautic Langley, Laboratorul Aeronautic Ames și
Laboratorul de Propulsie Lewis Flight Propulsion) și două facilități mici de testare.[14] Un
logo al NASA a fost aprobat de președintele Eisenhower în 1959.[15] O contribuție
semnificativă la intrarea NASA în cursa spațială cu Uniunea Sovietică a fost tehnologia din
programul german de rachete condus de Wernher von Braun, care lucra acum pentru
Agenția de rachete balistice a armatei (ABMA), care la rândul său a încorporat tehnologia
omului de știință american Robert Goddard.[16]

Eforturile anterioare de cercetare în cadrul Forțelor Aeriene ale SUA [14] și multe dintre
programele spațiale timpurii ale ARPA au fost transferate și la NASA.[17] În decembrie 1958,
NASA a preluat controlul asupra Laboratorului de Propulsie Jet.[14]

Programe de zbor în spațiu

Centrul de control la lansarea Saturn I SA-6 din 28 mai 1964. Wernher von Braun în centru.
NASA a realizat numeroase programe spațiale cu pilot și fără pilot în toată istoria sa.
Programele fără pilot au lansat primii sateliți artificiali americani pe orbita Pământului în
scopuri științifice și de comunicații și au trimis sonde științifice pentru a explora planetele
sistemului solar, începând cu Venus și Marte, inclusiv un program de studiere a planetelor
exterioare. Programele cu echipaj uman au trimis primii americani pe orbita joasă a
Pământului, au câștigat cursa spațială cu Uniunea Sovietică prin aterizarea a 12 oameni pe
Lună între 1969 și 1972 în programul Apollo, au dezvoltat o navă spațială semi-reutilizabilă și
au dezvoltat o stație spațială de sine stătătoare prin cooperarea cu mai multe națiuni,
inclusiv Rusia post-sovietică. Unele misiuni includ părți atât cu echipaj uman cât și fără pilot,
cum ar fi sonda Galileo, care a fost desfășurată de astronauți pe orbita Pământului, înainte
de a fi trimisă fără pilot către Jupiter.

Programe cu echipaj uman

Primul american în spațiu, Alan Shepard în MR3, 5 mai 1961.


Programele experimentale de aeronave cu rachete lansate de NACA au fost prelungite de
NASA ca sprijin pentru zborurile cu echipaj uman. Reacționând la pierderea prestigiului
național și a temerilor legate de securitate cauzate de faptul că Uniunea Sovietică preluase
conducerea în explorarea spațiului, în 1961, președintele John F. Kennedy a propus
obiectivul ambițios "de a aseliniza un om pe Lună până la sfârșitul [anilor 1960] și să se
întoarcă în siguranță pe Pământ". Acest obiectiv a fost îndeplinit în 1969 prin programul
Apollo, iar NASA a planificat activități chiar și mai ambițioase care să conducă la o misiune cu
echipaj uman pe Marte. Reducerea amenințării percepute și schimbarea priorităților politice
au condus aproape imediat la stoparea majorității acestor planuri. NASA și-a îndreptat
atenția spre un laborator spațial temporar, derivat de la Apollo, și spre o navetă orbitală
semi-reutilizabilă. În anii 1990, a fost aprobată finanțarea pentru NASA de a dezvolta o stație
spațială permanentă orbitală în cooperare cu comunitatea internațională, care a inclus si pe
fostul rival, Rusia post-sovietică. Până în prezent, NASA a lansat un total de 166 de misiuni
spațiale cu echipaj uman în rachete și treisprezece zboruri cu rachete X-15 deasupra
altitudinii de 80 km.[18]

Avion-rachetă X-15 (1959–1968)


Articol principal: North American X-15.

X-15
X-15 a fost o aeronava rachetă supersonică experimentală NACA, dezvoltată în colaborare cu
Forțele Aeriene și Marina din SUA. Proiectul avea un fuselaj subțire, cu carenaje de-a lungul
laturii care conținea combustibil și unul dintre primele sisteme de control
computerizate.[19] La 30 decembrie 1954, au fost emise propunerile pentru structura
aeronavei, iar la 4 februarie 1955, pentru motorul rachetă. În noiembrie 1955, contractul
pentru fuselaj a fost atribuit companiei North American Aviation, iar în 1956 contractul
pentru motorul XLR30 a fost atribuit Motors Reaction; au fost construite trei avioane.
Lansarea modelului X-15 a avut loc la o altitudine de aproximativ 14 km și la o viteză de
aproximativ 805 km/h, de pe aripa unui Boeing B-52 Stratofortress.

Doisprezece piloți au fost selectați pentru program de la Forțele Aeriene, Marină și NACA
(mai târziu NASA). Un total de 199 de zboruri au fost făcute între 1959 și 1968, rezultând
recordul mondial oficial pentru cea mai mare viteză realizată vreodată de o aeronavă
echipată cu motor cu o viteză maximă de 7.273 km/h.[20] Recordul de altitudine pentru X-15
a fost de 107,96 km.[21] Opt dintre piloți au fost premiați pentru zborul la peste 80 km
altitudine, iar două zboruri ale lui Joseph A. Walker au depășit 100 km, calificate drept
zboruri spațiale conform Federației Aeronautice Internaționale. Programul X-15 a folosit
tehnici mecanice utilizate în programele ulterioare de zbor spațial cu echipaj, inclusiv jeturi
cu sistem de control al reacției pentru a controla orientarea unei nave spațiale aflate sub
presiune și definirea costumelor spațiale.[21] Datele colectate de reintrare și aterizare au
fost valoroase pentru NASA pentru proiectarea navetei spațiale.[19]

Proiectul Mercury (1958–1963)


Articol principal: Proiectul Mercury.

John Glenn în Friendship 7: primul zbor american orbital, 1962


La scurt timp după începerea cursei spațiale, unul dintre primele obiective a fost acela de a
lansa o persoană pe orbita Pământului cât mai curând posibil. Prin urmare a fost favorizată
cea mai simplă navă spațială care putea fi lansată de rachetele existente. Programul Air
Force Man in Space Soonest a luat în considerare numeroasele modele de nave spațiale, de
la avioane cu rachete, cum ar fi X-15, până la mici capsule spațiale balistice.[22] Până în
1958, conceptele aeronavelor spațiale au fost eliminate în favoarea capsulei balistice.[23]

Când NASA a fost înființată în acelasi an, programul Air Force a fost transferat și redenumit
Proiectul Mercury. Au fost selectați primii șapte astronauți dintre candidații la programele
pilot ale Marinei și Forțelor Aeriene. La 5 mai 1961, astronautul Alan Shepard a devenit
primul american în spațiu la bordul Freedom 7 într-un zbor suborbital de 15 minute.[24] La
20 februarie 1962, la bordul Friendship 7, John Glenn a devenit primul american care a
efecutuat un zbor orbital.[25] Glenn a făcut 3 orbite terestre complete, după care au fost
efectuate alte trei zboruri orbitale, culminând cu 22 de zboruri orbitale de către L. Gordon
Cooper, la bordul Faith 7, în perioada 15-16 mai 1963.[26]

Katherine Johnson, Mary Jackson și Dorothy Vaughan au fost trei computere umane care au
calculat traiectoriile în timpul cursei spațiale.[27][28][29]

Uniunea Sovietică (URSS) a concurat cu propria sa navă spațială cu un singur pilot, Vostok. Ei
au trimis primul om în spațiu, cu lansarea cosmonautului Iuri Gagarin într-o singură orbită a
Pământului la bordul lui Vostok 1 în aprilie 1961, cu o lună înainte de zborul lui Shepard.[30]
În august 1962, au realizat un zbor record de aproape patru zile cu Andrian Nikolaev la
bordul lui Vostok 3 și, de asemenea, au efectuat o misiune concurentă Vostok 4 cu Pavel
Popovici.

Programul Apollo (1961–1972)


Articol principal: Programul Apollo.

Apollo 11: Buzz Aldrin pe Lună, 1969.


Percepția publicului american asupra superiorității sovietice în Cursa Spațială (prin plasarea
primului om în spațiu) l-a motivat președintele John F. Kennedy să ceară Congresului, la 25
mai 1961, să angajeze guvernul federal pentru un program care să aterizeze un om pe Luna
până la sfârșitul anilor '60, decizie care dus la lansarea programului Apollo.[31]

Apollo a fost unul dintre cele mai scumpe programe științifice americane de până acum.
Aceasta a costat peste 20 de miliarde de dolari în anii '60[32] sau o valoare estimată de 218
miliarde de dolari americani de astăzi.[33] (În comparație, Proiectul Manhattan a costat
aproximativ 27,8 miliarde de dolari, ținând cont de inflație.)[33][34] A folosit rachetele
Saturn ca vehicule de lansare, care erau cu mult mai mari decât rachetele construite pentru
proiectele anterioare.[35] Nava a fost, de asemenea, mai mare; a avut două părți principale,
modulul de comandă și serviciu (MCS) și modulul lunar Apollo (ML). ML urma să fie lăsat pe
Lună și doar modulul de comandă (MC) care conținea pe cei trei astronauți urma să se
întoarcă pe Pământ.[note 2]

A doua misiune cu echipaj, Apollo 8, a adus astronauții pentru prima dată într-un zbor în
jurul Lunii în decembrie 1968.[36] Cu puțin timp înainte, sovieticii au trimis o navă spațială
fără pilot în jurul Lunii.[37] În următoarele două misiuni, s-au practicat manevre de andocare
necesare pentru aterizarea pe Lună [38][39] și, în final, aterizarea pe Lună a fost făcută în
misiunea Apollo 11 în iulie 1969.[40]

Apollo 17: LRV-003, 1972


Prima persoană care a pășit pe Lună a fost Neil Armstrong, urmat după 19 minute de Buzz
Aldrin, în timp ce Michael Collins orbita deasupra. Următoarele cinci misiuni Apollo au
aterizat astronauți pe Lună, ultimul fiind în decembrie 1972. Pe parcursul acestor șase
zboruri Apollo, doisprezece astronauți au pășit pe Lună. Din aceste misiuni au rezultat o
multitudine de date științifice și 381,7 kg de probe lunare. Experimentele efectuate au inclus
mecanica solului, meteoroizi, seismologie, transferul de căldură, reflexiile fasciculului laser,
câmpul magnetic și vântul solar.[41] Aterizarea pe Lună a marcat sfârșitul cursei spațiale iar
Armstrong a menționat cuvântul "omenirea" când a aselenizat.[42]

Programul Apollo a realizat repere importante în zborul spațial cu echipaj uman. El rămâne
singurul care a trimis misiuni cu echipaj uman dincolo de orbita joasă a Pământului și a
aterizat oameni pe un alt corp ceresc.[43] Apollo 8 a fost prima nava cu echipaj care a orbitat
un alt corp ceresc, în timp ce Apollo 17 a marcat ultima misiune de aterizare pe Lună și
ultima misiune cu echipaj dincolo de orbita joasă a Pământului, până în prezent. Programul a
impulsionat progrese în multe domenii ale tehnologiei periferice pentru zborurile cu rachete
și echipaj uman, inclusiv avionică, telecomunicații și computere. Apollo a dat naștere
interesului în multe domenii de inginerie și a lăsat ca reper multe facilități fizice și mașini
dezvoltate pentru program. Multe obiecte și artefacte din program sunt expuse în diverse
locuri din întreaga lume, în special la Muzeul Smithsonian al aerului și al spațiului.

Skylab (1965–1979)
Articol principal: Skylab.

Skylab în 1974
Skylab a fost prima și singura stație spațială americană construită independent.[44]
Conceput în 1965 ca un atelier care urma să fie construit în spațiu din stadiul superior a lui
Saturn IB, stația de 77.088 kg a fost construită pe Pământ și lansată la 14 mai 1973, pe o
orbită la 435 km înclinată la 50° față de ecuator. Afectat în timpul lansării de pierderea
protecției sale termice și a unui panou solar care generează electricitate, a fost reparat de
primul său echipaj. A fost ocupat timp de 171 zile de către 3 echipaje succesive în 1973 și
1974.[44] Acesta a inclus un laborator pentru studierea efectelor microgravității și un
observator solar.[44] NASA a planificat să aibă o navetă spațială pe ea și să ridice Skylab la o
altitudine mai înaltă și mai sigură, dar naveta nu era pregătită să zboare înainte de
reîntoarcerea lui Skylab la 11 iulie 1979.[45]

Pentru a economisi costurile, NASA a folosit pentru lansarea Skylab una dintre rachetele
Saturn V destinate inițial unei misiuni Apollo care fusese anulată. Nave spațiale Apollo au
fost folosite pentru transportul astronauților către și de la stație. Trei echipaje de câte trei
persoane au rămas la bordul stației pentru perioade de 28, 59 și 84 de zile. Spațiul locuibil al
lui Skylab a fost de 320 m3, care era de 30,7 ori mai mare decât cel al modulului de comandă
Apollo.[45]

Proiectul de testare Apollo-Soyuz (1972-1975)


Articol principal: Apollo-Soyouz.

Echipajele sovietice și americane cu modelul navei spațiale, 1975.


La 24 mai 1972, președintele american Richard M. Nixon și premierul sovietic Alexei Kosîghin
au semnat un acord de asociere pentru o misiune spațială cu echipaj comun și au declarat
intenția ca toate viitoarele nave spațiale cu echipaj internațional să fie capabile să se cupleze
între ele.[46] Acest lucru a autorizat proiectul de testare Apollo-Soyuz (ASTP), care a implicat
întâlnirea și cuplarea pe orbita Pământului a unui modul de comandă și service Apollo cu o
navă spațială Soyuz. Misiunea a avut loc în iulie 1975 și a fost ultimul zbor spațial cu echipaj
american până la primul zbor orbitat al navetei spațiale din aprilie 1981.[47]
Misiunea a inclus experimente științifice comune și separate și a oferit o experiență tehnică
utilă pentru viitoarele zboruri spațiale SUA-Rusia, cum ar fi programul Shuttle-Mir[48] și
Stația Spațială Internațională.

Programul Space Shuttle (1972–2011)


Articol principal: Programul Space Shuttle.

Lansarea unei navete spațiale.

Mae Jemison lucrând în Spacelab în 1992. Spacelab a fost o colaborare majoră a NASA cu
agențiile spațiale din Europa
Naveta spațială a devenit principalul obiectiv al NASA la sfârșitul anilor 1970 și 1980.
Conceput a fi un vehicul care putea fi lansat și reutilizat în mod frecvent, până în 1985 au
fost construite patru nave spațiale orbitale. Lansarea primei navete spațiale, Columbia, s-a
realizat la 12 aprilie 1981,[49] la cea de-a 20-a aniversare a primului zbor spațial a lui Iuri
Gagarin.[50]

Componentele sale principale erau un avion spațial cu un rezervor de combustibil extern și


două rachete de lansare cu combustibil solid. Rezervorul extern, care era mai mare decât
nava spațială în sine, a fost singura componentă majoră care nu a fost refolosită. Naveta
putea să orbiteze la altitudini de 185-643 km [51] și să suporte o sarcină utilă maximă (la
orbită joasă) de 24.400 kg.[52] Misiunile puteau dura între 5 și 17 zile, iar echipajele puteau
fi de la 2 la 8 astronauți.[51]

În 20 de misiuni, între 1983-1998, naveta spațială a transportat Spacelab, un laborator


spațial proiectat în colaborare cu Agenția Spațială Europeană (ESA). La 18 iunie 1983, Sally
Ride a devenit prima femeie americană în spațiu, la bordul misiunii STS-7 a Space Shuttle
Challenger.[53] O altă faimoasă serie de misiuni a fost lansarea și repararea ulterioară cu
succes a Telescopului spațial Hubble în 1990 și, respectiv, 1993.[54]

În 1995, interacțiunea ruso-americană a fost reluată cu misiunile programului Shuttle-Mir


(1995-1998). Încă o dată, un vehicul american a cuplat cu o navă rusă, de data aceasta o
stație spațială cu drepturi depline. Această cooperare a continuat cu construcția celei mai
mari stații spațiale, Stația Spațială Internațională (ISS), SUA și Rusia fiind principalii parteneri
ai proiectului. Puterea cooperării lor în acest proiect a fost și mai evidentă atunci când NASA
a început să se bazeze pe vehiculele de lansare rusești pentru a deservi ISS în în cei doi ani
care au urmat dezastrului navetei spațiale Columbia în 2003.

Flota de navete a pierdut două aeronave și paisprezece astronauți în două dezastre:


Challenger în 1986 și Columbia în 2003.[55] În timp ce pierderea din 1986 a fost atenuată
prin construirea lui Endeavour cu piese de schimb, NASA nu a construit o altă navă care să
înlocuiască a doua pierdere.[55] Programul Space Shuttle a finalizat 135 de misiuni, când
programul s-a încheiat cu aterizarea cu succes a navetei spațiale Atlantis la Centrul Spațial
Kennedy, la 21 iulie 2011. Programul a parcurs 30 de ani cu peste 300 de astronauți trimiși în
spațiu.[56]
Stația Spațială Internațională (1993–prezent)
Articol principal: Stația Spațială Internațională.

Stația Spațială Internațională (ISS)


Stația Spațială Internațională (ISS) combină proiectul NASA Space Station Freedom cu stația
rusească Mir-2, stația europeană Columbus și modulul de laborator japonez Kibō .[57] Inițial,
în anii 1980, NASA intenționase să dezvolte independent Freedom, însă constrângerile
bugetare ale Statelor Unite au dus în 1993 la fuziunea acestor proiecte într-un singur
program multianual, gestionat de NASA, Agenția Federală Spațială Rusă (RKA), Agenția
Japoneză de Explorare Aerospațială (JAXA), Agenția Spațială Europeană (ESA) și Agenția
Spațială Canadiană (CSA).[58][59] Stația constă din module presurizate, structuri externe tip
zăbrele, panouri solare și alte componente, lansate de rachetele rusești Proton și Soyuz și de
navetele spațiale ale SUA.[57] În prezent se asamblează pe orbita joasă a Pământului.
Asamblarea pe orbită a început în 1998, finalizarea segmentului orbital din SUA a avut loc în
2011, iar finalizarea segmentului orbital rusesc în 2016.[60][61] Deținerea și utilizarea stației
spațiale este stabilită prin tratate și acorduri interguvernamentale[62] care împart stația în
două zone și permit Rusiei să își păstreze proprietatea deplină asupra segmentului orbital rus
(cu excepția modulului Zarya),[63][64] cu segmentul orbital american andocat (cuplat) cu
ceilalți parteneri internaționali.[62]

Misiunile de lungă durată pe ISS sunt denumite expediții. Durata petrecută pe ISS de
membrii echipajului de expediție este de obicei de aproximativ șase luni.[65] Inițial, echipajul
de expediție era alcătuit din trei membri, diminuat temporar la doi după dezastrul Columbia.
Din mai 2009, dimensiunea echipajului de expediție a crescut la șase membri.[66] Este de
așteptat ca dimensiunea echipajului să crească la șapte, numărul pentru care a fost proiectat
ISS, odată ce programul comercial va deveni operațional.[67] ISS a fost ocupat în mod
continuu în ultimii 18 ani, 260 zile, depășind recordul anterior deținut de Mir; a fost vizitat
de astronauți și cosmonauți din 15 națiuni diferite.[68][69]

Stația poate fi văzută de pe Pământ cu ochiul liber și, începând din 2013 este cel mai mare
satelit artificial al Terrei cu o masă și un volum mai mare decât a oricărei stații spațiale
anterioare.[70] Mai multe nave spațiale fără pilot servesc ISS; acestea sunt nava spațială rusă
Progress din 2000, vehiculul european de transfer automat (ATV) din 2008, vehiculul japonez
de transport H-II (HTV) din 2009, nava americană Dragon din 2012 și nava americană Cygnus
începând cu 2013. Înainte de retragerea navetelor spațiale, ele au fost folosite pentru
transferul încărcăturii și, deseori, pentru schimbarea membrilor echipajului. Până când o altă
navă spațială cu echipaj american va fi pregătită, membrii echipajului vor călători la și de la
stația spațială internațională exclusiv la bordul Soyuz.[71] Cel mai mare număr de persoane
care au locuit în același timp pe ISS a fost de treisprezece astronauți; acest lucru s-a
întâmplat de trei ori în timpul misiunilor de asamblare ale ISS.[72]

Este de așteptat ca programul ISS să continue până cel puțin în anul 2024 și poate fi
prelungit dincolo de anul 2028.[73]

Programe comerciale (2006–prezent)

Dragon s-a alăturat ISS în mai 2012


Cygnus s-a alăturat ISS în septembrie 2013
Dezvoltarea vehiculelor Commercial Resupply Services (CRS) a început în 2006 cu scopul de a
crea vehicule americane de transport încărcătură fără echipaj, care să funcționeze comercial,
pentru a deservi ISS.[74] La 23 decembrie 2008, NASA a acordat contracte de servicii
comerciale către SpaceX și Orbital Sciences Corporation.[75] SpaceX utilizează racheta
Falcon 9 și nava spațială Dragon.[76] Orbital Sciences utilizează racheta Antares și nava
Cygnus. Prima misiune Dragon de reaprovizionare a avut loc în mai 2012,[77] în timp ce
prima misiune de reaprovizionare Cygnus a avut loc în septembrie 2013.[78]

Dragon V2

CST-100
Programul de dezvoltare a echipajului comercial (CCDev) a fost demarat în 2010, cu scopul
de a crea o navă spațială americană cu echipaj operațională comercial, capabilă să
transporte cel puțin patru membri ai echipajului pe ISS, să rămână andocată timp de 180 de
zile și apoi să se întoarcă pe Pământ.[79] Se speră că aceste vehicule ar putea, de asemenea,
să transporte clienți care nu fac parte din NASA către stații spațiale private, cum ar fi cele
planificate de Bigelow Aerospace.[80]

În 2010, când NASA a anunțat câștigătorii primei faze a programului, un total de 50 de


milioane de dolari a fost împărțit între cinci companii americane pentru a promova
cercetarea și dezvoltarea conceptelor și tehnologiilor pentru zborul uman în spațiu în
sectorul privat. În 2011, au fost anunțați câștigătorii celei de-a doua faze a programului și
270 de milioane de dolari au fost împărțite între patru companii.[81] În 2012, au fost
anunțați câștigătorii celei de-a treia faze a programului; NASA a acordat 1,1 miliarde de
dolari împărțite între trei companii pentru a-și dezvolta în continuare sistemele de transport
ale echipajului.[82] În 2014, au fost anunțați câștigătorii rundei finale.[83] Dragon V2 al
SpaceX (planificat să fie lansat pe un Falcon 9 v1.1) a primit un contract de până la 2,6
miliarde de dolari, iar CST-100 al lui Boeing (care va fi lansat pe un Atlas V) a primit un
contract de până la 4,2 miliarde de dolari.[84] NASA se așteaptă ca aceste vehicule să
înceapă să transporte oameni pe ISS în 2019.[85]

Dincolo de programul Low Earth Orbit (2010-2017)


În februarie 2010, administrația președintelui Barack Obama a propus eliminarea fondurilor
publice pentru programul Constellation și transferarea unei responsabilități mai mari de
deservire a ISS către companii private.[86] În timpul unui discurs la Kennedy Space Center, la
15 aprilie 2010, Obama a propus un nou vehicul greu de ridicare (HLV) pentru a-l înlocui pe
anteriorul planificat Ares V.[87] În discursul său, Obama a cerut o misiune cu echipaj uman
pe un asteroid cât mai curând în 2025 și o misiune cu echipaj uman pe Marte până la
mijlocul anilor 2030.[87] Congresul Statelor Unite a adoptat Actul de Autorizare NASA la 11
octombrie 2010,[88] iar actul oficial a anulat programul Constellation.[88]

Actul de autorizare a necesitat proiectarea unui nou HLV în termen de 90 de zile de la


aprobarea lui; vehiculul de lansare a primit denumirea de "sistem de lansare spațială". Noua
lege a cerut, de asemenea, construirea unei nave spațiale dincolo de orbita joasă a
Pământului.[89] Nava spațială Orion, care a fost dezvoltat ca parte a programului
Constellation, a fost aleasă pentru a îndeplini acest rol.[90] Sistemul de lansare spațială este
planificat să lanseze atât Orion cât și alte echipamente hardware necesare pentru misiuni
dincolo de orbita joasă a Pământului.[91] În timp, SLS va fi actualizat cu versiuni mai
puternice. Inițial SLS vaputea să ridice 70 tone pe orbita joasă, apoi este de așteptat ca
această capacitate să fie actualizată la 105 tone și în final la 130.[90][92] La 5 decembrie
2014 a fost lansat un zbor de testare fără pilot al modulului de echipaj al lui Orion, pe o
rachetă Delta IV Heavy.[92] Exploration Mission-1 este lansarea inițială fără pilot a SLS, care
ar trimite, de asemenea, Orion pe o traiectorie circumlunară, planificată pentru 2019.[92]

Grafic NASA pentru călătoria spre Marte


Următoarea inițiativă spațială a NASA este de a construi Lunar Orbital Platform-Gateway
(LOP-G, cunoscută anterior sub denumirea de "Deep Space Gateway"). Această inițiativă
este de a implica construcția unui nou tip de "stație spațială", care va avea multe
caracteristici comune cu actuala Stație Spațială Internațională, cu excepția faptului că va fi în
orbită în jurul Lunii, în loc de Pământ.[93] Această stație spațială va fi concepută în primul
rând pentru o locuință umană neîntreruptă. Primul pas al revenirii la misiunile lunare cu
echipaj va fi Exploration Mission-2 (EM-2), care va fi lansat în 2022. Aceasta va fi o misiune
de 14 zile al cărei obiectiv este să plaseze o echipă de patru persoane pe orbita lunară.[92]
Construcția "Platformei orbitale lunare" va începe cu Exploration Mission-3 (EM-3), care este
planificată să plaseze echipaj de patru pe orbită lunară împreună cu primul modul al noii
stații spațiale. Această misiune va dura până la 26 de zile.

La 5 iunie 2016, NASA și DARPA au anunțat planurile de a construi o serie de noi Avioane-X în
următorii 10 ani.[94]

NASA intenționează să construiască habitate spațiale la scară largă, cum ar fi Platforma


orbitală Lunară și Nautilus-X, ca parte a Programului Next Space Technologies for Exploration
Partnerships (NextSTEP).[95]

În 2017, NASA a fost orientată de Actul privind autorizarea de tranziție a NASA, adoptat în
Congres, să ducă oameni pe orbita lui Marte (sau pe suprafața marțiană) până în 2033.
[96][97]

Programe fără pilot

Voyager 2 este încapsulată pentru lansare, 1977

Pioneer 10 în stadiul final al construcției, 1971


Peste 1.000 de misiuni fără pilot au fost proiectate pentru a explora Pământul și sistemul
solar.[98] Pe lângă explorare, sateliții de comunicare au fost, de asemenea, lansați de
NASA.[99] Misiunile au fost lansate direct de pe Pământ sau NASA a construit navete
spațiale care pot transporta sateliți și pot să-i lanseze pe orbită.

Primul satelit fără pilot a fost Explorer 1, care a început ca proiect ABMA/JPL la începutul
Cursei spațiale. A fost lansat în ianuarie 1958, la două luni după Sputnik. Odată cu crearea
NASA, proiectul Explorer a fost transferat la acestă agenție și activitatea acestuia continuă
până în prezent. Misiunile sale se concentreză pe Pământ și pe Soare, măsurarea câmpurilor
magnetice și a vântului solar.[100] O misiune mai recentă, fără legătură cu programul
Explorer, a fost Telescopul spațial Hubble, care a fost pus în orbită în 1990.[101]

Sistemul solar intern a fost ținta a cel puțin patru patru programe fără pilot. Primul a fost
Mariner în anii 1960 și 1970, care a făcut mai multe vizite planetelor Venus și Marte și o
vizită planetei Mercur. Sondele lansate în cadrul programului Mariner au fost primele care
au făcut un survol planetar (Mariner 2), pentru a lua primele imagini de pe o altă planetă
(Mariner 4), primul satelit arificial al planetei Marte (Mariner 9) și primul vehicul spațial care
a folosit asistența gravitațională (Mariner 10). Aceasta este o tehnică prin care satelitul
profită de gravitatea și viteza planetelor pentru a ajunge la destinație.[102]

Roverul Curiosity pe Marte, august 2015


Prima aterizare reușită pe Marte a fost făcută de Viking 1 în 1976. Douăzeci de ani mai târziu
un rover a făcut-o din nou ca parte a misiunii Mars Pathfinder.[103] În afară de Marte,
Jupiter a fost vizitat pentru prima oară de Pioneer 10 în 1973. Douăzeci de ani mai târziu,
misiunea spațială Galileo a trimis o sondă în atmosfera planetei și a devenit prima nava
spațială care a orbitat planeta.[104] Pioneer 11 a devenit prima nava spațială care a vizitat
Saturn în 1979, cu Voyager 2 făcând primele (și până în prezent singurele) vizite planetelor
Uranus și Neptun în 1986 și respectiv 1989. Prima navă spațială care a părăsit sistemul solar
a fost Pioneer 10 în 1983. Pentru o vreme a fost nava cea mai îndepărtată de Terra, dar a
fost depășită atât de Voyager 1 cât și de Voyager 2.[105]

Pioneer 10 și 11 și ambele sonde Voyager poartă către posibila viață extraterestră mesaje
înregistrate pe Pământ.[106][107] Cu cât călătoriile au loc mai departe de Terra, cu atât
comunicarea poate fi mai dificilă. De exemplu, semnalul radio trimis către nava New
Horizons, când aceasta trecuse de jumătatea drumului către Pluto, a ajuns după aproximativ
3 ore de la transmitere.[108] În 2003 s-a pierdut contactul cu Pioneer 10 însă ambele sonde
Voyager continuă să funcționeze în timp ce explorează granița exterioară dintre sistemul
solar și spațiul interstelar. [109]

La 26 noiembrie 2011, misiunea Mars Science Laboratory a fost lansată cu succes pentru
Marte. Roverul Curiosity a aterizat cu succes pe Marte la 6 august 2012 și, ulterior, a început
să caute dovezi de viață trecută sau prezentă pe Marte.[110][111][112]

Activități (2010–2017)

Io tranzitând Jupiter la 1 ianuarie 2001, fotografie făcută de Cassini.


Cercetările în curs de desfășurare ale NASA includ studii aprofundate despre Marte (Mars
2020 și InSight) și despre Saturn, precum și studii despre Pământ și Soare. Alte misiuni ale
navelor spațiale active sunt Juno pentru Jupiter, New Horizons (pentru Jupiter, Pluto și
dincolo) și Dawn pentru centura de asteroizi. NASA a continuat să susțină explorarea in situ
dincolo de centura de asteroizi, inclusiv traversările Pioneer și Voyager a regiunii
neexploatată trans-Pluto și sondele spațiale care orbitează giganții gazoși Galileo (1989-
2003), Cassini (1997-2017) și Juno (2011-). La începutul anilor 2000, NASA a fost direcționată
spre cursa pe Lună, însă în 2010 acest program a fost anulat (vezi programul Constellation).
Ca parte a acestui plan, naveta urma să fie înlocuită, totuși, deși programul navetelor
spațiale a fost încheiat, programul de înlocuire al acestora a fost anulat, lăsând SUA fără
lansator de zbor spațial pentru prima oară în peste trei decenii.

Misiunea New Horizons către Pluto a fost lansată în 2006 și a efectuat cu succes o survolare
a planetei la 14 iulie 2015. Sonda a primit asistență gravitațională de la Jupiter în februarie
2007, examinând câțiva dintre sateliții naturali ai lui Jupiter și testând instrumentele de bord
în timpul survolului. La orizontul planurilor NASA se află nava spațială MAVEN, ca parte a
programului Mars Scout, pentru a studia atmosfera planetei Marte.[113]

La 4 decembrie 2006, NASA a anunțat că planifică o bază lunară permanentă.[114] Obiectivul


era să se înceapă construirea bazei până în 2020, și, până în 2024, să existe o bază deplin
funcțională care să permită rotirea echipajului și utilizarea resurselor in-situ. Cu toate
acestea, în 2009, s-a constatat că programul este pe o "traiectorie nesustenabilă".[115] În
2010, președintele Barack Obama a oprit planurile existente, inclusiv baza lunară, și a
îndreptat atenția generală asupra misiunilor cu asteroizi și Marte, precum și asupra
extinderii sprijinului pentru Stația Spațială Internațională.[116]

Oglinda principală a Telescopului James Webb Space, noiembrie 2016


Din 2011, obiectivele strategice ale NASA sunt:[117]

Menținerea și extinderea activităților umane în sistemul solar


Extinderea înțelegerii științifice a Pământului și a Universului
Crearea de tehnologii spațiale noi și inovative
Studii avansate în domeniul aeronautic
Dezvoltarea de programe și capacități instituționale de a direcționa activitățile aeronautice și
spațiale ale NASA
Deschiderea NASA pentru public, educatori și studenți pentru a oferi oportunități de
participare
În septembrie 2011, NASA a anunțat lansarea sistemului de lansare spațială care are rolul de
a lansa nava spațială Orion și alte echipamente spre Lună, asteroizi aflați în apropierea
Pământului și spre Marte.[118] În decembrie 2014, Orion MPCV a efectuat o lansare de teste
fără pilot pe o rachetă Delta IV Heavy.[119]

La 6 august 2012, NASA a aterizat roverul Curiosity pe Marte. La 27 august 2012, Curiosity a
transmis primul mesaj pre-înregistrat de pe Marte înapoi pe Terra.

Telescopul James Webb Space (JWST) este programat să fie lansat în mai 2020.[120]