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Editorial

Neurobiología del estrés


Coordinación: Alfonso Escobar.
Departamento de Biología Celular y Fisiología, Instituto de Investigaciones Biomédicas,
UNAM, Ciudad Universitaria, 04510, México, D.F.

INTRODUCCIÓN es una consecuencia inevitable de la vida en un


Generar estrés es una experiencia diaria a lo lar- mundo que se mueve continua y rápidamente. Por
go de cada día de vida, los estímulos que generan ende, resulta paradójico que un sistema diseñado
estrés se hallan a “la vuelta de la esquina”, al lado para protección se constituya en una amenaza cuan-
de cada uno de nosotros. Afortunadamente, el me- do actúa en forma crónica, ya que puede generar
canismo evolutivo en la escala animal dotó al Hom- estados serios de enfermedad.
bre, y prácticamente a todos los vertebrados, de En términos generales, los cambios generados
estructuras que protegen la integridad corporal y por las múltiples situaciones cotidianas, desde el
la salud durante un periodo agudo de estrés, que ponerse de pie después de una noche de reposo, o
capacitan al individuo en ese momento, y le pro- el presentarse ante una audiencia, requieren del
veen de los elementos necesarios para “la lucha o ajuste corporal en todas las áreas antes menciona-
la huida”, de los cambios necesarios para mantener das. Actualmente para referirse a los cambios inme-
constante el funcionamiento en el medio interno, diatos que genera el estrés es preferible el término
en otras palabras, para mantener la homeostasis.1 alostasis que se considera más preciso que el de
Conocemos las constantes corporales normales bajo homeostasis. Cuando los cambios generados por el
condiciones de reposo, constantes sanguíneas como estrés no logran el nivel necesario, cuando la
el volumen y número de hematíes, leucocitos y alostasis es deficiente, cuando el individuo se halla
plaquetas, factores de coagulación, niveles de glu- exhausto por lo intenso del estrés, cuando el estrés
cosa y otros metabolitos, así como la presión “no se apaga a tiempo”, entonces se cae en lo que
arterial, temperatura, ritmos cardiaco y respirato- se denomina carga alostásica.2
rio, y muchas otras constantes. Cada una de esas Desde luego que el desarrollo de la carga
constantes cambia en el momento que actúa un alostásica desde una situación de alostasis, es varia-
estímulo generador de estrés. La respuesta normal ble de un individuo a otro, lo cual depende de la
al estrés lleva a los sistemas corporales a manifes- experiencia, del estilo de vida y de la carga genética.
tarse conjuntamente para proveer al organismo Pero no todo se debe a los estímulos estresores que
humano de una de las más sofisticadas y poderosas provienen del exterior, si el individuo reduce vo-
defensas que nos permite reaccionar ante una emer- luntariamente el periodo de sueño que debe tener,
gencia, producir los cambios necesarios y enfrentar el organismo genera alostasis y eventualmente una
una situación de peligro, de tal modo que glándu- carga alostásica. Si se crea ansiedad por el reto que
las, hormonas, corazón, pulmones, los sistemas constituye presentar un examen, si se ingieren ali-
vascular e inmune, proveen al organismo de los ele- mentos ricos en grasa por una dieta no balanceada,
mentos necesarios para los cambios, aumento en el o si se confronta un periodo de ayuno prolongado,
combustible, energía, oxígeno, actividad muscular, si se vive una vida sedentaria, o la exposición a un
resistencia al dolor, incremento de la atención y ambiente caluroso o extremadamente frío, todo ello
agudeza mental, y aumento transitorio e inmedia- hace al individuo susceptible de carga alostásica y
to de las defensas contra infecciones. Sin embargo, por ende le pone en riesgo grave de afectar el esta-
si los estímulos estresantes se asocian, tienden a do de salud. No cabe duda que la mente humana es
acumularse y ejercen su efecto en forma crónica, se extraordinariamente poderosa y logra que la rela-
pasa entonces de la respuesta al estrés, del estado ción percepción y respuesta fisiológica ante una si-
de estrés a estresado*. En este último, el individuo tuación virtual de amenaza también desencadene
es incapaz de mantener la homeostasis. En pocas alostasis.
palabras, el estrés protege en situaciones agudas, Los efectos psicofisiológicos del estrés crónico
repercuten seriamente en la salud del ser humano.
Así como el estrés crónico genera enfermedades,
las enfermedades, a su vez, producen más estrés, de
* Estresado, del inglés stressed-out que significa estar sujeto a tal forma que este círculo vicioso engloba al afecta-
altos niveles de estrés físico y psicológico. do de manera interminable. Diversas entidades pa-

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tológicas se hallan estrechamente vinculadas al efec- movilísticos, conllevan al llamado trastorno
to deletéreo del estrés, tanto como factor postraumático por estrés, que inevitablemente ge-
desencadenante como factor que agrava la nera depresión mayor, trastorno de pánico y ansie-
sintomatología. Sólo, como mención de interés, dad generalizada, manifestaciones todas acompaña-
la piel del individuo es muy susceptible al estrés das de sintomatología somática tal como
que puede generar trastornos alérgicos, urticaria, hipertensión, asma, y síndromes dolorosos crónicos.6,7
caída del pelo con formación de placas de alopecia Todas estas manifestaciones de carga alostásica ha-
psicogénica areata (pelada), neurodermatitis, cen susceptible al individuo de buscar alivio y lo co-
despigmentación, vitíligo. Dado que el sistema ner- mún es que éste se busque en la ingesta de alcohol o
vioso autónomo es el efector periférico de la en el abuso de drogas.
alostasis, las vísceras también generan respuestas Este número presenta la conferencia impartida
graves, desde la intensa diaforesis corporal, sobre en el Simposio Neurobiología del estrés, cuyo pro-
todo palmar, que se desencadena ante el reto de pósito primordial fue revisar y analizar funciones
una situación inesperada, amenazante. En el siste- cerebrales que se afectan por el estrés, funciones
ma digestivo gastritis, úlcera péptica, colitis con imprescindibles en la vida diaria, por ejemplo, los
fenómenos diarreicos y dolorosos, constipación. En mecanismos de la memoria, la estabilidad del sue-
el sistema vascular, hipertensión arterial sistémica, ño, la defensa inmunológica y el cambio conductual
ateromatosis arterial con sus complicaciones, arrit- que lleva al individuo al abuso y adicción a drogas.
mia cardiaca y aumento del fibrinógeno por la des-
carga adrenérgica. En el sistema respiratorio AGRADECIMIENTO
hiperventilación, disnea psicógena asociada a an- A DGAPA, UNAM, proyecto IN220102.
siedad, episodios asmatiformes o crisis bien defini-
das de asma. En el sistema inmunológico la dismi- REFERENCIAS
nución de las defensas contra infecciones, cuya 1. McEwen B. The end of stress as we know it. Joseph Henry
manifestación más frecuente es el resfriado, la gri- Press (ed.). Washington, DC: 2002, p. xi + 239.
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somnio, depresión, reducción de las funciones
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se ha hecho mención de fenómenos desmielinizantes Multiple Sclerosis 1999; 5: 89-99.
como en la esclerosis múltiple3-5. El estado emocio- 6. Yehuda R. Post-traumatic stress disorder. NEJM 2002; 346:
nal que resulta de eventos traumáticos significativos 108-14.
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