Sunteți pe pagina 1din 514
9g { PENELOPE DOUGLAS AUTOARE DE BESTSELLERURI NEW YORK TIMES in Regisive, Tatum Brandt are, in sfarsit, tot ce-si doreste. Este tntr-adevar libera si decida asupra vietii ei. Cat au fost in liceu, Jared Trent a condus totul. El hotdra dacd ea trebuie sa fie bucuroasd sau tristd, tnfricosatd sau liberd. Era stapan pe inima ei. Dar acum, este ea cu adevarat implinita? th urma cu doi ani, cand Jared a parisit orasul, inima ei a tncetat si bata, si nu exista decat un singur mod th care sd se simta din nou vie: la cursele de vineri seara, cu masina pe pista. Numai ca& Jared s-a tntors si lumea ei se clatina. ee in Aproape niciodata, facem cunostintd cu urmatoarea generatie a familie’ de pe Fall Away Lane Quinn, mezina familie’ Caruthers, are parte de dragostea superprotectoare a tatalui ei, Jason, si a celor trei frati, Jared, Madoc si Jaxon. Sub permanenta lor supraveghere, ti este imposibil ssi desfacd aripile sau chiar s& iask cu un baiat. Mai ales cu Lucas Morrow, un prieten din copilavie mai mare cu cativa ani, care a pus stapanive pe inima ei. O relatie cu un tandr ca el — experimentat, sofisticat si important — i-ar fi ca si interzisd. Desi Lucas a plecat din oras cu ani tn urma si nu d& semne cd s-ar intoarce, totusi ea, th taind, 1 asteapta. Dar cénd primeste un colet misterios, al cdrui continut fi dezvaluie secrete de familie, Quinn incepe sa vada lucrurile cu alti ochi si intelege ca trebuie sa aleaga intre a astepta visind th continuare sau a porni, tn sfarsit, spre ceea ce vrea cu adevarat. ASL lel etal EPICLOVE S 'SBN 978-606-8754-56-7 mee will Sane k Pare 86068"75456 715 Teens Love BOOKS ait ony PENELOPE DOUGLAS FLACARA DINTRE NOI Traducere din limba engleza gi note de ADRIAN DELIU EPICLOVE Editura Epica, Bucuresti, 2019 REGASIRE Pentru fete... Pentru Juliet, care e de parere ca oricine merita sa aibit o viata asa cum si-o doreste, Pentru Fallon, care crede ct, daca stim precis ce ne dorim, n-avem de ales. $i pentru Tate, care stie ca sa lupfi cu cineva nu e nici pe departe la fel de mulfumitor ca a lupta pentru cineva. Credeti in continuare, fetelor. Melodii care m-au inspirat in conturarea personajelor si a unor scene. Auditie placuta! Adrenaline” de Shinedown. Alive” de P.O.D. »Blow Me Away” de Breaking Benjamin »The Boys of Summer” de The Ataris »Breath” de Breaking Benjamin »Click Boom” de Saliva Girls, Girls, Girls” de Métley Criie ol Get Off” de Halestorm I Hate Everything About You” de Three Days Grace »My Way” de Limp Bizkit »Nothing Else Matters” de Apocalyptica »She’s Crafty” de Beastie Boys ,Something Different” de Godsmack s This Is the Time” de Nothing More »Weak” de Seether »Wish You Hell” de Like a Storm »You Stupid Girl” de Framing Hanley NOTA AUTOAREI Flacéra dintre noi este ultima parte a seriei Intimidare, din care fac parte romanele Intimidare, Rivali si Descdtusare. Chiar dacd fiecare carte din aceasta serie a fost scrisd ca si poati fi cititd sepa- rat, Flacdra dintre noi va fi savurata indeosebi de cei care au citit micar Intimidare, deoarece este continuarea acestei povestiri. PROLOG TATE CUM PATRU ANI —Jared Trent, l-am apostrofat, daci dau de belea cu trei sap- tdmni inainte de absolvirea liceului, 0 si-i spun tatalui meu ca tu ai fost de vina! Aproape cé alergam, in timp ce ma trigea de mani pe corido- rul intunecos al scolii, muzica din sala de dans invaluindu-ne ca un zamzet continuu. — Tatil tau te-a invatat si fii responsabila, Tate, mi-a atras el atentia, iar eu i-am simtit amuzamentul din voce. Haide, mi-a zis strangandu-mia de mani. Fii blanda! M-am impiedicat cind m-a facut si ure si mai repede scara spre etajul doi, cu rochia parci prea stramta. Era aproape de mie- zal noptii, iar balul nostru de absolvire, care se desfigura la parter, nu parea si-l intereseze pe iubitul meu. Nici nu m-as fi agteptat si fie altfel. Uneori, imi inchipuiam ci el indura activitatile sociale doar ca sd puni la cale ceea ce urma si-mi faci imediat ce aveam si rima- nem, in sfarsit, singuri. Jared Trent avea doar cateva persoane pre- ferate pe lume si, daci nu ficeai parte din grupul respectiv, beneficiai doar de o atentie minima din partea lui. Dacd era cu mine, atunci singurele persoane pe care le suporta in preajma erau fratele lui, Jax, si cel mai bun prieten al nostru, Madoc Caruthers. 13 Penelope Douglas Detesta balurile, detesta si danseze si-i era sili de Alecatelle monotone. $i totusi, chiar daca-i respingea pe ceilalti prin purtg. rea lui, asta nu fitcea decat si le starneascd doringa de a-1 Cunoaste mai bine, Spre marea lui incantare, evident, Totusi, el tolera toate astea. Numai pentru mine. $i o ficeg cu zimbetul pe buze. Adora sa mi faca fericita, Mergeam in pas alergitor, ca si nu riman in urma, si ma 4. neam cu amandous mainile de bratul lui. A deschis larg usa une} sili de clasi si mi-a tinut-o, asteptind sa intru. Am tidicat din sprin- cene, intrebandu-mi ce-avea de gand, dar m-am grabit si intry in clas, de teama si nu ne prinda cineva. In definitiv, n-aveam niciun motiv si bantuim prin scoali. Odati ajunsa in sala pustie, m-am risucit pe calcaie in timp ce intra ¢i el, inchizand usa. — In clasa lui Penley? I-am intrebat. Nu mai puseserim piciorul in sala aceea din semestrul trecut. Ochii lui ciocolatii m-au privit neastamparati inainte ca el si-mi rispunda: —Da. Am pornit pe intervalul dintre doud siruri de binci goale, sim- findu-i privirea cu care mi urmirea. — Cand ne uram reciproc, i-am amintit, pe un ton glumet. — Da. Mi-am plimbat usor degetele peste un pupitru din lemn. — Unde am inceput si ne iubim, am zis, continuand jocul. —Da. T-am simtit soapta delicata ca pe o paturi calda pe pielea mea. Am zambit in sinea mea, amintindu-mi perioada aceea. — Cand am fost nordul tau. Elizabeth Penley fusese profesoara noastri de literaturi. Faicu- serim amAndoi cu ea cAteva cursuri, dar numai unul impreuna, toamna trecuti: Subiecte din filme si din literatura. Cand eu si Jared eram dusmani. 4 Regasire Profesoara ne diduse o tema pentru care trebuia si ne gisim parteneri pentru fiecare dintre punctele cardinale, Jared ajunsese a fie Nordul” meu, Fara voia lai, Sandalele mele argintii cu barete gi tocuri — asortate cu pietrele pretioase de pe rochia mea aproape flirt spate — au izbit podeaua cand m-am intors si-1 privese cum stiltea, neclintit, ling upd. lar infitisarea lui inexpresivit, stoict nu-i ascundea catugi de putin intentiile periculoase, Dintr-odata, am simfit imboldul de a mit cipira pe el ca pe un copac, Stiam ci ura si se tmbrace fn costum, dar, sincer’ si fiu, arita al naibii de bine asa, Pantalonii negri, croiti la comandi, fi acope- reau picioarele si-i puneau gi mai mult fn evidenfi talia subfire. ‘CAmasa neagri nu-i era strimt’, dar nici nu-i ascundea trupul, in timp ce sacoul si cravata, negre si ele, ii completau aspectul intr-un fel care emana putere gi sexualitate, ca intotdeauna. In cele opt luni de cind eram impreuni, invifasem si ma abfin si-I sorb din priviri chiar tot timpul. Din fericire, si el mi privea la fel. S-a rezemat de tocul usii, si-a strecurat mainile in buzunare, ceea cea ficut ca sacoul si i se indepitrteze de talie, si m-a privit cu mult interes, Pirul lui saten-inchis ii cidea dezordonat, dar elegant peste frunte, ca o umbrit intunecata ce-i plana chiar deasupra ochilor, — La ce te gindesti? l-am intrebat, viiziind ci nu se migca. — La cat de dor mi-e si te vad intrand in sala asta, mi-a ris- puns, privindu-ma de sus pana jos. Am simtit 0 cilduri in tot trupul, pentru ci-mi dideam seama lace se referea, Imi plicea si flirtez.cu el cind stiam c& mi privea in acea sali, — $i, a continuat, o si-mi fie dor de felul cum ridicai tot tim~ pul mina, ca o tocilard, ca si rispunzi la intrebari. Am icnit si am ficut pe supirata. 15 a — Tocilara? am repetat, punindu-mi bind din gurd, ca si-mi maschea zimbera "4 El a zambit, continuand oma ae ee aetna ena tt ss rae if ronfaiai creioanele agitata. Sing Am aruncat repede o privi handy, apne ihe crcattnen ee te Soa ji-a continuat j inzandu- eee Sisal jocul, desprinzandu-se de usi si apropiindu-se — O sa-mi mai fie dor gi de cum te it i cand iti la ureche tot ee ee Si-a inclinat capul intr-o parte, iar eu mi-am ridicatprivirea spre el, cand s-a apropiat de mine. _Mcau recut fiori si mi s-a facut pielea de guind pe bratecind mi |-am amintit pe Jared aplecindu-se peste banca lui gi gidi- landu-mi urechea cu promisiunile lui excitante. Am inchis ochii, simtind cum pieptul lui il atingea pe-al meu. — O sa-mi fie dor sd te vad stand la o jumitate de metru de mine, mi-a soptit, si de cum n-a observat nimeni cand m-am stre- curat in dimineata aia in camera ta, ca sa-ti fac ce ti-am ficut. ‘Am inspirat precipitat, simfind cum isi apleca fruntea spre a mea. — O si-mi fie dor, a continuat, de tortura prin care am trecut dorindu-te in timpul orei de curs si neputind sé te am. O si-mi fie dor de noi doi in sala asta, Tate. Si mie. Atvactia a existat intotdeauna intre noi. Chiar si intr-o sali de last aglomeratd, plind de 2gomote si de nebunie, pe noi ne lege tan fir invizibil. El ma atingea chiar si cind n-avea cum si ajungi la mine. {mi soptea la ureche gi de la o distanpi de dowtzeci de pasi. Si chiar gi cAnd nu eram impreund puteam sii simt buzele Am zambit si am deschis ochii, observand ca buzele lui ajun- sesera acum la doi centimetri de gura mea. 16 Regasire — Chiar daca stateai in spatele meu, puteam mereu sa-ti simt privirea, Jared, Chiar gi cind te prefiiceai ci ma urai, simfeam c& ma urmireai cu ochii. — Nu te-am urit niciodata. — $tiu, am zis, dand usor din cap si cuprinzandu-i mijlocul cu brafele. Cei trei ani in care fuseserim dugmani mise piruserd insuporta- bili pe atunci. Acum doar mi bucuram cd se sfarsise totul. Ma sim- feam recunoscatoare sorfii pentru faptul ci eram acolo. Impreuna. Dar, privind in urma, n-ag putea spune ci liceul a fost o expe- rienta foarte plicuti gi stiam ca o mare parte din vind o avea el. Toati viata, Jared suferise din cauza abandonului si a singura- titi, A tatilui siu ingrozitor si a mamei alcoolice. A vecinilor nepisatori fata de ceea ce se petrecea si a profesorilor care-si intor- ceau privirile in alta parte. in vara de dinaintea primului an de liceu, parintii lui, care ar fi trebuit sa-1 protejeze, ti provocaseri unele rini aproape de nevin- decat. Tatil lui il agresa fizic, iar mama lui nu era in stare si-1 ajute cu nimic. Asa cd Jared a luat o hotirare: cel mai bine era si fie singur. $i s-a izolat de toat lumea. Dar cu mine a mers si mai departe. Mult mai departe, de fapt. A ciutat si se razbune. Pe atunci, fi eram cea mai bund prietend, insi lui i s-a parut ci sieu l-am abandonat. Aceea a fost picitura care a umplut paharul, un pahar deja plin cu foarte multe lucruri rele intamplate intr-un timp prea scurt, iar Jared nu mai suporta si fie uitat de nimeni. N-avea de gand s& permit una ca asta. Doar cu mine putea sd se poarte urat, ca s4 simta cd detinea din nou controlul, si asa am devenit prada lui. Pe toat& durata liceului am suferit din cauza lui. Pani vara trecut’, in august, cand m-am intors dupa un an pe- trecut in strdinatate. 17 Penelope Douglas Am inceput si ripostez ciind ma ataca Jared. L s-a dat peste cap si, dup& mai multe fave unite pee mi le amintese, am reugit s& ne apropiem din nou, — Clasa asta ne evocd o multime de amintiri placute, lisindu-mi capul pe spate ca st-L privese, Dar exist ¢i un nu ne starneste amintiri plicute... M-am desprins din bratele lui si m-am. Indreptat candu-mi din mers ca si-mi scot sandalele cu toc, — Hai, -am indemnat, aruncind o privire fnapoi si zambind, Am deschis usa, m-am repezit afar pe coridor gi am tupt-o la fuga. — Tate! |-am auzit strigind, aga cli m-am risucit gi am Inceput sa alerg de-a-ndiratelea cand I-am vizut iegind din clast, M4& privea nedumerit, cu sprincenele impreunate. Mi-am muscat buza de jos ca si-mi inibus hohotul de ris, dupa care m-am intors brusc si am pornit din nou in fuga pe coridor, — Tate! a strigat iar. Tu faci atletism! Nu ¢ corect, esti in avantajl Am izbucnit in ris, surescitarea oferind energie bratelor gi pi- cioarelor mele cand am coborat in salturi treptele a doua etaje, apoi am gonit de-a lungul coridorului, spre sala de sport, Auzeam tropotul vibrant al trupului masiv, alergind dupa mine. Sirea peste trepte. Am scos un tipat de emotie cind am deschis usa de la vestiar, fugind de apropierea lui, Grabindu-ma spre cel de-al treilea rind de dulapuri, m-am prabusit peste micile usi metalice, respiratia mea ingreunata intin- zandu-mi pieptarul rochiei in timp ce dideam drumul incalpirilor din mana. imi lisasem desficut pirul lung si blond, insi o pusesem pe K.C., cea mai buna prietend a mea, si mi-l aranjeze in bucle mari, ca niste valuri. Incinsi dupa efort, eram tentati si-I dau la 0 parte de pe fafa, insi Jared adora cand imi cidea peste ochi, iar eu voiam s&-l innebunesc in seara aceea. AMER Hoag APO NU Vo ag ANN is, oe care §PTe LRA, ape 18 ios |g ol celeeenmena Regasire Uga vestiarului s-a deschis. Am strins din pumni, auzindu-| ca se apropia. Pagii lui lengi au trecut de colf, ca gi cum ar fi gtiut exact unde avea si ma gilseascd, — In vestiarul fetelor? m-a intrebat, cu o stanjeneala vizibila pe toatd fata. Stiusem ci asta avea si-l fasticeascd, dar n-aveam de gand s4-1 Jas si-mi scape. Am tras adanc aer in piept. — Ultima data cnd am fost aici... — Nu vreau si ma gandesc la ultima data cand am fost aici, mi-a tiiat el vorba, scuturand din cap. Totusi am fortat nota. — Ultima data cand am fost aici, am repetat, rostind cuvintele apasat, m-ai amenintat gi ai incercat s& ma intimidezi. M-am apropiat de el si l-am apucat de man’, ducandu-l spre Jocul de lang’ dulapuri unde avusese loc confruntarea noastra de toamna trecutd. M-am lsat pe spate, prinzandu-I de mijloc gi tra- gandu-l spre mine, astfel incat si fie deasupra mea. — Mi-ai invadat spatiul gi te-ai aplecat peste mine exact aga, j-am zis in soaptd, iar eu m-am simtit ingrozitor de jenata in fata intregii scoli. Ti-aduci aminte? ‘Am dat toate c&rtile pe fafa. Nu se mai putea si ne temem de discugia asta. Trebuia si radem, fiindca imi ajunsese cat plansesem. ‘Trebuia si ne infruntim temerile gi si mergem mai departe. — Ai fost rau cu mine, am insistat. Intrase in vestiar chiar dup ce terminasem de facut dus, imi gonise colegele de echipa din inc&pere si-mi trantise o serie de ameninfiiri, in timp ce eu incercam sa stau semeati, fiind acoperita doar cu un prosop. Apoi au intrat cAfiva elevi si ne-au facut poze, care nu ne surprindeau in flagrant, dar faptul ci eram aproape goala in fata unui baiat intr-un vestiar nu didea prea bine in ochii celor din gcoala care au vazut fotografiile. 19 Penelope Douglas Ochii lui Jared, care in ultima vreme mA priveay merey blandefe, cu mult caldura, pareau suparati. L-am apucat de — ul sacoului si mi-am lipit trupul de al lui, dorindu-mj 8% cree, acum 0 amintire plicutd si in vestiar, Si-a apropiat si mai mult fata de a mea i mi s-a tiiat respira cand i-am simgit degetele strecurandu-se Pe partea interioary : coapsei si ridicdndu-mi rochia din ce in ce mai sus. — Asadar, ne-am intors Ia locul de un aproape de buzele mele. De data asta ai de cum merit? Simyeam cum imi venea si rad, Mam retras si am sirit de am pornit, a $Optit gand si ma lovesti, aga pe banca din spatele lui, ajungand dea. supra lui. Mi-a plicut la nebunie cum a facut ochii mari cand sa intors spre mine. Proptindu-mi amandoua mainile pe dulapuri, i-am flancat capul cu bratele si m-am aplecat, invadandu-i spatiul cu apropierea mea. — Daci te voi atinge vreodati, am zis, soptind aceleasi cuvinte Pe care mi le spusese el cu multe luni in urmé, va fi pentru ci doresti acest lucru. A tas pe infundate, atingandu-mi buzele cu ale lui, Mi-am inclinat capul intr-o Parte, jucandu-mi cu el, — Asa e? l-am imboldit, Ti-o doresti, adica? Mi-a cuprins fata intre — Da. Dupi care a pus stépanire pe buzele mele, — Da, la naiba! Si m-am topit. Mereu mi topese. palme si mi-a rispuns, Pe un ton rugitor: 20 CAPITOLUL 1 JARED INPREZENT Copiii sunt nebuni. Nebuni de legat, cu patalama, nebuni la modul descreierati. Daca nu le explici ceva, dupa care si le explici din nou, din cauz4 cd prima dat& nu te-au ascultat, imediat ce le explici, iti pun aceeasi intrebare pentru care tocmai ti-ai consumat douazeci de minute ca si le explici raspunsul! $i intrebarile! Pastele ma-sii, intrebirile. Unii dintre copiii agtia vorbesc intr-o singuri zi mai mult decat am vorbit eu in toatd viata si nu poti s scapi de ei, pentru ci te urméaresc. La modul, ai prins aluzia? —Jared! Vreau eu casca albastré, Connor a luat-o data trecutd, acum e randul meu! a inceput sa se vaicdreasca pustiul blond, de vreo sapte ani, de pe pistd, in timp ce tofi ceilalti copii se urcau in carturile lor, pe doua siruri de cate gase. Mi-am [sat barbia in jos si am tras aer in piept, exasperat, finandu-mi strans cu mainile de gardul din jurul pistei. —Nu conteazi ce culoare are casca, am marait, incordandu-mi toti muschii spatelui. Blondutul — cum naiba !-o chema, la urma urmei? — s-a schi- monosit, inrosindu-se din ce in ce mai mult. 21 <4 Penelope Douglas — Dar... dar nu e corect! El a purtat-o de doua ori, — Ia casca neagra, i-am ordonat, tdindu-i vorba. E rocoasi, ai uitat? Pustiul si-a impreunat sprancenele, stramband din nasul pj, — Chiar e norocoasa? Pisa, — Da, i-am rispuns, accentuandu-mi minciu: : b 2 i " na, sub torid al Californie, care-mi incalzea umeii scopes de oe negru. Ai avut-o pe cap cand ne-am risturnat cu masinuta ti trei siptamani. Te-a ajutat si scapi teafir. an — Dar parc’ o aveam pe aia albastra! — Nu. Pe-asta neagra, am zis, mintindu-l incd 0 data. ? In realitate, nu stiam ce culoare avusese casca Pe care 0 purtase 5 atunci. iar ey. Ca8Ca ta ng. BWWwuw0® 2 Ar fi trebuit si ma simt vinovat pentru cd minteam, dar nu era cazul. Cand copiii vor deveni mai rezonabili, voi putea si nu mai recurg la viclesuguri ca si-i determin si fac ceea ce le cer. — Hai, mai repede! i-am strigat, auzind cum se umplea aerul de zgomotul micilor motoare ale carturilor. Vrei si plece fara tine? Pustiul a dat fuga pana in cealalta parte a portii, pana la rafturile pe care se aflau cistile si a ingficat-o pe cea neagri. am Privit pe tofi copiii, cu varste cuprinse intre cinci si opt ani, cum isi legau castile si-si fiiceau reciproc semne aprobatoare cu degetul mare ridi- cat, surescitati. Strangeau volanele in maini, incordandu-si bratele subtirele. La vederea lor, un zambet mi-a aparut pe buze. Asta a fost partea nu foarte rea. Incrucisandu-mi bratele la piept, i-am privit cu mandrie cum demarau, fiecare copil manevrandu-si magina cu o precizie tot mai mare, cu fiecare siptimani de cand venea acolo. Castile lor strilu- citoare sclipeau in soarele inceputului de vara in timp ce micile motoare vajaiau la viraje si rasunau in departare cand accelerau. Unii copii inc& apasi pedala pana la podea pe tot parcursul cursei, pe cand altii au invatat si-si masoare timpul si si evalueze drumul din fata lor. E greu s& mai ai rabdare atunci cand nu-ti doresti 22 Regdsire decat si fii in frunte cat fine cursa, insd unii au prins repede ideea ci o bund apiirare e cea mai bund ofensiva. Nu ¢ vorba numai des- pre cum si ajungi inaintea masini din fafa ta; ¢ gi despre cum sa rimai in fruntea maginilor care sunt deja in spatele tau. Si mai important decat faptul ci invata e c4 ei se gi distreaz4. Miacar dac-ar fi existat un loc ca asta cand eram de varsta lor... ‘Totusi, chiar si la douazeci si doi de ani, incd sunt recunoscator c& exist’ aga ceva. Cand mi-au intrat copiii Astia prima data pe usd, nu stiau aproape nimic, iar acum se descurci de minune pe pist4. Mulfumita mie si altor voluntari. Sunt mereu fericiti cd se afld aici, cu zambe- tul pe buze gi privindu-mi cu nerabdare. Ei chiar vor sd fie in preajma mea. De ce, habar n-am, dar un lucru stiu sigur. Oricat de mult m-ag plange sau m-as ascunde in biroul meu, striduindu-ma si mai am méacar inca un pic de ribdare, nu exista nicio urma de indoiala ca si cu vreau si fiu in preajma lor. Unii dintre ei sunt niste rahati cu ochi foarte simpatici. Cand nu sunt in deplasare si nu concurez in vreo cursa cu pro- pria echip’, ma aflu aici, ajutand Ja derularea programului pentru copii. Evident, nu era numai o pist pentru carting. Mai erau si un garaj si un atelier, o multime de piloti de curse petrecandu-si tim- pul pe-aici, cu iubitele lor, lucrand la motociclete si trancdnind tot felul de prostii. in difuzoare se auzea ,Something Different” de Godsmack. Am ridicat capul spre cer, privind soarele care dogorea, orbindu-ma. Probabil cA in acea zi avea si ploud pe-acasa. Luna iunie e plina de furtuni de vara in Shelburne Falls. — Uite, mi-a zis Pasha pe un ton poruncitor, indesindu-mi o mapa la piept. Semneaza aici. 23 | Am luat mapa, incruntindu-ma pe sub ochelarii de Soate Ig asistenta mea cu pirul negru gi mov, pe cind carturile treceay vuind pe Langit noi. — Ce e? am intrebat, scofind capacul stiloului gi Privind cee ce pirea si fie un ordin de achizifie. Ea mi-a rispuns, urmarind ce se intampla pe pista: — Una dintre ele ¢ 0 comanda pentru componentele tale de motocicleta. Am cerut si fie livrate in Texas. Echipa ta Poate $3 ge ocupe, ciind ajungi acolo, in august... — Asta e peste doud luni, am strigat, lisandu-mi bratele 5 cada pe lang corp. De unde sti dac-o si mai mearga treaba cand © s-ajung eu acolo? Austin urma sa fie prima mea descindere cand aveam SA reiau cursele dupa pauza pe care mi-o luasem. Ii intelegeam logica. Nu aveam nevoie de echipament pana atunci, dar era vorba despre piese in valoare de mii de dolari, pe care ar fi putut si pun3 mana altcineva. De aceea as fi preferat si le am aici, cu mine, in Califor- nia, nu la trei state distanta, nesupravegheate. Ea m-a sagetat cu privirea de parca i-as fi pus mustar pe clitite, — Celelalte doua sunt formulare trimise prin fax de contabilul tau, a continuat, neluandu-mi in seama ingrijorarea. Acte de com- Pletat pentru constituirea JT Racing. Apoi m-a scrutat. — Cam suni a infatuare, nu crezi? Si pui afacerii tale Propriile initiale? Mi-am coborit din nou privirea pe documente si am inceput Penelope Douglas sd semnez. — Nu sunt initialele mele, am bombinit. $i nu te plitesc ca s4-ti dai cu parerea gi, cu atat mai putin, ca si ma calci pe nervi. T-am intins mapa, pe care a luat-o zambind. — Nu, mi platesti ca si-ti aduc aminte cand e ziua de nastere a mamei tale, a ripostat. $i ma mai platesti si ca s4-ti pun muzici noua pe iPod, sa-ti achit facturile, si-ti pizesc motocicletele, si 24 Regasire am grijé de programirile din agenda ta, de rezervarea biletelor de avion, si-fi umplu frigiderul cu mancirurile tale preferate, plus ceea ce-mi place cel mai mult: s te sun la o jumatate de ord dupa ce ai ajuns la vreo reuniune sau petrecere la care ai fost obligat s4 te duci si si-fi ofer un pretext infiorator ca si trebuiascd s4 parasesti acel eveniment social, fiindca tu detesti oamenii, corect? Tonul ei mustea de insolenta. Dintr-odata, m-am bucurat c4 n-am avut 0 sora. Nu-i adevarat ca detest oamenii. Ma rog, ba da. Detest majoritatea oamenilor. —Te programez la tuns, a continuat ea, administrez locul asta si pagina ta personali de Facebook — apropo, imi plac la nebunie pozele topless pe care ti le trimit gagicile — si sunt cea dintai persoana pe care o caufi atunci cand ai chef sa urli la cineva. Si-a proptit mainile in solduri, mijind ochii. — Ei bine, am uitat. Pentru ce mu ma platesti si fac? Un oftat adanc mi-a umflat pieptul; am inceput si-mi muse colfurile buzelor pana cand a priceput aluzia si a plecat. Practic, pu- team si-i simt zambetul infatuat in timp ce se indrepta spre atelier. Stia ca era de nepretuit si cA eu fi cézusem in plas’. Chiar daca eram nevoit sa-i inghit o gramada de obraznicii, stiam ci avea dreptate. Inghitea si ea destule din partea mea. Pasha era de varsta mea. Era fata asociatului meu de la atelierul de motociclete. Cu toate ci batranul Drake Weingarten a fost o legenda a curselor de motociclete pe circuit, a preferat s4-mi fie partener din umbra si si se bucure de pensie la sala de biliard din capitul strizii, atunci cand era in oras, sau in casuta lui din apro- piere de Tahoe. imi ficea plicere si am locul acela ca baz de pornire, aproape de activitatile din Pomona’, si descoperisem, cam in urma cu doi " Localitate din California in care se afli NHRA Auto Club Raceway, unde se desfigoaré competifiile internationale anuale pentru dragstere, numite Winternationals. 25 vw Penelope Douglas ani, cind incepusem si-mi fac de lucru prin ateierul de moto, clete, ci eram cu adevarat interesat de programul pentru COPii pe care-1 sponsoriza. Cind Drake m-a intrebat dact voiam a4 stabilesc si si investesc in acel loc, a nimerit momentul Perfect, Acasi nu-mi mai rimisese nimic. Viata mea era acum in California. O mini mica si rece s-a strecurat intr-a mea; am Lisat Privireg in jos si am vazut-o pe Gianna, o fetitd bruneti cu ten deschis ly care ajunsesem si tin destul de mult. Am zambit, cdutindu obignuita infatisare vesela, numai ci ea m-a strans de mani sigia atins buzele de bratul meu, parand cuprins de o mare tristete, — Care-i problema, pustoaico? m-am interesat Pe un ton glumef. Cui trebuie s4-i trag cateva guturi? Fata mi-a inconjurat brarul cu amandoua miinile si am simgit ca tremura. — Scuze, a baiguit, banuiesc ca plansul e de fete, nu-i aga? Sarcasmul din vocea ei nu putea si treacd neobservat.O, Doamne! Gagicile — chiar si cele in varsti de opt ani — sunt compli~ cate. Femeile nu vor si-ti spuna pe sleau care anume e problema. O, nu. Nu poate fi atat de simplu. Trebuie si faci rost de o cazma sis sapi pana cand afli. Gianna venea mereu pe-acolo de mai bine de doua luni, dar abia de curand incepuse sa faca parte si din clubul de curse. Dintre toti copiii, ea promitea cel mai mult. Avea grija si caute perfec- fiunea, privea intotdeauna inapoi peste umar $i pirea sd stie mereu ce contraargument si-mi serveasca, inainte chiar de a afla ce urma s4 spun; avea acel har. — De ce nu esti pe pista? am intrebat-o, desprinzindu-mi bratul din stransoarea ei si asezandu-ma la masa pentru picnic, ca s-o pot privi in ochi. Ea a privit in pimant, cu buza de jos tremurandu-i. — Tata zice c4 nu mai pot sd particip la curse, — De ce? 26 ———— Regasire Gianna igi tot muta greutatea de pe un picior pe celalalt $i mi-a stat inima cand am privit in jos si am vizut cd era incdlfaté cu Chucks! rogii, Exact ca aceia pe care~i avea Tate cand am vazut-o prima dati, la virsta de zece ani. Ridicdndu-mi privirea, am descoperit c& ezita cu raspunsul. — Tata spune ci-l fac pe fratele meu si se simt’ prost. Sprijinindu-mi cu coatele pe genunchi, am intors capul ca s-o studiez. — Pentru ci |-ai invins pe fratele tau in cursa de siptimana trecuti? am intrebat, vrand si-mi verific deductia. Ea a dat din cap. Evident. I-a invins pe tofi siptimana trecutd, iar fratele ei — geamin — a plecat plingand de pe pista. —Tata spune ci fratele meu nu se simte birbat daci mai con- curez impotriva lui. Am pufnit, dar mi-am recapatat seriozitatea cand am vazut-o incruntindu-se. — Nue amuzant, a scAncit ea. $i nu e corect. Clitinand din cap, am scos o batista din buzunarul de la spate. — Vite, i-am zis, oferindu-i-o ca si-si stearga lacrimile. Dregandu-mi glasul, m-am apropiat mai mult de ea si am inceput s& vorbesc cu voce joasa: — Asculti, n-o s intelegi asta acum, dar si fii minte pentru mai tarziu, i-am zis. Fratele tu o si aiba multe ocazii si se sim’ barbat de-a lungul anilor, numai ci asta nu e problema ta. Ai inteles? Expresia fetei i-a rimas impietrita in timp ce ma asculta. — Iti place si gonesti in curse? am intrebat-o. A incuviinfat imediat. — Gresgesti cu ceva? 1 Chuck Taylor All Stars sau Converse All Stars, marci de incalpiminte produsi. de Converse, subsidiari a concernului Nike. 27 SS Penelope Douglas A clitinat din cap, ficindu-gi cele doua codite si i se lege umeri. Ne be — $i ar trebui si-ti fie teama si faci un lucru care-ti place doar pentru ci altii nu pot si suporte ideea asta, cA esti o invingitoare> am insistat. 7 Ochii ei nevinovafi, de un albastru-cenusiu, m-au privit direct in cele din urma. a — Nu, mi-a rispuns, ridicand fruntea ¢i clatinand din cap, — Atunci fugi inapoi pe pista, i-am ordonat, intorcand capul spre carturile care zburau pe langi noi. Ai intarziat! Mia rispuns cu un zimbet larg, ce-i acoperea aproape jumi- tate din fafa, si a pagnit plina de entuziasm, spre intrarea pe pists, Deodati insa, s-a oprit si s-a intors pe calcaie. — Dar cu tata ce fac? — Mi descure eu cu tatil tau. Zambetul ei a stralucit din nou si a trebuit si ma abtin si nu surad gi eu. —A,n-ar trebui si-ti spun asta, a adaugat ea pe un ton glumet, dar s& sti cd mama te considera foarte sexy. Si, acestea find spuse, s-a intors si s-a repezit spre masini. Minunat. Am expirat stanjenit, dupa care mi-am intors privirea spre tri- bunele unde stiteau mamele. Jax ar fi zis despre ele ci sunt dame amatoare de prospaturi, iar Madoc le-ar fi sunat pur si simplu. MA sog, asta inainte si se fi insurat, fireste. Era mereu aceeasi poveste cu femeile astea gi stiam ci unele dintre ele isi inscriau copiii doar ca sa se poati apropia de pilotii de curse care-si petreceau timpul pe-aici. Veneau coafate si machi- ate la marele fix, de obicei in pantofi cu toc gi blugi mulafi sau fuste scurte, de parca s-ar fi agteptat ca eu s-o aleg pe una dintre ele gi s-° duc in biroul meu, in timp ce copilul ei se juca pe-afara. Jumitate dintre ele igi fineau telefoanele in dreptul fefelor, pre facandu-se ca nu ficeau cea ce era evident, Datorita gurii mar eee | Regasire a Pashei, stiam ci, daci unele persoane se foloseau de ochelarii de soare ca si nu se observe la ce priveau, femeile acelea focalizau cu camerele foto ca si se holbeze la dotarile mele mai indeaproape. Minunat. Atunci, pe loc, i-am adaugat Pashei in figa postului interdictia de a-mi mai spune tot felul de rahaturi pe care n-aveam nevoie sa le stiu. — Jared! s-a auzit ca un tunet vocea Pashei, pe deasupra tutu- ror celorlalte zgomote. Ai un apel pe Skype! Mi-am inclinat capul intr-o parte, privind in directia ei. Pe Skype? intrebandu-mi cine naiba o fi avand chef deo conversatie video, m-am ridicat gi, trecind prin cafenea, am intrat in atelierul-garaj, far si iau in seami soaptele gi privirile piezise ale celor care m-au recunoscut. In afara lumii motociclistilor, nu m4 cunostea nimeni, insa in interiorul ei incepeam s4-mi consolidez un renume, iar atentia cu care eram inconjurat avea sa fie greu de suportat de acum incolo. Dac-ar fi fost posibil si am o cariera fri asa ceva, m-as fi bucurat, ins popularitatea vine la pachet cu participarea la curse. Intrand in birou, am inchis usa si m-am dus in fata laptopului. — Mami? i-am zis femeii care pare o variant’ feminina a mea. Slava Domnului c4 nu seman cu tata. — Ooo, s-a mirat ea, asadar, iti aduci aminte cine sunt! Imi faceam griji, a replicat, clatinand condescendenta din cap. M-am aplecat peste birou, ridicand o spranceana. — Lasi teatrul, am mormiit. Nu puteam si-mi dau seama unde era, dupa mobilierul din spatele ei. Nu vedeam decat un fundal cu foarte mult alb, motiv Pentru care am presupus cA se afla intr-un dormitor. Soful ei — si tatal celui mai bun prieten al meu, Jason Caruthers — e un avocat de succes, iar noul lor apartament din Chicago e, probabil, cel mai bun din cate se pot gisi pe piata. 29 Penelope Douglas Pe de alti parte, mama ¢ foarte ugor de recunoscut, Deo fry musefe desaviirgiti, ¢ mirturia vie a faptului cit oamenii chiar tis si profite atunci ciind li se ofert o a doua sans, Are o infin sindtoasi, vioaie gi fericita. — Vorbim o dati la cateva siptimani, i-am amintit, dar pana acum n-am mai conversat pe Skype, aga ci, ia zi, care-i treaba? De cand m-am lisat de facultate si am plecat de-acas’, acum doi ani, m-am mai intors doar o singura dat. Suficient cit si-mj dau seama ci a fost o gregeal. Nu m-am vazut cu prietenii, nici ou fratele meu, si, chiar daci am tinut legitura cu mama, am ficut-o doar prin telefon si mesaje. Ba chiar gi legatura asta a rimas la stadiul ,mai rarut si mai dragut”. Era mai bine aga. Ochii care nu se vid se uitd gi, pe lings asta, avea efect, pentru c& ori de cate ori auzeam vocea mamei, sau primeam un e-mail de la fratele meu, sau un SMS de la cineva de-acasi, mi gindeam la ea. La Tate. Mama s-a dat mai aproape de ecran gi pirul ciocolatiu, la fel ca al meu, i s-a revarsat peste umeri. — Am 0 idee, Hai s-o luam de la inceput, a ciripit vesela, dupa | care si-a indreptat spinarea. Bund, fiule, a rostit zambind. Ce mai faci? Mi-a fost dor de tine. Tie ti-a fost dor de mine? Am izbucnit intr-un ris nervos si am clitinat din cap. — Dumnezeule! am exclamat oftind. In afari de Tate, mama era cea care m& cunostea cel mai bine. Nu pentru cA am fi petrecut, de-a lungul anilor, prea mult timp ca mami gi fiu, ci deoarece a trait alaturi de mine suficient cat si stie c& nu-mi plac tampeniile inutile. Conversatii de convenienta? Mda, nu-s pentru mine. Trantindu-mi fundul pe fotoliul din piele cu spitar inalt, am incercat s-o impac. — Sunt bine, i-am raspuns. Tu? 30 ren Regadsire A dat din cap si am remarcat fericirea care-i ficea chipul s4 striluceasca. — Fac tot timpul cate ceva. Se-ntampla o grimada de lucruri in vara asta pe-acasa. — Esti in Shelburne Falls? am intrebat-o. Ea statea in cea mai mare parte a timpului in Chicago, cu sotul ei, la o distanta cam de o ora de mers cu masina. De ce sa se fi intors in orasul nostru natal? — Abia ieri m-am intors. O si stau aici tot restul verii. Am lasat capul in jos, ezitand pentru o fractiune de secunda, dar mi-am dat seama ci mama a observat. Cand I-am ridicat din nou, ma privea. Si am asteptat s aud ceea ce stiam c-o si urmeze. Vazand ci nu spuneam nimic, m-a starnit mai departe: — Acum, Jared, urmeaz4 momentul in care o si ma intrebi de ce stau cu Madoc gi cu Fallon, in loc sa fi rimas in oras impreuna cu sotul meu. Am intors capul, straduindu-ma sa nu par interesat. Sotul ei fusese proprietarul casei din Shelburne Falls, insi 0 trecuse pe numele lui Madoc cand se casatorise. Jason si mama st&teau in continuare acolo cand erau in oras si, din nu stiu ce motiv, ea avea impresia ci eram interesat de subiect. Voia si se joace cu mine. Incerca si-mi provoace curiozitatea. Sa ma determine si intreb despre ce mai era pe-acasi. Dar poate ca nu voiam si stiu. Sau poate c4 voiam. Sa vorbesc cu fratele meu a fost usor in ultimii doi ani. El stie si nu-si bage nasul unde nu-i fierbe oala si stie c4, daca am chef si vorbesc despre ceva, deschid eu subiectul. Mama, pe de alta parte, a fost intotdeauna o bombi cu ceas. Mereu mi intreb ce-o si mai tic& de data asta. Ea se afla in Shelburne Falls si era vacanta de vara. Toata lumea ¢ra pe-acolo, Toata lumea. 31 Penelope Douglas in loc si-i fac pe plac, am dat ochii peste cap si m-am lisat spate, hotirat si nu-i cnt in strund sau si-i dau satisfactie, ‘Am auzit-o razand si am ridicat capul. — Te iubesc, a zis chicotind gi schimband subiectul. $1 mg bucur cé ti-ai pastrat dispretul fata de discutiile triviale, — Serios? Si-a impins birbia in fat, cu ochii ei mari scdnteind. — E reconfortant si stii cd unele lucruri chiar nu se schimbg niciodata. Am scrasnit din dinti, asteptand si detoneze bomba. — Da, si eu te iubesc, am raspuns pe un ton absent, dupi care mi-am dres glasul. Deci, si trecem la subiect, am zis apoi. Care-i treaba? Eaa inceput si bati darabana cu degetele in biroul din fata ei, — N-ai mai venit pe-acasi de doi ani gi as vrea sd te mai vid. Atat. Fusesem pe-acasi. O dati. Numai ci ea nu stiuse. — Atat? am intrebat, fiindca n-o credeam. Daca ti-e atat de dor de mine, urci-ti fundul intr-un avion gi vino incoace si ma vezi, am tachinat-o. — Nu pot. — De ce? am intrebat-o, mijind ochii spre ea. — Din cauza asta, a zis, dupa care s-a ridicat, dezvaluindu-si pantecul cat se poate de insarcinat. Am facut ochii mari si mi-a cizut fata, intrebandu-mé ce mama naibii mai era gi aia. Porcdria naibii. Am simtit cum vena de la git incepea sa-mi zvacneascd siam fixat-o pe mama cu privirea, ochii coborindu-mi de la faga ei $i ajungind pani la mijloc gi... nu era posibil si fie adevarat! Insircinata? Nu se putea si fie insircinata] Eu aveam douizeci si doi de ani. Iar mama cat avea, patruzeci? 32 Regdsire Am urmirit-o cu privirea in timp ce-si lipea palmele de spate si se lisa, incet, inapoi pe scaun. Mi-am umezit buzele gi am oftat adanc. — Mami? am zis, fird si clipesc. Asta e vreo glum sau ce? Mi-a rispuns cu o privire compitimitoare. — Mi tem cA nu, mi-a explicat. Sora ta ar trebui s4 vind pe lume in urmitoarele trei saptimani... Sora mea? — Si vreau ca tofi frafii ei si fie aici, ca s-o intimpine, si-a incheiat ea fraza. Am intors capul in alta parte, simtind cum mA invaluia caldura. La naiba, e gravida! Sora ta, a zis. Si tofi frafii ei. — Prin urmare, e fat’, am spus, mai mult pentru mine decat pentru ea. —Da. Mi-am frecat ceafa, bucurindu-mi de faptul ci mama nu éra exagerat de vorbareati, asa ci aveam timp s& procesez informatia. Doar ca habar n-aveam ce si cred. Mama urma si nasca si, pe de-o parte, as fi vrut si stiu ce naiba era in mintea ei. Fusese alcoolica cincisprezece ani, chiar pul copilariei mele, si, desi stiam cd m-a iubit intotdeauna gi cd, in esenti, era un om bun, as fi primul care i-ar sparge globul de sticla in care traieste si i-ar spune ci a fost o mama de rahat. Totugi, pe de alti parte, stiam cA si-a revenit. Si-a castigat dreptul la o a doua gansi si, dupa cinci ani de abstinent’, presupun ci s-a simfit pregatit’ pentru asta. De asemenea, a fost o mama adoptivi perfect pentru fratele meu vitreg, Jax, dupa ce el a venit si stea cu noi, iar acum avea in jurul ei un grup de oameni care-o sprijineau. Un grup din care eu nu ficeam parte, din moment ce eram Plecat. 33 Penelope Douglas Madoc, fiul ei vitreg, cu sofia lui, Fallon; Jason, sotul mamei; Addie, menajera... toti de mine. Am scuturat din cap ca si mi-I limpezesc gi |- nou spre ecran. — Doamne... mami... eu... Ma bilbaiam rau. Habar n-aveam ce si spun sau st fac, Nu sunt o fire prea sensibild, nici priceput la chestii de-astea, — Mami, am zis, inghitind in sec gi privind-o in ochi, My bucur pentru tine. Nici prin cap nu mi-ar fi trecut... — Ca mai vreau copii? m-a intrerupt. imi vreau ling mine toti copiii, Jared. Mi-e foarte dor de tine, a marturisit. Madoc gi Fallon au grija de mine, cici Jason are de incheiat un caz in ora, iar Jax gi Juliet se poart’ minunat, dar vreau sa fii gi tu aici. Vino acasi. Te rog. Mi-am dres din nou glasul. Acasa. — Mami, programul meu e... am zis, ciutand o scuzi. O si incerc, dar e foarte... —Tate nu e aici, mi-a tiiat ea vorba, lisénd capul in jos. Mi-am simtit pulsul rasunnd in timpane. — Daca din cauza asta iti faci griji, a continuat ea. Tatil ei ¢ plecat in Italia pentru cAteva luni, aga ci-si petrece vara acolo. Mi-am lasat barbia in jos, inspirand adanc, anevoios. Tate nu e acasa. Bine, mi-am zis, strangand din dingi. Asta-i bine. N-aveam st fiu nevoit si suport asta. Ma puteam duce gi eu acasi, s4-mi pettec timpul impreuna cu familia mea, si cu asta, basta. N-aveam si fiu nevoit s-o vad. Uram sa recunosc chiar gi fafa de mine insumi, dar ma temeam c& aveam s-o intalnesc, Atat de mult, incat de aceea nici nu mal dadusem pe-acasi. Mi-am sters palma pe coapsi, scipand de transpirafia care ma trecea de fiecare dati cind ma gandeam Ia ea. Chiar dact am Jax $i iubita ty 4 i, Ju iierau alituri, ali in afar, ‘am intors din 34 espe 2. oe — | Regasire plecat ca si ma pot simfi din nou intreg, o parte din mine a rimas pustie. Partea pe care numai ea o umplea. Nu mi simteam in stare s-o vid fara s-o doresc. Sau fara s4-mi doresc s-o urasc. —Jared? a zis mama, ficindu-mi si-mi schimb expresia fetei. —Da, am spus suspindnd. Sunt aici. — Asculti-mi, mi-a zis pe un ton poruncitor. Aici nu e vorba despre motivul pentru care ai plecat. Aici e vorba despre sora ta. Numai la asta vreau si te gandesti in clipa de fata. Iart’-ma pentru cd nu ti-am spus mai devreme, dar. Si-a lasat ochii in jos, parand s4-si caute cuvintele. — Eu nu stiu niciodata ce e in mintea ta, Jared. Esti foarte introvertit si-am vrut si fim doar intre patru ochi, ca si-ti pot da vestea personal, Totusi, tu nu fi-ai gisit niciodati timp ca s& vii acasi, asa ci. am asteptat cit am putut. Nu inteleg de ce ma deranjeazi atat de mult faptul ci mamei i-a fost greu sa stea de vorb’ cu mine. Banuiesc ci nu m-am gandit niciodata cu adevarat la asta, dar acum, cand a adus vorba, mi-am dat seama ci nu-mi facea placere s stiu cd i-am provocat neliniste. A tras adanc aer in piept si m-a privit, cu bunitate, dar si cu seriozitate. — Avem nevoie de tine, mi-a zis cu 0 voce bland’. Madoc o sa se joace cu ea cu toate juciriile. Jax o s& se catire pe munti, cu ea in carci, Tu ins& o vei apira. Vei avea grija ca ea si nu piteascd nimic. Nate rog. Te anunt doar. Quinn Caruthers are nevoie de tofi fratii ei. Nu m-am putut abtine: am zambit. Quinn Caruthers. Sora mea. Deja avea nume. $i, da, ce naiba, sigur cd aveam sf fiu acolo pentru ea. Am incuviintat dand din cap, drept raspuns. — Bine, a zis ea, relaxindu-se. Jax ti-a trimis biletul de avion prin e-mail. $i, spunand asta, s-a deconectat. 35 CAPITOLUL 2 JARED ACUM DOI ANI Ador diminefile ca aceasta. Dimineti in care ma trezesc primy) i Pot s-o privesc cum doarme, pentru cateva minute. Pielea aelicata, Strdluctoare, a pieptului, ise ridica si coboard in ritmul respira usoare si stiu cd, daca mi-as strecura degetele pe spatele ei, pe sub maiou, i-as simi transpiratia, Se incinge cand doarme. Ma relaxex pe scaunul de langd fereastra ci, privindu-i buzele moi, trandaftrii, cum se Strang cand incepe sa se miste. Gatul ei Jung si subtire ma ademeneste si-mi starneste disperarea, Imi dares cu disperare si n-o pardses niciodata N-as urea in rup- tul capului sé fac ceea ce stiu cd voi iff nevoit sd fac chiar acum, Tate a pus stapanire pe inima mea $1 poate ct m-as sa-mi inghit si sd-mi ingrop nevoia de ea. Incerc sd fin minte parfile bune. Lucrurile care ma vor pastra viu in inima ei cit timp voi f plecat. Serile ploivase, in masina mea, Fap- ‘ul cd gatul ei are un gust diferit de cel al buzelor. Ct de infierbantata © cand se strecoard in pat. Cit de mult detest acum si dorm singur, Telefonul ei incepe sa vibreze Pe noptierd si string din pumni, stiind ca totul urmeaza sd se destrame. Cand se va trezi, voi fi nevoit so ranese. ineca incercand 36 Regasire Intoarce capul in partea cealalta si-i vad ochii deschizandu-se, tru- pul trezindu-se la viata. Inspira adanc si se ridica incet in capul oase- lor. Ma observa imediat si-mi sustine privirea. Un zambet firav ti Jjoaca pe buxe, dar numai pana cand vede ca eu nu zambesc. Fac semn cu capul spre telefon, sperand c-0 sd raspunda si 0 sa-mi ofere astfel un minut de rdgaz. Fierbinteala imi inunda pieptul si inima imi bate cu putere. Trebuie sa fiu in stare sa fac ceea ce am de ficut. Pentru ea, pentru mine, Pentru viitorul nostru impreund. Arunca o privire spre telefon, plimbandu-si degetul mare in sus si-n jos pe ecran, dupa care isi ridica iar capul spre mine. — Au ajuns, imi spune in soapta. Sunt in Noua Zeelanda. Despre Jax si Juliet vorbeste. I-am condus ieri cu masina la aero- port si probabil ca i-au trimis un SMS ca s-o anunte ci au ajuns cu bine. Probabil ca am primit si eu acelasi mesaj, numai ca telefonul meu ein geanta de voiaj de la picioarele mele, — Unde te duci? ma intreaba, observand geanta. Las capul in jos, dar apoi il ridic, hotarat sa nu ma port ca un lag ofurisit. — Plee pentru un timp, Tate, ii rétspund, incercénd sa pastrex un ton bland. fn cchi ti apare ingrijorarea. —La scoala militara? mé intreabé. — Nu, rispund, aplecandu-ma in fafa si sprijinindu-mi coatele pe genunchi. Eu... Oftex, continudnd sd vorbesc cu incetineala: Tate, eu te iubesc... Numai cit ea isi azvdrle pitura si incepe sa respire greu, stiind deja incotro se indreapta discutia. Fiindca si-a prins la spate, in coada, pérul lung si blond, pot sa vad pe tot chipul ei ca stie deja despre ce este vorba, —Jax avea dreptate, rosteste cu glas ragusit. —Jax are mereu dreptate, recunosc eu, dorindu-mi sa pot face mai departe ceea ce am | facut in ultimii doi ani. 37 P mimo tN Sa pum stapanire pe buxele ei, sd sting lumina si sd ma j. toatl lumen. "oles ae Fratele meu e in stare sd dea glas tuturor lucrurilor pe ceilalti se tem sd le infrunte, plus cd md cunoaste ca pe propria Sunt nefericit si nu pot sd ma mai folosese de Tate ta si na ma k Picioare. : — Dac-am continua asa, zie clatinind din cap, te-as face nefericing Fratele meu stie cé detest scoala militara. Si-a dat seama si fara sq; spun ca urisc viata din Chicago. Urisc scoala. Urase apartament) asta. Unisc sentimentul ca nu sunt decat 0 piesd ratacita dintryn puzzle. Unde naiba mi-o fi locul? Si, din moment ce Tate a auzit discufia mea de alaltdieri cu Jax, acum si-a dat seama ce- si fac. E momentul si-mi asum raspunderea, Strica totul, asuma-fi raspunderea, dupa care ridica-te. Isi indreapta brusc ochii spre mine si vad lacrimile care incep sa se adune in ci. — Jared, dacé vrei sa renunti la scoala militara, n-ai decat, imi zice plangand. Nu-mi pasa. Pofi sa studiexi orice. Sau nimic. Numai S27 top, San. — Dar eu mu stiu ce vreau! izbucnesc, urlind ca sit nu plang. Asta-i problema, Tate. Am nevoie sa-mi dau seama ce vreau. — Departe de mine, se résteste ea. Ma ridic, trecindu-mi mana prin par. — Nu tu esti problema, iubito, ti spun, incercand s-o linistesc. Ta esti singura certitudine pe care-o.am. Dar trebuie sd ma maturizez, iar asta n-o sa se-ntample cat timp stau aici. Am dowizeci de ani si tot ce stiu despre mine e cd 0 iubesc pe Tatum Brandt. Acum doi ani, crezusem ch asta e suficient. — Ait, unde? mé provoaca ca. In Chicago? In Shelburne Falls? Sau Langa mine? 38 Regdsire Imi inclestez filleile si privese prin usile din sticld. Nu-mi dorese decit s-o iau in brate si sd raman asa. Nu vreau sa plec. Dar nu pot sa fac ceea ce vrea ea. Nu pot sd las eoala ca sit md rega~ sese i, in acelasi timp, sd fiu langd ea. Ce-ar trebui sa fact Sa stan acasd toata ziua, sa hoinaresc prin oras, sa-mi iau cate @ stujba ocazio~ nala, explorandu-mi intre timp opfiunile, cine stie cafi ant in vreme ce ease intoarce acasd in fiecare xi de la cursurile care 0 ajutd sd evolu- exe constant in viata? Detest sa ma exprim asa, dar adevarul gol-golut e ca orgoliul meu nu poate sa suporte asta. Nu pot sd trétiesc ca un parazit, incercand sd-mi dau seama pe ce cale sa 0 apuc, in timp ce ea sta si ma priveste. Dar o st ma intorc, O voi iubi mereu, Se asaza pe patul in care am dormit unul langa celdlalt timp de aproape xece ani. Patul in care am fiscut dragoste cu ea de nenumdrate ori. In clipa asta, ma simt ca ultimul om. Sunt un las afurisit, pentru cd. am nevoie sé plec, dar si fiindea nu vreau s-o fac. Simt cd urmeazé ste cedex. ‘$i totusi, imi dreg glasul, ti caut privirea $i continui: — Chiria apartamentului ¢ platita pentru tot anul scolar, asa ca n-ai de ce st-fi faci griji.. — Tot anull ma intrerupe ea, tasnind din pat. Un an nenorocit! Iti bati joc de mine? —Nu stiu ce-o sa fa, bine? ti marturisesc, Nu simt cd as avea ce sd ‘aut la facultate! Ma simt de parca tu ai goni cu o suta la ord, iar eu sunt nevoit in permanenta sa incerc st ma tin dupa tine! Ma priveste clatinand din (ap, nevenindu-i sé creadé ce se-ntampla. Imicontroleztonul, continuudnd sa vorbesecu ifermitate. Trebuie s-0 fac. — Tu stii ce faci si ce vrei, Tate, in timp ce eu... Ini inclestex, dingii, — Eu parca as fi orb, la naibal Nu pot sa respir. ntoarce capul ca sd-si ascunda lacrimile, care stiu ca i se scurg pe obraji. 39 er Penelope Douglas — Nu poti xd respiri, ma imgtna, facanducm 14 sim wn mod in stomac. Ce, are impresia ca pe mine nu ma doare? ; a Iubite mea, tie, apeend-o de meri fi iorchnd-< Cuffy spre mine. Te tebe, ti declan privind-o tm chit de um albastra~cenu- wae Te bes al mi de malt. Doe doar cf ame news de Sip reine pe wm tom raat De spain, ca mda 0am ne nt ce wreau. frmi canta privirea si vorbepte mai inet: $i ce-o 5d se-ntdmplet ma intreaba. Ce-o sa se-ntample cand o sa descoperi viata pe care-o caupi? / La mahep spinares lat prin surprindere. Nu xis wit car is tice unde aveam s-ajung,c-aveam 54 fa, stam dear cd ca era.a mea. Intotdeauna. Sica aveam sd ma intorc acasa. Ea dé aprobator din cap. — Eu stiu, zice cu 0 voce care @ devenit tdioasd. Tu n-ai venit aici ca si-mi spui c-0 sé te intorci. Caio sd ma suni sau c-o sd ne trimitem mesaje. Ta ai venit aici ca sé te desparti de mine. ‘Sedesprinde siincearcd si-mi intoarct spatele, dar 0, prind din nou. — Lubito, vino incoace. Numai cé ea se smuceste, lasandu-si bratele in jos. — O, pleaca odata si gata! strigd, privindu-mé cu ochi scanteietori. Tu te izolezi de tofi cei care te iubesc. Exti penibil. Trebuia sa ma fi obisnuit cu asta pand acum. — Tate... — Pleact! strigt iar, ductndu-se spre usa dormitorului si deschi- ind-o larg. Mi-e sila sd te mai vad, Jared. Pleaca si gata. Clatin din cap, mipindu-mi ochii. — Mu, zie, incerchnd s-o conving. Am nevoie sd ma ingelegi. Ea ti ridica barbia, intr-o atitudine sfidatoare. 40 we Regasire — Tot ceo sa infeleg vreadata ¢ ca ai simpit nevoia sd duci 0 viata din care eu sd nu fac parte, asa ca pleaca si fa ce vrei. — Dar nu vreau asa ceva, ripostez, cautand cuvintele potrivite cu care s-o contraxic, Nu vreau sd fie asa. Nu vreau sa te ranesc. Stai jos, sa putem discuta, Nu vreau sd te las in starea asta, Hi zic grabit. De ce nu vrea sa infeleaga? N-o parasesc. O sd ma intorc. Ea insd scutura din cap. —Tar eu nu vreau sit te las sd ramai. Ai nevoie sa fii liber? Atunci du-te. Pleaca. Imi inghit nodul gros din gat, privind-o. Ce naiba se-ntampla? Regretele imi sdgeteaza prin minte, odata cu géndul cd poate ar fi tre- buit sa procedez altfel. S-o fac st se asexe si s-o iau cu binisorul. Doar ca nu ma pricep la tampenii de-astea. Nu stiu cum sd fiu delicat. Fir-ar a naibii de treaba, am luat-o pe nepregatite. Chiar daca am stat mai la distanga in sdptamana care a trecut, stiu ct ea nu s~ar fi asteptat la asa ceva. Dupa tot ce-am facut pentru ea de-a lungul anilor, inca n-are incredere in mine. Nu-si dé seama cé incere sd fiu tare. Ca incerc si fiu barbat. Tot ce infelege ea in clipa asta e ca-i provoc noi suferinfe, iar de astea s-a saturat. — esi imediat, imi porunceste, cu lacrimile uscandu-i-se pe fafa. Las capul in jos si tofi muschii brafelor mi se incordeazd intr-un imbold de a sri pe ea. S-o iau in brate, s-o string la piept si s-o fac sa se topeasca in mine, ca de fiecare data. Trebuie s-o am pe Tate in viafa mea. Ea o sa ma astepte. $i, in timp ce-mi iau geanta si plec, stiu c-o s& ma intorc. Trebuie $a plec, dar 0 sd ma intorc pentru ea. Nici macar n-am avut nevoie de un an, de fapt. Numai de sase luni. Pana la urmi, se pare c& i gase luni au fost prea mult timp. * at e Penelope Douglas — Minunat, s-a ristit Pasha, zgiindu-se la hubloul de lang locul ei de la clasa intai. Acum infeleg foarte bine ce insemne ,stat de trecere”, Am fiicut abstractie de dezgustul ei fapi de cine stie ce-o § vazut afari si mi-am indesat iPad-ul in bagajul de mana, Pe care 1-am impins la loc cu piciorul sub scaunul meu. — Sus inima, ii zic oftind. Avem gi noi, in Shelburne Falls, masini, si alcool, si tigari. O sa te simfi exact ca la tine acasi, Ea s-a lisat la loc pe scaun si am simtit cum se incrunta spre spatarul din fata. — Abia astept, a zis pe un ton plin de sarcasm. O si ma pot imbita diseari, nu? a addugat. Am zimbit si am inchis ochii, incercdnd si ignor pocnetele din urechi din timpul aterizarii, — Cat timp nu te desprinzi de mine, mi se rupe de ceea ce faci. I-am auzit risuflarea sacadati, exasperatd, si m-am intrebat — probabil, la fel de mirat ca si ea — de ce am simfit nevoia s-o tarisc dupa mine. — E ciudat, a bombinit ea, Tu esti ciudat. De ce trebuie sii fiu sieu aici? — Fiindci te platesc... — Pentru asta, a terminat ea propozitia in locul meu. Ei bine, intr-o zi, cand o s vrei un rinichi, chiar o si te coste. Mi-am umezit buzele, imaginandu-mi 0 mana invizibili care sd mi apese pe inima ca si-i incetineasca bataile. Peste un minut, aveam si fiu din nou in orasul natal si, chiar daca Tate nu era acolo, tot eram emotionat. Si-mi vid casa, precum gi casa ei de alituri, fostul nostru liceu... si pe cel mai bun prieten al meu, bea cu mine... Dumnezeule, am devenit un smiorcait. Am intors capul, incd rezemat de spitar. — Pasha? am baiguit. Ce-ai vrea si spun? Ca, in zilele astea, nici nu pot si-mi mestec mancarea fara tine? Vrea sj care nu vor- 42 ee eee Regdsire Am ridicat din umeti. _— Prefer s te am prin preajma gi 84 n-am nevoie de tine decat si am nevoie de tine gi si nu te am prin preajma. Sprincenele ei negre — cea din dreapta, cu doud piercinguri halter’ — s-au impreunat si Pasha m-a privit pe sub ele de parca mi-ar fi crescut un corn in frunte. Sunt convins ca gtia toate astea, desi cu sigurangi nu le mai recunoscusem pind acum. Ma bazam foarte mult pe ea, ceea ce era perfect, fiindca ii facea placere s& se stie utili. Asta se intampla cu oamenii neglijagi. Oricat mi-ar fi placut tatal ei, trebuie s4 spun cd era un parinte cam la fel de bun pe cat a fost mama, in copilaria mea. Totusi, Pasha s-a dovedit o alegere bund. M-a tras la mal cand ma inecam sia luat multe hotirari in locul meu, atunci cand n-am fost in stare. M-a scos din prapastia in care c4zusem gi mi-a trezit interesul pentru motociclete, mi-a fécut cunostinfi cu sponsori gi investitori, convingandu-mi s4 investesc in atelier. Nimic din toate astea nu s-a intamplat in decursul unor dineuri de afaceri calme si rezonabile — mai degrabi, ea tipa la mine sa casc ochii in jurul meu — dar, pan’ si-mi dau seama, s-au intamplat atatea chestii, incat n-am mai avut timp si ma gandesc. Ea mi-a umplut viata de zgomot, cand linistea era prea periculoasa. Nu numai ci aveam nevoie de ea, dar mi-o si doream in preajma mea. Tar acum o stia si ea. Probabil ci avea si-mi ceari, naibii, inci o marire de salariu. * Jax astepta la capatul terminalului, chiar dac4-i spusesem c-o s4-i trimit un SMS cand o s4 ajungem la iesirea pasagerilor. Cu toate astea, am zambit cu gura pana la urechi in clipa in care l-am zarit, abia remarcand cum a fagnit Pasha pe lang’ noi, ca | 84 iasd la o tigara. | jell 43 Penelope Douglas - — Salut, am zis, incolicindu-mi un brag de gatul lui gandu-l spre mine, in timp ce-mi ldsam geanta si cada, — Salut, mi-a rispuns, astfel incat si-1 aud numai eu, Mi fost dor de tine. ee Mi-am permis si inchid ochii pentru o clipa, impovarat dintr-. data de lunga perioada in care am stat departe de el. Tinuseram, legatura cu regularitate si, chiar dacd am stat departe doar ca 54 evit o persoana anume, Jax platise si el pretul. Eram singe din sangele lui. Singura ruda de singe pe care-o avea, Desprinzandu-ma din imbratisare, am trecut in revista tot ce rimasese neschimbat. Parul lui negru era aranjat astfel incat 9% arate ca si cum tocmai gi-ar fi trecut degetele prin el, iar ochii albastri aveau aceeagi nuanta vibrant’ de azuriu ca ultima data cAnd il vizusem. Nu vedeam nici cicatrice, nici vanatai, ceea ce-mi dovedea ci se tinea departe de necazuri. Jax oricum nu obignuia sa se incaiere, numai c4 instinctul imi cerea s4 m4 asigur. Se imbrica si acum in blugi si tricouri negre, aproape identic ca mine. Am clitinat din cap cand mi-am dat seama c& si el ma evalua, dup’ care I-am vazut destinzandu-se in sfarsit si cuprinzand cu brapul umerii iubitei lui. —Juliet, am zis, indreptandu-mi in sfarsit privirea spre ea, toc mai cand isi incolicea brapul pe talia lui Jax. Ea mi-a z4mbit si apoi m-a salutat. — Imi pare bine si te vad. Nu eram sigur dac4 spunea adevarul, dar nici nu-mi pasa prea mult. Noi doi ne infelegeam bine, dar n-am fost — si, probabil, n-o $4 fim niciodata — cei mai buni prieteni. Eu aveam o toleranga limitata fata de trincaneala stupida, iar ea parea si mi priveasca, la randul ei, cu din ce in ce mai pufind cordialitate. Probabil, din cauza lui Tate. Cand eram in liceu, Juliet prefera s4 fie strigati cu inifialele surorii ei, K.C. Acum doi ani, cand s-a cuplat cu fratele meu, 51-4 Jax gi tea, 4 ial el ee a Ta — | Regasire reluat prenumele primit la nagtere, iar eu inc& aveam nevoie de ceva timp pana si ma obignuiesc, Mi-am ridicat geanta de jos gi i-am privit pe amandoi. — Din cate am auzit, e cazul si te felicit, i-am zis ¢i. SA predai in Costa Rica? Voi doi sunteti pregatiti pentru aga ceva? Juliet tocmai absolvise facultatea gi obtinuse diploma de profe- soari, gi deoarece Jax, la randul lui, sdrise peste etape si terminase facultatea mai devreme, ei doi urmau si plece in America Centrala la toarnni. Jax m4 anunfase, cu cAteva siptamani in urmé, cA Juliet a semnat un contract pe un an, ins’ cu ea nu discutasem deloc despre asta. Juliet a intors capul ca si-l priveascd, un zambet cu subinteles jucandu-i pe buze, ca si cum ar fi fost vorba despre o glum doar de ei doi stiut’. — Nicio aventura nu e prea mare, a rostit voioasa, mai mult catre el decat cdtre mine. Mi-am dres glasul. — $i... mama unde e? — Are o programare la doctor, mi-a rispuns Jax, indesindu-si miainile in buzunare. —E totul in regula? —Da,a incuviintat el, dupa care s-a intors, pornind spre iesirea din aeroport. Se simte perfect. Cand o femeie se apropie de soroc, trebuie si se duca in fiecare sptamana, din cate se pare. Ar trebui s-o vezi, bai, frate! a adaugat, razand in barba. A apucat-o frenezia cumpiriturilor si mananca inghetaté dup fiecare masa, dar e in al nouilea cer. Am pornit dupa el, moment in care am vizut-o pe Pasha in- trind din nou in aeroport $i indreptandu-se spre noi. — De ce naiba nu mi-ai spus ci e gravida? l-am apostrofat pe Jax. intelegeam cd mama a vrut si pistreze secretul fata de mine, dar Jax ar fi putut si ma previna. 45 - Penelope Douglas A clitinat din cap, zambind cu superioritate. — Frate dragi, nu e treaba mea si-fi spun ci maici-ta ¢ vida. Imi pare ru. zs Numai ca, dupa tonul lui amuzat, imi dadeam seama ca ny.; pirea deloc ritu. : — Pe lang asta, ea chiar n-ar fi vrut si afli prin telefon. De-asty a tot incercat si te cheme acasa. Remuscarile au inceput si mi intepe din mai multe directij cand m-am gandit la cate porcirii va trebui sa indrept. Raspunsu- rile la intrebarile mamei, ticerea cu care ma trata Madoc, reaco- modarea cu fratele meu... — Axi... buna, a zis Juliet, intorcdnd capul din mers spre Pasha, Esti cumva cu Jared? ‘Mi-am aruncat geanta pe umir, cu ochii spre Juliet. — Scuze, am intervenit. Jax, Juliet, v-o prezint pe Pasha, am zis, aritand cu barbia spre fata de langa mine. Pasha, ei sunt Jax, fratele meu, si iubita lui, Juliet. — Salut, a zis Pasha, nongalanta. Juliet i-a strans la repezealé mana Pashei, dupa care a intors capul, cu o infatisare nedumerita. I-am observat privirea piezis4 pe care i-a aruncat-o lui Jax. — Buni, Pasha, a zis Jax, strangandu-i repede mana si arun- candu-mi o privire la fel de rapida, inainte de a traversa pasarela spre parcarea acoperita. Bai, frate, de ce nu mi-ai spus cA te-ai cuplat cu cineva? ‘Am izbucnit intr-un ras amar, dar am fost intrerupt. — Ooo, a gingurit Pasha in timp ce intram in parcare. Nule-ai spus despre noi, scumpule? Dupa care mi-a brizdat bicepsii cu unghiile ei de un roz-aprins. Mi-am dat ochii peste cap. —E asistenta mea, am explicat, aruncandu-mi geanta in port- bagajul vechiului meu Mustang, acum al lui Jax. E doar asistenta mea. Atat. 46 nd Regasire Jax gi-a clatinat degetul aratator intre spre portiera din dreptul volanului, — Asgadar, voi doi nu sunteti... — Pfuui, a mormait Pasha, cu un dezgust vizibil Pe toaté fata. — Atunci, esti gay? a intrebat-o Jax. Am pufnit in ras, zguduit de hohote chideam portiera fetelor, Pasha si-a proptit mainile in solduri. — Cum asta... ce...? s-a balbait, toare. Am ridicat miinile, preficandu-mi nevinovat. Jax a mijit ochii spre ea, pe deasupra capotei. — Cand e vorba despre femeile care nu sunt interesate de fra- tele meu, in mare méasura, nu-ti riman decat lesbienele. Pasha a mormiait ceva si s-a urcat pe bancheta din spate, langa Juliet. Am trantit portiera si m-am dus spre locul soferului. Jax si-a indreptat spinarea, vazand ci mai apropii. — Acum e masina mea, a Protestat, dandu- voiam sa fac. mine §i Pasha, in drum chiar gi in timp ce le des- aruncandu-mi o privire acuza- si seama de ceea ce L-am fintuit cu o privire taioasa. — Iar eu nu merg cu altcineva la volan, Astept pani cand te impaci cu ideea. Dupa aproximativ trei secunde, si-a dat seama cA n-avea cum s4 castige. Asa c4, in cele din urmé, a oftat si si-a migcat fundul spre portiera din dreapta. Urcandu-mi la volan, am Pornit motorul si m-am relaxat, lisandu-ma incet pe spate. Vechiul si familiarul huruit al motoru- lui imi amintea de un timp de mult apus. Pe atunci, eram rege in fara orbilor. Credeam ci le stiam pe toate. Lungile drumuri din serile tarzii, cu muzica mea umplind micul spatiu, planurile de viata pe care le ticluiam in jurul lui Tate fi felul cum aveam s-o chinuiesc in unicul univers care conta. 47 Penelope Douglas | O imagine a ei mi-a trecut fulgeritor prin minte de gea pe jos spre gcoald, Igi indrepta spinarea cand Hii “ ts apropiindu-se, iar eu treceam ca vantul pe lings awe oglinda retrovizoare cum ii flutura parul in curen ce Wind ig Aproape ci mi-am dorit si fie in oras in vara asta. Stati, As da aproape orice ca s-o fac s4 ma simta iar, Ca si nu mai spun ci-1 intorsese impotriva mea pe cel ma; prieten al meu. El nu mai vorbea cu mine gi stiam cd asta a bun pla din cauza ei. mttae Mi-am pus centura. — Deci, hai s-o facem gi pe-asta, i-am zis lui Jax. Unde © Madoc? A sovait, apoi a inceput si vorbeasca incet. — Pe-aici, a zis, incercand si evite raspunsul. Face un intern. ship de vari aici, in oras, dar incd locuieste in casa lui din Shel- burne Falls. — Bine, am incuviintat, aducdndu-mi aminte cd era vineri dupi-amiaza. O s& dau pe la el inainte s4 mergem acasi. — Frate, s-a repezit Jax, in timp ce iegeam din parcarea acope- rita. Nu cred ci Madoc o si fie dispus sa... — Las-o naibii, am scrdgnit printre dinfi. Au trecut doi ani. Sunt satul de porciriile lui. CAPITOLUL 3 TATE Vacantele de vara inceteazi si existe dupi ce ajungi la facultate. Poate incepi si urmezi cursuri de vara, sau iti iei o slujba pe perioada estivala, sau ai o bibliografie de citit sau niste credite de recuperat, esenfial ¢ ci timpul liber incepe, incetul cu incetul, s4 se diminu- eze §i, pind s4-fi dai seama, intr-o zi faci un lucru care-fi place $i alte cincisprezece pe care le detesti. Bun-venit la maturitate, ax spune tata. Ar trebui si fiu mulfumiti. Una peste alta, nu era chiar ru. San- sele apireau din abundenti in viata mea si oricare alta ar fi fost ingaduitoare si recunoscatoare pentru asta. Educatia mea avea s4-mi asigure viitorul. Am reusit. intr-o zi, 0 sa fu medic. Poate, undeva aproape de casi. Sau poate departe. Fara discutie, 0 s mA miarit si-o si am copii. Or si apara si ratele pentru casi si pentru masina. Un por- tofoliu de actiuni, care si-mi asigure o viat’ confortabili dupa Pensionare. Poate c-o si am gio casi in Bahamas. O si rad la spec- tacolele de teatru ale copiilor mei, de la scoala, si-o s3-i strang in brafe cand o s-i vad speriati de ceva. Pacientii mei, sper, ma vor face si ma simt utila. Pe unii fi voi ajuta, pe altii ii voi pierde, M-am pregatit pentru asta. Le voi aduce alinare multora si voi plange impreuni cu cdtiva. Voi infrunta totul, stiind ca am facut tot ce mi-a stat in puteri. 49 Penelope Douglas fri voi dedica viata profesionala insindtosirii bolnayilo, y, inyea personal va fi cea a une; sofii si mame constiincioase, Pacienti gi pacienta!, $i, pand acum doi ani, am fost entuziasmatd de toate asteg Mi le-am dorit pe toate. — Bine cai venit, m-a intimpinat Ben, luindu-mi de ming g sdrutindu-ma ugor pe obraz. Ti-au tot dat mesaje pe pager dene cinci minute, Am eimbit, punindu-i o mina pe piept si rezemindu-mi de 4 — Scuze, am soptit, strutindu-l din nou, usor, de data asta _ buze. Doar nu era si scap plosca, nu? am glumit, retrigindu-mi punandu-mi fisele de observatie pe masa asistentei-sefe, A striimbat dezgustat din buze la gindul unei asemenea imagini, — Corect, a incuviingat, —In plus,am continuat, sunt o femeie care merit’ si fie astep- tat. O stii doar. $i-a ridicat barbia si m-a privit printre gene, cu ochii hui albagtr, — Inca incere si vid daca e asa, m-a tachinat. — Aoleu! am exclamat rizind. Atunci poate ci Jax a awit dreptate, la urma urmei. S-a posomorit si tot amuzamentul i-a disparut. — Ce-a mai zis ala despre mine? a bombinit. Am zimbit, scopindu-mi bluza albastra de uniformi gi rimi- nind in maioul meu alb. — A zis c& esti formidabil, am rispuns in gluma. Ben a ridicat 0 sprinceani, stiind cd nu era adevirat. Jax, fratele fostului meu iubit, nu avea la inima pe nimeni care incerca si-i ia locul fritiorului su in viafa mea. Norocul meu 4 n-aveam nevoie de aprobarea lui. Am ridicat din umeri si am continuat: — In schimb, el chiar crede ci fi-ar fi mult prea greu sim * Rabdare, ingiduinga. (N. red.) Regasire A facut ochii mari gi a zambit, acceptand provocarea. Strecu- randu-si mana la ceafa mea, s-a apropiat gi gi-a lipit buzele de ale mele. Caldura corpului s’u m-a invaluit si m-am destins, lasndu-ma prada sirut&rii si savurand patima flamanda pe care o emana. Era clar cd mi voia. Chiar daca nu ma inghesuia nevoia de el, ma facea s4 ma simt stpand pe mine, iar asta imi plicea, fara indoiala. Desprinzandu-se de mine, mi-a zambit, ca si cum tocmai si-ar fidemonstrat punctul de vedere. M-am lins pe buze, simtind gustul mentolat al gumei lui de mestecat. Ben a avut totdeauna un miros $i un gust pe care puteam sa le identific. Ment’ sau scortigoara pe buze, apa de colonie pe haine, sampon Paul Mitchell in par... si mi-a trecut prin minte gindul ci, de fapt, nu sti cum ar mirosi fird toate astea. In mate- rie de api de colonie, preferintele se mai schimba in timp. La fel si in cazul samponului sau al gumelor de mestecat pentru improspa- tarea respiratiei. Oare cum ar mirosi stand cu capul pe perna mea? S-ar schimba mirosul sau ar fi mereu acelasi? Mi-a aritat prin semne recipientul negru si punguta cu beti- soare din lemn de pe masa. —Ti-am adus cina. E sushi, a precizat. De somon se presu- pune ci ar fi, adici un aliment excelent pentru creier, a addugat, fluturandu-si mana. $i, din moment ce ai facut noapte alb3, m-am gindit c-o si-ti prinda bine. — Multumesc, am raspuns, incercand s4 par entuziasmatd, stiind ca gestul conteaza. Nu pot si sufar sushi, numai ci el nu stie. —Totusi,am adaugat, ma pregitesc si plec de la serviciu. Cre- deam ci ti-am spus. Ss A mijit ochii, incercand si-si aminteasc’, dupa care i-a cascat tot. — Aga e, mi-ai spus, a recunoscut oftand si clatinand din cap. Tarti-mi, Atat de des fi se schimba programul, incat am uitat. 5L Penelope Douglas — Nu-i nimic, am zis. Mi-am desficut cocul rivagit, simpindu-ma am scapat de agrafele alea blestemate. Cand nu spaland pacienfii cu buretele si lipindu-le pan: plast — puteam fi gisita in biblioteca, incere, bibliografia mea pentru cursurile din toamna, sau prj se » 8aU prin L, ma mai eliberez de stres. In ultima vreme, era cam oop, seama de unde s4 ma apuci, numai ca Ben se ideas a asta. — Dar pot oricum sa-l mananc, am propus, fi : s4 mi arat nerecunoscatoare. $i, astfel, nas a voiam legaturd cu cina, asa cA, vezi? Chiar mi-ai salvat viata. a ? Mi-a cuprins mijlocul si m-a tras spre el, strutandu-mi fruntea si nasul, mereu cu delicatete. Relatia mea cu Ben data de vreo sase sptamani, chiar daca, in cea mai mare parte a timpului, era de la distant. Pe timpul vacan- tei de primavar’, amandoi ne duceam pe la casele noastre, iar intr-o zi am pierdut controlul masinii pe o sosea alunecoasa, udi de ploaie. $i m-am izbit exact de masina lui. Care era parcata langa tro- tuar, chiar in fata lui sia tuturor prietenilor sii. Da, minunat moment. Totusi, mi-am jucat rolul. Am coborat din masin’, rastindu-mi la el, spunandu-i cd era un sofer de doi bani si cd ar face bine s& aiba asigurare, ca si nu sun la politie. Cu tofii au ras, iar el m-a invitat st iegim in oras. Am petrecut ceva timp impreuni, ne-am intors la gcoald ca st terminim semestrul si am reluat legatura cand am venit din nov acasi pentru vacanta de vara. Din moment ce am fost la acelasi liceu, in ultimul an, care s-a terminat destul de urat, tractiv s4 recuperim destul de lunga perioad: ajuns s& ne cunoastem si mi-a facut plicere timpul pet una, N-am incercat si apisim accelerafie pant la fun: prima zi. Ben e un tip care preferd s-o ia incetisor. Usuratt imed: Ne lucram in g a & samente cu] ‘and sx avansen ~ Ca gh ideg iar eu am avut o relafe a fost oarecum dis~ 4 care trecuse- recut impre” d incd din ke iu) ay Regasire Sie calm. Mereu se intimpla ceva cind eram ew pregatita. Nu cand era ¢/, Jar eu nu eram nici pe departe pregititd, deocamdat’, ceea ce jnsemna o usurare. Si vrefi s& stifi care era partea cea mai buna? Ben nu era un tip focos. Nu se enerva, nici nu devenea badaran, Nu ma supdra cu nimic gi nu eram nevoité sa-mi fac griji cl ar exercita asupra mea oatractie atat de mare, incat st trebuiasca si iau hotarari in functie de el. Nu mi forta niciodat, nici nu ma provoca si-mi placea ci eu detineam controlul relatiei. N-am profitat niciodata de asta, dar am stiut-o mereu. Era un sentiment de confort, dar, mai mult decat atat, unul de relaxare. Niciodaté n-aveam surprize cu Ben. Eram in siguranti cu el. igi luase licenta in economie Ja universitatea din Massachu- setts, in mai, si urma sa inceapa, Ja toamni, cursurile postuniversi- tare, la Princeton. Eu aveam si ma duc la Stanford, la facultatea de medicind, asa ci ne astepta o perioada mai lunga de despartire. Nu eram sigurd ci relatia avea si reziste, dar pentru moment ma mul- fumeam s-o pastrez asa, lejerd i simpli. Deja imi sugerase c& ar trebui si mi mut cu el in New Jersey si sé ma inscriu la o facultate de medicina de acolo sau de prin apro- piere. L-am refuzat. $i-asa imi mai compromisesem o data planu- rile pentru facultate — dintr-un motiv temeinic —, de data asta, eram hotrata si mi tin de ceea ce imi planificasem. Fie ce-o fi, aveam si ma duc in California. — Vii si ma vezi diseara la cursa? l-am intrebat incet. —Ce, nu vin mereu? a rspuns, chiar daca stiam ca se abtinea cu greu si nu ofteze. Ben nu suporta gandul ca participam la curse. Zicea ci ura aglo- meratia, dar stiam cA era vorba despre ceva mai mult de-atat. Nu Voia ca fata cu care iegea si se intreacd in curse cu baietii, in timp ce el stitea pe margine. 53 Penelope Douglas $i totusi, oricat mi-ar fi plicut Ben, si renunt. Dind dovada de intelepciune, el nu mi-a incetez — doar mi-a si t— si-mi inchipi ge a , ‘ugerat — si-mi inchipui ci sa Ret fie © pasiune la care o si renunt pe masuri dupa ce plec la Stanford. Numai ci nu era doar o pasiune de adolescenti si ny = renunf la asta pentru nimeni si nimic. Cel putin, nu ie aveam si fiu pregatita pentru asta. Sindy __ Madoc igi ficea griji intruna pentru siguranta mea, tata mi 2 jenea cu privire la cheltuieli, atunci cand aveam nevoie de piese schimb sau de reparatii, si cel putin zece sau doisprezece me nici comentau in batjocuri cand ma urcam in masini, in fecge weekend, ca si mi intrec cu ei. Dar nimic din toate astea nu schimba situatia. Asta. frumusete, cAnd iti cunosti propria minte. Nimeni nu trebuie si-ti spuni c poti sd faci si ce nu. De indata ce esti sigura de un lucru, el chiar devine foarte usor. — Ne vedem la pista, atunci, am zis. L-am luat de gat si m-am aplecat sa-I sirut, buzele lui delicate atingandu-mi usor, ca un fulg, gura. — Trebuie si fac un dus, si mi aranjez, dupa ce plec de-aid, am adaugat. S-a aplecat spre mine, frecindu-si nasul de urechea mea. — Si, dupa cursa, esti a mea, da? oe I-am sesizat tonul jucius, dar, chiar i-asa, mi s-a oprit ini pentru o clipa. A mea. + mtind 0 Un fior mi-a stribatut bratele si am inchis ochi, stn pereche de buze fierbinti mangaindu-mi obrazul si apo" lui dezmierdandu-mi gura. Vreau sitsimt ce e al meu. Cea fost intotdeauna ame Fierbinjeala mi-a cuprins toati fata gi dorings @ Purell pe o anumita parte a trupului meu, de sub abdome ce mi mat ie, 54 Bea ll Regasire mi-auatins gura, fiird sf pund stiipnire pe ea, doar jucandu-se; am tras aer in piept, tremurand de o excitatie care-mi incingea pielea dupa atat de mult timp. jnsi, nu Ben. Nu buzele, nici risuflarea lui erau cele Ja care visam. Vreau sa te ating. M-am ridicat pe varfurile picioarelor, lipindu-mi strans trupul de al lui si trigandu-l spre mine. Jared. $i, uite-aga, m-am topit in amintirea lui. — E prea tarziu pentru rugamingi, imi sopteste Jared, strecu- randu-si degetele prin parul meu de la ceafit si tinandu-l strans, in timp ce ma fintuieste de peretele catmérutei portarului. Asta capeti cand mi-o tragi din priviri in toiul orei. Inchid ocbii stréns si ma foiesc cdnd isi vara mana in blugii mei, prin fata, si-$i adénceste degetele in mine, facindu-md sa ma umezesc toata. —O, Doamne, scancesc, respirand agitat si agatandu-ma de ume- rii lui. Jared. Se apleacié spre mine si-i simt rdsuflarea fierbinte pe buxe. —Vreau si te vad goala, Tate, imi porunceste. Dé jos totul. Imediat. Mi-am frecat nasul de gatul lui si am simfit mirosul exotic al apei de colonie a lui Ben, in locul gelului de dug cu miresme de padure al lui Jared ¢i izul acela intepitor, pe care inci mi le aminteam. M-am lisat la loc cu talpile pe sol, dandu-i drumul lui Ben. Fir-ar si fie. Oare de ce amintirea lui Jared ma excita mai mult decat ori- cine altcineva in carne gi oase? Ben s-a purtat mai frumos cu mine. Atitudinea lui lejeri nu inseamna o amenintare pentru mine. Nu am asteptiri, iar conversatiile noastre sunt linistite. Numai cd vechile naravuri pier greu. Tanjesc dupa cuvinte obraznice si dup maini aspre, dupa posedare si dup’ tot ce nu e stilul lui Ben. Mi-e dor si fiu ca aerul Pentru trupul cuiva gi sa fiu dorita cu nesat precum apa. 55 vy Penelope Douglas A fost 0 iubire periculoasd, aproape ch m-am Jasat mistuitd de ea. — Te sirmti bine? [-am raspuns cu un zambet nongalant. — Perfect, l-am asigurats aplecindu-mé ¢t shrutindu-l repedg de artificii cu Ben, aga cy, Chiar dac& inca nu simt focuri ; bi. Niciodaté nu exist’ presiune, mi-as dori, nu & nicio gral Fs M-am desprins, vrand si-mi iav rmas-bun, insi el s-a avanty pentruincd un pupic rapid, dupa care pect, indepartandu-se Pe coridor si lisindu-ma cv zambetul pe buze cu atitudinea yj nonsalanta. Dupa ce m-am deconectat de pe computer, m-am dus in pas alergitor in vestiar, si-mi iau rucsacul si cheile, aruncandu-m pluza de uniforma in cogul pentru rufe murdare gi riméndnd in super elegantii mei pantaloni la fel de albastri. Vantul ma chema, aga cA de-abia asteptam s4 ajung afar, Puteam deja sa simt fiorii nerabdarii strabatandu-mi trupul. Le-am trimis un SMS de grup lui Madoc, Fallon, Juliet si Jax, anuntindu-i c& aveam si sar peste cin ca s& ajustez cate ceva la 8c meu,inaintea curs de disear, gi cH urma st ne vedem la pst Imediat ce am iegit pe usile automatizate, am rupt-o la fugi, fir’ si-mi pot stapani hohotul de rs. Sunt convinsi cA ardtam caraghios, hlizindu-ma de una singura. Dar imi iubeam magina asta afurisit’. Era rapida gi infierban- tata gi numai a mea. ‘Aveam Pontiacul G8 din ultimul an de liceu si, recunosc numai fati de mine insmi, el ocupa o parte mai sate din inima mea decit Ben, in clipa de fata. Condusul e ca un drog. Te urci, te i inca portiera it ti bine. Sunt singuele aaa noo mea in care simt ci mA misc, dar nu trebuie sa ma stridui ‘ realizez ceva. Pornesc la drum, dar nu ajuny nan in gir, conduc gi ascult muzic’ — pi an prepa undeva. Or dar de fiecare dati am impresia re ates roe el a singurul loc in care si ee. Aldatd, dogs’ ot simpeam ci evader. Acum, ¢ magina. dar una intensi, de adolescents fi 56 a Bae BIRECTE SG ae eae Regésire Strecurtindu-ma pe scaunul soferului, mi-am aruncat rucsacul — incarcat cu cateva carfi gi cu haine de schimb — pe locul din dreapta gi am pus jos caserola cu sushi pe care, probabil, aveam si j-o dau lui Madoc. Am pornit motorul, lisind jos geamurile gi dand drumul muzicii. In boxe a inceput si urle ,Click Boom*, melodia formatiei Saliva, ficandu-mi tot corpul si vibreze. Am tras in piept aerul placut al inceputului serii de vara. Era putin trecut de cinci, ins& soarele inca stralucea cu putere pe cer, iar van- ticelul cald adia prin geamuri, fluturandu-mi parul. Am strains in mini volanul din piele, inaintand pe soseaua cu doua benzi cu o vitezd mult peste limita legala si simpindu-ma mult mai insufletita decat oriunde altundeva. Asta era unicul mod in care-mi petreceam timpul dupa placul meu. N<-a fost asa intotdeauna. Acum doi ani, eram legata de toate, fiecare zi punea cate o piatra la temelia unei zile de maine in care abia asteptam si mi avant. Acum insi... Acum nu-mi puteam stipani teama care mi se furisa in suflet cand ma gandeam la ceea ce urma sa se intample cand aveam si ajung, in sfarsit, la acel maine. Dupa ce-o sa termin facultatea, dupa ce-o s ajung medic, dup’ ce-o si-mi ating scopul pentru care am muncit... ce-o s4 urmeze? Din cine stie ce motiv, participarea la cursele de masini mi mentinea conectata. Legat de o perioadi in care sangele imi curgea fierbinte si inima mea tinjea dupa si mai mult viata. Mereu mai multi. Scotand bratul pe geam, i-am zambit adierii de vant care mi 1-aintampinat, suflandu-mi printre degete. Dand muzica mai tare, am inspirat, surescitata, chiar dacd stomacul mi s-a strans din cauza vitezei. Ador senzatia asta de fluturi in stomac. Am ajuns acasi repede, chiar daca ultimul lucru pe care mi-1 doream era si cobor din masina. Dar mi-am amintit ca vantul ma astepta ceva mai tarziu, in seara aia, si c4 totul avea sd fie bine dupa ce ajungeam pe pista. 57 Penelope Douglas yp Totusi, aveam multe de ficut inainte de plecare fin 1 Nya cg cat magina in apropierea casei lui Madoc gi mi-arn 1, he de pe scaun. Imediat, -am simgit vibrandu-mi in ee tele Coborindu-mi privirea, am vazut numele lui Juliet, — Buna, am raspuns. Ai primit mesajul meu? ‘ _ Dar tu I-ai primit pe-al meu? a izbucnit, parind Am mijit ochii, nedumerita, in timp ce coboram din my. — Nu, dar am vazut ci m-ai sunat, i-am zis, pinkie ot ind portiera. Abia m-am intors de la te n-am apucat si-mi citesc mesajele. Care-i treaba? ’ ‘Am ocolit scara din piatra, urcand in fuga treptele spre int, u si Jared aveam altadati 0 cameri aici, iar g n cand in cand. Madoc gi Fallon imi erau ca, de sa evadez cat timp » cul pe umar $i tranti: mea personal. E inci o foloseam, di familie, iar eu aveam nevoie de un loc uns zugravea parterul casei mele. — Unde esti? m-a intrebat gi i- —Tocmai am ajuns acasi, i-am raspuns, du-mi rucsacul induntru, mutandu-mi apoi cealalta. — La Madoc? s-a grabit sa intrebe. Aproape ci mi-a venit sa rad de insistenta ei. — Bine, hai, spune tot. S-a intamplat ceva? A intrat Katheriot in travaliu sau ce? —Nu, a rispuns ea. Am... vreau si stai gi sa mi asculfi, bine? Am scos un mic geamat. —Te rog, nu-mi spune c& Jax i-a spart lui Ben contul de Face book i I-a inundat de filme pornografice cu gay, am 2is, aruncis du-mi pantofii din picioare i ducandu-ma spre baia mea. —Nu, Jax n-a ficut nimic, mi-a rispuns Juliet, dar apoi@ conti- nuat; Ma rog, si zicem c& a cam ficut. Tofi am facut. Trebuia itis spus $i te rog s4 ma ierfi,a turuit ea, dar n-am gtiut cf el 0 88° direct la Madoc gi n-am vrut si fii luat prin surprindere, 494 ch — Ce s-a intamplat?! am strigat, impingand usa de la baie. de am auzit respiratia agitat’. descuind usa i lisin- telefonul la ureches 58 Regdsire — Jared e acas& Ja Madoc! a fipat ea din rasputeri, in sfargit. Numai ci era prea tarziu. M& oprisem deja. Mi s-a pus un nod in gat, cand am intilnit privirea ochilor lui aproape negri, tintuindu-ma in oglinda din baie; avertismentul ei a sosit cu o secundi prea tarziu. Jared. —Tate, m-ai auzit? a urlat ea, dar n-am fost in stare s4-i raspund. Mi-am incordat degetele pe clanta usii si am strans din dinti atat de tare, incat a inceput si ma doar& maxilarul. Statea in picioare, in fata oglinzii, cu spatele la mine, si fiecare muschi al bratelor si al trunchiului dezgolit s-a incordat cand s-a sprijinit in maini si m-a fixat cu o privire intensa. Nu pirea mirat si ma vada. $i, categoric, nu parea nici bucuros. Am respirat de cateva ori scurt, superficial. Ce naiba cauta aici? — Tate! am auzit un strigat, dar nu eram in stare de altceva decit si-1 privesc cum isi indrepta spinarea si-si lua ceasul de pe policioar’, punandu-si-l apoi la incheietura mainii si sustinandu-mi privirea fara incetare. Cat se poate de calm. De glacial. Parca un brici mi-ar fi despicat inima in timp ce m4 impotri- veam imboldului de a ma repezi spre el. Poate ca sa-1 lovesc sau poate ca si i-o trag, dar, in orice caz, si-1 asaltez fizic. Mi-am int&rit toti muschii din corp ca si-mi pot pistra autocontrolul. ‘Avea pe el o pereche de pantaloni negri, stramti, cu talie joast, tilpile si pieptul gol, iar parul ii era extrem de ciufulit, ca $i cum tocmai |-ar fi sters cu prosopul. Pe tot spatele avea tatuat, intr-un mod niucitor, copacul copi- Liriei noastre, iar cand i-am examinat umérul si bratele, am mai descoperit cateva tatuaje noi. Stomacul a inceput si-mi tresalte, asa cd mi-am incordat mus- chii abdominali, ca si-i opun rezistenta. A trecut atit de mult timp... 59 VF Penelope Douglas ey Hainele lui negre, umorul lui negruy chit aproape Inima imi batea ca o toba; am scriignit din dingi, simtind w Se strangea stomacul. Arita exact ca in liceu. Disparuse orice urma a zilelor jy; 4. scoala militar’. Era putin mai musculos, maxilarul i se mai ascy, di dar era din nou ca in urma cu patru ani. Fite, ‘Am ridicat capul gi l-am vazut luandu-si cureaua de pe po, cioara gi intorcindu-se, venind spre mine. li. —Tate? a insistat Juliet, in urechea mea. Tate, m-ai auzit? Ay S-a apropiat incet de mine, strecurandu-si cureaua prin aig, beteliei. Pieptul imi era cuprins de fliciri. Inima n-avea cum si-n, bati mai repede de-atat. L-am privit cu o expresie impietrits gh i in fata mea, ezitand. Ja cativa centimetri am zis ca Jared e acasi la Madoc! chitat un zambet care-mi spune Bi, Mi s-a oprit — Tate, a zbierat Juliet, Atunci, buzele lui Jared au si cA i-a auzit avertismentul inutil. — Da, am raspuns, dregandu furioasa spre el. Mersi c4 m-ai anunfat. Si, cu asta, am Juat telefonul de la ureche si am incheiat apelul, Bratele i se migcau, incheind cureaua, ins& ochii lui nu intreru- peau contactul vizual. Nici ai mei. Era ceva firesc pentru Jared. $i planeze deasupra mea, si ma determine si mA chircesc la umbra Jui, si ma ameninfe cu simpla lui prezenfa... ins& totul era zadarnic, Pentru ca in prezent ajunsesem 4 m& cunosc mai bine. Nimeni nu putea si ma domine. ‘Mi-am pistrat tonul calm, incercind sa par detasata. — Sunt vreo douazeci de alte camere in casa asta, am zis. Giseste-ti una. Privirea lui a devenit, din amenintatoare, amuzata, exact aceeagl privire de care am avut parte in sala de mese, in prima zi a ultimu- lui an de liceu, cand m-am hotarat sa-i ripostez. Jared a fost mere tentat s4 ma provoace. -mi glasul si aruncind o privire 60 ey Regasire — Stii, a inceput, intinzand mana in spatele ugii de la baie gi luand de acolo un tricou alb, te-am simtit imediat cum am pus piciorul in camera. Mirosul tau era peste tot. Vocea lui catifelati mi-a provocat fiori pe toatd pielea. — M-am gindit, a continuat el, cd poate sunt doar ramisite ale yremurilor pe care le-am petrecut impreund aici, dar pe urma fi-am vazut toate nimicurile astea, a zis, aratind spre produsele cosmetice de pe policioara din baie. Apoi si-a varat bratele pe manecile scurte si si-a tras tricoul peste cap. Prin urmare, a venit firi si stie ci avea si mi giseasci aici. Asta insemna ca macar n-a pus nimic la cale. Si-a pipait buzunarele pantalonilor ¢i si-a inclinat capul intr-o parte, zambind. — Sper si nu te superi, am imprumutat cateva prezervative. Mina a inceput sa ma doard dintr-odati si mi-am dat seama ci in tot acest timp stransesem cu putere clanta usii. N-am reusit s{-mi dau seama daca eram furioasa din cauza c4 ficea aluzie la viata mea sexual sau cA insinua existenta unor planuri privitoare la a lui, ins& era clar ci nemernicul nu se schimbase. Acum imi astepta reactia, Prezervativele rimasesera de acum un an si jumitate, de la ultima mea partida de sex. Probabil ci erau, oricum, expirate. — Nu-i nicio problema, am raspuns, cu un zambet crispat pe fata. $i acum, daca nu te superi... M-am dat la o parte din cadrul usii, ficind un gest larg cu mana, prin care-I invitam si se care naibii de acolo. Milioane de intrebari imi goneau prin minte. Ce ciuta aici? in casa asta? in camera mea? Unde-i era micul anturaj cu care-1 vazusem la televizor si pe YouTube, in noptile de singuratate in care cedasem ispitei si-i ctutasem numele pe Google? Dar apoi mi-am amintit ci Jared Trent nu mai ficea parte din viata mea. Nu mai era nevoie si-mi pese de el. 61 Penelope Douglas yp Si-a ficut loc pe langa mine, atingandu-mi brary) am inceput si respir pe guri, din cauza ci silat 4 folosit de el ma agita. $i-mi stdrnea amintirile de en et totalitate a lui. fuse Nu mai puteam suporta si stau aici cu el, {In niciun y mera asta. C82 ip e Nu I-am lsat niciodata pe Ben si rimani peste no poposeam aici si nu stia nimeni, dar fotografia mea de ae era in rama ei, ascunsa in sertarul masufei pentru toalets, ‘ting und cu britara-talisman pe care mi-o daruise el in ultima. liceu. {mi dorisem si n-o mai vad in casa mea, dar nu gi sx las vid niciodata. Nu incd. ome Camera asta jucase un rol crucial pentru inceputurile relay): noastre. Fusese primul spafiu numai pentru noi, departe de pute Un spatiu in care puteam si facem ce voiam gi s4 ne purtim i aveam chef, Si ne trezim unul lang celilalt, si facem dus impre. uni, si facem dragoste fird teama cd ne-ar fi putut auzi cineva, 5 stam treji toatl noaptea, discutand sau vazand filme... Fie ci em vorba despre pat, despre podea, despre dus, despre perete sau des- pre policioara aia afurisita din baie, fiecare suprafati imi amintea de el. Incd nu eram in stare si accept faptul ci adoram sd stau aici $i, mai mult decat atit, nu puteam si accept faptul c4 nu J-am Lisat niciodati pe Ben — sau pe oricine altcineva — si ramani aici. Totusi, asta n-avea importanta. Era camera mea si nu era nece- sar si explic totul. Mi-am incrucisat bratele la piept $i -am urmérit cum igi prin- dea Lintigorul de pantaloni si-si vara portofelul in buzunar. Am aruncat o privire in jur si i-am zArit geanta de voia} pe pat plus cateva haine — toate negre, gri sau albe — impristiate alituri. — Ai grija si-ti iei totul cu tine cand pleci, i-am ordonat, scofandu-mi sosetele gi aruncandu-le in cogul de Jang’ usa. Astae camera mea acum. tress veal bodtwlo lanl ot d Regdsire — Absolut, a replicat el pe un ton calm gi incheind cu unul dur; Tatum. M-am incordat, simtind deodata pe sub piele prima scanteie de excitatie — vreau si spun, cu exceptia curselor — din ultimul timp. Detest si mi se spund , Tatum”, iar el o stie. O luam de la capiat. L-am privit, schi¢and un zambet. —Tatum? |-am inganat. Astea sunt tacticile cu care te-ai inar- mat pentru intoarcerea acasa? A intors capul, privindu-ma peste umar cu o expresie severa. Am izbucnit in ras. — Poate ci jucitorii sunt aceiasi, Jared, am zis, desfacandu-mi pantalonii de uniform’ gi lisindu-i si-mi cada la picioare, ins& jocul s-a schimbat, am adiugat, pe un ton de avertisment. Ochii lui ciprui, intunecafi, au sclipit aproape imperceptibil cand au coborat pe picioarele mele lungi, atat de iubite de el alta- data, urcind apoi spre chilotii mei albi din dantela. I-am intors spatele, pregitindu-mi sa intru in baie, dar m-am oprit si l-am privit peste umar. — Aici nu suntem la liceu, i-am zis cu un lic&r jucdug in ochi, Asta te depaseste cu mult. Dupi care am trantit usa de la baie, interzicandu-i s4 ma pri- veasca. 63 CAPITOLUL 4 JARED Am sfoart. ; ee ae ci motivul care are fortat s3 “etre ar un fot prevent # nu mingit. "Tore nu era in Kean aia afurisith ; ; Fe Toei in aceeagi cast cu Madoc # Fallon, iar Jax ar fi trebuit si-mi spund asta de la inceput, cand m-a auzit ci insist s& vin mai intai aici. tsi a sat s-mi tris andl pnd sus sf dus si s4 mi primenesc in timp ce-1 asteptam PE Madoc sa ajunga acasa, wit cam am desis uf blestematl a camer i iad ei m-a izbit ca un tranchilizant pentru un animal de zece tone. Aproape ci m-a ametit. Pe urma ins mi-am adus aminte... ‘Mu Ea nu rai Eraplecat di park. Paul era facut. Camera nao: Nu stitea nimeni aici. farm lsat jos geanta xi am I a enena bine mersi. totugi stiitea cineva aici, Aceleasi produse . si pentru fafi umpleau omylannp care le folovea Tate pentru par iar apoi i-am vizut gi peri poblcsoure| de cieoapae ciaeretel, blond. peria, plina de fire incdlcite din parul ei Si atunci am ingeles. Regasire ‘Am inchis ochii gi am incremenit. Tate era acasi. Era acasi gi stitea cu Madoc i cu Fallon, si imediat mi-am dorit s-o vad. Era sinatoasi? Era fericita? Cum avea si reactioneze cand avea si ma revada? Dupi atit timp, nu-mi doream decat s-o vad. Pana cand am observat prezervativele. Era o cutiuta in geanta ei pentru machiaj si, al naibii de sigur, nu erau ale noastre. Dupa ce incepuse si ia anticonceptionale, in liceu, nu mai folosiseram asa ceva. M-am desprins de chiuvet’ si aproape ci mi-am smuls de pe mine restul hainelor, grabindu-mi s& ma arunc sub dug pana nu aveam sa sparg ceva sau totul din baia ei. Am urat-o atunci. Mi-am dorit s-o urisc. De ce o mai doream? Fir-ar sé fiel Am stat mult timp cu capul sub apa fierbinte, cascada zgomo- toasi de caldura inecindu-mi gandurile in timp ce-mi reveneam in fire, incetul cu incetul. Prezervativele erau un semnal — un memento — pentru fap- tul ci avea relatii sexuale cu altcineva. Stiam asta si era liberd s-o faci. Nu eram impreund, aga ck n-aveam de ce si ma supar. Ea nu m-a judecat niciodaté pentru cate femei avusesem inainte si devenim un cuplu, iar viata ei nu mi privea. N-aveam de ce si mi enervez. Numai ci toate astea nu mi opreau. Ratiunea nu m-a impiedi- cat niciodati si incerc si o tin in apropierea mea. Dupa ce am iesit de sub dug, am golit cutia in vasul de toaleta si am tras apa, astfel incat, oricine ar fi fost ala cu care si-o trigea, acum putea sa se duc naibii. Ceea ce a devenit chiar si mai adevarat in clipa in care i-am auzit vocea, plutind spre mine din camera, cand a ajuns acasa. Din faptul ci era un monolog mi-am dat seama ci vorbea la telefon, 65 Penelope Douglas ptiind 4 uma v4 aga cl m-am aplecat, proptindu-mé de chiuvett fe tetis intre dintr-o clipa in alta, $i, deodata, am ridicat " Totul a revenit brusc. Toate risuflarile, toate sarutarile, toate zambetele, toate lacrimile, totul la ea ©F* al meu. Ochii ei albagtri batind in cenupith SP, ; nent incd de cind avea zece ani i rile yi cobordrile Breosic ae Sr ee am piu i te aan zece sentimente diferite care ray traversat chipul, fiecare ele fiindu-mi adresat iner-up moment sau in \ liceului. Toate m-at jzbit dintr-odata Inca 0 iubeam. Pulsul mi-a luat mereu gata sd te impunga daca 0 impungi, numai acum era la un cu totul alt nivel. Era de o ingaduingé aproape gla- ciala. Jocul asta nu-l stiam. ‘Am iesit din cameri gi m-am repezit jos pe scara si afar’ pe ups, striduindy-ma si mi-o alung din minte. In definitiv, nu ea era motivul pentru care venisem acasa. ndscuta. Prietenii mei. vizind ca GTO-ul lui Madoc aparuse, in sfiuit, pe alee. Casa era dotati cu patru garaje pentru cite doua masini, aga ch SA een eyed oprit la intrare, incru- no ae piept si privindu-1 cu severitate pe cel mai — Nici macar nu vii . . Nena eigey mene unei cutii pe un raft. 66 Regasie {ntorcandu-se, m-a privit contrariat cu ochii lui albagtri i gi-a arcuit 0 sprancean’. — Mada, aga sta treaba, nu? a rostit cu o voce plictisita, care mi-a dat o stare de agitatie, Toata lumea trebuie s4 facd primul pas cand ¢ vorba despre tine? Am intrat in garaj fira si-1 slabesc din ochi. Madoc nu-mi era numai prieten. Imi era gi ruda gi, indiferent de toate cele prin care am trecut noi doi, asta nu se schimba niciodata. Suprari, necazuri, certuri, nici chiar distanta si timpul nu mi l-ar putea lua pe cel mai bun prieten. N-as permite una ca asta. — Eu am facut primul pas, i-am atras atentia. $i pe-al doilea, si pe-al treilea. De cite ori te-am sunat, cate SMS-uri ti-am tri- mis, cate e-mailuri... apropo, cine mama naibii mai scrie e-mailuri acum? Si totusi, eu am facut-o. M-am apropiat putin, coborind tonul. — Tar ¢w n-ai vrut niciodata s& stai de vorba cu mine. De ce? Si-a incrucisat brafele pe pieptul acoperit de un tricou alb sia lasat capul in jos, dand impresia ci-si ciuta cuvintele. Sprancenele lui blonde s-au adancit mult si am ramas uimit constatand cat de diferit arata acum. Madoc nu tace niciodata. E capabil si trancineasci intruna gi ¢ gata oricind sa te contrazica, ins4 acum... Am clatinat din cap. Ramisese, la propriu, fara grai. Sau avea de spus anumite lucruri pe care, in mod evident, nu stia precis cum si le exprime. Am auzit pasi in spatele meu si am intors capul, exact la timp ca sa-l vad pe Jax intrand in garaj. A rimas acolo, tacut, asteptind parca si vada ce avea sd se intample. Am intors capul din nou spre Madoc, mijindu-mi ochii. — Ce naiba se petrece aici? Madoc i-a aruncat o privire fulgeratoare lui Jax, apoi s-a uitat la mine, oftand. Bun, las-o naibii. 67 Penelope Douglas M-am apropiat, oprindu-ma in faga tui. — Ti-aduci aminte cind a aparut Fallon, dupa licey, . Vasat cu buza umflata? Ai plecat la Notre Dame! gi aj ripe ty rile cu toati lumea. Nu tu telefoane. Nu tu alte contacte, Dg si gata. A trebuit si te ciutiim. Erai prietenul nostru gi ny si te Listm baltt. $i acum eu plec, iar tu nici macar ny nage minima preocupare pentru soarta mea? am zis, marind Prine, dinti. Ce mama naibii se intimpla cu tine? Madoc gi-a trecut o mana prin par gi a clatinat din cap, in cele din urma, scotocindu-se prin buzunar, i-a scos hei — Eu gi Jax am vrea si-fi ardtam ceva. * Oricat de mult as detesta si merg intr-o magind condusi de altcineva, am ajuns la concluzia ci era mai bine si nu-l provoc pe Madoc cu propria lui masin’, in clipa de fara. Din moment ce Jax conducea fosta mea masini, pe el puteam si-1 dau la o parte, ing cu Madoc nu eram Ia nivelul nostru obisnuit de confort... deo- camdata. Dup’ ce gi-a parisit in vitezd cartierul de case de bogitayi,a ajuns pe soseaua linistit’, cu ultimele raze de lumini ale zilei inci strilucind printre copacii aflati de-o parte si de cealalta. Jax stitea pe bancheta din spate, ficindu-si de Iucru cu telefonul, langi Pasha, care insistase si vind si ea — fiindca se plictisea —, iar Madoc tot nu vorbea cu mine. In boxe se auzea cantand trupa Framing Hanley, cu ,You Stupid Girl”, iar eu inca fineam pumni strangi, ca si scap de vibratiile care-mi strabateau tot corpul dupi ce o vazusem pe Tate. Cand am intrat in partea mai populata a oragului, iar Madoc inceput s4 circule pe strizile rezidentiale, am dedus incotro mer geam. Am trecut pe lang’ fostul nostru liceu, pe aceeagi stradi pe * Universitatea din Notre Dame du Lac, aflati in statul american Indiana. 68 Regasire care altidatt o pandeam in fiecare zi pe Tate mergind spre gcoala sau plecind spre casa. Acelagi cols in care altadat’, cand eram mai mici, obisnuiam sé prindem camioneta cu inghetata. Pe urma am cotit pe Fall Away Lane, iar Madoc a oprit in fata fostei mele case, care acum era a lui Jax. Mi-am sters palmele transpirate pe pantaloni, rugandu-mé cu fervoare secret s4 fie vorba despre ceva bun, nu rau. Numai ci mi-a fost de-ajuns o singura privire fugara pe geam ca sa-mi dau seama. Am incercat si spun ceva, dar pieptul mi s-a inclestat, iar cuvin- tele au iesit pe nerasuflate. — Ce naiba s-a intamplat? Fara si mai astept vreun raspuns din partea lor, m-am dat jos din masin si am urcat panta pnd spre spatiul dintre casele noas- tre. Cu cat m4 apropiam mai mult, cu atat imi doream mai putin si mi confrunt cu realitatea. Doua cabluri erau infigurate pe doud crengi, de-o parte si de cealalti a copacului meu si-al lui Tate, coborand pana pe sol si tinand pe loc masivul arfar. Iar pe trunchi vedeam ceva semanand cu un fel de scoabe din ofel, infipte in scoart deasupra si dedesub- tul unei taieturi de mai mult de jumatate de metru din grosimea copacului. Mi-am trecut mina prin pir, oprindu-mi la jumitatea miscarii in timp ce m4 straduiam si prelucrez imaginea si sé-mi dau seama cine anume ar fi putut si faci una ca asta. — Tate, am auzit din spate vocea ragusita a lui Madoc. Insi aproape ci nu I-am luat in seam. M-am apropiat de copac, plimbandu-mi mana pe scoarta zgrunturoasi pani la tiie- turd, adancindu-mi degetele in ea. $i, deodata, scoarta mi-a muscat din piele, cand am strans pumnul. — Ea n-ar fi facut una ca asta, am zis, inghitindu-mi tremurul din git. 69 Vv Penelope Douglas Copacul acela eram noi, Ea n-ar fi flicut miciodatd una ca gy Niciodatit n-ar fi incercat si-l doboare! te — Dupa plecarea ta, ea a devenit distanti gi ostild, a incepye 4 si-mi explice, apropiindu-se. N-a vrut si mai vorbeasca ese tine, N-a mai venit acasa in weekenduri... Vocea i s-a stins, lisind fraza neterminatd, iar eu mi-am dori, si nu fi fost nevoit si ascult toate astea. . — ]-am lisat timp, a continuat el, Mi-am adus aminte de cur m-am simtit cind am crezut cl am pierdut-o pe Fallon. Primele iubiri destrimate sunt cele mai grele suferinge. Numai ci Tate nu ma pierduse. Mi intorsesem dupi ea. — Am sosit acast intr-o 2i, prin septembrie, dupa ce-ai plecat, a intervenit Jax. $i i-am gasit pe muncitori tdind copacul. Nuse poate. Am inchis ochii. — Dar cind au intrat mai adanc in el, a continuat, Jax, Tate i-a oprit. Nu s-a indurat 5-0 faci pand la capat. — Si-a dat seama, cred, cA nu i-ai fiiertat-o niciodata, a adau- gat Madoc. $i nici ea nu si-ar fi iertat-o, dupa ce si-ar fi revenit. Mi-am muscat obrazul pe dinduntru ca sd-mi stapanesc tre- murul respirafiei. Apoi am deschis ochii, evaluand pagubele §i aproape urind-o in clipa aia. Cum a putut? — La inceput, am ingeles, mi-a zis Madoc. Am fost cu tine pani la capt, omule. Am stiut ce aveai nevoie si faci. M-am intors, in sfarsit, spre el, intalnindu-i privirea. El si Jax erau in picioare, in spatele meu, iar Pasha se asezase pe iarba, cu punga ei de bomboane, si se juca pe telefon. Madoc a continuat si povesteasca. — Pe urmi insd, ea a rimas la distant — se tot ferea de noi — $i am avut impresia ca familia se destrima, incetul cu incetul. Noi toti. Ea, fird tine, nu mai era Tate, iar fark voi amandoi, noi, ceilalti, trebuia si ne zbatem ca si riménem in picioare. Sa fim normali. ‘Am intors iar privirea spre copac, spre frunzele de un verde aprins care fogneau in bataia brizei inceputului de sear. Dact 70 eee Regasire ficeam abstractie de taieturi, copacul parea sinitos. Se regenera, slavi Domnului. — Dupa un timp, a continuat Madoc, si o gramada de munca de convingere din partea mea, a inceput sa vind pe-aici. Faptul c4 tu nu erai aici a ficut-o, cred eu, s& se simta in permanenga a cincea roaté la chrufa. Eu n-aveam cum si fiu gi aléturi de tine, si de ea. Nu voiam si ma amestec. Era treaba lui Tate, numai c4 a trebuit s4 aleg si n-am de gand si-mi cer iertare pentru asta. Ea a avut mai multd nevoie de mine. Chiar daci-mi era al naibii de greu sa inteleg de ce nu putea s4 fie prieten gi cu Tate, si cu mine in acelasi timp, m-am bucurat cd, dac& a trebuit si aleagi, a ales-o pe ea. Tate se rupsese de mine, ma alungase din viata ei, refuzase si-mi rispunda la apeluri sau la mesaje. Dar atunci mi-am dat seama ca nu fusese vorba numai despre mine. Ea probabil ca se schimbase fata de toata lumea. — Maie ceva, a zis Jax pe un ton soviaielnic. Am izbucnit intr-un ras exasperat, clitinand din cap. Acum ce-o mai fe? Ei doi au pornit inapoi spre locul din care veniserim. — Uiti-te in curtea din fata, mi-a strigat Madoc, aratand spre fatada casei lui Tate. N-a fost nevoie si merg prea mult. Cand am descoperit anuntul DE VANZARE in cealalt parte a aleii, durerea pe care mi-o pro- vocase povestirea lui Madoc s-a prefacut intr-o furie in toati regula, care mi s-a urcat la cap. — Ce naiba e asta? am marait printre dinti, cu ochii pe stalpul inalt, din lemn, vopsit in alb, infipt in iarbi, de care era prins anun- ful cu DE VANZARE, in vizul tuturor celor care treceau pe-acolo. Casa ei e de vanzare? Mi-am plimbat privirea dintr-o parte in cealalta, torentul de ganduri paralizandu-mi picioarele. Jax facut cAtiva pasi inainte. — Tate pleaca la Stanford, la toamna. Tatil ei e mai tot timpul in striinatate, mi-a explicat, dup care s-a apropiat de mine. n wom = OW Saptamana trecuti, el s-a hotiirit s-o vinda, din moment ce doi ajung acasi atit de rar. Cand 0 si se intoarca in Cumpere alti casi, mai aproape de serviciu. — Si Tate a fost de acord cu asta? —N-aavut de ales, s-a amestecat Madoc. James n-ar § Si-si iroseasci. mostenirea cumpirind casa de la el. Q gy? nevoie de bani pentru facultatea de medicin’. aby | M-am lisat pe vine, trecindu-mi mana prin pir. Am inspira, | am expirat, incercind si-mi pastrez calmul, insi surprizele | neplicute imi intorceau lumea cu fundul in sus. Nepisare, Tate, copacul, casa... In definitiv, ce ma asteptasem si se intample? Ca ea 0 5% stea in casa asta la infinit? Stiam c-o sd se schimbe tardsenia si trebuia g accept asta. Tate s-a indepartat de mine si viata ei e asa cum tye. buie si fie. Merge inainte, pe figas. Numai ci, in timp ce respiram, imi doream ca nodurile din stomac si audi ceea ce incerca sd le transmita creierul. Tatum Brandt nu mai ea ta. Dar atunci am strins pumnii si mi-am ridicat privirea spre casa ¢, Apoi spre copacul nostru. Apoi spre casa mea. $i nu puteam si accept. In ciuda tuturor lucrurilor bune din viata mea — afacerea, cariera, felul in care m-am dezvoltat — eram satisfacut, dar nu gi fericit cu adevarat. O iubeam inca. Doar pe ea mi-o doream. — Au vreo oferta? m-am interesat, evitand si-i privesc in ochi. — Au avut doud, l-am auzit pe Madoc rispunzand. Normal. Cine ar fi putut sa refuze o asemenea casa? Ofertele aveau si apara repede si din abundenti. — Totusi, James le-a respins pe amandoui, a continuat el. Nu pare si fie foarte grabit cu vanzarea. De-asta o si stea Tate acasi la mine pentru citeva zile. Se fac cateva retusuri in interior, pentru Aman, fara, ° OK hy Regasire Mi-am trecut din nou mana prin par, neludnd in seamé faptul ca Pasha igi concentrase intre timp intreaga atentie asupra mea, privindu-ma cu ochii larg deshigi in timp ce-gi rontaia bomboana. O singura datd ma mai vizuse furios de-a binelea, aga c4, probabil, savura cu plicere spectacolul. Mi-am ridicat privirea spre casa lui Tate. Imaculat de alba, cu putin verde estival. O verand& mare, frumoas4. Peluza impecabil tunsi, intins’ pe panta domoald a unei mici coline. Mi-am amintit cat de mult imi plicea si vid luminile aprinse induntru, in serile reci de iarn4, cand intram cu masina pe aleea casei mele. Si, la naiba, ochii au inceput s& ma usture, silindu-ma si privese in alta parte. Curtea din spate, unde am facut dragoste prima dati. Feres- trele dormitoarelor noastre, fata in fat. Copacul care ne lega pe amandoi. Am tras scurt aer in piept. Crezusem ci n-o si se schimbe nimic. — Jared, a zis Madoc, dregandu-si glasul. Noi tocmai ti-am spus c& fata asta a ta a incercat si-ti doboare copacul. Cel pe care ti l-ai tatuat pe spate. Vocea lui duri a devenit mai sonora. — CA si casa in care a locuit inc& de cand o cunosti e scoasi la vanzare. — Nue fata mea, m-am rstit. —Nicia altuia nu e! a ripostat Madoc. Tatum Brandt iubeste o singuri persoana. Pe tine. Totdeauna o sa te iubeasca. Méarditul lui amenintitor devenise acum aproape o soapta. — Ea respira pentru tine, indiferent cat de mult ar incerca si nege sau s4 ascunda asta. Mi-am dorit si cred ci era adevarat. Ca in interiorul acelei noi gi glaciale Tate se ascundea fata care inc era stapana inimii mele. Ridicandu-ma in picioare, mi-am strecurat mana in buzunar, strangandu-mi degetele pe familiarul medalion din lut cu am- Prenta ei. Dupa atat timp, inca simteam nevoia micii bijuterii pe vA) Penelope Douglas y care-si pusese in copilarie amprenta d, i trllcee niet macar oa flira ad “Berului mare, Na — Trebuia sa te fi intors demult dupa ca, mam, — M-am intors, am méarait printre dingi, descirea wt M, pe Madoc. La sase luni dupa ce-am Plecat am yeni Adu era cu altul! ait iapoi, gy "a M-am dat inapoi cu céfiva centimetri, Mana mea j % drumul medalionului si cizand pe langa corp, in td ding veam expresia socati. P cen Pri Mi-am intarit afirmatia dind din CAP, CU rasuflarea in vazandu-I cd rimasese fird replica. Tetaian, — Da, m-am intors, dar a fost prea tarziu, la naiba inteleo: Jax stia, dar Madoc nu mai vorbise cu mine $i se ae ? nu-i spusese nimic, ay Inca puteam si simt totul, de parca s-ar fi intamplat ier, Stau la fereastra fostei mele camere, naucit gi furios. Incremenig ‘i incrancenat. LW recunose vag pe tip. Gavin nu mai stiu cum. A (fost coleg cu ea in unul dintre grupurile de studiu de la Northwest » Lam cunoseut acum un an. Strang din pumni. Oare cat 0 fi asteptat ea dupa ce-am plecat? Tate e in camera ei, cu bratele incolicite de Satul lui, iar el o tine aproape, dansind lent cu ea. O sttruta, iar mie mi se strange inima. Parul lui blond — la fel ca al ei — e tuns scurt; ea rade cand elo strange la piept si-o invarte prin camera. $ase luni. N-a putut sd astepte nici macar sase luni afurisite. v Eu am asteptat. Nu mi-am tras-o cu niciuna. N-am facut nimic, naibii, decat cu mana... un adevitrat fraier inca ofilindu-se de dorul ti §¢ crezand ca ca o si-l astepte. Pistrandu-si speranfa cit ar putea s-0 recapete. | . ind 4 Simt un gol in piept; imi concentrez privirea spre ei, detestind ta ea rade, detestind ca el danseaza cu ea, detestand ca ea si-a vazut mal ‘ departe de viafa. Eu inca 0 iubesc. Nimic nu s-a sters pentru mine. a Putean 4 74 Regasire Ma pritbusese peste fereastra, apuctndu-ma cu méinile de pervaz cand il vad cd 0 sdruta pe gat. O pipdie peste tot, iar ea zambeste, De ce zdmbeste? Nu se poate sa-1 vrea, Tipul se las sa cada pe pat, tragand-o dupa el, Ea ti incaleca mij- Jocul, iar eu fac un pas inapoi, luandu-mi elan, avdntindu-mi piciorul i izdind, ‘geamul, auzindu-I cum se sparge, dar eviténd sd mai zabo- vese ca sa evaluez, pagubele. Neare decit sa-si vada mai departe de viata ei, daca asta urea, La fel 0 sd fac si eu si-o sd se termine totul. Tasnesc afardt din casa, ma ndpustesc in masind si pornesc spre hote- Jul meu din Chicago, unde concureaza echipa mea. Os-ouit. O sé incerc s-o uit. Dar nu reusesc. Nu stiu cand a inceput si umble cu ala, dar un lucru il stiu sigur. Ea a reintrat in joc inaintea mea. — Gavin, si-a amintit Madoc. Tate a incercat si mearga mai departe, dup’ plecarea ta. Au fost impreund timp de vreo doud luni, dar pe urmi ea a pus capat relatiei. M-a privit drept in ochi, dar n-am vrut si mai aflu gi alte ama- nunte. — Nu-mi pasa, am zis. Nu voiam si-i stiu numele, nici lui, nici oricui altcuiva cu care ar fi umblat. Numai ca Madoc a insistat. —E singura de mai bine de-un an, Jared, a precizat el. Nu se vindecase de tine, aga ci a rupt-o cu el cand gi-a dat seama cA s-a grabit. A avut nevoie de mult timp ca si se vindece, dar trebuia si incerce si meargi mai departe cu viafa ei. A aruncat o privire spre Jax, dupa care a intors din nou capul spre mine. — Abia de curind a inceput si umble cu cineva, a rostit incet. T-am aruncat o privire furioas4, dar am reusit s4-mi pistrez tonul scizut. — Cu cine? no — Din vacanta de primavant ¢ 61 Ben Jamison. Dasmreenencle, Ox Bow Jamivon? — Tonagi, din ce gtiu eu, a continuat Madoc, au 1Uat- gy Tnca nu e nimi series. . ane Gheceeat ok Pasha urmarea Art st clipeasel spectaco g, far ek Pad de. M-am repezit drept in fara lui Madoc, piept in piept cael, privindy-] farios. San pas inapoi, dara rimas pe post, parind ch wold mi stripungi cu privirea. i, impii ju-ma in spate, in timp cumwa fratele meu are in masin3 un retrovizoare? 2 intrebat-o. Are o amprentii pe el. a aida a spans ea Tar cind e pe motociclet, il poart leg Jaz sa continuatinterogatoriul, cileindu-mi pe ner cu" jetul lai ingamfat. | — Nu cumwa se fereste de blonde ca dracul de timaie? ‘Am inghitit in sec, auzind-o pe Pasha cum pufnrea in r35- | 76 - Regasire —Nu poate si le sufere, intr-adevir, a rispuns ea, Jax a mers mai departe, sustinandu-mi privirea. — Nu cumva are o obsesie aproape nesanatoasi pentru Seether? Mai precis, pentru cantecele ,Remedy’” gi ,Broken”? — Rolul meu e sa mi asigur c4 nu lipsesc din niciun playlist, a replicat ea, repetand indicatiile primite de la mine. Fir-ar a naibii de treaba! Jax si-a lasat barbia in piept, privindu-mii sfidator. — Acum am putea si pierdem siptimani in sir in ritmul asta. O doresti. O urdsti. Nu poti s& traiesti fara ea nici micar o zi. Nu poti s-o suferi in urmatoarea. $i-o si ne stringem cu tofii singuri de gat daca voi doi vi tot fataiti asa, dar di-mi voie si te intreb un lucru, a zis, ridicandu-si sprancenele, nerabdator. Ce-ai face dacd Tate ar fi in camera ei in clipa asta, ghemuiti in pat si avand pe ea doar un cearsaf? Unde ai vrea si fii? Mi-a cazut fata, dar fierbinteala mi-a cuprins intregul corp cand m-am gandit la trupul cald, ghemuit sub cearsaf. Jax a inspirat adanc, stiind ci mi-a atins punctul sensibil. —Noi vrem ca totul s fie asa cum a fost, a rostit cu hotirare. $i acelasi lucru il vrei gi tu. Am clitinat din cap si le-am intors spatele, ferindu-mi de pri- virile lor. Da, inci eram legat de ea. $i ce? Eram fericit cu viata mea. Destul de fericit, in orice caz. Ajunsesem exact omul care plinuisem si fiu pentru ea atunci cand plecasem. Cu o slujba pe care o iubeam, am fost capabil si investesc in viitorul meu si si-mi incep propria afacere. Libertatea de a lua hot&rari — de a-mi petrece zilele ocupat cu ceea ce imi plicea si fac — nu-mi dadea numai siguranta, ci si impacare. ii aveam pe copiii de pe pista de carting, munca in atelier, precum si timpul gi resursele necesare ca si-mi explorez ideile si pasiunea. Eram mindru de felul in care-mi umplusem zilele si de persoana care devenisem, 7 Penelope Douglas Totusi, fratele meu avea dreptate. ; : Eaa fost si v mereu ultima imagine care-mi apare in ry seara, inainte $4 fm. a inte M-am intors din nou spre ei $i nar. Gata cu proste: — Suni-l pe con Cumpira casa. = — Jared! a strigat ¢a ridicandu-se grabitd de pe iarba, cu och sciparand. Casa asta 0 4 te coste tot ce ai! Singura mea reactie a fost 84 ridic o sprancean’ la ea. Pasha g-. indlpat mainile spre cer si gi-a abatut privirea, clatinand din cap Era nervoasi, dar stia cd discutia se incheiase. 1 $tiam de ce era ingrijorati gi avea tot dreptul si fie. Investise foarte mult’ truda cladindu-ma pe mine, cladindu-mi renumele § afacerea si, chiar dack nu erau banii ei, tinea Ja siguranta mea, Chiar imi plicea de ea in privinfa asta. Neluind in seama micile zambete pe care gi le-au adresat reci- proc Madoc gi Jax, am pornit spre masin’, strigand peste umar: aad Sun’-i si pe baiefi, i-am strigat Pashei. Vreau s4-mi trimiti magina aici. Tate a avut dreptate. Jocul s-a schimbat. Ea habar n-avea. smi-am scos telefonul din up, tabil, i-am zis Pashei, azvarlindu-i telefony CAPITOLUL 5 TATE Ma strecor prin marea de oameni, ducandu-ma in bucdtarie sA-mi | umplu la Joc paharul rosu din plastic. | Casa lui Madoc e vraiste. | Fallon. se distreaxd: alterneazd intre strangerea paharelor folosite si conversafiile cu prietenii nostri, in timp ce soful ei ela parter, cu Jax, | juctnd biliard cu alti baiefi. Eu si Juliet ne amestecdm printre petre- | cterefii care au invadat casa. Toata lumea venise acasé in weekend, iar eu, la randul meu, il adusesem pe Gavin, incercand sa-l fac pe tata sh se acomodeze cu noul barbat din viata mea. — Hei, imi sopteste el la ureche, venind din spate. Ma gandeam ca ar fi timpul s-o stergem de-aici. Zémbesc, lund mana lui Gavin de pe abdomenul meu si rdsu- cindu-ma pe calcaie. — Nu stiu daca putem, ti zic. Am baut amandbi. Tinandu-I de ménd, il duc spre bar, auzind dinspre usa deschisd a subsolului piesa ,This Is the Time’, a formafici Nothing More. — Madoc o sit ne lase st folosim o camera. Putem sa rdmanem aici in noaptea asta, Imi aud pulsul zvacnindu-mi in timpane, folosim 0 camera? Eu si Gavin suntem impreuna de indoialé asupra faptului ca ne infelegem dar nu spun nimic. Sd reo dowd luni si mu existd nicio bine, Suntem amandoi vittort 7” —— 4 Penelope Douglas medici, facem parte din aceeasi i fratie studengease, impace cu Madoc, chiar daca nu sunt pree capropiaft- Jax, pe de alta parte, incd nu vrea ‘sa. aida riimic de-a face cu el ‘Si tatei ii vine grew sa se apropie de of, dar gtin de ce. Relafia lui ey Jared apropiata, asa ca nu poate s4 sreaea peste ea I inteleg Fact incre xd merg mai departe. #6 amuzant si inteligen, sicdnd sunt cu el, nu ma. gandest fa. Sunt singurele momente in care rau ma gandest la él. Ancere sa gasesc din nou? garecare aparenta de fericire, numai cin Joc xa devine mai ugor, devine mai aici. De lao xi la alta, ¢ tot mai evident ca nul iubest, iar gandul asta iar el reusejte say Jared. mai sacaie. . Foarte mulfi oameni au relapit sexuale firra st iubeascd, numai cd eu mi-am dat seama de un Jucru. E altceva. Nu la fel de bine. — Sunt sigurd ca am putea sa gasim o camerd (a sa dormim, ti réspund ine, insofindcmi cuvintele de un El ma priveste. — Dar tu nu ai o cam’ Madoc, -pomenind ‘odata despre asta. Trag de timp, incercand sa-mi dau seama cum as putea sd raspund, in timp co-mi vars bdutura din pahar sil umplu cu apa. — Am, numai ca... Deodatd, tresar, vazand ct vreo cafiva baieti dau buzna in buct- tarie, venind de jos $4 urlind pe hel. — Numai ca? insista el. Imi intore privirea spre el distrasa de zgomot. — Heil striga cineva. Ia sa vedepi un clip cu Trent! Clipesc incet, sedipand pabarul in chiuveta. Ignorinndu-I pe Gavin, ma duc in living, unde baiefit stau ingri- madi in jurul unui iPad. Privind peste umarul cuiva, vad 0 filmart au. Jared — incétreatas azi pe site, din cate se pare — gonind peo pisth liad de obstacole si de viraje strinse si, chiar daca n-am cum sii chipul pe sub cascd, stiu ca e el. I-as recunoaste corpul oriunde. mic zambet. erds aici? ma intreaba. Parca -am auzit pe 80 Regdsire Mi se taie respirapia privindu~l sivmi ingddui un mic cambet, Dumnexeule, cat ¢ de frumos! Cum se apleaca yi dirijeaza moatoci- eta perfect tap pea Si reuseste. Reuseste in ceea ce-si propune, reugeste sa trdiased aga cum vrea, Lt privese fi, oricat de mult m-ar durea, sunt foarte mandra de el, Simt prezenta lui Gavin in spatele meu, dar nu intore capul, Fil- marea video de pe YouTube se muta la un comentator si stomacul mi se face ghem cand il vad pe Jared pe fundal, Tocmai le da autografe cdtorva copii, in timp ce un grup de major vele — cele care afdga mulfimea, in costumele lor sexy — se urea introun qutobux, in spatele lui. Un alt coleg de echipa il strange de umeri pe Jared si-i sopteste ceva Ja ureche, dupa care xambese amandoi, ca dupa oglumd numai de ei infeleasa. Apoi tipul il impinge pe Jared spre acelasi autobuz, in care se urca~ serih fetele si-l urmeaxa pe trepte, dupa care se inchide usa, — Frate, asta xic si eu viaga, comenteaza un tip din dreapta mea, Ma retrag, incercand sa pastrex o expresie neutra, chiar daca simt cd inima mi se face tandari, Gavin ma urmeaza sus si, nu stiu de ce, dar il duc direct in camera mea sia lui Jared. Am nevoie sa fac asta, Nu-l mai vreau pe Jared, Nu mai vreau sd sufar. Nu vreau sa rise, sperdnd ca 0 sa fiu vreodata a lui, si sd tree iar prin ce-am trecut. Luni de suferinge, luni de incercari de a merge mai departe, dar cu senzatia ca el e peste tot. Am mai facut dragoste cu Gavin, iar acum pot sd fac dragaste cu el in patul meu si-al Jui Jared, si-o sa trec 0 granita dupa care nu exista cale de intoarcere. Asta va ucide totul din mine, Gavin incepe sa ma sétrute pe gat si o lacrima mi se scurge pe obraz. Umi simt pielea de parca ar fi acoperita cu noroi, tot mai murdara pe masurd ce md atinge. Nu vreau. N-ar trebui s-o fac, 81 Penelope Douglas ‘$i totusi, inchid ochii si-mi aplec capul intr-o parte, invitandy. 1 continue. co Mainile lui imi cuprind sanii, framantandu-i prin dhuza oy, miscari circulare, in timp ce pune stapdnire pe gura mea, [si cufunda 0 mand in blugii mei, facandu-mé sa inspir Precipitay Strang din coapse, ca sa-l fin in frau, dar nici eu nu stiu ce vreay, Gavin face ca Jared sa dispard. Gavin md face meren sd uit. Pog 54 Sac asta. Ficcare clipa ma face sa ma simt tot mai rau si nu vreau sa ma Solosese de Gavin. Sa ne murdirim asa, doar ca sd ma simt eu mai bing Vocea lui Jared imi revine in minte: .Mi-ai dat lumea peste cap dg opt ani. Nu ma mai satur de tine”. Ienesc, inghitindu-mi lacrimile; il imping pe Gavin de pe ming si-mi acopar fafa cu palmele. — Tate, ce s-a intamplat? ma intreaba cu o voce ingrijorata, Scutur din cap si ma prabusesc, moale, pe langa perete, alunecand pe pode — Trebuie sa pleci, ii zic plangand incetigor. Imi pare foarte ray, dar va trebui sa dormi altundeva in noaptea asta. Se apropie de mine. —lubito, putem sa dormim altundeva, Ce-am facut? Scutur iar din cap. — Te rog, pleaca. Asta e camera mea $i a lui Jared. Si a nimanui altcuiva. — Te rog, pleaca, repet, plangand si mai tare. — Tate, insista el. — Imediat! strig. Lasa-ma singurd si gata. Imi las capul pe genunchi si plang. Nu stiu de ce ma simt vinovata. Pénd sé apara Gavin, n-am mai avut relafii sexuale decat cu Jared. Nu dorm prin alte paturi, iar Jared si-a inecat tristefea si suferingele cu destule fete inaintea mea. De ce nu se poate ca asta sit ma faca si pe mine sit md simt mai bine? 82 q Senseo O mand 0 atinge pea maa si ride care std ing mine terwn venunedi. ‘ms — Pepe Mode Mat sedimonosese da flan st may Mai Pet sa ma abyin, — De ce mu pot sted wit? rastese sodncing, EL inedide oodii, frevdrndunt? 9 i i ind impress ect pce sa pina ean Dar, in boc de asta, ma ty el i mai aa Frage spre el si ma ia in rate, Nsdmde-ma — Cand a fast trimisd Rallon departe de-aici, incepe el, stapanin alu-si propriile lacrimi, am incercat sa ma pierd in relapii ey multe ne fomei, marturiseste sil aad cum isi ingbite nodul din gat, Dar asta ny mea gitatniiodatt pentru mai mult de-o si, dunt nan fiecare data, m-am simfit si mai niu, . Toit ridic privirea spre Madoc, — Au trecut atatea huni. Jared Probabil cit a mers mai 5 depart, dar eu nu-mi dorese pe altcinewa, Hobotess de plans gi-mi sere lacrimile, doar cas sim c win allele si le ia locul, — Ma doare. Totul ma doare, A {fast cat Pe ce sa tai copacul nostru, foamna trecutd, Madoc. Ce-o fi in nereguia cu mine? De ce nu Pot sd tree peste? Ma apuca de barbie cu degetele si mi-o ridica. Li wad lacrimile adu- nandu-i-se in ocbii albastri, — Dar vrei sa treci peste? ma intreaba, — Sigur cd vreau, ii raspund, mifind ochii spre el. Madoc isi lasa capul intr-o Parte, — Eu cred ca tu inca il iubesti, Tate, si mai cred ca, in adéncul sufletului, stii c-0 sa se-ntoarca la tine, Ma smioreai, lasind capul in jos, 83 Penelope Douglas — Nu pot sa am incredere in el. S-au intamplat prea multe, cu lacrimile siroindu-mi peste buxe. Gavin e baiat de treaba, Trebyi, Sd incerc sd merg mai departe. Imi ridica iar barbia, facandu-ma sa-I privese in ochi. — TT forteri insista el Ti-aduei aminte de ultimul an delice 4 Jost mai puternica atunci cand ai fost independenta, Tate. Madoc a avut dreptate. A doua zi, am pus capt scurtei mele relatii cu Gavin sim-am apucat, impreuna cu tata gi cu Jax, s lucrez la masind; in prima. vara aia, am inceput sd particip la curse. Abia de curind — la mai mult de un an dupa discusia cy Madoc — am inceput relatia cu Ben, luand-o incet, dar tatonand terenul pentru prima dati dupa mult timp. Stau in G8-ul meu, interiorul negru, rcoros, precum $i gea- murile fumurii, inchizandu-ma intr-o lume a mea, personalé, in care Limp Bizkit, cu ,My Way”, zumziie in boxe. Oamenii misuni peste tot pe-afara, unii virsindu-si deja paharele in timp ce se impleticesc pe langi pistd; imi retin un mic zambet, finde’ nicio- dati n-am regretat faptul cé n-am fost ca ei. Ben asa ar fi vrut. Tanjea dupa o iubita veseli, care sa se Ppoata comporta dezinvolt in situatii sociale. La urma urmei, dac tot sunt hotarati sa particip la curse, de ce si nu mi bucur de atmosfera si de tot ce e palpitant in ea? Ben insi a aparut mult prea tarziu ca sa-si mai poat’ pune amprenta asupra personalitatii mele. Cand eram in liceu, am invafat s4 ma accept asa cum sunt si am dormit mult mai bine noaptea dupi ce nu mi-am mai ciutat scuze. N-aveam nevoie de ele, aga cum n-aveam nevoie nici miacar de victorii. Am nevoie doar de asta, mi-am zis in sinea mea, strangand in miini volanul si schimbatorul de viteze. Sangele parcd imi dansa pe sub piele; ma simteam pregitita. Da, Madoc a avut dreptate. 84 fiz, ee ee eee Regdsire Am fost mai puternici atunci cind am fost independenta. lar tunci cand Jax ma incurajat si particip la curse, pe Loop, am escoperit un lucru pe care puteam si-l fac de una singurl — un geru care si fie al meu — gi care-mi ditdea putere. N-au existat vinovafil, nici presiuni: numai titcere. $i-o s-o fin ot aga si disear, ciind o 64 apari Jared. Fiindca asta o sit faci, Detest s-o recunosc, dar el azi mi-a ftcut singele smi curga in pic mai repede prin vene, $i asta nu doar pentru ca arta atit je bine. Tatuaje frumoase ii acopereau o suprafati mai mare a orafelor decit acum doi ani, ins’ avea acelagi piept neted, tonifiat, sare arita acum chiar mai formidabil, bronzat de soarele Coastei de Vest. $i, bineingeles, n-a fost nevoie decit de o privire din partea lui ca sit-mi intre pe sub piele. La varsta de zece ani, Jared mi-a fost prieten, La paisprezece, dusman; la optsprezece, iubit, iar la douazeci, sursa sufcringelor mele. I stiu de mai mult de o jumitate din viaga i, chiar daca intre timp rolurile s-au schimbat, impactul lui asupra mea rimine, ca intotdeauna, cit se poate de mistuitor. Intotdeauna. M-am aplecat si am scos din rucsac exemplarul Fire de iarba! al mamei. Am aruncat rucsacul pe bancheta din spate, sf nu ma incomodeze. Am deschis cartea brosata, apasiind cu degetul mare pe marginea paginilor in timp ce le risfoiam, usoara lor adiere mingaindu-mi fata. Gasind pagina saizeci si patru, m-am dus direct la versurile pe care le subliniase mama, din strofa a douazecea a poemului Céntec despre mine insumi, al lui Walt Whitman. Am recitat in soapta, tinand cartea aproape: * Volum de poeme aparfinandu-i scritorului american Walt Whitman (1819-1892), publicat pentru prima data in anul 1855, dintre care cel mai celebru este Cantec despre mine insumi, 85 Penelope Douglas — .Sunt ceea ce sunt gi asta-mi ajunge.” Eau multe versuri subliniate si multe poeme la care 5¢ sem in carten acces veche, nual chev ma INCORCEA mare | cele insemnate de mama. Poate cil le-a insemnat pentry o4 h poate a stiut c-o sl am nevoie de ele, cert € cll au fost mereu acy | €4.0 voce care sil-mi spund ceea ce ea nu mai avea cum. Chiarg, ” I a murit de cancer acum mai bine de zece ani, n-am incetat nicig, t data si-i simt lipsa, Aga ci luam peste fot cartea cu mine, i Aplecindu-ma, mi-am varit nasul in carte giam inhalat mig. | sul de hartie veche, inchizind ochii. — O, frate! am auzit vocea lui Madoc. Cam pervers. ‘Am deschis ochii, scopind un oftat exasperat spre CApatana Jy; variti pe geamul din dreptul meu. ‘Ai fi crezut ci Madoc era iubitul meu, atat de mult se invarte, prin preajma mea, dar era inutil si caut vreo scdpare in priving, asta. [mi trimisese trei SMS-uri ca sa fie sigur cd aveam sa apar in seara aia, Eu nu lipsisem de la nicio cursa, dar stiam exact de ce credea el c-ag putea si mi fofilez. Idiotul igi inchipuia c4 n-aveam pic de demnitate. — Nu vreau s& vorbesc despre asta, l-am prevenit, aruncand cartea in torpedo — aga cum fac mereu, ca si-mi poarte noroc — si apoi coborind din masina. — Bine, a incuviinat el, indesandu-si miinile in buzunarele talonilor scurti, gri. Dar, daca te vad c& te culci cu cArtile tale, i inscenez ceva si te aresteze, a addugat, facand semn din cap bancheta din spate, doldora de manualele mele pentru tate. -am uitat urat la el si m-am dus in spatele masini, ca s-mi tez camera GoPro primita de la Jax. ‘Am rimas in urma cu bibliografia pentru vari, din cauza | de la spital, i-am explicat, aplecandu-m& ca sa fixer gi vreau sd parcurg notele de subsol pani cand incepe scoala. 86 | | | | | Regasire — Tu citesti notele de subsol? s-a mirat el, privindu-ma de as fi fost imbricata in portocaliu din cap pana-n picioare. Mi-am indreptat spinarea si mi-am pus mainile in yolduri. — Dat fiind faptul ca inveti ca 4 te faci avocat, ar putea s4-ti inda bine daca te-ai cufunda si tu mai adanc in bibliografia ta. — Avem bibliografie? a intrebat, facand ochii mari. Am mijit ochii la el, dar a izbucnit in ras, dandu-mi de ingeles cha glumit. Sau, cel putin, speram c4 a glumit. — Ei bine, n-o sd te apuci s4 operezi maine, a protestat el. Asa cA mai respira $i tu. — Nu pot, am replicat, dandu-l la o parte si intorcandu-ma la portiera mea. Sunt... — Ingrijorata c-o 4 incepi s4 te gandesti la el? mi-a terminat Madoc fraza, facandu-ma sa ma opresc din mers. Oftez, scrasnind din dinti. — Nu acum, da? N-ai altceva mai bun de facut? Ca, de exem- plu, sa infiingezi o echipa de fotbal in casa Caruthers, imediat dup’ terminarea facultatii? Numai ca el m-a ignorat. Pana s4-mi dau seama de ce voia si facd, Madoc s-a trantit pe bancheta mea din spate gi a inceput sé-mi stringa cArtile si rucsacul. — Madoc, l-am apostrofat, incercand s4-mi recuperez lucru- rile. Da-mi cartile. — Le-am luat, a replicat el, smucindu-se. — Di-mi-le imediat! m-am ristit. —{n seara asta nu, a zambit el, scuturand din cap. — De ce nu in seara asta? m-am interesat, de parca n-as fi stiut unde batea. {ns4 tocmai atunci o voce ragusiti a inceput s racneasc& in difuzoare, ficandu-ne sa ne ridicam amandoi privirile. —Tate! Numele meu a rasunat pe toat pista. — Esti acolo? 87 Penelope Douglas f Am zambit si mi-am arcuit, strengareste, f Madoc. oe “Pranceang he — Scuza-mi o clipi, i-am zis cu blandete, — A, sigur ci da, a gangurit el, inclinandu-si ¢, cu toate ci-i radeau ochii. Am ocolit masina pana in fat, am s&rit pe capotg ‘i ridicat in picioare, fluturand mainile deasupra capului, — Aici! am strigat, simtind privirile a 0 suti de perechi de ie indreptate spre mine din multimea inconjuratoare. Ovatiile au résunat in aerul noptii, spectatorii — barbag femei — urland si aplaudand, fluierand si scandandu-mi nume). le-am zarit pe Fallon si pe Juliet in tribune, tinandu-si paharelejy miini si incurajandu-ma. Zack Hager, crainicul, stitea in picioare, in tribuna oficial, impreuna cu Jax, in mod evident alcituind programul serii, Ny ficeau prezenta decat atunci cnd cineva igi anula participares Cunoscand timpii realizati de noi toti inainte de ziua cursei, ave nevoie si stie cine era prezent, ca si-i poatd repartiza pe concureni la start. ‘Am sitit jos si mi-am intors privirea spre Madoc, vrand siin- chei discutia. — Stiati tofi ca el o si vind acasi si niciunul nu mi-afi spus J-am mustrat. Nu sunt supirat, dar nici nu particip la ce complet ati pus voi la cale. Sunt adulta. Madoc si-a impreunat sprancenele si mi-a lsat rucsacul si cadi. — Mi laaagi, a bombinit. $i, pana s4-mi dau seama, m-a inhitat, si-a incolicit bratul pe gatul meu gi a inceput si-mi frece zdravin pielea capului cu nodu- rile degetelor. , — Madoc! am tipat, proptindu-mi 0 mana in spinarea lui # una pe biceps, striduindu-ma si-mi eliberez capul din stransoare! lui. Nu-mi da castane! apul spect, Mean, 88 Regasire — Castane? a protestat el, Nu, adultii nu dau castane. Jar noi suntem adulfi, nu? Si-a vieut mai departe de treabi, pana a inceput si mA usture piclea. | — Madoc! am racnit, cu o voce groasi, chinuita de respiratia intretdiata. Da-mi drumul! ‘Am bitut din picior, scipind in sfargit din mainile lui. $-a dat cu cativa pasi inapoi, iar eu m-am indreptat, incereand si-mi recapat suflul, in timp ce el ridea. — Esti un nemernic! am fipat, dindu-mi la o parte de pe fata guvigele de par desprinse din coada. — Aga e, m-a aprobat Fallon, care tocmai venea spre noi, im- preund cu Juliet. Abia acum ai aflat? a glumit ea, ficindu-i cu ochiul sopului ei. Am pufnit, smulgindu-mi elasticul din par, fiinded deja era 0 cauzi pierduta. — A, aga e mai bine, a comentat Madoc, zambind aprobator la adresa pirului meu lisat liber. N-am zis nimic, doar m-am incruntat la el. Deodat insi, atengia ne-a fost captati de altceva: zgomotul din jurul nostru a devenit mai puternic, asa ci ne-am intors toti spre pistd, ca si vedem ce anume provocase zarva. Oamenii se dideau deoparte, ca si facd loc, si aga am reusit si-1 airesc pe Jared, intimpinat de spectatori cu aclamatii si tipete. Era pe motocicleta lui din vremea liceului: cea pe care o tinea Jax in garajul lui, fiindca Jared avea altele mai bune pentru curse. A virat intr-o parte si s-a retras intr-un loc liber pentru parcare. Cat ai clipi, in jurul lui a roit multimea: vechi prieteni, admira- toare, ba chiar si admiratori. L-am urmiarit cum isi scotea casca si-si punea un picior jos, Proptindu-si motocicleta si zambindu-i vechiului siu prieten Zack, dar mi s-a strans inima cind am vizut o femeie tandra coborand de pe sa, din spatele lui. 89 Penelope Douglas N-o cunogteam gi am incercat si nu jau in seama junghiy gelozie care m-a stribitut la gandul cd era posibil s-o fi adus oy le din California. cI Toatd lumea se striduia si-i capte7? atentia gi, inci 9 aay | devenise centrul universului. | Madoc a pocnit din degete in fata mea, realitate. —Te-ai enervat? m- — Nu, am rispuns, tuguindi — Ei bine, ai fi avut de ce, a ti ca si ma readuey , | a intrebat. f lu-mi buzele. I postat el. Asta nu e publicul jy, E al tiu. Tu esti cea pe care au venit s-o vada. Am inspirat scurt. — Nu mi intereseazi... — Ei, unii au memoria mai lung’, m-a intrerupt el, $i poate oj sunt interesafi si vada ce scantei ar putea si iasd, daci sunteti yo; doi in acelagi loc, dar, in orice caz, n-o sa-fi rapeascd el prim-ph- nul in spectacolul de asti-sear’. ‘M-am profipit in fata lui. — Imi pas mai putin deci Numai ci el m-a apucat de it crezi de... brate si am rimas ocata cind ma agiltait. — Dar de ce-fi pasd? a rostit printre dingi si le-am simfit pe Juliet gi pe Fallon incremenind lang mine. ‘Am inspirat brusc, socaté de brutalitatea lui. Abia dac-am cli- cand mi-a apucat tivul maioului larg, negra, si l-a sfasiat putin parte, Am scrasnit din dinti. Madoc, ce mama naibii faci? |-am intrebat, pe un ton calm. Juat cele doua bucati rezultate si mi le-a innodat pe la jumi- abdomenului. ‘Tu esti regina, mi-a amintit, dupa care mi-a ridicat rucsacul Tu esti stpana pistei gia tuturor pilogilor de pe ea. El habat fe, asa ci arati-i cum stau lucrurile. 90 Regdsire ‘Am tras adane aer in piept, fiindct nu voiam si observe zim- petul pe care m-am straduit si-1 ascund, Da, acelea erau ale mele. Pista, serile de vineri gi victoriile. N-aveam nevoie s&-1 atac pe Jared. Dar aveam si pistrez ceea ce-mi aparfinea. {ntorcindu-mi spatele, Madoc a mai racnit un ultim ordin ina~ inte de a se indeparta. — Juliet, adu-i, naibii, si un ruj. M-am incruntat la loc. Ce idiot. Juliet s-a scotocit prin geanta, in timp ce eu il urmaream cu privirea pe Madoc, care mi-a aruncat rucsacul in masina lui, vrind in mod evident sa se asigure cd nu mai aveam niciun pretext ca si fiu antisociala, chiar $i dupa curse. Mi-am privit maioul. Mare idiot. Chiar daca l-as fi deznodat, tot rupt ar fi ramas. — Sotul tau e... = 0 pacoste? mi-a completat Fallon afirmatia, zambind cu ochii ei verzi. Da, aga e. M-am smucit cAnd a incercat Juliet si-mi dea cu ceva rogu pe buze. —Nu te misca, m-a certat ea. Jax uragte luciul pentru buze, aga ci am gisit rujul asta, cu care si nu-1 umplu de sclipici cand il pup. Lui ii place la nebunie, dar daci fi se intinde pe fata, n-ajunge un pic de scuipat ca si ti-l stergi de pe piele, stii? O las si-mi dea cu rujul ala afurisit, pentru cd... nu stiu de ce. Poate pentru ci insemna o platos in plus. Poate pentru ci voiam si fiu frumoasa pentru Ben. Sau poate pentru ca l-am vizut pe Jared asezandu-se, lasandu-se pe spate in tribuna, in timp ce o fata — alta, nu aia cu care l-am vazut venind — isi punea o mana pe genunchiul lui, cu un interes vadit in absolut toate gesturile ei. Poate ci am vrut si-i demonstrez ci n-aveam nevoie de el ca si fac impresie gi singura. 91 | Penelope Douglas Prietena cu care venise sa agezat de Cealaltt py figura plictisita gi dezinteresata, Suvite mov ti brieday, i bie, ca ticiunele si, examiniindu-i corpul de sus Pana jos, sam py infitisarea diferita, intrebandu-ma in Ce MAsUrA gop fi by | gusturile lui Jared, ching, Intotdeauna am fost nonconformis ; Pato on tele ag, | tate de societate. Fata aceea era frumoast, dar mult maj pati de coafura, de machiaj si de Picrcinguri decit my Goede | i-ar plicea lui Jared. El spunea mereu chi plicea felul Mey ‘a | natural, aM | Presupun c& a fost o minciunt, Fata purta blugi mulati vitrati in bocane} militdresti gj ob neagri fir maneci care-i Punea in evident trupul, pang ah, de solduri. Incheieturile mainilor ii erau impodobite ey ada brapiri metalice sau din silicon, iar in urechi avea piercinguy 4 metal din varf si pana in lob. Mai avea vreo citeva giuri si Pe fa Semana cu Fallon, doar ci Crt o versiune mai tipitoare, Cand I-am vizut pe Ben apropiindu-se de el — probabil, vin} sa spargi gheata, preferabil mai devreme decat mai tarziu — an pornit intr-acolo, impreuna cu Fallon si cu Juliet, intilnindy. aproape imediat privirea lui Jared, Madoc s-a aplecat spre Jared, spuniindu-i ceva la ureche, ins Privirea lui Jared a rimas fixati Pe mine, chiar gi cind m-a lux Ben de mina. Am clipit incet, zambindu-i si speraind c& Ben nu avea s-mi remarce transpiratia palmelor, — Tate, m-a intampinat Jared, cu o inclinare a capului, M-am striduit si inspir si si expir regulat pe nati, ca si-ni mentin pulsul sub control, — Jared, am raspuns. — Cariera ta chiar a luat avant, omule, i s-a adresat Ben, peu ton admirativ. Felicitari. — Mersi, i-a raspuns Jared, fara si-1 priveasca, ta, dar intre limi 92 Regdsire — Eliberagi pista! l-am auzit pe Zack racnind in depiirtare, in timp ce concurenfii din prima runda igi ocupau pozifiile, — Prin urmare, voi doi afi ajuns, in sfirgit, sf figi impreund? sa interesat Jared, degi fraza lui a sunat mai degrabi ca o afirmagie, nu cao intrebare. Mi-am arcuit o spranceani, intorcindu-ma spre pista gi neludn- du-l in seam. Ben mi-a urmat exemplul, ingelegand c4 nu intentionam citusi de pufin si incep o discugie cu Jared, Zack a anunfat cursa care urma si am stat cu tofii si privim cum Jax fi aranja pe pilofi, dupa care le didea startul, Motoarele puternice s-au pus in funcfiune, huruind peste tipe~ tele multimii, si am zimbit cind au trecut maginile in mare vitezA pe langa noi, curentul produs de ele ficindu-mi parul sa-mi flu- ture peste umeri. Juliet si Fallon sporovaiau intre ele, iar Madoc stitea mai in umbri, ticut. Jared era in spatele meu, in tribun4, vapaile din ochii Jui arzindu-mi toata spinarea. Mi-a lipsit senzafia asta. — Mai, mai, am auzit plutind spre mine vocea calma a Jui Jared, Micul nostru helesteu a cam evoluat, nu-i aga? Se pare ca fratele meu s-a intrecut pe sine cu ceea ce se-ntampli la Loop, Curse formidabile, concurenfi noi gi sexy... Mi-am strecurat degetele in buzunarele blugilor stramgi gi am ridicat capul, schitand un zimbet. — Dar tot un mic helesteu rimane, a incheiat el, cu vocea lui puternicd mustind de disprer. Cand ma demoraliza, in liceu, o ficea ca s4 se simt4 mai bine in propria piele, Acum insi felul era si obtind o reactie din partea mea, M-am intors spre el, ciutindu-i privirea, dar nevrind s&-i ofer cea ce-si dorea. N-avea decat si se impauneze gi s4-fi afigeze 93 - - Penelope Douglas ranjetul mulfumit de sine, eu nici nu ma gindeam 64 mai intry th jocul acela, Dar, spre marea mea surprindere, Jared nu zmbea. Nu ranjey cu superioritate. Nu flicea bagcilie. Infifigarea lui era complet gla. cial, iar ochii sii ma sfredeleau. Jn vocea aia nu exista manie, nici amuzament, nici vreo urm4 de ameninfare... La ce se gandea oare? — Ea e Pasha, asistenta mea, a prezentat-o Jared pe fata cy infitisare goth cu care venise. Pasha, ei sunt Tate gi Ben. Asistenta? Mda, vezi si nu. in general, birbafii si femeile cy aspect atrigitor si fird obligatii nu se recomanda ca find prieteni, Exceptind cazul in care unul din ei e gay. —Tate? a repetat Pasha, ca si cum numele i-ar fi sunat cunos- cut. Am vizut-o fulgerandu-mi cu privirea, apoi pe Jared. Adica...? |-a intrebat, firi si termine, de parca ar fi fost ceva numai de ej stiut. Am mijit ochii, observind ci el nu spunea nimic gi c& parea si-si concentreze privirea spre pist’. Tar expresia ei plind de interes a devenit cercetatoare, pe sub spranceana inaltata brusc. Ea stia ceva. M-am intors din nou spre pisti, exact la timp ca s4-i vad pe concurenti trecdnd linia de sosire, intrebandu-ma daca Jared o fi vorbit cu ea despre mine. N-ar fi fost ceva caracteristic lui. Rareori se confesa in fata cuiva, asa cA, de ce ar fi fost altfel cu ea? — Runda a doua! a strigat Zack in difuzoare, ficandu-ma si sar ca arsa. Mi-am indreptat privirea spre pista, mi-am pierdut expresia impasibilA si... $i sangele nu-mi mai zvacnea prin vene. Acum tremura. Fir-ar sa fie! 94 — Pe pista! a strigat Zack, iar Ben m-a luat de brat, tragandu-ma el. PT rTeeaestete; mi-a zis el, prinzandu-mi fafa intre palme. Pre- nt lui aici nu conteaza. [-am luat mainile cu blandete de pe fafa mea, daruindu-i un bet fortat. Ji eram recunoscatoare pentru ceea ce incerca sd dar puteam s4-mi port gi singurd de grija. L-am lasat sa ma sirute pe buze, dupa care m-am intors $i am nit spre magina mea, auzind fluieraturile baietilor din public. fai mult chiar, s4ptamana asta, neprevazuta modificare a maiou- i meu, opera lui Madoc, le-a atras tuturor atengia. Uneori ma bricam provocator, ca sa iau ochii baietilor, pur gi simplu fiindca 4 distrau schimbarile, dar acum voiam sa fiu remarcata pentru Jul in care conduceam magina, nu pentru cum dadeam din fund. ‘M-am suit in masina si am dus-o pe linia de start, oprindu-ma 1g Jaeger, cu Chestwick si Kelley in spatele nostru. Era o noua 4 pentru patru masini, ceea ce 0 facea sd fie interesanta, data iind ingustimea pistei. Am coborat din masina ca si ascult instructiunile. Si ceilalfi trei concurenti, inconjurafi de iubitele lor si de prie- nii nostri, s-au ingrimadit in fata masinilor, in timp ce Jax s-a idicat in picioare la tribuna oficial’, vizandu-si de treburile lui +hnice, iar Zack ne-a expus regulile. Mi-am facut curaj, hotarata ca, peste un minut, s4 fiu in masina, muzica mea in boxe, si sA uit de restul lucrurilor. — in regula, oameni buni, ne-a zis Zack, cu feasta lui cheala ind in lumina pistei. Avem o curs de patru tururi. Primii sati siptimana trecutA ocupa s4ptimana asta primele doud i la start. Fara acrosaje, fara smecherii, a precizat, aratand spre dintre noi, pe rand. Nu alergati cinstit, nu mai sunteti witati si alta data, a incheiat. Reguli pe care le cunogteam deja cu tofii si care erau greu de in- Pista era mai lata decat fusese cea din liceu, dar nu indeajuns 95 de lati pentru patra masini. Si nu te atingi de alta masing E aproape imposibil. a Zack ne-a privit pe toti, si vada daci s-a infeles, iar publiog inceput si scandeze numele concurentilor a — Sunt gata, am 2is, dind din cap in semn de incuviintar, Zack a aruncat o privire peste noastre, citre — Domnule Trent! Ia strigat el pe Jared, pe un ton prety oficial. Ce-ai zice de-o turd, de dragul vremurilor bune, domn, campion? a intrebat in glum’. Gi-a desficut bratele, incercind si faci spectacol si si ang, multimea care a si inceput sil aclame. — Jimi pare riu, frate, Fam auzit pe Jared zicind de deparg din spatele meu. Existi o singuri curs pe care 25 putea So accrp, Gar nu sunt convins ci ea ar vrea si-mi faci pe plac. — Qoooo, s-a auzit dinspre publicul cdruia aproape ciig tiiase risuflarea. Ping oi mi las pitrunsi de cuvintele lui, am ficut stanga-mpre jer m-am urcat in masina, fir si-1 privesc. Toati lumea a eliberat pista si, in timp ce motoarele prindea: japi, am aruncat o privire in oglinda retrovizoare. El stitea sprit in coate, privind in directia mea, asa cA mi-am indreptat ochi 4 parte, am ridicat geamurile $i am pus si cinte Shinedown i. Am inchis ochii, lisindu-ma patruns de muzica. Nini tea de medicina era floare la ureche. Casa n-avea inr din dreapta s-a deschis i, cand am intors brusc capa, t-o pe .asistenta” lui Jared suindu-se in masina. faci? m-am ristit, vizand ci se instaleazi si-si pune centu> 96 Regasire — Vin cu tine, mi-a réspuns, impingandu-fi pe nas ochelarii cu rame negre. M-am holbat la ea, nducita, ard 64-mi dau seama exact dacd voia s4 fim prietene sau 4 ma scoata din sarite, Mi-am dres glasul gi am privit-o. _—Tau te culci cu fostul meu iubit, am zis. D4-te jos. A intins ména gi a dat volumul mai incet. _— Nu mi cule cu Jared, m-a corectat ea. Nu m-am culcat nicio- data cu Jared gi nici nu-mi doresc s-o fac vreodata. ‘Am mijit ochii, studiind-o, A dat din cap gi a inceput s4-mi explice. — Suntem apropiafi, chiar daca lui ii place #4 dea impresia c& nu. L-am vazut o data gata 64 plingd, ceea ce m-a facut s4-mi placa mai mult, desi el sustine c4 mi s-a parut mie. Dar nu ¢ genul meu, asta pot sd fi-o garantez, {in ochii ei citeam fermitate i seriozitate, aga c4 am cam cre- mt-o. Dupé care m-am intrebat de ce mi-ar pasa. Am dat volurnul din nou mai tare. — Coboara, i-am ordonat, ins4 ea la dat din nou mai incet. —Méplictisesc, mi-a explicat. $i mi-ar placea sa fac cunogtinga cu modestele inceputuri ale gefului meu. Daca ai noroc, poate chiar 0 $4 incepi s4-mi placi. Mi-am dat ochii peste cap. L-am vazut pe Zack urcandu-se pe podium cu megafonul lui, aga c4 am verificat daca eram in viteza intai. — Mi distragi,am repezit-o, dorindu-mi s4 dispara din magina mea. Chiar mé tenta 94 chem pe cineva care $-o ia pe sus, dar ar fi insemnat s4-mi irosesc timpul. — As zice cé erai deja distras4, a ripostat ea gi am sdgetat-o cu privirea, ingelegandu-i insinuarea. — Pe locuri! 7 Penelope Douglas Mi-am indreptat din nou privirea spre parbriz, simtind cg cram deloc pregitita. ty — Figi gata! I-am auzit strigind 1 a dat volumul la may, mum, aruncind spre ea o privire de avertisment. Ce cduta in masina mea? De cei se plrea cd eram distrasae Si, fir-ar si fie, cate tururi tebuia sii fac? Aaa... patru. Patru tururi. M-am aprobat in sinea mea. Da, patry, — Start! a strigat Zack, #1 am” jcait, apasand blestemata de acce. leratie cu toat puterea. Am smucit schimbatorul in jos, in viteza a doua, poi in sus, | gntr-a treia, cu migcdri cursive, ca jntotdeauna. Mazina era o parte _ din mine. Am privit in oglinda retrovizoare siam vazut doud din. | tre masini in urma mea. Jaeger era Janga mine. t La primul viraj, J-am lsat pe Jaeger i treac inainte, urméndu-| a roata. Am intrat in derapaj, ocolindu-l, dar fird s& reduc catusi de putin viteza. — Hopa! a strigat Pas! trantit piciorul pe acceleratie si am fata tuturor. Tare mi-ar plicea s4 sp , masina juca un rol extrem de im na erau factori decisivi. tt intr-a cincea si-apoi intr-a sasea, auzind rasuflarea Pashei langé mine. m ci, fiind implicat’ in lumea curselor, esti obi ovocat-o, vizand-o ci se tinea de manerul de deasu- Jha, iar eu am trecut intr-a patra, mi-am fagnit inainte, fiind acum in | wun cia fost vorba doar despre priceper, portant. Dimensiunile gi nuiti m si-mi abat gandurile de la Jared, care, fir indo- } a toate migcarile. ft si mi distrez si urmaresc cursele, dar n-am fost | x, mi-a explicat, clatinand din cap gi zambind: ! | I 98 | k — Regasire Aproape ci i-am raspuns la zambet. Da, avea dreptate. Relagia cu Jared Ja conducere fusese o curs’ nebuneascd. Fara niciun con- trol: erai condus gi-fi incredintai viata in mainile altcuiva. Fusese o experienti cu totul diferita, dar la fel de palpitanta. Am luat si urmitorul viraj, apoi inca unul, incepand s4 ma des- tind, incetul cu incetul. M-am hotirat, in sfarsit, si dau muzica mai incet. —Tu nu mi cunosti, da? i-am zis, ca si Limuresc situatia. Indi- ferent de ce ti-a spus Jared... J-am simtit privirea indreptatd spre mine si, chiar dacd voiam si aflu ce stia ea, nu avusesem de gind sa deschid discutia asta. Nimeni — cu atat mai putin oameni necunoscuti — nu m-a ficut si ma simt prost. Iar privirea ei de adineauri m-a facut si ma chircesc. — Tipul cu care umbli? a inceput ea, pe un ton delicat. Ben? Pentru tine e un colac de salvare. Ceva de care sf te tii ca si nu te scufunzi, este? M-am gait la ea, derutata si gocata in acelasi timp. Colac de salvare? — Vrei sa sti de unde stiu? m-a intrebat. Pentru ci tu esti o femeie puternici, iar el ¢ prea slab pentru tine. N-ai cum sa-l respecti. — E ridicol, m-am ristit. Nu ne cunosti. Abia ne-ai vazut. Ben e un biiat bun si-mi place foarte mult. — Sunt convinsi, a replicat ea, amuzati. Ca prieten. Am tras de volan, zburand peste linia de sosire si continuand spre prima turnanta. — Face tot ce-i spui tu, a continuat ea, Nu te contrazice gi nu fuge. E ugor de manevrat, nu? Vizand c4 nu spuneam nimic, a vorbit ea mai departe. — Mai devreme, Jared a tot incercat si-ti intre pe sub piele, iar Ben ar fi trebuit si reactioneze, a zis pe un ton meditativ. Din 99 Penelope Douglas moment ce e partenerul tiu, trebuia s& se fi simfit ofensat — p; 48a, un pic —, numai ci e mult prea las. “ Mi-am muscat buza pe diniuntru si am apisat pedala q. acceleratie pani la podea, simtind ca-mi ia foc piciorul. — Tu esti puternici, m-a evaluat Pasha. O persoand cireiaj place sé detina controlul. Dar nu ¢ istovitor — ca s& nu mai zie | plictisitor — sa fii mereu cea care define controlul? Si nu ai part, | | niciodata de provocari? ‘Am dat din nou muzica mai tare si am scuturat din cap. } Ben nu era plictisitor. ra badaran, agresiy Nu mi ficea el si ma incing, dar nici nu ¢ sau complicat. $i n-aveam nevoie si ma explic in fafa, — fn schimb, Jared? a ciripit ea, pe deasupra muzici, intrery. pandu-mi sirul gandurilor. {mi inchipui cd relatia te-a dat cu fun- dul de pimant de fi-au iesit ochii, bm? Am facut ochii mari si am intors capul spre ea, cand masina lui Jaeger a trecut vajaind pe lang’ mine. — Metaforic vorbind, evident, a adaugat ea. Am pufnit intr-un ras nervos, dupa care m-am cufundat intro } ticere uluit’. Trebuia si-i recunosc calitatea asta. Avea tupeu. M-am nfpustit inainte, accelerand la viraj si trecand la mustati de masina lui Jaeger. Am gonit mai departe, ajungand din nou in fruntea tuturor, incordandu-mi tofi muschii si manevrand incrancenare, smucind volanul violent si facand-o pe fata si ridi abia observind | cand derapam la viraje. f Dupi ce am zburat de inca doua ori peste linia de sosire, abia | daci m-am sinchisit si schimb viteza la primul viraj, simtind fort centrifuga de inerfie a masinii si incercarea trupurilor noastre dea ise impotrivi. f Pasha a inceput sa radi, privind agitata in urma. } — Hai, hai, hai! a strigat, zambind cu gura pani la urechi. i — Esti ciudata rau, stiai? am remarcat. | — O iau ca pe un compliment, a raspuns vesela. 100 fore Ste RLce le - E_ Regasire Chevroletul Camaro portocaliu al lui Jaeger s-a insinuat langa mine, asa cA am tras de volan si i-am luat fata, ciocni la urmatorul viraj daca ar rimane prea i a rimas in urma mea, claxondnd furios, 5 Am gonit mai departe, simtind energia pana in maduva oase- Jor, asa cum mi se intampla intotdeauna Pe pista. Dar, in acelasi timp, era mai mult de-atat. Simteam ca nu avea si se termine totul dupa ce se va fi incheiat cursa, intampla de obicei. Trecind ca vantul peste linia de sosire, victorioase, lovind volanul cu stiind c4 ne-am aproape. A renuntat aga cum se am explodat in hohote pumnii, prada adrenalinei acumulate —Uw-huu! Am luat o beam cu ea, — Deci, chiar atat de Plictisitor a fost? — Putea si fie mai naspa de. fost cine stie ce scofali, Multi au coborat din Pumnii in capota, asa cd am vrut si a fipat Pasha, coborand geamul. Sura mare de aer, tespirand adanc in timp ce vor- ~atat, a replicat, ca sicum n-ar § » Se mama naibii, de unde si pana unde si-mi loveasci masina> Numai ci Pash; ‘a M-a apucat de brat si m-am oprit, intorcand capul spre ea, — Ar trebui s-1 intrebi pe Jared des, Pte momentul gla cand ns Vaeut gata si plang’, mi-a 21s, cuveselia de pang locul seriozi 101 CAPITOLUL 6 JARED Ja tribuna oficiala si ma privea, cy ,, mitea convingerea lui, cum ca la Astin arte. Mda, cam intelegeam despre « Jax stitea in picioare zambet prin care-mi trans m-am asteptat, nici pe dep: era vorba. ‘Tate era schimbata. ‘Am scuturat din cap gi mi-am intors privirea din nou se pistd, ca S-O vad sirind din masina si discutand cu ceilalti pilog Cat se poate de increzatoare. Cit se poate de puternica. {nsa eu o doream la fel ca intotdeauna. Jax a avut dreptate. Puteam s-o tin asa zile in gir, sau sptimis, sau inci doi ani, dar tot ag fi ajuns la aceeasi concluzie trasi dee in dupi-amiaza asta. Am jubit-o pe Tate si-o s-o iubesc int sauna. _am avut niciodati de gand si renunt la ea. Nu cu adevina. ci am vizut-o cu altul acum un an si jumatate m-a dt m-am gandit cd poate nu eram inca suficient de bua, useam si ma ridic la nivelul lui, cd poate ea era, it iti, dupa toate suferintele pe care ile provocasem 16 si ma gandesc la fericirea ei si s-o las naibii in pa in viata. Poate — doar poate — nu ne era sortit nu mai era loc de niciun poate. O voiam inapol- leauna. 102 Regdsire _- Fata dragi, a zis unul dintre pilofi, incolacindu-si bratul pe jul lui Tate, in timp ce ea isi croia drum prin mulfime. Puteam . castig cursa asta. $tii doar ci te-am Jasat din mild. Tate a zambit cu jumatate de gurd, dar si-a continuat drumul spre Jocul unde o astepta Ben, la cAtiva pasi de mine. _— Am concurat impreund de trei ori, i-a atras ea atentia, can- tarindu-l din ochi. De ce te mai intreci cu mine, daca tot pierzi intentionat de fiecare data? _— Pai, daca e s4 inving4 0 fata, am bombénit, razand in barba $i prefiicindu-ma ca-mi ficeam de lucru cu telefonul, se mai numeste ci a castigat? fl aud pe Madoc pu: regretindu-mi imediat cuvintele. Minunat. Ce naiba ein nereguli la mine? Oricat de mult mi-ar plicea si cred cd m-am maturizat, cand sunt in prezenga lui Tate, find la cativa pagi distanti si inghit in sec, huliganul revine la suprafata. Practic, puteam si simt cum Pasha isi dadea ochii peste cap lang mine si cum se lisa técerea peste discutia dintre Tate si cela~ lalt, dandu-mi de infeles cd au auzit tofi insulta. — Nu crezi ceea ce spui. Vocea egal a lui Tate s-a auzit foarte clar si am stiut ci mie mi se adresa. M-am ridicat in picioare, indesindu-mi telefonul in buzunarul de la spate. — Tu esti in multe feluri, a continuat, incrucisandu-si braele la piept, dar sexist nu esti. — Uite cine ma cunoaste foarte bine, am glumit, purtindu-ma de parca partenerul ei nici n-ar fi fost acolo. Si nici nu era. Nu conta deloc. Tate a ridicat o sprincean’. — Nu esti greu de citit, Jared. —Nu, nu sunt, am aprobat-o. Sunt doar plictisit. 103 Penelope Douglas — Hmmm, a mormait en, clatinand din cap # #PUnetndy,,., © privire de falea compasiune. Aya € ‘Toate astea sus real prajey « tine, musi age? Noi suntern doar smatortd care % dltrregy « mediocritatea lor, Deodats, a ridicat tonul, apropiindurse 91 adrestndu-se ex, din jurul nostra: = Acar poate ot se duct la prietenit bil exper! cu Porgy despre noi, s4 rida de .ridacinile” lui... Sa inererupt pain cast pund ghilimelele cu depetele pin wy spre amuzamentul tuturor ascultatorilor. regi ad spuna cit de departe a ajuns ch i timp ce 201 tf balicim i-acum in noroiul din oragul Asta al nimanui. Mi-am dat ochii peste cap, gandindu-ma cat era de nedreape, Imi iubeam oragul natal, gi Loop-ul, yi niciodata nu lisam 4 mi urce succesul la cap. Orice am spus sau am flicut, de i-am day impresia asta, 4 fost doar ca s-o provoc. ‘Am auzit cum igi dregea glasul cineva in spatele meu i am privit peste umd. Fallon i Juliet zambeau, incurajandu-si prie tena. Rimdsesem cam singur. Jax era sus, in tribuna oficial, iar Madoc se trisese deoparte, dand clar de inteles ca nu voia sp © tabiri, ci doar s@ asiste la spectacol, dupA cum ist muy privirea de la Tate la mine i invers. — Dar, dac4-mi amintesc bine, a rostit ‘Tate cu voce tare, ficknd ca toate discufiile din jurul nostru s4 inceteze gi lumea s-o asculte, — Jared chiar a zis cA ar vrea si concureze, nui aya? i-a intrebat pe ceilalsi, privind in jur si starnindu-i. Tofi au inceput sa strige gi si rida, evident inciintagi de ceea st urmérea ea cu asta. — Tate? am zis printre dingi, in chip de avertisment, dar ea 1 m_-a luat in seama. 2 Da, da, chiar aga a zis, nu? a strigat, sigura acum ca a capt atengia tuturor. A zis ci vrea sii se intreacd intr-o cursa gi cred & 104 Regdsire Zack si Jax ar fi mai mult decat bucurogi si modifice programul u un absolvent atat de prestigios al gcolii de la Loop. ‘Am aruncat o privire aprigi spre tribuna oficial, unde mi-am vizut fratele aplecat peste balustrada si rinjind larg. ‘Am inspirat adanc gi mi-am incrucisat bratele pe piept. — Am zis c& vreau o singurd curs, am precizat pentru Tate. O singuri curs cu un anume pilot. Ea gtia ce voiam. Ce urmirea? §-a intors, cdutand cu privirea prin multime. — Derek! Derek Roman, unde esti? — Ce e? i-am auzit vocea profunda, de undeva din dreapta. {ntinzandu-mi gatul, l-am vazut pe Roman fiicindu-si loc prin multime gi stergindu-si degetele cu o carpi. Probabil igi fiicuse de lucru pe sub capota masinii. {in tot acel timp, nu se schimbase cine stie ce. Inca arita ca un paria dat cu briantina din anii cincizeci, cu parul lui negru si lins si tricourile uni. Ne tot intersectam la Loop cand eram in liceu si stiam ci el lucra acum la Loop alturi de Jax, ajutandu-I si aga mai departe, dar nu vorbisem cu el. Nu ne infelegeam prea bine, iar Tate stia asta. — Tu gi Jared aveti o chestiune nerezolvati, i-a amintit Tate, iar eu am simtit imediat cum mi se acumula iritarea pe sub piele cand mi-am dat seama ce urmirea. La ultima voastri cursi a fost egalitate, nu-i asa? I-a intrebat Tate, cu toate ca stia raspunsul. Nu voia decit sa le aminteasci tuturor celorlalti. — Nu, a rispuns Roman, scuturind din cap. Eu am castigat cursa aia. — Ai castigat-o pe naiba, am izbucnit, resimtind provocarea din partea rivalului meu ca pe un vitrai incins in coaste. El a ris condescendent si am vazut cum buzele lui Tate au schitat un zimbet rauticios, in timp ce-mi sustinea privirea. — Derek, a zis ea incetigor. Ce-ai spune de o revangi? Tu, pe Trans Am, contra lui Jared, pe motocicleta? 105 Penelope Douglas — Asta-i o tampenie, a replicat Roman. — De acord, am zis, aruncand 0 privire plictisita. N-are nicig sansa. — Du-te-n mi-ta, a mardit el. — Du-te tu, am mormait, fir si-mi dau osteneala si-I privese, — Atmosfera se infierbint’, coameni puni! a exclamat Tate, ridicand mainile spre public. Ce 2icet?? = M-am foit enervat, fiindcd zgomotul devenise asurzitor Sti gite, urlete si ovatii risunau in aerul fierbinte al serii, iar eu nu-mj doream cu adevirat decat si-i inchid gua ‘Adica, si-i inchid guy zit strigind pe Roman, maginii mele? Nu e echitabil! _— Exact, am incuviinfaG apropiindu-ma incet de Tate, firi si jau in seam’ postura feapind a Jui Ben de lang’ ea. Si n-am nimic de dovedit, asa C4, de ce-as face-o? am intrebat-o. — Pentru ci, daci-l invingi, mi-a rispuns, 0 4 poti si te intreci cu mine. Ai ceva impotriva? |-a intrebat pe Ben, intorcand capul spre el. Ben a ridicat o sprincean’, asprimea privirii lui lasand locul amuzamentului. Ea nu avea nevoie de permisiunea lui ca sa alerge in-curse, insi il intrebase in semn de respect. Sa se intreack pe pisti cu fostul ei iubit — sau si se angreneze in oricare activitate cu un fost iubit — insemna si treacd 0 anumita granita. — Nu-mi fac griji,a rispuns Ben, infruntindu-mi de la egal lt ‘egal cu privirea, in timp ce vorbea cu ea. O si se inece cu praful din urma ta, iubito. Un cor de ooe-uri a umplut atmosfera, iar eu am tras adnc ae = rezervele de toleranti fata de el mi se cam epuiza- — Bun, dar eu? s-a vaicarit Roman. Eu cu ce ma aleg? Tate a trecut pe ling mine si am vizut-o aplecandu-se spre ¢! ‘soptindu-i ceva, acoperindu-si buzele cu palma. A ridicat Ja propriu. — Eu nu accept cursa asta! I-am au: O motocicleti sport impotriva 106 Regasire = din sprancene, ceea ce m-a facut s4-mi dau imediat seama a castigat de partea ci. Eu puteam s4 md intrec cu Derek $i s4-1 invi obtinand sihnavicher—bettagichimegee see iba ii isese? Roman a ridicat din umeri, zambind. — In reguli, a strigat. Toatd lumea, eliberati pista! Sia plecat grabit, s4-si aducd masina, presupun. Din nou au rasunat ovafii si toatd lumea s-a grabit sé iasd de pe ist i Sd se ingrimddeasci pe margini, facand loc pentru masina i si pentru motocicleta mea. Jar eu am rimas pe loc, intrebindu-ma ce naiba s-a intimplat. stia cd pe tipi ca Roman ii infulecam la micul dejun. Aceea nu putea numi intrecere. Numai fiabilitatea motocicletei mele si era un avantaj nedrept in fata lui. — Cei-ai promis? am intrebat-o pe Tate cand a trecut pe ling’ — |-am promis c-o sd castige, mi-a strigat peste umdr, urman- | pe Ben spre marginea pistei. M-am luat dupa ea. Ea a intins mana, mi-a ingficat casca de pe ghidonul motoci- i si a azvarlit-o spre mine. — Pune-fi-o pe cap, du-te la linia de start si dovedeste. Parea atat de siguri pe ea... Atat de calm, de neafectati, iar ie nu-mi plicea chestia asta. Deloc. Imi era dor de Tate a mea. Pisica silbatici despre care stiam ci i sicd zambea cand era fericita, nu cand punea h cale ceva si ma simt eu prost. Femeia asta noud, rece si calculatd era un ic infricostoare gi nu puteam sé tin pasul cu ea. S-a indepartat, iar cu mi-am siltat piciorul ca si m4 urc pe icletd, pornind motorul si ambalindu-I cu un huruit destul de 107 Penelope Douglas Stident casi acopere toate celeate agomote. M-am dus pe pay "am aliniat cu Pontiacul Trans Am, model 2002, al lui Roman, Ador cursele si, chiar daci asta nu se putea compara cu com, Petitiile mele obisnuite, inima tot imi bitea ca un baros de doy tone. Jax a venit la mine si mi-a fixat doud camere GoPro de cog. nele ghidonului, una cu fata spre pista si cealalta spre mine, — S-a schimbat, am comentat, punandu-mi casca neagri pe cap. El m-a aprobat dnd din cap, concentrat la treaba hui. — Categoric e mai greu de impresionat acum, aga cA vezi cum ifi joci cartea. Eu nu voiam sa-mi joc vreo carte. Nu voiam s& joc nimic, punct. Nu voiam decat s-o duc undeva. N-avea decat sa fipe, si se zbata, poate chiar si ma si loveasca, dar, pana la urma, tot in bratele mele o si ajung’, cu ochii ei albastri batand in cenusiu privindu-mi, dorindu-si cu disperare ceea ce numai eu puteam sa-i dau. En Tate a mea. M-am intors brusc, simtind o mana care ma stringea de umir, Privind inapoi, am vizut-o pe Tate suindu-se pe motocicleti in spatele meu. Ce mama...? — Ce faci? m-am ristit, vizind c4-si punea pe cap improvizatia de casca a lui Fallon. — Merg si eu, mi-a rispuns voioasa. Face parte din ingelegere. — A, nu, ce naiba! am mirait, intorcdnd capul si mai mult,c sa ma incrunt la ea. E prea periculos. Da-te jos! — Daca nu merg cu tine, nu-fi mai primesti premiul in cazl) in care castigi, mi-a explicat cu o voce calma si egal. lar daci t¢ retragi acum din cursa, toat lumea o sd creada ca ti s-a facut frich Apoi a ridicat din umeri. — Sau ci te fii prea bapos ca si ne faci pe plac. — Dar nu... Regdsire A, ia uite, m-a intrerupt, cu 0 voce vesela. Hai ca incepe. Mi-am intors fulgerator privirea si l-am vazut pe Zack la tri- buna oficial’, apoi m-am uitat din nou la ea, cum se instala in spatele meu. Aum inspirat si am expirat de cAteva ori, negtiind ce si fac. Fir-ar sit fiel —Derek Roman, s-a auzit din megafon vocea bubuitoare a lui Zack, $i Jared Trent s-au intrecut ultima oara acum cinci ani, care se implinesc toamna asta. A fost una dintre cele mai memorabile seri din cfte am trait aici... — Di-te jos! i-am soptit peste umir lui Tate. — Nici gand, a ripostat ea. Doar nu crezi ca o sa-fi fie chiar atit de usor, nu-i aga? Aproape ci mi-au iegit ochii din orbite cand am inteles ce voia sit zicd. Fir-ar sd fie! M-am intors ca s4 mai spun ceva, insi Zack a continuat si vorbeasca: — Pentru ca atunci a fost si prima oari cand am vazut-o aler- gind pe Tatum Brandt, a zis. Ca si transim egalitatea dintre Jared si Derek, le-am pus pe iubitele lor si concureze intre ele. Cu toate astea, se pare ci rezultatul nu s-a stabilit niciodata in mod clar, asa cA acum, dupi cinci ani, toati lumea are sansa si vada cine e ade- viratul cistigator! Au inceput si risune aclamafii si rasete entuziaste; am intors capul si am mérait spre Tate. — Di-te jos imediat, i-am ordonat. Nu pot si concurez, cu tine atérnata in spate! Am auzit-o pufnind in timp ce-si incolicea bratele pe mijlocul meu, lisindu-se pe spinarea mea. —Nue decat un mic helesteu, Jared, m-a tachinat, aruncandu-mi in fap propriile cuvinte. Am clitinat din cap, scrignind din dinti. N-avea de gind si ma lase si pornesc fri sa fie si ea pe moto- cicletd. Nu puteam si gonesc asa cum as fi ficut-o in mod normal, 109 Penelope Douglas de teamd si n-o rinesc cumva. $i si ma retrag nu reprezenta acum © optiune, din cauza ci... — Sunteti gata, domnilor? a strigat Zack, iar eu am scos un geamat. . — Nu, am rispuns in barba, dup’ care am strigat spre cea din spate: Ai face bine si te tii. Am ambalat motorul, in timp ce Pon Derek huruia alaturi. Tate mi-a strans mai tare mijlocul cu brafele, ficandu-ma si mi intreb ce pirere avea Ben despre toate astea. Fara indoiala a urmirea totul, Oare 1-o fi prevenit Tate, inainte de a se urca in spatele meu? . — O sa mi-o plitesti pentru asta, am amenintat-o. — N-ai decat si incerci, mi-a réspuns. ; Si-a lipit nasul de mine, gadilandu-mi urechea cu risuflarea ei. Pe buze mi-a aparut un zambet care n-as fi vrut si mai dispara. — Pe locuri! a strigat Zack. Am intors capul spre pisti, incordandu-mi muschii bratelor. — Fiti gata! I-am simtit trupul lui Tate devenind rigid, lipit de al meu. — Start! O fierbinteali fluid’ mi-a inundat corpul si atmosfera s-a umplut de urlete in timp ce tasneam, cu rotile invartindu-se, dega- jand fum si miros de cauciuc incins, avantandu-ne pe pista. Partea din spate a motocicletei se clatina din cauza greutitii suplimentare cu care nu eram obisnuit, asa cd am strans coarnele mai tare in méini, striduindu-ma si stau drept. Derek a tagnit inaintea mea, dar am prins vitezd imediat, accelerand gi trecand pe Jangi el, cu Tate izbucnind intr-un ras surescitat. Bratele ei infri- cosate m-au strans mai tare; imi plicea la nebunie s4-i simt cil- dura pe spinare. Totdeauna imi plicea la nebunie cand eram cu ea pe motocicleta. Dar, cand am luat primul viraj, am calcat imediat frana. tiacul Trans Am al luj 110 Regésire — Fir-ar si fie! am bodoginit, resimtind din plin cum greuta- suplimentari din spatele meu mi trigea intr-o parte si-mi strica Nu puteam si iau virajele asa cum eram eu obisnuit in curse — nd si aplecindu-mi cat mai mult spre sol —, din cauza c& u eram pe motocicleta mea pentru curse, plus ci nici nu eram Tate a icnit, lisandu-si trupul pe spinarea mea, fiindca stitea i sus decdt mine si era aplecata. ‘Am Hisat piciorul in jos, atingand razant solul in timp ce luam rajul, si am simfit-o clitinandu-se in spatele meu. Derek a cla- nat, derapand pe ling’ mine, dar am apisat pe acceleratie si -am repezit imediat dup el. Simream in spate cum se zguduia pieptul lui Tate si-mi dadeam ci radea. Mi-am inclestat maxilarul. Bine micar ci ticea acum, savurind situatia in care ma pusese. Prindeam viteza, fiind capabil si-1 depasesc, in linie dreapti, \s virajele ma omorau. N-avea niciun rost. El putea si ia virajele mai repede, fiindca nu era nevoit si ince- jeasc atat de mult — sau s&-si faca griji pentru siguranta altei rsoane din masini —, in timp ce eu nu puteam si ma concen- , din cauza ca Tate era lipita de corpul meu si de mintea mea i stia bine ce ficea. Echilibrul meu se dusese pe copca, si ea stia cd aveam grija si -o rinesc. Intr-o masina, ar fi fost oarecum apirati, dar aga... Auream de fricd si nu voiam sa-mi asum riscul. Ea se tot foia, ne litinam si n-aveam cum s-o protejez, daca s-ar fi intamplat ceva. Cand am ajuns la al patrulea viraj, Derek era deja aproape de ia de sosire gi mi-am simtit stomacul intorcandu-se pe dos cand trecut si eu peste ea, incetinind si oprindu-ma dincolo de tri- oficial, simtind dogoarea rusinii pe toati pielea. Fir-ar a naibii de treaba! Penelope Douglas Roman era asaltat de spectatori. A - i. A coborat di . faa Cu gura pani la creche wat in maying Zany, t-aM scos casca, simfindu-m mai umilit ca nici Tocmai pierdusem o icleta i suai eer cursi cu motocicleta impotriva uny tival si abia daca mai puteam sf stau in fata ao suta de veh Care am fost la liceu. Oameni ey ne 5-0 omor. N-o s-o lovesc. ar o sa-i fac anumite chestii, mi-am Zis, trantindu-mj ghidon. O nn de chestii distractive. me aca Mi-am lsat capul in jos, inspirand si expirand regulat, in g ce Tate cobora de pe motocicleta si venea in fata mea, Scofandu.s casca. _ Stii, a inceput ea, cu ochii spre Roman, |-ai facut al naibii de fericit. In viata lui Derek nu se intampla prea mare lucru, mi-a zi, cu un aer ginditor. Are cativa prieteni, plus Loop, dar atat. El n-y s fie niciodata omul care sa se ridice pana in varf sau si aiby lumea la picioare. Euforia asta probabil c-o sa-l tina cam o luni, Buzele ei au schitat un mic zambet; m-am uitat spre el si l-am vizut razand cu prietenii, savurand laudele si admiraia. Era clar ci victoria il facuse si se simt bine si, probabil, il facuse si arate bine. Mi-am intors privirea spre Tate, dandu-mi seama ce facuse pentru el. Am clitinat din cap si i-am zambit cu jumatate de guri. Ce i-ai promis daca invinge? imic, a rispuns. Doar i-am garantat c-o sa castige. i foarte sigura, am zis, dandu-mi seama cA ii destainuise a se urca in spatele meu. iintat. t semn in directia lui. : -te la el, a zis zambind. Probabil ci nu s-a mai simft de mult timp. 12 Regdsire Apoi si-a intors privirea spre mine, — El n-are nevoie de recompense. N-avea nevoie decat de victorie. M-am uitat si eu la Roman, dandu-mi seama cd Tate avea drep- tate, El nu mai reprezenta un pericol pentru mine, iar eu aveam multe motive de bucurie. Nimeni nu patise nimic rau. Tate a oftat din rarunchi. — In schimb, de-a dreptul nagpa pentru tine, m-a tachinat, cu o expresie de falsi compatimire pe chip. Jared Trent, pilot de perspectiva in circuitul curselor de motociclism, sa piarda in fata unui amator, intr-un helesteu mic ca Asta? Pfui! a exclamat ea, izbucnind in ras. Si am privit-o cum se indeparta, crispandu-mi cAnd a ajuns la Ben gi si-a incolicit bratele in jurul lui. M-am urcat pe motocicleta, cu ochii la Tate. Categoric, era timpul si-mi joc cartea. * Acum un an si jumatate nu fusesem stamit, asa cd, de ce naiba eram acum? M-am foit un pic pe saua motocicletei, vartejul de fierbinteala fagnindu-mi din stomac pani in vintre, si i-am privit, dorindu-mi cael s-o ating’. Chiar voiam si vid asa ceva. Il provocam mintal si-gi strecoare mana blestemati mai sus pe Coapsa ei, ca si simt mai mult din ceea ce mi-a lipsit in ultimii doi ani. i Numai Tate avea efectul Asta asupra mintii mele. Numai ea imi mai tulbura corpul in asemenea hal. Nu s-a schimbat nimic. —Jared, ce tot faci? aud vocea gatuita a Pashei cand deschide usa camerei de hotel. Penelope Douglas Dove pabarul la guri i daw pe gat restul de whishy, array y. sflsiindu-mi gieul inainte de a-mi tnedlzi stomacul. LAsind poy, sad cada pe podea, ma trintesc pe pat — sunul dintre numersale ay, pe care am dormit singur, absolut, fide! Iwi Tate — $i simt cum lacy. imi wmezese colturile ochilor. Dar string din dinfi, refucind 14 hay fru lider. Nu vreau decdt sd ma lase toata lumea in pace. Respir pe nari, sfidaton, fortandu-ma ori sd uit, Ori 3d accept cam, ‘am vadzut in seara asta prin fereastra camerei lui Tate. Ea are un iubit. Tavanul se invarte deasupra mea si sindu-mi palmele pe ochii inchisi. In urma cu sase luni, Tate ma iubea, iar acum nu insemnam nin tru ea. Ultima data cand n-am insemnat nimic pentru ea ~ ultima data cand mi-a vorbit dur si a incercat sd ma convingé cis contex — i-am furat primul nostru sirut. Siam gtiut ca mingise. ‘Acum insa... mi-a demonstrat ca m-a witat. Nu reusese sa impiedic caderea primei lacrimi. — Tate, oftez, stergandu-mi repede fafa. — Cine ¢ Tate? se intereseazi Pasha, parind ingrijorats, si dau seama ca nu infelege nimic din toate astea. Jared, ce faci, plang? — Tesi si lasd-ma-n pace, mardi la ea. fi dadusem cheia mea de rexervd, ca sa poata sa intre si sa ia ee as putea si wit aici, din ceea ce-mi trebuie pentru cursa de mine numai ca, din nefericire, ea probabil a auzit tambdlaul de adinesx. cand am dat cu piciorul in minibar si am spart o stield — Ai cursé la zece dimineata! striga ea. Trebuie sa fii pe pisth® sapte si esti beat crifa! Ma ridic brusc in sexut. — Tesi! zbier. Iesi naibii odata! ;-mi duc méinile la cap, apy 14 Regdsire — Ce se-ntampla aici? aud o voce barbateasca fi-mi dau seama imediat ca e Craig Danbury, managerul echipei, O, Doamne, bombane Lin barba, probabil remarcéndu-mi stareg, Nu-mi ridic privirea, dar tot ti zarese ‘pantofii, roape de usa, —Ce naiba a pagit? esis — Nu stiu, ti raspunde Pasha. $i babar n-am dac-o s@ fie bun de eva méine. Imi string capul intre palme, incapabil sa ma concentrez Jaalteeva enue Tate. Ea nu m-a asteptat. De ce nu m-a asteptat? Ma cuprinde furia si am chef de bataie, Vreat 1u sd dau in cineva, —Ar face bine sé fie, se rasteste Craig. Nu ma intereseaza ce va rebui sa faci. Adu-i o fata sau da-i o pastila... numai ifa-1 sa fie sute la utd refacut pana dimineafa. Laud cum se indeparteaza si scutur din cap. Sime ca-mi pierd con- ‘olul si urdsc senzatia asta. Nu vreau sd ma mai simt niciodaté asa, Pasha se lasa in genunchi in Sata mea si-si pune méinile pe ante- rragele mele. — Jared, ice pe un ton rugator, spune-mi ce naiba ai pie Inchid ochii, simpind ca ma clatin, —Am pierdut-o pe Tate, ii raspund in soapta, cu usturimi in ochi, — Cine e Tate? se intereseaza ea. E prietend cu tine? Tebucnesc intr-un rés amar, placindu-mi carecum felul in care sund. Imi doresc ca vecinii nostri sa fi avut, acum xece ani, un baietel, us 0 fetita. Imi doresc ca Tate sé fi fost un béiat cu care si fi mers la coal, nu 0 fatd care sd-mi placa, pe care s-o terorizex si de care sii ma indrigostesc. Imi doresc ca lumea mea sa nu se fi invartit niciodata in jurul ei. ite ca am fi fost amandoi mai fericigi. — Bea, imi porunceste Pasha, intinzdndu-mi o sticla cu apa. O iau cu o miscare lenesa, ii desfac capacul si dau pe gat tot confi- nutul. Dupa ce termin de baut, impinge spre mine alta sticla. Scutur in cap. — Ajunge. Acum lasd-ma in pace. m5 Raa Penelope Douglas Nu, insista Sata de echipa fac rest de ea, Maine ai curs. o rdspundere fata de ming ‘i ‘a. Bea asta si pe urma intra la dus, pind md duc oy Aspirind si mancare. Trebuie s& scoatem alcoolul din tine, iar eu trag adanc aer in Piept, incerciind sit nu iau in Seams nodurile din Stomac, despre care stiu cat nu sunt din cauza akooluly, Beau cu ingbitituri mari fia doua sticla de apd, ma ridic pe picioare nesigure, imi scot blugii si boxerii fi ma indrept spre baie. Nu vreau o viata fitré Tate. Nu vreau nimic in care sd nu fie ea. Intru sub dus si ma clatin cid daw drumul la apa. Tresar iol cand jetul fierbinte imi ixbeste trupul si, chiar daca mi-ar trebui un dus rece ca sit ma trexesc, torentul | fierbinte imi mai domoleste nervii, Las capul in jos, permitind cascadei sa mi se reverse ‘pe ceaft si pe spinare, si simt deodata primul strop de pace din seara asta. Tate a fost totul pentru mine mult timp si, intr-un fel, am crezut <0 sd fie mereu. Nu m-am indoit niciodata de asta. La drept vorbind, am flicut tot cu bune, fie cu rele. Si atunci imi dau seama, I-am dat Primul meu impuls, asta-seard, lovese pe cineva, sa urlu la ea, interior m-a retinut. ‘posibilul ca sa ramén in viata ei, fe ‘prea multa putere asupra mea cand am vdzut-o cu altul, a fost si sa-i infrunt pe amandoi, dar ceva din Intotdeauna am incoltit-o, am asaltat-o si m-am luptat cu ea, dar nu voiam sd mai fiu baiatul dla. Plecasem, mai intdi de toate, ca sd mi pot maturiza. Aud usa de la baie inchizandu-se si trag perdeaua doar cu vreo doi centimetri, suficient cat sa vad o femeie tindra apropiindu-se. Ma priveste, iar eu imi netezesc cu palma pérul de pe crestet, stré- duindu-ma s-0 identific. Mi se pare vag cunoscuta, — Tu cine esti? o intreb, gandindu-ma cd poate o fi vreo » fana sau asistenta cuiva; de multa vreme n-am mai acordat atengie altor femei, asa ca nu eram sigur. In ochii ei mari, caprui, vad 0 urma de timiditate. \ — Pasha s-a gandit ct poate ai nevoie de un masaj, imi raspunde, cu 0 voce care sund cat se poate de nevinovata. 16 ‘ i gaten- deci revarsd pe ume gi pull mise acelereaxt ip, wa dap alt, oat hari ee apr d os in fa obilor mei Ea tace, dar i sires expresia juctuya din ochi cand igi lungeste re mine, asteptand o invitatie, int saad a intreaba cs 0 voce blindd, desi totul din ifisarea ei imi dd de infeles ca stie cd nu vreau, vac [mi las privirea sa se plimbe pe trupral fetei si aproape cd simt cit ar fe caldé dac-as atinge-o, Cat de placut ar fi st am pe cineva in patul meu, Vreau sd plece, dar nu vreau sd i fiu singur, Zambetul lui Tate imi ‘pluteste prin minte fi-mi incordez maxila~ ind 0 vad pe fata ct se apropie, prezenta ei zbarlindu-mi parul de rate. losit de atatea femei, numai cd, Numai cd niciodata n-am avut nimic de castigat din asa ceva. Maine-dimineata 93d mé ursc si-o sa detest aventura asta ieftina, ic para cu momentele in care faci sex cu fiinta bit, Simt zeci de ace infepandu-mi gatul Pe dinduntru si inghit cu grew. — Da, rostesc cu o voce 84 jditd. Vreau sa lec. Ma priveste derutata si 47 pic ofensata; lasa capul in jos, probabil cercdnd sa infeleaga de ce n=o ‘vreau, Trag perdeaua la loc, in cele din ura, aud usa deschiziindu-se gi whizdndu-se, ‘moment in care simt o imensa usurare. Pentru o clipa, 7 r | Penelope Douglas imaginea lui Tate mi se estompeaza in minte si fiecare corpul meu se simte lovit de un nou val de energie. Sentimety Nevoia mea de Tate ma impinsese sa fac foarte mule p, : trecut si sd iau foarte multe hotardri gresite, fara sd~mi day. \™%'y maésurit imi lipsea si acum controlul asupra propriei i foricins ing Ea fusese totul, iar eu ma infranasem, juctnd teatry tha otdrari greste, fiinded mintea imi era ati de innegurata ig asa ceva nu vreau sa se mai intample. a, Tes de sub dus, imi infasor mijlocul cu un prosop $i ma duc inf Maine am cursa. In ultimul an si jumatate, au existat vreo doui femei, care, aparut gi au disparut, dar niciodata nu s-a intamplat din cna. as fi fost suparat sau c4 ag fi vrut s4 ma rézbun. Am incercat Oe si-mi vad mai departe de viata, exact cum a procedat Tate, An vrut si ma intorc $i sa lupt pentru ea, dar nu inainte dea fisigurg | eram ceea ce-i trebuia. $i poate c4 oricum nu m-ar mai fi vrut, din _ moment ce a trecut mai departe. Prin urmare, fie si-aga. Timp de un an ¢i jumatate, in mine s-a dus un razboi intre cee, | ce-mi doream i ceea ce consideram ci era corect. Ori o recapit | si-o iubesc pentru tot restul vietii, ori o las in pace, fiindcd nu i-an provocat vreodati altceva decat suferinta. Numai c& astzi, cand am venit acasa $i am revazut-o, atat mi-a buit. Razboiul din mintea mea a pierit cu totul. Ea era a mea. fi eram sortit. privit-o, peste ringul de dans, stand la masa plind de prie- tri cu paharele in fat, in timp ce mana lui Ben i se odih- coapsi; mi-am incordat maxilarul ca si-mi indbus } | ca aceea nu era suficienta pentru ea. ea. o flacira cu ardere lenta. Fi fi placea si fie atitat \ceput si se auda I Get Off”, a trupei Halestor™ .chii nostri prieteni din liceu s-au apucat $4 et s. Am zimbit in sinea mea, gandindu-mi c4 pies 8 Regdsire imi amintea mereu de ea si de cum am crescut amindoi, cu camerelor noastre fapi-n fara. Se distra de minune tachi- mi cu fereastra aia, cind eram impreuna. ‘Teletonul din mina mea a vibrat. Am glisat cu degetul pe ecran vazut cd era.un SMS de la Jax. Ce-ai de gand sa faci cand 0 s-o vezi plecdnd cu el asté-seara? J-am intilnit privirea fratelui meu, pe deasupra ringului de , iar el mi-a adresat un mic zimbet atotcunoscitor, Ce nemernic! ‘Telefonul mi-a vibrat iar. Habar n-ai, nu-i aga? Am trintit telefonul pe mast sii-am aritat degetul mijlociu. A ucnit in ris si a intors capul spre Madoc, care-i impartisea uzamentul. Ce era si fac? S-o tirise de pir pani la masina mea? Mda, ag fi crescut in ochii ei ficdnd asta. $i totusi, el avea dreptate. In niciun caz n-as putea si ma impac gandul ci ea ar pleca impreuna cu altcineva. Oricat de mult ag invifat si-mi stipanesc pornirile, ea era scdnteia care-mi pro- explozia. Indiferent ce-ar fi insemnat vrijeala ei cu ala de-acum un an a tate, nu fusesem martor decit la citeva minute din toati westea. Acum era cu totul altceva. Ben nu era un baiat rau, iar ate il cunostea destul de bine. Chestia asta dintre ei putea si seze repede. Fata de linga mine s-a lisat peste braful meu si am Privit-o, proape dorindu-mi s-o pot lua cu mine acasi. Mi simteam ‘incarcat de energie si de adrenalin’ si-mi doream o fata in tul meu in seara asta. 119 ee , Penelope Douglas As aoe Pe at Pref Ci vreau s-o iau cu mine. Ag putea sj mi excitat de al le msumi ca asta vreau si si-mi las trupul si fe sist; 1 sd ma deconectez de toate, si ma arunc in jocul asty Joc pentru un timp, dar asta ar insemna sa fortez nota, Nu exista decat o fata 5 ri * . Pe care mi-o doream, iar ea stia exact ce-m Plicea si ce nu, , = i-am intors iute capul spre ringul de dans si am vazut-o pe a, Care tocmai il imbrincea pe un tip. Minunat.O Senzatie sdcditoare m-a inundat ca o ploaie de vary si m-am ridicat, lisind mana fetei si-mi cada de pe coapsi. Pasha se imbitase indeajuns cat si se lase invitata la dans de un tip, dar acum igi revenise in fire si considerase ci n-avea nevoie de atentiile lui. Tipul — aproape de treizeci de ani, dup cum arita — a zim- h bit cu gura pind la urechi si a apucat-o de solduri, trigand-o spre el, — Termin! s-a rastit Pasha, lovindu-i din nou peste maini, Am pomit spre ei, stiind precis ce urma si se intample. Pe ringul de dans, oamenii erau, practic, umar lang’ ums, aga c& lupta lor n-a trecut neobservati. Madoc, Fallon gi toti ceilalfi de la masa lor igi lungisera gaturile. Individul a apucat-o de brat. Fir-ar sé fie! Mi-am facut loc prin multime exact la timp ca sa prind mo- mentul in care Pasha I-a plesnit peste fata. — Citeaua naibii! a urlat el, tinandu-se de obraz. Am sirit intre ei, proptindu-ma in fata Pashei. — Inapoi, am scrasnit printre dinti spre el, incordandu-mi muschii cind am vazut ca incerca si inainteze. — A dat in mine! a mériit el. M-am impins in el, fara sa-] slabesc din ochi. — Mai bine ea decat si dau eu, am rostit amenintator. Individul a ezitat putin, probabil cantarindu-si optiunile, dup’ care mi-a intors spatele sia iesit de pe ringul de dans. Am rasuflat 120 Regasire upuret, deopotriva enervat pe Pasha. Facea mereu din astea. li lisa innpresia citte unuia cl ar avea o sansa, ca pind la urmi si se sus- raga cand igh didea seama ci, la urma urmei, nu-l voia, Era cazul ea incetere sll se dea drept cine nu era, M-am intors spre ea, — Kgti bine? am fntrebat-o, dar am observat ct nu ma privea. A cl&tinat din cap, museaindu-gi buza de jos. — Sunt gay, nu-i aga? a murmurat, de pareti tocmai si-ar fi dat seam Am pufnit, dand aprobator din cap, — Stiu, am zis. A ridicat bruse capul si a mijit ochii, surprinsi. Ea chiar cre- use cA n-o binuieste nimeni. — Tata ma uniste, a zis imbufnatt. Acum o sk mi urascd simai mult. Am cuprins-o cu brapul pe dupa gat si am condus-o la margi- nea ringului de dans. — Stii care e partea cea mai grozavi cand e vorba despre fami- lie? am rostit meditativ. Rudele nu ti le-ai ales, aga ci nu rispunzi pentru ele. Partea grozavi la prieteni e ci pe ei pofi si-i alegi. Am tras cu piciorul un scaun din Jemn de la masa lui Madoc, indemnand-o pe Pasha si se ageze pe el. — O stiti pe Pasha, nu? am zis, fiicind semn din cap spre prie- tenii mei, fir ca imbujorarea obrazului meu drept si-mi treacd neobservati in clipa in care am simfit privirea lui Tate indreptata spre mine, — Buni, s-au auzit murmure din jurul mesei. Am rimas in picioare, tinandu-i scaunul asistentei mele, iar Fallon s-a ridicat sia luat o sticli cu bere din frapiera lor. I-a des- ficut capacul si a asezat-o in fata Pashei. T-am mulyumit lui Fallon cu o inclinare a capului, constient de faptul ci prietenii mei insemnau cel mai bun lucru pe care i-L Puteam oferi Pashei in clipa aia. 121 EE” ED ce Ochi mi-a Penelope Douglas Peste masi, st alunecat spre Tate gi, chi stiam si, chiar daca privea constient. PPzentz mea era singurul Iucru ne mm Valurile tnd pip Site sen Pee eae sau si spun ceva Nemiscata si tAcutd, parc’ asteptand si fac ries cizut pe mina lui Ben, care-i mangiia interior soon care am observat ci si ea isi finea mana pe piciona Stringind din dingi, m-am intors si traversez iar ringul de dans, cand m-am auzit strigat de Madoc. — Frate, stai aici, m-a indemnat el. Haide. ‘Am ris citre toate perechile de ochi indreptate spre mine. — Nu prea cred, am zis, adaugind: o incomodez pe Tate. M-a tintuit imediat cu privirea, ingustindu-si ochii. _— Avem aceiasi prieteni, Jared. Pot si ma impac cu asta. Mi-am lungit gitul, simtind cum amuzamentul imi incilzea pielea. — Pe bune? am provocat-o. Abia respiri. Tii pumnil strinsi. Eviti si ma privesti, am precizat, plimbandu-mi privirea pe a de sus pana jos- Si nv fineai mana pe ‘el — aici mi-am arcuit o sprin- ceana spre Ben — pand si vin eu incoace. Am zambit cu superioritate, savurand tacerea care mi-a intim- o tachinez. Nu te incomodez. daci i-as fi atins obra ral ini am continuat s~ Te emotionez. oe Stiam ci aveam dreptate. Stiam cf, cact © ° it caldura, si dacdi-as i pus mang sire Jn loc de asta, un colt al buzelor ei pline, trandafirii, sa arcuit intr-un rinjet sinistru cAnd s-a ridicat gi m-a fermecat cu ochii ei recum cerul pe furtuni, ‘A ridicat dintr-o sprinceand, pirind amuzata. — Emofionati? a repetat. De fapt, ma distreaza c&-fi inchipui ca ocupi mai mult decat un loc minuscul in amintirile mele, Jared. Aji fost foarte ugor de uitat. $-a apropiat de mine cu pagi calmi, regulagi. — $i chiar ma distreaza cand privese spre trecut gi ma gandese Ja cit m-am amigit in privinta ta, Tonul ei condescendent m-a facut s4 scragnesc din dinti. Ce naiba, o amintire? Eu sunt /oate amintirile ei. —Tu mu stii s4 cAstigi o disputa decat dand cu pumnul, a con- tinuat pe acelasi ton batjocoritor. Comportamentul tau antisocial m-a plictisit de moarte, iar lipsa abilitatilor tale conversationale in public mi s-a pirut jenanta, ca si nu zic mai mult. Ce mama naibii? Privirea mea infierbantata s-a concentrat asupra ei; am ridicat capul fara graba, simtind furia care-mi involbura pieptul. Am anulat distanta dintre noi cu un ultim pas si mi-am atintit ochii in ochii ei, in timp ce-i adulmecam mirosul delicat. Mi-am aritat coltii, dand frau liber temperamentului pe care atata timp il finusem sub control. — Iti pliceau destul de mult abilitatile mele conversationale atunci cénd eram singuri, am precizat, continuand $i accentuind fiecare cuvant. in masini, pe magind, in dugul meu, pe patul tau — m-am aplecat si mai mult spre ea, maraind —, pe aproape fiecare Podea din aproape fiecare camera a casei tale, tare-fi mai placeau abilitatile mele conversationale atunci. Am auzit pe cineva pufnind in spatele lui Tate, iar privirea >chilor i mari si furiogi s-a oprit asupra lui Juliet. Prietena ei a ‘idicat capul, dar i-a cieut fata cand a vazut cdutitura lui Tate. 123 Penelope Douglas Madoc gi Jax studiau foarte concentrati podeaua, ascunaandy, cu infelepciune amuzamentul, te Ben gi-a fcut aparitia Langa Tate, arunce nici macar o privire. — Hai si mergem, a ais ferm. ‘Tate m-a privit cu o frie caret adusd de Ben, s-a oprit si s-a apleca t s-o aud numai eur a remarcat. Doar ci nu gi Judind-o de mand Ard step incdlzea obrajii gi a incuviingy, Dar, in timp ce se isa con spre mine, soptind asttel incal — Aji fast bun la anumite lucruri, altele. in timp ce-i priveam cum plecay Plamanii mi s-au golit de aer impreund, iar ochii tuturor celor de la masa imi stredeleau ceafa, Fir-as al naibit! Imi stimise toate terminagil doream altceva decat s-o am sub insinuase, cd as fi fost bun numai Am zimbit. Data viitoare ciind avea sisi scoath ghearele, tese de fiecare lucru afurisit la care eram bun. Je nervoase din corp si nu-mi mai mine. In ciuda a ceea ce tocma Ja un anumit lucru, aveam si-i amin- CAPITOLUL7 TATE — Stii, nu-i nimic daca te nelinisteste prezenta lui, mi-a zis Ben incetisor, tinandu-ma de mana in timp ce mergeam pe poteca din caramizi ducind spre casa mea, Doar afi fost impreuna mult timp, a addugat. Am zambit crispati, strangandu-l de mana. —Jared nu mi nelinistegte, am declarat. Mi exaspereaza. Am urcat treptele late din lemn pani la lumina delicata de pe veranda, unde privirea mi s-a abatut repede spre casa lui Jax, remarcand ci toate luminile erau inca stinse. Ma hotirasem si m4 duc acasi, presupundnd ci, probabil, Jared avea si doarma la Madoc. Adica, atunci cand avea sa ajunga si doarmi. in definitiy, le avea cu el pe Pasha si pe inca 0 gagica. M-am oprit la jumatatea scirii, intorcindu-ma spre Ben, care era cu o treapti mai jos. — Te-as invita si intri, am zis, tragandu-] usor de poalele tri- coului, dar chiar e totul vraiste. O umbra de dezamigire i-a strabitut fulgerator fata, dar a ascuns-o repede cu un zimbet. Dezordinea din casi n-ar fi trebuit si conteze, bineingeles. $i nici nu conta. In camera mea era curat, la urma urmei. Adevarul era ci ma simteam prea distrasi ca si-| invit induntru pe Ben. El merita si-i acord toata atentia, numai cA, in clipele alea, 125 s 3 SPus C4 sunt frumoas; « 2 CBetile mele. Cand priveam in ochii lui albases 8Proape ci-mi doream si mi pierd in ei. $4 descopir cum fs Simti daca pielea lui calda ar fi lipiti de a mea. Sa vad act ng Putea face si ma simt la fel de bine ca... : tusit incetigor, alungandu-mi ideea din minte. Ar fi insemnat sa mia folosesc de Ben, ca si ma simt eu maj bine — ca si simt ceva De aceea era nevoie sa — si améndoi meritam mai mult de- asteptim un moment mai Potrivit. A mai ‘urcat © treapta, aj a ati, L-am apucat de antebrat si l-am tras inapoi spre mine, lisin- du-mi capul in jos si avantandu-ma spre buzele lui, ficandu-l & tresar4 violent de surprindere. I-am alintat limba cu a mea a mi-am inclinat capul intr-o Parte, patrunzand mai adanc gi savu- randu-i respiratia intretaiata. Mana lui Ben mi- obrajii mi s-au incalzit de la apropierea lui, Uite aga era. Plicut. Comod. Saruta bine, Doar cA nu se intampla nimic pani cand nu luam eu initiativa Atunci cand incerca si treaci la etapa urmatoare, ma intreba intii daca nu ma deranja. Aveam remuscari pentru faptul cA ma simfeam dezamagita. In definitiv, el doar incerca si fie politicos. Dar era de parc n-ar fi stiut ce anume voiam gi era pe deplin bucuros si-mi ‘@ cuprins ceafa gi 126 Regasire .eze indicafiile. Astepta semnalul meu, iar eu nu eram sigura c4 ceva ar putea s4 ma excite vreodata. ; Nu e vorba ca as vrea si fiu dominata. Nu vreau decat si ma ite. . . S-a retras incet, cu un zambet ceva mai larg, dupa care, in sfar- s-a intors si a pornit spre masina lui. Am descuiat usa, am intrat in casi de gherute pe podeaua din lemn. Mi-am ridicat privirea, zambind in timp ce Madman gonea pe 1, dinspre bucitirie, si se oprea pe gleznele mele. Probabil ca dase din cusca lui, din curtea din spatele casei lui Jax, si patrun- € prin usita noastri pentru citel. Jax si Juliet avusesera grija de siam auzit imediat zgomo- Pe care eu si Jared |-am gasit 'm zece ani si, chiar daca in cea mai mare parte a timpului a stat jared, m-am bucurat ci a fost al meu in ultimii doi ani. Animalutul mi ficea ‘mereu si rad. Chiar si acum, cind imba- ise, energia fi ramisese intact’, Penelope Douglas Si detestam faptul ci urma si-I pierd. Tata refuzase dou oferty bune gi, chiar dacd nu cunosteam motivul, nu ma plingeam, Ingelesesem ci vinzarea casei era SPre binele nostra, Cu toate c& avea si-mi lipseasct apropierea de prietenii mei gi nicl ny puteam si concep ci urma st locuiase’ altcineva aici, stiam ot aveam nevoie si mi indepirtez de Jared. Sa mit Indepartes de amintiri, de fosta lui camer aflata vizavi de a mea, de un viitor plin de intoarcerile lui inopinate in oray, ori de cfte ori fl tritsnea, ‘Aga ca, da, schimbarea era necesari, oricat ar fi fost de incomod), Odati, cind eram mica, am plains cind m-a pus mama si-mi donez cateva juctrii, inainte de Criciun. Zicea ca trebuia sit fic loc pentru lucrurile noi pe care avea st mi le aduct Mogul gi, chiar dact nu ma& mai jucam cu cele vechi, le simyeam aproape Ci pe nigte fiinfe omenesti. Unde aveau st ajunga? Oare acolo aveat si fic ingrijite gi iubite? Mama mi-a zis ci prima data totul ¢ greu. Insa cu cit accep mai des schimbarea, cu atat ifi devine mai usor. Tocmai de-aia zugrivea camerele o dati la fiecare doi ani. Schimbirile ne pregiteau pentru pierderi, iar ea avusese drep- tate. Chiar devenea mai ugor. Trebuia si accept posibilitatea unei relagii cu Ben sau cu cine s-o mai nimeri, iar Jared putea si faca orice avea chef. Aga trebuiau sd stea lucrurile. Si, oricat de incomodata m-as fi simfit in prezenga lui, gtiam cl Jared venise acasa, cel mai probabil, ca si-si vad& mama gi si fie eral 2 ee lui. Nu volam s&-i stric bucuria vizitel. . . nul din buzunar si m-am dus la baie, scriind intre timp un mesaj, cu degete tremuritoare. Inghitind in sec, i-am expediat mesajul lui Jared. Ma lasi in pace, te las si eu in pace. 128 Regasire Am strins telefonul in mand vreo dou secunde, dupa care am iat pe chiuveté pi am inceput st ma dezbrac. Sica oi ot poate de Sigurt Cl 0-0 54 mai zabovesc cu gindul la el, sau s4 mi intreb dac-o s4-mi raspunda, sau ce-ar scrie daca mi-ar raspunde, m-am Pieptanat, mi-am pus pe mine panta- Jonii scurti de pijama, albi ¢i subtiri, bluza neagré cu gluga Seether, gim-am urcat in pat. ; ; ; ‘Am stins lumina, mi-am pus telefonul la incarcat si m-am ghe- muit sub paturd. N-aveam de gand s4-i astept raspunsul. N-aveam de gind s4-i astept reactia. N-aveam s4-1 astept. M-am frecat la ochi ca s4-mi alung somnul, observand in sfaryit cd aveam un SMS de la Jared. Nu pot, spunea mesajul. Si nici tu. Privind ecranul telefonului, am vazut ca era trecut de ora doua dimineaya. Dormisem numai 0 ora. Presupusesem ca mesajul era de la tata, fiindcd el uita frecvent de diferenta de fus orar fi-mi trimitea SMS-uri la ore ciudate. Dar, amintindu-mi de mesajul trimis lui Jared, in care-i spuneam 84 ma lase in pace, i-am examinat din nou raspunsul. Ce insinua, ¢4 n-ag putea sa ma stapanesc? — Ce idiot arogant, am mardit, in timp ce degetele nervoase seriau singurul meu raspuns, Am soptit pentru mine ins4mi in mine. Nu te apropia de mine, An tint telefonul la loc pe nope gi mi-am ingropat fa in pernd, hotérata 54 mi-1 alung din minte. N-am reusit. timp ce scriam: Nu vorbi cu ‘Am inceput sd lovesc eu pumnii in pat. Ce magar 129 Penelope Douglas — Ingamfat, increaut, firear al... am mormiit in perna, dete, tind giindul ci putea si existe un xdmbure de aclevite In euvintele jy de mult imi plieea edd el nu ing Imi aminteam prea bine eat asa in pace, Locul preferat al lui Jared era orlunde putea vA my dezbrace de tot, - Telefonul a bazait gi ecranul sa aprins din nou, iar eu am lip, stiind c& nu trebuia si-1 iau in searnil, Dar, chiar si-aga, am ridicat capul, inci incruntatd in timp ce-am citit mesajul de pe ecran. N-o sé ma apropil de tine. Inc’, Prefer sf te urmaresc do la distanta. Mi s-a tiiat respiragia. . — Ce? am soptit vorbind singurl gi impreundndu-mi sprince nele. Sa ma urmareasca? Am inghigit in sec, striduindu-ma si-mi recapat stipinirea, nefiind sigur daca citisem bine. Am luat tele: fonul, am aruncat patura de pe mine gi m-am dus in varful picioa- relor pani la capitul celalalt al patului, de unde m-am agit afar prin usile mele din sticli gi prin frunzigul dens al copacului, Unde esti? i-am scris, fiindca nu vedeam nicio luminit in fosta fui camer’. Cum ar putea st mi urmitreasc’ altfel deciit daci ar putea si ma yada? Dintr-odati, am incremenit, vitziind cum se strecura o dari de lumina prin perdelele mele subfiri, de la 0 ve- ioz& din camera lui, acum luminati. Mi-am dat pirul dupa ureche gi o fierbingealt nervoasi mi-a inundat pieptul. Mi-am suflecat manecile gi mi-am incrucigat bratele Ja piept, inima batandu-mi agitata. Jared gi-a ficut aparitia la fereastri, aga ch m-am retras, ascun- zandu-mi in intuneric. — Fir-ar si fie! am exclamat in soapti, ca gi cum mi-as fi inchipuit c& putea si ma auda. De ce ¢ acasd /a el, si nu la Madoc? 130 but im pe a ##. Regasire Bine micar ci, din moment ce el avea lumina aprinsa, eu puream si-l vad, dar el nu putea si ma vada pe mine. : Avea inca pe el pantalonii negri de mai de ri tricoul disparusera. Statea acolo, Privind ca si cum ar ff stiut precis unde eram. Chiar si de la departare, Puteam s4-i zirese expresia juctusd din ochi si stiam, firi vreo umbra de indoiala, ca, daca as deschide usa, el ar veni. Exact Ca pe vremuri. Constientizarea asta mi-a dat fiori, Si-a ridicat telefonul la nivelul taliei, scriind ceva, iar eu mi-am lisat ochii si zaboveascd pe trupul lui: muschii abdo: pacti si ingusti, ale cror contururi data. Am gemut incet, abitandu-mi privirea, Telefonul a vibrat si am glisat cu degetul pe ecran ca si citesc mesajul. ‘vreme, ins cureaua minali, com- le urmarisem cu buzele nuo Ai fost mai mult dect frumoasa in seara asta pe pista. Am mijit ochii, straduindu-ma si riman imuna in privinta laturii lui tandre. $i-o etala rareori, cea ce o ficea si aiba un impact si mai puternic, iar eu nu voiam si-mi spuna cuvinte frumoase. Chiar si dupa atat timp tot ma innebunesti. Incd te vreau, Tate, — Nu, am soptit spre nimeni, dupa care, oftand, m-am asezat pe marginea patului, inci zirindu-i cu coada ochiului silueta intu- necata. Mi-a lipsit felul in care iti miscai corpul in acelasi ritm cu al meu, a scris apoi. Mi-am lsat capul si-mi cada in piept, citind mesajele pe misura ce soseau. Dar nu I-am uitat niciodata. 131 Penelope Douglas Imi amintesc fiecare centimetru din pielea ta. Gustul tay Care sunet pe care-| scoteai... Lumina lunii mi s-a revirsat atunci in poala gi am vazut cup, mi se albeau degetele in timp ce strangeam telefonul. El chiar cunostea fiecare centimetru din mine gi putea si mj manuiascé la fel ca pe un instrument. Gura si mainile lui porung- toare erau atit de lacome... Mi-am lasat capul si cada pe spate, simfind cum o dari de transpiragie mi se scurgea pe sira spinirii, Fir-ar sd fie! Degetele ma furnicau, fiindca stiam ce incerca el si faci gi ny voiam sa se opreasca. Se pare ca asta-seara fu ai abilitati conversationale slabe, a scris. Mi-am dat ochii peste cap. Chiar daca tu crezi c& te-ai schimbat, nu e aga. Stiu ca ined ma simti, a scris, si am scragnit din dinti la aroganta lui, chiar daci amintirea m-a facut si strang din coapse. De-atatea ori am fost in tine, a continuat cu tachinarile. Spune-mi c&-ti amintesti, c& altfel voi fi nevoit sa-ti amintesc eu. Am inchis ochii, pulsul zvacnindu-mi prin tot corpul ca o tobi. Jared. Mi-am frecat coapsa cu mana, plicdndu-mi freamitul dinte picioare. Trecuse atat de mult timp! — Fir-ar al naibii, am icnit. Vrei s{ ma opresc? m-a intrebat. Respiram scurt, precipitat, in timp ce priveam fix ecranul. Haide. Spune-i sa se opreasca, mi-am poruncit mie insimi. E 0 tampenie, iar el nu se poate si te aibi. Numai c& pielea imi luase foc. $i m& simfeam ca si cum as fi ajuns acasa. 132 Regasire Casi cum cdldura gi pacea gi indiferent ce s-a schimbat in viaga oamenii pe care i-am cunoscut, lucrurile pe care le-am pierdut uy Jocurile in care am triit, toate astea, dacd ma aflam pe orbita j, ar fi insemnat acasi. “Chiar sicind aveam unsprezece ani si trecuse un an din gina care a murit mama, in acea zi Jared a fost farul meu, Nu s-a jntit de Ling’ mine, nici macar cind lam ignorat, Doar m-a pins in leagtnul nostru flcut dintr-un cauciue vechi, in curtea in spatele casei, timp de doud ore, pani cand, in sfiryit, mean prit din plans si am inceput sd vorbese, Era prietenul meu, veam o baz solid’, ar apoi, cand a devenit barbat, sentimentele au devenit mai yuternice. Mult mai puternice. Stiteam acolo si-mi roteam fundul intr-un mic cere, diruin= ju-mi plicerea frecirii dintre pantalonii scurti, slipul tanga si ele. Mi-a scris din nou si am capitulat, citindu-i mesajul, Adoram pielea de pe curbura coapsei tale, Tate, lar interiorul psei tale... Era paradisul, dar chiar si acum Inca-i simt gustul, Pleoapele au inceput si-mi clipeascd incet si m-am Hisat si cad spate, in pat, mangaindu-mi usor partea adorati de el, Ma trageai atat de tare de par... Tatal tau n-a stiut niciodata cat le vicioasa esti, In realitate, Mi-am trecut podul palmei peste clitoris, prin pantalonii scurti de pijama, gemand, gindindu-ma la clandestinele lui vizite mati- nale, de dinaintea plecarii la scoala. Se strecura in cameri, igi ‘'ngropa capul intre picioarele mele si totul era atit de intens, incat ¢ram nevoita si-mi astup gura cu palma, ca si nu fim auzifi. 133, EGE Penelope Douglas In al doilea an de liceu, cAnd ai inceput cu atietisoyy rele {i s-au tonifiat foarte mult. Am crezut c-0 fce@% dinadn, = 84 ma Innebunesti. ca Mi-am trecut degetul mijlociu peste miezul incins, prin Pitts lonii mei subfiri, si n-am mai putut rezista. Am inceput sd tanjese dupa mainile lui puternice. Mi-am incordat toti muschii pieptului, facandu-mi sanii 4 intireasca, si mi-am imaginat degetele lui lungi strecurindu-se 5, sub bluza cu glugi, fiindca el nu putea niciodata s4-si tina mii afurisite departe de pieptul meu. Mereu te-ai potrivit perfect cu mine, Tate. Felul in care-ti arcy. iai goldurile, impingandu-te in mine, cand te luam pe la spate. — Fir-ar sa fie, am gemut la acea amintire, miscdndu-mi bazi- nul in palma gi inchizand ochii. Aia era pozitia ta preferata, nu-i asa? Nu i-am rispuns, pentru ci stia deja. Inca de la faza cu masa din bucatarie, mi-a placut enorm cand ma pitrundea pe la spate. Dar nici tu nu te-ai lsat mai prejos, in toate pozitiile posibile, acontinuat. Ori de cate ori impingeam, ‘mpingeai si tu inapoi. Ma infigeam in tine, iar tu veneai la intampinare, ridicandu-ti fundu, frecndu-ti sfarcurile de buzele mele si implorandu-mi limba Mereu fi-a placut sexul dur. Inclestarea pe care o simfeam induntru era atat de fierbinte # de minunati! {1 doream patimas. Nimeni nu m-a innebunit ver dat& ca el. Valul doringei m-a invadat si am simfit umezeala we cand prin pantaloni cand am inceput si-mi frec clitorisul mai tare Am inchis ochii, inchipuindu-mi cum mi ristoarni pe burt patrunde in mine. Fruntea mi s-a acoperit de sudoare cand mi-a®™ amintit, de parca ar fi fost ieri, fantastica durere afurisita pe care? Regasire de fiect Intra foarte adane, iar qu minunate. simoa™ 9 adoram- mi se PAC (Am luat telefon jti aduci amir A fost al naibii masinii, si Pus care-! aveai pe tine. jmi aminteam. fl incilecasem lui atarnandu-mi intre sani. N-a un caine salbatic, Tate, tu nici nu stii ce-mi faci. rasul, lacrimile, ochii tai... tot ce — Si pe mine, am soptit, in are datt cind ma penetra. Era o durere slaba, dar intinderea si apasarea dinduntru ul, ca s&-i citesc noul mesaj. inte de seara absolvirii? In magina mea, langa lac? de excitant. Rochia ta era rupta, pe podeaua sesesi la gat cravata mea. Era singurul lucru pe pe bancheta din spate, cu cravata mai putut suporta. M-a atacat ca aproape mancindu-ma de vie. MA scoti din minti. Cuvintele tale, fine de tine ma subjuga. timp ce o lacrima imi izvora din colral ochiului,siroindu-mi pe tampli. Am inghitit in sec, frecan de durerea aia. cum sunt un om mai bun, mine o femeie mai buna. N-a mi-a scris. Am strins din pumni, gemut, dorindu-mi ca el sa ma faca sa-1 du-mi picioarele intre ele ca sa scap dar n-a existat niciodaté pentru existat niciodata cineva ca tine, simtind nevoia si-mi dau drumul, Am mi dau drumul, dar am izbit cu pumnul in pat, refuzand si-i ofer satisfactia. Mi ficuse si suff prea mult tat inci intre noi, adevarul asta m sé-mi amintesc. Imi vine s&-i zdrobesc mainil si, oricat’ atractie fizic’ ar fi exis- 1 se putea schimba. Aveam nevoie le alea afurisite cnd te atinge el. 135 Penelope Douglas Dar, sincer sa fiu..., a continuat, ma strneste grozay sh cum alt barbat are ceea ce-mi doresc eu. vad ‘Mda, exact ceea ce simfeam eu cAnd il vedeam cu alti femee Detestam imaginea aceea si mi ficea si sufi, dar gi 54 ma sine posesiva, in acelagi timp. Imi trezea dorina de lupti. La drept vorbind, cum sunt acum, cu greu mai rezist. Pliminii mi s-au golit de aer si mi-am apucat buza de jos cy dintii, aproape zambind, dar m-am oprit. Jared — in erectie i pregitit — reprezenta o imagine la care totdeauna imi lisa gura apa. Mi l-am inchipuit cum si-o tinea in ma clipa aia, chiar daca stateam intins& pe pat si n-aveam cum si-I vad. ‘A mai trecut un minut pani la urmatorul mesaj. Arti super. Ar trebui s&-ti scofi bluza aia inainte de culcare. ‘Am facut ochii mari si am fasnit din pat, holbandu-mi prin ugile mele din sticld. Doar nu mi vedea, nu? Era intuneric lamine, $i lumina la el. Mi-am trecut mana prin pir, infierbantati la fap de rusine. Privind, cu grija s4 nu fiu vizuta prin usi, l-am zarit pe Jared, inc& stand in picioare in lumina aurie a veiozei pe care o aprinsese mai devreme. Chiar gi prin frunzigul copacului si prin intuneric, puteam si-i vid expresia mulfumita de sine, inainte si-si ase capul in jos si si mai scrie un mesaj. Imi amintesc totul, Tate, mi-a scris. $i stiu ca si tu. ‘Am lisat telefonul si cada pe pat, vizdnd cum amuzamentul din ochii lui se transforma intr-o amenintare in timp ce trige? draperiile si disparea. Fir-ar sa fie! 136 CAPITOLUL 8 TATE Alergam pe trotuar, talpile pantofilor sport atenuand impactul. Apoi am sirit peste bordura si am traversat trad al Hate Everything About You”, de Three Days Grace, imi urla in cisti $i eram plind de transpiratie, de la abdomen gi pana la cap. Eram intr-o forma buna si, in mod normal, nu fortam viteza, insi faptul cé gafaiam mi-a dat de ingeles cd trisesem prea mult si prea tare. Niciodati nu raman fara suflu in obisnuitele mele aler- giri matinale. Incetinind, am inceput si merg pe trotuar, pe partea mea de strada. Am tras de marginea maioului negru si mi-am sters fata. Pantalonii mei negri si mulati erau leoarci de transpiratie, iar materialul imi provoca mancarimi Pe coapse. M& scoteau din sirite. $i coada care-mi atarna pe spate mA scotea din sarite. Picioa- rele care ma dureau, precum si faptul ci nu reusisem si-mi elimin prin alergare toati incordarea ma enervau de asemenea. Nu mai fusesem de mult atat de enervata. Mi trezise 7gomotul motocicletei lui Jared, care-mi strapun- Sese somnul ca un guvoi de api fierbinte pe picle. Am rimas intinsi Pe pat, lipitd de saltea, dorindu-mi dintr-odati cu disperare si am Parte de una dintre vizitele lui matinale, Totdeauna avusesem mai mult chef dimineata, iar Prezenfa trupului situ gol, insinuat intre 137 Li Penelope Dougias plea de nic int obigia eun med a s Insi el demarase, iar F i ii Poate c-mi tinjea ar sigur nu-mi doream chestiile dupa care M-am dus in casi, mi-am pus cheile, impreuni cu iPod-u) i CAstile, pe masuga din antreu, dupa care am intrat in bucatitie, ¢, Madman findndu-se dup’ mine. Pornindu-mi laptopul de pe masa, am inceput si-mi pregatesc o omletd, timp in care am dat pe git doud sticle de apa si am tdiat citeva fructe. Incercarea de a avea 0 alimentafie sinatoasa, cu programul meu, era destul de dificila. In spital se giseau mereu cutii cu gogosi Krispy Kreme, fursecuri gi alte bunatagi care se vanturau prin jur si, din moment ce ori stateam sa citesc in biblioteca, ori citeam acas& sau mesteream la magina mea, cand nu eram la munca sau a facultate, imi era greu sd nu inhat in graba ceea ce aveam la inde- mana. Din fericire, aveam weekendurile libere, asa cd ma delectam cu salate preparate dinainte si cu gustiri sdndtoase. Desi tot mai scdpam la cate o gogoasi cu glazuri de ciocolati oricind aveam ocazia. Agezindu-ma la masa, |-am apelat pe tata, pentru siptimanala noastra convorbire video. — Bun, tata, |-am salutat, tlind o bucati de omlet’ cu spanac, ciuperci si cagcaval. Cum e framoasa Iralie? Te tii departe de toate vinurile alea, nu-i aga? I-am tachinat, indesindu-mi in gurd fur- culita plina. — La drept vorbind, vinul face bine pentru inimd, mi-a atras el atentia, in timp ce ochii albastri fi radeau. Ochi ca ai mei. — Da, un singur pahar, am precizat. Nu cinci, da? — Touché, a raspuns el, dind aprobator din cap. Tata nu era mare amator de alcool, dar stiam ci-si dezvoltase 0 anumiti predilectie fapi de gastronomia unor iri in care fusese detasat de-a lungul anilor, Italia fiind una dintre ele. 138 Regisire hamai c&, fh urmd cu clive ani, modul lui de viata igi ceruse bin cee dn urma, de la enganisml li. Aveao ving agian, program desorgunizat, cu obiceiuti alimentare proaste, din ct era merett pe fugl, si cu exercipii figice putine, tinzind cere, din cauza cdlatorilor hung si dese, Avusese dou’ atacuti ond in timp ce era in straindtate gi nici mitcar nu-mi spusese, alergat de Criciun, int-un an, ba chiar depi maga- din zonele prin care locuia, ca si-1 indrum spre standurile cu salate si meniuri organice, in fericire, se impicase cu toate astea, Era singurul meu pi- wea nevoie de prezenta lui inck mult timp de-acum inainte. Esti acasd? m-a intrebat, privind in jurul meu, Am crezut Si stai la Madoe gi Fallon, Am ridicat din umeri, concentrindu-mi la mancare. — E weekend. Muncitorii nu sunt pe-aici si am vrat si mai De fapt, curtile anitau splendid. Jax se ocupase de toate in timp ta era plecat, iar eu eram la facultate. In realitate, voisem doar fiu acas’ si stiam ca, oricat ag fi incercat si mit ascund, tata se si mi citeasci destul de bine. — Tate, stiu cd tire greu, mi-a zis cu blindete. Cu vinzarea i, adic’. Stiu c-o sk-i duci dorul. Mi-am inghitit nodul din git odati cu mincarea, avind griji par indiferenti. — O si fie greu si-mi iau adio, dar nimic nu rimfne la fel tru totdeauna, nu? si rimin optimist’. N-aveam ce si fac si nu mi team astepta ca tata si pliteasca in continuare cheltuielile pen- intrefinerea unei case mari de care nu mai aveam nevoie. 139 Penelope Douglas — Scumpa mea, uiti-te la mine, te rog. M-am oprit din tiiatul omletei cu furculifa gi am ridicat cay M-a fixat timp de cteva clipe, dar deodata s-a incruntat is abitut privirea. Frecindu-si nasul cu mana, a oftat. Mi s-a ficut inima cat un purice, intrebandu-ma ce nai incerca si-mi —E totul in regula? m-am grabit si intreb. Inima..,? —E bine, s-a grabit el sa ma asigure. Numai ci... — E despre casi? am intrebat, mijindu-mi ochii. S-a vindup intalnindu-mi privirea, a govait inainte si rispunda, —Nu, zis, scuturind din cap. Nu trebuie neapirat si fie deriu — Tati, hai, spune tot. Si-a trecut o mana prin par sia rasuflat din rarunchi. — Ei bine, ma vid cu cineva, de fapt, a zis. Cu cineva de care am ajuns si fiu foarte apropiat. ‘Am lisat jos furculita si mi-am indreptat spinarea. Se vedea cu cineva? Mi-am amintit cé-mi spunea din cand in cand cd se mai ducea la cate-o intalnire, dup’ moartea mamei, dar niciodati nu-mi prezentase pe cineva. Si fi fost ceva serios? Tata ma urmirea cu privirea, asteptdnd si spun ceva. in cele din urmi, am clipit si mi-am dres glasul. — Tati, e minunat, i-am zis, insofindu-mi cuvintele de un zimbet sincer. Ma bucur pentru tine. E italiane’? — Nu, a raspuns, foindu-se si parand stinjenit. Nu, de fapt,¢ de pe-acasi. — De-aici? Si-a umflat obrajii in timp ce-si trecea inci o dat mina prin pi. — E foarte dificil, a mirturisit, izbucnind intr-un ris nerves. Scumpa mea, acum cam tn an,am inceput si mi vid cu una dint S-a intrerupt, dand impresia cA simyea 0 nevoie disperatl st caute alte cuvinte pentru cea ce trebuia si-mi spuni. — Am inceput si mi vid cu una dintre fostele rae profes cu Elizabeth Penley, a turuit. 340 potrivit ca Si-fi spun. Cred cil ingelegeam. Totusi, probabil ci ar utut si scat Dumneceue! Poems despre ata aun — Nu stiam dac-o si dureze sinu voiam si Pomenesc despre asta decit dupa ce aveam si fiu sigur. Treaba a devenit cu adevirat serioasi abia in ultimele doux luni, mi-a explicat mai departe, ca gi cum mi-ar fi citit gindurile. Dind din cap in semn de ‘uviintare, ideea ci tata imi spunea despre aparitia unei Persoane noi in viata hui. Pani acum nu fiicuse atat de mult caz despre nimeni, Totusi, adevirul era ci fusesem ingrijorata pentru el. Mereu eram ingrijorati pentru el. Mai ales ci nu mai eram acas atunci cind era el. Nu reuseam si mi debarasez de sentimentul de vinovatie provocat de faptul c& el manca de unul singur, stitea la televizor de unul singur, se ducea la culcare de unul singur., Cu toate ci mama va fi totdeauna iubiti si important’, nu voiam ca tata si fie singur la nesfarsit. — Ei bine, am zis suspinind, era si timpul. $i s& stii co iubesc pe domnisoara Penley. E formidabila. Deodati insa, am mijit ochii spre el, privindu-] intrebatoare. — Dar de ce, daca n-ai gasit momentul potrivit ca si-mi spui de Criciun, sau in vacanta de primivari, sau in discutiile noastre Pe video de dinainte, de ce-mi spui tocmai acum? am incercat si asimilez 141 Mi- 4 rispuns cy Un zambet timid, — Pens . tru cy UrMeaZ’ 5-0 cer in cdsatorie. * — Tate! Mi-am 4 i i ntors capul si l-am vazut pe Madoc, Care venea spre — Grozay, Spre pista, Dupa convorbirea cu tata, timpul zilei — 53 dau cateva s4 ma bucur de linistea pe care Pot s-0 gasesc aici, cand nue Public, Mi simteam tulburata, fir si-mi dau seama de ce, Imi plicea Penley gi-mi doream ca tata si aibi Pe cineva. Era bine ci 0 cerea in cdsitorie gi ar fi trebuit si ma bucur pentru el. Si-atunci, de ce ma simteam de parca ar fi fost, prea mult pentru mine? Casa, Stanford, relatia lui sentimental... ma simteam ca si cum as fi fost in larg, navigand fark carma sau fara ancora. Asa ci am iesit si dau ture cu masina. Si-mi limpezesc mintea, Sa fiu singura, lucru pe care Madoc il detesta. — Hai si mergem. am bombinit, concentrandu-mi din nou Privireg am iesit — la fel ca multi alti, pe ture de pista, pentru antrenament, si dintr-odata, Tonul lui era tiios, ceea ce m-a facut s4-mi dau seama ci nuera dispus s& accepte un refuz. — Imediat, a insistat. L-am privit din nou, dezorientarea, exasperarea gi frustrarea fiindu-mi, probabil, usor de citit pe fata. — Unde? A facut semn din cap. a — La mine. Dam o petrecere. Fallon a zis ci fi-a trimis un SMS acum o or’. Regasire am 21S, clatinand energic din cap, fiinded stiam peste u acolo. Nu vreau nicio petrecere. wea andu-si sacoul gi proptindu-si miinile in solduri. ee te-ai imbritcat? |-am intrebat, examinindu-i pantalo- a din stoft, sacoul si cimaga bleu, cu cravata albastra. q aie parul si accesoriile aritau elegant si sclipitor; nicio- gata n-0 Sa pot intelege cum de a ajuns sa se cupleze cu o persoand carat de nonconformist’ ca Fallon. Si-a indreptat spinarea, parand dintr-odata ofensat. Plimban- du-si o mana pe piept, sia coborat birbia spre mine. _— Sunt sexy sau cum? a intrebat, devenind glume in privinga jmentatiei lui. A trebuit sa mi duc in dimineafa asta pentru ore acolo unde imi fac stagiatura. privirea la loc spre pista, citeva Mi-am intors hotirandu-mi si nu-i edez. __ Hai si mergem, i-am auzit din nou vocea puternic& si sicd- stoare, revenind la subiect. ‘Am sirit de pe capota, oftind adanc. — Las-o balta. N-am nevoie si te amesteci tu. ‘Am vrat si deschid portiera, ins Madoc gi-a proptit palma in ea, impiedicindu-ma. — O si te ciocnesti Reuniuni, nunti ale prietenilor, gi ce-o sa avem copii? Sau Jax si Juliet? Inima a inceput si-mi bat’ nebuneste cand mi-am dat seama ci Madoc avea dreptate. Aveam s ma tot ciocnesc de Jared de-a Jungul anilor. Fir-ar sd fie! Madoc m-a apucat de umeri, silindu-ma si ma intore cu fata = Bagi-ti bine in cap asta, da? a zis, vorbind ca tata. Tu esti la fel de important ca el pentru noi. Nu te las s4 te indepartezi iar. Nu te sim. de el foarte des in viata asta, a insistat. faci cand eu si Fallon o meneame Penelope Douglas L-am sigetat cu o privire de copil bosumflat. Uram Persevereny, asta a lui. Cu toate c4 imi si cam plicea, in acelasi timp. El nu renuna niciodata la mine. Juliet si Fallon aveay 4 rimana toati viata cu baiefii Astia gi st aib& copii cu ei. $i, fir, indoiala, aveau si ramAna aici. Si toti erau prietenii mei, in aceeasi masuri ca gi ai lui Jared, Mi-am scos cheile din buzunar. — Bine, dar merg cu masina mea. * — Buna, m-a intampinat Fallon, tragandu-mi spre ea ca simi sdrute pe obraz. Era neobignuit de vesela, ceea ce m-a facut si presupun ci, probabil, se cam ametise, cu toate cd parea si fie destul de treazi. Era imbricata cu unul dintre vechile ei tricouri gri — tiiat gi legat — transformat intr-un maiou sexy, aproape fara spate. Blugii ei thiafi scurt il ficeau deja pe Madoc si saliveze; I-am vizut ducandu-se in spatele ei, pipaindu-i fesele si ingropandu-si fafa in scobitura gatului ei. — Ia-ti ceva de baut, mi-a poruncit ea, zambindu-i lui Madoc, care-i incolicise talia cu un brat protector, apoi tintuindu-ma cu privirea ca laserul a ochilor ei verzi. Si relaxeaz-te, bine? L-am remarcat pe Ben afar’, lang’ piscina, asa c4 mi-am lsat prietenii si-si vada de-ale lor si m-am indreptat spre el. Lui Madoc ¢i lui Fallon le plicea si aib’ companie, iar Madoc, in mod special, adora petrecerile date de ei. Nu fiindea ar fi vrut si bea sau si se dea in spectacol. Ci pentru ca adora societatea. si iubea prietenii, ii pliceau momentele si discutiile de calitate. N-aveam nicio indoiala asupra faptului cA Madoc avea si ajungt intr-o zi primar in Shelburne Falls, fiindca igi iubea foarte mult familia. Iar oragul asta era familia lui. 144 Negdnire Jur ideow de we veilea jie Fallon inten tuchie albeit = ou je de comand, eu ateagul Anveriell pring de a, rl oe yen agonal wt opus dept, Amn trewut prin iylle gliownte, auvind coin wtinvowtern dupiewe junit tall #e umnplea de wunetele color de In Henetie Heys, eu hols Crafty”, eee ce Mea fieut, fn affiryit, of “iinhew, Nu ern onnerafie, ea Tit multe dintre petreverile Jui Made, dar tot erm putin trelaecl de oamenl peeafirl, Majoritates, in yorturl prety Hinot sa CORtUINE de bale din doud plese, in timp ee eu aveamn, ed pe mine bugil gl maloul de pre pista, Apropiinduemi de Ben, bam pus mana pe spatele yol, dar nf ea el aft ve powtil Intowrce Mmicar, ANY AVUE Hee senzagie fam ri cureeml zbirlea parul de pe brage de flecare dati cand erw ed prin preajint. Hon wea intors gl mia adresat un zambet larg, dar edd se Jocut ca al mil adirute pe obraz, am aruncat o privite peste umirul i, neputdind si ma abin. Nurnai ef Jared nu era acolo, Mi-am rotit repede privirea, cer tnd peste tot, dar nu lam Arit pe nledieri, Aveam un fel de al yaselen wimg gi, cu toate cl nuemi puteam plica, ytiam mereu cind era prin apropiere, Poate dupa felul cum i ve infierbinta ceafa, su dupa cum mi furniea plelea, nau poate ar din cauzt cit mi ayteptim wi fic acolo; cert ¢ cil, de indatd ce-l mfeam, nu mai eram congtienti de altceva, Mai multe perechi chefuiau, inotitorll pleosediau prin apa, lar continuam si privese in jur, dar flirt witel descopitr, Cu toate astea, sigur era pe-acolo, Asistenta lui, Pasha, tocmal turna bere dintr-un butoi, [i ztrisem ptrul mov, — Te simgi bine? sa interesat Ben, trigindu-se inapoi, cu 0 nil finindu-ma de mijloc gi cu cealalt findnd o farfurie cu ncare, — Da, am rispuns cu o voce riguyitt, revenindu-mi in fire, -am nimic. Doar ci... 145 Penelope Douglas ; Am inspirat lent, incercand si-mi domolesc nervoritate, timp ce aritam cu degetul mare in spatele meu. i — O si dau o fuga pana in pivnifa ca s’-i mai aduc Iyj Made, cAteva sticle, cum m-a rugat, bine? Ma intorc imediat, Sarutandu-1 repede pe obraz, am facut stinga-mprejur tian Pornit repede spre casi, inainte ca el si-mi citeasci minciuna jp ochi. Evident ci Madoc nu mi rugase s4 mai aduc bautura din piv. nita tatalui siu, dar simfeam nevoia unui minut de singuritate Ocolind cele cateva persoane din bucatarie si masa plini cu mi. care, am deschis usa care didea spre subsol si am coborit in fuga treptele. Subsolul era pustiu, fiindcd in prima parte a petrecerii toatj lumea obisnuia si stea laolalti la discutii gi abia pe urmi’ femeile le permiteau iubitilor — sau sotilor — sa dispara la subsol, in sa pentru jocuri a lui Madoc. Masa de biliard, rampa pentru skate- board si canapelele din piele ziceau nefolosite in clipa in care am cotit pe culoar si m-am dus spre baia finisata de vizavi de pivniti. — Dumnezeule, iubito, mi-a ajuns la urechi goapta aspri a unei voci barbitesti, tocmai cand mA pregiteam si mi ascund in baie. Nu pot si-mi mai iau miinile de pe tine. De ce-mi faci toate astea, hm? Vocea lui infundati era acompaniata de fognete si de respirati zgomotoase. S-au auzit cateva chicoteli, urmate de vocea unei fete. — Eu nu fac nimic, domnule Trent. Pe cuvant. In ochi mi-au aparut flacari, iar in stomac mi s-au pus citevt noduri. Domnule Trent. Am auzit zgomot de material sfasiat, apoi icnetul femeii. Inclestandu-mi maxilarul, mi-am Lisat mana si cada de pt calnta ugii de la baie si m-am indreptat tiptil spre usa pivnifei, ca ramasese intredeschisa. — Desfi-ti picioarele, te rog, a cerut el cu o voce incordatt. M-am oprit si ascult, temandu-mi c-o si aud, dar gi cl n-o sta 146 Regasire Hai odat, a insistat el, vocea devenindu-i mai ferma. Mai a ti-mi cat de mult o vrei. mnexeule! fared. N-avea cum si fie. Numai cd vocea era puteam sa fiu sigura. MC-am prins cu 0 mana de usa, ca si-mi recapat echilibrul. Te doare? |-am auzit, de data asta parand amuzat. i — Daya icnit ea. M-am desficut foarte larg pentru tine, iubitule. — {pi place? a intrebat, glumet, dupa care am auzit zgomotul ji fermoar. Le a gemut femeia. O, Doamne! Te rog. Trage-mi-o! Tipicul eis-a rispandit prin tot holul, iar inima mea a luat-o la and. ‘Aia nu era vocea lui Juliet? —Te iubesc, a zis el, dupa care a scos un horcait incet, in timp ea a icnit iar. —O, Jax! a tipat fata. Imediat, am risuflat prelung, usurata. Jax. Slava Domnului! Nuera Jared. Era doar fratele lui Jared. La randul lui, un domn ent. Bun. Acum mi simteam mai bine. $i totusi, de ce-i spunea Juliet iubitului ei ,domnule Trent”? Am clatinat din cap, rizand in sinea mea. Copii perversi. M-am intors si am facut un pas, dar m-am oprit imediat. Jared chiar in spatele meu, cu bratele incrucisate la piept. Stitea mat de peretele opus si parea total dezinteresat de Jax i de iet. Avea ochi numai pentru mine. Un val de furie infierbantata mi-a incordat toate membrele; am adunat puterile pentru ce urma si faca. — Cit e de-atunci? m-a intrebat, aratand cu barbia spre piv- ficand aluzie la ceea ce se intampla acolo. Cat e de cind nu ai mai pierdut controlul asa? 147 Penelope Douglas Era o intrebare retorica. Poate ci el chiar voig eu n-aveam de gand sa i-l ofer. Am ramas pe loc, 1 Tsp, cat eram de puternica gi de calma. Mi-a sus Mistndul in un timp, dupa care a inceput 84 i-o coboare lent facandu-mi, dintr-odatd, s4 m4 simt cat se poate sh Mey, Eram mai imbracata decat majoritatea eases mei decolorafi gi rupfi erau mulafi, iar maioul negru gj ‘ns’ blag spate, fiind sustinut doar de dou fragile bretele Fi larg rue moment ce maioul imi punea mai bine in evi ent at Sd nu purtam sutien, nu-mi pusesem unul. acs Mi-am simfit sfarcurile intarindu-se pe sub material san sesizat momentul in care le-a remarcat si el. Ochii lui Jared s-au aprins, iar bicepsii i-au intins manecile scurte ale tricoului negru de pe el. Niciodaté nu puteai sti ce gandea Jared, dar aproape totdeauna puteai sti ce simfea. Era la fel de discret ca o bombé atunci cind era excitat. Dorinta mi s-a aprins intre picioare, iar fierbinteala mi s-a ris- pandit in tot corpul ca undele unui lac. Eu gi Jared nu daduserim niciodat’ rateuri in dormitor gi trecuse atat de mult de cand nu ma mai simtisem bine cum numai el ma facea s4 ma simt. — Dar cum rémane cu azi-noapte? a continuat s& ma tachi- neze. Cred ca atunci fi-ai cam pierdut controlul. Renungind Ia planul de a m4 ascunde in baie — din moment ce incercasem doar sa gasesc un loc linistit in care si-mi eliberez mmintea de gindurile despre el, ia el, poftim, era sich sam 00% pe ling cl spre cordor, casi ajung a wa sob #2 intore in casa. Nu voiam sa vorbesc cu el. for Bae cart cand on-a prins din spate imirazncolist locul cu bratele. — Ce tot faci? m-am rastit. 7 5 erupal Brafele Iai erau ca doua benz de ofel 2drobindi-t Ty a al lui. Am respirat anevoios, cat pe ce si mA i lisat greutatea pe mine. 148 Regasire " Firar a goptit in ureche, disperat. Ar fi fost mai bine dac& “es niciodat’a? M-ai mai fi iubit acum, dac-ag fi conti- 35 Page in minciun’? Se rors capul in alt parte, muscindu-mi buzele. Am , niciodata sd fie nefericit. De ce incerca s4-mi franga Ne Eu n-am vrut decat si rimana. jar inimar inteles de ce simtise nevoia si plece ca sa se simti intreg. weap ‘ma furnica, iar risuflarea lui, pe gatul meu, parcd-mi be jn singe. Bra at&t de bine si-1.am aproape... ae an ochii, trigand aer in piept. Trebuia si-i cer si-si ia S de pe mine, dar nu mai gandeam limpede. mndini Regasire ai trecut mai departe, am incercat 64 e-am vazut C ;-a zis. Am iesit cu vreo doua femei de-a- _— Duph¢ 7 acelasi Jucru, mb e fae Ss dum chet unc dat rupt si mi-a aruncat o privire piezisa, glumeaga. sea inte asteapti nimeni, a incheiat. cum 1 ; i _— Acul arcuit 0 sprancean’, impungand cu pensula in perete. j-am u ma ve dof sifu geloas. Era oe mandru de tine pentru c& ai ajuns la Stanford, a zis, | a gubiectul si Juindu-ma prin surprindere. Ai emofii? schimban oferindu-i un zambet crispat. jncuviintat, a vim. sk fie foarte mult de muncé, dar cu asta ma hra- eae mai terminat fraza, finde’ m-am oprit ca si-mi inghit nodul din gat. iF ete A fntr-adevat, imi doream si mi duc in California. $i, fara indo- jald, voiam si urmez facultatea de medicina. Dar nu voiam si ma : nde Ia situatia de-aici, care urma s& se schimbe pentru tot- oe Cisitoria tatalui meu. ‘Vanzarea casei. Faptul ci-1 aveam pe Jared aproape, dar firi sa-] am cu adevarat. $-a oprit din vopsit si mi-a aruncat o privire patrunzatoare. —Care-i problema? —Nu-i nicio problema, am ripostat. S-a apropiat de mine, aplecandu-si capul intr-o parte, de parc’ ar fi stiut cd minteam. De parca ar fi stiut c inci nu eram fericita. Am ridicat din umeri, negand totul. — Am zis ci nu-i nicio problema! am strigat razdnd, apoi 1i- sand capul in jos. $i vezi ci-mi dai vopsea pe picioare! Mi-am strans degetele ca si le feresc de picaturile de vopsea cizute din pensula lui, — Au, fir-ar si fie! a exclamat surprins si a ridicat pensula, pocnindu-ma in fata cu ea. Am scos un urlet, inchizand ochii. 171 Penelope Douglas is fir-ar si fie! a izbucnit din now Jar un accident. “i rispuns, deschizand ochii din Ug} ‘ mi acoperea genele de la ochiul Miling dente. ne Se S my am repezit gi i-am dat cy Pensul 4, u-1 si bat in retragere. * Pete ridicind miinile si razang i 4 Nc (- a: gincen a fost “and, Da,am M, timplt gi acci Dup care m= jept, cand Nu! @ strigat, ; on mind! ™ Tet avantat iar spre el, dara parat cu pensula, May am incruntat. " _ Pfui! O si mio plitesti! am strigat. Siam pagnit dupi el cand a fugit in antreu, Ione eam atins pe spate» dind in sus cu pensula gi ficind g io tatuat si pari UP pic inzapezit. mn Sea risucit pe cdlcdie si m-a apucat de incheieturé, trig By spre pieptul lui. M-am zbatut, — pi-i drumul! mi-a pom drumul imediat! _— Nu vreau! am zis, razand si tinandu-mi coatele strans lie de corp, ca si ma apir de atacurile lui. M-aapucat de incheieturd, a tras deca in sus, lisindu-mi exp gi gadilandu-ma sub brat. M-am lasat in jos, facindu-mi ghem tipand din risputeri, intr-un amestec de groaza si de incintar, lasind si-mi cada pensula pe podea. —Jared! Termini! am strigat, tinandu-ma de burti de la atit “ia facind ca pensula sa-i scape din ming = ncit, gadilandu-mi la coaste Diy S-a oprit, dar si-a incolacit ambele brate pe mijlocul meu sian rimas amandbi pe loc, gafaind si striduindu-ne sé ne linistim. Mi simteam atat de bine, distrandu-mi iarisi cu el. Mi-am sprijinit brafele pe ale lui, cu respiratia poticnitd in gis dar cu inima inci batand foarte repede, in timp ce mi isan 172 Regasire cade caldura familiara a corpului sau pe spatele meu, Ma- were singurul care-i despartea pieptul gol de Pielea mea si, joul me nj dau seama, am intors capul, varandu-mi nasul in el, fir Lae Jui fierbinte mi-a atins urechea gi m-am lasat man- ae a, simtind cum mi se inclestau mugchii abdomenului gi jal jmi doream si mi ating’. Cor ‘use mult timp de cand nu mai fusesem atinsa asa. Senzatia a Jui Jared in pirul meu era ceva mai intim decat oricare bu exual pe care ar fi putut altcineva si mi-l ofere. Mam ridicat birbia, tachindndu-| cu buzele, plimbéndu-le . ste ale lui. M-a strabatut un fior, starnindu-mi fluturi in sor ie and am simtit cum se intareste, in spatele meu. se cram inspirat mirosul — Jared, am zis cu 0 voce abia soptita. I-am lins incet buza de sus. A tresarit, icnind, si am simtit un fior de mandrie la gandul cd inci eram capabilé si-1 las fara grai. intinzand o mand pe dupa capul meu, ca si-mi tind ura aproape dea lui, mi-a zis, in gluma: — Am crezut c-o si fim prieteni. Dup’ care mi s-a tdiat respiratia cdnd gi-a trecut mana cealalti peste umarul meu si a strecurat-o prin decolteul maioului, cuprin- zandu-mi sanul in palma. Am inchis ochii, gemand. — Prieteni buni, am precizat. Foarte, foarte buni. Sii-am simtit buzele arcuindu-se intr-un zambet peste ale mele. —Tate! Ce? Nase poate. — Tate, ce faci, te-ai trezit? s-a auzit vocea lui Fallon, si l-am Privit pe Jared, simtind cum imi ingheata dintr-odati tot corpul. Fir-ar a naibii de treaba. Durerea din locul in care imi Palpita dorinta m-a ficut si gem silam vizut clipind prelung, scofand un oftat de frustrare. jnvaluit 173 Penelope Dou, ils _— Mama mi-sii, @ suierat printre dj inti, dang ae siengea inc& prin pantaloni, Tidicatg Mi dy pentru mine. fi int hy Fir-ar sa fi, Fallon! ety S-a deschis usa si ne-am indreptat ama, ‘ fing vinovati aritam. Eram convinsii cd m4 inrosise dupa fierbinteala pielii. M™ toata( — Alaexclamat ea, oprindu-se brusc $i ine Mi-am abitut privirea, incercnd si-mi manny ; —Tocmai zugriveam, am zis. €2€8¢ hang. Jared a pufnit in spatele meu, dar nu I-am luat in seq a clatinat din cap. — in pijama, a comentat, mai mult pentru ea decat entry ay cy 4 Mi Perfect normal. ‘Am ridicat o spranceand la ea, fiindca venise in so alergare $i in maiou. Alergam duminica, iar eu ial Peniry wo Jared? am zis, dupa ce mi-am dres glasu, veld sa-mi maschez amuzamentul cand am intors capul spre Le acasa. Mi-a adresat micul lui zambet atotcunoscator. Am sitit cing si-a gters palma pe fundul meu, dupa care m-a ocolit si a pomit usa din fafa. Din mers, s-a aplecat si a pupat-o pe frunte pe Fale — Puteai sX mai intarzii putin, a mormiit, trecdnd pe lingiea — CAPITOLUL 11 TATE dintre prietenii mei a adus cate ceva in viata mea. re cit iubirea invinge tot gi cd toata lumea merita doreste. Fallon crede ca alternativele aduc cu ele viata gj cl, daca am sti cu adevarat cea ce vrem, atunci denen peyoie si alegem. Jax considera ca ocaziile nu tre- -am mai ave’ 2 F ar ie site si 4, pe cat mai mare e riscul, pe atat mai bogata e je ir Fiecare Juliet © de pare! 2 acq cum igi © bul sispht ine, Ele cel pe care-I ascult atunci cind Jar Madoc e ca mine. eeckps i vreau mi aud propria parere exprimati de 0 voce mai profunda. oi cel mai bun lucru Ja el e cd, in ochii lui, eu sunt o entitate a de Jared. Madoc fine 1a bunistarea mea, chiar daca prin asta nu slujeste interesele prietenului sau. \ artd-ma pentru petrecerea ta, i-am scris dup ce m-am intors de la alergarea cu Fallon. Am ficut suficiente drame de-a lungul ultimilor doi ani si intotdeauna am avut senzatia ci nu mi-am asumat in totalitate vina. Totusi, lui Madoc nu i-a pisat de asta. Madoc: N-ai pentru ce s&-i ceri iertare. Te simti bine? fnhitand un mar, am urcat in fuga treptele, disperati si ajung sub dus, findc& simteam ci hainele mi se lipisera de piele. Da, i-am raspuns. O sa fie bine. N-ai grija. Madoc: Trebuie s& vorbesti cu Ben. M-am oprit brusc, lisindu-mi capul si cada pe spate gi oftand. Dumnezeule. Parca imi citea gandurile. 175 Penelope Douglas Am tastat, scriindu-mi raspunsul. Nici Macar pre ce e vorba, da? Madoc a ripostat imediat. Ba da, stii, Dandu-mi ochii peste cap si azvarlindu-mj pan ran . tof picioare, am apisat pe butonul de pornire al iPod-u} risune , The Boys of Summer”, de Ataris, Telefonul mi-a piuit iar. Bine, d&-I incolo pe Jared, Ra la asta... te gandesti la Ben? SPUN Am trintit telefonul pe chiuveta si m-am holbat Ia ; mea din oglinda. Nu c-as fi vrut si-i ignor intrebarea, Gute el n-avea nevoie si-i dau raspunsul. Si do Sigur, m-am gindit la Ben. Totusi, nu m-am gandit la « cum m-am gindit la Jared, si asta € cea ce m-a ficut «3 ae os un pic rusinati. samt Eu gi Ben nu eram obligati si ne vedem numai in doi, iar dep. camdata nu ajunseserim in ipostaze intime. Totusi, stiam Gd si-o dorea. Ce naiba, si-o dorea si in liceu. Dar eram impreuni si, daci Fallon n-ar fi dat buzna aaindie mineafi, ag fi trecut granita cu Jared, in ciuda oricarei Obligatii pe care as fi putut s-o am fata de Ben. Telefonul a piuit, anuntind sosirea unui nou SMS, aga mi-am coborat privirea spre ecran, aproape venindu-mi si-mi trag palme pentru simplul fapt cA i-am rispuns la mesaje in dimineapa asta lui Madoc. Ii vrei, 11 doresti, traiesti pentru el? m-a intrebat Madoc. Am clatinat din cap, perspicacitatea prietenului meu smul- gandu-mi un zambet. Mda, dine. Prin urmare, indiferent dact Jared reprezenta un factor sau nu, tot nu ma lisam purtati de val ca sd ma simt total amorezata de Ben. Observatie corecti. Te excitd? si-a continuat Madoc interogatoriul, determinin” du-mi s4 apuc din nou telefonul. — Pe bune? am izbucnit, deranjata de vocabularul lui grosolan. AU Stiy ine fi SPory ti Ui, fica, d . a cg 176 Regasire si te tarasti peste el dimineata? a scris | mai departe, fi cn oftat zgomotos. ee saal feresitl oda oe i. a degetele telefonul, incepind s4-j Sctiu exact Aa Sn nou mesaj inainte si-1 pot termina pe-al meu, dara Bs O fi ficut vreun curs de tastare rapida? vent sé {i se intéreasca clitorisul? m-a tachinat el. iti face r s& tremure $i SA zvacneascA? Te Masturbezi cu gandul lael? re Madoc! am mérait spre telefon, strangandu-l cy putere. Ce mama..2 De ce taci? mi-a piuit iar telefonul, Raspunde-mi la intrebari, Tate! Fir-ar sd... Mi-am inclestat maxilarul, — lh rispund dacé tact odati, magarule! gand de furie, Ascris din nou, iar eu doar mi-am lsat ‘umerii si cada gi m-am intors in dormitor, invins’, asta, mram ristit, spume- Bun, zi Tepede: Ben sau Jared? a intrebat, Ha? Ben sau Jared? a insistat. Nu sta sAte gandesti. Doar Zi primul nume Care-ti vine-n minte, ‘ i-a picat fata si am scos Un oftat de exasperare, —Ce mama... BEN SAU JARED??? a urlat mesajul lui. incercat s4 scriu, dar mi-l simyeam de Parc& ar fi fost alcituit din mici fire electrice Care-mi prijeau tofi neuronii, strans telefonul in mana, incercind si gisesc literele, Mm! a piuit mesajul, a — Uff! am izbucnit, teantindu-ma Pe pat gi izbind cu pumnii saltea, dandu-mi batuta, Ticalosul. Am incercat si- in mi amintesc care fusese ideea conversatiei. 17 on Penelope Douglas Madoc e Mad loc. E in gt: SPrezece intrebir we i, astfel incat ‘Oud secunde ria e ‘act la fel ca mi i~ lui evan Strecurat degetele prin par gi mi-am masat » Pun’ le ironia situatiei. -@ piuit in palma, smulgandu-mi un geamge Sd te innebuneasca de cap cy in d NIMs, de unde ca si-ti dea rlspunsul ef jy Mai important decat destinatia, hh ine, Si-si consume d, 84 deduci singur raspy Pinia lui, calito, Pilea capy, Mai, mai, tacuta mai esti azi. Am clitinat din cap, amuzata si epuizati in acelasi . ar h my Mi-am ridicat telefonul de: asupra ochilor si am scris rispunsul, a Foarte nostim. Replica lui a venit imediat: Sa-ti spun eu ce sa faci? Da, i-am raspuns. Dar tu stii deja... Am scris la repezeala: Spune-mi, oricum. N-a durat mai mult de cAteva clipe pana si soseasca raspunsul, Ti spui tipului cu care umbli cd ti s-a intors iubitul. Imi las bratele si cada la loc pe pat si inchid ochii, suspinind, Mada, la asta ma gandeam si eu. Telefonul a piuit iar. Si-o s& pateasca necazul... Eis, fir-ar.. Hei-la, hei-la, mi s-a intors iubitul, a continuat el s& citeze', $1 am izbucnit in ras. ' Fragment din textul cintecului ,My Boyfriend’s Back’, al formatiei ‘The Raveonettes. 178 i Regdsire . : deogat, am soptit. Esa. coe buza si un cilduros sentiment de nerabdare a oa ands) pentru prima oard dupa ani gi ani, Am luat t incep" telefon acd! zambind. Mi-a rasp! iam scris. ; i a di ca vine, mai bine sari parleazul, am continuat tex- uns in timp ce mi indreptam spre baie, ca sa fac dus. Foarte bine, tinere Padawan’. Foarte bine. * Dupii ce am facut dus si m-am aranjat, m-am imbracat cu o ereche de blugi vechi si cu un tricou negru, ca si mai mesteresc frrmayini. Chiar daci nu era nici urma de ploaie — vremea mea referati —, cerul era superb, abia daci vedeai vreun nor, iar van- ticelul slab rispandea miresmele placute ale verii prin toate feres- trele casei. Am urcat treptele in salturi — cu o energie reinnoiti — optindu-ma si ascult, cu nostalgic, muzica baietilor care plutea prin aer din casa de alaturi. Am aruncat o privire pe fereastra si i-am descoperit pe Madoc, pe Jax si pe Jared, toti adunati afard, in jurul Mustangului lui Jax, uitandu-se sub capota. Jared se schimbase in blugi si, din buzunarul de la spate, ii atirna un tricou alb si, 0, Doamne... un strat subtire de transpiratie rece mi-a acoperit spinarea la vederea pantei line, musculoase a spatelui su, de la ceaffi si pana la mijloc. Soarele ii bitea pe pielea dezgolita, acorduri plicute completau Scena, iar eu nu-mi doream si ma mai urnesc din loc. Apropiindu-ma de garajul meu, am apasat pe butonul teleco- menzii si lumina soarelui s-a revarsat peste cauciucurile, apoi peste Capota si peste parbrizul vechiului Chevy Nova al tatei. see 324 "Ucenic Jedi in seria Rézboil stelelor 179 ee EE eis Penelope Douglas 4 ‘Am luat o carp’ de pe un banc i mi-am strecura narul de la spate, dupa care mi-am prins parul in co aban, Mi cam mincau tilpile in vechii si ponosifii mej a aga cA, pand sa ma apuce lasitatea, m-am dus afari, ac Ty ‘Am simtit imediat privirea lui Jared indreptata — mi-am descuiat masina, am varat mana prin portiera on ;, volanului si am ridicat capota. M-am striduit si nu privese curte spre locul in care era el, dar pe urma mi-am dat seama Peste purtam cam copilareste. cing Asa ci m-am uitat intr-acolo in timp ce ridicam capota s lon venind spre mine. Dincolo de ea era Jar vizut-o pe Fall spatele la mine, privind peste umir. Totugi, afurisitii lui ochi cpr nu erau afintiti la fafa mea. Pe sub sprancenele impreunate, parea aproape supérat in timp ce privirea fi luneca pe picioarele mele, urcand lent pe coapse, pin la mijloc. Stolul de fluturi de care ai parte de obicei in montagne: russes mi se zbatea acum intre picioare, aga cA am inceput sa risuflu prelung, ca si ma potolesc. Privirea lui flamanda a intalnit-o pe-a mea, dupa care el s-a intors, un model al st4panirii de sine. Dar tocmai asta ¢ chestia. Daca Jared chiar nu s-a schimbat foarte mult, atunci inseamna ca nu se forta si-si alunge dorinja. O acumula. $i naiba ma lua dacd mi nimeream in linia avea si dea pe-afara. M-am repezit in garajul meu, necesare, iar Fallon si-a luat un scdunt de lucru, ca si stea de vorba cu mine in timp ce mi urmarea cum lucram. Dinspre curtea lui Jax venea spre noi , Wish You Hell’, de Like a Storm, si m-am apucat de muncé, varandu-ma sub caj ca si efectuez lucrarile de intretinere. Dup’ mai putin de o ori, a venit si Juliet, dupa ce si-a terminat orele de meditatii voluntare de la ec Fe open a i Jui de ochire cind adunandu-mi cele cateva unelte el fara spatar de sub bancul 180 Yr Regasire sirut extrem de prelungit, dupa care ni s-a alaturat, 1) On schimbat citeva bujii, am curiifat cAteva con A ee obisnuitele operafiuni siptimanale, ca verifica oe prea din cauciucuri. i alt A ‘Am tidicat capul de sub capoti si am vazut-o apropiindu-se pe ;tenta lui Jared, Pasha. oe Te deranjez daca stau pe-aici? m-a intrebat, as Sigur ci nu. Stai jos, i-am raspuns, indicandu-i un alt scdunel, Pasha s-a agezat, ridicandu-si ochelarii pe crestet, Era tcuta si simpaticl si m-am aimgit se adevarat surat constatand ci pirea o persoani cu care te pofi infelege lesne, in ciuda atitudinii ei, Chiar si cu parul ei, negru ca ticiunele si cu suvite moy, cu piercing-urile din sprancene si cureaua neagri ghintuiti, tot arita incredibil de inocenta. Era imbricata cu jeangi mulati si un tricou negru cu gti, cu manecile suflecate. Parul ii era ondulat in valuri rialete gi, dacd ficeam abstractie de machiajul abundent de la ochi, fata avea un aspect curat. Juliet si-a scos pantofii fara toc gi si-a Proptit picioarele de bara orizontala a taburetului. — Asadar, Madoc te tot preseazi? a intrebat-o pe Fallon, tinuind discutia despre faptul ci Madoc voia sa aibi copii, Fallon a incuviintat, inghitind apa pe care tocmai o sorbise din sticla ei. —Da,a rispuns oftind, Adica, nu Pot sa zic ci ma pune la zid sau mai stiu eu ce, dar, ce naiba... A izbucnit in ras. Am zambit si eu, Privind pe sub gene cum Jared se Lisa in jos, a si caute ceva pe sub masind, Bratele lui vanjoase, manjite de vaselina, soarele gi transpiratia de pe abdomenul lui incordat... Mi-am abitut privirea, mie 54 itacte gi tea ule- con- — Buna, am auzit o voce barbiteasca in spatele meu. 181 r,s Penelope D. OUigas Y Mi-am lasat capul in jos ca sa J-am vazut pe Ben. “I pot Scoate q «5 ! . . Salut! am exclamat surprinsa, iy Tinea mainile in buzunare si zamb Ny 4, Patind og . Sau ca ezita. Pay, ‘Am scos carpa din buzunar si mi-am maini. Fallon si Juliet s-au oprit din conven, Ateva pe si s-a dus sa-mi exploreze garajul, iar pe ssi, Pash sath pirtea un ocean. ne $1 pe Ben . Nu era la fel de simplu pe cat fusese acum doug zi * M-am uitat spre prietenele mele, striduindy mie Par, — Numai un minut, fetelor, le-am zis, firi si-mi mi Scape schi in. pul de priviri dintre ele. ‘M-am strecurat uso urechile lor. De aproape, mi-~ — Ben, imi pare r pe Langa Ben, departindu-mi pus ‘ in a venit greu si-l privesc in ochi, dar am reus foarte riu pentru ultimele dous zile py incet. Stiu cf au fost situafii sténjenitoare. ne ‘Maruntaiele mi se varcoleau $i nu voia ca-mi doream ca el sa fi fost un nemernic, — Stiu, a incuviinfat, cautand in jur inainte de a ma priviin ochi. Dar cred c4 stiu de ce. Si-a indreptat ochii spre casa Jui Jax si, urmarindu-i privi J-am vazut pe Jared, care nu stdtea cu fata spre noi, dar se sprijnise cu palmele de capota si urmarea totul peste umar. — Nu ma manevreaza el, am protestat. Facultatea bate si, casa find de vanzare, totul e chiar... — Asadar, nu ele motivul pentru care nu s-a putut si dorm tine? m-a intrerupt Ben. Sau pentru care n-am prea revit sit prind singura in ultimele Nu era suparat. Sprani dadeau de inteles ca stia deja rispunsurile. m Ja relatii sexuale, Ben ar fi asteptat s4 trece sm sa-I rinesc. Aproape ca si-mi fie mai usor. laust 182 Yr Regdsire - uematorul pas pentru noi. Fusesem calda, dar acum ma ser ie” sneruntat, sperdnd sf se ingle. M-am = inca il doream pe Jared. Chimia dintre noi nu dispa- ferent in ce privingd am fi dat greg, in dormitor ne use a de minune. rca j exista gi ceva dragoste intre noi. Mai mult ca oricand ra -mi dideam seama dac& mi-1 doream inapoi si nu ma de fap vest inc si iau o astfel de hotarare, dar cea ce stiam eel doream pe Ben cu aceeasi pasiune. tat elmerita mai mult. ‘ Mi-a oferit un zambet trist si s-a aplecat spre mine. _ Ma bucur ci mi-ai dat o sansa, mi-a zis si m-a sdrutat pe cz Baftéla Stanford. == sae tik si, cu asta, s-a intors si a pornit spre magina lui. L-am urmirit cu privirea pant cand a plecat, simtind un pic de _ mi ficuse misiunea prea usoara. Dar, indiferent de ce s-ar fiintamplat, fusese decizia corecta. ‘Am facut stanga-mprejur, refuzand si-i intalnesc privirea lui Jared, fiindcd stiam ci urmarea in continuare totul. M-am intors la masina mea. Pasha era inca in garaj, cu ochii pe automobilul lui Ben, care se indeparta in vitezi pe strada, iar Juliet si Fallon isi seluaser conversatia. _ —Bun, a zis Fallon, scirpinindu-si gitul si purtindu-se de parca ele dou’ nici n-ar fi incercat si tragd cu urechea. Sunt hoti- rit si profit la maximum de perioada asta in care suntem numai noi doi, dar il stii pe Madoc... §-a intrerupt, chicotind amuzata. — Cu cat mai mulfi, cu atat mai bine. El vrea cinci, Eu am zis unul. Am c&zut de acord pentru cinci. rine sree in hohote de ras $i mi-am dat seama cA inca irardi “Pe p lanurile hui Madoc de a-si lisa nevasta insirci- curand posibil. Totusi, Fallon mai avea de ficut doi 183 ne Penelope Douglas y ani de cursuri postuniversitare la Northwestern + a a fi preferat si agtepte. ; \ __ Asta e mama ta? a strigat Pasha, Mi-am ridicat privirea gi am vizut-o aplecays fi Brite rivind 0 fotografie inrimata de pe perete, Stamey grafia de acolo. Mama, tata gi eu, la Disneyland, fe = 2 cinci ani. ine, — Da, i-am raspuns, fixind gi ultimul capac sub — Cum a murit? s-a interesat ea. ae ‘Am sigetat-o cu privirea, nedumerita. — De unde stii c4 mama a murit? ‘A rimas cu gura usor cascat’, sovaind. — Pai... 44d...) 8-2 palbait, impreundndu-si sprancenele iin tele. Pai, eu... ftat prelung, privindu-ma in ochi cu 0 expe ce-si cauta cuvint Dupi care a 0: de scuza. _— E] m-a cam pus si-i trimit flori la mormant in fiecare an,» paisprezece aprilie, mi-a marturisit tresarind. ‘Am rimas incremenita, cu ména pe capac $i CU gura cisczi spre Pasha. — Ce? am soptit, mult prea socata. — Tate! a exclamat Juliet, rimanand si ea cu gura ciscati, ian vizut cum ii apireau lacrimi in ochi. Am aruncat o privire rapida spre Jared, vizandu-] cum igi vie tea capota gi zambea catre fratele lui, cu care tocmai ficuse 0 glum —Te rog, nu-i spune ca fi-am zis, a mormiit Pasha. O si frece ridichea, iar eu o si fiu nevoita s4-I ascult. Flori. E1 ii trimisese flori mamei mele. Cum de nu stiusem una ca asta? 2 eo ae aprilie eram incl la facultate, dar 0 jormant. Nu mi-ar fi spus? 184 BEE EEE EEE EEE > Regasire cpa strigat Fallon, gi i-am vazut privirea derutata _-cetot fa si imbricaseri tofi tricourile si siriserd ed avn i jared la volan. i Must eae Juliet, ridicindu-se in picioare. ra J ae ¢ pe jumitate pe geamul din dreapta, privind-o pe deasup™ eee ca si-i facem un test! a strigat peste huruitul es ba otra Ne intoarcem repede! puter ;-a pus ochelarii de soare negri si a apucat volanul, mus- Ja ey antebrafului findu-i vabili din Jocul unde ma chil ome Saat o privire rapid’, cu o umbri de zimbet pe at care a pornit muzica si a dat inapoi pe alee. ee Bs si cum tunetul nu asteptase decat fulgerul, a tagnit pe Ez cao furtun’ care nu poate fi 2igazuita, Jnima mi-a tresaltat, dorindu-si sa faci parte din furtuna aceea. Le-am zambit prietenelor mele. — Hai in masina! \_ Ce? s-a mirat Juliet, indreptindu-si spinarea. Fallon a inceput si-si frece mainile. & —Ooo, da! a exclamat pe un ton sugubit, ridicandu-se. — Dar ce facem? s-a interesat Juliet, agitata, in timp ce Pasha se apropia. Nu i-am luat in seam intrebarea, ridicdnd doar din sprancene, pregititi pentru o pozna, iar ele s-au inghesuit, toate trei, in G8-ul meu. 185 CAPITOLUL 12 JARED — Aga..., a zis Madoc, sprijinindu-si bratul de dreapta si batand darabana cu degetele in timp ce cong Doui zile. inci nu ti-ai iesit din mana, hm? “eta Tineam volanul cu mana stang’, cu bratul incordat ssp lipit de scaun. — Cum adica? — Ea tocmai a rupt-o cu Ben, a precizat el, referindu-se hTae Sti cd despre asta a fost vorba adineauri. Am trecut intr-a patra, marind viteza. — Habar n-am de nimic. — Nu mi lua pe mine cu de-astea, a ripostat. Deja iti faci ph- nul cum sa ajungi diseara in patul ei. Am pufnit in ris, intorcandu-mi privirea spre geam. Al naibi Madoc. Cand |-am vizut pe Ben, m-am crispat instantaneu, find’ detestam felul in care o privea. $i faptul cd stiam ce voia de laa. Habar n-aveam daci se culcau impreuni, de fapt, dar nici nu-ni pisa. Din punctul meu de vedere, ea isi omorase timpul pit acum, dar se terminase cu asta. Insi Madoc se ingela. Nu voiam si ajung in patul ei. Adici, da voiam, dar mai mult decat orice, voiam si fie din nou a mea. — Am 0 idee, a ciripit Jax, de pe bancheta din spate. Port 186 Regasire rivit prin oglinda retrovizoare; j sain se lisase in jos pe bancheta, re an ae fritioare? s-a interesat Madoc, ie a zambit cu subinteles citre mine in timp ce: tui ae putea si treaca peste toate Sis-o ceark di Aa incremenit, cu privirea pironitd pe parbriz, Casitorie. Am strans volanul in maini, intrebandu- f inchipuit fratele meu ck am fi Pregatiti pentru asa ceva, oticare dintre noi. Sau aruncase la intamplare o idee trasnita? Nurmi propusesem sd nu mi casitorese cu Tate, irea 0 perspectiva indepartata, Madoc mi privea gi stiam ci Jax astepta o reactie, dar nu era treaba lor. Sigur, mi-o doream pe Tate Pentru toati vi; intai aveam nevoie s-o recuceresc. De ce naiba ar fi zis da” acum? Jax si-a dres glasul. — Voi doi va iubiti de cea mai multy vreme, blind. Nu mi se pare corect sa fiti ultimii care sec’ Am ridicat brusc privirea, vizoare. — Ce? am strigat. — Nebunaticule! gocat pe Jax. Ultimii care se casatoresc? Adici... Jax si-a lsat ochii in jos; rabil. —Nu pot si dorm daca nu e lang mine, a zis, aproape soptit, referindu-se la Juliet. Ador si ajung acasi si si simt mirosul man- chrurilor gatite de ea. Sa vad citi cilduri imprima casei. Inca evita s& priveasca spre vreunul dintre noi se strangea pieptul. — Ea imi da totul, a continuat, de data asta privindu-ne pe amandoi. $i eu vreau si-i dau numele meu, Am 8-0 cer in cisitorie, si impreunase degetele “i rispundea eja in Casatorie, ma de ce si-o Dar tot mi se ‘ata, dar maj a zis pe un ton ‘As&toresc, intalnind-o pe-a lui in oglinda retro- a zis Madoc, intorcind capul si privindu-1 niciodati nu-l vizusem atat de vulne- i; am simtit cX mi 187 W — Cand? a intrebat Madoc, iar eu m-am mira sa vorbeascd, fiindca inc& ma striduiam sa ineleg Se era f Jax urma s-o ceard in cisitorie pe Juliet, Re atten — Dupi petrecerea burlacilor lui Zack, de vineri, a 1, 4 -o si fie logodnica mea, mersul la chi, ¥ de Penelope Douglas Banuiesc ca, dupa ce striptease © si fie, probabil, pe lista interzisa. é Fir-ar sa fie! Petrecerea burlacilor. Cea Ia care nu avusesem; ? plan sd particip, din moment ce nu crezusem c-o sf fiu in a 1 Uitasem de ea. * # Zack, partenerul Jui Jax la Loop, care-| ajuta si organizeze cure, era logodit de cand il stiam. Simtindu-se in sfargit pregatit si fag pasul, trimisese un e-mail de grup, invitandu-i pe toti baietii din oras trecuti de douazeci si unu de ani la Wicked, un club exclus- e vist aflat cam Ia o jumitate de ori distanta. M-am mirat ci Fallon si Juliet ii lisau si se duck. Mirog,nugi J iy de fapt. Ea nu mi s-a parut nicio- in ceea ce 0 priveste pe Fallon, data ci ar fi genul de femeie geloasi. ' Am privit nonsalant in spate, incercand sa-mi maschez indoie- in sau Julieto fj fi putut s4 fie un sot bu file. Nu ca fratele meu n-ar ci si unu de ani. sofie bund, dar el avea numai douaz — Jax, am inceput, esti sigur Ci... — Ei, poftim! m-a intrerupt Madoc. Ce naiba? L-am vzut uitindu-se cu atenfie pe geamul deschis din dtep” tul meu. J-am urmirit privirea si m-am incruntat instantaneu- Ce...? Tate a aparut pe partea mea, in G8-ul ei, cu Fallon Pe be copilotului si cu Juliet si Pasha pe bancheta din spate- Stitea pe scaunul ei, intr-o atitudine comoda $i nong al Tia din cap spre ea, fiindcd era pe contrasens. — Nu esti pe banda care trebuie! am strigat spre chisi din dreptul lui Fallon. see? fereastt3 i” 188 Sy Regasire dus mana la ureche, mimand din buze u: Ea gira cal spre Tate gi au ambit amandoua, # aaa fac? s~a mirat Jax, —Ce : scaunul din fata, i bale Deca o privire inainte, am remarcat fe rere grabit si aps cu piciorul pe ped: rough neasca frinele. Fir-ar sa fie! Tate s-a oprit si ea, frana brusca, ‘Am scos repede capul pe geam, — Lasi geamul jos! am Strigat, trigand cu semafor, si vid daci nu in Ce?, dupa aplecindu-se si Tezemandu-si 4 semaforul era pe ala, facdnd s% scras- Ppropulsat’ in fata, impreuna cy Fallon, de a sttigat Madoc, Qura, —N-are importanta, a replicat Fallon, tidicand din umeri.O simergem Prea repede ca si ne puteti urmari, ficut ochij mari, in timp ce Madoc si Jax radeau, candu-se insultati. — Ooooo! Madoc m- Prefa- au exclamat la unison, @ inghiontit, — Vorbese Prostii, Jared, m-~ etul si am simtit adrenalin: coborit din magin’ — 0) am aplecat spre fereastra Sa inteleg ck eo Provoc: Eaa scuturat din cap, Nu mi-as @ atatat el, iar eu mi-am inghitit ‘a navalindu-mi in muschi. ricum, nu circula nimic pe-acolo — din dreptul lui Fallon, are? am intrebat-o pe Tate. incercnd s& ma trimitd la plimbare. Pierde timpul cu asta, a replicat, in bagcalie. Doar te-am mai bitut o data, zambit, arcuindu-mi o spranceana. Si m- 189 ——_—_ wo om Penelope Douglas — Chiar m-ai batu? am impuns-o» is rindul meu, ng cam lisat-o si cigtige singut® intrecere dintre noi, de ites ani. S-a schimbat la fata, strinse, concentrindu-$i pri Mang Paty Juand 0 jnfatisare incrancenats, cy virea asupra drumului ¢j inhi motorul. : M-am intors la masin@ mea, awe ao fr ‘| 4 it tu $ Le — Puneti-vi centurile, Je-am ordonat lui Madoc glu Ja, tu centura. mi legam sie amuzat.Am ambalat mot, timp ce ma urcam si de centura, Madoc si-a apucat Fee ater i, rul, observind ci Tate ma studia in timp ce Hicea aceliihi, Mi-a plicut la nebunie expresia strengarcascl de pe fac — Baieti, a zis Ja aplecandu-se pusin spre nol. Politaii se fic ca privese in partea cealalta timp de vreo cinci minute, simbitg seara, cand cei din echipa mea fac de-astea, dar... —Tiai legat centura? I-a intrerupt Madoc, dupa care a ura, vin ferestra mea, cite Fallon: Dati-i bitaie! "Hai, hai, -am auzit pe Jax strigdnd si, cand m-am intoran vaaut ci Juliet tocmai il saluta. La naiba, a bombanit el in spate meu, si mi-am dat seama ci detesta ceea ce urma si se intample, Madoc a poritiPod-ul cu Girls, Gicls Girls”, din repertorl MBtley Crie, si am intors capul spre el. A ridicat din umes cuun P aer nevinovat. Nu te uita la mine. E pe jPod-ul tiu, omule. Mi-am dat ochii peste cap, nefiind dispus si-i explic ci nu ev seam cel eae incisca muzica pe el Pashet i plicea si-mi jase feste, Din cand in cand, cate o Britney Spears sau Lady Gaga ajun- gea si se intercaleze intre piese de Slipknot gi Korn. Chir si-asa, am dat volumul mai tare si am oprit aerul condi- fionat. Caldura de afar ma menfinea nervos siatent.O lectie pe care am invitat-o pe parcursul ultimilor doi ani. 190 Peete Regasire Me Away’, celor de la Breaking, Benjamin, Ww quait Tate si mi-am intors privirea spre ea, A gin boxele lui Tate gi a a ip nd ser neputand smi ascund zambetul or gin cap nt gat’ ata? am strigat- Est 8 1? a replicat ea. in ; Esti Chiar witase ch din asta imi cAstigam existenta? fireai fe Principala, trecem peste doua stopuri si primul _ Drept Pe sa cistigi, am lansat eu provocarea. jnapoi aca junge 1A te. ai wiingat Fark ezitare, | ai ee A incu rita strigat Madoc, iar eu gi Tate ne-am am! lat din _ Pe locutl: 2°" . B arele, privindu-ne reciproc. ou moto? ear piciorul din ce in ce mai greu cu fiecare secunda £ fami sion case OCS strigat din nou Madoc, iar entuziasmul a biruit-o — Fig gata eee paler F ou ee si izbeasci portiera cu pumnul, iar si iar, pe lon, Py ee mica cdutat privirea, dupi care am intors amindoi cape- , regatiti. \\ tele a Madoc si s-a dezlantuit iadul. — A naibii treabi! am suierat. $i eu si Tate am tasnit, ins ea probabil ca stituse in viteza a doua, fiindcd n-a ezitat si ia viteza cand s-a repezit inainte, dupa care mi-a tliat fata, exact la timp ca si nu se ciocneasci de camio- neta care astepta la stop de cealalta parte a intersectiei. — Eu ti-am zis ci e tare, mi-a atras atentia Jax, ca intr-o doara, dar nu |-am luat in seam. ‘Trecdnd intr-a doua si apoi intr-a treia,am apasat pe acceleratie, manevrind spre stanga, din moment ce intrase pe banda mea, si am tignit lang’ ea. Madoc se tinea de manerul de deasupra portierei si le privea nelinistit. Am trecut intr-a patra, céstigand teren putin cate putin, () ecunoscitor pentru faptul ca strada era pustie. — Jared, treci pe banda cealaltd, m-a sfituit Jax. 191 Penelope Douglas —Tuce crezi ci incere sa fac? res tncere se Tact m-am rastit, ratie pand cand am ajuns intr-a sasea, Privind inainte, am descoperit o berlina alb; noi simi-a stat inima, constatand ca era pe ban i Veney ing Mi-am lungit gatul ca s-o vid pe Tate; in mane jag scanteie sia clatinat din cap spre mine, transmitindy nf 8a i iq) » ADisin, ea th, nu incere mécar. —Jared, m-a prevenit Jax, in timp ce Madoc ticea, tng » Finind bine. ‘Am cilcat pedala pana la podea, rimanand roati | a oat oy Tate. = ! i it berli Jared! a urlat Jax, si am auzit berlina albi claxonind gy disperare. Tate m-a fulgerat cu 0 privire speriati, dar eu am zambit Tr. gaind de volan, cu muschii brafelor indurerati, am urcat cu roile pe trotuar, simtind cum se ridica partea din spate a masini, inainte obtin unghiul de care aveam nevoie. — $a fiu al naibii! a strigat Jax, dar Madoc a izbucnit in tis, ‘Automobilul alb a trecut vajaind printre masina mea gi a hii Tate, claxondnd inca. Am tras cu ochiul si am vizut-o pe Tate in- torcand capul, agitata, ca si priveasca in spate, aga ci am profitat de ocazie. Continuand si accelerez, am mai mérit viteza cu alfi cincispre: zece kilometri pe ord si am tras de volan in dreapta, spre banda ei, avind spatiu suficient ca si-i iau fafa. — Haaa! a urlat Madoc, iar in oglinda retrovizoare [-am vieut pe Jax cu capul dat pe spate si palmele peste ochi. Clitinfind din cap, mi-am infipt barbia in piept, concentrandu-mt pe drumul din fafa mea. Din fericire, pe strada aceea nu efa pe mis& parcarea pe trotuare, aga cd era loc din belsug si nu s¢ gisea vehicule care si ascundi vederii eventualii pietoni. ‘Ajungind pe Principal’, am frinat, rotind volanul spre dreaptt si trecand intr-o treapta inferioard, ca si reduc viteza. 192 rF Regdsire st a strigat Madoc, cand am auzit cauciucurile lui Hai, halt -t pind in urma mea. : : ; ates to privire in oglinda retrovizoare gi am constatat c& cal a se redresase aproape la fel de repede. erapsr i mandoi cu ochii-n patru, le-am zis printre dinti.O shape i 8 ada de lume pe-aici. es fieo duminica, era o atmosferi linistita — in Dick pl in cartiere, eee! os ois pa dupi-amiazi —, centrul orasului era intotdeauna orice cA% cat. Oamenii mergeau Ja cumpératuri, s4 ia masa, la film furnicar gu dar se Bucural sisteain piageta . cape Pe ; ‘Am gonit mai departe, in timp ce fate 5 cea sl : lom in spate le incercind 84 vada ce aveam inainte. Ziream, in acelasi timp, oe rile surescitate ale celorlalte trei fete. 1 Fy fi-araurlat Jas, fcindu-mé si-mi intore prvirea la loc 4 spre drum. . Mi-am trantit piciorul pe frani — tocmai vizusem o duba tru aprovizionare dind cu spatele de pe o alee spre stradi —, jar Tate a virat pe lang’ mine, intrand pe contrasens ca si ma oco- 2 Jeased gi si se repeada inaintea mea. ’ — Mama mi-sii! am mérdit, smucind volanul si pornind in urmirirea ei. g —Tu de ce n-ai ocolit-o? a strigat Jax, desficindu-si centura 1 sivenind mai aproape de scaunele din fata. — Taci-ti fleanca, m-am ristit, incercind s& estimez avansul | semnifcativ pe care-1 luase. Dumnezeule, chiar c& e buna! L-am auzit pe Jax inghitind in sec. _~ Da, are niste reflexe formidabile. Mai bune decit ale tale, 1 dincite se pare. s er cincea, am Prins vitezi si apoi am dat intr-a 7 a si vid in fata primul semafor. ne m-a imboldit Madoc, si m-am impins tare cu spa- Scaun, stringand cu putere volanul. 193 > Penelope Doy, gas Juliet si Pasha isi tot intorceay cay neta masini. Pietonii de pe trotuar then si Privindy 9 vizut in oglinda retrovizoare tilucindeae Sineren, doi nemernici — dupa cum, probabil, ne pe strada lor. Unii au facut ochii mari, a: tre, care zburau pe langa ei, ba chiar incurajare prin ferestrele deschise. rat re nase Beto Tag tit piciorul pe fran, scragnetul strident atriging Mea atentia tuturor celor din exterior. det oe Am calcat si eu frina din toate puterile, aj — Ei, pe naibal a strigat cine de siete ing Eu ins n-aveam ochi decat pentru ea, Urmarea semaforul, trigand nelinistité cu coada ochiuly mine si mugedndu-si buza de jos ca si stpinesc ie mi dideam seama cA bataia din picior, fiindcd umerii si copy pireau sii vibreze. — Jax, am zis, respirdnd cu greu. Te mai ai bine cu politai? — Mada, mi-a rspuns pe un ton govaitor. De ce? — De-aia, am zis, ridicand privirea spre camera de supra. ghere a traficului montati deasupra semaforului. Pe urmé, aruncind un ochi la dreapta gi vizdnd ci nu venea nicio masina in urmatoarele secunde, m-am trantit cu spatele de scaun si am calcat pe acceleragie, trecand in vitezai pe rou. — Fir-ar si...! am auzit-o pe Tate injurand, numai cd voceaia pierit in urma, pe misuri ce goneam inainte. Madoc si-a lsat capul pe spate, izbucnind in hohote de tis, at Joxa pufnit aproape de urechea mea, Lumea de afari a inceput si ovationeze, st urle gi st ida. An aruncat o privire in oglinda retrovizoare si am vazut-o pe Tate, intrand cu precautie in intersectie, ca s-mi urmeze exemplul, apo demarand dup’ ce si-a dat seama ci avea drumul sigur. Se ca g) SmeaUin tind prema ‘ iil AM auzit gj Ny, Stun gi "Bit Be siTate 194 —- \ Regdsire patra gi apotintr-acincea, Soarele fierbinte de trecut intra ‘ecu lava care-mi ‘ nO aimic in. comparagic Cu lava care-mi clocotea sub piele. rani ‘i ! yarn ne, cit de mult o iubeam! amine enta mea pe pista — ceea ce adoram — nu se car pre ei macar PFC Ni cu euforia pe ca comp’ are .d, m-a prevent care o simfeam cind era ea lang4 mine. it Jax. Las-o mai incet. rivit inainte, un zimbet gadilandu-mi maxilarul. oe .d, a repetat el, cu o voce mai aspra. ee Juat in seama, mutindu-mi privirea de la stinga la \ + invers, cautand posibilele pericole in timp ce ma apro- rear ¥ emitorul semafor. piam red a strigat Madoc, dar eu am trecut intr-a gasea, cu inima aod nebuneste $i respirafia oprindu-mi-se dureros in gat. — Au, fir-ar! urlat Jax. . Ne-am inut tofi respiratia, dar lumina semaforului tocmai s-a facut verde, asa ch am zburat prin intersectie fara si mai incetinesc. Dupa care am risuflat prelung, virand in siguranta pe banda cealalti. — 0, slav Domnului! a icnit Madoc, intorcind apoi capul re mine. Mare nemernic mai esti. Mi-am umplut plimanii cu aer. —De ce? am intrebat, facand pe nevinovatul. Era verde. », Tate cAstiga teren in spatele meu, dar deodat& am vizut-o _ virind la stanga. —Ce? am zis, mai mult pentru mine decat pentru baieti, urma- * sind-o in oglinda retrovizoare. nn be aie pen curtea scolii, a ghicit Jax, privind prin geamul — La naiba! am suierat, amintindu-mi cd portile erau deschise j Pentru antrenamentele pe pisti de duminica. ; 9 mt a “ ee in parcarea din fata, st ocoleasca scoala eas ee ie oa pe poarta din spate, aproape fir’ vreun rupere, Ls 195 Penelope Douglas pe care drum s& ajungefi acasa, mi-a ay, aS at, Ma _ Neai zis ane De ce nu m-am gandit la asta? iagetel, taind-o pe o strada laturalnicg « igen m dat roat’ P A 5 putin aglomerati, cu privalii mai mic, Cat rul pe pedala de acceleratie,cu toy arzand d apisa. Nu ma interesa victoria, Nery, De obicei, P® jnvingator aut intereseazi victoria, bs asta, aici, acum, cu ea. Aveam nee, vad pe ea Era frustrant sa nu tia unde se afla. ‘ Cotind de jnca doud on $t trecdnd incet printr-o interseg, semaforizat’, it pe dupa colt pe Fall Away Lane to. m-am repezi mai cand ea cotea Ja celilalt capat. — Di-i! a st rigat Madoc, si am fost aproape gata si-i dak un pumn. faceam? El ce-gi inchipuia ch - Cu toatl viteza jnainte, pe strada pustie, ne-am nipustit amin- snetul franelor lang’ trotuar, urmat de doi, si m-am oprit in sera Tate la nici macar © jumiatate de secund’, zgomotele asurzitoa ale cauciucurilor noastre umpland tot cartierul. — Este! a strigat Madoc pe geam- Tuuu-huu! Mi-am lisat capul sa cada pe spate, rasufland in sfarsit.Jaxm- batut pe umar, strangandu-ma cu putere, apoi a coborat din masini dup’ Madoc. Tate si fetele s-au dat jos din G8, razand, iar Madoc gi Jax sau Juat in brate partenerele, sdrutandu-le. | Frecindu-mi fata cu palmele, simtind pelicula subtire de tran. spiratie, m-am dat jos din masina lui Jax si mi-am indreptat priv rea spre Tate, care statea cu bratele incrucisate, rezemati de capo sicu ochii spre mine. Pieptul i se ridica gi cobora — inci incerca si-gi refact respi ratia — si dogoarea din ochii ei era... gatruna picio’ 196 —— Regasire Dumnezeule Am tras adane aer in piept, stiind ce voia, care inc ‘ind toate lucrurile le tinea ostatice in mintea si in inima ci, nelasandu-le aiiast de pe burs: inca cae fata aia inocenta gi timida care m-a jjoat st pun miinile ie ea tn laboratorul de chimie, acum patru ani, dat C2 platosa unei femei care inca refuza sa aiba incredere, Nu ck ar fi avut incredere total in mine acum patru ani, [-am oferit un zambet abia schitat, spunandu-i cu ochii tot ce gtia deja- ; Nu s-a schimbat nimic. Cu atat mai putin preludiul nostru, * — Ai nevoie de ceva? am intrebat-o pe mama, tindnd telefonul intre ureche si umar in timp ce-mi incheiam cureaua. Tocmai iesisem de sub dus, iar Jax, Juliet, Madoc si Fallon o luasera pe Pasha $i mersesera s4 ia cina la Mario, impreuna cu cativa prieteni. Tate rimisese acasi, vrand si-si parcurga bibliografia pentru vacanta, iar eu aveam de verificat e-mailuri, bugete si o gramada de rahaturi pe care mi le lasase Pasha si pe care le terminasem inainte si fug la dus si si sune mama ca si vada ce fac. — Pai, dac& tot ai intrebat..., a sugerat ea pe un ton vesel. Jason nu poate si vind maine cu mine la doctor, pentru control. N-ai vrea si ma insotesti tu? Am incremenit. Ce-a zis cd urea sd fac? — La ginecolog? am intrebat, crispandu-ma in timp ce-mi puneam ceasul la mana. Am auzit-o pufnind. — E cabinet de obstetric’-ginecologie. Nu e nimic ciudat in asta, 197 Penelope Douglas Luind telefonu! in mini, am scos din dulap uny} di L ale lui Jax, fiindcd tot nu ma duseser = te, Ti ay ile ne wi este 1a Madoc. : , pai a8 prefera 4 nu, dar dacd ai nevoie de : ‘Am auzit-o razand incet in telefon. ine retuit. Mi-am dat ochii peste CaP gi mi-am luat telefonul del wes mi trag tricoul 4 si vin sa te jau? a rispuns. $i multumesc. jn semn de incuviintare, chiar dic putea sa ma vada. fncercam sa fin mai drigut. Eram de pirere “ merita. Doar ca-mieraal naibii de greu sd incerc si schimb rat dintre noi, dupa atat de mult timp. Cum poi si treci de la stad in care nu agreezi sinu respecti pe cineva a cel diametral opus? N-avea sa s€ poat peste noapte. Nici pe departe. $i avean impresia cA jntotdeauna avea si existe 0 oarecare ostilitate dnt ag, 5 — viitoarea mea surioari —uma in schimb, Quinn Caruther: a pe toate. Nimeni nu avea si-i stea 1n cale, cu atit ma ca sie pe mine. — Lace of —la amiaza, Am clatinat din cap sa le aiba putin eu. Pentru ea, copilarie. ‘M-am dus la fereastr’ si mi-am fixat privirea pe Tate, care si: tea turceste pe pat, cu un evantai de cArti imprastiate in fat’, Bratele ei bronzate erau pe jumatate acoperite de pirul clung revarsat in jurul corpului, iar cand s-a ridicat s4 ‘umble la iPod,am arbi, simtindu-mi penisul cum se imbatosa. Pe maine. aveam si-mi ingrop toate resentimentele rimase din mormiit in bs _— Trebuie si te las, i-am zis mamei. $i am inchis. Strangand telefonul in mana, pe langa corp, pe Tate timp de doud secunde — proaspati si frumoas innebunindu-ma al naibii de tare — inainte si cobor in goat treptele, scriindu-i din mers. am stat s-o prives 4 si duloed 198 Oe SS Regasire a ae pai afar ingficat geaca din piele gi cheile gi m-am repezit spre sand Pe putonul telecomenzii. per re se P adiugat UT Te rog, pentru mai mult siguranya, gi m-am pe morociclete = Pace am rasucit cheia in contact, am dat cu spatele pe alee si F > in fata casei ei, dezlegand casca prinsé de o parte. gm dus incetiso cf ‘osibil s& mi refuze, numai c4, spre marca mea tiam C4 ef p ie am vazut usa deschizandu-se. as nerucisandusi bratele pe piept, cea ce stiu ca facea de dragul decentei- Era in pijama — pantaloni scurfi si maiou —, cea Ce jnsemna cA nu purta sutien. Cuo inflipigare nedumerit’, a venit spre mine pe aleea pavata gi a aplecat capul i —Ce faci? Am intins casc —O plimbare timpul verii. fn fine, nu ¢ dar pe-aproape- M-a privit ca pe un nebun. — Sunt in pijama, Jared. i asa o sd rami, am replicat. Iti garantez. sat ochii in jos, di i pina jos, leloc amuzatt de ghuma mea, sia trebuit si : on si-mi stipanesc zambetul. Sortul ei rogu de pij i 4 i mi a ‘ e pijama, in carouri, era scurt si minunat, ia apsele ei, exact la fel de netede si suple cai ee = si suple ca intotdeaun: pe mijlocul meu, imi provoc fi mip gu n , imi p a un fior pe care categor in clipa aceea. Oricum |-as fi obtinut. ‘@ masurat cu privirea si parca i stitele 1 aes ola a si parc i-am vazut rotitele invarti 8 Ear aer nara pane prOAr StgUeinia =a scapat licdrul ispitei pe care put sa si-] ascunda. « intr-o parte. -a spre ea, cu un aer optimist. de seara? i-am propus. Distractia ta preferata pe ra tocmai pe primul loc in topul preferintelor ei, 199 Penelope Douglas — Numai un minut, a suspinat, capi . tuland s Tsun Ns *e cilcdie. S-a repezit in casa, de unde a luat o bluza cu glups diat dupa ugi, ca si perechea ei de Chucks n ie gi aig bluza, scofindu-si parul pe dinafari, dupa care Sica ing, ta de sus, ca si-gi incalfe tenisii, pe care j-a lias r Tar volumul de turbare sexuala care clocotea prin co ; afarisit in timp ce cobora in fuga treptele, parul ei lung ee de vant, precum si zimbetul care-mi oprea aE usoara adiere ts ma bucur pentru faptul c’ nu statea inf cy Joc, m-au ficul pe motocicleti. fin schimb, s-a urcat in spatele meu gi i-am intinscaca Coapsele i goale se frecau de exteriorul coapselor mele, ia inj mi-a incolicit mijlocul cu brafele, am inchis ochii, savurindy-gj frustrarea. — Esti gata? am intrebat-o, aproape inecindu-mi, S-a cuibirit mai strans in mine, atingandu-mi in treacit ue chea cu ceva... cu nasul, poate? — Mirogi frumos, mi-a soptit, ficindu-ma sd string cu puter ghidonul. Fir-ar sa fie de treaba.. O ficea intengionat. — 0 iau drept un da, am zis, puniindu-mi casca- —Tu de regula iei ceea ce vrei, a replicat, Nu-i asa? Am clitinat din cap in timp ce birbia ei mi-a aterzat peu’ hott st nu cad in capcana ei Am luat-o din loc brit! stad, iar en sa sat gi mai mult peste mine, stringind-* mai tare cu bratele. Dupl cites ve, m-am indrepta pre angie st a pe coe urea “d inaintém cu o viteai decenti, mf Parcurgind cu uuringi strizile linigtite, o simfe2> cus rls Hs ot mai mul peste mine, migcindu-i pel SO 200 ee \ Regasire aru ind manevram ca x1 schimb banda sau say j mew adm ee o senzafie minunatd. Ca intotdeauna, Imi strangea f psele ci incordate gi statea lipita de mine. Capul parbia, sau obrazul — nu mi se dezlipea de pe spinare in au curgeam pustiile drumuri lituralnice si strazile cartie- imp eS altidata, Pe vremea in care ne dadeam seama cat de rua si fim despartifi si cat de mult ne doream s4 fim ic era tad ‘ roe indiferent de ce-am fi facut. Pur gi simplu, trebuia s4 ne impreun a raj: {mi dade! corpul intre coal el ingem- : eee nee cam dupa o jumatate de ori, si-a amintit gi ea. ue strecurat mainile pe sub geaca mea, atingandu-mi in treacat i i-a risfirat incet degetele pe abdomenul meu. sdocul, dupa care § : ee sa respir mai greoi atunci cand mi-a dezmierdat muschii abdominali cu unghiile. : ‘i O mana a coborit pe interiorul coapsei mele, facandu-ma s& simt ceva palpitandu-mi in piept. Mica atins usor urechea cu buzele ei umede si mi-a soptit nu- mele, cao rasuflare. —Jared. imi tineam méinile fepene pe ghidon, aproape temandu-ma -o si pierd controlul. Am intins mana in spate, apucind-o de coapsa. Pielea aceea delicati, de imediat deasupra genunchiului, ma provoca. Imbol- dind-o sa se lipeasc& si mai strans de mine, m-am incordat s4-mi pistrez controlul, simfind cum fierbinteala dintre picioarele ei imi imbritiga spinarea, si am pornit inapoi spre casi, pand nu aveam si cedez ispitei si s-o trag deoparte pe o alee. Cand am ajuns in fata casei mele, mi-am scos casca si am rimas Pe loc, fiindcd mainile ei nu se mai opreau si mi simteam prea al naibii de bine. — Mi-au lipsit plimbirile cu tine pe motocicleta, a zis, si cal- dura joaptei ei mi-a invaluit urechea. Nu cum a fost cursa de vineri 201 eee Ecag misc odata cu trupul tau. “4 Fi cum a «, f Am intors capul, lisandu-m:; 7a , A spre : % urechea. PR BU ice — Agae.E stilul de dans la care wi ‘ting, $i am scos un suierat involuntar, nae ; prins penisul in palm, masindul gsr 3 9 ros de puternica. Parci didea si-mi stripungy an ° Crete — La naiba! Ba blog, Am strns-o de coapsi, dupa care am Cedat. Rasuc trunchiul, mi-am strecurat un brat Pe sub bratele ¢ ¢ daa de coapsa cu cealalt mana, aducind-o in poala et am pr N-a ezitat deloc. Prinzdindu-mi de ceaft, m-a tix ci, jar eu am pus flamand stipinire pe gurai, "Me Doamne! Sarutirile lui Tate eran ca 0 joack. Se apropia, Migcinduse pede, lingand, muscand si frecnd, apoi eliberindu-my doar cits mA starneasci si si ma lase in aer. Mi tachina mereu, lisindy-ng Sti sime gustllimbii ind o lingea pe-a mea, dup car sig iar eu rimaneam ca un drogat disperat dupa o nou’ dozi, Sicorpul. Abdomenul ei tare gi picioarele perfecte migcinduse pe mine si in contra, toate astea nu erau nimic pe langi cum ai atunci cand era goala si se migca in acelasi fel. Prinzand-o de fese cu ambele mini, am smucit-o spre penial meu, frecdnd-o de el, astfel incat si ma simt mai bine. Apoi m-am aplecat, intinzind-o cu spatele pe motocict, disperat s4-mi strecor mana in sus pe sub bluza ci. Dar n-am facut-o, ci doar mi-am apasat fruntea pe aei,amin- doi gafaind din greu. Stiam ci ma dorea. $tiam al naibii dein cat o doream gi eu. Numai ci, dintr-odat, m-a izbit un gind: cum a fi wmuts8 dimineafa? Probabil cd ne-am trage-o toat noaptea sivom 202 Regasire \ nda, $tiam cA n-ar spune nu daca ag duce-o acum in gecund ecare casts ai caintri? m-a intrebat, cu risuflarea intretaiat cuprin- _Vreis ; fata intre palme. Jared, te r0g, in er chi, simfind ca penisul e pe cale sé-mi ia foc daca i : ecain in ea, numai cd... fir-ar si fie... a ; nu aj vyoiam doar si i-0 tag. Nu caea sii ma iubeasca din nou. Voiam si spuna ci e a mea, ve nu voiam si fiu nevoit s-o terorizez pentru asta. 5 nici Trigind adanc aer in piept, mi-am indreptat spinarea si am scuturat din on _— Nu, am 21s, — Poftim? ‘Am oftat adanc, & decit si-i spun inci o dati ft ‘Am apucat-o de maini gi am ridicat-o. _— Hai, am indemnat-o, coborand de pe motocicleti. Te con- iar ea a facut ochii mari. simtind c& mai bine ag prefera s4 mor pe loc duc pani la usa. Parea total buimiciti cind a lunecat jos de pe motocicleta si si-a dat parul dupa urechi. —Vorbesti serios? Cat pe ce sa izbucnesc in ras. Jn trecut, ea fusese mereu cea sti- pini pe sine, iar situatia asta era, in mod sigur, ceva nou pentru ** améndoi. t Am cuprins-o cu bratul pe dupa umeri, conducand-o pe alee. ‘2 —Acorda-ti o saptimani, i-am zis. Du-te la serviciu. Citeste-ti cirtile. Mori de dorul meu, am glumit, conducand-o pe treptele verandei. $i daca la sfarsitul siptiménii o si fii pregatitd si-mi oferi asta — am intors-o spre mine si i-am pus mina in dreptul inimii—, atunci am s-o iau si pe-asta. Si mi-am strecurat mana intre picioarele ei, apucind-o strains. A tresirit violent, ficdnd din nou ochii mari si incremenind. 203 Penelope Douglas M-am aplecat spre ea, strutind-o delicat peb am pornit spre casa lui Jax, inainte de a putea sj ma Ii privinta hotdrarii care acum mi se parea Prosteasca, "ga cig Eu si Tate 0 si ne-o tragem. . Sper c-o sa fie chiar maine, cand o si se simtg ; recunoasci faptul cd ma vrea inapoi, dar pana care eit « N-o si irosesc zile, sapt&m4ni sau chiar luni, inviting, cerc. Mai intai de toate, o s4-i am inima. Intrand in casa, am remarcat c& Jax, Juliet, Pasha si Fallon a teau pe canapea sau pe Covor si urmareau un film, asa ci mandy, in bucatirie, unde !-am gisit pe Madoc, asezat la masi si ig tindu-si un sandvici. M-am lisat incet pe un scaun si m-am sprijinit pe spatar,aving nevoie de somn si de parerea celui mai bun prieten al meu. —Te simti bine? m-a intrebat, ungandu-si din belsug pine, cu mustar. — Nu, i-am raspuns. L-am privit, gata si fac un lucru pe care nu-I mai fécusem pini atunci: si ma confesez lui. Voiam si-mi spun’ el ci ea era bine, Ci eu eram bun pentru ea, ci eram tot ce-i trebuia. Numai c& in ochii lui albastri se citea reticent si l-am vit dandu-se inapoi. — Mada, bine, a mormiit el, numai cd 0 ai sculata, iar asta mi cam bagi in sperieti. Vorbim mai tarziu. Dupi care si-a luat brusc farfuria si o cutie cu suc, aiesit din bucatirie. Mi-am coborat privirea si am observat cé, intr-adevit, cam inca intr-o erectie serioasi dupa episodul de afari. Am izbuenit in hohote de ras. — Nou-fi place? am strigat dupa el. Freud a zis ci tofi coament sunt bisexuali, nu-i aga? — Da, si ti-o trag, a replicat el. Mi-am lsat capul pe spate, pripidindu-ma de ris. Mig a ridicatsi 204 CAPITOLUL 13 TATE oO saptaman’. i a . Aax x Mi a = si-mi ajunga o zi, numai c4, pana la urma, a du-si pro! avut dreptate- vezi. 7 i a nevoie de timp, dar nu-mi venea si cred ci el era cel Aveam mie ci trebuia s-o luim mai incet. mi acord un ragaz de-o saptamana, inchipuin- ea gel simfit groaznic pentru Ben. Fusesem cat pe ce si incerc 8 fortez un lucru pe care-l voiam, dar nu-| simteam. {n definitiv, Ben era stabil, previzibil si calm. Tot ce Jared nu era. Si ma siturasem sa fiu un cliseu. 0 fati bund isi doreste mereu un biiat riu, nu? ‘Aga cé am incercat si-mi schimb radical conceptia, dar am aflat, de fapt, cA problema nu se punea in termenii baiat rau versus om bun. Era Jared versus oricare alt barbat de pe planeti, iar faptul ci-l aveam din nou aproape imi amintea de cat de ingrozitoare fusese viata fara el. Simplu si fara ocolisuri, inca il iubeam. Am constientizat asta cand am ajuns la serviciu, luni dimineata. Peurmi, mi-am petrecut seara mergand la cumparaturi impreunad cuJulie, iar dupa ce am ajuns acasi, el nu m-a sunat, nici nu mi-a bitut la usa, 205 pe, Penelope Douglas indoiald, sd se strecoare iar pe f fe teptat, fara arti dimineata, cand m-~ a ™-am tregit M-am ag insa mi aptea aia, en in no’ acolo. Prin urmare, am hotarat cd nu era necesar si gribesc j O parte din mine incd nu avea incredere in el. Mi nlite ; ori si, chiar daca avusesem dovada ca s-a maturizat, nu era do sma arunc cu capul inainte de fiecare data. Devoje Am zis c © si-mi iau siptimana de riigaz, s8-mi vid de gens ciu si de citit, sa-mi pregatesc masina pentru weekend si sj a s-o mai intampla. $tiam ca mingea era in terenul meu, darfictag plicea persistenfa cu care urmarea s4 ma aibi. Mereu mi-a pling Numai cd, in afari de vreo cateva priviri furige, m-a lise pace. 2 Teri, cand am ajuns acas4, i-am vazut pe el gi pe Jax stind pe alee, impreuna cu alti doi baiefi sicu Fordul Mustang Boss 3021 lui Jared. Aceeasi masini pe care-o avusese si in liceu, aceeasi in care-mi petrecusem nenumirate ore si fiicusem nenumarate ches- tii cu el. Nu stia munci, dar era clar c& ei ii e alee, dar azi-dimineata, probabil, persoane! m daca baiefii ii erau prieteni sau un fel de colegi de adusesera masina. Mai era sio alti masina ps cand am plecat la muncé, di piruse. Mi-am inchipuit c4, Je care fi adusesert masina plecasera intre timp. Asadar, Jared a vrut si-si ail de ce. M-am ridicat in sezut, fata, micile picaturi gadilindu-mi pielea. sezlong lnga mine, pe burt, cu nasul in telefon, se dusese induntru ca si mai aducd apa. Era trecut de ora sapte a serii de vineri si, chiar daci soutl trecuse dincolo de orizont, noi stiteam inca la plaja in curtea dis spatele casei mele, bucurandu-ne de cildura gi de 007" tone ale verii. Masinile de tuns gazonul, insectele de prin copi bi Mustangul aici. M-am intrebat am luat sticla cu apa si m-am stropit pe Juliet statea intinsd pe in timp ce Fallon 206 ‘init aa | Regasire ger conditionat... gi vibratile epidermei mele, acor- Je de os oricirui sunet ar fi venit dinspre casa de aléturi, Hect Muzica lui “-j acolo? am auzit-o pe Fallon intreband si, cind m-am —Ce one cio privea nedumerita pe Juliet, in timp ce aseza jnt0rss api pe misufa rotunda, _ . siclele int? s-a mirat Juliet, ridicand ochii spre ea. —Ce a agezat la loc pe sezlong, costumul ei de baie verde-srna- ang x piese, scofandu-i in evidenta culoarea ochilor. in do ae eu i ald, an etelefonul lui Jax, i-a reprogat ca, prinzand-o pe Juliet wo A ndeptind spre Juliet o privire la fel de banuitoare ; Fallon. aa ee subtiat buzele, cu o expresie ginditoare. m ‘Am auzit ci existi o aplicatie cu care poti si afli unde ¢ cu torul telefonului. Incerc s-o instalez pe-al lui. = Doamne, Dumnezeule! a exclamat Fallon, intinzindu-se g smulgind telefonul din miinile lui Juliet. Jax te-a stricat. Chiar «atat de ingrijorati esti? ; Juliet s-a ridicat in patru labe, apoi s-a rdsucit, asezindu-se normal. — Veei si-mi spui cA nu esti nici micar un pic ingrijorati de faptul cd iubitii nostri si soful thu se duc in seara asta intr-un club de striptease? — Nu, a ripostat Fallon. $i stii de ce? Pentru cd-1 cunose pe ° Madoc. Si-a luat ochelarii de soare de pe crestet si i-a pus la ochi, apoi 2 acontinuat: —Imediat cum o s4 ajungi in club, o si-si facd un selfie sau nu Stu ce rahat gi-o si mi-l trimité mie ca si se laude, a zis, sizambe- ‘ul nongalant i s-a intins si mai mult pe buze. Dupi alte douazeci , deminute, o si-mi trimiti un SMS, si-mi spuni ca si-ar fi dorit ,, Sifu eu pe scend, dansind pentru el. $i dupa cam inci o ori, 0 si ajul 207 dea buzna pe usa casei noastre, in cilduyj pe cine-o sa vrea? a zis, ducandu-si ° ei cay ole eu n-o si fiu acasa, pentru c4 o si ‘esi MA la pig Seen 4 se-ntrebe unde mama naibii sunt, m Am pufnit in ras, mascandu-mi propria ; era iubitul meu. Cu toate astea, chiar deen METijorare jorati ca Juliet, nu puteam si spun nici c~ es Cram atay it ‘ag fost la fa det Mig ca Fallon. Mi-am dres glasul, aranjandu-mi la ceafy brete aua Cg, de baie negru. — Juliet, doar sti cum sta treaba, i-am zis, inceres tesc. E petrecerea burlacilor pentru Zack, eee ae Fol, baietilor un pic de libertate. Jax n-o si se uite si al, fetele alea, cu atat mai putin sa faca vreo chestie cu i. oar, Juliet a strans din buze si, privind pe deasupra ci, am 7 Jax, care-si facuse aparitia la fereastri, unde-si stergea Meine | Ni relg gee Peniit lodge age! y Te prosop. Nu putea si-si ja ochii de Ja ea. Mai ales cd era imbricatij costumul ei rogu de baie. i — Singurul lucru care o s se-ntample, am continuat, vizindy| ck zambea si se indeparta, e c-o s& se ambaleze cu gindul la pa- tida fierbinte de amor pe care-o s-O faci impreuni cu tine cindo s-ajunga acasi. N-o sd prea dormi la noapte. — Dar Jared? a gntrebat ea, schimband subiectul. — Ce-i cu el? — Ele singurul necuplat, a precizat ea. Cand o si fie excitatl culme de fetele alea — ceea ce-o sa se si intample, fiindcd ¢ sid om — Ia cine o si se duc acasa? J-am aruncat o privire taioas4 intrebandu-mi ce motiv avert mi necajeasci asa. Tocmai ma pregateam si-i dau cu pulverizat rul in fata, cand m-a scutit Fallon de osteneala. I-a aruncat inc lui Juliet un prosop facut sul, iar Juliet i l-a azvarlit inapoi, ugh care au inceput amandoua sa radia. 208 — | Regasire upline o ori am facut curat prin Curte si ne-am pregitit care — din moment ce baietii urmau s4 y ” “va de min . : : manance la Zack, ease duce in club — si ne-am instalat te de . . tot afar, pe veranda, jnim. Juliet ramasese in costumul ei rogu de hai , ca sh cant : ; ‘osu de baie, peste care wa pusese o fustita scurt de jeans, Fallon imbracase 9 pereche d voli daven tent le a xloni scuri albi, iar eu imi luasem un halat alb, subtire, P — Doamne, Dumnezeule! ‘Am sidicat capul, vizand ci Juliet Scpase furculi se holba in depirtare, dincolo de veranda, S-a uitat spte Jocul de la picioarele ei in care cizuse furculi jmediat de ea sia revenit grabiti la tinta initials, J-am urmirit privirea si am zambit. Jax iesise din cas&, aratand total diferit, iar lui Juliet i se taiase respiratia. Se imbricase cu o pereche de pantaloni negri din stofi, un sacou negru si o cimasi albi, descheiati la gat. Inaltimea lui, dato- rat picioarelor lungi, facea ca aparitia lui si fie cu atat mai ispiti- toare si — eram nevoit s-o recunosc — al naibii de sexy. Parul lui negru, tuns foarte scurt la tample si lisat ceva mai lung in crestet, gi aranjase in smocuri sporadice, impinse spre fata. Adaugind pantofii, ceasul strilucitor, catarama sclipitoare de la curea, se putea spune ci Jax ardta elegant si viril. Mi-am intors privirea spre iubita lui si mi-am dat ochii peste cap cand am vazut-o ci a rimas cu gura ciscata. —Nue de mancare, am tachinat-o. Ea a clipit des, revenindu-si in fire, dupa care s-a ridicat cu o miscare lent si s-a dus spre balustrada. —Doamne, Dumnezeule! M-am intors, de data asta la auzul vocii lui Fallon. Exact la fel ca Juliet, ea se holba la Madoc — care, la randu! lui, tocmai iesise din casi — de parci ar fi fost, de fapt, pradi unor mari suferinte. ita din mana si Tepede in jos, fa, dar a uitat 209 Penelope Douglas anul tipic din clasa mijlocie, re al naibii de dragut. hohote zgomotoase. _— E americ melancolici- Da ‘Am izbucnit in $i Madoc se imbrcase in pantaloni negri din stofé § sa, negra, dar alesese 0 cAmasa gti ai © cravati argintie. Lui Madoc, stiteau grozav cravatele. Se potriveau cu stilul lui gi cu pieptul ig lat, iar faptul cd manifesta o deosebita grija in alegerile lui ves. mentare, asigurandu-se c& tot ce imbrica se asorta perfect, nu fice, decit si intireasc’ intrebarea: cum fost posibil ca un tip atit de - chisit ca Madoc si se aleaga cu nevastd atat de nonconformist Fallon si-a varat doua degete in gura sia fluierat. — Bine, tata! Juliet i-a urmat exemplul, fluierandu-si barbatul, in timp ce se aplecau amandoua peste balustrada. — V-ati tampit de tot, Je-am apostrofat in glum’, ridicindu-mi ca si iau furculita de jos. ‘Au izbucnit amandoua in ras, iar barbatii lor au clitinat din cap, zambind gi venind spre noi. Mi-am incrucisat bratele la piept si m-am rezemat de zidul casei, urmarindu-le cu privirea pe fete, care gi-au ridicat picioarele peste balustrada si s-au agezat pe €a. | Deodat& inst, mi-a picat si mie fata. Stomacul mi s-a facut ghem, mi s-a taiat respiratia si mama ma-sii. Jared tocmai iesise din casa si acum incuia usa dupa el, iar eu am incercat s& privesc in alta parte, dar n-am rezistat. Dupi incd o privire furisi, I-am urmarit cu coada ochiulub Pie ficindu-ma ci eram atent& la strada, in timp ce-$i prindea us buton la manseta. Buton? @ remarcat, pp: » Priving Nef : Purta butoni. in cele din urma, am clipit, iar inima @ incept si-mi bubuie cu o viteza din ce in ce mai mare. 210 Regasire nea lui Jared, imbracat in costum, ma ficea si-mi lase | Imag {mi plicea la nebunie cum ii statea in blugii lui sau in gun 5 negti gi tricourile obignuite, dar cdnd se dichisea? antler , Dumnexeule! on loci negti fi aoopercau Picioarele, cazand cu suficienta enti ca SH dea impresia cd nu-i pasa, insa camaga calcata si ambele de un negru stralucitor — nu-i ascundeau cAtusi in bustul. Am zarit in treacdt o particicd din clavicula, de ae descheiat la gat, dupa care si-a strecurat nonsalant o ' ee buzunar gi i-a indreptat ochii spre mine, intilnindu-mi 2 & cy on peivirede ul ‘Am intors capul. . ‘ Ceaude gand si faci fetele asti-seara? s-a interesat Madoc, culegind-o pe Fallon de pe balustrada si strangind-o la piept. {= $a piarda vremea, a ciripit ea. Sa faci floricele. — Precis, a comentat Jax, strecurindu-se intre coapsele lui Juliet, care nu se daduse jos de pe balustrada. Jared s-a apropiat ¢i el, scotindu-si cheile masinii din buzunar, Madoc o siruta pe Fallon si susotea cu ea, Jax o sorbea din R prviri pe Juliet, striduindu-se s-o imbuneze, in timp ce ea se ferea del, ficand pe geloasa. lar Jared stitea deoparte, ignorandu-ma. Nu-mi dideam seama : daci ma privea, si nici daca era supirat din cauzi ci nu-I mai chu- tasem, dar tot ii simfeam prezenta pe fiecare centimetru al corpu- _ hhimeu. Mi atrigea ca un magnet. Jaxacoborat-o pe Juliet la el, sirutind-o pe nas si apoi pe buze. — Te iubesc, a zis, iar mie mi-a zburat privirea spre Jared, © intilnind-o pe-a lui. — O si fiu acasi pana la miezul noptii, |-am auzit pe Jax spu- nénd, insi Jared continua si mi fixeze. Fierbinfeala era inconfundabila. Dar ceea ce mi infricoga era « faptul cd destugeam gi riceala, 211 wet Penelope Douglas 4 Oo senzatie de dgja vu ma ibit ca uy tiles am avut impresia cd eram din nou in vremea fj Yi entry, — O secunda dac& intaraii, Ia ateng Cull. “ny tambaliu. ionat Julie ey — Ador cand faci tambaliu, a Teplicat ef 7s candu-si gura spre buzele ei, nn ochetiie a Vorbesc serios, a accentuat €a, vrand 54 para stiam c& era doar un joc. O patesti dacg intarzii! WET da — Promiti? a tachinat-o el, aplecandu- Am clitinat din cap, ferindu-mi mai di — Jax, hai si mergem, a zis Madoc, si luandu-I din fata iubitei lui. Coal S-au indreptat toti trei spre masina lui Jared, fiecare cent tru al aspectului lor ingrijit, dichisit, accentuind faptul on barbati de-acum. Inca-mi venea greu uneori si my obiuiar ideea asta, din moment ce copilarisem impreun’ cy Jared a , cunoscusem pe Madoc gi pe Jax in adolescents, fi vizusem pe se si incd destul de des — in jeangi si-n tricour. fi vazusem ficind cele mai mari tampenii, ba chiar Participasem gi eu la citeva, ins nu mai erau baietii aceia, — Jared! a strigat Fallon, chiar cind el deschidea portiera din dreptul volanului. Sa-i aduci teferi acasa! E] si-a arcuit o sprinceana gi a privit-o condescendent. — Ei or si ajunga acasa inaintea mea, a rispuns, cu ochii spre mine. Eu n-am nicio opreliste. Ochii au inceput sd ma usture de o manie subité cind bm vazut cA se urca in masina, fara vreun alt cuvant. A pornit motorul si a dat inapoi pe alee, fri si catadicseascisi priveascd micar o data inapoi. Ce nemernic. Da, sigur. Du-te, distreaza-te. Nu e nimeni care sé te astepte atas- Dacé nu mé ai pe mine, te duci sa te simpi bine cu una oarecare, pentrs ca, de ce nu? PA un noy Parte privi pe apucandu- pe fa aed | — * dows maturi. , bat pe fete, Regdsire inclestat pumnii gi mi-am lasat capul pe spate. ‘ant ; Mian i fe! Eram caraghioasa. a fire’ se duceau si se distreze cu prietenii lor. Sa sarba- Madoc # 3 oa se intoarcé acasi la fel de indragostifi de Fallon vee orcas cq intotdeauna. ; et 4 manipula, exact aga cum facuse mereu, iar eu ii I} z i Era un barbat adult, céruia inca i se facea pofta case OF o halca 2dravana din linistea mea sufleteascd. Se i infulece oe sist-l sun sau sd-i scriu, spunandu-i cat de mult oe ee se asteptase s4 ma duc a doua zi si s4 caut cearta, sjivbeam™ . tie ce pretext ridicol, doar ca si obfin o reactie din fling a si m& enerveze, fiindc& voia si ma ademeneasci. ea vanetul motorului masini lui Jared a parisit cartierl, eerie; unui mic-2ambet si mi se ntind& pe buze. a sat de obisitsisejoace cu mine! Pentru el era ca o a $i-atunci de ce nu reactionam si-i dau ceea ce voia? Wicked e un club de striptease dublu, nu-i aga? le-am intre- degi stiam deja rispunsul. La parter danseazi femeile, jar la etaj barbapii? Juliet a aruncat o privire spre Fallon, dup care ambele capete s-au intors spre mine. Cind le-a picat fisa, Juliet a scos o scurt’ exclamatie, iar Fallon si-alisat capul pe spate gia izbucnit in ras. Dupa care ne-am apucat sa chiuim ca nebunele, repezindu-ne spre us ca si ne pregatim. * — Buni, |-am salutat pe tipul vanjos de la intrare, tuns mili- tireste. — Bund seara, domnitelor, a rispuns, examinandu-ne din cap pini-n picioare, Mam oprit, ceea ce a facut-o pe Fallon si se ciocneasca de mine cand a cotit impreun’ cu Juliet spre intrarea in club. 213 Penelope Douglas _ Au voie gi femeile 4 stea la parter, nu? m- Adica&, daca ne hotaram mai tarziu si vedem si en interes ‘A ridicat din sprancene, amuzat. feminine —Noi respectim clientele noastre, a rispuns pe un ton Indiferent ce anume le-ar excita. JUcaus, M-am crispat. Mada, nu la asta ma referisem, de fapt, dar fie Patrunzand in club, am adulmecat aerul, nestiind la ce 5 astept. Fum de tigara si, posibil, duhoare statuta de alcool; pe cd nu asta a fost mireasma care m-a izbit imediat ce am intrat Un parfum de piersici, de fructe de padure coapte gi de crn le de vanilie si de mosc, mi-a plutit spre nari, umplin- in negru si visiniu al antreului en t de aplice aurii si, probabil, ar fi parut de prost gust in jnsa aici era contracarat de minimalismul ansamblului, de incircat. Mochetele erau luxuriante, peretii Jet cald, iar decoratiunile constau in obiecte jn local unei abundenge 4° note subtil du-mi plimanii. Interiorul accentuat alta parte, Nu era coplesitor aveau o nuanti de viol izolate, asupra cirora sa te poti concentra, care si te distraga. ‘Am trecut printr-un cadru de usi, dar fara usi, dupa carene-am J oprit brusc. Tavanul scund disparea, iar incaperea din fata ochilor 2 aproape ci mi-a taiat respiratia. Fy — Nu ma mir c& s-au imbracat Ja patru ace, am zis,ca pentru = is mine. Localul asta... Stiam despre Wicked numai din auzite. Era pe la jumatatea drumului dintre Shelburne Falls si Chicago, un popas popular pentru barbati — si pentru femei — pe drumul de intoarcere de ho hy serviciu spre suburbii. Se spunea ca avea 0 muzica grozavi, cei mi 7, sexy dansatori — ceea ce mi se parea normal, din moment ce ho 4. distanga de o ori de-aici erau vreo patru universitii, cu 0 grim od; de studenti constiinciosi avand nevoie de slujbe bine platite — si, pe deasupra, un maestru bucatar de cinci stele. Probabil c4 baietii plitiser’ o mie de dolari de masa pent petrecerea asta a burlacilor. 214 _— Regasire fitrioand intr-o rochie neagra, stramta — destul de ase- 0 m cu amea — 8a apropiat de noi, cu meniurile in mana, ; 1nd seara, a zis, gi parul ei lung, saten, tenul bronzat gi © Fnegei rau sclpit in lumina luminatilor din jut. Spectacoll ‘ ru doamne, de la etaj, incepe abia peste o ora, dar va pot gasi rst pi aC sch rieam inion eae 2 ‘Abia dac-am auzit-o, fiindca priveam in jur, cautandu-i pe ba- agi Bra trecut de zece seara si, daca in serile de vineri si de sam- X a erau doar cite doua spectacole cu dansatori barbati, cele cu ce se derulau nonstop. ; — De fapt, s-a trezit vorbind Fallon, n-am putea si stim aici, \ Iaparter mai intai, si bem ceva? ye sae ¥ Sigur ci da, a raspuns fata, zambind si dand aprobator din cap, Veniticu mine. tutes a P Oftind, am urmat-o, cu Juliet alituri, cireia ii sigetau ochii peste tot, probabil in cfutarea lui Jax. Chiar daci eram curioasi doar si-i ziresc in treacat pe baieti in seara asta, nu voiam ca totul sd graviteze in jurul lor. Madoc siJax se asteptau ca Fallon gi Juliet si trateze situatia cu rabdare sicu 1) fnfelegere — ceea ce gi ficeau —, dar era posibil si ias& taraboiul naibii daci stiteam si vedem cum s-ar comporta ei in cazul in care ,,ardescoperi ci femeile lor sunt la etaj, asistind si ele la un spectacol. "fin definitiv, pentru asta veniseram aici — Pfuu, a gemut Fallon, oprindu-se gi privind spre scena. Ia uite ce tate are! Am intors capul, am privit si eu spre sceni si imediat am simtit c&-mi pica fata. 2 Firmar sa fie! 8 O blonda superba, cu suvite mai inchise, imbricata intr-un costum din doua piese care-i ridica sani, ficdndu-i si iasi in evi- dena pe fundalul abdomenului plat si al epidermei fara cusur. $i, cénd am vizut-o finandu-se cu o mani de bara gi isandu-se pe 215 q Penelope Douglas spate, unduindu-si soldurile si rivisindu-fi parul cy wl A macul de invidie. -o vada Jared. Arata ca mine, numai c& mq — Credeam cA tu nu esti ingrijoratd, i-a zis Juliee fe bin, Fallon a clatinat din cap, fird si-si desprindy pei - dansatoare. by — Nu mi lua cu rahaturi din astea acum. Tu ai niste pe cinste- bidoing Juliet 2 “Lui Madoc ii placale tale, Mai zambit larg, continuand s-o urmeze pe amfitrioang, a tinut ea s-o linisteasci pe Fall, Hai odata. Amfitrioana ne-4 jnstalat intr-un separeu de forma semiciy lara, captusit cu catifea visinie, cu 0 masi neagra si draperi te de ambele parti. Deasupra cra un lampadar care emana o a discreta, pilpaind astfel incat s4 semene cu 0 luminare. — Se plateste ceva pentru masi? m-am interesat, strecurindy-nj in separeu. — Pentru voi trei, nu, a raspuns fata, facAnd cu ochiul ¢i intin- zandu-ne meniurile. Totusi, dansurile in poala sunt cincizeci de dolari. Petrecere frumoasa! Am pufnit. Mda, clar ci ne doream dansuri in poal. — De unde stim dac-au venit? a intrebat Juliet, privindu-ne pe amandoua. — Sunt aici, Mi-a trimis asta acum telefonul si aratand foto; cuse la intrarea in club. Ne-am lisat privirile s& plute: intrau sau ieseau, cautandu-i pe particip: lor, chiar daci stiam c& n-ar fi trebuit s-o in pace pe baieti. Micar pana mai tarziu, cand, prin interm SMS-urilor sau al retelelor de socializare, avea si ne scape i mafia ci eram la etaj si ne clteam gi noi ochii. a asigurat-o Fallon, zambind cu superioritite douazeci de minute, i-a explicat, scotind grafia pe care Madoc probabil ci si-0 f asci peste marea de clienti cart anti la petrecerta burhc facem. Trebuia sti isin 216 a | ' Regdsire tnevoie de aproximativ doua secunde ca si-i depistez. hoes impreuna cu un grup de alti baiefi, chiar linga ee margines din deapta. Zack, Madoc Jax Sam, prietenu ii liceu, plus vreo gase alfi tipi pe care abia daca-i gtiam, erau tor din de vreo trei mese mai mici, stand pe scaune tapitate, cu le ia miini. Jax a luat o sticla si a turnat cateva shoturi, tinzandu-le cate unul lui Jared si lui Madoc, iar Jared si-a lasat \ ta pe sate fia dat coin pe it. ; ‘Am inspirat abrupt, emofionata. Ascunzandu-mi fata in spa- tele meniului, am murmurat citre fete: — Langi scena. Unde e fata imbricata ca o amerindiand, care-i danseaz’ in poala lui Zack. ‘— §-au tras repede in spatele draperiei, iar Juliet s-a inghesuit in Fallon, urmirindu-i amandoua pe biieti. ‘Am inceput si rad in sinea mea. —Buni seara, ne-a salutat o chelnerita, oprindu-se lings masa \ noastra. Vrefi ceva de baut? a intrebat, asezand servete pe masa. —Trei shoturi de Jim Beam, a comandat Fallon. Devil’s Cut’. — Eu nu vreau whisky, a protestat Juliet. « —Perfect, pentru ci toate sunt pentru mine, a ripostat Fallon, 5 amuzdndu-mi cu tupeul ei. Fallon e mereu sigurd pe ea si puternicd, ins’, pana la urmi, nici ~ Cinu-i ficea plicere si stie cd barbatul ei e intr-un club de strip- tease. Am lisat jos meniul din mainile mele, impingandu-le pe toate " trei spre chelneripa, —Un rom Parrot Bay cu ananas pentru ea, am comandat, ari- tand spre Juliet, aici, cele trei shoturi gio bere Newcastle — am aritat spre Fallon —, iar pentru mine, o bere Red Stripe. ‘avetate de whisky invechit in butoi timp de minimum gase ani, amestecat a acoolul extras din lemnul butoiului, dupa golirea acestuia, obfinindu-se 0 “oncentratie alcoolict de 45%, 217 Penelope Douglas Chelnerita a incuviintat si Tifa a Incuvunfat si a plecat firs g5_.: care toate trei capetele noastre s-ay j 885i maj afara catorva priviri sporadice 2ntOTS a Loe pre jy ep spre dansatoarele 4. mult stiteau la masa gi se intreceau in gh de sen ln fata spre scend, dar isi tinea capul eae Jared era yi i se guduiau umerii din cand in cand, mi "0 Patte $i, dup a Te . , Mi-am dat se, Peay chelnerita le-a adus niste aperitive gi, in tim, ama cf 4 a s-au apucat si le devoreze, ceilalt si-au vizut mai P ce catia big Spectacolul cuprindea un numir principal “ iz de bus scena centrali —, ins mai erau si alte scene mai ees " in sala, cu cateva dansatoare la bard, Tispindie Juliet s-a lasat pe spatar, parand ceva mai cali, —Vad a se poarth cum trebuie, a remarcat, cu un zimbet tig, ‘Acum mi simt vinovati. Trebuia si fi mers sus si gata. a Eu oricum nu voiam si stau aici, jos, am 2is,ridicénd din umeri. Fallon m-a sigetat cu privirea. — Pe bune? Nu esti geloast? Deloc? Mi-am abitut privirea, trecandu-mi emofionatd 0 ménd prin pirul indreptat gi aducindu-| in fata umarului. —Jared nu ¢ problema mea, am declarat, — Esti sigura? m-a intrebat Juliet, pe un ton timid, in timp ce se holba spre scend, neobignuit de nemiscati. —Da, am replicat. N-are decat si se distreze. — Bine, a incuviinfat ea, cu 0 voce deznidajduitd. Pentru pare si-i faca plicere ceea ce vede pe sceni, a zis, dupé care a4 fixat cu privirea, luind infitisare serioasi. incruntindu-mi, am privit imediat spre Jocul in care stitet Jared. Era incd pe scaunul lui, insi intreaga atentie ii era it tat spre sceni, iar cand i-am urméit privirea, am fost laun pas mi inec. in clipa aia, mi s-a infierbantat gatul; capul imi vuia. Era Piper. 218 Regésire “Fost” ui Jared. Fata cu care se culca in vremeg li ; inte si fim impreuna. @ Hiceului, ina- ‘Am simfit ci rochia mea neagri ma stran, N-o mai vizusem de patru ani. De ce Se uita la ea? Ea ficuse gi distribuise o filmare cu tenta sexuala et ine si Jared, cind eram in scoala, iar acum el statea acolo, es if s atentie de parc ar fi fost chiar excitat, , anand Am rimas nemiscati, paralizata nu la vederea e; fitrebuit sa-i intoarcd spatele. Ar fi trebuit si plece. Dupa ceea ce ne-a facut... Era pe o scena secundara, mai micuti, cu spatele la bara; deo- dati, s-a indoit de mijloc, dupa care si-a azvarlit pirul pe pate oferindu-i lui Jared o imagine de aproape a Pieptului ei, , Pe urmia, s-a ridicat, si-a dus o mana la ceafi si pe cealalta la spate, trigand ugor de bretelele sutienului, pe care l-a lasat apoi si cadi, etalindu-si in fata lui sini bronzati si perfecti Am lisat capul in jos, scrasnind din dinti. Nu se poate. Simfeam ci ma durea toata fata si cA-mi izvorau lacrimi din ochi, asa cd am intors capul, ca si nu observe Fallon si Juliet. Da-/ naibii. Dupa cum o urmarea — neficand niciun gest ca s-o ignore — si dup cum dansa ea numai pentru el... Prea bine, n-aveau decat si se aiba unul pe celalalt! Am tras adanc aer in piept si mi-am dres glasul. M-am scotocit prin poseta si am scos o bancnoti exact cand venea chelnerita, aducandu-ne bauturile comandate. Am ridicat fruntea, clipind ca si-mi alung lacrimile din ochi. — Vreau sa plitesc un dans in poali, i-am zis, intinzandu-i bancnota. Dar nu pentru mine. Fata si-a proptit tava sub brat si a luat banii. — Sigur. Pentru cine? BE $i CA mi se Ficea ru. i, cia lui. El ar 219 ann — *% “&, Penelope Douglas M-am aplecat peste masa, am remarcat a sfarsit capul gi abia pe urma am reluat discutia — Il vezi pe tipul saten de colo, a duce paharul la gura. Am aritat in directia lui, iar chelnerita s-a intors $s mia refeream. ‘adi Apoi a incuviintat. — Pofi si i-o trimifi pe dansatoarea de pe scena din fy lui, dup’ ce-si termina numarul? am intrebat-o si am rere : Juliet incremenind langé mine. ba — Bineinteles, m-a asigurat chelnerita, zambind. Fata a plecat, iar eu mi-am inchis poseta, asezind-o liga mine, fird si le iau in seama pe Fallon gi pe Juliet, care stiam ci holbau la mine. —Tate, ce faci? am auzit vocea ingrijorata a lui Juliet, lipsiti de imbricat tot in sta Negru? T, Tong 1a cing vigoarea ei obignuit’. — Tate, opreste-o, m-a indemnat Fallon, referindu-se la chel- neripi. Nu face una ca asta. fi intinzi o cursé. Nu stiam dack Madoc i-o fi povestit Ini Fallon ceva despre |! episodul din liceu cu Piper, dar, in orice caz, ea stia cd era o migcare gresiti sa platesc un dans in poali pentru Jared. Si cam riuticioasa, ce-i drept. Am rimas cu privirea fixati drept inainte, invartind in fata mea sticla rece, maronie. Nu-mi dideam seama de ce-am ficut-o. Era ca in momentele alea in care vrei si pui intrebari sau simi ci trebuie sé le pui, da, pani la urmi, nu-fi doresti cu adevarat si afli rispunsurile. Nu voiam ca Jared si fie cu o alti femeie. fliubeam. Dar ciutam un pretext ca si nu-l jubesc. Cautam ceva care sh m4 imping3 dincolo de abis. Acel ceva care si ma determine simu mai am niciodat’ incredere in el. 220 Regdsire __ Vrei si-| faci si greseasci fata de tine, a soptit Fallon cu o voce riguritds cind mi-am ridicat privirea, i- wi du-i-se de lacrimi in spatele ochelarilor, pe urmé am vizut c& Juliet ma privea de Parca nici nu m-: am vazut ochii um- ar fi cunoscut. . —Nu, am soptit, mai mult pentru mine, infierbantandu-ma la fati de rusine. Vreau si doara. Stiam c& uitam mereu mult prea usor suferintele pe care mi le provoca. Nu mai era cazul. Juliet si-a mijit ochii spre mine, derutata, neingelegand. Nein- ' clegind faptul c& suferinta ma ficea mai puternica. Si ci furia imi ficea bine, c&, dacd Jared ma ficea s& suffr, atunci puteam si ma hrinesc cu furia ca s4 ma simt mai presus, Asa puteam s4 inving, nu si fiu cea lasati in lacrimi, sau si astepte, sau s& incerce sd trdiasca de fatada, cand golul lasat de el ny putea sd se umple. — Dar-ar naiba! Auzind injuritura lui Fallon, am ridicat capul, incercdnd si nu mi arit afectat’. Piper parisise zona aflata in spatele scenei si trecea agale prin- tre mese, atrigand din mers privirile interesate ale barbatilor. Era inca frumoas4. Cu tot cu imaginea ei, perfect increzatoare in sine, care nu se estompase, chiar daci reputatia fi fusese distrusi dup’ povestea cu filmarea. Parul ei saten-inchis, mai lung decat mi-1 aminteam, i se revirsa in valuri pana pe la mijlocul spinarii, iar pielea fi strilucea precum soarele pe apa. Purta un sutien alb cu pietre pretioase si un slip tanga, dar avea Sic plasd aurie infagurat’ in jurul feselor, legati la sold. Cu toate astea, posteriorul ii era complet vizibil prin ochiurile plasei, cea ce ficea ca invelitoarea si fie doar pentru spectacol. 221 Penelope Douglas ‘Avea ochi numai pentru Jared in timp ce se propia alee de uo infitiare timid. Din cite ti, e era incl suparat dup poy tea cu filmarea, ins& asta nu piitea si-i diminueze increderea in Oprindu-se lang& el, s-a aplecat incet, pundndu-i mee bratele scaunului; !-am vazut ridicandu-si privirea spre ea s flee nand nemiscat. Ea vorbea cu el, iar el o lisa sd spund. Mi s-a uscat gura. Si-a arcuit spinarea in timp ce vorbea, si-a indoit piciorul din genunchi, iar eu mi-am dat seama ci ficea tot posibilul ca el sj. remarce sani, dup cum se tot apropia de fata lui. Nu-i mai vedeam pe Madoc si pe Jax. Nu le mai vedeam pe Fallon si pe Juliet. Nu-I mai vedeam decat pe el, care-si lisase ochii in jos, dind impresia c& ducea o lupta cu sine in privinta a cea ce urma si faci. Poate ca el chiar o dorea. in definitiv, au fost impreund, la un moment dat. Se bucurase de suficiente partide de sex cu ea, incat si-si mai doreasca gi altele. ‘Trecusera patru ani, el se intorsese in Shelburne Falls, iar eu inci nu-i daruisem inima mea, Poate c& lua in considerare posibilitatea de a se intoarce la ea. Dar eu n-aveam s-o aflu niciodata, nu-i asa? Fa-o. M& usturau ochii, inima imi batea foarte tare. $i voiam ca d | s-o ating’. Piper ar fi insemnat o tradare de neiertat dupi cect ce-mi ficuse ea, iar durerea ar fi fost extrem’. Inima mi-at impietrit, exact ca atunci, dupa ce-a plecat, si-ag fi fost din nou ofelita. {nsi maxilarul lui s-a migcat brusc, de parca s-ar fi ener i | cam aga ceva, si pentru o clip’ am crezut ci n-o si se-ntimm? oe numai ci... ‘aaltl \ —O, Dumnezeule! a exclamat Fallon, intorcind capol ia 4 parte. ‘ 222 Bi ee Regdsire . ivirea in jos. 4) juber ti eo es pared s-ar fi terminat oxigenul din incépere. AX fareusest toate cum s-a tidicat, iar ea I-a Iuat de mand, con- \ re din spate spre camerele private VIP. \ Meo us tr-0 UF 3 , i auc ee incet din cap, privindu-1 cum disparea impreuna ae Putea sd-i i ofere un dans in poala gi aici. De ce-I ducea intr-un \ ‘vat? «eink A ie in ber iam dep pace fend oe i fete si vad’ ca mA simfeam de parci mi-ar fi s i las pe ; mi-ar fi infipt un cufit in ea. My 29 ee voiam si ma duc acasa. ‘\ vem ot md cule $i si'md trezesc dimineaya gi si citesc gi si ma & nntru cursa mea si s4 mA indepartez de el, ca si cum '\ pregitesc Pentre “ly. gear fi contat niciodata. insa, in loc de toate astea, m-am naruit. tq, Am icnit, lisind capul in jos si tremurand, zguduita de plans. iad Lacrimile au inceput s& siroiascA si n-am mai putut sd respir. lee 0, Doamne, de ce nu puteam sd respir? “i Mi-am apisat pieptul in dreptul inimii, vrand s-o oprese din incercarea de a-mni iesi prin piele. — Tate! a strigat Juliet, incolcindu-mi cu bratele. Tate, gata. iv Si-a lipit fata de gatul meu, tinandu-ma strans, iar eu n-am mai putut sa suport. Dintr-odata, plansul mi s-a intepenit in gat si rv} 2M simtit nevoia de aer. M-am desprins din bratele ei si m-am tras repede spre margi- j, Rea cealalta a separeului, — Iertati-ma doar un minut, am zis. Fi se am fugit la toalet’, pe aceeasi usa pe care disparusera Jared ‘per. Dar, imediat cum am intrat pe culoarul intunecos, o mana mi-a gr *Stupat gura gi orice tentativa de fipat. M-am sucit si m-am zba- {ut dar @ infigurat pe mijloc si m-a sltat, ducin- if t dar un brat mi s- F) dusmé pe alta usa. 223 | — ~ Penelope Douglas ’ Nu! ; Pantofii cu toc mi-au cazut din picioarele care se supra podelei, Am auzit 2gomotul usii trantite; am gp nu mugc, si ma lupt, dar mi finea prea strins, Incerca % Trupul puternic din spatele meu s-a risucit cu tot ¢y ‘ m-a lipit de usa inchis’. I-am simfit risuflarea in Uteche Mine 5; —M& omori cu zile, a zis, iar dupa respira ” impresia ci era in pragul plansului. Jared. Am rimas nemiscati, inspirand in scurte tele lui, in timp ce mia Lisa jos. Soapta lui ameningitoare era plina de suferinga, —Tu chiar ma omori, Tate. Nu era cu Piper. Abia dacd putusem si vid ceva din came slab luminata atunci cand intrase acolo cu mine, dar tot remarca- sem 0 canapea si o masa. | Insa nici urma de Piper. | El mi asteptase. Stiuse c-o si intru acolo. ca | Si-a strans mai tare bratul din jurul mijlocului meu, iar ev n-am facut nicio miscare, cu exceptia mainilor care-mi tremurau, Mi-era fricd de el. Parci era turbat, nu-1 mai vizusem aga din seara ys! in care fi distrusesem una dintre petrecerile din ultimul an de #! fia tremuraté dade, Teprize printre dege. liceu, oprindu-i curentul. ot — Am stiut din clipa in care ai intrat in club, mi-a mériitella 2 ureche. M-am amuzat. Chiar am crezut ci esti geloasi. met Si-a apropiat gura de parul meu, in timp ce respira precipitat, ,, evident furios si gata si-si piarda stapanirea de sine. & — Mi-a plicut ci ma urmireai, a zis. Dar pe urmi a trebuit si ty faci porciria asta, a continuat, cu o voce mai dura. Ea a venit lamast & si mi-a zis ci a platit cineva un dans in poali pentru mine iam stiut imediat ca tu ai fost. Chiar crezi c& sunt un nimic, nu-i as?” ' Ai crezut c-am s-o vreau pe ea? \ ‘Am clitinat din cap. y % 224 ccm er \ A Regésire Y — N-am creput a603-~ sa \ Si-atunci de ce m-ai pus la incercare?! a urlat, tdindu-mi « sorba #iabind cu pumnul in ust chiar in fafa mea, ficindu-md 9 A * orga dat drumul si m-am intors spre el, vizndu-i piepral cum se ridica $i cobora cu migcdri violente... gi, in tot acest timp, ma ‘y,__privea de pared -ap fi tridat. a . \ Remuscirile au inceput s4 m4 road4; nici macar nu mai puteam | privesc in ochi. Ma comportasem josnic, presupusesem tot ce \ era mai rau despre el, iar el era mai mult decat rinit. fnainte, ma simfisem, intotdeauna, fie pe picior de egalitate cu & fie mai presus de el. Mai bund, in anumite privinge, decat ‘ tipul care ma terorizase atat de mult timp. AY scccnat en inictipa de Sal, el ern prea buen pentrainiee, Nu stiam unde-o fi fost Piper, stiam doar cA el nu era cu ea, iar asta era tot ce conta. ‘Cand mea privit, dispretul si dezamagirea din ochii lui s-au Sq sat peste mine ca o lespede. ky Intorcandu-se, a pus mana pe mAnerul usii, iar eu atunci m-am ‘ey, repezit spre el, incolicindu-i pieptul cu bratele si apasandu-mi ky fata pe spinarea lui. —Jared, te rog, nu pleca! Vocea imi tremura, iar el a incremenit. & — Te rog, am insistat. N-am crezut c-o si faci ceva cu ea, am soptit, findndu-mi in continuare fruntea lipité de spinarea lui. Cu © toate astea, am vrut-o. Am vrut sé ma doara. = — Arimas nemigcat, ascultandu-mi, in tacerea din inc4pere. = —E mai usor sa te superi gi si judeci decat s4 incerci. Te simi bs mai puternic. ¢ Tam simpit pieptul umflandu-se cand si-a umplut plamanii cu 5 ‘aer, — Da, cunose senzatia. Mi-am lipit obrazul de spatele lui, strangandu-l cu putere. 225 Penelope Douglas — Nimic nu mi se pare cum trebuie dacg 1 et ty, scoala, nici acasi! am strigat. N-am aer decit entry ie Ni urmitoarea zi fir tine, N-am incetat niciodatd x4 fiu at, ; Si-a Lisat capul pe spate, oftind adanc, “ Am inghifit in sec si am profitat de ocazie, — Te iubesc, Jared. Mereu te-am iubit $1-0 98 te iubese ne, deauna. Nuexistaaltcineva in afara lui gi, chiar dact nu era prin tot il simgeam, Iar eu n-aveam sa mi eliberez niciodatd de ¢, pentru cA nu voiam, iy CAPITOLUL 14 JARED ‘Am lisat capul in jos, toatd tensiunea acumulata incepand si dispard, incetul cu incetul. Nu-mi venea si cred ci, in sfarsit, 0 spusese. : : 5 Toate noptile alea. Toata asteptarea, si telefoanele, si mesajele pe care i le-am trimis... Jn fiecare zi, aveam impresia ca se inde- parta tot mai mult de mine gi cd amintirile cu ea n-ar fi fost decat vise despre ceva care nu s-a intamplat niciodata in realitate. Tatum Brandt mi iubea si n-aveam s-o mai pirdsesc niciodata. —Stiu ce vreau, a zis, cu o voce ingrosata de lacrimile care inca nu se uscaser’. Stiu incotro merg. $tiu ce insemn si nu fac nimic din ceea ce nu vreau s& fac. M-a apucat de umeri si m-a intors spre ea, tintuindu-mi cu privirea, — Dar, chiar si-aga, daca tu nu esti in viata mea, nu sunt feri- citi. La bine si la ru, tu ai fost jumatatea mea inci de cand aveam zece ani si nu-mi pot inchipui un vitor pe care si mi-1 doresc si din care si nu faci parte si tu. Tu esti dragostea vietii mele. ke aoe — arene din och ei, incarcat de agteptari si ;: pun? — n-am mai avut decit o cale de a merge mai departe. O singuri cale. toi cuvinte. Nu mai era nimic de discutat, nimic de al i : centimetru din mine era al ei si mi se facea rau la ‘4§ mai putea trai fara ea fie si numai o secunda. 227 Penelope Douglas — Tu ma mai iubesti? m-a imboldit, cu las sekout cing vazut ci nu spuneam nimic. ut Mi-am abitut privirea, umezindu-mi buzele uscate in timp ingenuncheam ca si-i ridic pantofii de pe podea. Apoi,stind ni genunchi, i-am cuprins cu mana glezna supli si am djutato sg incalte, mai intai un picior si apoi celalalt, — Jared, spune ceva, m-a implorat, ingrijorarea coborindy-j vocea. Dar n-am spus. Mi-am zis: ,las-o si mai transpire putin”. Eram situl pind peste cap de vorbe. Nu voiam altceva decat pe iubita mea. Ridicindu-mi, am luat-o de mana si am dus-o spre us, into candu-ne in club. S-a impiedicat pe trepte, dar s-a redresit ia iugit pasii ca sd se tind dupa mine. Muzica risuna in jurul nostra. Am aruncat o privire spre sepa- reul lui Tate si am observat ci Madoc o gisise pe Fallon, iar acum © finea in brage, cu buzele lipite de gatul ei. Juliet era ling sceni, in poala lui Jax, urmarind evolutia unei dansatoare, in timp ce do sdruta pe umar. Bun. Prin urmare, aveau cu cine si se intoarci acasi. — Unde mergem? m-a intrebat Tate cu o voce ingrijorati. To mai esti suparat sau ce? Am zimbit in sinea mea, in timp ce-o conduceam afar din club. Scopindu-mi cheile, am apasat pe butonul telecomendiiast descui masina imediat cum am ajuns in parcare si m-am mis repede, ducandu-ma si-i deschid portiera. — Urea, i-am zis. ; Ea a clipit des, nedumerita, dar s-a urcat in masini, siltind# repede picioarele induntru ca si pot inchide portiera. Am ocolit masina prin spate, am deschis portiera si asezat imediat la volan, intorcand capul spre ea si privind-0- 228 \ Regasire i Jgtinand din cap. De ce nu vrei 64 vorbesti cu hy — Jared, a 2is €8 © _ asin? t spre ea, am prins-o cu mainile pe sub brafe, am u oe ue piezig in poala mea, cu picioarele pe bord, a i Lapa Ee anat de portiera din dreptul meu gi cu fafa la doar Ny, capa jmetri de a mea. A ficut ochii mari. are ridicat mana gi i-am cuprins obrazul cu ea. “ : eae putea si sarim direct la sfargitul povestii? am intre- hy - M-am siturat si-mi lipsesti, Tate. | pat-o tandru. et Si ta a fost tot. Gata cu vorbele, gata cu discufiile in contra- gata cu negarea a ceea ce nu se mai putea schimba... Eu & f a ae sc numai pe orbita ei gi acolo aveam sf $i mor. fay, puteam si ae Ne de ales. mi, 8 as strecurat degetele prin parul ei si am apucat-o de ceafa, iindu-mi buzele de ale ei. Aig, Tae, am soptit si am tras-o spre mine, cufundandu-mi fies gura ina ei gi simtind cum imi vibra pe limba scAncetul ei socat. lig, Mirosul ei dulceag mi-a umplut nérile; i-am sorbit limba in fg, gura mea gi abia de-am mai lasat-o si traga aer in piept. Tare mult imi placea s4 ma joc cu ea, O tineam strans, aga c4 pu- team si fac orice aveam chef. Timp de trei ani, in perioada liceului, mi-am reprimat ceea ce doream, iar in ultimii doi ani, ea m-a AIR impiedicat s& revendic ceea ce voiam, asa c& linistea mea sufle- teasci s-a dus pe copca. 3 — Atunci cand aveam si ma declar eu satisfacut, ea n-avea si mai wo fie in stare s& mearga. y _ Am continuat si-mi migc gura, infigandu-mi dintii in buza ei de jos, trigind-o spre mine, apoi pitrunzand iar induntru, ca si ma joc cu limba ei. A scéncit iar, dar nici macar n-a incercat si mi se opuna in timp B te conduceam sérutul. Buzele imi vibrau de dorinta, dar inainte ¢ Simi strecor mainile in oricare loc din care n-ag mai fi vrut sa le if 20, m-am retras Pufin, tragand aer in piept. v 229 Penelope Douglas Pieptul i se ridica si ; $i cobora cu rapid vent sre mine cern ma mul, ai -am ferit, scuturand din cap, expresie indurerata. ; Inainte a aiba timp s& protesteze, am pont randu-mi mana pe sub genunchii ei indoiti a Sh au batorul de viteze. mee SS ung esi. Cu toate ci-mi venea greu si conduc Hl haere tefl 84, N-am mis loc. Chiar ma indoiam de faptul ci as putea s-0 mai Pap fl mine mult timp de-acum incolo. re Tegind din Parcare, am fagnit pe sosea, simfind-o cum nig aseza mai bine in poali si cum lacrimile i se preficeauint-ors- piratie excitati, in timp ce goneam mai departe, ‘Mana mea sing inca era la spatele ei, cu degetele prin pir, asa ci manuiam voliml si schimbam vitezele cu dreapta. Si intre timp, ma straduiam sé fin cit mai lejer piciou, pe care-I simteam de parci ar fi fost din plumb, pe pedala de acek- ratie, pentru ci ardeam si ajung acasi si induntrol lui Tate, Penial imi era dureros de intirit. Zvacnea ca si cum i-ar fi simpit dea coapsele, aflate la nici doi centimetri distanta, si limba umedi cs care-si lingea buzele chiar in clipa aia. Si-a cuibarit nasul in scobitura gitului meu, apucindu-mi ceafi cu o man’ si tragind aer in piept. $i deodati am sip ® geamit, find al naibii de aproape si inchid ochii cand s-a apoat sf mi sirute pe dupa ureche. [ _ Tate, am risufat, stndu-mi mana in jos casi a penisul din ce in ce mai umflat. Fir-ar si fie! , «afar cit 97 Naiba sé mi ia, gtia ce ficea. Limbai-a ee peu de delicat, ingindu-ma gi apt struindirms PAT ia ingirindu-mi sirutiri pe obraz mugeind din desert. iar ea mia iy tat privi Prien, 230 ales \ P Regasre \ jm eisfiat adn impingind ca violeng schimbitoral intra 5 ‘perind printre copacii care se ridicau spre noi din ambele | SS oseel im intuncricul nopei. Eram la mama naibii gi ae cum si ajungem acasd mai devreme de o jumitate de ori. . "Jared, mi-a soptit la ureche. Te rog. i gi, pink Si-mi dau seama, deja isi dusese mainile la ceafi si-si ‘ gedacase copes, lasind partea de sus a rochiei negre si-i cada 4 pink milo, dezvelindu-i sini \ ‘Mi-au aparut Vapi in ochi, urind-o ca naiba pentru o fractiune ‘ge secund’ cind mi-a fugit privirea spre sinii ei, pe care nu puteam \ isting, findcd mana mea afurisiti conducea masina aia la fel de \ at Am smucit volanul spre dreapta, dupi care, dandu-mi seama ca yisasem, am scos un mardit de frustrare. at — Jubito, te rog, am zis. i Ea s-2 repezit din nou la gatul meu, jucdusa. ‘)__ Totdeauna ti-au plicut sani mei, a zis, tachinandu-ma. *, Atunci mi-a navalit tot singele in penis si am tresarit de durere tp incercarile Ini de a se ridica pe sub pantaloni. —Te simt, mi-a zis, impungandu-mi erectia cu fesele. $i-mi place foarte mult ce simt. fe Dumnezeule, Tate. Termina. Te rog, termina. Eu mi-o doream in & Si-a frecat nasul de obrazul meu si si-a ridicat privirea spre mine. —Nu cred c4 mai pot sa astept pana ajungem acasa, a martu- risit, cu disperare in ochi. Te rog, m-a implorat iar. Am clatinat din cap, oftand si privind-o in ochi. — Dupa doi ani, tu vrei si mé faci sé fi-o trag in maging, da? am zis, aproape bosumflat. A zambit, iar eu am redus viteza, virand la dreapta pe un drum de tari, fiindca n-aveam cum si am castig de cauza. i 231 Penelope Douglas Goneam pe deurul cu pletely, cu 6 vitex te treizeci de kilometrl pe ori 9) fir w-mi peve de hoe 9 lele avarlite de cauciucurl fmi luau, probabil, opsenys Pt ‘Tate imi devora yatul, lar mainile mele blestemate he mal puteau #f (ind drumul drept, dees ~ Fit-ar wi fle, lubito, am tenit, repezindu-ma jy sirutind-o disperat, in timp ce incercam st conduc maj Virdnd inca © dati lt dreapta, am zburat pe Tanner Pith, tims altcova decat un drumeag — abia suficient de lat pentru o nis mayind —= mergand pe malul unula dintre micile lacuri cae ver. veau drept seurgere pentru rau, Afundandu-ma destul de adinc in Intuneric, unde nu e-ar fi aventurat nicio magina la ora aceea din hoapte, am Incetinit treptat, in scragnetul pietrigulul care-mi sun cao muziell In urechi. Am tras fraina de mand gi am impins scaunul tnapoi, ca st fac loc pentru picloare, lar ea gi-a azvarlit pantofii i gi-a siltat un picior peste coupsele mele, ineilectndu-ma, Arunea fldciel din och, aritind ca o fiard flimAnda cind ma apucat de cilmaya, rupindu-mi nasturii, jee Ce naiba, am méardit peintre dingl, ductind mifinile la spatele | boninin ef gl rupandu-i, Ja randul meu, rochia, apoi smulgind totul de pe ea. akan Apucand-o de pitt, la ceaft, l-am tras capul pe spate iar cu cea: \ tidy laltt mind am prins-o zdraviin de fese, dupa care i-am lune sfircl hed tn gud. “ht A lenit, tremurfind din tot corpul, gi m-a cuprins extazul cind yg, 4m aimfit-o cum ae topea, incetul cu incetul. S-a frecat de mine bet nimic altceva pe ea decit chilofli tanga din danteld neaged, sm Nagy mi-a venit si cred eft de dureros de excitat puteam si fiu, Peni! Ny meu implora, de-a dreptul, sit-1 simtt cildura, fy Am continuat sit muge gi si sug, plimbandu-mi mtinile pest fot pe eu, wtrangand-o gl amucind-o de yoldurl. , 4 ~ Acuna vetnelt,foinduve peste penisul meu yiinfigind™! Unghille tn pieptul dezgolit, Jared, acum. { v Regasire js portiera din dreptul meu, ca mi fac 9) mai mult i cu un picior afar i am mai dat seaunul in on doar cu doi, tre} centimetsi, spate, Mi ai jel pastila? am intrebat-o, riisufland greu, descheindu-mi uaa repede, aplectindu-se sa-mi sdrute yi sd-mi muyte ee shen penisul, am apucat-o de fese yi am tras-o spre mine. A icnit, respirind tremurat, in Gimp ce stringeam inure degete materialul delicat al chilogilor ¢i miunusculi gi-mi lipeam fruntea de a eh, «i joe. ica yi prinmre dines — Iubito, mor de dor sa te gust aici jos, i-am zis printre ding, dar deocamdat,., ‘Am smucit dantela, sfagiind-o de pe ea gi aruncind-o in inte riorul intunecat al maginii, Si-a strins cu delicateye degetele in jurul penisului meu, care stitea feapin ca un catarg, gi J-a potrivit sub ea, inlesnindu-mi calea prin strimtoare, Am scos un geamat 51 am ramus cu gura ciscati cind am penetrat-o, Privind-o in ochi, in timp ce sAnii ei plini, frumogi imi implo rau atengia, am zvacnit din golduri si mi-am implancat penisul in caatit de adinc, incit am facut-o sf fipe yi sf se loveusea eu eupul de plafon, gemand gi respirand precipitat. ~~ Jared! Am finut-o strins de golduri, incordat din tot corpul, inci znd ochii si pitrunzand pana la capat. Penisul imi zvacnea inaun trul ei gi stgeti de plicere mi strabateau, pornind din abdomen gi din coapse, ducind toate spre interior, in vintre, Lanaiba, stramta mai eral J-am prins fesele in maini gi am tras-o mai tare spre mine, in timp ce-mi fineam buzele lipite de ale ei, 7 Trage-mi-o, Tate, am rugat-o, soptind cu gura peste gura ei Si Trage-mi-o ca gi cum m-ai uri. 233 Penelope Douglas ? Si-a ridicat pufin soldurile, dupa care s-a trintit ly bo pe a mine, gemand si azvarlindu-si capul pe spate. — Da, am mirait. Spat ene m-am aplecat brusc, luindu-i yy sfarc in si sugandu-l. Si-a oe soldurile, frecandu-si miezul fierbinte si umed a mine, facdndu-ma s-o simt in intregime, centimetru cy centime- tru. Se ridica si cobora peste penisul meu, tot mai repede, tot maj repede, inainte si-napoi, unduindu-si soldurile in fati, in spate, iar in fai si iar in spate, iar eu ma fineam de corpul ei ademenitor, deja lucind de transpiragie, in timp ce mi friminta, complet absorbita si obtina de la mine plicerea maxima. S-a isat pe spate, fulgerindu-ma cu un zimbet, dupa care mi-a desficut si mai mult cimaga gi sacoul, trigindu-mi-le in jos pe brate. — Scoate-le, mi-a ordonat. Mi-am smuls haina si cdmaga de pe mine gi le-am aruncat, habar n-am unde, in timp ce penisul imi pulsa nebuneste indun- trul ci, S-a aplecat, rabatand scaunul pani la capit gi si-a petrecut coapsa peste a mea, cu piciorul atirndnd afara, prin portiera des- chisa. Sia trecut la treaba cu toati forta. S-a prins cu o mand de cen- tura de sigurangi si cu cealalta de pieprul meu, iar eu am tinut-0 de solduri, privind-o, admirind-o cat era de frumoast, incit aproape ci ma durea. — O, Dumnezeule mare, am gemut, stringind-o atit de tae de un sin, incat probabil c-avea si rimana cu vanitai. Iubito, esi incredibila __Tsi Hisase capul pe spate, iar eu mi-am incordat tofi musi Pieptului si ai abdomenului, arcuindu-ma inapoi. Se migca neobo- Siti, fird si intrerupa ritmul nicio clipa. — Nu-ti place? m-a intrebat gi, deschizind ochii, am véast <@ era cu fafa spre plafon. Imi pare rau, iubitule, a zis apoi, 234 yf ¢ p iy iy a pagpewe cate boot, fie ch ve wees altfel, m-aso pomenit ae Ine. Arcuindu-si mijlocul, man = ea i, finand-o strane de yolduri 9 tragand-o in i oe i fe de violent pe c&t se anunicase €4 Peete Dense, 4 gern, Vi m-am sidicat sai aproape de €4, rnin in timp ceo penetram pe dedesubr. Ador awh fac asta “sm ambit,» buzele tot pe pielea ch dupa care m-am intins ta le pe spate, phesind 9 rotindu-mi qoldurile, infigandu-m4 adios § Srecandisi dlitorieul cu degetul mare, — Hai, jam c6rut eu, simfindu-i sub degete parul gi transpi- aide pe apatele 6. Vreau oh te desfaci pentru mine pe capot4, ca hte gust, sh vid cht opti de ud, —Da,a rasuflat ca. Doamne, cit te iubese, Jared. $i unc +a apucat oh ve migte deasupra mes fi mai repede, presind din ce in ce mai tare, dupa ce penisul meu a descoperit ae | eae ee din yolduri, inc& o data gi inc4 0 data, 9 4 lick : gira infipt unghi- Leiotemsd-oliercipienaeans dresce temelips Penelope Douglas Muschii dinduntra i s-au incordat ¢i s-au strains in ju pe sului meu, in timp ce-o strabatea orgasmul; am apucat- de si, simfindu-mi tot corpul in flicdri din cauza stridanic dea ny-yj da drumul. Soldurile i s-au oprit gi ritmul respiratici i-a incetinit, g., varat fruntea sub barbia mea. — Din nou, a zis. Te rog. T-am asaltat gura, strutand-o apisat. I-am sorbit: gustul dulce si al transpiratiei, dorindu-mi s3-i promit o mie de lucruri Pecar, stiam fii urma de indoiala, cd aveam si i le ofer. Indiferent de ce-ar trebuit si fac, ea merita absolut orice. Nimeni si nimic nu apropia mai mult de perfectiune decat noi doi, impreuna. M-am ridicat in capul oaselor, tinand-o de mijloc, ca s-o ridic si s-o scot din masin3. $i-a incolacit picioarele in jurul meu, lasindu-le moi, si s-a finut de mine in timp ce-o intindeam pe capota, retrigindu-mi penisul din ea. Stand pe spate, si-a ridicat genunchii lipindu-si picioarele, dar eu m-am repezit s-o apuc de genunchi gi sd i le desfac larg. — Tocmai mi-ai tras-o ca un animal nesitul, am glumit, savu- rind vederea sinilor ei rotunzi, care ma asteptau. Nu te sfii acum! Cu pantalonii atarnindu-mi desficuti in talie, mi-am luat penisul in mand, chiar daca nu prea aveam nevoie de stimulent ca s4-l mentin in erectie. Aplecandu-ma, mi-am apasat limba pe clitorisul ei umed siam inceput s-o misc repede in cere, fiindca stiam precis ce-i plice dar se temea si ceari. Lui Tate ii plicea si-i fac sex oral. Nu-i plicea la fel de mult cu degetele si, chiar daci-i ficeam toate astea — o lingeam,o muscam ‘sor si o patrundeam cu limba —, le ficeam pentru plicerea me Era un act aparent simplu, dar nimic din ceea ce am ficut V1e- odati impreuni n-a fost simplu. Era un moment dintr-un ocea? de momente care ne tineau in viafi si era divin. 236 a a ad Me xs at a Regasire ti viafa mi-am petrecut-o traind si hrinindu-ma cu sufe- ne elijarea din copilarie provocata de alcoolismul mamei, ‘ine vin care ma umplea tata, pierderea si singuratatea pe care ange provocat singur, tigiduindu-mi ceea ce mi-era la fel de a ols side necesar ca aerul. a ignorat adevarul si ratiunea, fiindcd imi era mai ugor si wha ma defineste puterea decat si recunosc ci am nevoie de cineva. Decit si recunosc realitatea. Cao iubesc pe Tate. Ca ea ma iubeste. Sicd impreuna suntem invincibili. Imi luase ani intregi ca s4 invag lectia asta, dar aveam si-mi petrec tot restul vierii recuperand ce pierdusem. Mi-am plimbat limba pe soldul ei, dupa care am coborat, su- gind-o. A tipat si m-a apucat de pir, trigandu-ma inapoi si ridi- cindu-se in gezut. —Acum, a zis, smucindu-mi soldurile spre ea si incolicindu-ma cu picioarele. Prinzand-o pe sub coapse, am ficut-o si alunece pana pe mar- ginea capotei si m-am infipt din nou in ea, simtind cum gemetele ci mi se duceau pe gat in timp ce ne sirutam. Si-a incolacit bratele de gatul meu, iar eu m-am proptit cu mina de capota, ca si fim piept in piept. Am pompat tare ¢i iute, dezlantuindu-mi toati dorinta acu- mulati timp de doi ani, in momentul acela, cand ficeam dragoste Pecapota masinii mele, Si-a lisat capul Pe spate si a umplut cerul Ropfii cu strigatele ei, iar eu m-am implantat adanc, devorandu-i buzele si gatul, ficand-o s& implore dupa aer. —Tate, am gemut, simtind cum presiunea din interiorul meu Sra gata si ribufneasca. Te iubesc. _ Sim-am descitusat, penetrand-o atat de adanc si de violent, incit mi-a muscat buza. Mi-am dat drumul, revirsandu-mé in ea, ‘ trupul ei fierbinte si perfect, care ma tinea strans. 237 Penelope Douglas Giftiam gi transpiragia imi sioia pe timp jas sprijineam capul pe umirul ei. Mi-am desprins dene, "? & seama ci o stringeam de golduri, probabil att de tae Ls cam durere, i Am auzit-o inghitind, — Din nou, mi-a cerut, si am izbucnit intr-un ris Ma simfeam bine stiind-o atat de lacoma. Nici eu ram de ea. — Acasi, i-am zis, aplecindu-ma si strutind-o pe frunte. Vreau un pat. — Acasa la cine? — La noi, am rispuns, sirutind-o pe nas. g istovie, DUM sing Pe obra, apy ae he CAPITOLUL 15 % TATE Jared mi-a luat cheile si a descuiat usa de la intrarea casei — sau a lui, din moment ce stiu acum ci a facut o oferta de me — si am fost foarte multumita de faptul ci era intune- ric afard. . fawad Rochia si chilotii imi erau pe undeva prin magina lui, ficute buciti, asa cd aveam acum pe mine numai sacoul lui, iar el a intrat in casi in urma mea, in pantalonii lui negri si cu cimasa atarnand desficutd, din moment ce-i rupsesem nasturii. — Numi vine si cred ca ai cumparat casa, i-am zis, incruci- sindu-mi bratele la piept, ca sa tin haina inchisa. Singurele momente in care nu eram pudica erau cele din tim- pul partidelor de sex. — Nu trebuia sa faci una ca asta, am continuat, pastrind un ton moderat, chiar dac& eram nevoita si clipesc intruna ca si-mi retin lacrimile, in timp ce-mi roteam Pprivirea prin casa. —Nu incepe si-fi cauti vreun motiv nou de ingrijorare, a zis, inchizand si incuind usa, apoi apropiindu-se si invaluindu-ma in brafele lui, Tu 0 si te duci la Stanford, a adaugat, si naiba stie unde © sé ne stabilim, dar pur si simplu n-am putut lasa si se piarda asa, deocamdata, A privit si el in jut, cu o expresie melancolica. La fel simteam si cu. Nici eu nu eram Pregatita st-mi iau adio de la ea. 239 Penelope Douglas — Dac-o fi s-o vinde ™m mai térzi ‘ teascl, atunci o si fie hotira Ms @ Continua asta, dar... "ind 0 fig tg ; M-am repezit spre el, kindy vorha,j Py am strans cu putere, Ham cupe: — Multumesc, am Zis, cu : Be gat. ip multumesc an : lini xy. tiam ca-si ficea griji pen asta insemna ci ee “i ae 2a TBindes ea Oy facultatea de medicina? Sic n-o si pot lua in cael pos de a practica medicina altundeva, daci s-ar f ivit postin, Dar nu-mi ficeam griji in Privinta asta. El tocmai mg = c& deocamdat’ nu aveam nev oie 84 ludm vreo hotirir Noastra si puteam sd facem ce voiam cu ea, cand cme Pregatiti, si n-o pierdeam decit cu voia Noastra, Tata urma si-si cumpere 0 casi noui, in care si stea cu dom- nisoara Penley — cu Elizabeth — si, chiar daca ajunsesem si mg obignuiesc cu ideea, stiam ci aveam si mi simt ciudat si-l viziter intr-o locuinta in care n-am stat niciodati. Poate ci n-aveam si mai simt niciodata vacantele la fel ca pani acum. Acum — mi-am zis, privind in jur peretii calzi si parchend lucios — o s4 am pentru totdeauna casa in care am crescut, ca si-mi pastrez vii amintirile. Prima noastra Zi a Recunostintei, cand i-am invitat la noi pe Katherine si pe Jared, cand Jared mi-a mancat portia de ee in timp ce eu i-am luat sosul de merigoare, pe care nu putea si sufere. oS Ziua caniculara de vara, cand ne-a dat tata afara din ca ce eu si Jared ne-am apucat si dovedim ci nu exist’ nimic nu fie inflamabil. oe, Diminesile din anul ei de ioe, cn se stress inapsin lui, cu ajutorul copacului, dup’ ce dormise la ona aparitia intr-o jumitate de ori ca si mi conduct 240 Regdsire cu fata lipita de gatul lui, zambind apoi. Am oft drat si eu ceva pentru tine, l-am anungat, cu dri- _— Am cumpi 4 ' cite aga? m-a intrebat amuzat. Azi? it \ ‘Am scuturat din cap si m-am Masse Pe spate, ca si-l privesc, : . — Acum cam un an, i-am explicat, L-am vizut gi am gtiut ty + ediat ci trebuie si-1 am pentru tine. De atunci bam pistrat. 4 oe lui sexy au schitat un zambet, iar in ochi i-a apirut 0 i iozitate. ny anes nt dificil cand e s& cumperi ceva pentru mine, m-a a ee intorc in cinci minute, i-am zis, desprinzindu-ma de el. Si, imediat, am facut stanga-mprejur si am fagnit pe scara. De cum am intrat in camera mea, am aruncat sacoul lui pe seaunul din colt si m-am dus in baie si mi spal. Mi ficuse varzi. Aveam pirul incalcit, ma durea tot corpul, iar "pe solduri imi apirusera pete rosii de cét ma stransese cu degetele. Dar ag mingi dacd n-as recunoaste ci-mi plicea la nebunie. ‘tty Nimeni nu ma iubea ca el, iar eu traiam prin el. $i-l iubeam. Am intrat repede sub dus, am stat ceva timp ca si dau jos de pe i mine mirosurile de transpiratie si de sex, dupa care am iegit si as m-am apucat si-mi perii parul. Am tras sertarul de sus al comodei, am varat mana in adancul igi luisiam scos de acolo setul de lenjerie despre care stiam c& el n-ar iif fi simtit niciodata nevoia sa-l port, dar in mod sigur avea si-i placa, _ Bustiera din dantela neagra era o combinatie dintre un maiou d Sun corset; ins, dac& un corset traditional se incheie cu siret la © ‘Pate, aceasta se incheia in fata. Mi-am tras pe mine slipul tanga , ‘“ortat si mi-am. Strecurat bratele in bustier’, trecand lunga pan- / Blick neagra din mitase prin giici, astfel incat si se incrucigeze in fn, Ysindumi abdomenul expus printre bucitile de panglic& V legate inte sini 241 fi fost pe deplin mulfumit si ma vada j st inpe scuti de plums Tar moment de intimin = Pg att de rare, incat nu ajunseserim niciodatas fares i fess lenjerie intima. Petag Numai ci, de data asta, Juliet fusese sursa me, . intr-o zi, intrasem cu ea intr-un magazin, a ue opine nevoite s4 ne intoarcem, din cauzg cy Jax ici, ee cumparat de ea, dupa care fi diduse cadul li de ced, Se indicatia de a achizitiona un neglijeu nou si alte eens Ma apucase gelozia in momentele alea. Neatimpind gg rea el imi stamiseré dorinta de a ma simgi si eu la fl din im, Birind'o dict dé lnmnint ckewtspe podes, tsicnen cod mi dusesem la fereastrl, ca si md zgties la casa vecnd pin yer delele mele subtiri. Jax trisese in jos de rochia lui Juliet stilice la vedere spatele gol, dupa care intinsese mana pe lingi ca ai tragi draperiile. Am zambit in sinea mea, amintindu-mi de Ziua aia, de acon aproape doi ani, cand fusesem nevoiti si-i atentionez: Hex | vede tot de la mine. Nu va suparati, dar...2” De atunci, avuseseri grija si inchida ferestrele — pent d erau $i 2gomotogi — si si traga draperiile. : Eram bucuroasa pentru faptul ca Juliet isi gisise fericre per manenti, dar mai stiam si cd venise demult timpul si mi-o gi si eu pe-a mea, Rasucindu-mi pe calcaie, m-am indreptat Lae camerei mele, nevrand si mai irosesc vreo secunda din oe Minute cat il rugasem si ma astepte. * — Tate, iubito, a soptit o voce somnoroast pri Telefonul. Regdsire ; Jared s-a strins pe spinarea mea si m-a zgaltait usor, Brau ae Am clipit des, dandu-mi seama ca era vorba des- 4 ae ul meu, care suna pe noptierd. Mi-am ridicat capul de & | pre ul lui sil-am privit, dar ceata visétoare tot nu mi s-a risipit mS peer cier cand i-am zambit. ; ; 4 % def cu cap intr-o parte, cu fafa spre usileglisante, avea ochii Xe) jnchisi si respira linistit. A seta de inima, m-am intors cu spatele la el, am ridicat ca si-mi acopar pieptul si am intins mana dupa telefon. __ Bund, care-i treaba? am raspuns, vazand pe ecran numele lui »,' Aruncind o privire spre ceas, am observat ci era abia gase si ut jumatate dimineata. Eu si Jared dormeam ey de vreo doua ore, ..) —Scuze, a replicat ea. Am vazut la tine magina lui Jared, asa cA “am fost convins’ cd esti... Ny Sa oprit, suficient cat s& se simta insinuarea. — Ocupati, a incheiat. ty Buzele mi-au schitat un zambet. ky —Nuuuuu, am rispuns, tariginat. Dormeam. Ce s-a intamplat? A tusit, dregandu-si glasul. my -— Stiu cd voiai si alergim azi, dar trebuie si amanam. Sunt extrem de obosita, intelegi tu! — Nicio problema, am oftat, intorcand capul spre fereastra * prin care se auzeau tunete. Nici eu nu ies niciieri. Ii scrii tu lui © Fallon ca s-o anunti? % —Da, sigur, a rispuns ciscand. © Dacé tot era si ploud, atunci oricum avea si fie 0 21 nepotriviti pentru alergat. — Te simfi bine? m-am interesat, remarcand ci avea 0 voce neobisnuit de obosit’ pentru o persoana matinala, cum o stiam. — Da, m-a asigurat ea. Doar ci am stat pind tarziu. Vorbim mai incolo, 243 Penelope Dougias Bbwret abelian To Sse Jasco nse pm pent on = — Pa, a zis si ca, dupa care a inchis. Am Liat jos telefonul si am intors Pe jumitare adormit, isi strecura adage da mai mult de un an, cand, in it, aj in ultimul an de liceu, Ts flcuse gate tauae at timp fiseserim dsp De cealalta parte a iului avea dou pene: pe una sos Frafii, iar pe cealalti, Trent, Tar cand mi-am ridicat Privirea spre Pectoralul lui sting, m-am Proptit intr-un cot, iar respiratia mi-a devenit Precipitaticindam citit inscriptia. Sunt cea ce sunt $i asta-mi ajunge, Tati acolo citatul meu Preferat, inscris in dreptul inimii hi Lacrimi de fericire mi-au tagnit in ochi, Nu-mi venea si ord Tinuse minte Poemul lui Whitman, Mi-am lisat capul pe pieptul lui, Promitindu-mi in sinea met c n-o sd renunt niciodati lael. A tidicat mana sia inceput si ma miangaie pe par gi si se fo- jasc’; l-am simtit frecindu-se de Piciorul meu, cu erectia din cein ce mai puternica, M-am aplecat dincolo de marginea patului, culegiindu-mi de jos lenjeria acum inutila, cu doug Siici rupte din cauza nertbdit Cu care trisese de panglici, 244 ms wat a ef at yf Regasire —Mivaplicut chestia ala, a baiguit, candu-ma si scap lenje- sia din dantela, Cine-ar fi crezut c-o si-mi placi mai mult imbri- cath decat goal? M-am aplecat peste el, sigetindu-l cu o privire ofensata, A jebucnit in hohote de ris, —N-am yrut si sune chiar aga, s-a apdrat, Dar, in mod catego- \ ica contribuit la inmultirea atractiilor tale. Mi-am dat ochii peste cap si mi-am silat piciorul peste trupul Jui, inedlecdindu-l, tocmai cind un tunet a trosnit pe cer. M-am aplecat si am soptit, foarte aproape de gura lui: — Hai si vedem ce-ag putea si fac ca si-fi mai inmultesc Siam gerpuit in jos pe corpul lui, auzindu- cum geme gi sim- findu-i mina care m-a apucat de par cind i-am luat penisul in gura. * L-am gisit pe Jared in bucitarie, la chiuveti, aritind chiar si mai sexy in timp ce spila vasele decat cand lucra la masina lui, Eu pregitisem micul dejun, dupa care el se dusese si spele vasele, exact aga cum fiicea mereu. In copilarie, Jared devenise independent, priceput la curitenie, pana si in cei doi ani in care locuiserim impreuna. In privinta asta, nu se schimbase. M-am dus ling’ el si mi-am pus farfuriile in chiuvet’, — Tam imprumutat luna trecuti lui Jax lada frigorifica, l-am informat, tinindu-l de solduri din spate gi sdrutindu-] ‘usor pe spinare. Ma intorc imediat, bine? Unma si plecim azi intr-o excursie spre Chestnut Mountain, Pentru pranz, cu un grup de alte masini. Chiar daca afara burnita vnimic nu m-ar fi putut impiedica si merg in excursia asta. Eu fiJared, in maging, $iun drum lung, cu muzica. Prin ploaie. Oz perfecta, A intors capul si m-a sdrutat. 245 nme — Mi-am lasat geanta de voiaj in fosta meg fst, peintre sirutari. Vezi dacd pofi 64-mi iej ‘ nice schimb, da? hein ‘Am incuviintat, apasindu-mi buzele pe ale uj, din spate. 1 Indie dy pe usa din spa Hainele mi s-au udat de indati ce am coborat de OY din spatele casei, dar n-am luat-o la fuga. Niciodaty niga ploaie. Blugii usor bufangi imi acopereau gambele, dar tag ae picioarele goale in slapii negei si, chiar dacé tricoul meu pol, aS nu devenea transparent cand se uda, brarele — goale ieee 4 iminecile scurte — sclipeau deja in bitaia bumiei sabe é Intrind pe poarté, am traversat cu precaufic curtea din spars casei lui Jax gi a lui Juliet, renovatd, cu o veranda finisat gio ys. dind atent ingrijitt. Fallon igi intrebuingase cunostintele in mar. rie de proiectare si de constructie, experimentand cu spaiul lors facindu-l si arate gi mai frumos gi mai primitor, — Jax! am strigat, deschizdnd uga din spate $i inchizind-» dupa mine. Juliet! — Aici, am auzit-o rispunzind din baia de ling’ bucitse Un nou tunet a risunat de afara. Mi-am mugcat buzele ca | si-mi stépinesc zmbetul in timp ce aproape c& fopaiam, naib, | spre baie. | Dar m-am oprit brusc cdind am vizut-o pe Juliet aplecat peste vasul de toaleta. — Hopa, ce-ai pitt? am strigat, repezindu-m cas sri — A,n-am nimic,a mormiit, trigind apa, ridicandu-se 9 f= gindu-se la guri cu un gervet. Un singur pahar! Un singur pabit blestemat am biut aseari, s-a vaitat, gi m-am trezit simfindv-d | ca naiba. De ce-oi fi atat de putin rezistent&? ji — Pentru ci asa esti, am replcat, razand gi turmindi #2 \ intr-un pahar. Mi-aduc aminte din liceu. j Si-a arcuit o sprincean4, privindu-mi chiords. i‘ ee By WA s\ - \ " *, __ No vreau sd-mi amintesc scena aia. Tu erai incinsa, iar eu + a. si fro draguta. § ae a ; ny _— Aruncand cu bere in mine? am ripostat, intinzandu-i paha- 7 5 col Ca sh mn ricorexti, mu aga ai zis? ny ‘A point, atindnd din cap cand si-a amintit cit de riu se gmeti pana si dintr-o gura de alcool. Abia apoi a luat citeva et ~ fos de apa. Nu fsese niciodata o bautoare, ceea ce, probabil, era hy} hice, din moment ce acelasi lucru era valabil si pentru Jax. La _— Am nevoie s4-mi ian lada frigorifica, i-am zis peste umar, in ‘ ay timp ce ieseam din baic, cu ca dupa mine. E in garaj, presupun, . sat ‘ng ‘A fgeut semn din cap c4 da, lasand jos paharul si indreptandu-si bs dleganta bluza rosie, in stil rustic, pe care gi-a varat-o usor in pan- — Si mai trebuie s4-i iau haine de schimb lui Jared. Jax e in “S oamitor? m-am interesat, nevrand si dau buzna peste el. Sq, Nu, e in biroul Ini, mi-a raspuns, indicind cu barbia spre ecg Ai putea foarte bine $4-i ici geanta lui Jared cu totul. Probabil ey cin-0 ssi mai petreacd nicio noapte aici, a adaugat, glumeata. lay Probabil ci nu. M-am intors s4 plec, dar ea m-a apucat de mana. @— __ Mi bucur pentru tine, mi-a zis pe un ton egal gi serios. Tu siJared... Nu totdeauna mi s-a parut c4 ar fi suficient de bun pen- ti tu tine, Tate, a recunoscut ea. Dar a fost o vreme cand nici eu nu m-am considerat indeajuns de buna. e Am ramas pe loc, bucurandu-ma c4-¢i daduse seama. é — E un om bun, m-a asigurat, strangandu-mi mana. 6 — Messi, i-am raspuns, zambind si pupand-o pe obraz. Dupé ce-am urcat in fugé treptele, am intrat in camera lui Jax # sabi Juliet, zésind geanta de voiaj a lui Jared intr-un colt, nga fereastr4, f Am indesat repede in ea hainele impragtiate, dup’ care am apu- ca-o de toarte $i mi-am séltat-o pe umar, recunoscétoare pentru 247 Penelope Douglas feel mpl percut in ol il ine \ci bagajul ct mai sumar, lcs Am pornit spre usé, dar m-am oprit, iting toaleti 0 cutiuti neagra din piele, oP misuy ‘agra din piele, de forma circular P™ M-a cuprins emofia cand am ridicat-o de acolo, S¢; fitrebuit so deschid, dar presimrisem ci Jax aieg Stam cin. curand in cAsatorie pe Juliet. Iar daca inelul ose insemna c4 mai mult ca sigur o ceruse deja, Voi vad. Biro ens: dj Vim nie $i totusi, daca a cerut-o, ea de ce nu mi-a spus? Am aruncat o privire spre usi si fiindcd n-am zisit Pe rime prin partea vizibild a holului, am revenit la cutiuti si am i chis-o. veel Inima a inceput si-mi bat cu iufeala in piept si m-a ined un val de entuziasm. Tnelul era din plating, cu mici diamante, piesa central find un diamant slefuit in forma pitratd, inconjurat de altele mai mirunte, Nu mi pricep la carate, dar piatra sigur era aproape la fel de lati degetul ei. — Uau! am exclamat, ducdndu-mi ména la guré ca si-mi int bus soapta. Mama... — Mé-sii? am auzit vocea lui Jax, termindndu-mi exclamatia. Am ridicat ochii si l-am vizut intrind in incipere. J-am zambit printre lacrimile de fericire care mi se adunased in ochi. —Os-o ceri de nevasta? I-am intrebat. Sau ai cerut-0 det? Eram nespus de entuziasmati pentru Juliet. Jax si-a abittut privirea gi cuvintele parca i-au rimas in git j — Sincer, da, a biiguit. Dar mu cu ineul Asta. | Remarcéndu-mi nedumerirea, a inchis usa dupé el iacobo# | tonul. }4 —E al lui Jared, mi-a zis. L-a lsat aici cand s- into 5+) acum un an gi jumitate. I ; 248 Regisre 2 sod s-a intors acasi, vrind si te ceari, gi-a spat cl explctiaiar dupa expresiasolemnd a fey mi-am dat mi astepta reactia seama car om iceark Noermn't i lines: ‘Am clmas fir aer, nemigcati. ieee asere el ms tesc. Jared s-intors acasi, acum mai bine de un an, ca sii ma ceark de sotie? . ‘Am scipat geanta din mani, m-am rezernat de masuta penta tosleté gi am inchis ochii, ficandu-mi si trec prin ceea ce probabil asimtit el atuncl cand m-a vazut cu altul. Si cumpere un inel, si se intoarci la fel de indrigostit de mine ca atunci cind plecase gi imi vai... Jaxmi-a cuprins obrajii cu palmele, intorcindu-mi fata spre el. —Uiti-te la mine, Tate! Privirile ni s-au intalnit. —Termin’, da? Nu esti vinovati cu nimic. La fel ca in atitea cazuri, s-a nimerit in momentul nepotrivit. Palmele lui m-au strans cu hotirare, in timp ce eu inspiram si expiram, striduindu-mii si trec peste suferinta provocati de regret. ‘Niciodati n-am vrut si-| rinesc pe Jared. $i totusi, el ma rinise cu plecarea lui, asa ci mi simtisem nevoita si-] indepartez, — Tu esti iubirea vietii lui, a continuat Jax, si niciodati nu s-a pus problema si nu se intoarcd la tine si si nu lupte pentru tine, mai devreme sau mai tirziu. Important e ca amndoi sk mergeti mai departe. Aveti o viati de trait, amintiri de adunat impreuni, copii de facut. ane cu ultimele cuvinte, m-a 2giltait, ca si ma readuci la tate. — Si nu mai pierdeti nici macar un minut. Avea dreptate. E] mereu avea dreptate. si-mi petrec ore in sir, chiar zile, prada remuscirilor Provocate de faptul ci Jared igi dorise mai demnult si ma ceari de 249 Penelope Douglas Sotie, dar nu avusesem de Band s4-i fring ini S-0 protejez, Pe-a mea. “ies — Ieee ig Tar acum el era aici. Ma i —Ces-a intamplat? a stri t aplecandu-se peste balustrady — Uita-te pe telefon! Toc ‘mai ne-a trimis Taspuns ea, cu o voce ingrijorata. Katherine a intrat O 4 nasca imediat! ‘Mesaje, 4 in travalg, : yer Ao!” -—— < CAPITOLUL 16 JARED Ne-am ureat repede in lift, eu gi Jax, incadragl de fote, cu tele favwul gata stem crape de cit il strangeam in pumn, Dupice sosive mesajul lui Madoc, Tate se intorveve pe uya din spate cu geanta mea de volaj gi fusesem nevolt 8-0 trimit sitemi pomeascl magina pind reuyeam si-mi trag ceva pe mine. Jax qi Juliet au plecat imediat tn vitez’, lar eu am trecut pe la casa lui Madoc ca s-o iau pe Pasha, Ba fusese destul de ocupati in ultima siptamind, petrecdndu-si timpul cu Jax, la Loop, sau fitednd plim- bari cu Madoc, Fallon gi Lucas — fratele lor mai mic din cadrul programului ,Fragi si Surori Mai Mari” —, dar, din nu gtiu ce wotiv, nu voiam s-o las pe dinafara, Aga clam flcut un mic ocol, am luat-o pe Pasha gi am citleat peacceleratie, Si,colac peste pupitz’, mama se dusese cu Jason la Chicago in weekend, flindcit prietenii ei din oray o convinseserit sit se duck la ‘nu stiu ce porcirie de expozifie cu articole pentru copii, cind ea ar Aitrebuit st se odihneasca, Am gonit pe tot drumul si l-am prins din urma pe Jax. Dupa ce am intrat in spital, am trimis-o pe Pasha la magazinul decadouri, ca si cumpere lori, M-am giindit cit era mai important Simi asigur cdl mama gi sora mea erau bine decat st mi duc perso- wom aleg aranjamentul floral, Aga ca, in timp ce ea se ocupa ‘asta, noi, ceilalti, am dat fuga spre etajul trei. 251 Penelope Douglas Tofi mugchii mi se contractasers de Neribdare ¢ «: mi se scurgea pe spate o dart de transpiratie Nano seama de ce eram atat de incordat, Nm iy Nuera din cauza ingrjorarii Sau a sténjenelii, Era, ca vorba despre emofii. Mi-am sters gura pe umérul ti ‘atepo, rind stratul subtire de sudoare, ul i, Ce era s& fac eu cu un nou-niscut? Mi indoiam cf ar exista vreo legiturd specialé intre noi. Diferenta de varstg ne impiedice, probabil, si ne apropiem prea mult, aoe Si era fata. Ce era si fac eu cu o fata? Din fericire, era mititicd, aga ca avea si treack destul timp ping ca ea sd interactioneze in vreun fel cu cineva. Si totugi, pe de alta parte ma deprima idea asta. Nu mi indoiam cA Madoc, ba chiar $i Jax, aveau si-si dea seama foarte repede cum si se joace cu ea si cum si-i vorbeasci, inst distrarea altora si, cu atat mai putin, tolerarea altora n-au repre- zentat niciodata punctul meu forte. Cu toate astea, imi doream si fie apropiati de mine. Doar ci, pur si simplu, habar n-aveam de ce trebuia si fac pentru ast Madoc ne scrisese ci mama era in rezerva cu numérul sapte $, deoarece ne luase aproape o ori ca si ajungem in Chicago, si sti- batem prin trafic pani la spital si si gisim loc de parcare, coil era deja acolo, la fel ca si Madoc gi Fallon, care plecaseriinaintea noastra. N-am bitut la usd. Am dat buzna in inc&pere, dar m-am opti bruse cand I-am vizut pe Madoc, stand in picioare langé pat! mamei, deja cu copilul in brate. — Am luat-o eu primul, m-a tachinat. Imi pare riu. Nu-i pirea riu absolut deloc, judecdnd dupé rinjerul retin pe fafa lui, dar nu m-a deranjat M-am holbat la legiturica ro dit bratele masive ale lui Madoc, care nu pirea cu mult mai mi decat o franzelufi, striduindu-ma si mi obignuiesc cu idee era sora mea. Regasire Nici micar s-o vad nu puteam, atat de infagurata ta in seutece, ¢ s-a oprit alaturi de mine; am simtit Privitea rammed, in Ea Jax ne ocolea ca 64 ajunga langa Madoc, st siund, Qin Carathdrs/a:roede dl, punandu-i cu blandete ' EE ial cu adoratie, deja indragostit de ea, iat Jan se tot | jnvartea pe Tanga el, facandu-ma sa-mi dau seama c4 ardea de neribdare s-o ia in brate. Nu stiu de ce, dar m-am simtit ca a cincea rata la carats, Am \, aruncat o privire spre mama, care-mi urmarea rabdatoare teactiile, ' Toti fratii ei”, mi-a amintit, imboldindu-ma din ochi #4 ma duc ca st vid copilagul mai indeaproape. Am inspirat adanc si m-am dus intr-acolo, oprindu-ma de cea- Stata parte a lui Madoc, coborandu-mi Privirea 9i examinand fara- mia de om. Bucatica aceea care deja Teugea 94 ma fact 94 mi se inmoaie genunchii. — Nu-i aga c4 e perfect? a zis Madoc, ridicand-o in fata \ui, ca$s-o putem vedea cu tofii. $i m-am topit cu totul. Pieptul mi s-a facut pandari sinu mai simteam altceva dec de ao fine in brate. Pleoapele sidefate ii acopereau ochii adormiti, aga c4 n-arn putut sé-mi dau seama ce culoare aveau, dar fata rosie, aprinsa, sugera marele efort cu care aparuse pe lume, Obrijorii dolofani Pareau moi 9i fragili, nasul nu era mai mare decttunghia degetului meu mic,ca 9i mica deschizdtur’ triunghiu- dintre buzele ci, in timp ce respira — toate astea igi faceau spre inima mea. Am intins mana, incapabil #4 ma impotri- ‘esc imboldului de a-mi strecura degetul in purnnul ei, Cum era posibil si fie cineva atat de mic? Degetele ei mititele — firave ca betele de chibrit — s-au strans Pe degetul meu si am simtit cum mi se astup4 gatul; am incercat i, mainile au inceput #4 m4 furnice at o dorinté aproape insuportabila 253 Penelope Douglas Si inghit, ca st scap de senzafia aceea chinui mult pentru mine, ‘ — Noi suntem frigiorii thi, fetifo, a gangurit ux — Da, |-a aprobat Madoo, rlzind, Ai incurcat-o! Toata lumea ridea, extaziatl de aparitia unui now-nise, mai eu ma pribuyeam, Scutecul sa mica i liad ae jos, i-am zirit piciorugul care impungea ca sl>yi fick lo aes, 7 — Dumnezeule, micd mai e! am soptit, uluit, duph care ap ridicat capul. Mami, eu... Dar mama plingea, lcrimile i froiuu pe fit ac mae simtit imediat ca naiba, din cauza ct nu m-am dus mai inti lea, —Te simti bine? am intrebat-o, incercdnd st-mi scot dege! din manuta lui Quinn, dar fird succes, A dat usor din cap, zimbind, — Sunt in al noualea cer, m-a asigurat. Tabloul pe care-lam ix clipa asta in fafa ochilor nici cit putea si fie mai minunat. Si s-a pus iar pe plans, privindu-ne pe rind, pe ‘Madoc, pe Jat sipe mine. Jason i-a luat capul pe pieptul lui el insugi aritind tool ravasit. — Osi fie blonda, a zis, referindu-se la fiica lui now-ndscuth — De unde stii? l-a intrebat Jax, curios. jig — Pentru ci e, practic, cheala. Exact cum a fost Madoc. {rey Madoc a pufnit, sigetindu-i tatill cu o privire enervath R Mi-am pus mina pe cregtetul ei, uimit de cat de bine * “* ey trivea in palma. Am simgit privirea lui Tate gi am i Na vizandu-i zambetul din ochi, its, — Vrei s-o fii in brate, Jared? mi s-a adresat mama. Ay, a Am clitinat din cap. i \ % —Nucred ch. ot i. Numai ct Madoc ern deja cu mdinile pre maine FO ae 8, dea, Mi-am ridicat bragele, trem! cde emosie, sit ys i na i a, % — Ei, fir-ar! am exclamat, risufland anevole- ; ‘ boas 3 rr Regdsire . ti, am auzit bombanitul incet al tame, —Vea eric miainile, lasindu-i incetiyor capul in indon- Madoc ail gi antebragul meu gi, chiar daca Parca nu chong ee teami ci n-aveam 8-0 pot fine, ieee diferit de oricare alti senzatic Pe care am avut-o vre- \ ree impreunat sprancenele, studiind fiecare centimetru af af E atét de mica! am zis, mai mult pentru mine decat pentru | ctilalgi. dindu- — Creste ea, a comentat Jax, zg4indu-se Peste umérul meu. Am clatinat din cap, nevenindu-mi sa cred c4 si eu am fost, odati, la fel de mic. — Atat de neajutorata... fn sfirsit, Tate a aparut lang’ mine gi a sirutat-o pe frunte. — O fata cu frati ca voi trei o si fie oricum, | nu,a remarcat razand. Deodata, mi s-a zguduit pieptul, vizind cum i se deschide gurita, intr-un mic oval, cand a cascat si— mama mé- c-o si mor. Cum si fi fost mai drigalass de-atat? Am ris, doar ca si nu plang. — Simt ci mi se sfasie inima, dar nu-mi dau seama de ce. Ce naiba? numai neajutorata sii — am Zis — Astae iubirea, am auzit-o pe mama zicand. Nu tise sfisie inima. Iti creste, Tate mi-a incolicit mijlocul cu bratele gi si-a lisat capul pe umérul meu, amandoi privind-o pe Quinn. ; M-am aplecat, atingandu-i usor obrazul cu buzele si inspi- "indu-i mirosul de bebeh lus. Dumnezeule, cat eram de penibil! —E randul meu, S-a repezit Jax, inghiontindu-ma. tragere de inima, i-am predat-o, avand griji si-i tin clp- forul, My descumpinea faptul cX nu voiam s-o dau din brare. Be 255 Penelope Douglas Ce naiba, detestam pind s bit - odati si plee din Shelburne Falk, Tea de Wai fre me — Doamne! Ne-am intors cu totii, smulsi din transa i belus, ca so Vedem pe Juliet rpetind se coe te Vomitand, intoarsi cu Spatele spre noi, — —Juliet! a strigat Jax, dindu-i Mamei noastre copija) « zindu-se, impreuni cu Tate, si-i sari in ajutor, Iie ant ha aintrebat-o, in timp ce Tate ti didea deoparte pirul lui Julier, _— mne, Dumnezeule, & gemut ea, icnind in see deasupr, Sunoiului. Imi pare foarte ru, Nu vreau si imbolnivesc copilal, daca m-oi fi molipsit de ceva. — Ia de-aici, i-a 2s Jax, intinzindu-i teva servetele ca asi Steargi gura si sprijinind-o cu bratul. Juliet 1-a impins deoparte, stomacul cam de tot ce-i mai nimisese induntra, — O, vai de mine! a exclamat 0 asistenti, trintindu-mi in maini carafa cu api gi repezindu-se spre Juliet. —Tertati-mi,a baiguit Juliet, cu mana la clitinindu-se din nou gi glia gurl si imbujorindu-se toata, Am pus carafa jos, pe masufa mamei, dupa care am tumat cite ‘un pahar pentru ea si pentru Juliet, — Nu s-a intimplat nimic, a Tinistit-o asistenta, Haideti cu ‘mine, i-a zis apoi, pundndu-i mina pe spinare si indrumind-o spre iesire, ; Jax si Tate au dat si se duct dupi ea, dar Juliet i-a pelt, — Nu, stagi aici, Amindoi, a poruncit ea. © sicmi fie bine, Stati aici cu Quinn. Ne vedem in sala de asteptare, — Dar nu fi-e bine, a protestat Jax. ; . — Stai aici, a repetat ea, pe acelasi ton Poruncitoe. Te rgs0 mi simt vinovat. Oricum, ma duc numai pani la baie, Ne vedem imediat. PPLE \ | — Regasire \ in cadrul usii, privind-o cum se indeparta, iar noi, jet W\ i ge-am agezat pe canapea siam inceput si radem de Madoc, par selfie-uri cu Quinn, \ * \ _— Se pare ci s-a cam dus excursia, am comentat, observind pe ul telefonului meu ca era deja trecut de patru dupa-amiaza. Cat simp am fost la spital, in viaits la mama, le Jason gi la Quinn, aproape cl s-a facut ora la care trebuia si plecim spre casa, ntru cursa lui Tate din seara asta. \ Din fericire, cerul se inseninase, asa ci Jax se astepta la un pu- blic foarte numeros. & —Nu-i nimic, a raspuns Tate, cuibarindu-se sub bratul meu gi * ncolicindu-mi mijlocul cu brarul. Oricum, a fost o 2i mai plicuta ya §i-a indreptat privirea spre Jax, care era de cealalti parte a ei, Rig apoi din nou spre mine. — Sora voastri ¢ o fata foarte norocoasa, Stiti gi voi asta, nu? izg Am avut un schimb de Priviri cu Jax, rizind amandoi in sinea noastra, Ls il — Ce e? a intrebat Tate, plimbandu-si privirea de la unul la celalale. Am clitinat din cap, stiind la ce se referise, numai ci... Fe — Pai, am inceput, primul meu gand a fost ci ea are nevoie de alfi copii cu care si creasca. O si se simta singura. — Da, s-a amestecat Jax, ducindu-si la gura sticla cu apa si aprobandu-ma, ; — Ei bine, ne-a contrazis Tate, o si va mirati cat de multi grija © sl aveti cu totii ca ea si nu fie singur’. ~ Bine punctat, am zis. ee __ Penelope Douglas .- i, chiar avea dreptate. Mama se exprimase i, po Sen prvi roo pecs urma si Je avem faa gy ine indatd ce i-am finut in brafe trupul fragil, neajutoray, a gtiut clas fi capabil si mi arunc gi in foc pentru ea — Buna, a zis Jax, apropiindu-se de camera asistentelor, Tubite; mele i s-a ficut niu. A venit o sord sia dus-o undeva, dar de atung; n-am mai vizut-o gi nici n-am auzit vreo veste despre ea, —Juliet Carter? a zis imediat femeia. Da, e in rezerva numary) ‘on Au dus-o intr-o rezerva? a intrebat el, derutat, in timp ce Tate mi-a aruncat o privire ingrijorata. Asistenta a incuviingat si a ficut un semn cu mana spre stanga, -am incruntat, un pic ingrijorat gi eu, Phi iach earone si fin destul de mult la Juliet, in mod normal, ea inc& era in afara sferei mele de interes. Preocupitile, pasiunile si bundstarea ei nu se situau pe un loc prea inalt in lista priorititilor mele, aga ca nu-i acordasem niciodati prea multi atengie. Cu toate astea, trebuia si recunose faptul cd era indrigos- titd pana peste cap de fratele meu gi, in acelasi timp, fideld gi gri- julie. $i muncea din greu, fri sd agtepte vreodata sa i se puni ceva pe tava. Il merita, iar el o merita. Jax s~a ndpustit spre rezerva numanul doi, a deschis usa, iar eu §i Tate l-am urmat in graba. — Dumnezeule! a exclamat Jax, imediat cum a intrat in inc- pere. Se simte bine? Am dat si noi buzna induntru si am vizut-o adormiti pe pat, © o infiigare linistit’ si imbracati in hainele ei. Jax s-a repezit lings ea si a examinat-o din cap pana-n picioare. — Ce naiba? a intrebat in soapti, intorcdndu-se spre asitenta Ea's-a oprit, cu o infigigare buimacd. 258 Regasire — Poftim, domnule? — Ce* PARE am Inavbat incet, avind sr si 2-0 tenes pe Pres dee lings Jax. piven pictens — Eu tocmai am intrat de garda, nea femeia. Din cise sin, totusi, € bine. Au vrut doar s-o lase 3 se aa fe bide J as ue Pe rand. O's3 poata pleca — Miiertatiazis Jax, clatinand din cap gi fxind-o cu privirea pe biata tandrd asistenta. Ce naiba ati spus adineauri? Fetei i-a picat fisa. Si-a indreptat spinarea. — Of! a exclamat, parand Prinsa pe picior gresit. lertati-ma. Am crezut ci ati vorbit cu un doctor. S-a apropiat incet de Pat, imbujorandu-se la fata. — E insarcinata? s-a grabit Jax si intrebe. Asistenta a incuviinat, mutand carafa cu apa de pe masi. — Da, cam in cinci saptamani. Din cate mi-a zis cealalt3 asis- ‘enti, inainte sa plece, se pare c nici iubita dumneavoastri nu stia. A dat sa plece, dar s-a intors din nou spre Jax. 259 Penelope Douglas — $i, inch o datd, vi rog si md iertapi, Am crent ofa informat. Si, cu asta, a iepit din incdpere, iar Jax s-a aplecat sre pay ochii la Juliet. Tate m-a strins de mana i, dintr-odata, am sing nevoia sd rman singur cu ea. Fusese 0 zi nebuni, Jax a ridicat 0 mand, a inceput s-0 méngiie pe obraji pe Jue, dupa care a atins-o pe pantec, dind impresia cd se striduia sg. mileze vestea. — Hai si mergem, i-am zis in soapta lui Tate. Fratele meu avea nevoie si rimand singur cu iubita hi, in clipa ia Tinnd-o de mana, am scos-o pe Tate din incdpere si am con- dus-o de-a lungul coridorului, pnd cind am gasit o toaleti pentru © singurt persoand, Dupa tot haosul din ziua aia, ca si nu maj punem la socoteala si faptul cd ea avea o cursi in acea sear, simfeam nevoia sd fur citeva minute de intimitate cu ea, ‘Tragind-o induntru dupa mine, am lipit-o cu spatele de usd gi am apucat-o cu mina de ceafi, strivindu-mi buzele de ale ei, A scos un geamit, surprinsd, strecurindu-i mainile pe sub tri- coul meu, ca si ma find de spinare. Gura ii era atit de caldi,incit mam apucat st-i muse buzele, al naibii de infometat si ajung cu gura pe restul trupului ei. — Agadar, a incercat ea si vorbeasca, printre sirutiri, uite un copil cu care si creascd surioara voastr’, Quinn, Exact cum fi dorit. I-am descheiat blugii, i-am Hisat in jos si i-am apucat fesele goale in palme, asaltindu-i in continuare buzele. — Te iubesc, am soptit. Vreau totul cu tine, Tate. Pe urma, am ingenuncheat, trigindu-i in jos bhugii si chili, scofindu-i odati cu sandalele. Ea gi-a infipe degetele in paral meu ti si-a Misat capul pe spate, icnind cind i-am siltat piciorl pe umarul meu si am inceput si-i dezmierd clitorisul cu limba. — Osta torul cu mine, zis, inghigind lacoma gurd dupi gur de aer. Sunt a ta, Jared. 260 h YF \\ Regisire & \\ _- Abwaidid cle clar od opti, am nndeait, Hinggdnd pieloa moule ¥ \ arbind-o neiwcetat, \\ _ gemmut, privinduema’ de deasupra, Am vague inelul din \ pare marturisit, cu vooea dnererdlatd, Stia oe mea intany caer al FG & % \ nat arunei, caine temal fators acasd, MA sit ingrogitor yl nu yu k car 4 ac trebui 8 mad sim, dar. »\ tote ce vordea, vileful limbii mele tatona intrarea, fednd-o \ S\ se fiasc’ la contactul cu buzele mele, gi ssi doreaxed mal mult, ‘ Meam retras, descriind cereurd cu degetul mare pe clitorisul ei, i pastes excitatia, N . = Am fost adrobit cand a trebuit sa plec, iam explicat, Meam a) urit pe mine insumi, dar a trebuit s-o fae, Am fost nevoit, Exact la S fel cum ai fost tu nevoitd sincere si mergi mai departe gi sit . miiesti Into lume pe care st n-o domin eu tot timpul, SY Am apucat-o de fundul ei al naibii de sexy siam tras-o din nou spre mine, infulecnd-o si ludind-o cu violengi, = — Jared, a scncit ea, $i, deodati: De ce-ai vrut sil te insori cu ihe mine? Ny Ha? Mi-am lsat capul pe spate si i-am vizut disperarea din ochi, Ry infllciragi de dragoste, dar inceposagi de dorini. ™e _ Ridicdndu-ma, am incoltcit-o cu bratele si m-am lipit strains de ea, feiee «© — Cuma fi putut si nu vreau? int Cum era posibil si nu-si dea seama ci era ficutit pentru mine? 3 — Doisprezece ani, am continuat, in care n-am incetat nicio- dati si te vreau, Tate, Nici macar pentru o zi n-am fost eliberat de tie a Mi-am lipit fruntea de a ei, nasul de al ei. 2 — Vreau totul. Vreau si- e% tenii si cu familiile noast y Rostri, Tate, fi termini scoala. Vreau nunta, cu pri- tre, Vreau casa si vreau si avem copii 261 Penelope Douglas Mi-am apisat gura pe a ei pani cand mi-am simgit dingi gandu-se in buzele ei, pe dinduntru, iad Si, dacd tu nu vrei ceva din toate astea sau nimic din declarat, atunci o si ma plec in fata hotararii tale, pentru presus de orice altceva — am privit-o in ochi —, te vreau pe Frumogii ei ochi albastri s-au umplut de lacrimi, ca ilele ioase care-i pliceau atta, iar eu m-am retras putin, is blugii, niciodata indeajuns de satul de ea. Ridicand-o de coapse, am facut-o si lunece pe penisul sdrutand-o ca si-i indbus tipatul. fnfigandu-ma in ea, am goptit, cu buzele lipite de ale ei. — Pentru totdeauna, am adaugat, A inchis ochii gi o rogeat i-a colorat obrajii, — Pentru totdeauna, a incuviintat. Dupi ce rezolvim 0 teala veche, bineinteles. Mi-am ridicat brusc privirea si am vizut-o arcuindu-si ca si cum i-ar fi venit 0 idee. — O socoteala veche? % — Ihim, a confirmat ea, rimandnd cu ochii inchisi. Noi dat avem anumite probleme nerezolvate, Jared Trent. Fir-as al naibii! in) CAPITOLUL 17 \ TATE —Nu infeleg care-i rostul, a zis Jared, tragindu-si pe cap gluga i hanoracului sdu negru. ; ; 4 Ploaia ficuse ca temperatura si scada considerabil. — Simply, i-am explicat. Ne-am intrecut in doud curse, iar eu Ye inca n-am cAstigat niciuna. Mai vreau o sans, inainte de ao lua de la zero. — Ce tot spui? a ripostat el, trecdndu-si degetele prin parul ig saten si ravasindu-l intr-un mod perfect. Ai castigat-o pe prima t — dintre ele, acum patru ani. — Oare? S-a posomorit, arcuindu-si o spranceand gi parand iritat, I-am adresat un zambet superior, varand mana pe geamul des- chis din spate al masinii mele si luandu-mi, la randul meu, hano- racul cu gluga, — Tate, a zis, apropiindu-se si prinzandu-ma cu mainile de mijloc. Noi doi n-avem nevoie s& ne intrecem, — Ba da, am teplicat, kisindu-mi jos piciorul. Asta ¢ ultima mea cursa, Jared, A ticut, aga ci m-am intors si am ridicat capul spre el, consta- tind ci ma studia, Ludndu-l de mani, m-am aplecat inapoi in magind si l-am tras mai aproape, dorindu-mi un pic de intimitate fata de mulfimea adunata pe Loop, la cativa pagi mai incolo. 263 Penelope Douglas Noi dal om sem mereu in comun dragostea peng ny sini, am inceput, pastrind un ton egal. Si-o si ne distrim de ma ori condueand si ficind micile noastre giumbuslucur; itanicn vor veni, dar... Am inspirat adinc, incercdnd si gisesc cuvintele pots si-| fac si ingeleagi. men —{n copilavi, am creaut mereu c-o sf impart astacutng an mirturisit. De prima dati cind mi-ai pomenit despre r cand aveam zece ani, m-am gindit c-o si fim eu si Jared a cane. Eu gi Jared in masina noastri. Eu si Jared, ca 0 echipa, Am inghitit nodul din gat, odat& cu visul care, in realitate, oy ajunsese niciodati si se implineascd. Mi-am dres glasul. — Atunci cand ai plecat, a fost ca faza aia, cind povesteai des- pre cum erai pe pist, pe motocicleti... despre faptul ci era singu- rul moment cand eram impreuna. Iti amintesti? A rimas nemiscat, studiindu-ma cu prudenti. Mi-am dit seama ci-] ingrijora faptul c-o si renung la un lucru pe care] iubeam, dintr-un motiv gresit. — Ei bine, am zis, dand din cap, asta a fost Loop pentru mine, de cand ai plecat. O modalitate de a fi aproape de tine, in timp ce mi picdleam singura gindindu-mi c-o simi ajute si supravienuies fird tine. Am clitinat din cap, lisand ochii in jos. — Nu m-a ajutat, i-am marturisit. N-am ce glorie si caut aic si n-am niciun interes de a continua in vreun stadiu mai avansit. Medicina ¢ domeniul in care mi-am pus ambifiile gi, cu toate @ ador si conduc, singurul fel in care mai vreau si fiu pe pista de acum incolo — aici l-am privit in ochi —, ¢ dact suntem aceeasi masini. imi plicea si conduc, dar pentru mine nu era o pasiune, #* cum era pentru Jared. $i nu mai voiam si mi bucur de apt &% fird el. Mi-am strins mai tare bratele pe mijlocul lui. 264 oe RA ee an Bas > Regasire _- $tiu ca sufletul tu e pe pisti, dar eu n-am nevoie de ea gi i trebuie decit daca stau langa tine. E momentul si-mi cenergiile spre altceva. sia plimbat ugor degetele pe obrajii mei, trimitandu-mi fiori ow 1}: adori sf conduci, a declarat, privindu-m& eu ingrijorare. —Imi place, -am corectat. Ador daca sunt cu tine. Mca prins cu degetele de barbie, ridicandu-mi capul, sdru- tindu-ma gi, in mai putin de o secunda, mi s-a infierbantat tot corpul. Adoram gustul lui. — Agadar..., am zis, clipind ca sa risipesc ceata creat de el. E ultima mea curs gi ultima dati cand noi doi o sa fim adversari — sau inamici, la o adica — si vreau si fie cu tine. Cu nimeni altcineva. A zimbit dintr-un colt al gurii. — Gice te face s& crezi cA n-o si te las s& castigi? — Pentru cA ¢ si un pariu la mijloc, am ripostat, cu vocea ingrosata de neastampar. Daci e si castig, am dreptul si te cer de barbat de fara cu toata lumea asta. Si-a dat ochii peste cap si s-a indepartat de mine. — Si asta o sd te facd si te simi de-a dreptul efeminat in fata unui public enorm gi a camerelor de filmare ale telefoanelor, am continuat sd vorbesc spre spatele lui. $i 0 s& fie o poveste extrem de interesanti — daci nu cumva un pic cam prea putin barba- teascd — pe care si le-o spui copiilor tai, intr-o zi. lar tatal meu probabil c-o si-si piarda tot respectul pentru tine, numai c4, atunci cind o si ma las intr-un genunchi, iubitule, o si te topesti tot si-o silesini, — Dumnezeule mare, s-a vaicarit el, intorcandu-se cu o mutri de parca ar fi mancat ceva stricat. Am impresia ci mi-am pierdut un testicul ascultand toate astea. Dupa care s-a intors la loc cu Spatele spre mine, ordonandu-mi peste umar: Nu mi ceri tu pe mine de barbat. _ — Dar, scumpule, am urlat, atrigindu-le atentia celorlalti, tie iti place cand eu fac pe masculul alfa. 265 » Penelope Douglas Spectatorii au ras, iar eu am zambit Spectator oi Jared inde clatinand din cap, probabil vrand s& se Salveze a Caute pe Jax si pe Madoc, = Mi-am incuiat ‘magina gi mi-am pus h, ‘ anoracul pe mine, ‘m-am dus spre Juliet, care stdtea pe un scaun liant, _ hie Pliant, Hangs Maing — Cum te simfi? m-am interesat, vizind 9 paturd dou’ sticle cu apa care ziceau Pe jos, langd scaun, — Cam slabita, a recunoscut, D; stm acasa, dar cand am auzit c-o s: insistat si venim. Am ridicat paitura si am intocmit-o, agezind-o Pe maging bij Jax. din nag 4 concurati si tu i Jared, am —Cuma Primit vestea? am intrebat, uitandu-ma dupa dg vazdnd ci Madoc tocmai ii freca tidichea, — Mult mai bine decat mine, a rispuns ofténd. Are o naveti de sticle cu apa in Portbagaj si chiar a pus 0 pitura pe mine, de Parca n-ar fi vara. Deja a ciutat pe YouTube cum se asistio astere in caz de urgent’, motiy Pentru care cred ci a acceptat ideca destul de repede, a adaugat, rizind. — Dar tu? A ridicat din umeri, oftind adanc. — En iau anticonceptionale, Sau luam, a adiugat. N-am fost niciodata imprudengi, nici macar dup doi ani de cind eram in- preund. Categoric nu eram pregitita pentru asta. Armas cu privirea fixati undeva si, urmarind-o, am ae C’-si studia iubitul. Un zambet abia schifat i-a infrumusefat cipal — Numai ci el mi tot pipiie pe burt, ca gi cum ar putea dea si-l simti cum se migca, a zis rézand. N-as fi incercat in roped capului si fac un copil acum, dar numai ed mi eee data, abia astept. $i chiar o si avem un copil impre M-am wee si am imbrifigat-o strains, Imi ficea placer eH stiu cd Jax avusese de gind s-o ceari de sofie dinainte st 266 Jar ma descurc. Jax a vn 1 Regdisire opi Vaoind ca ea inc’ avea inelarul gol, am presupus c-o despre sbitoare din asta. ; . | ane sth neasteptatei vesti de azi, probabil c-avea sa fie si, mulums . mai devrermne decit ee ; A a da? i-am zi _Toat lumea a venit alc pentru tine, sti asta, da? i-am zis. siFallon 0 sf rimand insarcinata curand, asa ca n-o 84 fii singura. Mea privit dezorientata. —De unde stii asta? —Toate se intimpl4 in numar de trei, i-am raspuns oftand. Katherine, tu, la mine nu e cazul, aga cA... ‘Am ris amandou’, stiind bine cA puteam sa fiu eu, dar din moment ce Jax urma s& aiba un copil, eram convinsi ci Madoc avea si profite de ocazie si s-o dea pe brazda pe Fallon. —Tatum Brandt! a racnit cineva. Misca-ti fundul incoace! Am tresirit violent, cdutand cu ochii mari prin multime. Ce mama,..? Aruncind o privire spre Juliet, am observat ci zimbea, fiindca fica ii recunoscuse vocea lui Jared. Ramanand incremenita — pentru ci nu rispundeam la numele ‘sta, iar el o stia al naibii de bine —, |-am vazut, in sfargit, inal- findu-se deasupra multimii, catarat pe... cea ce puteam doar si Presupun ci era capota masinii lui. _ Si-a Lisat capul intr-o parte, iar spectatorii se uitau cind Ia el, ind la mine. Muzica s-a oprit, iar eu i-am urmarit degajatul si ingamfatul limbaj corporal, in timp ce vorbea. acest — Vrei si te intreci cu mine sau nu? m-a Teepe vre- ai fanfogi si sfidaitoare pe care 0 uram fio" mea liceului. ‘ iept, Pulsul mi s-a accelerat gi mi-am jncrucigat brajele la piep' incepind si inaintez incet spre Se cu obriznicie. De ce te — Sti bine cx vreau, 1 ee alte fucruri mai bune de Comporti ca gi cum, dintr-odatt, ficut? 267 >. ~ Penelope Douglas — Cu tine? a ripontat, Categorie aver al ficut, Publicul a vibrat de hohote la auzul “propoulul limped de Jared, ins cu doar am zimbit, fri sit mi j multi vreme sit ripostez pe misurd, Mi-am rotit privirea prin multime, — Cred cil se teme c-o sil cfigtig, toric, yi am auzit cum publicul, tindu-i reactia, A sirit de pe capoti gi ne-am indreptat unul pre celilalt prj multimea care se diidea deoparte din calea noastra, Ee — Tu sit citstigi? a strigat, batjocoritor, Am Concurat aici de dou ori mai mult decitt tine, Cred ct ma descure i te vid in oglinda retrovizoare, Tatum, a glumit el, Imi facea inima si pompeze si mai repede cu insultele lui sf ditoare, cea ce-mi dadea o senzatie de déjid um, Ceen ce, heam, era si motivul pentru care mi persifla, Ca si mi stdrneasct, Mi-am dus o mini la inima, cu o falst compasiune, — O, iubitule... Nu fi-a spus nimeni? l-am intrebat, apropiin- du-mi de el, zimbitoare. Asta ¢ cursa lagului’, I-am informat, Eu n-o si fiu in spatele titu. N-o si fiu nici ling’ tine, M-am aplecat spre el si am continuat in soaptt: — Evo si vin peste tine, puiule. Ranjetul superior i s-a gters de pe fafa, incetul cu incetul, iarev mi-am stipanit cu greu imboldul de a izbueni in ris, Nepretuit. Fir-ar si fie, ce tare sunt! Ochii inflicarati ai lui Jared au devenit plini de ferocitate si au inceput si-l caute prin preajma pe fratele lui. . Am pufhit cand I-am vizut pe Jax apirind gi dindu-gi och peste cap. ‘Tip de intrecere in care doux magini se indreaptd una spre cealalti, amid si se ciocneascd, Pilotul care vireazi primul, evitind coliziunea, este numit oi (lag) si pierde intrecerea. te INcrurl my) bwune de ans loner, Tnvijasem le ‘NU Vi se pare? am Intrebar, amuzat, se Intorcea pre el, i Presupu- 268 Regdsire _- Mera, Tate, a replicat sarcastic, Inct nul anuntasem, _- Ce tot spune ea acolo? Ia luat la rost Jared, " tt ral ai nu zimbese. Nu se intamy jua prin surprindere. — Aaa, da, a incercat si se sustraga Jax, pe un ton de scuza. E probit noui pe-aici, frate. Pornifi amandoi de la linia de start, dar in directii opuse, ina explicat, trigind cu ochiul spre mine. Aveti de parcurs toatit pista pana cind o sit treceti unul pe linga celalalt, ceca ce 0 vei face pe propriile culoare, a rostit Jax, scragnind prin- tre dingi, anume pentru mine, din moment ce nici eu nu mai ficu- sem aga ceva, iar el voia sii se asigure ci inteleg. Am ridicat din sprincene, cu ochii spre Jared, — Numai ca, la linia de sosire... am inceput, — La linia de sosire, a continuat Jax, pe ultima turnanta, tre- buie si trecefi printre bariere ca si se considere cursa, A arktat spre barierele din plastic, inalte pani la mijloc, intre- buingate uneori in constructiile rutiere, care erau amplasate in spa~ tele lui astfel incat sk marcheze un singur culoar pe pista, — Asta inseamni pe un culoar suficient de lat pentru o singura magind, a precizat Jax. — Exact, |-am aprobat, neputind si-mi mai stiipainesc picioarele, — Cine ajunge primul... a zis Jax dnd din cap. In fine, afi prins ideea. » CUO voce dur4 pla prea des s&-1 pot ca afi terminat M-am risucit pe ciledie, pornind spre masina mea, iar Jax a suflat intr-un fluier, cerdind sa se elibereze pista. — Tate! a strigat Jared, vocea fiindu-i inecati in zgomotele mulfimii, Eu nu fac una ca asta! — Daca n-o faci tu, iam strigat peste umis, 0 s-o facd altci- neva gi n-o si fiu la fel de in siguranta cu el, aga cum o sk fiu cu tine, nu-i asa? Mi-am descuiat magina si m-am urcat in ea. 269 eet ct tt CPi Hagia! am susp multimii. din ‘Am scos capul pe fereastri,aplecéndy. 1, “bey — Te iubesc, am replicat, tachinindy1 nto parte, $i slava Domnului ci n-a mai vrut si cons: Dupi ce a mai sovait doar o cli COntinue Pa, a clitinat di duet de om infrant, apoi s-a intors sitet des din cap, cy id astepta deja pe pisti. SPte mating hj, te Masina lui Jared eraobijuere, i tat fumea fusese €a inci de cand ajunseserim aici, Clare py Rasucind cheia in contact, am ambalat =a cat mainile, strangind volanul, strabatu motorul si mi-am tidi. adrenalinei din singe. td de fluxul fierbinte al Multimea se dispersase, fie indepartand: , lu ia prin gradene. Am deblocat frina de mana, i = ee fe pista. Rotindu-ma o suta optzeci de grade, m-am i ‘Pr Jared, in directia opusa, opt lng — N-ai lisat-o niciodatd mai moale cu mine, i-am zis, pe un ton serios. Nu te abfine nici acum. A rimas cu privirea fixata in fata, spre parbriz, evident detes- tand ceea ce voiam de la el. se Intinzind mana, am dat drumul la muzica, tare, dupa care mi-am strins parul, legindu-! in coada. Abia atunci si-a intors ochii spre mine gi un zambet i s-a furigat id pe fafa cand, la randul lui, a intins mana gi a pornit muzica. tal — Bun-venit tuturor! s~a auzit in difuzoare vocea lui Zack ; M-am uitat gi i-am vitzut pe Madoc gi pe Fallon stind in he buna, in timp ce Jax gi Juliet traversau pista prin faja maginiimele, ducandu-se gi ei intr-acolo. : nh.) Cei din public, o amesteciturl de ele de licen ide priate ; de demult, si-au scos telefoanele gi ia cers eee a My dintre ei erau informagi de povestea dintre mine i Jared, aga wy aveau un interes legitim si ne urmireasca micul spectacol. " 270 eae ize RRETE ENS Regésire : zambet, iar eu nu-mi mai puteam stépani J rin imp c nexbdare i imies ae in us Fac ple fl in cat mi pre inc nd des Ma poate ci n-o ficea intensionat, ar, oricum. cumple inceput Zack, ficind £8 bubuie difucoarce, — et nici paczenasses TE cgapadi mate poniiwaiiee $ase wrt din cite am avut veodatd aici ei mereu au produs scén- Fs tpt vine ir nam eat ahi s4 ma asigur c4 eram in viteza int one i Tate? a continuat Zack. Mult noroc! Spectatorii au ovationat din nou i am oftat din rérunchi cand Jared si-a ridicat geamul. Am facut si eu acelasi lucru, dand volu- mul mai incet, pentru moment. — Pe locuri! a racnit Zack. Din pozifia in care ma aflam, nu puteam s4 vad luminile de — Fifi gata! am auzit, in timp ce inghiteam in sec, ca si-mi domolesc uscdciunea din guri. ‘Am apasat amandoi pe acceleratie, prea surescitati ca s& ne mai putem stapani. — Start! Urletul mi-a sfredelit timpanele. Atat eu, cat si Jared am de- marat, indepartandu-ne cu toat viteza unul de celdlalt, scrasnetul cauciucurilor facand ca publicul si aclame si mai zgomotos. Am trecut intr-a doua si apoi intr-a treia, castigand viteza re- Pede fi constant. Ma indepartam tot mai mult de Jared, dar, arun~ sind o privire in oglinda Tetrovizoare, m-am mirat constatand ci wea team si se mareascd distanga dintre noi. Aproape c4\o sim- fram pe piele. Ca di magnet F de frand i s-au aprins $i am strins mai tare volanul “sdeget,vizandu-I cum apare dupa urmatoatea tascam. 27 hp _— Penelope Dougias sé, Fs pion pe maka, am os di Numai ca, inainte s4 am micar sansa de a-mi cere iertare, ira aavarlit o cutiufa. _— Ia de-aici! Mi-am intins miinile ca s-o prind. — Deschide-o, mi-a poruncit. Am examinat din ochi cutiufa cilindrica din piele si am stiut jmediat despre ce era vorba. El a rimas cu cAtiva pasi mai in urma, dar multimea ne-a inconjurat gi i-am vazut pe prietenii nostri ficindu-si loc spre pri- mul rand al publicului. ‘Am facut ce-mi ceruse siam deschis-o, scotand la iveala inelul din platina cu diamant cumpirat pentru mine. Din randurile pri- vitorilor au izbucnit exclamatii si chiar tipete, probabil din partea elevelor de liceu cfrora brutalitatea lui li se prea atrigitoare. ‘Am zambit cu jumitate de guri, privindu-i sprancenele in- cruntate. — Prin urmare, asa stii tu s& faci o cerere in cisatorie? |-am intrebat, pe un ton sever. Pentru cA eu cam am o problema cu ine- ele care mi se aruncd in fat’, precum si cu faptul c nu ingenun- chezi, asa cum ar astepta tatal meu din partea ta. I-am privit in treacat pe Jax si pe Madoc, ultimul razand cu pofté, dupa care am continuat: — Nu ci m-as fi asteptat ca Jared si ingenuncheze — stiu cA nue genul —, dar ma asteptam naibii sa facd un efort gi Am lisat ochii in jos si lam vazut pe Jared, stand intr-un ge- nunchi in fata mea. — Ol! am exclamat in soapti, dupa care am tacut. Din multime s-au putut auzi cateva pufnete; |-am lasat si-mi ia mina intr-a lui, in timp ce-mi zambea, privindu-ma de jos. Inima imi batea cu putere, iar fluturii imi roiau in stomac. —Tate, a zis. Vorbea lent, privindu-ma in ochi intr-un fel inca atat de carac- teristic baiatului cu care am copilarit, dar mult mai potrivit barba- tului pe care ajunsesem si-] iubesc. 275 Penelope Douglas __ By intipAritd pe tot trupul meu, mi-a is paolt ol noi doi. Tatuajele nu pot § at aati Ft stipAnd pe inima mea gi nu poi si fi vreodaeg jn, dma, ‘Am strans din buze, striduindu-ma si-mj pis harp _— Nu simt ci triiesc decat atunci cind sunt cu tine, nuat el, si-fi cer si-mi dai inima ta, iubirea $i Vitor - Cont}. ja zambit. Vrei, te rog, sa fii sofia mea? "4 addy, Barbia a inceput sd-mi tremure, pieptul mi s-. m-am mai putut stipini. Mi-am ascuns zambetul asat lacrimile si-mi cada. Lumea din jurul nostru a izbucnit in aclamagii; obrazul in timp ce se ridica si ma lua in brate, de sol. gta i — Ei, uite, asa mai zic si eu cerere in cisitorie glumesc, cu toate cd incd tremuram. — Atunci, ai de gand s4-mi raspunzi? —Da, am zis, razand si dand frenetic din cap. Da, vreau din toatl inima si fiu sofia ta. * 2Buduit gi gy ©U palma gi am i-am mings desprinzindy-mg +m incercat sj * Dupa ce-am plecat de pe Loop, am evadat. Numai noi doi, la restaurantul Mario, pentru o cini tarzie, dupa care, acasi. Nu mai reugeam si-mi tin in frau vibratiile din piept. Cred cd a fost cea mai fericita zi din viata mea. Jared imi strecurase inelul pe deget si ma finuse in brate, dupi care il sunase pe tatal meu, pe Skype, de pe telefonul lui. Din cate se parea, el ii ceruse incuviintarea tatilui meu de acum un an gi jumatate si, dup4 cum era de asteptat, tata nu obignuia si vorbeasca despre problemele altora sau sa se amestece in situafiiin care §tia cd era mai bine si stea deoparte. Am mai descoperit, cu ocazia asta, cd tot de-aia nu acceptase nicio alti oferti pentru cast. Stiuse cl Jared o si se intoarcd, pan la urmA, acasd. 276 \ \ i | a ‘ a SA Regasire Mi-am ridicat privirea spre Jared, lasindu-mi capul pe bragul eu care-mi inconjurase gitul, — {mi pare ru pentru copac, i-am zis, simtind remuscari in timp ce stiteam chiar pe mijlocul trunchiului, intre picioarele lui si rezematit de pieptul lui. — Stiu, mi-a mispuns cu blandege. O si se vindece. Toate se vindeci, odata cu timpul. Privind in jos, am studiat inelul, fericita si-i simt greutatea pe deget. Mai erau foarte multe lucruri de pus la punct — gisirea unei locuinte pentru perioada in care aveam si fiu la facultate, cariera lui —, dar astea erau mirungisuri, daci ne gandeam la cate induraserim ca si fim impreuni. Doui lucruri ajunsesem sa stiu cu certitudine despre viapi: cA aproape nimic nu iese exact aga cum iti plinuiesti, dar gi cd nu pot st fiu fericit’ decat daci-1 am pe el langi mine, N-aveam de ales. — Daci nu-fi place, putem si-1 schimbim, mi-a zis el. —Nu, imi place la nebunie, ¢ perfect, l-am asigurat, dupa care am zimbit. E noul meu ,colac de salvare”. Jared a pufnit, amintindu-gi de ,colacele mele de salvare” din perioada liceului. Lucrurile pe care aveam mereu grija si le iau cu mine cfind iegeam din casa, doar pentru eventualitatea in care ag fi avut nevoie si scap de el. S-a aplecat si m-a sirutat pe par. — De-abia agtept sX ma cAsitoresc cu tine, mi-a soptit, iar eu m-am varft cu nasul in pieptul lui, simgind cA-1 iubese atit de mult, Nici eu nu mai puteam si agtept. 277 CAPITOLUL 18 JARED ‘M-am dat batut, $ sn sit operat fp Xun alt bt fn pou = armul men era in intregime negren evident dar air sem -o vest pentru mai mult eft "doc «a aplecat spre mine, jngiind cu grea ifr a metri de a mea. a Mmmm, ce bine mirosi, a murmurat. ‘M-am smucit inapoi, crispat. Dite de pe mine, am mormiit, i andu-l, iar el s-2i doit de mijloc, se la fatd de ct de tare radea ambind. — A venit si ca, m-a informat. Ci sr aprat pe fh dar Fam sms ine OF sen er exo mand, am Hsat copa injosfiam Be ae poll la normal. Ce naib, smi eat ee nak hoc in ee oe tampa pe nar chiar dc et ee? mea incepuse deja si se racoreasc4. 278 SSS Nw Regdsire F rotit privirea peste iaz — iazal nostru cu pesti ae con- vim micufa cascada confectionati manual, cu micii ei | 0 3 +63 fas sa ste pietre, $i mi-am amintit cum stiitea ca ct arsinduse Pe sich i Oe momentul in care am crezut c& am pierdut-o, cand Arunct rezece ani, asa ci, vriind si ne asigurim ci nicio amin- wen riviti nu va mai pune vreodati stipanire pe noi, am con- tire nepo” doi si fie tocmai acesta locul in care si ne cAsatorim. vesit aman de pornire pentru noi amintiri si pentru noi aventuri, Erallocul de por , : \n si Ciaran, tatal lui Fallon, care-1 angajase Pe fratele meu i un timp si devenise, intr-un fel, parte din familie, stateau \ ae conversind degajati, ceea ce era Surprinzitor, dat fiind etn in tabere opuse sub aspectul legal. Mama — stra- a \ lucind de bucurie gi de o nou-descoperita energic \ bordura, cu Quinn in brate, in timp ce Pasha se ‘. nea iazului, imbricata intr-o rochie stramta, «eae o ficea sf bat Ia ochi ca un deget umfat. Lucas, pfrigiorul mai mic” al lui Madoc, se juca pe telefon, iar {X mamalui Lucas si domnigoara Penley — sau Lizzy, asa cum aveam wie si-i spunem acum, ceea ce eu refuzam, fiindcd mi se parea iudat — gangureau aplecate deasupra surioarei mele, es, tatal lui Tate, si proaspita lui lo; dnicd, isi cumpirasers James, $i proasp: go si cump: uj 0 cash undeva intre Chicago si Shelburne Falls, un loc potrivit Pent 0 naveti usoard, care s& nu Perturbe serviciul niciunuia * dine ef planificasert ceremont entru vara anului vitor i Pp Juliet, Fallon si James erau, toti, cu Tate, Presupuneam, in timp ce Madoc si Jax mi insoteau pe mine. ie — statea pe o Postase la margi- argintiu cu negru, oa — Sti, nue Nevoie sd faci chestia asta, mi-a zis Madoc, po- 46 tivindu-si propria cravati, Jax e fratele tiu. E normal Sa-ti fie is alituri la nunta ta, & —Situesti fratele meu, i-; ‘am atras atentia lui Madoc, in timp indu-se. Nu pot si aleg intre voi doi, si aleaga intre Fallon i Juliet. xg el priveam pe preot apropiis cum nici Tate nu poate 279 ee Penelope Douglas ir sae comunicdin preotulul numele cavaletilor qo Cand ‘ on — sau doamnelor — de onoare, nay aad pe ginduri. Fallon gi Juliet pentru ea, Jax wi Madoc a nera MINE, ream sit facem asta acasll Ja mine, imi propusese, — $tii cd pu aveati nevole si vil restringeti listy Joe destul in curte, giv mai invitagilon. Am restrins-o fiinded aga am preferat il corectasem eu, ny din necesitate. Eu gi ‘Tate am vrut ceva restriins gi intim, ii expe. sem, stiind ci el avewt inclinagie spre amploare gi fast. $i ne-am 4 ici, addugasem. seh ta iioin ch acoapebnonl rationamentul gi lsiind balta subiectul. Cu toate cd Madoc fitcuse o nunti improvizati, intr-un bar, nu cred ci regretase asta nici micar pentru o clipa. O iubea pe Fallon si amandoi nu-si doriseri decat si se cdsdtoreasc’. Restul nu mai conta. Eu gi Tate ayteptaseram un pic mai mult decat el si Fallon, dar nu foarte. Ne petrecuseriim ceea ce mai rimisese din vari intre Shel- burne Falls — relaxandu-ne impreuna cu prietenii si bucurindu-ne de familiile noastre — si California, cdutind un apartament aproape de Stanford si lucrind in atelierul meu. Dupa inceperea anului universitar, Tate se instalase in casi, iat eu ficeam naveta pina la ea ori de cate ori era posibil. Data gi detaliile nungii fusesera deja stabilite, aga cd nu mai aveam de ficut decat un zbor dus-intors, De Criciun, aveam planificat si ne petrecem aici o siptimind, cu familiile, apoi inci o siptimana inchisi intr-o cibinup’ din Colorado, ca o luni de miere intarziati. Tate igi pusese in minte st schiem. Da, vezi si nu. Regasire Namai cand ma gandeam Ja ea, umbland prin etstta contort wit imbricatl cu nimic altceva decat un pulover hing, care gio} jase Ia iveal picioarele frumoase, in lumina flacteilor din camin, Poate c-o si gi schiez. Dac-o si se poarte foarte frumos, Dup& ceremonia de azi, avea si urmeze un mic dineu privat, apoi sine ducem acasi la noi: deja ne distram, pundnd la cale coea ce voiam si renovim, pe viitor, cand devenea posibil si ne stabilitn aici. — Sper ci n-ai invitat o grimada de oameni acasd la tine, diseari, pentru petrecere, nu-i aga? l-am intrebat pe Madoc, slige- tandu-l cu o privire incircata de subintelesuri, $tiam ci adora petrecerile gi abia agteaptd un pretext ca si mai organizeze una, Cu toate astea, a ficut o mutra ofensati, — Bineingeles ca nu, a rispuns, dupa care gi-a ridicat barbia gi si-a indreptat spinarea. Hai, baiete! Am intors capul gi, cand am auzit ci incepea muzica, pulsul mi-a luat-o razna — zvacnindu-mi pe sub piele ca o mitralier’ — gi am incercat si-mi concentrez privirea pe cirarea de lang’ stanci. De unde stiam cA urma si vind ea. Patru violoncelisti se instalasera deasupra noastri, pe un platou din piatra, si interpretau acum varianta trupei Apocalyptica dup »Nothing Else Matters”, si totul ma durea cfnd priveam in jur. In sensul bun, cred. Pur si simplu, imi doream dureros de mult s-o vad. Juliet sia ficut aparitia prima, imbricatii cu o rochie roz-des- chis, lungi pani la genunchi, cu parul revarsat in jurul ei; |-am auzit pe fratele meu inspirand brusc. Mica protuberanga a sarcinii era vizibil pe sub rochia cu talie inalti, dar arita grozav, fiinded Scdpase de greturile ei matinale. Fallon a urmat-o indeaproape, intr-o rochie gri, croitd la fel ca 2 ui Juliet, cu ptrul coafat in lungi cirliontis am surprins-o ficdndu-i cu ochiul lui Madoc inainte de a se opti alaturi de Juliet, de cealalta parte a pastorului. 281 Penelope Douglas Privirea mi-a zburat din nou dincolo de ga, “colo. N-o mai vizusem pe Tate de mai bine dc tt pg de ore, deoarece prictenii 0gtti cones dondzec span despartii, ziua nungi ink ee, Hadad aa fil urma sd devind mai spe; Dow Portam si astept. Pec. Doar ex A rant aparut, in sfarsit, la Nap eee tee! Prat ttl i, am zk, mn ~ Ce frumoasi e! l-am auzit zicind pe Madoc. Am risuflat prelung, Bea ceva de git. Am clipit, ca si-mi stipanesc lacrimile, si am strine din dis ficind tot posibilul ca s4-mi piste antcontold . — Uiti-te la ea si-atat, bine? mi-a soptit Jax. Priveste-o in ochi si o sa fie bine. Mi-am inghitit nodurile din gat, pe care le simteam cape aise gheare, si mi-am ridicat din nou privirea spre ea, zirindu-i bucuria si seninatatea intiparite pe toati fata. Dar eu de ce ma simteam atat de suferind? Nu fusese niciodata mai frumoasa. Rochia ei fara bretele avea un decolteu in forma de inimioari — nu mi intrebati acum de unde stiu si tampeniile astea—, cu pietre Pretioase sclipitoare pe corsaj, scotandu-i in evident’ strilucirea delicata a pielii gatului gi bratelor. Partea de jos a stravechii rochii albe era din mai multe straturi de tul, pani la glezne. Chiar dact rochia era frumoas, nu-mi pasa de toate micile ei detalii si zor zoane. Tot ce stiam era c4-mi strivea inima, ardtand ca un vis care era numai al meu. ve Parul ii atarna pe umeri, perfect aranjat in bucle largi ™ machiajul discret ii sublinia absolut toate trasiturile. ~ jos, am zarit 0 pereche de Chucks albi ifindu-se de sub ti timp ce mergea gi nu m-am putut abine s nu rid in sines 282 simfind c& mi usturau ochii sma sin 4 \ Regasire \ int, fird st-si ia ochii de Ia mine, iar tatal ei, dupa ce 5-2 AP eobraz, mi-a dat-o in primire. 4) iru ai practica asa ceva — un tata sd-i predea unui «mci nu se mai p! s oa gam asabilitatea de a avea grija de fiica lui —, dar, pentru t respo insemnna ceva. sit indoiam catusi de putin ci si ea urma si aiba tot atata Sinv me ca sieu deca. ee mana intr-a mea si l-am simfit pe James apucan- %, urmi de brat, cu un gest linistitor, Inainte de ase da deoparte. / \ Mi-am ridicat privirea spre pastor, faicindu-i semn din cap sa-i hy eee sivi gribiti? am imboldit, ficindu-i pe Madoc hy ipeJacst inbueneasci in ras, de-o parte gi de cealalta a mea. Nu voiam si fiu nepoliticos, ins Tate era ca o mancare pe care ‘mi obligau s-o privesc, cand eram lihnit de foame. ty Pastorul mi-a zambit si a deschis catastiful, ca si inceapa. 4. Mj-am lsat ochii spre Tate, abia auzindu-i cuvintele. —Te iubesc, am goptit. Siu te iubesc,a mimat ea din buze, zambind. Lumea din jurul nostru asculta micul discurs al pastorului des- pre iubire si comunicare, despre incredere si ingaduint’, insi eu nu-mi puteam dezlipi privirea de Tate nici micar pentru o clipa. ti Nu ci n-am fi avut nevoie si ascultim. Eram constienti de *fapul cd nu le gtiam pe toate si cd aveam si ne certim. Invataserdim _ _ Preamulte lectii aspre, ca si mai repetim greselile. a Dar nu puteam si nu mi uit la ea. Era o zi de-a dreptul perfecta. Preotul mi-a dat mana ei, Jax i-a intins verighetele, iar el mi-a (as inmanat-o pe a lui Tate. Tam strecurat-o pe deget, dar numai pana la jumitate, ince- yi Pind si vorbesc numai pentru ea: — Ca prietena, mi-ai plicut, am zis in soapta. Ca adversara, gf “am rivnit, Ca luptitoare, te-am iubit, iar ca sotie a mea — y “uncii-am impins verigheta pani la capit — te pistrez. 283 > NOPE Douglas I- a t = Strans mana intr-g mea, Lactig oat Vita, i-am promis a crimi tcute i s-ay SCUIS pe obraji « 1se zguduia, Luand verigheta oe Ha Zimbit ch a Tat-o pe deget, ana Preotuly, a rag mica at it cn a plea de ingt min 4 2is, referindu-se Ja atunci cand aveam 2a st distr doua oard cand m-aj parse AM Paisprezece ani mai parisit, am fost sfidito ant arg doua momentele ee are. Dar » 4 Marturisit, pastrand UN ton sc4, m-am luptat cu tine, in loc si ma lupt pentru a ae angajamentul si fac ceva altfel, pentru tot oe inn iay a a . ef Jared a a tras scurt aer in Piept, intarindu-si vocea — ce : am grija ca tu si stii totdeauna C-o sd ma ly een A clipit d : ipt pentru tine, Cipit des, ocazie cu care alte lacrimi i s-au scurs Pe obraji, — Pentru toata viata, a incheiat, : ; Stiam asta, Be mai aveam nevoie si mi-o spund, dar tot m-am simtit bine auzind-o, Mi-a fost greu in Copilarie. Sa fiu copil sist n-am pe nimeni Pe care sa ma bazez, asta mi-a schimbat viata. $i pe-a ei. Stia cat de mult nevoie aveam de ea. L-am scutit de osteneala Pe pastor $i am apucat mireasa cu mani de ceafi, trigdnd-o spre mine ca s-o sirut. Incolacindu-i mijlocul cu celalalt brat, i-am strains trupul intra meu gi mi-am sarutat sofia mai mult timp decat era necesar, pier zandu-mi in gustul si in mirosul ei, abia apoi retrigindu-mi putin si sprijinindu-mi fruntea de a ei. Hohote de ris si chicoteli au izbucnit in jurul nostru, dar nu mi-a pasat. Asteptasem destul, dup’ pirerea mea. edt Dupi ceremonie, Madoc m-a bitut cu palma pe umit in timp ce ne indreptam cu tofii spre masini. a — Merg cu primul, mi-a zis, fird si-mi dau seama ce 48 gand. vedeam Aveam o grimada de masini pentru toatt Jumea, dar nu niciun motiv pentru care sa facem un alai, re £5 Regasire én limuzina neagra in urma lui Tate, am inchis NY eam woe ica rofe si meargi dupi GTO. Pe | jortiera $ cat geamul despartitor, ca si ne ofere intimitate, iar curt, el 8 1 ierdut timpul $i mi-am saltat-o pe Tate pe genunchi. an eal rochia ca si ma poat& incaleca si biata fatd s-a \ ae jnvaluitl de un nor de tul, ca un petic de nisip migc&tor. \ a daci i-am mai vizut fafa. _ Chiar imi place mult rochia asta, i-am zis, strecurandu-mi mainile spre coapsele ei mitisoase, dareo adevarata Ppacoste. ‘Am prins-o de solduri si am tras-o spre mine ca s-o sdrut, fara sé mi sinchisesc de faptul ci-mi rivasea parul, pe care mama ma \ \ Ny pusese s& mi-l aranjez la perfectie. 4 4 & Limuzina a luat-o din loc, dupa GTO si urmata de toate cele- lalte. — Ceremonia asta m-a excitat, am mirturisit, strecurandu-mi degetele pe sub chilotii ei. O s ma lasi si trec chiar acum la fapte? am intrebat-o in gluma. Si-a frecat nasul de gatul meu, sérutandu-mi si jucindu-se cu ® mine si — am inchis ochii, gemand — naiba si-/ ia de dineu. Noi aveam nevoie de o camera. a Numai ca de afara s-a auzit zgomot de claxoane, iar Tate s-a 2 ridicat putin gi a privit pe geam. ‘ — Ce naiba maie si asta? a risuflat, lunecand de pe genunchii mei, ' Am tresirit, fiindcs penisul imi crescuse dureros de mult in Pantaloni, i Privind si eu pe geam, l-am lasat imediat in jos, cand am vazut Strada pling de tofi prietenii nostri. De toti cei care nu fuseseri | Witati Ja ceremonie, fiindca fusese rezervati numai familiei. Ce-~i asta? cane oanele urlau, oamenii fluierau, ba chiar le-am observat pe ‘eva dintre fostele colege de la atletism ale lui Tate aplaudand. 285 fp = Penelope Douglas Cu toate cA era o surpri i sa-i vad pe cei alaturi “ee oe nt as ea CMCCUM Erin astea cu noi. rescutimpirtignd momen — O, doar nu le~ i lasi ecru ca ae a... a guierat Tate, gandindu-se exact bap ( Madoc. Le spusese tuturor. $i, daca tot vorbeam despre lup... i Am scos capul pe geam, observand ci Madoc intorsese si acum trecea pe langa noi, zambind cu gura pan’ la =i ab — Am mintit, a recunoscut, mult prea mandru de sine. E petre- e cerea naibii acasi la mine! Dupi care a plecat, razand in hohote. Tate a facut ochii mari i s-a intors spre mine, clatinand din cap, amuzata. Toata lumea asta avea si fie prezenta, din cate se parea. Am ridicat geamul la loc si Tate s-a capirat din nou pe genun- chii mei, suspindnd. __ Are multe camere, 2 glumit, cu buzele lipite de ae mele, cautand si vada partea plina ap arului. Camere et, in care sa ne pierdem. "atid m-am aplecat spre ea, luandu-i in stipanire buzele, i@ timp ce-mi smulgeam haina de pe mine. — Cui fi mai trebuie camera? 286 CAPITOLUL 19 TATE pupiUNAN — Ar & canal sd te potolesti, m-a apostrofat Pasha, care stitea Gingi sine E okt ba cursé, aga ci ou te mai foi att. Mi-am leagit gitul continnind si-mi misc miinile in timp oe] vedeam pe Jared serpuind pe toate meandrele pistei, $i chiar deestam si wid cum alta motociclets bai, de pared ar f fost cit pe oe si se ristoumne, atunci cand se apleca pe virgje. — Nu pot, am réspuns, cu voces sugrumats, varéndu-mi un- ghia degetubsi mare in gurd. Nu pot si suport si-1 vad acolo. Segseam tofi intr-o parte, pe margine — Pasha, Madoc, Jax, Jaber, Fallon gi cu — din fericire, nefiind nevoiti si stam in ni- bend, cu gloata, dar, din nefericire, neavind o vedere prea grozavi. Mama ¢ tatdl vitreg al lui Jared erau acolo, iar Addie, menajera ni ‘Madoc, exa la hotel, cz Quinn ¢ cu Hawke, bebelusul Ini Juliet. Circuitul de viteza din Anaheim era intesat de fani, domici si asiste la ultima cursa din cariera lui Jared; chiar dacd el avea si daca dorul curselor, ne hotariserim ci era newoie si-si concen- igi crease legaturi foarte bune cat sttuse aici, asa c¥, in timp ce €a imi terminam facultatea — cand aveam s-o termin —, era foarte increzitor in posibilitatea de 2-si transfera afacerea acasi, a tot cu cliente. 287 Penelope Douglas Mi-am dus o mand la inima gi pe cealaltd la burt ncs sim, inn cs alam a finalul cursei, iar eu am Zambit, Vizing 4 toti cei care incercau sa i se adreseze sj Jared ii ignora pe tof : d i venea spre mine, trantindu-si casca de pamant. "— Ai vazut? mi-a zis, ridicandu-mé in brage. Mereu sunt nevi. igo care m-a lsat jos ¢i mi-a strivit buzele cu ale lui, ficin- du-mi si ametesc. Aproape cd m-am crispat, auzind cum pomezy camerele de filmat in timp ce ne sérutam, dar am considerat cien un pas inainte faptul ca, de data asta, vestimentatia mea nu maj consta doar dintr-un prosop. M-a lsat jos si m-a infagurat cu bratele. — Ei, am minfit, ridicand din umeri, acum nu mi-am maj facut griji cu privire la siguranta ta. — Nu? a intrebat el, ridicand din sprancene. — Nu, am repetat, scuturand din cap. Doar pentru victotie. M-am aplecat spre el, infigandu-mi degetele in parul lui de la ceafa si inspirandu-i mirosul gelului de dus. — Si am vrut si fii binedispus, i-am zis. N-am cum si-ti dau vesti bune intr-o zi proasta. Si-a inclinat capul intr-o parte, privindu-ma nedumerit. — lar banii castigati ca premiu ne vor prinde bine, am conti- nuat, pe un ton glumef, din moment ce esti singurul membru al Sule care munceste, iar eu sunt pe cale si-ti provoc cheltuieli foarte mari, — $i pentru ce, ma rog? m-a intrebat, cu un zambet infatuat. de ircied nee aplecat spre el ca s-i spun de ce aveam nevoie fit en Sim Obstacol n-ar fi putut sta acum in calea feticiri mele, am simit cum i se taie respiratia. $i imediat mi-au fagne lcrimile cand a ingenuncheat deft cu toata lumea — in tin eer ee : in timp ce, peste tot in jurul nostru, se auzeau blitzurile si strigatele pricteni riete i — si m-a sii saluténdu-si copilul, Petpeallo sagt — gaa siret pe bath 290 EPILOG TATE DUPA$APTE ANI Ficindu-mi vant cu un exemplar din Newsweek nemulfumita in timp ce ma aplecam si iau Panto: pe covor. Canicula de iulie ma iritase in asemene: si-ilipesc sireturile de podea daca- peste tot. Jared aproape ca nu- despre dezvoltarea simt avea doar sase ani, Eram nevoit& si-i » am mormait fii lui Dylan de a hal, incat eram tentata $i mai ldsa lucrurile impristiate ‘mi era de niciun ajutor cand venea vorba tului raspunderii la fiica noastra. E drept, dar nu ne doream si fie o risfatata, nu- amintesc in Permanenti sotului meu ci, zi, €a 0 si fie adolescenta, si atunci lui o sa-i para rau, Numai ci Dylan Trent era fetita tatei, si si- zeu cand ea o Sd-nceapa si-si doreasci iubiti si seri in care si ajung’ tarziu acasi, in loc de dulciuri gi de jucarii. —Decee atat de frig in casa asta? l-am auzit pe Madoc zbie- rand din hol. i aga? intr-o 1 fereasci Dumne- Am clitinat din cap Pentru rufe din baia iesit. —Ecaldca naiba, si am azvarlit pantofii fetei mele Pe cosul Noastra personala, stingand lumina cand am am bombinit in barba, ca si nu ma auda. 291 Penelope Douglas Am examina inckperea, declarindu-md in cele din umd sas spout de faptul cl era curat gi ch toate rufele murdarefisse indepirtate §tiam ci Madoc si Fallon mu se sinchisese de deo. dine, numai ci eu sunt atenti la capitolul Asta cind stayin casa altcuiva. Mi-am tras de la piept cimasa cu maneci lungi si dungulte albe ¢albastre a lui Jared gi am continuat si-mi fac vant prin de- colteul ei in timp ce mi asezam pe marginea patului nostru. Mama hitic o grimadi de cimisi clegante Brooks Brothers pentru cilitorille lui de afsceri, inst elle purta numa pe cele ngre cau pe cele albe. Cele cu dungulite albastre si roz rimiseseri de mele si, impreuni cu pantalonii scurti de pijama din bumbac, reprezentau uniforma mea in prezent. Madoc si-a facut aparitia in usa camerei mele, privindu-mi jncruntat, cu miinile in solduri. — E frig aici, m-a apostrofat, privindu-mi ca pe o vinovati, din moment ce eu eram cea care avea cilduri in ultima vreme si mentineam temperatura din casi la un nivel foarte scizut. Am scos un suspin de preficuti compitimire, continuind si-mi fac vint. — Nu da vina pe mine pentru problemele tale, omule, am re- plicat, sarcastic’. Toemai se intorsese de la serviciul lui din Chicago si era ing imbricat in pantalonii de costum cu dungulite ¢i in cimasa albi, cu manecile suflecate. Cravata argintie ii atima desficuti la git, ceea ce-I ficea si arate, de fiecare dati cind ajungea acasi, ca unul scipat in ultima clipa de la spinzuritoare. Madoc isi adora serviciul, dar ii era gi greu. Contrar astepirilos, se hotirise si activeze ca procuror gi si-i vire Ia inchisoare Pe infractorii pe care tatil lui, ca avocat, se striduia si-i tind in liber- tate. Ai fi zis ci asta putea si ab efecte nefavorabile asupra relapiel dintre ci, dar, in realitate, ambii Caruthers savurau ,jocal”, ag cu 292 A oa KES ee ROR Regasire uy ei, Cred cd infruntarile dintre ei, din sala de judecata a a camerele de consiliu, nu ficeau decat si-i apropie, 8 dat ochii peste cap, apoi mi-a aruncat o privire sugubeart sasimp ct ma cerceta din cap pand-n Picioare, b — Oare fi-o fi spus Jared cat esti de sexy, chiar si cand esti 2 —Nu sunt supraponderala, am protestat, indreptindu-~ area. Sunt gravida, ea — Buni incercare, a replicat, rinjind. Doar ca n-ai decat un copil acolo. Am aruncat cu revista dupa el, dar se ferise deja, eho Risfirindu-mi degetele peste abdomen, am risuflat indignata. Ce magar! Ca doctorita, stiam ci, pe timpul sarcinii, era acceptabil& o oare- care crestere in greutate si ma simteam intr-o forma fantastic’, Madoc si-a varat din nou capul pe dupa usa. — Apropo, Jared e pe videochat, a ciripit, dupa care a dispirut. Am zimbit, plicindu-mi cum suna. M-am Proptit intr-o mani la spate ca si mi ridic de pe pat. Find insircinata in aproape noua luni cu al doilea copil, am cizut de acord cu Jared si nu stau in casa noastri — casa in care am crescut — singura cu Dylan. Din moment ce Fallon igi luase un an de pauza de la serviciul ei, de la o firma de athitectura din oras, ca si lucreze la anumite proiecte independente pe care-si dorea si le exploreze, era bona perfect in cazul in care ma ,hott- Tam’ si intru in travaliu inainte de termen. Jared fiind plecat pen- tu citeva zile, nu voia si riste absolut deloc. Am coborit lipaind scara, greutatea din abdomen provocindu-mi dureri de picioare si de spate, Mi-am jurat, inc o data, mie insimi, 4 asta o si fie ultima oard cind o si mai riman insircinat’, Imi facusem acelasi legimint fati de mine dupi ce-o niiscu- Sem pe Dylan, insa stiam si eu gi Jared cat de singuratic se poate mi spi- sirind inapoi 293 “= Penelope Douglas Simi un coplsingur la paring ga cine tnul. Bineinteles, ef hotter fcr pas as ~ wusese parte de un frate, Jar, dar se 4 la punct pe copii. Gemenii Ini Madoc, Hunter « ij stn ie Din kes ene Fal ‘i me pea teceee #52 C4, speram eu, Madoc era sus si incerca B “= nae ‘PE copy. J Fiind si Quinn aici, toati casa era 22i un cui de nebunil. - ‘Trigandu-mi un scaun, m-am asezat la masa din bucitit, in C fata laptopului. Jared mi-a zimbit de pe ecran. w — Buni, iubito. se ‘Am simgit imediat futuri in nua — Bun, am rispuns, zambind la rindul meu si admirindsi “24 camasa alba sifonati, parul ravasit si cravata desficuti. Dumne- "a zeule, ce bine arati! am glumit, dispusd si-I infulec cu gamituride “Smy cartofi prijiti. Rey Cineva din spate i-a dat o mapa ca si semneze, iar el m-apavit chioras in timp ce-o lua. ey — Nu incepe si tu, m-a avertizat. Te doresc de innebunes. Sunt obosit,infometat si excitat sabia astept si ma ure disertin. 4. avionul ala. — Sogt.., am zis, razand gi privind in jur, ca nu cumva si fi AY, apirut Madoc si copii. Casa e pling de ame. Poti si-mispuipor — \'%. Jared era in California si, dupa ceca ce vedeam in fundal Hat mari si motostivuitoare, mi-am dat seama ci se afl in deposit. Avea un birou acolo, de care se ocupa, in mod normal, Pasha ins clera nevoit si se duca in viziti o data la fiecare citeva huni, pent 204 4 Regdsire iN, nt controale de calitate la JT Racing; JT venea de la Jared S| int, dupa cum arm descoperit ulterior. toata foiala din depozit in spatele lui, dar a -1 privesc. Chiar gi la treizeci de ani, soful la. o masa, CU team satura si: quod est q \\ nev ers foarte ispititor. Sy Sima jspititor, la drept vorbind. O: i yy P ‘ . Oare de ce 5 jefrumos birbati? imbitranesc atat — $i ce mai face fiul meu? m-a intrebat Jared, da Yh dal , dandu-i inapoi yy fipului de lings el si acordandu-mi intreaga | Mndns topo yi — sfiditor, pe vezica mea, am glumit, as atentie. paima pe buticl. In afard de asta, e bine » batindu-ma ugor cu — Situ, te-ai aranjat? s-a inter : : esat i ‘rile rezolvate? el. La spital sunt toate pro- —Da, am incuviintat. Intre: . tat. Intreaga m , liei bee urmatoarele cateva hed jenatshiie e-consacrats fami fade carind antrasem ta ice ~ rasem in concedi + mye italul era in crizat de personal. Dar, c ful de maternitate, fiindea 1 mam bucurat cand am aflat ca, i ; cum mi apropiam de soi “i, angajari. Acum clin sfirit, cel de avalo nial ieteere Acum puteam si-mi iau liber amakeers facusera Un fipat ascutit mi-a perforat ti fara griji. sisi ma risucesc pe timpanele, fica: J sci a » ficandu-ma si Hunter alergan ca grt eae cu care i-am vizut pe Kad Renae ‘eit ochii — aia era pompa ae da cu — am fost nevoit si- ane ‘i Dylan a ocolit in fuga i csfindat WC-ulP st! peste umeri in ti insula, cu parul ei f uumeri in timp ce se griby paul ei saten, moale, saltandu-i -a izbit de mine dj ea sd scape is u-i le mine dintr pe de atacul lor. vw *™cuprins-o cu un brat. ~© parte, cautand evident adi Baieti rat. post, iar # ietii — amandoi aed ' loi in vai fy dar -a opt cind man ics net — Lasati-ma j ind m-au vazut, privi si-au continuat Y stinns ti-mi in pace! . » privind-o furiosi. i find la di . ! a strigat ea, lovi i sl. istanta. , lovind cu piciorul ea ridicat po, drept, ca lan s-a ay Pompa, dar mi- Pucat sd tipe, ‘mi mijesc | ce Dy! a ‘ Tepezit mana in fata, in timp 295 ee Penelope Douglas — Ay nici si nu te Bande; Tocmai atunci, infitisare enervata, — Madoc! a ricnit Jared, sti. Las-o jos, j- 4m ordonae a venit fuga Madoc, : Mund pe , impungand in fata cu tor. Tine-ti Copiiii la distant de fata mea! Vorbese seriog! a Ochii lui Madoc s-au bulbucat brusc, — Sti fin la distanga? a FePetat, surprins. Fir-ai tu, 4 Scrignie Printre dinti, dar s-a oprit. Apropiindu-se ca si-i astupe urechile lui Dylan, s-a apucat sj explice in soapta lui Jared. » numai cl ¢o viper, ole, amis Printre dinti. Si-a umplut pistolul cu apa din WC sia tras in di! Jared a pufnit, iar eu m-am intors intr-o Parte ca s& pot ride in voie. Dandu-mi ochii Peste cap, zis si-si duc nebunii de-acolo, sta era un exemplu clasic fie parinti. Niciunul din ei n- copil ar fi putut si Breseasca i dru de biietii lui Pe cat era Jared de Dylan, $i eu, care-l avertizasem pe Jared s& nu mai rada de poznele ei de fata cu ea! Prin asta, nu ficea altceva decat si-i incurajeze com- portamentul. fram smucit spre Madoc gi i-am despre cum stiau Jared si Madoc si ar fi recunoscut vreodati ci Propriul in vreun fel. Madoc era la fel de min- Indiferent cat ar fi fost de amuzant. Sau cat de mult ar fi meti- tat-o, probabil, gemenii. Am ridicat-o pe Dylan in candu-se de gleznele mele. — Buni, tati, a ciripit ea, Mi-e dor de tine, ; Am suris la auzul vocii et micute gi dulci, adorandu-i obrijorii trandafirii si zimbetul imens, — Buna, Ochi Albastri, tru tine, Poala, micii ei Chucks galbeni fre- a salutat-o el. Am citeva surprize pen” 296 SSeS Regdsire Jared, am gemut cu, in parte gi fiindca junghiuri de durere in sus sneePusert an est ! a pe coloana, din cauza duritati; a ‘lui. Tubitule, camera ei € plina de surprizele tale ee : - Ce-i mult Mi-a aruncat micul lui zambet smecher ci ar trebui s4 m3 mai gandesc. es Mereu plitea taxe suplimentare din cauz; ; de er a: ise pentru bagaje, atunci cand se intorce: 5 ven oe ; , ‘a cu avionul. Totdea- una, din cauza cadourilor pentru ea. Tricouri n u : ‘ ouri, globuri cu zapada, animalure din plus, fotografi cu autograful pilotil gilista continua. Incepeau s4 nu-i mai it E! alee {n fosta mea camera. rere — Madoc! am auzit un strigat si, i 4 int 1 pe Lucas, venind dinspre piscina peinre i ale te me ram Wak rade in mand si cu Quinn, incolacita de vatloeal fa” se Gato Dylan si taticul ei sporovaiau mai departe tot urmiream cu privirea pe Madoc, care intra la ie a vie. Numai c4, pana s4 poat’ spune ceva, Lucas i-a se < —Onuule, ia-fi sora de pe mi ieee c pe mine, te Quinn si-a strans si mai tare mee jurul lui Li i am zimbit, gandindu-mia cata bataie d , ii iadEsriuhulews vreme, La douazeci de ani, Li aera sprain oe! jucas nu avea rabdare pentru o fata de cu tronc. —Wiube ad iubesc pe Lucas, a declarat ea, chicotind. O si ma marit — Ba, iba! ivi Nishant eerie ioe el, privind-o de sus, fara pic de + $y , cu un pic de teama. Omul insis- tat el er Madoc. E ceva sinistru! ae ha ane - 4 ree a as Madoc, aplecindu-se si desprinzandu-si ao ran lui Lucas. O s&-l faci pe Lucas sa fuga inapoi la iia wa Renee dupi care a impins-o usurel spre noi. Mami Jad si vind curand, i-a zis. Du-te si-i spui ,bund” lui 207 Penelope Douglas inn — cu ochii de culoarea ciocolatei ai mame} ¢ . Quinn al er —s-a apropiat s4-I salute pe Jared, dup = parul blond al ta i au fugit amandoua af; ~ Piguet de mand pe Dy ft amindod i Relatia ei cu Jared se limita doar la c: teva cuvinte, Cred ci eg se simtea mai apropiati de Madoc. Pe el il vedea mai mult. $j distra de minune cu Jax. . i a Dar mai cred c4 era gi un pic emofionata in prezenta lui Jared Cauta mereu si-i obfind aprobarea gi respectul, chiar daci-si fice, griji inutile. Jared 0 venera. Poate ci n-o fi fost un frate la fel de comod ca Madoc, dar adora s-o invefe diverse lucruri $i avea grija sa fim prezengi la absolut toate spectacolele si la petrecerile ei aniversare, — Tica spus cumva Jax cand se intorc el si Juliet, vara asta? 1-am intrebat pe Jared, dupa ce am ramas, in sfarsit, singura cu el, — Iubito, nici nu mai stiu in ce fara sunt, le-am pierdut urma, a oftat el. Bhutan, sau Bangladesh, sau... — Brazilia, -am auzit pe Madoc zicand din frigider, unde-si varase capul cu totul. Am pocnit din degete. — Brazilia. Ai fost pe-aproape, l-am tachinat pe Jared. Era tot cuB. — As prefera si ramana acasi, a replicat Jared, care parea iritat. Mi-ar plicea si-mi cunosc nepotul mai bine, nu doar din fotografi — Curand, l-am linistit, indreptandu-mi privirea spre peretele bucitariei pe care se aflau fotografiile de familie. Jax era in picioare, dinaintea unei cascade, cu fata spre camera foto, iar Juliet i finea inconjura cu bratele din spate, amindoi murdari si transpirafi si zambitori. - mn finandu-se de Juliet, era fiul lor, Hawke, acum in virst ani. ~ O sé1 sun azi, i-am promis lui Jared. Casa trebuie si fe Pregatita, 298 Juv gl Juliet se hotaraserd, in sfargit, ghelburne Fulls, in vechen cast a hui Jared, vecind cu a noastra, Ulimii ani invemnasert pentru eb cillatorii fi munca Aproape non- stop pentru organizagli non-profit, intemeind fcoli prin toata jumea, Nici Hawke nu-i finea pe loc, Cand avea un an, il ctrau dupa el in rucsac, Acum se repezea inaintea lor, trasndu-le poteca, Cu toate astea, dorul de casi ti apiisa din ce in ce mai tare, plus ci se hotiiriserd si ne crestem copiii impreund, Hawke o iubea pe Dylan, verigoara lui, gi-gi dorea si-i cunoasci mai bine pe baiesii lui Madoc, Prin urmare, se intorceau acasa, iar eu, Fallon si Addie luase- rim asupra noastri sarcina de a le pregati casa, in care nu se mai ficuse curat de-o vegnicie, plus c& trebuia aprovizionata cu man- care, Acum singura mea griji era s% stau cu ochii pe Dylan, ca nu cumva si incerce si se foloseasca de Copac ca si mearga si-si petreact timpul cu verigorul ei, Mi-am gters fruntea de transpiratie si am tras de cAmaga, incer- cind si las aerul s& pXtrunda iniuntru, — Abia agtept si se nasca odata, fiul nostru. Mor de neribdare si ma sui dor de vant. Jared s-a aplecat, rezemandu subinteles din ochi. — $i mie, a marturisit in soap’. Avem nevoie de o iegire noc- turna, $i cat mai curand, Mi-am facut vant si mai abitir, amintindu-mi ultima noastri iegire nocturna, Eu §i Jared siream unul pe celalalt cu fiecare oca- we, dar din cand in cand ne gaseam timp sa iesim din casd numai noi doi, noaptea. De obicei, iesirile astea se incheiau pe bancheta din spate a maginii lui. Unele lucruri nu se schimba niciodata. Usa glisant& din sticla din spatele meu s-a deschis din nou gi i-am auzit vocea lui Dylan. 8A se stabileasca inapoi in am gemut, referindu-ma la i iar pe motocicleta ta, Mi-e se in coate si zimbindu-mi cu 299 Penelope Dougas Plea vrei si mergem si inotim? intors capul si J-am Vizut pe fiul lui i ‘s Pe fiul lui Madoc indepartandy se — Lasi-ma in » a mardi i pi cf an Pace, a mérdit el, Ey AUC Pierd Vremeg ai Eaa lsat Ochii in jos Siam simfit cd mise ini Pic. Tocmai ma Pregiteam si ma duc | sont fv aca, cand Hunter ~ celia si-a ficut aparitia in spatele ¢j, — Merg eu si inot cu tine, s-a oferit el, Stiam ca era $i Lucas acolo, ca sx aiba grija de ei, mi-am ficut probleme, Am clatinat din ap spre Jared, iar el a pufnit in ris, — Ii dai seama c& Hawke, Kade, Hunter, Dylan si Quinn vor fi tofilaliceu in acelasi timp, da? am zis, intrezirind viitorul extrem de tumultuos Pe care-I aveam in fata noastri, Timp de cel putin doi ani din patru? am Precizat. Quinn era cea mai mare, avind opt ani. Hawke venea cu un an dupa ea, iar Dylan, Kade si Hunter erau cu numai un an mai mici decat el. — Stai linistita, a rispuns, insficindu-si haina siimbricindu-se. Nu cred ci poate cineva si intre in atitea belele ca noi doi Privindu-l, m-am gindit la toti anii cu suiguri si coboriguri si la toate rahaturile prin care ne fiicuserim Teciproc sa trecem. Intraserim in atitea belele... Perioada liceului ar fi fost mai distractiva pentru mine daci a5 fi rispuns mai devreme provocitilor lui Jared, dar, cine tie? Poate 4, daca s-ar fi intimplat altfel, el n-ar mai fi fost acum aici. N-as schimba nimic din tot ce-a fost, pentru cé, indiferent de ey intimplat pana acum sau de ce-o si urmeze, intotdeauna 0 aleg pe el. asa cd ny Regdsire Jared insemna ,acasa” pentru mine. ‘Am inghitit cu greu nodul din gat. — s& te iubesc intotdeauna, Jared Trent, am soptit, printre acrimile care mi se adunau in ochi. Aintins mana si si-a trecut un deget pe ecranul computerului, iar eu am stiut ci-mi trasa contururile fetei. — Si eu te-am iubit dintotdeauna, Tatum Trent. SFARSIT vata DOUGLAS AUTOARE DE BESTSELLERURI NEW eal TIMES nu pot sd stau cu ele la Pentru Johanna si Debbie, care au zis ca masa de pranz... *salutéri” CAPITOLUL 1 Du-te, Quinn! il aud pe Jax ricnind, bitand din palme. Hai ! eae doua jucdtoare adverse, ramanand cu mingea la picior jisimtind cum tricoul negru cu portocaliu mi se lipeste de spinare. Iubesc fotbalul. Iubesc fotbalul. Tubese fotbalul. Ba nu, nu-i adevirat. Urisc fotbalul. Sunt incantati de gandul che sfirsitul ultimului meu an de liceu gi cd asta ¢ ultima partida. — Aici! O ziresc cu coada ochiului pe Maya Velasquez, care ma strig’. Cu piciorul drept, sutez mingea in directia ei, exact in clipa in | care vid cum plonjeaza cineva spre mine. | Tao gura de pamant, Caruthers! Dupa care nu mai vid decat un tricou verde care se izbeste de mine gi ma tranteste la pamant. — Au! gem eu, crispandu-mi. Fir-ar a naibii! O durere ascutiti imi sigeteazi noada si spinarea in timp ce-mi tidic privirea, mijindu-mi ochii in bataia soarelui. Simone Feld- man, din echipa celor din Weston, ranjeste spre mine de sus, cu Sclipiti de bucurie in ochii ei verzi. oe apoi, spre marea mea satisfactie, cineva se izbeste de ea, | Hcand-o si-si piarda echilibrul. Fata se clatina, dar nu cade, iar eu oe daramati de pe inaltul ei piedestal. Mu/fumesc, in, 309 il oo Penelope Douglas Arunc o privire in stinga si vid exact — asteptam s-o vid, Dylan, fiica fratelui meu Jared 4 doi ani mai mica, dar joaca in aceeagi echipa . spatele spre poarti, zambindu-mi larg. Su mine leary Simone ¢i toate celelalte se pun in miscar — Hai sus, Quinn! nee sind ina Privesc pe sub gene si scot un geamit, spatele meu. Ridicandu-mi si ein pecan Madoc, care-gi azvarle sacoul negru pe banca si-ji slibe ee bleu. Probabil c-a dat fuga incoace imediat ce-a ae ca sa vada meciul. ss, — Revino-fi! imi ordond btand din palm lfc Ja odata! Imi dau ochii peste cap gi ma intorc la joc, alergind din nou. Sunt milioane de alte lucruri pe care as fi preferat si le fac— 3 scriu in jurnal, si gatesc, s4 inot... si-mi fac temele, si-mi spil lucrurile, si-mi plombez o carie —, insi Madoc, Jax, ca si tata, ci tot veni vorba, adora si-si vada copii ficdnd sport. Pentru frati mei, asta inseamni exercitiu fizic si o distractie pe cinste. Pentru tata, inseamné trofee pe un perete gi inca o activitate extracurricu- lari de trecut in dosarul meu pentru admiterea la facultate. Nu ci as mai avea nevoie de fotbal, oricum. Admiterea mea la Notre Dame, toamna viitoare, e asigurata. — Asa, zice Madoc, apropiindu-se de mine dupa mecial incolicindu-mi gatul cu un brag i depunindu-i idee grozavi, cA ai putea si intr Pe care mm are ey cAstigat de noi, un sirut pe crestet. Mi-a venit 0 i ca stagiard in campania mea, pe timpul veri. — Adica ti-a venit 0 idee grozavi ch ai putea sit faci rost uot de fort de munci gratuita. theed ficind aaa uuu la asta s-a gandit, dat il. canese - pe Madoc. E cel mai amuzant gi mai drigastos dintre ft un tip cu care e usor si stau de vorba si in prezenga cirus » 310 RE LEE ee a Se Aproape niciodata a foarte in largul meu, dar in acelagi tim, ad absolut tot ce-gi doreste. $i desi sunt convinst Ke a bar deranja sa pliteasca Pe cineva ca jucreze in clue) lui, stie ca Poate si ma suceascy fia ” jnvarteascl mult mai usor decat pe oricine altcineva abia P € 91 obignuit s4 unset ng ‘ _— Haide, imi zice, striduindu-se deja si ma Convings. Esti iticoas’, stil s& vorbesti gi sd urmezi instructiunile, Plus cx esti din familie. N-o s& fiu acuzat cX ma port ca un Pervers cu o stagiara, —Totusi am alte planuri, ii rispund. Unele mult mai distrac- tive decit si stau toata vara intr-un birou $i s4-i sun aiurea pe alegitori, implorandu-i sa te voteze primar, —Planuri? Cum ar fi? Ridic din umeri si-mi desfac elasticul cu care-mi prind parul in coada. —M-am gandit sa cilatoresc. Nu-Iprivesc, dar tot ii trebuie céteva secunde pind si teactioneze. —Sieu de ce n-am aflat despre asta pana acum? se intereseaza. Pentru ci nu mi-am facut planuri clare. Pentru ca n-am Spus nimanui. Pentru cé n-am habar unde as vrea sa merg sau ce as urea st oid. Pentru ca taicd-meu nu m-ar lasa in ruptul capului sa plec. — Ai discutat cu tati despre asta? ma intreaba. Imi indes la loc in rucsac prosopul si elasticele pentru par, fir si-l iau in seama. — Quinn, oricat de mult mi-ar placea si te vid deschizindu-fi uipile, el n-o si fie de acord in ruptul capului, imi atrage atentia, intinzindu-mi sticla cu apa. $tii ci are nevoie de luni de zile ca si fe pregatit pentru o idee ca asta gi, oricum, n-o sa te lase si te duci singura, Dupa care adauga, pe un ton care devine tiios: gut Se Penelope Douglas — $i, daca te-ar lisa el, nu te-ag lisa eu, Pe lings sem cA afi hotarat amAndoi c-o s4-fi ocupi vara ca 4 ae tery, céteva cursuri la Clarke, pand si te duci la Notre Dame 12 Dumnexeule! 1H toamng imi pastrez o figura impasibila, straduindu-ma s tata. Peste citeva luni, o s& fiu plecata de-a binele as iti. si-mi lipseasc’ Madoc — gi tofi ceilalfi — aga ca incerc an 7 port ca o rizgaiata. as Imi salt pe umir breteaua rucsacului, iy! 4 — Maa, stiu. Uit& ce-am spus. Era doar aga, o i a trecuse prin Core ii zic si imi dau ochii parks aoa totul intr-o glum printr-un ranjet fas. Probabilo sincere jf astept pana dupa facultate ca si incep si-mi triiesc Viata, adaug. — Asa te vreau, raspunde el, lovindu-ma usor cu pumnul in brat si zambind. Pe langa asta, stii ci Jared are programate eveni-_f' mente in sir toata vara, iar cu Pasha ocupata si instaleze linia de productie din Toronto, cine s& se mai ocupe de programirile lui? Pe urm, Jax gi Juliet vor avea nevoie de retugurile tale speciale la - tabara de vari, pentru planificarea focurilor de artificii de pe i 4 lulie, si... $ — Si bla-bla-bla... Hai cd stiu! il intrerup, scotand un geamit. Sunt de neinlocuit. Nimeni altcineva nu poate face ceea ce faceu, nu-i aga? — Sigur ca nu, Quinn-Har-Divin. Avem nevoie de tine. Clatin din cap si-mi fac loc pe langi el, ducandu-mi spre vestiar. Dumnezeule, cat il iubesc! Imi iubesc toat’ familia. Dar fiecare dintre membrii ei stie foarte bine cum si ma manipuleze. Niciunul dintre ei nu mi-ar spune sa plec. Niciunul n-ar spune: »Hai, fa-o!”, nici nu m-ar intreba: ,,Tu cum ai vrea sa-fi petreci vara, Quinn?” Jax si Jared presupun c& mi-e bine aga. Madoc vrea si-si aibi tot timpul in preajma intreaga familie. Nepotii si nepoatele mele se preocupa prea mult de propriile vieti ca si le mai pese de cee i Sa a a \ 312 —,, ‘Aproape niciodatd inti mei... fn fine, ei vor sa fiu fericitl. Dar, in fic iar eee nici s& fac greqeli. Ce naiba, ange iegire Sg iO rae precedatii de o discugie de dou’ zile despre sex. yn biiat @ sunt copilul lor. A doua lor sansa. : pentru cl eu ceva in neregula cu fratii mei. S-a dovedit c& char fi ie Dar presupun c& paringii mei n-au prea avut a gece in privinga asta, : ota gtie ce vreau eu, Nimeni nu acorda suficient de Niment ie. Nim csi pe pei pereche de pan , ma imbrac la repeze: - ie aia thiati gi un tricou gri, cu decolteu in V, apoi Laer pen Imi desfac chinga rucsacului si scot sapca de base- ree mi-a daruit-o Lucas acum trei ani, inainte si plece din oras.O port totdeauna cu mine. : ae ; Trei ani in cap de cand nu l-am mai vizut si nici n-am mai vorbit cu el. Dupé liceu, el s-a mutat la New York, ca si-si giseasci o slujba, ins firma lui de arhitectura i-a repartizat un proiect in Dubai. De cand a plecat din Shelburne Falls, a trait in Orientul Mijlociu, in cea mai mare parte a timpului. Nu par si fie ganse s4 se mai intoarcd vreodata. Stiu cA, teoretic, el nu face Parte din familia noastra, numai ci Madoc i-a fost mentor inc& de cand avea opt ani, si a ficut parte din viata mea inc& de cind m-am niscut, Dupi ce-a plecat, m-am asezat de cateva ori la mas% ca si-i sctiu — scrisori, e-mailuri, mesaje pe Facebook — numai ci, de fiecare dati, a existat ceva care m-a impiedicat si i le trimit. Poate mam temut c& n-o si-mi raspunda. Poate, doar Poate, c& el a tolerat-o pe micuta enervanti Quinn a &u toate intrebirile ei prostesti, doar cat timp a fost taba = aici, dar acum nu mai are nicio obligatie. De ce si-ar *capul, nu? Eu nu mai am ce s4 caut in viata lui. Acum are dou: ; noua de ani. E important, ocupat, sofisticat... 313 a Penelope Douglas a | $i nici el nu mi-a Scris, aga ca... ‘Trigindu-mi peste ochi $apca bley- deschis cu if ca si mi apar de soare, pornese Spre rastehi Cay, fata scolii. ae Mii dy — $tii, tot nu-mi vine si cred C4 n-ai magi ete mai Masinal strips spatele meu, in timp ce-mi descui bicicleat E A oe f familia noastra, Quinn! ae Pm if Rad in sinea mea, recunoscand vocea lui de masini e, categoric, o trisituri de familie, fn asemene; f incat unul dintre fratii mei — tatal ei — © proprietarul ta panii care proiecteazi si intretine compons nl lente auto pentru mas, si motociclete de curse, in timp ce un alt frate ain oa f treaza cir. Dylan, Da, Aragosteg /, cuitul pentru curse din oras. y Privind peste umir, o vid apropiindu-se cu vechiul Mustang Fa Boss 302 al tat ei, pe careil-a drut cind s-a campacatnou-noe ¢ ful lui Shelby. a Imi zambegte cu gura pana la urechi prin geamul deschis a1 vi portierei. ro — Poluarea atmosfericd e unul dintre Principalii zece factoriai ig mortalititii de pe Pamant, ii zic, descuind lacatul sidesficindlan- tul de pe rastel. Mii de oameni din tara asta mor anual din cauza poluarii atmosferice, iar cea mai bund modalitate de reducere a acesteia e mersul pe jos sau cu bicicleta. Zambesc, incercand si iau un aer de superioritate, in timp ce-mi var lacatul in rucsac. — Eu nu fac decat si-mi indeplinesc partea mea, adaug. — N-ai putea s-o indeplinesti si pe-a mea? Kade, nepotul meu, vine agale si-si arunc& geanta in spatele camionetei lui, chicotind in barba. 4 — Si pe-a mea, il sustine fratele lui geamin, Hunter, imitindw miscarile. ce ae aca ae a a 314 i yee na ‘ \\ 4 e Aproape niciodatd pil c& tocmai gi~au terminat amandoi exercitiile din sala «cri a liceului, Acumuleazd mas& muscular’ pentru campiona- va voamnk al anului al treilea. gtrimb din guri intr-o parte, cu dispret pentru Prelungitorul \ depen suitor de benzina cumpirat de Madoc Pentru baietii lui, ie care nu reuseste si dea impresia c& barbatia lor ar fi mai mare, in cjuda a ceea ce cred aiblestenhl El le-a cumparat camioneta asta snare si neagra sperand cd vor invita s-o imparti intre ei... sic& vor siliti si meargi impreund in ct mai multe locuri, fiindca nuiesc sa se certe tot timpul. Substantele poluante emanate de magioaia asta sunt, probabil, indeajuns de puternice incat si omoare gandaci... sub pamant... in Antarctica. {n realitate, nu sunt chiar atat de Preocupati de poluare. Doar imi place si merg pe bicicleta, pentru ci e un capitol la care nu mi aliniez cu restul familiei si care-mi oferi pretextul ca si fac mai mult timp pana acasi. Un timp pentru mine si aga mai departe. Dylan imi zambeste, cu un licdr de tandrefe in ochii ei albastri. — Ne vedem diseara, bine? fi fac semn din cap ca da si-mi salt rucsacul in spate. Scotin- du-mi bicicleta din rastel, aud camioneta lui Kade si a lui Hunter demarand in spatele meu, dupa care gemenii si Dylan dispar in Viteza din parcarea scolii, mai mult goali acum, din moment ce cursurile s-au terminat de dou’ ore. Urcindu-ma pe bicicleti, o iau din loc gi ies, la randul meu, din Patcare, inspirand mireasma proaspati a liliacului, purtatd de vant Peste tot in jurul scolii. Perioada asta a zilei, imediat inainte ca paringii sa iasd de ‘erviciu, dar dupa terminarea scolii. Strizile sunt linistite, iar Purele Coboara spre apus. E cald, dar razele lui nu-mi dogoresc saad ee # Pe ceaff, ca la amiaza, Sulite de lumina aurie patrund prin obis- nzigsul de deasupra, in timp ce gonesc pe strizile mirginite de Se ere Penelope Douglas automobile, auzind zgomotele copiilo nele lor cu rotile, ea Cate joact othe pe Fiind vineri seara, n-am gia cd trebuie i Prag. casa pentru teme sau invaqat. La urma urmei, ii ome terminarea anului scolar. Lucrarile si face YE aproae 4, date, examenele de final de an s-au sustinut, j 3 fost dea, absolvire in plina desfigurare. Sunt pe anes Petia Pei In acelasi timp, e si seara cea mare pentru Drie e pe tul cd tocmai si-a primit permisul de conducere, ods masini’ a tatalui ei, acum cateva luni, i pista, Iar eu trebuie si fiu acolo. Dar, mai intai... Cotese si continui si ped: orapulu. Ador af ime cum imi ute pe ae trece vantul prin vesminte. Zambesc in sinea mea, iting, ct se roaga baietii de mine ca si-mi iau o masini, dar nu cumyy le-ar siri capacele dac-ar afla cd ag putea fi interesati, mai degrabs, de o motocicleta? Gonesc pe High Street, dupa care fac dreapta si frinez, oprin- du-ma langa bordura in fata unui magazin din colful strizii Sutton si punand piedica bicicletei. Stand si privesc prin vechile usi cu glasvand gi cadru din ema, cu vopseaua lor rosie ciobitd, observ ca totul arati la fel ca ier, cand am fost pe-aici. Panzele de paianjen imi impiedica vederes, dar tot reusesc si disting tejgheaua spartd a fostei cafenele, tabu- retele cu tapiteria lor crapat din vinilin si un scaun risturmat pe podea, cu bucati de moloz imprastiate in jurul lui. ‘ Ducindu-mi in stinga usin gts prin vit cu fi acoperite, de asemenea, de un strat gros de praf. ane O sa scot rafturile astea. Potential clieni vor si vain rul unui magazin inainte de a intra in el, aga cl, da... soaten turile, ca si poat vedea ce gen de privilie e. Imi rod buza de jos, entuziasmul trimitandw turi in stomac. odata cy § diseari o si ated debuteze re -mi un roi de fir 316 Aproape niciodaté si mai vopsese gi zidul exterior din ciramida intr-o nuanta em, c2 aluatul, dupa care o 84 vopsesc usile turcoaz, culoarea oa ti. Asta 0 sii fac’ localul si para viu, ca vara. Imbietor, fic nonconformist... ; W Perfect pentru o afacere estivala. a Osi mai pun si cateva mese ss umbrele, in fat’, iar meniul n-o wi acuprinda numai produse de patiserie si dulciuri, oi $i ovarietate i de ricoritoare $i, poate, ceva inghetati. ‘ Si-o si las usile deschise toati ziua, ca si miro: N mula bundtéti scoase din cuptor sia dulciuri. 4) — Hei! mi striga cineva. asi in tot cartie— a! {ntorc capul si zaresc un tip venind din spatele meu. E imbra- ‘yg cat in jeansi i un tricou alb cu o inscriptie sie cam * dar nu l-am vizut niciodati la scoala la care inva. % — Cum te cheami? se intereseazi el, Observ un grup de biieti mai incolo pe trotuar, yy dl, discutand si razand. Ii intorc spatele, privind din nou fosta brutirie. Pe afigul DE INCHIRIAT din geam e un numar de telefon. Nu vreau si fu wig nepoliticoasa, dar n-o si obtina informatii personale de Ja mine ig doar pentru faptul cd se consider’ dragut. Mai ales c& nu-I cunosc, a > Esti la liceul din Falls, nu? j nck o dati il ignor si ma intorc spre bicicleta mea, ca si plec. » Numai ci ma pomenesc cu gapca smulsa de pe cap. Ma rasu- 0 cesc iute si vid c-o tine sus, departe de mine, zambind cu gura pind la urechi. O flutura de colo colo. —Ce trebuie si fac ca s& vorbesti cu mine? j _ —Nemernicule, ii zic. Poftim. Am vorbit. Acum da-mi sapca fina, ) Tipul rade, Mana-mi fagneste spre sapci, incercand s-o smulg de la el. / — Di-o incoace! de varsta mea, de unde venise Penelope Douglas De sapca asta nu m-am despartit pi. Daca n-o port pe cap, 0 car tebe intoarci intr-o i acasi gi 5-0 vreq seis gindul c& s-ar putea s-o pierd, — E cam veche gi pripaditi, nu-j cdrui nume nu ma leant si-l ere Comenteang Cubs si si-ti iau alta noua. prot edu Ma& reped din nou, incercat jn fiindca el o trage mai departe de: 6 a sng 1 sep, ig tater, — Tot nu mi-ai spus cum te imi zambind ca si cum micul lui joc ee sl, ae chee Ma uit urdt la el, rasufland greu. Ficind un ie ee cu palma in piept, impingandu-I inapoi si deeeliornde pe fitand de ocazie, ma intind si-i smulg sapca din mana. El se zguduie de ras si ranjeste spre mine, vizindu-mi am string sapca in pumn. Deodati ins, fi pict fata si casci ochii la ceva de deasupa capului meu. — Pot si te ajut cu ceva? intreabi, cu nervozitate. : O umbri se abate peste mine si simt prezenta cuiva in spate. fntorcand capul, il vad pe Jared, fratele meu cel mai mare, planind asupra mea gi aruncandu-i Ghertoiului o privire care di de ingees cd moare de neribdare ca pustiul si-i ofere un pretext. — O, nu! aud exclamatia cuiva. Din spatele agresorului un alt baiat vine repede spre noi. is arunca braful pe dupa umérul tipului din fafa noastra si-] tragt inapoi. oe — Imi pare riu, Jared, zice. E nou in oras. ae Continua si-l tragi inapoi, dupa care ne intore — # tele si se indeparteaza, cel speriat balmajindu-i ceva la thin ule in Tucsac, ln i, o maya h pal, a Mets cy i apoi dispar. f ea si ma risucesc pe cilcdie, intoreindu-ma ce faa SP Jared. 318 aoc lO Ee | ia: Aproope niciodata descurcam gi singurl, ti zic. Egti tare stingheritor uneori, este © sprinceand. ngheritor € faptul cA sora sefului de la JT Racing merge bide eet in bari gem \ F ormai ceva in barba gi-mi pun gapca a loc pe cap. N-am chef ieupia asta. Jared, Madoc si Jax se gandisera ca, de indaté ce * linea gaisprezece ani, o si-mi iau permisul gi o si-mi aleg o Pat) ‘Abia asteptau si mestereascd la ea, 98 facd modificari, Ma al sh ma rizgandesc, —Vrei si te duc eu acasd? se ofer’. Oricum aveam drum incolo, Arunc o privire spre camioneta lui, oprita la borduri, cu James, fiul lui in varst de opt ani, si cu AJ, fata lui Madoc, asteptand pe bancheta din spate. fiintore spatele. —N-am nevoie. Trec mai intai pe la barul motociclistilor, ti rispund nonsalanta, urcindu-mi pe bicicleti. Poate si iau ceva cocain’. Sa fac sex neprotejat. —Stai! ma strigi. Se duce spre camioneta lui cu motorul inca pornit. — Asta a fost trimis din greseali pe adresa noastra, imi zice, virind mana pe fereastra din dreptul scaunului pasagerului si scofind de acolo un pachet galben. Apropiindu-se, imi azvarle coletul infigurat in folie cu bule; il Prind $i, imediat, simt c& e ceva solid induntru. Intorcandu-l pe cealalti parte, observ ci mi-e adresat, ins& coltul din stanga sus € gol. — Lipseste adresa expeditorului, remarc, ridicind capul gi in- tinzand pachetul spre el. Nu vrei mai intai si-1 cercetezi, si nu aiba antrax? : Ig da ochii peste cap si ocoleste masina spre locul soferului, din interiorul clreia urla »Remedy’”, al trupei Seether. Sub incruntarea hiisesizer.o umbré de zambet. 319 Penelope Douglas _— Ne vedem diseara, imi zice. Apoi igi intoarce cay ul spre heel ft pul spre grupul de baieti care - 5 Ban» — Hei, tu! strigi el, aritind spre nesimritul Mai sunt doi ca mine in oragul Asta. Nu cumva are ME necting : . : . si uit! Tipul se crispeazd instantaneu $1 priveste in alta cand si dea impresia cA nu cu ela vorbit Jared. lin si imi indes pachetul in rucsac. Sine tes Uneori, detest s4 vad cum roiesc fratii mei in j alteori imi place la nebunie. jurul meu. Dy * Dupi ce ajung acasi si-mi las bicicleta in garaj, mi duc direcr la bucatarie. Tata probabil inc e prin oras, iar mama ¢ pe drumuti zig noapte in ultima vreme. De cand Madoc candideaz’ pentru functia de primar, ea s-@ oferit si-i fie coordonator de evenimente gi are permanent jntalniri cu proprietari de sili, firme de catering, muzicieni... Asta e perioada mea preferata a zilei, Nu e nimeni acasi, nu mi preseaza nimic si, pentru putin timp, sunt relaxata. Lisandu-mi rucsacul pe blatul din bucatirie, scot din frigider o sticla de Fresca si urc in fuga in camera mea. Vreau si ajung in piscin’ inainte sd apara cine . imi trag pe mine costumul de baie alb, din doui pi un prosop din baie, imi iau rucs i sticla cu suc, apoi ies cu toate astea pe usa care rioara din spate. Vuietul cascadei revarsandu-se peste pietre si 4 bazin mi relaxeaz imediat, facandu-mi bu: mise arcuias intr-un zambet. Cand paringii mei s-au mutat inapoi din Chie in Shelburne Falls si s-au hotrat sa construiascl o pissih 320 Aproape niciodaté a fost unul dintre lucrurile afla te pe lista da mea de dorinte \\ Fs aducea ini aminte de excursi \ ; ia la yn rE cand aveam ee ne | fs i rimind in tabard sented nee \e an . pce toata lumi , pornit in drumeti 2 sc b etic ae pe lang’ doui cascade. Pag lc nd te ae turilor, trecind cis socant de rece ante treptele. Inca we : cn ere si picioa- er noi. I; oe ‘\ Stiind apa si pamant. Ca ris scala ce \ Bs ne de incantata am fo: ee . fe i A ssid , chiar dack pomenii Hsegean coi ao } luieste foarte mult sa oa oS ma Hee asta do; 5 ‘ partament in Chi ae tp cm oes i chiar daca i me ‘ care cu vali ‘olo destul de fre: »fiinded paringii mej coe % a prin camerel mie sone ro det acolo de cand care cs ro otel, eu i at aie mutat, inaii = ly ee j sh Nera a wand incd i — feo io guri din bautura carbo; Hee ' aoe asupele din patio, si ane mi ipa-amiezii tarzii , simtindu-mi asez lucruri ‘ ce kts ‘arzii. Scotocesc pri aoa ; Aproape cd ui d peste pach ee i : d = ate ‘ lupa iPad, oer em de el. Scotai rani 7 B lajared si remarcans i findaeL Bexar ino , halen \d ci-mi fuse: - me § or Si nu te.Ce ciudat. Eu m Satisea sr bes eral 1u m-am folosi ic ee ° : ce losit nici : it ~ ; niciodata de neti scrie Toronto. O pri ae = I" a pe caiedse- pean seis up ce sii ambaljl i arunc ae ac mana gi si isin iene { veche. a - ma _ | interiorul pachetuh a lui. FC Prnelope Dogs E legati, cu o supracoperta uzata, cu Colturile tocite ti Cercetind din nou pachetul, constat ca nu Mai € nimic j Nu tu bilet, nu tu carte de vizita. Nimic. nator Las jos ambalajul, nedumeriti, intrebandu-se Cine ar s&-mi trimita mie o carte veche, Patea Vrand si descopir indicii, 0 rasfoiesc, veche imi invadeazi narile. Cartea e intr- marginile paginilor sunt putin Toase, iar c Inchizand cartea, citesc ce scrie pe co rtd. Aj ici Fra numele autorului. Ce ciudat. Tea treats mada, Intore cartea si citesc rezumatul. Si ma opresc imediat, dandu-mi Ochii peste cap. Arunc cartea pe masa. Dragoste. Chiar daca sunt curioasa si carte pe neasteptate, n-am chef si- In schimb, ma duc pani la m: coborand incet pana la pulpe, imi iau avant, plonjez, Har mirosul de hang O stare acceptabila, ingg ‘otorul e desprins, stiu cine mi-a trimis 9 mi pierd timpul, arginea bazinului si intru in api, pani la coapse, pana la mijloc. Apoi cufundandu-ma complet si simtind mangi- ierea rAcoroasa a apei Pe trup si pe cap. Tasnese la suprafati, imi dau pirul pe spate si ma intore la marginea piscinei, unde intind mana din nou spre pachet. Toronto. Pasha ¢ in Toronto, banuiesc. Dar nu sunt in relatii apropiate cu ea si nu mi se pare ci romanele siropoase pentru fete ar figenul ei. Iar pe altcineva de pe-acolo nu cunosc, aga ci... De fapt, singura alti persoand cunoscuti care locuieste dincolo de granitele statului e Lucas. Ma indoiesc foarte serios, totusi, ci el ar putea si-mi trimit un roman de dragoste. Mai ales ci n-am mai tinut legatura. Arunctsa puts intind mana dupa iPad, batand cu degen in bara de cdutare si urmarind cursorul cum incepe si palpaie. Mainile imi tremuri o clip’ gi ezit, dar apoi tastez mai departe. Lucas Evan Morrow. 322 5 Aproape niciodata albastru incepe sa se invarteasca, aan cum incepe si se formeze un Ve \\ \ \ inima imi tresalts 94 in \ gol. Nu vreau 84 vad tatele cdutirii, dar cealaltd parte din mine igi doregte ca ele 4 \ \ ari cit mai repede, ca s& termin odata cy asta, Ki q {nct am timp. Pot si sting iPad-ul chiar acum, fiindca sj i mai bun decat s% stii e s& te intrebi, nu-j aga? Sunt o fatg \ i} es din fire, dar dact n-o si-mi Placa deloc ce-9 84 gasesc? at stat atat timp fri si-1 caut pe Google. imi ¢ mai bine asa, Daca s-o fi insurat? Sau o avea vreo relatie cu cineva? Nu cumva \ s-o fi transformat intr-un gherfoi, cu o chelie tipic masculina gi i burdihan de bere? Acum are aproape treizeci de ani, aga c4, ce Tost \ ar avea si ma obsedeze... ' Deodaté, insi... simt o fluturare in stomac, ' incep si se incarce, una dupa alta, pe ecran, O, Doamne. stom! in timp ce imaginile \\ Ry Imi umezesc buzele §i toate intrebarile mi se tisipesc; dintr-o- thy dati, mi simt pierduta, ty Tata. fe Imagini peste imagini. El, la intalniri, inaugurari festive, petre- Ceti... unele au un caracter oficial — Lucas, strangandu-si miinile | cualti oameni de afaceri sau cu seici straini i nu stie ci e fotografiat. Cu capul in jos si infiti tare indarjita a fruntii, Pe care mi-o amintesc atat de bine. i E superb, Dintr-odata, un Suspin imi urcd in gat, dar Teusesc si mi-l stipanesc la timp. ' | | | Mi-a lipsit. Nu mi-am dat seama pana acum cat de mult, dar inclipa asta inteleg de ce m-am abinut si-] caut, E prea dureros. Crescut langa el, am vorbit cu el si l-am vazut cu regulari- » ar de atata amar de vreme el nici n-a scris, nici n-a sunat, ici n-a venit acast. Ne-a uitat pe tofi, exact asa cum i-am prezis 0 88 facg, Nu. Nu vreau s&-vid viata asta a lui, din care eu nu fac parte. 323 a i | Penelope Douglas fd Numai ca, in clipa in care-i privesc ochii, albastri ca Pac; zece minute dupi apus, imi dau seama cA mai simt si altceva, cae inima imi bubuie in piept, lacrimile pe care mi le stipanese a usturi ochii gi toti mugchii din piept mi se incordeazd la vedereg lui, imi dau seama, privindu-i chipul superb, cd mi-e dor de el, Si-a schimbat stilul de a se imbrica. Aproape totdeauna, in fiecare fotografie, apare in costum, mai inalt si mai matur,cunodal / cravatei strins gi maxilarul contractat, de parcd ar fi in perman i pregitit pentru o confruntare. f ry Unde e baiatul cu mainile unsuroase, fiindcé ii ajuta pe frag’ : mei in garaj, care ma invata pe mine cum sa ma joc in tirana? 3 — Salut. ef Ridic capul, auzind vocea din spatele meu. Il vid pe Hawke 3 venind dinspre bucatarie, aga cd pun iPad-ul cu fata in jos, ascun- rg zand ecranul. f, Azvarle un prosop pe un sezlong si se apropie de bazin, in timp f ce-si scoate tricoul peste cap. yi — Intoarce-te, spune el. # Dau ochii peste cap, dar mi conformez, stiind de ce. Inspatdle meu, aud fognetul vesmintelor, cdnd isi scoate pantalonii scurti si i riméne gol, apoi isi trage pe el sortul pentru baie, fri indoiali. Hawke mi-e nepot, dar intre noi nu e o rudenie de singe. Un fapt de care el se foloseste ca si puna in discutie genealogia familie’ noastre. Noi doi nu ne-am cupla niciodata, ins& lui ii place si-mi aminteasci mereu ci am putea, dac& am vrea. Stiti cum... ,de antrenament”. De indati ce aud plesciitul, ma intorc si-i ziresc silueta intur necati lunecand spre mine pe sub ap’. Tagneste la suprafati, dandu-si pe spate parul, mai lung in crestet gi ras in parti, iar ine- lele din buza si din sprinceana ii sclipesc in lumina soarelui. — Bun, ii zic. N-ai fost azi la scoala. — Am avut niste chestii de rezolvat. ieee” _.'2 324 Aproope niciodata Se apaci si faci pluta pe spate si-mi dau Scama ca n-o seat nico alta informatie de la el. Hawke chiulegte rareo; — jg, numai c4, in ultima vreme, o face mai frecvent, gi totusi, chiar dac sunt curioasd, nu sunt prea ingrijorata. fi ‘ notele bune si pare si nu caute belelele, Hawke stie s&-si \ poarte de griji. Sper doar s& nu-1 prinda maica-sa, Ea insisté in & paving scolii. Foarte mult. ; 4 Pemasurit ce cregteam, nu ni se spunea ,daci 4 facultate”, ci ,cdind o s& ajungeti la facultate”, | — Ai program de off-road in seara asta? Se ridic3 la loc pe verticala si scuturi din ci apropie de mine. —Nu, dar daca vrei s vii cu mine, te las 5. conduci, glumeste el. — Nu stiu si conduc. Se spepie simai mult, cu o expresie jucdusa in ochi. —E timpul sa inveti, zice, Proptindu-si palmele de marginea bazinului, de-o parte si de cealalta a mea. Gata cu Prosteala. Daca ¢, mu exersezi cu mine, atunci cu cine si exersezi? % Aproape ca-mi vine si rad. Se = Adici, si exersez pe tine? = —Cum vrei, rispunde, ti iPad-ul din spatele meu, @ seintereseaza. @ —Lanimic, ma rastesc, alarmata brusc, repezindu- recuperez, Sprincenele ii fagnesc in sus atunci cand vede ceea ce, fara indoiali, rimasese pe ecran. MA fixeaza cu Privirea si o picdtura de pa i se scurge din par pe obraz. ~ Inca? ma intreaba, Meri mi se incordeazi, ridicandu-mi pavaza, si-i smulg Pad-ul din mani, stingandu-l. —~Ein-ar Permite niciodat asa ceva, declara. $4 mai ti de la © sd mergeti la ‘ap in timp ce se % tidicand din umeri si deodata insfaci intorcdndu-l cu fata in sus. Lace te uitai? ma sa-l 325 a r | Penelope Douglas Cuvintele lui ma inchid ca 0 cugc4 gi nu maj lamuriri. $tiu Ia ce se refera. a Neve 4, Admiratia mea de la opt ani pentru Lucas se transf dragoste cand ajunsesem la paisprezece. $i acum, ano te e inca prezenta aceast4 mica, dar statornic4 ee adancul inimii. In ciuda distanfei, a pierderii legaturii, a saan elare douazeci $i nou de ani sie un barbat in toata legea a O, Doamne. Hawke are dreptate. hn Madoc poate ca s-ar impaca, pana Ja urmi, cu ideea a pabil si Tate $i Juliet. In schimb, Jared, Jax si tatal meu? Pro- Ei nu vad decat in alb si negru. imi inghit anevoie nodul din gat si las deoparte iPad-ul, intor. / candu-ma spre Hawke. {1 intreb, incercand sa schimb subiectul, ,chestiile” care le faci... sunt cumva ilegale? Pe — Mi insulti, rispunde, privindu-ma printre gene. — Si totusi... sunt ilegale? Mi stropegte cu niste apa din bazin. __ Las-o balta. Nu-ti spun nimic. — De ce? — Fiindca ¢ de-ajuns si se uite tata o data la tine i dai tot pe i i sprezece, goarna. Izbucnesc in ras si-l stropesc, la randul meu. Probabil cA are dreptate. — Ce citesti? se intereseaza, intinzand m4na pe lang mine. Il vad ca ia cartea cartonata de pe masa. — Ai grija! il avertizez, tresarind. Esti ud pe maini. _ — 9Ce-ar fi daci ti-ai intilni prea tarziu sufletul pereche”, incepe el si citeasci de pe ultima coperta. ,.L-ai lisa si plece sau i-ai rini pe cei pe care-i iubesti si ai risca totul ca si fiti impreuni” Se intrerupe, incruntandu-se si privindu-ma cu viclenie in ochi. * — Lucas are doar vreo treizeci de ani. Nu e prea tarziu. 326 4 Aproape niciodatd ‘acti fleanea, il reped, incercnd s&-i smulg cartea, numai \ = igict, dindu-mi peste maini si continuand sa citeasca, \ A do ‘bit seari friguroasi de iarna, Jase zareste 0 tanara intr-o yo pote si nu gtie ce si fack mai intai: si-i afle numele, sau ‘duc in pata ai” ; ys rabueneste In hohote, 2guduindu-se de ras si intorcandu-si | rea spre mine. are ge mai e si porcaria asta? 4 —E doar. . 4 Reugesc s-i smulg cartea $i s-o arunc la loc pe masi, \ _— Nu mai fi nesimtit macar pentru cinci secunde. Nu te pri- \ veste pe tine. "_ Femeile sunt, categoric, amatoare de pornografie. Stiam eu. Ky Ranjetul tui triumfStor mA scoate din sirite. — Nue pornografic, ripostez. Sau, in orice caz, nu cred ci e, Mi-a trimis-o cineva prin posta. — Siu stii cine? —Nu, rispund, scuturand din cap si rezemandu-mi spinarea de marginea bazinului. $i nu era niciun bilet inauntru. — Misterios, bombine el, dupa care-si ridica iar Privirea spre nine, jucandu-si sprancenele. Ai de gand s-o citesti? Si afli daca inh elo duce in patul lui? Uite de-asta e persoana pe care o prefer cel mai putin din toata familia. Tot timpul incearc3 si mi seduca. Dar,in acelasi timp, imi e si persoana cea mai apropiata. Hawke _, (ste totdeauna generozitatea intruchipati, iar asta e ceea ce admir hel, —Th stii ce se intampla cand ajungi in patul unui barbat, nu? YP miintreabs, —Ceva mai mult decat ce se-ntampli cind ajunge o fat’ in Patul tdu, din cite aud. Chicoteste, % ~ 327 cadere liber’. Continui si rid si sub apa. Da, fara doar si poate, persoana pe care o prefer cel mai pun din toata familia. CAPITOLUL 2 Fiindc4-mi mai ramaseserd cateva ore upf ce-am facut dus si m-am imbricat, omor timpul incercand noua retet de ta gisit-o ieri pe internet. Ai mei urmau probabil, aveau sa fie infometati. — Bui frate, aud cind deschid usa, te-ai apucat si citesti ches- tia asta? Ridic capul si-o vad pe Dylan, intinsa Pe patul meu, cu cartea pe care-am primit-o azi prin post. pana la cursa lui Dylan, m-am gandit si-~mi mai rtd cu capsuni, Pe care am 8A ajungi tarziu acasy si, — Nu, ii raspund, razand in sinea mea, Povestile de dragoste nu sunt genul meu. —Nu sunt genul tau? Cui nu-i plac povestile de dragoste? imi arunc prosopul si-mi cobor privirea spre ea. E foarte dife- rit de mine. Sarcastic’, pus pe glume, dispusi pentru orice... — Daca vrei s-o citesti, n-ai decat. Se lasi ticerea cAt timp stau in fata oglinzii si-mi scotocesc prin borseta pentru machiaj, alegandu-mi ce-mi trebuie. — ,Fericirea e o directie, nu un loc anume”. Ce? Mi risucesc pe cilcaie. — Ce-ai spus? [pi tidica privirea spre mine. — Ai zis c& pot s-o citesc. 329 bo Penelope Douglas Da, dar nu cu voce tare. Numai ca replica asta... rep}; mi-e cunoscuta, replica sty _— E un citat din carte? 0 intreb, ducandu-ma spre ea ca « Intr-adevar, e chiar prima propozific. Ciudat. Acelasi citar vad, ¢ inscris pe busola de aur pe care mi-a daruit-o mama dade implinit doisprezece ani. a O busoli pe care i-am dat-o lui Lucas, ultima oara cand beam vizut, la schimb cu gapea lui. M-am gandit c4, aga, ma asigur c-. si se intoarcd gi sa mi-o dea inapoi. Nu s-a intors. Si nu cred si fie doar o coincidenta faptul ci a ajuns la mine» carte misterioasi, de la un expeditor misterios, care cuprinde un citat atat de cunoscut mie. — Vrei si-fi mai citesc? se ofera Dylan. Nu, nu prea. Dar acum nu-mi pot st&p4ni 0 usoard curiozitate, Ridic din umeri si ma indrept din nou spre miisuga pentru toaleti, — Sigur, doar un pic, fi rispund. JASE... Fericirea eo direcfie, nu un loc anume. Sau, cel putin, aga se zice. Urase, naibii, zicala asta. De parc’ n-as putea s& fiu mai fericit in alti parte decat aici si acum. Mi-am trecut degetele prin parul meu scurt si blond, reparand rivigeala produsa de vant, dupa care am cocolit o pereche agezati la o masa inalta, rotunda, in drum spre separeul tatalui meu, din fun- dul sali. Era intunecos, izolat si linistit, dar fi oferea un loc de observatie perfect. Iar tatilui meu ii plicea si vada totul. — Singurul lucru pe care pot si ma bazez in privinta ta— fi zambit de parca ar fi inghigit ceva neplicut — este c& nu pot simi bazez pe tine. 330 Aproape niciodaté \) =p ceen ce te priveste? ivan replicat alene, in timp ce-mi \ descheia™ geaca § mi strecuram in separeul de forma semicircu- fart fl privesc. Sigur cA nu, am adaugat. ;am aruncat cheile pe mash $i i-am facut semn chelneritei, andra jntalnit privirea. Stia ce beau, Eram aici in fiecare sears y : ine, la gase fix, pentru sinteza sAptimanali cy tatal meu, |” _. Ai dreptate, Jase, m-a aprobat el. Se Pare cd am asteptiri \ pea mari de la tine. ; |" Vocea lui seact mustea de dezamigire, dar my durea undeva, Lavarsta de doudzeci si gase de ani, eram deja suficient de dezilu- zionat, incat imi prea rau pentru propriul meu copi ‘\. familie il adusesem pe lume! \\\ — Am fost la tribunal, in Chicago, i-am explicat. Ce-ai fi yrut \ sale spun? C4 vrei si primesti rapoarte sAptamanale deg; mul meu de spermé, ca s& poti avea o céruta de nepoti, i cfunul dintre ei va ajunge, intr-o zi, la Casa Alba? Sarcasmul era unul dintre lucrurile de care nu ma dezbirasem. — Nu te mai viiciri, m-a apostrofat tatal meu, cuburile de gheaga din paharul cu Jameson, Si le intalnire importanta. — Detest s4 mint. Stii asta. t Mi-am varat mana in buzunarul de la Piept si am scos o taba- 8 cheri din argint, am luat o tigard si am aprins-o. Aruncandu-mi bricheta pe mas, mi-am fixat privirea drept in fata, stiind c& tata mA studiaza printre rotocoalele de fur. isi cintirea cuvintele, incercind si-si dea seama dac& meriti fortul de a ma mustrului. Am suflat fumul afari, inghitindu-mi zambetul care didea s4-mi arcuiasca buzele. Ziua in care am absolvit facultatea de drept, Primavara trecuti, a fost si ziua incepnd cu care nu i-am mai Petmis sé ma manipuleze. Imi obtinusem licenta, asa cA eram in avantaj. El avea mai mare nevoie de mine decat aveam cu de el, asa C4, de indata ce mi-am asigurat viitorul, am pus piciorul in prag. Vilas. In ce mai spre volu- in speranta invartindu-gi fi spus cA ai o 331 AT eR A oy Penelope Douglas Mi terorizase, obligandu-ma si aleg dreptul, domeniu pe, care, chiar daci mi se pirea prea putin distractiv, eram che re put, iar cisnicia mea forgati cu Maddie ajunsese deja si atime é un fir de pir. Ea era la fel de nefericita ca mine, fiul nostry fing liantul dintre noi. Oricat de mult ag fi iubit-o, era doar o chestiune de timp, Chelnerita mi-a adus biutura — GlenDronach, simplu — 5, dispirut. — Ce face copilul? s-a interesat tata. — Cum nu se poate mai bine, am rispuns. A isit din uter zambind si nu cred c-a incetat sa zambeasca de-atunci, — E viguros, a apreciat tatal meu, clitinand aprobator din cap gi misurindu-mi cu privirea. Are nevoie de fra — Are nevoie de un tat, am ripostat, sufland fumul si detes- tind gustul din guri. — Stii cd nu suport fumatul. — Stiu, am replicat. Mai vrei si ma intrebi si altceva in seara asta? In afar de ce mai face fiul meu? A oftat, iritat probabil de faptul c4 nu-i intram in joc. — $i Madeline? a intrebat, aplecindu-se in fara, cu costumul lui bleumarin inchis contrastand violent cu rogul separeului, Ea ce face? — Bine, am rispuns, scuturand tigara in scrumierd. Probabile ocupati cu redecorarea, Deja a imbricat copilul in hainufe cu cu simama la inot” si in Gymboree. — Eo femeie de isprava, a apreciat el, liséndu-se pe spate # privindu-ma cu infeles. Am strins pumnul, rupand din greseala tigara in doud. —N-am nevoie si mi-o spui tu. Imi cunosc nevasta mai be decat tine. Maddie imi era cea mai buna prieten’. Sau, mai bine zis, imi fusese. 332 Aproape niciodata in aceleagi cercuri, IM aruncati Cre sociale in adolescenta, ba chine gee ca nae gm cursurile aceleiagi Universitati, Spre bucuria pling a me potriveam si tineam Permanent le, tura cand ny cram nosttiy 3, Ea fusese la o scoala cu internat din sud, in ti impreun scoala militard, dar ne scriam g pane tea, iar eu tineam la ea, nF nul nostra fusese C4 stiam de planul Paringilor, Casito- cle aranjate ar trebui sa fie de domeniul trecutului, insy ele sunt inci prezente, bine mersi, iar astaa distrus relatia propiata pe care am avut-o odinioara cu Maddie, Stresul de a fi fortat si fac dragoste cu o Petsoani pe care io vedeam in ipostaza asta m4 omora, Ea ines Se striduia, insa, euma inchisesem in mine. $i ma durea nespus faptul c-o faceam si sufere, Am simtit privirea mustratoare a tatilui meu, indesat grabit la loc tigirile si bricheta in buzunarul Becii, preps tindu-mi si plec. N-aveam chef de jocul lui, — Fiule, a inceput el, eu fin la tine... Am izbucnit intr-un ras amar, téindu- — Nici s4 nu te Bandesti. Spre Prost. i vorba, deosebire de mine, minti foarte — Si chiar vreau sa fi fer seama insulta. Stiu c& tu siM: rand tonul, Sunteti, practic, despartiti, daca tu dormi in jumatate din zilele saptimanii pe Canapeaua din biroul tiu, sau in dormi- toare separate din casa voastra, De unde-o stia sip — Exists modali Biseascy Satisfactie si Ticit, a continuat, neluandu-mi in laddie aveti probleme, a adaugat, cobo- e-asta? Fir-ar sd fie! tati prin care un barbat insurat poate si in afara casei lui. . clitinat din cap, inainte de a da pe gat restul bauturii din — Chiar esti o podoabi, stiai? 333 % Penelope Douglas Pentru tatil meu, fericirea insemna putere. Si 94 ici tot oe-y doresti insemna si fii puternic. El nu cunostes limite, n-avea Tl pul binelui gi al fulu, Spre deosebire de mine. Poate ci nu eram indrigostit de sofia mea, dar chiar 0 iubeam, Poate cX nu-mi doream sit-i ridic fusta si sd i-o trag ca gi cum n-ay putea tri fird ea, dar chiar fineam la ea. Nu mai avuseserim rela sexuale de luni de zile si, desi stiam cd totul avea si se termine intre noi, imi doream s-0 protejez gi s-0 respect. ‘Am lasat aerul sd-mi iasd din plimani si m-am strecurat afarj din separeu, ridicandu-ma gi ingficindu-mi telefonul gi cheile, — Cisnicia asta nu se poate si egueze! Tatil meu s-a aplecat, enuntandu-si ordinul. — Va indepirtati din ce in ce mai mult, de la o zi la alta, s trebuie si vi adunai. Ai sd te miri afland cat de ugor poate o alti femeie si... — O alti femeie, am miarait printre dinti, intrerupandu- n-o si dreagi cea ce lipseste. — Stiu eu ce lipseste, a ripostat, masurandu-mi din cap pana-n picioare. Tu n-ai apetit pentru nimic. Fiecare zi e la fel. Deja te simi de parci ai avea gaizeci de ani, nu-i aga? Am incremenit, holbandu-mé la el. — Viafa e atat de anosta — vorbea tiraginat, ca si cum mi-ar f cunoscut gi cel mai tainic gind — incat pnd gi méncarea pue plictisitoare, nu-i aga? Articulagiile pumnilor mi-au trosnit, sia cA se micgoreaza. S-a lisat pe spate, studiindu-mé, cu mutra aia satisficuta de sine. — Avem rezervat permanent un apartal Tu n-o si obfii divortul, aga c4 iti propun sa te cand gi oricat de des ai nevoie. iar inc&perea didea impre- afurisit’ a li, ment la Waldorf, Jase folosesti de el or 334 Aproape niciodata sjjtinind din cap, am fitcut stinga-mprejur ti am iegit din bar ce i opresc nici macar ca si-mi jay haina, a ie Dumnezeule. Ce nemernic afurisit, a serii de martie mi-a intrat in Oase, ith usurare pentru dispozitia mea incande: ra inaintat vijelios pe trotuar, fixand cy P nefind capabil si ma stipanesc. Nu puteam familia intreaga. De ce nu Teuseam s; Nu Maddie era problema. Eu eram. De ce Ea stia ci n-o iubeam pasional cand ne-; jucru find valabil si pentru ea, dar Crezuserim ¢3, sentimentele noastre aveau sa se transforme in ceva mai mult, O vedeam dimineafa, stand in fata frigiderului, imbricata in tricourile mele albe, cu picioarele ej lungi si frumoase egalandu-i ca perfectiune chipul ingeresc, Oricare barbat ar § dorit-o. $i atunci, eu de ce n-o doream? De ce nu Puteam si-mi strecor mai- nile pe sub vesmintele ei i si-i Soptesc la ureche cat ¢ de fru- feam nevoia sa fiu induntrul ei, chiar in clipa aia? De ce nu eram capabil si-i ofer soful pe care-I merita? Tocmai dideam coltul, indreptandu-ma spre parcarea din spate, pierdut in gandurile mele, cand am auzit soapte repezite. Mi-am ridicat privirea si m-am oprit imediat. Mi-am ingustat ochii la vederea celor doi biieti care se invarteau in jurul masini mele, ficdndu-si de lucru la clanta BMW-ului. Ce mama...? dar insemna o bine- scenta, rivirea betonul, parca 84 fiu fericit $i si-mi A gasesc un echilibru> D-0 voiam? ‘aM cAsatorit, acelasi —Hei! am izbucnit, napustindu-ma inainte, in timp ce aman- doi igi ridicau brusc capetele. Plecati de ling masina mea! — — Sterge-o! a strigat unul dintre ei, ocolind in goand masina si Tupand-o la fags. Hai odata, Kat! Am alergat intr-acolo, vizand ci unul dintre baieti se apleca Si-si adune sculele de pe jos. 4. — Thomas! a strigat el dupi celalalt baiat, care fugise deja ca si-gi scipase pielea. 335 Penelope Douglas ery Asta insd era prea thrZit : Portail agtia afurisiti scdpaserd de sub control ri speram asta 94 aiba varsta suficient’ ca 64 sith gustul unei nope: 4, we . a «Ta vino incoace, javrd mic4, am 2is, aplecinducmd, oi acre neg yeni Deodati ins4, mi-a cazut fafa. Nu era un béiat. Nu era nicidecum un baiat. Era 0 tanara. Risufla cu greutate, iar in ochii ei ciocolatii, in timp ce-o ¢- neam de guler, dogoreau atit teama, cat gi doringa de lupe. Am privit fix in cea mai calda nuanyé de cAprui din cate am viru vreodatd, $i luciul unei ugoare transpirafii i-a it obeai imbujorafi. ed Am simfit c4 mi se usucd gura- Parul ei lung, saten, era indesat pe sub hanorac, dar vantul sab i sufla cdteva guvite peste fapd. Am strins-o si mai tare — Dé-mi drumul, dobitocule! a strigat, zbatandu-se gi stradu- indu-se 64 se desprinda. Am mijit ochii, cu un fior de siiglipl S-a rasucit, aruncandu-si spre mine pumnigorii aM aproape c4 mi-a venit s4 rad. prapaditi Am smucit-o in sus. ae ae Mentos tone iio 0 pe men — Ulite ce e, imi pare ru, da? a tipat, $i ochii i s-au ‘ lactimi, cu toata duri 4 ‘ ; in da Sear a pt Ps —Astasile-o i politistil i atie nici cct te mid menieadeee ee Privirea ei ingrijorata a sigetat i polifia. cies seama c4 se stipanea cu greu sf in toate directiile gi-mi dade nu plang. 336 oa can ai? am intrebat-o iar, pe un ton poruncitor, Que avea paring care si rispunda pentru ea? ya fulgerat cu 0 privire furioasé, dar si-atinut gurainchieg ) iat la cativa centimetri de fata ei, Mae gi ani ai? am rat foot in clipaimediat urmitoare,si-a avintat pumnul, repezin- gin obrazul meu, iar eu m-am dat inapoi, slabind strinsoarea, Mama ma-sit! Mi-am dus mainile la fati, striduindu-ma s3-mj deschid iar cchiul care ma ustura, dar tot ce am reusit si deslusese au fost i si fundul indepartandu-se in goand, prin Noapte. & Am facut ochii mici, frecandu-mi obrazul indurerat, si am ing singe din locul in care-mi tiiasem obrazul cu dinti pe dinguntru, cand ma lovise. Mi-am recipitat stipanirea si m- insi, am zarit un obiect pe jos. M- Era un portofel. Sigur era al ei. Imitatie de piele Tosie, cu un compartiment pentru monede. Deschizandu-l, i-am ciutat ‘am dus spre masina, Deodata ‘am aplecat si-l iau. tt imediat permisul de conducere si l-am cercetat. | — Kat, am rotit cu incetineal, reviednduci in minte zimbe- | tal stilucitor si ochii intunecati, Dupa care i-am cautat data nasterii, din moment ce tefuzase si-mi spund varsta. | Nouasprezece ani. Un zambet mi-a arcuit colturile buzelor. — Suficient ca si stie ce face, am zis, pentru mine. 1a adresa seria ,Strada Truman nr. 14”. Am risucit permisul intre degete, gandindu-mi ce si fac. Puteam cere si fie arestati. Sau puteam si ma scutesc de oste- neald, flinded nu erau decat niste derbedei obisnuiti, de stradi, si 4 arunc permisul in primul tomberon. Aveam alte lucruri mai bune de facut. in definitiv, cui ti pasa? 337 Penelope Douglas Dar brusc imaginea ochilor ei mi-a fulgerat prin inj dintr-odat’, am stiut ce voiam si fac. Imi starnise int ae ‘i frica ei si prin respirafia intretdiatd. Prin tremurul vuln mee buzei de sus. Prin furia ei gi prin felul in care ma pocnise, ila cand igi regisise curajul necesar pentru lupti. > ating Care sa fi fost povestea ei? Strecurandu-mi permisul in buzunar, m-am suit in maging mea si am demarat in viteza din parcare. Strada Truman era in cealalta parte a orasului si n-aveam habar daca ea si micul ¢ tovarig dispuneau micar de vreun mijloc de transport sau se baza- seri pe gandul cd aveau sa mi-l ia pe-al meu. Oricum, banuiam c nici micar n-avea si fie de gisit acasa. Asta, in cazul in care acolo era intr-adevar casa ei. Am gonit mai departe pe strada si am virat la stanga pe Prin- cipali, taind prin centru gi inaintand pana cand am lasat in urma zinele si pietonii. N-aveam cum si vad totul la fel de de noapte, dar puteam s4-mi dau seama ci peluzele ingrijit tunse, de un verde-smarald, pe aici erau maronii si peticite, iar casele, mai mici si mai vechi, odata ce trecusem in alt cartier. Vopseaua odinioari alba a unei rulote cipita nuange gilbui in tumina unei verande si nu mi-am putut st4pani dezgustul la vede- rea gunoaielor care ziceau pe unele dintre peluze. Dupa citeva minute, am ajuns in sfargit pe strada Truman i am incetinit, zirind vizavi numarul paisprezece. Casa era intune- cata, fird vreun bec care si ilumineze exteriorul. Mi-am rotit privirea, inchipuindu-mi fiul in vreuna dintre rulotele sau casele astea darapanate. Nici pomeneali, naibii. — Puteau si ne aresteze! am auzit strigatul unei femei. ‘Am cautat directia din care se auzea vocea $i am vazut 0 fat’, peste drum de numéarul paisprezece, iesind dintr-o ruloté cu un copil mic in brate. Fugea dupa un barbat care se indeparta de ea. Ei erau. toate maga: clar pe timp 338 \ Aproape niciodata j i bine copilul pe sold, ; it mai \ Fee i crave peed pe Dea }fames alrcuiva. ‘dul 2 a strlgae dans ca; as Ce s-ar fiales de copilul nostru? a s ‘igat dupa individ, tata), on finandu-t strang ™MPTesia C4-1 luay din am ren strada, indreptandu-se Spre numarul pai - e |-a urmat, ducind copilul in brate. Apoi, individul iarea a disparut inauntru, lisand-o Pe ea afara, singura, re nemernic. Ea nu era decat un Copil. Tar copilul avea un copil. Nu Puteam cere s-o aresteze, Scopind telefonul, am format un numir si am dus aparatul la ureche, asteptand s& raspunda, asa cum ficea totdeauna. — Salut. Sunt Jase, 1-am anuntat cand a raspuns. Am Nevoie de toate informatiile pe care Poti sa le Basesti despre locatarii de pe strada Truman, numarul Paisprezece, —Bine, a raspuns Brown, simi-am Figura pe statul de plata al comp; tatilui meu se folosea frecvent, —Ipidau de veste in decurs de patruzeci $i opt de ore, a adiu- gat el. sprezece, a deschis SA ttt dat seama ca, isi nota adresa. anici, un detectiy de care firma a et — Hei, protestez eu, Ascultasem. ii gi a Anti -ma burt lang’ ea. Propii $i ma arunc Pe pat, trintindy ma pe Dylan intoarce capul spre mine, ridicand dintr-0 sprinceand 1 —Eaa incercat si-i fure masina, ii explic, iar acum § cis unde locuieste. Nu se Poate si te opresti aici. Ne Strangem mai aproape, citind amandou’ in gand. 339 Penelope Douglas JASE... Lao saptdmind dupa aceea, am intrat in atelierul de reparsy auto Denton, o cocioabl nenorocita, construita probabil prin ani, treizeci, cu vopseaua albA scorojitd yi o podea mucegaité din cimene in ,lobby”. Perepii aveau pete galbene, probabil de la furnul statu de figard, tejgheaua albastrd era cripata, iar cele dowd canapele din vinilin erau sfiyiate, Mi-am stapanit digprepul, increzator in fapral cA atelierul era in activitate de mult timp. Probabil cd avea o reputagie bund, Altfel, in conditii normale, nag fi pus in ruptul capului picio- rul intr-o Jatring soioas’ ca asta, ai cArei mecanici probabil c4 mi-ar scoate mayina la 0 plimbare dupa ce mar duce de nas #4 Je-o las acolo peste noapte. Totugi aveam alte treburi aici. ‘Am inchis uya dup mine, lasand in urma soarele la asfintit gi apropicrea serit; mi-am scos batista gi mi-am gters méainile, absent, dupa care arn indesat-o la loc in buzunar, Doi barbagi trandéveau prin lobby, iar cand mi-am indreptat privirea spre biroul de receptie, am observat cd nu era nimeni. ‘Acolo trebuia #4 lucreze ea. Totugi nu gtiam precis de ce se ocupa. Poate de curdfenie? — Domnule Hutcherson! intore capul la stinga. femeie tinara a venit agale in spatele biroului, aparind pe uya care ducea spre zona atelicrului gi, imediat, mi-am simtit piep- tul inundat de céldura, Am urmérit-o din ochi cum caps clteva hartii, ddruindu-i un zimbet tipului care se apropiase de biroul Dumnezeule, Parul yaten-inchis fi strilucea, legat intr-o conda rivigith, dat aun sesizat nuange ropietice prin yuvigele care-i incadrau faya de forma ovalt, ceea ce nu remarcasern siptamana recut. Ochi" | a strigat 0 femeie, facindu-ma a wo | AProape niciodarg 5 alzi, gi m=, ii erau adanci gi cal » 1 M-am trezit aot ti ei cu buza de jos plina, Crnoasy, C4 inghie in ec Ia | “Am strins din pumni pe lings corp, s | | triduindy- al, ca si cum nu mi-ap fi dorit st ma due nee ae a pantaloni scurti din jeans, nu foarte stramgi, dens. juns de mici ca si etaleze o bund parte din Coapse,in ei fiind van, Te cou alb cu anchior in care Parea sa inoate. Q § fost al ihn juiei? j Am inaintat cu incetineala, ca sicum a§ fi fost Pe pi mat, asezandu-mé la rind dupa celilalt tip, Hutcherson, Presy Fata i-a ambit ¢i i-a intins cheile, in timp ce ¢] Plitea factura An sesizat cA avea o pati de unsoare Pe git, plus cateva urme de negreala pe tricou si altele Pe maini. Probabit C4 lucra si ea Ig masini. In seara aia fusese intuneric mi cuprinsese dupa cearta cu tata meu. Nu voiam s-o pedepsesc. Nici s-o ajut. Imi dorisem s-o tevad, desi n-ar fi trebuit si vin aici. Numai ci familia mea era plecaty din oras, iar eu imi Spusesem ci era doar o Curiozitate, Atat si nimic mai mult. Era o piluli a naibii de amar 4 de inghitit gandul c& s-ar fi putut St aiba dreptate. Totul din viat: ‘a mea incepuse si fie trasat la mili- metru si, pentru prima daté dupa mult timp, liniile pareau mai fterse. Simteam ci pot sa intind bratele fri si dau peste un zid limitator, aM $i, pentru Prima oari in viata, am simtit cA sunt o primejdie Pentru cineva. Tar asta imi ficea plicere. 341 ~~, Penelope Douglas — Pot sa va ajut, domnule? s-a auzit o vo 7 stanga mea. ee masclng din Am intors capul, Era un tanar cu parul Tofu gi un halgt ab, tru-inchis de mecanic. Pe ecusonul lui scria ,Josh”, ” — Da. As vrea si-mi duci masina in atelier, am zis mana in buzunar gi scotand cheile pe care i le-am inti vind am intins, de-o grimada de timp! Aven Folosisem un ton tios, stiind c& aga o si-I fistice expediez de-acolo, Aveam treabi cu fata, nu cu el, — Axa..., a inceput si se balbaie, ficdnd ochii mari nu mi interesa o conversatie cu el. Am intors capul, dandu-i de inteles c4 am terminat discutia, — Sigur, nicio problemi, a rdspuns, in cele din urma, Mi-a luatcheile gi s-a repezit afar congtient probabil de fa. tul c-o si-i fie greu si-i dea seama care dintre masini era a mea, Nu oricine are o masind germani e dobitoc, dar orice dobitoc are o masini german’. Hutcherson a plecat, asa ci m-am apropiat de birou, fixind-o cu privirea pe fata care capsa alte acte gi le indesa intr-o mapa din plastic, impreund cu o legatura de chei. — Buni, am zis, pastrind un ton scizut si calm, chiar daci inima imi izbea pieptul ca un pickhammer. — Buni, a raspuns, fara si ma priveasca. Un minut, vi rog. Dupi care s-a rasucit pe scaun, apasand pe un buton gi vorbind spre un interfon. — Poate cineva si scoatd Honda aia afari? A venit s-o ia. Apoi a atarnat mapa din plastic intr-un cuier de pe perete sis-@ intors din nou, ridicand in sfarsit ochii spre mine. — Va rog si mi scu... Sia incremenit. A facut ochii mari, iar eu mi-am stépanit zim- betul, simfind pulsul zvacnindu-mi pe gat, asteptind st vid avea si faci. MA recunoscuse. Materialul subfire al tricoului # SC Fi 0 sa Numai cj 342 git Aproape niciodats ; odatd cu respiratia ej anevoix ses ee er dso. capata © incantitoare nuanta trandafirie, , «em cele din urma, a clipit gi gi-g Tecpatat Sraiul, \ = Bunk, vale cu risuflarea taiata, lasing Ochii in jos si fican- side lucru pe birou. Aaa, noj de fapt ne Pregatim sx inchidem, Vi ae . ule. {mi pare ru. Fiica unuia dintre baiegi are AStaA-searg é {dom cere aniversari, iar ceilalyi Mecanici pleacy Odat& cue], Putem ‘ Np ‘im pentru maine, daca vreti, \ a ‘Am studiit-0, intrebandu-m4 Cat 0 aveg de gang 88 joace tolul asta. Stiam amandoi de ce venisem acolo, Stiam cd ar trebui 53. accept calea de jeg: era cazul si plec si si-mi astept acasi g \ Dar nu asta m-am Pomenit cd fac, \ — Dar tu? am intrebat, impingandu-mj barbia mecanic? Oasa, iar ey Ate Spre ea, Esti — Am nevoie doar de un schimb de ulei. ~ Pai, cum y-am Zis... inchidem mai devreme. — Plitesc, am insistat. Daca dublez tariful? / ~Vi-l face €a, 8-a auzit atunci o voce din spatele ei. . Am vizut un bisbat intre doua virste, rostogolind un cauciue. 343, Sy Penelope Douglas heaters aa ajung acasa! : ds a ordonat el, continuindu astepte gi alte proteste, tay ei, probabil. ‘ata a intors din nou capul g ; intunecat acum de o Abani Pi rs a. cu chip ci dig de spirit de alaltiseari, cand mi lovise. Mi PAM Zit ace a . Mi-am buzunarul interior al sacoului si am pus trei — Portofel gn sutd de dolari pe tejghea, fird s-o slabesc din eh de cate 9 — Ajunge atat? A fixat cu privirea bani — banii de care sti i cantirind, fie indoial iscurle implicate = + A bake se intimpl, aici, Nu stia ce vreau — nu stiam nici eu — dar era ae faptul cA nu anunfasem inca politia, aga cd avea o sansi de scare din povestea asta. Mai stia gi cd, dack ma trimitea la plimbar, pierdea controlul asupra situafiei. Sau orice control pe care iS mai fi avut acum. In sfirsit, a ridicat ochii spre mine si am 2arit o undi de sie- tenie traversindu-i framosul chip tineresc. : S-a aplecat peste birou si m-a intrebat, aproape in soapti: — Cit de mult 0 vrei? Mana mi s-a strins pe portofel si curajul mi~ auzul tonului ei tachinator. Se juca oare cu mine? $i am privit uluit cum intinde mana, culege dintr-o mist Fede pe bi api APE mani, ca si fie patru. Indeasd bancnotele in buzunarul de la spate si pleaca spre atelier, lisindu-ma acolo. R Nici n-am mai incercat si-mi ascund zibetul. Avea part toata atentia mea. Doar pentru un timp. CApul i uitindy ge sing, el “si drumul spre tla a sclzut putin b . Doar pentru seara asta * 344 oarsmen \ \ Aproape niciodata iniuny lierului, pe jumatate * Pe juma. anprapia P Ce intuneri, in intr-o figard, in tim; cul tnvaluig fart, eeagand yep gore on CU coada och ee aan pe platforma hidraulicg “W indesase vreg, ws re narul de la spate, apoi g¢ Vitriise su aging, a ee pe spate si desuruband capacul de a bai; pdu-si A de ule} de deasupra. auzea o melodie, iar mie imi venea Rreu si-mj jaw ape Mai ales ci se tot Unduia, a; i ochii de pe Penelope Dougias — Eyti cam tinari ca si ai fogti fuior de fum si Lisind si cad8 chigtocal Ea insi nu mi-a Juat in seama observatia, Am patruns in atelier, cu sacoul nare. — Esti la facultate? Mi-a aruncat 0 Privire aspri. — Cliengii n-au voie si intre in atelier N-am luat-o nici eu in seama siam continuat 5% vorbese, — Doar nu vrei si lucrezi aici Pentru tot restul vietii, nu? — Trebuie si lucrez, Domnule cu Facultate, m-a repezitea Cy un copil de crescut, n-am timp si pentru scoala. Mi-a venit sa rad de artagul ei, dar m-am abtinut. A iesit de sub masina, a aruncat Pe jos vreo citeva scule sia apasat pe butonul platformei hidraulice cu un aer neribditor, ficand si coboare vehiculul. — Fiul meu e cam de aceeasi varsti, i-am zis. — E acasi, cu sofia? J-am sustinut privirea, pierindu-mi tot amuzamentul. Era inte- ligenta, trebuia s-o recunosc. Apropiindu-mi agale de ea, am scos mana din buzunar, odata cu permisul ei de conducere, pe care -am aruncat peste cutia cu unelte din fata ei. — Nu e 0 infractiune daca vorbesc cu o femeie care nu mi-e softie, am zis, pe un ton ca de amenintare. in schimb, incercarea de a fura ceea ce-mi apartine este. A rimas pe loc, privind permisul cu numele gi adresa ei pe eh cu pieptul ridicandu-se $i coborand in respiratii iugi, superficiale. Acum fi-e frica, nu-i asa? — Ce vrei? m-a intrebat. — Tu ce crezi ci vreau? descheiat 5 Miinile in bn 1 i-a tremurat pentru o clipa, dar poi si-a intors fi \ et ngind atat de tare din dinti, incat pur a team s§-{ $76 area maxilarului. . = ee Niste scuze, nu? am continuat, ca si cum ce altceva a5 fi st vreau din partea ei? 4 1g Mai bine pleci. — Atunci, trebuie si termini treaba la magina Mea, am ripos- |” fn ochi i-a aparut un licdr. furiog sia sovait Pentru o cli .\ Totusi a deschis capota sia reluat lucrul. M-am intors sim-am \ } dus de cealaltd parte a masinii, rezemandu-mia de cutiile cu unelte \ siincrucisindu-mi bratele pe Piept. \ Stiam cd ar fi trebuit sa plec. Era \ 4 treaci prin destule momente grele. Urca-te in masina, du-te acasi sil — Ce ai de gand si faci? \ masind, intorcand cu fundul in motor. De ce-ai venit aici? — De ct timp esti maritatz? \ neluandu-i in seama. interogatiile. & Am vizut-o inghitind in sec, & scizuta. —De un an si-un pic. Dar nu prea Pot s-o mai numesc cisi- torie. Incere si divortez. —Incerci? —Nue treaba ta, Nu, nu era. Numai ci eu insistam si fie treaba mea. — Siaicrezut che sdnatos ceea ce ficeai? am contraatacat. Si te lagi atrast de el in activitati infractionale, doar ca si aib& cu ce Sa se drogheze? , M-a sigetat cu o privire incruntati, dupa care s-a aplecat iar Peste maging sia mai turnat un bidon. Speriata gio ficusem deja sx asd fata in pace, m-a intrebat, aplecandu- S€ peste sus un bidon cu ulej si golindu-lin am intrebat Ja randul meu, dar apoi mi-a raspuns, cu voce 347 NR Pe un ton din ce ip Penelope Douglas — Ci tu oi fi mai breaz! a replicat, acid. Sa nu crezi cd nu-mi dau seama ce vrei, Aj oa politia, daca ai fi cdutat dreptate. a Aproape niciodata ndu-se intr-un cot, igi reazema capul in Palma gi Priveste ine, iar vocea fi devine infocaty $i juctuga, ajo Pre a in atelier, seara, comenteaz’ eg, Un barbat mai ae acme sic, care gtie ce face..,, el imi tresalt& gi nu pot opri imaginea Care-mj Tasare in Lucas... vazindu-ma pentru a ani... sj ninte imbat. rol aoe c& te-ar privi el asa. La fel cum @ privit- \ a continua Dylan. Ca si cum tu ai fio femeie. \ Pe sy vrea un barbat de la o femeie, Pentru c& ¢-, oa nevoia s4 puna mana pe tine, \ Privirea lui Lucas imi alunee: data, n-ar mai putea si se stapai Prima oara dupa atagi; 0 Jase » iar el ar vrea ‘@ aprins tot si ‘in jos pe trup ca gi cum, dintr-o- neasca, iar Tespiratia mi se Opreste, ___ pliménii golindu-se de aer la gandul ochilo: i \ si posesivi, la fel ca ai lui Un fior electric ma g Piele, dar Scutur din cap, Pp: 4, dungindu-1, mei, Jason si Katherine, ar fi putut lesne sa nutivele astea, intr-o alta viata, Jase cand o Prive; —Mda,ma Tog, zic, alungand fantezia cu Lucas. Eu nu sunt ca ea. —Caea, cum? aaa Ispititoare, raspund, oftand, Nu sunt sexy. Sunt doar dulce fi buna si Plictisitoare, lan se lass sx cada la loc pe pat gi fixim amandoua tavanul “U privirea, fou, tata — Maa, si €U, sopteste ea. Dack ma imbrac cu un maiou, Mi trimite 5% mai pun ceva pe mine. vial ™ amandoui, fiindc’, avand un ee ae = lel de Btea ca mine. Jared nu intelege si-si edu B £ oe B Baae = 5 £ i g 2. g a e g 5 3 g e 351 Penelope Dougtas a.ceea ce ¢ corect sau gresit. Cat se poate de simplu: daci-I der... jeazi ceva, interzice si cu asta basta. ee nai ch Dylan e mai piceputdcind esse suecoae pring interdictiile tatilui ei si si obtind ceva mai mult. Eu nu gun obisnuiti si fortez limitele cu parintii mei. Cu toate ci ag vrea. Mi-as dori si fiu asa cum spunea Jase 9 imejdie Gineva. erect diape tecihe -sseentryracialialrote do itias — Vai de capul tiu... baiat amarat... cu facultate.” Dupi care vocea lui Dylan mi se altura si rostim amindoui, unison: — ,Nici n-ai sti ce si faci cu fundul asta.” Fierbinteala imi inunda pantecul si izbucnim amandoui in ris. — Mi simt cumva mai sexy acum, méarturiseste ea. — Maa, gi eu. — Bine, atunci, zice, luandu-mi cartea din maini, intorcandu-se pe burti si deschizand-o. Hai si citim mai departe. Si mai invitim ceva cuvinte obscene. JASE... N-ar fi trebuit s4-i las cartea mea de vizita. Ce naiba o fi fost in capul meu? De dou ori am intalnit-o pe fata asta si, in acest ristimp, a existat deja cel putin zece momente in care ar fi trebuit si mi comport altfel; ca, de exemplu, si plec. Stiam ce-ar trebui si fac. Stiam ce n-ar trebui si fac. Cunosteam diferenta dintre ce e bine si ce e rau, dar daci, printr-o minune, aveam s-o revad, nimic din ce stiam n-ar mai fi contat in fap * ceea ce-mi doream. i Aproape niciodata i ceva nu trebuia si se intample, \ Iara o siptimand de cAnd ti lisasem cartea me, \ Ter ek Domnului, ea nu mi sunase, Eu ny intentionam | \ a vat asada att timp cat ea nu ma suna— §i n-avea s-0 facg \ \ moment ce, oricum, probabil cé ma considera un rahat bol- \ ae totul urma si fie bine. N Tayom suficient putere ca si stau la distant \ $i apoi, banii aia blestemati. fi decartasem ca a i] si cumpar orice-as fi vrut. Nu voisem, de ea. Ci doar cateva minute impreund cu ea, \ Intrand in cas, am auzit ceasul bitind ora noua cand am inchis usa dup mine si am traversat antreul intunecat. Maddie era inci Ja paring ei, impreund cu fiul nostru, asa ca in casi domnea oticere de moarte. Copilul avea numai cateva luni, insa deja adora muzica, motiv pentru care mi obisnuisem, cand intram in casi, in \ oricare 2i, 84 aud o gama vast de melodii redate Ja volum ridicat: clasic’, oldies, rockul anilor optzeci... Acum, nimic. Imi era dor de el, iar Madelin mai devreme, ca si m4 anunte c-o si mai stea o peste cat lipsise deja. Mi evita. $i, oricat de dor mi-ar fi fost de copilul meu, ma bucuram oarecum de faptul ci ea era plecata. In lipsa ei, nu eram nevoit si ma prefac cand st&team acasi. Pana la intoarcerea ei, in orice caz, eram fortat si ma impac cu t impasul in care ne aflam. Oare ea dorea si Pastreze casa? Voi fi nevoit si raman permanent in centru, atat de departe de fiul meu, | infiecare zi? Firma familiei noastre se ocupa de toate problemele | tatilui ei. Ce-avea si se intample acum cu conturile alea? Pro- blema era cé mariajul nostru nu ne implica numai pe noi doi. Mai rau destui oameni care urmau si fie afectati. Am lisat jos servieta si mi-am descheiat haina, urcand la etaj casimi schimb. Mi-am aruncat pe mine o pereche de blugi si un tticou, dup’ care m-am intors jos, ca si scotocesc prin frigider. a de vizita, in de ispita. si cum as fi fost fapt, s-o cumpar fe mA sunase, ceva saptimani acolo, 353 i, <<) Penelope Douglas Gisind un castron mare cu salati de Pui, lisat de Magy: Preparat un sandvici si m-am dus cu el in birou CBI ican - h CA sh apuca imediat de lucru. Imi doream si am Propria firma j = torii inci ani, aga cl, dack ma striduiam indeajuns, ri clientela si reputatia, puteam si devin Propriul meu sef stabilesc ritmul propriu pana ca fiul meu si ajungy la inceapa s& find minte ce fel de tata are. Cu Maddie dadusem dar o si am griji ca pustiul asta si nu cunoasca niciodata wine i-am petrecut urmitoarea ord cercetind vreo dou’ cazur, dar si rispunzand la cateva e-mailuri si terminandu-mi. observatile introductive pentru procesul GM. Procedurile urmau si debuteze in saptimana urmitoare, asa cd aveam si fiu acasi chiar si maj putin decat acum, Aproape ci eram tentat si-mi iau un aparta- ment in centru. Naveta incepea si-mi consume prea mult timp, M-am oprit din scotocitul prin hartiile de pe birou, Unde naiba o fi faxul ala? Il luasem inainte si plec de la munca, — In servieta, am bombinit, ridicindu-ma. M-am dus inapoi in antreu si mi-am deschis servieta, cutind printre dosare bucata de hartie alb& care-mi trebuia. Atunci ins am observat luminifa rosie care palpaia prin intunericul din servi- et, Mi-am luat telefonul mobil si l-am deschis, constatind cf pierdusem un apel in urma cu douazeci de minute. Putea si fi fost oricine: un client, Maddie, tatal meu... Ins inima mi s-a oprit dintr-odata in loc, N-am recunoscut numirul si nu m-am putut abtine. Am apisat pe reapelare. — Atelierul de reparatii auto Denton, a rispuns o voce pe nerasuflate. Si am inchis ochii, luptandu-ma cu fierbinteala care-mi invi- luia trupul. Fir-ar... — Alo? a zis Kat, vazand ca nu spun nimic. Parea stresati. Mi-am dres glasul. . —M-ai sunat? m-am fortat si intreb, desi stiam cd ar fi trebuit si inchid. urma- fi sim Scoala gi gg ae ‘™~ VSN Wea ah ET et Ew wee Aproape niciodatd as ticuth citeva clipe, timp in care A eciptat. Imediat, am fost in garda, oP trecut de zece. Atelierul trebuia 53 se ceva? re De ce mai era acolo? Se ce ¢, imi pare rau, a rostit, cu sufletul la gura. Nu tre- puia si te sun. Las-o al, eae —Ce s-a intémplat? am strigat, inainte s§ —Nimic. O si fiu bine... —Ce s-a intamplat?! Am auzit-o tragand speriata aer in imediat cheile si am scos portofelul din yegindusi — Esti prin apropiere? m-a intrebat, hh atelier. Cine trebuia si ma duck n-a mai venit, n-am pe cine altcineva sa sun, iar afari eo masind ciudata, Sunt... — Pot si ajung in zece minute, i-am zis, iegind deja pe usd, fara si-mi pese micar de motivul Pentru care m& sunase tocmai pe mine, dintre atatea persoane, Sa n —Multumese, a zis, sii-am simtit Usurarea din voce, Am inchis si m-am grabit spre masina, fra nicio clipa de ezi- tare. Atelierul de Teparatii auto era pe un drum de tari izolat. Exclus si se duct Pe jos acasa. Am gonit tot drumul, mutind violent schimbiatorul intr-a Patra si apoi intr-a cincea, cu farurile maturand asfaltul soselei, firi sd intalnese vreo alti masini, M-am intrebat cine trebuia si Vind s-o ia si nu mai aparuse. Fostul, probabil. In clipa aia, nu m-ar fideranjat si dau iardsi peste el. ele din urma, am zarit in far’ luminile atelierului de repa- "atil auto si am incetinit, mat altul stand 1 de mang, i-am ascultat r4- Sse fi intamplat fi inchis de acum Poata inchide, Piept, aga cx mi-am luat Servieti, fir’ si mai stau CU 0 voce sovaitoare. Sunt 1 iesi! in parcare si imediat am observat-o pe Kat, fi braful din strinsoarea unui tip care i-] Prinsese, un fangs el. Am trantit Piciorul pe frana si am tras frina } Sarind imediat din masini. 355 Penelope Douglas __.N-am banii pe care-i vrei! a urlat Kat, dnd 84-1 ocoleascs De ce naiba iesise? — Atunci, poate c-o si te punem si muncesti pentru ¢, , marait unul dintre tipi. Hm, drigutd? $i-acum, spune-ne unde g el, pentru cd, intr-un fel sau in altul, tot o s4 ne luam plata! — Du-te naibii! s-a ristit Kat. ‘Am fugit, postandu-ma in fata ei $i imbrancindu-l pe uny dintre atacatori. — Ce vreti? i-am luat la rost, incordandu-mi umerii gi lasing furia si mi se reverse prin absolut tofi porii din corp. Amandoi indivizii erau imbricafi ca mardeiasii de strada, cu haine ponosite si parul unsuros, unul dintre ei avand un tatu imens pe ceafa. —Taie-o, cumetre, a marait cel cu parul mai inchis la culoare. ‘Asta ne datoreaz bani. Cu ea avem treaba. Nu cu tine. — Nu-ti datorez niciun... — Cat? l-am intrebat pe individ, vorbind peste Kat. S-a holbat la mine, apoi a mijit ochii, dand impresia cd sta sise gindeasca daca si trateze cu mine sau nu. — Patru sute, a raspuns pana la urma, pe un ton ceva mai calm. I-am sustinut privirea in timp ce-mi varam mana in buzunar gi scoteam portofelul. — Ce? a fipat Kat, din spatele meu. Nu! Totusi am scos patru bancnote $i i le-am intins derbedeului. — Nu vi mai apropiati de ea. Ati inteles? El insé doar a luat banii si a zambit leer, ca si cum totul arf fost bine pe lume acum. — Mersi, a raspuns, dupi care a privit pe lang’ mine, spre Kat O placere sa fac afaceri cu tine, Kat. ee ne-au intors amandoi spatele si au pornit spre masina oe am rdmas in fata ei, simtindu-i fierbingeala furiei in _ Dar aveam gi eu furia mea, involburatd ca 0 tornada pe picle. Ce mama naibii a fost in mintea ei? De ce-a iesit din arclies oe 356 \ \ tes Be = Aproape niciodata avizut o masini care pindea pe-acolo? ie ch n-as fi aparut eu? ae j-ar fi facut dia? a ; ; : M-aocolit si s-a profapit in fata mea, cu chipul schimonosit de aera nevoie de ajutorul tiu! —Atunci de ce naiba m-ai sunat? m-am ristit. —Am uitat!a urlat la randul ei, rasucindu-se Pe calcdie. Cari-te de-aici, Baiatule cu Facultate. Am facut ochii mari si mi- gindu-le in pumn. Doamne, D} ea m-a sunat. Sice naiba sear fi am trecut degetele prin par, stran- umnezeule! Cu ce-am gresit? Doar cu blugii ej stramti rupti, icoul gri-inchis cazandu-j sinu mai stiam dac& sunt fi muschii mi-i simteam - Toti. Muschi. am apucat-o de brat, am obligat-o si © pe umarul meu, ascultandu-i fipetele cu bratele incolicite Pe partea din spate cu pete de unsoare pe antebrate si cu tri de pe un umir, laisind si ise vada pielea, furios, excitat sau ambele, Absolut to infierbantati i tari ca piatra, Absolut. Repezindu-ma dupa ea, se intoarcd si am azvarlit- in timp ce stiteam Pe loc, a coapselor ei, — Ce tot faci? a fipat, si i-am vizut Sapca neagra de baseball Cizandu-i de Pe cap si varfurile suvitelor intunecate de par lega- Nandu-se pe lang mijlocul meu, — Nu stiu, dar ma distreaza, ‘ati noaptea, Chiar imi place, — Lasi-ma jos! —N-ag Prea crede, ~ Jase! a protestat din nou. Stat si ma gandesc dack ma Prezentasem — parca nu. Dar ‘Oi mi-am amintit cé-mi trecusem si numele de alint, impreunk ““numirul de telefon mobil, pe spatele cartilor de vizit’. i-am rispuns. Pot si te fin asa la drept vorbind. 357 Oo Penelope Douglas Am rimas pe loc, de parca ag fi asteptat autobu cand am vizut-o cA se calmeazi gi inceteazi si se copil. Zul, naibii, pang Comporte ca un — La drept vorbind, incepi si fii cam grea, am mormiit, my- tand-o pe umir. Poate, dac& te-ag dezbrica, ai fi un picuy sl usoara? Ce zici, Printeso din Parcul de rulote? — Nu-mi mai spune asa. — Atunci, nu-mi mai spune nici tu Baiatule cu Facultate, A incercat sa se suceasci, si scape din stransoarea mea, deze- chilibrandu-ma. — Te rog! a strigat. Vazand c& nu mi clintesc, respiratia i s-a mai incetinit gi, in fine, a coborat tonul, — Jase? a zis, si degetele mi s-au strins pe ea, fiindcé adoram felul in care suna numele meu pe buzele ei. Te las s& ma duci acasi, bine? Bine. Dar tot n-am lasat-o jos. In loc de asta, am cirat-o pana la masina, auzindu-i micile miéraieli furioase din spatele meu, deoarece stia ci n-am incredere c& n-o si fuga. Ma tarase, naibii, pan’ aici, varandu-ma in mijlocul dramelor ei. Aga ci aveam s-o duc pani acasi in siguranfa. Am pus-o cu picioarele pe sol si i-am deschis portiera masini, lasind-o si se urce. Mai degraba s-a trantit pe scaun, bosumflat, dar am vazut-o in masini, macar. M-am dus spre partea cu vols nul, m-am urcat, mi-am legat centura de siguranfé si am port motorul. — Cine erau 4ia? am intrebat-o, aprinznd farurile si pat” zand pe soseaua intunecata. — N-are importanfa. Mi-am arcuit o spranceana si am intors capul spre ¢4- — Te-am intrebat ceva. of Plitisem patru sute de dolari ca s-o scot din belea~ °°" ficut cu celelalte patru sute pe care i le lisasem siptimana 358 fil ng a Aproape niciodaté itea al naibii de clar si-mi dea niste pabar -aveamn — a6 Cl jsponsur. i,a marturisit, pana la urma. Fostul meu le datoreaz3, ame au scuturat pe mine, incercand si dea de el, i, asa. ca m- ai stii unde e? ‘\_Niciodaté nu e departe. i \ ete din cap, intorcindu-mi privirea spre drum, \ Dealeri. O spusese de parcd ar fi fost cat se Poate de normal, Oare ce i-ar fi facut, dac& n-as fi fost eu acolo? Dar daca gi-ar f facut, naibii, aparitia acas la ea, cu fiul ei acolo? Asa voia ea si-1 \ cease? Printre ratafi afurisiti si gunoaie umane sidrame... Am stréns pumnii pe volan, auzind cum Scragneste pielea sub 4 ele, degetele mele. — Esti varza, am apostrofat-o, posbil si trdiesti aga? ‘Am vizut-o cu coada ochiului intorcandu-: & —Tunumi Cunosti. Nu uita asta, ¢ — Dupa care am vazut-o punandu-si la loc t t i Pe un ton scazut. Cum naiba e ‘S€ spre mine. Pe cap sapca de base- ball si incrucisindu-si bratele pe Piept. Am rimas ticuti. Priveam fix inainte, liniile albe de pe mijlocul drumului gonind pe lang’ masina, in timp ce mi gindeam la ce j Raiba imi inchipuiam ca fac. Ea nimerise drept la tint’. N-aveam | ficun drept S-0 judec. Realitatea ei era cu mult diferita di le a mea, xperiente care- mi aminteau perma- Scenta care, probabil, ice, pentru tot restul vietii. Si tomusi,.. in ciuda vietilor noastre extrem de diferite, eram ar fi recu- y OO — Penetope Dougies — Ba te cunose, am mirtutisit. Penery varz’ ca tine. oe ea |-am simntit privires fixdndu-mé gi m-amn intrebae despre mine. Oare sunt nemernicul bogat cate incearcs .. Sma vreun idiot pe care-yi inchipuia cd pote sl inghoese say hrinease’ pruncul? M Sau putea sd ma simtd, la fel de bine cit © siengenen, fica centimetu al peli mel? Oar am fot prs eS Putin in gandurile ci in saptdmana care trecuse? Flindes ex en, permanent intr-ale mele. Am vizut-o luind ceva de pe bord yi am aruncat o peice, is timp ca s-o vid deschizandu-mi portofelul. — Ai dreptate, a zis, scopind o fotografie cu fiul meu. E cam de aceeagi varstd cu al meu. Apoi, a pus la loc fotografia si mi-a ayezat portofelul pe bord — Intr-o zi... ei vor fi birbafi in toatd legea, cu proprile per bleme, si toate astea se vor termina. Si-a lisat capul pe spate, meditind. — Uneori, ma rog, pur si simplu, ca timpul sf treacd ma repede, sti? Ca si cum as vrea si derulez cu vitezd méritd pind patruzeci de ani, in speranta cd greul va fi trecut. Am clitinat aprobator din cap. — Ca gi cum toate astea n-ar fi decat un preambul de rabat pentru ceva mai bun. — Mada, a zis, pe un ton bland gi delicat. O si le aver tmperunl, n-o si mai fim derutafi, o s4 asteptim entuziasti ziua de miine. Mi-am vazut de condus, lisdindu-i cuvintele «1 phuteasct pein = Ea ptia. Ea stia exact ce simyeam eu, fiinde’ nu eram chiar st de diferigi. Am cotit spre ora, indreptindu-ma spre casa ¢i, iar & * parut sd observe ciudajenia faprului ca ytiam unde locuteste Set a si-mi spund. Stropi de ploaie au inceput #8 inbeasch partes aga cd am pomit stergitoarele 9i am redus viteza. eo Efe, oe PAE eA VERNA Nw *e#ed_. as Aproape niciodata De ce te-ai maritat cu el? am intrebat-o, on auzit-o trigind aer adanc in Piept, dar n-a Am cham intrebat-o. . ‘Am crezut c-o si se schimbe, mi-a raspuns, In Tarele luj ~ te de sinceritate, m-a convins ci m4 iubeste. Dar, dac-as fj oe mai atentd, mi-as fi dat seama ci ny Voia decat si my er Giatit, spalat, salariul meu de la atelier, sex... yon is-astins treptat, dar a continuat dupa cateva clipe, — Abia dacé-si mai aminteste ci exist, in afari de atunci cand are nevoie de bani. Nu s-a mai atins de mine de cand eram insar- cinati in cinci luni. Nu i-a mai plicut cum arati corpul meu, Nu m-am putut stipani. Am intors capul spre ea, Privindu-i delicatefea si strilucirea pielii dezgolite, unde-i cazuse tricoul de pe umir, ridicarea si coborarea sanilor in ritmul Tespiratici. Avea un corp superb, iar ala era un idiot afurisit. —Tu de ce te-ai insurat cu ea? m-a intrebat, la randul ei, Mi-am intors din nou Privirea la strada, in timp ce-mi croiam drum prin cartierul ei. Pentru ca nu te-am vazut Parut 54 se ‘Pe tine mai intai, — Pentru ci 0 iubes is, alegand si-{ miarturisesc adeva- nul. Am crescut cu €a, provine di gindit c-ar fi,,, —Mda, mram prins, mi-a tiiat ea vorba, Eu ins ‘nu eram convins @ care nu se schimbau niciodati, Era ceva constant §t rutinier, Nu-mi aducea Nici provocari, nici nu ma tinea, Sinici nu ma excita, 'Ueram nicioda td flamand, nici innebunit dupa ea. Niciodata NU tinjeam s-o ating, "a doar acolo, La fel cum erau casa mea, serviciul, masina... 361