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18/1/2020 El matemático que cuidaba las espaldas a Trotski | Ciencia | EL PAÍS

El matemático que cuidaba las espaldas a Trotski


Jean van Heijenoort, pionero en la historia de la lógica, al margen de
sus aportaciones científicas, fue un personaje clave de la época
MANUEL DE LEON

28 SEP 2016 - 16:48 CEST

De izquierda a derecha, Jean van Heijenoort, Albert Goldman, Trotsky, Sedova, Jan Frankel. BIBLIOTHÈQUE
NATIONALE DE FRANCE

La obra de León Trotski tuvo un gran impacto en el pensamiento occidental del siglo
XX y su figura, más allá del valor histórico, genera una indudable fascinación: la
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historia de su alzamiento, su enfrentamiento con Stalin, su exilio y finalmente su


caída, rodeada de violencia y traición. Este último hecho es el que se narra en la
reciente película El elegido (Antonio Chavarrías, 2016), centrada en Ramón
Mercader, el español entrenado por los servicios soviéticos que cometió el
asesinato. Mercader fue uno de los asombrosos personajes que rodeaban al
revolucionario ruso. Otro, menos conocido, fue Jean Louis Maxime van Heijenoort
(Creil, Francia, 23 de julio de 1912).

Van Heijenoort fue un pionero en la historia de la lógica matemática. Leyó su tesis


doctoral en matemáticas en la Universidad de Nueva York en 1949. Se especializó en
lógica y filosofía de las matemáticas, y fue profesor en la Universidad de Columbia
primero, luego en la de Brandeis, y desde 1977 en la Universidad de Stanford, hasta
que falleció en 1986.
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Su Source Book, publicado en 1967, se considera una obra cumbre en la historia de


la lógica matemática. Contiene la primera traducción completa al inglés del
Begriffsschrift, trabajo de Gottlob Frege, padre de la lógica matemática y la filosofía
analítica, seguido de 45 artículos de otros autores (entre ellos, grandes nombres de
la matemática como Guiseppe Peano, Richard Dedekin, Georg Cantor, David Hilbert,

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Ernst Zermelo, John von Neumann, Alfred North Whitehead y Bertrand Russell)
sobre lógica y teoría axiomática de conjuntos, publicados entre 1889 y 1931. El libro
se culmina con el célebre artículo de Kurt Gödel sobre la incompletitud de la
aritmética de Peano.

El valor de este libro es enorme, ya que mucha de esa literatura hasta entonces no
era accesible en las universidades norteamericanas. La gran mayoría de las
traducciones fueron debatidas con los propios autores. Además, contiene
introducciones a cada uno de los artículos y multitud de notas a pie de página que
completan, explican y contextualizan los trabajos. Se considera el libro más
influyente en historia de la lógica y de los fundamentos de las matemáticas.

El pintor Diego Rivera, también comunista, solicitó su visado al


presidente Lázaro Cárdenas, e instaló a Trotski y Van Heijenoort
en la casa de Frida Kahlo

Pero antes de ser un reconocido filósofo de las matemáticas, Van Heijenoort tuvo
otra vida, en la que usó diversos nombres falsos. En 1932, con tan solo 20 años, se
convirtió en el secretario, traductor y guardaespaldas de Trotski. Poco tiempo antes
Van Heijenoort se había unido a la Liga Comunista, y su militancia y su excelente
conocimiento de idiomas (hablaba con fluidez francés, ruso, alemán e inglés)
llevaron a Raymond Molinier, líder de la Liga, a recomendarlo a Trotski. Fue entonces
enviado a Prinkipo Island (Büyük Ada, Turquía) donde el revolucionario ruso estaba
exiliado, y de allí lo acompañó a Francia, tras recibir un permiso especial del primer
ministro francés Édouard Daladier para instalarse en el país.

Van Heijenoort se convirtió en una persona indispensable del grupo de fieles de


Trotski, y en 1937 lo acompañó a México D. F., huyendo de la Gestapo y los asesinos
de Stalin. El pintor Diego Rivera, también comunista, solicitó su visado al presidente
Lázaro Cárdenas, e instaló a Trotski y Van Heijenoort en la casa de Frida Kahlo, su
pareja sentimental, en el barrio de Coyoacán.

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Cuando Ramón Mercader (en ese momento con nombre y nacionalidad falsos: Frank
Jackson, belga) asesinó a Trotski con un piolet en 1940, Van Heijenoort estaba en
Nueva York, a donde se había trasladado para estar con su segunda mujer, Beatrice
"Bunny" Guyer; allí comenzó a trabajar en su doctorado bajo la dirección de James
Johnston Stoker en la Universidad de Nueva York. Fue así en la gran manzana donde
se enteró de la muerte de Trotski por un periódico: “Trotski, wounded by friend in
home, is believed dying". Van Heijenoort lamentó no haber estado allí: siempre pensó
que si él hubiera seguido con Trotski, Mercader, el falso amigo, no le hubiera
engañado.

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En EE UU tuvo que ocultar su pasado comunista para sobrevivir en el macartismo.


Sus diferentes identidades anteriores le ayudaron a pasar inadvertido, y pudo
desarrollar una tranquila vida académica. Su trabajo fue muy valorado y tras su
fallecimiento se publicaron numerosos obituarios en prensa.

Su final también fue novelesco. A lo largo de su vida, el guapo Van –así lo llamaban-
se casó cuatro veces, e incluso fue amante esporádico de la propia Frida Kahlo. Su
cuarta esposa fue Ana María Zamora, hija de un abogado de Trotski. Su relación fue

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tormentosa: se divorciaron, se volvieron a casar y se separaron de nuevo. Pero no


podían vivir el uno sin la otra. En marzo de 1986, Van Heijenoort fue a visitarla a
México, por última vez. Una noche, la del 29 de marzo, ella lo asesinó con tres
balazos en la cabeza mientras dormía, suicidándose después.

Manuel de León es investigador del CSIC y miembro del ICMAT.

Café y Teoremas es una sección dedicada a las matemáticas y al entorno en el que se crean,
coordinado por el Instituto de Ciencias Matemáticas (ICMAT), en la que los investigadores y miembros
del centro describen los últimos avances de esta disciplina, comparten puntos de encuentro entre las
matemáticas y otras expresiones sociales y culturales, y recuerdan a quienes marcaron su desarrollo y
supieron transformar café en teoremas. El nombre evoca la definición del matemático húngaro Alfred
Rényi: “Un matemático es una máquina que transforma café en teoremas”.

FE DE ERRORES

En una versión anterior de este artículo se hablaba, por error, de Lorenzo Cárdenas, en lugar
de Lázaro.

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