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12 MARZo/Abril 2013 HISTORIA

Celebraciones del Primero de Mayo


y movimiento sindical
en el Uruguay (1)

Rodolfo Porrini - Historiador

A
sociada inicialmente dicho país y ante la represión poli-
la conmemoración del cial en Chicago, se produjo un mitin
“primero de mayo” de protesta el día 4 de mayo en una
con el recuerdo de los plaza de la mencionada ciudad. Al
“mártires de Chicago” fin del mismo, se produjeron inci-
y la lucha por mejores dentes que causaron la muerte de
condiciones laborales y un mundo un policía y la inmediata masacre
mejor, ha presenciado en distintas que provocó la muerte de casi cua-
latitudes combates ideológicos por renta obreros y más de cien heridos.
definir su sentido y controlar sus Acusados de haber incitado a la
significaciones. Mientras parado- multitud, fueron apresados varios
jalmente en la cuna de origen, los dirigentes anarquistas y socialistas.
Estados Unidos, la “fiesta del traba- Luego de un proceso judicial fra-
jo” es el 1º de setiembre, en la ve- guado y tendencioso el 20 de agosto
cina Argentina ha estado vinculada de 1886 se condenó a muerte en
desde 1945, y por mucho tiempo, la horca a varios de ellos. El 11 de
al movimiento peronista principal- noviembre de 1887 se ejecutó en
mente. En el Uruguay también se la cárcel de la ciudad de Chicago
ha experimentado –por ejemplo, a los obreros y anarquistas Albert
durante las primeras décadas del Parsons, August Spies, Adolph Fis-
siglo XX con la influencia de Batlle cher y George Engel; a los acusados
y Ordóñez y el “batllismo”- varios Michael Schwab y Samuel Fielden se
intentos por darle sentido de “fiesta les conmutó la pena de muerte por
nacional de los trabajadores” o de cadena perpetua, en tanto el joven
simple “feriado festivo”. Louis Lingg se habría suicidado en
Que el primero de mayo haya su celda. En 1893, el nuevo gober-
llegado a constituir en Uruguay una nador del Estado de Illinois reco-
compleja expresión clasista y a la noció públicamente que el proceso
vez un ámbito de propuestas para había sido una farsa.
un mundo distinto, tiene su historia
y evolución. Su significado de fiesta “La primera ‘huelga universal’
o acto de resistencia ha motivado en el Uruguay”5
distintas reflexiones y debates.2 Y Durante el juicio el condenado
también, que dicha jornada se celebre Spies había sentenciado: “¡Salud,
en una manifestación única –lo que no oh tiempos! Día llegará en que
acontece en la mayoría de los países, nuestro silencio será más fuerte
escindidos en más de una central de y más potente que nuestras voces,
trabajadores- es algo relativamente que estrangula la muerte!”.
reciente en nuestro país, de la década Los “crímenes de Chicago” no fue-
del sesenta.3 ron olvidados, así como tampoco la
consigna que sintetizaba el reclamo
Orígenes de la época: “las ocho horas”, aun-
que, sin duda, la lucha contra la
“1º de Mayo de 1886: Jornada de explotación venía de más lejos. A
lucha contra la explotación”. partir de dos iniciativas distintas se
“Ocho horas de trabajo. Ocho llegó a una confluencia de la que
horas de reposo. Ocho para el estu- emergió la celebración “mundial”
dio y la recreación. A partir de hoy del Primero de Mayo de 1890 y
ningún obrero debe trabajar más de que tuvo una persistente aunque
ocho horas por día”.4 no unívoca continuidad hasta al
Ese reclamo encabezó la lucha de presente. En un Congreso realiza-
los trabajadores de Estados Unidos do en Saint Louis en diciembre de
el Primero de Mayo de 1886. Para 1888 la Federación Americana del
lograrlo, la Federación Americana Trabajo había decidido realizar el
del Trabajo (AFL) había convocado 1º de Mayo de 1890 una manifesta-
a la huelga general desde ese día. ción por la reducción de la jornada
En medio de extendidas y masivas laboral. En 1889 otro congreso,
protestas en diversas ciudades de del cual surgió la Segunda Interna-
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trabajo lo que convirtió el Primero


de Mayo en algo más que otra ma-
nifestación u otra conmemoración a veces represivas, en que debían
[...] Porque abstenerse de trabajar desarrollarse los actos y la misma
en un día laborable era a la vez protesta social.
una afirmación de poder obrero Años después, el 26 de julio 1916,
-...- y la esencia de la libertad, a el Estado uruguayo aprobó una
saber: no verse obligado a trabajar ley que transformó dicha fecha en
[...]”. En su congreso de 1891 la “fiesta nacional del trabajo”, supri-
Segunda Internacional decidió ce- miendo el feriado de “San Felipe
lebrar el Primero de Mayo y “dejar y Santiago”. ¿Intentaba apropiarse
el trabajo dondequiera que ello no y resignificar la conmemoración,
sea imposible”. Y en muchos lados revirtiendo la connotación religiosa
lo era. y darle un sentido de “fiesta” y de in-
tegración social, más amplio que la
Primeros de mayo en el Uruguay: identidad con una sola clase social?
épocas de dispersión (1896 a 1956) Desde entonces existió la tensión
A nadie debería escapar el hecho entre volver la fecha un “feriado” cí-
que transformar la fecha en un acto vico, y una manifestación de la clase
cional –socialdemócrata-, resolvió En la proclama (del acto de la clase obrera contra la explo- obrera, ya una fiesta, ya una jornada
convocar a una manifestación in- tación o una “fiesta nacional del de protesta, lucha y propuesta. Con
ternacional simultánea en todos los
convocado por el PIT trabajo” forma parte de una disputa el impacto de la Revolución Rusa
países reclamando a las autoridades en 1983)se dijo: “Este ideológica por la apropiación de iniciada en octubre de 1917 y el
la reducción de la jornada de labor a Primero de Mayo con la su sentido. desarrollo de nuevas tendencias
ocho horas. En vistas de la decisión clase obrera y el pueblo En 1896, el Centro de Obreros sindicales (anarco-sindicalistas, co-
del mencionado congreso de Saint Socialistas fue el organizador de munistas) el Uruguay de la “Repú-
Louis, se decidió hacer coincidir la
en la calle, esta jornada la convocatoria en Montevideo: blica Conservadora” vivió luctuosos
fecha de dicha iniciativa en el Pri- convocada por nuestro “Trabajadores, festejemos esta gran primeros de Mayo como el de 1923,
mero de Mayo de 1890. movimiento sindical fiesta del proletariado, en la que en que hubo enfrentamientos entre
Como en distintas ciudades de Eu- clasista y unitario el los trabajadores de Montevideo, manifestantes y policías y falleció
ropa y Estados Unidos, el primero desplegando la roja bandera que un obrero. Años después, en el
de mayo de 1890 se efectuaron ac-
día de los trabajadores simboliza la lucha de clases, pro- contexto de la dictadura de Gabriel
tos “simultáneos” también en Cuba, convertido en palpitante nostican el fin de la servidumbre Terra (1933-1938) se produjo un
Argentina y Uruguay. En París, los concentración popular, y la opresión”. Y en 1902 diversos acercamiento entre las fuerzas an-
manifestantes entonaron los versos es el resultado de gremios anarquistas convocaron a tidictatoriales que permitió celebrar
de “La Internacional”.6 En nuestro una manifestación que congregó el 1º de mayo de 1936 con una ma-
país, ese 1º de Mayo una “Comisión
diez años de lucha unas 3.000 personas, acompañada nifestación multitudinaria. Desde
Organizadora” colocó unos carteles por la vida y por los en actitud vigilante por un “Escua- otra perspectiva, en el pequeño acto
rosados “en todas las esquinas” de principios de nuestra drón de Seguridad” policial. Su de la anarquista FORU se la criticó
Montevideo con el siguiente texto: clase trabajadora [...] parte oratoria fue prohibida por las señalando que concurrieron allí
“Aviso. Hoy primero de mayo de autoridades y un orador improvisa- “políticos de todos los matices [...]
1890 se invita a todos los obreros
el sagrado significado do resultó detenido. Más reducido todos arremangados y entrevera-
de Montevideo a asociarse a la del Primero de Mayo, parece haber sido el acto socialista dos con los trabajadores”.8
huelga universal. Se os invita para ... no ha desaparecido realizado en un saladero del Cerro, Desde fines de los años treinta
la protesta contra la explotación [ni] la continuidad de la donde luego de un asado con cuero el desarrollo industrial y el naci-
del ‘hombre por el hombre’, el día se pronunciaron discursos sobre la miento de una nueva clase obrera
1º de Mayo a las 2 de la tarde. Pun-
lucha de la clase obrera necesidad de propagar las “teorías ambientaron el crecimiento de un
to de reunión: Cervecería de Giam- uruguaya más allá de socialistas”. Estos hechos revelaban pujante y heterogéneo sindicalis-
brinus, frente al Cementerio Inglés, accidentes históricos”. tanto la aceptación de la fecha –que mo. Durante la Segunda Guerra
Calle 18 de julio esquina Olimar”.7 El primero de mayo implicaba continuar y aun crear la Mundial (1939-1945) se produjo
Los días previos, distintos órganos tradición-, la división ideológica de la fundación de la Unión General
de prensa expresaban preocupa-
del año siguiente, bajo las fuerzas que avivaban el movi-
ción o asombro por la iniciativa de la bandera “PIT-CNT miento obrero y las condiciones,  sigue en pág. 14
los “socialistas” uruguayos, tanto un solo movimiento
“El Día” del colorado José Batlle y sindical” se simbolizaba
Ordóñez como el católico “El Bien”.
Decenas de trabajadores se concen-
la continuidad de la
traron en el lugar indicado –en un “organización” y de la
día de feriado religioso, en honor a tradición clasista que se
San Felipe y Santiago, patronos de atribuía a la fecha.
la ciudad- respondiendo a la convo-
catoria obrera “universal”.
lizarse o no en horas de trabajo, es
II. Construyendo una tradición decir, si había que declarar la huel-
ga. Mientras los socialistas ingleses
La resolución del congreso de y alemanes plantearon conmemorar
1889 había planteado una manifes- el primer domingo de mayo, primó
tación internacional el mismo día, que fuera el día Primero de mayo,
pero no que se repitiera cada año. que ese año fue un jueves. Según el
Otro tema importante en discusión historiador Eric Hobsbawm “fue el
era de si la manifestación debía rea- acto de detener simbólicamente el
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 viene de pág. 13 de “asociaciones” de trabajadores


organizaron lo que sería el primer
de Trabajadores (UGT, marzo de Primero de mayo público después
1942) y al poco tiempo un nuevo del de 1973. El multitudinario acto,
momento de desencuentros entre realizado en el entorno del Palacio
la militancia sindical, producto, en- Legislativo, fue todo un éxito y dio
tre otros motivos, de los diferentes un espaldarazo al naciente PIT, Ple-
posicionamientos ante la contienda nario Intersindical de Trabajadores.
mundial y la situación interna del Las consignas centrales sintetizaban
país (como ante el “golpe bueno” lo ansiado por vastos sectores de la
del Gral. Baldomir de febrero de población: “Salario, Libertad, Tra-
1942). El acto del Primero de Mayo bajo y Amnistía”. En la proclama se
de ese año llegó a convocar, según dijo: “Este Primero de Mayo con la
el periódico comunista Justicia a clase obrera y el pueblo en la calle,
unas 80 mil personas. Dos años des- esta jornada convocada por nues-
pués, el Comité de Relaciones Sin- tro movimiento sindical clasista y
dicales -con sindicatos autónomos unitario el día de los trabajadores
y militantes escindidos de la UGT, convertido en palpitante concen-
socialistas algunos de ellos- logró tración popular, es el resultado de
reunir unos 20 mil concurrentes diez años de lucha por la vida y
a un acto similar, evidenciando la por los principios de nuestra clase
importante presencia de masas y trabajadora [...] el sagrado signi-
a la nueva y potente clase obrera.9 ficado del Primero de Mayo, ... no
No obstante ello, el Partido Socia- ha desaparecido [ni] la continui-
lista continuaba haciendo su mitin dad de la lucha de la clase obrera
nocturno en la Plaza Cagancha, así uruguaya más allá de accidentes
como las ahora débiles FORU y USU históricos”. El primero de mayo del
(anarco-sindicalista) realizaban sus año siguiente, bajo la bandera “PIT-
propias actividades conmemorati- CNT un solo movimiento sindical”
vas, situación que se mantuvo casi se simbolizaba la continuidad de
incambiada durante la “guerra fría” la “organización” y de la tradición
en los años cincuenta. clasista que se atribuía a la fecha.
Desde entonces, cada año llegan al
Tiempos de lucha y polarización acto trabajadores y trabajadoras, es-
social, de unidad y de resistencia tudiantes y jubilados, desocupados
Desde mediados de esa década, y cuentapropistas, miembros de las
la dinámica de las luchas sociales capas medias y los sectores popula-
contribuyó a crear espacios de res. Con la mirada de todos en los
coordinación, a veces fomentados problemas del hoy, los desafíos de
por sindicatos como la Federación la táctica sindical en algunos y los
Autónoma de la Carne (FOICA) y año, recogiendo su bandera, los Luego del golpe de Estado del 27 deseos de muchos de llegar a una
otras por la Federación de Estudian- trabajadores se lanzan a la calle, de junio de 1973, con la ilegalización sociedad distinta.
tes (FEUU), aunque los primeros de a la lucha”. Mientras Félix Díaz, de la CNT y la persecución a las or- En su trabajo al conmemorarse los
mayo seguían siendo recordados en aludiendo a un tema que estuvo en- ganizaciones sindicales, en dictadura “Cien primeros de mayo”, el inves-
forma separada. En mayo de 1964 tonces en el tapete, refirió que a un se continuó manifestando, de muy tigador Yamandú González Sierra
–pasando luego por las primeras “golpe contestaremos deteniendo diferentes formas el recuerdo de los destacaba “El 1º de Mayo como
“convenciones de trabajadores” de todas las actividades y saliendo a mártires de Chicago y la continuidad genuina expresión cultural de los
setiembre- comenzó un proceso la calle”, en tanto Wladimir Turians- de esa tradición: de las manifesta- asalariados, primero como día de
que culminó con la consolidación ky reclamaba el poder evitar que ciones “relámpago” en 1974 y 1975 huelga de protesta reivindicativa
de la Convención Nacional de Tra- la suba de las tarifas recayera en la en Montevideo, se pasó en los años de las ocho horas de trabajo, luego
bajadores (CNT) en el congreso de población. Finalizó el acto el gráfi- siguientes a formas menos visibles efeméride reconocida oficialmente
“unificación sindical” de octubre de co Gerardo Gatti: “Por fin estamos de resistencia popular. El intento de en 1916, no significó para el movi-
1966. El primero de mayo de 1965 todos unidos en un organismo, la la dictadura de “mover” en 1980 la miento sindical meramente un ‘día
expresó el avance de la unidad y la Convención Nacional de Trabajado- “fiesta” del 1º al 5 de mayo, en los he- de fiesta’, sino fundamentalmente
combatividad de los trabajadores. res. Tal unidad es la mejor garantía chos fracasó y no se volvió a repetir. una pausa para la reflexión, un
Entre los oradores, Jorge García de para el futuro”. Ante un panorama alto en la lucha, un momento para
la FOICA, destacó “los mártires de de polarización social y política, los III. Retomando la tradición organizar y medir fuerzas, de cara
Chicago, a quienes se quiso acallar trabajadores creaban instrumentos al ejemplo de la gesta inmensa
con el asesinato. Son inmortales y símbolos –como el Primero de En abril de 1983 un núcleo de mi- protagonizada por los mártires de
para la clase obrera, porque cada mayo- comunes. litantes sociales y políticos y decenas Chicago”. 
1 Esta nota, con pequeñas modificaciones fue publicada en Trabajo & Utopía Nº47, Mon- 5 Sobre este tema, ver Yamandú González Sierra, “1º de mayo de 1890. La primera ‘huelga
tevideo, abril 2005, pp.12-13. universal’ en el Uruguay” en Brecha, Montevideo, 30/4/1987, p.12-13.
2 Ver Eric Hobsbawm, “El nacimiento de una fiesta: el Primero de Mayo”, en Gente poco 6 Universindo Rodríguez Díaz, “La historia del 1º de mayo. De Chicago al mundo”, en

corriente, Barcelona, Crítica, 1999, pp.132-147; Rodolfo Porrini, “El primero de Mayo en Brecha, Montevideo, 22/4/1999, p.13.
las luchas y las tradiciones”, en Trabajo & Utopía Nº27, Montevideo, abril 2003, pp.12-13. 7 Yamandú González Sierra, Los cien primeros de mayo, Montevideo, CIEDUR, 1990, p.7.

3 Desde hace pocos años, pequeños núcleos sindicales han comenzado a realizar en Mon- 8 Ibidem, p.20.

tevideo un acto alternativo al principal que organiza los primeros de mayo el PIT-CNT. 9 Rodolfo Porrini, La nueva clase trabajadora uruguaya (1940-1950), Montevideo, Depar-

4 Yamandú González Sierra, “1º de Mayo de 1886: Jornada de lucha contra la explotación” tamento de Publicaciones de la Facultad de Humanidades y Ciencias de la Educación
en Compañero Nº119, Montevideo, 8/5/1985. (FHCE), 2005, Serie “Tesis de Maestría” de la FHCE.