Sunteți pe pagina 1din 248
loisei James, Tessei sau ai lui Mary Jo Putney r descoperi o scriitoare care se vor indrigosti. Booklist COLECTIA Lily Hartley este mintea sclipitoare din spatele ultimei obsesii a inaltei societigi: Raizbunarea debutantei, o rubric de sfaturi pentru domniyoarele aristocrate aflare in ciutarea unui sof. Pentru a-si pastra identitatea secreti, Lily duce personal articolele la ziar deghi zat’ in cosar ~ lucru care merge de minune pana cind curiozitatea © aduce intr-o taverna unde este prinsi in mijlocul unui scandal. Din fericire, chipegul duce de Stonebridge intervine la timp sio salveazi. Din nefericire, o lovituri la cap o face si-si piardi memor pe ESS CU Ie ect hi eienat aan eae Eye AT tanar atacat de niste bitiusi intr-o tavern’, nu se asteapti si desco- Pere ci, de fapt, este vorba de o frumoasa femeie. Ca un gentleman adevarat, Nash ar fi bucuros si o insogeasca acasi - insi cum ea De en een aaa aCe tee nee eee facut decat si ii ofere gizduire, pana cind ti giseste familia. Lily inccarca si isi dea seama cine este gi, cu atat de multe lucruri in joc ~ rubrica ei, reputatia ci, chiar $i propria inima -, are nevoie rapid de un plan care si-i rezolve toate problemele. inainte ca Nash Per UPC Cm Urnee eee aCe meted se indragosteasca de un barbat pe care secretele ei Lar putea EN nec eres ete Anna Bennett a devenit un nume cunoscut in literatura de gen odati cu publicarea romanului Picdtoasa, care a fost distins cu premiul Golden Heart. Seria ,Jurnalul debutantei* s-a bucurat eee eare ntact et tnt Pentru Emma cea cu vise mari sicuun suffet si mai mare Razbunarea debutantei (ed Dragi debutante, Ebine sa stiti din capul loculwi ca aceasta rubricd nue pentru cele slabe de inger. Veti gasi aici informatii precentate foarte direct, poate chiar socant de direct. Daca vi se vor area ofen- Satoare scriitura provocatoare $i ilustratiile indraz: nete, atunci, rogu-va, opriti-va chiar acum din lectura! Caci aceasta rubrica e dedicata informarit asa-zisul slab. Vefi citi aici despre subiecte despre care nu veti auzi yor- bindu-se in saloane. Veti primi lectii pe care profesoarele voastre cuviincioase nu vi le-au predat Ia scoala. Ve care le-ar face sa lesine pe dragile voastre mame. Rubrica aceasta este despre bucuriile si primej fi citi despre lucrur? difle curta- rii, inclusiv flirtul, dorinta, intimitatea si, mai presus de toate... dragostea. Dacé vreti sa evitati astfel de subiecte scandaloase, via invit sd treceti degraba la rubrica despre moda, unde cea mai contro- versata dezbatere este care sd fie culoarea sezonului, lavanda sau galben-narcisd. Dar daca aveti curiozitati despre lucruri de suflet, cititi in continuare... Capttolul 1 CEE 2 Citeste carti interzise, pe acele rafturi. Te vor face edificatoare. ‘a ascunse in spate pe ultimele rosesti, dar sunt, fard indoiald, cele mai Razbunarea debutantei Domnigoara Lily Hartley Ind o perna de matase de pe divanul din salonul surorii ei si o stra nse la piept. Intre timp, studia cu atentie expresia Fionei, care citea paragrafele pe care Lily Ie schitase de dimineata pentru extrem de populara ei rubrica din zi- arul Zvonuri londoneze. Voia sa stie parerea surovii ei despre textutl din acea saptamana fnainte sa-l trimita la ziar, Observa ca Fiona face ochii mari si ridica din sprancene si se pregati pentru ce avea sa urmeze. ~ »Daca asta fi este doringa, orice tanara de maritat ar trebui sa experimenteze un sarut adevarat - cel care incepe cu atingerea finda buzelor si devine tot mai intens pana simti ca {i se topesc genunchii", citi Fiona, aproband din cap gi parand impresionata. Ridic4 privirea si-gi dadu dupa ureche o suvita din parul aramiu. Dar tu ai sdrutat vreodata pe cineva? intreba ea cu un zambet conspirativ. Ai sarutat pe cineva asa? Lily ofta, dezumflata. ~Spre marea mea nefericire, nu. Ise parea ironic, daca nu chiar tragic, ca autoarea rubricii Raz- bunarea debutantei, rubrica ei cu care scandalizase mamele moralis- te si insotitoarele zeloase din Londra, nu fusese niciodata sedusa cum trebuie, desi textele ei erau pline de sfaturi senzuale si de- sene provocatoare. ‘Anna ‘Bennett — va intampla cat de curand, 0 consol neva eave Wi va face inima spiritul yeneros yi aventuros, 4 Fiona. Vel int Ini pe 4 bata mai repede Hi care iti va aprecia prima data cind Fiona fi spune: astfel de cuvinte, Dacg a ar fi unde dans ar fio metaford a vieii, € Inghesuita Intre plante decorative In ultimele luni, Lily asistase sora el mai mare gi un conte a pe margine, #i Mame puse pe petit, la povestea de dragoste dintre chipes care 0 adora gi care 0 Iuase de Holle, Lily era fericita Panda peste poate pentru sora ei dor d pata lumea fi spunea ci va yeni din poveste intirzia a apara, Nu duse: dar cu totii cdutau 0 so dea bine la braqul lor dar ii era i rindul ei, dar pringul se lips de Pretendenti, fie rezervata, cleganta, decorativa, care 5 {i 84-1 aprobe incantata cand Perorau despre u vAnatoare, Lily nu era incd dispusa 5a igi abandoneze locul dintre plantele decorative pentru cineva care consi accesoriu ornamental. Din fericire, doud sAptamani impreuna cu sora 5: in Scotia In interes de aface Jipsa lui, cal ‘a femeia un avea SA petreaca urmatoarele Gray, souul Fionei, cilatorea Ti, iar Fi o invitase pe Lily sa stea cu ea in Lily se indrepta spre biroul surorii ei $i frunzari desenele Fi- onei, unele mai visatoare ca altele, impragtiate Pe suprafata lus- traita: un soldat lat in umeri aplecindu- sdrute mana unei domnite gratioase, un barbat gio femeie cu umbreluta stand peo banca in parc, cu capetele inclinate tandru unul spre celalalt unui cuplu aproape imbrayisat, ca gi cum cei doi arfipe ‘fe sdrute, » Silueta punctul si Dar desenul care 0 facu sa tre: bucata de hartie numa bea din priviri o femeie, lui reiege ‘sara fu schita neterminata de peo mare de-o palma. infati cu un aer de admiratie cA era indragostit pana Peste cap gi ca femeia, care se vedea doar din spate, tinea in mana intregul lui univers. Daca vreun birbat ar fi privit-o ag, Lily ar fi lesinat Pe loc. Privind schita, stiu cd aceea era dragostea la care tanjea. Aduse desenul la divanul pe care statea Fiona. ~N-as fi zis che cu putinga, d. schita la alta. Cea de-aici este dai mie? un barbat care sor- siuimire. Din expresia ar devii tot mai talentata de la 0 atat de intensa si frumoasa! Mi-o 10 Poe re —— Visiind fa un duce ~E inca in lueru, dar ¢ a ta daca it) place, spuse Fiona cu amabilitate. Lily impaturi cu grija hartia gi o ascunse In corsaj - Multumesc Fiona se incrunts usor, ~ Pot 88 te intreb ceva... legat de rubric? -Desigur = Te gandesti vreodata ca poate vreo cititoare va da de necaz din pricina sfaturilor tale? Lily se gandi pret de cateva clipe ~Probabil ca, daca 0 cititoare ar fi prinsa facand ceva necuvitin Gos, reputatia ei ar avea un pic de suferit. Exist gi lucruri mai grave in viata. Fiona incuviints ganditoare. ~De exemplu, 28 fie obligata 24 se martte cu un barbat pe care nu Hl iubeste. ~Ai dreptate, recunoscu Lily Dar cititoarele noastre gtiu cd ru- brica nu trebuie luata drept cuvantul Seripturii, Staturile sunt Indrdznete gi ugor obraznice. Ins toate pleaca de la un adevar pe care multora nu le place #4 fl reeunoased. Gazese cA nu trebuie sd ne ascundem de adevar Fiona o trase pe Lily intro Imbratisare neagteptata ~ Ai dreptate. Cineva trebuie s4 le ofete un ple de informatie de butantelor timide gi tinerelor fara succes, qi cred c4 nu ¢ nimeni mai potrivit decat tine sdruta pe Lily pe tampla, iar Lily se desprinse din imbedtigare ~ Sunt nerabdatoare s4 predau textul pi desenul la redactie, spuse fa, aruncind o privire spre ceasul elegant de pe polita gemineului Vor Inchide Intr-o ora, agadar trebute 4-4 dau zor. Cand ma intorc, © sh cet si mi se trimita cAteva haine de acasd. Gindeste-te, avem dowd siptamani impreuna! Vom sta de vorba pind tarziu, vor in- tra noaptea In bucatarie pentru cAte o gustare gi apoi vor lenevi toata riua. ~Va fi minunat, raspunse Fiona. Ca odinioara. ~ Ca pe vremuri, incuviinta gi Lily. Seam wihCanscnree —— ‘Anna ‘Bennett — yea un sof grijuliu gio cas a ei, Era posi cum Fia siun copil in curand. Distanja dintre ele preg Numai ca de se gindi Lily, sa aiba gi se mareasca de la o zila alta. ~ Ma duc si ma schimb, Hainele cu care ma deghizer Sunt tot in cufar? ~Da, zambi Fiona. Asta daca nu cumva fata in c carpe de sters praful. ~Fereasca sfantul! rase Lily. Deghizarea era una dintre partile preferate ale activitatii ei jur- nalistice. Ea, Fiona si buna lor prietena Sophie stabiliseré c4 nimenj nu trebuie si descopere fortele creative din spatele rubricii Razbu- narea debutantei. Cu toate cd avea un succes de public urias, avea gi numerosi detractori in randul aristocratilor care gaseau cé sfaturile erau prea socante, prea scandaloase gi prea aproape de adevar. Asadar, nimeni nu trebuia sa gtie ca cele trei prietene erau im- plicate. Un singur zvon despre legatura dintre ele $i rubrica le-ar fi distrus reputatia. Nici una nu dorea sé fie exclusa din inalta societate sau si-si facd familia de rusine - cel putin nu inainte ca Lily si Sophie s& se mérite. Si mai ales nu inainte sa aiba suficiente ocazii s4 trans- mita tot ceea ce doreau si le transmita tinerelor din Londra. Prin urmare, in fiecare sAptamani Lily se deghiza, din precautie, inainte de a livra textul la sediul redactiei ziarului. Cei de-acolo cre- deau cd e doar un mic derbedeu care are sarcina de mesager. Nu si-ar fi imaginat cd primesc textul chiar de la autoare. Lily se duse degraba in camera unde dormea de fiecare data cand venea in vizita la sora si la cumnatul ei. Inchise usa cu grija si des- chise cufarul de la capatul patului. Acolo tinea, dosite intr-un colt, 0 pereche veche de pantaloni, o camasa alba cam zdrentuita, 0 haina peticita la coate, sosete, pantofi si o palarie. [gi desfacu rochia din ma- tase verde si o las s4 cada, apoi isi scoase lenjeria gi-si aplatiza sanii infésurandu-se cu o fasie lunga din bumbac. Se strecura in pantalonii cam strémti pe fund. Asta era, nu avea ce face. isi aminti s4 pund in buzunar schita pe care i-o daruise Fiona, ca s-i poarte noroc. Cateva minute mai tarziu statea in fata oglinzii, strangandu-si parul cu grijé sub palarie. ‘Transformarea era desavarsita. Din oglinda o privea un baietan de vreo 14 ani, mic, suplu gi cu trasaturi fine. Cata vreme igi tinea le-aluat drept wy Viscdid fain dice ——— privirea tn jon gl pasul ii era sig sy, nimeni nu urma sa aiba nici cea mal mica banuiala ca arf femeie, eu atat mai putin in autoarea rubriell Rasbunarea debutantel, $140 nici wn cag n-ar fi erezut niment ca eate dommigoara bily Hartley, sora contesei de Ravenport gi o mogtenitoare, la vandul ei, Hucurdnducse de lejeritatea familiara gi de libertate; a pe care i-o dadeau pantaloni, igl agaya peanta de piele y se grabi 84 coboare insalon, Sunt pata de plecare! anun{a ea, ayteptandu-se sa dea acolo doar peste Hona, Numat ca cel care o intampina, e drept, destul de prudent, fu Gray, Lily? Cumnatul ef facu un pas inapot chipul ascuns sub pal gi-gi inclind capul ca sa-i vada ~Chiar eu, raspunse ea, cu o pleciciune teatrala cur ai te vid, Contele i trecu.o mana prin par. MA bucur si vad ci surorile Hartley gi-au reluat obiceiurile, Nu gtiam cA urmeaza sa rimii aici, Fiona tocmai m-a informat. =O, sper cd nu eo problema. In trecut, Fiona gi Gray nu o tratasera niciodata ca pe un musafir giti dadusera de ingeles ci era oricand bine-venita. ~CAtugi de putin, o asigura el, dar Lily simgea ca ceva era in neregula. = Gray tocmai mi-a spus cA sperase sa-mi faca o surpriza gi sa ma ia cu el in Scojia. Dar i-am spus deja ci nu se pune problema. Noi doua aveam de gand sa petrecem dou saptamani ca intre surori $i asta vom face, Lily afig4 un zimbet atat de strélucitor, incat nimeni n-ar fi ghicit cAt se simfea de dezamagita. ~O vacan{a romantica in Scotia! Fi, dar cum sa nu te duci? Tre- buie s-o faci! Insist s te duci in secunda asta in camera si si iti faci bagajul. Stiu ca ifi doresti si mergi gi, pe deasupra, si eu imi doresc si mergi. i ranji, Ma bu- ~Bine, dar abia agteptai gi sa petrecem timp impreuna gi era ceva anume ce doream sa discut cu tine. Lily flutura mana cu nongalanta. 13 __ Anna Bennett _ Osa aranjam o alta viaita, Facu o pauza gi igi privi iscoditor sora, Sau... e vorba de o problema urgenta? _Nu, raspunse Fiona, mugcandu-si buzele. Esti absolut sigura cx nu te deranjeaza? —Bineinteles. ' Razbunarea debutantei avea sa o tind ocupata. in lunile de cand devenise mai mult decat 0 simpla activitate cu care |, Bra deja o modalitate de a afla cine este si in jdentitatea pe care i-o dadeau numele, familia, data cu adevarat singura. In plus, voia 8A profite de excursia surorii ei ca sd fi facd o surpriza, amenajandu-i un studio. Discutase deja cu Gray, care isi ddduse acordul sa renoveze biblioteca si fi daduse chiar frau liber. Acum se ivise ocazia perfecta. ~$icum ramane cu Rézbunarea debutantei? intreba Fiona incrun- tandu-se. Ne trebuie texte pentru urmatoarele doua saptamani, iar Sophie e la Brighton cu matusa ei, deci nu va putea fide ajutor. ~Lasa totul in seama mea. Lily se duse la birou, lua cateva din- tre desenele Fionei $i le puse cu grija in geanta. Ai facut deja cate- va ilustratii frumoase, iar eu am doua texte pregatite. Am s& livrez in seara asta articolele pentru saptamana asta si pentru saptamana urmatoare. Nu va fio problema. _Veri? spuse Gray, sarutand mana Fionei. Totul s-a rezolvat. Daca plecém acum, pana la cderea noptii vom ajunge la un han mic gi incepuse rubrica, si-si omoare timpul ce crede, dincolo de casa. Cand scria, nu era nicio incantator. Fiona privi cand la Gray, cand la indecis’. Lily dadu ochii peste cap si-i surdse larg. -Du-te, o indemna ea. _Prea bine, spuse Fiona, ridicand mainile in semn cé se preda. Marturisesc cd mi-e greu sa rezist unei célatorii romantice in Scotia. -Nicio sotie fericita n-ar putea rezista, raspunse Lily, fluturand mAna in semn de ramas-bun. Hai, plecati! Le explici tu mamei si lui papa unde am plecat? O, la naiba! Pand la acel moment, Lily uitase com mama vitrega trebuiau sd plece a doua zi dimineata la Bath. Mama insista cd apeletermale ficeau minuni pentru inima slabita a soful ei, cu toate ca lui Lily nu i se paruse nicicand mai sanatos $i intr-O Lily. isi mugca buza $i era vadit plet c4 tatal ei gi 14 J —— Visi {aan duce ——— forma mai buna, Tebuia si-gi inform: Antoarce in dona sapramani, De fapt, mama sip eee sora cA parintii lor se vor ~Tmi cer sense o: X intrerup, interveni majordomul hii Gray, dregindu-gi vooea, Trasura a tras in fata, milord, va agteapta cand domnia voastra gi contesa sunteti gata, ~Multumese, Burn: ~Ce spuneai de mama gi de papa? intreba Fiona, Lily avu cateva clipe de ezitare, Dact ti spunea Fionei despre ple- carea parintilor, avea s ase singura, ~O sd le transmit ¢, si anuleze calatoria intr-o clipita, cas mio iguranta unde va duceti voi, porumbeilor, Fiona o imbritisa recunoseatoare, ~Am si ma revansez, ii fagadui, ~Stiu, raspunse Lily veseld, ~Pot si fin ~Intotdeann: Fiona rinji si ridica borul palariei lui Lily, Ma simt de parca as imbratisa un cogar, ~Interesant, medita Lily, Am putea avea o tema pentru urmatorul text ~ cum ar fi si ne imbracam in haine destinate sexului opus, Gray se preficu a geme oripilat, dar zambea. implor si va abtineti. ~Retinerea n-a fost niciodata un punct forte al lui Lily, observa Fiona cu mandrie. E unul dintre numeroasele motive pentru care incerd cu tine? intreba Fiona, oador. Lily rise, dar aprecierea Fionei era cit se poate de corecta, Inc de cand erau eleve la Scoala de fete a domnisoarei Haywinkle, Lily de- venise cunoscuta drept eleva care forta limitele. Din fericire, familia ei bine intentionata, dar extrem de vigilenta reusea sa fi tempereze latura rebel. Insd urmatoarele doua saptamani prezentau o oportunitate rara. In vreme ce tatal ei gi mama vitrega aveau sa fie la Bath, iar sora si cumnatul faceau turul Scotiei, Lily urma sa fie lasata s4-si faca men- drele in oras. Fiecare aripa a familiei presupunea ca Lily era in grija celorlalti, iar ea avea si fie liberd. 15 —_— 2rna Bennet ———_ Liberd 94 se aventuraze acclo unde domnigcars indrameau s4 puna piciorul. Libera toate paturile sociale. Si, lucrul cel maf impertanc, | pasiuriea deapre care doar scrisese Poate cé nu avea sa viaita la redactia ciarului. Avea sansa unicd de 2 7edez ochii unui pugtan - gi mai degrabé ar & inghicie decat 94 o rateze. Eric Nash, duce de Stonebridge, nu cbisnaiz a-si conducd, gareta pe intuneric, pe strézile inundate de ploaie ale La sese izolat in casa atita vreme, cé incepuse si uxblep rem lew in cugca. Simtea nevoia sa simtd pe faté vintul muscézer biciuitoare. Simtea nevoia s4 se asigure cé, 22 rudé cum era, lumea din afar locuintei sale continu: 33 existe. In timp ce se indrepta spre grajduri ce sé inhame col un ii atrase atentia, cu prudent, cd era foarte tirzin st 2 afar plone torential - de parca Nash n-ar fi fost perfect caps fulgerele care strabateau cerul. De pared n-ar fi simi ti patrundeau pe sub guler sii se prelingeau p 4 simfea cé va innebuni daca nu pleca imediat din case. Vz tench aga cum multi credeau cd o facuse deja. Nash i f2cu semn leche’! sa-i dea pace. ~Durtela culcare gi zi-le gi celorlalti sa facd la fel. Ma intore ticci= in realitate, singurul plan al lui Nash era s8 evadeze de acesdo vreme, nu conta cat. In acea seard avusese parte deo cearts. cu De lilah, sora lui mai mica. Din nou. Fetei nu ii ere de ajuns c2, dupe inci ani petrecut la tara, el fusese de acord sd se intoarcé la Londz- Odata intorgi in oras, voia si mearga la un sir nesfarsit de baluri, 84 aiba musafiri si, intr-un cuvant, 8 se arunce cu capul inainte in vartejul viefii sociale londoneze. Stiuse c4 Delilah isi va dori astfel dz distractii si, in adancul sufletului, stiuse cd merita sd le experimen teze. Dar cumwva trebuia $i sé 0 protejeze. i ii era foarte greu sa fac pasul inapoi. Nu o invinuia ca il detesta. E] insugi se detesta in cea mai mare parte a timpului. 16 Ser ra Ee ee ee eee ene ee eed ——— Visind laun dice et) gi lad fraiele, Spera sd ase gi pereti maneati de vreme unde sd se ay Jao masa in colt gist bea o bere fArd sae] gtie nimeni, Sau arf putut mana caii ore in sir, gindindu-se la viata lui de dinainte, De dinainte sa devina, in mod brusc gi tragic, duce, De dinainte si o Ingroape pe Bunily. Si de dinainte si se transforme intr-un barbat care dispretula jdeea de iubire, castigandu-si remumele de Ducele Inima-de Plated, in acea seara, era doar Nash, un barbat care nu-gi dorea decat 0 halba de bere - si o doza de liniste. ana o seed IN § Ignord tunetele, taverni cu podele Capitolul 2 CESS yD Evantaiele sunt 0 armé excelenta imy din sdlile de bal. Dar pentru poate, o privire inflacarata, ipotriva caldurii sufocante flirt, arma perfecta este, fara doar si Razbunarea debutantei Dupa ce livra gi textele, precum si desenele Fionei la redactia ziarului, Lily dadu curs impulsului de mai devreme sialese sa nu opreasca o birja ca sa se intoarca imediat in camera ei confortabila, la jurnalul ei sila viata ei frustrant de pusa la adapost. Asa ca ince- pu sa colinde imprejurimile, inclusiv str: vreodata ~ prin ochii unui pustan. Pravaliile pusesera deja lacat la usa, iar angajatii stateau pe lazi, la © tigarA puturoasa gi la o poveste. Pe aleile Lituralnice, femeile biteau covoarele gi goleau oale de noapte murdare, Barbatii scuipau tutunul laun pas de ghetele ei. Un grup de copii neastimpirati aproape cio daramara in joaca lor, iar ea li se altura cAteva minute. Escapada ei in acea zona a orasului fi oferea ocazia de a vedea 0 alta lume, una vie si reala. Deopotriva plina de bucurie si placeri, cat gi de durere gi suferinta, Poate ca, daca familia Hartley nu ar fi adoptat-o pe cand era doar un prunc, ar fi crescut intr-un loc intoc- mai ca acela, Era straniu ca faptul cd fusese abandonata pe treptele unei case din cartierul Mayfair fi deturnase atat de mult cursul vietii. Era drept ca nu tia mai nimic despre originile ei. Tot ce stia era cA cineva 0 botezase Lily si o lasase intr-un cos, infasata si acoperita cu 0 paturica ce avea brodata initiala ei. Fionei ii placea sa creada ca Lily era vlastar regal, dar erau doar povesti de adormit copii. Ea binuise dintotdeauna ca provenea din clasa muncitoare si ca, din cine stie ce motive, parintii ei nu putusera creste un copil. pe care nu le mai privise Anna Bennett jul neasteptat de tristete care o CUprinsesg stul serii. Tanjea sa stea de vorba cy fe care treceau pe lingd ea, dar nu putea risca sa se dea de gol, asa se multumi sa le observe dela distanta, pret de 0 ord sau doug mai mult, Vazu cum fete chiar mai tinere decat ea flirtau cy Dita adrahoni. Uneori isi dadeau ochii peste cap $i radeau la avansuril, pe care partenerii lor le faceau, dar alteori preluau controlyl Far sa fie impovarate de regulile opresive ale inaltei societati, igi ficeay cunoscute dorintele cu 2ambete pline de inteles sau CUO stringere aunui biceps musculos. Impresionata de increderea si de atitudines lor, Lily lud notite in minte $i igi dadu seama, nu pentru prima dats in decursul zilei, cd pentru cineva care s¢ dadea drept experta intr-ale inimii, stia socant de putine lucruri despre viata si lume. Ofta gi decise sd se ducd acasa si s4 noteze tot ce observase, Dar tocmai cand cuta o birjé, incepu sd tune gi se produse o rupere de nori. Ploaia torentiala acoperi strazile. La naiba! Convinsa c4 potopul nu va dura mult, Lily se refugie intr-o taverna obscura dintr-o parte a oragului pe care nu o cunostea Bra genul de local unde domnisoara Haywinkle isi sfatuia elevele si nu calce sub nici un pretext, ceea ce il facea cu atat mai interesant in ochii lui Lily. Era prima data cand punea piciorul intr-o carciuma gi era convinsa cé localul gi clientii fi vor oferi material valoros pentru jurnal. Totusi, faptul cd se stia pe teritoriu interzis ii facea inima si-i bata mai repede. Cu palmele umede, traversa inc&perea si se aseza intr-un colt slab luminat. De ea se apropie o barmanita inalta, cu buze rosii, iar Lily ingrosa vocea ct putu si comanda o portie de placinta a ciobanului si o halba de bere. Vocea nu fi sunase probabil foarte convingator, caci femeia fi aruncase o privire banuitoare, apoi se dusese dupa tejghea sd ii pregateasca bautura. Fir-ar! Trebuia sa fie din cale-afara de atenta de-acum ca se intu- necase si carciuma se umplea de barbati rumeni la fata. Pe masura ce halbele se umpleau si se goleau, conversatia din jurul ei devenea tot ‘mai vie si mai spurcata. Ea si Fiona aruncau din cand in cand cate 0 vorba maj nelalocul ei, cand erau doar ele doua. Dar i se parea teribil ont Sa asiste la discutiile foarte pe sleau ale celor din jus oar ae Pe alocuri, cu o limba straina. Cu aluzii sexuale si de explicite, conversatiile o faceau pe Lily sa roseasca, dar 20 Lily tsi stapani val decise 4 profite de re —— Visdinid lain dives pncenttata, dornicad 24 retina cat mal multe amAnunte pen asculta ele articole {n timp ce gi bea berea gf agtep wm vito porta nte care arf flcuto pe domnig Haywink gaist 8 oe oc lienti bet care Incercau 84 pipale sinii barmanites, alegine! amar tmbricate ¢ are cAntau la pian piese est ie un barbat se alese cu o ureche ein urma a a data ina ara, pe Lily o trecura fori pe 5 i. oate era torus intr-o situiafie care o depagea, Macar reugise jaja articolele. Se bucura sa le stie in siguranta la “yunii client ailocalului aruncaser’ privin uy diul red crutatoare spre nta ei, ca gi cum ar fi fost interesati de ce era induntru, Se ruga sa pu fie suficient de disperati sau de ticdlogi sa o jefuiasca de putinii ii avea la ea. Se gandi sa strecoare monedele intr-una bani pe cate nate intr ghete, dar avea nevoie de bani ca si-si plateascd masa gi dru- mul spre casa. Cand barmanita ii puse in fata farfuria de cositor cu mancare, deja iipierise apetitul, Infipse furculita intr-o bucata de morcov si-o plim- 1 decolo-colo in farfurie. Ca sé inrdutateasca lucrurile, incepu sa se gindeasc la faptul c& era, cel mai probabil, singura persoanatreaza aa Jocal. Poate cu exceptia barbatului din coltul opus. Strainul nu se abosise sa isi dea jos pelerina neagra, dar materialul de bund calitate nu reusea si-i mascheze umerii largi. Parul saten-deschis, inca ud de ploaie, statea lipit de fata cu trasaturi ca sculptate in piatra. Nasul ugor curbat, pometii inalti si barbia bine conturata ar fi parut cam dure daca n-ar fi fost gura cu buze neasteptat de pline. Avea spran- cenele cu doud nuante mai inchise decat parul, iar ochii lui aveau straluciri ca de chihlimbar. Ceva la el ii parea foarte cunoscut lui Lily. Nu-gi dédea seama de unde Lar fi putut cunoaste, dar cu siguranta si-ar fi amintit de el. Era extrem de chipes si i-ar fi taiat rasuflarea daca nu |-ar fi vazut incruntandu-se la paharul cu bautura pe care il avea in mana. Tragea de-o halba de bere de mai bine de o jumtate de ord, timp in care privirea lui agera ii scrutase cand pe jucdtorii de poker, cand pe niste indragostiti implicati intr-o cearta aprinsa, cind peea. De fiecare data cand strainul o privea, lui Lily ii batea inima mai tare, dar stia ci deghizarea ei era suficient de buna. O dovedea reactia celorlalti. Asa cd nu avea de unde sa igi dea seama ci era femeie. Poate doar i se parea ciudat c4 un pustan era singur intr-o carciuma la 0 ora 21 “4 ~ Anna Bennett ————_ atat de tarzie. Chiar si-asa, prezenta lui nu o facea sa se simta del in largul ef, asa c4 decise sa plece imediat, cu toata furtuna de —o Scoase din geanta cateva monede, le puse pe masi, isi trase palin, pe ochi si dadu sao ia spre iesirea care brusc i se parea cd ela sute de metri distanta. Abia apucase sé faca trei pasi cand trei handralai ii tinura calea Cel mai inalt dintre ei o izbi tare in umar. Se dezechilibra, dar igire. veni la timp ca sa nu cada pe podeaua soioasa. Un’ te duci, pustiule? intreba individul, dezvelind un dinte din fata lipsa. Doamne sfinte! Genunchii ii tremurau $i inima ii batea sa-i spargs pieptul. Dar isi lua o atitudine pe jumatate plictisita, pe jumatate sfidatoare si incerca sa treacd de cei trei fara sa le raspunda. O bruta roscovana o apucd de incheietura mainii, apoi se incrunta, ca si cumi se parea ciudat ca un bajiat sf aiba oase atat de delicate. Fir-ar! A treia matahala isi mangaie barba si spuse pe un ton taraganat: ~Ia sé vedem ce-ai in tasca aia! Lily stranse geanta cu singura m4né libera. -Nu! La naiba, ce voce de muiere ai! Te pomenesti ca te i pii in pantaloni! Idiotii radeau de parca ar fi auzit gluma secolului. O, Doamne! Daca ar reusi sa treaca de ei, ar putea s-o ia la fuga si dusa ar fi, mai ales cA purta pantaloni. Cand la scoala aveau loc cursele de alergar® catre lac si inapoi, era mereu prima. Practic, trebuia doar sé ajung* la usa, intr-un fel sau altul. Apoi nu va mai trece mult si va fiin rine birja, in drum spre casa unde o astepta camera ei confortabila $i sig ra. Dar trebuia sa nu se lase intimidata gi sa actioneze rapid. : in vreme ce handralaii radeau, igi fixa privirea intr-un loci prea mma barului Cand cei trei se intoarsera sa vada incotro se uita, cdl pe cel care o tinea de brat. fl calcd tare. El ii dadu drumul, strig’# se incovoie de durere. Lily profita de moment $i o lua la fug4 aoe curndu-se printre scaune, mese gi clienti prea veseli ca s4 fie atent! Ja necazul ei. Dar cand mai avea de strabatut jumatate din distant pana la us, aluneca pe podeaua uda de ploaie si cazu in fund at de tare cA ti clantanira dintii. Slav Cerului, palaria fi ramase P° caP 22 3 _— Visnd fa un duce — dar cele trei brute ajunserd langé ea intr-o dipita sise urma de amuzament le disparuse de pe chipuri. parbosul o apuca de guler, o ridica in Picioare si o seuturs tare apoiisiapropie fata mizerabilalacativa centimetri de ve ~Mucos neobrazat ce esti! ii striga, stropind-o cu saliva, Da-mni vedea c4 orice tasca! Ea inghiti in sec $i incuviinta din cap, Ticdlosii n-aveau decat s4 ia afurisita de geanta si cei cétiva binuti pe care ii ascunsese in ea. Va gisi alta cale sa ajunga acasa. Nu contau decat doua lucruri A ra- mand anonimé gis scape intreags. Daca ii reuseau amandoua, urma sA ii multumeasca pe viata stelei ei norocoase. Cat putu de incet, incepu sa-si ridica bareta gentii ca sao scoata Peste cap, atentd ca ag cumva si-gi dea jos din greseala palaria. ~Lasati baiatul in pace! Comanda venise pe un ton jos si amenintator, aproape letal, iar Lily intepeni. Avea bareta aproape peste cap. Stia, fara si fie nevoie sA se uite, ca cel care vorbise era strainul cel chipes. O vreme fusese invizibila pentru toti cei din local. Pentru toti in afara de el, Cei trei gainari isi mutara atentia catre el si nu erau deloc incantati. Barbia puternica si privirea criminala transmiteau cat se poate de clar ca era dispus sa-i faca bucati si cd ar face-o bucuros, Cel mai inalt dintre ei se apropie de strain pana cand piepturile aproape li se atinsera. Pentru moment, odiosul trio uitase de ea. Era ocazia perfect si-si ia talpasita. De parca ii citise gandurile, strainul o privi si-i indica uga cu o migcare scurta a capului. Fugi de-aici! ii spuse pe un ton poruncitor. isi puse geanta la loc de-a curmezisul pieptului, dar cumva picioa- nu se simtea in stare s4-] abandoneze pe strain si s4-l lase intr-o lupta inegala cu cele trei matahale. ~Raman sa te ajut, fi spuse ea si fi zambi. Uita insa pe moment sa ramana in rol de baietan. Ba chiar iizm- bi cum i-ar zambi o domnita amorezata printului uimitor de chipes care tocmai a salvat-o. Iar acum, din cauza ei, prinul era pe cale sa fie batut mar. nett Ana Ber se stand de piatra. Ceva la acel a momente rdmas 7 lui, Ceva nu se Joga. Zambetul nu se potriveg dicald gi. axilar si fl facu sa-gi piarda echijj. Nash clipi gi citev ti i se prea nelalocul eal a prea blan stul fapturii lui. Bre 1 izbi in mi cure’ umn il Poc! Un prim p' bral Fula un pas 88 se PrabUsESE Ia naiba! Near fi trebuit $49 ® t de vedere exil dominau din punct de V* formand un gid urat mirositor de carne sim ra ameninfator, jar ranjetele le dezveleau dinti alocuri, lips. Nash stranse pumnii gi ran) n i dar perspectiva unei incaierari il incanta, in acele clipe, mai mult de- su sine ca si-gi tina furia in frdu. Dar cit si-ar fidorit. Se Juptase mult ci in unele seri demonii amenintau sa rupa Jacatele cu care incercase sii ferece in adancul sufletului, Trebuia sé se elibereze cumva de fu- ria din el. $inu vedea de ce n-ar revarsa-o asupra celor trei neghiobi. ncepu cu cel mai inalt dintre ei, care ii si daduse primul pumn, ‘unul cam anemic, de altfel. fl apucd de cdmaga gi fi arse un pumn in nas, care il arunci pe podea ca pe-o carpa murdara. Roscovanul marai si se napusti asupra lui Nash, care lua degraba un scaun iil lovi cu el in coaste. Bruta numarul doi urla, isi duse miinile la mijloc si cazu la pamant cu fata in jos. Cel de-al treilea individ tsi mangaie barba gi incepu sa-] inconjoare pe Nash cu pas mdsurat, parand deopotriva amuzat gi calculat. Cuo , scoase din gheata un cutit si-l indrepta spre Nash. ite cum merge treaba. Fieca- 1 ochii de la adversari, mai ales numeric. Stateau umiar la umir, muschi. Se apropia- «i. Nuvenise la carciuma cdutand hart, migcare abi Nu te-am mai viaut pe-aici, deci ui re-sivede de-ale lui, ai inteles? Nash pufni dezgustat. —Da? Cand nu sunt jefuiti baietani fara aparare? _ Bi atul era incé acolo. Urmarea totul cu ochi mari si tematori. intr-o mana tinea gatul unei sticle goale si parea decis s-o sparga in capul adversarului lui Nash, daca ar fi fost nevoie. Nemernicul scuipa pe podea. eae pana nu te tai bucati, cu tot cu toalele aste ale tale, site arunc in Tamisa la pesti, mardi el, jucandu-se culama cutitului. : 24 — Visaind fa un duce ——— j frecd ganditor barbia de parca intr-adevar ar fi cAntarit Nash fs! fi ‘et jn realitate, stia prec cum avea si se incheie totul. Vedea afert- a < sain minte cu mare precizic. Niciodata nu se daduse in estar ie la vreo ft sa urmeze. _pucte dracului, Barba Neagra! Nu plec nicaieri. ind imbecilul se napusti asupra lui, Nash era pregatit. flapuca de mana in care tinea cufitul si i-o rasuci la spate pana i-o rupse. Caricatura de pirat scoase un racnet, dar Nash inca nu terminase cu eh ilapucd de guler si-l arunca cat colo, cAtiva metri. Tocmai atunci, baietanul o zbughi in aceeasi directie. Facu ochii mari si scoase un fipat subtire Ja impactul cu trupul matahalos al vomericului. Forfa impactuluiil propulsa direct intr-o masa sillasa jcdierare $i acumulase in el suficienta furie pentru Jat ca o papusa de carpa- Lanaiba! Din céteva migcari, Nash sari peste talhar ajunse langé el gi se ageza in genunchi. Atunci vazu c& baietanul era de fapt o fetiscand. Rahat! palaria fi cizuse, dezvaluind o claie de par negru § carliontat, absolut superb, care i se rasfira pe umeri gi i incadra chipul palid. sprancenele se arcuiau delicat deasupra ochilor inchigi, cu gene lungi hh azvarlise inspre ea un barbat cat o ghiulea si o lsase sinegre. Nasi inconstienta. Cu un nod in gat, fi ridica ugor capul si se apropie de buzele ei intredeschise. Ii simti pe obraz rasuflarea slaba. Printr-o minune, era in viata. Dar era atat de inert. Privi disperat in jur, unde toti clientii asistau cu rasuflarea taiata la scena. ~0 stie careva? striga el. fi putem anunfa familia? Ingrijorata, barmanita isi croi drum prin multimea curioasa gi 0 privi cu atentie pe tandra rinita. ~Amancat de una singura. N-a zis mai nimic. N-am mai vazut-o pana azi, cu sau fara deghizare. Nash injura in surdina gi lua hotararea pe moment. ~Are nevoie de un medic, O iau cu mine. 25 —— Anna Bennett Barmanita se intoarse apoi spre cei trei hAndralai Titi, car ra macar bunul-simt sa se rusineze cA se purtasera urat cu femein Cu toate ca nu ei fusesera la un pas sA.0 omoare, - Nash isi dadu jos pelerina gio tnfagura pe tinara in ea, ° bruscheze. O scoase in me din 4 Capitolul 3 SOR TIP Visele sunt singurul loc unde ne putem pr i cu adevarat pentru viata reala, unde putem schimba priviri infldcdrate cu contii ise cu crai primejdiogi. sistrutari inte Razbunarea debutantei Nash o hia in brate cu mare grija gio transporta pe tanara rani de la sareta la uga din spate a locuingei lui din Mayfair. Stodges igi facu aparitia imediat, de pared i-ar fi pandit intoarcerea. Expresia nedumerita de pe chipul credinciosului sau majordom ii transmitea lui Nash cd acesta nu se agtepta sa-l vada apardnd ducand in brate trupul inspaimantator de inert al unei femei imbracate in baiat. Se incrunta privindu-i chipul ud gi palid. ~Cine este, Excelenta? intreba pe un ton ingrijorat. -Nu stiu, raspunse Nash trecdnd pe langa el si indreptandu-se spre scari. A avut loc o incaierare, iar ea s-a lovit cu capul de o masa. Dupa ce el aruncase o namila de om in directia ei. Stodges se aple- cA usor, inspectand cu ochii s4i atenti chipul fetei. -Mai... mai traieste? -Da. Sau cel putin asa credea Nash. Trebuia sa trai -O duc sus in camera de oaspeti. ~O sa trimit un valet sa-l aducd eee Stodges, indreptandu-se deja spre aripa rezervata servitorilor. tt Nash dadu din cap in semn de mulfumire gi se indrepta spre scar. - ed jito- Ajuns pe palier, o lua pe coridor gi deschise cu piciorul uga dormito etezita. rului de oaspeti, unde o intinse pe fata pe cuvertura perfect ne 4 sub capul ei. La naiba, nu li scoase cu grija geanta gi puse o perm si clipeasca- scosese nici un sunet, nici macar nu paruse cA incearc jasca. pe doctorul Cupton, spuse Anna Bennett ———— Desfacu geanta $i fi goli continutul pe pat, in speranja ca va gasi un indiciu despre identitatea ei. in afara de cativa banuti gi de nigte ace de par nu mai era nimic induntru. isi trase un scaun langa pat gi atentie. Avea fata in forma de inimd, sprin- incepu si o analizeze cu fin gi buze imbietor de pline, cene negre gi frumos arcuite, un nas Nu era tocmai elegant din partea lui s inconstienta, dar, la naiba, nu se putea abfine. Avea o inaltime me- die si era subfiric’, degi ghicea ca sub hainele baiefesti trupul ei avea unduiri armonioase. Ce idiot fusese s4 creadi ca era baiat! -Nash? ‘Tresari la auzul vocii surorii lui, Delilah statea in prag, strangan- du-si mai bine halatul in jurul trupului. Coada groasd $i balaie ti parea mult mai tandra decat cei de curiozitate si nerabdare. Dum- a si-si tarasca sora in 4 o priveasca astfel cand era venea peste uméar, Era desculta gi 18 aniaiei. fl privea cu un amestec nezeule! Ultimul lucru de care avea nevoie er acea afacere urata. -De ce nu dormi? -Nu pot. Cine e? intreba ea, aratand spre tanara. Nu gtiu. A fost ranita intr-un local unde ma dusesem sa beau ceva, Nimeni nu stia cine e, aga cd am adus-o aici, Doctorul e pe drum. Delilah intra in camera, isi inclina usor capul gi-o privi cu atentie pe tanara femeie. _Pare de varsta mea, ii spuse lui Nash. $i e frumoasa, adaugi ea, aruncand o privire spre Nash. ~Probabil, raspunse el detasat, de parca frumusetea ei nu il frapa- se din clipa in care ii cazuse palaria. De ce e imbricata aga? Buna intrebare. Nu stiu nimic despre ea. Delilah aproba ingandurata. ~Cere servitorilor sa aduca apa proaspata gi prosoape. Intre timp, mA duc sa-i aduc o cimasa de noapte. Nash constata cu surprindere cd nu prea voia sa plece de Janga necunoscuta. -O saai nevoie de ajutor. Delilah il privi nedumerita. -Nu de al meu, preciza el degraba. Poate de al unei servitoare- 28 Visdnd la un duce ~ - Aga e. Delilah ae apleca y obrazul strained, O 8-0 dezbracam de hainel Jadu cu blandete o guvita de par de pe ea, 0 6-0 imbracam ‘eno camaga de noapte glo 8a-icurajam rana dela cap, Doctorul Cup ton o va putea examina cum se cuvine imediat ce va ajunge Nash puse inapol tn geanta banutii gi acele de par 7a peanta pe noptierd. ~Prea bine, Dar fii cu bagare de seamal E p il sa aiba leziuni intern Se infiord amintindu Delilah i lua de umeri gi-l ghida ferm spre uya ~Promit cA0 84. am grijal de trupul uriag care aproape ca o strivise. Doctorul Cupton termina de consultat pacienta gi se indrepta spre Nash, care il agtepta Langa uga. ~Biata fetigcana a suferit 0 loviturd destul de urata Ja cap. Are gicdteva vanatai, dar nu cred ca gi-a rupt ceva, Trag nadejde ca igi va reveni curand, Vom sti mai multe in cateva ore, spuse el, inchi- zindu-gi geanta, Nash simi ca i se strange stomacul privind la trupul nemigcat de pe pat, Superbul par negru al tinerei parca sclipea la lumina lumana- In cimaga de noapte din dantela, dar modesta nu mai avea nici o legaturd cu pugtiul pe care il vazuse in bodega. Semana cu 0 zeita care decisese si petreaci o seara in lumea muritorilor de rand. ~Ce-am mai putea face pentru ea? ~Ajutati-o s4 stea confortabil. Dafi-i cate un pic de apa daca reuseste sa bea. lar incAperea s4 ramana cat mai putin luminata. 9i, daca va face placere, rugiciunile n-o sa-i strice, zAmbi doctorul. Cand medicul iesi din camera, Nash gi Delilah venira langa pat. Bal lua de brat. ~Imi pare rau ca ne-am certat inainte sa pleci in seara asta. Nu-mi place deloc cand nu ne intelegem. E si motivul pentru care ‘n-am putut sa adorm. ~N-a fost vina ta. Nash fi stranse mana si privi pe geam, unde orizontul londonez se intindea slab iluminat de razele lunii. ~ Stiu ca nu te pot proteja de toate relele din lume gi incerc s4 nu mA mai gndesc la asta. Doar cA 0 sa-mi ia ceva timp. 2 -_ Avina Kennett Delilah in Dar in ultima ver tul lui, glia cA era pe cale 640 piarda, cA va fi Je pi adesea crude, Gill Ingrowea yandul c& nu va putea se imprevizibi li garanteze siguranta = De ce nu incerch noastra yi, daca igi ~Nu sunt obosit, Aga ch am o responsabilitate fay de ea. ~Tu n-ai face r4u cuiva vreodat4, protest « ~Nu de bundvoie, Decat daca merit4. Se lad in fotoliul de lang pat, gandindu-se la tics casera 94 0 je c4, Delilah inclin4 capul, cu un ae -M4 intreh de ce era deghizaté in baiat. Se gandea gi el la acelagi lucru, dar nu voia sf se aventureze cu 4 te culci? sugera ea. PAmaén eu langa pacients in ton plat. Gi ¢ ving ines cae ranité. i care incer- inditor. vreo supozitic. ~Poate vorn afla maine. Iti multurnesc pentru ajutor. Du-te la culcare! Delilah incuviinta fara tragere de inimn, -Maé anunti dacd se trezegte? ~Ma indoiesc c4 0 va face, Ne vedern dimineata. O saruté scurt pe frunte i inchise usa. Spera ca, printr-o minune, ea 94 fil inteles tot ce si-ar fi dorit 54 fi spuna, dar nu putea. Ca, desi era orfand de la 13 ani gi de atunci se aflase in grija lui, devenise 0 femeie inteligenta si profunda. $i cA era mandru de e. igi trase fotoliul mai aproape de pat, ca sa se asigure c4 aude daca igi revine. Paloarea ei aproape fantomatica il inspaimanta mai rau decat cele trei brute din bodega. Nu era catusi de putin inclinat sé se roage, dar, din purd disperare, decise sa cada la intelegere cu orice zeitate ar fi fost dispusa s4 plece urechea. »N-o lasa s4 moara! Daca raméne in viata, jur cé n-o s4 ma mai port ca un c4pcaun cand vine vorba de sora mea si. Se forta s4 spund cu voce tare urmatoarele cuvinte: ~N-o s4 ma mai cert cu Delilah data viitoare cand vrea sa mearg# Ja un bal. _ Nuparea, la prima vedere, cine stie ce concesie, dar Nash era Com” vins c4 entitatea superioara care j-ar fi auzit ruga ar fi stiut adevarul. 30 —— Visind la un duce ~ Ar fi stint ce sacrificiu enorm era dispus sa faca. Se simfoa, in mod straniu, usurat, Se asa pe scaun gi studie indehing profilul tinerei jntinderea find a frunii, linia fara cusur an intredeschise. Isi imagina ca fi vedea pieptul rid siincerca sa igi potriveasca respiratia cua ei, Nu trecu mult si isi simti pleoapele grele. Atipi. $i incopu sa vi ralucitor. ui, pli atea buzelor Andu-se gi coborand o femeie cu parul negru care fi zambea in cap parca fi explodau sute de tunuri, intr-o succesiune rapida, Fiecare explozie ii iradia spre git si apoi pe coloana. $i de acolo inapoi in cap. Daca ar fi putut, si-ar fi strans genunchii la piept gi s-ar fi facut ghem. Dar capul fi pulsa de durere, trupul fi era ca un sac de cirimizi sinu putea sa igi controleze nici un membru, Incerca si spund cev: dar nu reusi decat s& scoata un geamat slab gi demn de mila, O mana mare gi calda 0 acoperi pe a ci, iar 0 voce profunda, bir- bateasca, o invalui ca o patura groasa. ~Esti in siguranta. Sunt aici, cu tine. Chiar gi in starea febrila in care se afla, vocea fi aducea alinare. fi aducea un pic de siguranta. Capul inca fi plesnea de durere, dar macar nu se mai simtea la fel de singura ca pana atunci. Dintr-odata i se piru foarte important sa vada cui ii apartinea vocea. Sa il priveasca pe barbatul care fi era, in acele momente, unicul reper. Cu un efort urias, deschise ochii $i incerca s& clarifice conturu- rile chipului invaluit in ceata. Vazu umbra unei barbi de cateva zile ce acoperea o barbie parca sculptata in piatra. Un nas usor stramb, cat sa dea o infatisare dura gi periculoasa. Buze pline, intredeschise, ce pareau sa stie la fel de bine s zambeasca bland si sa ranjeasca amenintator. Par des, gaten-deschis, pe care, in mod inexplicabil, de- getele ei tanjeau sa-] ating’. Sprancene negre ce incadrau 0 pereche de ochi captivanti... ochi care straluceau in noapte ca ai unui tigru. Nu il cunostea, dar nici nu avea importanta. Imaginea chipului sau i se intiparise in minte pe vecie. $tia instinctiv cd putea avea incredere in el. Barbatul chipes cu ochii aurii fi spusese cé va rama- ne linga ea, si il credea cu tot sufletul. Cu promisiunea lui in gand, pleoapele i se inchisera. 31 + Anna Bennett ——- Adoua zi de dimineata, Delilah intra in camera de oospeti imbr a intr-o rochie roz, vesela, in perfecta antiteza cu nae le spirit int % fects anes r via Nash. Se incrunta ingrijorata cand privi chipul palid al tinerej, =Vreo schimbare? a - uunse el cu un aer preo’ a _ Bai ae j mentioneze ca undeva spre dimineata tanara se mise $a- iscase, deschisese ochii il privise. il privise cu adevarat, de parcy ae Aeut sufletul. Poate era ridicol, dar simtea ca cele intamplate ra deo natura prea personala ca sai le impartaseasca. ~Am reusit si o fac si bea un pic de apa, dar cam toata noaptea a fost cum o vezi acum. Doctorul Cupton a spus cA va veni dupa-amiazj si o consulte din nou. ~Macar daca i-am sti familia. le, Probabil cé daca i-ar avea alaturi pe cei dragi, ar iesi din starea in care e acum. $i macar daca i-am sti numele. E ciudat ca nu stim cum opti Delilah frangindu-si maini- sd ne adresim. Cred ci e ultimul motiv de ingrijorare, raspunse Nash. Trebuia sa se fi trezit deja. Nu era deloc imbucurator ca inca era inconstienta. Sora lui dadu ochii peste cap. ~Voiam sa spun ca sansele sa igi revina ar fi mai mari daca am pu- tea sa-i spunem pe nume cand vorbim cu ea. Daca ar sti cd are alaturi pe cineva care o cunoaste gi care tine laea. Nash isi freca barbia nerasa. li promisese tinerei ca va ramane lin- gaea, dar poate ci manierele lui in perioada de veghe lasau de dorit. ~Poate ai dreptate. Oare daca s-ar intoarce la local si ar pune cateva intrebari in stanga si-n dreapta ar afla mai multe despre ea? Pe de alta parte, voia si fi ramana alaturi in caz ca se trezea. Asa ii promisese si inten- fiona sa se tina de cuvant. ~Ma duc sa iau micul dejun, spuse Delilah. Vii si tu? ~Nu vreau si o las singura, se scuza el. ~ In regula. Delilah ii zimbi dulce. Noaptea trecuta am citit niste rubrici mai vechi din Rézbunarea debutantei si voiam si-ti citez din ele la cafea. ~MA bucur ca am scapat, spuse el sec, clatinand din cap in timp ce sora sa iesea din incapere. 32 —— Visand fa un duce igi indrepta din nou atentia spre femeia misterioasa din pat. Poate din cauza lipsei de somn, i se paru cd tanara igi migca buzele. Unde... ingaima ea cu glas un pic ragusit, Ochii verzi ca o pajiste primavara se deschisera si-i scrutau fafa. -Unde ma aflu? Doamne! Se apropie si-i vorbi cu blandete: —Esti in casa mea din Mayfair. Ai fost ranita seara trecuta gi te-am adus la mine ca sé te poata vedea un doctor. Esti in siguranta. Nu ai de ce sa te temi. Privirea ei scruta imprejurimile, de la peretii verzui ca spuma mari la biroul de mahon gi stalpii impresionanti ai patului. Cine esti? ~Nash, raspunse el fara sa clipeasca. Nu ducele de Stonebridge. Nici macar Stonebridge. Ce naiba era in neregula cu el? ~Sunt... intamplator, sunt duce. -Un duce, murmurd ea pe un ton ce sugera fie neincredere, fie indiferenta. -Da. Reusi sé se adune si rosti intrebarea care il frimanta de cel putin douasprezece ore. Tu cine esti? 33 Fanteziile tale ti apart duie sd aibé cateva soc Barbatul cate spusese c& se numeste Nash statea pe AManginea pa tului sio privea. Trasaturile lui, alttel destul de dure, parean fablan, ite de expresia ingrijorata din ochii aceia iegiti din comun. Cine esti? repet el cu o voce joasa, profanda care pana fitnta sub piele gi fi iradia prin ttreg trupul. Deschise gura s8 fi raspunda si se opri nedumerita, Bra o ttiebate simpla. Cea mai simpla, de fapt. $i atunci de ce Dummeren ni putea raspunde? Poate Mea nu era complet congtionta. fei mngea huea de jos si, simtind durerea, fsi dadu repede seama cd nut visa, Nu conta. Cumplita durere de cap din noaptea precadenta eta, ett siguranta, motivul pentru care se simfea aga tn ceaa, Dar era signa 4, daca va Incepe propozitia, restul cuvintelor vor veni de la sine, ~Ma cheama... ineepu ea. Cuvintele urmatoare nu se forman Misa, ctt toate oforturile ed, fei drese vocea si fncerea din nou, ~Ma cheami.., Barbatul cel chipes ~ si duce, pe deasupra, dacd aranl mo inge lase - ridica rabdator din spranceana. O fneuraja sd continue, In nicl lun caz nu-si dorea ca el sA.o creada fnceata la minte, dar poate chiar cra, Pentru Dumnezeu, nu era in stare sd-gi aminteasca propria hume, Simti o unda de panica, iar degetele Meepuna sd ti tromure, Ceva grav, foarte grav se petrecea cu ea. ~MA tem ca sunt usor confuzad acum, se scuzd ea Isimisca mana, pe care o simfea neobisnuit de feapana, gigi apd sa fruntea cu palma. _—— ‘Anna ‘Rennett ~Te doare? -Hm? —Capul. Te doare? ~Ca naiba, recunascu ca. Mai exact, capul fi pulsa mai dureros decat la cea mai crunta mah. 4 din viata ei, pe care, in mod deloc surprinzator, nici m3. ai amintea. Era totusi constienta de faptul cé tinerele nu beau niciodata cat sa fie mahmure a doua zi. §) mur car nu gi-0 Mm, bine-crescute nici nu injura in prezenta unui duce. ~Te-ai lovit foarte rau aseara. Bun, deci nu era mahmur, slava Cerului! -Da? Chipul uluitor de frumos al ducelui se incrunta. -Nu-ti aduci aminte ce s-a intamplat? La taverna? Ea inchise ochii cu speranta ca in minte i se va forma o imagine a locului despre care fi vorbea. Ca isi va aminti macar un amanunt. Un indiciu cat de mic despre cine este. Dar mintea fi era inspaimantator de goala, Un gol care fi facea sa-i inghete sangele in vene. -Nu. Cred ca... inca sunt foarte obositd, asta e tot. Cu siguranta era vorba doar de oboseala. Trebuia sa fie. Chiar si in acele momente cand in suflet i se amestecau durerea si teama, pleoa- pele ii erau tot mai grele si trupul cerea linistea si pacea somnului. -larta-ma! Nash isi stranse buzele, apoi expira. Nu intentionam sa fac pe inchizitorul. Mai odihneste-te! Sunt convins cA te vei simti tu insati cand se va intoarce doctorul sa te consulte. ~Probabil ai dreptate, raspunse ea, rugandu-se si fie asa, caci al- ternativa... era de-a dreptul inspaimAntatoare. Delilah dadu buzna in biroul lui Nash imediat dupa plecarea doc torului Cupton. ~Ce-a spus? isi va reveni? Nash se lasa pe spate in scaun in timp ce sora lui batea biroul in lung si-n lat, de la birou la ferestrele inalte. ~ Osi traiascé, lucru care azi-noapte nu era atat de cert. Dar piet™ derea de memorie pe care a suferit-o este cel putin ingrijoratoare. Delilah se opri brusc gi se intoarse spre el. ~ Dar memoria ii va reveni la un moment dat, nu? 36 —— Visdnd fa un duce ~Cupton trage nadejde ca da, insa nu ¢ foarte increzator. A mai yazut un singur caz asemanator, al unui barbat adus la (an "4 rand turk probabil dupa un naufragiu, care nu si mai amintes alee ae -Sice s-aales de el? : acetoc cine e, Nash se ridica, ocoli biroul, se aseza pe un colt gi pratele la piept. : -A inceput o viata nous, S-a facut fierar, s-a insurat si, din ce se stie, chiar fi merge bine, Dar nu gi-a amintit niciodata nimic din trecutul lui. Delilah se incrunta. -Trebuie s4 putem face ceva ca sa 0 ajutam sa isi aminteasca. Cred ca familia ei este innebunita de ingrijorare. Probabil chiar acum o cautd cu disperare pe strazile din Londra. Nash pufni. Era sceptic. O tanara care frecventa taverne soioase deghizata in baiat nu era tocmai sub atenta supraveghere a familiei. Probabil era invatata sa se descurce pe cont propriu. Cu siguranta nu prea reusise in noaptea precedent, dar paruse intr-adevar in- dependenta. $i daduse dovada de un curaj deosebit infruntand un individ de doua ori cat ea. Nu. Nash se indoia profund ca un conte si-o contesa stateau in acele momente, cuprinsi de agitatie, in salon, frecandu-si mainile de ingrijorare pentru soarta fiicei lor disparute. ~Cupton ne recomanda sa nu fi punem intrebari gi s4 nu punem presiune pe ea, cel putin in zilele urmatoare. ~Desigur, se grabi Delilah sa aprobe. Nu are sens sa 0 nelinistim. Dar ce facem dacé ne pune ea intrebari? ~{i dam raspunsuri simple, ca s4 nu o coplesim cu informat fi spunem adevarul. Buclele blonde ale fetei se miscara in timp ce isi aproba fratele. ~ Prea bine. Ca sa treaca timpul mai ugor, 0 sa-i citesc sau 0 S-O invat sa joace sah. Sau poate tie deja. -Nu te atasa prea mult de ea, 0 preveni el. ‘Avertismentul i se adresa ei, dar, pe undeva, gi lui. Delilah se in- crunta usor. -Vorbesti de parca ar fi un catelus pierdut. ~Poate isi recapata memoria si pleaca dupa-amiaza. ~Sau poate raméne la noi cateva saptamani. ~E foarte putin probabil. gi incruciga Dar 37 Anna Bennett Nu voia sd umnbreascd ontuvlastial strori Tal gl oe tira pentiy asta, dar acela era adovarul, Femeia avea 0 Cai undeya, 0 farnilin poate chiar git sot, Odlata ce ave si glaniintoanci detalii divs viaty a dori sa se fntoared la acea viata Bio ca va dura o ai sau catova saplinani, gederea el ald 6 tomnpy JLo inte Laverna, cred ch puter din moment co any rand, fn plus pune cA nu va fava ti{i fir ac cleagl eorcurt Delilah putt = Asta pentru ca cercurile imele stint din cale afar pe de iniei, gf singurele persoane carora Je pormiti accesul stint fetele batrine say preacuvioasel Infepatuna ei era binemeritata gi tl aminti de promisiunea pe care © facuse la capataiul necunoscutei, Fata supravieulse, far el fi datora acum surotii lui so lase la un bal. La naiba, mai bine gi-ar fi vindut el sufletul, ca orice duce respectabil. Ar fi fost mult mai simpla, gi in lume, st participi la eveni ~Stiu cd esti nerabdatoare mente sociale, sA cunosti oameni noi, Subiectul era o constanta sursa de te dorit ca ea si se bucure de tot ce-i putea oferi Londra, dar, in acelagl timp, perspectiva il inspaimanta. I se pirea ci sora lui era pornita si experimenteze lucrurile despre care citea in rubrica ac fi plicea atat de mult, Acea pasiune periculoasa, acea ind: tumultuoasa care o facusera pe Emily si fuga in lume, Dar facuse o promisiune si trebuia si o respecte. ~Ai dreptate, continua el. Aga ar trebui sa faci. -Poftim?! replica Delilah uimita. El rase. =Poate e momentul sa te aventurezi in societate, Te voi Insoti la primul bal unde vei dori, Alege o invitatie din mormanul pe care Fal ‘A participam. ane intre ef. Hl ghar f Ayostine strans si transmite-le gazdelor ci acceptim cu bucurie Un zimbet triumfator fi lumina fafa. Il cuprinse cu brajele gi imbratisa cat putu de tare, ~O, Nash, n-o si-ti para raul ~Deja imi pare, o tachina el, dar meriti o seara in retrase din imbratisare si se duse in spatele biroului, Mi-am ne} jat munea toata dimineafa. Ar trebui si ma apuc de lucru. n societate. Se 38 ———- Visdind fa un dice ~Prea bine. in acest timp voi fila mine in camera gi voi proba rochii de bal, spuse Delilah zambind siret, A, ined ceva. Sora lui il privi incruntata, -Sa nu spunem nimanui ca aceasta tanard e la noi in casa, Nu stim nici cine este, nici care fi e situatia, aga cd cel mai bine ar fi sa pistram discretia. Nimeni nu trebuie sa stie. Deocamdata. ~Aidreptate, aproba Delilah ingandurata. Dar nu poarta verighe- ti, deci presupun cA nu e casatori Lui Nash nu-i scapase faptul ca nu exista o verigheta pe inela- rul fetei, dar asta nu insemna, dincolo de orice indoiala, ca nu avea pe cineva. -Poate gi-a scos-o cand s-a deghizat in baiat. Sora lui incuviinta. -Da, ceea ce inseamna ca femeia din camera noastra de oaspeti poate fi oricine. Poate fi o fata in casa sau o ducesa. Oricine ar fi, e de datoria noastra sa-i protejam reputatia. Daca este, intr-adevar, o tanara din inalta societate si se afla ca a petrecut aici cateva zile neinsotita, va fi compromisa definitiv. Nash se incrunta. -Sireputatia ta ar avea de suferit. Delilah facu un gest scurt din mand ca sa arate cat de putin o ingrijora situatia. -Nu stim cine este femeia, dar un lucru stim cu siguranta. Facu © pauza si misc sugestiv din sprancene. Este tare frumoasa. Tesi apoi din incapere fredonand o melodie vesela. Nash scoase un geamat scurt. Cu cat tandra ranita va fi redata mai repede fami- liei sale, cu atat mai bine va fi pentru toata lumea. Ea se va intoarce acasa, Delilah nu va mai avea ocazia si se joace de-a petitoarea, iar el va putea reveni la viata lui ordonata si binefacator de previzibila. ~Cum e supa? intreba o tandra care intra grabita in camera. Era blonda, cu tenul proaspat. Se asezi pe marginea patului gi-i zambi de parca s-ar fi cunoscut de cand lumea. Poate chiar aga era. Inghiti supa si-si tampona buzele cu gervetul. ~Imicer scuze, Ne cunoastem? ~larta-mal Sunt Delilah, sora ducelui. 39 ‘Aina Hennett Ma bucur de cunogtingal Am atatea intrebari gi nu AN Yorhyy decat foarte putin en fratele tau, Nici macar nua apucat s4-mi spuny Aithul exact Vai mic! Probabil crezi ca Intreaga familie e complet lipsita de maniere. Fe ducel O privi iy mimic, Stonebridge t, sperdnd cA poate titlul fi va spune ceva, Dar Mica pus ca ile Chiar aga O,Doa mia Nash. lilah, ridicind o spranceana nne! Mai bine ar fi sa renunte la intrebarile pe tema asta Probabil gi voi ma credeti lipsita de maniere, Nu-mi pot imagina cum am ajuns aici, dar va sunt deja indatorata. Va multumese ¢4-mi Ingaduiti sa stau aici in timp ce incere, . s4-mi dau seama cine, Doam ne, larta-ma, sunt... semi revin, In ineaper igi f4cu aparitia o servitoare, = SA va jau tava, domnigoara? Da, am terminat, Multum Delilah Ce apropie mai mult ingrijora. E i puse afectuos palma peste a ei i bine-venita s4 ramai cat timp doresti. Ade- ca iti voi fi teribil de recunoscatoare pentru companie. asta gi daca alternativa nu ar fi s4 petrec ore in gir prefacin- du-ma ca brodez. v Delilah se apleca spre ea conspirativ gi fi gopti: Nu fac decat s4 fac noduri elaborate gi s4 petrec jenant de mult timp incercind sa le desfac. E un cere vicios. Sunt sigura ci ai lucruri mai bune de facut decat sa stai cu pacienta care nu-gi aminteste nici cum o cheama. Nu avea sens sa se ascunda dupa deget. ~Nu tocmai, oft4 ea. ~Dar egti atat de tanara gi frumoasa gi mina lui Delilah ~ necdsatorita? ~Da, confirma Delilah, ugor necajita. Nici un pretendent orizont, = arunci o privire spre ~Dar cred cA ai un program social absolut ticsit. 40 Visi la un dice ——— Nu era treaba ei gi nu ar fi trebuit sé fie indiscreta, dar i se parea infinit mai usor sa discute despre problemele acelei straine decat sa se gandeasca la propria situatie dramatica. ~ Bo presupunere logica, dar nu, lucrurile nu stau deloc aga, Fra- tele meu, adica Nash, este foarte protector in ce ma priveste. Ca gi cum ar ficitit intrebarea din privirea pacientei, adauga degraba: Nash este si tutorele meu. Parintii nostri nu mai sunt pe lume. —Imi pare rau. Ce ciudat era sa simta o compasiune cat se poate de autentica pentru pierderea suferi de Delilah si, in acelasi timp, sa igi puna jntrebari despre propriii parinti. Erau oare in viata? $i daca da, erau oare teribil de ingrijorati in privinta ei? —Mama a murit la nasterea mea, iar tata... a murit subit in urma cu cAtiva ani. Eu si Nash nu ne mai avem decat unul pe celélalt. ~Cred cd este firesc ca vrea si te stie in siguranta. —Sa ma stie in siguranta, da, e firesc, spune Delilah sec. Dar si ma ferece in casa asta nu este. ~Asadar, e foarte strict cu tine? Ducele cel chipes i se paruse sever, dar bun si bland. fi displacea gandul cd ar fi un capcdun. ~Am 18 ani si pot s4 numar pe degete la cate baluri am fost. Pe degetele de la o mani, de fapt. Pe doua dintre ele, ca sa fiu precisa. -Dumnezeule mare! Delilah afis un zambet pané la urechi. ~{n apararea fratelui meu trebuie s spun cA pana de curand am locuit amandoi la resedinta noastra de la fara. Iar Nash a fost de acord si ma insoteasca la balul de saptamana viitoare al familiei Delacamp. Chiar nu-mi dau seama ce |-a apucat! Ea rase si simti ca ti face bine. ~Iti multumesc cd m-ai inveselit. De cand a plecat doctorul am fost cam nelinistita. Dormise in cea mai mare parte a zilei si urma A se innopteze, iar ea incd nu avea cea mai vagi idee despre cine era sau de ce ajunsese in camera unui duce. Hm, in camera de oaspeti a unui duce. Mintea aproape ci-ilua foc de la atatea intrebari. Cum de putea ingira zilele saptaminii, titlurile nobiliare si primele versuri din Iliada de Homer ~ in latina -, dar nu stia un lucru atat de simplu precum propriul nume? 41 —~_ $s __———. Anna Bennett ——— e si in putere, dar mintea fi erg Cum de trupeste se simfea relativ bin cum gi cand isi va aminti cine mii de farame? Si, cel mai important, era... gi va redeveni intreaga? La fiecare dintre intrebarile ei doctorul ii daduse raspunsuri vagi ar fi temut ca nu cumva sa spun ceva ce ar gi prudente, de parca s~ are gi sa incerce sa se relaxeze, ly. tulbura-o. O sfatuise sa fe rabdato: cru de-a dreptul imposibil. Bra ca 0 flo dus inauntru gi pusa intr-o vaza. O vaza superba, desigur. Dar asta nu schimba faptul cA nu avea radacini. CA nimic nu o tinea ancorata de locul de care apartinea. ~Nue de mirare ca esti tulb caldura autentica. Cum ag putea sa-fi fiu de ajutor? fi zambi recunoscatoare tinerei binevoitoare si se ridica in capul oaselor in pat. ~Doctorul Cupton pi eva foarte simplu precum o melodie cunoscuta are de camp smulsa din natura, rata, spuse Delilah cu sinceritate si area increzator ca imi va reveni memoria la un moment dat. sau un miros familiar va putea declanga totul. Asa ca, pe masura ce vorbesti cu mine si imi impartagesti ce se mai intampla in lume, crese sansele sa-mi amintesc cine sunt. ~ iti promit cd 0 sA te ajut oricum pot, o asigura Delilah solemn. vom afla impreuna identitatea. Ia gandeste-te, ai putea fiprintesa. ii arunca o privire sceptica si reusi sa surada. Mai curdnd fiica unui pescar. Delilah stramba din nas $i zambi. Sa vedem daca mirosul de cod iti readuce memoria. Pot sa indraznesc si-ti cer o favoare? se aventurd ea. ~Desigur. ~Promiti sa fii sincera cu mine? in legatura cu starea mea si identitatea mea. Chiar daca adevarul nu e prea placut, ag vrea sé st ~Aicuvantul meu, Delilah batu din palme. Ochii albastri ii stralu- ceau, Am o idee grozava. ~Te rog, spune-mi! ~Ma gindeam ca in perioada in care vei fi convalescent, P4 afla cine esti, ar fi bine sa ai un nume. Temporar, desigur. CaS tot numim pacienta sau femeia misterioasa. Ce parere ai? ly na vel nute 4 Visi lan dice Vomnela nilaterinasa ound hive prartice aunt de acord bine, totusi, gl ne, totusi, glumi ea, dar din mo- WN Hume temporar ar fi nimerit. Ce Tin auygerestt Din inoment ceva finuimele tau, cred ca tu ar trebui ‘ 7 legi. Holilal ae ridica gi igi tnfagura un brat in jurul unui stalp al patul Afi, Nu rata ocazia, yasese c& nu oricine are 1 regal. janidindi ee ta posibili patina wi Iyl alesse’ niinele, Alege ceva cla ic, sau stral Co (Lae potrivegte mai bine. ‘Yocinai aata era problema, Nu avea nicio idee cei s-ar potrivi. Aga Ci apune primul nume care di veniin inte, Ce ai apne de Caroline? Dolilal se insulleyh Tui place Ce anuine ii place? Tn pragul ugii states Nash, care le privea cu o expre tone. Mijise ochii chiblimbarii gi parea mai curand caun lup, nw je intreba- cain aristocral Hund seara, Excelen{a, spuse ea ~ jean un nou nume, taroline. Bu gi Delilah imi ale- Capitolul 5 CEO Complimentele sunt ugor de oferit si nu-l costa nimic pe un gentleman. Mult mai valoroase sunt timpul, atentia si grija lui. Razbunarea debutantei Nash gemu in sinea lui la vederea scenei din camera de oaspeti - sora lui si tanara femeie razand, facandu-si confidente si planuind cine stie ce. In scurtul rastimp de cand o adusese, frumoasa stra- ina daduse peste cap lumea lui atat de atent construita. il bagase intr-o incdierare intr-o tavern, se imprietenise, se pare, cu sora lui si, lucrul cel mai grav dintre toate, il facuse s4 simtd lucruri. Trebuia sa isi aminteasca, si asta cat mai degraba, cine era, pentru a fi inapoiata familiei sau sotului. Delilah isi trecu mana prin cArliontii balai, un gest inconstient adorabil daca n-ar fi insemnat de regula ca era suparata pe el. Sora lui igi trecu un brat pe dupa umerii fragili ai tinerei brunete. ~Tocmai fi spuneam cd ar fi foarte bine daca i-am spune Caroline. Temporar, desigur, caci sunt convinsa ca fi vom afla in curand adeva- rata identitate. —Caroline, repeta el, ca si cum ar fi testat numele, incercand sa il asocieze fapturii ei. I se potrivea. Putem vorbi intre patru ochi? Sora lui o tinea pe dupa umeri ca o ursoaicd gata sa isi apere puiul. ~Trebuie sa se odihneasca, Nash. Caroline ii zambi. ~Nu sunt obosita si nu ma deranjeaza sa stau de vorba cu fra- tele tau, ~Preferi s4 ramén gi eu? Fratele meu nu e nici pe departe aga prost manierat cum ar vrea sa para, dar as fi incantata sa fiu insofitoarea ta, daca doresti. puse mana peste mana lui Delilah. ee Anna Rennett -—— —Mulfumesc pentru grija, dar o si fu in regula. Jar avantajul dea nu avea o reputatie este emu ai cum sa fi-0 compromifi. ; fi facu surorii lui cu ochiul de parca ar fi fost vechi prietene, iar el simtio impunsatura dureroas’ in ceafa. i EB ~ prea bine, spuse Delilah, incd prea putin convinsa. Camera mea ela capatul holului daca ai nevoie de mine. El se incrunta un pic cAnd sora lui iegi din camera, lasand usa Intredeschisa. Se atagase evident de straina pe care 0 adusese in casi - de Caroline. Iar pe el il pastea aceeasi soarta dac& nu era cu bagare de seam. Se aseza pe fotoliul de langa pat si observa nu tocmai incantat cA tanara arata mult mai bine decat de dimineata. Fusese frumoa- side la Inceput, dar acum obrajii ii erau ugor imbujorati, cuprinsi parca de o aura rozalie, iar ochii fi straluceau ca doua smaralde, Delilah mi-a spus c& esti ducele de Stonebridge, zise ea fara nici un preambul. ~ {pi suna cunoscut titlul? fntreba el si-gi incrucisa bratele la piept cu un aer intrebator. Poate ai auzit povestindu-se despre mine? -Nu, réspunse ea ridicand o spranceana. Dar micar plicea. El se gandi la zvonurile care circulau pe seama lui. Ca innebu- nise dupa ce fi murisera sora geamana gi tatal. C4 nu mai 2ambise de atunci. Ca era doar o umbra din ce fusese. ~Ce se spune despre mine e doar pe jumatate adevarat, ridicand din umeri. ~De aceea nu mi-ai spus mai devreme titlul? intreba ea afisand un zambet poznas. Te temeai cA iti cunosc deja reputat -Cand fi-am spus cine sunt, te luptai sa ramai in viata. gandit c4 ne putem lipsi de formalitati. ~Ei, bine, mA simt mult mai bine acum. fl privi, iar expresia fi de- veni dintr-odat serioasa. Multumesc ca mi-ai ingduit s& raman aici. ~Macar atat puteam face. Din moment ce aruncase inspre ea o bruta pe care o facuse sa zboare prin carciumi gi s se izbeascd de o masa. Cum ai ales numele Caroline? a aaa aes si aleg ceva care imi place, raspunse ea, ae wae. o suvita de par. A fost primul nume care mi-a ven! 46 spuse el M-am eee _—— Visdind fa un duce -Sinu sti de ce? intreba el. _Nu, raspunse ea, privind in gol, cu o expresie serioasa 9i gindi- toare. Mai devreme, am rugat-o pe camerista lui Delilah, pe Molly, simi aduca o oglinds, Ma gindeam ca, daca imi vad chipul, 0 s4 mil recunosc $10 £4 imi amintesc totul. Ai idee cit ¢ de ciudat sa te uiti in oglinda gi de-a colo si te priveasca cineva care-ti este complet strain? El datina din cap preocupat. ~[mi imaginez ci € nelinistitor. = Cred c& mi-ai spus mai devreme ca m-ai gisit intr-o taverna. Imi povestesti, te rog, ce S-a intamplat in acea seara? Ochii ei verzi il implorau tacut. -in primul rand erai imbracata ca un baiat. ~Poftim? se incrunta ea. ~Seara trecuta, cand te-am intalnit la acea taverna, purtai panta- Joni, camasa gi palarie. Colturile gurii se ridicara intr-un amestec absolut fascinant de neincredere si amuzament. ~Eram deghizata in baiat? in cap pand-n picioare, confirma el Privi in jur, cu o curiozitate nedisimulata -Pot vedea hainele pe care le purtam? ~Cred cA servitoarea le-a dus la spalat. O s4 mA asigur cl-fi vor fi inapoiate. Dezamagirea de pe chipul ei list degraba loc mirani. ~Asadar, in urma cu 24 de ore eram Intro tavernd gi m4 pref ceam cA sunt un pustan, ingdna parcd mai mult pentru sine Fl incuviinga din cap, dindu-i timp sa digere informagia, Ea fyi atinse buza de jos cu un deget, iar el aproape cl-i vedea rotitele mintii invartindu-se i incercind s4 pund totul cap la cap. Cand fi intalni privirea, in ochii ei verzi sclipi o provocare nerostita ~Marturisese ci nu sunt att de scandalizata de deghizarea mea, cit intrigata, spuse ea pe un ton blind. Oare ce spune asta despre mine, Excelenta? Lui Nash ii spunea destule. Indrazneata, frumoasa si isteata, Caroline detinea puterea de a-i involbura sAngele in vene. lar asta insemna ca i-ar putea tulbura existenta linistitor de previzibild 47 Seam wihCanscnree Anna Bennett ——— yi in mare masura izolata gi Lar face astfel s uite de promisiunea solemna pe care gi-o facuse. Dar ezita o clipa, prefacindu-se ca se gandeste la cel mai potrivit spuns la intrebarea ei gi savurdind magnetismul dintre ei. Se intreba ‘i gi ea il simyea. Intr-un final, ridica o spranceana si spuse: ~N-ag indrazni sma hazardez cu presupuneri. Ka fl raspliti cu un zambet cald gi parca atotstiutor, un zambet care ti intra pe sub piele si-i confirma ce stia deja. Ca daca nu era cu bagare de seama, Caroline avea sa treaca foarte ugor de fortareata cu care igi impresurase inima. dac Ducele statea in fotoliul de linga pat de parca s-ar fi relaxat la un club al gentlemenilor. Umerii lui largi erau aproape cat spatarul. igi intinsese picioarele musculoase cat erau de lungi. Lavaliera ugor desficuta, barba care fi acoperea obrajii ca o umbra, contururile dure ale chipului, toate il faceau sa para ugor periculos - lucru care pe Caroline 0 atragea mult prea tare. Dar avea sansa sa il intrebe tot ce dorea sa stie. Ignora tremurul din stomac si relua firul discufiei: ~Oare din ce motiv m-am deghizat in baiat? ~M-am intrebat acelagi lucru din momentul in care am descoperit ci esti femeie, raspunse el abrupt. -$i cum ai descoperit, mai exact? ~Cand ai fost ranita, palaria ti-a zburat de pe cap. Nici un barbat n-ar putea avea un par ca al tau. Privirea lui calda si aurie parca ii mangaia pletele unduitoare care fi cadeau pe umeri. ~Cu siguranta cunosti detaliile, Excelent. Ce s-a intamplat acolo? Cum am fost ranita? Se apleca usor, teribil de dornica sd stie adevarul, dar temandu-sé, in acelasi timp, de ce ar putea afla. Daca fusese cumva implicata in ceva necurat? Daca era 0 hoata? Sau o spioana? ~E posibil ca detaliile sd te tulbure, se incrunta el usor. Esti sigu* cA vrei sa stii? i; Da, raspunse ea cu convingere, intinzand impulsiv un brat SP? al lui, 48 — Visind la un duce Avea bratele foarte puternice yi masculine. Dety ive Wii Burk dogetele cu care il apucase de mance’. Caroline Si nace: the may —Scura-ma! Dar mi-am petrecut con mai thae parte & ves won ginindu-mi cele mai negre scenarii-cu puitinta. Acuim ta dave dna nu cumva am baut prea mult, m-am urcat peo Mask wien emnit ts timp ce dansam. : -Acolo nu dansa nimeni, imi pare riu sk tio SPU, Five ola inceput de zambet in coltul gurii. Ba rasufla usurata si astepta ca el s& continue. Ta schimh, Gaevle o privi cateva momente, cu chipul aproape impenctradil. ~Am sa-ti povestesc totul, dar promite-mi cA Gupa acoaa RO vei odihni si ca de-acum incolo o si-mi spui Nash. Ochii lui iesiti din comun emanau 0 caldura cu total aparte, care parca ii dansa pe piele si i se ageza jas, in zona abdomenilai. Da. Adic& da, sunt de acord cu ambele conditii, E] se rezema de spatar, cu mainile impreunate pe abdomenal in credibil de plat, si privi undeva peste umarul ei, de parchar hi dovaken scena in minte. ~Stateai singura la o masa la taverna Grey Goase, sorbent dint) bere si te prefaceai ca mannci o portie de placinta ciobanalui. -Ma prefaceam? ~Plimbai mancarea in farfurie, dar nu.ai luat decdt donk saa ee inghitituri. Caroline nv-] intreb’ cum de fusese atat de atent la tantermisciriie ei, dar inregistra totusi informatia. ~Continua! ~Cand te-ai ridicat gi te-ai indreptat spre iesire, trei harhati incercat sé-ti fure geanta. ~Aveam o geanta? Dumnezeule, trebuia sé-mi fi spus mai deer me. Nu era nimic induntru care sa indice cine as putea sa fu? El deschise sertarul noptierei si scoase 0 geanti din picle pe sare i-o inmana. Geanta nu i se parea deloc cunoscut&, dar arate precum cele pur tate de mesageri. O deschise cu prudent’, se uita insuntrugi va7n ce nu ere nimic in afard de cativa banuti si niste ace de par. Nimic din Care si reiasa cine era. ~Te rog, spune mai departe! Sr Anna Bennett yi {nu renplragia, agtepl and 1 afle cain ducele o aparase de ca} trel hold, Sperase ea ea 1H yi avunene cura) pore singurs, dar dora ef Nanh o nalvane era dent ulde,,, el bine, romantica din toate puterile, spuse el, dar alin inte cate, ainceput o tbran Le-al opus rezinten! Horitate numerica, Ain intervenit gy din p la mijloc, coala general gh al fost print find ah Can), Sha wArit gh palaria de pe cap gi teral lovit de un colt de masa, Atund (hai plerdus cunogtinja, Ninent din Jocal nu pirea a4 gtle cine egti, team adus alc, Rudica indinile de parca bar fi bransinis ¢4 ald ge Incheda povestes, De parca ar fi facut o plecachune de final, Dar in mintea lui Catherine se inghe intrebari, = Te-ai batut a tiau deja nenusmarate wi barbati? fil ridicé din umeri cu modestie, ~ Pareal un pugtan lipsit de aparare, Na put trei brute #4 igi bata joc de tine. Deci se luptase p i dupa aceea m-al acon pe brate din chrciurns? ~Da, raspunse el ince ~Intelep, Reatul evenimentelor se legau de la sine, O adusese pe ea, 0 stra- ing, in casa lui, O veghease toatd noaptea, O linigtise gi o consolase cand se trezise in ofirgit. Poate fyi imagina, dar inc4perea devenine brusc mai micd, jar ter peratura crescuse, Puse geanta deoparte gi Iyk ayezd cu indraaneala mana peste cea a ducelui, in ingAdul ca acele ntruea, Lae facu stornacul ghern, t. Te-am dus la gareta mv i = {hi sunt indatoraté pentru c4 m-ai nalvat de indivizii aceia gi mai adus aici, Bi Intoarse mana gi -0 strange cu blandete, iar ea sirati curn 9¢ Infioara din cap pana in picioare, Inghiti cu greu, tanjind dup4 ceva ial sa . De paves i-ar fi ghicit gandurile, ducele ii mangaie palsna ravi wi Seger, fachnd-o #4 we cutrernure, Sfarcurile i s¢ i" tr dtd prusc seama c&purta doar o cimaga de noapte- o ane btire, Para 94-i dea drurnul la rand, el se ridic4 de pe i 74 pe marginea patului. Soldul fi era la cativa centi- metri dea —_—_— Visdind fa un duce ~ _Nu sunt un erou, fi spuse cu convingere. Vocea fi era neobisnui de ragusit’, iar ochii lui c4patasera o nuanta mai inchis’. Am fs a ce-ar fi facut orice gentleman. Nu ai pentru ce sa-mi fii aan _ Asta spun mereu eroii, sopti ea. : para sA vrea, se apleca spre el. Inima ii batea sa-i sparga pieptul, sar degetele parca ii ardeau de dorinta si-iating& barba tepoasa. - Caroline. Era o rugaminte si un avertisment. In acel moment erau atdtea Jucruri pe care nu le tia. Cine era. De unde era. Ce fi va aduce ziua de maine. Un singur lucru stia cu o claritate totala - isi dorea cu disperare sil sarute pe duce. 51 Capitolul 6 SEEEDD Curiozitatea legata de placerile carnale este perfect normala si, includa celor spuse de mamele si de profesoarele voastre, nue ceva de care sd vat rusinati. Razbunarea debutantei Caroline isi trecu degetele peste fruntea lui Nash, ii atinse barbia ¢l apoi buzele. Doar vointa de fier il facu sé rémand nemigcat Ia marginea patului. Era o tanaré fara trecut $i fara identitate si, dat d cd din cauza lui fusese lovita, purta si el o parte din vind. Mai important, era caspete in casa lui. Era firesc ca ea s& simta o anumité recunostint4, dar nu cunostea chiar toate detaliile legate de ce se petrecuse in acea seara. $inu cunostea pe el. lar el stia chiar mai putin despre ea. Cate ceva stia, totusi. Se luptese din rasputeri sd plece din acea taverna. Era inteligenta si curajoasé. Si, fard doar si poate, era cea mai frumoasa femeie pe care o vazuse in viata lui. Privirea ei urmarea traseul degetelor pe harta chipului lui, pe buza de jos, pe barbie. ~Nash, sopti ea, ca si cind dorinta ei era pe masura dorintei lui. Un gentleman i-ar ura noapte bund si s-ar retrage. Un ticdlos ar incuia uga si ar seduce-o. El se afla undeva intre cele doua extreme. simt deja mult mai bine. veni atit de aproape ca ii vedea genele lungi gi dese si nuantele rde care ii stréluceau in ochi. Aroma parului ei il facea sa se infigé mainile in pith so tragi spre el. ~Ceam face i : : penta nu ar mai putea fi desfacut, spuse Nash mai mult Anna Kennet Adevarat, Waprinie ea Hany cote pandegt aa faci? Ar figacato daca bar far tiniait ny ay jumatate din cecar fy yruit sd tae, Sate sant Ba igi tipi fruntea dea lui pi sutlarea le deveni una tn spatiul de dloar Cagiva centimetiiramas tntre eb Ma gandlese la acelagi lier Lanaibal fi cuprinse ceata cu mana gity apleca buzele sipre ale ei... Cineva bara law at Incepea na ne deschi da, Caroline se indrepta = Buna seaa, domnigoaral Molly, cameriata lui Delilah, intra tn nfelese rapid ce se petvecea al fgl ferl privirea, Tertagima, di Je ceva inainte de culeare, Se vetrase chiar cand camer, am venit sa intreb daca mai ave(i ne Caroline igi dadu © guvi(a dupa ureche, vertindu gt rapid in fire, ~—Chiar ma intrebam daca gti unde ar putea fi hainele pe care le purtam cand am fost adusa aici, ~ Cred cd au fost duse la spalat, spuse Molly, O 8a vi se lustrulasca at, le ve{i primi inapoi, Pana sighetele, Dupa ce totul va ficurat gid atuned, vat mi spuneti daca mal aveti nevole ¢ ~Mulpumesc. gti foarte amabila, Toata lumen cova, este de amabila cu mine, ‘Te las sd te odilinesti, spuse Nash gi se ridied de pe pat, Maine lei, dar Delilah 0 sa fie aici, far te consulte, voi fi plecat in cea mai mare parte a doctorul Cupton mi-a dat asigurard cA va trece Sunt convii A voi fi bine, Multum ~Somn usor, Nash ii zAmbi, trecu pe cuea, tentatia ¢ periculos de aproape un pas fusese, Intuitia fi rutind-o pe Caroline ar fi fost precum saltul in gol de pe abuzelor ei gt ar fifost in cddere liber incdperea gi, odata i piarda controlul, La Jing Molly gi par spunea ca § Anca. Os Pierdut, atinger Lar putea afecta in aga fel era fnspaimanta- tor. lar din ce gtia, era foarte posibil ca inima, trupul gi sufletul lu altui barbat, Daca a doua gi i-ar revent me moria, probabil ar iegi pe uga gi dusa ar fi, Pentru totdeauna, Gandul {i treci un sentiment biear, greu de explicat gi pe care nu se obos! sa lanalizeze. Gandul cd 0 femei Caroline s4 apartina de Visdind fa van dice nd camerista tocmai Hi lua ah intra tn camera lui Caroline ese micul dejun. a revenit pofta de mancare, spuse Delilah, iar tava pe care fits 43 bucur ca Th setul ef Ca un soare parca lumina incaperea. ase nimic in ziua precedenta, Caroline mancase tot Cum nu mm in farfurie: oud, sunca si painea prajit 2 savurat fiecare imbucatura, marturisi ea. =Cum ai dormit? -Foarte bine. Dupa ce aproape c3 se sarutase cu Nash, n-ar fi crezut cA va putea cadea intr-un somn atat de adanc. $i totusi, o facuse. ~ Asta e foarte bine, spuse Delilah pe un ton vesel. Aga-ica odihna ecel mai bun medicament? ~Ma tem ca nu pot fide ac nese daca raman inca o zi tintuita in pat. Sau chiar inca o ora. Patul urias incepuse sa ise para o celula de inchisoare. Delilah ord, ofta Caroline. Cred ca 0 sa innebu- facu o grimasa. — Cred cA esti plictisita pana peste poats de joc? Sau cateva carti. Sau, daca vrei, putem juca sah. ~Pot fi inspaimantator de sincera? intreba Caroline. re, Vrei sa aduc niste carti Da, chiar insist. Caroline fi zmbi conspirativ. ~Ce-mi doresc cu adevarat e si-mi dezmortesc picioarele si poate chiar s4 ma aventurez afara din incapere. MA ajuti? -S3 vedem... Fratele meu cred cA n-ar fi de acord, iar bunul-simt imi spune ca ar trebui sa ma consult inainte cu doctorul Cupton. Delilah o privi apoi cu un aer poznas. ~ Din fericire pentru tine, continua ea, sunt dispusa sA nu tin cont nici de Nash, nici de obignuita mea prudenta. ~ Slava Cerului! Delilah isi lipi aratatorul de buze, cu un aer meditativ. ~-Numai cA nu poti merge prea departe doar in camaga de ~Adevarat. rr aurepapndeuaatae ti pot oferi ceva mai bun decat hainele serie aa i venit aii, spuse Delilah, cu ochit albastri sclipind, ? leghizata? noapte, Seam wihCanscnree _—— Visdind fa un duce Delilah intra in camera lui Caroline cand camerista tocrnad ti Jus tava pe care fusese micul dejun. Ma bucur ca fi-a revenit pofta de eica un soare parcé lumina incaperea a precedenta, nancare, spuse Delilah, Jar zambetul Cum nu mancase nimic in ziu ce avusese in farfurie: oud, gunca gi pAinea prajita, ~Am savurat fiecare imbucatura, marturisi ea. Cum ai dormit? -Foarte bine. Dupa ce aproape ca se si | cadea intr-un somn atat de adanc. $i totugi, 0 facuse, ~Astae foarte bine, spuse Delilah pe un ton vesel, Aga-i ca odihna ecel mai bun medicament? Ma tem ci nu pot fide acord, ofta Caroline. Cred cA 0 #4 innebu- nese daca raman inci o zi fintuita in pat, Sau chiar inci 0 ord. Patul uriag incepuse s4 i se pard o celuld de inchisoare, Delilah facu o grimasa. ~Cred ca esti plictisita pana peste poate. Vrei sa aduc nigte carfi de joc? Sau cateva carfi. Sau, daca vrei, putem juca gah. Pot fi inspaimantator de sincera? intreba Caroline. aroline mancase tot rutase cu Nash, n-ar fi creaut 4 va putea -Da, chiar insist. Caroline ti zambi conspirativ. ~Ce-mi doresc cu adevarat e si-mi dezmorfes¢ pici chiar si ma aventurez afara din incdpere. Ma ajuti? ~$a vedem... Fratele meu cred ca n-ar fi de acord, iar bunul-simt imi spune cd ar trebui sa ma consult inainte cu doctorul Cupton. Delilah o privi apoi cu un aer poznas. -Din fericire pentru tine, continud ea, sunt dispusa s nu tin cont nici de Nash, nici de obisnuita mea prudenta. Slava Cerului! Delilah igi lipi aratatorul de buze, cu un aer meditativ. -Numai cd nu poti merge prea departe doar in camag4 de noapte. ~Adevarat. me = convinsa ca iti pot oferi ceva mai bun decat hainele ti cu care ai venit aici, spuse Delilah, cu ochii albastri sclipind. ~$tii cd eram deghizata? ioarele si poate 55 — “nna Bennett ve Delilah in timp c¢ tragea draperille, Yu ty de noapte. =Bineintele: schimbat in cam [ti mulpumese. Caroline dadu cuverturile la 0 parte, fy lana picloarele a4 attene Ja marginea patului gi se trase pana cand talpile fi atinsera Podeaua, Delilah veni repede Ling ea ca aa o sprijine, : ~Si.o Iuam ugor, bine? Facem un tur de camera gi vedem cum te simti. La inceput, Caroline igi simi yenunchii tremurdnd, iar podeaua camerei se migca precum puntea unui vapor. Dar in scurt timp simi ca se dezmorteste gi reugi 84 mearga dintr-un capat al camerei in celalalt. Se simtea ca o leoaica in cugea. Eo mare usurare sa vad ca trupul nu m-a tradat, chiar daca min- teaa facut-o. -Nu te agita. fti va reveni memoria. Sunt sigura. Facu un pas in spate, isi incrucisa bratele gi o privi pe Caroline din cap pana-n picioare. ~ Esti mai curand miniona, dar cred ci am niste rochii draguye care iti vor veni bine. Iti voi fi recunoscatoare pentru orice vei fi dispusa sa-mi imprumuti, spuse Caroline. Nu conteaza daca e draguta sau nu. Delilah isi puse mainile in sold, parand fermitatea in persoana. ~Cand eu si Molly vom termina cu tine, vei fi gata sA intri in orice sala de bal. ~M-as multumi sa arat numai buna de stat in gradina cu o carte Nu mi jigni, Caroline! o tachina Delilah. Dacd ma supa, te bag la loc in pat si-ti dau si-mi descalcesti o broderie. Cum spuneam, m™ prea am ocazia s4 iau parte la petreceri grandioase. Am in schimb, oportunitatea de a studia moda in detaliu. Caroline ridica mainile, prefacandu-se ca depune armele. ~Prea bine. Ma las pe mainile tale capabile. Delilah isi freca palmele incantata si se grabi la usa. ~O sa cer sa trimita apa pentru o baie fierbinte. Dupa ce te ¥ 0 sd ai deja pregatita o rochie. Ai o culoare preferata? jn tim? Trebuia sa fie o intrebare simpli. Printre cele mai simple. ee de ce se gandea, o imagine ti aparu in fata ochilor. Un chip itbi frumos si niste ochi care straluceau ca... ~Auriul e culoarea mea preferata, spuse ea cu convingere- 56 “amy such, Visdind fain dice — seucea mai mare parte a zilei boxAnd fa clubul dack Nash fgi petre i, fn general, evitandu-gi afurisita tle cae gon, citind tot la ¢ lub g Acel ,aproape sarut" cu Caroline il bantuise toata toaplea in visele Jui fierbin{i erau amandoi cupringi de pasiune salbatica. Ba ii gaptea numele, fgi plimba degetele prin parul lui gi-gi fipea trapul unduitar deal lui. EI fi devora gura, fi Lragea camaga de noapte peste cay gi-l ve nera fiecare centimetru din trup, acoperindu Leu buzele gi ct limba. S-ar fi putut intampla daca nu aparea camerista, lar gandul il plit, Trebuia si fie cu mare bagare de seama cata viene afla sub acoperigul lui, Din fericire, era exper! th speria cum] Caroline se va mai aevita oamenii. Se intoarse acasa aproape de asfintit, la timp pentru cinta, bueu- a si stea de vorba cu Delilah. Urma sa il puna ros ci va avea ocazi Juziile doctorulut la curent, desigur, cu starea lui Caroline gi cu conc Cupton. Dupa cina, se va inchide in birou pana va fi sigur ca Loala jumea din casa dormea. Parea un plan bun Pana in clipa in care intra in salon gi 0 vazut pe Caroline la masa impreuna cu sora lui Manecile rochiei aurii, stralucitoare, abia dacai se tineau de umeri. Decolteul indriznet dezvaluia rotunjines sAnilor, Parul negru gi des fi era aproape complet ridicat spre cregtet gi doar cateva suvite fi cadeau in cascada pe o parte a gatului, Ochii ei versi siluminogiil priveau. ~ Ei, bine? intreba Delilah cu nerabdare. Elisi privi sora gi se incrunta. ~Ce-ai facut? Incepea sa aiba o banuiala care nu fi era deloc pe plac. Delilah igi dadu ochii peste cap. ~Caroline arata chiar foarte bine, nu gasegti? Foarte bine?" Suna ca un compliment pentru o bunicuga care iat pusese o boneta noua. Sau pentru o matuga, fata batrand, care reugise sa scape teafara dupa 0 raceali urata. In timp ce Caroline arata ca o viziune. Putea ingenunchea orice barbat gi fi trezea fn suflet ceva Profund si de mult uitat. La naiba, il putea face sA-gi incalee fiecare Promisiune pe care gi-o facusel ‘i is hae frumos, spuse el cu prudenta. leri erai consemnatd upd, iar acum esti imbracata ca pentru bal. Nicidectin, a7 Anna Bennett ———— —MA simt mult mai bine, Excelenta, spuse Caroline. Nash se las pe scaun $i Judo inghititurd zdravana de vin. -Sa presupun ca doctorul Cupton te-a consultat in amanunt | si te-a declarat vindecata? Apoi ti-a dat permisiunea sa umbli de co. ti pese de sanatatea ta? =Nu, rispunse Caroline, pe un ton din care reiegea cd nu isi cerea | tortura curata sa stai in pat toata ziua cand te simti ab. | cu cat petrec mai mult timp nefacand | a torturez in legatura cu pierderea de | ‘As fi innebunit daca Delilah nu ar f | ntru cA am insistat. che, spuse el, taindu-si_| lo-colo prin casa fara s scuze. Dare solut in regula. in cazul meu, nimi, cu atat ma gandesc si m: memorie pe care am suferit~ fost de acord sa ma ajute. Sia facut-o doar pet ~O lovitura la cap nu e tocmai floare laure tA decat era nevoie. 4 un pic de miscare ar fi benefica. [-ar lui se opri din vorbit si sorbi din | tat o stralucire friptura cu ceva mai multi for! -Doctorul Cupton a spus ¢ putea chiar grabi recuperarea. Sora supa de testoasa. Recunoaste insa ca obrajii ei au cape pe care n-o aveaul. Nash ridica privirea din farfurie si se uita la Caroline. Era atat de Juminoasa in rochia aceea uluitoare care parea croitd pentru forme- le ei. Parea ca Afrodita insasi ar fi intrat in incapere si ar fi luat loc la masa. ~M& bucur sé aflu cd starea ei s-a ameliorat cat de cat. -Multumesc, Excelenta, raspunse Caroline, vadit amuzata de reactia lui. El las furculita si fi arunca surorii lui o privire scrutatoare. ~Te rog doar ca pe viitor si te abtii de la activitati ce s-ar putea dovedi periculoase. Vai, draga Caroline! il tachina Delilah. Ma tem ca va trebui s4 anulim lectile de box pe care le-am programat maine. $i partida de calirie. Vai si eram nerabdatoare sé sérim obstacole impreuna! Pe Nash nu il deranja c4 Delilah se amuza un pic pe seama lui. Dar se ingrijora ca era mult prea nepasatoare in ceea ce privea propria siguranta. stancos batut de aa Sensi plnbatl decd nee | —-——— Visand fa un duce Delilah sorbi ganditoare din vin si-i arunca o privire poznasa Jui Caroline. _Nu ma indoiesc cd ne-ar placea. Dumnezeule! Caroline rasucea gervetul din poala, intrebandu-se care ar ficea mai bund cale sa potoleasca furtuna pe cale sa izbuc- neascd. Asta daca exista vreo posibilitate si o opreasca. Se intreba gidacd ea insagi avea frati sau surori gi spera ca da. Delilah o tra- tase pe Caroline ca pe 0 sora, imprumutandw-i tot ce avusese nevo- ie, de la corset la ciorapi si piepteni. Dar si Nash daduse dovada de mult bunatate si amabilitate fata de ea. fi tinuse partea in scan- dalul din taverna. fi ramasese alaturi toata noaptea gi o asigurase cAeste in siguranta. O tinuse de mand de parca n-ar fi vrut sii dea drumul vreodata. {gi spuse cd fusese mai bine c4 Molly ii intrerupsese seara trecur tA. Chiar si cel mai scurt sdrut n-ar fi facut decat si complice inutil o situatie deja complicata. Dar stand cu el la masa, simfea din nou dorinta aceea arzitoare. $i desi de fafa era gi sora lui, prietena lui Caroline, ea privea buzele acelea pline gata si le certe gi se intreba daca ar putea sterge cu un sdrut reprosurile inca nerostite. Trebuia si se multumeascd ins cu o schimbare de subiect. Voia sA conduc& discutia pe un fagas mai pagnic. Lud o gura de vin ca sa igi fac un pic de curaj sii se adres lui Nash: =Delilah mi-a spus cd urmeaza sé o insotesti la un bal. Iti place si dansezi? Nash ramase cu furculita in aer. -Nu prea. Tie? ~Cred cd da, raspunse ea intrigatd de intrebare. Dar e posibil si sa fiu o impiedicata lipsita de speranta. ~Nu-mi pot imagina ci ar putea fi adevarat, interveni Delilah. De Hu a i. ar eebui sa facem o proba dupa cina. Voi canta la pian, aes ti valsa, Iar in cazul in care Caroline nu stie pasii, o pofi ee incantata de perspectiva. Nash se lasa pe spate ca un trage tare fraiele. ~Nu cred cd e un plan intelept. Sea Anna Kennet Probabil aya ers, Dar Caroline 9¢ imagina deja in bratele lui, simjea deja céldura emanata de ochii tut aur. ‘ 4 pe bombeurl, Hxcelenta? ~Te teri c4 te vol Hl zAmbi fan Bine, Vorn valsa diy Micile cute din jurul ochilor Jui fi setnmalau Jui Caroline c& nu displacea ide -Povesteste-mi cum thal petrecut ziua, spuse el, mutandu-si fost ocupata. Unde-ai gasit it vreodata Imbracata cu ea, Sora lui se uits la sfeqnic, la portretul de deasupra gemineului... oriunde, numai la el, nu -Am pasit-o intreun gifonier, vrea gl ridica mdinile dina, au cel putin vorn incerca. tat de mult cit vola 84 para, vede ¢ atentia asupra lui Delilah. § rochia pentru Caroline? Nu te-am va Nash simi c4 ise zbarlegte parul pe ceafa. ~ Al cui gifonier? -Sunt uluita c4 n-au mAncat-o moliile, r4spunse Delilah, evitand subiectul intreba ilah! Privirea cu care Nash igi pironi sora o facu pe Caroline 4 se cutre- ar nu era ea in bataia pustii. Lui Delilah deja fi trernura barbia. ~Da, gopti ea cu glasul plin de regret. Nash rama impietrit. Nici Delilah nu mai facea nici o miscare. Lui Caroline i se parea cA timpul se oprise in loc. Intreba cu tot curajul de care se simjea capabil4: -A cui e rochia pe care o port? Intrebarea ramase in aer ca un nor de furtund. Fara s4 spund 0 vorba, Nash puse gervetul pe masa, se ridicé gi iegi din incapere. résunaré pe hol, apoi uga de la biroul lui se inchise cu zgomot- Delilah scoase un gearnat slab gi izbueni in lacrimi. ~Jarta-ma! stripA ea, alerpind spre scari. ; Cataine inerca 4 se ia dupa ea, dar se opri. Cerule mare! Cu rina imbracase rochia aurie, minunandu-se de cascada de pease care fi manghia goldurile 44 picioarele, gandindu-se ca rochia © cu sigurant4 ceva magic. Dar Poate c4, asernenea tuturor lucru- vilor e, or magice, purta gi un blestem. Caroline cu siguranta blestema 60 Visdnd (aun dice i sfingii, Era limpede cA rochta flapar(inuse ined alte fered, o important) pentru duce, Hi digplacuge profund faptul chen a roel ) durere stranie fncepu sacl apese pleptul, Nu cdi el nu fi apartinea cAtugi de putin, Dar cam asta de tot femeie fei pusese ace putea f geloa: gimtea. Gelozie. ‘Trebuia st discute cu Nash, Degi felul in care plecane de la man anata cd mu era tocmai dispus 8 vorbeasca, ea avea nevole de rispun suri, Cu disperare, Inainte sai piara curajul, tgi noted rochia aduca de necazuri gi se indrepta spre biroul ducelul, toare GL Capitolul 7 CESSP2 Gusti bauturi mai tari in compania prietenelor, Dacé e necesar, sterpelest le din colectia tatalui sau a fratelui si savureazd-le in intimitatea camerei tale, Razbunarea debutantei Nash diduse deja peste cap primul pahar de coniac si se pregatea sisi toarne inca unul cand cineva batu la usa biroului, =Nu acum! spuse el pe un ton plat. Un amestec otrivit de durere si vinovatie fi pulsa in vene si voia si ii scuteasca pe ceilalti de proasta lui dispozitie. Sorbi din pahar pin’ la fund, savurand senzatia de arsurd si faptul c& in curand avea si fie amortit intr-un mod extrem de placut. Persoana de dincolo de ust ciocdni din nou. -Nash? Ingheta cind recunoscu vocea lui Caroline. -Nue un moment bun. ~Infeleg, rispunse ea de partea cealalta a usii. $tiu ca preferi si | stai sisi o clocesti singur. El zambi cu ranchiuna. =De unde stii ca stau gi o clocesc? Poate sterg rafturile de praf sau imi cataloghez colectia de trabucuri. De asta trebuie si ma conving singura, ciripi ea. Intru! nainte s& apuce sa ii raspunda, Caroline era deja in birou ¢ chidea usa in urma ei. [si incrucisa bratele suple si inspecta inca- ai a unui spion care studiazé terenul adversarului. Era - time belies iar ochii eica smaraldele ii intalnira peailui rulai dosciciot ola de el, Privirea ei insist un pic asupra gule- haan camasii lui si din tresarirea buzelor reiesea ca nu isi scosese lavaliera gi igi suflecase manecile camasii- ~ Anna Bennett ————— Era o forta a naturii imbracata in rochie de bal. $i cea mai frumoag, femeie pe care fi fusese dat sa o vada. De undeva din strafunduy; vocea slaba a ratiunii : re neinsotite era absolut nerecomandata. Dar acea voce pilea tn fata prezentei impunatoare a lui Caroline si a fortei coplesitoary a personalitatii ei. Puse paharul pe raftul de langa birou si o priy, in fata. 1 avertiza ca vizita la el in birou a unei ting, —Ce faci aici? ~Incere sa-mi cer scuze. Dumnezeule, si doar el fusese cel care se purtase ca un neghiob, —Nu. Comportamentul meu la cind a fost nepotrivit. Eu ar trebuj cer iertare. Ea nu spuse nimic, dar continua si-| priveasca in ochi. Aerul din- tre ei parea cA scoate scantei. El facu o ultima incercare de a se purta caun gentleman. -Acum, ca am lamurit lucrurile, spuse Nash, cred cA ar trebui si pleci. ~Sunt convinsa cA aga ar trebui. Incepu sa se plimbe agale prin incapere, trecandu-si degetele pes- te cartile de pe rafturi si oprindu-se sa priveasca atent o statueta ecvestra de pe o masuta. -Dar nu intentionez catusi de putin sa te las aici sa clocesti in continuare, mai spuse ea. Ca sa fie bine inteleasa, se aseza pe o bancheta tapitata din drep- tul semineului. -N-ai vrea gi un pahar de coniac? intrebi el cu raceala. : ~Ar fi minunat, multumesc, raspunse, cu ochii verzi sclipindwi. Prea bine. Daca tot intrase in jocul lui la cacealma, voia s4 vada cat de departe il putea duce. fi turna un pahar si i-1 intinse. Ap ignorand toate alarmele care i se declangasera in creier, se age24 Jang! ea. O privi uluit cum ridica paharul, iar lichidul brun-roscat fi ating? buzele. Muschii delicati ai gatului i se incordau gii se relaxau in tit? ce bea. Caroline miji ochii, cu un aer ganditor. | ~Nu cred ca am gustat aga ceva pana acum. Vinul dea cin mi area cunoscut, dar aceasta bautura... Privi inspre pahar gi agit’ 4 continutul. E ceva nou pentru mine. : cs Visdnd (a un duce ———— Nash simfi ca il mananca piclea de pe ceafa. Flirta cu o femeic care nu gtia cum o cheama, Sau, mai bine spus, ea flirta cu el. Jucau un joc periculos. ~Ce faci, de fapt, aici? intreba el. ~-Voiam sa stii c4 a fost ideea mea sa ignor recomandarile docto- yului upton, Am implorat-o pe Delilah sa ma ajute. Am insistat, De Jaceas la ceas aflu tot mai multe despre propria personalitate. Se pare ca sunt teribil de incipaynata, spuse ea, fara sa aiba vreo secunda aerul ca gi-ar cere scuze. ~Incapatanata e putin spus, zambi el. $i nu sunt suparat pe Delilah. Fusese initial, dar intre timp cumpanise mai bine lucrurile. —Ah. Pe mine esti suparat. —Pe mine sunt suparat, spuse el pe un ton hotarat. ~Pentru ci m-ai adus aici? -Nu, zise el incruntandu-se. Asta nu regret. {si puse paharul pe masuta gi se agez4 ceva mai aproape de el. | ~Poti si-mi spui, orice ar fi. | O parte din e] tanjea sa se elibereze de povara. Sa cedeze in fata acelor ochi care il implorau sa se deschida gi sa fi spund totul despre Emily, despre tatal lui, despre toate greselile pe care le facuse inainte sii piarda gi dupa aceea. I-ar fi atat de ugor sa i se destainuiasca lui Caroline. intre ei se formase deja o legatura. Avea intelepciunea si puterea omului care suferise o pierdere importanta, dar depasise mo- mentul. Iar Nash stia, undeva in sinea lui, ca, daca exista pe Pamant cineva capabil sa il inteleaga, ea era acea persoana. Doar ca nui se pirea cinstit si o impovareze cu problemele lui. Nu cata vreme ea se striduia sf afle cine e. -Nu trebuia s4-mi pierd cumpatul. E doar o rochie, nimic altceva, spuse el, simtindu-se absolut ridicol. $i chiar iti vine foarte bine. Ea intinse mana, iar degetul ei mic il atinse pe al lui, 0 atingere extrem de find si delicata care parca patrunse undeva in apropiere de sufletul lui uitat de Dumnezeu. ~A cui e rochia? intrebi ea. i Sinaia el, alegand sa fie las si nepasandu-i de asta. Ht ‘ei pe care o iubesti, continua ea. A sotiei sau i? 65 — Aina Bennett —_— Doamne sfinte! Clatind din cap. Nu. a isi inlantui degetele de ale lui gi-l forga sa 0 privease ca int ufletull" La naiba, fi cerea si desferece cugea in care igi aruncase gi zay 3. [si ridigg “0 provocare tient. .Deschide- Ray rare ‘Orage demonii in urma cu cinei ani, $tia cd mutarea fnapoi la Londra ti y, a ‘a Intanita gi cd er 8 S ase straind frumoasi care nu isi cumogstea trecutul il va forta sa g6 Ista riscul ca un se clibereze, Dar iu se agtept cac contrunte cu propriul trecut. Datorita ei, igi privea altfel amintirile unele dureau cumplit. Ti datora adevarul, , chiar dae: ~Rochia pe care o portia fost a surorii mele, Inchise pleoapele si o v. nd gi ficand piruete pe ringul de dans. Era plina de viata ca 0 narcisa tn adie. rea vantului. A fost rochia lui Delilah? =Nu, spuse el pe un ton plin de regret, deschizind ochii. A celei- Jalte surori. Eram gemeni. Stranse din dinti, gata sA deschida rana. Se forta sa ii pronunte numele. A fost rochia lui Emily. Caroline inghiti in sec. —N-am stiut ca ai o sora geamana, spuse ea incet. isi dorea din tot sufletul sa il inteleaga pe duce si simfea ca era pe calea cea buna. Pret de o duzina de batai dureroase de inima statura unul ling§ celalalt in tacere. Intr-un sfarsit, el spuse: —Eram foarte apropiati. Si? intreba ea, cu toate ca Elavu o ezitare, apoi vorbi privind in gol: ~Amurit acum cinci ani. Caroline simti cum un corset de otel ii strive miatasea rochiei care continua sa straluceasca aproape S! de fapt, ii redeschisese ranile lui Nash. -Vrei si-mi povestesti despre ea? El privi in jos la mainile lor impreunate i inspira a —Noaptea ieseam pe furis din camerele noastre si ne intalnest in bucatarie, incepu el, cu un glas slab si parca venit de undeva de iP parte, de pe tiramul amintirilor. Dadeam iama in cars dupa oe si prajituri. Apoi aprindeam o lumanare si stateam de vorba P' era groaz de raspuns. ste pieptul. Netezi fidator cand, adanc. 66 — Visdinct lain duce - aise inchideant ochii de somn, Cand eram copii, complotam im: preama gio terorigam pe Diata noastra puvernanta, acare ase incet gi, dincolo de durere invaluia chipul, se vedea o fram din baietanul de altadata, Cand aun mat creseut, ne-ani impartagit umilinge gi dezamagiri Gespre care nu puteam vorbi cu alii, Lam spus despre prima mea gycaiecrare gi primul ochi vanat cu care m-am ales cind eram la scoala Ja Bton, Mia povestit despre primul ei bal la Almack gi despre cum a yarsat imonada pe una dintre matroanele de acolo. $i stii care e cel tor lucru? maiw ~Care? intreba Caroline uimita gi recunoscatoare pentru increde- reape cate bo acorda. ~Dupd aceea ne simteam, de fiecare data, mai bine, Radeam pana cing problemele noastre ni se pareau dintr-odata ridicole gi prostesti. Radeam pana cind umilinta disparea gi dezamagirea se estompa. ~Ce frumos! Cred ca ti-e cumplit de dor de ea. Nas nta tacut si-si frecd absent pieptul cu mana, ca si cum, ar fi vrut si domoleasca durerea de a o fi pierdut. Ramasera tacuti cAteva clipe. Caroline astepta s vada daca el va mai spune ceva, dar se parea cd rascolise destul trecutul pentru o singura zi. ~[ti multumesc, spuse ea. Iti multumese pentru ca ai avut incre- dere in mine si mi te-ai destdinuit. Era un inceput promitator, dar nu era inca pregatita sa plece. Se uita la mainile lor, la degetele inca impletite. Degetul lui mare ii man- giie mana, iar acel gest simplu ii inmuie genunchii. Nash, sopti ea. El ii atinse o suvita de par si o privi cu o tandrete aproape dureroasa. ~Ar trebui sA ne spunem noapte buna. Avea dreptate fara doar si poate. Dar nu se putu abtine si igi puse mina pe pieptul lui, sub vesta. ~ Iti bate inima la fel de tare ca a mea. ~Tocmai de aceea ar trebui si pleci, spuse el ragusit. ~Poate, rispunse ea incet, dar mai intai ag avea o rugaminte foar- tesimpla. Ochii lui aurii se ingustara. ~Cand e vorba de tine, Caroline, nimic nu e simplu. 67 ana ‘Bennett ——— Ar sg-mi, fi ceru ea, uimit’ de propria indrazneala. Doar . ‘a vorn sti decat noi, iar apoi ne putem prefacg c, daca asta iti doresti. x inima incepu sa i-o ia}, Doar acum. Ni 2 intimplat nimi Jung] ii strabatura fruntea, ia sub atingerea degetelor ei. Eo idee foarte proasta. —De ce? Pentru ca nu te-ai gandit la asta? replica ea. -Nu. Scoase un Poste, continué el. —Un sirut si att, se ruga ea, aplecandu-se spre el. $i poate astfel vom scipa de simptomele astea jenante. ~Si asta o sd fie tot? intrebi el pe un ton sceptic. Privires hui adanca si arzatoare si rasuflarea precipitata fi transmi- teau cd era pe punctul de a accepta propunerea ei nebuneasca. Da. Cuvintul ebia ii iegise de pe buze si gura lui deja cobora spre aci {2inile lui pricepute fi cuprinserd obrajii. Degetele lui aspre ii man gaiara pielea sensibila de sub urechi, facand-o sa se infioare pani in ultima bra. Limba lui urma conturul buzelor ei, iar cand ea le intredeschise, sérutul lui deveni mai profund gi intim, declangand un virtej de senzatii care o purta intr-o lume noua si senzuala unde nu mai existau decat ei doi. Se agata de el, bucuroasa ca era doar in camasi si vest si fi putea simti mugchii incordandu-se sub atinge- rea degetelor ei. lar cand pan si bariera subtire a camasii deveni prea mult pentru ea, isi trecu degetele peste gatul lui, dornica sti simt pielea calda sub palme. Fara si se desprinda din sarut, el ge™ sio asezé la el in poala. Fu randul ei sa geama savurand senzati# pelcare Fo dadeau coapsele lui tari si bratele puternice. El 0 prinse si aproape se incolaci in jurul ei, atatandu-i toate simturile Aroma de piele si cerneala fi gadila narile. O nota vaga de coniacii gaia limba, Barba lui ii intepa plicut pielea, iar sunetele gutu'® care ilieseau din git i infierbantau sangele. Cand deschise ochii, init tioase ale chipului lui erau atat de aproape ca se simti mai ametit? si fara suflare ca pana atundi. ; a eae sarut cu el, avea de gand si1 fact ‘ care atingere a limbii lui, preluandu-i i™™ 68 chicotit adanc care vibra delicios prin tot corpul ei. _—— Visand la un duce erea, Mainile lui ii urcara pe trup, iar degetele ii atinsera con- Jor. Se apleca inspre el cu totul gi-si infipse degetele in parul si ating’ turul sani | Jui. O saruta cu fervoare. Flamand. De parca nu avea sa se sature | yreodata de ea. Barbatul din fata ei nu semana catusi de putin cu | ducele echilibrat, rezervat gi controlat pe care il cunoscuse. Fraiele autodisciplinei pareau ca-i sc4paserd din maini, iar autocontrolului § descoperirea 0 incanta gi o incita deopotriva. E] ii mangaie buzele si o trase mai aproape. “Caroline, murmura el cu fata lipita de a ei. De ce nu-ti pot | rezista? a se retrase usor, tresarind la vederea ochilor cu gene dese $i lungi -Din acelasi motiv pentru care nici eu nu-ti pot rezista. Poate ca | vietile ni s-au intersectat intr-un fel ciudat si neobisnuit, dar cred cA ne-am gasit amandoi in acea seard, in acea taverna, pentru ca... aveam nevoie unul de celalalt. | -Poate. | Nash isi trecu degetele prin par si fi zambi, parca cerandu-si scuze. ~Dar tot nu stim cine esti si nu trebuia sa ma las dus de val. Te | tog sa ma ierti. | -Nuam pentru ce si te ert. | in definitiv, ea ii ceruse sf o sarute. $i nu regreta catusi de putin. Dar se gandi ca poate o va face a doua zi cand se va trezi $i isi va aminti cd e logodita sau, $i mai rau, maritata. ~Ce facem acum? intreba el. De parca ea ar fi detinut raspunsurile. ~Probabil ci vom continua ca pana acum gi vom spera ca in cu- rind imi va reveni memoria. Iar daca nu, continua ea, inghitindu-si nodul aproape dureros din gat, am sa imi gasesc un alt aranjament, un loc unde sa stau. Else incrunta, cuprins de ingrijorare. ~Nimeni nu stie cd esti aici. -lar asta eo parte a problemei. in afara acestei case, sunt invi- bila. Se ridica fara mare tragere de inima din poala lui. Inteleg c& © important ca gederea mea aici sa fie un secret pentru a-mi proteja 69 _——— Anna Bennett —_——— reputatia gi pentru a nu 0 compromite nici pe Delilah. N-as vrea gs vise 94 fi fac vreun rau. pee ee ash se ridica giel in picioare, filud mainile gi le tinu intre ale jy, ~Vom fi cu bagare de seama. Poti avea incredere in angajatii mej, iu gi va sunt recunoscdtoare amandurora pentru ceea ce facet pentru mine. Dar nu pot trai fiind invizibila. ~Tu nu ai putea niciodata sa fii invizibila, Caroline. Rostise cuvintele cu atata sinceritate si convingere incat ei aproa- pe ise franse inima. —Rgti una intr-o mie. Iegi imediat in evidenta. Vorbele lui dulci ii umplura ochii de lacrimi, dar incerca sa le igno- re sisi surada, -Ei, bine, am foarte putine amintiri, dar nu o sa uit niciodata sirutul nostru, indiferent de cate ori o s& ma mai lovesc la cap. =O spui de parcé am fi incheiat, spuse el. Ce-ar fi daca... daci a fost doar inceputul? ~Poate ci maine vei afla c sunt o cusatoreasa, Nash. $i n-ai mai spune astfel de lucruri. O privi tinta pret de cAteva batai de inima. -Nu vorbesti si nici nu te porti ca o cusatoreasa. Si chiar daca asta ai fi, ceea ce simt pentru tine nu s-ar schimba. Poate ca nu. Dar nici nu ar avea vreun viitor impreuna. O stiau amandbi. Ba ii privi chipul dorindu-si sa retina intocmai fiecare tri- satura si sa o pastreze pe vecie in memorie. Intinse mana spre clant, apoi se opti. ~~ Sarutul nostru. Sa stii cd a fost minunat gi cu totul nou. Precum coniacul. Nash miji intrigat ochii. ~Cum aga? ~Nu stiu si explic de unde stiu, dar sunt sigura cA nu am mai avut parte de un astfel de sirut. Nici in viata asta, nici in altele. Inainte sa iasa, el ii aruncd un zambet care fi topi inima. ~Nici eu, Caroline, spuse el, clatinand usor din cap. Nici eu. 70 Capitolul 8 CEA | Fii atenta la semnalele trupului tau. Observa lucrurile care iti produc placere ~ un sdrut pe incheietura méinii, o atingere pe gat, | omangéiere pe spate. Nu te teme sa explorezi si sd descoperi ce iti produce placere. Razbunarea debutantei | Cand primele raze de soare incepura sa patrunda prin mica fanta dintre draperii, Caroline era deja treaza de 0 ora. Sperase ca | un somn bun sa fi readucd memoria, dar mintea ii era, ca gi pind deunazi, ca o coala alba de hartic. Sigur, facea exceptie sArutul cu | Nash, pe care gi-1 reluase in minte iar gi iar, ca si cum ar fi recitit see- | na favorita dintr-o carte. Pana cind la usa batu cineva, Se ridica in | capul oaselor. Intra! ~Buna dimineata! spuse Delilah, aratind neobisnuit de sfoasa. Purta pe un brat 0 rochie de un albastru-deschis. Rochia asta e a mea, asa cd o poti purta fara grija cA vei declanga un razboi civil. -Multumese mult, spuse Caroline cu un zambet plin de Tecunostinta, ~Imi cer scuze cd am fugit de la cina ca ultima prostovana. ~Nuai pentru ce sa te scuzi. N-a fost vina ta. ~ Nu? Ei, bine, tot sunt jenata. Delilah puse rochia pe un scaun Janga pat. Cum te mai simti? ~La fel de derutata ca si pana acum, ofta Caroline. Delilah ii facu conspirativ cu ochiul. ~Sieula fel. Paral ei i an ciblond, perfect coafat, si eleganta rochie roz luminau inca- S10 faceau pe Caroline sa se simta teribil de neingrijita. nett ————— __— Anna Ben rime de intrebari, continua Delilah, ‘i d cat de bine pot. Dar la micul dejyn) 4 te imbraci. —Sunt convinsa ca ai 0 mult o sa fac tot posibilul sa raspun’ 4 ae ‘Acum 0 voi trimite pe Molly sd te ajute -Sund minunat. Caroline dadu deoparte cuvertura gi incepu sa igi despleteascs rul, Chiar atunci Delilah igi facu din now aparitia in camera, : ~Am uitat s4 spun cd nu trebuie sa-ti faci griji ca Nash o sa neig la trei pazeste la micul dejun. Aplecat si l-a anuntat pe Stodges ci va lipsi aproape toata ziua. -E bine de stiut. a Simtea in piept un amestec straniu de usurare $i dezamagire. insi lipsa ducelui era, cu siguranta, un lucru bun, Avea nevoie s4 nu il aiba in preajma ca s4 se poata gandi in liniste la ce insemnase sarutul acela pentru ea, dar si pentru el. Se gandea fara incetare la intrebarea lui de dup’: ,$i daca ar fi doar inceputul?" Dupa ce Molly reusi sa-i imblanzeasca pletele dese si carliontate isd o imbrace in rochia albastra, Caroline cobori la micul dejun gio gasi pe Delilah band ceai si citind ziarul. ~Ce citesti? ~Una dintre rubricile mele preferate. M-am gandit ca o sa-ti pla- cd si tie, dar iti arat mai tarziu despre ce e vorba. Acum vreau si-ti explic de ce Nash s-a suparat att de tare aseara. Caroline isi umplu farfuria cu ou’, sunca gi paine p - sie masa, de cealalta parte fata de prietena ei, si ti zambi ae © oarece idee, Mi-a spus ca rochia a fost a surorii voastte ~Ti-a spus el asta? nuntandu-i numele.. pic ragusit, ~Se vedea cA sufera. Lui is - Lui Caroline i se stranse inima cand se wit ts a ae basse pee in ochii albastri si plini de triste rsa tu suferi. ‘ete ai prietenei sale, Ma tem ca! 7 ~Da si nu, spuse Delilah incet, Sufar, dar imi este dor s& vorbes¢ lespre ea, Nu cred cd e sinitos s3-i tncuiem camera, a4 lasdm tO! neatins $i sa ne prefacem c& a plecat, stiu eu, un aoa ee 72 se mira Delilah. Nu lam mai auzit pro- » de amar de vreme, spuse ea cu glasul ut mmm Visdind fa un duce — Asta face fratele tu Delilah ineuviinga, Nea putut sd indure sd mai locuim in casa de aici dupa Ineruntd Caroline, tata si Bmily ssau stins, Ne-am mutat in casa de la qard gine. tinut departe de Londra vreme de saptimini ne-am intors, gi asta la ins Am crezut cd 0 m. inci ani, Abia acum citeva stentele mele, pov ea, i prinda bine si aiba aproape de el ceva al ci, 0 3, dup ce ne-am i amintire, A alat aici, m-am oferit si fi sor- tex lucrurile si sa ti improspatez camera, Dar Nash nici n-a vrut sdaudad, Lai Caroline i se rupea sufletul pentru amandoi. ~Tmi pare atat de rau. ~Pentru Nash e prea dureros si-si aduca aminte de ea, dar eu ‘injesc sd-mi amintesc si sA vorbesc despre ea, continua Delilah ga- tuita de emotie. Mi-e teama ca, daci nu vorbesc despre tata si despre Emily, 0 s& uit cum aratau, cum se miscau, cum le sunau vocile. in unele zile simt ci. am inceput deja si uit. Caroline se ridica de la masa, veni langa ea gi o imbratisa. ~Stiv cA mu pot fi de mare ajutor, dar oricand vei vrea si vorbesti, sunt aici pentru tine, ~Multumesc, raspunse Delilah, stergandu-si lacrimile cu un Servet. E placut si ma pot destainui cuiva. Inainte vorbeam cu Emily, dar cand a murit, n-am pierdut-o doar pe ea, ci $i o parte din Nash, Caroline simti ca i se pune un nod in gat. ~Stiu ca nu ma priveste, dar pot sa intreb ce s-a intamplat cu Emily? As vrea sa inteleg. Delilah incuviinta si trase adanc aer in piept. vin urma cu cinci ani, sora mea era indragostita. Eram o copila pe mie i ana gi eu imi dadeam seama ci era Indragostitalulea. Iar jeiey is atat de frumos si de bun, incat iti marturisesc c&eram Rete indragostita de el, fi ceruse mana lui Emily, dar tata s-a ~ Nu era de acord cu acea legatura. ~De ce? os C4 ise prea cd un simplu avocat nu ar fi un sot potrivit unui duce. 73 oo - Anna Bennett ~Tinea, asadar, ca Emily sa se marite cu un nobil? Caroline dadu din cap cu tristete. ~Probabil. Dar Emily si iubitul ei erau atat de fericiti impreuny Delilah z4mbi. $i nu au acceptat ca tata sa fi desparta. ~Au fugit impreuna? ~ Au incercat. Delilah lua ceagca de ceai si privi in gol. Cand ta, a aflat c4 erau in drum spre Gretna Green, ca sa se casatoreasc3 pe ascuns, i-a urmarit calare. Aproape ca fi ajunsese cand trasura lora fost atacata de niste talhari si s-a rasturnat. ~Vai, nu! -Tata a scos pistolul si s-a napustit asupra talharilor. L-a: impuscat pe unul dintre ei, dar a fost, la randul lui, impuscat. Rana a fost prez grava, 9i tata n-a supravietuit. Iar sora mea a murit in accidentyl de trasura. ~Cumplit! suspina Caroline. ~Emily avea 18 ani, varsta mea de acum, continua Delilah incet, de parca gandul fi rasucea cutitul in rana. $i dintr-odata eu si Nash ne-am trezit singuri pe lume. El a mostenit titlul de duce si mi-a de- venit tutore mult mai devreme decat ar fi trebuit. Am tinut secrete circumnstantele in care au murit tata $i Emily. Nimeni nu stie ca fugise de acasa gi urma sa se marite pe ascuns. Lumea a presupus ci plecase cu tata intr-o calatorie. Caroline isi duse mana la piept. incerca sa igi imagineze ce simgisera Nash gi Delilah in acea perioada. Cu toate cA isi do- rea sa igi aminteasca lucruri despre propria familie si propriile experiente de viata, nu fi invidia pe cei doi pentru astfel de amin- tiri dureroase. ~Nu-mi pot imagina cum trebuie sa fi fost pentru tine, o copila de 13 ani, sa pierzi dintr-odata doi membri iubiti ai familiei. ~Am plans saptamani in gir. lar cand lacrimile mi-au secat, a™ ales cartile ca mijloace de a evada. Dar fratele meu nu si-a permis un asemenea lux. El a preluat aproape imediat indatoririle de duce. A trebuit sa umble prin actele si lucrurile personale ale tatalui nos tru, dar nu s-a putut atinge de ale lui Emily. Cand o camerista bine intensionata s-a apucat sA impacheteze periile de par, panglicile # alte cateva obiecte, i-a cerut sa iasa din camera, a dat cu pumn™ 74 ane, = ———- Visind fa un duce ——_ snoglinda de-a facut-o bucati, a iegit gia incuiat uga. In acel moment Je-a interzis tuturor sA mai puni piciorul la ea in camera, Delilah puse ceagea de ceai pe masa gi se juca distrata cu toarta, Emily era frumoasa, inteligenta si incdpatanata... Era cum mi-ag fi dorit gi eu sa fiu. Caroline fi lua mainile intr-ale ei si le stranse. Cred caa fost o faptura minunata gi nu ma indoiesc ca ar fi man- dra de femeia care esti astazi. -imi aduci aminte de ea, spuse Delilah. Iar cand mi-ai spus ci auriul e culoarea ta preferata m-am gandit imediat la rochia aceea aei. Am fost fericita cand te-am vazut in ea. Ochii i se umplura de lacrimi, si nasul i se inrosi, iar Caroline o lua din nou in brate. -Stai linistita. Am vorbit cu fratele tau aseara si nu cred ca mai e suparat. -Bine. Sunt obisnuita s4 ma cert cu el, dar nu si in legatura cu Emily. Mai bine ne certam din cauza c4 nu am viata sociala. Caroline fécu un pas in spate ca sa o poata privi pe Delilah in ochi. ~Tot ce pot sa spun este ca, dupa ce-mi voi aminti cine sunt, sper sa fiu suficient de norocoasa si descopar ca am o sora intocmai catine. Delilah igi sterse obrajii uzi de lacrimi. ~Nu conteaza cine esti, dar simt cd vom ramane prietene. Caroline alese s4 nu ii spund ca adevarata ei identitate ar putea face imposibila o relatie de prietenie intre ele. Jar relatia ei cu Nash, daca putea fi numita astfel, era pe un teren la fel de nesigur. ~Nue de mirare ca fratele tau e atat de protector cu tine. | ~ll ingrozeste gandul ca mi s-ar putea intampla ceva, iar mica Noastrd familie ar disparea, pur gi simplu, cat ai clipi. Pocni din dege- tedemonstrativ, Doar cA uneori ma simt ca o printesd finuta intr-un tum de fildes, ~ lar fratele tau e balaurul care scuipa foc? ere ae Delilah ii zambi printre Tacrimi. ee e pees ma duca la un bal. $i te-a adus gi pe tine aici. unt ncurajatoare ca, probabil, intr-o buna zi, balaurul din el se va ‘asa imblanzit, ~~ PEPE ecg ————— Anna Bennett ———— ~Sper, spuse Caroline, intrebandu-se daca ar putea juca si ea un rol in vindecarea lui. Sau daca el ar putea juca un rol in vindecarea ei. Caci chiar se des. chisese un pic in fata ei. Increderea gi sarutarile lui erau un inceput destul de promitator. ~Buuuun, incepu Delilah, luand o gura de ceai. Ca sa inchei cu au- tocompatimirea, haide s4-ti fac cunostinga cu Rédzbunarea debutantej, Caroline se infiora din cap pana in picioare. —Suna de ru augur. ~Ba deloc, Este rubrica mea preferata. -O rubricd de barfe? -Nu chiar, Sunt articole care le inarmeaza pe tinerele domnisoare prea cocologite, ca mine, cu informatii indispensabile cu ajuto- rul carora sA razbeascd mai usor prin furcile caudine ale petitului si casatoriei. -Ce straniu! Caroline se uitd la ziar. Rubrica era insotita de un desen care fi atrase privirea. infatisa un barbat gi o femeie stand alaturi peo ban- chetd in fata unui pian. Detaliile erau deopotriva remarcabile gi cap- tivante. Tineau miinile deasupra clapelor, ca si cum urmau si cante la patru maini, iar degetele mici li se atingeau discret. Nici unul nuse uita la partitura, fiind prea ocupati sd se soarba din priviri, ca gi cum acel contact minim {i tulburase pe amandoi. Caroline clipi ca s4 inlature din minte o imagine asemAnatoare, 4 ‘miinii ei langi a lui Nash pe bancheta din biroul lui. Desenul din ziar ilustra tot ceea ce ea simtise in acele momente. Tulburarea, placerea gi anticiparea. —Nue minunata ilustratia? intreba Delilah. Articolul e de acum doua saptamAni, dar e preferatul meu. Caroline ridica ziarul gi citi textul care insotea desenul. Razbunarea debutantei Dragi debutante, Atingerea dintre un barbat si o femeie poate provoca tulburdri ciudate, dar nu neplacute, chiar cand contactul fizic este absolut nevinovat. Senzafiile incdntdtoare pe care le pot provoca acesté 76 z| Visand [a un duce atingeri nu trebuie ignorate, caci sunt semn al dorintei, care poate duce la intalniri mai pasionale. O tandra trebuie sd fie pregatita pentru acele senzatii nelinistitoare, pentru orice eventualitate. Delilah ridica o spranceani, in asteptarea reactiei prietenei ei. -Ce parere ai? ~Textul e delicios de direct, reusi Caroline sa ingaime, in timp ce simtea in corp niste fiori ciudati. Cine e autoarea? Delilah fi zambi conspirativ. -Nimeni nu stie. Asta e partea cea mai delicioasa a intregii povesti. -O rubrica anonima pentru debutante, spuse Caroline ca pentru sine. Marturisesc ca sunt intrigata. Mi-ar placea si citesc si restul textelor. ~Intamplator, am toata colectia, spuse Delilah cu mandrie. Vino cu mine! Nash incerca sa igi dezmorteasca degetele in timp ce se indrep- ta pe culoarul ce ducea catre biroul lui Edmund Drake, prietenul si avocatul lui. Desi era cam de aceeasi varsta, Drake incaruntise deja in zona tamplelor. Dar din fericire pentru Drake, cele mai multe dintre tinerele domnite londoneze gaseau ca parul lui ar- gintiu inainte de vreme era incantator, distins si cu totul aparte. | Drake ridica privirea cand Nash intra si fi facu semn secretarului | Saplece, ~Terminam mai tarziu. Tanarul slab ca un tar igi stranse documentele gi i indrepta ochelarii, ~Desigur, domnule Drake. Se intoarse apoi catre Nash gi facu 0 Plecdciune adanca, Bund dimineata, Excelenta. _ Tesi apoi din birou si inchise uga cu grija. Inciperea mirosea a Piele, cerneala si fum de trabuc. Peste tot, pe mese, pe rafturi era plin de carti, dosare, hartii si chiar o lavaliera sau doua, din ce ob- Serva Nash, ee biroul lui Drake domnea o ordine perfect. Ca ochiul unui » Drake era centrul calm dintr-un haos absolut. Nash chiar 7 eect SneEECEL ———— Anna Bennett ——__ simfea nevoia unei oaze de liniste si stia c& poate conta nul lui sa-l carmeasca in directia potrivita. Nash se aseza pe care pand de curand statuse secretarul si se aplecd in tele pe genunchi. ~Am o problema. ~Ai mai multe, ranji Drake. Care e cea mai noua? ~La mine acasa sta o femeie despre care nu stiu nimic. Nu stiu cine este. Si nici ea nu stie. —Glumesti! exclama Drake aruncéndu-i o privire banuitoare. Pe Prieta. Pe scauny), fat, cucoa. -Ba deloc. $i Nash incepu sé ii povesteasca tot ce se petrecuse, mai putin faptul ci era absolut si complet nepotrivit de atras de ea. Cénd termina de povestit, Drake se las pe spate in scaun si-si frecd gin- ditor barbia. ~Trebuie sa-i afli identitatea, dar si o faci cu discrefie. Daci se afld ci a locuit neinsotita sub acoperisul tau, reputatia fi va fidistrusa. ~Adevarat. Si de dragul surorii mele, incerc sa evit orice urma de scandal. Va trebui s4 se marite si ea intr-o buna zi. Nash fsi inghiti nodul din gat. Spera ca acea zi va fi ct mai indepartata. ~Te voi ajuta bucuros cum voi putea, spuse Drake. Vrei si ma duc Ja carciuma cu pricina gi s4 fac o mica ancheta? -Nu inca, réspunse Nash. fi era recunoscator pentru propunere, dar incd ezita. Amo alta idee, continua el, dar mai inainte trebuie s4 o discut cu Caroline. Drake dadu din cap cu un aer siret. ; ~Se intampli oare ca aceast4 misterioasi femeie a ta S4 fie inteli- genta si incipatanata? ~Cum de-ai ghicit? intreba Nash, catusi de putin surprins. $tia deja cat de perspicace e Drake. ~Se intampli si fie si spirituala, si frumoasa? Nash isi stapani un geamat si se ridica in picioare. ~Ma duc undeva s{ mananc ceva si si beau o bere. Vrel cu mine? Drake incepu sa r4da gi isi puse haina. 4 vil —— Visdnd fa un duce are se poate ca omul cunoscut drept Inima-de-P stit lulea? fea pe departe, mormai Nash. Era constient deja c4 nu convingea pe ni jatra SA fie in- ni, Nici pe Drake ~ nici pe sine. Cupolil) aE Ne dese date nid a attest nd eed gtiet oe flay pile ee He tater pti Haelunaien deladantel Canotine o uma pe Delilah la ea Ti canna, donnicn aa cibeasei anat multe articote dit rubric Rashid debutiated, Cel pe care a Citige mai devreme la mica dejun regonaae tn ed clin puline herd oRenserd de cand ae tresixe tn cana ducelul, Ponte ci era yl en, la fel cm Delilah, o admitatoare tntocata a rubric Poate ca unl dintre giarele alin colectia prietenet ef avea ea TH doclangexe neantola care pa duced la reedpatarea memioriel, Delilal inehise uga dupa elo gl-al ncutura pletele blonde, =la loc, te roy, spuse ea, [cand sem spre patul acoperit cu 0 euvertund fate nuanta primavaraticd de ro0z, ‘Yot decorul camerei, de fapt, de la draperiile de un galben straluel tor la tapetul de un verde proaspal gl peluajul incantator cu o easuya din tabloul atarnat deasupra birouagulul reflecta pernonalitatea lu Caroline se ayeza, iar Delilah dexchise dulapul gl aproape cA se vari eu totul fnduntea, Cateva secunde mal Uirziu, seoase un mic teanc de siate gil fntinse lui Caroline cu un aer ceremonios, ~Le-am pus tn ordine, Cel mai recent numar e primul, ‘Te las aict sie citesti tn voie, Sunt texte scurte care trebuie savurate, Lasd cuvintele sd te tnvaluie, iar desenele, sl-(i aprinda imaginatia, Bucu- rite de ele! ~Multumese, spuse Caroline, din cale Asa Voi face. Delilah fi zAmbi, iegi din camera gi inchise uga, Caroline trepida de heribdare, Se descalta, se intinse pe pat gi lui la intamplare un ziar din teancul pregatit de prictena ei, Privirea fi fu atrast de un desen ari de migcata, 8A qtii ed met —_—__ | ———— Anna Bennett ———____ ce infitisa un barbat gio femeie valsand. Mana lui mare ti cupri spatele, iar degetele ei se sprijineau de umarul lui lat. Piepeuneet erau la doar cAtiva centimetri unul de celalalt si se priveau ai ae tandrete, incat Caroline simti ca i se taie rasuflarea. Ima, eines o insotita de urmatorul text: ta Razbunarea debutantei Dragi debutante, Desi nu este inerent scandalos, dansul ofera excelente oportunitati de flirt, priviri pasionale si atingeri incantatoare. In- teresant este ca un gentleman nu trebuie neaparat sé fie foarte gratios sau priceput ca sd treacd drept un bun partener de dans. Mai curdnd trebuie sa se miste cu o incredere naturala. Sa va sustind cu respect si atentie. Sa va priveascd plin de interes si cu- riozitate. Daca sunteti indeajuns de norocoase sd gasiti un astfel de partener de dans, il puteti lua in calcul drept un posibil viitor logodnic. Caci felul in care se poarta pe ringul de dans poate spune multe si despre felul in care se poarté in general. Dumnezeule! Cu degete febrile, Caroline se ridica in fund si se uita din nou cu atentie la text. Bra de acord cu sfaturile pe care le continea, dar, mai mult decat atat, recunostea ceva in ele. Poate avu- sese candva un partener de dans precum cel descris in text. Sau poate cA mai citise articolul candva. Din pacate, nu igi amintea nimic. Inima ii batea sa-i sparga pieptul. Lua un alt ziar din teanc. Rubrica era ilustrata cu o silueta a une! tinere privite din spate care admira o gradina superba. Fata purta 0 rochie vaporoasa care parca mangaia banca pe care era asezata. Razbunarea debutantei Dragi debutante, Sunt multe modalitati de a atrage atentia unui gentleman Puteti recurge la o multime de trucuri, de la a purta o rochie cu un decolteu socant de indréznet la a va preface ca v-ati sucit glee” na sau la a rade exagerat la glumele lui. Toate aceste tactici, dest testate si probate, nu vor functiona insa decdt pe termen scurt. 82 —a ——— Visind la un duce Dacd va doriti sd-i captagi atentia si sao gi pastrati, trebuie sa creatio conexiune mult mai profunda, Puneti-i intrebdri personale sau oferiti-i un zambet sincer. Fiti voi inseva, Daca gentlemanul raspunde pozitiv, suntefi pe drumul cel bun inspre o le -geiturd mai profunda. Daca nu, intrebati-va de ce vai irositi timpul cu el, Poate ca, in loc sd incercati cu disperare sa intragi in gratiile unui gentleman, ar trebui ca el sé se straduiasca sd vd intre in gratii. Caroline inghiti in sec. Era uluita, $i sfatul acesta rezona cu ea. Nu doar prin ceea ce exprima, ci si prin felul in care 0 facea. Razbu- narea debutantei insemna ceva pentru ea - pentru e: O simtea pana in ultima fibra. Incurajata de acest mic Progres, se apuca sa citeasca toate textele din rubric, in ordine cronologica. Petrecu mai multe ore analizand fiecare desen si recitind fiecare litera, cautand indicii, cautandu-se pe sine. Cand cineva batu la usa, era deja ametita. Pierduse notiu- nea timpului. ~Intra! strigi ea. in incapere intra Delilah, urmata de Molly care impingea un carut. ~Ne-am gandit ca ti-ar prinde bine o pauza de ceai, spuse Delilah vesela. Cred ca esti lihnita. ~Multumesc, raspunse Caroline. Aranjase ziarele cu griji si Pusese teancul pe birou. O pauza de ceai suna grozav. Mi te vei ala- tura, sper. a, cea adevarata, ~Sigur cd da. Sunt curioasa cum ti s-au parut textele. Molly aduse carutul in zona de servit ceaiul, aflata langa fereastra, sipuse pe masutd o tava cu mici sandviciuri, biscuiti, fructe si crema de smantana. ~Sa-mi spuneti daca doriti si altceva, spuse ea cu amabilitate. ~ Arata imbietor, zise Caroline, iar stomacul fi tinu isonul cu niste Sunete elocvente. Molly igi impreuna mainile peste sortul alb si scrobit, oa Teverenta si se retrase. Delilah se descalta, se ghemui pe un fotoliu siaccepta recunoscatoare ceagca de ceai pregatita deja de Caroline. 83 Penntt ————— Kennett — 4 ginditoare un biscuit. Daram sotit o legaturd speciala cu rubrica, h. Uneori am sentimentul c autoarea mi se nal. Facu o scurta pauzs ca 8 soarba din ceaj, nexiune cu Razbunareq 1a, TSP ¢ mai mult decit att. Am asa! Vrei si spui c& ai 0 co incolo de cea de cititoare? Caroline isi muse buza de jos _Crezi ca sunt nebund daca simt 452 ceva? Oare nu toti cei jung sa se creada persoane talentate care si-au pierdut mintile seu faimoase? Nu esti nebund, o asigurd Delilah. E foarte posibil sa ai cine ‘ere cu rubrica. Poate esti persoana care a facut stie ce soi de asoci desenele! Caroline isi sufec3 minedile rochiei pina deasupra coatelor. — Cred c3 existd o singura modalitate sé aflam. Imi dai, te rog, hirtie si creion? Delilah sari de pe scaun, scotod printr-un sertar $i aduse un caiet siunceion. —Poftim. Ce desenezi? -Nu desenez ceva, ci pe cineva, ii rispunse Caroline zmbind. Tu vei fi modelul meu. Eu?! Surprinsé, dar inc&ntaté, Delilah incepu sa-si aranjeze parul. ~Stai linistita pe fotoliu si incearca sa te relaxezi ct iti schitez portretul, ii ceru Caroline. Acestea find spuse, privi hartia imaculata din poala intreban- du-se de unde Dumnezeu si inceapa. Poate ar trebui si traseze cateva linii apasate. Apoi céteva umbre subtile. Lasa creionul sa alunece pe hartie, convinsa ca, daca ar fi avut vreun talent la desen, acesta nu at fi intarziat sa se manifeste. Numai cd nu se manifesta. Delilah ii remarca deruta. -Cum merge? intrebi ea. ~Nu prea bine, raspunse Caroline pe un ton sec. Cred c4 pot afir- ma fara urmé de indoiala cu nu sunt artistul din spatele rubricii Razbunarea debutantei. 84 ~ Visand fa un duce - Esti convinsa? insist Delilah. Se stie ca artistii sunt extrem de critici cu propriile lucrari. Poate ar fi mai bine si-mi dau sieu cu parerea. Caroline aruncé inca o privire la desen. Ar fi adus cat de cat cu Delilah daca prietena ei ar fi fost o incrucigare intre o sirend gio oaie, -Nu. Caroline incerca s4 inchida caietul, dar Delilah il inhata si se inde- parta cativa pasi. Apoi privi desenul cu atentie, incercand in van si nu igi tradeze reactia. -Ei, bine, nu e chiar asa de rau. Aici e nasul meu, e limpede, spuse ea, aratand inspre coada oii. Caroline lua caietul gi il intoarse la 180 de grade. -E piciorul tau! Delilah rase si ii dadu inapoi caietul. ~Ai dreptate. Clar nu esti artistul din spatelerubricii Razbunarea debutantei. Dar poate esti autoarea textelor. Ai simtit o conexiune cu ele si cred ca trebuie sa ai incredere in propriile instincte. ~Adevarul e cd pe mintea mea nu prea m-am putut baza in ultima vreme, recunoscu si Caroline. Imi trebuie o dovada. ~Totul e secret in legatura cu rubrica, spuse Delilah cu tristete. Asa cd obtinerea unei dovezi nu e cel mai simplu lucru. Caroline cazu un pic pe ganduri. ~In ce zi a saptamanii apare rubrica? -Vinerea. O, vai! exclama Delilah facand ochii mari. Daca in nu- marul de vinerea asta nu apare rubrica, inseamni ca instinctul taue corect. Mai sunt sase zile. Nu aver prea mult de asteptat. ~Sper s-mi recapat memoria mai curand de atat, dar in caz ca asta nu se intampla, atunci da, imi prinde bine gandul ca vom afla intr-un fel sau altul. ~Ce palpitant! Astept cu nerabdare articolul saptamana de sap- tamana, dar de data asta va fi relevant pe mai multe planuri. $i daca telese cd tu esti in spatele textelor, fii pe pace, secretul tau va ramane in siguranta. Nu te-ag da niciodata in vileag. Caroline simtea ca i se umplu ochii de lacrimi. ~In doar cateva zile mi-ai devenit ca o sora. $i intr-un fel ciudat, Prietenia ta ma face si-mi fie dor de casa, cand nici nu stiu nimic 85 ‘Anna Tennett despre acel loc carla eat apn aeand HIN oar Oh treble 64 yyy ‘ woul piseer familia, Sami afta local : Delilah fi stranse mana, iar Caroling feel alingeres direet fn intima = Jet tnghiqi nodul care tee ridicage ln yp Hine, fata Ord de nome se ray din nou Ba ny ramana pe vec ( TATA familie A AL povestonc in pare? Chipul frumos al prieter daca nu se destainute cuiva, Absolut, Chicoti Caroline Mam intAlnit intamplator cu Lord fh ein timp ce ma plin, bam pe alee. B foarte fermecator gi spirit i chipe un oftat, Cred cd ma place, $1 gtia precis ca gi eu ipl Minunat, su tos, Te curteaga? Nu in mod deschis. Adica nut probabil stiind cd nu va fh Caroline se infiora pre plimt pe an facuty ralucea gi parea ca vada pe alana adaupa ea, cy peel aroline, Meriti un dragut din cale afara de ark acerut lit Nash permisiunea, cord ~ Nash nul place pe Lord Brondale? De ce? ~Nu mina dat detalii, Mia spus doar cd existd motive serioase sa nu aiba incredere in el. Delilah se ridica di Past prin camera. Banuiese cA nu va fide gentleman care ma va placea, continua ea Fratele tau te adora, asta e fii fericita, Ag putea vorbi cu el A esti perfect capabila si judeci ~ Ai face tu asta? aproape cdo implora Delilah, ~De: Mr, rAspunse Caroline, Nu-ti pot fa cel putin o sa incere, oliu gi facu cagiva acord in privinta nici unui limpede, gi sunt convinsa cd vrea si despre Lord Brondale. $4 tl conving caracterul si intentile cuiva, Seam wihCanscnree x —— Visdind lan dice Deloc, o asigurd Delilah, Cred ed nici eu nu voi cina, Cine stie, soate pANd Maine VOR wsi amdndoud niste rispunsuri, PAcu un gest spre teatcul de siate de pe ito, Vret sh le ied cu tine? Doar dacd esti siguea cd nu te deranjeaza, Se gindea 8 le mai nasfoiased dupa o scurtd odihna, “gti cea mai nimerita persoana cut care sa le impart, spuse Deli- lah ew caldurd. ~Multumese, spuse Caroline gio stranse in brage. Multumese pentru tot, Caroline lua ziarele gi se duse in camera ei, intrebandu-se cand ar ficel mai nimerit moment si se schimbe in cAmasa de noapte. Dar cand intra in camera se opri dupa cativa pagi. Pe cufarul de la capul patului erau cateva haine frumos impaturite sio pereche de ghete barbatesti. Lua cimaga gi 0 puse la piept. Hai- nele ei, Cele pe care le purtase in seara in care isi pierduse memoria. Ele si geanta erau singurele ei legaturi cu viata de dinainte, Cu viata eireala, Pulsul ise acceler cand inchise usa camerei gi incepu si se dezbra- ce. Poate daca s-ar deghiza la loc igi va aminti de femeia care fusese. Si care inca era, undeva in strafundul fiintei ei. 87 Capitolul 10 SESEPD Cei mai multi dintre barbati nici n-ar concepe sd se dedice unei singure persoane pentru tot restul vietii fard sd fi experimentat macar 0 data pasiunea. Tu de ce ai face-o? Razbunarea debutantei Nash cind la club si se intoarse acasa tarziu. Avusese nevoie sa se find o vreme departe de casa gi de amintirile dulci-amare de acolo. Cu o seara inainte vorbise despre Emily mai mult decat o facuse in cei cinci ani de cand... il pa se. Il duruse sa-i pronunte nume- le. Fusese ca si cum redeschisese o rana. Sigur ca nu dezvaluise tot adevarul despre Emily si tatal lor. Nu ti spusese lui Caroline ce rol jucase el insugi in acea tragedie. Vina era doar a lui. El trebuia si 0 indure pentru tot restul vie! Totusi, fi pronuntase numele, iar pamantul nu se deschisese ca sa il inghita. Chiar daca nu spusese prea multe, vorbise despre ea si parc mai eliberase o parte din furia si durerea care i se acumulasera in suflet. Ca un cutremur de mici dimensiuni care elibereaza din presiunea placii tectonice si amana un cutremur devastator. Lui Caroline ii datora acea ugoara gi temporara descarcare. Se gandise la ea intreaga zi. Frunzele copacilor din parc aveau aceeasi nuanta de verde ca ochii ei. Razele soarelui reflectate in apa Tamisei erau aurii precurn rochia pe care o purtase. Cum naiba sa mu se gan- deasca la ea? Mai ales dupa acel sarut care declansase ceva in stra- fundul fiintei lui si il facuse s4-si piarda controlul pe care il pretuia mai mult decat orice? Ti venise insa o idee despre cum s& dea de urma familiei lui Caro- line. Intentiona sa discute cu ea a doua zi la micul dejun. Prezenta lui Delilah alaturi de ei, la masa, sorbindu-si ceaiul avea sa ii tina departe unul de celalalt. Nu vor putea sa cada prada tentatiei. Anna Bennett ———___ Se indrepta spre camera lui si totul era cufundat in beens sits cere. Totul, mai putin camera lui Caroline. Pe sub usa se ghicea i raza de lumina. Le ordond picioarelor s& continue si mearga, dare, se incépatanau s4 rémand pironite in dreptul usiiei. Nu putea rata sansa de a o vedea pentru scurt timp. Voia sa vada daca sarutul 9 tulburase la fel cum il tulburase pe el. Batu incet la usa. -Cine e? ~Nash. Te deranjez? Usa x deschise at fa centimetri, lésand s4 se vada un pic din fata lui Caroline - un ochi, rotunjimea unui obraz si o suvita carliontata, -Vrei sé-mi spui ceva? ~Da, réspunse el. Dar poate astepta pana maine. Nu trebuia si vin atét de tarziu. -Nu e nimic, insisté ea. Doar cd... nu sunt imbracata cum se cu- ne pentru musafiri. cunt musafir, rase el. Nu ma deranjeazd daca esti in camasa in halat. Doar daca te deranjeazé pe tine. de noapte camasé de noapte. exclama el uirnit. si-gi puse mainile in sold. hile haine, spuse ea. i eforturi s4 nu ramand cu gura cdscata. Purta ghete pantaloni strangi pe posterior gi o c4maga alba larga. Parul cutgea in cascada pe urneri gi pe spate, pana aproape de mijloc. Carn states tn fata lui, mnandré of sigurd pe ea, era mai frumoasa ca i tia rasufla rea, 94 ingairne. Nu cé am ceva impotriva alegeril 4. Chiar din contra. Dar de ce ti-ai pus hainele -Imi imaginez ca e ca si cum Curentii sfarsesc prin a te epuiza suprafaté o vrem #1 inota impotriva curentului, : . Dar daca Teusesti si ramai la af el reusi pana la urma sa te indrepti in directia potrivita, spuse el zambind stramb. Dar mie-mi ’ : ela indemana si filosofez. Nu eu sunt cel cazut in apa, ~Adevarat. Caroline isi prinse bratele ca si cum ar fi trecut-o un fior rece, iar el simti nevoia sa o trag la Pieptul lui si sa o aline. ~ Ai spus ca vrei sé discuti ceva cu mine, spuse ea. Si eu voiam sa discutam. -Vrei sa incepi tu? intreba el, ros de curiozitate. Ea incuviinta, se aseza pe marginea patului si ti facu semn si se alature. ~laloc, te rog! El se conforma, intrebandu-se daca nu cumva Caroline isi dadea seama exact de efectul pe care il avea asupra lui. Daca stia ca pulsul i-o lua razna in preajma ei. ~Vreau sa te rog ceva, incepu ea. Are legatura cu Delilah. ~Continua, fi ceru el, desi simtea ca incepe sa i se urce sangele lacap. ~ Mi-a spus ca exista un anumit gentleman care tie pe plac, dar ca tu nu esti de acord sa fi permiti si o curteze. ~Brondale, marai Nash. Nu e catusi de putin un gentleman si nu l-as lasa nici la douazeci de metri de sora mea. Caroline isi inclind capul intr-o parte. ~De ce nu? -Am motivele mele. Primul fiind acela ca Brondale era unul dintre cei cinci-sase tineri burlaci care pusesera un pariu ticalos la clubul pe care il frecventa gi el. Primul dintre ei care seducea o fecioara si aducea dovada faptului ca dezvirginat-o castiga potul cel mare. ~Nu crezi c4 s-ar cuveni sa i le impartasesti si ei? -Nu, spuse el cu fermitate. . Nici nu isi putea imagina cum ar decurge acea conversatie cu sora lui. ~Nu e un copil, Nash, pleda Caroline cu pasiune. E inteligenta si Perfect capabila sa ia propriile decizii. ol —————— Anna Bennett ———_ —Stiu, spuse el, expirand incet. Imi reaminteste asta zi de zi, ~Atunci vorbeste cu ea, il indemna Caroline. Spune-i care sy ingrijorarile tale legate de acest domn si ai incredere cé te va aoa, Incerc, spuse el cu sinceritate. Dar gi ea trebuie si aiba increden in mine. Avea doar 13 ani cand a murit tata gi de atunci i-am fost mai mult decat frate mai mare. Am fost nevoit sa ii fiu si tata, si tutore. Vreau sa fie fericita, sincer, asta imi doresc, dar instinctul imi spune cA in primul rind trebuie sa fie in siguranfa. Ca trebuie sa o apir de ticdlogi care ar profita de nevinovatia gi firea ei dulce. Din impuls, Caroline fi prinse mana, iar pielea il furnica la atin. gerea ei. ~E greu sa-i vezi pe cei dragi facand greseli cumplite, Dar orice om are dreptul la sansa de a gregi si de a o face pe cont propriu. Asa invatam, asa crestem. —Ratiunea mea iti da dreptate, dar inima se incapataneaza si fie de alta parere. Caroline ii zambi cu blandete. Poate chiar cu afectiune. ~Ar trebui si-i spui si ei asta. ~Agao sa fac, promise el, privind-o in ochi pana cand aerul dintre ei paru ca incepe sa sfaraie. ~Bine. Caroline igi retrase mana. Acum e randul tau. Despre ce voiai sA vorbim? ~Mi-a venit o idee despre cum am putea si Facu 0 pauza gi o privi pe Caroline frecandw- ~'Te doare piciorul? o intrebi el. -Nu. Scuzi-ma! Doar cd am simtit ceva in buzunarul de la pantaloni. Nici unul nu spuse nimic pret de cAteva clipe. Dar expre nerabdare amestecata cu teama spunea ceea ce amindoi stiau deja. C4 obiectul din buzunar putea fi indiciul pe care fl cautau amandoi si care ar readuce-o acasa. E31 0 incuraja tacut, iar ea scoase din buzunat © bucatica de hartie impaturita. O deschise cu maini tremurinde. , gopti ea. Cu o femeie gi un barbat. eS palma de coaps’. sia ei de ~Eun dese fi intinse hartia inca umeda dupa ce fuses pantalonii, Tugele de creion erau estompate gi migcate, parea neterminat. Totugi, cuplul parea cumva si (raiascl SUS pire pe foaia de hartie. Barbatul igi privea partenera ero doting alata odata a jar desentl is res 92 —— Visind lain duce nedisimulata. Nash privi cu atentie femeia din desen, Era aproape complet a spatele. Existau unele asemanari = nasul fin, barbia, ple tele ondulate si dese, Putea fi ca, dar era imposibil de stabilit eu titate, Posibilitatea il facu insa s — Crezi ca femeia din desen esti tu? Ea ridic -Nu stiu, Desenul m xac ‘Ase simta rau A neputincioasa din umeri. pare ciudat de cunoscut, dar n-am idee ge unde provine gi nici cine e cuplul. ~Poate l-ai desenat tu, presupuse el cu speranta. -Nu. Am stabilit deja cA sunt o desenatoare complet lipsi- ta de talent. Dar daca tineam schita in buzunar inseamna ca are o semnificatie speciala. Nash dadu aprobator din cap, caci ii venea greu sa vorbeasca Caroline fusese prima persoana care izbutise si crape carapa cea in care igi inchisese inima. Acum parea cA are un iubit, poate chiar un sot care o astepta acasa. Ea duse desenul la birou gi il puse langa un teanc de ziare. —O s& ma uit mai cu atentie maine. Acum hai s4 ne continuim conversatia, spuse ea, pardnd hotarata sa igi scoata desenul din minte pentru moment. Nash si-ar fi dorit sa poata face acelagi lucru. Cand ea isi relua locul la marginea patului, el continua: -M-am gandit la o modalitate prin care am putea, in mod cat se poate de discret, sa iti gasim familia. Sa le dam de veste celor care te cauta cA esti in siguranta gi sa le oferim un mijloc sa ia legatura cu tine. ~Cum? intreba ea intrigata. -Un anunt in ziar. Iti facem o descriere gi fi cerem oricarei p soane care te cunoagte sa ia legatura cu avocatul si prietenul meu de incredere Edmund Drake. Vom oferi gi o recompensa persoanel care ne da informatiile care vor conduce la identificarea familie. ~Foarte generos din partea ta, spuse ea pe un ton vesel, Lar ideea este excelenta. Cat de repede putem plasa anungul? Nash incerca sa nu fi interpreteze entuziasmul drept un semn cd era nerabdatoare sa plece de Langa el. Voia 5A afle cine era, iar el dor acelasi lucru. ——> ‘Anna Bennett ——-—— ~ paca tl ducem maine la redactie, probabil va aparea in ziarul de rispoimaine, Nu cred cd avem ceva de pierdut, Poate doar legatura puternica ce se formase intre ei. = De acord, spuse ea, afigdnd un edmbet care ti incdlel pieptud. iy Ate-al gandit gi cd ai venit in seara asta, fi trebult, marturisi el, Dav adevarul este cd-m muljumese ¢ = Probabil na vine foarte greu sa stau departe, Poate timbrul grav al voctl lui sau razele Lunii care ti Lumtinaw chic pul o facurt pe Caroline sa fyl dea bruse seama ea eran singuri, In dor. mitorul el. Pe patul el, Se cutremura, dav nude teama, cila amintivea, aarutulul gia felului in cave Nash o facea sd se simta, Ca gi cum ar fi plutit printre norl, = Ar trebui aa plec, spuae eb raguylt, Nu pleca, il ort ea. Nucera prepatita sa tal la ramaa-bun HLintiage mana gi igi impleti depetele cu ale el, Tacere #@ ma port ea un gentlonan Sa ii dau timp, Have uita la mainile lor titrepatrunse, wimita ea simpla apasare a palinel lil ii provoea densalil delicioae, Hila tine th Divot, Tacepi ea, (Ean apts ca nu pot fi cu tine Aa COOKE pe Hine Tani, Tink amintone, Ochi lui aipean ca anol tichid Mean raapanlit Devel FenLACCT Lani Tal aan Ci pierdered memorie’ vine 6a Ut cadou heagteptat gl ninunal HHpHT areata potrecnt cu tine, Patte HECHT ST driele, TaAE aT oe Tad danean, Sa EAL eines Viivines Hii poponi nana bay slay ai Coraline, Wi gti ce ie reser wi veditanil Dinvcala dle pornq ii acest AUCH Li, THT Catia proaibil aa nie oxiate bar pentitt Hains, Pres in nD 114 jes cove Lai tad vi a annndostit he avait Leen CUE Man el ab ia quviqele puis HHH [TPA HAE pL gl atrarannas degotels pele WT TY eat Uhted ag fh lia [rentavdait altandid, AU cael {eT HTL APIO FAHLE HAE Finis BIKE ANE pal NABEUNS HME UREA LUT antes AD Cubana fantasia aut cad pusnity Vin ba tiie gt 7 fee ew a ——- Visiind fa un duce slavem impreund, mult sau putin, cAto fiel, cu cat mai multa pecare i june. Arata-mi cate ceva despre dragoste. Despre pasiune. intelepe Nash inlemni. Pare un joc periculos. -Nue un joc, il asigura ea. Suntem adulti. Meritam sansa de a explora relatia asta side a vedea unde poate duce. - $idacd nu duce nicaieri? in ochii lui se citea durerea, iar ea simti ca se gandea la Emily. ~Cineva va sfarsi prin a fi ranit, continua el. _Riscuri exista orice am face, spuse Caroline cu seriozitate. $i, da, exist riscul de a fi ranita. Iar eu sunt dispusa sa mi-I asum, daca esti situ, Capitolul 11 CERN Nici picturile in ulei pe panza, nici sculpturile din marmurd nu se pot compara cu pielea moale, contururile musculoase gi forta pri- mard a trupului barbatesc. Razbunarea debutantei Nash avu un moment de ezitare, apoi o trase pe Caroline mai aproape. li cuprinse fata in palme gi o s4ruté cu ardoare. Sarutul lui fi umplu pieptul. Golul pe care il resimtea de cind isi pierduse memoria era inlocuit de dor, de dorinta gi caldura. De sentimentul de apartenenta. El intrerupse sarutul si-4 privi chipul. -Sa-mi spui dacd ma migc prea repede. ~Iti voi spune, promise ea. -Bine. In orice caz, iti propun sa Incepem incet, continu el cu un zimbet aproape diavolesc. ~Incet? se incrunta ea. Nu i se pirea ritmul potrivit, la cit de tare li bitea inima gi la cat de intens fl dorea. ~Cu sarutari lente. i fAcu o demonstratie, plimbindu-gi ugor buzele de-a lungul gatului ei. Cu atingeri fard graba. Un deget batatorit fi atinse clavicula, lasnd in urma un fior pe Pielea ei. ~ Aha... suspind ea. E chiar placut asa, incet. Eli atinse coapsa, apoi igi Lisd mana s4 urce spre gold. Scoase un Beamat inabusit remarcind ca ea nu se obosise s4 isi pund lenjerie inainte s imbrace hainele baietesti. Pantalonii de Lind i se lipeau sate oe materialul moale al camAsii fi tachina sfarcurile. Ea se ini de el, bu : ; os ‘; umeri larg. icurindu-se de atingerea pieptului lui puternic si de ~ Ar fibine sa te descaltam, murmura ea. OT Seam wihCanscnree ‘Anna Bennett ————___ —Excelenta idee! DupA inca un sarut dulce, care ii topi genunchii, se Tetrase. ~Lasa-ma pe mine. Caroline se intinse pe spate pe saltea si-l privi cum se apoi gi pe ea. isi dadu jos gi haina gi se intinse lang ea. -N-am descaltat niciodata o femeie pana acum, Si in nici de ghete, ii spuse el cu un zambet ravasitor. Ea rase. ~ Cred ca vrei sa spui ca nu ai descaltat vreo femeie de in barbatesti. ~Siasta e drept, recunoscu el. Zambetele le palira cand ea il apuca de camasa gil trase cu indriz- neala deasupra ei. Se bucura de greutatea trupului lui si de presiunes pe care o punea intre coapsele ei. Simti cum zona incepe sa ii pulseze ciudat si incepu instinctiv sa isi migte soldurile sub ale lui, Nu dupa mult timp se miscau la unison, cu rasuflarile taiate de dorinta. El ii mangaie guvitele lungi si dese. descalta, un caz ~Asta mi-am dorit sa fac din prima clipa in care ti-am vazut parul revarsandu-se de sub palarie, in taverna. Am stiut ca asa se simte la atingere, moale ca matasea. li prinse pletele in pumn si gemu adanc in gura ei, sarutind-o aproape cu disperare. Ea igi incolaci un picior in jurul lui, tragandu-l mai aproape. Se miscau intr-un sincron perfect, indreptandu-se spre ceva ce ea nu putea nici macar numi. Ea isi plimba mainile pe gi- tul lui, peste materialul camasii, simtindu-i contururile muschilor. Lavaliera ii era aproape desfacuta, vesta, larg deschisd, iar pi- rul in dezordine. Dar Caroline gasea ca nu aratase niciodata atat de bine. Era o imagine rar a adevaratului lui chip - nu era barbatul rigid si sever care purta titlul de duce de Stonebridge. Era Nash, barbatul care salva pustani fara aparare, care isi impartea coniacul cu straine fara nume gi amintiri, care statea de veghe nopti intregi daca era ne voie. Fa refuza sa creada ca un asemenea barbat avea inima de pas lif ridica poalele camasii $i-si trecu o mana pe sub ea, cuprinzan- du-t sénul si ciupindu-i usor sfarcul, Cdnd ea se arcui sub interstate Senzatiilor, el prinse micul mugur intre buze gi il supse pana cam Caroline simti placerea radiindu-i din crestet pana in talpi. 98, ——~ Visiind la wn duce —— Cun de-a fost posibil fie gio clipa 64 te jay drept baiat vele inca lipite de pielea i, ; area mea era chiar bund, il tachind ea, O idee muti dadea pace gio impiedica 84 se abandoneze complet, gop el earn ca deg rebuia gti, Nash? pl igi desprinse buzele de pe snul ei gi-i zambi, “Cum pot fi de folos? Durnnezeule! O facea 4 Lremure toata gi pentru o secunda fu ten- tata 9 abandoneze ideea gi sa-l implore #4 continue ce facea pana atunci, Dar nu putea irosi gansa de a vorbi cu el gi de a face o soli- citare mai curand neobignuita, Se l4s4 pe o parte gi-gi s i capul cumana, ~Voiam sa te rog ceva, El se lasa, la vandul lui, pe o parte gi o privi intrigat. ~Da-idrumul! Nu era inca sigura curn 94 il abordeze. Decise ca solufia cea mai bund era cea direct, inghiti in sec gi vorbi: ~Ma duci, te rog, inapoi la Grey Goose? Nash o privea de parca gi-ar fi dorit 4 se imbete cu imagi- nea ei, Parul fi era ciufulit, un amestec adorabil de bucle. Buzele fi erau umflate gi rogii de la sarutari, iar camaga fi atarna pe ume- rli goi, Radia cildura gi inteligen{a gi era frumoasa dincolo de cu- vinte gi de infelegerea traditionala asupra frumusefii. Era putin spus amefit dupa sarutul lor, aga cd repeta ca sa se asigure ca inte- lesese corect: -Vrei sa te intorci la acea taverna? De ce? Crede-ma, nu prea ai ce vedea acolo. ~In seara asta m-am imbracat aga pentru cd speram c4 hainele de atunci ma vor ajuta s4-mi amintesc cate ceva. Dar poate ca ele sunt doar o parte a ecuatiei. Poate cd e nevoie $i sd fiu din nou acolo unde le-am purtat. Nash simi ca i se ridica parul pe ceafa. ea un loc periculos pentru o femeie $i stii asta mai bine decat oricine, 7 ae rispunse Caroline, dind ganditoare din cap. Dar am mA pierd in peisaj. 99 a es —Am prostit pe toat lumea din acea crciumé, riposta ea. Chier sipe tine. Doar pentru putin timp, spuse el. Vazu cum dezamégirea ii pune st ia mina si si ii mangéie podul palmei. jutd-ma sa inteleg de ce atat de important pentru tine —Mé simt blocaté int-un purgatoriu straniu. Nu pot avea un ng nu-mi aflu trecutul. $i nu pot sta. cu miinile incrucisate in .g3 mine. Dacd ma intorc in acel loc, ep La fel de bine e posibil s4 nu se schimb: mA tem cd o sd innebunesc. Spune-mid vindu-] drept in ochi. uzele ei, Nash simti cd inimaio cd Jocul in lume - $i sd afle de inire pe chip, asa c4 se grat; itor pi timp ce timpul trece pe Inj sibil s4 imi revina memoria. nimic, Dar daca nu fac ceva, mi vei ajuta, Nash! il imploré ea pri ‘Auzindu-si numele iesind de pe bi ia la galop. Voia sé 0 ajute sé isi gaseas era acolo si un mic spatiu pentru al. Daca ne intoarcem acolo trebuie sa fim cu bagare de seamé, sp se el, deja constient c4 a doua zi isi va da pumni in cap. Pe chipul lui Caroline aparu un zambet care fi incalzi si cele m2 inghetate unghere ale sufletului -Maine-seara? _Bine. Dar va trebui sa umblam un pic la deghizare? a Barmanitele si unii clienti te-ar putea recunoaste. Probabil mar str ca sd ma deghizez si eu. ~Da! aproba ea frecandu-si méinile de incantar gandit? El ridica din umeri. ~Poate ma deghizez in lucrator la docuri sau in fierar- —Fierar! imi place cum suna. Ochii i se mijird a ras. lar eu 25 fi ucenicul tau. 100 i e. Lace tea pute? —— Visand la un duce. —— _Dacd vrei sa-rni fil ucenic, trebule 64 ai o infatiga hind el, tragandu c&ma ‘Atund observ’ o pata maronie in forma de stea, in partea de sus a bratului, chiar sub urndr, $tiai c4 ai un sernn din nagtere aici? re mai respec- tabilé decat c4a de acurn, 0 oint -Da, Araté ciudat, nui aga? - fun sernn distinctiv, spuse el, sarutdnd locul. £ special. Ca tine. ~Mulurnesc. Pentru compliment gi pentru ca ma duci la Grey Goose, ~Probabil nu sunt in toate mintile, morrai el. Fericirea de pe chipul ei fi tranomnitea insa cd facea ce trebuie. Ea igi trecu degetele peste obrazul lui, apoi pe barbie. Dintr-odaté, lurnea se comprimd. Tot ce ramanea erau ei doi gi atingerea degetelor ei pe fata lui, Nash igi tinu respiratia de teamd cd vraja s-ar putea risipi. -Nu pot 94 explic, dar sirnt c4 sunt tot mai aproape de a-mi aminti cine sunt. E posibil ca intoarcerea la tavernd s4 fie lucrul iscare, 94 surp zidul care de care ar nevoie ca s4 se puna totul in m m4 inconjoara. Ochii ei cu gene dese igi indreptard atentia spre buzele I Nash nu mai era sigur dacé ea se referea tot la pierderea memoriei. ~Zidul va sfargi prin a se surpa, o asiguré el. Poate tocinai cand te agtepti mai putin. i bine, am de gand sa fi dau un branci serios. El chicoti gi-i indepartd o guvit de par de pe fata. ~Inainte s4 dai un branci prea puternic, te avertizez c4 ar fibine 4 nu pice peste tine. Adevarul s-ar putea dovedi altfel decat ti-lima- ginai. El exit, apoi continua: Chiar, ce iti imaginezi despre viata ta? Ce ti-ai dori? _ ~O soré precum Delilah. O mamé gi un tata care ma iubesc. Oca- 2ia de a... Clatina din cap gi privi in gol. E o prostie. $i e jenant s4 0 *pun cu voce tare, ~Nu fi-ay judeca niciodata visurile. ~Prea bine. Mi-ag dori #4 am ocazia de a ma indragosti cu ade- varat, De a experimenta pasiunea. $i, intr-o buna zi, de a avea pro- Pria familie, oot mi se pare deloc o prostie. Ba chiar ag indrézni sa spun 4 “ta igi doregte aproape toata lumea. 101 re —_——— Anna Bennett ——— Si tu? intreba ea, pr ivindu-l cu intensitate, -Candva, da. Ea isi inclind capul intrigata. -Si acum? La naiba! isi trecu degetele prin par. Caroline merita si afle ade varul, sau atat cat putea el sa recunoasca. ~Acest fel de dragoste de care pomenesti, acea emotie care te consuma si iti ia mintile nu e pentru oricine. $i ma tem c4 nu este pentru mine. —De ce nu? intreba ea simplu. ~Am vazut cum o asemenea dragoste poate schimba 0 persoani, Asa e, fu de acord Caroline. in bine, cred. Doamne, era in rahat pana peste cap. Situatia il depasea complet. -Uneori, poate. Tot ce stiu e ca uneori 0 asemenea dragoste ii im- pinge pe oameni sa faca acte necugetate. Refuz sa fiu un astfel de om. Te gandesti la Emily. —Da, recunoscu el, simtind din nou in gat acea senzatie obisnuiti pe care o avea mereu cand fi auzea numele. Dar e mai mult de-atat la mijloc. —Spune-mi, il indemna ea Elii lua mainile intr-ale lui gi-i vorbi cu glas jos si egal, domic ca ea sd inteleaga adevarul despre el gi sa il si creada. -Unii oameni nu sunt facuti pentru dragostea care te face si-ti pierzi mintile. Nu suntem capabili de aga ceva. Nu e in natura noas- tra. Nu ne sta in fire. —Cred ca te subestimezi, spuse ea incet. Cred ca imi acorzi prea mult credit. Ea se apleca spre el si-i lua barbia in palma. —Cu totii suntem capabili sa iubim. Fiecare fibra din trupul lui tanjea sa se topeasca in ea, ar fi facut decat sa ii slbeasca argumentele. ~Cei mai multi sunt capabili sa iubeasca, spuse el CU glas wv Altii nu reusesc, nu pot s& se indragosteasca atat de profund- be acea emotie in ei. Nu pot oferi ceva ce le lipseste- Ea il privi in ochi pret de cateva secunde, cu ow ~-Trebuie si ma crezi, Caroline. 102 4 dar astant nda de tristel® Visi fa un dice ——— o fac, era condamnata la dezamagire gi ultimul Daca nu avea 6 tucru pe care fl dorea er ~Poate ci emotia de care vorbe Poate nu ai céutat-o suficient, Poate ai nevoie de ci- Ao raneanca, i ¢ undeva in tine, ingropata neva care Hi clatina ferm din cap. ~Unele lucruri trebuie | Emily plinuisera sa igi a e asca fiecare aibé o liot4 de copii galagiogi indtatea celuilalt si aproape de De- i aproape ca fratii. Nimic din toate astea nu avea sai se mai intample. Nici pentru Emily, nici pentru el. Cateva clipe, Caroline ramase tacuta gi perfect nemigcata, cu chi- pul impasibil. Lui Nash, propriile cuvinte fi rasunau in cap ca un ecou suparator, dar stia ci nu gi le mai putea retrage. Brau adevarate. lar Caroline merita sa stie. intr-un final, ea se ageza mai aproape de el gi igi trecu degete- le peste buzele lui, iar el resimfi acea atingere simpla in piept, in maruntaie, in fiecare terminatie nervoasa. Privirea ei calda il inva- lui. isi lipi buzele de ale lui intr-un sarut ce semana mai curand cu © promisiune. ~Nu renunt la tine inca. Voia sa ii spuna sa nu igi piarda timpul. Sa ii spund cd el nu merita iubire si cd in mod clar nu o merita pe ea. Dar 0 cunostea deja pe Caroline si tia cd nu va bate in retragere. La un moment dat urma sa vada singura adevarul. Daca petrecea suficient timp alaturi de el, avea si descopere ca el nu-i putea oferi ce-gi dorea. ~Ar trebui sa plec, zise, pe jumatate cu regret, pe jumatate cu usurare, Incearca s4 dormi. Trebuie sa te odihnesti inainte de iesirea noastra de maine-seara. qe sara cate ti flor pe buze ii transmitea lui Nash ciea isi aan ama foarte bine ca el schimbase intentionat subiectul si cd usa sa treaca asta cu vederea - deocamdata. ~ 0 84 trimiti anunful la ziar maine? Hees Al, dindu-se jos de pe pat gi punandu-si haina si ce fi-ai dori in mod special sa adaug in anunt? ‘A unul in ve 103 ene Ma Henne Descrierea mea fisted, ma pandenc, Hard view refers la Haine pe care le purtam, : =S-a ent, spuse el, bucnros c8 discu{la reventie pe WW leritor sigur, cel al analizet gi al ac(iunii, nt Haentimontelor gl emotiltoy z lia fgi treeu picioarele poale pesto marpinea patulul, : =Stail Sa includem gi o referite la semmul meu din nagtore? Daca rAspund mai multi la anunt, putemr scurta lista, ~Bund idee, Vom menfiona ed ai wn semn dlatinetiy, din naptor, givom vedea citi sunt eqpabill sa fl deserte Hl mb fncurajatons Ma" sina, dar tn cvumnul eatre Grey Goose te ne voi fi plecat aproape toata voi informa despre cum aut decuns lucrurile, Ba fl conduse la uga gi fl tra ve ea pentru tun ultimn sdout, atat de pur si dulce ed lui Nash fi venea sa o ta in brate gl sto duct inapoi in pat, Dar ea se desprinse gi iLimpinse ugor pe uga, —Nu uita cd maine trebuie sd ara(i a fierar, gopti ea, Noapte buna, Nash, 104 Capitolul 12 SEL Nu ingddui nimanui sd te mustre pentru ca visezi cu achii deschigi. Daca unul sau altul te ia peste piciar pentru ca pli pler- duta in ganduri e doar pentru ca e intrigat de tine gi de expresia ta visdtoare. Lasa-i asa, nedumeriti. Razhunarea debutantes A.doua zi de dimineata, imediat ce Caroline gi Delilah sfargira mi- cul dejun, Delilah puse ceagca jos gi afiga un zmbet de pisica satula -Am o mica surpriza pentru tine, spuse ea, Vino cu mine in salonas! Caroline isi urmé prietena, fiindu-i recunoscatoare pentru diversi- une. Dormise bine, dar se trezise la fel de confuza ca in fiecare zi dela accident. Tot nu isi amintea cine era, dar de lao zila alta se ataga tot mai mult de Nash si de Delilah, Daca anuntul urma 84 dea reaultate, asa cum sperau ea si Nash, ar fi aparut cineva care gtia cine era, iar ea va fi nevoita sé il paraseasca pe Nash gi 64 se Intnarca acasé, Ce urma sé se intarple cu ei dupa aceea.,.. depindea de cine era Caroline. Daca se vadea c4 era maritata, logodita sau singura, Daca ee vadea ca 0 lady, o fata obignuita, din popor sau o servitoare, Posibilitayile eral nenumérate, Nash pretindea cA nu era capahil de o dragoste profunda 5i arza toare. Dar ea simtise altceva. [| vazuse noaptea la capataiul ei, ise vocea gatuita de emotie cand fi vorbise despre Ernily gi tatal lui sise bucurase de felul in care il vazuse razand cu Delilah, Simtise tandretea din atingerea lui si pasiunea din sarutarile lui. Putea iubi, S¢ putea abandona dragostei, daca si-ar ingadui 4 0 faca, Caroline intré in salonas gi se l4s4 in fotoliul de lang4 focul ce ardea mocnit # imbietor. Delilah scaase ceva dintr-un sertar al biraului, ascunse Cbiectul la spate si se apropie de Caroline, | ‘Anna Bennett —_——__ ~M-am gndit la discutia noastra de ieri, incepu ea. $i la faptul cg ai simtit o conexiune cu Razbunarea debutantei. Aga este, confirma Caroline. E ca gi cum sunt vag constienti de ceva. Ca si cum imi amintesc ceva dintr-un vis, dar numai pe jumata. te... si totul e parca invaluit in ceat Bun, am convenit amandoué ca nu esti cea care deseneazs ilustratiile, dar poate esti chiar autoarea rubricii, spuse Delilah vesels, Sau poate sunt o printesa dintr-un regat minuscul, dar foarte bogat, rase Caroline. Totul e probabil. Dar nu si posibil. ~Asa 0 fi, ridicd Delilah din umeri. Dar ai putea sa-ti testezi ta- lentul la scris. Scoase de la spate un mic caiet imbracat in piele sii inmAné lui Caroline. Ce parere ai? Caroline igi trecu mainile peste pielea moale, de foarte buna cali- tate, si rasfoi paginile fine. ~Este minunat. Parca prea frumos ca sa scrii in el. —Prostii! Delilah se aseza pe fotoliul din fata prietenei ei si se aple- ca in fata. Scrie in el daca simi nevoia. Ai putea incerca sa scrii un mic articol sau pur si simplu s tii un jurnal. intr-o buna zi, cand vei descoperi cine esti, poate chiar o printesa dintr-un regat minuscul, dar foarte bogat, vei vrea si-ti amintesti acest episod special din viata ta. Le vei spune credinciosilor tai supusi aceasta poveste fascinanta, iar ei o vor transmite din generatie in generatie pana se va transfor- ma in legenda. Caroline rase. ~In cazul acesta, ar trebui sa ma asigur ca le spun 0 poveste grozava. Delilah ti zambi poznas. ~Daca nu te deranjeaza, ag vrea si ma descrii drept o fecioara frumoasa si buna. ~$io luptatoare cu inima mare, completa Caroline. ~Vezi? Am stiut ca vei fi foarte priceputa la asta, spuse Delilah. Caroline stranse caietul la piept, emotionata de gestul prietenei ei —O sa-l pretuiesc toata viata. Iti mulfumese. O imbratisa tare pe Delilah si-si ~Mabucur cé-ti place, ci un pic de alinare. nghiti nodul din gat. Nispunse Delilah cu caldura, Sper sa-fi adu- 106 a Ba ee) Visdnd fa un dice ——— -Mi-a adus deja, o asigura Caroline. $i ai dreptate, nu va fi nimic rau ina scrie un mic articol. Cine stie, poate cuvintele vor izvori pur sisimplu din mine, Nu am nimic de pierdut. Ezita o dlipa, apoi in- treba: Exista macar zvonuri despre autoare? Despre cine ar putea fi? Chipul luminos al lui Delilah se umbri. Fata clatina din cap. - Iti imaginezi ce urmari ar fi daca s-ar afla cine ¢ autoarea? Ar fi exclusa din inalta societate si se va vorbi despre ea doar in soapta si cu compatimire. Ma rog ca asta sa nu se intample niciodata. Caroline se infiora. Si daca rubrica e scrisa de un barbat? -Asg spune cA nu va suferi consecinte atat de grave, spuse Delilah sec. Dar citind fiecare articol din rubrica, in detaliu, sunt convinsa ca autorul e femeie. Intelege nuantele si neajunsurile petitului si le prezinta cu mare acuratete, din punctul de vedere al femeii. -Tind sa fiu de acord, ii tinu isonul Caroline. Asta reduce posibilitatile la aproximativ jumatate din populatia Londrei. Ochii albastri ai prietenei ei sclipeau. ~iInca de la primul articol din rubrica, speculatiile au inceput s4 curga cu duiumul, dar eu am o teorie. Caroline se asez, ascultand cu atentie. ~Sigur e cineva care are acces la marile baluri, in saloanele cele mai faimoase si petrecerile aristocrate. Dar cred ca este undeva intre cele doua lumi — nu e nici exclusa, dar nici pe de-a-ntregul acceptata in sénul elitei londoneze. —Da, sunt argumente bune. Caroline se gandi la articolele pe care le analizase cu atentie mai devreme gi surase. Oricine incurajeaza tinerele sa bea pe ascuns coniacul tatilor si fratilor lor nu respecta intocmai strictetea regulilor sociale. Delilah ii arunca un zambet poznas. _ 7Mai mult, ne recomanda priviri fierbinti, carti interzise si sa visam cu ochii deschisi. Nu e de mirare ca se straduieste 4 ra- mana anonima. ~Cu siguranta nu mi-as dori sa o deconspir, dar nu stiu de ce am Sentimentul ca ea este cumva cheia identitatii mele. ey se duse la fereastra, trase draperiile groase sipriviinspre a ea gentlemeni care se plimbau rasucindu-si bastoanele, da- teau de vorba in timp ce impingeau carucioare, doamne 107 Preise PE EEE EH ee eee ete ee eH Hee Ee ee eee Cee eeeeee Cee Anna Hennett ——— ghelaninilyuare oe snbrelune Be strate, Vincthe de peretii casei duceluj, derustt, Coats lames parea chs , yh nia rite ubiqnulit, Teata lutea Yates CA se indreapta spre vat 1 yl interenarite, in tinp €4 era tintuit locului, fara vteo hoch nl pornpertiva ca de nica: Naul pi Caruline stateau alata tn linia care fi purta pe strazile intunecate ale Londrel, tar el nuriara in mrinte felurile in care de pla- nurile lor ae putea alege praful. Delilah oar putes treri oi ar desco- perl ed gl el qi Caroline au disparut, Unul dintee client spelunc recunvagte dephizares lui Caroline. S-ar putes trent iraplicati intr-o alta incdierare, Dar, dacd era sincer cu el, trebuia 24 accepte c4 motivul real al é ar putea-o avea intorcén- ingrijordrii lui era reactia pe care Ca Z du-se la locul accidentului. Tandra igi doves cu disperare sd igi reca- pete memoria, iar el... gi el igi dorea asta. Dar nu igi dadea seama ce avea si insemne pentru el si pentru forma neconventionald in care se curtau unul pe celélalt, daca asta se putea numi ceea ce se pe- trecea intre ei. Nu fusesera prezen ol celuilalt in veo sala de bal sau intr-un parc, in timpul unei plimb: ii sti2 numele complet, stia. Dar, cu toate ca nu petrecuse decét o saptamand sinici ea nu si in compania ei, nu isi putes imazinz o turnura primejdioasa. O priv cA era prima data cand iesea ~Tise pare ceva cunoscut? oi Ea continua sa se uite la cla: la piete si strazi de parca ar & dis dela ele. ~Nu in sensul cd-mi amintesc ~Dar? o incuraja el. ~Simt cumva ca apartin 2: ce spun? ~Da. Nash si-ar fi dorit ss. cA fi apartinea lui, dar in Joc Tegretind cd amandoi purtae Loa ul fi transmitea -o tinu intra lub, Visdind la un duce Nuuita, puse, orice amAnunt care ifi compromite deghizarea te pane in pericol, Aga cd Incearca sa nu vorbegti, Rami aproape de nine, $i, pentra numele lui Dumnezeu, nu zimbil ¢ deopotriva sfidatoare gi adorabila. Bail privi cu o expr -Din clipa in care coborim din trasura, iti promit c4 voi fi aproape de tine, Heuta gi morocanoasa sii ducem ~Aga si trebuie daca vrei sd avem cea mai mica gans; de nas pe cei de-acolo. li privi genele lungi gi barbia ca de elf. $a spe ram ci lumina dinduntru e slaba, iar clientii sunt beti gi binedispus Cand trasura opri, ea trase aer in piept, fi stranse ugor mana, apoi i-o lisa, —Acum e-acum, spuse, iar pe chipul frumos i se citeau toate perantele si temerile legate de acea seara. ~O si fie bine, Ai incredere in mine, 0 incuraja el. Avu nevoie de toata stapanirea de sine s4 nu o ia de talie cand A nu-si puna mina pe soldurile ei. in urma- cobori din trasura sau s: toarea jumatate de ora, aveau si fie un fierar si ucenicul lui. isi trase palaria mai pe ochi si pasi spre usa speluncii. ~Haide! Caroline il urma indeaproape, privind cu atentie exteri Grey Goose, cu ferestrele sale mari si afumate. Intrara si nimic din ce vizu induntru nu i se paru citusi de putin cunoscut, Spera in con- e memoria. Nash travers jorul de la tinuare ci se va ivi ceva care sa-i stimulez localul destul de gol, alese o masa dintr-un colt si se ageza pe o banca de lemn. In centrul incaperii, barbatii de la o masa jucau carti. La alta mas, un individ canta cantece deocheate gi incerca 54 le pipaie pe chelnerite. Mirosul acru de alcool, fum gi urina 0 cuprinse cu totul, iar Caroline isi stapani cu greu greata. ~ Esti bine? intreba Nash incet. Ea deschise gura sa ii raspunda, apoi isi aminti de promisiunea pe care i-o facuse si dadu din cap in semn ca da, era bine. barmanita se apropie gi-i arunca lui Nash un zambet languros. ~Beti ceva, domnilor? intreba ea, fara sA ii arunce lui Caroline nici © privire. ~Doua beri, spuse Nash. 109 ___ —— Anna Bennett Femeia isi tuguie buzele rosii si se uit peste umar la Nash in timp ce se indrepta spre bar, miscandu-si lasciv soldurile. Nash o privi pe Caroline ca $i cum incerca sa se scuze. _ Aid te-am vazut prima data in acea searA. Stateai singura chiar in acest loc si aratai aproape ca Caroline se foi pe banca tare, aminteasca absolut deloc ca fusese in acel loc in urma cu cateva almele pe masa, lasandu-si degetele sa pipaie toate nului, asteptand ca o amintire cat de acum. intrebandu-se cum era posibil siny igi zile. isi puse P zgarieturile si crapaturile lemnului, micd s4 inceapa sa prinda radacini. In zadar. ~Era mai aglomerat atunci, continua Nash. Era mai devreme, iar dient veneaw in valuri. Probabil erau muncitori de la docuri. Barmanita se intoarse si puse halbele pe masa atat de apasat, ci berea aproape sari din ele. $i, in loc sii lase sa bea, il lua pe Nash de gat sili sopti ceva la ureche. E] clatina scurt din cap, iar ea se retrase, ugor vexata. Caroline lua o inghititura sanatoasa de bere, iar el o privi si ri cdo sprancean. Drept raspuns, ea ridica halba si fi adresa un toast tacut, apoi bau jumatate din continut. in cateva clipe, berea amara fi incalzi stomacul si-i detensiona membrele. Nash ramase cu halba in aer sio privi peste masa cu o expresie impasibila. Treptat, colturile gurii i se arcuira intr-un zambet. —Noroc! ii spuse, apoi bau. Farmecul lui o facea sa se topeasca si simti cum ii vine sa zambeasca. Nu! ii sopti el, ghicindu-i intentia. Sa tii cd exact zambetul te-a tradat data trecuta. Zambetul? Drept raspuns la intrebarea ei nerostita, Nash continua sa ii explice: _7Am intervenit i fi-am tinut partea in fafa acelor indiviai, ar ™ oe mi-am dat seama cd nueraice pareai. : lucrurile pe care ay $ aminteascd. Sa se imagineze facan aber naib eo Nash. Nimic nu-i parea real sau macar z © speria mai mult decat relatarea lui despre ce se petrecuse. 110 _—— Visand fa un duce ~ _ Cred cde tulburator sa auzi toate aceste lucruri gi s4 nu-ti aduci aminte nimic, spuse el cu blandete. imi pare rau. Expresia lui indurerata o facea sa isi doreasca sa se ridice de pe banca, si se ageze la el in poala gi sa-] sarute pe gura. $i probabil ca asta ar fi facut daca nu era imbracata in baiat. Dar cel mai important lucru in acele momente era sa se amestece in multime gi sa scape neobservata, aga ca se limita la a-gi intinde un picior sub masa in 4 ii atinga cu genunchiul coapsa. Privirea lui calda asa fel incat s; ar tensiunea dintre ei ii zbarli firisoarele de par de o tintui pe a ei i pe brate. Dintr-odaté, simti cd nu mai avea rabdare gi cd voia sa plece cat mai degraba din tavern. Crezuse ca va gasi nigte raspunsuri, dar glumele grobiene, mirosurile intepatoare gi muzica odioasé fi pareau la fel de straine ca o limba pe care nu o mai auzise vreodata si pe care nuo intelegea. il credea pe Nash, credea ca fusese intr-adevar in acel loc, Dar asta nu insemna ca aparfinea acelui loc. Privi inspre usa si facu un semn cu capul, intr-o cerere muta. - Esti gata sa plecam? intreba el. Cand ea incuviinta, el las céteva monede pe masa gi se ridicd. Ea se stradui s4 nu-i priveascd umerii largi gi spatele puternic in timp ce-lurma catre usa. Astepta cu neribdare sa ajunga in siguranta unei birje unde va fi libera sa vorbeasca, sa zambeasca Si... (O mana calda si umeda o prinse de incheietura mainii, oprind-o si rasucind-o. ~Te recunosc, spuse o barmanita inalta, cu obrajii mult prea dati | cu rou. O apuca pe Caroline de brat si o aduse mai la lumina. Esti | acelasi baiat... de fapt, fatuca de-a cazut si n-a mai stiut de ea acum cateva seri. Fir-ar! Caroline privi disperata spre Nash care aproape ca ajunsese la usa si nu observase ce se petrecea. Inghiti in sec, se uita inspre barmanita si facu semn din cap cd nu. ~Zici ca nu? Ia zi-mi cum te cheama, baiete! Caroline se smuci si se elibera din stransoare, atragand atentia unor indivizi indesati de la o masa din apropiere, care credeau cd 0 hartuieste pe cea care fi servea. Se ridicara gi-i tinura calea. La naiba, unde era Nash? iW — | la ureche, ——. Anna Bennett ————_ | a pe cale sao ia la goana, cand el igi croi drum printre ej doi i, o apuca de umeri gi o trase dupa el spre usa. ~Nu pot sa te scap din ochi o clipa si faci ceva prostesc? 4 Sopti ~As fi zis cd (i-ai invatat lectia, replica ea, pagind cat putea de repede in ghetele prea mari pentru ea. Ajunsera in strada, iar Nash se uita in urma. ~Se pare ci ne urmaresc. Poti sa alergi? ~ Absolut. Nu isi amintea cAtusi de putin sa fi fost vreo alergatoare antre- nat, dar mugchii picioarelor ei stiau exact ce au de facut si de-abia asteptau sa se puna pe treaba. tine: ~Sper si tii pasul, ii spuse ea, facdndu-i cu ochiul, Ea porni intr-o alergare usoara, Aci i era greu sa fie mai rapida in acele ghete care nu fi veneau. Nash era in urma ei, la doi pasi, prote- jand-o de urmaritori, Un amestec intens de teama gi de incéntare ti in migcare picioarele si bratele, Dar dupa cateva strazi, simti una dintre ghete ti cade din picior. ~Aproape ca am scapat de ei, spuse el. Ea se intoarse spre el, cu rasuflarea aproape taiata. —Imi cade o gheata. Nash se incrunta gi privi in urma spre barbatii care inca se tineau dupa ei. ~Cred ca peste cateva strazi o s4 gisim o birja. Se lisa pe vine si igi puse mainile pe genunchi. Hopa sus! —Poftim? Elarata cu degetul inspre urmaritori, ~Ta-ma de gat si urcd-te in crca mea! O sa te car eu. ~Esti nebun! Urmiaritorii se tot apropiau. ~Nune place sa alergim duy pa cai verzi pe pereti! striga unul din- tre ei, cu glasul dogit. ~N-o sa te scap, ii promise Nash. N-o sa las si ti se intample nimic rau. Caroline simti o caldura placuta inundandw-i pieptul. -Prea bine. 112 _A ——— Visind fa un duce —___ Ticuprinse gatul cu bratele si el ti ridica genunchii. Inainte sa poa- ta privi peste umarul lui, el deja o rupea la fuga... iar ea rideg my hohote. Poate’ din honey brizei pe care o simtea pe fata saua faptului ci picioarele ii erau incolcite in jurul mijlocului lui Poate din eauza deghizarii ei si a felului in care, probabil, aratau impreuna. Cert era ca radea sica in sufletul ei radea pentru ca era cu Nash si, cel putin pentru o noapte, erau incdntator de liberi si traiau o aventura pe care nici unul nu avea sa o uite, Trecura de coltul strazii, iar Caroline ochi o birja care agtepta dlienti. —Uite acolo! ii arata ea. Nash o lasa jos si urcara impreuna in trisura. El fi dadu indicatii vizitiului, apoi se aseza langa ea. —Am sc&pat, i spuse, cand birja se uri. Esti bine? Ea igi scoase palaria si se rezema de umarul lui. -Mai mult decat bine. ~Si memoria ta? Caroline clatina din cap. -Aveam asteptari mari, dar ma tem cd n-am recunoscut pe ni- meni de-acolo. -{imi pare rau, spuse el. Sa nu-ti para. [i atinse gatul cu buzele. Pentru ca in fuga noastra mi-am dat seama de ceva, continua ea. Cnd sunt cu tine, indiferent unde suntem si ce facem, simt cd aici € locul meu. 13 Capitolul 13 SEED Trupul barbatesc apare adesea in arta clasica gi de aceea exista scuze pentru cine crede cé a vazut tot ce era de vézut. Numai ca pénd nu fl vezi cu adevarat... nu stii nimic. Razbunarea debutantei Nash nu fusese nicicand mai bucuros sa vada interiorul unei . Din dlipa in care o pierduse din vedere pe Caroline, i sérise inima din piept. Mai intai de teamé, teama paralizanta ca i se intamplase ceva cumplit, apoi din pricina cursei lor nebunesti pe strazile Londrei. Dar acum Caroline se sprijinea de el si vorbea despre sentimentul de apartenenti gi fl privea cu ochii aceia verzi si stralucitori de parca ar fi fost cine stie ce erou. Ceea ce nu era. Dar stand langa ea, invaluitin stralucirea ei radioasa, aproape cA se simfea un erou. ~Sper ca seara asta nua fost dezamagitoare, spuse el. O parte din el se bucura cA nici macar la vederea tavernei memo- odata ce-si va cunoaste identitatea, va ria nu ii revenise. Pentru ca, pleca acasa. ~Dezamagitoare? Nici gind! Cum si fie dezamagitoare? M-am imbracat in baiat, am baut bere intr-o taverna si, cu putin ajutor, am fost mai rapida decat ticdlosii aceia befi. ~§iai supravietuit intregii aventuri, ca $4 0 poti povesti candva, o tachind el. Ea rase. -Nu sunt convinsa cé e genul de povestioara pe care le-o voi impartsi nepotilor, dar aga e, am supravietuit. ~N-as ingadui sa ti se intample ceva. ~Stiu, spuse ea gi igi strecurd mana intr-a lui. __Ramaserd tacuti tot restul drumului, Dar de fiecare data cand el listrangea mana, ea zambea cu un aer visitor. Cand degetul lui mare Soe Anna Bennett ———__ ii trasa cercuri imaginare in palma, faa ao Tyee, Si de fiecare data cand ea isi lipea coap: , el se intareg Poe ass a o intersectie ae de Nash, la © strada de locuinta lui. Nu voise ca vizitiul sa faca on intre cei doi clieng; cam ciudati si locuinta ducelui de Stonebridge. El si Caroline coborarg siincercara sa igi dezmorteasca picioarele. ~O sa te doara muschii maine, fi spuse el. ~Va fi meritat, raspunse ea mandra. Si-mi simt inima batand nebuneste si sd-mi simt picioarele arzand. SA mA simt... vie, —Cred ca stiu ce spui. Adevarul era ca se simtea viu in preajma ei. Chiar daca nu faceau decat sa ia micul dejun. O conduse catre intrarea din spate, oprin- du-se in dreptul portii care ducea catre gradina. ~ Daca ne vede cineva, n-o sa fie ugor sa explicam de ce suntem imbracati asa, sopti el. ~Atunci am face bine si nu ne lasam vazuti, sopti siea zambind, Se rezema de gard si isi scoase ghetele. Elle lua la subrat si o con- duse in casa si apoi pe scara din spate. isi tinu respiratia pe holul care ducea spre camera ei si nu igi dadu seama de asta decat cand Caroline era deja in siguranta inauntru, in clipa in care inchise usa in urma lui lasa ghetele s4 cada pe Podea, iar Caroline ii sari in brate. Bratele ei ii cuprinsera umerii. Soldurile i se unduira spre ale lui. A sane lasam dusi de val. Ea se desprinse din sarut siil privi fix in ochi, Lanaiba, era greu si ii cupicioarele pe pamant la Propriu. ~ Cat de intens si te ia valul? o intreba, Ea se lipi de el si-si trecy degetele peste buzele lui, -V; ti : eee 4 /reau sa-ti vad trupul, s8-ti simt Pielea lipita de a mea. Vreau si experimentez Pasiunea.., sj Placerea, 116 Teziste. O lisa s& alunece usor pana o aduse _ ———— Visdnd fa un duce ———_ Nash inghiti in sec, uimit gi impresionat de increderea pe care i-o arata. Esti sigura? Chiar daca inca nu {i-ai recApatat memoria? ~Stiu deja suficient de multe lucruri despre mine. $i despre tine. Nu pot explica exact ce se intampla intre noi, dar am nevoie de asta. Sicred ca gi tuai. ~Poate. Sangele fi fierbea deja. Chiar avea nevoie de Caroline - in mai multe feluri decat era dispus sa recunoasca. Ea fi privi cu ardoare chipul frumos, incitata de pasiunea pe care i-o citea in ochi. ~-Va trebui sA scipam de hainele astea, puncta ea ceea ce era evident ~O sa scapam. Dar nue nici o graba, zambi el. Era un zambet incarcat de promisiuni. ~Nue graba? intreba ea, fara s4 se mai oboseasca s4 igi mascheze scepticismul. Trupul fi pulsa. Avea nevoie de el gi 0 simtea In fiecare fibra. ~Crede-ma. Ii surase amuzat, o intoarse cu spatele gio lipi de pieptul lui. In timp ce-i scotea cAmaga din pantaloni incepu s4 0 sirute pe gat, barba ugor pielea, Mainile lui mari si calde igi croira drum lui zgiriindu Jsindusi pielea sensibila de pe abdomen gi urcind sub camaga ei, m: spre pieptul infasurat cu banda de matase, Caroline nu-si dorea decat sA rupa strinsoarea gi sa rup4 gi hainele de pe el, ca si nu mai existe nici o bariera intre trupurile lor. Dar el voia si o ia incet. Cu toate ci ea rezista cu greu tentatiel de a trece cat mai degraba la cele mai bune parti. Se lipi si mai tare de el si gemu usor cind el fi ridica agonizant de incet camasa, trecindu-i-o peste abdomen, peste sini gi apoi peste cap. O lisa sa cada gi o intoarse pe Caroline cu fata spre el. Tot ce cuprindea cu ochii - buzele ei, umerit i, soldurile ei ~ se incalzi sub privirea lui apreciativa. ~E randul meu, spuse ea, trecindu-si mainile peste pieptul lui Puternic si pe sub gulerul hainei Cu o incetineala studiata, ii trase haina de pe umeri, sub palme muschii puternici. Se ageza in spatele lui gi-] mused incet 17 simtindu-i de git, in timp ce-i scotea de tot haina, Cand se pregatea si ti dea jos camaga, el o apucd de ma ~Acum iti dai jos pantalonii. —Prea bine. Il privi fix in ochii aceia stranii gi aurii in timp ce isi desticeg cureaua, li lua ceva mai mult sa isi dea jos pantalonii, dar reusi jn cele din urma sa se descurce cu nasturl, apot sa-i tragd in jos peste solduri, sub privires lui infierbantata, Materialul aspru fi alunecé pe coapse si pe genunchi, apoi i se adund pe glezne. Cu un zambet timid, se strecura afara si fu recompensata cu un sarut. intr-un final, ea fi scoase camasa, minunandu-se de fiecare cen- timetru din trupul pe care i-] dezvaluia. Muschii bine conturati ai abdomenului, Pieptul neted si sfarcurile inchise la culoare. Urmari cu degetele conturul pieptului lui si-i gusta cu limba pielea usor sarata. intre timp, Nash ii scoase acele de par, Jasandu-i pletele sa cada in cascada pe umerii si bratele goale. Era nerabdatoare sa fie intinsa in pat langa el, sa-si incolaceasca picioarele de ale lui, dar el se agez pe un scaun gio trase mai aproape, intre coapsele lui. Se apleca nfagurase sénii. spre ea si apucd marginile benzii cu care i —Toata seara am asteptat acest moment, sopti el cu o unda de uimire in glas. Incepu sa desfaca incet banda matasoasa, desfagurandu-i-o de pe piept ca si cum ar fi despachetat un cadou rar $i special. Cu fiecare miscare, banda isi slibea stransoarea, iar ea isi simtea sanii tot mai plini, pana cand si ultimul centimetru de matase cizu pe podea. —Esti superba, Caroline. Fata lui Nash se afla chiar in dreptul sanilor ei. Lua un sfarc intre buze, cu lacomie, si o prinse cu mainile de mijloc, Parul ei ti invalui pe amandoi ca o cortina intunecata, iar restul lumii parcd disparu. Nu mai existau decat trupurile lor aproape goale, inimile care le bateat nebuneste sisentimentele minunate pe care si le starneau unul altu- ia. Cu fiecare atingere a lui, ea se arcuia, dorindu-si mai mult. lar area c simte la fel, cicio lua in brate cu usurinta gi o duse in pat. Se intinse apoi langa ea, rezemat intr-un cot, privind-o cu nesat. iy avem de ce s& ne grabim. Putem sA stim intinsi aga 0 yreme- ~Putem. 118 7 — Vissind lan duce - ind-o si jucindu-se cu parul su imagina tinand-o in brate, 5 electa ore in gir astfel, bucurandy Hui magnific side pieptul parca sculptat Un Incru am invatat dupa accident si dupa pierderea memoriei, nua ea. Nu stil niciodata ce poate aduce ziua de maine. lar daca z mult viitorul, risti s4 ratezi prezentul. Sper s4 avem parte { multe nopti impreuna, dar nu vreau s4 irosesc nici una. 3 fe mai convingatoare, se arcui spre el si il saruta apasat. El gemu si se lisa pe spate, apoio trase deasupra lui. Coapsele ei ii cu- prindeau soldurile si, cu toate ca inca avea pantalonii pe el, ea ii simti taria, Odata ce se obisnui cu noua pozitie, savura senzatia de putere pe care i-o dadea. $i de excitare. El 0 sorbea din priviri, apoi, cu un rimbet rautacios, 0 apuca de solduri si fi arata cum sa se miste deasu- pra lui, starnindu-i si mai tare dorinta cu fiecare atingere. Materialul pantalonilor ii stimula carnea umeda si tensionaté si amplifica nevoia o simtea tot mai acut intre coapse. Ea incerca sa se mis incet, apoi mai repede pana gasi ritmul care ii placea cel mai mult. Gemetele lui Nash o atatau si mai mult. Nici unul nu spunea un cuvant, dar se priveau intens in timp ce trupurile li se migcau la uni- son, Parul fi cadea pe umeri gi pe sani, iar el dadu cateva suvite lao | a in palme si s-i ciupeasca ugor sfarcurile cu fiecare se de atingerea lui, de repti pre pe care parte casa unduire a trupului ei. Cand placerea deveni aproape de nesuportat, el o dadu usor la 0 parte si o intinse pe spate pe pat. in vreme ce ea se straduia si-gi recapete suflarea, el incepu sa o sarute de la gat in jos, trasand 0 linie imaginara pana sub sani. Facu mici cercuri cu limba in jurul lor, apro- piindu-se fara sa se grabeasca, pana prinse in sfarsit un sfarc intre buze si il ciupi delicat pe celalalt, innebunind-o de dorinta. ~ Nash... murmura ea. bsi trecu degetele prin parul lui incredibil de des, in timp ce el continua s4 o srute tot mai jos, pe abdomen, inconjurandu-i buricul facandu-le cat mai mult, nd cu limba. Se agez apoi intre coapsele ei, de tea lui calde gi sigure o atinsera gi o desfacura delicat, fae: ugura lui. i oe limba lui ti atinse miezul delicat al feminitagii gi ofta ida Wa ee seducator de placuta, Nici nu igi imaginase vreoda- ruta-o acolo gi, chiar daca era gocant ce i se intampla, 119 Wipe Anna Bennett ———— lui parea sa fi placa incantata ca aproape a ei, Gemetele lui guturale ii vibrau in carne, timp ce buzele gi limba lui 0 savurau, yy se lisa in voia plicerii, fel de mult cat fi place: i eau in Degetele lui o ump! P isan fl siatatand acel punct ce parea s& fie centrul dorintei ei, Coapsele ise incordau, iar trupul i se arcuia ca gi cum ar fi fost pe cale $4 expe. rimenteze ceva extrem de dulce gi foarte, foarte aproape. Brusc, pulsatia din vintre deveni tot toni puternica $i mai rapids, impingand-o parca pe marginea unei minunate prapastii. lsi mugcg mana ca sa isi inabuse tipetele de placere gi se lisa in voia senzatiilor care ii rascoleau trupul, de la primele contractii divine pana la ulti- mele ecouri delicioase. Nash o tinu strans in brate pe toata durata furtunii simturilor ce pusese stapanire pe ea. Ti spuse cat de frumoasi era. O linisti cu sarutari calde pe interiorul coapselor. Apoi ii zambi, vizibil incntat de sine. Cu parul nisipiu in dezordine si barba nerasa inchisa la culoare, arata de-a dreptul ca un seducator lipsit de scru- pule, dar adorabil, lar in acea noapte era al ei. Nash dadu la o parte cuvertura si o inveli cu delicatete pe Caroli- ne, de parca ar fi stiut c4 méinile si picioarele fi sunt prea grele ca si sile poata misca singura. Doar cd ea nu era inca pregatita sa doarma. ~Ramii cu mine? il intreba, surprinsa de propria voce, caci parci torcea ca 0 pisica. ~ Sigur ca da, zambi el, alaturandu-i-se sub patura. ~Stai, spuse ea, incruntandu-se ugor. Inc ai pantalonii pe tine. ~ Asta se rezolva numaidecat. si desfacu rapid nasturii si dadu pantalonii jos, aratandu-si soldurile inguste, posteriorul ferm, picioarele musculoase si madu larul intarit. Ea se ridicd o clipa, dornica sa fl atinga si s4 fi ofere plcere, asa cum si el fi oferise. ~ Esti magnific, murmurd ea, privindu-l pe indelete si bucuré™ du-se de imaginea trupului sau gol, Pot sa te ating? ~ Unde vrei, gemu el. Oricand vrei, = fru mainile peste formele lui aproape sculptate, de Ja ft forta ee ae abdomen. Trupul lui era atat de diferit de al & Je t " “ ocotea de putere. Ezita o clipa, apoi isi trecu deget? Peste madularul lui si il cuprinse cu palma pe toata lungimea. te a * Ave, Bros $i neted. Incerca sa fie foarte atentA la semnalele pe 120