Sunteți pe pagina 1din 366
AN ELIZABETH PHILLIPS Prima Doamna Traducere din limba englez& Oana Barbu LITERA Bucurestl capitolul 1 Cornelia Litchfield Case avea un nas sensibil. Altfel, era un nas foarte elegant. Avea o forma perfect’, era dis- cret, distins. Avea 0 frunte patriciana, obrajii sculpragi gratios, nu erau ascutiti, vulgari. Sangele albastru care ji curgea prin vene, caci se tragea din pasagerii de pe Mayflower’, ti oferea o descendenta mai importanti chiar decat a lui Jacqueline Kennedy, una dintre cele mai faimoase predecesoare ale sale. Un coc frantuzesc ii strangea parul lung, blond, pe care ar fi trebuit si-l tunda cu ani in urmé daca tatil ei nu ‘ar fi interzis-o. Mai tarziu, ii sugerase - dar, vai, atat de delicat, deoarece el era mereu delicat cu ea - sa sil lase lung. Asa ca iat-o, o aristocraté americana cu 0 coa- furdi pe care o ura si cu un nas iritat pe care nu-l putea scirpina deoarece sute de milioane de oameni din toata lumea o priveau la televizoarele lor. Sa-ti ingropi sotul cu siguranta strica toata buna dispozitie. Se scutura si incerea si-si retina isteria, desi era la un pas de a se prabusi. Se forta si se concentreze asupta frumusetii acelei zile de octombrie si asupra modului tn care soarele stralucea pe randurile marcate de pietrele funerare ale Cimitirului National Arlington, dar cerul era prea jos, soarele - prea aproape. Simyea chiar si solul de parca sar fi ridicat pentru a o strivi. Barbarii care o flancau se apropiara. Noul pregedinte al Statelor Unite o prinse de bray, Tatal ci o cuprinse de cot. Chiar in spatele ei, suferinga lui Terry Acher- man, cel mai bun prieten gi sfatuitor al sofului ei, venea TCorabia cu care au venie aga-numitii »paringi pelerini" din Anglia in America de Nord (n-red.) ‘Scanned with CamScanner 6 Susan Elizabeth Phillips spre ea ca un val puternic, sumbru, O sufocau, fi furay aerul de care avea nevoie pentru a respira. si reprima un strigat, incordindu-si degetele in pan, tofii framosi din piele neagri, muscandu-gi inreriory| busei inferioare si ingandnd in sinea ci refrenul melod;. ci Goodbye Yellow Brick Road. Melodia lui Elton John jj aminrea ca acesta mai serisese un alt cAntec, unul despre o printesa moarta. Oare avea si serie acum unul despre un presedinte asasinat? Nu! Nu te gandi la asta! Mai bine se gandea la pi. rul ei, Ja nasul ei iritat. Mai bine se gandea la faprul 4 nu mai pusese un dumicat in gurd de cand secretara ei ii adusese vestea cé Dennis fusese asasinat la trei strizi distant de Casa Alba de un impatimit al armelor care credea cA dreptul lui de a derine arme includea si drep- tul de a-l folosi pe presedintele Statelor Unite pe post de tintd penrru excrcitiile sale. Asasinul fusese omorit pe loc de un politist din Washington, D.C., dar asta nu schimba cu nimic faptul ca cel care fi era sof de trei ani, barbatul pe care candva il iubise cu disperare, stdtea in fata ei intr-un sicriu negru, stralucitor. Se smulse din strinsoarea tatilui ei si-gi atinse micul drapel american emailat pe care il prinsese de reverul ccostumului ei negru. Era insigna pe care Dennis 0 purta tat de des. Ea avea sa i-o dea lui Terry. [si dorea si se poata intoarce chiar acum si sa i-o ofere lui, pentru ai mai alina, poate, suferinga, Avea nevoie de speranfi - ceva pozitiv de care si se agate -, dar asta era ceva dificil chiar si pentru un opti mist convins. Atunci igi dadu seama ca... Nu mai era Prima Doamni a Statelor Unite ale Americii, Céteva ore mai tarziu, putinul confort ti fu furat de Lester Vandervort, noul presedinte al Statelor Unite, in timp ce o privea de la fostul birou al lui Dennis Case lin Biroul Oval. Cutia cu ciocolayele Milky Way pe re sorul ei o pistrase in cutia de trabucuri a lui Teddy ‘Scanned with CamScanner Prima Doamna 7 Roosevelt disparuse, impreuna cu colectia lui de fotogra. fii. Vandervort nu personalizase biroul, nick miacar cuo fotografie a riposatei sale sotii, o Scapare pe care ea stia ch personalul avea si o indrepte curand, Vandervort era un barbat subtire, cu o infatigare asce- tici. Era foarte inteligent, aproape in totalitate lipsit de umor si dependent de munca. Vaduv in varsta de 64 de ani, el era acum cel mai dorit burlac din lume. Pentru prima dara de la moartea lui Edith Wilson, la optspreze- ce luni de la numirea in functie a lui Woodrow Wilson, Statele Unite nu aveau o Prima Doamna. In Biroul Oval era pornit aerul conditionat, iar fe- restrele inalte cit trei etaje din spatele biroului erau antiglont, iar ea simtea ca se sufoca. In timp ce statea lan- gi semineu, privind in gol la portretul lui Washington realizat de Rembrandt Peale, vacea noului presedinte parea departe... ~Nu vreau si par insensibil la suferinta ta aducand vorba despre asta acum, dar nu am de ales. Nu ma voi mai insura gi nici una dintre rudele mele de gen feminin nu este nici pe departe capabila si indeplineasca rolul de Prima Doamna. Vreau si continui tu in acest rol. In timp ce se intorcea spre el, unghiile ii intepau palmele. - Este imposibil. Nu o pot face. Voia si ii strige ca inci purta hainele de doliu, dar manifestarea excesivi a emofiilor fusese inabugita cu mult timp inainte de a sosi la Casa Alba. Distinsul ei tata se ridicd de pe canapeaua acoperita cu damasc crem si lua postura printului Philip - mainile Prinse la spate, cu greutatea lsat pe calcdie. ~A fost o 2i grea pentru tine, Cornelia, Maine vei vedea lucrurile mai limpede. Cornelia. Toate persoanele importante din viata ei ti Spuneau Nealy, cu exceptia tatalui ei. ~Nu ma voi rizgandi. ~Sigur ci 0 vei face, o contrazise el. Aceasti adminis- trarie trebuie si aibi o Primi Doamna competenti. ‘Scanned with CamScanner 8 Susan Elizabeth Phillips Eu si presedintele am analizat asta din toate unghi siamandoi suntem de parere cA este solutia ideals, Era o femeie hotirditd, mai pugin atunci cand ave, de-a face cu ratal ci, cind trebuia si se adune pent ad confrunta. - Ideal pentru cine? Nu pentru mine. James Litchfield o privi cu acea privire sfidatoare pe care o folosea pentru a controla oamenii de cand jj stia ea. In mod ironic, avea mai multa putere acum, ca presedinte de partid, decat avusese in cei opt ani in care fusese vicepresedintele Starelor Unite. Tatal ei fusese cel care remarcase primul potentialul prezidential al [yj Dennis Case, guvernatorul burlac, aratos al Virginie}, Cu patru ani in urma, isi confirmase reputatia de per. soani influent atunci cand o condusese la altar pentru ase marita cu acel birbat. -Stiu mai bine decit oricine cit de traumatizanta fost, continua el, dar tu esti cea mai vizibila legatura intre administratiile Case si Vandervort. Tara are nevoie de tine. ~Nu vrei sA spui, de fapt, cé partidul are nevoie de mine? Tori stiau ca lipsa charismei lui Lester facea dificil si fie ales presedinte de unul singur. Desi era un politician capabil, nu avea nici macar un kilowatt din stralucirea presedintelui Dennis Case. -Nu ne gindim numai la realegere, minti taral ei cu usurinrd. Ne gindim la poporul american. Tu esti un simbol important al stabilitatii si al continuitatii. Vandervort vorbi bruse: . -Ca Prima Doamni, iti vei pastra vechiul birou $i acelasi personal. Ma voi asigura si ai tot ce ai nevoie- Aio luna pentru a te recupera la proprietatea tacilui ‘tau din Nantucket, apoi te vom integra in program, iN cepand cu receptia oficiala pentru corpul diplomatic: Astreaz4 mijlocul lunii ianuarie blocat pentru Summt | G-8, iar cdlatoria in Africa de Sud este o necesitat® ‘Scanned with CamScanner Urile Tu Prima Doamné 9 Toate acestea sunt deja in programul tiu trebui si iti creeze probleme. In sfarsit, prea s4 constientizeze cA acele evenimente se aflau in programul ei, deoarece plinuise si Participe la ele abituri de charismaticul ci soy cu parul auriu, Co- borand vocea, barbatul a cu intarziere: -Stiu ci este o perioada dificila pentru tine, Corne- lia, dar presedintele ar fi vrut si continui, si faptul ca te vei tine ocupata ar trebui sa iti mai aline suferinta. Nenorocitul! Voia si-i strige asta, dar era fiica tatalui A inca de la nastere sa-si ascunda emotiile, 1 deci nu ar ei, antrenata $ asa cA nu o facu. In schimb, ii privi pe ambii barbagi cu fermitate. - Este imposibil. Imi vreau viata inapoi. O merit! Tatal ei se apropie, calcind pe covorul oval cu stema prezidentiala, furandu-i si mai mule oxigenul de care avea nevoie pentru a respira, Se simtea captiva si isi aminti ca, odara, Bill Clinton numise Casa Alba giuva- ierul coroanei din sistemul de corectie federal. -Nu ai copii de crescut, nu ai o profesie, spuse tatal ei. Nu esti o persoana egoista, Cornelia, si ai fost crescu- ta in spiritul datoriei. Dupa ce vei petrece ceva timp pe insula, te vei regdsi. Poporul american conteaza pe tine. »Cum s-a ajuns aici?" se intrebai ea. Cum reusise sa devina o Prima Doamna atat de populara? Taral ei spunea ci se datora faptului c4 tara o privise crescind, dar ea credea ca era din cauza faptului c& din copilarie fusese pregatita s4 fie in atengia publicului fird si facd Pasi gresiti. -Eu nu sunt popular, Vandervort vorbi cu francheyea pe care ea o admirase adesea la el, chiar daca asta il cos- tase voturi. Mi-o poti oferi. Se intreba vag ce ar fi facut Jacqueline Kennedy dacd LB) i-ar fi sugerat ceva asemanator. Dar LBJ nu avusese nevoie de o Prima Doamna surogat. Era insurat cu cea mai buna dintre ele. Nealy crezuse cA se maritase si ea cu cel mai bun, dar nu fusese chiar aga. ‘Scanned with CamScanner 10 Susan Elizabeth Phillips -Nu vreau sii fac asta. Mi-am cagtigat dreptul fa 6 viata privata. Ai renunqat la acest drept cdnd teai maritat cu Dennis Taral ci se ingela, Renungase la el atunei cind se nag cuse ca fics a lui James Litchfield. Pe cand avea sapte ani, cu mult inainte ca tatal ei 5 devina vicepresedinte, tiarele farii scrisesera despre cum ea donase auale de Paste pe care le gisise pe peluza Ca. sei Albe unui copil cu dizabilitagi. Povestea nu spunea c fusese tatal ci, senator al Statelor Unite pe vremea aceea, cel care fi soptise cA treluia si renunfe la acele oua gi cf ea plansese dupa aceea, deoarece nu voise sa faca asta. La varsta de 12 ani, cu gura stralucindu-i din cauaa aparatului dentar, fusese forografiata impartind supacre- ma de porumb intro cantina a saracilor din Washing ton, D.C. La varsta de 13 ani se murdarise pe nas cu vopsea verde in timp ce ajuta la repararea unui azil de batrani. isi cagtigase ins& pentru totceauna popularita- tea atunci cind fusese fotografiata in Etiopia, la varsta de 16 ani, tinand in brate un copil infomerat, in timp ce lacrimile ii curgeau siroaie pe obraji. Imaginea aparuse pe coperta revistei Times si facuse din ea un simbol al compasiunii Americii. Peresii de un albastru pal se pribuseau peste ea. - Mi-am ingropat sotul cu mai putin de opt ore in urma. Nu voi discuta acum despre asta. - Desigur, draga mea. Putem sa terminam de facut aranjamentele maine. | In cele din urmé, reusise si dobandeasca pentru sine sase siptamani de solitudine, dar apoi avea si fie pusi din nou la munca, facdnd ceea ce fusese crescuta sa fa ceea ce America astepta de la ea. Fiind Prima Doamni. capitolul 2 | In urmétoarele gase luni gi jumatate, Nealy slabi atit de mult, ineat tabloidele incepurd si tipéteased poves™ ‘Scanned with CamScanner Prima Doamnit ana n cum ci ar fi anorexic’. Orele de masa devenira o tortu- ri. Nu putea dormi noaptea, iar senzaia de sufocare nu disparuse deloc. fn ciuda acestor lucruri, servea patria bine in calitate de Prima Doamna a lui Lester Vander- vort.. pana cind un eveniment minor a facut ca totul sa se prabuseasca. Intr-o dupi-amiaza de iunie, se afla intr-o sectie de re- abilitate pediatrica dintr-un spital din Phoenix si privea o fetita cu parul cref, roscat, chinuindu-se cu o pereche noui de proteze. - Priveste-ma! Roscata dolofana ii oferi lui Nealy un zimber stralu- citor, sprijinindu-se in cArje, si incepu procesul laborios de a face un singur pas. Cart curaj! Nealy nu era genul las, dar acum se simtea coplesiti. Acest copil ducea o lupta indarjité pentru asi redobandi viata, in timp ce Nealy privea cum a ei trecea pe langa ea. Nu era o persoana las, nici nu era incapabila sa se apete, si totusi permisese ca asta si se intample doar pentru cd nu fusese in stare sa ii ofere tatalui ci sau presedintelui un motiv bun pentru care nu ar trebui si continue s& indeplineasca rolul pe care fusese nascuta si-l joace. Chiar arunci se hotari. Nu stia cum sau cand, dar avea si se elibereze. Chiar daca libertatea ei avea si du- reze o zi - o ora! -, cel putin avea sa incerce. Stia exact ce isi dorea, Voia si trdiascd viaya unei persoane obisnuite. Voia si mearga la cumpardcuri fara si se holbeze cineva la ea, si se plimbe pe strada unui orasel mancand un cornet cu inghetata gi s4 zambeasca doar pentru ca asa simfea, nu pentru ca trebuia, Voia libertatea de a spune ce gandea, dea face gregeli. Voia si vada lumea asa cum era, nu poleitd pentru vizite oficiale. Poate atunci va putea in cele din urmé si-gi dea seama cum si-gi trdiascd restul vietii. ‘Scanned with CamScanner 12 Susan Elizabeth Phillips »Nealy Case, ce vrei si devii cand vei fi mare?" Cand era foarte mica, le spunea tuturor ci voia si deving presedinte. Acum, nu mai avea nici o idee. Dar cum putea dev deodati 0 persoana obignuir, cea mai faimoasa femeie din America? Obstacal dupa obstacol ti defila prin fag. Era impos. bil. Prima Doamna nu putea disparea pur si simplu. Nw Paza ei presupunea cooperare gi, in ciuda a ceea c¢ credeau oamenii, era posibil sa scapi de Serviciile Se. crete. Bill si Hillary Clinton evadasera in primele zile ale presedingiei lui, numai pentru a li se reaminti cf renuntasera la acest tip de libertate. JFK scosese din minti Serviciile Secrete cu disparitiile lui. Da, sd te furisezi era posibil, dar nu era de nici un folos daca nu se putea misca in libertate. Acum, tot ce trebuia sa faci era si gaseascd o modalitate. © luna mai tarziu, avea planul pus la punct. La ora zece intr-o dimineata de iulie, o femeie in vir std se strecura intr-un grup de turisti in vizita la Casa Alba care se indrepta spre parter. Avea un par alb ca zipada cu suvite carliontate, o rochie verde cu galben si o geanta de plastic mare. Umerii ei ososi erau adusi inainte, picioarele subtiri acoperite de ciorapi de com- presie si labele picioarelor erau cuprinse de pantofi ca- fenii cu siret. Examina un ghid turistic printr-o pereche mare de ochelari cu rame gri perlate si cu fir auriu ra sucit pe bratele ochelarilor. Avea o frunte patriciana gi un nas aristocrat, iar ochii erau la fel de albastri precum cerul american. Nealy inghiri din greu i fu nevoita si reziste tentatiei de a nu-si smulge peruca pe care si-o comandase din trun catalog. Dintr-un alt catalog comandase rochia din poliester, pantofii si ciorapii. Pentru a-si pastra anont matul, se baza mereu pe comenzile online, folosind nu mele si adresa sefei de cabinet, Maureen Watts, plus ° inigiala falsi a prenumelui, C, pentru ca Maureen sé stié ‘Scanned with CamScanner Prime Voanmi 13, ca era comanda lui Nealy. Maureen nu despre continutul pachetelor pe care le Casa Alba. Nealy ramase alacuri de multime in timp ce ieseauy ingrimaditi din Camera Rosie cu mobilierul ej in sti- lul imperial american si se indreptau spre Sala de Mese Oficiala. Camerele video filmau totul degetele reci si amortite. Incerca sa se c portretul lui Lincoln care atarna deasupra semineului, Eticheta de sub el era inscriptionata cu cuvintele lui John Adams pe care le citise atat de des: nMa rog Ce rului si teverse binecuvantarile lui asupra acestei case si asupra acelora care 0 vor locui de acum inainte. Fie ca numai barbari de onoare gi intelepri s§ conducd sub acoperisul ei". O femeie, ghid curistic, statea linga semineu si ris- pundea politicos unei intrebiri. Nealy era probabil sin- gura persoani din incdpere care stia ci toti ghizii Casei Albe erau membri ai Serviciilor Secrete. Asteptd ca fe- meia si o remarce gi si dea alarma, dar agenta abia de privi in directia ei. Grupul se indrepta spre Cross Hall si, de acolo, spre galeria de nord, Era indbusitor gi cald, 0 zi tipica de iulie in Washington. Nealy clipi din cauza luminii puternice a soarelui si se intreba cate scri avea si mai poata urca inainte ca paza si isi dea seama cA nu era o turista in varsta, ci Prima Doamna. Inima ei bitea cu putere. Langa ea, o mami se ristea la fiul ei mic. Nealy inainta, devenind cu fiecare pas tot mai tensionata. In timpul zilelor nefaste din contextul Watergate, Pat Nixon, chinuita, se deghizase purtind © esarfa si ochelari de soare. [nsopit numai de un sin- gur agent al Serviciilor Secrete, fugise din Casa Alba | pentru a hoinari pe strazile din Washington pline de | magazine, visdnd la ziua cand totul avea sa se sfargeasca. ar, pe masura ce lumea devenea tot mai furioasa, avea nici o idee livrase recent la » lar ea igi simtea almeze privind la ‘Scanned with CamScanner wu Susan Elizabeth Phillips vremea in care primelor-doamne li se oferea acest tip de alinare trecuse. oo. Se chinuia si tragi o gura de aer in timp ce se APropig de iesire. Numele de cod al Serviciilor Secrete Pentry Casa Alba era Coroana, dar ar fi trebuit sa fie Fortireays, Cei mai multi turisti care treceau pe acolo nu stiay cd existaul microfoane instalate de-a lungul gardului, astfg incat echipa de securitate din interior s4 poatd mopj, toriza tot ce se spunea in jurul perimetrului. O echipg SWAT aparea pe acoperig cu mitraliere de fiecare dats cind presedintele intra sau iesea din clidire. Perimetrele erau impanzite cu camere video, detectoare de miscate, senzori de presiune si echipament infrarosu. Dear fi existat un mod mai putin complicat de a face asta! Se gindise si tind o conferinta de presa si si anunye pur si simplu ca se retragea din viata publica, dar presa ar fi urmarito la fiecare pas, iar viata ei i-ar fi fost la fel ca acum. Aceasta era singura modalitate. Ajunse pe Pennsylvania Avenue. li tremura mana cand baga ghidul turistic in geanta de plastic, iar acesta cazu peste un plic in care avea o mie de dolari in nu- merar. Privind drept in fara, incepu si mearga pe langa parcul Lafayette spre metrou. Observa un politist care traversa spre ea, gi, inere sinii ei, se prelinse o picdturd de transpiratie. Daca avea sio tecunoasca? Inima aproape ci i se opri atunci cand aces tao salut, apoi se intoarse. El nu avea nici cea mai micd idee ci o salutase pe Prima Doamni a Statelor Unite. Respiratia i se mai domoli. Tori membrii familiei prezideniale purtau dispozitive de urmarire. Al ei, le fel de subtire ca un card de credit, ramasese sub per na ei din dormitorul aparcamentului privat pe care i Pistrase la etajul patru al Casei Albe. Daca avea sii fie foarte norocoasé, urma si aiba la dispozitie doua ore pana cand disparitia ei si fie descoperita. Desi Nealy ii spusese lui Maureen Watts, sefa ei de cabinet, ca nu se simfea bine gi cd avea nevoie si se intinda cateva ore, sti? ‘Scanned with CamScanner Prima Doamna 15 ci Maureen nu avea si ezite sai © trezeasca daci era d pirere cf o anumita problemi era urgenta. Atunci. ave, seasca scrisoarea pe care Nealy © lasase alaturi de dispozitivul de urmarire, iar iadul avea si se dezlinqute. . Nealy se stridui si nu alerge in timp ce se indrepta pre metrou. ‘4 spre unul dintre automatele de cartele despre care nici macar nu stiuse c& existau pina cand nu auzise 0 conversatie intre doua dintre secre: tarele ei. Trebuia sii schimbe trenuri si calcula tariful. Dupa ce introduse banii, apis& pe butoanele potrivite sisi primi cartela. Reusi sa treacd de turnichet gi sa ajunga pe peron. Apoi, cu nasul in ghidul turistic si cu inima batandu-i cu putere, astepta trenul cu care avea si-si inceapa calatoria prin suburbiile din Maryland. Cand avea si ajunga la Rockville, intentiona sa ia un taxi si si se indrepte spre un depozit de masini la mana a doua de pe Route 355. Acolo spera sa gaseasci un vanzator suficient de lacom incat s4 vanda unei batrane o magina fara sa ti ceara permisul de conducere. Trei ore mai tarziu, se afla la volanul unui Chevy Cor- sica greu de idencificat, albastru, cu o vechime de patru ani, indreptandu-se spre Frederick, Maryland, pe Inter- statala 270. O facuse! lesise din Washington! Masina costase mai mult decdt merita, dar nu-i pasa, deoarece nimeni nu o putea identifica drept Cornelia Case. Incerca si-si relaxeze degetele incordare, dar nu putu. Pana acum alarma ar fi trebuit s@ fi fost data la Casa Albi, si era timpul sa ia o decizie, Cand ajunse la urma- toarea pantd, nu-gi putu aminti cat timp trecuse de cand nu mai condusese pe autostradd. Uneari, se mat urca la volan cand era la Nantucket sau la Camp David, dar asta se intampla rar. Observa in stanga ei un magazin, trase pe dreapra, iesi din masina si se indrepta spre un telefon a is aflat alaturi, Era obignuiti cu eficienfa operator! or & la Casa Alba, si trebuia s citeasca instructiunile cu grija. ‘Scanned with CamScanner 16 Susan Elizabeth Phillips in cele din urma, forma numarul uneia dintre cele m3 private linii telefonice ale Biroului Oval, aceea despre care stia ch nu putea fi interceptata. La telefon raspunse chiar presedintele, la al do sunet de apel. -Da. -Sunt Nealy, | -Pentru Dumnezeu, unde esti? Esti bine? Neribdarea din vocea lui ii spuse cai luase decizia oy recta neintarziind apelul. In mod evident, scrisoareg fusese gasita, dar nimeni de la Casa Albi nu putea f sigur ci nu o scrisese constransa, iar ea nu voia sa-j alar. meze si mai mult decat o facuse. ~Sunt bine. Mai bine ca niciodatd. lar scrisoarea este veridicd, domnule presedinte. Nimeni nu mia tinut pis tolul la cap. -John este innebunit. Cum ai putut sii faci asta? Se asteptase la asta. Fiecare membru al familie’ Presedintelui primise un cod pe care il putea folosi in cazul in care era constrains in vreun fel, Daca avea si Tosteasca 0 propozitie care si congind numele lui John North, presedintele ar fi stiut cd fusese luatd impotriva voingei sale, ~Nu are nimic dea face cu el, raspunse ea. - Cine? fi oferea o noua sansa. ~ Nu sunt constrinsa, spuse ea. Parea sa priceapa in sfargit c4 0 facuse de bunivoie, furia lui trecea prin fir, ~Scrisoarea ta este plina de Prostii. Tatal ciu este wnebunir. ile Poti disparea pur si simplu! ilté-ma, Cornelia! Ai responsabilitati si ai nevoie d¢ ile Secrete. Esti Prima Doamna! ‘Scanned with CamScanner Prima Doamné ty Era inutil si se certe cu el. Luni la rand le spusese [ui si tatalui_ci cd avea nevoie de © pauza si cd trebuia si plece de la Ci Al i dar nimeni nuo ascultase, ~ Ar trebui si puteti fine presa deoparte 6 yreme spu- nandu-i lui Maureen s4 anunge cA sunt racitd. Voi suna din nou peste cateva zile, ~ Asteapta! Este periculos! Ai nevoie de Serviciile Secrete. Nu este posibil sa. ~La revedere, domnule presedinte! fi inchise celui mai pucernic barbat din lumea libera. In timp ce se indrepta inapoi la masina, se stridui si nu alerge. Rochia ei din poliester parea sa-i fie per- manent lipita de piele, iar picioarele de sub ciorapii de compresie nu pareau sa-i mai apartina. ,Respira“, isi spuse ea. ,Respira! Avea prea multe de facut pentru ase pribusi. In timp ce se intorcea pe autostrada, scalpul ince- pu sé o manince. Isi dorea si-si dea jos peruca, dar trebuia si astepte pana cand avea sa-si achizitioneze o noud costumatie. Nu ii trebui mult pentru a gisi Walmartul pe care il localizase siptdmana trecuta pe internet. Reusise sa fuga numai cu ceea ce fi incipea in geanta si acum era timpul si faci niste cumparaturi serioase. Chipul ei era atat de familiar, incat, nici macar cand era o copild, nu pucuse sa intre intr-un magazin fara ca oamenii si nu-i observe orice miscare, dar era prea ten- sionaté pentru a aprecia nouratea de a face cumparacuti in anonimat. Termina repede, se agez’i la coada pentru a pliti si se intoarse la masind. Dupa ce bagi in siguranta cumpérdturile in portbagaj, se intoarse pe autostrada. _ Laciderea noptii, plinuise sa ajunga in Pennsylvania $i, pana a doua zi, avea si pirdseasci de tot autostrada. Apoi avea 4 bata fara, pe care o cunostea atat de bine, dar, in acelasi timp, atat de putin. Avea si calatoreasca Pana urma s4 rimand fara bani sau pind cdnd avea si le prinsd. ‘Scanned with CamScanner 18 Susan Elizabeth Phillips Incepu si congtientizeze ce fiicuse. Nu avea Pe ni. meni care si o priveascd peste umar, nu avea nici yp program pe care sa-l urmeze. Pentru prima data tn viang, era libera. capitolul 3 in timp ce Mat Jorik se foia pe scaun, isi lovi cory| de marginea biroului avocatului. Mat se lovea adesea de lucruri. Nu pencru cd era stangaci, ci pentru ci, in mare parte, [umea interioara fusese construitd prea mica pen. | tru a primi un barbat de constitutia lui. | La aproape doi metri inaltime si 95 de kilograme, Mat facea si para pentru pitici micul scaun de lemn care se afla in fata biroului avocatului din Harrisburg, Pennsylvania. Totusi, Mat era obisnuit cu scaune care si nul cuprinda si cu chiuvete care sa-i ajunga la genunchi. Se lasa instinctiv in jos atunci cand cobora scarile unui subsol, iar scaunele avionului erau iadul lui. In ceea ce privea cdlatoria pe bancheta din spate a aproape oricarei masini - mai bine o lisa balta! ~ Pe certificatul de nastere sunteti trecut drept tatal copiilor, domnule Jorik. Asta vi face tesponsabil pentru ei. Avocatul era tare intepat, genul de persoani care fi displicea cel mai mult lui Mat Jorik, aga ca-si indrepta cateva vertebre sisi incinse un picior lung - mai mult decat fericit si se foloseasca de constitutia lui pentru al intimida pe viermisorul acela. - Dari-mi voie si va spun clar si rdspicat! Nu sunt co piii mei! Avocatul batu in Tetragere. E - Asa spuneti dumneavoastra. Dar mama v-a merr fionat tot pe dumneavoastra drept tutore. Mar il fixd cu privirea. ~ Refuz politicos! ‘Scanned with CamScanner Jray Prima Doamnit 19 Desi Mat trise in Chicago si in LA, cartierul mun- citorese din Pittsbu teh unde crescuse inca se tinea scai de el ca fumul unei fabrici. Avea 34 de ani si era un mi- rocan nonconformist cu Pumni mari, voce rasunitoa Te sidarul vorbirii. O fosta inbira Spusese ci el era ultimul parbat american adevarat, dar, avind in vedere ¢4 in acel moment ii aruncase in cap cu o revista Bride, nu o luase cape un compliment. Avocatul se aduna. -Spuneti ci nu sunt ai dumneavoastra, dar ati fost insurat cu mama lor. -Cand aveam 21 de ani. Un act de panici adolescentina pe care Mar nu-l repetase. Conversatia lor fu intrerupta de sosirea unei secretare cu un plic maroniu. Era genul copilaros, dar ochii ei incepura sa-l cerceteze din momentul in care intra in incdpere. El stia cd femeilor le plicea felul in care arita, dar, in ciuda faptului cd avea sapte surori mai mici, nu ingelesese niciodata cu exactitate de ce. [n ochii lui arata ca un barbat. Secretara insi vedea lucrurile putin diferit. Arunci cind intrase in birou si se prezentase drept Mathias Jorik, ea remarcase ca era zvelt si musculos, cu umeri lati, maini mari si coapse inguste. Acum, se concentra asupra nasului usor stramb, asupra buzelor ucigatoare si asupra obrajilor proeminengi. Pirul lui saten, des era {uns scurt, comod gi nu trida tendinta de carliontare, iar maxilarul lui patratos, dur, avea scris pe el incearcd- Numai-sd-md-lovesti. Deoarece in general ii gisea pe barbatii scandalos de masculini mai mult enervanti de- ct atrdgdtori, intelese ce era atat de atragator la acesta abia dupa ce fi didu sefului ei dosarul pe care il cerutse si Se intorsese la biroul ei. Acei achi gri precum cremenea reflectay un grad ascutit, nelinistitor de inteligenra. _ Avocatul arunca o privire la dosar, apoi igi ridic& pri- virea citre Mat. ‘Scanned with CamScanner 20 Susan Elizabeth Phillips - Recunoasteti ci fosta sogie era insdrcinata cu fata cea mare atunci cand v-ati insurat cu ea? ~Permiteti-mi si reiau tocul. Sandy mia spus ci ef, copilul meu, si am crezut-o pa la citeva saptimani gy la ceremonie, cand una dintre prietencle ei mi-a spus adevirul. Am confruntato pe Sandy, iar ea a recunosey, cia mintit. Am consultat un avocat gi asta a fost tor. nef isi amintea usurarea pe care O simfise atung cand putuse lisa in urma tot ce nu isi dorea. Incd o dati, viermele arunca o privire dosarului, ~ Lati trimis bani mai mul¢i ani [a rand. Oricat de mule incercase Mat sa o ascunda, mai de. vreme sau mai tarziu oamenii descopereau cf era senti- mental, dar nu crezuse ci un copil trebuia sa sufere din cauza greselilor mamei sale. - Din mirinimie. Sandy avea o inima bund. Numai ca nu facea prea bine diferenta intre cei cu care se culca, ~ $i sustineti cd de la divore nu ati mai vazut-o? -Nici nu incape discutie. Nu am mai vazut-o de aproape cincisprezece ani, ceea ce face foarte dificil ca eu sa fiu carl celui deal doilea copil pe care La nascut anul trecut. Sigur cd fusese tot fat. Toara viata lui fusese bantuit de fetite. ~Atunci, de ce apare numele dumneavoastra pe am- bele certificate de nastere? - Va trebui sa o intrebati pe Sandy asta. Numai ci nimeni nu avea si o intrebe nimic pe Sandy. Aceasta murise in urmd cu sase siptimani conducand beata al- turi de iubitul ei. Cum Mat fusese plecat, nu aflase decat cu trei zile in urma, end in sfargit reusise sa-gi verifice mesageria vocal. Mai existaserd i alte mesaje. Unul de la o fosta iubit’, altul de lao cunostinta care voia si imprumute bani. Un amic din Chicago voia sa gtie dack Mat avea sii se mute inapoi in Windy City! pentru a-l inscrie in fosta ligd ' Windy City este porecla data de localnici oragului Chicago (Oragu! Vanturilor In limba romana) (n.red.) ‘Scanned with CamScanner Prima Doamng 2 de hochei pe gheagi. Patru dintre cele sapte mici ale lui voiau sa discute cu el, ceea ce nu nou, avand in vedere ci Mat avus cind era copil, cresednd pe strazil rau famat. Mat fusese singurul barbat care rimiisese dupa ce tatal lor plecase. Bunica lui ducea casa in Ump ce mama lui lucra cincizeci de ore pe siptamana drept librar. Aceasta situatie il lisase pe Mat, in varsti de noua ani, s4 aiba grija de cele sapte surori ale sale, dou dintre ele fiind gemene. Dea lungul copilariei, isi urdse tatal pentru ca putea face tot ce Mat nu putea ~ si plece dintro cas in care se aflau prea multe femei, Ultimii ani inaintea evadarii lui din Casa Infernala a Femeilor fusesera si mai rai. Pe atunci, tatal lui murise, punand capat fanteziei pe care Mat o incurajase - aceea cA avea sA se intoarca acasi si si preia controlul. Fetele cresteau si deveneau mai temperamentale. Una se pre- gatea pentru menstruatie, cealalta era la menstruatie, al- teia i se incheia, iar alta se strecura in camera lui carziu in noapte in istericale silentioase, deoartece ii intarzia- se menstruatia, iar el trebuia sa-gi dea seama ce era de facut. si iubea surorile, dar il sufoca faptul ca era res- ponsabil pencru ele. Isi promisese, atunci cand reusise in sfarsit si plece, ci avea si intoarca definitiv spatele vietii de familie - si, cu excepria acelei perioade scurte, Prostesti cu Sandy, exact asta facuse. Ultimul apel din mesageria vocali era de la Sid Giles, Producatorul de la Byline. Era inci o rugiminte ca Mat Sd revind la emisiunea TV din L.A. pe care 0 parasise luna trecuri, dar Mat Jorik isi vanduse o data credibili- tatea ca jurnalist si nu avea si o faci din nou. Primul pas este si-mi aduceti o copie a sentinfel de divors. Am nevoie de dovada ci sunteti divoryat. Isi intoarse atentia spre avocat. ~Am dovada, dar va dura ceva pind voi pune mana Pe ea. Parasise L.A. atat de repede, incit uitase s4-si surori maj 1 era nimic Se urija de ele incd de €acelui cartier slovac ‘Scanned with CamScanner 22 Susan Elizabeth Phillips goleasca seiful. Va dura mai putin daca voi face un tog de singe. Rezolv in dupa-amiaza aceasta, ~Testele ADN dureazi cateva siptimani. In plus, Cte nevoie de aprobare pentru a testa copiii. Pe naiba! Mat nu avea si permita ca acele certificate de nastere si fie din nou folosite impotriva lui. Chis, dacd nu avea si fie greu si dovedeasca faptul c& er, divortat, voia ca testele de singe sa sprijine. - Autorizez eu. =Nu se poate in ambele feluri, domnule Jorik. Fetele fie sunt ale dumneavoastra, fie nu sunt. Mat decise ca era timpul sa intre in ofensiva. ~Mai bine mi-ati explica de ce este asa o incurcatura. Sandy este moarta de sase sptimani, aga cd de ce mati anuntat abia acum despre asta? -Fiinded si eu am aflat cu doar cateva zile in urma. Am dus niste diplome la inramat la magazinul la care lucra si am auzit ce sa intamplat. Desi sunt avocatul ej, nu am fost informat. Mat considera un soi de miracol faptul c4 Sandy avea un avocat, cu atat mai mult faptul ca se obosise si lase un testament. -Am mers imediat acasa la ea si am vorbit cu fata cea mare. Mi-a zis ci o vecina are grija de ele, dar nu era nimeni prin preajma. M-am mai dus de dou ori gi tot nu am vazut nici un semn de supraveghere a unui adult. Lovea in carnerul galben, parand a gandi cu voce tare. Daca nu va veri asuma responsabilitatea, va trebui si sun la Protectia Copilului, pentru ca fetele sd fie luate gi puse in plasament. Vechi amintiri il napddird pe Mat ca funinginea. Isi reaminti cA existau multi asistenti maternali excelenfi. dar sansele ca fetele lui Sandy s& ajunga iner-o familie precum familia Havlov erau mici. Familia Havlov locu" ise peste drum cAnd era Mat mic. Tatal era mereu fara serviciu, iar familia supraviefuia lund tn grija copii ‘Scanned with CamScanner Prima Doamng a apoi fi neglija atat de mule, inca tenele ei ajungeau Shei hrin ase i aminti ci trebuia si se concentreze asupra ine carurii lui legale, nu asupra trecutului, Daca ny ; ur lamureasca problema paterni Vavea si-i dea batai de cap luni in gir, poate chiar mai mult. - Mai intarziati putin apelul ace verific niste chestii. Avocatul paru ugurat, dar tot ce faci era sa ii in pe ambii copii si inainte sa fie predati serviciilor buir sa faca fara birocratiei, In timp ce urma indicatiile avocatului cdtre casa lui Sandy, isi aminti de mama fostei lui sotii. Isi aducea aminte ca era relativ tanara si viduva. O intalnise numai © data, dar fusese impresionanta - 0 profesoari de facul- tate undeva in Missouri sau in ales Parte, care parea si aibi purine in comun cu fiica ei nesibuita. Lua telefonul pentru a-l suna jar pe avocat, dar re- marca strada pe care o cauta sil puse inapoi. Dupi cateva minute, parca Mercedesul SL 600 sport deca- potabil in fara unui bungalou ponosit dintr-un cartier prapadit. Magsina era prea mica pentru el, dar se pri- vase de la multe Jucruri Pe vremea aia, aga ca scrisese cecul si se strecurase induntru. Sa scape de ea era urma- torul lucru in agenda lui. Pe masurd ce se apropia de casi, remarcd vopseaua cojita, trotuarul cu gropi si un Winnebago galben foar- te uzat parcat la marginea peluzei neingrijite. Sandy se Pricepuse si-si prapadeasca banii pe o rulota, cind casa cSdea peste ea. | 1 € ured pe trotuar, pasi pe una dintre vende subrede ale verandei, apoi lovi cu pumnul in pes € ’a intrare. Aparu o fat ursuza, versiunea mai tind a inonei Ryder. ~Mda? ~ Sunt Mat Jorik. t bunica tui Mat si unica at Si pric CA Si si. ingrijea er Brie la cAteva ore, pina intentiona Mat si Sid dud la un laborator Sociale, unde el ar fi tre- ‘Scanned with CamScanner ousan Blizavert Pilliips Ea isi puse mAinile in san gi se sprijini de tocul Us; Salut, tara! Deci asa avea si fie! Era mica gi delicati pe sub machiajul pe Care si) aplicase din abundenta. Gura ei tainara era MAnjita de un ruj maroniu. Genele erau acoperite cu atat de mul timel, incat dideau impresia cA aterizasera pe ele mi riapode negre, iar pirul ei scurc, brunet, fusese Vopsit saten la rédacini. Pe trupul ei subfire atarnau niste blugi jerpeliti, descoperind mai mult decat voia el si vadg din coastele si abdomenul ei, iar sAnii ei mici, de 14 ani, ny aveau nevoie de sutienul negru care se vedea din caus, decolteului adanc al topului ei foarte stramt. -Trebuie si vorbim. ~Nu avem nimic de discurat. Se holba la chipul ei mic, sfidator. Winona nu stia ci nu exista nimic din ce putea spune ea pe care si nul fi auzit deja de la surorile lui. fi arunca aceeagi pri- vire pe care o folosea cu Ann Elizabeth, cea mai duri dintre surorile sale. - Deschide usa! O vedea cum incerca si-si adune curajul pentru al sfida, dar nu prea reusea, aga ca se dadu intr-o parte. El trecu pe langa ea, mergand in sufragerie. Incdperea era ardcdcioasd, dar curaté. Vazu 0 copie uzata a unei cirti despre ingrijirea copiilor stand deschisi pe o masa. -Am auzit cd esti de una singura de la o vreme. - Nu am fost singuré. Connie tocmai a plecat la ma- gazin. Este vecina care a avut grija de noi. -Spune-mi alté minciuna! -Mé& faci mincinoasi? -Mda. Nu-i plicea deloc asta, dar nu prea avea ce face in Privinta asta. - Unde este copilul? -Doarme. ‘Scanned with CamScanner Prima Deamna& 25 Nu veclea © asemanare prea mare intre fata si Sandy sppia zanei din jurul ochilor, poate, Sandy fuse. se mare § desfranata, © pacoste incintatoare cu inima puna sidestul creier, pe care probabil il Mostenise de mama ei, dar pe care nu se obosea sil foloseasca, Dar bumica ta? De ce nu are grija de voi? Copila incepu si roada ce mai ramasese dintro unghie. -Este in Australia, studiazd aborigenii din Outback. Este profesor universitar. -A plecat in Australia stiind ca nepoatele ei nu au pe nimeni care si le poarte de grija? Nu incerea si-gi ascunda scepticismul. - Connie ne-a... -Termina cu prostiile! Nu existd nici o Connie si, daca nu vei fi sincera cu mine, cei de la Protectia Co lului vor veni sa va ia incro ora. Chipul i se schimonosi. - Nu avem nevoie de nimeni care si aiba griji de noi! Ne descurcim bine si singure! De ce nu-ti vezi dracului de treaba ta? In timp ce-i privea chipul sfidator, isi aminti de toti acei copii duri din plasament care apareau si dispdreau peste drum de el in timpul copilariei sale. Cativa fuse- seri hotdrati si scuipe lumea in fara, dar eforturile le fusesera zadarnice. [si imblanzi vocea. = Spune-mi despre bunica voastra. Ridica din umeri. ~ Ea si Sandy nu sau inteles bine. Din cauza alcoolis- mului lui Sandy si celelalte. Nu a stiut despre accidentul ce masina. Cumva, nu il surprinse si o auda spunandu-i lui ‘andy pe nume. Era exact ce se asteptase din partea fos- tei lui sogii, care parea si-gi fi indeplinit promisiunea de Mai demult de a se transforma intro alcoolica. ~Vrei si spui ci bunica voastra nu stie ce i sa intam- plat lui Sandy? la ‘Scanned with CamScanner 26 Susan Elizabeth Phillips Nu am avut numiarul ei de telefon pentru 4 putea suna, dar acum vreo doua siptimani am primi, scrisoarea asta de la ea cu o fotografie din Outback, As, ca iam scris inapoi si tam spus despre Sandy, Trent 5 accidentul de magina. —Cine este Trent? -Tatal surioarei mele. Este un nenorocit. Oricum, ela murit in accident, asa cd nu-mi pare rau. Stia ci actualul iubit al lui Sandy fusese cu ea, day nu gi cd acela era tatal copilului. Probabil ci Sandy avusese multe indoieli in privinga lui, altfel numele yj sar fi aflat pe certificatul de nastere in locul celui | lui Mat. -Acest Trent avea familie? -Nu. Era din California si fusese crescut in plasa. ment, Isi ridicd barbia micd. Mi-a povestit totul despre el, iar eu si sora mea nu vom merge acolo, aga ci posi sG-ti iei gandul! Oricum, nu va trebui si o facem, deoz- rece tocmai am primit o scrisoare de la bunica mea, care se va intoarce curand. El 0 privi suspicios. - Dai-mi sa vad biletul! -Nu mi crezi? -Sa zicem ci am nevoie de o dovada. {l privi posaca, apoi dispiru in bucdtarie. Fusese sigur cA minfea, asa ca fu surprins cind fata se intoarse dupa cateva momente cu o bucata mica de hartie imprimati cu sigiliul colegiului Laurents, din Willow Grove, Lowa. Privi scrisul de mana frumos. -Stie. Toemai am primit scrisoarea ta, scumpo. imi pare atdt de rdu. Md intorc in Iowa pe 15 sau 16 iulie, depinde de zbor. Te voi suna de indatd ce voi ajunge si voi aranja totul pentru voi. Nu te ingrijora! Totul va fi bine! Cu drag, Bunica Joanne ‘Scanned with CamScanner Prima Doamni 27 jncrunta. Astazi era marti, 11. De ce buniea Joanne nus impachetase cirgile imediat pentru a lua primul zbor jnapols “igi reaminti cA nu era problema lui. Tot ced interesa era si fac testele alea cle singe Firs si fie nevoit sA treacd prin {ureile caudine ale birocragiei bagérere. ~ Uite cum facem! Mergi gi ia-o pe sora ta! Va cum- ar amindurora ingheyatd, iar dupa aceea ne oprim Ja laborator. O pereche de ochi ciprui precauti il privi inapoi. -Ce laborator? El facu: sa para ceva banal. _O sa ni se ia tuturor sdnge. Nu e mare lucru. -Cuac -Nu stiu cum o fac, mingi el. Mergi si ia copilul! ~Pe dracu'! Nu las pe nimeni sa bage un ac in mine. Ai grija cum vorbesti! {i arunca o privire deopotrivi condescendenta i dispretuitoare, ca si cum ar fi fost cel mai prost barbat de pe pimant obiectand in privinta limbajului. -Nu esti seful meu. -1a copilul! - lati gandul! Unele razboaie nu meritau sa fie purtate, asa ca se indreptd pe coridorul cu un covor gri, uzat si cu dormi- toare pe fiecare laturd. Unul, evident, fi apartinuse lui Sandy. Celalalt avea un pat dublu nearanjat si un pat de copil. Un scdncet se auzi din spatele pernelor. _ Desi patugul era vechi, era curat. Covorul din jurul lui fusese curdtat, iar cateva jucarii fuseseri aruncate intr-un cos de rufe albastru. O masa subreda pentru schimbat sustinea un teanc mic de haine tmpaturite cu erija, ala turi de o cutie deschisi cu scutece de unica folosinta. Scncetul se transforma intrun urlet in toaté regu la. El se apropie si vazu un funduler imbracat in ror miscndu-se in aer. Apoi, un cap acoperit cu cateva suvife de par blond se ivi. Observa'o fata furioasi cu obraji ‘Scanned with CamScanner 28 Susan Elizabeth Phillips rosii si umezi si o gura tristt, deschisa, care urla, yi traia copilaria la nesfarsir. 2 ~ Linisteste-te, copi Plansetele bebelusului incetard, iar o pereche de och; albastri il priveau suspicios. In acelagi timp, simti ih miros neplicut si isi didu seama ca ziua lui devenise ii mai proasta. Simti miscare in spatele lui si o vazu pe sosia Winng nei, care statea in usa sisi rodea o alt unghie, absey, vanduw-i fiecare migcare. Era ceva evident protector in privirile pe care le tot arunca parugului. Copila nu eta nici pe departe ticdloasa ce pretindea si fie. EI indica din cap spre micura. ~ Are nevoie sa-i fie schimbat scutecul. Te astept in sufragerie dupa ce termini. ~ Pe bune acum! Eu nu schimb scutece murdare! Avand in vedere ca avusese grija de bebelus vreme de saptamani, asta era, evident, o minciuna, dar, daca se astepta ca el sd o facd, trebuia si se mai gandeasca. Dupi ce reugise si scape in cele din urma din Casa Inferna la a Femeilor, isi promisese cd nu avea si mai schimbe vreodatd vreun scutec, si se uite la desene cu Barbie sau sa mai prinda vreo funda de par afurisita. Si totusi, cop: la avea tupeu, asa cd se clecise si-i facd treaba mai usoard. - I¢i dau cinci dolari. -Zece. In avans. Daca nu ar fi fost intr-o dispozitie atat de proasti, probabil ar fi ras. Cel putin, avea scoala strazii care si se potriveasca bravadei ei. [si scoase portofelul din buzunat si ii didu banii. -Ne intdlnim la magsina de indata ce termini. Si adu-o si pe ea! Fruntea i se increti si, pentru o clipa, ardté mai mult ca o mamicd decat ca 0 adolescent posaca. - Aiscaun de masina? - Par genul care si aiba scaun de magina? ‘Scanned with CamScanner Prima Doamnat 29 si -Trebuie si pui copiii mici inten scaun de masina. Asa spune legea. ~ Esti politist? Ea isi inalyd capul. ~Scaunul ei este in Mabel. In Winnebago. Sandy ti spunea Mabel. ~Mama ta nu avea masina? -Furnizorul a luat-o cu vreo dou luni inainte sa moara, asa ch o conducea pe Mabel. - Minunat! Nu avea si intrebe cum intrase in posesia unei rulote prapadite. In schimb, incercai si-si dea seama cum sa duca o adolescentd, un bebelus si un scaun de magind in Mercedesul lui de dou persoane. Un singur raspuns. Nu putea. - Da-mi cheile! O vizu incercind sa-si dea seama daca putea si sca- pe iar bombanind, dar apoi trase intelept concluzia ca nu putea. Cu cheile in mana, merse afara si facu cunostintd cu Mabel. Pe drum, lua telefonul din Mercedes, impreuna cu un ziar pe care nu avusese timp sa-l citeasci. Trebui sa se aplece pentru a intra in rulotd, care era Incdpatoare, dar nu suficient de incapitoare pentru ci- neva asa inalt ca el. Se aseza la volan gi suna un prieren doctor in Pittsburgh pentru numele unui laborator din apropiere si a autorizatiei necesare. Cat timp fu pus in asteptare, lua ziarul. Ca majoritatea jurnalistilor, era dependent de stiri, dar nimic neobisnuit nu-i atrase atentia. Avusesera loc un cutremur in China, o explozie in Orientul Mijlociu, incdierdri in Congres din cauza bugetului, conflicte in Balcani. Spre sfargitul paginii, era o fotografie a Corne- liei Case cu inca un copil bolnav in brate. esi nu o urmarise prea mult pe Cornelia, prea mai slaba in fiecare dintre fotografiile recente. Prima Doam- a avea niste ochi albastri incintitori, dar incepuse- tA 84 pard prea mari pentru fata ei, iar ochii frumogi ‘Scanned with CamScanner 30 Susan Elizabeth Phillips nu puteau compensa faptul cain spite jor Pirea 4 4, se afle o femeie adevarata, ci o politiciana extrem, de abild programata de tatal ei. / - . Cat lucrase la Byline, scriseser vreo doua atticaly elogioase despre Cornelia - coafura ei, bunul CH gus in materie de moda, modul tn care onora amintirg, soqului ei - prostii din astea. Si totusi, Ti parea TAU pg tru ea. Asasinarea unui sof putea rida chipul ferici, al oricarei persoane. . Se incrunté amintindu-gi de anul petrecut in televig, une. Inainte, fusese ziarist, unul dintre cei mai admirayj teporteri din Chicago, dar igi sacrificase reputatia pen, tru un teane de bani pe care descoperise recent ca nu erg interesat si-i cheltuiascd. Acum, tot ce-si dorea in viata era si steargd pata de pe numele lui. Idolii lui Mat nu erau jurnalistii din Ivy League, ci tipii care isi folosisera doud degete pentru a puncta povesti greu de aflat la vechile masini de scris Remin- gton. Barbati la fel de duri ca el. Nu era nimic iesit din comun in articolele lui atunci cand scria pentru Chicago Standard. Folosea cuvinte scurte $i propozitii simple pen- trua descrie oamenii pe care ii intalnea gi despre care ii pasa. Cititorii stiau cd se puteau baza pe el pentrua spune lucrurilor pe nume. Acum, avea misiunea de a dovedi cd acest lucru era din nou adevarat. Misiune. Cuvantul avea o nota arhaica. Misiunea era apanajul unui cavaler Sacru, nu a unui zurbagiu care fyi Permisese s4 uite ce era important in viara. Fostul lui sef de la Standard Spusese c& Mat se putea intoarce la fostul lui loc de munca, dar oferta fuses? ‘Scanned with CamScanner Prima Doamnat 31 Toemai isi terminase apelurile, cand uga se deschise, gi Winona ured in mules cu micuga, care era desculta gi icata intro salopetad galbend cu miei pe ea. Avea semnul | aruat pe glezna dolofana. : ndy gia tatuat bebelugul? Winona il arunca © privire care ti didu de ingeles ca mise degeaba. -Nueste real. Tu chiar nu gti nimic? Surorile lui erau mari cand incepuse nebunia tatuaje- lor, slava Domnului! -Stiam, mingi el. Numai c4 nu cred ca trebuie sd pui asa ceva pe un bebelus. - li place. Crede ci o face sd arate bine. Winona isi aseza cu grija surioara in scaunul de masind, stranse cen- turile, apoi se agez4 pe scaunul de langa el. Dupa cateva incercari, motorul se trezi la viaga. El cla- tind din cap dezgustat. - Chestia asta este de rahat! - Ei, nu mai spune! isi aseza picioarele incalpate in sandale cu talpa groasd pe bord. El privi in oglinda retrovizoare a lui Mabel si dadu cu spatele. -Tu stii ci nu sunt cu adevarat tatal tau, nu? - De parca ag vrea asta! Gata cu ingrijorarea pe care-o avusese cum ca ea ar fi construit un soi de fantezie emorionala in privinta lui. In timp ce inainta, isi didu seama ci nu stia numele ei adevarat si nici pe al bebelusului. Vazuse copii ale certi- ficatelor lor de nagtere, dar nu privise mai departe de randurile in care aparea numele lui. Probabil ca ei nu avea si-i placd si fi spund Winona. -Cum te cheama? Ea se gandi mule la asta. ~ Natasa. El aproape rase. Trei luni in sir, sora lui Sharon incer- | Case si-i facd pe tofi sa 7i spund Silver. ~Da, sigur! ‘Scanned with CamScanner 32 Susan Elizabeth Phillips ~ Aga vreau si mi se spuni, izbucni ea. ~Nu team intrebat cum ai vrea sa fi se spund, Team, intrebat cum te cheama. ~ Lucy, e bine? Si urdsc numele Asta! ~Nue nimic in nereguld cu Lucy. Consulta indicat, pe care le primise de la receprionera laboratorului gi jn, tra pe autostrada. Si cati ani ai, mai exact? -18. fi arunci privirea lui de luptator de strada. -Bine, 16. Ai 14, dar vorbesti de parca ai avea 13. — Daca stii, de ce mai intrebi? Siam locuit cu Sandy, La ce te-ai astepta? La nota aspra din vocea ei, el simpi o urma de compasiune. - Mda, bine, imi pare rau pentru asta. Mama taa fost... Sandy fusese distractiva, sexy, desteapta fara si se foloseasca de asta si complet iresponsabila. A fost unica, spuse el patetic. Lucy pufni. ~A fost beata. In spate, bebelugul incepu si scanceasci. -Trebuie si mandnce in curind, dar nu mai avem nimic. Minunat. Exact asta ii lipsea! -Ce mananca? -Lapte praf si prostii la borcan. -Ne vom opri sa luam ceva dupa ce terminam la lx borator. Sunetele ce se auzeau din spate devenisera tot mai nemulfumite. Cum o cheama? Inca o pauzd. -Buct!, -Esti o adevaraté comediani, nu? -Nu eu am botezat-o. "In limba engleza, fn original, ,fund, popones* ‘Scanned with CamScanner Prima Doamnit 33 E| privi in spare la bebelugul blond jeleul si cu gura in form la Lucy. _Te astepti si cred ca Sandy a bore: -Nu-mi pa fice crezi. [si cobori Picioarele de pe bord. Nu voi permite vreunui cretin sa bage acul in mine, asa ea poti sirti ii gandul de la prostia aia cu singele, * _Vei face ce-ti spun eu! ~Prostii! -Uite cum sta treaba, Gura-Mare. Mama ta a scris numele meu pe certificatele voastre de nastere, asa ci rebuie si Limurim asta, iar singurul mod prin care por realiza asta este sa facem teste de singe toti trei. Vru sa spuna ca Protectia Copilului urma sa aiba grija de ele pana cand aparea bunica lor, dar nu-l lisa inima. Avea si le-o spund avocatul, Parcursera restul drumului pana la laborator in ta- cere, cul exceptia Bebelusului Demonic, care incepuse stipe din nou. Parca in fata unei clidiri cu doua etaje sio privi pe Lucy, Ea privea nemiscata la ugi ca si cum se uita la portile iadului. -Iti voi da 20 de dolari ca sa faci testul, spuse el tepede, Ea clatina din cap. - Fari ace. Urise acele. Mise face rau numai gandin- du-mi la ele. El incepea sd se gindeasca la cum avea si poati duce induntru doi copii care urlau, cdnd, pentru prima data in acea zi, avu o bruma de noroc. ; Lucy cobori din Winnebago inainte si vomite. yeu obrajii rozalii, ‘Une aripi de inger ew ochi apai se uit zat bebelusul Butt? capitolul 4 Nealy era inedntator de invizibila. Isi dadu capul pe Spate si rise, apoi deschise radioul pentru al insoti Pe Billy Joel la refrenul melodiei Uptown Girl, Noua 4i €ra excelenta. Nori albastri pufosi pluteau pe cer ‘Scanned with CamScanner 34 Susan Elizabeth Phillips cain tablourile Georgiei O'Keeffe, iar stomacul ti ghio,, tia de foame, in ciuda oudlor gi a painii prajite pe cay, le infulecase la micul dejun intr-un restaurant mic py departe de motelul in care isi petrecuse noaptea. Qujl, imbibate in grisime, painea cam veche $i cafeaua Nea. gra fusesera cea mai buna masa pe care 0 luase in ulti. mele luni. Fiecare inghititura de mancare alunecase cu usurinta pe gat, si nici macar o singuré persoana ny 4 privise vreo secunda. Se simfea inteligenti, increzuta gi foarte multumita de sine. li picdlise pe presedintele Statelor Unite, Serviciily Secrete si pe tatal ei. Trdiasca presedintele! Rase, incantata de cupeul ei, deoarece de mult timp nu se mai simtise astfel. Cotrobai pe scaunul de langiea dupa batonul Snickers pe care il cumparase, dar apoi isi aminti ci deja il devorase. Foamea ei o ficu sa rada din nou. Toata viata visase si aiba un trup voluptuos. Poate ca in cele din urma reusea sal aiba. Se privi in oglinda retrovizoare. Desi peruca de bi- tranica disparuse, nici micar o persoana nu o recunoy cuse. Se transformase intr-o femeie sublim gi bine-venit de comuna. La radio incepu o reclama. Didu volumul mai mic si incepu sd sovadie. Toatd dimineaga tsi permisese si piarda vremea pe soseaua cu doua benzi de la vest de York, Pennsylvania, care se intampla sa fie prima capit 14 a tarii si locul unde Articolele Confederatiei fuseseti scrise. Se oprise prin oragelele care se aflau de-a lungu! drumului, oriunde voise. La un moment dat se opt se pe marginea drumului si admire campurile de soit, desi nu se putuse abtine sa nu analizeze complexitates subvengiilor fermei in timp ce se sprijinea de gard. Apo! se opri la o ferma darApanata cu un semn la intrare Pe care scria ,Antichitati" si cotrobai prin praf si nimicul pret deo ord minunatd. Drept urmare, nu ajunsese pte departe. Nu avea o anumita destinatie, si era incdntito” si nu aiba absolut nici un scop. ‘Scanned with CamScanner Prima Doamnit 35 Ar putea fi prostesc si se med arat de fericita cand resedintele isi folosea, fara indoials, toata puterea si influenta guvernului Statelor Unite pentru ai da de urmi, dar nu se putea abjine. Nu era suficient de naiva sa creada ca avea si il poath duce de nas mereu, dat asta ficea fiecare moment si mai pretios, Reclama se incheie, si Tom Petty incepu si cAnte. Nealy rise iar, apoi il acompanie. Era in ciidere libera. Mat era cel mai mare prost din lume. In loc si se afle Ja volanul Mercedesului siu decapotabil numai in com- ania radioului, conducea spre vest intrun Winnebago vechi de zece ani denumit Mabel pe un drum laturalnic din Pennsylvania, cu doi copii care erau la fel de rai precum cele sapte sutori ale lui la un loc. Teri la amniaza il sunase pe avocatul lui Sandy pentru a-i spune despre Joanne Pressman, dar, in loc sa-i garan- teze cA fetele aveau sa fie duse la ea de indata ce ajungea in tara, avocatul fusese echivoc. ~Cei de la Protectia Copilului vor trebui sa se asigure cA poate si le ofere un camin satisfacator. -Este ridicol, protestase Mat. Este profesor universi- tar. Si orice este mai bine decit ce au acum. -Tot trebuie si fie investigata. - Cat va dura? - Este greu de spus. Nu ar trebui si dureze mai mult de sase sAptamani. Cel mult doua luni. Mat era furios. Chiar gi o luna in sistemul de plasa- Ment ar putea devasta un copil ca Lucy. Astfel, se tre- rise promitandwsi cd avea sA ramand cu fetele in acea noapte pentru ca Protectia Copilului si nu vind si le ia Pana dimineara. n timp ce incerca sd adoarma pe canapeaua plina de denivelati a lui Sandy dupa ce renunyase la incercarea de a face testele de singe, isi reamninti cit de mult se imbunatitise sistemul de plasament. Profilul familiilor era mult mai atent verificat, vizitele la domiciliu - mult ‘Scanned with CamScanner bag in rulotd, Oricum avea de pierdut parru sau cinei 36 Susan Elizabeth Phillips imaginea copiilor pe care fat, i. mai dese. Cu toate aste lia Havlov ii abuzase il bantuia. Spre dimineata, isi diidu seama 4 TU avea sa igg din situatia asta din cauza congtiingei. O influent Prey timpurie de la cilugarige, Nu putea Misa ca Adolesceny, Terorista si Bebelusul Demonic si-gi petreacd luni inch; se in plasament, cand tot ce trebuia el sd facd era si aiby grija de ele careva zile, apoi si le duca la bunica lor, , sfarsitul siptamanii. Adresa din Iowa a lui Joanne Pressman se afla jn agenda lui Sandy. Trebuia sa le scoata devreme pe fete din casa, asa ca decise sa ia zborul de dimineaga spre Burlington. Cand avea sa ajunga acolo, avea sa inchi. tieze o magina si si meargi la Willow Grove. Cat timp avea sa o agtepte pe Joanne Pressman sa ajunga acasi, avea si faci si testele de singe, chiar daca urma si fie Nevoit s4 o ia pe sus pe Lucy pana la laborator. Din pacate, planul lui esua, deoarece descoperi ci acele nu erau singura fobie a lui Lucy. -Nu ma urc intrun avion, Jorik! Urasc sa zbor! Si, daca incerci si ma obligi, voi incepe s4 urlu in tot aero portul ca ma rapesti. Alt copil ar fi zis asta numai la intimidare, dare! banuia ca Lucy avea sa faci exact ce spusese, si, cum deja se afla la limita legii incercand sa fenteze Protectia Cop: lului, fara si mai vorbim despre faptul ca scosese copii din stat, decise si nu triste. In schimb, lua un brat de ha ne $i mancarea pe care o cumpiarase noaptea trecuti si k zile, asa cd ce mai conta daca gi le petrecea pe drum? Nu stia cu siguranyi cat de insistent aveau sie cate te autoritatile, mai ales ci avocatul lui Sandy avea sii dea, fara indoiala, seama incotro se indreptau. Totus nu avea sens si riste, aga cd urma sd stea departe de auto” strada 0 vreme, acolo unde operatorii si poligia statald probabil se aflau deja in posesia numarului de inmattt culare al Winnebagoului. Din nefericire, prinere fipete ‘Scanned with CamScanner Prima Doamnd 37 Bebelusului Demonic gi vaicarelile lui Lucy, pucura de peisaj. _ Cred ca voi varsa. Starea pe bancheta mica a rulotei. El igi indrepra capul spre roaleta gi vorbi printre sunetele produse de urlerele bebelusului: -Toaleta este in spate. - Daci nu vei incepe si fii draguy cu mine si cu Bute, vei regreta. -Vrei si incetezi sa-i spui asa? ~ Asa o cheama. Nici chiar Sandy nu era atat de nebuni, dar el tot nu putuse sa scoata de la Lucy adevaratul nume al bebelusului. Urletele incetari. Poate bebelusul avea si adoar- ma. Arunca o privire spre canapea, acolo unde copila era prinsa in scaunul ei de masind, dar parea treaza ¢i posacd, Era toata numai ochi albastri umezi si o gura de heruvim. Cel mai irascibil inger de pe pamant. -Ne este foame. - Parca ziceai ca iti e rau. Urletele incepura iar, mai tare decat inainte. De ce nu adusese pe cineva cu ei care sa aiba griji de monstruleti? Vreo batrana surda, cu inima mare. -Mi se face rau atunci cind imi e foame. Dar Butt trebuie si mandnce. -Hraneste-o! Am adus pungi cu lapte praf si mancare pentru bebelusi, asa cd nu-mi spune cA nu existd man- care pentru ea. ~Daca o voi hrini in timp ce Mabel se misca, va vomita. -Nu vreau si mai aud despre vomitat. Hrineste afu- tisitul asta de copil! Ea ii aruncd o privire, apoi sari din scaun gi se indrep- t& spre pungile cu mancare pentru bebelus gi scutece. NU se putea ‘Scanned with CamScanner 38 Susan Elizabeth Phillips Mai mersera vreo 25 de kilometri intro finite bing venitd inainte si aud’ mai incdi o tuse de copil, urmay de un ragait, apoi de un mic icnet. -Tiam zis eu! Nealy pleci de la primul targ la care luase parte in viata ei si intra iar pe autostrada. Pe scaunul de Ling: ea stitea cocofati o broasca uriasa din ceramic verde, Femeia care i-o vanduse pe zece dolari ii spusese ca er, un ornament de gridina pe care soacra ei il ficuse |, orele de artizanat. ; Era extrem de urati, cu un smalt verde, ochi bulbucag usor sasii si niste pete maronii mate de marimea une; monede pe spate. De aproape trei ani, Nealy triise intrun sanctuar national decorat cu cele mai frumoase obiecte de mobilier de epoci americane. Poate de aceea stiuse imediat ca trebuia sA o aiba. Chiar si dupa ce o cumpirase si luase sub brat broas- ca grea, ramisese sa discute cu doamna de la targ. Nu avusese nevoie de peruca grizonanta de batrand sau de ciorapi de compresie pentru a face asta. Costumatia ei noua si minunatd functiona. Nealy observa in fata un semn de parcare. Aveau si fie hamburgeri si cartofi prajiti, shake-uri de ciocolati si felii de placinra. Ce binecuvdntare! Mirosul de benzind si de mancare gatita il lovi pe Mat ~ in timp ce cobora din Mabel in parcare. Simti si miros de balegar de la un camp din apropiere, dar mirosul de voma de bebelus castiga. Un Chevy Corsica albastru condus de o femeie exte” nuata parca langa el. Ce femeie norocoasa! Singur in magina, avand numai propriile ginduri drept companie- Chiar lang’ pompele de benzin, un autostopist fine? un carton bogit pe care scria cu rosu ,,St. Louis“. Tipv! arata ca un infractor, iar Mat se indoi cd avea sa gaseas pe cineva care sa il ia, dar tot simyi o urma de invidie ‘Scanned with CamScanner Prima Doamnit 39 fapi de libertatea barbatului, Acea zi fusese Pentru el ca un vis urac. Lucy iegi in urma lui cu inci o bancnoti de rece dolari drept miti in buzunarul din spate. [si legase © cimasa in carouri de mijloc si prinsese de subsuori bebelusul mirositor pentru a-l putea tine cat mai departe posibil, Lucy era mica, si el se indoi cd avea s& poata cira copilul prea mult, dar nu se oferi sa i-l ia din brate. Purtase prea multi bebelusi galagiogi cdnd era copil pentru a mai fi sentimental in jurul lor. Singurul lucru bun in privinta bebelusilor era sa-i imbete la aniversarea celor 21 de ani. Zambi amintindu-si, apoi mai bagi o bancnoté de zece dolari in buzunarul din spate al lui Lucy. -Dupa ce o curefi, iati ceva de mincare. Ne vedem aici intr-o jumatate de ora. Ea fi arunca o privire suspicioasi, care trada dezamagi- tea. Se intreba daci ea se astepta si manance impreuna. Nici o sansa! Femeia pe care o invidiase cobori din Corsica albas- tra. Avea parul saten-deschis, scurt, tuns in acea coafura inegald care era la moda. Restul insd nu era atat de la modi: tenisi albi ieftini, pantaloni seurti albastri si un tricou galben prea mare, cu un card de rate imprimat. Nu era machiata. $i era foarte insarcinata. Un Grand Am incetini pe autostradd pentru auto- stopist, numai pentru a o lua din loc de tndata cel vazu Mai indeaproape. Autostopistul ii araed degetul mijlociu. Mat ii arunca inca o privire femeii, in timp ce trecea pe langa el. Ceva la ea i se pirea familiar. Avea trasaturi fine, fragile, gatul lung, subrire si ochi albastri izbitori. ista o calitate aproape patriciand in modul in care se Migca, in contrast cu hainele ei modeste. Ajunse la usa Testaurantului chiar inaintea lui Lucy si o finu deschisa Pentru ea. Lucy nu remarcd politefea. Era prea ocupata Sai arunce lui o privire nemulgumiti. ‘Scanned with CamScanner 40 Susan Elizabeth Phillips Pe scaunul maginii albastre ceva Ti atrase atentia, g au broasea urata din ceramicd. Mereu se In. trebase ce fel de oameni cumpiri astfel de lucruri. Apg observa legitura de chei in contact. Se ging; si mearga dupa ea sai spund ceva, dar se gandi ¢4 i neva suficient de prost pentru a cumpara acea broasc, o merita. Interiorul parcirii era amenajat in forma literei L. gj alese o masi mica in coltul din spate unde avea loc 885) intinda picioarele si comanda cafea. In timp ce asteprg sf vind, se gandi la faptul cA avea sa-i ia cel putin doug tile sa ajunga in Iowa. Poate mai mult daca acel zg0 mot prevestitor de rau care se auzea de la motor avea sj se inrdutiteasca. Cum avea sa le suporte pe acele fete inca dou zile? Nu omise ironia faptului ci permisese si fie impovarat cu exact lucrul de care se striduise toaté viata sa scape. Ar fi trebuit sa le lase pe amandoua in plasament. apleca si v: Nealy intinse un cartof prajit gros si uleios in ketchup sii privi pe cei trei oameni care se aflau de cealalta parte a restaurantului din parcare. La inceput, barbatul fusese singur. I! observase imediat - constitutia lui ar fi facut imposibil contrariul. Dar nu era numai constitutia lui ceea ce-i atrase atentia. Era tocul in ceea ce-l privea. Avea acea infatisare musculoasd a unui muncitor si nu avu nevoie de prea mult imaginatie sa si-l inchi puie bronaat si fard cimasi, bitind tigle pe acoperig sau purtand o palarie roasi peste parul acela negru, asprus in timp ce manuia un ciocan de demolare in mijlocu unei strazi. Mai era si extrem de frumos, desi nu in maniera exagerat de draguya a unui model masculin. In schimb, chipul lui parea trecut prin viata. Din nefericire, el se uita la tinira care isi facuse loc lang el, cu bebelusul in poald. Nealy il eticherd drept unul dintre acei taqi care isi privese copiii drept 0 cot voada, genul de barbat care ii displicea cel mai mult. ad ‘Scanned with CamScanner TEN de _— . . 4 Suvite ma in par trisaturile ei delicate tridau potenvishn! framuseti deosebite. Bebelusul era nei tre acei Ingeragi sAndtosi, blonzi, Nealy ii evita cit de mult purea, Se bucurase si priveasc’é came toare si pornease’ iar la drum ochi de la barbat sisi aduna Testurile, asa cum i vizu pe altii fAcand. Un cuplu de varsta a doua de Ia © masa aliturata fi zimbi, iar ea le rispunse zimbind. Observa ci oamenii ii zimbeau mult unei femei insarcinate. Zambetul ei se transforma inteun zambet automul- gumit. Noaptea trecuta, inainte sa mearga la culcare la hotel, isi tdiase parul acela blond, lung, pe care raral si sorul ci il admirasera atat de mult, si-l vopsise saten, care era, de fapt, culoarea ei naturala, desi trecuse atat de mult timp de cand nu-l mai vazuse astfel, incat fu- sese nevoita si ghiceascé nuanta exacta. Iubea stilul mai scurt, ciufulit. Nu numai ca o ficea sa pard mai ta- nara, dar era mult prea banal pentru o Prima Doamna eleganti. Desi se gindise initial si-si pastreze deghizarea de bi- tana, nu-si dorise bataia de cap data de peruca si de acele haine. Burta falsi de gravida fusese solutia perfec ta. Chiar dacd oamenii observau aseminarea gravidei cu Cornelia Case, ar fi privit totul ca pe o coincidenta. Noaptea trecuta, modificase o perni cumparata de la Walmart, remodelandu-i colturile si adaugindw-i niste legaturi. Cu parul ei scurt, saten, cu hainele luate la re duceri, fara inele la maini sicu foarte putin machiaj, se- MAna cu o femeie insarcinatd care rimasese fri noroc. Cand vorbea, isi completa schimbarea idencitagii atenu- and vocalele aristocrate cu o urma de accent sudist, n timp ce pardsea restaurantul, dadu in weanet de cheile Masini, pe care le luase cu ea cind plecase de @ Casa Alba. Mai pipai un pachet de servefele, niste nii, dar era neratds. » 830 C4 se stréidui sa isi ia ‘Scanned with CamScanner 42 Susan Elizabeth Phillips bomboane mentolate, noul ei portofel, dar nu gi chei, de la Chevy. Oare le uitase in magina! : . Trebuia sa fie mai atenta. Se obisnuise sa aiba au toare care si rezolve lucrurile in locul ei. In aceass dimineata, cind se oprise la un restaurant pentru micy dejun, isi uitase geanta si fusese nevoiti si alerge inapy | pentru a o recupera. lar acum, cheile! lesi in parcare sise uiti dupa Chevy, dar nu-l vag, Ciudat! Avusese impresia cdi parcase Langa rulota gabe. na Winnebago. Era sigura de asta. {nainta gribitd, dar magina nu era acolo. Se holba la locul de parcare gol, apoi la rulota de langa. Poate se insela. Poate parcase in alta parte. Inima incepu si-i bata cu putere, in vreme ce privirea ei cerceta parcarea. Nici atunci nu ii veni si creadd. Magina disps. ruse. Lasase cheile induntru, si cineva o furase. Gitul i se stranse. O zi de libertate. Doar atat avea sa primeasca? Se lupta cu disperarea care ameninta si o sufoce. Inc putea salva situatia. Avea cu ea mii de dolari in numerar. Putea cumpara o alta masind. Avea sa ia o- masina pani in cel mai apropiat oras gi si giseascd un vanzator... Genunchii i se inmuiara, si se ghemui pe o banc! din lemn. Pusese banii in portbagaj, pentru a fi in | siguranga. In portofel nu avea decat o bancnota de 20 de dolari. {si ingrop’ fata in maini. Avea si fie nevoitd si sune | | Casa Alba, si, intr-o ord, Serviciile Secrete aveau sd apa in acest loc linistit. Avea si fie urcatd intrun elicoptet # inapoiatd la Washington inainte de cina. Vedea exact cum aveau sa se desfasoare lucrurile: Mustrari din partea tatdlui ei. Presedintele care avea 5 teaminteasca de datoria ei fata de tari. Vina sufocant In seara urmitoare, avea sa se afle la teceptie, durand? degetele de la strangerea altor sute de mAini. Si nu et nimeni de vind in afard de ea. La ce bune toatd educatit ‘Scanned with CamScanner Prima Doamng 43 giexperiensa dack nui Fee cmunti un Iueru atat de simplu precum a scoate cheile masini din contact? Gatul ise strinse. Icni, incercdnd sa Tespire, _ Este grea, iar eu nu o mai car! Nealy isi ridica privirea si o vazy pe tanar observase mai devreme lasand copilul pe ca in brare pe trotuar si tipand la Tatal Anului drepta spre Winnebagoul galben. -Cum vrei! Desi nu vorbea tare, aven o voce Patrunzatoare, Fata nu se mica de Langa bebelus, dar nici nul ridica. Copila se lisa in fata, in genunchi, ca Pentru a merge dea busilea, numai pentru a se revolta impotriva caldu- tii emanate de trotuar. Era o creatura inteligenta totusi, sise ridicd pana cand numai putin din trupusorul ei ra- mase in contact cu betonul fierbinte - palmele si talpile picioarelor, Cu fundul ridicat in aer, incepu sd se migte inainte ca un paianjen. Fata se intoarse spre tatal ei, ~Vorbesc serios, Jorik! Te comporti ca un nemernic! Nealy tresari la limbajul aspru al fetei. Nu este otravitoa- Te, s& sti! Ai putea macar sa o atingi! ~Tu esti responsabila de copil, iar eu de condus. Sa metgem! O fi fost barbatul acela, Jorik, un tata jalnic, dar fuse- se suficient de destept s4 ia cheile cu el, iar acum biga Una dintre ele in usa rulotei. Fata isi puse mainile in sold. -E de rahat! —Mda, bine, aga este ¢i noudzeci la sut din via at srau atat de pringi in ceartd, incdt nici unul din ei NU observa ci bebelugul se tara incet si sfiditor ca un Paianjen in parcare. I luene Se ridic& imediat. Un copil in pericol. Singural cand in viata ei de care nu putuse sd scap avea 16 ani. ~Weeteaza si te mai plangi si ured, bombani barbarul. ‘A Pe care o re i] tinuse 1 CaTe se in- ‘Scanned with CamScanner| 44 Susan Elizabeth Phillips -Nu sunt sclava ta! Te comporti de parca ai fj seh meu, si m-am turat! Ml Un cuplu in varsta intrun Cadillac incepu si dea spatele mult prea aproape de copilul care se tara, Nea siri in fata, se apleca gi il insfica. y Genul de furie pe care nu o putea exprima nicioday in viata ei cotidiana exploda. -Ce fel de tata esti? Domnul Macho se intoarse incet $i 0 privi pe Neal, cu ochii lui cenusii. Ea se grabi spre el, cu bebelusul jy, brate. Faptul ci o ingrozea si tind in braye bebelusi facea si mai nervoasa. Arta cu degetul spre Cadillacul care se indeparta, ~Fiica ta se tara chiar in calea maginii. Ar fi pur fi lovita. El se holbi la ea. Cu cat se apropia mai mult, cu ata parea mai inal, Ea isi aminti cu intarziere cd trebuia si vorbeasca folo sind accent sudist. -Cum pofi fi ata de iresponsabil? ~Nu:i pasa, izbucni fata. Ne urdste! Nealy il fixd cu privirea. -Copiii eu nevoie de cineva care si ii supraveghez, mai ales bebelusii. El isi indrepta capul spre locul gol de parcare de langa el. -Ce sa intamplat cu masina ta? Ea fu luata prin surprindere. -De unde stii de masina mea? -Team vazut cand ai coborit din ea. Refuza sa-l lase sii devieze de la subiect. -Nu+i bate capul cu masina mea. Ce-i cu copii tai? Ea indrepta copila spre el, dar el nu o lua. In schin™ se holba la micuya de parca nu stia sigur ce era. In c# din urm, se intoarse spre adolescent. ~- Lucy, ia-o gi urca! -Tu ai vreo mana rupta sau ceva? comentd fata. ‘Scanned with CamScanner Prima Doamnét 45 -Fa ce igi spun! Si hraineste-o inainte si o luim jar din loc. Tonul lui devenise atat de intimidant, incit Neal u fu surprinsd ca fata lu& bebelusul din bratele ei. 3 otusi, Lucy mai pistrase suficient de mult dispret pen- tru ai arunca o privire letala inainte si deschisa usa ru- Jotei si si bage copilasul inauntru. Barbatul pe nume Jorik se holba la Nealy, Desi era inalra, el o privea de sus, si pirea chiar mai dur de aproa- pe decat paruse de la distanga. Nasul lui era putin inco- voiat, ca si cum ar fi cizut peste grinda pe care o suda. -Nu este copilul meu, spuse el. Nici una din ele nu este. -Anunci, ce cauti cu ele? -Am fost prieten cu mama lor. Acum, spune-mi des- pre masina ta. O lumina de avertizare se aprinse in mintea ei. -Nu este nimic de spus. ~A fost furata, nu? O privea cu atata atentie, incdt ea se temea sd nu o Tecunoasci, asa ca intoarse capul putin pentru a evita ca el so priveasc direct. -De ce spui asta? ~Deoarece am vazut cd ai parcat aici, iar acum nu mai e. In plus, ai lisat cheile induntru. Ea intoarse imediat capul. -Leai vazur? -Mda. ~Leai vazut, dar nu ai facut nimic? -Ei bine, m-am gindit si fur chiar eu masina, dar Mica fost fricd de broasca ta. Daca nu ar fi fost atat de suparat, poate ar fi ris. Modul lui de a vorbi trida un barbat educat, ceea ce ¢ra deconcertant avand in vedere infatigarea lui de baiat Niu. Privirea lui cdzu pe burta ei mare, iar ea fu nevoitd Sd reziste tentatiei de a privi in jos pentru a se asigura cd Perna nu se mutase. ‘Scanned with CamScanner 46 Susan Elizabeth Phillips - Mai bine ai merge induntru gi ai suna la Polig, spuse el. Era un autostopist mai devreme pe aig Nu as fi surprins sa se fi plictisit asteptand s4-1 ia Ciney, sisi se fi decis si profite de ocazia transportului graty; pe care i Lai pus la dispozitic. Voi rimane pe aici SUflci ent pentru a le oferi o descriere. Ea nu avea de gand si sune la politie. ~Este in regula. Nu trebuie si astepti. -Nu mia deranjeaza. Parea ci se striduia si o recunoascd. Ea incepu sj Ss simta tensionata. - Nu vreau sa te retin. Mulrumesc oricum. Dadu sa plece. - Rami pe loc! capitolul 5 Unde o mai vazuse? Mat o analizi pe femeie mai in- leaproape in timp ce ea se uita precauta la el. Era ceva comportamentul ei care ii amintea de regalitate, dar supletea ei, aldturi de gatul acela lung, fragil, si mainile e nu purtau semnul unei verighete vorbeau despre o yiata grea. Mainile gi picioarele ei erau aproape comic le subtiri, in contrast cu burta ei, iar in ochii ei albastri xista un dezgust fatd de lume care il facea si suspecteze cA vazuse mai multe in viari decat isi dorise. _ Acei ochi albastri strilucitori... ii erau atat de fami iari, Stia cd nu o intalnise niciodata, dar se simyea dé rca ar fi facut-o. Retinerea ei de a suna la poligie tres! curiozitatea jurnalisrului. -Nu vei denunga furtul, nu? Vazu la gat cum pulsul i se accelerd, dar ea tsi past’ calmul. ~ De ce spui asta? Ea avea ceva de ascuns, iar el banuia ce ar fi putut fi. O, nu stiu. Poate nu pori denunta deoarece masin* nu ifi apartinea. ‘Scanned with CamScanner Prima Doamnit 47 Pridenta seaipard in ochii ei, dar nu aa lipsita de naroc, dar avea tarie de ea Nu este problema ta. El era aproape de ceva, aga ca isi “Te temi ca, dacé vei chema pol | furat masina de la jubitul tau. Ea miji ochii. _ De ce crezi ci. am un iubit? El privi la burta ei. _Presupun ci nu o iubitd tia facut asta. isi privi burea de parca uitase ci se afla acolo, -Oh! -Nu porti verigheta si conduci o Masina furata. To- tul se leaga. Nu stia exact de ce fi ficea zile grele. Din obisnuinri, se gindi el, o obignuinti nascuta din curiozitatea lui profesionala despre oamenii care incercau sii ascunda adevarul. Sau poate trigea de timp pentru ca nu voia si se intoarcd la Winnebago. ~Nu am spus niciodata ci magina era furata. Tu esti cel care a hotarat asta. ~Atunci, de ce nu chemi politia? Il privi de pared era regina Egiptului gi el un sclav pietrar care fi construia o piramida. Ceva din atitudinea eiil enerva. ~Ai putea si te intorci la el, spuse el. ~Nu vrei si renunti, nu? El observa combinatia de inteligenta si raceala din expresia ei. Femeia asta dezvoltase abilitatea de a tine oamenii la distanri. Ce pacat ci nu o folosise cu prie- tenul ei! Cu cine semana? R4spunsul era chiar acolo, dar nul Putea prinde. Se intreba ce varsti avea. Spre 30 de ani? otul in comportamentul si manierele ei tridau bu- Mécrestere, dar situatia ei era prea precard pentru un ™embru al aristocratiei. ~Nu ma pot intoarce, spuse ea in cele din urma. i fica. Femeia Tacter, dadu CU presupusul, iti, Igi vor da seama ‘Scanned with CamScanner 48 Susan Elizabeth Phillips - De ce nu? Ea facu o pauzi de o clipa. ~— Deoarece ma bate. Oare era in imaginagia lui sau detecté o urma ¢, usurare in cuvintele ei? Despre ce era vorba? . ~Ai bani? - Putini. -Cit de putini? nci avea mandrie, iar el ti admira curajul. Actionan] dupa instinctele care fi adusesera reputatia, ins fica bar. ta gentii sale urate de plastic si o opri. Ignorandu-i indignarea, i-o ridicd de pe umar gi ji scoase portofelul. Privind induntru, nu vazu nici cdtti de credit, nici permis de conducere, ci numai o bancnoyg de 20 de dolari si ceva maruntis. -Nu vei ajunge prea departe cu astia. -Nu ai nici un drept! . Isi tnsfaca portofelul si geanta si incepu si se indepir teze. El avea oricum destule probleme, si ar fi trebuit si o lase sa plece, dar instinctele lui erau pe pozitii. -Si ce vei face acum? striga el in urma ei. Ea nu-i rispunse. li veni in minte o idee nebuneascd. © rumega vreo cinci secunde inainte si se rizgandeasca. ~ Vrei sé mergi cu masina? Ea se opri din mers gi se intoarse. -Cu tine? -Cu mine si cu copiii iadului. Se apropie de ea. Ne indreptim spre vest, citre casa bunicii. Iowa. Te putet lisa undeva in drum daca te indreptai in directia acee® Ea il privi descumpanita. - Ma luagi cu voi? ~ De ce nu? Dar cursa are un pref. Expresia ei trida prudengi, iar el stia exact ce gande? ea. Dar femeile gravide nu se aflau in topul listei lui de chestii care il excita. ‘Scanned with CamScanner Prima Doamna& 49 _Va trebui si ma scapi de Lucy si si ai Briji de copil sta-i tou - . . Se agteptase ca ea sa se simta usurata mentul in care menfionase bebelusul jnlemmeasca. ~Nu ma pricep la bebelusi. - Si nu crezi ca este timpul sa inveyi? Ea avu nevoie de o clipa pentru a-si aminti c& era jnsircinara. El incepuse s creada ci nu era foarte in- cantata de sarcina ei. Se gindi numai citeva secunde inainte ca in ochii ei si inceapa s4 scanteieze ceva ce aducea a entuziasm. - Da. Bine. Da, mi-at plicea. Reactia ei il surprinse. Era ceva mai mult la femeia asta, ceva ce nu se vedea cu ochiul liber. [si reaminti c4 nu stia nimic despre ea si se intreba dacd nu cumva contactul cu fetele lui Sandy ii afectasera creierul. Era insi mai mult decat putea tolera si meargi in continua- re acompaniat doar de ursuzenia lui Lucy si de tipetele bebelusului. In plus, dacd nu avea si functioneze, urma sii dea niste bani si sd o dea jos la urmatoarea parcare. Se intoarse spre Winnebago. - Un avertisment! ~Ce anume? ~Amandoua au stomacuri sensibile. - Ce inseamna asta? ~ Vei afla. fi deschise usa. Cum te numesti? ~N-Nell. Nell Kelly. Ezitarea ei il facu si se intrebe dacd spunea adevirul. Prietenul ei era probabil un ratat. ~ Eu sunt Mat Jorik. Ea inclina din cap aproape regal, gi chiar atunci il Ovi. Cornelia Case. Cu ea semana. Probabil avea numai celebritiyi in minte. Prima data “ecisese ci Lucy semana cu Winona Ryder, iar acum ea n@mintea de o versiune instrcinaté a Corneliei Case. ‘ar si vocile lor erau asemanatoare, dar nu si-o putea » dar, in mo + 8 Piruse sa ‘Scanned with CamScanner 50 Susan Elizabeth Phillips imagina pe aristocrat? Prima Doamnia a natiunii termi. nand faliti, instrcinata §! abandonata la marginea unej parcdri in Pennsylvania rural. ; - Tia zis cineva yvreodati ci semeni cu Cornelia Case? Ea rresiiri. Tot timpul. a ; —Chiar i vocea este ca at el, dar tu vorbesti cu accent, Nu prea imi dau seama din ce zona. De unde esti? ~ Carolina. Alabama. O vreme, am stat in Michigan, apoi in California. ‘Ai mei sau mutat mult. Asta mia afectat modul de a vorbi- a —Mda, cred ci da. Lumina soarelui lovi crestetul ca- pului, iar el vazu o pata mica, maronie, pe pielea de langa tampla, ca si cum s-ar fi vopsit recent si nu ar fiin- larurat taati vopseaua. indeparta imediat detaliul. Nell Kelly probabil rmasese fari noroc, dar pastrase sufici- ent de multi mandrie pentru a avea timp Sagi vopseasca pirul. Era genul de observatie care ficea ca articolele Lui din ziar si se diferentieze de restul. Mirosea bine si, in timp ce se didu intro parte pen- tru ao lasa sd intre in rulota, simri ceva ciudat. Daca nu ar fi fost insircinata, ar fi confundat acea senzafie cu dorinta. Trecuse ceva vreme de cnd fusese intr-o relatie, iar viata lui sexuala avusese de suferit. Dar nu suferise suficient incat si ajunga sa reactioneze la o femeie sftiji- td insdrcinatd. Si rorusi, era ceva la ea... - Dupi tine, printesa! Inclina capul. ~Printesa? cnet ae ae heated nui pierduse mintile. Nu. ‘chee ure wing dack cu un strain, dar stra 1 ves amecine tere = maging mole mal puternie dee ea, Sr aeel saree ben nu era libidinos, ave a el zimbet... Degi o gisi snerane acea tent4 provocatoate pe care a -C - ‘umva, pare sa ti se potriveascd, spuse el. ‘Scanned with CamScanner Prima Doamn& 51 Fa nu stia cum sa rispunda la asta, asa pe Langa el ~ nu era ceva usor de fiicut Pecizia ei fusese impulsiva, dar nu complet decise ea, in timp ce privea interiorul rulotel, De: on fara indoiala, ceva periculos in Privinga lui, nu era genul de pericol care ar fi lasat o femei dezhricata gi dezmembrata inte-un gant. Se oferise si ramana si sh giscute cu politia, nu? Si partea cea mai buna era ch aventura ei nu se sfarsise. Spera ci el muscase explicatia ei despre accent $i igi aminti si fie mai atentd, pentru a nui scipa din cand in cand. Isi reaminti, de asemenea, ci acum era Nell Kelly, primul nume care ii venise in minte. Bebelusul era in scaunul de masina asezat pe © ca- napea cu o tapiterie uzata, in albastru si verde. in fata 4 se stre- ~ si intra. Prosteasci, canapelei $i imediat ?n dreapta lui Nealy se afla o mi bancheta. Pe mas erau o punga deschis& cu chipsuri de cartofi, resturile unei gogosi, o perie de par si un walkman. In stanga ei se afla un mic frigider si, lan- ga el, o usa scorojité care dadea fie catre un dulap, fie catre baie. Exista, de asemenea, o bucdtdrioara cu o plitd cu trei ochiuri, un cuptor cu microunde si o chiuveta plina cu pahare de unica folosint’ si o cutie cu gogosi Dunkin. In capatul rulotei se afla o usa gli- santé care era numai partial inchis& si care lisa si se vada un pat dublu plin cu haine si niste prosoape. In fata se aflau doua scaune, unul pentru sofer si altul pentru pasager. O voce provacatoare o intrerupse: ~Ce faci aici? Ezitand, se intoarse spre adolescenta posacd pe nume Lucy, care stitea pe canapea hrinind bebelusul cu ma- zare de la borcan. Nu incdpea indoiala ca fata nu era incdntata si o vada. Nealy isi aminti cd vazuse in ochii ei dorinya de atentie in vreme ce se certa cu Mat. Poate nu-i plicea ideea cao alta femeie si dea buzna pe teritoriul ei. ‘Scanned with CamScanner 52 Susan Elizabeth Phillips - Merg cu voi, rispunse Nealy. ’ Lucy o privi cu ranchiund, apoi se uitd spre Scauiny| soferului. | —Care-i treaba, Jorik? Nu ai putut sta fara sex, asa G a trebuit si o iei cu noi? -Ignoro! Mat lua o hartd si incepu s4 0 analizere, Lucy crede ci, daca vorbeste urit, ma va face si plang, Nealy © privi pe Lucy si se gandi la grupul de adolgs. cente incdntatoare pe care il gizduise la Casa Alba chiar siptimana trecuta. Toate erau castigatoare ale Burse| Nationale de Merit, iar contrastul lor cu aceasta fata ny putea fi mai frapant. Ei bine, isi dorise pugin din viata obisnuitd, asa ca de asta avea parte. Lucy lisi pe canapea borcanul cu mancare pentru bebelusi. Bebelusul, a cdrui gura era verde de jur impre- jur, scoase imediat un strigat autoritar. Adolescenta se tidica si merse spre banchetd, unde se intinse. - Nua terminat de mancat, dar eu nu o mai hranesc. Isi lua walkmanul, isi baga castile in urechi gi se lis pe spate. Mat o privi peste umar pe Nealy gi ii zimbicu subinteles. - Este vremea s-ti achiti datoria, Nell. O clipa, Nealy nu stiu cui i se adreseazi. -Termina de hranit bebelusul pentru a putea pleca, spuse el. Lucy misca din cap in ritmul muzicii care se auzea din walkman, dar faptul cd nu scipa din ochi bebelugul didea de ingeles ci auzea fiecare cuvant. Nealy avu im Ppresia cd era supusa unui test. Se intoarse spre copil si simti o groaza familiard. Desi se ingelegea bine cu copiii, era o tortura si se afle fn preajma bebelusilor. Era unul dintre cele mai bine pastrate secrete ale ei, si mai ironic avand in vedere costumatia pe care o adoptase. Nu avea nevoie de un psiholog pentru a-si da sev ma de ce avea o problema. Faimoasa fotografie dé pe coperta revistei Times facut&i cand avea 16 ani ‘Scanned with CamScanner frida Loamnd 53 nu aritase ca bebelusul enopian infometat Pe care j| ginuse 19 braye pune jn pratele ei la cteva Momente dupa ce fu Acuta fotografia. Amintirea NU o pari. ise niciodal pe Desi luase in brate multi bebelusi entru fotografi, acele contacte fuse In schimb, i se cerea adesea si bebelusi bolnavi. Privise zeci de beby incubatoare, stransese in brate sute d cu HIV, mangaiase bebelusi suferin: si inliturase muste din achii goi ai mintea ei, bebelusii si suferinga dev virabil, conectati. -Trebuie si te detagezi, ii spusese Dennis inainte de casnicia lor, cind incercase si-i explice. Daca vrei si le fii de folos acelor copii, trebuie sa pastrezi distanra. Dar cum se putea detasa cineva de tragedia de a ve- dea murind nevinovati? Imaginea burtilor lor umflate sicea a membrelor schilodite ii bantuiau visele. Acesti bebelusi devenisera crucea si cruciada ei, si ordonase personalului ei sA caute cat mai multe ocazii posibile pentru a-si sustine cauza. Era singura modalitate prin care putea si onoreze amintirea bebelusului etiopian pe care nu putuse sa-l ajute. n mod traditional, Prima Doamna sustinea o cauza. Lady Bird avusese florile silbatice, Betty Ford luptase impotriva dependentei de diverse substante, Nancy Reagan se alaturase rizboiului impotriva drogutilor, iar Barbara Bush voise ca toatd lumea si citeasci. Desi Cor- nelia nu plinuise asta, devenise ingerul pazitor al celor mai vulnerabile victime ale lumii. Acum, in timp ce Nealy se uita la fetita aceasta sind- toasd, zzomotoasa gi blonda cu ochii albastri si murdara © Mazare pe toata fata, simgi numai groaza. Latura in- tunecatd a cruciadei ei era panica simyita atunci cand vedea un copil sanatos. Daci atingerea ei avea si ri- Reascd acest copil frumos? Ideea asta nu avea logica, dar sinitosi, zimbitori ser mereu scurte, petreacd timp cu elusi muribunzi in le bebelusi infectati zi de boli groaznice celor infometari. [n enisera, in mod ine- ‘Scanned with CamScanner 54 Susan Elizabeth Phillips se simtise Ingerul Mortti Bebelusilor atét de mule timp, inca utea abtine. - ay. i dadu a ca Mat o privea gi reusi si ridice qj, ‘Le eee de. eu nu mi pricep la bebelusi. Poate tu te Pricey; mai bine. . ~Te temi si nu te murdaresti pe maini? In cazul cg ai uitat, rimasese si ne ajuti. li forca mana gi stia asta. Ea privi tulota murdari, adolescenta morocinoasi si bebelusul agitat. Apoi priv spre barbatul matahalos, mitocan, cu umerii lui Lagi gi zambetul diabolic. Chiar isi dorea atat de mult sa fugi incat si accepte si facd fara unei astfel de situarii? Da, igi dorea. Cu o hotarare indarjitd, lud lingura unsuroasd, o bagi in borcan si o duse la gura copilei. Micura devord maz tea, apoi deschise gura pentru mai mult, cu ochii agintiti la chipul lui Nealy. In timp ce Nealy ducea urmatoarea lingura la gura, bebelusul 0 apuca de degete. Nealy tresari, rezistand cu greu dorintei de a-i inde: parta manuta. -Cum o cheama? intrebi ea. -Nu vrei sa stii. Lucy ridicd 0 casca. -O cheama Butt. -Burt? Nealy privi la chipul adorabil plin de mazire cu tr saturi delicate si piele sanatoasa. Parul ei drept, blond se ridica precum Pipadia in jurul capului. Copila zim bea, dezvaluind patru dintigori, apoi scoase o bula de saliva verde. , -Nu eu iam pus numele, spuse Lucy, asa ci nu te uita la mine. Nealy se uit’, in schimb, la Mat. -Nicieu nu iam pus numele. Ea ti dadu repede micutei ultima lingura de mazire- ~ Care este numele ej adevarat? ‘Scanned with CamScanner Prima Doamna 55, _ Mai prin jneepu si impatureascd harta. _ Parca ai fost pricten_ cu mama ei. De ce nu ii numele? Cum ajunsese sa plece el la drum cu doi copii care nu erau ai lui? 1 Copii in loc si fi raspunda, el intoarse cheia in contact. -Nu ag porni inca, Jorik, spuse Lucy. Butt are nevoie de o jumatate de ord pentru ca mancarea sa se ageze altfel va vomita iar. , -Ladracu’, nu vom reusi niciodata sa plecam de aici. Nealy nu credea ca el ar trebui sa foloseasca un astfel de limbaj in prezenta adolescentei, oricat de artigoasi parea ea. Si totusi, nu era treaba ei. Lucy isi dadu jos cagtile. ~ Porneste aerul conditionat. Este cald! ~ Aj auzit vreodata de ,,te tog“? _ Aj auzit vreodata expresia ,mor de cald“? Lucy intinsese prea mult coarda. In loc si porneascd aerul conditionar, el opri motorul, se ridic& de pe scau- nul soferului si se céutd calm in buzunare. -Doamnelor, ne vedem peste o jumatate de ora. lesi din Winnebago. Chiat era cald inauntru, iar Nealy o privi contrariata pe adolescenta. -Bine jucat! - Este un nemernic! ~ Este un nemernic care tocmai ne-a lisat fara aer conditionat! - Cui ii pasa? Cand Nealy fusese de varsta lui Lucy, i se ceruse s4 se imbrace adecvat si si poarte o conversatie politicoasi cu liderii lumii. Nu sar fi gandit niciodaté s& fie nepoliti- coasi. Adolescenta aceasta incepuse s4 © fascineze. Bebelusul incepu si-si bage pumnii murdari in pu- ful blond. Nealy privi imprejur dupa un prosop, dar nu vizu nici unul. - Cum se presupune cd 0 voi curaga? -Nu stiu. Cu un gervefel umed. ‘Scanned with CamScanner 56 Susan Elizabeth Phillips - Unde sunt? - Pe undeva. Poate in sertar. / Nealy gist un prosop de bucatarie, tl umezi in chiy, yeti si, sub privirea arenta a Jui Lucy, incepu sii Stearg, parul copilei, dar descope ar fi trebuit si inceapg oy mainile. In timp ce lucra, incerca si nu observe ZAMbe. tele juciuse pe care ile oferea. Inerun final, copila fy destul de curata. . ~Ridico din scaun gi las-o sé meargi de-a busile, putin. Lucy parea foarte plictisita. Are nevoie de py. tind miscare. " Presul nu parea foarte curat. Gindul la tifoida, diz enterie, hepatita i alte zeci de boli ii trecu prin minte, si privi in jur pentru a gasi ceva pe care sd 0 aseze. Gigi in cele din urma o patura incr-unul dintre cosurile pline aflate in partea din spate a rulotei si o intinse pe podea, intre canapea si masa. Mainile i se poticnira in centurile scaunului de bebelus inainte si le poata desface. Trase aer in piept, asa cum facea mereu cand trebuia sa ia in brage un copil. ,Nu muri! Te rog, nu muri!“ Copila lovi si scoase un scancet fericit in cimp ce Nealy o ridica din scaunul de masina. O simti calda gi zdravana in mainile ei - si cat se poate de sanatoasi. Nealy o aseza repede jos, pe podea. Copila isi inalpi cx pul pencu ao privi. Lucy incetd sd mai pretinda cA asculta la walkman. -Nu ar fi trebuit s4 te deranjezi cu patura. Nu vasta pe ea. Evidenc, bebelusul o porni in miini si in genunchi: In cateva secunde, parsi patura, indreptanduse spre partea din fata a rulotei. ~ Daca sti arat de multe, de ce nu ai grija de ea? Nealy se bucura de nouratea impolitefii. Nu ar fi minunat 4 tipe la tori cei care o jigneau? Bebelusul se trase la picioarele ei, folosindu-se de sc unul soferului pentru sprijin, si incepu si se aventure?® ‘Scanned with CamScanner Prima Doamna So? in doua picioare instabile echilibrate de o mina mi murdard de mazdre uscata. a mica Ce crezi cham facut de cand a murit mama? Nealy se simfi groaznic. -Nu am stiut despre mama ta, imi pare riu, Lucy ridicd din umeri. -Nue mare lucru, Lasa aia, Bute! Nealy vazu ca bebelusul se intinsese si incerea si ajun- gila schimbarorul de viteze. Micuta se intoarse spre sora ei mai mare, zimbi si-si bagi pumnul in gura. -Nu-i voi spune Butt, zise Nealy. - Atunci, cum va sti ca vorbesti cu ea? Nealy refuza si fie atrasa intro polemicd. -Am o idee. Sa-i dim un alt nume. O porecla. -Ce porecla? -Nu stiu. Marigold. ~-Esce penibil. -QO fi penibil, dar este mai bine decat Butt. -lar face asta. Mut-o! Nealy se siturase deja sa primeasca ordine de la o adolescent. — Daca tot ii cunosti comportamentul atat de bine, ar fi indicat sa o supraveghezi tu. - Da, sigur, comenta Lucy. -Cred ci asa ar fi cel mai bine. Nu incape indoiala ca te porti frumos cu ea. Chipul lui Lucy deveni rogu pe sub tona de machiaj. ~Nu-i adevirat! NU pot so suport pe nesuferita. Nealy o privi cu atentie pe adolescentd. Daca nu o suporta, cum de era mereu aga atenta la micura si la nevoile ei? . Bebelusul Butt - Marigold - se intinse iat dupa schim- batorul de viteze. Nealy se apleca, isi strecura mainile pe sub bratele copilei si o duse pe canapea. Micura se Sprir jini intr-o mana si isi isd capul spre sora et mat mares care o ignora in mod voit. Scoase un fipat prin care so” licita atentia. ‘Scanned with CamScanner 58 Susan Elizabeth Phillips Lucy isi plecé usor capul si incepu si si-gi descojeascy ., albastra de pe unghiile de la picioare. Oh Bebelusul cipa din nou, de data asta mai tare, Luey continua sa nu o bage in seama. Un alt tipat. Mai strident. -Inceteaza! Pur si simplu, inceteaza! Chipul micurei se schimonosi ca reactie la furia on rorii ei. Lacrimile fi inundara ochii. Buza de jos incep, sd-i tremure. —Rahat! Lucy sri in picioare si iesi din rulota, lasind-o pp Nealy singura cu un bebelus cu inima franta. ~ Spune-mi ci doar mi se pare si cd, de fapr, zgomotul facut de motor nu se inrdutateste, spuse Mat, uitanduse spre Nealy, aflara pe scaunul de langa el. Pornisera la drum de vreo ord, dar el paruse cufun. dat in propriile ganduri, asa cd acum i se adresa pent prima oara. - Nu am bagar de seama. Fusese prea ocupata si admire peisajul rural. - Haidegi s4 ne oprim, zise Lucy. Vreau sa merg la mall. -Nu cred cd este vreun mall prin apropiere, spust Nealy. - De unde stii tu? Si lasa-ma si conduc. Stiu cum s¢ conduce chestia asta. ~ Liniste, le avertizd Mat, altfel o veri trezi pe Butt. Spre usurarea lui Nealy, bebelusul adormise, tntru" final, in scaunul de magina. -O cheami Marigold. ~Asta-i o tampenie. Mat se intinse dupa cutia de bere pe care o scoses din micutul frigider. Ea observase deja inclinaria lui tre bere. - Nici lui Butt nu-i place, dar Ei nu ii pasa, coment Lucy. ‘Scanned with CamScanner Prima Doamnit 59 Nealy, f sese retrogradats la statutul de 10 de kilometri in urma, _Picat, fiinded eu asa am si-i spun, Ea simti un nou val de incantare dat de acea politete nefamiliars, Cum ar fi sa le poata vorbi celor in Congres aga?! wDomnule, singurul lucru care pute ai rau decat gura dumneavoastri este modul in care ceti politica." in rulota, despre care Lucy spusese ci se numeste abel, se asternu linistea. Pana si acest Winnebago ca i de el avea un nume mai acatarii decdt micuya. Mat se uita concentrat la drum, cu capul inclinat intro parte in vreme ce asculta zgomotul motorului. lealy isi dcu seama ca ea chiar se simgea bine, in ciu- ja companiei mai mule decat neprietenoase. O zi de ra frumoasa fara receni sau cine formale la care 4 fie nevoita s participe. In seara asta nu avea de ce si isi puna gheata pe mini pentru a le ajuta si revina dupa nenumirate strangeri de mana. Durerea data de la prea multe strangeri de maini era unul dintre aspec- tele neplacute ale politicii. Unii presedinti ajungeau si conceapa adevarate sisteme de protectie in acest sens. Woodrow Wilson lisa in jos degetul mijlociu, apoi isi incrucisa inelarul si aratitorul deasupra, ca nimeni sd nui poati strange prea tare mana. Harry Truman lua primul mana interlocutorului si strecura degetul mare astfel incat si poata controla strangerea. Ida McKinley, soria presedintelui William McKinley, avea un buchet cu ea mai mereu, ca si evite strangerile de mana. Dar Elizabeth Monroe, frumoasa, dar snoaba sotie a celui deal cincilea presedinte, avea un sistem chiar mai bun: Pur si simplu, se tinea departe de Casa Alba. Oamenii politici gaseau tot felul de trucuri pentru a face mai tolerabile intalnirile formale. Unul dintre Preferatele lui Nealy ii apartinea chiar reginei Elisabeta. Cand voia si dea semnalul cd dorea si fie salvata dintro Ea cu vreo ‘Scanned with CamScanner 60 Susan Elizabeth Phillips conversatie plictisitoare, pur si simplu isi muta POFeta a pe bratul drept pe cel stang. . ~Vreau si merg la un mall. Unde era poseta cind aveai mai mare nevoie de ea ~De ce nu stai sf asculti niste muzica? " Lucy lis deoparte punga de chipsuri. ~M.am siturat. Vreau si fac si eu ceva distractiy, -Nai nici o carte sa citesti? ~ Nuss la scoala! De ce as vrea si citesc? ~Mda, Nell de ce ar vrea si facd aga ceva? comeny Mat zambind, Cartile fusesera cea mai credincioasd companie a hui Nealy in copilarie, si nu-si putea imagina Pe nimeni care si nu se bucure de citit. Se intreba cum isi tineay paringii copiii ocupati atunci cand calitoreau. Desi erg Prima Doamna a Statelor Unite - o mama simbolicg q farii -, nu avea nici o idee. -Ti-ar plicea si desenezi? intrebi ea. ~Sa desenez? Era ca si cum Nealy ii Sugerase sa se distreze jucin- du-se cu un sobolan mort. ~Ai niste creioane? Creioane colorate? Pufni si continua si-si descojeasci oja de pe degetul mare. Mat ii arunca lui Nealy o privire amuzata. -Suntem in mileniul doi, Nealy. Creioanele colorz te si cariocile sunt demodate. {ntreab-o daca vrea dro guri si un pistol. -Nu este amuzant. ~ Este amuzant. Lucy tsi tidica privirea de la deget. Este cel mai amuzant lucru Pe care te-am auzit spunar dul, Jorik. - Da, sunt sosia lui Jim Carrey, Lucy se ridica de pe canapea. - Trebuie s& ne oprim. Trebuie sa-mi fac nevoile. -Avem toaleta. Foloseste-o! ~ la-ti gandul! E scarbos inauntru! ~ Atunci, curaro! ‘Scanned with CamScanner Prima Doamna 61 cu o grimasa dispretuitoare, “so crezi tu! Mato privi pe Nealy. _ Curio tu! Nealy fi intoarse privirea. _ Sar crezi tu! Lucy chicoti, iar Nealy zimbi auzind acel sunet. —Stai jas! fi ordona el lui Lucy. Pune-ti centural Ea isi Lud casetofonul cu casti si se indrepta spre par- tea din spare a rulotei, unde se arunca pe patul dublu, agezi pera si incepu sa loveasca in Perete cu pumnii in ritmul muzicii. -Dragut copil! spuse Nealy. Sunt sigur ca se va des curca bine in inchisoare. -Daci trezeste Demonul, o voi omort inainte si ajun- gi acolo. Nealy il analiza. -Nu am calatorit niciodata cu copii, dar cred ci ar tebui s4 plinuiesti opriri mai dese, pentru a evita si se plictiseasca. Peisaje, locuri de joaca, gradini zoologice. - Daca vezi vreun semn spre o crescatorie de serpi, spune-mi numaidecar, ca s& va las pe toate trei acolo. - Esti un barbat tare y4fnos! ~ lar tu esti groaznic de vesela pentru o femeie care are 20 de dolari in portofel gi cireia tocmai i sa furat masina furata. ~Nu era furatd, iar bunurile materiale nu sunt decat obstacole in calea iluminirii noastre spirituale. ~Serios? ~ Lucy a zis c& mama ei a murit. Cand sa intimplat? ~Cu aproximativ sase s’ptimani in urma, Femeia nu Sa controlat niciodata. Conducea bauta. ~ Dar tatal fetelor? ~ Tatii. Taral lui Lucy a fost o aventura deo noapte. Sin Demonului era ultimul iubit al lui Sandy. A mutit ea, ‘Scanned with CamScanner 62 Susan Efizaveth eniltips Le aceea este Lucy atat de ostila. Inceareg in faga mortii mamei ei. a facg -Nu prea cred. Pun pariu ca, pentru Lucy, Sand murit cu mule timp in urma, Cred ca este maj dept speriata, dar nu vrea sa lase sii vada, _ 4 Ov _ Este frumos din partea ta si ai grija de ele, ari prea atras de copii. ci nu este nimic atat de ru cu fetijele acestea pe nigte beton si.un lac foarte addnc sf nu poatd rezolya, Ea zimbi. Oamenii ii aratau mereu partea lor cea maj buna. Era dragur sa fie inconjurata de cineva atar de incantator de pervers. ~Cu ce te ocupi? Adica, vreau s4 spun atunci cand ny hoindresti cu copii care nu sunt ai tai. El mai lua o inghitieura din berea fara alcool si lisz doza jos inainte si raspunda. ~Lucrez la o ofelarie. -Unde? - In Pittsburgh. Ea se lisa pe spate in scaun, bucurandu-e din plin de noutatea de a vorbi ca un om obisnuit. - Este interesant? Sa lucrezi in industria oelului? ~O, da! Foarte interesant. Ciasca. -Ce faci? -Una, alta! __ 7Este incredibil modul in care industria renaste, in ciuda competiriei cu japonezii. Este ciudat, totusi, sf Constagi ci acum Indiana este producatorul de ofel principal in locul Pennsylvaniei, Pennsylvania nu este nel mécar pe locul al doilea, se holba la ea, iar ea isi i pesmi . isi didu seama cd divulgase ~Am citic d ; fe i senede espre asta in National Enquirer, spuse ea 7 National Enquirey? ~Foate era Philadephia Inquirer. » Mai ales ‘Scanned with CamScanner Prima Doamné 63 _Poate. gimti intepatura resentimentutui. fyi ulgi ani controlandu-si fiecare cuvani areasci asta si acum. “Am memarie fotograficé, minti ea. Stiu tot felul de lueruri- _ ~Pacat cA nu fi-ai putut aminti si de cheile masini tale! Mai lua o inghititura de bere. Deci Pennsylvania ste pe locul trei? De fapt, pe locul patru; dupa Ohio si Illinois. -Fascinant! Cisca din nou. -Vrei si conduc eu ca sa poti trage un pui de somn? - Ai mai condus vreodata din astea? Condusese tancuri, atit americane, cat si rusesti. -Ceva similar. - Poate 0 voi face. Am dormit prost noaptea trecuci. incetini si trase pe dreapta. -Ce se intampla? strigi Lucy din spate. -Trag un pui de somn. Vino si tortureazo putin pe Nell, ca sé pot eu s& stau in pat. O poti invata toate cu- vintele spurcate pe care le stii. -Gura, amandoi! O veti trezi pe Bu... Marigold. Lucy veni in faya in timp ce Mat eliberd locul soferului si ple- card imediat iar la drum. Kilomerrii se scurgeau, dar, in loc sa se bucure de peisaj, Nealy se trezi intrebandu-se ce se intampla la Casa Alba. Petrecuse prea t §i NU voia 54 Tarziu la amiazi, lumina soarelui rizbatea prin fe- restrele inalte ale Biroului Oval si cideau pe pantofii lustruiti ai directorului Serviciilor Secrete, Frank Wo- linski. Acesta se asezi pe unul dintre scaunele Dun- can Phyfe care erau plasate langi un peisaj din secolul al X1Xlea. Consilierul principal al presedintelui se afla langa una dintre ugile interioare ale biroului, toa- te avand firide in forma de scoicd deasupra, in timp ‘Scanned with CamScanner a Susan Elizabeth Phil, lips ce James Litchfield se asezase pe un scaun Tanga usa ex. rerioara cu fronton. Omologii lui Wolinski de la FBI si CIA stateau unul langa celélalt pe una dintre canapele. Superiorij lor directi, procurorul general si secretarul Trezoreriej se asezasera la marginea grupului, ca si cum ar fi vrut Si se rind la distanta. Harry Leeds, directorul FBI, si Clement Stone, direc. torul CIA, stiau deja ce era in raportul lui Wolinski. Cei trei brbati se aflasera in contact permanent in ultimele 28 de ore, chiar de cand sefa de cabinet a Corneligj Case descoperise lipsa acesteia. Pregedintele fusese cel care ceruse intalnirea. In timp ce Lester Vandervort pasea pe sigla preziden. tial care acoperea covorul din faga biroului, Wolinski se foi in scaun. Tensiunea din incapere era aproape in- suportabila. Fusese numit director al Serviciilor Secre- te de numai sase luni, ca urmare a schimbarilor care avuseserd loc fn agentie dupa asasinarea lui Case, dar acum postul lui era in pericol. Nu voia sa se gandeasca la faptul ca avea si rman in istorie dreprt primul director al agentiei care a pierduto pe Prima Doamna. -Sa auzim, izbucni presedintele! - Da, domnule! Tori din incipere stiau cd Wolinski transpira gi agteptau toti si vada cum avea sd se descurce, - Acum doua ore am primit un raport ca politia sta- tului Pennsylvania a oprit un infractor pe nume Jimmy Briggs. Exista un mandat de arestare pe numele lui pentru jaf armar, La momentul arestirii, Briggs con- ducea o masind Chevy Corsica albastri inrepistrata pe numele Deliei Timms. Masina avea numere de inma- triculare temporare de la un vanzator de masini ve din Rockville. iF Auzind mentionindu-se suburbiile Washing D.C., barbarii din incdpere care nu ¢t ski se speriara si mai mult. ‘Scanned with CamScanner Prima Doan 65 _ Din cate ne-am putut da seamg in Te *" spuse el. ma, Delia Timms nu - Dar nu stiti asta sigur. Clement Stone, d irectorul CIA, stia foarte bine ca weau nevoie de mai mult timp pentru a Se asigura, si cesta era modul lui de a se p: nvinuti ia folinski isi ascunse enervatea, Fe. - Mai ciuram. Furnizorul este cunoscut ca se joacd je-a soarecele $i pisica cu legea, iat yanzitorul nu ava vreun permis de conducere. Lam interogat esctis-o pe Timms drept o femeie in varsta, subtire, cu n par cenusiu ondulat gi cu o picle straniu de fina. opti o clipa, dandu-le timp sa traga propriile concluzii ainte de a continua: Stim ci doamna Case sa folosit le o costumatie pentru a iesi din Casa Albi, iat sincro- yizatea este buna. -Crezi ca s-a deghizat, tresiri Litchfield. Inca nu m certitudinea ca fiiea mea nu a fost luat& impotriva intei ei. Wolinski nul placuse niciodata pe James Litchfield, acum simfea pentru el o urmi de compasiune. Tori i din Washington stiau cit de apropiat era fostul icepresedinte de fiica lui, - Toate dovezile indica faptul ca a plecat din propria itiativa. Presedintele il privi cu asprime pe Wolinski. -Crezi cd sa deghizat intr-o batrana, sa furisat afard in Casa Alba gi a ajuns cumva in Maryland, de unde a mparat o magina. Ar fi bine sa stii mai mult de atat! ~Stiu, domnule. Poligia din Pennsylvania a gasit in Portbagajul masini Chevy un plic cu 15 000 de dolari. olinski era ingrozit de cealalt& parte a raportului sdu. lu gasit, de asemenea, o punga cu haine de femeie si ’@ produse de ingrijire personala. Acolo se afla gio azide orice j viarela iin picioare, chipul tridandu-i agonia. ‘Scanned with CamScanner 66 Susan Elizabeth Phillips -S-ar putea sii nu fie nici o legdtura, spuse in pry Wolinski, dar verificiim inregistririle de la Casa Alk pentru a le privi mai bine pe batrinele care au Veni la tur in acea dimineaga. Ar trebui si avem rezultate), intr-o ora. Presedintele injurd, iar Litchfield igi pierdu si PUting culoare care fi rmiisese in obraji. Wolinski stia exact era in minte lor gi vorbi degrabs ~ Nu erau semne de violent. Jimmy Briggs spune Gi, atunci cand a luat masina, cheile erau in contact gi g nu a vizut cine era soferul. Chiar in aceste moment, masina este dus la laborator. -Ce leati spus localnicilor? Consilierul principal al presedintelui, un barb cunoscut ca fiind paranoic in privinta scurgerilor de informatii despre Casa Alba, vorbi pentru prima dati: - Am spus ca facem o anchetd de rutina. Ca am primit un mesaj ciudat de ameningare la adresa presedintelui si cd ne gindeam cA ar fi putut fi trimis de la fostul pre prietar al masinii. -Si au crezut? - Asa pareau. Consilierul presedintelui clatina din cap. - Pana acum, nu s-a scurs nimic, dar nu vom putei ascunde prea mult asta. Litchfield izbucni: -Trebuie si pastrim discretia! Daca presa afla ca fila mea a disparut... Nu-i incheie propozitia. Nu era nevoie. -Am agenti care se indreapta chiar acum sp Pennsylvania, spuse Wolinski. -Nueste suficient! Pregedintele ii privi atat pe Wolitt ski, cat si pe Harry Leeds, directorul FBI. Vreau un gu operativ din trupe speciale pentru asta, cu agengi FP: si ai Serviciilor Secrete drept parteneri. Cei mai bur! oameni ai vostri! ‘Scanned with CamScanner Prima Doamnit 67 Wolinski nu stia cine pfrea mai alarmat de ideea le a pune agentii si lucreze impreunai astfel, el sau larry Leeds. -Dar, domnule... -Domnule, daca pot sa sugerez... -Veti face cum va spun! Privirea presedintelui cizu supra procurorului general si asupra secretarului Tre- oreriei inainte sa-si intoarcd atentia spre Wolinski si eds. Stiu cum lucreazi oamenii vostri si nu voi permi- te nimanui sd-si construiascd un tegat privat de pe urma isparitiei doamnei Case. Insist pentru o cooperare-de- lind intre agentii. Cooperarea echipelor este garantia 4 voi reusi. Ati inteles? -Da, domnule! -Da, domnule! ~ Bine! Presedintele miji ochii. Acum, va sugerez tu- ror sa treceti la treaba, deoarece, va asigur, daca nu ii dam repede de urma Corneliei Case, unii oameni din incaperea asta isi vor pierde postul. ‘Scanned with CamScanner capitolul 6 ~Ma-ma-Ma! Mat se visa spaland o latrind. Pe masura ce visul ainta, o pisicuta cu privire diabolica aparu si-si infipse hearele ascutite in braqul lui. Treptat, ridicd pleoapele una cate una. Clipi. Nici o pisica. In schimb, 0 pereche de ochi albastri de bebelus il priveau angelic de la mar- inea patului. . -Ma-ma-ma-ma-Ma! Isi infipse degetele in bratul lui. arul ei blond subtire era dat pe o parte a capului, iar obrazul ei rotunjor avea o cuta. Altfel, era vioaie, miro- sitoare si gata de petrecere. Ma! ; ' -Aigregsit persoana, copile! El se trase, se rostogoli pe spate si se holba la plafonul rulotei. Nu se miscau, ceea ce explica de ce Demonul hoinarea. Nell! Lucy! Scutecul lui Butt trebuie schimbat! ‘Scanned with CamScanner 68 Susan Elizabeth Phillips Nici un rispuns. -Ta-Ta! . Asta il ridici repede din pat. Se scutura S151 trecy mana prin par. Apoi isi bagd o parte a tricoului tn blug: si se indrepta spre partea din fata a Winnebagouly; Gatul incepea si-l doara, deoarece trebuia S8-5i ting capul plecar. Lucy nu era prin preajma, dar Nell stitea Pe seay, nul pasagerului cu picioarele sprijinite de bord si cy ‘ expresie de satisfactie pura pe fata. Se trezi oprinduse numai pentru ao privi. O raza de lumina a soarelui de amiazd tarzie ii transformase pielea in Portelan, si er, ceva aproape diafan la ea. Ea se intoarse si-l prinse holbandu-se la ea. El privi tn jos la ceasul de pe bord si vazu cd dormise ceva vreme. -Copilul e liber. ~Stiu. Are nevoie de miscare. Usa se deschise, si Lugy intra, ~Este ultima oara cand mai urinez in pidure! ~Atunci, curata baia, ti Taspunse Nell. Mat simi ca il prinse ceva de Picior, simgi un miros si vizu Demonul atarnand de blugii lui. Privea in sus la el cu un zambet minunat. Apoi, folosindu-si celalalt picior pentru a se echilibra, micuta incepu s& se legene. -TaTa-Ta! Poate cA murise fard si-si dea seama si ajunsese direct in iad. ~Nu spune asta! Lucy isi prinse sora de maini gio indepired, apoi ingenunche si ii prinse fata in palme pentru a: atrage atentia. Spune nemernic, Burt! Nemer- nic. Nemernic. Nell nu avu nici macar decenta de ai ascunde amu zamentul in timp ce ridicd bebelusul cy blandege sil duse pe canapea pentru ai schimba scutecul, -Ce mai fan club ai! Mat avea nevoie de aer curat. ‘Scanned with CamScanner Prima Doamna 69 _Ma intorc in citeva minute, dar nu ezitati sa Aj mine. . fir ead se intoarse, Demonul era Prins tn si scaunwl de masind, iar Nell statea la volan, ~Voi conduce eu, spuse el. Ea intra pe carosabil. -Curind. Acum, caut un loc unde s4 Oprim pentru cin’. oo) le -Nu este nici macar ora sase. ~ Lui Lucy ii este foame. at igi intoarse capul spre adolescenta, * ‘. , re -Mananca chipsuri de cartofi. ~§i mie imi este foame, zise Nell. Si Marigold are nevoie de o masa decent. - Inceteazi s3-i mai spui asa! exclama Lucy. Uraste asta! Chiar uraste! - Opreste, ii ordona el. ~Chiar in fata. Indicatorul arata doi kilometri. Gran- nie Peg's, asa-i zice. ~Pun pariu cd este un restaurant de patru stele. ~ Ce stie un ofelar despre bucataria de patru stele? -Nu generaliza! -Nu o fac! De aceea nu am loc de munca. Parea tngrozitor de mulfumita de sine pentru cine- va care ar fi trebuit sa fie disperatd. El se intreba cum T teactiona ea daca i-ar spune adevarul despre cum isi castiga existenta. Obignuia si adore si le spund oame- nilor ca era jurnalist, dar in ultimul an devenise evaziv. cesta fusese un motiv suficient pentru a renuna. Un Darbat ar trebui si fie mandru de munca lui. ~O, jata! Sunt la picnic! Nell se wit fa o familie cu tru membri care se oprise pe marginea drumului si ndnce sendviguri pe hayonul unei furgonete vechi. hii ej albastri dansau de plicere. Pare att de amu- tt Asta putem face la cina! Am putea face picnic pe arginea drumului. plecati suranga in aS ‘Scanned with CamScanner SUSAN BNZAOCH Eiillipg 70 Nici pomeneala! {mi sta gindul numai labun n le icii Peg- bun eicurile sunt nasoale! bombani Lucy, -V-ar prinde bine am4ndurora o pastila a fer e Nell hotarata. , emi e mild de copilul tau daci vei pune si mandnce sendviguri murdare pe capota unei furgonete Prafuite, Nell isi fix privirea asupra drumului. -Nu va aud! Nu aud decat cuvinte fericite! Mat zimbi. Gravida asta era, fara indoiala, distractiysi icirii, Tricoul roz cu flamingo al bunicii Peg, colantii Negri si cerceii de argint strlucitori o incdntau pe Nealy, Toa. te acestea pe o femeie plinutd, cu parul lung, abia tre. cuta de 40 de ani. Restaurantul ei avea lambriu fals de pin, flori de plastic pe un perete despartitor aflat intre intrarea restaurantului si zona de mancare si o tejghea cu taburete din vinil negru. Exact genul de loc pe care nul vazuse niciodata. Era fericita ci o putuse convinge pe Lucy sa care bebelusul, Fusese suficient de greu pentru ea s simti acele misc4ri viguroase cind ii schimbase scutecul Lui Marigold. Fusese ingrozita ca nu cumva si o rineasci. Bunica Peg iesi din spatele tejghelei si ii saluta cand intrara. ~ Buna ziua, oameni buni! Fumatori sau nefumiatori! ~Fumiatori, zise Lucy, ~Nefumitori, spuse Mat. Privirea lui Lucy indica faptul cd il credea de-a dreptul Patetic. Nealy il observa pe Mat analizind coltul restaurantu- lui cu o sclipire hotarata in ochi, - Nici Si nu te gandesti la asta, spuse ea tepede. Stai cu noi daca nu O vrei pe Marigold prinsA pe scaunul de langi tine. Bebelusul scanci incantat. ~Ta-Ta-Ta! ‘Scanned with CamScanner Prima Doamna 71 _Vrei so opresti si mai fact aga? bombani M ~Nemernic! Nemernic! Nemernic! spuse Lu . os capul micufel. Pete Mar oft Nealy r : insotitorii ei de calatori e. Avind in vedere cit de hesuferiti erau I tg e, NU ar fi trebuit sa se simtd atat de bine, dar faptul ca era in compania lor o facea si se Ew? Sunt o carte deschisa. . asni. umnezeu era momentan in pauzd, cici nu o trasnt. ‘Scanned with CamScanner 80 Susan Elizabeth Phillips ~Arunci, de ce folosesti un accent sudist fals? ~De unde stii ca este fal sr _ ~ Deoarece in jummatate din timp uiti de el. _Oh! Asta este fiindea am locuit in California, ~ Las balta, Nell! Este evident ca esti o femeie edy. cara, si nuam vizut pe nimeni altcineva in Testaurantul ala de doi bani mancind copanul de pui folosind curitu| si furculira. | . —Nu-mi place si mi manjesc pe mini. _ Pastreazii asta pentru prosti! Nealy gandi repede. ~Femeile de orice tip pot ajunge in relagii nefericite. = Car de nefericite? ~Suficient cat si nu vreau si vorbesc despre asta. ~Crezi cA te-ar putea urmari? —Nu acum, spuse ea cu grija. Dar ar fi putut. - Nu ai priereni care sa te ajute? Sau familie? = Nu in acest moment. = Nici loc de munca? -A trebuit si demisionez. -Ai mers la politie? Se afunda cu fiecare minut. —Ordinele de restrictie nu sunt mereu eficiente. ~Cum se numeste? Este tatal copilului? ~ De ce vrei si sti? ~ Daca este cineva pe urmele noastre, nu vreau sa fiu luat prin surprindere. Un singur nume ii veni in minte, poate pentru ci vazuse recent vechiul film despre Titanic, = Leo. Inghiti. Leo... Jack. -Ciudat nume! -Probabil, o porecla. Leo este genul asta de om, - Daca este atat de rau, de ce te-ai incurcat cy el? -Am probleme de codependena. “ El se holba la ea. Ea crezuse ci era un raspuns b dar el nu era mulfumit, asa cd ea ad&uga: Ma ‘Scanned with CamScanner Prima Doamna 81 ~ Arata foarte bine. Par saten