Sunteți pe pagina 1din 232
Pentru mama mea. Mi-ai citit primele manuscrise cu romane de dragoste scrise cut o veche masind de scris $l ai parcurs chiar si scenele de dragoste. Tu m-ai in- curajat sd-mi urmaresc visul si nu ai crezut niciodata ca este doat un hobby. M-ai sprijinit la bine si la réu, in fiecare zi, de-a lungul anilor. M-ai inspirat sa fiu o persoand mai bund in aceasta viata. Sunt mandra ca sunt fiica ta. Aceastd carte este pentru tine, mamd. capitolul 1 Avea nevoie de un barbat. Preferabil, unul cu 150 000 de dolari disponibili, s Alexandria Maria McKenzie facut in mijlocul livingului, duse complet mintile. Pe buc Scrise toate calitatile pe care teche. Loialitate. Inteligenta. dragoste pentru animale. Un venit sanatos. Majoritatea ingredientelor erau deja pregatite. Un fir de par de la un membru al familiei de sex masculin - fratele ei era incd enervat ci i-| smulsese. Un amestec de ierburi parfumate - probabil pentru ai oferi delicatete. Si un betigas pentru... ei bine, spera ca asta nu insemna ce credea ea cA putea fi. Respira adane si aruncé lista intro galeata, privind-o cum arde. Se simtea de-a dreprul idioati ci ficuse 0 vraja de dragoste, dar nu prea mai avea de ales si, in fond, ni- mic de pierdut. In calitate de proprietara a unei librarii eclectice dintr-un orsel universitar in voga din nordul statului New York, isi imagina ca-si poate permite o oa- recare doza de excentricitate. Precum aceasta rugiciune catre Mama Natura, care sa-i trimita barbatul perfect. Alexa se intinse sa ia extinctorul, atunci cand flacarile incepura sa se ridice. Fumul fi aminti cumva de crusta de pizza arsa de pe fundul cuptorului. Strimba din nas, arunca spray-ul in mijlocul covorului si pleca sii bea un pahar cu vin rosu pentru a sarbatori momentul. Mama ei trebuia si vanda Tara. Casa familiei sale. —_— se uita fix la micul foc intrebandurse daca isi pier: ata de hartie din mana avea le visa de la sufletul ei pe- Umor. Instinct familial si B Jennifer Probst Alexa ingfaicd o sticli de Cabernet Sauvignon qi se gAndi la situatia sa incerta. Libraria ei fusese pote cata. Extinderea cafenelei ar avea nevoie de o planifi- care atenta si nu avea nici un ban de cheltuiala in plus. Privi apartamentul de la mansarda in stil victorian si isi daidu seama ci nu era nimic de vandut. Nici macar pe eBay. Avea 27 de ani si probabil ar fi fost cazul sa locuias- cA intrun apartament elegant, sa poarte haine de firma si iasd la o intalnire la fiecare sfargit de saptamana. In schimb, ea salva caini de la adapostul local de anima- le si isi cumpdra esarfe cochete pentru a da 0 nota de elegant tinutelor sale. fi placea lumina soarelui, si aiba o atitudine deschisa fara de toate posibilitarile si sa-si urmeze inima. Din pacate, nimic dintre toate aceste lu- cruri nu putea salva casa mamei sale. Lua o inghititura din vinul rosu rubiniu si recunoscu in sinea ei ci nu mai ramasese nimic de facut. Nimeni nu avea destui bani si cand urma sa vina scadenta im- Pozitului, nu avea sa fie un final fericit, Nu era Scarlett O'Hara. Si Alexa nu credea cA incercarea ei disperata d ; ea face o vraja de dragoste pentru a ademeni barbatul perfect avea si ajute, Soneria sun, 4. Ramase cu gura cascata de yimire. Du eels are € el? Se uita la pantalonii ej qe tre- Aik eet intrebandu-se daca avea tin c. ? He a Nidicd si riscoleasca prin dulap, q “a a ee: fa CA se Indrepta spre us, resp; etoneria ge mana spre clanga, PRE anc si oo. cazul 54 raspunzi. faces ‘8 = Sirens: Alexa igi priyj i iees © Ayan, gi se i Trebuia sa fi) ae ie hee pate ce, Puna te Joeul cu focul : Maggie pufni si j : si intra. Flutura 5 ; sa sclipeasca unghiile dare cu et i mand in aer, fieand se arunca pe canapea, 4a de culoarea cireselor gi ~Da, da, s-0 crezi tu! tu! Lai pus pe fup? ‘ ; care te-ai intalnit, aga ca nt ee 3 pe ultimal tip eu Ce sa intamplat aici? {i mai fac nici « lipes - Ce vrei sa spui ca spui ca ba ; gaumi atace Put ca Lam pus pe fuga? Am crezut ci o Magee tidicd din spranceana, . di aplecst Sa te sirute de noapte buna. Tu te-ai im- Hi 6 $ral cazut in fund, iar el s-a simtit ca ultimul fucre Sbineic S€ sarutd dupa o intalnire, Al. Este un soe arunca gunoiul ramas intro punga si ridica eata, - Mancase tone de usturoi la cina si n-am vrut si se apropie de mine. Maggie apuca paharul de vin gi lua 0 dusea sanatoa- sa. Isi intinse picioarele lungi imbracate in piele neagra si isi agata tocurile inalte ale cizmelor de marginea mesei ponosite. 4 -la mai spune-mi inca o data de ce n-ai facut sex in ultimul deceniu? - Vrajitoareo! - Puritano! Alexa se dadu bituta si pufni in ras. ae -Bine, ai castigar. Carui fapt ii datorez onoatea vizitei intr-o sambata seara? Arati bine. : —Multumesc. Ma intilnesc cu cineva la un pahar pe la unsprezece. Vrei sa vii? =La intilnirea ta? Megan se stramba si ~Vei fi o compante mal ©” _ Atunci de ce te vezi cu el? “= bine. ala. goli restul paharului. F buna. Tipul e plictisitor. =| 10 Jennifer Probst Alexa se lisa langa ea pe canapea si oft. ~ As vrea sd pot fi ca tine, Maggie. De ce am atitea inhibitii? ~Tar eu de ce nu am deloc? Buzele lui Maggie se strambara autoironic, apoi arata spre galeata. Asa deci, care e treaba cu focul? Alexa of ta. -Am facut o vraja de dragoste. Ca sa, aa... barbat. Prietena ei isi dadu capul pe spate si incepu sa rida. - Bine, dar ce-are asta de-a face cu galeata? Alexa isi simri obrajii arzand. Nu traise niciodata senzatia. -Am facut un foc in onoarea Mamei Natura, sopti ea. -Oh, Dumnezeule! —Uirte, sunt disperata. Inca nu Lam intalnit pe Dom- nul Perfect sia aparut o alta mica problema pe care tre- buie sa 0 tezoly, asa cd am combinat ambele nevoi intro singura lista. —Ce fel de lista? -Una dintre clientele mele mi-a spus cd a cumpa- rat o carte cu vraji de dragoste si atunci cand a facut o lista cu toate calitatile pe care le cduta la un barbat, aces- ta a aparut. Acum Maggie parea interesata. - Un barbat a aparut in viata ei, avind toate calitatile pe care si le dorea? -Da. Lista trebuie sa fie specific. Nu poate fi prea ge- nerala, pentru ca altfel universul se incurcé in doringele tale si nu trimite nimic. A spus ca daca faci vraja, barba- tul potrivit va aparea. Ochii verzi ai lui Maggie sclipira. —Da-mi s4 vid cartea. sc un 0 Jocul cu focul ul Nu exista nimic mai bun decat o alta femeie singura care si te facd si te simti mai bine atunci cand ediuai un barbat. Alexa ii arunca micul volum imbriicat intro coperta textila, simpindu-se un pic mai bine. -Hmm, arata-mi lista ta. Alexa arunca o privire spre gileata. -Am ars-o, > Stiu ca mai aio copie sub pat. Las-o balta, o iau eu. Prietena ei se indrepta spre salteaua de culoare galben canar $i isi baga mana sub perne. In c tinea triumfatoare lista intre unghiile de un rosu aprins si isi lingea buzele de parca ar fi fost gata sa plonjeze intrun roman de dragoste fierbinte. Alexa se ghemui pe covor. Sa inceapa umilinta! ~Numiarul unu, recité Maggie. ,Un fan Mets". Alexa se pregati pentru explozie. ~ Baseball?! striga Maggie. Flutura hartia in aer cu un efect dramatic. Cum naiba e posibil sa ai ca prioritate absolura baseballul? Nu au mai ajuns in campionat de ani buni! Este statistic demonstrat ca in New York exista mai multi fani Yankees decat fani Mets, iar asta scoate din discutie majoritatea populatiei masculine. Alexa scrasni din dinti. De ce era mereu bombanita pentru preferintele sale in ceea ce priveste echipele din New York? ~Cei de la Mets au suflet si personalitate, si am ne- voie de un barbat care sa-i poata sustine pe cei care par anu avea sanse. Refuz si ma cule cu un fan Yankees. i Esti praf. Renunt, spuse Maggie. »Numarul doi: adora cartile, arta si poezia”. Se opri sa se gandeasca la asta, apoi ridicd din umeri. Accept. ,Trei: crede in mo- nogamie“. Foarte important pe lista. »Numarul patru: a copii“. Isi ridica ochii de pe lista. Cari? lexa zimbi. dteva secunde, 2 Jennifer Probst - Mi-as dori trei. Dar ma multumese $i cu doi. Ar fj trebuit sa specific cari pe list’? _—Nu, Mama Natura va inrelege corect, continua Maggie. , Numiarul cinci: stie sa comunice cu 0 femeie", Bund asta. M-am saturat sa citese carti despre Venus gi Marte. Am trecut prin toata seria si inca n-am nici cea mai vaga explicatie. ,Numarul sase: adora animalele" Gemu. Este la fel de rau ca Mets! Alexa se intoarse pe covor spre ea. - Daca uraste cainii, cum pot continua programul meu de voluntariat la adapost? Si daca este vanator? Si ma trezesc in miez de noapte si sa dau peste un cerb mort care ma priveste de deasupra semineului. - Exagerezi. Maggie se intoarse la lista. , Numarul sapte: are un comportament moral gi crede in ones- titate". Ar fi trebuit sa fie numarul unu pe lista, dar asta e, eu nu sunt fan Mets. ,Numarul opt: e un amant bun". Isi arcui sprancenele. Asta ar fi numarul doi pe lista mea. Dar sunt mandra cd macar apare acest aspect. Poate ca nu esti chiar praf. Alexa inghiti in sec, cu stomacul strans. - Continua. -,Numarul noua: instinct familial puternic”. Are logica - pareé suntem in The Waltons'. Bine, numa- rul zece... In tacerea care se lasase se auzea ticditul ceasului, Ale- xa o urmari pe Maggie cum citeste punctul din nou. ~ Alexa, cred cA am citit gresit numarul zece. Alexa ofta. -Cred ca nu. Maggie reciti cu voce tare ultima cerinta. " Serial de televiziune american despre viaja unei familii dip turala din Virginia, in timpul Marii Crize Economice gi al celui id Doilea Razboi Mondial (n-red.) eel Joeul cu focul 13 -Poseda 150 000 de dolari lichizi disponibili, Ridica privirea. Mai di-mi niste detalii. Alexa isi inalta barbia. -Am nevoie de un barbat pe care sil pot iubi, care s4 aiba 150 000 de dolari de dat. Si am nevoie de el rapid. Maggie isi scutura capul de pared tocmai ar fi iesit din apa. - Pentru ce? -Ca sa salvez Tara. Maggie clipi nedumerita. -Tara? - Da, casa mamei. Stii, ca in film, Pe aripile vdntului? Ti-aduci aminte cum obisnuia mama si zicd in gluma ca are nevoie de mai mult bumbac pentru a plati facturile? Nu ti-am spus cat de rau este, Maggs. Mama vrea si o vanda si nu pot s-o las. Nu mai au bani si nu au unde sa se ducd. Voi face orice ca s-o ajut, chiar si daca asta inseamna sa ma casatoresc. La fel ca Scarlett. Maggie gemu si isi insfacd geanta. Isi scoase telefonul si incepu sa formeze numere. —Ce faci? Alexa se lupt& cu teama ca prietena ei cea mai buna nar putea intelege. La urma urmei, nu ceruse niciodata vreunui barbat sa-i rezolve problemele pana acum. Oh, cum decadeau cei puternici! =Imi anulez intalnirea. Cred ca aceasta cerinta noua trebuie discutata. Apoi, imi sun terapeuta. Este foarte buna, discreté, accepta si programari in regim de urgent. Alexa rise. —Esti o prietend asa de buna, Maggie. - Da, clar, ce si mai vorbim. Nicholas Ryan avea ovavere la varful degetelor. Dar pentru a obtine singurul lucru pe care gi-l dorea, nevoie de o sotie. 14 Jennifer Probst Nick credea in multe lucruri. [mn munca asidug pentru realizarea unui obiectiv. In Pree eae! si in recursul la ratiune in momente con flictuale. Sin constructia de cladiri. Cladiri care erau solide, dar fru- moase estetic. Unghiuri elegante si linii ascutite care se imbina frumos. Caramizi, beton si sticli care reprezinta durabilitatea la care ravnesc oamenii in viata de zi cy zi. Momentul de uimire atunci cand privesti creatia fj- nala pentru prima data. Toate aceste lucruri aveau sens pentru el. Nick nu credea in dragoste vesnica, in cdsdtorie sau in familie. Aceste lucruri nu aveau sens, asa ca hotardse Sa nu integreze asemenea teme in viata lui. Din netfericire, unchiul Earl schimbase regulile. Simfi cum i se strange stomacul, iar umorul lui ciu- dat aproape ca-l facu si rada. Se tidicd de pe scaunul din piele, isi scoase sacoul bleumarin, cravata de matase in dungi si cimasa de un alb stralucitor. Cu o miscare a incheieturii, isi desfacu cureaua si se schimba rapid into pereche de pantaloni de trening gri si un tricou asortat. Isi infipse picioarele in adidasii Nike Air si intra 9 sanctuarul din biroul sau, pe care il umpluse cu mo- titmul constant ate comanda sj incepy “ale. Stabili are Jocul cu focul 15 Chiar daca inrelesese intentiile unchiului siu, sen- mentul tradarii il rodea incet. In fond, unul dintre utinii membri ai familiei pe care ii iubea il folosise ca pe un simplu pion. _ Nick clitina din cap. Ar fi trebuit si anticipeze acest pt. Unchiul Earl isi petrecuse ultimele luni din viata ubliniind importanga familiei si considerase reactia lui ick ca fiind lipsira de entuziasm. Nick se intreba de ce nchiul siu fusese surprins. Caci familia lui ar fi fost Mumai bund pentru o reclama la produse contraceptive. In timp ce Nick aluneca dint-o relagie intralta, un detaliu ti devenise clar - toate femeile isi doreau si se CAsitoreasca, jar chsdtoria Insemna complicagii. Certuri pe teme emorionale. Copii care ti sfargesc pe ambii sori de energie, dorind i mai multi arengie. Nevoia de mai mult spatiu, pind cind sfarsirul devenea la fel de previzir bil in toate relariile. Divory. Cu copiii pe post de victime. Nu, mersi,~ Ajusti setirile si viteza In timp ce gindurile ii fugeau prin minte, Unchiul Earl ramasese optimist convins pAna In pinzele albe cd o femeie Lar salva pe nepotul siu. Infarctul fusese fulgeritor si dureros. Cand avocatii descinsesera in cele din urma ca un card de vulturi atrasi de mirosul banilor insangerati, Nick crezuse ci demersurile legale vor decurge usor. Sora lui, Maggie, deja declarase c isi dorea s4 nu aibd nici o legatura cu afacerile. Unchiul Earl nu avea alte rude. Asadar, pen- tru prima dara, Nick credea in steaua lui norocoasa. In sfirsit, urma sa alba ceva doar al lui. Pana cind avocatii citiser testamentul. Apoi isi diduse seama cd el picase prost. Avea 4 mosteneascd majoriratea actiunilor Dream- scape dupa ce se Insura. Casatoria trebuia si dureze un an, cu orice femeie pe care avea s& gio aleaga si cu un acord prenuptial considerar acceptabil. Daca Ni 46 Jennifer Probst si nu urmeze dorintele unchiului sau, pastra cincizec; la suta; restul ar fi impartit intre membrii consiliulyi de administratie, iar Nick nu avea sa fie altceva decat unul dintre ei. In loc sa creeze cladiri, urma sa fie blocat in intalniri si politicd de corporatie; exact ceea ce nu dorea si facd in viata lui. Unchiul Earl stiuse acest lucru. Asa ca Nick trebuia sa-si gaseasca o sotie. Inchise comutatorul si panta cobori. Incetini ricmul si isi echilibra respiratia. Cu precizie metodica, mintea ii taie golul emotional si cerceta posibilitatile. Cobori de pe banda de alergare, lua o sticli rece de apa Evian din minibar si se intoarse spre scaun. Lud o inghititura din lichidul rece si limpede si puse sticla umeda de con- dens pe birou. Astepta cateva minute, adunandw-si gan- durile. Apoi lua stiloul de aur sil invarti intre degete. Scrise cuvintele, fiecare ca un cui in sicriul personal, Gasesteti o sotie. Nu avea si mai piarda timpul gandindu-se la nedrep- o lista ct se Poate de clara a atributelor sotiei necesare sis vada daca exista vreo candidata porrivita, Imediat, ii aparu in minte i alunga acest ga se Ta perfecta pentru social; : socializare $l extraordinara in pat, dar AU era pentru casa Gabriella era in s ao Ceea ce, din start, anul reguli ar fi stabilit el cAsatorj so distruga. Ar de nem Vveni 4 si soli Seloasa $1 solicitan. Otiile aveay ta, ca orice Jocul cu focul 17 sotie obignuita. Nici un fel de acord prenuptial nu ar fi facut fata lacomiei ei, daca s-ar fi simrit tradata. Mai lua o gura de apa si urmari cu degerul mare mar ginea aspra a gatului sticlei, Citise mai de mult ca, daca faceai o lista cu toate calitatile pe care le admirai la o femeie, aceasta aparea. Nick se incrunta la acest gand. Era aproape convins ca teoria asta avea ceva de-a face cu universul. Primesti ce trimiti in cosmos. Prostii metafi- zice in care nu credea. Dar in acea zi era disperat. Puse stiloul pe foaie si a scrise o lista. O femeie cave nu ma iubeste. O femeie cu care sd nu vreau si md cule. O femeie care nu are o familie mare. O femeie care nu are animale. O femeie cate nu isi doreste copii. O femeie cate are 0 cariera proprie. O femeie care va vedea relatia ca pe o afacere. O femeie care nu ¢ prea sentimentala sau impulsiva. O femeie in care pot avea incredere. Nick citi rezumatul. Stia ci unele dintre calitatile care il faceau dezirabil erau incipatinarea si optimismul, dar daca teoria universului functiona, la fel de bine ar putea sa treaca acolo tot ce si-ar fi dorit. Avea nevoie de o fe meie care sa vada aceasta casatorie ca pe © oportunitate de afaceri. Poate cineva care isi dorea un profit mare. Intentiona sa ofere multe beneficii colaterale, dar voia © casatorie de convenient. Lipsa sexului insemna lipsa geloziei, O femeie care nu era excesiv de emotionala ga- ranta absenta iubirii. hivala cu 0 casatorie perfecta. . Lipsa incurcaturilor ec 48 Jennifer Probst Trecu in revista fiecare femeie cu care fusese in trectt, fiecare prietend cu care vorbise, fiecare ee de afa. ceri cu care mersese la mese de pranz vreodata. Nimic. S . Frustrarea ii gadila neplacut nervii. Era un barbat d 30 de ani, suficient de atragator, inteligent §) care oferea siguranté din punct de vedere financtar. Dar nu pasea nici o femeie potrivita si se casatoreasca cu el. isi dadu o saptamana sa-si gaseasca sofia. Telefonul mobil suna. Nick raspunse. - Ryan. = Nick, cu sunt. Maggie. Se opri. Ai gasit 0 sortie? Un chicot i se opri pe buze. Sora lui era singura fe- meie din lume care il facea si radi. Chiar daca uneori chiar de el insusi. - Lucrez la asta chiar acum. -Cred ca am gisit-o. Simti cum ii bate inima tare. -Cine e? O alta pa - Trebuie sa-i indeplinesti criteriile, dar nu cred ci va fi o problema. Fii deschis la minte. Stiu ca ny € punctul tau forte. Dar poti avea incredere in ea. Verificd ultimul punct de pe lista | dat ii rasuna in urechi, ca un avertis spund sora sa. - Cine este, Mages? O clipa de tacere. -Alexa. Camera se invarti pentru citeya secund ceata ametitoare la auzul numelui familiar aie. intr-o sau. Un singur gand pulsa ca o mantra seris4 frecury] de neon. sa cu litere Nici in ruprul capului. ul. Un zumzet ciu- ment la ce urma sA capitolul 2 Nick arunea o privire in jur, lui privata de conferinte ema buchetul de flori proaspete pe in centrul mesei conferea o n cu mocheta pufoasa de culo somptuoasd a mobilei din piele de culoarea untului, cu un aer multumit. Sala na un aer de afaceri, jar Care secretara sa il pusese ota personala, impreuna area vinului, stralucirea lemn de cires si scaunele din Contractele fusesera asezate frumos, langa o tava eleganta de argint cu ceai, cafea si produse de patiserie, Formal, dar prietenos - ceea ce ar reflecta climatul cisatoriei lor Ignora strangerea de stomac atunci cand aparu gan- dul de ao intalni iar pe Alexandria McKenzie. Se in- treba cum eyoluase. Ocazionalele relatari ale surorii lui creionau portretul unei femei imprudente, impulsive. Initial, protestase la sugestia lui Maggie. Alexa nu se potrivea cu imaginea de care el avea nevoie. Gandurile ii alunecau neabatut spre o copila incdpatanata, cu pa- tul prins in coada, desi stia ci in prezent ea detinea o librarie respectabila. Se tot gindea la ea ca la tovarasa de joaca a lui Maggie, chiar dacd nu o mai vazuse de ani buni. Dar nu mai avea timp. Se cunoscusera demult in trecut si cumva simrea ca Alexa era demna de incredere. Poate ci nu se potrivea cu ideea lui despre sotia perfecta, dar ea avea nevoie de bani. Rapid. Maggie pastrase tacerea despre maotiy, dar 0 infatisase pe Alexa ca fiind disperati. Nevoia de bani era linistitoare pentru el - lucrurile erau cat se poate de clare. Fara zone gri. Fara intimitate intre ei. O tranzactie 20 Jennifer Probst formala de afaceri intre doi amici vechi. Lui Nick ii con. venea asa. Intinse mana spre interfon ca sd o cheme pe secreta- ra, dar usa grea se deschise si se inchise usor cu un clic, Se intoarse. Ochii albastri si adanci il priveau direct fara ezitari si cu o sinceritate care ii spunea c4 aceasta femeie ar fi pierdut orice joc de poker - era visceral de cinstita si nu juca la cacealma. [i recunoscu destul de repede privirea, dar varsta ii schimbase culoarea ochilor intr-un tulbu- ritor amestec de acvamarin gi safir. Imagini ii venira in minte - despre sondarea adancimilor din Marea Carai- bilor in cdutarea misterelor sale. Un tablou cu cerurile nesfarsite, ca din cantecul lui Sinatra, ceruri care se in- tindeau atat de departe, incat un barbat sar fi pierdut in ele. Ochii ii faceau contrast cu parul negru ca de cerneala, cu buclele care ii curgeau in cascade pe umeri si care ii incadrau fata intr-o salbaticie naturala pe care nu fuse- se in stare si o imblanzeasca. Pometii inalri subliniau gura cu buze senzuale. Cand erau mici 0 tot necajea, intreband-o dac4 nu fusese intepata de albine si apoi pufnea in ras. Acum era randul ei sa rada. Barbatii ar fi fost pierduti in fantasme despre o gura ca a ei - si asta nu avea nimic dea face cu albinele. Ci cu mierea. Miere preferabil calda si lipicioasa, turnata peste buzele acelea pline si apoi linsa incet. »Ah, la naiba!“ Se aduna si isi termina inspectia. Isi aminti ca o chinuise cfnd aflase c& ea trebuia si poarte sutien, Se dezvoltase precoce si murise de rusine din cauza descq. peririi lui, iar el desigur ca se folosise de acea informatie cu siretenie. Insd in acel moment, nu mai era deloc amuzant. Sanii ei erau la fel de generogi ca si gura sis armonizau cu curbele voluptuoase ale soldurilor ej, p : inalta, aproape la fel de inalta ca el, iar acest tot de ‘oping Jocul cu focul n feminina yenea ambalat intr-o tochie rogie care fi punea in evidenta decolreul, ii cidea pe solduri si ajungea pa ca in pamant. Unghiile de culoare singe ae virful sandalelor rosii. Ramase si cum i-ar fi permis si o so: de a vorbi. Simtindu-se oarecum nesigur pe picioare, Nick se stradui sisi revina si apeli la profesionalism pentru a-si ascunde reactia. Alexandria Maria McKenzie crescuse bine. Putin prea bine pentru gustul lui. Dar nu era ne- voie Ca €a sa stie asta. Afisa acelasi zimbet neutru pe care Lar fi avut pentru orice asociat de afaceri. - Buna, Alexa. A trecut ceva timp. Ea zambi, dar nu cu ochii. Se muti de pe un picior pe altul si isi stranse pumnii. - Buna, Nick. Ce mai faci? ~Bine. Te rog, ia loc! Vrei cafea? Ceai? -Catfea, te tog. ~Lapte? Zahar? - Lapte. Multumesc. Se lasa sa alunece cu gratie in scaunul tapitat, se rasu- ci dinspre masa si isi puse picior peste picior. Materialul rosu si mulat aluneca in sus gi descoperi pielea mislinie, neteda si atletica. Se concentra asupra cafelei. -Un pateu? Un strudel cu mere? Sunt de la brutaria de peste strada. -Nu, multumese. -Sigur? “De Nu voi fi in stare si m4 opresc doar la unul singur. jnvatat si nu dau curs ispitei. : Cee eas ii zbura de pe buze cu un timbru vocal jos, ragusit, care ti mangaie urechile. Simti cum Bes 2 Sting putin pantaloni si isi dadu seama ca voce tie se vedeau in nhemiscata in usa, ca atba din priviri, inainte Jennifer Probst — 22 gi in alte Locuri. Complet luat prin surprin. lui fata de o femeie cu care nu-si dorea concentra asupra pregatirii cafe. ej il mangaia dere de reactia !" nici un contact fizic, Se lei si se ageza in fata ei. Se studiara reciproe cat Ea isi atinse bragara eva momente in tadcereg prelungita. delicata din aur din ju. rul incheieturii. -{mi pare rau pent’ -Multumese. Te-a pus situatiei? -Pare o nebunie totul. _Este. Unchiul Earl credea in familie si, inainte si moar’, era convins ca nu-mi voi gasi niciodata rostul la acest capitol. Prin urmare, a decis cA o presiune puterni- ca ar fi inspre propriul meu bine. - Nu crezi in cdsatorie? El ridica din umeri. - Cisaroria nu este necesara. Visul cu totdeauna e un basm. Cavalerii pe cai albi si monogamia nu exista. Ea se dadu inapoi surprinsa. -Nu crezi intrun angajament fata de o alta persoana’ -Angajamentele sunt de scurta durata. Sigur, oame- nii chiar cred asta cand isi declara dragostea si devota- mentul, dar timpul erodeaza roate lucrurile bune si le lasd pe cele rele. Stii pe cineva fericit in cdsnicie? Ea deschise gura si vorbeasci, apoi tacu. -In afara de parintii mei? Nu cred, Dar asta nu in- seamna cA nu exista si cupluri fericite. - Poate. Tonul lui parea sa contrazica ce spusese. we e exist o multime de subiecte asupra ejrora eae ae ea gi se foi in SCAUN, apoi igi : . Avem nevoie de ceva timp impre na pentru a vedea dacd va functiona. By uw unchiul tau Earl. Maggie la curent cu detaliile ———— Jocul cu focul 23 _Nu avem timp. Nunta trebuie sa aiba loc la sfargirul sfptamanii viitoare. Nu conteazi daca ne ingelegem sau nu. £ strict un aranjament de afaceri. Ochii ei se ingustara. _Vad ca esti la fel agresiv ca atunci cand ma tachinai cu privire la marimea pieptului meu. Unele lucruri nu se schimba. El isi concentra atentia asupra decolteului ei. —Cred ca ai dreptate. Unele lucruri raman la fel. lar altele continua sd se mareasca. Alexa simti cum ramane fara respiratie, dar il lua prin surprindere cu un suras. -Jar alte lucruri raman mici. Privirea i se opri direct pe umflatura din panta- lonii lui. Nick aproape ca isi varsi cafeaua, dar reusi sa puna ceasca jos cu un gest de o demnitate calma. Simti o cal- dura in stomac, cand isi aminti ziua de la piscina, pe cind erau copii. O necijise fara mila pe Alexa in legatura cu schimba- rile corpului ei, cand Maggie se strecurase in spatele lui $i fi trasese in jos slipul. Expus in toate sensurile, plecase de acolo si sé prefaicuse c4 intreg episodul nu il deran- jase deloc. Dar considera acea amintire drept cea mai jenanta din viata sa. Facu semn catre hartiile din fata ei. -Maggie mia spus cd ai nevoie de o anumita suma de bani. Am considerat aceasta suma ca fiind negociabila. O expresie ciudata ii strabatu chipul. Trasaturile ei devenira dure, apoi se relaxara. - Asta e contractul? Nick incuviinta din cap. =$tiu cd vei dori ca avocatul tau sa se uite peste el. _=Nue nevoie. Am un prieten ayocat. Am invatat des- tul cand Lam ajutat s4 se pregateascd pentru examenul € intrare in barou. Pot sa-l vad? Jennifer Probst 24 Eltifmpinse harile pe lemoul Nustrit. Ea ty scoase din geanta 0 pereche de oche = de a mit i . rame negre si sii puse pe nas. Minutele se fe eee emp ce ea studia contractul. lar el profita oe eate Pentru g o studia pe ea. {lirita atractia puternica de ea. Alexa nu era genul lui. Era prea senzuala, PISB GH Sita Dred, reali. Ar fi vrut si creada cA era ferit de orice tumulturi emotionale daca ceva nu ar fi iesit cum si-ar fi dorit ea Chiar si arunci cand se supara, Gabby mereu reactiona retinut. Alexa il speria ingrozitor. Instinctul fi spunea ci nu va fi usor si se descurce cu ea. Ea spunea ce avea de spus si igi manifesta emotiile fara sf stea pe ganduri. Ast- fel de reactii provocau situatii periculoase, haos si dezor- dine. Ultimul lucru de care avea nevoie intr-o casdtorie Si torus... Avea incredere in ea. Ochii ei de safir tradau hotara- Te si corectitudine. Promisiunea ei nu era desarta. Era constient ci dupa un an ea va pleca fara sa arunce vreo privire inapoi sau fara s4 vrea mai multi bani. Balanta inclina in favoarea ei. O unghie rosie de culoarea cireselor batea darabana pe marginea paginii. Alexa ridica privirea. Nick se in- treba de ce tenul ei devenise atat de palid, cand paruse atat de imbujorat si snaros cu doar cateva clipe inainte. Ai o lista de cerinre? O spusese ca si cand Lar fi acuzat de o infractiune majora nu de intocmirea unei liste cu avantaje si dezavantaje. El isi drese glasul, ~ Doar cateva calita sotia mea. J Ea deschise gura sa vorbeasca, dar fara s& Mici un cuvanr, a le rosti. fi pe care mi-ar placea sa le aiba Pronunte Parea sa se lupte cu sine insasi Pentru Jocul cu focul 5 -Vrei o amfitrioand, un orfan si un robot intrun sin- rom. Corect? El trase adinc aer in piepr. -Exagerezi. Doar pentru ci mi-ar plicea sa ma insor cu cineva elegant si cu simrul afacerilor, nu inseamna ca sunt un monstru. Ea scoase un pufnet lipsit de eleganta. = Vrei o sortie Stepford! fara beneficiile sexuale. N-ai aflat nimic despre femei dupa ce-ai implinit 14 ani? -Am aflat multe. De aceea unchiul Earl a trebuit sa ma oblige sa intru intr-o institutie care favorizeazd in primul rand femeile. Ea tresari. - Barbatii obtin foarte multe din casatorie! - De exemplu? —Sex constant si tovarasie. — Dupa sase luni, incep durerile de cap si te plictisesti de celalalt pana la lacrimi. - Cineva cu care si imbatraneasca impreuna. -Barbatii nu vor niciodata sa imbatraneasca. De aceea cAuri femei mai tinere. Alexa ramase cu gura cascata. O inchise repede. -Copii... o familie... cineva care te va iubi la bine si la rau. ~Cineva care iti va chelrui toti banii gi care te va bate la cap in fiecare seard sau care va face scandal sa-ti faci ordine dupa tine. ~Esti dus. ~Habar n-ai pe ce lume traiesti. Ea clatina din cap, facand sa se miste buclele negre miatsoase in jurul ferei, apoi se linigti incet. Rogeara ii aparuse din nou in obraji. VAluziela thrillerul satiric The Stepford Wives de Ira Levin. Eroina Wiest cA vecinele ei casnice gi supuse dintr-un cartier idilic din cticut sunt rabori creati de sogii lor. (n.red.) 26 Jennifer Probst -Doamne, parintii tdi chiar ca te-au stricat la cap, murmura ea. -Multumese, Freud. - $i daca nu ma ineadrez in aceste categorii? - Osa lucrim la asta. Ochii ei se ingustara si isi muscd buza de jos. Nick se gandi instantaneu la prima data cand o sarutase, cand avea 16 ani. Cum gura lui o apasase pe a ei, simtind-o tremurand. Degetele lui mangaind usor pielea dezgolit; a umerilor ei. Parfumul proaspat, curat, de flori si sdpun gddilandu-i narile. Dupi aceea, trisaturile ei straluceau de inocenga, frumusere, puritate. In asteptarea povestii cu fericirea pana la adanei batraneti. Apoi ea zimbise si ii spusese ci il iubeste. Ca isi dorea Sa se casatoreasca cu el. Ar fi trebuit s-o mangaie usor pe cap, sa-i spuna ceva dragut si sa plece in treaba lui. Insa observatia ei despre casatorie fusese dulce si ispititoare intr-un fel care il bagase complet in sperieti. Chiar si la 16 ani, Nick stia ca nici o relatie nu ar putea fi vreodata frumoasa - toate pana la urma devin urate. El rasese, o facuse fanca si o lasase singura in pidure. Vulnera- bilitatea si durerea de pe fara ei ii sfasiasera inima, dar isi impietrise sufletul. Cu cat mai repede isi dadea ea seama de asta, cu atat mai bine. Nick se asigurase ci amandoi invatasera niste lectii dure in acea zi. Alunga amintirile si se concentra asupra prezentului. - De ce nu-mi spui tu ce vrei de la aceasta casatorie? -150 000 de dolari. Bani lichizi. Inainte si nu la sfir- situl anului. Se apleca spre ea, intrigat. ~La dracu’, sunt multi bani. Datorii la jocurile de noroc? Un zid invizibil se ridica bruse intre ei. -Nu. Jocul cu focul 27 = Maraton de cumparaturi? Furia fi fulgera in ochi. male teal ta. © parte din ingelegerea asta este si nu-mi pui intrebari despre bani sau cum intentionez sa-i folosesc. , - Hm, altceva? - Unde locuim? -La mine. -Nu renunt la apartamentul meu. Voi plati chiria pe mai departe. il travers un val de surprindere. -In calitate de sotie a mea, vei avea nevoie de o gar- deroba adecvata. Vei primi o suma in acest sens si vei discuta cu asistentul meu personal de cumparaturi. - Voi purta ceea ce vreau eu sd port, cand vreau eu si port simi voi plati singura hainele, firar sa fie! El se abtinu iar si nu zambeasca. Aproape ca-i placea duelul acela mental, la fel ca si pe vremuri. - li vei intampina si le vei tine companie partenerilor mei de afaceri. Am o afacere uriasa, deci trebuie sa te porti frumos cu celelalte neveste. -Ag putea sa nu-mi tin coatele pe masa si sa rad la glumele lor cretine. Dar trebuie sa fiu liberd sa-mi pot conduce propria afacere si sa ma bucur de propria viata sociala. “ ; -Desigur. Ma astept sa-ti continui propriul stil de viata. = Atat timp cat nu te stanjenesc? - Exact. Alexa batea darabana acompaniindu-se si de degetul mare de la picioare, in paralel cu unghiile cede midi. - Am niste probleme cu aceasta lista. ~~ flexibil. a Jennifer P' robst 28 ~ Sunt foarte apropiata d nevoie de un motiv intemeiats aga, pe nepusa masa. - Spune-le ca nea decis si ne aa ee -q tsi da Toatal « ae ie acest aranjament, trebu. ie sa creadi ci suntem indragostiti nebuneste unul de celalalt. Va trebui sa vii la cina ca sd facem anu ntul. Si rrebuie sa fie convingator. Fl isi aminei ca tatal ei ii si isi abandonase familia. Mai vorbesti cu taal tau? -Da. =[l urai pe vremuri. ~Sa schimbat in bine, Am ales sal iert. Oricum, fra- tele meu, cumnata, nepoata mea si gemenii traiesc cu parintii mei. Vor pune o mulrime de intrebari si rrebuie sa fii convingator. Nick se incrunta. ~ Nu-mi plac complicatiile. -Ghinion! Face parte din invoiala. Nick se gandi cd era momentul sa-i ofere o mica victorie. - Fie. Altceva? - Da. Vreau o nuntd adevarara. Ochii lui se ingustara. -Ma gandeam la o casatorie civila, -Ma gandeam lao roch a ba 4 O ceremonie in a ie al 1 I Te mon nae liber, cu parintii me acolo si cu Maggi as de onoare. ; ggie ca domnisoara -Nu-mi plac nuntile. -Te reper, m-am casatorit e familia mea, iar ei vor aves A creada ci ma Casatores, m intalnit dupa multi ani si am parasise din cauza alcoolului ane mea nu va crede niciodatg oq N secret. Trebuie si fac asta pentru ei Jocul cu focul 29 -Ma insor cu tine din motive de afaceri, Alexa, Nu pentru familia ta Barbia ei se ridica. El inregistra mental gestul, Parea ca un avertisment inainte de strigatul ei de lupta. -Crede-ma, nicl ew Nu sunt prea fericitd cu intelewerea asta, dar trebuie si jucim rolul ca oamenii s4 creada ca epe bune. Trasiturile lui se inasprira, =Bine. Ise simfea satcasmul picurind in voce. Altceva? Parea un pic nelinistita; ji arunca o Privire, se ridica de pe scauin si incepu sa strabata camera in lung si-n lat. Atentia lui se concentra asupra fundului ei perfect, cate s€ migca unduitor, si isi simti fermoarul intins la maximum. Ultimul lui gand rational, de scurta durata, ii trecu prin fata ochilor. ,,Fereste-te acum cAt mai poti si iesi pe usa. Femeia asta iti va intoarce viata cu fundu'-n in sus, si ai urat intotdeauna casa de nebuni.“ Nick se lupti cu puseul subit de fricd si astepta ras- punsul ei. dar incuviinta din cap. La dracu’! De ce trebuia sa fie atat de chipes? iarunca o privire in timp ce mergea. livenisa injure, dar se absinu. Cand erau mici, ea obignuia sil tachi- neze si s4-i zica Frumuselul din cauza parului lui ca de aur. Buclele acelea tineresti fusesera acum imblanzite de o tunsoare scurta gi clasica, dar nigte suvite rebele Si incdparanate tot fi mai cideau pe frunte, Culorile se Mai intunecasera in timp, dar ii aminteau de cerealele Chex, cu nuante de la blond miete la grau, Trasaturile hu ‘devenisera mai dure - maxilarul avea acum o forma Sculpturala. Dintii albi si perfecti ii scralucira intrun itt zambet. Ochii lui aveau aceeasi nuanta de cAprui 30 Jennifer Probst profund, iar secretele erau inchise bine in spatele un); zid. Dar corpul lui... Fusese intotdeauna activ, dar cand traversa camera, tesatura eleganta a pantalonilor sai de culoarea ovazulyj sé misca supusa parca vointei lui, invaluind picioarele jungi si musculoase si fundul ferm. Puloverul de culoa. rea bronzului, cu anchior, era suficient de sport incat s4 se potriveasca unei sambete la birou. Unele detalii erau de-a dreprul imposibil de suportar, Lungimea incordata a brarelor. Umerii largi si pieptul care intindea si modela tesatura. Bronzul intunecat al pielii sale, ca si cand ar fi venit dupa ore de star la soare. Agilitatea animalica din miscarile lui. Crescuse si nu mai era deloc doar un baiat dragut. Nick Ryan era un barbat cu singe fierbinte in vene - si inca o privea de parca ar fi fost in continuare mica prietena de joaci a lui Maggie. Cand privirile li se intersectau, nu era vorba nici de recunoastere, nici de apreciere. Doar un sentiment de amicirie distanta pe care o acorda cuiva din trecutul sau. Ei bine, nici in ruptul capului nu si-ar fi ingaduit sa-si manifeste vizibil admiratia fata de el doar pentru ci era atragator. Firea lui era in continuare mizerabila, Ma- rele B de la banal, Marele P de la plictisitor. Marele... Isi alunga imediat acel gand din minte. Alexa ura faptul cd prezenta lui o facea agitata si putin ametita. In urma cu o sAptamana, facuse o vraja de dra- goste, si Mama Natura o ascultase. Avea banii si putea salva casa farniliei, Dar ce naiba se intamplase cu lista ei! Barbatul din fata ei picase la toate criteriile importan- te pentru ea. Nu era vorba de o potrivire din dragoste. Nu, era vorba despre afaceri, pur gi simplu, $i deci o chestiune foarte rece. In timp ce amintirea primy|yj lor sarut isi ficea loc spre suprafata din adancul min¢j; ei, era gata si parieze ca el uitase momentul complet, Jocul cu focul 31 Se simti umilita. Destull Sa nu-i fi ingaduit Mama Natu- ri nici macar cerinta numarul unu de pe lista ei? Respira adanc $i spuse: - Inca ceva. —Da? intreba el. - {ti place baseballul? - Desigur. Simti fluturi in stomac. -Aio echipa favorita? El ranji. Literalmente. - Exista o singura echipa in New York. Alexa se lupta cu sentimentul de greata si intreba: = Care! - Yankees, desigur. E singura echipa care cAstiga. E singura echipa care conteaza. Fu nevoita si respire adanc de cateva ori, aga cum invatase la cursurile de yoga. Putea si se marite cu un fan Yankees? Sa renunte la toata moralitatea gi etica ei? Ar fi putut oare si suporte gindul ca era casato- fita cu un barbar care isi facuse un altar din logica si credea ci monogamia era doar o chestie femeiasca? - Alexa? Esti bine? fi facu semn cu mana sa taca, prinsa intro cautare febrila de raspunsuri. Daca iesea in acel moment din camera, nu mai era alta opriune decdt sa vanda casa. Sar fi purut suporta pe ea insasi, stiind ca fusese prea egoista pentru a face un sacrificiu in favearea familiei ei? Avea oare de ales? ~ Alexa? Se invarti pe unul dintre tocurt. Nerabdarea inasprea trisiturile ferei lui. Acest barbat nu suporta deloc izbuc- nirile emorionale. Oricat de bine arata el, avea si fie un nesuferit de prima clasa, ca in adolescenta. Probabil ci isi programa zilele la minut. Probabil ca nu stia ce In- cuvantul ,impulsiv". Era oare posibil ca ei doi sa Jennifer Probst 32 f j casa? Sar sfagia oare in in aceeas} ae traiasci un an TT eet cele 365 de zile? Si ce sar §j reciproc ee es ar fiajuns in finala World Series intamplat daca Yankees j suporte aroganfa nesuferita 5) anul acela? Va trebui $2" Oh, Doamne... rinjetele de OST fe . El isi incrucisa bratele a ties ~ Lasi-ma sa ghicesc. Esti fan ‘Viet loci = cand ii auzi tonul vocii. Alexa se cutremura Ca’ ff Nu. 3 ine de baseball. Nu vei pur- -Refuz sa vorbesc cu t eer estt cu thine e Ss e ta nici un echipament Yank a a Pee aaacce Nu-mi pasa ce-ti pui pe tine can nu su preajma. Ai inteles? c a Tacerea se lisa peste camera. Ea arunca © privire cu coada ochiului inspre el. © privea de parca in parul ei ar fi rasarit serpii Meduzei. -Glumesti? Ea clatina din cap, savurand momentul. -Nu. - Nici macar n-am voie si-mi port sapea Yankees? ~ Exact. - Esti nebuna, spuse el. - Mi se rupe. Spune-mi acum, cas nu maj timpul. in acel moment, el facu ceva ce cand batausul cartierului cazuse de nise in lacrimi ca o fetipa. Nick Ryan rase. Nu era doar un iceds : : chicoti ; bet. Se strica efectiv de ras. Sunetul omietnee en facu sa vibreze de vara. Alexa igi opri peer c ales ca rasul era pe seama ei, Firar sa fie cand se mai relaxa si el putin! \ In cele din urmé, se linisti, paru 4 inte problema gi se horari asupra unei solutii. “onsiderare -Nu voi purta nici o haina cu Yankees 4 lucru ti se aplica gi tie. Nici o Porcarie at ace! Sou Mets. Nie pierdem €a nu mai vazuse de be bicicleta si izbuc. t camera gio tul suras, mai fe bine arita Jocul cy focul 33 macar 0 can de cafea s Ai priceput? Ea simti cum clocoteste de enery, intelegerea se intorsese impotriva ej -Nu sunt de acord, Nam cAstigat un campion “ ’ at din 1986, asa-ca eu am voie. Ai parte de suficienta glorie nu-ti trebuie mai mulea, Coltul buzelor lui tresari. - Frumoasa WMeercare, dar eu nu sunt unul dintre papuseii cu care ai fost tu, Daca @ fara Yankees, arunci e si fara Mets. Asta e oferta finala! -N-am fost cu papusei! El ridica din umeri. -Nu-mi pasa. 5 Alexa se muti de pe un Picior pe altul si abia reusi 4 se abtind si nu-si stranga pumnii. Era aga de detasar. Cum putea sa fie arit de apetisant si in acelasi timp sa-i evoce marul otravit oferit Albei-ca-Zapada? - Ei bine? Vrei sa te mai gandesti sau ce fac femeile cand nu pot lua o decizie? Ea isi musca puternic buza si suiera: -Bine. Ne-am inteles. -Altceva? -Cred cA asta e tot. -Nu chiar. El facu 0 pauzd, ca atunci cand trebuie sa abordezi un subiect delicat. Alexa isi jura ci va ramane calma, indiferent de ce urma si spuni el. Daca el putea sa joace aga, la fel de bine putea si ea si facd acelasi lucru. Avea si fie o regina de gheata, chiar daca ar fi torturato verbal. Inspira adanc si se asezi inapoi pe scauin, apoi isi ridicd ceasca de cafea pregatindu-se sf ia o gura. i El isi apropie degetele, unindu-le in forma de V gi tespira adanc. - Vreau si vorbesc pentru tine despre sex. au un breloc la Mine in casa, are. Cumva, eo —“—=— a Jennifer Probst =Sex! Cuvantul iesi ¢ foc de arma. Clipi, de pe buzele ei si exploda in aer ca up dar fata ii ramase impasibilé. El sari de pe scaun si schimbara eves te timp ce incepu si se plimbe pe mocheta de foe burgund. . _Vezi tu, trebuie sa fim extrem de c iscreti cu activi. titile noastre din afara cisniciel. - Discreti? : _Da. Ma ocup de niste clienti extrem de important si trrebuie si am grija de reputatia mea. Ca sé nu mai vor. bim ca acordul nostru ar deveni nul daca mariajul nos- tru ar fi pus la indoiala. Cel mai bine ar fi daca accepti s§ pastrezi o perioada de castitate timp de un an. E ceva ce se poate face, nu? " ~Sau multe alte lucruri care nu se pot face. El rise fals, iar ea se intreba daca nu cumva zarise licdtirea unei broboane de sudoare pe fruntea lui sau fusese doar o iluzie opticd. Se opri din mers si 0 privi cu ingrijorare. Deodata, adevaratul sens al cuvintelor lui exploda in mintea ei, iar fulgeratoarea revelatie aproape ca durea. Nick dorea ca ea sa fie sotia perfecta, iar stra- tagema includea si un pat nuptial cast. insd nu mentionase nimic despre propria lui perioadi de castitate. Maggie ii daduse deja toate detaliile despre Gabriella, asa ca Alexa stia ci Nick era implicat intro relatie. Inca nu inrelegea de ce nu se cisatorea cu iubita lui, dar nu era treaba ei. Tot ce 0 interesa era badaranul sovin din fata ei si dorinta de a anula tor aranjamentul. Aproape. Tremura de furie, dar isi mentinu chipul senin, Nick Ryan era in dispozitie de afaceri. Fie. Pentru ca, Ricci cand ea urma si iasi pe usa, Nicky va fi semnar Riacerca vietii lui. Ea zambi. -Inteleg. Jocul cu cu focul 35 Fata lui se lumina, -Serios? 2 Desigur. Daca se presupune ca mariajul e real, cum ar fi sd afli barfe despre sofia ta cu privire la vreo ave rura atat de curand dupa nunta? ae eres - Exact. -Sinuar trebui sa ai dea face cu intrebari umilitoare referitoare la barbatia ta. Daca soria ta umbla din floa- re in floare, este evidenta problema. Si anume ci nu primeste cei trebuie acasa. El se lasi de pe un picior pe celalalt. Incuviinta fara tragere de inima -Cam aga ceva. -Si cu Gabriella cum riamane? Nick tresari surprins. - De unde stii despre ea? - Maggie. -Nu-ti face griji despre Gabriella. Ma ocup eu de ea. =Te culci cu ea? El se crisp o secunda, apoi incerca sa se prefaca indiferent. -Conteaza? Alexa facu un gest defensiv cu mainile. ~Vreau doar sa clarific problema sexului. Cel putin indeplinesc punctele unu si doi. Sunt al naibii de sigura cA nu te iubese si cA nu suntem atrasi unul de celalale. Mie imi spui ca, daca am chef de o distractie de-o noap- te, nuam voie. Care sunt regulile pentru tine, atunci? Alexa isi stranse buzele si se intrebi cum urma acest barhat si reuseascii si se scoata singur din groapa pe care $i-0 sapase singur. ia din fata lui si incerca sa magini si mai senzuale aventuri de-o noapte... Nick se uita lung la feme' hitd. Vocea ei senzuala nagtea i a provocatoare si avand a 36 Jennifer Probst Isi indbusi o injurdtura si se intinse dupa cafea CA 84 Mai castige un pic de timp. Intreaga ei mee ra Puir gj simplu o invitatie sexual. Inocenta tineretii dispartise si lasase in urma o femeie adevarati, cu nevoi adevirate, Se intreba ce fel de barbat ar fi satisficut acele Nevoi, Sp intreba cum sar simfi sAnii ei ca nigte fructe coapre in palmele lui sau ce gust ar avea buzele ei. Se intrel purta ea pe sub rachia rosie si stramra. - Nick? -Hmm? ~Maai auzir? ~ Da. Sex. Iti promit c4 nu te vei a situatie jenanra. ~ Deci imi s cu Gabriella? - Eu si Gabriella avem o relatie. ~ Dar nu te vei casitori cu ea. Tensiunea se simtea in aerul din jurul lor, El faicu vreo cativa pasi, incercind cu disperare sa se dis ~Nu este genul ala de relatie. - Hm, interesant. Deci cule cu cine am chef, pe nic cu care sa fac asta. Daca sar fi pasit prin a ce fla niciodata intr-yy Pui ca inca mai Intenfionezi s4 te cule) tanteze. ce spui tue cd eunu Pot sé ma tru ca nam pe nimeni stator: jur niste cuburi de gheata, el lear fi Supt pe toate, unul cate unul, Acuzatia ei gene- rase 0 caldura ciudata in pielea lui. Tonul ei era bland. Zambetul ei pirea deschis si autentic. Nick se trezi spec- tator in fata unei demonstrarii feminine de putere si isi dadu seama ca pierde. [si aduna fortele pentru riposta. ~ Daci ai avea Pe cineva constant in viata ta, am gasi o solutie. Dar strainii Sunt prea periculosi. Eu pot garan- ta ci Gabriella stie 54 pastre: Alexa zimbi. Promitea delici ze UN secret, Un zambet adorabil, feminin, care ice depaseau puterea imaginatie; Jocul cu focul a7 si i promiteau totul lui. Inima i se Opti, apoi continud si bata. Fascinat, Nick astepta s4 auda ce avea ea de -In'nici un caz, iubirule, El se lupta pentru asi redobandi concentrarea, cAci refuzul fusese nascut din gura aceea ametitoare. - Poftim? -Nu fac sex, nu faci nici tu. Nu-mi pasa dacd e vor ba de Gabriella sau de vreo stripteuza, sau de dragostea vietii tale. Dacd eu nu mia distrez, n-o s-o faci nici tu. Va trebui sa-+ti obtii satisfactia din aceasta casatorie de convenienta foarte cuviincioasa si si-ti construiesti feri- cit cladirile tale. Se opri. Ai priceput? Pricepuse. Dar se hotardse si nu accepte. Si realizase ca aceasta era lovitura de gratie care cAstiga razboiul si trebuia sa fie a lui. Zambetul lui promitea compasiune si intelegere, si banii de care ea avea nevoie. ~Alexa, inteleg cA nu pare corect. Dar pentru un barbat este diferit. Gabriella are si ea o reputatie de pastrat, asa ca nu vei fi niciodata pusa intr-o pozitie jenanta. Intelegi? -Da. ~Deci esti de acord cu aceste conditii? -Nu. Enervatea il cuprinse brusc. [si tngusta ochii si o stu- die. Apoi decise sa inchida discuria. —Am reusit si cadem de acord cu restul. Am facut un compromis. Este doar pentru an gi apoi poti si pleci $184 aterizezi direct into orgie, din partea mea. Ochii albastri de gheata il priveau cu incdparnare gi cu o hotirare neclintita. -Dacé tu ai dreptul la orgii, atunci si eu am acest drept. Daca vrei sa fii cast, la fel voi fi gi eu. Nu dau doi bani pe prostiile tale despre barbati si femei si despre ferentele dintre ei, Daca trebuie si ma cule singura zis. 38 Jennifer Probst fel vei face si tu. Si daca vrei niste elezi la propria sotie. pate ca un armasar care iese 364 de nopti, atunci Ia actiune, va trebui sa ap isi azvarli coama pe S din padoc. -Si din moment ce stim de celalalt, va trebui s gase eliberarea tensiunii. Fii creat trebuie si deschida alte supape. Ea surdse. Pentru ca e tot ce vei primi. Desigur, nu avea habar ca el era un maestru la poker si cA isi petrecuse ultimii ant relaxandu-se la jocuri care tineau de noaptea pana dimineata si ca plecase de la ele cu mii de dolari mai bogat. Ca si vechiul sau obicei cu fumatul, pokerul il atragea si folosea acest viciu pentru placere, nu pentru castig. El refuza si o lase s4 cAstige si simti victoria pe aproa- pe. Se hotiri si atace mortal. ~Deci nu vrei sa fi rezonabila, nu? Bine. Oferta nu mai e valabila. Poti s-ti iei adio de la bani. Va trebui doar sa vad eu ce fac cu consiliul pentru o vreme. Ea se ridicd lin de pe scaun, isi puse poseta pe umar si se opri in faga lui. - Mia parut bine sa te revad, Frumuselule. , Lovirura directa. El se intreba daca ea avea habar de cat de tare il irita porecla asta, si fi veni s-o sc pana cand ar fi retras ce spusese. Chiar ura acea porecl4, iar anii nu atenuaser, sultei. Asa cum facea si cand era m, dinti si ranji relaxat. ~Da, a fost dragut. Mai vino in vizita, Sa nu ra, strdini. manem -Nu, mersi. Ea ficu 0 mica pauza. Pa In acel moment Nick stiu ca nS Alexandria Maria McKenzie chia: ci nu suntem atrasi unul sti alte modalitati pentru w, Perioada de abstinenta sta uture purin si cand era copil, 4 intensitatea in- al Mingr, scrasni din Sresise. Gregise fatal "era in stare sq cage; # tige ll l_—=EReeeee — lecul cl I u focul by la poker -— nu pentru ca mintea, ci pentru ca e si piarda. la randul el, jucase Ia cacealma inttun mod extrem. Alexa se intoatse, merse pana | Si in acel moment... -Bine. Cuvintele ti iesira de pe buze inainte ca Nick sa ile timp sa se gandeasca, Ceva ii spunea ca ea chiar pleca si ca nu avea sa sune Mai tarziu si spuna ca isi schimbase parerea. Si, fir-ar sa fie, Alexa era singura candidata. Un an din viata lui era nimic in comparatie cu un viitor in care putea face ce-si dorise dintotdeauna, Trebuia si o admire. Nici macar nu se umfla in pene. Ea se intoarse si rosti cui un ton clar si profesional: ~Stiu cA intelegerea contractuala nu contine si noul nostru aranjament. Imi dai cuvantul tau ca vei tespecta ce am stabilit impreuna? - Pot face un nou document revizuit. -Nu e nevoie. Imi dai cuvantul tau? Silueta ei vibra de energie. Nick realiza cd avea incre- dere in el, la fel cum si el avea incredere in ea. Un fior de satisfactie il strabacu. -Ai cuvantul meu. -Atunci, ne-am inteles. Ah, si disolutia cisatoriei dupa un an? Nu vreau ca familia mea sa sufere din cauza acestei intampliri. Vom invoca diferente ireconciliabile si vom pretinde ca ne despartim in termeni amiabili. -imi convine. -Bine. Treci sa ma iei la sapte in seara asta $1 mer- gem la ai mei si le dam vestea. O sa mi ocup eu de Pregatirile de nunta. = El incuviinga, simtindu-si creierul inca invaluit in din cauza deciziei sia apropierii ei. Oare si fi fost aroma delicata de vanilie a pielii ei? Sau era ta dispusa a Usa §i apued clanta. 40 Jennifer Probst scortisoara? O urmiri fascinat cum isi las cartea de vi- zita pe masa din lemn de cires. -Adresa mea de la librarie, spuse ea. Pe diseara! El isi drese glasul, dar era prea tarziu. Ea plecase deja. capitolul 3 Alexa se foia pe scaunul ei, in vreme ce er de ticerea din BMW-ul negra, Viitorul ei so de stanjenit ca si ea, asa ci isi concentra en MP3 playerului. Alexa incerca si nu se cris cele din urmi, el opti la Mozart. Se pare ca era capabil sise bucure de muzica fara cuvinte. Aproape simti un fior rece la gandul ca va trebui si impart aceeasi casa cuel. Pentru. Un. An. Intreg. -Ai Black Eyed Peas!? El para nelamurit. -De mancat? Alexa se abtinu sé nu putneascea in ras. -Ma multumese si cu niste clasici. Sinatra, Bennett, Martin. El rimase ticut. ~Eagles? Beatles? Striga daca vreunul din numel tea iti zice ceva. Umerii lui se incordara. ~$tiu cine sunt. Preferi Beethoven? ~ Laso balta! Tcurd iar, cu pianul pe fundal. Alexa stia ci amandoi “Tal nNervosi pe masura ce se apropiau de casa parintilor ci. Jocul dea cuplul iubitor nu avea si fie prea usor, ind NW erau in stare nici si poarte o conversatie de Minute. Decise si mai incerce o data. ‘Maggie Mi-a spus cA ai un peste. ‘au invaluiti t parea la fel ergia asupra peze cand, in ie as- formaii pop/dance-pop, dar si denumirea unui tip Jennifer Probst 42 | fu intampinata ivire de hear i intampinata cu Oo Pr Observatia ei fu - Da. e -Cum il cheama: - Peste. Ea clipi. —Nu cai dat nici macar un nume: Mi fac vinovat de-o crima? -Nu stii ci si animalele au sentimente, precum oamenii! ~Nu-mi plac animalele, spuse el. -De ce? Tie frica de ele? - Sigur ca nu, Dar de sarpele ala pe care Lam gasit noi in padure iti era. Mai stii cand nu ai vrut sa te apropil si ai inventat un pretext ca sa pleci? Temperatura din masina paru sa scada cu vreo cateva grade. -Nu mica fost frica, doar ci nu ma interesa. Ti-am spus ci nu-mi plac animalele. , Ea putni dispretuitoare, apoi se refugie in tacere. Inca o calitate care trebuia taiata de pe lista ei, Mama Natura era chiar nasoala. Alexa decise s4 nu-i spuna viitorului sau sot despre adapostul de animale. Atunci cand erau foarte aglomerari, mereu lua cAteva animale la ea acasi, pana cand se facea loc, Ceva ij spunea ca Nick ar fi facut 0 criza de neryi. Daca ar fi Teusit sa adune suficienta emotie pentru a-gi iesi din pepeni, Posibilitatea o intriga, totusi, “: De ce zambesti? o intreba el. Ba ee ae ce-am discutat? -Da, am trecut ee ae ei suferinga. . Stiu numele gi povestile pay membrii familiei rale. € viata. Pentru Dumnezeu, Alexa, doar ma j jucam la tine acasa cA ink oa asi cand eram mici, Jocul cu focul 43 _ Asta doar pentru ci voiai fursecurile cu ciocolara ure de mama. Si pentru ca iti plicea sa ne chinui mine si pe sora ta. Si oricum, asta s-a intamplat cu mulpi ani in urma. N-ai mai avut nici o legarura cu ei in ultimiizece anil. Incerca s4 nu fie prea acid, insa usurinta cu care Nick scapase de amintirile trecutului fara s4 stea pe gan- duri o enervase putin. -Apropo, tu niciodata nu vorbesti despre parintii tai. Teai mai vazut cu tatal rau in ultima vreme? Se intreba daca nu cumva urma sa faca turruri de la raceala pe care el o emana. -Nu. Mai astepta urmarea, dar nimic. - Dar mama ta? S-a recasatorit? -Nu. Nu vreau si vorbesc despre parintii mei. Nu are sens. -Splendid. Si ce le vom spune alor mei despre ei? Ca yor intreba. Cuvintele lui sunara sacadat: -Spune-le ca tata zace la soare pe undeva prin Mexic, iar mama e plecata’ea stie unde cu noul ei iubit. Spu- nele ce vrei. Oricum nu vor veni la nunta. Alexa deschise gura, dar privirea lui o avertiza ca su- biectul era inchis. Minunar. Pur si simplu, adora cat de vorbaret era el. Alexa arata spre indicatorul de pe strada. -Aici. Nick intra pe aleea circulara si opri motorul. Aman- doi studiara casa in stil victorian, alba. Chiar si din exte- tior, cladirea emana o caldura prietenoasa, de la fiecare coloana in stil clasic, pana la veranda gratioasa care o inconjura, Salcii pletoase imprejmuiau marginile peluzei a $1 cand ar fi pert: Ferestrele largi, cu obloanele Hegre, ormau fatada. Intunericul invaluia acum semnele — fact 44 Jennifer Probst neglijirii din cauza dificultatilor financiare. Ascundes vopseaua alba scorojita de pe coloane, treapta stricar; dinspre curtea interioara, acoperigul degradat. Ea off in timp ce casa copilirici sale o invalui ca un pled eald si comod. -Suntem gata? intreba el. Ea ii arunca o privire. Fata lui era impasibila, iar prj. virea, distantd. Arata bine si elegant, in pantalonii |yj Dockers de culoare kaki, cu tricoul alb Calvin Klein si cu pantofii sport de piele. Parul decolorat de soare sta. tea cuminte aranjat, cu exceptia unei suvite rebele de pe frunte. Pieprul i se vedea profilandu-se frumos sub tricou. Poate un pic prea frumos, se gandi ea. Era clar c4 ridica greurati la sala. Se intreba daca nu cumva avea si un abdomen plat si cu patratele, dar gandul ii provoca reactii viscerale in propriul stomac, aga ca alunga ideea si se concentra asupra problemei lor imediate. -Arati de parcd tocmai ai fi caleat intr-un noroc de caine. Expresia lui neutra disparu. Colturile gurii i se ridi- cara un pic. -Hm, Maggie zicea 4 scrii poezie. -Se presupune ca ne iubim la nebunie. Daca ei bi- nuiesc ci e altceva la mijloc, nu ma pot miarita cu tine, si mama mi-ar face viata un cosmar. Asa ca joaca teatru cum stii mai bine. Si nu te teme sd ma atingi. Nu am paduchi. -Nu mi-e teama si... Rasuflarea lui suiera, in vreme ce ea se intinse sii jaa rl Sea mi dade presia de soc de pe fa : aiteewt es ci a - mangaiere, beeoindigd ie osul mainii peste obraz intro miscare lenra, Pielea |yj “ 4 si : sh ficecaaniaee a lui era si neteda, si dura la atin be: Jocul cu focul 6 _Vezi? Nu-i mare lucru, Buzele lui pline capatara un rictus pe care ea il in- rerpreta ca enervare. Clar, Nick Ryan n-o privea ca pe o femeie adulta, ci mai degraba ¢ asexuata. Ca pe o amiba. Ea deschise portiera si ii taie replica spunand: -E timpul pentru circ. El murmura ceva in barb si o urma. Nici nu fura nevoiti si sune la usa. Membrii fa- miliei ei agnira pe usd unul cate unul pana cand ve- randa de la intrare era plina de surorile ei salagioase si de doi masculi cu priviri evaluatoare. Alexa deja su- nase sa ti anunte de logodna. Inventase o poveste con- form careia se intalnise cu Nick in secret, intro poveste toridd de iubire, urmata de o logodna sub impulsul momentului. Se folosi de trecutul lor, in asa fel incat paringii credeau ca ei doi tinuserd legitura constant in toti acei ani, ca prieteni. Nick incerea s4 evite scenele de afectiune, dar suro- rile ei refuzara si-i facd pe plac. Isabella si Genevieve se aruneard practic in bratele lui, imbratisandu-l cu drag, sporovaind fara intrerupere, in acelasi timp. ~Felicitari! -Bine ai venit in familie! = Izzy, tram zis ca o sa fie un tip minunat! E incredi- bil, nu? Prieteni din copilarie, iar acum sot si sotie! ~ Ati fixat o data pentru nunti? ~Por sa fiu si eu domnisoara de onoare? Nick ardta de parca voia sa se lanseze peste veranda 4 pe o fiinta umana izbueni in ras. Le indeparta pe surorile sale ge- liciatrigindwle intro imbrarisare. | mai speriati, oameni buni, in sfarsit am si cu ic. Nu-mi stricati aranjamentul acum. ————————————— Ha Jennifer Probst Fetele chicorira incantate. Avea in fara echilor g versiune in dublu exemplar de fete de 16 penta de culoarea ciocolarei, ochi de un albastru-inchis si cy picioare lungi si subtiri. Una avea ApETAS dentar, cea. laltd, nu. Alexa putea si puna pariu ca profesorii lor erau recunoscatori pentru acest criteriu de diferentiere, Surorile ei erau niste gtrengarite si adorau sa faca schim) intre ele. Un scAncet prompt ii atrase atentia. Ridica ingerul blond si isi acoperi cu sarutiri nepoata in varsta de trei ani. ~Taylor Poznasa, fa cunostingd cu Nick Ryan, spuse ea. Unchiul Nick pentru tine, mogaldeara. Taylor il privi cu acea atentie concentrati de care nu- mai copili sunt in stare, Nick astepra reactia ei cu rabda- re. Apoi pe fara ei aparu un zambet radios. - Buna, Nick! El ii zambi la randul lui - Bun, Taylor! ~ Gata, ai primit aprobarea, zise Alexa, ]| Bens apoi. Sa-ti fac cunostintd cu restyl familiei, Surseile mele gemene, Isabella si Genevieve, meee » Sau ficy Ba iegit din scutece. Ignora mormaielile duale :. "ale au © dezapro- bare si ranji: Cumnata mea, Gina, iar Lance, si pe paringii mei ii sti. Toatd [y, tele meu, Ryan, logednicul meu. Mea, el este Nick Nici macar nu se incurea atunci cing Mama ei il trase pe Nick de obraji si Bis Cuvancul. Te zgoMOtoasa. dad © sarura- -Ceai crescut, Nicky! {si deschise larg aga de chipes! brates, Biesti Alexa se intreba daca in obrajii lui i urma de rosea, dar alunga : Nick re El isi drese vocea. ctl Randul, MVedea 0 Jocul cu focul 47 —Aaa, multumesc, doamna McKenzie. A trecur ceva yreme: Lance fi trase amical un pumn jucdus in umar, - Hei, Nick, nu te-am mai vazut de secole. Si acum aflu co sa devii parte din familie. Felicirari! —Mersi! Tatal ei facu cativa pasi si ii intinse mana. -Spune-mi Jim, zise el. imi aduc aminte cum aveai obiceiul sa-mi chinui fetita, de multe ori. Cred ca prima ei injuratura oficiala a aparut inspirata de tine. -Cred ci incd mai am acest efect, spuse Nick cu umor sec. Tatal ei tase. Gina se desprinse din imbratisarea lui Lance si-l lua in brare. -Acuum poate cA o sd am pe cineva prin preajma sa egalez scorul, spuse ea, cu ochii verzi stralucindui. Te simti depasit numeric la intalnirile de familie. Alexa rase. -E totusi barbat, Gina. Crede-ma, se va coaliza cu Lance de fiecare data. Lance o lua pe sotia sa si o prinse cu bratele de mijloc. -Se schimba soarta, iubito. In sfarsit, am si eu un barbat in casa, sa tinem piept la toate valurile de SPM. Alexa ii trase un pumn in brat. lar Gina, unul in celalalt. Maria il certa in gluma: -Lancelot, barbatii nu vorbesc asa in prezenta doamnelor, - Care doamne? Maria ii trase o palma la fund. ~Toata lumea, induntru. O sa tinem un toast cu sam- Panie, mancam si pe urmé un espresso bun. ~ Rot sa beau si eu sampanie? -Sieu? ——— 48 Jennifer Probst Maria clatina din cap spre cele dou fete cate o im, plorau de zor. ee _ Voi beti cidru. Am cumparato sticld pentru aceas. ta ocazie. - Si eu, si eu! Alexa zambi micutei din bratele sale. -Bine, mogaldeata. Bei si tu un pic de cidru. O lisa jos pe nepoata sa si o privi cum incepe sa go. neasca intr-o cursa spre bucatdrie, ca sa profite de tor entuziasmul general, Caldura invaluitoare a clanului sau o invesmaAnta ca o mantie pufoasa, in timp ce stomacul i se strangea de neliniste. Oare va fi in stare s-o scoata la capat? Ci vraja pentru a intalni un barbat fara nume, fard chip, cu bani ca s-0 ajute s4 rascumpere casa pirinteasca era una Insa Nick Ryan in carne si oase pentru un an intreg, asta era cu totul altceva. Daca parintii ei ar fi banuit cd ficea un mariaj de convenienta pentru a salva casa, n-ar fi ier- tat-o niciodata. Sau nu sar fi iertar pe ei insisi niciodata. Avind in vedere noianul constant de facturi medicale, din pricina bolii lui de inima, mandria familial ii im- pinsese sa refuze orice ajutor financiar din partea altora. Daca ar fi stiut ca fiica lor isi sacrificase integritatea prin- cipiilor ca si-i scoata din greutati, li s-ar fi sfasiat sufletul. Nick o urmarea cu o expresie ciudata pe fara, ca si cand ar fi incercat s4 priceapa ceva. Degetele ei s¢ inclestara ca si nul ating’. ~ Esti OK? il intrebi ea. ~Sunt bine, sé mergem induntru. | urmari intrand si incerca si nu se simta ranira de cuvintele lui seci, Deja o avertizase cd nud plac familiile Numeroase. Nu ar fi trebuit si se poarte copi Bis ia persoual esonrle lui. ae e im! i a F Bees arbata singura, isi ridica barbia si il urma. Ore- le trecura cu lasagna iralieneasca, cu pdine Proaspari ' ti facuse o Jocul cu focul 49 cu usturol, briinza si ierburi aromatice, insotite de o sticla de Chianti. Cand se retrasera in living pentru espresso $i Sambuca, simfea un bazait dulce prin vene, de la manearea buna si de la conversatia placuta, li arun- ca lui Nick o privire, cand se ageza langa ea pe sofaua bej uzata, la o distanta destul de bine aleasa. Nefericirea ii brazda trasaturile. Asculta politicos, radea cand trebuia si isi juca perfect rolul de gentleman. Mai putin cand nu se uita in ochii ei, se indeparta atunci cand ea incerca sal atinga si nu se comporta deloc ca un logodnic indragostit nebuneste, asa cum se presupunea ci ar fi fost. Jim McKenzie sorbi din espresso cu obisnuita lui ati- tudine relaxata. - Asa, Nick, spune-mi despre serviciul tau. - Tati... -Nu, e in regula, spuse Nick intorcanduse catre tatal ei. Dreamscape e o firma de arhitectura care proiecteaza dadiri in Hudson Valley. Am facut restaurancul japonez din varful muntelui in Suffern. Fata tatalui ei se lumina. -Un loc minunat de luat masa. Mariei ii placeau me- reu gradinile de acolo, Si cum tise par picturile Alexei? Ea tresari. Of, Doamne! Era de rau. Foarte rau. Picturile ei fusesera o tentativa inutila de a ajunge la © expresie artistica, iar majoritatea yocilor cazusera de acord ci nu erau bune de nimie. Picta mai degraba ca o practica terapeutica, nu ca sa-i cucereasca pe alti, Se injura pe sine ca nu {I lisase si o ia de acasa, in loc sa o ia de la librarie. Ca terapeut specializat in tratamentul dependentei de alcool, Jim era capabil sa identifice vulnerabilitatile mai ceva ca un vultur dresat, iar acum adulmeca sangele. Nick igi pastra lipit pe fara acelagi zimbet. ae ss Jennifer Probst -Sunt extraordinare. Mereu iam spus cd ar trebu) le expunda intro galerie. Jim isi incrucisa bratele. —{ti plac, nu? Care iti place cel mai mult’ =Tatha. =Cel cu peisaj. Te transporta direct in acel loc Panica ii dadea tarcoale Alexei impreuna cu ameteal, de la alcool, in vreme ce tatal sau se prinsese de tensiy. nea dintre ei doi si il urmarea ca un pradator. Alexa jl aprecia pe Nick ca facea eforturi, dar era sortit eseculuj inca inainte de a incepe. Restul familiei stia toata sarada tatalui si pur si simplu asista la inceputul procesului. - Nu picteaza peisaje. Cuvintele ramasera suspendate in aer ca niste salve de tun. Zambetul lui Nick nu i se sterse de pe chip. - Abia recent a incercat cu peisajele, Iubiro, nu le-ai spus! Alexa se stradui si respinga un val de panica. -Nu, imi pare rau, tata, nu team pus la curent cu toate noutatile. Acum pictez peisaje montane. - Dar tu urasti peisajele. ~ Nu le mai urasc, reusi si spund cu un aer de voiosie. Am capatat o noua admiratie pentru peisaje de cand intalnit un arhitecr. Remarca ei nu facu decat s4 starneasca un pufnet din Partea tatalui, inainte ca el s3 4 continue: saps Nick, fan baseball sau fan forbal? am P ee Pentru Giants, nu? Sper sa ajun- e - uper Bowl. Ai citit noua poezie ~Care dintre ele? ~Cea despre furtuna, ~A, da, misa Parur minunata, Jocul cu focul 51 -Na scris niciodata yrey Scrie despre experiente din y birea si cu pierderea. N-a seri natura, la fel cum n-a pictat Alexa dadu pe gat restul d. ul si spera ca lichiorul avea seara cu bine. - Aaa, tata, tocmai am scris y -Serios? N-ai vrea s4 ne-o rec mai auzit de mult ceva scris de Ea inghiti in sec. - Pai e inca in stadiul de cre doar dupa ce e perfecta, - Dar pe Nick Lai lsat s-o vada. Simfi cum ise face greara gi incepu si se roage pentru o cale de evadare. 1 se umezira palmele. -Da, ei bine, Nick, poate ar fj noi. E tarziu siamo multime de de facut. Jim igi asezi coatele pe genunchi. Inceta sa mai dea tarcoale si se lansa in atacul mortal. Restul familiei urmarea constienta apropierea deznodamantului. Ex- presia compatimitoare de pe fata frarelui ei ii spunea ci nu credea ci urma sf mai aiba loc vreo nunta. Msi puse bratele in jurul taliei soriei sale ca si cand retra- ja momentul ingrozitor cand anunrase ca era gravida si urmau si se casitoreasci. Taylor se juca foarte con- centrati cu niste piese de lego si nu baga de seami criza in desfasurare. ~Chiar voiam si te intreb despre nunta, spuse Jim. Faceti totul intro saptimana. De ce nu mai stati un pic si ajunga toata lumea si-l cunoasca mai ee pe Nick si sa il putem primi cum se cuvine in familie? Ce ecu graba asta? Nick incerca si-i salveze pe amandoi. ‘N poem despre furtuna, laa care au legatura cu iu SIN viata ei © poezie despre Niciodara un peisaj. e Sambuca, ignord espresso- SO ajute sa treaca Prin toata na despre furtuna. iti? Eu si mama ta ream tine, ane. O si v-o spun, dar bine si plecam si Pregatiri pentru nunta 52 Jennifer Probst - inteleg, jim, dar am vorbit cu Alexa si nu vrem sj facem prea mult tam-tam. Am BEETS ca vrem si fim im. preuna si sa ne incepem viata de cuplu imediat. -E foarte romantic, tati, se aventura Izzy. Alexa mormai un mulfumesc, dar bruse fu incoltits, -Si eu cred la fel. Maria tinea in mana un servet de vase, in timp ce statea in pragul usii de la bucatarie. $5 ne bucuram si noi de nunta. Da-ne voie sa organizim o petrecere de logodné, asa incat Nick sa poata cunoaste si restul familiei. Pur si simplu, nu toata lumea va avea timp sa ajunga aici pana sambata. Toti verii tai vor fi absenti. Jim se ridica in picioare. _ Atunei am stabilit. Veti amana data. Maria incuviinra cu o miscare a capului. - © idee excelenta. Alexa il apuca pe Nick de mana. —lubitule, putem vorbi in dormitor un pic? - Sigur, draga mea. il trase dupa ea pe hol si il impinse in dormitor. Usa ramase intredeschisa. : - Ai distrus tot, suiera ea furioas’. Ti-am spus sa te prefaci, dar nu esti in stare, si acum parintii mei stiu cd nu esti indragostit. : -Eu nu sunt in stare? Dar tu, care te porti de parca pui in scena piesele tale stupide pentru vecini? Asta e viata real si fac tot ce pot mai bine. -Piesele mele nu erau stupide. Am facut 0 droaie de bani din biletele de intrare. Si mie misa part eAnnie a fost excelenta. Nick pufni dispretuitor. = Nici micar nu esti in stare s4 canti, dar te-ai distri buit singura in rolul lui Annie. ea - Esti inca furios pentru ca nu team lsat s§ jog: poly! lui Daddy Warbucks. rol Jocul cu focul El igi trecu degetele prin Par $i scoase un mormiait tural. -Cum Dumnezeu ajungi si ma faci 84 discut subiec. rele astea ridicole? -Mai bine te-ai gandi rapid la o solutie. Chiat nu sti cum trebuie s8 te porti cu o iubita? Te-ai purtat de par- ci eu as fi fost o straina politicoasa. Nu e de mirare ci tata € suspicios. -Esti o femeie in toata firea, Alexa, iar el tot iti in- terogheaza iubitii. Nu avem nevoie de permisiunea lor. Ne casdtorim sambara, iar dacy Parintilor tai nu le con- vine, ghinion. ~Vreau si ma conduca tata la altar! -Nu e nici macar o nunta pe bune! ~ Este cea mai buna versiune de care pot avea parte acum! 53 Suferinta deveni evident constientizarea adevarului o lovi cu toats forta. Nu avea 8 fie niciodata un Mariaj adevarat si in momentul in care Nick urma Sa-i puna inelul pe deget, ceva va fi dis- trus pentru totdeauna. Ea visase me hemuritoare, la un decor casnic sila multi copii. In loc de asta, urma si primeasca un teanc de care o tolera din politete. Si nu ave cul ei si fie inutil din cauza incap face suficient cd simte ceva, macar in fata parintilor ei. Se ridica in Picioare si isi infipse unghiile adane in lui, prin fesitura materialului. ‘eva $i Tepara toata situatia! suierd ea. ~$i ceai vrea si fac? clipi. Buza ii tremura in timp ce scuipa cuvintele 4 in momentul in care reu la o dragoste bani Sun Sot ‘a 5a permita ca sacrifi- acitatii lui de a se pre- ~Ficeva, — 88 fie! Dovedeste-i tatei ca e 0 cisatorie ——————”—“‘CSé™S 54 Jennifer Probst Ecoul numelui ei se auzi prin ie intredeschisa cand mama ei, ingrijorati, verifica daca ei doi se simteau bing. -Vine mama ta, spuse el. ; e -Stiu, probabil ca ne-a auzit certanduene. Fa ¢ eva! - Ce?! - Orice! - Bine! li mconjura talia cu bratele, o lipi de el si isi apleca spre ea capul. Buzele lui le strivira pe ale ei, in timp ce bratele o stringeau arat de tare, incat erau practic lipiti unul de celalalt, sold la sold, coapse pe coapse, cu sanii ei apasindw-i pieprul. Ea ramase fara rasuflare si se clatina, simtind cum ise taie picioarele. Se asteptase la un sdrut precis si contro- lat, care si-i arate mamei ei cA erau iubiti. In loc de asta, se trezise cu o doz fierbinte de testosteron si de energie sexuala in stare pura. li simtea buzele fierbinti contopin- du-se cu ale ei. Dintii lise loveau. Limba lui isi ficea loc inauntrul gurii ei si ritmul ei de du-te-vino era perfect stapanit, in vremie ce'0 facu Sa'i'se arcuiasca spatele pe bratul lui ca sii topeasca orice urma de Tezistenta, Rezisea in acest ritm si facu tot ce ij statea in putined sa ii raspunda. Flamanda dupa atingerea lui, simti cum se imbata cu gustul lui cu note de Mise) seibucurs de corpul lui puternic si tare, in vreme ce intre ef caldur: animalica risca sa-i arunce in abis, el caldura Ea gemu adanc si gutural, F] isi sttecura qd f parul ei greu ca sa-i sustina capul, in ype €getele in nua neabatut invazia senzuala, Ra sim © ce-si conti: ic sanii si cum fi pulseaz’ o caldura lichidg se intiresc - Alexa, eu... Oh! x © Coapse. Nick isi smulse buzele de pe ale ei, privi casi vada semne de emotie me fag te Alexactl concentra asupra mamei sale. 4 dar elise -Scuze, Maria. Jocul eu focul 55 Ranjetul lui era siret sicu totul masculin, marae etn det Neate on sam saya Spun si veniti si voi cand terminati. ~ Alexa auzi pasii retragandu-se, jncepu sa coboare. Ea se cutremura. Se asteptase si vadi o ceata pasio- nala. Insa privirea aruncata de ochii lui ciprui era lim- pede. Fata lui parea calma. Daca nu ar fi fost presiunea tare pe care © Simtea pe coapsa, Alexa ar fi fost inclinata sa creada ca sarutul nu avusese nici un efect asupra lui. Fu transportata in alt moment gi in alt loc, departe, in padure, cand gandurile ei fusesera exprimate in mod direct, iar increderea ei, spulberata. Prima atingere a buzelor lui asupra alor ei, mirosul adolescentin de apa de toaleta care ii umplea nirile, felul in care isi apasa degetele pe soldurile ei, in timp ce tinea. O frica inghetata fi picura pe sira spinarii. Daca radea iar de ea, era dispusa sa anuleze totul. Daca radea... Bratele lui ti dadura drumul, si el se dadu un pas ina- poi. Tacerea se instala grea intre ei, ca o piatra de moara gata sa-i striveasca. -Cred cA am rezolvat problema. Ea nu raspunse. ~Asta e ce-ai vrut? Alexa isi ridica barbia si isi ascunse toate emotiile care ii faceau stomacul sa i se stranga. -Cred ca da. El tacu un pic si apoi ti spuse: -Cel mai bine ar fi si facem front comun. Degetele lui le incercuira pe ale ei intro stransoare elegant, care aproape ci o facu sai dea lacrimile. Se lupti si le opreasea, apoi decise cA era clar intro peti- ™ oada grava de SPM. Nu exista nici un alt motiv pentru Incet, privirea lui Nick ——————