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“Algún día la ciencia natural se incorporará la ciencia del hombre, del


mismo modo que la ciencia del hombre se incorporará la ciencia natural.
Habrá una sola ciencia.” - Karl Marx

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búsqueda en Research Blogging, por ejemplo, es un buen modo de empezar a encontrar pruebas. La
oxitocina ha sido vinculada con el respeto y la cooperación, la generosidad, el reconocimiento facial
y el contexto emocional, los lazos sociales (con interesantes implicaciones para el autismo), el
aprendizaje y la memoria en instituciones sociales, la empatía, los estilos de crianza y los lazos
maternales, la excitación sexual y el orgasmo.

En el presente estudio, por De Dreu y sus colaboradores, publicado en el avance de la edición de


PNAS, se les dio sprays con oxitocina o placebo a sujetos escogidos al azar y entonces se les pidió
que completaran tests computerizados diseñados para revelar favoritismo hacia el propio grupo
(hombres holandeses en este caso) y desprecio hacia la gente de fuera del grupo ("árabes" y
alemanes en este estudio). Los resultados de estos tests indican consistentemente que aquellos
sujetos a los que se dio oxitocina resultaron más dispuestos a favorecer a su propio grupo que
aquellos que recibieron un placebo; fueron más rápidos asociando palabras con valores positivos a
su propio grupo, representado por nombres holandeses en uno de los tests, y menos dispuestos a
sacrificar a un individuo que sonaba a holandés para salvar a un grupo de personas sin definir en un
dilema moral de tipo "Sacrifica a una persona para salvar a muchas". Sin embargo, hubo sólo una
evidencia limitada de que la idea de darles oxitocina influyera en el dsprecio de los de fuera del
grupo, esto es, la actitud de que los de fuera del grupo son inferiores a los del propio grupo. Esto
confirma hallazgos previos del mismo equipo de investigación (ver la referencia 2 más abajo) que
mostraron que la oxitocina podría estar implicada en el altruísmo dentro del grupo, la voluntad de
hacer algo que resulta perjudicial para ti mismo pero beneficioso para los de tu grupo y actitudes
defensivas, pero no ofensivas, hacia los de otros grupos.

Los autores argumentan:

Los resultados muestran que la oxitocina crea un sesgo hacia el propio grupo porque
motiva el favoritismo hacia el propio grupo y, en algunos casos, el desprecio hacia los
de otros grupos. Estos hallazgos proporcionan evidencias a favor de la idea de que los
mecanismos neurobiológicos en general, y en particular los sistemas oxitocinérgicos,
evolucionaron para sostener y facilitar la coordinación y cooperación dentro del grupo.

En otro lugar escriben lo siguiente, hablando explícitamente sobre racismo y conflicto racial:

A través de su influencia en el favoritismo hacia el propio grupo, la oxitocina


contribuye al desarrollo del sesgo entre grupos y el tratamiento preferente del propio
grupo sobre los miembros de otros grupos, Dado que tal tratamiento injusto dispara
emociones negativas, protestas violentas y agresión entre individuos excluidos y
desfavorecidos, mediante la estipulación del favoritismo dentro del grupo, la oxitocina
del cerebro puede disparar una reacción en cadena hacia un intenso conflicto entre
grupos.

Veo varios problemas en estas conclusiones. Primero, hay que percatarse de cómo se emplea el
lenguaje para dar una clara imagen causal: "la oxitocina crea", "motiva", "la oxitocina contribuye",
"la oxitocina puede disparar". Para poner un ejemplo: He contado nueve veces "la oxitocina crea",
ocho "la oxitocina motiva" y "la oxitocina promueve" y variaciones similares en el artículo. Este uso
del lenguaje descansa en el "determinismo hormonal", el supuesto de que hay un vínculo causal
directo entre la oxitocina y las conductas etnocéntricas observadas, algo que en mi opinión no está
probado. Pero si no hay en absoluto un "determinismo hormonal", ninguna causación directa entre
la actividad de una hormona y un comportamiento específico, y supongamos que por el momento
que no hay ninguna, entonces ¿Cómo podemos interpretar los repetidos hallazgos que muestran
claramente que las hormonas están implicadas en las conductas y emociones?

La respuesta descansa en la complejidad de los sistemas neurobiológicos. Es posible decir que la

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oxitocina está implicada en el etnocentrismo, pero es difícil decir exactamente bajo qué condiciones
o me qué situaciones fuera de estos experimentos, o si en ocasiones resulta anulada o reforzada por
otros substratos similares. El cerebro es lo bastante complejo para suponer que la oxitocina
probablemente no actúa sola. En consecuencia, no siempre podemos confiar en que la significación
estadística de los experimentos realmente iguale a la relevancia biológica. Especialmente a la hora
de establecer alguna clase de conclusiones evolutivas. Estos test se diseñan de un modo muy
específico, para diseccionar conductas muy específicas entre factores confusos. Es una buena
metodología científica, en la medida en que encajen las conclusiones, lo que no sucede en este caso.

¿Existe algún buen argumento para decir que la oxitocina subyace al racismo, al menos en cierta
medida? Sí, de algún modo, en alguna medida. Los autores del estudio parecen convencidos de un
vínculo causal directo a juzgar de sus explícitas menciones de conflicto racial y el tono general de su
artículo. En el extracto del artículo escriben "conjeturamos que el etnocentrismo podría estar
modulado por la oxitocina del cerebro, un péptido del que se sabe que promueve la cooperación
entre los miembros del propio grupo." Yo estoy menos dispuesto a ir tan lejos. Aún no se conoce que
otros sistemas interactúan con la oxitocina y bajo qué condiciones cultural/sociales se "activan" (ver
figura abajo).

Varios de los artículos y posts en blogs que han cubierto estos hallazgos han señalado que esto
revela el "lado oscuro" de la oxitocina, promoviendo una visión más equilibrada de las funciones de
esta hormona. Aquí en Suecia un frustrante titular decía "La hormona del amor es también la
hormona del racismo", mientras que el New York Times y TIME tenían artículos de más peso donde
puede leerse más sobre los fascinantes métodos experimentales.

Es bueno echar un vistazo crítico a las fronteras de estas propiedades "mimosas", pero resulta
justificado preguntar de qué modo el "determinismo hormonal" y la errónea percepción pública de
la oxitocina como "la hormona del amor" ha sido ayudada o equilibrada por la percepción
igualmente errónea de ella como "la hormona del racismo". Existe tan poca justificación para llamar
a la oxitocina "hormona del racismo" basándose en estos resultados como para llamarla "hormona
del amor" basándose en las propiedades "mimosas". También, nuestra definición de racismo o
etnocentrismo bien pudiera ser arbitraria en cierto grado y no reflejar la situación real que nuestros
cerebros han evolucionado.

Publicado originalmente en Ego sum Daniel

(1) De Dreu, C., Greer, L., Van Kleef, G., Shalvi, S., &; Handgraaf, M. (2011). Oxytocin promotes

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Publicado por Eduardo Robredo Zugasti en 14:05 0 comentarios


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