Sunteți pe pagina 1din 224

Pagina

Text original
Contribuie cu o traducere mai buna
Pagina 2

ZORI sălbatic
DE
CAIT LONDRA
~***~

Pagina 3
Drepturi de autor
ZORI sălbatic
Copyright 2011 de către LE Kleinsasser
Această carte este o operă de ficțiune. Numele, personajele, locurile și incidentele
sunt produse ale imaginației scriitorului sau au fost folosite în mod fictiv și sunt
nu trebuie interpretat ca real. Orice asemănare cu persoane, vii sau moarte, reală
evenimente, locații sau organizații este în întregime coincidență.
Toate drepturile sunt rezervate. Nicio parte din această carte nu poate fi folosită sau reprodusă
în orice fel, fără permisiunea scrisă a autorului.*
*Acest lucru se referă și la încărcarea pe site-uri de descărcare gratuită, care este luată în considerare
pirateria si nu recunoaste munca acestui autor sau mijloacele de trai din
acea lucrare. Vă rugăm să descurajați pirateria și să cumpărați lucrări (altele decât cele enumerate
de către autor sau editor ca Cărți gratuite).
Istoricul editurii: Wild Dawn 1992
~***~
ZORI sălbatic
de Cait London

Pagina 4

Prolog
Teritoriul Colorado, 1867
Omul de munte și-a ajustat halatul de bivol pentru a-și proteja mai bine patru-
fiu de o lună de la vântul din octombrie. Ascuns de partea slabă a lui MacGregor,
micuțul Jack a dormit în geanta lui căptușită cu blană și a alăptat în timp ce visa.
MacGregor se încruntă la norii gri care pluteau jos pe Sangre de Cristo
Munţi. Măturând prin țara vânatului mare, englezii o luaseră pe a lui
Soție indiană și un copil despre care nu știa că există. MacGregor a fost căsătorit cu
Singing Bird în timp ce era beat și a părăsit-o a doua zi dimineață. Nestiutor de
căsătoria, descoperise nașterea fiului său în același timp în care aflase
de moartea sotiei sale. Ademenit de promisiunile englezilor, Singing Bird plecase
el un fiu puternic de crescut.
Jack. Cu moștenirea sa indiană scrisă în părul negru și pielea întunecată și trandafirie,
Jack ar fi mai în siguranță în munții înalți.
MacGregor învățase cum să supraviețuiască în timp ce un orfan a fost împins într-o misiune
şcoală. Apoi, în Războiul dintre State, unii l-au numit un om dur care
și-a făcut regulile pe parcurs. După regulile lui MacGregor, englezii îi datorau; A
omul a luat ceea ce i se cuvenea... o soție pentru o soție, o mamă pentru o mamă. Și ia
unul pe care l-ar fi.
Crescut de oameni de munte, a știut să-și încolțească prada și să întindă capcana.
MacGregor venise din iadul Războiului Civil pentru a găsi Occidentul rupt
în afară de masacrul Sand Creek al Cheyennei lui Black Kettle. Spre nord,
Bozeman Trail a fost asediat de soldați care construiau forturi și de indieni care se luptau
lor. Căile ferate au împins spre vest, iar goana după aur din Sweetwater a fost o febră
sângele bărbaților. Șeful pe jumătate alb al Comanchelor Kwahadi, Quanah
Parker a luptat cu Tratatul Kansas Medicine Lodge.
În mijlocul bătăliilor, nobilimea sportivă engleză a împușcat bivoli și i-a lăsat să putrezească
în timp ce ei beau ceaiul de după-amiază din cești de porțelan.
Sub halatul lui greu de bivol, fiul lui MacGregor dormea, atârnat aproape de el
trupul tatălui. MacGregor și-a frecat fiul, liniștindu-l și gândindu-se la
femeie în cabină la doar o oră de el. Din experiența lui, femeile
aveau nevoie de un bărbat care să le facă gândurile, să le asigure. Intenționa să folosească a
mâna blândă dar fermă asupra femeii care era a lui de drept. Căsătoria de necesitate
era adesea cazul în această țară aspră, și femela pe care o alesese
preferă ca el să moară pe munte.
Mist s-a agățat de pielea și de barbă deteriorate de intemperii lui MacGregor în timp ce se gândea la
Englezoaică, răpită de propriul ei soi și părăsită în cabină. El ar fi
a urmărit-o când a cercetat tabăra engleză; ea scuipase, destule

Pagina 5

coloana vertebrală, potrivită pentru această țară sălbatică.


Dar pustie, singură în acea cabină de sub el, i-ar fi fost foame și înghețat
acum, dispus să se târguiască. Nu avea de ales: Lady Regina Mortimer-Hawkes era
a lui.
~***~
"Voi supraviețui. Întotdeauna fac." Regina netezi o lacrimă de pe ea
obraz învinețit. Ura să se simtă slabă; slăbiciunea era mai rea decât a muntelui
frig de ingheata apele. Rezemată de buștenii cabanei, a adulmecat și a tremurat și
s-a forțat să nu plângă.
Obosită, se lupta cu foamea care îi roadea stomacul și cu durerile
vânătăi provocate de răpitorii ei.
În copilărie, ea visase că Regele Arthur și cavalerii săi o salvează
tatăl ei. Un cavaler galant ar ieşi din negura engleză cu lancea
cal de război echilibrat și mare care lăbușește în pământ. O va duce în siguranță și
curteaz-o cu flori si sonete.
Dar ea nu mai era un copil. Cavalerul acela protector nu intrase
viata ei .
Folosindu-și toată puterea, Regina s-a forțat să se gândească să supraviețuiască. The
libertatea sălbăticiei americane se afla chiar dincolo de atingerea ei. Au fost noi
așezări în ținuturile întinse unde ea putea începe din nou....
Ridicând bărbia, Regina și-a forțat mândria englezească înțepenită să se întoarcă. Poate
căpătase acea mândrie din partea engleză a tatălui ei sau din partea întunecată și capricioasă
Sângele beduin al bunicii ei. Cât de mult îl urase tatăl ei pe cel al fiicei sale
pielea întunecată, în ciuda darului său pentru ochii de ametist ai familiei Mortimer-Hawkes. Batjocoritor
ea, o batjocorise cu numele „Păgân”.
În copilărie, el o rănise, dar acum era liberă de el.
Marchezul avea să descopere curând că lăsase sticlă colorată în
seiful familiei, luându-și moștenirea beduină cu ea. Acum bijuteriile s-au cuibărit
cornul de piele al șeii ei laterale. Bineînțeles, ea nu avea acea șa acum,
a făcut-o?
Regina și-a îndreptat spatele pe buștenii reci ai cabanei, aranjând-o
fusta zdrențuită peste cârpele care îi acopereau picioarele goale. Când lordul Covington a avut
i-a cerut-o în căsătorie și a oferit excursia de vânătoare în sălbăticia americană ca o
prezent de logodnă, acceptase ea imediat, făcându-și planuri să scape și
se pierde în noua țară.
Alfred Covington era slab și răsfățat și pariase o avere.
Când tatăl ei îi oferise Reginei și banii ei, păstrând bijuteriile pentru
însuși, Alfred devenise imediat pretendentul ei.
Închizând ochii, Regina își aminti că lordul Covington era umflat și furios

Pagina 6

fata dupa cearta lor; răpitorii ei îi șoptiseră frecvent numele,


legându-l de faptă.
Vântul urla în jurul colțurilor cabinei, iar Regina o aduna
șal rupt mai aproape. Pumnii ei strânși în țesătură, furia, nevoia de răzbunare
a ars-o....
Bărbații făcuseră o greșeală... Au lăsat-o să trăiască.
Dar acum muntele și iarna așteptau să o revendice. O durea burta,
plângea după mâncare și nu avea abilități de oferit. Dar ea încercase. Luptele ei
cu bărbaţii şi căutarea de mâncare o epuizase; ea nu avea decât o
Au mai rămas puține bețe pentru foc și puțină energie pentru a căuta mai mult...
Închizând ochii, Regina s-a forțat să viseze la ceai englezesc cald și dulce
și scones.
Apoi un cal a scâncit și inima Reginei s-a oprit. Ea îşi deschise pleoapele şi
a ascultat cu atenție înainte de a se ridica în picioare.
~***~
Pagina 7

Capitol unul
— Oprește-te, zic eu, îi ordonă Lady Regina Mortimer-Hawkes în timp ce păși
din cabana de bușteni.
Își îndreptă pistolul de duel gol spre inima bărbatului. Privind prin
ceţurile cenuşii fantomatice care precedau noaptea de munte, ea ridică bărbia.
Erau bărbați ca tatăl ei care simțeau mirosul de frică și se hrănesc cu ea. Oricine asta
Frontiersman era, orice ar fi vrut el, ea nu avea să-și arate frica șerpuitoare
sălbatic prin ea.
Ea înghiți în sec, forțând umezeala în gâtul ei uscat și o îndreptă
umerii. Împreună buzele, ea strânse degetul pe trăgaciul
pistolul gol; mâna ei liberă a măturat o șuviță lungă și ondulată de păr de corb
de pe obrazul ei. Degetele i s-au prins de o crenguță și a smuls-o în grabă
departe.
Oare logodnicul ei, Lord Covington, și-a trimis oamenii înapoi după ea?
Ar supraviețui ea unui alt atac din mâinile lor brutale?
Bărbatul înalt și-a ajustat cu grijă halatul de bivol în jurul pieptului, pe margini
întorcându-și genunchii. Legat de o creangă de aspin, la o aruncătură de băţ de cabană, a lui
cal pestrițat scâncită. Bărbatul întoarse capul spre cei trei cai și
doi catâri de ambalare încărcat.
Pregătit pentru pericol, mâna bărbatului s-a strâns pe pușcă și a ridicat totul într-o
o singură mișcare. Se mișca cu o grație animală, de parcă ar fi trecut prin el
focul iadului și a supraviețuit de inteligența lui ascuțită și nu de bunătatea omului.
Întorcându-se încet, străinul o privi cu fața. O spălare de frunze moarte prinse pe
vânt de iarnă, tăiat între ei.
Zburând printre crengile de pin, vântul suna ca zgomotul unui
departe banshee.
Un lup urlă în depărtare, haiita lui alăturându-i-se într-un cor înfiorător.
Sunetele ciudate plutea între bărbatul înalt și Regina, provocând părul la
ceafa să se ridice. Prinsă de vânt, o frunză moartă s-a prăbușit de-a lungul
scânduri de lemn ale pridvorului și zgâriat la picioarele ei deasupra cârpelor. Fragmentele
juponului ei, înfășurat în picioare, nu avea demnitatea nasturii ei,
cizme cu toc.
L-a blestemat din nou pe Lordul Covington, căci sigur i-ar fi dat cizme
departe.
Regina se îndreptă, încercând o fărâmă de demnitate și curaj. Șuvițele
din părul ei a scăpat de nodul liber de la coroana capului. Corpul ei tânjea
căldura hainei de blană a bărbatului; aproape că putea să-i simtă căldura pulsand înăuntrul ei, ca
mușchi alunecând în pielea încălzită de soare.
Pagina 8

Învăluită în bucățile demnității ei sfâșiate, Regina și-a pătrat învinețită


umerii.
Degetele ei tremurau în jurul pistolului mic în timp ce se lupta cu frica care ricoșea
prin ea. „Ți-am ordonat să te oprești.”
Umbrită de borurile largi ale pălăriei, ochii săi adânci s-au îngustat
a ei. Făcând doi pași lungi spre cabină, bărbatul se opri.
Privirea lui întunecată și pătrunzătoare a tăiat-o ca o sabie de gheață. Mâna ei
strâns mai strâns de șal, pulsul la baza gâtului îi bătea cu putere...
— Doamnă, spuse el, înclinând capul încet și privind-o cu piercing
ochi. „Sunt un om clar, dar corect. Cred că meriți să auzi unde sunt
stand."
Buzele lui s-au mișcat ușor, de parcă ar fi gustat cuvintele lui pe limba
permițându-le să alunece liber în tonul profund răgușit.
Și-a mutat brațul pe sub pelerină de blană, vântul ridicând marginile din jurul lui
viței. „Fiul meu, Jack, este sub acest halat. El are nevoie de acea cabină în seara asta, iar eu sunt
intră. Pistolul acela fantezist nu va trece prin pielea de bivol. Camerele
oricum sunt goale... Ascultă-l.”
Când ea se uită la el în gol, el dădu din cap și inspiră adânc. „Aș vrea
apreciez că m-ai cerut să intru. Am parcurs un drum lung pentru tine.”
Picioarele lungi se mișcau neliniștite sub pelerină de bivol. „Indienii știu
tu ești femeia lui MacGregor — asta sunt eu — MacGregor. Am nevoie de o femeie pentru
Jack, doamnă, și tu ești vaca aleasă a turmei.
"Vacă?" repetă ea în gol.
„Femeie... femeie”, a răspuns el nerăbdător. „O să descoperi că nu sunt bun
cu cuvinte."
Uimită, privirea Reginei a alunecat pe corpul bărbatului înalt, învăluit de pelerină.
până la jambierele și cizmele lui din piele de căpțiș.
Un fior rece i-a urcat pe coloana vertebrală înainte de a-și îndrepta umerii. Frică
a dansat peste carnea ei ca lapovița de gheață. Omul de munte nu avea nicio pretenție asupra ei; a lui
aroganța a făcut-o să-și amintească de tatăl ei.
„Sunt o femeie care vorbește direct”, îi aruncă ea înapoi. „Nu am auzit de
tu, nici eu nu sunt „femeia ta”. Dacă ai un copil în haine, arată-mi-l
și s-ar putea să ai un adăpost pentru noapte.”
Când a vorbit, trandafirul vântului, pătrunzând în cârpele care îi acopereau picioarele.
Ochii negri ai lui MacGregor au tăiat-o, iar vocea lui i-a amintit de un castel.
mârâit de mastiff. — Nimeni nu se îndoiește de cuvântul meu, doamnă. Jack e bine ascuns
destul și nu-l aduc afară până nu ajungem în cabină. am terminat
palaverin'—vorbind.”
Își lăsă capul mai adânc în masa de blană de bivol. „Sunt obosit și al meu

Pagina 9

fiul are nevoie de acea cabină, doamnă, spuse el brusc. „Intrăm. Ai


noaptea să te gândești la viață sau la moarte... După cum văd eu, ai patru
alegeri: Poți să îngheți în acea cabină iarna asta — singur... lasă-i pe indieni să se întoarcă
tu într-o squaw tribală... sau poate un căpcănător te va stabili ca proprietatea lui
într-o cameră din spate și te angajează.”
Apoi a adăugat încet: „Sau te poți căsători cu mine”.
Propunerea a surprins-o pe Regina pe marginea ei, derulând-o. Trebuie să fie un nebun,
hotărî ea, trăgând aer în piept pentru a-şi compune gândurile. Vântul fluiera în jur
colțurile cabinei și ea tremura, rochia ei ruptă expunându-și umerii
vânt. Ea a adunat șalul de dantelă mai aproape de frig, cu degetul crescând
amorțit pe trăgaciul de oțel.
„Sunt o femeie logodită, domnule”, a răspuns ea fierbinte, împingând un vânt în spate...
i-a aruncat bucla de pe obraz. Și-a tras șalul în jurul umerilor, ca și cum
era un scut împotriva lui. „Am o perioadă cam grea, dar...”
Vocea joasă a bărbatului alunecă peste carnea ei rece ca o lamă rece de oțel. The
trage ușor ascuțit. — Petec dur, repetă el cu asprime. „M-ai costat zece
plew — piei de castor. Swift Foot of the Kiowa revendicase deja prima dată
pe pătură cu tine. Ești închis aici de trei zile.”
„De unde ai știut asta?” Frica se izbi în Regina, făcând ochii mari.
„Am cercetat tabăra lui Covington, te-am ales pentru mine. Eu nu sunt unul dintre
bărbații care te-au lăsat aici, dar eu te pretind la fel... Acum, ca și mine
a spus, am terminat cu palaverin'. Se retrage."
Frunze uscate de aspen trosneau sub cizme în timp ce se mișca ca un munte
pisică, stând brusc deasupra ei.
Ochii întunecați și fioroși străluceau în timp ce i-au luat părul lung, dezordonat și rupt
fusta înainte de a vorbi încet. „Ei îmi spun MacGregor. Un sfert indian, cel
restul este alb. Am nevoie de o femeie, iar acum te revendic. Ai nevoie
un bărbat care să aibă grijă de tine. Vom face un târg de dragul lui Jack, sau în
dimineata te las sa mori. Vine iarna la munte și va fi a
unul greu. Îmi duc băiatul în valea mea — o sută șaizeci de acri — și
poţi veni ca femeia mea... soţia mea”, a corectat el. „Aceasta este dimensiunea de
aceasta."
Ochii Reginei se măriră, furia strângând-o prin ea. „Dacă ai ști că am fost
răpiți, ar fi trebuit să-i opriți. Dar nimeni nu mă revendică.”
Privirea lui a alergat din nou în josul ei, iar Regina și-a încremenit degetele într-un pumn,
luptând cu dorința de a-l lovi. „Vei rezista mai puțin de o săptămână fără mine”, a spus el
fără sentimente.
Barba lui MacGregor s-a amestecat cu blana, lăsând ochii negri încadrați de
piele întunecată a obrajilor înalți. Privirea lui trecu peste chipul ei încordat, provocând-o.

Pagina 10

— Cât de galant, domnule, reuși ea înțepenită. „Ce cavaleresc... un adevărat


domn. Vii aici ca un cavaler întunecat acasă din războaiele sfinte,
revendicând castelul și domnișoara în dificultate de parcă ar fi dreptul tău.... I
să nu credeți că vă plac foarte mult, domnule MacGregor.
El dădu scurt din cap. „Nu i-am cerut niciodată unei femei să mă placă.”
Sub genele lui lungi, el studia urmele lacrimilor de pe obrajii ei murdari.
Îl simțea căutând în interiorul rănilor și fricii ei, cercetând dreptul
cuvinte care să o liniștească de parcă ar fi fost un copil speriat. „Albii îmi spun a
om dur, iar indienii îmi spun Două inimi. Știu să vânez și să prind în capcană, dar eu
nu știu prea multe despre cuvintele blânde pentru femei.”
A inspirat adânc, apoi a continuat cu o voce scăzută, de parcă ar fi luat
un jurământ. — Mă voi ține de partea mea de jurămintele de nuntă, doamnă. Nu va aduce altele
femeile la patul nostru conjugal și nu te voi bate. În schimb, mă vei ajuta
Jack și fă treaba de femeie. Mi se pare o ofertă corectă.”
Degetele ei, sfâșiate de căutarea rădăcinilor și a scoarței de hrană, strângeau lumina
șal croșetat, zdrobindu-l. MacGregor avea nevoie de o femeie, nu-i așa? Ea se luptase
bărbați care doresc ceva de la ea de ani de zile. MacGregor îi propusese pe a lui
solicită femeii greșite. „Iubito sub mantie sau nu, trebuie să pleci.
Acum."
Un colț al gurii i se mișcă în sus, deși căldura nu ajungea
Ochii lui. Privirea vesticei i-a atins fața — o față mică de formă ovală
sub o masă grea încâlcită de păr lung. O ridicare arcuită de sprâncene negre și
plasă groasă de gene, împodobită cu lacrimi și ochi de protecție care s-au schimbat din
albastru închis până la violet cu emoțiile ei. Buzele ei strânseră strâns împreună în timp ce el
a zăbovit, trasând contururile largi generoase.
„Doamnă” — privirea necruțătoare a străinului s-a ridicat pentru a-i întâlni pe a ei. "Cum am spus,
Am un bebeluș de patru luni sub halat. Aș aprecia că ne-ai întreba înăuntru.
Altfel, intru oricum.”
Un mieunat subțire se auzi pe vântul înghețat, iar muntele a întrebat
din nou, de data aceasta vocea lui profundă ținea mârâitul amenințător al unui urs periculos.
— Putem intra, doamnă?
„Eu...” Uimită de frică și foame, Regina îl privi pe bărbatul înalt pășind
pe lângă ea în cabina rece. Mărimea lui a umplut camera goală, un bărbat uriaș
evidenţiind fiecare colţ cu ochi de vânător. Ea abia ajunse la pieptul lui şi
și-a dat seama dureros că, cu o mișcare a mâinii lui, i-ar putea rupe gâtul. Sau ia
ea pe podea împotriva voinței ei.
Stomacul i s-a contractat dureros și și-a frecat palma de el.
Înghițind o parte din mândria ei, ea a întrebat: „Poți să îți pregătești mâncarea... te rog?”
Roba de bivol se învârtea în jurul picioarelor lui lungi, încurcându-se cu franjuri

Pagina 11

jambierele lui când se întoarse spre ea. „Intră”, ordonă el cu blândețe. "Inchide
uşă. Îți voi răspunde la întrebări mai târziu... după ce Jack va fi încălzit și hrănit.
Ea se uită la el, urandu-i puterea. „Mi-ai lăsat puțin de ales.”
Înăuntru, bărbatul stătea deasupra ei. Cu fiecare gram din puterea ei, ea
și-a forțat genunchii să se blocheze, întâmpinându-i cu îndrăzneală privirea intenționată în timp ce își apleca pușca
de perete.
Îndreptându-se, el o studie în liniște, luând zdrențele înfășurate în jurul ei
picioarele. „Ești slăbănog, dar încă mai e destulă scuipă în tine... O să faci”, el
spuse liniştit, dându-şi înapoi halatul de bivol de pe braţ.
Ridicând un bebeluș îmbrăcat în piei moi din punga care îi traversa pieptul, el
cercetă chipul minuscul, adormit. — Fiul meu, Jack, spuse el încet, cu reverență
răsturnând vocea pietrișată. „Va avea nevoie de o femeie bună ca tine.”
„O, Doamne”, reuși în cele din urmă Regina. Încet și-a forțat privirea
bebelușul, care a înghiontat un pliu de piele bronzată, căutând cu gura. Sub un
șapcă de păr negru lucios, drept, fața minusculă a lui Jack era rotundă și cu pielea închisă la culoare.
„Mama lui a murit”, a bătut bărbatul cu zgomot. — Oricum nu l-am vrut, eu
socoti. El este jumătate Ute și jumătate al meu... Jack este tot al meu acum. Jack MacGregor este
numele lui, a corectat el. „Poți să-l ții în brațe în timp ce eu iau lemn?”
Se mişcă repede, luând pistolul de la ea şi uşurând copilul mieunat
în brațele ei, totul dintr-o singură mișcare. Mâinile caloase ale omului de munte s-au mișcat
peste a ei, ajutând-o să susțină trupul minuscul. Copilul a căutat-o ​​ruptă
îmbrăcăminte, găsind moliciunea sânului ei, înghiontindu-l cu foame.
Micut și vulnerabil, copilul avea nevoie de adăpost și îngrijire pentru a supraviețui. Copilul,
o parte nevinovată de umanitate, a cuibărit-o și a mângâiat-o în sălbăticia singuratică.
Ca o flacără, dorul înverșunat s-a ridicat pentru a proteja copilul, sfâșiind de frig și
frica în adâncul ei. Nu era singură acum, chiar dacă doar pentru o clipă cu cei mici
trupul legănat de ea. Instinctiv, ea îl strânse mai aproape, și pe al bărbatului
mâinile au alunecat.
Copilul a zâmbit în somn și pentru o clipă l-a uitat pe cel al lui MacGregor
cereri. Căldura dulce a copilului nevinovat a prins-o și a liniștit-o.
„Am ermetice – cutii de lapte”, murmură bărbatul încet, privind-o.
înfășurați pielea mai strâns în jurul sugarului. „El poate aștepta un minut până când eu ajung
lemne de foc. Jack strică să învingă iadul când îi este foame.”
Vârful degetului lui ia tras pe obrazul ei, lăsând o potecă încălzită. „Moale ca a lui Jack
jos, murmură el încet.
Regina își forța privirea spre bărbat. În ciuda a ceea ce simțise
pentru copil, ea nu-i datora tatălui său. Căldura lui i-a ispitit corpul înghețat. Ea
îl supără atunci, bărbatul stăpânul străbătând castelele prăbușite ale ei
visele, disperarea ei.

Pagina 12

Îi era supărată că vrea să-i smulgă pelerina și să se ghemuiască în căldura tare


a corpului său. "Domnul. MacGregor, fiul tău are nevoie de adăpost pentru noapte, și tu
ambii sunt bineveniti. Cât despre oferta ta bizară de căsătorie... refuz. Ideea este
absurd. Totuși, mi-ar păsa de copil până când m-ai duce la civilizație.”
Ochii lui s-au îngustat spre ea, urmărind contururile încordate ale feței ei. Pentru un
instantaneu ridurile de la colțul ochilor i s-au adâncit de umor. Apoi el
și-a ridicat bărbia cu vârful degetului lui de parcă ar fi fost un copil care se amuza
el și avea nevoie să-i amintească puterea. „Nu prea ai de ce să negociezi
cu, doamnă. Ai de alegere. Du-te sau stai. Traiesti sau mori."
Ea îi întâlni privirea. Momentul încordat a trecut încet, furia ei lingându-se în jur
ea ca o flacără. „Ochi albastru închis, aproape violet. Înclinat la colțuri”, el
murmură încet. „Culoarea violetelor de lemn.”
„La naiba să fii,” spuse ea între marginile dinților, mânia ei dându-i-o
putere. „Mi-ai împins un biet copil neputincios în brațe, mă chinuiești cu ale lui
nevoi, apoi cere mâna mea în căsătorie. De fapt nu te aștepți...”
Ochii lui trecură peste buzele ei, iar Regina se cutremură, nepregătită pentru nevoia
se înfășoară în jurul lui, luându-i căldura și puterea. Apoi MacGregor se uită
jos la Jack, cuibărându-se confortabil lângă ea.
„Nu vreau să i se întâmple nimic fiului meu, doamnă. Mai bine ai sta jos
acum, a oferit el cu blândețe în timp ce și-a înfășurat halatul în jurul ei și a așezat-o într-o
colţ lângă focul pâlpâit.
Când se ridică, Regina ridică privirea. Înghețat, aproape de foame și speriat de
viața ei, îl ura pe bărbat. Ea a adunat halatul mai aproape de ea și a privit cu privirea
Umerii largi ai lui MacGregor ondulindu-se sub jacheta de piele. Jambierele
fusese împărțit până la gambe pentru a dezvălui pantalonii albaștri din pânză. O dungă galbenă curgea
direct în cizmele lui înalte și uzate.
A fost în Războiul dintre State. Un război prostesc că Anglia
s-ar fi sufocat înainte de a începe.
Mânerul de lemn cu cicatrici a pistolului a scăpat de tocul uzat legat de el
coapsa dreaptă, strălucirea plictisitoare a cartuşelor căptuşind centura largă.
MacGregor se mişcă uşor, sprijinindu-şi mâna pe patul pistolului ca
deși era un vechi prieten. „Problemă de armată, un Smith și Wesson. Cântărește aproximativ
patru lire sterline. Dacă mi-ai fi îndreptat spre mine în loc de acel trăgător de mazăre, mi-aș fi făcut griji.
Trăgătorii de mazăre nu vor trece prin pielea de bivol afumată.”
Și-a prins buza de jos între dinți, un obicei în care intrase
ultimele patru zile. Ce drept avea bărbatul ăsta să mărșăluiască până la ușa ei, dând-o pe a lui
notorii patru alegeri? Mai degrabă doar două: trăiește sau mor...
„Penele tale sunt ciufulite – ești supărat. Aici afară este a face și a trăi, sau
nu face și mori... Dacă asta ajută, adăugă el cu o râpă moale și joasă. După ce am privit-o

Pagina 13

aruncă o clipă privirea la el, el o bătu brusc pe umăr și ieși cu pași mari
a cabinei, închizând ușa încet în urma lui.
Regina aşeză copilul mai aproape de ea, iar el se linişte, moţind. Ca și căldura
de halat s-a infiltrat în ea, ea a ridicat înapoi un pliu de docină de pe cel al copilului
fata rotunda. Ea își trase vârful degetului pe obrazul lui, întrebându-se cum
un copil mic ar putea supraviețui în sălbăticie fără mama lui. Cum a putut ea
supravieţui?
De ce dorise să se arunce asupra lui MacGregor? De ce dorise ea
acele brațe lungi care să o înfășoare și să o țină la fel de blând ca fiul lui?
Blana grea i-a periat obrazul, iar Regina și-a amintit de a lui MacGregor
atingere. Tăipat din stânca de munte, o atinsese încet, aproape cu evlavie.
Durerea o sfâșie din nou, sfâșiindu-i inima. În viața ei nu
un alt bărbat îi atinsese obrazul la fel de blând.
Copilul s-a cuibărit mai aproape, mâinile lui minuscule întinzându-se cu degetele lungi.
Un copil! Regina respira ușor în timp ce îl privea. Ca fată, ar fi făcut-o
dorea o întreagă generație de copii care se țineau după ea, iar golul o usturase
ea ca o rană sâcâitoare. Acum, abandonat în marile sălbăticii americane, un dur
bărbatul de munte i-a oferit un copil.
Regina zâmbi capricioasă. „Fără îndoială că vei crește și vei fi un ticălos
la fel ca MacGregor, sosind pe pragul unei sărmane femei nebănuitoare şi
cerându-i mâna în căsătorie, dar deocamdată...”
Copilul era o bucată moale și caldă de civilizație care se cuibărea dulce în ea
arme.
În timp ce Jack era dulce, lui MacGregor îi lipsea cavalerismul. Alegerile pe care le-ar face
i-au oferit nu erau atrăgătoare: curvie, moarte sau căsătorie cu el.
"Casatoreste-te cu el?" l-a întrebat ea pe Jack în șoaptă. Ea îi mângâie obrazul plinuț
cu dosul degetelor. — Imposibil... femeia lui MacGregor, într-adevăr. eu sunt
nu așa ceva și nu avea dreptul să spună nimănui asta!”
Ea dădu înapoi o șuviță de păr mătăsos de pe fruntea bebelușului, mângâindu-l
blând. Regina a strâns trupul lui Jack împotriva ei și i-a hrănit visele.
Cu fiecare zori, speranțele ei se ridicaseră, pentru a se stinge după-amiaza. Al logodnicului ei
acoliții își aleseseră bine cabana. „Ei bine, Jack, nu am nicio șansă să intru
Hades să rătăcească din această sălbăticie.”
Închizând ochii, a oftat încet, prea obosită pentru a-și stârni visele de căldură
Vatra engleză și cavalerul care o mătură în siguranță.
Se auzi o împușcătură, iar Regina se încordă instantaneu, cu brațele strânse
protectiv în jurul copilului. Sunetul a tăiat-o ca o răceală, surdă
cuţit. Omul era mort? O fi ucis? Răpitorii se întorceau pentru
ea acum, trupul muntelui întins pe pământul înghețat?
Pagina 14

Bătăile ei accelerate au ridicat blana de lângă fața bebelușului și a bebelușului


se zvârcoli ușor. Se forța să respire încet, așteptând frica
șerpuind prin trupul ei pentru a se liniști.
Apoi zgomotul puternic al unui topor care tăia lemne se auzi afară. Ritmul
a unui sunet familiar o mângâia uşor. Jack căscă, expunând fără dinți
gingii și ridicând un braț minuscul în timp ce se întindea. Regina a întins ușor brațul bebelușului
sub halatul de bivol.
„Căsătorește-te cu mine”, a repetat ea, zâmbindu-i încet copilului. "Ideea. El este
cu greu visul meu ca un cavaler salvator să salveze o doamnă. Tatăl tău are multe de făcut
aflați despre modul potrivit de a curta o doamnă. Dacă nu ar fi tatăl tău, dragă
unul, l-aș numi un blat fără creier, de mărimea unui munte.”
Ciudat de mulțumită că micuțul corp împărtășește căldura luxuriantă a blanii, ea se legăna
copilul. „Când vei fi mare, nu te apuca să ceri căsătorie de la fiecare
doamnă la nevoie. Poarta-te frumos. Mai întâi oferă-ți ajutorul și apoi urmărește-ți romanticul
noțiuni – cu blândețe, băiete.”
Deodată ușa s-a deschis, iar muntele a intrat în cabană,
purtând un braț uriaș de lemn. Regina a observat felul în care se mișcau acele picioare lungi
ca un vânător care urmărește căprioare. Sau bărbați. A închis ușa cu piciorul, iar copilul
a sărit și a început să plângă, lovindu-și mădularele minuscule.
A legănat copilul împotriva ei, liniștindu-l. Îi era supărată pe MacGregor
interferând cu singura pace pe care o simțise în câteva zile. — Negru, spuse ea
în linişte, încruntatându-se spre MacGregor. „Copilul tău dormea.”
Privirea intenționată a lui MacGregor îi răsfoi fața rigidă, apoi el aproape trăgând
plăcut, „Îmi amintești de o găină care apus gata să-și apere cuibul. Jack va
du-te înapoi la somn. E obișnuit cu zgomotul.”
— Ei bine, nu sunt, se răsti Regina, legănându-l pe bebelușul care se zvârcolește și plângea. „Eu
cu siguranță nu sunt obișnuit să fiu comparat cu un pui...
„Găină întinsă, doamnă. Una care are grijă de puii ei.”
Se ghemui, stivuind lemnele pe vatra de piatra cu grija. Lady Regina
nu fusese niciodată ignorată în viața ei, dar în timp ce privea mâinile mari ale bărbatului care tind
focul tot mai mare, ea a decis să nu-l confrunte. La urma urmei, ar fi timp
destul mai târziu, când căldura binecuvântată i s-a infiltrat în oase...
Buzele mici ale lui Jack au lucrat într-o mișcare de suge, provocând o strângere de piercing
emoția de a alerga prin Regina.
MacGregor a întins conuri de pin deasupra cărbunilor și le-a amestecat apoi
întors spre ea. Se uită la ea, o șuviță de păr negru ondulat încrucișându-l pe a lui
fruntea lată. „Femeile au întotdeauna întrebări, femeie. Am un sentiment pe care îl ai
a primit mai mult decât majoritatea. Ce sunt ei?"
Tonul unui bărbat nobiliar care se adresa unui servitor alunecă de-a lungul gâtului Reginei ca

Pagina 15

zgârietura cuielor peste ardezie. „La timp. Prima mea întrebare va fi de ce tu


am cercetat tabăra lordului Covington și de ce nu păreai să mă salvezi de la
acele brute...”
— Sunt două întrebări, doamnă. Răspunsul la amândoi este că fac ce
mi se potrivește."
„Ce ți se potrivește!” se răsti ea exact când Jack începea din nou să plângă. Fără
crezând că l-a legănat și l-a sărutat, iar copilul s-a liniștit instantaneu. Peste
șapcă mică de păr negru drept, șopti ea cu înverșunare: „Acest sărman copil. eu
sugerează-i să-i aduci o casă potrivită. Dacă ți se lasă, el habar nu va avea de minte sau
a comportamentului unui domn.”
MacGregor îşi coborî sprâncenele, privind-o atent sub ele.
— Poate că știu asta, doamnă. Poate din asta vreau să învețe
tu."
„Doamne,” reuși ea după o clipă, încercând să nu sperie copilul.
Un mușchi înalt de pe obrazul lui MacGregor s-a contractat sub pielea întunecată. „Eu
cunosc femei care m-ar vrea pe mine și pe Jack. Dar ei... nu sunt ceea ce îmi doresc
pentru băiatul meu. Genul de femeie care ia orice bărbat cu doi dolari sau un bun
plew. Îl voi învăța pe Jack ceea ce știu... să vâneze, să facă comerț, să supraviețuiască. Dar țara
se schimbă și va trebui să se schimbe cu ea. Îl vei învăța...”
MacGregor înghiți în sec. „Vreau să știe ceva ce eu nu știu.
Ceva care îl va face bun și special. Are de-a face cu lucrurile moi.
Ca și cum ai vorbi cu o femeie bună fără a-i oferi bani de patură de doi dolari.
Apoi poate lua o femeie colonistă, își poate face un cămin — când va fi bătrân și
doare.”
Vocea profundă a lui MacGregor era tăcută, iar Regina prinse un fir de regret
zăbovind în tăcere.
El a ridicat din umeri, privind flăcările. „Nu îmi plac cuvintele. Am vorbit
mai mult pentru tine decât majoritatea, încercând să explic cum este... cum va fi. Un amestec
de sânge alb și roșu, am trăit din greu și acum fac tot ce este mai bun pentru băiatul meu,
punându-te pe tine. În munți, un bărbat îi întinde calea unei femei. Doar
asa cum fac eu pentru tine. Se va rezolva între noi. Vei vedea."
— Mă îndoiesc de asta, MacGregor. Nu sunt unul care să fie împins în vreun aranjament.”
A rupt cu ușurință o ramură uscată, flăcările trosnitoare luminând o parte a acesteia
faţa lui în umbră. O strălucire de culoarea pielii lustruite a alunecat pe înălțime
oasele obrazului, maxilarul tare și umbrit de o barbă neagră.
— Băiatul meu te place, murmură el încet, întorcându-se înapoi spre foc.
— Domnule — MacGregor, începu Regina, neputincioasă, simțindu-i adâncimea
angajamentul față de ideea lui de a o revendica. „Dacă m-ai escorta până la
cea mai apropiată așezare, voi îngriji copilul dumneavoastră în călătorie și vă voi vedea dacă sunteți bine

Pagina 16

plătit. Cu toate acestea, cererile tale pentru căsătorie sunt...


„Jack are nevoie de corpul moale al unei femei care îl ține.”
MacGregor a pus lemne pe foc, apoi s-a ridicat la toată înălțimea, studiind
Regina și copilul. — Îi place de tine, repetă el încet, parcă mulțumit.
"Asta e bine. Jack i-a fost greu. Tu stai acolo în timp ce eu așez animalele
și adu-mi pachetele.”
Mușchii Reginei s-au înțepenit instantaneu. „Îmi displace să fiu comandat despre...”
Mergând spre ea, MacGregor lăsă un deget cald să-i treacă pe obraz
din nou, atingerea blândă i-a liniștit protestul. — Știu, spuse el încet. "Ta
limba aruncă cuvinte fanteziste ca niște săgeți în flăcări. Acei ochi mov sunt
scuipând nebun, gata de luptă.”
Degetul lui alunecă peste genele ei și peste sprâncenele ei. „Negru ca cioara
aripa, vârfurile prinde lumina ca focul albastru.”
Băgă mâna în buzunar, apoi îi întinse un pachet de hârtie maro.
"Alimente. Îți va fi foame, mă aștept. E bivol smucit, așa că nu mânca prea mult... sau
te va doare burta. Afară se ucide o căprioară proaspătă.”
Stomacul i s-a înnodat când a desfăcut cu grijă carnea tare și uscată
o mana. Regina și-a strâns dinții de banda de piele și a rupt un mic
bucată, mestecând cu efort. Carnea dură sărată avea un gust ceresc.
~***~

Pagina 17

Capitolul doi
„Metecă puțin înainte de a înghiți. Îți voi aduce lucrurile,” MacGregor
spuse încet, privind-o.
"Lucrurile mele?" repetă ea încet în jurul bulgărului tare de carne.
„Le-am cules din tufișuri când i-am urmat pe oameni înapoi la Duke
tabără."
Făcu o pauză de parcă și-ar pune ordine în gânduri. „A trebuit să-i împușc pe aceia
trei bărbați, domnișoară. Au luat alcool și provizii... au început înapoi pentru tine.
El a ridicat din umeri, iar franjurii care îi mărgineau brațele lungi au dansat. "Tu
nu ar fi vrut să... să le țină companie.”
— Ai ucis trei bărbați... Regina se descurcă în jurul cărnii, cu privirea
larg.
— Împușcați-i, doamnă. Există o diferență între a lovi un bărbat în picior
si in inima. Nu am împușcat un bărbat în viața mea.”
Fața lui MacGregor s-a întunecat, ochii lui s-au aruncat la ea. „Am spus că este un târg
Meci. Le-am spus să te lase în pace, că vreau doar lucrurile tale, ale mele
lucruri ale femeii, a corectat el, apoi a ridicat din umeri. „Nu s-ar întoarce. A dat
au o șansă sinceră la tragerea la sorți.”
Se rostogoli încet un umăr lat de parcă l-ar fi durut.
Carnea uscată i se înfige în gât și tuși. Mișcându-se rapid,
bărbatul mare s-a ghemuit să o mângâie pe spate. „Te obișnuiești cu focuri de armă aici,
doamna. Dar nu trebuie să vă faceți griji. Mereu am fost rapid.”
Neputând să vorbească, Regina și-a acoperit gura cu mâna. MacGregor
aruncă o privire la fiul său adormit, apoi înapoi la ea. „Ai moduri foarte blânde despre
tu. Vei fi bun pentru Jack.”
MacGregor i-a atins părul, deplasându-i o șuviță înapoi de pe față. El
îi atinse pentru scurt timp vânătaia colorată de pe maxilarul ei, cu expresia lui sumbră. „Nu au făcut-o
trebuie să fac asta, mormăi el ridicându-se în picioare. „Voi repara laptele lui Jack. Atunci dacă
îl vei hrăni — folosește-ți degetul, o cârpă și o lingură — voi așeza tabăra.”
"In afara?" Reginei i se ținu respirația. MacGregor i-a amintit de un post,
curse periculoase de cai sălbatici peste munți spre libertate.
„Nu, doamnă. Voi dormi lângă băiatul meu și femeia mea”, MacGregor
spuse liniştit. „Tu și Jack aveți nevoie de câteva zile de odihnă, apoi vom merge mai departe
înainte să vină iarna grea.”
În ciuda hainei calde și a focului strălucitor, carnea ei s-a ridicat cu o adâncime
frig. Era destinul ei să trăiască ca o captivă albă la frontiera americană?
Instinctiv, l-a legănat pe Jack mai aproape, iar copilul s-a cuibărit lângă ea, dându-i o
oftat lung și mulțumit.

Pagina 18

„Mi-aș putea folosi de restul. Jack se trezește noaptea, flămând ca diavolul.


El e dur, totuși, și el este al meu, la fel ca și tine... dacă suntem de acord cu privire la
afacere." Vârful degetului lui MacGregor alunecă pe gâtul ei și se îndepărta într-o bătaie de inimă.
Ea își ridică bărbia, întâlnindu-i ochii. „Nu am fost de acord cu propunerea ta,
MacGregor. Sunt puține șanse să o fac.”
— O vei face, spuse el cu acea certitudine mortală. „Întotdeauna primesc ceea ce merg
după."
El apucă marginile halatului, adunându-l mai aproape de gâtul ei. Mana lui
coborât repede, trasând panta sânului ei, îndepărtând blana
Chipul lui Jack. — Nu vă speriați, doamnă, murmură el cu blândețe, legănându-l pe cel al lui Jack
capul în palmă. „După cum văd eu, sunt cei în spatele tău care te vor mort
sau mai rau. Nu te poți întoarce – așa că mă lasă... dacă vrei să trăiești.”
Prea flămândă și obosită pentru a se lupta cu el acum, ea închise pleoapele. "Lasă-mă,"
şopti ea obosită.
Regina se uită la foc, incapabil să se miște de căldura din jurul ei
ca o pătură de catifea. Ațipit, a tresărit când MacGregor l-a îndepărtat pe Jack
a ei. „Laptele lui este gata, doamnă. Îl voi hrăni.”
Ea și-a frecat ochii și a căscat. „Îmi pot face partea, MacGregor. La urma urmelor,
ai fost destul de ocupat.”
Se trezise într-o cabină caldă și în aroma îmbietoare a mâncării — a
friptura uriașă sfârâia peste foc, aruncând grăsime în flăcări. I s-a lăsat gura apă,
dar ea și-a înțepenit umerii, mândria ei revenind. „Sunt destul de capabil să mă hrănesc
copilul — Jack.”
MacGregor i-a permis să reașeze copilul, punând alături recipientul ermetic
a ei. Înghiont buzele mici ale lui Jack cu o cârpă saturată cu lapte cald.
Instantaneu, copilul s-a încordat, cu gura căutând. Degetele mari ale lui MacGregor
s-a mutat peste ale ei învățând-o cum să ispitească copilul cu lapte pe deget,
apoi pe pânză.
„Un fiu mare și puternic”, șopti occidentalul cu evlavie. „Când există o
femeie care va plăti pentru laptele ei, lui Jack îi place amenda. Dar el este deja
luând câteodată lapte dintr-o lingură și un pic de groapă.”
Bebelușul a mormăit și a sut cu lăcomie, mâinile lui minuscule bătând aerul. El
prinse strâns degetul mic al Reginei. MacGregor zâmbi, trecând cu degetul
peste pumnul mic strâns al bebelușului și peste dosul mâinii ei. "Cum am spus,
Jack te place.”
„Îmi revin sentimentul. Un băiat atât de cald și drăgălaș.”
Ea a rupt rapid o altă bucată de carne smucită, apoi a continuat să se hrănească
Jack. Mestecând încet, ea a privit cum MacGregor a amestecat o oală mică de fier
focul şi şi-a desfăcut rucsacul. Bărbatul a lovit repede, o atingere ușoară

Pagina 19

alergând peste carnea ei. Parca ar gusta din ea....


Scăpând de movila de dantelă și mătase ținută în mâinile mari ale lui MacGregor, ea
pantaloni de mătase alunecau pe podeaua cioplită aspră. Pentru o clipă MacGregor
se uita la ei de parcă ar fi fost șerpi veninoși gata să-i muște pe ai lui
cizme. Trăsăturile lui aspre se schimbară, o nuanță roșiatică ridicându-se sub bronzul întunecat
piele.
„Lucruri fanteziste pentru femei. N-ar rezista la un vânt puternic, mormăi el
neliniştit, aşezând cu grijă hainele lângă ea. O fărâmă de dantelă se lipi de a lui
degete mari întunecate și MacGregor și-a trecut încet degetul mare peste el, amintindu-și
Regina cu modul blând în care îi atinsese obrazul.
„Ți-au aruncat toate lucrurile din trunchi în tufișuri. Am adunat
ce am putut pe parcurs.” Se ridică și se întoarse spre foc. "Barbatii...
le-a murdărit.”
Într-un moment de panică, Regina și-a amintit de lovitura grea pe obraz și
felul în care cei trei bărbați își trecuseră mâinile lacome peste sânii și coapsele ei.
„Am vrut să studiez o turmă de oi Navajo, iar Lord Covington a aranjat
pentru ca oamenii să mă ducă în expediție. Cu încrucișări, poate că ar putea
îmi întăresc încordarea. Deodată bărbații îmi sfâșiau hainele... silindu-mă
alergați după cai până am ajuns aici...
Ea a închis ochii și scena oribilă s-a izbit de ea...
~***~
— Va dura doar un minut, Sam. Vreau să gust din acea carne englezească de primă calitate... Eu
primul...."
„Nu. O vom ține aici, apoi ne întoarcem după ce vom scăpa de acel duce.
După înfățișarea ei, nu ne-am reveni pentru banii noștri destul de curând. Bine
așteaptă... atunci putem lua toată iarna spărgând-o.”
„Dar, Sam...”
„Mult timp mai târziu. Ducele ne vrea înapoi acum și plătește greu
dolari...”
„Este un nenorocit cu șapte fețe, care a omorât calul ăla bun pentru obținere
speriat de șarpe. Soarela aia s-a terminat cu ea, așa că de ce nu o putem înțepa puțin?
Amețită și întinsă pe podeaua cabinei, Regina auzise oasele zdrobite
lovitură și greutatea unui bărbat a lovit podeaua. — Ceea ce spun eu merge, Krebs. O vom avea
oase de lux toată iarna. Poate fi servitoarea ta, bătrâne. Spală-ți sertarele.”
Râsul diabolic al lui Sam răsuna înainte ca ușa cabinei să se trântească.
~***~
Regina a clătinat din cap pentru a disloca coșmarul și a crezut că aude
cineva vorbeste....
„Am gătit o cârpă pe scuipă”, spunea MacGregor, ghemuit lângă
Pagina 20

vatră. „Am făcut niște bulion și niște apă fierbinte pentru ceai. Doamnelor engleze le place ceaiul,
nu-i asa? Am luat câteva la magazinul de așezări când i-am cumpărat sertare pentru Jack.
„Există o așezare aproape de aici? Oh te rog-"
„Nu, doamnă. Grove lui Big Hawk este în cealaltă direcție. Ne îndreptăm spre
țara de nord peste Sangres și apartamentele până la mine... tu și cu mine... și
Jack. Nu este nimic la sud sau la est decât necazuri.”
Ea tremura, luptându-se împotriva lacrimilor. Ea plănuise și ajunsese atât de departe....
„Aș prefera să mor aici”, șopti ea cu grijă.
Buzele lui s-au presat într-o linie dreaptă. „S-ar putea. Comanche, Sioux,
Kiowa, Cheyenne se luptă cu soldați, coloniști și mineri pentru tot
teritoriu. O femeie ca tine ar fi cea mai bună pătură pentru roșu sau alb.”
Degetele lungi și dure ale lui MacGregor se strânseră pe coapsă. „Ai
noapte pentru a decide. De ce nu te odihnești acum?”
Întrebarea lui era întunecată de amenințătoare, iar Regina a respirat liniștit când s-a întâlnit
Privirea lui. Omul de munte nu putea fi împins decât atât de departe, iar în felul lui era
avertizând-o....
Cu bijuteriile în mâini, putea plăti pentru trecerea în siguranță... Înfipt
şa ei, aveau să plătească pentru noua ei viaţă. „Mi-ai luat șaua de la
bărbați?”
„Nu, doamnă. Acea bucată de piele elegantă nu era cu ei. Vei avea nevoie
o şa potrivită.”
Obosită, a strâns copilul la sân și a închis ochii. Ea
și-a frecat tâmpla palpită cu mișcări lente și circulare, dorindu-și coșmarul
s-ar dizolva. Ea plănuise atât de atent, păstrând bijuteriile în pom
și chinuindu-l pe Alfred în călătoria de vânătoare în pustie... Avea nevoie
acea şa, şi atunci va fi liberă. — MacGregor, începu ea cu prudență, am făcut-o
să-mi iau șaua...
„Vrei să numeri lovitura de stat – să te răzbune, aș spune după privirea din acestea
ochi de furtună, murmură el pe acel ton scăzut și liniștitor pe care l-a folosit pentru Jack. "Da
tu o zi sau două și te vei întoarce imediat la focul de luptă.”
Pleoapele ei s-au deschis. Cum ar putea omul de munte să știe ceva
despre ea?
MacGregor a furat printr-un sac mare, a târât o cârpă curată și
a pus-o peste umărul său lat. „Vrei să-l iau pe Jack? Are nevoie de a lui
spatele frecat acum. Plânge dacă îl doare stomacul. În doar un minut va adormi,
atunci putem avea grijă de tine.”
"Ce? Ce vrei să spui, „ai grijă de mine”?” Se săturase de bărbați
mâinile aspre care lăbut la ea; s-ar lupta cu el cu ultima ei suflare.
MacGregor a ridicat din umeri, apoi și-a frecat încet umărul. „Îmi place felul în care ești

Pagina 21

nu fluturati. Spune-ți gândurile clar.... Va trebui să mănânci și să cureți


sus unele. Atunci poți dormi tot ce vrei. Veți avea nevoie de restul pentru călătoria noastră...
când te hotărăști să trăiești.”
Degetele Reginei s-au strâns pe copil. Tatăl ei și lordul Covington au avut
a criticat-o pentru că și-a spus părerea și pentru că nu a „fâlfâit”. Totuși a
omul de munte crud a admirat aceste trăsături?
MacGregor îi aruncă o privire întunecată, serioasă. „Voi aștepta până când îl vezi
cale-"
"Ce?"
„Femele au felurile lor de a-i anunța bărbaților când este momentul potrivit, asta e
toate."
Pârâind cu o clipă înainte de a găsi cuvintele potrivite, ea izbucni: „Cum
brut! Poți aștepta până la Doomsday. Nu voi... niciodată...”
MacGregor a pus pelerina peste picioarele reci ale Reginei și s-a ținut cu fiecare picior
mâinile lui, încălzind-o. I-a frecat arcul cu degetele mari, urmând înaltul
se îndreaptă încet, ca și cum ar cerceta un nou teritoriu. Punându-i piciorul pe mâna lui, el
a studiat contrastul.
„Mic, îngust, ca al unui copil... Împerecherea devine naturală, doamnă”, el
oferit ușor, mângâind halatul. „Nu era necesar ca ei să ia acei mici
pantofii tăi de lux. Oricum nu erau buni.”
Când Jack a început să se învârtească, Regina l-a ridicat pe umărul ei pentru a alerga
plată a mâinii ei în sus și în josul lui micul spate. „Într-adevăr, împerechere. De parcă aș...”
Ea și-a îndepărtat privirea de la ochii întunecați ai lui MacGregor, cu ridurile adâncindu-se
umor în timp ce ea se înroși sălbatic. Gânduri despre corpul lui mare care se mișcă peste ea
una mai uşoară o făcu să tremure. MacGregor ar fi slab și păros
si greu si....
Își trecu limba de-a lungul buzelor uscate brusc, forțându-se să se uite înapoi
la el. Degetul lui se plimbă pe obrazul ei fierbinte, testându-l din nou, iar ea tresări
înapoi.
„Cred că ne putem descurca bine partea de împerechere, odată ce te întorci în primă fază
și simțindu-mă impertinent, spuse el cu o voce joasă și răgușită, care o făcu să tremure.
Regina se uită la el, cu inima bătându-i cu putere. Ceva fierbinte și întunecat strălucea
sub genele lui groase, o privire de dorință cruntă pe care niciun bărbat nu o aruncase asupra ei.
Ceva la fel de aspru și de sălbatic s-a aruncat pe corpul ei, încălzindu-l.
Regina înghiți în sec, luptând cu dorința de a se muta în siguranța brațelor sale.
Ea tremura, luptând cu impulsul corpului ei de a se apăsa pe al lui, de a savura
puterea lui slabă. Dar realitatea emoțiilor ei se baza pe simpla nevoie
a contactului uman, consecințele traumei ei. Era firesc să o facă
răspunde la prima bunătate oferită. Dar MacGregor a fost un vânător și un cuceritor,

Pagina 22

iar ea era în pericol să cadă în mâinile lui strânse. Ea nu ar mai fi


liber decât în ​​Anglia.
„Nu merg cu dumneavoastră, domnule. Dar ești binevenit să te odihnești pentru noapte
aici”, a reușit ea uniform. „Vă rog să vă reconsiderați oferta mea de a avea grijă de Jack până când
ajungem la civilizație.”
Jack a eructat și ea i-a înghițit părul negru, îmbrățișând căldura lui
corp mic împotriva ei.
— Civilizație, repetă MacGregor cu amărăciune. „Peisajul rural este roșu cu
sânge. Ți-am spus, băiatul meu este pe jumătate indian... De aceea îl duc în
munți — să-l țină în viață până când va învăța suficient pentru a supraviețui singur. Dacă
ar trebui să mi se întâmple ceva, sunt oameni care îl vor păstra. Chiar acum
Fac tot ce pot – să iau o femeie ca tine.”
A respirat adânc, întinzându-și mâinile și studiindu-le cu atenție. "Bine
din nou, când te simți mai bine. Mă aștept să am mâinile pline cu
tu și Jack. E cam obosit.”
MacGregor a aranjat cu pricepere o pătură de lână într-un palet lângă foc. El
a împăturit alte câteva pături, formându-le cu grijă în jurul paletului. „Păstrează
aerul rece de pe Jack”, a explicat el de parcă nu ar fi vorbit despre „împerechere”
acum un moment. „Acum doarme. Lasă-mă să-l am.”
Așezându-l pe Jack pe palet, a început să schimbe cârpele umede ale bebelușului. The
mod tandru, stângaci, mâinile întunecate ale lui MacGregor băteau amidon de porumb pe micuțul
fesele o încânta pe Regina. Ea a privit în liniște când el acoperă copilul și dădea
ia o palmă blândă pe capul negru lucios.
— Bătrânului Jack îi place să mângâie, explică el aproape timid. „Nu am primit nicio dragoste
când eram tânăr și vreau ca băiatul meu să știe cum se simte
atingere.... Știi ce vreau să spun?”
El ezită, evaluându-i reacţiile. De parcă nu era obișnuit să dezvăluie
orice parte din sine.
În mod ciudat, Lady Regina Mortimer-Hawkes știa exact ce era dur
frontierman însemna. Avusese puțină sau deloc tandrețe în viața ei, urmărind
codurile sociale stricte ale setului ei — o doamnă în miniatură cu maniere perfecte.
„Am încălzire cu apă... pentru băi. Există o mulțime de săpun bun pentru tine și
Jack iarna asta.” MacGregor a căutat într-un alt sac și a extras-o cu grijă
ceașcă de porțelan și farfurie. Le-a așezat pe podea și a turnat bulionul fierbinte în
cupa.
Vederea cupei delicate cu model violet o tăie neliniștită
Control. În timpul expediției, împachetase setul de porțelan pentru high tea. Brusc
lacrimile i-au încălzit pleoapele, curgându-i printre gene.
MacGregor respiră aspru, îngenunchând lângă ea și înfășându-i mâna

Pagina 23

în jurul gâtului ei, netezindu-l. „Ești ca Jack... cu care te vei simți mai bine
ceva în stomac.”
Regina s-a trezit rezemat de mâna lui, lacrimile venind mai repede. The
dâră argintie i-a alunecat pe dosul mâinii înainte să o ridice. Frecarea
loc umed încet, și-a dres glasul, privind în noapte. Dupa o
în momentul în care a ținut cana și farfuria spre ea. "Bulion. Puteți mânca carne când
te simți mai puternic.”
Îi puse farfuria în poală, având grijă să vadă că o ține ferm.
— Bea, Lady Hawkes.
Îndepărtându-și degetele în jurul celei, MacGregor și-a legănat mâna pentru a ridica ceașca
marginea paharului la buze.
"De unde imi stii numele?" reuși ea după o înghițitură arzătoare din
bulion. Gustul hrănitor s-a ondulat în jurul limbii ei și a savurat căldura
alunecarea lichidului pe gâtul ei.
Stomacul i s-a contractat instantaneu și s-a strâmbat. MacGregor ajunse
sub pelerină pentru a-și freca stomacul scufundat de parcă și-ar fi îngrijit copilul
fiul. Căldura largă a palmei lui a călătorit încet peste corpul ei până când a ajuns
i-a periat sânul.
El făcu o pauză, privind în jos la fața ei palidă. Apoi încet, i-a acoperit palma
sânul ei, odihnindu-se cald și greu peste carnea ei. — Ești mic, șopti el
blând. „Inima ta bate ca aripile unei păsări prinse.”
Incapabilă să se miște, Regina inspiră brusc. Degetele slabe ale lui MacGregor
strâns ușor, cuprinzând moliciunea ei, degetul mare frecând perimetrul interior
o mângâiere lentă.
— A trecut mult timp... moale, spuse el pe un ton scăzut, aspru, care a provocat-o
inima să bată cu putere.
Uimită, Regina a respirat ușor, urmărind privirea întunecată care pâlpâie
al ei. Degetul mare al lui MacGregor i-a trecut rapid peste sân, lăsând în el o nodă încordată
trecere.
Ceva viu și fierbinte a trecut între ei, trăsăturile lui MacGregor
întărindu-se instantaneu. Înăuntrul ei, o nevoie aprigă de a-i mângâia trandafirul tare pe obraz, ea
trupul tremurând de o emoție pe care nu voia să o simtă.
Ea și-a îndepărtat privirea, smulgându-și corpul din mâna lui și l-a auzit inspirând
brusc.
Când se uită din nou la omul de munte, expresia lui era sumbră.
„Nu ați fost destui dintre voi pentru a începe. Ar fi trebuit să-ți lase mâncare.”
„Nu este nevoie să mă mângâi ca o vaca pe blocul de licitație”, a spus ea,
tremurând când vârfurile degetelor lui o găsiră din nou cu acea atingere blândă. Nici un om
îndrăznise să o atingă până când fusese răpită. Regina inspiră brusc,

Pagina 24

luptându-se cu dorința de a-i ține mâna pe burta ei. „Ia-ți mâinile de pe mine.”
Vârfurile degetelor lui au înconjurat încet perimetrul sânului ei, apoi au alunecat.
„Ești sensibil. Asta e bine. Bărbatului îi place să știe că femeia lui nu a mai fost
prea multe pături.”
„Doamne Doamne, omule”, șuieră ea, o căldură bruscă mișcându-i prin corp.
„Nu știi nimic despre galanterie și cavalerism? Un domn nu
—”
— Galanterie și cavalerism? Chipul aspru al lui MacGregor a prins lumina focului, a
mușchi contractându-i sus pe pomeți. „Am văzut multe din asta în război când
ofițerii — domni galanti și cavalerești — au violat o zonă rurală și au ucis
oameni inofensivi.... Ți-am spus categoric că nu știu prea multe despre vorbe dulci.
De aceea Jack are nevoie de tine. Ca să se poată amesteca cu cei de la tine. Și ia unii dintre mine
și în el.”
Între dinți, Regina spuse încet: „Primul lucru pe care trebuie să-l înveți,
MacGregor, este că un bărbat nu vorbește despre o doamnă... care este pe pături.
În umbră, ochii lui străluceau. „Huh. De unde știe ea când el
vrea sa?"
"Fă ce?" termină ea, realizând în timp ce cuvintele ieșiră din gură că
MacGregor vorbea despre „împerecherea” lui. Regina avea imagini cu MacGregor's
trupul tare mișcându-se peste al ei — ea înghiți în sec, neputincioasă în timp ce roșul fierbinte se ridica din
gâtul până la obraji. „Sunt și alte moduri, presupun.”
Pentru o clipă lungă privirile li s-au blocat. Apoi MacGregor se uită la
pulsul care bate rapid în gâtul Reginei. El a pus un vârf de deget peste el, iar ea
s-a smucit, încă privind neputincios la el.
— Ar fi moduri lente de a face pe plac unui bărbat, spuse el cu asprime. Luând-o cârpă-
picioarele acoperite din nou între mâinile lui, MacGregor îi masa căldură.
Când Regina a încercat slab să-și elibereze picioarele, MacGregor și-a înconjurat gleznele
în întinderea mâinilor lui, îngăduind-o ușor.
Pe un ton scăzut care îi amintea de un lup care apăra o nouă ucidere, el spuse:
— Ai vrut să știi... Ți-am cercetat urmele de trei săptămâni, ducesă.
A început imediat după ce am auzit că englezii ar plăti pe oricine să te omoare și
face să pară un accident. Oricum nu suport cu irosirea unei femei.... Dacă
ei nu te-au vrut, eu te-am dorit. Ce este din tine... nu ești mult decât o grămadă de
oase”, a adăugat el după ce s-a gândit. „Și murdar ca un bine folosit
curvă."
„O curvă!” Mâna ei deschisă s-a tăiat spre fața lui și a lui MacGregor
degetele înfăşurate în jurul încheieturii ei.
El îi lăsă brațul în jos și îl acoperi cu halatul. „Nu vă spun a
curvă, doamnă. Sunt doar cuvinte, murmură el încet, privind-o.

Pagina 25

„Aș fi o curvă dacă aș merge cu tine”, a răspuns ea cu fierbinte. "Un gentleman


nu folosește cuvântul când este cu o doamnă.”
Ura lacrimile care ii curgeau pe obraji, nevoia de a se ghemui intr-o minge si
forța lumea să plece.
MacGregor încuviință solemn, ștergându-i lacrimile cu degetul mare.
"Vedea? Acestea sunt lucruri pe care vreau să le știe băiatul meu... Ofer patul căsătoriei
și o casă, nu un pătuț de porumbel murdar în spatele unui salon, spuse el încet, răgușit.
„Ne vom căsători de îndată ce vom găsi pe cineva care să spună cuvintele. Noi am
am vorbit suficient, dormi acum, spuse el blând pe tonul pe care l-a folosit pentru
bebelus.
Regina încercă să se uite înapoi la el, dar pleoapele ei se închiseră încet. „De la Isus, tu
arăta ca o fărâmă de fată pe jumătate crescută, mormăi el aspru înainte de a o elibera.
Voia să-l lovească, dar căldura bulionului de carne se umpluse
ea, parfumul de fum al halatului greu trăgând-o în adâncul ei. Imposibil
pentru a-și ține ochii deschiși, Regina se strecură mai adânc în pliurile luxuriante.
MacGregor trase ușor de halat pentru a-și acoperi fața. Când ea s-a ghemuit
în căldura luxoasă, MacGregor a chicotit și și-a bătut mâna pe fund ca
cu afectiune ca si fiul sau adormit.
Fără pornire, degetele ei au alunecat pentru a-i găsi mâna. Ea l-a atins pe al lui
palmă caloasă, apoi a adormit.
~***~

Pagina 26
Capitolul trei
MacGregor s-a sprijinit de peretele cabinei, întinzându-și picioarele lungi înaintea lui
foc aprins. Jack a dormit și a scos zgomote de sugăt în timp ce vântul urla în afara
cabină.
Câinele subțire care se cuibărea lângă femeie venise scărpinând la cabană
uşă acum două ore. Prind parfumul amantei ei, englezoaica elegantă
Greyhound îl urmărise de la distanță pe MacGregor. În interiorul cabanei pe care o avea
s-a ascuns lângă corpul adormit al femeii, scâncind când MacGregor a plasat
tigaia cu bulion rece și un os de picior de căprioară în apropiere. Vorbise în liniște cu
câine, observând urmele lungi de bici care se încrucișează pe corpul subțire. Câinele s-a ridicat
tremurând să lingă bulionul, ochii ei privindu-l cu teamă.
Acum câinele s-a ghemuit lângă femeie, o creatură jalnică care privea
MacGregor cu neîncredere, sărind la cel mai mic sunet. Cățea avea aspectul
a unui soldat capturat și torturat, a decis MacGregor, așezându-și spatele de
perete de bușteni.
Se strâmbă, durerea amintindu-i de glonțul plasat chiar sub
piele. Întorcându-și umărul cu grijă pentru a proteja noua rănire, MacGregor oftă
profund. Unul dintre bărbații pe care îi rănise reușise să împușcă înainte
Limacul lui MacGregor s-a izbit de celălalt picior.
Sondând zona dureroasă, MacGregor se încruntă. A purtat plumb înainte; cel
glonțul s-ar rezolva de la sine. Și dacă nu, atunci mai târziu, când băiatul lui și femeia
era în siguranță, un prieten i-ar tăia.
Focul trosni și câinele sări, privindu-l pentru o clipă lungă
înainte de a-şi aşeza botul peste picioarele femeii. MacGregor a recunoscut
privire de frică cu ochi sălbatici la animale sau la om în timp ce se luptau cu somnul; o văzuse des
in razboi.
MacGregor se uită în foc. Războiul avea să se întindă mereu sângeros
tentacule, strângându-și gândurile. Înainte de Jack, somnul lui MacGregor sa încheiat
coșmaruri de împușcături de tun și membre lipsă, de vulturi umani care se rup
departe de îmbrăcămintea și bijuteriile morților.
Înainte să-i poată opri, bărbații lui au sfâșiat o fată pe jumătate crescută, violând
ea după ce a câștigat o mică încăierare. A ucis un om bun luptător din cauza
incident și a luat el însuși o biciuire.
Închise ochii, ascultând zgomotele bătătoare ale fiului său și dormind
oftă. Jack atenuase cumva coșmarurile. MacGregor nu a înțeles
mângâierea pe care i-o dăduse fiul său; știa doar că băiatul are nevoie de el. The
femeia care dormea ​​cu câinele ei avea nevoie și de el.
Mișcându-și umărul pentru a-și ușura rana care se vindecă, MacGregor și-a alunecat Bowie

Pagina 27

cuțit de vânătoare prin coada de căprioară gătită. Aducând carnea la a lui


gura, a mușcat o bucată, mestecând-o încet și spălând-o cu fierbinte
cafea.
Hrănirea cărnii s-a infiltrat în el și pentru prima dată după ani
MacGregor și-a permis să se relaxeze pe deplin. Lângă el dormea ​​Jack sănătos și
cald, iar în apropiere se odihnea o femeie care să aibă grijă de el.
Ștergându-și mâneca pe gură, MacGregor se uită la foc. Vantul
urlă, amenințăndu-l cu iarna, sunetul amintindu-i de țipetele de
oameni muribunzi pe câmpul de luptă. Dorind să vadă lumea, plecase spre Est
prinși într-un război care a sfâșiat familiile. Ar fi vrut să alerge înapoi la
munți după prima sa gustare din câmpurile însângerate.
Dar el a rămas și a ucis până când mâinile lui au fost roșii. Au fost patru ani sau un
veşnicie până la sfârşitul războiului?
A alergat la munte ca un iubit pierdut, pierzându-se în dulceața de
pinii şi pâraiele limpezi.
Dar moartea pândea și acolo. Cheyenne și Arapaho care erau ai lui
prietenii căzuseră înaintea obuzelor la masacrul Sand Creek. Coloniști muriseră
de mâinile indiene și renegate.
Avea partea lui de moarte. Prins între sânge, Jack's Indian
moștenirea era una periculoasă, iar MacGregor dorea să-l protejeze pe băiat. Un barbat
ar putea tăia un loc sigur în țara înaltă și să trăiască liniștit ca alb și roșu
războaiele s-au învârtit prin ţinuturile de jos. Renegații de ambele părți au rupt
supraviețuitorii ca soarele care sfâșie un vițel de bivol căzut.
Dar trebuia să aibă o femeie pentru Jack . Englezoaica cu pielea ei moale
iar vocea răgușită și cântătoare îi aparținea acum; ar ajunge să aibă încredere în grija lui.
Închizând ochii, MacGregor și-a rezemat capul de bușteni, încercând să o facă
amintește-ți de femeia indiană care îi fusese soție. Bău whisky până când el
nu putea suporta, el a permis căsătoria indiană și ia dat naștere fiului său atât de rece
noaptea de octombrie.
Trezit cu capul dureros și cu o femeie pe care nu și-o amintea, MacGregor
a părăsit tabăra înaintea celorlalți. Se îndreptase spre vârfurile muntoase accidentate
vânează și capcană. Avea nevoie de pâraiele de curățare și de vântul care batea prin
crengi de pin. Trebuia să-și găsească sufletul.
La întoarcerea lui MacGregor în tabăra indiană treisprezece luni mai târziu, Pierre
îl salutase pe MacGregor din toată inima, apoi îşi drese glasul. Păşind înăuntrul lui
Tipi, francezul ieșise să-i înmâneze lui MacGregor un bebeluș care urlă. "El este
fiul tău, mon ami . Singing Bird, ea a plecat.”
Frumosul trapător scuipase un jet de tutun de parcă ar fi vrut să scape
el însuși de prost gust înainte de a continua. „I-am urmat pe câinii englezi pentru

Pagina 28

whisky. Acela, Jack Ryker, a luat-o... Au ucis-o. Eu, Pierre, al tău


Prietene, spune că așa este. Băiatul, este al tău. Pierre urmărește când ea îl părăsește pentru
momeală de lup. Pierre ia.”
Din cauza mândriei, sau poate a fost războiul care încă se ducea în sângele lui,
MacGregor îi urmărise pe vânătorii englezi. Au avut un om de munte cu
ei, un ghid experimentat care își vinde țara pentru bani. Cu Jack Ryker ca
liderul haitei, măcelăriseră o bandă prin munți,
ucigând suficient joc pentru a sprijini întreaga națiune indiană.
Apoi, chiar înainte ca MacGregor să se hotărască să cheme urmăritorul, a văzut
ceva ce si-a dorit. Femeia....
~***~
În cabină, focul a trosnit și a aruncat în foc un membru rupt,
MacGregor întoarse capul să se uite la femeie. Ea era pe drept a lui acum....
Fusese în pădure acum două săptămâni, cercetând tabăra în ziua aceea când
englezul şi femeia alergaseră spre creasta unei mici coloane dincolo de
aspeni care îl adăposteau. Călărind în șa laterală, femeia alunecase agil din
calul înainte să se oprească complet. Smulgându-și mănușile din mâini și
aruncându-le la pământ, se îndreptă spre englez, care descălecase
mai încet, cu pușca în mână.
MacGregor se îndreptase de pe copacul său, urmărindu-l pe bărbatul slab
fața răsucită de furie. Ascultând cu atenție, omul de munte nu putea înțelege
cuvinte, dar argumentul nu era o chestiune ușoară. Bărbatul ratase un trofeu
oaie mare pentru că calul lui s-a ferit și a vrut să-l omoare.
Capul ei pe spate, furia a trecut prin doamnă ca o sfoară de arc întinsă gata să o facă
snap. Vântul din prerie îi mătura hainele de sânii încordați, de juponele ei
o undă albă pe fusta de catifea verde închis. Sub pălăria ei mare, ea lungă
părul prinsese vântul de cădere. Masa grea s-a ridicat în jurul ei ca un ondulator
steag care prinde soarele într-un luciu albastru-negru. Atunci ea lovise bărbatul,
aruncându-și pușca ornamentată la pământ.
În gura lui MacGregor i-a apărut un gust acru când și-a amintit felul în care
un bărbat costumat o pălmuise cu mâna deschisă. Pălăria ei a plutit înăuntru
vântul în timp ce cădea la pământ, penele masive rupându-se. Scampering
în picioare, femeia smucise un pistol din talia bărbatului pentru a-l îndrepta spre a lui
față. Cu mâna ei liberă, îl liniștise pe ogarul care se cuibărea acum lângă ea.
Apoi, luându-l pe bărbatul de călărie, îl bătuse până la genunchi.
O femeie de oțel și catifea, se gândise el în timp ce ea arunca tălpile și
făcu semn câinelui să alerge în tabără.
Admirându-i oțelul, MacGregor urmărise linia fină a umerilor ei
și sânul, felul în care catifea îi încorda sânii încordați și înclinați.

Pagina 29

Ochi pentru ochi, femeie pentru femeie, hotărâse MacGregor când


femeia urcase și se îndepărtase în fugă, lăsându-l pe bărbat să-l urmeze pe jos. The
femeia îi plăcea, sângele ei neîmblânzit putea egala țara sălbatică a munților.
Și-a frecat mâna pe coapsă, amintindu-și senzația moale a ei
sânul în palmă.
Vânătoarea de femei nu era cea mai bună abilitate a lui. Ca rasă, au fost și ei
trădători, care doresc să plătească pentru serviciile lor.
Dar acesta luptase pentru un cal, apoi înfruntase un bărbat cu o armă
îl biciui în genunchi. În cele din urmă, MacGregor găsise calul cu el
gâtul tăiat și apoi auzise de oferta de a o ucide pe femeie.
Până la sfârșitul primei săptămâni, se hotărâse să ia femeia.
Acum o privea asezându-se mai adânc în pliurile halatului. Sorbindu-i pe al lui
cafea, MacGregor i-a studiat atent chipul.
Cuibărite în blana luxuriantă, trăsăturile ei păreau copilărești. Genele ei erau luxuriante
semilune pe fața ei palidă, umbrindu-i culoarea caldă a obrajilor. A ei
gura părea umedă și catifelată... MacGregor simți ceva ciudat întors
în interiorul lui. Nu se ținuse niciodată cu bărbați care aveau nevoie de fete tinere.
Dar ea nu era o fată. O văzuse de aproape mai devreme, văzuse liniile de oboseală
aleargă de-a lungul obrajilor ei și între acele sprâncene fine care se ridicau ca niște aripi. A ei
obrajii scobiți făcuseră ca ochii ei violet să pară mari ca ai unui copil, dar acolo
era o privire aprigă despre ea pe care numai o femeie o putea avea.
Femeia făcuse oțel care trecea prin ea și lui MacGregor îi plăcea
acea. Când un bărbat și-a ales un partener la graniță, ar fi mai bine să-și ia unul care nu ar vrea
fugi de vremuri rele.
Sânul ei era atât de moale, abia îi umplea palma. Atunci o dorise foarte mult.
A vrut să se cufunde în carnea femeii ei și să uite durerea lui în cald, dulce
febră.
A mestecat carnea de cerb gătită, corpul lui absorbind încet
hrana. Femeia avea nevoie de timp pentru a se repara. E timpul să-și pună mintea la nou
viața cu fiul său și cu el însuși.
MacGregor își trecu mâna peste părul de pe piept, încruntat. I-a plăcut
felul în care îl luase pe Jack, cuibărându-și trupul mic lângă ea. O testase
apoi, privind-o mânuindu-se cu grijă pe fiul său. MacGregor văzuse femei albe
captivii se întorc de la copiii lor semi-sânge. Dar Regina l-a îmbrățișat pe Jack ca
deși el era al ei.
MacGregor și-a frecat durerea din umăr, aruncând o privire spre femeia ascunsă
de blana.
Mama era un instinct feminin și de asta avea nevoie acum de Jack. Dar
femeia avea nevoie de cineva care să-i facă gândurile, să aibă grijă de ea, MacGregor

Pagina 30

hotărât ferm.
A tras o blană peste el și s-a întors pe jumătate pe podea, încrețindu-i căldura
în jurul lui Jack.
A privit flăcările și s-a lăsat încet să se relaxeze, gândindu-se la
femeie. Ea îl deranja ca o briză zbârnâind frunzele moarte agățate de un copac.
Nu înțelegea de ce, dar când degetele ei subțiri i-au pus mâna deschisă,
atingerea îl blocase pe loc.
Și-a frecat cu durere palma de coapsă, încercând să șteargă restul
peria degetelor ei. Erau moi, îşi aminti el, minciunaţi palide şi fragile
pe palma lui....
— Să nu crezi că am avut vreodată o femeie să mă atingă acolo, Jack, mormăi el
încet către copilul lui adormit. „Dacă nu ar fi vrut să fie plătită.”
Cu mâna dreaptă pe spatele fiului său, iar stânga pe mânerul lui
pistol, MacGregor și-a permis să doarmă.
~***~
Sunetul mieunat a trezit-o pe Regina, iar ea s-a ghemuit mai adânc în interior
căldura glorioasă a patului ei. Ea și-a permis să se cufunde în securitatea
vis.... Moșia de țară a familiei era minunată iarna, acoperită de
zăpadă. Bușteni uriași aprinși umpleau șemineul larg de piatră. Încărcat cu prune
budinci, fazan fripți și șunci, masa de sufragerie strălucea cu un proaspăt
acoperire cu ceară de albine.
Cu budinci de prune și cidru fierbinte fierbinte, sărbătorile aveau să înceapă curând,
plin de oaspeți și cadouri -
Jennifer, dădaca ei iubită....
J ennifer plângând, implorându-l pe Hawkes să fie blând cu copilul său.
Jennifer, șoptind pe patul ei de moarte: „Ia bijuteriile, copilul meu, și fugi
pentru libertate. Să nu fii deținut niciodată așa cum a fost mama ta. Niciodată... să nu fi... deținut de un bărbat.
Fii propria ta femeie... Deține-te...”
Sunetul miauitului a devenit mai puternic, solicitant. Câinele ei se văita lângă ea,
împărțind patul cu ea.
Venus s-a scâncit din nou, mângâindu-și mâna de acoperire. Frecarea
urechile câinelui, Regina a ascultat când un bebeluș a început să se plângă.
Un copil!
Ea înghiți în sec, ascultând zgomotele ciudate care intrau în căldura ei somnolentă. Un barbat
vorbea liniştit, somnoros. Afară vântul urla, iar podeaua tare nu era ea
saltea din pene. Forțându-și pleoapele să se deschidă, Regina privi muntele înalt
omul se ridică din aşternut.
Vorbind liniștit cu Jack în timp ce plânsul bebelușului devenea o cerere frenetică, bărbatul
a scufundat o lamă groasă într-o cutie de lapte. A pus tava într-o cratiță cu apă lângă

Pagina 31

focul aprins.
Observând lumina dimineții sărind prin învelișul de piele subțire răzuit
pe fereastră, Regina îl urmărea pe bărbatul care intrase în viața ei aseară.
MacGregor.
În lumina slabă a zorilor și a focului, trupul înalt al lui MacGregor domina
cameră în timp ce se mișca în cămașa lui cu franjuri din piele de căprioară. În timpul nopții a avut
și-a scos jambierele, iar dunga galbenă a alunecat pe lungimea albastră
pantaloni.
S-a ghemuit lângă bebeluș și a vorbit în liniște, în acea mângâiere scăzută
târâtoare. Dacă nu ar fi știut că este un nebun, tărâtul târâtor ar fi liniștit-o
Inapoi la culcare. — Ești ud, Jack. Treci un flux constant de la gură către
sertarele tale.”
MacGregor și-a schimbat îmbrăcămintea fiului său, apoi a ridicat copilul în același timp
când se coborî să se sprijine de perete. Turnarea laptelui conservat într-o
ceașcă, și-a legănat fiul în curbura celuilalt braț. Un braț minuscul s-a agitat
și l-a prins pe muntelui de nas. A chicotit adânc, trăgând de minuscul
mâna cu buzele.
— Ești un urs bătrân și dur, băiete. Ar fi trebuit să te numească Efraim
urs de munte. Domnule urs, pantaloni scurți, se liniști el cu vocea aceea răguță și profundă
în timp ce întindea mâna după o lingură.
La început copilul suge frenetic, apoi încetini până la o acceptare somnolentă
lingura ghiontindu-i buzele. După ce copilul a adormit, MacGregor a ușurat lemnul
în foc și, privindu-l, se lăsă pe spate să se odihnească.
"Esti treaz. Simt că te gândești, femeie, spuse el fără să se întoarcă
din sarcina lui. „Este mai cald aici. Trageți-vă paletul spre foc,” MacGregor
ordonă în liniște.
Regina tânjea să rămână acolo unde era, dar frigul a început să alunece
halat. Când ezită, MacGregor îi aruncă o privire. „Dacă vrei să faci un pas
afară la pi—ah, liniștește-te — pune-mi cizmele, termină el brusc,
îndreptându-și din nou atenția către copil.
Regina rămase nemişcată o clipă, gândindu-se la caii lui. Odată ce a părăsit
cabana, putea să-i fure unul dintre caii...
„Ușor acum, Jack”, murmură el, privirea lui trecând prin umbră
a ei. Vocea răgușită a lui MacGregor o gheare, tonul profund masculin și
încărcat cu autoritate masculină. Cât de supărat ea tonul acela.... Și ea i-a supărat al lui
capacitatea de a o face să se simtă ca o fată care flutură peste prima ei dragoste.
„Pleci un plan pentru a fugi”, a spus el, de parcă ar fi proprietarul ei,
carne și sânge, inimă și suflet. Ea a lăsat ura să fiarbă în ea, bătrânul
cicatrici deschizându-se din nou. — Te-aș prinde, spuse el încet. „Te leg dacă ar trebui. Doar

Pagina 32

fă-ți treaba și mai dormi puțin. Nu ești apt să călătorești acum.”


Ea tremura, în timp ce frigul se strecura mai adânc în halat. Cum îndrăznește să încerce
intelege cum a gandit ea!
— Ești arogant, MacGregor, reuși ea în cele din urmă pe buze uscate. "Tu
nu aș putea să știu la ce mă gândesc.” Ridicându-se să se așeze, Regina înfășura
halat pe umerii ei.
Un câine s-a scâncit lângă ea, iar Regina s-a întors să-și vadă ogarul. Plăcere
s-a ondulat prin ea ca o ploaie dulce de primăvară. "Venus! O, iubirea mea, frumoasa mea
—”
Trecându-și mâinile de-a lungul câinelui, Regina a chicotit ca limba câinelui
a bătut-o pe obraz. „Continuă, frumoasa mea...”
Degetele ei au descoperit crestele de pe pielea netedă a câinelui și se uită la
cu grijă, Regina trasă urmele brutale de bici. „Nu trebuia să-l rănească
tu, draga mea, murmură ea, mângâind spatele mutilat al câinelui.
„Câinele se va vindeca. Nu m-a lăsat să o ating aseară. Poți să pui
niște unguent pe ea mai târziu, spuse MacGregor încet.
Regina și-a șters dosul mâinii pe ochii ei umezi. „Ce oribil.
Biata mea Venus.”
„Se mișcă de parcă și-ar fi luat o cizmă sau două în coaste, dar se va vindeca
amenda. Doar du-o afară cu tine când mergi.”
Regina se ridică încet, conștientă dureros de slăbiciunea ei în timp ce Venus scâncea
lângă ea. Frecându-și mâna peste ochi, ea înfășura blana în jurul ei și
a mers să stea în fața focului. s-a scâncit Venus, ascunzându-se în spatele fustei ei.
Băgăduind pe Venus, Regina și-a forțat capul în sus și și-a îndreptat umerii.
Pustită într-o țară străină fără nimic în afară de mândria ei, avea să supraviețuiască.
MacGregor era evident supărat, dorind să se căsătorească cu ea. Slăbit și incapabil
supraviețuiește singură în sălbăticie, nu a avut nicio șansă... cel puțin acum, ea
corectat în timp ce Venus se văita din nou.
„Vino acum, Venus. Domnul MacGregor are dreptate. Avem amândoi nevoie de o călătorie
afară și mai multă odihnă. Arată-i că nu ți-e frică, draga mea.” Cu grijă
sprijinindu-și mâna de perete, Regina a strecurat un picior delicat în uriaș
cizmă uzată.
Punându-și celălalt picior în cizma lui, ea încercă un pas experimental. Ea
a descoperit că atunci când picioarele ei se mișcau, cizmele nu și au servit la dezechilibru
a ei. Mâna mare a lui MacGregor sări, strângându-i de talie pentru a o liniști pentru a
moment. Ochii lui întunecați străluceau sub genele lui grele, iar ea îl prinse
sclipirea dinților lui.
„O femeie are nevoie de un bărbat care să aibă grijă de ea”, a spus el; aroganții
tonul cunoscător i-a prins nervii.

Pagina 33

Regina se uită în jos la el cu trufie, îndepărtându-i cu delicatețe mâna cu ea


degetul mare și arătător. "Eu pot sa conduc. Mulțumesc, MacGregor.”
Ea și-a ridicat bărbia mai sus, târâind spre ușă în cizme uriașe în timp ce
ținând pelerina. Nu-i plăcuse strălucirea întunecată din ochii lui când îi plăcuse
a echilibrat-o, nu puțin. Nici nu îi plăcea felul în care carnea i se încingea la atingerea lui.
Ridicând zăvorul, ea s-a întors cu atâta grație cât a putut și a spus: „Eu
se va întoarce în curând. Vino, Venus.”
I s-a părut că aude un chicotit scăzut chiar când a închis ușa. " 'A
femeia are nevoie de un bărbat. La naiba cu pielea lui, Venus, mormăi ea mergând
spre copaci. „Dar voi avea ziua mea. Iți promit."
Când s-a întors în cabină, copilul dormea ​​și MacGregor
i-a pregătit micul dejun lângă foc. O tigaie plată joasă ținea bucăți de pâine și ea
ceașca de porțelan a fost umplută cu bulion de carne aburind. El pusese felii de proaspăt
carne gătită pe farfuria ei. Stomacul Reginei sa contractat la vedere, iar ea
a exclamat, „Arata minunat, MacGregor!”
Când s-a așezat, aranjându-și cu grijă fustele peste picioarele încrucișate pentru a-și lua
mâncare, el o privea. „Câinele stă departe de Jack. Am lăsat o bună măsură de
carne pe oase, iar în colț e apă.”
Regina ronţăi pâinea, preluând-o probe pentru a descoperi gustul acidulat. Ea a alunecat a
aruncă o privire către MacGregor în timp ce freca o piatră de-a lungul lamei toporului, ascuțindu-l.
Lumina era mai bună acum, așezându-se peste el ca o mantie în timp ce mușca o
bucată de carne și a mestecat-o încet. Părul îi ajungea la umeri, un gros
masă lucioasă de valuri. Nasul lui avea un unghi ciudat, ca și cum ar fi avut odinioară
fost spart. Barba grea îi acoperea maxilarul și obrajii, dar tenul
era întunecat în mod natural și a adâncit o nuanță de vreme.
Stăpânit de perete, MacGregor era probabil cel mai înverșunat bărbat pe care ea
întâlnise vreodată. Văzuse de la distanță bărbați de frontieră – murdari, fioroși
bărbați. Cu toate acestea, părul și pielea lui MacGregor erau curate, corpul lui slab. Din gaura de la
vârful ciorapilor până la cămașa din piele de căprioară, nu era altceva decât unghiuri dure de
muschi si os. Ar fi putut să se potrivească cu ușurință de două ori în cămașa lui în timp ce aceasta se întindea
strâns peste umerii lui largi. Un val i-a alunecat pe frunte, înmoaie
latime unghiulara. Lucrând pașnic la sarcina lui, și-a aruncat o privire fiului când a
copilul se agita.
Privirea Reginei s-a întors la pieptul lui MacGregor, unde pielea de căprioară cu franjuri
cămașa deschisă pentru a-și dezvălui lâna roșie. Scăparea de lenjerie de corp a fost un paie
de păr întunecat care se ondula la baza gâtului său musculos și bronzat.
Ea închise ochii, încercând să îndepărteze imaginea părului negru strălucitor
acoperind un piept minunat de larg, musculos. O doamnă nu a vrut să o conducă
degetele prin părul care acoperă pieptul unui bărbat!

Pagina 34

Vârfurile degetelor lui Regina au furnicături, iar ea a înghițit, umezind o


gât. MacGregor nu-și ascunsese nevoia de o femeie când degetele lui
trecută peste sânul ei.
Regina și-a strâns brațele în jurul ei strâns, încercând să potolească brusca
un val de dor de a se muta pur și simplu în brațele lui.
Brațele i s-au mișcat, mușchii și corzile alunecând pe sub cămașa de piele, a lui
picioare lungi întinse în fața lui. Era prea puternic construit, mult prea mare.
Sigur ar sfâşia-o....
Ea tremura, încercând să-și forțeze gândurile departe de omul de munte.
Ridicându-și uriașul cuțit de vânătoare, MacGregor scuipă pe piatră și
mângâi oțelul strălucitor peste el. Și-a trecut degetul mare peste lamă, încercând-o.
Ca și cum i-ar simți privirea întrebătoare, el a spus: „Mâncați. Apoi mai dormi puțin. Aceasta
te va vindeca.”
Lingendu-și buzele uscate, Regina și-a amintit brusc de Venus. "Ai putea
să-ți scutești unguentul pentru câinele meu?”
Pentru un răspuns, scoase o cutie plată din sacoșe și o rostogoli
podeaua la ea. După ce și-a terminat masa, Regina și-a așezat cu grijă porțelanul
deoparte, apoi deschise cutia. Și-a încrețit nasul, mirosul înțepător umplând
aer. „Ce naiba este în asta?”
„Destul de bun pentru om sau fiară – grăsime, sulf, frunze. Câinele tău se va vindeca
bine, răspunse el fără să ridice privirea de la sarcina lui de a ascuți un lung și subțire
cuţit. Apoi se mișcă, așezându-și umărul mai confortabil de perete
a revenit la sarcina lui.
După ce a frecat unguentul pe Venus, Regina a încercat să rămână trează. Ea
ațipit și apoi bărbatul mare a lăsat-o pe podea, așezând-o în halatul de blană
blând. Adorită, ea îi atinse mâna. „Nu te poți aștepta să mă ții,
MacGregor...”
Îi bătu din nou fundul de parcă ar fi iapa lui preferată. „Ești
al meu și al lui Jack acum. O să te descurci bine, a răspuns el exact în momentul în care ea aluneca de pe
marginea de catifea a somnului.
Când Regina s-a trezit următoarea, lumina după-amiezii se stingea, umbrele
strecurându-se în jurul cabinei. Venus și-a înghițit mâna, îndemnând-o pe Regina să o mângâie.
MacGregor stătea în picioare, studiind ziua care se stingea de la
fereastră. Își aruncase cămașa de piele, iar materialul roșu de lână îi contura pe a lui
spate puternic în timp ce se îngustă în pantalonii albaștri care îi prindeau fesele.
Degetele Reginei au netezit pielea câinelui în timp ce îl privea pe bărbatul de munte.
Valuri groase și lucioase i-au ondulat pe ceafă și pe mușchii grei
căptușindu-i umerii largi alunecă sub pânza roșie. se întrebă ea scurt
cum s-ar simți pielea lui pe vârful degetelor ei; cum ar aluneca mușchii lui dedesubt

Pagina 35

atingerea ei.
Ea nu atinsese corpul unui bărbat în timpul vieții, explorând-o. Inca
Trupul înalt al lui MacGregor îi amintea de frumoasele statui grecești care se aflau înăuntru
grădinile sculptate ale tatălui ei.
A pus o cârpă grea peste pieile subțiri care acopereau ferestrele deschise, a
protectie impotriva frigului. — Atunci ești treaz, spuse el fără să se întoarcă de la
sarcina lui.
"Da, sunt." Luxurindu-se în blană, Regina a continuat să o mângâie pe Venus. The
cabana confortabilă a încuiat urlatul, iarna aprigă de afară. Din oală s-au ridicat aburi
atârnat deasupra focului și un sortiment de cutii de mâncare și saci cu făină și zahăr
erau ordonate pe un raft. Acoperită cu o cârpă mare, o tigaie stătea pe un plat
stâncă lângă foc, iar umflătura moale de dedesubt sugera pâine crescută.
Hainele ei spălate s-au uscat pe cuie așezate în pereții de bușteni, iar el tăiase
lemn. Ceașca de ceai și farfuria ei se așezau pe pieptul ei greu de călătorie.
A căscat și s-a întins, simțindu-se mai bine decât se simțise zile întregi. "Trebuie să vă
cred că sunt destul de leneș, un culcat, dorm așa, se aventură ea, ridicându-se încet.
la picioarele ei.
Periându-şi ridurile de pe fustă, Regina încercă să-şi aranjeze părul şi
demnitatea ei slabă. Restul și mâncarea o întăriseră, totuși o știa
nu putea să se potrivească cu un bărbat care învăluia pericolul în jurul lui ca pe un giulgiu.
Cu excepția cazului în care și-a privit fiul, pe fața lui avea o privire plată. La fel de
deși se confruntase cu iadul și acesta îi revendicase sufletul. Când el nu a răspuns, ea
căptușit la foc, privind flăcările portocalii lingând piatra înnegrită. The
vederea i-a amintit de bucătăriile familiei—
Anglia. Un continent și un ocean distanță. Cât de prost din partea ei să aibă încredere
Covington după ce l-a făcut de rușine. Înfășurându-și brațele în jurul ei, ea se uită la el
copilul adormit, ai cărui obraji plinuși se mișcau ritmic în timp ce visa
laptele lui.
MacGregor și-a iubit și și-a protejat copilul, oricât de dur ar fi el
metode...
~***~
În Anglia, marchizul de Fordington, Nigel Mortimer-Hawkes, a zdrobit
sticla colorată care îi acoperea biroul cu patul pistolului.
Într-o mișcare a mâinii sale mari, a trimis prismele strălucitoare să navigheze spre
covor persan. Ochii lui de ametist s-au întunecat sub genele lor blonde, ale lui
gură frumoasă presată într-o linie subțire și crudă. „Așadar, frumusețea mea mândră. Tu ai
in sfarsit mi-a dat dreptate. Hoția îți curge în sânge. Atât pentru promisiuni
căsătorit cu un englez cinstit. Va trebui să-ți dau o lecție încă o dată,
Păgân."

Pagina 36

A împăturit o fâșie subțire de piele marocan și a lovit biroul de tec, provocând


paharul zdrobit rămas să danseze în catifea neagră. Tragând o frânghie a clopotului,
a chemat un servitor, apoi i-a spus bărbatului: „Eu fac o excursie în Colonii”.
După o listă rapidă de nevoi, Mortimer-Hawkes l-a concediat pe bărbat cu a
înflorirea mâinii lui. A stropit cu whisky irlandez puternic într-un pahar elegant. "Asa de,
Păgân. Dai o fugă, nu-i așa? La fel cum a încercat mama ta și
a eșuat. Am adus-o mereu înapoi. Am avut-o în toate privințele și m-am asigurat
ea știa că carnea, oasele și sufletul, era a mea de a face așa cum mi-am dorit. mi-am rupt
ea în sfârșit, așa cum vreau și tu, fiica mea iubitoare...”
A studiat lichidul de chihlimbar din pahar, gândindu-se la legenda pe care o avea Mariah
i-a şoptit cu mult timp în urmă. Bărbatul care o ține în brațe pe femeia Pietrei Mariah
va avea puterea regilor atâta timp cât va trăi .
Scanând marea sa moșie, construită după căsătoria sa, Mortimer-Hawkes știa
că nu putea să-și lase fiica să scape de el. îi aruncase pețitori slabi,
știind că el singur îi va stăpâni puterea. Covington ar putea fi ușor
gestionate și aruncate deoparte dacă este necesar.
Dar Pagan și puterea ei Mariah-Stone erau ale lui.
~***~
Privind copilul adormit, Regina a decis că are nevoie de odihnă... apoi o va face
pleacă, revendicându-și bijuteriile din tabăra lordului Covington.
Deodată, pielea de pe ceafa ei păru să se ridice, ca a lui Venus
hackles ridicându-se când pericolul se apropia. Regina se îndreptă, refuzând să se arate
frica o străbătea în timp ce îl simțea pe MacGregor stând în spatele ei. Ea
tremura sub șalul ușor, știind că o putea sugruma cu ușurință
o mână mare. Căldura lui i-a încălzit spatele, focul trosnind
înaintea ei.
„Te gândești să fugi de mine. Despre cum să contați lovitura de stat pe
duce, trăgă el încet.
„Este un conte”, răspunse ea categoric, supărată că el a urmărit-o
gandurile perfect. — Tatăl meu este un marchiz, l-a lovit ea, apoi a închis-o
ochi.
— Așa este, ducesă? întrebă MacGregor după un sunet care ar fi putut fi
un chicotit.
Hrănit în sălbăticie, MacGregor nu avea nici un concept de nobilime, nici despre
jocuri sălbatice pe care le puteau juca. Ea scăpase de tatăl ei așa cum ar fi făcut-o
om de munte. Dar mai întâi avea nevoie de un lucru din vechea ei viață. „Am nevoie de a mea
şa."
Mâna lui s-a sprijinit pe brațul ei, iar Regina s-a îndepărtat de atingerea lui ușoară.
„Ura poate mânca interiorul unei persoane”, a spus el întunecat. „Transformă-le în ceea ce ei
Pagina 37

urât. Există și alte șei...


"Răzbunare?" îl întrerupse ea tăios. „Pot să mă descurc singur, mulțumesc,
domnule MacGregor.”
Strângând mai strâns șalul în jurul ei, Regina deschise ochii pentru a se uita la el
flăcări. Cărbunii străluceau ca rubinele, scânteile ca o ploaie de minuscule
diamante... plata ei pentru libertate.
Luându-i umerii în mâinile lui, el o îndemnă cu blândețe să se îndepărteze, apoi se aplecă
se amestecă supa groasă cu o lingură de lemn. Înlocuirea cârpei care acoperă pâinea
cu un capac greu, MacGregor aşeză tigaia într-un colţ al şemineului.
Scotând cărbuni pe o placă plată, i-a așezat cu grijă pe capac.
Voia ca acea voce răgușită joasă să se învârtească în jurul singurătății ei. „Ești
coace pâine, remarcă ea, îndemnându-l să vorbească.
După o clipă, tăcerea lui se zgudui. A înghiontat un băț cu o cârpă acoperită
deget de la picior. „Desigur că coaceți pâine. Evident că ești angajat în realizarea unui
masă, se răsti ea.
MacGregor dădu din cap. „Aluat. Nu este greu dacă starterul nu moare.” El
întinse mâna după o tigaie mare și o așeză pe podea. Apoi a luat o găleată plină
cu cârpele murdare ale lui Jack, le-a aruncat în tigaie și a turnat o altă găleată
de apă fierbinte peste ele.
Acest bărbat împușcase trei bărbați și îi asigurase nevoile în timp ce ea dormea,
apoi a spălat lucrurile bebelușului. Ce drăguţ, îşi spuse ea – un scolo şi un
servitoare și o dădacă, toate strânse într-un singur bărbat înalt, cu aspect aspru. Când ea a încercat
înăbușindu-i chicotul nervos, MacGregor își întoarse capul ca să se uite în sus
a ei.
Acoperându-și zâmbetul cu mâna, Regina a oferit: „Ei bine, este ciudat de văzut
un bărbat ca tine îngrijește un copil.”
MacGregor se ridică încet la înălțimea lui. Când stătea lângă ea, Regina
s-a dat înapoi pentru a-i întâlni privirea. „Nimeni nu a râs de mine de când eram copil. eu
nu-mi place”, a spus el încet. — Ai face bine să-ți amintești asta, ducesă.
Refuzând să-și lase loc fricii, Regina își strânse buzele. "Am
fost amenințat toată viața. Ai putea la fel de bine să mă omori acum, MacGregor. Face
scurtă lucrare, dacă vreți. Pentru că intenționez să râd așa cum îmi doresc.”
Sub barbă, falca i s-a mișcat. Ochii adânciți s-au încălzit, călătorind
peste poziția ei mândră din cap până în picioare și pe spate. „Ești un micuț de foc
găină, spuse el încet, cu ridurile de la colțurile ochilor încrețindu-se. „Jack va
am nevoie de asta.”
„Ai spus asta înainte. Ceea ce are nevoie Jack este... Regina simțea sălbăticia
temperamentul pe care îl păstrase ani de zile începe să fiarbă. Ținând o lesă pe ea
mânie, a spus între dinți: „Încerc să fiu plăcută”.

Pagina 38

— Plăcut, repetă el încet, de parcă ar fi gustat cuvântul. „Te-am urmărit


biciuiește un om în genunchi.”
— Eram profund supărată... Regina se încruntă. „Singura dată când am atins un bici
pentru un bărbat a fost când Covington... Ai văzut? Gâfâi ea, realizând acum cum el
cercetase tabăra de vânătoare și asistat la scenă.
„Ți-am spus deja că te urmăresc. Vom mânca în curând.” MacGregor
și-a încrucișat brațele peste un cufăr care bloca restul camerei de a lui Regina
viziune. Și-a mutat greutatea peste acele picioare lungi de parcă ar fi putut aștepta până
Judecata de apoi. „Te vei simți mai bine cu burta plină. Cartea spune femele și
copiii sunt așa.”
"Carte?"
Dădu încet din cap, depărtându-și picioarele lungi și înclinând capul spre unul singur
latură. "Pot citi. O haină neagră... un preot spaniol... mi-a bătut-o la
misiune."
Trăgarea lui leneșă a făcut-o să-și dorească să-l spargă. Regina o înfășura
degetele în șal, străduindu-se pentru control. „Desigur că poți citi. Si al tau
carte... ce spune despre femei? Că singura modalitate de a obține una este să te afli
a ei?"
— Nu am citit totul, doamnă. Doar câteva părți care să mă ajute cu Jack.” El
se mişcă din nou, frecându-şi partea superioară a mâinii peste braţul său.
„Și femeile?”
"Da doamna. Când m-am hotărât să plec o femeie la vânătoare pentru Jack, la un colonist
soția mi l-a dat. Are și rețete de care vei avea nevoie. Gătitul și așa ceva. Ea
Mi-a scris cum să fac pâine, felul de pâine cu unt proaspăt și miere topită
pe el. De îndată ce ajungem la mine, s-ar putea să începi.
Prindendu-și furia tot mai mare, Regina înghiți în sec, strângându-și brațele
strans. Capul i s-a dat înapoi, corzile care i-au trecut de-a lungul gâtului i s-au strâns
tensiune. — Nu mă poți trata ca pe fiul tău, MacGregor. Spune-mi ce e mai bine.
Puteți alege ce este mai bine pentru copilul dumneavoastră. Dar nu pentru mine."
Ridurile care iradiau din ochii lui s-au adâncit, o sclipire începută în
adâncurile ochilor întunecați. „Așa face un bărbat: spune-i femeii lui ce este mai bine
pentru ea, răspunse el ușor. „Modul în care îmi dau seama – despre creșterea lui Jack – este că o vom face
trebuie să lucreze la asta, ca doi catâri care trag de ham.”
"Oh!" Regina și-a ștampilat mâncarea îmbrăcată în cârpe. „Poate dacă îți dau un bun
lovindu-te, vei veni în fire.”
„Da, doamnă... oricând ești gata. Consider ca soțul tău, va trebui
ia de pe acel temperament o dată sau două. Dacă nu mă bati prea tare”, el
a fost de acord cu ușurință. „Mai bine să mănânci. Te va alinia ceva. Continuă acum, ai grijă
tu afară și apoi mâncăm.”

Pagina 39

Obrajii Reginei ardeau, pumnii ei înnodându-i fusta din dorința de a zbura spre
l. Reușise să treacă fără probleme prin amenințări în ultimii ani,
neatinsă de furia sălbatică pe care o descoperise brusc cu Covington. Acest
bărbatul de munte putea să scoată temperamentul care se zvârcoli din ea ca o viperă din iad.
„Vreau să știi”, a început ea încet, alegând fiecare cuvânt și alunecându-l
între marginile dinţilor ei. „Nu ți-ar fi de folos să mă enervezi. as putea fi
periculos când este trezit.”
„Uh-huh”, încuviință el prea ușor, respingând amenințarea ei de parcă ar fi fost o
frunza lipită. „Dar pâinea va fi gata în curând și vom mânca atunci. Îmi place fierbinte
pâine cu masa mea.”
Pentru o clipă, Regina se uită la el. „Te urăsc, MacGregor”, a spus ea
încet. „Și dacă aș fi în locul tău, aș adăuga o cantitate de sifon la spălarea lui Jack. De la
miros de ea, are nevoie de îndulcire.”
Mai târziu, după ce savurosul căprioară și tocană de orz au încălzit-o, Regina
era încă supărat. Privirea înmulțumită a lui MacGregor, cea a unui vânător care o prinsese pe a lui
cariera, cicălit la ea.
Mulțumit, nu-i așa? ea a năvălit în tăcere, luptându-se cu impulsul de a arunca
restul tocanei ei deasupra capului lui. Dar el urmase sfatul ei, punând spălatul
deoparte să se înmoaie în timp ce mâncau. Venus a roade un os lângă colț și Jack
trezit, plângând de foame. MacGregor a fost instantaneu alert, aşezându-şi paharul de tablă
cafea deoparte pentru a pregăti laptele lui Jack.
Înalt și dominând spațiul mic al cabinei, MacGregor era slab și
musculos, o anumită grație atingându-i mișcările.
Văzuse rechini înainte, aproape că admirase maniera îndelete cu ei
s-au apropiat de prada lor. MacGregor a avut aceeași grație. Era periculos,
posedat de ideea de a avea o soţie şi o mamă pentru fiul său. Când s-a stabilit
Jack în brațele lui, tandrețea din expresia lui MacGregor o trăgea
emoții.
Simțindu-se mai bine, ea a examinat conținutul pieptului ei de călătorie. Aprofundarea
înăuntru, a urmărit micul cucui ascuns în căptușeala de satin. Picăturile ei de rubin
erau încă în siguranță; erau singura parte din moștenirea ei pe care i-o lăsase tatăl ei
a pastra. Voia să o chinuie, atârnând restul bijuteriilor în strânsoarea lui.
Regina zâmbi — bijuteriile nu erau ascunse în seiful familiei... Dacă ea
putea să reușească să scape de bărbatul de munte și să se întoarcă în șa...
Mica cutie de cusut se afla în portbagaj, iar Regina a inspectat uscarea ei
îmbrăcăminte. Lenjeria ei fusese ruptă, dantelă franțuzească fină deteriorată, nasturii
slăbit.
Sentimentul întunecat și singuratic a venit urmărind-o ca o pisică care caută un plinuț
șoarece. În portbagaj o jachetă de călărie de catifea era ruptă la mânecă, o amintire a

Pagina 40

când Alfred o plesnise. Un volan desprins curgea din cea mai bună bluză a ei,
purtat la ceai pe câmpiile americane. Pantalonii ei de mătase franceză erau
zdrențuite, dantelă și panglica zdrobite.
Deodată răcită înăuntru, Regina a aruncat hainele pe podea. Acoperire
chipul ei cu mâinile, se cutremură, luptând pentru control. Cum tatăl ei
i-ar fi plăcut să o vadă înspăimântată, ghemuită ca femeia neputincioasă el
a vrut să fie!
Înghițind ultimele suspine liniștite, își îndreptă umerii.
Strângând șalul în jurul ei, se gândi la tatăl ei.
Hawkes a încercat să-și creeze fiica, un singur copil, într-o femeie maleabilă.
Prin Regina, el ar avea moștenitorul său și controlul asupra bijuteriilor soției sale moarte
— zestrea ei de căsătorie și o moștenire de la bunica ei. Dar Regina avea
a refuzat selecția sa de pretendenți. Când și-a luat un soț, era pe seama ei
termeni.
O durea maxilarul, dinții strânși împreună. Căldura alunecă de-a lungul ei
lateral, strecurându-se în carnea ei rece. — Pleacă, MacGregor.
~***~
Pagina 41

Capitolul patru
— Acum vă leg mâinile, doamnă, spuse MacGregor încet lângă ea.
Inima Reginei a sărit frenetic când a ridicat privirea în umbră,
întâlnindu-i privirea liniștită. Degetele i s-au răsucit în fustă, strângând materialul murdar.
Ce plănuia să-i facă? Era ca bărbații care răpiseră
a ei? "De ce?"
MacGregor ridică o sprânceană grea spre ea înainte de a răspunde prea răbdător.
„Jack are nevoie de o baie. Și s-ar putea să iei o noțiune ciudată în cap. El
s-ar putea să răcească în timp ce mă joc cu tine.”
Sprâncenele Reginei se ridicară, cu expresia ei indignată. „Te joci cu mine?”
„Mmm, s-ar putea să înțelegi o idee proastă de femeie...”
„M-am săturat de ideile tale despre femeile care au nevoie să fie conduse și îngrijite
ca oile. Intri aici și decizi să mă pretenți dacă vreau să mă căsătoresc
tu sau nu... Oh, bineînțeles că am mai multe opțiuni, de la squaw tribal la
fiind folosit în camera din spate a unui comerciant. Sau aș putea alege să mor aici, în această cabină.”
Ea și-a bătut fruntea. „Am ceea ce se numește creier și suflet... folosesc
le-ar face orice om. Înțelegi... înțelegi, domnule MacGregor?” ea
întrebă încet, întreținându-și cuvintele.
Chicotul scăzut al lui MacGregor umplu cabina. „Sunt priceput, dar încă primești
legat.”
Regina se dădu înapoi pentru a măsura dimensiunea lui MacGregor. „Ai cuvântul meu de
onoare, MacGregor. Nu voi alerga încă în sălbăticie. Dar nu-mi vei lega
mâinile. Mă voi lupta cu tine...”
„Feme”, mormăi el, apoi se aplecă și o ridică într-o singură mișcare lină,
ducând-o la foc. Înainte ca Regina să poată izbucni, încheieturile ei erau bine legate
printr-o curele de piele. MacGregor înfășura o blană în jurul ei, vârându-și picioarele dedesubt
un pliu. Ghemuit lângă ea, el a zâmbit la expresia ei furioasă și a bătut-o
pe nas cu degetul. „Stai pe loc.”
Suflandu-și o șuviță de păr de pe față, Regina se uită la el. "Tu
realizezi că acest lucru este destul de nepotrivit pentru un domn, MacGregor. Ar trebui să te sun
pentru că mi-a stricat onoarea. Dar te voi ierta dacă mă dezlegați... acum.”
Și-a întins încheieturile legate.
Când ea și-a ridicat brațele mai sus pentru inspecția lui, marginile rupte ale ei
mânecile căzură pe spate, iar expresia lui s-a liniştit. Luându-i încheieturile într-o mână, el
și-a întors ușor brațele palide până când părțile interioare vânătate au fost expuse la
lumina focului.
Degetul mare al lui MacGregor trecea ușor peste peticele violet pete
testându-le. Privind mâna lui răsturnându-i pielea, Regina și-a ținut respirația

Pagina 42

și și-a adunat puterea să lupte.


Degetul mare alunecă încet de-a lungul încheieturilor ei în timp ce studia carnea palidă și
zgârieturi înroșite ale unghiilor puse acolo de mâini aspre. Peria pielii i se îngheață
ea, a făcut-o să dureze să țipe, atingerea blândă mai înspăimântătoare decât cea aspră,
mâini hotărâte.
Când ea tremura, MacGregor și-a alunecat cealaltă mână de-a lungul gâtului ei, a lui
degetele lăsând uşor deoparte firele mârâite. Atingerea lui a trecut peste ea
carne sensibilă, încălzind-o. A respirat neuniform, iar sunetul blând o sfâșie
nervi. „Dacă ai terminat...”
Ea închise ochii când el îi îndemna bărbia mai sus, trecându-și degetele
maxilarul ei umflat și pe gât. El sa schimbat, iar ea s-a pregătit să lupte
„Jack a făcut furtună când te-au adus aici – a trebuit să-l liniștească
înainte să mă închid în cabină. Trăiește uneori la momentul nepotrivit... De
apoi oamenii au dispărut și tu te mișcai — nebun ca o găină udă —
arătând de parcă ai fi vrut să dezbraci pielea de pe primul bărbat care s-a arătat.”
Își întoarse privirea, flăcările curgându-i un model roșu pe obraji și
prinzând în barba lui neagră. „Poate că au avut timp, toți trei... Dacă ești
cu copil acum, va fi al meu. Orice copil pe care îl scapă va primi același tratament
ca Jack.”
„Ei bine, eu niciodată...” Protestul ei furios i se prinse în gât ca al lui MacGregor
mâna mare se îndreptă în sus, trasând ușor o potecă către tâmplă. Ridicarea unei greutăți
dând un mâna deoparte, el îi examină fruntea. Ea tresări în timp ce el cercetă ușor un mare
zdrobi.
— Aruncă, repetă ea cu tărie, împachetând fiecare bucățică din sângele ei
fundal în cuvinte. „Vrei să spui ca o vaca scăpa un vițel?”
— Da, doamnă, spuse MacGregor încet, aranjând blana mai îndeaproape
în jurul gâtului ei zvelt. "Nici o supărare. Dar când termin cu Jack, ai nevoie de un
spalare."
Regina și-a întors fața spre foc, ignorându-l în timp ce se ghemuia lângă ea.
— Îmi poți permite intimitate, MacGregor, spuse ea încet.
„Confidențialitatea nu va ajuta pe cei care suferă. Ai nevoie de îngrijire, a răspuns el
în liniște, întorcându-se să testeze apa pusă lângă foc. „Te speli
Următorul."
— Nu de la tine... Dar era clar că MacGregor nu asculta.
Ridicându-l pe Jack cu grijă în tigaia mare, MacGregor și-a scăldat rapid fiul.
El a chicotit în timp ce copilul stropi, sunetul profund mulțumit de sex masculin în contradicție cu
gâlgâitul bebelușului. Regina privea, fascinată de mâinile mari ale lui MacGregor
a modelat o cârpă curată în jurul fundului bebelușului și l-a înfășurat ușor într-o
rochie caldă de flanel și o pătură mică brodată. Expresia i s-a încălzit
Pagina 43

când pumnul lui Jack l-a lovit în nas. — Acum, Jack.


Uitând pentru o clipă de furia ei, Regina se uită atent la modelul
margarete și clopoței cusute peste pătură. Șocul negru al părului lui Jack, a
reamintirea moștenirii sale indiane, a contrastat modelul delicat.
Tatăl lui i-a prins pumnul zguduitor în buze, ținând copilul.
Gura tare a lui MacGregor smuci jucăuș de mâna micuță în timp ce îl îndoia pe Jack
aproape de pieptul lui. Luând tava dintr-o cratiță cu apă caldă, MacGregor
a pus o cârpă saturată de lapte în gura fiului său flămând.
În timp ce privea, tatăl și fiul au schimbat o privire lungă care i-a sfâșiat inima.
Regina și-a îndepărtat privirea de la intimitate în foc, neliniștită de amintiri
a tatălui ei.
Puterea marchizului se hrănește cu ura ta, Jennifer a cântat ani de zile
în urmă. Ziua ta va veni și atunci îi va fi frică să nu piardă totul. Nu
lasă-l să te stăpânească așa cum a făcut-o pe mama ta. Apropie-te de tine, dragă Regina. Tine minte
durerea mamei tale... Adu-ți aminte de legende, fetița mea... amintește-ți... .
Un strop de scântei a izbucnit dintr-un con de pin și Regina s-a încruntat, cu capul
trepidant. Șoaptele o gheareau fără cuvinte. Ca vântul, șoaptele
alunecat în jurul ei, făcând-o semn. Care au fost legendele?
Privind în flăcări și auzind zgomotele de alăptare ale lui Jack uşurând, ea
înghiți vata uscată de emoție din gâtul ei. „Sunt atât de obosită”, ea
murmură luptându-se cu lacrimile care îi ardeau pleoapele.
MacGregor l-a așezat pe Jack în cuibul său cald, acoperindu-l cu grijă. "Uşor,
băiete, murmură el încet, privindu-și fiul adormit cum tremura un ultim
suspin.
Când occidentala și-a eliberat ușor încheieturile legate, Regina și-a dat seama că a făcut-o
ațipit. Focul ardea acum, încălzind încăperea împotriva vântului urlator.
— E timpul să faci baie, spuse el blând, smulgând blana. Privind-o
în liniște, MacGregor întinse mâna să-și desfacă primul nasture al rochiei. Cind ea
smucindu-se înapoi de la atingerea lui, dădu din cap spre tigaia aburindă cu apă și a lui
cămașă de flanel, împăturită frumos pe o piatră de vatră. "Tu esti urmatorul. Îți voi face spatele
—”
Ea înghiți în sec, trezindu-se instantaneu. „Oh, nu, nu ești. Sunt perfect capabil
de a avea grijă de propriile mele nevoi. Mulțumesc."
MacGregor își deschise ușor butonul de sus, privind-o. „Ai de ales...
dezbracă-te singur, sau o voi face pentru tine. Dar vreau să văd fiecare centimetru din asta
mă ascund înainte de a ajunge pe potecă. Am văzut mai mult de unul
om mare doborât de o mică rană necurată. Mai întâi încep dungile roșii și
apoi febra și fie un braț, fie un picior tăiat, sau moare.”
Luptându-se în picioare, Regina se uită în jos la el, cu ochii mijiți.

Pagina 44

— Piele albă zgârietă – ticălosule! Pot să mă ocup de articolele mele de toaletă fără ca tu să mă uit
ca niște râs...”
MacGregor ridică o sprânceană amuzat. Se ridică încet, amintindu-i de ale lui
marime mare. Punându-și mâinile pe șoldurile slabe, își înclină capul într-o parte și
a studiat-o de parcă ar fi fost un copil nestăpânit.
„Femeie, ai o limbă rapidă. Dar văd ce au făcut
tu însumi.”
Regina dădu un pas înapoi, dându-și fusta din drum. "Foarte bine,
m-ai împins până la limita rezistenței mele. Va trebui să vă predau într-un
felul în care înțelegeți - violența. Ar trebui să-ți fie rușine, MacGregor. A
bărbat de mărimea ta...”
Ea aruncă o privire prin cameră, căutând o armă. N-am găsit niciunul, Regina
îi aruncă o privire, întinse mâna pentru a mătura tivul din spate al fustei ei pentru a o desena
prin picioarele ei, modelând pantaloni largi. Ea și-a ridicat pumnii în fața ei.
„Hai, atunci, luptă-te cu mine. Mi s-a spus că sunt destul de priceput...”
„Pentru un purice”. MacGregor a zâmbit atunci, dinții săi arătându-și albi
barba Neagra. Când a chicotit, Regina a lovit un picior, prinzând spatele
genunchiul lui. Blocându-și picioarele și lărgindu-și poziția, muntele s-a încrucișat
brațele lui peste piept, evident nemișcate de atacul ei.
Regina întinse un deget, băgându-l în piept. Sub cămașă, acolo
nu avea carne moale, cedabilă. Nimic în afară de mușchi și oase. Ea a înghițit și
a continuat: „Am petrecut o vară cu ciobanii basci francezi – boxeri de picioare,
campioni.”
Amuzamentul s-a adâncit în ochii lui sclipitori în timp ce a ascuns un lacăt rătăcit
în spatele urechii ei într-o mișcare rapidă fulgerătoare. „Uh-huh. Faci baie,
doamnă...”
„Te joci cu mine ca și cum aș fi un copil.” Piciorul ei a tras din nou,
lovindu-și stomacul plat și musculos.
„Ooof!” MacGregor se dădu înapoi, zâmbi mai larg și începu să se descheie
cămașa lui. Când și-a expus o pete triunghiulară de păr negru pe pieptul bronzat,
Reginei s-a uscat gura. Peste mușchii duri, părul crocant forma un V
pana la buric....
Inima îi batea năvalnic, ea l-a înfruntat. Omul de munte o înconjura încet,
forțând-o într-un colț întunecat. El întinse mâna, iar ea îi tăie antebrațul
ușor cu partea laterală a mâinii. Lovitura, întâlnind mușchi tari și tendințe,
a tras-o la umăr. Degetele ei au alunecat, periind cicatricile gemene
acoperindu-i pieptul.
Ea a decis asupra unei alte tactici. În mod clar, forța nu funcționa. „MacGregor,
cu adevărat ai fost amabil, dar...

Pagina 45

"Da doamna?" întrebă el politicos de parcă ar avea tot timpul din lume.
"Cu adevărat?"
Ea a ignorat batjocura lui. „Eu... s-ar putea să am nevoie de baie. Dar nu sunt un copil mic.
Pot să mă îngrijesc de mine, termină ea slab. „Poate că ai putea avea grijă de
stoc până termin.”
Ocolind următoarea ei lovitură, el îi cuprinse glezna cu o mână. In timp ce ea
echilibrat pe un picior, a spus: „Ai cuvântul meu că te voi trata la fel
Jack, doamnă. Dar vreau să văd...
„Pielea mea slăbită. Ca și cum aș fi un pui smuls pentru tocană,”
termină ea pentru el, echilibrându-se precar în timp ce el îi ridica piciorul mai sus.
Degetul mare al lui MacGregor îi trecu încet de-a lungul gleznei, ca și cum ar fi testat
pielea netedă. "Da doamna."
Ea îl privi cu prudență, luptându-se pentru echilibru. O tachina cu degetul mare
măturându-și jucăuș branțul. Ea a ignorat senzația de gâdilat, încruntându-se la
l. „MacGregor, nimeni nu m-a scăldat de când eram copil. insist asupra
intimitate.”
Degetele lungi și dure i s-au strâns pe gleznă, iar corpul înalt al lui MacGregor era
deodată prea nemişcat. "Nimeni?" întrebă el încet. „La vârsta ta?”
Sărind deoparte, Regina se uită la el. „Ce vrei să spui cu „la vârsta mea”?”
El îi eliberă glezna, iar ea rămase liberă, tremurând de furie. "Iad. Tu
nu sunt tocmai un pui de primăvară, spuse el categoric, privind-o mai atent.
Uitându-se la el, Regina se îndreptă spre foc. „Desigur, nu sunt. Dar nu sunt
în dotarea mea, fie. Nu te mai uita la mine de parcă ai fi văzut un dinozaur.”
Privind-o gânditor, MacGregor și-a scărpinat pieptul, degetele
scotocind prin părul aspru. Într-o mișcare rapidă de ondulare, se dezbrăcă
cămaşa lui şi o aruncă deoparte. Pieptul lui MacGregor era lat și musculos.
Sfarcurile lui plate s-au mutat peste mușchi în timp ce își trecu degetele pe piele. Straturi
iar mușchii îi treceau pe stomacul plat, pielea întunecată strălucind. El
s-a mutat, cu picioarele depărtate, iar pantalonii lui au alunecat cu un centimetru mai jos pentru a dezvălui un
fâșie de carne.
Regina își forța privirea să-i întâlnească pe ai lui. În pliurile fustei ei, ea
vârfurile degetelor se mișcau neliniștite pe coapsa ei. Cu un efort și-a forțat unghiile
să-i muște piciorul. — Dacă vei ieși afară pentru o clipă, MacGregor, pot
fac baie singură.”
"Nu. Vreau să văd fiecare centimetru pentru mine...
Bărbia Reginei se ridică în timp ce își termină din nou fraza. „Al meu slăbănog
ascunde. Ești atât de complimentar. Doamne, le-ai face pe doamne la curte
leșina de încântare...”
Îndreptându-se spre ea, MacGregor zâmbi. "Da-ti hainele jos."

Pagina 46

Ea își întinse palma deschisă, oprindu-l. „Dacă mă atingi din nou, o voi face
te-a castificat cu bucurie.”
Chicotind la ea, a băgat mâna în pungi pentru a scoate o cutie. Deschizând-o, el
o băgă sub nasul ei. Mirosul înțepător ia urcat în nări, făcând-o să o facă
grimasă. „Miroși asta. Rădăcină de fluture, frunze - leac indian. Ai nevoie de vopsit
pe acele zgârieturi, sau vei face febră. După cum am spus, am văzut astfel de semne
dă jos un om bun după zile în care a ieșit din cap. Bei ceai indian
să mergi cu ea și vei fi bine.”
Regina se mişcă inconfortabilă. Și-a frecat mâna pe brațul învinețit,
zgârieturile fierbinți sub atingerea ei. "Foarte bine. Văd dificultățile unui
infecție în sălbăticie.”
Lăsând recipientul deoparte, MacGregor turnă mai multă apă aburindă în recipientul mare
tigaie. Aplecându-se ușor, pantalonii i se strânseră pe coapse ferme și pe coapsele grele.
Când s-a îndreptat, țesătura îi ascunde masculinitatea îndrăzneață și a Reginei
gândurile se îndreptau înapoi către statuile de marmură, sexul lor clar modelat în mijlocul
frunzele grădinii familiei. Lumina focului trasă o creastă fermă de mușchi care aluneca în jos
brațul lui.
Inspirând brusc, Regina închise pleoapele. MacGregor nu era o statuie în ea
grădina tatălui; fiecare centimetru al omului de munte amenința cu emoții adânc
în interiorul ei.
Tremurând ușor, și-a forțat atenția asupra unguentului, adulmecând-o. „Hmm.
Aproape apă de trandafiri, atunci.”
Regina se uită la apa caldă cu săpun a lui Jack, dorind cu disperare să facă baie.
Ura senzația mâinilor bărbaților care îi cutreieră pielea – încă să aibă un aspect de bărbat
la ea fara haine....
Se întoarse spre MacGregor, aruncându-i o privire dură. „Am cuvântul tău,
atunci. Nu vei...?"
Dând solemn din cap, întinse mâna să ia o crenguță mică din ea înnodat
păr. L-a aruncat în focul arzător, apoi a luat uriașul cuțit Bowie din el
teacă la talie și i-o întinse. Ea apucă mânerul, greu
greutate inconfortabilă în mână. „Ai cuvântul lui MacGregor... dar dacă eu
Nu mă pot abține, aș prefera să folosești o lamă bună ascuțită pentru a mă tăia. Sau castrată
pe mine."
Regina ignoră batjocorul și își ridică bărbia. „Întoarce-te, atunci, în timp ce eu
dezbrăcați-vă.”
El dădu încet din cap la cuțitul ținut în mână. „Aș lua-o cu drag, doamnă,
dacă nu ai încerca să-l folosești pe Old Hugh în spatele meu.
Regina ridică lama, trecându-și degetul mare de-a lungul marginii șlefuite. "Vechi
Hugh?”

Pagina 47

Când el dădu din cap, ea își întoarse capul pentru a ascunde un zâmbet rapid. Deci negrul
cavalerul i-a numit sabia „Bătrânul Hugh”, decise ea, examinând pielea...
mâner înfășurat.
— Voi încerca să mă abțin, MacGregor. Deși gândul este sigur
recurs. Întoarce-te.”
Când s-a întors încet, încrucișându-și brațele, Reginei i s-a tăiat respirația. The
cicatricile unei bici i-au încrucișat spatele lat. Pe umărul lui de sus un cerc de
carne înroșită înconjura o rană furioasă și încrețită. Degetele ei s-au întins
a trasa uşor o creastă adâncă. „Gregori, ai nevoie de atenție, MacGregor!”
„Femeie, tu faci parte de țâșa care vorbește?” Umărul lui o ridică din umeri
atingere usoara. "Mergi mai departe cu situatia asta."
Degetele îi tremurau când se dezbraca repede, tremurând în ciuda flăcărilor
la spatele ei. Apucând-o cămașa curată, ea o ținu în fața ei. „Poți să te întorci
în jurul. Dar ține minte promisiunea ta.”
Vederea spatelui lui o ținea. Văzuse boi maltratați așa de ea
Tată. Privindu-i fața în timp ce el se întoarse, ea tremura în timp ce privirea lui se mângâia în jos
corpul ei.
Ochii lui s-au întunecat în timp ce se uită la umărul ei, vânătăile peteau neted
pantă formând forma unei mâini aspre.
Luând cârpa cu săpun, MacGregor începu să o spele. S-a curățat ușor
o zgârietură lungă care curgea de la gât în ​​jos până la sânul superior. Ușurarea
Cămașa deoparte, a bătut cârpa de-a lungul unei creste însângerate.
Închizând ochii, Regina se forța să respire încet, târând aerul
în plămânii ei. Niciun bărbat nu o văzuse vreodată complet dezbrăcată, iar umilirea de
luptele ei neputincioase împotriva celor trei bărbați s-au întors.
Atingerea lor necurată va rămâne pentru totdeauna? Lacrimile i-au ars ochii și ea
îşi abătu capul.
Îngenuncheat în fața ei, MacGregor trase ușor de tivul cămășii.
Când ea o ținea ferm, clătinând din cap în semn de negare, el a continuat să-l spele
urme de unghii pe interiorul coapsei.
Urmele erau adânci, infectate și, în timp ce el se apleca, bătând cu cârpa cu săpun
ușor, ea se încordă. „Ușor acum”, îi aminti el încet, inspectând rănile.
„Sunt purtători”.
Când degetele lui i-au apăsat ușor coapsa, îndemnând-o să o întindă
picioare, Regina a respirat ascuțit și și-a strâns cămașa cu disperare. Ea a fost
destul de rușinat de mâinile bărbaților — „Nu. Ajunge."
MacGregor și-a luat degetele, ținându-le. Degetul mare i-a trecut peste spate
de degetelor ei jupuite. Privind în sus la ea, el a spus încet: „Este o tăietură adâncă
alergând în jurul piciorului tău spre spate. Este purulent.”

Pagina 48

Luptând ani de zile în care și-a ascuns trupul, Regina a luptat și pentru control. Aşteptare,
MacGregor a început să-și aplice unguent pe partea superioară a corpului. Când s-a întors la ea
coapse, Regina și-a forțat picioarele să se depărteze. Degetele lui lucrau ușor la
zgârieturi între picioare și ea a inspirat încet când respirația lui caldă i-a alunecat
peste pielea ei. Nu se așteptase la răspunsul umed încălzit al corpului ei la al lui
atingere ușoară, nici nevoia de a-l atinge.
Doar pentru o clipă, ea a vrut să simtă că brațele lui o țin în siguranță așa cum o ținuse el
Jack. Dar ea voia mai mult... să-și scotocească degetele prin părul întunecat și crocant
acoperindu-i pieptul, pentru a-i mangai cicatricile de pe spate, linistindu-l.
MacGregor văzuse iadul și voia să șteargă acea durere. Ea a închis-o
ochii, luptându-se să-și amintească că bărbatul voia să o revendice așa cum ar fi pierdut
vacă.
MacGregor a lucrat rapid, tamponând eficient unguentul când era
terminat. "Întoarceți-vă."
Regina strânse strâns cămașa când umezi cârpa, tamponând
ușor la o zonă largă de piele răzuită unde fusese târâtă de bărbați.
Strânsoarea ei de cuțit se strânse. El a respirat brusc o dată, în timp ce ea se îndepărta de la
pânză, durerea aprinsă s-a atenuat în curând de unguentul lui. — Locul ăsta e rău, murmură el.
Se aplecă să-i desfacă picioarele, aruncând cârpele deoparte. Luându-i glezna, el
și-a pus piciorul în apa caldă cu săpun pentru a-l spăla bine. Dezechilibrat pentru a
moment, Regina și-a pus mâna pe umărul lui. Tendoanele și mușchii au alunecat
sub atingerea ei, caldă și oțeloasă, lucrând lin sub suprafață.
Cu capul plecat, MacGregor a curățat și uscat fiecare picior, apoi a alunecat
le în ciorapii lui mari. După ce a tras peste ea topurile grele tricotate
stătea în picioare și își puse mâinile pe șolduri. „Va trebui să facem asta din nou
Mâine."
El aruncă o privire la picioarele ei, apoi se întoarse. „Ah... poate vrei
mai freacă puțin... în privat.”
Intimitatea cererii lui a făcut ca obrajii Reginei să se încălzească. Regina ridică
cămașa lui și, folosind cârpa, s-a curățat de mâinile bărbaților dinaintea ei
se uită din nou la el.
Flăcările i-au luminat fața; iadul strălucea în ochii lui, ascuns sub gros
scut de gene. Apoi momentul a dispărut.
După ce i-a ridicat părul de pe guler, el s-a întors să se încruntă la foc. Pas
a explodat într-un con mic, iar o rafală de scântei a izbucnit pe o piatră de vatră.
MacGregor se uită la cărbunii minusculi, cu o venă în tâmplă.
Regina se uită la bătaia primitivă a sângelui său pulsand sub intemperii
piele. Mâna lui mare se întinse să se așeze pe teaca lui de piele goală ca
deși căutând mânerul Bowie. „Apa proaspătă se încălzește în găleată.

Pagina 49
E noroi în părul tău. Necesita o spalare.”
Mâna Reginei s-a îndreptat spre părul ei. Și-a amintit că a căzut în spatele cailor
și fiind târât de părul ei. Ea se cutremură, amintindu-și de râsul aspru.
"Desigur."
După ce a umplut din nou ligheanul cu apă proaspătă fierbinte, a stat deoparte și a așteptat
ea să îngenuncheze. Ea ridică privirea pentru a vedea ochii lui încrețindu-se în lateral. "Arată ca o
cuib de pasăre, spuse el, cu vocea profundă atinsă de umor. „Îl face pe om să se întrebe
de ce femeile au atât de multe lucruri. Sau indieni, fie. Deși ale lor sunt unele
mai îngrijit.”
— Dishabilul meu nu este vina mea, MacGregor, răspunse Regina cu tărie. "Și
pentru informațiile dumneavoastră viitoare, unei doamne nu îi place să i se amintească că este...
încurcat.”
El a chicotit din nou, acel sunet slab nefolosit ca toarcetul unui bărbat din Bengal...
mâncând tigru. Când a adulmecat și a început să-și smulgă ace rămase,
aşezându-le cu grijă pe o piatră, MacGregor se lăsă în genunchi. El a luat
o șuviță, trecându-și degetele de-a lungul lungimii, evaluând-o.
Având grijă, el despărți șuvițele, oprindu-se în timp ce ea tresări. „Ai!”
Mângâindu-i ușor capul, MacGregor spuse: „Acesta este mai rău decât bavurile într-un
coada calului. Am putea să o întrerupem”, a sugerat el când ea l-a împușcat furios
privire.
„Nu voi folosi periile mele bune pe părul murdar”, a spus ea cu trufie. "Nici
îmi voi tunde părul. Eu pot sa conduc."
Când a început să smulgă mârâiturile, MacGregor clătină din cap și
și-a înfipt degetele în șuvițe, despărțindu-le cu răbdare.
Era tandrețe și siguranță în atingerea lui și ea știa de ce copilul
liniștit când este manipulat de MacGregor.
Ea se întoarse, vârându-și bărbia între faldurile cămășii. Ea nu a făcut-o
l-a rugat să o ajute, iar bunătatea lui a dus-o la fel de sigur ca înțepătura unei viespi. La
ascunde durerea, ea și-a ridicat bărbia și a spus cu răceală: „Știi, odată am văzut maimuțe
prelingându-se unul pe altul. Culeg păduchi și mănâncă-i. Sper că nu ești
așteaptă să-mi întorc favoarea.”
Degetele i s-au liniştit, apoi au început să lucreze din nou. Când a vorbit, a fost o
zâmbește pe tonul lui. — Încă nu sunteți în stadiul de păduchi, doamnă. Și am avut deja
mancarea mea. Stai nemișcat."
Regina clipi înapoi lacrimile pe care le ținuse o viață întreagă. „Ești greu-
înmânat pentru o servitoare, MacGregor, se repezi ea spre el, înclinându-se depărtându-se de a lui
mâinile.
"A se stabili. Nu fac mai mult pentru tine decât aș face pentru calul meu.”
Ea observă o nouă oboseală în vocea lui, gândul o liniștește.

Pagina 50

În cele din urmă, masa grea a căzut pe spatele ei, iar el îi lăsă capul în jos
înainte peste tigaie. MacGregor a scăpat firele sălbatice în apă și
a început să lucreze în liniște, metodic. Mâinile lui mari frecau o bucată de săpun
de-a lungul șuvițelor și își ștergea fața uscată din când în când de parcă ea
au fost Jack. Apoi a turnat mai multă apă caldă peste capul ei, iar Regina a venit
luptându-se pentru respirație. „Încerci să mă îneci!”
El a râs de-a dreptul, punându-i peste cap o cârpă curată și grea. Frecându-l
vioi, el ignoră strigătele ei indignate. „Nu este o chestiune de râs,
MacGregor!”
Când Regina se luptă în cele din urmă să se elibereze de strânsoarea lui, își dădu seama că el fusese
jucându-se cu ea ca un grizzly cu un pui. Ea a aruncat prosopul pe podea,
bătând cu piciorul și scuturându-și părul umed pe spate. „Ai făcut asta pe
scop, MacGregor. Ai încercat intenționat să mă îneci și să mă sufoci. A încercat să
omoara-mă!"
Gura i s-a întors și, pentru o clipă, ridurile i s-au evantai din ochi
adâncit.
„Dacă nu ai fi un ticălos atât de lânos, aș putea să-mi dau seama dacă ai fost
râzând”, a acuzat ea cu fierbinte. „Așa cum este, în spatele tufișului, raiul știe ce
ce faci! Ar trebui să te tuns ca pe una dintre oile mele.”
"Da doamna. Dar, odată cu venirea iernii, unui bărbat îi place fața caldă.”
"Oh!" Smulgându-și pensulele din carcasă, Regina stătea cu picioarele încrucișate în față
de foc și a început să-și perie părul.
Era brusc prea obosită pentru sarcină, liniștită de sentimentul de a fi
curat si caldura focului. Când MacGregor ia luat pensulele și i-a întins
ea o ceașcă de ceai, a studiat frunzele care se învârteau în fundul ceștii ei. "Domnul.
MacGregor, ai face bine să-ți amintești că am un temperament urât. Iar la
moment aș vrea foarte mult să ridic acel scalp gros și negru de pe arogantul tău
cap."
— Îmi voi aminti, spuse el încet.
Ea se întoarse pe jumătate, studiindu-l peste umăr. El ținea periile
stânjenit, câte unul în fiecare mână în timp ce aştepta. Umbrele de sub ochii lui au provocat
ea să se întoarcă la foc. Omul de munte era profund obosit, avea nevoie de odihnă.
Și totuși, își va îndeplini sarcina.
„Începe de la capete și lucrează”, ordonă ea încet.
~***~
MacGregor s-a agitat în blănuri, trezit imediat când Regina se ridică de pe ea
palet. Femeia stătea deasupra lui ca o umbră. A respirat liniştit, prefăcându-se
dormi când se aplecă să-l ridice pe Jack în brațe.
— Tatăl tău este un diavol negru, micuțul MacGregor, șopti ea în tăcere.

Pagina 51

tonuri cântătoare, îndepărtându-se de el către foc. „Cu un fiu frumos”, ea


adăugă, înghițind capul întunecat al lui Jack. „Ești un copil atât de dulce, băiete.”
În orele care pluteau între noapte și zori, Regina l-a schimbat pe Jack și
și-a pregătit laptele, adăugând combustibil la foc. MacGregor stătea întins nemișcat, uitându-se cum se întindea
fiul său, legănând trupul minuscul împotriva ei. Îl hrănesc pe Jack lângă foc, Regina
i-a înfăşurat pe amândoi în halatul ei de blană.
Ea a vorbit încet cu băiatul, iar Jack ia răspuns la ea, sunetele
amestecându-se într-o muzică care l-a liniștit pe MacGregor în timp ce stătea ascultând.
MacGregor știa că se vindeca singură, făcându-și medicamentele. Deținere
Jack făcuse asta și pentru el. Când l-a ridicat pe Jack pe umăr, Regina
a sărutat obrazul bebelușului, iar inima lui MacGregor a sărit o bătaie.
Cu mult timp în urmă, un copil pierdut zăcea plângând într-o celulă rece și întunecată, dezbrăcat de haine
să-l facă de rușine și având nevoie de apropierea atingerii unei mame.
MacGregor își strânse buzele. Nu mai era un copil, cerșind
resturi de la masa bine aprovizionată a preotului. Dar a vrut totul pentru fiul său
— mâncarea și căldura brațelor unei mame ținându-l cu febră.
Englezoaica a șoptit și a cântat un cântec de leagăn liniștit, legănând copilul.
Învăluită în gândurile ei, nu era conștientă de nimic în afară de copilul lui. Ea
a râs încet, cu un sunet slab, și Jack a guturat ca răspuns.
„Știi, bietul copil, am crezut că tatăl tău este cavalerul negru care se ridică
din mlaştini. Are un aspect aprig și are mare nevoie de maniere. eu voi
bate-l zdravăn când sunt mai puternică, îi spuse ea încet copilului. „El este
cu greu cavalerul la care visam când eram fată. Fiecare fetiță visează la fel,
știi... așteaptă ca cavalerul ei să o măture pe călărul lui puternic, luând
ea la castelul lui pentru a trăi fericit pentru totdeauna...”
MacGregor închise ochii, ascultând în timp ce ea începea să cânte într-un limpede
voce. Cuvintele erau necunoscute, menționând o dragoste pierdută și muzica lui
Mâneci verzi, dar frumoase ca trilul unei păsări batjocoritoare. Sunetul plăcut plutea
peste el, liniștindu-l așa cum degetele ei îi alinaseră cicatricile.
Ea îl înspăimântase atunci, uimindu-l cu cea mai ușoară atingere și creație
îl doare mai mult.
MacGregor se întoarse, întinzând o mână pentru a-și atinge paletul gol. Căldura
a trupului ei încă încălzea blănurile.
Era al naibii de obosit, hotărî el, trecându-şi palma peste pielea luxuriantă. A lui
umărul îl durea, iar anii îl îngreunau acum. Un mușchi s-a strâns de-a lungul lui
maxilarul, curgându-i pe gât, iar bila urcându-i în gură. Din sânge amestecat, Jack
nu ar fi uitat într-o școală misionară așa cum fusese el...
Râsul ei se ridică dulce în spatele lui, iar MacGregor ascultă, încântat
de sunetul care îi amintea de apa care curgea printr-un pârâu ondulat,

Pagina 52

luminată de soare și clocotită.


O alesese bine pe proaspăta mamă a lui Jack .
Când l-a băgat pe Jack în cuibul lui și s-a întors la paletul ei, MacGregor
i-a permis să-și scoată mâna de pe blană. Îi plăcea atingerea ei zveltă
degetele pe încheietura mâinii lui, lăsând-o pe piept.
Apoi oftă, întorcându-se de la ea spre foc.
Țipetele muribunzilor s-au târât după el în noapte, apoi el
așteptau zorii să-i alunge.
~***~
Lordul Alfred Covington traversă covorul persan care acoperea preria
iarbă. Biciul lui bătea ritmic peretele purpuriu al cortului. Apoi a aruncat
el însuși în patul său de haine de bivoliță acoperite cu lenjerie irlandeză. Biciul lovi încet
pe pielea unui tigru din Bengal în timp ce contele se uita la Krebs.
„Ar fi trebuit să te rănească mai sus”, împușcă el spre bărbatul care freca
bandaj pe coapsă. „Cu siguranță nu ai nevoie de bărbăția ta când ești
nici măcar nu poate finaliza uciderea unei femei.”
— Nu este o trupă obișnuită de femeie, răspunse Krebs pe un ton morocănos. "A luat
trei dintre noi să o scoatem de pe poneiul ei.”
— Cățeaua aia nu e moartă, nu-i așa, Krebs? a întrebat Covington prea încet
bici bătând amenințător împotriva pieilor. A aruncat-o împotriva unui turc ornamentat
arzător de tămâie, apoi a studiat cărbunii roșu închis. I-au amintit de a lui Regina
picături de rubin și norocul pe care i-ar putea aduce moartea ei.
— Nu, domnule, răspunse Krebs într-un scâncet. „Un om sălbatic a ieșit din copaci
la fel ca vechiul Efraim...
— Bătrânul Ephraim, repetă Covington cu grijă fraza de munte.
„Ursul de munte?”
„Da. Adică era. Cu ochi negri, strălucitori.”
— Atunci, o cățea și un nenorocit, spuse Covington, ridicând biciul ca să-l înțepe
carbunii. — Aveam nevoie de acele picături de urechi ca dovadă a morții ei, Krebs.
— Poate trage, domnule. Știa unde să pună gloanțe ca să nu rupă osul, el
făcut. Am făcut o lovitură în spate de parcă nu ar fi fost nimic.”
„Plin de milă, nu-i așa? Nu simt acea tandrețe specială
eu însumi acum, Krebs. Covington s-a întors spre acolitul său, care tremura de frică.
„Ca logodnicul singurului copil legal și nepoată a lui Mortimer-Hawkes
acea femeie străină, am dreptul prin moartea ei la jumătate din moștenirea familiei ei.
Lordul Mortimer-Hawkes ar deveni moștenitor al celorlalți.”
Contele s-a încruntat, cruzimea din fața lui lungă și subțire ascuțită în timp ce împungea
carbunii parfumati. „Din a-i fi tată copilul, aș fi putut avea întreaga avere
la dispoziţia mea după moartea marchizului... Mi-ar fi plăcut să o privesc

Pagina 53

pui. Are nevoie să-i reamintească locul potrivit.”


"Da domnule." Krebs se îndreptă spre clapeta cortului, privind pe cea a englezului
față. Angajatul i-a ucis pe ceilalți doi bărbați după ce muntele a călărit
departe. Dacă Covington ar descoperi cum plănuiseră să păstreze femeia...
— Adu-mi urechile ei, Krebs. Cu rubinele în ele. Și ucide nenorocitul
cu ea. Dar fă-l să plătească mai întâi, ordonă Covington cu tărie. „Trimite asta
Indian squaw când pleci. Are nevoie să-i amintesc locul ei, la fel ca și
Lady Mortimer-Hawkes.”
Biciul a lovit din nou pielea de tigru din Bengal. "M-am razgandit. The
doamna poate aștepta. Ryker o poate urmări destul de ușor cu acei ochi mov și
corb, păr ondulat... deși cu pielea aceea urâtă și întunecată, ea ar trece pentru un squaw. eu
Vreau să mai ia câteva zile pentru a curăța bivolii. Odată ce am urechile ei, sunt
îndreptându-se spre Anglia și blestemata de geantă beduină cu bijuterii pe care Mortimer-
Hawkes continuă să arunce în mine. Fără el nu mi-aș fi pătat numele bun
cu cățeaua aceea cu temperament sălbatic.”
~***~
Pagina 54

Capitolul cinci
MacGregor se trezi instantaneu, cu degetul strângându-se pe trăgaciul pistolului.
Mișcându-se sub halatul lui de bivol, se întoarse spre sunet și deschise încet
Ochii lui.
Femeia stătea cu picioarele încrucișate, cu spatele la el, în timp ce se înfrunta
foc aprins. Apă încălzită în gălețile de metal, cupa ei de porțelan delicată
piatra plată a vetrei.
Lumina goală care venea prin pânza care acoperă fereastra o atinse,
încadrând-o din umbră. A înmuiat cârpa în apă, săpunând și
clătindu-se cu mişcări languide, graţioase.
Părul lung al Reginei îi curgea pe spatele gol și pe palma lui MacGregor
se mişca neliniştit, amintindu-şi masa ondulată. L-a spălat din nou
șuvițe umede formând bucle la șolduri. La lumina zilei ar fi albastru-negru ca
aripa unui corb prinde soarele.
Ceva l-a liniștit în timp ce o privea, lumina pâlpâitoare
conturul ei întunecat, feminin. Panta moale a sânului ei cobora într-un mic
talie și MacGregor începu să se întărească. Nu a văzut niciodată o femeie făcându-se și
priveliștea îl fascina.
Era frumusețe în mișcările ei, legănarea blândă a părului ei ca ea
mutat. Ca porumbeii albi, mâinile ei pluteau peste firele ondulate care se mișcau,
ispitindu-l cu curbele corpului ei. Lumina focului a dansat pe pielea ei,
lingându-și buclele lungi și groase. Ea a ridicat și a întins firele grele, la
mișcări seducătoare, dezvăluindu-l și batjocorindu-l cu vederea trupului ei. Ea
se mișca ca o salcie care se leagănă în vânt, ondulația nervoasă a unei pisici.
Unul care avea nevoie de mângâiere, hotărî el în timp ce lumina focului pâlpâia pe corpul ei.
Ea s-a mișcat, ridicând, legănându-se, întorcându-se, întinzând brațele subțiri sus. MacGregor
a vrut acel corp palid să se împletească, mângâindu-l, șold contra șold.
Îmbrăcată în sertarele ei, femeia îi aminti de ogarul, Venus.
Conformat elegant, cu sâni și coapte moi. Curba rotunjită a șoldului ei
se mişcă uşor, iar MacGregor îşi frecă palma de piept.
Era moale. Mirosul acela de femeie umplea acum cabina. Mirosul ușor al
violetele de lemn amestecate cu un mosc mai adânc care l-a agitat și l-a tentat. El
închise ochii, amintindu-și de parfumul amețitor de scorțișoară și femeie ca și el
i-a scăldat coapsele desfăcute.
Vântul se ridicase, urlând în afara cabinei cu curent de aer. El ar trebui sa fie
verificându-l pe Jack, dar vederea femeii care făcea baie îl lega. S-a mutat
ușor, poziționând pentru o vedere mai bună a englezoaicei așezată înaintea
flăcări. De profil, ochii ei erau închiși, brațele ei mișcându-se cu grație în timp ce ea

Pagina 55
i-a curățat lungimea gâtului. Apa strălucea pe pielea ei, înăbușită
sunete ale ei scăldat aproape ca muzica.
Se auziră oftate blânde de plăcere în timp ce apa curgea pe corp; A
drop s-a lipit și a sclipit chiar pe vârful sânului ei.
Degetele lui MacGregor s-au mișcat prin blana luxuriantă care îl acoperea,
amintindu-şi pielea mătăsoasă.
Lumina focului dansa pe pielea ei, conturându-i corpul. Cu norul întunecat al
părul umed măturandu-i pe spate, pielea ei era deschisă ca a unui cerb.
Bătrânul Hugh se odihnea în poală, lama de oțel strălucind în lumină.
Se ruga ea? Știa că sunt cei care au un zeu. În război ei
îi chemase ajutor. Dar răspunsul lor a fost împușcat și tun.
Învățase cu mult timp în urmă că lumea era o insulă singuratică, plină de durere
si foamea. Se luptase cu singurătatea în copilărie, apoi s-a trezit ca bărbat
aplecându-se în ea ca un vechi prieten.
Apoi era Jack și acum femeia, a cărei legănat, grațios
mișcările îi aminteau de o pisică.
Se curăţa şi se vindeca, se îndepărta de durere şi
frică și folosind puterea ei interioară. Era o curbă dură la gura ei,
iar MacGregor o studie cu atenţie. Cu toate acestea, atingerea ei trecuse încet peste a lui
înapoi, urmărind cicatricile. Vârfurile degetelor ei îi strânseseră palma în somn.
Atunci îl speriase cu atingerea ei moale. Ca aripile unui fluture
periindu-i spatele. Și el a răspuns cum știa cel mai bine, atacând
la ea.
Zumzetul încetă și ea se ridică încet. Bătăile inimii lui MacGregor au încetinit
în timp ce el privea, gura uscându-se pentru gustul ei. Era palidă și slabă, mai mult
ca o fată decât o femeie, oasele soldului ei proeminente când a slăbit-o
sertare și au căzut la podea.
Fesele palide străluceau și se mișcau încet, carnea moale așteptând
palma lui.
MacGregor și-a studiat picioarele lungi, amintindu-și senzația mătăsoasă a acestora
sub degete în timp ce aplica unguentul. Odată mâna lui a periat acel cuib moale
de bucle în vârful coapselor ei și el prinsese acel parfum dulce și mosc
ridicându-se din carnea ei.
Lumina focului dansa pe înclinarea în sus a sânilor femeii. Erau
mic și strălucitor în timp ce se apleca, vârfurile îndreptate — mâna lui MacGregor
tremura, încovoiindu-se într-un pumn.
Chiar deasupra creșterii blânde a fesei ei, gropițele creau mici umbre care
voia să urmărească cu vârful degetelor. În umbra din spatele genunchiului ei cel mai moale
pete de piele l-a ademenit....

Pagina 56

Mișcându-se neliniștit, se forța să tacă. Era greu, avea nevoie de ea,


tremurând de o căldură dureroasă care nu avea să fie înăbușită.
Când își dorea o femeie, era o aruncare rapidă sub pături sau blănuri.
Se liniștise și nu zăbovise peste timpul plătit. Totuși, al englezoaicei
corp mic îl entuziasma mai mult decât greutatea luxuriantă a unei femei în toată regula.
Regina se întoarse ușor, îndreptă lama spre foc și trase o linie în jos
centrul corpului ei.
MacGregor înțelese instantaneu și se încruntă. Femeia luase o
jurământ de răzbunare.
Mai întâi ar trebui să lupte pentru a scăpa de el. N-ar fi potrivit pentru al lui
femeie să meargă la vânătoare.
Așezând lama pe o piatră, ea s-a ridicat și a început să se scalde în liniște, alergând
o cârpă pe corp. Talia subțire s-a curbat în șolduri înguste și linia de
coapsa ei.... Se aplecă, desfăcându-și picioarele pentru a lăsa apa să curgă pe interior
coapsele.
MacGregor a înghițit bucata uscată de dor înfiptă brusc în a lui
gât. Era prea uşoară, sânii ei abia îi umpleau mâinile.
Închizând ochii, și-a trecut cârpa cu săpun pe burta ei plat, clătând
cuib de curling dedesubt. Apoi, săpunând zona, și-a despărțit picioarele, sprijinindu-se unul pe
vatră în timp ce se scălda intim. O lungime moale a coapsei strălucea umed
iar sângele lui MacGregor bătea cu putere. Nu-și putea aminti ultima dată când
moliciunea coapselor unei femei i-a cuprins șoldurile, acceptându-i corpul cufundat.
Femeile pe care le cunoștea lucrau pentru plată și petreceau puțin timp la joc,
acceptând o călătorie rapidă și dură ca fiind datorată.
MacGregor înghiți în sec. Era ceva moale și nou în
Femeie Hawkes, cu ochii ei violet limpezi de parcă nu ar fi cunoscut un bărbat. El
se gândea la ei întunecându-se de mânie și înmuiindu-se în timp ce îl atingea pe Jack.
Pielea ei tremurase sub atingerea lui, corpul ei încordat. Se întreba cum
avea să se simtă mișcându-se sub el ca mătasea încălzită. În mod instinctiv, el știa
femeia nu cunoscuse mulți bărbați și nici nu-i lăsase să o atingă. Nici să-i lase să o privească
scălda-
Gândul că o va ține în brațe, atingând acea piele ondulată și
căutându-i umezeala, intrând în ea, îl făcu pe MacGregor să tremure.
Dorința zboară peste el, incendiindu-i pielea; inima îi bătea puternic
în pieptul lui.
Era femeia lui, nu-i așa? Strânse din dinți, recunoscând fierbinte
trebuie să-și călărească trupul. Se hotărâse să se căsătorească cu ea și o ceremonie
ar veni de îndată ce ar putea găsi un predicator.
O șuviță de păr negru s-a prins de sânul ei, întinzând o plasă fină peste el

Pagina 57

piele moale, strălucitoare, până când vârful întunecat a trecut cu privirea. Ea a întors spatele și
îi dădu lui MacGregor o linie zveltă, conică până la o talie mică și
șolduri surprinzător de ușor rotunjite care curg în jos până la picioarele lungi.
Gemetul înăbușit al lui MacGregor i-a cuprins corpul încordat. Fusese fără o
femeie timp de un an, constatând că curvele nu-și puteau vindeca coșmarurile înfiorătoare.
După baie, Regina își trase cămașa, suflecând mânecile pe spate pentru a se potrivi.
Ea îi aruncă o privire și îl găsi privind-o cu atenție.
— Ai spionat, MacGregor. În Malapor rajah-ul ar avea al tău
Ochi scoși pentru o astfel de încălcare, șopti ea răgușită.
— Vrăjitoare mică însetată de sânge, nu-i așa? răspunse el blând, aruncându-se
blana grea.
Ochii ei se mariră, curgând pe corpul lui dur. Întins printre blănuri, a lui
lungime întunecată amestecată cu pielea de bivol. Barba lui a cedat loc negru
fir de păr pe piept și scăzându-i pe stomacul plat. Pentru un bărbat slab,
coapsele îi erau mai grele, picioarele palide lungi și ușor acoperite de o suprafață aspră
de păr.
Regina nu văzuse niciodată trupul unui bărbat dezbrăcat. Liniile lui erau fluide și
frumos, mușchii mișcându-se sub pielea lui întunecată în timp ce își rostogolea rănitul
umăr încet. Sub pielea lui era puterea snurului de bici, stomacul plat
si greu. S-a trezit dorind să atingă mușchii de acolo, să-i cerceteze.
Ea tremura, supărată pe ea însăși. Tocmai fusese mutilată de trei bărbați și
și acesta a vrut-o pe ea. — Nu ai nicio cusătură, MacGregor. Acoperă-te."
"Te vreau." Râpeala adâncă a lui MacGregor alunecă pe pielea ei umedă în timp ce se ridica
și se îndreptă încet spre ea.
Lumina focului arunca panglici portocalii peste corpul lui înalt, strângându-se la lățimea
umerii și curgând pe lungimea îngustă a șoldurilor. Trezit și
mergând spre ea, MacGregor nu și-a protejat nevoia.
„Nu mă poți avea!” Regina s-a dat înapoi un pas și și-a dat imediat seama de ea
greşeală. Trupul înalt al lui MacGregor o forțase într-un colț cu curent de aer. Dorință
izbucni din el, arzându-i carnea.
În spațiul înghesuit, nu se putea mișca, cu respirația strânsă în piept.
MacGregor se profila peste ea în umbră.
— Nu intenționez să dezbat problema, doamnă. De acum ești femeia mea
pe. Vom fi căsătoriți cât de curând putem. Dar până atunci, va trebui doar să facem
lucrurile fac. Mai târziu va fi timp să știm, dar nu acum, spuse el cu cruzime, a lui
privirea împușcându-i cămașa descheiată. „Voi fi ușor, dar intenționez să-mi pun în miză
Revendicare."
Strângând cămașa împotriva ei, a mormăit: „Din tot nervii”.
— Da, doamnă, încuviinţă el uşor, făcând un pas mai aproape. „Nu va dura nici un minut,

Pagina 58

și atunci putem fi pe drum.”


Sprâncenele ei se ridicară brusc. „Ești un bătaie! Chiar te aștepți să o fac
te supune îndemnurilor tale animale?”
Degetul lui întinse brusc mâna și trecu o dâră caldă pe gâtul ei
până la un punct între sânii ei. "Da doamna. Se fac o mulțime de oferte pe
pătură. Acesta este unul sincer, după modul meu de gândire. Îmi place să-mi pun revendicarea
ce este al meu și păstrează-l.”
"Oh! Vorbești despre mine ca și cum aș fi un cal care are nevoie de branding!”
Palma lui lată a alunecat pe partea din față a cămășii, prinzând tiv și
trăgând-o ușor deoparte, în ciuda pumnilor înfășurați în material. „Îmi doresc pe al meu
femeie. E la fel de simplu, spuse el încet, luând-o în brațe și
ducând-o la paletul lui.
Greutatea lui MacGregor o prinse sub el înainte ca ea să poată scăpa.
El a dezbrăcat rapid cămașa și a aruncat-o deoparte, apoi a ținut-o de ambele încheieturi
într-o mână.
Ea a vrut să țipe, să se lupte cu el și cu ceilalți bărbați care o bătuseră.
Dar mărimea și puterea lui MacGregor au capturat-o cu ușurință. Se împinse intim
pe interiorul coapsei ei, un amestec învelit de mătase și oțel. Când s-a resimțit
împotriva lui, încercând să-i disloqueze strânsoarea, respirația aspră a lui MacGregor a trecut peste
obrazul ei fierbinte.
Frica se strecură prin ea ca un șarpe; o scurtă amintire a mirosului
de dinți putrezici și de trupuri nespălate au trecut peste ea și ea se cutremură.
Respirând liniștit, ea s-a întors de la acei bărbați și de la ei
rănirea mâinilor. Întinsă sub el, ea s-a luptat pentru control, acceptându-l pe al lui
putere mai mare... MacGregor nu o rănise. Mirosul lui era de fum de lemn
și săpun. Părul îi prinsese parfumul pinilor de munte și rece, crocant
aer.
Dorința lui alerga între ei, fierbinte și înspăimântătoare. Nu putea ști cum
speriată că era luată, supunerea forțată mai costisitoare decât a lui
pătrundere în corpul ei.
— Sunt al naibii de supărată pe tine, MacGregor, spuse ea între dinți.
respirând greu.
Îndepărtându-și ușor greutatea de ea, MacGregor s-a sprijinit pe coate,
coapsele lui dure strângându-le pe ale ei încă. Dorința lui a bătut asupra ei ca valurile fierbinți, ale lui
se confruntă dură cu nevoia pasională.
Inima îi bătu în sâni, părul aspru acoperindu-i pieptul
a periat-o intim. Şoldurile lui s-au sprijinit de ale ei, duritatea încercând-o
coapse ușor. Era încordat, reținându-se să nu intre în ea, cu ochii strălucind
cu nevoia primitivă.

Pagina 59

"Ce vrei?" întrebă el aspru, îndepărtând o șuviță udă


chipul ei cu buzele lui. "Spune-mi."
Ea se împinse împotriva lui, furioasă că era mai slabă, așa cum fusese întotdeauna
planurile bărbaților. Tatăl ei — mintea i s-a liniştit brusc, în afară de ea însăşi şi
bărbatul care se profilează peste ea. MacGregor spusese că s-au făcut chilipiruri
pătură; poate că ar putea ajunge la un aranjament cu el.
Luptând cu o margine fină a fricii, Regina s-a gândit la un chilipir și a explorat-o. De
desigur că îi era frică; acest om de munte ar fi primul ei bărbat.
Cu un sentiment de săritură de pe marginea unei stânci, Regina inspiră brusc.
MacGregor a fost un om bun cu fiul său și cu animalele. Ar trebui să păstreze
acel gând aproape de ea.
Era ca orice altă femeie al cărei timp venise să se culce cu un bărbat.
Viața avea un mod de a se împinge în fața ei și acum cu siguranță putea face față
si asta. Situația era îngrozitoare, remediul doar logic și practic.
— Eliberează-mă, MacGregor, se răsti ea, echilibrându-și gândurile cu cele
creșterea presiunii fierbinți și lungi asupra piciorului ei. Momentul negocierilor era la
mâna, gândi ea precaută. El a vrut și ea a vrut... un schimb de nevoi,
destul de întâlnit le-ar servi pe amândoi. „Un domn nu sfâșie o femeie ca
acest. Chiar ideea — nici măcar nu am băut ceaiul de la micul dejun.
Barbul l-a prins pe margine, remarcă ea cu o mică măsură de
satisfacţie.
— Dacă vrei un târg pentru a-ți calma vinovăția, continuă ea, privind
ochii i se întunecă: „Nu pot călări fără șaua mea preferată. Este un prețuit
amintire și nu pot pleca fără ea. Dacă mă vrei, va trebui
ajută-mă să-mi iau șa.”
Pleoapele lui s-au îngustat, ochii cutreierând fața ei răsturnată. „Nu predai
dă-mi ordine, ducesă, spuse el brusc. „Te revendic, atât de simplu.
O femeie se poate aștepta la asta de la bărbatul ei. Poți să târâi mai târziu și îți voi da
tot ce vrei tu. Îți aduc o șa.”
Se mişcă uşor, iar vârful bărbăţiei lui se sprijini intim de ea.
Făcând semn viclean, carnea ei s-a umezit și s-a înmuiat de parcă l-ar fi lins.
Valuri de căldură au străbătut-o, coapsele ei se înmoaie împotriva celor dure ale lui.
„Foofaraw?” Ea sa mișcat și și-a dat seama că el se strecurase lin în
vale feminină între picioarele ei. Respirand repede, Regina închise ochii,
amintindu-și poveștile femeilor despre sfâșierea cărnii sub bărbați mormăitori și transpirați.
Ea a acceptat soarta cu care luptase – se va îndepărta, absorbind
durere și părăsind-o trupul în timp ce el o rănea....
Frica îi zgâria stomacul și se forța să se concentreze asupra
mod blând, mâinile lui se mișcaseră peste animale și Jack.
Pagina 60

Dar era o femeie întinsă sub un bărbat pentru prima dată, nu un cal
să fie adus la îndemână, sau un copil care să fie îmbrățișat și iubit.
„Foofaraw – drăguțe, cadouri pe care le plac femeilor. Poate bani după ce îmi vând primăvara
blănuri, explică el cu cruzime, chipul lui fierbinte găsind curba moale a gâtului ei și
umăr. „Lasă-mă să intru...” a întrebat el încet, aşteptând răspunsul ei.
Împotriva ei, trupul lui mare tremura și ea își găsi mâna netezind
cicatrici care acopereau mușchii încordați ai spatelui. Cât de vulnerabil acest bărbat dur
părea acum, cât de nevoie....
Regina s-a străduit să-și țină emoțiile departe de sarcina pe care o urma. Ea a fost
făcând un târg până la urmă și nu puteau lăsa să intervină o moliciune de moment.
„Atunci îmi revendic șaua și mă poți avea. Asta odată. Atunci vei lua
eu de pe munte.” Tremurând, Regina știa că își vânduse trupul, dar
bărbatul aspru de munte cunoștea sălbăticia și îi putea îndeplini sarcina. O singura data
bijuteriile și siguranța ei erau asigurate... Îi simțea sângele batând cu putere
ea, nevoia crudă mânându-l, tremurând prin el, abia strâns în lesă.
Ea... nu i-ar... fi... frică. S-a gândit la poezia frumoasă și la iubiți.
cuvinte calde și cavalerii romantici ai Regelui Arthur. O visase
prima dată fiind un cântec dulce și dulce....
Poate că Lady Guinevere a avut liber să se teamă, dar Regina s-a descurcat
realitate.
Și-a frecat pieptul de ea, o mișcare luxoasă și lentă care a provocat
el un oftat de plăcere. Sunetul profund masculin se învârtea în jurul ei, nevoia dureroasă
țesute despre asta. — Gata, șopti el. „Vei avea ceea ce vrei.”
Regina înghiți în sec, înghițită, realizând că, dintr-un motiv ciudat, ea
partea de jos a corpului devenise moale ca catifea. Învelindu-și lungimea tare între ea
picioarele, dar fără ca el să intre în corpul ei, ea a început să se topească. Umed și cald, a
plenitudinea o durea și avea nevoie de îngrijire în partea inferioară a stomacului și a coapselor tremurânde.
Bineînțeles că putea să lupte cu el, să-l facă să plătească dureros. Dar ar avea-o pe ea
in cele din urma. Sau ar face-o? Era ceva ce aștepta în el, așteptând ca ea să o facă
a ceda sau a lupta. Ea a simțit că cu un cuvânt l-ar putea opri de la cursul lui.
În timpul vieții ei, văzuse puțină tandrețe masculină, totuși acum căldura lui
ochii era doar pentru ea. Odată își dorise acel aspect și nu găsise niciun bărbat la care să se uite
ea de parcă el o adora.
Buzele lui ferme aveau o curbă tentantă pe care voia să o experimenteze împotriva ei
propriu....
— Ești atât de înclinat pe acest curs, MacGregor? întrebă ea într-un husky
şoaptă care abia semăna cu vocea ei.
— Da, doamnă, răspunse el neclintit, tremurând împotriva ei. "Cred că voi
mor dacă nu te am acum.”

Pagina 61

Recunoașterea a fost spusă aproximativ, dar Regina cunoștea puterea lui


sentimente.
Ea închise ochii, inhalând parfumul lui proaspăt amestecat cu fum și pin.
— Aș prefera o abordare mai blândă, MacGregor. Atunci, desigur, te poți aștepta să fii
ucis mai târziu... dacă nu te ții de cuvântul domnului tău. Voi începe prin a trage
de pe degetele de la picioare și apoi mergând în sus... Poate o să te scalp ca
păgân ești. Poate că îți voi bronza pielea și o voi bate în cuie pe ușa cabinei...”
Înghițindu-și pielea, gura lui MacGregor se mișcă împotriva ei, făcând-o să o facă
fior. „Mi-e foame de tine, nu de cuvinte. Putem să o facem, ca să ne descurcăm
Afaceri?"
Barba lui alunecă peste carnea ei și o nevoie ciudată și dureroasă flutura delicat
în interiorul ei.
„Nu am idee cum să procedez, domnule. Și dacă aș face-o, aș face-o, atunci
termină cu tine. De ce, nici măcar nu mi-ai sărutat mâna, cu atât mai puțin gura, și
Poftim-"
MacGregor se ridică deasupra ei, cu ochii lui ciudat de blânzi sub fioros
sprancene. „Sărutul este pentru copii. Sunt pentru celălalt. La vârsta mea știu ce sunt
despre. O călătorie grea și rapidă scoate otrava dintr-un bărbat...
Ea clipi, neîncrezătoare. „Egad!”
Regina clătină din cap, roșind furios sub privirea lui caldă. "Tu
poate fi gata să... Sărutul este... parte din curte. Deși suntem în sălbăticie și
ai propus... Cred că ar trebui să respectăm ordinea obișnuită a evenimentelor.”
— Am putea face asta mai târziu, doamnă? întrebă el în timp ce privirea lui aluneca fierbinte în josul ei
trupul să-i atingă sânii cuibărit de pieptul lui. S-a mișcat ușor, ca un mare
pisică de munte care se cuibărește pe o ramură caldă și însorită, adaptându-se la senzație și balansare
sub el.
— Mai întâi sărutul, începu ea ferm, apoi cuvintele s-au îndepărtat
MacGregor îşi coborî cu grijă pieptul lat spre moliciunea ei.
El se lăsă lângă ea, turtindu-i sânii ușor în timp ce ochii lui se închiseră
deși el și-a absorbit plăcerea, a savurat corpul ei curgând împotriva celui dur.
"Unde?"
Uimită de întrebarea lui, Regina s-a trezit privind înfometată la a lui
gură. La urma urmei, dacă avea de gând să o forțeze să-și găzduiască împerecherea
practici, ea ar trebui să accepte cu stil să devină doamnă.
Și atunci și-ar fi luat șaua, desigur. Ea și-ar păstra partea din
târgul. „Nu am fost niciodată sărutat în mod adecvat pe buze. Asta ar părea o
bun punct de plecare. Poate ai putea spune un cuvânt dulce sau două pe parcurs.”
„Cuvintele sunt goale, trupurile sunt cele care iubesc...”
„Da, iubitor. Cuvinte de genul acesta, șopti ea, apoi și-a umezit buzele

Pagina 62

vârful limbii ei. El a urmat mișcarea de parcă ar fi murit pentru


gust din ea.
Ce plăcere ciudată, gândi ea. MacGregor o ținuse cumva de cald
și în siguranță și o prinsese într-un joc ciudat și captivant.
Gura lui se lipi cu putere de a ei, repede, apoi dispăru. "Acum?" el
întrebă aspru, ridicându-și ușor șoldurile și frecându-se de ea
intim.
Încruntându-se întunecat, Regina se uită la el. S-ar putea să fi făcut o practică
târguială, dar și romantismul ar trebui să fie implicat. "Tu esti barbatul. Ar trebui
cred că ai avea mai multă experiență în problemele inimii. Sărut pe
buzele ar trebui să fie...”
Ea și-a întors privirea, timidă cu emoțiile ei și cu bărbatul întunecat și slab care așa
dorea cu nerăbdare să intre în corpul ei. "Dulce. Ca un sonet de dragoste. Sau degustând dulcețuri.”
Și-a arcuit o sprânceană, o ușoară curbă la gura lui tare. „Sau dragă?”
"Ei bine, da." Întâlnindu-i ochii, Regina înghiți în sec. „Atunci voi păstra
capătul meu de târg.”
"Prostesc." Cu toate acestea, privirea lui a trecut peste fața ei fierbinte, căutând-o cu atenție.
Apoi, suspinând profund și dornic, MacGregor și-a așezat cu grijă buzele peste ale ei.
Uitându-se în ochii ei, el și-a frecat ușor gura de-a ei.
Mângâierea a fost atât de ușoară și dulce, încât Regina și-a închis ochii, buzele
ridicându-se la căldura lui. Instinctiv, ea știa că avea grijă să nu facă
să-i facă rău. Într-o piesă tandră, ea i-a periat gura, plăcerea pătrunzând în ea în timp ce el
inhalat brusc.
MacGregor respiră brusc, cu ochii strălucind sub pleoapele coborâte.
Se mişcă cu grijă, iar Regina îl găsi încercând cu blândeţe femininul ei
deschidere. Îndepărtându-se, ea se trezi că se încălzește, inundând umedă în jurul lui
duritate.
O sărută din nou, iar de data aceasta buzele lui le cutreieră pe ale ei, întrebând dulce.
Pierdută în sentimentul amețitor și dulce de a fi prețuită, Regina și-a permis buzelor să o facă
se despart şi se contopesc cu cei ferme. Închizând ochii, sa bucurat de degustarea lentă
buzele lui împotriva ale ei, scufundându-se adânc în luarea blândă.
Degetul mare al lui MacGregor se mișcă încet peste încheietura interioară. „Ești moale ca
piele de căprioară. Sau ca panglicile tale de mătase,”
Înainte ca ea să poată protesta, vârful limbii lui s-a aruncat pe buzele ei
intra in gura ei. Tragându-și răsuflarea, Regina și-a văzut încruntarea întunecată adâncindu-se
i-a sondat ușor gura, gustând-o. Gestul intim a făcut să curgă căldură
prin ea. Șoldurile lui dure s-au mișcat ușor între picioarele ei și ea a găsit
ea însăși tremurând. Limba i-a tresărit din nou, iar mușchii feminini în adâncul lor
Regina se contractă brusc, surprinzând-o de plăcere.

Pagina 63

Snururile din ea au început să se încălzească, corpul ei topindu-se când el a intrat în ea


blând. O mișcare a șoldurilor lui l-a făcut să alunece mai adânc în umezeala ei
moliciune. El scoase un geamăt adânc, zdrențuit, trupul lui măreț tremurând peste ea.
Nu se târguise ca pielea ei să devină încordată, corpul ei acceptând și
umezindu-se la sondele lui blânde. Dându-și seama de profunzimea supunerii ei față de a lui
puteri, teroare pură o zguduia.
MacGregor se juca, batjocorindu-o, fluturându-i aroganța masculină
a ei. Capul i s-a dat înapoi și ea s-a uitat la el: „Limba ta în gura mea era
nesolicitat, domnule. Cu adevărat indecent.”
După o clipă de tăcere, vocea lui era joasă și neuniformă. „Îmi pare rău, doamnă. eu
tocmai a început să mă gândesc cât de dulce și cald ești între picioare și
m-am întrebat ce gust ar avea gura ta. Nu pot spune că m-am întrebat vreodată asta
despre o femeie... De parcă aș fi vrut să mă târăsc și să gust și să mă încinge febră...
„Dulce și cald între picioarele mele? Un domn nu ar fi spus așa ceva
un lucru." Regina a încercat să înghită, a încercat să-și îndepărteze privirea de la strălucirea fierbinte a
dorința în ochii lui. Ea tremura, picioarele ei simțindu-se ca și cum ar fi fost slabe, ale lui
coapsele calde și aspre arzându-i genunchii interiori.
„Este adevărat”, șopti el răgușit. — Și tu ești atât de blând și dulce acolo.
Se cutremură, închizând ochii scurt. „Atât de strâns și moale... fierbinte.”
A alunecat mai adânc, iar Regina s-a încordat. Auzise de sânge și durere...
totuși ea se înmuia, se întindea și îi permitea să intre doar cu
cel mai mic disconfort. — E suficient, șopti ea tremurând, arcuindu-se înapoi
l. „M-am răzgândit... Mă rănești.”
"Nu, nu sunt. Ești blând și fierbinte aici, vrei să mă... deschizându-mi ca
petale de boboci de trandafir la soare... Mi-a plăcut sărutul, a șoptit el înapoi cu blândețe.
„Nu am sărutat vreodată o femeie când eram în şa până acum.”
„Egad! Este oribil, șopti ea, simțindu-l alunecând mai adânc înăuntru
a ei. Corpul ei îl acceptase, îl cuprinsese strâns, pulsand de al lui
putere.
Ea o durea mai mult, tremurând, dorind să-i simtă gura pe a ei. „Egad,
MacGregor, șopti ea tremurând. "Ce vom face?"
Pentru un răspuns, gura lui MacGregor se așeză ușor peste a ei. Luând-o pe a lui
timp, el a tras de buzele ei cu ale lui, trecându-și vârful limbii peste ea
buza de jos până când ea se despărți pentru el. Pingând adânc în gura ei,
MacGregor și-a sut limba, jucând un joc dulce pe care Regina și-a găsit-o
întorcându-se.
Voia să-l atingă, degetele ei mișcându-se neliniștite în timp ce el o ținea
încheieturile mâinilor.
MacGregor gemu aspru pe gâtul ei și tremura ca și cum

Pagina 64

stând o fiară în el. Cu blândețe, împingând un pic mai adânc în ea, el


oftă și Regina se trezi că se încălzește, căutându-i gura cu foame în timp ce ea
întins pentru a se potrivi în jurul lui.
„Deci eu sunt primul... iar acum tu ești al meu”, a spus el aspru, alergând a
mâna lată și aspră pe corp. Posesiunea masculină brută a prins-o,
legând-o în timp ce mâna lui îi acoperea sânul, cu ochii închiși în ai ei. El
apăsă ușor movila moale și ea se luptă cu geamătul de plăcere care se ridica din
a ei. Șoldurile ei se ridicară până la atingerea lui măturatoare pe coapse.
"Dumnezeul meu!" exclamă el aspru. "Niciodata nu am-"
Ochii i s-au închis, iar pielea i s-a întins strâns peste pomeți.
Regina nu se putea abține să-și ridice șoldurile, potrivindu-și genunchii de șoldurile lui dure ca
a alunecat mai adânc în ea.
Primul șoc de valuri a lovit-o, a învârtit-o în întuneric pasionat
ape, trăgând-o din stânca ei sigură și ducând-o în căldura
noapte.
Plângând în jurul lui, Regina se uită uluită ca negru al lui MacGregor
ochii s-au întunecat, apoi au strălucit. „Simți și tu, nu-i așa? Imperecherea?”
a cerut el inegal. „Fierbinte... adânc în sânge.”
Ea gemu în timp ce el se ținea strâns deasupra ei, străduindu-se să rămână nemișcat
Regina își ridică șoldurile spre el. Aripile foamei bat la ea, pulsand si
luându-l într-un zbor întunecat și dulce.
Se mișcă brusc împotriva ei, revendicând-o pe deplin și rapid.
Regina tremura și se durea, dorind mai mult.
„Sărută-mă, nebun”, mormăi ea între dinți.
Ascultându-i, MacGregor s-a instalat adânc în ea. Buzele i se mișcau dulce,
pe îndelete peste ale ei, în timp ce ea se învârtea printre nori, legănându-l și trăgând
el mai adânc în ea. Văzuse păsări care se împerecheau zburând pe cer, iar
o căldură zgomotătoare a străbătut-o de parcă el ar fi dus-o la soare. Au fost
culorile și căldura... Strigătul ei ușor răsună încet pe obrazul lui în timp ce ea plutea
înapoi ușor la blănuri.
MacGregor închise ochii, simțind mușchii strânși ai femeii închizându-se
el, ținându-l când își depăși timpul.
Își dorea cu disperare asta — incinta tandru când era momentul
plecat. Sub el, Regina respira repede, de parcă ar fi alergat mult și greu
rasă. Și ea l-a ținut aproape.
Ea îl trase în foc prima dată, îl prinsese și îl făcuse
slab.
Încă învelit în ea, el se încruntă împotriva masei de parfumate dulce
părul prinzându-l în capcană. Sânii ei mici se ridicau și cădeau delicat împotriva lui și

Pagina 65

MacGregor se trezi așteptând o scurtă atingere.


Îl ținuse strâns ca un cuțit în teacă. L-am vrut. Și avea doar
i-a cerut şa şi un sărut.
MacGregor se mișcă, deodată neliniștit de moliciunea ei în jurul lui, dedesubt
l.
O dorise repede.
Ea îl dusese într-un loc pe care știa că nu-l va uita niciodată.
Acum se uita la el, arătând uluită și neputincioasă. Și atât de moale.
Trebuia să o sărute. Gura ei se mișcă încet sub el, răspunzând la
nevoie dureroasă din el.
Împotriva gurii lui, ea a șoptit zdrențuit: „Slăbește-mi mâinile,
MacGregor.”
Când a ascultat încet, și-a dat seama că trebuie să fi rănit-o în pasiunea lui.
Mâinile ei îi strângeau ușor umerii, mângâindu-l. El a vrut acea atingere,
Tânjea degetele subțiri care curgeau pe umeri ca niște frunze care coborau în jos
un flux lent într-o zi fierbinte de vară.
— Draga mea, șopti ea neuniform la urechea lui. „Suntem liniștiți
terminat?"
A înghițit în sec, brusc la fel de slab și expus ca fiul său. El voia să
alunecă în căldura ei și uită trecutul lui de durere.
Își dorea dulceața palpitantă, teaca fierbinte, catifelată, strânsă în jur
el, iar gemetele joase în timp ce ea se lupta cu pasiunea ei.
Tremurând, luptându-se cu noile emoții din el, MacGregor se uită la ea
neputincios doar ca să găsească doi ochi violet închis care îi întâlnesc pe ai lui.
O mână subțire și palidă se întinse pentru a-și mătura cu blândețe o șuviță din păr. The
o atingere ușoară îl făcu pe MacGregor să se simtă ca și cum stătea pe marginea unei înălțimi
stâncă, iar pământul a început să se prăbușească încet sub el.
— La urma urmei, nu a fost mare lucru în asta, șopti ea răgușită. „Și acum asta
s-a terminat, ne pregătim să plecăm? Vreau să călăresc corect în șa.”
~***~
La amiază, Venus s-a ghemuit lângă Regina, tremurând sub greutatea lui
halatul de bivol pe care îl împărțeau. Adunând câinele mai aproape, Regina și-a strâns picioarele
în jurul castrului Appaloosa în timp ce își croia drum pe o potecă stâncoasă.
Zăpada s-a strecurat sub halatul pe care MacGregor o întinsese în jurul ei
vânt înghețat aproape că-i ardea obrajii până când s-a înfipt mai adânc în aspru
blană.
Conducând, mergând lângă calul său, MacGregor se întoarse pentru a o privi cu privirea.
Când ea ceruse să plece imediat pentru a-și lua șa, el aruncase
blănuri înapoi furios. „O vei avea, Doamne. Deși ar trebui să termin cu această prostie
Pagina 66

acum."
Acum Regina o trase pe Venus mai aproape de ea, șoptindu-i câinelui.
„MacGregor este cu siguranță într-o stare de spirit teribilă. Moody. Chiar și calul lui,
Kansas, se comportă din felul acesta. Bietul Jack este un copil atât de dulce, în ciuda tatălui său
stări negre.”
Venus scânci, împingându-și nasul lung în aerul rece. Regina
a ascuns blana luxuriantă în jurul animalului ei de companie. „Când vom ajunge la civilizație, el va scăpa
ne. Asta ar trebui să-l facă și mai fericit.”
Mergând înainte și conducând micul său tren, MacGregor a fost conturat împotriva
cerul întunecat, de rău augur. Roba lui se învârtea în jurul lui, copilul în siguranță într-o praștie
împotriva corpului său dur.
Pușca lungă era strânsă în mână, metalul prinzând ca și lumina surdă
oţelul unei lance de cavaler.
— Nu mi-a plăcut să fiu ordonat în această dimineață ca o simplă, Venus. Nu
putin. Bărbatul are multe de învățat despre tratarea unei femei cu... demnitate.
Eticheta este foarte importantă, chiar și în sălbăticie.”
Regina se mișcă pe șa, adaptându-se la durerile incomode din ea
corp. Nu se așteptase ca pierderea virginității să fie atât de nedureroasă. Nici să aibă
durerea arzătoare, rafinată. De fapt, MacGregor cu stilul său dur era mai mult
atentă decât bărbații femeilor pe care le auzise vorbind.
Buzele ei strânseră încet, amintindu-și sărutul lui. Ea nu avea nicio îndoială că
mângâierea era nouă pentru el. Dar felul în care sprâncenele i se strângeau ca și cum
concentrarea numai asupra gurii ei era cumva... drăgălaș.
„Posh! I-am satisfăcut doar nevoile animalelor, astfel încât să putem fi pe noi
cale. Trebuie să facă sacrificii. Odată cu venirea furtunilor am fi fost
prins în acea cabină până în primăvară.”
MacGregor îi aruncase priviri întunecate, amenințătoare, după ce părăsise paletul
şi smucindu-se pe pantaloni. Îmbrăcat în părul și barba lungi și umblând
cabana, nu a lăsat nicio îndoială că era furios. Dar pregătise cu grijă noi
apă pentru baie și ieșise afară în timp ce îl curăța de ea.
Închizând ochii, Regina și-a amintit îngrijorarea întunecată din ochii lui în timp ce el
se întorsese la cabană cu lemne. Ea își sorbea ceaiul și îl ținea pe Jack,
bucurându-se până în ultimul moment de siguranța cabinei.
Se uitase la ea în timp ce îi privi rochia de călărie ruptă de catifea. "Tu vei fi
purtând hainele mele. Vântul va tăia direct prin acele spărturi.”
În cele din urmă, a ajutat-o ​​să suflecă pantalonii și să-i prindă cu un tanga.
Tragându-și ciorapii de lână, Regina îl găsi în genunchi la picioarele ei.
MacGregor îi modelase mocasini mici, întorcând partea din blană spre interior.
Punendu-le pe picioarele ei, el a ajustat șireturile, apoi a înfășurat o teacă de blană

Pagina 67

în jurul gambelor până la genunchi. Mâna lui mare îi periase coapsa și făcuse
deschis pentru a se odihni momentan asupra ei.
Apoi MacGregor și-a smucit mâna ca și cum nu ar fi fost conștient
atingând-o.
Pregătindu-se să încarce animalele, el o răstise: „Păstrează asta
pungă cu mâncare pusă peste tine, domnișoară. Veți avea nevoie de hrană înaintea noastră
Stop."
Când întrebă despre caii pestriți, răspunsul lui a fost scurt.
„Apaloosas. Ponei Nez Perce. Vei călărețui Fleetfire, un castron. Calul meu este
Kansas, iar Blood este coada aia de mătură prost care îți poartă pieptul. Catâri
sunt Daub și Ned.”
Caii puternici bătuseră și scânciseră, entuziasmați ca MacGregor
verificat pachetele. Marcat de alb peste crupă și coapsă, castanul lor
paltoanele prinseră ceața sclipitoare, nările lor aruncând aburi în îngheț
aer.
Făcând o pauză, ridicase privirea spre ea. „Traversăm munții și
este greu să călătorești. Va trebui să ții câinele. Poate avea și ea ceva de mâncare, eu
ghici. Mă voi ocupa de Jack.
Acum, hainele lui MacGregor se învârteau când el se întoarse spre ea, munții aspre
în spatele lui acoperit cu zăpadă adâncă. Vântul a măturat printre pinii
crengile zbârnâind încet.
Deci era supărat pe ea, nu-i așa? Ea nu incitase la atacul lui. Atunci când acestea
a ajuns la civilizație -
Regina se încruntă, adunând căldura lui Venus mai aproape de ea. „Lord Covington
iar acoliții lui vor plăti. La fel va fi tatăl meu.”
Spre seara târziu, Capul Reginei a căzut în jos, iar trupul o durea. Ea a simțit
ea însăși fiind ridicată de pe cal, vocea profundă a unui bărbat o liniștește
protestează în timp ce o aşeză pe pământ şi o acoperi cu un alt halat. El
și-a băgat o clapă de piele pe față, încălzind-o.
Când s-a trezit, a descoperit că MacGregor făcuse o înclinație
în jurul ei și îl hrănea pe Jack afară. Un foc mic a lins lemnul umed,
iar zăpada se întindea ca o pătură albă subțire peste poiana din pini. Lupii
urlă în depărtare, iar o căprioară sfârâie pe o scuipă. Fâșii de carne
gătită încet peste o altă creangă verde sprijinită de scuipat. Ce a mai rămas
a căprioarei pe care o învelise în pânză atârna sus de un copac, ancorată de o frânghie
legat de o ramură inferioară.
MacGregor încălzise apă într-o oală, iar cutia de frunze de ceai aștepta o
stâncă plată.
Regina căscă, simțind că ar putea dormi zile întregi. Ea s-a întins

Pagina 68

sub straturile de blănuri, surprinsă de căldura care o înconjura. Prin utilizarea


crengi de pin, pături şi blănuri, MacGregor îşi făcuse înclinaţia să se încălzească şi
confortabil.
„Atunci ești treaz”, spuse el aspru în timp ce ea își înfășura un halat și
stătea lângă el. Studie cu atenție obrajii grasi ai lui Jack. „Ah... dacă ai nevoie de ajutor
tufișurile, strigă.”
— Mă descurc destul de bine, mulțumesc, răspunse ea înțepenită.
„Sunt indieni aici. Până nu știu cum arată femeia mea, fii tu
atent."
"Femeia ta! Esti nebun!” șuieră ea, ridicându-se și măturând regal din
tabăra. — Vino, Venus, îi ordonă ea ogarului, care se uită la el
MacGregor.
— Du-te cu ea, câine, spuse el cu blândețe.
„Nu trebuie să primești ordine de la acel stăpân”, se răsti Regina ca Venus
urmărit după ea, privind înapoi cu dor la tabăra caldă. „La urma urmei, a fost
bine plătit și voi avea mai mult, odată ce-mi luăm șaua.”
Când s-a întors, ea a bătut cu piciorul lângă el, în timp ce el stătea, privind
focul. Jack se odihnea longitudinal pe coapsele lungi ale lui MacGregor, cuibărându-se fericit înăuntru
căldura. Picioarele Reginei slăbiră când se gândea la puterea picioarelor lui
în interiorul ei.
Și-a încremenit pumnul pe o parte, luptând cu valul ciudat de emoții
măturând peste ea. „Poate că ar trebui să punem în ordine aranjamentele de călătorie,
MacGregor. Pur și simplu ne descurcăm până ajungem la civilizație. Pot să vă plătesc
bine pentru necazul tău și apoi poți să mergi pe drumul tău vesel...
El a aruncat în ea un biscuit cu aluat. Când a prins-o, el a ordonat
blând, „Mai bine mâncați. Ești deja destul de slăbănog. Pe pături oasele tale
înjunghie un bărbat până îl doare.”
Ea a surprins expresia rapidă de durere din ochii lui negri și apoi a dispărut.
„Nu arăți mai mult decât un copil”, mormăi el dezgustat.
— Am treizeci și unu de ani, răspunse ea cu fierbinte. Cu siguranță nu a avut
să-i testeze oasele și să se plângă de ele! — Câți ani ai, MacGregor?
Legănându-l ușor pe Jack în coapse, muntele îi răspunse precaut:
— După câte îmi pot da seama, ar trebui să am vreo treizeci și nouă sau patruzeci de veri în urmă
pe mine."
„Atunci ar trebui să cred,” scrâșni ea dintre dinți, „că un bărbat al tău
vârsta ar fi trebuit să dobândească câteva idei despre delicatețea unei doamne...
„Vrei să spui că nu ai dreptate asupra femeii mele?” a cerut și el
blând. „Ești o măsură dureroasă la asta. Rangy ca un ponei cayuse.
Regina trase adânc aer în piept și își găsi gura apă pentru pâine.

Pagina 69

— Vom vedea, răspunse ea ţeapăn.


Cum ar fi putut simți ea vreo tandrețe pentru el mai devreme în timp ce zăcea
întins pe ea? El o prinsese pe marginea ei și o strânsese, asta era tot, ea
răspunse tăcut. Slăbită de experiența ei, desigur că era susceptibilă
oricine ar duce-o în siguranță.
Smulgând o bucată de biscuit, ea se uită la el în timp ce mătura cu grijă
halat deoparte pentru a sta. Jack sughiță în somn, obrajii lui grasi lucrând ca el
visa la laptele lui. Fața dură a lui MacGregor s-a înmuiat în timp ce a tras o piele caldă
despre fiul său.
I-a aruncat lui Venus un biscuit, care l-a prins în aer și s-a așezat lângă
omul de munte. MacGregor a ajustat o parte din blana lui Jack peste câine,
frecând-o pe spate. "Caine bun."
— Venus, trădătoare, a acuzat Regina adormită în timp ce întindea mâna spre o tigaie
Carne fripta. A mestecat-o încet, uitându-se la foc și lăsând sucurile
întărește-o.
„Ești din nou agitată, nu-i așa, femeie?”
Întrebarea blândă îi traversă gândirea întunecată. „Aș vrea să-i ucid”, ea
spus încet, adică fiecare cuvânt.
— Și eu, pe parcurs? întrebă el aspru, întinzându-i o cană de tablă
ceai fierbinte. „Îți împachetează felurile de mâncare de lux, ca să nu se rupă.”
El îi prinse încheietura mâinii, întorcând-o cu grijă în mâna lui mare pentru a o examina
noile vânătăi. Expresia i s-a întunecat. „Ei te rănesc, apoi pe mine.”
"Poate. Dar am încheiat un târg cu tine și mă aștept să te ții de el.
Ea sorbi din ceai, observând că el bea cafea. Jack a plâns în somn ca
MacGregor se ridică și îl duse în dulap. Când a apărut, el
a drapat cu grijă o piele peste deschidere și a ancorat-o în partea de jos cu a
stâncă.
Regina se uită adormită cum MacGregor își verifică caii și catârii.
Apoi stătea deasupra ei, întinzându-și mâna. Palma lată, întoarsă în sus
căptușită cu calusuri părea atât de sigur—
„Doamnă?”
Mâna lui o trase în picioare, apoi se așeză posesiv pe partea mică a ei
înapoi când au intrat în înclinaţie.
~***~

Pagina 70

Capitolul șase
MacGregor deschise gura să țipe la Smythe, care tocmai intrase în el
linia de foc a lunetistului. Capul blond al lui Smythe a explodat, o pulverizare fină de sânge și
creierele lovind haina albastră de uniformă a lui MacGregor.
MacGregor încremeni în mijlocul pasului, sunetul țipetei lui Smythe răsună
prin creierul lui....
O femeie a strigat încet în întuneric, un sunet ascuțit ca a
copil. „Nu mă răni, tată”, o imploră fata scâncind. „Tată, te rog nu
a rănit-o pe Jennifer.”
Un vânt rece a aruncat zăpada împotriva nasului lui MacGregor când se trezi
complet. Era îmbrăcat complet, la fel ca femeia care se răsucea pe blănuri de lângă
l. Un halat greu i-a acoperit pe amândoi, iar ea s-a luptat cu mâinile și cu genunchii.
Jack dormea ​​liniștit în colțul lui cald și blănos.
O mică rafală de zăpadă zvâcni fața lui MacGregor în timp ce acesta îi căuta fața, palidă
forma ovala noaptea. În întuneric, ochii ei enormi țineau teroarea ei
coșmar. „Nu mă răni...”
Inima lui MacGregor i-a bătut cu putere pe o parte, stomacul i se întoarse spre
scâncetele femeii. „Trezește-te”, șopti el încet, ca să nu-l trezească pe a lui
fiul.
Când el s-a apropiat mai mult de ea, ochii ei s-au mărit de frică. Sprijin împotriva
peretele de ramuri, buzele ei formau un „Nu”.
Prinsă de partea întunecată, teroarea a spălat faţa femeii.
Văzuse soldați treziți din somn, încurcați în coșmarurile lor. Prins în capcană
prin groaza lui, un alt bărbat trăsese într-un soldat adormit în păturile lui, ucigând
l.
— E în regulă, șopti MacGregor, ținând nemișcat, privind
ochii mari și întunecați își pierd încet glazura sălbatică. „Shh.”
Strânsă de peretele rezemat, Regina tremura, dinții prinzându-i
moliciunea buzei ei de jos. — MacGregor? întrebă ea încet, precaută.
„Sunt aici și Jack doarme în cuibul lui.”
Ea tremura din nou, cu ochii mari în umbră. Voia să o țină în brațe.
Să mângâie acel mic corp tremurător și să-i atenueze temerile.
Îi privi genele lungi închizându-se încet și se gândi la nou, în mod ciudat
foame moale de a zăbovi cu ea. Chiar și acum voia să alunece mai aproape de ea, ținându-se
ea la pieptul lui, așa cum ar face-o cu Jack.
Dar voia acel corp strâns să-l încălzească, să-l țină și să se agățe
disperat către el de parcă ar fi o parte din ea. În timpul vieții sale, nu avea nevoie
unu; gândul că femeia pe care o alesese era şi nevoia lui aplanat

Pagina 71

inconfortabil pe el.... „Nu pot să dorm. Faceai zgomote, mormăi el


întunecat, trăgând pielea mai sus pe umăr.
A trăit fără bunătate în viața lui, știind că atunci când a luat o
femeie, a servit o nevoie. Neîncrezător în elementele mai blânde care curg în el,
MacGregor își ținea corpul încordat și îl durea.
Îi durea palma să alunece sub hainele ei și să se odihnească pe sânul ei mic.
Doar pentru a o atinge, pentru a-i simți bătăile inimii ca o pasăre sălbatică prinsă în capcană și pentru a mirosi
parfumul exotic, picant al pielii ei....
Tremurând peste planurile feței lui, degetele ei urmau oasele dure
și sprâncene întunecate și grele. Atingerea ei a plutit peste o cicatrice veche și a retras
unghiul rupt al nasului.
— MacGregor? întrebă ea încet din nou, smulgând o șuviță de păr de pe a lui
frunte. Netezindu-și linia dură a maxilarului, căutând mușchiul încordat în timp ce el
îi strânge din dinţi, degetele ei tremurau.
„Du-te înapoi la culcare”, ordonă el aspru. Dorind după moliciunea ei, a găsit
însuși frică. Auzise de bărbați care își pierduseră sufletul în favoarea femeilor, stăpâniți de un moale
atingere și un pat cald. Trecuse de mult o vârstă pentru a se îmbrățișa noaptea. Cand
o dorea, o lua....
Aruncându-și o privire lui Jack, ea și-a împins un cârcel agățat de pe obraz. „Eu
trebuie să-mi cer scuze...”
Apoi degetele lui MacGregor cerneră firele mătăsoase, uşurându-le din jur
gâtul ei. O venă care pulsa rapid alunecă pe coloana netedă și palidă, iar el
a vrut să-și pună gura peste el. Să gust căldura și viața din ea. În
umbre ea se uită înapoi la el, vulnerabilă ca un cerb ascuns de mama lui.
Nu și-a dorit niciodată să-și pună gura pe pielea unei femei, a vrut să guste
dulceața care persistă acolo — „Du-te înapoi la culcare”, îl îndemnă el mai blând.
„Ar fi trebuit să-mi împletesc părul”, a oferit ea ezitantă și i-a aruncat o privire.
Ochii negri ai lui MacGregor îi zăriseră trecutul înspăimântător și nu râseseră.
"Cât este ceasul?"
Husky de somn, vocea lui se învăluie încet în jurul ei. „Încă două ore
înainte de a se ridica. Mai bine te-ai odihni.”
„Vreau să văd chipul lordului Covington când luăm şa. Daca esti ca
bun cu o armă așa cum spui că ești, nu ar trebui să fie nicio problemă.” Regina a stat
în picioare, și-a încrucișat picioarele și a încercat să-și strângă părul în mâini.
MacGregor se întinse pe spate, cu brațele încrucișate în spatele capului, în timp ce o privea
eforturi zadarnice de a controla suvitele care curg pe corpul ei. S-a jucat cu
capătul unei bucle, aducând-o peste gură și captând parfumul picant și picant.
— Îmi vei urma ordinele și vei rămâne pe loc, ducesă. Sau ne oprim aici...”
„Ai făcut un târg.” Fața palidă a Reginei se întoarse spre el în întuneric.

Pagina 72
„Și nu sunt ducesă”.
„Îmi păstrez chilipirurile. Dar tu rămâi cu Jack în timp ce eu colectez asta
şa pe care eşti atât de pus. Dacă n-aș fi citit în carte că femeile trebuie să le aibă
lucruri speciale în jurul lor pentru a fi fericiți, acum ne-am îndrepta spre cabina mea.”
Gura ei se deschise ca și cum ar fi să se certe, apoi se închise repede.
Roțuindu-și buza de jos, ea se frământă cu părul. Revarsand peste ea
mâini grațioase, zvelte și degete agile, pletele mătăsoase evazive au sfidat-o
eforturi. Cumva, o spirală groasă i se răsucise în jurul degetului, prinzându-l.
MacGregor își trecu degetul mare peste bucle, testându-i textura mătăsoasă și curată.
Închizând ochii, se lăsă să se întoarcă la târg. L-a prins
ea, masa de păr curgând în jurul pieilor, încurcându-l. Cine se încurcase
cine?
Ca parte a corpului ei, liniștită de mâinile ei care trec peste umerii lui,
chinul sufletului i se uşurase. Ea a zăbovit când împerecherea s-a încheiat ca
deși îi plăcea să-l atingă. De parcă ea ar fi la fel de mulțumită ca și el să rămână
o parte din el....
"Oh!" a șoptit ea, frustrată în timp ce șuvițele dansau în jurul ei,
strălucind în jumătate de lumină. „Îl tai”.
„Shh.” Degetele lui s-au mișcat ușor în părul ei, prinzând și țesând
fire într-o singură împletitură. Sub atingerea lui, Regina închise ochii. Căldura lui
curgea de-a lungul spatelui ei și își dorea nespus să se miște în brațele lui, îngrozită de
visând din nou. Oftatul ei lung neuniform se amestecă cu sunetul vântului
in afara.
Apoi, MacGregor și-a legat un franjuri rupt din haină în jurul capătului impletiturii ei
netezește ușor lungimea peste forma sânului ei. Degetele îi zăboviră
împletitura grea, alunecând pentru a se atinge de pielea încinsă a gâtului ei. „În culcare
jos. Trebuie sa te odihnești."
Fără tragere de inimă, Regina se aşeză lângă el şi îi aruncă o privire neliniştită
umbrele. Dacă știa de bijuterii, l-ar putea angaja să o ducă la a
aşezare pentru iarnă? Oare ar uita să o vrea de soție?
— Știi că asta nu seamănă cu o colibă ​​africană, șopti ea
conversațional. Oare îi auzise țipetele? Ce știa el despre
coșmaruri care o chinuise de când era mică?
El a ridicat o sprânceană întunecată, batjocorind de ea. Privirea constantă îi făcu mintea să fredoneze
înapoi la dimineața anterioară și târgul. Ea s-a mișcat împotriva blănurilor,
întinzându-i picioarele pentru a fi mai confortabil, iar el se încruntă. „Te doare?”
„Doare?” întrebă ea, înțelegând ce vrea să spună.
El a ridicat din umeri, privirea urmărindu-i în umbră bufea. "Am auzit
că femeile nou deschise uneori nu pot merge. Ai petrecut o zi întreagă în

Pagina 73

şa."
În timpul vieții ei fusese abuzată și numai lui Jennifer îi păsa.
Incomod cu gândul că acest om de frontieră intră în ea intimă
gânduri și sentimente, Regina s-a mulțumit cu o săgeată rapidă de furie.
„Am făcut un târg și m-am ținut de cuvânt. Mâine merg și eu pe jos.”
Stomacul ei s-a contractat de căldură, în timp ce el continua să o studieze în asta
manieră lentă, întunecată, cercetând secretele ei până când obrajii ei au ars.
Apoi, dintr-o dată, mâna lui a fost sub halat, masând ușor moale
movila deasupra picioarelor ei. Ea s-a zvârcolit sub atingerea ușoară și persistentă,
strângându-și coapsele de mâna lui căutătoare în timp ce aceasta aluneca mai jos. "Ce anume
Faci?"
„Te îngrijesc.” Curba era acolo pe gura lui tare, batjocorind de ea
încercări de a-l disloca. Ea i-a prins încheietura groasă cu ambele mâini, doar ca
găsește degetele lui lungi bine fixate între picioarele ei, frecându-i gingașul blând
Acolo. Regina și-a tăiat respirația, simțind că începe să se topească și să se umezească
sertarele ei.
— MacGregor, reuși ea tremurând, când eram copil, am ucis un bărbat
care a încercat să mă atingă așa cum faci tu.”
O poză rapidă a prietenului beat al tatălui ei care se uită la copilărie
patul fulgeră înaintea ei. „L-am înjunghiat în inimă cu un cuțit de bucătărie.”
Într-o mișcare rapidă, el îi prinse mâna, ridicând-o deasupra lor pentru a studia palidul
liniile fragile ale degetelor ei. „Cu chestia asta mică și moale?”
L-a întors în lumina goală. „Păi, arată ca un porumbel alb. Sau un nou
iepure alb. Uite cât de palid și mic arată împotriva mea.”
Palma puternic caloasă a lui MacGregor se potrivea cu cea mai mică. Pielea lui întunecată
împotriva ei îi aminteau de trupurile lor unite și mișcându-se împreună.
Trecându-și mâna în siguranță, Regina și-a frecat palma de pielea aspră. A lui
atingerea o făcu să tremure, nu de frig, ci cu o durere persistentă pentru a-i mângâia pe a lui
corp suplu.
Luându-i împletitura lungă, el o ridică peste piept, jucându-se cu cei îmblânziți
fire. Îl ridică până la nas, mirosind frânghia groasă de păr ca un nou condiment,
iar expresia intenționată a feței lui o prinse. După o clipă lungă el
murmură răgușit: „Mi-a plăcut sărutul acela prostesc”.
Afirmația simplă a tulburat-o, i-a făcut buzele să se despartă încet, amintindu-și
jocul blând al gurii lui pe a ei. Pentru a-și apăra emoțiile, ea a spus brusc: „Cu
acea barbă neagră grozavă din jurul gurii tale, este o minune pe care orice femeie s-ar săruta
tu."
„Nici unul”, a răspuns el încet după o clipă lungă, trecând împletitura
de-a lungul obrazului lui încet. „Nici o femeie nu m-a ținut după aceea. Nici nu m-a torturat

Pagina 74

sărut înainte.”
Regina își întoarse fața fierbinte, apoi se ghemui de lângă el. Ea acționase
scandalos, dorindu-l să stea cu ea. Dorind căldura și securitatea
brațele lui se înfășurară strâns în jurul ei. Dorind prețuirea dulce a buzelor lui
împotriva ei și a căldurii care se construiau între ei. „Nu se va mai întâmpla.”
„Sărutul sau celălalt?” întrebă el încet lângă urechea ei în timp ce se mișca
mai aproape, apăsându-și coapsele de spatele ei. Mâna lui s-a îndepărtat de ea
umărul până la talie, alunecând pentru a se sprijini pe șoldul ei proeminent.
Durerea crudă din vocea lui se întinse să o prindă în capcană, iar ea tremura.
MacGregor ar putea fi unul dintre cei năzuiți, gata să o conducă cu mai mult
metode ocolitoare decât tatăl ei. Ea a smucit halatul mai sus pe umăr.
„Te-ai hotărât să mă chinui din ultimul somn în noaptea asta. Pleacă de aici."
Respirația lui se învârte în jurul urechii ei, buzele lui apăsând un loc chiar în spatele urechii ei.
Regina sări, furnicând adânc înăuntru. Ea a frecat sărutul, liniștind a
distanta de el.
Alunecând lângă ea, el șopti aspru: „Pentru un sărut, doamnă”.
— Nu leșin săruturi după capricii, MacGregor. Ea a început ca lungul lui
lungime a apăsat cu căldură pe spatele ei și brațul lui a alunecat peste ea,
trăgând-o înapoi.
— Atunci am putea face cealaltă, spuse el hotărât, cu mâna rătăcind pe cele voluminoase
halat pentru a-și găsi pieptul. „M-am gândit la astea toată ziua ieri... ca două
căpșuni pe smântână... m-am gândit la gust....”
Ea s-a bătut în mâna lui căutătoare, sângele ei curgând brusc în timp ce ea
își aminti de mișcarea blândă a palmei lui peste carnea ei goală. MacGregor avea
a atins-o de parcă ar fi fost făcută din puf de păianjen, o căutare tandră. „Nu vreau
vreau să vă rănesc, domnule. Dar pot."
Capturându-i încet încheieturile, frecându-le cu degetele mari, MacGregor zăcea întins
obrazul lui fierbinte lângă al ei. „Îmi pare... îmi pare rău pentru felul în care v-am marcat, doamnă”, el
oferite aproximativ. „Am ajuns să mă gândesc la celălalt și am uitat. Fiind în tine
şa era cel mai dulce lucru...”
"Şa? Ești nepoliticos....” Regina se împinse împotriva lui doar ca să-l aibă
prinde-o mai adânc în coapse și brațe puternice. Împotriva feselor ei presa solidă
de muşchi întărit ghiontit insistent.
„Șaua unei femei poate face un bărbat să uite orice”, șopti el
neuniform pe obrazul ei în timp ce el o întoarse sub el. O coapsă grea ridicată
peste al ei, piciorul lui ciorapi ghiontindu-i branțul. „Mai ales când e așa
gata... Nu știu de ce ești atât de enervat...
„Pentru că habar n-ai despre...” șuieră ea, răsucindu-se împotriva lui.
— Ai de gând să mă săruți sau nu? a cerut el cu o margine arogantă să

Pagina 75

vocea lui. „La fel ca o femeie care se încurcă cu lucruri, apoi le schimbă.”
Întorcându-și capul, Regina și-a găsit buzele lângă ale lui.
„Nu se va întâmpla... din nou...” șopti ea încet, încântată de drum
ochii lui au alunecat peste gura ei. De parcă ar fi fost un dulce pe care trebuia să o guste. Ea
înghițită, cu gâtul uscat brusc.
MacGregor a inspirat brusc, a închis ochii și i-a găsit gura. Pentru o
moment Regina și-a văzut sprâncenele groase împreunandu-se în timp ce se concentra asupra
sarcină. Apoi pleoapele ei se închiseră în timp ce savura dulcea dorință care trecea prin el.
Și-a trecut gura de a ei, urmărind contururile din colț în colț
colţ. Apoi, făcându-și timp, buzele lui i-au urmărit obrajii și maxilarul, lăsând un aer încins
traseu. — Atât de moale, murmură el răgușit, întorcându-se la gura ei. „Ah, doamnă, faceți
crezi că ai putea să-ți împingi gura împotriva mea așa cum ai făcut înainte? Ca si tine
le era foame de mine? Vrei să mă gusti puțin pe rând?”
— Nu am făcut-o, începu ea, doar pentru ca buzele ei să se ridice și să se desprindă de cele ferme ale lui.
Respirând ușor, nu știa că gura unui bărbat ar putea fi atât de dureroasă
delicat, fraged. Mâinile lui mari se ridicară ca să-i încadreze obrajii și să-i ridice fața la buzele lui.
În cel mai lent mod, el îşi potrivi gura peste a ei. Pentru un fluture
bătăile inimii s-a odihnit, apoi a experimentat cu un alt sărut blând, tentant. Atunci
sută ușor, de parcă ar fi băut nectar și ar fi savurat gustul.
Când s-a agățat de realitate, dorind să se miște împotriva căldurii lui,
MacGregor deschise încet ochii. — Îmi place asta, repetă el zdrențuit împotriva
gura ei.
Regina și-a lins buza de jos și l-a surprins pe MacGregor uitându-se cu foame la
umezeala. El a atins-o cu vârful limbii, iar ea nu a putut rezista
sugându-l ușor înăuntru.
Trecând peste ea, MacGregor s-a sprijinit ușor pe ea. A respirat adânc,
împingându-și șoldurile de ale ei.
Înțepenindu-se împotriva lui, Regina îl trase de păr și îl găsi lipit de ea
mâinile și și-a găsit degetele scotocind printre valurile crocante. "Nu au fost
făcând... „celălalt”, ordonă ea ferm.
Se încruntă la ea. — Unul la fel, spuse el, desfăcându-i nasturii
pantaloni cu o singură mână.
"Nu este! Sunt complet diferiți, se răsti ea, încercând să-l păstreze pe a lui
mâinile de pe pantaloni.
— Ține jocul ăsta, scrâșni el între dinți în timp ce ea aplica a
blocare rapidă și dureroasă cu degetul mare pe el, „și Jack sigur se va chinui”.
„Jack cu siguranță nu și-ar dori ca tatăl său să violeze o femeie”, se răsti ea,
ridicându-i privirea la el. „Un bun exemplu de domn care ești. Sărutul este diferit.
Și ne-am făcut un târg ultima dată când...” Rușinat, își lăsă cuvintele să scape

Pagina 76

în vânt.
„Fără supărare, dar îmi place celălalt. Și nu am violat niciodată o femeie...” Întunericul lui
obrajii se înroșiră brusc în timp ce el se uita în jos la expresia ei acuzatoare. "La naiba
aceasta. Nu ai mai fost deschis până acum. Orice bărbat te-ar fi rănit.”
— N-am mai avut niciodată un bărbat, repetă ea ferm. „M-ai prins când am
era obosit si slab. Ai jucat pe simpatia mea.”
„Și tot timpul vorbeai despre săruturi. Timp pierdut cu asta,
de asemenea. Ți-ai stabilit târgul între noi și vei avea acea șa elegantă. Ce
vrei să faci schimb de data asta?”
„Ești o brută”, a spus ea cu grijă între dinți, privindu-l.
„Un animal pus în rut.”
Strângând maxilarul, MacGregor șopti strâns: „Un bărbat face la fel
chestia ca animalele, doamnă... prietene. De îndată ce Jack și tu ești comod, voi primi asta
a naibii de şa. Dar sunt sigur că nu văd să nu te mai departez între timp.
"Oh!" Ea se zvârcoli sub greutatea lui. „Chiar ești un ticălos.”
„Femeie, mă faci...”, a avertizat el în timp ce Jack a început să plângă încet. „Eu
ar trebui să te sărut până când ești cu toții slabi și ud pentru mine și apoi să te urci și
plimbare.”
Palma deschisă a Reginei i-a lovit obrazul tare, iar Jack a început să plângă de foame.
— Nu ar trebui să încerc asta dacă aș fi în locul tău, MacGregor. Îl vei găsi pe Bătrânul Hugh cazat
în siguranță în sertarele tale.”
„Pah!” pufni el în timp ce se eliberează de ea și călcă afară.
„Feme!”
~***~
MacGregor a vrut să se certe cu cel mai dur bărbat din munți, atunci
bea el însuși orb. Oamenii de munte înainte de vremea lui au băut bila de a
bivol proaspăt ucis pentru băutură; MacGregor se încruntă la o oaie mare
trântind pe un butt stâncos înalt. „Lasă un bivol bun să-mi traverseze acum calea și aș face-o
ucide-l într-un minut.”
Și-a coborât umerii, trecând cu mâna liberă pe micul Jack în timp ce îl ținea
frâiele cu cealaltă mână. Dacă voia moliciune, cu siguranță alesese
femeia greșită.
Era femeia lui. Ea se luptase cu el în dulap, iar el abia dacă
s-a ferit să nu o ia. „Bărbații stabilesc regulile pentru a proteja femeile pentru că ele
sunt slabi, mormăi el întunecat. „Acesta este slăbănog și domn.”
Vântul înghețat îl zgâria, iar MacGregor se întoarse să o verifice – pe a lui
femeie. Urmându-și calea în zăpadă, Regina părea un băiat pe jumătate crescut
îmbrăcat în hainele lui.
Mâna lui s-a strâns pe hăţurile de piele rece, amintindu-şi căldura mătăsoasă a

Pagina 77

corpul ei curgând sub al lui, deschizându-l și acceptându-l.


Mergând trei ore consecutive în timp ce Jack dormea ​​liniștit în praștia lui caldă,
MacGregor și-a propus în mod deliberat să demonstreze că este slabă. Pentru a dovedi că avea nevoie
l.
Acum, acei ochi purpuriu-închis i-au întâlnit uniform, îndrăznindu-l în timp ce ea mergea greu
prin zăpada până la genunchi.
Întorcându-se înapoi la potecă, MacGregor se încruntă, luptându-se cu durerea din a lui
corp. Putea să se întoarcă spre el ca o pisică opărită în momentul în care deschidea gura.
Aplecându-se, a ridicat o ramură de brad ruptă de pe poteca stâncoasă și a aruncat-o
deoparte. Mirosea a fum; vechea tabără de întâlnire era în apropiere. Copilul lui și
femeia avea nevoie de căldura unui foc bun.
Mergând pe poteca perfidă, acoperită de zăpadă, MacGregor aruncă o privire
înapoi la ea în timp ce Ned aluneca câțiva picioare prețioase de pe potecă. Omul de munte a ținut
respiraţia lui în timp ce trăgea de hăţurile animalului, legănându-l pe Jack cu cealaltă mână.
Aplecându-și greutatea ușoară pentru a trage catârul, Regina cânta încet.
Mângâind urechile lungi ale catârului, șopti ea și Ned s-a calmat brusc. Inainte de
MacGregor putea să se întoarcă pe potecă până la ea, ea conducea catârul
din nou. Când se ridică la câțiva metri de ea, ea îl privi cu privirea. "Există o
problemă?"
Jack a strigat încet, iar Regina a dat deoparte halatul lui MacGregor pentru a-l mângâia
obrazul sugarului. Ea a zâmbit ușor, băgând un pumn minuscul înapoi în piele. "Iad
trebuie schimbat în curând”, a spus ea, acoperindu-și cu grijă fiul.
Avea atingerea maternă, se gândi el, citind moliciunea bruscă din ea
ochi. Un bărbat ar putea cădea în acei ochi, mărginiți de gene groase și negre,
hotărî MacGregor îmbufnat. Făcuse un târg prost, dar pe care l-ar păstra
ca să-i ia şa blestemata. Chiar atunci și-ar fi promis sufletului său să...
„Venim la o întâlnire. Jack va fi cald și hrănit, dar tu ești
altă problemă, mârâi el, neliniștit de gândurile sale.
Ochii ei se mariră și MacGregor se trezi aplecându-se spre ea. „The
bărbații îți prind o miros de piele și te vor urmări ca o haită de câini...
Sunt gălăgioși, doamnă, a adăugat el cu grijă, dorind să se asigure că ea
înțeles.
„Posh. Și tu nu ești? Aici stai, dillydally în timp ce Jack are nevoie
schimbare și mâncare. inteleg perfect. Ai un băiat care călătorește cu tine,
nu o femeie.” Având grijă să-și bage împletitura sub cămașă, Regina smulse
valea acoperită de zăpadă de sub ei. "Mergem?"
— Doamnă... scrâșni MacGregor între dinți. Nu-i plăcea de ea
aruncându-şi nevoia înapoi în faţă. Lupta cu spatele nu era stilul lui. El făcuse
târgul lui cu ea de-a dreptul. „După ce ne vom căsători corect, voi vedea să înveți

Pagina 78
un lucru sau două.”
Ridicându-și sprâncenele înaripate sus, Regina aruncă din cap. "Eu pot sa conduc. Vedea
să nu uiți târgul nostru.”
„A fost o afacere slabă la asta”, mârâi el. „Nu este suficientă carne pentru săracii tăi
oase pentru a ține un bărbat de cald.”
Pleoapele i se îngustară. „Ești cu adevărat un om nepoliticos, știi.”
MacGregor și-a cuprins fața între degetul mare și degetele lui. „Violet, eu sunt
omul tău acum. Ne căsătorim de îndată ce apare predicatorul. Tu
ar putea să-mi port copilul acum”, a adăugat el, dorind să-și pună gura pe ea
buzele ușor întredeschise.
Frica dansa în ochii ei, înghițindu-o. O durere bruscă a scăpat
prin el ca un iepure care alergă după perie. Poate că nu și-a dorit copilul
sărind în poală. Gândul a durut. „Impecherea face copii”, a spus el
aproximativ. „Ar fi trebuit să te gândești la asta înainte să fii de acord.”
Deci ea nu și-a dorit copilul, nu-i așa? Gândul l-a tăiat.
Pentru a acoperi durerea, a adăugat răgușit: „Jack va avea nevoie de un frate sau de o fată
copilul, de asemenea. După ce completați câteva, va trebui să vedem cum să petrecem mai mult timp
pe pătură.”
Îi prinse mâna înainte să-i lovească obrazul.
„Tu... ești... rău,” spuse ea, cu fața palidând sub pielea moale și mătăsoasă. „Eu
am făcut ce trebuia să fac atunci. Copilul tău nenorocit nu era în târg...”
"Bastard?" urlă el și un animal s-a grăbit prin tufiș. „Aș vrea
fi tatăl de drept al copilului. Soțul tău. Orice copil pe care îl avem va fi
pe partea dreaptă a păturii. Femeie, avem un predicator să spună cuvintele
de îndată ce putem.”
Buzele ei tremurau, ochii mov clipind din lacrimi grase. În urmatoarele
MacGregor își găsi imediat buzele gustând moliciunea tremurătoare a ei. Când el
îi ridică capul, gura ei se ridică uşor de parcă şi ea l-ar fi dorit.
— Îl pierzi pe Jack, șopti ea, cu ochii precauți.
„Jack e cald. Sunt fierbinte."
„De ce mi-ai spus Violet mai devreme?”
Se încruntă, încercând să-și amintească. „Pentru că ai niște ochi mov ca
violete adânc în lemn, de aceea.”
— E aproape poetic, MacGregor, șopti ea încet, cu ochii
lărgindu-se înainte de a coborî la o căprioară care traversa pârâul întortocheat în
vale. Ea a trasat traseul urmelor copitelor în zăpada netedă. „Am făcut ce aveam
de făcut, șopti ea cu precauție. „Nu face mai mult decât era.”
Trecându-și degetul mare pe obrazul ei, testând textura mătăsoasă, MacGregor
știa că se lupta cu mândria ei. Dintr-un impuls, el și-a aplecat capul și a gustat gura ei

Pagina 79

din nou încet.


Când termină, ea părea somnorosă și caldă, cu gust de foame.
Rezemată de partea lui, ea se potrivi cu grijă în curba brațului lui și nu
a observat cum palma lui se potrivise pe spatele ei, netezind curba.
Coapsa lui alunecase între moliciunea ei, iar mușchii netezi
s-a mutat împotriva lui. MacGregor zâmbi încet, gustând gura ei dulce pe a lui
buzele și căldura de cuibărit a corpului ei pe partea lui. „Aș putea ajunge să-mi placă asta
afaceri cu săruturi. Am vrut să ciugulesc colțurile gurii, vezi dacă
este mai multă miere acolo sau înăuntru unde este cald.”
„Posh”, a reușit ea răgușită după un moment în care s-a uitat la fix
el, obrajii ei roz. Apoi s-a eliberat.
Tabăra era un amestec de bărbați de munte crustă, femei indiene și
copii. S-au mișcat în jurul noilor veniți, care i-au pălmuit pe lui MacGregor
spatele lat și se uită la fiul său.
Un bărbat uriaș, drapat în blănuri și încununat de un smoc de pene, s-a mișcat
prin mulțime ca un urs prin pisoi. Bucle blond închis curgeau în jurul lui
umerii și pe spate; chipul lui frumos era ras lin. Un aur
cercelul a prins soarele în timp ce o mângâia pe Venus. — Este și fiul tău, MacGregor? el
întrebă cu o voce plină de bubuituri care traversa tabăra acoperită cu zăpadă. „Cum e al meu
băiețel, nu? Jack ăla?”
Mâna mare a bărbatului întinsă să o ia pe Regina de ceafă,
scuturând-o jucăuş. Îi clănţăneau dinţii şi s-a luptat să-şi menţină echilibrul
noroiul și zăpada. Omul de munte a chicotit și a zâmbit. "Acesta este unul
cățeluș slăbănog, prietene.”
— Băiatul nu este al meu, Pierre. Dar dacă ar fi el, mi-aș fi împins lama peste cap
degetele tale chiar acum, spuse MacGregor pe un ton scăzut și liniștit.
Mâna uriașului o părăsi imediat pe Regina și ea aruncă o privire spre cea a lui MacGregor
încruntat întunecat. „Da, ești sensibil, prietene. Poate că băiatul este un amant, n'est-ce
pas?”
Dinții lui MacGregor străluceau albi în barba lui întunecată în timp ce arunca
frâiele calului său către uriaș. — Nu sunt la fel de disperat ca tine, Pierre.
„Wah! Duc femeile la pături. Cu sânii mari care sărită”, uriașul
urlă, împingând-o pe Regina spre MacGregor. „Iată, poate că prietenul tău are nevoie de o
drăguț grăsime ca să-i încălzească oasele slabe. Fierbător plin, strigă el, făcând semn lui a
fată tânără, cu fața ei rotundă strălucind de grăsime. „Hai, fii drăguț cu băiatul ăsta.”
„Băiatul rămâne cu mine”, a spus MacGregor, tăind leneș o bucată de carne
din scuipă și dându-i-o Reginei. „Avem nevoie de o înclinație pentru noapte.”
Pierre îl strânse de umăr și Jack se plânse. „Dă-i copilul unui
Squaw și vino să bei cu mine, prietene. Avem povești de spus unul altuia,

Pagina 80

mais oui?”
MacGregor aruncă o privire la chipul fierbinte al Reginei, îndepărtat de blănurile ei. "Avem nevoie
odihnă și mâncare în primul rând. Fiul meu are nevoie de un foc cald.”
Ochii negri ai lui Pierre au fugit de la MacGregor la Regina. „Lasă-l pe băiat să aibă grijă
a bebelusului. Hai, avem whisky bun, carne bună. Limbă și cocoașă de bivol
pâine. Ne bem orbi ca pe vremuri, nu?
Jack s-a plâns mai tare, iar o indiană în vârstă a tras de casa lui Regina
pelerină de bivol. Ochii ei negri scânteiau ca niște mărgele într-o față îmbrăcată în piele. „Vino.
Foc cald. Aduc mâncare și o femeie să-i dea lapte fiului lui Two Hearts.”
MacGregor dădu din cap, iar Regina o urmă pe femeia aplecată până la o colibă ​​mică
cu fum care curgea de sus. Jack s-a plâns continuu și în câteva clipe a
tânără a intrat sfioasă să-l hrănească. Regina a căzut pe paletele de blană ca
MacGregor chicoti profund.
Când s-a trezit, MacGregor sforăia încet lângă ea, cu brațul lui
înfăşurat în jurul ei. În ciuda incendiului uriaș din afara colibei și a beției
râsete, MacGregor a dormit, îmbrăcat complet.
El s-a trezit când ea s-a întors încet, blocând spațiu între ei.
Întinzându-și brațele, el o trase înapoi la cogul corpului, mâna lui
alunecând pe sub cămașă pentru a se odihni pe burtă. „Pierre te ține pe tine și pe Jack
în siguranță cât sunt plecat, ducesă. Voi primi șa înapoi mâine până la căderea nopții.
Încercând să-i disloce mâna, Regina s-a răscolit să-l înfrunte.
Cumva, palma lui se sprijinea acum pe curba goală a fesei ei. MacGregor
se uită la ea în jumătate de lumină, cu ochii lui scânteind. Rânjind, el cu blândețe
i-a strâns fesa. „Trebuie să te îngrași. Iarna este aproape aici.”
Mijindu-și ochii, Regina se răsuci împotriva lui, iar el chicoti. "Vreau să
negociază din nou?” întrebă el răgușit, reușind să-și introducă coapsa grea între ele
al ei.
Pentru un răspuns, Regina își ridică brusc genunchiul. A luat intimul
lovitură, amortizată de halatul dintre ei.
„Te simți înfocat, nu-i așa?” întrebă el, încruntându-se la ea. "Iată-ne,
coborând pe munte pe un drum greșit – unul pe care tocmai am urcat – după
vreo şa al naibii de nefolositoare şi te porţi ca un catâr încăpăţânat care târăşte un
pachet supraîncărcat.”
„O să țip”, a spus ea încet între dinți când el a prins-o
mâini zburătoare. „Sunt oameni acolo care îmi vor apăra onoarea.”
Ochii lui s-au mărit de parcă ea ar fi dat o lovitură completă. "Tu esti sotia mea
acum."
"Soție!" ea îi aruncă cuvântul înapoi. „Am făcut pur și simplu ceea ce era necesar
timpul. Nu face poze grozave în mintea ta, omule bun.”

Pagina 81

MacGregor trase adânc aer în piept, uitându-se la ea. Voia să-și scufunde buzele
pe a ei și vezi dacă chiar avea gust de miere.
„Te vei simți mai bine după ce ai mâncat”, a oferit el cu prudență. Cum ar putea
ceva atât de moale și dornic să se schimbe în gheață?
~***~
În preajma focului uriaș al nopții, capcanele vorbeau despre vremuri vechi și despre
uciderea risipitoare a animalelor de către „feriners” englezi. Ridicându-și „John
ulcioare de porumb de orz, au băut și au jelit vechile căi înaintea coloniștilor și
forturile. Femeile și copiii indieni se mișcau ca umbrele în jurul bărbaților.
Un bărbat mic, îmbrăcat în blănuri, bătea cu afecțiune pe spatele soției sale în timp ce ea
trecut, servind dintr-o oală cu fasole. Și-a ajustat un copil în poală, făcând loc
pentru alți doi copii mici.
Pierre îl ținea pe Jack, cântând încet la el în timp ce copilul moțea. Purtând o
pălărie cenușie a rebelului din sud, un trapător pe nume Tall Tom a băut constant din ulcior lui
și privi nou-veniți. Un strigăt sălbatic s-a auzit în apropiere, urmat de un bărbat obscen
râsete și chicoteli de femeie.
Așezată pe un buștean lângă MacGregor, Regina își ținea ochii în jos în timp ce mânca
din tranșeul de lemn. Aruncându-i priviri întunecate, el a mârâit: „Mănâncă larva aia
ca un băiat flămând, nu o femeie care strânge firimituri, ordonă el într-un liniște deoparte.
Înjurându-l, Regina apucă o bucată de carne și i-o băgă în gură.
Bucul de elan fript era dur și, mestecându-l sumbru, ea l-a întâlnit pe MacGregor's
ochi amuzaţi. El a bătut-o brusc pe spate: „Așa e, mănâncă. Mancarea este
bun pentru un băiat în creștere. Nu, Pierre?”
Trase pe furiș șapca din tricot pe care ea o purta în jos, acoperind împletitura.
Când MacGregor s-a aplecat pe lângă ea pentru a felia o bucată de carne din scuipă, Regina
a șoptit: „Nu cred nici măcar o clipă că acești oameni sunt periculoși”.
Întorcându-se, se uită la ea peste umăr. Privirea era prea arogantă,
urzind-o. — Taci, ordonă el concis.
„Ce sunteți „prieteni”?” – se ridică Tall Tom, introducând o nuanță în cuvânt
— „Șoptind despre? Întotdeauna am știut că voi, burții albastre, preferați băieții,
MacGregor. Dar la naiba, ar fi trebuit să știu... că nu ești niciodată cu femei. Cu exceptia
acel squaw am auzit că l-ai luat.”
Rebelul a râs grosolan. „Sau a trebuit să te îmbată doar pentru a te îmbăta
aproape de tine?"
— Ești beat, Tom. Calmează-te, spuse MacGregor încet, privind
alt barbat.
Tom înalt se ridică în picioare, împrăștiindu-și ulciorul și mâncarea peste înghețat
Pământ. "Iad!" urlă el. „Voi, unionii, credeți că puteți călări peste oricine, nu
tu? Ei bine, nu eu, ticălosule de covoare.

Pagina 82

Aruncându-și haina de bivol deoparte, Tom își scoase cuțitul lung din teacă și
ghemuit într-o poziţie de luptă. Lama fulgeră în lumina focului în timp ce el o aruncă
îngrijit mână în mână. "Hai să o facem."
Pierre l-a ridicat pe Jack pe umăr și i-a șoptit: „Este nebun din urmă
când l-ai aruncat în pârâu.”
„Ideea că eu și MacGregor...” începu Regina cu fierbinte, întreruptă scurt
Încruntarea întunecată a lui MacGregor.
„Dă-te înapoi”, a ordonat el încet, ridicând-o cu o mână de ceafă
gâtul și lăsând-o deoparte de parcă ar fi fost un pisoi. „Ia-l pe Jack și du-te la
colibă."
Plină de furie, Regina și-a întredeschis buzele pentru a se certa la fel ca Tall Tom
călcat în picioare spre ei. Bărbatul era enorm, ură și furie în fața lui, a lui
țesut cu lame într-un model în formă de opt. Se ridică deasupra ei, el râse sălbatic ca
ea ridică privirea. "Un baiat. Doar MacGregor ar lua un pui pe pătură.
— Dumneavoastră, domnule, sunteți cel mai ofensator, a spus Regina cu căldură în fața lui MacGregor
a împins-o deoparte. Trasându-și lama, el îi aruncă pistolul. Pistolul era
grea, mult mai mare decât pistoalele ei de duel.
„Pah! Ursul își apără puiul,” a răcnit Tall Tom, împingând un masiv
mâna care a aterizat plat pe pieptul Reginei. Lățimea tare i-a lovit sânul drept,
acoperită de cămașa lui MacGregor și de o haină grea de bivol.
Fără să stea pe gânduri, Regina ridică încet pistolul, îndreptându-se spre Tall Tom. Deținere
arma cu două mâini, ea trase încet ciocanul înapoi. „Opriți hărțuirea.
O să te împușc dacă nu te dai înapoi.”
— Ia degetul de pe trăgaci, îi ordonă MacGregor în spatele ei. "Ieși
de drum.”
„MacGregor și-a luat un băiat”, a batjocorit Tall Tom, țesând și ghemuindu-se
in fata ei. Lama lui fulgeră lângă umărul ei și un smoc de păr de bivol
plutit departe. Focul dansa sălbatic în spatele lui, mulțimea privea în liniște.
Făcu un pas spre ea și exact când brațul lui MacGregor ieși în afară
pentru a o împinge deoparte, Regina apăsă pe trăgaci. Tall Tom se uită în jos prin
vapori de sulf la picior. — La naiba, mormăi el în gol. „Acolo merge degetul de la picior.”
Sângele a țâșnit în noroi când Tall Tom se înfrunta cu MacGregor, un mai mic și mai slab
om. — O să-ți pun iubita mai târziu, MacGregor, mârâi el. „Și decojește asta
câine bolnav ca un strugure. Dar mai întâi îmi vei simți lama.”
MacGregor aruncă o privire întunecată către Regina. "Merge."
Uimită de sângele purpuriu care păta zăpada, Regina ridică privirea spre
gigant furios și a reușit: „Oh, îmi pare atât de rău, Tall Tom”.
Omul de munte a răcnit, cu ochii rotindu-se sălbatic.
"Merge!" ordonă MacGregor în timp ce cuțitul lui Tom tăia prin aer spre ea.
Pagina 83

Sunetul șuierat i-a tăiat șocul și ea a dansat deoparte la fel


Pumnul lui MacGregor a tras pe lângă ea pentru a-l uimi pe Tom. „Am spus scat!” porunci el strâns,
împingând-o deoparte.
Pumnul i s-a izbit în burtica lui Tall Tom, iar uriașul s-a clătinat. Când el
aruncându-i o privire, expresia lui MacGregor era pură furioasă.
Gândindu-se mai bine să se certe în acest moment, Regina i-a permis lui Pierre să o măture
departe spre siguranța colibei. Strigăte sălbatice, încântate, răsunară prin tabără
când a luat copilul de la Pierre. Apoi a plecat.
Venus scânci, ghemuindu-se lângă ea.
„Fiare sălbatice”, îi șopti Regina lui Jack, care o privi somnoros. Ea
s-a așezat și l-a legănat ușor. „Tatăl tău este acolo acum. Fără îndoială, el și Tom
se sculptează cu bucurie bucăți mari unul pe altul... Sălbatici, amândoi.”
Tremurând de emoție, Regina îmbrățișă copilul mai aproape. Un alt strigăt
a urcat, apoi un hohote de râs beat. Jack a dormit liniştit prin
zgomot, iar Regina îl așeză cu grijă într-un colț cald. „Săracul băiat. Cu un tată
ca ai tăi și prieteni ca ai lui, vei avea nevoie de...”
O mână mare a deschis învelișul de blană până la ușă în timp ce MacGregor se aplecă
a intra în colibă. Uitându-se la ea o clipă lungă, luă o cană de whisky,
l-a sprijinit pe umăr și a băut adânc. Ştergându-şi dosul mâinii
gura lui, îi aruncă o privire lui Jack, care dormea ​​liniștit în patul lui de blană.
Întinzându-se în jos, MacGregor i-a prins partea din față a cămășii. El a tras-o de
picioarele ei, ținând-o ca pe o păpușă de cârpă în fața lui. Dându-și fața în jos la
ea, spuse el, „Tom înalt alăptează un picior rupt și un deget pierdut... Când spun
scat, femeie, vreau să spun scat, mârâi el sălbatic.
„Desigur că ești supărat. Poate că aș fi putut să mă descurc mai bine.”
spuse ea după o înghițitură liniștită. În această dispoziție, MacGregor era înspăimântător, al lui
sprâncenele negre s-au împreunat, ochii lui strălucind înverșunat în umbră.
Noroiul i-a acoperit obrazul și gâtul, întinzându-și părul pe tâmplă
o zgârietură subțire și lungă îi curgea sânge pe barbă. „Trebuie să faci baie”, ea
șoptit.
MacGregor arăta de parcă ar fi vrut să rupă ceva... Ce-ar fi dacă Tall
Tom l-a ucis?
Viziunile lui MacGregor, tăiat de cuțitul lui Tall Tom, dansau în spatele ei
pleoapele închise, cu stomacul înnodat.
"Spalare?" repetă el aspru. „Tocmai ai împușcat un bărbat cu un deget de la picior și m-ai lăsat
faceți ordine. Atunci îmi spui că am nevoie de o spălare? urlă el, neîncrezător.
Regina și-a prins buza de jos în dinți. „Poate că nu sunt amabil”
recunoscu ea răgușită în timp ce MacGregor se planea peste ea, căldura lui arzând în ea.
„Poate că nu este momentul potrivit pentru a fi ferm în privința curățeniei.”

Pagina 84

Tremurând, ea știa că, cu o singură mișcare, el putea să-i rupă ușor gâtul. Inca
trebuia să facă un gest de bunăvoință, din moment ce el îi atribuise clar
însuși îndatorirea de a o proteja.
„Aș putea să te bărbieresc”, a oferit ea cu o voce slabă când el a continuat
uita-te la ea. „Atunci îngrijește acea zgârietură urâtă.”
Îi digeră oferta de parcă ar fi mestecat pielea dură de bivol. "Sa luam
asta chiar acum, femeie. Cand spun-"
„Scat”, o întrerupse ea cu un semn din cap, „voi scapi”.
Spre groaza ei, buza de jos i-a tremurat și lacrimile i-au ars în spatele pleoapelor. Ea
ura slăbiciunea și plânsul, s-a luptat cu ea cu toată puterea ei și a fost devastată ca
o singură lacrimă i-a alunecat pe obraz. Ea a clipit din pleoape și deodată a apărut un
flux constant.
Genunchii ei amenințau să cedeze, iar brațele ei voiau să se întindă
MacGregor. Privind la el printre lacrimi, ea a reușit neputincioasă: „Oh,
MacGregor...”
Se uită lung la ea. Apoi degetele i-au tremurat ușor
gâtul ei, degetul lui alunecând ușor pe obrazul ei umed. Ea tremura dedesubt
atingerea ușoară, dorind să treacă în siguranța brațelor lui.
"Iad." MacGregor o încrucișă cu grijă în brațele lui și o ținu până când ea
încetat să tremure. Mâinile lui o mângâiau pe spate, falca lui lipită strâns de ea
fruntea în timp ce o legăna.
Când a început să se calmeze, MacGregor s-a aplecat în afara colibei și a strigat:
„Pierre! Adu-mi apă caldă.”
Apoi se întoarse spre ea, ochii lui întunecați strălucind. „Mi-ar putea folosi unul dintre
acele sărutări dulci.”
Regina și-a alunecat rapid brațele în jurul lui și și-a ridicat buzele. Ea trebuia
simți-i foamea, să știe că era în siguranță.
MacGregor o trânti de el, apăsând-o pe toată lungimea ei de încordarea lui
corp. Sărutul lui era fierbinte și înfometat, trupul lui dur mișcându-se lângă al ei.
Ea și-a deschis gura spre limba lui și a sut-o în timp ce mâinile lui o cutreierau
corp.
Apoi se întinse pe blănuri, trupul întărit al lui MacGregor sprijinindu-se peste al ei ca
el tremura în braţele ei.
La început ea nu a auzit chemarea lui Pierre. Mâna lui MacGregor îi căuta sânul ca
aer rece intră în cort și Pierre stătea deasupra lor, zâmbind larg.
MacGregor se încordă, întorcându-se încet pentru a-l privi pe Pierre, care a ridicat din umeri.
„Am adus apa”, a spus el, punând două găleți lângă foc. "Ale mele
prietene, este o femeie frumoasa cu obrajii incinsi de pasiune, gura ca
flori roșii zdrobite de la sărutările tale.”

Pagina 85

MacGregor îi smuci cămaşa închisă, mâna lui mare sprijinindu-i gâtul în timp ce el
a ordonat ţeapăn: „Ieşi afară”.
„Ah, de data asta e diferit, nu-i așa?” întrebă Pierre, amuzat. „Mă tem că a făcut-o
ți-a prins inima rece în mâinile ei blânde, prietena mea fiorosă.”
— Dă-te jos, MacGregor, ordonă Regina tremurândă când Pierre ieși afară
coliba.
MacGregor îl blestemă pe Pierre, cu ochii lui întunecaţi tăindu-se la ea în timp ce se rostogoli. El
stătea întins uitându-se la ea, cu mâinile sprijinindu-i capul.
„Te vreau”, a spus el neuniform, privirea lui măturandu-i corpul în timp ce ea
stătea în picioare.
Ea a tremurat, luptându-se cu emoțiile care o zguduiau. Și apoi Jack a plâns.
— Și tu mă vrei pe mine, adăugă MacGregor încet, urmărindu-i mâinile în timp ce ea
îşi aranja tremurând hainele.
~***~

Pagina 86

Capitolul șapte
Două dimineți mai târziu, MacGregor stătea întins pe o mică colină cu vedere la contele
petrecere de vânătoare.
Barba lui bine tunsă era umedă cu ceața rece care precedă zăpada;
dorise ca degetele Reginei să-l atingă și suferise broderia ei
foarfecele tăindu-se lângă falca lui. Concentrându-se pe sarcina ei, pe buza de jos
prinsă între dinți, ea nu observase când el o aducea călare pe el. El ar fi
aproape că a înnebunit, șoldurile ei sărindu-i intim în timp ce se întorcea și se răsucea.
Acum îl durea umărul, glonțul se înfipse mai adânc în teaca musculară.
În spatele lui, vârfurile zdrențuite și acoperite de zăpadă ale munților Sangre de Cristo
strălucea în zorii care vin. Dâre roz au început să iasă pe cerul gri,
gheare noaptea. Lumina slabă i-a permis lui MacGregor să o studieze pe Regina, care
ghemuit cu căldură lângă el.
Semăna mai mult cu un copil decât cu femeia care îi spălase rănile,
degetele ei cercetându-i ușor scalpul. În timp ce ea îl îngrijise, MacGregor închisese
ochii lui, inspirând parfumul picant care se lipește de pielea ei.
„Dragul meu”, o liniștise ea încet când terminase. „Îmi pare foarte rău de tine
au fost răniți.”
A doua zi dimineața se trezise cu un strigăt în gură și cu al lui Smythe
capul explodându-i în spatele pleoapelor. Peria unui deget subțire pe buze
i-a prins strigătul. Asemenea unui zdrăngănător de diamant care se îndreaptă spre siguranța stâncilor,
coșmarul s-a strecurat în întuneric.
Pregătindu-se să alunece în tabăra engleză, îl sărutase tandru pe Jack și
l-a pus în brațele lui Pierre de cealaltă parte a trecerii comercianților.
Venus se văitase, dar rămase lângă francez. Călărit în spate
MacGregor pe Appaloosa, Kansas, Regina absorbise fiecare noua vedere
cu încântare. Exclamase ea în timp ce treceau pe lângă cascadele care se tăiau
prin râpa adâncă care mărginește trecătoarea comercianților și copacii înalți.
Au întâlnit un bătrân de munte care venea pe pas în coborâre și
ea s-a păstrat lângă MacGregor, privindu-l cu atenție pe veteranul experimentat. Moon Jerkins
i-a zărit ochii largi de un albastru închis la el, iar firele lui au devenit mai sălbatice. „Am urmărit asta
injun pentru două luni înainte de a-l lua în capcană. L-a întors cu curajul doar ca o lecție
pentru alți piei roșii care se încurcă cu bătrânii Moon Jerkins.
El a aprobat modul în care ea îi luase un dop din „tobacii” lui și ratase
felul în care l-a băgat în buzunar. În timp ce Regina mima mestecatul, Moon
îşi verifică şaua catârului. „Băiat bun, mă aduci acolo, MacGregor.
Asigură-te că Bătrânul Ephraim nu-l prinde... deși „barul se sperie” pe aici.
Apropo, am trecut niște sporturi de haine roșii înapoi o bucată, împușcându-i în buffal și lăsăm

Pagina 87

putrezesc. Căprioare, de asemenea. Se pare că nu știi că toată națiunea indiană este agitată
de pe traseul Smoky Hill în jos de-a lungul Purgatoriului. Injunii nu vor coloniști,
nici mineri. În mijlocul tuturor, căile ferate se deplasează în... vârmits sunt
luând praf de aur și bani păroși — plew bun de castor — pentru a lăsa un trup să treacă peste
vechile poteci.”
Moon scuipase un şuvoi de suc de tutun într-un tutun. Un bursuc șuieră,
apoi s-au dus în stâncile roșiatice. — Mănâncă asta, bătrâne, omul de munte
încântat, zâmbetul lui arătând dinții lipsă și înnegriți.
Se ridică pe catâr, punându-și muscheta peste brațe. „Nu va strica
pe spatele ăia de haine roșii, nici unul care să aibă o săgeată Kiowa ținută, cred.
Încă mai fumezi pipa cu piei roșii, MacGregor? Walkin' twix the
națiuni?”
MacGregor dădu scurt din cap în timp ce ochii Reginei se îndreptau spre el. Moon scuipă
din nou, lovind cu piciorul catârului. „Merg în țara înaltă să stau acest fandango afară.
Cel mai bine ai face același lucru până când lucrurile se înăbușesc. Femeia și puiul meu sunt acolo
acum... pentru iarnă.”
După ce catârul lui Moon și burroul puternic încărcat au dispărut în jurul unei stânci
terasament, Regina atinse brațul lui MacGregor. — Nenorociți, MacGregor. N-am avut
idee. Toți indienii ne-au binevenit și...
Își prinsese buza cu dinții, privind în altă parte. „A făcut schimb cu câțiva
pistoale și pulbere, promițând mereu mai mult. Whisky și mărgele, de asemenea. Acum vad
de ce eram atât de în siguranță, adăugă ea încet, apoi tăcu.
„Din câte am văzut, grupul ducelui era prea mare și bine înarmat pentru a fi
luat cu ușurință.”
La apusul soarelui mergeau pe cai, iar Regina legăna o ramură de salvie
coapsa ei. Se întoarse spre MacGregor și se opri, cu ochii strălucitori în
umbre întunecate. „Îmi dau seama acum cât de periculos a fost târgul nostru pentru amândoi. eu
respect, ținându-te de cuvânt în fața unui pericol grav. Când pot, eu
vă va răsplăti eforturile foarte mult.”
MacGregor se trezise rânjind, apoi tresărit de sunetul lui
râsete.
— La slujba dumneavoastră, Lady Hawkes, spusese el galant, bucurându-se de amenda
înroșirea i se ridică de la guler în obraji. El băgase un deget în ea deschisă
guler și a tras-o mai aproape. „Poți începe să mă torturezi acum cu una dintre ele
sărutări nebunești.”
Închizând ochii, MacGregor se aplecase lângă faţa ei, aşteptând. The
O ramură de salvie i-a plesnit pe piept și s-a bucurat de mândrierea fină a lui
șoldurile ei în timp ce se îndepărta de el.
Acum, cuibărit lângă el și împărțind halatul lui de bivol în timpul nopții

Pagina 88

răcoare, englezoaica a dormit liniștită. I-a urmărit chipul mic, încadrat de


blană luxuriantă. Vricile negre i se agățau de piele, genele semilune întunecate dedesubt
sprâncene înaripate. Deschise încet, buzele ei moi l-au batjocorit... i-au amintit de dulce,
sărutări persistente care ispiteau și bântuiau. Îmbrăcată ca un băiat, ea s-a schimbat ușor,
iar coapsa ei alunecă între picioarele lui.
Moliciunea femeii se scurgea pe sub piele și blană, potrivindu-se pe cele rotunjite
se conturează perfect pe cadrul lui dur. Mirosul ei s-a ridicat în jurul lui, făcând felii
prin mirosurile mai grele de piele și de fum cu delicatețea unei mătase
pană.
Primul strigăt de pasăre de dimineață răsuna în liniște; peria zdrăngăni și
MacGregor se întoarse ușor pentru a vedea modelul plictisitor al crupilor antilopelor strălucind
încet în lumina slabă în timp ce turma păștea în liniște. Sagebrush strălucea de ger,
luând cu delicatețe zorii.
Regina oftă, cuibărindu-se mai aproape. Trupul ei mic se strânsese brusc și
a șoptit: „Atunci ești treaz”.
„Sunt teribil de încântată”, a răspuns ea când el a ascuns blana mai aproape
în jurul feței ei.
În jumătate de lumină, ochii ei erau uriași și misterioși, iar MacGregor a găsit
el însuși aplecându-se mai aproape. Culoarea se schimbase în albastrul închis al unei adâncimi
lac de zăpadă de munte. În zorile liniştite şi reci, el o dorea aproape şi moale. "Noi
a călătorit greu ieri, trecând trecătoarea. Ai putea dormi încă o jumătate de oră.”
Regina tremura, întorcându-și privirea cu atenție. „Mă simt minunat... parcă
Toată viața am așteptat acest moment. Astăzi ar trebui să fie mult mai palpitant
decât...."
Ea a zâmbit încet, de parcă un gând ar fi încântat-o. „Astăzi va fi a mea
sezonul de ieşire, termină ea fermă, privindu-l. „Mult mai palpitant
decât să fie prezentat în fața instanței.”
„Au băut. Ne putem muta și evada fără preaviz... I
a mutat caii noaptea trecută în timp ce tu dormeai, se întoarse el, conștient brusc de faptul că
căldură între ei. — Ți se datorează stocul de sânge. Le putem ridica de la
baza trecerii. A trecut pe lângă un Cheyenne pe care îl bătuseră și plecaseră să moară. I-a dat
toți caii, cu excepția stocului de sânge. M-am gândit că îi datorau. Sunt vreo douăzeci
oile așternute chiar dincolo de acea înălțime. Aproape un bâtar cu temperament rău
m-a dat departe.”
"Da cu siguranță. Sunt de acord ca plata să fie făcută... Despre oile mele,
MacGregor.” Regina cercetă ascensiunea pe care o indicase. Întorcându-se înapoi la el, ea
încruntat. „Îmi pare îngrozitor de rău că nu ți-am spus asta înainte, dar trebuie să am
acele oi. Am crescut Merino și o cruce Leicester Lincoln cu un berbec Cheviot,
Hercule. Cheviot este o tulpină agilă de la granițele Angliei și
Pagina 89

Scoţia. Sunt mieluri ușoare și buni mulgători, perfect potriviti pentru


Sălbatice americane.”
„Oaia”, repetă el categoric, încercând să-i urmărească gândurile în timp ce o privea
buze moi. „Lânoși.”
"Da. Lână minunată pentru țesut.” Ea închise ochii, zâmbind visător.
„Din câte am auzit, pajiştile alpine de munte ar fi perfecte pentru
oaie, cu covoare minunate de flori, asemănătoare cu erica Scoției. nu pot
așteaptă să înceapă.”
Ochii ei s-au deschis, franjurile grele ale genelor încadrând violetul-albăstrui
adâncimi. Cioburile aurii dansau în jurul irisilor negri, reflecția lui fiind capturată
adancurile. MacGregor se mişcă inconfortabil, surprins de gândurile la
floarea soarelui și violetele de lemn prind soarele.
„Heather. Tesând...” repetă el, coborându-și buzele spre ale ei pentru un sărut ușor.
„Erica, minunată erica – flori mici, roz-violet. Și minunat
ţesut." Gura ei s-a lipit doar pentru o clipă, ridicându-se de a lui ca petalele unui
floare de prerie caldă de lumina soarelui. Făcându-și timp, și-a frecat buzele
al ei să guste aroma dulce și umedă a gurii ei. De data aceasta buzele i s-au întredeschis
ușor, iar ea închise ochii, respirând liniștit.
MacGregor o strânse mai aproape, împingând-o cu grijă de el, luându-l pe a lui
timpul să nu o sperii.
Odihnită de-a lungul lungimii lui, ea era puternică ca o salcie verde și moale ca
blana de iepure.
S-a apropiat mai mult, căutând căldura care se afla sub suprafață și a găsit
brațele ei alunecând în sus ca să-l apropie.
„Arăți minunat cu o barbă tunsă. Mi-ar plăcea atât de mult să văd falca aceea
ras.” Ea îl sărută pe obraz și inima lui MacGregor s-a oprit. "Când avem
timpul, lasă-mă să-ți tund puțin părul.”
Degetele subțiri i-au alunecat prin păr, îndepărtând ușor valurile de ale lui
fruntea, iar ochii lui MacGregor s-au închis. Mijloacele pline de pene și calde îl țineau ca
cu siguranță la fel de puternică frânghie de cânepă. Ea îi sărută zgârietura de pe gât, urmând-o
în sus până la obraz și vânătaia de pe frunte.
„Îmi pare atât de rău că Tall Tom te-a rănit, draga mea”, șopti ea pe pielea lui.
ținându-l cu înverșunare de cadrul ei ușor.
MacGregor abia respiră, savurând posesiunea ei. Nimeni nu ținuse niciodată
el la fel de aproape, nici la fel de dulce.
— Vino aici, murmură ea răgușită, atrăgându-i buzele înapoi spre ale ei.
Tremura, forțându-se să nu o sperie. Ținându-și corpul încordat,
MacGregor încercă să nu o zdrobească de el, încercând să caute gustul dulce al ei
pielea, gura ei.

Pagina 90

— Da, așa, spuse ea, oftând de buzele lui, curgând sub el ca


mătase, încurcându-i braţele şi picioarele în jurul celor mai mari ale lui. Cuvântul a venit din nou,
alunecând ca mierea caldă pe gură. „Da, destul.”
Sărutări blânde i-au apăsat o dâră aprinsă pe ureche, ciugulind cu delicatețe lobul.
Căldura respirației ei curgea în jurul urechii lui, se învârtea în ea și în cea a lui MacGregor
gâtul s-a uscat brusc.
Apoi ea s-a despărțit de el, s-a ridicat și și-a întins brațele sus.
"Ce zi plăcută. Mirosul de salvie este minunat, atât de curat.”
Luând picăturile de rubin din punga mică de la talie, se prinse
le-a în urechile ei şi i-a rânjit. "Pentru noroc. vom avea nevoie,
nu crezi?”
MacGregor gemu, luptându-se cu nevoia din corpul său.
Regina se aplecă mai aproape, studiindu-l atent în lumina slabă. „Brăgăcios,
ce încruntat întunecat, MacGregor. Nu te-ai răzgândit despre păstrare
târgul, tu? Despre să-mi revendic șaua?”
— Mă gândesc la șei, bine, spuse el categoric, luptându-se cu încordarea
dorința călărindu-i trupul.
„Este o piele marocan minunată și ar trebui păstrată împreună cu restul pielii
bunuri în cortul cel mai aproape de cai.” Regina și-a băgat împletitura în lână
șapcă și o trase jos pe cap. Ochii ei enormi i-au zburat fața.
"Ale mele. Ce privire întunecată, MacGregor. Încă te doare din cauza lui Tall
Persoana Tom?”
„M-am simțit ceva mai bine”, a răspuns el, cu trupul dureros și dur.
Ea tremura, frecându-și mâinile mici. „Sunt atât de nerăbdător
să...” Ea zâmbi din nou, dinții ei sclipind în jumătate de lumină. „la numărarea loviturii de stat
in aceasta dimineata. Dar, oh, cât de mult mi-ar plăcea o ceașcă de ceai englezesc bun pentru micul dejun.
Oolong ar fi și el minunat.”
Antilopa s-a îndepărtat încet, iar mâna Reginei s-a odihnit pentru o clipă
pe pieptul lui MacGregor în timp ce urmărea crupurile albe care dispăreau în
umbre întunecate. „Făpturi drăguțe... grațioase.”
Ea a inspirat adânc și a oftat. „Miroși înțeleptul. E minunat. Atat de curat."
Voia să o arunce la pământ, să se cufunde în ea și să uite totul
dar— Regina îi zâmbi din nou. „O, MacGregor. Aceasta este mult mai mult
interesant decât credeam. Mă simt de parcă aș....” Ochii ei au prins privirea lui întunecată,
ținând-o o clipă lungă.
„Cavalerul meu întunecat”, a cântat ea încet, mângâindu-i buzele cu vârful ei
deget. Privindu-l cu tandrețe, ea îi netezește părul de pe față,
iar MacGregor își găsi respirația prinsă în plămâni. „M-ai salvat de pe mine
o moarte sigură... Iată-ne în această zi magnifică, pregătindu-ne să numărăm lovitura de stat

Pagina 91

și salvează-mi mândria rănită. Încep o nouă viață datorită salvării tale


eu din cabina. M-am tot gândit, draga mea. Pentru o vreme va trebui să mă ascund
identitatea mea... Așa că de astăzi înainte numele meu va fi...”.
Ea a ezitat și a zâmbit cu zâmbet. "Violet. Numele frumos pe care l-ai dat
pe mine."
În timpul vieții sale, MacGregor nu fusese niciodată atins la fel de tandru ca
magic. Ea a zâmbit, cu vârful degetului urmărind forma urechii lui și în josul lui
gât. „Ai depășit toate poveștile cavalerilor care au salvat
domnisoare prinse în castel, prietene. Când eram fată, visele mele erau de
cavalerul întunecat, ridicându-se maiestuos din ceață pentru a mă salva...
În altă clipă, se aruncă asupra lui. Buzele ei erau fierbinți și căutate
pe a lui, uimindu-l când limba ei mică i-a alunecat în gura lui. Șoldurile i s-au mișcat
împotriva lui, nepricepută și bruscă, mâinile ei răsturnându-l în jos pentru a-l găsi plin
si trezit. Ținându-l în pânza pantalonilor lui, șopti ea
inegal, „Te rog, nu fi supărat pe mine că nu mă comport ca o doamnă, dar sunt atât de
foarte entuziasmat. Sunt... să-mi sărut sânii pentru noroc. Fă-o... Fă-o, acum,
MacGregor...” îl îndemnă ea, luându-i mâna și punându-o peste sânul ei mic.
Deasupra lui, ochii ei erau enormi, implorând. "Vă rog. Doar de data asta. eu
am nevoie de acel sentiment sălbatic de parcă nimic altceva nu contează.”
Tremurând și privindu-l ca o căprioară flămândă, Regina râse nervoasă.
„Cât de diferit de mine. Ați vrut să spuneți când ați spus că îmi arată sânii
capsuni pe crema? Ai?" întrebă ea răgușită, desfăcând pânza
cămașă să-și strecoare mâna în interiorul camisolei ei până la carnea moale și moale. "Nimeni nu are
Mi-a mai spus vreodată ceva atât de minunat, atât de poetic. Ca și cum aș fi Helen din
Troia. Sau dragostea adevărată a inimii. În această dimineață, pregătit pentru răzbunare pe Domnul
Covington, mă simt destul de diferit de o doamnă engleză.
MacGregor clipi, încercând să-i găsească bătăile inimii în timp ce mâna ei îl urmărea
forma lui intim. Se ridică apoi împotriva lui, cu ochii întunecaţi şi
misterios, cerându-i atingerea.
În zorii zilei, sânii ei erau albi, plini de frig, în timp ce ea cobora
ea însăși la gura lui.
A sărutat creasta unui sân de mătase, în timp ce îl ținea pe celălalt cald
palma mâinii lui.
„Da, așa...” Șoldurile ei se mișcau urgent împotriva lui.
Când a gustat din sâmburele dulce, lingându-l cu limba, Regina a dat peste cap
împotriva lui. „Egad, MacGregor!” Ea tremura, oftând fără suflare.
Ea se uită la el cu ochi uluit. În altă clipă, ea a aruncat
ea pe toată lungimea pe el, ținându-l strâns de ea.
Obrazul ei era fierbinte pe al lui, trupul ei tremurând în brațele lui. Gura ei

Pagina 92

i-a periat urechea, respirația ei neuniformă umplând-o de căldură. „Mulțumesc”, ea


şopti, agăţându-se de el doar o clipă. „Cavalerul meu întunecat. Atât de îndrăzneț, așa
minunat de blând.”
Apoi, îndepărtându-se, și-a îndreptat îmbrăcămintea vioi, parcă
finalizarea unei sarcini satisfăcătoare. „Ce dimineață frumoasă. Oh, sunt atât de entuziasmat. Cand
putem începe?”
MacGregor stătea încet, cu trupul dornic de eliberare. Simțea că a fost prins
într-o tornadă din Missouri și aruncat într-un alt teritoriu, apoi aplatizat pe
măcinat de o maşină cu abur. Dar emoția care dansa în ochii Reginei s-a legat
el, zorile roz prinzându-i pe obraji în timp ce ea chicotea și răcea
biscuit la el. „Cavalerul meu întunecat. Gata să-mi revendic onoarea. Ceea ce ai nevoie este
să-mi port culorile.”
Ea a căutat prin buzunare și a scos un pic de panglică violet ruptă
din pantalonii ei. Roțuindu-și buza de jos, Regina a legat panglica de jur împrejur
brațul său cu o înflorire și rânji. "Acolo. Purtând culorile doamnei tale
pentru noroc, ar trebui să fii în siguranță, draga mea.”
Trecându-și încet degetul peste panglică, MacGregor nu-și putea aminti
când o femeie îl marcase ca fiind al ei. Gestul a ajuns adânc în el
și a netezit o durere pe care nu voia să o recunoască.
Încercând să-și urmărească starea de spirit, MacGregor a mâncat încet, privind-o scanând
Tabără de englezi, culoarea ei mare. Un semn de frică din partea ei și el ar fi aruncat
ea peste umărul lui, făcând bagajele pentru țara înaltă.
„Ești la fel de nerăbdător să numeri lovituri de stat ca orice indian pe o cale de război acum”, el
spuse încet în timp ce dădea cantina pentru o băutură, apoi își ștergea spatele
mâna peste gura ei.
„Sentiment minunat. Deloc ca a trebui să mergi la tribunal sau să te îmbraci pentru un bal. Și
mult mai distractiv, ar trebui să mă gândesc.”
Ea ținea biscuitul mai sus și zâmbi, arătând ca băiatul ea
portretizat. „Odată ce ajungem la civilizație, mă voi asigura că ai un
aprovizionare cu gemuri înainte de a pleca pe drum. Un toast pentru victorie”, a spus ea oferindu-se
cantina către el și bătându-l pe genunchi de parcă ar fi fost fratele ei. „Nu fi
speriat. Porți culorile mele, așa că vei fi în siguranță. Nu voi lăsa nimic
ți se întâmplă.”
MacGregor înghiți rapid în sec, împinând gândurile întunecate despre Regina
tratându-l cu mită și bătaie și trimițându-l pe drum.
Ea se rezemă de el și își coborî vocea de parcă ar fi împărtășit un secret. „Eu
găsești că cercelul lui Pierre este destul de elegant, nu ești de acord? Adică, nu este potrivit
Domnul ar purta unul, desigur. Dar una peste alta, pot vedea unde ar fi
fă o doamnă să leșine”.

Pagina 93

MacGregor se ridică brusc, întinzându-se și slăbind tensiunea din a lui


corp. Nu voia s-o audă vorbind despre Pierre sau despre orice alt bărbat pe acel ton.
Sunetul l-a enervat și nu știa de ce. „Ar fi bine să luăm tabăra aceea
acum, în timp ce alăptează capete rele”.
Ea stătea lângă el, cercetând pe jumătate de lumină conturul corturilor.
"Minunat. Pur si simplu adorabil."
— Minunat, repetă el, încercând cuvântul pe limbă, potrivindu-l cu el
femeie.
Aplecându-se aproape de urechea ei, MacGregor și-a lăsat mâna să se întoarcă în jurul ei
gâtul zvelt, mângâind pielea fină. „Nu vreau să li se întâmple nimic niciunuia
unul dintre noi. Jack Ryker este un sconcs. Poate bea whisky toată noaptea și poate conduce a
petrecere ucigașă în zori. Se va trezi la cel mai mic zgomot și nu va ezita
a-ți tăia gâtul. Ascultă deci cu atenție. Dacă faci un pas pe tine
Ei bine, te voi arunca peste umărul meu și o să alerg după cai. Afurisita ta de șa
va fi o pernă excelentă pentru Comanche pentru a face comerț în Mexic.
Regina și-a lins buzele, ochii ei uriași îndreptându-se spre el. „Slujitorul tău
așteaptă, domnule bun. Voi fi alături de tine, urmând cel mai mic capriciu la fel ca și
cavalerii regelui Arthur.”
În timp ce el se încruntă la ea, ea zâmbi și îi sărută obrazul. Degetul ei
a alergat pe pliul dintre sprâncene, atingerea ușoară uimindu-l mai mult
mai eficient decât un topor de război. „Te rog, nu-ți face griji. Sunt mic și rapid și cu adevărat
destul de capabil. Spune-mi doar ce să fac.”
~***~
„Nu-ți face griji, spune ea... purtând o panglică mov pe brațul meu, furând
cai și oi cu Ryker în spate, mormăi MacGregor sub el
răsuflare, în timp ce căuta prin cortul întunecat şa.
Cu puțin efort, a zărit pielea roșiatică cu un model complicat
design floral și un corn mare de șa turnat. Înfășurarea șeii într-o
pătură, MacGregor a legat și înnodat curele de piele, modelând rapid o praștie
pentru spatele lui.
A ieşit din cort şi a văzut trupul mic al Reginei conturat pe a
foc mic. Aprinzând o lanternă lungă, se îndreptă spre mai multe corturi, aprinzându-le
foc.
— La naiba, e rapidă ca un iepure, mormăi MacGregor, strângându-l pe al lui
Pușca Springfield mai strânsă în timp ce se năpusti în cel mai mare cort.
Își ținu respirația, agățându-se de umbră până când ea ieși afară. The
mănunchiul legat de spate s-a deplasat în timp ce alerga spre valea mică în afară de
tabăra. Un câine a lătrat ascuțit, iar turma de oi, ușoară și întunecată în
zorii, a început să curgă spre pas. Alergând în jurul lor, înconjurând turma,

Pagina 94

Trupul mic al Reginei a surprins lumina roz a zorilor.


Corpul îndesat al lui Jack Ryker a apărut brusc, blocându-l pe Regina
Vederea lui MacGregor.
— La naiba, înjură MacGregor, lăsând șa la pământ. În instant
Ryker și-a ridicat pușca la umăr, MacGregor era pe el. Forța lui
cadavrul l-a aruncat pe Ryker la pământ. Când a căzut, a aruncat patul puștii în sus
capul lui MacGregor. Cuțitul lui Ryker șuieră, alunecând prea târziu din teacă...
Cuțitul lui MacGregor i-a alunecat printre coaste.
— Nenorocit de nenorocit, gâfâi Ryker, sângele curgându-i din gură
înainte ca ochii săi neînsuflețiți să se uite la zori.
Ştergându-şi lama pe pieptul lui Ryker, MacGregor ridică şa şi
începu să se îndrepte spre Regina, blestemând la fiecare pas. Apoi primul apel de foc
a sunat în spatele lui, iar bărbații, amețiți de băutură, s-au împiedicat de ardere
corturi.
Oaia se mișca prea încet, se gândi el, croindu-și drum printr-o prerie
câmp de câini. Băiind, mișcându-se ca frunzele palide pe apa întunecată, oaia a dispărut
într-un stand de aspens cu scoarță albă.
O prinse ușor pe Regina, apucând-o de braț pentru a o pivota brusc împotriva lui.
„Am spus să arzi un cort, apoi să stingi, femeie. Unul, împușcă el în ea exact ca a unui câine
dinţii ascuţiţi îi strângeau călcâiele.
„Ușor, MacGregor”, a ordonat ea în liniște când el și-a ridicat patul puștii spre
lovește capul pestriț alb-negru al câinelui care mârâie. Prin
umbre ochii albi ai câinelui se uitau înapoi la el.
— Iată, băiatul meu bun, a liniştit Regina, mângâind câinele. „MacGregor este
în temperament în această dimineaţă. Dar nu vom lăsa asta să oprească jocul nostru minunat, sunt
noi?"
— Minunat, repetă MacGregor, întrebându-se de câte ori a folosit
cuvântul în acea dimineață. „Am putea fi scalpați sau împușcați în spate la orice
moment și crezi că este minunat?”
— Minunat, a răspuns ea, zâmbindu-i spre el. — Iată acum, Laddie.
MacGregor poate mârâi puțin, dar este un prieten.”
MacGregor aruncă o privire înapoi spre tabăra în flăcări, apoi spre capra care conducea
oile mai adânc în pas. Câinele mârâia lângă Regina până când aceasta arătă cu degetul
spre turma de oi. "Merge."
„Nu putem duce oile alea prin trecătoare.”
Ea a început să meargă repede după turma mică, mișcându-se ușor peste
traseu stâncos. — Hai, MacGregor. Este o dimineață minunată pentru o aventură. doamnă
Guinevere este o capră de plumb minunată. Oile mele o urmează fără întrebări.
Sunt o cruce Highland Scots, perfectă pentru munte și minunată pentru lână.

Pagina 95
De asemenea, carne de oaie bună. Dar acești dragi nu sunt destinati să gătească oale.”
„Uh-huh”, a spus el, mutând șa pe spate. Ieșind de pe traseu, el
a găsit caii. După ce a urcat în șa lui Kansas, a legat-o pe cea a lui Regina
şa până la corn.
Lovindu-și frânghia încolăcită de cai, i-a îndemnat spre
trecătoarea de munte. Depășind turma, caii i-au înconjurat și au alunecat în el
prima curba marcand trecerea.
Deasupra capului, un șoim cu coadă roșie se înălța mai sus în zorii roz, strigătul lui strident
tăind în dimineața. O ciurmă cenușiu-maronie a alergat pe marginea unui galben
pin să se ascundă în acele groase.
Petice de zăpadă s-au agățat de umbre, iar Regina a pășit printre ele ca
delicat ca o doamnă la o plimbare în Londra. MacGregor s-a trezit urmărind
Spatele subțire al Reginei în timp ce se legăna ușor în pantalonii băiatului. Și-a dorit asta
curba dulce erau ascunse cu grijă împotriva lui în blănuri. Nu și-a dorit niciodată o
femeie care se agăța de el, nu și-a dorit niciodată ca respirația ei să se învârte în urechea lui și să audă
suspinele acelea moi neuniforme pe pielea lui....
Mergând în Kansas lângă ea, el clipi la zâmbetul ei larg și dezgustător. Strigătele
în spatele lor slăbea pe măsură ce o studia pe femeia pe care intenționase să o pretindă drept a lui
soție.
Respirația ei a scos un mic nor de abur în aerul rece. Câinele a ciupit
și a păzit oile, ținându-le într-un model apropiat, mișcându-se prin stânci,
trecere curbată. Ea alerga înapoi la amanta ei frecvent, purtându-se ca un cățeluș bătut la
călcâiele ei. Regina a vorbit cu câinele cu ochi albi, mângâindu-i și strecurându-i o bucată
de sacadat.
„Acum, domnișoara mea”, a guturat ea. „Te-au lăsat să păzești toată turma
singuri, nu-i așa? Venus așteaptă împreună cu Pierre și un copil.
Se aplecă să hrănească câinelui MacGregor cu biscuitul cu aluat și rucsacul mai departe
i-a alunecat spatele.
— O să iau asta, spuse MacGregor încet. Acum mai puțin de o oră asta
sărutul femeii a aprins un foc în burta lui, iar acum ea arăta ca o fată, rânjind
sus la el.
În prima lumină ascuțită, după ce au trecut de o curbă întunecată, Regina este groasă,
împletitură strălucitoare se legănă liber pentru a-și peria șoldurile. Ea ridică pachetul spre el cu grijă
și i-a zâmbit. „Cărțile mele... poezie și o carte minunată a unui colonist
femeie, doamnă copil.”
A ridicat pachetul, inspectând desenele complicate ale indigo-urilor strălucitoare,
roșii și violete ale pânzei moale și ale franjurii lipite.
Trecându-și cu dragoste degetele peste pânză, ea spuse: „Șalul meu paisley.
Destul de la modă atunci când este purtat cu o rochie în carouri. Modelul a venit în Scoția

Pagina 96

din India prin intermediul rutelor comerciale. Vedeți modelele complicate? Sunt
legende despre asta. Unul spune că este amprenta pumnului unui calif, semnătura lui. O alta
spune că este o flacără. Al meu este din lână fină din subparul a zece capre de cașmir,
deși există muselină și șaluri superbe, strălucitoare, de culoarea șofranului. Nu tu
iubesc florile mici din interiorul flăcărilor? Designul se numește buta, adică
'floare.'"
Regina îi zâmbi răutăcios. „Napoleon i-a dat lui Josephine un egiptean
șal caisley și ea a mai comandat sute. Întotdeauna am crezut că șalele
fii mai degrabă... seducatoare.”
Sticla clincăni încet în mănunchiul în timp ce-l lega de cornul șeii și
Regina se aplecă să ridice un băţ lung. „Te rog să fii atent, MacGregor. Asta e bine
Coniac englezesc și whisky scoțian în șalul meu.”
Deschise pachetul suficient pentru a ridica sticlele și a le pune
cu grijă în sacii lui. Schimbându-se în şa, se uită la oi
deplasându-se mai sus pe pasul de munte.
În dimineața asta, Regina venise după el, atingându-i excitarea și întrebând
pentru gura lui pe pielea ei. Îl numese „cavalerul întunecat” și îl marcase
cu panglica ei mov înainte de raidul în care îl ucise pe Jack Ryker.
Apoi iată că el îi mângâia șalul și se uita la șoldurile ei legănându-se în timp ce ei
trecu oi și cai printr-o pasă periculoasă. În mijlocul tuturor, ea ar fi făcut-o
a luat un nume pe care i-l dăduse, Violet. MacGregor se mişcă neliniştit în şa.
O voia aproape, cu brațele și sânul moale împotriva lui... „Poți călărești
în spatele meu."
Ea a zâmbit larg, uimindu-l. „Nu m-aș gândi la asta. Dar poate ai face-o
mai bine verificați caii. Probabil că au nevoie de o mână de ajutor cât timp
Laddie îmi face toată treaba. Este unul bun, nu-i așa? O corabie a adus-o pe a lui
mama la docuri și am găsit-o în mijlocul peștilor, cerșind resturi.”
„Câinele este o femelă”, a spus MacGregor încet în timp ce se întorcea să privească
fumul se ridică pe cerul dimineții în spatele lor. Strânse din dinți, dorindu-și
atingerea ei.
"Oh, stiu. Dar n-ar fi lăsat-o să vină dacă ar fi știut și
Mi-am luat obiceiul să-i spun „el”. Vezi tu, am plănuit asta
călătorie mult timp și am ales-o pe Laddie chiar înainte de a se naște pentru a fi a mea
complice. Frumos când planurile au succes, nu-i așa?”
MacGregor îl îndemnă ușor pe marele Appaloosa înainte. El nu a vrut
explorați modul în care mirosul câinelui ar fi putut provoca fiecare câine mascul din țară
să-i urmeze. A aruncat privirea spre un baraj de castori, studiind blana groasă a unui mare
mascul cu ochiul unui trapător experimentat.
Femeile de calitate nu ar trebui să cunoască particularitățile de reproducere. Dar ea a făcut...

Pagina 97

„O să obosești. Faceți cu mâna când o faceți.”


„De ce, MacGregor. Cred că roșești!” exclamă ea, studiindu-l
intens.
„La naiba și la naiba, femeie. Un bărbat are nevoie de intimitatea lui, începu el cu fierbinte, ca
sclipici din sânul ei alb în zori îl străbătură neînvitat.
— Și femeile, spuse ea încet, privind în jos la fumul care se ridica din interior
vale umbrită. „Vor urma?”
„Nu este probabil în această dimineață. Din câte am văzut, vor trebui să doarmă fără ei
whisky-ul mai întâi. Fără Ryker, vor trebui să stea afară pentru un timp.”
Sprâncenele i se ridicară. „Fără Ryker?”
„L-am ucis. Avea o pușcă îndreptată spre crupa aia care se balansează. De cand
Tocmai am sărutat sânii aceia de căpșuni și ți-ai trece mâinile pe ai mei
private, am crezut că Ryker ar fi mai bine să nu deschidă nimic cu care vreau să mă joc.”
„L-ai ucis pe Jack Ryker? Era necesar?”
„Ești în viață, nu-i așa? Legănându-ți șoldurile și sânii de căpșuni,
suficient pentru a smulge ochii unui bărbat de pe cap.” O batjocorise, nevrând
ea să urmărească câți bărbați omorâse de-a lungul vieții.
„MacGregor! Şolduri legănate, într-adevăr.” Înroșind sălbatic, se uită la el, la ea
gura întredeschisă. — Căpșuni... nu te-am mângâiat... Ea înghiți în sec și
clipi de câteva ori de parcă și-ar fi amintit și ea. "Tu stii...."
"Da doamna. Eu chiar da. A fost minunat să te am fierbinte și să mă dorești.
Nu pot spune cum am avut vreodată o femeie care a venit la mine așa. Cu adevărat. A fost divin.
Pur și simplu minunat.”
„MacGregor!”
A admirat felul în care ea se întoarse, stânjenită. Un bărbat nu a vrut
să creadă că femeia lui a vorbit sau s-a rostogolit cu un alt bărbat, iar Regina a reacționat
exact așa cum și-a dorit el – nou în joc.
Mângâind pe gâtul pestriț al lui Kansas, MacGregor se așeză pe spate în șa. „Se simte
Foarte bine, băiete... a avea o femeie să devină fierbinte și supărătoare când vrei
a ei."
Când Regina nu se întorsese de o oră, și-a alunecat degetele de-a lungul
șal moale și jucat cu franjuri.
„Femei”, a aruncat el către cai, care au început să-l urmărească. El a aruncat o privire
peste umărul lui către Regina și o găsi jucându-se cu câinele. „Punctul de călărie
pentru cai si oi. Purtând un șal de femeie și așteptând să se culce cu ea ca un
băiat pe jumătate înfometat.”
Îşi ridică gulerul împotriva vântului care mătura râpele şi
s-a aşezat în şa să moţinească.
~***~

Pagina 98

Luna s-a ridicat încet peste Sangre de Cristos, luminând micul


lunca unde se opriseră pentru noapte. Oile încetiniseră trecerea
trecerea și, odată ce capra se întoarse spre MacGregor, năvălind asupra lui.
Hercules, berbecul, se uită cu ușoară interes. Acceptându-și în cele din urmă soarta,
MacGregor a alunecat anturajul într-o râpă de stâncă roșu adânc, cu pășunat luxuriant
iarbă, ascunsă de vântul muntelui și alimentată de un pârâu.
Deși cerul era albastru deasupra capului, micul pajiște se întindea în umbră. A
pisica de munte țipa îndepărtat în noapte, iar caii, legați lejer de a
frânghie înşirate între pini, scânci neliniştit. Într-un colț lângă stânca roșie
stâncă oile păşteau liniştite. Laddie s-a întins pe un buștean de pin căzut și a adulmecat
aer umed, cu miros de pământ frecvent.
MacGregor a prins doi iepuri, prăjindu-i pe scuipă de lemn verde sprijinită
peste micul foc de tabără. O tigaie ușoară a prins picurăturile de carne; tabără
cafeaua s-a infiltrat într-o găleată de tablă lângă foc.
„Este minunat”, strigă Regina. Ea a sprijinit ultima dintre ramuri
ea tăiase o parte a puiului pe care MacGregor îl legase de pământ.
Punându-și mâinile pe talie, ea îi zâmbi peste adăpost. "Eu sunt
înfometat.”
Ghemuit lângă foc, MacGregor a aruncat o mână de mălai în
picuraturi rumenite și apă adăugată, amestecând-o într-un sos.
Arătând mai mult un băiat decât o femeie, Regina ar trebui să fie obosită, dar el ar fi obosit
i-a mai văzut energia înfloritoare, alimentată de entuziasm. Odată ce mâncarea caldă a lovit-o
stomac, ea s-ar ghemui în halatul de dormit ca un copil epuizat. Încântat de
succesul lor, fața ei era îmbujorată de focul de tabără în timp ce se așeza lângă el.
Rezemată cu spatele de pielea roșie de marocan, Regina se uită la stele
peste ele și și-a întins brațele sus. „Țară minunată. Frumos și curat.
Această dimineață a fost pozitiv încântătoare.”
Ea chicoti, bătându-l pe coapsă. — Ar fi trebuit să-l vezi pe contele
față. Întins acolo, cu doxicul lui, beat ca un loan, incapabil să facă altceva decât să privească
în timp ce l-am legat de un stâlp de cort.”
MacGregor puse tigaia pe o stâncă plată și se uită la ea. "Tu
ce?"
Ochii ei s-au mărit indignat. „Iată-l cu acel negru pozitiv
arăta de parcă m-am purtat prost.”
Se îndreptă, și-a trecut mâna pe frunte pentru a netezi ondularea
cârcele înapoi și și-a ridicat bărbia. „Trebuia să-i spun cine număra lovitura de stat
pe el."
— Știe că ești în viață acum, a spus MacGregor încet. „Va veni
Pentru dumneavoastră. Înainte să fi crezut că sunt indieni.”

Pagina 99

Ochii Reginei s-au îndreptat spre el, cu lumină în genele întunecate. „L-am vrut
a sti. A fost un punct de onoare. O tratase rău pe Venus și o părăsise pe Laddie și
săracii mei mieluși să se descurce singuri.”
MacGregor ridică din sprâncene. „Nu ai fost tocmai drăguț cu tine
părăsind tabăra.”
Ea s-a încruntat și a privit în altă parte la oaia care se așezau pe pământul gros și uscat
iarbă. "Nu. Am înțeles că urma să studiem o turmă de oi Navaho din apropiere
și tabără câteva zile în timp ce vorbeam cu ciobanul. Visul meu și
Scopul acestor oi este de a oferi o nouă viață departe de Anglia...”
Zgomotul pârâului care se ondula lângă tabără s-a amestecat cu animalele.
sunete înainte ca ea să se întoarcă spre el. Mâna ei mică se sprijini pe coapsa lui și
MacGregor se trezi instantaneu gândindu-se la sânii ei, la carnea moale de dedesubt
buzele lui....
— Mă bucur atât de mult că ai furat caii, MacGregor, șopti ea urgent. „Eu
nu suporta să-i lase în urmă. Le-am putea folosi pentru comerțul cu indienii
pe măsură ce mergem. Am auzit că nativii își tratează bine stocul.”
„Doar dacă nu le mănâncă pentru carnea de iarnă. Ai fi putut fi rănit.”
MacGregor nu voia să se gândească la modurile în care ar fi putut fi rănită. El
i-a întins o cârpă de iepure friptă. „N-ai rezista mult ca o curvă de lagăr.”
Mușcând din carne, Regina se încruntă la el. În jurul pâlcului de carne, ea
a spus: „Aș vrea să nu folosești astfel de cuvinte”.
Și-a lins degetele cu delicatețe și a întrebat: „M-am gândit, MacGregor.
Unde sunt acești sălbatici periculoși, ticăloșii pe care i-a menționat Moon? Și
de ce suntem in siguranta? Și ce a vrut să spună, „mergând între națiuni”? Langa
de altfel, am prins doi păstrăvi drăguți în pârâu și vor rămâne acolo până
mic dejun. Vreau să-mi fac partea, MacGregor.”
I-a aruncat lui Laddie restul iepurelui și și-a șters mâinile pe ea
pantaloni. Ea a scanat sosul, luând probe cu vârful degetului și
zâmbindu-i în timp ce aştepta ca ea să termine. „Ei bine, ești prea obosit să vorbești?
Să te bag și să cânt un cântec de leagăn?”
„Aștept o șansă să răspund.”
— Mulțumesc pentru ziua de azi, MacGregor, spuse ea încet. „Pentru păstrarea
târguială, în ciuda pericolului.”
„Uh-huh.” Dintr-un impuls, MacGregor își băgă din nou degetul în sos
și l-a lins de pe ea, cu ochii închiși pe ai ei.
„Al meu....” Ea oftă neuniform, apoi și-a dres glasul. „Ce altceva ai
gătit?"
~***~
Pagina 100

Capitolul opt
Laddie lătră sălbatic exact când Regina termina de înmuiat ultimul aluat
biscuiți în sos.
Ceata de indieni s-a mutat din noapte ca umbrele în tabără,
înconjurându-i.
Înveliți în blănuri, pături și pene, războinicii lui Little Bird erau alcătuiți din
Cheyenne, Arapaho, Kiowa și un Sioux care poartă semnul trupei lui Red Cloud.
Crucea mare de aur care acoperă pieptarul cu mărgele a Păsărei strălucea în
lumina focului, un scalp proaspăt de păr blond legat de lancea lui strălucea.
A ridicat mâna pentru a-l saluta pe MacGregor și a vorbit în engleză. "Doua inimi.
Astăzi ai făcut raid pe albi și i-ai dat fratelui nostru Cheyenne mulți cai. Ta
Inima roșie își amintește de fratele tău, Cheyenne, ucis în tabăra lor de pace
la Sand Creek de către soldații albi.”
„Îmi amintesc și mă rog ca tratatul de pace de la Medicine Lodge Creek să o facă
ușurează inimile Cheyenne și Arapaho.”
„Pah! Black Kettle semnează tratatul alb, fiind de acord cu o mică parte de
teren — o rezervare.” Cuvântul amar în gura lui, gura largă a Păsărei
refuzat.
MacGregor ia studiat pe războinici și vopseaua roșie care le marca fețele.
Acești bărbați, care își legănau puștile în timp ce își strângeau ura în inimă, nu au vrut
apleca la orice tratat. Cu toate acestea, acești bărbați erau prieteni din tinerețea lui MacGregor și el
durea cu ei.
„V-am văzut, prieteni, urmărind tabăra. Am așteptat să împărtășești
focul meu umil, răspunse MacGregor, întorcând salutul Păsărei. Regina
stătea lângă el, cu chipul ei palidă.
Bărbații fioroși stăteau deasupra ei, cu inimile pline de durere și crimă.
Bărbați care fuseseră torturați și biciuiți, luptând cu disperare pentru pământurile lor
împotriva spaniolilor, francezilor și a inundațiilor de soldați, mineri, coloniști.
Cu câțiva centimetri mai scurtă decât bărbații, Regina și-a întâlnit privirile pietroase cu ea
proprii. Oțelul a trecut prin sângele ambelor rase și fiecare indian a apreciat
ridicarea mândră a capului ei.
Mândria se răspândi prin MacGregor; femeia lui stătea lângă el fără teamă.
Studiind cei cinci indieni care s-au mutat aproape de ea, s-a uitat înapoi la ei
uniform. Unul i-a atins pielea și împletitura ondulată, încurcându-și degetul în
capete ondulate. Curios, o alta s-a jucat cu picăturile ei de rubin.
„Înțelegi vântul și căprioara, alergând liber”, a spus Little Bird
in liniste. „Pentru aceasta te numim frate și îți lăsăm totuși să treci în pace
există sânge care curge de-a lungul Purgatoriului și Traseul Taos și mulți care o fac

Pagina 101
să nu-și însemne frații.”
Îmbrăcat într-o jachetă de uniformă albastră, jambiere din piele și o cârpă de spală, the
Șeful indian se întoarse către Regina. „Femeia ta poate alerga ca vântul.”
Ochii pasărei s-au aruncat în jos pe Regina și, pentru o clipă, liniile crude
în jurul gurii i s-a înmuiat. „Acesta este cel pe care l-ai revendicat de la munte
iar albii. E îngustă ca un băiat. Cu siguranță ea nu poate fi moale sub
blănuri. Poate că trebuie să iei o altă soție pentru a-i face pe fii să se joace cu Jack.
Lângă MacGregor, înroșirea Reginei s-a adâncit în lumina focului, iar ea
înţepenit. "Domnul. MacGregor și cu mine avem un aranjament de afaceri, începu ea fierbinte,
apoi se opri când ridică privirea pentru a-l vedea zâmbind.
"Whisky?" a întrebat Manti, un cheyenne, pe un ton scăzut, gutural.
„Fără whisky. Asta nu este pentru noi, spuse Little Bird cu asprime, încruntat
Manti.
Când războinicul a privit în altă parte, Pasărea Mică a dat din cap și s-a întors către
MacGregor. „Și-a ales inima ta oamenii, vechiul meu prieten? Va fi fiul tău de
să fie aruncat două sânge în școala unui alb, singur și înfricoșat ca tine?
MacGregor și-a pus mâna peste inimă. „Îmi duc fiul la înălțime
țară, la siguranță. Și femeia mea.”
Pasărea Micuță a atins împletitura Reginei în timp ce i-a traversat sânul. „Fratele meu,
femeia nu este slabă. Ea este un premiu pentru încălzirea celui mai sărac bărbat. Mulți se vor lupta pentru
o am pe ea, sângele alb și roșu deopotrivă. Poți trece liber, tu și ta
fraților, pentru că iei doar ceea ce ai nevoie. Alții care ucid bivolul și
căprioarele și le lasă să putrezească vor avea altă soartă.”
Alături de el, Regina tremura ușor, iar MacGregor îi găsi mâna
căutându-l pe cel mic. Micuța Pasăre se uită la mâinile lor unite, apoi la
MacGregor.
„Odată, în copilărie, te-ai luptat cu preotul și i-ai luat biciul ca să mă eliberezi, doamne
frate." Își atinse pieptul și apoi pe cel al lui MacGregor. „Ne-am găsit viziunile în
Dansul Soarelui împreună... Din două sânge, puteți trece în siguranță. Femeia ta,
de asemenea. Îți duci fiul în siguranță. Asta înțeleg.”
Buzele largi ale Micutei Pasăre s-au curbat într-un mic zâmbet în timp ce el își arunca privirea în jos
Regina, care abia ajunse la umărul lui MacGregor. „Este slăbănog, mea
frate. Poate că ai avea nevoie de carne mai caldă în pături. O femeie grasă este
bine în iarna rece.”
„Acum, vezi aici...” începu Regina cu fierbinte înainte ca MacGregor să o ascundă
lângă el, cu mâna sprijinită jos de șoldul ei.
„Un om sărac ia ce poate”, a spus el încet, în timp ce în ea se înroșise
obrajii. Mângâindu-și fesele moi, MacGregor dădu din cap spre oaie. "Ta
turma are nevoie de îngrijire, draga mea, spuse el încet, apăsându-și mâna de

Pagina 102

mic din spate pentru a o îndemna spre oi.


Sprâncenele i se ridică. „Turma mea... vrei să vorbești cu prietenii tăi
fără mine, se răsti ea. „MacGregor, mă concediezi ca pe un copil
pus la culcare. În Anglia și în colonii, bărbații cred că femeile nu pot înțelege
politică."
Luând mănunchiul de șal de lângă șa, ea se îndreptă spre
oaie. Privind-o pe Laddie întâmpinându-se într-un petic de lumina lunii, MacGregor o admira
balansul șoldurilor ei pentru o clipă, apoi îi vorbi liniștit în cheyenne lui Little
Pasăre.
Două ore mai târziu, după ce indienii au alunecat în noapte, Regina s-a întors la
tabără. Stând cu picioarele încrucișate lângă foc și sorbindu-și cafeaua, MacGregor
am privit-o măturând elegant în tabără, drapată în șalul mare. Geniala
culorile prindeau lumina focului, ondulandu-i de-a lungul trupului ei în timp ce trecea pe lângă el și
întors.
Nelegat, părul ei strălucea și dansa, învârtindu-se la fel ca șalul.
Ea strânse mai strâns șalul cu un pumn și sticla de coniac de caise cu
alte. "Tu!" Regina luă înapoi de pe ea o fâșie grea de păr strălucitor
umăr. „Tu și acei bărbați sunteți cu adevărat, foarte nepoliticoși. Fără maniere adecvate deloc.”
Curgând în jurul cămășii ei de flanel deschise și a pantalonilor aspri, șalul
a prins lumina focului, strălucind cu el. Franjurile strălucitoare dansau în jurul ei
jambiere de piele în timp ce pândea pe lungimea poianei. Brusc prea cald,
ea s-a scuturat de șal, și-a dezbrăcat jacheta de pe ea și a aruncat-o
la. Deschizându-și nasturii cămășii în vârful camisolei, ea a fost
fără să știe de sclipirea ușoară a cărnii palide care îl încânta pe MacGregor.
Apoi, înfășându-se în șal, îl zări pe MacGregor, încercând
să-i văd expresia sub barba neagră. Arăta ca un pirat, lipsind un
cercel, gândi ea tulbure, luptându-se cu amintirea trăgării lui gurii
rafinat pe sânul ei în zori. „Iată-mă, făcut să stau ca un cioban
băiat care îngrijește turma, în timp ce tu vorbeai cu bărbații despre scalping și sânge
și așa.”
Regina ridică spre el sticla de coniac în timp ce el ridică o sprânceană groasă, batjocoritor
a ei. Ea se aplecă pentru a-și apăsa degetul pe pieptul lui lat. „Da, am avut un mic
înghițitură sau două. Pentru că sunt foarte, foarte supărat pe tine.”
O cădere grea de păr i-a alunecat pe piept în timp ce Regina stătea deasupra lui. "Acolo
stai, fericit ca o ciocârlă pe un mădular, în timp ce eu sunt făcut să mă furișez în umbră.
MacGregor, ai ceva de învățat despre a fi gentleman. Unul o face
nu face o doamnă să aștepte în umbră.”
El înfipse camisola din dantelă mai adânc în cămașa ei, apoi își nasturi cu grijă
marginile revelatoare. „Avem un vizitator.”

Pagina 103

Regina și-a aruncat părul de pe față. Ea clipi și se legăna


ușor, brusc conștient de faptul că un trapător împărțea umbrele cu MacGregor.
"Hm! Salonul nostru din pădure distrează tot felul de vizitatori. Femeia ta,
intr-adevar."
Ea se aplecă lângă faţa lui. „Văd acel zâmbet pândind sub acel negru
barbă. Privești, MacGregor. Și letch. Nu am întâlnit niciodată un domn așa
dispus să privească şi să lase. Totuși, pofti și saliva... și apoi te plângi, așa sunt și eu
slăbănog, sunt?... Cine ești?” l-a întrebat ea pe trapătorul aşezat lângă el.
Îmbrăcat în piele și cu un pieptar cu mărgele ornate, bărbatul cu burta mare
a început să deschidă o Biblie, trecându-și degetul pe linii.
„Este un vechi prieten. Un predicator, începu MacGregor cu grijă. „Buzzard
Jones.”
„S-a întâmplat să cadă în tabără” – ea pocni brusc din degete
amețit și fierbinte — „doar așa?”
— Tu, MacGregor, iei această femeie într-o căsătorie sfântă? Cand
MacGregor încuviință din cap, Regina îl privi cu privirea.
„Știa că îmi doream o căsătorie corectă.” MacGregor a omis asta
după ce a vorbit cu Little Bird, războinicul și-a trimis imediat cel mai rapid alergător la
Tabăra de munte a lui Buzzard.
— Tu, Lady Hawkes, îl iei în căsătorie pe acest bărbat? Buzzard a continuat,
trecându-și degetul pe paginile zdrențuite.
Regina se îndreptă spre predicator. Asezat langa masa lui MacGregor, Buzzard
era ca o pasăre. Întunecat de murdărie, fața lui părea ca o piele tăbăcită. Ea s-a legănat
înapoi la MacGregor, privindu-l cu atenție. „Ai un sortiment ciudat de
prieteni. Omul ăsta nu știe să citească. El ține Biblia cu susul în jos.”
„Ești mulțumit de târgul de la cabană?” a întrebat-o MacGregor
încet, uşurând o şuviţă lungă de păr mătăsos în jurul degetului.
"Da, desigur."
„Terminat și căsătorit. Semnați această hârtie aici, domnișoară, spuse Buzzard un fragment
hârtie la ea. „Ah... Îți țin sticla aceea între timp.”
„Sunt foarte supărat pe MacGregor acum. Dacă semnez această hârtie fără valoare,
veți părăsi tabăra, domnule Buzzard?” a întrebat ea, întinzându-i sticla de coniac,
pe care o ridică până la buze.
"Amin. Aleluia. Da, siree, bărbat și soție. Această zi în Domnul nostru...”
Regina semnă hârtia și luă înapoi sticla de coniac. "Caisă
țuica nu trebuie înghițită, omule bun.”
MacGregor s-a ridicat și a strecurat monede în mâna predicatorului. A zâmbit când
Buzzard și-a condus catârul din tabără. „Violet MacGregor”.
Buzzard îi răspunse: — E o persoană rea, MacGregor. Vezi unde calci."

Pagina 104

„Huh”, a adulmecat Regina indignată. „Unul rău. Sfrijit. Complimentele


cineva suferă când este în sălbăticia americană.”
Și-a lins ultimul gust de coniac de caise de pe buze în timp ce MacGregor
a terminat de sorbit din cafea și a băgat hârtia în buzunar. Ea l-a înghiontat pe al lui
cizma cu mocasinul ei, împingându-l. „Vrei o ciugulă?”
Când ridică paharul de tablă, Regina turnă o măsură bună în ea. Ea
i-a zâmbit fericit. „Destul de zi, nu-i așa? Plin de aventură, nu?
— Ai plecat pe jumătate, spuse el, coborându-se lângă focul de tabără. Intr-o scurta
mișcare el îi prinse încheietura mâinii în mâna lui mare și o trase ușor în jos
poala lui. Pentru o clipă, se înțepeni, neobișnuită cu contururile dure de sub ea.
Pentru un bărbat atât de slab, MacGregor părea căptușit confortabil. Reglare
ea însăși în unghiurile lui și să-l lase să o țină cu căldură avea anumite avantaje.
„Egad, MacGregor. Te miști atât de repede. Trebuie să fii foarte rapid cu o armă.”
Sub ea, corpul lui era solid, încordat de parcă ar fi așteptat ca ea să o facă
evadare. „Ți-am spus că sunt. Dar constat că sunt lucruri de făcut frumos și
ușor și lent.”
Regina clipi spre el, încercând să-și amintească despre ce spusese Buzzard
„doamna”, apoi a respins gândul în timp ce brațele puternice ale lui MacGregor se închiseră
încet, cu căldură în jurul ei, de parcă l-ar fi îmbrățișat pe Jack.
Ea închise ochii, savurând emoția tandră. De fapt, puțină îmbrățișare
nu i-ar face rău chiar acum, hotărî ea, aşezându-şi capul pe lăţimea lui
umăr. „Poți fi uneori dulce, știi. Cavalerul meu în sălbăticie,
salvându-mi turma și purtând culorile mele. Nu am fost niciodată atât de mulțumit ca asta
moment, în ciuda faptului că știi că poți fi destul de rău uneori. Un poftitor, capricios
brută."
Când i-a legănat ceafa în palmă și i-a ridicat buzele pentru a
sărut scurt, ea s-a ghemuit lângă el. „Oh, MacGregor, a fost minunat.
Alergând prin tufiș, numărând loviturile de stat și cea mai pură răzbunare, apoi scăpam
nevătămată. Ar fi trebuit să-i vezi fața lui Covington.
Ea a început să chicotească. „Acolo era, îndrăgostit și folosit, cu falca căscată. A lui
cămașă de noapte până la coapse...”
Ea se aplecă mai aproape, șoptind. „Are coapse teribil de slabe. Ca doi
bastoane albe. Ai tăi sunt...”
Ea a căutat cuvântul și a zâmbit când l-a găsit. Ea o zgudui
jos confortabil în poală. „... mai bărbătesc.”
Când MacGregor nu spuse nimic, ea îşi trecu braţul în jurul gâtului lui şi
oftă mulțumit. „Draga mea turmă este în siguranță, la fel și șaua mea. Și ai fost
minunat. Alergând prin tufiș, încruntându-se ca un pirat care se îmbarcă pe o navă...
culorile mele pe brațul tău.”

Pagina 105

Își trecu mâna pe obrazul lui, ochii ei înmuiindu-se în timp ce se apropie.


MacGregor ținuse partea lui de târg, ceva de puțini bărbați în ea
experiența făcuse. „Per total, ai încercat să îndeplinești târgul, în ciuda ta
obsesia asta cu soția.”
Mișcându-se sub șoldurile ei, el părea destul de inconfortabil. Ea a zâmbit
încet, amintindu-și cât de îngăduitor fusese el de-a lungul aventurii.
„Știi, sunt câțiva domni care ar fugi când i-am întrebat
să-mi sărut sânii. Dar ai fost atât de amabil. Într-adevăr... mă simt destul de roz și
bine dispus. Oh, sigur, sunt obosit. Dar mai întâi o mică sărbătoare. Dreapta,
MacGregor?”
„Frumos”, a răspuns el, ducându-și paharul la buze. Mâna lui MacGregor
se strecură sub șal pentru a-și găsi sânul, mângâindu-l până se întări. Ea
se mişcă experimental peste poala lui grea şi se aşeză pe creasta întărită pe care o făcuse
amintit.
Sorbi din rachiu, privindu-l peste marginea paharului. Întuneric
misterios, strălucind de o lumină magică, ochii lui negri îi întâlniră pe ai ei și pe ai lui
mâna strânsă pe sânul ei pentru o clipă. Apoi palma lui era caldă împotriva ei
stomac, vârfurile degetelor dure alunecând mai jos.
Când i-a împărțit băutura, ea i-a atins lobul urechii. Era cald și întuneric,
iar ea începu să se gândească la celelalte locuri calde și întunecate de pe corpul lui. Greul
planuri şi unghiuri, fierbinţi de nevoie masculină şi tremurând de efortul de
fiind blând cu ea.
Pielea lui MacGregor era atât de fierbinte acum, inima îi bătea puternic în piept ca
îşi puse vârfurile degetelor peste el. Ea a scotocit prin învelișul aspru de păr
muschii grei. — Știi, MacGregor, ai arăta decent cu al meu
picătură de rubin în lobul tău. Doar pentru moment. Mai târziu ai putea obține un mic cerc de aur ca
al lui Pierre.”
Lumina focului a prins cordonul contractându-i în maxilar și gât. "Tu
al naibii de bine ca urechile lui, nu? întrebă el strâns.
MacGregor i-a amintit de un mastiff dur de luptă cu mândrie învinețită și
având nevoie de calmare. Simțindu-se foarte caldă și în siguranță înfășurată în brațele lui, ea
netezi părul aspru care îi scăpa cămașa. Ea a vrut să facă pace cu el
și îi apăsă un sărut la baza gâtului. „Chiar nu ar trebui să arăți atât de fioros.
Doar pentru că ești obosit. Lasă-mă să-ți străpung urechea ca jertfă de pace. Gândi
a picaturii mele de ureche ca un talisman magic pentru a te ține în siguranță. Te rog, MacGregor. Suntem
doar împreună pentru o perioadă atât de scurtă. Pax?”
Buzele lui aveau gust de rachiul ei de caise; senzația minunată de a-l liniști
cu atingeri şi sărutări o încălziu. Sărmanul MacGregor, se gândi ea somnolentă. El
avea nevoie de mângâiere și îmbrățișări....
Pagina 106

„Ați putea la fel de bine să vă terminați ceremonia de branding. Îți dau o ureche
să te țin liniștit despre Pierre, spuse MacGregor cu precauție. „Gândiți-vă chiar că asta
scorul. Nu există altă femeie pe care să mă lase să mă marcheze.”
„O, ce dulce! Dacă mă doare, promit că o sărut mai bine. Și o să-l curăț
în fiecare zi, astfel încât să se vindece corect.”
MacGregor se încruntă. „Este grav, femeie. Un bărbat nu poate purta balonuri
aici, fără...”
Ea a zâmbit încet, cu ochii strălucitori. „Dar draga mea, absolut nimeni
v-ar pune la îndoială motivele. Ești atât de bărbătesc.”
S-a mișcat inconfortabil și și-a dres glasul. "Fa-o atunci. Voi fi mândru
să-ți poarte semnul.”
„Ce galant, ce minunat...”
"Acum! Înainte să-mi vorbești urechea în loc să o mutilezi.”
Regina strânse lobul urechii lui MacGregor, estompând durerea, apoi cu grijă
a introdus un ac de broderie dezinfectat cu rachiu bun.
„Risip de băutură bună...” a protestat MacGregor în timp ce curăța bine
zona, tamponând bucata de sânge cu o cârpă saturată în alcool.
Când rubinul străluci în urechea lui MacGregor, Regina îngenunche lângă el
studiază efectul pirat. Ea întoarse bijuteria spre lumina focului, studiind-o
lucrare de mână. "Arata ca...."
El a ridicat o sprânceană grea. "Minunat? Minunat?"
Înclinând capul, ea șopti răgușită: „N-am văzut niciodată așa frumos
om."
Cu părul strălucind în lumina focului, planurile aspre ale feței lui sunt ascuțite
contrast de întuneric și lumină, el era țara nouă proaspătă, vânturile curate și
măturand ierburi de luncă. Era munții, stâncoși și acoperiți cu
zăpadă, iar primăvara mătură peste dealurile verzi.
Ea îi ridică o șuviță din păr, trasând textura cu vârful degetului.
Mirosurile care se agățau de el erau curate, spre deosebire de mirosurile stâncoase ale curții.
Ea a inhalat parfumul lui, savurând-o. "Divin."
L-a vrut atunci, întinsă lângă ea și gustând-o cu
foamea zorilor. Își putea simți dorința trecând prin ea la fel de fierbinte și
tare ca rachiul. Nevoia ei de a-i răspunde îi pulsa adânc în ea.
Având grijă, ea și-a pus gura pe a lui, gustând caise dulci și din
o dorință mai întunecată, mai captivantă, care îi încălzește buzele.
— Ești un bărbat drăguț, domnule Two Hearts, șopti ea, strecurându-și mâna
înăuntrul cămăşii lui să simtă căptuşeala tare de muşchi mişcându-se acolo.
„Oh, doamne”, a șoptit ea în timp ce palma ei deschisă a găsit un mamelon tare masculin.
Aspră și păroasă sub atingerea ei, a găsit perechea mameloanului și a explorat-o

Pagina 107

în timp ce o privea, trăsăturile lui întunecându-se în focul întunecat. Slăbirea


nasturii de sus ai cămășii lui, ea a calmat mușchii încordați ai gâtului și umerilor lui
experimental, găsindu-i inima bătând puternic pe mâna ei.
Își dorea sânii să se potrivească strâns pe el, își dorea pielea întunecată
împotriva ei. Sărutându-l din nou, ea și-a descheiat cămașa încet și și-a pus-o pe a lui
mâna pe camisolul ei. Când palma lui largă se mișcă împotriva ei, modelând-o
moliciune cu degete tremurătoare și blânde, ea a inhalat aerul dulce al nopții.
Desfăcându-și cămașa până la capăt, ea îi studie cu atenție sfârcurile. "Două
Inimi. Una pe fiecare parte, îmi imaginez.”
Apoi, aplecându-se repede, i-a alăptat ușor, ciugulind, linsând cu ea
limba, până când a scos un sugrumat: „Violet!”
„Ei bine, am vrut doar să văd dacă ți s-a părut la fel de bine ca și mie”, ea
se întoarse indignat, îndreptându-se de lângă el. Ea a urmărit cicatricile gemene
acoperind mușchii grei ai pieptului lui cu vârful degetelor ei, apoi se aplecă să sărute
ei cu blândețe. „Cum le-ai dobândit, domnul meu?”
Corpul încordat al lui MacGregor se agită neliniștit. A înghițit în sec înainte de a explica.
„Cicatrici de Sun Dance...”
Buzele ei murmurară pe pielea lui fierbinte. „Mmm. Un ritual indian. Un barbat
atârnă de carnea lui zile întregi până când își găsește viziunea. Bietele Două Inimi
MacGregor...”
Luându-și timp, Regina se ridică și își trecu părul peste șal. Ochii lui
a urmărit mișcările cu foame și ea se gândi la felul în care o atinsese
sânii de parcă ar fi prețios. Înainte de raidul lor, gura îi fusese fierbinte,
trăgând și trăgând căldura pe picioare. „Doar asta o dată pentru a termina
chilipir, șopti ea răgușită, privind lumina dorinței în ochii lui întunecați.
Întorcându-se încet și îndreptându-se spre replică, ea a zâmbit în timp ce el o urmărea.
~***~
Lordul Mortimer-Hawkes se uită în ceața care îi învăluia castelul.
Înainte de zori, picăturile s-au mutat și au sclipit dincolo de fereastră ca un
solzi irizați de dragon.
Cu o zi înainte, el fusese obligat să plătească monede pentru bunuri agricole și a
taurul de reproducție ales se sufocase în mod misterios și murise. Săptămâna precedentă a
casa de depozit ars din temelii.
A măturat paharul și balonul de cristal de pe birou cu un bici de călărie. The
panouri de nuc răsună cu strigătul lui furioasă, aruncându-l înapoi spre el.
„Fără Mariah și femeie, nu voi fi nimic”, a încheiat el
amar. „Păgâne, vei plăti pentru această neascultare și vei plăti bine”, șuieră el
între dinți. „Te voi smulge din Colonii înapoi în forța mea. The
aranjamentele pentru călătoria mea sunt deja făcute.”

Pagina 108

Strângând o bucată de satin în mână, și-o aduse la față. Exoticul


parfumul se lipi de el, batjocorindu-l, până când îl aruncă pe fereastra deschisă.
Pânza a prins ceața, plutind prin ele, șerpuind dincolo de a lui
apucă la fel ca fiica lui. „Păgân...” șopti el cu cruzime.
~***~
În dimineața după raidul în tabăra lui Covington, ceața s-a agățat de
valea în care petrecuseră noaptea. Un fulg de zăpadă s-a prins pe Regina
gene în timp ce îl privea pe MacGregor vorbind în liniște cu Laddie. Apoi MacGregor
se întoarse să se uite peste umăr la ea.
Prin distanța de ceață și zăpadă ușoară, a prins căldura și
posesia privirii lui lungi și lente, mișcarea mică încântată a gurii lui.
Întinsă pe spate pe halatul de blană, trase șalul mai sus peste umerii ei goi.
Rămânând în căldură, își aminti cum o acoperise MacGregor
tandru cu pătura de bumbac și marginile halatului de blană înainte de a părăsi
colibă.
Îi mângâiase dezordinea sălbatică a părului ei de pe fața ei, degetul lui
urmărindu-i buzele umflate.
Regina se cutremură, prefăcându-se că dormea ​​când se întoarse să se ghemuiască deasupra ei. The
O mișcare ușoară tentantă a degetului lui îi trase sprâncenele, apoi genele.
„Ești treaz”, șopti el, iar tonul profund al vocii îi reveni
o altă amintire prea sălbatică pentru a te gândi la lumina zilei.
— Voi muri, reuși ea slab când MacGregor puse paharul de tablă
ceai în mână. Având grijă să-i acopere umerii goi cu șalul, el s-a liniștit
cu spatele lipit de el și a început să-și împletească părul.
Tăcerea lui o batjocoră, iar ea îi aruncă o privire îndrăzneață peste umăr.
Rubinul din ureche îi prinse și ținea lumina goală ca o picătură de sânge.
— Ce faci purtând picătura mea de ureche, MacGregor? ea a intrebat,
încruntat.
— Darul tău de nuntă pentru mine, draga mea, spuse el, strecurând o mână mare înăuntru
florile paisley să-i găsească sânii.
Regina gâfâi, cu palma tare și aspră lângă ea, înaintea el cu blândețe
a mângâiat-o. "Nuntă?"
„Am o hârtie în buzunar care spune că suntem bărbat și soție.” lui MacGregor
palma alunecă spre celălalt sân, încălzindu-l.
Ea îi trase încheietura mâinii, tremurând. O durea peste tot, sânii
tandru la vârful degetului lui târâtor. Cu toate acestea, ceva cald și moale a determinat-o
Vreau să mă ghemuiască înapoi pe blănuri, trăgându-l în jos.... „Încetează-te! Iată-mă înăuntru
disabilul meu...”
Își trecu vârful degetului pe sânul ei. "Îmbrăcăminte sumară?"

Pagina 109

Ea tremura, luptându-se cu căldura lichidă caldă a corpului ei. "Necorespunzător


îmbrăcat sau îngrijit pentru a primi vizitatori.”
Mâna lui mare a trecut peste umărul ei, prinzând-o. „Atunci ar fi mai bine
rochie. Pentru că... dishabille-ul tău” – cuvântul îi răpăi neuniform –
„Mă face să vreau să...”
Luptându-se în haine, Regina îşi strecură şalul în jurul capului şi
umerii, uitându-se la el. — Nu am chef de pofta ta, MacGregor.
Cu cât plecăm mai devreme, cu atât mai repede ne putem despărți.”
Sărutul lui a fost dur și aspru, ducând-o înapoi pe așternutul de blană.
„Ne-am împerecheat, iar acum ești soția mea. Nu vor exista căi separate.”
„MacGregor...” a început ea, apoi și-a pus vârfurile degetelor pe tâmplele dureroase.
— Mă voi ocupa de tine mai târziu, reuși ea slab.
Afară, Regina se întoarse de la păstrăvul la grătar, cu capul pulsat.
Sorbi a doua ceașcă de ceai, ciugulind un biscuit tare și plat. O iapă cenușie
aştepta lângă calul lui MacGregor, cu şa strălucind în lumina slabă. Folosind
fiecare picătură de putere pe care o avea, Regina își spăla fața în pârâu și mergea
spre iapă.
Punându-și mâna pe pom, se rezemă slab de cal și
s-a luptat pentru puterea de a urca. În altă clipă, brațele lui MacGregor se ridicaseră
a pus-o pe şa lui şi el se ridicase în spatele ei. Având grijă, o înveli
în pătura moale de bumbac pe care o împărțiseră, împart șalul în jurul feței ei ca
deși era Jack.
Auzind caii scânceind și oile bâlpâind, ea s-a culcat încet în somn.
De două ori în timpul călătoriei i-a permis lui MacGregor să o ajute să ajungă la tufișuri. Ea
i-a urmat șoaptele blânde, bând apă din cantină și ciugulind
peste rece. Apoi împături cu grijă pătura în jurul ei din nou și o ridică la el
şa lui.
Se trezi exact când Pierre, ținându-l pe Jack de umărul lui, ieși
a tufișurilor târziu în după-amiaza aceea. „Ho! Prietene, ai un alt bebe pe tine
lap, mais oui? ”
Aşezată în şa în timp ce MacGregor se legăna în jos, Regina îşi forţa pleoapele
deschis. El și-a ridicat brațele pentru ea și ea s-a trezit alunecând în ele.
MacGregor a dus-o într-o replică, acoperind-o cu grijă.
Când s-a trezit, era noapte și zăpada începuse să cadă ușor. Ambii barbati
stătea lângă focul de tabără, privind-o venind spre ei. Un suport mare de coaste
prăjită pe scuipă, iar aburii se ridicau dintr-o oală cu supă. Caii pășteau separat
de la oi, iar Jack s-a cuibărit în brațele lui MacGregor, guturandu-se încet. Micul lui
mâna întinsă, iar bărbatul o sărută, cu ochii caldi asupra ei. O pasăre de noapte
zvârli printre copacii deasupra capului și scântei dintr-un mărgeau de smoală izbucniră

Pagina 110

focul.
Nesigură de ambii bărbați, Regina trase pătura mai aproape și se așeză pe un buștean.
Pierre și-a dres glasul. „ Bebelul a fost bun. Mănâncă și doarme și numai
strigă după mâncare.”
Când Regina se uită în foc, luptându-se cu oboseala și durerile de cap,
MacGregor spuse încet: — Are capul rău. Coniac de caise swled până ea
mi-a străpuns urechea cu semnul ei, apoi m-a târât în ​​replică. M-a torturat,
m-a folosit din greu și repede, înainte să înceapă să sforăie.”
Capul Reginei se îndreptă spre el. „MacGregor!”
La lumina focului, el îi zâmbi înapoi. Picătura de rubin fulgeră pe a lui
piele întunecată, batjocorind-o. "Da doamna?" întrebă el nevinovat.
Gândindu-se mai bine să argumenteze evenimentele din noapte, Regina închise buzele
strans. Erau sensibili, la fel ca fiecare muşchi al corpului ei. De parcă ar fi făcut-o
încordată împotriva limitelor ei. Aplecându-și capul, ea ascunse îmbujorarea rapidă în sus
obrajii ei.
Venus se apropie de francez, așezându-și capul cenușiu pe al lui
umăr pentru o clipă. — Ce poartă, Pierre? întrebă Regina, observând că
piei grele care înglobează corpul îngust al lui Venus.
Pierre a ridicat din umeri și i-a servit supa într-o ceașcă de tablă și a pus un lemn
șanț de coaste lângă ea. „Are nevoie de o haină. O fac una. pantaloni mici și
pantofi, de asemenea, pentru iarna rea.”
Încălzindu-se marelui francez, Regina zâmbi, conștientă instantaneu de drum
MacGregor se încordase. Își putea simți starea de spirit întunecată. "Mulțumesc mult,
Pierre. A fost gânditor.”
Fără să se uite la MacGregor, Regina mânca încet, făcându-și drum
gândurile ei. „Este foarte bun, Pierre”, a reușit ea oficial după ce a gustat
terci.
El a ridicat din umeri, turnând cafea în căni de tablă pentru MacGregor și pentru el.
„Sagamit. Puțină, carne și dovleac uscat... puțină prune uscate pentru dulce.”
— Ne mutăm în zori, a spus MacGregor brusc, cu vocea joasă și
aspru în timp ce îi schimba cu ușurință cârpa lui Jack în poală. „Pierre va duce caii la
facem comerț în timp ce mergem la mine pentru iarnă.”
Regina s-a luptat să mențină lingura să se miște constant spre buze. Ea a mancat
ternul încet, formându-și cuvintele cu grijă. „Si eu plec. Cel mai apropiat
așezarea ar merge.”
Privirea lui Pierre a sărit la MacGregor, apoi înapoi la ea.
— Așezările nu sunt sigure, spuse el încet. "Probleme mari. Bozemanul
Traseul este închis, câteva forturi acum. Minerii de aur Sweetwater își privesc spatele.
Multe probleme de la masacrul Sand Creek. Norul Roșu al Oglala Sioux

Pagina 111

luptă pentru terenurile sale de vânătoare din nord. Nu există pace între roșu și
alb acum. Englezii te vor căuta.”
„Va fi în siguranță. Ne îndreptăm spre cabina mea”, a declarat MacGregor
liniştit în timp ce îl aşeza pe Jack de umărul lui. Capul negru lucios al bebelușului
se clătina o clipă, apoi se cuibără cu un oftat.
Se descurcase cu ea cu pasiune la fel de ușor ca și copilul lui, gândi Regina.
speriată de emoţiile ei.
„Dă-mi înapoi picătura de ureche”, a răspuns ea spre el, având nevoie de furia lui să se hrănească
a ei. „Am mijloacele pentru a vă plăti acum și vă veți avea cuvenitul în
dimineaţă."
— La naiba dacă nu am făcut-o aseară, spuse el, întreținând în mod amenințător cuvintele. El
i-a aruncat un cuțit mic într-o teacă de mărgele. „Un cadou de nuntă de la Little Bird's
femeie."
Regina întoarse frumoasa teaca cu margele spre lumina focului, studiind
modele complicate de flori. „Este minunat. Dar se înșală în privința căsătoriei.
Trebuie să dai asta înapoi.”
— La naiba o voi face, spuse el încet. Ridicându-se cu grijă, cu Jack ascuns în
strâns brațul lui, se uită la ea printre fum. Ochii li s-au blocat,
iar Regina se cutremură când văzu determinarea în a lui. „Vezi să o bea
ceai, Pierre. O calmează.”
Apoi, cu umerii și spatele foarte drepți, a intrat în replică cu Jack.
— Prietenul meu este rănit, chere, murmură Pierre încet. „El te crede
nu-i place ceea ce ofera. Acest lucru merge adânc în mândria unui bărbat. El vă poate asigura
și nevoile băiatului. Acum ai nevoie de siguranța munților lui.”
„Pierre, merg cu tine”, a spus ea ferm. "Domnul. Two Hearts are unele
noțiune idioată...”
— Spune că ești căsătorit, ma chere , spuse Pierre încet. „Văd moartea în
ochii lui pentru omul care te atinge. El poartă semnul tău la ureche. Există
pericol de jur împrejur. Deocamdată nu ai de ales.”
Regina a încercat să alunge vederea singurei picături de sânge pe care o avea
aspirat din lobul urechii proaspăt străpuns al lui MacGregor.
Ea închise ochii, iar în spatele pleoapelor ei expresia lui intensă întunecată ca el
mutat peste ea în noaptea a apărut. Ea înghiți în sec, ceva curgând
prin ea prea puternică și sălbatică pentru a nega. Privind în jos la tremurul ei alb
mâna, mâna care se încolăcise în jurul lui, îl mângâia, murmură Regina,
"Gunoi. Eram pur și simplu...”
Ea îi aruncă o privire lui MacGregor, care se îndreptă spre oaia culcată în pat
din apropiere. Laddie și Venus se mișcau pe călcâiele lui ca niște umbre. S-a ghemuit lângă a
oaie, trecându-și încet mâna peste urechile și capul ei în timp ce explorase
Pagina 112

Fața Reginei în noaptea precedentă.


— Nu iau o femeie de la fratele meu, a spus simplu Pierre, ridicându-se spre a lui
inaltime maxima. „El te protejează și de toți ceilalți. O femeie albă nu poate
călătorește singur aici, ma chere. Lasă-l să aibă grijă de tine până când este mai sigur pentru tine și pentru
Câinii englezului sunt anulați. Pana atunci..."
El a ridicat din umeri, franjuri de pe jachetă dansând. „Tu stai cu Two Hearts
iarna asta. Bebelul lui și poate bărbatul au mai multă nevoie de tine. Vei fi în siguranță.”
"Gunoi. Domnule Două Inimi, într-adevăr.”
— MacGregor vrea familia lui în siguranță, micuțule, murmură Pierre. "Inima lui
poartă multe cicatrici și se sperie puțin, cred. El dă ce poate și
i s-au luat multe”, a spus el înainte de a se muta în noapte.
Regina sorbi din ceai, privindu-l pe MacGregor trecând prin turma mică
și ghemuindu-se lângă fiecare. Flancându-l, Venus și Laddie i-au înghițit brațul
și și-a lins mâinile. Când a terminat, s-a mutat la cai și a început
inspectându-le copitele.
Văzuse bărbați care cunoșteau animale, liniștindu-le cu mâini blânde. Bărbați
care putea să așeze o iapă în timp ce făcea sau să se apropie de un taur periculos și să atingă
el usor. Căile lui MacGregor nu erau ale ei, dar animalele simțeau siguranța
el, la fel ca ea în timpul zilei.
Se gândi la mâinile lui, ținând-o ușor în timp ce călăreau prin stâncă
trece sau felul în care trupul i s-a strâns când se întorcea în şa.
Înfășurând pătura de bumbac în jurul ei, Regina s-a așezat lângă oaia ei. Aşezarea
lângă capră, ea a permis lui Venus și Laddie să se întindă împotriva ei. Inconjurat de
căldura animalelor, se uita la stele.
Ea nu a vrut să plângă. Nu voia să se simtă mică și singură, așa cum a avut ca a
copil. Ea supraviețuise mereu. Schimbându-se ușor, fața înfricoșată a lui Jennifer alunecă
peste pleoape în timp ce moțea, luptându-se cu somnul. Amintește-ți legendele....
Venus se strânse mai aproape, scâncindu-se încet. S-a liniştit când Regina a mângâiat-o.
Mai târziu, ea a simțit că este ridicată și purtată. MacGregor a pus-o înăuntru
aplecatul, vârâindu-o în curba corpului lui și acoperindu-i pe amândoi
halatul de bivol.
Noaptea și-a pus mâna peste sânul ei și a atras-o mai aproape. Cu al lui
Corpul tare lipit de spatele ei, Regina adormi.
~***~

Pagina 113

Capitolul nouă
„Vântul părăsește valea și se ridică deasupra munților de aici. Când merge
sus, nisipul scade și face acele dealuri”, a explicat MacGregor mai târziu în cursul zilei
în timp ce stocul bea dintr-un pârâu şerpuitor.
Cu Sangre de Cristos înalt și aspru în spate, el arătă peste
apartamente către un alt lanț muntos situat în vest. O salvie plată împânzită
întinderea, măturată de vânturile înghețate și împânzită cu zăpadă, se întindea între răsărit
munţi.
„La sud se află Taos. Old Bents Fort este la est peste Sangres. Suntem
îndreptat spre vest.” Privi fumul care se ridica în depărtare, cu fața sumbră ca el
se întoarse către Pierre.
Francezul dădu din cap, cei doi bărbați înalți punându-și mâinile pe fiecare
umerii celorlalți pentru o clipă, ochii lor întâlnindu-se.
„Voi primi un preț bun pentru cai. Je t'aime îți va servi femeia
bine, spuse Pierre, mângâind poneiul indian pe care-l dăduse Reginei. El s-a ridicat
Cea mai bună iapă arabă a lui Covington și a început să se îndrepte spre turma care pășuna. El
i-a făcut cu mâna Reginei, care l-a ținut pe Jack, apoi a lăsat-o pe iapă să alerge cu ceilalți cai,
deplasându-se spre sud în noul pământ sălbatic.
MacGregor încuviință din cap, cu fața sumbră. „Asta îi va îndepărta de miros. Cai
cu linii ca acestea sunt ușor de observat.”
Vântul înghețat o năvăli în jurul ei, ridicând capetele ondulate ale împletiturii ei
și jucându-se cu franjurii jachetei și jambierelor ei. Sub moale ei
mocasini, nisipul înghețat scotea un zgomot scârțâit când trecea.
Ea aruncă o privire spre foaia de pânză care îi acoperea şa. MacGregor și Pierre
fusese de acord că șaua laterală a doamnei ornate va fi ușor de recunoscut și
ar trebui ascuns. MacGregor înșease poneiul indian al lui Pierre, un mic și dur
iapa brună-albă, având grijă să scurteze etrierii unei șei de vest pt
a ei.
Jack se supără neliniștit în brațele ei, cu obrajii rotunzi înroșiți. "Acolo acolo,
băiatul meu, cântă ea, legănând copilul. „Ne vom descurca fără prietenul tău.
Se va întoarce să se joace cu tine.”
MacGregor îi aruncă o privire întunecată, observând teaca cu mărgele la ea
talie. Privirea susținută și încălzită, expresia i se îmblânzi. — O să faci, spuse el
in liniste.
Arătă spre apartamentele sterpe, iar Laddie se ridică instantaneu. Cainele
lătră încântat, iar Guinevere behăi imediat, clopoțelul ei sclipind în timp ce ea
s-a deplasat înaintea oilor, cu ugerele clătinându-i ușor.
Jack a strigat încet, iar Regina s-a aplecat să-l sărute pe obraz, încruntându-se la căldura din interior

Pagina 114

trupul minuscul. „Shh, micuțul MacGregor. Plecăm.”


MacGregor îl urmărea pe prietenul său, urmărind felul în care caii alergau în el
libertatea extinsă a pământului Taos. — Îl iau pe Jack, spuse el, privind-o.
"Eu pot sa conduc. La urma urmei, avem un chilipir, nu-i așa? Până ajungem
civilizaţie?" Privirea fierbinte, posesivă, pe care i-a aruncat-o în cale, se încurcă în jurul ei
inima şi stomacul şi a lăsat-o tremurând. De parcă ar muri ca să o țină lângă a lui
latura .
„Până nu opresc”, a spus el categoric, privind-o. „După cum am spus, băiatul meu
are nevoie de o femeie și ai luat postul.”
Regina se îndreptă, dându-și umerii pe spate. Un alt bărbat deținuse
mama ei și încercase să o rupă. Oricare ar fi fost omul de munte...
pistolier sau tată tandru — ea nu-i putea lăsa să-și stăpânească sufletul.
Profilul dur al lui MacGregor se întoarse spre apartamente, scanându-le. „Suntem
nu se îndrepta spre coloniști. O singură privire la acei ochi violet și ar exista
necazul iadului. Următoarele ducelui aveau să ne fie pe călcâie înainte de urma
răcit. Ești al meu acum. La fel ca Jack, spuse el categoric, ridicându-se spre a lui
cal. „Călărești sau mergi pe jos?”
Regina l-a lăsat pe Jack deoparte și și-a strecurat mâna în buzunar.
„Vreau să-ți dau asta în schimbul picăturii mele... plată pentru salvarea mea
viață și ajutându-mă să-mi recuperez șaua.” Mergând spre calul lui, ea se ridică și
și-a deschis palma.
Strălucește în soare, captează lumina în culori și o trimite în sus
Fața lui MacGregor, diamantul era o tăietură perfectă, de mărimea unui ou de pasăre. The
culorile dansau pe pielea lui întunecată în timp ce se uita la ea.
"Sticlă. Plată pentru preluarea a ceea ce mi se cuvine de drept?” Vocea lui profundă era
prea mătăsos, un ton pe care ajunsese să-l recunoască drept foarte periculos, ascunzând un întuneric
dispozitie.
„Există mai mult. Vreau să mă duci la cel mai apropiat fort sau așezare ca
cât de curând poți. Pierre...”
— Ai apelat la el pentru ajutor? Întrebarea era grea și plată, solicitantă,
surprinzând-o cu intensitatea.
"Desigur. Azi dimineață erai într-o dispoziție de diavol...”
„Te-ai jucat cu el, te-ai băgat în preajma lui cu blestemul asta
șal dishabille în jurul tău. Un astfel de lucru poate oferi unui om o nevoie puternică
pentru pături.” MacGregor se încruntă la ea, frecându-i mâna pe a lui
umăr.
„Ce grosolan!” Regina a tremurat, dorind să-l lovească. „Ești
spunând că i-am oferit favorurile mele. Ceea ce ofer este plata pentru
Servicii-"

Pagina 115

Și-a prins buza, dorindu-și să fi ales un alt cuvânt.


— Servicii, repetă el încet, întunecat, în timp ce se îndrepta în şa.
„Mă plătești pentru timpul petrecut pe pătură cu bucata aia de sticlă?”
"Nu!" Vântul rece care mătura apartamentele nu i-a răcorit obrajii fierbinți.
„Acesta este un diamant african, MacGregor. Merită de multe ori peste orice
ar putea avea. Vă cer să mă duceți la cea mai apropiată localitate. Odată ce sunt pe
pe al meu, mă descurc.”
MacGregor și-a aplecat antebrațele peste cornul șeii și a cercetat apartamentele.
urmărindu-l pe Pierre și turma de oi care se îndepărtează în direcții separate. Înalt
MacGregor i se potrivea, cu ochii umbriți de borul pălăriei
ţară dură, periculoasă. Ochii lui negri s-au aruncat brusc spre ea, ținând-o.
„Ei vor fi după tine pentru piatră acum. Va fi un preț pe capul tău și
bărbați care ar lua-o.”
Jack începu să se zvârcolească împotriva ei, iar Regina îl ținu mai aproape. „Am luat ce
a fost al meu. Lordul Covington nu știe că lipsește.”
„Atunci ai avut-o ascuns, pentru că nu ai avut-o înainte”, a încheiat el
scurt. „Oricum, el va fi după tine.”
„Face parte din moștenirea mea și din zestrea mea, darul meu de nuntă potrivit
soț.”
MacGregor se îndreptă încet, cu șaua scârțâind în timp ce o îndreptă pe a lui
picioare lungi în etrieri. Zâmbetul lui nu era frumos, mai degrabă ca un lup care și-l arăta
dinți la un iepure neputincios. — Cred că ăla sunt eu, Violet. Adu-mi fiul.”
Apoi se îndepărtă încet, lăsând-o în brațe pe Jack.
Jack a dormit profund, ghemuit de ea în timp ce ea îl urmărea pe MacGregor și
oile ei. Trasându-și șapca în jos, Regina se uită cu privirea la spatele lui lat, observând că
ori şi-a frecat umărul.
Când a călărit alături de ea să-l ia pe Jack, ea îi aruncă o privire, apoi
a continuat să călărească, cu capul sus. Mâna lui MacGregor întinse mâna pentru a o apăsa
coapsă pentru o clipă, cu vocea aspră și joasă în zgomotul vântului care mătura
prin tufia si yucca. „După cum am spus, ești o găină care te îngrijește
gagică. Jack știe când este bine îngrijit. E bine, pentru că vom fi
călătorim din greu acum, ca să putem ajunge la cabină înainte ca zăpada să fie prea adâncă.”
„Nu se simte bine.”
Expresia lui MacGregor se întunecă. "Știu. De aceea vom împinge
greu. Pot oile acelea să țină pasul sau le lăsăm?”
Regina se uită la el, aruncându-și împletitura după umăr. „Laddie și cu mine
îi poate face să țină orice ritm pe care îl stabiliți, domnule MacGregor.”
Ochii lui străluceau de mândrie, expresia satisfăcută a unui bărbat care avea
a facut alegerea corecta. "Asta am crezut și eu. Există piele brută în tine, Violet

Pagina 116

MacGregor, și de asta are nevoie băiatul meu. Oțelul și moliciunea, de asemenea.”


Bebelușul adormit scotea zgomote de sâni și
Ochii negri ai lui MacGregor se îndreptară spre pieptul ei. „Acum, asta e o priveliște”, șopti el
brusc, întinzându-și mâna pentru a-și pune mâna largă pe spatele ei. „Băiatul meu se duce la al lui
noua ma. Îmi place locul acela, miroase a coajă de scorțișoară.”
A fost noaptea lor încântătoare în stăpânire un vis sau o amintire? Regina
se întrebă, tremurând în timp ce ea întâmpină privirea lui întunecată pentru o bătaie de inimă. Ea
s-a luptat cu sunetele și cu senzația trupului lui greu sprijinit pe al ei după aceea
de pasiune.
În câteva momente de la intrarea în îndoială după raid, ea se ridicase
căldură înspăimântătoare, iar MacGregor intrase în ea prea încet, prea evlavios.
Îl luase sălbatic, alergând prin căldură cu febră, până când...
Roșită de amintire sau de vis, ea a urmat grația lui Venus
sprintează după un iepure cu coadă neagră.
Spre seară, Jack a început să se tulbure în somn, iar MacGregor a construit rapid un
foc mic de groapă, înconjurat de stânci. În timp ce laptele lui Jack se încălzea, MacGregor
au făcut o colibă ​​din tufiș, protejându-i de vântul puternic. De asemenea
obosită să-i pese să lupte cu posesiunea lui, Regina sa împiedicat de protecție
și l-a hrănit pe Jack în timp ce MacGregor avea grijă de cai și catâri.
Venus s-a strecurat în adăpost și s-a întins pe piciorul Reginei. „Săracul meu
frumusețe, a liniștit ea, mângâind ogarul în timp ce îl legăna pe Jack.
Înainte de zori, MacGregor și-a ridicat fiul de lângă ea, vorbind încet. „Suntem
plecând de îndată ce Jack se hrănește. Caii și catârii sunt gata.”
Până la amiază, Regina se lipi de şa, cu trupul înţepenit şi rece. Vantul
pătrunseră în pătura de bumbac și îmbrăcămintea ei și nu păreau mai aproape de
munţi.
MacGregor zări un vagon în depărtare și se îndreptă spre el, lăsând-o
in spate. Când s-a întors, l-a luat cu blândețe pe Jack de la ea. „Au mâncat noi
poate împărți și un foc pentru laptele lui Jack. Oaia va merge mai departe.”
A studiat-o atent pe Regina. „Este un catwagon, încărcat cu curve. ei
au propriile reguli, dar unul sau doi și-ar vinde sufletul pentru acea bucată de sticlă
porți. Un cuvânt de la tine și te vor prinde. Păstrează-ți ochii
jos, de asemenea, a ordonat el sumbru.
„Poate că ar fi cel mai bine să ne luăm pe drumuri separate. Aș putea călători cu
lor-"
Se încruntă la ea. „Soția mea călătorește cu curve? Crezi
i-ar lua lanii ăia sau câinii?”
„Sunt sigur că, pentru un preț, ar permite...”
„Pentru un preț te-ar vinde pe tine și animalele.”

Pagina 117

Cele zece femei au alergat să le întâmpine, fustele zburând și adunând pături


în jurul lor pentru căldură. „Fă-mă legi!” a strigat o neagră mare când el
coborât de pe cal. „Un copil atât de drăguț. Copil indian, aș spune.”
MacGregor întinse mâna și o ridică pe Regina în jos, trăgând-o strâns
lungimea lui în timp ce se înghesuiau în spatele vagonului pentru a sparge forța vântului. The
învelișul de pânză clapea și bătu puternic de doagele înalte ale vagonului.
Îi întinse pe Jack femeii. "Fiul meu. Atunci va avea nevoie de laptele lui încălzit
plecăm afară.”
— Am mult lapte, chiar aici, spuse femeia de culoare, deschizând-o
bluză.
„Nu poate femeia ta să-l hrănească pe acel slug?” o femeie cu blond decolorat
întrebă părul și corsetul descheiat. Se mișcă împotriva lui MacGregor, alb
sânii tremurând uşor deasupra corsetului pe care îl purta peste satinul ei roşu pătat
rochie. „Nu pot să văd mare lucru din ea, dar arată ca o rasă mexicană-indiană. Tu
flămând de carne albă?”
Ea întinse mâna și îi aruncă rubinul în ureche. „Este o drăguță drăguță. Comerț
tu asta pentru unul rapid chiar acum.”
Ea și-a întins spre el sânii tremurători. „Ziua chilipirului, domnule. Goldie este
valorează cu mult mai mult decât acea baltă.”
Linită de partea slabă a lui MacGregor, Regina aruncă o privire spre blond
femeie.
— Într-adevăr, mormăi ea înainte ca mâna lui să se strângă amenințător asupra ei
talie. Plăcuța mâinii lui îi îndemna sânii pe burta lui plată, mișcarea
aducându-și coapsele în jurul celei tari. Coapsa lui MacGregor se mișcă intim
împotriva ei cu o intimitate ritmică, sexuală, trecută cu vederea de femei.
Gândul că femeile veneau fluturând în jurul lui ca albinele după miere
a înfuriat-o. Respirând adânc, își aplecă capul, încruntat. Ea nu a făcut-o
vreau ca alte femei să-l atingă; ea tremura de furie și disprețuia amarul
emoţie.
Când ea a încercat să se îndepărteze, el a ținut-o mai aproape, coapsa lui continuând
ghionturi furtive. Tremurând de frustrare, moliciunea Reginei începu să facă
umezi, în ciuda furiei ei. În disperare, ea își lăsă mâna să alunece spre el
spatele și l-a ciupit cu putere. MacGregor a mormăit și a privit-o cu privirea,
permiţându-i câţiva centimetri necesari de libertate.
O altă femeie cu părul roșu aprins și cu ochii vopsiți a mestecat-o mărunt
trabuc negru. Îl privi pe MacGregor de la pălărie la cizme uzate. „Fancy nu a avut nu
omule de aseară, domnule. Cel mai bine femeia ta te trage repede departe pentru că ești
arata ca o multime de barbati pentru aceste femei flamande. Pariez că ai putea vorbi dulce a
femeie iese din sertare dintr-o singură mișcare din coada unei pisici.”

Pagina 118
„Huh!” Regina pufni.
MacGregor se lăsă pe spate de căruță, luându-și cafeaua în mâini.
Arătând foarte arogant și bărbat, cu picioarele lungi într-o poziție largă, și-a aruncat privirea în jos
la faţa ocolită a Reginei. „Femeia mea mă face fericit”, a spus el.
Ea s-a uitat la el atunci.
— Micuță slăbită, nu-i așa? întrebă o femeie mare cu părul negru ca
i-a întins Reginei un castron cu fasole fierbinte și o ceașcă de cafea. Mirosul de
un parfum puternic folosit pentru a acoperi un corp nespălat a umplut aerul când ea a trecut
Regina să toarne whisky în ceașca lui MacGregor.
„Un bărbat îi place whisky-ul cu mâncarea lui. Îmi place oricând. Ca și bărbații mei
oricând”, a spus femeia cu părul negru, împingând o șuviță murdară de păr înapoi.
„Domnule, te-ai căsătorit cu un copil pe jumătate? Nu poate vorbi? Sau poate a ta
squaw-ul este prea bun pentru a fi amestecat cu oameni ca noi,” a strigat ea beligerant,
vânt aruncându-i cuvintele înapoi în față.
MacGregor stătea departe de căruță, cercetând oaia care începuse
să se mute din nou. Un cap plin mai înalt decât oricare dintre femei și este slab din piele brută, el
intins la toata inaltimea lui. O femeie a oftat și alta a întins mâna să mângâie
pieptul lui lat. Mâna lui s-a mișcat repede, îndepărtându-i atingerea ca pe un nedorit,
buruiană lipită. „Are infirmități. Ne mutăm.”
Femeia aruncă o privire spre Venus, roadând un os. „Câine cu aspect bolnăvicios,
de asemenea. Domnule, pentru un astfel de om, ați ales două exemplare nesănătoase.
„Îmi place într-adevăr un bărbat mare și aspru”, a răcnit o altă femeie încet, cu mâna
alergând în sus și în jos pe brațul lui MacGregor. „Ești o femeie foarte norocoasă,
domnișoară, a răcnit ea. "Iad!"
Vârful cuțitului de mireasă al Reginei i-a alunecat pe dosul mâinii, lumina
zgârietura care se scurge cu sânge.
MacGregor a prins încheietura mâinii Reginei, apoi a luat cuțitul și l-a strecurat în el.
centura. El a zâmbit la ea, tot cu aroganță masculină. „Soția mea vrea să fac totul
se."
„Sălbatic fericit de cuțit”, a urlăit femeia, ținându-se de mână.
„Acum, dragă, ai grijă la temperamentul ăsta. Mă ai doar pentru tine în seara asta,”
MacGregor trase trăgător către Regina, zâmbetul i se lărgi.
Regina strânse din dinți și dădu din cap, trăgându-și șapca mai jos. Negrul
o femeie i-a dat lui Jack. — Ar fi bine să vă odihniți un acarian, domnule. Am făcut o
afaceri cu birouri terenuri chiar aici, în mijlocul neantului. Am destule
fasole, pâine de porumb și whisky de rezervă. Mariah Jones este numele meu și sunt rudă
bate orice om-câine din două teritorii.”
Ea dădu din cap către Jack, care alăptează și se supăra alternativ. „Copilul acela este bolnav.
„Bineînțeles, fiind o rasă, ei pot trăi cu perie și suc de cactus.”

Pagina 119

Lângă Regina, trupul înalt al lui MacGregor s-a înțepenit și el și-a aruncat cafeaua în ea
picioarele femeii cu doi dolari de argint. „Ne îndreptăm afară. Le voi lua pe alea
cizme pe care le porți pentru soția mea.”
Având grijă, o ridică pe Regina cu Jack în brațe spre ponei. Intr-o scurta
privirea ea a văzut furia din ochii lui, a simțit felul în care degetele lui tremurau în timp ce ele
a periat obrazul înroșit al lui Jack. Buzele lui se strânseră în timp ce ridică privirea spre ea.
În acel moment, Regina a știut că va ucide pentru a-și proteja copilul. Ea stia,
de asemenea, că Jack avea nevoie de ea pentru a supraviețui.
Împotriva sânului ei, Jack miaună încet, ochii lui negri întâlnindu-i pe ai ei pentru o
cu o clipă înainte de a aţipi. Ea și-a strâns brațele în jurul copilului, ajustându-l
în praștia lui.
Acesta a fost momentul ei de alegere.
— O să am grijă de Jack, aprobă ea răgușită. „Până când va fi mai bine.”
Pentru o clipă, mâna lui o înfășura pe a ei și încă ceva puternic
licitație a trecut între ei.
— O să faci, Violet, a spus el aspru, mângâind părul negru lucios al fiului său.
și reglarea sling-ului pungii. „O să te descurci bine.”
Apoi, cu blândețe, MacGregor împături pătura de bumbac în jurul ei și al fiului său
a ascuns faldurile sub fundul și picioarele ei. Cu mișcări dibace, el o alunecă
mocasinii jos și i-a înlocuit cu cizme. Femeile se uitau dinspre
adăpostul vagonului, iar vântul le-a purtat comentariile către Regina. "Acum,
ăsta e un bărbat... are ochi reci... pistoler cu siguranță... are grijă de acel squaw ca și cum
a fost o doamnă înaltă.”
În acea noapte, Regina l-a urmărit pe MacGregor îngrijindu-și fiul într-un chirpic pustiu...
cărămidă de cărămidă. Ea roade carne uscată și sorbi din ceai, pe care MacGregor
pregătise într-o găleată mică de tablă. Când Jack a fost schimbat și hrănit,
MacGregor îl ținea aproape, cu expresia tandră. — Acum, Jack. În curând vom face
fii acasă și vei fi cald și smecher.”
Apoi, lăsându-se înapoi de cărămizile de chirpici, MacGregor se strâmbă ușor
întoarse cu grijă umărul spre perete. La adăpostul zidului cu noaptea
rece și liniștit în jurul lor, MacGregor și-a așezat fiul pe coapse. El a aruncat o privire
la Regina, înfășurată într-o pătură. "Vino aici. Ai nevoie de îngrijire.”
Nu voia să vadă focurile întunecate ardând în ochii lui și nici să simtă nevoia lui
ea noaptea.
— Vino aici, repetă el încet, băgându-se în sacoșe. "Vantul
ți-a ars fața. Ai nevoie de unguent.”
Ea nu voia să meargă la el. Nu voiam să recunosc cât de obosit și
purtată ea devenise. Dar cumva ea era lângă el și degetele lui erau
unguent liniştitor pe obrajii ei. Aplecând-o de partea lui și trasând-o

Pagina 120

halat de bivol în jurul lor, MacGregor o legănă ușor.


— Nu i se va întâmpla nimic lui Jack, spuse el încet după o clipă. "Noi
ar trebui să ajungă la mine mâine sau a doua zi.”
— Ai vrut acele femei? întrebă ea somnoroasă.
El chicoti, sunetul bogat intim din noapte. „Obișnuiam ca un băiat. Dar
acum îmi plac sărutările de miere și mirosul de scorțișoară. Ochi violet care se uită în jos la
eu cu părul mătăsos de jur împrejur, negru ca aripa unui corb.”
Apoi, Regina ațipi pentru o clipă, cu capul sprijinit de umărul lui
cautat. Voia să-l mângâie, să uşureze durerea pe care o ţinea atât de strâns înăuntru.
„O să fie bine.”
„Uh-huh. Dormi acum”, a spus el, îndemnând-o să alunece lângă el
perete.
Ea s-a trezit înainte de zori și a rămas întinsă ascultând oile și caii care pasc.
Jack zăcea în brațul tatălui său; Pistolul lui MacGregor zăcea lângă el.
Având nevoie de timp singură, ea a alimentat jarul muribund al focului. Ea ar putea
Lasă-i acum, ia-i calul și oaia și călărește spre sud, urmându-l pe Pierre.
Apoi Jack a plâns încet și vocea profundă a lui MacGregor l-a liniștit somnoros.
Regina se încruntă în timp ce privea flăcările prinzându-se pe ramurile uscate de salvie. Ea ar fi
a ajuns să-l iubești pe Jack și acum copilul avea nevoie de ea.
Poate pentru o vreme, protecția lui MacGregor a fost esențială pentru supraviețuirea ei.
Jack a plâns din nou, iar ea a ascultat cu atenție disconfortul lui. Apoi, în picioare
încet, îi făcu semn lui Laddie să ducă turma spre MacGregor's
munţi.
Au ajuns la poalele munților la căderea nopții. În zori
MacGregor începu să spargă o potecă către cabana lui în zăpada până la genunchi.
Jack tocmai începuse să plângă serios pentru cina sa când MacGregor, cel
cai și catâri au trecut peste o mică creastă stâncoasă și au dispărut. Oaia
se deplasase cu ușurință în spatele lui Je t'aime, iar Laddie îi ținea într-o formație apropiată
ceturile.
— Acasă, spuse MacGregor încet, în timp ce se uitau la o cabană din lemn. Construit
joasă până la pământ și acoperită cu un acoperiș de gazon, micuța clădire se cocoța alături
la un stand de aspeni și pini, o pajiște alpină întinsă înaintea lui. O mică
pârâul, îndiguit de castori, alimenta un iaz mare care strălucea în ultima lumină a soarelui. O turmă
de căprioare a alunecat în adăpostul pădurii, iar antilopa pregătită pentru zbor, privea
ei trec spre casă.
În câteva minute, MacGregor a început un foc arzător în vatră și a despachetat
animalele în timp ce ea îl ținea pe Jack. Mica si mirositoare a mucegai, cabina avea o
masă aspră, două scaune și pătuțuri. Corset de dantelă rupt de femeie, decolorat de praf
și fum, a fost bătut în cuie pe un perete de bușteni crăpați. Diverse ulcioare de piatră, boluri de lemn,

Pagina 121

iar vase de fier erau stivuite pe rafturi.


MacGregor aruncă o privire către Regina, care încă îl privea. In alt
mișcare rapidă a smuls corsetul de pe perete și l-a aruncat în foc.
„Trappers mi-au folosit locul. Acum că am o hârtie de căsătorie
buzunarul meu, vor sta departe.”
Și-a luat fiul, pregătindu-se să-l hrănească. „Este mic și confortabil.”
Dădu din cap către cele două pătuțuri împletite cu frânghie grea. „Voi face unul mai mare
pentru noi mâine.”
Regina a reușit să se îndrepte spre un pătuț și să coboare cu grijă în timp ce Venus
scâncită şi aşezată lângă foc.
Ea a dormit greu și s-a trezit la sunetele lui MacGregor vorbind cu fiul său.
„Este una bună. Înfierbântată și puternică ca pielea brută, iar ea este o doamnă.”
El ținea copilul în poală, scălând membrele care se zvâcneau lui Jack cu săpun
apă. Regina se întinse și căscă, conștientă că îi strecurase jacheta și
cizme departe în timpul nopții. „Sunt flămând.”
„Tocanita este în oală. Ai dormit toată după-amiaza, la fel ca Jack.
spuse MacGregor, îmbrăcându-și fiul cu grijă. Ridurile feței lui s-au adâncit,
iar vocea lui avea un ton lent, aspru, de parcă ar avea mare nevoie de somn.
În timp ce ea dormea, el făcuse curățenie în cabină și transportase în lemn. a lui Jack
în jurul focului erau înşirate cârpe, conservele de mâncare şi pungi cu capse cu grijă
puse pe rafturi. Laddie și Venus au mestecat oase cărnoase lângă foc.
Stând încet, Regina își ridică șalul de pe spătarul unui scaun și
o învârti în jurul ei. Avea nevoie de ceva de casă ghemuit aproape și moale de care
ea, mâinile ei mângâind modelul viu roșu și violet în timp ce se îndrepta spre foc
și s-a scufundat între câini.
Privind flăcările, ea încercă să-și amintească ce o zguduise în timp ce ea
a dormit.
MacGregor stătea lângă ea, înălțimea lui umplând mica cabină. „Mai bine mâncați.”
Când ea a continuat să se uite la foc, el s-a ghemuit lângă ea și a tras
la tanga din piele brută care îi leagă împletitura, trecând șuvițele libere. MacGregor
a trasat forma urechii ei. „Ai visat la acea femeie de culoare, Mariah.
Și-a țipat numele și altul — Jennifer.
„Mariah?” întrebă ea încet, numele pâlpâind, batjocorindu-se ca pe un evaziv
pană. Apoi i-a întins un castron cu mâncare aburindă și ceașca ei de ceai de porțelan,
iar numele s-a îndepărtat în fum.
„Jack doarme. Mă voi ocupa de stoc, spuse MacGregor încet, uşurându-l pe a lui
mâneca hainei în sus brațul rănit. „Oaia și capra sunt așternute în jumătate
magazie. Așa cum bate vântul în vale, ar trebui să mai rămână puțin iarbă
in timp ce."

Pagina 122

Regina și-a lăsat castronul deoparte și a început să-și stringă jambierele. „O să vreau
vezi turma mea. Le-a fost greu.”
„Și nu ai făcut?” întrebă el liniştit în timp ce aştepta lângă uşă.
Când trecu, MacGregor prinse șalul de sub gât și trase
ea la el. „Nu am făcut patul conjugal azi”, a spus el, privind-o
îndeaproape. „Îți cer să te împerechezi cu mine pe podea în seara asta.”
Vârful lui se odihnea peste pulsul rapid din gâtul ei. „M-ai luat ca
fulger și tunet data trecută, m-a călărit prea repede. De data asta, voi ști cum
te miști repede când vrei.”
Regina a fugit pe uşă, lăsându-şi şalul în mâinile lui.
MacGregor era prea mare și se mișca prea repede, a decis ea mai târziu ca iarna
vânturile au început să urle în jurul cabinei. În depărtare, un coiot urlă și
Laddie și-a ridicat capul, ascultând cu atenție.
Când Jack se liniștise noaptea, MacGregor inspiră adânc și se frecă
umărul lui încă o dată. Ea ridică privirea după ce o mângâia pe Venus pentru a-l vedea strâmbându-se.
„La naiba de plumb. De data asta își face timpul să se antreneze, mormăi el,
lumina focului trecând peste crestele înalte ale pomeţilor lui şi colorându-i
cu tonuri rosiatice.
Regina și-a frecat mâinile, studiindu-le. „O să-l scot.”
„Ce ar ști o femeie ca tine despre plumb și carne?” el a tras înapoi
la ea.
„Nu ai de ales. Pot să-l scot”, a răspuns ea.
„Ești o doamnă. Vei leșina mort, inutil ca...
Ea a zâmbit strâns. „Vom vedea, nu-i așa?”
Ridicându-se în picioare, își strecură cuțitul din teacă. Ea a turnat scotch
într-o ceașcă și înmui cuțitul în ea. După ce i-a pus cuțitul în cărbuni, ea
s-a întors spre el. "Dezbracă-te."
Privind-o cu prudență, MacGregor și-a desprins cămașa de piele și s-a așezat pe un
scaun. Regina și-a îndepărtat lenjeria roșie de pe el, observând pata de sânge de pe a lui
umăr. Fruntea îi era fierbinte pe palma ei. „Ai febră,
MacGregor, spuse ea încet.
Rana se putusese, pielea lui întunecată inflamată și umflată. Când ea
cu vârfurile degetelor căuta glonțul ascuns, se înțepeni și gemu ușor. "Conduce
funcționează."
"Nu acesta." Regina a curățat zona ușor, localizând glonțul, apoi
și-a luat cuțitul.
„La naiba”, a înjurat el încet, în timp ce ea cercetă sub glonț, lucrând cu el
din banda musculară cu vârful cuțitului. A prins pelletul de plumb
palma ei și o lăsă pe masă, apoi începu să curețe lacrima adâncă din a lui

Pagina 123

piele.
„Ce s-a întâmplat cu spatele tău?” Și-a trecut vârful degetelor peste cicatrice
ridicându-şi umerii.
MacGregor duse sticla de scotch la buze și bău mult înainte
răspunzând. „Preoților le plăcea să biciuie păcatul de la ei înșiși. Atunci când acestea
terminat, au început pe semisânge, inclusiv pe mine”, a spus el între ai lui
dintii.
Pentru prima dată, ea ridicase o piatră din trecutul lui și i-o întorsese
găsește-i durerea. Întinzând mâna să-i mângâie părul, Regina închise ochii și
și-a amintit de copilăria ei dureroasă. Cumva, capul lui s-a sprijinit de ea
sânii, iar MacGregor oftă în timp ce înghiți curba moale.
Ea l-a mângâiat pe cap și pe gât, dorind să-i aline durerea. "Ta
rana sângerează grav, draga mea. Va trebui să-l cauterizez.”
El a dat din cap. "Fă-o. Arde-l cu Old Hugh. Fă-o, apoi lasă-mă să mă opresc
tu. Doamne, sunt obosit.”
Bowie și-a ars pielea, mirosul de carne arsă a umplut aerul. Regina
a salvat rapid zona și a înfășurat-o cu o fâșie din jupoanele ei curate de bumbac.
MacGregor ia permis să-i scoată cizmele și să-l dezbrace în timp ce el stătea în picioare.
Și-a ridicat brațul bun și și-a pus mâna pe obrazul ei. „Aș putea folosi unul
din acele sărutări nesăbuite acum, Violet.
Stând deasupra ei, el nu arătase niciodată mai vulnerabil, având mai multă nevoie de ea
confort.
„Fă cum ți se spune și vei primi unul când te vei stabili pentru
noapte, se întoarse ea, dorindu-se să-l țină în brațe.
"Acum." Se aplecă aşteptând, cu ochii închişi. Se ridică în vârful picioarelor și
i-a periat buzele cu ale ei. — Iată, MacGregor, ăsta e un om bun...
Ochii lui s-au deschis brusc, privind adânc în ai ei. „Întinde-te cu mine în seara asta,
Violet. Ține-mă în brațe așa cum faci Jack când îl doare.
Învăluindu-se în jurul ei, durerea lui o oglindea pe a ei, înspăimântând-o. "Dar
ești un bărbat, pe deplin matur.”
„Am nevoie de tine în seara asta, femeie. Nu i-am cerut vreodată unei femei să mă țină în brațe
înainte, răspunse el strâns, îndreptându-se. Arătând arogant și mândru în a lui
febră, știa că el nu avea să mai întrebe.
"Foarte bine. Te așezi pe paletul în fața focului și voi verifica
pe Jack.”
El dormea ​​când ea se strecură sub păturile grele, îmbrăcată în lungul lui
cămașă din bumbac. Având grijă să nu-l atingă, stătea întinsă privind la foc. MacGregor
și-a mutat corpul înalt, mâna lui întinzându-i să-i găsească sânul. Încet degetele lui
închis în jurul ei, mângâind moliciunea blând. În somn, el a coborât

Pagina 124
să-și sprijine capul pe pieptul ei.
Mare și dur, războinic și tată, el se odihnea neputincios acum în brațele ei,
având nevoie de puterea ei.
Ea s-a trezit mângâindu-i părul, incapabil să oprească lacrimile care aluneca pe ea
obrajii. Pentru a-i liniști pe amândoi, a început să cânte încet Greensleeves.
~***~
La naiba, femeie. Nu trebuie să știi cum să tragi cu o armă sau să arunci un
cuțit”, a răsturnat MacGregor o lună mai târziu. Prima săptămână a lunii decembrie a avut
i-a învăluit în valea acoperită de zăpadă.
Aruncă iepurii cu rachete de zăpadă curățați pe masă și arătă spre
pătura pe care o aşezase peste o frânghie înşirate între pătuţuri. "Dar apoi,
ai idei stupide pentru o femeie căsătorită. Bărbatul și soția nu erau meniți
dormi separat. La naiba, ești dur ca pielea crudă când ai o idee prostească înăuntru
acel cap frumos. Ai curățat și spălat totul, m-ai făcut să-mi curăț
cizme înainte de a intra în casa mea.”
Regina a încetat să citească poezia lui Elizabeth Barrett Browning și
și-a plasat panglica de marcare de „Lady Geraldine's Courtship”.
Trecându-și degetul pe marginea modelului violet de pe porțelan, ea
cautat. Ras frumos, maxilarul întunecat și puternic al lui MacGregor s-a încordat de mânie că
se făcuse de când se vindecase. „Shh, Jack dormea. Mă aștept să acționați
ca un domn și vezi-ne prin acest petec rău.”
Ea a tras adânc aer în piept și a continuat: „Încetează să te mai profilezi la ușă ca un
grizzly pe cale să se arunce asupra unui iepure.”
„Un grizzly ar fi un acarian mai prietenos decât mă simt acum. M-ai bărbierit
când eram bolnav și m-am gândit că asta nu m-ar răni dacă era ceea ce îți place.
Ei bine, m-am bărbierit în fiecare zi, așteptând să decideți ce este mai bine
tu."
Și-a smuls haina, s-a uitat la ea și i-a aruncat-o în mod deliberat în pătuțul ei. El
arătă spre pieptul lui. „Soți! Sunt singurul din jur – spune-le femeilor
cum să sări. Am documentul de căsătorie...
Regina s-a ridicat la înălțimea ei și și-a bătut pieptul lat cu unul mic
deget. „Așa că am semnat o hârtie ridicolă când eram în cupe. Nu poți
așteaptă-te să o respect.”
„Beată, Violet. Erai beat și dornic.”
Își trecu mâna peste tâmplă, încercând să-și păstreze cumpătul. mângâind
împletiturile s-au înfășurat ca o coroană pe cap, ea a înghițit și a numărat oile
păscut în zăpada mică. Și-a ajustat bluza din dantelă, fusta scurtă
învârtindu-se în jurul jambierelor de piele în timp ce se întoarse. Având grijă să înfășoare un șal
făcuse dintr-o pătură moale în jurul umerilor ei, Regina îl înfrunta

Pagina 125

și a ridicat o sprânceană subțire. „Poate că am fost puțin încântat de a noastră


victorie..."
MacGregor făcu un pas mai aproape de ea și desfăcu nasturii de sus ai lui roșii
pantaloni lungi de lână. După-amiaza, umbrele cu picaturile ei prinde lumina
în culori roșii sângelui, se încruntă la ea. Regina a făcut un pas înapoi, ea
soldul lovind masa. Făcu încă un pas, iar mâna i se întinse să-l smulgă
băț de lemn care îi ținuse la loc împletiturile groase.
„Ai moduri ciudate. Știam asta când te-am luat. Dar când al unui bărbat
soția petrece mai mult timp cu oaia ei și cu copilul lui decât împerecherea cu el pe o
noapte rece, are multe de ce să se plângă.”
Jucându-se cu ceașca ei, ea a pus întrebarea care o chinuia. „Dacă n-aș fi fost
cu tine la catwagon, ai vrea...?”
Ochii negri ai lui MacGregor i-au coborât pe gât, iar el a pus un deget
pe pulsul care bate rapid la baza acestuia. Vocea i s-a înmuiat și s-a adâncit.
„Nu după tine. Am ideea că nicio altă femeie nu m-ar putea tenta să mă legăn
șolduri și săruturi dulci de miere. M-ai distrus pentru orice altă femeie, Violet
MacGregor.... Ești săritor ca o căprioară care păzește un cerb sau un iepure gata să alerge corect
acum."
Prinzându-i încheietura mâinii, ea ridică privirea la unghiurile aspre ale feței lui și la
curba senzuală la gură. „Dar ți-a plăcut să fii mangaiat de acele femei.”
Sprâncenele lui groase se ridicară. „Mângâiat? Cu lama gata să curățeze orice
infractor?”
Punându-și mâinile pe talie, ea se uită la el. „Mâinile lor erau
peste tot, dar în buzunarele tale.”
Privind-o în gol pentru o clipă, el mormăi: „N-am observat. A avut ce
Vroiam să stau de partea mea. Tot ce trebuia să fac a fost să mă uit de sus la tine.
Totul dulce, curat și iubitor când era momentul potrivit.”
Ceva s-a topit în ea, încălzindu-i și înmuiindu-i inima. "Cu adevărat,
MacGregor? M-ai găsit mai de dorit decât toate acele femei?
"Cu adevărat. Iad. Ești mai femeie decât am cunoscut-o eu vreodată. Asta este
am mâncat la tine?” Când ea și-a mușcat buza și și-a întors privirea, vârful degetului lui cald
se târî pe piept până ce ajunse la corsetul din dantelă. A deschis unul
buton perlat. „Îmi place ce e dedesubt – pielea mătăsoasă, moale, dulce. De-acum inainte
când te speli, nu mă voi ține de cealaltă parte a blestemata aia de pătură.”
Într-o altă mișcare rapidă, el se aplecă și o ridică sus pe pieptul lui. „Eu
ți-a dat frâu liber pentru că ai fost rănit. Dar acum ești năzdrăvan și
Te vreau.”
— MacGregor, habar n-ai cum să...
„Am o mulțime de idei, Violet, și toate au de-a face cu acele dulciuri

Pagina 126

pupici și felul în care îmi amintesc de sânii tăi...”


El făcu o pauză, studiind curba de împingere a bluzei ei. Într-un mod inferior, husky
tonul el murmură: „Acum e mai mult pentru tine. Încă îmi pot pune mâinile în jur
acea talie minusculă, dar celelalte părți... Privirea lui neagră se plimbă pe șoldurile ei și
picioare acoperite de fusta scurtă și jambiere. „Îl face pe om să vrea să-și pună fața
între toată acea moliciune în timp ce el este...”
Tremurând de imaginea buzelor calde ale lui MacGregor pe pielea ei, Regina
s-a înroșit fierbinte. „Oh, tocmai asta vreau să spun. Treci de la sărutări la...”
„Imperechere. Eu în tine. Mă strângi strâns și fierbinte și devii mai fierbinte. Se simte
ca satinul fierbinte și umed acolo, aproape din câte îmi amintesc. Crezi că este ușor să aștepți
pentru ca Jack să se îmbunătățească și tu să te așezi? Când te miști așa?”
"Ce?"
„Te miști ca o salcie se leagănă, aplecându-te, întorcându-te, privind peste tine
umăr la mine cu acei ochi mov și părul ăla care se revarsă peste tot, dar înăuntru
patul meu. Cabana poartă parfumul tău și mă înnebunește. Noaptea pot vedea
corpul tau prin hainele tale cu lumina focului doar ca.... nu astept
Mai, Violet.”
Ochii lui negri au gustat buzele ei, iar brațele lui s-au strâns în jurul ei. "De data asta
O să te călăresc până vei ști unde ești.”
Ea se uită la el, cu trupul o durea de căldura lui. Ștergându-și glasul,
a reușit ea: „Egad”.
Împotriva mâinii ei pielea lui era fierbinte. Buzele lui MacGregor erau dure, exigente
pe a ei în timp ce o ducea la pielea de urs din fața focului. Coborând-o
cu grijă, îşi aşeză trupul înalt peste al ei.
"Acum. Spune-mi cum și ce vrei. Repede, respiră el împotriva ei
gura, cu limba tatonând ușor la colțuri.
— MacGregor, reuși ea tremurândă, în timp ce mâna lui o coborî
îmbrăcăminte, lăsând-o expusă la gura lui.
Înainte ca ea să poată reacționa, capul lui era la sânul ei, smucirea fierbinte a buzelor lui
iar limba trăgând-o în gura lui.
„Scorțișoară”, șopti el pe pielea ei, cu chipul atât de fierbinte împotriva ei
el a înghițit deoparte pânza care îi acoperea celălalt sân. Lingând nodul întărit
ușor, el ciuguli în jurul ei, respirația lui curgându-i pe pielea ei. "Căpșune
și scorțișoară... și satin fierbinte și umed dedesubt, murmură el înainte de a lua
moliciune în gură.
Ea nu se putea mișca, mâinile lui tremurând în timp ce se mișcau peste pielea ei.
Luptându-se cu pasiunea ei în creștere, Regina și-a pus mâinile pe pieptul lui pentru a-l împinge
departe.
Degetele ei se întâlniră cu părul crocant, mușchii puternici mișcându-se sub pielea întunecată

Pagina 127

pe măsură ce se mişca mai mult peste ea. Sprijinit pe coate și sprijinindu-și șoldurile
împotriva ei, MacGregor a privit-o tandru.
Privirea caldă i-a prins și i-a încurcat simțurile. Degetele i se mișcau cu grijă
prin împletiturile ei, slăbindu-le. Având grijă să fie blând, MacGregor s-a răspândit
părul ei în jurul capului. A ridicat o șuviță ondulată spre lumină. „Prinde soarele
ca aripa unui corb. Blues și violetele dansează în negru.”
Înfășurându-și o lungime în mână, studia efectul asupra pielii întunecate.
„Uneori noaptea visez cât de cald și moale este asta lângă pielea mea. Se simte
ca pene calde alunecând pe mine. Miroase a nimic din ce am cunoscut vreodată.”
Regina clipi, încercând să lupte cu moliciunea bruscă a corpului ei ca
Greutatea trezită a lui MacGregor se potrivea perfect între coapsele ei desfăcute. Sub el
și tremurând de emoții, ea înghiți din greu. „MacGregor. Trebuie
oprește asta...”
Se uită fix la calea mâinii lui mari alunecând ușor peste sânul ei. El
mângâi greutatea moale și palidă, explorând contururile cu o reverență pe care ar fi avut-o
niciodată cunoscută. Vârful degetului i-a alergat în jurul perimetrului, atingând vârful întunecat ca
deși era o floare fragilă. Expresia lui s-a înmuiat în timp ce degetele lui o mângâiau
pielea în sus spre gâtul ei. „Simt cum sângele se mișcă în tine. Bate puternic împotriva
atingerea mea.”
Se dădu încet deoparte și se uită în jos la sânii ei. "Atât de moale. Pot să-mi potrivesc
mână din vârf în vârf.”
El a experimentat, mișcându-și palma și degetele pe pielea ei, ca și cum
potrivindu-o pentru atingerea lui. Apoi, alunecându-și mâna în sus, o înfășura în jurul ei
gâtul, mângâindu-şi uşor corzile întinse cu degetul mare. Urmând partea inferioară a
maxilarul ei, el o mângâie pe obraz. „Mai moale decât pielea de căprioară, ca petalele unui trandafir moale
în roua dimineții.”
Voia să se lupte cu el, să se îndepărteze, dar voia să-i vadă fața,
uită-te la expresia trecătoare care îi traversează trăsăturile dure. MacGregor a tratat-o ​​ca și cum
un cadou deosebit, împachetat și care îl așteaptă doar pe el. Degetele lui i-au luat carnea
ușoară, lăsând o dâră încălzită în jos.
Mâna lui mare a alunecat sub fustele ei pentru a deznoda sertarele de muselină.
Slăbind-le și alunecându-i fusta, el o studie din masele ei de
părul negru până la jambiere chiar sub genunchi.
Un vârf de deget și-a trasat oasele șoldurilor încet, iar MacGregor a urmărit traseul,
ochii i se întunecă. — Zi sau noapte, spuse el încet, parcă pentru sine. "Te simt
luându-mă adânc ca un cuțit în teacă. Ținându-mă strâns, șopti el zdrențuit,
mâna lui tremurând în timp ce o aşeză cu grijă peste buclele corbului de deasupra ei
coapsele.
„MacGregor...” Tonul profund și dureros al vocii lui a prins-o și ea a văzut

Pagina 128

mâna ei mângâindu-i obrazul. "Draga mea...."


El îi prinse mâna, apăsând-o mai tare pe pielea lui, închizându-i ochii
deși plasând amintirea în el. "Ce vrei de la mine?" el
șopti aspru, uitându-se la ea.
„Vreau mai mult”, a șoptit ea înapoi după un moment lung.
El se încruntă, urmărind forma urechii ei. „Sunt puternic și te pot proteja.
Nu vei fi foame sau folosit gresit. Ce altceva este acolo?"
Trebuia să-l facă să înțeleagă, să facă o punte între lumile lor
cuvinte alese cu grijă. „Știu puțin despre tine. Îți iubești fiul. Ai ucis
și a fost rănit în copilărie. Dar sunt mai multe... există dragoste și cuvinte dulci.”
Trasă gânditor forma picăturii de rubin. „În acest moment, aș prefera
—”
Ea și-a pus vârfurile degetelor peste buzele lui. „Shh. Cuvântul acela este atât de dur. Aceasta
Sună ca două animale care se sfâșie unul de celălalt în febră.”
Împotriva degetelor ei gura lui tare zâmbi. „M-am simțit așa în lean-to.
Ai venit la mine atât de repede, că am fost plecat înainte...
„MacGregor!” Ea s-a înțepenit când mâna lui s-a aplatizat pe burta ei. "Cum
spre deosebire de un domn care să menționeze ce s-a întâmplat!”
Se încruntă, punându-și mâna posesiv pe sânul ei. „Tocmai asta este
s-a întâmplat. Pentru tot ce te-ai ascuns în spatele acestei pături, ai luat ceea ce ai vrut.”
El zâmbi brusc, netezindu-i obrazul fierbinte. „M-a călărit...”
„MacGregor!” Regina încercă să-i disloce coapsa grea, prinzând-o
îmbrăcăminte pentru ea. „Oh, ești un animal. Un animal primitiv, înrădăcinat, în călduri.”
Dădu solemn din cap. „Sigur a fost. Dar tu ai fost acolo înaintea mea.”
"Oh! Oh!" Ea s-a zvârcolit de sub el și s-a așezat drept în încurcătura de
părul și îmbrăcămintea, trăgându-și bluza la sâni.
— La naiba, ești o femeie drăguță, Violet MacGregor, șopti el înainte
luând-o cu ușurință sub el. El a zâmbit în timp ce i-a prins încheieturile peste cap.
„Aș putea la fel de bine să folosesc toate aceste haine pe jumătate de pe tine.”
Când gura fierbinte a lui MacGregor i se potrivi peste sân, ea icni. Dorință
a trecut prin ea în timp ce limba lui a spălat nobul sensibil, iar ea a gemut.
În altă clipă, el alunecase adânc în corpul ei, iar ea a uitat totul
dar căldura orbitoare în timp ce plinătatea lui pulsa puternic în ea.
Ea s-a înălțat sus în emoțiile orbitoare, străduindu-se să ajungă la vârf
și căzând încet... Înainte ca ea să se poată îndepărta de urma săturată,
MacGregor a sărutat-o ​​încet, mângâind-o în zona sensibilă din spatele urechii și
șoptind nevoia lui de ea.
Apoi se întinse din nou spre el.
„Îmi umpleți inima”, șopti el răgușit pe obrazul ei când ei
Pagina 129

a plutit în somn.
~***~

Pagina 130

Capitolul zece
„MacGregor este numele lui. Un metis, o rasă albă și roșie – rău ca o mofetă
și desenează ca argintul. Repede și cu o lamă, spuse după aceea Tall Tom
făcându-i printre dinți bourbonul de douăzeci de ani al lui Covington, atunci
înghiţind lichidul de foc. „Am întâlnit un predicator care s-a căsătorit cu ei, numele lui
Buzzard. Spune că femeia era pe jumătate crescută, avea pielea închisă la culoare și avea ochi ciudați.
Totuși, nu există război. Femeia se potrivește cu băiatul
care mi-a tras degetul de la picior. N-o să uiți niciodată acei ochi... cosin întunecat în
foc de tabără.”
Și-a șters buzele cu dosul mânecii și a aruncat o privire în jur
cabană de vânătoare. Cabana se cuibăra lângă baza Sangresului, parfumul lui
busteni de pin proaspat taiati amestecati cu tutun si tamaie grea. Prime coarne și
coarne aliniau sala principală, covoare cu franjuri și perne amestecate cu alamă strălucitoare
și argint. Englezul stătea pe un scaun făcut din coarne lungi și căptușit cu
catifea.
Tom înalt se uită la inelele grele cu bijuterii care acopereau mâinile englezului
iar perla mare cenuşie împânzindu-i cravata cu noduri. „MacGregor a făcut un pas imediat
pentru micul nenorocit – femeie. Dacă bătrânul John Barleycorn și cu mine nu am fi făcut-o
fandangoed împreună, pielea aceea de sânge amestecat ar fi fost jupuită și
bronzat corect acum. Am auzit că Jack Ryker a fost doborât. Greu, Ryker.
Numai un bărbat ca MacGregor l-ar lua. Sau eu.... Au lucrat ca un
pereche de lupi împerecheați. Unul m-a întins, iar celălalt s-a mutat pentru ucidere.”
Covington îl dădu deoparte cu piciorul pe bărbatul care îi lustruise până la genunchi
cizme negre. — Lasă-ne, lachee, ordonă el, îndreptându-și jacheta de catifea și
smulgând un pic de praf din el. „Crăciunul este luna aceasta și mă confrunt cu
Mortimer-Hawkes coborând din iad în orice moment, mormăi el.
Se aplecă înainte pe scaun, studiindu-l pe muntele aspru, care
stătea cu cizmele pe masa din sufragerie. Regina dispăruse în
munți fără semn. Bănuia că odată ce Krebs și oamenii lui au părăsit tabăra,
nu s-ar mai întoarce niciodată.
Plângându-și piciorul de călărie peste pantalonii lui strâmți, catifelați, se îndreptă spre el
foc hohotitor. „Credeam că visez când am văzut acei ochi în noaptea
incendii, spuse el, parcă pentru sine. „Da, sângele acela păgân și sălbatic al ei ar face-o
du-te la un om ca metis, acest MacGregor. Este o minune Mortimer-Hawkes
și-a murdarit titlul cu acea cățea a cărei bunica a fost adusă din Africa,
chiar și pentru zestrea ei grasă”.
Covington a turnat whisky într-un pahar mic de cristal pe un platou de argint,
a băut-o repede și a turnat altul. A învârtit băutura împotriva

Pagina 131

sticla sclipitoare, studiind-o. „Au alunecat în tabără în zori și au luat caii,


trăgând corturile. Regina arăta ca o sălbatică. Ea a luat acel Maroc
șa și șalul ei hidos.”
„A plecat injun. Ar trebui să fie ușor de urmărit cu un bebeluș care se mârâie și asta
câine slab cu toate picioarele. Am vorbit cu un trapper care a trecut pe lângă un catwagon pe drumul Taos.
Curvele văzuseră un bărbat care se potrivea cu mărimea lui MacGregor cu o femeie mică și
bebelus. Au crezut că era ciudat felul în care a tratat-o ​​cu grijă. The
femeie a tăiat mâna unei târfe pentru că atingea metisul.”
Tall Tom a înclinat decantorul de cristal la gură și a băut zgomotos. "Bolnav
tăiați pisica aceea de la ureche la ureche”, a spus el, ștergându-și mâna pe gură. "Este sexi
de pe degetul meu de la picior. M-a marcat. S-a mutat apoi, mi-a rupt piciorul. Pereche medie de
renegați.”
Covington bătu cu cizmele vânătorului. „Vorbind de al doamnei
urechile. Ai observat rubine – pietre roșii – în urechile ei?
Omul de munte se gândi o clipă. "Nu. Nu puteam vedea nimic dar
acei ochi, uitându-se la mine. Gene negre în jurul acelor ochi. Dar curvele
a spus că rasa avea o drăguță roșie la ureche.
„Mmm. Regina l-ar fi plătit pentru trecerea ei, iar ochii ei sunt a
nuanță sângeroasă de violet, semnul acelor sălbatici Mortimer-Hawkeses,”
murmură Covington gânditor, apoi se întoarse către omul de munte. "Bunul meu
om. Tu îmi aduci urechile ei cu rubinele încă în ele și te voi face
mai bogat decât ai visat vreodată. De acord?"
"Iad. I-aș jupui pe ea și pe MacGregor pentru o bucată, încuviință Tom.
frecând durerea din piciorul reparat. „Voi scoate imediat ce zăpada se oprește.”
Covington se întoarse spre flăcări, uitându-le dansând de-a lungul unui buștean uriaș. The
vederea îi aminti de șalul Reginei, legănându-se de-a lungul trupului ei flexibil și mic.
„Înfășește-și urechile în șalul păgân însângerat pe care îl prețuiește atât de mult. Aspecte
hidos cu flăcări și flori roșii și galbene.”
Gândurile i se îndreptară spre Mortimer-Hawkes. Marchezul trimisese vestea că
avea să ajungă în Colonii înainte de primăvară. La fel de încăpățânat ca fiica lui,
marchizul avea nevoie de dovezi că fiica lui a murit. În acordul lor pentru
căsătorie, Mortimer-Hawkes îi spusese în mod specific și în mod repetat lui Covington asta
orice s-ar fi întâmplat cu Regina, ea era încă proprietatea lui Mortimer-Hawkes. The
marchizul a fost ferm ca fiica sa să trăiască până la moartea sa.
Covington îşi miji ochii asupra flăcărilor portocalii şi roşii. Văzuse bărbați
fascinat de fiicele lor înainte, păstrându-le pentru stocul lor privat. Dar
nu cunoscuse niciodată un bărbat atât de hotărât să păstreze spiritul fiicei sale. „El este
obsedat de micuța fetiță cu pielea întunecată. Ei bine, se pare că doamna a luat
un alt bărbat, Lord Mortimer-Hawkes. Acest MacGregor ar putea dori să o dețină ca

Pagina 132

prost ca tine.”
~***~
Mortimer-Hawkes s-a uitat la marea zbuciumată de furtună, cu cabina navei sale mucegăită
si aproape. Fereastra mică îi surprinse reflexia, obrajii scobiți și ochii
prize, părul lui încurcat și încâlcit.
— Păgân, vei plăti scump, cântă el încet, privind umbra lui
ochii se schimbă în violet închis în paharul cu crustă de sare. „Tu porți familia
însemne, ochii tăi, păgâne. Te voi găsi cu ușurință, chiar și în sălbăticia
Colonii. Vei purta Piatra Mariah în jurul acelui gât subțire ca un
zece pietre.... Prostul ăla de Covington. Ar fi trebuit să știu că nu te poate controla
departe de strânsoarea mea. Nu timp de două săptămâni. El nu știe ce sălbatic ești
sângele este capabil să facă. Dar o fac.... Da și te voi aduce la călcâi așa cum am făcut-o
mama ta. Atunci toată puterea mea se va întoarce, moșia va prospera așa cum a făcut-o
când te-am ținut în pumn.”
~***~
Înfășurată în șal, Regina se uită la focul care curgea de-a lungul unui mădular uscat.
Cu cabina pregătită pentru noaptea lungă, iar MacGregor a tăbărât lângă capcana lui
linii, era singură cu Jack.
Copilul oftă încet în pătuțul lui de salcie, iar Regina se întoarse înapoi către
foc.
Scântei au izbucnit în timp ce o mărgele de smoală s-a aprins. Buzele ei s-au mișcat în jurul unui cuvânt,
gustând amintirile. „Mariah.”
Sunetul cuvântului a adus trecutul sărind peste gândurile ei. Ea
închise ochii, încercând să-și amintească o amintire evazivă.... O piele întunecată
femeie cu ochi negri strălucitori aplecați lângă ea, zâmbind tandru.
Femeia, învelită în tifon și voaluri, a râs și a dansat sinuos, the
sună blând și melodic în timp ce bătea între degetul mare din chimvale minuscule și
degetele... femeia strângând-o în brațe și plângând încet, negru ei enorm
ochii s-au umplut de lacrimi... vocea tatălui ei urlând de furie peste timp, slujba lui
biciuind femeia care s-a ghemuit la picioarele lui....
Ascunsă în spatele unei perdele de catifea, Regina a văzut-o pe femeie dansând pentru tatăl ei
în timp ce bea. Deasupra voalului se aflau ochii ei căprui, lichidi, în formă de migdale
speriat, ranit....
Chimvalele minuscule țâșneau încet, amestecându-se cu muzica unei lăute ca ea
se învârtea din ce în ce mai repede, cu șoldurile moi tremurând. Monedele care o căptușesc strâns
corsetul și brâul străluceau și clincheau muzical. Mirosul greu de tămâie
s-a agățat de scenă în timp ce tatăl ei stătea în picioare și se învârtea beat spre
femeie dansatoare.
Ridicându-și brațele sus, răsucindu-și încheieturile în timp ce degetele ei țineau ritmul,

Pagina 133

femeia rămase nemişcată în timp ce mâinile lui lacome treceau peste ea. Apoi a dansat departe,
materialul tifon lipit de corpul ei aproape nud. Tatăl ei a întins mâna
din nou, smulgând corsetul brodat din strălucirea, plină a femeii
sanii.
Între dans, sfârcurile pictate o piatră enormă, roșie ca sângele și
sclipitoare, legănat dintr-un lanț gros de aur....
Regina se cutremură, deschizând ochii pentru a îndepărta amintirea lui Hawkes
mâna jucându-se cu sfarcurile mamei ei și cu bijuteria înainte ca el să o violeze.
Flăcările dansau mai sus pe buștean, șuierând.
„Mariah,” șopti Regina, îmbrățișându-și trupul tremurător în timp ce lacrimile
i-a coborât faţa. „Numele și numele mamei și bunicii mele
bijuteria.”
Un fior brusc a cuprins camera, iar ea a tremurat, prinsa de trecutul ei.
— Vino aici, Violet, spuse MacGregor încet în timp ce închidea ușa în spate
l. „Lasa-ma sa te tin in brate cand plangi. Doar ține-te, nimic mai mult.”
Cu un strigăt, ea a alergat în brațele lui.
~***~
MacGregor trânti toporul în bușteanul căzut. Umplut cu seva înghețată, cel
lemnul despicat instantaneu, sunetul trosnind ca o împușcătură de pușcă. A tras cu toporul înapoi.
„Nu poate să gătească. Chiar și fasolea arde.”
Se uită în jos la Regina care curăța zăpada pentru ca oile ei să pască. În
aer înghețat, soarele a lovit zăpada cu o intensitate orbitoare pentru a contura trupul ei mic.
Îmbrăcată ca un băiat, ea îi montase rachetele mari de zăpadă ai lui MacGregor, îngrijind
turma ei în timp ce el își alerga capcanele sau vâna. Acum trăgând în spate mica sanie a lui Jack
ea, ea se mișca liberă prin poiiana care mărginește pinii. Franjuri
manșonul care acoperă țeava puștii Springfield a lui MacGregor ieșea din
mănunchi în spatele leagănului lui Jack. Regina l-a purtat când MacGregor nu era
vânătoare și de curând adusese acasă primii ei iepuri, curățați pentru tocană.
Ea plecase înainte de prima lumină, luând pușca și rachetele de zăpadă. Cind ea
Întors, MacGregor era pe punctul de a-l împacheta pe Jack și de a-și împacheta
gaseste-o.
Zâmbetul ei murise când el spuse categoric: „Acolo este oala”.
Ochii de culoare violetă se deschiseseră larg, arătând enorm în micul ei
față. „Vrei să spui că eu... gătesc?”
„Se pare că ar trebui să te înțelegi până acum”, spusese el, mândrie
răvășit puțin de felul în care el îngrijea mesele și coace pâinea în timp ce ea
asigurat carnea. „Nu ar strica să vin acasă după două zile”
capcană și găsește o masă caldă în așteptare.”
„Frumos,” se repezi ea, smulgându-și șapca de pe ea și aruncând-o

Pagina 134

masa.
Privindu-l la el, ea îi dezbrăcase haina grea de blană și cămașa, plecând
bluza ei albă de dantelă se înfipse în pantalonii de piele pe care îi modelase. Luând-o
timp, ea lucrase eliberată împletitura unică care cobora până la șolduri până la
masa de corb răspândită de-a lungul corpului ei. „O doamnă nu este pregătită pentru lucrul în bucătărie, mea
om bun.”
Punându-și mâinile pe talie, bătu degetul unui mic încălțăminte de piele
picior. Părul i se ondula până la șolduri, iar MacGregor a vrut să-l scufunde pe al lui
mâinile în ea, se înfășoară în parfumul dulce.
Dar, în schimb, și-a încrucișat brațele peste piept. Un bărbat trebuia să fie ferm cu
femeia lui, învățând-o calea cea bună. Cu excepția nopții în care venise plângând
în brațele lui, s-au înfruntat în ultimele trei săptămâni, și a lui MacGregor
temperamentul era slab.
„Capcană. Mod dezgustător de a ucide, MacGregor. Mod bestial pentru un animal
a muri. O lovitură curată prin creier este mult mai bună.”
Făcuse un pas spre ea, înfășurându-și o șuviță moale de păr în jurul pumnului
trage-i fața lângă a lui. „Aș putea să-ți arăt fiară. Chiar pe podea.”
Ridicând bărbia, Regina îi întâlnise privirea întunecată fără teamă. "Desigur. Vreodată
domnule, nu-i așa? Modul tău de curte este să-ți folosești forța superioară
să mă biruiască.”
Mânia trecuse prin MacGregor ca o lamă arzând. „Nu am violat niciodată
tu. Nici nu s-a împerecheat cu tine când nu ai fost dispus.”
„Unul nu are de ales când vrea să supraviețuiască...”
"Au fost casatoriti!" vuietul lui MacGregor îi răsuna în urechi.
„Diavolul suntem. Nu mă deții, MacGregor. Eu doar imi cer
timp până când vezi motivul pentru care mă duce la civilizație. Vremurile în care am...
venirea împreună au fost din cauza necesității.”
— Necesitate, repetă el cu asprime, cuvântul zgâriindu-i mândria. "Ai avut
să te împerechezi cu mine... așa ai făcut.”
„Pentru a spune grosolan... da, exact asta.”
„Dar bebelușii – copiii mei – acest rezultat?” întrebase el într-un sus
temperament.
— Nu te poți aștepta să-ți suport nenorociții, MacGregor.
„Fiii mei de drept s-au căsătorit, la naiba, femeie!” urlă el înainte
ieșind cu pași mari din cabină.
Timp de două săptămâni, MacGregor se ținuse singur, simțindu-se ca un lup rănit
în timp ce Regina sărea fericită în jurul turmei ei. Ea a lovit de mândria lui,
frecând-o crudă. Când i-a cântat lui Jack „frumoasa muzică a lui Greensleeves”,
MacGregor a găsit o scuză să părăsească căldura cabinei. El nu a vrut
Pagina 135

amintește-ți de mirosul picant al pielii ei și nici de felul în care sânii ei s-au aplatizat
el încet în timpul febrei.
Trănind din nou toporul în copac, MacGregor munci cu furie. El
trebuia să-și elibereze corpul de tensiunea care trecea prin el ca un fir fierbinte de fiecare dată
a prins parfumul trupului ei. El a învățat-o cum să tragă cu pușca drept scuză
să o țină în brațe. Seara lucrau cu cuțitele, aruncându-le
pe un loc de pe jurnalul cabinei.
Învățând despre supraviețuirea în munți, întrebările nesfârșite ale Reginei
l-a urmărit. Neliniștea lui MacGregor creștea pe zi ce trece... Văzuse bărbați
pregătindu-se să dezerteze în război, iar Regina a demonstrat aceleași semne.
Regina, singură în pădure, ar fi o pradă ușoară. Gândul l-a determinat
transpira, evitând următoarea ei întrebare.
"Femei. Acesta nu știe primul lucru despre a fi soție”, el
mormăi, tăind o creangă cu o lovitură rapidă a lamei. „Soțiile sunt
ar trebui să știe să gătească și să stea acasă în timp ce un bărbat prinde capcane.”
Aruncându-și greutatea în lovitură de topor, MacGregor studie lemnul despicat.
„Ei fac ceea ce li se spune. Soțiile își țin bărbații de cald în pături. Dar ea
vrea „mai mult”. Ce dracu este mai mult?”
Respirând adânc, MacGregor o mângâie pe Venus, care se ghemui sub o
halat de bivol pe sania de lemn. Frecându-și palma peste panglica mov din a lui
buzunar, a urmărit mișcările incomode ale Reginei în rachete mari de zăpadă din
cenușă albă și curele din piele. „Ea a plecat cu prima șansă. Iadul să fie
al naibii.”
Chiar atunci, o pisică de munte s-a mutat pe un membru peste berbecul ei. Pisica e brună
haina strălucea în ramurile verzi-albăstrui ale bradului. MacGregor a înjurat,
împletindu-se repede prin tufiș și copaci spre scena morții.
Pisica a fost peste el brusc, sărind peste un alt membru și în jos la
MacGregor.
O creangă i-a plesnit brațul în timp ce scotea pistolul, stricându-i ținta. Glonțul
smuls peste umărul pisicii exact în momentul în care colții lui spărgeau în partea superioară a lui MacGregor
braţ.
Se rostogolește prin zăpadă și se perie cu pisica de munte, luptă să păstreze
colții de la ruperea lui gât, MacGregor nu auzi decât mârâitul,
furia șuierătoare a animalului rănit și zgomotul fricii lui sfâșieandu-i pe a lui
cap.
O împușcătură de pușcă a crăpat lângă el, iar pisica s-a prăbușit pe piept. Imens
ochi violet închis, acoperiți cu lacrimi, se uitară în jos la el. Abia conștient, el
gemu când Regina îl muta pe sanie. Alături de MacGregor, Jack se agita și
câinii lătrau sălbatic. Dâre de durere l-au sfâșiat ca niște cuțite de greblat...

Pagina 136

~***~
— O, draga mea, cântă Regina încet prin ceata roșie. Degetele ei
i-a liniștit fruntea fierbinte, parfumul picant al corpului ei atât de aproape...
Odihnindu-se lângă el, hrănindu-i cu bulion dintr-o lingură, ea a cântat cântarul
Cântecul Greensleeves.
El gemu, genele de foc străbătându-l în timp ce ea îi mântuia gâtul
si piept. Sunetele au plutit în jurul lui... Jack gâghios și plângând, Regina tăcută
copilul.
Degetele ei erau reci, periindu-i fruntea fierbinte. „Dragul meu, dragul meu om.
Să-mi salvez berbecul în detrimentul siguranței tale... grăbindu-mă prin perie ca un
cavaler care intră în lupta pentru a-mi salva prețiosul Hercule.”
De departe, vocea lui suna răgușită și neuniformă. — Ai împușcat pisica?
"Da draga mea. Și Hercules te-a tras în siguranță pe sanie. Ai vrea
ca mai mult bulion de carne?”
MacGregor s-a strecurat în întuneric cu gust de țuică de caise pe el
limbă. Lângă el, Regina vorbi pe un ton stins. „Ah... da, Jack, iată-ne.
Cartea doamnei Child's The American Frugal Housewife este minunată... Vedeți,
cu aceste fructe de pădure uscate pe care le-am cules astăzi lângă cabană, putem face coacăze
jeleu gătindu-le cu zahăr. Tatăl tău nu va fi surprins când va gusta
acest dulce minunat?”
Jack gâlgâi fericit, iar Regina chicoti. „Da, îmi plac săruturile tale, micuțul meu
om. Acolo. Tu mă săruți și eu te sărut...” Țipătul fericit al lui Jack se relaxă
MacGregor; fiul lui era bine îngrijit.
Sărutările ei erau reci și dulci ca murele de vară pe buzele lui
parfumul părului ei lipit de el în timp ce el aluneca în întuneric.
Lumina soarelui pătrunde încet în cabina plină de parfum de pâine
în timp ce Regina îl legăna pe Jack și îi citi. — Vezi tu, Jack. Doamnele trebuie tratate
delicat. Un cuvânt tandru despre părul sau rochia lor. Poate da-le un
mic cadou sau două.”
Jack a bolborosit și ea a râs, sunetul scăpat și dulce
simțurile lui MacGregor.
Apoi dansa la lumina focului, ținându-l pe Jack aproape de ea
fredonat un cântec. „Ah, da, acum îl ai, omulețul meu. Zâmbește dragostei tale
și să-i săruți mâna așa...”
Ea duse degetele dolofane ale lui Jack la buze. „Atunci uită-te în ochii ei și
spune-i despre frumusețea ei.”
MacGregor și-a amintit de ochii ei, întunecați și violet ca pădurea mică
flori. Sau albastru închis ca pâraiele limpezi de munte care se deplasează prin
umbrele copacilor. Bebelușul a gângărit și a bolborosit, iar pleoapele lui MacGregor s-au închis

Pagina 137

încet în timp ce se întorcea înapoi în somn.


Apoi cabina era întunecată, flăcările scăzute în șemineu. O umbră a alunecat
aproape de el, un parfum exotic umplea aerul — Regina. Forțându-și pleoapele să deschidă,
MacGregor o găsi legănându-se încet în timp ce își ridică brațele deasupra capului.
Legat în jurul taliei ei, șalul se agăța de corpul ei legănat. Ea a mutat-o
șoldurile senzual, experimentând poziția răspândită a picioarelor ei goale pe
piele de urs. Părul îi curgea pe umerii goi, captând lumina focului
firele i-au alunecat pe sânii goi. Ea fredonă încet, făcând o pauză și
schimbând melodia în timp ce ea își roti șoldurile. Pânza a prins lumina în urma
lungimea picioarelor ei.
Ea repetă „Mariah....” încet, de parcă ar avea semnificație, de parcă ar fi fost
blocându-și mintea la cuvânt.
Pânza alunecă jos pe fesele ei, scufundându-se pentru a dezvălui moale rotunjit
movile legănându-se în ritmul cântecului pe care ea a fredonat. Lungimea subțire a unui
brațul ridicat, iar sânul înclinat strălucea palid și moale în lumină. A ei
mișcările au adus-o mai aproape de patuțul lui și MacGregor simți mirosul
scorțișoară și femeie.
Apoi mâna lui era pe coapsa ei caldă goală, carnea moale și zveltă
muşchi tremurând sub palma lui largă. Deasupra lui îi tremurau sânii plini
cu ultimul dans, părul ei învârtindu-se ca o mantie albastră-neagră.
„Violet”, șopti el uitându-se răgușit la ea.
....
"Păgân. Ești acolo, pot să te simt respirând,” Lord Mortimer-
șopti Hawkes, scanând coasta Coloniilor. „Te voi găsi și
când o fac, nimic nu se va egala cu puterea Mariah din mâinile mele.”
~***~
Febra i s-a spart, lăsându-l pe MacGregor prea slab pentru a protesta împotriva cotidianului Reginei
sesiuni de lectură. Acum capul lui s-a sprijinit de sânii ei când Jack a tras un pui de somn. Ea
a mutat cartea în poală. Brațul ei drept se sprijini pe umerii lui în timp ce vorbea
in liniste. „Ești la mila mea acum, bunul meu om de munte. Va trebui
ascultă literatura mea preferată fără să te plângi.”
Lipită de peretele cabinei, Regina împărțea pătuțul mic al lui MacGregor,
sprijinindu-l.
Oftă încet și se apropie de valea ei cu parfum de scorțișoară
sanii. Avea avantaje să fii slab, descoperise el, și unul dintre ele
o punea pe Regina să-i liniștească și să cânte. Cealaltă a fost modul în care nu a făcut-o
par să observe felul în care buzele lui se sprijineau pe pielea ei, nici felul în care mâna lui
se potrivea cu curba taliei ei mici.
Închizând ochii, MacGregor lasă vocea ei joasă și răgușită să plutească peste el ca o

Pagina 138

adiere dulce de vară. Și-a lăsat degetele să coboare mai jos până la moliciunea șoldului ei,
apoi pe o coapsă zveltă expusă de fusta ei scurtă.
„Cavalerii Mesei Rotunde le-au tratat pe doamnele de la curte cu respect,
cum li se cuvenea. De Crăciun, sălile erau împodobite cu vâsc, iar ei
dansat și vesel. Dansurile elegante erau foarte îndrăgite de cavaleri şi
doamnelor deopotrivă. Realizate pe tonul unei lire și al flautului, dansurile au oferit a
timp mai blând în mijlocul războaielor și rivalităților. Adesea un menestrel cânta sonete minunate
a frumuseții doamnei și a dragostei adevărate a unei inimi.”
Chiar sub pielea moale care îi acoperea gâtul, pulsul se accelerase
MacGregor ridică privirea.
Brațele moi și ochii mov cald ar putea prinde un bărbat la fel de sigur ca lanțurile,
gândi el somnoros. Ochii ei s-au mărit când el se mișca, având grijă să nu o sperie,
și și-a ridicat buzele spre ale ei.
Gâfâitul moale de surpriză îi umplu gura. Degetele lui MacGregor tremurară
în jurul coapsei ei și se adânci blând în căldura coapselor ei.
— Acum, MacGregor, șopti ea cu prudență pe buzele lui chiar înainte de vârf
din limba lui a gustat-o ​​pe a ei.
„Dulce ca mierea”, murmură el, trasând sărutări mici pe obrazul ei fierbinte.
Ea tremura, degetele ei strângându-se pe brațul lui, în timp ce limba lui urmărea spiralele
a urechii ei. Când o văzuse jucându-se cu Jack, i-a ridicat mâna și l-a sărutat
spatele lui. Când ea a tremurat, el și-a întors mâna mică în sus și l-a sărutat
chiar centrul ei.
— Egad, MacGregor, șopti ea neuniform. — Egad, MacGregor, ea
repetă în timp ce lua cartea de la ea și o aruncă pe podea.
Având grijă, o lăsă jos de-a lungul lui.
— Întinde-te cu mine, Violet, șopti el, sărutându-i din nou dosul mâinii.
"Vorbeste cu mine."
Mâna ei mică îi găsise pieptul, vârfurile degetelor netezind părul aspru
cum și-ar mângâia animalele. El îi ridică o șuviță din părul ei și i-o trecu pe al lui
gât. Regina se liniștise, cu capul sprijinit pe pieptul lui.
„Nu mi-am dorit niciodată să vorbesc cu o femeie. Află despre ea... doar vorbind,” el
murmură lângă părul ei, inspirând parfumul curat, înflorit. „Ceea ce te face
părul miroase a flori?”
Mâna mică de pe pieptul lui se opri. „Crezi că părul meu miroase a
flori?”
Când el a dat din cap, ea a șoptit: „Săpun de lavandă, măcinat în Anglia”.
„Mmm. Lavandă?" MacGregor și-a înghițit tâmpla, lăsându-l să se rătăcească
firele îi joacă pe piele.
„Flori violete, uscate și...” Ea tremură ușor, privind în sus la el.

Pagina 139

„Mov ca ochii tăi... sau violetele în pădurea adâncă, agățată de


ceața dimineții...”
„MacGregor!” Strigătul ei blând de tresărire îi făcu plăcere.
Apăsând, urmărindu-i emoțiile ca un urmăritor după pradă, MacGregor se ridică
palma ei spre buzele lui, ciugulind-o. „Spune-mi despre Crăciunul din Anglia.”
Ea s-a înțepenit împotriva lui, iar MacGregor a continuat să-și mângâie părul,
simțindu-i încet. — Pur și simplu ai putea fi periculos, șopti ea împotriva
pieptul lui. „Îndrăznesc să spun că mă pot lupta mai bine cu tine când te comporți ca un
grizzly rănit.”
El a râs atunci, iar ea s-a uitat la el. — Și tu ești periculos
confortabil și plăcut în acest moment.”
El o sărută blând, doar pentru a gusta buzele coapte și umede de care se frecau
a lui.
„Al meu”, șopti ea după o clipă lungă. „Ai momentele tale, mea
prieten.”
I-a frecat capul jucăuș, așa cum ar fi făcut-o cu Jack. "Spune-mi."
Să stai întins cu ea lângă el, să vorbești încet noaptea a fost un vis, el
gândi leneș în timp ce capul Reginei stătea pe spate pe umărul lui și se uita la
tavan, vorbind încet.
„Salile castelului erau împodobite cu vâsc și panglici, platouri de
mâncare și băutură gata pentru oaspeți. Era muzică, dans și jocuri.
Jennifer, bona mea, mi-a furișat bomboane și dulciuri.”
Ea a ezitat și o mărgele de smoală a luat foc zgomotos înainte de a continua.
„Tatăl meu a reușit întotdeauna să strice vacanțele. Jocul lui preferat a fost să
pedepsește-mă sau închide-mă în dulap ore în șir. Mi-a spus păgân, micuțul lui
sălbatic. El va fi după mine...”
„Urărea poate mânca o persoană, Violet. Și ești în siguranță cu mine,” MacGregor
șopti pe pielea ei caldă, simțindu-i durerea profundă. Pentru a-i distrage atenția, el
a întrebat: „Spune-mi despre vâsc, împodobirea holurilor”.
Degetele ei i-au netezit pieptul, trecând peste el ca pene. "Verde
frunze și fructe de pădure albe, o viță de vie folosită pentru a decora. Sărut sub vâsc
a fost un sport grozav, deși se spunea că planta a fost prescrisă de druidi
pentru... infertilitate feminină. Scandinavii credeau că vâscul este o plantă deținută
de Frigga, zeița iubirii, termină ea adormită, cuibărindu-se mai aproape de el.
Oftând adânc, ea și-a frecat obrazul de pieptul lui. "Chiar
crezi că pielea mea nu este prea întunecată? Tatăl meu a spus că era întuneric ca al unui sălbatic...”
Trecându-și degetele pe brațul ei neted, MacGregor încercă noua fantezie
sărut-o pe dosul mâinii ei și se apropie. „Destul de palidă,
albit la soare. Moale ca puf și cald ca al lui Jack. Are gust de miere de aur

Pagina 140

făcut din flori de trifoi violet...”


"Într-adevăr? Doamne, spui cele mai ciudate, cele mai frumoase lucruri...” a șoptit ea
somnoros. MacGregor și-a strecurat mâna în bluza ei și a găsit movila moale de
sânii ei chiar înainte ca el să doarmă.
~***~
Regina a bătut din palme și a râs când MacGregor a terminat de jucat
Greensleeves pe flautul lui indian. „Ce cadou frumos de Crăciun!”
Așezat în poala lui MacGregor, Jack a explorat somnoros cel de două picioare lung
instrument cu degete dolofane.
„Este un flaut de curte indian. L-am schimbat de la un Mandan.” Recuperat din
rănile sale, MacGregor stătea seara lângă foc, împărțind o ceașcă de
ceai cu ea. Purta doar pantalonii și urmele ghearelor pumei
îşi încrucişa pieptul lat şi întunecat.
A început un alt cântec. Melodia îi amintea de vântul care zboară
printre pini și scuturând lacurile albastre de zăpadă.
Când a terminat, Jack a dormit, cuibărit lângă el. „Care se numește asta
cântec, MacGregor?”
„În Sioux, înseamnă când făceam curte.”
Începu să cânte din nou, melodia plângătoare umplând cabina de deasupra
sunetul vântului. Când a terminat, MacGregor i-a zâmbit și a început
vorbind linistit. Tonul profund și aspru al vocii lui o încântă. „Mulți războinici
a vrut frumoasa fecioara, dar ea a gasit vina fiecaruia. Ea sa întors
și a refuzat zâmbetul care însemna că un războinic o putea lua și pe următorul
dimineața leagă caii de tipul părinților ei. Dar nimeni nu i-a căutat zâmbetul. In schimb,
Black Feather a cântat la flaut lângă lac.”
Ducându-și flautul la buze, MacGregor cânta o altă melodie, dulce și
tremurând, amintindu-i de vântul care fluiera printre stufurile din mlaștini.
„După un timp, Summer Wind a devenit curios. Ea a trecut pe lângă el și tot el
nu s-a uitat la ea. Zi de zi, cânta la flaut și nu se uita. Intr-o zi,
ea a scăpat o pungă plină cu fâșii de carne de bivoliță uscată, ca să-i arate cum
ei bine ar putea avea grijă de tipii lor.
continuă MacGregor cu acea voce moale, aspră, adâncă. „Dar el a continuat
cântând la flaut lângă lac. Într-o zi, a venit să-l privească în tăcere cum se joacă.
Ea a întrebat: „Pentru cine joci, Black Feather?” A spus să te uiți în apă
și găsiți răspunsul. Când Vântul de Vară s-a aplecat deasupra apei, ea și-a văzut-o pe a ei
reflecţie. Black Feather a sărit în sus, a prins Summer Wind și când a zâmbit
la el, a furat-o pentru soția lui”.
Dorința din ochii negri ai lui MacGregor alunecă peste ea, încălzind-o. Prins
după povestea lui, ea se apropiase, atrasă de sunetul liniştit al vocii lui. "Ce

Pagina 141
frumos cadou de Crăciun, MacGregor!” exclamă ea uitându-se la el.
„Știu ce mi-aș dori pentru un cadou”, șopti el, trecând cu un deget
moliciunea buzei ei de jos și uimind-o.
Devenise destul de periculos, brusc în fața ei când ea se întoarse, a lui
mâna i-a periat sânul când el a ajuns pe lângă ea. Nu era mai presus să-l mângâie pe Jack
capul se sprijinea pe sânul ei, cu un deget lung căutându-i pielea. El luase
să-i sărute dosul mâinii, potrivindu-i palma de a lui.
Deodată, el a fost prea aproape, urmărind-o. Jack s-a odihnit în leagănul lui de salcie și
MacGregor întinsese o mână mare ca să-i prindă glezna. Degetul mare îl mângâie
pielea ei leneș, iar inima i-a sărit o bătaie în timp ce îi zări pe deplin trezită
lungimea corpului sub pantaloni. „Îmi porți cadoul. Rubinul
cercel. Am decis să te las să-l păstrezi când ne despărțim.”
Palma lui i-a legănat vițelul, frecându-l ușor. „Cadoul meu de nuntă de la tine. eu
vreau să porți semnul meu, dar copilul meu ar fi bine. Nu ne despărțim
trasee, draga mea.”
Zâmbetul lui nu era frumos, amintindu-i de un lup care aștepta să cadă un iepure
între labele lui.
Într-o altă clipă, a alunecat-o sub el. „Hai să ne prefacem că suntem
sărutându-te sub vâscul tău englezesc, îi șopti el pe buzele ei. "Lung
săruturi dulci care au gust de mure de iulie înmuiate în miere caldă.”
El i-a periat ușor buzele, degetele lui slăbându-i împletitura, ușurând-o
fire libere. Împingându-și mâna pe pieptul lui lat, Regina se înțepeni.
— Cu bunăvoință, te miști repede... Acum, MacGregor. Nu suntem căsătoriți...”
El a înghițit punctul moale din spatele urechii ei, trimițând mici furnicături în ea
corp. „Sigur că așa se simte. Cam cel mai dulce moment din viața mea.”
Înainte ca ea să poată reacționa, degetele lui i-au coborât pe corset,
deschizând minusculii nasturi de perle. Gura lui era fierbinte pe sânul ei, ciugulind
creasta. Regina a luptat cu valurile de căldură care treceau prin ea, în felul în care corpul ei
se înmuiase brusc la ai lui. Strângându-i încheietura mâinii, MacGregor o trase călare pe a lui
poala.
Gura lui se deschise pe a ei, limba lui jucându-se cu a ei înainte ca ea să poată
gâfâi. Un braț puternic o lega de el, în timp ce mâna lui liberă se mișca repede
între ele. Ea a gâfâit când brațul lui se strânse și sânii ei i-au întâlnit tare
cufăr.
„Pune-mă în brațe, Violet, așa cum ai făcut în noaptea aceea. Ține-mă ca și cum
nu mă vei lăsa niciodată să plec, îi șopti el aspru pe obrazul ei. Cu blândețe
mângâindu-i spatele cu mâna lui largă, MacGregor o apăsă
la piept, ochii închizându-i încet. „Ah, iubire”, șopti el neuniform,
"ca asta."

Pagina 142

"Dragoste?" Cuvântul i-a lovit simțurile, uimind-o.


„Vino aici....” Apoi vârful lui s-a lipit de ea, iar el a ridicat-o
șoldurile cu o mână, împingând-o ritmic împotriva lui.
— MacGregor, reuși ea tremurândă în timp ce se înmuia și se umezi,
acceptând vârful lui.
El se cutremură, umerii largi ondulindu-i sub mâinile ei. Fierbinte și umed
cu efortul de a o lua încet, își ridică șoldurile și o umplu. "Vai,"
șopti ea în timp ce constrângerile începură să-l învârtească, strângându-se, palpitând.
Sânul ei îi umplea mâna, degetele lungi o mângâiau ușor. El a întins
înapoi, ținând-o deasupra lui. Ridicând-o ușor șoldurile, el o potrivi la maxim
lungime tare.
Jack a strigat încet, iar sunetul a alunecat în Regina, liniștindu-o. „Brăgăcios,
MacGregor, te miști repede pentru un om mare, șopti ea, zburdând în sus și spre
picioarele ei.
Aproape în același timp, el era în picioare, furios și planând asupra ei ca
s-a eliberat cu piciorul de pantaloni. Lumina focului îi linsă trupul slab, conturându-l pe al lui
coapsele puternice și forma trezită dintre ele. „Suntem căsătoriți corect. A
bărbatul are dreptul să-și aibă soția.”
Tremurând, cu picioarele slăbite de dorinţă, îşi potrivi îmbrăcămintea şi
s-a luptat să-și țină ochii deasupra umerilor lui. — Ești un vânător, MacGregor. Tu
știi să-ți pândești prada, apoi ia-o fără să întrebi. Îți ofer asta
diamant și multe altele dacă mă duci la civilizație. Cu siguranță Lord Covington a făcut-o
a renuntat pana acum la cautare.”
Își trânti palma de masă. „Violet MacGregor, ai ciudat
moduri de a-ți trata soțul. Încălzește-l cu suspine blânde și cu ochi mari și blânzi... lasă
el probe, apoi dansează departe.”
Degetul lui MacGregor tremura în timp ce arăta spre pat. „Vom termina
că — suntem obligați legal și corespunzători. Deși ești o scuză slăbănog și neplăcută
pentru o sotie. Nu pot găti...”
„Când mă voi căsători, MacGregor, va fi un domn ales de mine. Unul care
mă va curte și mă va prețui... nu se furișează ca un lup pe cale să devoreze un
iepure nebănuit...”
Sprâncenele lui groase se ridicară. „Vă faceți curte? Ai prețui?" el a intrebat
indignat. „Din cărțile tale. Visează o fată – și tu ești o femeie plină
a crescut și aproape a trecut de prima voastră. „Dragostea adevărată a unei inimi... inima care bate... unită
sufletelor.... Naiba, un bărbat nu vorbește așa cu femeia lui. m-am căsătorit cu tine,
nu-i asa? Cum ar putea o femeie cu o gură ca mierea caldă și un corp care
dansează peste visele mele să fie așa...”
Se încruntă la ea, punându-și mâinile pe șolduri. „Te-am ales pe tine

Pagina 143

fii femeia mea. Naște-mi fiii — sau fetele — pentru ca Jack să aibă o familie și
nu va fi singur. Ce îți poți dori mai mult?”
Regina ridicându-și corsetul din dantelă, se uită la el. Acolo stătea, se profila
peste ea și la fel de prost ca un grizzly rănit, când cu o clipă înaintea lui
cânta la flaut de curte și îi spunea povești romantice. Gustul lui
gura îi ardea încă buzele și dosul mâinii.
Ea tremura, cu picioarele slabe, ca și cum o parte din ea tocmai ar fi fost smulsă. Ea
a vrut să treacă în brațele lui și să o mângâie cu acelea dulci, lungi
săruturi tandre. Trupul ei era gol și îl durea, dar nu în condițiile lui... „Eu
vreau să plec. Și o voi face.”
~***~
Tom înalt și-a dezbrăcat rachetele de zăpadă lungi de mesteacăn și a călcat pe un buștean în timp ce el
studia cabana lui MacGregor, cuibărit în vale. Soarele dimineții a prins în
zăpadă și l-a orbit pentru o clipă, apoi silueta mică pe care o urmărise
a traversat o poiană. „Atunci, femeia metisului s-a încălțat”, el
mormăi strângând halatul de bivol în jurul lui ca protecție împotriva lunii ianuarie
vânt.
„Suficient de sigur pentru a o lua acum. MacGregor s-a luminat la prima lumină ca un opărit
pui, trăgându-și capcanele. Când se întoarce, îi voi lua urechea și balonul.
Pune-o în urechea femeii înainte să o măcelesc.”
Silueta uşoară a chemat câinii ei, iar aceştia s-au supus, zburdând şi
alunecând peste crusta formată pe zăpada adâncă. Apropiat de câini, Tall
Tom s-a liniștit sub umbra brazilor înalți pentru a o privi pe femeie care se antrenează pe
rachete mici de zăpadă rotunjite. „Deci are rasa care o așteaptă, nu-i așa?
Făcând pantofi și halate de bivoliță pentru a se potrivi cu oasele ei slabe, mârâi el, liniștit
de-a lungul bușteanului, urmărind-o.
Luând mâneca de protecție de pe pușca pe care o purta, femeia se întoarse
încet pentru a studia copacii din jur. „Pistol Buffalo”, a șoptit Tall Tom,
observând lungimea mare a armei de foc.
Ținând creanga de pin deoparte, o privi turnând praf de pușcă din a
corn de bivol atârnat peste umăr, apoi loviți plasturele și mingea în jos
ţeava puştii puternice. „La naiba de femeie.”
În clipa următoare, ea ridicase pistolul la umăr și văzuse în al lui
direcţie. Înainte de a putea păși în spatele adăpostului trunchiului de pin, vuietul de
explozia îi răsuna în creier. Așchia lungă i-a lovit ochiul și sângele fierbinte
ţâşni pe pielea lui. Clătindu-se cu spatele de copac, rezemat de el pentru
sprijin, înjură Tall Tom în timp ce smulse așchia și o arunca.
„La naiba, se duce ochiul ăla”, mârâi el, luptându-se să-l adune pe al lui
rachete de zăpadă și aleargă prin zăpada adâncă.

Pagina 144

O dâră de sânge a marcat lupta lui oarbă departe de a lui MacGregor.


În valea de dedesubt, Regina stătea în zăpadă unde exploda pistolul
a aruncat-o și a frecat-o pe umăr. Câinii s-au zbătut în jurul ei, lingând-o
față până când a chicotit și s-a rostogolit în zăpadă. „MacGregor a spus să lăsăm arma
singur, că m-ar bate în fund — fese — și așa s-a întâmplat. voi avea
să se grăbească să vadă dacă Jack s-a trezit din somn și coace pâinea preferată a lui MacGregor
în caz că descoperă ceva în neregulă.... Ce aventură minunată, mea
frumuseți!”
~***~
Pagina 145

Capitolul unsprezece
În cartierul de miel, noul miel al lui Maude stătea tremurând și îl dădu pe al lui
coadă. Încântată de animalul nou-născut, Regina a râs și l-a îmbrățișat pe Laddie.
„Ce priveliște minunată! Shh. Maude nu va vrea să fim prin preajmă acum cu copilul ei, așa că
aproape."
Celelalte oi s-au cuibărit în peștera caldă și uscată blocată de vreme
un zid de pin lodgepole. MacGregor construise adăpostul în timp ce era încruntat
starea de spirit, mormăind întunecat despre „feme și bebeluși sub picioare”.
Cu toate acestea, ajutase cu oile, liniștindu-le cu șoapte și mângâieri.
Hercules îl urmă pe MacGregor acum, trăgând sania încărcată cu iarbă sălbatică
hrana din zapada grea. Legat de spatele lui MacGregor în călătoriile scurte,
Jack a dormit confortabil în cuibul lui cu blană. Regina veghea deseori puiul
dormind în șopronul cald.
Peștera era protejată de o ușă făcută din membre de pin strânse
împreună prin curele de piele. Laddie a lătrat furioasă când ușa a alunecat într-o parte și a
bărbatul a declarat: „MacGregor Two Hearts are o femeie care își petrece iarna
cu el."
Mișcându-se prin spațiul întunecat, un bărbat uriaș îmbrăcat într-un halat de bivol
se profila peste Regina. „Sunt” — ea căuta un nume cu prudență; bărbatul ar putea fi
Trimisul lui Covington... — Violet, a anunțat ea ferm, ca și cum ar anunța o
titlu.
„Da, sigur că ești, coadă dulce.” Mâna bărbatului, murdară și urât mirositoare,
întinse mâna să-și atingă sânul sub jerchinul de piele. „Injun complet crescut
fată, dacă n-am văzut vreodată una, a răpit el grosolan, apropiindu-se cu un pas și mijind ochii.
jos la fața ei.
„Ah... Domnule...” Regina s-a sprijinit de peretele de stâncă.
„Bătrânul One Ear Mose, mă cheamă. Vedea?" Ridică o clapă din piele
acoperindu-și capul pentru a dezvălui o ureche lipsă. „Nu sunt puritate. Dar știu cum să iau
îngrijirea femelelor. Te rog frumos să stai cu mine acum. Vei primi o bucată din
drăguț foofara și eu pentru a începe.”
Făcând un pas deoparte, Regina și-a fixat palma peste mânerul cuțitului spre ea
talie. Înainte să se poată mișca, laba uriașă a bărbatului întinse mâna și o smulse
încheietura. „Acolo acum. Nu vrei să-l bagi pe bătrânul Mose, nu-i așa, fată?
Atrăgând-o constant spre el, Mose se aplecă asupra ei, uitându-se. „Nu va strica
MacGregor nici unul dacă ne jucăm puțin, dragă.”
Lovitura Reginei în burtica lui Mose a lovit jos, iar muntele sa dublat
în timp ce Laddie își mușca coapsa. Cu o mișcare a mâinii, bărbatul a rostogolit câinele
deoparte. Când Laddie țipă, Regina se strecură prin deschidere.

Pagina 146

Ea a lovit corpul înalt și dur al lui MacGregor la fugă și aproape că a căzut înainte ca el să se ridice
ea de ceafa. urlă Mose, repezindu-se prin deschizătură după ea.
— E femeia mea, Mose, spuse MacGregor prea încet, aproape torcând.
Aşezând-o în spatele lui, MacGregor îl bătu uşor pe capul lui Laddie.
— Puțin dur cu vitele mele, nu-i așa, Mose? întrebă el ca fiind uriașul
bărbatul porni în jurul lui spre Regina.
„Nu-mi place să fiu lovit cu piciorul în intimitatea mea”, a mârâit Mose, smucind lung,
lama lată de la centură. — Da-te înapoi, MacGregor. Adică să am femeia.”
Picioarele lungi ale lui MacGregor s-au blocat la genunchi și și-a prins degetele mari în
centura pentru arme. În ciuda zâmbetului său ușor, corpul lui înalt era încordat. „Soția mea nu s-a trezit
pentru a lua,” a spus el cu ușurință, lărgindu-și zâmbetul.
Mose miji la el cu un ochi. "Soție? Ca în căsătorie propriu-zisă?”
MacGregor atinse rubinul din ureche. "Vezi asta? Este partenerul al ei.”
„Nu înseamnă nimic.” Mose întinse mâna spre Regina. Sunetul osului și
carnea zdrobită împreună a răsunat prin aerul curat, iar Mose s-a clătinat înapoi
puternic.
„Deci așa este.” El zâmbi, ștergând fluxul de sânge de pe al lui
gură. „Întotdeauna mi-a plăcut o luptă bună, MacGregor. Aș fi în siguranță cu tine. Nu sunteți
genul care să-mi muște cealaltă ureche.”
„Mulțumesc”, a spus MacGregor încet, scoțându-și centura pentru arme și întinzând-o
la Regina. El îi ținea obrazul în palmă, periându-i pielea cu degetul mare.
„Jack ar trebui să se trezească acum din somnul de somn. Eu și Mose vom dori o ceașcă de ceai
când terminăm, Violet. Coborâți acum și începeți să fiarbă apa. Mose
va dori să-și petreacă noaptea.”
„Mă trimiți în timp ce rezolvi treaba asta, nu-i așa?
MacGregor?” întrebă Regina tăios, pășind între cei doi bărbați înalți. "Două
fiare masculi nobili care își stabilesc puterea domnească?”
Deasupra capului ei, maxilarul lui MacGregor se strânse de rău augur. „O să bat
oţetul din Moise. Are nevoie de asta din când în când, sau simte asta
nimanui nu-i pasa. Dă-te din drum, femeie.”
Mose se înghesui spre ea, cu bărbia ieșită în afară într-un unghi egal
lui MacGregor. „Poate să rămână, copil drăguț pe jumătate crescut. Niciun om legal
isi rade maxilarul in plina inflorire a iernii. Arăți ca o ceapă decojită,
băiat. Poate domnișoara Violet” – se opri și îi zâmbi larg înainte
continuând— „apreciază o luptă bună și un om bun. Bănuiesc că a luat-o
eu dacă nu ai fi apărut.”
Ea îl bătu pe MacGregor în burta lui plat. „Nu vreau să te superi pe mine
oile trântindu-se ca doi urși care dansează într-o cușcă mică. Noi de ce nu
du-te în cabină și vorbește la o ceașcă de ceai bună?”

Pagina 147
"Ceai!" Mose pufni dezgustat. „Frunze și scoarță și altele pentru bolnavi.
Dă-mi rom sau whisky bun.”
„Violet, Mose vrea o luptă imediat când mă vede prima dată, femeie sau
nu. Este mult mai ușor să i-o dai decât să-i ocolim ofertele. Se așează
praful-"
„Dar te certați pentru mine. Am un cuvânt de spus în această chestiune.”
„Ea vorbește, nu-i așa? Este bun pe pătură?” întrebă Mose.
MacGregor aruncă privirea în jos la expresia ei uluită și zâmbi. „Corect să
mijlociu. Dar penele ei se ciufulesc când vorbești simplu despre asta. Oameni căsătoriți
păstrează asta pentru ei înșiși.”
— Căsătorit, repetă Mose, îngustând un ochi spre Regina. „Corect?”
— Buzzard a spus cuvintele, răspunse MacGregor încet.
„Sunt rău,” mormăi Regina, privind în sus la cei doi bărbați. „Tu vorbești
despre mine ca și cum nu aș fi aici. Mose, s-ar putea să te lupți pe prostul tău
de la oile mele. Nu trebuie să-l rănești pe MacGregor. Tocmai își revine din a fi
răpus de o pisică de munte. Dacă îi faci rău, va trebui să te rănesc.”
Mose o privi în gol, cu buzele groase întredeschise. „M-am rănit
MacGregor? La naiba, nu l-am rănit de când era cățeluș. Inocent ca un miel, I
a.m."
"Amenda. Din moment ce înțelegi regulile acestui... acest meci prost...” Ea
a adulmecat, ridicând privirea pentru a vedea ochii întunecați ai lui MacGregor strălucind.
Când a privit-o astfel, stomacul i s-a strâns și inima
fluturat. „Zerbește-te spre bucuria inimii tale. Îl voi îngriji pe Jack. Amintește-ți ce
Am spus, domnule Mose. MacGregor a fost foarte bolnav, așa că tratați-l cu amabilitate. mă voi aștepta
tu la cină. Luăm pâine proaspăt coaptă. MacGregor, te rog verifica
oile mele înainte de a intra înăuntru.”
Aplecându-se spre ea, MacGregor șopti solemn: „Da, doamnă. Tu
crezi că aș putea avea un mic sărut de noroc?”
Mose a chicotit, iar ea a roșit.
„Shoo. Îl faci de rușine pe domnul Mose.” Apoi l-a sărutat repede
înainte de a alerga spre cabină.
~***~
„Ceaiul nu este atât de rău, odată ce îți dai seama. Alunecă în jos spre esofac. Nu
mușcă când atinge fundul”, a remarcat Mose în timp ce stăteau în fața focului de seară.
Venus adoptase bărbatul aspru de munte, așezându-și capul pe piciorul lui
fii mangaiat. „Al naibii de câine bun, punga asta slabă de oase”, mormăi Mose.
Și-a sondat experimental buza umflată și pleoapa închisă. „Ceaiul merge bine
frumos cu pâine proaspăt coaptă și dulceața aia al naibii de fină. Cred că aș vrea să mă răspândesc
halatul meu lângă acest foc, domnișoară Violet, și întoarce-te pentru noapte.

Pagina 148

— Nu e nevoie să faci asta, Mose, spuse MacGregor, schimbându-l pe Jack


înfăşurare. „Avem un pătuț suplimentar pentru companie. Coboară zăpadă nordică.”
Întâlni uniform ochii mari ai Reginei. Acel pătuț „în plus” fusese al ei,
ceea ce însemna că vor dormi împreună. „La fel de bine să fie confortabil până când
suflă peste. Nu îți va face rău să ne ajuți pe Violet și pe mine cu animalele din
Între timp, așa-i?”
„Un pat confortabil și uscat”, a repetat Mose cu un căscat uriaș și s-a uitat cu dor la
cele două pătuţuri. „Oasele mele vechi au nevoie de odihnă. Care? Voi doi folosiți cel mare
unul huh?" întrebă el stând în picioare și întinzându-se. „Consideră că micuțul este al meu,
atunci."
Regina îşi miji ochii în semn de avertizare. „MacGregor...”
„Mmm?” întrebă el, cu expresia inocentă.
~***~
În timp ce Mose pufni și tuși, mormăind în somn și în vânt
urlă dincolo de cabină, Regina încercă să-și împiedice corpul să se atingă
Lungimea dură a lui MacGregor pe pătuțul mic. Cămașa lui pe care o folosea de o
cămașă de noapte răsucită în jurul coapselor. "Este imposibil."
„Shh.” Buzele lui MacGregor i-au periat tâmpla, surprinzând-o.
„Nu aveam nevoie să împărțim patul. Ar fi putut dormi pe podea... Tu
Nu ai nicio cusătură, MacGregor. Ai fi putut să dai dovadă de decență”, ea
șuieră, mutându-și șoldul de la ghiontul îndrăzneț al masculinității lui.
„Uh-huh. Mose va răspândi vestea că te lupți cu frâiele mele și
fiecare om-jack de la țară va veni să adulmece pe aici.
Degetele lui se sprijiniră pe coapsa ei goală, uşurând cămaşa de bumbac. Regina
îşi dădu mâna deoparte, gemând când se întoarse şi aceasta se sprijini pe talia ei.
Gâfâi și se întoarse, doar pentru a-și găsi sânii cuibăriți lângă platul lui
stomac. „Nu te mai zvârcoli”, ordonă el cu o râslă, strângând-o mai aproape de el
braţul lui alunecă sub capul ei.
Forțând centimetri între ei cu mâinile pe pieptul lui, Regina ridică privirea
la el prin umbre. — Rânjiți, MacGregor. Mulțumit cu
tu însuți, nu-i așa?”
„Nu pe jumătate atât de mulțumit pe cât m-ai putea face”, șopti el înainte neuniform
găsindu-i buzele. „Gândește-te la bătaia pe care am luat-o astăzi, chiar dacă ai amenințat
Moise.”
„Da!” Țipătul lui Mose zdrobi noaptea, iar Regina se ridică. începu Jack
să se plângă, iar MacGregor gemu.
„La naibii de murene după cealaltă ureche de parcă ar fi fost vite!” țipă Mose
îngrozită, iar Laddie începu să latre. Venus aproape că a sărit pe pat, înainte
MacGregor o opri.

Pagina 149

"La naiba!" MacGregor alunecă din pat și se îndreptă spre Jack, ridicându-l.
Copilul s-a oprit instantaneu din plâns și și-a pus capul pe gâtul lui MacGregor
cu un ultim oftat tremurător.
Stând la lumina focului, pe deplin trezit și frustrat, MacGregor se uită fix
Regina, care zâmbi dulce, încercând să-și țină ochii deasupra taliei lui.
— L-ai invitat să rămână, șopti ea înainte de a se îngropa sub
pături. „Este prietenul tău.”
„Anghile peste tot!”
Între dinți, MacGregor mormăi: „Unii bărbați beau. Alți bărbați lasă
femeile îi înnebunesc.”
~***~
În a treia seară de viscol, Mose l-a îmbrățișat pe Jack în poală și l-a mângâiat
Venus cu mâna liberă. „Poate să-mi iau o soție și să mă stabilesc,
MacGregor. Se pare că ai tot ce și-ar putea dori un bărbat aici. Prima iarnă I
te-am văzut fără acea barbă lânoasă. Arată ca un băiat pe jumătate crescut.”
„Uh-huh”, încuviință tânărul, aruncând o privire semnificativă către Regina, care
repara lenjeria de lână a lui Mose și apoi la pătuț.
"Da. Nu mi-a plăcut mult baia, dar hainele curate fac un bărbat să se simtă
nou. Vă mulțumesc că le-ați spălat și peticeți, domnișoară Violet.”
„Sunteți binevenit, domnule Mose. MacGregor și cu mine suntem foarte recunoscători pentru
ajutorul tău în zilele trecute. Sunt sigur că ai adunat suficientă iarbă pentru a rezista
oi până la primăvară. Poate vei rămâne cu noi până se topește zăpada.”
„Mă voi descurca cu asta. Apropo, domnișoară Violet, uită-te în castronul de sub alea
fructe de pădure pe care le-am cules pentru dulcețurile tale.”
— Ai cules acele fructe de pădure vara trecută, Mose, îl întrerupse MacGregor
întuneric. „Le-a uscat și păstrat în cache pentru iarnă.”
— MacGregor, gândul este atât de drăguț, spuse Regina, întinzându-se pentru a pătrunde în el
bol cu ​​mure uscate. "Vai!" a exclamat ea în timp ce ridica un mic
pachet învelit în piele. — Este pentru mine, domnule Mose?
Mose îl ținea pe Jack, care sărea în poală, și zâmbi larg. „O puritate
pentru o femeie curată, doamnă.”
MacGregor pufni și continuă să-și ascuți Bowie pe o piatră. A scuipat
pe piatră și s-a uitat la Mose în timp ce Regina a deschis pachetul pentru a găsi un șir de
margele indiene. "Vai. Ce dragut!" strigă ea, punându-i-le în jurul gâtului.
— Nu sunt drăguți, MacGregor?
„Divine”, a mormăit el, iar Mose la privit cu atenție.
Ținându-și privirea dură a lui MacGregor, Mose spuse: „Dacă aș putea, ți-aș aduce niște
fixin-uri de lux, ca o rochie de doskin și mocasini cu mărgele. Ai arăta bine
purty dansând prin cabină într-o ținută ca asta. Nu că nu ești drăguță,

Pagina 150

doamna. Ce cu ochii tăi mari violet și părul lung și negru. Am o voce ca o


înger în cer, de asemenea, adăugă el pentru bună măsură în timp ce buzele lui MacGregor apăsau
strâns unul împotriva celuilalt.
Regina și-a netezit mărgelele de-a lungul pieptului și s-a ridicat să-l sărute pe Mose
obraz. „Mulțumesc, domnule Mose. Mărgelele sunt pur și simplu minunate.”
— Minunat, repetă MacGregor, ținând lama strălucitoare spre lumină.
— Mărgelele violet se potrivesc cu ochii ei, răspunse Mose cu ușurință. „Foarte drăguț
Mâncarea pe care ați gătit-o, domnișoară Violet. Nu ai mâncat niciodată o pasăre umplută cu pâine. A fost
foarte bine. Să-ți spun ce...” Mose l-a așezat pe Jack în pătuțul său de salcie și a desenat a
Harpa evreiască din buzunar. Punându-l între buze, a experimentat
note, apoi a început o melodie plină de viață.
Regina a aplaudat când s-a încheiat cântecul. „A fost minunat.”
Mose a cântat o altă melodie și a zâmbit când Regina și-a bătut degetul de la picior
muzică. — Se pare că avem o sapă, MacGregor. Vrei să dansezi cu
femeia ta în timp ce eu joc?”
MacGregor se uită la el, apoi aruncă Bowie în jurnalul cabinei. The
mânerul tremurat și liniștit. — Îți presează norocul, nu-i așa, Mose? el a intrebat
ameninţător.
— S-ar putea, aprobă Mose cu ușurință. „Poate că capra bătrână îi poate învăța pe tineri
unul câte un lucru sau două.”
Regina se uită la un bărbat și apoi la celălalt. „Orice vorbiți voi doi
despre?"
— Porumbel care râde, spuse Mose inocent și hohotind de râs când
Jack începu să sară și să găsească în poală.
„Porumbel care râde?”
„Fătă injun destul de mică. Am iernat cu MacGregor acum câțiva ani. Ea are
să mă placă mai mult decât el.”
MacGregor se uită sumbru la bărbatul în vârstă. — Începi probleme, Mose?
"Pe mine?"
— MacGregor ia adesea femei pentru iarnă, nu-i așa? Regina a întrebat:
înfigându-și acul în cămașa ruptă a lui Mose.
„Bărbatul trebuie să aibă o femeie care să-l țină de cald iarna”, a spus Mose
cu ușurință în timp ce buzele moi ale Reginei se lipeau ferm.
MacGregor se uită lung la Mose. „Cum ai vrea să mergi
să vânezi cu mine toată ziua mâine, Violet? Mose poate avea grijă de Jack.
"Mi-ar plăcea!" Se întoarse spre Mose. „Oh, crezi că te descurci, dle.
Mose? Într-adevăr, l-am chinuit pe MacGregor să mă ducă la vânătoare într-o zi și
acum s-a oferit și chiar vreau să plec. Te rog, ai grijă de Jack?
MacGregor îi zâmbi lui Mose. Nu a fost un zâmbet frumos. Mai degrabă ca un lup

Pagina 151

arătându-şi dinţii altuia.


~***~
MacGregor își ridică fața spre vântul înghețat, zăpada usturându-i pielea.
Avea nevoie de senzația de arsură pentru a șterge gândul la cremosul Reginei
sânul de unde Jack prinsese nevinovat țesătura.
Vederea curbei moale și dulce îl chinuise încă din zori. A fost
ceva despre a lăsa o femeie cu ochi adormiți ținându-și copilul care l-a făcut pe al lui
durere de inima.
A inhalat aerul rece și acesta i-a tăiat nările. Regina nu s-a uitat
ca o femeie căsătorită stabilită. Ea nu a sărit să-i facă pe plac, dar s-a aprins
el ca o pisică care scuipă dacă s-a apropiat prea mult. În ziua vânătorii lor, el încercase
apropie-te de ea, dar ea dansase în jurul lui, încântată de fiecare nouă abilitate.
Studiind gheața agățată de un membru căzut, MacGregor l-a ignorat pe cel al lui Mose
blestemă când a găsit o capcană goală pentru castori. Fața și corpul Reginei se rotunjiseră
puțin. Adânc în acei ochi mov era un mister. Oricare ar fi fost, asta
a bântuit-o. Ce-a fost asta?
Ghemuit lângă el pe malul pârâului, Mose își trase pălăria căptușită cu blană mai jos
în jurul feței lui. A rostogolit strâns pragul proaspăt de castor și l-a adăugat la zece
luaseră ziua aceea. „Ce te mestecă, băiete?” întrebă Mose încet.
„Crawul tău a fost plin de ceva de când am venit.”
— Era timpul să treci mai departe, nu-i așa, Mose? întrebă MacGregor, uitându-se la
norii de zăpadă jos. „Ar putea fi prins în următorul viscol. N-ar fi
vreau să-"
"Baiatul din iad. Începe să-mi placă pâinea albă și ceaiul la tine. domnisoara
Violet știe cum să facă un bărbat să se simtă binevenit.”
Corpul lui MacGregor se strânse. Regina nu-l făcuse binevenit în ei
pat. Îl durea de cele mai multe ori, corpul ei ghemuit de al lui în timp ce ea dormea. Mai mult decât
odată, el trecuse peste ea doar pentru ca ea să se trezească, să se înțepenească și să se uite la el, la ea
coapsele strânse împreună. — O să dorm pe podea, dacă trebuie, MacGregor.
Și îi poți explica asta lui Moise.”
„Ai face asta, nu-i așa? Pentru mine, soțul tău?” şoptise el
cu furie.
„Încearcă-mă doar...”
Mose aruncă o privire oblică către bărbatul mai tânăr. „Ea te-a pregătit pentru
cale de război. Doar o femeie ți-ar putea face asta, MacGregor. Dacă nu ai de gând
păstrează-l pe acesta, ar fi bine să începi să o tratezi bine.”
MacGregor se ridică brusc, scrutând norii de jos. „E caldă
si bine hraniti. Nenorocitele alea de oi ale ei primesc mai multă atenție decât mine.”
Bătrânul muntean se ridică încet, frecându-și o durere sâcâitoare în partea inferioară
Pagina 152

înapoi. „Acesta este diferit. Va trebui să-i joci jocul ca să o păstrezi.”


"Au fost casatoriti. Ea nu merge nicăieri.”
Mose a lăsat deoparte o ramură de sumac fără frunze și a pornit pe malul pârâului,
urmărindu-le urmele în zăpadă. „Atunci ar fi bine să-ți schimbi felurile,
pui. Va fi nevoie de mai mult decât cuvintele lui Buzzard și un cercel pentru a păstra o femeie ca
acea. Posnind și mârâind la călcâie când îți dai seama că a greșit...
ca vânătoarea singură... n-o va face să vrea să se rostogolească pe ursul cu tine.
Dacă ea vrea să danseze puțin într-o noapte rece de iarnă, nu te va stresa
dansează cu ea.”
— La naiba, Mose, explodă MacGregor, călcând după el. "Sunt inca
gătește, cu excepția pâinii și a acele dulciuri fanteziste pe care le face,
ca gemurile. Un bărbat are mândria lui.”
— Cred că aș găti pentru o astfel de femeie, spuse Mose simplu.
~***~
Lordul Mortimer-Hawkes se uită la carnea care sfârâia pe scuipatul șemineului hanului.
„Colonials”, a mormăit el, sorbind berea brută din cana lui de cositor. „Sălbatici.”
Privirea i s-a fixat asupra unui negru înalt, îmbrăcat în haine de pădurar.
Purtând în lemne pentru noapte, pielea bărbatului strălucea în lumina focului. A lui
mișcări puternice l-au făcut pe englez să privească în altă parte. Cândva fusese doar
la fel de puternic — plin de puterea lui Mariah. Acum îl durea oasele, carnea
flască și slabă. Plata grasă și aspră a hanului i se rostogoli în stomac.
Hanul de pe marginea drumului îi trebuise două zile să ajungă în zăpadă și șoferul
nu va continua până când vremea se va însenina. "Sf. Louie poate aștepta, spusese el
când Mortimer-Hawkes a cerut să continue.
Englezul a ridicat cana de cositor și a înghițit berea, care s-a vărsat
jos cămaşa lui cu volane. „În curând”, mormăi el, ridicând mâna către barman pentru
un alt ulcior de bere. „În curând, dragul meu păgân”.
Făcând semn negrului mai aproape, Mortimer-Hawkes și-a inspectat obiceiul...
făcut cizme. Când uriașul s-a aruncat peste el, englezul i-a făcut semn să stea
vizavi de el. În câteva clipe, îi dăduse o monedă omului pentru a-l localiza pe Domnul
Tabăra lui Covington.
„Păgână, dulce și dulce fiică a mea”, cântă Mortimer-Hawkes în timp ce el
am privit o picătură de grăsime sfârâind în flăcări. „Dar atunci, nu ești cu adevărat de-al meu
coapsele, nu?
Cu asta a râs cu voce tare.
~***~
Regina a strecurat părul de cal prin gaura pe care o făcuse în piele,
modelând o ureche pentru Moise. Jack se juca în condeiul lui, construit din sălcii netede.
El a guturat la ea și a fluturat un pumn dolofan în aer.

Pagina 153

Oare copilul ei ar avea părul negru strălucitor al lui Jack? MacGregor's


bebe fii fată de data asta?
Își înfășura șalul caisley mai strâns în jurul ei și își trecu palma
jos pe burta ei plat. Își pierduse timpul de o săptămână...
Va trebui să se miște repede, părăsindu-l pe MacGregor înainte ca el să-și dea seama. El ar fi
Vreau copilul, o parte din ea și nu putea să-l lase să o lege de o viață care ar face-o
fă-i mizerabil pe amândoi.
„Iubito sau nu, mi-am promis libertate. Să stau pe cont propriu și să fac
deciziile mele... să decid cum să-mi petrec restul vieții. teoria lui MacGregor
că un bărbat conduce o femeie slabă la minte nu este ideea mea despre fericire. am cheltuit
timpul meu în acel regat. Când este momentul potrivit, Jack, și când Doamne
Tentaculele lui Covington dispar, mă tem că va trebui să plec. Îmi va fi atât de dor de tine,
băiețelul meu, i-a șoptit ea bebelușului, care se legăna în patru picioare și tocmai
începând să se târască.
„M-am încercat pe zăpadă. Privind MacGregor și învățând
de la el. Voi fi gata să încep curând...” Ea îi zâmbi tandru copilului.
„Jack, când vei fi mai în vârstă și eu nu voi mai fi, încearcă să înțelegi felul tatălui tău.
A fost rănit profund și vrea să te scutească de durere. El te iubește profund.”
Urechea de piele avea aceeași mărime cu cea bună a lui Mose; curele de piele ținute
la capul stâncos al muntelui.
La masa de seară, Mose a radiat, atingându-și des noua ureche în timp ce sorbea
ceai din ceașca de porțelan a Reginei. „Chiar frumos. Femeile se vor târî peste mine acum pentru
sigur. Mulțumesc, domnișoară Violet.”
Când Regina l-a stabilit pe Jack pentru seară, Mose a luat harpa lui evreiască
și a îndepărtat câteva note. „MacGregor a vrut să-ți ceară asta
dansează, doamnă, spuse el clar înainte de a testa din nou harpa.
"Într-adevăr?" Ochii lui Regina s-au mărit la MacGregor.
Se uită cu privirea la Mose, apoi se întoarse spre ea și se ridică încet. Pentru toată mărimea lui el
arăta ca un şcolar reticent. Pe un ton de om condamnat, el a spus încet:
— Va trebui să mă înveți, Violet.
"Mi-ar plăcea!" exclamă ea în timp ce Mose încerca câteva note de Greensleeves.
„Ce minunat, MacGregor. Esti sigur?"
Și-a dres glasul și s-a apropiat. "Arătați-mi."
Pentru următoarea oră, Regina a predat și a râs și și-a ridicat privirea
la MacGregor cu toată fericirea strălucind în ochii ei. El a rânjit
ea, trăgând-o puțin mai aproape. „MacGregor, ești un dansator minunat. Tu
ar provoca destulă agitație la o minge.”
"Ești fericit?" șopti el, trăgând-o mai aproape și apăsând-o strâns
împotriva lui.

Pagina 154

„Minunat de fericită”, a răspuns ea, ridicându-și brațele în jurul gâtului lui pentru a trage
el în jos pentru sărutul ei rapid care a zăbovit dulce.
Ea a plâns în somn în noaptea aceea, lacrimile ei alunecând pe josul lui MacGregor
umăr. Se uită la flăcări și o ținu mai aproape.
Această nouă viață pe care o aveau, Jack și el și Violet împreună, oile ei și
cabana, nu a fost suficient. Chinul ei era adânc și orice ar fi fost, a stat ca o
zid între ele.
~***~
A doua zi dimineață, ea a plecat cu pușca lui. MacGregor rămase uitându-se la
urmele ei de rachete de zăpadă, care duceau spre pasul de munte. Jack se supără în a lui
brațele tatălui, obrajii lui grasi caldi. MacGregor sărută părul fiului său. "Coajă
întoarce-te și te poți ghemui într-un piept mai moale decât al meu, băiete,” el
șoptit. — Cred că și ea miroase mult mai bine decât mine... ca scorțișoară, el
adăugat încet.
Legănându-și fiul în timp ce stătea în picioare, MacGregor s-a încruntat și a încercat
intelege lacrimile ei. Încântată când au dansat, Regina petrecuse o perioadă neliniștită
noaptea ghemuindu-se aproape de el. Când Mose a început să țipe despre ospăturile anghilelor
la urechea lui, ea îi șoptise urgent: „Strânge-mă, MacGregor. Ține-mă strâns."
Asta pentru că știa că va pleca dimineața? Dacă ar fi plecat
l?
MacGregor și-a strâns fiul mai aproape și a cercetat sălbăticia. Ea ar putea
să fie acum întinsă undeva, ruptă și sângerând de la un atac de puma, sau ar putea fi
pe moarte, sau violată... „Femeie năucită. De ce nu a putut să rămână aici, unde e?
sigur? De ce nu poate să nu mai vrea?”
MacGregor și-a amintit de lacrimile ei, de cum se ghemuise. Doar
răniții tremura așa și el nu avea de gând să profite când era ea
rănit și speriat.
Spre după-amiaza târziu, Jack era înroșit de febră și nu avea să fie liniștit.
Mose a sărit și și-a strâns mâinile când copilul a plâns, lăsând cabana
îngrijește oile des. MacGregor a răcit corpul dolofan al bebelușului cu o umezeală
pânză și se uită la ușă, dorind ca Regina să treacă prin ea. „O să vâslesc asta
Spatele moale al ei pentru că a fugit, Jack.
Luna a trecut peste zăpadă, iar în cabană Jack a plâns
durere, trasând trupul lui minuscul într-o curbă. Mergând pe podea cu fiul său,
MacGregor era speriat pentru Jack și pentru femeia care nu se întorsese. El
o voia în siguranță, voia să o țină aproape și să-i simt moliciunea în brațele lui.
Am vrut s-o aud vorbind pe tonul acela moale și cântător.
Un lup urlă și haita lui s-a alăturat corului ciudat. Laddie și Venus
începu să se miște neliniștit, iar trupul înalt al lui MacGregor s-a răcit. O haită de lupi

Pagina 155

și-au lucrat victima, obosind și strigând prada cu o precizie mortală.


Regina ar fi o ucidere ușoară....
Se încruntă la uşă. Oamenii lui Covington sau oricare dintre renegații de pe
Taos ar avea trupul tandru al Reginei înainte să o vândă.
~***~
Regina a auzit copilul plângând când se afla la câțiva metri de cabină.
Laddie lătră, iar vocea profundă a lui MacGregor se răsti la câini în timp ce ea
a dezbrăcat rachetele de zăpadă și a atârnat-o pe exteriorul cabinei. Mose
sforăi constant în fundal, iar MacGregor înjură încet ca Jack
scânci.
Ea și-a dat dovadă azi. A mers în pustie și a supraviețuit unuia
zi fără MacGregor. Ea vânase și omorâse mâncarea, prăjind păsările
peste un foc pe care îl făcuse. Întâlnise o bandă de indiene care căutau hrană
lemn și se făcuse înțeleasă prin gesturi. Cel mai important, ar fi făcut-o
și-a marcat calea de ieșire din valea adăpostită a lui MacGregor și a trasat un curs pentru
noul oraș minier mai la est, în munți. Respirând adânc, ea
a deschis ușa.
MacGregor îl ținu strâns pe Jack în timp ce se pivota spre ea. „Unde naiba te ai
fost?” întrebă el când Jack începea din nou să plângă.
Jack se întoarse spre ea, lacrimile lui curgându-i pe obraji și brațele deschise
a ei.
— Te vrea, spuse MacGregor cu asprime în timp ce ea se strecura de pe ea
halat de bivol peste pantaloni. "Unde ai fost?" întrebă el mai încet când ea
a luat copilul de la el.
"Departe. La vânătoare, șopti Regina, legănând copilul, care se agăța de ea.
Ea îl sărută pe obrazul umed al lui Jack, iar el se lipi de ea. — MacGregor, Jack are
crupa. I-ai dat whisky?”
Înalt și nebărbierit, părând tulburat și frustrat, el o privi în gol.
Cearcănele i-au alunecat sub ochi, iar mâna lui a scos un zgomot de zgârietură în timp ce
trecu peste falca lui acoperită cu mirişte. Frecându-și pieptul gol, se încruntă la
ea, mușchii strângându-i de la gât până la maxilarul lui. "Despre ce vorbești
despre? Bineînțeles că nu i-am dat whisky.”
El a aruncat o privire la picioarele ei și a ordonat: „Stai”.
Când s-a așezat în fața focului, MacGregor a îngenuncheat pentru a-și îndepărta umezeala
cizme. El i-a frecat picioarele în mâini și a ridicat privirea la ea în timp ce punea un picior
în căldura dintre coapsele lui şi o frecă vioi pe celălalt. „Degetele de la picioare cad
după degerături... Ar trebui să-ți storc gâtul slăbit. Cred că te face
fericit că oamenii înnebunesc îngrijorându-se pentru acel corp de jumătate de litru al tău.”
„MacGregor...” începu ea avertizând în timp ce freca stomacul încordat al lui Jack.

Pagina 156

Apoi a văzut durerea din ochii lui MacGregor și liniile adânci din jurul feței lui.
Mângâindu-i maxilarul încleștat, ea șopti încet: „Sunt destul de bine. am fost
vânătoare. Afară este o sanie plină de vânat. Tu și Mose ați putea fuma
—”
„Mi-am făcut griji pentru tine, la naiba!” a explodat, înfăşurându-şi mâna
glezna ei. „Ești rece până la capăt.”
El îi înclină faţa spre lumina focului. „Fața ta este roșie ca un măr. Nasurile cad
oprit și după degerături. Chiar și micuții stupiți ca ai tăi.”
„Mi-a fost acoperită fața până chiar înainte să intru…” Apoi a lui MacGregor
gura tare și pretențioasă era pe a ei. Sărutul îi învineți buzele, mâna lui legănând
faţa ei spre a lui.
— Să nu mai faci asta vreodată, spuse el neuniform, trecându-i pe pad
degetul mare peste obrazul ei rece. „Jack era îngrijorat, la fel și Mose.”
Ea îi mângâie maxilarul, simțindu-i tensiunea. În mod clar, MacGregor fusese
profund îngrijorat pentru ea. „Mose doarme profund. El nu se plimbă pe podea,”
îi aminti ea în şoaptă.
MacGregor ridică din umeri de pe mâna ei, apoi îi prinse palma de buzele lui și o ținu
e acolo pentru o clipă. „Femeie al naibii”, mormăi el împotriva trupului ei. "Joc
cu curajul unui bărbat până când nu poate gândi corect.”
Momentul se întinse și MacGregor ridică privirea spre ea, așteptând un răspuns.
Așteptând ca ea să se aplece și să-i dea doar acea fracțiune din ea care o ținea
în afară de el. El dorea mai mult de la ea decât putea ea să ofere liberă, iar
gândul a tăiat-o ca o lamă şlefuită.
Jack scânci, înghițind sânul Reginei, iar ea își alunecă mâna. Ea
a frecat spatele bebelușului, ignorând citirea întunecată a lui MacGregor.
Vulnerabil acum, apelul lui a ciugulit rezistența ei. Într-un alt moment ar fi făcut-o
se angajează lui, spunându-i despre noul copil. Atunci libertatea ei ar fi
dispar netestat.
Vocea lui Jennifer șopti vântul ciudat — Amintește-ți legendele. The
bărbatul care o ține pe Mariah-femeia....
Apropiindu-și bărbia de capul lui Jack, Regina închise ochii și se legănă
l. Fusese deținută de un bărbat, iar acum MacGregor aștepta răspunsul ei,
angajamentul ei față de el și o viață împreună. Dacă ar fi dat asta acum, înainte
a rezolvat ceea ce a torturat-o, nu putea niciodată să ștergă acele răni, cei disperați
trebuie să se simtă liberă și să facă propriile ei alegeri...
Frontierul stătea încet, pășind înapoi în umbră. Ar răni
el refuzând să răspundă la întrebarea lui tăcută. „M-am întors”, a spus ea încet,
întorcându-și capul pentru a-l studia pe Jack.
— Pentru Jack, spuse el încet, cercetând, dorind mai mult de la ea decât ar fi vrut ea

Pagina 157

da. Ceva în vocea lui profundă îi făcu inima să-i rupă.


~***~
Dimineața cei doi bărbați au băut cafea și Mose a vorbit despre cea a lui Regina
priceperea la vânătoare. „Ea va face. Păsări și iepuri pe acea sanie de mesteacăn pe care a făcut-o. Trebuie sa
au prins păsările, dar au împușcat iepurii prin cap. Niște pești drăguți,
de asemenea. Probabil că a pescuit în gheață într-un lac, după mărimea lor.
MacGregor o studie pe femeia care se cuibărea pe pat cu Jack. "Ea arata
ca o fată, întinsă acolo cu Jack.
Mose a mestecat o bucată de prăjitură albă, și-a lins buzele, apoi a sorbit pe ale lui
cafea. „Este o masă slabă. Dar toate părțile potrivite ale femeii sunt corecte...”
Se opri când MacGregor se întoarse să-l privească întunecat. „Este al naibii
tare, băiete, spuse Mose încet. „La naiba, niciunul dintre noi nu i-ar fi putut vâna pe toți
ziua și am stat toată noaptea cu acel tânăr care plângea.
— Whisky, spuse MacGregor, întorcându-se să se uite la Violet. „A pus o picătură de
whisky în laptele lui, iar Jack s-a relaxat imediat.
Sorbind din cafea, Mose aruncă o privire spre chipul bărbos al lui MacGregor. "De la
După cum arată, ți-ai fi putut folosi o ciupitură.
Fără să răspundă, MacGregor se mișcă să stea deasupra Reginei. Dupa o
moment în care l-a strecurat pe Jack în brațe și l-a așezat în pătuț. Apoi a intrat ușor
pat cu Regina și o ținea strâns. „Consider că poți gestiona lucrurile astăzi
fără mine, Mose, spuse el după un căscat.
**~
Pagina 158

Capitolul doisprezece
O săptămână mai târziu, Regina a ascultat sunetele nopții, sânul ei umflat
cuprins de palma mare și caldă a lui MacGregor.
Ea a urmat lumina focului care dansa în umbra tavanului. MacGregor
a căutat să o lege de el; copilul lui avea să îndeplinească sarcina. Ea l-a simțit
aşteptând-o, urmărind-o pentru un semn al angajamentului ei.
La o vârstă fragedă, marchizul îi dăduse o lecție amară pe care nu o luase niciodată
a uita. A dominat, a rănit și a posedat. Totuși, o dată trebuie să fi fost
atrăgătoare, căci mama ei se căsătorise cu el.
Gura Reginei se întări. Ea a visat o nouă viață; a ceda
Cererile lui MacGregor nu i-ar oferi mai multă libertate decât în ​​Anglia.
Ea îşi făgăduise un pământ nou şi o viaţă nouă, fără domn
legături de posesie masculină.
Degetele lungi ale lui MacGregor i-au mângâiat moliciunea în timp ce el dormea ​​și gingașul
creasta s-a strâns instantaneu. Au fost schimbări în corpul ei, o greutate în ea
sânii și o dorință constantă de a dormi. Mâna îi coborî până la stomac,
odihnindu-se pe ea. Copilul lui MacGregor se cuibărea în ea.
Ea muncise din greu, punând întrebări lui MacGregor câte puțin.
„Ce pădure va aprinde cu ușurință un incendiu?” ... „Cum dormi când ești în tabără
singur în toiul iernii?” ... „Ce alimente ai lua într-o călătorie de iarnă
spune două sau trei zile?” ... „Cum îți dai seama dacă gheața este suficient de groasă pentru a merge
peste?"
Ieri, MacGregor și-a anunțat absența de două zile pentru a verifica capcanele
și găsiți o altă pășune acoperită cu zăpadă pentru oi. Animalele, ascunse
paltoanele lor de iarnă, prosperau pe cantități mici de iarbă sălbatică săpată din zăpadă.
Pierre stătea întins în patul pe care Mose l-a eliberat. Bătrânul a vrut să se arate
urechea lui de piele către o viitoare mireasă indiană. Crupa lui Jack trecuse, iar el
scotea zgomote de plescăit în pătuțul lui.
Mâna lui MacGregor alunecă spre celălalt sân al ei, alunecând cu degetul mare peste vârf.
Curbându-și corpul lung în jurul ei, el i-a înghițit gâtul. „Nu ai trimite
Am plecat două zile fără să gust din tine, vrei, Violet? şopti el
în timp ce ea se înțepenia în brațele lui.
Gura lui i-a încălzit pielea, corpul ei încălzindu-se la atingerea lui ușoară.
MacGregor se mișcă, atrăgându-i față în față, mâna lui alunecând pe ea
talie și coapsă și înapoi până chiar sub sânul ei. El o sărută pe nas.
„Violet MacGregor...”
Împotriva ei, trupul lui se strânse, dorința lui cercetând cămașa lungă dintre ele
lor. Fața lui era fierbinte împotriva ei, trupul îi tremura în timp ce o strânse mai aproape.

Pagina 159

"Te vreau."
De cealaltă parte a păturii, Pierre oftă enorm. Regina se înțepeni.
„MacGregor...”
Buzele lui MacGregor le-au găsit pe ale ei, iar el a sărutat-o ​​adânc, mâna lui uşurând-o
cămașă mai sus. „Vino cu mine azi. Pierre se va ocupa de Jack și de stoc...”
„Uh.... Ce ai spus, MacGregor?” întrebă Pierre somnoros. "Tu
visezi din nou?”
MacGregor respiră greu, degetele lui trecând de-a lungul părții interioare a ei
coapsă. Regina și-a strâns picioarele strâns împreună, luptând cu dorința de a se înfășura
in jurul lui. „Am spus că blestemul francez ar fi bine să-și găsească un alt cuib
după ce mă întorc”, a spus MacGregor tăios.
În umbra deasupra Reginei, se aplecă și o găsi zâmbind spre el.
El clătină din cap și își trecu degetul mare peste buza ei inferioară moale. „Este o minune
Nu am murit de tortură până acum. Devine al naibii de greu să-mi port pantalonii
fără vătămare permanentă.”
— Sărmanul, sărmanul MacGregor, șopti ea, ținându-i maxilarul în mâini.
„Ce medicament ți-ar vindeca bolile?”
I-a aruncat o privire fierbinte care a răspuns la întrebarea ei. Privind-o cu foame
gura, șopti el aspru, „M-aș mulțumi cu un sărut. Unul care avea gust de tine
m-a vrut.”
Și-a trecut degetul de-a lungul buzei ei de jos și apoi s-a aplecat mai aproape, privind înăuntru
ochii ei. — Ascunzi ceva, Violet. Te mănâncă. Orice ar fi, spune
eu și voi încerca să ajut.”
Să-i expun trecutul i-ar deschide durerea. Când ea și-a întors fața
deoparte, MacGregor o privi o clipă înainte de a aluneca din pat.
Ea s-a prefăcut că doarme când el s-a aplecat să-i sărute la revedere.
Când ușa s-a închis în urma lui, ea a lăsat să înceapă lacrimile. "Ramas bun,"
şopti ea într-un suspine.
~***~
MacGregor s-a ghemuit deasupra micului imprimeu cu rachete de zăpadă, curățând praful
zăpadă din crusta tare. Din relatarea lui Pierre, Regina plecase la prânz în ziua aceea
înainte în căutarea ierbii pentru oile ei.
Se încruntă la norii de zăpadă care atârnau jos, iar aerul umed îngheța pe a lui
piele. Ea fugise de el, luându-și șaua elegantă și lăsându-l cu o
gaură goală în adâncul stomacului. „În intestin împușcat de o femeie. Lăsat să putrezească în mine
propriile sucuri, mormăi el, stând în picioare și cercetând urma pe care o luase.
Alunecase cu ușurință peste crusta înghețată de zăpadă, mișcându-se lângă oi
care a urmat şi a adâncit un drum folosit de indieni şi vânat.
Furia l-a urmărit, măturând durerea. Orice a căutat, Regina

Pagina 160

nu-l voia lângă ea. MacGregor se mişcă neliniştit, trăgându-şi pălăria jos
împotriva vântului muşcător.
Poate că o împinsese prea tare... „Femeie proastă. S-a îndreptat direct spre Teton
pământ sioux.”
Se mișcă de-a lungul potecă, citind copitele lui Hercule și semnele celor trei
sanie. Folosise oi pentru a le trage, luând mieii și ținându-se pe urmă
ea marcase. MacGregor se opri, ascultând zgomotele vântului puternic
printre copaci. Regina își plănuise bine evadarea, marcând o potecă protejată
din zăpadă de stânci înalte.
Când se întorsese, îl găsise pe Pierre spălând cârpele lui Jack și
atârnându-le la uscat peste foc. Jack stătea pe o piele, lovind într-o oală de tablă cu o
lingură de lemn în timp ce Pierre se plângea de o durere de cap. Jack se aruncă spre tatăl său
și și-a ridicat fața acoperită de gem pentru un sărut.
Francezul se uitase la chipul sumbru al lui MacGregor. „Femeia bebe
fuge de tine, prietene. Ea se teme de tine.”
— Ar trebui, răspunsese MacGregor, umplându-și pachetul cu produse proaspete
provizii. „Orice femeie care fuge de soțul ei...”
Mâna lui Pierre îl liniștise. "Ai grijă. Ea nu este pregătită pentru aceste legături
așezi pe ea. E ceva ce doare în ea. Femeile au mistere
sub pielea lor moale și mirosul dulce, mon ami . Poate că nu ar trebui să te comporți ca
un urs cu un spin în labă în jurul ei.”
MacGregor aruncă o privire întunecată către prietenul său, care ridică din umeri cu gaelic
calm. „Te încrunți la micuț. Plange-te ca ea nu gateste, iar ta
ochii o urmăresc ca un lup flămând. Trebuie să găsească singură ceea ce caută și
ai ține-o de la asta.”
„Nu știu ce naiba este, că ea ține între noi. O doare,
conducând-o, când am putea fi fericiți.”
Pierre ridică din nou din umeri, întorcându-se să-l ridice pe Jack pe genunchi. "Va trebui să
munciți să-l păstrați pe acela lângă dvs. Ea nu este ca femeile care vă doresc
pat, deși nu am înțeles niciodată de ce. Mulți s-ar dărui fără
face schimb cu tine... totuși te ții deoparte, aruncându-le o monedă.”
Peste capul lucios al lui Jack, Pierre întâmpinase uniform încruntarea lui MacGregor. "Acest
nimeni nu va lua o ofrandă slabă și va rămâne lângă voi. Are durere în ea
inima și trebuie să se vindece.”
"Femei!" MacGregor înjurase. "Nimic altceva decat necazuri. Vor face un bărbat
în odată ce îi este întors spatele. Nu mai rânji. Soția mea va face cum spun eu.”
Pierre zâmbise. „ Mai oui. Asta e adevarat. De aceea ea a plecat și tu
sunt aici, încruntat la mine. Nu?"
Urmându-și urmele pe o pârtie acum, MacGregor aruncă o privire spre o oaie de munte

Pagina 161

zbârnâind pe un butt stâncos. Așezată pe un raft stâncos, bestia albă stâncoasă


se uită în jos la bărbat cu dispreț domnesc.
Până la căderea nopții, căutările lui MacGregor îl dusese direct într-o iarnă Sioux
tabără. Departe de cai, oile și mieii Reginei se cuibăreau sub un jos
aplecare din ramuri. A ascultat un cântec de victorie care venea din main
depune și a notat marcajele tipilor Teton Sioux din apropiere.
Primul gardian l-a urmărit pe MacGregor apropiindu-se de tabără și a scos o pasăre
trill pentru a-i alerta pe ceilalți care dădură din cap când trecea. Luând deoparte halatul de bivol
care a servit pentru a menține iarna dincolo de cabană, MacGregor a pășit în
lumina focului. Cântecul a murit pe măsură ce chipurile pictate ale războinicilor s-au întors din nou
lupta s-a întors spre el. Teton Sioux de la Black Buffalo a împărtășit ceremonialul
foc.
Indiene stăteau lângă pereții cabanei, iar Regina stătea lângă
Jucând Wolf, un tânăr războinic frumos.
Zâmbetul ei dispăru încet în timp ce MacGregor se uita la ea. „MacGregor!” ea
şopti, făcând ochii mari.
„Două inimi, prietene”, îl salută Black Buffalo. Cel mai feroce dintre
războinici, şeful stătea încet. „Bine ai venit la focul nostru, frate. Distribuie-ne
carne umilă și foc. Este o ucidere săracă, un bivol de taur bătrân, tatanka, găsit în
zăpadă. Ești binevenit, kola .”
„Am venit să-mi iau femeia înapoi, Black Buffalo”, a spus MacGregor.
dând din cap spre Regina.
Tânărul războinic Playing Wolf a sărit în picioare. Livid de furie, el
îşi prinse cuţitul învelit şi se îndreptă spre MacGregor.
"Nu! Am spus că o voi curte pe fata, a scuipat el în Sioux.
— Vorbește limba omului alb, spuse Black Buffalo încet. "Femeia
trebuie să știe ce se spune.”
„Suntem căsătoriți în felul bărbatului alb. Ea fuge de mine.” MacGregor
se uită la Regina, care se ridică încet în picioare. Îmbrăcat într-o piele scurtă, cu mărgele
Schimbă și jambiere, șalul ei caisley înfășurat în jurul umerilor ei, se înfruntă
el peste flăcări și fum.
Black Buffalo se uită la ea și apoi la MacGregor. Dădu încet din cap, al lui
buze largi curbate de veselie când femeia albă se înfruntă cu sfidător la Două Inimi.
„Văd pe chipul ei că se teme de tine, frate. O soție ar trebui să se teamă de soțul ei.
Aia este bună. O vei bate pentru că te-a neascultat, apoi împarte mâncarea noastră asta
noapte."
Regina inspiră brusc, cu mâinile încovoiate în pumni mici. „MacGregor așa
cu cât ridică mâna și îi voi lua scalpul gros și negru.”
„Ho!” a exclamat un căpetenie noduroasă, dând din cap. „Văd că ea

Pagina 162

tremură, temându-se de mâna lui Two Hearts.”


„Cel mic are o inimă de războinic. Două inimi își vor purta semnele de luptă
și temeți-vă de mâna ei”, murmură din umbră soția lui Black Buffalo.
„Eu revendic femeia ca premiu al meu. Este dreptul meu după ce am condus raidul asupra
comerciant care a vândut oamenilor noștri whisky-ul prost,” a spus cu voce tare Playing Wolf.
— Nimeni nu mă revendică, spuse Regina încet, înfruntându-l pe MacGregor ca indieni
se întoarse să se uite la ea.
„Pah! Ea nu se teme de el. El nu este soțul ei”, a declarat Playing Wolf,
scuipând în foc. Pumnul i s-a îndreptat spre medalionul președintelui greoi care se odihnea
peste pieptul lui de oase de vultur și mărgele. „Eu o revendic. Două inimi este ca
ursul bătrân care caută un tufiș dulce de fructe de pădure.”
Ochii întunecați ai războinicului se îndreptară spre Regina, care roși și se uită în jos la
degetele ei dantelate. Glasul i se domoli. „Când ea este soția mea, oalele ei de gătit
va avea întotdeauna antilopă și bivol. Ea va fi caldă în multele piei I
adu-o."
— Îi port semnul la ureche, răspunse MacGregor categoric, atingându-l pe a lui
cercel.
Voia să-l sfâșie pe bărbatul mai tânăr. Ridică-l de gât și
strânge încet. Voia să o strângă pe Regina în brațe și să o ducă la prima
depune. Ridicând picătura de rubin strălucitoare spre lumină, spuse încet: „Avem
s-au împerecheat, împărțind patul conjugal și aceste pietre roșii.”
Jucându-l pe Lupul se aplecă spre Regina și îi atinse curios lobul mic al urechii.
„Când voi fi soțul ei, voi purta și eu piatra roșie.”
Mâna lui MacGregor alunecă spre cuțitul lui. „O femeie nu poate avea doi soți.”
Bărbatul mai tânăr își trecu mâna pe obrazul Reginei încet, gânditor.
„Vom lupta. Câștigătorul pretinde femeia.”
Un războinic Arapaho s-a aplecat lângă șef și a șoptit. Bivol negru
dădu din cap. „Arapaho este fratele nostru și împarte focurile noastre. El se oferă să ia
femeie urâtă de la tine, Două Inimi. S-ar putea să ai oaia ei ca dar. În
pe vremuri spune el, obiceiul oamenilor era să mănânce delicatețea antilopei
ugerele. Într-o zi a venit un șef și a cerut să împartă ugerul unei noi ucideri. Cand
a fost refuzat, a cerut atunci ugerul de cealaltă parte. Totuși era
refuzat. Și-a luat oamenii departe. Buffalo Horn spune să rezolve problema
ugerele palide ale femeii, o va lua drept a doua soție.”
MacGregor zâmbi încet, întâmpinându-i ochii pe cei violet închis ai Reginei. El
vorbi în liniște. „Femeia este slăbănog, rece în blănuri. Dar îmi revendic dreptul de a
pastreaz-o. Sunt cei care i-ar tăia nasul. Dar nu sunt multe
acolo acum. Dimineața va purta semnul mâinii mele.”
Ridicându-și capul smucind, ochii de oțel ai Reginei îl zvârliră.

Pagina 163

— MacGregor, ai pus un deget pe mine și vei regreta...


Mișcându-se repede, MacGregor îi prinse încheietura mâinii, se aplecă și o trase peste a lui
umăr. Mâna lui deschisă i-a izbit fundul, iar indienii au chicotit la ea
țipăt revoltat.
Black Buffalo și-a pus mâna pe umărul lui Playing Wolf. "Doua inimi
va ucide pentru femeia lui. Este în ochii lui. Ascultă-mă: Îl vei lăsa să ia
femeie. Vedeți că el are cea mai proastă parte a târgului, pentru că ea nu este o ascultătoare
femeie."
Când MacGregor a ieşit în noapte, şeful dădu din cap spre al lui
soție. „Spotted Fawn, Two Hearts și femeia lui vor dormi separat de
oameni în seara asta. Du-i la cabana pregătită pentru frații noștri Arapaho.”
Femeia a zâmbit cu bună știință și l-a urmat pe MacGregor în noapte.
„Măi mare. Tu fără creier, posesiv, arogant...” al femeii albe
vocea revoltată a tăiat noaptea.
Mai târziu, MacGregor și-a atins ochiul învinețit și a tresărit, întins pe un pat gros
de blănuri, spatele înțepenit al Reginei era întors spre el. Ea îi zgâriase mândria,
și când o aruncase pe covorașul de blană al cabanei, rotunjită asupra lui ca un scuipat
pisica sălbatică.
A fi atacat de o femeie de jumătate din mărimea lui nu l-a lăsat prea mult pe bărbat să se lupte
camera, hotărâse el imediat după ce pumnul ei îi atrase privirea. Mică și agilă, Regina
aproape că a scăpat din cabană înainte să o prindă de gleznă pentru a o trage înăuntru. Luând-o
jos spre saltea și întins deasupra ei, MacGregor îi prinsese mâinile deasupra ei
cap. „Fierbe la foc mic”, ordonase el cu asprime.
— M-ai făcut de rușine pentru ultima oară, șopti Regina înapoi.
zvârcolindu-se sub el. „Bărbați grozav, păros, lasciv și prostesc, coboară
pe mine! Acesta este exact motivul pentru care am fugit. Ești o fiară dominatoare și posesivă
a unui om. Aruncându-mă peste umărul tău ca atâta masă într-un sac. Eu sunt...
o... doamnă de calitate și de reproducere”, a declarat ea indignată.
— Tu ești soția mea, a răspuns MacGregor, luptându-se cu nevoia de a o târâi
se schimbă și se îngroapă în ea. „Bagaj mic cu gâtul înțepenit. Joc
până la Playing Wolf...”
„El nu este sălbaticul. Mi-a dat un mănunchi de iarbă dulce împletită și
a cântat un flaut de curte pentru mine. Ai venit măturand aici ca și cum ai fi proprietarul
pe mine. De parcă nu aș fi mai mult decât o... o oaie rătăcită din padocul tău.
„Greu de acceptat când soția unui bărbat fuge”, a spus MacGregor între ai lui
dintii. „Stai nemișcat dacă nu mă vrei în tine, doamnă. Pentru că te călăresc acum
ar elimina această nevoie acerbă de a vă vâsli pe spate.”
Ochii ei violeti se măriră. „Nu ai vrea. N-ai îndrăzni, MacGregor.
Cum îți alegi cuvintele. Călare pe mine ca și cum aș fi un mânz de un an,

Pagina 164
intr-adevar."
„S-ar putea să-ți amintească locul unde ești. Cu mine. Sub mine."
"Oh! Oh! Ce ca tine. Atât de grosolan.... Ce este un meshivotzis ? Un Cheyenne
Femeia a spus că Playing Wolf vrea un meshivotzis cu mine.”
Imaginea trupului slab al lui Playing Wolf se cuplează cu cel mai palid al Reginei
a provocat o durere asemănătoare unei lănci să-i treacă prin stomacul lui MacGregor.
"Bebelus. Vrea un copil cu tine, a explicat el sumbru. Ideea de
copilul altui bărbat în burtica ei i-a provocat un gust amar în gură.
Ochii albaștri violet s-au mărit printre genele negre și grele. „Oh, al meu... oh,
Ale mele."
S-au uitat unul la altul, abia respirând până când MacGregor l-a întrebat
întrebare care îi ardea creierul. Inima îi bătea puternic, încet.
„De ce ai fugit, Violet? Ce am facut?"
Întorcându-se de la el, ea închise ochii. „Tatăl meu a încercat să mă stăpânească,
de asemenea."
Singura lacrimă care aluneca pe obrazul ei tăie inima lui MacGregor ca un cuțit.
„Propriul?” Gâtul îi era crud de emoție, cuvântul îl sufocă.
Trecându-și degetul mare de-a lungul venelor albăstrui care pulsau sub interiorul ei
încheieturile mâinilor, MacGregor înghiți în sec. „Proprie nu este un cuvânt care îmi place.”
Întorcându-se spre el, pleoapele ei se ridicară încet. "Nici eu."
Cuvintele se izbiră de el.
Voia să-i mângâie obrajii palizi, să atenueze durerea din violetul ei intens
ochii... să-i spună că îi pasă. De teamă că ar putea spune cuvintele greșite și
pentru a adânci agonia, MacGregor a părăsit-o pentru siguranța bărbaților.
Ea a plâns în brațele lui în acea noapte, strigăte înfiorătoare care s-au sfărâmat
mândria lui.
~***~
Dimineața, MacGregor a studiat-o pe Regina când i-a servit mâncarea, ea
capul îndepărtat. Era prea tăcută, cu obrajii palizi. „Violet, nu am vrut niciodată să dețin
tu,” a declarat MacGregor înainte de a-și da seama că a vorbit.
— Nu, a răspuns ea încet, întâlnindu-i cu ușurință privirea dură. „Nu voi face
permite."
Respirând adânc, MacGregor o trase în poală și cu grijă
a aranjat șalul caisley pentru a o ține de cald. A netezit cârpa moale
umerii ei într-o mângâiere ușoară în timp ce îl privea cu atenție. Legănându-i maxilarul
în palma lui, îi ridică faţa spre a lui. „Ești atât de mic. Orice ar putea avea
ți s-a întâmplat în această călătorie. Sunt renegați în jurul cărora...
Nu voia să explice cum acești bărbați o vor folosi și mutila. Un
imagine a sânului unei femei albe, bronzat ca o piele de animal și folosit ca a

Pagina 165

pungă cu tutun, împușcată prin creier. "Mi-am facut griji...."


Admiterea l-a costat o măsură de mândrie, dar apoi ochii ei de ametist
privi direct în el.
Regina i-a permis să-și împletească degetele cu ale ei, studiind
linii delicate și culoare palidă împotriva celor mai mari, întunecate. „Am avut grijă
de mine de ani de zile, MacGregor.”
"Nu aici. Nu cu renegați albi și roșii care torturează peisajul rural.
Există soldați care își folosesc uniformele pentru a acoperi crimele și violurile.”
„Poate că viața cu tatăl meu a fost mai multă tortură decât ți-ai putea imagina”, ea
răspunse încet. „Există multe moduri de a răni.”
El s-a încruntat, adunându-i corpul ușor mai aproape de parcă pentru a o proteja. "Spune-mi
despre tatăl tău.”
Gura moale a Reginei se strânse, ochii ei întărindu-se sub greutatea
genele. „Lord Mortimer-Hawkes? Draga lui haute ton? Bărbatul care
a provocat sinuciderea mamei mele și a încercat să mă aplece la voința lui?
Privind în ceață și în fumul focului de tabără care înconjoară cabana,
Regina strânse strâns mâna lui MacGregor. Cealaltă mână se odihnea peste inima ei,
netezind șalul viu colorat de parcă pentru a alina durerea de demult. „The
marchizul este cel mai neplăcut bărbat când este în cupe.
Ea s-a jucat cu cârpa, franjuri roșu închis împletindu-și cu degetele ca
râuri de sânge. Gura i s-a strâns în timp ce șopti: „Un bărbat crud și crud. El
a frânt duhul mamei mele cu durerea pumnilor și cu jocurile lui crude. El ar fi
s-a căsătorit cu ea pentru puterea averii ei, apoi a chinuit-o până când a sărit din
o fereastră înaltă de turelă în șanțul uscat. Numele ei era...."
Ochii ei violet se uitară drept în ai lui, iar ea se cutremură ușor.
„Mariah.”
MacGregor o strânse mai strâns, cu buzele pe tâmpla ei umedă. "Femeia
în catwagon. Numele ei ți-a amintit de mama ta. De aceea ai
am rostit numele în somn.”
Dând din cap de umărul lui lat, Regina și-a lipit fața de a lui
gât. „Aveam doar cinci ani când a murit. Dar îmi amintesc de ea zăcând ruptă și
însângerată pe fundul şanţului uscat. Tatăl meu m-a făcut să mă uit la ea, să o sărut
buze rupte înainte de înmormântarea în seiful familiei. Oh, MacGregor... Era atât de blândă
și fragilă, iar el a distrus-o la fel de sigur ca și cum ar fi împins-o afară din asta
fereastră."
Mâna ei a prins flăcările vii ale pânzei, zdrobindu-l în pumn. "El
îi ura pielea întunecată, dar o făcea să danseze pentru el când bea. Ea a fost
frumos.... Apoi s-a apucat de mine, numindu-mă păgân și înspăimântându-mă cu ale lui
jocuri. Este o minune că am supraviețuit până când am fost suficient de mare să mă lupt cu el în condițiile lui.

Pagina 166

Când Lordul Covington mi-a oferit ocazia de a scăpa de tirania tatălui meu, eu
a salutat-o. Mi-am pus la cale propria evadare. Am luat ceea ce a apreciat cel mai mult, un rubin imens
numită Piatra Mariah”.
Privind în focul mocnit din centrul cabanei, Regina șopti
întrerupt: „Ma va vâna până va muri. Se hrănește cu puterea pe care o simte piatra
—zestrea mamei și a bunicii — îi dă. L-am văzut hrănindu-se... cu
teroarea ei, sălbatice cu putere. Și-a dorit aceeași frică de la mine...”
Ea se cutremură și MacGregor o strânse mai tare. „Nu i-aș da
plăcere."
Când ea tremura de parcă un vânt înghețat tocmai ar fi trecut peste ea,
MacGregor și-a ridicat degetele la gură. „Te-am vrut, Violet. Inca fac.
Nu m-am gândit niciodată să forțez o femeie să stea cu mine... aici, având o
femeia este o necesitate. Jack avea nevoie de o mamă și eu... Am crezut că putem face o
du-te.”
Degetele ei au plutit peste buzele lui dure, apoi au alunecat. — MacGregor, tu
poate fi un bărbat drăguț când încerci, șopti ea cu tristețe. „Și alteori
ești la fel de dens ca un zid de castel. Trebuie să am libertatea pe care o caut. nu pot permite
tu să mă stăpânești, nu vezi?”
„Poate că știu ceva despre cum eram deținut și rănit în copilărie. Dar, Violet,
Vreau să te țin în siguranță, nu să te dețin. Aici e diferit...”
„Nu atât de diferit. Păstrată într-un mod sau altul este încă o închisoare,
MacGregor. Cu sau fără pereți. Nu a fost niciodată un moment în care a trebuit să dovedești
pentru tine, doar pentru tine?”
— Destul, răspunse el sumbru. „Omul își poate alege singur calea. Si ceva
sunt cele întunecate. Dar calea unei femei...”
„Nu este diferit”, șopti ea.
~***~
În tipul lui Black Buffalo, MacGregor a împărțit pipa bătrânului războinic. Un amestec
din tutunul albului și frunzele uscate ale indianului, fumul de kinnikinnick
încovoiat în sus cu focul de încălzire.
„Ascultă-mă, Două Inimi. Femeia ta este puternică. Și-ar alege viața ei
cale”, a declarat Black Buffalo după mult timp.
MacGregor dădu din cap, întorcând un jar cu o bucățică de lemn. Aşchiul
izbucni într-o flacără minusculă. Acum știa cât de adânc curgea dorința Reginei și asta
l-a speriat. Ea s-a luptat cu trecutul ei și a ținut-o de el și de viața lor
ar putea avea. Faptul că nu l-a ales în trecut l-a tăiat profund, totuși el
nu putea să o lase să plece. "Ea este sotia mea."
Bătrânul dădu solemn din cap, pufnind pe țeava lungă de lut. El a studiat
scutul din piele de bivol Cheyenne sprijinit de partea laterală a tipului său.

Pagina 167

O căprioară a umplut centrul scutului portocaliu ars cu urme minuscule


decorarea perimetrului exterior. Patru pene de șoim atârnau de centru și
curele din piele împodobiu exteriorul. „Tinerii merg adesea pe o cale singuratică,
căutându-le visele. O femeie cu inima de războinic și-ar urma visul.
Călătoria ei nu este doar de la tine, ci către viitorul ei și departe de trecutul ei.
Ea își caută puterea... Nu poți lua asta de la ea.”
„Ea este femeia mea. Aș avea-o lângă mine”, a declarat MacGregor după
acceptând pipa ceremonială și pufând pe ea.
I-o întinse șefului, care dădu din cap, studiind fumul alb
deasupra capului lui MacGregor. „O inimă prinsă se va ofili, lăsând o coajă goală,
Prietenul meu. Lasă femeia să-și caute visul. Urmează-o, dar nu o feri de ea
destinul ei. Cu timpul vei avea ceea ce cauți. Porți semnul ei, roșu
piatră. Deocamdată este suficient.”
~***~
Îl rănise grav, decise Regina în timp ce MacGregor stătea la întâlnire
cadă în noaptea aceea. Așezați un șanț din lemn de carne de căprioară prăjită și pemmican
în fața lui, în timp ce celelalte femei își îngrijeau bărbații, ea prinsese întunericul
strălucirea ochilor lui care o studia înainte de a-și îndepărta privirea.
Vocea lui Black Buffalo se ridică deasupra vântului care urla. „Înainte de albi, cel
oamenii făceau săgeți cu pietre ascuțite. Ca lupul, am vânat bivolii,
târându-se până la el în iarbă. Dacă am putea, l-am împins să sară la moarte.
Sau l-am luat cu săgețile noastre. Cuțitele noastre au fost făcute cu coaste de bivol,
și i-am jupuit și tăiat carnea, purtând-o în tabără pe spate. femei
i-a tăiat carnea în fâșii și a afumat-o pe pui verzi, afumându-și pielea
acoperi lojele noastre. Pielea lui a devenit mocasinii și hainele noastre de iarnă. Oasele lui
i-am folosit și i-am mulțumit cu rugăciuni. Câinii noștri au tras travois încărcat cu
tatanka.”
Bărbații dădu din cap în acord. MacGregor s-a întors să se uite înapoi la Regina,
care stătea în umbră cu celelalte femei. „Vino aici”, șopti el,
întinzându-i mâna.
Ea clătină nu din cap, iar MacGregor se uită la ea, cu expresia dură.
"Tu ești soția mea. Stai lângă mine, ordonă el încet.
Black Buffalo și-a continuat narațiunea, uitându-se la foc în timp ce Regina se strecura în el
micul loc pe care MacGregor îl crease lângă el. Luându-i mâna în a lui, el
a ascultat povestea antică a veneratului bivol.
Ea aruncă o privire către ceilalți bărbați, ale căror soții stăteau în umbră. MacGregor
o ținu de mână cu ușurință, legându-se de ea atât de clar încât nimeni nu putea protesta
revendicarea lui. Ea îi dăduse adevărul durerii ei, motivul pentru care nu putea fi
stăpânit de orice bărbat și totuși el o dorea lângă el.

Pagina 168

MacGregor îi aruncă o privire, apoi se întoarse spre Black Buffalo, care elegant
și-a continuat povestea: „Din bivol facem bărci din pielea lui, acoperitoare
puii de salcie. Ne folosim stomacul pentru a ne găti supele. Amestecat cu
cenușă de bumbac, sângele lui devine vopseaua noastră neagră. Am făcut șei din
piei crude de bivol, și-a îngropat stomacul în pământ și le-a folosit pentru a face o oală
supele noastre. Bărcile de pui de salcie acoperite cu pielea lui ne duc în jos
râuri. Vopseaua neagră purtată în ceremoniile noastre de victorie este făcută cu sângele lui și
cenuşă de bumbac. Femeile noastre îi coase pielea în pungi de parfleche pentru a păstra mâncarea
iarnă. Tendinul lui ne întărește corzile arcului și ne coase tipii.”
Cu o mișcare a mâinii, Black Buffalo a indicat flăcările din centrul
cabana. „Acest foc este din bălegar de bivol. Să-și caute viziunile, tinerii noștri
îi atârnă craniile de la piept. Noi dăm jertfe din propria noastră carne craniului lui,
cerându-i să se întoarcă cu darurile sale de carne și piele.”
Bărbații, tineri și bătrâni, dădură din cap. Un bătrân și-a ridicat brațul subțire și cu cicatrici
înalt. „Am făcut asta de multe ori, iar bivolul a venit cu darurile lui.”
a continuat Black Buffalo, vorbind mândru. „Nu mâncăm carne albă
bivol, căci el îi va trimite pe restul.”
„Albii ne ucid bivolii!” strigă brusc un tânăr. „Ei masacru la
Sand Creek și trimitem frații noștri în acest loc uscat numit rezervație. Cand
au căzut frunzele, Tratatul de Loja Medicină a chemat oamenii împreună pentru pace.
Totuși, ne-am păstrat onoarea, rămânând în țările părinților noștri.”
„Aiee!” strigă o femeie din umbră. „Mama mea a murit la Sand
Pârâu."
MacGregor ținea mâna mică și fragilă în maxilarul lui mai strâns
strângerea. Din sânge amestecat, știa că amărăciunea poate izbucni în violență
în orice moment. Într-o încălcare bruscă a formalității, Regina ar putea fi rănită. A trimis un
aruncă o privire de avertizare spre ea și ea dădu din cap, cu capul plecat. Ea a inteles
pericolul.
Black Buffalo ridică mâna pentru tăcere și dădu din cap când oamenii
liniştit. „Luna lupilor care aleargă împreună trece. Pentru această întâlnire
noaptea vom onora Two Hearts și femeia lui jucând jocul de mână...
Un tânăr înfocat stătea în picioare, scuturând pumnul spre MacGregor și Regina. "Alb
murdări de sânge în această loja...”
Cu demnitate, Black Buffalo se ridică pe toată înălțimea și își înfășura pătura
în jurul umerilor lui bătrâni. „Ia-ți ura în noaptea rece, Apă-Prea-
Adânc. Sau rămâi și onorează-l pe fratele meu, Două inimi, așa cum am spus.”
S-a așezat și a dat din cap, spunând: „Începeți rugăciunea jocului de mână”.
Un șef minor pe nume High Hat dădu din cap și se mișcă să se așeze lângă alți trei
bărbați lângă o tobă. High Hat a început să cânte. a şoptit MacGregor un

Pagina 169

interpretare. „Un spirit a venit la el într-un vis și l-a învățat cum să joace
astă seară. Regulile lor se schimbă odată cu viziunea liderului, iar în seara asta ne permit
Joaca."
Aranjați în două rânduri, jucătorii au cântat și s-au mișcat, ascunzând un marker de os.
O echipă ar ghici care din cealaltă echipă a ținut marcajul. Regina a câștigat
mai multe runde și a râs de MacGregor. „Nu este mai mult decât ușurarea...
jocuri cu coajă de mână jucate în târgurile englezești, MacGregor. Mai mulți jucători,
asta e tot."
Un dans a început mai târziu, iar Regina a rămas lângă el, lăsându-i brațul să o facă
apropie-o. Pentru seară, oamenii s-au bucurat de sărbătoarea unui nou bivol
ucide, punându-și temerile dincolo de lojă.
Bătrânii au spus povești despre tinerețea lor și viziunile lor în sunetul
Tobă. Două femei și-au strigat viziunile despre copii grași fericiți și întoarcerea
bivolul. O bătrână a stat încet și a executat un dans târfâit în
felul de demult. Legănându-se ușor la ritmul tobei, Regina șopti: „Eu
mi-ar plăcea să dansez, MacGregor.
MacGregor dădu din cap, apoi se aplecă spre Black Buffalo. Șeful dădu din cap
spre Regina și dansatorii s-au dat înapoi pentru a-i lăsa spațiu. Luând mâna
a indianului care bătea toba, ea l-a învățat un ritm mai lent, privindu-l
până a înțeles.
Înnodându-și șalul peste un umăr și sub celălalt braț, Regina
i-a șoptit lui MacGregor: „Asta este ceea ce văd în visele mele. Spune-le că,
Vă rog."
MacGregor a tradus în timp ce Regina și-a strecurat jambierele și mocasinii:
apoi a pășit pe o piele mare de bivoli în centrul cabanei. Scurt ei
masca albită și mărgele au aprins lumina focului în timp ce ea rupse o franjuri lungă
liber. Luând patru bucăți plate lustruite de corn de bivol, l-a instruit pe MacGregor
să le lege de degete și de palme.
Când a terminat, ea a trântit bucățile de corn împreună experimental.
„Acest lucru va fi bine.”
Închizând ochii, a început să se legăne, mișcându-se încet ca briza primăverii
măturând prin stuf. Toba bătea încet, iar ea fredona mult un cântec
ca muzica de flaut indian.
Black Buffalo a bătut din palme și o femeie i-a slăbit Reginei
împletește și întinde masa ondulată albastru-negru până când capetele dansau la șolduri.
Se aplecă lângă MacGregor. „Femeia ta caută viziunea care deranjează
a ei. Când va fi în pace cu viziunea, inima ei va fi liberă.”
Încrucișându-și brațele sus deasupra capului ei, Regina clacă bucățile de corn
împreună încet. Mișcându-și șoldurile într-o parte, apoi pe alta, ea sa legănat, iar

Pagina 170
pliuri din pânza galben strălucitor și roșu închis au prins lumina focului. Imensul
șalul s-a lipit de corpul ondulat al Reginei până s-a amestecat cu dansul
mișcările flăcărilor.
Schimbarea Reginei creștea cu mișcările ei, mușchii subțiri ai ei
picioarele strălucind, deși tălpile ei nu se mișcaseră din pielea bronzată de bivol. A
părul de corb s-a extins în timp ce se mișca, înconjurând perimetrul exterior al
ascunde. Aplecându-se, întorcându-se, arcuindu-se pe spate până când părul ei s-a legănat și a periat pielea,
s-a mutat în fața lui MacGregor.
Black Buffalo se aplecă spre MacGregor. „Ea este ca flacăra, arde,
in miscare. Ea se vede pe ea însăși în interiorul flăcării și pe tine afară. Îi tulburi inima,
pentru că există ceva în tine de care se teme, dar nu poate rămâne liberă. Ea se lupta cu tine
ca un războinic. Acesta este dansul ei de luptă.”
Rotindu-și șoldurile într-o mișcare senzuală încet, apoi mai repede, ale Reginei
ochii violet se uitau la el deasupra mișcărilor subțiri de fluturare ale mâinilor ei. The
bucăți de corn au pocnit încet în timp ce ea se legăna, deschizându-și coapsele la doar câțiva centimetri de ale lui
față.
Înclinându-i o privire înțelegătoare, ea ridică șalul pentru a-și acoperi fața. De mai sus
pânza vie, o sprânceană înaripată ridicată și ochii ei pe jumătate închiși ca și cum ar fi somnolent
și săturat de a face dragoste. Bucățile de corn clacă mai repede, iar pânza se legăna,
agățat de o coapsă zveltă. Întorcându-se încet, ținându-și privirea cu pleoapele grele
el, i-a permis lui MacGregor să urmărească legănarea senzuală a șoldurilor ei rotunjite
sub schimbarea luminii.
Deasupra lui sânii ei se mișcau, tremurând de mișcările corpului ei.
Gâtul lui MacGregor s-a uscat, corpul i s-a întărit pe măsură ce schimbătorul se strânse,
prezentându-i mişcările curgătoare ale feselor ei. — La naiba, Violet,
izbucni el, stând în picioare și prinzându-i încheietura mâinii.
Ridicând-o în brațe, o duse pe distanța scurtă până la cabana lor și
a pus-o cu grijă pe picioare. O bătrână care îngrijea focul dădu din cap
și a alunecat în noapte. MacGregor a ajustat pielea de bivol care acoperă
deschizând, apoi se întoarse către Regina. — Încălzeai sânge acolo, femeie.
Privind la el senzual, ea a început să danseze din nou, urmând ritmul
a tobelor din loja întâlnirii. Înghiontindu-l pe MacGregor cu peria ei
balansându-se șoldurile, ea l-a îndrumat să stea pe paletul lor.
Câteva secunde mai târziu, schimbul ei stătea la picioarele ei, cu șalul de culoarea flăcării abia
ascunzând curbele corpului ei. Întorcându-se, făcând clic pe bucățile de os mai repede,
Sânii Reginei tremurau deasupra lui. Vârfurile întunecate atingeau vârful pe cel moale
țesătură, legănându-se în timp ce dansa. O burtă moale și palidă și șoldurile mai moi tremurau lângă ale lui
fața, brațele și mâinile ei țesând o poveste senzuală.
Întorcându-se, privind înapoi la el peste umărul ei gol, strălucitor, al Reginei

Pagina 171

ochii pe jumătate închiși i-au transmis un mesaj vechi. Talia ei subțire se mișca ca o
salcie legănată în vânt.
MacGregor întinse mâna să mângâie o fese tremurândă, mângâindu-l pe a
coapsa zveltă cu muşchi, iar mişcările ei s-au liniştit. Palma îi fu mai sus pe interiorul ei
coapsă, doar atingând cuibul parfumat de bucle de acolo înainte de a se îndepărta.
Pânza alunecă și lumina focului strălucea pe un sân rotunjit, tremurând și
palid în jurul nobului întunecat care se legăna aproape de chipul lui. Creasta întinsă a alunecat
de-a lungul obrazului lui înainte ca el să poată atinge, iar ea s-a îndepărtat, ținându-l cu a
privire promițătoare.
Coborându-se până la pielea care acoperă pământul până când genunchii ei s-au sprijinit pe a
pătură, Regina și-a ridicat brațele și mâinile spre el, făcându-i semn. Ondulator
șoldurile ei, coapsele desfășurate la îndemână, îi ținu ochii.
Pânza i-a alunecat de pe sâni, moliciunea palidă și strălucitoare tremurând.
Părul i-a întins în jurul ei, o singură buclă groasă înconjurând vârful întunecat al stângi
sanului.
"Violet!" mormăi MacGregor, incapabil să-și îndepărteze privirea din umbră
jucându-se în coapsele ei. Carnea moale de pe stomacul ei tremura și
străluci, parfumul de scorțișoară și de mosc mai moale ridicându-l pentru a-l tenta.
— Nu știi ce faci, femeie, șopti el cu asprime, a lui
trupul țipând după eliberare.
Pentru un răspuns, se ridică, apăsând mai repede bucățile de os și șalul alunecă
departe pentru a dezvălui curbe palide strălucitoare, ondulate, tremurând din ce în ce mai repede.
Voia să fie blând. Voia să-i dea cuvintele blânde și te rog
a ei. Dar deodată ea era în brațele lui, sărutările ei disperate plouând pe fața lui
până la gât și mai jos.
În altă clipă, mâna ei mică se curbă în jurul lui intim, mângâindu-l
pantalonii lui de la el.
Era tot ce promisese dansul ei. Catifea fierbinte, lichidă, agățată de
el, dorind mai mult. Foame de el.
Regina îl dorea cu disperare pe acest bărbat, voia trupul lui tremurător învelit
al ei. Vroia că mâinile lui mari o țineau ca și cum ar fi porțelan și floare
petale. — MacGregor, șopti ea pe pieptul lui umed, lingându-l pe al lui
sfârcurile întărite.
— Încerc să fiu un gentleman în privința asta, Violet, reuși el între ai lui
dinții, trupul lui înalt tremurând în brațele ei. „Ești atât de moale...”
Ronțuindu-i buza de jos, Regina închise ochii, delectându-se cu tandrețe
mângâierea palmei lui aspre pe sânul ei. Ea o durea în timp ce degetele lui căutau încet
jos pe stomac, apoi coborâți până la deschiderea ei intimă umedă.
Sărutările lui erau blânde și căutate, trupul îi tremura de nevoia de a intra

Pagina 172

a ei. Lipindu-se de el, ea s-a bucurat de mușchii duri ai pieptului și ai brațelor lui
strângându-se în jurul ei. Buzele lui MacGregor ciuguleau lobul ei, iar el șopti
inegal, „Al naibii de mod ca o femeie să vină la un bărbat”.
El inspiră adânc și se înțepeni când ea își trecu vârful degetului peste al lui
bărbăție erectă. „La naiba, Violet...” a exclamat el pe nerăsuflate după o clipă.
„Atenție la mâinile astea!”
În ciuda pasiunii sale, MacGregor a luat-o cu grijă. În sfârșit, dinții lui
a ciugulit ușor sânul ei, limba lui lăsând vârful sensibil înainte de a alăpta
ea profund. Strângându-se în jurul lui, ținându-l aproape, corpul Reginei ajunse întins
vârful încins, nenumărate culori izbucnind peste ea chiar în acest moment
MacGregor se înfioră eliberarea.
Mai târziu, încolăcit în jurul ei, în timp ce priveau focul, MacGregor a înghițit-o
gâtul leneș. „ Tsiso , micuțule, asta nu este un mod de a veni la un bărbat.”
Ea a zâmbit încet, punându-și mâna peste a lui în timp ce aceasta îi frământa sânul
sub șal. "Nu? Părea că ți-a plăcut.”
A pufnit aspru. „Al naibii de aproape m-a ucis. Este o minune iarba dulce
sub noi nu a luat foc.”
Întorcându-se încet în brațele lui, ea și-a ridicat fața pentru o zăbovire lungă și dulce
pup. Privind în sus la el prin umbră, ea îi mângâie obrazul aspru. "Am
a fost frig de două nopți, domnule. E de datoria ta să încălzești carnea unei sărace femei, tu
știu.”
Ea se arcui lângă el, bucurându-se de spiralele crocante care îi perie sânii.
— Da, MacGregor, ești un bărbat drăguț.
Sărutându-i buzele umede și umflate, el a întrebat: „Vei rămâne cu mine, nu-i așa?
Violet?"
Apoi mâna ei mică l-a ghidat în interiorul căldurii, ținându-l strâns, și el
a uitat că nu i-a răspuns la întrebare.
~***~

Pagina 173

Capitolul treisprezece
Inocența fetei l-a prins pe Lord Mortimer-Hawkes ca sânge proaspăt
desenând un rechin.
La mai puțin de mile de St. Louis, clienții aspru ai stației de drum au încadrat
slujind tinereţea timidă a servitoarei. Marchezul urmărea mișcările tavernei
servitoare în timp ce sorbea din bere. Avea nevoie de frica ei, de gustul acru al puterii
strecurându-i în pântece în timp ce ea scâncea. Trecându-și degetul în jurul cănii lui,
a studiat blazonul familiei de pe inelul său. Aripile aurii ale unui șoim pradă
strălucea în lumina lumânării de seu brut.
„Martha”, îi strigă un client către servitoarea. Ochii lui Mortimer-Hawkes
alunecă spre fată în timp ce echilibra o tavă plină cu platouri de căprioare fripte, coapte
cartofi, și ominie. Tava grea aproape că alunecă de pe umărul ei plinuț pe
poale pasagerilor. Mortimer-Hawkes îi zâmbi pe îndelete; el avea nevoie
Ochii căprui și moi ai Marthei și corpul rotunjit și ispititor să-și susțină puterea
până l-a găsit pe Alfred Covington.
Ridicând cana cu un zâmbet, Mortimer-Hawkes îi făcu semn fetei.
Amintirea fetiței despre folosirea lui avea să fie liniștită cu o monedă, hotărî el,
netezindu-și pantalonii sub masa din scânduri.
Ochii luminoși de căprioară ai Marthei s-au încălzit când se apropie de el, amintindu-și
el al lui Mariah. La sfârșit, soția lui nu merita să fie chinuită... un gunoi plictisitor,
neafectat de durerea de care avea nevoie pentru a-i aduce eliberarea sexuală.
Păgân . Numele l-a stârnit din nou.
Păgân . Deja în pântecele mamei ei când s-au căsătorit, Pagan era
destinat să fie al lui.
Trăsăturile patriciene ale lui Mortimer-Hawkes s-au întărit, buzele lui modelate curbate în interior
o expresie crudă. Păgânul nu era problema trupului său, ci cea a unui bețiv
văr; un duce bogat îl plătise să se căsătorească cu femeia străină. Atunci
Zestrea imensă a lui Mariah s-a adăugat la atracție.
Pagan luase ochii de ametist ai familiei; asemănarea cu umbra lui
a fost remarcabil. Dar ochii ei aveau un foc sălbatic care ardea în ciuda refuzului ei
lupta deschis.
Fuga lui Pagan dovedise că este demnă de atenția lui. Rupând-o de a lui
mâna și trupul ar fi o plăcere pe care și-o refuzase în Anglia. Odată îmblânzit,
o va aduce înapoi la moșia familiei ca fiică a lui. Nimeni nu ar ști
cum l-a servit.
El a zâmbit la o lumânare care pâlpâia, mulțumit de planurile lui. Întoarcerea lui Pagan
ar putea fi ușor explicat, odată ce Alfred Covington a murit. Toată lumea ar face-o
crede că după doliu nefericitul accident al contelui în american

Pagina 174

sălbatice, Păgână și-ar fi ales sălbatice și să locuiască la moșia tatălui ei. Cu


magia Pietrei Mariah și femeia care îi aparține, el va trăi
pentru totdeauna....
Într-un colț întunecat al hanului, un grănicer îmbrăcat în piei de căpriu cu franjuri
a vorbit liniştit cu un indian care purta o jachetă albastră de uniformă. Mortimer-Hawkes
le-a studiat pe furiș. Ei ar ști despre rasa țării neîmblânzite
modalități de a găsi englezi care vânează în munții de vest. Indianul se uită fix
el, iar Mortimer-Hawkes dădu din cap. Când negrul s-a întors, marchizul
s-ar apropia de acești bărbați sau bărbați ca ei să se îmbrace și să-l îndrume către
Covington și Pagan.
Păgân . A căzut în obsesia lui pentru ea. Rebeliile ei liniștite au avut
a început devreme, marcând-o ca pe o femeie care l-ar putea entuziasma. El o adusese
costumul mamei cu el, afacerea păgână tifon decorată cu monede peste tot
corsetul și șoldurile joase. Costumul a părăsit partea mediană și buricul femeii
gol pentru a incita pasiune.
Trupul tremurând și legănat al lui Mariah plutea în spatele pleoapelor închise și pentru a
moment în care respiraţia i s-a blocat în plămâni. Fusese frumoasă, o flacără pentru a lui
pasiune.
L-a durut atunci. O înjunghiere rapidă de tristețe pe care a împins-o lung
înghițitură de bere rece.
Marchizul îşi trecu degetul în jurul umezelii reci de pe buza cănii.
Căldura din corpul unei femei a crescut când ea era cu adevărat speriată, permițându-i să facă asta
se întăresc. Și-a folosit bărbăția ca o sabie apoi, rănind, înjunghiând, înălțând
excitarea lui până la explozia glorioasă.
Dacă femeia lupta bine, ar putea-o răni din nou și din nou.
Pagan s-ar lupta cu el. Odată cu ea și cu rubinul Mariah revenit în strânsoarea lui,
puterea lui avea să revină.
Ochii marchizului se îndreptară spre Martha. În seara asta s-ar hrăni cu fata.
Mai târziu, avea să savureze teroarea lui Alfred Covington.
~***~
MacGregor se uită la mânerul mic curbat al cupei de porțelan și se întrebă dacă
degetul lui ar aluneca prin deschiderea îngustă. La două săptămâni după plecare
Tabăra lui Black Buffalo, ceaiul de după-amiază pe care Regina o plănuise, se pândea înainte
de el.
Pentru a suta oară, se uită în jos la micul violet brodat de pe el
manșeta cămășii sale noi și înghiți strânsoarea de emoție din gât.
În trecut, plătise pentru hainele lui sau făcuse schimb cu o femeie indiană
piei de căpitan și mocasini. Mâinile mici ale Reginei modelaseră cămașa, împânzită
cu nasturi de coajă și cusături delicate care îi modelau buzunare peste piept.
Pagina 175

Cămașa era un cadou de pace și motivul pentru care acceptase formalitatea


ceai englezesc de după-amiază.
Jack oftă somnoros în leagănul său, iar Regina se aplecă să-și netezească păturile
peste el. Își înfășurase împletiturile groase, gemene, deasupra capului, ca o strălucire
coroană. Purtând o bluză din dantelă și o fustă voluminoasă în carouri trasă din ea
cufăr de călătorie, ea l-a fascinat pe MacGregor.
Se uită atent la bluza ciufulită. În ciuda întregului „stil de oaie”
mâneci, pânza amidonată se întindea strâns peste sânii rotunzi ai Reginei. Doar
gândindu-se la lenjeria ei elegantă din dantelă, i-a pus dinții împreună și i-a provocat pe ai lui
fata la incalzire.
La naiba . În pasiunea lui în tabăra indiană, el acceptase cererile Reginei
să plece la prima topire a zăpezii.
În război, MacGregor văzuse oameni împinși prea tare sub foc. The
efectele secundare au fost mortale. Când se aștepta mai puțin, emoțiile lor puteau erupe oricând
timp. Dacă Regina avea nevoie de puțin timp pentru a-și calma nervii, l-ar fi avut.
Odată ce a lăsat în urmă prostia asta feminină, ei puteau să-și înceapă
căsătorie.
MacGregor încercui cupa fragilă în curba degetelor lui lungi. La naiba.
Nu voia să o dețină. Gândul a stârnit, i-a încrustat stomacul și
roade de mândria lui.
Respirând adânc, își strânse buzele și se încruntă la ceașcă
cocoțat în farfuria ei fragilă. Făcuseră un târg corect pe pătură.
Căsătoria cu Regina a fost ca și cum ai fi prins în repezirile de apă albă fără a
paletă.
Se mişcă pe scaun, iar ţesătura netedă de bumbac se strânse pe a lui
umerii. Micul violet violet de pe manșetă a prins lumina lămpii. Cel fragil
designul l-a fascinat și l-a atins din nou.
— Doamne, ce încruntat, MacGregor. Regina se aplecă să toarne ceaiul în al lui
ceașcă. „Este să bei un ceai o asemenea tortură?”
„Este a naibii de prostie.”
Ea a netezit un pliu de pe cămașă, trecându-i o mână mică pe umăr,
iar MacGregor se încordă instantaneu.
Când ea a ajustat gulerul, studiind potrivirea în jurul gâtului lui musculos, el
înghițit cu greutate. Acțiunile ei îi plăceau; au vorbit despre grija si
deţinere. Se mișcă, inconfortabil de profunzimea sentimentelor sale. "Stop
agitată, femeie.”
Umbriți sub genele ei groase, ochii violet ai Reginei s-au întunecat. Ea
se uită la el o clipă, apoi făcu cu ochiul și puse un șervețel călcat peste al lui
genunchi. Netezindu-i cârpa sus pe coapsa lui, ea i-a făcut din nou cu ochiul și a alunecat.

Pagina 176

în scaunul ei. — Ești un urs bătrân morocănos, domnule MacGregor.


„Plănuiești să îți faci bagajele și să luminezi ca și cum ar fi cuvintele unui predicator
nu erau obligatorii”, a acuzat el, privind-o întinzând gem pe o felie groasă de proaspăt
pâine coaptă.
„Ceremonia de nuntă a lui Buzzard cu siguranță nu a fost formală”, a răspuns ea
în liniște, întinzându-i pâinea. „Mănâncă asta și nu mai mormăi. Tu distrugi
Ceai minunat pe care l-am propus... S-ar putea să te gândești la el în termenii mei, MacGregor. Noi
amândoi erau într-o situație proastă — aveai nevoie de ajutor cu Jack și eu aveam nevoie de tine
supravieţui. Ambele capete ale târgului au fost îndeplinite. Acum am făcut un nou
târguială, iar când prima zăpadă se topește, mă vei duce într-un oraș. Intenționez să
cumpăra o gospodărie de o sută șaizeci de acri pentru oile mele.”
„Am o revendicare chiar aici. O sută șaizeci de acri de munte umplute
cu joc pentru capcană. Ai putea folosi fundul pentru oile tale.”
Ea i-a zâmbit senină, netezindu-și șalul caisley peste sân.
„Vreau propriul meu pământ. Voi avea nevoie de mai multe pajiști.”
MacGregor o privi cu privirea. „Ce fel de om crezi că sunt? Te am?
Să-mi las soția să alerge singură după vise? O femeie singură este un joc ușor pentru orice bărbat
cine o vrea.”
Ea a întors privirea intenționată. „Am descoperit că este adevărat. Am invatat de la
tu de când ne-am cunoscut.”
— Păstrez ceea ce este al meu, Violet MacGregor, spuse el categoric. "Un drum sau
o alta."
Aruncând o sprânceană îngustă și întunecată, ea spuse încet: „Îmi cer cercelul
înapoi... nu am fost niciodată al tău.”
Planul mâinii lui a lovit masa, făcând porțelanul să tremure. „The
la naiba spui. Ne-am împerecheat. Tu ești soția mea."
Ridicând ceașca delicată la buze, sorbi în liniște, apoi se uită la el.
„Sunt momente când o femeie este mai vulnerabilă. E o pradă ușoară...”
Corzile din maxilarul lui MacGregor s-au întărit, furia trecând prin el ca
foc. „Vrei să spui că ți-am înconjurat spatele când tu nu erai
in cautarea."
Când ea nu răspunse, MacGregor trase adânc aer în piept și promise
răgușit: „Mă vei vedea venind de acum înainte, soție. Te voi duce la naiba
oraș cu condiția ca primul semn de necaz să trimiți după mine. Tu esti
al meu și mă voi întoarce să te revendic. Jack are nevoie de tine.”
— Ar trebui să-l angajezi pe Jack o asistentă sau să-ți iei o soție, MacGregor. Am putea cu ușurință
trece cu vederea ceremonia lui Buzzard. Poate că, odată ce mă stabilesc, aș putea să caut
cineva care să ocupe corect postul. Nu aș aduce niciodată acuzații de bigamie dacă ai face-o
ia o a doua soție.”

Pagina 177

„Violet MacGregor, ești la fel de dur ca un catâr și ai înțeles asta


promisiunea nebună din mine în timp ce... Se opri și o privi cu privirea. „Va spune un bărbat
orice când o femeie vine la el așa.”
„Și tu, MacGregor, arăți destul de frumos când ești îmbrăcat pentru ceai.”
s-a întors ușor. „Știu că îți vei onora promisiunea de a mă duce într-un oraș și
lasă-mă să-mi caut visele.”
„Visele. Le am în fiecare noapte până mă doare. Când te muți înapoi
în patul meu?” întrebă el, dând deoparte încercarea ei de pace. „Plângi în
miezul nopții, suficient pentru a face un bărbat să doară.”
Privind în flăcări, expresia Reginei era gânditoare. "Știu....
Nu înțelegi, MacGregor? Trebuie să găsesc o măsură de pace de la
trecut. Am fost controlat și deținut de un bărbat, iar acum un al doilea îl ia pe al lui
loc."
"Iad!"
După masa de seară, MacGregor s-a rezemat de peretele peșterii și
se uită la Hercule, care stătea în afară de miei și oi. "Femei."
Ridică cartea Reginei și o studie la lumina pâlpâitoare a unei lumânări.
„Poezia romanticilor”, mormăi el cu voce tare. „Thei și Thous. Vorbeste despre
inimile fluturând și leșinând. Niciun bărbat nu ar vorbi cu o femeie așa. cuvinte,
doar cuvinte prostii. Cu capul plin de acest puf, nu e de mirare că femeile au
idei ciudate. Cavaleri într-o confruntare purtând culorile unei femei...”
Luând panglica violet din buzunar, MacGregor și-a amintit cum
Regina îl legase de braț înainte de raidul din Covington. "La naiba. M-a îmbrăcat
sus ca cavalerul ei.”
Trecându-și degetul peste micul violet de pe manșetă, MacGregor se lăsă pe spate
și închise ochii, gândindu-se la englezoaică. Îi plăcea să o poarte
marca, ceea ce înseamnă că ea îl stăpânește...
Îl deține? El o deținea? El se încruntă, supărat de observația ei. A fost acolo
Mai mult?
„Dragostea, dragostea dulce este o bucată de bălegar de bivol”, mormăi el către Hercules.
„Violet se încurcă cu pufurile care nu au loc între un bărbat și o femeie. Un barbat
și soția lui, se amendă el scurt.
Ea plângea când el s-a întors în cabină. Genele ei pline de lacrimi
s-a lărgit în jurul ochilor mov sclipitori, în timp ce ea îl privea dezbrăcând de pe ai lui
Cojoc. „Oh, MacGregor...”
Îmbrăcată în pantalonii ei, corset cu dantelă și o cofetă cu volante dedesubt,
Regina și-a aruncat corpul mic împotriva lui, ținându-l strâns. „O, MacGregor.
Unde ai fost?"
Brațele ei se înfășurară în jurul taliei lui, cu fața îngropată pe pieptul lui.

Pagina 178

Ținând-o strâns și netezind părul răsturnat și parfumat, MacGregor s-a ascuns


fața ei la adăpostul umărului și gâtului lui lat. „ Tsiso , micuțule,
ce s-a întâmplat?"
Plângând în liniște, mâinile ei alergau în sus și în jos pe spatele lui. „Am încercat și am încercat
...”
Un suspine a oprit-o și MacGregor a așteptat, cu inima bătându-i neuniform. „Eu
pur si simplu nu pot. Indiferent cum aș încerca, pur și simplu nu reușesc.”
"Fă ce?" întrebă el, încercând să-și păstreze tonul uniform. Fă ce? Lasa-l?
Să te întorci în Anglia? Dormi noaptea când visele vin bântuind-o? Acțiune
patul și viața lui?
„Este îngrozitor. O femeie de vârsta și experiența mea ar trebui să fie capabilă
se ocupă de chestiunea.” Umerii ei mici tremurară, iar MacGregor își trecuse mâinile
pe spate, încălzindu-i trupul rece.
"Visele tale...."
Pe pieptul lui, fața ei se mișcă rapid dintr-o parte în alta. Frica îl roade pe a lui
măruntaiele, MacGregor o ridică și o duse în patul lui. Aşezându-se cu
ea în brațele lui, el o legăna așa cum ar face-o cu Jack. Oricare ar fi demonii ei, el
a vrut să o protejeze.
"Uite. Uite doar, murmură ea, lăsându-se pe spate de el, cu ochii plini
cu lacrimi. „Ce absolut îngrozitor. Acest lucru nu mi s-a întâmplat niciodată înainte.”
MacGregor și-a legănat obrazul umed în palmă, trecându-și ușor degetul mare
peste urmele de lacrimi care pătează pielea satinată. „Spune-mi ca să te pot ajuta.”
Capul i se dădu pe spate și se uită la el printre lacrimi. "Nu sunt
neajutorat. Să nu spui că sunt, sau nu-ți voi coace niciodată pâinea pe care o consumi
o pâine pe rând.”
Tremurând în brațele lui, ea a plâns din nou și a clipit. O lacrimă grasă s-a rostogolit
peste dosul mâinii. MacGregor îi sărută genele umede, sprâncenele și
vârful nasului ei. "Dragă...."
Se zvârcolește în poala lui, ea și-a încolăcit brațele în jurul gâtului lui și s-a agățat de
l. îi şopti ea urgent pe gâtul lui. „Asta nu mi se întâmplă niciodată. Dacă
tu râzi de mine, MacGregor, o să-ți scalp părul negru și gros și apoi
smulgeți fiecare păr din părțile voastre cele mai sensibile. Ei fac asta în deșert pt
tortură, știi.”
Și-a înăbușit un chicotit. — Ai găsit alte modalități de a mă tortura, Violet.
„Nu îndrăzni să râzi...”
Lăsându-se pe spate, MacGregor o îndepărtă de el, înclinându-i bărbia în sus cu a lui
deget. „Spune-mi de ce plângi.”
Ea a adulmecat o singură dată, o amintire delicată a suspinelor ei grele de acum o clipă.
Arătând spre corsetul jos din dantelă, șopti: „Uite.”

Pagina 179

Ochii lui MacGregor se uitară la întreaga recompensă strălucitoare, acoperită puțin de


pânză subțire și dantelă. Sfarcurile întunecate și trandafirii străluceau prin pânză în timp ce Violet se aplecă
mai în spate, oferindu-i o vedere completă asupra sânilor ei.
A înghițit din greu, tentat de carnea moale rotunjită care se împingea spre el.
— Înțeleg, spuse el răgușit, mâna lui alunecând pentru a atinge curba exterioară a sânului ei.
„Vezi ce?” întrebă ea, trecându-și dosul mâinii peste ea
obrajii să-i usuce.
Piele moale, dulce și sfarcurile din muguri de trandafir , răspunse el în tăcere. Ea
s-a mișcat și i-a permis o vedere mai deplină, coborând până la talia ei minusculă, corsetă.
Se zvârcolește ușor în poală, Regina a ridicat un picior delicat, iar cel al lui MacGregor
privirea flămândă a cuprins curba lungă a piciorului ei. Fesele ei moi i-au alunecat din
el în timp ce ea stătea în picioare, iar trupul lui MacGregor se întări instantaneu.
O curea de dantelă i-a alunecat de pe umăr, lumina focului strălucind pe curba satinată.
Rotunzi deasupra corsetului, sânii ei tremurau în timp ce-și arăta talia. "Am
am încercat o oră întreagă și nu pot să-mi desfac corsetul.”
Se uită în gol la fața ei pătată de lacrimi. „Ai plâns pentru că tu
nu-ți poți da jos lenjeria?”
Înclinarea capului într-o parte a făcut ca o șuviță groasă de păr să alunece în josul ei
sânii, periând mâna lui MacGregor. Ea se încruntă la el cu înverșunare. "Desigur! A
Doamna are de obicei o servitoare care să o ajute. Nu te-aș putea întreba... Te-ai îmbufnat
cam ca și cum aș fi luat o jucărie iubită...”
„Ai plâns pentru că nu te-ai putut desface?” el a intrebat
din nou neîncrezător. „Violet, te-ai confruntat cu Tall Tom, ai alăptat un copil bolnav peste o
deșert, a scos un glonț din mine și a condus un raid.”
El clătină din cap, trecându-și degetele prin păr până când acesta iese în evidență
culmi. „Nu are sens. Nu există nimic pe care să nu poți face.”
„MacGregor, ai de gând să mă ajuți sau nu? Dacă nu, voi tăia
șireturile și cordonul francez nu pot fi înlocuite în sălbăticia americană”, a spus ea
trufaş.
El o privi în gol o clipă, apoi oftă. Cartea lui avertizase
stările de spirit schimbătoare ale femeilor. Oricare ar fi starea de spirit a Reginei acum, i-a dat
o scuză pentru a o ține în brațe. „Lasă-mă să mă uit mai atent.”
MacGregor își desfăcu picioarele, își puse mâinile pe șoldurile ei rotunjite și
netezit curba gânditor. Apoi a tras-o între picioarele lui, până la ale lui
Fața era la doar câțiva centimetri de sânii ei.
A sărutat un vârf strălucitor prin pânza delicată și corpul Reginei
încordată în timp ce inspira brusc. MacGregor a pus pânza mai jos peste cealaltă
sân și sărutat o dâră lentă până la vârful trandafiriu. Asta a vrut el, moale
carnea curgea si se incalzeste sub atingerea lui. Mirosul de scorțișoară a crescut din

Pagina 180

pielea ei în timp ce degetele îi mângâiau ceafa.


MacGregor trase ușor de cârpa dintre sâni. „Sireturile sunt
falsificat. Acest lucru poate dura ceva timp.”
— MacGregor... Protestul ei a murit când buzele li s-au întâlnit și ea l-a împins înapoi
jos pe patutul lor...
~***~
Pielea închisă la culoare a lui MacGregor, plină de sudoare, zonele din jurul lui
gura palidă în lumina dimineții. — Ai fost din nou bolnav, spuse el strâns.
„Scăderea greutății până când un vânt bun te-ar duce departe.”
Regina și-a încrețit nasul, încercând să nu miroase a slănină prăjită. Ea apăsa
palma ei peste stomac și înghiți neliniștit. a bolborosit Jack, luptându-se cu
lungimea prosoapelor care îi leagă burtica groasă de scaun. Mâncându-i slănină
fâșie, i-a întins felia groasă către Regina, cu un zâmbet pe fața lui grasă și dolofană.
Stând slab, ea apucă masa pentru sprijin, în timp ce MacGregor era sumbru
termină slănina și puse pe masă biscuiți cu aluat. In alt
în momentul în care stătea vizavi de ea, umplându-i farfuria și mormăind. Alergare
cu mâna pe burta slabă, se uită la slănină ca și cum ar fi
erau șerpi vii. „Nu mă simt chiar atât de bine.”
Jack gâgâi și aruncă spre Regina coaja sa mestecată. Instantaneu stomacul ei
s-a ridicat, iar ea a alergat spre uşă.
Rezemat de cabină, inspirând briza proaspătă rece de martie până la ea
greața s-a atenuat, Regina a închis ochii. Copilul lui MacGregor îi provocase sânii
a se umfla. Viața aceea minusculă se cuibărea în ea la fel de sigur precum Anglia și tatăl ei
trecutul ei. A trebuit să se elibereze de MacGregor... și în curând.
Înainte să descopere copilul. Dacă nu l-ar părăsi curând, ar fi făcut-o
să nu aibă niciodată libertatea pe care trebuie să o aibă....
MacGregor ieși afară și închise ușa. „Jack e în stiloul lui.”
Inspirând aerul, se rezemă de cabină cu ea. „Violet, am fost
gândindu-mă la boala ta.... În război mintea oamenilor i-a îmbolnăvit. Și eu
citește în carte că femeile au impulsuri ciudate și au nevoie de timp pentru a le rezolva.”
— Nenorocita ta carte poate merge la... reuși ea între dinți.
Ochii lui negri i-au urmărit încet fața palidă. „Am văzut animale prinse în capcană mestecând
de pe o labă pentru libertate. Poate asta ti se intampla... La prima lumina o voi face
te duc la Primrose, spuse el înțepenit.
"Într-adevăr?"
„Tocmai te-ai luminat. Așa că să mă părăsești te face fericit, când nimic altceva nu va...
Vino înapoi înăuntru, mormăi el aspru, luându-i mâna în a lui. "Esti rece."
~***~
Pagina 181

Capitolul paisprezece
Regina păși din lumina strălucitoare a soarelui de martie în întunericul fumuriu al
Primrose's Last Dollar Saloon. Și-a șters cizmele pline de noroi pe grătar, iar
lumina soarelui s-a răspândit în jurul corpului ei, conturând-o pe podeaua murdară.
În umbră, locuitorii de sex masculin s-au întors spre ea, mormăind. "Inchide
uşă!" "La naiba! Ce caută o femeie aici?” „Soarele poate orbi un om.”
Ea a zâmbit, a închis ușa, apoi și-a făcut praf mâinile pe pantaloni. "Domnul.
Pokey Wales, te rog. Înțeleg că vrea să-și vândă ferma.”
Un barman cu voce aspra dădu din cap către un bărbat întins deasupra unei mese. „Asta e
Pokey. Băieți, ridicați-l și duceți-l afară pentru fată. Femeile pot ruina
Afaceri."
La lumina zilei și stând sprijinit de un butoi de lemn, Pokey's
ochii înroșiți se mijiră spre ea. „Acel pământ nu are valoare. Nici urmă de culoare
oriunde pe ea. L-am cumpărat de la un bețiv. Nu vreau să vă spong, doamnă.”
Pokey se uită la oaia ei care bea din râul umflat care curgea
prin strada principală a lui Primrose. El clipi. „Lâni. Unele mari."
Ea se ghemui lângă el. „Eu și oaia mea avem nevoie de o casă și repede, dle.
Țara Galilor. Au nevoie de forfecare. Cât costă?"
„Lânoși.” Se uită fix la Je t'aime și la catârul încărcat cu pieptul Reginei.
„O femeie cu lână. Cred că mă pot despărți de pământ. Cabina este caldă.
Transportat cu cherestea de nuc negru, sasafras și cireș sălbatic cu ceva timp în urmă. Coloniști
nu am putut plăti prețul, așa că lemnul este încă acolo, în spatele casei. Socotiți asta
ar trebui să adauge la preț... Cât ești dispus să plătești?”
"Ah. Aceasta este problema, domnule Wales. Vrei să iei aceste diamante
picături ca plată?” Diamantele străluceau în palma Reginei
mănușă pentru copii brodate. „Sunt autentice, vă asigur.”
„Drăguțe. E o chineză aici care plătește foarte mult pentru frumoși. Socotiți
avem o înțelegere, doamnă.”
~***~
Lilly tremura de durerea care îi ardea pe spate. Vândut amantei ei la
la vârsta de treisprezece ani, Lilly gustase des din gena în cinci ani. Doamna Joy știa
cum să dea durere și să nu lase urme pe prostituate. Lilly are formă de migdale
ochii au alunecat spre femeia mică care ieșea din Primrose. Lăsând deoparte murdarul
perdeaua de dantelă acoperind fereastra murdară, Lilly și-a înfășurat mai strâns rochia roșie de mătase
în jurul corpului ei zvelt.
Femeia oilor mergea singură, mândria îndreptându-i spatele.
Îmbrăcată cu pantaloni de bărbați și o jachetă indiană cu franjuri, micuța femeie purta o
pușcă lungă cu ușurință. Era ceva în mandibula și în umerii ei

Pagina 182

pe care Lilly o admira și și-l dorea pentru ea însăși.


Femeia a condus calul cel mare cu ușurință, câinii ascultând poruncile ei
turma turma de oi din Primrose. „O femeie căreia nu îi este frică”, Lilly
șoptit. „O femeie care își va conduce viața. Cum nu pot.”
Degetele delicate ale lui Lilly zdrobiră perdeaua zdrențuită. La optsprezece ani știa
viitorul ei. Ea refuzase să lucreze vizuina de opiu sub Ultimul Dolar și făcuse
a primit biciul doamnei. Lilly întinse un braț zvelt în sus, lăsând să se desprindă
mâneci de mătase să alunece pe pielea ei învinețită.
Ea studia semnele, expresia ei se întări. Odată intrat în bârlog,
multe fete nu au mai văzut soarele. Această bătaie lăsase urme pe micuța lui Lilly
față și peste coaste. Durândă, se ridică nesigură și se strecură pe spate
uşă.
La marginea orașului Primrose, Regina sa întors spre strigătul blând: „Domnișoară! domnișoară!”
Fata alergă spre Je t'aime, mâna ei subțire atingând frâiele. Sub
rochie curgătoare de mătase brodată cu dragoni, trupul ei sălcios era nud. A
o fâșie de păr negru și elegant a alunecat într-o parte pentru a dezvălui un ochi înnegrit și un tuns umflat.
gură.
„Dragul meu, ce s-a întâmplat?” întrebă Regina.
Fata strânse halatul în jurul ei, tremurând de vântul rece care mătura
sus trupul ei. „Vin cu dumneavoastră, doamnă. Vă rog? Sunt puternic. pot să gătesc și
munca.... dorm afară și mănânc puțin.”
Acționând rapid, Regina înfășura o pătură moale de bumbac în jurul subțirii fetei
umerii. — Ai fost bătut, spuse ea încet. Ea a studiat groaza fetei...
expresie plină. „Desigur că poți veni cu mine. Vom rezolva problema asta
când te simți mai bine. Ridică-te pe calul meu.”
O femeie grea, îmbrăcată într-o rochie strâmtă indigo, a pășit din umbră.
— Era timpul să te retragi, Lilly, spuse ea, cu fața uzată sumbră dedesubt
acoperire albă grea. „Mult noroc, fată.”
Așezată pe cal, Lilly s-a înghesuit sub pătură și a încercat în zadar
zâmbet. — La revedere, Beulah, prietene.
Părul decolorat al femeii a prins lumina soarelui în nuanțe verzui. „Pah. Tu
amintește-ți doar unde este pătuțul meu dacă lucrurile nu ies. Nu poți sta din cauza
medicamentul prost al doamnei, dar credeți că există un vânător de piele sau doi care ar face-o
scoate-te din oraș... ca o favoare pentru mine.”
~***~
În acea seară, MacGregor s-a rezemat de un mesteacăn și a privit fumul
se învârte în sus din mica cabană cuibărit în copaci. Lăsându-l pe Jack cu un colonist,
o urmase pe Regina în afara orașului și pe pământul ei.
„Femeie proastă”, a mormăit el, apoi a rupt o bucată de sacadat cu dinții.

Pagina 183

Mestecându-l, o privi pe Regina căutând printre copaci ramuri uscate


în timp ce câinii se zbenguiau la picioarele ei. Oile ei pășteau pe smocuri de iarbă deasupra
zăpadă.
O altă femeie mică, îmbrăcată în hainele Reginei, a intrat și a ieșit din
cabină, târând piei și gunoi afară. Între ei au descărcat pieptul Reginei.
Privind cele două femei trăgând cufărul în cabină, MacGregor a scuipat
carne mestecată. Ridicându-și pușca, ocoli cabana și observă lupul greu
semn.
Noaptea cele două femei s-au trezit la sunetul lupilor care urlau și apoi
foc rapid de pușcă. Încă de două ori strigătul straniu al lupilor a sunat pentru a fi redus la tăcere cu pistolul
lovituri. Regina apucă pușca lui MacGregor și ieși în lumina lunii.
verificarea turmei. Laddie a înconjurat oile neliniștit, cu o umbră întunecată pe
zăpadă, în timp ce Venus se văita și a rămas aproape de ea.
O succesiune rapidă de foc de pușcă a spulberat noaptea, apoi liniștea
întins pentru minute nesfârșite.
Stând lângă Regina, ochii în formă de migdale ai lui Lilly se măriră, ei mici
faţa deveni palidă în timp ce îşi strângea mâinile. „Doamnă Joy...”
„Shh.” Regina a așteptat, dar noaptea luminată de stele a rămas liniștită. „Întoarceți-vă la
casă, Lilly.”
— Vino și tu, Missy.
Regina clătină din cap. „Acestea sunt oile mele. esti bolnav. Noaptea este umedă
răceala nu te va ajuta să te recuperezi. Du-te, acum, Lilly. Ia-o pe Venus — am nevoie
Doamne.”
Regina și-a proptit pușca în poală în timp ce stătea pe un buștean, privind
umbre în jurul pajiștii. Laddie a acționat calm, înconjurând oaia spre ea
ordine, iar noaptea s-a liniştit. Când a intrat în cabină o oră mai târziu, Lilly
a ajutat-o ​​să-și scoată jacheta.
„Săraca domnișoară Violet. Atât de obosit. Bei ceai în timp ce Lilly îți pieptănă drăguța
păr?"
„Sunt atât de fericită să te am aproape, prietene”, a declarat Regina cu sinceritate. "Tu
sunt o comoară.”
Lilly roși timid. „Unul este fericit să o servească pe domnișoara Violet.”
Regina mângâie obrazul învinețit al lui Lilly. „Nu sunt amanta ta, ci a ta
prietene, Lilly. Când vrei să pleci, poți.”
Mai târziu, Regina a ascultat alunecarea nopții și sunetul porumbeilor
salutând zorii.
Când închise ochii, corpul lung și dur al lui MacGregor zăcea lângă ea. The
dorința aprigă de a-l trece prin ea ca o flacără. Corpul lui îl umplea pe al ei. ..
apoi și-a deschis pleoapele, foamea dureroasă tremurând în ea ca un subțire,

Pagina 184

sârmă înșirate strâns. Mâna ei a căutat părul care îi acoperea pieptul și a găsit
nimic altceva decât cearceaful de flanel al pătuțului. Frecându-și palmele, Regina
se întoarse lângă ea pentru a vedea zorii strecurându-se pe fereastră.
MacGregor. MacGregor... Când închise ochii, îi văzu chipul
se întunecă de pasiune. Când dansase pentru el, MacGregor o luase
aprig, posesiv. Flăcările dansau în umbra cabanei, învârtindu-se
cu trupurile învelite în șalul ei în timp ce se răsuceau căutând pasiunea, a lui
gura gustând-o pe a ei cu dulce încântare.
Nu-i plăcuse, starea lui de spirit întunecată învăluită în acea falcă întinsă și încruntat, dar
o adusese la Primrose. Se oprise la marginea orașului și își desfăcuse picioarele
și a legănat pușca aceea în brațe. MacGregor nu se uitase de sus la ea
a venit să-ți mulțumească și să-ți ușureze încruntarea.
Își ținuse respirația când ea îl mângâise pe obraz. Apoi îi dăduse doar
un cuvânt și însemna lumea.
„Du-te”, a spus el. Singurul cuvânt al lui însemna libertatea ei.
~***~
Trei zile mai târziu, Regina s-a întors singură la Primrose și s-a îmbrăcat în ea
cea mai frumoasa rochie. Şalul caisley a prins soarele şi a strălucit în jurul ei
umerii.
Și-a înlăturat fustele de la un miner beat care zăcea pe scânduri
împrăștiate pe strada noroioasă. După ce a intrat în magazinul de produse uscate, ea
a aranjat plata cu managerul, care și-a ținut cerceii de smarald la
lumina soarelui și dădu din cap. "Terminat. Ai un cont.”
Bărbatul chel se uită la Regina peste ochelari. El i-a înmânat
cercei înapoi la ea. „Nu va avea nevoie de acestea. Nu am nici un folos pentru astfel de lucruri aici.
MacGregor a spus să-ți ofere tot ce vrei. A spus că va veni să te ia
când era gata.”
— MacGregor? întrebă ea amenințător.
"Da. Am oprit pe aici. A spus că trebuie să ai ceea ce ai nevoie. A lăsat un pachet
de lup verde se ascunde împotriva contului tău. A spus că au venit din Pokey Wales
loc. A spus că va fi o femeie cu ochi violet, care vorbește amuzant, care vrea să facă
Afaceri. Socotiți că vă potriviți.”
— MacGregor? repetă ea încet. „Să mă adună? Ca o bucată de nenorocit
Bagaj? Când era gata?”
"Da. A spus că ești soția lui și că se va muta în curând. A făcut un punct
pentru a le face băieților să știe că tu ai fost căsătorit și că el ar fi nefericit dacă
au trecut peste linia cu tine. Un cățeluș tânăr a vorbit despre cum a
bărbatul ar trebui să-și păstreze femeia, iar MacGregor aproape l-a ucis.”
— Asta... Regina își strânse buzele. Ea ar pune capăt pretenției lui MacGregor

Pagina 185

ea la prima șansă. — Ai un judecător în oraș?


„Judecătorul Beauregard are artrită. Nu va fi acolo până în iunie sau iulie, când va fi
bun și cald.”
După-amiaza, Regina a găsit coliba mică a lui Beulah pe strada din spate. Peste
ceașcă de ceai Beulah a întrebat: „Acea tânără chineză, Lilly... se vindecă?”
Regina sorbi din ceai. „A primit o bătaie brutală. Se pare că nu a fost
primul. Era prea speriată să vină astăzi. M-am gândit că e mai bine să se odihnească în ea
Liniște. Ea are câinii mei și pistolul meu pentru protecție.”
„Niciuna dintre fetele de aici nu va lucra pentru Madam Joy. Ea cumpără fete
din China, îi aduce aici. Nimeni nu mai aude niciodată de ei, odată ce pleacă
jos în bârlog. Asta se pregătea Madam Joy cu Lilly. Ea e
prea bătrân pentru a trage bani buni. Jos, în bârlog, oamenilor nu le pasă de cine are grijă
ei.”
Beulah a turnat tutun într-un pătrat de hârtie subțire, a lins o margine, apoi a rulat
într-o țigară. „Bietul mic. E dură și mai în vârstă decât majoritatea. Nu am putut
fă ceva pentru ea, totuși. Doamna ar avea pielea mea. Ea are modalități.”
„Porumbelul murdar” a înfipt o așchie de lemn în soba ei mică, a aprins-o și
l-a atins de țigară. Ea a inspirat și și-a suflat fumul din nas.
„Minerii și vânătorii de ascunsă vor un fel de femeie sau vor altul. Odata in
o vreme, una dintre noi, fetele, primește un bărbat bun și o verighetă. Dar al doamnei Joy
fetele se termină mereu la fel: Moarte. Am văzut un mort o dată, trebuie să fi fost tot
şaptesprezece. Părea că avea cincizeci de ani. Doamna vrea să te ia, domnișoară Violet.
— Atunci poate că ar trebui să o vizitez pe doamna Joy.
Beulah a privit-o ascuțit. „Tu faci și s-ar putea să nu ai niciodată acel copil
tu cresc. Are mai multe poțiuni...”
"Cum ai știut?" Regina și-a trecut mâna pe burta ei plat.
Cealaltă femeie s-a așezat pe spate în scaun și a pufăit din țigară. „Ai
a prins aspectul. L-am văzut destul de des... și, în plus, orice femeie a cărei a primit
MacGregor dansând în jurul fustelor ei este probabil înmulțit.”
Regina se îmbujora. „Nu dansează în jurul fustelor mele.”
„El este singurul motiv pentru care doamna nu a eliberat-o pe Lilly. A mers drept
în Ultimul Dolar și i-a spus că nu vrea să ți se întâmple nimic.
Ti-am cumpărat-o pe Lilly. A spus că ai nevoie de companie acolo sus, în acea cabină. Acea
oricine vă face probleme...”
"Omul acela. Bătăușul ăla posesiv. Cum îndrăznește?" Regina năvăli, trăgând
șalul ei mai aproape.
Apoi, Beulah se uită pe geamul ei murdar la ceața ploioasă pentru un minut
vorbi încet. „Ei bine, dragă. MacGregor este foarte bărbat. El este genul care
vede o femeie și o vrea, indiferent de ce. Chestia este că nimeni nu poate

Pagina 186

Amintește-ți că MacGregor și-a dorit o femeie de ani de zile. Când era un vlăstar acolo
au fost o mulțime de întoarceri rapide pe pătură. Am auzit că are o soție indiană care a murit
și l-a lăsat cu un copil.... Acum te-ai măritat cu el.”
„Avea nevoie de o femeie pentru Jack. Aveam nevoie de ajutor în acest moment”, a declarat Regina
brusc.
„Mi se pare un chilipir bun. Arunci un om ca ăla în
pătură și aș lua-o într-un minut.”
~***~
Două săptămâni mai târziu, MacGregor îi aruncă o privire lui Jack încercând să tragă în sus de un căzut
Buturuga. Când s-a ridicat în picioare, Jack i-a zâmbit tatălui său și a strigat: „Ta! Da!”
Un băiat mare și puternic, Jack avea să se plimbe în curând, vorbând cu un frate sau cu un
soră cu ochi mari mov.
Strângându-l, MacGregor și-a îmbrățișat fiul, care l-a dăruit prompt
cu un sărut suculent. Punându-l pe Jack pe umeri, MacGregor îi desfăcu pe ai lui Beulah
notează și citește-l din nou. „Violet este însărcinată. Beulah.”
În acea noapte, MacGregor stătea întins în patul lui, privind la căpriorii de deasupra lui. The
lumina focului dansa în umbră și el închise ochii. Violet .
Gândul la Regina cu copilul lui îi strângea mușchii din jurul inimii
si burta. Ea ar fi știut când a plecat... știa că copilul lui creștea
ea . Pumnul lui MacGregor a lovit pătuțul.
Copil nenorocit , spusese ea. Obligată spre libertate, ea nu-și împărtășise secretul.
Pumnul lui lovi din nou în pătuț. Existau moduri de a scăpa o femeie de un copil nedorit
— ceaiuri, poțiuni....
Într-o mișcare ușoară, MacGregor alunecă de pe pătuțul pe care îl împărțise cu Regina.
Îi dorea să o aibă cuibărită lângă el, parfumurile feminine strângându-l în capcană.
Frecându-și palma de-a lungul coapsei goale, MacGregor se uită la cărbunii de foc.
— Violet va păstra copilul, murmură el. „Dar ce zici de tată?”
Vederea picăturilor de ureche ale Reginei în mâna murdară a lui Pokey Wale l-a enervat.
„Diamante!” exclamase Pokey, întorcându-și mâna până la bijuterii
scânteia. „Am lucrat odată cu un bijutier în St. Louie. Sunt diamante adevărate.
Este un adevărat rubin și în urechea ta, MacGregor, deoarece trăiesc și respir.
Dinții lui MacGregor strânseră împreună și se forță să-și relaxeze maxilarul.
Și-a amintit de diamantul pe care i-o oferise în apartamente. Dimensiunea unei păsări
ou, piatra valorează mai mulți bani decât putea câștiga prin capcană.... Al Reginei
bijuteriile au făcut din ea o femeie bogată. Nu avea nevoie de ceea ce i-ar putea da el!
Ridicând panglica violetă a Reginei dintr-un cui, MacGregor și-o trecu pe buze.
„Și i-am dat cizme și mocasini. S-a oferit să o mențină în siguranță și bine hrănită—
poate cumpăra bărbați care să lucreze pentru ea.”
A zdrobit panglica. „Îmi poartă copilul.”

Pagina 187
Două zile mai târziu, MacGregor l-a așezat pe Jack într-un leagăn și l-a șirelat
strans. Copilul vorbătea, încântat de călătoria de rutină afară pentru a avea grijă de
stocați și adunați lemne.
„Ei bine, fiule. Violeta noastră e pe fugă și nu s-a hotărât să o facă
ne ai încă. Nu o putem lăsa să rătăcească prea departe în timp ce se hotărăște.
Trebuie să găsim modalități de a îndulci oala.”
Jack îi zâmbi tatălui său, cu dinții lui noi strălucind. „Da. Da.”
MacGregor ridică placa de leagăn și își băgă cu grijă brațele în ea.
„Ceea ce avem aici, Jack, este o femeie reticentă. O femeie dură. Asezat in ea
moduri. Chestia este că vreau să o am. Vei fi momeala mea. Violet are
un punct slab pentru tine.”
Rezemat de pereții cabinei în acea noapte, în timp ce Jack dormea, MacGregor
închise cartea de poezii romantice a Reginei cu o bufnitură sumbră. Își trecu degetele
prin părul de pe piept încet, uitându-se la foc. mâna mică a Reginei avea
i-a prins o porțiune din inimă și l-a lăsat dureros. Ochi violet închis se uitau la el
din umbră, adormiți după ce au făcut dragoste.
Degetul mare al lui MacGregor a trecut peste panglica violet care marca poezia.
— Violet MacGregor vrea curte, nu-i așa? a întrebat el pe umbre. "Ea
visează la dragoste în cartea de povești și pleacă de la o căsătorie cu mine.”
A aruncat cartea de perete. „Nu voi fi hărțuit de o jumătate de litru
Englezoaică."
~***~
— Rupe-o, a cerut încet Mortimer-Hawkes în timp ce bastonul îi bătea
unghia lui Covington. — Ai eșuat, lord Covington. Regina nu e moartă, sau
ai avea cerceii ei. Câteva monede în mâinile drepte și povestea a fost
A mea. O încercare mizerabilă și ușor dejucat. Ai încercat să-mi omori fiica, Doamne
Covington, și pentru asta vei plăti scump.”
Marchizul aruncă o privire sumbră la fața palidă a celuilalt bărbat. „Ai
nu am reușit să o cuceresc și va trebui să iau frâiele acum. Rupe-ți
unghia ca semn al loialității tale și al scuzei tale pentru că ai încercat să faci rău
Păgân. Era temperată pentru un bărbat mai puternic decât tine, un nenorocit, fără spinare
scuza unui om.”
Apropie cleştele de mâna acoperită de sudoare a lui Alfred Covington.
"Acum."
„Este cu un nebun. Cei doi mi-au ucis ghidul. Regina a plecat
Injun", cum se spune aici. Dusă în sălbăticie de parcă s-ar fi născut aici. Nu poți
dă vina pe mine pentru căile sălbatice ale fiicei tale... Ea a încercat să mă omoare mai întâi. Ea-"
Ochii de ametist ai marchizului străluciră furioși. „Regina este o doamnă. Spune asta
ea nu este o doamnă corectă și te voi chema afară.”

Pagina 188

Când ochii albaștri ai lui Covington s-au mărit, marchizul și-a pus Hessianul
cizmă pe o pernă de podea de catifea pentru a studia lustruirea. "M-am razgandit. Trage
scoate două cuie. Unul ca un jurământ pentru loialitatea ta și unul ca scuze pentru tine
o insultă pe fiica mea. Sau te voi omorî cu plăcere.”
~***~
Pagina 189

Capitolul cincisprezece
Un clopoțel a răsunat în dimineața de iunie, tăind sunetele lui
oile care pasc și trilul batjocoritor. Regina s-a îndreptat după prășirea
grădina mică, înclinând borul lat al pălăriei ei de paie împotriva soarelui strălucitor.
Un bărbat înalt s-a îndreptat spre ea, iar ea a recunoscut imediat familiarul
legănarea umerilor largi și pas ușor cu picioare lungi. Cămașa albă a lui MacGregor
strălucea puternic în soare în timp ce-și conducea Appaloosas și doi catâri încărcați greu
peste pajiștea luxuriantă plină de flori. Întrerupătorul lui lung întinse mâna pentru a atinge
și ghidează o vacă mică, maro pestriță, cu coarne curbate și uger balansoar.
„MacGregor...” șopti Regina, cu mâna ridicată pentru a o acoperi rapid
inima ce bate. Lăsând săpata, se ridică în vârful picioarelor pentru a vedea mai bine bărbatul venind
spre ea. O margaretă s-a prăbușit de pe panglica legată de coroana pălăriei și
ea lipi floarea la piept.
Trecând cu pasi mari prin iarba înaltă verde, dând deoparte o mare de galben și
flori violete, MacGregor își conducea caii, cei doi catâri încărcați greu și
vacă. Jack a tras un pui de somn în umbra unui mic scaun legat în siguranță de spatele lui
un cal.
Mișcat de determinarea sumbră blocată în trăsăturile dure ale lui MacGregor,
Regina și-a ținut respirația. Ea i-a netezit instinctiv cămașa mare, acoperind
centura slăbită a fustei ei de bumbac. Copilul — copilul lui MacGregor — s-a cuibărit
sub mâna ei, iar acum tatăl lui mergea prin câmp spre ea ca un
cavaler care își revendică pământurile.
Tăiind printre oile care pășteau, întinse mâna să frece fruntea lui Maude.
Laddie și Venus lătrară frenetic, sărind pe picioarele lungi ale lui MacGregor. El
îi mângâia, dar ochii lui negri nu o părăseau niciodată, dorința din ei făcând-o să o facă
se înroșează profund. Și-a trecut dosul mâinii pe obrazul fierbinte, îndepărtându-se
firele care se lipesc.
Copilul lui s-a odihnit sub palma ei, iar Regina a tras aer în piept. El ar găsi
afară la timp, iar ea s-ar lupta cu el pentru copil. Dar tocmai acum îi era foame după
vederea lui. O parte din ea se durea să alerge în brațele lui.
O parte din ea o durea de groază. MacGregor avea acum aspectul intenționat al unui vânător,
pândindu-şi cariera. Ceva adânc în ea tremura de groază. Ea nu putea
fi deținută .
S-a oprit în fața ei. Unghiurile feței lui ieșeau pe întuneric
pielea, părul lui aproape atingând gulerul cămășii pe care ea o cususe pentru el. Două
tăieturi mici, proaspete, înclinate peste maxilarul lui, iar picături de apă se agățau de a lui
păr.
MacGregor aruncă comutatorul deoparte și își ridică pălăria de pe cap; cel

Pagina 190

rubin îi sclipi în ureche. Degetele lui slabe și bronzate s-au închis încet pe marginea pălăriei,
degetelor albe arătându-se doar pentru o clipă. S-a mutat pe picioare lungi, pistolul
centură strălucind în lumina soarelui. „Dimineața.”
Ea a dat din cap și s-a auzit întorcându-se salutul: „Dimineața”.
Canelurile care alunecau pe obrazul lui s-au adâncit în timp ce el zâmbea, iar cele ale Reginei
inima tresări. Ea clipi o dată, iar zâmbetul lui s-a adâncit, ochii lui scânteind
sub lungimea funingină a genelor negre.
Zâmbetul lui MacGregor... un zâmbet amăgitor, curtenitor, care oprește inima.
Ochii ei se mariră. Zâmbetul curtitor al lui MacGregor, se gândi ea sălbatică,
fascinat în timp ce făcu un pas mai aproape de ea și frâiele alunecă spre iarba plină de rouă.
Ochii negri ai lui MacGregor i-au trecut încet peste față, iar ea se forța să nu
să tremure, luptându-se cu acel tremur provocat doar de privirea la el.
— Arăți bine, MacGregor, reuși ea răgușită, încercând să păstreze
chiar tonul ei.
„Am încercat să stau departe mai mult. Am încercat să-ți ofere timpul de care ai nevoie pentru a te vindeca.”
spuse el încet, studiind margaretele băgate în boneta ei de paie și căutând
chipul ei în umbră. — Nu mai pot sta departe, Violet.
Ea se încordă când el întinse mâna să mângâie vârful degetului peste împletitura grea
curgându-i pe sânul stâng. Trasând încet lungimea, MacGregor se uită la ea
intens. — Jack are nevoie de mama lui, Violet. Am nevoie de soția mea. Am incercat ce tu
spuse, a plătit o femeie indiană să-l îngrijească pe Jack. Dar ea a spus că era prea supărător. am spus eu
era de asemenea neplăcut. De aceea am venit la tine. Se pare că ești singurul
femeie care se poate descurca pe cei doi.”
Ochii ei s-au mărit la admiterea lui. — MacGregor, știi...
Își trecu vârful degetului pe vârful sensibil al sânului ei umflat și în sus
brațul interior înainte ca ea să se îndepărteze. — Ești o femeie frumoasă, Violet
MacGregor. Suficient pentru a-l face pe un om să-și piardă capul așa cum am făcut-o eu... Poate că m-am dus
totul este greșit, dar consider că un bărbat poate îndrepta lucrurile dacă încearcă din greu
destul. Pentru asta sunt aici să fac, Violet. Faceți lucrurile corect pentru tine.”
Tonul lui MacGregor coborî, mâna lui legănându-i obrazul fierbinte în timp ce se aplecă
jos pentru a-i săruta buzele întredeschise. „Așa că am venit la tine, Violet. Vândut
locul meu-"
— Ți-ai vândut gospodăria?
A ridicat din umeri, a cercetat pajiştile luxuriante care se întindeau pe vale şi
dădu din cap. „Un bărbat vrea o casă. Vei avea nevoie de ajutor. Voi începe să arat a
lan de porumb în zori dacă ne lași să stăm.”
MacGregor se întoarse spre ea, cu expresia liniştită. A dat din cap către vacă,
ronţăind iarba luxuriantă. „Vaca este a ta. M-am gândit că Jack va avea nevoie de
laptele, poate. Colonicul a spus că vaca face lapte dulce cu mult

Pagina 191

crema pentru unt...”


Deja se îndrepta spre ea și în curând avea să fie... Respirând-o,
Regina a zdrobit margareta în mână și a aruncat-o la pământ. „Ai spus
toți cei din Primrose că sunt... soția ta. Mi-ai configurat contul
fără permisiunea mea și a intrat în afacerile mele ca și cum tu...
Mâna ei s-a tăiat între ei. „Nu ai niciun drept.”
MacGregor și-a blocat picioarele lungi la genunchi și și-a înclinat capul arogant,
expresia lui sumbră. „Te-am vrut în siguranță... Se pare că l-ai stârnit pe acel chinez
curvă... femeie care deține Ultimul Dolar. Ea crede că ai ceva ea
detine. I-a oferit o pungă cu praf de aur primului bărbat care te-a adus pentru ea.
Tocmai începuseră să liciteze pentru cine te-ar primi primul când...
Maxilarul lui MacGregor s-a strâns amenințător când a inspirat adânc. "Sunt
întreb de data asta, Violet. Întrebând dacă ne lași pe Jack și pe mine să rămânem.
— Ți-ai vândut proprietatea presupunând că eu... Regina și-a pus mâinile peste
talia ei, iar ochii lui i-au coborât corpul și cârpa strânsă peste ea
sânii plini. Își încrucișă brațele protectoare peste vârfurile sensibile, de bună voie
corpul ei să nu mai tremure. „MacGregor, nu sunt singur aici. Ne descurcăm
—”
— În mod divin, termină el pentru ea. "Doua femei. Două femei mici. Una cu
nisipul unui catâr hotărât să urce la deal când coborârea este mai ușoară.”
El a ridicat o sprânceană spre ea și a dat din cap. "Asta esti tu. Se pare că am fost
luând poteca în sus de când ne-am întâlnit.”
Luând din buzunar o hârtie uzată, MacGregor ezită și studie
micuța violetă pe care o brodase pe manșeta lui. „Prostie mică. Dar este marca ta
și mă face mândru.”
El îi puse hârtiile în mână. „Acum o ai pe Lilly”.
În lumina soarelui, tușele orientale îndrăznețe păreau niște bici
carne albă.
„Sclavie”, a scuipat ea cuvântul spre el în timp ce rupsea hârtiile, aruncând
se zdrobește briza dimineții. „Îți faci un obicei să cumperi femei, nu-i așa?
MacGregor. Ai schimbat zece plew pentru prima dată cu tine...
— Doamna, spuse el strâns, țopăia înnebunită. Fără să o omoare și
punându-mi un preț pe cap, am făcut cel mai ușor lucru. Prima dată în cabină,
când ne-am târguit, te-am dorit, virgină sau nu.”
„Am făcut un târg nebunesc, dar unul care și-a îndeplinit scopul. voi rambursa
tu, MacGregor...
Privirea fierbinte pe care i-a aruncat-o o opri.
Lumina soarelui îi trecea de-a lungul maxilarului ras curat, un mușchi încordându-se sub el
piele inchisa la culoare. Degetele i s-au îndoit într-un pumn, degetele albindu-se peste întuneric

Pagina 192

spatele bronzat. I-a forțat să se desfășoare încet. „Grădina are nevoie de gard. The
cabana are nevoie de o cameră sau două adăugate. Veți avea nevoie de lemn pentru iarnă. pot face
eu insumi util. Târgul rămâne...”
Mâna Reginei ia trecut peste stomac și MacGregor îl prinse
mișcare, expresia i se întunecă. „Mi-a fost dor de tine, Violet. Cauți
obosit, spuse el, făcând un pas mai aproape.
„Da!” Strigătul somnoros al lui Jack îl opri. „Da! Mânca! Jos!"
Se întoarse spre strigăt, ochii i se luminau. "Jack... unde este?"
Ezitând o secundă, MacGregor și-a luat încheietura mâinii și și-a pus o bandă subțire de aur pe
degetul ei. Ridicându-i mâna la buze, el șopti răgușit: „Știu că ai făcut-o
mai bine. Inelul este de la mine, mic și potrivit. Exact ca tine."
Ridicat de pe cal, Jack s-a odihnit în curba brațului lui MacGregor. El
se uita la Regina cu ochi mari, negri, somnorosi. MacGregor l-a îndreptat pe cel al lui Jack
cămașă și pantaloni de pânză. „Am făcut curățenie în pârâu înainte de a veni aici.
Nu am vrut să crezi că ne-am uitat manierele.”
„Este un băiat atât de frumos”, șopti ea, dorindu-se să-l țină pe Jack aproape.
„Un băiat atât de bun.”
Regina își scoase pălăria și se juca cu mâna dolofană a lui Jack. El
scânci și se lipi mai tare de MacGregor, privind-o solemn.
„Oh, Jack, cât ai crescut, omulețul meu!” exclamă Regina, aplecându-se
să sărute obrazul plinuț al lui Jack.
— El merge acum, a spus MacGregor încet deasupra capului ei. „Nu vei
trebuie să-l împacheteze foarte mult.”
Când ea ridică privirea, ochii lui întunecați s-au umplut de reflexia ei. The
dor fioros s-a cuprins în jurul ei, zdrobindu-o cu un pumn de catifea. lui MacGregor
mâna mare i-a trecut pe umăr până în spatele taliei, îndemnând-o mai aproape până când
trupul ei îl atinse pe al lui. Degetele îi tremurau ușor de parcă s-ar fi temut de ea
s-ar îndepărta.
Încântată de expresia tandră din ochii lui întunecați, Regina închise ochii
în timp ce o săruta uşor. Sărutul scurt promitea o dulceață care o făcea să doară
pentru mai mult.
„Da,” a gâlgâit Jack timid, apoi a arătat cu degetul spre lobul urechii Reginei.
purtând piatra de rubin.
"Da, draga. Tatăl tău are și el unul. Erau ai mamei mele.” Cand
ea i-a sărutat mâna, el a zâmbit și s-a întors, îmbrățișându-și mai strâns tatăl. "Oh,
MacGregor. El este minunat.”
Făcându-se înapoi de la atingerea lui MacGregor, Regina tremura și o prinse
buza inferioară între dinți. Fiul lui MacGregor a avut dragostea ei în pumnul lui dolofan.
Tatăl lui era o altă problemă.

Pagina 193
Luând o batistă de dantelă din buzunarul cămășii, ea și-a înfășurat cu grijă pe a lui
inel și l-a strecurat înapoi în buzunar. „Nu credeți că păstrez asta, domnule.
MacGregor... Jack are nevoie de mâncare și odihnă. Dacă vrei să stai o zi sau două, asta
va fi bine. Îl voi păstra pe Jack până când te vei stabili în altă parte.
Când întinse mâna spre Jack, MacGregor se dădu înapoi. „E greu.”
Așezându-l pe băiat ușor pe picioarele lui acoperite cu mocasini, MacGregor se ghemui
în timp ce Jack se lipi de degete.
Băiatul făcu un pas de încercare departe de tatăl său spre vaca și
strigă de încântare în timp ce Laddie alerga spre oi.
„Da! Mânca!" Jack a plâns când a pornit după câine, cu picioarele lui minuscule aproape la oră
alerga.
Încântată de păcăleala băiatului, Regina a râs și a bătut din palme.
„Oh, e drăguț.”
Fără să stea pe gânduri, se ridică în vârful picioarelor să-și pună boneta de paie pe ea
capul lui MacGregor. Ridicându-și fustele, alergă după băiat.
Lilly a pășit cu grație prin ușa deschisă a cabinei și i-a zâmbit timid
MacGregor. Ea dădu politicos din cap și se opri lângă el.
„Sunteți păstrătorul iubirii domnișoarei Violet”, a cântat ea într-un melodie,
ton moale. „Încântarea inimii domnișoarei Violet.”
„Încântarea inimii”?” MacGregor smuci de pe bonetă și privi în altă parte,
apărându-și culoarea înaltă. Și-a dres glasul, încercând să-și tragă răsuflarea. Într-una
din cărțile lui Violet, el citise cuvântul „leșină”. Acum s-a gândit că ar putea face
doar asta.
Lilly a zâmbit răutăcios. „Unul este fericit pentru domnișoara Violet. Unul este fericit de tine
au venit pentru soarele zilelor tale și luna nopților tale.”
Și-a dres glasul din nou, întorcându-se să desfacă catârii tremurând
mâinile. Peste umăr, MacGregor spuse încet: „E o vânătoare engleză
petrecere nu departe de aici. Nu vreau ca Violet să fie lăsată singură, nici măcar la plimbare.”
îi întinse mănunchiul de cârpe ale lui Jack. „Un bărbat mare pe nume Tall Tom
este ghidul lor. Îi lipsește un deget de la picior și merge ciudat. Lipsește și un ochi. Există
doi englezi în partid. Ambele cu părul deschis. O vor lua pe Violet dacă ei
pot... De îndată ce Jack s-a instalat, mă duc după ei.”
Mâna lui Lilly tremură în timp ce i se întindea pe mânecă. "Dar nu poți. Tu esti ea
inima—”
În acel moment, țipătul încântat al lui Jack izbucni în spatele lor, cu pumnii umpluți
cu colierul de mărgele roșii al Reginei. Echilibrat pe șoldul ei, el a zâmbit și a ridicat
mărgele tatălui său ca un trofeu. „Da.”
Vocea răgușită a Reginei era periculos de tăcută în timp ce se întoarse la ei.
„MacGregor... Lilly. Poate mă includeți în această conversație.”

Pagina 194

Jack a sărit pe șoldul ei, trăgându-i de împletitură în timp ce ridica privirea la el


MacGregor. „Ce este asta despre o petrecere de vânătoare engleză și Tall Tom?”
MacGregor se întoarse încet, cu expresia întărită. „Ai învățat cum
să vânez, nu-i așa, Violet? Suficient să mergi fără să faci zgomot și să te strecori în sus
la spatele unui bărbat.”
Ochii violet intens umbriți de genele ei îi întâlniră pe ai lui. "Destul de. Joc de urmărire
iar peștii lănciți mi-au lărgit pregătirea ca doamnă. Ai venit aici
protejează-mă, nu-i așa? Nu sunt o domnișoară în dificultate acum, MacGregor Two
Inimi. Nici tu nu ești cavalerul meu, spuse ea categoric.
MacGregor și-a trecut mâna pe burtă. „Lilly, de ce nu
îl duci pe Jack la vacă? Îi place să culeagă iarbă și să o hrănească... uită-te la el
nu intră sub picioarele ei.”
Regina îl privi atent. Mâna ei s-a dus la stomac, turtindu-se
protectiv peste ea. „Doi englezi despre care știu că au motive să mă vâneze.
Ambii au părul deschis la culoare — Lord Covington și tatăl meu, marchizul de
Fordington.”
Dezbrându-și cămașa, MacGregor i-o întinse. „Sunt mândru de această cămașă,
Violet. Cel mai bun lucru pe care l-am avut vreodată.”
A început să descarce pachetele catârilor. „Covington și tatăl tău au făcut-o
în pereche, vânând prin munți și plătind cuvântul unui ochi violet,
englezoaică de jumătate de halbă... Vor apărea mai devreme sau mai târziu. De aceea sunt
îndreptându-i pe ei.”
Regina și-a împăturit cu grijă cămașa. În fața cu spatele lui lat, ea a încercat
evitați să vă uitați la mușchii ondulați de sub pielea bronzată și cicatrice. Când el
îndoit, slăbind o frânghie, pantalonii i-au alunecat fracțional din talie pentru a-i expune
o fâșie palidă de carne.
Reginei s-a uscat gura; fără să vrea ochii ei urmăreau forma dură a
fesele și picioarele lungi și musculoase.
Pe pajiște, oile behăiau și Jack țipăia. Un șoim mic s-a înălțat
prin cerul albastru, iar vaca a căzut încet. Pârâul gâlgâia în apropiere,
trecând peste o pușcă și inima i s-a oprit.
Forțându-se să se concentreze asupra misiunii lui MacGregor, ea a eliberat-o
gât. „Să-i îndepărtez... exact ce înseamnă asta?”
„Voi face ce trebuie să fac.”
— Ți-e foame după gustul sângelui, nu-i așa, MacGregor? La urma urmei, este
a trecut ceva timp de când i-ai împușcat pe acei bărbați care m-au răpit, nu-i așa?
Când el nu a răspuns și a continuat să despacheteze animalele, ea l-a lovit pe ale lui
umăr.
Mâinile lui MacGregor prinseră șa lui Kansas, apoi o puseră peste un sac de

Pagina 195

cereale. Se îndreptă la toată înălțimea, își prinse degetele mari în centură și


se uita la ea. Un mușchi i s-a mișcat pe obraz, alunecându-i pe gât până la
strânge-l peste piept. — Ce vrei să fac, Violet?
— Mă vei lăsa să mă ocup de tatăl meu.
„Îmi ceri să fiu mai puțin decât un bărbat... Sună ca un ordin”, el
se întoarse, pielea întunecată care îi acoperă pomeții înalți strângându-se.
"Este. Bărbăția nu se măsoară prin ucidere, ci prin onoare. Dacă mă ucizi pe mine
Tată...."
Pentru o bătaie de inimă, se uită la ea. Furia pâlpâia dedesubt
genele lui înainte să se întoarcă la muncă. — Atunci o să așteptăm. Împreună."
Degetele tremurătoare ale Reginei striviră cămaşa de bumbac. O durea să netezi
Spatele puternic al lui MacGregor, corzile încordate trecând pe sub maxilarul lui dur. pentru că
de a-l iubi pe Jack, o smulsese din acea cabină de moarte. A vrut ca fiul lui
au o atingere blândă a unei femei, o amintire care i-a fost refuzată.
MacGregor . Un orfan maltratat, acum un om matur, care caută să protejeze
cei pe care i-a iubit. Cicatricile de la bătaia misiunii au strălucit în soare și dintr-o dată
pielea lui se ondula, sub palma ei.
MacGregor se încordă și se îndreptă încet în timp ce mâna ei trecea peste a lui
umerii, urmând contururile dure. Vârful ei a înconjurat glonțul vindecat
rană, apoi și-a trasat încet o cicatrice lungă și zdrențuită până la partea inferioară a spatelui. Peste
lățimea unui umăr puternic căptușit, ea a trasat un șir de cicatrici — semnul
pisica pe care o omorâse.
O veveriță a alergat pe un copac de ienupăr, trăgând cu partenerul său jucăuș. In aceea
imediat Regina și-a dat seama că degetele ei s-au sprijinit pe spatele încordat al lui MacGregor. Ea tresări
mâna ei înapoi, strivindu-i cămașa de pieptul ei.
Se întoarse încet, soarele prinzând scântei albastre în părul lui negru. "Atinge-ma
din nou, ordonă el cu cruzime, cu ochii strălucind sub gene. „Videcă-mă de asta
durere-"
— MacGregor... se dădu Regina înapoi, speriată de culoarea întunecată care o călărea pe a lui
chip aspru, flămând.
Luând-o de încheietura mâinii, el îi puse palma peste inima lui care bătea puternic.
"Acolo. Simte asta. Fă-mi asta, șopti el răgușit. „Sunt carne și
sânge, nu cerneală și hârtie mâzgălite cu cuvinte frumoase de vise și dragoste.”
~***~
La apus, o ceață s-a așezat peste pârâul care șerpuia prin pajiștea mare.
MacGregor a aruncat ultima bucată de lemn tocat în grămadă și a scufundat
cu toporul într-un ciot de copac cu toată forța frustrării sale. Regina se ţinuse
ea însăși în casă în timp ce își face treburile. Jack zbucină fericit pe călcâiele ei,
primindu-i liber imbratisarile si saruturile.

Pagina 196

MacGregor se încruntă la lenjeria de dantelă care se usca printre tufișuri și alergă


mâna pe pieptul gol. Degetele subțiri ale Reginei scotociseră
momentan prin părul care îi acoperă pieptul înainte ca ea să fugă în
casa.
Lilly îi adusese la prânz un iepure fript și pâine în timp ce Regina
a frecat cârpele lui Jack pe o scândură de spălat. Le-a întins peste perii cu
lenjeria ei de dantelă. MacGregor se uită la un fragment delicat de dantelă, gura lui
uscare.
Ar fi vrut s-o sărute pe Regina până se agăța de el. Am vrut să-i spun cum
inima i s-a umplut de fericire doar gândindu-se la noul copil.
Jack a ieșit din ușa deschisă a cabinei și s-a împiedicat prompt. plânsul lui
o aduse pe Regina alergând să-l cuprindă în brațe. Punându-l în echilibru pe șoldul ei,
ea a guturat și a sărutat până când Jack a încetat să plângă.
— La naiba să fiu gelos pe propriul meu fiu, mormăi MacGregor întunecat.
stivuirea lemnului.
"Ce ai spus?" întrebă ea, întorcându-se spre el.
— Îl vei răsfăța pe băiat, răspunse el strâns, uitându-se mai atent la Jack.
— L-ai îmbrăcat într-o rochie.
Simțind starea de spirit întunecată a tatălui său, băiatul s-a lipit de Regina și s-a uitat la
MacGregor somnoros.
„Hmm.” Îl studie pe Jack, apoi îi sărută părul umed. „S-a scăldat și
îmbrăcat pentru pat. Eu și Lilly i-am cusut o rochie...
„Sfinte rahat... Scoate-l. Doarme în sertarele lui.”
Sprâncenele Reginei se ridicară. „Mi l-ai adus. Am convenit că o voi face
ține-l până te vei stabili. Eu zic că doarme în haine potrivite de noapte. Lilly și cu mine
Îi fac haine noi mâine. De altfel, nu ți-ar strica
dormi în tură dacă stai în cabină... nu că îmi pasă de somnul tău
obiceiuri.”
Cu acestea, l-a băgat pe Jack în cabină și a trântit ușa.
MacGregor se uită fix la uşă. Chiar atunci s-a deschis, iar Regina a plasat un
bazin de apă pe o bancă în afara cabinei. Ea se îndreptă, îi întinse un pliat
prosop și i-a întâlnit privirea uniform.
— Cămașa ta este pe un cuier de lângă uşă, a spus ea cu răceală, cu hotărâre. „Am avut
ți-am aranjat lucrurile cât am putut. Luăm prăjituri cu sălbatic
capsuni in sirop. Mulțumesc pentru vacă. I-am pus numele Rosebud. În
dimineața vom discuta problema amestecului tău în treburile mele. Pentru că la
în acest moment sunt foarte, foarte supărat pe tine.”
MacGregor și-a prins încheietura mâinii, ținând-o. — La naiba, Violet. Încearcă pe a unui bărbat
temperament. Nu voi implora acele sărutări slabe pe care le oferiți și nici dreptul de a le proteja

Pagina 197

tu-"
Sprâncenele ei se ridicară, provocându-l în timp ce își tragea încet brațul înapoi.
„Sunt perfect capabil să mă descurc cu viața mea, MacGregor. Tu nu esti a mea
cavaler negru, protejându-mă de un demon care iese din mlaștini. Tu
ar fi bine să-mi amintesc asta.”
Cu asta a adunat rufele și s-a întors în casă. Usa
închis solid în fața lui.
Tonul rece și politicos al Reginei a răspuns la bătaia lui la ușa din scânduri
minute mai târziu. "Da? Cine e?"
MacGregor respiră adânc, liniştit. Dacă Regina și-ar fi propus
încordându-i răbdarea, ea reușise. — MacGregor, spuse el între ai lui
dintii.
"Oh. domnule MacGregor. Ce frumos.... Intră. Poți părăsi ușa
deschis, a invitat ea pe tonul înalt al unei mari doamne care cere unui vizitator să intre în ea
sufragerie.
MacGregor intră precaut în mica cabină. O scară acoperită de intemperii atârna
de pe căpriori, mănunchiuri îngrijite de flori uscate și plante legate de el. Muslină albastră
draperii atârnau la noile ferestre. O altă scară ducea la o mansardă. China lui Regina
și diverse sticle stăteau pe un raft cu cărțile ei. I s-a dat un colț,
cămășile și pantalonii îi împăturiți frumos pe o bancă. Puștile și cartușele lui, cuțitele
iar briciul se sprijinea pe un raft lung deasupra îndemânei lui Jack.
Lilly îngenunche lângă patul de salcie al lui Jack, bătându-l pe băiatul somnoros pe spate și
cântându-i încet.
Regina aplecată lângă un grătar se legăna deasupra unui foc mic, întorcând prăjiturile pe o grătar.
Ea dădu din cap spre masa și scaunele aspre. "Te rog așează-te. Lilly și Jack au
mâncat.
Când a venit la masă, cu obrajii înroșiți de foc, MacGregor
a înghițit emoția profundă care se ridica în el. „Ai învățat să gătești.”
„Tânjesc după o sobă potrivită”, se întoarse ea ţeapănă, aşezând un platou
prăjituri pe grătar cu aluat în fața lui. „Nu există unt. Dar sălbaticul
siropul de căpșuni este delicios.”
A inspirat încet, savurând parfumul unei căminuri. După o clipă, se limpezi
gâtul lui. „Cum sunt oile?”
"Foarte bine. Eu și Lilly am tuns o cantitate bună de lână din ei. este
spălate și atârnate în pod până putem experimenta cu coloranți”, a răspuns ea
ţeapăn. „Am o măsură de cupru pentru a seta culoarea.”
El dădu din cap, căutând neliniştit cuvintele. "Asta e bine. Indienii folosesc lut pentru
vopsea uneori. Rădăcini și scoarță. Flori ca vergea de aur pentru galben... arpaca
tufiș, frunze de piersic, ceapă, de asemenea. Fructe de pădure pentru roșu...”
Pagina 198

„Coaja de mesteacăn cu alaun ar trebui să facă o culoare frumoasă nankin...”


MacGregor îi surprinse ridicarea rapidă a capului înainte de a-și îndepărta privirea.
„În război... o bunica-reb a avut grijă de mine în timpul unei febră. Eram afară
de chinină atunci, așa că m-a pus să beau ceai de câini... Avea un războaie. Folosit pentru
țese toată ziua. Și-a ținut mintea de la împușcătura de tun în câmpul următor.”
Regina se juca cu furculița în timp ce el continua. „Un războaie este o problemă... dar nu
una pe care nu o putem rezolva. Acea bunică-femeie probabil că a luat aproape tot
cameră."
Aruncă o privire în jurul cabanei mici și dădu din cap spre un capăt. "E dragut
mare... N-ar fi nevoie de mult pentru a adăuga câteva camere acolo... poate o verandă mare
de asemenea, ca să poți sta afară, la umbră.”
„Am gândit la fel. Să mâncăm?”
Regina mânca cu voracitate. După ce și-a terminat masa, MacGregor s-a așezat înapoi la
sorbiți-i cafeaua și priviți-o.
„Mulțumesc pentru cină. A fost bine”, a spus el simplu, remarcând că ea a făcut-o
întinse mâna după un alt tort. Se uită întrebător la Lilly.
Fata l-a privit cu prudență, apoi a lăsat să treacă o foaie grea de păr elegant
ascunde fața ei. Chicotul lui Lilly se răsuci prin cabină ca niște clopoței într-o
o briză ușoară.
Regina linse cu delicatețe o picătură de sirop din vârful degetelor. „Un hering sărat
sau două ar fi minunat acum, murmură ea. „Doar chestia.”
După ce a pus pe masă o cutie mică de lemn, a scos câteva uscate
file de hering pe farfurie. "Acolo. Am una."
MacGregor se uită la ea, apoi zâmbi încet. — Credeți că voi trece, doamnă.
În noaptea aceea, Lilly a dormit în pod; MacGregor numără centimetrii dintre ai lui
palet și patul Reginei în spatele cearșafului de flanel.
Înainte de zori, a părăsit gospodăria adormită și a mers spre pârâu.
Stând în curentul până la genunchi și înghețându-și carnea fierbinte cu apa înghețată
a ajutat la atenuarea durerii lungi și puternice care începuse în ziua în care a luat-o pe Violet
MacGregor la patul lui.
~***~
Cu mâinile pe talie, Regina se uită la găleata de sub vacă plină
ugerele. Vaca se întoarse și clipi la ea cu toată plictiseala unui experimentat
doamnă regală la curte. Coroana ei împletită de margarete a alunecat oblic, iar Regina
a oftat. „Lady Rosebud, ești la fel de dificilă ca acel munte arogant
laird, MacGregor.”
Ceața cenușie-albăstruie a dimineții s-a ondulat în jurul văii în straturi în zori,
roua umezindu-i fusta Reginei. Și-a urmărit urmele prin iarba grea
înapoi la cabină și m-am gândit la MacGregor. Noaptea trecută se întoarse

Pagina 199

neliniștit pe paletul de podea.


Deodată se trezise la sunetul propriului plâns.
Strigătul lui Jennifer răsunase peste noapte. Amintește-ți legendele. Mamă
fiicei — Mariah... Mariah... și puterea....
Regina își ștersese genele umede și se ondulase într-o minge, protejând-o
copil nenăscut. În visul ei, văzuse o fiică cu jet-black-ul lui MacGregor
ochi înfășurați în culoarea în flăcări a șalului paisley... Dacă nu reușea
amintește-ți, fiica ei putea să stea în pumnul crud al lui Mortimer-Hawkes.
MacGregor trasese foaia deoparte, uitându-se la ea prin intermediul
umbrele nopții; foamea și pasiunea îi ardeau în ochii negri. Lumina goală
îşi frământă lăţimea umerilor, lungimea unghiulară a corpului. "Violet?"
întrebă el răgușit. "Ce s-a întâmplat?"
Ea se prefăcuse că doarme, luptându-se cu nevoia de a-și deschide brațele spre el. Acum
se temea nu numai pentru ea însăși, pentru libertatea ei, ci și pentru copilul ei. lui MacGregor
copil...
Regina se uită la câmpul luminat de soare și smulse o margaretă din tulpină; ea
a rupt-o. Care a fost forța care o lega de MacGregor? Ce a cauzat-o
să te doare pentru sărutul lui, puterea corpului lui care se cuplează cu a ei?
Ridicându-și fața spre ceața învolburată, Regina închise ochii și tremura.
O lungime de păr mătăsos i-a alunecat pe obrazul înroșit și ea îl răsuci
în jurul degetului ei. Fiica lui, cuibărită în pântecele ei, a recunoscut
tatăl ei?
Mângâind movila strânsă a stomacului ei cuibărit sub cel al lui MacGregor
cămașă lejeră, Regina zâmbi capricioasă. Își dorea copilul cu disperare; cel
simțul dulce al lui Jack îi întărise dorința de a ține un alt MacGregor
iubito.... S-a întins și a căscat, bucurându-se de ușurința sânilor ei nelegați pentru
o vreme.
MacGregor, îmbrăcat doar în pantaloni, a părăsit brusc din ceață.
Frecându-și părul umed cu un prosop, el a întrebat: „Îmi doresc ca Rosebud să umple
găleată singură?”
Surprinsă, Regina făcu un pas înapoi. Piciorul ei gol alunecă pe iarba umedă și
se întoarse pe jumătate, obrazul ei atingând căldura pieptului lat al lui MacGregor.
Tremurând, ea sări înapoi și se încruntă spre el. „Gas. Ar trebui sa porti
Clopotul lui Rosebud.”
Nu voia să-i vadă părul șifonat și umed, curba senzuală a lui
gură. Nu voia să ridice privirea în ochi furtunosi de dorință. Nici dureri de frecat
palma ei peste creșterea nopții de barbă acoperindu-i maxilarul dur...
„Am o mică problemă cu Rosebud”, explică ea repede,
conștientă că vocea ei tremura ca o picătură de rouă pe vârful unei frunze.

Pagina 200

Zâmbetul special al lui MacGregor alunecă; diavolesc, amăgitor pândirea inimii


zâmbet. Scotoci prin părul negru de pe piept, iar degetele ei o dureau
repeta fapta.
Picături de apă se agățau de părul care îi curgea pe burta lui plat. Regina
se uită la talia lui descheiată, urmărindu-i linia musculară a stomacului
în jos. Fără sertarele sale, excitarea grea a lui MacGregor apăsa din plin
lungimea la pânză.
Îi urmă privirea și zâmbi răutăcios, ridicând o sprânceană spre ea
ochii mari și buzele întredeschise. „În fiecare dimineață e la fel, dragă. Dureri
Pentru dumneavoastră."
— Găsori... ai crescut, șopti ea, incapabil să-și îndepărteze privirea. Nici
mişcă de căldura trupului său în timp ce se apropia.
"Mă doare. Durerea are nevoie de calmare.”
Cu asta s-a aplecat și a sărutat-o ​​încet, gustând colțurile buzelor ei ca
deși ea erau căpșuni și miere. Ceața rece se lipi de fața ei fierbinte ca
sărutul s-a adâncit și limba lui a căutat dulceața ei.
Cu dorință de alăptare, de jucat și de încălzit, MacGregor o trase în vârful picioarelor,
sânii ei dorniți apăsând de el.
Când în cele din urmă buzele li s-au întredeschis, Regina s-a sprijinit pe toată lungimea de el. Lat
Ochii de ametist se întâlniră cu abanosul în timp ce respirau greu, ceața măturandu-i peste ei.
Surprinsă de emoțiile care o străbăteau, Regina se întoarse repede și
tremurat. „Eu... tocmai am venit să... lapte.”
Chicotul blând al lui MacGregor îi ridică culoarea, iar ea continua
l. „Rosebud nu dă lapte ușor. Încă nu s-a obișnuit cu mine.”
„Știi să mulgi?”
Regina studie un petic de margarete, stropi albe pe verdele închis
luncă. „De fapt, mereu mi-am dorit. Tatăl meu nu a vrut o lăptăriță
pentru o fiică și mi s-a interzis accesul la câmpuri și la bucătărie.”
Ea a studiat ugerele lui Rosebud. „Am strâns, dar nu s-a întâmplat nimic.”
MacGregor se duse la pârâu și udă prosopul, apoi se întoarse să se spele
ugerele vacii. S-a ghemuit și a muls vaca cu ușurință, stropește pâraiele
de lapte în găleată. Privind peste umăr la ea, el a spus: „E plină. Vino
aici, vă voi arăta cum.”
Când ea a ezitat, el a poziționat vaca lângă un buștean și s-a așezat pe el. El
se dădu pe spate, pregătindu-i loc pentru ea și își desfăcu coapsele. „Ajută să stai. Vino
Aici."
Câteodată ea stătea între coapsele lui, aplecându-se spre tetinele vacii.
Mâinile puternice ale lui MacGregor le-au luat pe ale ei, demonstrând tragerea, strângerea
mişcare. Un jet de lapte a ţâşnit în găleată, iar Regina îi zâmbi.

Pagina 201

„Este minunat. Rosebud nu pare să-l deranjeze deloc.”


„Și-a pierdut vițelul. Dacă nu este mulsă, o va răni. La fel ca o femeie plină
cu lapte." Vocea lui se adâncise pe tâmpla ei, pe muşchii căpuşei lui
braţele periându-i sânii.
Mâinile i s-au strâns din nou și un alt șuvoi s-a scurs în găleată. Odihnindu-i lui
bărbia pe umărul ei, el o sărută pe obraz. "Tu faci. Doar ține pasul
trage ușor.”
Concentrându-se pe sarcina ei, Regina și-a ajustat poziția corpului, întorcându-se înapoi
împotriva lui MacGregor. În câteva minute, găleata a fost plină. Încântat de ea
realizare, se uită peste umăr la MacGregor. "Ce minunat!"
Unghiurile și planurile feței lui o prinseră, respirația lui lentă și grea.
În clipa următoare, ea a fost ridicată în poala lui. Mâna i-a alunecat pe sub cămașa lejeră
să-și acopere sânul gol, mângâindu-l ușor.
— M-am întrebat, spuse el cu cruzime, cu evlavie, în timp ce urmărea tot, sensibil
conturul, încălzind-o cu palma.
Mângâind-o, MacGregor s-a aplecat s-o sărute încet, cu tandrețe, iar ea s-a ondulat.
brațele ei în jurul gâtului lui ca să-l apropie.
Plop-plop-ul constant al ceții care cădea din copaci s-a așezat în jurul lor
ca un cântec magic. Regina s-a apăsat pe căldura mâinii lui, având nevoie
fii mai aproape.
O picătură rece mare i-a împrăștiat obrazul fierbinte, surprinzând-o din cauza catifelată
mantie caldă a sărutărilor lui MacGregor. Ea deschise ochii și se trezi mințind
peste coapsele lui, apăsarea excitării lui pe fesele ei.
Într-un vârtej de jupoane și fuste, Regina s-a zburlit din poală, trimițând
el la iarba umedă. Rosebud pufni și păși în găleata cu lapte, se scutură
liberă și a plecat în galop la câțiva metri pentru a pășuna liniștit.
Regina se cutremură și-și smuci cămașa în jos, netezindu-o cu atenție când ea
a vrut să-și scoată pantalonii și... Cine era această femeie sălbatică, ea devenise,
cine a vrut să îndepărteze fiecare har pe care îl învățase și să-l devoreze pur și simplu pe acest bărbat?
De ce nu putea ea să se stăpânească când el îi zâmbea așa? „Amabil
MacGregor. Nu ai decență? Sunteți gata să faceți rut dintr-o clipă!”
Rânjetul lui diabolic a oprit-o, iar ea s-a uitat la el în timp ce el stătea blând,
îndepărtând bucățile de iarbă și rouă. „Cu o altă femeie și Jack în
cabină, a trebuit să iau ce...
„Ia ce ai putea primi?” repetă ea revoltată. „Tu folosești cel mai slab
scuză să mă înghesui într-un colț, uitându-mi pieptul...
Când a privit acea parte a ei și a rânjit larg, ea a privit în jos pentru a găsi
sfârcurile ei întărite împingându-se în pânza subțire. "Oh!"
Regina și-a încrucișat brațele protectoare în fața ei. Ea a evitat să se uite

Pagina 202

jos corpul puternic al lui MacGregor și se uită la el. „M-ai făcut foarte
supărat, domnule Two Hearts MacGregor. Ai provocat primul unt și lapte noi
ar fi trebuit să fie irosit. Te umfli în valea mea de parcă ai fi venit
ia-mă, și n-ai nici cea mai mică idee” – ea îl bătu în mod hotărât în ​​piept –
„despre să rămâi departe de treburile mele.”
— Afacerile tale? întrebă el, trecându-și palma de-a lungul lui nebărbierit
maxilar.
Sunetul zgârieturii alunecă pe pielea sensibilă a Reginei, iar ea se încruntă
la el. Scuturându-și degetul sub nasul lui, ea a continuat. „Nu te joci
pistoler pentru că lordul Covington și tatăl meu pândesc prin pădure.
Nu suntem în Anglia acum și sunt perfect capabil să mă descurc pe amândoi. eu
nu te-am numit protectorul meu și nici nu apreciez intervenția ta în
chestiuni care nu te privesc, repet, nu te privesc, termină ea fierbinte.
MacGregor și-a trecut degetele prin păr. — La naiba, Violet. Vreau să
te protejez. Ai grijă de tine, așa cum orice bărbat vrea să aibă grijă de soția lui.
Covington și tatăl tău fug cu Tall Tom, un amestec prost. Totuși, ești
să-mi spună să mă dau deoparte? E ca și cum ai aștepta ca un zdrăngănător să lovească înaintea ta
calcă-l. Femeile au nevoie de protecție. Soțiile își lasă soții să protejeze
—”
Sprâncenele i se ridică. „Serios, domnule Two Hearts MacGregor? Tu ai
ai hotărât totul pe cont propriu, nu-i așa?
Se uită la ea, cu muşchii maxilarului contractându-se. „Femei”, el
a declarat în cele din urmă. „Parcă s-ar încurca cu whisky-ul. Puțin te face să te simți bine.
Prea mult și te trezești cu ciocanele în craniu.”
"Ce dragut." Regina și-a ridicat fustele cu delicatețe de parcă ar fi fost pe un
Strada Londrei. Ea îi aruncă o privire întunecată peste umăr. „MacGregor,
împuști pe oricine din cauza mea și nu-ți voi mai vorbi niciodată...
"Violet." MacGregor și-a urmărit spatele înțepenit în timp ce se îndrepta spre cabină.
Legănarea blândă a șoldurilor ei i-a atras privirea. Iarba înaltă, încărcată de rouă,
i-a periat picioarele și a umezit cârpa până s-a prins. Privirea lui MacGregor
blocat pe curbele gemene rotunjite care curgeau sub pânză.
"Iad! Mă doare din cap până în picioare”, a spus el între dinți. Luând o adâncime
suflare, s-a dezbrăcat din nou și a pătruns în apa înghețată a pârâului.
~***~

Pagina 203

Capitolul șaisprezece
Mortimer-Hawkes a cercetat atent setul de trofee al berbecului de coarne curbate.
Așezat pe o cacealmă înaltă, berbecul masiv se uită în jos la grupul de vânătoare
şerpuind printre brazi şi rafturi de stâncă proeminente.
Mortimer-Hawkes ridică luneta de alamă și dădu din cap spre Tall Tom.
„Setul perfect de coarne pentru cabana mea din Anglia. Bucle asortate minunate... sfaturi
intacte... dă-mi pușca mea.”
Apropiindu-și pistolul de umărul de piele a jachetei sale de vânătoare, Mortimer...
Hawkes și-a ajustat obrazul la ciocul. A închis un ochi, văzând înăuntru
berbec și a apăsat încet trăgaciul...
Împuşcătura a răsunat printre munţi şi un nor de fum albastru a plutit
departe în brazii înalți, mirosul înțepător al sulfului tăind ienupărul
mirosuri.
Apoi, berbecul se uită la petrecere cu dispreț elegant pentru o clipă
a sărit nevătămat la o cacealma mai înaltă și a dispărut din vedere. Pușca a alunecat de pe a lui
mâinile în iarba umedă. Berbecul reprezenta ghinionul lui fără Mariah,
femeia. Odată puterea lui era puternică, acum ea dispăruse, Piatra Mariah
și Pagan au dispărut și nimic nu era în regulă.
În acea noapte, Mortimer-Hawkes s-a uitat la focul de tabără, sorbind constant coniac
din balonul lui de argint cu scule. Mariah l-a batjocorit din portocala dansatoare si
flăcări galbene, șalul ei păgân cu franjuri ondulind în scânteile care trăgeau în interior
noaptea.
Păgân . Mortimer-Hawkes se gândi și bău, trântindu-se pe spate
Covor oriental și perne din satin care acoperă acele de pin. El a zdrobit
costum de dans tifon în pumn, apoi a netezit corsetul brodat. După
o bătaie potrivită, trupul satinat al lui Mariah se ondulase când făcuse dragoste cu ea.
Parfumul terorii ei îi întărise bărbăția într-o armă, tăindu-se
adâncurile ei mătăsoase.
Marchizul închise ochii, amintindu-și de țâșnirea bruscă de extaz al lui
sucuri... beatitudinea bărbăţiei turgente. Duse brusc balonul la gură
și a băut până la dărâmă.
Păgân. Aproape o replică mai ușoară a mamei ei, moștenirea întunecată a lui Pagan și
sălbăticia unică a făcut-o o parteneră potrivită pentru el. Cu ea și cu rubinul Mariah
în pumnul lui înmănușat, nu ar mai rata nicio lovitură de trofeu... Legendele erau adevărate:
Puterea și bogăția constau în posesia femeii din Piatra Mariah.
Iar puterea lui Pagan era la îndemâna lui . Alergătorii indieni ai lui Tall Tom
adusese de veste o englezoaică care se stabilise în afara mineritului
orașul Primrose.
Pagina 204

— Violet MacGregor, mormăi el, ignorând privirea uluită a celuilalt


bărbați. „Ți-ai ales bine numele, draga mea. Da, desigur. Violet pentru
Culoarea neobișnuită a ochilor a lui Mortimer-Hawkeses și MacGregor pentru acea jumătate neobișnuită...
rasă care aleargă cu tine...”
Mortimer-Hawkes s-a mutat pe paletul lui luxos, mijind ochii la
cuțit ascuțit de argint folosit pentru a-i tăia carnea. O ridică încet, studiind-o
lama ascutita ca brici. „Da, asta se va descurca bine pentru a-i tăia bărbăția. Înainte de el
moare, voi gusta să-l distrug, centimetru cu centimetru.”
Mortimer-Hawkes a tăiat cu grijă o mărgele de pe corset și a privit întunecat
Lordul Covington, care mângâia un urmaș pe jumătate alb de tabără. "Mănâncă asta,"
ordonă el încet, întinzându-i lui Covington mărgeaua. „Atunci arată-mi și restul
în tabără cum poți să călări pe curvă aceea ca un bărbat.”
Câteva minute mai târziu, Mortimer-Hawkes a lovit crupa albă a lui Covington cu a
biciul de călărie. „Mai repede – călărește curva mai tare!”
Dar propriul său corp a rămas moale și inutil... pentru că nu avea Pagan
iar rubinul.
~***~
Înfășurată în șalul ei împotriva frigului nopții, Regina s-a așezat pe bancă
în afara cabinei. Un nor a alunecat în fața lunii pline, iar ea și-a apăsat buzele
împreună strâns. Piatra Mariah și-a încălzit palma, umplând-o până nu a mai putut
închide-i degetele.
Fiica ei nu avea să fie pusă în mâna crudă a lui Mortimer-Hawkes.
Cu o încruntare aprigă, MacGregor o dusese în munți, salvându-i pe a lui
mândrie.
Two Hearts MacGregor ar putea-o amăgi în cele mai ciudate momente... când el
l-a luat pe Jack să se scalde și să se joace în pârâu; când cei doi s-au întors cu
zâmbete largi potrivite; când a scăpat un buchet de flori albastre minuscule - uita-
eu-nu-și primul roz în șorțul ei.
Ochii negri flămânzi ai lui MacGregor o urmăriră îndeaproape. Sărutările lui tandre
i-a aromat buzele, bântuind-o. MacGregor — venise la un continent de departe
Anglia să-l găsească. Înalt, puternic și ciudat de vulnerabil — afectat profund de
simplitatea unei violete brodate pe manșeta cămășii. Atingând-o cu marele lui,
mâinile cicatrice de parcă ar fi dantelă. Tremurând sub vârful degetelor ei, pielea lui
se ondulase în timp ce trasea o urmă peste cicatrici...
MacGregor a acționat ca cavalerul ei, protejându-și onoarea cu viața lui.
MacGregor. Venind la ea cu fiul lui. Dându-i fiica lui.
Ea a mângâiat copilul cuibărit în pântecele ei. Nu o va lăsa niciodată să se așeze
singur trecutul daca ar sti....
Regina oftă și privi spre cerul luminat de stele. Un meteor s-a tăiat

Pagina 205

în jos brusc, tăind o potecă pe cerul cerneală la fel de îndrăzneț ca MacGregor


intrase în viața ei.
Marginile ascuțite ale Mariah îi tăiau palma, amintindu-i de tatăl ei
se profilează în trecutul ei și se împinge în viitorul ei. Aripile unei bufnițe au navigat
peste lună; briza foșnea tufișurile de sumac și un șobolan de lemn se năpusti
prin tufiș.
~***~
Madam Joy își ridică pipa lungă de lut și fumă adânc. Fumul făcut
ea se simte tânără și dezirabilă, făcând-o să uite pentru o vreme ce era corpul ei
zbârcit și părul ei rărit.
Trasându-și unghia lungă și curbată lăcuită peste smalțul negru al unui mic
piept, se încruntă ea. Salonul ei rival, Lacy's, o tavernă cu borduri acoperite de vreme în față
dintre pătuțurile curvelor, bărbați ademeniți admirați în pustie.
Doamna rânji, umflându-și pipa cu tulpină lungă. Lacy este deservită de un
anumită rasă de oameni, în timp ce Madam Joy a oferit mai sofisticate
divertisment pentru cei care doresc să plătească. Doamna sorbi un vin amețitor și
se gândi la Lilly.
— Fata este voită și neascultătoare, șuieră doamna, netezind
piept emailat. "Prost."
O femeie călare pe un ponei indian pe o șa laterală a scăpat de noroi
stradă și s-a oprit lângă magazinul de produse uscate. „Acea englezoaică”, doamna
șuieră, aplecându-se mai aproape de fereastră. „Va regreta că a luat-o pe Lilly.”
Doamna a intrat în magazinul de uscate câteva clipe mai târziu, îmbrăcată în ea
cea mai buna rochie de matase neagra. Când Regina se întoarse, doamna zâmbi rece. "Tu esti
Violet MacGregor. Femeia care nu-l poate ține pe MacGregor în patul ei. Poate
în curând o să-mi aducă și pe Lilly și pe tine la mine. Aș plăti bine pentru tine, mea
înflorește, a cântat doamna.
Se aplecă mai aproape de Regina și șuieră: „Domnișoară englezoaică. MacGregor
se târăște printre picioarele femeilor lui Lacy și acum. Zona rurală te cunoaște
nu pot ține un astfel de om, chiar dacă te înmulți cu nădușul lui. Dacă se rostogolește
pe altul acum, când vei fi burtă mare, va râde de tine.”
Doamna se aplecă mai aproape, delectându-se cu răzbunarea ei când englezoaica
palid. Nuanța neobișnuită a ochilor ei o fascina pe doamnă. „De aceea, tu
se numesc Violet.”
Regina își îndreptă umerii, ridicându-se la înălțimea ei. Cumpărături
căci lungimi de flanel pentru copilul ei îi calmaseră nervii pentru o clipă.
Dispariția lui MacGregor o costase somnul, iar doamna era perfectă
persoană de întâlnit tocmai acum.
Ea a zâmbit strâns. — Doamnă Joy, presupun.

Pagina 206

Așezându-și cu grijă coletul înfășurat în hârtie pe tejghea, ea o trase


mănuși pentru copii mai înalte. Purtat pentru a-l ține pe MacGregor aproape, inelul lui îi înconjura degetul,
iar ea o netezi gânditoare. „Lilly și-a revenit după bătaia ta. Am
de multe ori m-am întrebat ce aș face dacă mi-ai trece în cale... Acum știu.”
În clipa următoare, Regina s-a apropiat de doamnă, zguduindu-și fustele și
jupoanele deoparte. „Înainte de a răni o altă fată nevinovată, te rog să-ți amintești asta
—”
Doamna s-a clătinat cu lovitura în falcă, răsturnând un ecran de
cutii de hering uscat. Se alunecă pe podea și clipi spre Regina, care era
ștergând pudra de față de orez a doamnei din mănușile ei de puști. Ea a îndreptat-o
rochie vichy elegant. „Detest violența, dar uneori este nevoie.”
Trecând peste forma șifonată a doamnei, Regina își ridică coletul. "Dacă
dacă vii oriunde în apropiere de Lilly sau de mine, voi repeta spectacolul. Am
tocmai am primit ceai.... Lilly coace prăjituri, iar tu nu ești invitată la ceaiul doamnelor noastre
joi, totuși, dacă vreunul din... personalul tău vrea adăpostul casei mele, ei
va avea.”
„I-aș ucide”, șuieră doamna, tăind măturile de paie răsturnând.
jos asupra ei.
„Atunci o să te revăd. Ei îmi spun că există o ușoară popă atunci când un scalp
este smucită din craniu. Al tău ar trebui să fie foarte ușor de tăiat, a răspuns Regina
calm, apoi a ieșit pe promenadă.
~***~
MacGregor se lăsă pe spătar în scaun și studie whisky-ul din paharul lui.
Întunericul fumuriu al lui Lacy îl adăpostise timp de două zile și păstrase strălucirea
lumina soarelui dimineață de la arderea fundului ochilor. O adiere proaspătă a intrat
încăperea de la uşa deschisă, iar MacGregor se cutremură, cu capul dură. El
durea din cauza ceartei cu Peterson, care își împărțea masa și sticla. Unul dintre
Fetele lui Lacy s-au așezat în poala lui Pierre și i-au ghemuit urechea.
Rochia mov a lui Nancy îi aminti lui MacGregor de ochii Reginei, iar acesta se uită cu privirea
la francez din fanta învinețită a ochiului stâng. „Violet este o femeie rea.”
„Pah! Este o femeie al naibii de bună, prietene, răspunse Pierre ușor, al lui
mâna alergând apreciativ pe șoldul amplu al lui Nancy.
MacGregor trânti paharul pe masă. „Ea neagă căsătoria noastră.
Îmi refuză patul.”
O altă femeie a lui Lacy și-a alunecat mâna în jurul pieptului lui MacGregor, căutând hrană
pentru părul de sub cămașa lui de muselină. „Iubito, oricând vrei, doar vino
până la Belle's...”
„Violet MacGregor, se numește ea însăși”, a continuat MacGregor întunecat,
turnând un alt pahar de whisky. „Îmi duce băiatul la inima ei rece. A petrecut

Pagina 207

iarnă cu mine.... Îmi ia numele și-mi ia copilul în burtă. Ia


totul, în afară de mine....” se gândi el când Belle se alunecă în poala lui și-i drapă brațele
în jurul gâtului lui.
Sânii ei largi tremurau peste corsetul ei strâmt și ea apăsă
ei împotriva lui în timp ce ea turna whisky.
Schimbându-se împotriva durerii coastelor lui învinețite, MacGregor și-a sprijinit mâna
talia ei. Corpul moale și voluptuos al lui Belle se cuibără mai aproape și se gândi la mai dulce
Fare, parfumul de scorțișoară și mosc și trupul Reginei arcuindu-se în brațele lui.
Coapsele palide întâlnindu-i împingerile, strigătele blânde adânci în gâtul ei, când se agăța de
l.
MacGregor a înghițit whisky-ul, așteptând ca mușcătura ascuțită să se spele
amintirile lui despre ochii Reginei, întunecați de pasiune. Felul în care s-a agățat șalul
ea ca o flacără, ispitindu-l cu o lungime de coapsă lungă, o împingere sclipitoare
de sân palid. Gura ei era ca mătasea fierbinte, arzându-i pielea. Părul îi alunecă
pe pielea lui cu parfum de scorțișoară... „Oh, la naiba, Pierre. Comandă altul
sticla."
Belle și-a netezit barba care îi acoperea maxilarul și s-a jucat cu părul.
„Oricand, dragă. Patul meu este elegant. Un om mare ca tine se poate întinde frumos și
ușor cu asta.”
„Prietenul meu vrea să sufere singur de durere”, a spus Pierre cu ușurință, cu o ironie
zâmbet.
— La naiba, blestemat de francez, răspunse MacGregor.
Peterson clătină din capul stâncos și se uită în gol la cele trei goale
sticle de whisky pe masă. „Necazurile femeilor pot înnebuni un bărbat. Rau pentru
părțile lor de bărbat. Am auzit de bilele unui bărbat care s-au micșorat până la dimensiunea de mazăre
cand-"
Belle își trecu mâna peste maxilarul lui MacGregor, jucându-se cu barba lui neagră.
— E adevărat, adăugă ea cu înțelepciune, așezându-se mai aproape de poala lui MacGregor și
zvârcolindu-se împotriva lui. „Următorul lucru se întâmplă este că aceștia fac febră de munte. Merge
nebun."
Așezându-și sânul masiv sub bărbia lui MacGregor, ea îi îndemnă fața
în crăpătura adâncă exact când Regina păşi în bar.
"Violet!" MacGregor se ridică, dezlănțându-l pe Belle, care alunecă pe podea. "Ce
naiba faci într-un salon? întrebă el, apropiindu-se de ea și
punându-și mâinile pe șolduri.
Ochi mov rece se uitau la el, apoi alunecară spre Pierre.
— Minunat, pur și simplu drăguț, spuse ea, învârtindu-se în jurul lui MacGregor cu tot
disprețul față de reproducerea ei pentru a inspecta adâncurile fumurii ale lui Lacy. Ea a pivotat spre
el cu aerul unui pistolier. „Te îmbufnești pentru asta... bârlog timp de două zile

Pagina 208

Îmi fac griji pentru viața ta sângeroasă.”


Aruncând deoparte o șuviță lungă și ondulată care scăpase din pieptenii ei din coajă de țestoasă,
Regina se îndreptă spre MacGregor. Privirea ei se plimba pe părul lui, zbuciumată
de degetele rătăcitoare ale Belle, până la fața lui bătută. Ochii ei i-au străbătut încet pe ai lui
gâtul până la cămașa deschisă, apoi în sus pentru a-i întâlni pe a lui.
MacGregor și-a coborât sprâncenele pentru a se uita înapoi la ea. Punându-și mâinile pe ea
talie, Regina a întors privirea.
„Acesta este locul unui bărbat”, a spus el aproximativ, când își dorea cu adevărat
a fost să o măture în brațele lui și să o sărute. „Soțiile nu sunt binevenite.”
Regina îşi îndreptă umerii, iar ochii lui MacGregor imediat
s-a dus până la sânul ei plin, împingând rochia întunecată din vichy. Un buton avea
deschise, iar umflarea sânilor ei, cuibărit în dantelă, l-a tentat.
Fascinat de bucata mică de carne moale, se aplecă mai aproape doar pentru a fi întâmpinat de doi
ochi de ametist închis.
Vocea răgușită a lui Belle alunecă între ei. „Deci, aceasta este soția ta, MacGregor.
Nu e de mirare că ai petrecut atât de mult timp iarna asta făcând copilul acela
purtând...”
Vocea ei se stinge când Regina se întoarse încet să o privească.
— E adevărat, atunci... Domnul MacGregor s-a lăudat cu priceperea lui?
Cine spune că îi port copilul?”
Sprâncenele subțiri creionate ale lui Belle se ridicară. „Iubito, are scris Baby Maker
peste tot peste el. Spune că ai petrecut iarna ca soție...”
Regina se întoarse încet către MacGregor și întinse mâna să-și smulgă o spirală de păr
din pieptul lui. Ea a zâmbit în timp ce el a făcut o grimasă și a frecat locul dureros. „El
acum? Ți-a spus că mi-a dat de ales să mă căsătoresc cu el sau să mor înghețat
într-o cabană de munte?”
Ea îi bătu cu degetul în maxilarul bărbos. „Te-ai certat și
te lăudești și miroși a parfum ieftin. Îl voi păstra pe Jack, bietul băiat... până tu
îl poate aduna ca pe un domn cuvenit. Pierre, poți veni acasă pt
Lucrurile lui MacGregor.”
Ea înclină un deget către Pierre care stătea încet, arătând sfioasă ca un băiat
cu degetul prins în oala cu gem. „Vino, Pierre. Călătoria până la fermă
în aer curat vă va limpezi capul. Nu ar fi trebuit să-l lași pe MacGregor să te conducă
rătăcit – negru rău, femeie care este.”
Ea se uită la Belle și își întări buzele. „Se pare că domnul MacGregor
se laudă cu această căsătorie și cu capacitatea sa de a acționa ca herghelie, apoi sare cu ușurință în el
alt pat. Copilul meu nu va fi crescut de un bărbat care își aruncă jurămintele
căci” — aruncă o privire spre sânul amplu al lui Belle — „o femeie frumoasă, dezirabilă.
Ești invitată la ceaiul primelor noastre doamne joi. Beulah îți va da

Pagina 209

directii."
Cu asta, Regina a ieșit în lumina soarelui, iar MacGregor a rămas cu el
vederea soldurilor ei legănate și a unei foame furioasă. Pierre aruncă o privire spre MacGregor
și a ridicat din umeri, urmând-o.
— E nebună ca o găină udă, a spus Belle. „Nu pot spune că o dau vina pe ea. Dacă
omul meu plecase de două zile, bând și certandu-se, și nu m-a lăsat
știi... mai ales cu ciuful lui în burtă, l-aș da afară și eu.”
Lăsându-și pletele ondulate, se uită la oglinda crăpată. "Frumos si
de dorit, spuse ea. A venit și de la o doamnă adevărată... MacGregor, mai bine ai repara
modurile tale de a-l păstra pe acela. Ar fi bine să începi să o curtezi repede înaintea altora
ia-ți ideea că are nevoie de un bărbat în preajmă pentru noul copil.”
MacGregor și-a luat pălăria, și-a pus-o pe cap și a pornit
uşă.
O prinse pe Regina de braț și o întoarse spre el.
— MacGregor, liniștește-te, prietene, îl avertiză Pierre încet, atingându-l
umarul. „Fii atent.... Ea este enceinte — cu copil.”
Mâna i-a zburat spre stomac pentru a-l acoperi pe prunc, iar MacGregor a urmat-o
actiunea.
„Violet, îmi porți copilul,” șopti el neuniform, privind-o
ochii, gemene bazine violete, se lărgesc și îi umplu chipul palid. Apoi mâna lui a acoperit-o pe a ei,
iar privirea de uimire i-a înmuiat chipul întunecat.
— Sigur că sunt, răspunse ea răgușită. — Te-ai asigurat de asta, nu
tu? Să te dovedești cu orice femeie disponibilă?”
Ea îi dădu mâna la o parte și se uită la el. „N-ai fi venit
aproape de a mă avea, MacGregor...
„N-am mai avut o femeie de când tu... Nu-mi amintesc alte femei...
Un bărbat are drepturi”, a spus el întunecat, cu capul tremurând în timp ce lumina soarelui îl ardea pe al lui
ochi.
Sprâncenele ei se ridicară. „Drepturi? Cu tine acolo” — arătă ea spre Lacy's
scânduri acoperite de intemperii— „să seduci o femeie în patul tău pentru a-ți dovedi abilitățile?
Și toată țara râzând la spatele meu?”
MacGregor și-a smuls pălăria de pe cap și își trecu degetele instabile
prin părul lui. — La naiba, Violet. Nu mi-am dorit o altă femeie. Dar dacă a
soția nu asigură nevoile unui bărbat, el are dreptul să...”
Cuvintele i se prinseră în gât în ​​timp ce lacrimile curgeau în ochii ei purpurii, țâșnind
genele negre. "Oh."
Sunetul moale l-a tăiat ca un cuțit.
~***~
Pierre aruncă o privire neliniștită la lacrimile care curgeau pe obrajii Reginei. "Ale mele

Pagina 210
Prietenul tânjește după tine, ma belle. Îl doare inima pentru tine în fiecare minut... Pentru că
el este în agonia iubirii”.
Regina îşi trecu degetele prin hăţurile lui Je t'aime neliniștită și se șterse
obrajii ei cu mâneca rochiei. „Iubire.... Nu trebuie să minți pentru el,
Pierre. Am văzut cum era el... mângâia acea femeie. Căutând hrană ca un flămând
poartă miere între sâni. Felul indecent în care stătea în poala lui
—”
Ea îi aruncă o privire lui Pierre și roși, privind în altă parte, într-un stand de sclipire
arbori de aspen. „Nu a spus niciodată că mă iubește. Nu o singură dată."
„Prietenul meu are dragoste în inimă. Dar viața lui a fost grea și găsește cuvinte
dificil."
Lilly alergă în întâmpinarea lor, cu împletitura ei lungă legănându-i pe spate. Ea
s-a luptat cu greutatea lui Jack pe șold, apoi l-a așezat cu grijă pe picioarele lui.
Jack a văzut-o pe Regina și a țipat de încântare, îndreptându-se spre ea.
Pierre se încordă, încântat de viziunea frumuseții lui Lilly îndreptându-se spre
lor. „Mon Dieu! Ea este o zeiță, un vis, o perlă...”
China a alergat la Regina și a mers lângă cal, cu expresia ei
îngrijorat. „Domnișoară Violet, l-ați găsit pe MacGregor? Traieste?"
Pierre s-a coborât de pe cal și a mers lângă fată.
Vârful capului lui Lilly a venit tocmai la pieptul lui, părul ei strălucind ca negru
mătase la soare. Degetele ei, agățate de fusta întunecată a Reginei, erau fragile și
auriu, delicat ca petalele de flori. Sub mâneca lungă, schimbă simplu asta
a acoperit-o din cap până în picioare, trupul slab al fetei i-a făcut inima să bată
Mai repede. Când ea ridică privirea spre el cu sfială, el căzu în migdala moale și neagră
ochi. „Numele meu este Pierre. Sunt un prieten al lui MacGregor și al lui Violet.”
"Ah." Lilly dădu din cap simplu. — Niciun MacGregor nu s-a întors acasă?
Tonul dulce al cântecului plutea peste el ca o ploaie blândă de primăvară.
Regina adulmecă, îndepărtând o lacrimă. — L-am alungat, Lilly. Tu ar trebui
l-am văzut, arătând ca un pașă... îngropându-și fața în fața lui din harem
sân enorm. Înghițind-o ca pe un copil care caută lapte.”
— MacGregor? întrebă încet fata, uitându-se întrebător la Pierre.
— Dar, domnișoară Violet, ochii lui spun că te iubește...
„Posh! MacGregor este un om simplu. Are o gură – poate vorbi
pentru el."
Regina a adulmecat și a îndepărtat o lacrimă, descălecând într-un vârtej de fuste și
par lung. „Îl îmbrățișează pe Jack, dar mă atinge vreodată fără să se comporte ca un taur
in caldura? Și când i se refuză ceea ce vrea, să-mi ucidă tatăl și Alfred
Covington, se îmbufnește ca un copil răsfățat. Uneori, starea lui de spirit nu este mai bună decât
a lui Jack.”

Pagina 211

Aruncând o șuviță ondulată departe de sânul ei, Regina se uită la antilopă


păscut în depărtare. Strigăturile păsărilor și veverițele care trăncăneau umpleau aerul ca
Lilly o ținu de mână. Jack se apropie, cu un rânjet pe fața acoperită de gem. El a ridicat
brațele lui către Regina și ea îl ridică pentru o îmbrățișare strânsă.
— Mamă, a spus Jack, îmbrățișând-o și înfășurându-și degetele în părul ei.
„Frumosul meu băiat”, șopti Regina răgușită, înghițind părul negru al lui Jack.
„Îmi va fi dor de tine.”
Se întoarse spre Pierre. „Vreau ca lucrurile personale ale lui MacGregor să i se întoarcă
azi. Nu vreau să îmi amintesc...”
Buzele acoperite de gem ale lui Jack le plesniră zgomotos pe ale ei. „Mama.”
Mica imagine a lui MacGregor ridică privirea la ea cu ochi mari, negri și dolofan
obrajii, rânjind larg pentru a-i amăgi inima.
În clipa următoare, Regina i-a dat lui Jack lui Pierre și a alergat spre adăpostul lui
cabina, fustele ei zburând.
A doua zi dimineață, Pierre a ajuns în Primrose. A aruncat curățenia lui MacGregor
hainele împăturite pe pătuțul de la Beulah.
— Violet este bun și nebun, spuse el încet. „A plâns toată noaptea. Ea mi-a rupt
inima. O femeie enceinte nu trebuie să fie atât de supărată. Este rău pentru bebeluș . Trebuie să vă
repare și repede, prietene.”
MacGregor se lăsă pe spate în scaun. „Se amendează? Sunt doi nebuni
venind după ea în timp ce plănuiește o petrecere de ceai pentru femei. Ea îl vrea pe al meu
promite să nu-i vânezi. Ea îmi poartă copilul, la naiba. Un bărbat vrea
să-și protejeze pe ai lui... Ea crede că așternu fiecare femeie din teritoriu.”
Beulah și-a așezat hainele pe un raft lângă al ei. „Femeile au și mândrie,
MacGregor. Ea și-a tăiat un loc acolo, așezând pământul. Ar fi bine să nu
fă orice ca să o facă să vrea să ridice acel scalp gros al tău. Mai bine încearcă puțin
Miere. Violet nu este genul care să lase un bărbat să o împingă. Nu ți-ar face rău
curteaz-o. Spune-i că crezi că e foarte bine.”
Omul de munte se uită la ea. „Să o faci curte? Ea este soția mea, Beulah,” el
mârâi indignat.
Beulah se uită la Pierre. „Ar fi bine să începi înaintea acelui copil din burtă
creste mult mai mult. Discuțiile dulci nu te vor sufoca, MacGregor.
„Destul de greu să vorbești dulce cu o femeie cu un copil în cârpă și o altă femeie
locuind în cabină, a răspuns el.
— În curând doi copii, corectă Pierre încet. „Frumoasa Lilly este a mea, mea
prieten. Îi voi cere mâna când va fi momentul potrivit. te voi ajuta prin
satisfacându-mi dorința inimii.”
MacGregor mormăi: „Dorința inimii”. Arunci astfel de cuvinte în jur
Violet și ea ar...

Pagina 212

— Topiește-te, termină Beulah categoric. „Femeile se topesc.”


~***~
Marchizul se ghemui lângă corpul culcat al lui Covington și zâmbi, clinic
examinând tăietura din gâtul tânărului. Sângele s-a infiltrat
cămașa de in a lui Covington și a picurat în ace de pin. Contele este albastru
ochii s-au uitat neputincioși la Mortimer-Hawkes, sângele curgând din tăietură
pe gât în ​​timp ce încerca să vorbească.
— Un sfârşit potrivit, Lord Covington, murmură Mortimer-Hawkes, ştergându-l pe al lui
lamă lungă și subțire pe batista de dantelă a muribundului. „Te-ai încurcat pentru
ultima data. Acum că știu că Regina este stabilită lângă Primrose, nu voi avea nevoie de tine
mai.”
Când Covington a gâlgâit, mâna lui însângerată întinzându-se spre Mortimer...
Hawkes, bărbatul în vârstă a dat-o deoparte cu cizma. „Pagan nu este de la mine
coapsele, știi. O verișoară îndepărtată și bogată m-a plătit să o iau pe mama ei, Mariah.
Și, desigur, zestrea păgână... Bijuterii, Lord Covington. Merită mai mult decât
crezi tu... Un rubin uriaș — Mariah — are o putere care mă va face rege.
Când Pagan va fi al meu și bijuteriile sunt în siguranță în mâna mea, voi fi tot-
puternic... un zeu viu ale cărui dorințe sunt îndeplinite fără îndoială...”
Marchezul s-a așezat pe un covor oriental și s-a odihnit în mijloc
perne cu ciucuri, din satin, în timp ce viața lui Covington se scurgea pe acele de pin.
Ridicându-și un balon la gură, Mortimer-Hawkes privi pata care se întindea
interes usor. „Acum poartă copilul lui MacGregor. Nimic nu trebuie să dăuneze
Păgână până când a născut copilul. Mă voi stabili în Primrose, așteptând ca ea să dea
naștere. Copilul lui Pagan îmi va da și mai multă putere.”
Din partea muribundului se auzi un gârâit, iar Mortimer-Hawkes sorbi mai mult
coniac. "Da, ai dreptate. Puterea mea stă în Mariah și femeia care
o detine. Nimic nu li se poate întâmpla niciunuia dintre ei. MacGregor este o altă chestiune.
S-a culcat cu el și am descoperit că există o anumită loialitate față de Mariah
femei. Onoarea lor îi împiedică să-și ia cu ușurință un alt partener. MacGregor
va trebui să moară, desigur... Atunci îi voi avea pe Mariah și Pagan pentru mine.”
~***~
MacGregor stătea întins pe o pătură, cu brațele sprijinite în spatele capului, în timp ce studia
stelele. Cu englezii campând în nord, a decis să petreacă noaptea
lângă Regina.
Briza nopții de vară legăna ramurile de pin deasupra lui, parfumul
amestecându-se cu parfumul trandafirului sălbatic și al căpșunilor indiene. Muntele
Parfumul dulce al margaretelor îi amintea de un parfum mai incitant... acela de
Pielea moale a Reginei.
A vrut-o pe Regina pentru el acum... MacGregor a coborât de pe pătură într-o

Pagina 213

o singură mișcare ușoară și aplecat pentru a o rostogoli strâns.


Cattails care înconjura un mic lac de munte se legănau în lumina lunii,
amintindu-i de felul în care dansase cu șalul. Țesătura genială avea
s-a lipit de membrele ei palide, alunecându-i pe coapse și făcându-i semn către
moliciune tremurătoare a șoldurilor ei. Cu părul curgând în jurul ei, Regina avea
l-a luat în căldura ei, ciugulindu-l gâtul cu dinții ei. Unghiile i se înțepaseră
spatele lui ușor, împingându-l mai adânc în adâncurile mătăsoase ale brațelor ei.
Ochii ei purpurii se uitau la el dinspre lac, apa unduind ca
șuvițe din părul ei.
MacGregor a periat o margaretă cu palma, petalele moi ca pielea Reginei.
Simțise împingerea copilului său nenăscut când o sărutase, observase schimbările în
sânii ei umflați.
Aplecându-se sub o ramură de salcie, MacGregor se trezi în picioare
lunca de lângă cabana Reginei.
Regina stătea întinsă pe pătură în pajiște, moștenind ușor în mijlocul buchetului ei
de margarete. Lacrimile i-au umezit obrajii, suspinele ei lungi, tremurătoare, de epuizare
măturand de-a lungul brizei serii. Avea nevoie de timp singură, departe de
Nevoile lui Jack și ochii îngrijorați ai lui Lilly și scosese o pătură moale de bumbac
în câmp. Când visa, ochii negri ca noaptea strălucind de dorință
jos la ea. Vocea lui MacGregor, adâncă și răgușită de nevoie, șopti în ea
ureche.
Gura îi sugea fiecare deget, jucându-se cu inelul simplu din fața lui
a inspirat neuniform și i-a pus mâna peste inima lui.
Mâinile mari și blânde i-au măturat picioarele, trăgând schimbul de bumbac mai sus,
ridicându-l departe de corpul ei. Bland, blând, buzele lui MacGregor o periară
gât, găsind pulsul care bătea rapid sub pielea ei.
Apoi visul stătea lângă ea, ținând-o aproape. Buzele lui alunecară să o tachineze
mamelonul întărit, degetele lui mângâind viclean cuibul umed dintre coapsele ei.
Degetele ei au căutat printre vroaiele de păr care îi acopereau pieptul musculos,
vârful degetului ei urmărind sfarcul bărbătesc plat până s-a întărit. Părul rece al lui MacGregor
alunecă peste stomacul ei, buzele lui sărutând mica movilă a bebelușului lor nenăscut.
Cu o atingere rafinată, a zăbovit acolo, mângâind viața pe care o creaseră.
O mână blândă i-a măturat curba taliei, ridicându-se pentru a spăla umflarea delicată.
a sânilor ei.
MacGregor. Cu infinită grijă trasă curba de umflătură, apoi coborî
gura lui să guste cu evlavie vârful întărit. Fața lui era fierbinte între ea
moliciune, gustând mai întâi un glob rotunjit, apoi pe celălalt cu vârful limbii.
O durea de la atingerea lui dulce, vocea lui blândă și pasională curgând în
noapte.

Pagina 214

Degetele lui se plimbară până la șoldul ei, testând curba rotunjită, potrivindu-l în ea
palma lui caldă înainte de a coborî până la genunchiul ei. Atât de încet, el o ridică
genunchi, netezind spatele sensibil cu buzele lui calde.
Sub degetele ei, corzile și mușchii corpului lui se ondulau și se mișcau
la mângâierea ei.
Plutind în visul rafinat, mâinile Reginei i-au netezit coastele și
se mişcă în jos pentru a-i lua fesele dure în mâinile ei. Lejer, pe furiș ea
îşi trase vârfurile degetelor între coapsele lui dure, găsind comoara moale de dedesubt.
— Violet, iubește-mă, îi îndemnă vocea aspră și profundă a lui MacGregor pe gât.
Mâna visului îi mângâia sânul, modelându-l pentru alăptarea lui fierbinte
gură. Dulcea plăcere se răsfrângea prin ea în timp ce el îi plia sânii fragezi.
Apoi s-a trezit, iar visul a devenit realitatea lui MacGregor, a lui
brațele puternice tremurând în timp ce el se sprijinea asupra ei. Planurile feței lui
surprinse lumina lunii în timp ce ea se mișca împotriva lui, dorința ascuțindu-l încordat
Caracteristici. „Iubește-mă... ia-mă, Violet. Termină cu durerea pe care o port pentru tine... a îndemnat el
inegal.
Cu un strigăt, Regina își deschise brațele spre el și îl trase împotriva ei.
„Iubește-mă”, o îndemnă el pasional, cu bătăile inimii puternice împotriva ei
sanii.
Într-o clipă, el se năpusti la coapsele ei moi, învelindu-și dorința în interior
adâncurile ei strânse și umede. Oftatul lui profund i-a zdrobit pielea îmbujorată, mâna lui
coborându-și carnea pentru a-și căuta șoldurile rotunjite.
Simțurile ei s-au aprins, explodând când vârful turginos al bărbăției lui a atins-o
cele mai adânci adâncimi.
MacGregor rămase nemişcat deasupra ei, cu muşchii spatelui încordaţi cu efortul lui
stăpânindu-și nevoile. Când plăcerea dulce și ondulată a alunecat, ea ridică privirea spre
l. MacGregor a zâmbit tandru, vârful degetului îi tremură în timp ce mătura un
crin de pe obrazul ei.
Sprijinindu-se ușor de ea, el se încruntă, studiindu-i starea de spirit în timp ce se aranja
dezordinea sălbatică a părului de corb departe de fața ei.
„Mi-a fost dor de tine, Violet”, șopti el răgușit, înfășurând o șuviță de mătase
în jurul degetului lui. Sărutând-o, el și-a pus fața fierbinte pe gâtul ei.
Ea se mişcă neliniştită, încă dureroasă, şi îşi sprijini piciorul pe spatele lui
genunchi. Mișcarea i-a luat toată lungimea mai adânc, iar Regina a inspirat brusc
căldura reîncepând în ea. MacGregor tremura, cu pielea umedă pe a ei
în timp ce zăcea atât de vulnerabil în braţele ei.
„Nu a existat niciodată o altă femeie. Tu ești inima mea”, a reușit el
neuniform, netezindu-i sânii sensibili. „Pentru ca tu să-mi porți copilul...” El
s-a mai ușurat puțin și a mângâiat cu tandrețe mica movilă a bebelușului.

Pagina 215

Sărutul lui o fermeca, periând, chinuind, ciugulind. „Dragă, ești


încă... nevoie, murmură ea, mângâindu-i genunchii cu tălpile.
Se ridică ușor, urmărind lobul delicat al urechii ei pentru a găsi rubinul
cercel. „Pot să aștept.”
Când ea și-a ridicat șoldurile, el a gemut brusc și a băgat mai adânc. "Copilul
—”
„Shh”, a liniştit ea, mângâindu-i obrazul fierbinte şi curgând împotriva lui.
Corpul încordat al lui MacGregor a acceptat loviturile ei tentative, cu fața umedă
transpiraţie. Apoi, cu un oftat nesigur, începu să se miște. Prins în
incendiu, au urcat în culmea pasiunii lor pentru a găsi eliberarea împreună.
Câteva clipe mai târziu, obrazul Reginei s-a odihnit peste bătăile instabile ale inimii lui MacGregor,
membrele ei s-au cuibărit cu ale lui. Sunetele nopții și parfumul au învăluit
îndrăgostiți. Adorită și săturată, Regina își trecu încet palma peste pieptul lui umed
și și-a netezit burta plată și ondulată.
MacGregor se cutremură, înghițindu-și părul, apoi o sărută pe frunte. El
căscă și se întinse, prinzându-i mâna în timp ce explora mai jos. „Dacă nu ești
gata să joc din nou, dragă...”
„Mmm. De când s-a făcut paguba... Îndrăzneală, ea îl atinse, uimită
cu puterea bruscă catifelată curgându-i pe sub vârful degetelor.
— Fă-mi asta, dragă, murmură el deasupra capului ei. "Nu
o altă femeie mă poate agita cu o privire fierbinte sau cu cea mai mică atingere.”
Îndepărtându-și membrele moi peste corpul înalt al lui MacGregor, Regina își dădu părul
să alunece de-a lungul umerilor lui. — Ai vrut să spui asta, MacGregor? Ai vrut să spui
ce ai spus despre a nu avea alte femei?” ea a șoptit.
Trecându-și vârful degetului peste vârful fierbinte al sânului ei, el dădu solemn din cap.
„M-ați distrus, doamnă. Nu există altă femeie care să mă ispitească...
Întunecat în umbră, ochii ei plin de lacrimi. O singură picătură caldă
i-a opărit pieptul. Mâna lui MacGregor i-a măturat spatele, mângâind
inferior. Regina gâfâi când el o ridică cu îndrăzneală și alunecă, plină de floare, în adâncurile ei.
El a tras-o mai aproape, iar ei stăteau întinși în liniște, mângâindu-se, agățandu-se.
la tandreţea dinaintea căldurii.
Strângându-i carnea caldă cu dinții ei, Regina a tachinat: „Fiară poftă,
gata să se joace când copilul încearcă să doarmă.”
MacGregor a chicotit, iar ea a ascultat, uimita de sunetul bogat, autentic
rostogolindu-se în piept. „Cu fructe coapte și dulci ca acesta” – strânse el ușor
sânii plini și o ridică să sugă vârful— „Aș putea să mă ospătez de câteva ori a
noapte și trezește-te gata pentru mai mult.”
Regina se ridică, privindu-l cu ochii mari. Lumina lunii se scurgea
jos corpul ei, oferindu-i o priveliște voluptuoasă. — MacGregor, ai făcut-o

Pagina 216
a sărutat piatra Blarney.”
Ajustând-o peste el, i-a mângâiat interiorul moale al coapsei. „Nu știu ce
adică, mor din nou după gustul tău.”
Păsările au început să ciripească chiar înainte de zori, iar Regina se întinse împotriva
Căldura dură a lui MacGregor. Membrele ei s-au încurcat cu ale lui, brațele lui învăluindu-o
strâns pe lungimea corpului său. În noaptea cu care îi acoperise
altă pătură.
Împotriva coapsei ei interioare, excitația lui a început să se schimbe, mătăsoasă și fierbinte, dar el a adormit.
mai departe, ținând-o aproape. șopti ea, netezind o șuviță captivantă din
urechea lui. „MacGregor...”
„Mmm? Vino aici, mâna lui caldă i-a măturat coapsa, îndemnând-o
mai aproape.
„MacGregor, ar trebui să-ți fie rușine”, a tachinat ea și a zâmbit. "Tu vei fi
deteriorat pe viață...”
Îi mângâia pe îndelete sânul cald. "Stai cu mine. Ne vom ascunde și
fă dragoste toată ziua.”
Ridicându-se și îndepărtându-se de el, Regina o căuta
tura de noapte din bumbac. Umed de rouă, halatul era încrețit și avea nevoie
netezire. Având grijă, ține pătura la piept cu o mână și
îndreptă rochia cu cealaltă.
MacGregor zăcea întins printre pături și haine, bucurându-se de
vederea înroșirii ei timide.
„Ne-am mai văzut, dragă,” o tachina el, jucându-se cu părul ei
și trecându-și un deget între sâni. „Cu siguranță nu te-ai ascunde de mine
acum."
„Ești nepotrivit, fiară excitată. Te-ai chinuit toată noaptea, ferindu-mă de
dormi, mângâie și sărută și...” O lungime de păr îi ascundea fața îmbujorată.
El a chicotit. "Și....?" a îndemnat el ușor.
Reginei făcu ochii mari, un ametist strălucitor în lumina slabă. "Acoperi
tu, MacGregor. Ar trebui sa-ti fie rusine-"
„Ah, dar nu sunt. Aștept să mă încălzești din nou, să auzi alea blânde
strigăte de foame...” El și-a strecurat mâna sub pătură pentru a-i mângâia partea de sus
coapsă.
Întorcându-se pe spate, se îmbrăcă ușor în rochie. „Bărbătuț negru. Nu putem minți
aici toată ziua. Și nu te poți întoarce în cabină. Nici unul nu este potrivit.”
MacGregor studie un mamelon strălucitor sub rochia umedă, urmărindu-l
cu vârful degetului. — Azi vin să te curtez, Violet MacGregor.
Ești dorința inimii mele.”
S-a întors ușor; Violet gâfâi, văzând pentru prima dată urmele dinților

Pagina 217

la gâtul și la umărul lui, zgârieturile lungi și înroșite ale unghiilor ei pe ale lui
înapoi.
„Oh, al meu...” Ea a atins ușor semnele și s-a trezit înecându-se
Privirea fierbinte a lui MacGregor.
El îi sărută palma, apoi o lipi de inimă. „Veți face, doamnă.
MacGregor. Dorința inimii mele...”
„Oh, doamne...” reuși ea înainte ca el să o sărute dulce, cu evlavie,
prelungind momentul în care buzele lor aveau să se despartă.
~***~
Pagina 218

Capitolul șaptesprezece
În zorii zilei, Lilly s-a grăbit să răspundă la bătaia ușoară la ușa cabinei.
MacGregor umple pragul ușii, ținând într-o mână o găleată cu lapte proaspăt și o
buchet de flori sălbatice în celălalt.
Lilly și-a protejat fața cu mâna ei mică și a chicotit. „Domnișoara Violet dorm
târziu."
Ea îi făcu semn să intre, semnalând tăcere în timp ce lua laptele.
„Da!” strigă Jack din pătuțul său de salcie, ridicând brațele pentru a fi ținut. „Da!”
Vocea somnoroasă a Reginei alunecă prin umbră. „Taci, dragă. a mamei
dormit."
„Da!” Jack insistă în timp ce MacGregor îl ridică. Luând capul tatălui său
în mâini dolofane, Jack îl surprinse pe MacGregor cu un sărut umed. „Da! Jack mănâncă.”
MacGregor și-a îmbrățișat fiul, care l-a sărutat din nou. Jack și-a netezit-o
maxilarul proaspăt ras al tatălui cu mâna lui mică și îl studia cu larg,
ochi care nu clipesc. Chiar atunci Regina murmură somnoroasă: „Jack, vino să te culci cu
Mama pentru o vreme.”
Jack se zvârcoli instantaneu, iar MacGregor îl puse în picioare. Copilul
a alergat rapid spre pătura care protejează patul Reginei. Cand
MacGregor lăsă pătura deoparte, îl găsi pe Jack încovoiat pe micuța Reginei
corp. Fără să-și deschidă ochii, ea l-a cuibărit mai aproape și l-a sărutat pe cap.
Inima lui MacGregor bătu inegal în timp ce se ghemui lângă pat. al Reginei
bucle lungi i-au cuprins fața îmbujorată și i-au drapat pe umeri,
întinzându-se peste fata de pernă albă pentru a-i lua în capcană mâna lui MacGregor.
S-a jucat cu un cârcel mătăsos în timp ce acesta s-a încolăcit în jurul degetului său, fermecat de
frumusețea s-a răspândit în fața lui. Amintiri despre dragostea lor, zgomotul lui
barba și umflarea moale a buzelor ei l-au vrăjit. Parfumul Reginei, dulce și
picant și erotic, zăboveau în colțul întunecat.
Ea a înghițit somnoroasă părul negru lucios al lui Jack. „Omulețul mamei...
dragă." Ea oftă în timp ce Jack se juca cu picătura ei de rubin. Prinderea
mâna dolofană, ea îi sărută degetele. „Mama îl iubește pe Jack.”
Copilul i-a zâmbit tatălui său și s-a zvârcolit. Mișcarea a prins
Tifonul Reginei se schimbă, lipindu-l strâns de ea pentru a dezvălui forma rotunjită a
stomacul ei.
Strângându-se strâns cu fiul său, copilul lui cuibărit în pântecele ei, Regina
a fost cea mai frumoasă priveliște din viața lui MacGregor. A înghițit brusc,
luptandu-si cu frica si bucuria lui.
El o legase împotriva voinței ei; ea a jurat că nu îi va „purta nenorociții”.
Frica se încolăci în jurul lui ca niște degete de gheață, sfâșiindu-i inima, pentru îngustul Reginei

Pagina 219

șoldurile legănau o viață pe care o pusese acolo.


Copilul nenăscut s-a agitat în cuibul său, iar lui MacGregor îi ținu respirația,
inima îi bătea cu putere. Bebeluşul a repetat mişcarea mică, iar MacGregor
și-a pus ușor mâna peste el, cu degetele tremurând. Dintr-o dată a lui MacGregor
ochii s-au umplut de lacrimi, uimindu-l.
Regina îi prinsese inima la fel de sigur precum roua se lipise de pajiste
iarbă luxuriantă.
Simțind starea profundă a tatălui său, Jack a prins degetul lui MacGregor și l-a ținut
strans. „Da.”
Buzele moi ale Reginei s-au ondulat capricios.
„Mmm, da. Chiar, șopti ea somnoroasă. „Tatăl tău este un frumos
om. Acum va avea doi copii drăguți.”
Expresia ei a alunecat într-o senzualitate somnolentă ca vârful limbii
și-a umezit buza de jos ușor umflată. „MacGregor, fiara care este, este un
frumos format, minunat cavaler de munte. Vei fi la fel de frumos când
crești mare. Da...."
Ea a zâmbit visător. „Destul de... uluitor uneori, băiatul meu. Destul de
fascinant."
„Sunt acum?” șopti MacGregor răgușit, împrăștiind florile sălbatice
în jurul corpului ei. El zâmbi când ochii ei violet s-au deschis brusc.
— Egad, MacGregor, șopti ea neuniform, îndepărtând o buclă lungă
din obrazul și gâtul ei. „Ce faci planând?”
„Da!” anunță Jack cu fermitate, apucând o mână de clopoței și dându-se în picioare
de pe pat. A alergat spre Lilly, care ieșea pe ușa deschisă.
MacGregor se aplecă să o sărute pe Regina, inspirând parfumurile dimineții care se lipeau de ea.
El i-a înghițit gâtul, ținându-o ușor de pat în timp ce ea încerca să se ridice. „Ești
o femeie frumoasă, Violet MacGregor... mai ales dimineața”, el
șopti pe obrazul ei îmbujorat.
Ea îl împinse în pieptul lui, găsind părul acoperindu-l cu degetele ei și
cautând hrana încet. — Nenorociți, MacGregor. Nu poți apărea doar în zori...”
I-a sărutat sânii, apoi și-a așezat cu grijă obrazul peste copilul lor. O mica
mădular împins împotriva lui, iar el l-a sărutat cu evlavie.
Regina inspiră brusc, respirând liniștit în timp ce MacGregor netezește
movilă mică. El cercetă ușor, apoi îi ridică cu grijă rochia.
În umbra zorilor, chipul lui dur s-a înmuiat de o emoție tandră. Ochi
neagră și aprigă de mânie, acum strălucea de lacrimi. Palma i s-a sprijinit pe copil,
mângâind-o. O lacrimă i s-a lipit de gene, în curând tăiată de tremur
degete.
Întinsă liniștită, Regina și-a netezit părul rece și des. Vulnerabil acum,

Pagina 220

MacGregor s-a luptat cu emoțiile sale. Mușchii gâtului i s-au contractat în timp ce el
înghițit adânc. Inima i-a bătut sub palma ei în timp ce ea îl aștepta
vorbi.
O altă lacrimă a strălucit pe genele lui, iar ea a șters-o cu
vârful degetului ei.
Tremurând de emoție, MacGregor o prinse de mână și ridică palma către
buzele lui. El a sărutat verigheta ei cu evlavie, când un fior se mișca peste a lui
umeri largi.
Ea i-a mângâiat maxilarul cu tandreţe, aşteptând, simţind nevoia lui de a vorbi.
Și-a dres glasul, a reușit răgușit: „Ești atât de mic... Femeile mor în ea
naştere. Nu există un medic la distanță de călătorie.”
„O să fiu bine, la fel și copilul tău. Lilly este aici și spune că Beulah este un
moașă pricepută.”
Mâna mare a lui MacGregor le mângâia copilul și tremura. "Dacă ceva
ți s-a întâmplat-"
„Nimic nu va fi. Vei fi acolo pentru a vedea că nu va fi, așa cum ai făcut întotdeauna
fost, a liniştit ea, mângâindu-i umerii încordaţi.
„Îmi doresc acest copil cu tine”, a spus el aspru în palma ei. "Voi
iubești copilul, deși eu... te-am făcut...?"
Ea a urmărit încet pomeții înalți, împingerea tare a maxilarului lui și
forma vulnerabilă, sensibilă a gurii sale. „Îți iubesc pe amândoi copiii, mea
frumos cavaler întunecat. Întrebarea este” — ea îi trase capul în jos spre al ei și
i-a sărut buzele...” vei fugi la vederea burtei mele umflate?
Veți căuta un alt pat confortabil și veți juca cu o altă fată dornică și fierbinte?
„Fătă fierbinte?” repetă el în gol, părând ciufulit și dezarmant în a lui
confuzie. Apoi încet zâmbetul lui rău îl întâlni pe al ei. „Am dorința inimii mele,
dulce și iubitor lângă mine. Fetița mea fierbinte aproape mi-a stricat bărbăția în
luncă, strigătele ei de plăcere au răsunat în munți... i-au speriat pe urși
fugind.”
— MacGregor, a avertizat ea, zâmbindu-i spre el. „Ești o fiară sălbatică.”
„O fiară de bărbat frumos, fascinantă și uluitoare?” a tachinat el încet
și s-a aplecat să o sărute cu foame.
~***~
Marchezul de Fordington și-a numărat pașii, marcând cabana de vânătoare
avea să construiască cu vedere la Primrose. „În timp ce Regina se reproduce, intenționez să o fac
bucură-te de sălbăticie, Tall Tom. Planificați o creșă adecvată, deoarece copilul va trăi
cu noi până când va fi suficient de mare pentru a călători în siguranță. Voi dori camere cu zăvoare puternice
si focuri bune. Vezi că locuințele servitorilor sunt pe o altă aripă față de mine
camere. Voi avea nevoie de intimitate când Regina va fi sub acoperișul meu... până se va adapta la mine
Pagina 221

frâiele din nou.”


Tall Tom și-a ajustat petecul pentru ochi și a scuipat într-un petic de pensulă indiană.
„Ea poartă pe bărbatul lui MacGregor. Metis se va lupta pentru a-l păstra pe bi—al tău
fiică.”
„El poate fi cumpărat sau ucis. Acest metis nu este o problemă, el este al meu
capriciul fiicei, spuse Mortimer-Hawkes cu voce tare. „El nu o deține... eu
do."
Tall Tom se uită la catârii care lucrau în sus pe deal. Cand el a fost
terminat, MacGregor și englezoaica — bani sau fără bani, lord sau nu
domn — ar implora o moarte rapidă.
Mortimer-Hawkes a fost de folos, întinzându-și capcanele. Dar omul de munte
intenționează să ucidă femeia cunoscută sub numele de Violet MacGregor. Și-a scos cuțitul din
teaca ei cu mărgele și și-a șters-o încet pe jacheta de piele.
Femeia lui MacGregor îl costase un deget de la picior și un ochi. A savurat
promisiunea agoniei ei, țipetele ei înainte de a muri.
„Nimic nu trebuie să i se întâmple fiicei mele în timp ce se reproduce. Vreau ca ea
sa ai un copil sanatos. Sunt sigur că ne putem înțelege cu toții destul de confortabil în astea
sălbatice primitive, continuă Mortimer-Hawkes, lovindu-și stropirea de a lui
pantaloni de călărie.
Se întoarse brusc, lovindu-l pe Tall Tom peste piept. "Înțelegi,
nu-i asa? Nimic nu trebuie să o pună în pericol pe fiica mea acum că se reproduce. Va trebui
am nevoie de copilul lui MacGregor, îl voi crește ca pe al meu.”
Omul de munte se uită la Mortimer-Hawkes cu ochi plati și albaștri. The
în clipa următoare lama lui se sprijini de gâtul marchizului. Ochii englezului
îngustat, expresia lui neschimbată în timp ce Tall Tom respira greu.
— N-o să mă omori, rânji Mortimer-Hawkes uniform. „Dacă mor, vei muri
nu revendica niciodată aurul depus în St. Louis în contul meu. Am plasat o recompensă
pe capul oricărui om care îmi face rău. În momentul în care sosește cuvântul morții mele
finanțatorul meu, el va stabili prețul... un preț foarte mare.”
În acea noapte, Tall Tom zăcea în patul opulent al lui Madam Joy. Mai, o tânără
prostituată purtând vânătăile lui Tom, l-a mângâiat în timp ce doamna vorbea. "Aceste
engleza nu imi place. Femeia lui MacGregor m-a lovit și nu voi uita asta.
Pentru a salva fața, trebuie să o ucid.”
Tom și-a înghițit whisky-ul și a plesnit pe spatele zvelt al fetei. "Iesi din
Aici."
Doamna dădu din cap cu aprobarea ei, iar Mai alunecă din cameră. Tom se ridică
și întinsă, nepăsătoare că doamna îi studia trupul.
„Trimite-l pe Mai la Mortimer-Hawkes. Ea va face un cadou frumos de la mine.”
spuse Tom, turnând un alt whisky.

Pagina 222

"De acord. Femeia MacGregor este un ghimpe în coasta mea. Fetele mele șoptesc despre
a ei. Văd neascultare în ochii lor, plasați acolo de această femeie. Săptămâna trecută
trei fete au dispărut, deși una nu va trăi mult fără mac. A
Francezul pe nume Pierre adulmecă în jurul acelei ingrate Lilly ca și cum ar fi
o fecioară nefolosită, când mulți bărbați au avut-o. Această femeie Violet a rupt
petalele afacerii mele și îmi vor simți mânia. O băutură din ceaiul meu și din engleză
domnișoara își pierde băiatul, a cântat doamna, pocnind din degete.
„Mortimer-Hawkes va ucide pentru ea. Ea este mai mult decât fiica lui
oarecum. Nici bebelușului nu i se poate întâmpla nimic, potrivit lui. E nebun
despre femeia metisului. O vede ca pe o zeiță. Aproape ca și cum ar fi a lui
femeie. Am cunoscut câțiva bărbați care își iau fiicele. Tratează-i ca pe niște soții. unu
mergi asupra ei și Mortimer-Hawkes își va goli buzunarele pentru răzbunare.
Madam Joy mângâia cerceii pe care îi cumpărase de la Pokey Wales.
„Domnișoara asta are și bani.” Buzele ei subțiri se strânseră. „Ea este mai rea decât o
Indian. Un sălbatic cu ochi violet.”
„Mi-am promis urechile ei. Am primit ideea de la un prieten englez
al meu înainte ca Mortimer-Hawkes să-l introducă. Încă îmi place să-l iau pe MacGregor's
urechile femeii, totuși.”
~***~
Tiny, un uriaș negru care servise cu MacGregor în război, a intrat în fugă
valea dupa ce au scapat de carpetbaggers. A tăiat și a modelat buștenii pentru
noile camere ale cabinei și a mântuit în tăcere rănile mentale cu care le împărțea
MacGregor.
Folosind catârii pentru a trage lemne noi, Pierre și MacGregor au lucrat
Micut din zori până la amurg. MacGregor și-a continuat urmărirea intenționată a Reginei
în noapte, notele flautului de curte tremurând deasupra sunetelor nopții.
Mose a sosit în zori într-o zi, anunțând că intenționează să o vadă pe domnișoara
Violet într-o casă potrivită.
În timp ce corpul Reginei se curba ușor cu copilul său, MacGregor a investigat
fiecare nouă schimbare cu mirare. I-a dat începuturi de lavandă și mentă de la a
femeie colonistă și saci de flori de păpădie pentru vopsea galbenă.
Exclamând de încântare, Regina și-a aruncat brațele în jurul gâtului lui și l-a sărutat
el cu voce tare. Apoi MacGregor a prins-o aproape, zăbovind până când au fost
fără suflare și roz. Când ridica o găleată cu lapte sau se apleca să o îngrijească
grădina de legume, MacGregor s-a aruncat să o ridice în brațe. Stând pe a lui
poală, Regina a primit o prelegere care s-a transformat în sărutări dulci și tentante și a
plimbare privată în pădure.
Când Regina a liniștit mândria ciufulită a muntelui cu o privire sau o
sărut, Tiny a hohotit de râs și l-a tachinat pe MacGregor că a fost îmblânzit de a

Pagina 223

semi-alunecarea unei fete cu ochi mov.


Dormit în apropierea cabanei, MacGregor s-a supărat că nu împarte patul Reginei.
Joaca zilnică a cuplului i-a amuzat pe ceilalți bărbați, care le-au făcut cu ochiul înțelegător
când MacGregor se îndreptă spre pârâu, mormăind despre voință, mulish
femei.
Tensiunea se agăța de zilele fierbinți de iulie ca o mantie grea, de catifea fără aer. Cuvânt
a „palatului” de vânătoare al marchizului a călătorit rapid. Un servitor spaniol-indian
i-a trimis Reginei scrisoarea lui Mortimer-Hawkes.
Fiica mea cea mai iubită -
Ce dor mi-a fost de tine. În curând ne vom reuni. Am decis să cheltuiesc o
timp de bucurie de sălbăticia americană. Ești binevenit să te întorci la mine acasă oricând
timp. Din păcate, logodnicul tău, lordul Covington, a murit. Vom
trebuie să continue fără el. După cum este obiceiul, bineînțeles că ești de așteptat
servi ca stăpână a moșiei familiei Fordington. Sub îndrumarea mea vom face
continuă ca înainte, deși nu mă aștept să te căsătorești după pierderea noastră
dragă conte. Aștept întoarcerea ta în brațele mele iubitoare.
— Nige l
~***~
Coșmarurile ei au început imediat, strigătele Reginei s-au umplut de groază. Atunci
Încruntarea întunecată și aprigă a lui MacGregor avea să apară în noapte, brațele lui puternice
ferindu-o de trecut în timp ce o ducea în pajiștea curată și plină de rouă.
Înfășurată în șalul ei, Regina s-a cuibărit lângă corpul lui întins și gol și
a visat la fiica lor.
Temându-se pentru Regina, MacGregor i-a cerut să recunoască și să accepte
el ca soţul ei. El a mârâit, a convins-o și a sărutat-o ​​până când ea s-a agățat de
l. Cu toate acestea, ea a refuzat să-i dezlănțuie mâna pistolului, să-l trimită ca protector.
Regina a negat cu voce tare cererile sale posesive, apoi și-a ascuns lacrimile noaptea.
Îl dorea pe MacGregor, dar nu putea să conducă frica de a fi posedată
de la ea. Sosirea tatălui ei a aruncat trecutul asupra ei în fiecare zi. S-a trezit la
zori cu pleoapele umflate de lacrimi și șoapta lui Jennifer răsunând în urechi...
Amintește-ți legendele. Piatra Mariah are puterea... omul care
poseda....
Odinioară stăpânită cu cruzime de marchiz, Regina s-a luptat acum cu a lui MacGregor
solicită cu o putere născută din frică.
Cu toate acestea, ea nu putea nega sărutările lui dulci și nici pretenția lui față de copilul ei.
~***~
În soarele fierbinte de iulie, Pierre ridică cupa de apă deasupra capului, dribling
apa pe corpul lui transpirat. Lilly a urmărit strălucirea care îi acoperea întuneric
piept bronzat și, atras de mărgelele de apă, se întinse să urmărească un mic pârâu. Cand

Pagina 224

Pierre îi prinse degetul, ducându-l la buze, fata se înroși și o coborî


ochi.
„ Ma belle ”, șopti Pierre răgușit. „Vrei să stai cu mine mâine
când Two Hearts o duce pe Violet la Primrose?”
Lilly își întoarse privirea la o căprioară care bea din pârâu. „Domnișoara Violet spune una
trebuie să fie o doamnă potrivită, chiar și în sălbăticia americană. Este potrivit?”
Ridicând-o la nivelul ochilor lui, Pierre îi sărută vârful nasului. „ Chere. Acolo
nu este timp pentru noi. Cum pot să-ți cer să fii soția mea când nu avem intimitate?”
Ochii întunecați ai lui Lilly se măriră. "Ah!" exclamă ea încet, aşezându-şi mic
mâinile pe umerii lui goi. „M-ai întreba asta după ce Madame Joy l-a folosit
pe mine?"
Expresia ei se întunecă instantaneu. "Nu pot. Nu sunt pur.”
O coborî cu grijă în picioare. „Tu ești frumoasa și dulcea mea Lilly...
Stai cu mine mâine, mais oui? ”
~***~
MacGregor o ridică cu grijă pe Regina de pe șa laterală. Ținând-o împotriva
pieptul lui, se încruntă. "Cum te simti? Călărit pe un cal timp de kilometri...”
"Divin." Ea aruncă o privire spre strada aglomerată, prăfuită, plină de curioși
privitori. — MacGregor, lasă-mă jos. Jack intră în magazinul de produse uscate...”
"La naiba." Purtând-o cu ușurință, MacGregor a pășit în magazin. După
punând-o cu blândețe în picioare, el cercetă butoaiele și afișajele după Jack.
„Injun squawbaby”, mormăi Tall Tom în umbră. Apoi Jack a început să o facă
plânge tare. „Hei, depozitar. Ce faci să-i lași pe piei roșii să alerge înăuntru
Aici?"
Agilă, în ciuda stomacului ei ușor rotunjit, Regina trecu repede
pasajele înguste ale butoaielor. Grosimea lui MacGregor l-a încetinit și a fost lăsat să facă asta
urmează după fustele ei zburătoare. O lovitură puternică a precedat pe Jack îngrozit
țipete.
Regina a alergat în camera din spate să-l vadă pe Jack atârnând de Tall Tom's
mâna întinsă. Echilibrat pe cele două picioare din spate ale scaunului său, Tom le-a întins pe ale lui
mâna liberă pe masă lângă un cuțit Bowie. L-a scuturat pe Jack ca o pisică care se joacă
cu un mouse. „O să-l rezolv bine pe ticălosul ăsta. Așa că nu mai poate genera sânge roșu”, el
trase.
— Îndrăznesc să spun că nu o vei face, șuieră Regina lângă el. Lama Bowie fulgeră
iar degetul lui mic stătea departe de mână. Ochii furioși ai Reginei îl zvârliră
în timp ce îl strângea pe Jack de ea.
Apoi mâna lui MacGregor se înfășura în jurul gâtului lui Tom pentru a-l ridica la al lui
picioarele. Lovindu-i o serie de lovituri puternice în fața și stomacul lui Tom, MacGregor
îl forța pe Tom să se lipească de perete.

Pagina 225

Regina l-a scos repede pe Jack în aer curat. „Da!” copilul a plans,
lacrimile curgând pe obrajii lui dolofan în timp ce se agăța de ea.
Liniştindu-l pe Jack în timp ce ea tremura de furie, Regina ridică privirea în sus
Ochii rece de ametist ai marchizului Fordington. „Grățioasa Lady Regina
Mortimer-Hawkes mângâie un copil indian, murmură el. „Ce drăguț.”
Privirea marchizei rătăci în josul bluzei ei largi din vichy, până la umflătură
a bebelusului. — Acum te îmbraci în țăran, doamnă?
"Tată!" Ea îl îmbrățișă mai strâns pe Jack, protectoare.
Îmbrăcat în haine de vânătoare croite, Mortimer-Hawkes și-a bătut drumul
sărtă ritmic împotriva cizmelor lui hesse lustruite. L-a netezit pe cel al lui Jack
părul lucios cu mănușa lui și i-a zâmbit benign Reginei. „Am venit la
să te ridicăm... Când suntem în privat și ne stabilim în propria moșie, poți suna
eu Nigel, draga mea.”
În lumina strălucitoare a soarelui, ochii tatălui ei erau într-o nuanță de ametist pal
în pleoapele umflate. Pielea lui palie a atârna lejer de oasele chipeșului său încă
față. Uitase parfumul lui puternic și parfumat și felul în care corpul ei se încorda
aproape de el. „Nu mă voi întoarce în Anglia”, a spus Regina tăios.
— Vom vedea, murmură el încet, zâmbetul lui lărgându-se cu certitudine.
Făcu semn unui tren de pachete foarte încărcat să meargă fără el. Zece
Bărbații, de la duri occidentali la servitori englezi burly, așteptau cu nerăbdare
Pe spatele calului. Marchezul i-a înlăturat cu o mișcare obișnuită a mâinii.
„Ce aud despre reproducerea ta?”
MacGregor păși în lumina soarelui, mâna sprijinindu-și lejer pe arma
fundul. La aceeași înălțime ca englezul elegant, MacGregor este mai greu, mai puternic
corpul îl făcea să pară mai înalt. Regina îşi prinse parfumul masculin proaspăt şi săpun şi
a inspirat adânc, având nevoie de confortul lui pentru simțurile ei zdruncinate.
Amândoi bărbați puternici, s-au înfruntat și s-au evaluat ca niște cavaleri care se pregătesc
la luptă. S-au înălțat deasupra ei, lovindu-o cu diferențele lor.
Respectat la frontieră, reputația lui MacGregor nu fusese construită
lăcomia sau frica, la fel ca ale marchizului.
Cruzimea a stricat trăsăturile tatălui ei. Ura a pâlpâit cu o clipă înainte
l-a protejat.
Mâna lui MacGregor l-a liniștit pe Jack, apoi s-a lăsat ușor în jos pentru a se odihni la
mic din spatele ei. În acel moment și-a dat seama cât de des și cât de blând
Mâinile întunecate și caloase ale lui MacGregor o atinseră. Degetele subțiri ale marchizului
lăsase o urmă de durere.
MacGregor se temea pentru copilul său și pentru ea, în timp ce tatăl ei se bucura
chinuitoare.
S-a sprijinit ușor de MacGregor, având nevoie de puterea lui și de Mortimer-

Pagina 226

Hawkes urmărea piesa, cu gura strânsă.


Privirea lui Mortimer-Hawkes se plimba pe corpul musculos al lui MacGregor,
zabovind pe pistolul legat de coapsa lui. "Ah, da. Acesta ar fi al lui Tall Tom
nemesis, nespusul domnul MacGregor. Iubitul tău actual .”
Ochii Reginei se ridicară la el cu furie. „Frumos termen, iubit . Iubitul meu
este un termen mai bun, tată, îl împinse ea cu răceală, apoi continuă. „MacGregor,
acesta este tatăl meu, marchizul de Fordington, lordul Nigel Mortimer-Hawkes.
Titlul lui nu necesită o plecăciune.”
Se îndepărtă ușor de MacGregor, ridicându-și bărbia și îndreptându-se spre
marchiză. „Vrea să mă întorc în Anglia cu el. Nu voi."
Ochii de ametist s-au întâlnit și s-au ciocnit când Regina îl bătu pe Jack pe spate. Copilul
adulmecat; ud de lacrimi, cu faţa lipită de gâtul ei. „Părinte, acesta este dl.
MacGregor și fiul său, Jack. Domnul MacGregor este tatăl copilului meu. eu foarte mult
respecta-l. Este un om onorabil.”
Ultimele ei propoziții au subliniat cum nu și-a respectat tatăl sau
consideră-l onorabil.
Pentru o clipă, ochii marchizului au strălucit, dezvăluind că a înțeles
palmă verbală. Adept la acel joc, a zâmbit rece. „Ce remarcabil. Omul
care a născut copilul fiicei mele, a dat naștere și un copil printr-un squaw indian. Cum
Mulți mai mulți copii au același tată, MacGregor?
Regina păşi repede între cei doi bărbaţi înalţi. — E de ajuns, părinte
—”
„Sunt sigur un exemplar fin, de cultură, de sânge nobil”, Mortimer-Hawkes
împins, înfuriat de protecția înverșunată de către Regina a bărbatului.
Ochii tăiați ai lui Mortimer-Hawkes au alunecat de la urechea lui MacGregor la cea a Reginei
picătură de ureche rubin asortată. A înțeles foarte bine cât de mult o prețuia
cerceii mamei și oaful purta unul, asortat cu al ei! The
Englishman și-a protejat rapid furia, exact când Tall Tom se prăbuși de ușă
cadru.
Sângele i s-a scurs prin pânza înfășurată în jurul mâinii lui și el a împins afară
cealaltă palmă, deschizând-o pentru a dezvălui degetul mic tăiat. „Târfa a luat-o pe mine
de data asta, mormăi el printre buzele umflate și însângerate.
Mâna lui MacGregor s-a strâns pe patul pistolului. Degetele subțiri ale Reginei
i-a atins-o pe a lui și o privire întunecată de cunoștință a trecut între ei. Al marchizului
ochii mijiți zăboviră pe banda subțire de aur când mâna Reginei alunecă departe.
El a zâmbit strâns. „Îmi va face plăcere să-l corectez pe Tall Tom. El poate fi
atât de stângă.... Ești invitată la ceai oricând, Regina. Cabana mea de vânătoare va fi
destul de confortabil dacă vrei să vizitezi fără anturajul tău de jumătate de
rase. Oricum, sunt sigur că nu te folosește prea mult în timp ce te reproduci. Deşi
Pagina 227

cu averea ta, îi pot înțelege motivele.”


În spatele ei, MacGregor se încordă, îndreptându-se ușor spre marchiz.
Regina i-a dat repede pe Jack. — Acolo acum, l-a liniștit ea pe copil
privind în sus la expresia încordată a lui MacGregor. „Vom fi bine, iubirea mea.”
Cuibărit în siguranță în brațele puternice ale tatălui său, Jack murmură: „Ta. Mami.”
Se cutremură cu un ultim oftat greu și se uită la ea cu MacGregor's
ochi negri și gene funingine. Copilul ei s-a mișcat atunci, un mădular minuscul căutând mai mult
cameră și amintindu-i că MacGregor și-ar iubi profund copiii.
Dragoste. MacGregor o iubea cu ochii și trupul, deși nu a spus
cuvintele. MacGregor nu poseda... a iubit și a protejat.
Uimită și plină de emoție, ea și-a pus ușor mâna pe
umărul încordat al lui MacGregor.
Încet, ochii negri ai lui MacGregor se coborară spre ai ei.
"Dragul meu. Draga mea, dragul meu domnule MacGregor, repetă ea în șoaptă
și sărută obrazul lui Jack.
Marchezul și-a plesnit brusc pe coapsă cu piciorul de călărie. Apoi, luând
timpul lui, se aplecă să sărute obrazul Reginei. Ea a reacționat instantaneu, smucindu-se înapoi, ea
fata palida.
Expresia sălbatică a lui MacGregor a spus că va acționa în curând și când va acționa
a încercat să-i transmită lui Jack Reginei, ea a refuzat.
„Draga mea, ești minunată. Ai înflorit în mod pozitiv,” Mortimer-
a şoptit Hawkes într-un ton senzual. „La fel de exotic și frumos ca și draga ta,
mama plecata. Draga mea Mariah. Vom avea o minunată bun venit acasă
petrecere când tu și copilul te întorci la moșia mea.”
Când se îndreptă și se dădu înapoi, ochii reci ai marchizului se întâlniră
Cele plate negre ale lui MacGregor deasupra capului Reginei. Tonul englezului a provocat
Regina să tremure. „Ne vedem în curând, draga mea. Curând."
~***~
În acea seară, mâna deschisă a lui MacGregor s-a izbit de peretele din bușteni
camera noua. „Violet, un bărbat are grijă de familia lui. Nu lasa pe nimeni, nu
chiar și tatăl ei, insultă-și soția.”
— MacGregor, a avertizat ea strâns, apăsându-și mâna pe stomac.
Odată început, copilul lui MacGregor se agitase din nou, amintindu-și mădularul minuscul
cum ea și Jack aveau mare nevoie de tatăl lor, la fel ca și ea. „Nu va exista
luptă."
Își coborî fața spre a ei. „Te rog să-mi împarți patul. Sunt
cerându-ți să îndoiți gâtul înțepenit și să mă lăsați să plătesc pentru nevoile noastre.”
Își aruncă sacoșele pe banca aspră dintre ei. „Există
monede și pepite acolo. Faci cu ei cum vrei. Ai un cap bun

Pagina 228

pentru cifre și afaceri, dar când vine vorba de bunul simț, ești un pas departe
sub rezonabil, spuse el într-un vuiet scăzut, punându-și mâinile de fiecare parte a ei
cap.
Răgușit de emoție, vocea i se adânci. „Îmi porți copilul, Violet
MacGregor. Nu va fi tratat ca un nenorocit pentru că ne negi căsătoria
jurăminte.”
Regina ridică privirea spre el și își arcui o sprânceană fină. „Am spus, va fi
fara lupta."
MacGregor s-a năpustit și a răvășit și totuși ea nu se temea de el așa cum o avea de ea
Tată. Ea i-a zâmbit răutăcios, surprinzându-l. „Ești destul de terminat
îți arunci ordinele, domnule?... „El”, spui tu. Dacă copilul este fată?”
Distras de la tirada lui, buzele lui MacGregor s-au întredeschis în timp ce clipi de două ori.
"O fata... ?" S-a încruntat, tresărit la acest gând și răzbătându-și degetele
prin părul lui. „Cred că ar fi și mai bine. Una cu buclele tale și
ochi, dulci de îmbrățișat...”
Apoi, într-o stare de spirit schimbătoare, MacGregor și-a înclinat capul arogant. "Tu
zâmbesc și îmi uit propriul nume, dar nu de data asta. O fată are nevoie de protecție
numele unui tată chiar mai mult decât al unui băiat aici. Un iubit, m-ai sunat. 'Ale mele
iubire, ai spus. A fost tot un joc pentru el? Îmi porți inelul, dar îmi refuzi drepturile
înaintea întregii zone rurale. Un metis, ei îmi spun... o rasă. Are engleza
doamnă, un biet câine de companie care îi urmărește fustele? Sau un bărbat care o protejează și
își împarte patul în fiecare seară?”
Degetele lui s-au strâns pe maxilarul ei, încruntat sălbatic. „Spune-mi, doamnă
Mortimer-Hawkes MacGregor... te amuză rasa neplăcută?
„Știi că nu cred că...”
Apropiindu-se, MacGregor își trecu degetele în jurul falcii ei. Au tremurat
în timp ce se mişcau încet pe buzele ei. „Gândește-te să ne iubești copilul și Jack și
pe mine. Vreau să știu un lucru... Vrei să mergi cu tatăl tău?” el a intrebat
inegal.
„Nu mă voi întoarce cu el”, a răspuns ea hotărât.
MacGregor o studie o clipă, apoi se aplecă să-și atingă buzele
al ei. „Atunci rămâi cu mine, Violet... Spune-mi „soț” ca să audă lumea.”
Următoarea suflare rămase singură în lumina lunii.
~***~

Pagina 229

Capitolul optsprezece
Marchezul de Fordington și-a sprijinit cizma pe un buștean și a băut ultimul din
cel mai bun brandy al lui. O turmă de antilope s-a deplasat pe o pajiște, cu semnele albe
ciudat în lumina lunii. Marchezul le-a urmărit progresul în pini luxurianți, ai lui
gânduri despre MacGregor.
„Inamicul meu de moarte. Doar unul dintre noi o poate poseda pe femeia Mariah”, el
spuse liniştit, aruncând balonul de argint deoparte şi tamponându-şi buzele cu un in
batistă. „În cele din urmă, voi deține Pagan și copilul dumneavoastră, domnule Two Hearts
MacGregor.”
Copilul care creștea în pântecele lui Pagan purta sângele indian al lui MacGregor.
Își desfăcuse coapsele și îi lăsase lui MacGregor să se târască între ele... Ea
purta inelul ieftin al sălbaticului, protejând-o pe MacGregor cu trupul ei în Primrose.
Gura chipeșă a lui Mortimer-Hawkes se subție în timp ce se gândi. "Tipic pentru
rasa de frontieră. Analfabet, bufon crud. Pagan are o istorie de a fi
greu... jucându-se cu oile şi amestecându-se cu ţăranii. Ea este pur și simplu
joc jocuri. Nu ar fi putut să-l iubească pe nebunul ăsta, MacGregor.
Închise ochii, urandu-și vederea atingându-se degetele subțiri ale Reginei
Umărul puternic al lui MacGregor. „Omul este un sălbatic, abia legat de el
maniere. Produsă de strămoși abia îndepărtați de la animale, ale bastardului
descendența se compară cu greu cu nobilimea engleză.”
În Primrose, văzuse o femeie care trecea uitându-se deschis la MacGregor
foame. Aspectul aspru și sălbatic al tânărului ar captiva pe oricine
femeie, hotărî Mortimer-Hawkes întunecat. Odată, fusese la fel de puternic, exact
la fel de devastator pentru inimile femeilor și el alegea paturi calde și plăcute.
MacGregor mergea cu o plimbare arogantă, ca o pisică de munte târâind
domeniul lui.
Mortimer-Hawkes a recunoscut modul în care mâna lui MacGregor se sprijinea cu ușurință
arma lui, spirala încordată a degetelor lui slabe, maro. Bărbatul mai tânăr este adânc
ochii s-au aprins când Mortimer-Hawkes a sărutat obrazul Reginei, apoi s-a schimbat
la ochii negri ai unui om care ucis și văzuse iadul. El a avut
înfățișarea periculoasă a unui lup, care își protejează partenerul până la moarte. Cu toate acestea, Regina era legată
el cu ușurință cu atingerea ușoară a mâinii ei mici.
Mortimer-Hawkes râse cu voce tare. „Frumosul meu MacGregor, tu ești
posedat. O voi avea pe Mariah destul de curând... În loc să te ucid repede, eu
alege să-i arăți Reginei cum te înfrângi față de superiorul tău. O bătaie ar trebui să facă
frumos.... Da, o moarte rapidă nu ar arăta slăbiciunea ta...”
~***~
Mariah... Mariah... Vaietul ciudat al lui Jennifer alunecă prin cabina liniștită.

Pagina 230

Regina se întoarse pe patul ei, întinzând o mână spre corpul solid al lui MacGregor și
nu a gasit nimic.
„Tu ești Mariah. Sângele din sângele meu”, a răsunat în șoapta mamei ei
noapte. „Eu sunt Mariah... tu ești Mariah. Puterea pietrei nu este nimic fără
femeie care o deține. Nigel cunoaște secretul lui Mariah. El știe că trebuie
să aibă femeia și piatra ca să-i păstreze averea și marea putere. El trebuie
stăpânește-mă... el trebuie să te dețină, fiica mea iubită. Nu trebuie să fii
Deținut...."
„Shh”, a cântat Jennifer din trecut, mângâind părul lung și negru al Mariah.
„Marchisul nu-ți va face rău fiicei tale, Mariah. Mă voi ocupa de asta.”
„Va ucide pentru a-și păstra puterea...”
Suspinele adânci ale Mariah au devenit bătăile grele ale inimii Reginei.
În clipa următoare, ea s-a ridicat, instantaneu trează, cu inima bătându-i puternic.
De obraz i se agățau cârlițe umede, cu rochia udă de febră. „Eu sunt Mariah”, ea
şopti în umbră. „ Eu sunt Mariah. Tatăl meu îl va ucide pe MacGregor
ai pe mine. ”
~***~
Trei zile mai târziu, Regina s-a sprijinit de peretele rece și umbrit al cabinei.
În soarele fierbinte al după-amiezii, bărbații s-au străduit să încadreze un alt buștean.
Cele două dormitoare și o bucătărie au crescut încet în jurul podelelor noi din lemn.
Mândru de munca lui, MacGregor l-a bătut pe Tiny pe spate. lui MacGregor
dinții albi îi tăiară fața bronzată întunecată în timp ce rânjea. Picătura ei de rubin
a surprins soarele de iulie, trimițând o lumină roșie strălucitoare.
Ea a atins inelul de aur de pe deget. Ea îi rănise mândria cu care
Primrose. Acum, de fiecare dată când se apropia de el, MacGregor se uita rece la el
ea cu dispreț rigid și masculin.
Copilul lui a lovit cu piciorul în ea, iar ea a liniștit mișcările cu palma.
Dacă MacGregor rămânea, marchizul l-ar ucide.
Jack alergă la tatăl său, ridicându-și brațele. MacGregor chicoti și îl aruncă pe Jack
ușor, așezându-l pe umerii goi în timp ce vorbea cu ceilalți bărbați. El
arătă spre un baraj de castori, apoi spre o pajiște luxuriantă unde plănuiseră noul
gradina pentru plantarea de toamna.
Planta de lavandă începe să crească lângă noul gard de șină, capete mari violete
căzută ușor în soarele fierbinte. Usturoiul și ceapa de iarnă împărțeau gardul,
ferit de Rosebud și capră. Oile pășteau într-o poiană înaltă
îngrijit de Laddie.
Regina a inhalat și a savurat parfumul de cherestea nouă, bucurându-se de măturarea
floarea-soarelui răsărind peste un deal rotunjit.
Ea răsuci inelul lui MacGregor și o privi pe Lilly gătind masa de seară

Pagina 231

peste un foc exterior. Acesta a fost visul ei, un pământ nou și o viață nouă. În trei
luni de zile ea avea să dea naștere copilului lui MacGregor. Învăluit în dragostea ei și
MacGregor's, noul copil și Jack nu vor cunoaște niciodată chinul lor
vietile parintilor.
Se încruntă, amintindu-și brusc de tatăl ei, plecând din Anglia
plutește în apropiere. Fără avertisment, marchizul ar putea să o lovească și să o spargă
vise.
Copilul se mișcă neliniștit în cuibul său cald, iar mâna Reginei se netezi
partea ei.
MacGregor cunoștea bine pericolele unui copil nenorocit. Un om dur, era
de asemenea blând și iubitor. Luptând pentru fiul său, MacGregor o luase drept a lui
soție. Ea răsuci din nou inelul. MacGregor merita mai mult decât coșmarurile ei
și trecutul ei.
Centura lui de pistol atârna de un cuier de lângă capul ei, cartușele strălucind în interior
soare. Nu putea muri din cauza ei.
Piatra Mariah și alte bijuterii umpleau o geantă de piele, cântărind foarte mult
buzunarul șorțului ei. MacGregor avea să cunoască în curând trecutul ei înspăimântător. Și apoi
trebuie sa plece....
De-a lungul distanței de iarbă luminată de soare, MacGregor se uită la ea. Un mușchi
s-a mișcat ușor în falca lui, buzele lui întărindu-se în timp ce privirea ținea și se încingea. Atunci
s-a întors să vorbească cu Pierre, împărțind un val de apă.
Lângă ea, Mose scuipă un jet de tutun într-o cutie. „E al naibii de nebun, asta
MacGregor Two Hearts este. Nu genul de luptă zguduitor. Dar genul care
stă și mănâncă în măruntaiele unui bărbat. Nici nu am spus un cuvânt despre asta.”
— Am avut un mic dezacord, Mose, murmură Regina, netezind
bluza ţărănească lejeră peste pruncul lor.
„Huh! MacGregor îl doare rău, mormăi muntele, mergând
pe lângă ea spre bărbați. — Aș spune că nu ar fi nevoie de mult pentru a-l remedia, domnișoară
Violet. Fă-o repede. Vreau să-mi țin urechea bună.”
Ochii lui MacGregor s-au aruncat spre ea, apoi s-a întors, înclinând capul spre
ceva ce spunea Lilly.
Frecând spatele neted al lui Venus, Regina a urmărit corpul înalt al lui MacGregor. Ea
tânjea să-și apese buzele de pieptul lui gol, să se odihnească în brațele lui...
Câteva clipe mai târziu, Regina se îndreptă spre bărbați; purta un bumbac ușor
pătură înfășurată în jurul pâinii unse cu unt și gem. Ochii adânci ai lui MacGregor
a urmărit-o până când a stat lângă el. — MacGregor, te deranjează să te plimbi cu el
eu în pădure?”
Un mușchi i s-a mișcat în falcă și capul i s-a ridicat arogant.
"O plimbare?" Marginea tare a vocii lui profunde dovedea că ea nu avea

Pagina 232

este ușor să-și salveze rănile.


Regina și-a umezit buzele și a trecut cu vârful degetului pe cicatricile de pe pieptul lui.
„M-am gândit că putem lua masa în seara asta.”
„ Mon Dieu! ” a exclamat Pierre cu un rânjet larg. „Cred că doamna a venit
să te adun, MacGregor Two Hearts.”
Dar MacGregor urmărea deja silueta mică a Reginei peste tot
luncă și în pădure.
Într-o poiană, Regina întinse pătura și se așeză într-un vârtej de fuste.
MacGregor și-a încrucișat brațele pe piept, fermecat de modurile feminine
ea s-a pregătit să țină judecată.
Lumina soarelui se filtra prin aspeni încurcate în coroana ei de împletituri.
În jurul ei se jucau lumini și umbre, un picior zvelt și palid scăpa din pliurile ei
jupon din dantelă și fustă lungă. Bluza ei lentă alunecase de pe un umăr
curba satinată care îl fascina în timp ce ea punea o geantă de piele lângă mâncare.
Luându-și mocasinii jos, și-a mișcat degetele de la picioare și a smuls o violetă de lemn
să-i bage părul.
„Este atât de cald și nemișcat. Am făcut pâine azi dimineață devreme în cuptorul acela minunat
Minuscul construit afară, iar untul Rosebud este delicios.” Regina sa arcuit, alergând
mâinile ei peste ceafă, mișcarea uscându-i gâtul lui MacGregor.
Neputând să-și îndepărteze privirea, s-a rezemat de un mesteacăn și a studiat culoarea
ridicându-i în obraji. Ea ridică privirea spre el neliniştită. „Cu siguranță te poți odihni în
căldură...."
MacGregor se îndreptă spre pătură, privind în jos la ea. "Tu ce faci
vrei, Violet?
— Ai putea sta, draga mea, șopti ea, punându-și mâna pe a lui tare
vițel. MacGregor s-a încordat, mușchii strângându-i-se sub pielea pieptului. El
și-a urmat lungimea subțire a brațului ei până la bluza joasă, urmărind golul
între sânii ei. "Vă rog?" întrebă ea încet.
Ochii i se îngustară. "Vrei ceva. Ce este?"
„Un chilipir, nimic mai mult. Dar la timpul său, șopti ea răgușită,
temându-se că se va întoarce.
— Un chilipir, repetă el sumbru, ghemuindu-se lângă ea. El a atins
cercel în lobul ei. — În condițiile cui, soție?
„MacGregor...”
I-a desfăcut împletiturile, slăbindu-le. Părul i-a căzut în jurul ei, ondulandu-se
pătura. MacGregor a îndepărtat un fir de sânii ei luxurianți, expresia lui
greu. „Îmi negi drepturile ca soț, dar copilul nostru crește în tine.”
Mâna lui a netezit copilul, găsind un mic membru care lovi cu piciorul. Cu blândețe
MacGregor și-a mângâiat curba abdomenului. „Ce târg, dragă soție?”

Pagina 233
Ea îi mângâie planurile feței, mângâindu-i maxilarul încordat. „MacGregor,
tu... nu eu... sunteți în mare pericol. Jack ar putea fi rănit...”
„Spune-o”, a poruncit el, o înfășurare întunecată de furie urcându-i pe obrajii întunecați.
„Am ceea ce am căutat”, șopti ea, trecându-și brațele în jurul gâtului lui.
"Mai mult."
MacGregor și-a purtat un sărut ușor fără să se miște. „Violet, împingi...”
a avertizat el nesigur.
Când ea s-a ridicat în genunchi, trântindu-l pe pătură, el l-a prins
ea cu blândețe. "Copilul...."
— Copilului îi este dor de tine, MacGregor Two Hearts, îi șopti ea împotriva lui
buzele, degetele ei netezindu-i părul.
„El?” Respiră uşor, mângâindu-i curba rotunjită a şoldurilor şi
observând noua moliciune din trupul ei. "Tu?"
Ea l-a sărutat pe umăr, iar mângâierea dulce i-a amintit de ostenelile lui,
cum transpirase... Lăsând-o ferm deoparte, MacGregor se ridică să se dezbrace
hainele lui departe.
Ea l-a urmat până la pârâu, admirând balansul larg al umerilor lui
înclinându-se până la șoldurile înguste și musculoase și la lungimea lungă a picioarelor.
Rezemat de un mesteacăn, ea sa bucurat de vederea lui MacGregor făcând baie în
apă de mică adâncime. Și-a întins apă peste cap, râurile de apă care se prăvăleau
pielea lui bronzată întunecată până la fesele palide și slabe și picioarele puternice. Lumina soarelui
a sărit de-a lungul apei, prinzând lumini aurii pe apa ondulată și pe
om.
Alunecându-și bluza și juponul, Regina a intrat în pârâu
îmbrăcată în camisolea și pantalonii ei de dantelă. MacGregor rămase nemișcat în timp ce ea
a căzut apă în mâinile ei, spălându-i spatele și umerii. Tremura ca ea
mâinile i-au mângâiat șoldurile, stând nemișcate în timp ce degetele ei alunecau spre buricul lui și s-au rotit.
ea usor. Ea îl sărută pe umăr în timp ce mâinile ei alunecau încet mai jos, netezind
durată trezită a bărbăţiei sale.
MacGregor inspiră brusc în timp ce obrazul fierbinte al Reginei îi apăsa pe coloana vertebrală.
apoi sărută fiecare cicatrice cu gura întredeschisă. Într-o mișcare rapidă, el repede
s-a întors și a luat-o în brațele lui. "Violet...."
„Dragul, iubitul meu MacGregor”, a răspuns ea încet, înfășurându-și brațele
în jurul lui în timp ce o ducea înapoi în poiană.
Stând cu ea în brațe, MacGregor s-a rezemat de un copac. Ochii lui
închis când ea îi sărută gâtul, urechea, ciugulind picătura urechii.
Râsul lasciv al unui bărbat alunecă prin poiană și brațele lui MacGregor
strâns înainte ca el să o dea deoparte. În clipa următoare, MacGregor intră în el
pantalonii și stătea în fața Reginei. Își prinse fustele aruncate de bărbie

Pagina 234

în timp ce marchizul se îndrepta spre ei.


„Ce drăguț”, a gândit el, luând în considerare părul răsturnat sălbatic al Reginei și
înroșirea i se ridică în obraji.
Ochii i-au alunecat pe corpul încordat al lui MacGregor până la pantalonii săi descheiați. El
ridică un baston de abanos lângă gâtul lui MacGregor și atinse zăvorul. Un subțire
lama a alunecat liber, aducând o picătură de sânge. „Fără arma ta, înțeleg. Ce perfect.
Tall Tom îmi spune că ești un pușcăr și un bătaietor mortal. Îl doare
răzbunare."
Tall Tom se mișcă din umbra copacilor în tăcere, purtând-o pe a lui Venus
corp. Laba ei din față, tăiată și sângerândă, s-a lipit de picior de un tendon subțire. Tom
a scăpat câinele în iarbă; Venus se văita și se strădui să se ridice. The
cizma pădurarului a împins-o în jos și a ținut-o cu ușurință în timp ce el scoase pistolul,
îndreptându-l spre MacGregor.
„Venus își va pierde laba dacă nu viața ei”, gândi încet Mortimer-Hawkes.
„Accident îngrozitor. Am găsit-o prinsă în capcanele lui MacGregor. Dacă nu ar fi a ta
animal de companie, draga mea Regina, aș fi fost amabil, băgându-i un glonț prin cap
pentru a pune capăt agoniei. Dar din cauza dragostei mele pentru tine, am returnat-o la tine
păstrarea. Desigur, dacă acest interviu merge prost, o pot scoate cu ușurință din ea
durere. Pădurarul tău bun s-ar putea să-și întâmpine și moartea.”
Ochii lui curgeau rece pe umărul ei gol. „Amuzant... o întâlnire în pădure.
O nimfă frumoasă și un satir îndrăzneț aflat în pragul amorului. Cum
încântător.”
Cu un strigăt blând, Regina se îndreptă spre câinele ei, dar rămase lângă
brațul lui MacGregor. Mușchii de peste umăr i s-au strâns, corzile în picioare
afară în relief. — Lasă-o să plece, spuse el încet. "Poti sa ma ai."
Mortimer-Hawkes ridică lama pe părul întunecat al Reginei și lovi
violet departe.
„Îmi pare rău, omul meu bun. Ea ți-ar aduce prietenul nubian și restul
ticăloșii.... Regina are nevoie de o reamintire despre cine și ce este, spuse el, întorcându-se.
înapoi la MacGregor. „Mai târziu, când vom termina, va fi liberă să plece.”
Cuțitul alunecă peste umărul tânărului, scoțând sânge. "Ea e
se reproduc acum, murmură Mortimer-Hawkes, studiind chipul mic al Reginei
încadrată de un râu măturator de păr de corb. „De asemenea, destul de drăguț. Are asta fierbinte, păgână
aspectul mamei ei, amestecat cu ceva mai puternic, mai sălbatic... aproape tropical
căldura lui. Este ură, draga mea Regina? Sau este dragoste?” a întrebat el, batjocorindu-se de ea.
"Ce vrei?" întrebă MacGregor prea încet.
Temându-se de răspunsul tatălui ei, Regina și-a alunecat mâna în jurul lui MacGregor
lateral pentru a-l apăsa protector împotriva ei.
Mortimer-Hawkes surprinse mișcarea, cu expresia strălucitoare de furie.

Pagina 235

„Regina are nevoie de o lecție. Te-am ales ca exemplu.”


Și-a apărat repede furia, ștergând o frunză de pe haina de vânătoare.
„Regina este destul de bogată, știi. Desigur, averea ei era în pastrarea mea,
până când a devenit hoț... Am încredere că ai pus Mariah și celelalte bijuterii
într-un loc sigur, draga mea.”
Privirea lui alunecă pe corpul ei, aproape ascunsă de cel puternic al lui MacGregor.
Vârful lamei lui se prinse de dantelă fragilă care îi peria brațul gol. "Obține
îmbrăcat, Regina. Tall Tom saliva la gură. Nu am vrea să expunem
acele farmece minunate pentru prietenii săi care ni se vor alătura în curând.”
— Îmbrăcă-te, Violet, îi ordonă MacGregor încet. Venus s-a plâns jalnic,
iar lacrimile Reginei i-au alunecat pe braț.
Mortimer-Hawkes a urmat urmele argintii cu vârful cuțitului.
trasând o linie albă pe pielea întunecată a lui MacGregor.
„Tată, te rog...” a implorat Regina în timp ce se îmbrăca repede.
„Pentru că te iubesc profund, Regina... și pentru că sunt îngrijorat pentru tine
viitor și copilul pe care îl porți, am decis că MacGregor ar trebui să plătească prețul
pentru neascultarea ta. Să-l omoare ar fi prea ușor. Nu l-ai vedea niciodată pe a lui
slăbiciune în acest fel. Mai bine să-ți dai seama că el este inferiorul nostru, decât un iute
moarte. Da, moartea ar fi mult prea simplă. În timp, îți vei da seama că trebuie
întoarce-te cu mine. Vei vedea cât de prost ești pentru această... rasă.”
„Tată....” Îmbrăcată acum, Regina a pășit în fața lui MacGregor, doar ca să
pune-l să o pună ferm deoparte.
Ochii de ametist întunecat ai lui Mortimer-Hawkes îi întâlniră pe cei ai Reginei pentru o clipă lungă
înainte ca ei să rătăcească în josul sânilor ei împinși până la umflarea bebelușului ei. El
a respirat greu, cu nările fulgerându-se, în timp ce întinse mâna pentru a-și pune palma peste
movilă întinsă. "Captivant. Rafinat. O femeie cu copil plină de pasiune...”
În acea clipă, MacGregor era pe el. Patul pistolului lui Tall Tom s-a prăbușit
pe capul lui MacGregor, cu greu, exact în momentul în care cinci bărbați aspri ieșiră din tufă.
Doi bărbați l-au prins pe pădurar în timp ce acesta se prăbuși, atârnând în strânsoarea lor. ei
se uită la Regina, apoi la Mortimer-Hawkes, aşteptând instrucţiunile lui.
Mortimer-Hawkes se clătină înapoi, ștergându-și mâna pe gura ruptă
și uitându-se la degetele lui însângerate. — Ține-l pe nenorocit, ordonă el. „Tom, te rog
dă-i lui MacGregor o lecție de maniere.”
Regina s-a aruncat asupra tatălui ei, iar el a râs încântat, repede
capturându-i încheieturile. — Te vei bucura de asta, Păgân. Ar trebui să se potrivească sălbaticului tău
sânge.... Ușor acum... te reproduci. Nu vrem să fie rănit copilul, nu?
Loviturile sălbatice ale lui Tom îl izbiră pe MacGregor în timp ce se lupta cu oamenii
ținându-l de brațe. Cotul i-a lovit un bărbat în coaste, rupându-le exact când a lovit
Tom în stomac. Uriașul cu un singur ochi căzu în genunchi, strângându-l pe burtă.

Pagina 236

Ceilalți trei bărbați s-au mutat repede, iar Regina s-a îndepărtat de Mortimer...
Hawkes a apucat să se arunce asupra unui bărbat, scărpinându-l pe față.
Marchezul o luă pe spate, apăsându-și brațul peste pieptul ei până când ea
s-a zbătut pentru respirație. — Acum, păgânul meu sălbatic, cântă el încet în ea
ureche. „Totul la timp, iubirea mea.”
Plin de furie, MacGregor se înfrunta cu el, sângele curgând din tăietura de pe a lui
cap. — Lasă-o să plece, îi ordonă el, gâfâind. "Lasa-o sa plece, sau te omor."
Mortimer-Hawkes ridică un mic cuțit pe gâtul încordat al Reginei. Apoi el
a râs când un bărbat l-a lovit pe MacGregor din spate, aducându-l în genunchi.
— Leagă-l de un copac, ordonă Mortimer-Hawkes încet, punându-și mâna peste
Gura Reginei în timp ce se zvârcoli împotriva lui. „Tom, ai grijă de gunoaiele astea...”
Când au terminat, MacGregor a atârnat inconștient de frânghiile legate
la un mesteacăn. Mortimer-Hawkes a eliberat-o pe Regina, care a fugit la MacGregor.
Îndreptându-și jacheta, marchizul se îndreptă spre inconștientul MacGregor
și și-a tras capul în sus de păr.
— O treabă bine făcută, murmură el, asigurând cercelul cu rubin între el
degetele și smulgând-o. A șters cu grijă bijuteria și a băgat-o în a lui
buzunarul de la piept. „Bijuteriile mamei tale dragi în urechea unui sălbatic. Într-adevăr, păgâne. The
gândul este dezgustător. Poate ar trebui să-mi dai bijuteriile pentru a le păstra
până când ești gata să te întorci în grija mea.”
Regina se cutremură, agăţându-se de trupul prăbuşit al lui MacGregor. Ochii ei străluciră
cu lacrimi si furie. „Nu o vei avea niciodată pe Mariah, tată”, scuipă ea cuvintele
la el.
„Draga mea, ești o femeie desfășurată, dar sunt sigur că până ești
gata de reproducere, vei aplauda acțiunile mele. Noblesse oblige, știi.
Nu fi surprins dacă MacGregor te abandonează pe tine și pe copilul lui după asta. voi astepta
întoarcerea ta. Înțelegi că Jack nu ar trăi mult în grija ta...
ar trebui să stai departe de mine. Veți avea cea mai bună îngrijire la naștere.
Adio .”
~***~
MacGregor s-a chinuit să se târască din ceata tulbure, plină de durere, cea a Reginei.
miresme și sărutări blânde înconjurându-l ca ploaia de primăvară.
„Nu am vrut să te las să mergi după ajutor”, a șoptit ea în timp ce geamătul unui bărbat.
suna departe. Durerea l-a cuprins și a descoperit că sunetul era al lui
proprii. Șoaptele nesigure ale Reginei i-au liniștit pulsațiile din craniu. "Vai
dragă, iubirea mea, inima mea scumpă...”
Ridică un capac umflat ca să-l închidă din nou cu o cârpă rece. "Draga mea
MacGregor, dulcele meu cavaler iubitor...” strigă Regina, ajustându-și capul
poala ei.

Pagina 237

Sărutându-i vânătăile, ea a tamponat și a inspectat tăietura plasată acolo de Tom's


fundul pistolului. MacGregor zăcea în încurcătura moale de brațe și păr mătăsos, copilul lui
lovind cu piciorul în obrazul lui. Regina se mișcă ușor, lacrimile ei picurând continuu
obrazul lui. „Oh, MacGregor... MacGregor... ce vom face?”
A respirat precaut, observând că coastele îi erau încă intacte. „Vom fi doar
bine, reuși el peste buzele umflate.
"Oh! Oh!" Legănându-i cu grijă maxilarul cu palmele ei, Regina îl sărută cu nerăbdare
fata lui. „Ar fi trebuit să-ți spun mai devreme... Tatăl meu nu se va opri la nimic.”
Un cârcel mătăsos i-a alunecat pe obraz, iar MacGregor a închis ochii,
inhalând parfumul. „Mi-ai spus ce?” şopti el, conştient că i se odihnea obrazul
pe sânul cald și moale al Reginei.
Palidă în ceața umbrelor și a părului ei, chipul Reginei se aplecă asupra lui.
Ochii ei violet închis străluceau de lacrimi. „Despre bijuterii, despre
totul... Trebuie să pleci, MacGregor. Te vreau în siguranță...”
„Și tu și copilul meu?” întrebă el cu grijă, speriat pentru ea.
„Nu mă va răni nici mie, nici copilului. Are nevoie de mine. Jennifer, asistenta mea, mi-a spus
despre legenda. Piatra Mariah este inima unui idol antic și este
zestrea de mireasă. Femeile din familia mea sunt simboluri ale puterii și sunt unite cu
Piatra Mariah, ei vor aduce putere și bogăție omului care posedă
pe amândoi... Trebuie să mă posede...”
„Violet... iubito...” MacGregor se ridică încet, liniștind-o
distanta mica. De teamă că nașterea Reginei ar putea veni în curând pentru că
din emoțiile ei sălbatice, MacGregor și-a mângâiat părul. „Ușor acum, dragă...
Acestea sunt doar vise.”
— Tatăl meu ar ucide pentru mine și pentru piatră, a spus ea cu amărăciune. "El iubea
mama, în felul lui. Cu toate acestea, el a ucis-o, a scurs-o de viață prin cruzimile lui. eu
nu ți se va întâmpla asta.”
Ea și-a aruncat brațele în jurul lui, agățându-se strâns de el. „O, săracul tău
cap... urechea ta săraca și prețioasă... e tăiată în două.” În clipa următoare, se aşeză pe spate
pe călcâie și și-a înfășurat tandru capul în camisola ei umedă.
„Ești iubita mea”, a spus ea cu înverșunare, băgând puțină dantelă și dăruind
MacGregor un sărut rapid, posesiv pe buze. „Tatăl copilului meu și al meu
propriul soț drag și iubitor. Tata nu avea dreptul să te rănească, încercând să mă aducă la
toc. Sunt furios pe el. Nu-l voi ierta niciodată... În altă clipă, eu
i-ar fi dat bijuteriile să plece...”
În timp ce MacGregor s-a confruntat cu durerea și cu noul său statut – „soțul meu”, ea
spusese — Regina a rupt o geantă de piele. „O parte din zestrea mamei mele
a fost aici tot timpul. Ar fi putut să o aibă cu ușurință.”
Din geantă s-au prăbușit bijuterii, diamante, smaralde și un imens roșu-sânge

Pagina 238

rubin atașat de un lanț greu de aur. Ținându-l strâns de mână, Regina scotoci
prin bijuterii pentru a găsi inelul greu de aur al unui bărbat, gravat cu un elaborat
M. „M pentru Mariah”, a spus ea. „Tatăl meu nu a știut niciodată că există inelul. Jennifer
a spus că e pentru păzitorul Mariah, cel care o ține în siguranță.... Nu vreau
Nigel a ucis, MacGregor. El este bunicul copilului nostru.”
Glisând inelul pe degetul slab al lui MacGregor, expresia Reginei se întunecă.
„Iată, iubirea mea. Ți se potrivește bine. Poarta-l cu dragostea mea in timp ce iti port nunta
inel."
MacGregor studie inelul de aur complicat și greu. Durerea năvăli
el, cu coastele învinețite, buzele groase și cu gust de sânge. Dar în acest moment, el
cu siguranță visa, pentru că Regina îl etichetase drept soțul ei.
Tot ce si-a dorit....
Apoi un alt gând a făcut ca durerea să ricoşeze prin inima lui. "Face asta
înseamnă că ești de acord să fii soția mea?” întrebă el încet. „Sau aceasta face parte din partea ta
chilipir nou? Sau asta pentru a-l sfida pe tatăl tău?”
„L-am urât când te-a rănit. Mai mult decât am făcut-o vreodată”, a spus ea
cu amărăciune, tremurând de mânie. „Am hotărât să-mi aduc poziţia aici, în mijlocul
tot ce am visat. Luptându-se cu el în propriile sale condiții. Dar, iubirea mea, soțul meu, tu
trebuie să-l duci pe Jack în siguranță... și pe tine însuți.”
Se aplecă să sărute inelul. „Purtă asta cu dragostea mea. Ia orice tu și
Jack trebuie să plece. L-ai văzut pe tatăl meu – este obsedat să mă dețină. El
nu mă va răni; are prea multă nevoie de mine.”
„Vrei să fug.” Gura învinețită și tăiată a lui MacGregor a scuipat cuvintele
în aerul luminat de soare. Inelul strălucea în soarele după-amiezii târzii, în timp ce el și-a ondulat
degetele într-un pumn. Degetele i se albiră. „Sau îți cumperi libertatea?”
Degetele ei s-au oprit, cu ochii mari. „Vreau pe tine și Jack în siguranță. Purtați
Sună ca o amintire a dragostei noastre.”
se văita Venus, târându-și piciorul în timp ce se târa spre ei. „Săracul meu
minunat..."
MacGregor l-a liniștit pe ogar cu blândețe, murmurând către ea. „Va pierde
piciorul. Dă-mi o fâșie de dantelă să o leg.”
Venus s-a liniștit instantaneu, permițându-i să îngrijească piciorul. MacGregor se ridică
încet, apoi s-a aplecat și a luat câinele pentru a o duce spre cabină.
Tiny, Mose și Pierre au fugit la ei.
„ Mon Dieu! ” a exclamat Pierre luând câinele. "Ce s-a întâmplat?"
MacGregor s-a prăbușit în brațele uriașe ale lui Tiny și a căzut în întuneric...
~***~
S-a trezit în cabină în noaptea aceea. Corpul moale al Reginei s-a curbat în spatele lui,
copilul lor dându-l cu piciorul. Mâna ei s-a sprijinit ușor pe partea lui și respirația ei

Pagina 239
i-a trecut gâtul. Pentru o clipă, MacGregor zăcea liniștit, învăluit de
parfumul ei. „Dragostea mea, dulcea mea dorință”, murmură ea adormită, mângâind părul
pe pieptul lui.
Venus șchiopătă spre el, punându-și capul pe brațul lui. MacGregor îl mângâie pe
ogar, observând felul în care piciorul mic al Reginei alunecase pentru a se sprijini pe al lui. Ea
a oftat și a șoptit ceva în somn, sânii ei împingându-și ferm
l.
Având grijă să nu o trezească pe Regina, MacGregor se dădu jos din pat și
a pășit dureros în noaptea senină cu lună.
Inelul Reginei îi cântărea mâna, iar el o ridică la lumina lunii, studiind
designul complicat.
Umbrele s-au mișcat brusc, iar Pierre a alunecat în lumina lunii. El
îl bătu pe MacGregor pe umăr și îi întinse o sticlă de whisky. "Asa ca
copilul micuțului se trezește, mais non ? Violet nu ar lăsa pe nimeni să te îngrijească, dar
ea însăși... prețiosul ei MacGregor. Un astfel de copil... porți dantelă de femeie
lenjerie în jurul capului și leșin la cea mai mică durere. Acea Violet, ea
te-am cusut cu mătase... cusături mici și i-am sărutat pe toți. Chiar și cusut
urechea ta împreună.”
MacGregor se rezemă de peretele cabinei, iar Venus șchiopătă să se sprijine
împotriva lui Pierre. Francezul a mângâiat capul animalului. „A pierdut laba, dar
este încă un câine al naibii de bun, ăla.”
MacGregor și-a atins urechea, netezind cusăturile minuscule. A ridicat sticla
și a băut adânc, savurând gustul arzător în timp ce îl răsuci în jurul lui vânătat
gură. Scuipând-o, și-a șters dosul mâinii pe buze. "Tatăl ei
o vrea pe Violet așa cum un bărbat vrea o femeie. Am promis să nu-l omor.”
„ Sacrebleu! Acela este nebun de rău. Când te simți mai bine, poate
ar trebui să-l vizităm pe acest englez și să-i tragem colții...”
"Astă seară. A luat ceva de-al meu.” MacGregor și-a atins lobul urechii.
Mâna lui Pierre îi cântări brațul lui MacGregor. „Ești slab, prietene.
Aștepta."
„Înfășoară-mi coastele dacă vrei să ajuți – și înșau Kansas. Mă duc."
MacGregor se uită lung la el, apoi întinse încet mâna după arma
centură, care încă atârna de cuierul cabinei.
L-a legat de el încet, dureros, apoi s-a îndreptat. „Mortimer-
Hawkes nu mă va aștepta în seara asta. Șau Kansas pentru mine, vrei? Atunci
ajută-mă cu ghetele... Stai aici cu Violet.”
Când Pierre l-a ajutat pe MacGregor să urce în şa, el l-a avertizat: „Cel mic
va fi supărat, fratele meu. Îi place foarte mult pielea ta groasă. Dacă ar fi ceva
ți se întâmplă, ea m-ar scalpa... Vin și eu. Tiny este treaz. El va

Pagina 240

ai grijă la femei.”
Înfășurată în șalul ei paisley, Regina a intrat în lumina lunii. "Ca
la naiba, spuse ea, cu vocea strânsă de furie. — MacGregor, abia te poți mișca.
Este o nebunie să fii pe picioarele tale acum, cu atât mai puțin să consideri lovitura pe tatăl meu.”
— Chere.... a avertizat Pierre încet.
— Ia-mi calul, ordonă MacGregor scurt, fără să-și părăsească ochii pe Regina.
"Acum."
— MacGregor, nu te voi avea...
Dar chiar și în timp ce vorbea, Regina știa că MacGregor nu se va apleca de data asta.
Ea nu putea face altceva decât să se apropie, încercuind trupul lui cu brațele ei, rugându-se
că ar fi în siguranță. „Soț”, șopti ea, pentru că, dacă nu altceva, ar putea
da-i asta.
Un moment mai târziu, mâna mică a Reginei apucă căpăstrul lui Kansas. Prins in
lumina lunii și șalul ei, părul curgând în jurul ei, frumusețea ei prinsă
MacGregor.
— Îndepărtează-te de cal, a ordonat el. „Fac ceea ce trebuie făcut.”
"Înțeleg. Mândria masculină trebuie liniștită, indiferent de durere sau sensibilitate
emoții, îi aruncă ea cu amărăciune. Apoi degetele ei au prins pantalonii lui, ea
fața luminoasă în noapte. „Oh, te rog nu face asta.”
„Purtă sau nu inelul tău, Violet... dar nu voi fugi.” Umbrit de pălăria lui, cel
planurile aspre ale fălcii întunecate a lui MacGregor au prins lumina lunii.
Regina respiră greu, recunoscându-i expresia înclinată. Făcându-se înapoi, ea
dădu din cap. "Foarte bine atunci. Dacă trebuie să pleci, insist să merg cu tine. Pierre,
vă rog să înșeați pe Je t'aime.”
„Stai pe loc.”
MacGregor se mişcă pe şa, cu inelul strălucind în noapte
îşi trecu frâiele printre degete. „Nu îl voi ucide pe Mortimer-Hawkes, Violet”,
spuse el privind-o. „Ai grijă de copiii mei.”
Haina pestriță a lui Kansas alunecă în umbrele întunecate, iar Pierre o atinse
umăr. „ Chere , MacGregor este un om de onoare și unul care trebuie să-și protejeze
familie. Lasă-l să-și păstreze mândria. Face bine, căutând zdrăngănii în groapa lor
când se așteaptă mai puțin la el. El te iubeste. Trebuie să ai încredere în el acum.”
„Am încredere totală în el. Eu sunt cel care nu poate avea încredere lângă tatăl meu. Merge
cu MacGregor și ține-l în siguranță.”
~***~

Pagina 241

Capitolul nouăsprezece
Nigel Mortimer-Hawkes și-a aruncat potirul de argint cu scule în șemineul lui
camera principală. Paharul s-a rostogolit pe noile podele de cherestea, iar el a dat cu piciorul
ea cu papucul lui. „Această țară păgână. Nu o ființă civilizată în interior
teritorii...”
Păgânul era civilizat, a corectat el în timp ce-și ajusta mânecile satinului
jacheta de fumat. Femeile Mariah erau partenerele perfecte pentru engleza puternică
nobilii. Draperiile de muselină care acopereau ferestrele se mișcau cu vântul nopții,
amintindu-i marchizului costumul de tifon și minunatul păgân al Mariei
şal. Sălbăticia sângelui ei de beduin îl entuziasmase, dar putea acţiona
ca o doamnă atunci când avea nevoie... la fel cum l-ar fi servit Pagan.
Azi dovedise slăbiciunea lui MacGregor. O moarte rapidă l-ar face
un martir. „Mai degrabă că el este adus în genunchi în fața ei. O să vadă în curând
cât de slab este... Nu îl voi omorî la început.”
Hawkes aruncă o privire prin camera lui și făcu o strâmbă. „Ce dor mi-e de Fordington.
Gala si geamuri de sticla. Cai însângerați și femei cu gusturi cultivate....
Odată ce MacGregor este terminat, Pagan va fi controlat cu ușurință. Bărbatul ei va
asigura-te ca."
MacGregor se strecură în cameră, stând în umbră ca marchiz
pivotat spre el. „MacGregor!”
"Ce a rămas din mine." Trăgătoarea joasă a omului de munte susținea sunetul a
pisica de munte gata de primavara. În jumătate de lumină părul negru ciufulit al lui MacGregor
iar barba îi încadra chipul aspru și învinețit.
Ochii i s-au întunecat sălbatic, străpungându-l pe marchiz. O tăietură lungă trecea peste
pomeții lui înalți, iar Mortimer-Hawkes a remarcat cusăturile minuscule și îngrijite
Lobul urechii lui MacGregor. Ea îl îngrijise, nu-i așa? El ar plăti pentru asta
atentie bine...
Privind încăperea dintr-o privire, MacGregor și-a sprijinit greutatea pe o singură privire lungă
picior într-o poziţie leneşă. Deschise și închise încet mâna dreaptă, apoi se sprijini pe ea
patul lui de pistol. „Nu te obosi să-l suni pe Tom. Am vorbit puțin... am vorbit, ca
spune Violet, iar acum este legat de un copac, odihnindu-se. A ascuns și câțiva dintre oamenii lui.
Restul ajutorului tău nu a deranjat să rămâi în pivnița rădăcinilor. Ușa are o
zăvor bun din exterior. Cred că asta ne lasă singuri să rezolvăm acest haș.”
Într-o clipă, Mortimer-Hawkes a luat o folie de gard de pe suport,
tăind vârful protector. A tăiat lama prin aer, un șuierat
sunetul umplând camera. „Așa că te-ai întors pentru un alt gust, sălbaticul meu
prietene...”
MacGregor s-a rezemat de peretele de bușteni și a turnat pe îndelete vin într-o

Pagina 242

pahar de argint. Ridicând paharul, bău încet, apoi puse paharul la loc
tava de argint. Privi încet camera mare, goală, apoi se îndreptă spre
manta din lemn de cires.
MacGregor ridică în lumină o ramă aurie ornamentată, studiind micul ulei
portretul Reginei și al mamei ei. O fată tânără, Regina era îmbrăcată într-o
costum care să se asorteze cu cel din tifon și mărgele al mamei ei.
— Se aseamănă, spuse MacGregor, trecându-și degetul mare peste grea
cadru.
Un inel greu de aur strălucea pe pielea lui întunecată, iar MacGregor se juca cu el
în timp ce-și studia degetele zdrobite.
„A trebuit să-i scot inelul lui Violet când eu și Tom am vorbit.” Apoi el cu grijă
a înlocuit poza pe şemineu. „Ea îmi spune că păstrătorul Mariah
avea dreptul să-l poarte. Ăsta aș fi eu. Nu ai știut niciodată, nu-i așa? Că ea
mama și bona — Jennifer, nu-i așa? ți-am ascuns asta. Desigur, a fost
sub nasul tău tot timpul, dar nu ai știut niciodată, nu-i așa? Asta e dreptul
a aparținut bărbatului care a păstrat în siguranță Mariah, rubinul și femeia. De când eu
le-am ținut pe amândoi în siguranță, din nou, ăsta aș fi eu.”
Moritimer-Hawkes inspiră brusc, luptând să-și mențină cumpătul
Control. Dacă le-ar avea acum pe Mariah și Jennifer în mâini, le-ar face
plătește.... Acel inel era al lui, la fel și Pagan și Piatra Mariah. Trebuia să aibă
pe amandoi!
Dar ochii lui MacGregor erau îngustați asupra lui, ochii aceia de vânător, așteptând
ca el să ia momeala. Nebunul ăsta știa să bată joc, nu-i așa?
„Păgâna își va depăși mama, dacă i se va da timp”, murmură Mortimer-Hawkes,
mulțumit că și-a putut stăpâni furia și să-și întoarcă batjocura. „Cum te simti
pat o doamnă?” a îndemnat el, înconjurându-l pe MacGregor. „Te-ai bucurat de ea? Spune-mi,
ce ii place cel mai mult? Ce parte din flăcările ei mai întâi?”
Dar tânărul nu a reacționat prostește. A zâmbit doar rece, iar pentru o
moment în care frica îl înghesui pe marchiz. Într-o manifestare disperată de încredere el
a tăiat o pernă de catifea cu folia, lăsând-o în bucăți. MacGregor ridică o
sprânceană și căscat.
„Te plictisesc?” întrebă Mortimer-Hawkes blând. Apoi folia s-a tăiat
peste pieptul lui MacGregor, tăindu-i cămaşa.
MacGregor se dădu înapoi încet, scoţând pistolul în faţa lui Mortimer-Hawkes
putea lovi din nou. „Deoarece aceasta este o chestiune de familie, aș dori să continui această discuție
termeni prietenoși, Mortimer-Hawkes. Doar ca să știi regulile.”
Marchezul a râs, coborând vârful foliei pe podea și așezând
mâna liberă pe șold. — Mă distrezi, MacGregor... Reguli? Spune-mi ce
sunt regulile acestui joc?”

Pagina 243

MacGregor zâmbi uşor, apoi coborî arma. Prima lovitură s-a spulberat
folia de la apărătoarea mânerului. A urmat imediat al doilea împușcătură, explodând a
gaură în podea la un centimetru de papucul stâng al marchizului. „Acestea sunt regulile mele.”
„Păgânul este al meu!” Mortimer-Hawkes urlă, tremurând de furie ca
MacGregor a pus la loc pistolul în toc. În clipa următoare,
marchizul se aruncă asupra lui MacGregor.
Bărbatul mai tânăr s-a mișcat cu ușurință, în ciuda durerii, ocolindu-se și smucind
Brațul lui Mortimer-Hawkes sus în spatele lui. În mişcarea următoare englezul
stătea întins pe podea cu Bowie lui MacGregor la gât. „Fă o singură mișcare
față de Violet, care nu-mi place, Mortimer-Hawkes, și nu vei face alta
unul, spuse MacGregor încet.
— Vreau bijuteriile, mormăi Mortimer-Hawkes sălbatic, arcuindu-și gâtul
departe de lamă.
„Sunt ale lui Violet. Din moment ce erau ai mamei ei, cred că va dori
pastreaza-i. Probabil și ea și-ar dori acea poză.”
Atinse lobul urechii lui Mortimer-Hawkes cu vârful cuțitului. „Gândește Violet
foarte mult de cercelul meu. Gândiți-vă că veți dori să dați asta înapoi, spuse el leneș,
ridicându-se în picioare.
Când Mortimer-Hawkes zăcea nemișcat, tremurând de frică și furie, MacGregor
a aruncat lama. S-a lipit adânc în pădure, lângă blondul tăiat al marchizului
Lacăt. "Acum."
După ce MacGregor a alunecat în noapte, țipătul de furie al lui Mortimer-Hawkes
răsună prin loja goală.
— Lucrează în perechi, mormăi Tall Tom noaptea, lăsându-se lângă a lui
frânghii unde îl legase MacGregor. „Mai întâi ea, apoi el. De data asta a plecat
uciderea până la ea. Cățea vine să mă ia pe restul.”
~***~
Regina și-a lipit mâna de o parte, mângâind copilul. Sunete de noapte de
broaștele și greierii răsunau prin pădure. O bufniță, întinzându-și aripile
împotriva stelelor, s-a aruncat spre prada lui în luncă. Tiny și Mose s-au răspândit
pantecele lor lângă cabină, dormind cu armele în lateral.
„O, te rog, Doamne Doamne, lasă-l pe MacGregor să se întoarcă în siguranță”, se rugă ea îmbrățișând
ea însăși în șalul paisley.
Trecură trei ore, apoi patru ore, iar peste munții aspre, zorii
a început să lumineze cerul nopții. Luna s-a agățat de cer, luptând cu ziua.
O ceață stratificată plutea peste pârâu; s-a aventurat primul strigăt de batjocoritor
dimineaţa liniştită, apoi alta.
Regina l-a privit pe Rosebud pascînd cu două vaci noi cu coarne lungi ca Ned și
Daub se mișcă prin ceața pârâului pentru a bea.
Pagina 244

— Mândria masculină nebună a lui MacGregor îl va ucide, șopti ea, urmărind


zorii roz alunecând peste vârfurile muntilor proeminente. „Clarcă nebună în moartea
noapte pentru a dovedi un punct de prostie, oricare ar fi acesta... O onoare înaltă a unui om, într-adevăr.”
Roua i-a umezit schimbul de noapte din bumbac și i se lipise de picioarele goale. Ea
și-a amintit de dimineața din pajiște când s-a trezit la MacGregor's
nevoie disperată.
Îndrăzneț, cavaler tăios al visurilor ei, făcându-se puțin când el avea pe al lui
fel... dezarmand-o cu zâmbetul lui curtenitor și îngrijorându-se pentru apropierea ei
naştere.
Scanând pajiștile întinse, Regina inspiră adânc. Ea căutase o
pământ nou și viață nouă; le găsise cu MacGregor. Ea îl dorea pe al lui
putere pentru copilul lor.
MacGregor, născut în sălbăticie de părinți necunoscuți, a jurat că va proteja
Jack împotriva ororilor unui orfan. MacGregor, un pădurar, bea ceai
cu un șervețel pe genunchi pentru a-i face plăcere.
MacGregor, cântând la flaut de curte, cu ochii lui întunecați privind-o.
MacGregor, iubindu-și fiul și îngrijorat pentru noul copil înainte de naștere. A
om blând până când a fost trezit, ochii lui au surprins-o cu moliciunea lor de la miezul nopții,
prinzându-i inima când avea să o aibă liberă.
MacGregor i-a ascultat visele și ideile de fermă, combinându-i pe ale lui
gândurile cu ale ei. Și-a încredințat fiul și averea lui în păstrarea ei, un gest de
credința că tatăl ei ar disprețui.
Când începuse dragostea ei? Cu chilipirul pe pătură? Când a luat
ea cu tandrețe, în ciuda nevoii lui disperate?
Regina a smuls un cap gras de lavandă când a trecut pe lângă rândul de gard al grădinii
și a zâmbit blând. Și-a periat florile minuscule pe obraz. „Orice el
este, MacGregor este bărbatul pe care îl iubesc, murmură ea, zâmbetul ei adâncindu-se în timp ce
mâna a alergat peste noua viață din ea. „La urma urmei, ne-am împerecheat.”
Kansas scânci, albul fantomatic al hainei sale pete alunecând prin
umbre la marginea pajiștii. Apoi Regina fugea, ridicându-o
fuste și zburând spre MacGregor.
Prăbușit în șa și ținându-și coastele, MacGregor îi permise lui Pierre
conduce Kansas din pădure.
— MacGregor... oh, iubirea mea... strigă Regina, alergând mai repede ca el
îndreptat.
Mândria, onoarea și aroganța lui MacGregor erau în sfidătoare,
înclinarea atentă a capului. Ochii lui adânci străluceau în umbră, un val ciufulit
tăindu-i fruntea. — Stai înapoi, soție, îi ordonă el când ea stătea lângă
cizma lui.

Pagina 245

— Pe diavolul vreau, răspunse ea fierbinte, cu lacrimi curgându-i pe obraji.


Apoi a adăugat într-o șoaptă blândă: „Soț”.
Tiny îi atinse brațul, apoi se aplecă spre ureche. „Dă-i voie mândriei lui, domnișoară. A
luptă omule...”
Ea se scutură, tăindu-și dosul mâinii peste ochii plini de lacrimi.
Apropiindu-se, ea atinse piciorul lui MacGregor, iar mușchii lui s-au încordat dedesubt
carpa.
Cercelul îi strălucea în ureche, cuibărit în cusăturile de mătase. Inelul ei strălucea
pielea lui întunecată, degetele umflate și zdrobite. Mândria îl ținea drept, iar ea
nu i-ar lua asta de la el. Regina își drese glasul, se dădu înapoi.
— Ți-ai îndeplinit scopul, domnule MacGregor? a întrebat ea formal, ea
inima bătând sălbatic când ea observă o tăietură sângeroasă în obrazul lui.
— Da, doamnă, spuse el, privind-o. „Și Mortimer-Hawkes este în viață.”
Trăind să-l țină în brațe, Regina își îndreptă umerii. Dacă al lui MacGregor
mândria avea nevoie de îngrijire, ea nu l-ar fi jignit. "Desigur. Ți-ai păstrat
promite, așa cum faci întotdeauna. Lasă-mi acum pălăria ta...”
Ea se dădu înapoi, învăluită de dragoste pentru acest războinic tandru. „Mose...
Micut... Pune-l pe MacGregor în patul meu. Va avea nevoie de odihnă.... Intenționez să dorm cu mine
soț în seara asta. Până atunci trebuie să faci un pat mai mare de orice fel. Pierre,
Lilly a plâns toată noaptea. Mai bine ai grijă de ea.”
Ea îi zâmbi încet lui MacGregor. „Sunt atât de încântat că te-ai întors
în siguranță, soț. Îți voi repara cămașa.”
Apoi, înfășurându-și strâns șalul în jurul ei, Regina s-a întors și a mers
înapoi la cabină.
— E o femeie al naibii de bună, Two Hearts, murmură Pierre, privind
spatele ei înțepenit.
MacGregor i-a permis lui Tiny să-l ajute să cadă la pământ. „Violet e la vânătoare”,
spuse el strâns, apoi se strâmbă de durere. „E agitată, la fel ca atunci când noi
a percheziţionat tabăra lui Covington.”
Pierre descălecă și chicoti. „Ai grijă, prietene, de data asta tu ești
prada pe care o urmărește. Din lumina din ochii ei, spun că doamna a decis să ia o
iubitul în patul ei.”
Mose râse cu voce tare, lăsându-și brațul sub cel al lui MacGregor pentru sprijin.
„Va fi înghesuit în patul acela câteva luni. O să te doară mai rău decât tine
Fă acum."
~***~
Regina a repus rana de la cap a lui MacGregor, insistând să bea a
ceai relaxant de plante înainte de culcare. În acea noapte, în noul lor pat de frânghie, ea s-a relaxat
Capul lui MacGregor la sânul ei și îi mângâia părul în timp ce dormea ​​neliniştit. "Ale mele

Pagina 246

propria inimă dragă, șopti ea dureroasă, apoi începu să cânte Greensleeves.


Palma mare a lui MacGregor s-a așezat peste copilul lor, iar el a mângâiat un mic,
mișcându-se cu tandrețe membrul. „Violet, stai...”
Ea stătea întinsă liniștită, savurând greutatea blândă a capului lui pe sânul ei. Venus
se văita încet în umbră, iar Regina se aplecă să-l sărute pe MacGregor fierbinte
frunte. „Dormi, iubirea mea. Dormi și vindecă. În timp ce te odihnești, mă voi descurca
cu tatăl meu."
Înainte de zori, Regina și Lilly au vorbit în liniște în afara cabanei. „Va dormi
azi dimineață și mă voi întoarce înainte de prânz. Vă rog să vă asigurați că
Jack nu-l deranjează? Nu vreau să-și facă griji pentru mine...”
Pierre și-a pus brațul în jurul lui Lilly, a sărutat-o ​​pe obraz, apoi a vorbit cu Regina.
— Tiny a spus că vrei să-ți înșeu calul. Cu care vrei să bei ceaiul de dimineață
Mortimer-Hawkes. Nu pot permite asta cu MacGregor...”
El clătină din cap neputincios. „Stai, chere , fă cu ce trebuie
MacGregor alături de tine.”
Regina și-a tras mănușile mov mai sus și a netezit șiretul lung
bluză care îi acoperă copilul. — Pur și simplu iau ceaiul de dimineață cu marchizul. eu
nu vreau să întârzii.”
Ea aruncă o privire spre Je t'aime și șaua din Maroc. „Ah, o zi minunată pentru o plimbare,
Pierre.”
— Eu merg cu tine... a început el, redus la tăcere de un deget ridicat elegant.
„Nu am mai puțină onoare decât soțul meu, Pierre. Intenționez să rezolv problema
înainte de a se agrava. MacGregor a băut un ceai vindecător noaptea și va dormi
până mă întorc. Atunci îi voi spune ce s-a întâmplat.” Ea a nivelat un sens
aruncă o privire la francez.
„ Chere , ești o femeie enceinte . Bebe ... .“
Regina ridică o sprânceană zveltă, înaripată și ridică privirea la el cu fermitate.
ochi violet închis. „Jack va avea o soră frumoasă, Pierre. Ai fi ea?
naș?"
Două ore mai târziu, Regina s-a mutat în șa laterală. S-a încordat pentru prima dată
vedere la cabana de vânătoare a marchizului, cu vedere la Primrose.
Așezat pe un scaun din catifea și corn, lordul Mortimer-Hawkes stătea la băutură
ceaiul de dimineață și luând în considerare următoarea lui mișcare. Tom înalt și oamenii lui aveau
au dispărut, lingându-și rănile. Se întorceau în timp, atrași de oferta lui
de aur.
MacGregor era prea puternic acum, a recunoscut Mortimer-Hawkes
în tăcere. Doar un bărbat care posedă Pagan și Piatra Mariah în același timp
ar fi putut lua o bătaie proastă, apoi și-ar fi jucat răzbunarea.
Regina intră în cameră în același mod ca și MacGregor, dându-se deoparte

Pagina 247

drapa de muselină. „Ah, părinte. O ceașcă de ceai de dimineață ar fi minunată.”


"Păgân!" Mortimer-Hawkes era în picioare, cu mâna strângând-o de sus
brațul dureros.
„Lasă-mă,” ordonă ea prea încet.
Furia legănată din tonul ei blând îl tresări pe Mortimer-Hawkes și degetele lui
a alunecat departe. Și-a dezvăluit dinții într-un zâmbet. "Desigur. Sunt atât de fericit că ai făcut-o
veni in sfarsit. Ceai?"
"Minunat." Așezată cu grație într-un vârtej de fuste, Regina și-a smuls mănușile
din mâna ei, deget cu deget. După ce le-a pus frumos deoparte, ea a întins a
servetel peste poala ei. Ea turnă ceai din oala de argint de parcă stătea
într-un salon englezesc.
Mortimer-Hawkes stătea, studiindu-i expresia. Ce făcea ea, asta
noua Regina? Una care purta o bandă simplă de aur, când putea avea atâtea
Mai mult? Când avea deja atât de multe?
Privirea ei se uită la părul scurt, marcând șuvița pe care MacGregor o tunsese.
Furia lui Mortimer-Hawkes a aprins. „Știți că am avut un vizitator foarte neplăcut
aseară, presupun.”
"Sunt intradevar. De asemenea, observ că oamenii tăi par să fi luat concediu. nu este
asa e?”
„Se vor întoarce, draga mea. Exact ca tine. Dar mă tem că ticălosul tău are
și-a pecetluit soarta. Chiar ar fi trebuit să acorde atenție avertismentului corect.”
„Ceaiul de dimineață este minunat, nu-i așa? Americanii preferă cafeaua la fiecare
mâncare, știi, spuse ea ușor, apoi sorbi din infuzie.
— Mi-ai fost dor de tine, Regina, spuse Mortimer-Hawkes, brusc nesigur.
„Te-ai schimbat de ieri.”
"Da. Deci am. Ieri a fost mai degrabă umplut.” A pus paharul la loc
farfuria și și-a încrucișat mâinile în poală. „Indienii sunt atât de interesanți. Pentru
De exemplu, onoarea Soldatului Câine Cheyenne este impecabilă. Îl îngroapă pe a lui
lansează în fața bătăliei și se lovește de ea. Va lupta până la moarte
mai degrabă decât să dezlege legătura sau să scoată lancea”.
„Interesantă poveste colonială”, rânji Mortimer-Hawkes.
Ochii Reginei străluceau sub genele ei grele. „Ești vulnerabil acum,
Tată. Nu mă posezi pe mine sau pe Mariah. L-am ascuns cu un prieten, care la
un semn al oricărei acțiuni răutăcioase din partea ta va distruge bijuteriile. iti sugerez
întoarce-te în Anglia... dar nu te vei apropia de mine, de copiii mei, de soțul meu sau
oricine drag mie. M-am facut inteles?" întrebă ea în timp ce tatăl ei se uita la fix
ea în gol.
„Feicică neascultătoare! Sunt tatăl tău ”, a spus el când a putut vorbi.
„Atunci te-am renegat”, a spus ea categoric, stând în picioare și desenând cu grijă asupra ei

Pagina 248

mănuși. „Ar trebui să știi... Mortimer-Hawkes, că când eram copil,


Jennifer și mama mea – Mariah – m-au învățat ceva din bijuterii și despre ale mele
moștenire. Uitasem, dar atacul tău de ieri m-a făcut să-mi amintesc. am cheltuit
o noapte săracă retrăind ororile suferite de mâinile tale — felul în care te-ai batjocorit
mama că era mărfuri murdare, frunzele unui văr crescând în ea
burtă când te-ai căsătorit cu ea. Eram doar un copil atunci, dar îmi amintesc totul
destul de clar. Strângându-mă sub un pat în timp ce mama era bătută și violată
a gravat detaliile în mintea mea pentru totdeauna.”
Regina își îndreptă umerii. „Mi-am amintit perfect fiecare detaliu.
Una dintre... doamnelor tale i-a plăcut să mă trimită în pat cu acea poveste minunată. Atunci
când aveam vreo zece ani, unul dintre verii tăi a decis să mă rupă de mână. El
a repetat povestea și Jennifer a confirmat-o în timp ce mă mângâia.”
„Eu... am crescut... pe tine... Îmi datorezi...” a spus el între dinți. "Si acelea
erau doar amintirile unui copil. Nimic din toate acestea nu era adevărat. Ar fi altfel
Cu tine-"
Regina continuă de parcă nu ar fi vorbit. „MacGregor, soțul meu, este un
om puternic. Cu el lângă mine, aș putea smulge cu ușurință Fordington de la tine.
Moșia este oricum a mea legal, cumpărată pentru mine de adevăratul meu tată, al tău
văr, să-și salveze conștiința. Ai fost în pericol să pierzi totul înainte
căsătoria nefericită a mamei mele cu tine.”
În timp ce marchizul se ocupa de declarația ei, Regina a adăugat în liniște: „Păgân,
mă suni... poate că sunt. Nu știm niciodată ce sălbăticie stă în însuși noi
inimii până se încearcă. Nu-mi încerca răbdarea.”
„Aș putea să-l ucid pe băiețelul lui MacGregor și pe tine cu o lovitură!” strigă el sărind la
picioarele lui și tremurând de mânie.
Măturându-și cu adevărat fusta deoparte, Regina l-a înfruntat ca o tigroașă gata să o facă
lovitură. — Nu mă vei răni, Mortimer-Hawkes. Ai pierde totul.
Chiar și acum ești o umbră a puternicului marchiz de Fordington pe care eu
tine minte. Luați bucățile demnității voastre și întoarceți-vă în Anglia.”
„I-ai dat inelul care era pe bună dreptate al meu!”
„Și așa am făcut, pentru că al meu era să-i dau cui aleg, păstrătorul
Mariah și asta aș fi eu, se întoarse ea răcoroasă în timp ce se întoarse și mergea
de la el de parcă nu ar fi nimic. El, marchizul de Fordington, a
însângerat regal... Demis la fel de uşor ca şi când ar fi un servitor. Uimit, apoi al lui
furia a revenit și și-a dat seama că stătea singur...
Când perdeaua s-a închis în spatele ei, Mortimer-Hawkes a izbit
serviciu de argint la podea. „În curând o voi avea pe nădușul ei. Se va târî înapoi la mine.”
Apoi tremura de frică. „Acel nenorocit de MacGregor! El are puterea mea! eu
trebuie să-l ia înapoi! Trebuie să am Pagan și Mariah Stone și acel blestemat de inel I

Pagina 249

ar fi trebuit să aibă tot timpul!”


~***~
În acea după-amiază, Regina a tras un pui de somn lângă MacGregor și s-a trezit cu licitația lui
pup. Când ea căscă și se arcui împotriva lui, el gemu brusc și
înţepenit.
Luându-i bărbia în mână, el i-a netezit buza de jos cu degetul mare. "Dacă
Ai mai numărat lovitura de stat fără mine, doamnă MacGregor, se va simți spatele tău
mâna mea”, a tras el, mângâindu-i forma rotunjită a feselor.
— Promite, domnule? toarcă ea, sărutând o vânătaie pe maxilarul lui bărbos. "Ale mele,
arăți frumos azi. Ca un cavaler al tărâmului în largul lui.”
MacGregor i-a studiat forma ochilor, conturul îmbietor al buzelor,
solemn. — Mortimer-Hawkes te vrea, Violet... În patul lui.
Ea se cutremură, amintindu-și un val de replici senzuale ale marchizului
și felul în care o ținea împotriva lui când MacGregor era bătut. „Eu sunt familia
secret, draga mea. Mi-am amintit totul brusc aseară. Marchezul era
plătit să se căsătorească cu mama mea de adevăratul meu tată, vărul lui. Zestrea mamei mele era
destul de atractiv, de asemenea. Îmi dau seama acum că mă vrea de ani de zile... Cum
tu stii?"
Ținând-o mai aproape, MacGregor respiră adânc. „Un bărbat știe când
altul vrea o femeie. Era acolo când ne-am întâlnit în Primrose, așa cum el
te-am uitat, te-am sărutat pe obraz. Ieri, te-a ținut așa cum ține un bărbat
femeia pe care o vrea în patul lui, nu o fiică pe care o iubește.”
Ea se uită la el adormită și căscă. „Dar sunt în patul tău, nu-i așa?
Cine m-a urmat până la fața mea—la cabana lui Mortimer-Hawkes? Micut? Mose? Sau
Pierre?”
„Toți trei”, a răspuns el, înainte de a-și cuibări obrazul pe sânii ei. „Moale și
dulce aici, inima mea, murmură el înainte de a aluneca în somn.
~***~
August a trecut în zile calde, liniştite şi în nopţi iubitoare, tandre.
Mortimer-Hawkes s-a agățat de cabana lui goală ca un spirit care bântuie un mormânt,
servitorii săi făcând achizițiile necesare în Primrose. Buzzard a ieşit din
munți să se căsătorească cu Pierre și Lilly. Proaspetii casatoriti au ocupat un dormitor de
casa MacGregor pentru o săptămână, apoi s-a mutat într-o cabană pustie, cuibărit în apropiere.
Vântul care mătura teritoriul a răsunat cu șoapte înfricoșătoare, durere,
și furie. Quanah Parker, Custer, Stone Vitel, Dull Knife, Fetterman Massacre...
Cheyenne, Kiowa, Sioux... Calea ferată Union Pacific se îndrepta spre vest; sălbatic
vânatul îngrășat pentru iarnă, iar renegații vindeau whisky și arme de foc, schimbând alb
și captivi indieni deopotrivă în Mexic.
Septembrie a intrat cu o flacără de portocaliu și galben, stropii strălucitori în mijloc
Pagina 250

bradul închis și pinul.


Maturata cu copilul lui MacGregor, Regina a fost incantata de cadoul lui Mose
a unei roate care se învârte. Mose a petrecut ore întregi cardând lâna vopsită, așa cum făcuse mama lui
l-a învățat în timp ce Regina începu să umple bobine de coji de porumb la învârtirea ei
roată. Ei plănuiau să toarne lâna în anul care vine, apoi să o vopsească și să o facă buclă
în scroci.
Tiny își cânta la armonică pe zgomotul învârtirii Reginei în fiecare noapte;
Jack bătu din palme și gâlgâi entuziasmat în poala tatălui său. Un Navajo
familia a schimbat două oi cu cafea și făină de porumb, apoi ia oferit Reginei
nasturi minusculi, frumoși, argintii și turcoaz pentru noul ei copil.
Tiny și Mose au plutit lângă Regina din zori până în amurg, și MacGregor
încruntat din cauza lipsei de intimitate. Bărbații au insistat să se odihnească dimineața
și după-amiezi, în timp ce lucrau afară.
De la bărbați, Regina a învățat cum să usuce fasole verde, dovleac, varză
frunze și ardei iute. Impletiturile de usturoi și ceapă atârnau la uscare pe cuie, așteptând
pentru a fi depozitat. Regina a experimentat cu brânză și carne tocată pentru cârnați
fie afumat cu carne smucită.
Ea a insistat ca cămarul lor mare să fie umplut cu saci de fasole și butoaie
de mălai și făină. Regina ia provocat pe bărbați să recolteze și să identifice băștinașii
rădăcini și ierburi vindecătoare.
Custer a continuat politica guvernului de îndepărtare a indienilor și pentru câțiva
zile, o mică bandă de Cheyenne de Sud a tăbărât într-o poiană ascunsă de la Regina
proprietate.
Într-o seară, MacGregor l-a vizitat pe șeful, Lean Deer, și au fumat
Cea mai bună răsucire de tutun a lui Mose într-o pipă lungă. Când s-a întors noaptea târziu, a alunecat
în patul lor și s-au întins liniștit, uitându-se la umbrele din tavan.
Regina se întoarse în somn și își trecu brațul în jurul umărului lui, înghițind
pieptul lui cu obrazul ei până când ea a adormit din nou. Ținând-o în brațe,
MacGregor îl durea pe Little Beetle, care îi cânta cântecul morții, și pe White
Femeia lui Elk, care a plâns și s-a tăiat din cauza morții lui. Bebelușii indieni
văzuse deja măcelări și cunoștea foamea, în timp ce Jack dormea ​​în siguranță în pătuțul său.
MacGregor mângâie stomacul rotunjit al Reginei și se gândi la mâncare
trimisese la oamenii lui Lean Deer.
Săptămâna trecută o trimisese pe Tiny să-i livreze o pătură, îmbrăcăminte și lungimi noi
pânză pentru familia unui colonist, ars de un miner beat. Soția colonistului
a acceptat cadoul cu condiția să coasă și să repare drept plată.
Prima creație a lui Emma Manson din flanel a fost o rochie pentru bebeluși,
tivita cu dantelă. Regina plânsese, aruncându-și brațele în jurul lui MacGregor
și plângând pe umărul lui. „Sunt atât de fericită, draga mea”, spuse ea

Pagina 251

șopti când stătea, ținând-o în poală.


Violet. Mirosul ei și pielea mătăsoasă l-au încălzit, brațul ei strâns peste al lui
umăr, strângându-l cu blândețe de ea.
MacGregor închise ochii, respirând ușor. Violet. Călătorind din
Anglia în America pentru a-l ține noaptea. Sa-i nasc un copil....
„Un vis”, șopti el, uimit de averea lui. „Un vis care s-ar putea sfârși
oricând.”
Atât de mic, se gândi el, mângâindu-i spatele și șoldurile. Indiene s-au ghemuit
ore în șir în poziția de naștere, trăgând de o ramură, până când copilul a alunecat în
mâinile gata. Alte femei au născut pe câmp, au pus copilul la umbră,
și s-a întors la prășirea porumbului.
Atât de mici și fragile... Degetele lui MacGregor se înfășurară ușor
încheietura mâinii Reginei, evaluându-și oasele mici.
În ultima ei lună, Regina s-a cuibărit în brațele lui MacGregor în fiecare noapte, în timp ce el
gemu și se durea. Noul pat de nuc, schimbat cu cel improvizat de pin,
scârțâi când se întoarse neliniștit. „Dragă.” Regina oftă, cu răsuflarea măturatoare
peste piept.
Mâna ei mică se mișcă și se așeză jos pe burta lui. Transpirație cu mărgele
fruntea, corpul încordat de pasiune în timp ce aluneca repede din pat. Regina a stat
ridică încet, privindu-l adormit și căscă. "Este ceva greșit?"
Trecându-și pantalonii, MacGregor se uită în jos la ea. A venit un buton
desfăcut pe rochie, expunându-și sânul plin. Celălalt sân apăsat
pânza, un cerc întunecat sub muselină. Vricile întunecate i-au scăpat singure, lungi
împletitură, iar ea căscă din nou, întinzându-se până când cârpa i se încordă pe piept.
„Întoarce-te în pat, dragă”, a spus ea oftând, întinzându-se.
Rochia arăta cu îndrăzneală un mamelon copt, iar corpul lui MacGregor s-a strâns.
— Violet, spuse el între dinți. „Mă uit la oi.”
Ochii ei s-au deschis încet. "Acum? Ceva este greșit. Sunt cu ore înainte
zori.”
Ea a ascultat cu atenție. „Câinii nu latră...”
S-a aplecat să tragă cearceaful de flanel și pătura până la bărbia ei, ascunzându-i
intrigant vârf trandafiriu. Punecându-și mâinile de fiecare parte a capului ei, el a ciugulit
tentant la buzele ei. Îndreptându-se spre locul sensibil din spatele urechii ei, el
îl mângâie cu limba până când ea întinse mâna spre el.
MacGregor a rezistat remorcherului ei, zâmbindu-i cu tandrețe. „Violet, un bărbat poate lua
doar atât. Când o femeie înghiontește și mângâie și îi mângâie intimele în ea
dormi, vrea să facă ceva în privința asta.”
Ea râse, un sunet scăzut, seducător, plutind prin cabină. „Vino
înapoi în pat. Nu pot dormi fără tine. Mi-a plăcut să fiu îmbrățișat fiecare

Pagina 252

noapte. Un dragon îmi împinge cu îndrăzneală coapsele, aproape rupându-mi rochia în timp ce caută
la adăpost de frig.”
MacGregor și-a frecat nasul cu al lui, savurând brațele moi care îl înconjurau pe ale lui
gâtul și mâinile mici care îi linișteau umerii încordați. Limba Reginei alunecă
buzele lui. „Mi-ar plăcea unul dintre acele sărutări prostești, iubirea mea. Le-ai tezaurizat
în ultima vreme și...”
Își trecu mâna pe pieptul lui, jucându-se cu părul care acoperă căptușeala
muşchii. „Vino întinsă, iubirea mea”, a invitat ea răgușită, cu degetele alunecând
sub pantaloni pentru a-l învălui cu blândeţe.
„Violet, împingi... Copilul a căzut în poziția de naștere...
ah....” MacGregor închise ochii, încordat de plăcere, în timp ce ea îl trase în jos
lângă ea.
„Shh”, șopti ea. „Una dintre cele mai bune părți ale căsniciei noastre, iubirea mea, este
libertatea de a te mangai în fiecare noapte în propriul nostru pat.”
El a inspirat brusc în timp ce buzele ei îi periau stomacul. Apoi s-a aplecat
peste el, expresia ei aprigă de dragoste. „Mă aștept la o distracție potrivită după
iubito, domnule Two Hearts MacGregor. O să-ți fac lucruri ca o doamnă
nu se gândește niciodată la. Asa...."
Degetele ei au alunecat în jos și au început să-l mângâie când limba ei a intrat în a lui
gură.
Când el gemu, ea se aplecă să-i ciugulească urechea, mâna ei continuând să se îndrăznească
ritm. „Asta vreau să fac după ce vine copilul, dragă...” ea
șopti, punctând schițele verbale îndrăznețe cu mișcări ale limbii
urechea lui.
„Nu este posibil”, a răpit el inegal, șoldurile mișcându-se cu mâna ei.
ritm. El i-a netezit sânul, având grijă la moliciunea umflată.
Ea a zâmbit cu bună știință. „Va trebui să analizăm problema. Avem toate ale noastre
vieți...."
— Violet, spuse el nesigur, între dinți, în timp ce ea îl ronțăia gâtul.
A respirat nesigur, cu corpul încordat. „O femeie nu vine la un bărbat ca
că, luându-l pe el — Ah!
Ținându-l strâns până când pasiunea i s-a diminuat, Regina se cutremură, învăluită cu
tandrețe pentru acest bărbat mare și vulnerabil.
Copilul lor a lovit puternic cu piciorul, iar ea s-a întins lângă MacGregor, așezându-se
mâna lui peste copilul lor. „M-ai făcut atât de fericit, iubirea mea...” ea
șopti, mângâindu-și fața umedă.
Se zbătu să-și respire, inima bătându-i repede. „Violet...” reuși el
dupa o vreme. „De unde ai învățat asta?”
„Lilly. Ea știe lucruri minunate, răspunse ea somnoroasă în timp ce el se aduna

Pagina 253

aproape de ea. — Ține-mă, MacGregor. M-ai cucerit."


Întins în liniște în timp ce ea moțea, MacGregor și-a împletit degetele cu ale ei și
se întreba dacă fericirea lui era un vis care urma să fie spulberat în curând.
Regina și-a ghemuit obrazul pe umărul lui, sărutându-l. „Îmi place când tu
ține-mă, MacGregor, șopti ea somnoroasă. "Sărută-mă."
Avea ceea ce-și dorea, decise MacGregor, buzele lui întâlnindu-le pe ale ei într-o
sărut blând, prelungit. O femeie care l-a îmbrățișat și l-a mângâiat pe Jack, învățându-l cum
să-și spună rugăciunile și să-l îmbrățișeze când îl doare.
Mâna ei stătea pe obrazul lui, mângâindu-l ușor, iar Regina șopti:
— Nu-ți face griji, MacGregor. Bebelușul tău va sosi îndrăzneț și îndrăzneț ca ea
sire. voi fi bine...”
În serile după cină, MacGregor și Tiny lucrau în magazie,
completând un țesut imens de nuc negru și cireș sălbatic. Patul lui Mose a servit ca a
masă pentru a răspândi schițele lui MacGregor în timp ce lucrau; şa laterală zăcea
sub o prelată într-un colț. Bărbații au considerat designul complicat al războiului ca
o provocare, darul lor pentru Regina.
Mose a răsfățat-o făcând o băutură spumoasă de ciocolată în fiecare seară din
faina de boabe de cacao amestecata cu faina de porumb. În timp ce Regina sorbea dintr-un dulce
ceașcă de porțelan, Mose a băut adânc din chocolatero-ul său preferat, un cupru rotunjit
halbă.
În săptămâna următoare, Regina a început brusc să curețe și să repare. MacGregor
s-a trezit când mătura podeaua la miezul nopții și broda la lumina lămpii.
Jack a ascultat cu atenție explicațiile despre noul copil, iar Regina l-a făcut
un urs de catifea pentru patutul lui.
"Copilul meu? Mama?” ar întreba Jack, punându-și mâna dolofană peste ea
stomacul rotunjit.
"Da draga mea. Mama îl iubește pe Jack... Jack îl iubește pe mama... Mama îl iubește
baby... Jack îl iubește pe copil... copilul îl iubește pe Jack, cânta ea în timp ce bătea din palme lui Jack
cu ale ei și l-a sărutat până a râs. „Jack îl iubește pe Da... Mama îl iubește pe Da...”
Prima dată când MacGregor a auzit-o cântând cântecul copilăresc în timp ce se juca
cu Jack, a scăpat balta de apă. Regina ridică privirea spre el; privirea avută
și încălzit. „Doamne, MacGregor, arăți uluit. Ce este?"
Și-a dres glasul și a clipit. "Violet. Tocmai ai spus că mă iubești.”
„Așa am făcut”, a spus ea, împușcându-i un zâmbet larg și fericit. "Dumnezeule.
Nu arăta atât de zguduit.”
Două dimineți mai târziu, Tiny o duse pe Regina înapoi din pădure, unde ei
adunase ierburi și rădăcini. Mose a fugit din grădină, purtându-l pe Jack.
MacGregor, aşezat pe Kansas, lăsă catârii stând în ham ca ei
a tras cherestea pentru o magazie. A alergat cu Appaloosa lângă Tiny și s-a balansat

Pagina 254

jos.
— I s-a rupt apa, spuse Tiny în timp ce îi întinse Regina cu grijă lui MacGregor.
„Copilul vine repede.”
— Mose, ia lucrurile lui Jack și du-l la Pierre, începu MacGregor. "Cere
Lilly urmează să vină.”
Mâna Reginei îi mângâie obrazul în timp ce se îndrepta spre cabină. „Doar tu, mea
soț bun. Vreau doar tu să fii cu mine, a întrebat ea încet, privindu-l
înainte ca ochii ei să se întunece de durere.
MacGregor se încordă și își grăbi pasul, ținând-o cu blândețe pe corp
strâns împotriva durerii. Ea a respirat greu.
— Tiny a spus că ești mai bun decât o moașă în război. Cu care ai ajutat
cinci copii, MacGregor. Ceva blând și sigur în mâini, a spus el. Vreau
tu. Am mai lucrat împreună înainte...” a șoptit ea în timp ce el o așeza blând pe ea
patul și și-a pus mâna peste copil.
„Dacă se întâmplă ceva...” începu el sumbru, cercetând micuța viață din ea
pântec.
„Nu va fi.” Ea îi aruncă o privire lui Mose, care părăsea cabana cu Jack și
geanta lui. „Oh, Jack... vino sărut-o pe mama”, strigă ea, punându-și mâna peste
lui MacGregor.
Regina se uită la chipul încordat al lui MacGregor și îl sărută pe Jack, netezindu-l pe a lui
părul șifonat. — O să o vizitezi pe Lilly, Jack, spuse ea încet. "Cand tu
întoarce-te, copilul tău te va aștepta. Mergi cu Mose acum...”
Buzele ei s-au întărit, luptând cu durerea până când Jack a plecat. În clipa următoare trupul ei
strâns sub palma lui MacGregor. "Bunătate!"
„Violet, durerile tale nu sunt la două minute între ele. Cat timp ai fost
având-le?” întrebă MacGregor, ținându-o de mână.
„De dinainte de zori. Am auzit că durează mult...”
Se încruntă când MacGregor înjură și se ridică, cu pumnii în lateral. "Este
primul meu copil, pentru Dumnezeu. Voi afla data viitoare. Și următoarea”, ea
adăugă acru și începu să se împingă de pe pat.
— Copilul ăsta vine al naibii de repede, repetă Tiny lângă MacGregor.
„O va scăpa pe podea dacă se ridică.”
— La naiba, spuse MacGregor încet, îngenunchind lângă pat. „Micut, ia apă și
cârpe, apoi așteptați afară.”
El o lăsă jos, apoi îi netezește părul de pe față. obrazul ei
se cuibără în palma lui, iar privirea ei îi întâlni pe a lui. „Violet, trebuie să te schimbăm
haine...."
Ea se lipi de mâna lui când urma următoarea durere. Când s-a uşurat puţin, ea
a deschis ochii și a lins tăietura proaspătă pe care dinții ei i-au făcut-o pe buză. "Iubesc

Pagina 255

tu, MacGregor...”
Următoarea durere a cuprins-o, iar el a vorbit încet, uşurând-o cu a lui
mâinile. Ea se cutremură o clipă, apoi ațipit.
Și-a dorit dragoste toată viața, a tânjit la ea în copilărie, plângând până în noapte.
Ca bărbat, pierduse visul și, dintr-o dată, o femeie cu ochi violet a intrat în ea
viata lui. El a revendicat-o, fără să se aștepte la o măsură a fericirii pe care o adusese
către el.
Copilul și-ar putea lua viața...
Mâinile lui tremurară în timp ce îi ajusta cearşaful peste genunchii ei pentru a o examina.
„Atinge-mă cu mâinile tale minunate, soț...” șopti ea,
inspirând brusc în timp ce o altă durere ricoșea prin ea și pe cea a bebelușului
capul părea în vârf de o cască de păr negru.
MacGregor și-a netezit stomacul încordat, împingând ușor și vorbind în liniște
la Regina. Când el i-a spus să împingă din nou, ea a gemut. „Nu mă voi supune
poruncile tale domnișoare, soț, până îmi spui că mă iubești. La naiba, doi
Hearts MacGregor, fă-o acum!”
"Violet! Apăsați!"
Ea a strigat de durere. "Eu refuz. Fă-o!"
„Te iubesc, Violet. Întotdeauna am,” râpă el exact în timp ce ea împinse și Mary
Rose MacGregor a sosit în mâinile sale de așteptare.
...
Tiny și șa din piele maroc au dispărut devreme în acea după-amiază.
~***~

Pagina 256
Capitolul douăzeci
„Puterea regilor”, a spus marchizul de Fordington în timp ce deschidea
pomul greu al şeii din piele maroc.
Tall Tom ridică șaua, vărsând bijuteriile pe podeaua tare, de pământ.
Mortimer-Hawkes trecu cu nerăbdare printre pietre. Fațete cu bijuterii au prins
lumina după-amiezii venind de la intrarea vechii mine spaniole.
„Mariah nu este aici!” Afundându-și mâna adânc în pomul deschis,
i-a strigat lui Tall Tom: „Deschide fiecare parte a șeii aia însângerate”.
Cuțitul lui Tom a tăiat pielea frumos lucrată, expunând căptușeala.
"Nimic."
Mortimer-Hawkes zâmbi sumbru, apoi dădu șaua deoparte cu a lui
cizmă lustruită. Îi întinse lui Tom o pungă mare de catifea. „Pune-le aici... Eu
Ar fi trebuit să știe. Regina este cu adevărat potrivirea mea. Ea a păstrat Mariah
separat."
Tom studie un smarald strălucitor și ridică un diamant albastru, preduindu-le
lumina goală. „Sunt destule bijuterii aici pentru a trăi ca un rege. Să le luăm
si pleaca."
Englezul s-a întors spre omul de munte. „Ți-e frică de
Mâna cu pistolul lui MacGregor, a acuzat el, batjocorind.
Tall Tom se îndreptă la înălțimea lui impunătoare și se uită în jos la
bărbat mai subțire, mai în vârstă. „Spune asta din nou și voi...”
„Ce ai făcut cu trupul negrului?”
„L-am lăsat în pădure. L-a pus să ducă șaua la calul meu, apoi l-a băgat
frumos si linistit. Era singurul în afara cabanei. Mose a plecat cu
Bărbatul lui MacGregor, s-a îndreptat către Pierre.
Ochii de un albastru închis ai marchizului străluceau în peștera întunecată. "Asta ar putea
înseamnă că Regina este în curs de naștere.”
Și-a pălmuit metodic piciorul de călărie de o grindă de susținere străveche
a tunelului. El a zâmbit încet. „Închipuiți-vă cum va zbuciuma Regina
creează în Anglia.”
Întorcându-se către Tom, întinse mâna spre punga cu bijuterii și le băgă în ale lui
buzunar, nasturând clapeta în siguranță. „Regina are nevoie de timp pentru a-și reveni după naștere.
MacGregor o poate îngriji pe ea și pe copil pentru un timp, darul meu pentru el înainte de a muri...
Ai grijă de corpul lui Tiny. Nu vreau să fie găsit.”
— Ți-e frică de femeie și de MacGregor, Mortimer-Hawkes. De ce nu
se mută acum în timp ce sunt ocupați cu nașterea și iau femeia? pot ucide
MacGregor...”
Mortimer-Hawkes se uită la el rece. „E prea puternic acum. Nu poți

Pagina 257

simte? El are femeia Mariah și piatra. Dulcea mea Regina trebuie


revin — nu vreau să-i facă nimic rău acum. Imediat după naștere, orice ar putea
i se întâmplă ei sau copilului.”
A atins un petic de sânge de pe şa cu slujba lui. „Păcat de
negrul. Mi-a găsit Covington. A dispărut la scurt timp după şi
s-a prezentat la MacGregor’s.”
Tall Tom râse, ghemuindu-se pentru a tăia bucăți de piele complicate.
„Tiny a servit cu MacGregor în război. Înainte să încaseze, a spus că el
a descoperit cu cine vâna Covington și a decis să arunce cu el
MacGregor. Metisul i-a promis femeii lui că nu va veni după tine și pe Tiny
a rămas să-l protejeze. El nu a reușit.”
"Înțeleg. Ai grijă de corp în seara asta. Vreau ca MacGregor să creadă că este
în viaţă."
„M-am gândit la asta. L-a pus să scrie o notă înainte de a muri mai departe. Spune: „Am nevoie
tu. pestera spaniola. T.' „Cursul „T” înseamnă Tom, iar eu vreau să fac MacGregor
în."
Tom râse din nou, alături de marchiz. „Arăți promisiuni, binele
om. Asigurați-vă că rămâneți ferit pentru luna următoare.”
"Si tu?"
„Voi sta confortabil la cabana mea, vânând și bucurându-mă de sălbăticie, așteptând
pentru primăvară, când pot pleca. Cu iarna apropiindu-se în curând, nu mă pot aștepta
părăsi."
Mortimer-Hawkes se îndreptă spre gura minei și gânditor
a împins o pieptar spaniol antic, zvâcnit cu piciorul. „Ați găsit un
Bârlog minunat, Tall Tom. Împachetați-l cu alimente și lemne de foc. MacGregor poate
fii oaspetele nostru într-o lună și ceva.”
Se îndreptă spre Tall Tom. „Trebuie să văd puterea lui asupra Reginei... Testează-o
putere, ca a mea să fie și mai mare. Poate o femeie să reușească drumul
conduc aici dacă ninge?”
Tom înalt și-a atins petecul de pe ochi cu degetul mic. "Acea
femeia poate alerga cu rachetele de zăpadă ca un bărbat. Ea va reuși.”
„E mică... și după naștere...”
„Femeia lui MacGregor s-ar târa la el peste un pat de cărbuni aprinși. Ea e
nu o femeie obișnuită.”
Marchezul a tăiat piciorul peste pieptul lui Tall Tom. „Desigur că e
nu obișnuit. Ea este femeia Mariah. Nu o numi pe Regina „MacGregor’s”.
femeie’ — și se va târî la mine!”
~***~
În dimineața după naștere, Mary Rose MacGregor a alăptat de la mama ei

Pagina 258

sanului. Regina s-a cuibărit pe spate în pernele patului, dându-și deoparte rochia din dantelă pentru
Vizionarea specială a lui Jack. Jack se cocoța pe genunchiul lui MacGregor, ținându-l de catifea
urs. "Bebelus?"
"Da, draga. Sora ta mai mică, Mary.” Regina sărută bebeluşul lucios
cap negru și se uită la expresia întunecată, plină de emoții a lui MacGregor. „Ești
un bărbat drăguț, domnul Two Hearts MacGregor. Sunt atât de mândră de tine”, a șoptit ea
răgușit, strecurându-i mâna în a lui.
"Bebelus?" Jack a insistat, zbârnindu-se să se uite la copilul trandafiriu și gras
obraji și bucle negre. Apoi s-a urcat în pat și s-a ghemuit pe cel al lui Regina
partea liberă.
Ea îl sărută pe frunte. „Mama îl iubește pe Jack... Mama o iubește pe Mary... Mama
îl iubește pe Da...” cântă ea, uitându-se la lacrimile lui MacGregor.
Mâna lui se strânse pe a ei, calusurile aspre familiare pe palma ei.
— Mulțumesc, Violet, șopti el pe un ton răgușit și instabil.
— Mulțumesc, domnule, răspunse ea, trăgându-l de mână până când el se aplecă pentru ea
sărut lung. Pe buzele lui, ea șopti: „Te iubesc cu înverșunare, Două Inimi
MacGregor. Mă aștept să ai un alt copil în curând.”
Îi duse palma la gură. „N-am crezut niciodată... am sperat în toate acestea,
Violet, șopti el.
„Nici eu”, a recunoscut ea, trecându-și vârful degetului pe genele lui umede.
„Speram să găsesc pacea în acest nou pământ, dar am găsit mai mult. Am găsit dragostea.”
„Iubire”, repetă el, gustând cuvântul încet, temându-se că fericirea lui era
un vis.
„Iubire, frumosul meu pădurar... Soțul meu...”
Jack se zvârcoli lângă ea și alunecă pe podea, alergând spre uşă
deschidel.
MacGregor atinse încet obrazul gras al bebelușului. „Este atât de perfectă, atât de mică...
Îmi era frică...."
"Ea e frumoasă. În fiecare bucată, fiica ta, spuse Regina încet. „Ea a fost înăuntru
o furie când laptele meu nu a început imediat, dorind lucrurile în felul ei.”
Degetul lui MacGregor a alunecat de pe obrazul pufos al bebelușului la laptele Reginei...
sânul umflat. „Îmi umpli inima”, a spus el simplu, privindu-i cum se înroșează.
„Ești și mai frumoasă după un copil.”
„Posh. Iată-mă în dizabilul meu după ce am un copil, iar tu ești...
„Te iubesc”, a spus el încet, cu ochii strălucind.
Mose, Jack, Pierre și Lilly au umplut cabina, exclamând asupra lui Mary Rose.
Dar privirea lungă pe care MacGregor și Regina și-au împărtășit-o a ținut și a încălzit. "Te iubesc,"
gura ea în tăcere.
Apoi copilul a căscat și s-a întins și s-a cuibărit lângă ea pentru a dormi.

Pagina 259

Mai târziu, Pierre ținea copilul și Jack în timp ce Lilly peria părul Reginei. The
marele francez a guturat și a făcut zgomote, iar Mose a mormăit.
— Poftim, ursuleț, spuse Pierre în cele din urmă. „Tu ții bebe . Voi găti.
Acel Two Hearts MacGregor, arată de parcă ar fi strâns.”
Ochii lui Mose s-au mărit cu frică și l-a prins pe Jack pentru protecție. „Nu pot
avea încredere în bebelușii care alăptează. Nu se spune ce iese din sertarele lor. Ea este puternică
drăguță, totuși. Mary era numele mamei mele.”
MacGregor s-a ridicat și a căscat. „Crede că avem ceva de adus
casa, nu-i așa, Mose?”
Cei trei bărbați mari au mutat în bucăți războaiele uriașe în cabină. ei
l-a așezat într-un colț al camerei din față, unde Regina i-a putut vedea cum îl asambla.
"Vai!" exclamă Regina în mod repetat, întinzându-se pentru o vedere mai bună
uşa dormitorului. „Ce minunat.”
— Divin, spuse MacGregor, apoi chicoti. "Minunat."
„Oh, mă,” șopti Regina, uimită de uriașul războaie. "E atât de frumos. eu
abia aștept.”
Mose strălucea lângă războaie. „Multe de făcut pentru a pregăti un războaie de țesut.
Mi-am ajutat mama să facă asta de multe ori. Ia o mână de cunoștințe.”
Când Regina a aruncat husele pe spate și a început să se ridice, MacGregor era lângă
partea ei, încruntat. — Treci înapoi în pat, femeie.
Ea s-a uitat la el. „Iubitul meu sau nu, Two Hearts MacGregor, nu ești
ținându-mă de războaiele mele.”
O clipă se uită la ea, blocat în gândurile lui. Apoi a zâmbit
încet, arogant. „Este iubit?”
Și-a înfășurat șalul caisley în jurul rochiei. „Tu ești soțul meu,
iubit, tatăl copilului meu... copii”, a corectat ea. „Jack e și al meu acum...”
Apoi, întinzând o mână, i-a zâmbit în timp ce stătea cu grijă.
— Ești un bărbat ademenitor și frumos, domnule Two Hearts MacGregor.
Într-o clipă era în genunchi, cu brațele ținându-o strâns lipite de el.
Genele lui umede se apăsară de gâtul ei, iar ea îl ținea în brațe în timp ce el tremura.
„Dacă ți s-a întâmplat ceva...”
Ea îi netezește părul șifonat și îl ținu aproape. "Ai fost minunat. eu
nu avea de ce să se teamă.”
Pentru o clipă lungă, ea l-a legănat în brațe și i-a alinat lacrimile
cu sărutări blânde. „Acum, soț. Oaspeții noștri și războaiele mele așteaptă.”
murmură ea, trăgându-i ușor de cercel.
— A fost o noapte lungă, mormăi el cu blândețe în timp ce MacGregor o ridică înăuntru
bratele lui.
Cu un zâmbet iubitor, Regina s-a cuibărit lângă el, netezind mușchii lui

Pagina 260

gâtul lui încordat cu mâna ei. „Mă simt minunat. Te vei recupera cu bine
somn de noapte în patul nostru.”
Ea și-a frecat nasul de al lui și l-a sărutat. „Toată lumea este aici. Unde e
Micut?”
MacGregor o trecu ușoară prin prag, cu expresia nemișcată. Regina
se încruntă, mângâindu-i umărul încordat. „Ascunzi ceva. Unde este Tiny?”
"El a plecat. La fel și șaua ta, răspunse el strâns ca ceilalți
i-a înconjurat.
Degetele Reginei se strânseră pe umărul lui. „Trebuie să-l găsești. The
marchiză-"
MacGregor a întâlnit ochii lui Mose, apoi a spus sumbru: „Bărbați care au trecut
războiul acționează amuzant uneori... Mose nu a putut găsi semne de Tiny nicăieri, sau de
o lupta. Când a plecat, a luat șa. A fost ascuns astfel încât doar unul dintre noi
știa unde este...”
— O, MacGregor, cu siguranță nu.
„Tiny poate aștepta, dar chiar acum sărbătorim ziua de naștere a lui Mary Rose.”
"Dar-"
„Taci, femeie. M-am săturat de ordinele tale în timp ce le-am născut pe ale mele
bebelus."
Pierre îi plesni pe MacGregor pe spate și zâmbi larg. „Lilly are a mea
bebe curând. Facem un alt războaie, mais non ?
~***~
Mary Rose și Jack și bucurie s-au umplut în următoarele săptămâni, apoi pe prima
ninsorile au venit la începutul lunii noiembrie.
Ultimul dolar al lui Madam Joy era liniștit, ferestrele acoperite cu scânduri.
Lilly și Regina le-au salvat pe fetele pe care doamna le-a lăsat să-și hrănească singure.
Pierre, într-o lovitură de galanterie strălucită, a deschis o piață de căsătorie. Cei zece
fetele au rămas la el acasă în timp ce el îi intervieva pe viitorii miri. Doua fete
au plecat în prima săptămână și trei în săptămâna următoare, fiecare având opțiunea de a se întoarce
în siguranță dacă nu au fost tratați conform standardelor înalte și ferme ale lui Pierre.
Deși nespusă, dispariția lui Tiny a tulburat pe toată lumea. Echipamentul lui zăcea
așteptând în șopronul lui, ocupat de Moise.
O ceață rece care precedă zăpada s-a lipit de munți ca un zeu de gheață care așteaptă
a coborî. Mose s-a coborât în ​​haina lui grea, mergând spre MacGregor, care
ducea lemne în cabină.
„Hei, dragă dragă”, îl tachina el pe tânăr, amintindu-i de el
Dragostele Reginei. „Tocmai am venit din oraș. Cineva a băgat un bilet marcat
„pentru MacGregor” sub ușa lui Beulah.”
Își înfundă haina grea și scoase un plic.

Pagina 261

— Să intrăm înăuntru, spuse MacGregor, cercetând oaia din pajiște.


„Bine că am terminat șopronul pentru noii miei. Ei nu vor avea un astfel de
timp ca prima recoltă. Jack e jos pentru somn și Mary Rose, de asemenea.
Laddie a sărit pe piciorul lui Mose, iar Venus i-a lins mâna. MacGregor
îi făcu semn lui Mose să tacă şi descarcă lemnele. A turnat cafea, încălzind
noua sobă de fier, în căni și le-a așezat pe masă.
Mose oftă cu dor și inhală parfumul pâinii proaspăt coapte
masa. „Unde este Violet? Ai fugit-o încă?”
— Ea vânează, spuse MacGregor strâns.
S-a aşezat şi a sorbit din cafea. „M-am gândit că o femeie va rămâne în casă
iarna." A dat din cap spre războaie. „Ea țese dimineața și seara.
Dar la începutul după-amiezii ea vânează în apropiere. Doar până se gândește la Mary Rose
are nevoie de hrănire. Își păstrează laptele în zăpadă, în caz că întârzie la hrănire.
Voi fi râsul teritoriului... soția mea oferă mâncare pe masă.”
mormăi el. „Violet este fericită ca o alarcă... își dorește un alt copil cât de curând poate.”
Mose a râs de-a dreptul. "La naiba. Asta mi se pare bine.”
„Să vedem nota aia.” MacGregor sa întors, dar nu înainte ca Mose să-l prindă
rânjetul lui.
După ce a deschis plicul, MacGregor se încruntă. El a aruncat biletul către
Mose, care se uită la el. „Știi că nu știu să citesc. Ce spune mâzgălirea aia?”
„Tiny este la peștera spaniolă. Spune că are nevoie de mine.”
"Tu pleci?" întrebă Mose în timp ce MacGregor începu să-și împacheteze un parfleche
muniție și alimente. „Violet nu-i va plăcea dacă pleci înainte să se întoarcă...”
Ochii lui s-au rotunjit. „Nu poți pleca acum – așteaptă! Voi merge cu tine. La naiba,
pui! Plănuiești să mă lași cu acei copii, nu-i așa?
„Laptele lui Mary Rose este depozitat într-o cutie de lemn bătută în cuie pe aspen din față.
Se încălzește în apă fierbinte până se încălzește. Nu uita să o mângâi pe spate.”
— Mingi grozave de bivol, omule. Și dacă sertarele ei trebuie schimbate?
Două ore mai târziu, MacGregor se uită în sus la aspra acoperită de zăpadă
Munte. Brush a crescut peste poteca care ducea la vechea mină. MacGregor se aplecă spre
îndepărta zăpada nouă care acoperă urmele unui om mare. Tocul a fost purtat ca
Cizmele lui Tiny din armata, greutatea grea a unui bărbat care duce cizma adânc în
zăpadă.
MacGregor descăucă Kansas, apoi aruncă parfleche-ul peste umăr.
— Stai, băiete, îi ordonă el calului, dându-i o bucată de zahăr.
Vântul șuiera printre aspeni, un sunet ciudat ca și cum ar fi indianul
sclavii conchistadorilor spanioli erau pasionați.
Potrivit legendei, indienii de demult bântuiau peștera. Copii
au lucrat și au murit în mină, iar în cele din urmă indienii s-au răzvrătit, ucigând pe toți

Pagina 262
Soldat și muncitor spaniol pe teritoriul teritoriului. Roba de urs din sud
Cheyenne purta oasele degetelor unui soldat spaniol pe colierul său de vultur
ghearele.
Respirația lui Kansas a țâșnit în aerul rece și a călcat cu nerăbdare.
„Este o oră bună de mers pe munte și alta în jos. Socotiți
poate astepta." MacGregor a trecut frâiele peste un tufiș pe care calul l-ar putea ușor
pocnește dacă ești speriat.
La jumătatea drumului până la intrarea în mină, MacGregor observă un fir de pânză
cu sânge atârnând dintr-un tufiș mic.
O dâră de sânge a pătat zăpada nouă, iar MacGregor se mișcă repede,
ducându-şi puşca în mână.
Tiny apăru la gura întunecată a peșterii, ținându-l de braț și
aplecându-se de parcă ar fi fost rănit. Sub marginea pălăriei, se afla falca lui întunecată
acoperit cu sânge. S-a rezemat de o grindă de la intrare și s-a mototolit spre
sol.
„Micut!” Grăbindu-se pe un terasament ușor, MacGregor s-a împiedicat de o
stâncă acoperită de zăpadă și și-a răsucit glezna.
Lovitura l-a lovit din spatele capului și a căzut cu fața în jos în
zăpadă.
— Acolo acum, cântă Tall Tom în timp ce stătea pe MacGregor. L-a biciuit pe
mâinile omului inconștient. „La urma urmei, interpretarea lui Mortimer-Hawkes a făcut șmecheria.
Funingine și grăsime de urs și sânge și cămașa unui mort te-au adus să mori. The
omul cel mare vrea că cățea ta să se târască, iar după aceea ești un om mort.”
~***~
MacGregor s-a trezit încet, cu craniul bătând puternic în sunetul lui Mortimer...
Râsul hohotitor al lui Hawkes răsunând de pe zidurile minei.
Prins de o grindă de susținere a peșterii spaniole, el sa luptat împotriva
piele brută legată cu pricepere în jurul încheieturilor sale. Noaptea măturată de fulgi de zăpadă a acoperit
gura peșterii. „Uită-te la atotputernicul și puternicul MacGregor, Tall Tom. El
pare prea slab pentru a poseda femeia și piatra Mariah!”
Mortimer-Hawkes și-a tăiat piciorul peste fața lui MacGregor, aducând un
uzură. „Regina ți-a dat naștere ticălosului, ticălosule. Am lăsat-o să aibă timp să se vindece
înainte de a ne juca șarada. O voi face să cerșească pentru viața ta, apoi te voi distruge
în timp ce se uită...”
MacGregor se încordă împotriva legăturilor lui, apoi ridică privirea în timp ce pietrele cădeau din el
acoperișul peșterii. Testarea fasciculului străvechi care susține peștera, scuturând-o
blând, a dislocat un jet de pietricele. Lemnele de deasupra capului scârţâiau şi
gemu amenințător.
Mortimer-Hawkes a rânjit, trecând ghiveciul peste noua zbârcitură. „Ușor,

Pagina 263

omul meu bun."


Întins pe piei, Tall Tom sorbi dintr-un balon de argint. „Ai promis că vei
Lasă-mă să-l termin când sosește femeia, Mortimer-Hawkes. Ce te face
crezi că va veni, oricum? O femelă care tocmai a terminat de fătat este slabă.”
Mortimer-Hawkes trase lent de-a lungul falcii lui MacGregor. "Daca el
are această mare putere a Pietrei Mariah, ea îl va căuta. Femeia mea... de
Mariah este foarte voinic. Ea va veni. Regina va face ce vreau eu
pentru că îmi revendic puterile. M-am gândit la blestemul acela de inel care ești
purtând, m-am gândit să-ți iei degetul cu el. Dar am decis că ea
ar trebui să facă onorurile — ne-ar pecetlui viitorul, la fel ca o nuntă, nu-i așa
gândi? Cu tine plecat, ea îmi va asculta orice dorință pentru a-mi păstra... Mary Rose,
este?... viu.”
„Violet nu va lăsa copilul să mă vâneze, Mortimer-Hawkes”, MacGregor
batjocorită încet. — Îi va trimite pe Pierre și pe Mose.
„Atunci se vor întoarce cu mâinile goale. Avem suficientă mâncare pentru a aștepta un
eternitate." Mortimer-Hawkes ridică neglijent din umeri. „Va auzi țipetele tale și
ea va face ce vreau eu. Este o chestiune simplă, într-adevăr.”
„Primesc oul ăla mare de diamant și băiatul tău, MacGregor”, Tall Tom
adăugat. „El m-a făcut să pierd asta.” Își ridică ciotul degetului lipsă.
MacGregor își testa din nou legăturile și fasciculul scârțâi. „Aș putea aduce
asta asupra noastră tuturor. O voi face dacă vine Violet.”
Marchezul și-a făcut praf pe mâini și s-a așezat pe o lungime de catifea roșie lângă
gura peșterii. A dat cizmele lui Tiny deoparte, apoi a aruncat cămașa însângerată
în foc cu vârful bastonului. „Intrarea în peșteră este bine întărită
stâncă, foarte rezistentă. Tu ești cel în pericol, nu noi, bunul meu prieten.”
Se uită la MacGregor peste foc. Fumul se ridica la înnegrit
tavan și a urmat un curs până la intrare, scăpând în aerul nopții. "Am
mereu m-am întrebat ce ar face o femeie din Piatra Mariah când este pusă la
Test. Mamei Reginei îi lipsea spiritul. Oh, ea va veni după tine, ea
iubit.... ”
„S-au împerecheat. Ca lupii, spuse Tall Tom și se ridică să iasă afară
A mea. Ușurandu-se, cercetă valea măturată de zăpadă care se întindea dedesubt
Muntele. „Îmi dau seama că nu va părăsi cabina până la prima lumină. Dă-i două sau
trei ore și va merge pe aceeași potecă ca și metis.
~***~
Regina s-a întors și l-a găsit pe Mose încercând frenetic să-i hrănească Mary Rose cu laptele ei.
Ea a văzut biletul și l-a mototolit într-o minge. „Spune-mi drumul spre spanioli
pestera, Mose. Mă duc la soțul meu.”
"De ce? MacGregor nu a avut timp să se întoarcă încă. Au trecut doar trei sau

Pagina 264

deci ore. Dă-i timp omului...”


Regina se încruntă spre el. „Ty a murit. Tocmai i-am găsit cadavrul...
sau ce a mai rămas din el. Mă tem că tatăl meu — Mortimer-Hawkes — este la îndemână.
„Micut? Al naibii de mofeta aia pentru moarte! Acum, Violet... începu Mose cu căldură.
„Două inimi m-ar scalpa dacă ți-aș da drumul. Eu calculez că va fi întuneric complet în nr
timp. Cum ai de gând să spui care este direcția nordului?”
„Steaua Nordului. Începi-mă și desenezi forma muntelui. The
lumina lunii va fi bună în seara asta...”
Mose o ridică pe Mary Rose. „Ia copilul. Voi merge."
„Marchisul de Fordington mă vrea. Nu mă va răni, Mose.”
„Lupii vânează acum...”
— La fel și eu. Mă duc la MacGregor, Mose. Ea îl sărută pe obraz. „Aș vrea
apreciez orice instrucțiuni pe care mi le puteți da.”
A studiat-o un timp îndelungat, apoi a mușcat o bucată de tutun proaspăt.
„Când un sconcș întinde o capcană, ia ușa din spate înăuntru. Dacă nu aș fi în locul tău, aș fi făcut-o.
exact ce faci... lovindu-i înainte ca ei să mă aștepte. Dacă aș fi în tine,
M-aș păstra în umbră de când luna lovește fața acelui munte. Zapada
face o crustă pe care o jumătate de litru ca tine se poate trece direct. Nu vor fi
te așteaptă până la câteva ore după zori. Loviți-i înainte de lumina... lovește-i repede
si greu."
Având grijă să-l instruiești pe muntelui cum să hrănească copilul, Regina
și-a golit sânii în intimitate, pregătind un alt borcan cu lapte.
„Voi pune asta în cache, Mose”, a spus ea, înfundându-se într-un ceainic de porțelan pentru
scoate un enorm rubin roșu-sânge.
Trecând lanțul greu peste cap, ea se ghemui lângă Mose, care era
legănând copilul.
Mângâind obrazul plinuț al bebelușului și buclele negre moi, ea l-a întâlnit pe a lui Mose
privire îngrijorată. „Mă duc la soțul meu. Dacă s-ar întâmpla ceva... tu, Lilly,
iar Pierre sunt familia noastră acum. Copiii și pământul sunt ale voastre.”
Mose clipi puternic, o lacrimă suspectă curgându-i din ochi. „Te vei întoarce.
La fel va încolți, MacGregor. O să vreau chocolatero meu umplut până la refuz
în fiecare seară pentru schimbarea tuturor acestor sertare umede — de altfel și cele feminine. Ai fost
promițându-mi că mă vei învăța cum să tricot. Tu mori acolo, iar eu nu voi muri niciodată
știi cum, mormăi el. „Ia-mi pistolul. Legați cureaua și cartușele
peste umărul tău. Trage un acarian spre dreapta. Dacă