Sunteți pe pagina 1din 62

CHAPTER 1

ALEXANDER

Nimeni nu dormise. Nu era nicio șansă în iad ca niciunul dintre noi să o facă. Nu in seara asta.
Nu până nu am găsit-o. Cercul meu interior s-a lărgit considerabil în ultimele luni, dar nu asta era
ceea ce simțeam în neregulă acum. A fost o vreme când doar Norris și Brex ar fi fost alături de
mine în timpul unei crize. În seara asta, niciunul dintre ei nu a fost aici. În locul lor erau întrebări
la care nu puteam răspunde. Am avut încredere în noii mei aliați, dar asta nu a făcut absența
celorlalți mai ușor de suportat – mai ales că unul dintre ei a fost ultima persoană văzută cu Clara.
— Din nou, am repetat, obosindu-mă de propria mea întrebare. Trebuia să fie ceva ce ne lipsea,
un indiciu despre ce s-a întâmplat în perioada dintre atacul de cord și descoperirea mea despre
absența Clarei.
Sarah înghiți în sec, uitându-se prin cameră după un salvator, dar nimeni nu a luat cuvântul. Se
schimbase într-o pereche de pantaloni largi și un pulover care nu se potrivea. Părul ei negru era
încă ondulat elegant de la petrecerea de seară, iar machiajul era pătat de lacrimi. „Norris și Clara
m-au dus afară. Norris a chemat o mașină. A condus și Norris m-a ajutat înăuntru. Șoferul a
plecat un minut sau două mai târziu fără ei și m-a adus aici.” Ea ezită, dinții i se scufundă în buza
de jos în timp ce ochii i se umplură de lacrimi. „Îmi pare rău, Alex. Am crezut că rămân în urmă
sau... nu m-am gândit cu adevărat. am fost... eram...”
„Este în regulă”, a spus Edward obosit în timp ce încerca să găsească simpatie. Am auzit
frustrarea curgând ca un curent în vocea lui. Nu se deranjase să se schimbe. Nu a trecut timp
între plecarea din spital și apelul meu să vin aici imediat. Își pierduse jacheta de smoking și
cravata pe undeva pe drum. Soțul său era încă îmbrăcat complet lângă el, părând șocat de scoici.
„Ai fost supărat. Nimeni nu te învinuiește.”
Dar am dat-o vina pe ea, motiv pentru care nu am vorbit acum. Cum ar fi putut ea să nu observe
ce s-a întâmplat cu ei? De ce o urcase Norris mai întâi în mașină? Nimic din toate nu avea niciun
sens. Piesele nu se potriveau împreună pentru a forma o imagine clară - piesele nu se potriveau
deloc. „De ce nu l-ai întrebat pe șofer unde sunt?”
„Nu m-am gândit!” Își lăsă capul, lacrimile curgându-i pe obraji în timp ce plângea în tăcere.
„Am presupus că veneau într-o altă mașină, sau s-au întors, sau...”
Vizavi de ea, Belle își forța un zâmbet plin de compasiune. Cea mai bună prietenă a soției mele
nu scosese un cuvânt de când sosise cu soțul ei în urmă cu o oră. Dar acolo unde Belle părea
amorțită și pe jumătate prezentă, Smith a ascultat fiecare cuvânt. Aproape l-am văzut cum le-a
aruncat pentru o analiză ulterioară.
Dar ce avea să descopere pe care să nu-l știam deja? Sarah ne spusese ce își amintea și a fost
nevoie de efort pentru a renunța la întrebări mai acuzatoare. Povestea ei nu se schimbase o dată
de când am trezit-o acum câteva ore. Dormise adânc pe o canapea din Belgium Suite, încă în
rochia ei de la petrecerea distrusă de noapte. Ușurarea pe care am simțit-o când am găsit-o a fost
de scurtă durată. Era singură și explicația ei despre cum ajunsese acasă nu avea sens. Nu pentru
că nu a fost clară. Am crezut că era suficient de absorbită de sine încât să nu-i pese că i-a lăsat pe
ceilalți în urmă. Ceea ce nu avea sens a fost încălcarea protocolului.
Ceea ce nu avea sens, pur și simplu, era Norris.
N-ar fi trimis-o pe Sarah acasă cu un șofer când i-am cerut să o ia acasă. Nu mi-ar fi băgat soția
într-o altă mașină. Dar lucrurile pe care el nu le-ar fi făcut – lucrurile care fuseseră deja făcute –
au pălit în comparație când m-am gândit la lucrurile pe care le va face.
Mi-ar proteja soția ca și cum ar fi a lui.
Ar vedea-o în siguranță acasă dacă l-aș întreba.
El ar răspunde la telefon.
Nu puteam să mă gândesc de ce nu făcuse niciunul dintre aceste lucruri sau de ce, nici acum,
câteva ore mai târziu, nu puteam să-l contactez. Poate pentru că nu am putut face față singurei
explicații care să se potrivească cu ceea ce știam despre cel mai bun prieten și cel mai de
încredere consilier al meu.
Era un singur lucru care l-ar fi împiedicat să facă acest lucru și era o posibilitate pe care nu mă
puteam decide să o iau în considerare, mai ales când Clara lipsea.
O siluetă a apărut în prag și mi-am ridicat privirea și am găsit-o pe Georgia cercetând scena cu
ochi atenți. Cu Norris nesocotită și Brex dispărut, ea a intrat în rolul pe care unul dintre ei îl
ocupa în mod normal, fără să se bată. Aș fi recunoscător dacă nu aș fi supărat și pe ea.
„Măturarea este completă”, a spus ea cu aerul cuiva trecând în vârful picioarelor prin minele
terestre. A fost o fracțiune de secundă de ezitare înainte ca ea să-mi spună ceea ce știam deja.
„Nici Norris sau Clara nu sunt pe teren. Am analizat filmările de securitate și nu au trecut
niciodată pe porți. Încercăm să găsim șoferul care a adus-o pe Sarah acasă.”
Am auzit cele nerostite, dar asta ar fi trebuit să însoțească acea propoziție.
„Dar nu vom face”, am spus când ea nu a făcut-o. „A fost în filmare?”
„Am cerut niște favoruri cu MI-5. A fost atent la modul în care conducea.” Afirmația era destul
de simplă, dar era plină de sens. Ea părea să înțeleagă – la fel ca și mine – situația delicată în care
ne-am aflat. Fără mai multe informații, i-am putea face pe ceilalți să intre în panică dacă am
diseca această revelație în fața lor. Apoi a mai fost și cealaltă considerație.
Am avut încredere în toți oamenii din această cameră. Asta nu însemna că ar trebui.
„Nu înțeleg”, izbucni Edward. „Unde ar fi ea? Unde e Norris? Crezi că a plecat? Știu că voi doi
ați vorbit despre asta.”
Inima mi s-a lovit la cuvintele lui, surprinsă că ea îi împărtășise asta. Mai ales pentru că, după
lupta în care i-am cerut să se mute – să se protejeze pe ea și pe copiii de mine – ea refuzase
măcar să ia în considerare asta. „Ți-a spus asta?”
— Îmi spune multe lucruri, spuse el încet. „Mi-a spus că nu va merge.” Vocea i se frânse pe
cuvinte, adevărul prinzându-i în gât.
În acest moment, cu toții ne-am dorit să fie la fel de simplu ca ea să mă părăsească. Cu toții ne-
am dorit să aibă, pentru că știam un lucru cu certitudine: Clara nu ar merge.
Pe măsură ce fiecare minut trecea fără cuvinte din partea ei sau a lui Norris, deveni din ce în ce
mai clar că nu avea să existe o explicație inocentă pentru ceea ce se întâmpla. Nu aveam de gând
să descoperim că ea a cerut să meargă cu mașina sau că s-a retras în țară sau că a avut un
accident. Fiecare moment a neștii ștergea încă o posibilitate și ne apropia de coșmarul cu care nu
mă puteam înfrunta.
„Există urmărire?” spuse Smith ţeapăn, aruncând o privire între mine şi Georgia.
— Nu mașina noastră a adus-o pe Sarah aici, am spus. „Trebuie să presupunem…” Nu m-am
putut gândi să o spun. Nu mă puteam decide să recunosc ceea ce știa creierul meu, dar inima mea
nu putea accepta.
„Nu pe mașini”, a clarificat el.
Belle, care se uitase în foc, se întoarse să-l privească. Gura i s-a căscat îngrozită în timp ce
procesa ceea ce el cere. „O urmăresc?”
— Nu, am spus cu răceală. Nici măcar eu nu am fost suficient de posesiv pentru a-i implanta
soției mele un dispozitiv de urmărire. Am încercat să ignor mica parte din mine pe care mi-am
dorit-o să o am când mi-a sugerat-o acum câteva săptămâni. „Nu există nicio modalitate de a o
urmări.”
Nu ca asta.
Un suspine s-a revărsat de la Sarah și ea și-a ridicat genunchii, îmbrățișându-i. „Totul acesta este
vina mea.”
Un bărbat bun ar fi putut să-și mângâie sora, dar nu am avut timp să mă ocup de izbucnirile ei
emoționale. Defectarea nu avea să ne ducă nicăieri. Aveam nevoie de un plan. Trebuia să luăm în
considerare toate posibilitățile. Lacrimile și auto-recriminarea au fost obstacole pe care nu ne-am
putut permite. "Ar trebui sa te duci la culcare."
Ea și-a șters fața, clătinând din cap. „Ar trebui să rămân. Poate îmi voi aminti ceva.”
M-am îndoit de asta și din privirile de pe fețele celorlalți, au făcut și ei. David îi puse un braț în
jurul umărului. "Haide. Te voi duce înapoi în camerele tale.”
Sarah i-a permis să o ajute să se ridice, dar s-a oprit la uşă. „Alex, pot să stau în vechea mea
cameră – doar în seara asta?”
Frica ei s-a rupt prin mine, creând o mică crăpătură în furnirul hotărât de care m-am agățat. Toată
lumea se comporta de parcă am fi planificat înmormântări, nu discutăm despre strategie. L-am
împins deoparte și am dat din cap. "Desigur."
Înainte să iasă pe ușă, o formă familiară i-a întâlnit. Brex se opri cu o expresie sumbră, înclinând
capul în semn de salut când treceau. Dar când au plecat, el nu a intrat. În schimb, a rămas înapoi,
așteptând o invitație de a trece pragul în biroul meu privat. Ne-am uitat unul la altul o clipă
lungă. Zâmbetul obișnuit era absent de pe fața lui, iar ochii lui erau cioburi de cărbune negru.
„L-am sunat”, a explicat Georgia. „Vom avea nevoie de ajutorul lui.”
Ea a sunat, iar el a venit. M-am gândit să fac același lucru, dar nu am avut nicio iluzie că va veni
când am sunat. Dar pentru ea? Brex ar veni dacă Georgia ar cere, iar eu m-am trezit bucuros că a
făcut-o.
„Acreditările mele de securitate sunt încă bune”, a spus el. În cuvintele lui se ascundea o
întrebare.
Am avut încredere în Brex. Am sperat că se va întoarce. Nu mă așteptam să fie în aceste
circumstanțe. "Sunt bucuros ca ești aici."
Nu a fost suficient. Într-o zi trebuia să vorbim despre motivul pentru care a plecat în primul rând.
Trebuia să explic de ce ținusem secretă relația mea anterioară cu Georgia. Trebuia să-mi cer
scuze. Dar prietenii adevărați apăreau întotdeauna când era nevoie, indiferent cât de mult i-ai
rănit.
Brex ni s-a alăturat în birou, refuzând un loc în favoarea sprijinirii de perete. Georgia a luat
scaunul recent abandonat al lui Sarah și a tras aer în piept. Apoi, spre surprinderea mea, sa uitat
de la Edward la Belle.
„Trebuie să-i spunem. El trebuie să știe, spuse ea, cu voce joasă, dar fermă. Belle a deschis gura,
dar nu a vorbit în timp ce se uita implorând la Georgia. Capul lui Edward a căzut în mâinile lui
înainte de a ridica privirea pentru a întâlni privirea lor comună.

Habar n-aveam ce ar putea avea nevoie cei trei să-mi spună, dar un fior mi-a străbătut șira
spinării ca un deget de gheață. Am așteptat ca ei să vorbească, temându-mă de orice urma mai
mult cu fiecare secundă care trecea. Georgia a fost garda de corp a Clarei. Edward și Belle erau
cei mai buni prieteni ai ei. Clara a împărtășit o altă relație cu ei decât cu mine. Au făcut
cumpărături împreună și bârfeau și nu am simțit niciodată gelos pe niciunul dintre ei până în
acest moment. Mi s-a părut că soția mea îmi spunea totul important. Nu am avut niciodată
motive să bănuiesc altceva până acum.
"Spune-mi ce?" Am forțat întrebarea pe lângă buze. Un milion de posibilități mi-au trecut prin
minte. Poate că m-am înșelat. Poate că a intenționat să mă părăsească. De asta a adus-o în
discuție fratele meu? A mai fost cineva? Această posibilitate era de râs, dar pe măsură ce
tensiunea liniștită dintre ei continua, am fost forțată să realizez că poate nu mi-am cunoscut soția
așa de bine pe cât credeam.
Georgia se uită la Belle cu așteptare. "Spune-i."
"Pe mine?" Mâna lui Belle se întinse spre soțul ei și o găsi.
Gelozia a trecut prin mine. Avea pe cineva care să o mângâie acum, când se confrunta cu ceva cu
care nu voia să se confrunte. Primul val amorțit de panică a înlocuit senzația de vezicule când
mi-am dat seama că știa ceva ce Clara nu mi-a spus.
„Tu știi mai multe decât mine”, a apăsat Georgia, „și trebuie să știe cât de multe îi putem spune.”
Ochii lui Belle s-au închis pentru scurt timp și am recunoscut gestul. Ea tragea dintr-o fântână
din adâncul ei – un loc pe care părea că toate femeile l-au ascuns în interiorul lor – pentru putere.
O văzusem pe Clara făcând același lucru de mai multe ori. De fiecare dată când fusese chiar
înainte ca ea să rostească cuvinte pe care nu voiam să le aud.
Am făcut un pas spre birou, strângându-l de margine pentru a mă ține în picioare.
„Este vorba despre copil”, a început Belle și degetele mele au strâns lemnul mai strâns. Ea părea
să observe și se clătina. Degetele ei se albiseră când se ținea de Smith.
„Ce zici de copil?” A trebuit să-mi reamintesc să respir în timp ce așteptam răspunsul ei.
„Este ceva în neregulă cu inima copilului”, a spus Edward când a fost evident că nu poate.
"Ce vrei sa spui?" Cuvintele mele au fost sugrumate, sughițând și sughițând de la mine în timp ce
încercam să procesez ceea ce spuneau.
Acum că Edward a lansat bomba, Belle părea în stare să mărturisească. „Există o problemă cu un
ventricul. Copilul va... va avea nevoie de o intervenție chirurgicală după ce se va naște. Clara nu
voia să te îngrijoreze. Ea a crezut că ai putea...”
Restul cuvintelor ei dispărură, deși buzele ei continuau să se miște. Inima bebelușului. Clara mă
ținuse intenționat de la programările la doctor, din cauza inimii bebelușului.
„Alexander?” mi-a cerut Georgia când nu am vorbit.
Am clătinat din cap, dorind ca ei să continue. A fost nevoie de efort să mă concentrez asupra a
ceea ce spuneau ei când înăuntru mă tăvăleam.
„A văzut câțiva specialiști. Ei au sfătuit-o să-și mențină nivelul scăzut de stres.” Belle plângea,
dar nu am putut găsi nici un gram de simpatie pentru suferința ei.
Nu am putut găsi un gram de nimic. Era o singură senzație care se desfășura în pieptul meu.
Rușine. Fusese sfătuită? De cât timp știa ea? Cât de mult stres am pus pe ea în acel timp? De ce
mi-a permis să o dominem dacă știa? De aceea căutase eliberarea cu mine? M-am gândit la
momentul de după conferința de presă. I-am spus să plece. I-am spus că s-a terminat. O vedeam
acum, rupându-se pe podea și luptându-se să respire în timp ce mă implora să o fac să simtă
altceva.
Ea știa atunci.
Nu mă îndoiam de asta. O puteam vedea acum în amintirea acelui moment – unul pe care nu l-aș
putea niciodată să-l șterg din minte. Era gravat ca un tatuaj pe sufletul meu. M-aș strădui atât de
mult să renunț la ea – și dacă aș fi...
Ar fi în siguranță acum? Oare copilul ar fi suferit? A existat vreo decizie care să nu ne distrugă?
"Ce se întâmplă?" Am murmurat, incapabil să-mi găsesc puterea să o întrerup complet, dar Belle
a auzit. „Ce se întâmplă cu copilul dacă…?”
nu as putea spune. nu am putut face față. Nu puteam admite ceea ce știam deja.
Ce se întâmplă cu copilul dacă nu-i găsim la timp?
Prietenii Clarei – adevărații ei confidenti – au împărtășit o privire care spunea destul. Apoi Belle
a șoptit cuvintele care m-au rupt.
"Îmi pare atât de rău."
CHAPTER 2

CLARA

Ea a plecat. O privire și ea fugise ca un șoarece speriat înapoi în orice gaură din care se târase –
dar asta nu explica aspectul ei fantomatic. Pentru o clipă, am confundat-o cu altcineva. Apoi m-
am apropiat și am realizat greșeala mea.
Nu era Sarah, ceea ce însemna că sora lui Alexander era în altă parte. Scăpase ea? Ce șansă a
avut după...?
Mi-am închis mintea la imaginea feței lui Norris, sângele curgându-i din gură, dar stomacul mi s-
a frământat. Prea târziu.
Poate că imaginația îmi juca feste. Poate că o halucinasem pe fata. Trebuia să fiu în stare de șoc
sau orice mi-au dat ei a avut efecte secundare. Mi-am frecat burta protectiv si am simtit o
lovitura linistitoare. Dacă copilul era bine, asta era tot ce conta.
Deocamdata.
Dar cât timp ar fi așa? Nu știam unde sunt sau de ce sunt aici.
Camera era caldă, chiar dacă era la fel de primitoare ca o celulă de închisoare. Nu am vrut să-l
las să urmăresc ceea ce ar fi putut fi o născocire a imaginației mele. Dar ea a fost primul semn de
viață pe care l-am văzut, ceea ce însemna că nu aveam de ales. Nu dacă aveam de gând să ne scot
în siguranță de aici.
Coridorul se întindea în fața mea la fel de tăcut și gol ca acum câteva minute. Ecoul picioarelor
mele goale lovind cimentul rece m-a făcut să mă încremenesc. Au putut auzi asta? Cine m-a adus
aici? Am căutat camere în timp ce mergeam, dar nu am văzut niciuna.
Oricât m-am străduit, nu am putut pune toate piesele împreună. Cine a fost ea? De ce a fost ea
aici? De ce am fost aici?
Spaima s-a răscolit în mine, răsucindu-se și rostogolindu-se în intestine până când m-am gândit
că s-ar putea să fiu din nou bolnavă. M-am luptat cu greața. Nu îmi puteam permite să pierd mai
multe lichide.
Era un punct de speranță în acest coșmar: nu ajunsesem aici din greșeală. am fost luat.
Era un lucru ciudat să găsești confort, dar cu siguranță însemna că cineva va veni. În cele din
urmă. Și când o făceau, primeam răspunsuri. le-aș cere.
Și atunci aș pleda pentru viața copilului meu.
A fost un gând îngrijorător. Mi-am petrecut ultimele luni pregătindu-mă să lupt pentru acest
copil, să mă asigur că va trăi. Nu mi-am imaginat niciodată că s-ar putea ajunge la asta.
Mi-am tras mâna de-a lungul peretelui, căutând ceva ce mi-a ratat, dar blocurile de cemento nu
au dat nimic. Nu existau pasaje secrete sau ieșiri ascunse. Singurele uși erau cele care se uitau
înapoi la mine de ambele părți ale holului – cele care erau încuiate. Cele care au dus în locuri
necunoscute.
Nu era nici urmă de fata fantomă. Trebuie să fi fost eu să văd lucruri. Având în vedere tot ce s-a
întâmplat în seara asta – dacă tot era în seara asta – nu puteam avea încredere în mine.
Gândindu-mă în urmă, am trecut prin seară. Am fost la petrecerea aniversară. Eu și Alexander
ne-am furișat și am făcut dragoste în muzeu. Gândurile mele au plecat spre simțirea dinților lui
pe carnea mea. Instinctiv, degetele mi-au trecut peste sâni simțind petele fragede unde m-a
marcat.
A fost reală — acea amintire. O parte din mine dorea să se retragă în ea – în acel ultim moment
în care fusesem în brațele lui, în siguranță și protejată. Dar urmele mușcăturii mi-au amintit de
altceva: eram mai puternic decât știa cineva.
Alexandru mi-a arătat asta.
Cineva a crezut că mă vor strica. Asta a fost prima lor greșeală. Mă așteptam să facă mai mult.
Nu am vrut să las acea amintire, dar răspunsurile nu stăteau acolo. Totuși, mi-am permis o
secundă să zăbovesc în amintirea pielii lui de pe a mea. Încă îl simțeam între picioarele mele.
Înăuntru, o parte din mine s-a crăpat, amenințând să se reverse. Cât timp trecuse de la acele
momente? Mă căuta acum? I-am trimis o urare tăcută.
Mi-aș fi dorit să știe că sunt în viață. Mi-aș fi dorit să știe că voi găsi calea înapoi la el. Mi-aș fi
dorit să-mi simtă dragostea în acel moment.
Trecând peste durerea care amenința să mă copleșească, mi-am amintit că m-am întors la
petrecere. Am dansat cu Anders.
Nu, asta se întâmplase înainte ca Alexander să mă ducă departe.
Întorsesem petrecerea la timp pentru tort. Stomacul mi s-a răsturnat din nou, iar bebelușul a dat
cu piciorul ca și cum ar fi fost stins de rollercoaster-ul meu de emoții. Maria.
A avut un atac de cord sau un accident vascular cerebral.
De ce era totul atât de neclar cu cât mă apropiam mai mult de acest moment?
Am întins amintirea, dar nu din cauza acestei serii. Mi-am amintit că am fost grăbit să iasă din
Simpozionul de supraveghere a copiilor. În ziua aceea, Alexandru mă aștepta. Ce s-ar fi
întâmplat dacă m-ar fi așteptat în seara asta?
Dar el nu ar fi putut fi. Fusese ocupat cu bunica lui. Mersese cu ea la spital. Norris m-a văzut.
Mi-am acoperit gura și m-am scufundat de perete.
Ne-a coborât garda pentru că eram cu toții concentrați pe Mary. Am fost distrași.
Atacul Child Watch nu fusese un miracol în care nimeni nu a fost rănit. Fusese un test în care
aflaseră cele mai importante două fapte ale vieții mele publice: Alexander venea mereu după
mine și Norris mă protejează cu viața lui.
Și apoi au îndepărtat ambele obstacole.
Alexandru era în siguranță. Se dusese la spital. Nu am putut să mă gândesc la ce i-au făcut lui
Norris, cel mai bun prieten și tovarăș constant al nostru.
Dacă ar fi capabili de asta, de ce altceva ar putea fi capabili?
Trebuia să o găsesc pe fata aceea.
nu mi-am imaginat-o. nu am luat-o razna. Da, fusesem drogat și adus aici, dar acum trăgeam în
toate cilindrii. Era în carne și oase – și singura speranță pe care o aveam până acum de a obține
răspunsuri.
Până acum, am mers pe jos, așteptând ca ea să iasă, în timp ce retrăiam evenimentele care m-au
condus aici. Acum, un scop reînnoit m-a condus. M-am repezit la prima ușă și am încercat
clanța. Nu s-a clintit.
Nici al doilea.
Nici al treilea.
Nici unul dintre ei.
Până și camera în care mă treisem era acum închisă și încuiată. Era o singură cameră în care să
meargă, dar nu existau răspunsuri acolo. Doar o carte ruptă și un dulap plin cu haine destinate
altcuiva:
Fata fantomă.
Nu știam cum să-i mai spun. Era în spatele uneia dintre aceste uși? De ce venise ea la mine? Asta
trebuia să fie camera ei. Probabil că m-a văzut sau a auzit cine m-a adus. Toate acestea însemnau
că ar putea avea răspunsuri.
Faptul că se afla în spatele uneia dintre aceste uși încuiate însemna că s-ar putea să nu fie un
aliat, totuși.
Panica a crescut în mine și copilul a început să se zvârcolească, reacționând la orice cocktail de
hormoni pe care îl producea anxietatea mea.
„Calmează-te”, mi-am ordonat. Alexander m-ar fi căutat până acum. Sarah a văzut ce sa
întâmplat. Doar dacă nu era aici.
Dacă nu era cu Norris...
Îngrijorarea pentru asta – pentru siguranța ei – nu avea să mă apropie de a-mi da seama unde mă
aflu.
Aveam două lucruri pe care trebuia să le fac: să păstrez calmul și să o găsesc pe fata aceea.
Starea inimii bebelușului trebuia să vină pe primul loc, dar nu a fost ușor să fiu zen când am fost
închis Dumnezeu știe unde. Este ceea ce a trebuit să fac, totuși, pentru amândoi.
Am bătut cu ușa în ușa încuiată în care mă trezisem. Am terminat de plimbat năucit. Am terminat
să aștept să se deschidă o ușă. am terminat.
"Buna ziua?" Am tipat. „Ce fel de ticăloși lași nu se vor arăta? Este un fel de glumă?”
Nu a fost. Cel puțin, nu genul care a ajuns să afle că prietenii tăi te filmau în secret tot timpul.
Mi-aș fi dorit să fie. Mi-am dorit ca o ușă să se deschidă și cei mai buni prieteni ai mei să iasă,
râzând, și să proclame că acesta este cel mai rău căluș din lume.
Nu, asta nu a fost o glumă. Odată ce viața și moartea erau în joc, nu mai era nimic de râs. Am
mai fost aici. M-am confruntat cu moartea direct și aș face-o din nou acum.
„Soțul meu vine după tine!” Țipam și furia mi-a revenit asupra mea, alimentându-mi furia. El ar
veni. Știam că. Bebelușul a lovit puternic de parcă ar fi secundat această părere. El sau ea a fost
și el sfidător.
Bine, copilul trebuia să fie un luptător.
Avea nastere în câteva săptămâni și până atunci avea nevoie de toată tenacitatea încăpățânată a
mamei și a tatălui său.
Când a fost operat.
Ceea ce nu s-a putut întâmpla aici.
Conștientizarea a trecut prin mine. Nu am alergat contra cronometru. Mă cursam pentru a difuza
o bombă. Copilul nu trebuia să vină încă, dar dacă ar veni, ce s-ar întâmpla?
N-ar fi nimeni care să ne ajute pe niciunul dintre noi. Nu ar exista nicio intervenție chirurgicală
care să salveze vieți. N-ar fi nicio speranță.
Asta cautam: speranta. as lua orice. O resturi. O firimitură.
Dar cu cât mă uitam mai mult și găseam același dormitor așteptându-mă, cu atât era mai greu să
țin panica blocată. nu știam unde sunt. Nu știam de ce am fost aici.
Am căzut în genunchi pe covorul răvășit din cămăruța de la capătul holului, am trimis o
rugăciune.
M-am rugat pentru Alexandru.
CHAPTER 3

ALEXANDER

Nu am vorbit când m-am împiedicat din cameră și m-am îndreptat spre camerele noastre private.
Clara era în fiecare cameră prin care am trecut și încă era plecată. Micile ei atingeri erau peste tot
în salon: trandafiri roșii pe măsuța laterală — un gest sentimental, o carte pe care o citea pe
canapea, fotografii cu noi cu Elizabeth. Dormitorul era mai rău, dar m-am trezit acolo ca un
câine pierdut în căutarea casei. Parfumul ei stăruia în aer, halatul ei zăcea peste pat. O
pedepsisem o dată pentru că nu i-a permis personalului de la menaj să intre aici atât de des cum
ar fi trebuit, dar Clara își dorise intimitate, mai ales seara. Când am luat halatul de mătase, m-am
trezit recunoscător că era atât de independentă.
Ea nu era aici. Știam că nu va fi. Dar aici, în cea mai privată încăpere a palatului, i-am simțit
prezența cel mai puternic în timp ce îi simțeam și mai mult absența. Cele două senzații s-au
luptat în mine, trăgându-mă în două direcții diferite. I-am lipit halatul de fața mea, respirând
parfumul ei – trandafiri și vanilie și acasă.
Mă așteptam să mă liniștească – să mă facă să mă simt mai aproape de ea în timp ce încercam să-
i procesez trădarea. În schimb, m-a pus în genunchi. M-am prăbușit, incapabil să suport greutatea
ei, în timp ce îmi îngropam fața în parfumul ei. Lacrimile s-au eliberat când m-am vărsat
strângând mătasea de parcă aș putea să o găsesc acolo cumva.
Dar ea dispăruse.
Era pierdută.
am eșuat. Îmi promisesem că o voi proteja și nu reușisem. Eram obsedat și plănuisem și ea încă
fusese luată. Și în locul ei nu era nimic. Absența ei s-a întins în fața mea ca o gaură neagră,
trăgându-mă încet în ea. Mi-a luat mai întâi controlul. Mi-a luat credința în continuare. Apoi mi-
a luat speranța și nu a lăsat decât o coajă care ascundea rămășițele așchiate ale inimii mele.
Asta era tot ce eram acum fără ea.
Degetele mele bâjbeau pe mătase, căutând-o și știind că nu o vor mai atinge niciodată. În curând,
mirosul ei avea să dispară din el. Curând avea să dispară din viața mea, dar niciodată amintirile
mele. În curând, asta avea să devină Clara: o colecție de momente amintite.
Roba mi-a căzut din mâini în timp ce bila îmi ardea în gât. Am căzut pe podea până când am fost
la fel de gol fizic pe cât mă simțeam.
Ușa s-a deschis și Edward s-a uitat la mine. Ochii lui au găsit grămada de bolnavi și halatul întins
lângă el. Nu a vorbit când s-a îndreptat spre mine și a îngenuncheat. Brațele mele l-au găsit pe
fratele meu și s-au agățat de el.
— O vom găsi, mi-a promis el încet.
„Dacă nu o facem?” Am întrebat. Au existat mai multe permutări la această întrebare. Dacă am
face-o, dar era prea târziu? Dacă ar fi găsit-o și ea ar fi...? Dacă am greșit? Dacă nu am putea?
„Vom face”, a spus el cu convingerea unui bărbat căruia nu i s-a scos sufletul din trup. Nu mai
aveam putere să cred și m-am forțat să trag din a lui. „Poate ar trebui să te întinzi.”
Am clătinat din cap. Nu ar fi odihnă fără ea. O parte din mine a vrut să se târască în patul pe care
l-am împărțit și să mă pierd în amintirile trupului ei lipit de al meu. O parte din mine a vrut să
ardă această cameră până la pământ. Nici unul nu mi-ar aduce-o înapoi.
Nu a mai rămas credință în mine, dar căutându-mă pe mine însumi am găsit ceva mai valoros:
hotărârea. Determinare rece, neînduplecată. Nu știam ce s-a întâmplat cu soția mea, dar știam ce
voi face ca să o recuperez. Nu existau lungimi în care să nu mă duc să o găsesc. Nu a existat
nicio crimă pe care să nu o comit. Nu a fost niciun păcat prea mare și nici un sacrificiu prea
mare. As face orice. Eram capabil de orice. Și când am găsit cine a luat-o, aș zdrobi viața de la ei
însumi. O persoana. Zece. O suta. Mâinile mele ar fi cele care le-au furat ultima suflare.
„Găsește-l pe Smith”, am spus, „Brex. Georgia. Trebuie să vorbesc singur cu ei.”
"Si eu?" întrebă Edward fără nicio urmă de frustrare. Fusese ținut departe de multe întâlniri
private.
De data aceasta, a fost până la el să decidă. „Trebuie să știi cât de departe voi duce asta. Voi face
orice ca să o recuperez.”
— Știu, spuse el repede. "Și eu."
M-am retras și l-am studiat, întrebându-mă dacă era adevărat și apoi gândindu-mă dacă aș putea
permite asta. „Edward, știu asta, dar dacă este adevărat, poate că nu ar trebui să fie. Poți trăi cu
tine însuți dacă ai ucis pe cineva?”
"Poti tu?" el a intrebat.
— O fac deja, am spus încet. Am mai ucis oameni înainte – în război și acasă. Moarte care nu
fuseseră încercate. Cele care au rămas nerezolvate. nu am intrat in detalii. Edward nu le-ar fi
putut suporta.
Așa cum era, gâtul i-a alunecat în timp ce mi-a înghițit mărturisirea. Am putut vedea lupta din el.
O iubea pe Clara ca și cum ar fi propria lui soră. Știam că va face orice pentru a mă ajuta să o
salvez.

„Clara nu ar vrea să rănești pe cineva pentru ea. Ea nu m-ar ierta niciodată dacă te-aș lăsa.”
„Și te va ierta dacă răni pe cineva? Dacă ucizi pe cineva?” S-a împiedicat de întrebare și am avut
răspunsul meu. Edward s-ar ridica la orice păcat pe care aveam nevoie de el, dar nu aveam
nevoie de el să facă asta. Nu când am fost dispus. Nu atunci când în jurul nostru erau mulți
oameni care ar putea trăi cu această decizie.
— Nu contează, am spus scurt. „Nu am nevoie de iertarea soției mele, am nevoie de ea acasă.”
„Nu vreau să stau și să fiu inutil. M-am săturat de asta de o viață, spuse Edward cu amărăciune.
M-am întrebat cât de mult din veninul lui era îndreptat către tatăl nostru și cât de mult am
câștigat.
„Poți face multe.” Lucruri care nu ar implica sânge pe mâini. „Cineva trebuie să aibă grijă de
Sarah și Belle. Cineva trebuie să-i țină calmi.”
"Pentru cât timp?" întrebă el oftând.
Mă așteptam să se certe cu mine, dar azi nu era momentul să iau atitudine. Era timpul să ne
cădem cu toții la rând. Era timpul să ne luăm locurile. "Oricat de mult dureaza."

NU A FOST suficient loc în biroul meu pentru ca noi să ne planificăm corect și a fost problema
intimității. Era zori când ne-am adunat într-o veche sală de conferințe, folosită cândva pentru a-l
informa pe bunicul meu despre problemele din timpul războiului. Au existat o serie de motive
pentru care camera era ideală. O masă mare de conferințe ocupa spațiul central, permițându-ne
tuturor să ne așezăm la masă, iar pe perete era atârnată un anunț mare. Era o relicvă din
vremurile hărților și mișcărilor de strategie. Am făcut o notă mentală să aduc computere.
„O cameră de război?” a întrebat Brex privind în jurul spațiului. „Cât de departe mergem cu
asta?”
„Avem nevoie de intimitate”, am spus, desfăcându-mi butonii ca să îmi pot sufleca mânecile.
Cineva, probabil Edward, sugerase un duș, dar nu era timp de pierdut. Nimeni aici nu dormise.
Nimeni de aici nu făcuse duș. Erau soldați care așteptau ordinele regelui lor și nu aveam de gând
să arăt nici măcar un indiciu de slăbiciune sau privilegiu. „Nu vreau să iasă asta.”
„Nu vom putea conține aceste informații la infinit”, a spus Brex, întorcând un scaun, astfel încât
să poată călărește pe el.
„Atunci sugerez să-mi găsim soția repede”, am răsturnat eu. Mi-am luat frica și durerea și le-am
împachetat acolo unde nu m-ar mai schilodi. „Permiteți-mi să fiu clar, există un singur mod în
care se termină: cu Clara care vine acasă. Nu-mi pasă ce avem de făcut. Nu-mi pasă cu cine
trebuie să ne punem în pat. Nu este nimic ce să nu fac. Ne-am inteles?"
Fiecare dintre cei trei însoțitori ai mei a dat din cap.
„Dacă vreunul dintre voi nu dorește să vă murdărească mâinile, ar trebui să plecați. Nu voi ține
împotriva ta.” Nimeni nu stătea în picioare. Nimeni nu a mers. Mă așteptam la fel de mult, dar
pentru mine era important să știu că au fost aici de bunăvoie. Fiecare dintre ei suntem capabili de
a-i ucide. Fiecare dintre ei ucisese înainte. Dar vremurile și oamenii s-au schimbat. „Știu că îți
cer prea multe.”
— Știi de ce suntem aici, mormăi Georgia.
Eram o familie – o familie ciudată, întortocheată, dar cu legături mai strânse decât le-ar putea
oferi sângele, deși într-un fel, sângele fusese cel care ne legase – sângele altor oameni. O aveam
pe mâini. Unii în război. Unii în conspirație. Cu toții am făcut-o pentru o perversiune a Regelui
și a Țării. Nu era timpul să ne mai înmuiăm mâinile în purpuriu încă o dată. De data aceasta
pentru regina noastră.
„Acesta a fost un atac bine organizat”, a spus Smith, lăsându-se pe spate în scaun. „Sper că ai
încredere în oamenii din această cameră.”
"Fac." Știam la ce vrea el.
„Este puțin probabil să poată fi reușit fără mai mulți oameni în interior”, a spus el. „Trebuie să
verifici pe toată lumea.”
„Am comandat deja asta”, a spus Georgia, câștigând o privire clară de la Brex. Ochii ei s-au
îngustat la acuzația nerostită de pe fața lui. „Nu ai fost prin preajmă să o faci. Cineva trebuia să
se gândească.”
„Mulțumesc”, am spus pentru a întrerupe discuția din capul ei. „Dacă este adevărat, atunci
trebuie să mutăm câțiva oameni. Brex, știi în cine putem avea încredere. Reatribuiți-i gărzii
personale a familiei mele. Elizabeth, Edward, Sarah — vreau să știu cine îi urmărește.
El a dat din cap. „Știu pe cine să mut.”
"Bun. Eu inca-"

„Și soția mea?” m-a întrerupt Smith. Privirea îi ardea prin încăpere. „Aproape că am pierdut-o
când am protejat această familie.”
„Dacă nu vrei să faci asta”, am spus cu răceală.
„Nu am spus asta. Deja mi-am aruncat lotul, mi-a amintit el, dar și soția mea este însărcinată și
trebuie să acord o prioritate mai mare siguranței ei. De fapt, este prioritatea mea cea mai mare.”
Georgia a ridicat o sprânceană, dar dacă se aștepta să-l mustrez, a fost surprinsă. Nu mă așteptam
la un bărbat ca Smith Price. De aceea am ajuns să am încredere în el. A fost singurul bărbat care
a fost aproape de a arăta aceeași dragoste mistuitoare pentru soția sa pe care am simțit-o pentru
Clara. Însemna că era capabil de aceleași acțiuni întunecate și eu, deși nu m-am păcălit să cred că
va merge atât de departe cât aș vrea eu pentru a-mi salva soția. Totuși, el a mers deja mai departe
decât majoritatea.
Fiecare suflet din această cameră avea și de aceea au fost aici.
„Vrei unul dintre oamenii mei? Ești binevenit la ei, dar...”
Smith părea să ia în considerare acest lucru. El a fost cel care a subliniat că probabil avem mai
mulți trădători în mijlocul nostru. Să-mi iau securitatea ar fi ca și cum ai juca la ruleta rusă cu
soția lui. „Georgia?”
"Știu pe cineva." Asta părea să rezolve problema. Având în vedere conexiunile și trecutul lor, nu
am vrut să știu mai multe despre asta.
„Vrei să reții asta”, a spus Brex, aducând din nou conversația noastră. „Nu văd cum. Sau pentru
asta, de ce.”
— Pentru că va fi un spectacol de rahat, spuse Georgia categoric. „Nu vom putea strănuta fără ca
mass-media să-l prindă cu camera de filmat.”
„Dar nu putem pretinde că nu s-a întâmplat nimic”, a spus el.
„Are un punct. Nu putem amâna vestea morții bunicii mele. Deci, deși este nefericit, asta se va
dovedi o distragere a atenției. De asemenea, va indica interesul către Clara.” Mi-am dres glasul și
am transmis ceea ce spusese doctorul despre pastilele bunicii mele. „Ar putea fi pur și simplu un
atac de cord, dar doctorul părea să creadă că a fost mai mult.”
„Cât de adânc este această groapă de iepure?” Brex a fluierat jos, dar a părut amuzat.
— Clara ar face asta? a întrebat Smith și ne-am întors cu toții să ne uităm la el. Și-a ridicat
mâinile. „Pare drăguță, dar nu am petrecut mult timp singuri împreună.”
„Mă bucur să aud”, am spus. Doar gândul la soția mea singură cu un alt bărbat mi-a zgâriat
nervii. M-am luptat împotriva imaginii unui bărbat care o atinge acum. "Nu. Soția mea nu a
otrăvit-o pe bunica mea.”
„Nimeni nu ar învinovăți-o dacă ar face-o”, a subliniat Georgia.
Asta era adevărat. Mary nu era foarte apreciată în familie. Sau publicul. Sau, ei bine, oricine a
cunoscut-o. „Este doar un timp prost.”
"Este?" a întrebat Brex. El și Smith au împărtășit o privire întunecată.
„Fă-te cu asta”, i-am ordonat.
„Atacul de cord al bunicii tale a fost o distragere destul de mare. A închis întreaga petrecere”, a
explicat Smith. — Ai mers cu ea fără să stai pe gânduri.
„Am un plan pus la punct”, am întrerupt eu, ușor insultată că s-a gândit atât de puțin la mine. „L-
am trimis pe Norris cu ea. A urmat protocolul și a menținut contactul până când a tăcut radio.”
"Aceasta este problema. Ai urmat protocolul. În caz de urgență, Regina este evacuată, nu?
"Desigur."
„Ca în ziua atacului Child Watch?” Găsise piesa puzzle-ului care se potrivea și le făcuse pe cele
întâmplătoare să cadă brusc la locul lor.
„Nu știam de ce a fost atacat simpozionul”, a spus Brex. "Nimeni nu a fost rănit. Ce rost avea?”
„Nu a fost un atac.” Camera s-a învârtit pentru un moment când mi-am dat seama ce ne lipsea.
„A fost o repetiție generală.” Georgia a trântit cu pumnul pe masă, dar niciunul dintre noi nu a
sărit. Nu ne-a mai rămas nicio surpriză în noi.
Am luat în considerare fiecare unghi cu privire la explozia la simpozionul Child Watch la care a
participat soția mea în ianuarie, dar acum părea evident. Oricine era în spatele ei – în spatele asta
– nu căutase să rănească pe nimeni. Soția mea fusese o țintă, dar nu așa cum credeam eu.
„Dar nu am urmat protocolul”, a subliniat Brex.
— Pentru că Clara era încăpățânată și apoi ai apărut tu. Georgia a arătat cu degetul spre mine.
Sosisem în acea zi la doar câteva clipe după ce prima bombă detonase. Am venit imediat ce am
auzit că există un posibil pericol – și cineva a observat.
„La naiba”, am urlit. Le-am dat toate informațiile de care aveau nevoie: în cine aveam încredere,
cine mă înconjoară și familia mea și cum aș reacționa dacă soția mea ar fi în pericol.
„Trebuiau să te țină ocupat”, a spus Smith.
„Așa că au otrăvit-o pe bunica mea”. Avea sens într-un mod întortocheat. Mergeam cu ea
automat, antrenat să răspund nevoilor familiei mele în felul în care fusesem crescut.
„Dar cum rămâne cu Clara și cu medicamentele? Nu văd cum se potrivește asta”, a recunoscut
Brex.
„Se bat cu nasul la noi.” Georgia a râs fără umor. „Va avea loc o anchetă cu privire la moartea
Mariei. Doctorul știe că Clara s-a ocupat de pastile. Practic, vă trimit un uriaș dracu’. Ei știu că
nu putem ascunde că Clara a plecat și ce vor crede oamenii?
„Nu a avut nimic de-a face cu moartea bunicii mele.” Furia s-a înălțat în mine și mi-a strâns
inima. Era ridicol să luăm în considerare posibilitatea.
„Dar cum va arăta când ea nu răspunde sau nu este de acord să o întrebe?”
„Vor să recunoaștem că ea a plecat”.
„Dar fără dovezi, oamenii vor crede…” Brex s-a îndepărtat de parcă ar fi hotărât că nu merită să
sublinieze ceea ce este evident.
„Că ea este vinovată.” A fost o manevră strălucitoare care fusese jucată atât de subtil. Nu o
văzusem așa cum era. Acum, însă, toate mecanismele erau clare. Cineva organizase aceste
evenimente ca un șir de piese de domino. Câți mai trebuiau să cadă?
„Poate că îl putem roti în avantajul nostru”, a spus Smith.
"Cum?" întrebă Georgia. A fost o întrebare al naibii de bună.
„Lasă scandalul să se dezvolte. Pretindeți că regina este îngrozită. Scurgeți povești mass-media
despre cum nu va părăsi casa”, a sugerat el.
„Publicul o va crucifica”, a spus Brex.
„Dar concentrarea lor va rămâne pe asta.” Începeam să văd unde se duce cu asta. Nu mi-a plăcut,
mai ales având în vedere ce a însemnat pentru rolul meu în asta.
„Va trebui să le distragi atenția, bietul băiat, și să mergem la muncă”, a spus Brex, părând scuze.
„De aceea suntem aici.” Am făcut semn la același lucru în jurul nostru. „Voi trei vă puteți
deplasa liber, dar propriile mișcări vor fi urmărite.”
„Nu sunt întotdeauna analizate mișcările Regelui?” spuse Georgia sec.
„Din fericire, acesta nu este un meci de șah. Am mai fost în război și familia regală era
pregătită.” Trecând la anunț am apăsat pe un loc în care un buton invizibil a oferit o soluție la
problema mea. În colț, podeaua din gresie a căzut un centimetru și s-a deschis pentru a dezvălui
o scară care ducea în jos.
„Unde se duce asta?” Brex mi-a aruncat o privire care a indicat în mod clar că nu era de acord să
nu știe despre asta.
„Numai monarhul știe despre asta”, i-am explicat, „până acum. Regele are puțin mai multă
libertate de mișcare decât știe oricine din afara acestei camere.
„Sper că suntem cu toții de încredere”, a spus Smith. Părea cel mai puțin impresionat de această
revelație.
„Nu mă îndoiesc de loialitatea unei singure persoane din această cameră.” Era mai puțin
important să spun asta decât să sugerez ceea ce nu am spus.
— Și restul? a întrebat Georgia, înțelegându-mi încet înțelesul.
„Vreau să fie urmăriți, în special unchiul meu.” El fusese cel care i-a cerut Clarei să se ocupe de
acel medicament. Reapariția lui în viața mea venise în urma atacului Child Watch. Sincer, mi s-a
părut prea ușor. Dar dacă Henry nu era responsabil, cineva din apropierea lui trebuia să fie
implicat. „Ține-l la Londra.”
Georgia a dat din cap că a înțeles ordinul.
„Alexander, ce zici de Norris?” a întrebat Brex.
L-am lăsat cu grijă în afara celor mai multe dintre conversațiile noastre, pentru că, oricât de greu
era să înfrunt dispariția Clarei, mă pregătisem să mă aștept să i se întâmple ceva. Nu m-am
gândit niciodată că ceva i se poate întâmpla lui Norris.
„S-ar putea întoarce?” întrebă Smith. Întrebarea lui a fost întâmpinată cu trei priviri. "Cred ca
nu."
— N-ar fi făcut-o niciodată, spuse Georgia, cu mânia colorându-i vocea.
Smith ridică din umeri largi. „Sper că ai dreptate în privința asta.”
„Suntem”, l-a asigurat Brex.
"Mă bucur să aud asta." Smith părea sincer, dar ezită o clipă. „Doar că, dacă nu este implicat,
unde este?”
Dacă inima îmi era încă în piept, ar fi dus mai mult să înfrun ceea ce știam că este adevărat.
Exista o singură explicație pentru ce Norris tăcuse. Dar era pur și simplu o gaură căscată de unde
fusese smuls din mine și nu mai rămânea nicio durere de simțit. "Mort."
„S-ar putea să nu…” începu Georgia încet, înainte de a-și pierde convingerea.
Niciunul dintre noi nu a vrut să creadă că Norris a dispărut. Încă mă așteptam să vină cu pași
mari în cameră plin de critici pentru modul în care gestionam situația. Dar trecuse destul timp
încât nu mai credeam că o va face. Mai târziu, m-aș întrista pentru el. Mai târziu, aveam să mă
confrunt cu pierderea teribilă. În momentul de față, locul meu era aici, așa cum ar fi fost al lui.
„Norris ar vrea să o găsim pe Clara. Asta ar fi făcut acum.”
Georgia încuviință din cap, părând total impresionată de gândul morții lui.
„Nu o să cred până nu-i îngropa trupul.” Brex a fost la fel de încăpățânat ca și mine, poate mai
mult. Mi-aș fi dorit să pot avea o speranță, dar toate mi-au fost luate. „De ce l-ar ucide și nu...”
„Pentru că nu au vrut”, îl întrerupse Georgia înainte de a putea exprima teama care a rămas
nespusă.

Aerul din jurul nostru s-a îngroșat pe măsură ce cuvintele au rămas nespuse, până când Smith a
oferit în sfârșit un pic de logică. „De ce ar ucide-o? Nu are sens. Nu există nicio pârghie dacă e
moartă. Capturarea ei are mai mult sens.”
Voiam să fiu mângâiat de asta, dar gândul la soția mea și la moarte în aceeași sentință a făcut
acest lucru imposibil.
„Nu vom putea face asta singuri”, a spus Smith, schimbând direcțiile. „Este posibil să fie
implicat Consiliul Fantomelor?”
Brex s-a uitat la el de parcă ar fi vorbit farfurie. „Consiliu de ce acum?”
„Smith și cu mine am întâlnit recent o legendă – Consiliul Fantomelor”, i-am explicat.
„Cunoscuți în mod neoficial sub numele de Kingmakers.”
"Vrei să spui?" S-a zgâriat pe ceafă.
„Uneori, monarhii trebuie să fie destituiți și ei tind să fie cei care hotărăsc asta”, a spus Smith ca
fiind la realitate. Trebuie să-i fie mai ușor să ia în considerare rolul lor în asasinatele
conducătorilor dinaintea mea. Mi s-a părut mai neliniştitor.
„I-ai enervat?” întrebă Georgia.
"Nu." Am clătinat din cap. „Dar ar putea fi capabili să ajute. Sunt puternici și au o serie de
legături cu oameni care știu lucruri.”
„Nu am avut impresia că sunt interesați să fie noii tăi cei mai buni prieteni”, a subliniat Smith.
Era adevărat, dar trebuia să iau în considerare fiecare armă din arsenalul meu, iar Consiliul
Fantomelor nu era nici măcar cea mai periculoasă.
„Voi stabili o întâlnire”, am spus. „Între timp, Brex?”
„Voi revizui filmările de securitate cu Georgia și voi deschide CCTV-ul din jurul muzeului. Sunt
ochi peste tot în Londra. Trebuie doar să le găsim pe cele potrivite.” Încrederea lui a întărit-o pe
a mea, dar știam că era o falsă bravada. S-a ridicat și a așteptat-o pe Georgia.
Făcu o pauză pentru o clipă, deschizând și închizând gura de parcă ar fi vrut să spună ceva, dar
și-a tot pierdut nervii. Era foarte diferit de Georgia. "Da?"
„Tocmai am aflat despre copil”, a spus ea. „Clara avea să-ți spună. Am crezut că ar trebui să știi
asta. Nu cred că a vrut să accepte ea însăși.”
„Nu sunt supărat pe soția mea”, am spus lin. Nu mai aveam nicio furie pentru Clara. Nu acum.
Georgia s-a uitat la mine de parcă ar fi vrut să spună mai multe, dar a urmat Brex departe de
noua noastră cameră de strategie neoficială.
„Ar trebui să vedem Fantomele?” l-am întrebat pe Smith. Am urât cât de neclară era calea
dinaintea mea și nu puteam decât să sper că gândea mai clar decât mine. Aveam la dispoziție mai
multe mijloace decât majoritatea bărbaților în viață – asta nu însemna că puteam apela
întotdeauna la ei.
— Am putea, a spus el. Dacă îi era supărat că a pierdut o noapte întreagă de somn, nu a arătat-o.
Apoi, din nou, ținuse ore ciudate când jucase rolul de avocat al elitei criminale a orașului. Era
obișnuit cu asta și obișnuiește să se ocupe de ei. De aceea l-am ținut cu mine acum. „Este pe
altcineva pe care ar trebui să-l vedem mai întâi.”
"Care?"
„Nu o să-ți placă”, m-a avertizat.
"Unde mergem?" M-am ridicat, deja hotărât să dau apelul. Am știut că, odată ce am făcut-o, nu o
pot lua înapoi. Dar când i-am spus că voi face orice pentru a o aduce pe Clara înapoi, am vrut să
spun serios.
M-am gândit la ziua în care ne-am întâlnit cu Consiliul Fantomelor. M-a întrebat cât de departe
sunt dispus să merg pentru a pune capăt asta. Am crezut atunci că îmi cunosc limita absolută.
Se părea că Smith plănuia să testeze asta. „Te-am întrebat dacă îți vinzi sufletul odată. Este
timpul să-l întâlnim pe diavol.”
CHAPTER 4

CLARA

Am renuntat. După ce fata a fugit, am mers în sus și în jos pe coridorul întunecat, verificând
ușile, dar niciuna nu sa deschis. Oricine ar fi fost ea – dacă ar fi fost adevărată – a dispărut. Nu
era nici urmă de altcineva, dar nu puteam să fiu singur. Dacă cineva m-ar fi vrut mort, aș fi. Am
fost neajutorat când m-au scăpat și m-au adus aici. Dar m-am trezit, ceea ce însemna că cineva
mă dorea în viață. Nu a fost un gând foarte reconfortant, dar era tot ce aveam. În cele din urmă,
cineva venea la mine și-mi explica de ce sunt aici. Îmi aduceau mâncare. Aș putea să raționez cu
ei.
as putea implora.
Mi-am spus aceste lucruri să rămân calm, pentru că știam că dacă mă las să mă gândesc prea
mult la asta...
Așa că, am așteptat, cu ușa deschisă, în cămăruța unde găsisem hainele, unde am văzut-o pe fată.
O parte din mine a vrut să închidă ușa și să împingă comoda de ea. Am vrut să mă aplec până
când Alexander m-a găsit.
Mi-l imaginam acum aici, cu brațele lui înconjurându-mă în jurul meu. Aproape că i-am simțit
corpul puternic lipit de al meu – să văd acel zâmbet plin de încredere pe fața lui. Degetele mele
mi-au trecut stomacul, dorindu-mi să fie în părul lui, în timp ce mă săruta uşurat. Am închis ochii
și pentru o clipă am putut jura că i-am prins mirosul — bergamotă și vetiver și ceva de nedescris.
Am știut că atunci când am deschis ochii, falsa liniște pe care o simțeam că se va evapora. El nu
era aici. nu eram în siguranță.
Nu voiam să înfrunt asta, dar nu puteam ignora ceea ce văzusem când mă plimbasem pe hol –
sau, mai degrabă, ceea ce nu făcusem. Nu erau ferestre. Fără semne de lumină. Ușile de pe
coridor erau grele și întărite. Unul dintre ei trebuie să fi condus afară și nu voiam să știu ce se
ascunde în spatele celorlalți. Nu învățasem prea multe explorând, cu excepția unui singur lucru:
eram prizonier. Și oriunde am fost dus era în siguranță.
Deci cum avea să mă găsească?
Am înghițit în sec, împotriva unui val de panică. Să te sperii nu avea să te ajute, iar copilul era de
luat în considerare. Fusesem drogat și forțat aici, asta era stres mai mult decât suficient. Nu mai
puteam adăuga la inima bebelușului.
Eram pe cale să rătăcesc din nou pe hol și sper să găsesc un indiciu când o femeie zâmbitoare a
apărut în uşă.
Și-a tras uniforma albă de asistentă și mi-a crescut adrenalina. De ce ar purta asta? Mâinile mi-au
acoperit protector burta umflată.
Ar fi trebuit să baricad ușa. Ar fi trebuit să aștept să vină Alexandru.
— Vrei să vii cu mine, doamnă Bishop? a întrebat ea cu o voce plăcută, de parcă tocmai aș fi fost
chemată din sala de așteptare de la cabinetul medicului. Dar asta a fost greșit. Totul a fost greșit.
— Sunt căsătorit, am spus rece.
„Fișierele noastre indică faptul că nu ești. Scuzele mele."
Glumea? M-am uitat la ea, așteptând ca ea să crape și să arate că știe cine sunt. Pentru că ea cum
nu a putut? Dar ea nu și-a întors privirea. Ea nu zâmbi sau se încruntă. Pur și simplu mi-a întors
privirea cu o expresie goală. „De unde crezi că a venit asta?”
„Nu sunt unul care să judece.” Ea a făcut un pas în lateral și a zâmbit mai larg. Umbrele
coridorului au spălat totul, în afară de albul ochilor și dinții ei.
Mi-am ținut stomacul mai strâns. „Nu plec nicăieri până nu-mi spui unde sunt.”
„Doctorul insistă să verifice copilul. Ai avut un eveniment traumatic și, având în vedere starea
inimii copilului, un test ar fi prudent.”
Inima mea sa oprit. Orice ar fi spus fișierele lor deformate, a fost corect. Ei știau despre copil,
așa că de ce să mint despre cine sunt? Nu puteam avea încredere în ea. Nu puteam avea încredere
în acest doctor. Dar nu aveam opțiuni. Am încercat celelalte uși. Am pieptănat fiecare centimetru
de spațiu disponibil pentru mine. Ce altă alegere aveam dacă voiam să văd unde duce una dintre
celelalte uși?
„Și dacă nu cooperez?” am întrebat, așteptând deja răspunsul ei.
„Va trebui să te sedez.” Zâmbetul a alunecat înlocuit de o încruntare dezaprobatoare. „Doctorul
este destul de insistent ca aceste teste să fie efectuate.”
Sedarea însemna că nu voi vedea unde m-au dus sau cine a făcut testele. Însemna să pierzi
informații valoroase. Însemna că trebuia să joc împreună, chiar dacă voiam să lupt. Dar însemna
și că aș fi treaz și dacă acest doctor sau altcineva ar încerca să mă rănească pe mine sau pe copil,
nu ar ști ce i-a lovit. Nimeni nu avea de gând să mă rănească pe mine sau pe copilul meu.
— Bine, am fost de acord.
S-a mutat în prag, zâmbetul ei tulburător revenind și m-a așteptat. Coridorul arăta la fel. Nu era
nicio ușă deschisă. Nici urmă de unde venise. Am urmat-o câțiva pași înainte de a se opri la o
ușă. Dincolo de hol față de camera mea și doi jos. Am făcut o notă mentală. Asistenta se opri o
secundă înainte ca un vâjâit puternic și un clic să răsune prin spațiul gol. Fusese deblocat
automat de altcineva. Cineva care ne urmărea — asta avea să îngreuneze lucrurile.

"De ce sunt aici?" Am întrebat-o din nou, ezitând în prag. Frica m-a tras de ambele părți. Orice
ar fi fost de cealaltă parte a acestei uși ar putea fi mântuirea sau distrugerea mea. Dar să rămâi pe
loc nu era o opțiune. Nu era nimic mai mult decât iluzia siguranței. Indiferent că am găsit de
cealaltă parte, l-aș putea transforma în avantajul meu. A trebuit să.
M-a bătut pe braț cu simpatie, clătinând din cap. „Asta este peste autorizația mea.”
Licență? A fost o alegere ciudată de cuvinte. Am ascuns gândul. Trebuia să fiu atent. Trebuia să-
mi dau seama unde sunt și cum să scap. Poate că asta a început cu găsirea unui aliat.
"Care e numele tău?" Am schimbat tactica. Norris mi-a spus odată că oamenilor le place să
vorbească despre ei înșiși. Spusese că conversația amicală dezvăluie mai multe secrete decât
interogatoriul. Am sperat că avea dreptate – am sperat că era bine.
"Iunie." M-a împins pe uşă, încă purtându-se ca şi cum ar fi o zi normală la birou. Dar asta nu era
normal. Nimic din toate acestea, deci cum a putut ea să se comporte așa?
Pe măsură ce am trecut prin ușa descuiată, lucrurile au devenit mai ciudate.
CHAPTER 5

ALEXANDER

Nu am întrebat unde mergem. Bănuiam că nu vreau să știu. Am vrut să spun serios când am spus
că voi face orice și că voi colabora cu oricine pentru a o vedea pe Clara în siguranță acasă.
Corpul meu se simțea gol, de parcă mi-ar fi fost smulsă o forță vitală a vieții. În locul ei, o
flacără a pâlpâit. Nu știam de unde venise scânteia, dar acum m-a alimentat. M-a împins înainte
când cei mai mulți dintre mine au vrut să mă prăbușesc din pierdere. Poate că a fost negare.
Poate a fost dragoste. Nu mi-a păsat atâta timp cât nimic nu o stingea.
„Să-l luăm pe al meu. Presa vă va urmări mașinile”, ne-a sfătuit Smith în timp ce ne apropiam de
parcarea privată, unde așteptau o jumătate de duzină de Range Rover și alte câteva vehicule ale
angajaților.
— Probabil că ai dreptate, am fost de acord. Ei vor fi în tabără și mai răutăcioși decât de obicei
după ce s-ar fi scurs vestea despre moartea bunicii mele. „Ultimul lucru de care am nevoie este
un paparazzi exagerat de dornici să prindă o fotografie cu mine întâlnindu-se cu un criminal.”
„De unde știi că te duc să vezi un criminal?” întrebă Smith scoțând cheile din buzunar.
— Presupun că diavolul nu este un sfânt, am spus categoric.
Nu a trebuit să-l întreb care este al lui. În altă zi s-ar putea să fi fost impresionat de Bugatti
negru. Astăzi, afișarea ostentativă a bogăției nu s-a înregistrat.
Eram foc și gheață — arzând și amorțit deodată.
„Acest lucru nu va fi observat?” am întrebat, brusc nesigur de înțelepciunea planului lui.
„Se va face observat”, a spus Smith cu un râs gălăgios. „Dar oamenii se vor uita la mașină. Nu
tu."
A ajutat faptul că geamurile erau colorate cu mult peste orice limită legală. Motorul a luat viață
când am alunecat pe scaunul meu. Am lăsat pe o poartă din spate, Smith trăgând lin în traficul de
dimineață. Mi-am ferit privirea, dar i-am simțit acolo: reporterii, spectatorii, turiștii. Toți doreau
să mă privească – despre viața mea.
O poartă. Un gard. Zidurile castelului. Nu au fost de ajuns. Am urât lipsa limitelor. Am urât că
fiecare mișcare pe care am făcut-o trebuie să fie coregrafiată pentru a evita speculațiile. Am urât
că mi-am asumat tronul pentru a-mi proteja familia.
Uram coroana de sticlă pe care o purtam – invizibilă, dar grea, puternică, dar impotentă. Nu
însemna nimic. Nimic din toate acestea nu a făcut-o. Mi-am ales o viață de datorie și soarta mă
răsplătise cu durere.
Smith nu a încercat să discute. Am combinat teorii și strategii cu ceilalți ore întregi. Aveam
nevoie de timp pentru a fi cu propriile mele gânduri. Am bănuit că și el a făcut-o. Dar, pe măsură
ce am condus mai departe, lăsând orașul în urmă, nu eram mai aproape de a înțelege ce se
întâmplase.
Când am ajuns în Surrey, mă așteptam să mă găsesc într-o moșie veche și ciudată. În schimb,
Smith a refuzat un drum lung cu mașina. Poteca mărginită de copaci a fost ruptă doar de un mic
post de pază. Nu era nicio casă la vedere.
Smith a oprit mașina și a coborât geamul. „Smith Price”.
„Te așteaptă?” a întrebat gardianul.
— Cred că sunt pe listă, spuse Smith sec.
O clipă mai târziu, eram pe drum. Copacii s-au dens pentru o clipă, apărând casa care se întindea
dincolo și când am trecut în sfârșit pe lângă ei, m-am trezit privind o casă care rivaliza cu măreția
majorității moșiilor coroanei. Spre deosebire de exploatațiile familiei mele, aceasta era în mod
clar o reședință nou construită. Aleea circulară era pavată cu piatră netedă și o fântână bâlgâia în
centru. Vila de dincolo aparținea Italiei, nu în afara Londrei, cu acoperișul din șindrilă de
teracotă și masa întinsă.
Nu trebuia să-l întreb unde suntem. Am mai văzut această casă în briefing-uri cu MI-5. Mi-a fost
ars în creier.
„Deci acesta este iadul.” am spus absent.
„Te așteptai la mai multe flăcări?” întrebă Smith. A tras la intrare și a parcat Bugatti-ul cu o
familiaritate.
Fusese aici înainte. Desigur, a avut. Lucrase pentru Hammond și pentru alți oameni de afaceri
neplăcut din Londra.
„În mod ciudat, nu.” Dacă a existat un iad pe pământ – sau, cel puțin, Anglia – a fost moșia
familiei DeAngelo.
Familia DeAngelos a fost unul dintre principalele sindicate criminale din Londra. Am fost
informat cu privire la activitățile lor de mai multe ori. Au ucis, au complotat, au spălat bani – iar
eu tocmai am intrat în burta fiarei.
Două uși masive din lemn se profilau în față. Odată ce le-am străbătut, nu avea să mai fie cale de
întoarcere.
„Batem?” l-am întrebat pe Smith când am ajuns la uși.
Ca răspuns, unul a scârțâit și un agent de securitate ne-a făcut semn să intrăm. Era îmbrăcat într-
un costum negru care nu-și ascunde cu nimic burta sau arma pusă în toc sub brațul stâng.
"Vă rog." Mi-a făcut semn să-mi desfac brațele și picioarele.
Sprâncenele mi se ridică. Nu mi-am putut aminti ultima dată când am fost percheziționat. De
fapt, s-ar putea să nu fiu percheziționat niciodată. „Nu port o armă.”
Acest fapt nu conta pentru el. Dacă știa cine este și șansele erau minuscule să nu o facă, el a
procedat neînțelegător în timp ce-și mătura mâinile sub brațele mele și sus picioarele mele.

Când s-a întors către însoțitorul meu, Smith i-a întins bărbatului un pistol mic. "Aici."
Acest lucru trebuie să fi generat încredere, deoarece Smith a scăpat de lovitura. Nu m-a surprins
că purta o armă.
"Pe aici." Paznicul a înclinat capul și am urmat-o printr-un coridor căptușit cu marmură.
„Ar trebui să porți o armă”, îl sfătui Smith.
„Am lăsat armele în Afganistan”, am mormăit. Și mie îmi trecuse gândul, dar m-am agățat de
ideea că ceva în viața mea ar putea fi normal. Nu aș fi putut greși mai mult și aroganța mea oarbă
mă costase.
„Orice ar fi acest joc”, a continuat Smith cu o voce scăzută, conștient că probabil că gardianul
asculta fiecare cuvânt pe care l-am spus, „miza a crescut. Ar trebui să fii pregătit, mai ales acum
că...”
Nu a terminat declarația, dar știam spre ce se îndrepta. Cu Norris dispărut, eram vulnerabil într-
un mod în care nu mai fusesem niciodată. El purta o armă. Toți cei din echipa mea au făcut-o.
M-am prefăcut multă vreme că locul meu în marea schemă era diferit. Am fost un tată, un soț, un
rege. M-aș lăsa să plutesc în umbră de pe tablă în timp ce îi mutam pe ceilalți jucători, jucându-și
viața în schimbul protecției mele.
Pentru protecția Reginei.
Și cineva mă întrecuse.
S-ar putea din nou. Nu am putut fi prins nepregătit data viitoare. „Voi pune Brex să ia unul.”
„Ar fi înțelept.”
Bărbatul ne-a condus într-o sufragerie mare, unde doi bărbați în costum ocupau locuri paralele
unul cu celălalt. În afara ferestrelor, o peluză verde ondulată se întindea până la marginea unei
păduri. Era o imagine a civilizației – și era o minciună. Nimic din familia DeAngelo sau asociații
lor nu era civil.
„Întrerupem?” întrebă Smith.
"Nu." Bătrânul și-a îndepărtat îngrijorarea în timp ce stăteau amândoi în picioare. "Domnul. Ford
și cu mine am terminat cu treburile noastre.”
Cei doi și-au dat mâna, schimbându-și rămas bun cu atâta ușurință, că aș fi putut crede că pur și
simplu au luat ceaiul de după-amiază.
"Majestatea Voastra." Bărbatul mai tânăr, Ford, a dat din cap când a trecut, dar nu a părut derutat
să descopere că regele Angliei se întâlnea cu un șef al mafiei. De asemenea, nu a dat dovadă de
umilință. În schimb, a trecut pe lângă noi, ieșind din cameră și întorcându-se în orice lume
întunecată pe care o locuia.
„Smith Price. Nu mă așteptam să te văd trecând pe ușile mele.” Ochii lui Marcus DeAngelo s-au
uitat peste mine, strângându-se la margini înainte de a sări la însoțitorul meu. A fost singurul
semn de surpriză la prezența mea. „Speram că ați venit să acceptați oferta mea de muncă, dar se
pare că ați găsit o altă organizație în care să vă investiți talentele.”
„Sunt pensionar”, a spus Smith.
„Deci am auzit.” DeAngelo făcu o pauză pentru a-și turna un pahar. Fiecare clipă de întârziere
mă enerva. Ne pierdeam timpul în timp ce ne jucam cu un criminal cunoscut. „Dar iată-te – și cu
o companie atât de de bun augur. Se pare că ți-ai găsit o nouă familie.”
„Presupun că am devenit legal.”
„Nu aș spune asta”, a spus DeAngelo. Ridică decantorul de cristal ca ofrandă.
Voiam o băutură, motiv pentru care nu ar trebui să beau. Trebuia să-mi păstrez mintea ascuțită,
mai ales în prezența unui lup.
"Nu, mulțumesc." M-am mișcat pe călcâie. A fost dificil să fiu politicos cu un bărbat care a
lucrat activ împotriva țării mele, care conducea arme și controla traficul de droguri. Era greu de
ignorat că acelea erau cele mai mici păcate ale lui.
DeAngelo făcu semn către un set de scaune de trabuc din piele. — Stai, domnule.
Nu era genul care să-mi folosească titlul. Nu eram genul care să primească o comandă.
— A întrebat frumos, spuse Smith pe gura, simțindu-mi dilema.
Și eu eram cel care acceptase să vină.
„Ce necaz te aduce la ușa mea?” DeAngelo și-a bătut bourbon gânditor în timp ce aștepta să
răspundem.
„De ce crezi că sunt probleme?” întrebă Smith nonşalant. S-ar putea să nu mai profeseze, dar tot
era avocat.
„Dacă ai venit la mine pentru ajutor, presupun că trebuie să fie probleme. În special, având în
vedere…” DeAngelo mi-a aruncat o privire lungă.
Era un joc ciudat pe care îl jucăm, ocolind faptul că el și cu mine eram conectați prin mai mult
decât această întâlnire spontană. DeAngelo nu părea interesat să țină acele informații aproape de
vestă.
Smith se așteptase, evident, la o reacție diferită. S-a uitat între noi, cu sprâncenele strânse. "Ce?"
— Trebuie să fie nou în cercul tău, a spus DeAngelo târâtor, dacă nu știe.
— Nu se știe că ai furnizat arma care l-a ucis pe tatăl meu, am spus rece. Dacă avea de gând să-și
arate mâna, aș putea la fel de bine. La urma urmei, regele a bătut majoritatea cărților.
— Asta complică lucrurile, spuse Smith, aruncându-mi o privire.
Nu a fost vina mea că nu i-am spus. Nu știam unde mergem. Dar mă mințeam singur dacă mă
prefaceam că nu bănuisem unde ne duce.
Smith făcuse parte din ancheta care dusese de la Jack Hammond la Oliver Jacobson. Știa mai
mult decât majoritatea despre asasinarea tatălui meu, dar nu am împărtășit niciodată informațiile
despre armă. Nu părea important. Apoi, din nou, nu știam că se asociază cu familia DeAngelo.
„Da?” spuse DeAngelo, cu buzele tresărind. „A fost o tranzacție comercială. La fel ca cea pe
care mă aștept să o conducem în această după-amiază.”
„MI-5 ar prefera să-l pună în cuie pentru ceva mai mare”, i-am explicat lui Smith, cu ochii
rămânând pe DeAngelo. Smith a greșit. Omul acesta nu era diavolul, dar el și-a vândut sufletul
lui – și iadul avea să vină să se adune în cele din urmă. Niciun om nu s-ar putea juca cu focul
pentru totdeauna fără să fie ars.
„Da, ar face-o.” Nu părea deloc deranjat de acest fapt. Poate că a știut întotdeauna că are timp
împrumutat. Poate de aceea a făcut-o.
„A existat o încălcare a securității”, a spus Smith, „și ne întrebăm ce știți despre unele
evenimente recente.”
— Presupun că bombardamentul acelui simpozion?
Gheața mi se prelingea pe gât. Nu poate fi o coincidență că ar aduce asta în discuție. Nu acum că
știam că în ziua aceea era mult mai mult decât un atac eșuat. A fost nevoie de efort să-mi mențin
vocea măsurată. Aproape la fel de mult efort ca și eu să mă opresc să-l apuc și să scot
informațiile din el. "Da. Credem că ar putea exista un grup care complotează împotriva
coroanei.”
„Când nu există?” a pufnit el.
Mi-am trântit cu pumnul pe măsuța laterală, abia conștientă de zguduirea pe care mi-a trimis-o în
nervi. „Aceasta nu este o glumă.”
Tăcerea a căzut peste noi pentru o clipă în timp ce ne privim unul pe celălalt. Pe de o parte, am
stat: chiar simbolul legii și ordinii acestei națiuni. Vizavi de mine, DeAngelo s-a uitat la mine ca
o oglindă: opusul meu – haotic și egoist. Și între: un om care nu aparținea niciunuia dintre noi,
care a acționat în propriul interes după o busolă morală pe care nu am înțeles-o întotdeauna.
Eram un spectru de moralitate care s-a răsucit pe sine ca o bandă Mobius. Eram la fel de capabil
de acțiune egoistă ca și DeAngelo. Aș face orice și aș răni pe oricine ca să o recuperez pe Clara.
Nu puteam decât să sper că la fel era valabil și pentru el – că era capabil de bunăvoință.
„Pe cine au rănit?” întrebă Marcus cu perspicacitate. Încă nu băuse ceva. Era un clutch, o
recuzită pentru a ascunde o căpușă sau un comportament nervos. Ca și mine, nu are niciun
interes să-și tocească facultățile în companie mixtă.
— Un consilier, am spus repede, schimbând priviri cu Smith. Nu lămurise de ce îl implica pe
șeful mafiotului de la Londra, dar să-i spună că Clara a dispărut avea potențialul de consecințe
dezastruoase.
DeAngelo și-a abandonat băutura pe masă și s-a aplecat în față pentru a-și sprijini palmele pe
genunchi. „Mă minți îți va oferi doar jumătate din informațiile de care ai nevoie.”
„Nu trebuie să știi mai mult decât atât”, a spus Smith ferm, intrând din nou în rolul consilierului
meu.
"Amenda." Bătrânul se așeză înapoi, părând nedumerit de acest refuz. „Fie oricum, nu mă va
ajuta să stabilesc cine a acționat în cele din urmă.”
Cuvintele lui au aterizat pe pieptul meu și am simțit o mișcare goală. Au existat mereu grupuri
care complotează împotriva guvernului. Acesta a fost ceva mai mult. Asta a fost personal. Am
simțit-o adânc în oase. Acesta nu a fost terorismul nimănui în afară de mine. Au fost puse în
mișcare o serie de evenimente care au servit la pedepsirea familiei mele, dar nu înțelegeam de ce.
„Ai zdruncinat puțin lucrurile de când ai preluat tronul. Acum, aprob pe deplin”, a adăugat
DeAngelo.
„Este ratingul meu de aprobare afectat de lipsa acuzațiilor aduse împotriva ta?” am intrebat
categoric. M-am întrebat odată ce ar fi făcut tatăl meu cu informațiile pe care le aveam despre
implicarea lui. Era grăitor că uciderea unui rege era mai mică decât celelalte crime pe care le
comisese. Nu știam dacă asta spunea mai multe despre locul în care se află familia regală sau
mai multe despre păcatele sale.
„Alții nu sunt la fel de încântați”, a continuat DeAngelo, „nu aș fi surprins să aflu că Consiliul
Fantomelor a fost implicat”.
— Nu sunt, am spus scurt. Nu exista niciun motiv ca ei să acționeze – nu în acest mod. Dacă
Kingmakers, consiliul secret al parlamentarilor care i-a detronat pe monarhi după capriciile lor,
ar fi vrut să ia măsuri, ar fi fost împotriva mea. Nu Clara.
„Dacă ești atât de sigur, probabil că i-ai întâlnit.” Când nu i-am răspuns, el a ridicat din umeri.
„Există și alte grupuri – teroriști interni, teroriști străini. Încă nu pot să nu mă întreb de ce ai
venit la mine.”
El știa ceva. Acesta a fost motivul pentru care a tot revenit la acest fapt. El știa ce noi nu și nu va
fi fericit până când nu recunoaștem.
„Ai avut ceva de-a face cu asta?” întrebă Smith răspicat.
DeAngelo a râs, clătinând din cap, de parcă tocmai ar fi auzit o glumă bună. „Îmi vei răni
sentimentele. Nu port rea voință împotriva Coroanei. De ce s-ar ocupa un om puternic de un
câine impotent?”
Asta credea el despre mine. Dintre noi. Inacțiunea noastră a fost un semn de slăbiciune.
„Monarhia a fost mai mult decât dispusă să treacă cu vederea implicarea ta în asasinarea regelui.
Poate că această decizie ar trebui inversată.”
„Mi-5 va permite?” întrebă el rece.
„Vor face așa cum le-am îndrumat”, am replicat.
"Esti sigur? Nu faci cum iti spun ei? Regele s-ar putea să fie un cur impotent, dar este bine
antrenat.

Eram pe picioare înainte ca ultima insultă să-i iasă din gură. „O să descoperi că nu sunt ca tatăl
meu. Nu trimit alți bărbați să-mi facă treaba murdară.”
„Și de aceea ești aici.” DeAngelo s-a micșorat puțin pe scaun. „Stai-te înainte ca gardienii mei să
intre și să interpreteze greșit situația.”
„Am fost împușcat înainte”, i-am amintit cu voce joasă. „Pariez că aș putea să-ți zdrobesc trahea
înainte ca să mă lovească de mai mult de două ori.”
DeAngelo clipi, apoi un zâmbet asemănător unei pisici i se sculpta pe chip. „Nu ești ca tatăl tău.
Asta e bine. O să ai nevoie de niște pipi și oțet în tine dacă intenționezi să continui să răsturnezi
țara. Acum stai și hai să discutăm despre această problemă. Nu am de-a face cu bărbați care nu
sunt dispuși să ducă propriile bătălii.
M-a testat și am trecut. O privire rapidă către Smith a confirmat că știa asta tot timpul. M-am
întrebat dacă vreunul dintre ei știa cât de aproape eram să acționez la amenințarea mea.
— Ne vei ajuta, spuse Smith de parcă nimic nu s-ar fi întâmplat.
„Pentru un preț. Totul vine cu un preț”, a spus el, „mai ales informații”.
Mintea mea s-a dus imediat la bani. am avut bani. Mi-a întors stomacul să mă gândesc să-l
plătesc pe bărbatul care fusese parte integrantă în moartea tatălui meu - omul ale cărui acțiuni mă
aduseseră aici.
Dar Smith era un avocat, care s-a specializat în tratarea cu bărbați precum DeAngelo. „Ai lua în
considerare un troc?”
„Dacă există informații de valoare.”
„Aș putea insista la fel”, a replicat Smith.
„Presupun că unul dintre noi trebuie să parieze”, a spus DeAngelo. „S-ar putea să te ajut. Poate
mă poți ajuta. Dar doar unul dintre noi a venit să caute ajutor.”
„Numele omului care lucrează cu MI-5”, a oferit Smith, „dacă ai ceva de valoare”.
Tocmai semnase certificatul de deces al cuiva fără să clipească. Știam numele. Smith trebuie să
fi ghicit pe baza conversației noastre timpurii. Nu a fost un salt greu de făcut, dar a fost totuși o
cacealma. Cum altfel aș fi putut să știu despre armă sau că MI-5 îl investiga în mod activ pe
DeAngelo?
Umerii lui DeAngelo s-au blocat, ochii lui devenind mărgele negre. În cele din urmă, am avut
interesul lui. „Pot să-ți dau o teorie și să te îndrept într-o direcție. Veți dori să vorbiți cu MI-18
pentru restul.”
— Nu există MI-18, am spus repede.
„Este o insultă pentru amândoi să mințim”, a spus DeAngelo.
„Nu este suficient pentru a cumpăra un nume.” Smith nu s-a preocupat să dezbată existența sau
inexistența unui departament de informații militare.
DeAngelo chic, lăsându-și umerii rigizi. El știa că ne are, ceea ce însemna că era doar o
chestiune de timp până să predăm ceea ce își dorea. „Nu mi-am expus teoria. Ce știi despre
Colonie?”

„A fost inutil,” am mormăit, deschizând ușa Bugatti și câștigând o privire ascuțită de la Smith.
Bănuiam că mă va trăda într-o bătaie de inimă dacă această mașină sângeroasă ar fi în pericol.
Deci de ce am avut încredere în el? De ce mă bazam pe un bărbat care prețuia atât de puțin viața?
"A fost?" Smith a alunecat la volan. „Nu am crezut asta.”
„Am înțeles asta când te-ai vândut pe Ethan Small.” M-am simțit murdar că am dat numele. Mă
pregătisem să merg cât de departe trebuia pentru a o găsi pe Clara, dar m-am simțit diferit să fi
acționat.
„Trebuia plătit un preț.” Smith a lăsat cuvintele suspendate, un memento că am avut de ales și că
am ales să semnez cecul. „Nu poți pune la îndoială alegerile pe care le-ai făcut după fapt”, îl
sfătui el, trăgându-se pe aleea circulară și așteptând ca porțile să se deschidă.
stiam. Aș face-o din nou. "Nu sunt."
„Ethan Small a livrat de mână arma care l-a ucis pe tatăl tău”, mi-a amintit Smith.
„Și s-a simțit atât de vinovat pentru asta încât a cooperat cu noi de atunci.”
„A dori să eviți închisoarea nu înseamnă cooperare. Viața lui pentru Clara nu este nici măcar o
întrebare.” Ceva în vocea lui m-a îndrăznit să nu fiu de acord. Eram din nou testat.
„Să fiu clar. Nimeni nu va sta între mine să ajung la ea. Nici unul." Nu a existat o singură
persoană pe lumea asta pe care să nu o schimb pentru siguranța soției mele și a copiilor.
„Inclusiv tu sau soția ta sau prietenii noștri.”
"Destul de corect." Această revelație a căzut de pe umerii lui Smith. Posibil, pentru că ne-ar trăda
pe oricare dintre noi pentru Belle.
De aceea am avut încredere unul în celălalt. De aceea am lucrat împreună. Acesta a fost și
motivul pentru care nu vom fi niciodată prieteni.
Știind asta a făcut mai ușor să ne întoarcem atenția către situația noastră actuală. „Dacă această
colonie este reală, există un loc în care să începeți să puneți întrebări.”

— Presupun că te referi la Oliver Jacobson, scuipă Smith numele. „Dar cealaltă parte a noastră?
Sau ai de gând să încerci să-mi vinzi că și MI-18 nu există?”
"Tu stiai?" am întrebat, fără a încerca să-mi ascund neîncrederea. Existau puține secrete mai bine
păzite decât existența lui. Din punct de vedere tehnic, nici măcar eu nu trebuia să o fac acum.
„Nu”, a recunoscut Smith, întorcând Bugatti-ul în direcția Londrei, „dar nu a existat niciun motiv
pentru care DeAngelo să cacealmeze în acest punct”.
Nu i-am dat lui DeAngelo niciun centimetru pe MI-18. Toată lumea știa despre MI-5 și MI-6.
Mai erau o serie de alte secții, unele în funcțiune, cele mai multe disparute. În ceea ce privește
celelalte departamente, publicul, chiar și monarhia, secțiunea 18 de informații militare nu fusese
niciodată utilizată. Dar MI-18 a fost în funcțiune continuă încă din cel de-al doilea război
mondial, când a devenit necesară urmărirea indivizilor și a grupurilor cu gusturi mai
revoluționare. Oamenii care subminează aliații în timp ce se ascund în adăposturile britanice.
„Strict vorbind, nu ar trebui să știu despre ei”, am mărturisit. „Este operațiuni negre. Complet
ascuns. Fără înregistrări. Fără supraveghere. Numai MI-18 știe despre MI-18.”
„De unde știi?” întrebă Smith încet.
Am tras adânc aer în piept înainte de a răspunde. Eram pe cale să trădez o încredere – și era un
secret care putea să ucidă pe cineva. „Norris.”
CHAPTER 6

Un bip neplăcut s-a filtrat în întuneric. A ricoșat în jurul creierului lui ca un glonț. Clipind din
ochi, Norris se uită la un tavan cu gresie albă. Cuvântul spital i se procesa în mintea lui leneșă,
dar când s-a dus să se miște, nu a putut. Încercându-se să vadă, a descoperit două curele groase
de piele cu cataramă în jurul încheieturilor. Nu-și putea simți picioarele pentru a ști dacă erau
legate la fel sau mai rău. Instinctul a preluat controlul și s-a tras de curele în timp ce ultimele sale
amintiri i se filtrară înapoi.
Fusese la o petrecere. Se întâmplase ceva.
Mary, bunica lui Alexandru se prăbușise. I s-a cerut să o ia pe regina acasă.
Restul nopții a venit în bucăți împrăștiate.
Clara era îngrijorată, dar ținându-se împreună.
Sarah stătea mută și șocată pe bancheta din spate.
Lumina lunii prinde capota Range Roverului și reflectă ceva ciudat.
Apoi durere aprinsă lângă rinichiul său stâng și fața lovită a Clarei făcând loc întunericului.
"Albastru."
Clara.
Norris nu putea decât să spere că reușise să-i atragă atenția. Spera că ea înțelesese ce încerca el
să spună. Range Rover nu era al lor. Familia regală folosea exclusiv modele negre. Mașina care
sosise era albastră. A fost suficient un avertisment? Poate că avusese timp să țipe sau să fugă. Era
într-un spital. Cine încercase să-l reducă la tăcere – sau, mai probabil, să-l omoare – nu a reușit.
Nimic din toate acestea nu explica de ce era legat de pat.
În experiența lui Norris, care a fost considerabilă, nu a fost niciodată un lucru bun să te trezești
într-o cameră ciudată de spital, legată de curele.
I-a luat mai mult decât ar fi trebuit să proceseze ce însemna asta. Fără îndoială că fusese sub
sedare. Dacă ar fi fost aici, ar fi eșuat. Clara nu primise ajutor. Nu a existat altă contabilitate
pentru legături. Dar ce se întâmplase cu ea?
Luând un moment, s-a relaxat cât a putut și a încercat să nu se gândească de ce nu-și simțea
picioarele. Trebuia să-și lase mâinile libere în primul rând. Apoi, își va face griji pentru
picioarele lui. Ieșirea din reținerile din piele a fost dificilă, dar nu imposibilă. Era o abilitate pe
care o dobândise înainte de a veni să lucreze pentru familia lui Alexander. Dar trecuseră ani de
când Norris era un agent special și chiar mai mult de când se trecuse în această poziție.
Și nu a avut timp de pierdut. Ar trebui să o facă pe calea grea. Trucul a fost să rupă oasele
suficient de repede încât să poată desface a doua reținere înainte ca umflarea să o facă prea
dificilă.
Spărgerea oaselor nu a fost chiar o plimbare în parc. Răsucindu-și încheietura mâinii cu putere, o
lipi de piele cât putu de tare. Era mai rapid cu cătușele metalice.
Avea nevoie de mai multă pârghie, dar când a încercat să-și miște trunchiul, o lumină încinsă i-a
străbătut partea. O sudoare rece i s-a spart pe frunte și a căzut pe spate gâfâind. A fost o rană de
înjunghiere, judecând după memoria lui și după felul în care îl durea acum, și nu avea să facă
viața mai ușoară. Nu era momentul să-și pară milă de el însuși, totuși. Nu în timp ce familia lui
era în pericol. Reluându-și eforturile, a fost în cele din urmă răsplătit cu o crăpătură așchiată.
Încă doar câteva și ar putea să-și scape mâna. Lângă el s-a aprins un monitor și a înjurat. Nu se
gândise la ritmul cardiac. Dorindu-l jos, a văzut-o căzând cu câteva bătăi pe minut în timp ce-și
continua manipulările manșetei.
Dar era prea tarziu.
O femeie în halat alb de laborator a intrat în cameră. "Domnul. Norris, te rog controlează-te. Ești
rănit.”
Norris se liniști și se gândi la poziția lui. Ea nu știa că aproape eliberase o mână, dar cu cât ea
vorbea mai mult, cu atât ar apărea mai multă umflătură și el ar fi fost într-o formă mai proastă
dacă ar avea o mână ruptă și umflată care se întindea pe piele.
Totuși, trebuia să adune informații. „Anulați acestea și nu va trebui să mă lupt. Doctor?"
Ea nu l-a corectat. În schimb, sa îndreptat spre monitoare, cu ochii plini de mărgele în timp ce
lua în calcul numerele. Era mai tânără decât el, dar nu cu mult. Pe halatul ei de laborator nu avea
nicio însemnă de spital, iar sub ea purta haine de stradă.
Un medic privat de vreun fel. Faptul că nu și-a dat numele era, de asemenea, grăitor.
„Mă tem că acest lucru nu este posibil, având în vedere circumstanțele. Ai fost considerat un risc
de zbor”, l-a informat ea, rămânând interesată de aparate și refuzând să-i vorbească direct.
Norris nu era pe deplin sigur ce să creadă despre ea, dar simțirea lui nu era bună. Nimic nu a
adăugat aici, în special ea.
Dar de ce să-l țin în viață? Dacă nu…
„Vreau să vorbesc cu regele. El nu ar permite niciodată asta.” A fost un test.
„Cine crezi că ți-a ordonat aici?” Ea a eșuat cu totul. Nu exista nicio circumstanță în care
Alexandru l-ar fi trimis să fie internat la spital. Dar nu a trecut prin săparea mormântului. „Ești
ținut sub suspiciunea de conspirație.”
„Conspirație de ce?” întrebă el în liniște. Era fără timp. Mâna lui începea să bată.
„Răpirea, pentru început”, a spus ea. "Tentativa de omor."
În curând, ar exista un motiv real să-l rețină pentru crimă. Când a reușit să se elibereze, nimeni
nu i-ar sta în cale.
„Voi trimite pe cineva să se ocupe de mâna ta.” Ea a tras un deget de gheață de-a lungul locului
în care el rupsese osul. Norris a respins un țipăit. „Nu suntem proști, domnule Norris. Suntem
conștienți de abilitățile tale specifice.”
Nu s-a obosit să comenteze. Dacă ar fi rămas blocat aici, ar putea la fel de bine să obțină cât mai
multe informații de la ea. „Și regina? E în siguranță?”
Asta a fost tot ce a contat cu adevărat. Dacă ar fi fost reținut pentru acuzații de conspirație, asta
ar fi rezolvat destul de curând. Indiferent de pericolul în care se afla, familia lui era preocuparea
lui principală.
Ea îi aruncă o privire lungă. „De ce nu ne spui?”
CHAPTER 7

CLARA

Luminile strălucitoare și pereții albi mi s-au simțit familiari și în siguranță – știam că sunt orice
altceva decât. De cealaltă parte a ușii descuiate, m-am trezit într-o aripă standard de spital. M-am
simțit ca și cum Alice cade prin gaura iepurelui. Nimic nu era ceea ce părea aici. Nu că aș avea
idee unde e aici. Dar indiferent de lumini și clinică aglomerată, știam că nu sunt în siguranță. Nu
erau ferestre și fiecare ușă se încuia în spatele meu.
Erau mai mulți oameni aici, deși nimeni nu se uita în direcția mea când treceam în hainele mele
prea mici. Nimeni nu părea deloc interesat de prezența mea. Eram o fantomă care aluneca printre
cei vii – nevăzută, neobservată, neinteresantă. Am încercat să aprofundez mici detalii – bărbatul
în halat de laborator care testa o fiolă cu sânge, o serie de camere numerotate cu uși din sticlă
colorată, un pat gol care trecea cu roți – dar nu era nimic remarcabil în toate acestea.
Mundanitatea sa a făcut-o cu atât mai înfricoșătoare. Aceasta ar putea fi orice clinică dacă nu
pentru faptul că avea legătură cu o închisoare anonimă și că nu intrasem aici din proprie voință.
Apoi au fost oamenii – probabil, medici și asistente – știau că am fost luat? Au fost toți cei de
aici în legătură cu dispariția mea?
Și de ce? S-a revenit întotdeauna la acea întrebare: de ce?
„Doctorul va fi cu tine într-o clipă”, mi-a spus June, în timp ce flutura o insignă peste un cititor
de carduri și mă conducea într-o cameră.
Înainte așteptase până când cineva descuie o ușă. Aici, acea insignă era ca și cum ar flutura o
baghetă magică.
Ea arătă spre masa de examen și o cârpă îndoită pe ea. L-am ridicat – era un lucru atât de
obișnuit, familiar: o halată de spital de bumbac. Nu se potrivea cu circumstanțele mele. Ultima
dată când m-am schimbat într-una dintre acestea, îmi așteptam doctorul alături de cel mai bun
prieten al meu.
Am bătut cu degetele țesătura uzată, stomacul răscolit, când mi-am dat seama că fusese spălată
de multe ori. Ce era locul acesta? Poate că nimic din toate astea nu era real. Poate am fost prins
într-un coșmar.
„Te rog să te schimbi în asta. O să văd să îți fie livrate niște haine. Evident, cineva a uitat să vadă
că camerele tale au fost aprovizionate corespunzător. A tras o perdea în centrul camerei și a
așteptat de cealaltă parte.
Atitudinea ei nu face decât să înrăutăţească lucrurile. Vesel, amabil – parcă nimic din toate astea
nu era greșit. Mă răpiseră, mă ținuseră captiv și acum eram tratat ca... ca...
nu am inteles. Nu știam ce sunt – ceva între un oaspete și un prizonier. Nu am fost liber să plec,
dar nu am fost tratat prost. Zgomotul stomacului mi-a amintit că nici eu nu eram tratat bine.
„Pot să-mi iau ceva de mâncare?” am întrebat, frecându-mă pe burtă.
„Oh, săraca rață, desigur. După teste. Este necesar să fii într-o stare de post”, a explicat ea, luând
de la mine hainele nepotrivite. Mi-a întins o ceașcă și a arătat spre o baie.
Știam exact ce să fac. O făcusem de zeci de ori înainte, dar nu puteam continua să pretind că este
normal. Am vrut răspunsuri. Voiam asigurări. L-am vrut pe soțul meu.
"Ce vor face?" am întrebat, panica învingând în sfârșit. „Ce vor face cu copilul meu?”
„Nu-ți face griji pentru asta. Ești pe mâini bune, spuse ea calmă. „Toată lumea merită cea mai
bună îngrijire, indiferent de ceea ce a făcut.”
Cuvintele ei mi-au furat respirația pentru o clipă. "Terminat?" am repetat. "Ce inseamna asta?"
„Nu am acces la mai mult decât dosarul dumneavoastră medical, domnișoară Bishop”, a spus ea,
„dar o femeie este trimisă aici cu un motiv”.
"Unde e aici?" M-am simțit ca un disc zgâriat, repetând aceeași linie iar și iar, zguduind la
fiecare săritură. "Stii cine sunt?"
— Clara Bishop, spuse June, clipind. Și-a înclinat capul și m-a studiat pentru o clipă, de parcă m-
ar fi diagnosticat.
— Da, am spus încet. „Eu am fost Clara Bishop. Acum sunt Regina.”
"Regina?" Sprâncenele i se ridicară înainte să înceapă să râdă. „Nu l-am mai auzit până acum.”
De ce se purta așa? De ce pretindea că nu sunt cine am spus că sunt? Trebuia să știe. Nu
ajunsesem aici accidental. Lumea a început să se învârtă în jurul meu – sau eu eram nebunul?
Dacă aș avea dreptate? Și dacă nimic din toate acestea nu ar fi fost real? Dacă nimic din ce am
crezut nu este adevărat? M-am împiedicat cu un pas, mâna închizându-mi peste stomac. Copilul
a dat cu piciorul și instantaneu m-am simțit ancorat. Acolo era dovada mea. Copilul lui
Alexandru a crescut în mine. Făcusem acest copil cu dragostea noastră – dragostea care era o
pasiune vie, care respira. Am simțit-o acum. Chiar și despărțit, am fost mereu cu el. Era inima lui
în pieptul meu. Puterea lui a fost cea care m-a împiedicat să cad.
Cineva a vrut să joace un joc. Bănuiam că nu era iunie. Ea nu mințea. A crezut fiecare cuvânt pe
care l-a spus. Dar dacă ar ști adevărul – dacă ar putea fi convinsă – m-ar ajuta?
"E adevarat. Cineva m-a luat”, i-am spus în grabă, strângându-i de braț. „Trebuie să mă ajuți. Nu
îi poți lăsa să mă rănească pe mine sau pe copilul meu.”
„Nimeni nu-ți va răni copilul”, m-a liniștit ea, respingându-mă ca și cum aș fi o femeie isterică.
„Doctorul va fi cu tine într-o clipă.”

Un pic din speranța mea a murit. Dacă ea nu m-ar ajuta – dacă toți acești oameni ar sta alături și
m-ar trata ca și cum aș fi un nebun delirant – ce aș putea face?
Mi-a eliberat degetele, făcând înapoi câțiva pași și l-am văzut. Frică. Nu din ceea ce am spus. De
mine. am speriat-o. Ea nu ar fi aliatul meu. Orice i-ar fi spus despre mine, ea a crezut. Nu știam
dacă eram un criminal sau un nebun în ochii ei, dar nu puteam avea încredere în mine. Când ușa
s-a închis în urma ei, m-am dus la ea cu jumătate de inimă. Blocat. Trebuia să fiu sigur. Am
reușit să mă întorc în pat înainte ca picioarele mele să cedeze.
Spaima ma cuprins în valuri reci. M-am confruntat cu moartea înainte. Am crezut că sunt
pregătit să o înfrunt din nou, dar nu era vorba doar despre mine. Mi-am iubit copilul. Aș face
orice să-l protejez, chiar și să-mi dau viața. Dar copilul nu a avut nicio șansă aici. Știau despre
starea lui cardiacă și mă luaseră oricum. De ce să te dai de cap să pretinzi că îi pasă dacă a trăit
sau a murit?
Și apoi m-a lovit. Nu era vorba despre mine. Era vorba despre copil. Trebuia să fie. Cine ar lua
copilul unui rege? Aceasta nu a fost opera unui nebun. Știam cum arată asta – haos și sânge și
moarte. O văzusem răspândită roșie pe plăcile Abației Westminster. A fost violență și nebunie. A
ratat marcajul, dar a lovit pe altul.
Acest? A fost precis și planificat. A ajuns în viața mea și a tras sforile până ne-am ocupat locul
potrivit. Aceasta a fost opera a altceva: ură sau lăcomie sau putere.
Poate doctorul ar fi dispus să vorbească. El avea diagrama mea. Trebuia să cunoască adevărul.
Când ușa s-a deschis în sfârșit, m-am bucurat că nu aveam nimic în stomac, altfel aș fi vomitat.
Pentru că doctorul știa adevărul. El știa de ceva vreme, dar eu?
„Clara”, m-a salutat doctorul Rolland. Părea de parcă tocmai ar fi intrat în cabinetul medicului
meu, mai degrabă decât într-o clinică secretă de tortură. "Cum te simti?"
A intrat în sala de examen, verificând dosarul pe care îl purtase înăuntru. Am avut încredere în
acest om. El a fost cel care a confirmat diagnosticul copilului. Se comportase îngrijorat. Mă
sfătuise să-i spun lui Alexandru adevărul. În ce scop?
„Cum poți să mă întrebi asta?” Am scuipat înapoi la el. Cum a putut să stea acolo și să-mi răsfoie
cu degetul cu degetul prin hârtiile? "Ce este asta? Faci parte din asta?”
„Sunt antreprenor. Nu pun întrebări, în special cele cu răspunsuri care s-ar putea să nu-mi placă.
Înțeleg că trebuie să fie dificil pentru tine”, a spus el, „dar sunt medic și ader la jurământul lui
Hipocrat ca toți ceilalți din profesia mea”.
M-am îndoit foarte mult de asta. „Atunci îi vei spune soțului meu unde sunt. Îi vei spune că am
fost luat.”
— Pacientul meu este copilul, m-a oprit Rolland. „Sunt aici să-i supraveghez livrarea în
siguranță.”
"A lui?" am repetat slab.
"Este un baiat." Rolland dădu din cap, furând bucuria de a ști că aveam dreptate. „Îmi dau seama
că ai vrut să păstrezi o surpriză, dar s-ar putea să afli la fel de bine acum.”
„Ce vor să-i facă copilului?” am întrebat încet.
„Va fi îngrijit, promit. Dar există probleme care i-ar putea complica nașterea. Testele
dumneavoastră arată un nivel ridicat de proteine în urină. Asistentele vă vor monitoriza tensiunea
arterială pentru semne de preeclampsie.” S-a așezat pe un scaun din apropiere și a abandonat
diagrama pentru a se uita în sfârșit la mine. Fruntea îi era încrețită și uzată, ochii îi erau blânzi –
fie făcea o treabă remarcabilă jucând rolul doctorului îngrijorat, fie era cu adevărat. Nu eram
complet sigur dacă contează care este adevărul.
"Ce inseamna asta?" Dacă era aici să aibă grijă de copil, asta era tot ce conta cu adevărat. M-aș
concentra pe asta chiar dacă ceea ce mi-aș fi dorit cu adevărat ar fi să găsesc cel mai apropiat
obiect ascuțit și să-l înjunghi în gât.
Acesta a fost la fel de aproape de un aliat pe cât l-aș găsi aici. Am lăsat să se afunde încetul
conștientizării. Atâta timp cât eram însărcinată, am fi fost amândoi în siguranță și îngrijiți, dar
după?
„Preeclampsia poate apărea mai târziu în timpul sarcinii, în special în sarcinile cu risc ridicat. Va
trebui să vă monitorizăm tensiunea arterială și să urmărim alte semne. De exemplu, dacă inelul
tău începe să se simtă strâns sau începi să observi umflături.” Mi-a arătat verigheta și am
acoperit-o cu mâna.
Era încă al meu. A fost dovada că am fost cine am spus că sunt. L-am uitat mai devreme. Acum a
reprezentat mai mult decât jurămintele mele de căsătorie. A stat între viață și moarte. L-am
răsucit nervos în jurul degetului. A fost mai strâns decât fusese cu câteva zile în urmă? „Și dacă
asta se înrăutățește?”
„Înseamnă pur și simplu că ar putea fi timpul să ai copilul.” El a livrat această bombă ca pe un
buchet de flori.
Mi-a rămas gura căscată ca o duzină de motive pentru care nu am putut să-mi înoate copilul în
creierul depășit. „Mai am patru săptămâni.”
Am fost în siguranță atâta timp cât am fost însărcinată. L-aș putea proteja. Și nu l-aș putea avea
fără Alexandru lângă mine. Avea nevoie de timp. Știam că el căuta să mă găsească – să ne
găsească. Până acum, Georgia și Smith și toată lumea ne-ar fi urmărit. Aveam nevoie de timp, iar
acum simțeam că eram la ceas.

„Copilul este viabil la această vârstă și probabil se va descurca bine dacă trebuie să naștem. Vom
monitoriza situația”, a continuat el. „Preocuparea mea este sănătatea fătului.”
Aproape că nu mă puteam decide să întreb singurul lucru pe care trebuia să-l știu. Am fost exclus
din această ecuație. El a spus clar că era aici pentru fiul meu, nu pentru mine. Dar indiferent de
ce a spus, trebuia să sper că încă mai simțea o datorie față de mine. — Și sănătatea mamei sale?
Rolland se întoarse și nu răspunse, dar privirea spunea destul. El ar salva copilul, dar eu?
Cuvintele asistentei de mai devreme au răsunat prin mine: Nimeni nu-ți va răni copilul.
Nimeni nu ne-ar răni pe niciunul dintre noi. nu le-aș lăsa.
CHAPTER 8

ALEXANDER

Clara se întinse peste pat, cu brațele ei subțiri legate peste cap. Ea era o operă de artă pe care nu
m-aș sătura să o închin. Voiam gura mea pe ea, pielea mea pe a ei, penisul îngropat în ea.
Târându-se, se arcui de pe pat, încercând să ia contact. Se părea că avea gânduri similare.
Prinzându-i mamelonul între buzele mele, l-am tras între dinți, câștigând un șuierat de plăcere.
Toate sunetele pe care le făcea erau muzică – propria mea simfonie privată.
— Îi place popei mele asta? am întrebat, mâna mea coborând în jos pentru a descoperi căldura
umedă dintre coapsele ei. „Te-ai udat atât de mult.”
Am băgat leneș un deget în ea, bucurându-mă de cum s-a contractat în jurul lui. Ea a fost mereu
pregătită. Era imposibil să-i rezist, chiar și atunci când eram supărat pe ea – și eram supărat. Pur
și simplu nu-mi aminteam de ce.
Clara se trânti de frânghie, dar aceasta o ținea. M-am asigurat să-l leg de stâlpul patului, ca să îmi
pot face timp să o torturez.
— Da, te rog, scânci ea.
Mi-a plăcut felul în care și-a înconjurat șoldurile împotriva mea, încercând să ia contact,
încercând să ușureze nevoia constantă care se construiește în interiorul ei. Era o nevoie doar pe
care o puteam satisface și mi-am făcut nu numai plăcere, ci și ușurare. În lumea mea, era doar ea.
Ea fusese făcută pentru mine. N-aș înțelege niciodată. Am avut înainte și n-aș mai face asta
niciodată. „Ești atât de lacom. Vrei mâinile și gura mea” – i-am sărut sfarcul cu pietriș – „și
penisul”.
— X, gâfâi ea, întinzând capul, încercând să-și ridice fața spre a mea. "Vă rog."
A existat o disperare în cererea ei care s-a așezat pe umerii mei. Dar eram suficient pentru ea? Îi
dădusem tot ce și-a dorit? Aș putea să o merit vreodată?
„Răbdare”, am liniștit-o. „Îți voi da ceea ce ai nevoie, ceea ce ai cerut.”
Trecând o mână peste burta ei plată, am făcut o pauză. Ceva nu era în regulă.
"Ce este?" ea a intrebat.
"Nu știu. Nu-mi amintesc, am recunoscut eu liniştit.
„Atunci nu te opri”, m-a îndemnat ea.
Am clătinat din cap, încercând să-i curăț neliniștea și m-am concentrat pe netezimea pielii ei,
pistruii făcându-i praf pe umăr. Acoperându-i gura cu a mea, i-am furat un sărut. Dar nu a fost un
furt. Nu mai. Ea îmi aparținea. Ne dăruisem unul altuia.
Trebuia să aibă încredere în mine. După tot acest timp, îi era încă atât de greu să facă asta. Poate
că trebuia să-i amintesc exact cui îi aparținea corpul ei – o lecție de care eram sigur că i-ar
plăcea.
„Lacomul mic popeț. Micuță lacomă. Cred că te voi învăța cum să ai răbdare.” Ajungând
deasupra capului, am găsit o a doua lungime de frânghie. L-am lăsat acolo, dar nu-mi aminteam
de ce. Acum am inteles.
L-am strecurat sub torsul ei, știind că se va zgâria și arde și știind că Clara își dorea asta. Era
delicată, dar puternică și, când am tratat-o dur, a devenit ea pe deplin. Am înfăşurat frânghia în
jurul ei, târându-i-o peste sâni. „Cred că acestea au nevoie de mai multă atenție.”
Clara și-a mușcat buzele la fiecare alunecare și îndoire a frânghiei, gâfâind în timp ce l-am strâns
în jurul fiecărui sân până când au fost plinuți și legați. Stând pe spate pe călcâie, am admirat-o.
Sânii îi erau plini și umflați din cauza strângerii frânghiei. Degetele ei, în timp ce sunt libere, se
încolăciră în jurul reținerii ei. Nu numai că era frumoasă cu pielea ei de porțelan înfășurată cu
frânghie roșie, dar era acolo unde am vrut-o: sub controlul meu.
„Acum, dacă fac asta...” Mi-am aruncat limba peste învelișul mameloanului ei și ea a țipat. „Îmi
place când strigi așa.”
„Îți place să mă vezi în durere”, a spus ea fără nicio urmă de acuzație. Este ceea ce a crezut ea.
Este ceea ce a crezut ea. Dar ea nu a înțeles. A fost mai mult decât atât.
„Nu, îmi place să te văd liberă”, am corectat-o cu blândețe. „Există frumusețe în reținere. Arăți
atât de frumos acum – atât de nenorocit.”
"Da, te rog." Ea și-a mușcat buza și a încercat să dea din cap.
"Nu sunt sigur." Mi-am închis din nou gura peste sânul ei și ea a gemut. Am simțit-o cum se udă
între picioare. Îi plăcea să se dăruiască mie, dar mai erau și alte considerații. „Ce zici de copil?”
"Bebelus?" repetă ea cu un lătrat de râs care a stricat scena. „X, suntem doar tu și cu mine, îți
amintești? Ne. Pentru totdeauna."
Era o fantomă în ochii ei în timp ce vorbea, deși râdea. Ea nu a vrut să spună. O parte din ea a
fost o minciună.
Mi-am mișcat mâna pe stomacul ei plat și nepătat. Am fost de acord. Doar noi. A fost corect.
nu a fost?
"Ce vrei?" Mi-am întors atenția spre ea. Ea era lumea mea. Renunțasem la tot pentru ea și am
primit mai mult decât mi-aș fi putut dori vreodată. Oricum, nu mi-am dorit niciodată acea viață.
Am vrut viața ei.
"Preia controlul. Fă ceea ce ți-ai dorit întotdeauna să faci”, a respirat ea.
M-am strecurat între picioarele ei, mâinile mi se așează pe gâtul ei.
„Da”, a spus ea cu un zâmbet în timp ce degetele mele se încolăceau în jurul gâtului ei subțire.
Mâinile mi s-au strâns când am băgat în ea. Zâmbetul a rămas în timp ce ea a gâfâit de
strânsoarea mea. Am strâns mai tare până când nu a auzit niciun sunet, dar trupul ei a început să
tremure sub al meu. Era ceea ce avea nevoie – să-mi dea control total. Era ceea ce numai eu i-am
putut oferi: protecție și libertate. Cunoașterea a trecut prin mine și am umplut-o, privindu-i ochii
strălucindu-se de extaz până m-am prăbușit împotriva ei. Aducându-mi buzele la ale ei, am
sărutat-o.
„Clara?” am murmurat. "Te iubesc."
Ea a tăcut. M-am tras înapoi pentru a-i descoperi fața încă spălată de fericire.
Pașnic.
Gratuit.
o eliberasem. Pentru o clipă, o bucurie pură m-a umplut și apoi, când ea nu a clipit...
„Clara!” M-am ridicat pe scaun, cu mâinile întinse și găsind doar aer.
o ucisesem. Tot ce mi-am dorit vreodată a fost să o iubesc și am ucis-o.
„Alexander”, strigă Georgia și m-am întors încă prins între vis și lumea reală.
„Am omorât-o”, am șoptit.
„Nu există niciun motiv să te gândești...”
„În vis”, i-am spus. „Poate și în viață.” Vocea mi s-a spart din cauza adevărului. Când ne-am
întâlnit, o avertisem pe Clara că nimic bun nu a supraviețuit în jurul meu. M-aș lăsa să cred că s-
ar putea să nu fie adevărat. Dar asta a fost o minciună. Întotdeauna fusese o minciună. De ce
altfel ascunsesem atât de multe dintre secretele urâte ale familiei mele? Pentru că trebuia să cred
eu în acele minciuni.
Eram contaminați – infectați – și eu eram inima bolii. nu am stiut sa fiu sincer. Nu știam cum să
fiu Rege. Nu știam cum să o salvez. Am lăsat asta să se întâmple.
„O să o găsim.” Georgia a venit la marginea biroului meu și s-a cocoțat de el. „Clara este o
luptătoare. O să fie bine.”
Nu știam cine dintre noi trebuie să creadă asta mai mult.
„Totul scapă. Cu cât încerc să mă țin de ceva mai strâns…” Gândurile mele s-au îndreptat către
visul meu: la cea mai mare frică a mea. Mă ținusem atât de strâns de Clara, încât în cele din urmă
o pierdusem – și nu aveam pe nimeni de vină în afară de mine.
Dacă aș fi fost sincer cu ea de la început, s-ar fi întâmplat ceva din toate astea? Soția mea ar
dormi în patul nostru?
Mi-am îngropat capul în mâini, încercând să-mi amintesc că nu puteam face nimic în privința
trecutului. Nu puteam decât să merg înainte. Oriunde s-ar fi aflat, avea nevoie de mine și n-aș da
greș. Nu din nou.
„Nu știu cum să fac asta”, am recunoscut în Georgia. „Înnebunesc și trebuie să-mi țin capul
drept. Dacă nu fac... dacă nu fac...”
Nu puteam să mă gândesc la ce s-ar întâmpla dacă nu aș putea face asta.
„Trebuie să reluezi controlul?” întrebă ea încet.
Un minut a trecut, când asta sa scufundat și ne-am uitat unul la altul. A fost un joc periculos de
jucat – și o ofertă mai periculoasă de făcut.
"Ce inseamna asta?" am întrebat eu cu gheață.
„Ești un dominant. Poate trebuie să vă gândiți dacă...
„Nu mă interesează”, am întrerupt-o. Nu aș atinge o altă femeie în niciun fel.
„Nu ofer”, a clarificat Georgia. „Știu că tu și Clara ai supunerea, totuși răsucite de dragoste, dar
trebuie să te gândești cum să-ți ții capul limpede. Trebuie să fii capabil să gândești. Dacă asta
înseamnă…”
„Acum nu este momentul pentru bici”, am scuipat.
„Probabil este momentul perfect”, nu a fost de acord ea.
„Nu vreau să pedepsesc pe cineva”, am urlit. Cum a putut să nu vadă asta? „Vreau să fiu
pedepsit. Vreau să-i port durerea, pentru că știu că e în ea. Vreau să port această povară.”
Georgia îşi arcui o sprânceană întunecată. „Atunci dă-i altcuiva biciul.”
„Credeam că nu te oferi.” Am clătinat din cap. "Nu sunt interesat. Judecă-mi căsătoria tot ce
vrei.”
— Nu vă judec căsnicia, spuse ea cu asprime. „Subliniez că există o modalitate de a vă limpezi
capul și poate fi necesar să luați în considerare această opțiune.”
„Și să fiu clar, nu este o opțiune.” Nu-mi venea să cred că ea a sugerat asta.
„Smith ar putea face asta”, a spus ea, ignorându-mă. „Știe cum să-i separe pe cei doi. Dacă ai
nevoie de pedeapsă — dacă trebuie să ieși în afara ta pentru o clipă.”
"O sa tin minte asta." Nu eram pe cale să dau nimănui controlul asupra mea. Indiferent ce credea
ea. Chiar dacă o parte din mine a ratat vibrația unui bici pe palma mea. Chiar dacă o parte din
mine ar fi vrut să-și simtă înțepătura pe spatele meu. Și ultima persoană pe care am controlat-o
vreodată a fost Smith. L-am respectat, dar nu m-aș înclina niciodată în fața lui. Așa cum nimeni
nu s-ar închina în fața mea.
A fost un singur suflet la care am îngenuncheat înainte și numai ea m-a putut elibera din acest
iad.
Eu și Georgia ne-am înșelat amândoi. Nu aveam nevoie să caut pedeapsa. Eram deja pedepsit.

"AI DORMIT." a remarcat Smith. Părea ciudat de mulțumit, de parcă ar fi fost îngrijorat.
Am dat din cap, respingându-i uşurarea. Nu conta că era pe un scaun din biroul meu. Ceea ce
conta era că pierdusem timpul. Aș putea cumpăra orice în afară de asta. „Nu-mi aminti.”
„Trebuie să dormi”, a spus el. A vorbit cu Georgia? Aveau să continue cei doi să mă mamă?
„Trebuie să o găsesc.” De ce toți ceilalți erau atât de concentrați pe lucruri care nu implicau
aducerea pe Clara acasă? Ea era singurul lucru de care aveam cu adevărat nevoie.
Smith nu a urmărit argumentul pentru care căutam. În schimb, a ridicat din umeri. "Esti sigur de
asta?"
Am dat din nou din cap, uşurat că mă întorc pe drumul cel bun. Hotărâsem că următorul curs
logic era să vorbim cu Oliver Jacobson. Indiferent de situația asta, el știa despre asta. Cu toții
eram siguri de asta. El a fost o componentă cheie în prea multe tragedii de familie și și-a
exprimat clar amenințarea înainte: îmi va distruge familia din interior. Ce modalitate mai bună de
a supăra jocul decât să furi Regina?
În plus, din moment ce singurul nostru indiciu pe MI-18 lipsea. A fost cel mai mult pe care a
trebuit să continuăm. Poate ne-ar putea conduce la ei.
Poate ne-ar putea conduce la ea.
Ceva din adâncul meu mi-a spus că Jacobson și-a jucat rolul. Cândva am crezut că el era cel care
tragea sforile, acum i-am văzut pe cei atașați de el.
Am dat de Edward în hol. Arăta de parcă ar fi fost în orice altă zi a săptămânii – părul lui creț
îmblânzit și ascuns după urechi, costumul lui bleumarin apăsat cu linii clare. Dar, dincolo de
asta, am văzut cercurile care îi bordeau ochii și înfrângerea goală reflectată acolo. Nici el nu
dormea.
"Ce faci aici?" l-am întrebat, părând mai acuzator decât mi-am propus. A fost chemarea mea să-i
cer să stea departe. Am vrut să-l protejez de asta, dar nu era nicio modalitate de a-l proteja de
durerea de a-și pierde cel mai bun prieten.
— Conferință de presă, spuse el categoric. Și-a scos ochelarii și a inspectat lentilele. „Am vrut să
evit, dar trebuie să facem o declarație despre Mary. Au trecut două zile.”
„Ar trebui să mă ocup de asta.” L-aș lăsa să cadă prin crăpături. Cum ar arăta dacă aș fi absent de
la asta? Mai ales dacă medicii și-au continuat investigațiile cu privire la medicamentele pe care
le lua bunica mea? Era responsabilitatea mea să fiu fața acestei familii, dar mi-am pus fratele în
jug cu această povară.
„M-am ocupat de asta”, a explicat el. „Anunțăm că Clara a fost plasată pe repaus la pat. Am
vorbit cu medicul ei și i-am explicat că Regina are nevoie de odihnă.”
Am lăsat această știre să intre. El se ocupase de tot. El a intervenit și a preluat controlul asupra
responsabilităților mele.
„Sper că e în regulă”, a adăugat el repede, citind greșit tăcerea mea.
Mi-am strâns fratele într-o îmbrățișare strânsă. Nu trebuia să fac toate astea. Am avut oameni în
care puteam avea încredere, chiar și atunci când îmi lipseau cei mai apropiați. "Mulțumesc."
„Am asta”, a promis el. „Îți faci griji pentru ea.”
„Medicii lui Mary vor să vorbească cu ea”, i-am amintit.
— Repaus la pat, spuse el din nou. „Copilul este cel mai important lucru.”
— Lui Henry nu o să-i placă asta.
„Henry se poate descurca.” Edward și-a pus ochelarii înapoi și mi-a aruncat o privire ascuțită.
— Ar trebui să o verifici pe Sarah. Unul dintre noi trebuia.
"Deja am făcut. Ea este ascunsă în apartamentul ei. Ea se învinovăţeşte, ştii.
Asta ne-a făcut doi. De aceea nu am vizitat-o.
— Ar trebui să-i reamintească că nu este, a împins Edward.
„Voi vorbi cu ea”, i-am promis, „mai târziu”.
— Și ar trebui să-ți vezi fiica, a adăugat Edward încet. „Ea întreabă de tine.”
"Eu voi. Eu doar-"
„O cere pe Clara”, m-a întrerupt el, mărul lui Adam alunecând pe această revelație. „Ea nu
înțelege.”
„Ce o să-i spun?” L-am întrebat, știind că nu există un răspuns bun pentru ea. Pentru oricare
dintre noi.
„Că o iubești”, a sugerat Edward. „Poate că își dorește mama, dar are nevoie de tatăl ei.”
M-am gândit o clipă la asta. El a avut dreptate. O evitasem pe Elizabeth din multe motive. Toate
ne-au dus înapoi la aceeași realitate dură: o dezamăsesem la fel de mult ca și pe Clara.
„Belle este preluată pentru Penny. Mai puține întrebări”, m-a informat Edward.
Și cineva în care am avut încredere amândoi. "Bun."
„Vreau să știu unde mergi?” Edward îl privi pe Smith, care stătea atent la îndemâna urechii.
"Nu."
Mi-a bătut o mână pe umăr, un ultim semn de solidaritate. Apoi a oftat. Am urât să-l pun în
această poziție. Edward fusese întotdeauna cel distractiv, cel carismatic. Acum fusese nevoit să
susțină familia în ochii publicului. Mi-am reamintit că, dacă era adevărat — dacă Clara era în
repaus la pat — el ar fi făcut la fel. Ar fi intensificat. Pentru că asta a făcut familia unul pentru
celălalt.
„Trebuie să pășim în camera de război”, a spus Smith când, în cele din urmă, m-am alăturat lui.
„Asigură-te că suntem pe aceeași pagină.”
Smith mă convinsese să le spun celorlalți despre MI-18, o decizie care a stat foarte mult pe mine.
Nu știam suficient despre departamentul de operațiuni negre ca să știu ce s-ar întâmpla dacă îi
găsim. Norris mă avertizase să nu vorbesc niciodată despre organizația care nu lăsa puțin loc de
interpretare cu privire la posibilele consecințe. Consecințele pe care am ales să le ignor acum.
Fără Norris aici, nu aveam alte opțiuni.
Când am ajuns în sala de ședințe, fotografii stăteau pe panoul de buletin din partea îndepărtată a
sălii. Brex fusese ocupat.
"Ce este asta?" Am întrebat.

El a ridicat din umeri, oferindu-mi un rânjet obosit care nu a ajuns la ochii lui căprui. „Mi-ați
cerut să dau de urma unei agenții guvernamentale ascunse.”
„Și le-ai găsit?” Niciuna dintre fotografii nu arăta ca oameni care ar aparține unei unități
operaționale negre.
„Este important să ne amintim că agențiile secrete nu funcționează numai cu super-spioni”, a
spus Georgia sec.
„Așa că am început acolo”, a adăugat Brex. „Și aveam ceva de continuat. Știm că Norris era MI-
18, așa că i-am căutat dosarul.”
"Și?" Bărbatul îmi fusese confidentul, protectorul meu, practic tatăl meu, toată viața. Am vrut să
știu ce au găsit?
„Acolo lucrurile devin interesante.” S-a uitat la Georgia pentru încurajare. Nu aveam de gând să-
mi placă ceea ce urma. „Nu există James Norris. Nu chiar. El există pe hârtie, dar niciunul din
antecedentele lui nu se verifică.”
M-am strâns atât de tare de marginea mesei încât am crezut că s-ar putea așchi sub strânsoarea
mea. „Nu înțeleg.”
„Istoria lui este inventată. Cât de multe știi despre copilăria lui? Educația lui?” m-a întrebat
Georgia. Ea nu părea la fel de nervoasă în privința asta ca partenerul ei.
„Foarte puțin”, am recunoscut. — Vrei să-mi spui că el a inventat? Norris a fost singura noastră
conexiune cu MI-18. Am știut de organizație datorită lui. Ar fi fost mai ușor să ne întrebăm dacă
DeAngelo nu ne-ar fi îndreptat în aceeași direcție.
"Nu. Dimpotrivă”, a spus Brex rapid. „Credem că totul a fost șters atât de bine – viața, tinerețea
lui – încât nici măcar el nu se mai gândește la asta. Nu a vorbit niciodată despre asta.”
Georgia dădu din cap în semn de acord. „La oricare dintre noi. Chiar și eu vorbesc despre
copilăria mea.”
Îmi puteam imagina doar amintirile întortocheate și nenorocite pe care trebuia să le
împărtășească. Dar avea dreptate. Norris, care era plin de sfaturi și înțelepciune, nu s-a bazat
niciodată pe propriul său trecut pentru nimic din el. „Cum ne ajută asta?”
„Am început să căutăm pe alții ca el”, a continuat Brex. „Bărbați și femei cu experiență militară
și cu experiență în tăietorii de prăjituri.”
„Ai găsit mai multe?” Am ghicit, eliberând în sfârșit masa. Acesta a fost ceva. L-am putut simți.
"Nu chiar. Am găsit altceva. Dispariții. Cele mai multe au fost etichetate „sinucideri probabile”.
"Probabil?" am repetat.
„Uneori au fost note, dar niciodată corpuri”, a spus Georgia.
„De ce nu le ștergeți în întregime?” întrebă Smith. Ascultase până acum, luând toate astea cu
acea manieră perspicace și tulburătoare a lui.
"Familie. Prieteni. Aceștia sunt oameni reali – sau, cel puțin, unii dintre ei sunt – și bănuim că
cei mai mulți dintre ei nu sunt deloc morți.”
„Sunt agenți”, a adăugat Georgia.
„Dar care?” întrebă Smith.
„Asta încercăm să ne dăm seama. Am început să fac interviuri cu membrii familiei. Le-am spus
că este o urmărire de rutină pentru a evalua problemele de sănătate mintală pentru familia
supraviețuitoare a militarilor decedați.” Brex a ridicat din umeri. Dacă mințile familiilor
îndurerate l-a deranjat, nu a dat niciun semn. Pe de altă parte, dacă aveam dreptate, membrii
familiei lor erau trădători. „Am reușit să vorbesc doar cu o jumătate de duzină, dar am auzit
același lucru de câteva ori. Câțiva mi-au spus că ar fi putut jura că și-au văzut pe cei dragi. La un
magazin. Pe strada. In parc. Au crezut că văd fantome, dar…”
„Nu poți șterge familia”, am mormăit. Dacă acest lucru ar fi adevărat, dacă acești bărbați și femei
ar fi plecat din viața lor, asta nu însemna că ar putea sta departe de oamenii pe care îi iubesc,
chiar dacă ar fi fost doar pentru a-i verifica.
„Nu va fi suspect să contactați familiile?” întrebă Smith. „Ar putea fi observat.”
Un zâmbet de felin cioplit pe chipul Georgiei. „Contăm pe asta.”
CHAPTER 9

CLARA

Nu am vrut să mă întorc în camera mea. Nu am vrut să accept orbește orice soartă mi-au rezervat
acești oameni pentru mine sau fiul meu. Erau prea multe pentru ca această clădire să fie la fel de
sigură pe cât credeam inițial. Așa că am scos o pagină din cartea lor de joc. Au creat o distragere
a atenției pentru a ajunge la mine. Când June a venit să mă ducă înapoi în „sferturile” mele, am
făcut câțiva pași în afara camerei de examen înainte de a mă prăbuși de perete.
"Aoleu!" S-a repezit să mă ajute. Brațele ei înfășurându-se protector în jurul umărului meu.
Voiam să o alung, dar aveam nevoie ca ea să accepte actul meu.
„Îmi pare rău”, am murmurat, apăsându-mi o mână pe frunte. "Mă simt amețit."
„Trebuie să mănânci. Acea prelevare de sânge, a plesnit ea. „Două zile fără mâncare. Aici."
Doua zile. Acum știam altceva. Am dispărut acum două zile. Știam că Alexandru mă căuta.
Știam că nu se va odihni și nu puteam decât să sper că două zile nu se vor transforma în trei.
June m-a ajutat să iau un scaun, aruncându-mi priviri pline de milă. "Vin imediat. Garda, poți să
vii aici!”
Ea a făcut semn unui bărbat să stea cu mine. Știam că nu va avea încredere în mine să rămân aici
singură, dar gardianul cu care m-a lăsat m-a privit, cu o expresie ușor inconfortabilă pe chipul
lui. Sa fi fost pentru ca eram insarcinata? Sau pentru că știa cine sunt? nu mi-a păsat. Oricum a
fost al naibii în cartea mea. Am numărat invers de la cincizeci. Aveam nevoie de suficient timp
ca să pară real și mai mult timp pentru a face ceea ce aveam nevoie înainte ca ea să se întoarcă.
„Scuză-mă, trebuie să folosesc toaleta”, l-am strigat.
„Poți aștepta”, a spus el.
— Evident că nu ai petrecut mult timp în preajma femeilor însărcinate, am spus eu categoric.
"Amenda. Altcineva o va curăța.”
Am fost absolut dispus să-i spun cacealma în acest sens.
Părea rupt, ceea ce însemna că el va fi cel care trebuia să-l curețe. Prizonierul lui. Mizeria lui.
"Amenda. Pe aici."
M-a strâns de braț în timp ce mă conducea la o baie, dar era surprinzător de blând. Am vrut să-l
întreb dacă știe cine sunt, dar nu aveam nevoie de o altă experiență tulburătoare, în afara
corpului.
„Voi fi aici”, a spus el.
Baia nu oferea nicio opțiune de evadare, ceea ce nu era șocant. Exista un grătar de ventilație în
care s-ar fi putut să mă potrivesc dacă nu aș fi purtat echivalentul unui pepene verde în jurul
trunchiului meu. Asta a fost. Se părea că locul ăsta nu avea prea multă lumină naturală. Fiind
singur mi-a dat timp să mă gândesc, totuși. M-ar aduce înapoi la clinică. Știam asta, așa că cel
mai mult la care puteam spera era să văd cât mai mult spațiu posibil. Informația era putere.
M-am strâns pentru o clipă, ascunzând cât am putut: câte săli de examen am promovat,
laboratorul, structura de bază a oriunde fusesem dus. Nu a fost mult, dar a fost un început. Când
am deschis ușa, m-am agățat de ea, încercând să par nesigur în picioare. A fost o mișcare
inteligentă, pentru că June stătea lângă gardian în mână cu un castron cu gelatină.
Da, asta avea să facă smecheria.
„Mulțumesc”, m-am entuziasmat, punându-mă pe zahăr. Am cerut ajutor și paznicul m-a
sprijinit. Degetele îmi mănâncau lângă insigna lui, dar să-l iau acum nu m-ar ajuta. Ar fi observat
înainte de a avea șansa să-l folosesc și nu mi-ar fi nevoie de mult pentru a-mi da seama unde s-a
dus.
Nu, trebuia să fiu inteligent în privința asta. Aveam nevoie de un plan. Aveam nevoie de cât mai
multe informații. Aveam nevoie de mai mult timp. Pur și simplu nu eram sigur cât mai aveam.
— Doar ceva, spuse June, întinzându-i o lingură. „Îți vor livra tăvile mai târziu.”
Voiam să mă îmbolnăvesc în timp ce înghițim, urându-mă pentru că i-am luat ajutorul în timp ce
urăsc cât de recunoscătoare eram că am ceva de auzit. "Apreciez asta."
"Desigur dragă." Și mi-a bătut din nou mâna.

PIELEA MI se târa oriunde am fost atinsă: acolo unde asistenta mă ținuse de braț în timp ce
extragea sânge, acolo unde mâinile doctorului îmi simțiseră abdomenul pentru a determina
poziția bebelușului, unde June îmi bătuse mâna de parcă ar fi putut să mă consoleze. Ne-am
întors pe coridorul întunecat, dar în loc să fim duși în camera în care găsisem hainele, am fost
adus în camera de alături.
„Îți au în sfârșit camera pregătită și acolo sunt haine de maternitate proaspete”, mi-a spus June,
de parcă s-ar fi așteptat la o recompensă pentru atenția ei. M-am forțat să zâmbesc. „Cred că
sosirea ta i-a surprins.”
Cum? Ei plănuiseră asta. Nici nu mi-am putut imagina pentru cât timp.
„A cui era camera aceea?” Dar am avut câteva întrebări pentru asistenta mea îndrăgostită.
June s-a uitat spre unde am arătat eu. "Oh. Aceasta este camera lui Rachel.”
„Rachel?” Am întrebat. Poate că nu văzusem o fantomă până la urmă.
„Un alt caz psihiatric. Probabil nu o vei vedea. Ea tinde să se ascundă.”
Sângele mi-a înghețat în vene. Un alt? Asta credea ea că sunt? Asta era minciuna pe care o
vindeau oamenilor neștii care lucrau aici? Oameni care trebuie să vadă la fel de puțin din lumea
exterioară precum prizonierii lor?

„Dar camera ei a fost descuiată.” Nu avea sens. De ce reuşisem să ajung la ea.


„Pacienții noștri sunt liberi să cutreiere această aripă”, a explicat ea
„Toate celelalte uși erau încuiate.”
„Ești liber să-l încui pe al tău.”
Doar pentru că îl puteau debloca atunci când doreau, eram sigur. „Sunt mulți alții?”
"Nu acum. Recent, unul dintre pacienții noștri ne-a părăsit”, a zâmbit June cu tristețe. „O fată
atât de strălucitoare. Sper că se descurcă bine.”
Și eu am facut. Am sperat că e de fapt liberă. Am sperat că ea își spune povestea oricui ar asculta
și am sperat că informațiile au ajuns înapoi la soțul meu.
Mai presus de toate, am sperat că, oricine ar fi ea, era în viață.
„Toaleta?” Am întrebat. Am urât să întreb. Urăsc să mă prefac că este normal. nu am fost un
pacient. Acesta nu a fost un spital. Am fost furată – viața mea fusese furată.
„Pe hol, ultima uşă pe dreapta. Se blochează, de asemenea,” m-a liniştit ea.
Deci poate că acolo se ascundea Rachel, dacă nu se întorcea în camera ei.
S-a dovedit că camera mea era la fel de familiară ca și a lui Rachel. Un pat. Un raft cu câteva
broșuri uzate de filme pe care le văzusem deja. Un dulap cu niște articole nedescrise care
semănau mai mult cu corturi decât cu haine. M-am schimbat într-una, recunoscătoare că mă
acoper, în ciuda țesăturii zgâriete și nepotrivite.
La scurt timp după ce iunie a dispărut, a apărut un gardian care ducea două tăvi cu mâncare. Mi-
a pus-o în fața fără un cuvânt. Așa au justificat ceea ce făceau? Evitarea contactului vizual? Nu
vorbești cu noi?
Imediat ce a plecat, m-am uitat din camera mea. Ușa lui Rachel era deschisă. Luând mărul, m-am
dus în vârful picioarelor spre el, dar camera era goală și tava ei neatinsă.
Mergând pe hol, am descoperit că toaleta era încă încuiată. Se pare că i-a fost mai frică de mine
decât de oricine altcineva.
„Pot folosi asta?” Am sunat. "Sunt însărcinată."
Am așteptat, întrebându-mă dacă jocul acelei cărți mi-ar aduce suficientă simpatie pentru a o
atrage afară. După câteva secunde, am auzit un clic de lacăt. Doi ochi întunecați s-au uitat la
mine din ușa crăpată.
„Rachel?” Am întrebat.
Ea a clătinat din cap.
„A venit cina”, am spus. Am mințit despre toaletă. De obicei, aveam nevoie de el la fiecare zece
minute, dar cu atât de puțină mâncare și apă, nu am simțit nevoia. A fost un adevăr care nu mi-a
plăcut. „M-am gândit că ai vrea să știi.”
Mă așteptam pe jumătate să fugă înapoi în camera ei și să încuie ușa. În schimb, ea a mers alături
de mine, cu ochii trecând nervos peste umăr. Părea atât de familiară, aș putea jura că ne-am mai
întâlnit, dar nu am putut. Ochi negri, păr lung și negru, care nu fusese tuns de luni de zile. Ani?
Pielea ei era palidă și era slabă. Prea subtire. Mersul ei era înclinat și plin de greutăți, ca și cum
mersul i-ar fi fost dificil. A fost nevoie de tot în mine să nu încep să pun întrebări sau să trag
concluzii.
Aveam nevoie de ea să aibă încredere în mine. Eram în asta împreună și pariam că ea nu era un
caz psihiatric mai mult decât mine. Dar de ce a fost ea aici? Unde o văzusem înainte?
„Pot să mănânc cu tine?” Am întrebat. Camera ei avea o masă. A mea avea doar pat. Am încercat
să nu mă gândesc ce spunea despre perspectivele mele de supraviețuire pe termen lung, ceea ce
nu justifica un tabel.
„Bine”, ea încet, părând că ar fi încercat cuvântul. A părăsit-o des? De aceea era supărată, pentru
că vedea rar oameni?
Am mâncat câteva mușcături în tăcere grea. Mi-a trecut prin minte că mâncarea ar putea fi
otrăvită, dar îmi era prea foame să-mi pese. Dr. Rolland ma asigurat că copilul lor nu va fi rănit,
așa că deocamdată trebuia să am încredere în asta. Oricum, niciunul dintre noi n-ar face mult
timp fără mâncare. Când am întins mâna după mărul pe care îl ținisem în buzunar, ea a clătinat
din cap. Mâna ei a sărit și a doborât-o la podea.
„Nu mânca asta”, a șoptit ea, cu ochii pâlpâind prin cameră. „Te adormi.”
"Un mar?" M-am uitat la el întins pe pământ.
„Când le-am mâncat, m-am trezit în pat, dar întotdeauna era ceva diferit.” Ea și-a arătat capul.
„Parul meu ar fi mai scurt sau aveam vânătăi pe brațe. Ultima dată când am mâncat unul, m-am
trezit într-un loc ciudat, cu oameni în jurul meu, înainte să adorm din nou.”
Ce i-au făcut în timp ce ea dormea? Ce mi-ar face? Un deget de gheață mi-a trecut pe coloana
vertebrală când mi-am amintit ce spusese Rolland despre că copilul este viabil. Acesta era planul
lor? Să mă pui într-un somn fără sfârșit?
Ochii lui Rachel s-au îngustat și m-a studiat pentru o secundă. "Te cunosc de undeva?"
"Nu sunt sigur." M-am întins și am băgat din nou mărul în buzunar. Nu aveau nevoie să știe că
nu l-am mâncat.
"Cum ai ajuns aici?" Am întrebat-o când nu am mai suportat să aștept. Aveam nevoie de
răspunsuri. Rachel nu părea o sursă valoroasă de informații, mai ales dacă adormise pentru
majoritatea procedurilor lor, dar fusese ea mai mult decât mine. Ea știa lucruri, cum ar fi puțin
despre măr. Ea încă m-ar putea ajuta.
Ea a ridicat din umeri, cu ochii ei întunecați puțin lucioși.
„Nu știi?” am apăsat. „Ce zici de viața ta de dinainte?”
„Îmi amintesc lucruri, dar doctorii spun că mă înșel.” Ea a oftat și am știut atunci că a renunțat.
Asta era diferența dintre noi. N-aș renunța până când nu m-au ucis.
„Ce fel de chestii?” Am întrebat. Trebuia să fie mai mult.
„Chestii nebunești”, a șoptit ea de parcă i-ar fi fost frică că ne ascultă. Pentru dreptate, probabil
că au fost. „Mi-au spus că atunci când nu mai cred în lucrurile nebunești, pot merge.”
Deci, de aceea era atât de tăcută. Dar asta ar funcționa? Dacă ar fi spus orice minciună pe care i-
au vândut-o, i-ar da drumul. Mi-aș fi dorit să mi se ofere acea afacere. "De cat timp esti aici?"
— Câteva luni, spuse ea, continuând, cred.
— Știi, Rachel, mi-am coborât vocea. „Și îmi amintesc lucruri nebunești.”
"Tu faci?" Ochii i s-au sălbatic pentru o clipă.
M-am apucat de această manifestare bruscă a vieții. „S-ar putea să te cred.”
Ea clătină din cap, viața dispărând din ea la fel de repede cum se aprinsese. „Vreau să nu mai
cred.”
Ea a vrut să plece. Nu am putut să o învinovăţesc acolo.
„Asta îmi spune el să fac”, a continuat ea.
"El?"
„Cel drăguț”, spune ea. „Vine uneori cu paznicii. Totuși, nu cred că este medic.”
"Cum îl cheamă?" Am întrebat. Trebuia să fie altceva. Ceva mai mult.
„Nu știu.” Ea a rupt o bucată de pâine cu dinții. „Ei îl numesc „alteța voastră”.
Am rămas complet nemișcat. Aș fi putut jura că inima nu mi-a mai bătut. June a spus că nu știe
cine sunt, dar nu poate fi o coincidență că acest bărbat a fost numit cu porecla.
„Dar este ca o glumă. L-am întrebat și mi-a spus că sunt proști. nu-i cunosc numele. Îmi spune că
atunci când nu îmi mai amintesc lucrurile nebunești, mă vor lăsa să plec”, a continuat ea. Nu
știam dacă mâncarea sau conversația o revigorează. Eu, pe de altă parte, m-am simțit mai epuizat
și mai neputincios ca niciodată.
— Bine, am spus, încercând să o fac să-mi spună mai multe. „Dar poate dacă ne gândim la
aceleași lucruri nebunești, s-ar dovedi că nu este o nebunie. Nu am fi putut ajunge amândoi aici
în același mod, nu? Asta ar însemna că nu suntem nebuni.”
Am vorbit repede, sperând că nu s-a gândit prea mult la asta. Nu a început să aibă sens, ceea ce
însemna că eram foarte bun să joc mintal sau în sfârșit începeam să crac.
— Presupun, spuse ea. Nasul i s-a încrețit de parcă ar fi încercat să se gândească la logica mea și
să ajungă la aceeași concluzie. Din fericire, ea trebuie să fi decis că sugestia avea ceva merit.
„Am fost asistentă, cred. Medicii au spus că partea este adevărată. Se spune că am pierdut un
pacient și am avut o pauză psihotică.”
Vorbea de parcă ar fi citit o listă care nu iese din memorie. A fost o minciună. Era dureros de
evident. Dar de ce să o convingi că și-a pierdut mințile? De ce să o aducem aici în primul rând?
"Ce îți amintești?" Am întrebat-o încet, nesigur că va continua.
Ea s-a uitat peste umărul meu către un trecut pe care încă și-l putea aminti, dar în care nu mai
avea încredere. „Am avut un loc de muncă. Era nou și a trebuit să semnez o mulțime de acte.
Pacientul era cineva important, dar nu aveam să aflu cine până nu eram antrenat.”
"Și?" O groapă se deschidea în pieptul meu în timp ce ea continua – când am început să înțeleg
ce sa întâmplat.
„Am apărut la serviciu. Era pe o proprietate privată. Asta e. Apoi m-am trezit. Trebuie să se fi
întâmplat ceva pacientului. Trebuie să fi fost atunci când am avut pauza psihotică.” Dintr-un
motiv oarecare, a ajunge la acest gând părea să o facă pe plac.
Începuse să cumpere povestea lor, dar de cât timp i-o vânduseră? Asta era soarta care mă aștepta
de fapt? Nu moartea, ci mai degrabă o alunecare treptată a tot ceea ce m-a făcut să fiu ceea ce am
fost – a tot ceea ce am iubit.
Ei spun că întotdeauna este nevoie de ceva adevăr pentru a vinde o minciună. Și acest pacient
misterios? Am avut un sentiment groaznic că era real.
Prea multe lucruri se îndreptau. M-am uitat la ea din nou. — Nu ai văzut niciodată pacientul?
Ea și-a ridicat umerii subțiri înainte de a-i lăsa să se prăbușească înapoi în poziția lor învinsă
anterior. „Nu-mi amintesc.”
"Casa?" am spus disperat. Trebuia să știu, chiar dacă nu voiam. — Îți amintești unde era?
„Nu ar trebui să spun”, șopti ea. „Documentele spuneau că nu pot.”
Chiar și după tot acest timp, își făcea treaba. Dacă ar fi realizat adevărul, poate că nu s-ar mai
simți dator cu acele acorduri.
Mi-am coborât vocea ca să se potrivească cu a ei. "Este important."
„Aparținea familiei regale”, a spus ea cu voce atât de liniștită acum, încât speram că aud lucruri.
Dar nu am fost.
Familia regala. Casa ne aparținea — și era o casă și un pacient. Dar de ce? De ce să droghezi o
asistentă? De ce să o încui? Ce a văzut ea care să justifice o pedeapsă atât de crudă?
Dacă nu…
Trebuia să știu dacă eram nebun sau dacă găsisem în sfârșit o piesă dintr-un puzzle pe care nu
știam că o rezolv. Exista o modalitate de a face asta.
— Rachel, ai idee cine sunt eu? am întrebat cu o voce sugrumată.
Ea a clătinat din cap, studiindu-mă pentru o clipă, de parcă ar putea găsi un indiciu. „Ar trebui?”

"Nu." Am spus. Mai era o întrebare care mi-ar spune tot ce trebuia să știu, una care ar putea
ridica un milion de altele. am intrebat oricum. "Ce an este?"
Și-a înclinat capul privindu-mă de parcă aș fi fost cea nebună. „2009.”
CHAPTER 10

Nu-i luase mult să-și dea seama unde se afla exact – aceasta era prima și ultima veste bună.
Asistenta credea că știe unde se află Regina, ceea ce însemna că încă lipsea. Nu știa în ce
categorie să sorteze aceste informații. Nu prea s-a totalizat – atacul, interogatoriul, constrângerile
care îl legau acum – și așa știa că totul era o minciună.
Alexandru nu-l trimisese aici. Nu era suspectat de nimeni. Așa a funcționat, totuși.
Așa au spart oamenii.
Așa fusese antrenat să distrugă oamenii.
Păreau să fi uitat acel punct foarte important. Oricare ar fi tactica pe care ar fi încercat-o în
continuare, ar fi la fel de transparentă.
Apoi, din nou, poate că acesta era ideea. Uneori, pierderea timpului era pur și simplu asta. Cu cât
a petrecut mai mult timp încercând să-și dea seama ce făceau ei, cu atât mai mult timp aveau
pentru a pune în aplicare orice schemă pe care o puneau la cale.
Nu voise să creadă că totul se va întoarce la asta. El a ales să închidă ochii la ei și la propriul său
trecut. A fost o greșeală care l-ar costa. Putea doar să spere că nu îi va costa și pe cei pe care îi
iubea cel mai mult.
Așadar, a așteptat până când părea că este sub, apoi și-a reglat cu atenție ritmul cardiac suficient
de mult încât să se înregistreze în timp ce și-a rupt degetele de la mâna dreaptă - totul
prefăcându-se că este sub sedare.
Cineva uitase că fusese antrenat să reziste la majoritatea sedativelor. Sau poate că au crezut că
aceasta era o abilitate pe care o uitase de mult. Acea greșeală avea să-i coste.
Ura să recurgă la mâna lui dominantă, mai ales că și-a compromis cealaltă mai devreme, dar asta
era mai important.
Trebuia să iasă afară. Trebuia să-l găsească pe Alexandru și să-i spună ce bănuia. Era singurul
mod în care putea fi găsită Clara. A fost singura ei șansă. Le datora asta. Îi datora adevăratei sale
familii asta.
Când mâna i-a alunecat în cele din urmă, a făcut o pauză pentru a se gândi la următorii pași. A
avut câteva momente înainte să se declanșeze alarma, odată ce a detașat monitoarele. Asta
însemna că trebuia să fie pregătit pentru acțiune. Și-a desfăcut cealaltă reținere și și-a tras pătura
peste mâinile stricate pentru a ascunde adevărul. Nu putea acționa. Nu încă.
Era un adevăr frustrant că uneori, chiar și când timpul se scurgea, trebuia să așteptați momentul
potrivit pentru a lovi.
CHAPTER 11

ALEXANDER

Îmi promisesem că, dacă îl văd vreodată pe Oliver Jacobson ca un om liber, îl voi omorî pe loc.
Acum, în timp ce ne îndreptam spre Knightsbridge, m-am întrebat dacă asta mai era o opțiune.
Oliver Jacobson s-ar putea dovedi o sursă valoroasă de informații dacă s-ar deranja vreodată să
vorbească într-o limbă care să nu fie ghicitori. În perioada în care l-am ținut în custodie, nu ne
dăduse altceva decât amenințări vagi și insinuări. Dar știa mai multe decât a lăsat să spună. Asta
devenise evident pentru mine când, în timp ce stătea într-o celulă, recunoscuse atacul Child
Watch. Nu fusese implicat, dar încă știa că s-a întâmplat. Din moment ce m-am asigurat că nu
știa nici măcar rezultatul celui mai recent meci cu Arsenal, a fost o surpriză.
El știa ce plănuiau atunci și m-am îndrăznit să presupun că știa ce se întâmplă acum. Dar
Jacobson nu avea de gând să se răstoarne.
„Nu ne va spune nimic”, i-am spus însoțitorului meu, exprimându-mi gândurile.
„Lasă asta în seama mea.” Ochii lui Smith au rămas ațintiți pe șosea, în timp ce se plimba în
jurul turiștilor îndrăzneți și al șoferilor de taxi lenți.
I-am apreciat încrederea, chiar dacă nu am împărtășit-o. „Dacă avea de gând să crape, l-ar fi
folosit pentru a ieși din închisoare”.
— Recunoaște, Alexander, mormăi Smith, pierzând de puțin un camion. „Nu avea nevoie de
pârghie. Oricine se află în spatele asta – cu adevărat în spatele asta – l-a scos afară. Nu a vorbit,
pentru că nu a trebuit să vorbească.”
„De ce ar vorbi acum?” am mormăit.
— Pot să fiu convingător, promise Smith cu întuneric.
Nu aveam nicio îndoială în acest sens, dar având în vedere trecutul meu cu Jacobson, existau și
alte considerente. „Nu pot să intru exact în casa lui și să-l bat. Indiferent cât de mult mi-ar
plăcea.”
„Nu ești singurul. Aveți încredere în mine. Dar există metode mai persuasive de a sparge un
bărbat decât violența fizică.”
„Dar violența fizică este cea mai satisfăcătoare”, am mormăit eu. Jacobson a meritat-o. El a fost
o parte integrantă a planului care se terminase cu moartea tatălui meu. „Mi-a trimis un mesaj,
știi.”
"El a facut?" Smith părea surprins.
Nu împărtășisem acest lucru cu nimeni până acum și nu eram exact de ce. Au fost chestiuni
importante de luat în considerare decât un text vag. Tocmai descoperisem că soția mea nu era
acasă. Tocmai începusem să intru în panică.
Coșmarul meu abia începuse.
„În noaptea în care a dispărut. Spunea „din interior”. Mâinile mi s-au strâns în pumni în timp ce
îmi aminteam de groaza începută a acelui moment.
Smith mi-a aruncat o privire întrebătoare. "Din cadrul? Ce inseamna asta?"
„Mi-a spus o dată. Mi-a spus că modalitatea de a distruge familia regală era din interior.” Nu
știam ce vrea să spună atunci, dar Jacobson avusese dreptate. A-l smulge pe Clara de pe mine
însemna că aș face orice, aș renunța la orice, ca să o recuperez. Aș încălca orice lege. Aș răni,
tortura, ucide – orice ar fi fost pentru a o aduce acasă în siguranță.
Dacă ar trebui, aș arde orașul din temelii.
— Crezi că asta înseamnă să o iei pe Clara? întrebă Smith.
„Ce altceva ar putea însemna?” L-am privit o clipă conștientă de cât de atent își aranja
trăsăturile. Dar nu putea ascunde întunericul din ochii săi. Știam acea privire. Ceva izbucnise,
învârtindu-i roțile în minte și orice ar fi gândit, nu era sigur dacă ar trebui să-l împărtășească.
— Poate nimic, spuse Smith.
„Nu mai am multe de făcut”, am recunoscut. Două zile și nimic mai mult decât un pic de bârfă
de la cel mai cunoscut gangster din Londra nu ne ducea departe. Aveam teorii. Teorii nebunești.
Dar ceea ce îmi doream era ceva tangibil – ceva la care să-mi pot învălui mintea.
„Trebuie să vorbesc cu Georgia.” Smith se bloca, dar de ce?
„Spune-mi”, i-am cerut.
Smith a încetinit Bugatti-ul când am ajuns la un semafor, dar, în ciuda opririi, nu s-a întors spre
mine. „Înțeleg că vreau să se continue ceva, dar trebuie să vorbesc cu ea. A fost ceva ce a spus
ea.”
„Aș putea să-ți ordon să-mi spui”, l-am avertizat. Aș face și eu. Oricare ar fi alianța tentativă pe
care am format-o, oricât de mult aș fi început să-l respect pe Smith Price, aș face tot ce trebuia să
fac pentru a obține răspunsuri.
Smith a zâmbit, ridicând o sprânceană. „Comandă-mi?”
"Eu sunt regele." M-am simțit ca un prost pentru a juca acea carte, dar trebuia să conteze pentru
ceva.
„Tu nu ești regele meu. eu sunt scotian. Veți găsi rădăcinile familiei mele în rebeliunea iacobită”,
m-a informat el. Pe fața lui era un zâmbet ușor de parcă i s-ar fi îndeplinit o dorință.
„Aștepți de mult să-mi spui asta?” Am întrebat.
„Nu, dar îmi imaginez că strămoșii mei ar fi totuși mândri.” Lumina s-a întors și a continuat în
cartierul exclusivist în care locuia Oliver Jacobson, presupusul om al poporului. "Uite. Nu vreau
să transform asta într-o vânătoare de vrăjitoare. Urmează o pistă și se provoacă probleme. Nu
avem timp de necazuri.”
Nu m-am putut certa cu el acolo. Eram fără timp. Clara urma să nască în câteva săptămâni, dar
adevărul era că bebelușul putea veni oricând. A nu ști unde era sau ce i se întâmplă mă
înnebunea. Dar acesta nu a fost cel mai important lucru. Treaba Clarei era să protejeze copilul și
știam că o va face. Era datoria mea să am grijă de ea, să o protejez, să o susțin – și ea avea nevoie
de mine mai mult ca oricând. „Sper doar că Norris este cu ea.”
A fost o speranță zadarnică. Nu mi-am putut imagina pe cineva să-l ia pe Norris în viață, chiar
dacă o parte din mine ar fi vrut, deoarece alternativa era prea mult de suportat.
„Te-ai gândit vreodată – cu adevărat – că Norris s-ar putea să nu…”
„Am încredere în Norris cu totul, în special cu soția mea”, l-am întrerupt, știind unde se duce cu
asta.
„Sunt multe lucruri pe care nu le știi despre Norris”, a subliniat Smith.
Aș putea înțelege de ce se simțea așa. Am avut o bună autoritate că propriul său om la trădat lui
Hammond cu câțiva ani în urmă. Dar asta era diferit. Norris era diferit.
„El este familia mea și, deși s-ar putea să fim o grămadă nenorocită, am încredere în familia mea.
Avem grijă unul de altul. Trebuie, am spus, vocea mea vibra cu supărare reprimată. A-l
considera pe Norris suspect a fost o pierdere de timp. Poate că Smith nu cunoscuse niciodată
adevărata loialitate.
Smith a tras într-un spațiu liber din fața unui șir de case și a rămas tăcut. Dacă avea mai multe de
spus despre subiect, nu avea de gând să împărtășească. A fost bine pentru că nu eram interesat
să-l aud.
— Ai adus un anturaj? întrebă Smith, cu ochii lipiți de oglinda retrovizoare.
Rotindu-mă pe scaun, m-am întors și descopăr două Aston Martin negre în spatele nostru. Unul a
alunecat într-un loc liber, celălalt a tras lângă geamul pasagerului.
— Nu am făcut-o, am spus cu voce joasă. Aceștia nu erau oamenii noștri, dar am recunoscut
amândoi o echipă de securitate când am văzut-o.
Avea sens ca Jacobson să mărească securitatea. Opinia publică cu privire la presupusa sa
participare la asasinarea tatălui meu a fost amestecată. Unii oameni nu au crezut. Alții au scris-o
ca fiind o afacere urâtă a politicii. Dar erau câțiva care credeau că este un trădător. Am fost unul
dintre ei. Chiar și printre cei care nu au susținut monarhia, a existat un pic de groază din cauza
acuzațiilor. Se părea că, indiferent dacă îl sprijiniți pe rege sau nu, aproape toată lumea susținea
țara – iar atacul fusese împotriva a tot ceea ce reprezenta Marea Britanie.
Indignarea inițială a Parlamentului față de arestarea și încarcerarea sa s-a răcit odată ce
chestiunea a devenit o problemă a opiniei publice. Majoritatea membrilor au rămas cu buzele
strânse în legătură cu chestiunea, foarte puțini și-au exprimat sprijinul pentru colegul lor.
„Ar trebui să mă ocup de asta?”
Am clipit la întrebarea lui Smith. Mi-a luat un moment să văd lucrurile din perspectiva lui. El a
intrat în rolul de bodyguard, deși cu reținere. Norris s-ar fi ocupat de obicei de asta. A făcut parte
din aranjamentul nostru nerostit. Pe de altă parte, Smith și cu mine nu eram tocmai prieteni și nu
eram tocmai angajatorul lui. Relația noastră a fost cu totul diferită. Acum a intrat în categoria
unei familii nenorocite pe care o apărasem cu câteva clipe mai devreme.
Asta nu a făcut ca treaba lui să se ocupe de lucrurile acum.
„Am putea la fel de bine să o facem împreună”, am mormăit, deschizând ușa mașinii înainte ca el
să poată protesta, dar Smith nu a făcut-o.
În schimb, mi-a aruncat o pereche de aviatori. „Puțin camuflaj în plus în cazul în care am atras
priviri indiscrete.”
Mi-a respectat deciziile într-un fel în care majoritatea membrilor echipei mele nu au făcut-o. Era,
de asemenea, mult mai puțin probabil să ia un glonț pentru mine. După părerea mea, a fost
echilibrul perfect.
Ieșind din Bugatti, mi-am pus ochelarii de soare, știind că între miriștea pe care o ignorasem și
tricoul și blugii nu semănam prea mult cu mine. Apoi, din nou, reporterii aveau o memorie
lungă. Cu doar câțiva ani în urmă, arătasem așa des. Când am cunoscut-o prima dată pe Clara.
Când ne mutasem la noi în Notting Hill. Pe vremea când viața noastră se simțea imposibilă. S-au
schimbat multe.
Din fiecare mașină a coborât câte un bărbat, dar a lăsat motorul pornit. Cel mai apropiat de mine
și-a înclinat capul. "Majestatea Voastra."
S-ar putea ca Jacobson să nu mă respecte, dar oamenii lui au făcut-o.
„Poți să-i spui că suntem aici. Sunt dezarmat.” Încă nu mă deranjam să iau o armă, în ciuda
conversației mele cu Smith. El a avut dreptate. Ar fi necesar. Deocamdată, însă, spuneam
adevărul. Mi-am băgat mâinile în buzunar și am așteptat.
Bărbatul aruncă o privire spre șirul de case albe din spatele nostru. „Nu îl reprezentăm pe
Jacobson”.
— Atunci nu avem nicio afacere, spuse Smith, trecând lângă mine. Spre deosebire de mine,
găsise timp să folosească un aparat de ras și să se schimbe într-un costum. Părea în fiecare parte
a unui avocat. M-am întrebat dacă a fost un scop. Într-un fel, era propria sa deghizare,
ascunzându-i dâra sălbatică din el sub o haină de civilitate.
„Angajatorii noștri ar dori să vă reconsiderați să vorbiți cu Jacobson”, a continuat bărbatul.
— Veți descoperi că nu accept ordinele bine. Era un pericol să fii rege. Nu am apreciat să mi se
spună ce să fac.
„Consideră că este o cerere a prietenilor.”

Smith și cu mine ne-am uitat unul la altul luând în considerare această așa-zisă cerere. Nu erau
mulți oameni care să aibă mingile să înconjoare bărbați ca noi și să ceară o favoare. Numai acest
fapt merita luat în considerare. Altă dată ar fi fost de ajuns, dar fiecare clipă petrecută neștiind
unde se află soția mea cu o secundă mai puțin decât le-aș arăta celor care au luat-o.
„Din păcate, domnule, aceasta este o chestiune de securitate națională”, am spus calm,
îndepărtându-mă de un pas de mașină. Abia atunci mi-am dat seama că un alt bărbat s-a învârtit
în jurul nostru să aștepte pe trotuar.
„Așa cum este aceasta”, ne-a asigurat bărbatul. „Nu vei găsi răspunsurile pe care le cauți de la
Oliver Jacobson. A fost efectiv izolat.”
Am tras respirația când am simțit că ușa se trântește. Întotdeauna fusese o șansă lungă să-l facem
pe Jacobson să vorbească, dar fusese cea mai promițătoare opțiune a noastră. Știam că este
implicat, chiar dacă nu era clar cât de multe știa de fapt despre plan. Dacă acești oameni l-ar fi
despărțit de ceilalți implicați în dispariția Clarei, ar plăti pentru asta. „La ordinul cui?”
Voiam să știu cine a inventat asta atât de magnific. Când Jacobson a fost eliberat, l-am urmărit
îndeaproape pentru orice semn că era în contact cu alții. Dar nu a fost nicio activitate. Am crezut
că este o piesă de teatru care să pară nevinovat. Acum că știam adevărul, mi-am dat seama că
cineva manipulase situația.
„Nu au un nume, dar sunt prieteni. Deocamdată, adăugă el amenințător.
Asta a lămurit. Era un singur grup care avea degetele pe pulsul acestei situații și care ar îndrăzni
să intervină. Evitasem să le caut ajutorul.
Smith s-a înțepenit lângă mine, singurul semn că ceva din toate astea îl zguduise.
„Ar dori să vorbească cu tine, dacă ai fi atât de amabil să ne urmezi.” În schimb, nu a așteptat un
răspuns, s-a învârtit în jurul salonului negru și s-a strecurat înăuntru.
Am așteptat până ce celălalt a făcut la fel. Ne-au blocat pentru moment, dar asta nu însemna că
niciunul dintre noi ne-ar urma orbește.
— Asta ar putea fi o capcană, spuse Smith pe loc.
"Stiu." Mi-am trecut o mână prin păr, întrebându-mă cum să procesez toate informațiile rămase
nerostite în timpul acestui schimb. „Sunt fantomele.”
„Asta pare evident, dar...” s-a îndepărtat și am știut ce nu spunea.
Prea evident? Oricine s-a aflat în spatele dispariției Clarei ar ști despre Consiliul Fantomelor,
grupul întunecat care a decis când un monarh trebuia destituit. Ei știau că orice rege se va teme
de ei. Dar nu eram niciun rege și nu mai aveam nimic de pierdut.
„Dacă este un truc, ei ne vor conduce la răspunsuri”, am argumentat. Posibil oriunde au ținut-o
pe Clara.
— Sau îți vor pune un glonț în creier, spuse Smith, clătinând din cap. „Este un risc. De ce ar fi
implicat Consiliul cu Jacobson? Sau ceva din astea?”
Am zâmbit în ciuda mea. Asta am inteles fara indoiala. „Totul este ego. Un alt partid a pășit pe
teritoriul lor. Cine mi-a ucis tatăl a depășit limita.”
Smith se uită la numărul 414. Casa pe care Jacobson o numea acasă era inofensivă, amestecându-
se în împrejurimile ei exact așa cum făcuse el, chiar dacă era o frunte puțin prea înaltă pentru un
bărbat care critica aristocrația. „Nu este cel după care căutăm.”
A fost o realizare care a usturat. Aveam amândoi motive întemeiate să dorim să-l vedem pe
Jacobson mort. El a amenințat familiile noastre. A tras sforile și a distrus vieți. A contat dacă nu
el era cel care se ocupa? El a fost responsabil pentru cauzarea durerii celor dragi. Încercase să ne
ia soțiile de la noi. „Nu merită să trăiască.”
„Nici el nu merită să moară de mâna unui rege. E o moarte prea bună pentru el. Va crede că
înseamnă că a avut dreptate. Ar trebui să se irosească, spuse Smith cu o voce găunoasă. „Lasă-l
să putrezească până când toată lumea îl vede așa cum este cu adevărat.”
"Și ei?" am întrebat, înclinând capul spre mașinile care mergeau la ralanti în jurul nostru.
„S-ar putea să aibă răspunsuri”, a spus el.
Amândoi știam că s-ar putea să nu. Posibilitatea era tot ce conta. Ne-am înțeles de umbre de zile
întregi, așa că de ce să nu mergem să vedem fantomele? Am întins mâna spre mânerul ușii și am
dat din cap. „Merită dacă o fac.”
„Și dacă nu o fac?” strigă Smith în timp ce se ducea spre partea șoferului.
nu i-am raspuns. Cu fiecare ușă închisă și cu fundătură, mă simțeam mai departe de Clara. Ea a
fost lumina mea. Poate că căutam cu disperare o nouă sursă de speranță pe care să o exploat, dar
eram un om prins într-un labirint și, cu fiecare eșec, învățam ceva. În cele din urmă, calea avea
să fie liberă. Trebuia să cred asta.
Nu am avut altă opțiune.

NU A FOST o surpriză când am fost conduși la White, dar a risipit tensiunea care persista în
mașină. Aici ne-am întâlnit ultima dată cu consiliul. Smith fusese cu mine. Am simțit o durere
adâncă amintindu-mi și de Norris lângă mine. Mi-aș fi dorit să fie aici acum, să mă îndrume.
Pentru că, chiar dacă toate semnele indicau legitimitatea acestei întâlniri, nu puteam ignora că
acesta era un grup de bărbați care dețineau asupra mea puterea vieții și a morții.
Smith îi aruncă valetului o privire terifiantă când îi întinse mâna după chei. „Valorează mai mult
decât viața ta.”
Ochii tânărului s-au mărit și a dat din cap.
„Ai un mod cu oamenii”, am mormăit eu când ne-am îndreptat spre interior. Mi-am ținut
ochelarii de soare pe o bună măsură. Fratele meu tocmai anunțase vestea morții bunicii noastre și
că soția mea era în repaus la pat. Nu știam cum ar arăta să fiu văzut intrând într-un club.
— Nu s-a uitat nici măcar la tine, spuse Smith lin, în timp ce așteptam portarul. „Nimeni nu a
făcut-o. Cu plăcere."
Am pufnit, crezând doar pe jumătate că micul lui spectacol are ceva de-a face cu mine și totul
de-a face cu mașina de milioane de dolari pe care tocmai o încredințase vreunui zbârcitor.
Odată, am fost înăuntru, ne-am putut relaxa amândoi. Putin. White’s era un club notoriu elitist,
ceea ce însemna că nimeni de aici nu și-ar risca calitatea de membru pentru un pic de bârfă.
Portarul de la birou m-a recunoscut de la ultima noastră întâlnire dezastruoasă și ne-a făcut semn
să intrăm fără a comenta.
— M-am gândit că ar putea avea nevoie de o probă de sânge de data asta, spuse Smith categoric
în timp ce urcam scările. — Ai petrecut mult timp aici în tinerețe?
„Tatăl meu și-a pus omul să conducă aici de îndată ce m-am născut și s-a dovedit că am dreptul
genetic”, i-am spus. „O decizie pe care sunt sigur că a regretat-o, deoarece nu mi-a cerut
niciodată să vin și nu m-am obosit niciodată să vin pe cont propriu. Nu genul meu de loc.”
Buzele lui Smith tremurară. Amândoi știam că tipurile de cluburi pe care le-am preferat în
tinerețe aveau o atmosferă foarte diferită. „Îmi amintește de Biblioteca.”
"Librăria?" am repetat.
„Este cam așa, dar cu mai multe bici”, a adăugat el cu voce joasă. „Foarte discret. Ar trebui
vreodată…”
„Sunt un bărbat căsătorit”, am spus și aș fi pentru tot restul vieții. Odată ce Clara va fi din nou în
brațele mele, nu aveam nevoie de nimic altceva. „Clara este tot ce vreau.”
„Ar fi binevenită”, m-a asigurat el. Nu a mai insistat asupra subiectului. Poate că am simțit că
vorbirea despre soția mea m-a supărat. Poate că nu vreau să-mi amintesc mai mult de absența ei.
Clubul Trabucurilor era gol, cu excepția prezenței bărbaților despre care se crede că îmi
controlează destinul: Consiliul Fantomelor. Ultima dată când ne-am confruntat cu ei, primul-
ministru fusese prezent. Astăzi era absent și pe scaunul lui era o față cunoscută.
CHAPTER 12

CLARA

S-ar putea să vă placă și