Sunteți pe pagina 1din 573

J.R.R.

Tolkien FRATIA INELULUI Fiind prima parte a trilogiei STAPNUL INELELOR Trei inele pentru stapnii elfi cei de sub soare, Sapte pentru ei, gnomii de vita din sali de stnca, Noua, Oamenilor care stiu ca-n lumea lor se moare, Unul pentru el, Seniorul ntunecimii-n noaptea lui adnca Unde-s Umbrele n Tinutul Mordor, ca sa le gaseasca. Si pe toate sa le-adune un inel, si altul nime, Sa le ferece pe toate, astfel sa le stapneasca, Unde-s Umbrele, n Tinutul Mordor, n ntunecime. Cuvnt nainte Aceasta poveste a crescut pe masura ce era povestita, pna cnd a devenit o istorie a Razboiului cel Mare al Inelului, cuprinznd nsa multe imagini fugare din istoria nca si mai veche ce a precedato. A fost nceputa curnd dupa ce a fost scris Hobbitul si naintea publicarii acestuia n 1937; dar nu am continuat seria, caci am dorit ca ma i nti sa nchei si sa pun n ordine mitologia si legendele Zilelor de Odinioara care, la a cea data, prinsesera deja contur. Am dorit sa fac acest lucru pentru propria satisfa ctie si aveam putine sperante ca vor fi si altii care sa manifeste interes pentru aceast a lucrare, mai ales ca sursa ei de inspiratie era n primul rnd lingvistica, iar de nceput am nceput-o pentru a oferi fundalul istoric necesar limbilor elfice. Cnd cei carora le-am cerut sfaturi si pareri m-au corectat, nlocuind putine speran te cu fara speranta, m-am ntors la seria mea, ncurajat de cererile venite din partea cititorilor de a le oferi mai multe informatii despre hobbiti si despre aventurile lor. Dar povestea era atrasa n mod irezistibil spre lumea mai veche si a devenit o relatare, ca sa zic asa, a sfrsitului si a trecerii ei, nainte sa se spuna ceva despre nceputul si mijlocul ei . Procesul a nceput pe cnd scriam Hobbitul, n care existau nca de pe atunci cteva referiri la subiectul mai vechi: Elrond, Gondolin, Elfii Nobili si orci, ct si imagini fugare , care se ivisera fara a fi chemate, ale unor lucruri mai nalte, sau mai afunde, sau mai ntu necate dect ceea ce se gasea la suprafata: Durin, Moria, Gandalf, Necromantul, Inelul. Descoperirea semnificatiilor acestor imagini fugare si a relatiei lor cu istorii le stravechi a scos la lumina AI Treilea Ev care a culminat cu Razboiul Inelului. Cei care au cerutmai multe informatii despre hobbiti le-au primitpna la urma, dar

au trebuit sa astepte o vreme ndelungata; caci alcatuirea Stapnului Inelelor a durat cu ntreruperi din 1936 pna n 1949, o perioada cu multe obligatii pe care nu le-am negl ijat, si multe alte interese de cercetator si profesor, care m-au absorbit adesea. Amna rea a fost pricinuita, de asemenea, de izbucnirea razboiului n 1939, asa nct la sfrsitul acelui an povestea nu ajunsese nca la capatul Cartii nti. n ciuda ntunericului din urmatorii cinci ani, am constatat ca povestea nu mai putea fi pe de-a-ntregul ab andonata si m-am trt mai departe, mai ales noaptea, pna cnd am ajuns lnga mormntul lui Balin din Moria. Acolo m-am oprit multa vreme. A trecut aproape un an pna cnd am pornit mai departe, si astfel am ajuns la Lothlorien si Rul cel Mare, trziu n 1941. Anul urmator am scris primele ciorne ale materialului care alcatuieste Cartea a Treia si nceputurile Capitolelor 1 si 3 din Cartea a Cincea; si acolo, n timp ce semnalele luminoase au scaparat n Anorien iar Theoden a ajuns n Valea Calvarului m-am oprit. mi lipsea puterea de previziune, iar timp de gndire nu aveam.

Abia n anul 1944 am abandonat maruntisurile nca nerezolvate si dilemele unui razboi pe care eram dator sa-l urmaresc ndeaproape sau macar sa-l consemnez n scri s si m-am fortatsa descriu calatoria lui Frodo spre Mordor. Aceste capitole, care pna la urma au devenit Cartea a Sasea, au fost scrise si expediate sub forma de serial fiulu i meu Christopher, aflat la acea vreme n Africa de Sud, cu Fortele Aeriene Britanice. T otusi, a mai fost nevoie de cinci ani nainte ca povestea sa ajunga la capatul ei de-acum; n acel rastimp, mi-am schimbat casa, slujba si colegiul, iar zilele, desi mai putin ntun ecate, n-au fost cu mult mai laborioase. Apoi, cnd n sfrsit s-a ajuns la capat, ntreaga poveste a trebuit revizuita si chiar rescrisa de la sfrsit spre nceput. Si a trebuit dactilografiata si redactilografiata de catre mine; costurile unei dactilografieri profesioniste, c u toate cele zece degete, mi depaseau posibilitatile buzunarelor. Stapnul Inelelor a fost citita de multi oameni de cnd, ntr-un trziu, a vazut lumina tiparului; si as dori sa spun aici ceva referitor la multele opinii sau presupuneri pe care le-am primitsau le-am citit, privitoare la motivele si semnificatia povestii. Mo tivul principal a fostdorinta unuipovestitordea-sincerca mna cuopovestecuadevaratlunga, n stare sa capteze atentia cititorilor, sa-i amuze, sa-i ncnte si uneori poate sa-i tulbur e sau sa-imiste profund. n rolul meu de calauza, nu aveam dect propriile sentiment e privitoare la ceea ce este tulburator sau miscator, si adesea pentru multi calauza a dovedit i nevitabil ca urma o pista gresiaa. Unii care au citit cartea sau, oricum, au recenzat-o, au g asit-o plicticoasa, absurda sau demna de dispret; si nu am de ce sa ma plng, deoarece am pareri similare despre operele lor sau despre genul de scriitura pe care ei, n mo d evident, l prefera. Dar chiar si din punctele de vedere ale multora dintre cei care au fos t ncntati de povestea mea, sunt destule aspecte care nu plac. Poate ca nu este cu putinta ca ntr-o poveste lunga sa i satisfaci pe toti n toate si nici sa dezamagesti pe toata lumea n exact aceleasi privinte; caci, din scrisorile pe care le-am primit, gasesc ca pasajele sau capitolele care pentru unii reprezinta un neajuns pentru altii sunt demne de toa ta lauda. Cel mai critic cititor dintre toti, eu nsumi, gaseste acum multe defecte, minore si majore, dar nefiind, din fericire, obligat nici sa recenzeze cartea si nici sa o scrie nc a o data, va trece peste ele n tacere, mentionnd doar una care a fost observata si de altii: ca rtea e prea scurta. Ct despre sensul sau, mesajul interior, autorul n-a avut nici o intentie n aceasta

privinta. Nu este nici alegoric, nici tematic. Pe masura ce povestea crestea, pr indea radacini (n trecut) si dadea ramuri neasteptate; dar tema ei principala a fost fi xata de la bun nceput prin alegerea inevitabila a Inelului ca element de legatura ntre aceast a poveste si Hobbitul. Capitolul crucial, Umbra trecutului", este una dintre cele mai vechi parti ale povestii. A fost scris cu mult nainte ca semnele de rau augur ale anulu i 1939 sa fi devenit amenintarea unui dezastru de nenlaturat, si din acel punct povestea ar fi evoluatnmodesentialpeaceleasilinii,daca respectivuldezastru arfi fostevitat. Surs ele sale sunt lucruri aflate n mintea mea cu mult nainte, sau deja puse pe hrtie n unele cazuri, si prea putin sau chiar nimic n-a fost schimbat de razboiul care a nceput n 1939, si nici de urmarile acestuia. n desfasurarea sau n finalitatea sa, razboiul adevarat nu se aseamana cu razboiul din legenda. Daca ar fi inspirat sau ar fi condus evolutia legendei, atunci fara ndoiala ca Inelul ar fi fost capturat si folosit mpotriva lui Sauron; acesta n-ar fi fost anihilat, ci aruncat n sclavie, iar Barad-dr n-ar fi fost distrus, ci ocupat. Nereusind sa intr e n posesia Inelului, Saruman ar fi gasit n Mordor -n acea vreme de confuzie si tradar i elementele de legatura care-i lipseau n propriile sale cercetari asupra Legendelor Inelului, si nu dupa multa vreme ar fi facut un Inel Mare al sau, cu ajutorul caruia sa-l n frunte pepretinsul Suveran al Pamntului de Mijloc. n acel conflict, ambele tabere i-ar fi urt si i-ar fidispretuitpehobbiti:acestia nuarfisupravietuitnicimacarca sclavi. S-ar putea nascoci si alte combinatii, n functie de gusturile sau opiniile celor carora le plac alegoriile sau trimiterile la actualitate. Dar mie, cu toata sinceritatea, m i displace alegoria n oricare dintre manifestarile ei si-mi displace si mai mult de cnd am mbatrnit si am devenit destul de abil n a-i depista prezenta. Prefer istoria, adeva rata sau inventata, pe care gndirea si experienta cititorilor o pot folosi n varii forme. Cred ca multi confunda aplicabilitatea cu alegoria"; numai ca una rezida n libertatea cititorului, iar cealalta n dominatia intentionata a autorului.

Binenteles ca un autor nu poate ramne n totalitate neafectat de experienta sa, dar felurile n care Samnta povestii foloseste solul experientei sunt extrem de complex e, iar ncercarile de a defini acest proces sunt n cel mai bun caz banuieli bazate pe prob e neadecvate si ambigue. Este de asemenea fals, desi firesc de atragator, atunci cn d vietile unui autor si unui critic s-au suprapus, sa presupunem ca miscarile gndir ii sau evenimentele vremurilor traite de amndoi au reprezentat n mod necesar cele mai puternice influente. Omul trebuie ntr-adevar sa ajunga personal sub umbra razboiu lui pentru a simti n ntregime apasarea sa; dar, pe masura ce trec anii, pare a se uita adesea faptul ca a fi prins n plina tinerete de anul 1914 se dovedea o experienta prin nimic mai putin ngrozitoare dect aceea de a fi implicat n anul 1939 si n cei care-au urmat. Pna n 1918 mi murisera toti prietenii apropiati, cu exceptia unuia singur. S au, ca sa iau o situatie mai putin dureroasa: sunt unii care au presupus ca Strabatnd Comitatul reflecta situatia din Anglia la vremea la care ispraveam eu povestea. Si nu este ctusi de putin asa. Reprezinta o parte esentiala din intriga, gndita nca de la nceput, desi pe parcurs este modificata din pricina caracterului lui Saruman asa cum a evoluat el n poveste, fara -daca e nevoie s-o mai spun -vreo semnificatie alegori ca sau vreo aluzie politica n contemporaneitate. Se bazeaza ntructva pe experienta, desi foarte putin (caci situatia economica era total diferita) si foarte departe n trecut. Ta ra n care am traiteuncopilariea fostadusa ntr-ostarejalnica nainte de-a mplini eu unsprezece ani, ntr-o vreme n care masinile erau obiecte rare (nu vazusem nici una), iar n suburbii se mai construiau linii de tren. De curnd am vazut ntr-un ziar o fotografie a ceea ce mai ramasese dintr-o moara, odata prospera, lnga viitoarea, care, pe vremuri, mi se p aruse att de importanta. Nu mi-a placut niciodata cum arata morarul cel Tnar, dar tatal lui, morarul cel Batrn, avea o barba neagra si nu se numea Roscovanul. J.R.R.T. Prolog 1. Cu privire la hobbiti Aceasta carte se ocupa n mare masura de hobbiti, si din paginile ei cititorul poa te afla multe despre caracterul lor si cte ceva din istoria lor. Alte informatii pot fi g asite de asemenea n selectia din Cartea Rosie a Hotarului de la Soare-Apune, care a fost d eja publicata sub titlul Hobbitul. Acea poveste si are originea n capitolele de nceput ale Cartii Rosii, compuse de Bilbo nsusi, primul hobbit care a devenit vestit n lumea

larga, si intitulate tot de el ntr-acolo si din nou napoi, deoarece relatau despre calato ria lui spre Soare-Rasare si ntoarcerea acasa: o aventura care, ulterior, i-a implicat pe toti hobbitii n marile evenimente ale acelui Ev despre care se relateaza n paginile de fata. Dar poate ca nu putini sunt cei care vor sa cunoasca nca de la nceput mai multe despre acest popor remarcabil, iar altora se prea poate sa nu le fi cazut n mini p rima carte. Pentru asemenea cititori au fost alese aici din povestile hobbitilor cteva nsemnari despre cele mai importante aspecte, iar prima aventura este relatata pe scurt. Hobbitii sunt un popor discret, dar foarte vechi, mult mai numeros n vremurile de altadata dect astazi; ei iubesc pacea, linistea si pamntul temeinic lucrat: dintot deauna le-a placut sa strabata tinuturi bine gospodarite si ngrijite. Nu nteleg acum, dup a cum n-au nteles nici nainte si nici nu le-au placut masinariile mai complicate dect foa lele fierariei, moara de apa sau razboiul de mna, desi se pricepeau sa mnuiasca uneltel e. Chiar si n zilele de odinioara se fereau de Semintia Mare", cum ne numesc ei pe no i, dar acum ne evita cu teama si aproape ca nu-i mai poti ntlni. Au auzul foarte fin, vederea ascutita si, desi sunt predispusi spre ngrasare si nu se zoresc daca nu e nevoie, sunt sprinteni si iuti n miscari. nca de la nceput au stapnit arta de a disparea cu repeziciune si pe neauzite atunci cnd semintii mai mari ca rasa, pe care nu doresc sa le

ntlneasca, ajung din ntmplare pe meleagurile lor; si aceasta arta au dezvoltat-o ntr-att, nct oamenilor a nceput sa li se para curata vrajitorie. Dar, n realitate, hobbitii n-au deprins niciodata nici un fel de magie si dibacia lor de a dispare a se datoreaza numai si numai unei ndemnari deosebite pe care ereditatea si practica, precum si o prietenie intima cu pamntul, au facut-o sa nu poata fi nicicum imitat a de rase mai mari si mai nepricepute. Caci ei sunt o semintie mica, mai mica dect a gnomilor: adica mai putin vnosi si ndesati, chiar daca nu sunt cu mult mai scunzi, naltimea lor e variabila, ntre doua si patru picioare, dupa masuratoarea noastra. Acum arareori mai ating trei picioare n naltime, dar asta pentru ca s-au micit ei, asa se zice, caci n zilele de odinioara erau mult mai nalti. Dupa cum scrie n Cartea Rosie, Bandobras Took (poreclit Raget de Taur), fiul lui Isengrim al Doilea, avea patru picioare si jumatate n naltime si putea calari un cal. A fost depasit, spun toate documentele hobbitilor, doar de doua personaje vestite n vechime; dar aceasta ciudata poveste va fi lamurita n cartea de fata. Ct despre hobbitii din Comitat, despre care va fi vorba n istorisirile ce urmeaza, erau un popor vesel n vremurile lor de pace si prosperitate. Se mbracau n culori vii, placndu-le n mod deosebit galbenul si verdele; ncaltari, nsa, purtau arareori, pentr u ca talpile le erau acoperite cu o piele ntarita, iar labele nvelite cu par des si crliontat, asemanator celui de pe cap, care adeseori era castaniu. Astfel, singura meserie cu care se ndeletniceau prea putin era aceea a cizmariei; cu toate acestea, aveau degete lun gi si pricepute si puteau sa faca o multime de alte lucruri utile si minunate. Chipurile lor erau, de regula, blajine mai degraba dect frumoase, latarete, cu ochi stralucitor i, obraji mbujorati si guri deprinse sa rda, sa mannce si sa bea. Si cu adevarat rdeau, mncau si beau adesea si din toata inima, placndu-le oricnd o gluma buna si sa mannce de sase ori pe zi (atunci cnd li se oferea ocazia). Ospitalieri, ncntati de petreceri si de cadouri pe care le mparteau cu darnicie si le primeau cu nerabdare. Este cum nu se poate mai limpede ca, n ciuda nstrainarii care s-a petrecut, hobbit ii sunt nruditi cu noi; mult mai apropiati noua dect elfii sau chiar dect gnomii. n stravechime vorbeau limbile oamenilor, dupa felul lor de a vorbi, si le placeau sau nu le placeau cam aceleasi lucruri ca si oamenilor. Dar cum anume suntem nruditi cu ei nu mai poate fi limpezit. nceputurile hobbitilor se afla undeva foarte departe, n Zil ele de Odinioara, pierdute de-acum si uitate. Doar elfii mai pastreaza niscaiva marturi i ale acelui timp disparut, iar traditiile li se leaga aproape n ntregime de istoria lor , n care omul arareori apare, iar hobbitii nu-s ctusi de putin pomeniti. Si totusi este li

mpede ca, de fapt, hobbitii traisera n pace pe Pamntul de Mijloc vreme de multi ani ndelungat i, nainte ca alte semintii sa fi prins chiar de veste ca existau. Si cum lumea este, la urma urmei, plina de creaturi ciudate fara numar, acest popor mic parea sa aiba prea putina nsemnatate. Dar n vremea lui Bilbo si a lui Frodo, mostenitorul sau, au devenit di ntr-o data, fara voia lor, si importanti, si renumiti, nascnd neliniste n sfaturile celor ntelepti si ale celor Mari. Acele zile, ale celui de-al Treilea Ev al Pamntului de Mijloc, sunt de-acum de mu lt trecute, si forma tuturor pamnturilor s-a schimbat; dar tinuturile n care traiau p e atunci hobbitii erau fara ndoiala aceleasi n care traiesc si-acum: la Sud-Vest de Lumea Veche, la rasarit de Mare. Despre meleagul lor de bastina, hobbitii din vremea l ui Bilbo n-au pastrat nici un fel de cunostinte. Dragostea pentru nvatatura (alta dect cea primita din mosi-stramosi) era departe de a fi cuprins pe cei mai multi dintre ei, dar n familiile mai vechi se gaseau cte unii care si studiau propriile hrisoave si chiar strngeau marturii, de la elfi, gnomi si oameni, despre vremurile de demult si despre tarmu rile ndepartate. Propriile lor documente ncepeau doar dupa ce se stabilisera n Comitat, iar cele mai vechi legende ale lor nu se ntorceau cu mult mai n urma dect Zilele Pribeg iei. Si totusi, reiese limpede din aceste legende si din vorbele si obiceiurile lor c aracteristice ce stau drept marturie ca, la fel ca multe alte semintii, hobbitii au migrat spr e apus n

trecutul ndepartat. Primele lor povesti par sa ntrezareasca un timp cnd ei salaslui sera n vaile superioare ale rului Anduin, ntre poalele Marii Paduri Verzi si cele ale Mu ntilor Cetosi. De ce, mai trziu, s-au pornit n greaua si primejdioasa traversare a muntil or, n Eriador, nu se mai cunoaste cu certitudine. Propriile lor relatari povestesc des pre nmultirea oamenilor n tinut si despre umbra ce cadea peste padure, astfel ca a dev enit ntunecoasa, si numele i-a fost schimbat n Codrul ntunecat. nainte sa traverseze muntii, hobbitii se mpartisera deja n trei neamuri oarecum diferite: Harfoot, Stoor si Fallohide. Cei din neamul Harfoot aveau pielea mai m aslinie, erau mai mici de naltime si mai zvelti, si nu purtau barbi si ncaltari; minile si picioarele le erau fine si sprintene; preferau podisurile si regiunile deluroase . Cei din neamul Stoor erau mai lati n spate, mai matahalosi; cu mini si picioare mai late; le placeau cmpiile si luncile. Neamul Fallohide avea pielea mai deschisa, ca si paru l; statura mai nalta si mai supla ca a celorlalti; iubeau copacii si zonele mpadurite . Neamul Harfoot avusese mult de-a face cu gnomii n timpurile de odinioara si trais e o vreme ndelungata n dealurile de la poalele muntilor. Spre apus au apucat-o de timpuriu si au haladuit prin Eriador pna hat-departe, n preajma Piscului Vremii, n vreme ce neamurile celelalte au ramas n Tara Pustietatii. Ei alcatuiau semintia c ea mai normala si mai reprezentativa de hobbiti si de departe cea mai numeroasa. Erau c ei mai dornici sa se stabileasca ntr-un loc si tot ei si-au pastrat cel mai mult obiceiu l ancestral de-a locui n tuneluri si vizuini. Cei din neamul Stoor au zabovit o vreme ndelungata pe malurile Marelui Ru Anduin si s-au aratat mai putin tematori fata de oameni. Au venit spre apus dupa neamul Harfoot si au urmat valea rului Apa Zgomotoasa nspre miazazi; multi dintre ei s-au asezat o vreme lunga ntre Tharbad si hotarele Tarii Murge nainte sa o apuce din nou spre miazanoapte. Cei din neamul Fallohide, cel mai putin numeros, erau o ramura nordica, mai prietenosi cu elfii dect ceilalti hobbiti, mai priceputi n grai si-n cntec dect n mestesuguri; si dintotdeauna au preferat sa vneze dect sa lucreze pamntul. Au traversat muntii la nord de Vlceaua Despicata si au cobort de-a lungul Izvorului Brumat. n Eriador s-au amestecat curnd cu celelalte neamuri care le-o luasera naint e, dar fiind de felul lor mai temerari si mai aventurosi, adeseori erau ntlniti ca sefi sau capetenii printre clanurile Harfoot sau Stoor. Chiar si n vremea lui Bilbo, vna pu ternica a neamului Fallohide nca putea fi ntlnita printre familiile cele mari, asa cum erau Took si stapnii Tarii Iedului.

Pe pamnturile la vest de Eriador, ntre Muntii Cetosi si Muntii Lune, hobbitii au ntlnit si oameni, si elfi. ntr-adevar, mai locuiau acolo ctiva urmasi de-ai Dunedain ilor, regii oamenilor care venisera peste Mare din Apusime; dar se mputinau vaznd cu och ii, iar pamnturile din Regatul lor de la Miazanoapte se preschimbau pe rnd n prloage. Loc pentru nou-veniti era din belsug si n scurta vreme hobbitii au nceput sa se as eze n comunitati rnduite. Cele mai multe dintre primele asezari au disparut de mult si au fost date uitarii n vremea lui Bilbo, dar una dintre primele care aveau sa capete nsemn atate a rezistat timpului, desi redusa ca dimensiuni; era vorba de Bree, n regiunea Pad urea Rea, care se ntindea cam la patruzeci de mile est de Comitat. Fara ndoiala ca n acele zile de nceput si-au nvatat hobbitii alfabetul si au nceput sa scrie dupa felul Dunedainilor, care la rndul lor deprinsesera aceasta arta de la elfi. Si tot n acele zile au uitat toate limbile pe care le folosisera nainte sau le-au vor bit dupa Limba Comuna, westron se numea aceasta, care era raspndita n toate tarile regilor din Arnor pna n Gondor si n jurul tuturor coastelor Marilor, de la Belfalas pna la Lune. Dar si-au mai pastrat cteva cuvinte ale lor, ca si numele pe care le dadusera lun ilor si zilelor, si un pomelnic de nume proprii din trecut. n jurul acelei perioade, legenda devine, pentru prima oara printre hobbiti, istor ie, cu un raboj al anilor. Caci a fost n o mie sase sute ai celui de-al Treilea Ev cnd fr atii

Fallohide, Marcho si Blanco, au pornit din Bree; si dupa ce-au primit ngaduinta d e la naltul rege din Fornost , au trecut rul Baranduin cel cu ape cafenii, n urma-le ven ind n numar mare hobbitii. Au traversat Podul Arcurile de Piatra, care a fost constru it n zilele puterii Regatului de la Miazanoapte, si au luat tot pamntul de dincolo de el ca sa se aseze ntre ru si Gruiurile din Zare. Tot ce li se cerea n schimb era sa tina Mar ele Pod n stare buna, ca si toate celelalte poduri si drumuri, sa-i sprijine pe solii regelui si sa-i recunoasca acestuia autoritatea. Asa a nceput Calendarul Comitatului, caci anul n care a fost traversat Rul Viniac (dupa cum au talmacit hobbitii numele) a devenit Anul 1 al Comitatului si toate celelalte date de la el au pornit sa fie socotite . Hobbitii de la apus au ndragit imediat noua lor tara si acolo au ramas si curnd au iesit pentru a doua oara din istoria oamenilor si a elfilor. Cta vreme exista un rege, ei erau supusii lui doar cu numele, n fapt fiin d condusi de propriile capetenii, si nu se amestecau n treburile lumii de afara. La ultima batalie de la Fornost cu Seniorul-vrajitor al Angmarului, au trimis ctiva arcasi n ajutorul regelui, sau cel putin asa au sustinut ei, desi nici o poveste de-a oamenilor na nregistrat acest fapt. Dar n acel razboi, Regatul de la Miazanoapte si-a gasit sfrs itul; dupa care hobbitii au luat ntreg pamntul sa fie al lor si au ales dintre capetenii le lor un Thain sa preia puterea n locul regelui care nu mai era. Si timp de o mie de ani a u fost prea putin tulburati de razboaie si au prosperat si s-au nmultit dupa Ciuma ntunec imii (C.S. 37) pna la prapadul facut de Iarna cea Lunga si pna la foametea care a urmat . Multe mii au pierit atunci, dar Zilele Foametei (1158-60) trecusera de mult la d ata cnd ncepe aceasta poveste, si hobbitii se obisnuisera din nou cu belsugul. Pamntul era bogat si primitor si, desi fusese de mult parasit atunci cnd s-au asezat ei a ici, fusese nainte bine lucrat si regele avusese multe domenii pe acele meleaguri si cmpuri de grne, podgorii si paduri. Pe patruzeci de leghe se ntindea acest tinut de la Gruiurile din Zare spre Podul Viniac, si cincizeci de la prloagele de la miazanoapte pna la mlastinile de la mia zazi. Hobbitii l-au numit Comitatul, fiind regiunea aflata sub autoritatea Thain-ului lor si un tinut bine gospodarit; si acolo, n acel colt placut al lumii, si-au dus ei viata lor bine-ornduita si tot mai putin luau seama la lumea de afara, unde bntuiau lucruri ntunecoase, pna au ajuns sa creada ca pacea si belsugul erau atotstapnitoare n Pamntul de Mijloc si dreptul oricarui popor cu scaun la cap. Au uitat sau au neso

cotit pna si putinul pe care-l stiau despre Strajeri si despre trudniciile celor care f aceau posibila ndelunga pace din Comitat. De fapt, erau proteguiti, dar ncetasera sa-si mai aminteasca acest lucru. Neam de neamul lor n-au fost hobbitii razboinici si nicicnd nu s-au luptat ntre ei . n zilele de demult au fost, nendoios, nevoiti adesea sa se lupte ca sa-si apere exi stenta ntr-o lume nemiloasa, dar, n vremea lui Bilbo, acele zile tineau de stravechime. U ltima batalie, nainte sa nceapa aceasta poveste, si cu adevarat singura care s-a dus ntre granitele Comitatului, s-a petrecut nainte ca cineva sa-si mai poata aminti de ea : Batalia de la Cmpiile Verzi, CCI 147, n care Bandobras Took a tinut piept invaziei orcilor . Chiar si clima s-a mai mblnzit de atunci, iar lupii care dadeau navala dupa prada dinspr e miazanoapte n iernile albe si grele devenisera de-acum povesti la gura sobei. Ast fel ca, desi se mai gaseau cteva stocuri de arme n Comitat, erau folosite mai mult ca trof ee, atrnnd deasupra vetrelor sau pe pereti, ori adunate n muzeu, la Michel Delving. Se numea Casa Mathom muzeul acesta, caci asa numeau hobbitii orice obiect de care n u aveau neaparata nevoie, dar nici nu voiau sa-l arunce, mathom. Locuintele lor pu teau sa ajunga ntesate de mathom-uri si multe dintre cadourile ce treceau din mna n mna erau de acest soi. Cu toate acestea si orict ar fi parut de ciudat, viata tihnita si pacea nu tocise ra curajul acestui popor. La o adica, nu se speriau ei asa usor si nu puteau fi omo rti cu una cu doua; si poate ca le placeau att de nemasurat de mult lucrurile bune nu n

ultimul rnd din pricina ca puteau, daca era cazul, sa traiasca si fara ele, si er au n stare sa ndure durerea si vitregiile sortii sau ale vremii ntr-un fel ce trezea uimirea celor care nu-i cunosteau bine si nu priveau dincolo de pntecele lor si de chipurile bine hr anite. Desi nu sareau la harta si nici nu omorau vreo vietate de dragul de-a omor, erau viteji la ananghie, iar la nevoie se pricepeau sa mnuiasca armele. Trageau bine cu arcul, c aci aveau vazul ascutit si tinta sigura. Nu numai cu arcul si sagetile. Cnd se apleca un hobbit dupa o piatra, bine era sa-ti gasesti degraba un adapost, lucru stiut de orice fiara ce comitea un lucru nengaduit. Toti hobbitii, sau cel putin asa credeau ei, au trait la nceputuri n vagauni sapat e n pamnt si n asemenea adaposturi se simteau si acum cel mai bine; dar, n decursul timpului, au fost nevoiti sa se obisnuiasca si cu alte soiuri de salasuri. De fa pt, pe vremea lui Bilbo, de regula doar cei mai bogati si cei mai saraci dintre hobbiti pastra sera vechiul obicei n Comitat. Cei mai saraci continuau sa traiasca n vizuini dintre cele mai primitive, chiar asa, niste biete gauri, cu o singura fereastra sau fara nici un a; n timp ce nstaritii si construiau versiuni tot mai luxoase ale stravechilor locuinte. Numai ca povrnisuri potrivite pentru asemenea tuneluri mari si ramificate (sau smiale, cum le numeau ei) nu erau de gasit orisiunde, nct la ses, pe masura ce hobbitii se nmultea u, au nceput sa construiasca la suprafata pamntului. Ba mai mult, chiar si n regiunile deluroase si n satele mai vechi, cum erau Hobbiton sau Trgupitit, sau n orasul de capetenie al Comitatului, Michel Delving, pe Colinele Albe, se naltau acum multe case din lemn, caramida sau piatra. Acestea erau preferate n mod special de morari, fi erari, sforari, carutasi si de altii de felul lor; caci si atunci cnd aveau vagauni n car e sa locuiasca, hobbitii se obisnuisera de multa vreme sa construiasca soproane si at eliere. Se spune ca obiceiul de-a construi ferme si hambare se ncetatenise mai nti printre locuitorii din Smrcuri, jos lnga Viniac. Hobbitii din partea locului, adica n Melea gul de la Rasarit, erau mai lati n umeri, cu picioare butucanoase, si purtau cizme-de-gn omi pe vreme ploioasa. Dar se stia prea bine despre ei ca sngele lor se tragea n cea mai mare parte din familia Stoor, dupa cum ntr-adevar se vadea n tuleiele pe care le lasau sa le acopere obrazurile. Nici un Harfoot sau un Fallohide n-avea urma de barba. Chiar asa, neamurile din Smrcuri si din Tara Iedului, la rasarit de ru, meleaguri pe care leau ocupat mai trziu, au venit dupa ei n Comitat, dinspre miazazi; si nca mai aveau num e

deosebite si cuvinte ciudate, de negasit n alte parti din Comitat. Se prea poate ca mestesugul ridicarii de case, ca si multe alte mestesuguri, sal fi deprins de la Dunedaini. Dar poate ca hobbitii l-au nvatat direct de la elfi, das calii oamenilor n tineretea lor. Caci elfii din Regatul de Sus nu parasisera nca Pamntul de Mijloc, si la acea vreme nca salasluiau n Limanurile Cenusii de la apus si n alte p arti apropiate de Comitat. Trei turnuri ale elfilor, din timpuri prea uitate, mai put eau fi vazute pe Dealurile Turnului, dincolo de mlastinile vestice. Luceau n departare, n lumina lunii. Cel mai nalt era si cel mai ndepartat, naltndu-se singuratic pe o magura verde. Hobbitii din Meleagul de la Apus spuneau ca din vrful turnului se zarea Marea; da r nu se stie de nici un hobbit care sa fi urcat pna n vrful lui. Caci putini sunt hobbit ii care au vazut Marea sau au luat calea Ei, si sunt chiar si mai putini cei care s-au nt ors sa povesteasca. Multi hobbiti priveau pna si rurile si ambarcatiunile mici cu profund a neliniste, si nu erau multi cei care sa stie sa noate. Si, pe masura ce zilele Co mitatului se lungeau, hobbitii vorbeau tot mai putin cu elfii, ajungnd sa se teama de ei si sa prinda nencredere n aceia care aveau treaba cu ei; iar Marea a devenit un cuvnt de spaima printre hobbiti si un semn al mortii, astfel ca si-au ntors fetele de la d ealurile vestice. S-o fi tras mestesugul construirii de case de la elfi sau de la oameni, dar hobb itii l foloseau n felul lor. Nu s-au apucat sa nalte turnuri. Casele lor erau de obicei l ungi, joase si confortabile. Cele mai vechi nu erau, de fapt, altceva dect constructii ce imitau tunelurile, cu acoperisuri din paie sau stuf sau petice de iarba, si cu peretii usor bombati.

Dar stilul acesta tinea de zilele de nceput ale Comitatului si de atunci hobbitii si-au schimbat mult tehnica de a construi, mbunatatind-o cu tot felul de nascoceli depr inse de la gnomi, sau descoperite de ei nsisi. Preferinta pentru ferestrele rotunde si chiar pentru usile rotunde era particularitatea principala a arhitecturii lor. Casele si vizuinele hobbitilor din Comitat erau adesea mari, n ele locuind famili i numeroase. (Bilbo si Frodo Baggins, ca celibatari, reprezentau, ntr-adevar, excep tii, ca si n alte privinte, de pilda n prietenia lor cu elfii.) Uneori, cum era cazul neamulu i Took din Marile Tuneluri, sau Brandybuck din Conacul Coniac, multe generatii locuiau n (relativ) buna-ntelegere laolalta ntr-o singura locuinta straveche si cu multe tun eluri. n orice caz, toti hobbitii traiau n clanuri si tineau socoteala gradelor de rudenie cu mare grija. si ntocmeau arbori genealogici lungi si complicati, cu ramuri nenumarate. Cn d ai de-a face cu hobbitii, e important sa tii minte cine cu cine e nrudit si care est e gradul de rudenie. Ar fi imposibil ca n aceasta carte sa ntocmim un arbore genealogic care s a-i includa chiar si numai pe cei mai nsemnati membri ai celor mai importante familii la vremea despre care vor istorisi povestile ce urmeaza. Arborii genealogici de la sfrsitul Cartii Rosii a Hotarului de La Soare-Apune reprezinta o carticica n sine si toata lumea, cu exceptia hobbitilor, le-ar gasi extrem de plicticoase. Hobbitii, nsa, erau ncnta ti de asemenea lucruri, daca erau corect ntocmite: le placea sa aiba carti pline de luc ruri pe care le stiau dinainte puse pe hrtie ntocmai, fara partinire si fara sa se contraz ica. 2. Cu privire la Buruiana Pipei Mai este un lucru ce-i priveste pe hobbitii de demult si care trebuie amintit, u n obicei surprinzator: absorbeau sau inhalau, prin pipe de lut sau de lemn, fumul din fru nzele arznde ale unei plante pe care ei o numeau buruiana pipei, sau frunza, probabil o varietate de Nicotiana. Un mare mister nvaluie originea acestui obicei ciudat, sa u arta", cum preferau sa o numeasca hobbitii. Tot ceea ce s-a putut descoperi despre el n stravechime a fost strns laolalta de Meriadoc Brandybuck (mai trziu stapn al Tarii Iedului) si, ntruct el si tutunul din Meleagul de la Miazazi joaca un rol n istoria ce urmeaza, pot fi citate observatiile sale din introducerea la Secretele plantelor n Comitat. Aceasta, spune el, este singura arta despre care putem spune cu deplina ncredintar e ca este propria noastra inventie. Cnd anume au nceput hobbitii sa fumeze ntia oara nu este cunoscut, toate legendele si istoriile familiilor o iau ca pe un dat; de

cnd se stie, semintia din Comitat a fumat felurite ierburi, unele mai puturoase, altele mai d ulci. Dar n toate spunerile gasim ca Tobold Hornblower din Valea Lunga, Meleagul de la Miaz azi, a cultivat pentru prima oara adevarata buruiana-a-pipei n gradinile sale, pe vrem ea lui Isengrim al Doilea, cam n jurul anului 1070 dupa Calendarul Comitatului. Cea mai buna buruiana de gradina vine tot din acea parte, mai ales soiurile cunoscute su b numele de Frunza Valea Lunga, Batrnul Toby si Steaua Sudului. Cum a ajuns planta la Batrnul Toby n-a ramas nsemnat nicaieri, caci pna la sfrsitul zilelor sale el a refuzat sa spuna. Stia multe despre plante, dar nu era calator de felul sau. Se zice ca, n tineretea lui, se ducea adesea n Bree, desi cu siguranta ca mai mult de att nicicnd nu s-a departat de Comitat. Se prea poate astfel sa fi aflat d e aceasta planta n Bree, unde, oricum, creste din plin pe pantele sudice ale dealul ui. Hobbitii din Bree asa zic, ca ei ar fi primii fumatori adevarati ai buruienii-pi pei. De buna seama vezi Doamne, au facut totul naintea locuitorilor din Comitat, pe care i nume sc colonisti"; dar de data asta am banuiala ca asa stau lucrurile. Si nu ncapea ndoial a ca arta de a fuma buruiana cea adevarata s-a raspndit din Bree n ultimele secole prin tre gnomi si printre alte semintii, tlhari, vraci sau ratacitori, care nca strabateau n tr-o parte si-n alta acea straveche rascruce de drumuri. Locul de bastina si centrul acestei arte se gaseste, prin urmare, n vechiul han din Bree, Poneiul n doua picioare, car e e tinut de familia Captalan din vremuri stravechi.

Cu toate acestea observatiile pe care le-am facut n multele mele calatorii spre s ud m-au convins ca buruiana n sine nu e de locul ei din partea noastra de lume, caci a ajuns n nord din valea inferioara a rului Anduin, unde, banuiesc eu, a fost adusa originar de peste Mare de catre oamenii din Apusime. Creste din abundenta n Gondo r, fiind mai grasa si mai mare dect la nord, unde nu se gaseste sub forma salbatica niciodata, si nfloreste doar n locuri calde si ferite, asa cum e Valea Lunga. Oame nii din Gondor o numesc galena dulce si o pretuiesc doar pentru aroma florilor. De pe ac ele meleaguri trebuie ca a fost adusa n sus pe Drumul Verde n lungile secole ce s-au s curs ntre venirea lui Elendil si zilele noastre. Dar chiar si Dunedainii din Gondor ne recunosc acest merit: hobbitii sunt primii care au pus buruiana n pipe. Nici macar vrajito rii nu s-au gndit la asta naintea noastra. Desi am cunoscut un vrajitor care a deprins ac easta arta acum multa vreme si a devenit la fel de priceput ca si n toate celelalte ndel etniciri la care-si punea mintea." 3. Despre ornduiala din Comitat Comitatul era mpartit n patru regiuni, asa-numitele Meleaguri, pe care le-am pomenit nainte, de Miazanoapte, de Miazazi, de la Rasarit si de la Apus; si acest ea, la rndul lor, n mai multe comitate, care nca poarta numele ctorva dintre vechile famili i de frunte, desi, la vremea la care se desfasoara aceasta istorie, numele ca atar e nu se mai ntlneau doar n comitatele respective. Aproape toti cei din neamul Took nca traiau n Tara Tuc, dar nu la fel se ntmpla cu multe alte familii, Baggins sau Boffin de pil da. Dincolo de cele patru Meleaguri se ntindeau Hotarele de la Est si de la Vest: Tar a Iedului (I 138-9); si Hotarul de la Soare-Apune, alipit Comitatului n CC. 1462. n acea vreme, Comitatul aproape ca nu avea guvern". Cele mai multe familii si ornduiau singure treburile. Producerea hranei si consumul ei le ocupau cea mai ma re parte a timpului. n alte privinte, erau de regula generosi si defel lacomi, ci multumiti si moderati, nct domeniile, fermele, atelierele si micile mestesuguri ramneau adesea neschimbate generatii ntregi. Binenteles ca s-a pastrat stravechea traditie a naltului rege de la Fornost, sau Norbury, cum i spuneau ei, n regiunea nordica a tinutului. Dar n aproape o mie de a ni n-a mai fost nici un rege, si pna si ruinele cetatii regesti Norbury erau napadit e de iarba. Totusi, hobbitii nca pomeneau de-un neam salbatic si de lucruri rele (cum erau capcaunii), dar nici un cuvnt despre rege. Desi regelui din vechime i datorau toat e legile liberului arbitru, caci acestea erau Legile (cum spuneau ei) si vechi, si drepte.

Adevarat este ca familia Took a fost dintotdeauna mai presus de toate celelalte. Caci functia de Thain le-a fost ncredintata (de la familia Oldbuck ) cu multe secole n urma, si capetenia neamului Took a purtat acest titlu de atunci ncoace. Thain-ul era mai-m arele adunarii din Comitat si capetenia statului-major al Comitatului si al trupelor d e hobbiti , dar cum adunarea si statul-major se convocau doar n vremuri de restriste, care nu se mai ivisera de mult, functia de Thain ncetase sa fie altceva dect un titlu formal. Familiei Took i se acorda, ntr-adevar, n continuare un respect special, caci ramasese la fe l de numeroasa si de nenchipuit de bogata, si generatie de generatie aducea pe lume caractere puternice, dovedind deprinderi deosebite si chiar un temperament avent uros. Totusi, aceste de pe urma calitati erau acum mai degraba tolerate (la familiile bogate) dect aprobate n general. Dar se pastrase obiceiul ca formula de adresare fata de c apul familiei sa fie Stapnul Took, iar la nume sa i se adauge, daca era nevoie, un num ar, ca de pilda Isengrim al Doilea. Singura persoana oficiala n Comitat la aceasta data era Primarul din ng (sau din Comitat), care era ales la fiecare sapte ani la Trgul Liber le Albe, n toiul verii, sau Lithe, cum i spuneau ei. Aproape singura ndatorire era aceea de a prezida banchetele organizate cu prilejul sarbatorilor din estul de Michel Delvi de pe Coline a primarului Comitat, d

frecvente de altfel. Dar posturile de Guvernator al Postei si de Sirif Principal erau atasate celui de primar, astfel ca primarul controla att Serviciul Postei, ct si Paza. Ace stea erau singurele doua servicii ale tinutului, iar mesagerii erau cei mai numerosi si ma i ocupati dintre toti. Asta nu nsemna ca toti hobbitii stiau carte, dar cei care stiau scri au cu consecventa tuturor prietenilor lor (si ctorva dintre rubedenii) care locuiau mai departe de-o plimbare pe jos n ceasurile dupa-amiezei. Sirif era numele dat de hobbiti politistilor lor, sau celor care ndeplineau o mun ca de acest soi. Binenteles ca nu purtau uniforma (asa ceva era necunoscut pentru ei), doar o pana la caciula; iar n realitate mai degraba pazeau pasunile dect pe locuitori, ma i degraba aveau grija sa n-o ia razna dobitoacele dect locuitorii. n ntregul Comitat nu se gaseau dect doisprezece sirifi, trei pentru fiecare meleag, pentru Munca Interna. Un organism oarecum mai numeros, variind si acesta dupa necesitati, era convocat pe ntru a apara granitele" si pentru a veghea ca strainii de orice fel, mici sau mari, sa nu dea batai de cap. La vremea cnd ncepe aceasta poveste, vamesii sporisera mult n numar. Se primeau multe plngeri n legatura cu tot felul de persoane straine si creaturi care dadeau trcoale hotarelor, sau chiar le treceau pe furis -primul semn ca lucrurile nu sta teau cum ar fi trebuit sa stea si cum fusesera ntotdeauna, fara a pune la socoteala ba smele si legendele din timpuri stravechi. Putini luau seama la acest semn, si nici macar Bilbo nu se dumirea ce putea sa prevesteasca. Saizeci de ani trecusera de cnd pornise el n memorabila lui calatorie, si era batrn chiar si pentru hobbiti, care foarte adese a atingeau suta de ani; dar de buna seama ca din averea pe care o adusese cu sine la ntoarcere ramasese destul. Ct de mult sau de putin, nimanui n-a dezvaluit, nici ma car lui Frodo, nepotul sau favorit". Si nca tinea n taina inelul pe care-l gasise. 4. Despre gasirea Inelului Dupa cum se spune n Hobbitul, ntr-o buna zi a venit la usa lui Bilbo marele Vrajit or, Gandalf cel Sur, si treisprezece gnomi l nsoteau; nimeni altul dect Thorin Scut de Stejar, descendent din regi, si cei doisprezece tovarasi ai sai n exil. Cu ei s-a pornit el la drum, spre propria si eterna sa consternare, ntr-o dimineata de aprilie, fiind at unci anul 1341 dupa Calendarul Comitatului, ntru cautarea comorii celei mari, comorile gnom ice ale Regilor de sub Munte, n adncurile muntelui Erebor din Tinutul de Jos, departe n est. Cautarea nu s-a dovedit n zadar, si Dragonul care apara comoara a fost nimic it.

Totusi, chiar daca nainte ca totul sa fie cstigat fusese dusa Batalia celor Cinci Armate, Thorin cazuse ucis si multe fapte de rasunet fusesera nfaptuite, episodul ar fi i nteresat prea putin istoria ulterioara sau ar fi fost cel mult amintit ntr-o nota a lungil or anale ale celui de-al Treilea Ev, daca n-ar fi avut loc un accident" n tot acest timp. Grupu l care se ndrepta spre Tara Pustietatii a fost atacat de orci ntr-o trecatoare nalta din Munt ii Cetosi; si astfel s-a ntmplat ca Bilbo s-a ratacit pentru o vreme n ntunecatele mine ale orcilor, n maruntaiele muntelui, si acolo, orbecaind zadarnic prin bezna, a pus mn a pe un inel ce zacea pe jos, n galerie. L-a bagat n buzunar. Atunci a parut un simplu noroc. ncercnd sa gaseasca iesirea din galerie, Bilbo si-a continuat drumul n jos, spre temeliile muntilor, pna cnd nu a avut unde merge mai departe. n fundul galeriei se afla un lac cu apa rece, departe de orice raza de lumina, si pe o insula de stnca n mijlocul apelor traia Gollum. Era o creatura mica si scrboasa: avea o barcuta la care vslea cu labele lui mari si plate, se uita n jur cu ochi palizi si luminiscenti, i ar cu degetele lui lungi prindea pesti orbi pe care-i devora cruzi. Mnca tot ce era viu , chiar si orci daca putea sa-i prinda si sa le rupa gtul fara lupta. Avea o comoara tainica , ajunsa n stapnirea lui cu multi ani n urma, cnd nca mai traia la lumina: un inel de aur ce-l facea invizibil pe acela pe al carui deget se afla. Gollum atta tot iubea pe lume , acest obiect, nepretuitul", si-i vorbea chiar si cnd inelul nu se afla asupra lui. Caci l tinea

ascuns la adapost, ntr-o gaura de pe insula sa, si nu-l lua dect atunci cnd mergea la vnatoare sau ca sa-i spioneze pe orcii din mine. Poate ca I-ar fi atacat de-ndata pe Bilbo, daca inelul ar fi fost la el n momentu l ntlnirii; dar nu era, si hobbitul tinea n mna un cutit elf, pe care-l folosea ca pe o sabie. nct, ca sa cstige timp, Gollum l-a provocat pe Bilbo sa joace Jocul Ghicitor ilor, zicndu-i ca, daca i va spune o ghicitoare pe care Bilbo nu va fi n stare s-o dezleg e, atunci l va omor si-l va mnca; dar daca Bilbo va nvinge, atunci va face asa cum va v oi Bilbo: l va duce pe un drum ce iesea din galerii. Fiind pierdut fara speranta n ntuneric, caci nu putea continua drumul si nici sa s e ntoarca nu avea cum, Bilbo a acceptat provocarea; si au nceput sa-si spuna unul al tuia multe ghicitori. n cele din urma Bilbo a fost cel care-a cstigat, mai mult din nor oc (pare-se) dect din istetime; caci, ntr-un trziu, cnd nu mai stia nici o ghicitoare, a dat cu mna n buzunar peste inelul pe care-l gasise si de care uitase, si a strigat deo data: Ce-am n buzunar? La asta Gollum n-a fost n stare sa raspunda, desi i-a cerut ngaduinta sa ncerce de trei ori. Exegetii, este adevarat, au pareri diferite n ceea ce priveste aceasta ultima ntre bare, daca nu cumva a fost o simpla ntrebare" si nu o ghicitoare", conforma cu regulile s tricte ale Jocului; dar toti sunt de acord ca, dupa ce i s-a adresat ntrebarea si a ncerc at sa ghiceasca raspunsul, Gollum a trebuit sa-si mplineasca promisiunea. Iar Bilbo l-a ncoltit sa-si tina cuvntul dat; caci i-a venit deodata gndul ca acea creatura fatar nica ar putea sa-l duca de nas, desi atare promisiuni erau considerate sacre si din stra vechime doar cele mai abjecte fiinte nu se temeau sa le ncalce. Dar dupa atta amar de vrem e de unul singur n bezna, inima lui Gollum se nnegrise si n ea si facuse loc tradarea. Sa furisat si s-a ntors pe insula lui -despre care Bilbo nu stia nimic -undeva nu pr ea departe, pe apa ntunecoasa. Acolo, si-a spus el, se afla inelul lui. I se facuse foame de-acum si era mnios, iar cnd nepretuitul" se va gasi la el, nu se va mai teme de n ici un fel de arma. Dar inelul nu se afla pe insula; l pierduse, disparuse. Tipatul lui ascutit i-a-n ghetat lui Bilbo spatele, desi el nca nu ntelegea ce se petrecuse. Gollum, n schimb, gasis e n sfrsit raspunsul la ghicitoare, prea trziu. Ce-are n buzunarasele lui? a tipat el. Lumina

din ochii lui era ca o flama verde atunci cnd s-a repezit napoi sa-l ucida pe hobb it si sa-si recupereze nepretuitul". Bilbo a mirosit pericolul la vreme si a rupt-o la fuga napoi prin galerie, departndu-se de apa; si nca o data i-a venit norocul n ajutor. Caci, n timp ce fugea, a bagat mna n buzunar si inelul i-a alunecat de la sine pe deget. Astfel s-a facut ca Gollum a trecut pe lnga el fara sa-l vada, ndreptndu-se spre iesire cu gndu l s-o pazeasca pentru ca hotul" sa nu scape. Prudent, Bilbo s-a luat dupa el, auzin du-l cum blestema si vorbea de unul singur despre nepretuitul" lui; vorbarie din care Bilbo a descifrat n cele din urma adevarul si n ntunecime s-a simtit cuprins de speranta: e l era cel care gasise inelul cel minunat si o data cu el si sansa sa scape de orci si de Gollum. Dupa o bucata de vreme s-au oprit n fata unei deschideri bine ascunse, care ducea spre portile de jos ale minei, pe latura sudica a muntilor. Acolo Gollum s-a ciu cit ncoltit, adulmecnd si ciulind urechile; si lui Bilbo i-a venit sa-l strapunga cu sabia. Da r l-a oprit mila si, desi avea sa pastreze inelul n care zacea singura lui speranta, nu avea de gnd sa profite de el pentru a omor nenorocita aia de fiinta neajutorata. Pna la urma, facndu-si curaj, a sarit peste Gollum n ntuneric si a rupt-o la fuga prin galerie, urmat de strigatele pline de ura si disperare ale dusmanului sau: Hotule, hotule! Bagg ins ! Te urm n vecii vecilor! Acuma, curios e faptul ca aceasta nu este povestea asa cum a spus-o Bilbo prima oara tovarasilor sai de drum. Lor le-a povestit cum ca i-ar fi promis Gollum sa-i fac a un dar daca avea sa cstige jocul; nsa cnd Gollum s-a dus sa-i aduca darul cu pricina de pe insula, a descoperit ca nu mai avea comoara: un inel vrajit ce-i fusese dat de z iua lui cu multa vreme n urma. Bilbo a ghicit ca tocmai acest inel l gasise el si, cum cstigas e

jocul, era de-acum al lui de drept. Dar, fiind la ananghie, n-a scos un cuvnt des pre el si l-a facut pe Gollum ca, n loc de cadou, sa-i arate drumul de iesire. Aceasta vers iune a relatat-o Bilbo si n memoriile lui si, dupa ct se pare, n-a modificat-o nicicnd dup a aceea, nici dupa Sfatul de la Elrond de-acasa. De buna seama ca a aparut ca atar e si n Cartea Rosie originala si n mai multe dintre copiile si fragmentele ulterioare. Dar sunt multe copii care contin relatarea adevarata (ca o varianta) dedusa negresit din notele lui Frodo sau ale lui Sam nteleptul, amndoi descoperind adevarul, desi se pare ca nici unul nu a dorit sa nlature ceva din cele scrise de batrnul hobbit nsusi. Cu toate acestea, auzind prima poveste a lui Bilbo, Gandalf nu i-a dat crezare s i a continuat sa fie foarte curios n legatura cu inelul. La un moment dat, a scos de la Bilbo versiunea adevarata, asta dupa multe ntrebari care, o vreme, le-au tensionat prie tenia; dar vrajitorul parea sa puna mare pret pe adevar. Fara sa i-o spuna lui Bilbo, l a fel de important si de ngrijorator, gndea el, era faptul ca hobbitul nu spusese de la bun nceput adevarul: ceea ce nu-i statea n fire. Ideea de cadou" nu era, totusi, o simp la inventie tipica pentru hobbiti. i fusese sugerata lui Bilbo, dupa cum el nsusi a marturisit, de ceea ce-l auzise pe Gollum mormaind; caci Gollum ntr-adevar spuses e despre inel, si chiar de mai multe ori, ca l primise n dar de ziua lui". Si acest l ucru gasise Gandalf a fi ciudat si suspect; dar n legatura cu asta n-a descoperit adev arul dect multi ani mai trziu, asa dupa cum se va vedea n cartea de fata. Ct despre aventurile lui Bilbo care au urmat, prea multe nu mai sunt de spus aici . Cu ajutorul inelului, a scapat de strajerii orcilor de la porti si si-a regasit tovarasii. A folosit inelul de nenumarate ori n cautarile sale, mai cu seama pentru a-si ajuta prietenii, dar si-a pastrat taina fata de ei ct a putut de mult. Dupa ntoarcerea a casa, n-a mai pomenit de inel niciodata nimanui, doar lui Gandalf si lui Frodo; si nimeni altcineva din Comitat nu stia de existenta lui, sau asa si nchipuia el. Ct despre relatarea calatoriei sale, numai pe Frodo l-a lasat s-o citeasca pe masura ce-o scria. Sabia Sting si-a agatat-o Bilbo deasupra semineului, iar haina din za maiestrita , primita n dar de la gnomi din comoara Dragonului, a daruit-o unui muzeu, de fapt Casei Mathom de la Michel Delving. Dar ntr-un sertar, la Fundatura, a pastrat vechea ma ntie si gluga pe care le purtase n timpul calatoriilor; iar inelul, prins de un lant f rumos, a ramas n buzunarul lui.

S-a ntors acasa la Fundatura pe 22 iunie, n al cincizeci si doilea an al sau (CC.1 342) si nimic demn de consemnat nu s-a petrecut n Comitat pna n ziua n care domnul Baggins a nceput pregatirile pentru sarbatoarea celei de-a o suta unsprezecea zi de nastere a sa (CC.1401). n acest punct ncepe istoria de fata. NOTA LA DOCUMENTELE COMITATULUI La capatul celui de-al Treilea Ev, rolul jucat de hobbiti n marile evenimente car e au dus la includerea Comitatului n Regatul Reunit a trezit n rndurile lor un interes m ult mai mare pentru propria lor istorie; si multe dintre povestile lor, pna n acel mom ent orale n cea mai mare parte, au fost adunate si puse pe hrtie. Familiile mai mari e rau de asemenea preocupate de evenimentele din ntregul Regat si multi dintre membrii lor i-au studiat vechile istorii si legende. Catre sfrsitul primului secol al celui d e-al Patrulea Ev se puteau deja gasi n Comitat mai multe biblioteci care cuprindeau nenumarate carti si documente istorice. Probabil ca cele mai mari dintre aceste colectii se aflau n conacurile Sub Turnur i, Marile Tuneluri si Coniac. Relatarea despre sfrsitul celui de-al Treilea Ev este luata n principal din Cartea Rosie a Hotarului de la Soare-Apune. Aceasta sursa extrem d e importanta pentru istoria Razboiului Inelului a fost numita asa pentru ca multa vreme a fost pastrata n conacul Sub Turnuri, salasul Copiilor Balai, Strajuitorii Hotarul ui de la Soare-Apune . La originile sale, a fost jurnalul intim al lui Bilbo, pe care l-a luat cu sine

n Vlceaua Despicata. Frodo l-a adus napoi n Comitat, mpreuna cu multe pagini razlete acoperite de nsemnari, iar n anii 1420-l ai Calendarului din Comitat i-a u mplut aproape n ntregime paginile cu relatarea sa despre Razboi. Dar anexate la acesta s i pastrate laolalta cu el, probabil n aceeasi cutie rosie, erau cele trei volume gr oase, legate n piele rosie, pe care i le-a daruit Bilbo la despartire. Acestor patru volume li s-a mai adaugat un al cincilea n Hotarul de la Soare-Apune, continnd comentarii, genealogi i si o multime de alte documente privitoare la hobbitii care faceau parte din Fratie. Cartea Rosie originala nu a fost pastrata, dar au fost facute unele copii, mai a les dupa primul volum, pentru folosul descendentilor copiilor Stapnului Sam nteleptul. Totusi, cea mai importanta copie are o cu totul alta istorie. A fost pastrata la Marile Tuneluri, dar a fost scrisa n Gondor, probabil la cererea stranepotului lui Peregrin, si ncheiat a n CC. 1592 (FA. 172). Copistul de la miazazi a adaugat aceasta nota: Findegil, Scribul Regelui, a terminat aceasta lucrare n IV 172. Este o copie exacta pna la cel mai mic amanun t a Cartii Thain-ului din Minas Tirith. Acea carte a fost o copie, facuta la cererea Regelui Elessar, a Cartii Rosii a Periannathilor, si i-a fost adusa de catre Thain-ul Pe regrin atunci cnd s-a retras n Gondor n IV 64. Cartea Thain-ului a fost astfel prima copie facuta dupa Cartea Rosie si continea multe din cele ce-au fost ulterior omise sau pierdute. n Minas Tirith a fost generos adnotata si corectata, n special n ceea ce priveste numele, cuvintele si citatele din limbile elfice; si i-a mai fost adaugata o versiune prescurtata a acelor parti din Povestea lui Ara gorn si alui Arwen, care se afla n afara relatarii despre Razboi. Se spune ca ntreaga poveste a fost scrisa de Barahir, nepotul Majordomului Faramir, la ctava vreme dupa moartea Rege lui. Dar cel mai nsemnat lucru n legatura cu copia lui Findegil este aceea ca ea este s ingura care contine ntreaga Traducere n limba elfica" realizata de Bilbo. Aceste trei volu me au fost considerate a fi o opera de mare maiestrie si stiinta de carte, n care, ntre anii 1403 si 1418, Bilbo a folosit toate sursele pe care le-a gasit n Vlceaua Despicata, att cele orale, ct si cele scrise. Dar cum ele au fost prea putin folosite de Frodo, caci se ocupau aproape n ntregime de Zilele de Odinioara, asta e tot ce se va fi spus despre ele aici. Deoarece Meriadoc si Peregrin au devenit capii marilor lor familii si n acelasi t

imp si-au pastrat legaturile cu regiunile Rohan si Gondor, bibliotecile din Cotuascu ns si Trgupitit contineau multe elemente ce nu aparusera n Cartea Rosie. n Conacul Coniac se gaseau multe lucrari despre Eriador si istoria regiunii Rohan. Unele dintre a cestea au fost scrise sau ncepute de Meriador nsusi, desi n Comitat el era n special pomenit pentru Secretele plantelor din Comitat si pentru Numaratoarea Anilor n care punea problema relatiei dintre calendarele din Bree si Comitat si cele din Vlceaua Desp icata, Gondor si Rohan. A mai scris un mic tratat despre Cuvinte si nume vechi din Comi tat, m anifestnd un interes special pentru descoperirea relatiei cu limba rohirrimilor a unor cuvinte din Comitat" de genul mathom, precum si a elementelor toponimice vechi. Cartile pastrate la Marile Tuneluri nu prea atrageau interesul cititorilor din C omitat, dar prezentau o mai mare importanta pentru istorie n general. Nici una nu a fost scrisa de Peregrin, n schimb el si cei ce l-au urmat au strns multe manuscrise scrise de copistii din Gondor; n special copii sau rezumate ale istoriilor sau legendelor r eferitoare la Elendil si mostenitorii sai. Doar aici n Comitat puteau fi gasite materiale cuprinzatoare pentru istoria lui Numenor si naltarea lui Sauron. Probabil ca la M arile Tuneluri a fost unificata Povestea Anilor cu ajutorul materialului strns de Meria dor. Desi datele mentionate sunt adesea nesigure, n special pentru al Doilea Ev, ele merita toata atentia. Nu este exclus ca Meriador sa fi primit sprijin si informatii din Vlceau a Despicata, unde s-a dus nu doar o data. Acolo, desi Elrond plecase ntre timp, fii i lui au ramas vreme ndelungata, mpreuna cu o parte din poporul Elfilor Nobili. Se spune ca Celeborn s-a dus sa traiasca acolo dupa plecarea lui Galadriel; dar nu exista ni caieri mentionata data la care a cautat pentru ultima oara Limanurile Cenusii, si o data cu el s-au stins si ultimele amintiri legate de Zilele de Odinioara ale Pamntului de Mi jloc.

CARTEA NTI I O petrecere mult asteptata Cnd domnul Bilbo Baggins din Fundatura a anuntat ca n curnd si va celebra a o suta unsprezecea zi de nastere cu o petrecere de o maretie nemaintlnita, s-au strnit multe discutii si mare agitatie n Hobbiton. Bilbo era foarte bogat si foarte aparte si fusese minunea tinutului timp de saizeci de ani, de la acea extraordinara disparitie si neasteptata ntoarcere a lui. Bogatiil e pe care le adusese cu sine din calatorie devenisera de-acum o legenda a locului si toata lu mea credea, indiferent ce spuneau cei batrni, ca Magura Fundaturii era brazdata de tu neluri burdusite de comori. Ca si cnd att n-ar fi fost ndeajuns pentru a-i aduce faima, de mirare era si ndelungata lui vigoare. Timpul macina totul, dar, dupa ct se parea, nu acelasi lucru facea cu domnul Baggins. La nouazeci de ani aratase la fel ca la c incizeci. La nouazeci si noua, lumea ncepuse sa zica despre el ca se tinea bine; dar mai ex act ar fi fost sa spuna ca era neschimbat. Se gaseau si dintre aceia care clatinau din cap si gndeau ca prea le avea pe toate; parea nedrept ca cineva sa se bucure de (chipuri le) tinerete vesnica si n acelasi timp de o avere nesecata (lucru stiut de toata lume a). Odata si odata tot va plati, ziceau ei. E lucru necurat, si din asta i se va tra ge. Dar pna acum nici un necaz nu se abatuse asupra lui; si pentru ca domnul Baggins era generos cu banii lui, cei mai multi se aratau dispusi sa-i ierte ciudateniil e si norocul. Continua sa se viziteze cu rudele (binenteles, cu exceptia familiei Sackville-Bag gins), si avea multi admiratori devotati printre hobbitii din familii sarace si neimportan te. Dar nici un prieten apropiat, pna cnd unii dintre verii lui mai tineri au nceput sa creasca mai mari. Cel mai n vrsta dintre acestia, si favoritul lui Bilbo, era tnarul Frodo Baggins. Cn d Bilbo a mplinit nouazeci si noua de ani, l-a adoptat pe Frodo ca mostenitor al sa u si l-a adus sa locuiasca la Fundatura; si sperantele familiei Sackville-Baggins s-au na ruit n cele din urma. Din ntmplare, Bilbo si Frodo aveau aceeasi zi de nastere, 22 septem brie. -Mai bine ai veni sa locuiesti aici, Frodo, baiete, i-a spus Bilbo ntr-o buna zi, si atunci o sa ne putem sarbatori frumos zilele de nastere mpreuna.

La acea data, Frodo era nca douazecist, cum numeau hobbitii acea vrsta iresponsabila trecuta de douazeci de ani, ntre copilarie si apropiata vrsta de tre izeci si trei. Si au mai trecut doisprezece ani. n fiecare an, cei doi Baggins dadusera petrecer i comune foarte nsufletite la Fundatura; dar acum toata lumea ntelesese ca se punea la cale ceva foarte special pentru acea toamna. Bilbo urma sa mplineasca unsprezece zeci si unu, adica 111, o cifra destul de ciudata si o vrsta foarte respectabila pentru u n hobbit (batrnul Took nsusi nu ajunsese dect pna la 130); iar Frodo mplinea treizeci si trei, 33, o cifra importanta: vrsta maturizarii" sale.

Gurile nu mai taceau o clipa n Hobbiton si Lnga Ape, si vestea evenimentului ce se apropia se raspndise n ntregul Comitat. Trecutul si personalitatea domnului Bilbo Baggins devenisera nca o data subiectul principal al conversatiilor; si batrnii sau pomenit deodata ca erau rugati sa-si depene amintirile. Nici un altul nu avea un public mai atent ca batrnul Ham Gamgee, cunoscut ndeobste ca Unchiasul. Locul unde-si depana el amintirile se numea La iedera, un han mic pe drumul spre localitatea Lnga Ape; si povestea ct de ct n cunostinta de cauza, caci fusese gradinar la Fundatura timp de patruzeci de ani, si nainte de asta l aj utase pe batrnul Holman la aceeasi treaba. Acum ca el nsusi ncepuse sa mbatrneasca si ncheieturile sa-i ntepeneasca, ndeletnicirea aceasta era ndeplinita mai mult de fiul sau mai mic, Sam Gamgee. Att tatal, ct si fiul aveau relatii foarte prietenesti cu Bilbo si

Frodo. Locuiau chiar pe Magura, la Pusca-n-traista numarul 3, imediat sub Fundat ura. -Un gentlehobbit tare de treaba si cu darul vorbirii e domnu' Bilbo, ntotdeauna a m zis asta, declara Unchiasul. Si adevar graia: caci Bilbo se purta cu multa politete fata de el, Mestere ndemnati c" , asa i se adresa, si mereu i cerea sfatul despre cum trebuia ngrijita ba una, ba alta dintre legume -n materie de radacinoase, mai ales cartofi, Unchiasului i mersese v estea ca fiind cel mai priceput dintre toti din mprejurimi (stia mai multe chiar dect Bi lbo nsusi). -Dar cum e Frodo asta care sta cu el? l ntreba Batrnul Noakes din Lnga Ape. Dupa nume o fi el Baggins, dar zice-se ca-i un Brandybuck mai mult de jumatate. Nici n ruptul capului nu pot pricepe de ce sa se duca un Baggins din Hobbiton sa-si cau te nevasta taman n Tara Iedului, unde lumea e att de ciudata. -Nu-i de mirare ca-i ciudata, si dadu cu parerea Taticu' Doua Picioare (vecinul Unchiasului), daca locuiesc pe malul care nu trebuie al Rului Viniac, si chiar sub poala Padurii Batrne. Ala-i un loc rau si ntunecos, daca-i ceva adevar n ce se spune. -Asa e, Taticu'! i dadu dreptate Unchiasul. Nu numai ca cei din neamul Brandybuck din Tara Iedului traiesc n Padurea Batrna; dar sunt si un soi ciudat, asa se pare. Da', oricum ar fi, domnu' Frodo e un hobbit tnar, cum nu se poate mai de treaba. Tare mai seamana cu domnu' Bilbo, si nu numai la chip. La urma urmei, tatal lui a fost un Baggins. Un hobbit cumsecade si preacinstit, asa a fost domnu' Drogo Baggins; nu s-a prea vorbit despre el pna cnd a murit necat. -necat? ntrebara mai multe voci n acelasi timp. Auzisera ei zvonuri si mai urte dect acesta, de buna seama; dar hobbitilor le plac tare mult istoriile de familie , astfel ca erau dispusi s-o mai auda nca o data. -Pai, asa zice lumea, continua Unchiasul. Vedeti, domniile voastre: domnu' Drogo , prin urmare, s-a nsurat cu saraca domnisoara Primula Brandybuck. Ea era verisoara primara a domnului Bilbo al nostru, dupa mama (mama ei fiind cea mai mica dintre fetele Batrnului Took); iar domnu' Drogo era varul lui de-al doilea. Astfel, domn u' Frodo este var primar si de-al doilea cu domnia sa, o data din partea mamei si-o data din partea tatalui, cum s-ar zice, daca ma-ntelegeti. Iar domnu' Drogo statea la Conacul Co niac cu

socrul sau, batrnul Jupn Gorbadoc, asa cum facuse adesea dupa nsuratoare (avea o mare slabiciune pentru mncare, iar batrnu' Gorbadoc ntindea mese mbelsugate); si iesea cu barca pe Rul Viniac; si ntr-o buna zi el si nevasta lui s-au necat, iar bi etu' domnu' Frodo era doar un copil pe vremea aia. -Am auzit c-au iesit pe ru dupa cina, la lumina lunii, zise Batrnul Noakes; si bar ca s-a scufundat din pricina ca Drogo era prea greu. -Iar eu am auzit ca ea l-a mpins n apa si el a tras-o dupa sine, spuse Roscovanul, un morar din Hobbiton. -N-ar trebui s-asculti la tot ce se zice, Roscovane, l sfatui Unchiasul, care nul prea avea la suflet pe morar. Pricini nu sunt sa mergi cu vorba despre care-a-mpins s i care-a tras. Barcile sunt destul de parsive si cnd stai linistit, ca sa mai fie nevoie s a cautam alte explicatii. Oricum, domnu' Frodo, ca de el era vorba, a ramas orfan si abandonat , s-ar putea zice, printre toti ciudatii aia din Tara Iedului, dar si pna atunci crescus e la Conacul Coniac. Un loc deocheat, locul ala, zau asa. De cnd se stie, Jupn Gorbadoc sa tot fi avut vreo cteva sute de legaturi, nici mai mult, nici mai putin, n casa aia . Domnu' Bilbo nici c-a facut fapta mai buna la viata lui atunci cnd l-a adus pe baiat sa traiasca printre suflete cumsecade. -Da' socotesc eu c-a fost o lovitura tare urta pentru aia din neamul Sackville-Baggins. Chiteau ei c-or sa puna mna pe Fundatura, atunci cnd a pornit-o n lume si dus a fost, de l-au crezut mort. Si numa' ce se-ntoarce si le zice sa-si ia talpasita; si de-atunci tot traieste si n-arata nici c-o zi mai batrn, fie binecuvntat! Si pe nepusa masa scoate de unde-de neunde un mostenitor, si cu hrtii n regula. Neamul

Sackville-Baggins n-o sa mai calce pragul Fundaturii n veci, sau macar asa tragem nadejde. -Am auzit c-ar fi niste banisori frumosi pititi acolo nauntru, se baga n vorba un strain, un oaspete venit cu treburi tocmai din Michel Delving, din Meleagul de l a Rasarit. Tot vrful magurii domniilor voastre e brazdat de tuneluri doldora de cufere pline cu aur si argint si giuvaiericale, asa am auzit. -Atunci ai auzit mai multe dect am eu de unde sti, raspunse Unchiasul. Nu am cunostinta de giuvaiericale. Domnu' Bilbo e darnic cu banii si s-ar zice ca nu d uce lipsa de ei; de lucratura de tuneluri nsa nu am cunostinta. L-am vazut pe domnu' Bilbo cnd s-a-ntors, sa tot fie saizeci de ani de-atunci, cnd nca eram un flacaiandru. Abia intrasem ca ucenic la batrnu' Holman (era var cu taica-meu), da' el m-a luat la Fundatura sa-l ajut sa-i tinem deoparte pe cei ce dadeau sa umble si sa calce pe ste tot prin gradina cnd se facea vnzarea. Si numa' ce ne pomenim cu domnu' Bilbo ca urca Magura calare pe-un ponei, cu nu stiu cti ditamai sacii doldora si doua cufere. N u ma-ndoiesc ca erau doldora de comorile ce le strnsese pe meleaguri straine, pe un de se zice ca-s munti de aur; dar nu att ct sa umple tuneluri ntregi. Fiu-meu Sam va fi stiind nsa mai multe despre asta. El e toata ziua-buna ziua la Fundatura. Si e ne bun dupa povesti din vremuri de demult si sta si-asculta tot ce-i povesteste domnu' Bilbo. Domnu' Bilbo l-a-nvatat sa scrie si sa citeasca pe limba lui -fara vreun gnd rau, sa stiti asta, si nadajduiesc nici sa nu iasa vreun pocinog din att. Elfi si Dragoni! i zic eu. Varza si cartofii suntmai buni pentru alde mine si tine. Nu te-ncurca n treburile alora mai presus de tine, de nu vrei sa te trezesti cu pocinoage de n-ai sa le poti duce, zic. Si -o zic si altora, adauga el, aruncnd o privire strainului si morarului. Dar cei de fata nu se lasara convinsi de avertismentul Unchiasului. Legenda avut iei lui Bilbo era de-acum bine nfipta n mintile hobbitilor celor tineri. -Ehei, da' de-atunci si-a mai tot sporit avutia, nu se lasa morarul, dnd glas par erii celor mai multi. E dus adesea de-acasa. Si uitati-va numa' la strainii ce-i calc a pragul: gnomi care se furiseaza noaptea si solomonarul ala batrn si ratacitor, Gandalf, s i cti altii. Orice-ai spune, Unchiasule, da' Fundatura e-un loc tare ciudat, si cei ca re locuiesc acolo sunt si mai ciudati. -Si domnia ta n-ai dect sa spui ce poftesti despre lucruri pe care nu le stii mai bine dect te pricepi la vslit, domnule Roscovan, i-o-ntoarse Unchiasul, pornit mai abit ir dect oricnd mpotriva morarului. Daca asta-nseamna ciudatenie, atunci nu ne-ar stric

a mai multa ciudatenie din asta prin partile noastre. Sunt unii nu prea departe de -aici care n-ar oferi nici o halba de bere unui prieten, chiar daca ar trai ntr-o vizuina cu totul si cu totul din aur. Dar la Fundatura toate lucrurile se fac asa dupa cum se cuvine. S am al meu zice ca toata lumea o sa fie invitata la petrecere si-or sa se mparta daruri, luati aminte, daruri la toata lumea -chiar luna asta, adica. Acea luna era septembrie, si mai frumoasa nici ca se putea. A doua sau a treia z i s-a zvonit (mai mult ca sigur ca de la Sam atoatestiutorul pornise zvonul) ca or sa fie focuri de artificii -mai mult chiar, artificii cum nu mai fusesera vazute n Comitat de m ai bine de-un secol, chiar asa, de la moartea Batrnului Took. Vremea trecea si Ziua se apropia din ce n ce. ntr-o seara, un car cu aspect neobisnuit, ncarcat cu pachete cu aspect neobisnuit, si facu aparitia n Hobbiton si urca opintit Magura spre Fundatura. Surprinsi, hobbitii si itira capetele prin usile l uminate cu lampase, ca sa caste gura n urma lui. Carul era mnat de straini care cntau cntece ciudate: gnomi cu barbi lungi si glugi mari. Ctiva dintre ei ramasera peste noapt e la Fundatura. La capatul celei de-a doua saptamni a lui septembrie, o caruta strabat u satul Lnga Ape, venind n plina zi dinspre Podul Viniac. De data asta, pe capra se afla un singur carutas batrn. Purta o palarie albastra cu tugui nalt, o mantie cenusie, lunga pna-n pamnt, si o esarfa argintie. Avea barba lunga si sprncene stufoase, care iese au pe sub borul palariei. Copilandrii hobbiti se luara alergnd dupa caruta ct era

Hobbitonul de lung si pe Magura n sus. Caruta era ncarcata cu artificii, asa cum banuisera si ei. Ajuns n fata usii lui Bilbo, Batrnul ncepu sa descarce pachete mar i de artificii de toate soiurile si formele, fiecare purtnd ca inscriptie un G rosu ma re si o runa elfica. Acesta era nsemnul lui Gandalf, negresit, iar batrnul era Gandalf Vrajitorul, a ca rui faima n Comitat i se tragea mai ales de la priceperea sa la focuri, fumuri si lum ini. ndeletnicirea lui era mult mai dificila si mai periculoasa, dar locuitorii din Co mitat n-aveau cunostinta de ea. Pentru ei, el nu reprezenta dect una dintre atractiile" Petrecerii. De aici si agitatia hobbitilor celor mici. -G pentru Grozav! strigau ei, facndu-l pe batrn sa zmbeasca. l cunosteau din vedere, desi si facea aparitia n Hobbiton cnd si cnd si niciodata pentru vreme ndelungata; nsa nici prichindeii si nici unul dintre cei mai n vrsta dintre batrni nu vazusera vreodata reprezentatiile lui cu focuri de artificii -acestea tineau de trecutul legendar. Cnd batrnul, ajutat de Bilbo si de ctiva gnomi, ispravi cu descarcatul, Bilbo mparti ctiva gologani; dar nici o racheta luminoasa sau vreo pocnitoare nu se ntrezari, spre dezamagirea spectatorilor. -Haida, luati-o din loc, le spuse Gandalf. O sa aveti pe saturate la timpul cuve nit. Dupa care disparu nauntru cu Bilbo, iar usa se nchise n urma lor. Zadarnic se uitara hobbitii cei mici lung la usa; plecara ntr-un trziu, apasati de gndul ca ziu a petrecerii nu va mai sosi nicicnd. n Fundatura, Bilbo si Gandalf sedeau la fereastra deschisa a unei camere mici ce dadea spre vest, n gradina. Dupa-amiaza trzie era luminoasa si pasnica. Florile straluceau rosii si galbene: gura-leului, floarea-soarelui si coltunasi mpnzind pe retii de iarba si itindu-se la ferestrele rotunde. -Ce viu colorata e gradina ta, spuse Gandalf. -Da, ncuviinta Bilbo. ntr-adevar, mi-e foarte draga, la fel si ntreg batrnul Comitat ; dar cred ca am nevoie de odihna. -Asta nseamna ca vrei sa-ti duci la ndeplinire planul? -ntocmai. M-am hotart acum multe luni si nu m-am razgndit. -Prea bine. N-are rost sa mai vorbim despre asta. Tine-te de planul tau -de tot planul, ia aminte -si sper sa iasa bine, pentru tine si pentru noi toti.

-Asa sper si eu. Oricum, am de gnd sa ma distrez joi si sa fac mica mea sotie. -Ma ntreb cine va rde, facu Gandalf, clatinnd din cap. -Vom vedea, raspunse Bilbo. A doua zi si mai multe carute urcara Magura, si dupa ele alte carute. Or fi fost unii care sa mormaie ca adica ar fi vorba de niscai negot local", dar chiar n saptamna a ceea de la Fundatura au nceput sa curga comenzile pentru tot felul de provizii, tot fe lul de bunuri sau articole de lux ce puteau fi obtinute n Hobbiton sau Lnga Ape sau oriun de n mprejurimi. Locuitorii au nceput sa se entuziasmeze si sa taie zilele din calenda r, pndindu-l nerabdatori pe postas, doar-doar le-o aduce invitatiile. Nu peste multa vreme invitatiile au -a blocat, iar acela din Lnga Ape s-a ost chemati n ajutor postasii voluntari. Sirul lor nu se ducnd sute de variante politicoase nceput sa vina cu gramada, nct oficiul postal s pomenit ngropat ca sub ninsoare, astfel ca au f mai ispravea pe Magura n sus, de Multumesc, am sa vin cu siguranta.

Pe poarta Fundaturii se putea citi urmatorul anunt: INTRAREA OPRITA PENTRU TOTI, N AFARA DE CEI VENITI LA PETRECERE. Chiar si aceia care aveau sau pretindeau ca aveau treburi legate de Petrecere erau arareori lasati sa intre. Bilbo era ocupa t: scria invitatii, bifa raspunsuri, mpacheta cadouri si facea anumite pregatiri numai de el stiute. Din ziua n care a sosit Gandalf nu s-a mai aratat la fata. Trezindu-se hobbitii ntr-o buna zi dimineata, descoperira ca pajistea ce se ntinde a la sud de usa lui Bilbo era acoperita cu frnghii si stlpi pentru corturi si pavilioan e. n

malul ce ducea la drum fusese taiata o intrare speciala, cu trepte largi si o po arta mare, alba. Cele trei familii de hobbiti din Pusca-n-traista, care se marginea cu paji stea, se aratau foarte interesate de tot ce se petrecea acolo si toata lumea i invidia. Batrnul unchias Gamgee nici macar nu se mai prefacea ca lucra n gradina. Corturile ncepeau sa se nalte. Unul dintre pavilioane era deosebit de mare, att de mare, nct copacul care crestea pe pajiste se gasea acum chiar n interiorul lui, naltndu-se mndru la unul dintre capete, n dreptul mesei principale. De crengi atrnau lampioane. Si mai promitator dect att (dupa mintea hobbitilor), o bucatarie uriasa, n aer liber, fusese ridicata la coltul dinspre miazanoapte al pajistii. O ceata ntreaga de bucatari, de la toate hanurile si ospatariile pna hat-departe, sosisera ca sa dea o mna de ajutor gnomilor si altor neamuri ciudate gazduite la Fundatura. Rabd area tuturor era pusa greu la ncercare. Apoi vremea s-a nnorat. Asta a fost miercuri, n ajunul Petrecerii. Ceea ce a strnit mare neliniste. Si n sfrsit au venit si zorile zilei de joi, 22 septembrie. Soarel e a rasarit, norii au disparut, steagurile au fost desfasurate si distractia a nceput. Bilbo Baggins o numea petrecere, dar n realitate erau o sumedenie de distractii adunate ntr-una singura. Practic, toata lumea ce locuia n mprejurimi fusese invitat a. Foarte putini fusesera trecuti cu vederea din greseala, dar nici asta n-a mai av ut importanta atunci cnd respectivii au venit din proprie initiativa. Fusesera invit ati multi si din alte parti ale Comitatului; si erau chiar ctiva din afara hotarelor. Bilbo si ntmpina personal oaspetii (si pe cei veniti neinvitati) la poarta cea nou construi ta. Dadea cadouri tuturor fara exceptie -asta nsemnnd si celor care se strecurau afara printr-o iesire dosnica si intrau din nou prin poarta din fata. Hobbitii mpart ca douri atunci cnd si sarbatoresc zilele de nastere. Nu din cele scumpe, de regula, si nu cu atta darnicie ca acum; obiceiul nsa nu era rau. De fapt, n Hobbiton si Lnga Ape aproape n fiecare zi era ziua cuiva, nct fiecare hobbit din acele parti avea sansa sa primeasca cel putin un cadou pe saptamna. Dar de saturat nu se saturau niciodata. De data aceasta cadourile erau neobisnuit de grozave. Copiii hobbiti erau att de emotionati, nct o vreme uitara pna si sa mannce. Primisera jucarii din care nu mai vazusera nicicnd pna atunci, toate minunate si unele nendoios vrajite. Multe dintre ele fusesera ntr-adevar comandate cu un an n urma si strabatusera tot drumul de la Munte si din Tinutul de Jos pna aici si erau facute de gnomi.

Dupa ce fiecare oaspete a fost primit cu urari de bun-venit, au urmat dansurile, muzica, jocurile si, binenteles, mncarea si bautura. Trei mese oficiale fusesera pregatite: prnzul, ceaiul si dineul (sau cina). Dar prnzul si ceaiul s-au deosebit ndeobste prin faptul ca toti oaspetii au sezut cu totii la mese si au mncat laolal ta. n rest, oaspetii se strngeau n grupuri mari ca sa mannce si sa bea -fara ntrerupere, d e la orele unsprezece pna la sase si jumatate, cnd ncepeau focurile de artificii. De focuri a avut grija Gandalf: nu numai ca au fost aduse de el, dar tot el a fo st cel care le-a conceput si le-a mesterit; iar efectele speciale, artificiile combinat e si rachetele luminoase erau lansate tot de el. Pe lnga acestea, oaspetilor li s-au mpartit peta rde, pocnitori, scaparatori, torte, lumnari gnomice, fntni elfice, roti-de-foc din cele facute de spiridusi, bubuitori. Toate erau minunate. Arta lui Gandalf era tot mai desavr sita cu trecerea anilor. Rachetele aratau ca niste stoluri scnteietoare care cntau cu glasuri dulci. Erau copaci verzi cu tulpini de fum negru: frunzele lor se deschideau precum o primav ara ntreaga, desfasurndu-se ntr-o clipita, iar ramurile lor stralucitoare picurau flori incandescente peste hobbitii uluiti, disparnd cu o aroma dulce chiar nainte sa le atinga chipurile naltate. Erau fntni de fluturi care zburau scnteind n copaci; coloane de focuri colorate ce se naltau si se transformau n vulturi, corabii plutitoare, sau o adevarata falanga de lebede zburatoare; o furtuna rosie de tunete si fulgere cu un torent galben de ploaie; o padure de sulite argintii ce tsneau brusc spre cer cu un chio t ca de

armata nclestata n lupta, ca sa se pravaleasca apoi n apa cu un ssit ca de la o suta de serpi clocotiti. Si la urma de tot, nca o surpriza, n onoarea lui Bilbo, care i nauci pe hobbiti nemasurat de mult, ceea ce si urmarise Gandalf. Luminile se stinsera. Un fum mare se nalta. Lua forma unui munte zarit n departare si ncepu sa se nroseasca spre soare-rasare. Prinse sa scuipe limbi de foc verzi si purpurii, din el si lua zbor ul un dragon rosu-auriu -nu de marime naturala, dar semannd cu un dragon adevarat: dint re falcile lui tsneau focuri, ochii lui scaparau n jos; se auzi un raget, iar dragonu l se roti de trei ori peste capetele multimii. Toti se aplecara ferindu-se, unii chiar caz ura cu fetele la pamnt. Dragonul trecu ca un fulger, facu o tumba si se dezintegra deasupra sat ului Lnga Ape cu o explozie asurzitoare. -Acesta e semnalul pentru cina! rasuna vocea lui Bilbo. Suferinta si spaima se r isipira ca prin minune si hobbitii prosternati sarira n picioare. Fiecare primi o cina minunata; fiecare, adica fara cei invitati la un dineu special n familie. Acesta fusese pre gatit n pavilionul cel mare cu copacul. Invitatiile fusesera limitate la douasprezece duzini (un numar caruia hobbitii i mai spuneau si un Gros, desi cuvntul nu era considerat ca fiind cel mai nimerit cnd era vorba de persoane); iar oaspetii fusesera alesi din toate familiile nrudite cu Bilbo si Frodo, alaturi de care se mai numarau si ctiva prieteni deoseb iti, nenruditi (cum era Gandalf). Multi hobbiti tineri participau si ei cu ngaduinta parinteasca, pentru ca hobbitii se aratau ngaduitori cu copiii cnd era vorba de st at pna trziu, mai ales daca puteau sa le ofere o masa fara cheltuiala. Caci pentru a-si creste odraslele hobbitii aveau nevoie de multa mncare. Erau multi din familiile Baggins si Boffins, si din familiile Took si Brandybuck ; din neamul Grubb venisera tot felul (rude de-ale bunicii lui Bilbo Baggins), si din ramura Chubb (nrudita cu bunicul Took); ctiva Burrows si Bulger si Bracegirdle si Brockho use si Goodbody si Hornblower si Proudfoot, alesi pe sprinceana. Unii dintre acestia erau nruditi de departe cu Bilbo, iar ctiva aproape ca nu fusesera niciodata n Hobbiton, caci traiau n colturi ndepartate ale Comitatului. Nu fusesera uitati nici cei din famil ia Sackville-Baggins. Erau acolo si Otho, si sotia lui Lobelia. Nu-l aveau la inima pe Bilbo, iar pe Frodo l detestau, dar invitatia aratase att de magnifica, scrisa n cerneala de aur, nct le-a fost cu neputinta sa o refuze. Pe lnga asta, varul Bilbo era renumit pentr u talentele lui culinare, astfel ca mesele lui se bucurau de o reputatie binemerit

ata. Toti cei o suta patruzeci si patru de oaspeti se asteptau la un ospat placut; de si se cam temeau de discursul ce urma sa-l tina gazda lor dupa dineu (un punct inevitabil n program). Era stiut ca avea sa-si mpaneze cuvntarea cu frnturi din ceea ce el numea poezie; si uneori, dupa un pahar sau doua, ncepea sa pomeneasca de aventurile abs urde ale calatoriei lui misterioase. Oaspetii n-au fost dezamagiti: ospatul a fost fo arte placut, de fapt o seara captivanta de-a dreptul: bogata, abundenta, variata si prelungit a. Dupa ospat sau cam pe-atunci veni rndul Discursului. Majoritatea comesenilor erau acum, totusi, ntr-o dispozitie ngaduitoare, n acea stare minunata pe care ei o nume au umplerea colturilor", si sorbeau bauturile favorite, ciuguleau din trufandalele fa vorite, dadusera uitarii toate temerile. Erau pregatiti sa asculte orice, sa se veseleas ca la fiecare sfrsit de fraza. Dragii mei prieteni, ncepu Bilbo, ridicndu-se n picioare. -I-auzi! I-auzi! I-auzi! strigara ei, repetnd exclamatia n cor si parnd sa nu dorea sca sa dea ascultare propriului lor ndemn. Bilbo si parasi locul, se apropie de un scaun de sub un copac luminat, urcndu-se p e el. Lumina lampioanelor cadea pe fata lui radioasa; nasturii de aur straluceau p e jiletca de matase brodata. Toti l vedeau stnd cocotat acolo si fluturnd o mna n aer, pe cealalta tinnd-o n buzunarul pantalonului. Dragii mei Bagginsi si Boffini, relua el; si dragii mei Tooksi, Brandybucksi, Gr ubbi si Chubbi, Burrowi si Hombloweri si Bolgeri, Bracegirdleri, Goodbodysi, Brockhouser i si Proudfooteri.

-ProudFEET ! striga un hobbit mai batrn din fundul pavilionului. Numele lui, binenteles, era Proudfoot, si pe buna dreptate; caci labele picioarel or lui erau mari, deosebit de paroase si amndoua se aflau pe masa. Proudfooteri, repeta Bilbo. De asemenea, prea bunii mei Sackville-Bagginsi, caro ra va urezbunvenitnsfrsitla Fundatura.Astaziestea o suta unsprezecea mea zi de nastere: azi mplinesc o suta unsprezece ani! -Ura! Ura! La multi ani! strigara oaspetii si batura voiosi n tabliile meselor. Bilbo se descurca minunat. Lor asemenea vorbe le placeau: erau scurte si la obie ct. Sper ca va distrati cu totii la fel de bine ca si mine. Urale asurzitoare. Strigate de Da (si Nu). Vacarm de trompete si coarne, de cimp oaie si flaute si alte instrumente muzicale. Dupa cum am mai spus, erau prezenti multi h obbiti tineri. Se auzi o salva de bubuituri atunci cnd sute de pocnitori muzicale cu sur prize fusesera deschise. Majoritatea purtau nsemnul TINUTUL DE JOS; ceea ce nu spunea mare lucru celor mai multi dintre hobbiti, dar toti consimtira ca pocnitorile-su rpriza erau minunate. Contineau instrumente muzicale mici, nsa cu o lucratura desavrsita si sunete ncntatoare. Mai mult, ntr-un colt, ctiva tineri Took si Brandybuck, nchipuindu-si ca unchiul Bilbo si ncheiase discursul (caci spusese raspicat tot cee a ce era de spus) improvizara pe loc o orchestra si ncepura sa cnte o melodie vesela de dans. Jupnul Everard Took si domnisoara Melilot Brandybuck se urcara pe o masa si, tinnd clopotei n mna, se apucara sa danseze Inelul-lat: un dans fermecator, dar cam apri g. -Bilbo nsa nu ispravise. Apucnd un corn de la un tinerel aflat alaturi, sufla n el d trei ori cu putere. Vacarmul se curma. Nu va voi tine mult, striga Bilbo. Adunarea izbucni n urale. V-am chemat pe toti aici cu un anumit scop. Ceva din felul n care rostise aceste cuvinte i facu sa tresara. Tacerea se facu ap roape totala si unul sau doi din familia Took si ciulira urechile. Mai bine zis, cu Trei Scopuri! nti si-nti, sa va spun ca tin la voi toti nemasurat d e mult si ca o suta unsprezece ani sunt prea putini pentru a trai n mijlocul unor h obbiti att de grozavi si de admirabili.

Strigate naucitoare de ncuviintare. Pe jumatate din voi nu va cunosc nici pe jumatate din ct as vrea; si tin la jumat ate din voi numai pe jumatate pe ct ati merita. Neasteptate vorbe, si cam greu de nghitit. Ici si colo aplauze razlete, dar cei m ai multi dintre ei ncercau sa se dumireasca daca sa le ia sau nu ca pe un compliment. n al doilea rnd, pentru a-mi sarbatori ziua de nastere. Urale din nou. Ar trebui sa spun: ziua NOASTRA de nastere. Caci este, nendoios, si ziua de nastere a mostenitorului si nepotului meu Frodo. Astazi mplineste vrsta majoratului si intra n posesia mostenirii. Cteva aplauze de mntuiala din partea celor mai n vrsta; si cteva strigate puternice de Frodo! Frodo! Sa traiasca batrnu' Frodo!" din partea tinerilor. Cei d in familia Sackville-Baggins se ncruntara si se ntrebara ce putea sa nsemne acel intra n posesia mostenirii". mpreuna facem o suta patruzeci si patru. V-am invitat tot pe attia, pentru ca numa rul vostru sa se potriveasca acestei sume remarcabile: un Gros, daca mi-e ngaduit sa folosesc aceasta expresie. Fara urale. Ce caraghios. Multi oaspeti -si n special cei din familia Sackville-B aggins -se simteau jigniti, fiind convinsi ca fusesera chemati doar ca sa mplineasca ace l numar, ca un numar fix de produse ntr-un pachet. -Un Gros. Chiar asa! Vulgara expresie. De asemenea, daca mi-e ngaduit sa ma refer la istoria straveche, este aniversarea sosirii mele la Esgaroth, traversnd Lacul cel Lung calare pe butoi; chiar daca fa ptul ca era ziua mea de nastere mi-a zburat atunci din memorie. Pe atunci nu aveam dect

cincizeci si unu, si zilele de nastere nu pareau att de importante. Cu toate aces tea, banchetul a fost minunat, desi eram tare racit la acea data, mi aduc aminte, si n -am putut sa spun dect att ,mu'tu'me'c foa'te mu't". Acum pot sa repet acelasi lucru m ult mai corect:Multumescfoartemultca ativenitla mica mea petrecere. Tacere ndaratnica. Se temeau ca acum o sa urmeze neaparat un cntecel sau vreo poezioara; si ncepeau sa dea semne de plictiseala. De ce nu se putea opri din vorbit, sa-i lase sa bea n sanatatea lui? Dar Bilbo nici nu recita, nici nu cnta. Cteva cli pe ramase tacut. n al treilea rnd, si cel din urma, spuse el mai departe, doresc sa fac un ANUNT. Rosti acest din urma cuvnt att de tare si de neasteptat, nct toti cei care mai erau n stare sa se ridice n picioare o facura. Cu parere de rau, va anunt ca -desi, asa cum v-am spus, o suta unsprezece ani su nt prea putini sa-i fi petrecut n mijlocul vostru -acesta este SFRSITUL. Plec. Va par asesc chiar ACUM. ADIO! Cobor de pe scaun si disparu. O lumina orbitoare scapara, facndu-i pe oaspeti sa nchida brusc ochii. Cnd i redeschisera, Bilbo nu se zarea nicaieri. O suta patruzec i si patru de hobbiti uluiti se uitau cu gurile cascate. Batrnul Odo Proudfoot si cobor labele de pe masa si le izbi de pamnt. Se lasa o tacere grea, pna cnd, dupa cteva rasuflari adnci, toti cei din neamurile Baggins, Boffin, Took, Brandybuck, Grubb Chubb, Burrows, Bolger, Bracegirdle, Brockhouse, Goodbody, Hornblower si Proudfoot ncepu ra sa vorbeasca deodata si n aceeasi clipa. Parerea unanima era aceea ca gluma era de prost gust, drept care trebuiau aduse si mai multa mncare si bautura pentru a-i scoate pe musafiri din starea de soc si ir itare. -E ticnit, ntotdeauna am spus asta, ziceau mai multi dintre ei. Chiar si cei din familia Took (cu cteva exceptii) considerau ca Bilbo avea o purtare absurda. Deocamdata, majoritatea erau convinsi ca disparitia lui nu era nimic altceva dect o gluma proasta. Dar batrnul Rory Brandybuck avea oarecare ndoieli. Nici vrsta si nici masa copioasa nu-i ncetosasera ratiunea, astfel ca se adresa nurorii lui, Esmeralda: -E ceva necurat n povestea asta, draga mea! Eu cred ca nebunu' de Baggins a sters -o din nou. Batrn prost si nebun. Dar de ce sa ne facem griji? N-a luat cu el bunata turile. Si-i striga lui Frodo sa mai trimita vinul si n directia lui.

Frodo era singurul dintre cei prezenti care nu spusese nimic. O vreme sezuse n tacere lnga scaunul gol al lui Bilbo, refuznd sa asculte comentariile si ntrebarile . Binenteles ca-i placuse gluma, desi stia despre ce era vorba. i venise greu sa-si stapneasca rsul n fata surprinderii indignate a oaspetilor. Dar n acelasi timp se simtea profund tulburat: de-abia acum si dadea seama ca-l iubea foarte mult pe ba trnul hobbit. Cei mai multi musafiri continuau sa mannce, sa bea si sa discute despre bizareriile lui Bilbo Baggins, cele noi si cele vechi; dar cei din familia Sackv ille-Baggins plecasera deja furiosi. Frodo nu mai voia sa aiba nimic de-a face cu petrecerea. Dadu ordin sa fie adus si mai mult vin; apoi se ridica, si goli paharul n sanatatea lui Bilbo, nsa fara s-o spuna, si se furisa afara din pavilion. Ct despre Bilbo Baggins, chiar n timp ce-si rostea discursul, pipaia inelul de aur din buzunar: inelul lui vrajit, asupra caruia pastrase taina attia ani. Cobornd de pe scaun, si l-a strecurat pe deget si din acel moment nici un hobbit nu l-a mai vazut vre odata n Hobbiton. Se ntoarse iute la vizuina lui si, cteva clipe, se opri zmbind sa asculte la zarva din pavilion si la zvonurile de veselie ce rasunau n alte parti ale pajistii. Apoi in tra. si scoase hainele de petrecere, mpaturi si nveli n foita de hrtie vesta de matase brodata si o puse bine. Se mbraca n niste vesminte vechi si mototolite, iar n jurul taliei si ncin se un bru de piele, vechi si el. De acesta prinse o sabie scurta bagata ntr-o teaca d e piele neagra si crapata. Descuie un sertar ce mirosea a camfor si dinauntru scoase o m anta veche si o gluga. Fusesera tinute ncuiate ca si cum ar fi fost ceva de mare pret, dar erau

att de peticite si decolorate de vreme, nct culoarea lor initiala cu greu mai putea fi deslusita; se prea poate sa fi fost un verde-nchis. Erau cam prea mari pentru el. Apoi se duse n camera lui de lucru si dintr-o casa de bani scoase ceva nvelit n niste crpe vechi, precum si un manuscris legat n piele; pe lnga acestea, scoase si un plic voluminos. Manuscrisul si plicul le puse peste lucrurile ce aproape umpleau un s ac greu pregatit dinainte, n plic strecura inelul si lantul subtire de care era legat, ap oi l sigila si scrise pe el numele lui Frodo. nti aseza plicul la vedere pe polita semineului, da r brusc se razgndi si l ndesa n buzunar, n aceeasi clipa usa se deschise si Gandalf intra repede n ncapere. -Buna! l saluta Bilbo. Ma ntrebam daca o sa mai apari. -Ma bucur sa te gasesc vizibil, raspunse vrajitorul, asezndu-se pe un scaun, voia m sa te prind ca sa mai schimbam cteva ultime vorbe. mi nchipui ca ai sentimentul ca tot ul s-a petrecut minunat si ntocmai cum ai planuit? -Da, asa cred, spuse Bilbo. Desi strafulgerarea aceea a fost neasteptata; m-a sp eriat pe mine, daramite pe ceilalti. A fost mna ta la mijloc, nu-i asa? -ntocmai. Ai facut un lucru ntelept ca ai pastrat taina inelului aceluia attia ani, iar eu am considerat ca era nevoie sa le ofer oaspetilor tai ceva n plus care sa expl ice disparitia ta brusca. -Si sa-mi strice mie gluma. Esti un bagaret batrn, te amesteci unde nu-ti fierbe oala, izbucni Bilbo n rs, dar presupun ca stii mai bine, ca ntotdeauna. -Stiu... atunci cnd trebuie sa stiu. Dar nu prea sunt sigur de toata povestea ast a. Acum s-a ispravit. Ti-ai facut sotia, ti-ai alarmat si ti-ai jignit aproape toat e rudele si i-ai dat ntregului Comitat subiect de brfa pentru noua zile, sau mai degraba nouazeci si noua. Vrei sa continui? -Da. Simt ca am nevoie de odihna, o odihna foarte lunga, asa cum ti-am mai spus. Poate o odihna eterna: nu cred ca am sa ma mai ntorc. De fapt, nici nu am de gnd, am aranjat totul. Sunt batrn, Gandalf. Nu o arat, dar ncep s-o simt n strafundul inimi i. Bine conservat, chiar asa! pufni el dispretuitor. Stii, ma simt subtire, parc-as fi ntins, daca ma ntelegi ce vreau sa spun: ca untul ntins pe o felie prea mare de pine. Si n u e bine. Am nevoie de o schimbare, sau de nu stiu ce. Gandalf l scruta curios.

-Asa e, nu pare sa fie bine, spuse el gnditor. Asa e, pna la urma cred ca planul t au este poate cel mai bun. -Ce-o fi o fi, eu oricum sunt hotart. Vreau sa vad din nou muntii, Gandalf -munti i; si apoi sa gasesc un loc unde sa ma pot odihni. n liniste si pace, fara toate rubede niile astea care sa traga cu ochiul, si fara sirul de musafiri afurisiti care parca-s atrnati de clopotul de la intrare. Poate gasesc un loc unde sa-mi pot ispravi cartea. M-am gndit la o ncheiere frumoasa pentru ea: si a traitmulti ani fericiti pna la sfrsitul zilelor. Gandalf izbucni n rs: -Sper s-o si faca. Dar nimeni n-o sa citeasca aceasta carte, oricum s-ar sfrsi. -Ba or s-o citeasca, n anii care-or sa vina. Frodo a citit ct am scris pna acum. Nai sa-l scapi din ochi pe Frodo, bine? -Binenteles -n-am sa-l scap din ambii ochi, ori de cte ori voi putea sa ma lipsesc de ei. -Ar veni cu mine, stii doar, daca l-as chema. De fapt, s-a si oferit o data, chi ar nainte de petrecere. Dar nca nu vrea cu adevarat s-o faca. Eu mi doresc sa mai vad nca o d ata salbaticia nainte sa mor, si Muntii; dar el nca iubeste tinutul asta, cu padurile si cmpurile si praiele lui. Ar trebui sa se simta bine aici. i las totul, desigur, n af ara de cteva fleacuri. i doresc sa fie fericit dupa ce se va obisnui sa traiasca de unul singur. E timpul sa-si fie propriul stapn. -Totul? facu Gandalf. Chiar si inelul? Ai acceptat, nu uita. -Pai, cum sa spun, da, cred ca da, se blbi Bilbo.

-Unde e? -ntr-un plic, daca e att de important sa stii, pufni Bilbo iritat. Acolo, pe semin eu. De fapt, nu! Aici, n buzunarul meu! Nu e ciudat? murmura el ca pentru sine. Si, la urma urmelor, de ce nu? De ce sa nu ramna aici? Gandalf l pironi din nou pe Bilbo cu o privire dura si ochii i lucira. -Bilbo, ncepu el calm, eu cred ca l-as lasa acasa. Tu nu vrei asta? -Pai, da... si nu. Daca stau si ma gndesc bine, as zice ca nu-mi place defel sa m a despart de el. Si nici nu nteleg de ce ar trebui s-o fac. De ce vrei s-o fac? ntre ba el, si vocea lui se schimba n mod ciudat, devenind taioasa din pricina suspiciunii si a iritarii. Tot timpul ma bati la cap cu inelul asta, dar niciodata nu m-ai luat la ntrebari n privinta celorlalte obiecte pe care le-am adus cu mine din calatorie. -Asa e, numai ca a trebuit sa te bat la cap, voiam adevarul. Era important. Inel ele magice sunt... ei da, magice; si sunt rare si ciudate. Eram interesat de inelul tau ca un profesionist, ca sa spun asa; si nca mai sunt. As dori sa stiu unde este, daca o pornesti din nou haihui prin lume. De asemenea, cred ca tu l-ai avut destula vreme. N-o s a mai ai nevoie de el Bilbo, daca nu cumva gresesc fara sa-mi dau seama. Bilbo rosi, iar n ochii lui scapara o strafulgerare mnioasa. Fata lui blnda se naspr i. -De ce nu? striga el. Si, la urma urmei, ce treaba ai tu sa stii ce fac cu propr iile mele lucruri? E al meu. Eu l-am gasit. Mi-a iesit n cale. -Da, da. Dar nu e nevoie sa te superi. -Daca ma supar e vina ta, spuse Bilbo. E al meu, ma auzi? Al meu. Nepretuitul me u. Da, nepretuitul meu. Chipul vrajitorului ramase grav si scrutator, si doar un licar n ochii lui adnci i trada surprinderea, nelinistea chiar. -I s-a mai spus asa si nainte, zise el, dar nu de catre tine. -Dar acum o spun eu. Si de ce nu? Chiar daca a zis-o si Gollum odata. Acum nu ma i e al lui, ci al meu. Si am sa-l pastrez, asa cum am zis. Gandalf se ridica. -Esti nebun daca o faci, vorbi el aspru. O dovedesti cu fiecare cuvnt pe care-l r ostesti.

A pus mult prea multa stapnire pe tine. Da-i drumul! Si-apoi poti si tu pleca si poti fi liber. -Am sa fac ce-mi place si-am sa plec cnd o sa am chef, se ndaratnici Bilbo. -Ei, ei, dragul meu hobbit. Toata viata ta lunga am fost buni prieteni si-mi est i dator cu ceva. Haide! Fa asa cum ai promis, renunta la el. -Asculta, tipa Bilbo, daca vrei tu inelul pentru tine, spune-o raspicat. Dar n-a i sa-l capeti. N-am sa-mi dau nepretuitul, ma auzi? Mna i se nclesta pe mnerul micii lui spade. Ochii lui Gandalf scaparara. -Nu-mi trebuie mult ca sa-mi pierd cumpatul, spuse el. Mai spune o data ce-ai sp us si chiar ma nfurii. Atunci ai sa-l vezi pe Gandalf cel Sur fara masca. Facu un pas catre hobbit si deodata paru sa se nalte amenintator; umbra lui umplu micuta ncapere. Bilbo se retrase lnga perete, respiratia i se nteti, iar mna si-o apasa pe buzunar. Ramasera o vreme nfruntndu-se din priviri; aerul din ncapere parea sa arda. Ochii l ui Gandalf l pironeau pe hobbit. ncet, minile lui Bilbo se relaxara si el ncepu sa trem ure. -Nu stiu ce te-a apucat, Gandalf, spuse el. N-ai mai fost niciodata asa. Ce se petrece? E al meu, nu-i asa? Eu l-am gasit, iar Gollum m-ar fi omort daca nu l-as fi pastr at. Nu-s hot, orice-ar fi spus el. -Nici n-am spus ca esti, raspunse Gandalf. Si nici eu nu sunt. As vrea sa ai ncre dere n mine, asa cum ai avut cndva. si ntoarse fata de la el si umbra disparu. Parea sa se micsoreze din nou, sa redevina batrnul cu parul carunt, cocrjat si apasat de griji. Bilbo si trecu mna peste ochi.

-Iarta-ma, spuse el. Dar m-am simtit att de ciudat. Si totusi, ntr-un fel ar fi o usurare sa nu mai am batai de cap din pricina lui. n ultima vreme a ajuns sa puna stapnire pe mine. Uneori aveam sentimentul ca era ca un ochi ce ma privea. Si tot timpul mi vine sa-l petrec pe deget si sa ma fac nevazut, nu stiu daca ma-ntelegi ; sau ma ntreb daca e n siguranta si-mi vine sa-l scot din buzunar ca sa ma conving. Am ncer cat sa-l ncui, dar am descoperit ca nu am liniste daca nu-mi sta n buzunar. Nu stiu de ce. Si parca nu pot sa ma hotarasc. -Atunci ai ncredere n mine, l ndemna Gandalf. Te-ai hotart deja. Pleaca si lasa-l n urma-ti. nceteaza sa-i mai fii stapn. Da-i-l lui Frodo si o sa am eu grija de bai at. Bilbo ramase o vreme ncordat si nehotart. ntr-un trziu ofta. -Bine, zise el cu greu. Asa am sa fac. Dadu din umeri si schita un zmbet jalnic. -La urma urmei, asta a fost rostul povestii cu petrecerea, zau: sa daruiesc o mu ltime de cadouri de ziua mea, si astfel sa-mi vina mai usor sa-l daruiesc si pe el. Ui te ca nu-mi vine mai usor, dar ar fi pacat ca toate pregatirile mele sa fi fost zadarnice. A r strica sotia. -Chiar, n-ar mai avea noima nici singurul rost pe care l-am vazut n toata poveste a asta, spuse Gandalf. -Prea bine, accepta Bilbo, va fi al lui Frodo mpreuna cu restul. Trase adnc aer n piept. -Si acum ntr-adevar trebuie s-o pornesc la drum, altfel ma va prinde careva. Mi-a m luat o data ramas-bun, n-as suporta s-o iau iarasi de la capat. Apuca sacul si se ndrepta spre usa. -Inelul ti-a ramas n buzunar, i atrase atentia vrajitorul. -Da, asa e! striga Bilbo. Si testamentul, si toate celelalte documente. Mai bine ti-l dau tie si-l dai tu mai departe. Asa e cel mai sigur. -Nu, nu-mi da mie inelul, spuse Gandalf. Pune-l pe polita. Acolo va fi n sigurant a pna vine Frodo. I astept aici. Bilbo scoase plicul, dar tocmai cnd dadu sa-l puna lnga orologiu, mna i se smuci singura ndarat si plicul cazu pe podea, nainte sa apuce el sa-l ridice, vrajitorul l culese de pe jos si-l aseza la locul lui. Un spasm de mnie trecu nca o data repede peste chipul hobbitului. Dar imediat fu urmat de o expresie de usurare si Bilbo izbucni n rs.

-Pai, cam asta e, spuse el. Acum plec. Iesira n hol. Din raster, Bilbo si alese bastonul favorit; apoi scoase un fluierat scurt. Trei gnomi aparura din trei ncaperi diferite, unde se ndeletnicisera cu ceea ce li se ceruse sa faca. -E gata totul? ntreba Bilbo. Ati facut pachetele, ati pus etichetele? -Totul, raspunsera acestia. -Ei, atunci sa ne urnim! Iesi pe usa din fata. Noaptea era frumoasa, cerul negru presarat de stele. Se uita n sus, adulmeca aeru l. -Ce grozav! Ce grozav s-o iau din nou din loc, s-o apuc din nou pe drum, mpreuna cu gnomii! lata de ce mi-a fost dor atta amar de ani! Cu bine! spuse el, uitndu-se la casa lui veche si nchinndu-se n fata usii. Cu bine, Gandalf! -Cu bine, deocamdata, Bilbo. Ai grija de tine. Esti destul de batrn, si poate si destul de ntelept. -Tu sa ai grija. Eu n-am nici o grija. Nu-ti face gnduri din pricina mea. Sunt fe ricit acum cum n-am mai fost nicicnd si asta nseamna foarte mult. Dar a sosit clipa. n sfrsit, sunt coplesit de emotie, adauga el si, cu o voce joasa, parca numai pentr u sine, ncepu sa cnte ncetisor n bezna: Drumul duce-n jos la vale De la usa mea-ncepnd. Ah, grabit, pe-aceeasi cale Voi pleca si eu curnd,

Pn-la drumu-n care alte Drumuri duc de oareunde Si de-acolo mai departe? nca n-as putea raspunde. Se opri si ramase tacut o clipa. Apoi, fara vreun alt cuvnt, ntoarse spatele lumin ilor si vocilor de pe pajisti si din corturi si, urmat de cei trei nsotitori ai sai de drum, intra n gradina si o apuca la vale pe poteca lunga n panta. Sari gardul viu din partea de jos a gradinii, printr-un loc unde tufisurile erau mai mici, iar de acolo porni peste imasuri, pierzndu-se n noapte ca o adiere de vnt prin firele ierbii. Gandalf se uita o vreme n urma lui n ntuneric. -Cu bine, bunul meu Bilbo -pna la viitoarea noastra ntlnire, murmura el si intra napoi n casa. Nu dupa multa vreme veni si Frodo si l gasi seznd n ntuneric, cufundat n gnduri. -A plecat? ntreba el. -Da, raspunse Gandalf, n sfrsit a plecat. -Mi-as fi dorit... adica am sperat pna n seara asta ca totul va fi doar o gluma. D ar n inima mea am stiut ca avea cu adevarat de gnd sa plece. ntotdeauna glumea cnd era vorba de lucruri serioase, mi pare rau ca n-am venit mai devreme, ca sa-l conduc. -Cred ca de fapt a vrut pna la urma sa plece fara sa-l mai vada nimeni. Nu-ti fac i griji prea mari. O sa-i fie bine acum. Ti-a lasat un pachet. Uite-l colo. Frodo lua plicul de pe polita semineului si se uita la el, dar nu-l deschise. -nauntru ai sa gasesti testamentul lui si alte cteva documente, asa cred, spuse vrajitorul. Acum esti stapn peste Fundatura. Si am impresia ca ai sa gasesti si u n inel de aur nauntru. -Inelul! exclama Frodo. Mi l-a lasat mie? Ma ntreb de ce. Totusi, s-ar putea sa-m i foloseasca. -Da si nu, spuse Gandalf. Eu nu l-as folosi, daca as fi n locul tau. Tine-l nsa as cuns si la loc sigur! Acum ma duc sa ma culc. Ca stapn peste Fundatura, Frodo considera ca era de datoria lui, chiar daca era chinuitoare, sa-si ia ramas-bun de la oaspeti. Zvonuri despre ntmplari ciudate se raspndisera de-acum prin toate ungherele pajistii, dar Frodo le raspundea ca, far

a doar si poate, totul se va lamuri a doua zi dimineata. Spre miezul noptii, trasurile n cepura sa vina dupa oaspetii importanti. Pe rnd, apoi, se departara, pline de hobbiti satui , nsa nemultumiti. Dupa cum fusese stabilit dinainte, gradinarii se nfiintara si-i tran sportara n taraboante pe aceia care ramasesera n urma nesocotit de mult. Si noaptea trecu. Soarele rasari. Hobbitii se trezira mai trziu ca de obicei. Ore le diminetii treceau si ele. Sosira ngrijitorii si ncepura (asa dupa cum li se spunea ) sa strnga pavilioanele si corturile si mesele si scaunele, lingurile si cutitele si sticlele si farfuriile si lampioanele, si sa puna n cutii boschetele ornamentale si resturile si hrtia pocnitorilor, gentile, manusile si batistele uitate si mncarea nemncata (o cantita te foarte mica). Apoi venira si altii (fara sa li se fi spus): din familiile Baggin s, Boffin, Bolger, Took si alti musafiri care traiau sau locuiau n apropiere. Pna la amiaza, cnd pna si cei mai bine hraniti se ntorsesera dupa ce plecasera o data, la Fundatura se adunase o mare multime, neinvitata, dar nu si neasteptata. Frodo statea pe trepte, zmbind, nsa aratnd destul de obosit si de nelinistit. Le ur a bun venit tuturor, dar mai mult dect le spusese cu o seara nainte nu avea ce sa le spuna. Raspunsul lui la toate ntrebarile era urmatorul: -Domnul Bilbo Baggins a plecat; din cte stiu eu, pentru totdeauna. Pe unii dintre cei prezenti i pofti n casa, deoarece Bilbo lasase . mesaje" pentru ei

n holul de la intrare se gasea un morman compus din tot felul de pachete si

pachetele si piese mici de mobilier. Pe fiecare obiect n parte era prinsa o etich eta. Etichetele sunau cam asa: Pentru ADELARD TOOK, pentru EL SI NIMENI ALTCINEVA, de la Bilbo; asta pe o umbrela. Adelard luase cu sine multe alte pachete neetichetate. Pentru DORA BAGGINS, n amintirea unei LUNGI corespondente, cu dragoste de la Bilbo; pe un cos mare de hrtii. Dora era sora lui Drogo si cea mai batrna ruda supravietuitoare de sex femeiesc dintre neamurile lui Bilbo si ale lui Frodo; av ea nouazeci si noua de ani si strnsese vrafuri de sfaturi bune timp de mai bine de o jumatate de secol. Pentru MILO BURROWS, cu speranta ca-i va folosi, de la B.B.; pe un stilou de aur si o sticluta de cerneala. Milo nu raspundea la scrisori niciodata. n folosul ANGELICAI, de la Unchiul Bilbo; pe o oglinda convexa rotunda. Ea era o Baggins tnara, care si cerceta chipul cu prea multa insistenta n oglinda. Pentru colectia lui HUGO BRACEGIRDLE, de la un contribuabil; pe o biblioteca (goala). Hugo mprumuta carti cu multa osrdie si nu se prea ostenea sa le dea napoi. Pentru LOBELIA SACKVILLE-BAGGINS, n DAR; pe o caseta cu linguri de argint. Bilbo era convins ca ea era aceea care-i luase o mare parte din lingurile lui ct timp f usese plecat n prima lui calatorie. Lobelia stia foarte bine acest lucru. Cnd sosi mai tr ziu, ntelese imediat aluzia, dar lua lingurile. Cele de mai sus sunt doar cteva dintre multele daruri strnse. Locuinta lui Bilbo ajunsese sa fie ticsita de tot felul de lucruri n lunga lui viata. Cam spre asta trageau toate vizuinele hobbitilor, sa devina ticsite; si vinovat nu era dect obiceiul lo r de-a face attea daruri cu ocazia zilelor de nastere. Binenteles ca darurile nu erau ntotdeaun a noi; unul sau doua mathom-uri vechi, ale caror ntrebuintari fusesera uitate, circ ulasera chiar prin tot tinutul; dar Bilbo daruise, de obicei, obiecte noi, pastrndu-le pe acelea pe care le primise el nsusi. nct vechea lui vizuina arata acum ceva mai aerisita. Fiecare dintre cadourile de despartire purta cte o eticheta, scrisa de Bilbo pers onal, iar unele dintre ele aveau un anume tlc sau un nteles htru. Dar, nendoios, majoritatea lucrurilor erau destinate celor care le doreau sau aveau nevoie de e le. Hobbitii mai saraci, n special cei din Pusca-n traista, fusesera norocosi. Batrnul Unchias Gamgee se alese cu doi saci de cartofi, o spada noua, un surtuc de lna si o sticluta cu pomada pentru ncheieturile lui ntepenite. Batrnul Rory Brandybuck, ca rasplata pentru ospitalitatea

lui, primi o duzina de sticle din Podgoriile vechi": un vin rosu tare de la Miazazi si destul de vechi, caci fusese facut de tatal lui Bilbo . Iar Rory, dupa prima sticla, l ierta pe Bilbo aproape de tot si-l declara un tip a-ntia. Din toate cele erau destule si pentru Frodo. Si binenteles, lucrurile cele mai de pret ct si cartile, tablourile si mai multa mobila dect avea el trebuinta au ramas n posesiunea sa. Dar nicaieri nu se zarea vreo urma sau nu se pomenea ceva despre bani ori bijuterii: nimeni n-a primit nici macar un banut sau macar o margea de sticl a. Dupa-amiaza aceea a fost tare obositoare pentru Frodo. Cineva lansase zvonul ca ntreaga gospodarie era mpartita fiecaruia cum poftea, zvon care s-a raspndit apoi c a focul de paie: nct nu dupa multa vreme casa s-a umplut de o sumedenie de indivizi care n-aveau nici o treaba acolo, dar nici nu puteau fi mpiedicati sa intre. Etichetele au fos t smulse si aruncate, astfel ca n curnd au izbucnit certuri. Unii dintre ei ncercau sa puna la cale tot felul de trocuri si afaceri n hol; altii dadeau sa se furiseze c u obiecte marunte ce nu le erau destinate, sau cu orice altceva ce nu parea dorit de nimen i sau ramasese nesupravegheat. Drumul spre poarta se blocase din pricina roabelor sau a carucioarelor. Familia Sackville-Baggins sosi tocmai cnd era harababura mai mare. Frodo se retrasese pentru o vreme, lasndu-l pe prietenul sau Merry Brandybuck sa supravegheze lucrurile. Cnd Otho ceru cu glas ridicat sa-l vada pe Frodo, Merry f acu o plecaciune politicoasa.

-Nu se simte bine, explica el. S-a retras. -Adica s-a ascuns, spuse Lobelia. Oricum, vrem sa-l vedem si-l vom vedea. Asa ca du-te si spune-i. Merry i lasa o vreme destul de lunga n hol, timp n care ei si-au descoperit linguri le primite drept cadou de despartire. Ceea ce nu i-a facut sa se binedispuna. Apoi se vazura invitati n camera de lucru. Frodo sedea la o masa ncarcata cu o sumedenie de hrtii. Avea un aer indispus -si nu numai pentru ca-i vedea pe cei doi Sackville-Baggins ; se ridica n picioare, bagndu-si o mna n buzunar, ca pentru a se juca sau a cauta ceva acolo. Dar musafirilor li se adresa politicos. Otho si Lobelia trecura imediat la ofensiva. ncepura prin a-i oferi niste preturi de nimic (ca ntre prieteni) pentru diferite obiecte valoroase si nedestinate cuiva a nume. Frodo le spuse ca numai lucrurile specificate de Bilbo nsusi puteau fi daruite, d ar ei sarira imediat ca ceva nu era n regula n toata aceasta afacere. -Un singur lucru este limpede pentru mine, zise Otho, si anume ca tu iesi cel ma i bine. Insist sa vad testamentul. Otho ar fi fost mostenitorul lui Bilbo daca acesta nu l-ar fi adoptat pe Frodo. Citi testamentul cu atentie si pufni dispretuitor. Din nefericire, era foarte limpede si corect (dupa obiceiurile avocatesti ale hobbitilor, care, printre alte lucruri, impunea u semnaturile a sapte martori, puse pe hrtie n cerneala rosie). -Iarasi trasi pe sfoara, i spuse el sotiei sale. Si dupa saizeci de ani? Linguri? Prostii! Pocnind din degete sub nasul lui Frodo, parasi ncaperea. Dar Lobelia nu se lasa d usa cu una, cu doua. Ceva mai trziu, Frodo iesi sa vada cum mai stateau treburile si o gasi n hol, cercetnd ungherele si cotloanele si ciocanind podelele. Mai cu sila, mai cu forta, o conduse afara din casa, dupa ce mai nti o usura de cteva piese mici (dar valoroas e) care cazusera ca din ntmplare n umbrela ei. Lobelia avea aerul ca n gnd clocea o replica zdrobitoare de ramas-bun, dar tot ce gasi de cuviinta sa spuna, ntorcndu-se spre el pe trepte, fura aceste cuvinte: -Ai sa ajungi sa-ti para rau, tinere. De ce nu te-ai dus si tu cu el? Nu apartii acestui loc; nu esti un Baggins, esti -esti un Brandybuck! -Ai auzit-o, Merry? Asta a fost o insulta, daca vrei sa stii, spuse Frodo n timp ce

nchidea usa n urma ei. -Ba a fost un compliment, fu de parere Merry Brandybuck, si astfel, desigur, un neadevar. Dupa care facura turul vizuinei si izgonira trei hobbiti tineri (doi Boffini si un Bolger) care spargeau gauri n peretii uneia dintre pivnite. Frodo se ncaiera chiar cu tnarul Sancho Proudfoot (nepotul batrnului Odo Proudfoot), care se apucase sa sape ntr-un a dintre camarile mai mari unde i se paruse ca auzise un ecou. Legenda aurului lui Bilbo strnise deopotriva curiozitatea si speranta; caci aurul legendar (obtinut pe cai misterioase, daca nu de-a dreptul dubioase) este, precum stie oricine, al celui care-l gaseste -daca respectivul nu este ntrerupt n cautarea sa. Dupa ce-l dovedi pe Sancho si-l dadu afara din casa, Frodo se pravali pe un scau n din hol. -E timpul sa nchidem pravalia, Merry, spuse el. ncuie usa si n-o mai deschide nimanui azi, nici chiar daca vin cu berbecele. Apoi se duse sa se nvioreze cu o ceasca de ceai sleit. Nici n-apuca sa se aseze bine, cnd auzi un ciocanit discret n usa de la intrare. Precis ca e Lobelia, si spuse el. S-a gndit la ceva cu adevarat josnic si s-a ntors sa mi-o arunce de la obraz. Sa astepte." si bau ceaiul mai departe. Ciocaniturile rasunara din nou, mai tare de data asta, dar Frodo nu se sinchisi nici acum. Brusc, scafrlia vrajitorului aparu n cadrul ferest rei. -Daca nu ma lasi sa intru, Frodo, am sa-ti bubui n aer usa drept n vagauna, pna-n partea cealalta a dealului, l ameninta el.

-Dragul meu Gandalf! Stai nitel! striga Frodo, repezindu-se afara din camera. In tra! Intra! spuse el, deschiznd usa. Am crezut ca e Lobelia. -Atunci te iert. Dar am vazut-o mai adineauri, mnnd un ponei nhamat la o brisca, se ducea spre Lnga Ape cu o fata ce-ar fi covasit si laptele din ugerul vacii. -Aproape ca m-a covasit pe mine. Zau ca mi-a venit sa-ncerc inelul lui Bilbo. mi venea sa ma fac nevazut. -Sa nu faci asta, l avertiza Gandalf, asezndu-se. Te rog sa ai grija cu inelul ala , Frodo. De fapt, asta e unul dintre motivele care m-au facut sa vin sa mai am o u ltima vorba cu tine. -Adica, despre ce? -Ce stii pna acum? -Doar ceea ce mi-a spus Bilbo. I-am auzit povestea: cum l-a gasit, cum l-a folos it; vorbesc de calatorie. -Care poveste, as vrea sa stiu. -Aaa, nu pe aceea pe care le-a spus-o gnomilor si a pus-o n carte, zise Frodo. Mi -a zis povestea adevarata la scurt timp dupa ce-am venit sa locuiesc aici. Mi-a zis cum l-ai batut la cap pna ti-a povestit-o, asa ca cel mai bine era s-o stiu si eu. Fara secrete nt re noi, Frodo, mi-a zis, dar nici nu vor fi duse mai departe. Inelul e al meu, oricum." -Interesant, medita Gandalf. Bun, si care-i parerea ta despre toate astea? -Daca te referi la faptul ca a inventat treaba aia cu cadoul", ei bine, mie mi sa parut povestea adevarata mult mai demna de crezut si n-am nteles de ce a fost nevoie s-o-ntoarca. Doar nu-i sta n fire sa faca asemenea lucruri, drept care mi s-a par ut cam ciudat. -Si mie. Dar ciudatenii se pot ivi la cei care au asemenea comori -daca le folos esc. Ia-l drept avertisment pentru tine ca trebuie sa fii atent foarte cu inelul. S-ar putea sa aiba si alte puteri n afara de aceea de-a te face sa dispari la comanda. -Nu nteleg, facu Frodo nedumerit. -Nici eu, marturisi vrajitorul. De-abia acum am nceput sa ma gndesc la inel, mai ales de aseara ncoace. Nu trebuie sa-ti faci griji. Dar, daca vrei sa-mi urmezi s fatul, foloseste-l ct mai rar, sau chiar deloc. Te implor, macar nu-l folosi n nici un ch ip care ar trezi banuiala sau i-ar face pe altii sa susoteasca. Repet: pastreaza-l bine si n taina.

-Tare esti misterios. De ce anume te temi? -Nu sunt sigur, deci asta e tot ce pot sa-ti spun. S-ar putea sa-ti spun mai mul te dupa ce ma ntorc. Acum plec: prin urmare, cu bine, deocamdata. Se ridica n picioare. -Acum?! striga Frodo. De ce, credeam ca ai sa stai cel putin o saptamna. Voiam sa -ti cer ajutorul. -Asa am vrut -dar a trebuit sa ma razgndesc. E posibil sa lipsesc o vreme mai ndelungata; dar ma voi ntoarce sa te vad ct de repede pot. Asteapta-ma si voi fi ai ci! Am sa ma strecor napoi. N-am sa mai vizitez prea des Comitatul la lumina zilei. Am descoperit ca am devenit destul de nedorit pe-aici. Am auzit ca aduc numai necaz uri si tulbur pacea. Sunt unii care ma acuza ca l-am dus cine stie unde pe Bilbo, chiar mai rau. Daca tii neaparat sa stii, se zice ca noi doi am pus la cale totul ca sa-i luam averea. -Unii! exclama Frodo. Adica te referi la Otho si Lobelia. Ce dezgustator! Le-as da Fundatura si tot restul daca l-as putea aduce pe Bilbo napoi si as putea pleca mpr euna cu el sa strabatem tara. Iubesc meleagurile astea. Dar, nu stiu cum, ncep sa regr et ca n-am plecat si eu. Tare as vrea sa stiu daca am sa-l mai vad vreodata. -Si eu. Si as dori sa mai stiu multe alte lucruri. Si-acum, cu bine. Ai grija de tine. Si asteapta-ma sa apar cnd te astepti mai putin. Cu bine! Frodo l conduse la usa. Gandalf i mai facu o data semn cu mna, dupa care porni la drum cu un pas surprinzator de iute; lui Frodo nsa i se paru ca batrnul vrajitor a rata neobisnuit de cocrjat, ca si cum ar fi dus n spate o grea povara. Seara se apropia tot mai

mult, nct silueta nvelita n manta pieri curnd n umbrele amurgului, iar Frodo nu-l mai vazu multa vreme. II Umbra trecutului Brfele nu s-au stins n noua zile, si nici n nouazeci si noua. A doua disparitie a domnului Bilbo Baggins a fost ntoarsa pe toate fetele n Hobbiton si de altfel pest e tot n Comitat, timp de un an si o zi, iar n amintirea tuturor a ramas mult mai mult dect att. Pentru hobbitii tineri, a devenit povestea de la gura sobei; ca, pna la urma, Neb unul Baggins care disparea cu tunet si fulger si aparea cu saci plini de bijuterii si aur sa devina un personaj legendar ndragit si sa continue sa traiasca mult dupa ce ntmplarile adevarate au fost uitate. n acelasi timp nsa parerea generala a celor din mprejurimi era ca Bilbo, care ntotdeauna fusese oarecum sarit de pe fix, nnebunise acum de tot si se topise n vazduh. De acolo negresit ca a cazut ntr-o balta sau ntr-un ru unde si-a gasit sfrsi tul tragic, dar cum nu se poate mai nimerit. Vina, ziceau cei mai multi, o purta Gan dalf. -Macar daca l-ar lasa vrajitorul ala afurisit n pace pe Frodo, sa se aseze si el la casa lui si sa-i vina mintea la cap, spuneau ei. Si, din cte se parea, vrajitorul l-a lasat pe Frodo singur, iar Frodo a-nceput sa se gospodareasca, dar semne ca i-ar fi venit mintea de hobbit la cap nu se vadeau. Ba dimpotriva, a ajuns sa-i mearga si lui buhul cum ca ar fi ceva ciudat cu el, asa cum fusese si cu Bilbo. A refuzat sa poarte doliu; iar anul urmator a dat o petrecere n cins tea celei de-a o suta douasprezecea zi de nastere a lui Bilbo, pe care el a botezat-o Ospa tul celor O Suta Doisprezece. Ceea ce s-a dovedit departe de adevar, caci au fost invitati d oar douazeci de oaspeti si s-au servit mai multe mese la care a nins cu mncare si a t urnat cu vin, cum spun hobbitii. Unii au fost de-a dreptul socati; cu toate acestea, Frodo a pastrat obiceiul de a da Petrecerea de Ziua de Nastere a lui Bilbo n fiecare an, pna cnd toti s-au obisnuit cu asta. El nu credea ca Bilbo era mort, explica Frodo. Si cnd l ntrebau Atunci unde este?", ridica din umeri. Traia de unul singur, asa cum facuse si Bilbo; dar avea multi prieteni buni, mai ales printre hobbitii mai tineri (majoritatea descendenti ai Batrnului Took) care, n co pilarie, tinusera mult la Bilbo si toata ziua-buna ziua erau la Fundatura. Folco Boffin s i Fredegar Bolger erau doi dintre acestia; dar cei mai apropiati dintre

ei i erau Peregrin Took (de obicei i se spunea Pippin) si Merry Brandybuck (pe numele adevarat Meriadoc, dar rareori si amintea careva de acest lucru) . Frodo haladuia prin tinut n compania lor; nsa cel mai adesea hoinarea de unul singur, si, spre mirarea celor cu scaun la ca p, era uneori vazut umblnd departe de casa, prin paduri si printre dealuri, la lumina st elelor. Merry si Pippin l banuiau ca-i vizita pe elfi n acele plimbari ale lui, dupa cum f acuse si Bilbo. O data cu trecerea anilor, lumea a prins sa bage de seama ca Frodo vadea aceleas i semne de buna pastrare": pe dinafara avea acelasi aspect de hobbit robust si plin de energie abia iesit din adolescenta. -Unii au tot norocul de pe lume, ziceau ei. Dar, abia cnd Frodo s-a apropiat de vrsta ceva mai matura a celor cincizeci de ani , a nceput acest lucru sa li se para celorlalti de-a dreptul ciudat. Ct despre Frodo, dupa zapaceala de la nceput, a descoperit ca era destul de placut sa-si fie propriul stapn si Domnul Baggins, nimeni altcineva, de la Fundatura. Cti va ani s-a simtit fericit si nu si-a facut prea mari griji n legatura cu viitorul sau. D ar n sinea lui, si fara sa-si dea pe de-a-ntregul seama, regretul ca nu plecase cu Bilbo l r odea tot mai mult. Se pomenea uneori, mai ales toamna, gndindu-se la pustietati si n vise i se strecurau imagini ciudate cu munti pe care nu-i vazuse niciodata. Poate ca am sa

traversez si eu ntr-o buna zi Rul", se trezea cugetnd. La care, cealalta jumatate a mintii lui raspundea de fiecare data: nca nu". Si-asa a trecut vremea, pna cnd, apropiindu-se de sfrsitul celor patruzeci de ani, s-a pomenit si n pragul celei de-a cincizecea aniversari: cincizeci era o cifra p e care o considera ntr-un fel semnificativa (sau de rau augur); oricum ar fi fost, la acea vrsta l apucase pe Bilbo dintr-o data gustul pentru aventura. Frodo ncepea sa se simta nelinistit; si vechile poteci pareau de-acum prea batute. Cerceta hartile si se n treba ce se gasea dincolo de marginile lor: mai toate hartile facute n Comitat aratau numai ntinderi albe dincolo de granitele tinutului. i placea din ce n ce mai mult sa hoinareasca tot mai departe pe cmpii si tot mai adesea de unul singur; iar Merry si ceilalti prieteni ai sai l urmareau cu ngrijorare. Adeseori era vazut umblnd si stnd de vorba cu calatori straini care ncepusera la acea vreme sa-si faca aparitia n Comit at. Se zvoneau tot felul de lucruri ciudate care se petreceau n lumea de afara; si cu m Gandalf nu se ntorsese pna la acea data si nici nu trimisese vreo veste de mai mul ti ani, Frodo strngea ct mai multe noutati cu putinta. Elfii, care intrau rareori n Comitat , erau acum zariti trecnd spre vest prin paduri la ceas de seara, ducndu-se fara sa se mai ntoarca; dar ei paraseau Pamntul de Mijloc si nu mai zaboveau cu gndul la griji le lui. Mai erau nsa si gnomi, care strabateau drumurile ntr-un numar neobisnuit de mare. Stravechiul Drum de la Soare-Rasare la Soare-Apune traversa Comitatul pna la capatul acestuia, nspre Limanurile Cenusii, iar gnomii l folosisera ntotdeauna cnd s e ndreptau spre minele din Muntii Albastri. Mai ales ei erau, pentru hobbiti, cei c are le aduceau vesti de pe meleaguri ndepartate -daca voiau sa afle cte ceva: de regula, gnomii dezvaluiau putine lucruri, iar hobbitii nu mai puneau alte ntrebari. Dar a cum Frodo ntlnea nu arareori gnomi straini din tari ndepartate, si unii dintre ei vorbe au n soapta despre Dusmanul din Tinutul Mordor. Numele acesta l stiau hobbitii doar din legendele trecutului ntunecat, zacnd n adncile cotloane ale memoriei precum o umbra; dar era de rau augur si nastea neli nisti. Ai fi zis ca puterea cea rea din Codrul ntunecimii fusese alungata de Sfatul Alb, doar ca sa apara cu si mai mare forta n vechile fortarete din Mordor. Turnul ntunecat fuse se reconstruit, asa se zvonea. De acolo, puterea se ntindea n lung si-n lat, si departe nspre soare-rasare si miazazi erau razboaie si stapnea o teama tot mai mare. Orcii se nmulteau din nou n munti. Capcaunii cei rai iesisera din cotloane,

dar nicidecum cu mintile ncetosate, ci vicleni si narmati cu arme nspaimntatoare. Si se zvonea n soapt a ca ar fi existat creaturi si mai cumplite dect acestea, dar fara de nume. Putine dintre toate acestea, bunnteles, ajungeau la urechile hobbitilor de rnd. Da r chiar si cei mai surzi si mai nchisi-n-casa ncepusera sa prinda din zbor tot felul de povesti stranii; iar celor ai caror treburi i duceau spre hotare le era dat sa va da lucruri ciudate. Vorbele ce se spuneau ntr-o seara de primavara, n anul n care Frodo mplinea cincizeci, la Dragonul verde din Lnga Ape, dovedeau ca pna si n miezul tihnit al Comitatului ajunsesera zvonurile, desi multi hobbiti nca rdeau de ele. Sam Gamgee sedea ntr-un colt lnga foc, iar n fata lui statea Ted Roscovanul, fiul morarului; si mai erau de fata tot felul de alti hobbiti simpli, care ascultau l a ce vorbeau ei. -Tare ciudate lucruri se mai aud n ziua de azi, zau asa, spuse Sam. -De auzit, auzi daca stai si-asculti, zise Ted. Dar povesti la gura sobei si bas me de-adormit copiii aud si-acasa daca vor. -Nu ma-ndoiesc c-auzi, i-o-ntoarse Sam, si-as cuteza sa spun ca-i mai mult adeva r n unele dintre ele dect ti poti nchipui. Cine-a inventat povestile, daca-i pe-asa? Sa luam, bunaoara, povestile cu dragon i de-acum. -Ba, multam. Am auzit vorbindu-se despre ei cnd eram copil si n-avem pricini sa credem n ele taman acuma. n Lnga Ape e-un singur Dragon, si ala-i verde.

La aceste vorbe ale lui Ted, toti izbucnira n rs. -Fie cum spui tu, ncuviinta Sam, rznd mpreuna cu ceilalti. Dar ce zici de oamenii-copaci, uriasii aia, sau cum vrei sa le spui; umbla vorba c-a fost vazut unu' mai mare dect un copac, dincolo de Prloagele de la Miazanoapte, si nu cu foarte mult t imp n urma. -Cine l-a vazut? -Varu-meu Hal, spre pilda. Lucreaza la domnu' Boffin, la Peste Deal si se duce l a vnatoare n Meleagul de Miazanoapte. El a vazut unu'. -Poate numai zice asa. Hal al tau ntotdeauna zice ca vede lucruri; si te pomenest i ca vede lucruri care nici nu-s. -Dar asta cica era tot pe-att de mare ct un ulm si umbla... umbla cu un pas ct sapte de-ai nostri. -Pun capu' ca nici de-un deget nu-nainta. Ce-a vazut el chiar a fost un ulm, vre i, nu vrei. -Dar asta umbla, asculta-ma pe mine; unde mai pui ca nu-i urma de ulm la Prloagele de la Miazanoapte. -Atunci nici c-a vazut Hal vreunu', hotar Ted. Se auzira cteva hohote si batai din palme: ascultatorii mai c-ar fi zis ca Ted ie sise nvingator. -Sa zicem, nu se dadu Sam batut, dar nu poti sa nu recunosti ca sunt si altii pe lnga Halfast al nostru care au vazut semintii ciudate strabatnd Comitatul -strabatndu-l dintr-un cap n celalalt, ia seama; si nca mai multe sunt ntoarse din drum la hotare . Vamesii nostri n-au avut nicicnd atta treaba ca acum. Si-am mai auzit spunndu-se ca elfii o iau nspre soare-apune. Ei spun ca se duc spre porturi, departe, dincolo d e Turnurile Albe. Sam si flutura mna ntr-un gest nedeslusit: nici el si nici altcineva dintre ei nu s tia ct de lung era drumul pna la Mare, trecnd de vechile turnuri si dincolo de hotarele dinspre nord ale Comitatului. Dar povestile de demult ziceau ca acolo, departe, se aflau Limanurile Cenusii, de unde, din cnd n cnd, plecau corabiile elfilor spre a nu se m ai ntoarce nicicnd. -Se duc departe, departe pe Mare, se duc nspre soare-apune si ne parasesc, continua Sam, pe jumatate incantnd cuvintele, clatinndu-si trist si solemn capul.

Dar Ted izbucni n rs. -Pai, nu-i nimic nou n asta, daca te ncrezi n basmele alea vechi. Si nu vad ce trea ba ai tu sau am eu. Sa se duca! Da' ma pun chezas ca nu i-ai vazut cu ochii tai facn d-o; si nici altcineva din Comitat. -Apoi, stiu si eu, cazu Sam pe gnduri. Era ncredintat ca, odata, vazuse un elf n padure si tragea nadejdea sa mai vada un ul ntr-o buna zi. Dintre toate legendele pe care le auzise n anii copilariei lui, cel mai mult l tulburasera asemenea frnturi de basme si povesti pe jumatate tinute minte despre elfi, din cele pe care le stiau hobbitii. -Sunt unii, chiar si prin partile noastre, de-i stiu pe cei din Semintia Balaie si primesc vesti despre ei, spuse el. Cum e domnu' Baggins, pentru care lucrez acum . Mi-a zis ca elfii pleaca pe Mare, si el cunoaste una-alta despre ei. Si Batrnu' Bilbo stia si mai multe: la cte povesti n-am stat cu el cnd eram pustan. -Ohoho, amndoi sunt sariti, pufni Ted. Cel putin Batrnu' Bilbo era sarit bine de t ot, iar Frodo e si el pe-aproape. Daca de la de-alde astia ti culegi mata vestile, nai s-auzi dect baliverne. Ei, prieteni, ma duc acasa. Sanatate tuturor! si goli cana si iesi trntind usa. Sam ramase tacut. Avea destule la care sa se gndeasca. nti si-nti, erau multe de facut n gradina Fundaturii; a doua zi o sa trudeasca nu gluma, daca se limpezea v remea. Iarba crestea repede. Dar mai erau si alte gnduri care staruiau n mintea lui, n afa ra de

gradina. ntr-un trziu ofta, se ridica si parasi crsma. Era la nceputul lui aprilie, iar cerul se limpezea dupa ce turnase cu galeata. Soarele coborse spre asfintit si nserarea racoroasa si tacuta se stingea tot mai mult n noa pte. Se ndrepta spre casa trecnd prin Hobbiton si urcnd Magura pe sub bolta presarata cu primele stele, fluiernd ncetisor si lasndu-se napadit de gnduri. Cam la acest timp reaparu si Gandalf dupa lunga lui absenta. Plecat n seara Petrecerii, disparuse timp de trei ani. Apoi i-a facut o vizita scurta lui Frodo si, dupa ce l-a privit o vreme cu multa atentie, a disparut din nou. Un an sau doi dupa aceea re venise destul de des, aparnd pe neasteptate dupa lasarea serii si plecnd fara un cuvnt nainte sa rasara soarele. Nu spunea nimic despre ce treburi l aduceau sau ce drumu ri batuse, parea interesat mai mult sa afle despre cum statea Frodo cu sanatatea si ce ispravi mai facuse. Apoi, dintr-o data, vizitele lui au ncetat. Trecusera mai bine de noua ani de cnd Frodo nu-l mai vazuse si nu mai primise nici o veste de la el, nct ncepuse sa cread a ca vrajitorul nu se va mai ntoarce vreodata si nu-l mai interesau hobbitii. Dar n sea ra cu pricina, n timp ce Sam venea spre casa si amurgul palea, la fereastra camerei de lucru se auzi ciocanitul att de familiar odata. Frodo si primi prietenul cu surprindere si mare ncntare. Se privira ndelung. -Toate bune, da? ntreba Gandalf. Arati la fel ca ntotdeauna, Frodo. -Si tu, raspunse Frodo, dar n sinea lui si spuse ca Gandalf arata mai batrn si mai ros de griji. ncepu sa-l descoase despre ce mai era nou la el si n lumea larga si curnd se adncira amndoi n vorbe, stnd treji mult n noapte. A doua zi dimineata, ptul ferestrei deschise a ra cald si vntul batea dinspre a pe pajisti si n vrful dupa o gustare servita trziu, vrajitorul sedea cu Frodo n dre camerei de lucru. Un foc darnic ardea n vatra, dar soarele e sud. Totul arata proaspat si verdele crud al primaverii scntei crengilor raschirate ca niste degete ale copacilor.

Gandalf se gndea la o alta primavara, n urma cu optzeci de ani, cnd Bilbo si luase talpasita de la Fundatura fara macar o batista la el. Parul lui era poate mai al b dect i fusese atunci, fata mai brazdata de griji si ntelepciune; nsa ochii erau la fel de stralucitori, iar de fumat, fuma si scotea rotocoale de fum cu aceeasi strasnici e si placere. Acum fuma n tacere, caci Frodo statea nemiscat, adncit n gnduri. Chiar si n lumina diminetii, resimtea umbra ntunecoasa a vestilor pe care le adusese Gandalf

. ntr-un trziu, rupse tacerea. -Seara trecuta, Gandalf, ai nceput sa-mi spui lucruri ciudate despre inelul meu. Apoi te-ai oprit, zicnd ca e mai bine ca asemenea treburi sa fie lasate pentru lumina zilei. Nu crezi ca ai putea sa ispravesti acum? Spui ca inelul e primejdios, mult mai prim ejdios dect mi pot nchipui. n ce fel? -n multe feluri, raspunse vrajitorul. Este mult mai puternic dect am ndraznit vreodata sa gndesc la nceput, att de puternic nct, pna la urma, ar nfrnge pe de-a-ntregul orice fiinta muritoare n posesia careia s-ar afla. Ar ajunge sa o posede. n Eregion, continua el, acum multa vreme au fost facute multe inele elfice, inele magice, cum li se spune, si erau, de buna seama, de multe feluri: unele cu mai m ulta putere, altele cu mai putina. Inelele mai slabe erau doar ncercari, pna cnd mestesu gul a-nceput sa se desavrseasca, iar pentru fierarii elfi devenise o joaca sa le mest esugeasca -totusi, dupa cte stiu, primejdioase pentru muritori. Dar Inelele Mari, Inelele P uterii, erau o adevarata amenintare. Un muritor, Frodo, care tine asupra sa unul dintre Inelele Mari nu moare, dar ni ci nu creste si nici nu i se lungeste viata, ci continua sa traiasca pna cnd, ntr-un sfrsit, fiecare clipa nseamna epuizare. Si daca foloseste prea adesea Inelul pentru a se face nevazut, dispare el nsusi: la urma devine pentru totdeauna nevazut, umblnd n amurg sub ochiul puterii ntunecate ce stapneste Inelele. Dar, mai devreme sau mai trziu

mai trziu, daca este puternic sau are gnduri curate, dar nici forta lui si nici bu na intentie nu tin o vesnicie -mai devreme sau mai trziu Puterea ntunecimii l va devor a. -Ce cumplit! exclama Frodo. Urma o alta tacere lunga. Din gradina se auzea zgomotul facut de Sam Gamgee, car e tundea iarba. -De cnd stii aceste lucruri? ntreba Frodo dupa o vreme. Si ct stia Bilbo din toate astea? -Bilbo nu stia mai multe dect ti-a spus tie, n-am nici o ndoiala. Cu siguranta ca nu ti-ar fi lasat mostenire ceva ce ar fi fost primejdios, chiar daca i-am promis c a ma voi ngriji de tine. El gasea ca inelul era foarte frumos si foarte folositor la nevoi e; si daca era ceva n neregula sau ciudat, ei bine, era el nsusi. mi zicea ca i crestea n minte" si mereu si facea griji din pricina asta; nu banuia ca de vina era inelul. Dar si-a dat seama ca obiectul nu trebuia scapat din ochi nici o clipa; nu parea ntotdeauna de aceeasi marime sau aceeasi greutate; se micsora sau se largea ntr-un mod ciudat si te pom eneai ca din senin ti aluneca de pe degetul pe care pna atunci statuse ca lipit. -Da, mi-a zis ceva despre asta n ultima lui scrisoare, astfel ca l-am tinut mereu prins de lant. -ntelept lucru. Ct despre viata lui lunga, Bilbo n-a facut niciodata vreo legatura ntre ea si inel. A gndit ca meritul era doar al lui si era foarte mndru. Desi ncepus e sa fie cam nelinistit si stnjenit. Subtire si ntins, acestea i-au fost vorbele. Semn ca inelul ncepea sa puna stapnire pe el. -De unde stii toate astea? ntreba Frodo nca o data. -De unde stiu? Stiu multe din cele pe care le stiu numai nteleptii, Frodo. Dar da ca ma ntrebi de cnd stiu despre acest inel", ei bine, nca nu stiu, as putea sa zic. Mai am de facut o ncercare. Dar nu ma mai ndoiesc de intuitia mea. Cnd am avut prima banuiala? cugeta el, rascolindu-si amintirile. Stai sa vad -a fost n anul n care Sfatul Alb a alungat Puterea ntunecimii din Codrul ntunecat, chiar nainte de Batalia celor Cinci Armate, atunci a gasit Bilbo inelul. Mi-am simtit i nima cuprinsa ca de o umbra, desi n-am stiut atunci ce anume mi trezea spaima. M-am ntrebat adesea cum de-a dat Gollum peste un Inel Mare, caci asta era limpede -cel putin, asta a fost limpede de la bun nceput. Apoi am auzit povestea ciudata cu Bi

lbo, despre cum l-a cstigat", si nu mi-a venit sa cred. Cnd, n sfrsit, am scos adevarul de la el, am vazut imediat ca se straduia sa-si pastreze dincolo de orice ndoiala drept ul asupra inelului. Aproape asa cum facuse si Gollum cu darul de ziua lui". Minciunile se asemanau prea mult, nct n-aveau cum sa ma linisteasca. Era limpede ca inelul avea o putere nesanatoasa, ce ncepuse sa se faca simtita asupra posesorului sau nca din p rima clipa. Acela a fost primul avertisment pe care l-am primit ca ceva nu era n regul a. I-am spus adeseori lui Bilbo ca asemenea inele mai bine ramneau nefolosite; dar nu-i p lacea ca-i spuneam, si nu dupa multa vreme a-nceput sa se-nfurie. Mai mult de att nu puteam face. Nu puteam sa i-l iau fara sa pricinuiesc un rau si mai mare; si, or icum, nu aveam dreptul sa fac asa ceva. Nu-mi ramnea dect sa-l urmaresc si sa astept. Sa zi cem ca m-as fi sfatuit cu Saruman cel Alb, dar ceva ma retinea de fiece data. -Despre cine vorbesti? facu nedumerit Frodo. N-am auzit niciodata de el pna acum. -Poate ca nu. Nu-si bate capul cu hobbitii, sau cel putin nu si-l batea. Cu toat e acestea, are un cuvnt greu printre ntelepti. Este capetenia ordinului meu si mai-m arele Sfatului. Cunoasterea lui este adnca, dar pe masura de mare e si mndria lui, si nu -i place sa-si bage altcineva nasul. Tot ce priveste inelele elfice, mari si mici, e tarmul lui. Le-a cercetat ndelung, cautnd sa afle tainele pierdute ale fauririi lor, dar, cnd s -a vorbit despre Inele n Sfat, tot ceea ce s-a ndurat sa ne dezvaluie despre ceea ce stia legat de ele n-a facut dect sa-mi domoleasca temerile. ndoiala mea a cazut n adormi re somnul nsa nu i-a fost prea linistit. Caci eu staruiam sa urmaresc si sa astept. Si toate pareau n regula cu Bilbo. Iar anii au trecut. Da, au trecut si-ai fi zis ca nu-l

atingeau. Nu dadea nici un semn ca ar fi mbatrnit. Si iar m-a nvaluit umbra. Dar mi-am zis: La urma urmei, din partea mamei se trage dintr-o familie cu viata lung a. Mai are timp. Asteapta!" Si am asteptat. Pna n noaptea cnd a parasit aceasta casa. A spus si a facut atunci niste lucruri care m-au umplut de o teama pe care nici o vorba de-a lui Saruman n-ar putea-o alunga. n sfrsit, stiam dincolo de orice ndoiala ca era n stapnirea a ceva ntunecat si ucigator. Si de atunci mi-am petrecut aproape ntreaga vreme ncercnd sa aflu adevarul. -Dar raul nu e de nenlaturat, nu-i asa? ntreba Frodo nelinistit. O sa se faca bine cu timpul, da? Adica o sa se poata odihni n tihna? -Atunci pe loc s-a si simtit mai bine, raspunse Gandalf. Dar pe lumea asta exist a doar o singura Putere care stie totul despre Inele si nruririle lor; si, din cte stiu, n u-i nici o Putere pe lume care sa stie totul despre hobbiti. ntre ntelepti, sunt singurul car e s-a dovedit dornic sa cunoasca traditiile si istoria hobbitilor; o ramura nebuloasa a cunoasterii, dar plina de surprize. Moi ca untul pot fi ei uneori, iar alteori l a fel de nenfrnt precum radacinile unui arbore batrn. Si se prea poate, gasesc eu, ca cineva sa se mpotriveasca Inelelor o vreme mult mai ndelungata dect si-ar nchipui nteleptii. Nu cred ca trebuie sa-ti faci griji din pricina lui Bilbo. Nendoios, continua vrajitorul, el a avut Inelul asupra sa multi ani la rnd si l-a folosit, prin urmare s-ar putea sa treaca ceva timp pna va scapa de sub puterea lui -si ab ia atunci o sa poata sa-l vada din nou fara sa aiba de ce se teme, spre pilda. De t rait, nsa, va trai fericit nca multa vreme: cum a trait si pna s-a despartit de el. Caci, n ce le din urma, s-a despartit de el prin propria vointa: un lucru important. Nu, nu mi-am mai facut gnduri din pricina lui Bilbo din momentul n care a ndepartat inelul de la sine. Pen tru tine ma simt acum raspunzator. De cnd a plecat Bilbo, am fost foarte ngrijorat din pricina ta si a acestor hobbit i ncntatori, caraghiosi, neajutorati. Ar fi o cumplita lovitura pentru ntreaga lume d aca Puterea ntunecimii ar pune stapnire peste Comitat; daca toti Bolgerii, Hornbloweri i, Boffinii, Bracegirdlerii astia veseli, prostuti, de treaba si tot restul, ca sa nu mai vorbesc de Bagginsii aia ridicoli, ar cadea n sclavie. Frodo se scutura nfiorat. -Dar de ce sa se ntmple asa ceva? Si de ce-ar dori Puterea asemenea sclavi? -Ca sa-ti spun adevarul, raspunse Gandalf, cred ca pna acum -pna acum, baga de

seama -nu i-a pasat ctusi de putin de existenta hobbitilor. Si pentru asta ar trebui sa fiti recunoscatori. Dar de-acum s-a sfrsit cu traiul vostru lipsit de griji. Nu a re nevoie de voi -are multi alti servitori folositori -dar n-are sa va ierte nca o data. Si ho bbitii ca sclavi nenorociti or sa ncnte Puterea mai mult dect daca sunt liberi si fericiti. Exista c eva ce se numeste rautate si razbunare! -Razbunare? facu Frodo. Razbunare pentru ce? nca nu nteleg ce are a face toata povestea asta cu Bilbo si cu mine si inelul nostru. -Totul, raspunse Gandalf. nca nu cunosti ntreg pericolul; dar ai sa-l cunosti. Nic i eu n-am fost sigur de el cnd am fost ultima oara aici; acum nsa a sosit clipa sa vorb esc. Da-mi putin inelul. Frodo l scoase din buzunarul pantalonilor sai bufanti; era prins de un lant fixat de curea. l desfacu din lant si i-l ntinse ncet vrajitorului. Dintr-o data parea sa atr ne foarte greu, ai fi zis ca, ntr-un fel, ori inelul, ori Frodo nsusi nu dorea ca vra jitorul sa-l atinga. Gandalf l ridica. Arata de parca era facut din aur curat si masiv. -Vezi vreun semn pe el? ntreba Gandalf. -Nu, raspunse Frodo. Nu e nici unul. E un inel simplu, unde mai pui ca n-am zari t vreun semn de zgrietura sau ca ar fi fost purtat. -Ei bine, atunci, priveste. Spre uluiala si disperarea lui Frodo, vrajitorul l azvrli dintr-o data ntr-un colt al

palalaiei din vatra. Frodo scoase un tipat si cauta clestele; dar Gandalf l opri cu un gest. -Asteapta! spuse el pe un ton autoritar, sagetndu-l pe Frodo pe sub sprncenele zburlite. Inelul nu parea sa se modifice n nici un fel. Dupa o vreme, Gandalf se ridica, nch ise obloanele la ferestre si trase perdelele, ncaperea se cufunda n ntuneric si liniste , desi clantanitul foarfecelor lui Sam, care ntre timp se apropiase de ferestre, nca putea fi auzit din gradina. Pret de cteva clipe, vrajitorul ramase cu privirile atintite l a foc; apoi se apleca si, cu clestele, trase inelul spre marginea vetrei si imediat l ridica de jos. Lui Frodo i se taie rasuflarea. -E rece, spuse Gandalf. Ia-l! Frodo l primi n palma tremurnda: inelul devenise mai gros si mai greu dect oricnd nainte. -Ridica-l, l ndemna Gandalf. Si uita-te la el cu atentie. Facu dupa cum i se spuse si abia acum zari niste linii subtiri, mai subtiri dect cele mai subtiri atingeri de penel, strabatnd inelul pe din afara si pe dinauntru: linii de foc ce aratau ca si cum a r fi format literele unui scris curgator. Stralucirea lor ardea privirile, si totusi pareau sa vina de departe, ca dintr-o mare adncime. -Nu pot citi literele de foc, spuse Frodo cu o voce tremurata. -Tu nu, eu nsa, da. Literele sunt elfice, dintr-un alfabet stravechi, dar limba e ste aceea vorbita n Mordor, pe care nu am s-o rostesc aici. Dar n limba obisnuita suna cam asa: Si pe toate sa le-adune un inel, si altul nime, Sa le ferece pe toate, astfel sa le stapneasca. Doar doua versuri dintr-un poem cunoscut de mult n folclorul elfilor: Trei inele pentru stapnii elfi cei de sub soare, Sapte pentru ei, piticii de vita din sali de stnca, Noua, Oamenilor care stiu ca-n lumea lor se moare, Unul pentru el, Seniorul ntunecimii-n noaptea lui adnca , Unde-s Umbrele n Tinutul Mordor, ca sa le gaseasca

Si pe toate sa le-adune un inel, si altul nime, Sa le ferece pe toate, astfel sa le stapneasca, Unde-s Umbrele, n Tinutul Mordor, n ntunecime. Se opri cteva clipe, apoi continua rar, cu o voce adnca: -Acesta este Inelul Suprem, acel Unu care sa domneasca peste toate celelalte. Ac esta este acel Unu pe care l-a pierdut acum multe veacuri, spre marea slabire a puter ii sale. Mult mai jinduieste dupa el -dar nu trebuie sa-l capete. Frodo ramase tacut si nemiscat. Parea ca teama si ntindea o mna uriasa, precum un nor nnegurat ridicndu-se dinspre soare-rasare si atrnnd deasupra lui pentru a-l nghiti. -Inelul asta, bigui el. Cum, cum naiba a ajuns la mine? -Ooo! exclama Gandalf. E o poveste foarte lunga. nceputurile sale se afla undeva n Anii Negri pe care doar cei ce cunosc legendele si-i mai amintesc. Daca ar fi sa -ti spun toata povestea, ar trece primavara, ar veni iarna si pe noi tot aici ne-ar prind e. Dar noaptea trecuta ti povesteam de Sauron cel Mare, Seniorul ntunecimii. Zvonuril e pe care le-ai auzit sunt adevarate. Asa e, a aparut din nou, parasindu-si refugi ul din Codrul ntunecimii si ntorcndu-se la bastionul lui din Turnul ntunecat din Mordor. De numele acesta chiar si voi hobbitii veti fi auzit, ca de o umbra la marginea batrnelor povesti. ntotdeauna dupa o nfrngere si un moment de acalmie, Umbra capata o alta

forma si creste din nou. -As vrea sa nu se fi ntmplat asta n vremea mea, murmura Frodo. -Si eu, marturisi Gandalf, si la fel doresc toti cei ce traiesc acum asemenea vr emuri. Dar nu sta n puterea lor sa hotarasca asa ceva. Tot ce putem hotar este ce sa face m cu timpul ce ne este dat. Si de pe-acum, Frodo, vremea noastra a-nceput sa se uite n darat. Dusmanul devine iute foarte puternic. Planurile lui sunt departe de a fi desavrsi te, eu asa cred, dar sunt pe cale sa se desavrseasca. Vom fi pusi la mare ncercare. Am fi pusi la mare ncercare chiar daca n-ar fi vorba de acest noroc att de plin de amenintare . Dusmanului i lipseste un singur lucru care sa-i dea forta si stiinta sa nfrnga oric e mpotrivire, sa nvinga si ultima reduta si sa acopere toate meleagurile cu o a doua ntunecime. i lipseste acest inel, Unul. Pe Trei, cele mai nepatate dintre ele, stapnii elfi le-au ascuns de el, mna lui nu le-a atins si nu le-a mnjit vreodata. Sapte erau n stapnirea regilor gnomi, dar trei din tre acestea el le-a luat napoi, iar pe celelalte le-au devorat dragonii. Pe noua le-a dat oamenilor muritori, mndri si mareti, si astfel i-a atras n mreje. Mult a trecut de cnd au cazut sub stapnirea acelui Unu, devenind Duhuri ale Inelului, umbre sub Umbra lui mare, cei mai cumpliti servitori ai lui. Mult a trecut de-atunci. Si multi ani s -au scurs de cnd cele Noua au trecut hotarele spre meleaguri straine. Dar, cine Stie? Acum ca Umbra creste din nou, si inelele astea s-ar putea ntoarce. Dar, fie! Nu vom vorbi despr e astfel de lucruri nici macar n dimineata acestui tinut, Comitatul. Caci lucrurile astfel stau: pe cele Noua le-a adunat pentru sine; ca si pe cele Sapte, de n-or fi fost distruse. Trei sunt nca ascunse. Dar ele nu-i mai pricinuiesc griji. Doar de Unul acesta are trebuinta; caci el cu minile lui a facut Inelul, al lui este, si mare parte din puterea lui de odinioara a lasat-o sa treaca n el, pentru a le putea stapni pe toate celelalte. Daca va deveni din nou al lui, atunci nca o data le va putea porunci, oriunde se vor afla, chiar si celor Trei, si tot ce s-a aflat sub tortura lor iarasi va fi torturat, iar el va fi mai puternic dect oricnd. Si iata, Frodo, care este norocul att de plin de amenintare. Seniorul si nchipuia c a acest Unu a pierit; ca elfii l-au distrus, asa cum ar fi trebuit s-o faca. Dar a cum stie ca nu

a pierit, ca a fost gasit. Si-l cauta, l cauta si toate gndurile sale asupra lui s unt ndreptate. E marea lui speranta si marea noastra teama. -De ce, de ce n-a fost distrus? striga Frodo. Si cum de-a izbutit Dusmanul sa-l piarda, daca era att de puternic si pentru el att de nepretuit? Strnse Inelul n pumn, ca si cum n aceeasi clipa vazuse degete negre ntinzndu-se spre a-l apuca. -I-a fost luat, explica Gandalf. Forta elfilor de-a i se mpotrivi era mult mai ma re n vremurile de demult; si nu toti oamenii se nstrainasera de ei. Oamenii din Apusim e au venit n ajutorul lor. E un capitol din istoria straveche pe care am face bine sa ne-o reamintim; caci tristete era si n acea vreme, si ntunericul devenea tot mai gros, dar si vitejia era mai mare precum si faptele marete, si nu cu totul n zadar. Va veni po ate o zi cnd am sa-ti spun toata povestea, sau o vei auzi spusa pe de-a-ntregul de cineva care o stie cel mai bine. Deocamdata, pentru ca ceea ce ai nevoie sa stii este cum a ajuns acest obiect la tine, si att ti va ajunge, nu-ti voi spune dect ca Gil-galad, regele elfilor, si Elendil din Apusime au fost cei ce l-au nfrnt pe Sauron, desi ei nsisi au pierit n timpul luptei . Iar fiul lui Isildur, Elendil, i-a taiat lui Sauron Inelul de pe deget si l-a luat p entru sine. Apoi Sauron a fost nfrnt si duhul lui a fugit si s-a ascuns ani lungi, pna cnd umbra lui a capatat din nou forma n Codrul ntunecimii. Dar Inelul s-a pierdut. A cazut n Rul cel Mare, Anduin, si a disparut. Caci Isildu r marsaluia spre miazanoapte de-a lungul malurilor de rasarit ale Rului si n apropie rea Cmpiilor Vesele a fost ajuns din urma de orcii din Munti si aproape tot poporul s au a fost ucis. El a sarit n apa, dar Inelul i-a alunecat de pe deget n timp ce nota, si atunci

orcii l-au vazut si l-au omort tragnd n el cu sageti. Gandalf tacu pentru cteva clipe. -Si acolo, continua el, n vltorile ntunecate dintre Cmpiile Vesele, Inelul a disparu t dintre cele stiute si din poveste; si chiar si asa, mare parte din istoria lui e ste cunoscuta doar de putini, iar Sfatul nteleptilor n-a izbutit sa afle mai multe. Dar n sfrsit pot sa duc eu mai departe povestea, asa cred. -Mult dupa aceea, povesti el, dar nca tare departe n urma, lnga malurile Rului cel Mare, la marginea Tarii Pustietatii, traia un neam cu mini pricepute si iute-de-p icior. Dupa socoteala mea, se trageau din neamul hobbitilor, nruditi cu parintii parinti lor clanului Stoor, caci iubeau Rul si adeseori notau n el sau si faceau barcute din tre stie. n neamul acesta se afla o familie de vaza, numeroasa si mai bogata dect multe, si era condusa de o bunica a lor, aspra si stiutoare a istoriilor stravechi, cele pe ca re le avea neamul lor. Cel mai iscoditor si mai dornic de a sti din aceasta familie se nume a Smeagol. l pasionau radacinile si tot ce se afla abia la nceput; se scufunda n vltor ile adnci; scormonea la radacinile copacilor si ale plantelor ce cresteau; si sfredele a tuneluri n colnicele nverzite; si curnd nu si-a mai ridicat privirile spre culmile dealurilor sau spre frunzele copacilor, sau la florile ce se deschideau n aer; ca pul si ochii lui erau ndreptati n jos. Avea un prieten, pe nume Deagol, de-aceeasi fire cu el, cu ochi mai ageri, dar n u la fel de iute si de vnjos. Odata au luat o barca si au cobort pe ru n jos, spre Cmpiile Vesele, unde cresteau, ct vedeai cu ochii, irisi si trestii nflorite. Acolo a cobo rt Smeagol si-a pornit la scormonit de-a lungul malurilor, dar Deagol a ramas n barca sa pes cuiasca. Dintr-o data, un peste mare s-a prins n crligul lui si, nainte sa se dumireasca ce se ntmpla, pestele l-a tras din barca pna-n adnc, pe fundul apei. Abia atunci a lasat undita din mna, caci i s-a nazarit ca vede ceva lucind n ml; si, tinndu-si rasuflare a, a-ntins mna. S-a naltat apoi stropind si mproscnd, cu radacini prinse-n par si-un pumn plin de noroi; si a notat spre mal. Dar, ce sa vezi? Cnd a spalat noroiul, acolo, n mna lui, zacea un minunat inel de aur; lucea si scnteia n soare, nct inima lui Deagol a tresa rit de bucurie. Dar Smeagol l urmarea de dupa un copac si, n timp ce Deagol sorbea din priviri inelul, Smeagol s-a apropiat furisat din spate. -Da-l ncoa, Deagol, dragule, a spus Smeagol peste umarul prietenului sau.

-De ce? a-ntrebat acesta. -Pentru ca e ziua mea de nastere, dragule, si mi-l doresc. -Putin mi pasa. Abia ti-am facut un cadou, mai mult dect ma lasau buzunarele. Eu l-am gasit si am de gnd sa-l pastrez. -Oho, nu mai spune, dragule, a pufnit Smeagol si l-a prins pe Deagol de gt si l-a sugrumat, caci aurul arata minunat de stralucitor si de frumos. Apoi si-a strecu rat inelul pe deget. Nimeni n-a aflat vreodata ce s-a ntmplat cu Deagol; fusese ucis departe de casa, i ar cadavrul ascuns dupa aceea cu mare grija. Dar Smeagol s-a ntors singur; si a desc operit ca familia lui nu-l putea vedea atunci cnd purta inelul. Era foarte ncntat de descoperirea lui, drept care a ascuns inelul; l folosea ca sa afle taine, iar ceea ce afla punea n slujba viclesugurilor si a blestematiilor sale. Agerimea vazului si ascut imea auzului au nceput sa fie folosite pentru tot ce pricinuia suferinta. Inelul i daduse putere pe masura faimei lui. Nu e de mirare, prin urmare, ca n curnd neamurile sale nu l-au mai avut la inima si-l ocoleau (atunci cnd puteau sa-l vada). Ei l loveau, el i musca de picioare. S-a apucat de furtisaguri si umbla bombanind de unul singur s i glgind n fundul gtlejului. Si asa i-au dat numele de Gollum, l-au blestemat si i-au spus sa dispara undeva departe; iar bunica lui, dorind liniste, l-a alungat din familie si l-a dat afara din vizuina. El a pornit pe drumuri singur-singurel, plngnd putin din pricina vitregiei vietii, a

luat-o n sus pe Ru, pna cnd a ajuns la un izvor care tsnea din munti, si a apucat-o de-a lungul lui. Cu degete nevazute prindea pesti n vltorile adnci si i devora cruzi . ntr-o zi, fiind tare mare fierbinteala, pe cnd se apleca deasupra unei vltori, a si mtit o arsura la ceafa si o lumina orbitoare din apa i-a ranit ochii umezi. S-a minun at de aceasta, caci aproape ca uitase de Soarele de pe cer. Apoi, pentru ultima oara, si-a ridicat privirile si a amenintat astrul cu pumnul. Dar cnd si-a plecat ochii, a vazut departe n zare tancurile Muntilor Cetosi, de un de cobora priasul. Si dintr-o data si-a zis n sinea lui: Ar putea fi racoare si umbros sub muntii aceia, acolo soarele nu m-ar mai putea zari. Radacinile muntilor alora tr ebuie ca sunt cu adevarat radacini; negresit ca acolo sunt ngropate mari taine, ce n-au fo st descoperite nicicnd de la nceputul nceputurilor". Astfel ca noaptea a pornit-o spre platourile nalte, unde a gasit o grota mica din care tsnea izvorul ntunecat; si ca un vierme si-a sfredelit drum nspre inima muntilor si a disparut dintre toate cele stiute. Inelul a intrat n umbrele negre laolalta cu el , si nici chiar facatorul lui, atunci cnd puterea lui a prins din nou a creste, n-a putut a fla nimic despre el. -Gollum! a strigat Frodo. Gollum? Adica vrei sa spui ca acesta este unul si acel asi cu creatura Gollum pe care a ntlnit-o Bilbo? Ce scrbosenie! -Gasesc ca este o poveste trista, si dadu cu parerea vrajitorul, si s-ar fi putut prea bine ntmpla altora, chiar si unor hobbiti pe care i-am cunoscut. -Nu pot sa cred ca Gollum a fost cumva nrudit cu hobbitii, orict de pe departe, spuse Frodo cu naduf. Ce gnd nfiorator! -Si totusi, acesta-i adevarul, raspunse Gandalf. Despre originile lor, cel putin, stiu mai multe dect hobbitii nsisi. Si chiar povestea lui Bilbo ne duce cu gndul la nrudire... n strafundurile mintilor si amintirilor lor erau multe lucruri tare asemanatoare. Se ntelegeau unul pe altul foarte bine, mult mai bine dect l-ar ntele ge un hobbit pe, sa zicem, un gnom sau un orc, sau chiar pe un elf. Gndeste-te numai la ghicitorile pe care le cunosteau amndoi, spre exemplu. -Da, admise Frodo. Desi sunt si alte neamuri, n afara de hobbiti, care zic ghicit ori, si cam de acelasi soi. Iar hobbitii nu trag pe sfoara. Gollum numai asta voia, sa t raga pe sfoara. Nu ncerca dect sa-l prinda pe saracul Bilbo pe picior gresit. Si as ndrazni sa

spun ca n rautatea lui se amuza sa nceapa un joc la sfrsitul caruia si obtinea cu mu lta usurinta o victima. Iar daca pierdea, el unul nu avea de suferit. -Din pacate, prea adevarat, consimti Gandalf. Dar mai era ceva la mijloc, cred e u, ce nca nu vezi. Nici macar Gollum nu era pe de-a-ntregul decazut. S-a dovedit mai re zistent dect si-ar fi nchipuit chiar si nteleptii -asa, ca un hobbit. Un ungher mic al mint ii tot i-a ramas al sau si doar al sau, si prin acela patrundea lumina, ca printr-o cra patura n ntuneric: o lumina din trecut. Cred ca, la urma urmei, era placut sa auzi din nou o voce binevoitoare, care sa readuca amintiri ale vntului si ale copacilor, ale soarelui pe iarba si altele asemenea, uitate. Dar, binenteles, aceasta nu facea dect ca, pna la urma, partea rea din el sa fie si mai ncrncenata -daca nu putea fi stapnita. Daca nu putea fi lecuita. Gandalf ofta. -Dar, vai! prea putina speranta este pentru el. Si totusi, nu chiar fara de sper anta. Macar ca a avut Inelul n stapnirea sa att de ndelungata vreme, aproape dintotdeauna de cnd si poate aminti. Caci de mult timp nu-l mai purtase cu osrdie: n ntunecimea neagra arar avea trebuinta de el. E sigur ca nu a palit" niciodata. E subtirel si nca rezistent. Dar lucrul i devora mintea, fara ndoiala, si chinul devenise aproape de nendurat. Toate marile secrete" de sub munti se dovedisera a fi doar noapte pustie -nu mai era nimic de aflat, nimic ce sa merite a fi facut, doar nfulecatul josnic si pe ascun s si aduceri-aminte ranchiunoase. Era nenorocit de-a dreptul. Ura ntunericul, dar si m ai

mult ura lumina: ura totul, si Inelul mai presus de orice. -Cum asa? se mira Frodo. Nu era Inelul nepretuitul si singurul lucru la care tinea? Iar daca-l ura, de ce n-a scapat de el, sau de ce n-a plecat, lasndu-l acolo? -Ar trebui sa ncepi sa ntelegi, Frodo, dupa toate cte le-ai auzit. l ura si-l iubea n egala masura, asa cum se ura si se iubea pe sine. Nu putea sa scape de el. Nu-i mai ramasese vointa pentru asa ceva. Un Inel al Puterii are singur grija de sine, Frodo. Poate singur sa alunece pars iv de pe deget, dar pastratorul sau nu-l abandoneaza niciodata. Cel mult i da trcoale gndul de a-l darui altcuiva spre pastrare -si asta doar la nceput, cnd Inelul abia ncepe sal prinda n mrejele sale. Dar, din cte stiu, doar Bilbo din toata istoria a nutrit un asemenea gnd si chiar a facut acest lucru. A avut nevoie si de ajutorul meu. Si c hiar si asa, tot nu-i venea sa renunte la el sau sa-l lase deoparte. Asculta-ma, Frodo, nu Gollum era acela care lua hotarri, ci Inelul nsusi. Inelul l-a parasit pe el. -Cum adica, anume ca sa-l ntlneasca pe Bilbo? pufni Frodo. Un orc n-ar fi fost mai nimerit? -Nu-i de rs, l mustra Gandalf. Si tu ar trebui sa fii ultimul care sa rda. A fost c ea mai ciudata ntmplare din ntreaga istorie de pna acum a Inelului: ca Bilbo sa soseasc a exact n acel moment si sa-si puna orbeste mna tocmai pe el, n ntuneric. N-a fost doar o singura putere la mijloc atunci, Frodo. Inelul ncerca sa ajunga na poi la stapnul lui. Alunecase de pe mna lui Isildur, tradndu-l; apoi, cnd s-a ivit ocazi a, l-a prins pe sarmanul Deagol, care a fost ucis; dupa el, Gollum, pe care l-a dev orat. Nu mai avea trebuinta de Gollum; devenise prea marunt si meschin; si, atta vreme ct statea cu el, Gollum nu si-ar fi parasit pentru nimic n lume vltoarea adnca. Astfel ca acum, cnd stapnul sau se trezise nca o data si-si trimitea n eter gndul sau ntunecat din Codrul ntunecimii, Inelul l-a abandonat pe Gollum. Doar ca sa fie cules de ce a de pe urma fiinta pe care si-ar fi putut-o imagina; Bilbo din Comitat! Dar n spatele acestei puteri se afla si altceva, dincolo de orice planuri ale fau rarului Inelului. Mai simplu de-att nu pot spune: Bilbo, iar nu faurarul, era cel menit a gasi Inelul. Asta vrea sa spuna ca si tu ai fost menit sa-l ai. Si acesta ar putea fi un gnd ncurajator. -Ba nicidecum, protesta Frodo. Desi nu sunt sigur ca te-nteleg. Dar cum de-ai af

lat toate astea despre Inel si despre Gollum? Chiar stii totul, sau ti dai cu presupu sul? Gandalf l privi pe Frodo si ochii lui sclipira. -Stiam multe si am aflat multe, raspunse el. Dar n-am de gnd sa-ti nsirui tie toat e miscarile mele. Istoria despre Elendil si Isildur si despre acest Unu este stiut a de toti nteleptii. Inelul tau se dovedeste a fi acel Unu doar prin nscrisul de foc, dincol o de orice alta dovada. -Si cnd ai descoperit asta? l ntrerupse Frodo. -Doar adineauri, n aceasta ncapere, raspunse taios vrajitorul. Dar ma asteptam sa gasesc ce-am gasit. M-am ntors din calatoriile ntunecate si din cautarile ndelungi pentru a face aceasta ultima ncercare. E cea de pe urma dovada si totul e acum mu lt mai limpede. Mi-a trebuit putina chibzuiala pentru a lega tot ceea ce-l privea pe Go llum si pentru a potrivi partea lui n golul istoriei. Poate ca am pornit de la presupuneri n privinta lui Gollum, dar acum nu mai merg pe dibuite. Stiu. L-am vazut. -L-ai vazut pe Gollum? exclama Frodo uluit. -Da. Cel mai de la sine nteles lucru pe care puteam sa-l fac, cu conditia, nu-i a sa, sa-l pot face. Multa vreme am ncercat, si n cele din urma am izbutit. -Atunci ce s-a ntmplat dupa ce Bilbo i-a scapat printre degete? Asta stii? -Nu cu aceeasi limpezime. Ce ti-am spus este tot ceea ce s-a ndurat Gollum sa spu na -desi, binenteles, nu cu aceleasi vorbe. Gollum este un mincinos, nct trebuie sa-i cerni zisele. Bunaoara, a spus despre Inel ca este darul pe care l-a primit la na stere" si altfel nicicum nu l-ar numi. A spus ca l-a primit de la bunica lui, care avea ne masurat de

multe asemenea lucruri frumoase. De tot rsul povestea asta. N-am de ce ma ndoi ca bunica lui Smeagol a fost o mare stapna de clan, o persoana importanta n felul ei, dar a spune ca avea multe inele elfice este peste nchipuire, iar ct despre faptul ca lea si daruit, asta este o minciuna. Dar o minciuna cu un smbure de adevar. Uciderea lui Deagol l-a urmarit pe Gollum, drept care si-a nascocit o dezvinovat ire, pe care a repetat-o nepretuitului" sau de nenumarate ori, n timp ce rodea la oase n ntuneric, pna cnd aproape ca a ajuns sa creada singur n propria inventie. Era ziua l ui de nastere. S-ar fi cuvenit ca Deagol sa-i dea lui inelul. Nu ncapea ndoiala ca to cmai de aceea si aparuse inelul, ca sa-l primeasca el cadou. Era cadoul de ziua lui de n astere, si asa mai departe. L-am suportat ct m-au tinut rabdarile, dar trebuia sa aflu adevarul cu orice pret , si ntr-un trziu a trebuit sa fiu nemilos. L-am amenintat cu focul si-am stors de la e l povestea adevarata, farma cu farma, laolalta cu tot felul de mrituri si smiorcaituri . Socotea ca n-a fost nteles cum trebuie, ca m-am purtat rau cu el. Dar cnd, n sfrsit, mi-a zis povestea lui, pna la jocul Ghicitorilor si la fuga lui Bilbo, n-a mai vr ut sa scoata un singur cuvnt, doar cteva aluzii nedeslusite. O alta teama, mai mare dect eram n stare sa-i inspir, l ncoltea. Cu jumatate de gura mormaia ca o sa puna din nou mna pe ce era al lui. O sa vada lumea cum nu el era ala care sa stea sa se lase burdusi t si nghesuit ntr-o gaura si apoi jefuit. Gollum are prieteni buni acum, prieteni buni si tare puternici. O sa-l ajute. Baggins o sa plateasca pentru ce-a facut. Asta era gndul ce-l framnta. l ura pe Bilbo, i-a blestemat numele. Mai mult chiar, stia de unde venea. -Dar cum de-a aflat acest lucru? se mira Frodo. -Pai, ct despre nume, Bilbo a fost destul de zabauc sa i-l spuna chiar el lui Gol lum; dupa care, din clipa n care a iesit la suprafata, lui Gollum nu i-a fost greu sa descopere tara de unde venea. Da, da, caci a iesit la lumina. Dorul dupa Inel s-a dovedit mai puternic dect teama lui de orci sau chiar de lumina. Dupa un an sau doi a parasit muntii. Vezi tu, desi mai era legat de Inel prin dorinta de a-l avea, acesta nul mai devora. Drept care, Gollum ncepuse ntructva sa redevina el nsusi. Se simtea batrn, ngrozitor de batrn, dar mai putin timid, si era flamnd de moarte. nca se temea de lumina, lumina Soarelui si a Lunii, o ura chiar si ntotdeauna o va

face, cred eu; dar e viclean. A descoperit cum sa se ascunda de lumina zilei si de lucirea lunii, cum sa umble cu repeziciune si neauzit n toiul noptii, deslusindu-si drumu l cu ochii lui palizi si reci, si cum sa prinda vietati mici si luate pe nepregatite. Hrana cea noua si aerul proaspat l-au facut sa se ntremeze si sa capete ndrazneala. A stiut cum sa ajunga n Codrul ntunecimii, asa cum era de asteptat. -Acolo ai dat peste el? -Acolo l-am vazut, raspunse Gandalf, dar nainte de asta pasii l-au dus departe, p e urmele lui Bilbo. Usor nu mi-a fost sa scot ceva de la el, caci vorbirea-i era nt rerupta de blesteme si amenintari. Ce-are n buzunarasele lui?" spunea hodoronc-tronc. Nu zicea nimic, nici un nepretuit. Mica pacaleala. Nici gnd de ntrebare cinstita. nti m-a tras pe sfoara, asta a facut. A ncalcat regulile. Ar fi trebuit sa-l strngem cu usa, da, nepretuitule. Si asta vom face, da, nepretuitule!" Uite asa vorbea. Nu cred ca mai vrei s-auzi. Obositoare zile-am mai avut din pri cina asta. Dar din vorbele scapate printre mrituri am priceput ca labele lui vslitoare l dusesera n cele din urma pna-n Esgaroth, si chiar pna pe ulitele din Tinutul de Jos , unde-a tras cu urechea si cu ochiul n dreapta si-n stnga. Ei bine, vestile despre ntmplarile cele mari strabatusera Tara Pustietatii n lung si-n lat, si erau multi c ei care auzisera de numele lui Bilbo si stiau de unde se tragea. Nu facuseram nici o tai na din calatoria noastra de ntoarcere pna la casa lui de la Soare-Apune. Urechile fine al e lui Gollum aveau curnd sa afle tot ceea ce voia el. -Atunci de ce nu i-a luat si mai departe urma lui Bilbo? nu se dumiri Frodo. De ce n-a venit n Comitat?

-Aaaa, facu Gandalf, ajungem si la asta. Banuiesc ca Gollum a ncercat sa vina. Da r apoi a renuntat. Nu de drumurile lungi se temea, sunt sigur de asta. Nu, altceva l-a facut sa-si schimbe gndul. Asa cred prietenii mei, cei pe care i-am rugat sa-l urmareas ca. nti s-au luat dupa el elfii Padurilor, o treaba usoara pentru alde ei, caci urmele lui erau nca proaspete atunci. I-au dus n Codrul ntunecimii si napoi afara din el, desi de prins nu l-au putut prinde. Padurea vuia de vesti despre el, povesti nspaimntatoar e chiar si printre fiare si zburatoare. Padurenii spuneau ca pe meleaguri straine bntuia o noua amenintare, o stafie ce se hranea cu snge. Se catara n copaci spre a gasi cui buri; se furisa n vizuine pentru a gasi puii; se strecura prin ferestre n cautarea leaga nelor. Dar la marginea dinspre soare-apune a Codrului ntunecimii, urmele o luau ntr-alta parte. Se ndreptau spre miazazi, parasind tarmul elfilor Padurii si pierzndu-se curn d. Atunci am facut o mare greseala. Da, Frodo, si nici macar nu era prima; desi ma tem ca se va dovedi cea mai rea dintre toate. Am lasat totul balta. L-am lasat sa dispa ra; caci la acea vreme aveam multe altele la care sa ma gndesc si nca ma ncredeam n povestile lui Saruman. Dar asta a fost cu ani n urma. De atunci mi-am rascumparat greseala cu nenumarate zile ntunecoase si primejdioase. Urmele se racisera de mult cnd am pornit nca o dat a n cautarea lor, dupa ce Bilbo a plecat de-aici. Si cautarea mea ar fi fost n van, daca n-as fi primit ajutorul unui prieten: Aragorn, cel mai mare calator si vnator din evul acesta al lumii. Laolalta am rascolit dupa Gollum n lungul si-n latul Tarii Pustietatii, fa ra de speranta si fara de izbnda. Dar n cele din urma, cnd renuntasem la urmarire si ma-ndreptam spre alte meleaguri, am dat de Gollum. Prietenul meu s-a ntors din ma ri primejdii, aducnd cu sine creatura aceea nenorocita. Ce facuse si ce dresese n-a vrut cu nici un chip sa spuna. Nu facea dect sa plnga si sa ne nvinuiasca de cruzime, cu gtlejul plin de glgituri: si cnd l-am luat mai din scurt, a-nceput sa se vaicareasca, sa se chirceasca si sa-si frece una de alta p almele lui lungi, lingndu-si degetele de ziceai ca-l dor, ca si cum si amintea de niscai tort uri de demult. Dar ma tem ca nu ncape nici o ndoiala: si-a urmat drumul ncet si furisat, p as cu pas, mila dupa mila, nspre miazazi, nspre Tinutul Mordor n cele din urma. n ncapere se asternu o tacere grea, Frodo si auzea inima cum batea. Chiar si afara totul parea cufundat n neclintire. Nu mai rasuna nici clantanitul foarfecelor lui Sam.

-Da, nspre tara Mordor, repeta Gandalf. Vai, da! Mordor atrage toate relele, si Puterea ntunecimii si aduna ntreaga vointa pentru a le strnge acolo. Inelul Dusmanului si-a pus si el pecetea asupra lui, facndu-l sa raspunda chemarii. Si ntreaga suflare vorbea n soapte despre noua Umbra de la Miazazi, si despre ura pe care aceasta o nutrea pentru ceea ce se gasea la Miazanoapte. lata care erau noii lui prieteni de nadejde, care l vor ajuta n razbunarea-i! Nebun nenorocit! Acolo avea sa nvete multe, prea multe pentru linistea lui. Si, m ai devreme sau mai trziu, cum sta la pnda la hotare, cautnd sa afle si sa vada, tot av ea sa fie prins si luat pe sus -iar apoi la ntrebari. Si ma tem c-asa s-au ntmplat lucrur ile. Cnd a fost gasit, trecuse multa vreme de cnd zabovea pe acele meleaguri, acum se ntorcea. Cu misia de a pune la cale o ticalosie. Dar prea putin conteaza asta acum. Cea mai mare ticalosie a sa o mplinise. Da, din nenorocire, prin el Dusmanul a aflat ca acel Unu a fost gasit din nou. S tie unde a cazut Isildur. Stie unde si-a gasit Gollum inelul. Stie ca e un Inel Mare , caci era din acelea care dadeau viata lunga. Stie ca este unul dintre cele Trei, caci ace stea n-au fost niciodata pierdute, si nici un rau nu s-a abatut asupra lor. Stie ca nu est e unul dintre cele Sapte, sau din cele Noua, caci despre soarta lor are cunostinta. Sti e ca este acel Unu. Si n cele din urma a aflat, cred eu, de hobbiti si de Comitat. Comitatul -se prea poate sa fi pornit de-acum n cautarea tinutului, daca nca n-a primit veste despre unde este asezat. Chiar asa, Frodo, tare ma tem ca n mintea l ui si nchipuie ca numele de Baggins, amar de vreme nebagat n seama, a capatat

nsemnatate. -Dar este cumplit! striga Frodo. Mult mai rau dect raul cel mai mare pe care mi l -am nfatisat din toate aluziile si prevenirile tale. Ah, Gandalf, prietene, cel mai b un din cti exista, ce-mi ramne de facut? Caci acum mi-e cu adevarat teama. Ce-mi ramne de facut? Mare pacat ca Bilbo nu s-a ndurat sa njunghie creatura aia josnica atunci cn d a putut s-o faca! -ndurat? ndurarea a fost cea care i-a oprit mna, ndurarea si Mila; sa nu loveasca fara a fi nevoie. Si a fost rasplatit pe masura, Frodo. Fii ncredintat ca nu i-a facut prea mare rau, si n cele din urma a scapat de el, si asta pentru ca si-a nceput stapnire a asupra Inelului astfel. Cu ndurare. -Iarta-ma, spuse Frodo. Dar sunt speriat; si nu simt nici o mila pentru Gollum. -Nu l-ai vazut, l ntrerupse Gandalf. -Nu, si nici nu vreau. Nu te pot ntelege. Vrei sa zici ca tu si elfii l-ati lasat sa traiasca dupa toate faptele acelea cumplite? Acum, cel putin, e la fel de rau ca orice or c, si nu-i altceva dect un dusman. Merita sa moara.

-Merita! Asa zic si eu. Multi din cei care traiesc merita sa moara, si unii dint re cei ce mor merita sa traiasca. Le poti da ce merita? Asa ca nu te repezi sa mparti moart ea n dreapta si-n stnga atunci cnd e vorba de judecata. Caci nici cei mai ntelepti nu po t sa prezica tot ce va urma. Nu prea am speranta ca Gollum poate fi vindecat nainte de -a muri, dar o sansa tot a ramas. Pe lnga asta, el este legat de soarta Inelului. In ima-mi spune ca nca mai are un rol de jucat, n bine sau n rau, nainte de sfrsit; si cnd se v ajunge la asta, se prea poate ca ndurarea lui Bilbo sa hotarasca soarta multora a ta nu mai putin. Oricum, noi nu l-am ucis: este foarte batrn si foarte nenorocit. Elfii Padurii l tin n nchisoare, dar se poarta fata de el cu atta bunatate cta pot gasi n inimile lor ntelepte. -Totusi, spuse Frodo, chiar daca Bilbo n-a putut sa-l omoare pe Gollum, mi-as do ri sa nu fi pastrat Inelul. Mi-as dori sa nu-l fi gasit niciodata, iar eu sa nu-l fi p rimit! De ce m-ai lasat sa-l pastrez? De ce nu m-ai facut sa-l arunc sau... sau sa-l distrug? -Sa te las? Sa te fac? se mira vrajitorul. N-ai ascultat tot ce ti-am spus pna ac um? Vorbesti fara sa gndesti. Iar ct despre a-l arunca, bunnteles ca ar fi fost o greseala.

Inelele astea au un fel al lor de a fi gasite. n mini rele ar putea face mult rau. Si mai rau dect att ar fi putut sa cada n minile Dusmanului. Si cu adevarat ar putea; caci acesta este acel Unu, iar dusmanul si pune la bataie ntreaga putere pentru a-l gas i sau a-l atrage la sine. Desigur, dragul meu Frodo, era primejdios pentru tine; si asta m-a nelinistit pr ofund. Dar erau att de multe n joc, nct a trebuit sa-mi asum un risc -caci chiar si atunci cnd am fost departe, n-a trecut zi n care Comitatul sa nu fi fost pazit de ochi vi gilenti. Atta vreme ct nu l-ai folosit, nu cred ca Inelul si va fi pus pecetea asupra ta, nu n rau, si oricum, nu pentru multa vreme. Si trebuie sa-ti amintesti ca n urma cu noua an i, cnd ne-am vazut ultima oara, stiam nca prea putine cu siguranta. -Dar de ce sa nu-l distrug, dupa cum ai spus ca ar fi trebuit facut cu multa vre me n urma? striga Frodo, nca nelamurit. Daca m-ai fi prevenit, daca macar mi-ai fi tri mis un mesaj, m-as fi descotorosit de el. -Chiar asa? Si cum ai face-o? Ai ncercat vreodata? -Nu. Dar cred ca poate fi zdrobit cu ciocanul sau aruncat n foc. -ncearca, l mboldi Gandalf. ncearca acum! Frodo trase nca o data Inelul din buzunar si se uita la el. Acum i aparea nemestesugit si neted, fara vreun semn sau vreun ornament pe care sa-l poata zar i. Aurul arata fara cusur si pur, nct, n gndul lui, Frodo i admira intensitatea si frumusetea nuantei si perfectiunea rotunjimii formei. O lucratura admirabila si ntr-adevar nepretuita. Cnd l scosese, o facuse pentru a-l arunca n para focului. Dar acum si dadu seama ca nu putea duce la bun sfrsit gestul, nu fara o mare sfortare.

Cntari Inelul n mna, ezitnd, chinuindu-se sa-si aduca aminte de tot ceea ce-i spusese Gandalf; si apoi, cu un mare efort de vointa, facu o miscare, pasamite s a-l azvrle -dar se pomeni ca-l pune napoi n buzunar. Gandalf izbucni ntr-un rs sumbru. -Vezi? Nici macar tu, Frodo, nu mai esti n stare sa-l departezi cu usurinta de la tine ori sa-l distrugi. Iar eu nu te-as putea face" -caci n-as reusi dect sa-ti tulbur mintile. Ct priveste distrugerea Inelului, forta este inutila. Si de l-ai lovi cu barosul, o urma n-ai izbuti sa-i lasi. Nu poate fi desfacut de minile tale sau ale mele. Ca sa nu mai vorbesc de micul tau foc ce nu topeste nici macar aurul obisnuit. I nelul acesta a trecut o data prin el, si a ramas nevatamat, rece chiar. Dar nu e fiera r n vreo fierarie din Comitat care sa-l poata schimba n vreun fel. N-au putut-o face nicov alele si cuptoarele gnomilor. Am auzit spunndu-se ca focul dragonilor ar putea topi si dev ora Inelele Puterii, dar n-a ramas un singur dragon pe pamnt n care focul stravechi sa fie ndeajuns de ncins; si n-a existat vreodata vreun dragon, fie el Ancalagon cel Negr u, care l-ar fi putut vatama pe acel Inel, Inelul Stapn, caci acela a fost facut de nsusi Sauron. O singura cale este: sa gasesti Haul de la Capatul Lumii n strafundurile Muntelui de Foc, Orodruin, si acolo sa arunci Inelul, daca vrei cu adevarat sa-l distrugi, c a minile Dusmanului sa nu-l mai poata atinge nicicnd. -Vreau cu adevarat sa-l distrug! se nflacara Frodo. Sau, ma rog, sa fie distrus. Nu-s facut pentru cautari pline de primejdii. Ah, mai bine nu mi-era dat sa vad Inelu l! De ce-a ajuns la mine? De ce-am fost eu ales? -Asemenea ntrebari nu-si au raspuns, zise Gandalf. Pentru nici un merit de-al tau pe care altii nu l-ar avea, fii ncredintat de asta; necum pentru putere sau ntelep ciune. Dar ai fost ales si prin urmare trebuie sa-ti folosesti forta si mintea, attea cte le ai. -Dar am att de putin din toate astea! Tu esti ntelept si puternic. Nu vrei tu sa iei Inelul? -Nu! striga Gandalf, sarind n picioare. Caci puterea mea ar deveni prea mare si p rea cumplita. Si asupra mea Inelul ar avea o putere si mai mare si mai distrugatoare . Ochii i scaparara, iar fata i se lumina ca de un foc interior.

-Nu ma ispiti! zise el, caci nu doresc sa devin asemenea Seniorului ntunecimii nsusi. Cu toate acestea, Inelul si poate croi drum spre inima mea prin mila, mila fata de ce e slabiciune, si prin dorinta ca forta sa faca numai bine. Nu ma ispiti! Nu c utez a-l lua, nici macar a-l tine n pastrare, fara sa ma folosesc de el. Ispita de a-l mnui ar f i prea mare pentru puterea mea. O sa am atta nevoie de puterea aceasta. Primejdii mari m i se ntrezaresc nainte. Se apropie de fereastra, trase perdelele la o parte si deschise obloanele. Soare le inunda iarasi ncaperea. Sam trecu pe poteca din gradina, fluiernd. -Iar acum, se rasuci vrajitorul catre Frodo, hotarrea ramne s-o iei tu. Dar am sa te ajut mereu. Puse o mna pe umarul lui Frodo. -Am sa te ajut sa duci aceasta povara atta vreme ct va apasa pe umerii tai. Numai ca trebuie sa facem ceva, ct de curnd. Dusmanul se misca. Urma o tacere lunga. Gandalf se aseza la locul lui si pufai din pipa, cazut parc a pe gnduri. Ai fi zis ca tinea ochii nchisi, doar ca pe sub gene l urmarea pe Frodo cu mare atentie. Frodo si atintise privirile la taciunii ncinsi din vatra, pna cnd n fata och ilor nu mai avu altceva dect roseata jarului, ca si cum s-ar fi uitat n adncurile unei fn tni de foc. Gndul i era dus la acel Hau de la Capatul Lumii de care vorbeau legendele si la nspaimntatorul Munte de Foc. -Ei, spuse Gandalf deodata. La ce ti-e gndul? Ai hotart ce faci? -Nu, raspunse Frodo, desprinzndu-se din acea ntunecime si descoperind, spre mirarea sa, ca nu era ctusi de putin ntuneric si ca afara, pe geam, zarea gradina scaldata n soare. Sau poate ca da, continua el. Daca am nteles bine ceea ce mi-ai spus,

cred ca trebuie sa pastrez Inelul si sa-l pazesc, cel putin o vreme, orice mi-ar face. -Orice ti-ar face, o va face ncet, prea ncet pentru a fi nefast, daca acesta ti-e gndul cu care-l pastrezi, i spuse Gandalf. -Nadajduiesc. Dar mai nadajduiesc sa gasesti curnd un pastrator mai bun pentru el . Pna atunci nsa, mi pare ca sunt o primejdie, o primejdie pentru toti cei care traiesc n preajma mea. Nu pot sa pastrez Inelul si totodata sa ramn aici. Ar trebui sa para sesc Fundatura, sa parasesc Comitatul, sa las totul n urma si sa plec, ofta Frodo. Miar placea sa salvez tinutul asta, daca-mi sta n putinta -chiar daca au fost vremuri cnd i-am socotit pe locuitorii lui mai natngi si mai grei de cap dect o pot spune vorbele, si cnd ma batea gndul ca un cutremur sau o navala a dragonilor le-ar prinde bine. Dar ac um nu mai gndesc la fel. Simt ca atta vreme ct Comitatul ramne n urma mea, n afara primejdiei si n pace, drumetia mi va parea mai usor de ndurat; am sa stiu ca undeva se afla un liman sigur, chiar daca talpile mele nu-l vor mai atinge. De buna seama ca uneori mi-a stat n gnd sa plec, continua Frodo, dar socoteam ca e asa, ca si cum ti-ai lua lumea-n cap, un sir de aventuri la fel ca ale lui Bilbo , poate si mai grozave, care se vor sfrsi cu bine. Acum nsa ar nsemna sa pornesc n pribegie, sa fug dintr-o primejdie n alta primejdie, tragndu-le dupa mine. Si gndesc ca trebuie sa p lec singur, daca tot trebuie s-o fac, si astfel sa salvez Comitatul. Dar ma simt tar e mic si cu radacini adnci si, cum sa spun, disperat. Dusmanul este att de puternic si de nfricosator.

n timp ce vorbea, o mare dorinta de a-l urma pe Bilbo se strnise n inima lui, dar acest lucru nu i-l mai spuse lui Gandalf -dorinta de a-l urma pe Bilbo, si, cine stie, chiar de a-l gasi. Era att de puternica, nct i nfrngea teama: se simtea n stare sa iasa af n fuga si apoi s-o ia la vale pe drum, chiar si fara palarie, asa cum facuse si B ilbo ntr-o dimineata asemanatoare, cu multa vreme n urma. -Dragul meu Frodo! exclama Gandalf. Cu adevarat hobbitii sunt creaturi uluitoare , asa cum am spus si nainte. Poti nvata tot ce e de stiut despre obiceiurile lor ntro luna de zile, si chiar si dupa o suta de ani te pot lua prin surprindere cnd te astept i mai putin. Nu speram sa primesc un asemenea raspuns, nici macar de la tine. Dar Bilb o n-a dat gres cnd te-a ales ca mostenitor al lui, desi prea putin s-a gndit ct se va dov edi de important acest lucru. Ma tem ca ai dreptate. Inelul nu va putea sa mai stea asc

uns n Comitat prea multa vreme; iar pentru binele tau, ct si al altora, va trebui sa pl eci si sa lasi numele de Baggins n urma. Nu vei fi n siguranta cta vreme porti acest nume, indiferent daca este dincolo de hotarele tinutului sau n Pustietate. Am sa-ti dau un nume de calatorie. Cnd vei pleca, fa-o sub numele de domnul Subdeal . Dar nu cred ca e neaparata nevoie sa o pornesti de unul singur. e stii pe cineva de ncredere si care va voi sa te nsoteasca -si it sa-l bagi n primejdii necunoscute. Dar daca ti vei cauta un tovaras, fii cu bagare de seama pe cine alegi. Si fii cu bagare de seama la ceea ce spui, chiar si celor mai apropiati. Dusmanul are multe iscoade si feluri nenumarate de-a Asta n cazul n car pe care ai fi pregat

prietenilor prinde de veste.

Se opri dintr-o data din vorbit, parca n ascultare. Abia acum si dadu Frodo seama cta liniste era peste tot, nauntru si n afara. Gandalf se furisa pna aproape de una dintre ferestre. Apoi, cu un salt, se repezi la pervaz, ntinse mna afara si o ndrep ta n jos. Se auzi un chitait si n clipa urmatoare se ivi capul numai crlionti al lui Sa m Gamgee, tras de o ureche. -Mai, mai, pe barba mea, facu Gandalf. Sam Gamgee sa fie? Pai, si cam ce faci ma ta aici? -Cerul sa va binecuvnteze, domnu' Gandalf, stapne, bigui Sam. Nimic. Tocmai tundeam malul de iarba de sub fereastra, daca ma-ntelegeti. si ridica foarfecele si le clantani drept marturie. -Nu te-nteleg, se ncrunta Gandalf. Cam de multisor n-am mai auzit zgomotul foarfecelor tale. De cnd asculti la colt?

-S-ascult la colt, stapne? Nu prea nteleg, sa-mi fie cu iertare. Nu sunt colturi l a Fundatura, asta-i adevaru'. -Nu face pe prostul! Ce-ai auzit si de ce ascultai? Ochii lui Gandalf scaparara si sprncenele lui se zburlira precum tepii unui arici. -Domnu' Frodo, stapne! tipa ragusit Sam. Nu-l lasati sa-mi faca vreun rau, stapne! Nu-l lasati sa ma preschimbe n ceva nefiresc! Tatne-meu ar suferi prea mult. N-am avut gnduri rele, pe onoarea mea, stapne! -N-o sa-ti faca nici un rau, l asigura Frodo, abia stapnindu-si rsul, desi el nsusi era uluit si oarecum nedumerit. Stie la fel de bine ca si mine ca n-ai gnduri rel e. Dar vino-ti n fire si raspunde-i la ntrebari fara ocolisuri. -Pai, stapne, zise Sam, tremurnd. Am auzit ceva ce n-am priceput, despre un dusman si despre inele si despre domnu' Bilbo, stapne, si dragoni si un munte nfricosator si... si despre elfi, stapne. Am ascultat pentru ca nu m-am putut stapn i, daca ma-ntelegi. Cerul sa ma aiba-n paza, stapne, da' mie-mi plac povesti dintr-astea. Si mai si cred n ele, orice-ar zice Ted. Elfii, stapne! Tare-as vrea sa-i vad. N-a ti putea sa ma duceti sa vad elfi, stapne, cnd o fi sa plecati? Dintr-o data Gandalf izbucni n rs. -Hai nauntru! striga el si, ntinznd bratele amndoua, l salta pe nmarmuritul Sam, cu foarfece si fire de iarba cu tot, de-a dreptul prin fereastra si-l depuse pe podea. -Sa te ia sa-i vezi pe elfi, ai? spuse el, scrutndu-l ndeaproape pe Sam, dar cu fa ta tresarindu-i ntr-un zmbet. Care va sa zica ai auzit ca domnul Frodo pleaca? -Am auzit, stapne. Si de-asta era ct p-aci sa ma-nec: dupa ct se pare, m-ati auzit. Am ncercat sa ma stapnesc, stapne, da' mi-a scapat din gtlej: eram att de tulburat. -Nu se poate altfel, Sam, spuse Frodo ntristat. si dadea seama ca fuga din Comitat aducea cu sine despartiri mult mai dureroase dect doar a-si lua ramas-bun de la confortul familiar din Fundatura. -Va trebui sa plec. Dar, -si aici l privi adnc pe Sam -daca tii cu adevarat la min e, vei pastra acea taina de moarte. Pricepi? Daca n-o faci, daca sufli un singur cuvint el despre ceea ce-ai auzit aici, atunci trag nadejde ca Gandalf o sa te prefaca ntr-o broas ca rioasa si o sa umple gradina cu serpi de iarba. Sam cazu n genunchi, tremurnd ca varga.

-Ridica-te, Sam, zise Gandalf. Mi-a venit un gnd mult mai bun dect acesta. Ceva care sa-ti ferece gura si sa te pedepseasca asa cum se cuvine pentru ca ai tras cu urechea. Ai sa pleci cu domnu' Frodo. -Eu, stapne!? tipa Sam, topaind asemenea unui cine poftit la o plimbare. Sa merg si sa-i vad pe elfi si toate alea!? Uraa! striga el si apoi izbucni n plns. III Al treilea nu-i de prisos -Trebuie sa plecati fara zarva si ct mai curnd, i sfatui Gandalf. Trecusera de-acum doua, chiar trei saptamni, dar Frodo nu dadea semn ca ar fi fos t gata de duca. -Stiu. Dar e greu sa le faci pe amndoua, observa el. Daca as disparea asa ca Bilb o, imediat s-ar auzi n tot tinutul. -Binenteles ca nu trebuie sa dispari, spuse Gandalf. Asta nu se face. Am spus ct d e curnd, nu pe loc. Daca te poti gndi la vreo cale de-a disparea din Comitat fara sa afle tot trgul, merita sa mai ntrzii un pic. Dar nu trebuie sa amni prea mult. -Ce-ai zice sa o fac la toamna, de Ziua Noastra sau dupa? ntreba Frodo. Cred ca pn a atunci pot sa fac unele pregatiri. Adevarul e ca, acum ca se ajunsese n acest moment hotartor, nu-i ardea defel sa o porneasca la drum. Fundatura parea un camin mult mai placut dect oricnd nainte, iar Frodo dorea sa se bucure din plin de ultima lui vara n Comitat. Stia ca la apropi erea

toamnei macar o parte din inima lui se va simti mai atrasa de ideea calatoriei, la fel cum se simtise ntotdeauna n acel anotimp. n sinea Iui se hotarse mai de mult sa plece la a cincizecea aniversare a zilei sale de nastere: a o suta douazeci si opta a lui B ilbo. Ar fi zis ca acea zi era cea mai potrivita pentru a porni pe urmele batrnului. Acesta era gn dul care-i staruia n minte cu deosebire, sa-l urmeze pe Bilbo. Si singurul care facea perspectiva plecarii mai usor de ndurat. Aproape ca nu se gndea deloc la Inel si l a unde-l va duce El n cele din urma. Lui Gandalf nsa nu-i dezvalui aceste framntari a le sale. Era ntotdeauna greu de spus ce concluzie putea sa traga vrajitorul. Gandalf l privi pe Frodo si zmbi. -Asa sa fie, consimti el. Cred ca e bine la toamna -dar nu trebuie nicidecum sa fie mai trziu. ncep sa fiu foarte nelinistit. ntre timp, te rog sa ai grija si nu scapa nici un cuvnt despre unde ai de gnd sa te duci. Si vezi ca nici Sam Gamgee sa nu se apuce sa palavrageasca. Altfel, chiar ca-l prefac ntr-o broasca. -Ct despre unde ma duc, ofta Frodo, va fi greu sa spun cuiva ceva, caci nici eu ns umi nca nu m-am hotart. -Prostii! Nu ti-am cerut sa nu-ti lasi adresa la posta! Ce-am vrut sa spun este ca pleci din Comitat si acest lucru nu trebuie stiut pna nu vei fi ajuns destul de departe . Si desigur ca te vei ndrepta, sau cel putin ai sa pornesti, ori spre Miazanoapte, or i spre Miazazi, ori spre Soare-Apune, ori spre Soare-Rasare -iar directia cu siguranta nu trebuie cunoscuta. -Am fost att de prins de gndul parasirii acestui loc, Fundatura, si al despartirii , nct nici macar nu mi-am ales directia, spuse Frodo. Caci ncotro as putea s-o apuc? Si ce anume sa-mi ndrepte pasii? Ce caut? Bilbo s-a dus sa caute o comoara, s-a dus pna acolo si s-a ntors; eu nsa ma duc sa pierd una si sa nu ma mai ntorc, din cte mi dau seama. -N-ai cum sa-ti dai seama de prea multe, l ntrerupse Gandalf. Si nici eu n-am. Cin e stie daca nu cumva menirea ta este sa gasesti Haul de la Capatul Lumii; la fel d e bine pot sa fie altii meniti pentru asta: nu am cum sti. Ce pot sa-ti spun este ca nca nu esti pregatit pentru acest drum lung. -Asa e, nu sunt, recunoscu Frodo. nsa, n acelasi timp, ce cale ar trebui sa urmez?

-Spre primejdie; nici prea pripit, nici pe un drum prea drept, raspunse vrajitor ul. Daca vrei sa-mi urmezi sfatul, ndreapta-te spre Vlceaua Despicata. E o calatorie c e nu se va dovedi foarte primejdioasa, desi Drumul e mai putin usor dect alta data si se va dovedi si mai greu pe masura ce trec anii. -Vlceaua Despicata! exclama Frodo. Buna idee: am s-o iau catre rasarit si am sa m a ndrept spre Vlceaua Despicata. l duc pe Sam sa-i vada pe elfi; ce-o sa se mai bucur e! Vorbea cu nepasare: dar inima lui tresalta dintr-o data de dorinta de a vedea ca sa lui Elrond Halfelven si de-a respira aerul acelei vai adnci unde multi din Semintia B alaie traiau n pace nca si acum. ntr-o seara de vara, o veste uluitoare umplu hanurile Manunchiul de iedera si Dragonul Verde. Uriasii si celelalte pieze-rele de la hotarele tinutului fusera date uitarii, locul lor fiind luat de chestiuni mai arzatoare: domnul Frodo vindea Fundatura, ba chiar o si vnduse de-acum -nimanui altcuiva dect familiei Sackville-Baggins! -Si nca la un pret de nimic, rasunara alte voci, si nu e greu de crezut cnd cumparatoarea e cucoana Lobelia. (Otho murise cu ctiva ani n urma, la vrsta matura, dar dezamagita, de 102 ani.) Motivul pentru care domnul Frodo vindea vizuina lui minunata strnea si mai multe discutii dect pretul. Unii sustineau parerea -confirmata prin nclinari ale capului si prin tot felul de aluzii de catre domnul Baggins n persoana -ca banii lui Frodo erau p e sfrsite: el intentiona sa paraseasca Hobbitonul si sa duca o viata linistita, cu ceea ce lua pe vizuina lui, n Tara Iedului, printre rudele sale din neamul Brandybuck. Ct mai departe de familia Sackville-Baggins", adaugau unii. Dar parerea ca n Fundatura c ei doi

Baggins tainuisera imense bogatii se fixase att de bine n capul tuturor, nct aceasta explicatie era greu de crezut, mai de necrezut dect orice alt motiv sau lipsa de motiv scornite de fantezia lor: cei mai multi ar fi zis ca la mijloc era o conjuratie ticaloasa si nca nedescoperita, pusa la cale de Gandalf. Desi vrajitorul se tinea ascuns si nu um bla la lumina zilei, era un lucru stiut ca se pitea la Fundatura". Dar, oricum s-ar fi p otrivit mutarea lui Frodo cu tertipurile vrajitoriilor lui Gandalf, un lucru era limpede : Frodo Baggins se ntorcea n Tara Iedului. -Da, ma voi muta n aceasta toamna, spunea el. Merry Brandybuck tocmai mi cauta o vizuina mica si frumoasa, poate chiar o casuta. De fapt, cu ajutorul lui Merry alesese si chiar si cumparase o casa mica n Scobit ura Rului, n regiunea ce se ntindea dincolo de Cotuascuns. n afara de Sam, tuturor celorlalti le spunea ca acolo avea de gnd sa se stabileasca pentru totdeauna. Era un gnd ce se nascuse n urma hotarrii de-a o porni spre rasarit, caci Tara Iedului se a fla la hotarele estice ale Comitatului si, ntruct acolo locuise n copilarie, ntoarcerea pe acele meleaguri nu parea prin nimic ciudata. Gandalf ramase n Comitat timp de doua luni. Apoi, ntr-o seara, la sfrsitul lui iuni e, curnd dupa ce planul lui Frodo fusese n sfrsit pus la punct, anunta pe nepusa masa ca avea sa plece din nou n dimineata urmatoare. -Doar pentru putin timp, asa sper, adauga el. Dar o apuc n jos, spre miazazi, din colo de hotare, sa ncerc sa aflu ce mai e nou. Am zabovit mai mult dect ar fi trebuit. Vorbea cu detasare, lui Frodo i facu nsa impresia ca arata cam ngrijorat. -S-a ntmplat ceva? l ntreba el. -N-as zice; doar ca am auzit ceva ce m-a cam nelinistit si care trebuie cercetat mai ndeaproape. Daca voi socoti ca e neaparata nevoie sa pleci imediat, ma voi ntoarce ct mai repede, sau macar iti voi trimite vorba. ntre timp, tine-te de planul tau, nsa ai grija mai mult dect oricnd, mai ales de Inel. Da-mi voie sa ti-o mai repet o data foarte raspicat: nu-l folosi! n zori pleca. -Pot sa ma ntorc n orice zi, spuse la despartire. Si cel mai trziu voi fi napoi la petrecerea de despartire. Gndesc ca, la urma urmei, tot vei avea nevoie de tovara sia mea pe Drum.

O vreme, Frodo a fost destul de nelinistit, si se tot ntreba oare ce anume auzise Gandalf; dar ncetul cu ncetul ngrijorarea i se risipi si vremea buna l ajuta sa uite de griji pentru un timp. Comitatul nu prea avusese parte de o vara att de frumoasa s i de o toamna att de mbelsugata; pomii erau mpovarati de mere, iar porumbul crescuse nalt si plin de stiuleti. Era n plina toamna cnd Frodo ncepu nca o data sa-si faca griji din pricina lui Gandalf. Septembrie era pe sfrsite si de la vrajitor nici o veste. Ziua de naster e si mutarea se apropiau, dar el nu venea si nu trimitea vorba. Fundatura intra n forf ota pregatirilor. Ctiva dintre prietenii lui Frodo venira sa stea cu el si sa puna um arul la mpachetat: printre ei se aflau si Fredegar Bolger, Folco Boffin si, binenteles, pr ietenii sai intimi, Pippin Took si Merry Brandybuck. Cu ajutorul lor, toata locuinta aju nse curnd ntoarsa cu fundu-n sus. Pe 20 septembrie, doua carute acoperite si pline ochi au pornit spre Tara Iedulu i, ducnd mobila si bunurile pe care Frodo nu le vnduse spre noua lui locuinta si urmnd drumul ce traversa Podul Viniac. A doua zi, pe Frodo l-a cuprins cu adevarat ngri jorarea, drept care n-a facut altceva dect sa se uite si iar sa se uite dupa Gandalf. Zori i zilei de joi, dimineata aniversarii sale, s-au ivit la fel de senini si de frumosi ca si n acea dimineata de demult, a marii petreceri a lui Bilbo. Dar Gandalf nici acum n-a ap arut. Seara, Frodo a dat petrecerea de despartire n cerc restrns. O cina pentru sine si cele patru ajutoare ale sale; dar era tulburat si n-avea chef de petrecere. Gndul ca n curnd trebuia sa se desparta de tinerii lui prieteni i ngreuna inima. Se ntreba cum sa fa ca sa

le mpartaseasca hotarrea pe care o luase. Cei patru hobbiti erau tare veseli si curnd petrecerea ncepu sa se ncalzeasca, n ciuda absentei lui Gandalf. n sufragerie nu mai ramasese altceva n afara unei mese si a ctorva scaune, dar mncarea era buna, iar vinul asijderea: vinul lui Frodo nu ajuns ese printre obiectele vndute familiei Sackville-Baggins. -Nu stiu ce s-o alege de restul lucrurilor mele cnd vor ncapea n ghearele S.B.-ilor , dar cel putin astuia i-am gasit un adapost bun, spuse Frodo, golindu-si paharul. Era ultimul strop din Podgoriile Vechi". Dupa ce cntara multe cntece si vorbira despre si mai multe lucruri pe care le facusera mpreuna, ridicara paharul n cinstea zilei de nastere a lui Bilbo si baura n sanatatea Iui si a lui Frodo, asa dupa cum era obiceiul ncetatenit de Frodo. Apoi iesira ca sa ia o gura de aer curat si sa se uite la stele, dupa care se dusera la culcare . Petrecerea lui Frodo luase sfrsit, dar Gandalf tot nu venise. A doua zi dimineata ncarcara ntr-o caruta restul de bagaje. Pe capra urca Merry si , nsotit de Grasunu' (adica Fredegar Bolger), o lua din loc. -Cineva trebuie sa ajunga acolo naintea ta si sa te astepte cu casa ncalzita, spus e el. Pai, atunci pe curnd -poimine, nteleg, daca nu va opriti sa dormiti undeva pe drum. Dupa prnz, Folco se duse acasa, dar Pippin mai zabovi. Frodo era agitat si nelini stit, tot tragea cu urechea, doar-doar o auzi pasii lui Gandalf. Se hotar sa astepte pna la caderea noptii. Dupa care, n cazul n care Gandalf avea neaparata nevoie de el, se va duce direct la Scobitura Rului, poate chiar va ajunge primul. Pentru ca Frodo mer gea pe jos. Planul lui era sa strabata distanta ntre Hobbiton si Pontonul Cotuascuns ca n tr-o plimbare, fara sa se grabeasca -si asta din placere si din dorinta de a mai vede a o ultima oara Comitatul, mai mult dect din orice alt motiv. -Unde mai pui ca ma va ajuta sa-mi intru putin n forma, spuse el, uitndu-se la sin e ntr-o oglinda prafuita din holul pe jumatate golit de mobila. De multa vreme nu mai facuse plimbari lungi, drept care avea impresia ca imagine a din oglinda arata putin cam flescaita. Dupa prnz, familia Sackville-Baggins se nfiinta n persoana Lobeliei si a fiului ei Lotho cel roscovan, spre iritarea lui Frodo. -n sfrsit a noastra, suspina Lobelia trecnd pragul.

Lipsa de politete, si nici macar adevarat nu era, caci salasul devenea al ei abi a dupa miezul noptii. Dar sa fim ngaduitori cu Lobelia: pna sa primeasca vizuina, fusese nevoita sa astepte cu saptezeci si sapte de ani mai mult dect sperase la nceput, s i iata ca acum avea o suta de ani. Oricum, venise sa se asigure ca nimic din ceea ce cu mparase nu disparuse; si dorea cheile. I-a luat destul de mult sa se declare satisfacuta , caci adusese cu sine o lista a tuturor lucrurilor, pe care a dorit sa o verifice de l a un cap la altul, ntr-un trziu pleca mpreuna cu Lotho si cu cheia n buzunar, dupa ce i s-a prom is ca cealalta cheie i va fi lasata la familia Gamgee, la Pusca-n-traista. Promisiun e care a facut-o sa mrie si sa nu-si ascunda gndul ca familia aia ar fi n stare sa goleasca vizuina n timpul noptii. Frodo nu i-a oferit nici macar o ceasca de ceai. n schimb, dupa plecarea ei, a baut ceai cu Pippin si Sam Gamgee n bucatarie. n mod oficial, se stia ca Sam se ducea n Tara Iedului ca sa-l serveasca pe domnu' Fr odo si sa se ocupe de gradinarit": un aranjament consfintit de Unchias, desi asta nu-l consola pentru faptul ca avea sa o aiba pe Lobelia drept vecina. -Ultima noastra cina la Fundatura, spuse Frodo, mpingnd n spate scaunul. Spalatul vaselor l lasara n seama Lobeliei. Pippin si Sam strnsera curelele celor t rei ranite, apoi ngramadira totul pe veranda. Pippin cobor n gradina ca sa-i arunce o ultima privire. Sam disparu. Soarele asfintea. Vizuina Fundaturii parea trista, sumbra si vraiste. Frodo trec u nca o data prin toate ncaperile familiare si vazu lumina asfintitului palind pe pereti si umbrele crescnd prin unghere. n vizuina se nstapnea ntunericul. Frodo iesi, cobor spre

poarta de la capatul potecii si de acolo mai merse putin pe Drumul Magurii la va le. Aproape ca se astepta sa-l vada pe Gandalf apropiindu-se cu pasi mari prin nserar e. Cerul era senin, iar stelele prindeau sa straluceasca. -O sa fie o noapte frumoasa, gndi el cu voce tare. Semn bun de nceput. Am pofta sa umblu. Nu mai am rabdare sa stau locului. O s-o pornesc la drum, si Gandalf trebuie sa-mi ia urma. Se rasuci ca sa se ntoarca acasa, dar imediat se opri, caci auzise glasuri chiar dupa colt, la capatul ulitei Pusca-n-traista. Una dintre voci era cu siguranta a batrn ului Unchias; cealalta era necunoscuta si oarecum neplacuta. Frodo nu deslusea ce spu nea, auzind doar raspunsurile Unchiasului, care erau cam tfnoase. Batrnul parea sa se f i pierdut cu firea. -Nu, domnu' Baggins a plecat. Azi-dimineata a plecat, iar Sam al meu s-a dus cu el: si si-a luat si toate lucrurile. Da, a vndut si a plecat, cum v-am spus. De ce? Nu-i treaba mea, si nici a domniei voastre. ncotro? Asta nu-i un secret. S-a mutat la Cotuasc uns, sau pe-acolo pe undeva, n vale. Da, asa e -o bucata buna de drum. Eu unu' n-am fost nicicnd att de departe; aia din Tara Iedului sunt cam ciudati. Nu, nu pot sa-i dau nici un fel de stire. Noapte buna. Se auzira pasi departndu-se n josul Magurii. Cu oarece mirare, Frodo se pomeni stapnit de un sentiment de usurare ca pasii nu urcasera Magura spre el. Cred ca mam saturat de ntrebari si de toata iscodirea asta n legatura cu ce fac si ce dreg, si zise el. Ce fiinte curioase sunt toti!" Mai ca-i venea sa se duca la Unchias si sa-l ntreb e cu cine statuse de vorba; dar, gndindu-se mai bine (sau mai rau), facu repede cale ntoarsa spre Fundatura. Pippin sedea pe ranita lui, n veranda. Sam nu se zarea nicaieri. Frodo intra n ntunericul casei. -Sam! striga el. Sam! E vremea! -Vin, stapne! se auzi raspunsul de undeva din adnc, urmat curnd de Sam nsusi, care se stergea la gura. si luase ramas-bun de la butoiul cu bere din pivnita. -Totu-mbarcat, Sam? ntreba Frodo. -Da, stapne. Asta o sa-mi ajunga pentru o vreme. Frodo nchise si ncuie usa

rotunda, iar cheia i-o dadu lui Sam. -Fugi si du-o acasa, Sam! i spuse el. Apoi tai-o pe ulita si vino ct poti de reped e la poarta dinspre drumul de dincolo de Pajisti. n seara asta nu trecem prin sat. Pre a multe urechi ciulite si prea multi ochi la pnda. Sam porni ca din pusca. -Ei, n sfrsit la drum! spuse Frodo. si aburcara ranitele n spate, si luara toiegele si dadura coltul spre latura de apu s a vizuinei Fundaturii. -Rami cu bine! mai zise Frodo, uitndu-se la fereastra neagra si oarba. Flutura mna, se rasuci pe calcie si (pornind pe urma lui Bilbo, numai ca el nu sti a asta) grabi pasul dupa Peregrin, la vale pe poteca din gradina. La capatul de jo s al acesteia, trecura gardul viu pe la prleaz si o apucara spre cmpuri, pierzndu-se n ntuneric precum fosnetul vntului prin iarba. La poala Magurii, n partea ei dinspre soare-apune, ajunsera la poarta ce dadea ntr-un drum ngust. Acolo se oprira si-si aranjara curelele ranitelor. Dupa putin t imp se ivi si Sam, apropiindu-se cu pasi repezi si gfind din greu; ranita grea i se nalta mult peste umeri, iar pe cap si pusese un sac tuguiat, fara forma si pleostit, despre care zicea ca-i palarie. Pe ntuneric, Sam semana tare mult cu un gnom. -Mai ca-mi vine sa cred ca mi-ati dat tot ce era mai greu, zise Frodo. Mi-e mila de melci si de toate vietuitoarele ce-si cara casa n spinare. -As putea sa mai iau nca multe, stapne. Ranita mea e destul de usoara, minti Sam,

facnd pe grozavul. -Ba nu poti, Sam, l contrazise Pippin. Las' ca-i face bine. N-are nimic n plus dect ce ne-a zis sa mpachetam. A cam lncezit n ultima vreme, dar dupa ce-o sa mearga o bucata de drum, o sa i se para mai usor. -Fii bun cu un biet hobbit batrn! pufni Frodo n rs. Pun ramasag ca am sa fiu la fel de subtire ca o nuia de trestie nainte sa ajungem n Tara Buck. Vorbeam si eu ca sa nu tac. Am banuiala ca tu, Sam, ai ncarcat mai mult dect ti-era partea, dar o sa am g rija cnd ne-om face din nou bagajele. si lua toiagul. -Ei, la toti ne place sa umblam prin ntuneric, mai zise el, asa ca hai sa lasam n urma cteva mile nainte sa tragem un pui de somn. O vreme urmara drumul spre vest. Apoi, parasindu-l, o apucara spre stnga si, tacu ti ca si pna atunci, se ndreptara nca o data spre cmpuri. Mergeau n sir, de-a lungul gardurilor vii si al crngurilor, n timp ce noaptea cobora tot mai ntunecoasa peste ei. n pelerinele lor negre, erau la fel de nevazuti ca si cum ar fi purtat toti trei i nele magice. Si ntruct erau hobbiti si ncercau sa umble ct mai neauziti, nu faceau nici un zgomot, nici ct le-ar fi putut hobbitii nsisi deslusi. Pna si salbaticiunile cmpurilor si al e padurilor ramasera nestiutoare de trecerea lor. Dupa un timp traversara Apa, la vest de Hobbiton, pe un podet ngust de scnduri. n acel loc, rul nu era dect o panglica neagra serpuitoare, marginita de arini nclinat i deasupra vaii. La o mila sau doua spre sud traversara iute marele drum ce venea dinspre Podul Vimac; acum se gaseau n Tara Tuc si, cotind spre sud-est, se ndreptara spre tinutul Dealului Verde. ncepnd sa urce primele coaste, se uitara n urma si zarira lampasele din Hobbiton licarind n departare, n valea domoala a Apei. Curnd asezarea disparu n faldurile pamntului ntunecat, urmata fiind de Lnga Ape si de iazul cenusiu din vecinatate. Dupa ce lumina ultimei gospodarii ramase mult n urma, sclipind cnd si cnd printre copaci, Frodo se rasuci nca o data si-si flutura mna n semn de ramas-bun . -Ma-ntreb daca-mi va fi dat sa mai privesc vreodata valea asta, zise el ncet. Dupa aproape trei ore de mers, facura un popas. Noaptea era senina, racoroasa si nstelata, dar cteva pale de negura ca niste fuioare de fum prindeau a urca pripoan ele dealurilor dinspre praie si lunci adnci. Ramuri subtiri leganate de un vnt usor deasupra capetelor lor teseau o plasa neagra pe cerul palid. Cei trei ncropira o gustare modesta (asa, ca pentru hobbiti) si purcesera mai departe. Curnd ajunsera la un d

rum ngust ce urca si cobora, pna se pierdea cenusiu n ntunericul din fata: drumul spre Padureni si Stogu si spre Pontonul Cotuascuns se desprindea n sus din drumul principal din valea Apei si cotea pe la poalele Dealurilor Verzi spre Capatul mpa durit, un colt salbatic al Meleagului de la Soare-Rasare. Mersera ce mersera si nimerira pe o carare taiata adnc printre copaci nalti ce-si fosneau n noapte frunzele uscate. ntunericul era de nepatruns. ncepura sa vorbeasca si sa fredoneze toti trei ncetisor o melodie, caci se gaseau acum departe de oric e ureche iscoditoare. Apoi se cufundara din nou n tacere, iar Pippin prinse a ramne n urma. ntr-un trziu, cnd poteca deveni tot mai abrupta pe povrnis n sus, se opri si casca. -Mi-e att de somn, zise el, ca n curnd o sa ma prabusesc n mijlocul potecii. Aveti de gnd sa dormiti n picioare? Aproape ca-i miezul noptii. -Credeam ca-ti place sa umbli pe ntuneric, spuse Frodo. Dar nu ne mna nimeni de la spate. Merry se asteapta sa ajungem poimine n timpul zilei; avem, prin urmare, n ca doua zile. Vom poposi n primul loc mai potrivit. -Vntul e de la soare-apune, zise Sam. Daca ajungem de partea cealalta a dealului astuia, stapne, o sa gasim un loc adapostit si ndeajuns de tihnit. Chiar deasupra noastra e o padure uscata de brazi, daca-mi aduc bine aminte. Sam cunostea regiunea pe o raza de douazeci de mile jur-mprejurul asezarii Hobbiton, dar mai mult nici ca stia din geografie.

Chiar n vrful dealului dadura peste peticul de padure de brazi. Parasind poteca, s e afundara n ntunericul adnc al brazilor, greu de mirosul de rasina, si adunara vreas curi uscate si conuri ca sa ncinga un foc. Curnd flacarile trosneau vesel la radacina u nui brad urias, iar ei ramasera o vreme asezati n jurul lui, pna cnd capetele ncepura sa le cada n piept. Atunci, alegndu-si fiecare un cotlon ntre radacinile primitoare, se f acura covrig sub pelerine si paturi si n scurta vreme adormira. Hotarsera sa nu stea nim eni de paza; nici macar Frodo nu se temea nca de vreo primejdie, caci se mai aflau n i nima Comitatului. Cteva vietati se apropiara si i privira dupa ce focul se stinse. O vu lpe ce trecea prin padure cu niscai treburi de-ale ei se opri cteva minute si adulmeca nd elung. Hobbiti, si spuse n sinea ei. Si ce mai urmeaza? Am auzit de tot felul de lucruri ciudate prin partea asta de lume, dar nu-mi amintesc sa-mi fi spus careva de vre un hobbit care sa doarma sub cerul liber, la adapostul unui copac. Si-nca trei! mi m iroase a ceva tare ciudat aici!" Si gndea cu dreptate, dar mai mult de-att n-avea sa afle v reodata.

Dimineata veni palida, rece si umeda. Primul se trezi Frodo, care descoperi ca radacina copacului i lasase o adncitura n spate, iar gtul i era ntepenit. Sa mergi d placere? De ce n-am venit calare?" se ntreba n sinea lui, la fel cum se ntreba ori de cte ori era la nceputul unei expeditii. Si minunatele mele paturi de puf au fost toate vndute Sackville-Bagginsilor! Niste radacini de-astea de copac ar merita!" Se ntin se, iar apoi striga: -Scularea, hobbitilor! Dimineata e minunata! -Ce-i att de minunat la ea? mormai Pippin, uitndu-se chiondors cu un singur ochi peste marginea paturii. Sam! Pregateste micul dejun pentru ora noua si jumatate! Ai ncalzit apa la baie? Sam sari n picioare cu un aer buimac. -Nu, stapne, n-am ncalzit-o, stapne, zise el. Frodo trase paturile din jurul lui Pippin, rostogolindu-l, apoi se duse la margi nea padurii. Departe, spre rasarit, soarele rasarea rosu din negurile ce acopereau g rele lumea. Stropiti cu rosu si auriu, copacii tomnatici pareau sa pluteasca dezradac inati pe o mare de umbre. Putin mai la vale, spre stnga, drumul cobora abrupt si disparea ntr -o scobitura. Reveni n tabara; ntre timp, Sam si Pippin aprinsesera un foc zdravan.

-Apa! striga Pippin. Unde-i apa? -Nu tin apa n buzunare, pufni Frodo. -Credeam ca te-ai dus sa gasesti apa, l lua la rost Pippin, ocupat cu aranjatul bucatelor si al canilor. Ce-ar fi sa te duci acu' sa aduci niste apa? -Ai putea veni si tu, si sa iei si butelcile cu tine, i-o-ntoarse La poalele dealului curgea un prias. Umplura butelcile si micul ceaun de expeditie

la o cascada unde apa se pravalea cteva picioare peste muchia unei stnci cenusii. Era rece ca gheata, asa nct spalatul fetelor si al minilor fu nsotit de bolboroseli si gf eli. Cnd ispravira de mncat si ranitele erau din nou legate strns, trecuse de ora zece s i ziua devenea tot mai senina si mai calda. Coborra panta, trecura prul acolo unde acesta se ascundea sub drum, urcara povrnisul urmator si apoi coborra iarasi si ur cara la loc un alt colnic; de-acum, pelerinele, paturile, apa, merindele si toate cel elalte le apasau parca si mai grele umerii. Marsul din acea zi promitea sa fie o treaba obositoare si nadusitoare. Totusi, d upa cteva mile, poteca nceta sa urce si sa coboare: urca abrupt si n zigzag pna n vrful unei culmi, iar de acolo se vedea cobornd pentru ultima oara. n fata lor zarira pl aiurile mai joase, punctate de plcuri mici de copaci, ce se pierdeau n departare n aburul cafeniu al unui tinut paduros. Privirile lor cuprinsera Capatul mpadurit pna n zare , spre Rul Viniac. Drumeagul serpuia nainte, ca o bucata de sfoara. -Drumul asta nu se mai ispraveste, zise Pippin, dar nu mai pot daca nu ma odihne sc nitel. E timpul sa prnzim.

Se aseza pe marginea drumului si si atinti privirea spre est, spre ceturi, dincol o de care curgea Rul si se afla marginea Comitatului n care-si petrecuse ntreaga viata. Sam ramase n picioare lnga el. Ochii lui rotunzi erau larg deschisi -caci se uita la pamnturi pe care nu le vazuse niciodata, spre un nou orizont. -n padurile alea locuiesc elfii? ntreba el. -N-am auzit de asa ceva, zise Pippin. Frodo tacea. Si el urmarea din priviri drumul spre rasarit, ca si cum nu-l mai v azuse niciodata pna atunci. Dintr-o data prinse glas, rostind rar, cu voce tare, dar to todata ca pentru sine: Drumul duce-n jos la vale De la usa mea-ncepnd. Ah, grabit, pe-aceeasi cale Voi pleca si eu curnd, Pn-la drumu-n care alte drumuri duc de oareunde Si de-acolo mai departe? nca n-as putea raspunde. -Parca-i o poezie dintr-alea de-ale lui Bilbo, spuse Pippin. Sau e una dintre im itatiile tale? Nu prea suna a ncurajare. -Nu stiu, recunoscu Frodo. Mi-a venit asa, ca si cum eu as fi nascocit-o. Dar se poate s-o fi auzit cndva, demult. Sigur ca-mi aminteste de Bilbo cel din ultimii ani, na inte sa plece. Adeseori mi spunea ca nu exista dect un Drum, ca e ca un ru mare: izvoarele lui tsnesc din fiecare prag si fiecare poteca i se supune. E o treaba tare pericul oasa, Frodo, sa iesi pe usa casei tale, mi spunea. Pasesti pe Drum si, daca nu stii sa-ti stapnesti picioarele, nu ai habar ncotro te poate duce curentul. ti dai seama ca as ta e drumul ce strabate Codrul ntunecimii si ca, daca l lasi n voia lui, s-ar putea sa t e duca pna la Muntele Singuratic si chiar mai departe si-n locuri si mai blestemate?" mi spunea asta pe poteca din fata usii de la Fundatura, mai cu seama dupa ce se ntor cea dintr-o plimbare lunga. -Dar sa stii ca Drumul n-o sa ma duca nicaieri cel putin pentru o ora, decreta Pippin, dnd jos ranita din spate. Ceilalti i urmara exemplul: si sprijinira ranitele de razorul drumului iar picioar ele si le ntinsera pe drum. Dupa ce se odihnira, si pusera burtile la cale, iar pe urma s e mai

odihnira o vreme. Soarele cobora spre asfintit, iar lumina amurgului ncepuse sa cuprinda pamntul atunci cnd se urnira din loc. Pna acum nu ntlnisera nici un suflet. Nu era o cale batuta spre Capatul mpadurit. Marsaluiau de mai bine de o ora, cnd Sam se opri deodata, parca n ascultare. Ajunsesera n vale; dupa multe serpuiri, drumul se ntind ea drept n fata, traversnd pasunile pe care cresteau risipiti copaci nalti, vestitori ai padurii ce se apropia. -Aud un ponei sau un cal ce vine n urma noastra, anunta el. Se uitara n spate, dar cotul drumului i mpiedica sa vada prea departe. -Ma-ntreb daca nu e Gandalf care vine dupa noi, spuse Frodo. Dar nici n-apuca bine sa zica aceste vorbe, cnd l cuprinse un sentiment ca nu era tocmai asa, si o dorinta brusca de-a se ascunde de calaret puse stapnire pe el.

-Poate ca n-are prea mare importanta, adauga el, parca cerndu-si iertare, dar tar e-as vrea sa nu fiu vazut pe drum -de catre nimeni. M-am saturat sa mi se urmareasca si talmaceasca fiecare pas pe care-l fac. Iar daca este Gandalf, mai zise el ca un gnd ntrziat, i pregatim o mica surpriza, ca sa-l pedepsim pentru ca a ntrziat att de mult Hai sa ne facem nevazuti. Ceilalti doi alergara iute spre stnga si se pitira ntr-o scobitura, nu departe de drum. Ramasera nemiscati. Frodo sovai o clipa: curiozitatea sau poate o alta senzatie se opunea

dorintei de a se ascunde. Tropaitul se apropia. n ultima clipa, Frodo se azvrli ntr -un petic de iarba nalta din spatele unui copac ce umbrea drumul. De acolo si nalta capul si iscodi prudent pe deasupra unei radacini. De dupa cotul drumului se ivi un cal negru, nu un ponei ca al hobbitilor, ci un cal n toata regula; iar calare se afla un ditamai omul, ce parea sa stea chircit n sa, n velit ntr-o mantie mare si neagra, cu gluga, astfel ca numai cizmele vrte n scarile nalte s e zareau dedesubt; fata lui era ascunsa n umbra, nevazuta. Cnd ajunse la copac, n dreptul lui Frodo, calul se opri. Silueta calare ramase nemiscata, cu capul plecat, de-ai fi zis ca asculta ceva. De sub gluga se auzea un zgomot ca de amusinare a unui miros ce nu se lasa deslusit; capul se rasuci dintr-o par te n alta a drumului. O teama, ivita din senin si inexplicabila, de a nu fi descoperit l cuprinse pe Fr odo, si-n clipa aceea gndul i fugi la Inel. Abia ndraznea sa respire, cu toate acestea d orinta de a scoate Inelul din buzunar deveni att de coplesitoare, nct ncepu sa-si miste ncet mna. Simtea ca nu are dect sa si-l strecoare pe deget ca sa fie n afara oricarei primejdii. Sfatul lui Gandalf parea absurd. Bilbo folosise Inelul. Si nca sunt n Co mitat", si spuse el, n timp ce mna atinse lantul. n aceeasi clipa, calaretul se ndrepta de sp ate si trase de haturi. Calul pasi nainte, nti la pas, pornind apoi n galop. Frodo se tr pna la marginea drumului si se uita n urma calaretului, pna cnd acesta se pierdu n zare. Frodo n-ar fi putut jura, dar i se paruse ca, dintr-o da ta, nainte sa piara de tot din vedere, calul o luase ntr-o parte, intrnd printre copacii din dreapta. Mai sa fie, dar stiu ca-i ceva tare ciudat aici, si chiar ca nelinistitor", spuse Frodo n sinea lui, n vreme ce se ndrepta spre tovarasii sai. Pippin si Sam nu se clintiser a din iarba, astfel ca nu vazusera nimic; drept care Frodo trebui sa le descrie calare tul si felul ciudat n care se purtase. -N-as putea spune de ce, dar am fost sigur ca eu eram cel pe care-l cauta sau du pa care adulmeca; si la fel de sigur am fost ca nu voiam sa ma descopere. nca nu mia fost dat sa vad sau sa simt ceva asemanator n Comitat. -Dar ce-are face cu noi unul din Semintia Mare? se mira Pippin. Si ce cauta prin partea asta de lume? -Sunt niste oameni prin partile astea, explica Frodo. Celor din Meleagul de la M

iazazi Semintia Mare le-a cam dat de furca, din cte stiu. Dar n-am auzit vreodata de un asemenea calaret. Ma-ntreb de unde-o fi venind. -Sa-mi fie cu iertare, interveni Sam deodata, da' stiu de unde vine. Din Hobbito n vine calaretu' asta negru, daca n-or mai fi si altii. Si stiu ncotro se duce. -Ce vrei sa spui cu asta? se rasti Frodo la el, privindu-l uluit. De ce n-ai spu s nimic pn-acum? -Abia acu' mi-am amintit, stapne. Uite cum a fost: cnd m-am dus la vizuina noastra ieri-seara sa duc cheia, tatne-meu numa' ce-mi zice: Buna, Sam! Credeam c-ai plec at cu domnu' Frodo azi-dimineata. A fost pe-aici un musteriu ciudat care-a-ntrebat de domnu' Baggins de la Fundatura, tocma' a plecat. L-am trimis la Cotuascuns. Nu ca mi-ar fi placut cum vorbea. Parea tare mnios cnd i-am zis ca domnu' Baggins si-a parasit locuinta cea vechepentrutotdeauna.Assitla mine, zau ca da. M-a camluatcu frig. Ce neamera? l ntreb eu pe Unchias. Nu stiu, zice el, da' nu era hobbit. Era-nalt si parca negr u, si statea asa, aplecat asupra mea. As zice ca era unu' din Semintia Mare de pe mele aguri straine. Vorbea tare ciudat. N-am putut zabovi sa aud mai multe, stapne, pentru ca m-asteptati; si nici n-am p us prea mult temei pe vorbele lui. Unchiasul e tot mai batrn si cu vederea tot mai s laba, unde mai pui ca era aproape ntuneric atunci cnd fiinta asta a urcat Magura si l-a gasit stnd la aer curat la capatul ulitei noastre. Sper ca nu v-a pricinuit nici un rau , stapne, si nici eu. -Unchiasul n-are nici o vina, zise Frodo. La drept vorbind, l-am auzit stnd de vo rba

cu un strain ce parea sa se intereseze de mine, si mi-a venit sa ma duc sa-l ntre b cine e. Mai bine o faceam, sau macar tu sa-mi fi spus de povestea asta mai devreme. As f i fost mai atent pe drum. -Dar nu trebuie neaparat sa fie o legatura ntre calaretul asta si strainul Unchia sului, si dadu Pippin cu parerea. Am parasit Hobbitonul n destula taina, nu vad cum ne-ar fi putut urmari. -Da' ce ziceti de adulmecat, stapne? i aminti Sam. Iar Unchiasul mi-a zis ca strai nul era negru. -Ah, mai bine l asteptam pe Gandalf, murmura Frodo. Dar poate ca n-as fi facut dect sa nrautatesc si mai mult lucrurile. -Atunci stii ceva sau ai vreo banuiala n legatura cu acest calaret? l iscodi Pippi n, care-i auzise murmurul. -De stiut nu stiu, si e mai bine sa nu banuiesc nimic. -Bine, vere Frodo. Pastreaza-ti secretele deocamdata, daca vrei sa fii misterios . Pna una-alta, noua ce ne ramne de facut? As dori sa mbuc ceva si sa-mi umezesc gtlejul, dar parca tot mai bine e s-o luam din loc de-aici. Toata vorbaria asta a noastra despre calareti adulmecatori cu nasuri nevazute m-a cam nelinistit. -Da, cred ca o luam din loc, consimti Frodo, dar nu pe drum -nu care cumva sa-i vina calaretului sa se ntoarca, sau poate ca mai e vreun altul care-l urmeaza. Azi tre buie sa mai mergem o bucata buna de drum. Tara Iedului e nca tare departe. Umbrele copacilor se ntindeau lungi si subtiri pe iarba atunci cnd cei trei pornir a din nou. Se tineau la o aruncatura de piatra n stnga drumului, ct mai mult cu putin ta ascunsi vederilor. Dar asta i mpiedica la mers; caci iarba era deasa si smocuita, terenul plin de hrtoape si de musuroaie, iar copacii, razleti la nceput, ncepeau sa se ndeseasca. Soarele coborse rosu dincolo de dealurile din spatele lor, iar nserarea si facea nce t loc atunci cnd, ajunsi la capatul platoului ntins pe care drumul l strabatuse cteva mile bune n linie dreapta, au ndraznit sa iasa la vedere. Chiar n acel punct, drumu l cotea la dreapta si cobora spre sesurile din Yale, ndreptndu-se spre Stogu, dar la dreapta se facea un drumeag ce intra serpuind ntr-un codru de stejari batrni, ca a poi sa ajunga la Padureni.

-Asta-i drumul nostru, zise Frodo. Nu departe de punctul de rascruce a celor doua drumuri, dadura peste trunchiul urias al unui copac: nca era viu, avea frunze pe crengutele ce crescusera n jurul cioturilor ramase de la cracile frnte de mult; dar pe dinauntru era gol, putea fi patruns printr-o scorbura mare de pe partea opusa drumeagului. Hobbitii se strecurara nau ntru si se asezara pe o saltea de frunze uscate si lemn putrezit. Se odihnira, mbucara ceva usor, vorbind cu voci scazute si oprindu-se din cnd n cnd ca sa asculte. Se nnopta la ceasul la care revenira pe drumeag. Vntul de la apus suspina printre crengi. Frunzele susoteau. Curnd, drumeagul prinse a cobor n ntuneric ntr-o panta lina si nentrerupta. O stea se ivi deasupra copacilor, n fata lor, pe cerul tot ma i negru dinspre rasarit. Mergeau cot la cot, n pas, ca sa-si dea curaj. Dupa o vreme, pe masura ce stelele se ndeseau si deveneau mai luminoase, sentimentul de neliniste i parasi si renuntara sa mai traga cu urechea la tropait de copite. ncepura sa fredoneze nceti sor, asa dupa cum era obiceiul hobbitilor n timp ce calatoreau, mai ales noaptea, cnd s e apropiau de casa. Cel mai adesea era un cntec de cina sau de culcare, dar cei tre i hobbiti de-acum fredonau un cntec de drumetie (desi, bunnteles, se pomenea n el si de cina, si de culcare). Cuvintele fusesera potrivite de Bilbo Baggins, pe o mel odie la fel de veche precum dealurile, iar Frodo de la el le nvatase, odata, pe cnd se plimbau pe pajistile din valea Apei si vorbeau despre Aventura. Ce jar n vatra purpurie!

Sub acoperis un pat ne-mbie. Dar oboseala nu ne-apasa; nca zarim dincol' de casa Un pom stingher, un colt de stnca Pe care nu l-am vazut nca... Iarba, floare, pomi sub cer, Toate pier! Toate pier! Dealuri, ape, cte-or fi, Nu te-opri! Nu te-opri! nca mai pot sa ne astepte La colt un drum, o poarta, trepte, Azi nca neluate-n seama, Pe care le-auzim cum cheama, Poteci ascunse, suitoare, Ce duc spre Luna, ori spre Soare Mar, maces, alun, orice Duca-se! Duca-se! Baltii, vailor de lut, Un salut! Un salut! Ramne casa. Lumea mare Ne-asteapta. Umbre pe carare, Hotarul noptii dinadins e, Cnd toate stelele-s aprinse... Apoi ntorsi la pat, acasa Iar lumea-n urma lor, ramasa! Ceata, umbra, nori trzii, Vor pali! Vor pali! Focul, cina, ceasuri dulci! Sa te culci! Sa te culci! Cntecul se sfrsi.

-Sa ne culcam! Sa ne culcam! cnta Pippin cu o voce nalta. -Sssst! l potoli Frodo. Parca iar aud copite! Se oprira locului si ramasera la fel de nemiscati ca si umbrele copacilor, ascul tnd. Se auzea tropait de copite pe drum, la oarecare distanta n urma, dar apropiindu-se nc et si deslusit o data cu vntul. Repede si neauziti, cei trei se retrasera de pe drumeag si alergara n umbra deasa a stejarilor. -Sa nu ne departam prea mult, sopti Frodo. Nu vreau sa fim vazuti, nsa vreau sa v ad daca-i tot un Calaret Negru. -Prea bine, accepta Pippin. Numai nu uita de adulmecare. Copitele se apropiau. N-apucara sa gaseasca un ascunzis mai bun altul dect ntunericul desisului; Sam si Pippin se tupilara n spatele unei buturugi mari; n schimb, Frodo se tr ctiva pasi ndarat spre drum. Se zarea, cenusie si palida, o fsie de lumina ce se stingea prin tre copaci. Deasupra, stelele se nghesuiau pe cerul ntunecat, luna nsa nu era. Tropaitul nceta. ncordndu-si privirile, Frodo zari ceva negru traversnd spatiul mai luminos dintre doua trunchiuri si oprindu-se. Parea sa fie umbra neagra a unui c al, iar n fata ei o umbra mai mica. Umbra neagra se oprise foarte aproape de locul unde parasisera ei drumeagul, si acum se legana usor ntr-o parte si-n alta. Frodo avu impresia ca o auzea cum adulmeca. Umbra se apleca spre pamnt, apoi ncepu sa se trie n directia lui.

nca o data, dorinta de a-si strecura Inelul pe deget l cuprinse pe Frodo; de data asta era chiar mai puternica dect prima data. Att de puternica, nct, nainte sa-si dea seama de ce se ntmpla, mna i se furisa n buzunar. nsa n aceeasi clipa se auzi un zvon de cntec si rset amestecate laolalta. Voci limpezi se naltau si se strngeau n aerul luminat de stele. Umbra neagra se ridica si se retrase. Se urca n spinarea calului ntunecat si dadu impresia ca dispare dincolo de drum, n ntunericul de pe partea cealalta. Frodo ndrazni sa respire. -Elfi! exclama Sam cu o soapta ragusita. Elfi, stapne. Si aproape ca ar fi tsnit dintre copaci si s-ar fi repezit n directia vocilor, dac a nu l-ar fi retinut ei. -Da, sunt elfi, spuse Frodo. Uneori pot fi ntlniti n Capatul mpadurit. Nu traiesc n Comitat, dar migreaza ncoace primavara si toamna, parasindu-si meleagurile de din colo de Dealurile Turnului. Le sunt recunoscator pentru asta. Voi n-ati vazut, dar Calaretul ala Negru s-a oprit chiar aici si se apucase sa se trasca spre noi, si tocmai atu nci s-a pornit cntecul. Cnd a auzit vocile, a sters-o. -Si elfii? ntreba Sam, prea emotionat ca sa-si faca griji din pricina calaretului . Nu putem sa mergem sa-i vedem? -Ascultati! Vin ncoace, spuse Frodo. Nu trebuie dect sa asteptam. Cntecul se apropia. O voce clara se auzea mai puternica dect celelalte. Cnta n limba frumoasa a elfilor, pe care Frodo o stia putin, iar ceilalti n-o cunosteau deloc. nsa sunetul ce se mpletea cu melodia parea sa prinda contur n mintea lor sub forma de cuvinte pe care le ntelegeau doar pe jumatate. lata care era cntecul, asa cum l pri cepea Frodo: Alba ca Zapada! Ah, Doamna curata! Dinspre Asfintituri peste Mari Regina! Ah, prin lumea noastra fata ta se-arata Cnd copacii-si suie crengile-n lumina! Gilthoniel! Ah, plina-i, Gilthoniel, livada, Limpezime-i totul, cntec si chemare! Alba ca Zapada! Alba ca Zapada! ntr-o alta tara, dincolo de Mare. Ah, de ea tesute-s Anul fara Soare Stelele, de mna ei si peste Fire,

Peste cmpii, sub vnturi prind acum sa zboare ntr-o necuprinsa, alba nflorire. Ah, Elbereth! Gilthoniel! Ca-ntr-o poveste Celor de pe-aceste locuri ne apare , Stralucind lumina ta cereasca Marile-Apusene, n roiuri stelare. Cntecul se sfrsi. -Astia-s Elfi Nobili! exclama Frodo uluit. Au pomenit numele lui Elbereth! Putin i din semintia asta, cea mai balaie dintre toate, sunt vazuti vreodata n Comitat. N-au mai ramas multi n Pamntul de Mijloc, la rasarit de Marea cea Mare. Cu adevarat un noro c ciudat. Hobbitii ramasera la marginea drumului, n umbra. Nu trecu mult si elfii aparura p e drum, cobornd spre vale. Mergeau ncet, iar hobbitii vazura cum le straluceste n par si-n ochi lumina stelelor. N-aveau lampase cu ei; cu toate acestea, n timp ce mer geau,

un licar precum lumina lunii nainte sa rasara peste crestele dealurilor parea sa cada n jurul picioarelor lor. naintau n tacere si n clipa n care ultimul elf trecu prin dre ptul hobbitilor, se rasuci, se uita drept la ei si izbucni n rs. -Salutare, Frodo! striga el. E cam trziu sa te afli pe meleag strain. Sau te-i fi ratacit? Apoi i striga pe ceilalti din fata si toti se oprira si facura roata n jurul hobbi tilor. -Ce minunatie! exclamara ei. Trei hobbiti n padure noaptea! N-am mai pomenit asa ceva de cnd a plecat Bilbo. Ce sa-nsemne oare? -Ce sa-nsemne, balailor, raspunse Frodo, dect ca mergem si noi, pare-mi-se, n aceeasi directie cu voi. mi place sa umblu la lumina stelelor. Dar m-as bucura da ca ne-ati tine tovarasie. -Dar noi n-avem nevoie de alta tovarasie, iar hobbitii sunt att de plicticosi, rse ra ei. Si cum de stiti ca ne ndreptam n aceeasi directie cu voi, caci nu stiti ncotro merg em? -Voi de unde stiti numele meu? le-o-ntoarse Frodo. -Noi stim multe lucruri, zisera ei. Te-am vazut de multe ori nainte cu Bilbo, des i poate ca tu nu ne-ai vazut. -Cine sunteti si cine-i mai-marele vostru? ntreba Frodo. -Eu sunt Gildor, raspunse conducatorul lor, elful care-l salutase primul. Gildor Inglorion din Casa Finrod. Suntem surghiuniti si nenumarati din semintia noastra au plecat cu multa vreme n urma si nici noi nu facem altceva dect sa mai zabovim puti n pe-aici nainte sa ne ntoarcem peste Marea cea Mare. Dar mai sunt din neamul nostru , care nca traiesc n pace n Vlceaua Despicata. Hai, Frodo, zi-ne ce faci pe-aici? Caci vedem cu ochiul liber ca peste voi pluteste o umbra de spaima. -Ah, Neam ntelept, se baga Pippin n vorba fara sa se mai poata stapni. Spuneti-ne de Calaretii Negri. -Calaretii Negri? aproape ca soptira ei. De ce ntrebati de Calaretii Negri? -Pentru ca au fost doi Calareti Negri care ne-au ajuns din urma, sau a fost unul singur care-a facut-o de doua ori, continua Pippin, si numai adineauri s-a facut nevazut, cnd v-a auzit apropiindu-va. Elfii nu raspunsera imediat, ci se sfatuira ntre ei n soapta, ntr-un trziu, Gildor s e rasuci spre hobbiti.

-N-o sa vorbim despre asta aici, zise el. Credem ca e mai bine sa veniti cu noi. Nu sta n obiceiul nostru, dar de data asta va vom lua cu noi pe drumul nostru si veti nno pta cu noi, daca veti voi. -Ah, Popor Balai! Ce noroc, dincolo de toate sperantele mele! exclama Pippin. Lui Sam i pierise glasul. -ti multumesc din inima, Gildor Inglorion, se nclina Frodo. Elen sla lumenn' omentielvo, o stea straluceste la ceasul ntlnirii noastre, adauga el n limba elfa n obila. -Fiti cu bagare de seama, prieteni! striga Gildor, izbucnind n rs. Sa nu dezvaluit i secrete! Avem de-a face cu un cunoscator al Limbii Vechi. Bilbo era un maestru a l ei. Salutare, prieten al elfilor! mai zise el, facnd o plecaciune n fata lui Frodo. Si -acum vino cu prietenii tai si ne tineti tovarasie! Ar fi bine sa mergeti n mijlocul nostru, ca sa nu va pierdeti pe drum. S-ar putea sa obositi nainte sa ne oprim. -De ce? Unde mergeti? nu pricepu Frodo. -Pai, n seara asta mergem spre padurile de pe dealurile ce strajuiesc Padurenii. Sunt cteva mile bune pna acolo, dar ne vom putea adaposti si ne va scurta calatoria de mine. Pornira din nou n tacere si trecura precum umbrele si luminile palide: caci elfii (chiar mai mult dect hobbitii) puteau sa mearga, atunci cnd doreau, fara sa faca vreun zg omot sau sa li se auda pasul. Curnd lui Pippin ncepu sa i se faca somn si o data sau de doua ori se mpiedica; dar de fiecare data un elf mai nalt, aflat lnga el, l prinse, oprin du-l astfel sa cada. Sam mergea n pas cu Frodo, nsa ca prin vis, cu o expresie de teama pe chip, dar si de bucurie uluita.

De-o parte si de cealalta a potecii padurea devenea tot mai deasa; copacii erau mai tineri si cu trunchiurile mai apropiate; si pe masura ce drumeagul cobora, patru nznd ntr-o vale dintre dealuri, pe costise se nmulteau alunii. n sfrsit, elfii parasira p oteca. Prin desisul din dreapta se deslusea cu greu o alta poteca nierbata; pe aceasta o apucara, ntorcndu-se putin napoi si urcnd mult, pe coasta mpadurita ce ducea n vrful ctorva maguri care naintau pna spre albia rului. Deodata iesira din umbra copacilor, trezindu-se n fata unei suprafete mari de iarba, cenusie n ntunericul no ptii. Din trei parti era marginita de padure; dar nspre rasarit terenul cobora n panta abrupta, iar vrfurile copacilor ntunecati ce cresteau spre poala povrnisului se gas eau mai jos de picioarele drumetilor. Dincolo de copaci, sesurile se zareau ntunecate si drepte ca-n palma sub firmament. Ceva mai aproape, cteva lumini licarira n satul Padureni. Elfii se asezara pe iarba si vorbira ntre ei cu voci coborte, ca si cum ar fi uita t de hobbiti. Frodo si tovarasii sai se nvelira n Pelerine si n paturi si curnd i cuprinse somnul. Noaptea se adncea, luminile din vale se stinsera pe rnd. Pippin adormi, cu capul sprijinit de un musuroi verde. Departe, pe cerul de la rasarit, tsnira Remmirath, Stelele mpletite, si ncet se nalt a deasupra negurilor Borgil cel rosu, lucind ca o bijuterie de foc. Apoi curentii de aer mprastiara negurile ca pe un val si atunci se zari, urcnd deasupra hotarului lumii , Razboinicul Cerului, Menelvagor, cu brul sau stralucitor. Elfii izbucnira toti ntr -un cntec si, pe neasteptate, sub coroanele copacilor, tsnira limbile rosietice ale un ui foc. -Veniti! i chemara elfii pe hobbiti. Veniti! E vremea sa taifasuim si sa ne vesel im! Pippin se ridica n capul oaselor, frecndu-se la ochi. Se scutura nfiorat. -n sala focul s-a aprins n vatra si sunt merinde pentru oaspetii flamnzi, l anunta un elf protapit n fata lui. La capatul dinspre miazazi al pajistii se zarea ca un fel de poiana. ntinderea de iarba nainta mult n padure, formnd un spatiu larg, ca o sala mare cu acoperis mpletit din ramurisul copacilor. Trunchiurile masive se aliniau precum niste coloane de-o pa rte si de alta. n mijloc trosnea un foc de lemne, iar de trunchiurile-coloane erau aprinse torte ce ardeau necontenit cu flacari aurii si argintii. Elfii se asezara roata n jurul fo cului, drept pe iarba sau pe buturugile ramase de pe urma trunchiurilor batrne taiate cu feras traul.

Ctiva se agitau ncolo si-ncoace, aducnd cesti si turnnd de baut; altii aduceau de-al e gurii, merinde ngramadite morman pe platouri si farfurii. -Bucate saracacioase, se scuzara elfii, si asta pentru ca nnoptam n padurea verde, departe de casele noastre. Dar daca ne veti fi oaspeti vreodata, va vom omeni ma i bine. -Mie mi se pare prea ndeajuns pentru o petrecere de ziua mea de nastere, zise Frodo. Mai trziu, Pippin avea sa-si aduca aminte cu greutate ce mncase sau bause, caci mintea lui era plina doar de lumina de pe chipurile elfilor si de vocile lor att de variate si de frumoase, nct i se parea ca viseaza cu ochii deschisi. Avea totusi sa-si aminte asca de pine, de gustul acela, fara seaman pentru cel flamnd, al unei minunate felii de pin e alba; de frunzele dulci ca fructele padurii si mai pline de seva dect ngrijitele f ructe ale gradinii; sau de cum golise pe nerasuflate o cupa ce era plina cu o licoare nmire smata, racoroasa asa cum doar o fntna limpede poate fi, si aurie ca dupa-amiaza de vara. Sam n-ar fi putut niciodata descrie n cuvinte sau nchipui cu limpezime n mintea lui ceea ce a simtit sau a gndit n acea noapte, desi i-a ramas n amintire ca unul dintr e cele mai de seama momente din ntreaga lui viata. Singurul lucru pe care a reusit sa-l rosteasca au fost urmatoarele cuvinte: -Ei bine, stapne, daca as putea creste mere asa cum sunt astea, abia atunci as zi ce ca sunt gradinar. Dar ce mi-a mers la inima a fost cntecul, daca ntelegeti ce vrea u sa spun. Frodo sedea si mnca, bea si palavragea ncntat; dar mintea lui statea la vorbele car e

se rosteau. Stia cte ceva din limba elfa, astfel ca asculta cu urechile ciulite. Cnd si cnd li se adresa celor care-l serveau si le multumea pe limba lor. Ei i zmbeau si spuneau rznd: -Esti o nestemata printre hobbiti! Nu trecu mult si Pippin adormi bustean, drept care l luara pe sus si-l dusera ntrun umbrar pregatit sub copaci; acolo fu ntins pe un pat moale, unde dormi dus toata noaptea. Sam refuza sa-si paraseasca stapnul. Dupa ce Pippin fu dus de acolo, el se apropie de Frodo, se ncovriga la picioarele lui si, dnd din cap, nchise n sfrsit ochi i. Frodo ramase multa vreme treaz, de vorba cu Gildor. Povestira despre multe lucruri, vechi si noi, iar Frodo l descusu pe Gildor despr e ce se mai ntmplase n lumea larga dincolo de hotarele Comitatului. Vestile erau mai cu seama triste si rau prevestitoare: ntunecimea ce se ntindea tot mai mult, razboaie le oamenilor si fuga elfilor. n cele din urma, Frodo puse ntrebarea care-l framnta cel mai mult: -Spune-mi, Gildor, l-ai vazut vreodata pe Bilbo de cnd ne-a parasit? Gildor zmbi. -Da, raspunse el. De doua ori. Chiar n acest loc si-a luat ramas-bun de la noi. D ar l-am mai vazut o data, departe de-aici. Att spuse despre Bilbo si nimic mai mult, iar Frodo nu insista. -Nu ma ntrebi si nu-mi spui prea multe din ce te priveste pe tine, Frodo, observa Gildor. Dar stiu de-acum cte ceva si altele le pot citi pe chipul tau si n gndul ce se ascunde n spatele ntrebarilor tale. Pleci din Comitat, si cu toate acestea te ndoie sti ca vei gasi ceea ce cauti, ca vei mplini ceea ce ai de gnd, sau ca te vei ntoarce vreo data. N-am dreptate? -Ba ai, recunoscu Frodo; dar gndeam ca plecarea mea este o taina stiuta doar de Gandalf si de credinciosul meu Sam. Se uita n jos la Sam, care sforaia ncetisor. -Taina nu va fi aflata de Dusman de la noi, l linisti Gildor. -Dusmanul? se mira Frodo. Atunci stii de ce parasesc tinutul? -Nu stiu motivul pentru care Dusmanul e pe urmele tale, raspunse Gildor, dar ntel eg ca o face -orict de ciudat mi pare acest lucru. Si te previn ca primejdia o ai acu m si n fata si n spate, si de o parte si de alta.

-Calaretii, adica? Ma temeam eu ca-s slujitorii Dusmanului. Ce sunt Calaretii Ne gri? -Gandalf nu ti-a spus nimic? -Nimic despre asemenea creaturi. -Atunci nu socot ca am caderea sa vorbesc mai mult -ca nu cumva spaima sa te opreasca din calatoria ta. Caci pare-mi-se ca te-ai asternut la drum chiar la mo mentul potrivit, daca ntr-adevar este momentul potrivit. De-acum trebuie sa te grabesti, sa nu zabovesti si sa nu te ntorci; Comitatul nu te mai poate apara. -Nu-mi pot nchipui ce altceva ar putea fi mai nspaimntator dect ce mi-ai dat de nteles si prevenirile tale! exclama Frodo. Stiam, cum sa nu, ca primejdia mi sta na inte; dar nu ma asteptam s-o ntlnesc chiar aici, n Comitatul nostru. Oare nu poate un hobbit sa mearga n pace de la Apa si pna la Ru? -Dar nu este Comitatul tau, i atrase atentia Gildor. Au fost altii care s-au asez at pe meleagurile astea naintea hobbitilor; si vor fi altii care vor trai aici dupa ce hobbitii nu vor mai exista. Lumea larga este peste tot n jurul vostru: puteti sa ridicati ziduri n jurul vostr u, dar lumea n-o puteti tine afara o vesnicie. -Stiu -si cu toate astea, ntotdeauna mi s-a parut att de ferit de primejdii si de apropiat. Ce sa fac acum? Planul meu era sa parasesc n taina tinutul si sa ma ndre pt spre Vlceaua Despicata; dar acum pasii mi-s adulmecati si n-am ajuns nici macar n Tara Iedului.

-Dupa mine, trebuie sa-ti urmezi planul, l sfatui Gildor. Nu cred ca Drumul se va dovedi prea anevoios pentru curajul tau. Dar, daca doresti sa capeti un sfat mai limpede, ar trebui sa-l ntrebi pe Gandalf. Nu cunosc motivul fugii tale, prin urmare nu stiu care sunt caile prin care te vor ataca urmaritorii. Asemenea lucruri numai Gandalf le poate sti. Presupun ca-l vei vedea nainte sa iesi din Comitat, nu-i asa? -Sper. Dar asta-i un alt lucru ce ma ngrijoreaza. L-am asteptat pe Gandalf zile nenumarate. Ar fi trebuit sa se ntoarca n Hobbiton cel mai trziu acum doua seri; da r nu s-a ivit. Acum ma ntreb ce-a putut sa se ntmple. Sa-l astept? Gildor ramase tacut pret de cteva clipe. -Nu-mi place ca aud asa ceva, zise el n cele din urma. Nu-i semn bun ca ntrzie. Dar stii cum se zice -Nu te amesteca n treburile vrajitorilor, caci sunt vicleni si iuti la mnie. Tu trebuie sa hotarasti: pleci, sau stai si astepti. -Si se mai spune, replica Frodo: Nu le cere elfilor sfatul, caci vor spune si da , si nu. -Chiar asa? rse Gildor. Elfii nu prea dau sfaturi ca sa se afle n treaba, caci sfa tul e un dar periculos, chiar si ntre ntelepti, si toate caile se pot dovedi nefaste. Da r tu ce faci? Nu mi-ai spus tot ce te priveste; si atunci cum sa aleg mai bine dect tine? nsa daca-mi ceri sfatul, ti-l dau, de dragul prieteniei. Eu socotesc ca trebuie sa p ornesti nentrziat, fara zabava; si daca Gandalf nu se iveste nainte sa pornesti, atunci te mai sfatuiesc si asta: nu umbla singur. Ia cu tine prieteni de ncredere si cu tragere de inima. Ar trebui sa fii recunoscator, pentru ca nu-s generos cu sfaturile. Elfii si au si ei bataile lor de cap si amaraciunile lor si nu se prea uita la ce fac hobbitii sau alte creaturi de pe pamnt. Drumurile noastre arar le ntretaie pe ale lor, doar din ntmplare sau cu un anume scop. n ntlnirea asta a noastra poate ca nu-i doar ntmplare la mijloc; dar scopul nu mi-e limpede si ma tem sa spun mai mult. -ti sunt adnc recunoscator, zise Frodo; nsa as vrea sa ma lamuresti ce sunt Calaretii Negri. Daca ti urmez sfatul, se prea poate sa nu-l vad pe Gandalf multa vreme si ar trebui sa stiu ce este aceasta primejdie care ma urmareste. -Nu e de-ajuns sa stii ca sunt Slujbasii Dusmanului? ntreba Gildor drept raspuns. Fugi de ei! Nu le adresa nici un cuvnt! Sunt o primejdie de moarte. Nu-mi cere ma i mult! Dar inima-mi spune ca, nainte de-a se sfrsi totul, tu, Frodo, fiu al lui Dro go, vei

sti mai multe dect Gildor Inglorion despre toate aceste lucruri de temut. Elberet h sa te aiba n paza! -Dar unde sa gasesc curajul ce-mi trebuie? ntreba Frodo. De-asta am nevoie mai cu seama. -Curajul l gasesti n cele mai negndite locuri, raspunse Gildor. Numai sa ai speranta. Dormi acum. Noi vom fi plecat mine dimineata; dar vom da de stire prin toate locurile. Tovarasiile Ratacitoare vor afla despre calatoria voastra, si acelea d intre ele care au puterea sa faca bine vor sta de veghe. Te numesc prieten al elfilor; si fie c a stelele sa straluceasca la capatul drumului vostru. Arareori ne-au ncntat niste straini asa c um ati facut-o voi, si este o adevarata minune sa auzi vorbe din Rostirea Straveche pe buzele altor ratacitori n aceasta lume. Frodo simtea cum l cuprindea somnul, nca nainte sa fi ispravit Gildor de vorbit. -Voi dormi acum, spuse el, iar elful l duse la un umbrar lnga acela al lui Pippin, unde Frodo se arunca pe un pat si pe loc cazu ntr-un somn fara vise. IV 0 scurtatura spre ciuperci A doua zi dimineata, Frodo se trezi nviorat. Zacea sub un umbrar facut de un copa c viu, cu ramuri ntretesute si aplecate pna la pamnt; drept pat i servisera ferigile s i iarba, o saltea adnca si moale, care raspndea o aroma ciudata. Soarele scapara pri ntre frunzele tremuratoare, nca verzi pe crengi. Frodo sari n picioare si iesi. Sam sedea pe iarba, la marginea padurii. Pippin statea n picioare, cercetnd cerul si

vremea. Elfii nu se zareau nicaieri. -Ne-au lasat fructe si bautura si pine, l anunta Pippin. Vino sa mannci. Pinea aproape ca are acelasi gust bun ca ieri-seara. Eu n-am vrut sa-ti las nici o buc ata, dar a insistat Sam. Frodo se aseza lnga Sam si se apuca de mncat. -Azi ce plan avem? vru sa stie Pippin. -Sa ajungem la Cotuascuns ct mai repede cu putinta, raspunse Frodo si-si concentr a atentia asupra mncarii. -Crezi ca o sa-i mai vedem pe Calaretii aia? ntreba Pippin vesel. Sub soarele diminetii, perspectiva de a vedea o trupa ntreaga de calareti nu-i aparea ngrijora toare. -Da, tot ce se poate, spuse Frodo, abatut la acest gnd. Dar nadajduiesc sa traver sam rul fara sa ne zareasca. -Ai aflat ceva despre ei de la Gildor? -Nu prea multe -doar vorbe aruncate si ghicitori, raspunse Frodo n doi peri. -L-ai ntrebat despre adulmecare? -N-am pomenit de asta, molfai Frodo cu gura plina. -Ar fi trebuit s-o faci. Sunt sigur ca e foarte important. -De-i pe-asa, sunt sigur ca Gildor ar fi refuzat sa-mi dea vreo explicatie, se r asti Frodo. Si-acum lasa-ma putin n pace. Nu vreau sa raspund la nu stiu cte ntrebari n timp ce mannc. Vreau sa cuget. -Ceruri! exclama Pippin. La gustarea de dimineata? i ntoarse spatele si se departa spre marginea ntinderii verzi. Dimineata senina -amagitor de senina, si zise Frodo -nu-i alungase din minte team a de urmaritori; cumpanea la ceea ce-i spusese Gildor. Vocea vesela a lui Pippin a junse pna la el. Alerga pe pajistea verde si cnta. Nu! N-as putea, si zise Frodo. Una e sa-i iau pe tinerii mei prieteni ntr-o haladuiala prin Comitat pna cadem de istoveala si de foame, si cnd mncarea si paturile sunt att de dulci. Dar sa-i iau n surghiun, unde foamea si istovirea pot sa n-aiba sfrsit, este cu totul altceva -chiar daca ei vin de bunavoie. Mostenirea este doar a mea. Nu cre d ca s-ar cuveni sa-l iau nici macar pe Sam." Se uita la Sam Gamgee si descoperi ca Sam l privea cu atentie.

-Ei, Sam, i se adresa el. Ce zici de asta? Am sa parasesc tinutul ct mai repede c u putinta -de fapt, chiar acum m-am hotart sa nu pierd nici macar o zi n Scobitura Rului, daca se poate. -Prea bine, stapne. -Tot mai vrei sa vii cu mine? -Da. -Are sa fie tare primejdios, Sam. De-acum e primejdios. Cine stie, poate nici un ul dintre noi n-o sa se mai ntoarca. -Daca domnia voastra nu va ntoarceti, stapne, atunci nici eu nu ma voi mai ntoarce, asta-i sigur, zise Sam. Nu-l parasi! asa mi-au zis. Sa-l parasesc!? am zis. Nici prin gnd nu-mi trece. Cu el ma duc, chiar de-ar fi sa urce n Luna; si daca vreunul dintre Calaretii Negri o ncerca sa-l opreasca, apoi cu Sam Gamgee o sa aiba de furca, am zis. Si e i au rs. -Cine-s ei si ce tot spui tu acolo? -Elfii, stapne. Am schimbat si noi o vorba asta-noapte; si mi s-a parut ca ei sti au ca plecati, asa ca n-am vazut rostul s-o-ntorc pe dupa cires. Minunata semintie, el fii, stapne! Minunata! -Asa e, ncuviinta Frodo. Acum, dupa ce i-ai vazut mai ndeaproape, ti plac la fel de mult? -Mie mi par putin mai presus de ceea ce-mi place sau nu-mi place, ca sa zic asa, raspunse Sam domol. Nu cred ca are importanta ce gndesc despre ei. Sunt destul de

diferiti de cum mi i-am nchipuit -att de batrni si de tineri, att de veseli si de tr isti, ca sa zic asa. Frodo l privi pe Sam cu oarecare uluiala, aproape ca se astepta sa zareasca vreun semn exterior al schimbarii ciudate ce parea sa se fi petrecut cu el. Vocea lui nu semana cu aceea a batrnului Sam Gamgee pe care si nchipuise ca-l cunostea. Parca tot batrnul Sam Gamgee era acela care sedea acolo, doar ca fata lui era neobisnuit de gnditoare. -Mai simti nevoia sa pleci din Comitat -acum ca dorinta ta de a-i vedea s-a mplin it? l ntreba el. -Da, stapne. Nu stiu cum s-o zic, dar dupa noaptea trecuta gndesc altfel. Am oarecum sentimentul ca vad departe n fata. Stiu ca vom merge pe un drum lung, n necunoscut; dar mai stiu ca nu ma pot ntoarce. Acum nu mai e ca-mi doresc sa vad elfi sau dragoni sau munti -de fapt, nici nu stiu ce vreau: dar am ceva de facut naint e de sfrsit, si acest ceva se afla n fata noastra, nu n Comitat. Si trebuie sa ma tin ta re pna la capat, daca ma-ntelegeti. -Nu prea. Dar pricep ca Gandalf mi-a ales un tovaras bun. Sunt multumit. Vom mer ge mpreuna. Frodo si ispravi dejunul n tacere. Apoi, ridicndu-se n picioare, se uita nainte, spre marginea pajistii, si-l striga pe Pippin. -Totu-i gata de plecare? l ntreba cnd Pippin se apropie n fuga. Trebuie s-o pornim de-ndata. Am dormit cam mult; si avem de strabatut cale lunga. -Vrei sa zici ca tu ai dormit pna trziu, l corecta Pippin. Eu m-am trezit de mult; si n-asteptam dect sa termini tu de mncat si de cugetat. -Sunt gata cu amndoua. Si am de gnd sa ma ndrept spre Pontonul Cotuascuns ct se poate de iute. N-am sa ma ntorc la drumul pe care l-am parasit ieri-seara, c i am s-o tai de-a dreptul chiar de-aici. -nseamna ca ai de gnd sa zbori, l lua Pippin peste picior. N-ai cum s-o tai, si nca pe jos, pe nicaieri de jur mprejur. -Oricum o s-o taiem mai de-a dreptul dect drumul, nu se lasa Frodo. Pontonul este la rasarit de Padureni; pe cnd drumul batut ocoleste prin stnga. Uite ca se vede c otul lui de-aici, nspre miazanoapte. O ia pe dupa capatul dinspre miazanoapte al Smrcurilor, ca sa iasa n drumul pietruit ce vine dinspre Pod, mai sus de Stogu. Da r asta nseamna un ocol de multe mile. Putem scurta pe sfert distanta asta daca o lu

am de-aici de-a dreptul spre Ponton. -Lenesul mai mult alearga, replica Pippin. Regiunea e aspra prin partile astea, iar jos, n Smrcuri, sunt mlastini si tot felul de alte piedici -cunosc locurile. Daca ti fac i griji din pricina Calaretilor Negri, nu vad de ce-ar fi mai rau sa-i ntlnim pe drum dect n padure sau la loc deschis. -E mai greu sa gasesti pe cineva n padure sau pe cmp, raspunse Frodo. Si daca se stie ca mergi pe un drum, mai curnd te cauta pe drum si nu n alta parte. -Bun, accepta Pippin. Am sa te urmez n toate mlastinile si santurile. Dar e greu. mi faceam socoteala ca trecem de Bibanul de Aur din Stogu nainte de apus. Au cea mai buna bere din Meleagul de la Soare-Rasare, sau aveau, cndva: de mult n-am mai pus gura pe ea. -E limpede, zise Frodo. Om alerga noi mai mult din pricina scurtaturilor, dar di n pricina hanurilor alergam si mai mult. Orict ne-ar costa, trebuie sa te tinem dep arte de Bibanul de Aur. Vrem sa ajungem la Cotuascuns nainte sa se lase noaptea. Ce parer e ai, Sam? -Eu pe domnia voastra va urmez, domnu' Frodo, raspunse Sam (n ciuda unei tainice nelinisti si a unei adnci pareri de rau dupa cea mai buna bere de pe Meleagul de la Soare-Rasare). -Atunci, daca tot ne vom tr prin mlastini si maracini, s-o pornim odata! izbucni

Pippin. Era de pe-acum aproape la fel de cald ca si cu o zi nainte, dar norii ncepeau sa s e ridice dinspre apus. Arata ca si cum n curnd avea sa ploua. Hobbitii mai mult se rostogolira la vale pe o panta nierbata abrupta si nimerira drept n desisul copaci lor de mai jos. si alesesera calea n asa fel nct Padurenii sa ramna n stnga lor, iar ei sa e piezis prin padurea ce acoperea coasta rasariteana a dealului, pna ajungeau la se s. De acolo puteau s-o ia spre Ponton peste cmp, o regiune dreapta ca-n palma, n afara d e cteva scobituri si garduri. Dupa socoteala lui Frodo, aveau de strabatut optsprez ece mile n linie dreapta. Curnd aveau sa descopere ca padurea era mult mai deasa si mai nclcita dect paruse la nceput. Nu era taiata nici o poteca prin tufaris, asa nct nu puteau nainta prea repede. Dupa ce ajunsera, cu mare cazna, la poalele povrnisului, dadura pest e un pru ce se pravalea din dealurile ramase n urma printr-o albie adnca, peste ale carei maluri abrupte si alunecoase atrnau rugi. Cel mai suparator lucru era acela ca al bia taia directia lor de mers. Nici gnd sa poata sari pe malul opus, cu att mai putin sa traverseze fara sa se ude, sa se juleasca si sa se umple de noroi. Nestiind ce s a faca, se oprira. -Pai, sa cercetam putin locurile, zise Pippin, zmbind ntunecat. Sam Gamgee se uita n urma. Printr-o rariste ntre copaci zari vrful povrnisului de iarba pe care tocmai l coborsera. -Uitati-va! exclama el, prinzndu-l pe Frodo de brat. Ridicara privirile: sus pe m uchie, deasupra lor, vazura un cal, desenat pe albastrul cerului. Lnga el, aplecata de spate, o silueta neagra. Dadura imediat uitarii orice gnd de-a se ntoarce din drum. Frodo o lua nainte si se azvrli repede n tufele dese de pe mal. -Valeu! facu el, adresndu-i-se lui Pippin. Amndoi am avut dreptate. Scurtatura a si-nceput sa se nclceasca; dar ne-am ascuns taman la vreme. Ai auz fin, Sam: ia sp une, auzi ceva venind? Ramasera nemiscati, aproape ca-si tineau respiratia n timp ce ascultau; dar nici un zgomot nu trada ca erau urmariti. -Nu-mi nchipui ca o sa ncerce sa coboare cu calul pe povrnisul ala, zise Sam. Da' ma bate gndul ca stie ca noi l-am cobort. Ar fi bine sa ne continuam drumul.

Usor de zis, greu de facut. Duceau ranite n spate, iar tufarisul si rugii nu-i la sau sa treaca. Vntul nu ajungea pna la ei din pricina coastei din spate, nct aerul era nemiscat si nabusitor. Cnd, n sfrsit, reusira sa razbeasca la un loc mai deschis, er au nadusiti, obositi si foarte zgriati; unde mai pui ca nici nu mai erau siguri n ce directie se ndreptau. Malurile prului deveneau mai joase pe masura ce rul ajungea ntr-un loc mai plat, iar valea se largea si era mai putin adnca cu ct se apropia de Smrcur i si de Ru. -Pai, asta e prul Stogu, se dumiri Pippin. Daca vrem sa revenim la scurtatura noastra, trebuie sa-l traversam chiar aici si s-o tinem tot la dreapta. Trecura prul si, nimerind ntr-un spatiu deschis, acoperit cu papura si fara nici un copac, grabira pasul ca sa ajunga pe malul celalalt ct mai repede cu putinta. Aco lo se gasea o alta centura de copaci: stejari nalti, cei mai multi dintre ei, ici si co lo cte un ulm sau un frasin. Terenul era destul de neted, cu putina vegetatie; dar copacii erau prea apropiati unii de altii ca sa se poata vedea pna departe. Frunzele uscate se nvolb urara dintr-o data, strnite de pale de vnt, si stropi de ploaie prinsera a cadea din cer ul acoperit. Apoi vntul nceta si ploaia se revarsa suvoaie. Hobbitii se trau ct de iute i tineau puterile, mpiedicati de petice de iarba, de mormane de frunze moarte; iar peste tot n jur, ploaia cadea si se prelingea. Nu vorbeau, doar se uitau tot timpul ba n urma, ba dintr-o parte ntr-alta. Dupa o jumatate de ora, Pippin spuse:

-Nadajduiesc ca n-am luat-o prea mult spre miazazi, caci ar nsemna sa strabatem padurea dintr-un capat n altul. Centura asta nu e prea ntinsa -mai mult de-o mila n-are unde-i mai lata, asa stiu -ar fi trebuit s-ajungem de-acum n partea cealalt a. -N-are rost sa-ncepem sa mergem n zigzag, si dadu Frodo cu parerea. Nu ne ajuta cu nimic. S-o tinem tot asa cum am apucat-o. Nu-s prea sigur ca vreau sa ies din pa dure. Mai mersera asa alte cteva mile bune. Apoi soarele ncepu sa se ntrevada printre norii zdrentuiti si ploaia se domoli. Cum trecuse de ora prnzului, hobbitii simti ra ca era vremea sa mannce. Se oprira sub un ulm: frunzele erau aproape toate galbene, dar nu se scuturasera, iar pamntul de la radacina era destul de uscat si adapostit. Cnd s e apucara sa pregateasca ceva de-ale gurii, descoperira ca elfii le umplusera bute lcile cu o licoare clara si palid-aurie; avea aroma mierii facute din flori amestecate si e ra minunat de nvioratoare. Nu trecu mult si cei trei rdeau si dadeau cu tifla ploii si Calare tilor Negri. Curnd, simteau ei, ultimele mile vor ramne n urma. Frodo se sprijini cu spatele de trunchiul copacului si nchise ochii. Sam si Pippi n se apropiara de el si toti trei ncepura sa fredoneze, iar apoi sa cnte ncetisor: Ho! Ho! Ho! Cu sticla, iata, Vreau sa-mi vad amarul sters. Cada ploaia, vntul bata, Eu destul mai am de mers. Dar, sub un copac -mai bine! Nori sa treaca peste mine. Ho! Ho! Ho!, o luara ei de la capat, mai tare. Dintr-o data nsa, tacura. Frodo sa ri n picioare. Un vaiet prelung fu adus de vnt, precum tipatul unei dihanii necunoscut e si singuratice. Vaietul crescu n intensitate, apoi scazu si se termina cu un sunet ascutit si patrunzator. Si, n timp ce hobbitii stateau ca mpietriti, un alt tipat raspunse pr imului, mai slab, mai ndepartat, dar care le ngheta si mai amarnic sngele n vine. Apoi se la sa tacerea, ntrerupta doar de soapta vntului prin frunze. -Si-asta ce crezi c-a fost? ntreba Pippin ntr-un trziu, ncercnd sa vorbeasca pe un ton ct mai linistit, dar neputndu-si stapni tremurul. Daca a fost o pasare, atunci e un soi de care n-am auzit niciodata n Comitat. -N-a fost nici pasare, nici fiara, spuse Frodo. A fost o chemare, sau un semnal

-au fost vorbe n tipatul ala, desi nu le-am putut deslusi. Dar nici un hobbit nu are o asemenea voce. Altceva nu-si mai spusera. Se gndeau toti trei la Calareti, dar nu-i pomenira. Nu le mai venea nici sa stea, dar nici sa plece nu se ndurau; nsa mai devreme sau mai trz iu tot trebuiau sa strabata sesul spre Ponton, si cel mai bine era s-o porneasca iu te si sa mearga pe lumina. n cteva minute erau cu ranitele n spate si asternuti drumului. Nu trecu mult si pe neasteptate ajunsera la capatul padurii. Pajisti verzi se de sfasurau naintea lor. Abia acum si dadura seama ca o luasera prea mult spre miazazi. De par tea cealalta se vedea magura din Cotuascuns, dincolo de Ru, dar la stnga lor. Cu multa precautie iesira din liziera padurii si pornira ca din pusca peste pajisti. La nceput se temura ntructva, pentru ca nu se mai gaseau la adapostul padurii. Mult n urma lor se afla platoul nalt unde mncasera de dimineata. Frodo aproape ca s e astepta sa vada silueta mica, ndepartata, a unui calaret sus pe buza rpei, proiectndu-se neagra pe cer, dar nu se zarea nici una. Cobornd spre dealurile pe c are le parasisera drumetii, soarele scapase de norii zdrentuiti si stralucea acum di n nou. Hobbitilor nu le mai era teama, dar nici nu se simteau n largul lor. Terenul nsa n u mai era att de accidentat si ncepea sa se netezeasca. n curnd pajistile devenira cmpuri bine cultivate si pasuni: erau marginite de garduri cu porti si canale pentru ir igatii. Totul arata linistit si pasnic, un colt obisnuit al Comitatului. Cu fiecare pas pe car e-l faceau,

hobbitii erau tot mai bine dispusi. Linia Rului se apropia tot mai mult, iar Cala retii Negri pareau sa fi fost doar niste duhuri ale padurilor ramase n urma. Trecura pe lnga un cmp urias de napi si ajunsera la o poarta solida. Dincolo de ea , un drumeag brazdat de fagase nainta printre gardurile vii ngrijit tunse, pna la un plc de copaci ndepartat. Pippin se opri locului. -Cunosc cmpurile astea si poarta, zise el. E Bamfurlong, pamntul batrnului Fermier Maggot . Ferma lui e acolo, ntre copaci. -O belea dupa alta, mormai Frodo cu un aer att de ngrijorat, de parca Pippin i-ar fi spus ca drumeagul era cascatura ce ducea n vagauna unui dragon. Ceilalti l privira surprinsi. -Da' ce-ai cu batrnu' Maggot? E prieten bun cu cei din neamul Brandybuck. Ai dreptate, e spaima trecatorilor si are o haita de cini fiorosi -da', la urma urme lor, cei de pe-aici traiesc lnga granita si trebuie sa se pazeasca mai mult. -Stiu. Si totusi, adauga Frodo, rznd rusinat, mi-e teama de el si de cinii lui. De ani de zile ma feresc sa trec pe lnga ferma lui. M-a prins de cteva ori calcndu-i hotar ul ca sa fur ciuperci, eram copilandru pe-atunci, stateam la Conacul Coniac. Ultima data m-a batut, apoi m-a luat si m-a aratat cinilor lui. l vedeti, flacai, le-a spus, data v iitoare cnd mai pune viermele asta piciorul pe pamntul meu, l sfrtecati. Acum duceti-l de-aici!" Si s-au tinut dupa mine tot drumul pna la Ponton. N-am mai scapat de fr ica de-atunci -desi recunosc ca fiarele alea si cunosteau meseria, nu m-ar fi atins c u adevarat. Pippin izbucni n rs. -n cazul asta, e timpul sa te pui bine cu el. Mai ales daca ai de gnd sa rami n Tara ledului. E un batrn de isprava -daca-i lasi ciupercile n pace. Hai s-o luam pe drumul asta si atunci nu-i calcam hotarul. Daca ne ntlnim cu el, lasa-ma pe mine sa vorbe sc. E prieten cu Merry si a fost o vreme cnd veneam aici des mpreuna. Mersera pe drumeag pna cnd zarira acoperisurile de stuf ale unei case mari si ale acareturilor fermei ivindu-se printre copacii din fata. Familia Maggot si famili a Puddifoot din Stogu, si multe alte familii din Smrcuri erau constructori de case; drept car e ferma aceasta era solid construita, din caramida, mprejmuita de un zid nalt. Ajuns la zi d, drumeagul se ispravea n dreptul unei porti late, de lemn. Dintr-o data, n timp ce se apropiau, izbucni un cor nfiorator de schelalaituri si latraturi si o voce puternica se auzi strignd:

-Colt! Falca! Lupu! So pe ei, baieti! Frodo si Sam se oprira stana, dar Pippin mai nainta ctiva pasi. Poarta se deschise si trei dulai imensi iesira mncnd pamntul si se azvrlira asupra calatorilor, latrnd ca turbati. Pe Pippin nu-l bagara n seama; Sam, n schimb, se facu una cu zidul, n timp ce doi dulai ca niste lupi l amusinara banuitori, mrind la cea mai mica miscare a lui. Cel mai mare si mai fioros dintre ei se protapi n fata lui Frodo, aratndu-si coltii si mrind. n clipa urmatoare, n poarta se ivi un hobbit matahalos, cu un trup ndesat si o fata rotunda si rumena. -Salutare! Salutare! Si cine ma rog sunteti domniile voastre si cam ce-ati pofti ? ntreba el. -Buna ziua, domnule Maggot, zise Pippin. Fermierul se uita la el mai atent. -Mai, doar n-o fi Stapnu' Pippin -domnu' Peregrin Took, as zice! striga el, preschimbndu-si ncruntatura n zmbet. Nu te-am mai vazut de multa vreme prin locurile astea. Norocu' matale ca te cunosc. Tocmai voiam sa-mi asmut cinii la or ice strain trece pe-aci. Se petrec niste lucruri ciudate azi. Nu-i vorba, se-ntmpla s a mai treaca tot felu' de nepoftiti ciudati prin partile noastre. Prea aproape de Ru, z ise el, clatinnd din cap. Da' un musteriu mai neobisnuit ca asta nca nu mi-a fost dat sa v ad. Nu-mi mai trece el a doua oara hotarul asa, de capu' lui, sa stiu ca intru-n pac at. -Despre cine vorbesti? ntreba Pippin.

-Adica nu l-ati vazut? se mira fermierul. A luat-o napoi, spre drumu' pietruit, n u-i mult de-atunci. Ciudat musteriu, a pus tot felu' de ntrebari aiurea. Da' poate ca vreti sa intrati si va voi povesti mai pe ndelete. Am un strop de bere buna la cana, daca dumneata si prietenii dumitale doriti, domnu' Took. Era limpede ca fermierul era dispus sa le spuna mai multe daca i se ngaduia sa o faca cnd si cum gasea el de cuviinta, astfel ca primira invitatia. -Si cinii? ntreba Frodo nelinistit. Fermierul izbucni n rs. -N-o sa va faca nici un rau -daca nu le spun eu. Aici, sezi! Colt! Falca! striga el. Sezi! Lupu! Spre usurarea lui Frodo si a lui Sam, cinii se ndepartara, lasndu-i n pace. Pippin facu prezentarile. -Domnul Frodo Baggins, spuse el. Poate ca nu-ti amintesti de el, pe vremuri locu ia la Conacul Coniac. Auzind numele de Baggins, fermierul tresari si l sageta pe Frodo cu privirea. Pre t de o clipa, Frodo si nchipui ca batrnul si adusese aminte de povestea cu ciupercile furat e si ca si va asmuti nca o data cinii asupra lui. n loc de asta, Fermierul Maggot l lua de brat. -Pai nu-i asta cea mai mare ciudatenie? rosti el. Chiar domnu' Baggins? Intrati! Avem de vorbit. Intrara n bucatarie si se asezara lnga vatra larga. Doamna Maggot aduse bere ntr-un ulcior ct toate zilele si umplu patru cani mari. Bautura era buna si Pippin se considera mai mult dect consolat pentru ca nu ajunsese la Bibanul de Aur. Sam si sorbea berea cu multa suspiciune. Avea o nencredere nnascuta fata de cei care locu iau n alte parti ale Comitatului; si nu era dispus sa se mprieteneasca prea repede cu cineva care i-a chelfanit stapnul, orict de demult se ntmplase asta. Dupa ce statura putin de vorba despre vreme si despre viitoarele recolte (care n u se ntrezareau mai rele ca de obicei), Fermierul Maggot puse cana jos si se uita pe rn d la musafirii sai. -Acuma, domnu' Peregrin, ncepu el, dincotro veti fi venind si-ncotro va veti fi ndreptnd? Veneati, poate, sa ma vizitati pe mine? Caci, daca asa stau lucrurile, trecuserati de poarta mea fara sa va vad. -Pai, nu, raspunse Pippin. Cinstit vorbind, daca tot ai ghicit, am intrat pe dru

m din celalalt capat: am traversat cmpurile dumitale. A fost o ntmplare. Ne-am ratacit n padure, n partea dinspre Padureni, ncercam s-o taiem de-a dreptul spre Ponton. -Daca va grabeati, drumu' v-ar fi fost de mai mult folos, spuse fermierul. Dar n u de-asta mi faceam griji. Din partea mea, puteti umbla pe pamnturile mele daca asa vi-e voia, domnu' Peregrin. Si dumneata la fel, domnu' Baggins -desi as ndrazni sa spu n ca nca ti plac ciupercile. Izbucni n rs. -Da, da, ti-am recunoscut numele. mi aduc aminte de vremea cnd tnaru' Frodo Baggins era unu' dintre cei mai afurisiti strengari din Tara Iedului. Dar nu la ciuperci ma gndeam. Tocmai mi se pomenise numele de Baggins nainte sa apareti domniile voastre . Ia ghiciti ce voia musteriu' ala ciudat sa afle de la mine? Hobbitii ardeau de nerabdare sa afle raspunsul. -Ei bine, continua fermierul, lungind povestea pentru a-i da savoare, a venit ca lare pe-un cal mare negru, a intrat pe poarta, s-a ntmplat ca era deschisa, si drept n f ata usii mele s-a oprit. Era negru din cap pna-n picioare, acoperit cu pelerina si gl uga, ai fi zis ca nu voia sa fie vazut la fata. Ce naiba-n Comitat o fi vrnd si asta?" m-am nt rebat. Nu prea vedem multi din Semintia Mare sa treaca hotarele; si, oricum, nicicnd n-a m auzit de vreunu' ca soiu' asta negru. Buna ziua dumitale, zic eu, iesind sa-l ntmpin. Drumu' pe care ai apucat nu duce nicaieri si, orincotro ai vrea sa te-ndrepti, cea mai scurta cale e napoi pe drumu '

pietruit." Nu-mi placea cum arata, si cnd a iesit Falca din casa si a adulmecat, numa' ce-l aud schelalaind de parca-l ntepase strechea: si-a ascuns coada ntre picioare si a luat-o la sanatoasa urlnd. Omu' negru statea nemiscat. Vin dintr-acolo, zice el, taraganat si parca ntepenit, aratnd spre soare-apune, pes te cmpurile mele, ma rog frumos. L-ai vazut pe Baggins?" ma-ntreaba cu o voce ciudat a si numa' ce se-apleaca spre mine. Nu i-am putut vedea fata, caci avea gluga trasa m ult peste ochi; si m-a luat cu frig parca pe spinare. Dar nu pricepeam de unde atta neobrazare sa umble calare pe pamnturile mele. Vezi-ti de drum! i-am spus. Nu-i nici un Baggins pe-aci. N-ai nimerit unde trebui e n Comitat. Mai bine ia-o-ndarat spre apus, catre Hobbiton -dar de data asta poti s a mergi pe drum." Baggins a plecat", a raspuns el n soapta. Vine-ncoace. E pe-aproape. As dori sa-l gasesc. Daca trece pe-aici, mi spui? ti aduc aur." Ba n-ai sa-mi aduci, i-am zis eu. Ai sa te-ntorci de unde-ai venit, si-nca repede . ti dau un minut, dupa care mi adun cinii toti." A scos un fel de ssit. Sa fi fost rsul lui, sau altceva, nu stiu. A dat pinteni cal ului, care s-a ridicat n doua picioare drept asupra mea, de-abia am avut timp sa ma dau n laturi. Am chemat cinii, nsa el a tras de haturi, a-ntors calu' si-a iesit pe poar ta ca fulgeru', disparnd pe drumeag spre drumu' principal. Ei, ce credeti de-asta? Frodo ramase cteva clipe cu privirile atintite la focul din vatra, dar singurul l ui gnd era cum naiba sa ajunga ei la Ponton. -Nu stiu ce sa cred, spuse el ntr-un trziu. -Atunci ti zic eu ce sa crezi, continua Maggot. N-ar fi trebuit niciodata sa te-a mesteci cu de-alde aia din Hobbiton, domnu' Frodo. Aia-s tare ciudati prin partile alea. Sam se foi n scaun, uitndu-se chiondors la fermier. -Dar mata ai fost ntotdeauna un pusti neastmparat. Cnd am auzit ca ai plecat de la Brandybuck si te-ai dus sa stai cu batrnu' domn Bilbo, mi-am zis, pustiu' asta si -o cauta cu lumnarea. Ia seama la ce-ti spun, toate se trag de la ciudateniile lui domnu' Bilbo. A pus mna pe banii aia ntr-un fel tare ciudat, pe meleaguri straine, asa zice lumea. Poate ca sunt unii care vor sa stie ce s-a ales de aurul si bijuteriile pe care le-a ngropat sub magura din Hobbiton, cum am auzit? Frodo nu spuse nimic: iscodirile cu tlc ale

fermierului l cam nelinisteau. -Ce sa-ti spun, domnu' Frodo, vorbi din nou Maggot. Ma bucur ca ti-a venit minte a la cap si te-ai ntors n Tara Iedului. ti dau un sfat: rami aici si nu te mai amesteca p rintre neamurile alea ciudate. Ai sa-ti gasesti prieteni si pe-aici. Daca mai apare vre una dintre aratarile astea negre si ntreaba nca o data de dumneata, ma ocup eu de ea. Am sa-i spun c-ai murit, sau ai plecat din Comitat, cum vrei. Si s-ar putea chiar sa fie adevarat oarecum; caci mai mult ca sigur ca astia despre domnu' Bilbo vor sa afle noutati . -Poate ca ai dreptate, zise Frodo, evitnd sa se uite la fermier si pironindu-si p rivirile n foc. Maggot l scruta gnditor. -Vad ca dumneata ai alte pareri, zise el. Da' mi-e limpede ca lumina zilei ca nu -i o ntmplare ca si dumneata' si calaretu' v-ati nimerit aici n aceeasi dupa-masa; si po ate ca vestile mele nu-s chiar att de noi, la urma urmei. Nu-ti cer sa-mi spui nimic din ceea ce crezi ca trebuie sa pastrezi pentru mata; dar mi dau seama ca te cam afli la anan ghie. Poate ca te gndesti ca n-o sa-ti fie prea usor sa ajungi la Ponton fara sa fii pr ins? -Asa ma gndeam, recunoscu Frodo. Dar trebuie sa ncercam sa ajungem; nu facem nimic daca tot stam si cugetam. Asa ca ma tem ca trebuie sa plecam. Multumim tar e mult pentru bunatatea dumitale. M-am temut de dumneata si de cinii dumitale mai bine d e treizeci de ani, fermiere Maggot, desi poate ca ai sa rzi auzind asta. mi pare rau ca nu m-am putut bucura de un prieten bun. Iar acum mi pare rau ca trebuie sa plec att d e curnd. Dar poate ca ntr-o buna zi ma voi ntoarce -daca am norocul.

-Oricnd vei fi bine venit, i zise Maggot. Da' mi-a venit o idee. Soarele sta sa ap una si n curnd cinam, caci obiceiul ne este sa ne culcam imediat dupa Apus. Daca dumneata si domnu' Peregrin ati putea sta sa mbucam cu totii ceva, ne-ar face mare bucurie . -Si noua, l asigura Frodo. Dar ma tem ca trebuie s-o pornim de ndata. Chiar si acu m daca plecam, tot se va ntuneca nainte sa ajungem la Ponton. -Uf! Da' aveti putina rabdare! Tocmai voiam sa spun: dupa cina scot caruta si va duc pe toti pna la Ponton. Asta o sa va scuteasca de o bucata buna de drum si o sa va fereasca de alte necazuri. De data aceasta Frodo accepta invitatia cu placere si, auzindu-l, Pippin si Sam rasuflara usurati. Soarele coborse de-acum dincolo de dealurile apuse si lumina z ilei palea. Doi dintre fiii lui Maggot si cele trei fiice ale lui intrara n bucatarie si pe masa cea mare aparura bucatele unei cine mbelsugate. Aprinsera lumnarile si ncinsera focul. Doamna Maggot se agita, intrnd si iesind. Unul sau doi hobbiti care lucrau la fer ma aparura si ei. n curnd, paisprezece hobbiti sedeau n jurul mesei si mncau. Bere era din belsug, iar n mijlocul mesei trona un castron urias plin cu ciuperci si slani na, pe lnga alte feluri mai consistente, pregatite din ceea ce oferea gospodaria. Cinii s e ntinsesera lnga foc, roznd coji si oase. Dupa ce ispravira de mncat, fermierul si fiii lui iesira ducnd un felinar si prega tira caruta. Era ntuneric n curte atunci cnd oaspetii parasira casa. si aruncara ranitele n caruta, apoi urcara si ei. Instalat pe capra, fermierul dadu bice poneilor voini ci. Sotia lui ramasese n raza de lumina ce venea prin usa deschisa. -Sa fii atent, Maggot! i striga ea. Nu te lua la harta cu strainii si ntoarce-te i mediat acasa! -Asa voi face, promise el si porni, iesind pe poarta. Vntul nu adia, noaptea era linistita si tacuta, doar n aer se simtea o unda racoro asa. Mergeau pe ntuneric si agale. Dupa o mila sau doua, drumeagul traversa un sant adn c si, urcnd o panta scurta, se sfrsi n drumul cel mare, pietruit si construit pe un m al nalt. Fermierul cobor, se uita cu atentie n ambele directii, spre miazanoapte si spre miazazi, dar nimic nu se zarea n ntuneric, iar n aerul nemiscat nu se deslusea nici un zgomot. Peste santuri, fuioare subtiri de ceata adunate deasupra apei se trau spr e

cmpuri. -Se ridica negurile, spuse Maggot, dar n-am sa aprind felinarele pna la ntoarcere. O s-auzim orice s-ar afla pe drum nainte sa-l vedem. De unde se sfrsea drumeagul fermierului si pna la Ponton erau vreo cinci mile, poate mai mult. Hobbitii se nvelira n pelerine, dar urechile le erau ciulite la ce l mai mic zgomot ce s-ar fi auzit peste scrtitul rotilor si tropaitul agale al copitelor pon eilor. Lui Frodo i se parea ca se trau mai ncet dect melcul. Lnga el, Pippin motaia, cuprins de somn. Sam, n schimb, se uita drept nainte, spre ceturile ce se ridicau. ntr-un trziu ajunsera la bifurcatia de unde ncepea drumul spre Ponton. Era nsemnat prin doi stlpi mari, albi, ce se ivisera pe neasteptate n dreapta. Fermieru l Maggot trase de haturi si caruta se opri cu un scrtit. Tocmai se pregateau sa cobo are, cnd deodata auzira ceea ce se temusera cu totii ca vor auzi: un tropait de copite pe drumul din fata lor. Zgomotul se apropia de ei. Maggot sari de pe capra si, tinnd poneii de drlogi, si ncorda privirile ca sa desluseasca prin negura. Clip-clop, clip-clop, se auzea calaretul apropiindu-se. Tropaitul rasuna puternic n aerul neclintit si ncetosat. -Mai bine v-ati ascunde, domnu' Frodo, sopti Sam, cuprins de ngrijorare. ntindetiva pe fundul carutei si acoperiti-va cu paturile, si avem noi grija sa-l trimitem p e calaretul asta la plimbare. Sam cobor si se alatura fermierului. Calaretii Negri vor trebui sa treaca peste c adavrul lui daca voiau sa se apropie de caruta.

Clop-clop, dop-clop. Calaretul aproape ca ajunsese n dreptul lor. -Salutare! striga Fermierul Maggot. Copitele se oprira dintr-o data. Hobbitilor li se paru ca disting cu greu, la cti va pasi n fata lor, o silueta ntunecoasa acoperita cu o pelerina si gluga. -S-auzim! bubui Maggot, aruncndu-i Iui Sam haturile si pornind cu pasi mari n ntmpinarea siluetei. Sa nu care cumva sa mai faci un pas! Ce poftesti, si-ncotro te-ndrepti? -l vreau pe domnul Baggins. L-ai vazut cumva? rasuna o voce nabusita -dar vocea era aceea a lui Merry Brandybuck. Un felinar negru aparu de sub pelerina, luminnd fata uimita a fermierului. -Domnu' Merry! striga acesta. -Da, chiar el! Cine-ti nchipuiai ca e? ntreba Merry, apropiindu-se. Cnd se ivi din ceata, temerile celor patru se risipira si calaretul paru deodata sa-si reduca d imensiunile la acelea obisnuite ale hobbitilor. Calarea pe un ponei, iar n jurul gtului avea nfasurata o esarfa ce-i acoperea si barbia, ferindu-i fata de atingerea cetii. Fr odo sari din caruta ca sa-l salute. -n sfrsit, iata-te! se bucura Merry. ncepeam sa ma ntreb dac-o sa mai apareti, si tocmai voiam sa ma asez la cina. Cnd am vazut ca se ncetoseaza, m-am dus calare pna la Stogu, zicndu-mi ca poate ati cazut n vreun sant. Dar sa fiu al naibii daca sti u pe ce drum ati venit. Unde-ai dat de ei, domnule Maggot? n iazul dumitale pentru gste? -Nu, i-am prins calcndu-mi hotarul, zise fermierul, si aproape ca am asmutit cinii la ei; da' o sa-ti povesteasca ei totul, sunt sigur. Acum, daca nu va e cu suparare , domnu' Merry, domnu' Frodo, domnilor, as face mai bine sa ma-ntorc acasa. Doamna Maggot trebuie ca e tare ngrijorata vaznd ca se lasa negurile. Dadu caruta cu spatele napoi spre drumul principal, apoi o ntoarse. -Ei, noapte buna la toata lumea, mai zise el. A fost o zi tare ciudata, zau asa. Dar totul e bine cnd se sfrseste cu bine; desi poate ca e mai bine sa n-o zicem pna n-ajungem la casele noastre. Nu spun altminteri dect ca o sa-mi para bine sa ma vad acasa. si aprinse felinarele si urca pe capra. n ultima clipa, scoase un cos mare de sub bancheta. -Era sa uit, zise. Doamna Maggot l-a pregatit pentru domnu' Frodo, cu compliment e. l-l ntinse lui Frodo, apoi pleca, nsotit de un cor de multumiri si urari de noapte

buna. Urmarira din priviri inelele palide de lumina din jurul felinarelor care se lega nau n noaptea cetoasa. Si brusc Frodo ncepu sa rda; din cosul acoperit pe care-I tinea n mna se nalta pna la nasul lui un miros de ciuperci. V O conspiratie demascata Acum am face bine sa ajungem si noi acasa, spuse Merry. nteleg ca e ceva necurat la mijloc; dar sa avem rabdare pna ne vedem la adapost. O luara pe drumul spre Ponton, care era drept si bine ntretinut, marginit de piet re mari spoite n alb. Dupa aproximativ o suta de pasi ajunsera la ru, n dreptul unui ponton lat de lemn. Un pod plutitor ncapator era legat de el. Bolarzii albi de lng a mal luceau n lumina aruncata de cele doua felinare cocotate pe doi stlpi nalti. n urma, negurile de pe cmpuri se ridicasera pna peste gardurile vii; dar n fata apa era ntunecoasa si doar printre trestiile de la mal se desluseau niste cute serpuitoar e, ca un fel de abur. Ceva mai departe, ceata parea mai rara. Merry si duse poneiul pe o pasarela pna pe pod, iar ceilalti l urmara. Apoi, cu ajutorul unei prajini lungi, ncepu sa mpinga podul. Viniac curgea domol si lat nain tea lor. Malul de peste ru era abrupt, dar o poteca ce ncepea de la celalalt ponton ur ca n

serpentine pna sus. Pontonul era luminat de felinare. Dincolo de mal se deslusea Dealul Iedului; si n el, printre valurile razlete de ceata, luceau multe ferestre rotunde, galbene si rosii. Erau ferestrele de la Conacul Coniac, stravechiul camin al nea mului Brandybuck. De mult de tot, Gorhendad Oldbuck , capul familiei Oldbuck, una dintre cele mai vechi din Smrcuri sau chiar din Comitat, trecuse rul, ntiul hotar rasaritean al tarii. El a construit (si a sapat) Conacul Coniac, i-a schimbat numele n Brandybuck si s -a stabilit n acel loc pentru a deveni stapnul a ceea ce, de fapt, forma o mica tara independenta. Familia lui s-a tot marit si a continuat sa se mareasca si dupa ce lui i s-au sfrsit zilele, pna cnd Conacul Coniac a ajuns sa ocupe ntreaga colina, avnd trei usi principale, multe usi laterale si aproape o suta de ferestre. Dupa care, familia Brandybuck si numerosii ei servitori au nceput sa sfredeleasca, si mai trziu sa construiasca peste tot n jur. Asa a aparut Tara Iedului, o fsie dens populata ntre ru si Padurea Batrna, un soi de colonie tinnd de Comitat. Satul principal se numea Cotuascuns, ngramadit pe malurile si pantele din spatele colinei Conacul Coniac. Populatia din Smrcuri era prietenoasa cu locuitorii Tarii Iedului, iar autoritate a Stapnului de la Conac (cum era numit capul familiei Brandybuck) era si acum recunoscuta de fermierii care locuiau ntre Stogu si Stufarisu. Dar majoritatea locuitorilor din batrnul Comitat i considerau pe cei din Tara Iedului ca fiind deo sebiti de ei, adica pe jumatate straini. Desi, n realitate, nu se deosebeau chiar att de mult de ceilalti hobbiti din cele Patru Meleaguri. Dect ntr-o singura privinta: le placeau barcile, si unii dintre ei stiau sa noate. La nceput, tara lor nu fusese prin nimic aparata n est; mai trziu, nsa, au naltat un gard: Fnul cel nalt l-au numit. A fost plantat n urma cu multe generatii, iar acum se ndesise si crescuse nalt, caci era tuns cu regularitate. Se ntindea fara ntrerupere de la Podul Coniaied, ntr-o bucla mare ce pornea de la ru, pna la Fnar (loc unde rul Salcia iesea din Padure si se varsa n Viniac); masura mai bine de douazeci de mil e de la un capat la altul. Dar, de buna seama, gardul acesta nu izbutea sa-i ocroteasca cine stie ce. Padurea nainta pna aproape de el n multe locuri. Locuitorii Tarii Iedului si ncui au usile dupa lasarea ntunericului, ceea ce nu se obisnuia n Comitat. Podul plutitor aluneca ncet pe suprafata apei. Tarmul Tarii Iedului se zarea tot mai aproape. Sam era singurul din grup care nu traversase niciodata rul pna atunci. Un sentiment ciudat l cuprinsese, n vreme ce rul lenes se scurgea clipocind pe lnga ei: viata lui de pna acum ramasese n urma, n neguri, iar n fata l astepta aventura necunoscuta. Se scarpina n crestet si pret de o clipa l fulgera dorinta ca domnul Frodo

sa fi putut sa-si duca pe mai departe traiul linistit n Fundatura. Cei patru hobbiti coborra pe mal. Pna sa lege Merry podul de bolard, Pippin si pornise cu poneiul de drlog sa urce poteca la deal, cnd Sam (care se uitase n urma ca pentru a-si lua ramas-bun de la Comitat) murmura n soapta ragusita: -Ia uitati-va-ndarat, domnu' Frodo. Vedeti ceva? Pe pontonul ndepartat, sub felinarele la fel de ndepartate, desluseau cu greu o silueta: arata ca o boccea neagra abandonata. Dar, chiar n vreme ce se uitau, for ma paru a se misca si a se clatina dintr-o parte n alta, de-ai fi zis ca cerceta terenul. Dupa care se lasa n patru labe, sau se tr napoi n bezna de dincolo de felinare. -Ceruri din Comitat, ce poate fi asta? ntreba Merry. -Ceva ce vine pe urmele noastre, raspunse Frodo. Lasa nsa ntrebarile acum. Sa plecam de ndata. Pornira n graba n sus pe poteca, pna pe buza malului, iar cnd se uitara ndarat nca o data, malul ndepartat era cufundat n ceturi, nct nimic nu se mai zarea. -Slava Cerului ca nu tineti barci pe malul apusean! exclama Frodo. Caii pot sa t reaca rul? -Pot sa mearga douazeci de mile spre miazanoapte, pna la Podul Viniac -sau pot

nota, spuse Merry. Desi nca n-am auzit de vreun cal care sa fi trecut not rul Viniac . Dar ce-au a face caii n toata povestea asta? -Am sa-ti spun mai trziu. Sa ajungem n casa si vorbim acolo. -Bine. Tu si Pippin cunoasteti drumul; asa ca o iau nainte si-i spun lui Bolger Grasunu' ca veniti. O sa pregatim cina si toate cele. -Am mncat de cina mai devreme, cu fermierul Maggot, zise Frodo, dar loc e pentru nca una. -O veti capata. Da-mi sa duc eu cosul ala, mai zise Merry si disparu n ntuneric. ntre Viniac si noua casa a lui Frodo din Scobitura Rului era o bucata buna de mers . Trecura de Dealul Iedului si de Conacul Coniac, aflate n stnga, si, nainte sa ajung a n Cotuascuns, intrara pe drumul principal al Tarii Iedului, care, de la Pod, o lua spre sud. Cam la o jumatate de mila n directie opusa, spre nord, ajunsera la un drum secund ar ce pornea din dreapta. l urmara pe acesta vreo doua mile, urcnd si cobornd o data cu e l nspre interiorul tarii. n cele din urma se oprira n dreptul unei porti nguste taiate ntr-un gard viu gros. n ntuneric nu se vedea nimic din casa: se gasea departe de drum, n mijlocul unei paj isti circulare ntinse, nconjurata de un bru de copaci pitici n interiorul spatiului mprejmuit de gardul viu. Frodo o alesese deoarece se afla ntr-un colt izolat al re giunii, fara alte gospodarii n preajma. Puteai sa intri si sa iesi fara sa te vada careva . Familia Brandybuck o construise de mult, drept casa de oaspeti sau pentru membrii familiei care doreau sa scape o vreme de existenta aglomerata de la Conacul Coniac. O cas a taraneasca, de moda veche, foarte asemanatoare cu o vizuina de hobbit: lunga si joasa, fara etaj; acoperis de iarba, ferestre rotunde si o usa mare si rotunda. Lund-o pe cararea de iarba ce pornea de la poarta, nu zarira nici o lumina; feres trele ntunecate erau oblonite. Frodo ciocani si usa fu deschisa de Bolger Grasunu'. Dinauntru se revarsa o lumina prietenoasa. Intrara iute si nchisera usa, izolnd lu mina si pe ei nsisi de lumea de afara. Se pomenira ntr-un hol larg, cu usi de ambele pa rti; n fata, un coridor strabatea casa prin mijlocul ei. Frodo privi n jur. Arata ca acasa la el. Multe dintre obiectele lui preferate -sa u ale lui Bilbo (n spatiul acesta nou i aduceau dureros aminte de el) -erau aranjate aproape tot asa cum se gasisera la Fundatura. Un loc placut, confortabil, primitor; Frodo se surprinse

dorind sa fi venit cu adevarat aici pentru a duce o viata retrasa si linistita. I se parea nedrept ca le daduse atta bataie de cap prietenilor sai; si nca o data se ntreba cu m avea sa le mpartaseasca vestea ca trebuia sa-i paraseasca att de curnd, imediat chiar, pe ct posibil. Cum-necum, dar trebuia s-o faca n seara asta, nainte sa se culce cu totii. -E minunat, facu el efortul sa spuna. Mai c-as zice ca nici nu m-am mutat. Drumetii si atrnara pelerinele n cuier si-si pusera ranitele gramada pe podea. Merry o lua pe coridor nainte si-i duse pna n capatul celalalt al casei, unde desch ise o usa. Lumina unui foc si un fuior de abur navalira n coridor. -O baie! striga Pippin. Ah, fii binecuvntat, Meriadoc! -n ce ordine intram? ntreba Frodo. Cei mai n vrsta nti, sau cei mai iuti? Tu oricum vei fi ultimul, Mestere Peregrin. -Fiti ncredintati ca am aranjat treburile mai bine dect credeti, i potoli Merry. Nu putem ncepe viata la Scobitura Rului certndu-ne din pricina baii. n ncaperea asta sunt trei cazi si un cazan plin cu apa clocotita. Mai sunt si prosoape, rogojini si sapun. Intrati si ispraviti iute! Merry si Grasunu' se dusera n bucatarie, care se afla de partea cealalta a corido rului, si se apucara de ultimele pregatiri pentru o cina trzie. Frnturi de cntece, care ma i de care mai sonore, rasunau din baie, amestecate cu plescaituri si chiuituri. Deoda ta, vocea lui Pippin le acoperi pe celelalte, intonnd unul dintre cntecele de baie mult ndrag ite de Bilbo.

Un cntec pentru baia de la sfrsitul zilei Ce spala tot noroiul din trupul obosit. Acela doar nu cnta ce-n case mai umile-i Ooo! Apa cea Fierbinte, ce dar nepretuit! Si ploaia n cadere, ooo! Ct de dulce suna, si, de pe deal, izvorul rostogolit la ses; dect izvorul, nsa, si ploaia, mult mai buna e Apa cea Fierbinte, cu aburul ei des. Ooo! Apa rece poate oricine bea, fireste, sa-l stmpere de sete sorbitul racoros; dar berea e mai buna cnd altceva lipseste, si Apa cea Fierbinte, s-o torni pe spate-n jos. Ooo! Limpede e Apa tsnind nvolburata dintr-o fntna alba, n jocul ei ceresc, dar n-a fosnit fntna mai dulce, niciodata ca Apa cea Fierbinte, cnd singur ma stropesc!, Se auzi o plescaitura puternica si un strigat de valeu! din partea lui Frodo. Di n cte se parea, cea mai mare parte a apei din cada lui Pippin imitase o fntna arteziana, sa rind mult n afara. Merry se apropie de usa. -Ce-ati zice de-o cina si de niste bere care sa curga pe gtlej la vale? striga el . Frodo iesi, uscndu-si parul. -E att de multa apa n aer, nct mai bine vin n bucatarie ca sa ispravesc baia, se plnse el. -Sfinti din Ceruri! se cruci Merry, uitndu-se n baie. Peregrin, va trebui sa sterg i totul cu o crpa nainte sa capeti ceva de mncare. Grabeste-te, ca nu te asteptam. Cinara n bucatarie, pe o masa lnga foc. -Presupun ca voi trei nu poftiti din nou ciuperci? i ntreba Fredegar fara prea mar i sperante. -Ba da, ba da! tipa Pippin. -Alea-s ale mele! striga Frodo. Mi-au fost date mie de doamna Maggot, o regina nt

re nevestele de fermieri. Luati-va minile nesatule de pe ele, ciupercile-s numai pen tru mine. Hobbitii au pentru ciuperci o pasiune ce depaseste pna si cele mai aprige patimi ale Semintiei Mari. Un fapt care explica n parte expeditiile ndelungi ale tnarului Frod o spre vestitele cmpuri din Smrcuri, ct si furia lui Maggot cel pagubit. De data asta se gaseau din belsug pentru toti, si dupa ce ispravira, pna si Bolger Grasunu' scoas e un suspin de satisfactie. mpinsera masa la locul ei si asezara scaunele n jurul focul ui. -Strngem mai trziu, zise Merry. Si-acum sa v-aud. mi vine sa cred ca ati avut aventuri, ceea ce nu mi se pare prea cinstit fara mine. Vreau sa-mi povestiti to tul, dar mai ales vreau sa stiu ce s-a ntmplat cu batrnul Maggot si de ce mi-a vorbit astfel. Mi s-a parut speriat de-a dreptul, daca va puteti nchipui asa ceva. -Toti am fost speriati, spuse Pippin dupa un moment de tacere, timp n care Frodo s-a uitat tinta la foc, fara sa vorbeasca. Si tu ai fi fost daca te-ar fi urmarit ti mp de doua zile Calaretii Negri. -Si ce-s astia? -Niste aratari negre, care calaresc pe cai negri, raspunse Pippin. Daca Frodo nu vrea sa vorbeasca, o sa-ti spun eu povestea de la nceput. Si relata ntreaga lor calatorie din clipa n care plecasera din Hobbiton. Sam ntarea cele spuse cu nenumarate clatinari din cap si cu exclamatii. Frodo ramase tacut. -As fi zis ca ati inventat totul, spuse Merry, daca n-as fi vazut cu ochii mei a ratarea aia neagra de pe ponton -si daca n-as fi auzit nota aceea stranie din vocea lui Magg ot. Tu

ce-ntelegi din toate astea, Frodo? -Varul Frodo a fost foarte nchis n sine, zise Pippin. Dar a venit timpul sa se deschida. Pna acum n-am mers mai departe de banuiala fermierului Maggot, anume ca e ceva legat de comoara batrnului Bilbo. -A fost doar o banuiala, se grabi Frodo sa observe. Maggot nu stie nimic. -Batrnul Maggot e un tip viclean, zise Merry. a rotunde a lui, ce nu ies la iveala n cuvinte. isnuia sa se duca n Padurea Batrna, si i-a mers vestea Dar, Frodo, spune-mi macar daca banuiala lui e buna Multe se petrec n spatele fetei alei Am auzit ca a fost o vreme n care ob ca stie o multime de lucruri ciudate. sau rea, ce crezi?

-Eu cred, raspunse Frodo ncet, ca a fost o banuiala buna, cel putin pna acum. Este legat de aventurile de demult ale lui Bilbo, iar Calaretii ori pe mine ma cauta, ori pe el sau poate ca mai corect ar fi sa spun, fac cercetari. Si ma tem, daca chiar vreti sa stiti, ca nu-i o gluma si ca eu nu sunt n siguranta nici aici si nici n alta parte. Se uita n jur, la pereti si la ferestre, parca temator ca se vor deschide toate d eodata. Ceilalti l scrutara n tacere si schimbara ntre ei priviri cu subnteles. -Acusi o sa spuna tot, i sopti Pippin lui Merry, iar acesta dadu din cap. -Asta-i, ofta Frodo ntr-un trziu, asezndu-se mai bine n scaun si ndreptndu-si spatele, ca si cum ar fi luat o hotarre. Nu mai pot tine ascuns. Am ceva sa va sp un la toti. Dar nu prea stiu cum sa ncep. -Cred ca pot sa te ajut, se oferi Merry cu o voce calma, spunnd eu o parte. -Cum adica? facu Frodo, privindu-l nelinistit. -Adica, dragul si batrnul meu Frodo, esti disperat pentru ca nu stii cum sa-ti ie i ramas-bun. Aveai de gnd sa pleci din Comitat, asta e limpede. nsa primejdia te-a ncoltit mai curnd dect te-ai asteptat, si acum planuiesti s-o iei din loc imediat. Si nu vrei. Ne pare tare rau pentru tine. Frodo deschise gura si o nchise la loc. Expresia de surprindere de pe fata lui era att de caraghioasa, nct ceilalti izbucnira n rs. -Dragul si batrnul nostru Frodo, se nduiosa Pippin. Chiar credeai ca ne-ai aruncat cu praf n ochi? N-ai fost ndestul de atent sau de istet pentru asta. Din aprilie ti tot faci planuri vadite de plecare si ti-ai luat ramas-bun de la toate locurile pe unde a i hoinarit. Te-am tot auzit murmurnd: Oare am sa mai vad vreodata valea asta?" si altele de ac

est soi, si prefacndu-te ca ai ajuns la fundul sacului cu bani si ca de-asta ti-ai vnd ut iubita Fundatura afurisitilor alora de Sackville-Baggins! Si toate discutiile ntre patru ochi cu Gandalf. -Ceruri! exclama Frodo. Si eu care credeam ca am fost si atent, si istet. Nu sti u ce-ar spune Gandalf de-ar sti. nseamna ca tot tinutul stie de plecarea mea? -Aaa, nu, l linisti Merry. Nu-ti face griji din pricina asta. Multa vreme n-o sa mai ramna un secret, de buna seama; dar deocamdata este, cred eu, stiut doar de noi, conspiratorii. La urma urmei, nu trebuie sa uiti ca te cunoastem bine si suntem adesea alaturi de tine. De obicei ghicim ce-ti trece prin cap. Si pe Bilbo l cunosteam. Ca sa fiu sincer, te urmaresc atent de cnd a plecat. Stiam ca, mai devreme sau mai trziu, ai sa pornesti pe urmele lui; si, drept sa-ti spun, ma asteptam sa pleci mai curnd, iar mai trziu am nceput sa fim ngrijorati. Ne temeam cumplit ca ai putea sa ne tragi clapa, sa pleci pe neasteptate, singur-singurel, asa cum a facut si el. Si nca din primavar a am stat cu ochii pe tine si ne-am facut si noi planurile noastre. N-ai sa scapi cu una-c u doua. -Dar trebuie sa plec, insista Frodo. Nu-i nimic de facut, prieteni dragi. E foar te trist pentru noi toti, dar n-are rost sa ncercati sa ma retineti. Daca tot ati ghicit a tt de multe, va rog sa ma ajutati si sa nu ma mpiedicati. -Nu ntelegi, zise Pippin. Trebuie sa pleci -si prin urmare si noi trebuie sa plec am. Merry si cu mine te nsotim. Sam e un baiat minunat, e n stare sa-i sara unui drago n de gt ca sa te salveze, asta daca nu-si da cu stngu-n dreptul; dar vei avea nevoie de mai mult de un singur nsotitor n aventura ta periculoasa.

-Dragii si prea iubitii mei hobbiti! exclama Frodo, profund nduiosat. Dar nu m-as putea nvoi la asa ceva. Si eu m-am hotart de multa vreme. Vorbiti de pericole, dar nu ntelegeti. Nu-i vorba de-a gasi o comoara, si nici de o haladuiala de colo pna col o. Eu fug dintr-un pericol de moarte ntr-alt pericol de moarte. -Dar binenteles ca ntelegem, spuse Merry cu fermitate. Asta-i motivul pentru care ne-am hotart sa mergem cu tine. Stim ca Inelul nu-i o gluma; dar o sa facem tot c e putem mpotriva Dusmanului. -Inelul! striga Frodo, desi nu era foarte uimit. -Da, Inelul, repeta Merry. Dragul si batrnul meu hobbit, nu prea tii seama de curiozitatea indiscreta a prietenilor tai. De ani de zile am stiut de existenta Inelului -de fapt, nainte de plecarea lui Bilbo; dar cum el n mod vadit l tinea ca pe o taina, a m pastrat si eu doar pentru mine ceea ce stiam, pna cnd am pus la cale conspiratia noastra. Desigur, nu-l cunosteam pe Bilbo la fel de bine pe ct te cunosc pe tine; eram prea tnar pe vremea aceea; iar el era mult mai atent -dar nu ndeajuns. Daca vrei s a stii cu adevarat cum am aflat de el prima si prima data, am sa-ti spun. -Spune, zise Frodo pierdut. -Familia Sackville-Baggins i-a venit de hac, cum usor poti presupune. ntr-o zi, c u un an nainte de Petrecere, s-a ntmplat ca ma plimbam pe drum, cnd l vad pe Bilbo n fata mea. Deodata, n departare, apar aia din familia S.B., veneau spre noi. Bilbo ncetineste si apoi, una-doua, dispare. Am fost att de surprins, nct abia daca mi-a trecut prin cap sa ma ascund si eu, ntr-un fel mai putin spectaculos; dar m-am st recurat prin gard si mi-am continuat drumul pe partea cealalta. Dupa ce-au trecut aia, m-am tot uitat prin gard, spre drum, si ma uitam exact la Bilbo cnd brusc l vad ca reapare. Am apucat sa zaresc o lucire de aur atunci cnd a vrt ceva napoi n buzunarul pantalonilor. Dupa povestea asta, am cascat bine ochii. De fapt, marturisesc ca am spionat. Da r trebuie sa recunosti ca era ceva menit sa tulbure, si, ce sa-ti spun, eram un baietan pe atunci. Cu siguranta ca sunt singurul din Comitat, n afara de tine, Frodo, care a vazut vreodata cartea secreta a batrnului. -I-ai citit cartea! striga Frodo. Sfinti din Ceruri! Nu-i nimic n siguranta pe lu mea asta? -Nu n destula siguranta, as zice, observa Merry. Dar n-am facut dect sa-mi arunc ochii pe ea, si chiar si asta a fost greu de facut. Nu-si lasa niciodata cartea aiurea.

Ma-ntreb ce s-a ales de ea. Mi-ar face placere s-o mai rasfoiesc o data. O ai Fr odo? -Nu. Nu era la Fundatura. Cred ca a luat-o cu el. -Prin urmare, asa cum ti spuneam, continua Merry, am tinut n mine tot ce stiam, pna asta-primavara, cnd treburile au nceput sa devina serioase. Atunci a luat naste re conspiratia noastra; si cum si noi eram seriosi si aveam intentii serioase, n-am stat sa ne codim prea mult. Nu esti o fiinta prea comoda, iar Gandalf este o pacoste si mai mare. Dar daca vrei sa te prezint iscoadei noastre principale, pot sa ti-o aduc. -Unde e? ntreba Frodo, uitndu-se n jurul sau, cu aerul ca se astepta ca o fata mascata si nspaimntatoare sa apara dintr-un dulap. -Fa un pas urechilor. a pe mine, pna iderat ca se afla nainte, Sam, i ceru Merry, si Sam se ridica, rosu la fata pna-n vrful Iata-l pe strngatorul nostru de informatii! Si a strns multe, asculta-m a fost prins n cele din urma. Dupa care, as zice, mi s-a parut ca a cons sub juramnt si n-a mai ciripit.

-Sam! striga Frodo, simtind ca uimirea si avea si ea limitele ei si nestiind ce s a faca: sa se supere, sa pufneasca n rs, sa rasufle usurat sau sa stea ca un caraghios. -Da, stapne, facu spasit Sam. Sa-mi fie cu iertare, stapne. Dar n-am vrut sa va fa c nici un rau, domnu' Frodo, si nici domnului Gandalf. El a simtit ceva, sa stiti, si cnd ati spus ca mergeti singur, el azis Nu! ia pe cineva n care poti avea ncredere. -Dar se pare ca nu pot avea ncredere n nimeni, se vaita Frodo.

Sam se uita la el nefericit. -Depinde ce vrei, interveni Merry. Poti avea ncredere n noi ca vom sari si-n foc pentru tine -pna la capatul capatului. Si poti sa ai ncredere n noi ca vom pastra o rice secret de-al tau -mai bine dect o poti face tu. Dar nu te poti ncrede n noi ca te v om lasa sa nfrunti buclucurile de unul singur si s-o stergi fara sa spui un cuvnt. Su ntem prietenii tai, Frodo. Oricum: asta e. Stim aproape tot ce ti-a spus Gandalf. Sti m destul de multe despre Inel. Suntem ngrozitor de speriati -dar venim cu tine; sau te vom ur ma ca niste cini. -Si, la urma urmei, stapne, adauga Sam, s-ar cuveni sa urmati sfatul elfilor. Gil dor v-a zis ca ar trebui sa-i luati pe aceia care-s dornici sa vina, si nu puteti sp une ca n-a fost asa. -Nu zic nu, recunoscu Frodo, uitndu-se la Sam, care zmbea cu gura pna la urechi. Nu zic nu, dar n-am sa te mai cred niciodata ca dormi, chiar daca sforai sau nu. Am sa te nvinetesc cu ghionturi ca sa fiu sigur. Si, ntorcndu-se catre ceilalti, le spuse: -Sunteti o sleahta de tradatori infami. Dar fiti binecuvntati, mai zise el, izbuc nind n rs si, ridicndu-se n picioare, si desfacu larg bratele: Ma predau. Am sa urmez sfatu l lui Gildor. Daca primejdia n-ar fi att de neagra, as dansa de bucurie. Dar, chiar si asa, nu pot sa nu ma simt fericit; mai fericit dect am fost de multa vreme ncoace. M-am temut de seara asta. -Bun! Asa ramne. De trei ori ura pentru Capitanul Frodo si compania sa! strigara ei si topaira n jurul lui. Merry si Pippin ncepura sa cnte un cntec pe care, pare-se, l pregatisera anume pentru aceasta ocazie. Era compus dupa modelul acelui cntec al gnomilor pe care-l cntase Bilbo cnd pornise la drum, cu attia ani n urma, iar melodia era aceeasi: Ne luam ramas-bun de la hol, de la vatra, Ploaia poate sa cada, vntul poate sa bata, Cnd se crapa de ziua sa ne afle departe , Peste munte, padurea din nalt luminata 'n Vlceaua Despicata, acolo unde elfii-s n viata

n adnci luminisuri, pe sub stresini de ceata Prin pustiu si prin mlastini calarim fara-odihna Si-ncotro, mai departe, drumul nu ne nvata. Cu dusmanul n preajma si cu moartea la pnda Si culcusul n ceruri cautat ca-n osnda Pna cnd or sa treaca ncercarile toate Si pe drumuri menirea sa ne fie mai blnda Iar acum sa plecam! Luminoasele zari Cnd se crapa de ziua sa ne afle calari! -Foarte bine, accepta Frodo. Dar asta nseamna ca sunt multe de facut nainte sa mergem la culcare -sub un acoperis, n seara asta n orice caz. -Ah! Cta poezie, suspina Pippin. Chiar vrei sa pornim nainte de spartul zorilor? -Nu stiu, raspunse Frodo. Ma tem de Calaretii aia Negri si sunt sigur ca nu e bi ne sa stam n acelasi loc prea mult timp, mai ales ntr-un loc unde se stie ca ma duceam. Gildor chiar m-a avertizat sa nu astept. Dar tare mi-as dori sa-l vad pe Gandalf. Am bagat de seama ca pna si Gildor s-a aratat ngrijorat cnd i-am spus ca Gandalf nu s-a mai ntors. Totul depinde de doua lucruri. Ct de curnd pot Calaretii sa ajunga la

Cotuascuns? Si ct de curnd putem pleca noi? Pregatirile ne vor lua destul de mult timp. -Raspunsul la a doua ntrebare, zise Merry, este ca putem pleca ntr-un ceas. Ca sa zic asa, am pregatit totul. n grajdul din partea cealalta a pajistii sunt sase po nei, proviziile si echipamentul sunt gata mpachetate, au mai ramas doar cteva schimburi de pus si alimentele care se strica repede. -ncep sa cred ca toata conspiratia asta si-a mplinit rostul cu folos, mormai Frodo . Dar ce ne facem cu Calaretii Negri? Putem sa-l mai asteptam o zi pe Gandalf fara sa patim ceva? -Asta depinde de ce anume crezi ca ar face Calaretii daca te gasesc aici, raspun se Merry. Ar fi putut ajunge de-acum pna aici, de buna seama, daca n-ar fi fost opri ti la Poarta-de-la-Miazanoapte, unde Gardul merge pna jos, pe malul rului, de partea aceasta a Podului. Garzile Portii nu i-ar lasa sa treaca n timpul noptii, desi ei ar putea forta intrarea. Chiar si n timpul zilei garzile ar ncerca sa-i retina, eu asa cred , macar pna ar trimite vorba Stapnului de la Conac -caci nu le-ar placea cum arata Calaret ii si cu siguranta ca le-ar fi teama de ei. Pe de alta parte, Tara Iedului nu poate ti ne piept prea mult unui atac hotart. Si se prea poate ca, mine dimineata, pna si un Calaret Negru care s-ar apropia de poarta si ar spune ca vrea sa stea de vorba cu domnul Baggi ns sa fie lasat sa treaca. Cam toata lumea stie ca te ntorci sa locuiesti la Scobitura Rului . O vreme Frodo ramase pe gnduri. -M-am hotart, zise el ntr-un trziu. Pornesc mine de ndata ce se lumineaza de ziua. Dar nu merg pe drum. Caci asa mai sigur ar fi sa ramnem aici. Daca ies prin Poarta-de-la-Miazanoapte, se va afla pe data ca am parasit Tara Iedului, n loc sa ramna o taina cel putin cteva zile, asa cum s-ar ntmpla n celalalt caz. Mai mult dect att: Podul si Drumul de Miazazi din apropierea hotarului vor fi negresit pndite, si daca patrunde vreun Calaret n Tara Iedului, si daca nu. Nu stim cti sunt; cel putin doi , de-asta sunt sigur, poate mai multi. Singurul lucru ce-mi ramne de facut este s-o sterg frumos ntr-o directie neasteptata. -Dar asta nu poate sa nsemne dect sa intri n Padurea Batrna, se ngrozi Fredegar. Doar nu vrei asa ceva. E la fel de periculos ca si Calaretii Negri. -Nu chiar, l contrazise Merry. E o solutie disperata, dar cred ca Frodo are drept ate. E singura cale de a pleca fara a ti se lua imediat urma. Cu putin noroc, putem sa le-o luam

mult nainte. -n Padurea Batrna n-o sa aveti noroc, nu se lasa Fredegar convins. Nimeni n-are noroc acolo. O sa va rataciti. Nimeni nu intra acolo. -Ba da, intra, starui Merry. Cei din familia Brandybuck intra -uneori, cnd i apuca . Avem o intrare numai a noastra. Si Frodo a intrat o data, de mult de tot. Eu am intrat de mai multe ori; de obicei pe lumina, se ntelege, cnd copacii dorm si sunt mai linistiti. -Ei, atunci faceti cum credeti de cuviinta, ceda Fredegar. Eu unul mai tare ma t em de Padurea Batrna dect de orice altceva ce mi-e cunoscut: povestile pe care le aud de spre ea sunt adevarate cosmaruri; dar votul meu conteaza prea putin, caci nu eu merg n calatorie. Totusi, ma bucur foarte ca ramne cineva n urma care sa-i spuna lui Gand alf ce-ati facut, atunci cnd o s-apara, caci sunt sigur ca o sa apara, si nca foarte c urnd. Orict ar fi tinut la Frodo, Bolger Grasunu' n-avea nici o dorinta sa paraseasca t inutul sau sa vada ce se afla dincolo de hotarele lui. Familia lui se tragea din Meleag ul dinspre Soare-Rasare, mai precis din Vadul Mieilor, Plaiurile Podului, dar niciodata nu trecuse de partea cealalta a Podului Viniac. Dupa cum planuisera conspiratorii de la bun nceput, sarcina lui era sa ramna pe loc, ca s-o scoata la capat cu aceia care se vor dovedi curiosi, si sa pastreze ct mai mult impresia ca domnul Baggins locuia nca la Scobitura Rului. Adusese cu sine chiar si niste haine vechi de-ale lui Frodo, ca sa-si poata juca rolul mai bine. Prea put in se gndisera la ct de periculos se putea dovedi acest rol.

-Minunat! exclama Frodo dupa ce ntelese planul. Altfel n-am fi avut cum sa-i lasa m un mesaj lui Gandalf. De buna seama, n-am de unde sti daca acesti Calareti au sa u nu habar sa citeasca, dar n-as fi ndraznit sa risc sa-i las un mesaj scris, de teama sa nu intre ei n casa si, scotocind, sa-l gaseasca. Dar daca Grasunu' ramne de bunavoie aici ca sa aiba grija de tot, astfel ca pot sa fiu sigur ca Gandalf va afla pe ce dru m am apucat-o, nu mai am de ce sta pe gnduri. Mine dimineata la prima ora intru n Padure a Batrna. -Care va sa zica, asa ramne, zise Pippin. Una peste alta, mi place mai mult ceea c e vom face noi dect ceea ce-i ramne Grasunului de facut -sa astepte aici pna vin Calaretii Negri. -Asteptati voi pna ajungeti n Padure, se burzului Fredegar. Pe vremea asta mine o sa doriti sa fiti aici cu mine. -N-are rost sa ne mai ciorovaim atta, interveni Merry mpaciuitor. Mai avem de strns n bucatarie si de controlat nca o data bagajele nainte sa ne culcam. O sa va trezes c pna se ivesc zorii. Cnd, n sfrsit, se vr n pat, Frodo nu reusi sa dureau picioarele. Era bucuros ca a doua zi avea sa ufunda ntr-un fel de vis n care se facea ca privea de la mare ntunecata de copaci care se clatinau. Departe jos, au zgomote de creaturi care se trau si adulmecau. Era trziu, aveau sa-l simta. adoarma o bucata de vreme. l calareasca. ntr-un trziu, se c o fereastra nalta, afara, peste o la radacinile lor, se distinge sigur ca, mai devreme sau mai

Apoi auzi un sunet n zare. nti crezu ca era un vnt mare care se abatea asupra frunzisului padurii. Dar iute ntelese ca nu frunzele fosneau, ci Marea, departe de tot; un sunet pe care nu-l auzise niciodata n stare de trezie, desi i tulburase adeseor i visurile. Deodata se pomeni ca se gasea afara. Iar n jur nu erau copaci. Se gasea pe o cmpie stearpa si neagra, iar n aer se simtea un miros sarat ciudat. Ridicnd priviri le, vazu un turn alb si nalt, stnd singuratic sus de tot, pe o creasta. l cuprinse o dorinta arzatoare de-a sui n turn pentru a vedea Marea. ncepu sa urce cu greu povrnisul, sp re turn, dar dintr-o data pe cer aparu o lumina si rasuna bubuitul unui tunet. VI Padurea Batrna Frodo se trezi dintr-o data. n camera era nca ntuneric. l zari pe Merry stnd cu o lumnare n mna si lovind n usa cu mna cealalta. -Gata, gata! Ce e? ntreba Frodo, nca tulburat si uluit.

-Ce sa fie! striga Merry. E vremea sa te scoli. E patru si jumatate si ceata gro asa. Hai! Sam s-a si apucat de micul dejun. Chiar si Pippin s-a trezit. Eu ma duc sa nseuez poneii si sa-l aduc pe acela care va cara bagajele. Trezeste-l si pe trntorul de Grasun! Macar sa se scoale ca sa ne conduca. Curnd dupa ora sase, cei cinci hobbiti erau gata de plecare. Bolger Grasunu' casc a de zor. Se furisara tiptil din casa. Merry porni primul, ducnd de drlogi un ponei mpovarat cu bagaje, si o lua pe o poteca ce trecea printr-un hatis din spatele ca sei, ca apoi sa traverseze cteva fnete. Frunzele copacilor luceau si ceata picura de pe fi ecare creanga si crenguta; iarba era surie, acoperita de roua rece. Nimic nu se clinte a, iar zgomotele ndepartate rasunau aproape si limpezi: cotcodacitul gainilor ntr-o ograd a, o usa nchizndu-se undeva. n grajd gasira poneii: animale mici si voinice, asa cum le placeau hobbitilor, nu neaparat iuti, nsa bune de tras din greu o zi ntreaga. ncalecara si curnd se pierdur a n ceata ce parea sa nu se deschida de bunavoie n calea lor; n schimb, se nchidea amenintatoare n urma. Dupa ce calarira aproape o ora, agale si fara sa-si vorbeas ca, vazura Gardul ivindu-se brusc din negura n fata lor. Era nalt si acoperit de un fi leu argintiu de plase de paianjen.

-Cum o sa treceti prin asta? ntreba Fredegar. -Veniti dupa mine, zise Merry, si veti vedea. O lua la stnga pe lnga gard si nu dupa multa vreme ajunsera ntr-un loc unde acesta era usor scobit, urmnd buza unei gropi. La oarecare distanta de Gard fuses e sapata o borta ce intra n panta usoara n pamnt. Malurile erau ntarite cu caramida, naltndu-se treptat pna se uneau deasupra, formnd un tunel sfredelit adnc sub Gard, iesind n groapa aflata de cealalta parte a Iui. Aici se opri Bolger Grasunu'. -Rami cu bine, Frodo, zise el. Tare-as fi vrut sa nu intri n Padure. Sper doar sa n-ai nevoie sa fii salvat nainte de lasarea serii. Dar noroc ti urez si azi si n toate z ilele. -Daca nu-s si alte lucruri rele nainte-mi n afara de Padure, nseamna ca am noroc, ofta Frodo. Sa-i spui lui Gandalf s-o ia repede pe Drumul spre Soare-Rasare: n cu rnd ne vom ntoarce la el si vom merge ct mai repede cu putinta. -Cu bine! strigara ceilalti si coborra panta n galop, disparnd n tunel, unde Fredegar nu-i mai putea vedea. Era ntuneric si umezeala acolo. Capatul celalalt era blocat cu o poarta din grati i groase de fier. Merry descaleca si o descuie, iar dupa ce trecura toti o mpinse l a loc. Poarta se nchise cu un zgomot metalic, iar ncuietoarea clincani. Sunetul nu preves tea nimic bun. -Poftim, zise Merry. Ati parasit Comitatul, acum sunteti afara, si nca la margine a Padurii Batrne. -Sunt adevarate povestile ce se spun despre ea? ntreba Pippin. -Nu stiu despre care povesti vorbesti, raspunse Merry. Daca e vorba de povestile alea vechi de speriat copiii, pe care le spuneau dadacile Grasunului, despre tot felu l de spiridusi si lupi si altele de soiul asta, as zice ca nu-s adevarate. Cel putin eu nu cred n ele. Dar Padurea este stranie. Spre deosebire de Comitat, aici tot ce se afla n e a este mult mai viu, mai atent la ceea ce se petrece, ca sa zic asa. Iar copacilor nu l e plac strainii. i urmaresc. De obicei se multumesc doar sa-i urmareasca, att ct tine lumi na zilei, si nu prea fac mare lucru. Uneori, cei mai putin prietenosi pot sa scape o ramura, sa scoata o radacina, sau sa-i apuce cu o planta trtoare lunga. Dar noaptea poate dev eni foarte periculos, asa mi s-a spus. Mi s-a ntmplat doar o data sa ma aflu n ea dupa lasarea ntunericului, si atunci foarte aproape de Gard. Mi s-a nazarit ca toti co

pacii sopteau ntre ei, transmitndu-si vesti si complotnd ntr-o limba necunoscuta; iar ramurile se clatinau si se agitau fara sa fi batut vntul. Se spune ca, de fapt, c opacii se misca ntr-adevar si pot sa-i nconjure pe straini si sa-i prinda nauntru. De mult de tot, au atacat chiar si Gardul; au venit, s-au nradacinat zdravan si s-au aplecat pest e el. Dar au venit hobbitii si au taiat sute si apoi au facut un foc de tabara urias n Padu re si au ars pamntul pe o fsie lunga la rasarit de Gard. Dupa asta, copacii au renuntat sa atace, dar au devenit tare neprietenosi. nca exista o suprafata stearpa mare, nu departe n interior, acolo unde a fost facut focul. -Doar copacii sunt periculosi? ntreba Pippin. -Mai sunt tot felul de ciudatenii ce traiesc adnc n Padure, n partea cealalta a ei, sau asa am auzit; dar n-am vazut nimic de acest soi. Totusi, este ceva ce taie p oteci. De cte ori intra careva n Padure, gaseste drumuri deschise; dar astea par sa se miste si sa se stramute din cnd n cnd ntr-un fel tare ciudat. Nu departe de acest tunel se afla, sau s-a aflat vreme ndelungata, nceputul unei poteci destul de late, care ducea la Poiana Focului, iar de acolo venea mai mult sau mai putin n directia noastra, spr e nord-est. Aceasta e poteca pe care vreau s-o gasesc. Hobbitii parasira poarta tunelului si traversara groapa cea lata. De partea ceal alta se deslusea cu greu o poteca ce urca spre poala Padurii, cam la o suta de metri, po ate mai mult, departare de Gard; dar de cum ajunsera sub coroanele copacilor, aceasta di sparu. Uitndu-se n urma, zarira linia ntunecata a Gardului printre trunchiurile copacilor ce

se ngramadeau nca de pe-acum n jurul lor. n fata nu vedeau altceva dect trunchiuri de nenumarate dimensiuni si forme: drepte sau ndoite, rasucite, aplecate, late sa u zvelte, netede sau cioturoase si ramuroase; si toate erau verzi sau sure din pri cina muschiului si a unor excrescente zburlite si lipicioase. Merry era singurul care parea vesel. -Mai bine ai lua-o nainte si ai gasi poteca aia, l sfatui Frodo. Sa nu ne pierdem unul de altul sau sa uitam de care parte se afla Gardul. Alesera o anume directie printre copaci, iar poneii naintau ocolind cu atentie mu ltele radacini ntortocheate si mpletite ntre ele. Pamntul nu era acoperit de vegetatie. Ur ca ntruna si, pe masura ce naintau, copacii pareau sa devina tot mai nalti, mai ntuneca ti si mai desi. Nu se auzea nici un sunet, doar din cnd n cnd cte-un strop de umezeala picura printre frunzele nemiscate. Deocamdata nu razbatea vreo soapta sau vreo m iscare dinspre ramuri; dar hobbitii aveau senzatia neplacuta ca erau urmariti cu o deza probare ce se transforma ncet n aversiune si chiar dusmanie. Senzatia se accentua, pna cnd se pomenira ca-si ridicau iute privirile n sus, sau se uitau ndarat, parca asteptnd o lovitura din senin. Poteca nu se zarea nca nicaieri, copacii pareau tot timpul ca li se pun n cale. Pi ppin simti dintr-o data ca nu mai putea suporta si scoase un strigat fara veste: -Ai! Ai! Nu vreau sa fac nimic. Doar lasati-ma sa trec, va rog! Ceilalti se opri ra speriati; dar strigatul lui cazu ca nabusit de o cortina grea. Nu rasuna nici ecou, nici ra spuns, desi padurea paru sa se ndeseasca si mai tare si sa pndeasca mai abitir. -Eu n-as striga n locul tau, l mustra Merry. Faci mai mult rau dect bine. Frodo ncepea sa se ndoiasca de putinta lor de a gasi o cale si se ntreba daca nu cumva gresise facndu-i pe ceilalti sa vina n padurea asta ngrozitoare. Merry se uit a ba ntr-o parte, ba n alta, dnd semne ca nu prea era sigur n ce directie s-o apuce. Lui Pippin nu-i scapa nesiguranta lui. -Nu ti-a trebuit mult ca sa ne ratacesti, l lua el peste picior. Dar n aceeasi cli pa Merry scoase un fluierat si arata nainte. -Mai, mai, mormai el. Copacii astia chiar se misca. Uite Poiana Focului n fata (s au cel putin asa sper), dar poteca nspre acolo mi pare ca s-a mutat din loc. Se lumina tot mai mult, pe masura ce naintau. Pe neasteptate, iesind dintre copac i, se pomenira ntr-un spatiu larg si circular. Deasupra se zarea cerul, albastru si senin

spre surprinderea lor, caci jos, sub acoperisul Padurii, nu putusera vedea aprop ierea diminetii si ridicarea negurilor. Soarele nsa nu se naltase destul ca sa stralucea sca n poiana, desi razele lui poposisera pe vrfurile copacilor. Frunzisul era mai des s i mai verde de jur-mprejurul poienii, formnd aproape un zid compact. Copaci nu cresteau, doar iarba aspra si plante nalte nenumarate: cucuta si patrunjel salbatic, cu luj erele paioase si ofilite, rascoage ce-si scuturau samnta ca o cenusa pufoasa, urzici lu xuriante si scaieti uriasi. Un loc lugubru, dar, dupa desisul Padurii, parea o gradina fe rmecatoare si vesela. Hobbitii prinsera curaj si, plini de speranta, ridicara privirile spre cerul tot mai luminat de astrul zilei. n capatul celalalt al poienii era o spartura n peretele f ormat de copaci si mai departe se zarea deslusit o poteca. Vedeau cum se adnceste n padure, latindu-se uneori si deschizndu-se deasupra, desi copacii iute se apropiau din no u, umbrind-o cu ramurile lor ntunecoase. Pe aceasta poteca o apucara si ei. Drumul continua sa urce n panta domoala, dar ei mergeau acum mai repede ca nainte si cu inima ceva mai usoara, caci li se parea ca Padurea se mblnzise si i lasa sa treaca nestingheriti. Nu dupa multa vreme aerul deveni fierbinte si nabusitor. Copacii se apropiara din

nou de ambele parti, astfel ca nu se mai putea vedea pna departe n fata. Mai dihai ca nainte simteau cum padurea i ncoltea cu reaua ei vointa. Era atta liniste n jur, nct calcatura copitelor poneilor, fosnind pe frunzele uscate si mpiedicndu-se cnd si cnd

de radacinile ascunse, bubuia ca tunetul n urechile lor. Frodo ncerca sa cnte ceva ca sa-i ncurajeze, dar vocea lui se transforma n murmur. Ooo! Ratacitori n tara umbrita, Nu disperati, caci desi nesfrsita Noaptea padurilor tot o sa piara Si trecnd veti vedea soarele iara, Soarele-n apus, soarele-n rasarit, Ziua ce s-a dus, ziua ce-a venit. , Caci spre asfintit ori nspre apus, Si padure si umbre s-au tot dus, s-au dus. Dus -nici nu rosti bine cuvntul si vocea i se stinse. Aerul parea greu si rostire a cuvintelor obositoare. Chiar n spatele lor o craca groasa se desprinse dintr-un c opac batrn, aplecat peste poteca, si cazu cu o trosnitura la pamnt. Copacii pareau ca s e nchid n fata lor. -Nu le place sa auda vorbindu-se despre pieire si dureri, observa Merry. Eu n-as mai cnta nimic deocamdata. Asteapta sa ajungem cu adevarat la poala padurii, si atunc i o sa ne-ntoarcem spre ea si-o sa-i cntam n cor. Vorbea cu veselie, iar daca simtea vreo neliniste, n-o arata. Ceilalti nu raspun sera. Erau descurajati. O greutate mare i apasa inima lui Frodo, caci regreta acum fiec are pas pe care-l facea cu gndul sa sfideze amenintarea padurii. Tocmai voia sa se opreas ca si sa le propuna sa se ntoarca (daca mai puteau face asta), cnd se petrecu ceva cu totul neasteptat. Poteca nceta sa urce, continund o vreme sa nainteze orizontal. Copacii ntunecati se retrasera, nct hobbitii vazura poteca n fata, ca o linie aproape dreapt a. La o oarecare distanta se nalta vrful verde al unui deal, fara nici un copac pe el, c a un cap plesuv iesind din padurea nconjuratoare. Dupa cte si dadeau seama, ntr-acolo se ndrepta poteca. Grabira pasul, bucurosi la gndul ca vor urca o vreme deasupra acoperisului Paduri i. Dupa ce cobor putin, poteca ncepu din nou sa urce, ducndu-i ntr-un trziu pna la poala dealului abrupt. Acolo parasi copacii si se afunda n iarba. Padurea mprejmui a dealul precum o coama deasa de par ce se ispravea brusc ntr-un cerc n jurul creste tului ras.

Hobbitii si dusera poneii n sus, dnd ocol dealului de mai multe ori pna ajunsera n vrf. Acolo se oprira si privira n jur. Aerul stralucea n lumina soarelui, dar era pc los; nu puteau vedea prea departe. n jurul lor nsa, ceata disparuse; desi ici si colo a dasta n golurile dintre copaci, iar nspre miazazi, unde era o vale adnca, ce taia Padurea dintr-o parte n alta, ceata se ridica nca precum un abur sau ca fuioarele de fum alb. -Aia e, spuse Merry, aratnd cu mna, aia e linia rului Salcia. Izvoraste din Gruiuri si curge piezis spre sud-vest prin mijlocul Padurii, ca sa se verse n Viniac, mai jos de Fnar. Noi nu vrem s-o luam n directia aia! Se zice ca Valea Salcia este cea mai st ranie parte a ntregii paduri -locul de unde, pare-se, ar porni toate ciudateniile. Ceilalti privira n directia aratata de Merry, nsa nu prea aveau ce vedea, n afara d e ceturi deasupra vaii adnci si pline de umezeala; iar dincolo de ea, jumatatea dinspre miazazi a Padurii pierea din vedere. Pe vrful dealului, soarele devenea fierbinte. Trebuie ca era n jur de ora unspreze ce; dar pcla usoara a toamnei nca i mpiedica sa vada prea departe, orincotro s-ar fi uita t. Spre apus nu distingeau nici linia Gardului si nici Valea Viniac, aflata dincolo de el. nspre miazanoapte, unde li se ndreptara privirile pline de speranta, nu se vedea n imic din ce-ar fi putut sa nsemne linia marelui Drum de Miazazi, adica acolo unde voia u sa ajunga. Se gaseau pe o insula n mijlocul unui ocean de copaci, iar orizonturile erau ascunse vederii.

n partea dinspre miazazi si rasarit, terenul cobora foarte abrupt, ca si cum povrnisurile dealului continuau departe n jos, sub coroanele copacilor, precum tarmurile unei insule care formeaza n realitate laturile unui munte crescut din adncurile apelor. Asezndu-se pe buza verde a rpei, ncepura sa mannce merindele pe care si le pregatisera pentru prnz, plimbndu-si n acest timp privirile peste pad urea de dedesubt. Cum soarele se naltase si trecuse de crucea amiezii, reusira sa zare asca n departare, nspre rasarit, liniile cenusii-verzui ale Gruiurilor ntinzndu-se n acea p arte dincolo de Padurea Batrna. Privelistea i nveseli nespus de mult; caci era tare bine sa vada ceva dincolo de hotarele padurii, chiar daca nu aceea era directia n care av eau de gnd sa se ndrepte, atta vreme ct acest lucru depindea de ei: caci Gruiurile gorgane aveau un renume la fel de sinistru printre hobbiti ca si Padurea nsasi. ntr-un trziu, hotarra ca era timpul sa o porneasca iarasi la drum. Poteca ce-i adusese pna la poalele dealului reaparu la nord; mersera ei ce mersera pe ea, cnd deodata si dadura seama ca o tineau tot spre dreapta. Curnd ncepu sa coboare abrupt , semn ca, de fapt, se ndrepta spre valea rului Salcia: numai ca ei nu ntr-acolo dore au sa mearga. Dupa ce cumpanira o vreme, hotarra sa paraseasca poteca amagitoare si s-o ia spre miazanoapte; chiar daca nu reusisera sa-l vada de pe deal, Drumul acolo se afla si nu putea fi prea departe. Tot spre miazanoapte, cam la stnga potecii, terenul par ea sa fie mai uscat si mai deschis, urcnd spre niste costise unde copacii se rareau si unde pinii si brazii luau locul stejarilor, al ulmilor si al altor copaci ciudati si fara de nume din padurea deasa. La nceput, alegerea lor se arata a fi buna; mergeau mai repede, desi, de cte ori aveau ocazia sa zareasca o raza de soare ntr-un luminis, nu pricepeau cum, dar pa rca o apucasera spre rasarit. Dupa o vreme nsa, copacii se ndesira din nou, exact acolo unde, vazuti de departe, parusera a se rari si a se desclci. Apoi, pe neasteptate, se i vira scobituri adnci n pamnt. Ca niste sleauri de roti uriase, sau ca niste santuri late si drumuri surpate de mult nefolosite si sufocate de rugi. Cele mai multe dintre sc obiturile acestea taiau directia de mers a hobbitilor si nu puteau fi traversate dect coborn d pna n fundul lor si urcnd pe partea cealalta, ceea ce era chinuitor si obositor pentru poneii lor. De cte ori coborau, se pomeneau nimerind n hatisuri dese si maracinisuri care nicicum nu voiau sa-i lase sa treaca prin stnga lor, facndu-le loc doar atunci cnd o luau spre dreapta; si trebuiau sa mearga o buna bucata de drum pe fundul santulu i pna gaseau un loc unde sa poata urca pe malul celalalt. De cte ori se catarau afar a,

copacii pareau sa se fi ndesit si ntunecat si mai mult; spre stnga, n susul pantei, era aproape imposibil de gasit un drum, nct, neavnd de ales, o luau spre dreapta, nspre vale. Dupa o ora sau doua, pierdusera orice simt al directiei, desi stiau foarte bine ca de mult nu se mai ndreptau spre miazanoapte. Fusesera abatuti din drum, iar acum nu faceau altceva dect sa urmeze o directie aleasa de altcineva -spre sud-est, nspre inima Padurii, nicidecum nspre marginile ei. Era de-acum trziu dupa-amiaza atunci cnd coborra, dar mai mult se rostogolira, ntr-un sant mai lat si mai adnc dect toate pe care le traversasera pna atunci. Era a tt de abrupt si de napadit de hatisuri, nct se dovedi imposibil sa mai iasa din el, n oricare parte ar fi apucat-o, dect daca-si paraseau poneii si-si lasau bagajele n urma. Nu le ramnea dect sa mearga pe fundul santului spre vale. Pamntul deveni tot mai moale, chiar mocirlos din loc n loc; din maluri tsneau izvoare, nct curnd se trezira ca naintau de-a lungul unui prias ce se prelingea si susura prin albia buruienoasa. Apoi coborsul se facu tot mai abrupt, iar priasul se transforma ntr-un pru iute si zgomotos, care se pravalea si sarea pe pripor n jos. Ajunsesera ntr-o viroaga adnca si abia luminata, deasupra careia copacii se arcuiau departe n sus. Hobbitii si continuara drumul anevoios, pe lnga albia rului, cnd, pe neasteptate, iesira din ntunecime. Ca printr-o poarta, n fata lor vazura lumina soarelui.

Apropiindu-se de acea deschizatura, descoperira ca locul pe unde coborsera ei era , de fapt, o fisura ntr-un mal nalt si abrupt, aproape un stei. La poalele acestuia se gasea o ntindere mare de iarba si stuf, iar n departare se zarea un alt mal, aproape la fe l de abrupt. O dupa-masa aurie, scaldata n razele apusului, adasta calda si somnoroasa peste sesul dintre cei doi pereti. Taindu-l prin mijloc, un ru ntunecat, cu apa cafenie, curgea serpuit printre salcii batrne, pe sub arcurile lor, mpiedicndu-se n coroane cazute s i ducndu-si la vale undele mpestritate de mii de frunze de salcie scuturate. Aerul ns usi parea greu din pricina frunzelor care frematau galbene pe crengi; caci jos n vale adia o boare calda si blnda, n suflarea careia trestiile fosneau, iar crengile salciilor trosneau ncetisor. -Asa deci, acum macar mi pot face o idee despre unde suntem, zise Merry. Am mers aproape n directia opusa celei n care doream noi sa mergem. Asta e Rul Salcia! Am s -o iau nainte sa cercetez terenul. Iesi n lumina soarelui si disparu n iarba nalta. Se ntoarse nu dupa multa vreme si le spuse ca solul era destul de bun ntre piciorul peretelui si ru; n cteva locuri li mbi de pamnt uscat, acoperite cu iarba, coborau pna pe malul apei. -Mai mult, continua el, mi se pare ca am zarit o poteca ce merge de partea asta, de-a lungul malului. Daca o luam la stnga si o apucam pe ea, ar trebui ca n cele din ur ma sa iesim din Padure n partea ei de rasarit. -Poate, zise Pippin nencrezator. Adica daca poteca ajunge pna acolo, daca nu cumva ne baga n vreo mocirla si ne lasa acolo. Cine a facut poteca asta, ai vreo idee, si de ce? Pun capul ca n-a fost taiata de hatrul nostru. Sunt din ce n ce mai banuitor cu Pa durea si cu tot ce-i n ea si ncep sa cred n toate povestile pe care le-am auzit despre ea . Si poti sa-mi spui ct de mult avem de mers spre rasarit? -Nu, raspunse Merry. Nu pot. Habar n-am ct de departe la vale pe ru suntem, sau cine-ar putea umbla pe aici att de des, nct sa taie o asemenea poteca. Dar nu vad s i nu-mi trece prin minte nici o alta cale de iesire. Nemaiavnd nici unul ce spune, se aliniara n sir indian, cu Merry n frunte, care-i conduse pe drumul pe care-l descoperise. De jur-mprejur, iarba si stuful cresteau manoase si nalte, uneori trecndu-le mult peste capete; dar, odata gasita, poteca p utea fi urmata cu usurinta, cu toate serpuirile ei pentru a gasi pamntul mai uscat printr e mlastini si ochiuri de apa. Ici si colo traversa rulete ce coborau prin fagasuri

din tapsanele paduroase mai nalte, ca sa se verse n Salcia, si n aceste locuri poteca e ra nlocuita de trunchiuri de copaci sau manunchiuri de vreascuri asezate de-a curmez isul. Hobbitilor le era din ce n ce mai cald. Ostiri de muste de cele mai felurite soiu ri le bziau n jurul urechilor, iar soarele dupa-amiezei le prjolea spatele. Cnd sperau mai putin, se pomenira n umbra, o umbra subtire, aruncata de ramurile mari si cenusii ce se ntindeau peste poteca. Fiecare pas nainte era facut cu tot mai putina tragere de i nima. Somnolenta parea sa se strecoare afara din pamnt si sa urce prin picioarele lor, parea sa se cearna blnd din aer peste capetele si ochii lor. Frodo simti cum i cade barbia n piept si cum nu-si mai poate tine capul drept. Chi ar n fata lui, Pippin se prabusi n genunchi. Frodo se opri. -N-are rost, l auzi el pe Merry spunnd. Nu pot sa mai fac nici un pas daca nu ma odihnesc. Trebuie sa trag un pui de somn. Sub salcii e racoare. Mai putine muste . Lui Frodo nu-i placea ce auzea. -Veniti! le striga el. Nu putem dormi aici. Mai nti trebuie sa iesim din Padure. Dar ceilalti erau prea pierduti ca sa le mai pese. Sam statea lnga ei, cascnd si clipind buimac. Frodo simti deodata ca somnul l rapune. Capul i plutea. n vazduh aproape ca nu se mai auzea nici un sunet. Mustele nu mai bziau. Doar un murmur blnd, ca un cntec soptit pe jumatate, parea sa freamate n crengile de deasupra. Frodo si nalta ochii grei si vazu aplecndu-se asupra lui o salcie uriasa, batrna si acoperita cu un puf alb. Parea

enorma, ramurile raschirate se ntindeau ca niste brate cu multe mini si cu degete lungi, trunchiul noduros si contorsionat se casca n scorburi largi, care trosneau usor atunci cnd se miscau ramurile. Frunzele ce tremurau pe cerul senin l ametira pe Frodo, facndu-l sa se mpiedice si sa cada lat n iarba. Merry si Pippin se trra n fata si se asezara cu spatele la trunchiul salciei. Maril e scorburi se deschisera si mai mult ca sa-i primeasca, n timp ce salcia se clatina si trosnea. Cei doi si ridicara privirile spre frunzele galbene si cenusii, care se leganau usor n lumina si cntau. Hobbitii nchisera ochii, dupa care li se paru ca aud cuvinte, cu vinte racoroase, susurnd ceva despre apa si somn. Merry si Pippin se lasara prada vraji i si adormira bustean la piciorul uriasei salcii cenusii. Frodo ramase o vreme ntins, luptndu-se cu somnul ce-l naucea: apoi, cu mare efort, se chinui sa se ridice n picioare. Simti o dorinta irezistibila de-a atinge apa r ece. -Asteapta-ma, Sam, bolborosi el. Trebuie sa-mi scald putin picioarele. Ca prin vis se ndrepta nainte, spre partea dinspre apa a salciei, unde radacini mari si contorsionate crescusera pna n apa, ca niste pui nodurosi de dragon ce se ntinde au sa se adape. Frodo ncaleca o radacina din aceasta si-si cufunda picioarele nfierbnt ate n unda rece si maronie; acolo si adormi, cu spatele rezemat de copac. Sam se aseza si se scarpina n crestet, cascnd cu gura mare ct o pestera. Era ngrijorat. Dupa-amiaza era trzie, iar aceasta somnolenta nu i se parea lucru curat. -n spatele povestii asteia e ceva mai mult dect soarele si aerul cald, murmura el pentru sine. Nu-mi place copacul asta mare de tot. N-am ncredere n el. Ia auzi-l c um cnta acum despre somn. N-o sa-i mearga. si aduna puterile, se ridica n picioare si porni mpleticit sa vada ce se ntmplase cu poneii. Descoperi ca doi dintre ei se departasera destul de mult pe poteca; si t ocmai i prinsese din urma si-i aducea acum napoi lnga ceilalti, cnd auzi doua sunete; unul tare, iar celalalt slab, dar distincte amndoua. Primul era o plescaitura, ca atun ci cnd un obiect greu cade n apa; cel de-al doilea, un sunet ca de clinchet de clanta, cn d o usa se nchide fara zgomot, dar repede. Sam fugi spre ru. Frodo era n apa, aproape de mal, si o radacina mare parea sa ste a peste el si sa-l apese n jos, dar nu se zbatea. Sam l prinse de haina si-l trase d e sub radacina; cu mare greutate l aburca pe mal. Aproape imediat Frodo se trezi, tusi, vomita.

-Stii, Sam, zise el ntr-un trziu, copacul asta fioros m-a aruncat nauntru. Am simti t. Radacina aia mare s-a rasucit si m-a bagat nauntru. -Erati n lumea viselor, domnu' Frodo, asa mi vine sa cred. N-ar trebui sa sedeti n asemenea loc daca sunteti somnoros. -Ce-i cu ceilalti? ntreba Frodo. Ma-ntreb ce vise au ei. Trecura de partea cealal ta a copacului, si abia acum pricepu Sam ce fusese acel clinchet pe care-l auzise. Pi ppin disparuse. Se asezase lnga o scorbura care se nchisese att de bine, nct nu se mai zarea nici macar o crapatura. Merry era prins si el n capcana: o alta scorbura se nchisese n jurul taliei lui; picioarele i ramasesera afara, dar restul trupului se gasea ntr-o deschizatura ntunecoasa, ale carei margini l strngeau ca-ntr-un cleste. Frodo si Sam se napustira mai nti asupra trunchiului de care se rezemase Pippin. Apoi se chinuira ca scosi din minti sa deschida falcile scorburii ce-l tineau pr izonier pe sarmanul Merry. Zadarnic. -Ah, ce grozavie, striga nnebunit Frodo. Ce ne-a trebuit sa venim n Padurea asta ngrozitoare? Ce n-as da sa fim acum cu totii la Scobitura Rului. Izbi n copac cu toata puterea, fara sa-i pese ca-si ranea picioarele. Un fior abi a perceptibil strabatu trunchiul pna sus la ramuri; frunzele fosnira si susurara, d ar freamatul aducea acum mai degraba a hohot de rs pierdut n departare. -N-avem cumva vreun topor prin bagajele noastre, domnu' Frodo? ntreba Sam. -Am adus o bardita, ca sa taiem surcele pentru foc. Dar nu ne-ar fi de prea mare folos.

-Ia stati nitel, sari Sam, luminat de-un gnd cnd auzi de focul de surcele. Am pute a izbuti ceva cu focul. -Am putea, zise Frodo, desi nu arata prea convins. Am izbuti sa-l prajim pe Pipp in de viu nauntru. -nti si-nti i-am face un rau copacului astuia, macar sa-l speriem, se burzului Sam ncrncenat. Daca nu-l elibereaza, l dobor, chiar de-ar fi sa-l rod cu dintii. Dadu fuga la ponei si nu dupa mult timp se ntoarse cu doua cutii de iasca si o bardita. Adunara iute iarba si frunze uscate si bucati de coaja de copac; facura un morma n de crengi frnte si surcele. Le adusera pe toate lnga trunchi, de partea opusa celei n care se aflau prinsi hobbitii. Sam lovi bucatile de iasca si de la prima scnteie iarba uscata se aprinse si o limba de foc si o suvita de fum se naltara ct ai clipi. Crengutele tr osnira. Degete mici de foc atinsera coaja uscata si crestata a copacului batrn, prjolind-o . ntreaga salcie fu cuprinsa de tremur. Frunzele pareau sa ssie deasupra capetelor lo r, un ssit de durere si mnie. Un tipat ascutit rasuna de acolo de unde se afla Merry, iar din strafundul copacului l auzira pe Pippin scotnd un urlet nabusit. -Stingeti-l! Stingeti-l! tipa Merry. O sa ma frnga n doua daca n-o faceti. Asa zic e! -Cine? Ce? striga Frodo, fugind n partea cealalta a copacului.

-Stinge-l! Stinge-l! l auzira pe Merry rugndu-se. Ramurile salciei ncepura sa se zbata violent. Se auzea un sunet ca de vnt ce se nteteste si se repede asupra cren gilor tuturor celorlalti copaci din jur, ca si cum cei doi hobbiti ar fi aruncat o piatra n som nul linistit al vaii rului, strnind astfel clipociri de mnie ce s-ar fi raspndit n ntreag Padure. Sam lovi cu piciorul n focul timid si stinse sub talpi scnteile mprastiate n jur. Dar Frodo, fara sa stie prea bine ce-l apucase sa faca ceea ce facea sau ce sper a prin asta, o rupse la fuga pe carare, strignd ajutor! ajutor! ajutor! Avea senzatia ca si el abia daca-si auzea vocea pitigaiata: parca vntul salciei i-o smulsese si i-o alungase de cum r ostise acele cuvinte, necndu-i-o n frematarea zgomotoasa a frunzelor, l cuprinse disperarea : se simtea pierdut si neghiob. Deodata se opri locului. Primise un raspuns, sau asa i se paruse: dar ar fi zis ca venea din spatele lui, din josul potecii, de departe din Padure. Se ntoarse, asculta si curnd nu

mai avu nici o ndoiala: cineva cnta un cntec; o voce adnca si vesela cnta fara griji, fericita, dar vorbele n-aveau nici o noima: Hei hop! Hopa-hop! Dumbi-mambi-rop! Hopa-hop! Top n salca! To bambilo! Tom, Bom, vesel, Tom, Bombadilo Tom! Pe jumatate plini de speranta, pe jumatate temndu-se de o noua primejdie, Frodo s i Sam ramasera neclintiti. Pe neasteptate, dintr-un sir lung de vorbe aiurea (asa pareau, cel putin) vocea se nalta puternica si raspicata si dadu glas urmatorului cntec: Hei hop! Fata draga Bate vntul ziua-ntreaga, Si spre dealuri aurii Zboara-n stoluri graurii. Fiica Rului si ea, Draga mea, domnita mea, Ca o salcie plecata Dect apa mai curata, Sta si-asteapta catre seara Roi de stele sa rasara Topaind ca un copil,

Tom batrnul Bombadil Flori de nufar aducnd Se-ntoarce acas' cntnd Hei-hop! Hopa-hop! Olario! Bambi-rop, Goldberry, Aurita Fraga, Floarea dragostei cea draga! Omul-Salcie, saracul, Singur si batrn ca veacul, Pe sub mluri mai afunde Radacinile-si ascunde. Seara n curnd se lasa, Tom grabit se-ntoarce-acasa Si-n al florilor potop Cnta, cnta! Hopa-hop!

Frodo si Sam stateau ca vrajiti. Vntul se potoli. Frunzele atrnau din nou tacute d e crengile nemiscate. Cntecul izbucni iarasi si, dintr-o data, topaind si dansnd pe poteca, se ivi deasupra stufului o palarie veche si pleostita, cu o calota nalta si o pan a lunga si albastra nfipta n panglica. nca o topaitura si o nvrtitura si n fata ochilor celor do hobbiti aparu un om, sau cam asa ceva. Oricum, era prea matahalos ca sa fie hobb it, si totusi nu chiar att de nalt ca pentru cei din Semintia Mare, desi facea tot atta ga lagie ct unul dintre acestia, tropaind cu cizmele lui galbene si uriase, trase pe niste picioare butucanoase, si napustindu-se prin iarba si papura ca o vita ce coboara la adapa toare. Purta o haina albastra si avea o barba lunga si castanie; ochii i erau albastri s i luminosi, iar fata rosie ca un mar copt, dar brazdata de o sumedenie de ncretituri din pric ina rsului. n mini ducea o frunza mare pe care se afla, ca pe o tava, o gramajoara de nuferi. -Ajutor! strigara Frodo si Sam, alergnd n ntmpinarea lui cu bratele ntinse. -Hei! Hei! Stati pe loc! striga batrnul, ridicnd o mna, iar ei se oprira locului ca loviti n moalele capului. Ia spuneti, micutii mei, ncotro, asa, suflnd ca niste foa le? Ce s-a-ntmplat aici? Stiti cine-s eu? Sunt Tom Bombadil. Spuneti-mi care-i necazul. Tom se grabeste-acum. Sa nu care cumva sa-mi striviti nuferii! -Prietenii mei sunt prinsi n salcie! tipa Frodo cu rasuflarea taiata. -Stapnu' Merry-i stors ntr-o scorbura! tipa Sam. -Ce? striga Tom Bombadil, sarind n sus. Batrnu' Om-Salcie? Numai att a facut? Asta se ndreapta repede. Stiu ce melodie-i vine de hac. Batrnu' si suriu' Om-Salci e! i nghet eu sloi maduva, daca nu-si vra mintile-n cap. i cnt de-i rad radacinile. i cnt de-i strnesc un vnt sa-i zboare toate crengile si frunzele. Batrnu' Om-Salcie!

Dupa ce-si aseza cu grija nuferii n iarba, alerga spre salcie. Acolo dadu cu ochi i de picioarele lui Merry, care nca atrnau afara -restul trupului fusese supt nauntru. T om si lipi gura de crapatura si ncepu sa cnte n ea cu o voce nceata. Hobbitii nu ntelegeau cuvintele, dar se vedea limpede ca Merry se trezise. Picioarele lui pri nsera a se zbate. Tom sari ntr-o parte, rupse o craca ce atrna si lovi cu ea trunchiul salcie i. -Da-l afara, Batrne Om-Salcie, spuse el. Ce-ti trece prin minte? N-ar trebui sa t e trezesti. Mannca pamnt! Sapa adnc! Bea apa! Du-te la culcare! Acum vorbeste Bombadil! Apoi l prinse pe Merry de picioare si-l trase afara din scorbura care se cascase dintr-o data. Se auzi un scrsnet ca de ceva ce se rupe, si apoi se crapa si cealalta scorbura, iar din ea sari afara Pippin, ca izbit din spate. Apoi cu o bubuitura de tunet, cele dou a scorburi se nchisera la loc. Copacul fu scuturat de un tremur de la radacina pna-n vrf, dupa

care se lasa o tacere adnca. -Multumesc! zisera hobbitii unul dupa altul. Tom Bombadil izbucni n rs. -Asa, deci, micutii mei, spuse el, aplecndu-se ca sa-i poata privi n fata. Acum ve ti veni cu mine acasa. Masa e plina de crema de oua, miere de fagure si pine alba si unt. Goldberry ne-asteapta. Avem timp berechet de ntrebari la cina. Urmati-ma ct va tin puterile de iute. Zicnd acestea, si culese nuferii, facu un semn de chemare cu mna si porni saltnd si dansnd pe poteca, nspre rasarit, cntnd la fel de tare si de fara de-nteles. Prea uimiti si prea usurati ca sa fie n stare sa spuna ceva, hobbitii se luara du pa el ct de repede puteau. Dar nu era destul de repede, nct cntecul sa se piarda n departare. Deodata, auzira un Hei! rasunator si vocea lui ajunse ndarat la ei: Hai, pe valea Salcioarei, topaiti, n sus, mai sus, Hai, micutii mei prieteni, pna-i soarele-n apus, Tom, grabit, o ia-nainte, are grija de faclii, n curnd se lasa noaptea, n curnd veti bjbi, Dar se va deschide-o usa la un semn al nu-stiu-cui, Si prin ochiuri de ferestre vor clipi lumini galbui, Nu va temeti de ariciul negru, umbra fioroasa, Nici nu va feriti de ramuri, nici de salcia pletoasa, Nici de radacini ascunse. naintea voastra-i Tom, Iar pe voi, micuti prieteni, v-asteptam. Hei, bambi-bom! Dupa care nu se mai auzi nimic. Aproape n aceeasi clipa, soarele paru sa se scufu nde n copacii din spatele lor. Gndul le zbura la lumina piezisa a apusului ce scapara n undele Rului Viniac si la ferestrele din Cotuascuns, care ncepeau sa straluceasca n sute de luminite. Umbre uriase pogorra peste ei; trunchiuri si ramuri groase atrna u ntunecoase si amenintatoare deasupra potecii. Ceturi albe pornira a se ridica si a se valatuci pe apa rului, furisndu-se n preajma radacinilor copacilor crescuti pe mal. Din pamnt, chiar la picioarele lor, se nalta un abur ca o umbra, devenind una cu umbra noptii ce se lasa cu mare repeziciune. Poteca ajunse tot mai greu de urmat, iar ei erau frnti de oboseala. Picioarele le erau ca de plumb. Tot felul de zgomote tainice si ciudate se furisau printre tufisuri

si prin papura la dreapta si la stnga lor; iar cnd ridicau privirile spre cerul palid, surprindeau chipuri nastrusnice, zgrunturoase si noduroase ce se desenau pe roseata amurgulu i si cautau chiors n jos la ei din naltimile peretilor vaii si de la marginile padurii. Hobbitii simteau tot mai mult ca tot tinutul asta era ireal si ca naintau cu greu printr-u n vis ce nu prevestea nimic bun si din care n-aveau cum sa se trezeasca. Tocmai cnd parea ca picioarele nu mai vor sa-i duca, observara ca terenul prinse a urca usor. Apa ncepu sa murmure. n ntuneric se distingea lucirea alba a spumei, aco lo unde rul se pravalea ntr-o cascada mica. Deodata copacii se ispravira si ceturile ramasera n urma. Iesind din Padure, se pomenira n fata unui mal ntins de iarba, ce se nalta aidoma unui val naintea lor. Rul, acum ngust si repede, venea n ntmpinare sprinten si vesel, scaparnd ici si colo n lumina stelelor ce se aprinsesera pe cer . Iarba de sub talpile lor era moale si scurta, ca si cum abia fusese tunsa ori cosita. Poala Padurii ramasa n spate era tunsa si ea, asa cum se tunde un gard viu. Potec a se distingea cu claritate, bine ngrijita si marginita de pietre. Serpuia pna n vrful un ei movile nierbate, cenusie acum sub cerul palid al noptii nstelate; iar colo, mai su s, pe o panta mai ndepartata, hobbitii zarira luminile clipind ale unei case. Cararea o l ua nca o data la vale, si iar la deal, pe panta lina, acoperita cu iarba scurta, spre lum ini. Pe neasteptate, o fsie lata si galbena navali afara pe o usa care se deschise. n fata lor se afla casa lui Tom Bombadil, pe deal, n josul dealului, sub deal. Dincolo de ea, u n grui se

itea abrupt, cenusiu, spelb, ca apoi sa urmeze contururile negre ale Gruiurilor gorgane, pndind n noaptea dinspre soare-rasare. Cu totii, hobbiti si ponei, iutira pasul. Oboseala si aproape toate temerile caz usera de pe ei ca un vesmnt lepadat. Hei! Veniti, hopla-hop! se rostogolea cntecul n ntmpinarea lor. Scumpe inimioare, bambi-hei, veniti Sa petrecem, haideti, ponei si hobbiti, Sa cntam cu totii, veseli, mpreuna! O voce la fel de limpede si la fel de tnara si de straveche precum Primavara, precum cntecul unei ape jucause curgnd n jos spre noapte din dimineata stralucitoare dintr e dealuri, rasuna ca un clinchet de clopotei de argint pentru a le ura bun venit: Sa cntam cu totii, veseli, mpreuna Despre soare, stele, ceata, ploaie, luna, Mugurii-n lumina, penele sub roua, Vntul de pe coama dealului cnd ploua, Nuferii pe balta si n largul vaii Iazul, trestii si-n umbra, zurgalaii, , , Cntecul cu Fiica Rului, hai, zi-l, Si cu Tom batrnul, cu Tom Bombadil! Pe acest cntec hobbitii se oprira n prag, iar de jur-mprejurul lor stralucea o lumi na de aur. vii n casa lui Tom Bombadil Cei patru hobbiti pasira peste pragul lat de piatra si se oprira n loc, clipind u luiti. Se gaseau ntr-o ncapere lunga si joasa, inundata de lumina felinarelor ce se leganau de brnele acoperisului; pe masa din lemn negru si lustruit ardeau cu generozitate mu lte lumnari nalte si galbene. Pe un scaun, n capatul ndepartat al camerei, sedea cu fata spre usa o femeie. Paru l ei lung si galben i se revarsa pe umeri; purta o rochie verde, la fel de verde c a si trestiile tinere, cu sclipiri argintii precum picurii de roua; o ncingea un bru de aur, imag innd o mpletitura de irisi, punctata de ochii albastri-pal ai florilor de nu-ma-uita. Lnga

picioarele ei, n vase mari de lut, brune si verzi, pluteau nuferi albi, astfel ca ea parea sa troneze n mijlocul unui iaz. -Intrati, cinstiti oaspeti, i invita ea si, auzind-o vorbind, hobbitii si dadura s eama ca a ei fusese vocea limpede pe care o auzisera cntnd. Facura ctiva pasi timizi n camera si se nclinara pna-n pamnt de cteva ori, simtindu-se nefiresc de mirati si de stnjeniti, asa, ca drumetii de rnd care, cioc anind la poarta oarecui pentru a cere o gura de apa, sunt ntmpinati de o regina elfa, balai e si tnara, nvesmntata n flori vii. Dar nainte sa apuce sa spuna ceva, ea sari iute n picioare, pasind peste vasele cu nuferi, si fugi rznd n ntmpinarea lor; n fuga ei, rochia fosni moale, asa cum fosneste vntul peste malurile acoperite de flori ale unui ru. -Apropiati-va, fiinte dragi, spuse ea, lundu-l pe Frodo de mna. Rdeti si fiti vesel i. Eu sunt Goldberry, fiica Rului. Cu pas usor, trecu de ei si, nchiznd usa, se rasuci cu spatele la ea, deschizndu-si larg bratele de-a curmezisul. -Sa nchidem noaptea afara, mai zise ea. Caci am banuiala ca nu v-a trecut spaima de ceturi si umbre ale copacilor si ape adnci si creaturi nemblnzite. De nimic sa n-av eti

teama. Caci n noaptea asta va gasiti sub acoperisul lui Tom Bombadil. Hobbitii se uitau la ea cu uimire; iar ea i privi pe rnd pe fiecare si zmbi. -Frumoasa domnita Goldberry, si gasi Frodo vocea ntr-un trziu, simtind cum i tresalta inima de-o bucurie pe care nu o pricepea. Statea la fel de vrajit cum i se mai ntmplase sa stea alte dati la auzul vocilor ncntatoare ale elfilor; dar vraja ce pusese acum stapnire pe el era cu totul alta: mai putin intensa si sublima, ci mai profunda si mai apropiata inimii unui muritor; minunata, si cu toate acestea, defel neobisnuita. -Frumoasa domnita Goldberry, spuse el nca o data. Acum bucuria ascunsa n cntecele pe care le-am auzit mi s-a dezvaluit cu limpezime. Ooo, mladie ca o trestioara, Ooo, mai clara dect apa clara, Ooo, ce vara, primaveri sa-ncapa , Ooo, fosnire de frunzis, de apa! Se opri dintr-o data, blbindu-se, coplesit de surprinderea de a se auzi pe sine rostind asemenea lucruri. Dar Goldberry izbucni n rs. -Fii bine venit, zise ea. N-am auzit pna acum ca semintia din Comitat sa aiba o v orba att de dulce. Dar vad ca esti prieten de-al elfilor; te tradeaza lumina din ochi si sunetul vocii. Ce ntlnire vesela! Sedeti acum si asteptati-l pe Stapnul casei. Mult n-are sa-ntrzie. Se ngrijeste de animalele voastre ostenite. Hobbitii se asezara bucurosi pe scaune joase, din papura mpletita, n vreme ce Goldberry se ocupa de pregatirea mesei: ochii lor o urmareau, caci gratia mladio asa a miscarilor ei i umplea de-o ncntare calma. De undeva din spatele casei se auzea un zvon de cntec. Din cnd n cnd, printre nenumaratele bambi-rop si paralop si bumbi-dumbi-rio, se auzeau repetate doua ve rsuri: Vesel e batrnul Tom cum altul nu-i, Haina i-i albastra, cizmele galbui. Dupa o vreme, Frodo vorbi din nou: -Frumoasa domnita. Spune-mi, daca ntrebarea mea nu pare prosteasca, cine e Tom Bombadil? -El e, raspunse Goldberry, oprindu-se din agitatia ei si zmbind. Frodo o privi ntrebator. -El e, asa cum l-ati vazut, mai zise ea, raspunznd privirii lui. El e stapnul padu rii, al apei si al dealului.

-nseamna ca tot tinutul asta ciudat al lui este? -Nu tocmai, raspunse ea si zmbetul i pieri. Ar fi cu adevarat o povara, adauga apo i cu o voce scazuta, ca pentru sine. Copacii si ierburile si toate cele ce cresc s au vietuiesc n tinut si apartin lor nsile. Tom Bombadil este Stapnul. Nimeni nu i-a facut vreodat a vreun rau lui Tom pe cnd umbla prin padure, se balacea n apa, sarea de pe-un vrf de deal pe altul n lumina zilei sau n ntunericul noptii. N-are teama de nimic. Tom Bombadil este stapn. O usa se deschise si n ncapere intra Tom Bombadil. Avea capul descoperit, iar paru l lui castaniu si des era ncoronat cu frunzele toamnei. Izbucni n rs si, apropiindu-s e de Goldberry, i lua mna ntr-a sa. -Iat-o pe draguta mea doamna, zise el, facnd o plecaciune n fata hobbitilor. Iat-o pe Goldberry a mea, nvesmntata toata n verde-argint, cu flori la cingatoare. E asternu ta masa? Vad crema de oua si miere de stup si pine alba si unt; lapte, brnza si ierbu ri verzi si fructe prguite, toate la un loc. Ne ajung oare? Gata-i cina?

-Gata, zise Goldberry, dar poate oaspetii nca nu-s? Tom batu din palme si striga: -Tom, Tom, oaspetii tai sunt obositi, si tu aproape c-ai uitat. Haideti, prieten i veseli, Tom va va nviora. Va veti curata minile nnegrite si va veti spala chipurile ostenit e; azvrliti pelerinele pline de noroi si pieptanati-va pletele nclcite. Deschise usa, iar ei l urmara ntr-un coridor scurt, care cotea dintr-o data. Ajuns era ntr-o ncapere scunda, cu acoperis n panta (o marchiza, dupa cte se parea, construita la capatul de miazanoapte al casei). Peretii erau din piatra de ru, dar acoperiti aproape n ntregime de scoarte verzi atrnate de tavan si de perdele galbene. Peste podeaua din lespezi fusese mprastiat stuf verde abia cules. Patru saltele adnci, cu un morman de cuverturi albe pe fiecare, se gaseau asezate pe podea, de-a lungul unuia dintre pereti. Lnga peretele opus se afla o banca lunga, pe care stateau nsirate lighene mari de lut, iar alaturi de fiecare dintre acestea se gaseau cani cafenii umplute cu apa, une le cu apa rece, altele cu apa aburinda. n dreptul fiecarui pat fusese pregatita o pereche d e papuci verzi, moi. Nu trecu mult pna cnd hobbitii, spalati si nviorati, se asezara la masa, cte doi de fiecare parte, la cele doua capete seznd Goldberry si Stapnul. Masa tinu mult si f u plina de veselie. Desi hobbitii mncau asa cum numai hobbitii flamnzi pot sa mannce, bucatele nu se ispraveau. Bautura din pocaluri parea sa fie apa rece, limpede; c u toate acestea, le mergea drept la inima, asa ca vinul, slobozindu-le vocile. Oaspetii s i dadura deodata seama ca se pusesera pe un cntat vesel, venindu-le parca mai la ndemna si mai firesc dect vorbele. n cele din urma, Tom si Goldberry se ridicara si strnsera iute masa. Le cerura oaspetilor sa sada linistiti n jilturi si le adusera scaunele pentru odihna picio arelor lor obosite. n fata lor, focul ardea n vatra larga, raspndind o aroma dulce, ca atunci cnd se arde lemn de mar. Dupa ce rnduira ce era de rnduit, suflara n toate lumnarile, lasnd sa arda numai o singura lampa si cte doua lumnari la fiecare capat al plitei de deasupra vetrei. Apoi Goldberry veni cu o lumnare n mna si se opri n fata lor, urndu-le noapte buna si somn adnc. -Sa aveti liniste acum, pna mine dimineata. Nu luati seama la zgomotele noptii. Caci nimic nu trece aici de usa sau de fereastra, doar lumina lunii si a stelelo r si vntul de pe creasta dealului. Noapte buna. Iesi din camera nsotita de sclipirile si fosnetul rochiei. Sunetul pasilor ei era ca un

izvor ce curge lin la vale peste pietrele racoroase, n linistea noptii. Tom se aseza lnga ei si ramase tacut o vreme, timp n care ceilalti ncercau fiecare sa-si adune curajul ca sa puna una din sumedenia de ntrebari carora dorisera sa l e dea glas la cina. Somnul le ngreuna pleoapele. n cele din urma, Frodo si lua inima-n di nti: -M-ai auzit strignd, Stapne, sau numai ntmplarea te-a adus tocmai atunci? Tom se foi ca trezit brusc dintr-un vis placut. -Mmm, ce? facu el. Daca te-am auzit strignd? Nu, nu te-am auzit. Eram ocupat cu cntatul. Doar ntmplarea m-a adus, daca tu asa o numesti, ntmplare. Nu-mi pusesem asta n cap, desi va asteptam. Am primit vesti despre voi, ni s-a spus ca ati porn it-o n haladuiala. Am banuit ca n-o sa treaca multa vreme pna veti ajunge jos la apa: to ate potecile duc ncoace, n jos, la rul Salcia. Batrnul Om-Salcie suriu e-un cntaret sadea ; si-i cam greu pentru semintiile mici sa scape de capcanele lui perfide. Dar Tom are un rost acolo, pe care el nu ndrazneste sa-i zadarniceasca. Tom si lasa capul n piept, ai fi zis ca iar pusese somnul stapnire pe el; numai ca el ncepu sa cnte cu voce nceata: O, aveam un rost acolo, Nuferi cu luciri de stele Sa-i adun din apa verde Si sa-i duc domnitei mele,

Sa-l feresc de frigul iernii Asternndu-l la picioare Si pe cel din urma mugur Cnd era sa deie-n floare, Si ca-n fiecare vara, Jos pe-a Salcioarei vale Pentru ea pornesc sa-i aflu Si sa-i duc Mariei Sale. Lnga iaz, de mult, acolo, Mi-a iesit n cale-aproape Fiica Rului, frumoasa Dinspre trestii, dinspre ape. Ea venea din ascunzisuri Si cnta ca o ispita, Raspndind atta farmec, Dulcea Fraga Aurita! Deschise ochii si-i privi pe toti cu o neasteptata strafulgerare albastra: Asa-i mai bine. N-o sa mai cobor n jos, de-a lungul apelor padurii Pna ce anul nu va trece-n zbor. Si nici sa mai ajung sub norii, surii, Pe unde, troienit n casa lui Mai doarme Omul-Salcie Batrnul, Ct timp al primaverii glas verzui N-o sa aud cum apele ngnu-l, Cnd Fiica Rului parca din veci n nvelis de luminisuri calde, n dans usor pe-al undelor poteci Va cauta n unde sa se scalde. Tacu din nou; nsa Frodo nu se putu stapni si puse nca o ntrebare: aceea la care dorea cel mai aprig sa afle raspuns: -Vorbeste-ne, Stapne, de Omul-Salcie. Ce este el? N-am auzit nca vorbindu-se de el pna acum. -Ba sa nu vorbesti! sarira Merry si Pippin n acelasi timp, ndreptndu-se amndoi n jilturi. Nu acum! Las-o pe mine dimineata! -Ca bine ziceti, le dadu dreptate batrnul. Acum e vreme de odihna. Unele lucruri nu e bine sa le auzi cnd lumea e cufundata n umbra. Dormiti pna coboara lumina zilei peste noi, odihniti-va cu capul pe perna. Nu luati seama la zgomotele noptii. Te ama sa n-aveti de salcia cenusie. Si cu aceste vorbe nclina lampa si sufla n ea, apoi, lund cte o lumnare n fiecare mna, i conduse afara din camera. Saltelele si pernele erau moi ca puful, iar cuverturile erau din lna alba. Abia d aca apucara sa-si ntinda trupurile pe saltelele adnci si sa se acopere cu acele cuvert uri moi, cnd somnul i cotropi.

n ntunericul noptii, Frodo era cufundat ntr-un vis fara lumina. Curnd zari luna noua rasarind: sub lumina ei palida, aparu n fata ochilor lui un perete negru de stnca, strapuns de un arc ntunecos asemenea unei porti uriase. Frodo se simti ca ridicat n aer si purtat pe deasupra stncii, astfel ca vazu cum acel perete era, n fapt, un cerc de coline, n mijlocul lor se afla o cmpie, iar n mijlocul cmpiei se gasea un stei de pi atra,

ar fi jurat ca era un turn, numai ca nu era facut de minile nici unei semintii cu noscute. n vrful steiului se desena silueta unui om. n naltarea ei, luna parea sa ramna atrnata deasupra capului acelui om, scaparnd n parul lui alb zburlit de suflarea vntului. Dinspre cmpia de la poalele steiului rasunau strigatul unor voci nfricosat oare si urlete de lupi n numar nestiut. Dintr-o data, o umbra imaginnd niste aripi uria se acoperi luna. Silueta si nalta bratele si din ceva ce tinea n mini scapara o lumina. Un vultur puternic cobor ca o sageata asupra lui, lundu-l cu sine. Vocile urlara si l upii schelalaira. Se auzi un zgomot ca al vntului care sufla cu tarie si o data cu el rasuna si tropaitul copitelor, galopnd, galopnd, galopnd dinspre soare-rasare. Calaretii Negri !" si zise Frodo, trezindu-se cu tropaitul copitelor rasunndu-i nca n urechi. Se ntreba daca va mai avea vreodata curajul sa paraseasca acesti pereti de piatra ntre care se simtea aparat. Ramase nemiscat, ascultnd cu atentie; nsa peste tot era liniste, si n cele din urma se rasuci pe o parte si adormi din nou, sau intra ntr-un alt vis pe care nu avea sa si-l mai aminteasca.

Pe salteaua lui, Pippin visa un vis placut; dar ceva se petrecu n visul lui, ce-l facu sa se foiasca si sa geama. Se trezi brusc, sau asa crezu, dar tot mai auzea n ntuneri c acel sunet ce-i tulburase visul: pac-poc, scrt: zgomotul crengilor care se clatina n vnt , degetele-crengi rcind fereastra si peretii: scrt, scrt, scrt. Oare erau salcii apropierea casei? se ntreba el; ca dintr-o data sa-l cuprinda sentimentul ngrozito r ca nu se gasea ntr-o casa obisnuita, ci nauntrul salciei, unde auzea acea voce scrtita, cumplit de uscata, care-si rdea de el. Se ridica n capul oaselor, cauta cu minile pernele moi care se adncira sub apasarea lor si se ntinse la loc usurat. I se paru ca-i mai staruia n urechi ecoul vorbelor dinainte de culcare: N-aveti de ce va teme. Do rmiti n pace pna mine dimineata. Nu luati seama la zgomotele noptii". Dupa care adormi la loc. Ceea ce auzi Merry patrunznd n visul lui fu zgomotul apei: apa izvornd si curgnd lin la vale, apoi facndu-se tot mai mare si mai mare, raspndindu-se de nestavilit peste tot n jurul casei, devenind un iaz fara tarmuri. Glgia sub ziduri, crescnd ncet, dar fara contenire. O sa ma nec!" si spuse n sinea lui. O sa gaseasca un loc pe unde sa patrunda si-o sa ma-nec." Simtea ca zacea ntr-o mlastina cleioasa, vscoasa, dar, cnd sari n capul oaselor, nimeri cu talpa pe coltul unei lespezi dure si reci. si amin ti unde se gasea si se ntinse la loc pe saltea. Auzi parca, sau si aminti ca auzea: Nimic n u trece de usa sau ferestre, fara doar de lumina lunii si a stelelor si de vntul din cres tetul dealului". O adiere de aer dulce misca perdeaua. Merry respira adnc si se cufunda nca

o data n somn. Att ct si putea aminti, Sam dormi toata noaptea ntr-o multumire profunda, asta doar daca bustenii pot cunoaste multumirea. Se trezira, toti patru deodata, n lumina diminetii. Tom se ftia prin camera fluiernd ca un graur. Cnd i auzi foindu-se, batu din palme si striga: -Hei! Hau, hopla-hop! Bimbo-top! Inimioarele mele! Dadu la o parte perdelele galbene si hobbitii vazura ca acestea acoperisera doua ferestre la ambele capete ale camerei, una dnd spre soare-rasare, cealalta spre soare-apune. Sarira n picioare nviorati. Frodo se repezi la fereastra dinspre soare-rasare si s e pomeni ca privea ntr-o gradina de zarzavaturi, cenusie din pricina rouai. Aproape ca se asteptase sa vada o pajiste de iarba, pornind chiar de sub fereastra si plina to ata de urme adnci de copite. Si iata ca privirea i se oprea ntr-un strat de vrejuri de fasole catarate pe araci nalti; dar pe deasupra lor si mult mai departe, crestetul cenusiu al dealul ui se profila pe lumina soarelui care se nastea. Dimineata era palida: la rasarit, n spatele norilor lungi, semannd cu straturi de lna murdara patata cu rosu la margini, scapa rau hauri de galben. Cerul dadea semne despre ploaia care avea sa vina; dar lumina s e raspndea tot mai mult, iar florile rosii ale vrejurilor de fasole ncepura sa stral uceasca pe

fundalul frunzelor verzi si ude. Pippin se uita pe fereastra dinspre apus, nspre un lac de pcla. Padurea era pitita sub neguri. Ar fi putut jura ca privea de undeva de sus spre clina unui acoperis -nor. Se zarea o cuta, sau un canal, unde negurile se sparsesera n panase si valuri: valea Salcia. Prul curgea la vale la stnga si pierea n umbrele albe. Foarte aproape de fereastra s e gaseau o gradina de flori si un gard viu tuns, ntesat de pnze argintii de paianjen , iar dincolo de acesta iarba tunsa, cenusie din pricina boabelor palide de roua. Nici urma de salcie. -Buna dimineata, prieteni veseli! striga Tom, deschiznd larg fereastra de la soare-rasare. n ncapere navali un aer proaspat; aducea miros de ploaie. -Soarele n-o sa-si prea arate fata astazi. Asa am eu banuiala. M-am plimbat mult , sarind de pe-un vrf de deal pe altul, nca de cnd s-au ivit primii zori, si am adulm ecat vntul si vremea, iarba uda de sub talpi si cerul umed de deasupra capului. Am tre zit-o pe Goldberry cntnd sub fereastra; dar n-am trezit semintia hobbitilor. Azi-noapte, semintia micuta s-a trezit n ntuneric si a adormit dupa ivirea zorilor! Olariola! Treziti-va acum, veselii mei prieteni! Uitati de zgomotele noptii! Olariolarila! Bimbo-hop! Inimioarele mele! Daca nu zaboviti mult, veti gasi micul dejun pe masa. Daca nu va grabiti, veti primi iarba si apa-de-ploaie! Nu e nevoie s-o spunem -si nu pentru ca amenintarea lui Tom ar fi sunat prea serioasa -hobbitii nu zabovira mult, iar de la masa se ridicara trziu si doar cnd n cepu sa arate cam pustie. Tom si Goldberry nu erau n ncapere. Pe Tom l auzeau pe undeva prin casa, sporovaind n bucatarie, urcnd si cobornd scarile, cntnd pe-afara. ncaperea era ndreptata cu ferestrele spre apus, spre valea ngropata n pcla, iar fereastra era deschisa larg. Din stresinile de stuf picura apa. nainte sa sfrseasc a ei cu masa, norii se unisera ntr-un acoperis compact si o ploaie cenusie ncepu sa cada d rept n jos, molcoma, dar staruitoare. n spatele perdelei de apa, Padurea era pe de-a-nt regul ascunsa vederii. n timp ce ei se uitau pe fereastra afara, auzira prelingndu-se ncet, ca si cum ar f i cobort cu ploaia din nalt, mladierile vocii limpezi a Fiicei-Rului care cnta undeva deasupra lor. Prea multe cuvinte nu prinsera ei, dar pricepura imediat ca era un cntec de ploaie, la fel de dulce ca si ploile peste dealurile uscate, ce povestea desp re curgerea unui ru de la izvoarele din tinuturile nalte spre Marea aflata departe jos. Hobbit

ii ascultara ncntati; iar Frodo era bucuros n inima lui si binecuvnta vremea generoasa care i mpiedica sa plece. Gndul la plecare l apasase nca din clipa n care se trezise; dar acum presimtea ca nu aveau sa-si continue drumul n acea zi. Vntul din nalturi batea dinspre apus, rostogolind nori si mai grosi, mai plini de apa, pentru a-si revarsa ploaia strnsa-n ugere peste crestetele plesuve ale Gruiurilor . n jurul casei nu se zarea nimic altceva dect perdeaua de ploaie. Frodo statea lnga usa des chisa si se uita cum se preschimba poteca alba, calcaroasa, ntr-un rulet de lapte si cum se scurgea cu bulbuci nspre vale. Tom Bombadil veni lipaind de dupa coltul casei, fluturndu-si bratele ca si cum ar fi dat la o parte ploaia -si, ntr-adevar, cnd sar i peste prag, arata destul de uscat, mai putin cizmele. Pe acestea si le scoase si le pu se n ungherul hornului. Apoi se aseza n cel mai mare jilt si-i chema pe hobbiti sa se strnga n jurul lui. -Azi, zise el, e ziua n care Goldberry spala rufe si se apuca de curatenia de toa mna. Prea mare umezeala pentru semintia hobbitilor -sa-i lasam sa se odihneasca atta ct mai pot s-o faca. Zi tocmai potrivita pentru povesti lungi, pentru ntrebari si ra spunsuri, asa ca Tom va ncepe sa vorbeasca. Le spuse multe povesti nemaiauzite, uneori parnd ca vorbeste cu sine nsusi, alteor i fulgerndu-i pe neasteptate cu privirea sa albastra pe sub sprncenele stufoase. Adeseori, vocea lui trecea n cntec, si atunci se ridica din jilt si dansa n jurul l or. Le

spuse povesti despre albine si flori, despre obiceiurile copacilor si despre nas trusnicele creaturi ale Padurii, despre lucruri rele si lucruri bune, despre altele prieten oase si nca altele neprietenoase, despre lucruri pline de cruzime si lucruri pline de bunavo inta, ct si despre taine ascunse sub rugi. Ascultndu-l, hobbitii ncepura sa le nteleaga pe vietuitoarele Padurii, deosebite de ei nsisi, si chiar sa se simta ca niste intrusi ntr-o lume n care toate celelalte se s imteau ca acasa. Cel care revenea cu staruinta n povestile lui si le parasea de tot attea or i era Batrnul Om-Salcie, iar Frodo afla acum destule ct sa fie multumit, chiar prea dest ule, caci istorisirile nu erau menite a-l linisti. Vorbele lui Tom dezvaluiau inimile si gndurile copacilor, care erau adeseori ntunecate si tare ciudate si grele de ura fata de t ot ce se misca liber pe fata pamntului si roade, musca, frnge, taie, arde: distrugatori si uzurpatori. Nu degeaba se numea Padurea Batrna, caci cu adevarat era straveche, o supravietuitoare a imenselor paduri uitate; iar n ea traiau nca, mbatrnind la fel de repede ca si dealurile, strabunii strabunilor copacilor, amintindu-si de vremuri le cnd erau stapni peste toate. Nemasuratii ani i umplusera de mndrie si de ntelepciune nradacinata, precum si de rautate. Dar nici unul nu era mai primejdios ca Salcia cea Mare; inima acesteia era macinata, nsa puterea i ramasese verde; unde mai pui ca e ra si vicleana, stapna peste vnturi, iar cntecul si gndul sau strabateau padurea de ambele maluri ale rului. Duhul ei cenusiu si nsetat si tragea seva din pamnt si se rasfira ca o tesatura fina de radacini pe sub pamnt, si ca o plasa invizibila de ramurele prin aer, pna cnd cuprindea sub stapnirea sa toti arborii Padurii, de la Gard pna la Gruiuri. Pe neasteptate, povestea lui Tom parasi padurile si urca sprintena spre izvoarele prului, peste cascadele nspumate, peste pietre si stnci mncate de ape, printre floril e n iarba deasa si prin fisuri pline de umezeala, ajungnd n cele din urma sus, pe Gruiuri. Hobbitii auzira povestea Marilor Gorgane si a colnicelor verzi si a ine lelor de piatra de pe maguri si din vlcelele dintre maguri. Oile behaiau n turme. Se ridica u ziduri verzi si ziduri albe. Pe naltimi erau fortarete. Regi ai micilor regate lu ptau ntre ei, iar Soarele tnar lucea precum focul pe metalul rosu al paloselor lor noi si lacom e. Se numarau victorii si nfrngeri; turnuri se naruiau, fortarete cadeau sub prjol, iar flacarile suiau pna-n naltul cerului. Aurul era adunat gramezi pe catafalcurile regilor si ale reginelor; ridicaturi de pamnt le acopereau si usi de piatra erau nchise as upra-le; iar iarba crestea peste toate. Oile mai haladuiau o vreme pascnd iarba, dar curnd

dealurile ramneau din nou pustii. O umbra venea din locuri ntunecoase aflate depar te si osemintele ncepeau sa se clinteasca n ridicaturile de pamnt. Duhurile Gorganelor coborau n vlcele, clincanind din inelele pe care le purtau pe degetele lor reci si zornaind lanturi de aur n vnt. Inele de piatra rnjeau din pamnt, semannd cu niste masele stricate n lumina lunii. Hobbitii se scuturara nfiorati. Chiar si n Comitat se auzise despre Duhurile Gorganelor de la Gruiurile gorgane de dincolo de Padure. Dar povesti din acestea nu erau pe placul hobbitilor, chiar si lnga un foc placut aflat mult departe de acel e locuri. Acum si aici, hobbitii si amintira dintr-o data ceea ce bucuria din aceasta casa le alungase din minte: casa lui Tom Bombadil era cuibarita chiar sub creasta acelor dealuri temute. Pierdura sirul povestii si se foira nelinistiti, tragnd cu coada ochiului de la unul la altul. Cnd reusira sa-si ncordeze din nou atentia pentru a-l urmari pe Tom, ntelesera ca el patrunsese de-acum pe tarmuri necunoscute, care treceau dincolo de amintirile si gndurile lor din vreme de trezie, n evuri cnd lumea era mai mare, iar marile ajunge au pna pe tarmul de la soare-apune; si povestea lui cntata mergea si mai n urma, n vremea stravechii lumini stelare, cnd doar stapnii elfi erau treji. Tom tacu deoda ta si hobbitii vazura cum i se lasa capul n piept, ca si cum ar fi adormit. Ramasera ne clintiti, ca vrajiti, n fata lui; si ar fi putut jura ca sub descntecul vocii lui vntul muris e, norii secasera, iar ziua se retrasese, lasnd loc ntunericului dinspre rasarit si dintre apus, si

cerul se acoperi de lumina stelelor albe. Frodo n-ar fi putut spune daca trecuse ra dimineata si seara unei singure zile sau a mai multora. Nu se simtea nici flamnd, nici obosit, ci doar plin de uimire. Stelele straluceau prin fereastra, iar linistea din tarii parea sa se fi lasat peste tot n jur. ntr-un trziu, Frodo se smulse din starea aceea si, cuprins deodata de teama n fata linistii, ndrazni sa ntrebe: -Cine esti tu, Stapne? -Mmmm, ce? facu Tom, ndreptndu-se de spate si ochii i stralucira n ntuneric. nca nu mi-ai aflat numele? Acesta-i singurul meu raspuns. Spune-mi cine esti tu, singur, tu nsuti si far' de nume? Dar tu esti tnar, eu sunt batrn. Cel mai batrn, as ta sunt. Tineti minte vorbele mele, prieteni: Tom a fost aici naintea rului si a copa cilor. Tom si aminteste de primul strop de ploaie si de prima ghinda. A taiat poteci nain te de Semintia Mare si a vazut venind Semintia Mica. A fost aici naintea Regilor, a mormintelor si a Duhurilor Gorganelor. Cnd elfii au trecut spre soare-apune, Tom era de mult aici, nainte ca marile sa fi fost ngenuncheate. A cunoscut ntunericul de su b stele pe vremea cnd era netemator -nainte ca Seniorul ntunecimii sa vina din Afara. O umbra paru sa treaca prin dreptul ferestrei, facndu-i pe hobbiti sa arunce iute o privire prin ochiurile de geam. Cnd si ntoarsera din nou ochii spre Tom, Goldberry statea n pragul usii din spatele lui, ntr-o rama de lumina. Tinea o lumnare n mna, aparndu-i flacara cu palma; lumina trecea prin mna precum razele soarelui printr-o scoica. -Ploaia a ncetat, spuse ea, si ape noi curg pe deal la vale, sub stele. E vremea sa rdem si sa ne veselim. -Si sa mncam si sa bem! striga Tom. Povestile lungi fac sete. Iar ascultarea lung a e-o treaba ce naste foame, oricnd ar fi, dimineata, la prnz sau seara! Cu aceste vorbe, sari din jilt si, topaind, lua o lumnare de pe polita, se apropi e de Goldberry si aprinse lumnarea de la flacaruia din mna ei; apoi dansa n jurul mesei. Pe neasteptate, se repezi spre usa si se facu nevazut. Se ntoarse repede, aducnd o tava mare plina de bunatati. Tom si Goldberry pusera masa; iar hobbitii stateau si se uitau jumatate a rs, jumatate a mirare: ntr-att er a de fermecatoare gratia ei si ntr-att de vesele si de neobisnuite giumbuslucurile lui.

Oarecum nsa, cei doi pareau sa urzeasca miscarile unui singur dans, caci nici unu l nu-l stnjenea pe celalalt tot iesind si intrnd n ncapere si nvrtindu-se n jurul mesei; si

cu sa de or

mare iuteala totul fu pus la locul cuvenit, bucatele, vasaria si luminile. Ma stralucea licaririle galbene si albe ale lumnarilor. Tom facu o reverenta n fata oaspetil sai.

-Cina e gata, anunta Goldberry. Abia acum vazura hobbitii ca era nvesmntata toata n argint, ncinsa cu o cingatoare alba, iar pantofii i erau ca solzii pestilor. Tom, n schimb, purta vesminte de-un albastru-pur, la fel de pur ca si acela al florilor de nu-ma-uita udate de ploai e iar ciorapii i erau verzi. Cina o ntrecu pe aceea de cu o seara nainte. Vrajiti de Tom, hobbitii ar fi sarit peste o masa ori mai multe, dar cnd se pomenira n fata bucatelor, li se paru ca nu mncase ra de-o saptamna. O vreme nu cntara si nici nu vorbira prea mult, atintindu-si atenti a doar asupra mncarii. Dar mai ncolo inimile si spiritele li se nviorara, iar vocile le rasunara cu voiosie si hohote de rs. Dupa masa, Goldberry le cnta multe cntece, care ncepeau vesele ntre dealuri si se stingeau ncet n tacere; iar n tacerile acestea, ei imaginau cu ochii mintii iazuri si ape mai ntinse dect oricare dintre cele stiute de ei, si privind n undele lor zareau ce rul dedesubtul lor si stele asemenea bijuteriilor n adncuri. Mai apoi Goldberry le ura nca o data noapte buna si-i lasa lnga vatra focului. Dar Tom arata acum treaz de-a binelea si-i coplesea cu ntrebari. Dupa cte se parea, stia dinainte multe despre ei si familiile lor, si chiar despr e ntreaga istorie si tot ce se ntmplase n Comitat nca din vremurile pe care hobbitii

nsisi de-abia daca si le mai aminteau. Dar asta nu-i mai surprindea; iar el nu fa cu nici o taina din faptul ca datora ceea ce stia Fermierului Maggot pe care, din cte si dad ura ei seama, l socotea drept o persoana mult mai nsemnata dect si nchipuisera ei ca era. -Are tarina sub talpile lui batrne si lut pe degete, ntelepciune n oase si amndoi ochii i sunt larg deschisi, spuse Tom. La fel de limpede era faptul ca Tom avea socotelile sale cu elfii, si, pe cine s tie ce cale, vestile privind fuga lui Frodo i fusesera transmise si de Gildor. Si, cu adevarat, att de multe aflase Tom si att de mestesugit stia sa puna ntrebari , nct Frodo se pomeni ca-i spune mai multe despre Bilbo si despre propriile sperante si temeri dect i dezvaluise nainte chiar si lui Gandalf. Tom dadea din cap, dar cnd auz i de Calareti, ochii i scaparara: -Arata-mi Inelul acela pretios! ceru el dintr-o data n miezul unei povesti. Cuvinte la care Frodo, spre propria mirare, trase lantul din buzunar si, desfacnd Inelul de pe el, i-l dadu lui Tom fara sa sovaie. Ct statu, pret de cteva clipe, n palma lui mare, cu pielea bruna, Inelul paru sa se mai mareasca. Brusc, Tom l puse n dreptul ochiului si rse. Privindu-l n aceeasi clipa, hobbitii zarira imaginea, caraghioasa si nelinistitoare n egala masura, a ochiului sau albastru si luminos scaparnd printr-un cerc de aur. Dupa care Tom petrecu Inelul peste vrful degetului sau mic si-l ridica n dreptul flacarii de la lumnare. n primul momen t, hobbitilor nu li se paru nimic neobisnuit n asta, pentru ca o secunda mai trziu sa li se taie respiratia. Tom nu dadea nici un semn ca ar disparea! Batrnul izbucni iarasi n rs, apoi arunca Inelul n aer -si Inelul disparu cu o fulgerare. Frodo scoase un tipat, iar Tom se apleca n fata si i-l dadu napoi zmbind . Frodo privi Inelul cu atentie si oarecum banuitor (ca cineva care i-a mprumutat o bijuterie unui scamator). Era acelasi Inel, sau cel putin arata si cntarea la fel : caci Inelul asta ntotdeauna i se paruse lui Frodo a atrna ciudat de greu n palma lui. Dar ceva l mboldi sa se convinga. Poate ca pe undeva l suparase faptul ca Tom parea sa fi lua t cu atta usuratate ceea ce chiar si Gandalf socotea ca era de o importanta nascatoare de primejdii. Astepta sa se iveasca momentul prielnic, cnd vorba se lega din nou si Tom spunea o poveste aiurita despre bursuci si obiceiurile lor -si si petrecu Inelul pe deget.

Rasucindu-se spre el sa zica ceva, Merry tresari si, fara sa vrea, i scapa un str igat. Frodo era ncntat (ntr-un fel): da, era Inelul lui, caci Merry se uita ca orb la jil tul sau si era limpede ca nu-l putea vedea. Se scula n picioare si se furisa tiptil de lnga v atra, spre usa ce dadea afara. -Hei, tu! striga Tom, uitndu-se n directia lui cu o privire atotvazatoare n ochii s ai stralucitori. Hei! Haide, Frodo! ncotro te-i fi ducnd? Batrnu' Tom Bombadil n-a orb it nca ntr-att. Scoate-ti de pe deget inelul de aur! Mna ti-e mult mai frumoasa fara el. Vino-nap oi! Lasa-te de joaca si aseaza-te lnga mine! Mai avem de vorbit si de cumpanit la dim ineata de mine. Tom trebuie sa va nvete drumul cel bun si sa va fereasca picioarele de-a o lua razna. Frodo pufni n rs (prefacndu-se ncntat) si, scotnd Inelul, veni si se aseza la locul sau. Tom le spuse acum ca, dupa socoteala lui, Soarele va straluci a doua zi, dimineata va fi vesela, iar asternerea la drum va fi plina de speranta. Dar ar face bine s -o porneasca din timp, caci n acea parte de tara vremea era un lucru de care nici macar Tom nu putea fi prea sigur, si uneori se schimba mai iute dect si-ar putea schimba el haina. -Nu-s stapn peste vreme, zise el, cum nu e nimic din ceea ce merge n doua picioare . Urmndu-i sfatul, hotarra ca de la casa lui s-o apuce aproape drept spre miazanoapte, peste colinele mai joase de la apus ale Gruiurilor: astfel puteau n utri speranta ca ntr-o singura zi sa ajunga la Drumul de Miazazi si sa ocoleasca Gorga nele. Le spuse sa nu aiba teama -ci sa-si vada de treaba lor. -Tineti-va pe iarba verde. Nu va ncurcati cu piatra cea veche sau cu duhurile rec i, si

nu care cumva sa va bagati nasul n casele lor, dect daca sunteti flacai vajnici, c u inimi ce nu tresalta niciodata. Le repeta aceste povete nu numai o data; si-i mai sfatui sa ocoleasca gorganele pe latura dinspre soare-apune, daca li se ntmpla sa se rataceasca prin preajma vreunu ia. Apoi i nvata un cntec, pentru cazul n care a doua zi aveau ghinionul sa nimereasca n vreo primejdie sau vreo ncurcatura. Hei! Tom Bombadil! Bombadillo Tom, auzi? Peste ape, prin padure, peste deal, Prin trestii dese alergnd ca un copil, Printre salcii rasarite n lumini de muguri cruzi, Hai, prin foc varsat din soare Ori din luna, hai acasa. Hei, Tom Bombadil, Departarea ta ne doare Si nevoia ne apasa! Dupa ce-l cntara si ei o data cu el, Tom l batu pe fiecare pe spate rznd si, lund lumnarile, i conduse n dormitorul lor. VIII Ceata pe Gruiurile-gorgane n noaptea aceea nu auzira nici un zgomot. Dar, ori n timpul viselor, ori n afara lo r, n-ar fi putut spune cu siguranta, Frodo deslusi o cntare dulce plimbndu-i-se prin minte: un cntec ce parea sa vina ca o lumina palida din spatele unei cortine cenu sii de ploaie, devenind tot mai puternic pna cnd valul acela se preschimba numai si numai n sticla si argint, ca n cele din urma sa fie dat cu totul la o parte si un tinut v erde, ndepartat, sa i se dezvaluie n fata ochilor, sub un soare ce rasarea cu repeziciun e. Imaginea se topi n trezie; lnga ei se gasea Tom, fluiernd precum un copac plin de pasari; soarele aluneca de-acum pe costisa dealului, intrnd prin fereastra deschi sa. Afara totul era verde si pal-auriu. Dupa ce mncara de dimineata, si de data asta singuri, se pregatira sa-si ia ramas-bun, cu inima grea ct putea sa fie de grea ntr-o asemenea dimineata racoroas a, stralucitoare si limpede sub un cer de un albastru-palid tomnatic, spalat de plo aie. n

vazduh se simtea o boare proaspata dinspre nord-vest. Poneii lor linistiti erau aproape sirepi, fornaind si foindu-se nerabdatori. Tom iesi din casa, si flutura palaria si dansa pe trepte, ndemnndu-i pe hobbiti sa ncalece, s-o porneasca la drum si sa mearga ct de repede puteau. O luara pe-o poteca ce serpuia din spatele casei, si urcara spre capatul nordic a coamei de deal care adapostea casa. Tocmai descalecasera pentru a-si duce poneii de drlogi pe ultimul povrnis abrupt, cnd Frodo se opri dintr-o data. -Goldberry! striga el. Frumoasa mea domnita, nvesmntata n verde si argint! Nu ne-am luat ramas-bun de la ea, si nici n-am vazut-o de-aseara! Era att de nenorocit, nct dadu sa se ntoarca din drum; dar n aceeasi clipa o chemare limpede susura n jos spre ei. Acolo sus, pe streasina dealului, se afla e a, facndu-le cu mna semn sa urce: parul ei flutura despletit, iar razele soarelui, prinzndu-se de suvitele lui, l faceau sa luceasca si sa clipeasca. O straluminare ca scapararea apei pe iarba nrourata fulgera sub picioarele ei dantuitoare. Hobbitii urcara n graba acel ultim povrnis si se oprira cu respiratia taiata lnga ea. Se nclinara, dar cu o fluturare a minii ea i ruga sa se uite n jur; iar ei se uitara de pe vrful dealului spre pamnturile scaldate n lumina diminetii. Erau tot att de clare si de

senine, pe ct fusesera de ascunse si ploioase cnd statusera pe dealul din Padure, care putea fi acum zarit naltndu-se usor ncetosat si verde dintre copacii ntunecosi dinsp re soare-apune. n acea directie, pamntul se ridica n coaste mpadurite, verzi, galbene, ruginii n soare, ascunznd n dosul lor valea Viniac. Spre miazazi, dincolo de firul rului Salcia, se zarea o lucire departata, ca de sticla mata, acolo unde Rul Viniac fac ea un cot n regiunea sesurilor, ca sa curga mai departe nspre meleagurile nestiute de hobbit i. La miazanoapte, dupa Gruiurile putin nalte, pamntul se ntindea, ct putea cuprinde ochiul, n depresiuni si valuri de verde si cenusiu si culori de pamnt, pna se pierd ea n departarea fara forma si pcloasa. Spre rasarit se profilau Gruiurile-gorgane, coa ma dupa coama n seninul diminetii, disparnd din vedere ntr-o zare ce putea fi doar ghicita: nimic mai mult dect o parere de albastru si o tremurare alba greu percep tibila ce se unea cu buza cerului, dar pentru hobbiti acela era semnul recunoscut din a mintiri si din vechi basme ca acolo se gaseau muntii nalti si ndepartati. Trasera adnc aer n piept si mai ca ar fi zis ca dintr-un salt si ctiva pasi voinice sti erau n stare sa ajunga oriunde ar fi poftit. Li se parea o lipsa de curaj sa mear ga la pas pe la poalele ncretite ale Gruiurilor pna la Drum, cnd ar fi putut topai, la fel de viguros precum Tom, peste pietrele ca niste trepte ale culmilor, drept pna la Munti. Goldberry le vorbi, facndu-i sa-si ntoarca spre ea privirile si gndurile. -Grabiti-va acum, oaspeti dragi, spuse ea. Si nu va abateti de Ia calea voastra. Spre miazanoapte, cu vnt n ochiul stng si cu binecuvntare pentru pasii vostri. Cu bine, prieten al elfilor, mai zise ea, adresndu-se lui Frodo, a fost o ntlnire vesela. Dar Frodo nu-si gasea vorbe sa raspunda. Facu o plecaciune adnca, ncaleca pe poneiul sau si, urmat de prieteni, porni la trap pe cararuia ce cobora blnd de pa rtea cealalta a dealului. Casa lui Tom Bombadil si valea si Padurea nu se mai zareau. Vazduhul se ncinsese ntre peretii verzi ai dealurilor de-o parte si de alta, iar a roma ierbii umplea si ndulcea aerul pe care-l respirau. Uitndu-se n urma atunci cnd ajunsera pe fundul vaioagei pline de verdeata, o vazura pe Goldberry, o silueta micuta si firava ca o floare scaldata de soare, desenndu-se pe bolta cerului: statea nemisc ata, urmarindu-i cu privirea, iar bratele-i erau ntinse spre ei. Vazndu-i ca se ntorc sp re ea, dadu un strigat scurt, si ridica o mna, se rasuci pe calcie si disparu dincolo de d eal. Drumul lor serpuia pe fundul vaioagei, nconjurnd poala verde a unui deal rpos, ca sa ajunga ntr-o vale mai adnca si mai larga, de unde urca pintenul unui lant de co line mai departate, cobor clinele lungi, apoi urca nca o data pantele domoale, sus pe a

lte culmi de dealuri, si iar n jos, n alte vai. Nici urma de copac sau apa; un meleag al ierbii nalte si al ierburilor pipernicite si tepoase, tacut, unde se auzeau doar soapta vazduhului la buza rpelor si tipetele pustii din nalturi ale pasarilor fara nume. n tre timp, soarele se naltase si se facea tot mai fierbinte. De cte ori urcau pe o crea sta, adierea parea mai firava. La un moment dat, uitndu-se spre tarmurile dinspre soare-apune, li se paru ca Padurea scotea fum, ai fi zis ca ploaia ce cazuse se ridica acum n aburi de pe fiece frunza, radacina sau ciuperca. Poala cerului era de-acum cufu ndata n umbra, o pcla nnegurata, peste care taria cerului semana cu o caciula albastra, fierbinte si grea. Pe la crucea amiezii ajunsera n vrful unui deal, un platou larg si drept, ca o far furie lata cu marginea bulbucata si verde. n copaia asta aerul era neclintit, iar cerul aproape ca-l atingeai cu mna. Strabatura platoul pna-n partea cealalta si privira spre miazanoapte, n aceeasi clipa inimile le tresaltara bucuroase, caci, dupa cte si dad eau ei seama, mersesera mai mult dect crezusera. De buna seama ca distantele, mpclite cum erau, nselau ochiul, dar nu ncapea ndoiala ca nu mai aveau mult si ieseau dintr e Gruiuri. O vale lunga se deschidea la picioarele lor, serpuind spre miazanoapte, pna ajungea la un defileu ntre doi pinteni abrupti. Dincolo de care, asa vedeau ei, n u mai existau dealuri. La orizont, n aceeasi directie, se distingea cu greu o linie nea gra, prelunga.

-Acolo e un sir de copaci, zise Merry, semn ca ala-i Drumul. De-a lungul lui, di ntr-un capat n altul, pe multe leghe la rasarit de Pod, cresc copaci. Am auzit de la uni i ca ar fi fost plantati n zilele de demult. -Minunat! exclama Frodo. Daca o sa mergem si acum la fel de bine ca si de dimine ata, iesim dintre Gruiuri nainte sa apuna Soarele si putem sa ne gasim un loc de popas . Spunnd acestea, si ntoarse privirile spre rasarit si abia acum vazu ca de acea part e dealurile se naltau mult deasupra lor; si toate aveau crestetele ncoronate cu movi le verzi, iar n vrful unora dintre acestea stateau nfipte pietre, ntepnd aerul ca niste colti ascutiti iesind din gingii verzi. Privelistea aceasta avu darul sa-i nelinisteasca pe hobbiti ntructva, astfel ca i ntoarsera spatele si coborra napoi n platoul circular. n mijlocul lui se gasea o sing ura stana, nalta si dreapta sub soarele protapit chiar deasupra ei, din care pricina, la acel ceas, piatra nu arunca nici o umbra. Fara forma era stana asta, si cu toate aces tea nu puteai sa nu iei aminte la ea: ca o piatra de hotar, sau un deget ridicat preven itor, sau un avertisment. Dar hobbitilor li se facuse foame, iar soarele era nca la ceasul ami ezii, cnd nu aveai de ce te teme; prin urmare, se pusera cu spatele la partea dinspre miaz azi a stanei. Era racoroasa, ca si cum soarele n-ar fi avut puterea s-o ncalzeasca; dar, n acelasi timp, senzatia era placuta. Scoasera merindele si bautura si pregatira u n prnz tot att de bun pe ct si l-ar fi putut dori cineva sub cerul liber; caci merindele veneau de jos, de sub deal". Tom le daduse ct sa-i ndestuleze o zi ntreaga. Despovarati, po neii pasteau n preajma. Calaritul peste culmile dealurilor, nu pe la poale, mncatul pe saturate, soarele fierbinte si mireasma ierbii, zabovitul putin prea ndelungat, raschiratul picioar elor si privitul la cerul de deasupra nasurilor: toate acestea sunt poate ndeajuns ca sa lamureasca ceea ce a urmat. Cum-necum, asta a fost: se trezira dintr-o data si b uimaci dintr-un somn pe care nu-l planuisera. Stana era rece si arunca o umbra prelunga , ce se ntindea spre rasarit, peste ei. Soarele, de un galben-palid si apos, lucea prin c eata chiar deasupra malului apusean al fundului de tipsie n care se gaseau ei; nspre miazanoa pte, miazazi si rasarit, dincolo de margine, ceata era groasa, rece si laptoasa. Vazd uhul tacut, apasator si la fel de rece. Poneii se adunasera unul lnga altul, cu capetele plec ate.

Hobbitii sarira speriati n picioare si alergara spre marginea dinspre apus. Descoperira ca se aflau pe o insula n mijlocul ceturilor. Abia daca apucasera sa se uite disperati spre soarele care apunea, ca acesta se si cufunda sub privirile lor ntr -o mare alba, iar n spatele lor, la rasarit, se ivi deodata o negura nghetata si surie. Ce ata se valatuci n sus, spre malurile platoului, si se ridica deasupra, curbndu-se, n timp ce urca, peste capetele lor, prefacndu-se ntr-un acoperis: hobbitii erau nchisi ntr-o s ala cu totul si cu totul de ceata, al carei pilastru central era stana de piatra. Se simteau ca prinsi ntr-o capcana; dar nu se pierdura de tot cu firea. nca si aminteau privelistea plina de speranta a firului Drumului aflat undeva nainte, si stiau n ce directie s-o apuce. Pe de alta parte, ntr-att le displacea locul acela scobit d in jurul pietrei, ca nici nu le trecea prin minte sa mai ramna acolo. Astfel ca strnsera to t ce era de strns ct de repede le ngaduiau degetele nghetate. Curnd, si duceau poneii n sir peste mal si apoi n jos, pe panta lunga dinspre nord a dealului, intrnd n marea de ceata. Cu ct coborau, cu att negura se facea tot mai rece si mai umeda, din care pricina parul le atrna lins, picurndu-le pe frunte. Cnd ajunsera la poale, se facuse frig de-a binelea, nct se oprira sa-si puna pelerinel e si glugile care se acoperira iute de stropi cenusii. ncalecara si pornira din nou, l a pas, ghicindu-si drumul dupa urcusurile si coborsurile potecii. Din cte si puteau da sea ma, se ndreptau spre acea deschidere ca o poarta de la capatul ndepartat, dinspre miazanoapte, al lungii vai zarite de dimineata. Odata trecuti prin deschizatura, nu aveau dect s-o tina ct de ct n linie dreapta, ca sa ajunga, n cele din urma, la Drum. Gndurile lor nu mergeau mai departe de att, dect doar ca nutreau o speranta palida

ca, cine stie, dincolo de Gruiuri s-o ispravi cu ceata. Mersul le era tare anevoios. Ca nu cumva sa se rataceasca unul de altul si s-o a puce fiecare n alta parte, naintau unul n urma celuilalt, cu Frodo n frunte. n spatele lui venea Sam, apoi Pippin si la urma Merry. Valea parea sa nu se mai sfrseasca. Deod ata, Frodo zari un semn de speranta. n fata lor, oriunde se uita, distingea prin ceata ceva ntunecat; banui ca, n sfrsit, se apropiau de spartura dintre dealuri, poarta nordic a a Gruiurilor-gorgane. Daca puteau trece de ea, erau liberi. -Haideti! Dupa mine! striga el peste umar si grabi pasul. Dar speranta lui se transforma curnd n deruta si ngrijorare. Petele ntunecoase se ntunecau si mai mult, nsa se ngustau; si ntr-o clipa vazu naltndu-se amenintator n fata si aplecndu-se una spre cealalta, precum stlpii unei porti fara pragul de sus , doua coloane uriase de piatra. Nu-si amintea sa le fi zarit n vale, atunci cnd se uitas e de dimineata din vrful dealului. Acum trecu printre ele nainte sa-si dea seama de cee a ce face: si n clipa n care facu asta, ntunericul parea sa-l nvaluiasca din toate partil e. Poneiul se ridica n doua picioare, fornai, iar Frodo cazu din sa. Cnd privi n urma, descoperi ca era singur: ceilalti disparusera. -Sam! striga el. Pippin! Merry! Veniti! De ce nu va tineti dupa mine? Nimeni nu-i raspunse. Teama puse stapnire pe el, nct Frodo fugi ndarat, trecu din nou printre cele doua coloane de piatra si ncepu sa strige cu disperare: -Sam! Sam! Merry! Pippin! Poneiul se repezi n neguri si disparu. De la o oarecare departare, sau cel putin asa parea, lui Frodo i se nazari ca aude un strigat: -Hei! Frodo! Hei! Undeva nspre rasarit, la stnga lui cum statea ntre pietrele cele nalte, uitndu-se fix n ceata si ncercnd sa desluseasca ceva. Fugi ntr-acolo si numai ce se pomeni ca urca pieptis o coasta de deal. n timp ce se chinuia sa dovedeasca priponii, striga fara ncetare, cu si mai mare deznadejde; dar o vreme nu primi nici un raspuns, iar cnd veni totusi unul, i se paru slab si de undeva de sus, deasupra lui, foarte departe. -Frodo! Hei! rasunara vocile subtiri din ceata; apoi un strigat, ceva ca un ajut or, ajutor! repetat de mai multe ori, si nca o data ajutor! ce se pierdu ntr-un vaiet prelung, retezat brusc.

Grabi pasul, poticnindu-se, spre acele strigate; nsa lumina zilei se stinsese deacum si noaptea se strngea tot mai vscoasa n jurul lui, nct era imposibil sa mai fie sigur din ce directie le auzise. Nu-si dadea seama dect ca urca ntruna. Doar schimbarea nclinarii povrnisului de sub picioarele sale l facu sa nteleaga ca, n sfrsit, ajunsese n vrful coastei, sau al dealului. Era vlaguit, asudat, si cu toat e acestea tremura de frig. ntunericul era deplin. -Unde sunteti? ntreba el distrus. Nici un raspuns. Se opri sa asculte. Abia acum simtea ct de frig se facuse si ca acolo sus ncepea sa bata vntul, un vnt de gheata. Semn ca vremea se schimba. Perdelele de ceata pluteau pe lnga el n fuioare si suvite. Respiratia lui se preschimba n abur, iar bezna era mai putin compacta si parca se departa. Frodo ridica privirile si, sur prins, vazu ca stele palide se aprindeau pe bolta printre vrejurile grabite de nori si ceata . Vntul ssia, maturnd iarba. Ar fi jurat ca auzise un tipat nabusit, astfel ca se ndrepta n directia de unde par ca venise acesta; si n timp ce el nainta, ceata se rostogoli n sus si se desfacu dintr -o data, dezvelind cerul nstelat. Dintr-o privire, pricepu ca se ndrepta spre miazazi si ca se gasea pe o culme de deal rotunda, pe care probabil ajunsese urcnd povrnisul nordic . Dinspre soare-rasare sufla un vnt muscator. La dreapta lui, pe panoplia apuseana a stelelor, se desena o silueta neagra. Acolo se afla un gorgan mare. -Unde sunteti? striga el nca o data, suparat si nspaimntat n egala masura.

-Aici! rasuna o voce adnca si rece, care ai fi zis ca venea din strafundul pamntul ui. Te astept! -Nu! se mpotrivi Frodo, dar de fugit nu fugi. Genunchii l lasara, si se prabusi la pamnt. Nu se petrecu nimic, nu se auzi nici un sunet. Tremurnd tot, se uita n sus, la timp ca sa vada o silueta ntunecata si nalta, ca o umbra, profilata pe stele. Stat ea aplecata asupra lui. Ar fi putut jura ca zarise o pereche de ochi, foarte reci, desi luminati de o lumina palida ce venea parca de undeva de foarte departe. Apoi ceva mai put ernic si mai rece dect fierul l apuca strns. Atingerea glaciala i ngheta maduva-n oase si Frod o nu-si mai aminti de nimic altceva. Cnd si veni din nou n simtiri, tot ce-si aminti n prima clipa fu senzatia de groaza. Apoi pricepu ca era ntemnitat, prins fara de speranta; se gasea ntr-un gorgan. Un duh al Gorganelor pusese mna pe el, si foarte probabil ca se gasea de-acum sub putere a cumplitelor vraji ale Duhurilor Gorganelor, despre care se pomenea n povestile susotite. Nu ndrazni sa se clinteasca, ci ramase n aceeasi pozitie n care se trezise: ntins pe spate, pe o piatra rece, cu minile pe piept. Dar, desi groaza lui era att de mare nct parea sa fie o parte din nsusi ntunericul din jur, se pomeni ca se gndeste la Bilbo Baggins si la povestile lui, la preumbl arile lor pe pajistile din Comitat, la cum stateau de vorba despre drumuri si aventuri. Pna si n inima celui mai dolofan si mai timid hobbit se gaseste ascunsa (uneori adnc, e ad evarat), o samnta de curaj, asteptnd ca o primejdie mare, uneori disperata, sa o faca sa cr easca. Frodo nu era nici foarte gras, nici foarte timid; iar Bilbo si Gandalf l socotise ra ntotdeauna, desi el n-avea habar de acest lucru, drept cel mai bun hobbit din Com itat. Acum Frodo si spunea n sinea lui ca ajunsese la capatul aventurii sale, si nca ce c apat cumplit, dar iata ca acest gnd l mbarbata. Simti cum i se ncordeaza trupul, ca pentr u un salt final; nu se mai simtea neputincios, o prada neajutorata. Si cum zacea ntins acolo, cugetnd si punnd iarasi stapnire pe trupul sau, baga de seama ca ntunericul nu mai era chiar att de dens: n jurul lui se nastea o lumina ve rde, palida. Lumina nu-i dezvalui de la bun nceput n ce fel de loc se afla, caci parea sa iasa chiar din trupul lui si din podeaua de lnga el, neajungnd nca la pereti si la tavan . Rasuci capul, si acolo, n lucirea rece, i vazu ntinsi lnga el pe Sam, Pippin si Merr y. Zaceau si ei pe spate, iar fetele lor aratau palide, cuprinse parca de moarte; t

oti trei erau nvesmntati n alb. De jur-mprejur, nenumarate comori, de aur poate, desi n acea lumina pareau reci si urte. Capetele celor trei hobbiti erau ncinse cu cercuri, n j urul ncheieturilor de la mini aveau lanturi de aur, iar pe degete multe inele. Sabii fu sesera puse alaturi de trupurile lor, si scuturi la picioare. Dar peste gturile lor se g asea un singur palos, lung si scos din teaca. Un cntec ncepu din senin: un murmur rece, care crestea si scadea. S-ar fi zis ca vocea venea de foarte departe si suna nfricosatoare, cnd nalt si subtire, cnd un geamat nfundat, din adnc. Din acel suvoi inform de sunete jalnice, nsa ngrozitoare, se alcatuiau uneori nsiruiri de cuvinte: funeste, nenduratoare, de gheata, nemiloase, teribile. Noaptea se nversuna mpotriva diminetii de care era vaduvita, frigul bles tema caldura dupa care tnjea. Frodo simti cum ngheata pna-n strafundul sufletului. Dupa o vreme, cntecul deveni mai limpede si, cu inima strnsa de spaima, Frodo pricepu ca se preschimbase ntr-o incantatie: Sa-i fie reci si mna si inima si fata, Si somnul umbra rece sub lespedea de gheata, Nicicnd pe pat de piatra sa nu se mai trezeasca, Pin' la pieirea lumii si a soarelui, cereasca Si stelele s-or stinge prin viforul din spatii, Ci ei, aici, pe aur ncremeniti, lasati-i Pna cnd el, Seniorul ntunecimii, nu-si poarta Peste prjoluri mna, si peste marea moarta.

Deasupra capului auzi un sunet ca de plesnitura si rcitura. Ridicndu-se ntr-un cot, se uita n spate si vazu, n lumina palida, ca se gaseau ntr-un fel de coridor c are, mai ncolo, facea un cot. De dupa colt aparu un brat lung ce se ndrepta mergnd pe degete spre Sam, aflat cel mai aproape, si spre mnerul palosului asezat peste grumazurile hobbitilor. n acea clipa, Frodo se simti ca si cum incantatia l preschimbase cu adevarat ntr-o stana de piatra. Ca aproape imediat sa-i vina un gnd nebunesc de scapare. Se ntreb a daca nu cumva, punndu-si Inelul pe deget, nu va mai fi vazut de Duhul Gorganului si astfel va putea gasi un drum de iesire. Se si vedea alergnd liber peste pajisti, jelindu-i pe Merry si Sam si Pippin, dar liber si viu. Gandalf va trebui sa accepte ca nu avusese de ales. nsa curajul ce se strnise n el era de-acum bezmetic de-a binelea: nu-si putea paras i prietenii chiar att de usor. Se foi, baga mna n buzunar, si iar se lupta cu sine nsu si; n acest timp, bratul se tra din ce n ce mai aproape. Brusc, hotarrea lui deveni de neclintit, nct Frodo apuca o spada scurta aflata lnga el si, ridicndu-se n genunchi, se apleca mult peste trupurile tovarasilor sai. Cu toata puterea de care era n stare , izbi bratul lnga ncheietura si mna cazu; dar n aceeasi clipa lama sabiei se despica pna la plasele. Un strigat izbucni si lumina disparu. n ntuneric se auzi un mrit. Frodo ntinse minile n fata, spre Merry, si-i simti obrazul rece. Tot atunci reveni la suprafata, ntr-un cotlon al mintii din care disparuse cu prima perdea de ceata, a mintirea casei de sub Deal si a lui Tom care cnta. si aminti de versurile pe care le nvatase ra de la el. Cu voce firava si disperata, ncepu: Hei! Tom Bombadil!" si, cnd i rosti numel e, glasul lui parca prinse putere: sunetul iesea clar, raspicat, iar ncaperea ntuneca ta rasuna de ecou, ca de bubuit de tobe si trmbitat de trompete: Hei, Tom Bombadil! Bombadilo Tom, auzi? Peste apa, prin padure, peste deal, Prin trestii dese alergnd ca un copil, Printre salcii rasarite n lumini de muguri cruzi, Hai, prin foc varsat din soare, ori din luna, Hai acasa, Hei, Tom Bombadil,

Departarea ta ne doare Si nevoia ne apasa! Tacerea se lasa deodata, adnca, doar inima si-o mai auzea Frodo batnd. Dupa o clipa, ce paru o vesnicie, auzi limpede, nsa de la mare departare, venind parca p rin pamnt sau prin ziduri groase, o voce de raspuns, care cnta: Vesel e batrnul Tom, cum altul nu-i, Haina-i albastra, cizmele galbui Sa-l ntreaca nimeni nca nu-i sub soare Cu mai tare cntec si mai iuti picioare. Rasuna un zgomot mare, de huruiala, de pietre care se rostogolesc si cad, si deodata nauntru se revarsa lumina, lumina adevarata, lumina alba a zilei. O deschidere jo asa, ca o usa, aparu la capatul ncaperii aceleia, la picioarele lui Frodo; si-acolo se iv i capul lui Tom (cu palarie si pana cu tot) profilat pe stralucirea soarelui ce se ridica ro su n spatele lui. Lumina cazu pe podea si pe fetele celor trei hobbiti care zaceau lnga Frodo. Nu se clinti nici unul dintre ei, dar aerul bolnav de pe chipurile lor disparuse ca pr in farmec.

Privindu-i, ai fi zis ca erau cufundati ntr-un somn foarte adnc. Tom se apleca, si scoase palaria si pasi n ncaperea ntunecoasa, cntnd: Iesi, duh batrn! Te stinge-n a soarelui vapaie Ca vntul piei, cnd urla si neguri sure taie Peste pustiuri, dincol' de munti si mai departe! Nicicnd aceste locuri sa nu-ti mai faca parte! Pierdut sa fii, ca noaptea mai negru, n uitare, Pna la noua lumii de-a pururi vindecare! La aceste cuvinte, izbucni un strigat si o parte din capatul dinauntru al ncaperi i se narui cu un bubuit. Urma un tipat prelung, pierzndu-se ntr-o departare cu neputinta de ghicit; apoi tacere. -Hai, prietene Frodo, zise Tom. Sa iesim pe iarba reavana. Trebuie sa ma ajuti s a-i duc. mpreuna i scoasera pe Merry, Pippin si Sam. Parasind gorganul pentru ultima oara, lui Frodo i se paru ca zareste o mna retezata care nca se zgrcea, ca un paianjen ra nit, ntr-un morman de pamnt prabusit. Tom mai intra o data si curnd se auzira din ncapere tot felul de pufnete si bufnituri. Cnd reveni, tinea n brate, ct putea el du ce, o mare gramada din comorile aflate acolo: lucruri faurite din aur, argint, cupru s i bronz: nenumarate margele si lanturi si tot felul de podoabe batute-n nestemate. Urca gorganul verde si le aseza pe toate n vrf, n soare. Tom ramase acolo, cu palaria n mna, lasnd vntul sa-i joace prin par, si se uita la cei trei hobbiti ce fusesera ntinsi pe spate pe iarba, n partea dinspre apus a gor ganului. Ridicndu-si mna dreapta, rosti cu voce raspicata si poruncitoare: Hai, treziti-va, prieteni, Auziti-ma, va chem. Piatra rece-i naruita, Am scapat ca de-un blestem Veseliti-va, e timpul, Minile va fie calde, Inimile n vestirea nvierii sa se scalde. Usa noptii-i data-n laturi,

Mna mortii zace frnta, Umbrele s-au dus Si lumea n lumina zilei cnta. Spre marea bucurie a lui Frodo, hobbitii se miscara, si ntinsera bratele, se freca ra la ochi si, dintr-o data, sarira n picioare. Privira n jur plini de uimire, nti la Frod o, apoi la Tom care statea, maret ca viata nsasi, n vrful gorganului, chiar deasupra lor; apoi la ei nsisi, la zdrentele acelea albe si subtiri, la coroanele si lanturile de aur pali d, ca si la alte mici bijuterii ce clincaneau la fiecare miscare. -Ce minune a lumii e asta? ncepu Merry, pipaind cercul de aur care-i alunecase pe un ochi. Dar si opri gestul, o umbra trecu peste fata lui si el nchise ochii. -Ah, da, mi amintesc, spuse el. Oamenii din Carn Dum s-au napustit asupra noastra asta-noapte si am fost nfrnti. Ah! Sulita din inima mea! si duse mna la piept. -Nu! Nu! tipa el, deschiznd ochii. Ce tot spun aici? Am visat. Tu unde-ai disparu t, Frodo? -Am crezut ca m-am ratacit, explica el, dar nu vreau sa vorbesc despre asta. Sa ne

gndim la ce avem de facut de-aici ncolo. Sa ne vedem de drum. -Asa mbracati, stapne? se mira Sam. Unde-mi sunt straiele? Azvrli cercul, lantul si inelele n iarba si se uita n jur neajutorat, ca si cum s-ar fi asteptat sa-si gaseasca pelerina, haina si nadragii si toate celelalte vesminte pe care le poarta un hobbit, puse undeva n iarba, la ndemna. -N-o sa va mai gasiti hainele, zise Tom, sarind jos de pe gorgan si rznd, n timp ce dansa n jurul lor n razele soarelui. Nimeni n-ar fi zis ca se petrecuse ceva att de primejdios si de cumplit; si cu ad evarat groaza le parasi inimile n timp ce-l priveau si-i vedeau scapararea vesela din oc hi. -Ce vrei sa spui? nu ntelese Pippin, uitndu-se la el pe jumatate uluit si pe jumat ate amuzat. De ce nu? Tom clatina din cap. -V-ati regasit pe voi nsiva, din nensemnata dupa ce-ati scapat de oarele cald sa va ncalzeasca inimile si . Alergati goi prin iarba ct se va ape adnci, zise el. Hainele sunt o pierdere la nec. Bucurati-va, prieteni veseli, si lasati s madularele. Azvrliti deoparte aceste zdrente reci duce Tom la vnatoare.

Porni n salturi pe povrnis la vale, fluiernd si strignd. Urmarindu-l cu privirea, Frodo l vazu fugind spre miazazi, de-a lungul vaii verzi dintre dealul pe care se aflau ei si urmatorul, tinnd-o tot ntr-un fluierat si-un cntat: Hei, haideti, grabite, Urechi Ascutite, Cu stngul, cu dreptul, Tu, Nasu'-Desteptul. Sus, jos, haideti, hei, Voi Albi-Ciorapei. Dar Coada-Zburlito ncotro ai pornit-o? Acolo, aiurea, ' Mocan cu securea, Departe, pe-aice,

Micutule-amice, Si de-acum ntr-un an Mocofan-Dolofan! Astfel cnta el, alergnd ct l tineau picioarele, aruncndu-si palaria n aer si prinznd-o, pna disparu dupa o ridicatura; dar strigatele sale de Haideti! Veniti nc oa! se mai auzira o vreme, purtate de vntul care batea acum dinspre miazazi. Vazduhul se ncingea din nou. Hobbitii alergara ce alergara prin iarba, dupa cum l e spusese Tom. Apoi se pusera la soare, la fel de ncntati ca fiintele aduse pe nepus a masa din cea mai crunta iarna ntr-un tinut cu vreme prietenoasa, sau ca aceia care, du pa o boala lunga ce i-a tintuit la pat, se trezesc ntr-o buna zi ca s-au tamaduit prin tr-un miracol si ziua e iarasi plina de promisiuni. Cnd se ntoarse Tom, ei se simteau din nou n puteri si flamnzi. nti vazura aparnd palaria lui Tom, peste buza dealului, iar n urma lui se nsiruiau ascultatori sase ponei: cei cinci ai lor si nca unul. Ultimul era chiar Dolofanul Mocofan: ma i mare acum, mai vnjos, mai gras (si mai batrn) dect poneii lor. Merry, stapnul celor cinci , nu le daduse nicicnd asemenea nume, dar de acum ncolo, pna la capatul zilelor lor, aveau sa raspunda la numele cu care-i botezase Tom. Acesta i chema pe rnd si ei ur cara buza rpii si se oprira unul n spatele celuilalt. Apoi Tom facu o plecaciune n fata hobbitilor. -Iata-va poneii, zise el. Au mai multa minte (n anumite privinte) dect voi, hobbiti

ratacitori -nasuri mai simtitoare dect ale voastre. Caci ei adulmeca pericolul di n cale, n care voi va vrti cu capu' nainte; iar daca ei fug ca sa se salveze, atunci stiu ncot ro sa fuga. Trebuie sa-i iertati pe toti; caci, desi inimile le sunt credincioase, nu pentru a nfrunta teama de Duhurile Gorganelor au fost ei facuti. Vedeti, uite cum se-ntorc , aducnd toate poverile. Merry, Sam si Pippin pusera pe ei vesminte noi ce se aflau n ranite; curnd li se f acu prea cald, pentru ca, neavnd ncotro, trebuisera sa mbrace hainele mai groase si mai calde pregatite pentru iarna ce avea sa vina. -Dar Dolofanul Mocofan asta de unde-a aparut? ntreba Frodo. -E-al meu, raspunse Tom. Prietenul meu cu patru picioare; desi arareori l calares c, si uneori o porneste haihui pna departe, de capul lui, peste dealuri. Cnd poneii vost ri au stat n grajdul meu, au facut cunostinta cu Mocofanu' meu; azi-noapte l-au simtit dupa miros si au fugit n ntmpinarea lui. Am socotit ca el o sa aiba grija de ei si cu vo rbele lui ntelepte o sa le alunge spaima. Dar acum, veselul meu Dolofan, batrnu' Tom o sa te calareasca. Hei! Batrnu' Tom vine cu voi pna va va scoate la drum; care va sa zica , are trebuinta de-un ponei. Caci nu-i usor sa stai de vorba cu hobbitii calare, cnd tu unul esti pe propriile picioare si ncerci sa te tii dupa ei. Hobbitii erau ncntati sa auda acest lucru si nu mai conteneau cu multumirile; dar Tom izbucni n rs si le spuse ca se pricepeau att de bine sa se rataceasca, nct nu ar fi avut liniste pna nu-i vedea ajunsi cu bine la hotarul tarii sale. -Am multe treburi pe cap, mai zise el, toate cte le am de facut si de cautat si d e vorbit si de umblat si de pazit. Tom nu poate fi tot timpul lnga portile deschise si scobiturile salciilor. Tom trebuie sa aiba grija de casa lui, iar Goldberry l ast eapta. Dupa soare era nca devreme, ntre noua si zece, astfel ca hobbitii se gndira la mncare. Ultima data cnd mncasera ceva fusese acel prnz de la piciorul steiului de piatra, cu o zi nainte, ncropira o gustare din ce le ramasese din merindele date d e Tom si care ar fi urmat sa reprezinte cina, adaugnd la acestea proviziile aduse acum de Tom. Masa nu era bogata (punnd la socoteala pofta hobbitilor si situatia n care se afla u), dar le pica tare bine. Lasndu-i sa mannce, Tom urca n vrful gorganului si cerceta comoara. Cele mai multe obiecte le puse ntr-o gramada ce scapara si stralucea n ia rba. Le ceru apoi sa ramna acolo pentru a fi gasite de oricine, pasare, fiara, elf sau Om si

oricare creatura de buna-credinta"; numai astfel putea fi rupta si risipita vraj a gorganului, pentru ca nici un duh sa nu se mai ntoarca vreodata dupa ele. Pentru sine alese din gramada o brosa batuta n pietre albastre, cu tot attea nuante cte au florile de in sau aripile fluturilor albastri. O privi ndelung, ca napadit de cine stie c e amintire, clatina din cap si n cele din urma spuse: -Iata o jucarie draguta pentru Tom si domnita lui! Frumoasa a fost aceea care n vremuri de mult uitate a purtat-o pe umar. Goldberry o va purta acum, iar pe fru moasa n-o vom uita nicicnd. Hobbitilor le alese, fiecaruia n parte, cte un pumnal cu lama lunga si taioasa si plasele n forma de frunza, o lucratura minunata, ncrustata cu serpuiri n rosu si au riu. Cnd le trase din tecile negre, lamele scaparara n soare, mestesugite fiind dintr-u n metal ciudat, usor si dur, si batute n nestemate. Daca tecile aveau vreun har tai nic, sau la mijloc era vraja sub care se afla gorganul, Tom n-ar fi putut spune, dar lame le aratau ca si cum timpul nu le atinsese, caci erau neruginite, bine ascutite si luceau n soare de-ti luau ochii. -Pumnalele stravechi sunt destul de lungi pentru a fi mnuite de catre hobbiti n lo c de sabii, spuse el. Bine e sa aveti asupra voastra lame taioase atunci cnd voi, c ei din Comitat, o porniti la drum spre rasarit, spre miazazi, sau hat-departe, n ntunecim e si-n mari primejdii. Le mai spuse ca lamele fusesera faurite cu multi, multi ani n urma de catre Oamen i din Apusime: acestia se mpotrivisera Seniorului ntunecimii, dar cazusera nfrnti de

regele cel rau din Carn Dum, din Tara Angmar. -Putini si mai amintesc de ei acum, murmura Tom, dar mai sunt unii care umbla pribegi, fii ai regilor uitati, umbla singuratici, pazindu-i de rele pe cei nech ibzuiti. Hobbitii nu-i pricepeau vorbele, nsa, ascultndu-l vazura cu ochii mintii o nsiruire lunga de ani n urma, ca o cmpie vasta, neumbrita de nimic, peste care haladuiau siluete de oameni, nalte, cu fete ncrncenate, purtnd spade stralucitoare, iar ultimu l care venea avea o stea pe o sprinceana. Imaginea pali si hobbitii revenira n lume a luminata de soare. Era vremea sa porneasca din nou la drum. Se pregatira, strnser a ce aveau de strns si aburcara totul pe spinarile poneilor. Armele cele noi si le pri nsera la briele de piele de sub haine, numai ca se simteau stnjeniti de ele si se ntrebau da ca aveau sa le fie de vreun folos. Nicicnd nu se gndisera ca fuga lor de-acasa i-ar p utea arunca n vreo aventura n care sa fie nevoiti sa se lupte. n sfrsit, o luara din loc. si dusera poneii de drlogi pe povrnis la vale. Ajunsi jos, ncalecara si pornira la pas pe fundul vaii. Uitndu-se n urma, vazura vrful batrnului gorgan de pe deal, pe care stralucirea aurului n soare se nalta ca o flacara galbe na. Disparu din vedere abia dupa ce ocolira un umar de grui. Desi se uita peste tot n jur, Frodo nu zari nici urma din cei doi pilastri de pia tra asezati ca o poarta, iar dupa scurt timp ajunsera la un defileu n capatul nordic al vaii, l traversara cu repeziciune si orizontul se deschise n fata lor. Calatoria era vese la, Tom Bombadil calarea voios alaturi de ei sau n fata lor, pe Dolofanul Mocofan care er a mult mai iute de picior dect ai fi banuit vazndu-i talia. Tom o tinea tot ntr-un cntec, d ar vorbele sale cel mai adesea nu aveau nici o noima, sau poate erau rostite ntr-o l imba ciudata, necunoscuta hobbitilor, o limba straveche, ale carei cuvinte erau mai c u seama exclamatii de mirare si ncntare. Mergeau nainte fara sa se abata, dar curnd vazura ca Drumul se afla mult mai departe dect si imaginasera ei. Chiar si fara neguri, din pricina somnului ce-i cuprinsese la prnz cu o zi nainte n-ar fi putut ajunge la el dect dupa miezul nopti i. Linia aceea ntunecata pe care o zarisera nu era un sir de copaci, ci de tufisuri care cresteau pe marginea unui sant adnc, malul celalalt fiind un perete abrupt. Odata pe acolo trecuse hotarul unui regat, le spuse Tom, dar asta cu mult timp n urma. Ave a aerul ca acest fapt i trezea amintiri triste, de aceea era zgrcit la vorba.

Coborra pna n fundul santului, iesira din el printr-o spartura facuta n peretele abrupt, iar apoi Tom o lua spre miazanoapte, caci pna atunci mersesera oarecum sp re apus. Tinutul se deschidea larg si aproape orizontal, ceea ce i facu sa grabeasca pasul, numai ca soarele prinsese sa asfinteasca atunci cnd n sfrsit zarira n fata centura d e copaci nalti, semn ca ajunsesera din nou la Drum, dupa attea aventuri neasteptate. Ultimele cteva sute de metri le strabatura n galop si se oprira abia n umbrele lung i ale copacilor. Se gaseau pe creasta unui mal nalt, iar Drumul, nedeslusit din pricina ntunericului care cobora, serpuia ceva mai jos de ei. Chiar n acest loc, venea de la nord-vest si se ndrepta spre sud-est, iar la dreapta lor cobora destul de povrnit n tr-o depresiune larga. Era brazdat de fagasuri si purta urmele unei ploi mari cazute de curnd; sleaurile si santurile erau pline de apa. Coborra rpa si privira n susul si n josul Drumului. Nu se zarea nimic. -Iata-ne ajunsi, n sfrsit, zise Frodo. Sper ca n-am pierdut mai mult de doua zile din pricina scurtaturii mele prin Padure. Dar poate ca ntrzierea asta se va dovedi fol ositoare -ne-or fi pierdut urma, cine stie. Ceilalti si ntoarsera privirile spre el. Umbra spaimei pricinuite de Calaretii Negri se lasa deodata asupra lor. De cnd intrasera n Padure, nu se gndisera dect la cum sa ajunga napoi la Drum; doar acum, cnd se afla sub talpile lor, si amintira de primej dia care-i urmarea si foarte probabil ca statea n asteptarea lor chiar pe Drum. Se ui tara nelinistiti n urma, la soarele ce apunea, dar Drumul se ntindea cafeniu si pustiu. -Crezi, ntreba Pippin sovaitor, crezi ca vom fi urmariti n noaptea asta?

-Nu, trag nadejde ca n noaptea asta nu, si dadu Tom Bombadil cu parerea, si nici mine, asa zic. Dar nu va luati dupa ceea ce cred eu; caci n-as putea jura. n parte a asta de rasarit, cunostintele nu-mi sunt de folos. Tom nu este stapn peste Calaretii d in Tarmul ntunecat ce se ntinde departe, dincolo de hotarul lui. Chiar si asa stnd lucrurile, tare ar mai fi vrut hobbitii ca Tom sa-i nsoteasca. Simteau ca el ar fi stiut sa se descurce cu acesti Calareti Negri mai bine dect o ricare altul. Curnd aveau sa patrunda pe tarmuri ce le erau pe deplin necunoscute, doar c eea ce stiau din legendele stravechi si aproape pierdute, auzite n Comitat, nct, n lumin a tot mai palida a amurgului, i cuprinse dorul de casa. i apasa o singuratate cumpli ta si o senzatie de ratacire. Ramasera tacuti, nedorind sa-si ia un ultim ramas-bun, si abia daca-si dadura seama ca Tom le spunea adio si i povatuia sa aiba curaj si sa cala reasca fara oprire pna la lasarea ntunericului. -Tom o sa va dea sfaturi bune pna la capatul acestei zile (dupa care nu va ramne dect norocul vostru sa va nsoteasca si sa va arate calea cea buna): la patru mile pe Drum de-aici o sa ajungeti la un sat, Bree se numeste, sub Dealul Bree, ale caru i case sunt cu fata spre apus. Acolo o sa gasiti un han vechi, Poneiul n doua picioare. Barliman Captalanul este destoinicul hangiu. Puteti ramne peste noapte, iar dimineata porn iti la drum fara zabava. Fiti curajosi, dar cu bagare de seama. Nu va pierdeti firea ve sela; si calariti sa va gasiti norocul. Hobbitii l rugara sa vina cu ei macar pna la han si sa mai bea o data cu ei; dar e l rse si-i refuza, spunnd: Tara lui Tom sfrseste-aici, si dup-o lege dreapta. El are-n grija casa lui, iar Goldberry l-asteapta. Facu stnga-mprejur, si ndesa palaria pe cap, ncaleca pe spinarea Mocofanului, urca napoi malul si disparu cntnd n ntuneric. Hobbitii urcara dupa el si l urmarira cu privirile pna se pierdu n departare. -mi pare rau ca ne-am despartit de Stapnu' Bombadil, spuse Sam. E prevazator si nu face nici o greseala. Zic eu ca putem merge nc-o buna bucata de drum fara sa ntlnim cine stie ce ciudatenii. Dar n-as zice ca n-am sa ma bucur sa ajungem la Po neiul n doua picioare de care ne-a spus el. Ce n-as da sa fie la fel ca Dragonul Verde de la noi. Ce semintie-s astia din Bree? -Sunt hobbiti n Bree, spuse Merry, si Semintia Mare. As zice ca-i ca acasa la noi . Poneiul e un han bun, din cte-am auzit. Din cnd n cnd, ai mei dau o raita pe-acolo.

-Nici c-ar fi ce sa ne dorim mai mult, spuse Frodo, dar tot n afara Comitatului n ostru suntem. Nu va simtiti prea acasa. Va rog, tineti minte -cu totii -numele de Bagg ins NU trebuie pomenit. Eu sunt domnul Subdeal, daca va fi nevoie sa dam un nume. ncalecara pe ponei si pornira tacuti n umbrele serii. ntunericul cobora cu repeziciune n vreme ce ei mergeau ncet, la pas, pe drum la vale si iar n sus, pna ce , ntr-un trziu, zarira lumini plpind la oarecare departare n fata lor. nainte se nalta Dealul Bree, parca pus n drum, o pata uriasa, ntunecata, desenata pe stelele ncetosate; si sub coasta lui stnga statea cuibarit un sat ntins. ntr-acol o dadura ei pinteni poneilor, nemaidorind altceva dect sa gaseasca un foc si o usa care sa-i desparta de noaptea de afara. IX La Poneiul n doua picioare Bree era satul principal al tinutului Bree, o ntindere mica de pamnt locuit, ca o insula ntre pamnturile pustii peste tot n jur. n afara de Bree, mai era Capita, de partea cealalta a dealului, Viroaga, ntr-o vale adnca, ceva mai catre est, si Fund uraului, la marginea Padurii Rele. mprejurul dealului si al satelor se aflau cmpuri si peti ce de

padure bine ngrijite, pe o latime de numai cteva mile. Oamenii din Bree aveau parul castaniu, erau lati n umeri si mai degraba mici de statura, veseli si liberi; nu-si apartineau dect lor nsile; dar erau mult mai prie tenosi si mai apropiati fata de hobbiti, gnomi si elfi, precum si fata de alte semintii di n vecinatati, dect erau (sau sunt) ndeobste cei din Semintia Mare. Dupa cum spun legendele lor, ei ar fi primii oameni care s-au aventurat vreodata n Apusul lumii de mijloc. Putini au fost cei care au supravietuit napastelor zilelor de odinioara; dar, cnd Regii s-au ntor s de peste Marea cea Mare, i-au gasit pe oamenii din Bree pe aceleasi meleaguri, si a colo mai erau si acum, dupa ce amintirea vechilor Regi pierise de mult n iarba. n acele vremuri, nici un alt om n-a ridicat asezari att de departe spre vest, sau cale de o suta de leghe de Comitat. Dar n tinuturile salbatice de dincolo de Bree hala duiau ratacitori misteriosi. Cei din Bree i numeau Pribegi si nu aveau cunostinta de originile lor. Erau mai nalti si mai oachesi dect oamenii din Bree si se credea ca vazul si auzul lor aveau puteri neobisnuite, si ca ei ntelegeau graiurile fiarelor si al zburato arelor. Rataceau dupa bunul lor plac nspre sud si rasarit, chiar si mai departe, pna la Mu ntii Cetosi; dar se mputinasera mult si arareori mai erau vazuti. Cnd apareau, aduceau vesti de pe meleaguri ndepartate si spuneau povesti ciudate si uitate, pe care ce i din preajma le ascultau cu sufletul la gura; dar locuitorii tinutului Bree nu se mpri eteneau cu ei. n Bree se gaseau si multe familii de hobbiti, care o tineau una si buna ca tinutu l acesta era cea mai veche asezare de hobbiti din lume si ca luase fiinta cu mult n ainte ca cineva sa fi traversat rul Viniac si sa se fi asezat n Comitat. Cei mai multi trai au n Capita, desi se numarau si n satul Bree cteva familii, mai cu seama pe coastele ma i nalte ale dealului, deasupra caselor oamenilor. Neamul Mare si Neamul Mic (cum si spuneau ei unii altora) se mpacau bine ntre ei, fiecare vazndu-si de treburile sale dupa cum le erau legile, dar socotind, si unii, si altii, ca si ocupau locul de drept n tre locuitorii tinutului Bree. Nicaieri altundeva n lume nu s-ar fi putut gasi o potr ivire a lucrurilor mai aparte (dar si mai minunata). Locuitorii din Bree, Mari si Mici, nu prea erau calatori de felul lor; si trebur ile din cele patru sate erau preocuparea lor principala. Cnd si cnd, hobbitii din Bree se ducea u pna n Tara Iedului, sau n Meleagul de la Soare-Rasare; dar, desi micutul lor tinut nu

se afla dect la o zi de mers spre rasarit de la Podul Viniac, hobbitii din Comita t l vizitau si mai rar. Se mai gasea cte unul din Tara Iedului sau un aventuros din Tuc, care se abatea pe la Han o noapte, cel mult doua, dar si asta se ntmpla tot mai rar. Cnd vorbeau de hobbitii din Bree sau de oricare altii care locuiau n afara granitelor tinutul ui lor, cei din Comitat i socoteau drept Cei din Afara si nu le prea dadeau multa at entie, gasindu-i plicticosi si barbari n apucaturi. Se prea poate ca, n alte zile, n apusu l Lumii sa fi fost raspnditi mult mai multi hobbiti din Afara" dect si imaginau hobbitii din Comitat. Unii, fara ndoiala, nu erau altceva dect niste vagabonzi, gata sa scobeas ca o vizuina n oricare ridicatura de pamnt, unde sa se adaposteasca nu mai mult dect Ie venea lor la socoteala. Ceea ce nu se putea spune despre cei din tinutul Bree, h obbiti la casele lor si prosperi, prin nimic mai simpli dect cele mai multe rubedenii ndepartate de-ale lor din Interior. nca nu se daduse uitarii vremea cnd ntre Comitat si Bree drumurile fusesera mult batute si-ntr-o directie si-n alta. Ca urmare, prin vinele locuitorilor din Coniaied curgea destul snge de Bree. Satul Bree avea cam o suta de case de piatra ale Semintiei Mari, aproape toate construite peste Drum, pe coasta dealului, cu ferestrele ndreptate spre apus. De la acea parte, pornind n semicerc din dreptul dealului si ajungnd napoi la poala lui, se ntindea un sant adnc, marginit, n interior, de un gard viu des. Drumul traversa santul pe un zagaz, dar acolo unde strapungea gardul era nchis de o poarta mare. O alta poarta se afla n capatul sudic, unde Drumul iesea din sat. Amndoua se ncuiau la caderea noptii, si imediat n spatele lor erau doua casute pentru pazitorii lor.

Acolo unde Drumul o lua la dreapta, nconjurnd poala dealului, se gasea un han mare. Fusese construit cu mult timp n urma, pe vremea cnd drumurile erau batute n sus si-n jos. Caci Bree se afla la o veche rascruce de drumuri; alt drum stravec hi taia Drumul de Miazazi chiar dincolo de sant, la capatul de apus al satului, si odini oara oamenii si alte semintii felurite l strabateau adesea. Era o vorba care se mai au zea nca n Meleagul dinspre Soare-Rasare -De mirare, ca si vestile din Bree -ramasa din ac ele vremuri cnd vestile de la Miazanoapte, Miazazi si Rasarit puteau fi aflate la han si cnd hobbitii din Comitat obisnuiau sa mearga pna acolo numai ca sa le auda. Dar tinut urile de la Miazanoapte ramasesera de mult pustii, iar Drumul de la Miazanoapte aproap e ca nu-l mai strabatea nimeni: iarba l napadise, din care pricina locuitorii din Bree l numeau Drumul Verde. Cu toate acestea, Hanul din Bree tot acolo se afla, iar hangiul era o persoana c u greutate. Casa lui era loc de ntlnire pentru toti cei mari si mici, din cele patru sate, care doreau sa-si omoare timpul, sa stea de povesti si sa-si astmpere curiozitate a; si loc de popas pentru Pribegi si alti ratacitori, ca si pentru calatori (gnomi, cel ma i adesea) care calatoreau nca pe Drumul de Rasarit, spre si dinspre Munti. Era noapte si stelele straluceau atunci cnd Frodo si tovarasii sai se apropiara d e sat. Poarta apuseana, n dreptul careia se oprira, era ncuiata, dar n pragul casutei din spatele ei sedea un om. Acesta sari n picioare, lua un lampas si se uita mirat la ei peste poarta. -Ce vreti si dincotro veniti? ntreba el aspru. -Vrem sa ajungem la han, raspunse Frodo. Calatorim spre miazazi si nu putem merg e mai departe n noaptea asta. -Hobbiti. Patru hobbiti. Mai mult, veniti din Comitat, dupa vorba, spuse portaru l, soptind ca si cnd vorbea cu sine nsusi. i scruta cteva clipe cu o cautatura ntunecata, apoi descuie ncet poarta si i lasa sa intre. -Nu-i prea vedem pe-astia din Comitat venind calare pe Drum noaptea, mai spuse e l atunci cnd ei se oprira putin n dreptul casutei lui. Sa-mi fie cu iertare ca tare as vrea sa stiu ce vnt va aduce la rasarit de Bree. Si care va sunt numele, daca nu-i cu suparare? -Numele si vntul ce ne-aduce-s treaba noastra, iar asta nu pare loc prea nimerit

sa le discutam, zise Frodo, neplacndu-i nici chipul omului si nici tonul vocii. -O fi treaba voastra, nu zic nu, nu se lasa portarul, dar treaba mea e sa pun ntr ebari dupa caderea noptii. -Suntem hobbiti din Tara Iedului si ne-a venit noua asa, sa calatorim si sa trag em la hanul de-aici, se baga Merry n vorba. Eu sunt domnul Brandybuck. ti ajunge att? Parca locuitorii din Bree aveau vorba buna pentru straini, ma rog, asa am auzit. -Bine, bine, se ndupleca portarul. N-am vrut sa va supar. Dar sa nu va mire daca or fi sa fie si altii, n afara de Harry de la poarta, care or sa va puna ntrebari. Umbla tot felul de stirpe ciudate pe-aici. Daca trageti la Ponei, o sa vedeti ca nu sunteti sing urii musterii. Le ura noapte buna, nici unul nu mai spuse nimic, dar n lumina lampasului Frodo l vazu pe pazitorul portii cercetndu-i cu o privire iscoditoare. Rasufla usurat auz ind cum se nchide poarta n urma lor n timp ce ei si continuara drumul. n sinea lui se ntreba de ce oare era omul asta att de banuitor, si daca nu cumva cineva dorise sa afle noutati despre niste hobbiti calatori. Sa fi fost Gandalf? Te pomenesti ca ajunsese aici ct ei nca rataceau n Padure si printre Gruiuri. Dar ceva din privirea si din vocea strajei l facea sa se simta nelinistit. Pazitorul portii se uita o vreme n urma hobbitilor, apoi intra napoi n casuta. Nici nu se ntoarse bine cu spatele, cnd o silueta neagra sari iute peste poarta si se topi n umbrele ulitei satului.

Hobbitii urcara o ulita n panta, trecura de cteva case si oprira n fata hanului. Ca sele li se pareau mari si ciudate. Sam se uita ndelung la hanul cu cele trei caturi al e sale si ferestre multe, si parca i se puse o piatra pe inima. si imaginase ca la un anumi t moment al calatoriei i va fi dat sa ntlneasca uriasi mai nalti dect copacii si alte creaturi mai cumplite chiar; dar n clipa asta, vederea pentru ntia data a oamenilor si a caselor lor nalte i se parea ndeajuns, chiar prea mult pentru sfrsitul nnoptat al un ei zile obositoare. n mintea lui, umbrele ograzii hanului erau pline de cai negri nse uati, iar de la ferestrele ntunecate de la ultimul etaj se uitau la ei ochii sfredelito ri ai Calaretilor Negri. -Doar n-o sa ramnem aici peste noapte, nu-i asa, stapne? nu se putu el abtine. Daca tot sunt hobbiti prin partile astea, de ce n-am trage la unu' dintre ei? Ne -am simti mai ca acasa. -Dar hanul ce cusur are? vru sa stie Frodo. Tom Bombadil ne-a spus de el. Sper c a nauntru e foarte ca acasa. Chiar si de afara, hanul arata ca o casa placuta pentru cei obisnuiti cu asemene a locasuri. Fatada dadea spre Drum si mai erau doua aripi ce se ntindeau n spate, ta iate n parte n povrnisul de la poalele dealului, astfel ca spre capatul lor ferestrele d e la al doilea cat se aflau aproape de pamnt. O arcada larga se deschidea spre curtea din tre cele doua aripi, iar n stnga, sub arcada, se zarea o usa, larga si ea, pna la care urcau cteva trepte late. Usa era deschisa, lasnd lumina sa se reverse n afara, n partea de sus a arcadei se gasea un felinar dedesubtul caruia se legana o pancarta mare: un po nei alb si dolofan ridicat pe picioarele dindarat. Deasupra usii statea scris cu litere albe: PONEIUL N DOUA PICIOARE la BARLIMAN CAPTALANUL. De la multe dintre ferestrele de jos razbatea lumina dindaratul draperiilor groase. Hobbitii nca zaboveau nehotarti n umbrele drumului, cnd deodata auzira o voce dinauntru care se apucase sa cnte un cntec vesel, si alte voci, tot att de vesele, acompaniind-o n cor. Ascultara o vreme cntecul acesta ncurajator, apoi descalecara. Cntecul se ispravi si fu urmat de o explozie de rsete si de batai din palme. Hobbitii si dusera poneii pna sub arcada si, lasndu-i n ograda, urcara cele cteva trepte. Frodo o lua nainte si aproape ca se izbi de un om scund si gras, plesuv s i rosu la fata. Purta un sort alb si tocmai iesea valvrtej pe o usa si se repezea spre alta , ducnd o tava ncarcata de halbe pline. -Putem... ncepu Frodo.

-ndata, va rog frumos! striga omul peste umar si disparu ntr-un vacarm de voci siun nor de fum, pentru ca n clipa urmatoare sa apara din nou, stergndu-si minile de sor t. -Buna seara, micule stapn! spuse el, nclinndu-se. Cam ce-ai dori domnia ta? -Paturi pentru patru si grajd pentru cinci ponei, daca se poate. Sunteti domnul Captalan? -Chiar el! Barliman mi-e numele. Barliman Captalanul, la dispozitia domniilor voastre. Sunteti din Comitat, gresesc cumva? ntreba el si n clipa urmatoare se ple sni cu palma peste frunte, parca ncercnd sa-si adune gndurile. Hobbiti! striga el. Oare ce -mi aminteste mie asta? Pot sa va ntreb cum va numiti, domnule? -Domnul Took si domnul Brandybuck, i prezenta Frodo. Iar el este Sam Gamgee. Numele meu este Subdeal. -Asa, asa, facu domnul Captalan, pocnind din degete. Ah, iar l-am pierdut! Da-mi vine mie-n minte, numa' sa am vreme sa ma gndesc. N-am timp nici sa rasuflu; dar sa va d ce pot face pentru domniile voastre. Nu prea avem parte de calatori din Comitat n zi ua de azi, nct mi-ar parea rau sa nu va primesc asa cum se cuvine. Atta lume este nsa strnsa-n han n seara asta, cum n-a mai fost de multa vreme. Nu ploua, dar toarna, cum zicem noi aici n Bree. Hei! Nob! striga el. Pe unde-mi umbli, adormitule si tandu riule? Nob! -Vin, stapne! Vin!

Un hobbit cu o fata vesela navali pe o usa, dar, dnd cu ochii de calatori, se opr i dintr-o data si-i privi cu mare interes. -Unde-i Bob? ntreba stapnul. Nu stii? Atunci gaseste-l. Fuga-mars! N-am sase picioare si nici sase ochi. Spune-i lui Bob ca-s cinci ponei afara care trebuie bagati n grajd. Sa faca ce-o sti si sa le gaseasca loc. Nob iesi fuguta, zmbind si clipind din ochi cu nteles. -Asa, care va sa zica, ce ziceam? Domnul Captalan si ciocani fruntea cu degetele. -Un gnd l alunga pe celalalt, cum se zice. Asa-s de ocupat n seara asta, ca mi se-nvrte capul. Aseara mi-au venit ctiva pe Drumul Verde, de la Miazazi -lucru tar e ciudat, ascultati-ma pe mine. Apoi niste gnomi calatori, care merg spre soare-ap une, au sosit n seara asta. Si-acum domniile voastre. Daca n-ati fi hobbiti, nu stiu dacas putea sa va gazduiesc. nsa avem o camera sau doua n aripa dinspre miazanoapte, facute anume pentru hobbiti atunci cnd s-a construit casa asta. La parter, asa cum le pl ace lor de obicei; cu ferestre rotunde si toate celelalte, ca sa le fie pe plac. Trag na dejde c-o sa va simtiti bine. Si mai mult ca sigur ca vreti sa va ospatati, si asta ct mai repede . Pe aici! i conduse pe un coridor si deschise o usa. -Va poftesc n salonul acesta mic si placut. Cred ca, pna una-alta, e ceea ce va trebuie. Sunt ocupat pna peste cap. N-am vreme de stat de vorba. Trebuie s-o iau din loc. Treaba grea pentru doua picioare, dar nici gnd sa slabesc. Mai bag eu capu' pe-aici. Daca aveti trebuinta de ceva, scuturati clopotelul si vine Nob. Daca nu vine, sc uturati si strigati! Si cu aceste vorbe disparu, lasndu-i cam cu rasuflarea taiata. Parea n stare s-o t ina tot ntr-un torent de vorbe, orict ar fi fost de ocupat. Hobbitii se uitara n jur -o camera mica si placuta. n vatra ardea un foc jucaus, iar n fata ei se gaseau cteva jilturi joase si confortabile. Mai era si o masa rotunda, acoperita cu o fata alba, pe care se af la un clopotel de mna, mai degraba o talanga. Dar Nob, hobbitul rndas, navali n ncapere nainte ca ei sa se gndeasca sa scuture clopotelul. Aducea sfesnice si o tava plina cu farfurii. -Doriti sa beti ceva, domnilor? ntreba el. Sa va arat dormitoarele pna e gata cina? Cnd domnul Captalan si Nob revenira n micul salon, calatorii erau de mult spalati si

apucasera sa bea jumatate din halbele mari cu bere. Ct ai bate din palme, pe masa aparura bucatele. Supa fierbinte, carne rece, tarta de mure, pine proaspata, buca ti de unt si cas copt: bucate gustoase si simple, cu nimic mai prejos dect cele din Com itat si ndestul de familiare ca sa risipeasca si ultimele retineri ale lui Sam (pe deplin satisfacut de-acum de gustul minunat al berii). Hangiul se mai nvrti putin prin camera, apoi le spuse ca-i lasa singuri. -Nu stiu daca doriti sa veniti dincolo, la ceilalti oaspeti, dupa ce-ati termina t de mncat, zise el din prag. Poate ca veti vrea sa va duceti la culcare. Oricum, ei a r fi ncntati foarte sa va ureze bun venit, daca domniilor voastre le-ar face placere. N u se prea ntmpla ca Cei din Afara -calatori din Comitat, as zice, daca nu va e cu supar are sa poposeasca printre noi; si am dori sa aflam vesti, povesti sau cntece pe care le stiti. Dar, dupa voia domniilor voastre. Scuturati clopotelul daca va lipseste ceva. Se simteau att de nviorati si de ncurajati la sfrsitul cinei (aproape trei sferturi de ora de mncat, nentrerupte de nici o vorba de prisos), nct Frodo, Pippin si Sam hotarra sa li se alature celorlalti. Merry le spuse ca era prea mare nghesuiala acolo. -Eu mai zabovesc aici n liniste si poate mai ncolo ies sa adulmec putin aer curat. Numai fiti atenti la ce ziceti si ce faceti si nu uitati ca nimeni nu trebuie sa stie de fuga voastra si nca va gasiti pe drumul mare, nu destul de departe de Comitat. -S-a facut, zise Pippin. Iar tu ai grija de tine. Sa nu te ratacesti si nu uita ca e mai sigur nauntru. Lumea era strnsa n sala mare a hanului. Multa si amestecata, dupa cum descoperi

Frodo cnd ochii i se obisnuira cu lumina, care venea mai ales de la un foc de bus teni ce ardea cu o palalaie mare, caci cele trei felinare atrnate de grinzi abia plpiau, pe jumatate ascunse de fum. Barliman Captalanul statea lnga foc, vorbind cu doi gnom i si cu nca unul sau doi oameni cu o nfatisare destul de ciudata. Pe banci sedeau diver si oameni din Bree, ctiva hobbiti din partea locului (care stateau unul lnga altul, sporovaind), alti ctiva gnomi si cteva fete greu de recunoscut n umbra si n unghere. Nici nu intrara bine hobbitii din Comitat, si n ncapere izbucni un cor de urari de bun-venit din partea locuitorilor din Bree. Strainii, mai cu seama cei care veni sera pe Drumul Verde, i priveau curiosi. Hangiul i prezenta pe cei din Bree nou-venitilor, att de repede nct, desi retinusera cteva nume, Frodo si ai lui n-ar fi putut spune care de ce chip anume tinea. Oamenii din Bree pareau sa aiba cu totii nume de plante (su nnd destul de neobisnuit pentru cei din Comitat), cum ar fi Muc de Trestie, Iarba Ci utei, Iarba Neagra, Mar Paduret, Ciuline Pufos sau Feriga (ca sa nu mai puna la socoteala nu mele hangiului, Captalanul). Unii dintre hobbiti aveau nume asemanatoare. Cei mai mul ti, de exemplu, pareau sa se numeasca Iarba Rea. Dar ceilalti purtau nume firesti, cum ar fi Maluri, Vizuina de Viezure, Vizuina Lunga, Caraus de Nisip si Tunelarul, care se ntlneau adeseori si n Comitat. Erau ctiva care se numeau Subdeal si erau din Capita, si, cum nu-si puteau nchipui ca purtau acelasi nume cu Frodo fara sa fie nruditi, l adoptara pe acesta pe loc, ca pe un var de mult pierdut. Hobbitii din Bree se aratara, de fapt, tare prietenosi si curiosi, nct Frodo nteles e curnd ca trebuia sa le dea ct de ct o lamurire despre ceea ce facea. Astfel, le spu se ca era interesat de istorie si geografie (la care capetele din jur se nclinara de cte va ori, desi nici unul dintre aceste cuvinte nu era foarte folosit n dialectul din Bree). Le m ai spuse ca se gndea sa scrie o carte (la care n sala se asternu o liniste uluita) si ca el si prietenii lui doreau sa strnga informatii despre hobbitii care traiau n afara Comitatului, m ai ales n tinuturile dinspre rasarit. De data aceasta se strni un cor de voci. Daca Frodo ar fi vrut cu adevarat sa scr ie o carte si ar fi avut mai multe perechi de urechi, n cteva minute ar fi aflat destul ct sa umple cteva capitole. Si daca asta nu era destul, i se mai oferi o lista ntreaga d e nume, ncepnd cu batrnul Barliman aici de fata", la care se putea duce pentru a afla si alt

e lucruri. Dupa o vreme nsa, cum Frodo nu dadea nici un semn ca s-ar fi apucat sa s crie cartea atunci si acolo, hobbitii ncepura din nou sa-l ntrebe despre cum mai mergea u treburile n Comitat. Frodo nu se dovedi prea vorbaret, nct, n scurt timp, se trezi c a statea singur ntr-un colt, ascultnd si privind n jurul sau. Oamenii si gnomii vorbeau mai ales despre ntmplari de mult trecute, iar noutatile pe care le dezvaluiau ncepeau sa sune prea cunoscute. La miazazi erau tulburari s i se parea ca oamenii care venisera ncoace pe Drumul Verde plecasera din locurile de bastina n cautarea unor tinuturi unde sa poata trai n pace. Locuitorii din Bree i cainau, dar se vedea de la o posta ca nu se nghesuiau sa primeasca prea multi str aini n tarisoara lor. Unul dintre drumeti, un individ cu privire sasie si tfnos din fire , facea prorociri sumbre, anume ca n curnd tot mai multi vor veni spre miazanoapte. -Daca nu se gaseste loc pentru ei, or sa si-l gaseasca singuri. Au tot dreptul s a traiasca, la fel ca toti ceilalti, zise el cu voce tare. Cei din partea locului nu se aratau ncntati de perspectiva asta. Hobbitii nsa nu prea dadeau atentie prevestirilor de acest soi si deocamdata nici nu parea sa-i priveasca pe ei. Semintia Mare nu avea cum sa ceara sa fie gazduita n vizuinele hobbitilor. Mai degraba curiozitatea le era atrasa de Sam si Pippin, c are se simteau acum aproape ca acasa si sporovaiau veseli despre tot felul de ntmplari di n Comitat. Pippin strni hohote de rs cnd povesti cum se prabusise acoperisul Vagaunii Primariei din Michel Delving: Will Picior Mic, primarul, cel mai iute hobbit de pe Meleagul de la Soare-Apune, ajunsese sa fie ngropat sub tencuiala, de unde iesise ca o galusca plina de faina. Cteva ntrebari nsa l pusera putin n ncurcatura pe Frodo.

Unul dintre locuitorii din Bree, care, dupa cte daduse de nteles, fusese n Comitat de mai multe ori, dorea sa stie unde anume locuiau cei din neamul Subdeal si cu cin e erau nruditi. Deodata, Frodo observa ca un barbat cu o nfatisare ciudata si fata arsa de soare, care sedea n umbra lnga perete, asculta si el cu multa atentie vorbele hobbitilor. Avea dinainte o cana cu capac nalta si fuma o pipa lunga, lucrata nemaivazut de mestes ugit. si tinea picioarele ntinse, punnd la vedere cizmele cu tureac nalt, din piele fina, care-i veneau foarte bine, dar se vedea ca erau purtate de mult, iar acum erau pline de noroi. Se nvelise ntr-o manta din stofa groasa, verde-nchis, plina de colbul drumurilor, s i, n ciuda caldurii din ncapere, pe cap avea o gluga ce-i umbrea chipul, dar nu si luc irea ochilor n timp ce-i urmarea pe hobbiti. -Cine-i ala? vru sa stie Frodo, prinznd un moment prielnic sa sopteasca n urechea domnului Captalan. mi pare ca pe el nu mi l-ati prezentat. -Pe el? sopti hangiul la rndul sau, tragnd cu coada ochiului fara sa-si rasuceasca ntr-acolo capul. Nu prea stiu. E unul dintre cei care bat drumurile -noi le spune m Pribegi. Arareori vorbeste: doar atunci cnd are chef sa istoriseasca o poveste neobisnuita. Dispare cte-o luna, sau un an, si apoi numai ce ne pomenim cu el ntro buna zi. Primavara asta a tot plecat si s-a tot ntors, dar n ultima vreme l-am vaz ut destul de rar. Care-i numele lui adevarat, n-am habar; pe-aici a fost poreclit Pas Mare pentru ca face pasi mari cu picioroangele alea ale lui cnd merge; desi nu zice nimanui ce-l face sa fie att de grabit. Dar pe noi nu ne priveste ce treaba au nici cei din Rasarit, n ici cei din Apus, adica nici Pribegii, nici cei din Comitat, sa-mi fie cu iertaciune. Ciudat ca ma-ntrebi de el. n aceeasi clipa, domnul Captalan fu rugat de musterii sa mai aduca bautura, astfe l ca ultima lui nedumerire ramase nelamurita. Frodo baga de seama ca Pas Mare se uita acum tinta la el, de parca auzise sau po ate ghicise tot ce se spusese despre el. Deodata, cu o fluturare de mna si o nclinare a capului, strainul l invita pe Frodo sa se apropie si sa se aseze alaturi. Si cnd h obbitul fu lnga el, omul dadu jos gluga, dezvelind un cap hirsut, sub o claie de par negru c u smocuri sure, si o fata palida si aspra, cu o pereche de ochi cenusii, patrunzat ori.

-Mi se spune Pas Mare, zise el cu o voce joasa. mi face deosebita placere sa te cunosc, jupne... Subdeal, daca batrnul Captalan ti-a nteles bine numele. -L-a nteles, adeveri Frodo pe un ton ncordat. Nu se simtea ctusi de putin n apele sale sub cautatura acelor ochi patrunzatori. -Ei bine, jupne Subdeal, daca as fi n locul dumitale, i-as opri pe tinerii dumital e prieteni sa sporovaiasca prea mult. Bautura, focul, ntlnirile ntmplatoare sunt lucru ri placute, n-am ce zice, dar, ma rog -nu suntem n Comitat. E tot felul de lume ciud ata pe-aici. Poate m-amestec fara sa-mi fiarba oala, vei fi gndind mata, adauga el cu un zmbet strmb, nescapndu-I privirea lui Frodo. Iar n ultima vreme au trecut calatori si mai ciudati pe-aici prin Bree, continua el, scrutnd chipul lui Frodo. Hobbitul se uita tinta n ochii strainului, dar nu spuse nimic; Pas Mare tacu si e l. Atentia lui paru atrasa dintr-o data de Pippin. Spre ngrijorarea lui, Frodo ncepu sa-si dea seama ca tnarul Took, care se dadea n spectacol, ncurajat de succesul pe care-l avusese cu primarul cel grasan din Michel Delving, se apucase acum sa descrie, s pre hazul tuturor, petrecerea de ramas-bun a lui Bilbo. i imita pna si discursul de despartire, si nu mai avea mult si ajungea la uluitoarea Disparitie. Frodo l urmarea cu teama. Fara ndoiala ca, pentru cei mai multi hobbiti din partea locului, povestea era nevinovata: o poveste caraghioasa despre populatia aceea caraghioasa de dincolo de Ru; doar ca unii dintre ei (de pilda, batrnul Captalan) mai stiau si alte lucruri si cu siguranta ca auzisera niscaiva zvonuri, cu multa vre me n urma, despre cum se facuse Bilbo nevazut. Ceea ce spunea Pippin acum i va face sa-si aminteasca numele de Baggins, mai ales daca locuitorii din Bree fusesera descusu ti n

legatura cu acest nume. Frodo se foi, nestiind ce sa faca. Oricine putea vedea ca Pippin era ncntat de ate ntia ce i se dadea si ai fi zis ca uitase de pericolul care-i pastea. n starea n care se afla acum, si spuse Frodo, cuprins de o spaima neasteptata, ar fi n stare sa pomeneasca de Inel, ceea ce ar fi fost o adevarata catastrofa. -Fa ceva, ct mai e vreme, i susura la ureche Pas Mare. Frodo sari n picioare si drept pe tablia unei mese, unde ncepu sa vorbeasca, abatnd astfel atentia celor care-l ascultau pe Pippin. Uitndu-se la Frodo, ctiva hobbiti izbucnira n rs si batura din palme, gndind ca domnul Subdeal ntrecuse putin masura la bere si iata ca se veselise. Frodo se simti deodata ca un caraghios si se pomeni ca-si pipaia obiectele pe ca re le purta n buzunar (asa cum i era obiceiul ori de cte ori tinea o cuvntare). Nimeri peste Inelul legat de lant si, fara sa-si poata explica de ce, l cuprinse dorinta sa si -l strecoare pe deget si sa se faca nevazut, doar ca sa scape din acea situatie neghioaba. I se paru ca, ntr-un fel, ideea aceea i venise de undeva din afara, de la ceva sau cineva aflat n ncapere. Rezista ispitei si strnse Inelul n palma, parca vrnd sa-l tina bine, ca nu cumva sa-i scape sau sa faca cine stie ce pocinog. Gestul nsa nu-i oferi nici o i dee salvatoare. Rosti cteva cuvinte potrivite", cum ar fi zis ai lui din Comitat: Suntem recunoscatori foarte pentru primirea pe care ne-ati facut-o si mi ngadui sa nadajd uiesc ca vizita mea scurta va ajuta la rennodarea vechilor legaturi ntre Comitat si Bree ; se opri, ezita, tusi. Toate privirile erau acum ndreptate asupra lui. -Un cntec! striga unul dintre hobbiti, Un cntec! Un cntec! strigara toti ceilalti. Hai, jupne, cnta-ne ceva ce n-am mai auzit pn-acum'. Cteva clipe, Frodo ramase cu gura cascata. Apoi, disperat, ncepu un cntec caraghios, care-i placuse destul de mult lui Bilbo (si chiar fusese mndru de el, caci cuvintele el nsusi le facuse). n el era vorba despre un han, si poate ca din aceas ta pricina si-l amintise Frodo tocmai atunci. Iata-l de la primul pna la ultimul ver s. Ce se mai tine minte din el acum sunt doar cteva cuvinte: La poala unui deal balan E veselul, stravechiul han,

Unde-i o bere asa de buna Ca pn' si Omul de pe Luna Bau ct ntr-un an. Rndasul are un motan, Bun ceteras, bun betivan, Ce-si plimba-arcusul lui frumos Tipnd n sus, jelind n jos, La mijloc, de aman! Un catelandru mai hazliu Are nastrusnicul hangiu, Care-ntre veseli musterii Aduna tot ce se zvoni, Vnnd pna trziu. Mai au si o vaca-ncornorata, Mai mndra-n coarne nu se vede Numai cnd muzica o-mbata S-o vezi cu coada ridicata,

Dansnd prin iarba verde. Si, ah, n siruri nu va mint, Blide si linguri de argint! Doua-s pentru Duminica Si apoi sa-i vezi, de Smbata cu grija lustruind! Bea strasnic Omul de pe Luna, Motanul plnge, blidul suna, Catelul da din coada, iata, Si n gradina, vaca beata tot topaind nebuna. Dar Omul... sa-i mai umple olul! Apoi s-a dus de-a rostogolul Sub masa, si visnd la bere Dormi, iar stelele-n tacere Pe cer ii dau ocolul. Rndasul plin de-ngrijorare I-a spus motanului, mi pare: n Luna caii albi necheaza Si el e mort de beat sub masa, Si soarele rasare! Si atunci motanul prinde, frate, Sa scrtie pe deselate Hangiu-n spaima lui nebuna, Striga la Omul de pe Luna: E trei si jumatate! Si mi-l legara fedeles, Si-n sus pe coasta fara gres, Spre herghelie-n luna clara n graba mare-l naltara, Cu totii ntelesi! Iar vaca topaia nebuna, Si cetera tipa din struna, Si cinele urla pustiii Si se trezira musteriii Sa joace mpreuna! Vaca trecu pe Luna-n sus, Si corzile, poc, poc, s-au dus! Blidul de smbata zbura Si lingura pe urma sa, Cum alte zboruri nu-s! Luna sfinti n umbre rare Cnd soarele din departare Suia, cnd toata-aceasta ceata Se ntorcea n paturi, beata,

Privind-o cu mirare!

Urmara aplauze ndelungi si rasunatoare. Frodo avea voce buna, iar cntecul le strnise tuturor imaginatia. -Unde-i batrnu' Barley? strigara ei. Ar trebui s-auda cntecul asta. Bob ar trebui sa-si deprinda mta sa cnte la vioara, si-atunci sa vezi ce-am mai dansa. Musteriii cerura sa li se mai aduca un rnd de bere, dupa care strigara: -Hai sa-l mai cntam o data, jupne! Haide! nca o data! l facura pe Frodo sa mai bea o cana de bere, dupa care s-o ia de la capat cu cntec ul, si multi i se alaturara; caci melodia era bine cunoscuta, iar ei aveau usurinta n a nvata cuvintele. Acum urma rndul lui Frodo sa fie ncntat de sine. ncepu sa dantuiasca pe masa; si cnd ajunse a doua oara la versul Vaca trecu pe Luna-n sus, sari si el n a er. Cu prea multa putere; caci cazu ndarat, zbang, peste o tava plina de cani, aluneca s i se rostogoli de pe masa, trosc, zdrang si bufff! Spectatorii deschisera larg gurile ca sa izbucneasca n rs, dar ramasera cu ele cascate, ntr-o tacere deplina; caci cntaretul disparuse. Pur si simplu se facuse nevazut, ca si cum ar fi trecut prin podea, u ite-asa, fara sa faca nici o gaura Hobbitii din partea locului se holbara uluiti, apoi sarira n picioare si strigara dupa Barliman. Toti se departara de Sam si Pippin, care se pomenira ramasi singuri ntr -un ungher, tintuiti de la distanta de priviri ntunecate si banuitoare. Era limpede c a multi dintre cei de fata i socoteau ca fiind nsotitorii unui vrajitor ratacitor, ale car ui puteri si scopuri le erau necunoscute. Un singur locuitor din Bree, oaches la piele, se ui ta la ei cu o cautatura vicleana si pe jumatate batjocoritoare, care-i facu sa se simta si m ai ncoltiti. Dupa cteva clipe, acesta se furisa pe usa afara, urmat de calatorul cu ochi sasii venit de la miazazi: caci cei doi statusera si susotisera ntre ei aproape toata seara. Har ry portarul iesi ndata dupa ei. Frodo stia ca se purtase neghiobeste. Nevenindu-i altceva n minte, se tr pe sub mese pna n coltul ntunecos unde se afla Pas Mare, care sedea nemiscat, fara sa-si tradeze gndurile. Frodo se rezema de perete si scoase Inelul de pe deget. Cum de ajunsese pe degetul lui, n-ar fi putut spune. Nu-i ramnea dect sa creada ca se juc ase cu el n buzunar n timp ce cnta si, cine stie, poate-i alunecase pe deget atunci cnd scosese mna din buzunar ca sa se sprijine n cadere. O clipa se ntreba daca nu cumva Inelul i jucase o festa; te pomenesti ca ncercase sa se dea n vileag, raspunznd astf el unei dorinte sau unui ordin dat de undeva din ncapere. Lui Frodo nu-i placea cum aratau cei doi care iesisera pe usa mai devreme. -Ei bine? i se adresa Pas Mare cnd Frodo reaparu. De ce-ai facut asta? Mai rau de ct

orice-ar fi putut spune prietenii tai. Ti-ai bagat picioarele n tot. Sau mai core ct ar fi sa spun degetul? -Nu stiu ce vrei sa spui, se apara Frodo, necajit si cuprins de panica. -Ooo, ba stii, dar mai bine sa asteptam sa se ispraveasca balamucul. Apoi, daca nu ti-e cu suparare, domnule Baggins, as dori sa am o vorba ntre patru ochi cu mata. -Despre ce anume? ntreba Frodo, facndu-se ca nu auzise ca i se rostise dintr-o dat a numele. -Despre o chestiune importanta... pentru noi doi, raspunse Pas Mare, privindu-l pe Frodo drept n ochi. S-ar putea sa auzi ceva care sa-ti fie de folos. -Prea bine, accepta Frodo, ncercnd sa para indiferent. Vorbim mai trziu. ntre timp, se strnise oarecare zarva lnga vatra focului. Domnul Captalan intrase valvrtej n ncapere si-acum ncerca sa asculte mai multe pareri deodata despre cele ntmplate, fiecare contrazicnd-o pe cealalta. -L-am vazut, domnu' Captalan, zicea un hobbit, sau mai degraba nu l-am vazut, da ca ma-ntelegeti ce vreau sa spun. A disparut n vazduh, uite-asa, cum se zice. -Nu mai spune, facu hangiul cu un aer mirat. -Ba spun, nu se lasa hobbitul. Si spun bine, asculta-ma pe mine.

-Trebuie sa fie o greseala la mijloc, clatina din cap Captalanul. Nu-i chiar att de firav domnul Subdeal ca sa dispara n vazduh; sau n nor, caci mai degraba asta e n ncaperea asta. -Bun, atunci unde-i acum? strigara cteva voci. -De un' sa stiu? Din partea mea poate sa se duca unde-o pofti, atta vreme ct plateste mine dimineata. Uite-l pe domnul Took, poftim, dumnealui n-a disparut. -Ba eu am vazut ce-am vazut, si am vazut ce n-am vazut, se ncapatna hobbitul. -Iar eu spun ca trebuie sa fie o greseala la mijloc, repeta hangiul, lund tava si strngnd cioburile de cani sparte. -De buna seama ca e o greseala, se auzi vocea lui Frodo. N-am disparut. Uite-mas. Tocmai am schimbat cteva vorbe cu Pas Mare aici n colt. nainta pna n cercul de lumina al focului; dar cei mai multi se retrasera din fata l ui, mai tulburati ca nainte. Nu-i multumea ctusi de putin explicatia pe care le-o ofer ea el, anume ca se trse repede pe sub mese dupa ce cazuse. Hobbitii si oamenii din Bree parasira aproape toti hanul suparati, nemaiavnd chef de petrecere n acea seara. Un ul sau doi l sagetara pe Frodo cu priviri negre de mnie si plecara bombanind ntre ei. Gnomii si doi sau trei dintre oamenii straini care ramasesera se ridicara de la locurile lor si-i urara noapte buna hangiului, nebagndu-I n seama pe Frodo si pe prietenii lui. Curnd, nu mai ramase nimeni n afara de Pas Mare, care sedea n continuare, neluat n seama, lnga perete. Domnul Captalan nu parea prea tulburat. Mai mult ca sigur ca-si spunea ca hanul lui se va umple din nou n serile ce vor veni, pna cnd misterul de acum se va fi lamurit pe deplin. -Pai, ce-ai facut, domnule Subdeal? ntreba el. Mi-ai speriat musteriii si mi-ai s part canile cu giumbuslucurile dumitale. -mi pare nespus de rau ca am pricinuit necazuri, spuse Frodo. Fara sa vreau, credeti-ma. Un accident dintre cele mai nefericite. -Bine, bine, domnule Subdeal. Dar daca ai de gnd sa mai faci tumbe sau vraji sau ce-ai facut, mai bine ar fi sa-i anunti din vreme pe spectatori -si pe mine. Sun tem cam suspiciosi noi astia de pe-aici, cnd lucrurile nu-s tocmai cum e firesc sa fie -a dica-s neobisnuite, daca ma-ntelegi; si nu le deprindem asa, una-doua. -N-am sa mai fac nimic de soiul asta, domnule Captalan, va promit. Si acum cred ca am sa ma duc la culcare. Mine plecam devreme. Vreti, va rog, sa va ngrijiti ca pon

eii nostri sa fie pregatiti pna la ora opt? -Prea bine. Dar nainte sa pleci, as dori sa am o vorba cu dumneata, domnule Subdeal, ntre patru ochi. Tocmai mi-am amintit de ceva ce ar trebui sa-ti spun. Nadajduiesc ca n-o sa mi-o iei n nume de rau. Mai am sa ma-ngrijesc de-un lucru s au doua, si-apoi o sa vin n camera dumitale, daca mi-e ngaduit. -Cum sa nu, accepta Frodo. Dar se simtea descurajat. Se ntreba cte vorbe ntre patru ochi i se vor mai cere nainte sa apuce sa se culce, si ce vor dezvalui acestea. Oare toti erau mpotriva l ui? ncepea sa banuiasca pna si fata dolofana a hangiului ca ar tainui semne ntunecate. X Pas Mare Frodo, Pippin si Sam se ntoarsera n salonul cufundat n ntuneric. Merry nu era acolo, iar focul aproape ca se stinsese. Abia dupa ce suflara n carbuni si pusera deasupra un brat de vreascuri descoperira ca Pas Mare venise cu ei. Sedea linist it ntr-un jilt, acolo, lnga usa. -Salutare, i se adresa Pippin. Cine esti si ce poftesti? -Mi se spune Pas Mare, raspunse acesta, si prietenul dumitale mi-a promis, desi se prea poate sa fi uitat asta, c-o sa stea de vorba cu mine n liniste.

-Spuneai ca s-ar putea sa aflu ceva n avantajul meu, am impresia, zise Frodo. Ce anume? -Mai multe lucruri. Dar, de buna seama, cer ceva n schimb. -Cum adica? se rasti Frodo. -Nu te pierde cu firea. Adica att: o sa-ti dezvalui ce stiu si o sa-ti dau cteva s faturi bune -dar cer o rasplata. -Si care ar fi aceasta, ma rog frumos? vru sa stie Frodo. Avu dintr-o data banuiala ca picase n capcana unui sarlatan si se gndi, cuprins de neliniste, ca luase cu sine prea putini bani. O suma ce n-ar fi multumit ctusi de putin un asemenea potlogar, si oricum nu se putea lipsi de ea. -Nimic mai mult dect mi poti oferi, raspunse Pas Mare cu un zmbet molcom, ghicind parca gndurile lui Frodo. Att: va trebui sa ma iei cu tine, pna cnd voi dori sa te parasesc. -Ei, nu mai spune, facu Frodo surprins, dar ctusi de putin usurat. Chiar daca mias dori nca un nsotitor, n-as accepta asa ceva, pna cnd n-as sti mai multe despre dumneata si despre ce nvrti. -Minunat! exclama Pas Mare, asezndu-se si mai comod n jilt, picior peste picior. mi pare ca ncepe sa-ti vina mintea la cap, si asta-i spre binele tau. Pna acum ai fos t mult prea neatent. Prea bine. ti voi spune ce stiu si las recompensa pe seama ta. S-ar putea sa mi-o oferi bucuros dupa ce ma vei fi ascultat. -Da-i drumul, atunci, i ceru Frodo. Ce stii? -Prea mult; prea multe lucruri ntunecate, zise Pas Mare ncruntat. n ceea ce privest e treburile tale... Se ridica, se duse la usa, o deschise cu un gest brusc si privi afara. O nchise a poi ncet si-si relua locul. -Am un auz ascutit, continua el, cobornd vocea, si, desi nu pot sa dispar, am vnat multe si viclene salbaticiuni si stiu cum sa ma feresc sa fiu vazut, daca doresc . Care vasazica, ma aflam n seara asta n spatele gardului viu, pe Drum, la vest de Bree, cnd patru hobbiti s-au apropiat venind dinspre tinutul Graiurilor. Nu-i nevoie sa re pet tot ce i-au spus batrnului Bombadil sau ce-au vorbit ntre ei, dar un lucru anume mi-a trezit interesul. Va rog, tineti minte, a zis unul dintre ei, ca numele de Baggins nu t rebuie

pomenit. Eu sunt domnul Subdeal, daca va fi nevoie sa dam un nume. ntr-att m-a interesat acest lucru, nct i-am urmarit pna aici. Am sarit pe furis peste poarta, i mediat n spatele lor. Poate ca domnul Baggins are o pricina de buna-credinta pentru a re nunta la numele sau; dar daca asa stau lucrurile, l-as sfatui pe dnsul si pe prietenii domniei sale sa fie mai cu bagare de seama. -Nu vad cu ce i-ar putea interesa numele meu pe cei din Bree, pufni Frodo mnios, si nca n-am aflat de ce te intereseaza pe dumneata. Poate ca domnul Pas Mare are o pricina de buna-credinta pentru a spiona si a trage cu urechea; dar, daca asa stau lucrurile, l-as sfatui sa o lamureasca. -Bun raspuns! izbucni Pas Mare n rs. Lamurirea e simpla: cautam un hobbit, pe nume Frodo Baggins. Voiam sa-l gasesc ct mai repede cu putinta. Aflasem ca plecas e din Comitat ducnd cu sine, ma rog, o taina care ne priveste pe mine si pe prieten ii mei. Stai, nu ma ntelege gresit! striga el, cnd l vazu pe Frodo ridicndu-se din jilt si p e Sam sarind n picioare si mrind. Eu pot sa am mai multa grija de taina asta dect tine. Si e nevoie de multa grija. Se apleca n fata si i privi pe rnd. -Fiti cu bagare de seama la fiece umbra! zise el aproape n soapta. Prin Bree au t recut calareti negri. Am auzit ca luni a venit unul de pe Drumul Verde; altul a aparut mai trziu, tot de pe Drumul Verde, dinspre sud. Se lasa tacerea. Dupa o vreme, Frodo li se adresa lui Pippin si lui Sam: -Ar fi trebuit sa-mi dau seama dupa felul n care m-a salutat portarul. Si hangiul pare

sa fi auzit ceva. De ce a insistat atta sa ne alaturam celorlalti? Si de ce naiba m-am purtat att de prosteste? Ar fi trebuit sa ramnem linistiti aici. -Ar fi fost mai bine, zise Pas Mare. Daca as fi avut cum, v-as fi mpiedicat sa me rgeti n camera mare, dar hangiul nu mi-a ngaduit sa intru la voi sau sa va transmit un me saj. -Crezi ca... ncepu Frodo. -Nu, nu ma gndesc la nimic rau din partea batrnului Captalan. Doar ca lui nu-i prea plac vagabonzii misteriosi ca mine. Frodo l privi surprins. -Pai, si arat ca un pungas, nu crezi? continua Pas Mare, rnjind putin si avnd o sclipire ciudata n ochi. Sper nsa sa ajungem sa ne cunoastem ceva mai bine. Abia atunci ma astept sa-mi explici ce s-a ntmplat la sfrsitul cntecului. Caci smecheria aia... -A fost un simplu accident, l ntrerupse Frodo. -ndoi-m-as. Bun, accident sa fie. Accidentul ala te-a pus ntr-o pozitie periculoas a. -Prea putin fata de cum era nainte, l contrazise Frodo. Stiam ca acesti calareti s unt pe urma mea; dar acum am impresia ca au ajuns mai devreme dect mine si au plecat. -Sa nu te bizui pe asta, l mustra Pas Mare pe un ton taios. Se vor ntoarce. Si nca si mai multi. Sunt si altii. i cunosc prea bine. i stiu pe Calaretii astia. Tacu, privindu-i cu ochi reci si nengaduitori. -Si sunt anumite persoane n Bree n care nu trebuie sa va ncredeti, continua el. Bil l Feriga, de pilda. I-a mers buhul n ntreg tinutul, si multa lume ciudata merge la e l acasa. Sunt sigur ca l-ati bagat de seama printre cei din sala; un individ oache s, care lua pe toata lumea n raspar. A stat mai toata seara cu unul dintre strainii veniti di n sud, si mpreuna s-au si strecurat afara dupa accidentul" tau. Nu toti aia veniti de la mia zazi au gnduri curate; ct despre Feriga, el ar vinde orice oricui, sau ar face rau numai c a sa se distreze. -Ce-o sa vnda Feriga asta, si ce-are a face accidentul meu cu el? se facu Frodo c a nca nu pricepea unde batea Pas Mare. -Vesti despre tine, bunnteles, raspunse Pas Mare. Povestea disparitiei tale ar fi socotita foarte interesanta de catre unii. Dupa asta nici n-ar mai fi nevoie sa ti se

pomeneasca numele adevarat. As putea sa jur ca vor afla despre cele ntmplate nca nainte de ivirea zorilor. Ti-e destul? Poti sa faci cum crezi de cuviinta n ceea c e priveste recompensa mea: ia-ma drept calauza, sau nu ma lua. Dar as ndrazni sa spun ca sti u cu ochii nchisi toate tinuturile aflate ntre Comitat si Muntii Cetosi, caci de multi ani le strabat n lung si-n lat. Sunt mai batrn dect arat. As putea sa ma dovedesc folosito r. Dupa seara aceasta va trebui sa parasiti drumul deschis; pentru ca va fi pazit z i si noapte de Calareti. O sa iesiti din Bree cu bine, as zice, si-o sa fiti lasati sa nainta ti atta vreme ct e soarele sus pe cer, dar nu veti ajunge departe. Va vor prinde din urma n salb aticie, n vreun loc ntunecat, unde nu aveti scapare. Vrei sa va gaseasca? Sunt cumpliti. Hobbitii l privira si vazura, spre mirarea lor, ca fata i era trasa, suferinda par ca, iar minile lui se nclestasera de bratele jiltului. Linistea si nemiscarea din ncapere e rau depline, lumina parea sa fi palit si ea. O vreme, Pas Mare ramase cu privirile n gol, ca si cum mintea i era dusa departe, spre cine stie ce amintiri vechi, sau poate ca asc ulta la zgomotele ndepartate ale Noptii. -Ascultati! striga el dupa o vreme, trecndu-si o mna peste o sprinceana. S-ar pute a sa stiu mai multe despre acesti urmaritori dect stiti voi. Va temeti de ei, dar nc a nu va temeti destul. Mine va trebui sa scapati, daca puteti. Pas Mare va poate duce pe poteci ce sunt rareori umblate. Vreti sa-l luati cu voi? Urma o tacere grea. Frodo nu raspunse, mintea i era tulburata de ndoiala si teama. Sam se ncrunta si se uita la stapnul sau; n cele din urma nu s-a mai putut stapni si izbucni: -Daca-mi ngaduiti, domnu' Frodo, eu as zice nu! Pas Mare asta de-aici ne avertize aza

si ne sfatuieste sa avem grija, si la astea zic da, dar atunci sa ncepem cu el. V ine din Pustietate, iar despre cei de-acolo n-am auzit niciodata lucruri bune. Stie cte c eva, e limpede, mai mult chiar dect mi place mie; dar nu-i un motiv sa-l lasam sa ne arat e drumul pna n nu stiu ce loc necunoscut, unde nu am avea alta scapare, cum singur zice. Pippin se foi n jilt, vadit ncurcat. Pas Mare nu-i raspunse lui Sam, ci si fixa pri virile patrunzatoare asupra lui Frodo. Frodo i le surprinse, dar si feri ochii. -Nu, zise el ncet. Nu primesc. Cred, cred ca nu esti chiar asa cum doresti sa par i. Ai nceput prin a-mi vorbi ca unul de prin partea locului, dar apoi vocea ti s-a schi mbat. As zice ca Sam are dreptate n privinta asta: nu vad de ce ar trebui sa ne avertizezi sa avem grija, si n acelasi timp ne ceri sa te luam pe ncredere. De ce-i nevoie de masca a sta? Cine esti? Ce stii cu adevarat despre... despre treburile mele; si cum de stii d espre ele? -Lectia de prevedere a fost nvatata bine, spuse Pas Mare cu un zmbet ntunecat. Numai ca prevederea e un lucru, iar sovaiala este altul. De-acum nu vei mai ajun ge n Vlceaua Despicata de unul singur, nu-ti mai ramne dect sa ma iei cu tine. Trebuie s a te hotarasti. Am sa-ti raspund la unele ntrebari, daca asta te va ajuta. Dar de c e mi-ai lua de buna povestea, daca n-ai izbutit sa ma crezi pna acum? Totusi, ti-o spun.. . n acea clipa se auzi un ciocanit n usa. Domnul Barliman Captalan aducea sfesnice, urmat de Nob, cu oalele cu apa calda. Pas Mare se retrase ntr-un ungher ntunecos. -Am venit sa va urez noapte buna, zise hangiul, punnd sfesnicele pe masa. Nob, du apa n camere. Intra si nchise usa. -Uitati care-i treaba, ncepu el sovaitor, cu un aer preocupat. Daca v-am facut vr eun necaz, mi pare tare rau. Dar un lucru atrage dupa sine un altul, cred ca recunoas teti si domniile voastre asta; ca sa nu mai vorbesc ca sunt un om ocupat. Numai ca sapta mna asta, nti un lucru, apoi al doilea mi-au pus la treaba tinerea de minte, cum se zi ce; trag nadejde ca nu e prea trziu. Vedeti, domniile voastre, am fost rugat sa fiu atent cnd s-or ivi prin partile noastre niste hobbiti din Comitat, si mai ales unul, cu numele de Baggins. -Si ce-are asta a face cu mine? facu Frodo pe niznaiul. -Vai! domnia ta stii mai bine, zise hangiul cu subnteles. N-am sa te tradez; dar

mi s-a spus ca acest Baggins o sa calatoreasca sub numele de Subdeal, si mi s-a mai dat si o descriere care ti se potriveste de minune, daca pot sa ma exprim astfel. -Zau? Ia s-o auzim! exclama Frodo, ntrerupndu-l neinspirat. -Un individ maruntel si ndesat, rosu n obraji, zise domnul Captalan solemn, facndul pe Pippin sa chicoteasca si pe Sam sa se ncrunte revoltat. N-o sa-ti fie de prea mare folos; se potriveste aproape tuturor hobbitilor, Barley, continua domnul Captala n, aruncndu-i o privire lui Pippin. Dar asta e mai nalt dect multi si mai chipes dect c ei mai multi, si are o gropita n barbie; sigur pe sine si cu ochi luminosi si ageri. Sa-mi fie cu iertaciune, el a spus-o, nu eu. -El a spus-o? Dar cine-i el asta? se grabi Frodo sa ntrebe. -Ah! Gandalf, daca ntelegi ce vreau sa spun. Se zice c-ar fi vrajitor, dar e bun prieten cu mine, orice-ar fi. Acu' nsa, nu stiu ce-mi va spune cnd ne-om ntlni din nou: te pomenesti ca-mi acreste toata berea, sau ma preschimba ntr-un bustean. E cam apri g din fire. Dar asta e, ce-i facut e bun facut. -Bun, si ce-ai facut? si pierdu Frodo rabdarea din pricina ncetinelii cu care-si dezvaluia Captalanul gndurile. -Unde ramasesem? ntreba hangiul, pocnind din degete si ramnnd tacut cteva clipe. Ah, da! Batrnul Gandalf. Acu' trei luni a intrat la mine n camera fara sa b ata la usa. Barley, zice el, plec mine dimineata. Vrei sa faci ceva pentru mine? Zi ce-a i de zis, i spun. Sunt tare grabit, zice, si n-am vreme s-o fac eu, dar as vrea sa trimit u n mesaj n Comitat. Ai pe cineva care se poate duce si n care sa ai deplina ncredere? Gasesc eu pe cineva, zic, poate mine dimineata sau poimine. Sa fie mine, zice el, dupa care mi da

o scrisoare. Adresa e cum nu se poate mai limpede, continua domnul Captalan, sco tnd o scrisoare din buzunar si citind adresa raspicat si mndru (tinea la renumele lui d e om cu carte): Domnului FRODO BAGGINS, FUNDATURA, HOBBITON, n COMITAT. -O scrisoare pentru mine de la Gandalf! striga Frodo. -Aha, facu domnul Captalan. Deci numele adevarat al domniei tale e Baggins? -Precum auzi, si-ai face bine sa-mi dai imediat scrisoarea aia si sa-mi explici de ce nu mi-ai trimis-o pna acum. Asta ai venit sa-mi spui, asa am impresia, desi ti-a tre buit cam mult ca sa ajungi la miez. Bietul domnul Captalan arata nespus de necajit. -Asa e, domnule, si ti cer iertare. Si mi-e o teama de moarte de ce va spune Gand alf daca se va abate raul asupra domniilor voastre din pricina asta. Dar n-am pastra t-o cu vreun gnd anume. Am pus-o bine. Apoi, a doua zi, n-am gasit pe nimeni dornic sa mearga pna n Comitat, si nici a treia zi, si nu puteam sa ma lipsesc de nici unul dintre oamenii mei; si-apoi au venit tot alte lucruri care mi-au alungat asta din minte . Sunt un om ocupat. Am sa fac tot ce-mi sta n putinta sa ndrept lucrurile, daca pot sa dau o mna de ajutor, doar sa-mi spuneti ce trebuie sa fac. Pe lnga scrisoare, i-am promis si altceva lui Gandalf. Barley, zice el, prietenul asta al meu din Comitat s-ar putea sa nu treaca mult si sa vina pe-aici nsotit de-un altu l. O sa vina sub numele de Subdeal. Tine minte! Dar nu trebuie sa pui nici o ntrebare. Si daca nu-s eu cu el, s-ar putea sa dea de bucluc si sa aiba nevoie de ajutor. Fa tot c e poti pentru el si am sa-ti fiu recunoscator, mai zice el. Si iata-ma, iar buclucul nu-i nici el prea departe, asa-mi pare. -Ce vrei sa spui? ntreba Frodo. -Oamenii astia negri, cobor hangiul vocea. l cauta pe unul, Baggins, si daca ei au gnduri curate, atunci eu sunt hobbit. Luni a fost, cinii scheunau ca apucati si gst ele ggiau. Tare ciudat, mi-am zis. Vine Nob al meu si-mi zice ca la usa-s doi oameni n egri, ntrebnd de un hobbit pe nume Baggins. I se facuse parul maciuca lui Nob al meu, nu alta. I-am poftit pe negrii aia s-o ia din loc si le-am izbit usa-n nas; dar, di n cte-am auzit, au pus aceeasi ntrebare

tot drumul pna-n Satul Funduraului. Apoi Pribeagul ala, Pas Mare, a pus tot felul de-ntrebari. A-ncercat sa intre aici, sa va vada, nainte sapucati sa mncati ceva, zau c-a-ncercat. -A-ncercat! spuse Pas Mare deodata, iesind din umbra spre lumina. Si de mult nec az am fi fost scapati, Barliman, daca l-ai fi lasat. Hangiul sari ct colo, speriat. -Tu! striga el. Una-doua apari. Ce mai vrei? -E aici cu voia mea, interveni Frodo. A venit ca sa ma ajute. -Ma rog, dumneata poate stii mai bine ce-ai de facut, zise domnul Captalan, uitndu-se banuitor la Pas Mare. Dar dac-as fi n situatia dumitale, eu nu m-as nsoti cu un Pribeag. -Atunci cu cine? l ncolti Pas Mare. Cu un hangiu gras, care-si aminteste cum l cheama doar pentru ca-i striga lumea numele toata ziua-buna ziua? Nu pot ramne n han o vesnicie, si nu se pot ntoarce acasa. Le sta un drum lung n fata. Te duci ma ta cu ei ca sa-i aperi de oamenii negri? -Eu? Sa parasesc satul? N-as face asta sa stiu ca ma platesc n aur, zise domnul Captalan speriat de-a binelea. Dar, domnule Subdeal, ce-ar fi sa te dai la fund o vreme? Ce-i cu toate ntmplarile astea ciudate? Ce cauta oamenii astia negri si de unde vi n, asta as vrea sa stiu. -mi pare rau ca nu pot explica totul, raspunse Frodo. Sunt obosit si foarte ngrijo rat, iar povestea este lunga. Dar daca vrei sa ma ajuti, ar trebui sa te previn ca ve i fi n primejdie atta vreme ct stau n casa dumitale. Calaretii astia Negri: nu sunt sigur, dar cred, ma tem ca vin din...

-Vin din Mordor, spuse Pas Mare aproape soptit. Din Mordor, Barliman, daca asta nseamna ceva pentru tine. -Apara si pazeste! striga domnul Captalan, ngalbenindu-se tot; nu ncapea nici o ndoiala ca numele i era cunoscut. Asta-i cea mai rea veste care a ajuns n Bree de cn d ma stiu pe pamnt. -Este, ntari Frodo. Tot mai vrei sa ma ajuti? -Vreau. Mai mult dect oricnd. Cu toate ca nu prea stiu ce-ar putea unul ca mine face mpotriva... Vocea i se pierdu. -mpotriva Umbrei de la Miazazi, continua Pas Mare netulburat. Nu prea mult, Barliman, dar, orict ar fi de putin, tot ajuta. Poti sa-l lasi pe domnul Subdeal sa ramna aici peste noapte, sub numele de domnul Subdeal, si sa dai uitarii numele de Bag gins pna ce va fi ajuns departe. -Asa voi face. Dar ma tem ca vor prinde de veste si fara ajutorul meu ca e aici. Mare pacat ca n asta-seara domnul Baggins a atras luarea-aminte asupra domniei sale, c a sa nu spun mai mult. Povestea cu plecarea domnului Bilbo a facut ocolul satului nain te de caderea noptii. Chiar si Nob al nostru banuie ceva n tartacuta aia nceata a lui; s i sunt altii n Bree care-s mai iuti la minte dect el. -Ei bine, nu ne ramne dect sa nadajduim ca nca nu se vor ntoarce Calaretii, zise Frodo. -Asta e si nadejdea mea. Dar naluci de-ar fi, si tot n-ar patrunde lesne n han. N u va faceti griji pna mine dimineata. Nob n-o sa sufle un cuvnt. Nici un om negru n-o sa treaca de usile mele atta vreme ct sunt pe cele doua picioare ale mele. Eu si-ai m ei om face de straja la noapte; ct despre domniile voastre, ati face bine sa trageti un pui de somn daca puteti. -Oricum trebuie sa fim treziti n zori, spuse Frodo. S-o pornim la drum ct mai devreme cu putinta. Micul dejun la ora sase si jumatate, te rog. -S-a facut. O sa am grija de tot, fagadui hangiul. Noapte buna, domnule Baggins Subdeal, iertare. Noapte buna -acum, ceruri mari. Unde-i domnul Brandybuck al dumneavoastra? -Nu stiu, zise Frodo, cuprins dintr-o data de ngrijorare. Uitasera de tot de Merr y, si se facuse trziu.

-Ma tem ca-i afara pe undeva. Spunea ca vrea sa ia putin aer curat. -Ehei, chiar ca trebuie s-avem grija de domniile voastre: parca n-ati avea nici o grija pe lume, oftaCaptalanul. Trebuie sa ma duc sa pun drugii la porti, dar o sa am g rija ca prietenul vostru sa fie lasat sa intre atunci cnd vine. Mai bine-l trimit pe Nob sa-l caute. Noapte buna la toata lumea. n sfrsit domnul Captalan iesi, aruncndu-i o privire banuitoare lui Pas Mare si clatinnd din cap. Pasii lui se pierdura pe coridor. -Ei? facu Pas Mare. N-ai de gnd sa deschizi scrisoarea aia? Frodo cerceta cu aten tie sigiliul nainte sa-l rupa. Dupa ct si dadea seama, era chiar al lui Gandalf. nauntru , scris cu caligrafia viguroasa, dar ngrijita a vrajitorului, statea urmatorul mesa j: PONEIUL N DOUA PICIOARE, BREE, Ziua mijlocului de An, Anul calendarului din Comitat, 1418. Draga Frodo, Vesti rele m-au ajuns aici din urma. Trebuie sa plec ndata. Ai face bine sa pleci ct mai repede din Fundatura si sa iesi din Comitat nainte de sfrsitul lui iulie, cel mai trziu.Euamsa ma ntorcctdecurndpot;siamsa teurmezdaca afluca aiplecat. Lasa-mi un mesaj aici, daca treci prin Bree. Poti sa ai ncredere n hangiu (Captala nul). Se prea poate ca pe Drum sa ntlnesti un prieten de-al meu: un om slab, oaches, nalt , numit de unii Pas Mare. Stie de treaba noastra si te va ajuta. ndreapta-te spre Vl ceaua Despicata. Acolo trag nadejde sa ne ntlnim din nou. Daca nu vin, te va sfatui Elro nd ce

sa faci. Al tau, n fuga, Gandalf P.S. NU-L mai folosi, pentru nici un motiv! Nu calatori noaptea! P.P S. Asigura-te ca e Pas Mare cel adevarat. Umbla multi oameni ciudati pe drum . Aragorn este numele lui adevarat. Nu-i aur tot ce straluceste. Nu toti sunt rataciti n viata. Ce-i tare nu se nvecheste Si radacini adnci nu-ngheata Cenusa-ncinge foc deodata Lumini iau umbrele la goana. Ca nou taisul rupt se-arata, Si regi, acei fara coroana. P.P.P.S. Sper ca Bariman sa trimita scrisoarea asta pe loc. Un om de nadejde, nu mai ca tinerea lui de minte seamana cu o magazie de vechituri: tot ce-ti trebuie e adnc si bine ngropat. Daca uita, l mannc fript. Cu bine! Frodo citi scrisoarea, apoi o dadu si lui Pippin, si lui Sam. -Chiar ca a-ncurcat rau lucrurile Captalanul asta. Merita sa fie mncat fript. Dac a primeam scrisoarea atunci, eram cu totii nevatamati si de mult n Vlceaua Despicata . Dar ce s-o fi putut ntmpla cu Gandalf? Din ce scrie, mi vine sa cred ca a plecat sp re mari primejdii. -De ani de zile face asta, spuse Pas Mare. Frodo se rasuci spre el si l privi gnditor, amintindu-si de-al doilea post-scriptu m al lui Gandalf. -De ce nu mi-ai spus de la bun nceput ca esti prietenul lui Gandalf? l ntreba el. N-am mai fi pierdut atta vreme. -Oare? M-ar fi crezut vreunul dintre voi pna acum? ntreba Pas Mare. Habar n-am avut de aceasta scrisoare. Nu stiam dect ca trebuia sa va conving fara sa am dove zi, daca era nevoie sa va ajut. Mai nti trebuia sa va cercetez eu pe voi, sa ma conving ca voi sunteti cu adevarat. Dusmanul mi-a ntins cteva capcane pna acum. n clipa n care deveneam sigur, eram gata sa va spun tot ce-ati fi dorit. Dar trebuie sa recunos c, adauga el cu un hohot de rs ciudat, ca speram sa va ncredeti n mine fara sa stiti cine sun

t. Cine a vnat oboseste uneori sa tot fie nencrezator si duce dorul unei prietenii. D ar, asta e, mi vine sa cred ca nfatisarea mea mi-e potrivnica. -Este -cel putin la prima privire, rse Pippin, usurat dintr-o data dupa citirea s crisorii lui Gandalf. Frumos e nsa cel ce face bine, cum zicem noi n Comitat, si as zice ca toti am arata la fel ca tine daca am sta zile ntregi n santuri si-n hatis. -V-ar trebui mai mult de cteva zile, saptamni sau ani de haladuiala prin pustietat e ca sa aratati ca Pas Mare, raspunse acesta. Si ati pieri mult mai curnd, daca nu cumva aveti o alcatuire mult mai trainica dect pareti a avea. Pippin nu mai zise nimic; dar Sam nu se lasa chiar att de usor convins; nca l cerceta banuitor pe strain. -De unde sa stim noi ca dumneata esti Pas Mare ala de care ne scrie Gandalf? l ncolti el. N-ai pomenit nici macar o data de Gandalf, pna n-a aparut scrisoarea as ta. Se prea poate sa fii o iscoada care joaca bine teatru, din cte vad, si sa ncerci sa n e faci sa mergem cu tine. Poate ca adevaratului Pas Mare i-ai facut de petrecanie si ai mbr acat hainele lui. La asta ce-ai de spus? -Ca esti un hobbit nenfricat, raspunse Pas Mare, dar ma tem ca singurul raspuns p e care ti-l pot da, Sam Gamgee, este acesta. Daca l-as fi omort pe adevaratul Pas M are, v-as putea omor si pe voi. Si v-as fi omort de mult, fara sa mai pierd vremea cu v orbe.

Daca as umbla dupa Inel, l-as putea capata... ACUM! Se ridica n picioare si deodata paru si mai nalt. n ochii lui scapara o lumina, patrunzatoare si poruncitoare. Aruncnd mantia ct colo, puse mna pe mnerul unei sabii atrnate la bru si care pna atunci statuse ascunsa. Hobbitii nu ndraznira sa fa ca vreo miscare. Sam ramasese cu gura deschisa, holbndu-se mut la el. -Dar eu sunt adevaratul Pas Mare, din fericire, zise el, uitndu-se n jos la hobbit i cu fata mblnzita de un zmbet neasteptat. Sunt Aragorn, fiul lui Arathorn; si daca va p ot salva cu viata sau cu moartea mea, o voi face. Urma o tacere ndelungata. ntr-un trziu, Frodo vorbi sovaitor: -Am crezut ca ne esti prieten nca nainte de-a primi scrisoarea, sau macar am dorit sa fie asa. M-ai nspaimntat de cteva ori n seara asta, dar niciodata asa cum ar face -o slujitorii Dusmanului, cel putin asa-mi nchipui. mi vine sa cred ca o iscoada de-a lui ar... ma rog, s-ar arata mai frumos si ar mirosi mai urt, daca ma-ntelegi. -nteleg, izbucni n rs Pas Mare. Eu arat rufos si miros bine. Nu-i aur tot ce straluceste. Nu toti sunt rataciti n viata. -Prin urmare, versurile despre tine vorbesc? ntreba Frodo. N-am putut pricepe ce voiau sa spuna. Dar de unde stiai ca se gasesc n scrisoarea lui Gandalf, daca zic i ca n-ai vazut-o niciodata? -Nu stiam. Dar eu sunt Aragorn, si versurile astea numelui meu se potrivesc. Scoase sabia, si cu adevarat vazura ca taisul ei era spart la cteva palme sub mner . -Nu prea e de folos, nu-i asa, Sam? Va veni nsa si vremea cnd va fi ca noua. Sam tacu. -Ei, continua Pas Mare, cu voia lui Sam, putem zice c-am lamurit lucrurile. Pas Mare va va fi calauza. Mine o s-avem un drum greu. Chiar daca suntem lasati sa parasim satul fara piedici, putine sperante sa plecam neobservati. Dar o sa-ncerc sa ne pierde m urma ct mai repede cu putinta. Cunosc o cale sau doua care ne pot scoate din tinutul B ree fara sa urmam drumul principal. Daca izbutim sa scapam de urmarire, o sa ma-ndrept spre Tancul Vremii. -Tancul Vremii? se mira Sam. Ce-i aia? -Un deal, la nord de Drum, cam la jumatatea distantei ntre Bree si Vlceaua Despicata. Strajuieste o mare ntindere de pamnt de jur mprejur; de acolo de sus o s a

putem sa ne uitam n toate partile. Gandalf ntr-acolo o sa se ndrepte daca vine n urm a noastra, sunt sigur de asta. Dupa Tancul Vremii, calatoria o sa ni se ngreuneze s i o sa fim nevoiti sa alegem ntre mai multe primejdii. -Cnd l-ai vazut pe Gandalf ultima data? l ntreba Frodo. Stii unde este sau ce face? Un fel de umbra trecu peste chipul lui Pas Mare. -Nu stiu. Am venit cu el spre Apus azi-primavara. n ultimii ani am pazit adeseori hotarele Comitatului cnd el era plecat cu treburi pe alte meleaguri. Rareori le l asa nepazite. Ultima data ne-am ntlnit n prima zi a lunii mai: la Vadul Sarn, pe rul Vin iac la vale. Mi-a spus ca ceea ce puseserati voi la cale se rezolvase cu bine si ca vei porni spre Vlceaua Despicata n ultima saptamna a lui septembrie. Stiind ca este alaturi de tin e, am plecat ntr-o calatorie de unul singur. Si asta s-a dovedit o greseala; caci e limpede ca a primit niste vesti, iar eu nu eram n preajma sa dau o mna de ajutor. Pentru prima oara de cnd l cunosc, sunt cuprins de ngrijorare, marturisi Pas Mare. Ar fi trebuit sa avem o stire de la el, chiar daca a fost mpiedicat sa vina. Cnd m -am ntors, acum multe zile, am auzit vestile cele proaste. Mersese vorba n lung si-n l at ca Gandalf lipseste si ca au fost zariti Calaretii. Elfii din Gildor mi-au spus ast a; mai pe urma mi-au zis ca plecasesi de-acasa; dar nu se primise stire ca parasisesi Tara Iedului. Am urmarit Drumul de la Miazanoapte cu multa neliniste. -Crezi ca sunt amestecati Calaretii Negri... n absenta lui Gandalf, vreau sa zic? ntreba Frodo. -Nu stiu sa existe altceva care sa-i fi stat n cale n afara de Dusmanul nsusi,

raspunse Pas Mare. Dar nu va pierdeti speranta. Gandalf e mai maret dect va putet i nchipui voi, cei din Comitat -de obicei nu-i vedeti dect glumele si jucariile. Dar treaba asta a noastra va fi fapta lui cea mai mareata. Pippin casca. -Iertati-ma, zise el, dar sunt mort de oboseala. Fie ele oricte primejdii si teme ri, trebuie sa ma bag n pat, sau adorm aici, pe loc. Unde-i habaucul ala de Merry? As ta ne-ar mai lipsi, sa trebuiasca sa iesim n bezna sa-l cautam. n aceeasi clipa auzira o usa izbindu-se, apoi niste pasi care se apropiau n fuga p e coridor. Merry navali nauntru, urmat de Nob. nchise repede usa si se rezema de ea. Gfia. Cei din camera se uitara la el speriati. Cu greu reusi sa ngaime: -I-am vazut, Frodo. I-am vazut. Calaretii Negri. -Calaretii Negri? striga Frodo. Unde? -Aici. n sat. Am stat n camera aproape o ora. Apoi, vaznd ca nu va ntoarceti, am iesit sa ma plimb putin. Am venit napoi si m-am oprit nitel mai ncolo de felinar, n umbra, ca sa ma uit la stele. Si asa, pe neasteptate, am nceput sa tremur si am s imtit ca ceva ngrozitor se furisa spre mine: un fel de umbra mai adnca n umbra de pe ulita, chiar n afara arcului de lumina aruncat de felinar. Ca n clipa urmatoare sa alunece n ntuneric, fara nici un zgomot. Cal n-am vazut. -n ce directie a apucat-o? ntreba Pas Mare deodata si cu o voce rastita. Merry tresari, caci de-abia acum l zari pe strain. -Vorbeste mai departe, l ndemna Frodo. E un prieten de-al lui Gandalf. Am sa te lamuresc mai trziu. -Mi s-a parut, continua Merry, ca a luat-o pe Drum n sus, spre rasarit. Am ncercat sa ma tin dupa el. Vezi sa nu, a disparut ct ai clipi; atunci am dat si eu coltul si m-am dus pna unde se termina casele pe ulita. Pas Mare l privi pe Merry cu mirare. -Ai o inima viteaza, zise el, dar a fost o nesabuinta din partea ta. -Nu stiu, facu ndoit Merry. Nici vitejie, nici nesabuinta, gndesc eu. N-am putut f ace altcum. Parca ma tragea ceva ntr-acolo. Oricum, m-am dus, si numai ce aud voci lnga gard. Una mormaia. Cealalta soptea sau ssia. N-am putut prinde ce-si spuneau. Nu

m-am furisat mai aproape, pentru ca am nceput sa tremur din toate madularele. Apo i m-a cuprins groaza si m-am ntors si ma-ndreptam glont spre casa cnd ceva a venit p e la spatele meu si... si am cazut. -Eu l-am gasit, veni rndul lui Nob sa povesteasca. Domnu' Captalan m-a trimis cu un felinar. M-am dus la Poarta de la Apus, apoi m-am ntors sa merg la Poarta de la R asarit. Ajunsesem n dreptul casei lui Bill Feriga si mi s-a parut ca vad ceva pe Drum. Nas jura, dar arata ca si cum doi oameni stateau aplecati peste ceva si dadeau sa-l ridice . Am scos un strigat, dar cnd am ajuns la locul cu pricina, nici urma de cei doi, doar domn u' Brandybuck zacea lnga drum. As fi zis ca dormea. Am crezut ca am cazut n apa adnca", mi-a spus cnd l-am scuturat. Tare ciudat arata, si de cum l-am ridicat n ca pul oaselor, a sarit n picioare si-a zbughit-o ca un iepure ncoace. -Mi-e frica, e-adevarat, recunoscu Merry, cu toate ca nu stiu ce-am zis. Am avut un vis urt, pe care nu mi-l amintesc. Nu stiu ce m-a pocnit. -Stiu eu, zise Pas Mare. Rasuflarea Neagra. Calaretii si-or fi lasat caii dincol o de Porti si s-or fi strecurat n taina prin Poarta de la Rasarit. Cu siguranta ca acum stiu toate noutatile, caci au fost la Bill Feriga; si mai mult ca sigur ca strainul ala ven it de la Miazazi e si el iscoada. Se prea poate sa se ntmple ceva n noaptea asta, nainte sa apucam sa parasim satul. -Ce sa se ntmple? vru sa stie Merry. Or sa atace hanul? -Nu, nu cred. nca nu-s toti aici. Si, oricum, nu le sta n obicei. Ei sunt puternici doar pe ntuneric si n singuratate, nu ataca pe fata o casa n care ard lumini si e p lina de oameni -dect daca sunt la ananghie rau de tot -si n nici un caz atta vreme ct ne

mai despart multe leghe pna la Eriador. Dar puterea lor sta n teroare, si ctiva loc uitori din Bree se afla de mai de mult n ghearele lor. Pe nenorocitii astia or sa-i puna sa faca niste lucruri murdare: pe Feriga, pe ctiva dintre straini si poate si pe portar. Cu Harry au stat de vorba luni, la Poarta de la Apus. I-am urmarit. Harry era alb la fata si tremura ca varga dupa ce-au plecat. -mi pare ca unde ne-ntoarcem numai peste dusmani dam, ofta Frodo. Ce putem face? -Ramneti aici, nu va duceti n camerele voastre. Cu siguranta ca au aflat care sunt . Ferestrele de la camerele hobbitilor dau spre miazanoapte si sunt aproape de pamn t. O sa ramnem cu totii mpreuna aici si-o sa baricadam fereastra si usa. Dar mai nti merg cu Nob sa va aducem bagajele. Dupa ce iesi Pas Mare, Frodo ncepu sa-i povesteasca lui Merry ce se ntmplase dupa cina. Cnd se ntoarsera cei doi, Merry nca citea si cumpanea la scrisoarea lui Ganda lf. -Dragi stapni, le spuse Nob, am facut gramada asternuturile n mijlocul fiecarui pa t. Si am mai pus o patura de lna cafenie pe o perna, ca sa para ca-i capul dumitale, domnule Bag... Subdeal, stapne, adauga el cu un surs. Pippin izbucni n rs. -Reusita imitatie, l lauda el. Dar ce-o sa se ntmple cnd or sa-si dea seama ca i-am pacalit? -Vom vedea, zise Pas Mare. Poate reusim sa-i tinem la distanta pna mine dimineata. -Noapte buna tuturor, le ura Nob si iesi, caci era rndul lui sa faca de straja la porti. si ngramadira toate ranitele pe podea. n dreptul usii pusera un scaun si nchisera bine fereastra. Uitndu-se afara, Pippin vazu ca noaptea era senina. Secera atrna stralucitoare deasupra culmilor Dealului Bree. Apoi nchise obloanele grele si puse drugul, tragnd si perdelele. Pas Mare nteti focul si sufla n lumnari. Hobbitii se ntinsera pe jos, pe paturi, cu picioarele spre vatra caminului; Pas M are nsa se aseza n jiltul din dreptul usii. Mai vorbira o vreme, caci Merry avea nca ntr ebari de pus. -Auzi tu, sa treci pe Luna-n sus! chicoti Merry, nvelindu-se bine. Ce caraghios trebuie ca ai fost, Frodo! Da'-mi pare rau ca n-am fost de fata sa te vad si eu. Venerabilii satului or sa vorbeasca despre asta nc-o suta de ani de-aici ncolo.

-Asa nadajduiesc si eu, zise Pas Mare. Apoi tacura si, unul dupa altul, hobbitii adormira. XI Un pumnal n bezna n timp ce ei se pregateau de somn n Bree, noaptea coborse peste Tara Iedului; neguri umpleau vlcelele si se raschirau de-a lungul malurilor rului. Casa din Scob itura Rului era tacuta. Bolger Grasunu' deschise precaut usa si privi afara. Toata ziua l stapnise un simtamnt de teama, iar acum nu era n stare sa se odihneasca sau sa se bage n pat: n aerul nemiscat al noptii parca pndea o amenintare. n timp si mijea ochii n ntuneric, o umbra neagra se clinti pe sub frunzisul copacilor; poarta paru sa se deschida de la sine si sa se nchida la loc fara sunet. Bolger simti cum l cuprinde groaza. Se retrase din prag si cteva clipe ramase tremurnd n hol. Apoi nchise usa si mpinse zavorul. Noaptea devenea tot mai adnca. Se auzi sunetul firav al cailor dusi pe furis pest e pajiste. n dreptul portii se oprira si trei siluete negre intrara, precum umbrele noptii ce se ntindeau neauzite pe pamnt. O silueta se ndrepta spre usa, iar celelalte doua fiecare la cte un colt al casei, de-o parte si de alta a intrarii; acolo ramasera la fel de

nemiscate ca si umbrele pietrelor, n vreme ce noaptea se facea tot mai adnca. Casa si copacii neclintiti pareau sa astepte n ncordare. O boare usoara trecu printre frunze, iar undeva n departare rasuna strigatul unui cocos. Ora cea rece dinaintea ivirii zorilor se scurgea. Silueta din dreptul usi i se misca. n ntunericul deplin, fara luna si stele, scapara o lama trasa din teaca, precum sca pararea unui fulger de gheata. Urma o izbitura surda, nsa puternica, si usa se cutremura. -n numele lui Mordor, deschide! porunci o voce suierata amenintator. La o a doua lovitura, usa ceda si se pravali nauntru, cu zavorul rupt si lemnul f acut tandari. Siluetele negre i trecura iute pragul. n aceeasi clipa, dintre copacii din apropierea casei rasuna un corn. Chemarea lui sparse noaptea la fel ca un foc ncins pe coama unui deal. SARITI! PRIMEJDIE! FOC! VRAJMASI! SARITI! Bolger Grasunu' nu statuse cu minile n sn. De cum vazuse siluetele negre furisndu-se dinspre gradina, ntelesese ca trebuia ori sa fuga din calea lor, ori s a piara. Alesese fuga pe usa din dos, prin gradina si peste pajisti. Ajuns la cea mai apr opiata casa, la mai mult de o mila departare, se prabusise pe trepte. -Nu, nu, nu! tipase el ca din gura de sarpe. Nu, nu eu! Nu-i la mine! Trecu ceva vreme pna cnd lumea reusi sa priceapa ceva din balmajeala lui. n cele din urma se dumirira ca dusmanul patrunsese n Tara Iedului, o invazie ciudata cu totul, dinspre Padurea Batrna. Si din acel moment nu mai statura nici o clipa pe gnduri. PRIMEJDIE! FOC! VRAJMASI! Clanul Brandybuck suna chemarea Cornului din Tara Iedului, ce nu mai fusese auzita de o suta de ani, de cnd lupii albi navalisera n Iarna Crunta, cnd rul Viniac nghetase din mal n mal. SARITI! SARITI! De departe se auzeau alti corni raspunznd chemarii. Alarma se dadea peste tot. Siluetele negre parasira casa n goana. Una dintre ele scapa din fuga o pelerina d e hobbit. Pe pajiste se auzi deodata un tropot de copite, devenind iute galop si pierzndu-se ca tunetul n ntuneric. Peste tot n Scobitura Rului rasunau corni si voci strignd si picioare alergnd. Dar Calaretii Negri goneau ca vntul spre Poarta de la Miazanoapte. Lasa-i pe pitici sa sufle ct or vrea! Sauron o sa se ocupe de ei mai trziu. Pna una-alta, pe Calareti i astepta o noua ncercare: caci de-acum stiau ca acea cas a

era pustie si Inelul disparuse. Trecura ca fulgerul de garzile de la poarta si d isparura din Comitat. Noaptea era nca mica atunci cnd Frodo se trezi brusc dintr-un somn profund, ca tulburat de cine stie ce zgomot sau de prezenta cine stie cui. l zari pe Pas Mare stnd de veghe n jiltul sau: ochii i luceau n scapararile focului care fusese ncins si acum a rdea vioi; Frodo nsa nu facu nici un semn si nici nu se clinti de la locul lui. Adormi din nou; si visurile i fusera nca o data framntate de zbuciumul vntului si de galop de copite. Vntul parea sa se nvolbureze n jurul casei si s-o scuture din temelii; n departare, Frodo parca auzea chemarea salbatica a unui corn. Deschise ochii si tocmai atunci un cocos cnta ndrjit n ograda hanului. Pas Mare trasese la o parte draperiile si deschisese obloanele, facnd balamalele sa scrtie. Primele luciri cenusii ale zilei patrunsesera n camera, o data cu aerul rece. Dupa ce-i trezi pe toti, Pas Mare i conduse pe hobbiti spre dormitoare. Patrunznd nauntru, se bucurara ca dadusera ascultare sfatului lui: caci ferestrele fusesera deschise

cu forta, iar acum se balabaneau n vntul ce nfoia si perdelele; paturile fusesera rascolite, pernele zaceau sfrtecate pe podea; cuvertura cafenie era sfsiata. Pas Mare se duse imediat sa-l aduca pe hangiu. Bietul domn Captalan arata somnor os si foarte speriat. Abia daca apucase sa nchida un ochi toata noaptea (asa zicea e l), dar zau daca auzise vreun zgomot. -Nici ca s-a mai ntmplat asa ceva de cnd sunt! striga el, ridicnd ngrozit minile. Oaspetii mei sa nu poata dormi n paturile lor, si uite n ce hal mi-au ajuns pernel e. Ce vremuri traim? -Vremuri ntunecate, spuse Pas Mare. Dar deocamdata o sa fii lasat n pace dupa ce vei fi scapat de noi. Nu mai pierdem nici o clipa. Nu te mai ocupa de micul deju n: mbucam si bem ceva n picioare si e de-ajuns. n cteva minute ne-am si strns calabalcul. Domnul Captalan iesi n fuga sa se ngrijeasca de ponei si sa pregateasca oaspetilor o mbucatura". Dar curnd se ntoarse disperat. Poneii disparusera! Portile grajdului fusesera deschise n timpul noptii, iar poneii se facura nevazuti: nu numai poneii lui Merry, ci toti caii si toate celelalte dobitoace. Pe Frodo l cuprinse disperarea auzind aceasta veste. Cum sa mai nadajduiasca sa ajunga n Vlceaua Despicata pe jos, urmariti de dusmani calare? Ca si cum ar fi ncer cat sa ajunga pe Luna! Pas Mare ramase tacut o vreme, uitndu-se la hobbiti, cntarindule parca puterile si curajul. -Poneii nu ne-ar fi de prea mare ajutor ca sa scapam de calareti, zise el ntr-un trziu, cu un aer gnditor, ca si cum ar fi ghicit ce gnduri l chinuiau pe Frodo. N-am merge pe jos cu mult mai ncet pe drumurile pe care vreau sa le urmam. Oricum, doream sa mergem pe jos. Problemele mele sunt mncarea si proviziile. Nu ne putem bizui ca vom gasi ceva de mncare ntre Bree si Vlceaua Despicata, dect ceea ce luam cu noi; si trebuie sa luam ndeajuns de mult, caci s-ar putea sa fim nevoiti sa ntrziem pe drum sau sa facem ocolisuri departe de calea cea dreapta. Ct de mult sunteti n stare sa carati n spate? -Ct trebuie de mult, spuse Pippin, simtind cum i piere curajul, dar ncercnd sa se arate mai temerar dect l trada nfatisarea (sau dect se simtea). -Eu pot sa duc ct doi, se avnta Sam sfidator. -Chiar nu putem face nimic, domnule Captalan? l ntreba Frodo pe hangiu. Nu putem gasi o pereche de ponei undeva n sat, macar unul pentru bagaje? Nu-mi nchipu i ca-i putem nchiria, dar poate i cumparam, adauga el sovaitor, nestiind daca-l lasa

punga sa faca asa ceva. -Ma ndoiesc, marturisi hangiul cu larie care se gaseau n Bree erau tinuti espre alte animale, cai, ponei de povara si nu-s de vnzare. Da' am sa fac tot ce pot. pe la vecini ct de repede. un aer nefericit. Cei doi-trei ponei buni de ca n grajdul meu, si uite ca s-au dus si astia. Ct d sau de ce-or fi, se gasesc tare putini n Bree l scol pe Bob din culcus si-l trimit

-Mda, mormai Pas Mare fara tragere de inima, cam asta ai de facut. Ma tem c-o sa trebuiasca sa gasim macar un ponei. Dar uite cum se spulbera sperantele ca am pu tea porni devreme si fara sa prinda careva de veste. Dac-am fi suflat din corn ca sa ne anuntam plecarea, ar fi fost acelasi lucru. Sunt sigur ca asta a fost si planul lor. -Tot ne-a ramas o farma de mngiere, zise Merry, si cred ca mai mult de-o farma: putem macar mnca n timp ce asteptam -si nca sa stam la masa. Hai sa-l gasim pe Nob. Pna la urma trecura trei ore si ei tot nu plecasera. Bob se ntoarse, aducndu-le vestea ca n vecini nu se gasea nici cal, nici ponei, nici de hatrul lor, nici pe b ani -cu o singura exceptie: Bill Feriga avea unul pe care mai ca l-ar vinde. -O mrtoaga rapciugoasa, aproape moarta de foame, zise Bob, dar, dupa cum l stiu pe Bill, nu l-ar da dect daca-i platiti de trei ori pe ct face, asta pentru ca sun teti la ananghie.

-Bill Feriga? se ncrunta Frodo. Nu-i vreo smecherie la mijloc? N-o sa faca dobito cul cale-ntoarsa la stapnul sau cu toate sarsanalele noastre, sau te pomenesti ca-l a juta sa ne ia urma, sau mai stiu eu ce? -Nu m-ar mira, cugeta Pas Mare. Dar nu-mi nchipui ca vreun animal ar mai dori sa se ntoarca la el o data ce-a scapat de-acolo. Cred ca asta-i un gnd care i-a venit bunului jupn Feriga mai trziu: o cale sa profite si mai mult de pe urma ntregii povesti. Pe ricolul cel mare e acela ca mai mult ca sigur nenorocitul ala de animal e cu un picior n groapa. Dar, dupa cte vad, n-avem de ales. Ct cere pe el? Pretul cerut de Bill Feriga era de doisprezece bani de argint: cu adevarat, cel putin de trei ori valoarea poneiului prin partea locului. Se dovedi ca animalul era o glo aba ciolanoasa, flamnzita si trista; dar nca nu arata ca si cum ar fi tras sa moara. D omnul Captalan plati el nsusi pentru ponei si-i mai dadu lui Merry alti optsprezece ban i, drept despagubire pentru animalele pierdute. n Bree era socotit un om cinstit si nstarit , dar treizeci de bani de argint reprezentau o lovitura pentru el, si nca si mai greu d e ndurat era faptul ca se lasase nselat de Bill Feriga. Dar pna la urma iesi chiar bine din toata aceasta ntmplare. Dupa cum se afla mai trziu, doar un cal fusese furat. Ceilalti fugisera ori goniti din urma, ori cupri nsi de groaza, ca mai apoi sa fie gasiti ratacind care-ncotro prin tinut. Poneii lui Me rry scapasera nevatamati, drept care (avnd destula minte) facusera cale ntoarsa spre Gruiuri, n cautarea Mocofanului celui Dolofan. Astfel au ajuns pentru o vreme n gr ija lui Tom Bombadil si au dus-o foarte bine. Dar cnd vestile despre ntmplarile din Bre e au ajuns la urechile lui Tom, acesta a trimis poneii napoi la domnul Captalan, ca re s-a ales astfel cu cinci animale la un pret chiar mai bun. E drept ca aveau mai mult de tras n Bree, dar Bob se purta bine cu ei; asa ca, una peste alta, poneii au avut noroc: scapasera de o calatorie n necunoscut si plina de primejdii. n schimb, nu le-a fost dat sa a junga n Vlceaua Despicata. Deocamdata nsa domnul Captalan nu stia dect ca banii lui oricum erau dati -sau poate rau -dati. Colac peste pupaza, mai avea si alte necazuri. Caci, de cum se trezira ceilalti oaspeti si auzira de jaful de la han, se isca mare taraboi. Calatorii v eniti de la miazazi, care pierdusera mai multi cai, dadeau vina pe hangiu, pna cnd se descoper i ca, n timpul noptii, chiar unul dintre ei se facuse nevazut, nimeni altul dect ami cul cu ochi sasii al lui Bill Feriga. Pe data banuiala cazu asupra acestuia.

-Daca va ntovarasiti la drum cu un hot de cai si mi-l aduceti n casa, se burzului hangiul, s-ar cuveni sa platiti domniile voastre toata paguba, nu sa va ratoiti la mine. Duceti-va de-l ntrebati pe Feriga unde-i frumusetea aia de prieten al vostru. Reiesi ca disparutul nu era prietenul nici unuia dintre ei si nici nu-si amintea u cnd se alaturase grupului lor. Dupa ce ispravira de mncat, hobbitii trebuira sa mpacheteze totul nca o data si sa ia si mai multe provizii pentru calatoria mult mai lunga ce le statea nainte. Se apr opia de ceasurile zece atunci cnd, n sfrsit, se urnira din loc. De-acum tot satul fierbea d in pricina celor ntmplate. Smecheria lui Frodo cu disparitia; ivirea calaretilor negr i n sat; jefuirea grajdurilor si, nu n ultimul rnd, vestea ca Pas Mare Pribeagul se nsotise cu misteriosii hobbiti, toate astea aveau sa fie povestite si raspovestite de-aici n colo ani de-a rndul, timp n care nu avea sa se mai ntmple nimic. Multi locuitori din Bree si din Capita, si chiar din Combe si Funduraului, se nghesuiau pe ulita satului ca sa fi e martori la plecarea drumetilor. Ceilalti oaspeti de la han stateau n pragurile us ilor ori atrnau ciorchine la ferestre. Pas Mare si schimbase planul, hotarnd sa paraseasca satul Bree pe drumul principal. Orice ncercare de a taia de-a dreptul peste cmpuri n-ar fi facut dect sa nrautateasca si mai mult lucrurile: jumatate dintre locuitori s-ar fi luat dupa e i, ca sa vada ce puneau la cale si sa-i mpiedice sa le calce pamnturile. si luara ramas-bun de la Nob si de la Bob, iar de domnul Captalan se despartira c u

multe multumiri. -Nadajduiesc sa ne mai ntlnim cndva, cnd lucrurile or fi din nou vesele, zise Frodo. Nu mi-as dori altceva mai mult dect sa pot sta o vreme n casa dumitale n pac e si liniste. Se asternura la drum cuprinsi de neliniste si descurajati, urmariti de privirile multimii. Nu toate fetele erau prietenoase, cum nu erau nici toate cuvintele ce li se strigau. Dar Pas Mare parea sa fie respectat de cei mai multi locuitori din Bree , nct cei asupra carora si atintea ochii nchideau imediat gura si se retrageau. Pas Mare mer gea primul, cu Frodo alaturi; urmau Merry si Pippin; ultimul venea Sam, ducnd de drlog i poneiul mpovarat de attea bagaje cte se ndurasera sa-i puna n spinare; dar nca de pe-acum bietul animal arata mai putin nenorocit, ca si cum era multumit de schim barea sortii sale. Dus pe gnduri, Sam rodea un mar. Avea un buzunar plin de mere: darul de despartire primit de la Nob si de la Bob. -Merele pentru drum si pipa pentru sezut, le spuse el drept multumire. Dar, dupa cum chitesc, n curnd am sa le simt lipsa. Hobbitii nu luau seama la capetele curioase ce se iteau de dupa usi sau se iveau pe deasupra gardurilor si zidurilor n timp ce treceau. Dar, cnd nu mai aveau mult pna sa ajunga la poarta, Frodo zari o casa ntunecoasa, darapanata, n spatele unui gard ve rde si des; ultima casa din sat. La una dintre ferestre surprinse pret de o clipa un ch ip livid, cu ochi vicleni si oblici; n clipa urmatoare chipul se facu nevazut. Vasazica, aici se ascunde calatorul nostru de la miazazi, si spuse el n gnd. Mai degraba mi pare ca seamana a moroi dect a om." Peste gardul viu, alt om se uita la ei fara fereala. Avea sprncene stufoase si ne gre, si ochi negri si dispretuitori; gura lui mare se strmbase ntr-un rnjet. Fuma o pipa sc urta si neagra. Cnd hobbitii se apropiara, el scoase pipa din gura si scuipa. -'neata, Craci Lungi, zise el. Te-ai pornit devreme? Ti-ai gasit amici de drum? Pas Mare dadu din cap, dar nu spuse nimic. -'neata, micutii mei prieteni, i saluta apoi pe hobbiti. Presupun ca stiti cu cin e v-ati nhaitat? Asta-i Pas Mare Hainul, zau. Am auzit c-ar avea si alte nume, nu tot att de dragute. Fiti cu ochii-n patru la noapte. Iar tu, Sammie, sa nu te porti rau cu amartul si batrnul meu ponei. Ptiu! scuipa el din nou.

Sam se rasuci fulgerator spre el. -Iar tu, Feriguta, ascunde-ti fata aia hda, sau ti-o pocesc si mai rau. Si cu o zvcnire scurta, iute ca fulgerul, un mar pleca din mna lui si-l lovi pe Bi ll drept n nas. Omul n-apuca sa se fereasca la timp, nct din spatele tufisurilor se au zira njuraturi si blesteme. -Un mar bun dus pe apa smbetei, spuse Sam cu parere de rau si si continua drumul. Satul ramase n urma lor. Cohorta de copii si haimanale care se luase dupa ei obos i si la poarta sudica se ntoarse napoi. Drumetii nsa trecura de poarta si mersera nca o vreme pe Drum. Acesta cotea spre stnga, lund-o napoi spre est, dupa ce ocolea poala Dealului Bree, apoi cobora cu repeziciune spre regiunea mpadurita. La stnga lor, p e pantele mai domoale dinspre sud-est ale dealului, calatorii zarira cteva dintre c asele si vagaunile hobbitilor, ce tineau de satul Capita; jos, ntr-o vaioaga adnca, la nord de Drum, se leganau fuioare de fum, semn ca acolo se afla satul Combe; Funduraului era ascuns n spatele copacilor din Combe. Dupa ce Drumul cobor o vreme n panta si parasi Dealul Bree ce se nalta semet si cafeniu n urma, hobbitii ajunsera la un drumeag ngust care se ndrepta spre nord. -Aici parasim drumul deschis si o luam pe poteci ascunse, i anunta Pas Mare. -Sper ca nu e o scurtatura", zise Pippin. Ultima noastra scurtatura prin paduri e ra sa se termine cu o nenorocire. -Mda, numai ca atunci nu ma aveati cu voi, zise Pas Mare. Scurtaturile mele, mar i sau

mici, nu gresesc tinta. Se uita n susul si-n josul Drumului. Nu se vedea nici tipenie; dupa care, fara al ta clipa de zabava, o lua n jos pe drumeag, spre valea mpadurita. Din cte si puteau da seama, necunoscnd regiunea, intentia lui era aceea de-a se ndrepta mai nti spre Funduraului, dar s-o tina pe dreapta si sa depaseasca satul pe la est, ca apoi s-o taie ct mai repede cu putinta peste ntinderile pustii, spre Dealu l Tancul Vremii. Astfel, daca totul mergea bine, ar fi evitat o curba mare a Drumului, ca re cobora spre miazazi pentru a ocoli Apele Mustelor, cum se numea tinutul mlastinos din acea parte. Dar, de buna seama, erau nevoiti sa traverseze mlastinile, si felul cum l e descria Pas Mare nu avea darul sa-i ncurajeze. Pna una-alta, mersul asta nu era neplacut. Chiar asa, daca n-ar fi fost ntmplarile tulburatoare din noaptea dinainte, s-ar fi putut bucura de aceasta parte a calatoriei lor mai mult dect de oricare alta de pn a atunci. Soarele stralucea, dar nu era prea fierbinte. Padurea din vale era nca nfr unzita, plina de culoare, parnd pasnica si primitoare. Pas Mare i conducea fara nici o ezitare pe multe carari ce se ntretaiau, pe care, daca ar fi fost de unii singuri, s-ar f i ratacit curnd. El alesese o cale ntortocheata, cu nenumarate coturi si ocolisuri, pentru a descuraja orice ncercare de urmarire. -Sunt ncredintat ca Bill Feriga s-a luat dupa noi ca sa vada unde parasim Drumul, zise Pas Mare, desi ma ndoiesc ca se va ncumeta sa ne urmareasca el nsusi. Cunoaste regiunea destul de bine, dar mai stie ca nu ma poate ntrece ntr-o padure. Ma tem m ai mult de ceea ce-ar putea spune altora. Si nu cred ca astia-s prea departe. Iar d aca-si nchipuie ca ne-ndreptam spre Funduraului, cu att mai bine. Poate ca Pas Mare era cu adevarat de nentrecut, sau poate alta sa fi fost pricina , fapt e ca nu auzira nici un sunet facut de vreo alta fiinta, ct fu ziua de lunga: nici d in cele pe doua picioare, fara doar de pasari, si nici din cele pe patru, fara doar de vreo vulpe si cteva veverite. n ziua urmatoare ncepura sa se ndrepte spre soare-rasare, aproape fa ra abatere; totul n jur era la fel de linistit si de tacut. A treia zi de la plecare a din Bree, iesira din Padurea Rea. Terenul coborse ntruna nca de cnd parasisera Drumul, iar acum se pomenira n fata unei ntinderi mari, orizontale, mai greu de strabatut. Se gaseau de mult n afara hotarelor tinutului Bree, n pustietatea lipsita de poteci,

si se apropiau de Mlastinile Apele Mustelor. Pamntul era din ce n ce mai umed, mustind de apa ici si colo; dadura chiar peste baltoace si suprafete mari acoperite de stuf si papura pline de ciripit de pasar ele nevazute. Trebuiau sa-si caute drumul cu grija, ca sa nu se ude la picioare si n ici sa se abata de la directia pe care si-o alesesera. La nceput naintara cu spor, dar, cu ct mergeau mai mult, cu att naintarea devenea mai anevoioasa si mai primejdioasa. Mlastinile i amageau, le ntindeau capcane, nici o poteca nu era ndeajuns de lunga, nct nici macar Pribegii nu se descurcau printre smrcurile miscatoare. Mustele prinsesera si ele sa-i chinuie, vazduhul era plin de musculite mici de tot care li se vrau pe sub mneci, pe sub cracii pantalonilor, li se ncurcau n par. -Ma mannca de viu! tipa Pippin. Apele Mustelor! Mai multe sunt musculitele astea dect apele. -Cu ce s-or hrani cnd n-au parte de hobbiti? ntreba Sam, scarpinndu-se pe gt. Petrecura o zi nenorocita pe meleagurile acelea pustii si respingatoare. Locul d e popas era umed, rece, incomod, iar micile zburatoare muscatoare nu-i lasau sa doarma. Ca si cum astea n-ar fi fost de ajuns, aparusera si niste creaturi ngrozitoare ce misun au prin stufaris si smocurile de iarba; dupa sunetele pe care le scoteau, pareau niste r ubedenii spurcate ale greierului. Cu miile navalisera, tiuind peste tot n jur, tiuuu-cric, cric-tiuuu, una-ntruna, ct fu noaptea de lunga, mai-mai sa-i scoata pe hobbiti din minti. Ziua urmatoare, a patra, nu se dovedi cu mult mai buna, nici noaptea mai placuta . Chiar daca tiuuucricuitorii (cum i botezase Sam) ramasesera n urma, musculitele se

tineau scai de ei. Si cum zacea Frodo treaz, caci, desi mort de oboseala, nu era n stare sa puna gea na peste geana, i se paru ca zareste, la mare departare, o lumina pe cerul de la ra sarit: tot aparea si disparea. Zorile nu puteau fi, nca mai erau cteva ceasuri bune pna atunci . -Ce-i lumina aia? l ntreba el pe Pas Mare, care se trezise si statea n picioare, cu privirile pierdute n noapte. -Nu stiu. Prea-i departe ca sa-mi dau seama. Parca-s fulgere ce tsnesc din vrful dealului. Frodo se ntinse la loc, dar se uita multa vreme la scapararile albe. Si din cnd n cn d la silueta nalta si ntunecata a lui Pas Mare, care statea tacut si veghetor. ntr-un trziu, Frodo se cufunda ntr-un somn chinuit. n a cincea zi n-avura mult de mers pna lasara n urma ultimele baltoace si smrcuri razlete ale mlastinilor. n fata lor, terenul ncepea din nou sa urce. Departe, spre est, se zarea acum linia dealurilor. Cel mai nalt dintre ele se gasea la dreapta acestei linii, razletit de celelalte. Avea vrful conic, usor turtit n crestet. -Ala-i Tancul Vremii, zise Pas Mare. Vechiul Drum, pe care l-am lasat de mult de tot n dreapta noastra, trece pe la miazazi de el. Nu prea departe de poale. Se prea p oate sa ajungem acolo mine, pe la prnz, daca o luam de-a dreptul spre el. Si cred ca asa a r trebui sa facem. -Ce vrei sa spui? nu ntelese Frodo -Asta vreau sa spun: cnd vom ajunge acolo, nu sunt sigur ce anume vom gasi. Drumul e aproape. -Pai, nu speram sa-l gasim pe Gandalf acolo? -Ba da, nsa nadejdea asta e slaba. Daca e sa vina pe drumul asta, nu e neaparat nevoie sa treaca prin Bree, prin urmare n-are de unde sti ce facem noi. Oricum, daca prin noroc ajungem aproape n acelasi timp cu el, n-o sa ne ntlnim; pentru nici unii nu e bine sa asteptam prea multa vreme acolo. Calaretii, sa spunem, nu dau de urma noastra n pustietate, si atunci mai mult ca sigur ca se vor ndrepta si ei spre Tan cul Vremii. De acolo se vede pna hat-departe de jur-mprejur. Sunt multe zburatoare si salbaticiuni prin coltul asta de lume, ce ne pot zari de-acolo de sus cum stam a ici. Nu te poti ncrede n toate zburatoarele, ca sa nu mai vorbesc ca sunt si alte iscoade, mu lt mai primejdioase dect ele.

Hobbitii privira ngrijorati spre dealurile ndepartate. Sam si ridica ochii spre cer ul palid, temndu-se sa nu vada niscai soimi sau vulturi rotindu-se deasupra capetelo r lor, atintindu-i cu ochi scaparatori si neprietenosi. -Ma faci sa ma simt tare speriat si singur, Pas Mare, marturisi el. -Ce ne sfatuiesti? vru sa stie Frodo. -Cred, raspunse Pas Mare taraganat, ca si cum nu era foarte sigur, cred ca cel m ai bun lucru este s-o luam spre rasarit ct putem de direct, si sa ne-ndreptam spre l inia dealurilor, nu spre Tancul Vremii. De acolo o apucam pe o poteca pe care o stiu si care merge pe la poalele lor; ne duce pna la Tancul Vremii pe la miazanoapte, unde sun tem mai putin la vedere. Ce-o sa facem mai departe, om vedea cnd om fi acolo. Mersera toata ziua, pna la lasarea frigului si a nserarii timpurii. Pamntul era tot mai uscat si mai sterp; n spatele lor, deasupra mlastinilor, pluteau ceturi si ab uri. Cteva pasari singuratice se tnguiau si ciripeau, pna cnd soarele rotund si rosu se cufunda ncet n negurile apusului; apoi se lasa o tacere pustie. Gndurile hobbitilor se ntoarsera spre linia subtire a apusului care se zarea de la ferestrele vesele din Fundatura, ramas departe n urma. n ultimul ceas al zilei ajunsera la un prias ce cobora de pe coastele dealurilor, pierzndu-se n bahna statuta; urcara de-a lungul malurilor acestuia att ct mai ntrzie lumina zilei. Cnd n sfrsit se oprira sub niste arini piperniciti, pentru a-si aseza acolo tabara de noapte, era de-acum ntuneric. Undeva deasupra lor, pe cerul

amurgit, se desenau grebenele sumbre si golase ale dealurilor. n noaptea aceea fa cura de straja cu rndul, iar Pas Mare, din cte aveau sa-si dea ei seama a doua zi, nu d ormi defel. Luna se nalta tot mai mult pe cer, astfel ca n primele ore ale noptii pamntu l se acoperi cu o lumina rece si cenusie. Dimineata pornira la drum de cum se ivi soarele. Aerul parea ca nghetat, cerul er a de un albastru palid si senin. Hobbitii se simteau nviorati, ca si cum ar fi dormit adnc, fara vise, ct fusese noaptea de lunga. De-acum se obisnuisera sa mearga mult si sa mann ce pe sponci -oricum mai putin dect s-ar fi gndit vreodata n Comitat ca le-ar fi ajuns ca sa se tina pe picioare. Pippin declara ca Frodo arata de doua ori mai bine dect h obbitul care fusese la-nceputul calatoriei. -Ciudat, as zice, daca e sa ma iau dupa ct nu mai este din mine, mri Frodo, strngnd si mai tare cureaua de la pantaloni. Vreau sa cred ca subtierea asta n-o s a tina o vesnicie, sau o sa ma transform ntr-o stafie. -Nu pomeni despre asemenea lucruri, l repezi Pas Mare, cu o gravitate surprinzatoare n glas. Dealurile se apropiau din ce n ce. Creasta lor era crenelata, tsnind pe alocuri pna la o mie de picioare naltime, pravalindu-se apoi n fisuri adnci, sau defileuri ce d uceau spre sesurile rasaritene, aflate de partea cealalta. De-a lungul crestei, hobbit ii vazura ceea ce pareau sa fie ramasitele unor ziduri acoperite de muschi verde si ale un or santuri, iar n defileuri nca se zareau ruinele unor constructii de piatra. Pna la c aderea noptii ajunsesera la poalele povrnisurilor apusene, unde si asezara tabara. Era no aptea zilei de cinci octombrie, si a celei de-a sasea de cnd plecasera din Bree. A doua zi dimineata, pentru prima data dupa ce iesisera din Padurea Rea, dadura peste un drumeag ce se desena cu limpezime. O luara spre dreapta si pornira pe el, ndreptndu-se spre sud. Era o poteca iscusit taiata, urmnd o cale ce parea aleasa anume ca sa ramna ct mai mult ascunsa vederii, att de pe culmile dealurilor de deasupra, ct si dinspre sesurile de la apus. Cobora n vlcele, nconjura maluri abrupt e, iar acolo unde traversa o portiune mai dreapta de ambele parti era marginita de siruri de bolovani uriasi si pietre iscusit fatuite, ce-i aparau pe calatori ca un gard vi u. -Ma-ntreb cine-a facut poteca asta si pentru ce, zise Merry, n timp ce mergeau pe una dintre alei, printre pietre neobisnuit de mari si foarte apropiate unele de altele. N-as zice ca ma omor dupa ea; are, nu stiu cum... ma rog, ca un fel de duh al gorgane

lor. Se gasesc gorgane pe Tancul Vremii? -Nu. Nu-i nici un gorgan pe Tancul Vremii si nici pe altul dintre dealurile aste a, raspunse Pas Mare. Oamenii din Apus n-au trait pe meleagurile astea; desi mai trz iu au aparat o vreme dealurile de raul care venea dinspre Angmar. Drumeagul a fost fac ut ca sa serveasca forturile construite de-a lungul zidurilor. Dar, cu mult timp n urma, n zilele de nceput ale Regatului de la Miazanoapte, au naltat un foisor pe Tancul Vremii, l -au numit Amon Sul. A ars, a fost darmat, n-a mai ramas din el dect un inel, care s-a rostogolit si s-a asezat precum o coroana neterminata pe crestetul dealului batrn . nsa pe vremuri se nalta falnic. Se povesteste ca acolo statea Elendil, ca sa vada cnd va veni Gil-galad dinspre Apus, n zilele Ultimei Aliante. Hobbitii se uitau la el cu ochi mari. Dupa cte si dadeau seama, Pas Mare cunostea legendele cele vechi, la fel de bine ca si tainele pustietatilor. -Cine-a fost Gil-galad? vru sa stie Merry, dar Pas Mare nu raspunse, avnd aerul c a se cufundase n amintiri. Pe neasteptate se auzi o voce murmurnd: A fost un rege, Gil-galad Si harfe-i aduceau cntare. El rege-al elfilor era n tara dintre Munti si Mare. Departe-un coif stralucitor

Zareai, si lama lancii grele De sus, n scutul lui de-argint Cadeau puzderie de stele. Dar el calare s-a tot dus De mult, spre nu se stie unde, Ca-n Mordor, steaua lui de sus Pieri n umbrele afunde. Ceilalti se rasucira uluiti, caci vocea era a lui Sam. -Nu te opri, l ruga Merry. -E tot ce stiu, bigui Sam, rosind. L-am nvatat de la domnu' Bilbo, pe cnd eram pustan. mi spunea adeseori povesti de-astea, stia ca-mi placea sa-l ascult vorbin d despre elfi. Tot domnu' Bilbo m-a deprins cu scrisul si cititul. Tare mai era nvatat dom nu' Bilbo, zau ca era. Si scria poezii. El a scris ce-am cntat mai 'nainte. -Nu l-a scris el, spuse Pas Mare. Cuvintele sunt ale unei balade ce se numeste Caderea lui Gil-galad si se cnta ntr-o limba straina. Bilbo trebuie ca a talmacito. Habar n-aveam de lucrul asta. -Era si mai lunga, zise Sam, si toata despre Mordor. Partea aceea n-am nvatat-o. Ma facea sa ma-nfior. Nicicnd nu mi-a trecut prin cap c-o sa ma-ndrept chiar eu ntr-a colo. -Spre Mordor! exclama Pippin. Nadajduiesc sa nu trebuiasca s-ajungem acolo. -Nu mai rostiti numele asta cu voce tare, i mustra Pas Mare. Era aproape de mijlocul zilei cnd ajunsera la capatul dinspre sud al drumeagului si vazura n fata lor, n lumina limpede a soarelui de octombrie, un mal verde-cenusiu, ce ducea n sus, ca un pod, pe coasta nordica a dealului. Hotarra sa porneasca fara za bava spre vrf, ct ziua era nca plina. De-acum nu se mai puteau ascunde, nu le ramnea dect speranta sa nu-i observe vreun dusman sau vreo iscoada. Pe deal nu se zarea nici o miscare. Poate ca Gandalf era undeva prin apropiere, dar nici din el nu se zarea urma. Pe latura apuseana a Tancului Vremii descoperira o vagauna adapostita, n fundul careia se gasea o vlcea, ca un ceaun, cu malurile nierbate. Acolo ramasera Sam si Pippin mpreuna cu tot calabalcul si poneiul, iar ceilalti trei mersera mai departe . Dupa o jumatate de ora de urcus anevoios, Pas Mare ajunse n crestetul dealului; Frodo si Merry urcau n urma, gfind si frnti de oboseala.

Ultimul povrnis fusese abrupt de-a binelea si stncos. Asa dupa cum le spusese Pas Mare, sus dadura peste un inel larg de zidarie straveche, macinata de vreme si acoperita cu iarba necosita vreodata. Dar n mijlo cul acestuia fusese naltata o movila din pietre sparte. Negre la culoare, parca afuma te la foc. n jurul acesteia, iarba era prjolita pna la radacina, ca de altfel peste tot n inter iorul inelului, unde verzisul era vested si uscat, ca si cum flacarile ar fi maturat nt regul vrf al dealului; nu se zarea nsa nici urma de fiinta vie. Stnd pe marginea cercului ruinat, vedeau, oriunde s-ar fi uitat n jur, pna hat-departe, o ntindere uriasa de pamnt pustiu si drept ca-n palma; doar la miazaz i se distingeau petice de padure, dincolo de care sclipeau ici si colo ochiuri de apa . Ceva mai ncoace, chiar dedesubtul lor, pe partea asta dinspre miazazi, se desfasura aseman ator unei panglici Vechiul Drum, ce venea de la Apus si se unduia n sus si-n jos, ca s a se piarda dupa o creasta de pamnt ntunecat, spre Rasarit. Ct cuprindeai cu ochii, nici o miscare. Urmarind cu privirile linia Drumului spre est, zarira Muntii: gurguiele mai apropiate erau cafenii, mohorte; n spatele lor, forme ceva mai nalte, cenusii, iar dincolo de acestea piscurile nalte si albe, scaparnd printre nori. -Ei, iata unde ne aflam! exclama Merry. Si tare putin vesel si primitor arata. N u tu apa, nu tu adapost. Nu tu urma de Gandalf. Dar nu-l nvinovatesc ca nu ne-a astept at asta daca a trecut vreodata pe-aici. -Tot ce se poate, facu ndoit Pas Mare, uitndu-se gnditor n jur. Chiar daca a ajuns

o zi sau doua n urma noastra n Bree, ar fi putut fi aici primul. Poate calari foar te iute daca l apasa nevoia. Se opri deodata din vorbit si se uita la piatra din vrful movilei; era mai neteda dect celelalte si mai alba, ai fi zis ca focul o ocolise. O lua de acolo si o cerceta , rasucind-o ntre degete. -Cineva a pus mna pe piatra asta nu de mult, zise el. Ce parere aveti de semnele astea? Pe partea de dedesubt, la fel de neteda, Frodo vazu cteva zgrieturi: -Par sa fie o linie, un punct, alte trei linii, spuse el. -Linia din stnga poate fi runa G, cu ramuri subtiri, mormai Pas Mare. S-ar putea sa fie un semn lasat de Gandalf, desi n-avem cum sa fim siguri. Zgrieturile sunt fin e. Par facute de curnd, fara doar si poate. Dar semnele pot sa nsemne ceva cu totul difer it, fara vreo legatura cu noi. Pribegii folosesc rune si vin uneori aici. -Ce-ar putea sa nsemne, chiar daca le-a facut Gandalf? ntreba Merry. -As zice ca nseamna G3, si dadu Pas Mare cu parerea, semn ca Gandalf a fost aici p e trei octombrie, adica acum trei zile. Ar mai arata ca era grabit, pericolul pe a proape, prin urmare n-a avut timp sau nu s-a ostenit sa scrie mai mult sau mai limpede. Daca asa stau lucrurile, trebuie sa fim cu ochii-n patru. -Tare as vrea sa fim siguri ca semnele sunt facute de el, orice-ar nsemna ele, murmura Frodo. Ar fi o mare usurare sa stim ca se afla pe drum, naintea sau n urma noastra. -Sa zicem, nu se arata convins Pas Mare. Eu unul cred ca a fost aici si ca-l pnde a o primejdie. Aici a prjolit focul; si uite ca acum mi amintesc de luminile pe care l e-am vazut acum trei nopti pe cerul de la rasarit. Am o banuiala ca a fost atacat pe coama asta de deal, dar n-as putea spune care-a fost rezultatul. Gandalf nu mai este aici, deci singuri trebuie sa avem grija de noi si sa gasim drumul spre Vlceaua Despicata, c um om putea mai bine. -Ct de departe e Vlceaua? ntreba Merry, uitndu-se n jur cu un aer obosit. De sus, de pe Tancul Vremii, lumea parea salbatica si nesfrsita. -Nu stiu daca Drumul a fost vreodata masurat n mile mai departe de Hanul Parasit, care se afla la o zi distanta de Bree, spre rasarit, spuse Pas Mare. Unii spun nt r-un fel,

altii spun altfel. Un drum ciudat, drumetii sunt bucurosi cnd si sfrsesc calatoria, orict de mult sau de putin au mers. Dar eu stiu ct mi-ar lua mie, pe propriile picioare , daca e si vremea buna si mi surde norocul: douasprezece zile de aici pna la Vadul Ursilor, unde Drumul traverseaza Apa Zgomotoasa ce izvoraste din Vlceaua Despicata. Avem nainte o calatorie de cel putin doua saptamni, caci nu-mi nchipui ca vom putea folo si Drumul. -Doua saptamni! Lui Frodo nu-i venea sa creada. -Multe se mai pot ntmpla n acest timp, ofta el. -Asa e, adeveri Pas Mare. Ramasera o vreme tacuti pe vrful de deal, lnga povrnisul rasaritean. n locul acela singuratic, Frodo si dadu pentru prima oara pe de-a-ntregul seama de pribegia lui si de pericolul n care se afla. Tare si-ar mai fi dorit ca soarta sa-l fi lasat n prea i ubitul si linistitul sau Comitat. Se uita n jos, la ngrozitorul Drum ce ducea napoi, spre ves t spre casa lui. Dintr-o data, privirea i prinse doua puncte negre ce se miscau ncet de-a lungul drumului spre vest; privi si mai atent si observa ca mai erau trei, care se trau spre est, n ntmpinarea celorlalte. i scapa un strigat si iute l prinse pe Pas Mare de brat. -Priveste! zise el, aratnd n jos. Pe loc Pas Mare se arunca la pamnt, la adapostul cercului ruinat, tragndu-l si pe Frodo jos lnga el. Merry se trnti alaturi.

-Ce-i? ntreba el n soapta. -Nu stiu, dar ma tem de ce-i mai rau, raspunse Pas Mare. Se trra pna la marginea inelului si iscodira printr-o crapatura dintre doi colti ascutiti. Lumina nu mai era puternica, caci seninul diminetii trecuse de mult si nori ce veneau de la est acoperisera soarele care ncepuse sa coboare spre asfintit. Vedea u cu totii petele negre, dar nici Frodo si nici Merry nu le puteau distinge clar cont ururile; ceva totusi le spunea ca acolo departe, jos, se strngeau Calaretii Negri pe Drum, dinc olo de piciorul dealului. -Da, zise Pas Mare, a carui privire mai ascutita nu-l lasa prada ndoielii. Dusman ul e acolo. Se furisara n graba din ascunzatoare si coborra pe costisa nordica a dealului, ca sa-si gaseasca prietenii. Sam si Peregrin nu statusera degeaba. Explorasera Vlceaua si clinele nconjuratoare . Destul de aproape dadusera peste un izvor cu apa limpede, ce venea din coasta de alului, iar lnga el urme de talpi, vechi de cel mult o zi sau doua. Chiar pe fundul vlcele i gasisera urme destul de proaspete de foc si alte semne de popas ncropit n mare gra ba. Cteva pietre cazusera pe buza dinspre deal a vlcelei. n spatele lor, Sam descoperis e o provizie mica de lemne de foc, aranjate frumos ntr-o gramada. -Ma-ntreb daca n-a trecut Gandalf pe-aici, i spuse el lui Pippin. Cine-a pus lemn ele aici avea de gnd sa se ntoarca, asa mi se pare. Aflnd despre aceste descoperiri, Pas Mare se ncrunta. -Mai bine mai aveam putina rabdare si cercetam locul asta eu nsumi, zise pornind iute spre izvor, ca sa studieze urmele de talpi. -Ma temeam eu c-asa are sa fie, spuse el cnd se ntoarse. Sam si Pippin au umblat peste tot, si acolo pamntul e moale, asa ca urmele ori s-au distrus, ori s-au ame stecat. Nu de mult au trecut Pribegii pe-aici. Ei au lasat lemnele de foc. Dar sunt si u rme mai proaspete, ce n-au fost facute de Pribegi. Cel putin o urma a fost lasata de ciz me mari, acum o zi sau doua. Cel putin una. Acum nu mai pot fi sigur, dar cred ca au fost multe picioare ncaltate n cizme. Tacu si ramase adncit n gnduri. n mintile lor, hobbitii aveau imaginea clara a Calaretilor nveliti n pelerine si nca ltati cu cizme. Daca ntr-adevar Calaretii descoperisera Vlceaua, cu ct i ducea Pas Mare ma

i repede n alta parte, cu att era mai bine. Sam se uita n jurul sau cu vadita neplace re, mai ales dupa ce auzise noutatile despre dusmanii lor, aflati pe Drum, doar la ct eva mile distanta. -N-ar fi mai bine s-o stergem imediat, domnu' Pas Mare? ntreba el nfrigurat. Se ntuneca si nu-mi place vagauna asta: ma face sa-mi simt inima grea. -Da, negresit trebuie sa ne hotarm ce sa facem acum, pe loc, raspunse Pas Mare, uitndu-se la cer ca sa vada ct timp mai aveau si cum se anunta vremea. Ei bine, Sa m, zise el ntr-un sfrsit, nici mie nu-mi place locul asta, dar nu-mi vine n minte nici un alt loc unde-am putea ajunge pna la caderea noptii. Cel putin deocamdata n-am fost za riti, iar daca ne miscam, e mult mai probabil sa fim vazuti de iscoade. Tot ce-am pute a face ar fi sa ne abatem de la drumul nostru si s-o luam drept spre miazanoapte, pe parte a asta a dealurilor, unde tinutul seamana foarte mult cu ce este aici. Drumul este suprav egheat, dar va trebui, vrem nu vrem, sa-l traversam daca am ncerca sa ne punem la adapost n desisurile de la miazazi. La miazanoapte de Drum, dincolo de dealuri, e pustieta te mare si oglinda ct vezi de jur-mprejur. -Calaretii astia pot vedea? ntreba Merry. Adica, mi se pare ciudat ca si-au folos it mai degraba nasurile si nu ochii, si ca ne-au adulmecat, daca asta-i cuvntul potrivit , cel putin n timpul zilei. Dar ne-ai pus sa ne culcam la pamnt cnd i-ai vazut jos, n vale ; iar acum spui ca am putea fi vazuti, daca ne miscam. -Am fost prea imprudent sus pe culme, raspunse Pas Mare. Eram atent sa gasesc

vreun semn lasat de Gandalf, dar a fost o greseala din partea noastra sa urcam s i sa stam acolo att de mult. Caci cei care vad sunt caii negri, iar Calaretii pot folosi oa meni si creaturi drept iscoade, asa cum ne-a fost dat sa descoperim n Bree. Ei nsisi nu po t vedea lumea luminii asa cum o vedem noi, dar formele noastre arunca umbre n minti le lor, pe care doar soarele amiezii le distruge; iar n ntuneric disting multe semne si forme ce pentru noi zac ascunse: atunci sunt cel mai de temut. Si tot timpul simt miro sul de snge cald, dorindu-l si urndu-l n acelasi timp. Si simturile sunt altele dect cele a le vederii sau mirosului. Le simtim prezenta -ne-a tulburat inimile din clipa n care am ajuns aici si nca nainte de a-i vedea; ei ne-o simt pe-a noastra mult mai intens. Pe lnga asta, adauga el, coborndu-si vocea pna la soapta, i atrage Inelul. -Vrei sa spui ca nu exista scapare? ntreba Frodo uitndu-se n jur cu disperare. Daca ma misc, sunt vazut si vnat. Daca stau pe loc, i atrag la mine. Pas Mare si puse o mna pe umarul lui. -Mai exista speranta, spuse el. Nu esti singur. Sa luam lemnele astea pregatite aici pentru foc drept un semn bun. Nu prea avem unde sa ne adapostim sau sa ne aparam aici, dar focul ne va servi si de adapost, si de aparare. Poate Sauron sa folose asca focul n mrsaviile sale ct pofteste, dar Calaretii astia nu iubesc focul si se tem de cei c are-l mnuiesc. Focul este prietenul nostru n pustietate. -Asa o fi, murmura Sam. Pe de alta parte, nici nu vad cale mai buna de a le spun e cucu, aici suntem", dect poate sa ne apucam sa strigam. n cel mai adnc si mai adapostit cotlon al vaioagei aprinsera un foc si pregatira c eva de mncare. Umbrele serii ncepeau sa coboare, se facea tot mai frig. Simtira deodat a ct de foame le era, caci nu mncasera nimic de dimineata; dar nu cutezara sa pregatea sca altceva mai mult dect o cina modesta. Nici o vietate nu popula ntinderile de dinco lo de dealuri, n afara zburatoarelor si a salbaticiunilor -tinuturi neprimitoare, paras ite de toate semintiile lumii. Pribegii mai haladuiau din timp n timp pe acele meleaguri , dar erau putini la numar si nu poposeau niciodata. Alti ratacitori erau si mai rari, si oricum de soi rau: capcaunii rataceau cnd si cnd, iesind din vaile nordice ale Muntilor C etosi. Doar pe Drum puteau fi ntlniti calatori, cel mai adesea gnomi, grabind cu treburi numai de ei stiute, fara sa-i ajute pe strainii aflati la ananghie sau sa schimb e mai mult

de cteva vorbe cu ei. -Nu vad cum am putea face sa ne ajunga merindele, zise Frodo. Nu-i vorba, am fos t cumpatati n aceste ultime zile, nici cina de-acum nu-i un festin; dar am mncat mai mult dect ar fi trebuit, daca socotim ca avem de mers doua saptamni, poate chiar m ai mult. -De-ale gurii gasim n pustietate, zise Pas Mare. Fructe de padure, radacini, ierb uri; iar daca e nevoie, ma pricep nitel la de-ale vnatorii. Sa nu va temeti ca o sa fl amnziti nainte de venirea iernii. Numai ca strnsul hranei si vnatul sunt ndeletniciri anevoioase si obositoare, iar noi n-avem vreme de pierdut. Asa ca strngeti-va brie le si gnditi-va cu speranta la mesele din casa lui Elrond. Frigul se facea tot mai aprig pe masura ce se adncea ntunericul. Uitndu-se pe furis peste buza vaioagei, nu vedeau altceva dect ntinderi de pamnt cenusiu ce repede se pierdeau n umbra. Deasupra, cerul se limpezise din nou; l acopereau ncet, plpind, stelele. Frodo si tovarasii sai se strnsera n jurul focului, nveliti n toate paturil e si vesmintele pe care le aveau cu ei; Pas Mare, n schimb, se multumi doar cu o peler ina si se aseza mai la o parte, tragnd gnditor din pipa. Cnd noaptea se facu si mai adnca si focul prinse a straluci cu mai multa viata, el ncepu sa le spuna povesti, ca sa le abata gndul de la teama. Stia nenumarate istor ii si legende stravechi, despre elfi si oameni si despre faptele rele si cele bune din zilele de odinioara. n sinea lor, hobbitii se ntrebau ct de batrn era Pas Mare si de unde nvatase toate aceste comori. -Vorbeste-ne de Gil-galad, l ruga Merry deodata, cnd Pas Mare sfrsi o poveste

despre Regatele Elfilor. Stii cum suna mai departe balada aia veche de care ne-a i pomenit? -Stiu, cum sa nu. Si Frodo stie, caci ne priveste pe toti ndeaproape. Merry si Pippin se uitara la Frodo, care si atintise privirile la foc. -Stiu doar putinul pe care mi l-a spus Gandalf, zise Frodo ncet. Gil-galad a fost ultimul dintre marii regi elfi de pe Pamntul de Mijloc. n limba lor, Gil-galad nsea mna Lumina stelei. mpreuna cu Elendil, prietenul elfilor, el a plecat spre tara... -Nu, l ntrerupse Pas Mare. Nu cred ca povestea asta trebuie spusa acum, cnd slujitorii Dusmanului sunt pe aproape. Daca izbutim sa ajungem la casa lui Elron d, o s-o puteti auzi acolo, de la un capat la altul. -Atunci spune-ne nca o poveste de demult, l ruga Sam, o poveste despre elfii dinainte de apusul vremurilor. Tare as vrea sa mai aflu despre elfi; ntunericul a sta mi pare sa se strnga att de tare n jurul nostru. -Am sa va spun povestea lui Tinuviel, hotar Pas Mare, dar pe scurt -caci este o poveste lunga, al carei sfrsit nu se cunoaste; si nu-s altii, afara doar de Elron d, care sa si-o aminteasca pe de-a-ntregul, asa cum era spusa pe vremuri. E un basm, chiar daca-i trist, asa cum sunt toate basmele despre Pamntul de Mijloc, si cu toate acestea n e poate nsenina. Tacu o vreme, apoi ncepu nu sa vorbeasca, ci sa cnte ncetisor: Frunzisuri dese, ierburi moi, nalta floarea de cucuta Si n poiana stele, roi, Prin umbrele n tremurare. Tinuviel dansa pierduta Pe-al flautului cnt vioi, Cu parul ei, sub vraja muta A stralucirilor stelare. Din iarna muntilor venind Pe rul elfilor la vale, Beren calca pe foi de-argint, Hoinar si trist si singuratic. Dar cnd i aparu n cale Vesmntul ei de flori sclipind Ce se-arata privirii sale Si parul lung umbrind salbatic, Cuprins de vraja, se trezi Si ar fi vrut cu-nfrigurare Ca ntr-o joaca de copii Sa prinda-a lunii licarire Fecioara-n dans prin frunze rare

n codrii elfilor pieri Si el ramase-n asteptare, Pierdut si singur n iubire. Parca prin frunzele de tei Un zbor trecea ca o parere, Si un cntec, poate soapta ei, Prin vai adnci si tainuite Dar vremea scutura-n tacere Frunzisul codrilor erei

Si flori cadeau fara putere Sub vntul iernii, vestejite n urma ei, neostenit O cauta pe-ntreg pamntul Si sub al stelelor sclipit Si prin vazduhuri nghetate n luna i vedea vesmntul Ca pe un cal nebanuit Dansa fecioara luminndu-l Ca-n albe neguri departate. Iarna trecu, dar n-a uitat Sa-ntoarca iarasi primavara Cu al ciocrliilor cntat Si ploi venind prin zarea-adnca. Flori albe, in lumina clara, Vazu sub talpi si, vindecat, ar fi dansat cu ea, fugara, Pe iarba neatinsa nca. Fecioara disparu, dar el Un nume elf chema cu jale Tinuviel! Tinuviel! Si ea-ncerca sa nteleaga Oprita-n vraja vocii sale Beren veni, si-n veci, astfel, mbratisati, pe-aceeasi cale, Sa fie viata lor ntreaga. Privind n ochii ei umbriti De parul lung n unduire Pareau de cer adeveriti n oglindiri adnci de stele Tinuviel, fecioara elfa Nemuritoare prin iubire, Cu brate albe n lumina, Cu parul, umbra peste ele. De-acum pe lungi poteci vor fi Pe stnci de munte, dusi de soarte, Prin porti de fier si sali pustii, Peste paduri de-ntunecime, Si despartiri aveau sa-i poarte, Dar soarta iar i ntlni Pierduti prin veacuri fara moarte, Prin codri nestiuti de nime! Pas Mare ofta si tacu o vreme, nainte sa vorbeasca din nou. -Acesta e un cntec pe care elfii l numesc ann-thennath, dar e greu sa fie talmacit altfel n vorbirea noastra de zi cu zi, iar ceea ce v-am cntat eu este doar un ecou palid.

Povesteste despre Beren, fiu al lui Barahir si Luthien Tinuviel. Beren era murit or, dar Luthien era fiica lui Thingol, un Rege al elfilor de pe Pamntul de Mijloc, pe vre mea cnd

lumea era nca tnara, iar ea era cea mai frumoasa fecioara ce a fost vazuta vreodat a printre copiii acestei lumi. Precum stelele deasupra ceturilor de pe meleagurile de la miazanoapte era frumusetea ei, iar chipul ei aidoma luminii soarelui, n acele timpuri, Marele Dusman, caruia Sauron din Mordor i era un simplu slujitor, salasluia n Angband, la Miazanoapte, iar elfii de la soare-apune, care s-au ntors pe Pamntul d e Mijloc, au pornit razboi mpotriva lui ca sa recucereasca Silmarilsurile rapite de el; iar strabunii Oamenilor i-au ajutat pe elfi. Dar Dusmanul a nvins, Barahin a fost uci s, iar Beren, scapnd din mare primejdie, a trecut peste Muntii Groazei, intrnd n tainuitul Regat Thingol, n codrul Neldoreth. Acolo a zarit-o pe Luthien, care cnta si dansa ntr-un crng, lnga rul Esgalduin cel fermecat; si i-a pus numele de Tinuviel, adica Privighetoarea, n vorbirea straveche. Multe amaraciuni s-au abatut mai trziu asupr a lor, si vreme ndelungata au fost despartiti. Tinuviel l-a scapat pe Beren din temnitel e lui Sauron, si mpreuna au trecut prin mari primejdii, l-au dat jos de pe tronul lui c hiar pe Marele Dusman si au luat din coroana lui de fier una dintre cele trei Silmarilsu ri, cele mai mari nestemate ce-au fost vazute vreodata, pentru a o da n schimbul miresei Luthien tatalui ei, Thingol. Dar n cele din urma Beren a fost ucis de Lupul care a venit de la portile din Angband, si a murit n bratele lui Tinuviel. Ea nsa a ales sa fie muritoare si sa piara de pe lumea asta, ca sa-l poata urma; iar cntecul spune ca ei s-au ntlnit din nou dincolo de Marile Despartirilor si dupa ce au mai umblat o vreme, v ii nca o data, prin padurile verzi, au trecut, n timpuri de mult duse, dincolo de hotare le lumii noastre. Asa se face ca Luthien Tinuviel, singura din tot regatul elfilor, a mur it cu adevarat si a parasit lumea, iar ei au pierdut-o pe cea pe care au iubit-o cel m ai mult. Dar de la ea s-au tras stapnii elfi din stravechime, amestecndu-se printre oameni. Aco lo traiesc nca aceia a caror stramoasa a fost Luthien, si se spune ca viata ei nu va pieri niciodata. Elrond din Vlceaua Despicata este din acea semintie. Din Beren si Luth ien s-a nascut mostenitorul lui Dior Thingol; iar din acesta Elwing cel Alb, cu care s-a maritat Earendil, cel care a pornit cu corabia lui din ceturile lumii pe marile cerurilo r, cu nestemata Silmaril deasupra sprncenei sale. Iar din Earendil s-au tras Regii din Numenor, adica din Apusime. n timp ce Pas Mare vorbea, hobbitii i priveau chipul, ciudat, patimas, abia lumina t de lucirea rosie a focului de lemne. Ochii lui straluceau, vocea i era grava si adnca . Deasupra, bolta era neagra si nstelata. Dintr-o data, n spatele lui aparu o lumina palida

pe crestetul Tancului Vremii. Luna ceruita urca ncet peste dealul ce-i domina, fa cnd stelele din jur sa paleasca. Povestea se sfrsise. Hobbitii se foira, si ntinsera madularele. -Uitati-va! le atrase Merry luarea-aminte. Rasare luna; semn ca s-a facut trziu. Privira cu totii. n aceeasi clipa, vazura n vrful dealului ceva mic si negru, decup at pe lucirea lunii ce rasarea. Poate ca era doar un bolovan mare sau un stei dezvelit de razele palide. Sam si Merry se ridicara n picioare si se departara de foc. Frodo si Pippin ramas era asezati si tacuti. Pas Mare urmarea ncordat lumina lunii. Totul parea linistit si nemiscat, dar Frodo simti cum inima i era cuprinsa de o groaza de gheata, acum ca Pas Mare nu mai vorbea. Se ghemui si mai aproape de foc. Dar tocmai atunci se ntoarse si Sam n fuga, de la marginea vaioagei. -Nu stiu ce e, zise el, dar mi s-a facut frica dintr-o data. N-as iesi din vlceau a asta pentru nimic n lume; mi s-a nazarit, asa, ca cineva se catara n sus pe povrnis. -Ai vazut ceva? ntreba Frodo, sarind n picioare. -Nu, stapne. De vazut, n-am vazut, dar nici ca m-am oprit sa ma uit. -Eu am vazut ceva, zise Merry; sau asa cred -spre apus, unde lumina lunii cadea pe sesurile de dincolo de umbra aruncata de vrful dealului, mi s-a parut ca am zarit doua sau trei siluete negre. Parca veneau ncoace. -Stati lnga foc, cu spatele la el! striga Pas Mare. Luati n mini niste lemne din ce le

lungi si fiti pregatiti. O vreme fara masura ramasera acolo tacuti si ncordati, cu spatele la focul de lem ne, cu privirile atintite la umbrele ce-i mprejmuiau. Nu se ntmpla nimic. Nici o miscar e si nici un sunet n noapte. Frodo se foi, simtind nevoia sa sparga tacerea: sa urle. -Sssst, susura Pas Mare. -Ce-a fost asta? abia sopti Pippin n aceeasi clipa. Peste buza micii vaioage, pe partea mai ndepartata de deal, mai mult simtira dect vazura naltndu-se o umbra, o singura umbra sau mai multe dect una. Curnd nu mai ncapu nici o ndoiala: trei sau patru siluete nalte si negre stateau acolo, pe clina , uitndu-se n jos la ei. Att de negre erau, nct semanau cu niste gauri negre n umbra adnca din spatele lor. Lui Frodo i se paru ca aude un ssit slab, ca o respiratie nveninata, si simti un fior subtire, strapungator. Apoi siluetele ncepura sa nainte ze. Teroarea puse stapnire pe Pippin si Merry, facndu-i sa se arunce cu fetele la pamnt. Sam se nghesui n Frodo. Frodo nu era mai putin ngrozit dect tovarasii sai; drdia, cuprins parca de un frig cumplit, dar groaza lui fu nghitita de neasteptata ispita de a-si pune Inelul pe deget. Dorinta l coplesi ntr-asa masura, nct nu se mai putea gndi la nimic altceva. Nu uitase Gorganul, si nici mesajul lui Gandalf; dar ceva parea sa-l mpinga sa dea la o parte toate prevenirile -nu-si mai dorea dect sa dea ascul tare ispitei. Nu n speranta de-a scapa sau de-a face ceva anume, spre bine sau spre ra u: nu simtea dect ca trebuia sa ia Inelul si sa si-l petreaca pe deget. Nu putea scoate un singur cuvnt. Simti privirea lui Sam pironita asupra lui, ca si cum acesta stia c a stapnul sau se afla n mare cumpana, dar Frodo nu se putu rasuci spre el. nchise och ii si se lupta cu sine cteva clipe; mpotrivirea i se paru de nendurat, astfel ca trase lantul afara si-si puse Inelul pe aratatorul minii stngi. n clipa urmatoare, desi totul ramasese la fel ca nainte, amenintator si ntunecos, formele capatara o claritate teribila. Frodo vedea pna sub mantiile lor negre. Ci nci siluete nalte: doua stateau pe buza vlcelei, trei naintau. Pe chipurile lor albe ar deau ochi patrunzatori si nemilosi; sub pelerine purtau vesminte lungi, cenusii; pest e parul sur, coifuri din argint; n minile scheletice, sabii de otel. Ochii lor coborra asup ra lui, strapungndu-l, si n aceeasi clipa siluetele se repezira la el. Disperat, Frodo si t rase sabia din teaca, si cnd o scoase, i se nazari ca taisul ei scaparase cu o lumina rosie, parca ar fi fost o limba de foc. Doua dintre siluete se oprira locului. A treia era mai nalta dect celelalte: avea parul lung, lucitor, iar pe coif o coroana. ntr-o mna tinea o sabie

lunga, n cealalta un pumnal; si pumnalul, si mna care-l tinea apareau straluminate de o aura palida. Silueta facu un pas nainte si se pravali peste Frodo. n acea fractiune de secunda, Frodo se arunca pe burta si se pomeni strignd: Ooo, Elbereth! Gilthoniel! Izbi n picioarele vrajmasului. Noaptea fu sagetata de un ti pat ascutit, iar el simti o durere ca de aschie de gheata otravita nfigndu-i-se n umarul stng. nainte ca mintea sa i se ntunece, zari, ca printr-o ceata nvrtejita, cum Pas Mare tsneste din ntuneric cu un manunchi de lemne arznde n fiecare mna. Cu un ultim efort, Frodo lasa palosul sa-i cada si-si scoase Inelul de pe deget, strngndu-l n p umnul drept. XII Fuga spre Vad Cnd Frodo si veni n simtiri, nca strngea n pumn Inelul. Zacea ntins lnga focul ce ardea acum cu o vlvataie mare si stralucitoare. Cei trei tovarasi ai sai state au aplecati deasupra lui. -Ce s-a-ntmplat? Unde-i regele cel palid? ntreba Frodo cu disperare. Hobbitii erau prea coplesiti de bucuria de a-l auzi vorbind ca sa-i raspunda ime diat; drept e ca nici nu-i ntelesesera ntrebarea, ntr-un trziu, Frodo pricepu de la Sam ca ei unii nu vazusera nimic, dect niste siluete vagi, umbroase, ce se ndreptau spre ei. Si

deodata, spre groaza lui, Sam descoperise ca stapnul disparuse; si tot atunci o u mbra neagra trecuse ca fulgerul pe lnga el si se prabusise la pamnt. Auzise vocea lui F rodo, dar i se paruse ca venea de undeva de la mare departare, sau de sub pamnt, strignd vorbe ciudate. Si altceva nici ca mai zarisera, pna se mpiedicasera de trupul lui Frodo, zacnd ca si mort, cu fata n jos pe iarba si cu sabia sub el. Pas Mare le poruncise sa-l ridice si sa-l ntinda lnga foc, apoi se facuse nevazut. Si de atunci trecuse ceva vreme. Era limpede ca Sam ncepea sa se ndoiasca de Pas Mare; dar chiar n timp ce vorbea, acesta se rentoarse, aparnd pe nepusa masa din umbrele noptii. Toti tresarira, iar Sam chiar si scoase sabia, punndu-se scut deasupra lui Frodo; numai ca Pas Mare ngenunche iute alaturi de el. -Nu-s Calaret Negru, Sam, zise el cu blndete, si nici n tabara lor nu-s. Am ncercat sa aflu cte ceva din miscarile lor; dar n-am aflat. Nu pot sti din ce pricina au plecat si nu au atacat nca o data. nsa prezenta lor nu se simte nicaieri n preajma. Cnd auzi povestea lui Frodo, se ncrunta, clatina din cap si ofta. Apoi le ceru lui Pippin si lui Merry sa puna la ncalzit ct mai multa apa n ceaunele lor mici si sa s pele rana cu ea. -Puneti lemne pe foc tot timpul si aveti grija sa-i fie cald lui Frodo, mai spus e el. Apoi se ridica n picioare si-l chema pe Sam mai la o parte. -Cred ca acum pricep mai bine ce se-ntmpla, zise el cu o voce coborta. Dupa ct se pare, au fost doar cinci dintre dusmani. De ce n-au venit toti, nu stiu; dar nu cred ca se asteptau sa ntmpine rezistenta. Deocamdata s-au retras. Dar tare mi-e teama ca nu prea departe. Or sa vina napoi n alta noapte, daca nu izbutim sa scapam. Nu fac de ct sa astepte, pentru ca si nchipuie ca sunt aproape de victorie si ca Inelul nu va m ai putea sa se departeze mult. Teama mea, Sam, e ca si nchipuie ca stapnul tau are o rana mortala, ce-l va face neputincios n fata vrerii lor. Vom trai si vom vedea. Sam si retinu cu greu lacrimile. -Nu te pierde cu firea, ncerca sa-l linisteasca Pas Mare. Acum trebuie sa ai ncred ere n mine. Frodo al tau e facut dintr-o stofa mult mai rezistenta dect am crezut, chi ar daca Gandalf m-a prevenit asupra acestui lucru. Frodo nu e ranit de moarte, si cred ca va rezista puterii rele a ranii mai mult dect se asteapta dusmanii. Am sa fac tot ce pot ca sa-l ajut si sa-l vindec. Pazeste-l bine ct lipsesc.

O lua iute din loc si disparu nca o data n ntuneric. Frodo motaia, desi durerea din rana devenea tot mai puternica si toare se ntindea din umar spre brat si latura trupului. Prietenii lui i, ncingeau focul ca sa-i fie cald si-i spalau rana. Noaptea trecu e. Zorile se iveau pe cer si vaioaga se umplea de o lumina cenusie, atunci s Mare. o raceala uciga vegheau asupra lu ncet si istovitoar cnd se ntoarse Pa

-Ia priviti! striga el si, aplecndu-se, ridica de jos o pelerina neagra ce zacuse acolo ascunsa de ntunericul noptii. La cteva palme mai sus de tiv, tesatura avea o crestatura. -Aici a lovit sabia lui Frodo, zise el. Singura vatamare, ma tem, pe care a adus -o dusmanului sau; caci acesta ramne nevatamat, doar taisurile ce strapung pe nspaimntatorul Rege pier. Mai ucigator pentru el a fost numele lui Elbereth. Iar p entru Frodo, mai ucigator a fost asta! Se apleca nca o data si culese din iarba un pumnal lung si subtire. Lama lucea ca o scaparare de gheata. Cnd Pas Mare se ridica, hobbitii vazura ca taisul era zimtat , iar vrful rupt. Si spre marea lor uimire, n timp ce el tinea pumnalul n sus, n lumina to t mai limpede a zorilor, lama paru a se topi, disparnd ca un fum n vazduh; Pas Mare ramasese doar cu plaselele n mna. -Vai, vai! se vaita el. Pumnalul asta blestemat l-a ranit. Putini sunt cei care se pricep sa tamaduiasca ranile lasate de armele lor blestemate. Dar o sa fac tot ce-mi st a n putinta.

Se aseza pe pamnt si puse plaselele pumnalului pe genunchi iar deasupra-le cnta ncet un cntec, ntr-o limba ciudata. Apoi, dndu-le deoparte, se rasuci spre Frodo si, cu o voce soptita, rosti vorbe de nenteles pentru ceilalti. Din saculetul atrnat la b ru scoase frunzele lungi ale unei plante. -Dupa frunzele astea m-am dus pna departe ca sa le gasesc, spuse el. Caci planta nu creste pe dealurile sterpe; am dat de ea n ntuneric, n desisurile aflate la miazazi de Drum, de unde am simtit venind aroma frunzelor ei. Zdrobi o frunza ntre degete si aerul se umplu de un miros dulceag si ntepator. -Am avut noroc ca am gasit-o, adauga el, caci e o planta vindecatoare, adusa pe Pamntul de Mijloc de oamenii din Apus. Athelas i e numele dat de ei si creste ici si colo, doar lnga locurile unde s-au asezat sau au poposit ei n vremurile de demult; la Miazanoapte nu e cunoscuta, dect de putinii care se ncumeta n Pustietate. Are virtu ti mari, numai ca puterile ei tamaduitoare se pot dovedi slabe pentru rana lui Frod o. Arunca frunzele n apa clocotinda si cu acea fiertura spala umarul lui Frodo. Mireasma aburului era nvioratoare, nct hobbitii nevatamati simtira cum li se linist esc si li se limpezesc gndurile. Buruiana paru sa aiba oarece putere si asupra ranii, caci Frodo avu senzatia ca durerea si raceala din partea aceea a trupului se alinau; dar bratul i ramase la fel de neputincios: nu si-l putea ridica si nici misca. i parea cumpli t de rau de nesabuinta de care daduse dovada si se nvinuia ca nu rezistase ispitei; abia a cum pricepea ca, punndu-si Inelul pe deget, nu se supusese propriei dorinte, ci vointei poruncitoare a dusmanilor sai. Se ntreba daca nu cumva avea sa ramna beteag pe via ta, si cum si vor mai putea continua calatoria. Se simtea prea slab ca sa se tina pe picioare. Aceasta era ntrebarea care-i framnta si pe ceilalti hobbiti. Fara sa mai stea pe gnduri, hotarra sa paraseasca Tancul Vremii ct mai curnd cu putinta. -mi vine sa cred, zise Pas Mare, ca dusmanul pndeste locul asta de cteva zile bune. Daca a ajuns Gandalf aici, trebuie ca a fost nevoit sa plece degraba si nu se va mai ntoarce. Oricum, dupa atacul de ieri-seara, suntem n mare primejdie aici de cum se lasa ntunericul, si oriunde ne-am duce n-am da de pericole mai mari. Nici nu se lumina bine de ziua, ca ei si mbucara ceva la repezeala, apoi si facura bagajele. Lui Frodo i era cu neputinta sa mearga pe jos, asa ca mpartira cea mai m are

parte a bagajelor ntre ei patru, iar pe Frodo l cocotara pe spinarea poneiului. n u ltimele zile, bietul animal se ntremase mult, parea mai gras si mai voinic, si chiar ncepu se sa dea dovada de oarecare afectiune pentru noii lui stapni, mai ales pentru Sam. Tre buie ca felul n care se purtase Bill Feriga fusese tare neomenos, daca aceasta calator ie n pustietate putea sa nsemne o att de mare schimbare n bine fata de viata lui dinaint e. Pornira nspre sud. Drept e ca erau nevoiti sa traverseze Drumul, dar alta cale ma i scurta spre tinuturile mpadurite nu exista. n plus, aveau nevoie de lemne; caci Pa s Mare le spusese ca lui Frodo trebuia sa-i fie cald tot timpul, cu deosebire noap tea, si pe lnga asta focul avea sa-i apere ntructva pe toti. De asemenea, planul lui Pas Mare era acela de a mai scurta un ocol mare pe care-l facea Drumul: dincolo de Tancul Vre mii, la rasarit, acesta si schimba directia si cotea mult spre nord. Mersera ncet, cu ochii-n patru, ocolind clinele dealului dinspre miazazi si apus, si n scurta vreme ajunsera la marginea Drumului. Nu se vedea nici urma de Calareti. ns a tocmai cnd treceau n fuga pe partea cealalta, auzira n departare doua strigate: o v oce rece care chema, si o alta voce rece care raspundea. Tremurnd din toate ncheieturi le, grabira si mai mult pasul, ndreptndu-se spre desisul aflat n fata lor. Pamntul cobor a n panta spre sud, dar era un tinut salbatic, lipsit de poteci; tufaris si copaci piperniciti cresteau n hatisuri greu de patruns, despartite de ntinderi sterpe. Iarba era rara , aspra si cenusie, iar frunzele desisurilor se vestejisera si cadeau. Un tinut posomort, pe care-l strabateau anevoie si cu multa amaraciune n suflet. Abia daca schimbau cte o vorba n timp ce naintau cu greu. Frodo si simtea inima ca de plumb, vazndu-i cum mergeau pe lnga el, cu capetele plecate si spinarile cocrjate sub greutati. Chiar si Pas Mare arata

obosit si abatut. nainte sa se ispraveasca marsul din acea zi, durerea lui Frodo se ascuti din nou, dar multa vreme el nu spuse nimic. De patru zile mergeau, si tinutul nu-si schimbase prea mult nfatisarea, doar Tancul Vremii se cufunda ncet n urma lor, iar n fata muntii di n zare se desenau mai aproape cu fiecare pas. De la acel strigat ndepartat nu mai v azusera si nu mai auzisera nimic ce ar fi putut sa nsemne ca dusmanul prinsese de veste d espre fuga lor sau ca i urmaarea. Se temeau de orele ntunericului si stateau de straja ct e doi n timpul noptii, asteptndu-se n orice clipa sa vada siluete negre profilndu-se pe cenusiul noptilor, abia luminate de luna nvaluita n nori; dar nu zareau si nu auze au altceva dect oftatul frunzelor si al ierbii vestejite. Nici macar o clipa nu simt isera prezenta raului ce-i cuprinsese naintea atacului din vaioaga. Ar fi fost prea mul t sa spere ca dusmanul calare le pierduse nca o data urma. Te pomenesti ca asteptau sa-i ata ce prin surprindere la vreo strmtoare? La capatul celei de-a cincea zi, terenul ncepu iarasi sa urce ncet, iesind din val ea larga si putin adnca n care coborsera. Pas Mare schimba din nou directia, dinspre rasarit usor nspre miazanoapte, iar n cea de-a sasea zi, ajungnd n vrful unui urcus lin si lung, vazura departe n fata o ngramadire de coline mpadurite. La poalele lor se deslusea serpuind Drumul, iar n dreapta, un ru cenusiu lucea palid n soarele apos. Si mai departe, abia daca se zarea un alt ru, ntr-o vale pietroasa, pe jumatate ngropa ta n ceturi. -Ma tem ca de-aici trebuie s-o apucam din nou pe Drum pentru o vreme, zise Pas Mare. Am ajuns la rul de i se spune Izvorul Brumat si pe care elfii l numesc Mithe ithel. Izvoraste din Prloagele Etten, aflate n muntii capcaunilor, la miazanoapte de Vlcea ua Despicata, si se varsa n Apa Zgomotoasa, departe la miazazi. Din acel loc, unii i spun Torentul Cenusiu. Se lateste foarte mult nainte sa ajunga la mare. Nu poate fi tr ecut pe nicaieri altundeva mai jos de izvoarele din Prloagele Etten, dect peste Ultimul Po d, peste care trece si Drumul. -Celalalt ru de-acolo de departe cum se numeste? -Acela e Apa Zgomotoasa, sau Ursii din Vlceaua Despicata, raspunse Pas Mare. Drumul strabate multe mile pe la poalele dealurilor ntre Pod si Vadul Ursilor. Da r nca nu m-am gndit cum o sa traversam rul. Fiecare apa la timpul ei. Sa ne consideram norocosi daca n-o sa fim atacati pe Ultimul Pod.

A doua zi, la primele ore ale diminetii, ajunsera din nou la marginea Drumului. Sam si Pas Mare o luara nainte, dar nu zarira alti calatori sau calareti. Aici, la um bra dealurilor, plouase putin. Dupa socotelile lui Pas Mare, ploaia cazuse cu doua z ile nainte, asta nsemnnd ca stersese toate urmele. De atunci nu mai trecuse nimeni calare, din ct putea sa vada. Pornira pe Drum ct le statea n puteri de repede, si dupa o mila sau doua, n fata le aparu Ultimul Pod, la capatul unui pripor scurt. Se temeau sa nu care cumva sa d ea cu ochii de siluetele negre, dar nu era tipenie. Pas Mare le spuse sa se ascunda n h atisul de la marginea Drumului pna se ducea el sa cerceteze mprejurimile. Nu dupa multa vreme se ntoarse n fuga la ei. -N-am vazut nici o urma, i anunta el, si tare ma-ntreb ce-o fi nsemnnd asta. n schimb, am gasit ceva foarte ciudat. ntinse palma spre ei, aratndu-le o nestemata de un verde pal. -Am gasit-o n noroi, n mijlocul Podului. Un beril, o piatra-elfa. Daca a fost pusa anume acolo sau a fost scapata din ntmplare, n-as putea zice, dar mi da sperante. O iau ca semn ca putem trece Podul; nsa dupa aceea nu mai ndraznesc sa merg tot pe Drum, daca nu am vreun semn limpede ca o pot face. Nu mai zabovira o clipa n plus. Traversara Podul n siguranta, fara sa auda alt zgo mot dect al apei care se nvolbura n jurul celor trei arcuri mari. Dupa nca o mila ajunse ra la o rpa ngusta, care ducea spre miazanoapte, spre tinuturile abrupte din stnga

Drumului. Aici Pas Mare se abatu de la calea dreapta si curnd se pierdura ntr-un d esis posomort, de copaci ntunecati la coaja, ce se leganau la poalele dealurilor neprietenoase. Hobbitilor le parea bine ca parasisera meleagurile acelea neprimitoare si Drumul primejdios, dar tinutul n care intrasera acum se arata amenintator si potrivnic. Cu ct mergeau mai n adncul rpei, cu att dealurile se naltau mai mult. Ici si colo, pe culmi si creste desluseau urme de vechi ziduri de piatra si ruine de turnuri: nfatisare a lor nu prevestea nimic bun. Frodo, care nu mergea pe jos, avea timp sa se uite n jur si sa cugete. si aminti de ce-i spusese Bilbo despre calatoria lui si despre turnurile amenintatoare de pe dealurile aflate la nord de Drum, pe meleagurile din apropie rea padurii capcaunilor, acolo unde se petrecuse prima lui mare aventura. Frodo banu ia ca se aflau n acelasi tinut si se ntreba daca nu cumva aveau sa treaca tocmai prin lo cul cu pricina. -Cine locuieste prin partile astea? ntreba el. Si cine a naltat turnurile alea? Capcaunii, cumva? -Nu, spuse Pas Mare. Capcaunii nu construiesc. Nimeni nu traieste aici. Cu multa vreme n urma au salasluit oameni pe aceste meleaguri, dar s-au dus cu totii. Lege ndele spun ca au devenit un popor rau, caci umbra lui Angmar s-a ntins peste ei. Dar to ti au fost rapusi n razboiul ce a pus capat Regatului de la Miazanoapte. De atunci nsa, a trecut att de mult timp, nct dealurile i-au uitat, desi pe pamnt nca se ntinde o umbra. -Unde ai aflat asemenea povesti, daca meleagurile astea sunt pustii cu toatele s i cazute n uitare? vru sa stie Peregrin. Pasarile si salbaticiunile nu spun asemene a povesti. -Mostenitorii lui Elendil nu uita tot ce s-a-ntmplat n stravechime, raspunse Pas Mare, si mult mai multe din cte as putea povesti nca mai sunt tinute minte n Vlceaua Despicata. -Ai fost adeseori n Vlceaua Despicata? ntreba Frodo. -Am fost. Pe vremuri acolo mi-am avut salasul, si ma ntorc de cte ori pot. Acolo mi este ramasa inima; dar soarta mea nu-mi da pace sa stau ntr-un loc, nici chiar n c asa frumoasa a lui Elrond. Rpa se ngusta tot mai mult. Drumul ramas n urma continua pna la Rul Ursilor, dar nici drumul si nici rul nu se mai zareau de-acum. Calatorii ajunsera ntr-o val

e lunga; strmta, adnca, ntunecoasa si tacuta. Copaci cu radacini batrne si ntortocheate atrnau peste stnci si cresteau n sus unii n spatele celorlalti, formnd povrnisuri de paduri de pin. Hobbitii erau din ce n ce mai obositi. Mergeau ncet, caci trebuiau sa-si croiasca drum printr-o vale ce nu avea poteci, mpiedicndu-se la tot pasul de trunchiuri caz ute si stnci pravalite. Evitau pe ct puteau orice urcus, de dragul lui Frodo, dar si pent ru ca le venea greu sa gaseasca vreo cale care sa-i scoata la largime. De doua zile se af lau n tinutul asta, cnd, pe neasteptate, vremea se schimba. Vntul prinse a sufla fara contenire dinspre vest, aducnd revarsari de ploaie de la marile ndepartate, peste coamele ntunecate ale dealurilor. Pna sa cada noaptea, erau muiati pna la piele, ia r tabara lor era posomorta, caci nu gasisera nici un lemn de foc. A doua zi, dealur ile se naltau mai mult si mai abrupt dinaintea lor, fortndu-i sa se abata de la calea lor si s-o ia spre miazanoapte. Pas Mare arata tot mai nelinistit: trecusera aproape zece z ile de cnd parasisera Tancul Vremii si merindele ncepeau sa se mputineze. Iar ploaia nu contenea. n acea noapte facura popas pe un prag de stnca, ferit de un perete n care se gasea o vagauna putin adnca, o simpla scobitura. Frodo era agitat. Din pricina umezelii s i a frigului, rana l durea mai dihai ca nainte, iar durerea si raceala aceea de moarte i rapisera somnul. Ramase treaz, foindu-se si rasucindu-se de pe-o parte pe alta,

ascultnd plin de teama zgomotele tainice ale noptii: suierul vntului prin despicat urile stncilor, picurul apei, o trosnitura, zgomotul neasteptat al unei pietre desprinse si rostogolite. I se nazari ca se apropiau de el siluete negre ca sa-i faca de petr ecanie; dar, cnd se ridica n capul oaselor, nu vazu altceva dect spinarea lui Pas Mare care sede a ghemuit, si fuma pipa si facea de straja. Se ntinse la loc si curnd ncepu sa viseze un vis tulbure, n care se facea ca umbla prin iarba n gradina lui din Comitat, dar totul parea ncetosat si nedeslusit, mai neclar dect umbrele nalte si negre ce priveau de dupa gardul verde. Trezindu-se dimineata, baga de seama ca ploaia ncetase. Norii nca acopereau cerul, dar se spargeau din loc n loc si printre ei se iveau fsii palide de albastru. Vntul sufla din nou. Nu se grabira sa porneasca la drum. ndata ce ispravira gustarea rece, ca re n-avea puterea sa le dea curaj, Pas Mare pleca de unul singur, spunndu-le celorla lti sa ramna la adapostul stncii pna se va ntoarce. Voia sa urce, daca izbutea, ca sa vada cum arata tinutul. Vestile pe care le aduse nu avura darul sa-i linisteasca. -Am mers prea mult spre miazanoapte, i anunta el. Trebuie sa gasim o cale sa ne ntoarcem spre miazazi. Daca o tinem tot nainte, o s-ajungem n Valea Etten, mult pre a la miazanoapte de Vlceaua Despicata. E tinutul capcaunilor, aproape necunoscut mi e. Sa zicem ca o sa gasim o cale de trecere si ne apropiem dinspre miazanoapte de Vlceaua Despicata; dar ne-ar lua prea mult, caci nu cunosc drumul, unde mai pui c a nici hrana nu ne ajunge. Deci, cum-necum, o sa trebuiasca sa dam de Vadul Ursilo r. Restul zilei si-l petrecura catarndu-se pe stnci. Gasisera o trecere printre doi p ereti, care-i scotea la o vale orientata spre sud-est, adica ntr-acolo unde doreau ei sa se ndrepte; dar catre sfrsitul zilei un alt prag se ivi n calea lor: o creasta lunga s i nalta, a carei muchie ntunecoasa desenata pe cer era sparta n multe locuri, facnd-o sa apara ca dintii unei pnze stirbe de ferastrau. N-aveau de ales: ori se ntorceau din drum , ori o traversau. Hotarra sa ncerce sa urce, dar urcusul se dovedi tare greu. Curnd Frodo se vazu nevoit sa descalece si sa se chinuie sa continue drumul pe jos. Chiar si asa, adeseori i cuprindea disperarea din pricina poneiului care nu putea sa urce, sau pentru ca ei nsisi nu stiau pe unde s-o ia, asa mpovarati cum erau. Lumina aproape ca disparuse de p e

cer, iar ei erau frnti de oboseala cnd, pe neasteptate, se pomenira n vrf. Ajunseser a ntr-o sa ngusta, ntre doua tancuri mai nalte, iar n partea cealalta, putin mai ncolo, coborsul se arata la fel de abrupt. Frodo se pravali la pamnt si ramase acolo trem urnd. Mna stnga zacea lipsita de viata, si toata partea aceea a trupului i era cuprinsa p arca ntre gheare de gheata. Copacii si stncile din jur i se pareau niste umbre nedeslus ite. -Nu putem merge mai departe, i spuse Merry lui Pas Mare. Tare ma tem pentru Frodo. Ce ne facem? Crezi ca-l vor putea vindeca n Vlceaua Despicata, asta daca vom ajunge vreodata acolo? -Ramne de vazut, spuse Pas Mare. Aici, n pustietate, nu pot face mai mult; si tocm ai din pricina ranii lui tin att de mult sa ne continuam drumul. Dar stiu ca n noapte a asta nu se mai poate. -Ce se-ntmpla cu stapnul meu? ntreba Sam cu o voce coborta, uitndu-se rugator la Pas Mare. Rana a fost mica, aproape ca s-a nchis. Nu se mai vede altceva dect u n semn alb si rece pe umar. -Frodo a fost atins de armele Dusmanului, explica Pas Mare, iar n trupul lui a patruns o otrava sau un alt rau care mi depaseste stiinta de a-l tamadui. Dar nuti pierde speranta, Sam. Noaptea era rece sus pe creasta. Facura un foc mic sub radacinile noduroase ale unui pin batrn ce atrna peste o scobitura nu foarte adnca: ai fi zis ca cineva scosese cn dva piatra de-acolo. Stateau ghemuiti unii n altii. Vntul sufla rece prin sa, vrfurile pinilor se aplecau scotnd gemete si suspine. Frodo zacea ca toropit de-un vis n care i se parea

ca aripi negre si nesfrsit de mari flfiau pe deasupra lui si ca pe aripi calatoreau urmaritorii ce-l cautau prin toate vagaunile. Zorii se ivira senini si frumosi; vazduhul era curat, cu o lumina palida si clar a pe cerul spalat de ploaie. Hobbitii simtira ca le revine curajul, dar tnjeau dupa soarele care sa le ncalzeasca madularele ntepenite si nghetate. Asteptara sa se lumineze mai bine, apo i Pas Mare l lua pe Merry cu el si se dusera pna n partea cealalta a seii, ca sa vada valea dinspre rasarit. Soarele se naltase deasupra orizontului si stralucea din plin at unci cnd cei doi se ntoarsera cu vesti datatoare de sperante. Se parea ca se gaseau mai mu lt sau mai putin pe directia cea buna. Daca si continuau drumul pe povrnis la vale, de partea cealalta a crestei, muntii ramneau n stnga lor. Nu prea departe n fata, Pas Mare zarise din nou sclipirile Apei Zgomotoase si stia ca Drumul spre Vad, chiar daca nca nu se vedea, nu se gasea departe de Ru, ci undeva pe malul mai apropiat de ei. -Iarasi trebuie sa ne ndreptam spre Drum, mai spuse el. Nu cred sa gasim o alta c ale de trecere printre dealuri. Oricare ar fi primejdiile care ne asteapta acolo, Dr umul este singurul ce ne poate duce spre Vad. De cum ispravira de mncat, se urnira din loc. ncepura sa coboare ncet priporul de pe partea sudica a crestei; coborsul era mai usor dect se asteptasera, priporul ne fiind chiar att de abrupt, astfel ca Frodo putea din nou sa ncalece. Bietul ponei batrn a l lui Bill Feriga se arata tot mai priceput n a alege poteca cea mai lesnicioasa si cu ct mai putine hrtoape cu putinta, anume pentru a-si cruta calaretul. Drumetii si recapata ra buna dispozitie. Chiar si Frodo se simtea mai bine n lumina zilei, desi, cnd si cnd , o ceata parea sa-i acopere vederea, facndu-l sa-si treaca mna peste ochi. Pippin o luase putin naintea celorlalti. Deodata se ntoarse spre ei si striga: -Am dat peste o poteca! Cnd ajunsera la el, vazura ca nu se nselase: cu adevarat, parea sa fie nceputul une i poteci ce urca serpuind din padurile de dedesubt, pierzndu-se pe culmea de pe car e tocmai coborsera. n unele locuri, aproape ca nu se mai deslusea sub buruieni sau s ub pietrele si trunchiurile pravalite, dar era limpede ca pe vremuri se umblase mul t pe ea. Era o carare taiata de brate vnjoase si picioare cu calcatura grea. Ici si colo, copaci batrni fusesera retezati sau frnti, pur si simplu, si bolovani mari fusesera scobi ti sau pravaliti la vale pentru a lasa cale libera.

Urmara poteca o vreme, caci era cel mai usor drum de coborre, dar mergeau cu mult a bagare de seama, si nelinistea lor crescu atunci cnd ajunsera n padurea ntunecata, unde poteca se contura mai clar si se latea ca dintr-o data, iesind dintr-o cent ura de brazi, ca sa coboare o panta abrupta si sa coteasca brusc la stnga, n jurul unui s old stncos. Ajunsi la cotul acela, se uitara n jur si vazura ca poteca mergea nainte, p e o brna orizontala, sub peretele unei stnci putin nalte, peste care atrnau copaci. n peretele stncos se gasea o usa pe jumatate deschisa si lasata ntr-o rna, prinsa ntro singura balama uriasa. Se oprira cu totii n fata usii. Dadea spre o grota, sau o ncapere sapata n stnca, da r n ntunericul ce domnea nauntru nu se putea deslusi nimic. mpingnd cu toata puterea, Pas Mare, Sam si Merry reusira sa deschida si mai mult usa, apoi Pas Ma re si Merry intrara. Nu naintara mult, caci pe podea zaceau multe oase vechi, iar lnga i ntrare nu se vedea nimic altceva dect cteva ceaune mari si goale si niste oale sparte. -Daca a existat vreodata un brlog de capcaun, apoi asta e, zise Pippin. Hai, iesi ti si sa plecam de-aici. Acum stim cine-a facut cararea -si ar fi bine s-o luam imediat d in loc. -Nu-i nici o graba, eu asa zic, spuse Pas Mare iesind. E, ntr-adevar, o vagauna d e capcaun, dar, din ct se vede, a fost parasita de multa vreme. Socotesc ca nu avem de ce ne teme. Sa coborm totusi cu atentie si om vedea ce-o mai fi. Cararea pornea mai departe din dreptul usii, cotea din nou pe brna dreapta, o lua la vale, pe o costisa mpadurita. Nevrnd ca Pas Mare sa-si dea seama ca nca i era teama, Pippin o lua nainte mpreuna cu Merry. Sam si Pas Mare veneau n urma, de-o parte si

de alta a lui Frodo calare pe ponei, caci poteca era de-acum destul de lata ca s a ncapa patru sau cinci hobbiti unul lnga celalalt. Dar nu ajunsera prea departe, cnd Pipp in se ntoarse n fuga, urmat de Merry. Amndoi aratau ngroziti. -Sunt capcauni, abia ngaima Pippin. Jos, ntr-o poiana din padure, nu departe de-aici. I-am vazut printre copaci. Sunt tare mari. -Mergem sa-i vedem si noi, hotar Pas Mare, lund n mna o bta. Frodo nu spuse nimic. Sam nsa arata foarte speriat. Soarele urcase n tariile cerului si stralucea printre ramurile pe jumatate desfru nzite ale copacilor, patnd poiana cu petice mari de lumina. Hobbitii si Pas Mare se opr ira deodata la marginea poienii si privira pe furis printre trunchiuri, tinndu-si ras uflarea. Capcaunii erau acolo: trei capcauni mari. Unul statea aplecat, iar ceilalti doi se uitau la el. Pas Mare nainta nepasator. -Ridica-te, pietroi batrn! porunci el, frngnd bta de spinarea capcaunului aplecat. Nu se ntmpla nimic. Hobbitii ramasera cu gurile cascate de uluiala, ca apoi chiar si Frodo sa izbucneasca n rs. -Mai, mai, zise el printre hohote. Uitam istoria familiei noastre. Te pomenesti ca astia sunt cei trei prinsi de Gandalf, pe cnd se ciorovaiau cum ar fi fost mai nimerit sa gateasca trei gnomi si un hobbit. -Nu mi-as fi nchipuit sa ne gasim att de aproape de locul ala, pufni Pippin. Cunostea povestea prea bine. Bilbo si Frodo i-o spusesera adeseori; dar, ca sa fie sincer, niciodata nu crezuse n ea dect pe jumatate. Chiar si acum se uita la capca unii de piatra cu nencredere, temndu-se ca nu cumva vreo vraja sa-i readuca dintr-o data la viata. -Uitati nu numai istoria familiei, dar si tot ceea ce-ati stiut despre capcauni, zise Pas Mare. E ziua n amiaza mare, soarele straluceste, si cu toate astea veniti sa ma s periati cu basme despre capcauni vii care pasamite ne-ar astepta aici, n lumina. Oricum, poa te ca ati bagat de seama ca unul dintre ei are dupa ureche un cuib vechi de pasare. Ce ornament cu totul neobisnuit pentru un capcaun viu! Izbucnira din nou n rs. Frodo simti cum si revine la viata: amintirea primei aventu ri

reusite a lui Bilbo i dadea puteri. Soarele era cald si mngietor, iar valul de pe o chi parca se mai risipise. Se odihnira o vreme n luminis si prnzira chiar la umbra picioarelor celor mari ale capcaunilor. -Ce-ar fi sa cnte unul dintre noi ceva, ct e soarele sus pe cer? veni Merry cu ide ea dupa ce ispravira de mncat. De zile ntregi n-am mai auzit un cntec sau o poveste. -De pe Tancul Vremii, socoti Frodo. Ceilalti se uitara la el. -Nu va faceti griji n privinta mea, adauga el. Ma simt mult mai bine, dar nu cred ca as putea cnta. Poate-si rascoleste Sam amintirile si gaseste ceva. -Hai, Sam, l mboldi Merry. Ai mult mai multe strnse acolo, n capul tau, dect dai de nteles. -Habar n-am despre ce vorbesti, se apara Sam. Dar ia sa vedem ce ziceti despre a sta. Nu-i chiar o poezie, daca ma-ntelegeti ce vreau sa spun: doar o prostioara. Dar ceea ce-am vazut aici mi-a amintit de ea. Ridicndu-se n picioare, si duse minile la spate, ca si cum ar fi fost la scoala, si ncepu sa cnte o melodie veche: Un Capcaun pe-un jilt de piatra sta singur, foarte nciudat, Si rumega si morfolea un os batrn si descarnat. De ani de zile-l tot rodea Caci carne-n jur nu se ivea. l mesteca! l rontaia! Acolo-n pestera, pe dealuri

Unde doar el salasluia , Si carne-n jur nu se ivea. Cu cizmele lui mari veni si Tom la Capcaun odata Si-i spuse: Ce tot rozi acolo? Ce-i aia? Rogu-te-mi arata! Ca parc-ar fi din tintirim Turloiul unchiului meu Tim Vai, Unchiule! Manunchiule! De multa vreme unchiul Tim Credeam ca zace-n tintirim Hei, Capcaune! Aferim! Baiete, zise Capcaunul, eu osul asta l-am furat, Dar ce fac oasele n groapa? Au ele-un rost adevarat? Unchiasul tau era gramada De oase nu putea sa vada Turloi! Burloi! Dar unui Capcaun batrn Putea sa-i dea, ca sunt destule Turloaie care mai ramn. Si-i zise Tom: Asculta, nene, cum alde tine, poti sa spui, si face mendrele n voie si fara stirea nimanui Cu oasele lui unchiu-meu? Asa ca osul lui l vreu Corsarule! Tlharule! Chiar daca-i mort, e-al lui si gata Si-i rubedenie cu tata Asa ca da ncoa' bucata! Nu-l dau nici pentru doua ace! Si nu mai face pe nebunul C-o sa te molfai si pe tine, i spune-atuncea Capcaunul, O carne proaspata-i ca mierea, Cu tine-o sa-mi ncerc puterea! Fa-te-ncoa! Pazea! Destul am ros si piei si oase, Vreau carnuri crude si gustoase S-apoi sa trag la aghioase! Dar tocmai cnd credea ca cina-i pregatita, pusa-n oale, Se pomeni, cnd vru s-apuce, ca minile-i atrna goale! Caci unde-si face omul clisma, Tom i dadu un sut cu cizma Sa-l izbeasca! Sa-l pocneasca! Un sut n locuri nu prea sfinte A fost ca sa-l nvete minte, Gndea si Tom si-i da-nainte! Dar mult mai tari ca piatra-s osul si pielea unui Capcaun Ce sade singur ntre dealuri, de care nici nu pot sa spun! Dect n fundul lui bataia, n munte dac-ai da, tot aia! Descojeste-l! Netezeste-l! Batrnul Capcaun si gde

Cum Tom gemea, porni a rde De degetele-i sngernde. Fara picior ajuns acasa, Tom nu mai poate sa se scoale Si laba fara cizma-i zace, doar piele, ca o crpa moale, Dar Capcaunul stie gluma Cu osul lui furat acuma Furat! Luat! De la stapnul sau, durutul, Si ca si osul i-i sezutul, La fel ca piatra si ca lutul! -Asta da prevenire pentru noi toti! pufni Merry n rs. Bine ca te-ai folosit de-o bt a, Pas Mare, si nu de propria ta mna. -De unde-ai nvatat cntecul asta, Sam? l iscodi Pippin. N-am mai auzit pna acum asemenea cuvinte. Sam balmaji ceva de nenteles. -Din capul lui, bunnteles, l dadu Frodo n vileag. Aflu tare multe despre Sam Gamgee n calatoria asta. nti a fost conspirator, acum e sugubat. Pn' la urma o s-ajunga vrajitor sau razboinic. -Sa n-aud de-asa ceva, zise Sam. Nu vreau sa fiu nici una, nici alta. Cnd ispravira de mncat, pornira la vale spre padure. Poate ca mergeau chiar pe drumul pe care umblasera cu multi ani n urmaa Gandalf, Bilbo si gnomii. Dupa cteva mile, ajunsera pe culmea unui mal nalt de pamnt, deasupra Drumului. n acel loc, Izvorul Brumat ramasese mult n urma, n valea lui ngusta, iar Drumul se tinea aproap e de poalele dealurilor, serpuind si cotind spre est, printre paduri si povrnisuri acoperite cu iarba-neagra, spre Vad si Munti. Ceva mai jos pe malul de pamnt, Pas Mare arat a spre o piatra pitita n iarba. Pe suprafata ei, sapate grosolan si mncate de vreme, se mai puteau deslusi rune elfe si semne misterioase. -Uite colo! striga Merry. Aia trebuie sa fie piatra care nsemna locul unde si-au ascuns capcaunii aurul. Oare ct o mai fi ramas, Frodo, din partea cuvenita lui Bi lbo? Frodo se uita la piatra si si dori n sinea lui ca Bilbo sa nu fi adus acasa o como ara att de primejdioasa si de care nu era chip sa scapi usor. -N-a mai ramas nimic, raspunse el. Bilbo a dat-o pe toata. Mi-a spus ca n-o simt

ea sa fie a lui cu adevarat, pentru ca o strnsesera jefuitorii. Drumul se ntindea linistit sub umbrele lungi ale nserarii timpurii. Nu se zareau alti calatori. Cum nu aveau pe unde s-o ia prin alta parte, coborra malul si, facnd la stnga, grabira pasul ct putura de repede. Curnd, un sold de deal taie lumina soarelui ce apunea cu repeziciune. Un vnt rece i ntmpina din nalturile muntilor aflati n fata. Tocmai se pregateau sa gaseasca un loc mai departe de Drum, unde sa poposeasca peste noapte, cnd auzira un zgomot ce le facu inimile sa le tresara din nou de sp aima: tropaitul copitelor undeva n spate. Se uitara n urma, dar nu vedeau prea departe, din pricina multelor cotituri si serpuiri ale Drumului. Ct i mai ajutau puterile, se departara iute de calea batuta si se afundara n hatisul de iarba neagra si de afi ne de pe clinele de deasupra, pna ajunsera la un alunis. Uitndu-se pe furis de dupa tufe, v azura Drumul cam la treizeci de picioare sub ei, tot mai neclar si mai cenusiu n lumina ce se stingea. Tropaitul copitelor se apropia din ce n ce. Veneau repede, troca-poc, tr oca-poc, troca-poc. Apoi, abia auzit, purtat parca departe de ei de adierea vntului, li se paru ca descifreaza un sunet firav, ca un clinchet de clopotei. -Asta nu-mi pare a fi cal de Calaret Negru, spuse Frodo, ascultnd ncordat. Plini de speranta, ceilalti hobbiti i dadura dreptate, dar ramasera ascunsi, prad a ndoielii. De atta vreme se temeau de urmaritori, nct orice zgomot venea din spatele

lor li se parea rau prevestitor si dusmanos. Dar Pas Mare se apleca n fata, se gh emui la pamnt si-si duse o mna la ureche, iar fata i se lumina dintr-o data de bucurie. Lumina zilei se stinse si frunzele hatisului fosnira usor. Tot mai clar si mai a proape rasunau acum clinchetul clopoteilor si tropaitul copitelor, troca-poc, troca-poc . Pe neasteptate, pe felia de drum de sub ei aparu n galop un cal alb, un alb straluci tor n umbrele nserarii. Harnasamentul scapara si scnteia, batut parca n nestemate, ca nis te stele miscatoare. Mantia calaretului flutura n urma lui, gluga era lasata pe spat e; parul de aur flfia lucind, umflat de vntul goanei. Lui Frodo i se paru ca o fulgerare alb a stralumina dincolo de silueta si straiele calaretului, ca printr-un mal stravezi u. Pas Mare sari din ascunzatoare si se repezi la vale, spre Drum, sarind peste tuf ele de iarba-neagra si strignd; dar chiar nainte ca el sa fi facut vreo miscare sau sa fi strigat, calaretul trasese de drlogi si se oprise locului, uitndu-se n sus spre hatisul unde stateau ei pititi. Cnd l zari pe Pas Mare, descaleca si fugi n ntmpinarea lui. -Ai na vedui Dunadan! Mae govannen! l auzira hobbitii si vorbirea lui si vocea cl ara si rasunatoare nu mai lasara loc de ndoiala n inima nimanui. Calaretul era de neam elf. Nici o alta semintie din lumea larga nu putea sa aiba voci care sa ncnte ntr-att auzul. Dar n strigatul lui parea sa razbata nfrigurarea, sau poate teama, iar hobbitii l vazura vorbind repede si ngrijorat cu Pas Mare. Curnd Pas Mare le facu semn sa coboare, iar hobbitii parasira hatisul si coborra n graba la Drum. -El e Glorfindel, care sta n casa lui Elrond, le spuse Pas Mare. -Salutare, si bine ne-am ntlnit n sfrsit, i se adresa seniorul elf lui Frodo. Cei di n Vlceaua Despicata m-au trimis sa va caut. Ne-am temut ca ati dat de necaz pe drum . -nseamna ca Gandalf a ajuns n Vlceaua Despicata? striga Frodo, cuprins de bucurie. -Nu. Cnd am plecat eu, nca nu ajunsese; dar asta a fost n urma cu opt zile, raspunse Glorfindel. Elrond a primit vesti ce l-au tulburat. Cteva rubedenii de-a le mele, calatorind pe meleagurile voastre de dincolo de Baranduin , au aflat ca treburil e nu stateau tocmai bine si au trimis solii ct de repede au putut. Ne dadeau de stire ca cei Noua trecusera hotarele si ca v-ati ratacit si, lipsiti de calauza, caci Gandalf nu se

ntorsese, ati dat de mari necazuri. Chiar si n Vlceaua Despicata sunt putini cei ce pot tine piept la drum deschis celor Noua; dar chiar si asa, Elrond a trimis ajutoar e n toate cele patru zari. S-a gndit ca veti face un ocol foarte mare ca sa scapati de urma rire si ca va veti pierde n Pustietate. Sortii au cazut ca eu sa o apuc pe Drum; am venit pna la Podul Mitheithel si am l asat un semn acolo, acu' noua sau sapte zile. Trei dintre slujitorii lui Sauron se af lau pe Pod, dar s-au retras, iar eu i-am urmarit spre apus. Am mai nimerit peste altii doi, dar au luat-o repede spre miazazi. De atunci ncerc sa dau de urmele voastre. Acu' doua z ile le-am gasit si le-am urmarit peste Pod, iar azi am descoperit locul unde ati cob ort din nou dintre dealuri. Dar, sa mergem! Nu mai e vreme de pierdut cu alte vesti. Dac a tot va aflati aici, trebuie sa riscam primejdiile Drumului si s-o pornim fara zabava. C inci sunt n urma noastra, si cnd or da de urmele voastre pe Drum, ca vntul si ca gndul or sa goneasca. Si nu-s numai ei. Unde pot fi ceilalti patru, n-am stire. Tare ma tem ca ne-asteapta la Vad. n timp ce Glorfindel vorbea, umbrele ntunericului se adncira. Frodo se simti cuprins de o mare sfrseala. De cnd ncepuse sa apuna soarele, pcla de pe ochi se facuse si mai groasa, parca o umbra se pusese ntre el si chipurile prietenilor sa i. Acum se ascuti si durerea, iar frigul deveni de nendurat. Clatinndu-se pe picioare, se prinse de bratul lui Sam. -Stapnul meu e bolnav si ranit, spuse Sam mnios. Nu poate calari dupa lasarea noptii. Are nevoie de odihna. Glorfindel l prinse pe Frodo n clipa n care se prabusea si, lundu-l cu blndete n

brate, i privi chipul cu mare neliniste. n cteva cuvinte, Pas Mare i povesti despre cum fusesera atacati la tabara lor de su b Tancul Vremii si despre pumnalul ucigas. Scoase plaselele, pe care le pastrase, si i le dadu elfului. Glorfindel se cutremura cnd le lua n mna, dar le cerceta atent. -Vorbe rele sunt scrise pe plaselele astea, zise el, pe care poate ca ochii vost ri nu le vad. Pastreaza-le, Aragorn, pna ajungem la casa lui Elrond. Dar ai grija, umbla c u ele ct mai putin cu putinta. Vai mie! Ranile pricinuite de asemenea arme sunt peste put inta mea de-a le tamadui. Voi face tot ce-mi sta n puteri -acum, nsa, mai mult ca nainte , va rog sa pornim nentrziat la drum, fara nici o clipa de odihna. Pipai cu degetele rana de pe umarul lui Frodo si chipul i se nnegura si mai mult, ca si cum ceea ce descoperise l nelinistise, nsa Frodo simti cum frigul din brat si din partea stnga a trupului se mai mblnzi ntructva; o unda de caldura se furisa n jos dinspre umar spre mna, iar durerea se potoli si ea. Parca si ntunericul serii se lumina n j ur, ca si cum s-ar fi ndepartat un nor. Chipurile prietenilor se desenau mai clare si in ima i fu cuprinsa de speranta si putere. -O sa calaresti pe calul meu, zise Glorfindel. O sa scurtez scarile pna la poala seii, ca sa stai ct mai ghemuit si mai teapan cu putinta. Dar sa nu ai teama: calul meu nu lasa sa cada calaretul pe care i spun sa-l duca. Pasul lui e usor si lin; si daca prim ejdia se apropie prea mult, o sa te poarte att de iute, nct nici armasarii negri ai dusmanul ui nu-l pot ntrece. -Nu, n-o sa faca asta, se mpotrivi Frodo. N-am sa-l calaresc, chiar de-ar fi s-aj ung n Vlceaua Despicata sau oriunde altundeva, lasndu-mi prietenii n urma, prada primejdiei. Glorfindel zmbi si zise: -Tare ma ndoiesc ca prietenii tai ar mai fi n primejdie daca n-ai fi tu cu ei. Urmaritorii dupa tine s-ar lua, pe noi ne-ar lasa n pace, eu asa socotesc. Tu, Fr odo, si ceea ce porti cu tine ne pune pe noi toti n primejdie. La aceste vorbe, e calul cel alb al le duse de ceilalti, astfel destul de iute; doar ca ale carui Frodo nu avu ce sa raspunda, asa ca se lasa convins sa ncalece p lui Glorfindel. Poneiul fu mpovarat cu o mare parte din greutati ca-acum puteau umbla mai usor, si o buna bucata de drum mersera hobbitilor le venea din ce n ce mai greu sa tina pasul cu elful,

picioare se dovedeau mult mai sprintene si neobosite. Elful i ducea nainte, n gura ntunericului, si nca si mai departe, sub noaptea adnc nnorata. Fara luna si fara ste le. Abia la spartul zorilor cenusii le ngadui sa faca popas. Pippin, Merry si Sam apr oape ca dormeau pe ei, mpiedicndu-se la tot pasul; si chiar si Pas Mare arata frnt, dupa cu m i se ncovoiasera umerii. Frodo sedea n sa, cufundat ntr-un vis ntunecos. Se pravalira n iarba la ctiva pasi de drum si adormira bustean. Abia daca nchiseser a ochii, asa li se paru lor, cnd Glorfindel, care se pusese de straja ct dormisera e i, i trezi din nou. Soarele urcase de doua sulite pe cer, norii si negurile noptii disparus era. -Beti asta, i ndemna Glorfindel, turnnd la fiecare n parte cte putina licoare din clondirul mbracat n piele si batut n argint. Era limpede ca apa de izvor si fara ni ci un gust, iar n gura nu parea nici rece, nici calda; n schimb, o data cu prima sorbitu ra, n madularele lor patrunsera forta si vigoarea. Dupa o asemenea dusca, pinea veche s i fructele uscate (adica tot ce le ramasese) pe care le mncara le potolira foamea m ai bine dect orice masa mbelsugata pe care ar fi luat-o n Comitat. Dupa nici cinci ore de odihna, o apucara nca o data pe Drum la vale. Glorfindel i zorea la fel ca si n ziua precedenta si nu le ngadui dect doua popasuri scurte n tim pul acelei zile de mars fortat. Astfel strabatura aproape douazeci de mile nainte de caderea noptii, ajungnd la un loc unde Drumul o cotea spre dreapta si urma fundul unei va i, ceea ce nsemna ca se ndreptau spre Vadul Ursilor. Pna aici nu fusese nici un zgomot sau vreun semn de urmarire pe care hobbitii sa-l fi putut auzi sau vedea; dar ad eseori Glorfindel se oprea si statea cteva clipe n ascultare, daca ei ramneau cumva n urma

lui, si un nor de neliniste i umbrea chipul. O data sau de doua ori i se adresa l ui Pas Mare n limba elfa. Dar, orict ar fi fost de nelinistita calauza lor, era limpede ca hobbitii nu mai aveau putere sa-si continue calatoria n acea noapte. Se mpiedicau ametiti de oboseala si gndul nu le mai era la altceva dect la talpile si la picioarele lor. Durerea lui F rodo se ntetise mai mult ca oricnd, iar n timpul zilei lucrurile din jur paleau, devenind u mbre de un cenusiu spectral. Aproape ca se bucura de venirea noptii, caci atunci lume a parea mai putin palida si goala. Oboseala nu le trecuse cnd au pornit la drum a doua zi dimineata. Mai aveau multe mile de strabatut pna la Vad, iar pasii le erau tot mai ngreunati, dar se straduia u sa mearga att ct le statea n puteri de repede. _ Primejdia ce ne pndeste, zise Glorfindel, va fi cumplita nca nainte sa ajungem la ru, caci inima mi spune ca urmaritorii gonesc spre noi, unde mai pui ca la Vad near putea astepta si alte pericole. Drumul si continua coborsul pe deal la vale, doar ca acum, din loc n loc, de-o part e si de alta, cresteau petice mari de iarba, prin care hobbitii alegeau sa mearga ori de cte ori puteau, pentru a-si mai alina talpile obosite. Trziu dupa-amiaza ajunsera la un loc unde Drumul intra dintr-o data sub umbra deasa a unor pini nalti, dupa care se pravalea ntr-un defileu adnc, cu pereti de piatra rosie prapastiosi si umezi. naint area lor grabita era nsotita de ecourile pasilor; dar parca mai era un zgomot, de alti pasi care-i urmau pe ai lor. La fel de brusc, parca printr-o poarta de lumina, Drumul iesi d incolo de capatul tunelului, la loc deschis. Acolo, la piciorul unei cline rpoase, vazura n fata lor un ses lung si drept ca-n palma, iar dincolo de el Vadul Vlcelei Despicate. De pa rtea cealalta a Vadului, un mal abrupt, cafeniu, taiat de-o poteca serpuitoare; mai d eparte se naltau Muntii mari, creasta peste creasta, pisc dupa pisc, spre cerul tot mai pal id. Se mai auzea ecoul acela de pasi care-i urmareau, n defileul ramas n spate; un fel de fosnet, ca atunci cnd vntul se-nteteste si se cerne printre ramurile pinilor. O clipa, Glorfindel se rasuci si asculta, apoi facu un salt nainte, scotnd un strigat puter nic. Fugiti! urla el. Fugiti! Dusmanul e asupra voastra!

Calul alb tsni n galop. Hobbitii alergara pe clina la vale. Glorfindel si Pas Mare ramasera n ariergarda. Abia ajunsera la jumatatea sesului, cnd, pe neasteptate, se auzira cai galopnd. Prin deschiderea dintre copaci, pe care abia o parasisera, ap aru un Calaret Negru. Acesta trase de drlogi, opri calul si se rasuci n sa. n urma lui se ivi nca unul, apoi un al treilea, si nca doi dupa aceea. -Ia-o nainte! Da-i pinteni! i striga Glorfindel lui Frodo. Hobbitul nu se supuse imediat, caci l cuprinse o dorinta de mpotrivire. Strunindu-si calul la pas, se nto arse si privi n urma. Calaretii pareau sa sada pe armasarii lor mareti ca niste statui amenintatoare pe culmea unui deal, negri si neclintiti, n vreme ce padurile si nti nderea ntreaga din jurul lor parca se lasasera nghitite de neguri. Deodata, Frodo stiu n i nima lui ca, pe tacute, Calaretii i porunceau sa astepte. Dar la fel de brusc teama si ura se desteptara n el. Mna se desprinse de pe fru, se nclesta pe mnerul sabiei si, cu o strafulgerare rosie, o trase din teaca. -Calareste mai departe! Du-te! urla Glorfindel, iar apoi, cu voce tunatoare si r aspicata, striga pe limba elfa calului: noro Hm, noro Hm Asfaloth! Pe data calul facu un salt nainte si porni ca din pusca pe ultima bucata de Drum. n aceeasi clipa, caii negri tsnira pe povrnis la vale, pe urmele lui, si din pieptur ile Calaretilor izbucni un strigat cumplit, din cele pe care Frodo le auzise altadat a umplnd de groaza codrii ndepartati ai Meleagului de la Soare-Apune. Strigatului i se ras punse; si, spre disperarea lui Frodo si a prietenilor lui, dintre copacii si stncile aflate la stnga lor, ceva mai departe, aparura n goana dezlantuita alti patru Calareti. Doi dintr e acestia se ndreptau spre Frodo: doi galopau ca nebunii spre Vad, ca sa-i taie calea. Vaznd u-i, lui Frodo i se parea ca mannca pamntul sub copite, att de repede goneau, si ca sub

ochii lui se faceau tot mai mari si mai negri, pe masura ce se apropiau de el. Frodo arunca o privire peste umar. Nu-si mai zarea prietenii. Calaretii din urma ramneau tot mai n urma: nici chiar armasarii lor mareti nu se puteau masura cu alb ul cal elf al lui Glorfindel. si ntoarse din nou privirile n fata, dar speranta abia nc oltita i se risipi. Nu vedea sorti de izbnda sa ajunga la Vad nainte sa-i taie calea cei ca re statusera la pnda. Acum i deslusea cu limpezime: dupa cte si dadea seama, si lepadasera mantiile si glugile negre, lasndu-si la vedere vesmintele albe si cenu sii. Sabiile stateau scoase din teci n minile lor palide; pe cap aveau coifuri. Ochii l or reci scaparara, iar vocile cu care strigau la el erau ca de neoameni. Frica puse stapnire pe mintea lui Frodo. Nu se mai gndi la sabie. Nici un strigat nu-i scapa din gtlej. nchise ochii si se nclesta de coama calului. Vntul i suiera n urechi, clopoteii harnasamentului rasunau salbatic si ascutit. O rasuflare rece ca moartea l strapunse precum o sulita si parca ntr-o ultima izbucnire, ca un fulger de foc alb, calul elf trecu pe sub nasul celui mai din fata Calaret, zburnd ca si cum iar fi crescut aripi. Frodo auzi plescaitul apei. Picioarele i fura nconjurate de spuma. Simti efortul s i zvcnetul calului care parasi apa si se avnta pe cararea de piatra. Urca acum malul abrupt. Trecuse Vadul. Dar urmaritorii erau chiar n spatele lui. n buza rpii, calul se opri si se rasuci, necheznd fioros. Noua Calareti erau la malul apei, sub el, si curajul lui Frodo s e risipi cnd le citi amenintarea de pe chipurile ridicate spre el. Nu stia ce i-ar fi putu t mpiedica sa traverseze la fel de usor cum o facuse el; si simti ca, dupa ce Calaretii vor fi trecut si ei de partea astalalta, era zadarnic sa ncerce sa scape gonind pe poteca lunga si ne sigura ce despartea Vadul de hotarul Vlcelei Despicate. Pna una-alta, ceva neauzit si apr ig i poruncea sa stea pe loc. Ura se strni nca o data n el, dar nu mai avu puterea sa se mpotriveasca. Deodata, Calaretul din fata dadu pinteni calului. Armasarul ncerca apa, iar apoi se ridica n doua picioare. Cu un mare efort Frodo se ndrepta n sa si-si roti sabia. -Duceti-va napoi! striga el. Duceti-va napoi la Stapnul din Mordor, si nu ma mai urmariti! Vocea lui rasuna subtire si pitigaiata n propriile lui urechi. Calaretii se oprir a, dar Frodo nu avea puterea lui Bombadil. Dusmanii izbucnira n rs, scotnd hohote aspre si

menite a-i ngheta sngele-n vine. -ntoarce-te! ntoarce-te! strigara ei. n Mordor te vom duce! -Duceti-va napoi, sopti el. -Inelul! Inelul! strigara ei cu voci ucigatoare, si n clipa urmatoare cel ce se a fla n frunte si mboldi calul s-o ia prin apa, urmat ndeaproape de altii doi. -n numele lui Elbereth si-al Frumoasei Luthien, ngaima Frodo cu o ultima sfortare, naltndu-si sabia, nu ma veti avea nici pe mine, nici Inelul. Abia rosti aceste vorbe si primul Calaret, care se afla de-acum n mijlocul Vadulu i, se ridica n scari si si nalta mna. Frodo ramase ca mut si simti limba ncleiata n cerul gurii si inima abia batnd. Sabia i se frnse si cazu din mna lui tremurnda. Calul elf se ridica n doua picioare si fornai. Cel mai din fata dintre caii negri aproape ca a tinsese malul rpos cu copita. n clipa aceea se auzira un muget si un vuiet de ape vijelioase, ce navalesc rosto golind munti de pietre. Ca prin ceata, Frodo vazu cum se umfla rul de sub el, si o data cu apele venea o adevarata cavalerie de valuri mpanosate. Flacari albe i pareau lui Frodo c a scnteiau pe crestele lor si aproape ca i se nazari ca vedea n mijlocul puhoiului c alareti pe cai albi cu coame nspumate. Cei trei Calareti ce se aflau nca n mijlocul Vadului fura acoperiti. Disparura nghititi ntr-o clipita de spuma furioasa. Cei ramasi n urma se retrasera ngroziti. Cu ultimele puteri ale simturilor sale aproape pierite, Frodo auzi strigate si u n fel de

naluca i se arata, dincolo de Calaretii ramasi n descumpanire pe mal -o silueta stralucitoare, de lumina alba, n spatele ei alergau alte siluete mici, asemenea unor umbre, fluturnd flacari ce scaparau rosu in ceata sura care se lasa peste lume. Caii negri fura cuprinsi de nebunie si, sarind n fata, stapniti de groaza, si ngropa ra Calaretii n suvoiul dezlantuit. Tipetele lor ascutite se pierdura n mugetul rului c are-i ducea la vale. Apoi Frodo simti cum el nsusi se prabuseste, iar vuietul si clocot irea parca se naltara pna la el si-l nhatara laolalta cu dusmanii sai. Dupa care nu mai auzi s i nu mai vazu nimic. CARTEA A DOUA I Multe ntlniri Cnd si veni n simtiri, Frodo se pomeni ca zacea ntins pe un pat. nti crezu ca dormise prea mult, dupa un vis urt ce nca staruia ntr-o margine de aducere-aminte. Sau te pomenesti ca zacuse bolnav. Acoperisul nsa parea ciudat; drept, cu brne nchise la culoare si cu ornamente bogate. Mai ramase o vreme ntins, privind petele de lumina de pe perete si ascultnd vuietul unei cascade. -Unde ma aflu si ce ora din zi este? se adresa el cu voce tare tavanului. -n casa lui Elrond, la ora zece dimineata, raspunse o voce. Dimineata zilei de douazeci si patru octombrie, daca vrei sa stii cu adevarat. -Gandalf! striga Frodo, ridicndu-se n capul oaselor. Batrnul vrajitor era acolo, seznd pe un scaun lnga fereastra deschisa. -Da, aici sunt. Si tu esti norocos ca te afli aici, dupa toate cele far' de mint e pe care le-ai facut de cnd ai plecat de-acasa. Frodo se ntinse la loc. Prea se simtea bine si n pace ca sa-l contrazica pe batrn, si oricum nu credea ca l-ar fi dovedit. Se trezise de-a binelea, ncepea sa-si aminte asca de toata calatoria; de "scurtatura" catastrofala prin Padurea Batrna; de accidentul" de la Poneiul n doua picioare; si de nebunia lui de a-si pune Inelul n vaioaga de sub Ta ncul Vremii. n timp ce se gndea la toate acestea si ncerca n zadar sa-si aduca aminte cum ajunsese n Vlceaua Despicata, n ncapere domni tacerea, ntrerupta doar de pufaiturile molcome ale lui Gandalf, care tragea din pipa si trimitea inele de fum alb pe fereastra. -Unde-i Sam? ntreba Frodo ntr-un trziu. Si ceilalti, sunt bine? -Da, toti sunt bine sanatosi, raspunse Gandalf. Sam a stat aici pna l-am trimis s a se odihneasca, cam acum o jumatate de ora.

-Ce s-a-ntmplat la Vad? Totul mi-a parut atunci att de tulbure; la fel mi pare si acum. -Da, cred. ncepeai sa-ti pierzi simtirile. Rana reusea sa te doboare n cele din ur ma. Cteva ore sa mai fi trecut, si n-am mai fi putut face nimic pentru tine. Dar pot sa spun ca ai ceva putere n tine, dragul meu hobbit! Asa cum ai dovedit-o n Gorgan. La mar e ananghie te-ai aflat atunci: poate cea mai primejdioasa parte a calatoriei. Paca t ca n-ai rezistat pna la capat si la Tancul Vremii. -Dupa cte vad, stii de-acum o multime de lucruri. N-am spus nimanui ce s-a ntmplat la Gorgan. La nceput a fost prea cumplit, apoi a trebuit sa ma gndesc la alt e lucruri. Dar tu de unde le stii? -Ai vorbit mult n somn, Frodo, zise Gandalf cu blndete, si nu mi-a fost greu sa-ti citesc gndurile si amintirile. Nu-ti face griji. Desi mai devreme am rostit cuvin tele far' de minte", nu asta am vrut sa spun. Am o parere buna despre tine -si despre ceil alti. Nu e de ici-de colea sa ajungeti att de departe dupa ce-ati trecut prin attea primejd ii, si nca sa ai Inelul asupra ta. -N-am fi izbutit fara Pas Mare, zise Frodo. Dar aveam nevoie de tine. Nu stiam c e sa

fac fara tine. -Am ntrziat fara voia mea, si asta era sa ne distruga pe toti. Desi nu sunt chiar foarte sigur: poate ca ar fi fost mai bine sa se ntmple asa. -Tare-as vrea sa-mi spui ce s-a ntmplat. -Toate la timpul lor. Azi nu ai voie sa vorbesti sau sa-ti faci vreo grija, asa a poruncit Elrond. -Dar daca vorbesc nu ma mai gndesc si nu-mi mai pun tot felul de ntrebari, care sunt la fel de obositoare, spuse Frodo. Sunt ct se poate de treaz si-mi amintesc attea lucruri care trebuie lamurite. De ce-ai ntrziat? Macar asta trebuie sa-mi spui. -Curnd o sa afli tot ce doresti sa stii, l ncredinta Gandalf. O sa tinem un sfat, d upa ce te vei fi facut bine de tot. Pna atunci ti spun doar att, am fost tinut captiv. -Tu? nu-i veni lui Frodo sa creada. -Da, eu, Gandalf cel Sur, spuse vrajitorul solemn. Sunt multe forte pe lumea ast a, ale binelui si ale raului. Unele sunt mai puternice dect mine. Cu unele dintre ele nca nu m-am masurat. Dar mi vine si mie timpul. Seniorul din Morgul si Calaretii lui Neg ri au iesit la lumina. Razboiul bate la usa. -Vasazica stiai de Calareti dinainte... dinainte de a-i ntlni eu? -Da, stiam. Si chiar ti-am vorbit de ei odata; caci Calaretii Negri sunt Duhuril e Inelelor, cele Noua Slugi ale Stapnului Inelelor. Dar nu stiam ca s-au ridicat di n nou, caci as fi fugit cu tine fara sa mai stau pe gnduri. Am primit vesti despre ei do ar dupa ce-am plecat de la tine n iunie; povestea asta nsa mai trebuie sa astepte. Pna una-alta, am fost salvati de la dezastru de catre Pas Mare. -Da, Pas Mare ne-a scapat. ti marturisesc ca m-am temut de el la nceput. Sam n-a avut nici o clipa ncredere n el pe deplin, asa am simtit, macar pna l-am ntlnit pe Glorfindel. Gandalf zmbi. -Am aflat despre Sam, zise el. Acum nu mai are nici o ndoiala. -Ma bucur. Caci Pas Mare mi-a devenit foarte drag. Ma rog, poate ca drag nu e to cmai cuvntul potrivit. Vreau sa spun ca tin mult la el; desi e tare ciudat si uneori n endurator. Stii, adeseori mi aminteste de tine. Nu mi-am putut nchipui ca cei din Semintia Mare pot fi asa. mi ziceam, cum sa spun, ca sunt doar mari si tantalai; buni si nceti l a minte, cum e Captalanul; sau prost si ticalos ca Bill Feriga. Dar poate ca nu stim noi,

cei din Comitat, prea multe despre oameni, afara doar dect despre cei din Bree. -Si nici chiar despre aceia nu stiti multe, daca ti nchipui ca batrnul Barliman est e prost, zise Gandalf. E destul de ntelept cnd e vorba de treburile lui. Gndeste mai putin dect vorbeste, si mai ncet; dar poate vedea la timp printr-un perete de caramida ( asta-i o vorba din Bree). E drept nsa ca pe Pamntul de Mijloc au ramas putini asa ca Arag orn, fiul lui Arathorn. Rasa Regilor de peste Mari s-a stins aproape cu totul. mi vine sa cred ca Razboiul asta al Inelului o sa fie ultima lor aventura. -Vrei sa spui ca Pas Mare se trage din Regii cei stravechi? ntreba Frodo mirat. E u as fi zis ca au murit cu totii de mult. mi nchipuiam ca e un Pribeag ca multi altii. -Doar un Pribeag! exclama Gandalf. Dragul meu Frodo, pai Pribegii tocmai asta si sunt. Ultimii urmasi de la Miazanoapte din acea semintie mareata: Oamenii de la Apus. Mi-au fost de mare ajutor nainte vreme, si-o sa am nevoie de ajutorul lor n zilele ce vor veni; caci am ajuns cu totii n Vlceaua Despicata, numai ca Inelul nca nu si-a sfrsit calatoria. -Asa e, ai dreptate. Dar pna acum singurul meu gnd a fost acela de-a ajunge aici; si nadajduiesc sa nu trebuiasca sa merg mai departe. Tare e bine sa nu faci altceva dect sa te odihnesti. Am avut o luna de pribegie si de aventuri, si gasesc ca mai mult n u-mi doresc. Tacu si nchise ochii. Dupa o vreme spuse: -Am tot socotit si nu vad cum poate fi douazeci si patru octombrie. Trebuie ca e

douazeci si unu. Dupa cte stiu, am ajuns la Vad pe douazeci. -Ai vorbit si ai socotit mai mult dect e sanatos pentru tine. Cum ti simti mna si partea stnga a trupului? -Nu-mi dau seama. Parca nu le simt deloc: ceea ce e o mbunatatire, dar -Frodo fac u un efort -mi pot misca putin bratul. Da, prinde din nou putere. Si nu mai e rece, adauga el, atingndu-si mna stnga cu cea dreapta. -n regula. Se vindeca repede. Curnd ai sa fii din nou sanatos. Elrond te-a vindeca t: te-a ngrijit n toate zilele astea de cnd ai fost adus aici. -Zile?! -Pai, mai exact patru nopti si trei zile. Elfii te-au adus de la Vad n noaptea de douazeci, si de-atunci ai pierdut socoteala. Am fost cu totii foarte ngrijorati. Sam, cel putin, aproape ca nu s-a clintit de la capatiul tau, zi si noapte, dect cnd a fost vorba sa duca mesaje. Elrond e un maestru al tamaduirilor, dar armele Dusmanului nostru s unt ucigase. Ca sa-ti spun adevarul, eu unul nu prea aveam sperante, pentru ca m-am temut ca ti-a ramas vreo bucata de tais n rana nchisa. Abia seara trecuta au gasit-o. Ct o tandara de mica, ti-a scos-o Elrond. Era nfipta adnc, si de-acolo continua sa te otraveasca. Frodo se cutremura cnd si aminti de pumnalul feroce, cu lama lui zimtata care se facuse nevazut n mna lui Pas Mare. -Dar acum nu mai ai de ce te teme, l linisti Gandalf. S-a dus, gata. A fost pusa pe foc. Si, din cte vad, hobbitii nu se lasa dusi cu una cu doua. Mi-a fost dat sa cunosc razboinici dintre cei mai n putere din Semintia Mare, care ar fi fost iute rapusi de aschia aia pe care ai purtat-o n tine timp de saptesprezece zile. -Ce mi-ar fi facut? vru sa stie Frodo. Ce-ncercau Calaretii sa faca? -Au ncercat sa-ti strapunga inima cu un pumnal Morgul, din cele care ramn n rana. Daca ar fi izbutit, ai fi devenit si tu asa cum sunt ei, doar ca mai slab si supus poruncilor lor. Ai fi devenit un duh sub puterea Seniorului ntunecimii si te-ar f i chinuit pentru ca ai ncercat sa pastrezi Inelul care era al lui, daca poate sa existe chi n mai mare dect acela de-a te sti vaduvit de el si de a-l vedea mereu pe mna lui. -Slava cerurilor ca nu am avut habar de primejdia asta ngrozitoare, spuse Frodo cu o voce stinsa. De buna seama ca mi-a fost o frica de moarte; dar, de-as fi stiut m ai multe, n-as fi ndraznit nici macar sa ma misc. E-o minune c-am scapat.

-Da, norocul sau soarta ti-au fost de ajutor, ca sa nu mai vorbesc de curaj. Cac i inima nu ti-a fost atinsa, doar umarul ti l-a strapuns; si asta pentru ca li te-ai mpot rivit pna-n ultima clipa. nsa te-a nimerit la firul de par, ca sa zic asa. n cea mai mare prim ejdie te-ai aflat n timp ce-ai purtat Inelul, caci atunci ai fost tu nsuti pe jumatate n lumea duhurilor si ar fi putut sa puna mna pe tine. Asa cum i vedeai tu pe ei, te vedeau si ei pe tine. -Stiu, zise Frodo. Erau cumpliti la vedere. Dar caii i vedeam, cum devine asta? -Pai, caii sunt din carne si oase, asta-i pricina; asa cum si mantiile negre sunt mantii adevarate, pe care le poarta pentru a da forma nefiintei lor atunci cnd au de-a f ace cu fiintele vii. -Si cum de ndura caii asemenea calareti? Toate celelalte vietuitoare sunt cuprins e de groaza la apropierea lor, chiar si calul elf al lui Glorfindel. Cinii urla, gstele ggie nnebunite. -Acesti cai sunt adusi pe lume si sunt crescuti anume pentru a-l sluji pe Senior ul ntunecimii din Mordor. Nu toti slujitorii si robii lui sunt duhuri. Mai sunt si o rci si capcauni printre ei, si zmei si vrcolaci; au mai fost si nca sunt multi oameni, ra zboinici si regi, care umbla vii sub soare, si totusi sunt sub puterea lui. Iar numarul l or creste pe zi ce trece. -Si cu Vlceaua Despicata si elfii ce-i? Vlceaua e un loc sigur? -Da, pna acum, pna va fi cucerit totul. Orict s-ar teme elfii de Seniorul ntunecimii

si ar fugi din calea lui, nicicnd n-or sa-i mai dea ascultare si n-or sa-l mai sl ujeasca. Iar aici, n Vlceaua Despicata, traiesc ctiva dintre vrajmasii lui cei mai nfocati, sa st ii: nteleptii elfilor, stapnii Eldarului de dincolo de marile cele mai ndepartate. Ei n u se tem de Duhurile Inelului, caci cei care-au salasluit pe Tarmul Binecuvntat traiesc n acelasi timp n amndoua lumile si au puteri mari asupra celor Vazute si Nevazute n egala masura. -Mi s-a parut ca am zarit o silueta alba care stralucea si nu palea la fel ca ce lelalte. Era oare Glorfindel? -Da, l-ai zarit pret de o clipa asa cum este el n partea cealalta: unul dintre pu ternicii Primilor Nascuti. Este stapnul elf al unei case princiare. Este adevarat ca aici, n Vlceaua Despicata, exista o forta care se poate mpotrivi o vreme puterii din Mordo r: si mai sunt forte si prin alte parti. Se afla una si n Comitat, chiar daca-i de alt soi. Dar asemenea locuri or sa devina curnd insule asediate, daca lucrurile continua asa c um sunt acum. Seniorul ntunecimii si arunca n lupta toata puterea. Si totusi, adauga el, ridicndu-se deodata n picioare si mpingndu-si barbia n fata, astfel ca barba lui ntepeni dreapta ca srma ghimpata, trebuie sa ne pastram curaju l. Curnd te vei face bine, daca nu te mai tin de vorba pna-ti pierzi suflarea. Acum t e afli n Vlceaua Despicata si pna una-alta n-ai de ce te teme. -Eu nu mai am ce curaj sa-mi pastrez, murmura Frodo, dar de temut nu ma tem. Spune-mi numai ce fac prietenii mei, zi-mi cum s-a sfrsit povestea de la Vad, dup a cum te-am tot rugat, si ma multumesc cu att deocamdata. Dupa care cred c-o sa mai dor m putin; dar nu pot nchide ochii pna nu ispravesti de povestit. Gandalf si trase jiltul pna lnga pat, iar apoi l privi cu atentie pe Frodo. Culoarea i revenise n obraji, ochii i erau limpezi, larg deschisi, treji pe deplin. Zmbea, si nimic nu parea sa se fi ntmplat rau cu el. Dar ochiului vrajitorului nu-i scapa o usoara schimbare, ca un val de transparenta, asa i se parea, ce-l nconjura pe Frodo, mai ales mna stnga, asezata pe patura. Ar trebui sa ma astept la asa ceva, cugeta Gandalf n sinea lui. nca nu e pe de-a-ntregul ntremat, si cum se va ntrema n cele din urma nici macar Elrond nu poat e prezice. Trag nadejde ca o sa fie bine. Poate ca o sa ajunga asa ca un pahar pli n cu o lumina limpede pe care o vad doar ochii ce pot sa vada . -Arati minunat, spuse el cu voce tare. Am sa ma ncumet totusi sa-ti spun povestea pe

scurt, fara sa-i mai cer ngaduinta lui Elrond. Dar foarte pe scurt, sa fim ntelesi , si apoi trebuie sa mai dormi putin. Dupa cum mi dau seama, s-a ntmplat cam asa. Calaretii au plecat dupa tine imediat ce-ai pornit n galop. Nu mai aveau nevoie sa fie cala uziti de cai: ochii lor te puteau vedea, caci te aflai de-acum n pragul lumii lor. Si mai era si Inelul care-i atragea. Prietenii tai s-au dat iute la o parte din drum, altfel ar fi fo st calcati sub copite. Stiau ca nimic nu te-ar fi putut salva, daca nu reusea calul alb s-o fac a. Prea iuti erau Calaretii ca sa fie ntrecuti, si prea multi de nfruntat. Fara cai, nici macar Glorfindel si Aragorn mpreuna n-ar fi tinut piept celor Noua deodata. Dupa ce Duhurile Inelului au trecut de ei, prietenii tai au luat-o la fuga n urma lor. Aproape de Vad se gaseste o scobitura mica, chiar lnga drum, ascunsa vederii de ct iva copacei piperniciti. Acolo au facut la repezeala un foc; caci Glorfindel stia ca apele se vor revarsa daca ar fi ncercat Calaretii sa treaca prin Vad, si atunci va avea de nfru ntat pe oricare dintre cei ramasi pe partea aia a rului. Cnd s-a apropiat clipa revarsarii , a iesit din scobitura, urmat de Aragorn si de ceilalti, toti cu torte aprinse n mini. Prin si ntre foc si apa si dnd cu ochii de un senior elf care nu-si mai tinea n fru mnia, s-au pierdut cu firea si caii lor parca au fost loviti de streche. Trei dintre ei au disparut n primele valuri ale potopului; pe ceilalti i-au bagat propriii lor cai n vltoare si au pierit nghititi de ape. -Si asta-i sfrsitul Calaretilor Negri? -Nu. Caii au pierit, nu ncape ndoiala, iar fara cai sunt ca si fara picioare. Dar

Duhurile Inelului nu pot fi nimicite chiar att de usor. Doar ca acum nu mai avem de ce ne teme din pricina lor. Prietenii tai au trecut prin Vad dupa ce s-a scurs puho iul; si te-au gasit zacnd cu fata la pamnt, sus pe mal, iar sub tine o sabie frnta. Erai al b ca varul si rece si s-au temut ca ai murit, sau chiar mai rau. Le-au venit n ntmpinare Elrond si-ai sai si te-au adus ncet spre Vlceaua Despicata. -Cine-a slobozit apele? -Elrond. Rul din valea asta se afla sub puterea lui si apele se umfla furioase at unci cnd are el mare nevoie sa umple Vadul. De cum a pasit capetenia Duhurilor Inelulu i n Vad, zagazul a fost ridicat. Daca pot sa spun asa, am pus si eu cte ceva de la mi ne: poate ca nu ai bagat de seama, dar cteva dintre valurile acelea au luat forma unor cai albi, calariti de calareti de-un alb stralucitor; si mai erau multi bolovani care se r ostogoleau si scrsneau. Ne-am temut la nceput ca am dat fru liber unei mnii mult prea fioroase, nct potopul o sa ne scape din mini si-o sa te mature si pe tine din cale. E multa p utere n apele care coboara din zapezile Muntilor Cetosi. -Da, spuse Frodo, acum mi amintesc de vuietul acela cumplit. Credeam c-o sa ma nec si eu si prietenii mei, dusmanii si tot restul. Dar acum suntem n siguranta. Gandalf i arunca o privire scurta, nsa Frodo nchisese ochii. -Da, acum sunteti n siguranta. Curnd va fi un banchet si mare veselie n cinstea victoriei de la Vadul Ursilor, iar voi veti sta la locurile de cinste. -Grozav. Este minunat ca Elrond, Glorfindel si alti asemenea seniori mari, ca sa nu mai vorbesc de Pas Mare, si dau atta osteneala si se arata att de buni cu mine. -Pai, au cteva pricini pentru care fac asta, zmbi Gandalf. Una dintre pricini sunt eu. Inelul e altul: tu esti purtatorul Inelului. Si mai esti mostenitorul lui Bilbo, cel care-a gasit Inelul. -Dragul de Bilbo, murmura Frodo aproape adormit. Ma-ntreb pe unde-o fi. Pacat ca nu-i aici ca sa auda de toate ispravile astea. L-ar fi facut sa rda. Vaca trecu d e Luna-n sus. Si saracul capcaun batrn. Cu aceste vorbe adormi. Frodo se afla acum n siguranta n Ultima Casa Primitoare la rasarit de Mare. Asa cu m i spusese Bilbo odata, casa asta era o casa desavrsita, n care puteai gasi mncare, sa u un loc de dormit sau povesti, cntece, sau puteai doar sa sezi si sa cugeti n linis

te, ori gaseai o placuta mbinare din toate astea la un loc". Era de ajuns sa te afli acol o ca sa te vindeci de oboseala teama si tristete. Spre nserat, Frodo se trezi din nou si abia acum simti ca nu mai avea nevoie de odihna sau somn; gndul i fugea la mncare si bautura, iar dupa aceea n-ar fi stricat putin cntat si povestit. Sculndu-se din pat, descoperi ca si putea folosi bratul ap roape la fel de bine ca si nainte. Gasi pregatite vesminte curate, croite dintr-o tesat ura verde, ce i se potriveau de minune. Se privi n oglinda si ramase surprins vazndu-se mult mai subtire dect si amintea sa fi fost vreodata: tare mai semana cu tnarul nepot al lui Bilbo, care hoinarea pe vremuri mpreuna cu unchiul sau prin Comitat; dar ochii i ntorceau o privire gnditoare. -Da, ti-a fost dat sa vezi cte ceva de cnd te-ai uitat ultima oara ntr-o oglinda, s e adresa el chipului din oglinda. Dar acum, sa mergem la vesela ntrunire. si ntinse bratele si fluiera o melodie. n acea clipa se auzi un ciocanit n usa si n ncapere intra Sam. Se repezi la Frodo si , cu stngacie si sfiala, i lua mna stnga ntr-ale sale. O mngie cu duiosie, dar rosi imediat si si feri fata. -Buna, Sam, l saluta Frodo. -E calda, spuse Sam. Mna domniei voastre, domnu' Frodo. A fost att de rece n noptile astea lungi. Dar, slavit fie cerul! striga el, ntorcndu-se din nou spre el , cu ochi stralucitori, si ncepu sa danseze prin camera. Tare-i bine, stapne, sa va vad iara si pe picioare si ntreg. Gandalf m-a rugat sa vin sa vad daca sunteti gata sa coborti, s i mi-am

zis ca glumeste. -Sunt gata. Sa mergem si sa-i cautam si pe ceilalti. -Va duc eu la ei, stapne. Casa e mare si ciudat mpartita. Mereu descoperi ceva nou si nu stii peste ce dai la urmatorul colt. Si elfi, stapne! Elfi ici, elfi dincol o! Unii arata ca regii, nfricosatori si minunati; altii sunt veseli ca niste copilandri. Si muzica , si dansul nu ca as fi avut timp sau inima s-ascult prea mult de cnd am sosit aici. Dar am ncepu t sa ma deprind cu obiceiurile casei. -Stiu ce-ai facut, Sam, spuse Frodo, lundu-l de brat. Dar n seara asta te vei vese li si vei asculta dupa placul inimii. Hai, calauzeste-ma pe dupa toate colturile. Sam l duse prin mai multe coridoare si pe multe scari n jos, pna iesira ntr-o gradina nalta, aflata deasupra malului abrupt al rului. Frodo si gasi prietenii sezn d ntr-o veranda, pe partea dinspre est a casei. Umbrele se lasasera peste valea aflata sub ei, dar muntii din zare erau nca luminati. Vazduhul era cald. Vuietul apei care c urgea si se pravalea n cascada rasuna puternic, iar aroma copacilor si a florilor mbalsama aerul serii, de-ai fi zis ca vara nca adasta n gradina lui Elrond. -Urrraaa! striga Pippin sarind n picioare. Iata-l pe nobilul nostru var! Faceti-i loc lui Frodo, Stapnul Inelului! -Taci! l domoli Gandalf din umbrele din spate ale verandei. Lucrurile rele nu aju ng n valea asta, dar tot nu trebuie sa le numim. Stapnul Inelului nu-i Frodo, ci stapnu l Turnului ntunecimii din Mordor, si puterea lui se ntinde iarasi peste lume. Ne aflam ntr-o fortareata. Afara se ntuneca. -Tot felul de lucruri de-astea vesele ne spune Gandalf, pufni Pippin. Daca ar fi sa ma iau dupa el, tot timpul ar trebui sa ma nfrnez. Dar, mi pare, nu stiu cum, mi-e pes te poate sa stau posomort sau abatut ntr-un loc ca asta. mi vine sa cnt, daca as sti cntecul potrivit pentru o asemenea mprejurare. -Si mie-mi vine sa cnt, recunoscu Frodo rznd. Numai ca, n aceasta clipa chiar, mai degraba as mnca si as bea. -Asta se va mplini ct de curnd, l asigura Pippin. Te-ai dovedit la fel de iscusit ca ntotdeauna n a te ridica din pat tocmai la timp pentru a te aseza la masa. -Mai mult dect o simpla masa. Un adevarat festin! striga Merry. De cum ne-a anuntat Gandalf ca ti-ai venit n simtiri, au si nceput pregatirile.

Abia spuse aceste vorbe, ca auzira zvon de clopotei care-i chemau la masa. Sala cea mare a casei lui Elrond era plina de lume: cei mai multi erau elfi, des i venisera si alti oaspeti, de alte neamuri. Dupa cum i era obiceiul, Elrond sedea n tr-un jilt mare, la capatul unei mese lungi aflate pe o estrada; lnga el, de o parte se dea Glorfindel, iar de cealalta Gandalf. Frodo se uita la ei cu uimire, caci pna atunci nu-l vazuse pe Elrond, de care se vorbea n att de multe povesti; si asa cum sedeau n stnga si n dreapta lui Elrond, Glorfindel si chiar Gandalf, pe care si nchipuia ca-l cunostea att de bine, se dovedeau a fi s eniori de rang mare si cu putere. Gandalf era mai mic de stat dect ceilalti doi, dar parul lui lung si alb, barba a rgintie si viforoasa, umerii sai lati l faceau sa apara ca un rege ntelept din legendele s travechi. Pe fata lui batrna, cu sprncene stufoase si ninse, ochii negri semanau cu doi carb uni gata oricnd sa devina vlvataie. Glorfindel era nalt, cu spatele drept; parul auriu-stralucitor, fata frumoasa, tna ra, netematoare si plina de bucurie; ochii luminosi si patrunzatori, vocea ca un cntec; pe fruntea lui se citea ntelepciunea, iar mna trada putere. Chipul lui Elrond parea fara vrsta, nici tnar, nici batrn, desi l brazdau amintirile multor tristeti si bucurii. Parul i era negru precum umbrele amurgului, mpodobit cu un inel de argint; ochii cenusii precum seara clara, iar n ei scapara o lumina ca o licarire de stele. Arata venerabil, asemenea unui rege ncoronat cu nenumarate ierni, n acel asi timp voinic precum un razboinic ncercat, aflat n deplinatatea puterilor sale. Era

Seniorul din Vlceaua Despicata si cu multa putere att printre elfi, ct si printre oameni. La mijlocul mesei, lipit de tapiseria ce mpodobea peretele, se afla un jilt sub u n baldachin, pe care sedea o domnita frumoasa la privit, si att de mult semana n trasaturile ei de femeie cu Elrond, nct Frodo banui ca era o ruda apropiata a aces tuia. Tnara, dar nu foarte. Nici un fir nins nu brazda cositele parului ei negru, brate le-i albe si chipul senin erau netede, cu pielea ntinsa, iar sclipirea stelelor se ascunses e n ochii ei luminosi, cenusii precum noaptea fara nor; arata ca o regina, iar privirea i e ra ngndurata si nteleapta, ca a cuiva care a aflat multe lucruri din cele aduse la rnd de ani. O calota din dantela de argint, cusuta cu nestemate mici, sclipind albe, i a coperea crestetul pna deasupra sprncenelor; dar straiele ei diafane si surii nu aveau nici un ornament, n afara de o cingatoare de frunze mbracate n argint. Asa o zari Frodo pe aceea pe care putini muritori o vazusera vreodata; Arwen, fi ica lui Elrond, n care, asa se spunea, se rentrupase Luthien: si era numita Undomiel, caci era Steaua nserarii a poporului ei. Multa vreme si petrecuse n tara semintiei mamei ei, n Lorien, dincolo de munti, si abia de curnd se ntorsese n Vlceaua Despicata, n casa tatalui ei. Dar fratii, Elladan si Elrohir, umblau n pribegie: caci adeseori cala reau pna departe, cu Pribegii de la Miazanoapte, fara sa poata uita de chinurile ndurate d e mama lor n salasurile orcilor. Asemenea frumusete la o fiinta vie, lui Frodo nu-i mai fusese dat sa cunoasca si nici sa-si nchipuie cu mintea lui; si cu mirare si fstceala descoperi ca i se pastrase u n loc la masa lui Elrond, printre cei dintr-un neam att de nobil si de frumos. Desi avea jilt potrivit si fusese asezat pe mai multe perne, se simtea tare mic si nelalocul lu i; dar simtamntul acesta l parasi iute. Petrecerea era vesela, iar bucatele erau pe masur a foamei lui. Trecu ceva vreme nainte sa se uite din nou n jur, si chiar sa se ntoarc a spre vecini. nti si cauta din priviri prietenii. Sam ceruse ngaduinta sa si serveasca stapnul, dar i se spusese ca de data asta era oaspete de onoare. Frodo l zari seznd cu Pipp in si Merry la capatul de sus al uneia dintre mesele laterale, de lnga estrada. Pe Pas Mare nu-l vedea nicaieri. Lnga Frodo, la dreapta lui, sedea un gnom care arata foarte important si era mbrac at cu straie bogate. Barba lui, foarte lunga si despicata n furculita, era alba, apr

oape la fel de alba ca si tesatura alba ca zapada a vesmintelor sale. Era ncins cu un bru de a rgint, iar n jurul gtului i atrna un lant de argint si nestemate. Frodo se opri din mncat ca sa se uite la el. -Fii binevenit si ma bucur sa te cunosc, spuse gnomul, rasucindu-se spre el. Se ridica n picioare si facu o plecaciune. -Gloin, la dispozitia dumitale, spuse el si se apleca si mai adnc. -Frodo Baggins, la dispozitia dumitale si a familiei dumitale, raspunse Frodo n acelasi fel, ridicndu-se surprins si rasturnnd pernele. Gresesc cumva daca spun ca esti acel Gloin, unul dintre cei doisprezece nsotitori ai marelui Thorin Scut de Steja r? -Chiar el, spuse gnomul, apoi strnse de pe jos pernele si l ajuta politicos pe Fro do sa se aseze la loc. Iar eu, continua el, n-am sa ntreb, caci mi s-a spus dinainte ca esti neam cu prietenul nostru Bilbo cel vestit, si mostenitorul sau adoptiv. ngaduie-m i sa te felicit pentru nsanatosire. -Multumesc foarte mult. -Am auzit ca ai avut cteva aventuri tare neobisnuite, spuse Gloin. Tare ma mir ce -i poate face pe patru hobbiti sa porneasca ntr-o calatorie att de lunga. Asa ceva nu s-a mai ntmplat de cnd a venit Bilbo la noi. Dar poate ca nu trebuie sa pun ntrebari pre a indiscrete, atta vreme ct Elrond si Gandalf nu par dispusi sa vorbeasca despre asta. -Nu vom vorbi despre asta, asa socotesc, macar o vreme, raspunse Frodo politicos . Banuia el ca nici n casa lui Elrond nu se pomenea de Inel cu una-cu doua; si, ori cum,

o vreme dorea sa dea uitarii necazurile sale. -Totusi, continua el, sunt si eu curios sa aflu ce-l aduce pe un gnom asa de imp ortant att de departe de Muntele Singuratic. Gloin l privi n ochi. -Daca nca nu ai auzit, socotesc ca nici despre asta nu vom vorbi o vreme. Jupnul Elrond ne va aduna pe toti n curnd, asa mi se pare, si atunci ne va fi dat sa auzi m multe. Dar mai sunt si altele ce se pot spune. Ct dura masa, vorbira unul cu altul. Frodo nsa mai mult asculta dect vorbea; pentru ca, lasnd la o parte povestea Inelului, vestile din Comitat apareau marunt e, departate si nensemnate, n vreme ce Gloin avea multe de spus despre cele ntmplate pe meleagurile de la nord de Tara Pustietatii. Astfel, Frodo afla ca Batrnul Grim beorn, fiul lui Beorn, era acum seniorul multor barbati vajnici si ca n tara lor dintre Munti si Codrul ntunecimii nu ndraznea sa calce nici orc, nici lup. -Chiar asa, spuse Gloin, daca n-ar fi fost neamul Beorn, de mult nu s-ar mai fi putut trece dinspre Tinutul de Jos catre Vlceaua Despicata. Ei sunt barbati viteji si t in deschise Trecatoarea nalta si Vadul Carrock. Dar pretul pe care-l cer e mare si n u prea-i au la inima pe gnomi. Te poti nsa bizui pe ei, si asta-i mare lucru n ziua de azi. Nicaieri n alta parte oamenii nu sunt att de prietenosi cu noi cum sunt cei din Tinutul de Jos. Neamul Bard e un neam de oameni buni. Nepotul lui Bard Arcasul e mai marele lor, Brand, fiul lui Bain, care era fiul lui Bard. E un rege puternic si regatul sau se ntinde pna departe la miazazi si la rasarit de Esgaroth. -Si poporul dumitale? ntreba Frodo. -Sunt multe de spus, si bune si rele, zise Gloin, dar cele mai multe sunt bune: pna acum am fost norocosi, chiar daca nu scapam nici noi de umbra acestor vremi. De vrei ntr-adevar sa afli despre noi, am sa-ti vorbesc bucuros. Numai sa ma opresti cnd t e vei fi saturat. Limbile gnomilor nu stiu sa se opreasca cnd e sa povesteasca despre treb urile lor, asa spune lumea. Acestea fiind zise, Gloin se apuca sa-i spuna despre toate cele din regatul Gnom ilor. Era ncntat ca gasise un ascultator att de politicos; caci Frodo nu dadea semn ca sar fi saturat si nu facu nici o ncercare de a schimba subiectul, chiar daca n curnd ajuns e sa se piarda printre ciudatele nume de fiinte si locuri de care nu auzise niciodata . Totusi, se arata interesat cnd afla ca Dain era nca Rege n tinuturile de sub Munte, ca

mbatrnise (trecuse de al doua sute cincizecilea an al vietii sale), era respectat si nenchipuit de bogat. Dintre cei zece nsotitori care supravietuisera Bataliei celor Cinci Armate, sapte se gaseau nca alaturi de el: Dwalin, Gloin, Dori, Nori, Bifur, Bofu r si Bombur. Bombur se ngrasase att de tare, nct nu se putea urni singur de pe canapea pe jiltul de la masa si-i trebuiau sase gnomi sa-l ridice. -Si cu Balin, Ori si Oin ce s-a ntmplat? ntreba Frodo. O umbra trecu peste chipul lui Gloin. -Nu stim, raspunse el. Mai cu seama din pricina lui Balin am venit sa ma sfatuie sc cu acei care locuiesc n Vlceaua Despicata. Dar hai sa trecem la lucruri mai vesele n s eara asta. Gloin ncepu apoi sa povesteasca despre ce facea poporul sau, despre marile lucrar i din Tinutul de Jos si de sub Munte. -Ne-am descurcat bine, zise el. Dar n mestesugul fierariei nu-i putem ntrece pe stramosii nostri, ale caror taine s-au pierdut aproape toate. Facem armuri bune si spade taioase, dar nu mai suntem n stare sa mestesugim zale sau taisuri asemenea acelor faurite nainte de venirea dragonului. Doar n minerit si constructii i-am ntrecut pe cei de demult. Ar trebui sa vezi canalele din Tinutul de Jos, Frodo, si muntii, si i azurile. Sa vezi drumurile pietruite cu dale din diferite culori. Si salile si caile subtera ne, cu arcuri daltuite n forma de copaci; si terasele si turnurile de pe coastele Muntelui. Atu nci abia te-ai convinge ca n-am stat degeaba.

-O sa vin sa le vad, daca si cnd voi putea, fagadui Frodo. Bilbo ar fi fost tare mirat sa vada cte s-au schimbat pe Pamntul Paraginit al lui Smang. Gloin se uita la Frodo, zmbind. -Ai tinut mult la Bilbo, nu-i asa? l ntreba el. -Da, recunoscu Frodo. Mai degraba l-as vedea pe el dect toate tinuturile si palat ele lumii. ntr-un trziu, festinul ajunse la capat. Elrond si Arwen se ridicara de la strabatura sala cea mare, urmati de ceilalti meseni, dupa rangul ce-l purta are. Trecura prin usile larg deschise si prin alte cteva, strabatura un coridor i ajunsera ntr-o alta sala. Acolo nu erau mese, n schimb un foc mare ardea cu putere ra larga, ncadrata de o parte si de alta de coloane sculptate. Frodo se pomeni ca mergea alaturi de Gandalf. -Aceasta e Sala Focului, spuse vrajitorul. Aici vei auzi multe cntece si povesti -daca te poti tine treaz. De regula, afara doar de zilele nsemnate, sala e pustie si ta cuta, nu intra aici dect cei care doresc sa stea sa cugete n liniste. Tot timpul anului ard e focul si tot el e singurul care da lumina. n timp ce Elrond se ndrepta spre jiltul pregatit anume pentru el, menestrelii elfi ncepura sa cnte o melodie suava. ncet, sala se umplu si Frodo privi cu ncntare la multele chipuri frumoase ce erau adunate acolo; lumina aurie a focului juca pe o braji si scapara n plete. Deodata, Frodo observa, nu departe de celalalt capat al vetrei, o silueta marunta si ntunecata care sedea pe un scaun, cu spatele lipit de o coloana. Pe po dea lnga el se gaseau o cupa si o bucata de pine. Frodo se ntreba daca nu cumva fiinta aceea era suferinda (daca putea fi cineva bolnav n Vlceaua Despicata), din care pr icina nu fusese n stare sa ia parte la festinul lor. Capul parea sa-i fi cazut n piept, ca si cum ar fi dormit, si un fald al mantiei negre i acoperea chipul. Elrond nainta si se opri lnga silueta tacuta. -Trezeste-te, micule stapn, spuse el zmbind. Rasucindu-se spre Frodo, i facu semn sa se apropie. -n sfrsit, spuse el, a sosit clipa asteptata de tine, Frodo. Iata aici un prieten caruia i duci de mult dorul. Silueta neagra nalta capul si-si descoperi fata. -Bilbo! striga Frodo, recunoscndu-l dintr-o data, si se repezi nainte. masa si fiec lung s ntr-o vat

-Salutare, Frodo, baiete, l ntmpina Bilbo. lata c-ai ajuns. Trageam nadejde sa izbutesti. Mai, mai! Care va sa zica, toata petrecerea asta este n onoarea ta, as a cred. Te-ai distrat? -De ce n-ai venit si tu? izbucni Frodo. Si de ce nu mi s-a ngaduit sa te vad mai nainte? -Pentru ca dormeai. Eu nsa te-am vazut pe saturate. Am stat cu Sam lnga patul tau n toate zilele. Ct despre petrecere, nu ma mai dau n vnt dupa asemenea treburi. Si am avut altele de facut. -Ce anume? -Pai, sa stau aici si sa cuget. Ma gndesc mult n ultima vreme, si aici mi pare locu l cel mai nimerit sa fac asta. Auzi, sa ma trezesc! pufni el, cautnd piezis spre El rond. Ochii i scaparara bucurosi, fara urma de adormire n ei, din cte vazu Frodo. -Sa ma trezesc! Pai, nu dormeam, jupne Elrond. Daca vrei sa stii, ati ispravit cu zaiafetul prea repede si m-ati deranjat -taman n mijlocul compunerii unui cntec. M a mpotmolisem la un vers sau doua si tocmai ma gndeam la ele; dar acum am banuiala c a n-o sa le mai gasesc nicicnd pe cele potrivite. O sa cntam att de mult, ca o sa-mi zboare toate ideile din cap. O sa trebuiasca sa-l chem pe prietenul meu Dunadan sa-mi dea o mna de ajutor. Unde-i? Elrond izbucni n rs. -O sa-l gasim, nici o grija, spuse el. Si-atunci o sa va puteti retrage amndoi ntr -un

ungher ca sa va puteti ispravi trebusoara, iar noi o sa auzim cntecul si-o sa-l j udecam nainte sa se ispraveasca petrecerea. De ndata fura trimisi soli sa dea de urma prietenului lui Bilbo, desi nimeni nu s tia pe unde se afla, sau de ce nu fusese de fata la festin. n acest timp, Frodo si Bilbo sezura unul lnga altul, iar Sam se apropie si el n gra ba si si gasi un loc alaturi. Statura de vorba cu voci ncete, uitnd de veselia si muzi ca din jurul lor. Bilbo n-avea prea multe de spus despre sine. Dupa ce plecase din Hobb iton, hoinarise fara rost, pe Drum sau prin tinut, ntr-o parte sau alta; dar, cum-necum , pasii l dusesera n cele din urma spre Vlceaua Despicata. -Am ajuns aici fara cine stie ce peripetii si, dupa ce m-am odihnit o vreme, miam continuat calatoria mpreuna cu gnomii, spre Tinutul de Jos; ultima mea calatorie. N-am sa mai calatoresc de-acum ncolo. Batrnul Balin plecase. Asa ca m-am ntors aici, si aici am ramas. Am facut una-alta. Am mai scris la carte. Si, binenteles, am compus ctev a cntece noi. Le cnta ei uneori; ca sa-mi faca placere, asa banuiesc; caci e limpede ca nu sunt destul de bune pentru Vlceaua Despicata. Iar eu ascult si cuget. Timpul nu p rea pare sa treaca aici: el doar este. Un loc cu totul deosebit, prin tot ce are. Aud tot felul de vesti, continua el, de dincolo de Munti si de la Miazazi, dar a proape nimic din Comitat. Despre Inel am auzit, fara doar si poate. Gandalf a venit ade seori aici. Nu ca mi-ar fi spus el prea multe, n ultimii ani s-a nchis mult n sine. Mai degraba de la Dunadan am aflat cte ceva. Nu-mi nchipuiam ca Inelul ala al meu o sa pricinuiasca atta tulburare! Pacat ca Gandalf n-a aflat mai multe mai curnd. As fi putut de mul t sa iau obiectul ala aici cu mine, fara attea batai de cap. M-am gndit adeseori sa ma n torc dupa el n Hobbiton; dar eu mbatrnesc, iar ei nu m-au lasat; de Gandalf si Elrond vorbesc. Dupa cte am nteles, erau ncredintati ca Dusmanul rascolea peste tot dupa mine si m-ar fi facut farme-farmite daca m-ar fi prins bntuind prin Pustietate. Apoi Gandalf mi-a spus: Inelul a trecut mai departe, Bilbo. N-ar fi spre binele nimanui, nici al tau, nici al altora, daca ai ncerca sa te ncurci nca o data cu el. " Ciudate vorbe, asa, ca de-ale lui Gandalf. Dar mi-a spus ca avea grija de tine, asa ca a m lasat lucrurile sa se ntmple de la sine. Nu-ti poti nchipui ce bucuros sunt ca te vad tea far si sanatos. Tacu si se uita la Frodo cu o privire nesigura. -L-ai adus aici? ntreba el n soapta. Nu-mi pot stapni curiozitatea,

recunosc, dupa toate cte le-am auzit. Stii, tare as vrea sa-l mai vad o data. -Da, l am aici, raspunse Frodo, simtind o ciudata retinere. Arata la fel ca ntotdeauna. -Pai, as vrea sa-l vad o clipa, insista Bilbo. Cnd se mbracase, Frodo descoperise ca, n timp ce dormise, Inelul i fusese atrnat n jurul gtului, de un lant nou usor, dar trainic. l scoase ncet din sn. Bilbo ntinse mna spre el. Dar Frodo l feri iute de atingere. Tulburat si uimit, si dadu seama ca nu se mai uita la Bilbo; o umbra se pusese parca ntre ei, si prin ea se pomeni ca pr ivea la o creatura marunta si zbrcita, cu o fata flamnda si mini osoase si lacome. i veni s-o palmuiasca. Muzica si cntul din jur parura sa se poticneasca si deodata se lasa tacerea. Bilb o si ridica iute privirile spre chipul lui Frodo si si trecu mna peste ochi. -Acum nteleg, zise el. Pune-l la loc. mi pare rau: rau pentru ca ai ajuns sa porti povara asta; si pentru tot restul. Oare n-or sa se mai sfrseasca niciodata aventu rile? mi vine sa cred ca nu. ntotdeauna se va gasi altcineva care sa duca povestea mai departe. Ei, asta e. Ma-ntreb daca are vreun rost sa-mi ispravesc cartea. Dar sa nu ne gnd im la asta acum -hai s-auzim cteva Vesti adevarate. Spune-mi totul despre Comitat. Frodo ascunse Inelul napoi n sn si umbra disparu, lasnd doar o farma de amintire. Lumina si muzica din Vlceaua Despicata umplura nca o data vazduhul din jurul lui. Bilbo zmbi si rse fericit. Fiecare noutate despre Comitat pe care o put ea

aduce Frodo adaugita si ndreptata cnd si cnd de Sam -i strnea teribil interesul lui Bilbo, de la prabusirea celui de pe urma copac si pna la gnguritul celui mai frage d prunc din Hobbiton. Erau att de adnc cufundati n ce se dregea si se facea n cele Patru Meleaguri, nct nu bagara de seama sosirea unui barbat nvesmntat n straie de un verde-nchis. O bucata de vreme acesta ramase n picioare, uitndu-se la ei cu un zmbet pe buze. Dintr-o data, Bilbo si ridica privirile. -Ah, n sfrsit, iata-te, Dunadane! striga el. -Pas Mare! exclama Frodo. Da' multe nume ai! -Mda, Pas Mare e oricum unul pe care nu l-am auzit pna acum, zise Bilbo. De ce-i spui asa? -Asa mi se spune n Bree, rse Pas Mare, si asa le-am fost prezentat lor. -Iar tu de ce-i spui Dunadan? vru sa stie Frodo. -Dunadanul, l corecta Bilbo. Asa i se spune aici. Credeam ca stii destul de bine limba elfa ca sa ai habar macar ca dun-adan nseamna Omul de la Apus, Numenoreanul. nsa acum n-avem vreme de lectii. Se rasuci spre Pas Mare: -Pe unde mi-ai umblat, prietene? De ce n-ai venit la petrecere? A fost si Domnit a Arwen acolo. Pas Mare se uita n jos la Bilbo cu o privire grava. -Stiu. Dar adeseori trebuie sa las veselia la o parte. Elladan si Elrohor s-au r entors pe neasteptate din Pustietate si au vesti pe care am dorit sa le aud de ndata. -Ei bine, dragul meu prieten, zise Bilbo, acum c-ai auzit noutatile, poti sa-mi acorzi si mie o clipa? Vreau sa-mi dai o mna de ajutor ntr-o problema urgenta. Elrond zice c a acest cntec al meu trebuie ispravit nainte de a se sfrsi seara, iar eu m-am mpotmoli t. Hai sa ne retragem ntr-un colt si sa-l cizelam. Pas Mare zmbi. -Atunci, sa mergem, spuse el. Vreau sa-l aud. Frodo ramase singur o vreme, caci Sam adormise. Era singur si se simtea oarecum pierdut, desi n jurul lui se strnsesera toti cei din Vlceaua Despicata. Dar cei mai aproape de el stateau tacuti, cu atentia ncordata la vocile care cntau si la instr umente, fara sa le pese de nimic altceva. Frodo ncepu si el sa asculte. nti, frumusetea melodiilor mpletite cu vorbe din multe limbi elfe, chiar daca prea

putin le ntelegea, l cuprinse n vraja ei de ndata ce ncepu sa le asculte cu atentie. Aproape ca ar fi zis ca vorbele capatau forma, si imagini de meleaguri ndepartate si lucruri minunate, nicicnd ivite n mintea lui, se nchipuiau acum n fata ochilor; sala straluminata de foc se prefacu ntr-o boare aurie deasupra marilor nspumate care suspinau la hotarele lumii. Mai apoi, ncntarea se preschimba tot mai mult n vis, pna cnd el simti ca un fel de ru de aur si argint curgnd peste el, att de necuprins n alcatuirea lui, nct i era cu neputinta sa si-l explice; caci parea sa se fi contopi t cu aerul ce fremata peste tot n jur, patrunzndu-l pna n maduva oaselor si necndu-l. Pe negndite, se cufunda sub greutatea sa stralucitoare si se pierdu ntr-un ocean adnc de somn. Acolo se lasa purtat vreme ndelungata de un vis de muzica, iar aceasta deveni o a pa curgatoare si dintr-o data o voce. Parca era vocea lui Bilbo, recitnd versuri. Cu vintele rasunara pierdute la nceput, apoi din ce n ce mai clare. Demult, demult, traia n Arvernien un marinar pe nume Earendil, care-si facuse dintr-un trunchi cazut corabia, sa-apuce cu ea spre Nimbrethil. Tesuse pnzele din fir de-argint ,

si din argint facu si felinare, iar prova-n chip de lebada-o ciopli apoi catargu-l nalta n zare. Armuri de regi stravechi pe el si pune si trupul si ncinge-n zale grele; stralucitoru-i scut era gravat cu rune menite sa-l fereasca de rani si alte rele; os de dragon si ncrustase-n arc si n sageti luciri de ebonita; tunica lui parea ca de monarc si-n zale de argint era-mpletita; , din caledoniu teaca, si sabia, de-otel si coiful, n luciri diamantine, podoaba crestei, pene de vultur, fel si fel, pe piept, smaragd ca marea-i statea att de bine. Sub Luna alba si sub cer de stele, de tarm, din Miazanoapte, se desprindea grabit, gndind la cte drumuri o sa-l astepte, grele, prin zile trecatoare, prin ce-i era menit. De scrsnetele Ghetii fara Zare unde adasta umbre-n maguri reci, si de pustiuri arse, de fierbinteli amare I-au departat n graba ntinsele poteci. Pe ape fara stele pierdut spre oareunde, ntr-un trziu spre Noaptea Nimicniciei dus, trecu fara sa vada pe-ntunecate unde un tarm ori o lumina ce-o astepta de sus si vnturi mnioase l mpingeau din spate si-n valuri nspumate se avnta orbeste, de la apus, pe drumuri spre rasarit, uitate, spre casa, fara veste, stiind ca se grabeste. Atunci naripata Elwing spre el se-nclina si-n ntuneric parca o flacara se-aprinse. Mai alb ca diamantul se arata-n lumina a parului podoaba cu scnteieri de vise. Pe Silmaril de bru i l-a legat si fruntea i-a ncins-o cu o lumina vie siatunci, cu fruntea-n arsiti, nenfricat el prova si-o ntoarse si-n noaptea mai pustie, din Cealalta Lume, de dincolo de Mare o apriga urgie se pravali spre el corabia mnndu-i n cruda razbunare a Vntului puterii suflnd n Tarmanel, pe cai arar de muritori batute, doar ale mortii poate, ce peste mari surii mai rascolesc adncuri n veci necunoscute, si el din rasarituri catre apus pieri. Din Noaptea vesniciei el renascu atunci pe valuri nspumate ce se loveau ca scuturi n prabusiri de maluri si-ntunecari prelungi sub apele din ziua dinti, de la-nceputuri.

Dar auzi un cntec pe tarmuri mperlate nascut acolo parca la margine de lume, unde batai de aur la stinse nestemate se limpezesc n valuri cu leganari de spume. Acolo unde-amurgul pe genunchii lui Valinor se-asterne, cu mirare cum Muntele se-nalta pe-a valurilor muchii si Eldamar se-arata de dincolo de Mare, scapat de pribegie, din noaptea lui, ajunse la Elfi, La Casa lor, sub dunga verde a zarii de cristal, cu nepatrunse lumini pe care cerul-margaritar le pierde, sub coasta dealului din Ilmarin unde sclipind n valea de rpi si de razoare, rasfrnte-n Lacul umbrei rasar ca din senin ale lui Tiron turnuri cu lampi stralucitoare. Ramas aici, nu mai era pribeag si elfii, bucurosi sa mai ramna, povesti, legende, cnturi l-au nvatat cu drag si-o harfa aurita i-au pus frumos n mna. n alb vesmnt de elf l-au mbracat si nainte sapte lumini i-au fost aduse cnd prin tarmul Calacirian s-a ndreptat spre tarmurile altor tarmuri mai ascunse. Ajuns n holuri fara timp si legi de unde ani n siruri sunt pravaliti n jos, si veacuri fara numar domnesc Batrnii Regi, n Ilmarin pe Muntele rpos, s-au auzit cuvinte parca din alta lume de semintia oamenilor spuse, de-a Elfilor rudenii cu-nfatisari si nume ne-ngaduite celor de-aici si nesupuse. Atunci din sticla elfa, pe-a apelor olaturi, si din mithril, o alta corabie-au croit, cu prova stralucinda si fara vsle-n laturi, si fara pnze de-a lungul catargului de-argint. Caci Silmaril lumina de fulger scaparnd din steagul ca manunchiuri de flacari colorate stralumina ntinsuri de ape rnd pe rnd, de Elbereth ea nsasi suit ca sa arate ce soarta n vecie-i meni, ce cale lunga, nemuritoare aripi leganndu-i dintr-o data, netarmurite ceruri sa strabata, de soare si de luna dincolo sa ajunga. De pe-naltimi n vesnice-nserari unde izvoare curg mpuhoiete aripile l-au ratacit n zari departe, peste-a Muntilor Perete. De la hotarul lumii mai departe

zbura tnjind, cuprins de-un dor fierbinte prin rataciri si-ntunecari desarte caminul lui sa-i iasa nainte. Si ca o stea pierduta-n cai ceresti din ceata-n calea Soarelui iesi cnd zorii zilei dau n lume vesti pe unde-n Miazanoapte curg ape cenusii. Cum strabatea n zboru-i Pamntul de Mijloc ntr-un trziu aude femeile plngnd si elfele fecioare jelind fara noroc ca-n anii de restriste stiuti de oarecnd. Dar soarta lui l-apasa pe umeri si l doare Pn' la pieirea Lunii, o stea fara odihna, sa nu mai poposeasca, sa nu cunoasca tihna pe-acele Tarmuri unde e lumea muritoare; pe veci i-i dat lumina sa si-o poarte, un vestitor prin lege suprema si menire, el, purtator de flacari, biruitor de moarte prin zari necunoscute de om, n Asfintire. Cntarea nceta. Frodo deschise ochii si vazu ca Bilbo sedea ntr-un jilt, n mijlocul celor ce-l ascultasera si care acum zmbeau si aplaudau. -Ce-ar fi sa-l mai auzim o data? propuse un elf. Bilbo se ridica n picioare si fa cu o plecaciune. -Ma simt magulit, Lindir, zise el. Dar m-ar istovi peste masura sa-l iau de la c apat. -Ba pe tine nu, rsera elfii. Stii bine ca niciodata nu istovesti sa-ti reciti pro priile versuri. Dar chiar nu putem sa-ti dam raspuns la ntrebare dupa ce l-am auzit o si ngura data.

-Ce? se burzului Bilbo. Nu sunteti n stare sa deosebiti partile mele de cele ale lui Dunadan? -Ne e cu adevarat greu sa deosebim ntre doi muritori, recunoscu elful. -Prostii, Lindir, mri Bilbo. Daca nu poti face deosebirea ntre un om si un hobbit, nseamna ca judecata ta e mai jalnica dect mi-am nchipuit. Sunt tot att de diferiti unul fata de celalalt, cum sunt perele de mere. -Se prea poate. Oilor le par altfel celelalte oi, pufni Lindir n rs. Sau chiar pas torilor. Dar noi n-am stat sa-i cercetam pe Muritori. Avem altele de facut. -Nu stau sa ma ciorovaiesc cu tine, mormai Bilbo. Mi s-a facut somn dupa atta muzica si cntat. Va las sa ghiciti singuri, daca aveti chef. Se ridica din jilt si se apropie de Frodo. -Gata, s-a ispravit, zise el cu voce nceata. A fost mai bine dect m-am asteptat. N u se ntmpla prea des sa mi se ceara sa cnt a doua oara. Tu ce parere ai? -Eu nu ma ncumet sa ghicesc, zmbi Frodo. -Nici nu-i nevoie s-o faci. De fapt, tot cntecul a fost compus de mine. Aragorn n -a tinut dect sa bag si povestea aia cu piatra verde. Se pare ca pentru el era foart e importanta. Habar n-am de ce. Altfel, mi-a dat de nteles foarte limpede ca m-am nt recut pe mine nsumi si mi-a zis ca, daca am avut neobrazarea sa compun versuri despre Erendil n casa lui Elrond, este treaba mea. Si cred ca a avut dreptate. -Nu stiu ce sa spun, recunoscu Frodo. Mie mi s-a parut ca totul s-a potrivit de minune, dar nu-mi cere sa explic n ce fel. Eram pe jumatate adormit cnd ai nceput s i

parca s-a alcatuit totul din ceva ce tocmai visam. Abia catre sfrsit m-am dumirit ca tu erai cel care cnta. -Cu adevarat este greu sa rami treaz aici, dar numai pna te obisnuiesti. Nu vreau sa spun ca hobbitii ar deprinde vreodata pe de-a-ntregul pofta elfilor pentru muzic a si poezie si povesti. Din cte mi-am dat seama, le place la fel de mult ca mncarea, ch iar mai mult, as ndrazni sa zic. Petrecerea o sa tina nca o vreme. Ce-ar fi sa ne furi sam afara si sa stam tihniti de vorba? -Putem? -Cum de nu. Astia-s pusi pe zaiafet, nu pe treburi serioase. Hai sa mergem, numa i sa nu prinda careva de veste. Se ridicara amndoi si se retrasera neauziti n umbrele ncaperii, ndreptndu-se spre una dintre usi. Pe Sam l lasara n urma, adormit bustean si cu un zmbet pe fata. Cu toate ca se bucura de faptul ca Bilbo era cu el, Frodo simti o unda de regret cnd iesira din Sala Focului. Chiar cnd pasira peste prag, o voce clara ncepu sa cnte: A Elbereth Gilthonie, silivren penna miriel o menel aglar elenath! Na-chaered palan-diriel o galadhremmin ennorath, Fanuilos, le linnathon nef aear, si nef aearon! Pentru o clipa, Frodo se opri locului, privind peste umar. Elrond se afla n jiltu l sau, plpirea focului i cadea peste chip precum lumina verii peste copaci. Alaturi de el sedea Domnita Arwen. Spre mirarea lui, Frodo vazu ca Aragorn statea lnga ea; pele rina i era desfacuta, lasnd sa se zareasca ceea ce parea a fi o za elfa, iar pe piept i stralucea o stea. Cei doi vorbeau mpreuna, si dintr-o data lui Frodo i se nazari ca domnita se rasuceste spre el si lumina ochilor ei se pironeste din departare asupra lui, strapungndu-i inima. Ramase tintuit locului ca vrajit, n vreme ce suavele silabe ale cntecului elf picu rau precum nestematele din tesatura melodiei si a vorbelor. -E un cntec nchinat lui Elbereth, spuse Bilbo. l vor cnta laolalta cu alte cntece ale Tarmului Binecuvntat, si nu de putine ori n noaptea asta. Sa mergem. l conduse pe Frodo napoi n camaruta lui. Fereastra dadea spre gradini, spre miazazi, peste rpa Ursilor. Statura asa, n dreptul ferestrei, uitndu-se la stelele stralucitoare de deasupra padurilor ce ascundeau rapi abrupte, si vorbind cu gla

suri soptite. Nu mai povestira despre cele multe si marunte din ndepartatul Comitat, s i nici despre umbrele ntunecoase si primejdiile ce-i nconjurau, ci despre lucrurile minun ate pe care amndoi le zarisera n lumea larga, despre elfi, stele si copaci, si despre toamna blnda a stralucitorului an, pogorta peste paduri. Dupa o oarecare vreme se auzi un ciocanit n usa. -Sa-mi fie cu iertare, zise Sam, itindu-si capul prin crapatura, dar ma-ntrebam de n-aveti cumva vreo trebuinta. -Si noua sa ne fie cu iertaciune, Sam Gamgee, raspunse Bilbo. Sa ghicesc, oare, ca vrei sa spui ca stapnul tau trebuie sa se culce? -Pai, domnu' Bilbo, mine dis-de-dimineata se tine un sfat, asa am auzit, si stapnu ' abia s-a sculat azi din pat pentru prima oara. -Ai dreptate, Sam, rse Bilbo. Poti s-o iei din loc si sa-i spui lui Gandalf ca st apnul s-a culcat. Noapte buna, Frodo. Binecuvntat fie Cerul, ca tare m-am bucurat sa te revad. Nici o alta semintie nui ntrece pe hobbiti cnd e sa stai de vorba asa cum trebuie cu cineva. mbatrnesc tot ma i

mult si-ncep sa ma-ntreb daca o sa mai apuc sa citesc capitolele pe care le vei adauga tu povestii noastre. Noapte buna. Cred ca am sa ies putin la plimbare, sa ma uit di n gradina la stelele lui Elbereth. Somn usor. II Sfat la Elrond acasa A doua zi, Frodo se trezi devreme, simtindu-se nviorat si pe deplin sanatos. Stra batu terasele lungi construite deasupra zgomotoaselor ape ale Rului Ursilor si privi soarele palid si rece care se nalta peste muntii ndepartati, lucind n jos, piezis, prin cea ta stravezie si argintie; roua de pe frunzele galbene sclipea, iar plasele paianjenilor scaparau n fiece tufis. Sam mergea tacut alaturi, adulmecnd aerul si uitndu-se cnd s i cnd, cu mirare n ochi, la naltimile semete de la Rasarit. Zapada alba acoperea cres tele. La o cotitura a aleii dadura peste Gandalf si Bilbo, asezati pe o banca taiata n piatra, cufundati n vorba. -Salutare! Buna dimineata, l ntmpina Bilbo. Gata pregatiti pentru marele Sfat? -Gata pregatiti pentru orice, raspunse Frodo. Dar cel mai mult mi doresc sa umblu azi si sa explorez valea. Mi-ar placea sa patrund n padurile alea de pin. -Poate mai trziu, zise Gandalf. Deocamdata nu putem sa ne facem nici un plan. Avem multe de auzit si de hotart azi. n timp ce vorbeau, un clopot rasuna deodata cu un clinchet de clestar. -E clopotul ce ne cheama la Sfatul lui Elrond! striga Gandalf. Sa mergem. Tu si Bilbo sunteti asteptati. Frodo si Bilbo l urmara n graba pe vrajitor de-a lungul aleii ntortocheate ce ducea spre casa; n urma lor, nepoftit si uitat, tropaia Sam. Gandalf i conduse pe terasa unde, cu o seara nainte, Frodo si gasise prietenii. Lumina diminetii senine de toamna inundase ntreaga vale. Vuietul apelor nvolburate se nalta din albia nspumata pna sus la el. Pasarile cntau si o pace binecuvntata se ntindea peste ntreg pamntul. Lui Frodo, fuga lui presarata cu primejdii si zvonuril e ntunericului ce se nasteau n lumea din afara pareau de-acum doar amintirile unui v is chinuit; dar chipurile ntoarse spre a-i ntmpina atunci cnd pasira nauntru erau nnourate. Elrond se afla acolo, si multi altii sedeau n tacere n jurul lui. Frodo i zari pe Glorfindel si Gloin; ntr-un colt statea de unul singur Pas Mare, mbracat n straiele lui de drum vechi si roase. Elrond l trase pe Frodo spre un jilt de lnga el si-l preze

nta celorlalti cu aceste vorbe: -El, prieteni, este hobbitul Frodo, fiul lui Drogo. Putini au ajuns pna la noi tr ecnd prin primejdii mai mari sau cu o solie mai grabnica. Dupa care i arata si-i numi pe cei pe care Frodo nu-i ntlnise pna atunci. Un gnom mai tnar, de-o parte a lui Gloin: chiar fiul lui, Gimli. Lnga Glorfindel erau alti ctiva sfetnici din casa lui Elrond, al caror mai-mare era Erestor; mpreuna cu el se afl a Galdor, un elf din Limanurile Cenusii, care venise cu solie de la Cirdan, Marangozul. Ma i era si un elf strain, cu straie verzi si cafenii, Legolas pe nume, sol venit din partea tatalui sau, Thranduil, Regele Elfilor din Codrul ntunecat de la Miazanoapte. Si asezat ceva m ai retras se gasea un barbat nalt, cu trasaturi frumoase si nobile, par negru si ochi cenusii, mndru la nfatisare si aspru la cautatura. Era mbracat si ncaltat ca pentru a merge calare; si, cu adevarat, desi straiele i e rau bogate, iar mantia captusita cu blana, toate erau colbuite si mnjite de pe urma u nei lungi calatorii. n jurul gtului avea un colier de argint ncrustat cu o singura nest emata alba; crliontii i erau taiati pna pe umeri. De cingatoare atrna un corn mare, cu vrf de argint, care acum statea pus pe genunchii lui. Strainul se uita cu o privire din tr-o data mirata la Bilbo si la Frodo. -El, zise Elrond, adresndu-i-se lui Gandalf, e Boromir, un om de la Miazazi. A so sit

n zorii cenusii ai acestei dimineti si doreste sa se sfatuiasca mpreuna cu noi. Lam rugat sa ni se alature, caci aici va gasi raspuns la ntrebarile sale. Nu e nevoie sa se nsiruie n paginile de fata tot ceea ce s-a spus si s-a chibzuit n timpul Sfatului. S-au zis multe despre cele ntmplate n lumea larga, mai cu seama la Miazazi, si pe meleagurile ntinse la rasarit de Munti. Despre acestea Frodo auzise dinainte nenumarate zvonuri; dar povestea lui Gloin era cu totul noua pentru el, astfel ca atunci cnd vorbi gnomul, el statu numai ochi si urechi. Din cele spuse de Gloin, se vadea ca, desi din minile gnomilor ieseau lucruri maiestrit mestesugite, inimile gnomilor din Muntele Singuratic erau nelinistite. -Multi ani au trecut, povesti Gloin, de cnd umbra tulburarii a cuprins poporul nostru. Dincotro venea aceasta n-am putut sa ne dumirim de la bun nceput. Felurit e vorbe au prins sa fie soptite n taina: se spunea ca noi eram sortiti sa salasluim ntr-un cotlon, cnd n lumea cea mare se gaseau mult mai multe minunatii si comori. Unii vorbeau de Moria: lucrarile cele marete si nemaivazute ale stramosilor nostri, c arora pe limba noastra li se spune Khazad-dum; si aceleasi vesti vesteau ca, n sfrsit, eram destui si ne statea n puteri sa ne rentoarcem acolo. Gloin ofta. -Moria! Moria! Minune a Lumii de la Miazanoapte! Prea n adnc am sfredelit acolo, pna am trezit teama cea fara de nume. Multa vreme au zacut pustii casele cele mar i, dupa ce-au fugit copiii lui Durin. Si uite ca iarasi vorbeam despre asta, cu ale an, dar si cu teama; caci nici un gnom n-a cutezat sa treaca de usile acelui Khazad-dum minuna t n timpul vietii multor regi, afara doar de Thror, iar el a pierit. ntr-un trziu nsa, Balin a dat ascultare zvonurilor si susotelilor si s-a hotart sa se duca; cu toate ca Dai n nu s-a ndurat sa-i ngaduie plecarea, Balin i-a luat cu sine pe Ori si Oin si pe alti mult i dintre ai nostri si cu totii au pornit-o spre miazazi. Ce povestesc acum s-a petrecut n urma cu treizeci de ani. O vreme am tot primit v esti, si erau bune: solii spuneau ca se patrunsese n Moria si ca acolo se pornise o luc rare mareata. Dupa care s-a asternut tacerea si de atunci nici o alta stire n-a mai a juns pna la noi din Moria. nsa acum un an, un sol a sosit la Dain, dar nu din Moria -ci din Mordor: un calar et n noapte, care l-a chemat pe Dain la poarta: Seniorul Sauron cel Mare, spunea el, dorea

prietenia cu noi. n schimbul acesteia, ne daruia Inele, asa cum daduse si alte da ti. Si voia cu deosebire sa afle ct mai iute vesti despre hobbiti, ce fel de semintie er au si unde si aveau salasurile. Caci Sauron stie, zicea el, ca pe unul dintre ei l-ai cunoscu t cndva." Auzind asa ceva, tare ne-am nelinistit, dar n-am dat nici un raspuns. Apoi el si -a cobort vocea fioroasa, ehei, si-ar fi ndulcit-o daca ar fi putut: Ca o dovada umila a prieteniei tale, Sauron ti cere doar att, mai zicea el, sa-l gasesti pe-acest band it, asta a fost cuvntul lui, si sa iei de la el, cu voia sau cu de-a sila, un inel mic, cel mai nensemnat inel din cte se afla, pe care l-a furat el odata. E o nimica toata ce-ti cere Sauron, si o marturie a bunei tale credinte. Gaseste-l, si trei inele pe care se niorii gnomilor le-au avut n stravechime va vor fi napoiate, iar tarmul Moriei va fi al vo stru pentru totdeauna. Afla doar vesti despre jefuitor, daca mai traieste si unde anu me, si vei primi rasplata mare si prietenia vesnica a Seniorului. De te mpotrivesti, nu va f i bine. Te mpotrivesti?" Si la aceste vorbe, vocea lui a parut mai degraba a ssit de sarpe, si toti cei car e ne aflam n preajma ne-am cutremurat, dar Dain a zis: Nici da, nici ba nu zic. Trebuie sa cumpanesc la aceasta solie si la ntelesul ei ascuns sub haina asta frumoasa". Cumpaneste, dar nu prea ndelung", i-a zis el. Ct mi va lua este n puterea mea sa hotarasc", i-a-ntors-o Dain. Nu pentru multa vreme", a mai zis calaretul si a disparut n ntuneric. Din acea noapte, grele tare au mai fost inimile mai-marilor nostri. N-aveam treb uinta de glasul fioros al solului pentru a pricepe ca n vorbele lui era si amenintare, si viclesug;

caci apucaseram sa aflam ca puterea care intrase din nou n Mordor nu se schimbase si din stravechimi a fost cu tradare fata de noi. De doua ori s-a rentors solul si a plecat fara sa primeasca raspuns. A treia si ultima data, asa spune el, va urma curnd, pna sa se sfrseasca anul. Astfel ca, n cele din urma, Dain m-a trimis sa-l nstiintez din timp pe Bilbo ca dusmanul l cauta, si sa aflu, daca s-o putea, de ce doreste el acest inel, ultimu l dintre inele. Totodata, dorim sfatul lui Elrond. Caci Umbra creste si vine tot mai apro ape. Descoperim ca solii au fost trimisi si la Regele Brand din Vale, iar el se teme. Ne gndim cu grija mare ca nu cumva sa se supuna. Razboiul bate nca de-acum la hotarele sal e de la rasarit. Daca nu dam nici un raspuns, s-ar putea ca Dusmanul sa puna n miscare oamenii aflati sub comanda sa pentru a-l lua cu asalt pe regele Brand si totodat a pe Dain. -Ai facut bine ca ai venit, spuse Elrond. Azi ai sa auzi tot ce vei avea nevoie ca sa ntelegi cam ce urmareste Dusmanul. Altceva nimic nu puteti face dect sa rezistati, cu sau fara speranta. Dar nu sunteti singuri. Vei afla ca necazurile voastre sunt d oar o parte din necazurile ntregii lumi apusene. Inelul! Ce vom face cu Inelul, ultimul dintr e inele, flecustetul acela dupa care rvneste Sauron? Este osnda pe care trebuie s-o cumpani m bine. Acesta este si rostul pentru care v-am chemat aici. Chemat e un fel de-a zice, c aci nu eu v-am chemat la mine, strainilor de pe meleaguri ndepartate. Voi ati venit si v -ati ntlnit negndit de iute, din voia sortii, dupa ct se pare. Si totusi, lucrurile nu st au chiar asa. Mai bine sa fiti ncredintati ca asa a fost rnduit ca noi, cei care sede m aici, si nimeni altcineva, trebuie sa aflam cum sa salvam lumea de la pieire. Astfel ca vom spune pe sleau tot ceea ce a fost ascuns de toti n afara ctorva, pna n aceasta zi. Si mai nti, ca toti sa priceapa unde zace pericolul, Povestea Inelului va fi spusa de la bunul nceput pna n aceasta clipa. Eu voi fi cel care-o va ncepe, dar poa te ca altii o vor ncheia. Dupa aceste vorbe, toti ascultara cum Elrond, cu vocea sa raspicata, spuse despr e Sauron si Inelele Puterii, si despre mestesugirea lor n timpul celui de-al Doilea Ev al lumii stravechi. ntr-o oarecare masura, povestea lui era cunoscuta de ctiva dintre cei

aflati acolo, dar ntreaga poveste n-o stia nimeni, si multe perechi de ochi se at intira asupra lui Elrond cu teama si mirare cnd l auzira vorbind de fierarii elfi din Ere gion si despre prietenia lor cu Moria si setea lor de cunoastere, prin mijlocirea careia i prinsese Sauron n capcana lui. Caci n acele vremi nu-l priveau a fi o fiinta a raului, astf el ca i-au primit cu bucurie ajutorul si au devenit nentrecuti n dibacie, n timp ce el le-a af lat toate tainele, i-a tradat si, fara sa prinda nimeni de veste, a faurit n Muntele de Foc acel Inel ce avea sa le fie stapn. Doar Celebrimbor i-a ghicit gndul, drept care le-a a scuns pe cele Trei pe care le facuse el nsusi; si a fost razboi, tara a ramas pustiita, ia r poarta Moriei s-a nchis. De atunci, n multii ani care-au trecut, Sauron n-a facut altceva dect sa ia urma Inelului; dar cum aceasta istorie este spusa n alta parte, asa dupa cum Elrond nsu si a consemnat-o n cartile sale de istorii, nu este locul s-o nsiruim aici. Caci este l unga, plina de fapte mari si vitejesti, si, cu toate ca Elrond nu s-a lungit defel cu vorba, Soarele se urcase bine pe bolta si dimineata se apropia de ceasul amiezii atunci cnd el s frsi de istorisit. Despre Numenor povesti mai pe urma, despre gloria si decaderea acestei tari si d espre ntoarcerea Regilor oamenilor pe Pamntul-de-Mijloc, iesind din adncurile Marii, adus i de aripile furtunilor, ca mai apoi Elendil cel nalt si fiii sai preaputernici, Is ildur si Anarion, sa devina mari seniori; si Tarmul de la Miazanoapte l-au preschimbat ei n Arnor, iar pe cel de la Miazazi n Gondor, deasupra gurilor rului Anduin. Dar Sauro n din Mordor i-a atacat, si asa a ajuns sa se ncheie Ultima Alianta dintre Elfi si Oameni, si ostirile lui Gil-galad si Elendil au fost chemate sub arme n Arnor.

Ajuns aici cu povestea, Elrond se opri din vorbit si ofta. -Parca vad si acum splendoarea flamurilor lor, continua el. mi aduceau n minte gloria Zilelor de Odinioara si Ostile lui Beleriand, att de multi printi si capet enii de seama se strnsesera. Si totusi, nu tot att de multi si de mndri ca atunci cnd a fost zdrobit Thangorodrim si cnd elfii au socotit ca raul se sfrsise o data pentru totd eauna, dar n-a fost sa fie asa. -Chiar ti amintesti? i scapa lui Frodo ntrebarea cu voce tare fara sa vrea, ntr-att era de uluit. Dar credeam -si se opri o clipa fstcit, atunci cnd Elrond se rasuci s pre el -credeam ca Gil-galad a cazut cu mult mai multa vreme n urma. -Cu adevarat asa a fost, raspunse Elrond cu o voce groasa. Doar ca amintirile me le se ntorc departe n timp, pna n Zilele de Odinioara. Earendil a fost seniorul meu, cel c are s-a nascut n Gondolin nainte de pieirea acestei tari; iar mama mea a fost Elwing, fiica lui Dior, fiul lui Luthien din Doriath. Am fost martor la trei evuri n partea de apus a lumii, la multe nfrngeri si la multe victorii nerodnice. Am fost pristavul lui Gil-galad si am nsotit oastea lui. Am fost la Batalia de la Dagorlad naintea Portii Negre din Mordor, unde am iesit nvingatori; caci nimeni nu se putea pune mpotriva Sulitei lui Gil-galad si a Sabiei lui Elendil, Aiglos si Nars il se numeau acestea. Ultima batalie n care am luptat a fost pe povrnisurile de la Orodr uin, acolo unde s-a stins Gil-galad, si unde a cazut Elendil, iar Narsil s-a despicat sub trupul lui; dar Sauron nsusi a fost nlaturat de pe tron si Isildur a taiat Inelul de pe mn a lui cu ciotul de tais ce mai ramasese din sabia tatalui sau si l-a luat pentru sine. Auzind aceasta, strainul Boromir l ntrerupse strignd: -Vasazica asta s-a ntmplat cu Inelul! Daca o asemenea poveste ar fi fost spusa pe meleagurile de la Miazazi, de mult ar fi fost data uitarii. Despre Marele Inel a m aflat de la cel al carui nume nu-l rostim; doar ca noi gndeam ca Inelul a pierit de pe fata pamntului o data cu naruirea primului sau regat. Si-acum aud ca Isildur l-a luat. Asta da, veste. -Din pacate, asa este, si relua Elrond vorba. Isildur l-a luat, cum n-ar fi trebu it s-o faca. Atunci ar fi trebuit sa fie azvrlit napoi n focul lui Orodruin, n care fusese faurit. Dar putini au bagat de seama ce facea Isildur. El singur s-a aflat lnga tatal sau n acea ultima si devastatoare batalie; si n preajma lui Gil-galad s-au aflat numai Cirda n si cu mine. Dar Isildur cu nici un chip n-a dat ascultare sfaturilor noastre.

Pe acesta l voi pastra ca rascumparare pentru tatal si fratele meu", a zis el; ast fel ca puteam noi sa zicem orisice, el l-a luat si al lui a fost. Dar curnd Inelul l-a t radat, aducndu-i moartea; din care pricina la Miazanoapte i se spune Blestemul lui Isild ur. Dar poate ca moartea a fost raul cel mai mic ce i s-ar fi putut ntmpla. Doar la Miazazi s-a aflat despre toate acestea, si de catre foarte putini. Asa c a nu e de mirare, Boromir, ca n-ati auzit nimic. Din prapadul de pe Cmpiile Vesele, unde a pierit Isildur, doar trei barbati s-au mai ntors vreodata trecnd Muntii napoi dupa lungi pribegii. Unul dintre acestia a fost Ohtar, cavalerul lui Isildur, care aducea r amasitele sabiei lui Elendil; le-a adus lui Valandil, mostenitorul lui Usildur, care, copi l fiind la acea vreme, ramasese acasa, aici, n Vlceaua Despicata. Narsil nsa se despicase, lumina taisului ei se stinsese pentru totdeauna si nicicnd n-a mai fost faurit altul ase menea. Nerodnica am spus ca a fost victoria Ultimei Aliante? Nu ntru totul, si totusi nu si-a atins telul. Sauron fusese pus cu botul pe labe, dar nu si nimicit. Inelul sau p ierdut era, dar nu si distrus. Turnul ntunecimii ajunsese n ruina, dar temeliile sale tot acol o se aflau; caci fusesera zidite cu puterea Inelului si, atta vreme ct acesta se mai af la pe pamnt, ele vor dura. Elfi si oameni viteji si prieteni de-ai lor far' de numar au pierit n razboi. Anarion a fost rapus, Isildur a fost rapus; Gil-galad si Elendil se stin sesera. Nicicnd nu se va mai ivi o asemenea nsotire de elfi si oameni; caci oamenii se nmul tesc si Primii Nascuti se mputineaza si cele doua semintii se nstraineaza una de alta. Si din acea zi semintia din Numenor a nceput sa decada si anii vietilor lor sa se scurte ze.

Dupa razboi si dupa macelul de pe Cmpiile Verzi, oamenii din Apusime sunt tot mai putini, si Annuminas, orasul lor de pe malul Lacului Evendim, a cazut n ruina; ur masii lui Valandil s-au stramutat si s-au asezat n Fornost, pe Gruiurile nalte de la Miazanoapte, dar si acel loc este acum parasit. Oamenii i spun Stavilarul Mortilo r si se tem sa puna piciorul pe acel meleag. Caci poporul lui Arnor s-a risipit care-nco tro si vrajmasii i-au secerat si stapnirea lor a trecut si-n urma-le au ramas doar colin e verzi printre dealurile nierbate. La Miazazi, regatul Gondor a durat si-a tot durat; si o vreme splendoarea lui sa facut tot mai mare, amintind oarecum de puterea regatului Numenor, nainte sa fi pierit. Turnuri nalte cladite de locuitorii sai, fortarete de nenvins, porturi pentru nenu marate corabii; si coroana naripata a Regilor oamenilor era privita cu veneratie de mult e neamuri vorbind tot attea limbi. Orasul de capetenie era Osgiliath, Citadela Stel elor, prin mijlocul caruia curgea Rul. Si tot ei au construit Minas Ithil, Turnul Lunii care Rasare, la rasarit, pe un umar al Muntilor Umbrei; iar la apus, la poalele Munti lor Albi, alt turn au construit, Minas Anor, Turnul Soarelui care Apune. Acolo, n curtile R egelui crestea un copac alb, din samnta acelui copac adus de Isildur de peste apele cele adnci, si nainte de aceasta samnta acelui copac din Eressa se trasese, chiar mai nainte, din Apusul cel mai de la Apus, din Ziua dinaintea vremurilor cnd lumea a f ost tnara. Dar anii Pamntului-de-Mijloc treceau iute, si neamul lui Meneldil, fiu al lui Ana rion, s-a stins. Copacul s-a vestejit, iar sngele locuitorilor din Numenor s-a amesteca t cu acela al unui neam de oameni mai nensemnat. Apoi timpul s-a oprit deasupra zidurilor Mordorului si fapturi ntunecate s-au furisat napoi n Gorgoroth. Si a venit o vreme cnd fapturi rele au venit de oare-unde si, cucerind Minas Ithil, s-au asezat acolo, prefacndu-l ntr-un salas de temut; Minas Morgul i se spune acum, Turnul Vrajitoriilor. Apoi M inas Anor si-a preschimbat numele n Minas Tirith, Turnul Strajii, si aceste doua orase s-au aflat mereu n razboi, dar Osgiliath ce se gasea ntre ele a ramas pustiu si ruinele sale erau bntuite de umbre. Asa a fost timp de multe vieti de-ale oamenilor. Doar ca Seniorii din Minas Tiri th sunt si azi pe picior de lupta, tinnd piept dusmanilor nostri, aparnd Rul de la Argonath si pna la Mare. Si iata ca am ajuns sa ispravesc acea parte a povestii pe care am vr ut s-o

spun. Caci n zilele lui Isildur, Inelul Stapn n-a mai fost stiut de nimeni unde se afla, iar cele Trei au scapat de sub puterea lui. Numai uite ca n ultima vreme ele se afla din nou n primejdie, caci acel Unu a fost gasit. Altii vor vorbi despre cum a fost gasit, caci rolul meu a fost nensemnat. Tacu, iar Boromir se ridica de ndata n picioare, nalt si mndru n fata lor. -ngaduie-mi, Stapne Elrond, zise el, nti sa adaug si eu cte ceva la povestea despre Gondor; caci cu adevarat din Tara lui Gondor am venit pna aici. Si ar fi b ine ca toti sa stie ce se petrece acolo. Putini, socotesc eu, au cunostinta despre faptele noastre si prin urmare n-au cum sti despre ce-i asteapta daca nu vom izbndi. Sa nu va nchipuiti ca n Tara Gondor se iroseste sngele celor din Numenor, si nici mndria si demnitatea lor n-au fost date uitarii. Multumita vitejiei noastre, semi ntia cea salbatica de la Soare-Rasare este si-acum nfrnata, iar grozavia din Morgul este ti nuta departe; doar astfel sunt pastrate pacea si libertatea pe meleagurile de dincolo de noi, dinspre Apus. Dar daca Rul ce noi l aparam va cadea n mini vrajmase, ce va fi atunci ? Si uite ca acel ceas pare sa nu fie prea departe. Fum se nalta din nou din Orodru in, numit de noi Muntele Osndei. Puterea Tarmului Negru se nteteste si strasnic ne mai apasa. Cnd s-a ntors Dusmanul, poporul nostru a fost alungat din Thilien, tara noa stra preafrumoasa la rasarit de Ru, cu toate ca ne-am pastrat o fortareata acolo si un corp de ostire. Dar chiar n acest an, n zilele lui iunie, s-a pornit pe neasteptate razboi mpotriva noastra dinspre Mordor si am fost alungati. Ne-au coplesit, att de multi erau, ca ci Mordor s-a aliat cu Rasaritenii si cu sngerosul Haradrim; dar nu din pricina numa rului

lor am fost nfrnti. Ci se afla acolo o putere pe care n-o simtiseram niciodata nain te. Unii spuneau ca putea fi vazuta, precum un calaret urias si negru, o umbra ntunecata n lumina lunii. Oriunde se ivea, un fel de nebunie i cuprindea pe vrajmas i, n schimb ai nostri, pna si cei mai viteji, erau cuprinsi de spaima, nct cal si calar et se dadeau batuti si-o rupeau la sanatoasa. Doar o mna din ostirea noastra de la rasa rit s-a mai ntors, distrugnd ultimul pod ce nca se mai afla n mijlocul ruinelor din Osgiliat h. M-am aflat n compania ce-a aparat podul, pna cnd s-a naruit n spatele nostru. Doar patru s-au salvat notnd: fratele meu si cu mine, si alti doi. Dar noi luptam si mai departe, aparam tot tarmul apusean al rului Anduin; si cei ce stau la adapost din colo de noi ne ridica n slavi ori de cte ori aud de numele nostru: multe laude, nsa prea pu tin ajutor. Doar dinspre Rohan se mai ndreapta spre noi oameni atunci cnd i chemam. n ceasul acesta rau am venit cu solie pna la Elrond, strabatnd multe leghe presarate cu primejdii: timp de o suta zece zile am calatorit de unul singur. Nu mai ca eu nu aliati de razboi caut. Puterea lui Elrond sta n ntelepciunea lui, nu n arme, asa se zice. Am venit sa cer un sfat si desclcirea unor vorbe tare nedeslusite. Caci n aj unul unui atac neasteptat fratele meu a avut un vis pe cnd dormea un somn chinuit, iar mai apoi acelasi vis i-a tulburat somnul adeseori, si o data mi s-a aratat si mie. n acel vis se facea ca bolta de la rasarit se ntuneca si un tunet se auzea tot mai rasunator, dar la Apus o lumina palida se ntrezarea pe cer si din ea am auzit o v oce, ndepartata si totusi raspicata, care striga: Cauta Sabia ce-a fost despicata, Se-ascunde n Imladris, n valea ciudata; Vor fi date si sfaturi de gurile vrednice, Dect strajile din Morgul cu mult mai puternice. Arata-se-vor semne prin ceruri desarte Despre Sfrsitul care nu e departe, Caci Blestemul lui Isildur se va trezi din ceata Si Pitic-Piticutul va iesi n fata. Putin am putut pricepe noi din aceste vorbe si ne-am dus sa i le spunem tatalui nostru, Seniorul din Minas Tirith, caci el cunoaste istoriile din Gondor. Att s-a priceput sa ne spuna, anume ca Imladris era n stravechime un nume dat de elfi unei vai

ndepartate la miazanoapte, unde traia Elrond cel pe jumatate elf, cel mai nvatat d intre stiutorii de istorii. Astfel ca fratele meu, vaznd ct de fara de nadejde era nevoi a n care ne aflam, s-a aratat nerabdator sa dea ascultare visului si sa caute acel Imladr is; dar cum calea era ndoielnica si cu primejdii nenumarate, am hotart sa pornesc eu n aceasta calatorie. Tata si-a calcat pe inima cnd mi-a ngaduit sa plec si mult am umblat ap oi pe drumuri uitate, cautnd casa lui Elrond, de care multi auzisera, dar putini stiau unde se afla. -Si aici, n casa lui Elrond, vei afla destule ct sa te limpezesti, spuse Aragorn, ridicndu-se n picioare. si arunca spada pe masa ce se afla n fata lui Elrond si toti vazura ca lama i era despicata n doua. -Iata Sabia care s-a Despicat, spuse el. -Si cine esti tu, si ce legaturi ai cu Minas Tirith? vru sa stie Boromir, uitnduse cu uimire la fata supta a Pribeagului si la pelerina lui roasa de vreme. -El e Aragorn, fiul lui Arathorn, l lamuri Elrond, si se trage, prin nenumarati stramosi, din fiul lui Isildur Elendil, din Minas Ithil. El este capitanul Duned ainilor de la Miazanoapte, si putini au ramas n zilele noastre din acel neam. -Atunci al tau este, si nicidecum al meu, striga Frodo uluit, sarind n picioare c a si cum s-ar fi asteptat ca Inelul sa-i fie cerut de ndata.

-Scoate Inelul la lumina, Frodo, i ceru Gandalf solemn. A sosit clipa. Ridica-l s a-l vedem, si atunci Boromir va ntelege si celelalte vorbe ale ghicitorii sale. Cineva ssi, cernd liniste, si toti ochii se ntoarsera spre Frodo. Teama si rusinea pusesera pe neasteptate stapnire pe el; si simtea o mare strngere de inima sa arat e Inelul si chiar scrba sa-l atinga. Ar fi vrut sa fie undeva departe de acel loc. Inelul straluci si sclipi atunci cnd l nalta cu mna tremuratoare dinaintea tuturor. -Iata Blestemul lui Isildur, rosti Elrond. Ochii lui Boromir se atintira scaparnd asupra inelului de aur. -Piticutul, murmura el. Sa nteleg ca sfrsitul pentru Minas Tirith e aproape? Dar atunci de ce sa cautam o spada frnta? -Cuvintele nu nsemnau sfrsitul pentru Minas Tirith, spuse Aragorn. Dar cu adevarat se apropie un sfrsit si fapte marete. Caci sabia care s-a despicat este sabia lui Elendil si s-a despicat sub trupul lui cnd a cazut. A fost pastrata cu sfintenie de urmasii sai, n timp ce tot ce a ramas mostenire de la el s-a pierdut; caci stiam de la strabuni i nostri ca va fi sa o faurim nca o data atunci cnd se va fi gasit Inelul, Blestemul lui Isild ur. Si-acum ca ai vazut sabia pe care o cautai, ce urmeaza sa ceri? Casa lui Elendil doresti poate sa se ntoarca pe meleagurile Gondorului? -N-am fost trimis sa cer o favoare, ci doar sa caut tlcul unei ghicitori, raspuns e Boromir mndru. E adevarat ca suntem strnsi cu usa, iar Spada lui Elendil ne-ar fi de-un ajutor nesperat -daca un asemenea lucru ar putea ntr-adevar sa iasa din umb rele trecutului. Se uita nca o data la Aragorn, si privirea i era grea de ndoiala. Frodo simti ca Bilbo, care se afla alaturi de el, ncepea sa-si piarda rabdarea. E ra limpede ca situatia n care era pus prietenul sau l irita. Se ridica deodata n picio are si izbucni: Nu-i aur tot ce straluceste. Nu toti sunt rataciti fara viata. Ce-i tare nu se nvecheste, Si radacini adnci nu-ngheata. Cenusa-ncinge foc deodata, Lumini iau umbrele la goana.

Ca nou taisul rupt se-arata, Si regi, acei fara coroana. -Poate ca versurile nu-s dintre cele mai bune, dar sunt cele nimerite -daca ai n evoie de nca o dovada dupa vorbele lui Elrond. Daca pentru asta ai facut o calatorie de o suta una zile, atunci fa bine si ia-le n seama. Si Bilbo se aseza cu un mrit. -Eu am compus versurile astea, i sopti el lui Frodo, pentru Dunadan, cnd mi-a povestit ntia data povestea lui. Aproape ca mi-as dori sa nu mi se fi ispravit ave nturile si sa fi putut merge cu el atunci cnd va veni vremea sa se duca. Aragorn zmbi catre el; apoi se ntoarse iarasi spre Boromir. -Eu unul te iert pentru ndoiala ce-o arati, spuse el. Prea putin ma aseman la chi p cu Elendil si Isildur asa cum sunt nfatisati n piatra, n toata maretia lor, n salile di n Denethor. Eu nu-s dect urmasul lui Isildur, nu Isildur nsusi. Am dus o viata nenduratoare si lunga; si leghele ce se numara de aici pna n Gondor sunt doar o farma din nenchipuit de multele mele calatorii. Am trecut multi munti si multe ruri , de batut am batut multe sesuri, pna hat-departe n tarile Rhun si Harad, unde stele le ne sunt straine. Dar casa mea, atta si asa cum este, se afla la Miazanoapte. Caci acolo au trait u rmasii lui Valandil, ntr-o linie nentrerupta din tata-n fiu, timp de multe generatii. Zil ele

noastre s-au ntunecat, iar noi ne-am risipit; dar sabia a ajuns n minile unui nou stapn. Si iata ce-ti voi spune tie, Boromir, nainte sa ispravesc. Singuratici sunt em noi, Pribegii din pustietate, vnatorii, dar ntotdeauna i vom vna pe slujitorii Dusmanului; caci se gasesc n multe locuri, nu numai n Mordor. Asculta, Boromir, daca ar fi fost Gondor o fortareata trainica, altul ne-ar fi f ost jocul. Multe lucruri rele sunt pe lume, carora zidurile voastre puternice si sabiile st ralucitoare nu le pot sta mpotriva. Stiti prea putine despre tarmurile ce se ntind dincolo de hotarele voastre. Vorbesti despre pace si libertate? Cei de la Miazanoapte nu le -ar fi cunoscut de n-am fi fost noi. I-ar fi rapus teama. Dar cnd lucruri ntunecoase ies dintre dealurile nelocuite sau se furiseaza afara din padurile nensorite si dau de noi, o rup la fuga din calea noastra. Ce drumuri ar mai cuteza careva sa strabata, ce sigurant a ar mai fi n tinuturile linistite, sau noaptea n casele oamenilor simpli, daca Dunedainii ar dormi sau ar fi cobort cu totii n mormnt? Si cu toate astea, noua ni se aduc mai putine multumiri dect voua. Drumetii ne privesc cu ochi rai, iar satenii nascocesc porecle pline de dispret pentru noi. Pas Mare" mi zice un grasan ce locuieste la o zi departare de caile batute de vrajmasi la v ederea carora i s-ar opri inima-n piept sau care i-ar preface n praf si pulbere oraselul, de n-ar fi pazit cu strasnicie zi si noapte. Dar lasam lucrurile asa cum sunt. Daca nestiut orii traiesc fara griji si teama, nestiutori sa ramna, iar noi n taina vom veghea sa-si duca as tfel viata mai departe. Aceasta a fost menirea semintiei mele, n vreme ce anii s-au lungit s i iarba a crescut. Si uite ca lumea se schimba acum nca o data. Un alt ceas rasuna. Blestemul lui Isildur a fost gasit. Lupta ne bate la usa. Spada va fi faurita ca noua. Iar eu voi veni la Minas Tirith. -Spui ca Blestemul lui Isildur a fost gasit, zise Boromir. Am vazut un inel stra lucitor n mna Piticutului; numai ca Isildur a pierit nainte sa fi nceput evul acestei lumi, asa se spune. De unde stiu nteleptii ca acest inel este al lui? Si cum de s-a pastrat de-a lungul attor ani, pna a fost adus aici de un sol att de ciudat? -Ti se vor spune toate acestea, i fagadui Elrond. -Dar nu acum, te rog, jupne, scnci Bilbo. Soarele a ajuns la ceasul amiezii si sim t o nevoie naprasnica de ceva care sa-mi dea puteri. -Pe tine nu te-am poftit nca sa vorbesti, zmbi Elrond. Dar o fac acum. Hai. Spune-

ne povestea ta. Si daca n-ai apucat sa-ti pui n versuri istorisirea, poti sa ne-o zi ci cu vorbe nemestesugite. Cu ct va fi mai scurta, cu att mai degraba te vei putea nviora. -Prea bine, accepta Bilbo. Voi face precum m-ai rugat. Dar voi spune povestea adevarata. Si de sunt pe-aici dintre cei care m-au auzit spunnd-o altfel -arunca o privire piezisa spre Gloin -i voi ruga s-o uite si sa ma ierte. N-am dorit, n acele zile, dect sa-i conving pe toti ca eram de drept stapnul comorii si astfel sa scap de numele de h ot ce mi se daduse. Dar poate ca acum nteleg lucrurile ceva mai bine. Orice-ar fi fost atunci, iata ce s-a ntmplat. Pentru unii aflati n sala, povestea lui Bilbo era cu totul noua, drept care ascul tau cu uimire, n vreme ce batrnul hobbit, nicidecum nemultumit, le spunea aventura sa cu Gollum de la cap la coada. N-a lasat deoparte nici o singura ghicitoare. Si ar f i povestit si despre petrecere si disparitia sa din Comitat, daca i s-ar fi ngaduit; dar Elrond ridica mna. -Bine povestit, prietene, nsa pentru acum e destul. Ne ajunge sa stim ca Inelul a fost trecut lui Frodo, mostenitorul tau. Lasa-l pe el sa spuna mai departe. Mai putin dornic sa vorbeasca dect Bilbo, Frodo le spuse despre tot ce facuse cu Inelul din ziua n care intrase n grija sa. Fiecare etapa a calatoriei sale din Hob biton si pna la Vadul Ursilor fu descusuta si cumpanita si tot ce-si putea aminti despre C alaretii Negri fu ntors pe toate fetele. ntr-un trziu se aseza la loc n jiltul sau. -Nu te-ai descurcat rau, i se adresa Bilbo. Ai fi putut scoate o poveste buna, d aca nu

te-ar fi ntrerupt astia tot timpul. Am ncercat sa-mi fac niste nsemnari, dar va tre bui sa le revedem amndoi ceva mai trziu, daca e sa le pun pe hrtie. Se pot scoate nu stiu cte capitole din ce-ai patit pna sa ajungi aici. -Da, povestea este lunga, i dadu Frodo dreptate. Dar nca nu mi se pare ncheiata. Vreau sa mai aflu multe lucruri, mai cu seama despre Gandalf. Galdor de Ia Limanuri, care sedea n apropierea lui, i auzi cuvintele. -Ca bine zici! striga el si, rasucindu-se spre Elrond, spuse: nteleptii or fi avnd pricinile lor ntemeiate sa fie ncredintati ca inelul tinerelului astuia e cu adeva rat Marele Inel despre care se vorbeste de atta vreme, chiar daca acest lucru pare greu de c rezut de catre cei ce stiu mai putin. Dar nu s-ar putea sa aflam si dovezile? Si as mai p une o ntrebare: Cum ramne cu Saruman? E nvatat, cunoaste Istoria Inelului, cu toate acestea nu este aici cu noi. El ce sfat ne da -daca are habar de ceea ce ne-a fo st dat sa auzim aici? -ntrebarile tale, Galdor, au legatura ntre ele, raspunse Elrond. Nu le-am dat deoparte si vor primi raspuns. Dar pe acestea e rndul lui Gandalf sa le lamureasc a; iar pe el am sa-l rog sa vorbeasca la urma, pentru ca lui i se cuvine cea mai mare c inste si, n aceste privinte, el este cel care stie cel mai bine totul. -Unii dintre noi, Galdor, spuse Gandalf, ar putea crede ca vestile aduse de Gloi n si urmarirea lui Frodo sunt ndeajuns dovezi ca inelul hobbitului este un lucru de ma re pret n ochii Dusmanului. Cu toate acestea, este doar un inel. Pe cele Noua le tin e Nazgul. Cele Sapte sunt duse departe sau distruse. (Auzindu-l, Gloin tresari, da r nu spuse nimic.) Despre cele Trei stim si noi. Ce este atunci acesta de-aici, ca Du smanul sa-l doreasca att? Cu adevarat, mult timp s-a scurs ntre Ru si Munte, ntre pierdere si regasire. Dar golul din stiinta nteleptilor a fost umplut n cele din urma. Prea ncet, totusi. Cac i Dusmanul ne-a urmat ndeaproape, chiar mai ndeaproape dect m-am temut. Dar e bine ca abia n anul asta, n vara asta, dupa ct se pare, a aflat ntregul adevar. Unii si vor aminti ca acum multi ani eu nsumi am cutezat sa trec pragul Necromantului din Don Guldur, sa-i cercetez n taina stiinta, si astfel sa aflu ca temerile noastre erau adevarate: el nsusi nu era altul dect Sauron, Dusmanul nostru din stravechime, care capata nca o data forma si-si strngea din nou puterile. Si sunt si dintre cei care-si vor aminti ca Saruman ne-a povatuit sa nu-l atacam pe fata, a stfel ca vreme ndelungata n-am facut altceva dect sa stam cu ochii pe el. n cele din urma, c um umbra lui Sauron crestea, Saruman nu s-a mai mpotrivit si Sfatul si-a adunat toat

e fortele si a alungat raul din Codrul ntunecimii -si asta s-a petrecut chiar n anul n care a fost gasit acest Inel: un noroc tare ciudat, daca a fost cu adevarat noroc. Dar ntrziasem prea mult, asa cum prevestise Elrond. Sauron statuse si el la pnda si se pregatise de cu vreme mpotriva atacului nostru, crmuind Tinutul Mordor de depar te, ajutat de cei din Minas Morgi, unde traiau cei Noua slujitori ai sai, si asta pna a fost totul pregatit. Atunci abia s-a dat batut n fata noastra, dar numai s-a prefacut ca fuge, caci curnd dupa aceea s-a refugiat n Turnul ntunericului si s-a dat n vileag. Si tot atunci s-a adunat sfatul pentru ultima oara; caci aflaseram de-acum ca ceea ce c auta el cu atta nfrigurare era acest Inel. Ne-am temut ca avea cunostinte de care noi nu prinsesem de veste. Dar Saruman a zis ca nu si a repetat ceea ce ne spusese si na inte: anume ca acest Unu nu va mai fi nicicnd gasit pe Pamntul-de-Mijloc. Daca e sa pun raul nainte, ne-a zis, atunci Dusmanul stie ca noi nu-l avem, ca s-a pierdut si pierdut a ramas. Dar ce-a fost pierdut o data mai poate fi gasit, asa gndeste el. Teama sa n-aveti. Nadejdea asta a lui e o amagire. Oare n-am cercetat chiar eu acest lucru n amanuntime? Inelul a cazut n apele Marelui Anduin; si cu multa vreme n urma, n timp ce Sauron zacea dormind, a fost dus pe Ru la vale, pna n Mare. Acolo sa-l lasati sa zaca pna la sfrsit." Gandalf tacu si privirile lui se ndreptara spre rasarit, dincolo de veranda, spre

tancurile ndepartate ale Muntilor Cetosi, la ale caror poale largi zacea pitita d e atta vreme primejdia ce ameninta lumea. Scoase un oftat. -Atunci am gresit eu, spuse el. M-am lasat convins de vorbele lui Saruman cel ntelept; ar fi trebuit sa caut adevarul mai curnd. Si primejdia n care ne aflam acu m ar fi fost mai mica. -Toti am gresit, zise Elrond, si daca n-ai fi stat tu de straja, poate ca ntuneri cul ne-ar fi nghitit de mult cu totul. Dar, continua. -Din prima clipa am avut o presimtire, cu toate ca, din cte stiam, n-as fi avut n ici un motiv, spuse Gandalf mai departe, si am dorit sa descopar cum a ncaput acest obie ct pe minile lui Gollum si de cnd. Asa ca m-am pus la pnda, socotind ca n-o sa treaca mul ta vreme si tot o sa iasa din ntunecime, ca sa-si caute comoara. Si cu adevarat a ie sit, dar nu stiu cum de n-am prins de veste, si dus a fost. Iar apoi, vai! nu mi-am mai b atut capul cu asta, doar stateam de veghe si asteptam, asa cum am facut cu totii prea adese a. Timpul a trecut si alte griji s-au ivit, pna cnd banuielile mele s-au preschimbat dintr-o data n frica. De unde provenea Inelul hobbitului? Iar daca frica mea avea temei, ce anume trebuia facut cu el? Trebuia sa cumpanesc aceste doua lucruri. Dar nca n u vorbisem nimanui despre teama mea, stiind ct de periculoasa era o soapta scapata la timpul necuvenit si dusa mai departe. n toate lungile razboaie purtate cu Turnul ntunericului, tradarea ne fusese cel mai mare vrajmas. Asta s-a ntmplat acum saptesprezece ani. Curnd mi-am dat seama ca iscoade de tot felul, chiar si fiare si pasari, se adunasera n jurul Comitatului, si teama mea a crescut. I-am chemat n ajutor pe Dunedaini, care s-au pus si ei de veghe; si mi-am marturi sit temerile lui Aragorn, mostenitorul lui Isildur. -Iar eu, interveni Aragorn, l-am sfatuit sa luam urma lui Gollum, chiar daca par ea sa fie prea trziu. Si ntruct, dupa judecata mea, mostenitorul lui Isildur trebuia sa s e straduiasca sa ndrepte greseala lui Isildur, am pornit alaturi de Gandalf n cautar ea cea lunga si fara de speranta. Dupa aceste vorbe, Gandalf le spuse cum rascolisera ei Tara Pustietatii n lung si -n lat, pna hat departe, spre Muntii Umbrei si spre ngraditurile Mordorului. -Acolo am auzit vorbindu-se despre el, ceea ce ne-a facut sa banuim ca se ascuns ese

o vreme lunga n dealurile ntunecate; dar n-a fost chip sa dam de el, si atunci a nc eput sa ma cuprinda disperarea, n deznadejdea aceea a mea, m-am gndit sa ncerc sa fac ceva, iar daca izbndeam, poate ca nu mai avea sa fie nevoie sa-l cautam pe Gollum . nsusi inelul mi putea dovedi daca ntr-adevar era acel Inel si nu altul. Mi-au venit n minte cuvinte ce se rostisera la Sfat: cuvintele lui Saruman, pe care le auzisem doar cu o ureche la acea vreme. Acum nsa le auzeam raspicat n inima mea. Cele Noua, cele Sapte, cele Trei, spusese el, si au fiecare dintre ele nestemata l ui. Nu si acel Unu. Acesta era rotund fara alta podoaba, la fel cu oricare alt inel mai putin pretios; dar faurarul lui a ncrustat anumite semne pe el, pe care cei priceputi s e prea poate sa mai fie n stare sa le desluseasca si sa le citeasca." Care erau acele semne, nu spusese. Cine le putea sti? Doar faurarul. Si Saruman? Dar, orict de multe ar fi stiut el, trebuie ca le nvatase la rndul sau de undeva. C are alta mna, n afara aceleia a lui Sauron, mai tinuse acest inel, nainte sa se fi pier dut? Doar mna lui Isildur. Stapnit de acest gnd, am renuntat la urmarire si m-am dus ct am putut de iute n Gondor. n zilele de demult, membrii ordinului meu erau primiti cu bratele deschis e acolo, iar Saruman cu deosebire. Adeseori statuse vreme ndelungata ca oaspete al Seniorului Orasului. Seniorul Denethor nsa nu s-a aratat la fel de ncntat sa ma vad a si a cam scrsnit din dinti cnd mi-a ngaduit sa-i cercetez pergamentele si cartile. Daca, asa precum spui, nu doresti altceva dect sa cauti marturii despre vremurile apuse si despre nceputurile Orasului, esti liber sa citesti! mi-a zis el. Caci pe ntru mine ceea ce a fost este mai putin ntunecat dect ceea ce va fi sa vina, si grija mea as ta e. Dar

daca nu dovedesti mai multa pricepere dect Saruman, care a stat ngropat aici ca sa scarmene totul d'a fir a par, nu vei gasi nimic din ce nu-mi este mie prea bine cunoscut, eu, care sunt stapnul tuturor nvataturilor si povestilor acestui Oras." Asa mi-a spus Denethor. Si totusi ntre gramezile lui de arhive se aflau multe pe care putini mai sunt n ziua de azi n stare sa le citeasca, chiar si dintre nvatatii cei mai nvatati, caci scrisurile si limbile lor au devenit de nenteles pentru cei de acum. Asculta la mine, Boromir, n Minas Tirith nca se gaseste -necitit de nimeni altcineva n afar a de mine si de Sauron, dupa ce nici regii n-au izbutit -un pergament ntocmit chiar de Isildur nsusi. Caci Isildur, dupa razboiul din Mordor, nu s-a ntors drept acasa, a sa cum au povestit unii. -Poate unii de la Miazanoapte, l ntrerupse Boromir. Toata lumea din Gondor stie ca mai nti s-a dus n Minas Anor, unde a locuit o vreme la nepotul sau Meneldil, povatuindu-l despre tot ce trebuia sa stie nainte sa lase pe minile lui conducerea Regatului de la Miazazi. Atunci a nsamntat acolo ultima samnta din Copacul Alb, n amintirea fratelui sau. -Dar tot atunci a facut si acest pergament, si relua Gandalf vorba; si asta nu sa tinut minte n Gondor, dupa ct se pare. Caci pergamentul vorbeste despre Inel, si astfel a scris Isildur acolo: Marele Inel se va duce acum ca mostenire n Regatul de la Miazanoapte; nsa va ramne marturie scrisa despre el aici n Gondor, unde se afla mostenitori ai lui Ele ndil, pentru vremurile cnd amintirea acestor mari fapte se va fi sters. Dupa aceste vorbe, Isildur descria Inelul asa cum l gasise: Era fierbinte cnd l-am luat ntia data, fierbinte ca un taciune, si mna mi s-a prlit, nct tare mi-e teama ca nicicnd nu voi mai scapa de durerea pe care mi-a pricinuit-o . Dar chiar n vreme ce scriu, prinde sa se raceasca si pare ca se face mai mic, far a sa-sipiarda forma sau frumusetea. nscrisul de pe el, care nti a fost la fel de li mpede ca o flacara purpurie, piere, abia de se mai poate deslusi. Caligrafia se asemuieste cu aceea a elfilor din Eregion, caci aici n Mordor nu au litere pentru o lucratura att de f ina; limba, nsa, e nestiuta mie. Ma bate gndul ca ar fi o limba vorbita pe Tarmul ntunecat, caci mi pare plina de scrbavnicii si aspra. Ce rautati spune nu pot eu sa stiu; dar am sa pun pe hrtie semnele, ca nu cumva sa se stinga dincolo de orice putinta de-a Ie deslu si. Poate ca Inelul tnjeste dupa fierbinteala minii lui Sauron, care, asa neagra cum era, ar dea

ca focul, si astfel Gil-galad a fost nimicit; si gndesc ca, daca aurul ar fi nca o data ncins, scrisul ar aparea cu limpezime. Dar eu unul n-am sa cutez sa fac nici un r au acestui obiect: singurul o adevarata minunatie din tot ce-a faurit Sauron. Pentr u mine e nepretuit, chiar daca-l cstig prin mare suferinta. -Dupa ce-am citit aceste cuvinte, continua Gandalf, cautarea mea a luat sfrsit. C aci scrisul transpus pe pergament era ntocmai asa cum banuise Isildur, n limba vorbita n Mordor si de catre slujitorii Turnului. Si ce statea scris pe Inel se stia de mu lt. Caci n ziua n care Sauron pusese pentru prima oara Inelul pe deget, Celebrimbor, faurito rul celor Trei, l simtise si de departe l auzise rostind vorbele acelea, astfel ca i af lase toate gndurile ticaloase. Am plecat din Denethor de ndata, dar chiar n vreme ce ma ndreptam spre miazanoapte, mi-au venit vesti din Lorien, anume ca Aragorn trecuse pe acolo si daduse peste acea creatura numita Gollum. Astfel ca mai nti m-am dus sa-l ntlnesc pe el si sa-i aud povestea. Prin ce pericole de moarte trecuse de unul singur, nici cu gnd ul nu ndrazneam sa gndesc. -Prea multe n-am ce sa povestesc, zise Aragorn. Cnd ajungi sa trebuiasca sa treci prin dreptul Portii Negre sau sa calci sub talpi florile ucigatoare din Valea Mo rgul, atunci poti sa te astepti la primejdii cu ghiotura. ntr-un trziu ma cuprinsese chiar si p e mine disperarea, asa ca am pornit-o napoi spre casa. Si, ce sa vezi, norocul mi scoate n cale taman ceea ce cautam: urmele unor talpi moi pe malul unui iaz mocirlos. Erau proaspete, se vedea limpede ca cine trecuse pe-acolo se grabise, si nu spre Mord or, ci tocmai n cealalta parte. M-am luat dupa ele de-a lungul Smrcurilor Mortilor si deodata

l vad. M-am apropiat pe furis de un helesteu statut, m-am uitat atent n apa, dupa ce umbrele serii s-au adncit ndeajuns, si am pus mna pe Gollum. Era acoperit cu o mzga verde. Ma tem ca n-o sa ma aiba niciodata la suflet, caci m-a muscat, iar eu nu m-am purtat cu ndurare fata de el. Nimic n-am reusit sa scot din gura lui, dect do ar urmele dintilor. Pot sa spun ca acea parte a calatoriei, ntoarcerea acasa, a fost cea mai rea dintre toate, pentru ca a trebuit sa-l pazesc zi si noapte si sa-l fac sa me arga naintea mea, dupa ce-i legasem o frnghie de gt si-i bagasem un calus n gura, pna ce s-a mblnzit de tot din pricina ca-l tinusem fara apa si mncare, si tot asa pna la Codrul ntunecimii. Cnd n sfrsit am ajuns acolo, l-am dat pe mna elfilor, caci asa ne nteleseseram sa fac; si zau ca m-am bucurat sa scap de el, ntr-att putea de cumplit . Eu unul nadajduiesc sa nu-l mai vad vreodata n fata ochilor; Gandalf, nsa, dupa ce-a venit, a stat multe ceasuri de vorba cu el. -Da, multe si secatuitoare, dar nu fara de folos. nti pentru ca ceea ce mi-a poves tit despre cum pierduse inelul se potrivea cu povestea pe care ne-a spus-o Bilbo aic i, pentru prima oara ntocmai asa cum s-a ntmplat; dar asta avea prea putina nsemnatate pentru mine, caci adevarul l ghicisem singur. Ceea ce-am aflat atunci si nu stius em nainte a fost ca inelul lui Gollum a iesit din apele Rului cel Mare foarte aproape de Cmpiile Vesele. Si am mai aflat ca fusese al lui vreme ndelungata. Puterea inelulu i i lungise anii peste adevarata lor masura; dar acea putere doar Rul cel Mare o stapn este. Si daca aceasta nu este ndeajunsa dovada, Galdor, mai este si cealalta ncercare de care am amintit. Pe acest inel tinut n sus pentru ca ochii vostri sa-l vada, rotu nd si nempodobit, semnele pomenite de Isildur mai pot fi citite, daca vreunul dintre vo i are curajul sa puna pentru cteva clipe inelul de aur n foc. ntocmai cum am facut eu, si iata ce-am citit: Ash nazg durbatuluk, ash nazg gimbatul, ash nazg thrakatuluk agh burzum-ishi krimpatul. Schimbarea din vocea vrajitorului i uimi pe toti. Dintr-o data devenise amenintat oare, puternica, dura ca o piatra. O umbra paru sa treaca peste soarele din nalt si ver anda se ntuneca pret de-o clipa. Toti tremurara nfiorati si elfii si astupara urechile. -Nicicnd pna acum n-a cutezat vreo voce sa rosteasca vorbe n aceasta limba n Imladris, Gandalf cel Sur, spuse Elrond dupa ce umbra trecu si toti rasuflara us urati.

-Si sa tragem nadejde ca nici nu vor mai fi rostite vreodata n acest loc, raspuns e Gandalf. Dar n-am sa-ti cer iertare, jupne Elrond. Caci daca aceasta limba nu va fi curnd auzita n toate ungherele Apusului, atunci sa nu ne mai ndoim de adevarul celo r rostite de ntelepti: comoara Dusmanului ascunde rautatea lui ntreaga; si n ea zace o mare parte din forta lui din stravechime. Din Anii cei Negri se trag vorbele auz ite de Faurarii din Eregion, cnd au nteles ca au fost tradati: Si pe toate sa le-adune un inel, si altul nime, Sa le ferece pe toate, astfel sa le stapneasca. Si sa mai stiti, prieteni, ca asta nu-i tot ce am aflat de la Gollum. Nu-l trage a inima sa vorbeasca, iar povestea lui era nclcita rau, dar nu ncapea nici o ndoiala ca s-a dus n Mordor, iar acolo tot ce stia i-a fost smuls cu sila. Astfel ca Dusmanul stie ca acel Unu a fost gasit si ca de multa vreme se afla n Comitat; slujitorii lui i-au luat urma pna aproape de usa noastra, prin urmare va afla si el curnd, poate ca si stie de-acum , chiar n timp ce eu rostesc aceste cuvinte, ca-l avem aici, cu noi. O vreme nimeni nu scoase un cuvnt, pna cnd, ntr-un trziu, Boromir spuse: -Ziceai ca e o creatura mica, Gollum asta? Mica, dar mare cnd e sa faca rau. Ce s -a ales de el? Ce soarta i-ai harazit?

-E n nchisoare, att, raspunse Aragorn. A suferit mult. Nu am nici o ndoiala ca a fost chinuit si teama de Sauron e adnc nfipta n inima lui. Cu toate acestea, eu unu l sunt bucuros ca-i pus la loc sigur si pazit de elfii cei veghetori din Codrul ntu necimii. Rautatea lui e mare si-i da o forta pe care n-ai banui ca zace ntr-o fiinta att de pricajita si stafidita. Si ar putea sa mai faca mult rau si acum, daca ar fi liber. Sunt s igur ca i s-a ngaduit sa plece din Mordor pentru ca i s-a ncredintat o misie blestemata. -Vai noua! Vai noua! striga Legolas, pe al carui chip balai de elf se citea disp erarea. A sosit vremea sa va aduc la cunostinta pricina ce m-a adus aici. Vestile nu-s bun e, dar abia acum am nteles ct de rele vi se vor parea. Smeagol, caruia i se spune Gollum, a sc apat. -Scapat? striga Aragorn. Chiar ca-s vesti proaste. Ma tem ca o sa ne caim amarni c. Cum de s-a putut sa ne nsele ncrederea semintia lui Thranduil? -Nu din pricina slabirii pazei, se apara Legolas. Poate ca din prea multa bunata te. Ne temem ca prizonierul a primit ajutor din partea altora, care au prins de veste d espre ceea ce facem mai mult dect am fi dorit. Am pazit creatura zi si noapte, dupa cum ne c eruse Gandalf, chit ca eram frnti de oboseala. Gandalf nsa ne spunea sa nu ne pierdem nadejdea, era ncredintat ca fiinta asta se va mblnzi, iar noi n-aveam sufletul s-o tinem o vesnicie n temnita subpamnteana, unde ar fi nceput iarasi sa-si cloceasca gndurile negre. -Cu mine n-ati fost la fel de nduratori, sari Gloin, strafulgerndu-l cu privirea, caci si amintise cum statuse prizonier n beciurile de sub salile palatelor elfice. -Lasa asta, l opri Gandalf. Nu-l ntrerupe, te rog, dragul meu Gloin. O greseala rusinoasa, e drept, dar si-au rascumparat-o de mult. Daca e sa ne-apucam acum sa scoatem la lumina toate nentelegerile dintre elfi si gnomi, atunci mai bine ispra vim cu Sfatul asta. Gloin se ridica n picioare si facu o plecaciune, iar Legolas continua: -n zilele cnd vremea era frumoasa, l scoteam pe Gollum la plimbare prin padure; era un copac nalt acolo, crescut la o mare departare de toti ceilalti, n care-i pl acea sa se catare. Adeseori l lasam sa se cocoate pna sus de tot, unde simtea vntul suflnd; dar de fiecare data puneam pe cineva de straja jos, la poala copacului. ntr-una din z ile n-a mai vrut sa coboare, iar Strajerii n-au vrut sa urce dupa el: nvatase cum sa se p rinda de crengi cu picioarele si minile; astfel ca am stat de straja pna trziu n noapte. A fost chiar n noaptea aceea de vara, fara luna si fara stele, cnd orcii ne-au ata

cat pe nepusa masa. I-am alungat noi, nu-i vorba; orict ar fi fost ei de multi si de fio rosi, veneau de dincolo de munti si nu erau deprinsi cu padurile. Cnd batalia a luat sfr sit, am descoperit ca prizonierul nostru disparuse, iar cei pe care-i pusesem de stra ja zaceau casapiti sau fusesera luati ostatici. Atunci am nteles ca pusesera la cale atacul anume ca sa-l elibereze pe Gollum si ca el stiuse de atac dinainte. Cum de s-a putut ntmpla asa ceva, nu ne este limpede nici acum; dar Gollum e o creatura vicleana, iar iscoad ele Dusmanului nebanuit de multe. Fiintele ntunecate pe care le alungaseram n toamna anului Dragonului s-au ntors si mai numeroase, iar Codrul ntunecimii a devenit iar asi un loc blestemat, fara doar de meleagul pe care se afla regatul nostru. N-am izbutit sa punem din nou mna pe Gollum. I-am gasit urmele printre cele nenumarate ale orcilor, se nfundau adnc n Padure, spre miazazi. Dar nu dupa multa vreme le-am pierdut si pe astea, iar mai departe n-am cutezat sa mergem; caci cu rnd am fi ajuns n Doi Guldur, un tarm si mai blestemat; ntr-acolo nu ne ndreptam nicicnd pasii. -Asta e, s-a dus, ofta Gandalf. N-avem vreme sa pornim nca o data n cautarea lui. N-are dect sa faca ce-o pofti. Dar mi vine sa cred ca o sa mai aiba de jucat un ro l pe care nici el nsusi, nici Sauron nu-l banuiesc. Iar acum, continua Gandalf, o sa raspun d la celelalte ntrebari ale lui Galdor. Cum a ramas cu Saruman? Ce sfaturi ne da el, cn d ne aflam la o asemenea ananghie? Aceasta poveste trebuie s-o spun de la un capat la celalalt, caci numai lui Elrond i-am mpartasit-o si atunci n cteva cuvinte, dar vet i vedea

ca se leaga de tot ceea ce vom hotar aici. Este ultimul capitol din Povestea Inel ului, att ct s-a petrecut pna acum. La sfrsitul lui iunie ma gaseam n Comitat, dar mintea mi-era adumbrita de un nor de neliniste, astfel ca am pornit-o calare spre hotarele de la miazazi ale micul ui tinut; caci presimteam o primejdie, ce mi-era nca tainuita, nsa parea sa se apropie tot mai mult. Acolo m-au ajuns din urma stiri despre razboaie si nfrngeri n Gondor, si cnd am auzit de Umbra Neagra, mi-a nghetat inima n piept. De ntlnit n-am ntlnit altceva dect ctiva fugari veniti de la Miazanoapte; nsa parca citeam n ei o teama de care nu voiau sa vorbeasca. De acolo m-am ndepartat catre rasarit si catre miazanoapte, u rmnd Drumul Verde; nu departe de Bree, am dat peste un calator care sedea pe un dmb la marginea drumului, si un cal pastea alaturi. S-a dovedit a fi Radagast Cafeniul, care odata a locuit n Rhosgobel, aproape de hotarele Padurii ntunecimii. Face parte din ordinul meu, dar nu-l mai vazusem de multa vreme. Gandalf! a strigat el vazndu-ma. Tocmai n cautarea ta am pornit. Doar ca-s strain prin partile astea. Tot ce stiam era ca ai putea fi gasit ntr-un tinut salbatic c e poarta un nume barbar, Comitatul." Stii bine ce stii, i-am zis. Dar nu vorbi astfel de te vei ntlni cu locuitorii aces tui tinut. Te afli aproape de hotarele Comitatului. Si ce doresti de la mine? mi vine sa cred ca este ceva foarte important. Nu mi te amintesc sa-ti placa sa calatoresti, afa ra doar daca te mpinge nevoia." Am o solie ce nu poate sa astepte. Vestile pe care ti le aduc sunt rele." S-a uitat n jur, ca si cum tufisurile ar fi putut sa aiba urechi, apoi a soptit: Nazgul. Cei Noua au parasit hotarele. Au trecut Rul n taina si se ndreapta catre apus. Si-au luat nfatisarea de calareti nvesmntati n negru." Atunci am nteles ca teama ma stapnise fara s-o stiu. nseamna ca Dusmanul e la mare ananghie sau urmareste ceva, a mai zis Radagast, dar ce anume l mpinge sa cerceteze meleagurile astea ndepartate si pustii, n-am habar." Cum adica?" l-am ntrebat, nepricepnd ce voia sa spuna. Mi s-a zis ca, orincotro se ndreapta, Calaretii ntreaba de o tara numita Comitatul." Comitatul", am zis eu, cuprins de disperare. Caci pna si nteleptii se tem sa tina piept celor Noua, atunci cnd sunt adunati laolalta sub comanda acelei capetenii h aine a lor. Ce rege mare fusese el pe vremuri, si ce mare vraci, ca acum sa stapneasca p este o

ceata ucigasa. Cine ti-a spus acestea? l-am ntrebat. Cine te-a trimis?" Saruman cel Alb. Si m-a rugat sa-ti mai spun ca e gata sa te ajute daca ai nevoie , dar trebuie sa-i ceri acum ajutorul, altfel va fi prea trziu." Vorbele lui mi-au renascut speranta, caci Saruman cel Alb este cel mai mare n ordinul meu. De buna seama ca Radagast e-un vrajitor vrednic de toata lauda, mae stru al formelor si al jocurilor de nuante; si stie toate tainele plantelor si ale fiare lor, iar zburatoarele i sunt cei mai apropiati prieteni. Dar Saruman de multa vreme cercet eaza tainele Dusmanului nsusi, astfel ca adeseori am putut sa i-o luam nainte. Viclesug urile lui Saruman ne-au ajutat sa-l alungam pe Dusman din Doi Guldur. Prin urmare, m-a m gndit ca poate gasise el niscaiva arme care sa le vina de hac celor Noua. Ma voi duce la Saruman", am hotart. De e asa, trebuie s-o pornesti de-ndata, a zis Radagast, caci am pierdut mult tim p cautndu-te si zilele sunt numarate. Mi s-a spus sa dau de tine nainte de Miezul Ve rii, si iata ca e Miezul Verii. Chiar de-ar fi sa o pornesti la drum din locul asta, tot n-ai s-ajungi nainte ca cei Noua sa descopere tara aia pe care o cauta ei. Eu nsumi por nesc napoi fara sa mai zabovesc." Si cu aceste vorbe a ncalecat si a dat pinteni calului. Stai putin! am strigat. O sa avem nevoie de ajutorul vostru si de al tuturor celo r care

mi-l pot da. Trimite aceasta solie a noastra salbaticiunilor si zburatoarelor ca re-ti sunt prietene. Spune-le sa le dea de stire lui Saruman si lui Gandalf de cum afla cev a. Trimite solie pna n Orthanc." Asa voi face", a spus el si dus a fost, caci cei Noua erau pe urmele lui. Nu m-am putut lua dupa el atunci si acolo. Calarisem prea mult n ziua aceea si er am la fel de ostenit ca si calul meu; si trebuia sa cumpanesc la tot. Am ramas n Bre e n noaptea aceea si am hotart ca n-aveam vreme sa ma ntorc n Comitat. Nicicnd n-am facut o greseala mai mare. I-am lasat totusi un mesaj lui Frodo si l-am rugat pe prietenul meu hangiul sa i -l trimita. Am pornit n zori; si n cele din urma am ajuns la salasul lui Saruman. Se gaseste departe la miazazi, n Isengard, la capatul Muntilor Cetosi, n apropiere de Strunga Rohan. Boromir va poate spune ca e o vale larga ce se deschide ntre Munti i Cetosi si povrnisurile cele mai nordice ale crestei Ered Nimrais, Muntii Albi, af lati n tara lui. nsa Isengard e un inel de stnci plesuve ce nconjoara asemenea unui zid o vale n mijlocul careia se afla un turn de piatra, numit Orthanc. Nu Saruman e cel care l-a construit, ci oamenii din Numenor, cu multa vreme n urma; foarte nalt, tainuind se crete nenumarate; cu toate acestea, nu arata a fi fost facut de oameni priceputi. Nu s e poate ajunge la el dect trecnd prin inelul Isengard; iar n acest inel se afla o singura p oarta. Trziu ntr-o seara am ajuns la poarta, un fel de arc mare, scobit ntr-un zid de stnca si pazit cu strasnicie. Dar strajerii stiau de venirea mea, asa ca mi-au spus ca Saruman ma astepta. Am trecut calare pe sub arc, poarta s-a nchis neauzita n urma mea si deodata m-a cuprins frica, fara sa stiu de ce. Am calarit pna la poalele turnului si m-am oprit n dreptul treptelor lui Saruman; acolo m-a ntmpinat chiar el si m-a condus pna sus de tot, n ncaperea lui. Pe deget purta un inel. Vasazica, ai venit, Gandalf, mi-a spus el cu o voce grava; n ochii lui, nsa, mi s-a parut ca vad o lumina alba, ca si cum n inima lui rdea cu hohote de gheata. Da, am venit. Am venit sa-ti cer ajutorul, Saruman cel Alb." Numele acesta parea sa-l supere. Chiar asa, Gandalf cel Sur? a pufnit el n bataie de joc. Sa-mi ceri ajutorul? Nu s -a prea auzit ca Gandalf cel Sur sa ceara ajutor cuiva, el care e att de viclean si de ntelept, si umbla haihui prin te miri ce coclauri si si vra nasul peste tot, chiar daca nu

e treaba lui." L-am privit cu mirare. Daca nu ma-nsel, am zis, apele s-au tulburat ntr-asa masura, nct va fi nevoie de fortele noastre ale tuturor sa se uneasca." Se prea poate, dar ti-a venit trziu acest gnd. De cnd -stau eu si ma ntreb ascunzi de mine, mai-marele Sfatului, un lucru att de nsemnat? Ce te-aduce acum din vizuina ta din Comitat?" Cei Noua au iesit din nou la lumina, am raspuns. Au trecut Rul. Asa mi-a spus Radagast." Radagast, cel Cafeniu! a hohotit Saruman, fara sa-si mai ascunda dispretul. Radag ast mblnzitorul de Pasari! Radagast Natafletul! Radagast Nebunul! A avut totusi atta mi nte ct sa-si joace rolul pe care i l-am ncredintat. Caci, iata-te, ai venit, si asta a fost scopul soliei mele. Si aici vei ramne, Gandalf cel Sur, si te vei odihni dupa attea calat orii. Caci eu sunt Saruman nteleptul, Saruman Fauritorul de Inele, Saruman cel de Multe Culo ri!" Abia atunci l-am privit mai bine si am vazut ca straiele sale, care-mi parusera albe, nu erau albe, ci croite dintr-o tesatura din multe culori, care licareau si-si schi mbau nuantele la fiece miscare a lui, zapacind privirile. Albul mi placea mai mult", i-am spus. Albul! a rnjit el. E bun pentru nceput. Stofa alba poate fi vopsita. Pagina alba po ate fi mzgalita; lumina alba poate fi farmata."

Si-atunci nu mai e alba. Si cel care farma un lucru numai ca sa vada ce este a parasit calea ntelepciunii." Nu-i nevoie sa-mi vorbesti ca unuia dintre neghiobii pe care ti i-ai facut priete ni, s-a nfuriat el. Nu te-am adus aici ca sa primesc sfaturi de la tine, ci ca sa-ti dau putinta sa alegi." S-a ridicat n picioare si a nceput sa declame, de-ai fi zis ca tinea un discurs pr egatit cu mult nainte. Zilele de Odinioara s-au dus. Acum trec Zilele de Mijloc. Si ncep Zilele Timpurii. Vremea elfilor s-a sfrsit, dar a venit vremea noastra: lumea oamenilor, pe care trebuie s-o conducem. Dar pentru asta avem nevoie de putere, puterea de-a pune n ordine t oate lucrurile dupa vrerea noastra, n numele acelui bine pe care doar cei ntelepti l pot vedea. Si asculta bine, Gandalf, batrnul meu prieten si ajutor, a continuat el, apropiindu-se si nmuindu-si glasul. Am spus noi, caci asa poate fi, daca mi te ve i alatura. O Putere noua se ridica acum. mpotriva ei nu ne mai slujesc vechile aliante si ta ctici. Nu ne-a mai ramas nici o speranta n elfi sau n muribundul Numenor. Iata, asadar, ce alegere ti sta dinainte. Putem sa ne alaturam acelei Puteri. Asa ar fi ntelept, Ga ndalf. Numai asa mai putem avea speranta. Victoria e aproape; si rasplata va fi bogata pentru cei care i-au venit n ajutor. Cu ct creste Puterea, cu att se vor nalta si prietenii ei dovediti; iar nteleptii, cei ca mine si ca tine, vom putea, daca avem rabdare, sa ajungem n cele din urma sa-i dirijam mersul, sa o controlam. Putem astepta sa se iveasca timpul potrivit, putem sa ne pastram gndurile n sinea noastra, deplngnd poate ticalosiile savrsite cnd si cnd, laudnd nsa telul sublim si ultim: Cunoasterea, Legea, Ordinea; toate acele lucruri pe care ne-am straduit atta amar de vreme si n zadar sa le desavrsim, mai degraba mpiedicati dect ajutati de prea slabii sau lenesii nostri prieteni. Nu e nevoie, mai bine spus, nu vor fi schimbari nsemnate n planurile noa stre, ci doar n mijloacele pe care le vom folosi." Saruman, l-am ntrerupt eu, am mai auzit discursuri din acestea si nainte, dar numai din gurile emisarilor trimisi din Mordor pentru a-i amagi pe cei saraci cu duhul. Nu pot sa-mi nchipui ca m-ai adus de att de departe doar ca sa-mi impui urechile." S-a uitat la mine piezis si a ramas cteva clipe gnditor. Bun, vad ca aceasta linie nteleapta nu reuseste sa te convinga. Nici pe viitor? Ni ci daca vom gasi o cale mai buna?"

S-a apropiat si si-a pus mna lui lunga pe bratul meu. Si de ce nu, Gandalf? a soptit el. De ce nu? Inelul Stapn? Daca reusim sa-l stapnim pe acesta, atunci ntreaga Putere va intra n minile noastre. n fapt, aceasta este cauza pentru care te-am adus aici. Caci am multi ochi ce ma slujesc si am ncredintarea ca tu stii unde zace acum acest obiect pretios. Nu este asa? Altfel, din ce pricina ntreaba cei Noua despre Comitat si ce treaba poti tu sa ai acolo?" Spunnd acestea, n ochii lui a scaparat o pofta pe care nu si-a mai putut-o ascunde . Saruman, am spus, departndu-ma de el, doar o singura mna o data poate sa stapneasca Inelul, stii asta foarte bine, asa ca nu te mai osteni sa vorbesti des pre Noi. Dar nu ti l-as da, nu, nu, nu ti-as da nici macar vesti despre el, acum ca stiu ce-ti trece prin minte. Ai fost mai-marele Sfatului, dar acum ti-ai dat jos masca n sfrsit. Di n cte nteleg, am de ales ntre a ma supune lui Sauron sau a ma supune tie. N-am sa aleg n ici una, nici alta. Mai ai si altceva sa-mi oferi?" Cum sa nu, a raspuns el, rece dintr-o data si amenintator. Nu m-am asteptat sa da i dovada de ntelepciune, chiar si pentru propriul tau bine; dar ti-am oferit sansa sa ma ajuti de bunavoie, pentru a te feri singur de necazuri si suferinta. A treia pos ibilitate e aceea de a te tine aici pna la sfrsit." Pna la care sfrsit?" Pna cnd mi vei dezvalui unde se afla acel Unu. Pot sa gasesc mijloace sa te

conving. Sau pna cnd va fi gasit n ciuda ta, iar Crmuitorul va avea timp sa se ocupe de treburi mult mai usoare; ca, de pilda, sa se gndeasca la cea mai potrivita ras plata pentru ndaratnicia si insolenta lui Gandalf cel Sur." S-ar putea ca asta sa nu se arate a fi o treaba mult mai usoara", i-am ntors-o eu. El mi-a rs n nas, caci vorbele mele n-aveau acoperire, iar el stia asta prea bine. -M-au dus si m-au nchis de unul singur n foisorul turnului Orthanc, acolo de unde Saruman avea obiceiul sa urmareasca stelele. Nu se poate cobor din foisor dect pe o scara ngusta, cu mai multe mii de trepte, iar valea de la poalele turnului pare nenchipuit de departe. Am privit-o de sus si am vazut ca ceea ce fusese odata ver de si frumos era acum plin de puturi de mina si fierarii. Lupi si orci si facusera sala surile n Isengard, caci Saruman si alcatuise propria ostire, ncercnd sa rivalizeze cu Sauron si fara sa intre nca n servitutea lui. Peste toate acestea atrna un fum negru, ce se valatucea n jurul turnului. Stateam singur pe o insula ntre nori; de evadat nici vorba, iar zilele mi erau pline de amaraciune. Frigul ma scotea din minti; abia daca ave am loc n camaruta aceea sa ma misc n sus si-n jos, nelinistit peste poate de Calaretii ce se ndreptau spre Miazanoapte. Eram ncredintat ca cei Noua iesisera din nou la lumina, si asta nu numai din ceea ce-mi spusese Saruman, care s-ar fi putut foarte bine sa fie minciuni. Cu multa vreme nainte de-a ma duce spre Isengard primisem vesti pe cai ce erau mai presus de ori ce ndoiala. Inima-mi era grea de teama pentru prietenii mei din Comitat; dar tot mai nutream o speranta. Trageam nadejde ca Frodo pornise la drum de ndata, asa cum i cerusem n scrisoare, si ca ajunsese n Vlceaua Despicata pna sa nceapa cumplita urmarire. Si att speranta, ct si teama s-au dovedit nentemeiate. Caci speranta mi-o pusesem ntr-un grasan din Bree; iar teama mi era pricinuita de viclenia lui Sauron . Dar grasanii ce vnd bere au de alergat n toate partile; iar puterea lui Sauron este ma i slaba dect ne-o nchipuim noi din pricina fricii. Numai ca, singur cum eram si prins n capcana inelului Isengard, n-aveam de unde sa stiu ca vnatorii, din fata carora t oti o rupeau la fuga sau cadeau rapusi, se vor poticni tocmai n ndepartatul Comitat. -Te-am vazut! striga Frodo. Umblai n sus si-n jos. Luna lucea n parul tau. Gandalf tacu uluit si-l privi. -N-a fost dect un vis, continua Frodo, dar mi l-am amintit asa, deodata. Aproape ca-l uitasem. L-am visat de mult; cred ca dupa ce-am plecat din Comitat.

-nseamna ca l-ai visat trziu, spuse Gandalf, asa dupa cum vei vedea. Ma gaseam ntr-o stare cumplita. Si cei care ma cunosc va pot spune ca rar mi s-a ntmplat sa f iu la o ananghie att de mare si ca nu o ndur prea usor. Gandalf cel Sur prins precum o musca ntr-o plasa perfida a unui paianjen. Dar chiar si celor mai priceputi paian jeni le scapa un fir mai slab. La nceput ma temusem, asa dupa cum dorise chiar Saruman sa se ntmple, ca Radagast cazuse si el n ispita. Apoi m-am gndit ca nu simtisem nimic rau n vocea lu i sau n ochii lui atunci cnd ne ntlniseram. Altfel nu m-as fi dus niciodata n Isengard, sau, daca as fi facut-o, as fi fost cu ochii-n patru. Asa a gndit si Saruman, num ai ca si-a tainuit bine gndul si si-a amagit solul. Sunt ncredintat ca, daca ar fi ncercat, nar fi izbutit sa-l ademeneasca pe cinstitul Radagast n tradarea lui. El m-a cautat cu cea mai buna-credinta si doar asa a avut puterea sa ma convinga. Aceasta a si fost calea prin care am dejucat planul pus la cale de Saruman. Caci Radagast n-avea nici o pricina sa nu faca ceea ce-l rugasem; astfel ca a calarit pna n Codrul ntunecimii, unde-si avea prieteni multi si stravechi. Si Vulturii Muntilor au pornit sa cutreiere lumea n lung si-n lat si le-a fost dat sa vada multe: adunare a lupilor si chemarea laolalta a orcilor; si pe cei Noua Calareti batnd meleagurile n lung s i-n lat; iar de auzit au auzit despre fuga lui Gollum. Pe toate acestea avea sa mi le spu na un sol de-al lor, trimis anume. Asa s-a facut ca, spre sfrsitul verii, ntr-o noapte cu luna, Gwaihir Stapnul

Vnturilor, cel mai iute dintre vulturii cei mari, a zburat nevazut de nimeni pna l a turnul Orthanc; si m-a gasit stnd pe acoperisul foisorului. Eu i-am vorbit si el m-a luat pe aripile sale nainte ca Saruman sa prinda de veste. Ne departaseram mult de Ise ngard cnd lupii si orcii au iesit pe poarta ca sa porneasca n urmarirea mea. ,,Ct de departe ma poti duce?" l-am ntrebat pe Gwaihir. Multe leghe, a raspuns el, dar nu pna la capatul pamntului. Am fost trimis sa aduc vesti, nu sa duc poveri." Daca e pe-asa, mi va trebui un armasar care sa alerge pe pamnt, un armasar de nentrecut, caci nicicnd n-am fost ntr-o asemenea mare graba ca acum." Te voi duce atunci n Eldoras, unde sade n palatul sau Seniorul Tinutului Rohan; locul acela nu e departe de-aici." M-am bucurat auzindu-l ce spune, pentru ca n Obstea Calaretilor din Rohan traiesc rohirrimii, Stapnii Cailor, si nu se afla nicaieri pe pamnt cai ca aceia ce cresc n valea cea larga dintre Muntii Cetosi si Muntii Albi. Spune-mi, ce crezi, ma pot bizui pe oamenii din Rohan?" l-am ntrebat pe Gwaihir, pe cnd ncrederea mi era zdruncinata din pricina tradarii Iui Saruman. Platesc tribut n cai, mi-a raspuns, si n fiecare an trimit nu stiu cti n Mordor, asa am auzit; dar nu sunt juruiti lor. Daca Saruman se lasa ademenit de rau, cum zic i tu, atunci soarta lor va fi curnd pecetluita." -M-a lasat pe pamnt n Tinutul Rohan nainte de ivirea zorilor; dar uite ca m-am lungit prea mult cu povestea. Ce urmeaza va fi scurt. n Rohan am descoperit ca ra ul si ncepuse de-acum lucrarea ticaloasa: minciunile lui Saruman, si regele care nici n u voia sa-mi auda avertismentele. Mi-a zis sa-mi aleg ce cal vreau si sa ma fac nevazut ; iar eu mi-am ales un cal dupa pofta inimii mele, nu si a lui. Am luat cel mai bun cal c e se gasea n tinutul lui, nici ca mai vazusem unul asemenea. -nseamna ca e cu adevarat un animal de snge nobil, spuse Aragorn, si ma doare mai mult dect multe alte vesti ce par mai rele la prima vedere, sa aflu ca Sauron cere un asemenea tribut. Lucrurile nu stateau asa cnd am fost ultima data n acea tara. -Nici acum nu sunt asa, jur pe capul meu, sari Boromir. E o minciuna raspndita de Dusman. Eu i cunosc pe oamenii din Rohan, cinstiti si viteji, aliatii nostri, car e nca traiesc pe pamnturile primite de la noi cu multa vreme n urma. -Umbra din Mordor se ntinde peste meleaguri ndepartate, raspunse Aragorn. Saruman i-a cazut prada. Rohan a intrat sub stapnirea ei. Cine stie ce vei gasi a colo daca te vei ntoarce vreodata?

-Nicidecum ca si-ar plati vietile cu cai, se ndrji Boromir. Ei si iubesc caii la fe l de mult ca pe propriile rubedenii. Si nu fara motiv, caci caii din Obstea Calaretil or se trag de pe Cmpiile de la Miazanoapte, unde Umbra nu ajunge, iar rasa lor, ca si aceea a stapnilor lor, coboara din zilele de demult ale libertatii. -Asa este, ntari Gandalf. Si se afla unul anume printre ei, ce a fost fatat, din cte stiu eu, n dimineata lumii. Caii celor Noua nu se pot lua la ntrecere cu el; neobosit s i ager din cale-afara. Numele i e Iute ca Gndul. Ziua, pielea i luceste precum argintul, i ar noaptea, e asemenea unei umbre, trecnd nebagat de seama. Calcatura lui e ca fulgu l! Nicicnd n-a fost ncalecat de om, dar eu l-am luat si l-am mblnzit si att de iute m-a purtat, de am ajuns n Comitat cnd Frodo era n Gruiurile-gorgane, cu toate ca pornisem din Rohan o data cu plecarea lui din Hobbiton. Teama nsa mi devenea tot mai puternica, n timp ce calaream. Nici n-am ajuns bine pe meleagurile de la miazanoapte, ca am si primit vesti despre calareti si, orict m-as fi apropiat de ei cu fiecare zi mai mult, ei tot naintea mea erau. Am aflat ca-si mpa rtisera fortele: unii ramasesera la hotarele de la miazazi, nu departe de Drumul Verde, altii patrunsesera n Comitat dinspre miazazi. Am sosit n Hobbiton, dar Frodo plecase; am stat nsa de vorba cu batrnul Gamgee. Multe vorbe, nsa putine despre framntarile mele. EI avea sa-mi spuna destule despre noii stapni ai vizuinei Fundatura.

Nu pot ndura schimbarile, mi-a zis, oricnd s-ar petrece astea, Si mai cu seama schimbarile n ce poate fi mai rau." A repetat de mai multe ori vorbele astea: schi mbarile n ce poate fi mai rau". Ce poate fi mai rau' sunt vorbe mari, i-am spus eu, si trag nadejde sa nu apuci z iua sa le vezi aievea." Din tot ce mi-a zis am priceput n cele din urma ca Frodo plecase din Hobbiton cu mai putin de o saptamna nainte si un calaret negru daduse trcoale prin vecini chiar n aceeasi seara. Astfel ca am pornit de acolo cuprins de teama. Am ajuns n Tara Ied ului si i-am gasit pe toti n framntare mare, ca un musuroi de furnici cnd le zgndari cu un bat. Am ajuns la casa din Scobitura Rului si am gasit-o sparta si pustie; dar pe prag am dat peste o mantie ce fusese a lui Frodo. Speranta m-a parasit atunci pentru o v reme si n-am mai zabovit sa aflu vesti, care mi-ar fi risipit temerile; ci am pornit-o p e urmele Calaretilor. Greu de urmat, caci se risipisera n cele patru vnturi si astfel m-am zapacit rau de tot. Mi s-a parut nsa ca una sau doua se ndreptasera spre Bree; ntr-acolo am apucat-o si eu, cu gndul la ceea ce le va fi dat urechilor unui hangiu sa auda. Captalan e numele lui, mi-am zis n sinea mea. Daca ntmplarea asta e din vina lui, am sa-i topesc toata osnza de sub piele. Am sa-l rumenesc pe neghiobul asta batrn la foc mic." La asta se astepta si el, caci atunci cnd m-a vazut la fata a picat n genunchi si a-nceput sa se topeasca sub ochii mei. -Ce i-ai facut? sari Frodo ca ars. Sa stii ca s-a purtat foarte frumos cu noi si s-a straduit ct a putut. Gandalf izbucni n rs. -Nu te teme. Nu l-am muscat, iar de latrat am latrat putin. Att de bucuros am fos t de vestile pe care le-am smuls din gura lui, dupa ce-a ispravit cu drdiala, nct l-am lu at n brate. Cum de s-a brodit asa, n-am putut sa ma dumiresc atunci, dar am aflat ca tocmai fuseserati n Bree cu o noapte nainte si ca porniserati n aceeasi dimineata, mpreuna cu Pas Mare. Pas Mare!" am strigat eu, bucuros peste poate. Da, domnule, mi-e teama ca asa e, a biguit Captalanul, nentelegnd bucuria mea. A ajuns la ei, chit ca am facut tot ce-am putut ca sa-l mpiedic, iar ei l-au luat c u ei. S-au purtat tare ciudat n tot timpul ct au fost aici: parca anume au facut totul." Tmpitule! Nebunule! De trei ori nepretuitule si iubitule Barliman! am strigat eu.

Sunt cele mai bune vesti pe care le-am primit de la mijlocul verii: merita cel p utin un gologan de aur. ti menesc ca berea sa fie de cea mai buna calitate timp de sapte ani! i-am zis. Acum pot n sfrsit sa dorm o noapte linistit, prima de nici nu mai stiu cn d." -Si am stat acolo n noaptea aceea, nestiind ce sa cred ca se alesese de Calareti; numai despre doi se dat sa aflam mai multe. trecusera prin Bree la sfrsitul lumii. n aflase, pare-se, cte ceva n Bree. Dar n timpul noptii ne-a fost Cel putin cinci venisera dinspre apus, darmasera portile si ca vntul turbat; cei din Bree tremura si-acum si se asteapta zori m-am trezit si am pornit-o pe urmele lor.

Sigur nu sunt, dar mi se pare totusi ca lucrurile s-au petrecut astfel. Capeteni a lor a ramas n taina la miazazi de Bree, n vreme ce doi au luat-o nainte, prin sat, iar al ti patru au navalit n Comitat. Dar, dupa ce s-au regrupat n Bree si n Scobitura Rului, s-au ntors la Capetenia lor cu vesti, astfel ca au lasat Drumul supravegheat o vr eme doar de catre iscoadele lor. Capetenia i-a trimis apoi pe ctiva spre soare-rasare, tai nd-o de-a dreptul peste cmpuri, iar el cu ceilalti ramasi au luat-o pe Drum plini de mnie. Pna la Tancul Vremii am galopat ca o furtuna si am ajuns acolo nainte de apusul soarelui, a doua zi dupa plecarea din Bree -dar ei au fost acolo mai curnd. S-au retras din fata mea, caci simteau cum se apropie mnia mea si nu cutezau s-o nfrunte cta vreme Soarele era sus pe cer. n timpul noptii, nsa, au strns cercul, m-au asediat s us, n crestetul dealului, n vechiul inel Amon Sul. Nu mi-a fost deloc usor: lumina si palalaie

ca acelea nu mai fusesera zarite pe Tancul Vremii de pe timpul razboaielor din v echime. La rasaritul soarelui am izbutit sa scap si am fugit spre miazanoapte. Mai mult de-att nu trageam nadejde sa fac. Mi-a fost cu neputinta sa te gasesc, Frodo, n pustieta te, si ar fi fost o nesabuinta pna si sa ncerc sa o fac, cu cei Noua pe urmele mele. Astfel ca a trebuit sa-mi pun toate sperantele n Aragorn. Nutream, totusi, gndul ca-i fac pe ct iva sa se ia dupa mine si n acelasi timp sa ajung la Vlceaua Despicata naintea voastra, ca sa trimit ajutoare. Patru Calareti m-au urmat, ntr-adevar, dar n scurt timp s-au ntors din drum si s-au ndreptat spre Vad, din cte mi s-a parut. A fost si asta de ceva a jutor, caci ramasesera numai cinci, din cei noua, atunci cnd tabara voastra a fost ataca ta. Am ajuns aici ntr-un trziu, pe un drum lung si greu, pentru ca am urcat pna la Izvorul Brumat si am trecut prin Prloagele Etten, si iar la vale, venind tot dins pre miazanoapte. Paisprezece zile aproape mi-au trebuit dupa ce-am plecat de pe Tanc ul Vremii, caci nu puteam merge calare printre stncile din muntii capcaunilor, astfe l ca Iute ca Gndul m-a parasit. L-am trimis napoi la stapnul sau; dar ntre noi s-a legat o mare prietenie si daca as fi avut nevoie de el, era de ajuns sa-l chem pe nume s i ar fi venit. Dar uite asa s-a facut ca am ajuns la Vlceaua Despicata doar cu trei zile n ainte de Inel, iar vestile despre primejdia n care se afla Inelul sosisera naintea mea -si bine ca a fost asa. lata deci, Frodo, sfrsitul povestii mele. Sa ma ierte Elrond si ceilalti pentru c a a fost att de lunga. Dar nu s-a mai ntmplat ca Gandalf sa nu se tina de cuvnt si sa nu vina dupa cum a promis, nct am gndit ca purtatorul Inelului trebuia sa afle ntreaga ntmplare. Ei bine, povestea a fost spusa de la nceput pna la sfrsit. Iata-ne pe toti aici si iata Inelul. Si tot nu ne-am apropiat de ceea ce ne-a adus aici. Ce-o sa face m cu el? Se asternu tacerea. ntr-un trziu, Elrond vorbi din nou: -Este dureros ceea ce-am aflat despre Saruman, caci am crezut n el si l-am primit la toate sfaturile noast re. E periculos sa cercetezi prea n adnc tainele Dusmanului, de-o faci cu gnd bun sau rau . Dar asemenea caderi n pacat si tradari, vai, s-au mai petrecut si nainte. Dintre p ovestile auzite azi aici, a lui Frodo mi s-a parut cea mai ciudata. Nu mi-a fost dat sa c unosc prea multi hobbiti pna acum, n afara de Bilbo; dar acum mi se pare ca el nu e chiar att de

unic si de deosebit precum mi-l nchipuisem. Lumea s-a schimbat mult de cnd am strabatut ultima data drumurile de la apus. Duhurile Gorganurilor ne sunt cunoscute sub multe nume; iar despre Padurea Batrna au fost spuse nenumarate povesti: tot ce-a mai ramas acum e un dmb-martor din hotarul ei de la miazanoapte. Au fost vremuri cnd veveritele puteau sari din copac n copac din ceea ce numiti voi Comitat si pna n Tara Sura, la apus de Isengard. Am strabatut si eu odata meleagurile acelea si multe primejdii si ciudatenii mi-a f ost dat sa cunosc. Dar de Bombadil am uitat, daca ntr-adevar e unul si acelasi care bntuia odinioara padurile si dealurile, si chiar si n acea vreme era mai batrn dect batrnet ea. Pe atunci nu avea acest nume. Noi i spuneam Iarwain Ben-adar, cel mai batrn si cel fara de stramosi. Dar cte alte nume nu i-au fost date de alte neamuri de-a lungul timpului: Forn i spuneau gnomii, oamenii de la Miazanoapte l numeau Orald, si au m ai fost si altele. O creatura neobisnuita, dar ma gndesc ca poate ar fi fost bine sa -l chemam la Sfatul nostru. -N-ar fi venit, spuse Gandalf. -N-am putea totusi sa-i trimitem o solie si sa-i cerem ajutorul? starui Erestor. Dupa cte nteleg, are puteri si asupra Inelului. -Nu, eu n-as spune asta, l contrazise Gandalf. Mai corect ar fi sa zici ca Inelul nu are nici o putere asupra lui. Este propriul sau stapn. Dar nu poate preface Inelul n a ltceva si nici puterea pe care acesta o are asupra altora n-o poate nfrnge. Unde mai pui ca Bombadil s-a retras ntr-un tinut mic, ntre hotare pe care tot el le-a hotart, chiar daca nimeni nu le vede, si poate ca asteapta acolo o schimbare a vremurilor, dar de i esit dintre hotare nu iese.

-Numai ca ntre hotarele acelea nimic nu-l tulbura, adauga Erestor. Ce-ar fi sa ia Inelul cu sine si sa-l tina acolo, ca sa nu mai poata face rau nimanui? -Nu, se mpotrivi Gandalf, de bunavoie n-o va face. Poate doar daca toate semintii le libere din lume s-ar ruga de el sa o faca, numai ca el nu ar pricepe de ce e nev oie de asa ceva. Iar daca i s-ar da Inelul, ar uita de el curnd, sau mai degraba cred ca l-a r arunca. Nu sta cu mintea prea mult la asemenea lucruri. Ar fi cel mai nepotrivit paznic cu putinta, si cu asta am zis tot. -Oricum, cumpani Glorfindel, a-i trimite lui Inelul n-ar nsemna dect sa amnam ziua raului. E att de departe de noi. Nu putem sa-l ducem acum napoi la el, fara a da de banuit, fara sa ne vada vreo iscoada. Si chiar de-am putea, mai devreme sau mai trziu Stapnul Inelelor ar prinde de veste unde se afla ascuns si si-ar ndrepta ntreaga pu tere ntr-acolo. Oare Bombadil poate sa tina Piept acelei puteri de unul singur? Eu zic ca nu. Cred ca, pna la urma, daca totul n jur va cadea n minile lor, Bombadil va cadea si e l. Ultimul, asa cum a fost ntiul odata; si atunci va veni Noaptea. -Pe Iarwain nu-l stiu dect dupa nume, spuse Galdor, dar socotesc ca Glorfindel ar e dreptate. Nu-i sta n putere sa nfrunte Dusmanul, dect daca aceasta putere se afla n nsusi Pamntul. Si uite ca ne este dat sa vedem ca Sauron e n stare sa supuna la tortura si sa distruga pna si muntii. Daca exista vreo putere, aceea se afla n minile noastre, aici, n Imladris, sau ale lui Cirdan, la Limanuri, sau n Lorien. Au ei nsa forta, avem noi aici taria sa ne opunem Dusmanului, si la urma, dupa ce totul a fost ni micit, sa ne opunem venirii lui Sauron? -Eu n-am aceasta putere, recunoscu Elrond, si nici ei n-o au. -nseamna, zise Glorfindel, ca, daca Inelul nu poate fi tinut departe de el pentru totdeauna prin forta, nu ne mai ramn dect doua lucruri: sa-l trimitem departe, pes te Mare, sau sa-l distrugem. -Bine, dar Gandalf ne-a spus ca nu-l putem distruge prin nici un mestesug cunosc ut de noi, le aminti Elrond. Iar cei care traiesc dincolo de Mare nu l-ar primi: de bine, de rau, el aici si are locul, pe Pamntul de Mijloc; noi, cei care nca traim aici, treb uie s-o scoatem la capat cu el. -Atunci, si dadu Glorfindel cu parerea, sa-l aruncam n adncuri, pentru ca minciunile lui Saruman sa se adevereasca. Acum am vazut limpede cu totii ca, si atunci

cnd a venit n Sfatul nostru, picioarele lui umblau pe calea cea strmba. Stia ca Ine lul nu era pierdut pentru totdeauna, dar asta a vrut sa ne faca sa gndim; caci si-l d orea doar pentru sine. Adeseori, nsa, adevarul n minciuna zace: pe fundul Marii ar sta la loc sigur. -Dar nu pentru totdeauna, l contrazise Gandalf. Apele adnci ascund multe; iar marile, ca si pamnturile, se pot schimba. Treaba noastra aici nu este aceea de-a ne gndi doar la ce se va ntmpla mine, la vietile ctorva oameni, sau doar la un ev trecat or al lumii. Noi trebuie sa gasim sfrsitul sfrsitului acestei amenintari, chiar daca n-avem nadejde n izbnda. -Nu-l vom gasi nicidecum pe drumurile ce duc la Mare, zise Galdor. O fi ea primejdioasa ntoarcerea la Iarwain, dar fuga spre Mare este cu att mai amenintata. Inima-mi spune ca, dupa ce va fi aflat ce s-a ntmplat, Sauron ne va astepta s-o ap ucam pe drumul apusean. Iar de aflat, va afla curnd. Or fi fost cei Noua doborti de pe cai, dar asta e numai o pasuire, pna-si vor fi gasit alti armasari, si mai iuti. Chiar dac a mult slabita, puterea din Gondar e singura care mai sta n calea naintarii lui Sauron n p lina forta spre coastele de la Miazanoapte, iar daca va veni si va lua cu asalt Turnurile Albe si Limanurile, veti vedea ca elfii n-or sa mai aiba unde scapa de umbrele tot mai l ungi dinspre Pamntul de Mijloc. -Marsul asta nu va ncepe chiar att de curnd, spuse Boromir. Gondor a pierdut din putere, asa ai zis. Dar Gondor se afla nca n picioare si puternic, n ciuda slabiciu nii sale.

-Cu toate astea, i aminti Galdor, veghea n-o sa-i mai poata tine multa vreme depa rte pe cei Noua. Si cine spune ca Dusmanul nu va izbuti sa gaseasca alte drumuri, nestrajuite de Gondor? Erestor vorbi din nou: -Prin urmare, Glorfindel a chibzuit bine: nu ne ramne dect ori sa ascundem Inelul pentru totdeauna, ori sa-l distrugem. Si amndoua sunt peste puterile noastre. Cin e dezleaga aceasta ghicitoare? -Nimeni din cei aici de fata n-o poate face, spuse Elrond ntunecat la chip. Mai b ine zis, nimeni nu poate sti dinainte ce se va ntmpla daca alegem una sau alta dintre aceste cai. Drumul apusean pare cel mai lesnicios dintre toate. Asa ca trebuie s a ne ferim de el, caci va fi vegheat. Prea adesea au fugit elfi pe acolo. Nu ne ramne dect sa gasim un drum potrivnic, negndit de nimeni pna acum. n el ne sta speranta, daca ne-a mai ramas vreuna. Sa ne aruncam n primejdie -spre Mordor. Trebuie sa trimitem Inelul n Foc. nca o data se lasa tacerea. Chiar si n acea casa minunata, Frodo simti cum o ntunecime de moarte i cuprinde inima cnd si arunca privirile spre valea nsorita, rasunnd de vuietul apelor limpezi. Boromir se foi n jilt si Frodo si ntoarse ochii s pre el. l vazu ca-si duce mna la cornul cel mare si ca se ncrunta. Nu trecu mult si Bor omir zise: -Nu ma dumiresc defel. Saruman este un tradator, dar n-a facut dovada unei sclip iri de ntelepciune? De ce tot vorbim de ascunzis si distrugere? De ce oare sa nu ne gn dim ca Marele Inel a poposit n minile noastre tocmai pentru a ne ajuta atunci cnd sunte m la mai mare ananghie? Acum se afla n stapnirea Seniorilor Liberi ai celor Liberi s i asta nu poate dect sa-l nfrnga pe Dusman. Presimt ca el de asta se teme cel mai tare. Oamenii din Gondor sunt viteji, nicicnd nu se vor supune, dar pot fi nfrnti. Viteji a are mai nti nevoie de putere, si apoi de-o arma. Sa fie atunci Inelul arma voastra , daca are puterea de care vorbiti. Luati-l si porniti spre victorie! -Din pacte nu, spuse Elrond. Nu putem sa ne folosim de Inelul Stapn. Prea bine stim asta cu totii. Al lui Sauron este, de Sauron a fost facut si tot ce e mai r au n el se afla. Forta lui, Boromir, este prea mare pentru a putea fi mnuit dupa cum ne e vr erea, n afara doar de cei care au o putere a lor mult mai mare. Dar pentru acestia prim ejdia este si mai ucigatoare. Numai dorinta de a-l avea este de-ajuns sa sminteasca in ima. Gnditi-va la Saruman. Oricare dintre ntelepti l-ar rasturna pe Seniorul din Mordor

cu ajutorul Inelului, facnd-o asa cum se pricepe mai bine, s-ar aseza mai apoi pe tr onul lui Sauron si astfel ar aparea un alt Senior al ntunecimii. Alta pricina, prin urmare , ca Inelul sa fie distrus: atta vreme ct se afla pe aceasta lume, va fi primejdie chia r si pentru ntelepti. Caci nimic nu este ticalos de la bun nceput. Nici Sauron nsusi n-a fost. Eu unul ma tem sa iau Inelul si sa-l ascund. Cu att mai putin voi lua Inelul ca s a-l stapnesc. -La fel si eu, spuse Gandalf. Boromir i privi cu ndoiala, dar dadu din cap. -Asa sa fie, zise. Prin urmare, cnd vom fi n Gondor ne vom pune nadejdea n armele pe care le avem. Macar sa ne luptam n vreme ce nteleptii vor veghea asupra Inelulu i. Si dea Cerurile ca Sabia-Care-a-Fost-Despicata sa poata tine piept navalei -ca mna c e-o mnuieste sa fi mostenit nu doar zorzoane, ci si taria Regilor oamenilor. -Cine poate sti? facu Aragorn. Va veni si ziua marii ncercari. -Sa nu vina prea trziu, ofta Boromir. Nu cerem ajutor, nsa avem nevoie de el. Si mult ne-ar mai ncuraja sa stim ca lupta si altii cum si cu ce pot. -Atunci simte-te ncurajat, spuse Elrond. Caci mai sunt si alte puteri si tarmuri d e care n-ai cunostinta, ascunse fiind de stirea ta. Marele Anduin uda multe maluri pna sa ajunga n Argonath si la Portile Gondorului. -Eu zic, se baga n vorba Gloin, gnomul, ca ne-ar fi mai bine tuturor daca toate a ceste

forte s-ar uni, iar puterile fiecareia ar fi de folos tuturor. Si mai sunt si al te inele, mai putin miselesti, ce s-ar putea dovedi de ajutor n nevoia asta a noastra. Cele sap te sunt pierdute pentru noi -daca Balin n-a gasit inelul lui Thror, care era ultimul din tre ele, si nici nu s-a mai auzit despre acest inel de cnd a pierit Thror n Moria. Iata ca acu m pot sa va dezvalui aici ca nadejdea de a-l gasi a fost una dintre pricinile pentru c are Balin a pornit n pribegie. -N-o sa gaseasca Balin nici un inel n Moria, spuse Gandalf. Caci Thror l-a dat fi ului sau, Thrain, dar Thrain n-a mai apucat sa i-l dea lui Thorin. A ndurat multe chin uri cnd i-a fost luat n temnitele din Doi Guldur. Eu am ajuns prea trziu. -Ah, vai le Trei. Cu Nu sunt pastrate multa vreme n puna? noua! striga Gloin. Cnd va sosi ziua razbunarii noastre? Dar mai sunt ce cele Trei Inele ale elfilor ce-i? Inele foarte puternice, asa se spune. oare de seniorii elfi? Si ele au fost facute de Seniorul ntunecimii, cu urma. Care-i rostul lor? Zaresc ctiva seniori elfi aici. Nu vor ei sa ne s

Elfii nu raspunsera. -Dar nu m-ai auzit, Gloin? i se adresa Elrond. Cele Trei n-au fost facute de Sau ron, nici macar nu le-a atins vreodata. Numai ca despre acestea trei nu ne este ngadui t sa vorbim. Doar att mi sta in putinta sa va spun la acest ceas de cumpana. si au si el e rostul lor. N-au fost nsa facute ca arme de razboi sau de cucerire: nu asta le e puterea. Cei care le-au faurit n-au dorit forta, stapnire sau munti de comori, ci ntelegere , faurire, tamaduire, pentru ca toate cele de pe pamnt sa ramna nentinate. Si au izbndit ct de ct elfii din Pamntul de Mijloc n ceea ce-au vrut, chiar daca prin suferinta. Numai ca tot ceea ce s-a mplinit de catre cei care le stapnesc pe cele Trei se va ntoarce mpotriva-le, iar mintile si inimile lor vor putea fi citite de Sauron, daca el va pune din nou mna pe acel Unu. Mult mai bine ar fi daca cele Trei n-ar fi existat nicicnd. Asta vrea Sauron. -Dar ce se va-ntmpla daca Inelul Stapn ar fi distrus, asa cum ne povatuiesti? ntreba Gloin. -Prea bine nu stim, se ntrista Elrond. Unii dintre noi cred ca cele Trei Inele, p e care Sauron nu le-a atins niciodata, vor fi libere, iar stapnilor lor le va sta n putin ta sa tamaduiasca suferintele lumii pricinuite de Inelul Suveran. Dar se prea poate ca , atunci cnd acest Unu se va fi dus, cele Trei sa piara si ele, iar multe dintre minunile faurite

prin ele sa piara si sa fie date uitarii. Iata ce gndesc. -Cu toate acestea, vorbi Glorfindel, toti elfii sunt gata sa primeasca aceasta nc ercare, daca prin ea puterea lui Sauron poate fi nfrnta si teama pentru ntinderea stapnirii lui va fi alungata pentru totdeauna. -Iar ne ntoarcem la distrugerea Inelului, spuse Erestor, si tot n-am ajuns mai aproape. Ce putere avem sa gasim Focul n care a fost faurit? nseamna sa pornim pe calea disperarii. A nesabuintei, as spune, daca lunga ntelepciune a lui Elrond mi -ar ngadui-o. -Disperare? Nesabuinta? se mira Gandalf. Nu e disperare, caci disperarea e data numai celor care vad sfrsitul dincolo de orice ndoiala. Noi nu-l vedem. E semn de ntelepciune sa ntelegem ce trebuie sa facem dupa ce toate celelalte cai au fost cumpanite, desi poate sa apara drept o nesabuinta celor care se agata de nadejdi false. Foarte bine, fie ca nesabuinta sa ne fie vesmntul, un val n fata ochilor Dusmanulu i! Caci el e foarte ntelept si cntareste toate lucrurile pe talerele din balanta raut atii sale. Singura masura, totusi, pe care o cunoaste este aceea a poftei, pofta de putere; si dupa ea masoara toate inimile. n inima lui nu poate sa-si faca loc gndul ca sunt unii c are ar refuza puterea, ca, avnd Inelul, am putea cauta sa-l distrugem. Daca vom ncerca sa facem asta, i vom da peste cap toate socotelile. -Macar o vreme, cugeta Elrond cu voce tare. Trebuie ncercata aceasta cale, cu toa te ca ne va fi foarte greu. Si nici forta, nici ntelepciunea nu ne vor duce departe de el. E-o cautare ce trebuie ncercata de cei slabi cu tot atta nadejde n sufletele lor ct si n ale

celor puternici. Numai ca adeseori asa sunt ornduite faptele ce nvrt rotile lumii: minile mici le ndeplinesc, pentru ca astfel le este scris, n vreme ce ochii celor m ari privesc n alta parte. -Prea bine, prea bine, jupne Elrond, zise Bilbo deodata. Mai multe nu-i nevoie sa spui. Ne este limpede ncotro bati. Bilbo, prostul de hobbit, a pornit toata taras enia asta, si tot el ar face mai bine s-o duca la sfrsit, sau sa piara el nsusi. Mi-a fost ta re bine aici, am avut ragaz sa scriu si la carte. Daca vreti sa stiti, tocmai i scriu ncheierea. Ma gndeam la ceva de felul: si a trait multi ani fericiti, pna la capatul zilelor. E o ncheiere buna, si n-are a face daca a mai fost folosita si alta data. Dar acum va trebui s-o schimb: nu-mi pare ca se va mplini aievea; si oricum, e limpede ca vor urma si alte capit ole, daca voi mai apuca sa le scriu. Ce bataie de cap teribila. Cnd trebuie s-o pornesc? Boromir l privi surprins pe Bilbo, dar hohotele de rs i nghetara pe buze cnd vazu ca toti ceilalti se uitau la batrnul hobbit cu un respect grav. Doar Gloin zmbi, numai ca ceea ce-l facea sa zmbeasca erau amintiri vechi. -Cum sa nu, dragul meu Bilbo, zise Gandalf. Daca ai pornit cu adevarat toata tarasenia asta, ne-am putea astepta ca tot tu s-o si sfrsesti. Dar de-acum stii p rea bine ca a spune ca ai nceput ceva e un lucru mare pentru oricine, iar n faptele cele ma ri eroii au un rol tare mic. Nu-i nevoie sa-mi multumesti. Chiar daca ce-am spus am si gnd it, nimeni nu se ndoieste ca, lasnd gluma la o parte, de fapt ne faci o propunere cura joasa. Dar care ti depaseste puterile, Bilbo. Nu mai poti lua pe umerii tai aceasta trea ba. A trecut n grija altcuiva. Daca-ti mai sunt de folos sfaturile mele, as spune ca pa rtea ta s-a ncheiat, nu ti-a mai ramas dect aceea de cronicar. Termina-ti cartea si lasa sfrsit ul ei neschimbat. nca mai poti sa speri n el. Dar pregateste-te sa scrii o continuare, d upa ce se vor fi ntors ei. Bilbo pufni n rs. -Nu te stiu sa-mi fi dat vreodata nainte sfaturi placute. Toate cele neplacute au fost bune, nct ma-ntreb daca nu cumva cel de acum e rau. Oricum, nu gndesc ca mi-au mai ramas puteri sau noroc sa nfrunt Inelul. El a crescut, eu nsa nu. Dar, spune-m i: ce-ai vrut sa zici cu acel ei? -Adica solii ce vor fi trimisi cu Inelul. -Bun. Si cine ar fi sa fie ei? mi pare ca tocmai faptul asta, si numai asta, treb uie hotart de catre Sfat acum. Poate ca elfilor le prieste vorbitul cu nemiluita, iar

gnomii ndura cu usurinta oboseala; dar eu-s doar un hobbit batrn si simt ca-mi lipseste prnzul. Nu va puteti opri la niste nume? Sau sa amnati totul pna dupa masa? Nimeni nu raspunse. Se auzi rasunnd clopotul care anunta amiaza. Nici de data ast a nimeni nu spuse nimic. Frodo scruta pe rnd toate chipurile, dar acestea nu erau ntoarse spre el. Toti cei adunati la sfat stateau cu ochii plecati, cufundati par ca n gnduri. O teama cumplita puse stapnire pe el, de parca ar fi asteptat hotarrea unei sentinte pe care el o presimtise de mult si nutrise speranta vana ca, poate-poat e, nu va fi rostita niciodata. O dorinta apriga de-a se odihni si de-a fi lasat sa stea n pac e alaturi de Bilbo n Vlceaua Despicata i umplu inima. ntr-un trziu, reusi cu greu sa vorbeasca si se mira singur de vorbele pe care le rostea, ca si cum o alta vointa s-ar fi fol osit de vocea lui firava: -O sa iau eu Inelul, cu toate ca nu cunosc drumul. Elrond si ridica privirile si se uita la el, iar Frodo si simti inima strapunsa de ascutimea privirii. -Daca pricep bine tot ceea ce-am auzit pna acum, zise el, cred ca aceasta solie ti este menita, Frodo; si daca tu nu vei putea gasi un drum, nu va putea nimeni. A sosit vremea celor din Comitat sa o porneasca de pe meleagurile lor pasnice pentru a f ace sa se clatine fortaretele si vrerile celor Mari. Care dintre ntelepti ar fi putut ntrezari aceasta? Sau, daca sunt cu-adevarat ntelepti, de ce ar dori sa afle totul nainte s a fi batut ceasul?

Raspunderea este foarte mare, continua Elrond. Att de mare, nct nimeni n-o poate pune pe umerii altcuiva. Eu n-o pun pe umerii tai. Dar daca o iei de bunavoie, v oi spune ca alegerea ta e dreapta; si chiar daca toti puternicii prieteni elfi dintotdeau na, Hador si Hurin, precum si Turin si Beren nsusi s-au asezat unul lnga altul, locul tau print re ei s-ar cuveni sa fie. -Doar n-o sa-l trimiteti de unul singur stapne? striga Sam, nemaiputnd sa se stapneasca si sarind de la locul lui din colt, unde sezuse pna atunci tacut pe pod ea. -Binenteles ca nu! Zmbind, Elrond se rasuci spre el. -Macar tu l vei nsoti. Nu vad chip sa fii despartit de el, chiar si atunci cnd este chemat la un sfat tainic la care tu n-ai fost poftit. Rosu la fata, Sam se aseza bolborosind. -n mare belea ne-am bagat, domnu' Frodo, zise el, clatinnd din cap. III Inelul merge spre miazazi Mai trziu n aceeasi zi, hobbitii au tinut un sfat al lor n camera lui Bilbo. Merry si Pippin s-au suparat foarte tare cnd au auzit ca Sam se furisase n Sala Sfatului si fusese ales ca tovaras de drum al lui Frodo. -Nu e drept, spuse Pippin. n loc sa-l arunce afara si sa-l puna n lanturi, Elrond, ma rog frumos, l rasplateste pentru nerusinarea lui. -Rasplateste! exclama Frodo. Nu-mi pot imagina o pedeapsa mai aspra. Nu te gndest i la ce spui: condamnat sa mearga nainte n calatoria asta fara de speranta, asta num esti tu rasplata? Ieri visam ca mi-am ndeplinit misia si pot sa ma odihnesc aici o bun a bucata de vreme, poate chiar pentru totdeauna. -Nu ma mira, spuse Merry, si ti-as dori s-o poti face. Dar noi l invidiem pe Sam, nu pe tine. Daca trebuie sa pleci, atunci noi vom fi pedepsiti, cei care ramnem aici , chiar daca-i vorba de Vlceaua Despicata. Am venit cale lunga mpreuna cu tine si am trecu t prin multe greutati. Vreau sa mergem mai departe. -Tocmai asta spuneam si eu, sari Pippin. Noi, hobbitii, ar trebui sa ramnem mpreuna si o vom face. Trebuie sa ma lege n lanturi ca sa ma mpiedice sa merg. E nevoie de cineva cu cap n ceata asta. -Ei, atunci cu siguranta nu tu vei fi alesul, Peregrin Took, i taie Gandalf entuz

iasmul, uitndu-se pe fereastra care era construita aproape de pamnt. Dar prea va faceti gr iji fara sa trebuiasca, nca nu s-a luat nici o hotarre. -Nici o hotarre! exclama Pippin. Pai, ce-ati facut acolo? Ati stat nchisi nu stiu cte ceasuri. -Am vorbit, raspunse Bilbo. Aveam multe de vorbit si fiecaruia i s-au deschis oc hii. Pna si lui Gandalf. Am banuiala ca vestile despre Gollum pe care le-a adus Legolas l-au prins chiar si pe el pe nepregatite, dar si-a revenit iute. -Te nseli, se apara Gandalf. N-ai vazut tu bine. Le aflasem de mult, de la Gwaihr . Si daca vrei sa stii, singurii care au deschis ochii, asa cum spui tu, ati fost tu si Frodo; iar eu am fost singurul pe care nu l-a luat nimic pe nepregatite. -Ma rog, accepta Bilbo, oricum, nimic n-a fost hotart nca, n afara de a-i alege pe sarmanii Frodo si Sam. Tot timpul m-am temut ca la asta se va ajunge, daca voi f i lasat deoparte. nsa de vreti sa stiti parerea mea, Elrond va trimite la drum destui, du pa ce vom fi primit vesti. Au pornit, Gandalf? -Da, spuse vrajitorul. Ctiva dintre cercetasi au si plecat. Altii vor purcede mine . Elrond trimite si elfi, care vor lua legatura cu Pribegii, si poate si cu neamul lui Tranduil, din Codrul ntunecimii. Iar Aragorn s-a dus cu fiii lui Elrond. Vom fi nevoiti sa cercetam terenul pe multe mile n jur nainte sa facem o miscare. Asa ca, bucura-te, Frodo. E foarte posibil sa stai aici mult si bine.

-Ah, mormai mbufnat Sam. O s-asteptam pn' s-o face iarna. -Asta e, n-avem ce face, ridica Bilbo din umeri. Pe undeva e si vina ta, Frodo, baiete: ai tinut mortis s-astepti pna la ziua mea. Ciudat fel de a o sarbatori, iarta-ma c-o zic. Eu nu as fi ales chiar ziua aia sa-i las pe S.B.-isti sa intre n Fundatura. Dar, ast a e: acum nu mai poti astepta pna la primavara; si nici nu poti porni pna nu primim vestile. Cnd iarna frigul musca, cumplitul vnt cnd bate, de ger cnd crapa pietre n noptile-nghetate Cnd iazurile-s negre si frunza-i scuturata, atunci Pustietatea ntregul rau si-arata. Asta ti-e norocul, ma tem. -Asa ma tem si eu, mormai Gandalf. Nu putem porni la drum pna nu primim vesti despre Calareti. -Dar credeam ca s-au necat toti n puhoi, facu Merry mirat. -Duhurile Inelului nu pot fi nimicite chiar att de usor, se ntoarse Gandalf spre e l. n ele zace puterea stapnului lor, el le face sa se tina tari sau sa se prabuseasca. Nadejdea noastra e ca au ramas cu totii fara cai si fara masti, astfel ca, o vreme, vor f i mai putin periculosi; numai ca trebuie sa fim siguri de asta. Pna atunci, Frodo, te sfatuie sc sa uiti de necazurile tale. Nu stiu daca pot sa fac ceva pentru tine, dar asculta ce-ti soptesc la ureche. Cineva a spus ca e nevoie de minte n ceata asta. Si drept vorbea. Ma gndes c sa vin cu tine. Att de tare se bucura Frodo auzind aceste vorbe, nct Gandalf parasi pervazul pe care sezuse pna atunci, si scoase palaria si facu o plecaciune. -Am spus doar ca ma gndesc sa vin. Nu te bizui nca pe nimic. n aceasta privinta, Elrond va avea un cuvnt greu, la fel si prietenul tau, Pas Mare. Ca veni vorba, v reau sa-l vad pe Elrond. Trebuie sa plec. -Ct crezi ca o sa stau aici? l ntreba Frodo pe Bilbo dupa ce Gandalf parasi ncaperea. -Uf, nu stiu. n Vlceaua Despicata nu pot numara zilele, raspunse Bilbo. Dar destul de mult, as zice. Avem vreme sa vorbim pe ndelete. Ce-ar fi sa-mi dai o mna de ajutor la carte si s-o ncepem pe urmatoarea? Te-ai gndit la o ncheiere potrivita? -Da, la mai multe, si toate sunt negre si urte, zise Frodo. -Ah, asa n-o sa mearga treaba! pufni Bilbo. Cartile trebuie sa se termine cu bin

e. Ce zici de ceva de genul asta: si cu totii s-au asezat la casele lor si au trait fe riciti multi ani nesfrsiti ? -Suna bine, daca asa ar sta lucrurile, zise Frodo sovaielnic. -Mda, facu Sam. Si unde or sa traiasca? Asta ma tot ntreb si eu. O vreme, hobbitii au ramas la sfat, gndindu-se la calatoria pe care o ncheiasera s i la pericolele ce le stateau nainte; dar asemenea virtuti avea meleagul Vlcelei Despic ate, nct curnd teama si nelinistea le-a disparut din minte. Bun sau rau, viitorul n-a fo st dat uitarii, doar ca si-a pierdut orice putere asupra prezentului. Hobbitii se s imteau tot mai ntremati si mai plini de sperante, fiecare zi noua si buna le aducea multumir e, fiecare masa le facea placere si fiecare cntec sau vorba i ncnta. Si asa au trecut zilele, diminetile se nasteau de fiecare data senine si frumoas e, iar serile coborau cu racoarea si limpezimile lor. Toamna nsa se scurgea cu repeziciu ne; curnd, lumina aurie se prefacu ntr-un argintiu palid si ultimele frunze cazura din copacii goi. Un vnt se porni sa bata rece dinspre Muntii Cetosi aflati la rasarit . Luna Vnatorului se ceruia rotunda pe bolta noptii, alungnd stelele mai mici. Dar la ori zontul dinspre rasarit era o stea ce stralucea rosie. Seara de seara, cu ct Luna palea, cu att steaua stralucea mai tare. Frodo o vedea de la fereastra, adnc cufundata n bolta, arznd ca un ochi veghetor ce scapara deasupra copacilor, la buza vaii.

Trecusera aproape doua luni de cnd petreceau hobbitii n Casa lui Elrond, si noiembrie se apropia de sfrsit, lund cu sine ultimele fuioare ale toamnei, apoi ur ma decembrie si ajunse si acesta la capat cnd cercetasii ncepura sa se ntoarca. Unii fusesera spre obrsiile Izvorului Brumat, pna n Prloagele Etten; altii se ndreptasera spre vest si, cu ajutorul lui Aragorn si al Pribegilor, rascolisera pamnturile departe n josul Lacului Cenusiu, pna n Tharbad, unde vechiul Drum de Miazanoapte traversa rul in apropierea unui oras n ruina. Multi o apucasera spre sud-est; ctiva dintre acestia au trecut de partea cealalta a Muntilor si au intrat n Codrul ntunecimii, n

vreme ce alti ctiva urcasera trecatoarea pna la izvoarele Prului Vesel si coborsera n Tara Pustietatii, strabatusera Cmpiile Vesele, ajungnd ntr-un trziu la casa cea straveche a lui Radagast, din Rhosgobel. Radagast nu se afla acolo; astfel ca au facut cale ntoarsa peste trecatoarea cea nalta ce se numea Scara Priasului Tainic. Elladon si Elrohil, fiii lui Elrond, au fost ultimii care s-au ntors; facusera o calatorie l unga, trecnd pe lnga Zacamntul de Argint si intrnd pe niste meleaguri ciudate, dar despre ceea ce-au facut ei acolo nu voira sa spuna nimanui nimic, dect lui Elrond. n nicicare parte trimisii n-au descoperit vreun semn si n-au primit vesti despre Calareti sau alti slujitori ai Dusmanului. Nici vulturii din Muntii Cetosi nu le dadusera vesti noi. Nimeni n-auzise si nu vazuse urma de Gollum; dar lupii salbatici nca s e adunau si pornisera din nou la vnatoare pna hat-departe, n sus pe Marele Ru. Trei dintre caii negri fusesera iute gasiti necati n Vadul inundat. Pe bolovanii cascad elor aflate mai jos, cercetasii descoperisera cadavrele altor cinci, precum si o mant ie lunga, neagra, sfsiata si zdrentuita. Attea toate erau urmele pe care le lasasera Calaret ii Negri, iar de simtit, nu erau simtiti pe nicaieri. ti venea sa crezi ca disparuse ra cu totul de pe meleagurile de la miazanoapte. -Din Noua, stim care e soarta macar a Opt, spuse Gandalf. E bine sa nu ne pripim si sa nu spunem ca suntem siguri; cu toate astea, socotesc ca putem nadajdui ca Duh urile Inelelor au fost mprastiate n cele patru vnturi si au fost silite sa se ntoarca fiec are cum a putut la Stapnul lor n Mordor, cu minile goale si fara forma. Daca asa stau lucru rile, va mai trece niscai vreme pna vor fi n stare sa-si nceapa din nou vnatoarea. Dusmanul, nu ncape vorba, are si alti slujitori, dar acestia vor trebui sa bata t ot drumul pna la hotarele Vlcelei Despicate, nainte sa ne dea de urma. Si daca suntem cu baga re de seama, nu le va fi ctusi de putin usor sa ne gaseasca. Dar nu trebuie sa mai z abovim. Elrond i chema pe hobbiti la el. l privi solemn pe Frodo si spuse: -A sosit vremea. Daca e ca Inelul sa plece de-aici, acest lucru trebuie sa se ntmp le curnd. Dar cei care vor merge cu el sa nu se bizuie ca n misiunea lor vor putea sa se

ajute de batalii sau forta armelor. Trebuie sa intre pe tarmul Dusmanului fara ni ci un ajutor. Te mai tii de cuvntul dat, Frodo, anume ca vei fi Purtatorul Inelului? -Ma tin, raspunse Frodo. Ma voi duce mpreuna cu Sam.

-Atunci, mult nu pot sa-ti fiu de ajutor, nici macar cu un sfat, zise Elrond. Cu m arata drumul ce-l vei urma prea putin pot sa-ti spun; iar felul n care ti vei mplini misi a nu mi-e cunoscut. Umbra s-a furisat de-acum la poalele Muntilor si se apropie tot m ai mult de hotarele Lacului Cenusiu. Iar pentru mine tot ce se afla sub ntinderea Umbrei e ntunecos. Vei ntlni multi vrajmasi, unii pe fata, altii ntr-ascuns, si vei putea ntln prieteni n drumul tau cnd te vei astepta mai putin. Voi trimite solii, cte si cum v oi putea, celor pe care-i cunosc n lumea larga; dar att de primejdioase au devenit acum meleagurile, ca unele dintre solii se vor putea rataci pe drum, sau vor ajunge n acelasi timp cu tine. ti voi alege si tovarasii de drum care sa te nsoteasca pna unde vor voi sau se va putea. Nu vor fi multi, caci singura nadejde ti sta n iuteala si tainuire. Chiar d e-as avea ntreaga ostire de elfi din Zilele de Odinioara, si tot n-ar fi de mare folos, dect doar ca ar strni puterea din Mordor. Cei ce vor nsoti Inelul vor fi Noua la numar; cei Noua Drumeti vor porni mpotriva

celor Noua Calareti care sunt rai. mpreuna cu tine si credinciosul tau servitor v a merge Gandalf; si aceasta va fi marea lui misiune, si poate si sfrsitul trudelor sale. Ct despre restul, ei vor reprezenta celelalte Semintii Libere nomii si oamenii. Legolas va fi dintre elfi; iar Gimli, fiul lui Gloin, t pregatiti sa mearga macar pna la trecatorile Muntilor, poate si dincolo de vei avea pe Aragorn, fiul lui Arathorn, caci Inelul lui Isildur l -Pas Mare! striga Frodo. -Da, zmbi acesta. Am cerut nca o data sa plec, pentru a-ti fi tovaras, Frodo. -Te-as fi rugat sa vii, zise Frodo, dar ma gndeam ca te duci mpreuna cu Boromir la Minas Tirith. -Asa am sa si fac. Si Sabia-care-a-fost-Despicata va fi faurita nca o data nainte de-a porni eu la razboi. Dar drumul tau si al nostru sunt unul si acelasi pe multe su te de mile. Astfel ca si Boromir va face parte dintre nsotitori. E un om tare viteaz. -Mai ramn doi de gasit, zise Elrond. Voi cumpani. Se prea poate sa gasesc printre ai mei doi care sa-mi para potriviti sa va nsoteasca. -nseamna ca noi nu mai avem loc! striga Pippin disperat. Nu vrem sa fim lasati n urma. Vrem sa ne ducem cu Frodo. -Asta pentru ca nu pricepeti si nu va puteti nchipui ce va sta nainte, spuse Elron d. -Nici Frodo nu stie, se baga n vorba Gandalf, lundu-i pe neasteptate partea lui Pippin. Nici unul dintre noi nu vede asta cu limpezime. Adevarul este ca, daca a cesti hobbiti si-ar da seama de primejdie, n-ar ndrazni sa mearga. Dar de mers tot ar d ori sa mearga, sau ar dori sa cuteze, si tare s-ar mai rusina si ar fi nefericiti sa n-o faca. Socotesc, Elrond, sa te ncrezi mai degraba n prietenia ce-i leaga, dect n prea marea ntelepciune. Chiar daca ne-ai alege un senior elf, cum e Glorfindel, n-ar putea s a ia cu asalt Turnul ntunericului si nici sa deschida drumul spre Foc n-ar fi n stare cu p uterea ce se afla n el. -Vorbesti cu judecata, recunoscu Elrond, doar ca eu stau la ndoiala. Presimt ca tinutul vostru, Comitatul, nu a scapat de primejdie; si pe ei doi ma gndeam sa-i trimit ndarat ca soli, pentru a face tot ce le sta n putinta, dupa cum stiu ei ca le este felul n tara lor, sa-i puna n garda pe ai lor despre primejdia ce-i paste. Oricum, socote sc ca cel ale Lumii: elfii, g dintre gnomi. Sun ele. Dintre oameni l priveste ndeaproape.

mai tnar dintre ei, Peregrin Took, ar trebui sa ramna pe loc. Inima-mi spune sa nu mearga. -Atunci, stapne Elrond, va trebui sa ma arunci n temnita, sau sa ma trimiti acasa legat ntr-un sac, se sumeti Pippin. Caci altfel ma voi alatura nsotitorilor. -Sa fie precum spui. Vei merge, hotar Elrond si ofta. Cei Noua au fost alesi. n sa pte zile de azi ncolo nsotitorii vor porni la drum. Sabia lui Elendil a fost faurita ca noua de faurari elfi, iar pe lama ei au fost sapate sapte stele asezate ntre Luna noua si Soarele nconjurat de raze; de jur-mprejur, faurarii au gravat rune multe; caci Aragorn, fiul lui Arathorn, pornea la razboi la hotarele Mordorului. Tare mai stralucea sabia aceea dupa ce-a fost ispravita. Lumina Soarelui se rasfrngea rosie n ea, cea a Lunii lucea rece, iar taisul era dur si bine ascutit. Aragorn i-a dat un nume nou, a numit-o Anduril, Flacara Apusului. Aragorn si Gandalf se plimbau laolalta sau sedeau si vorbeau ndelung despre drumu l ce le statea nainte si despre primejdiile ce le puteau ntmpina; cumpaneau asupra hartilor povestite si desenate si asupra cartilor cu istorii ce se gaseau n casa lui Elrond. Uneori li se alatura si Frodo. Dar el se multumea sa-si puna nadejdile n stiinta lor de a descifra drumul, si ntre timp cauta sa stea ct mai mult cu Bilbo. n acele ultime zile, hobbitii si-au petrecut serile n Sala Focului si printre nenumaratele povesti pe care le auzeau s-a aflat si balada, de la un cap la altu l, a lui Beren si Luthien, si aceea despre cucerirea Nestematei celei Mari; n timpul zilei nsa, n vreme ce Merry si Pippin hoinareau pe afara, Frodo si Sam puteau fi gasiti n cama ruta lui Bilbo. Acesta le citea pagini ntregi din cartea lui (care parea nca nedesavrsit a) sau

frnturi din versurile sale, sau si facea nsemnari dupa aventurile lui Frodo. n dimineata ultimei zile, gasindu-se singur cu Frodo, Bilbo trase de sub pat o la da de lemn. nalta capacul si cotrobai nauntru. -Iata-ti sabia, spuse el. Numai ca are taisul ciobit. Am luat-o cu mine ca s-o p astrez la loc sigur, dar am uitat sa ntreb daca fierarii o pot drege. Acum nu mai e vreme. M-am gndit ca poate totusi ai dori sa o ai, cine stie? Scoase din lada o sabie mica, vrta ntr-o teaca veche din piele ponosita. Cnd o trase afara, lama lustruita si bine ngrijita scapara deodata, cu o lumina rece si orbit oare. -Ea e Sting, Dintele, spuse Bilbo si cu oarecare efort o mplnta ntr-o brna de lemn. Ia-o, daca vrei, caci mie n-o sa-mi mai trebuiasca. Frodo o primi cu bucurie. -Si mai este asta, continua Bilbo, scotnd o legatura care parea destul de grea pe ntru dimensiunile sale. Dadu la o parte cteva nvelisuri de crpe vechi, dezvaluind o camasa mica de zale. Er a facuta dintr-o tesatura deasa din multe inele, la fel de fina ca si o pnza de bum bac, rece ca gheata si mai dura dect otelul. Avea lucirea argintului luminat de luna si era batuta n nestemate albe. mpreuna cu ea se afla un bru de perle si cristal. -Frumoasa lucratura, nu-i asa? ntreba Bilbo, ducnd-o la lumina. Si folositoare. E zaua mea de gnom, mi-a fost daruita de Thorin. Am luat-o napoi de la Michel Delvi ng nainte sa pornesc la drum, am pus-o laolalta cu celelalte bagaje. Am adus cu mine toate amintirile din Calatorie, n afara de Inel. Dar nu m-am asteptat sa am prilejul so folosesc, iar acum nu mai am trebuinta de ea, doar ca sa o privesc din cnd n cnd. A bia daca-i simti greutatea cnd o mbraci. -As arata... ma rog, nu cred ca as arata prea bine n ea, spuse Frodo. -ntocmai vorbele mele. Dar nu te gndi cum arati. Poti s-o porti sub vesminte. Hai, asta sa fie secretul nostru. Nimeni altcineva nu trebuie sa stie. Dar m-as simti mai fericit daca as sti ca o porti. Am eu o presimtire ca te va apara pna si de pumnalele Cal aretilor Negri, sfrsi el cu o voce coborta. -Prea bine, o voi lua, consimti Frodo. Bilbo l ajuta s-o mbrace, apoi prinse sabia Sting de brul scaparator. Dupa care Frodo si ncheie pantalonii decolorati de vreme si puse deasupra tunica si vesta.

-Arati ca oricare alt hobbit, zise Bilbo. Dar acum esti ceva mai mult dect ceea c e se vede la suprafata. Sa ai noroc! si ntoarse fata de la el si privi afara pe fereastra, ncercnd sa fredoneze o melodie . -Nu pot sa-ti multumesc precum as vrea, Bilbo, pentru asta si pentru toata bunat atea ta din trecut. -Nici nu-ncerca, zise batrnul hobbit, rasucindu-se spre el si batndu-l peste spate . Valeu! Esti prea tare acum ca sa-ti trag o palma. Dar, iata-te: hobbitii trebuie sa tina unii cu altii, mai cu seama Bagginsii. Un singur lucru ti cer n schimb: ai mare grija d e tine, ct poti mai mare, si ntoarce-te cu toate noutatile pe care le poti afla si toate cn tecele si povestile pe care le auzi. Eu o sa ma straduiesc sa ispravesc cartea pna te ntorci . As vrea sa scriu nca una, daca mai am putere. Tacu brusc, se rasuci nca o data spre fereastra si ncepu sa cnte ncetisor: Stau lnga foc si ma gndesc la tot ce-n viata am vazut, la cmpul plin de flori si fluturi din verile care-au trecut; La funigei, la foi palinde prin toamnele de oarecnd, cu soare argintiu si ceturi

si vntu-n parul meu batnd. Stau lnga foc si ma gndesc la lumea care va sa vie, la cte ierni, la primaveri ce nu-mi vor mai fi date mie. Caci multe sunt pe care nca nu le-am vazut si nu le stiu, din primaveri cu-atta verde-n paduri sub cerul straveziu. Stau lnga foc si ma gndesc la cei ce-au fost si nu mai sunt, si la acei ce or sa vina cnd eu voi fi de mult pamnt. Asa ma poarta gnduri iara prin timpurile celor dusi, astept s-aud iar pasi afara si voci ce-ngna pe la usi. Era o zi rece si cenusie, la sfrsit de decembrie. Vntul de la rasarit navalea prin tre crengile golase ale copacilor si clocotea n pinii ntunecosi de pe dealuri. Nori zd rentuiti si negri goneau aproape de culmile lor. n vreme ce umbrele neprietenoase ale nsera rii timpurii se lasau tot mai jos, nsotitorii Inelului se pregateau de plecare. Urmau sa o ia din loc la amurg, caci Elrond i sfatuise sa calatoreasca pe ct puteau la adapostul noptii, pna cnd se vor fi departat ndeajuns de Vlceaua Despicata. -Sa va feriti de ochii cei multi ai slujitorilor lui Sauron, i povatui el. N-am n ici o ndoiala ca au ajuns la urechile lui vesti despre starea jalnica a Calaretilor, si asta l va fi umplut de mnie. Nu va trece mult si iscoadele lui umblatoare sau zburatoare se vo r porni spre meleagurile de la miazanoapte. Chiar si de cerul de deasupra va trebu i sa va feriti ct va veti afla pe drum. nsotitorii nu se narmara ca pentru batalie, caci nadejdea lor statea n tainuirea drumului, nu n lupta. Aragorn o avea pe Anduril, nici o alta arma, si pornea n cal atorie

nvesmntat n verde ruginiu si cafeniu, ca orice Pribeag al Pustietatii. Boromir se ncinsese cu o spada lunga ce avea aceeasi lucratura ca Anduril, dar nu si aceeasi obrsie nobila, si mai ducea cu sine un scut, precum si cornul sau de batalie. -Sa auziti numai ce tare si limpede rasuna n vaile dintre dealuri, spuse el, si-a tunci sa vedeti cum o s-o ia la sanatoasa toti vrajmasii din Gondor. l duse la buze si sufla o data n el, de se cutremurara deal dupa deal de ecoul lui si toti cei ce auzira acea chemare n Vlceaua Despicata sarira n picioare. -Sa te feresti a mai sufla n cornul asta, Boromir, l mustra Elrond, doar cnd te vei afla nca o data la hotarele tarii tale si numai cnd te va mpinge nevoia cea mai cum plita. -Sa fie precum zici, spuse Boromir. nsa afla de la mine, e obiceiul meu a da glas cornului atunci cnd pornesc la drum, si om umbla dupa aceea n umbrele noptii, dar nu ma voi furisa ca un hot la ceas de noapte. Singur Gimli gnomul purta la vedere o camasa din za de otel, caci gnomilor nu le pasa de greutati; iar sub bru si vrse o secure cu lama lata. Legolas se narmase cu un arc si o tolba de sageti si si prinsese un pumnal la cingatoare. Hobbitii mai tineri aveau sabiile pe care le luasera de la Gorgan; Frodo, n schimb, se multumi doar cu Stin g, iar camasa de zale, asa cum l rugase Bilbo, ramase ascunsa vederii celorlalti; Gandal f

mergea cu toiagul, dar ncinsa la bru se gasea spada lui elfica, Glamdring, surata lui Orcrist, care zacea peste pieptul lui Thorin sub Muntele Singuratic. Toti primisera de la Elrond haine groase si calduroase, peste care mbracasera ves te si pelerine captusite cu blana. Merindele de drum, hainele de schimb, cuverturile s i cele trebuincioase fusesera ncarcate pe un ponei, care era taman bietul animal pe care -l adusesera din Bree. n timpul ct statuse n Vlceaua Despicata, cu el se petrecuse o schimbare cu adevarat minunata: lucea de sanatate si parea sa-si fi recapatat vigoarea tinere tii. Sam fusese cel care tinuse mortis sa-l aleaga pe el, motivnd ca Bill (asa-l botezase) va tnji daca nu va merge cu ei. -Animalul asta numai ca nu vorbeste, spusese el, si chiar ar prinde glas daca ar mai zabovi pe-aici. Mi-a aruncat o privire la fel de limpede de parca mi-ar fi vorbi t domnu' Pippin: Daca nu ma lasi sa merg cu tine, Sam, te voi urma de unul singur. Astfel ca Bill i nsotea pe post de animal de povara; cu toate acestea, era singuru l membru al grupului care nu parea abatut.

si luasera ramas-bun n sala cea mare, lnga foc, iar acum l mai asteptau doar pe Gandalf, care nca nu iesise din casa. O stralucire de lumina de foc patrundea pri n usile deschise larg, iar n multele ferestre plpiau luminite blnde. nvelit n mantia lui, Bil o statea tacut n prag, alaturi de Frodo. Aragorn sedea cu capul sprijinit de genunc hi; numai Elrond stia ce nsemna acest ceas pentru el. Ceilalti se distingeau ca niste umbre cenusii n ntuneric. Sam statea lnga ponei, si sugea maselele si se uita abatut n ntunericul unde, n vale, rul vuia pravalindu-se peste pietre; nu era ctusi de putin dornic de aventur a. -Bill, baiatule, spuse el, n-ar fi trebuit sa te nhaitezi cu noi. Ai fi putut sa rami aici si sa mannci cel mai bun fn de pe lume, pna va rasari iarba noua. Bill sfichiui din coada si ramase tacut. Sam si aranja mai bine ranita pe umeri si nsira n minte toate lucrurile pe care le vrse nauntru, ntrebndu-se daca nu cumva uitase ceva: comoara lui cea mai de pret, lampa de gatit; cutiuta cu sare, pe care o purta mereu cu sine si o reumplea de cte ori avea ocazia; o provizie buna de buruiana-de-pipa (dar nu ndestula, pun ramasag); cremene si iasca; pantaloni de lna; lenjerie; cteva maruntisuri de-ale stapnului sa u, pe care acesta le uitase, dar Sam le bagase n ranita la el ca sa le scoata triumf

ator cnd va fi nevoie de ele. Le enumera pe toate n minte. -Frnghie, murmura el. N-avem frnghie. Si doar aseara ti-ai spus: Sam, ce-ai zice de-o bucata de frnghie? Sa vezi cum o sa ai trebuinta de ea daca n-o s-o ai la ti ne. Ei bine, o sa-mi trebuiasca. Si nu mai am de unde face rost. n acel moment, Elrond iesi cu Gandalf si-i chema pe toti la sine. -O ultima vorba am cu voi, spuse el cu o voce coborta. Purtatorul Inelului pornes te n cautarea Muntelui Osndei. Pe umerii lui apasa toata povara: sa nu arunce Inelul, nici sa nu-l dea vreunui slujitor de-al Dusmanului si nici sa nu lase pe nimeni sa umble cu el, n afara de nsotitorii lui si de cei ai Sfatului, si atunci doar la mare ananghie. Ceilalti l vor nsoti ca tovarasi de bunavoie, spre a-i fi de ajutor pe drum. Puteti zabovi, va puteti ntoarce, sau lua pe alte poteci, dupa cum va e norocul. Cu ct mergeti mai departe, cu att va fi mai greu sa va retrageti; dar nu sunteti legati prin nici un legamnt sau ndatorire de a merge mai mult dect va este vrerea. Caci nca nu stiti cta putere zace n inimile voastre sau ce-l asteapta pe fiecare pe drum. -Fara credinta e cel care-si ia ramas-bun cnd calea se ntuneca, spuse Gimli. -Poate, ncuviinta Elrond, dar cel care n-a vazut caderea noptii sa nu se lege pri n juramnt ca va umbla prin ntuneric. -Doar ca vorba jurata ntareste uneori inima tematoare, nu se dadu Gimli batut. -Sau o frnge, i-o-ntoarse Elrond. Nu priviti prea departe nainte. Iar acum porniti cu vitejie. Drum bun si fie cu voi binecuvntarea elfilor si a oamenilor si a tuturor

Semintiilor Libere. Stelele sa va lumineze chipurile. -Noroc b... bun! striga Bilbo, blbindu-se din pricina frigului. Nu cred ca ai sa p oti face nsemnari, Frodo, baiatule, dar astept sa-mi povestesti totul cnd te vei ntoarc e. Si sa nu lipsesti mult. Drum bun! Multi altii din casa lui Elrond stateau n umbra si i priveau cum pleaca, urndu-le c u voci soptite drum bun. Nu se auzea nici un hohot de rs, nici zvon de muzica sau cn tec. n cele din urma, drumetii ntoarsera spatele casei si disparura n bezna. Trecura un pod si ncepura sa urce ncet, serpuit, cararile abrupte care-i scoteau d in valea ngusta a Vlcelei Despicate; ntr-un trziu ajunsera pe podisul nalt unde vntul suiera prin iarba aspra. Cu o ultima privire aruncata Ultimei Case Primitoare ce sclipea departe jos, se asternura la drum n noapte. La Vadul Ursilor parasira Drumul si, lund-o spre nord, urmara poteci nguste printr e colnice. Gndul lor era sa o tina tot asa, pe partea vestica a Muntilor, ct mai mul te mile si zile. Tinutul era mult mai aspru si mai sterp dect valea verde a Marelui Ru din Tara Pustietatii de pe partea cealalta a lantului muntos, nct mersul lor avea sa fie ngr eunat; dar astfel nadajduiau sa scape de a fi zariti de ochi neprietenosi. Iscoadele lu i Sauron nu prea fusesera vazute pe meleagurile acelea pustii, iar potecile nu erau cunoscut e dect de locuitorii Vlcelei Despicate. Gandalf mergea n frunte, . Ceilalti i urmau n sir, calatoriei se dovedi grea multe din timpul ei, doar vntul. Vreme de cu Aragorn alaturi, care stia drumul chiar si pe ntuneric cu Legolas cel cu ochi de soim n ariergarda. Prima parte a si apasata de tristete: Frodo n-avea sa-si aminteasca zile n sir lipsite de soare, o suflare de gheata se abatu

asupra lor dinspre Muntii de la rasarit, si nici un vesmnt nu paru sa-i poata apa ra de degetele ei iscoditoare. Cu toate ca erau bine mbracati, arar simteau caldura, fi e ca mergeau, fie ca se odihneau. Dormeau pe sponci n miezul zilei, n vreo vaioaga sau ascunsi sub porumbarii cu ramuri nclcite, ce cresteau n desisuri n multe locuri. Trziu dupa-masa erau treziti de cei care facusera de straja si luau masa principa la: de obicei rece. Fara urma de veselie, caci rareori si ngaduiau sa riste sa aprinda un foc. Seara porneau iarasi la drum, tot spre sud, dupa cum puteau gasi poteci. La nceput, hobbitii avusesera sentimentul ca, orict ar fi mers si s-ar fi poticnit pna cadeau frnti de oboseala, naintau ca melcii Si nu ajungeau nicaieri. n fiecare zi, mprejurimile aratau aproape la fel ca si cu o zi nainte. Si totusi, muntii se apro

piau tot mai mult. La sud de Vlceaua Despicata erau chiar mai nalti si coteau ncet spre soare-apune; pe undeva pe la poalele lantului principal ncepea un tinut tot mai nt ins de coline ntunecoase si de vai adnci, pline cu ape vijelioase. Potecile erau mai p utine si mai ntortocheate, ducndu-i adeseori doar pna la piciorul unei cascade rpoase sau ntre mlastini perfide. Trecusera doua saptamni de cnd se aflau pe drum, cnd vremea se schimba. Vntul se potoli dintr-o data, apoi ncepu din nou sa sufle spre sud. Norii mpinsi cu repeziciune se naltara si se risipira, dezvaluind un soare palid si stralucitor. Dupa un mars poticnit care dura o noapte ntreaga, zorii se ivira reci si senini. Calatori i ajunsera la o creasta joasa, mpodobita cu stejari de piatra batrni, ale caror trunchiuri verzi -cenusii pareau sa fi crescut din chiar piatra dealurilor. Frunzele lor ntunecate luceau, iar fructele scaparau rosii n lumina soarelui care rasarea. Departe la miazazi, Frodo vazu formele vag desenate ale unor munti semeti ce par eau sa taie nsusi drumul pe care naintau ei. La stnga acestui lant nalt tsneau trei piscuri; cel mai apropiat si mai nalt arata ca un dinte cu o caciula de zapada; p eretele nordic, masiv si golas, era nca ascuns aproape pe de-a-ntregul n umbra, dar, acolo unde l ajungeau piezis razele soarelui, lucea rosu. Gandalf veni lnga Frodo si pe sub streasina minii se uita la tancul stncos. -Am mers bine, zise el. Am ajuns la hotarele tarii pe care oamenii o numesc Holl in; multi elfi au trait aici n zilele mai fericite de odinioara; pe atunci se numea E region.

Patruzeci si alte nca cinci leghe n linie dreapta am strabatut, cu toate ca picioa rele noastre au batut pe cale ocolita multe mile. Tara si vremea or sa fie mai ndurato are de-acum, dar poate mai pline de primejdii. -Cu sau fara primejdii, rasaritul asta adevarat e tare binevenit, spuse Frodo, dn du-si gluga pe spate si lasnd lumina diminetii sa-i scalde chipul. -nsa muntii sunt n fata noastra, spuse Pippin nedumerit, nseamna c-am apucat-o spre rasarit asta-noapte. -Nu, l contrazise Gandalf. Doar ca vezi tu mai departe din pricina ca e clara dimineata. Dincolo de tancurile astea, creasta o apuca spre sud-vest. n casa lui Elrond se gasesc multe harti, dar, dupa cte banuiesc, n-ai catadicsit sa le privesti. -Ba da, cnd si cnd, se apara Pippin, numai ca nu-mi amintesc nimic. Frodo are un cap mai bun pentru asemenea lucruri. -Eu n-am nevoie de harta, zise Gimli, care i ajunsese din urma mpreuna cu Legolas si se uita n zare cu o scaparare ciudata n ochii lui adnci. n tara asta au trudit n stravechime strabunii nostri, iar noi am gravat imaginea acelor munti n multe luc raturi n metal si piatra si le-am descris n multe cntece si basme. Tancurile astea ne apar n vise n toata semetia lor: Baraz, Zirak, Shathur. O singura data n viata mea le-am vazut cu ochii mei din departare, dar le stiu, l e cunosc si numele, caci sub poala lor se afla Khazad-Dum, sau Subteranele Gnomilo r, care astazi se cheama Groapa Neagra, sau Moria n limba elfica. Dincolo e Barazinb ar, Cornul Rosu, crudul Caradhras; si dincolo de el sunt Argintatul si Capul nnourat: Celebdil cel Alb, si Fanuidhol cel Cenusiu, numite de noi Zirak-Zizil si Bundush athur. Apoi Muntii Cetosi se mpart n doua, si ntre lanturile lor se afla valea adnc umbrita , pe care n-o putem uita: Azanulbizar, Valea Priasului Tainic, numita de elfi Nanduhirion. -nspre Valea Priasului Tainic ne ndreptam noi, spuse Gandalf. Daca urcam pna n trecatoarea ce se numeste Trecatoarea Cornului Rosu, sub creasta ndepartata a lu i Caradhras, coborm pe Scara Priasului Tainic n valea cea adnca a gnomilor. Acolo se gaseste Helesteul Oglinzii si tot de acolo tsnesc izvoarele nghetate ale Rului Argintului. -ntunecata e apa helesteului Kheled-zaram, spuse Gimli, si reci izvoarele rului Kibilnala. Inima-mi tresare la gndul ca le voi revedea curnd. -Sa te bucuri de priveliste, bunul meu gnom, i ura Gandalf. Dar, orice ai face, d e

ramas n valea aceea nu putem ramne. Trebuie sa coborm de-a lungul Rului Argintului pna n padurile tainice, de unde vom ajunge la Rul cel Mare si apoi... Tacu brusc. -Da, si apoi unde? l mboldi Merry. -La capatul calatoriei... n cele din urma, zise Gandalf. Prea departe nu putem pr ivi. Sa fim bucurosi ca am trecut cu bine de prima parte a calatoriei. Socotesc ca ne putem odihni aici, nu numai azi, ci si la noapte. n Hollin aerul e sanatos. Mult necaz trebuie sa se fi abatut asupra unei tari de-a ajuns sa-i uite pe elfi, dupa ce-au trait oda ta pe meleagurile ei. -Asa este, spuse Legolas. Dar elfii de pe meleagurile astea nu erau de-un neam c u noi, adica semintia padurii -astfel ca iarba si copacii nu-si amintesc de ei. Eu aud nsa pietrele jelindu-i: n adncuri ne-au sapat, frumos ne-au daltuit, spre naltuti ne-au zidit, dar s-au dus. S-au dus. Cu multa vreme n urma au pornit n cautarea Limanurilor. n acea dimineata au aprins un foc ntr-o vaioaga nconjurata de tufe mari de nalbe, s i micul lor dejun, sau cina lor trzie, a fost mai vesel dect fusese de cnd pornisera n calatorie. Nu s-au grabit sa se culce dupa ce au ispravit, caci socoteau ca vor avea ntreaga noapte sa doarma si n-aveau de gnd sa porneasca la drum dect n noaptea urmatoare. Doar Aragorn statea tacut si nelinistit. La un moment dat, i parasi pe ceilalti s i porni de unul singur spre buza vaioagei. Acolo se opri, la umbra unui copac, si se uita n zare,

spre sud-vest, cu capul aplecat parca a ascultare. Apoi se ntoarse cu fata spre vl cea si privi n jos, spre ceilalti care rdeau si sporovaiau. -Ce s-a ntmplat, Pas Mare? striga Merry spre el. Ce cauti? Vntul dinspre Rasarit? -Nu, chiar ca nu, raspunse el, dar e ceva ce nu nteleg. Am venit n Tara Hollin n multe anotimpuri. Nici o semintie nu mai traieste pe aceste tarmuri, dar sunt alt e creaturi care vietuiesc aici tot anul, mai cu seama pasarile. Numai ca acum toat e tac, n afara de voi. Simt asta. Nu-i nici un sunet pe multe mile n jur, iar vocile voast re se preschimba n ecou. Si nu pricep de ce. Gandalf ridica privirile, strnit dintr-o data. -Si tu care crezi ca e pricina? l ntreba el. O fi alta dect surprinderea de a vedea patru hobbiti, ca sa nu ne mai pun pe noi la socoteala, acolo unde o asemenea st irpe este rareori vazuta sau auzita? -Nadajduiesc ca e numai att, raspunse Aragorn. Dar am un sentiment ca trebuie sa fiu cu ochii n patru, si un fior de frica, asa cum n-am avut nicicnd n aceste locur i. -nseamna ca trebuie sa avem mai multa grija, zise Gandalf. Daca aduci un Pribeag cu tine, e bine sa iei seama la vorbele lui, mai cu seama daca Pribeagul e Aragorn. Sa nu mai vorbim cu glas tare, prin urmare, sa stam ct mai linistiti si sa facem de str aja. n acea zi era rndul lui Sam sa stea primul de straja, dar Aragorn i se alatura si el. Ceilalti adormisera. Tacerea prinse a se adnci att de mult, nct pna si Sam o simtea. Se auzea deslusit respiratia celor care dormeau. Fsitul pe care-l scotea coada pon eiului cnd se legana si miscarile ntmplatoare ale picioarelor devenisera zgomote puternice . Sam si auzea ncheieturile trosnind atunci cnd si misca si el madularele. n jur, o tacere de moarte, si peste toate se ntindea un cer senin si albastru, pe masura c e soarele se nalta dinspre rasarit. Departe, la sud, o pata ntunecata aparu si cresc u, n vreme ce se ndrepta spre nord, precum un fum purtat de vnt. -Ce-i aia, Pas Mare? Nu arata a nor, i spuse Sam n soapta lui Aragorn. Aragorn nu raspunse si se uita ncordat la cer; nu trecu mult si Sam vazu cu propr iii ochi ca se apropiau de ei stoluri de pasari, zburnd cu mare repeziciune; se rosto goleau, se roteau, trecnd pe deasupra tinutului ntreg, ca si cum cautau ceva anume; si se apropiau din ce n ce mai mult.

-ntinde-te la pamnt si nu misca! suiera Aragorn, tragndu-l pe Sam n umbra tufisului. Un ntreg regiment de pasari se desprinsese pe neasteptate din stolul principal si , zburnd foarte jos, se ndrepta chiar spre buza vaioagei. Lui Sam i se paru ca erau un fel de ciori foarte mari. Cnd trecura chiar peste ei, att de multe, nct pamntul se ntuneca de la umbra lor deasa, se auzi un croncanit aspru. Abia dupa ce se pierdura n departare, spre nord-vest, si cerul se limpezi din nou , cuteza Aragorn sa-si ridice capul. Sari n picioare si se repezi sa-l trezeasca pe Gandalf. -Regimente de ciori negre zboara peste tot pamntul dintre Munti si Lacul Cenusiu, spuse el, tocmai au trecut peste Hollin. Nu-s de prin partile astea; sunt crebaini din Farngorn si Tara Sura. Stiu ce vnt le aduce; s-ar putea sa fie necazuri la miazazi, caci de acolo au venit; dar banuia la mea e ca iscodesc regiunea asta. Am zarit si soimi, multi, zburnd la mare naltime. Eu zic c a trebuie s-o luam la drum diseara. Hollin nu mai e un tarm sigur pentru noi: e privegheat. -Atunci si Trecatoarea Cornului Rosu este, spuse Gandalf, si nu vad cum o sa tre cem de ea fara sa fim zariti. Dar avem vreme sa ne gndim la asta cnd o sa fie nevoie. Ct despre a porni din loc de cum se ntuneca, ma tem ca ai dreptate. -Noroc ca focul nostru n-a scos mult fum si aproape ca s-a stins nainte sa vina crebainii, mai zise Aragorn. Trebuie sa-l stingem de tot si nici ca mai aprindem altul. -Fir-ar sa fie de pacoste si necaz! pufni Pippin. Vestile: nici pomeneala de foc, iar la noapte din nou la drum, i-au fost aduse l a

cunostinta de cum s-a trezit trziu dupa-amiaza. -Si toate doar din pricina unui crd de ciori! Iar eu care asteptam o cina ca lumea n seara asta: ceva cald. -Ei, poti s-astepti mult si bine, zise Gandalf. S-ar putea sa te astepte multe chiolhanuri nebanuite. Eu unul as pofti sa fumez o pipa n liniste si sa-mi fie ma i cald la picioare. Oricum, de un lucru putem fi siguri: o sa se faca mai cald cu ct mergem spre miazazi. -Nu m-ar mira sa se faca prea cald, murmura Sam n urechea lui Frodo. ma gndesc ca-i vremea sa dam cu ochii de Muntele ala de Foc si sa ne atul Drumului, ca sa zic asa. nti am crezut ca Hornul asta Rosu, sau cum e muntele cu pricina, pna cnd l-am auzit pe Gimli cu toate denumirile a limba au gnomii, ti muta falcile din loc, nu alta. Dar ncep sa vedem la cap i-o fi numele, alea. Afurisit

Hartile nu aveau nici o noima pentru Sam, iar distantele pe meleagurile acelea s traine pareau att de nesfrsite, nct el unul nu era n stare sa le tina masuratoarea. n ziua aceea, drumetii ramasera n ascunzatoare. Pasarile negre treceau din cnd n cnd pe deasupra lor; dar, pe masura ce soarele se facea tot mai rosu n asfintit, zburatoarele disparura si ele spre nord. La amurg, nsotitorii Inelului se pusera n miscare si, lund-o mai mult spre sud dect pna atunci, urmara drumul spre Caradhras ce nca se zarea de un rosu palid n zare, n ultimele raze ale soarelui care disparea . Rnd pe rnd, stelele se nasteau pe cerul tot mai ntunecat. Aragorn gasise o poteca buna. Lui Frodo i se parea a fi, n fapt, o ramasita dintr -un drum stravechi, lat cndva si bine gndit, anume ca sa lege tinutul Hollin de trecat oarea din munti. Luna, plina de-acum, rasari deasupra muntilor, aruncnd o lumina laptoa sa ce facea ca umbrele bolovanilor sa apara negre. Bolovanii nsisi dadeau impresia c a fusesera taiati de o mna omeneasca, chiar daca acum zaceau rostogoliti unii peste altii si macinati de vreme pe un tarm sterp si pustiu. Era ceasul rece, taios, de dinainte de spartul zorilor, cnd luna coborse spre lini a orizontului. Frodo si nalta privirile la cer. Deodata vazu, sau simti, o umbra tre cnd peste stelele nalte, ce parca se stinsesera pret de o clipa, ca sa se aprinda apo i din nou. Se nfiora tot. -Ai vazut ceva trecnd pe deasupra noastra? i susura el lui Gandalf, care mergea n fata lui. -Nu, raspunse el, dar am simtit, nu stiu ce-a putut sa fie. N-o fi fost nimic, d

oar un fuior de nor. -Atunci se misca foarte repede, zise Aragorn, si nu e purtat de vnt. n noaptea aceea nu se mai ntmpla nimic deosebit. Dimineata veni chiar mai senina dect cele de pna atunci. Dar aerul era iarasi taios; vntul ncepea de-acum sa bata dinspre est. Doua nopti la rnd si continuara drumul, urcnd una-ntruna, dar tot mai anevoios pe masura ce urmau serpuit costisele dealurilor n sus, iar muntii se nalt au din ce n ce mai aproape. A treia dimineata, Caradhras se ivi n fata ochilor lor, un pi sc impunator, cu vrful acoperit de zapada ca argintul, dar cu versantii rposi, golasi , de-un rosu stins, ca patati cu snge. Cerul arata ntunecat, soarele abia se ntrezarea. Vntul sufla dinspre nord-est. Gandalf adulmeca vazduhul si se uita n urma. -Ne prinde iarna din spate, i spuse el lui Aragorn cu o voce a miazanoapte sunt mai albe ca pna acum: zapada a cobort mult r. n seara asta o sa ncepem sa urcam spre Trecatoarea Cornului a ngusta numai bine o sa fim vazuti de iscoade si cine stie ce a asupra noastra; dar vremea se poate dovedi un vrajmas mai cumplit ca zici de drumul pe care-l urmam, Aragorn? nceata. Crestele de l mai jos pe coastele lo Rosu. Pe potecaajmasai pacoste o sa se abat oricare altul. Ce

Frodo prinse cuvintele astea si pricepu ca Aragorn si Gandalf continuau o discut ie nceputa mai de mult. Asculta cu neliniste.

-N-am nimic bun de zis de la nceput si pna la sfrsit, dupa cum stii prea bine, Gandalf, raspunse Aragorn. Iar primejdiile cunoscute si necunoscute se vor nmulti pe masura ce mergem mai departe. Dar de mers trebuie sa mergem; si n-ar fi ntelept s a nu traversam muntii pe aici. Mai la miazazi nu mai sunt alte trecatori, pna la Strun ga Rohan. N-am ncredere n drumul acela de cnd cu vestile tale despre Saruman. Cine poate sti de partea cui sunt acum maresalii Seniorilor Cailor? -Chiar asa, cine poate sti? ofta Gandalf. Dar mai este o cale, si nu prin Trecat oarea din Caradhras: drumul ntunecos si tainic despre care am vorbit noi. -Si nici sa nu mai vorbim de el! nca nu. Te rog, nu spune nimic celorlalti, macar pna ne ncredintam ca nu avem de ales. -Trebuie sa hotarm acum, nainte sa mergem mai departe, i atrase Gandalf luarea-aminte. -Atunci sa cumpanim fiecare n mintea lui ct dorm ei si se odihnesc. Trziu dupa-amiaza, n vreme ce prietenii lor terminau de mncat, Gandalf si Aragorn se dusera ceva mai ncolo si se oprira ca sa se uite la Caradhras. Coastele sale e rau ntunecate, mohorte, creasta ascunsa de un nor cenusiu. Frodo se uita la ei o vreme , ntrebndu-se care le va fi hotarrea. Cnd se ntoarsera la grup, Gandalf fu cel care vor bi primul, astfel ca Frodo pricepu ca hotarsera sa nfrunte vremea si trecatoarea nalta . Rasufla usurat. Nu-si putea nchipui care ar fi fost cealalta cale, ntunecoasa si t ainica, dar simpla ei pomenire paruse a-l umple pe Aragorn de disperare, nct Frodo se bucu ra n sinea lui ca fusese data la o parte. -Dupa semnele pe care le-am vazut n ultimele cteva zile, le spuse Gandalf, ma tem ca Trecatoarea Cornului Rosu este supravegheata; pe lnga asta, ma tem de vremea c e vine din urma. S-ar putea sa ninga. Trebuie sa mergem ct de repede putem. Chiar s i asa, ne vor trebui mai mult de doua marsuri pna sa ajungem n culmea trecatorii. n seara asta se va ntuneca devreme. Asa ca o luam din loc de cum ati ispravit de st rns. -Daca-mi dai voie, am si eu sa dau un sfat, zise Boromir. M-am nascut la umbra Muntilor Albi si stiu cte ceva despre drumurile pe naltimi. O sa dam de un frig naprasnic, daca nu si mai rau, pna sa apucam sa coborm de partea cealalta. N-o sa ne fie de folos sa va ascund ca putem muri nghetati. Asa ca, atunci cnd plecam de-aic i, unde nca avem copaci si tufisuri, sa luam fiecare cte o craca sau o bucata de lemn , att ct poate duce fiecare. -Bill o sa poata lua chiar mai multe, nu-i asa, baiete? i se adresa Sam poneiulu i, iar

animalul i raspunse cu o privire de ngropaciune. -Prea bine, ncuviinta Gandalf. Dar nu avem voie sa ne folosim de lemne -dect atunci cnd va fi sa alegem ntre foc si moarte. Grupul porni din nou la drum, cu pas bun la nceput; dar curnd poteca deveni tot mai abrupta si mai dificila. Serpuia, urca, iar n unele locuri disparea aproape d e tot, acoperita de bolovani prabusiti. Noaptea devenea tot mai neagra sub norii grei. Un vnt nemilos se nvolbura n jurul stncilor. Pna la miezul noptii ajunsesera abia la povrnisurile de la poalele muntilor celor mari. Poteca ngusta serpuia la piciorul unui perete vertical al stncilor din stnga, deasupra carora flancurile funeste ale pisc ului Caradhras tsneau nevazute n ntuneric; la dreapta, un hau de bezna, spre care se deschidea brusc o prapastie adnca. Cu mare greutate urcara un povrnis si, cnd ajunsera n vrful lui, se oprira pentru cteva clipe. Frodo simti o atingere moale pe fata. ntinse bratul si vazu fulgii de zapada de un alb palid cum i se aseaza pe mneca. Mersera mai departe. Dar n scurt timp ninsoarea se nteti, umplnd vazduhul ntreg si intrndu-i lui Frodo n ochi. Formele ncovoiate si negre ale lui Gandalf si Aragor n, aflati doar la un pas n fata lui, abia daca se mai zareau. -Nu-mi miroase deloc a bine toata povestea asta, gfi Sam chiar n spatele lui. mi place zapada pe o zi frumoasa, dar sa fiu n pat cnd ninge. Ce pacat ca ninsoarea a sta

nu e n Hobbiton! Acolo ar fi si cine sa se bucure de ea. n afara de platourile nalte din Meleagul de la Miazanoapte, n Comitat rareori ninge a zdravan, nct zapada era privita drept o ntmplare placuta si un prilej de distractie. Nici un hobbit n viata (n afara de Bilbo) nu-si amintea de Iarna Crunta din 1311, cnd lu pii cei albi navalisera n Comitat peste apele nghetate ale Rului Viniac. Gandalf se opri locului. Ninsoarea i acoperise de tot gluga si umerii; n jurul ncaltarilor, zapada i ajungea pna la glezne. -De-asta ma temeam, zise el. Acum ce mai spui, Aragorn? -Si eu tot de-asta ma temeam, raspunse cel ntrebat, dar mai putin dect de alte lucruri. Stiam ca riscam sa nceapa ninsoarea, cu toate ca rareori cad asemenea ni nsori att de departe nspre miazazi, si atunci doar sus de tot, n munti, dar nca n-am ajuns acolo; suntem foarte jos, unde potecile sunt de obicei deschise toata iarna. -Ma-ntreb daca nu e de-a Dusmanului, si dadu Boromir cu parerea. n tara mea se spune ca Dusmanul are n stapnirea sa furtunile din Muntii Umbrei care marginesc Tinutul Mordor. Are puteri ciudate si multi aliati. -Da' stiu ca i s-a lungit mult bratul, mormai Gimli, daca poate sa aduca zapada de la miazanoapte ca sa ne chinuie pe noi aici, la trei sute de leghe departare. -I s-a ntins bratul, ntari Boromir. Ct statura ei pe loc, vntul se domoli si ninsoarea se potoli pna cnd aproape ca nceta. Pornira din nou la drum. Dar abia daca facura ctiva pasi, cnd furtuna se strn i cu si mai multa furie. Vntul suiera, ninsoarea i lovea din fata, orbindu-i. Curnd c hiar si lui Boromir i veni greu sa mai nainteze. Hobbitii, aplecati de spate pna aproape de pamnt, se trau la adapostul celor mai nalti, aflati n fata, dar le era limpede ca as a nu puteau ajunge prea departe, daca ninsoarea nu se oprea. Frodo parca avea plumb n picioare. Pippin se tra n urma lui. Chiar si Gimli, orict ar fi fost de vnjos, ca or ice gnom, gemea la fiecare pas. Cei din grup se oprira dintr-o data, ca si cum se ntelesesera pe muteste. n jurul lor, din ntuneric, se auzeau sunete lugubre. Poate ca era doar o amagire a vntului care se strecura prin crapaturile si gaurile peretelui de stnca, dar pareau sa semene cu niste tipete ascutite, cu hohote salbatice de rs. De pe pantele muntelui prinsera sa se rostogoleasca pietre, suiernd pe deasupra capetelor lor sau izbindu-se de poteca, lnga ei. Cnd si cnd auzeau ca un fel de huruit surd, de-ai fi zis ca se pornise la vale un

bolovan urias dinspre naltimile nevazute de deasupra lor. -n noaptea asta nu putem merge mai departe, hotar Boromir. N-are dect sa spuna cine-o vrea ca asta-i vntul; sunt voci diabolice, iar bolovanii anume pe noi ne cauta. -Eu spun ca-i vntul, l contrazise Aragorn. Ceea ce nu nseamna ca ce spui tu nu-i adevarat. Pe lumea asta sunt multe lucruri rele si neprietenoase, care nu-i au n ici un pic la inima pe cei care merg pe doua picioare, dar pentru asta nu nseamna ca sunt n tabara lui Sauron, ci au pricini numai de ele stiute. Unele lucruri din astea se afla pe lume de mai multa vreme dect Sauron. -Caradhras a capatat numele de Piscul Cel Crud, explica Gimli, si i s-a dus buhu l nca de mult, cu ani n urma, cnd nimeni n-auzise de Sauron prin partile astea. -Prea putin are importanta cine e dusmanul, daca nu-i putem tine piept, zise Gandalf. -Dar ce putem face? striga nenorocit Pippin. Se rezemase de Merry si Frodo si tremura tot. -Ori ne oprim aici unde suntem, ori mai naintam. Din cte-mi amintesc, ntr-o albie larga si putin adnca, e putem apara nici de zapada, nici de ne ntoarcem, raspunse Gandalf. Nu e bine sa putin mai sus poteca paraseste stnca si coboara la poala unei pante lungi si abrupte. Acolo nu n pietre -si nici de altceva.

-Dar nici de ntors nu ne putem ntoarce atta vreme ct ninge, adauga Aragorn. De jos si pna aici, n-am trecut pe lnga nici un loc care sa ne ofere un adapost mai b un

dect peretele asta de stnca, sub care ne aflam acum. -Adapost, mormai Sam. Daca asta-i adapost, atunci un acoperis fara pereti se numeste casa.

Se strnsera cu totii ct mai aproape de stnca. Peretele era orientat spre sud, iar l a baza avea o muchie iesita ntructva n afara, ceea ce le dadea speranta ca avea sa-i apere ct de ct de vntul dinspre nord si de pietrele cazatoare. Dar rafalele nvrtejite i lov au din toate partile, iar ninsoarea se revarsa cu si mai mare nversunare. Se ngramadira unii n altii, cu spatele la perete. Bill poneiul statea rabdator, da r cu un aer nenorocit n fata hobbitilor, protejndu-i si el putin; nsa nu dupa multa vrem e zapada se strnse mormane n jurul picioarelor lui, urcnd fara ncetare. Daca n-ar fi avut printre ei si tovarasi de drum mai trupesi, n scurt timp zapada i-ar fi ngrop at cu totul. Frodo se simti cuprins de o mare sfrseala; parea sa se scufunde cu repeziciune ntr-un vis cald si neclar. Se facea ca un foc i ncalzea degetele de la picioare, ia r din umbrele de pe partea cealalta a vetrei auzea vocea lui Bilbo adresndu-i-se. N-am o parere prea buna despre calendarul tau, spunea el. Furtuni de zapada pe doisprezece ian uarie: nu era nevoie sa vii napoi ca sa-mi spui asta! Dar voiam sa ma odihnesc si sa dorm, Bilbo, raspundea Frodo cu greutate, cnd deodata se simti scuturat si cu mare chin si veni n fire. Boromir l ridicase de pe jos, din cuibul de zapada. -Asta o sa fie moartea piticutilor, Gandalf, zise Boromir. Zau ca n-are rost sa stam aici pna ne trece zapada de cap. Trebuie sa facem ceva ca sa ne salvam. -Da-le asta, spuse Gandalf, scotocind n ranita si scotnd de acolo un clondir mbracat n piele. Fiecaruia cte o gura, nu mai mult -tuturor. E ceva foarte pretios. Se numeste miruvor, ntaritorul celor din Imladris. Mi l-a dat Elrond, la despartire. Trece-l din mna n mna. De cum lua Frodo o nghititura din licoarea calda si nmiresmata, simti cum inima i prinde putere si toropeala cumplita i se scurge din madulare. Si ceilalti se nvio rara, cuprinsi de noi sperante si de forta. Numai ninsoarea nu se domolea. Se nvolbura n jurul lor mai dihai ca nainte, pe cnd vntul sufla cu turbare. -Ce-ati zice de un foc? ntreba deodata Boromir. mi pare, Gandalf, ca s-a apropiat clipa sa alegem ntre foc si viata. E adevarat ca o sa fim feriti de orice priviri

neprietenoase dupa ce ne va fi acoperit zapada, numai ca asta n-o sa ne ajute. -Poti sa faci un foc daca reusesti, ncuviinta Gandalf. Daca se afla prin preajma vreo iscoada n stare sa ndure furtuna, atunci ne poate vedea oricum, si cu, si fara foc . Dar, cu toate ca adusesera lemne si aprinzatori, asa dupa cum i sfatuise Boromir, era peste puterile sau priceperea elfilor sau chiar a gnomului sa scapere o flacara care sa reziste nvrtejirilor vntului, sau care sa ncinga lemnul ud. n cele din urma, fara tragere de inima, Gandalf se vazu nevoit sa le dea o mna de ajutor. Culegnd o craca, o ridica n sus si, rostind cteva cuvinte poruncitoare, naur an edraith, ammen! nfipse vrful cracii n mijlocul gramezii de lemne. Pe loc, o palalaie mare de limbi verzi si albastre tsnira n vazduh, iar lemnele se aprinsera si prinsera a trosni. -Daca sunt ochi care ne vad, macar m-am dat n vileag, zise el. Am scris Gandalf e ste aici cu semne pe care oricine le poate citi, din Vlceaua Despicata si pna la guril e rului Anduin. Dar drumetilor nu le mai pasa de iscoade sau ochi neprietenosi. Inimile lor se bucurau la vederea luminii focului. Lemnele ardeau vesele; si, cu toate ca peste tot n jurul lor zapada sfria si se topea n baltoace sub talpile lor, erau fericiti ca-si puteau ncalzi minile la dogoarea lui. Stateau n cerc, ciuciti, n jurul flacarilor jucause s i attate. Fetele obosite si nelinistite le erau luminate de o lucire rosie; n spatel e lor, noaptea era asemenea unui zid negru. Numai ca lemnele ardeau cu repeziciune si ninsoarea cadea si iar cadea.

Focul abia mai plpia cnd aruncara n jar si ultimul vreasc. -Noaptea aproape ca a trecut, zise Aragorn. Zorile nu-s departe. -Daca or sa poata strapunge norii astia, mormai Gimli. , >\Boromir parasi cercul si si atinti privirile n ntunericul din jur. -Ninsoarea s-a mai potolit, i anunta el, la fel si vntul. Frodo se uita obosit la fulgii care mai cadeau din ntuneric, dezvaluindu-si pret de o clipa albul n lumina focului muribund; dar multa vreme n u vazu nici un semn ca ninsoarea s-ar fi rarit. Apoi, pe neasteptate, cnd somnul nce pea din nou sa-i dea trcoale, baga de seama ca vntul ncetase cu adevarat, iar fulgii se faceau tot mai mari si mai rari. Pe nesimtite, o lumina palida prinse a se deslu si n jur. n cele din urma, ninsoarea se opri de tot. Pe masura ce se lumina, ochilor lor li se dezvaluia o lume necata n tacere. Mai jo s de refugiu se zareau mormane, movile si adncimi fara forma, dedesubtul carora poteca pe care naintasera ei cu greu se pierduse cu totul; dar naltimile de deasupra stateau ascunse n nori uriasi, grei nca de amenintarea zapezii. Gimli se uita n sus si clatina din cap. -Caradhras nu ne-a iertat, spuse el. Mai are destula zapada de pravalit asupra noastra. Cu ct facem mai repede cale ntoarsa si coborm mai degraba, cu att mai bine. Toti i dadura dreptate, dar drumul de ntoarcere se dovedea greu si nu i-ar fi mira t sa le fie chiar cu neputinta sa-l strabata. Doar la ctiva pasi de foc, zapada era adn ca de cteva picioare, trecndu-le hobbitilor de cap; n unele locuri, vntul o viscolise, ridicnd-o n mormane uriase la poala stncii. -Daca ar merge Gandalf naintea noastra cu o flacara mare, ar putea sa va croiasca o poteca, spuse Legolas. Pe elf furtuna nu-l tulburase prea tare si era singurul dintre toti care avea in ima usoara. -Iar daca elfii ar putea zbura pe deasupra muntelui, ar putea aduce soarele sa n e salveze, i-o ntoarse Gandalf. Numai ca mie-mi trebuie ceva care sa poata arde, do ar n-am sa dau foc la zapada. -Ce sa-i faci, ridica Boromir din umeri, acolo unde nu poate face capul, trage t rupul,

cum se zice la mine n tara. Cel mai vnjos dintre noi trebuie sa caute un drum. Ved eti, chiar daca totu-i acum acoperit de zapada, cnd am urcat aseara poteca noastra oco lea umarul ala de stnca, acolo jos. Acolo a nceput sa ne dea batai de cap ninsoarea. D aca reusim sa ajungem n acel punct, s-ar putea ca dincolo de el sa ne fie mai usor. D oua sute de metri, nu cred ca-s mai multi. -Atunci hai sa taiem drum pna acolo, tu si cu mine, zise Aragorn. Aragorn era cel mai nalt dintre ei, dar Boromir, cu putin mai scund, era mai lat n umeri si mai vnjos. O lua el primul, cu Aragorn pe urmele lui. Se ndepartara ncet, pentru ca, dupa ctiva pasi, sa nceapa sa se lupte cu nametii. Pe alocuri, zapada l e venea pna la piept, si adeseori Boromir parea mai degraba sa noate sau sa-si sfredeleasc a drum cu bratele, dect sa mearga. Legolas i urmari o vreme cu un zmbet pe buze, apoi se ntoarse catre ceilalti. -Asa ziceti voi, anume ca cel mai puternic trebuie sa caute drum? Eu zic altceva : lasa-l pe plugar la coarnele plugului, dar alege castorul ca sa noate n apa, iar ca sa fu ga usor ca fulgerul pe deasupra ierbii si a frunzelor sau pe deasupra zapezii alege-l pe elf. Zicnd acestea, facu un salt sprinten nainte, si abia atunci baga Frodo de seama ca elful nu avea cizme, ci o pereche usoara de ncaltari, asa cum purta ntotdeauna, ia r talpile abia daca lasau urme n zapada. -Cu bine, i zise Legolas lui Gandalf. Ma duc sa caut soarele. Si, iute ca un aler gator pe nisip batatorit, tsni nainte, i depasi ct ai clipi pe cei doi care se luptau cu n ametii, facndu-le un semn de ramas-bun cu mna, se departa ca fulgerul si disparu dupa colt ul stncos.

Ceilalti asteptara strnsi unul n altul, uitndu-se dupa Boromir si Aragorn pna cnd acestia devenira doar doua pete negre n albeata din jur. Curnd, si ei se facura ne vazuti. Timpul trecea. Norii coborra si nu dupa mult timp ctiva fulgi prinsera din nou sa cada. Sa fi trecut o ora, cu toate ca lor li se paruse mult mai mult, cnd l zarira pe Le golas ntorcndu-se. Tot atunci reaparura Boromir Si Aragorn de dupa stnca ramasa mult n urma elfului, trudind pe povrnis n sus. -Ei, striga Legolas fara sa se opreasca din fuga, n-am adus Soarele. Hoinareste pe cmpiile albastre de la miazazi, iar cununa asta mica de zapada de pe colnicul Cor nului Rosu nu-l tulbura ctusi de putin. Am adus n schimb o raza de speranta pentru cei sortiti sa mearga pe picioarele lor. Cel mai mare namete din cti exista este chia r dupa coltul ala si acolo aproape ca s-au ngropat Vitejii nostri. Sa moara de disperare si alta nu, pna ra-am ntors eu si le-am spus ca nametele era nitelus mai mare ca un perete . De cealalta parte a lui, zapada se subtiaza dintr-o data, iar si mai jos e ct o p aturica, numai buna sa racoreasca degetelele hobbitilor. -Aha, ce v-am spus, mri Gimli. N-a fost o furtuna obisnuita. E reaua-vointa a lui Caradhras. Nu-i iubeste pe elfi si pe gnomi, iar nametele ala anume a fost pus a colo ca sa ne taie orice putinta de scapare. -Dar, din fericire, Caradhras asta al tau a uitat ca sunt si oameni printre noi, zise Boromir, care tocmai atunci ajunsese lnga ei. Si-nca voinicosi, daca-mi dati voie s-o spun; desi oameni mai putin barbati, narmati cu spade, v-ar fi fost mai de folos. Cu toate acestea, am deschis o poteca prin morman; si pentru asta toti cei care nu pot al erga cu aceeasi usurinta ca elfii s-ar cuveni sa fie recunoscatori. -Dar cum sa coborm pna acolo, chiar daca ati deschis drum prin zapada? ntreba Pippin, dnd glas gndului tuturor hobbitilor. -Nu-ti pierde speranta, l ncuraja Boromir. Oi fi eu obosit, dar tot mi-a mai ramas ceva putere, si lui Aragorn la fel. Noi i ducem pe cei mici. Ceilalti vor bate cu schimbul poteca n urma noastra. Hai, stapne Peregrin. ncep cu tine. l ridica pe hobbit n spate. -Prinde-te de gtul meu. O sa am nevoie de brate, mai spuse el si porni cu pas ntin s nainte. Aragorn venea n urma cu Merry. Vaznd poteca pe care o taiase Boromir, fara vreo alta unealta dect picioarele lui mari, Pippin se minuna de forta lui. Chiar si as a

mpovarat cum era acum, largea poteca pentru cei care veneau n spate, zvrlind din mers zapada n laturi. ntr-un trziu, ajunsera la marele morman. Era proptit peste poteca muntelui precum un zid vertical si neasteptat n acel loc, iar creasta lui ascutita, ca si cum ar fi fost taiata cu cutitul, se afla la o naltime de doua ori ct Boromir; dar prin mijlocul lui fus ese batatorita o deschizatura, arcuita asemenea unui pod. Merry si Pippin fura lasat i jos de partea cealalta a ei si acolo asteptara mpreuna cu Legolas ca sa vina si restul g rupului. Nu trecu mult si Boromir se ntoarse, purtndu-l pe Sam. n urma-i, pe poteca ngusta, dar bine batatorita de-acum, venea Gandalf, aducndu-l de capastru pe Bill, pe ale carui poveri de pe spinare statea cocotat Gimli. Ultimul venea Aragorn, purtn du-l pe Frodo. Trecura cu totii prin deschizatura, dar abia puse Frodo piciorul jos de p artea cealalta, cnd, cu un huruit adnc, se rostogoli la vale o rpa de pietre si baloturi de zapada. Pulberea de nea aproape ca-i orbi pe calatori, care se trra pna la peretele stncii. Si cnd vazduhul se limpezi, vazura ca poteca era blocata n spatele lor. -De-ajuns, de-ajuns! striga Gimli. O stergem ct putem de repede! Si cu adevarat, cu aceasta ultima rabufnire de rautate a piscului Cardhras paru sa se risipeasca, de parca muntele era multumit ca invadatorii fusesera nfrnti si-acum n u aveau sa mai ndrazneasca sa se ntoarca. Amenintarea zapezii se departa; norii se spargeau, ziua devenea tot mai luminoasa. Asa dupa cum le spusese Legolas, descoperira ca stratul de zapada devenea tot ma i

subtire, pe masura ce coborau, nct pna si hobbitii puteau merge pe picioarele lor. Curnd se gasira din nou pe pragul neted de la capatul povrnisului abrupt, acolo un de simtisera primii fulgi n noaptea dinainte. Era trziu dimineata. De pe locul acela nalt se uitara n urma, spre apus, la sesuril e aflate la poale. Departe, ntre colinele raspndite la piciorul muntelui, se zarea v aioaga din care pornisera sa urce trecatoarea. Pe Frodo l dureau picioarele. Era nghetat pna-n maduva oaselor si flamnd; simtea ca-l ia cu ameteala la gndul ca trebuia sa coboare priporul acela lung si chinuit or. Picatele negre i dansau n fata ochilor Si-i freca, dar picatelele negre nu disparu ra. Departe sub el, dar mai sus de cele mai din vale dealuri, puncte ntunecate se rot eau n vazduh. -Pasarile spuse Aragorn, aratnd ntr-acolo -Nu mai are importanta, raspunse Gandalf. Ca-s bune sau rele, sau ca n-au nimic de a face cu noi, trebuie sa coborm de ndata. N-o sa asteptam o alta noapte nici maca r la genunchii piscului. Un vnt rece navali n urma lor atunci cnd ei ntoarsera spatele Trecatorii Cornului Rosu si ncepura coborsul istovitor. Cardhras i nfrnsese. IV 0 calatorie n bezna Se nsera si lumina cenusie se stingea nca o data cu repeziciune, atunci cnd ei facura popas pentru noapte. Erau frnti de oboseala. Neguri tot mai adnci nvaluisera muntii, iar vntul batea rece. Gandalf se ndura si mai dadu fiecaruia cte o nghititur a de miruvor, licoarea din Vlceaua Despicata. Dupa ce ispravira de mncat, tinura sfa t. -De buna seama ca n noaptea asta nu putem merge mai departe, spuse Gandalf Atacul din Trecatoarea Cornului Rosu ne-a istovit, trebuie sa ne odihnim aici o vreme. -Si apoi ncotro? vru sa stie Frodo. -Calatoria si misiunea nca nu s-au mplinit, raspunse Gandalf. N-avem altceva de ales dect sa mergem nainte, sau sa ne ntoarcem n Vlceaua Despicata. Chipul lui Pippin se lumina vadit la simpla pomenire a ntoarcerii n Vlcea, Merry si Sam si ridicara privirile, plini de speranta. Aragorn si Boromir nsa nu facura nic i un gest Frodo arata tulburat.

-Ce mi-as dori sa fiu acolo, spuse el. Dar cum sa ma ntorc fara sa ma acopar de rusine -dect daca, ntr-adevar, nu e alta cale si suntem cu totii nfrnti. -Ai dreptate, Frodo, zise Gandalf, daca ne ntoarcem nseamna ca ne recunoastem nfrnti si vom avea de ndurat si mai mari nfrngeri. Daca ne ntoarcem acum, Inelul va trebui sa ramna acolo: nu vom mai putea porni a doua oara la drum. Apoi, mai devr eme sau mai trziu, Vlceaua Despicata va fi asediata si dupa un timp scurt si amarnic v a fi distrusa. Duhurile Inelului sunt dusmani de moarte, si totusi nu sunt dect umbrel e puterii si ale terorii pe care le-ar avea si le-ar raspndi atunci cnd Inelul Stapn s-ar afla din nou n minile stapnului lor. -Atunci trebuie sa mergem nainte, daca avem pe unde, ofta Frodo. Sam se ntuneca din nou la chip. -Exista o cale pe care o putem ncerca, zise Gandalf. De la bun nceput, de cnd am cumpanit la aceasta calatorie, m-am gndit la ea. Dar nu este un drum placut si pna acum nu v-am spus despre el. Aragorn s-a mpotrivit pna nu vom fi ncercat calea pest e munte. -Daca drumul e mai rau dect acela prin Trecatoarea Cornului Rosu, cugeta Merry, nseamna ca este cu adevarat rau. Dar mai bine ne-ai spune despre el, ca sa stim dinainte ce ne asteapta. -Drumul despre care va spun duce prin Minele Moriei, ncepu Gandalf. Doar Gimli si ridica privirile; n ochii lui ardea nabusit un foc. Ceilalti fura cup rinsi

de groaza auzind numele. Chiar si pentru hobbiti, Moria era o legenda menita a-i nfiora. -Poate ca drumul duce n Moria, dar ce speranta avem s-o si strabata? ntreba Aragorn ntunecat. -Un nume rau prevestitor, zise Boromir. Si nu vad ce rost are sa mergem pe acolo . Daca nu putem traversa muntii, atunci s-o luam spre miazazi, pna ajungem la Strun ga Rohan, unde oamenii i privesc cu bunavointa pe semenii mei, si astfel urmam drumu l pe care am venit ncoace. Sau putem sa trecem de strunga si sa traversam rul Isen nspre Tarmul Vechi si Lebennin, ca sa intram n Gondor dinspre regiunile din vecinatatea marii. -S-au schimbat multe, Boromir, de cnd ai venit tu spre miazanoapte, raspunse Gandalf. N-ai auzit ce v-am povestit despre Saruman? Cu el mi voi avea propriile socoteli dupa ce se ispraveste totul. Dar Inelul nu trebuie sa se apropie de Isengard, da ca acest lucru poate fi mpiedicat n vreun fel. Strunga Rohan ne este nchisa atta vreme ct l nsotim pe Purtatorul Inelului. Ct despre drumul mai lung, continua Gandalf, nu ne putem ngadui sa pierdem atta timp. Ne-ar lua un an o asemenea calatorie si ar trebui sa strabatem multe meleaguri, e drept, pustii si fara ascunzisuri tainice, si nici asa n-ar fi sigu ra calatoria. Ochii veghetori ai lui Saruman si ai Dusmanului sunt atintiti ntr-acolo. Cnd ai ve nit spre miazanoapte, Boromir, erai n ochii Dusmanului doar un calator ratacitor de l a miazazi, n-avea de ce sa-i pese prea mult de tine; n mintea lui nu se gndea dect la Inel. Dar acum te ntorci printre nsotitorii Inelului si esti n primejdie atta vreme ct te afli cu noi. Primejdia creste cu fiecare leghe pe care o strabatem spre miazazi, sub cerul liber. De cnd cu ncercarea fatisa prin trecatoare, ma tem ca situatia noastra a devenit s i disperata. Nu vad sa ne fi ramas prea multa speranta, daca nu ne facem nevazuti o vreme, pentru a ni se pierde urma. Prin urmare, sfatul meu este acela de a nu me rge nici peste munti si nici sa nu-i ocolim, ci s-o apucam pe sub ei. Cel putin acela e u n drum pe care Dusmanul se asteapta cel mai putin sa-l urmam. -Nu stim ce asteapta Dusmanul sa facem, l ntrerupse Boromir. S-ar putea foarte bine sa vegheze toate drumurile. Si atunci, a intra n Moria ar nsemna a intra ntr-o capcana, adica la fel de rau ca si a bate la portile Turnului ntunericului nsusi. Numele Moriei nseamna negru.

-Vorbesti fara sa stii cnd asemuiesti Moria cu fortareata lui Sauron, raspunse Gandalf. Numai eu dintre voi toti am fost vreodata n turnurile Seniorului ntunecim ii, si doar n salasul lui mai vechi si mai nensemnat din Don Guldur. Cei care trec de por tile Barad-dur nu se mai ntorc. Dar nu v-as duce spre Moria daca n-ar fi speranta de i esire. Daca sunt orci acolo, nu ne va fi bine, e adevarat. Dar cei mai multi orci din M untii Cetosi au fost alungati sau nimiciti n Batalia celor Cinci Armate. Vulturii mi-au dat de veste ca orcii se strng din nou din departari; mai exista nsa o nadejde ca Moria este nca li bera. Nu stiu daca nu cumva se afla si gnomii acolo, iar n vreo sala adnca a strabunilor s-ar putea sa se gaseasca Balin, fiul lui Fundon. Oricum ar sta lucrurile, trebu ie sa urmam calea pe care suntem nevoiti s-o urmam. -Am sa urmez calea cu tine, Gandalf, spuse Gimli. Voi merge si voi privi la sali le lui Durin, orice ne-ar astepta acolo -daca vei putea gasi portile cele nchise. -Bine, Gimli. mi dai curaj. Vom cauta portile mpreuna. Si vom razbi. ntre ruinele gnomilor, mintea unui gnom e mai greu de tulburat dect aceea a elfilor sau a oame nilor sau a hobbitilor. Dar nu ar fi pentru prima oara ca intru n Moria. Multa vreme lam cautat acolo pe Thrain, fiul lui Thror, dupa ce s-a pierdut. Am trecut prin ea si am iesit viu. -Si eu am trecut odata de Poarta Dimril, zise Aragorn ncet; dar, cu toate ca am i esit iarasi la lumina, am amintiri foarte rele. Nu-mi doresc sa intru n Moria a doua o ara. -Iar eu nu doresc sa intru nici macar o data, marturisi Pippin.

-Nici eu, murmura Sam. -De buna seama ca nu. Cine si-ar dori? Dar ntrebarea e: cine ma urmeaza daca va duc ntr-acolo? -Eu, sari Gimli nerabdator. -Eu, ofta Aragorn din greu. M-ai urmat prin zapada pna aproape de nenorocirea noastra a tuturor si n-ai spus nici un cuvnt de mustrare. Acum am sa te urmez -da ca aceasta ultima prevenire nu te ndupleca. Nu la Inel ma gndesc acum, si nici la noi ceilalti, ci la tine, Gandalf. Si asculta ce-ti spun: daca pasesti dincolo de po rtile Moriei, fii cu bagare de seama. -Eu nu ma duc, spuse Boromir, dect daca toti sunteti mpotrivami. Ce spun Legolas si Semintia Mica? Nu trebuie s-auzim si vocea Purtatorului Inelului? -Eu nu doresc sa intru n Moria, zise Legolas. Hobbitii ramasera tacuti. Sam l privi pe Frodo. ntr-un trziu acesta vorbi: -Nu doresc sa merg, dar nici nu doresc sa resping sfatul lui Gandalf. Va rog, sa nu hotarm nimic pna mine dimineata. Va fi mai usor pentru Gandalf sa auda parerea noastra la lumina zilei, dect n ntunericul asta rece. Cum mai urla vntul! La aceste vorbe, toti ramasera tacuti si dusi pe gnduri. Auzeau vntul suiernd printre stnci si copaci, iar haurile pustii ale noptii erau pline de urlete si va iete. Deodata Aragorn sari n picioare. -Cum mai urla vntul! striga el. Urla cu voci-de-lup. Wargii au trecut Muntii nspre apus! -Atunci mai trebuie sa asteptam pna mine dimineata? ntreba Gandalf. Ce v-am spus? A nceput vnatoarea! Chiar daca traim sa vedem zorile, cine-si mai doreste ac um sa calatoreasca spre miazazi pe timp de noapte cu lupii cei dezlantuiti pe urmel e lui? -Ct de departe e Moria? ntreba Boromir. -Stiam de o poarta la sud-vest de Cardhras, cam la cincisprezece mile n linie dreapta si douazeci pe ocolite, raspunse Gandalf nversunat. -Atunci pornim imediat cum s-a luminat de ziua, daca putem, hotar Boromir. Lupul pe care-l auzi e mai rau dect orcul de care te temi. -Asa e, ncuviinta Aragorn, potrivindu-si mai bine sabia n teaca. Dar acolo unde ur la lupul da trcoale si orcul. -Ah, de ce n-am urmat sfatul lui Elrond, murmura Pippin n urechea lui Sam. Nu-s

facut pentru asa ceva. N-am mostenit ndeajuns spita lui Bandobras Muget de Taur: urletele astea-mi ngheata sngele n vine. Nu stiu sa ma fi simtit vreodata att de nenorocit. -Mie mi-a ajuns inima pna-n vrful picioarelor, domnu' Pippin, marturisi Sam. Dar nca nu suntem sfrtecati si sunt ctiva voinici aici cu noi. Nu stiu ce-l asteapta pe batrnu' Gandalf, dar' pun capul jos ca nu-i pntecele unui lup. Pentru a se putea apara n timpul noptii, nsotitorii Inelului urcara pna n vrful colinei la poalele careia se adapostisera pna atunci. Era nconjurata ca de o coroa na de copaci batrni cu tulpini contorsionate, n apropierea carora se afla un inel frnt, f acut din bolovani. n mijlocul lui aprinsera un foc, caci nu aveau nici o speranta ca nt unericul si tacerea sa le stearga urmele din fata haitelor ce-i urmareau. Se asezara n jurul focului, iar cei care nu faceau de veghe atipira si dormira un somn nelinistit. Bietul Bill, poneiul, tremura tot acolo unde statea, scaldat n sudoar e din cap pna-n picioare. Urletul lupilor se auzea acum din toate partile, uneori mai aproa pe, alteori mai departe. n bezna noptii, multe perechi de ochi scaparatori puteau fi zarite iscodind de la marginea culmii. Unii naintara chiar pna la inelul de pietre. n drep tul unei sparturi ntre bolovani se deslusea o silueta de lup ntunecata, oprita acolo s i cu privirile atintite asupra lor. Un urlet cutremurator izbucni din gtlejul lui, deai fi zis ca era capetenia ce-si striga haita sa dea asaltul. Gandalf se ridica n picioare si pasi nainte, ridicndu-si toiagul n sus.

-Asculta, cerber al lui Sauron! striga el. Gandalf se afla aici! Sterge-o daca p ui pret pe blana ta scrboasa! Te jupoi de la coada pn' la bot daca ndraznesti sa pasesti n cerc ul asta. Lupul mri si sari spre ei cu un salt urias. n aceeasi clipa se auzi un plesnet ascu tit. Legolas daduse drumul la arc. Urma un schelalait nfiorator si silueta din aer se prabusi la pamnt; sageata elfica i strapunsese gtul. Ochii supraveghetori se stinsera dintr -o data. Gandalf si Aragorn se repezira nainte, dar dealul era pustiu, iar haitele p ornite la vnatoare disparusera. Peste tot n jur, ntunericul se cufunda n tacere si nici un strigat nu se mai apropie purtat de vnt. Noaptea era trzie si luna n al treilea patrar cobora spre vest, lucind n rastimpuri printre norii sparti. Brusc, Frodo tresari n somn. Ca din senin, o furtuna de url ete izbucni cu furie si salbaticie de jur-mprejurul taberei. O mare haita de lupi se strnsese pe nesimtite si i ataca acum din toate partile deodata. -ncingeti focul! striga Gandalf catre hobbiti. Scoateti spadele si stati spate n s pate! n lumina saltareata, pe masura ce vreascurile se aprindeau, Frodo zari nenumarate forme cenusii sarind peste cercul de pietre. Si mai multe le urmau. Prin gtlejul unei capetenii uriase Aragorn si nfipse sabia dintr-o singura miscare; cu o singura ret ezatura Boromir secera capul unei alteia. Lnga ei, Gimli statea cu picioarele sale vnjoase , nvrtindu-si securea de gnom. Arcul lui Legolas zbrnia. n lumina unduitoare a focului, Gandalf paru deodata sa creasca: se nalta ca o silu eta uriasa, amenintatoare, un monument al cine stie carui rege de demult al pietrelo r, ridicat pe-un deal. Lasndu-se n jos precum un nor, el ridica o ramura arznda si pas i n ntmpinarea lupilor. Din fata lui fiarele se retrasera. El arunca ramura-flacara n vazduh. Aceasta scapara cu o para neasteptata, ca un fulger; iar vocea lui Ganda lf bubui ca tunetul: -Naur an edraith ammen! Naur dan i ngaurhoth! striga el. Se auzi un vuiet si un prit si copacul de deasupra lui exploda ntr-o vlvataie de frunze si flori de foc. Limbile se ntinsera de la un vrf la altul. ntregul deal era ncoronat cu o lumina orbitoare. Sabiile si pumnalele celor care se aparau sclipira si sca parara. Ultima sageata a lui Legolas se aprinse n aer n plin zbor si se nfipse arznd drept n inima unei mari capetenii de-a lupilor. Toti ceilalti o rupsera la fuga.

ncet-ncet focul se stinse, pna cnd nu mai ramase nimic altceva dect cenusa care se scutura, si scntei ici si colo; un fum necacios se valatucea deasupra tulpinilo r arse ale copacilor si se departa negru de colina atunci cnd primele semne ale zorilor aparura palide pe cer. Dusmanii fusesera pusi pe fuga si nu se mai ntoarsera. -Ce ti-am spus, domnu' Pippin? ntreba Sam, vrndu-si sabia n teaca. N-or sa puna ei lupii laba pe el. Mare minune a fost asta, hotart lucru. Mi-a facut parul maci uca si alta nu! n lumina diminetii, nu se zarea nici urma de lup si n zadar cautara cadavrele celo r ucisi. Nici o alta urma de batalie n afara copacilor carbonizati si a sagetilor l ui Legolas, care zaceau mprastiate pe coama dealului. Erau nevatamate, doar din una nu mai ramasese altceva dect vrful. -Asa cum m-am temut, spuse Gandalf. Lupii astia n-au fost dintre cei obisnuiti, care vneaza flamnzi n salbaticie. Sa mbucam ceva la repezeala si s-o luam din loc! n acea zi vremea se schimba din nou, aproape ca la comanda unei puteri ce nu mai avea trebuinta de zapada, pentru ca ei parasisera de-acum trecatoarea -o putere ce dorea sa aiba o zi senina n care tot ceea ce misca n pustietate sa poata fi zarit de la mare departare. Vntul ncetase de tot dupa ce n timpul noptii ncepuse sa bata dinspre nord spre nord-vest. Norii disparusera spre sud, iar cerul se deschisese albastru n nal t. Pe cnd stateau ei pe muchia dealului, gata de plecare, o raza de soare palida luci d easupra crestelor muntoase. -Trebuie sa ajungem la porti nainte sa apuna soarele, zise Gandalf, altfel ma tem ca

nu mai apucam sa le zarim. Mult nu e de mers, dar drumul s-ar putea sa fie nclcit, caci Aragorn nu ne mai poate conduce; pe meleagurile astea n-a prea umblat; ct despre mine, o singura data am nimerit sub peretele apusean al Moriei, si asta cu mult timp n urma. Acolo se afla, mai spuse el, aratnd spre sud-est, unde pantele muntilor cob orau abrupte pna la umbrele de la picioarele lor. n departare se deslusea cu greu o linie de stnci golase, iar n mijlocul lor, mai nal te dect toate celelalte, un perete semet. -Cnd am parasit poteca, continua Gandalf, v-am dus spre miazazi, nicidecum spre punctul de unde plecaseram, cum poate ati bagat de seama unii dintre voi. Si bin e am facut, caci acum avem mai putine mile de strabatut, si e nevoie sa ne grabim. Sa mergem. -Nu stiu ce sa sper mai curnd, zise Boromir ntunecat la chip, sa gaseasca Gandalf ceea ce cauta, sau, ajungnd la stnca, sa descoperim ca portile au disparut pentru totdeauna. Si una, si alta par la fel de rele, si mai degraba ne vad prinsi ntre lupi si peretele de stnca. Luati-o nainte. Gimli mergea n fata, pas n pas cu vrajitorul, ntr-att era de nerabdator sa ajunga n Moria. Ei doi mpreuna i conduceau pe nsotitorii Inelului napoi, spre munti. Singurul drum din stravechime spre Moria, dinspre vest, urmase lungul unui pru, Sirannon, care izvora de la picioarele stncilor aflate n apropierea portilor. Se prea poate n sa ca Gandalf sa se fi ratacit, sau poate ca meleagul se schimbase ntructva n anii din ur ma; caci nu dadu peste pru acolo unde se asteptase sa-l gaseasca, ci la cteva mile mai la sud de locul de unde pornisera. Dimineata se apropia de ora amiezii, dar ei rataceau nca si orbecaiau pe ntinderea aceea pustie, presarata cu pietre rosii. Nicaieri nu zareau o sclipire de apa si nu auzeau vreun zvon de curgere, peste tot numai pustiu si uscaciune. Nici tu vietuitoare, nici tu pasare pe cer; dar ce avea sa le aduca noaptea daca-i prindea pe acel tarm pierdu t, nu cutezau sa se gndeasca. Deodata, Gimli, care o luase n fruntea tuturor, striga n urma catre ei. Se cocotas e pe o movila si arata spre dreapta. Grabind pasul, vazura la picioarele lor un canal adnc si ngust. Era gol, tacut, abia daca se zarea un firicel de apa ce se scurgea printre pietrele maronii, vrstate cu rosu, de pe fundul lui; dar pe malul de pe partea lor era o p oteca, ntrerupta si pierduta n multe locuri, ce serpuia printre peretii n ruina si dalele ce marginisera si pavasera odinioara o cale straveche.

-Ah! n sfrsit, iata-l! exclama Gandalf. Pe acolo curgea prul Sirannon, Prul Portii, asa se numea. Dar nu-mi pot da seama ce s-a ntmplat cu apa; pe vremuri curgea repede si tumultuoasa. Haideti! Trebuie sa ne grabim. Am ntrziat. i dureau picioarele si erau obositi; cu toate acestea, s-au trt cu ndaratnicie multe mile de-a lungul potecii accidentate si serpuitoare. Soarele trecuse de amiaza s i ncepea sa coboare spre asfintit. Dupa un popas scurt si ceva mbucat n graba, si continuara drumul. n fata lor muntii si strngeau rndurile, dar poteca lor se afla ntr-o depresiu ne adnca, de unde nu puteau zari dect coamele mai nalte si tancurile ndepartate de la rasarit. n cele din urma ajunsera la un loc unde poteca, ce pna atunci se strecurase ntre malul canalului si un povrnis abrupt la stnga, cotea brusc si o lua din nou spre e st. Dnd cotul, drumetii se trezira n fata unei stnci putin nalte, cam de cinci stnjeni, c u vrful retezat si zimtat. Deasupra ei, un fuior de apa picura printr-o fisura larg a ce parea sa fi fost scobita de o cascada ce fusese cndva vijelioasa si bogata. -Chiar ca s-au schimbat lucrurile! exclama Gandalf. Dar nu exista nici o ndoiala ca acesta e locul. Asta e tot ce-a mai ramas din Cascada Scarii. Daca-mi amintesc b ine, erau niste trepte sapate n stnca la dreapta lor, dar drumul principal o lua la stnga si urca ocolit pna pe platoul de deasupra. Pe vremuri, acolo era o vale putin adnca, dinco lo de cascada, chiar pna la Portile Moriei, si prin ea curgea Sirannon, alaturi de drum . Sa mergem si sa vedem cum mai stau lucrurile acum.

Gasira treptele de piatra fara greutate. Gimli le urca n pas vioi, urmat de Ganda lf si Frodo. Ajunsi sus, vazura ca nu mai puteau merge pe acelasi drum, si pricina pen tru secatuirea Prului Portii li se dezvalui pe data. n spatele lor, Soarele ce asfintea umplea cerul apusean si rece cu o lumina aurie, scaparatoare. n fata lor se ntindea un lac negru si neclintit. Nici cer si nici apus nu se rasfrngeau n oglinda lui mohorta. Sirannon fusese zagazuit si umpluse ntreaga vale. Dincolo de apa amenintatoare se ridicau stnci uriase, cu pereti aspri aparnd palizi n lumina tot mai stinsa: de nenlaturat si de netrecut. Fara urma de poarta sau intrare, fara fisuri sau crapa turi, nimic din toate astea nu putea Frodo deslusi pe suprafata ncruntata a pietrei. -Aia-s Peretii Moriei, spuse Gandalf, aratnd spre malul opus al apei. Si acolo se afla Poarta, cndva, Poarta Elfilor la capatul drumului dinspre Hollin, pe care am veni t noi. Dar drumul acesta este blocat acum. Banuiesc ca nimeni dintre noi nu va dori ca la sfrsitul zilei sa noate n apa asta datatoare de fiori. Ma duce cu gndul numai la luc ruri rele. -Trebuie sa gasim o cale n jurul muchiei dinspre miazanoapte, si dadu Gimli cu parerea. Primul lucru pe care trebuie sa-l facem e sa urcam pe poteca principala si sa vedem unde ne va duce. Chiar daca n-ar fi nici un lac acolo, tot nu putem urca p oneiul cu bagajele pe scari n sus. -Oricum, nu putem duce bietul animal n adncul Minelor, zise Gandalf. Drumul pe sub Munti este ntunecos si sunt locuri strmte si abrupte pe care noi le putem stra bate, dar el nu. -Bietul si batrnul Bill! l caina Frodo. La asta nu ne-am gndit. Si bietul Sam. Oare ce-o sa spuna? -mi pare rau, ofta Gandalf. Bietul Bill ne-a fost un tovaras de nadejde si mi se frnge inima ca acum trebuie sa-l lasam n voia sortii. Daca ar fi fost dupa mine, as fi calatorit cu mai putine bagaje, n-as fi luat nici un animal cu mine, cu att mai putin pe acesta pe care-l ndrageste Sam atta. Tot timpul m-am temut ca o sa fim nevoiti s-o apucam pe aici. Ziua se apropia de sfrsit si stele reci sclipeau pe cer, sus, deasupra orizontulu i de la apus, atunci cnd drumetii, dupa ce urcara ct putura de repede povrnisul, ajunsera p e malul lacului. n latime, nu parea sa aiba mai mult de sase-sapte sute de iarzi n p unctul lui cel mai lat. Pna unde se ntindea spre sud nu-si puteau da seama n lumina care s

e stingea; dar capatul dinspre nord nu se afla la mai mult de o jumatate de mila d e locul unde se oprisera, iar ntre coamele stncoase ce nchideau valea si marginea lacului s e zarea o fsie de pamnt. Pornira cu pas grabit nainte, caci nca mai aveau o mila sau doua pna la acel loc de pe malul ndepartat spre care tintea Gandalf; si abia acolo aveau sa gaseasca portile. Cnd ajunsera la coltul cel mai nordic al lacului, dadura peste un iaz putin ntins, ce le nchidea drumul. Cu apa verde, statatoare, desfasurat ca un brat vscos, spre ngraditura coamelor. Gimli pasi nainte nedescurajat si descoperi ca apa nu era adnc a, ci doar pna la glezne. Ceilalti l urmara unul dupa altul, pasind cu grija, caci su b plantele ce ncarcau apa se gaseau pietre alunecoase, acoperite cu muschi, nct fieca re pas era nesigur. Frodo se cutremura de scrba de cte ori atingea cu talpa acea apa ntunecoasa si mocirloasa. Cnd Sam, ultimul dintre ei, ajunse cu Bill pe pamntul uscat de pe malul celalalt, se auzi un fsit si o plescaitura, ca si cnd un peste tulburase suprafata linistita a a pei. n aceeasi clipa, ntorcnd toti capetele, vazura cercuri, cu margini ntunecate de umbre le luminii ce se stingea: inele mari se largeau tot mai mult dinspre un punct ndepar tat al lacului. Se auzi un bolborosit, apoi tacere. nserarea se facu mai adnca si ultimel e raze ale apusului fura nvaluite n nori. Gandalf grabi si mai mult pasul, iar ceilalti l urmara ct puteau ei de iute. Ajuns era pe fsia de pamnt dintre lac si stnci: ngusta, n multe locuri abia daca era lata de

ctiva pasi, plina de stnci rostogolite si pietre; gasira totusi o cararuie, chiar pe lnga peretele stncii, ct mai departe cu putinta de apa ntunecoasa. O mila mai la sud dea lungul tarmului ajunsera la stejarii-de-piatra. Cioturi si ramuri frnte putrezeau n vlcele, ramasite, parese, ale unui fost desis sau ale unui perete viu ce marginis e odinioara drumul de-a lungul vaii inundate. Dar chiar sub stnca se aflau, nca vigu rosi si plini de seva, doi copaci nalti, mai semeti dect orice alt stejar ce-i fusese d at lui Frodo sa vada sau sa-si nchipuie ca puteau exista. Radacinile lor masive se ntindeau de la stnca pna la marginea apei. Vazuti de departe, din capul scarilor, parusera niste tufe pipernicite sub stncile ce se desenasera nedeslusit; acum nsa, se naltau mult deasupra capetelor, drepti, ntunecati, neclintiti, aruncnd umbre noptatice adnci n jurul lor, stnd ca niste coloane de straja la capatul drumului. -Asa deci, am ajuns, i anunta Gandalf. Aici se sfrsea Drumul Elfilor ce venea de l a Hollin. Stejarul-de-piatra era simbolul celor care locuiau pe acele meleaguri si l-au plantat aici ca sa nsemne hotarul pamntului lor; caci Poarta de Apus a fost facuta mai cu seama pentru a le servi n negotul lor cu Seniorii Moriei. Acelea au fost zile fericite, cnd nca exista prietenie ntre semintii, chiar si ntre gnomi si elfi. -N-a fost vina gnomilor ca aceasta prietenie a luat sfrsit, spuse Gimli. -N-am auzit sa fi fost vina elfilor, riposta Legolas. -Eu am auzit si de una, si de alta, i opri Gandalf, si n-am sa-mi spun parerea ac um. Dar, va rog pe voi doi macar, Legolas si Gimli, sa fiti prieteni si sa ma ajutat i. Am nevoie de amndoi. Portile sunt nchise si ascunse si, cu ct le vom gasi mai repede, cu att v a fi mai bine. Noaptea sta sa cada. ntorcndu-se catre ceilalti, spuse: -n timp ce eu caut, vreti, va rog, sa va pregatiti pentru intrarea n Mina? Caci ma tem ca aici suntem nevoiti sa ne luam ramas-bun de la bunul nostru animal de povara. Va trebui sa lasati deoparte ct mai multe dintre lucrurile aduse cu noi pentru vreme rea: nu va vor fi de trebuinta nauntru si nici, trag nadejde, cnd vom razbi de partea c ealalta si ne vom continua calatoria spre Miazazi. Fiecare va lua o parte din ceea ce a dus poneiul, mai cu seama merindele si burdufurile cu apa. -Da', domnu' Gandalf, nu-l poti lasa pe sarmanu' si batrnu' Bill n locul asta uita t de lume! striga Sam, mnios si tulburat. Nu ngadui asa ceva si cu asta basta. Dupa ce-

a strabatut atta amar de drum si dupa toate cele! -mi pare rau, Sam, spuse vrajitorul. Dar, cnd se va deschide Poarta, nu cred ca ve i fi n stare sa-l trasti pe Bill nauntru n lunga bezna a Moriei. Va trebui sa alegi ntre B ill si Stapnul tau. -L-ar urma pe domnu' Frodo si-ntr-o vagauna de dragon daca-l duc eu, protesta Sa m. Ar fi totuna cu a-l omor daca-l parasesc aici, cu toti lupii astia care dau trcoal e. -Nu va fi totuna cu a-l omor, asa gndesc, zise Gandalf. si puse mna pe capul poneiului si vorbi cu voce scazuta: -Du-te cu vorbe de povata si ocrotire. Esti un animal ntelept, ai nvatat multe n Vlceaua Despicata. Cauta sa ajungi n locuri de pasunat si apoi la Elrond acasa, sa u oriunde vei voi tu sa mergi. Haide, Sam, adauga el. Va avea la fel de multe sans e ca si noi sa scape de lupi si sa ajunga acasa ntreg si nevatamat. Sam statea abatut lnga ponei, fara sa spuna ceva. Parnd a ntelege ce se ntmpla, Bill l amusina, punndu-si botul lnga urechea lui Sam. Sam izbucni n lacrimi si, mai mult pe orbecaite, ncepu sa desfaca toate curelele si sa descarce calabalcul de pe spinarea poneiului, aruncndu-l pe jos. Ceilalti se apucara sa aleaga dintre lucru ri, punnd deoparte tot ce putea fi lasat n urma si mpartind restul ntre ei. Dupa ce ispravira treaba asta, se ntoarsera spre Gandalf. Batrnul parea sa nu fi facut nimic. Statea ntre cei doi copaci si se uita tinta la peretele gol al stncii , ca si cum ar fi dorit sa sfredeleasca o gaura n ea doar cu puterea ochilor. Gimli se misca de colo-colo, ciocanind stnca din loc n loc cu toporul lui. Legolas statea lipit de s tnca,

parca n ascultare. -Bun, iata-ne gata pregatiti, zise Merry, dar unde sunt Portile? Nu vad nici una . -Portile gnomilor nu sunt facute sa fie vazute atunci cnd sunt nchise, explica Gim li. Sunt invizibile, si nici chiar Stapnii lor nu le pot gasi si nu le pot deschide d aca le este uitata taina. -Doar ca aceasta Poarta n-a fost facuta ca o taina cunoscuta doar de gnomi, spus e Gandalf, prinznd brusc viata si rasucindu-se spre ei. Atta vreme ct lucrurile nu-s cu totul schimbate, ochii ce stiu ce cauta pot sa descopere semnele. nainta pna la zid. Chiar ntre cele doua umbre aruncate de copaci se gasea o suprafata neteda, peste care el si trecu minile ntr-o parte si-n alta, murmurnd aproape neauzit niste vorbe. Apoi facu un pas ndarat. -Uitati! Acum puteti vedea ceva? Luna stralucea pe suprafata cenusie a stncii; dar, o vreme, ceilalti nu zarira ni mic. Apoi, treptat, pe locul peste care trecusera minile vrajitorului aparura niste li nii sterse, ca niste vinisoare firave de argint ce strabat o piatra. La nceput doar ca niste fire palide de zabranic, att de fine, nct abia daca sclipeau cnd le prindea luna n razele ei, dar , ncetul cu ncetul, se latira tot mai mult si devenira tot mai limpezi, pna cnd li se putu deslusi desenul. n partea de sus, pna unde putea Gandalf sa ajunga, se gasea un arc din litere mpletite ntre ele, scrise n alfabetul elf. Dedesubt, desi din loc n loc firele se pierdeau sau erau ntrerupte, se descifra conturul unei nicovale si al unui ciocan, deasupr a carora se zarea o coroana cu sapte stele. Sub acestea, doi copaci, fiecare purtnd mai mu lte n primul patrar. Mai clar ca toate celelalte stralucea n mijlocul portii o singura stea cu multe raze. -Acestea sunt nsemnele lui Durin! striga Gimli. -Si aici e Copacul Elfilor Nobili, adauga Legolas. -Si Steaua Casei de Feanor, continua Gandalf. Sunt lucrate din ithildin ce oglin desc doar lumina stelelor si a lunii si nu straluceste dect cnd este atins de cineva ca re rosteste vorbe de acum de mult uitate n Pamntul de Mijloc. Eu le-am auzit de mult de tot si a trebuit sa ma gndesc adnc pn-am putut sa mi le reamintesc.

-Ce sta scris acolo? ntreba Frodo, care ncerca sa descifreze inscriptia de pe arc. Credeam ca stiu alfabetul elfic, dar literele astea nu le pot citi. -Cuvintele sunt n limba elfica vorbita n Zilele de Odinioara la Apus de Pamntul de Mijloc, raspunse Gandalf. Dar ele nu spun nimic important pentru noi. Spun doar att: Portile lui Durin. Stapnul Moriei. Rosteste, prietene, si intra, iar dedesubt, cu litere mici si aproape sterse, spune asa: Eu, Narvis, le-am facut. Celebriombur din Hollin le-a lucrat. -Ce nseamna rosteste, prietene, si intra? vru sa stie Merry. -E foarte limpede, zise Gimli. Daca esti prieten, spune parola si portile se vor deschide, iar tu poti intra. Aici sta scris cu alfabet Feanorian dupa cum e felul n Beleriand: Enngn Durin Ara n Moria:pedo mellon a minno. Im Narbi hain echant: Celebrimboro Eregion teithant i thibo hin. -Da, facu Gandalf gnditor, aceste porti sunt, probabil, Stapnite prin cuvinte. Une le porti de-ale gnomilor se deschid doar n anumite momente, sau doar pentru cei meni ti anume; altele au ncuietori si chei de care tot ai nevoie, chiar si cnd momentul si vorbele sunt cele potrivite si stiute. Portile acestea n-au chei. Pe vremea lui Durin nu erau tainice. Stateau de obicei deschise si erau semne puse anume sa-ti arate dr umul spre ele. Dar daca erau nchise, oricine cunostea cuvntul de deschidere a lor putea sa-l rosteasca si sa le treaca pragul. Cel putin asa se spune din batrni, n-am dreptat e, Gimli? -Ba ai, raspunse gnomul. Dar care e acel cuvnt nimeni nu-si mai aminteste. Narvi si mestesugul lui si toti cei de-un neam cu el au disparut de pe fata pamntului.

-Dar tu cunosti cuvntul, Gandalf? i se adresa Boromir mirat. -Nu, raspunse vrajitorul. Ceilalti l privira disperati: doar Aragorn, care-l stia bine pe Gandalf, ramase t acut si nepasator. -Atunci ce rost a avut sa ne aduci n locul asta blestemat? striga Boromir, uitnduse peste umar, nfiorat, la apa ntunecata. Ne-ai spus ca odata ai trecut prin Mina. Cu m de-a fost cu putinta, daca n-ai stiut-cum sa intri? -Raspunsul la prima ta ntrebare, Boromir, spuse vrajitorul, este ca nu cunosc cuvntul -nca. Dar vom vedea n curnd. Si, adauga el cu o scaparare n ochi pe sub sprncenele stufoase, poti prea bine sa te ntrebi care-i rostul faptelor mele abia dupa ce s-au dovedit zadarnice. Ct despre cealalta ntrebare a ta: te ndoiesti de povestea m ea? Sau nu mai ai putere de judecata? Nu pe aici am intrat. Ci pe la Rasarit. Si daca vrei sa stii, am sa-ti spun ca aceste porti se deschid nspre afara. Dinau ntru le poti mpinge cu minile. De afara nimic nu le clinteste, afara doar de vraja porunci i. Nu pot fi mpinse cu forta nspre nauntru. -Si atunci ce-ai sa le faci? ntreba Pippin, fara sa se nspaimnte de sprncenele zburlite si ncruntate ale vrajitorului. -Am sa ciocanesc n poarta cu capatna ta, Peregrin Took, l lua vrajitorul n raspar. Daca nici asta n-o sa le clinteasca, iar eu voi fi lasat n pace cu toate ntrebaril e astea natngi, o sa caut vorbele magice. Odata stiam toate vrajile n toate limbile elfilor sau ale oamenilor sau ale orcilor, ce erau folosite pentru asa ceva. mi mai amintesc nca doua sute dintre ele fara sa-mi chinui mintea. Dar cred ca n-o sa fie nevoie dect de cteva ncercari. Si nu va trebu i sa-i cer lui Gimli ajutorul pentru cuvintele din limba gnomilor cea tainica, pe care n-o dezvaluie nimanui. Vorbele magice erau n elfica, la fel si scrisul de pe arcul de piatra. Nu ma prea ndoiesc de asta. Se apropie din nou de stnca si cu toiagul atinse steaua de argint din mijloc, sub semnul nicovalei. Annon edhellen, edro hi ammen! Fennas nogothrin, lasto beth lammen! spuse el cu voce poruncitoare. Liniile de argint pieira, dar piatra cenusie si goala nu se clinti.

De multe ori repeta el vorbele astea, altfel ordonate, sau schimbnd cte un cuvnt sau altul. Apoi ncerca si alte formule magice, una dupa alta, vorbind cnd mai repe de si mai tare, cnd rar si soptit. Rosti multe cuvinte din limba elfica. Dar de ntmplat n u se ntmpla nimic. Stnca se nalta n noapte, infinitele stele erau toate aprinse, vntul sufla rece si portile ramneau nchise. Gandalf se apropie nca o data de perete si, ridicndu-si bratele, vorbi cu o voce poruncitoare si tot mai mnioasa. Edro, edro! striga el si si izbi toiagul n stnca. Deschide-te, deschide-te! urla si apoi rosti aceeasi porunca n toate limbile ce f usesera rostite vreodata la vest de Pamntul de Mijloc. Apoi si arunca la pamnt toiagul si s e aseza tacut. n acea clipa, de foarte departe, vntul aduse pna la urechile lor ciulite urletul lupilor. Bill poneiul tresari nspaimntat, iar Sam sari lnga el si-i sopti ceva la u reche. -Nu-l lasa sa fuga, l povatui Boromir. Se pare ca nca vom avea nevoie de el, daca nu dau lupii peste noi. Ah, ce mai urasc iazul asta mputit! Se apleca si, culegnd de pe jos o piatra mare, o arunca departe, n apa neagra. Piatra disparu cu un plescait moale; dar tot atunci se auzira un fosnet si un bolborosit. Cercuri mari, ncretite, se formara n jurul locului unde cazuse piatra, miscndu-se ncet spre piciorul stncii. -De ce-ai facut asta, Boromir? l mustra Frodo. Si eu urasc lacul asta si mi-e tea ma.

Nu stiu de ce anume: nu de lupi, nici de ntunericul din spatele portilor, ci de a ltceva. Mi-e teama de lac. Nu-l tulbura. -Tare-as vrea sa putem pleca, se tngui Merry. -De ce nu se grabeste Gandalf sa faca ceva? scnci Pippin. Gandalf nu lua seama la ei. Statea cu capul plecat, ori din pricina disperarii, ori fiindca era prea adncit n gnduri. Urletul sinistru al lupilor se auzi din nou. ncretiturile apei crescura si se apropiara si mai mult; unele saltau de-acum pe m al. Cu un gest brusc, care-i sperie pe toti, vrajitorul sari n picioare. Rdea. -L-am gasit! striga el. Binenteles, binenteles! Absurd de simplu, ca toate ghicitorile cnd gasesti raspunsul. si culese toiagul, se apropie de stnca si spuse cu voce limpede: Mellon! Steaua luci scurt si iar pieri. Apoi, fara nici un zgomot, o poarta mare prinse contur, desi pna atunci nu se zarise nici o crapatura sau balama. ncet, se mparti n doua la mijloc si ncepu sa se deschida n afara, centimetru cu centimetru, pna cnd ambele porti se dadura la o parte si se lipira de perete. Prin deschiderea ei se zarea o scara necata n umbre, urcnd pieptis; dar dupa primele trepte, ntunericul era mai adnc dect noaptea. Uimiti, drumetii cascara ochii mari. -Vasazica tot m-am nselat, spuse Gandalf, si Gimli la fel. Dintre toti, doar Merr y a fost pe calea cea buna. Cuvntul ce deschidea portile a stat scris pe arcul de bol ta tot timpul! Talmacirea ar fi trebuit sa sune astfel: Rosteste Prieten si intra. Nu t rebuia dect sa rostesc cuvntul elfic pentru prieten si usile se deschideau. Foarte simplu. Pr ea simplu n zilele astea pline de suspiciune pentru un nvatat ntr-ale istoriilor. Zilele acelea de demult au fost mai fericite. Si-acum sa mergem. Pasi nainte si puse piciorul pe prima treapta. Dar n aceeasi clipa se petrecura ma i multe lucruri deodata. Frodo simti cum l apuca ceva de glezna si cazu tipnd. Bill poneiul necheza nspaimntat si, facnd stnga-mprejur, se repezi n noapte, de-a lungul lacului. Sam tsni dupa el, dar, auzind tipatul lui Frodo, fugi napoi, plngnd si blestemnd. Ceilalti se rasucira si vazura apele lacului clocotind, de parca o arm ata ntreaga de serpi ar fi venit notnd dinspre capatul lui sudic. Din apa se trse n afara un tentacul lung si suplu, verde-pal, fosforescent, ud. La capat avea niste degete care se nclestasera pe glezna lui Frodo si acum l trageau spre apa. Cazut n genunchi, Sam ncerca sa-l reteze cu pumnalul.

Bratul i dadu drumul lui Frodo si tot atunci Sam l prinse n brate, tragndu-l napoi si strignd dupa ajutor. Douazeci de alte brate tsnira din apa. Apa neagra fierbea, iar vazduhul era greu de o duhoare cumplita. -Intrati pe poarta! Pe scari! Repede! striga Gandalf, sarind napoi. Scotndu-i din starea de groaza ce parea sa-i fi pironit locului pe toti, n afara d e Sam, Gandalf i mna nainte. Tocmai la timp. Sam si Frodo urcasera cteva trepte doar, iar Gandalf ncepea sa urc e, cnd tentaculele apucatoare se zvrcolira pe fsia de tarm si prinsera a pipai cu dege tele lor peretele de stnca si portile. Unul chiar serpui pna pe prag, lucind n lumina stelelor. Gandalf se rasuci si se opri. Daca se gndea la cuvntul care ar fi putut sa nchida portile pe dinauntru, efortul sau era inutil. Multe brate ncolacite prinser a cele doua porti si, cu o forta teribila, le nvrtira n jurul balamalelor. Cu un ecou nfior ator, usile se trntira si toata lumina pieri. Piatra masiva fu strabatuta de un zgomot surd, ca de ceva ce se sparge si crapa. Prinzndu-se de bratul lui Frodo, Sam se prabusi pe o treapta n ntunericul deplin. -Bietu' si batrnu' Bill, spuse el cu o voce sugrumata. Sarmanu' Bill! Lupi si ser pi! Serpii l-au dat gata. A trebuit sa aleg, domnu' Frodo. A trebuit sa vin cu domni a voastra. l auzira pe Gandalf cobornd treptele si izbindu-si toiagul n Porti. Piatra vibra, treptele tremurara, dar portile ramasera nchise. -Mai, mai, facu vrajitorul. Galeria este acum nchisa n urma noastra si nu avem dect

o singura cale de iesire -de partea cealalta a muntilor. Din zgomotele pe care l e aud, ma tem ca au fost ngramadite pietre si copacii au fost dezradacinati si aruncati dea curmezisul portii. mi pare rau, caci copacii erau minunati si cresteau de atta vre me. -Am simtit ca ne pndea ceva ngrozitor din clipa n care am atins prima oara apa cu piciorul, zise Frodo. Ce-a fost acel ceva acolo, ori poate au fost mai multe? -Nu stiu, marturisi Gandalf, dar bratele au fost mnate de un singur tel. Ceva s-a furisat, sau a fost mpins afara din apele ntunecate de sub munti. n ungherele adnci ale lumii sunt fiinte mai stravechi si mai cumplite dect orcii. Nu-si rosti cu voce tare gndul ca, orice ar fi fost ceea ce salasluia n lac, primu l pe care-l nhatase dintre ei toti fusese Frodo. Boromir murmura ceva pentru sine, dar ecoul pietrelor ntoarse murmurul ntr-o soapta ragusita pe care toti o auzira: -n ungherele adnci ale lumii. Si ntr-acolo ne-ndreptam noi acum, mpotriva vointei mele. Cine ne va arata drumul n locul asta ntunecos ca un mormnt? -Eu, raspunse Gandalf, iar Gimli va merge alaturi de mine. Urmati-mi toiagul.

Urcnd treptele cele mari si trecnd n fruntea lor, el si ridica toiagul si n vrful lui se zari o lucire palida. Scara lata era solida, f