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O ponto de vista do co

Os cientistas comeam a desvendar um mistrio milenar: como os cachorros veem o mundo e por que eles so to apegados a seus donos
Leandro Narloch
Dorling Kindersley/Getty Images

VEJA TAMBM Quadro: As cores no so as mesmas

No h parceria como a do homem com o co. Ainda assim, em termos de estudos cientficos, os ratos recebem maior ateno que o cachorro. Devido a seu uso como cobaia, sabe-se quase tudo sobre o comportamento dos roedores e at j se descobriu como tornar sua existncia mais longeva. Por outro lado, o convvio por mais de 14 000 anos permitiu ao homem entender, na prtica, bastante bem o comportamento canino. Mas tambm levou concepo emotiva de que, de certa forma, o tot tem um lado humano, ainda que insista em fazer xixi no poste. Sobre esse assunto j no se est completamente no escuro. Uma srie de estudos recentes lanou luzes sobre, digamos, a vida interior dos ces. Obviamente, o que se est descobrindo nada tem de humano. A apreciao cientfica mais completa sobre a mente canina est no livro Inside of a Dog: What Dogs See, Smell and Know ("Dentro de um co: o que os ces veem, cheiram e sabem", em ingls), da americana Alexandra Horowitz. Desde o lanamento, no incio de setembro, a obra est na lista das mais vendidas. Psicloga da Universidade Colmbia, com especializao em cincia da cognio, Alexandra se prope a explicar o que significa ser um cachorro. Em outras palavras, como o mundo do ponto de vista canino. Cinco meses atrs, a Universidade Harvard abriu um laboratrio de pesquisas com 1 000 ces, e a Universidade Duke, na Carolina do Norte, vai abrir o seu neste ms. "O nmero de estudos sobre ces aumenta porque esses animais, antes estigmatizados pela cincia, so to interessantes para as pesquisas de convvio social quanto os chimpanzs", diz o bilogo Marc Hauser, chefe do Laboratrio de Evoluo Cognitiva de Harvard. No incio deste ano, ele deixou a pesquisa de primatas para se dedicar aos ces. Apesar de toda nossa convivncia com os ces, talvez seja mais simples entender os chimpanzs, primos na rvore da evoluo. Os ces percebem o mundo de um modo to prprio que s pode ser descrito por analogias. Para poder explicar, a psicloga Alexandra Horowitz tentou imaginar a vida do ponto de vista de um animal cujo sentido principal o olfato. Para os ces, o cheiro equivale viso humana. o primeiro recurso usado para reconhecer o ambiente ao redor. Quando acordam, esses animais farejam a casa para saber se algo aconteceu enquanto dormiam. Dependendo da raa, um co pode ter entre 200 milhes e 300 milhes de receptores de olfato nas narinas. O nariz humano s tem 5 milhes. Odores imperceptveis para ns, como os das molculas de cido butrico provenientes das clulas da epiderme, deixadas por uma presa, compem para

os ces um rastro que pode ser seguido com segurana. O co tem maior interesse pelo que cheirado do que por aquilo que visto. Paisagens que deixam as pessoas boquiabertas s se tornam interessantes para um canino se o vento trouxer algum cheiro significativo. Cheirar o sapato de um recm-chegado, para um co, uma experincia que rende informaes que o homem no tem como obter sozinho. O animal consegue saber por onde a pessoa andou e com que frequncia esteve naquele lugar, se teve contato com outros animais, se fez sexo recentemente, se est tomada pelo medo ou pela ansiedade. O tempo como uma cadeia contnua de eventos nada significa para o co. Tempo tambm cheiro. Essa capacidade funciona como um relgio sem ponteiro: o passado, para um cachorro, significa odor enfraquecido; um fato novo tem fragrncia forte. Ele realmente capaz de prever chuva, como se acredita tradicionalmente. No se trata de clarividncia, e sim da transmisso pelo vento do cheiro da tormenta que se aproxima. "Imagine se cada detalhe de nosso mundo visual tivesse um odor correspondente", escreveu Alexandra Horowitz. "Para um co, cada ptala de rosa pode ser diferente, pois foi visitada por insetos que deixaram indcios olfativos de sua presena." O olfato age at mesmo enquanto os ces dormem. O homem, que tem a viso como sentido primordial, sonha com imagens. Provavelmente, o sonho dos ces repleto de odores. O costume dos donos e veterinrios de lavar os ces com xampus cheirosos terrvel para eles. Funciona como se fosse apagada a memria dos episdios das ltimas semanas. "A menor fragrncia dos produtos de limpeza quase um insulto olfativo para o co", escreve Horowitz. Com um nariz to desenvolvido, os ces se valem de olhos e ouvidos como sentidos complementares. A gama de cores que os ces percebem varia entre o azul, o verde e o amarelo, com menos nuances de tons que as captadas pelo olho humano. Com um nmero menor de fotorreceptores que o olho humano, eles tm dificuldade em ver objetos prximos. Em compensao, a viso perifrica pode ser sensacional em certas raas, chegando a 270 graus (a do homem de apenas 180 graus). A audio canina mais sensvel e tem um espectro muito maior que a humana. Um ambiente silencioso, como um quarto escuro durante a madrugada, cheio de rudos para os ces. Eles percebem sons muito baixos, como passos do outro lado da rua ou o movimento dos ratos entre as paredes, e tambm sons inaudveis para o homem, como as ondas de alta frequncia emitidas por relgios digitais. Da mesma forma, um co pode localizar a origem de um som mais rpido que um ser humano. Os dezoito ou mais msculos especializados permitem ao co dobrar, girar, levantar e baixar as orelhas. No homem, apenas seis msculos sustentam as orelhas. Os ces descendem dos lobos, e a separao se deu h to pouco tempo que as duas espcies ainda podem cruzar e gerar descendentes. Mas as diferenas j so enormes. O crebro do animal domstico , em mdia, 20% menor que o de seu ancestral. Talvez para sobreviver entre os homens eles no necessitem da astcia de um lobo silvestre. De acordo com Alexandra Horowitz, a ideia de que o dono precisa mostrar que uma espcie de macho alfa no faz sentido. Os ces tambm no formam matilhas. No existe entre eles um macho dominante como h entre os lobos. Talvez o co veja no homem um companheiro, e no necessariamente um chefe. O animal domesticado se tornou especialista nas reaes humanas. Ele percebe o sentido pela entonao da voz e capaz de diferenciar o elogio da reprimenda. Da mesma forma, ele olha para o rosto humano em busca de informaes, orientaes e segurana. No final, mesmo o melhor amigo do homem.
Com reportagem de Laura Ming
D. L. Anderson

No laboratrio Teste de inteligncia canina na Universidade Duke, nos EUA

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