Sunteți pe pagina 1din 38

1

Un submarin perfecionat dup toate inveniunile moderne, e urmrit nc din timpul rzboiului mondial de toate naiunile europene. Cpitanul Farrow, comandantul acestui submarin, om de o buntate rar, reuete s descopere pmnturi i ape cari nu-s trecute pe nici o hart de pe glob i-i creeaz un loc de refugiu pe o insul pe care o numete Insula Odihnei" un adevrat rai pmntesc. Dar nu poate fi mulumit, atta timp ct fiul su George, un tnr de optsprezece ani, se afl sub tutela unui individ periculos.

Cu ajutorai credinciosului sau servitor, Farrow reuete s aduc pe George pe Insula Odihnei". Un testament misterios indic pe acesta ca motenitor al unei comori ascunse, pe care ns nu o poale avea dect trecnd prin primejdii nenchipuite. Toate peripeiile extraordinare pe cari le ntmpina George n tovria unui tnr prin negru, fac din Aventurile submarinului Dox" una din cele mai interesante lecturi.

I O DESCOPERIRE CIUDAT SUBMARINUL strbtuse strmtoarea Torres ntre Australia i Noua-Guinee i se afla n drum spre Saigon unde avea s-i lase pe Jeanette Roule i tnrul Julien Petit. n timpul nopii vasul trecuse de strmtoarea Torres; cpitanul Farrow ndjduia c autoritile erau ncredinate dispariia Dox"ului, su, n urma erupiei vulcanului marin dar pe de alt parte se putea ca autoritile franceze de pe insula Uvea, s fi observat apariia i dispariia vasului mult cutat, vestind apoi n lumea ntreag tirea aceasta. Jeanette sttea n turn alturi de cpitan. Marea era linitit, soarele lucea pe cerul albastru i totul respira pace i fericire. Ct e frumos! exclam tnra, fat. Oh! domnule cpitan, v invidiez pentru viaa ce trii. Liberi i independeni, necontenit aventuri noi, alturi de camarazii credincioi i viteji, ce i-ar putea dori omul mai mult? Firete, dudui, aa cum vezi dumneata viaa noastr, e frumoas. Dar nu trebuie s uii c suntem nite prigonii, mpotriva crora aproape toat lumea a pornit vntoarea. Partea cu adevrat frumoas a vieii noastre aventuroase este c am venit n ajutorul multor oameni i numeroi sunt aceia pe care iam scpat de la moarte sigur. Jeanette arunc spre cpitan o privire plin de admiraie. Se uit la dnsul de parc soarta i-ar fi druit un alt tat, n locul celui ucis de vntorii de capete i oftnd din adncul pieptului, i ainti din nou privirea spre ntinsul fr sfrit al apei. Domnule cpitan, parc se vd nite insule acolo? spuse ea artnd cu mna n zare. Vedei punctele acelea ntunecate la dreapta i la stng noastr? Ai dreptate, domnioar, sunt insule de corali izolate i nelocuite. Vasul nostru va trece prin apropierea lor, pentru c pe calea aceasta evitm s ne ntlnim cu vapoarele liniilor regulate. Mai trziu, vom trece printre insulele Aroe, la nord, i insulele Timorlaut, la sud. Apoi intrm in marea Banda. Acum ne aflm in marea Alfurei sau Harafura, cum se mai numete. Dar ce-o fi asta? exclam el uimit i duse repede ocheanul la ochi. Ah! Mi se pare c ne este dat s salvm din nou pe nite naufragiai. Uite o plut, pe care atrn o crp de o prjin, i vd i un om.

Farrow ndreapt vasul spre nord i crmi spre punctul negru care se zrea n ap. Apoi strig n acustic: Rindow, George i Petre s vin sus. Aducei pe punte i barca de aluminiu. Porunca aceasta a cpitanului produse mare fierbere pe submarin. Ceva deosebit trebuie s se fi petrecut. Rindow, George l Petre urcar n grab scria din fier ce ducea n turn, n urma lor veneau civa marinari cu diferite piese ale brcii de aluminiu. Farrow i dduse seama imediat c nu va putea ajunge cu submarinul n apropierea plutei, cci aceasta se afla ntre numeroase stnci care formau un meterez n faa insulelor izolate. Cu vitez sporit vasul se apropia de locul cu pricina, i Petre care avea privirea cea mai ager strig deodat: Domnule cpitan, omul de pe plut este un european. Un brbat n vrst cu barba crunt. Atenie, oprii! Dar Farrow zrise i el stncile ascunse sub ap i strig n acustic: ncetinii mainile, dai ndrt! n aceeai clip aproape vasul frn i opri la vreuna de stncile primejdioase. Marinarii montaser ntre timp barca, o puser repede pe ap i Petre sri n ea urmat de George care strig cpitanului: Tat, e de ajuns dac mergem noi doi, n felul acesta ajungem mai repede la plut. Bine, dar grbii-v! zise Farrow. Petre vsli din toate puterile i George sttea la crm. Nu trecu mult i ajunser lng punte. Aceasta era construit n mod primitiv din lemn de bambus i avea nfipt n ea o prjin din acelai material, de care era fixat o cma alb, rupt. Dup ce pornir barca, Petre i George pir cu bgare de seam pe plut. Nu prea era uor s-i ii echilibrul pe ea i ca s ajung lng trupul ce prea nensufleit, fur nevoii s se trasc pe mini i pe picioare. Nenorocitul care zcea acolo prea s fi avut, de ndurat multe lipsuri. Pielea i devenise flecit ceea ce era o dovada c suferea de foame, iar firele albe din pr i barb erau desigur de proveniena recent. Bietul de el, multe trebuie s fi ptimit, zise Petre. Bag de seam, George; trebuie s-l ducem ncetior de aici, altminteri rsturnm pluta. De necrezut cum i poate construi, cineva o astfel drcie. De fapt, nici n-o putem numi plut cci nu-s dect nite bee de bambus, legate ntre ele. Atenie! Drcia era gata-gata s se rstoarne pe cnd l trau spre

margine pe omul nensufleit. n felul acesta ar fi fost cu neputin s ajung la barca lor i dup o clip de gndire, Petre spuse tnrului; Domnule George, du-te n barc, desf funia i ine-te cu lopata lng plut. l voi lua n brae pe nenorocitul asta i aa voi ajunge la margine, unde vel fi dumneata cu barca. n vreme ce Uriaul ridic pe brae trupul nensufleit, George sri sprinten n barc. Acuma Petre pi cu bgare de seam i pluta se aplec amenintor sub greutatea sa; George vsli ncetior nainte, crmi apoi de-a latul i Uriaul aez povara pe fundul brcii, apoi sri el nsui ntr-unsa, mpinse pluta napoi i apuc lopeile. Vslind cu putere se ndrept spre submarin n vreme ce tnrul se ocupa de strin. De abia acum vzu c acesta avea o figur fin, inteligent i se prea s fie de condiie bun. Petre, cred c am dat de o nou enigm, spuse el credinciosului su servitor, Sunt curios s aud ce ne va spune dup ce doctorul Bertram, va izbuti s-l readuc n simiri. Dup ct se arat, rspunse Uriaul, nu-i dintr-aceia obinuii s ndure mizeriile. Dar, tocmai astfel de oameni sunt uneori de-o rezisten uimitoare. Cnd urmresc vreo int, sunt nsufleii de un soi de fanatism care-i fac capabili de cele mai mari sforri. Ai dreptate, Petre, are ntr-adevr nfiarea unui fanatic. Ce l-o fi adus n regiunea asta pustie? Insulele alea mari de corali din faa noastr sunt doar nelocuite? Aa i este, dar tii i dumneata domnule George, c tocmai asemenea insule exercit mari atracii, pentru oamenii care sunt certai cu lumea; Vorbeti de, acei indivizi care au venit oarecum n conflict, cu legile? zise George, rznd. Asta e drept. Dar vezi c eu nu cred c nenorocitul pe care-l avem aici s fac parte din clasa aceasta, face o impresie bun, cu toat nfiarea-i prpdit. n sfrit, vom vedea ce-i cu el, dup ce domnul doctor l va readuce la via. Eu ns, tocmai n aceti oameni cu nfiare distins nu prea am ncredere, atunci cnd dau de dnii n mprejurri att de ciudate. Ce cuta dumnealui pe o insul pustie? Domnule George, nu te ncrede n exteriorul unui om. Tocmai aceia care fac impresia bun n primul moment sunt de cele mai multe ori neltori, care de abia mal trziu i dau aram pe fa. Da, Petre, asta o tiu eu, dar de data aceasta, cred c nu m

nel. Trebuie s fie un om cult i probabil foarte inteligent. Hm! Tot ce se poate, mormi Uriaul, numai c mi se pare bnuitor c-l gsirm n starea sta, singur singurel, pe o plut care nici mcar, plut, nu e i, ntr-un inut izolat de restul lumii. Ei, dar iat c am ajuns la destinaie. Acum s-l vedem pe domnul doctor ce poate. Alo, George, pe cine ai gsit? strig cpitanul Farrow din turn. Pare s fie un brbat distins i cult, rspunse tnrul, n vreme, ce-l ajuta pe Petre s ridice trupul nensufleit pe care marinarii de pe punte l luar imediat n primire. Petre crede c nu-i lucru curat cu el, dar vom afla noi ndat, dup ce-l va readuce n simiri doctorul Bertram. Cred c e nsetat i nfometat. Firete, spuse doctorul, care aruncase doar o privire asupra nenorocitului. Ducei-l n cabina infirmeriei. Pare s fie foarte tenace, dei puintel la trup. tia sunt cei mai primejdioi, interveni Petre, i eu a fi cu mare bgare de seam fa de domnul acesta, distins. Nu tiu de ce, dar am avut din primul moment simmntul c i-ar aduce vreo nenorocire domnului George al nostru. Bunul i credinciosul meu Petre, tiu bine c, mi-eti sincer, spuse George. Dar ce s-mi fac mie nenorocitul acesta, aproape mort? Ar putea, s zic bogdaproste dac doctorul Bertram l-ar readuce la via. Crede-m c e complet inofensiv, Asta aa o fi, domnule George, dar eu m bizui pe presimirile mele. Bag de seam omul acesta te aduce n mare primejdie. Cpitanul Farrow care ascultase discuia, ncrei fruntea. E drept c-l tia pe Uria cam superstiios, chiar dac nu aa cum erau Jan Brike i Gerard, Plundow, dar acum tonul cu care vorbea credinciosul servitor l fcea s fie ngrijorat peste msur Apoi i mai spuse c ntr-o privin avea dreptate Petre. Era: ciudat; apariia unul european nfometat, n inutul acesta pustiu. Te pomeneti c o fi vreun ocna evadat din temniele Australiei? Nu trebuie s, te lai nelat de exteriorul unui om, cum bine zicea Petre, de aceea Farrow i chem copilul la dnsul i i spuse ncetior: George. firete c nu vreau s zic nimic ru despre omul pe care l-am pescuit aici, in ns s-i atrag atenia c nu trebuie s te lai nelat de aparene. Poate c tot are dreptate Petre cu presimirea lui c te pate o primejdie. Tnrul rse, apoi zise:

Tat; nti s-l vezi i d-ta i te vei convinge c n-ai de ce si fie team; Fr ndoial c e un om foarte inteligent i inofensiv. Eu l iau drept savant. Acetia sunt cteodat cei mai primejdioi, interveni Petre care se apropiase. Ei i vr n cap adesea un. lucru care-l aduce, n mare primejdie pe el nii i pe aceia pe care a izbutit s-i conving. Eu l-a sftui pe domnul George nici s nu se ocupe de savantul nostru. Dar, bine, Petre, zise cpitanul, rznd!, ce i-ar putea face lui George nenorocitul acesta, care-i mai mult mort dect viu? E prostie ceea ce spui tu. Firete, se ntmpl s ai uneori, o aversiune pentru un om numai ce l-ai privit odat, dar trebuie s te ntrebi ntotdeauna n ce msur i-ar putea face ru acest om i n cazul de fa, bietul salvat chiar c nu poate ntreprinde nimic mpotriva noastr, sau numai a lui George. Nici nu e nevoie s ntreprind el nsuit rspunse Uriaul. Dar nu e exclus ca, s-l vre pe domnul George al nostru n vreo aventur, care, l-ar putea costa scump. Vd eu ns c nu prea vrei s m ascultai, de aceea voi fi cu bgare de seama i voi ti s intervin cnd va veni momentul. A pune rmag c dreptatea va fi de partea btrnului Petre al dumneavoastr. Fcu o plecciune i ndreptndu-se spre turn, cobor scria n interior. Farrow privi gnditor dup el i se adres lui George: Petre l vede de obicei pe dracul mai negru dect e n realitate, dar n privina aceasta parc, tot are dreptate: naufragiatul nostru ne-ar putea bga n cine tie ce aventur primejdioas. N-ar strica s fim deci cu bgare de seam. Avem acum o sarcin grea naintea noastr, trebuie s-i ducem te Saigon pe cei doi tineri i comoara regsit. Lucrul acesta nu e chiar att de uor, cci trebuie s trecem prin Singapore, apoi dm de inuturi franuzeti. De la inta aceasta nu trebuie s ne lsam nduplecai de vreo povestire a omului care a aprut n chip att de ciudat. Bar bine tat, de vreme ce nici nu l-ai vzut vreodat, cum poi vorbi astfel? Tu tii bine c i eu sunt destul de prevztor c, i eu m pricep puintel la oameni dei sunt nc tnr. Omul pe care l-am salvat este cu torul inofensiv i sunt convins c ne va lmuri cum, n ce fel a ajuns pe pluta unde l-am gsit. S sperm c aa va fi. ntr-o privin ai i tu dreptate; trebuie; mai nti s m uit bine la el i s vd cte parale face. Poate c m-am molipsit puintel de la Petre de i-am vorbit n felul acesta. Pludow s vin sus! strig el apoi n acustic.

Cnd timonierul i, fcu apariia, Farrow i ddu instruciuni s mearg numai cu un sfert din viteza normal innd direcia spre vest. El i spunea c misteriosul necunoscut avea poate vreo tain prin inutul acesta creia vroia sa-i dea de rost. De aceea, nu trebuia s se ndeprteze prea mult pn ce nenorocitul i va reverii n simiri. nsoit de George, cpitanul se ndrept, spre cabina care servea de infirmerie. ncperea mic era vopsit n alb i doctorul Bertram i instalase acolo un laborator modest n care se aflau cu deosebire instrumente i chimicale de tot soiul de care se ajuta n studiul animalelor rare. Cnd tatl i fiul intrar, l gsir pe doctor ocupat s-l readuc n simiri pe strinul misterios. A fost salvat tocmai la timp. Spuse el, cci dac mai ntrzia cteva ceasuri ar fi murit din cauza slbiciunii. De cel puin dou zile cred c n-a mai pus nimic n gur. Cpitanul privi cu mil la omul nensufleit, i ddu seama imediat c George nu-l judecase greit. Avea o figur inteligen, serioas i fcea impresia unui nvat. Ar fi fost cu, neputin s fie nsufleit de gnduri rele sau s comit o fapt care s-l pun n conflict cu legile lumii civilizate. Doctorul Bertram i fcu un masaj asupra muchilor gtului i spuse mulumit: Aa, i-am turnat pe gt o porie bun de sup ntritoare i acum voi ncerca s-l trezesc din lein. Spunnd acestea ncepu s-i frece cu eter tmplele i-i inu sub nas un tampon de vat mbibat cu o esen puternic. Dup cteva minute omul ncepu s se mite muchii tresrir, strnut cu putere, deschise ochii privi rtcit n jur i murmur: Boeja dart. George se uit la tatl su. Pricepea el limba malaiez aceast limb primitiv, poate cea mai uoara din lume dar expresia asta n-o auzise niciodat. Cpitanul cltin i el capul cu mirare i privi la strin, care nchise,din nou ochii. Doctorul Bertram tresri cu putere, se uit la pacientul su cu mult interes i repet: Boeja dart. ntr-adevr, boeja dart; a spus. Asta e din cate afar de surprinztor. S fie oare cu putin ca el s fi vzut, ca ele s mai existe pe aici? Domnule cpitan, trebuie numaidect, s rmnem n inutul acesta. Ar fi o, descoperire cum rar fcut. S ndjduim c n-a aiurat. Cu o expresie absolut ngrijorat, se aplec asupra leinatului

10

i i puse mna pe frunte. Apoi cltin capul mulumit i zise; Nu are temperatur... A vorbit deci normal. Ah! Ar fi o descoperire extraordinar. Numai de s-ar trezi iari ct mai repede. Trebuie s-mi dea lmuriri precise unde a dat de urma lor. ncepu s frece, din nou cu eter tmplele leinatului i muia un alt tampon de vat, pe care l puse sub nas..

II MAI EXIST BALAURI? TAT, CE S NSEMNE expresia asta malaiez? ntreb George ncetior. Eu n-am auzit-o nc pn acum. Boeja dart! Desigur c doctorul tie. Da, aa se pare, rspunse cpitanul. De aceea m-a i rugat s rmn cu submarinul n locurile acestea. De fapt, n-a prea vrea s-o fac, cci acum de abia mi se precizeaz avertismentul credinciosului nostru Petre. Boeja dart" ce-o fi nsemnnd asta? Doctore... ah, e prea ocupat cu pacientul su. S-i lsm deocamdat. Tat, de ce n-am rmne aici? Plundow se poate roti cu submarinul n Ioc de cteva ori, pn ce domnul acela se va trezi din lein, Trebuie s-i mrturisesc c acum sunt foarte curios s lmuresc chestia asta ciudat. Hm! Tot Petre a avut dreptate cu presimirea lui, zise Farrow. A spus-o doar direct c omul acesta, misterios te va bga n vreo primejdie; cci o mare primejdie trebuie sa fie legat de, vorbele sale, altminteri n-ar fi ajuns nici el n starea n care se afl. Ei, dar tiu eu bine c tu nu te lai convins de sfaturi nelepte, de aceea hai s vedem ce-i cu taina aceasta care ne iese n cale. Voi da lui Plundow instruciunile cuvenite. Aruncnd o privire cam indispus asupra strinului de care doctorul Bertram se ocupa cu grij deosebit, Farrow, prsi cabina i se ndrept spre turn pentru a da instruciuni timonierului. n gang se ntlni cu Petre care l ntreb cu sfial: Domnule, cpitan, unde-l debarcm pe strinul pe care l-am gsit pe plut? Vom ti ndat, Petre. Deocamdat vom rmne prin inutul sta pn se va trezi. Farrow porni cu pai grbii spre turn, urmrit de privirea

11

gnditoare a Uriaului. Acesta ncepu s se scarpine la ceaf i mormi: Tot btrnul Petre pare s aib dreptate. Domnul sta ciudat ne vr ntr-o nou aventur. Ei, dar las c veghez eu asupra lui George, Cpitanul ddu n grab instruciuni lui Plundow, apoi se ntoarse n cabina infirmeriei. Voia s fie de fa cnd strinul se va trezi din lein, n tot cursul drumului i frmnt creierul, cutnd s afle ce nsemnau acele dou cuvinte, care l-au tulburat att de mult pe doctor. Boeja dart. Tradus - cuvnt cu cuvnt asta nsemna crocodil de uscat. Dar aa ceva nici nu exist. Poate c nu auzise bine? Nu, nu, n privina asta nu exist ndoial cci doctorul repetase doar expresia; Trebuia deci s fie exact. Dar ce s nsemne, crocodili de uscat"?. Sun cam ciudat i periculos... n acelai timp. Cnd intr. n cabin vzu c strinul sttea n capul oaselor. Se cam cltina ncolo i ncoace, nu-i vorb dar prea s aib o energie uimitoare, cci privea linitit n jur, ddu din cap i zise apoi cu voce slab: Sunt salvat, sunt pe un vapor. V mulumesc, domnii mei! Sunt profesorul; Donald Barner din Melbourne. Suntem nc n marea Alfurei, n apropierea insulei de corali? Da domnule profesor, rspunse doctorul Bertram cu glas emoionat. Vom rmne chiar n inutul acesta pn v vei fi restabilit pe deplin. Spunei-mi v rog, domnule profesor, exist ntr-adevr pe insulele acestea Boeja dart"? Profesorul se cutremur, se uit int cteva clipe la chipul ncordat al doctorului i spuse apoi ncetior: Oh! Probabil c m-a luat gura pe dinainte din cauza temperaturii. Cine suntei d-voastr, domnul meu? Doctorul Bertram se recomand medicul. i unde m aflu? ntreb apoi profesorul. M vei ierta c nu rspund imediat la ntrebarea d-voastr, cci pentru mine este vorba de o chestie de cea mai mare nsemntate, pe care n-o pot ncredina oricrui strin. Foarte, adevrat, se grbi s rspund doctorul dar n noi putei avea deplin ncredere. Eu nici n-a putea face cunoscut lumii taina d-voastr, cci. n-am voie s m art printre oameni. Spuneai c suntei originar din Melbourne, domnule profesor. n cazul acesta desigur ca vei fi auzit de noi. V aflai, actualmente pe submarinul Dox de sub conducerea cpitanului Farrow. Uite-l

12

acolo, mpreun cu fiul su, George. Am studiat i eu zoologia i astfel se explic faptul c m intereseaz foarte mult balaurii aceia ciudai despre;care ai amintit, Profesorul Barner, se cutremur, i ridic trupul i mai mult i privi lung spre cpitanul Farrow i George. Apoi zise cu bucurie: Ah, d-voastr suntei, domnii mei? Sunt ct se poate de vesel c v cunosc. De mult aveam dorina, s vin n contact cu dvoastr cci, dei guvernul rii mele pune totul n micare ca s pun mna pe d-voastr, eu am fost ntotdeauna un sincer admirator al faptelor d-voastr vitejeti. Dar mai presus de toate trebuie s mrturisesc c v-am invidiat, cci datorit submarinului d-voastr putei vedea minuni de ale mrii, care ne rmn ascunse nou, muritorilor de rnd. Da, domnii mei, d-voastr v pot ncredin fr aici o team descoperirea mea, ba chiar sper c vei fi amabili s m sprijinii. Domnule doctor, este adevrat c am regsit balaurii aceia, Boeja dart cum sunt numii de btinaii din Komodo. I-am regsit spun, pe insulele acestea pustii, i nc nite exemplare de o mrime cum nici n-a fi bnuit c poate, exista. tii desigur i d-voastr c pe insula Komodo aceti urmai direci ai saurienilor primitivi ating o lungime de pn la trei metri. Pe insulele acestea, am vzut exemplare de aproape cinci metri. Gndii-v numai, domnule doctor: cinci metri! Va putei nchipui aa ceva? Doctorul Bertram i mpreun minile de uimire. Nu, domnule profesor de aa ceva n-am auzit nc. Cinci metri? E aproape de necrezut. Dac nu mi-ai spune d-voastr, domnule profesor, m-a ndoi mult. Dar tiu c d-voastr suntei un nvat serios i am citit vestita d-voastr lucrare asupra aricilor australieni. Credei ntr-adevr c balaurii acetia au o lungime de cinci metri? Farrow cltin mirat capul vznd c profesorul prea s-i fi nvins cu totul slbiciunea; Barner confirm ntrebarea doctorului cu un gest i spuse vesel: Ah! Ai citii lucrarea mea asupra ciudailor arici australieni? M bucur nespus de mult. Sunt de fapt, i animale interesante, alturi de ornitorinc, sunt singurele care depun ou dei sunt mamifere. Le-am studiat cu amnunime. Dar s revin la balauri; am vzut ntr-adevr un balaur care mgura cel puin cinci metri, Din pcate n-am, putut s-l aduc cu mine, cci vederea acestui monstru i-a fcut pe nsoitorii mei indigeni s m prseasc. Au rupt-o la fug cu cele dou brci ale mele, lund cu dnii preioasa mea colecie strns cu trud, n cursul expediiei, mpreun, cu toate alimentele i m-au lsat singur cuc pe insula

13

izolat. O sptmn ntreag am trit acolo. Din nefericire eu nu sunt om practic, i niciodat nu m-am priceput s dobor un animal, ca s m hrnesc cu dnsul. Am gsit doar cteva fructe; dar sufeream cumplit din cauza lipsei de ap. Dac nu s-ar fi ntmplat s plou de vreo dou ori n timpul acesta, a fi murit de sete. Din fericire, aveam cuitul Ia mine i astfel am putut s tai de pe marginea insulei cteva bee de bambus i s-mi construiesc o plut. Domnule doctor cred c voi fi repede din nou pe picioare i va trebui s ncercam numaidect s prindem viu unul din aceti balauri: Gndete-te numai la ce serviciu facem tiinei n felul acesta. Profesorul Barner prea se-ncrezuse n forele, sale. i curm vorba la mijloc i czu pe spate; un lein adnc l cuprinse. E o reacie foarte fireasc, spuse doctorul Bertram. Profesorul va dormi acum linitit cteva ceasuri, apoi i voi da din nou puin sup i asta l va face s-i revin. Acuma trebuie s rmnem n orice caz aici, domnule cpitan. Avem ntr-adevr o, datorie fa de tiin, s prindem unul din montrii acetia. Gndete-te numai c avem de-a face cu ultimele rmie ale balaurilor antediluvieni, aa cum ne sunt zugrvii n crile vechi. Zmbeti, dup cum vd, dar e totui adevrat. George, o poi confirma doar i tu! Da, tat zise tnrul, plin de nsufleire, e adevrat. Pe insula Komodo au fost descoperii aceti balauri-oprle, animale care ating lungimea pn la trei metri. Balauri veritabili, cu limba dubl. Oh, tat, trebuie s ncercm s punem mna pe unul din exemplarele vzute de profesor. Gndete-te numai c sunt lungi de cinci metri! Adevrai montri! Nu-i aa c rmnem aici? i apoi, trebuie s mai ncercm s regsim colecia srmanului profesor, cci ea este, probabil rezultatul unor cercetri trudnice, i de lung durat Hm! Tot a avut dreptate Petre al nostru, spuse cpitanul. Din cauza acestui profesor vom ajunge n mare primejdie, cu deosebire tu, George. Ei, dar n-avem ncotro, trebuie s venim n ajutorul profesorului, al crui nume mi este i mie cunoscut. Aadar, pn se va trezi dnsul, vom face ncercarea s ajungem la insul. George, vino cu mine n turn, s-mi mai povesteti cte ceva despre aceti balauri pe care vrei s-i prindei, Vd c tii multe i n-ar strica s aflu i eu. Tatl i fiul, merser n turn i Farrow lu el

14

nsui crma i inu direcia spre insula ndeprtat, n a crei apropiere fusese gsit profesorul australian. Drumul era foarte primejdios, fiind presrat cu stnci ascuite de corali care ieeau din ap. Dar pentru un marinar bun, primejdia nu era att de mare. Cpitanul Farrow le ghicea prezena numai la culoarea schimbat a apei. Dei i concentrase toat atenia, Farrow asculta totui vorbele lui George, care-i povestea: cu nsufleire despre balaurul" uria care face parte din familia Waranelor. Cnd tnrul sfri de povestit, cpitanul spuse rznd: Acuma pricep interesul vostru pentru a pune stpnire pe unul din aceti montri. Ceea ce m uimete, este c credinciosul nostru Petre a avut o presimire dreapt. Profesorul Barner ne-a aruncat ntr-adevr ntr-o aventur, care nu figura n programul nostru. i eu, care mi-am propus s-i aduc nevtmai ia Saigon pe cei doi tineri francezi cu comoara lor... Ndjduiesc c vntoarea pe care o pornim pentru a prinde unul din aceti balauri nu ne va expune la primejdii mari, dar chiar n clipa de fa suntem primejduii de nenumratele stnci care se ascund sub ap, ca nite dumani vicleni. Ia te uit i tu, George, ce-i dedesubtul nostru! Pericolele ncep nainte de a pi la ntreprinderea propriu zis. Dar bine, tat, am fi putut lsa submarinul dincolo de brul de stnci i ne-am fi apropiat cu brcile de aluminiu. Da, dragul meu, n mprejurri normale aa a fi fcut, rspunse Farrow rznd. Dar nu-mi prea vine s crea c vei putea aduce pe o barc mic un monstru viu, de cinci metri! Afar de asta, presupun c drumul navigabil e bun printre stncile izolate pe care le avem n faa noastr. Stncile sunt numai pe aici. Profesorul spunea c nsoitorii si au fugit acum vreo sptmn i eu bnuiesc c, s-au ascuns pe vreo alt insul. Trebuie doar s ncerc a-i reda profesorului colecia. O, tat, ct eti de bun! exclam George cu nsufleire. Acum sunt pe deplin convins c vom izbuti s prindem unui din balaurii aceia ciudai! Hm! Numai c nu tiu unde am putea adposti un monstru ca sta, dac-l vom prinde ntr-adevr viu, Ei, dar las c vom vedea, adug el repede, vznd figura dezamgit" a lui George. S ne vedem numai pe insul. Pn atunci te-ai mai putea duce s vezi, cum i mai merge profesorului dei sunt ncredinat c doctorul va depune toate sforrile s-l fac sntos i asta n propriul lui interes. George; cobor imediat scria de fier, iar cpitanul i ndrept

15

din nou atenia asupra mrii. Vasul se afla la cel mult o sut de metri de insul, dar tocmai aici stncile preau s fie mai numeroase. Farrow trebui s fac adevrate minuni ca s se strecoare cu submarinul printre ele. Prinul Ghasna, plictisindu-se n interiorul vasului, veni i el n turn. ntre el i cpitan se crease o situaie cam ciudat. Amndoi tiau c George i Sanja se iubeau cu pasiune: Dar i ddeau seama c deocamdat nu putea fi vorba de o cstorie ntre cei doi, deoarece erau prea tineri. Apoi mai era piedic rasei. Farrow nu-i putea nchipui ca fiul su s ia de soie o indian, dei o iubea i el din inim pe frumoasa Sanja, tot aa precum l stima pe tatl ei. Prinul Ghasna, la rndul su, prea sa nu aib nimic, mpotriva unei legturi ntre cei doi tineri, cci el inea la George din toate punctele de vedere. Dar rmnea retras, simind rezerva tcut a cpitanului. Acum l ntreb pe Farrow ncotro se ndreapt submarinul i acesta i povesti despre descoperirea profesorului i rugmintea sa de a porni s vneze unul din aceti balauri ciudai. George, care se ntorsese ntre timp, adug acestei povestiri cunotinele sale cu privire la specia aceasta aproape disprut. Prinul Ghasna se art interesat i ntreb; V-ai gndit de-acum cum vei prinde monstrul? i dac vei izbuti ntr-adevr; unde l vei adposti? n submarin nu cred s fie loc. Da, la asta m-am gndit i eu, spuse cpitanul. Cred c cel mai nimerit lucru e s lsm animalul pe insul, sub paza profesorului i s vestim autoritile; australiene prin radiotelegrafie s vin s-l ia pe Barner. Oh! m bucur nespus de aventura asta, zise George. Petre nu prea a avut dreptate cu presimirile sale. Ce primejdie ar putea s existe pentru noi? Firete, balaurii-oprle sunt foarte mari, sunt periculoi dac te apropii de ei fr bgare de seam. Dar dac deschizi ochii, nu se poate ntmpla nimic. Dar primejdia poate veni fi din partea slbaticilor. care au luat profesorului colecia sa de animale, zise Farrow. Bnuiesc c ei s-or fi aflnd nc pe vreuna din insulele acestea. Profesorul trebuie s ne istoriseasc lmurit cum a venit aici. Tat am zrit n desiul de colo un cap omenesc! strig deodat George. Era un slbatec i s-a ascuns repede cnd ne-a zrit: Oh, n cazul sta nu va trebui s ne pierdem vremea cutnd colecia profesorului, cci, cred c o vom gsi aici. Ciudat e ns numai faptul c slbatecii nu au fugit.

16

Da, e ciudat, zise Farrow, gnditor. S fim cu bgare de seam! Cheam imediat pe Jan Brike pe punte i-l puse s pregteasc tunul. Apoi i alese oamenii, cu care urma s debarce pe insul. Poate c-i putem face profesorului bucuria s-i regseasc lucrurile furate cnd se va trezi, spuse el. Ah! asta e minunat! ne putem apropia mult de tot de insul i de pe puntea vasului vom putea sri pe uscat. Ca la mai toate insulele de corali, peretele cdea perpendicular n ap i astfel submarinul putea acosta de-a latul rmului. Cei zece marinari care trebuiau s debarce stteau pe punte cu revolverele pregtite i nu-i dezlipeau ochii de la desiul care ncepea la cinci metri de rmul mrii. Rindow, care venise i el n turn, spuse: Domnule cpitan, eu unul nu cred c oamenii acetia s mai fie pe insul. Profesorul ar i trebuit s-i descopere doar cnd a strbtui insula cutnd hrana, Eu a spune c sunt ali slbateci care triesc aici. Hm! nu-i deloc exclus, drag Rindow, rspunse cpitanul. n tot cazul trebuie s fim pregtii s dm ochii cu vreun duman nebnuit. Ei, biei mprtiai-v de-a lungul rmului, la o distan de doi metri unui de altul. George, tu vei rmne ntre mine i Petre. i acum, nainte!

III GEORGE N PRIMEJDIE CURAJOII BRBAI se apropiar cu mult bgare de seam de desi. n mna sting ineau revolverele, iar n dreapta cuitele ascuite cu care i tiau drumul prin mrcini. George uit curnd de sfaturile tatlui su. El era cel mai sprinten dintre toi i se pricepea de minune, s se strecoare prin desi, fr s-i piard timp cu nlturarea piedicilor. Astfel se ntmpl c le-o luase naintea tovarilor si. Ce-i drept era cu ochii n toate prile, dar se gndea mai mult la oprlele grozave, dect la slbatecul al crui cap l zrise de pe puntea vasului. mbtat de succesul pe care-l ntrevedea, uitase cu desvrire c el singur era neputincios n faa unui balaur dintr-acetia. Era ndoielnic dac un glonte al revolverului su - ar fi n stare s gureasc platoa monstrului. i apoi, era vorba s-l prind de

17

viu. George deveni din ce n ce mai agitat cu ct ptrundea mai adnc n desi. Observa cum adesea blocuri uriae de stnc ieeau din verdeaa tufelor. Dup ct se arta interiorul insulei era foarte stncos, dar aici trebuiau s-i aib ascunziul uriaele oprle. Deodat i aprur n fa dou blocuri deosebit de mari, printre care se csca o deschiztur strmt. George nu sttu mult pe gnduri i ptrunse ntr-unsa. Acolo era lumin mare, i soarele ptrundea nempiedicat de frunziul des al copacilor seculari. George vzu n faa lui o potec de piatr, lung de cel puin cinci sute de metri, la captul creia ncepea din nou peretele ntunecat ai codrului. Aici sluiau desigur montri, de aici ptrundeau n desi, pentru a-i cuta hrana. George sri sprinten din trectoarea ngust, dar cnd trecu de cele dou blocuri mari, fu nhat de mini puternice. Fpturi, ntunecate se ivir n faa lui i biatul nu putea nici s trag cu revolverul, nici s se foloseasc de cuit, cci cei doi slbateci care l nhaser dintr-o parte i din alta preau s fie meteri n asemenea atacuri. Cunoteau desigur i pericolul unui revolver i al unui cuit, cci n clipa cnd puser mna pe George i rsucir braul, cu atta putere, nct bietul tnr scp amndou armele. Nici de strigat nu putea s strige, cci un alt slbatic i apsa beregata n aa fel nct durerea i lipsa de aer l fcur s deschid larg gura. i tocmai asta ateptau adversarii si, cci i bgar imediat pe gur, un clu, i sub brbie o frnghioar rsucit din fibre de cocos. Cu o repeziciune uimitoare cei doi slbatici care l nhaser l trntir cu fa la pmnt i-i legar minile la spate nct bietul George gemu de durere. Rznd de isprava fcuta, ei l mpinser apoi pe potec. n primul moment, tnrul se gndi s se mpotriveasc, spunndui c tovarii si nu vor ntrzia prea mult. Dar trebui s-i dea repede seama c mai ru i-ar fi fcut n felul acesta. Pmntul era acoperit cu pietre coluroase care n-ar fi fcut dect s-i nsngereze picioarele, cci slbaticii l trgeau cu atta violen nct prin mpotrivirea lui cu greu i-ar fi putut reine. Din nefericire, nu apucar pe drumul drept pe unde ar fi putut fi vzut de tovarii si, ci cotir la stnga ndreptndu-se spre nite blocuri de stnci care formau o grup ce-i lsa impresia unor ace lungi.

18

Printre aceste stnci ducea o potec erpuitoare att de strmt nct unul din slbatici trebuia s o ia nainte n vreme ce al doilea venea n spatele lui George. Dup primele clipe de spaim, viteazul tnr i recapt sngele rece. Chibzui linitit cum s-ar putea elibera din minile vrjmailor, dar pentru moment nu gsi nici o soluie. Era i curios s tie unde l vor duce apoi se mai ntreb dac tovarii vor izbuti s-i dea de urm. Curajoii brbai nu posedau, din pcate, arta de a citi urmele; ei nu se pricepeau s se ia dup un semn nensemnat, urmrind astfel drumul apucat de dumani. n consecina l vor cuta zadarnic pretutindeni i n timpul acesta slbaticii puteau s-l ucid. Dar atunci i veni n gnd c se afla i prinul Ghasna n mica trup de sub conducerea cpitanului i asta-i ddu noi sperane. Prinul era un vntor iscusit i cu experiena care cutreierase junglele patriei sale urmrind tigri, elefani i alte slbticiuni. Desigur c el va reui s gseasc drumul pe care apucaser slbaticii i atunci, va fi salvat, Poteca, ngust dintre stncile ascuite se apropia de sfrit. Spre nespusa-i uimire George se vzu ntr-un cazan de stnc de o rotunjime perfect, cu un diametru de vreo cincizeci de metri. Perei netezi i drepi, nali de vreo treizeci de metri l nconjurau de pretutindeni. A se cra pe aceti perei era o imposibilitate, cci de la cinci metri n sus erau att de netezi de parc ar fi fost poleii. Crpturi mari, largi i guri se cscau n peretele din stnga i n vreme ce, George le contempla uimit, unul din slbatici scoase un ipt ascuit i aproape n aceeai clip ieir din aceste crpturi fpturi negre. Bietul tnr numr unsprezece slbatici care se uitau la el cu priviri, ntunecate, apoi ncepur s, discute foarte agitat, dar George nu pricepu nici o boab din vorbele lor. Btinaii acetia nu erau malaiezi dup cum crezuse la nceput ci aparineau desigur rasei polineziene. i George se simi strbtut de un fior, gndindu-se c veneau probabil din Noua Guinee, unde canibalismul era n floare cu toat, lupta, autoritilor de a-l dezrdcina. Slbaticii aveau nfiare respingtoare i fioroas. n timp ce discutau aruncau priviri ntunecoase asupra lui George care se cutremura fr voie. Ce-aveau de gnd cu ei oare? Ndjduise c va putea fugi acum, dar cei doi slbatici care l

19

trseser aici, l apucar din nou de brae strngndu-l ca-n cleti. Cel mai nalt dintre dnii, un individ uria, sptos i cu mutra nfiortoare prea s fie un fel de ef. El ridica mna i n aceeai clip amuir toi ceilali. Apoi rosti cteva cuvinte care i fcu mai nti pe semenii i s holbeze ochii, dar dup aceea btur din palme i ncepur s sar n sus de bucurie. George i cam pierdu curajul. Slbaticul acesta fioros prea s fi luat o hotrre asupra soartei sale. Se ntoarse spre tnr, rnji slbatic i spuse ntr-o englezeasc pocit: Strin nu fost detept venit aici. Strin trebuie moar acuma. Noi, ns, nu ucidem la el, el altfel moare. El poate lupt. Se ntoarse apoi din nou spre semenii si i le spuse cteva cuvinte. Doi dintr-uni se ndreptar atunci spre poteca ngust dintre stncile cu nfiare de ace lungi. Ceilali ns pir spre peretele stncos din dreapta. George fu trntit de cei doi slbatici care l nhaser. De abia acum vzu el c n peretele nalt se afla o sprtur larg. Aceasta msura cel puin douzeci de metri i ndrtul el se afl o prpastie adnc de zece metri; Condus la marginea acestei prpstii, tnrul vzu cu uimire c i jos era un cazan stncos de form rotund, cu perei netezi i drepi. n acetia, se aflau nite guri ciudate, nalte de vreo jumtate de metru. Toat privelitea fcea o impresie amenintoare. George simea c aici l atepta o mare primejdie. Cuvintele cpeteniei acestor slbatici erau lmurite: va trebui s moar, dar va avea de luptat ca s-i apere viaa. Nu cumva? Nu cuteza s-i sfreasc gndul. De fapt nici nu i se ddu rgazul, cci unul dintre indigeni i tie sfoara care-i fixa cluul pe care-l scuip imediat. Strin s strige! rnji cpetenia. Noi ascultm plcere. Un alt slbatic aduse o funie lung i trainic; ea i fu ncolcit sub brae, n jurul pieptului, apoi legturile de la mini i fur tiate. Era liber, dar doi btinai i ineau ncletate braele. Cpetenia se apropie de marginea prpastiei i arunc jos un cuit. Strin, tu poate lupt acum. Jos! La un semn, cei doi slbatici l lsar liber, dar n acelai timp i ddur un brnci, nct zbur deasupra marginii prpastiei. Funia care-i trecea n jurul pieptului se ntinse, George, atrn n gol, apoi fu, lsat repede n jos de slbatici. Cnd atinse fundul ciudatului cazan stncos simi un miros neplcut, care-i aps plmnii. Bietul tnr se nspimnt

20

presimind o primejdie groaznic. Fcu doi pai nainte, ridic de jos cuitul i tie funia care-i mpresura pieptul. Aceasta fu tras n sus, dar George strnse, cu putere cuitul -i roti privirea n jur. El numr opt guri dintre acestea ciudate care se aflau n josul pereilor netezi i drepi. Marginile acestor guri, care preau s se adnceasc mult n stnci, preau lefuite, att erau de netede. George fu cuprins din nou de spaim privind aceste guri ntunecoase. Din ele s vie oare pericolul? i atunci gndurile i se duser fr voie la frumoasa Sanja, creia i druise cea dinti iubirea a sa. O v mai vedea oare, va mai auzi glasul ei dulce? Apoi se gndi la tatl ei, la mndrul prin indian i-i spuse c numai Ghasna l-ar putea ajuta, numai el ar fi n stare s gseasc urmele slabe lsate de btinai pe pmntul stncos. O nelinite ciudat l cuprinse pe bietul tnr, pe care n-o simise nici n cele mai primejdioase situaii. Va trebui s moar, cci asta i-o spusese limpede cpetenia. Dar desigur c-l atepta aici, o moarte cu toiul deosebit; altfel nu s-ar fi bucurat att de mult slbaticii cnd auziser propunerea efului lor. O bnuial nelinititoare punea tot mai mult stpnire pe el. Trebuia s lupte dup cum i spusese cpetenia. Dar ce adversari pot exista pe aceasta insula izolat, nelocuit de oameni, din mijlocul mrii Harafura? N-ar putea fi dect... George nu izbuti s-i sfreasc gndul cci n clip aceea auzi de sus vocea tuntoare i plin de batjocur a cpeteniei; Strin, ndrt la tine, duman tu, lupt! George se ntoarse repede, ridicnd dreapta n care avea cuitul, dar rmase ca paralizat... Avea senzaia c-i alunec sloiuri de ghea prin ira spinrii, cci nu vzuse nc niciodat ceva att de grozav. Dintr-una din gurile peretelui stncos apru, capul unui monstru, care, rnjea la dnsul. i acest monstru era un balaur. Temerea, bietului,tnr se dovedea ndreptit. Numai, la trei metri de el sttea la pnd una din grozavele oprle-balaur, Boeja dart sau crocodil de uscat, cum le numeau btinaii din Insulele Indiilor olandeze. George le vzuse reproduse prin cri de zoologie, dar att de nfiortoare nu i le nchipuise niciodat. Avea n faa lui un balaur adevrat, cu limba dubl, n necontenit micare. Ochii mari i negri ai monstrului, adncii n orbite, priveau spre el cu o expresie grozav. Probabil c sttea pe gnduri dac s-l atace pe omul din faa

21

lui, cci hrana-i obinuit erau animalele pe care le gsea prin pdurea secular. Dar iat c face o micare nainte. George se cutremur vznd picioarele puternice, scurte, narmate cu gheare ascuite. Flcile grozave ale monstrului se deschiser ncet i George vzu irurile de dini puternici. n aceeai clip i ddu seama c este complet dezarmat fa de inamicul acesta. Cu pai greoi balaurul se puse n micare... Ce n-ar fi dat George s fi avut revolverul la dnsul. Poate c, cu ajutorul acestuia, tot s-ar mai fi putut apra. De sus se auzeau rsete batjocoritoare. George fu cuprins de furie slbatic mpotriva acestor btinai fioroi. Sngele i clocotea n vine, sngele rasei albe, mpotrivii unei semeii care era nc att de aproape de animalitate. Firete, tia c e sortit unei mori sigure, fioroase. mpotriva dumanului ce-l avea n fa nu avea nici o arm de aprare. Dar slbaticii aceia de sus, cu deosebire cpetenia nu trebuiau s triumfe att de uor asupra morii lui. George privi cteva clipe cuitul lung i ascuit care-i fusese dat spre aprare. Apoi l apuc de vrf, privi n sus i vzu pe cpetenie ntinznd capul peste marginea prpastiei, pentru a contempla spectacolul sngeros ce avea s se desfoare acolo peste cteva clipe. ncordndu-i muchii, George ntinse braul drept, apoi arunc cu toat puterea n sus cuitul greu. Pe cnd era copil nc, fcuse exerciii de aruncare a cuitului, pe care le citise cu lcomie, ca toi de vrsta lui. Acum ns, mprejurarea era nespus de serioas, acum nu mai avea drept int vreun trunchi de copac ci era vorba s-i ndeplineasc rzbunarea, nainte de moarte. Lama ascuit se nfipse adnc n gtul cpeteniei, n aceeai clip chipul su rnjitor se mpietri, trupul vnjos se cltin i nainte ca semenii si s-i poat da seama ce se petrece, se prbui cu un rcnet nfiortor n cazanul stncos, n imediata apropiere a balaurului grozav. i asta fu salvarea bietului George. Cel puin pentru moment. Cci oprla monstruoas i csc larg flcile, apuc ntre ele trupul nensufleit al slbaticului i-l tr n gaura rotund din peretele stncos. Privelitea era att de grozav nct George nchise fr voie ochii. Ct de lesne ar fi putut fi el jertfa balaurului! IV

22

O LUPTA DISPERATA SLBATICII IZBUCNIR N URLETE de furie i spaim. Nu se ateptaser, desigur, la fapta ndrznea a aceluia pe care-l hrziser unei mori nfiortoare. Ridicar amenintor cuitele i unii puser mna pe pietre, pregtindu-se s azvrle n George. Dar atunci, unul din tovarii lor, un tnr cu nfiare oarecum inteligent, le adres cteva cuvinte i art spre un anumit loc din cazanul stncos, n spatele lui George. Imediat braele ridicate se lsar n jos i pe chipurile slbaticilor se ntipri o bucurie feroce; unii ncepur s bat din palme i toi se aplecar peste marginea prpastiei, privind spre locul artat cu ochi strlucitori de bucurie. Tnrul se simi strbtut de un fior de ghea. Bnui pe dat c un nou monstru apruse ndrtul su. Se ntoarse repede i vzu ntr-adevr capul unui balaur ivindu-se dintr-o gaur a peretelui. Ochii mari i negri, umbrii de nite sprncene nfiortoare, se ainteau cu o expresie grozav asupra tnrului, iar limba se mica ncolo i ncoace. George tia de prin cri c aceste oprle erau surde ca piatra. Balaurul nu fusese atras de strigtele slbatice ale polinezienilor, ci desigur de chestia cu cpetenia. Acum sttea n faa bestiei nfricotoare, complet dezarmat i n sine invidia soarta cpeteniei care scpase de torturile acestea fr seamn, cci el fusese mort cnd l nhase monstrul. Boeja dart crocodilul de uscat; Cu toat situaia mai mult dect grozav n care se afla, instinctul naturalistului se trezi n George, i el i spuse c aceast denumire dat de btinai era ndreptit. Dar un crocodil n-ar fi putut face o impresie att de grozav ca aceti urmai ai fioroilor balauri, care din vremuri strvechi au nspimntat omenirea. Tnrul btina care impusese linite semenilor si prea s fi preluat acum funcia cpeteniei ucise. Adres din nou tovarilor si cteva cuvinte, care fur ntmpinate cu hohote sinistre. Prea s fi fcut o propunere care fu pe placul slbaticilor. George vzu cu groaz c balaurul uria naintase cu vreo jumtate de metru i picioarele-i dinainte, cu gheare ascuite, ieiser din gaur. Atunci zbur de sus un obiect uor. Era o creang de copac, dintr-un lemn tare ca fierul. Era lunga de vreo jumtate de metru i fusese aruncat la picioarele lui George de slbaticul care luase

23

locul cpeteniei. George apuc creanga, aproape mecanicete. Aa cum era, putea totui servi drept arm. Cpetenia cea nou strig de sus; Strinule, i-am dat arm, acum apra-te! Se exprimase ntr-o englezeasc perfect pe care preau s-o priceap i oamenii si, cci izbucnir n hohote de rs. i spuneau desigur c bucata aceasta de lemn nu va fi de folos tnrului. Balaurul mai nainta puin i acum se afla cu jumtate de trup afar din gaur. Ca toate animalele de prad din pdurile seculare, probabil c i era team de fptura omeneasc din faa lui. O raz de speran nclzi inima lui George. Dac rmnea nemicat, era posibil ca monstrul s se retrag n ascunztoarea lui. Cine ar putea descrie simmintele cu care privea bietul biat n ochii fioroi i bestiei? Parc ar fi fost unul din primii cretini pe care romanii i azvrleau n arene pentru a fi sfiai de animalele slbatice. George i ncleta minile pe ramura ascuit. Izbind cu dnsa s-ar fi putut poate apra, i-ar fi fost poate posibil s nimereasc unul din ochii monstrului i s-l pun pe fug. Aproape instinctiv fcu un pas nainte i... uriaa oprl ddu napoi speriat. Bestiile acestea erau obinuite cu przi care nu se pot apra, dar de un om viu, care cuteza s le nfrunte, se temeau totui. O bucurie slbatic puse stpnire pe George cnd vzu c monstrul bate n retragere. Se folosi de aceast mprejurare i agitnd braele cu putere mai fcu civa pai. Balaurul scoase un muget fioros, apoi dispru cu iueala fulgerului n gaur. George izbucni ntr-un rs triumftor, dar slbaticii de sus i rspunser prin urlete de furie. Erau att de ntrtai de norocul tnrului nct se pregteau din nou s arunce cu pietre ntr-unsul. Dar cpetenia tnr le vorbi iari pe un ton aspru i ei amuir ndat. Unul din ei ns, un uria ct toate zilele, n furia nestpnit de care fusese cuprins naintase prea mult spre marginea cazanului stncos i pierzndu-i echilibrul czu n adncime i rmase eapn. George se uit la el nedumerit cteva clipe, apoi vzu c slbaticul avea atrnat la bru un cuit lat i ascuit. Vru s se apropie de trupul nensufleit, dar rmase intuit locului, cci n aceeai clip ni dintr-una din guri un alt balaur i cu o

24

repeziciune uimitoare nha cadavrul, trndu-l n ascunztoarea de unde ieise. George rsufl uurat. Slbaticii de sus urlau de furie. Doi dintr-ai lor czuser jertf montrilor, dar europeanul rmsese neatins n mijlocul cazanului stncos. Dar iat c din nou se auzir strigte de bucurie i George i ddu seama c apruse un alt balaur. Se ntoarse repede i vzu ivindu-se n gaur monstrul pe care-l alungase cu puin nainte, prin ameninrile sale cu ramura de copac. Fiara prea grozav de iritat i naintnd cu pai grei csc flcile i se pregtea s-l nhae pe George, dar acesta fcu o sritur n lturi i evit primejdia. i ddea seama ns, c nu va putea s-o duc mult n felul acesta. Cu toat mrimea ei fiara avea micrile elastice ale unei oprle i n cele din urm tot l va nha i trndu-l n peter, l va sfia n zeci de buci. Balaurul fcu o nou sritur i izbi cu coada puternic, dar George se ateptase la acest atac i se ddu n lturi cu iueala fulgerului. Avu ns nenorocul s alunece i se lungi la pmnt. Asta nsemna sfritul... ncerc s se ridice dar fiorosul balaur se i npustise asupra lui. Cu energia disperrii George recurse la ultimul mijloc care l-ar fi putut salva. n vreme ce slbaticii de sus izbucneau n urlete de triumf, el rmase linitit n mini i genunchi i cnd uriaa oprl i deschise flcile... ntinse repede braul drept n care inea ramura ascuit. Trase apoi braul ndrt i se arunc n lturi. Era ntr-adevr un act la care numai disperarea te poate ndemna. Cnd flcile puternice ale balaurului vrur s nface trupul tnrului, colurile ascuite ale crengii i se nfipser adnc n carnea de pe cerul gurii i bestia rmase cu botul deschis. Ca nnebunit fiara ncepu s alerge n jurul cazanului stncos, rmnea din cnd n cnd locului i ntorcea capul ncolo i ncoace, ncercnd zadarnic s nchid gura n care se nfipsese ruul. George rmase linitit n mijlocul arenei" i privea slbticiunea. Vzu cu bucurie c alte oprle i scoteau capetele pe guri, dar se trgeau napoi speriate cnd ddeau cu ochii de fiara nfuriat. Dar situaia lui George redeveni primejdioas din cauza slbaticilor. i ddur i ei seama c prizonierul lor era pentru moment n afar de orice pericol. Atta vreme ct bestia cu

25

ruul n gur alerga nnebunit prin aren", tovarele ei nu vor cuteza s ias afar din brloguri. ncepur deci s arunce cu suliele n balaur dar acestea nu se nfigeau n platoa tare, ci alunecau jos. George ns, sri repede n picioare i puse mna pe dou sulii. Trebuia s-i apere viaa cci era de ateptat ca polinezienii ntrtai s-l ucid i pe el cu suliele. Cu iueala fulgerului zvrli n sus una din ele. Dei nu era obinuit cu astfel de arme, era ns inta bun. Cu un rcnet slbatic, cpetenia tnr se cltin o clip apoi se prbui la pmnt. George zvrli a dona suli, care-i atinse i ea inta. Acum ns, trebui s fac repede o sritur n lturi, cci balaurul rnit se npustea cu furie asupra lui. Chiar dac nu putea s-l atace cu botul, era totui posibil s-l izbeasc de pmnt sau s-l doboare cu coada puternic. Scpnd de primejdia aceasta, George fcu civa pai nainte i ridic alte dou sulie. n aceeai clip czur de sus nc dou. Slbaticii l ameninau deci direct acum, dndu-i seama c europeanul, la chinurile cruia voiau s se distreze, le devenea primejdios. George simea c-i sunase ceasul din urm. Dumanii si erau avantajai fa de el cci se aflau sus, puteau sri n lturi la nevoie i afar de sulii mai aveau la ndemn i pietre. n jurul lui opia monstrul de a crui ameninare nu scpase nc. Dar dac s-ar liniti, ntorcndu-se n brlog, atunci desigur c-i vor face apariia ceilali... George sri napoi n mijlocul arenei". De aici i putea observa bine pe slbatici i se putea apra de atacurile lor. Fr s stea pe gnduri zvrli n sus o suli, intind ntr-unui din polinezienii care tocmai se pregtea s arunce o piatr mare. Slbaticul sri nspimntat ndrt i astfel scp de o moarte sigur. n clipa urmtoare un adevrat nor de sulie i pietre se abtu asupra bietului George. Izbuti cu greu s se fereasc de armele ascuite, dar cteva pietre l lovir n umeri i brae. Plin de furie fa de slbaticii vicleni, care voiau s se distreze pe seama lui, George zvrli n sus a patra suli. De data asta nimeri; un btina czu la pmnt, cu gtlejul gurit. George se cutremur. Era ceva nfiortor s ucizi un om, chiar cnd eti n legitim aprare. Dar trebui s constate c prin arunctura sa ndemnatic dobndea din nou un scurt rgaz cci ceilali slbatici se ddur speriai ndrt.

26

George rsufl uurat, arunc o privire asupra balaurului care se oprise pentru o clip din goana-i nebun i se nspimnt. Monstrul ncerca acum s-i smulg achia ascuit din gur, folosindu-se de picioarele dinainte. George sri repede la dreapta i la stnga i ridic alte dou sulie. Dar n acelai moment, ntorcndu-i capul, vzu c bestia izbutise s-i scoat lemnul din cerul gurii. Acum i ndrept ochii grozavi asupra lui George i cscndu-i flcile sngernde se npusti spre el. Tnrul ridicase braul drept cu sulia i ls monstrul s se apropie pn la doi metri. Apoi zvrli cu toat fora arma grea n botul deschis al balaurului, i aceasta se nfipse n gtlej. Cu iueala fulgerului George se arunc apoi n lturi, balaurul trecu ca o sgeat pe lng el i se lovi de peretele de stnc. Se zvrcoli ctva timp ncolo i ncoace, btu pmntul cu coada, apoi i ddu sufletul. George se simi uurat. Primejdia trecuse deocamdat. n schimb, slbaticii preau a fi devenit turbai. ncepuser s urle nspimnttor, se apropiar de marginea cazanului stncos i ridicar braele n care aveau sulie i pietre. Din gurile peretelui ieir la iveal capetele hidoase ale balaurilor. Se prea c acum cptaser curaj, vznd trupul bestiei ucise. George se vedea pierdut. Curajul aproape c-l prsise cu totul. Ce putea s fac? Umerii i braele l dureau ngrozitor, nu mai putea s lupte cu aceeai vigoare ca nainte. O suli porni de sus ca un fulger. George fcu o sritur i scp teafr. Dar n aceeai clip o piatr mare l izbi n umrul stng cu atta for, nct se prbui gemnd de durere. Polinezienii izbucnir n urlete de bucurie. George vzu c un balaur se tra afar din brlog i se ndrepta spre el. Slbaticii stteau linitii i priveau la spectacolul ce li se nfia. Acum, dumanul alb nu se mai putea apra i era hrzit unei mori fioroase. George ndura dureri cumplite, piatra trebuie a fi atins un centru nervos, cci i simea braul stng ca paralizat. Dar zrind monstrul care se apropia, toat energia renvie ntr-unsul i ntinse mna spre sulia care se afla lng el. i-o trase repede, cci n aceeai clip o piatr izbi coada suliei i o rupse n dou. Slbaticii izbucnir n hohote de rs. Singura arm a albului fusese nlturat. Dar George nu se ddu btut. Balaurul rmase speriat n loc

27

cnd piatra czu lng el. George apuc atunci rmia ascuit a suliei i cu toat fora o azvrli n capul monstrului. Acesta scoase un rget asurzitor i dispru n brlogul de unde ieise. George mai avusese timp s vad c-i nimerise ochiul sting. Urm un adevrat bombardament de pietre i sulie. Dar soarta prea c vrea s-l ocroteasc pe viteazul biat, cci scp teafr, dei nici nu ncercase s se fereasc de atacul polinezienilor. Durerea de la braul stng l mai ls niel i cu o micare vertiginoas trase la el o suli i sri n sus. Voia s se apere pn n ultima clip, voia s semene moartea n rndurile slbaticilor, nainte de a cdea rpus de fioroasele oprle. Scond ipete de spaim, polinezienii se ddur repede ndrt. Credeau probabil c tnrul european era n legtur cu diavolul, cci nu puteau pricepe cum scpase pn acum de atacurile lor ndrznee. George rse fr voia lui, deveni ns ndat serios. Ctigase un nou rgaz dar n cele din urm tot va fi nvins, dac tovarii lui nu vor veni n timpul cel mai scurt. V BUCURIA PROFESORULUI BARNER APOI NS GEORGE se duse cu gndul la cei doi slbatici care dispruser pe poteca ngust, dintre stncile ascuite. Marinarii vor avea de dus o lupt aprig cu acetia, cci ei cunoteau toate tainele stncilor. Fu trezit din gndurile sale de un hohot de rs care venea de sus. Privi ntr-acolo, dar se arunc repede n lturi, cci slbaticii se apropiaser de marginea prpastiei i fiecare avea cteva pietre n mna stng. Se porni un bombardament cu pratia, care-l fcu pe George s se cutremure, presimind sfritul apropiat. Ct va putea rezista acestui atac? Prin srituri n zig-zag izbuti n primele momente s scape teafr, dar i ddea bine seama c tot l vor nimeri. Deodat detunar dou mpucturi. Doi slbateci scoaser strigte de spaim i ridicnd braele se prbuir la pmnt. Unul din ei se zvrcoli i alunecnd peste marginea cazanului stncos czu n adncime, rmnnd eapn lng una din gurile balaurilor. n clipa urmtoare un monstru l i nha i dispru cu dnsul n brlog.

28

George nici nu observase spectacolul acosta de groaz. El privea n sus... Slbaticii dispruser ca prin farmec, se auzir cteva mpucturi, apoi apru Petre pe marginea cazanului i privi n adncime. Ura! url el, George al nostru triete. Ah, Dumnezeule sfinte! Ce monstru o fi i sta! Zrise balaurul ucis, apoi scoase un ipt de groaz i trase dou gloane, care uierar deasupra lui George i tnrul vzu disprnd n gaur un alt monstru, care se pregtise s-l atace pe la spate. Acum aprur i ceilali tovari alturi de Petre. Izbucnir i ei n strigte de spaim cnd zrir monstrul ucis, apoi se auzi glasul lui Farrow: S legm curelele noastre una de alta, ca s-l putem aduce sus pe George. Nu aa, tat strig tnrul, care se simea iari n puteri mai nti trebuie s tragem sus balaurul pe care l-am ucis eu. Doctore Bertram, dumneata te pricepi doar la preparat. A dori s-l pstrezi ca amintire n muzeul dumitale de pe Insula odihnei". Firete c aa voi face, drag George, rspunse Bertram. Drace! un astfel de exemplar n-a fi crezut s am vreodat. Doctore, mai trebuie neaprat s prindem i unul viu, strig George. n fiecare gaur din cazanul acesta se gsete un balaur. Nu se pot aduce funii trainice de pe submarin? Afar de asta ar fi trebuit s fie civa oameni, cci va fi greu s tragem sus monstrul viu. George, n spatele tu! strig cpitanul nspimntat. Ceilali scoaser i ei ipete de spaim, cci un alt balaur ieise din brlog. Dar George se specializase oarecum n lupta cu balaurii; apuc repede o suli i se npusti asupra fiarei care dispru cu iueala fulgerului n gaura din care ieise. George, trebuie s vii sus! strig acum cpitanul cu asprime. Nu poi atepta pn vor veni oamenii cu funiile. n timpul acesta tovarii i scoaser curelele cu care erau ncini i le legar una de alta formnd o funie destul de lung. Petre i cpitanul o inur de capt i George ncepu s se caere pe dnsa. Copilul meu! exclam Farrow, micat. Ct eram de ngrijorai de soarta la! Prinului Ghasna ai s-i mulumeti c te-am gsit att de repede. El a dibuit urmele? aproape invizibile lsate de slbatici pe pmntul stncos. Multe trebuie s fi ndurat tu, dragul tatei! adug el, aruncnd o privire ngrozit asupra

29

balaurului ucis. Da, a fost nfiortor, recunoscu George, dar lot nu m-au ncolit ele. Oh! ct se va bucura bietul profesor, cnd i voi aduce un monstru dintr-acetia viu i nevtmat. M-am gndit eu cum s facem treaba asta. Dar acum s mergem repede s cutm coleciile furate. Bnuiesc c slbaticii au adus lzile aici n ascunztori le lor. Da, aa e, rspunse cpitanul. Trebuie s fim ns cu mult bgare de seam, cci se vor apra desigur cu toat vigoarea, cnd vom ptrunde n crpturile stncilor. Domnule cpitan, eu zic c vom avea de furc, interveni Petre ngrijorat. Slbaticii cred doar n mod sigur c vrem s-i ucidem i se vor apra ca atare. Nici n sta de aici pe care l-am mpucat eu nu prea am ncredere. Ia s-i iau eu cuitul dei pare n nesimire. Se aplec asupra trupului uria, se ridic ns repede, dnd din umeri: S-a zis cu el! spuse ncetior. Dar i-a meritat soarta. Mizerabilii tia au vrut s-l dea pe domnul George al nostru drept hran bestiilor alea de jos. Ei, dar ceilali n care am tras pare c s-au ascuns n brlogurile lor! Hm! cum am face s ajungem la ei fr s ne primejduim prea mult viaa? Am eu o idee! strig George. Aceste crpturi n stnci i guri sunt desigur n legtur unele cu altele. Vom aduna crengi uscate i frunzi i-i vom afuma pur i simplu. Nu-i nevoie s-i ucidem, i lsm s fug n plata Domnului. Hm! asta n-ar prea fi nimerit, cci ne-ar sri pe urm n spate pe unde nici nu tii, rspunse Farrow. Ar trebui s-i dezarmm nainte de toate. S facem o prob cu metoda lui George, fu de prere doctorul. Cnd se vor vedea n faa revolverelor noastre, le va veni mintea la loc. Marinarii se ndeprtar i se ntoarser curnd cu legturile de ramuri uscate i frunze. n faa fiecrei a doua crptur aprinser cte un foc zdravn, aruncnd deasupra frunze. Dup cum prevzuse George, fumul, gros i pictor se rspndi n interiorul stncii. Prin crpturile n faa crora nu ardea focul, fumul ieea afar n nori groi. Curnd se art i rezultatul. n mijlocul acestor nori de fum se ivir slbaticii, opind i tuind ca alte alea. Czur repede n genunchi cnd vzur evile revolverelor ndreptate asupra lor. Doctorul Bertram le vorbi cu ton poruncitor i rezultatul fu c aruncar departe de ei suliele i cuitele. Le mai puse cteva

30

ntrebri i rspunsurile lor mulumindu-l pe deplin se adres lui Farrow. Cutiile de tabl ale profesorului se gsesc n interiorul stncii ntr-o peter mic. Slbaticii au crezut c se afl ntr-unsele duhuri rele de aceea nici n-au ncercat s le deschid. Mult are s se bucure profesorul. Dar cum i merge? ntreb George. Parc era vorba s rmi cu el, doctore? N-a mai fost nevoie, cci acum doarme un somn adnc, de nsntoire. Mine se va trezi probabil pe mai mult timp. Oh! trebuie s prindem un balaur viu! strig George. Dar s-l scoatem deocamdat pe cel mort. Mai nti s transportm pe submarin cutiile profesorului, spuse Farrow. Apoi va trebui s aducem funii i lanuri. n tot cazul, e o enigm pentru mine n ce fel vrei s prinzi tu viu un animal uria ca sta, George. tiu eu cum, tat. Am fcut doar cunotin cu bestiile. Dar ia spune mai bine, ce facem cu slbaticii? Doctorul Bertram le mai puse cteva ntrebri, apoi zise: Kanu-urile cu care au venit le-au ascuns la captul de sud al insulei. Sunt dispui s plece imediat, nu cred s cuteze s mai vin napoi. Bine, dar nainte de a pleca, s ne aduc afar cutiile profesorului, spuse Farrow. i vom duce apoi la Kanu-uri i vor trebui s prseasc insula. Dup ce vom duce cutiile pe submarin, ne vom ntoarce s scoatem balaurul mort. n cazul acesta, eu trebuie s rmn aici, cci ar fi pcat ca ceilali balauri s-l sfie pe cel mort. i tnrul rmase lng comoara sa dar se prea c montrii nu cutezau s se apropie de tovarul lor nensufleit. Slbaticii intrar napoi n peter de unde scoaser la iveal cutiile profesorului Barner. Apoi fur condui la rm i plecar n grab. mpreun cu George rmaser doi marinari, crora Farrow le dduse instruciuni severe, pentru aprarea fiului su. Nu trecu mult i tovarii se ntoarser. Cele dousprezece cutii mari fur ncrcate pe spatele marinarilor i pornir cu toii spre submarin. Doctorul Bertram fgdui lui George s aduc alaun (piatr acr) cu care s prepare pielea balaurului. Monstrul zcea de ctva timp n btaia soarelui i era pericol s intre n putrefacie. Dup vreo cteva sferturi de ceas, marinarii se napoiar. Farrow adusese cincisprezece oameni, care aveau s trag n sus monstrul.

31

George insist s coboare n cazanul stncos pentru a petrece funiile i lanurile n jurul balaurului. Dar firete c n-ar fi putut face singur asta, de aceea cobori i Petre cu el, care-i adusese o prghie de fier. Dup mult trud, treaba era fcut. Marinarii traser apoi n sus povara i cnd trupul uria zrea n faa lor, pe pmnt, doctorul Bertram spuse c pentru dobndirea unui astfel de exemplar, merit s nfruni primejdii i s te expui tuturor oboselilor. mpreun cu Petre i nc doi marinari proced la prepararea pielii ca s-o conserve de alterare, i-i scoaser platoa de pe spate. Farrow se adres fiului su: Ei, drag George, n ce fel gndeti tu s prinzi viu un astfel de monstru? Unde l-am putea adposti? Tat, am chibzuit bine la asta, rspunse tnrul. n primul rnd trebuie s construim o cuc solid, n care s-l vrm. Cuca va putea rmne aici pe platoul acesta stncos i profesorul va sta desigur lng dnsa pn va veni un vapor din Australia, care s-l ia, aducndu-i n acelai timp o cuc transportabil din fier. Balaurul l vom prinde cu un la, pe care-l vom arunca de sus, n jurul gtului, n clipa cnd i va prsi brlogul. Dup ce-l vom strnge nielu i vom arunca una din plasele elastice de care ne folosim la pescuitul n adnc. n aceasta se va prinde cu totul i dup ce-l vom vr n cuc, i-o scoatem. Hm! e foarte frumos ce-ai spus tu, biete, i simplu n teorie, zise cpitanul, dar nu prea cred c un astfel de monstru se va lsa prins n la. Ei, dar nu stric dac vom ncerca. Azi e trziu, dar cuca tot o putem construi. Ddu o porunc marinarilor, care se ndeprtar imediat pentru a aduce de pe submarin uneltele trebuitoare i srm groas, cu care s se prind ntre ele beele de bambus. Dup un ceas, marinarii se napoiar, aducnd cu ei toate cele trebuitoare. Cuca fu construit cu mult iscusin. Era nalt de un metru i jumtate i n loc de u avea acoperiul mobil. Asta era ideea lui George, care n felul acesta voia s scoat afar plasa. Veseli i bine dispui, se napoiar la submarin, unde ajunser ctre sear. Sanja strnse vesel mna lui George. Ea aflase de acum de primejdiile prin care trecuse iubitul ei i-l conjur s fie cu bgare de seam n ziua urmtoare, la prinderea balaurului viu.

32

Doctorul Bertram dispru cu pielea balaurului n sala echipajului, unde avea s continue operaia de preparare. Cu mare mulumire constat apoi c profesorului i mergea mai bine. i exprim prerea fa de George c a doua zi va fi pe picioare. n cazul acesta, trebuie s prindem pn atunci oprla, spuse tnrul. Doctore, vii i d-ta mine, nu-i aa? Am furit un plan ceva-ceva i trebuie s-mi acorzi sprijinul d-tale, altfel nu-mi va da voie tata. Hm? cam ce-ai iscodit? ntreb Bertram nencreztor. Vreau s ademenesc eu un balaur din brlog, ca s cad n la, zise George rznd i o tuli din loc. Ia te uit, i pentru asta ndrznete s-mi cear i sprijinul... fcu doctorul. Oricum, planul nu e ru, zise apoi, gnditor. George a fcut cunotin cu bestiile i nimeni altul nu s-ar pricepe mai bine s le vin de hac. Om tri i vom vedea. Cum se ivir zorile, George fu n picioare. Presupunea, pe bun dreptate, c nu va fi att de uor de prins una din grozavele oprle. n primul rnd, marinarii n-aveau nici un fel de pregtire n aceast privin. Douzeci de oameni aveau s mearg de data asta, cci plasa de oel, cu monstrul n ea, trebuia s fie tras vreo zece metri n sus. Fur luate, de asemenea, dou cabluri elastice de oel; la captul uneia se fixase un inel prin care trecea laul. Monstrul trebuia s fie tras din primul moment, pentru a se vr imediat dedesubtul trupului plasa. George nu spusese nc tatlui su cum avea el de gnd s prind bestia. Dar pe ascuns ddu unui marinar s duc o funie de cnep, cu ajutorul creia avea de gnd s coboare n aren". Cnd ajunser la platoul stncos luceau n razele soarelui oasele balaurului ucis, din care doctorul Bertram luase doar pielea i capul, pentru a le mpia. Mici animale de prad i insecte ndeprtaser carnea n timpul nopii i doctorul Bertram declar cu bucurie c va lua cu sine i scheletul monstrului, pentru a-l prepara. Ei, George, cum gndeti s prinzi balaurul? ntreb Farrow pe fiul su. Foarte simplu, tat. Vom lsa laul n jos, pn va ajunge n dreptul gurii. Al doilea la va trebui s-l in pregtit Petre, cci el e priceput n aruncarea laso-ului. Msura aceasta e necesar pentru cazul cnd ar iei din brlog un al doilea balaur. Apoi momim bestia afar, i cnd va pi cu picioarele nainte prin la,

33

tragem n sus cu toat puterea. Dup aceea trebuie aruncat plasa i vrt sub trupul animalului. Farrow arunc o privire de nencredere fiului su. Dar cum vrei s mometi bestia din brlogul ei? Aa de uor n-o fi asta. Oh! cobor eu in cazan zise George. Am fcut doar cunotin cu ele. Nu-s chiar att de grozave pe ct se crede. Cpitanul se pregtea tocmai s-i impun tnrului renunarea la planul su, dar interveni doctorul Bertram, n care se trezise pasiunea naturalistului. El explic lui Farrow c putea avea deplin ncredere n iscusina lui George i n cele din urm, se ddu btut: Ei bine, fie i aa. n definitiv, la o adic, suntem i noi aici cu revolverele. Biei, fii gata! Unul din lauri fu lsat n jos, n aa fel ca s vin n dreptul gurii pe care o aleseser. Patru marinari ineau cablul iar ceilali stteau la funiile plasei. George se ls in jos pe frnghia de cnep. Se simi cam tulburat revznd gurile fioroase care se cscau n peretele stncos. Apoi, n timp ce privea brlogul n faa cruia atrna laul, i spuse c aceste canaluri trebuie s duc undeva afar; altminteri de unde s-i procure hrana balaurii-oprle? Rmase n ateptare pe fundul cazanului. Se prea ns c bestiile n-aveau de gnd s se arate. Atunci i ddu n gnd ceva. Strig marinarilor de sus: Atenie! Apoi se aez pe vine n faa brlogului Ia vreo doi metri deprtare numai. George, ai nnebunit? strig cpitanul. Scoal repede! Bestiile astea. Dar nu-i sfri fraza, cci n aceeai clip ni un balaur uria din gaur. Att de repede i neateptat se petrecu asta, nct George prea pierdut n primul moment. Totui, viteazul tnr i pstr prezena de spirit, n vreme ce Petre, care observase imediat primejdia, arunc cu ndemnare al doilea la, George sri n sus i ncepu s fac micri disperate cu braele. oprla se ddu speriat ndrt, cnd presupusa prad moart se nsuflei subit, George strig: Tragei!" i marinarii traser din toate puterile ridicnd partea de dinainte a trupului monstrului. Laul lui Petre prinse i el grumazul bestiei. Uriaul trase cu

34

atta vigoare, nct balaurul trebui s ias afar din brlog. Plasa fu aruncat, George o fcu s-alunece sub trupul animalului, care se zbtea cu furie, apoi se auzi o comand, marinarii traser, plasa se nchise i ncetior ncepu s urce n sus monstrul prins n curs. George se car i el pe funie i cnd ajunse sus ddu o mn de ajutor celorlali. Viguroii brbai depuser o munc titanic s vre monstrul n cuca ce i se pregtise. Plasa fu tras afar, balaurul se zbtu, dar cnd ncerc s-o zbugheasc n sus, capacul se nchise cu putere deasupra lui. Drace! asta a fost munc nu glum! exclam cpitanul. George, cum poate fi cineva att de uuratic? Ct pe ce s te nhae monstrul! E adevrat, a venit cam repede, tat, dar nici pe mine nu ma surprins nepregtit, cci am avut prilejul s-i studiez toanele ieri. Principalul e, ns, c treaba s-a fcut, aa c nu trebuie s fii suprat. M bucur nespus c-i vom face plcere profesorului. Eti un biat bun, zise Farrow, cu mndrie, dar vreau s-mi fgduieti c nu vei mai fi att de uuratic pe viitor. Nu trebuie s te arunci de bun voie n ghearele primejdiei, orict te-ai crede de viteaz i fr fric. Da tat, i fgduiesc, zise George cu seriozitate. A doua zi, dup-amiaz, profesorul Barner putu ntreprinde o plimbare mai lung. Toat dimineaa sttuse pe puntea submarinului i se hrnise bine. Bucuria lui cnd i revzu cutile era de nedescris i cnd George i povesti c descoperise ascunztoarea balaurilor, nu mai tia ce s spun. Insist ca tnrul s-l duc acolo cu tot dinadinsul. Pornir cu toii, curioi s vad mutra profesorului cnd va zri balaurul viu prins n cuc. i ntr-adevr, bietul Barner i iei aproape din mini de bucurie cnd ddu cu ochii de darul pe care i-l fcuse George. Dup cum se ateptase Farrow, savantul hotr s rmn pe insul pn va veni un vapor australian s-l ia. I se ddur alimente din belug i prinul Ghasna descoperi i un izvor de unde se putea aproviziona cu ap proaspt. Cpitanul transmise imediat o radiogram autoritilor australiene, indic locul unde atepta Barner sosirea vaporului, apoi i luar rmas bun de la profesor i submarinul se ndrept spre larg.

35

Sfritul volumului: PROFESORUL BARNER

Aventurile extraordinar de primejdioase i pline de peripeii, pe care le ntmpin vitejii notri prieteni, vor fi descrise n volumul

36

urmtor, care va purta titlul: CASTELUL DIN MARE

37

38