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Suicide (dfinitions)

Selon Tom L. Beauchamp et Seymour Perlin, les dfinitions du suicide varient selon les cultures: aucun acte ni aucune omission ne sont considrs comme des suicides, si ce nest par rapport une tradition particulire (Ethical Issues in Death and Dying, Englewood Cliffs (N. J.), Prentice Hall, 1978, p. 88). Les diffrences socioculturelles ont jusqu maintenant un impact remarquable sur les dfinitions mme du suicide. Ainsi, dans une socit o le suicide est dsapprouv, on tente dexclure de sa dfinition toute action susceptible dtre estime louable. Si le suicide est dsapprouv et si la mort volontaire parat louable, alors la manuvre dfinitionnelle consiste dsigner cette action comme un sacrifice* et non pas comme un acte suicidaire. Une dfinition trop restrictive est, par exemple, celle qui a t formule par Halbwachs*: Tout cas de mort qui rsulte dun acte accompli par la victime ellemme avec lintention ou en vue de se tuer, et qui nest pas un sacrifice (Les causes du suicide, p. 479), ou encore celle du docteur Achille-Delmas: Lacte par lequel se donne la mort tout homme lucide qui, pouvant choisir de vivre, choisit cependant de mourir, en dehors de toute obligation thique (Psychopathologie du suicide, p. 22). Un autre exemple frappant de ce conditionnement culturel est celui de la dclaration de la Sacre Congrgation pour la doctrine de la foi (1980): Cependant, on devra bien distinguer du suicide le sacrifice par lequel, pour une cause suprieure comme la gloire de Dieu, le salut des mes ou le service des frres , on offre ou lon met en pril sa propre vie. Une dfinition du suicide ne devrait tre ni trop troite, qui exclurait par exemple des suicides accomplis au nom de valeurs suprieures (le suicide altruiste ou sacrificiel, la mort patriotique, le martyre), ni trop large au point dinclure toute conduite que Edwin S. Shneidman, dans Definition of Suicide, prfre appeler parasuicidaire (tentative de suicide*, toxicomanie*, excs de vitesse ou toute autre conduite risque). Celle de Baechler* est un exemple de dfinition trop vaste qui englobe autant les tentatives de suicide que les conduites risque: Le suicide dsigne tout comportement qui cherche et trouve la solution dun problme existentiel dans le fait dattenter la vie du sujet (Les suicides, p. 77). Certaines dfinitions donnent au suicide une connotation dagression lgard dautrui ou de soi-mme, de maladie, de perturbation, de crime ou de faute. Dautres, par contre, mettent en vidence le caractre lucide et libre du geste en tant quaffirmation ou ralisation de soi. Or, une dfinition du suicide, utile pour la recherche, devrait pouvoir viter toute forme de jugement thique dapprobation ou de condamnation. Cest pourquoi, malgr toutes les critiques que lon peut formuler son gard, la dfinition de Durkheim* demeure ouverte et fonctionnelle: On appelle suicide tout cas de mort qui rsulte directement ou indirectement dun acte, positif ou ngatif, accompli par la victime elle-mme et quelle savait devoir produire ce rsultat (Le suicide, p. 5). La formulation de Paul Louis Landsberg* parat juste et simple: Lacte par lequel un tre humain cre volontairement ce quil croit tre une cause efficiente et suffisante de sa propre mort (Essai sur lexprience de la mort, p. 126), mme si le croit tre pourrait fragiliser la qualit du savoir et inclure subrepticement dans la dfinition les tentatives de suicide. Nous pouvons galement souscrire la dfinition de T. Beauchamp et J. F. Childress (Principles of Biomedical Ethics, New York, Oxford University Press, 1979, p. 87), selon laquelle on a affaire un suicide si et seulement si le sujet met intentionnellement fin sa vie, peu importe les conditions ou la nature de lintention et lenchanement de raisons qui ont conduit la mort, et qui vite la connotation thique. La formulation de R. B. Brandt, plus vague que celle quil offre du suicide rationnel*, a le mrite de ne pas introduire de jugement moral ni sur les intentions ni sur les effets du geste: Le suicide pourrait tre sans inconvnient dfini comme lacte qui a pour effet la mort dune personne et dont lintention est soit den finir avec la vie, soit de produire un nouvel tat de choses (comme le soulagement de la douleur), dont le sujet pense quil ne peut tre atteint quau moyen de la mort ou quil conduira la mort (R. B. Brandt, The Morality and Rationality of Suicides, dans S. Perlin (dir.), A Handbook for the Study of Suicide, New York, Oxford University Press, 1975, p. 363). Brandt semble donc, linstar de Baechler*, inclure la tentative de suicide dans sa dfinition, moins que le soulagement de la douleur ou la cration de tout nouvel tat se situent aprs la mort. Une tentative de suicide doit tre dfinie tout autrement que le suicide, car il sagit de

deux actes tout fait distincts. Le premier est un appel au secours afin de survivre, tandis que, par le second, le sujet met un terme sa vie. Les actes sont diffrents, mais le mme sujet peut en tre lauteur (E. Stengel, Suicide and Attempted Suicide, Londres, Penguin, 1969). La dfinition la plus complte, indiquant avec le plus de prcision les caractristiques de la dcision personnelle (ferme intention et connaissance des consquences) est sans doute celle-ci: Par ce terme nous entendons lacte qui rsulte de la dcision dlibre dun individu qui veut mourir soit par sa propre main soit par lintervention de quelquun dautre, soit par la mise en place de conditions dont il sait que la mort en sera la consquence inluctable (A. J. Drodge et J. D. Tabor, A Noble Death: Suicide and Martyrdom among Christians and Jews in Antiquity, San Francisco, Harper, 1991, p. 4).