Sunteți pe pagina 1din 367

Le cycle des Habits Noirs comprend huit volumes: 1.Les Habits Noirs 2.Cur d'Acier 3.

La rue de Jrusalem 4. L'arme invisible 5. Maman Lo 6.L'avaleur de sabres 7.Les compagnons du trsor 8.La bande Cadet

Paul Fval
FRACURILE NEGRE SECRETUL FRACURILOR NEGRE

Traducere de DANIELA TRUTIA

12 56

CUVINT NAINTE Prezentul roman este cu totul independent de celelalte patru care-l preced Mnua de Oel, Inim de Oel, nghiitorul de Sbii i Turnul Crimei i, pentru a urmri ntmplrile dramatice pe care le relatm, nu trebuie neaprat s cunoatei vreuna din acele lucrri. Cu toate acestea, socotim util s dezvluim aici, n cteva cuvinte, modul real de funcionare al temutei asociaii pe care hazardul uneia dintre acele confruntri judiciare denumite procese celebre" i-a prezentat-o publicului sub un fals aspect. Falsificrile apar pretutindeni, chiar i n lumea ocnei i a eafodului. ntruna din zile, civa nemernici au luat loc pe bncile Curii cu Juri, unde au mrturisit, nu fr o naiv mndrie, c ei erau Fracurile-Negre. Asta era o ludroenie: dac ar fi fost Fracurile-Negre, tribunalul nu i-ar fi judecat. Intr-adevr, nsi baza asociaiei a crei parol erau cuvintele Se va lumina de ziu mine? constituia securitatea aproape miraculoas de care se bucurau toi membrii si, datorit mecanismului savant care pltea legea"pentru ei. Timp de trei sferturi de secol, justiia i poliia au asediat acea ciudat fortrea, far a reui vreodat s ptrund n ea; prea a fi nconjurat de un zid magic i, dac nu inem seama de cei civa ginari care, sub conducerea unui autor de vodeviluri fr succes, veniser s joace la Palatul de Justiie ultima scen a lamentabilei sale comedii, s-ar putea spune c n nici una din grefele din Europa nu exist vreo urm a societii, intrat n legend n mod att de dureros i denumit Fracurile-Negre". i totui, se tie prea bine c acea confrerie i muta cartierul general cnd la Paris, cnd la Londra. n timpul Monarhiei din iulie1, marile orae germane Viena, Berlin, Dresda, Mtinchen, i-au oferit terenuri bune de jefuit. Pe vremea Restauraiei, Napoli, care era leagnul ei, o vzuse renflorind sub faimosul Beldemonio, Stpnul tovarilor Tcerii. Cu douzeci de ani n urm, n Anglia, un personaj complex i misterios, Thomas Brown (Jean Diable) fcuse s renvie Marea Familie (The Creat Family) a hoilor Londrei, dndu-le Gentilomilor Nopii noul nume de Black-Coats (Fracurile-Negre). De ce oare rmseser invizibili i cu neputin de prins toi acei bandii, efi ai unor armate numeroase? Pentru ce scutul care prea s-i apere n faa legii i proteja chiar i pe locoteneni i pn i pe soldaii lor? Explicaia este c, folosind legea mpotriva ei nsi, un ticlos genial inventase, pentru ei, asigurarea mpotriva crimei. Cnd m-am legat pentru primadat de acest mister att de ciudat, mi s-a adus acuzaia c m joc cu focul, dar rspunsul meu a fost purul adevr: procedeul era cunoscut de ctre toi rufctorii, singurii care nc nu-l tiau rmseser doar oamenii cinstii. In timpurile noastre moderne nu se mai promulg legi fundamentale.

Romanii snt cei care au construit marile monumente ale cror pietre, bine cimentate, au rezistat deteriorrilor datorate secolelor. Cu rare excepii, legiuitorii notri se Monarhia din iulie, denumirea dat perioadei de guvernare a lui Louis-Philippe (1830 1848), deoarece a fost constituit ca urmare a revoluiei franceze din iulie 1830. (n.t.) SECRETUL FRACURILOR NEGRE - Prefa adpostesc n case gata construite. Vechii romani, concii i rigizi ca spadele lor scurte, se exprimau n axiome, turnnd n acelai bronz adevrul i minciuna. Ei snt cei care au 'inventat minunata apoftegm1 Excepia confirm regula", cu ajutorul creia dialecticianul Tartuffe i-ar putea vr n buzunar logica universal. Ei i nchipuiau c nu ucid dect excepia, ns, prin acea minciun ndrznea, asasinau nsi regula. n felul acesta, n legile lor ei porneau adesea de la un oarecare fapt contestabil, pe care-l ridicau la rangul de dovad solemn. Aceste considerente, n aparen abstracte, nu ne ndeprteaz de subiectul nostru. Societatea Fracurile-Negre" se baza pe unul dintre cele mai celebre dictoane ale jurisprudenei romane Non bis in idem2 care, spre a deveni inteligibil, trebuie s fie parafrazat n felul urmtor: Nu pedepsii doi oameni pentru o singur crim." E posibil ca, n principiu, s fi fost doar o barier n faa proverbialei lcomii a doamnei Themis3, dar se poate spune c nicicnd vreo regul n-a fost confirmat de excepii mai deplorabile. Axioma pctuiete prin dou greeli: n primul rnd, ea presupune infailibilitatea judectorului (nc o regul pe care nite excepii cumplite erorile judiciare o confirm, din pcate, de prea multe ori); apoi, ea se bazeaz pe naivitatea bandiilor, ceea ce este mai mult dect o copilrie. Crima a devenit prudent i instruit; se colete. De cnd cuvintele: F-l pe altul s-o ncaseze n locul tu, i cu asta, gata" nscrise pe ua ce duce ctre supliciu le-au artat pentru prima dat doctorilor n ticloie care ar fi soluia, ci nevinovai, mpini cu fora sau atrai prin viclenie, n-au pit peste pragul fatal! Pragul odat trecut, legea pltit bifeaz crima la rubricile debit" i credit" din marele su registru. Apoi, Themis, 1 Apoftegma = aforism, maxim, sentin, (n.t.) Non bis in idem (1b. latin) = Nu de dou ori pentru acelai lucru. Axiom de jurispruden. potrivit creia nu poi fi judecat de dou ori pentru acelasi lucru, (n.t.) Themis (mitol.): zeia justiiei, fiic a lui Uranus i a Gaiei. (n.t.) mpcat sufletete, dup ce a pus ordine n scripte, doarme sprijinit pe sabia sa, care nu se poate nela niciodat. 12 56

Niciodat! Aa a stabilit legea, iar capetele tiate nu vorbesc. Exist unele excepii mai cunoscute dect un cal breaz de exemplu Lesurques care dorm alturi de lege i par destinate s confirme regula pn la sfritul veacurilor! Italia a fost ntotdeauna trmul clasic al tlhriei. Ctre finele secolului trecut, faimosul Fra Diavolo a reunit sub conducerea sa cea de-a doua i cea de-a treia Camorra, ambele alctuite din bande calabreze i siciliene, crora li s-au alturat proscriii refugiai pe versantul Apeninilor care coboar spre Capitaneta. Spaima rspndit n populaie i-a fcut n curnd celebri datorit costumului pe care-l adoptaser haina neagr. Guvernanii din Napoli i Roma au scos la mezat capul efului lor, ceea ce nu l-a mpiedicat de fel pe cardinalul Ruffo s-i nroleze militrete i s-i asmu mpotriva soldailor notri n 1799. Aa-numitele Veste-Nere (Vestele-Negre) au luptat i au jefuit n mprejurimile oraului Napoli de pe la 1799 pn n 1806, epoc n care Michele Pozza (unii i spun Pozzo sau Bozzo), supranumit ,,Fra Diavolo", a murit pe eafod. Aa scrie n cri, dar n sudul Italiei cu totul altceva istorisesc localnicii: chiar a doua zi dup execuie, se pare c Fra Diavolo trecea nlimile Abruzzi i urca pe crrile de munte. Se crede c mai muli efi, fie prin impostur, fie prin simplul drept de succesiune, au purtat numele de Fra Diavolo". Ultimul a plecat din Napoli nainte de cderea regelui Murat i i-a cumprat n insula Corsica, pe bani pein, un domeniu destul de mare, fost proprietate a clugrilor din confreria Milei. Cele o mie de trectori care strbat munii, de la Ascoli pn la Cozenza, n-au devenit prin asta cu nimic mai sigure deoarece bandiii pasionai de flint i de chitar cresc acolo ca din pmnt ntr-o nspimnttoare abunden dar temutele Veste Nere au disprut. n schimb, a nceput s se vorbeasc despre Habits Noirs n Frana i despre Black Coatsm Anglia, traducerea ambelor denumiri fiind Hainele sau Fracurile-Negre. ,,Cedant arma togae. Societatea punea punct nebuniilor sale din tineree. Dup Romulus, care nu tie dect de spad, vine ntotdeauna Vin panic Numa, al crui rol este de a nlocui violena steril prin eforturi inteligente i profitabile. Ajuns la acea perioad de maturitate, confreria Fracurilor-Negre i-a pstrat scopul, schimbndu-i metodele. Crima continua s fie singura sa ndeletnicire, dar nu mai era crima brutal, svrit pe riscul rufctorului. Stpnul, sau, pentru a folosi limbajul profesional al Fracurilor-Negre, Tatl-tuturor (il Padre d'ogni) un om impasibil i viclean, nobil prin nscare, de mult vreme ruinat prin jocuri de noroc, dar care-i pstrase aparene mree avea tocmai ceea ce trebuia pentru a organiza cumplita cetate a tlhriei internaionale. mprejurrile l-au favorizat; restaurarea Bourbon-ilor a adus tulburri n Europa chiar la nceputul aciunii ntreprinse de el, transformnd Parisul ntrun trg cosmpolit n care intrigile cele mai ndrznee puteau fi puse la cale fr riscul vreunei pedepse. n acea epoc de aur a fraudei cnd contele Pontis de Sainte-Hel6ne, un ocna evadat, comanda o legiune a grzii naionale pariziene i o trecea n

revist n curtea palatului Tuileries a fost organizat cu uurin, n mijlocul harababurii politice, ceea ce am putea numi comandita2 general a omorului i a furtului'. Istoria acelui ciudat cartel este total lipsit de documente justificative, deoarece nsui principiul organizrii sale ridica o barier nte el i tribunale. Aproape ntotdeauna, instrucia proceselor penale este cea care adun sau creaz materialele scrise a cror totalitate confer o amprent istoric faptelor de vitejie ale rufctorilor, dar n cazul acesta neant. FracurileNegre n-au avut niciodat nici un proces, datorit 1 Cedant arma togae! (lb. latin) = Fie ca armele s lase locul togei!" primele cuvinte ale unor versuri pe care Cicero i le-a nchinat spre propriul elogiu, n memoria consulatului su. Snt folosite pentru a spune c guvernarea militar, reprezentat prin arme, trebuie s cedeze locul guvernrii civile, reprezentat prin tog. (n.t.) 2 Comandita: societate comercial n care o parte din asociai aduc capital fr a participa la gestiune; asociate cooperatist, (n.t.) acelui sistem ingenios i periculos care, pentru fiecare dintre ticloiile lor, ddea ntotdeauna prad Legii un nevinovat. Ucideau de dou ori. De exemplu, l ucideau pe Pierre pentru a-i lua punga i-l ucideau pe Paul n angrenajele justiiei, care alerga s-l prind pe cel ce furase punga lui Pierre. Treaba era ca o lovitur de secure care anula o lovitur de cuit. Cu toate acestea, dei documente oficiale nu exist, dovezile transmise de legend abund, i orice persoan care, spre propria-i nefericire, a depit vrsta de cincizeci de ani i amintete de panica i spaimele care au fcut s tremure Parisul sub domnia lui Carol al X-lea i a lui Louis-Philippe1. Parisul traduce n felul su orice cuvnt a crui adevrat etimologie i este necunoscut. Dup ce-i zgndriser curiozitatea, cele dou cuvinte reunite Fracurile-Negre au cptat-pentru el o semnificaie amenintoare. Fracul negru este uniforma oamenilor de lume; Parisul a presupus c banda fashionable (distins) se denumise astfel pentru a marca bine diferena care o desprea de marea majoritate a ticloilor, a cror toalet este n general puin ngrijit. Imaginaia i s-a nfierbntat i Parisul a fabricat el nsui tipul unei societi misterioase, care-i recruteaz prozeliii n cele mai de sus clase sociale. Parisul nu. se nela n ntregime. In consiliile Fracurilor-Negre se aflau civa gentilomi deczui, o contes veritabil i un pretendent la tron (Ludovic al XVII-lea), care-i ncerca norocul prin cartierul Saint-Germain. n afar de asta, Stpnul era un om de vaz, a crui influen rzbtea sus i departe. El cheltuia cu noblee venituri mari, i btrneea i era nconjurat de respectul public. La drept vorbind, sediul societii nu se afla nicieri, el urmrea scapularul insemn al efiei, ales de Tatl-tuturor n amintirea clugrilor din confreria Milei. Fosta mnstire a acestora, situat n insula Corsica, n inutul Sartsne, 12 56

servea drept fortrea a asociaiei. Stpnul nfiinase acolo un spital 1 Romanul Arma Invizibila sau Secretul Fracurilor Negre a fost scris de Paul Fe'val n anul 1869, iar domnia Iui Louis-Philippe a durat ntre 1830 i 1848. (n.t.) n care-i gseau adpost soldaii rnii sau compromii ai tenebroasei armate. Aceast prezentare preliminar constituie rezumatul explicaiilor date n cele patru romane al cror subiect comun l constituie Fracurile-Negre. Gele ce urmeaz in de drama noastr. i nc ceva: prietenul i confratele meu Emile Gaboriau a fcut celebru numele unuia dintre personajele noastre, i anume cel al domnului Lecoq. Nu pretind defel c dnsul mi-ar fi luat acest nume, dar deoarece nu vreau deloc s fiu acuzat c eu snt cel care i l-ar fi luat, art aici c Afacerea Lerouge, n care Gaboriau vorbete pentru prima dat despre al su domn Lecoq, a aprut la doi ani dup Fracurile-Negre, n care domnul Lecoq al meu deinea deja un rol important.

PARTEA NTI ARMA INVIZIBILA BIBLIOGRAFIA CICLULUI FRACURILOR NEGRE" Mnua de Oel Paris, Haschette, 1863 2 volume. Inim de Oel Paris, Hachette, 1866 2 volume. Turnul Crimei Paris, E. Dentu, 1868 2 vol. Acest al 3-lea episod a aprut dup episodul 6. Arma Invizibil sau Secretul Fracurilor-Negre" Paris, E. Dentu, 1869. Mama Lo, urmare la Arma Invizibil Paris, E. Dentu, 1870. Inghiitorul de Sbii Paris, E. Dentu, 1867 2 vol. Acest al 6-lea episod a aprut naintea episodului 3. Cavalerii Tezaurului Paris, E. Dentu, 1872 2 vol. Banda Cadet Paris, E. Dentu, 1875, 2 vol. Misterele Londrei Paris, Comptoir des imprimeurs unis, 1844 11 vol. Aprut sub pseudonimul Sir Francis Trolopp. Cavalerii Tcerii Paris et Halle, W. Schmidt, 1857 8 vol. Se pare c prima parte a aprut n dou volume, sub titlul de Frumosul Diavol, ncepnd din 1851, la editura Pormain, Paris. Jean Diable Paris, E. Dentu, 1863 2 vol. FRANCIS LACASSIN

CRONOLOGIA CICLULUI FRACURILE NEGRE" Ctre 1722 Banda Cadet naterea colonelului 1739 Banda Cadet naterea colonelului, dup datele nscrise pe epitaf. 1750 Mnua de Oel Boerhave l declar pe colonel condamnat, n urma unei boli de plmni, ,,n adolescen". 1770 Jean Diable naterea Helenei Brown (care va fi mama lui Jean Diable). 1775 Se nate, la Arras, Frangois Vidocq (prototipul lui Lecoq). 1783 Mnua de Oel naterea lui David Heimer (care va deveni Johann Spurzheim). 1786 Jean Diable ,,La Londra exista o familie bogat de berari": Nicolas Brown (principalul asociat, tatl Helenei), Franck Turner i William Robinson. 1788 Jean Diable He'l&ne Brown e condamnat pentru furtul unor diamante de la reedina ducesei de Devonshire, apoi e graiat, ca minor. 1790 Arma Invizibil naterea lui Lecoq (Toulonnais L'Amiti) contradicie cu 1795 i 1803. Ctre 1792 Inim de Oel naterea domnului Baruque. 1793 Jean Diable naterea contelui Henri de Belcamp. 1795 Turnul Crimei naterea lui Lecoq, (Toulonnais L'Amiti') contradicie cu 1790 i 1803. Ctre 1798 naterea lui chalot i a lui Similor (contradicie cu 1813) Civa ani dup 1795 Inim de Oel naterea lui Joulou, conte du Brebut de Clare, Intre 1795 i 1801 Misterele Londrei naterea lui Fergus O'Breane. 1799 Execuia colonelului, la Neapole, dup cum spun biografii". (Dar n-a fost spnzurat cum trebuie") Intre 1798 i 1803 Arma Invizibil Se nate Locadie, (vduva Samayoux, vduva Canada, prietena lui chalot). Intre 17951805 Cavalerii Tezaurului Naterea lui Lecoq (Toulonnais L'Amiti) contradicie cu 1790. Ctre 1800 Banda Cadet naterea doctorului Samuel 1801 Cavalerii Tcerii Mrio MonteLone se cstorete cu Mria des Amalfi. Se nate primul lor fiu (Fulvio Coriolani). 1802 Cavalerii Tcerii Mnstirea Milei (din regiunea Sartne, Corsica) adpostea deja bandii. 12 56

Intre 1802 i 1804 Inim de Oel Naterea lui Roland Fitz-Roy, duce de Clare (Inim de Oel). Puin probabil. Contradicii cu 1811 1812. 1803 Mnua de OelNaterea lui Lecoq (Toulonnais TAinitie'). Contradicie cu 1790 i 1795. Complotul celor apte efi ai Fracurilor Negre" mpotriva Tatlui-tuturor n mnstirea Milei. Toi vor fi executai. 1805 Jean Diable ,,O femeie, pe nume Helene Brown, fcnd parte din banda lui Jean Diable pe vremea aceea Thomas Paddock a fost arestat i condamnat fa nchisoare pe via. Intendent era Gregory Temple." Cavalerii Tcerii Naterea lui Julien MonteLone (al doilea fiu al lui Mrio). Ferdinand de Bourbon pleac din Neapole i vine s-l viziteze pe Mrio MonteLone. Mnua de Oel Naterea Giovannei-Maria Reni (ramur din Sarte ne, nrudit cu ramura Bozzo-Corona, din Bastia), care va deveni Julie Maynotte i Julie Schwartz. intre 1803 i 1808 Mnua de Oel Naterea lui Pique-puce (mama sa era sora mai mare a reginei Lampion) 1806 Mnua de Oel. Turnul Crimei Michel Pozza sau Bozzo respectiv Fra Diavolo este spnzurat la Neapole1. 1807 Cavalerii TceriizNaterea Celestei MonteLone, fiica cea mai mic a Mriei. Arma Invizibil Colonelul, care a mbtrnit, vine s se instaleze n subteranele mnstirii Milei (Corsica) (posibil contradicie cu 1803). I se spune Tatl-tuturor" i Fra Diavolo". 1808 Jean Diable Mai. Constance Bartolozzi promite iui William Robinson c-l va lua n cstorie. Arma Invizibil Naterea lui Remy d'Arx. Cavalerii Tcerii Mrio MonteLone i cavalerii si se opun influenei franceze (napoLoniene) i pleac n Sicilia ca s se pun n serviciul lui Ferdinand de Bourbon. 15 august. Not pe o carte: Mria m-a druit lui Mrio, n ziua de Sfnta Mria, 15 august 1808". 1809 Jean Diable Mai. Constance Bartolozzi i promite lui Franck Turner c-l va lua n cstorie. 1810 Jean Diable. Generalul O'Brien cade n dizgraia organizaiei Rosenkrenz, care i-a jurat rzbunare etern. Henri de Belcamp, n vrst de aptesprezece ani, i susine examenul de licen, pe tema metodei de investigare aplicate n tiinele metafizice i obine un adevrat triumf. 1811 sau 1812 Inim de Oel. Sadoulas, locotenent de infanterie, aduce din Spania o aragonez cu care se va cstori. Naterea lui Roland Fitz-Roy, duce de Clare 1 Evenimentul este real. Cel care l-a condamnat la spnzurtoare pe Fra Diavolo a fost generalul Hugo, fratele lui Victor Hugo. (n.t.) (inim de Oel). (Cel mai probabil. Contradicie cu 18021804) 1812 Jean Diable 16 martie. Generalul O'Brien o regsete pe Madeleine Surrisy. Inim de Oel. Sfritul anului. Se nate Marguerite-Aimee

Sadoulas (viitoarea contes de Clare). 1813 Jean Diable. Asasinarea la Praga a generalului Mauricc O'Brien (tatl lui Robeit Surrisy), de ctre Jean Diable. Ctre 1813 Arma Invizibil. Naterea lui chalot (contradicie cu 1798). Naterea lui Maurice Pagds. 1814 Inim de Oel. 11 februarie. Exista un general, duce de Clare, care comanda o divizie la Montmirail; acesta era Raymond, n vreme ce un alt general de Clare atepta alturi de regele Ludovic al XVIII-lea, la Hartwell e vorba de Guillaume. 6 aprilie. Generalul-duce Raymond de Clare i petrece convalescena alturi de soia sa, Therese, i de fiul lor, Roland, n vrst de doi-trei ani, n urma unei rni grave, primite la nceputul campaniei de o sut de zile. Generalul se afl n castelul su de la Nau-Fabas, n parohia Bontcharra, nu departe de grania cu Savoia. Intre 1813 i 1818 Mnua de oel. Naterea lui Cocotte. 1815 Turnul Crimei. Naterea lui Paul d'ArcisJean Diable. August. Helne Brown i fiul ei, Tom Brown, arestai la o orgie, ntr-un cartier de elit, ntr-un restaurant din Oxford Street, unde se serveau stridii, snt condui la Newgate i de-acolo trimii la Nouvelle-Galles du Sud. Cavalerii Tcerii Vara. Agitaie n Sicilia. Ferdinand de Bourbon vrea s-i recapete regatul Neapolelui. Manuele Guidicelli strbate toat Sicilia, mpreun cu Julien i Celeste MonteLone, apoi se oprete la dou leghe de Catania i las copiii la o mnstire. nceputul lui octombrie. Mario MonteLone e readus n triumf n Calabria. Dup treisprezece zile, Joachim Murat debarc n regatul Neapole, dar este nfrnt. 13 octombrie Mrio MonteLone ofer adpost lui Joachim Murat, fost rege al Neapolelui, alungat de pe tron de ctre Ferdinand de Bourbon. 15 noiembrie Mrio MonteLone este executat la castelul Pizzo, la ora nou i jumtate seara, imediat dup regele Joachim Murat. 1816 Inim de Oel Moartea lui Raymond, duce de Clare (tatl lui Roland = ,,Inim de Otel"). Armn Invizibil Mathieu d'Arx (tatl lui Remy) e numit procuror general pe ling Curtea regal din Ajaccio. 1816 sau 1817 29 septembrie. Se nate, la Rennes, Paul Fe val. 1817 Jean Diable. Anul aciunii principale din Jean Diable. Ianuarie. Cum Reynier a murit, fratele su, Frederic de Boehm, pleac la Londra, unde l ntlnete pe Henri de Belcamp, sub Podul Londrei. Ia apoi o birj i se duce la doamna Constance Bartolozzi, n Regent Street, unde e ateptat de Consiliul de Eliberare. Inim de Oel. nceputul anului. Lady Stuart se retrage n mnstirea BonSecours, lundu-i numele de maica Francisca d'Assisi. Jean Diable. nceputul anului. Henri de Belcamp, alias James Davy, evadat de la Nouvelle-Galles du Sud, l ntlnete pe NapoLon I, la Longwood (SfntaElena). 3 februarie. Asasinarea Constancei Bartolozzi. nceputul lui martie. Publicarea Crii uluitoarelor aventuri ale quakerului Jean Diable. 14 martie. Gregory Temple, intendent superior al Biroului central al Scotland Yard-ului, 12 56

cerceteaz dosarul.quakerului Jean Diable i primete vizita lui James Davy. Mai. Richard Thompson o ntlnete pe Sarah O'Neil la Colisseum-ul din Paris. Sfritul lui septembrie. Gregory Temple l ntlnete pe marchizul de Belcamp, cruia i declar c se neal i c existau doi Brown. Sfritul anului. La sfritul anului 1817, amiralitatea englez a nceput construcia primei nave de rzboi, acionate cu aburi". FCavalerii Tcerii Beldemonio primete numele de Porporato. 1818 Turnul Crimei. Naterea Ysolei de Champmas. Mnua de Oel. Numeroase atentate ale Fracurilor Negre", la Paris, mpotriva unor persoane fizice i proprieti, (contradicie cu 1828) Inim de Oel. Ducele Guillaume de Clare, fratele lui Raymond, unchiul lui Roland (Inim de Oel") se cstorete cu unica fiic a prinului d'Epstein. Din cstorie vor rezulta dou fiice: Raymonde i Nita. 1819 Mnua de Oel. Se nate Fanchette, nepoata colonelului (contradicie cu 1820). Inim de OeL Se nate Raymonde de Clare, fiica lui Guillaume, duce de Clare, prines d'Eppstein. Arma Invizibil. Se nate Marie-Amelie d'Arx, (= Valentine de Villanove), sora lui Remy d'Arx (contradicie cu: dup 1820) Intre 1815 i 1821 Misterele LondreiFergus O'Breane trece n insula Sfnta Elena i are o ntrevedere de patru ore cu nvinsul de la Waterloo" Intre 1819 i 1821 Cavalerii Tezaurului. Naterea lui Reynier, fiul lui Julian Bozzo-Corona (el nsui nepot al colonelului) i fiu adoptiv al lui Vincent Caipentier. 1820 Cavalerii Tcerii Este semnalat la Neapole un anume doctor Gioja (se pare c nu exist nici o legtur ntre el i viocontele Annibal Gioja, dar nu se tie niciodat!) Cavalerii. Tezaurului Se nate Fanchette, nepoata colonelului (posibil contradicie cu 1819) 1820 sau 1821 sau 1822 Turnul Crimei. Se nate Suavita de Champmas. Dup 1820 Arma Invizibil. Se nate Marie-Ame'lie d'Arx (= Valentine de Villanove), sora lui Remy d'Arx (contradicie cu 1819). 1821 Mnua de Oel. Moartea lui Sebastien Reni, tatl Giovannei Mria (= Julie Maynotte), ef al ramurii din Sartne, n vreme ce colonelul este ef al ramurii din Bastia. Fracul Negru" (s fie colonelul?) se afl n nchisoarea din Cacn, acuzat de uciderea unei englezoaice, fosta actri Sarah Potler, vduva lui John Mason, esq. Intre 1815 i 1835 Misterele Londrei. Fergus O'Breane pleac la Londra. 1823 Arma Invizibil. 13 iulie. Asasinarea lui Mathieu d'Arx, tatl lui Remy. Cavalerii Tcerii. Anul aciunii principale din Cavalerii Tcerii. Vara. Ruta MarsiliaNeapole este asigurat de un pachebot cu pnze, Pausulippe", care i face intrarea n Neapole, ntr-o diminea de var. avndu-l la bord pe Peter-Paulus Brown. 15 octombrie. Battista Gribbetti, din MonteLone, se ntorcea din micul port Palmi, gducnd n carozza lui cea nou patru cltori." Cavalerul d'Athol (= prinul Coriolani, fiul cel mare al lui Mrio MonteLone) era aezat lng crua; n trsur stteau fratele su, Julien, sora sa Celeste i domnul

David Heimer (care va deveni Johann Spurzheim). Ctre 1825 Turnul Crimei. Lecoq l ntlnete pe Antoine Labre (tatl lui Jean i al lui Paul). 1825 Mnua de Oel. Anul nceperii aciunii principale din Mnua de Oel. 14 iunie. Sosete la Caen Jean-Baptiste Schwartz, care vine de la Guebwiller. Noaptea de 14 spre 15 iunie. Jaful comis asupra bncii Bancelle, Ia Caen. De la 2 iulie la 9 august. Scrisori trimise de Andre Maynotte (aflat n nchisoarea din Caen) soiei sale, Julie. 9 august. Andre Maynotte evadeaz din nchisoarea din Caen. 1826 Mnua de Oel. De la 25 ianuarie la 12 septembrie, Scrisori trimise de Andr Maynotte, aflat la Jersey, soiei sale, Julie. A doua jumtate a lunii septembrie. Andre Maynotte revine n Normandia, apoi la Paris, Asist la cstoria Juliei cu J.-B. Schwartz, la biserica SainteRoch, apoi pleac la Londra, unde ajunge n nchisoare. 1827 Inim de Oel. Marguerite Sadoulas, n vrst de cincisprezece ani, este trimis la pension de unde fuge cu profesorul de pian. 1828 Inim de Oel. Moare, la nou ani, Raymonde de Clare, prines d'Eppstein, sora Niei de Clare. Arma Invizibil. Remy d'Arx devine avocat. Fracurile Negre" i Tatl-tuturor pleac din Corsica i opereaz n Europa (puin probabil i n contradicie cu 1818). Numeroase atentate la Paris, apoi, sub numele de Black Coats", la Londra. Banda Cadet 4 august. La Briars (Selkirk, Scoia) se oficiaz cstoria dintre William-George-Henry Fitz-Roy Stuart de Clare de Souzay i domnioara Franoise-Jeanne-Angile de Trepinier de Bcauge. 18281829. Se public Memoriile lui Vidocq (prototipul lui Lecoq). 1829 Banda Cadet. 30 mai. Se nate, la Glasgow, Albert-William-Henry Stuart de Clare de Souzy, fiul ducelui de Clare i al Ang&lei Trepinier. Inim de oel. Moartea soiei lui Guillaume, duce de Clare, mama Niei de Clare. Sosete la Paris, sub numele de Thetse Marcelin, vduva lui Raymond, duce de Clare, mpreun cu fiul ei, Roland. 1830 Inim de Oel. Julien, fratele lui Abel Lenoir, sosete la Paris, unde se ndrgostete de Marguerite Sadoulas. Este ucis n duel de contele Joulou du Brehut de Clare. 1831 Turnul Crimei. Moartea lui Hebrard, soul Mathuri-nei, nscut Goret, ranc din ctunul Nouettes (Orne). Ctre 1832 n copilria lui Reynier, Tatl-tuturor avea n preajma sa pe marchizul Coriolan (nepotul su cel mare), Nicholas Smith i pe ali opt, dintre care preotul Gian Paolo. * 1832 Inim de Oel. ntr-o noapte, pe la jumtatea postului Patclui: nceputul aciunii din Inim de Oel. n acea vreme, baronul Schwarz era deja unul dintre cei mai importani bancheri." 1832 Turnul Crimei. Arestarea generalului de Champmas. Arma Invizibila. La petrecerea dat de Ludovic-Filip, Jean-Paul Samayoux, primul so al Locadiei, cntrete 150 de kilograme. 12 56

ntre 1830 i 1836. Misterele Londrei. Perioada n care se desfoar aciunea principal din Misterele Londrei. 1833 Turnul Crimei. Sfritul anului. Condamnarea generalului de Champmas. 1834 Turnul Crimei. nceputul aciunii din Turnul Crimei. Ascensiunea contesei de Clare (Marguerite). Contesa l primete pe vicontele Annibal Gioja, frecventeaz pe baronul Schwarz i este favorita colonelului". 1835 Turnul Crimei. Paul Labre salveaz viaa Suavitei de Champmas. Iunie. Domnul Lecoq vine n Normandia, unde o ntlnete pe Mathurine He1)rard. zis i madam Goret". Avea cam patruzeci de ani". Banda Cadet. Naterea domnioarei Clotilde. Cavalerii Tezaurului. nceputul aciunii din Cavalerii Tezaurului. Vincent Carpentier construiete ascunztoarea pentru tezaurul colonelului. Lecoq (Toulonnais TAmitie) este secretar general al colonelului. Are ntre treizeci i patruzeci de ani". 1836 Mnua de Oel. Cstoria dintre Fanchette, nepoata colonelului, i contele Corona. 1837 Arma Invizibil. Ingres picteaz portretul lui Remy d'Arx. 18381 Arma Invizibil. Anul aciunii principale din Arma Invizibil. Lecoq se apropie de cincizeci de ani". (Contradicie cu 1795) Cocotte are ntre douzeci i douzeci i cinci de ani; Piquepuce e cu zece ani mai mare. 1 n acel an s-au petrecut o mulime de evenimente! Au aprut doi udovic al XVII-lea. (n.t.) chalot i Similor arc vreo patruzeci de ani". Saladin e bebelu. (Contradicie cu anul naterii, 1840) Colonelul pretinde c are mai mult de nouzeci de ani. Domnia colonelului durase mai mult de o jumtate de secol". Sfritul lui septembrie, ntr-o scar de vineri. Lecoq l ntlnete pe Hans Spiegel, dup care merge la cabaretul L 'Epi-Scic. nceputul lui octombrie. Furtul diamantelor Benetti. Asasinarea lui Hans Spiegel de ctre Coyatier. Arestarea lui Maurice Pags. Octombrie. Moartea lui Remy d'Arx. nceputul lui noiembrie. Reluarea aciunii (Mama Lco). Sfritul anului. Complotul mpotriva colonelului, care ordon s fie executat Portal-Girard (doctor n drept), Ludovic al XVII-lea" i doctorul Samuel (acesta va supravieui). Turnul Crimei. Anul aciunii principale din Turnul Crimei. 21 septembrie. Consiliul Fracurilor Negre" pleac spre La Ferte'-Mace' (Orne). Sfritul lui septembrie sau octombrie. Arestarea lui Nicolas, fiul lui Ludovic al XVII-lea". 12 decembrie. Domnul Nicolas apare n faa tribunalului. Ctre sfritul lui decembrie. Clampin, zis i Pistol, face aluzie la Trei-Labc. Ultimele zile ale lui decembrie. Evadarea domnului Nicolas, care este executat de Coyatier, zis i Marcbef, din ordinul lui Lecoq. 1840 Inim de Oel. Ctre mijlocul anului. Se nate Saladin (tatl: Amde Similor; mama: Ida Corbeau). Banda Cadet: Prologul de la Banda Cadet. ntr-o sear de iarn, chalot intr la postul de poliie din strada Culture-Sainte-Catherinc, lng

palatul Fitz-Roy, unde las un pachet, nfurat n hrtie de ambalaj (Saladin). Moartea ducelui de Clare. Doctorul Samuel are aproape patruzeci de ani". 1841 Publicarea primei povestiri a lui Paul Fe'val, Clubul Focilor, n Revue de Paris. Banda Cadet Moartea colonelului (dup datele de pe epitaf) Cavalerii Tezaurului. Reluarea aciunii din Cavalerii Tezaurului Saladin e hrnit cu biberonul. Reynier, fiul lui Julian Bozzo-Corona (el nsui nepot al colonelului) i fiu adoptiv al lui Vincent Carpentier, are ntre douzeci i dopzeci i doi de ani. Asasinarea colonelului de ctre nepotul su, Julian (cavalerul Mora). Acesta este, prin urmare, cel ce pune capt afacerii Schwarz-Maynotte (Mnua de Oel). 1842 Turnul Crimei. Mnstirea Milei, din Sartfcne, continu s fie un refugiu pentru Fracurile Negre" din Frana i Black Coats" din Londra. Mnua de Oel. Ultima duminic din septembrie. Reluarea i finalul aciunii din Mnua de Oel. Octombrie. Moartea i nmormntarea colonelului. Fanchette este asasinat de soul ei, contele Corona. Noiembrie. Moartea lui Lecoq (Toulonnais TAmitie), decapitat de ua seifului Bancelle. Cavalerii Tezaurului. Cavalerii Tezaurului l asasineaz pe contele Corona. Inim de Oel. Reluarea aciunii din Inim de Oel Decembrie. Conversaia dintre Jaffret i Comayrol, dup moartea lui Lecoq. Ctre 1842 Banda Cadet. Cadet TAmour l ia cu el pe Georges, pe care mama sa l dduse n ucenicie pe lng un marmorar din cimitirul Montmartre. 18431 Inim de Oel. Dat neprecizat i care ar trebui mai curnd plasat spre sfritul lui 1842. nrcarea lui Saladin are doi ani i cteva luni acesta fiind hrnit direct cu crnai. Nu mult dup aceea, are loc marea spargere a casei de bani Bancelle, la Jaffret. 1 Deci anii 1842 i 1843 snt martorii unor evenimente comune unui numr de ase din cele apte romane ale ciclului principal, (n.t.) Mari, 3 ianuarie. Bal mascat la palatul Clare. Moartea Margueritei, contes de Clare (contradicie cu ultimul episod din Cavalerii Tezauruluii cu Banda Cadet, 1853). Cavalerii Tezaurului Finalul Cavalerilor Tezaurului. Scena din PdreLachaise. Asaltul asupra comorii (cu Marguerite, deci contradicie cu 3 ianuarie i cu 1853). 1843 Turnul Crimei. Ysole Soulas se cstorete cu prinul Woronslof, aghiotant al Maiestii Sale, mpratul Rusiilor. nghiitorul de Sbii Naterea lui Heetor de Sabran. 1844 Sub pseudonimul de ,,Sir Francis Trolopp", Paul Feval public Misterele Londrei. 1847 nghiitorul de Sbii. Justen de Vibray, student, locuiete la palatul Corneille i o ntlnete pe Lily, la Barbe Malheur. Turnul Crimei. Toamna. Moartea generalului-conte de Champmas. ntre 1843 i 1853 Banda Cadet. Andre Maynotte i Julie pleac n 12 56

Australia, de unde vor sosi certificatele lor de deces (au fost asasinai de Fracurile Negre4*). 1848 Turnul Crimei. Cteva luni nainte de revoluia din 1848, Paul Labre i soia lui, Suavita, o ntlnesc pe Ysole Soulas, rmas vduv, la mormntul generalului-conte de Champmas (La Ferte-Mace', Orne). 1848 sau 1849 nghiitorul de Sbii. Se nate Marguerite Baumspiegelnergarten (= domnioara Guie, falsa Justine de Chaves). 1849 sau 1850 nghiitorul de Sbii. Se nate Justine de Vibray (Domnioara Saphir). 1852 Banda Cadet. Saladin se dovedete ,,un mare tlhar, de mic copil". Jnghiitorul de Sbii. nceputul aciunii din nghiitorul de Sbii. Sfritul lui aprilie. Saladin, saltimbanc i derbedeu", ntre doisprezece i cincisprezece ani. nghiitorul de Sbii. 30 aprilie, ora opt i jumtate seara. Saladin o rpete pe micua Justine i se duce la Thetre Frangais et Hydraulique, unde o vinde pe o sut de franci doamnei Canada (Locadie-Amandine), care o va boteza Saphir. Mai. Ducele de Chaves prsete Frana, cu destinaia Brazilia. Bandit Cadet. Domnioara Clotilde are optsprezece ani. Colonelul se apropie de o sut treizeci de ani. 1853 Banda Cadet. Aciunea principal din Banda Cadet. 5 ianuarie. Reunirea bandei Cadet: Adle Jaffret, Marguerite (contradicie'cu 1843), Doctorul Samuel i Comayrol. Noaptea de 5 sau 6 ianuarie. Asasinarea celor dou btrne domnioare FitzRoy de Clare, n Rue de la Victoire, numrul 67. 6 ianuarie. Clement-Ciungul e acuzat de complicitate n asasinarea domnioarelor Fitz-Roy de Clare i intr la ocn. Aprilie. chalot nu are mai mult de patruzeci de ani." Clampin, zis i Pistol, lucreaz pentru doctorul Lenoir (poate i pentru cavalerul Mora). nghiitorul de Sbii Lily se cstorete cu ducele de Chaves, n Brazilia. 1854 nghiitorul de Sbii.. Marchizul de Rosenthal (= Saladin) se pare c ar fi fcut o cltorie la Posen, ca s-i vad familia (poveste inventat de Saladin). 1857 Paul Feval public romanul Cavalerii Tcerii. La Bruxelles, moare Franois Vidocq (prototipul lui Lecoq). nghiitorul de Sbii. Marchizul de Rosenthal (= Saladin) n trecere prin Alenon i Dornfront, o salveaz pe domnioara Saphir (poveste inventat de Saladin). 1858 nghiitorul de Sbii. Sfritul lui mai. Domnioara Saphir nva s danseze pe srm. 1859 nghiitorul de Sbii. August. The'tre Franais et Hydraulique e nlocuit de Teatrul domnioarei Saphir. Sfritul anului(?) Intr n scen contele Hector de Sabran. 863 Paul Feval public Jean Diable i Mnua de Oel. Inghiitorul de Sbii. Decembrie. nceputul Memoriilor lui chalot. 1866 Paul Feval public Inim de Oel. Finalul aciunii din nghiitorul de Sbii, nghiitorul de Sbii. August. Saladin, devenit marchizul Franz de Rosenthal, locuiete ntr-o camer din strada Neuve-Saint-Georges.

19 august. Doamna de Chaves (Lily) fuge clare cu contele Hector de Sabran. n aceeai zi, taica Justin (= Justin de Vibray) i mprumut douzeci de ludovici lui Barbe Malheur. (?)Saladin, la douzeci i ase de ani, devine eful suprem al Fracurilor Negre". 1867 Paul Feval public nghiitorul de Sbii. 1868 Paul Fe'val public Turnul Crimei. 1869 Paul Feval public Arma Invizibil sau Secretul , Fracurilor Negre 1872 Paul Feval public Cavalerii Tezaurului. 1875 Paul Feval public Banda Cadet. 1876 Revenirea lui Paul Feval la catolicism. 1887 8 martie. Moartea lui Paul Feval, la Paris. FRANCOIS LE LIONNAIS 1.DIAMANTELE DOMNIOAREI BERNETTI Intr-o sear de vineri, spre sfritul lui septembrie, n 1838, la cderea nopii, ajutorul vnztorului de mrfuri la mna a doua a crui prvlie se afla la intersecia strzilor Dupuis i Vendome tocmai nchidea magazinul, cnd un cupeu elegant se opri n faa uii. Dughenele din cartierul Temple primesc adesea vizite la fel de simandicoase ca i magazinele la mod; locuitorii din cartierele Saint-Germain i Chaussee-d'Antin au nvat nc de mult drumul ctre acest trg i vin aici pe furi, fie spre a cumpra, fie pentru a vinde. Ajutorul de prvlie ls pe trotuar oblonul pe care-l idicase deja pe jumtate i atept, creznd c portiera cupeului avea s se deschid. Dar portiera nici gnd de aa qeva, iar storul stacojiu ce apra de priviri curioase interiorul trsurii rmase cobort. Vizitiul un flcu ferche cu tenul viu colorat i nfipse biciuca n suportul ei, ca i cum ar fi ajuns la captul cursei, Si-i scoase din buzunar o pip pe care-o umplu pe-ndelete. Dei era originar din Alsacia, micul vnztor cunotea bine obiceiurile pariziene, cci se ntreb: Acolo, nuntru, s fie oare un domn care ateapt o doamn, sau o doamn n ateptarea unui domn? i, mai nainte de a se ocupa din nou de oblon, ddu colul spre strada Vendome, spre a vedea crui sex i aparinea persoana ntrziat; dar se pomeni deodat nas n nas cu un ttuc grsun care sosea cu minile vrtc n buzunare i care-l salut cu un zmbet baljin. Ia te uit! Ia te uit! se mir biatul, sta-i domnul lAmitie, care vine s-l viziteze pe patron! N-avei noroc, mo Koenig i doamna lui tocmai au plecat spre grdinia lor de la Saint-Mande'. Doar snt proprietari, nu? tia nu-s fericii dect la ei la ar; un petic de iarb nu mai mare dect o batist i o duzin de cozi de mtur, fiecare cu cte trei frunze bolnave... Va trebui s-i spun patronului ceva din partea dumneavoastr? 12 56

Domnul L'Amiti l ddu la o parte cu o micare a cotului i-i continu drumul, dup ce-i fcuse un semn prietenesc din cap. Dac nu te-ai fi uitat dect la ochii lui vioi i zmbitori, l-ai fi luat drept un om nc tnr, dar avea o barb crunt, foarte nengrijit, care trda apropierea vrstei de cincizeci de ani. Sub faldurile unei mantii mblnite, cam jerpelit i foarte larg, prnd c provine direct de pe strdua Judengasse1 din Frankfurt, i se putea ghici remarcabila lime a umerilor puternici. Pea fr zgomot ntr-o pereche de ghete mblnite, din cele pe care cltorii le puneau peste nclmintea lor, pe vremea diligentelor. Trecnd pe lng vizitiu mult mai bine mbrcat dect el nsui cltin uor din cap, apoi intr n dughean. Pi, dac v spun c patronu'-i plecat... bodognea n urma lui vnztorul alsacian. Domnul L'Amiti', inndu-i minile tot n buzunare, strbtu magazinul plin de tot felul de lucruri prpdite, printre care totui s-ar fi putut gsi cteva mobile de pre i stofe 1 Judengasse (1b. german) = Aleea Evreilor, (n.t.) scumpe. Ajungnd la ua din fund, o deschise fr o vorb i-i continu drumul. Da' ce-i asta? Da' ce-i asta?! strig alsacianul. Eti surd, omule? Dac-i spun... Nu-i termin fraza. Domnul L'Amiti' se oprise n sfrit. i puse mna pe umrul biatului, l privi drept n fa i rosti optit urmtoarele cuvinte: S-a luminat de ziua. Alsacianul se ddu civa pai napoi i chipul lui naiv exprimarea mai total uimire. sta chiar c-i ghinion! bombni nfigndu-i minile n pr. S m vr ntr-un asemenea bucluc, tocmai cnd primisem i eu de-o buturic! La Paris, nainte s vorbeti cu cineva, ar trebui s-i ceri actele. Domnul L'Amiti ddu aprobator din cap i-i alese un fotoliu vechi dar confortabil, n care se aez comod. Vorbeti ca din carte, amice Meyer, spuse pe un ton blnd i jovial. Ai cheile de la pivni? Meyer ridic din umeri i domnul L'Amiti continu: Nu? Mo Koenig este un om prudent... Atunci, du-te la circium i adu-mi o sticl de vin de Macon sigilat, de-acu' douzeci i cinci de ani. Alsacianul se ndrepta ctre u, cnd domnul L'Amiti l opri. Ateapt, i zise, i voi da toate instruciunile deodat. Adineauri ai fcut tu nsui constatarea c stpnul tu are o slbiciune pentru plcerile cmpeneti; prin urmare, n-avem de ce ne teme c am fi deranjai. Deocamdat, snt aici ca la mine-acas... Cum, la dumneata?! ncerc s-l ntrerup Meyer. Taci din gur. Urmeaz s vin un tnr cumsecade, de vreo treizeci de ani, puintel chiop i care se ajut n mers de un baston barosan cu mciulie

de filde. Te va ntreba ac domnul Koenig este acas i vei spune c da. Alsacianul protest printr-o micare energic, dar i plec ochii sub privirea domnului L'Amiti', care continu: i adresndu-mi-te, vei spune: Patroane, iat cineva care-ar vrea s v vorbeasc. Eu voi consimi s-l primesc Pe respectivul vizitator i, deoarece mi este trimis de ctre un prieten, l voi pofti s bea un pahar de vin. Atunci, tu vei aduce, ca i cum ai fi scos-o din pivni, sticla cu vin de Macon sigilat. S-a-neles? i de ce toate astea? ntreb Meyer. S-a-neles? repet domnul L'Amiti'. Alsacianului i scp un gest de furie neputincioas: i pe urm? Pe urm, i nchizi oblonul si te duci s te plimbi. Dar dumneata? Nu-i face griji pentru mine, rspunse domnul L'Amiti'. Vei dormi aici? Mai exist i portia de la alee, fiule. Aia e-nchis. Iat cu ce se descuie. Meyer rmase cu gura cscat, zgindu-se la cheia ruginit pe care i-o arta interlocutorul su. Da' mo Koening e-n combinaie? ngim. Poate c da, replic L'Amiti, vrndu-i din nou minile n buzunare. Obrajii lui Meyer se nroiser pn Ia urechi. Ascult, aproape strig, toate astea nu miros a bine, i dumneata eti n stare s faci o treab urt. Eu snt om cinstit te poftesc s iei pe uafar, i nc imediat, altminteri chem paza! Domnul L'Amiti' i puse unul peste altul picioarele clduros nclate .i se instala ct mai comod cu putin n fotoliu. A fost odat spuse fr a ridica glasul a fost odat un bieel care se prefcea c doarme pe o mas din circiuma Conul de brad 1, n timp ce, n sala alturat, era asasinat casierul bncii... Dormeam! strig Meyer ngrozit, jur n faa Iui Dumnezeu c dormeam! Eram beat pentru prima oar n viaa mea. Biatul acela este cutat, continu domnul LAmitie... Ai vzut vreodat bileele de amor ca sta, piciule? 1 Conul de brad: denumirea crciumii n limba francez este Lb Ponune de Pin. (n.t.) Mina i se cufund sub reverele pelerinei mblnite i o hrtie pe care era imprimat o tampil mare czu la picioarele lui Meyer. Nefericitul tnr se aplec s vad mai bine, apoi genunchii i se nmuiar de parc ar fi fost lovit n cap. 12 56

Un mandat de arestare! rosti cu glas gtuit. Da, mi-e cunoscut am fost servitor la grefa din Colmar1... i numele meu!... numele meu scris ct se poate de clar!... Dar cine eti dumneata de fapt?" Poate un inspector n exerciiul funciunii, replic domnul TAinitie', al crui zmbet deveni crud. S vorbim limpede: eu snt azi pe cale s pescuiesc un pete mai mare dect tine. Dac te pori cum trebuie, voi nchide un ochi i vei avea timp s-o tergi. Poftim, uite un ludovic, du-te s cumperi vinul i pstreaz-i restul pentru cltorie. Dac vrei s m asculi, n noaptea asta ar fi bine s dormi pe drumul spre Germania. Meyer iei cltinndu-se. Simea c prul de pe cap i se ridic mciuc. Un sfert de or mai trziu, domnul lAmitie, aflat nc n ncperea din spate a prvliei lui mo Koenig, vnztor de vechituri la mna a doua i amator de bucurii cmpeneti, sttea n faa unei msue pe care erau puse o sticl nceput, dou pahare pline i o lumnare de seu. De cealalt parte a mesei edea vizitatorul misterios ale crui semnalmente i le dduse lui Meyer. Meyer dispruse. Snt foarte bucuros spunea domnul lAmitie, care acum vorbea cu un uor accent german s cunosc un compatriot i un coreligionar. Cum o mai duc bunii notri prieteni din Karlsruhe, drag domnule Hans? Unii bine, alii ru, rspunse vizitatorul, al rui chip trda puternic tipul israelit. L'Amiti' i plesni palmele nentat. Iat rspunsuri pe placul meu! exclam. Dincoace de podul Kehl, nu mai ntlneti dect nebuni care vorbesc pe sleau, nu-i aa, frioare? Colmar. ora n Alsacia, devenit n 1698 capitala sa judiciara, (n.t.) Hans nu rspunse dect printr-un semn aprobator din cap. Era un tnr cu trsturi ascuite i nfiare bolnvicioas. Expresia lui era un amestec de ngrijorare, duritate i nencredere. S bem! continu L'Amiti, care afia, dimpotriv, o franchee extraordinar. n sntatea lui Moise, a lui Iacob, a lui lsac, a lui Ieroboam, a lui Nathan, a lui Solomon i a celorlali. Paharele se ciocnir i L'Amiti' adug: Si vaszic, frate drag, vrei s-mi vinzi o grmjoar de vechituri. mi nchipui c nu snt mobile, cci transportul ar fi scump, din marele ducat i pn aici. N-o fi mai curnd vorba de unjot de stofe? Ah! zmbeti, amice? Pariez c este i dantel! n fiecare an trece pe la Baden n valoare de milioane, i crede-m, pe umeri tare drglai. Dar dumneata, Hans Spiegel, eti, desigur, un om nelept dumneata lai umerii i nu te ocupi dect de dantele. Poate c Hans Spiegel zmbea n sinea lui, dar chipul i rmnea posomorit i necjit. Mi s-a spus opti, dup ce-i nmuiase buzele n paharul su, fr a bea c sntei n msur s negociai cu bani ghea o afacere de o oarecare

importan. Cu bani ghea, repet L'Amiti n loc de a rspunde, cu bani ghea, asta depinde. Banul este fricos, se ascunde. Ce numeti dumneata, frate Hans, o afacere important? Spiegel se nroi uor i replic, cobornd i mai mult glasul: O afacere qam de o sut... dou sute... poate cam trei sute de mii de franci. Doamne Sfinte! exclam L'Amiti', aadar umerii aceia drglai erau al naibii de ncrcai? Spiegel tui, fcnd o mutr nemulumit. De obicei, ripost sec, oamenii cu meseria noastr i de religia noastr nu glumesc cnd discut afaceri. L'Amiti' rspunse privirii lui aspre printr-o sclipire ironic a ochilor si lcrimoi. Bine! bine! se nvoi. Nu-i place s rzi, frate Hans? Fiecare cu firea lui. Eu, unul, nu snt niciodat melancolic cnd e vorba s ctig cinstit nite bani... Aadar, s vorbim serios, tinere, i ia d-mi s-i vd pietricelele. Hans Spiegel se agit pe scaunul lui i se uit spre u. Prietene, continu L'Amiti', m port dup placul dumitale, acum i vorbesc limpede pentru c aa ai dorit. Vrei s spunem lucrurilor pe nume? Fie! Frate Hans, dumneata nu vii de la Karlsruhe. Dac ai fi fle cealalt parte a Rhinului, ai rmne acolo i i-ai da i jumtate din preul diamantelor domnioarei Bernetti omului care i-ar oferi mijloacele de a trece frontiera. Din rou cum era, Hans Spiegel deveni palid i murmur: Jupne Koenig, nu tiu'ce vrei s spui. Ticloasele alea, continu L'Amiti' fr a se lsa oprit de acest protest, le fac acum necazuri enorme duceselor. Cunosc pe cineva care avusese naintea dumitale ideea loviturii, dar dumneata, domnule Spiegel, eti un tnr activ i plin de talent; ai fost mai iute la treab dect noi. Ct ceri pe sipetele numitei Bernetti? Chipul bolnvicios al evreului se ntuneca. Privirea lui era cea a vulpii lae care, cnd este ncolit, devine curajoas i nfrunt copoii. L'Amiti' l studia cu coada ochiului. i turn un pahar de vin. N-am ncotro i trebuie s beau singur, zise, dac dumitale nu i-e sete. i punnd pe mas paharul pe care-l golise dintr-o sorbitur, adug: Drgu, bastonul dumitale, camarade.Cu o micare instinctiv, Spiegel i strnse ntre picioare bastonul cu mciulie de filde. Dar L'Amiti era mult mai vioi dect prea a fi. i repezi trupul nainte, ca un scrimeur care fandeaz adnc, i braul su tins peste mas ajunse la baston, care-i rmase n mn. Urm o scen mut i rapid ca fulgerul. Nu se tie cum, din buzunarul lui Spiegel ni un pistol. El ochi, dar se prbui mai nainte de a fi apucat s apese trgaciul. L'Amiti', rznd blajin, asigur pistolul cu piedica i-l azvrli n cellalt capt 12 56

al ncperii. Nu mai am douzeci i cinci de ani, murmur, dar pumnul mi-a rmas puternic. Hai, ridic-te, camarade, i dac mai ai i alt jucrioar ca asta, pstreaz-o pentru un prilej mai bun. n timp ce vorbea, deuruba mciulia de filde a bastonului i o scutura ca pe o cutiu. Un mare numr de diamante demontate, dintre care cele mai multe erau de o mrime apreciabil, se rostogolir, mprtiindu-se pe cuvertura jerpelit. Spiegel rmsese nemicat i prea'pietrificat. L'Amiti' lu la ntmplare trei sau patru pietre i le cercet cu o expresie indiferent. Cu astea, zise, un biat ca dumneata, care nu are obiceiuri proaste, se poate napoia n satul lui, s se nsoare cu Lischen sau cu Gretchen, s cumpere o ferm, ba chiar un conac i s-i capete locul su n consiliul municipal, cnd barba i va ncruni. Dar, mai nti, trebuie s vnd marfa asta pe care n-o poate duce la pia; trebuie, apoi, s treac bariera Parisului, unde snt ntinse plase; n fine, mai are de trecut frontiera Germaniei, pe toat lungimea creia telegraful a trimis informaii cu semnalmentele viitorului consilier municipal... Nu-i port pic pentru nzbtia dumitale, frate Hans, fiecare-i apr averea aa cum se pricepe, or asta-i averea dumitale, de vreme ce ai furat-o, dar nu-i dai seama de ceea ce faci: fr mine ai fi fost pierdut. i deoarece privirea evreului exprima o nencredere nciudat, TAmitie adug: Aadar, nujti-au iuit urechile? Astzi, cam pe la ora patru, i s-a aflat isprava'la birourile Siguranei. Diamantele Carlottei Bernetti proveneau din rsrit i din apus, de la miazzi i de la miaznoapte; poseda o diadem ce aparinuse familiei prinilor Berezov; o brar mpodobise mna unei soii de lord, o broa strlucise pe pieptul unei nobile de la Curtea Spaniei. Este o colecionar i, potrivit propriului ei calcul, flecuteele ei valoreaz mai mult dect o jumtate de milion. Pe puin! opti Spiegel, care-i regsea firea israelit. Bravo! exlam LAmitie, iat c ne trezim. Cnd se pornesc s ipe, domnioarele din spea Carlottei Bernetti au voci care se aud pe o raz de trei leghe, la fel ca uieratul locomotivelor. n jurul acestui instrument principal i super-strident s-au adunat glasuri mai brbteti, aparinnd domnului prin, domnului conte, domnului preedinte, domnului mareal i chiar vreunui amrt de agent de schimb. Cei de la Siguran aproape c iau pierdut capul. Rezulatul a fost cel prevzut: la ora cinci, se dispunea de tot ce era necesar pentru a pune mina pe bastonul precum i pe persoana dumitale. i dumneata eti cel nsrcinat s m aresteze? ntreb Spiegel cu destul calm. L'Amiti' izbucni n rs. Ba nici gnd! replic. Doar i-am spus c eu i snt salvarea! Nu aparin ctui de puin poliiei, dar poliia mi aparine ntructva, fiindc eu trec din floare-n floare, ca fluturii. Meseria noastr nu-i uoar, domnule Spiegel, cu

cei care, ca dumneata, nu vor s dea de necaz din prima dat. Ai izbutit o lovitur extraordinar, foarte adevrat, dar care-i folosul dac beneficiul net pe care i-l aduce este un sejur de douzeci de ani la Brest sau la Toulon?! Noi, tilali cci nu m laud, eu snt doar membru al unei societi care se bucur de un oarecare credit pe-aici noi, tilali, acionm cu pruden, uitndu-ne de dou ori, nu numai o dat, unde clcm cu piciorul. Nu improvizm nimic, combinaiile noastre nu se pun n practic dect dup ccau fost verificate cu cea mai mare grij. Eu, care-i vorbesc, dac-a vedea un milion atrnnd ntr-un copac n pdurea Boulogne, i-a da de o duzin de ori ocol nainte de a ncerca s-l iau de-acolo. S revenim ns Ia problema dumitale te afli n minile mele, frioare. A putea s-i cer o rscumprare, dar nu vreau. Obiceiul casei noastre este de a se mulumi cu un beneficiu cinstit: i ofer cincizeci de mii de franci i un paaport pentru strintate. Nu-i convenabil? D-ncoace! strig Spiegel cu grab. Accept. Domnul LAmitie izbucni din nou n rsul su blajin. O clip! zise, punnd diamantele unul cte unul, Ia loc n bastonul scobit. Am depit vrsta zpcelii. Eu, ce s zic, nu m pricep defel la toate flecuteele astea, i dumneata ai putea foarte bine s-mi dai, n schimbul celor cinci sute de ludovici ai mei, bucele de sticl valornd treizeci de scuzi. Afacerile snt afaceri, domnule Spiegel. Vei lua napoi totul, ceea ce constituie o bun dovad c n-am de gnd s te pclesc, i chiar Ia noapte, un slujba de-al nostru, expert n bijuterii, va merge la domiciliul dumitale, va examina pietrele i-i va numra banii. Evreul rmase o secund nehotrt. Ah! Ah! exclam L'Amiti, vad bine c-ai prefera s-o iei la sntoasa imediat, i te-neleg. Dar fii pe pace, i se va indica mersul lucrurilor. Dac vei urma punct cu punct instruciunile mele, te vei bucura de o noapte odihnitoare, iar mine vei cltori pe drumul ctre iubita noastr patrie. Cnd pleci de-aici, du-te s iei masa unde pofteti i nu te grbi. i nchipui, desigur, c-ar fi o nebunie s te ntorci acas n momentul acesta. Pe la miezul nopii, dar nu mai nainte, du-te pe strada Oratoire-des-Champs-Elysecs i cere camera pe care mo Koenig a rcinut-o pentru dumneata n csua din fundul curii de la numrul 6. La ora dou dimineaa bag de seam, la dou fix vei auzi c zgrie cineva la ua dumitale; vei ntreba cine e i i se va rspunde: bijutierul. Nu-i nevoie s-i explic restul. Dup ce-i vei fi primit banii, poi s dormi pn la prnz sau s-o tergi, la dorin... Ne-am neles? i ntinse lui Spiegel bastonul. Acesta-l lu i replic: Ne-am neles. Perfect! sublime LAmitie privindu-l n ochi. De-acum nainte, ce-i acolo nuntru i frige degetele, aa c nu m tem c-ai putea ncerca s speli putina. Se ridic i deschise uia ce ddea spre alee. Dar vezi, murmur Spiegel cu o mutr ruinat, vezi c, pentru a-i 12 56

executa instruciunile, ar trebui s am cu ce-mi plti o cin. Pe cuvntul meu! exclam L'Amiti', bnuiam eu asta! Ai postit, bietul meu biat, avnd buzunarele pline de diamante! Ei, hai, c nu eti prea grozav! Ia-i napoi pistolul i ine zece ludovici! La revedere! i urez mult noroc! Spiegel l prsi la captul aleii i se ndrept ctre piaa din cartierul Temple. i ascunsese faimosul baston sub redingot i mergea cu pas ntins, privind ngrijorat n jurul lui. Domnul L'Amiti coti,dimpotriv, la colul strzii Vendome, ndeprtnduse linitit, cu amndou minile n buzunare. Vizitiul cupeului, care prea s doarm, i lu imediat biciul, i arse una calului i-l urm la o distan de civa stnjeni. 2.CONFESIONALUL LUI TOULONNAIS L'Amiti Era n jur de ora opt i bulevardul Temple acel centru de distracii i plceri care rmne n amintirea tuturor parizienilor, n ciuda scuarului lugubru ce l-a nlocuit zbrnia de zgomote vesele. Mulimea se nghesuia n jurul teatrelor a cror reclam promitea rsul sau lacrimile; trgul negustorilor de mruniuri i aprindea lanternele, i chiar aceia care naveau trei bnui pentru a intra la regretatul Lazari reueau s-i petreac seara gratis n faa barcii vreunui succesor al lui Bobeche. Cnd, dup ce prsise locuina lui mo Koenig, ciudatul personaj cruia i se spunea domnul L'Amiti iei de pe strada Charlot i intr pe bulevard, acesta ajunsese la apogeul veseliei sale cotidiene; dar, dup cte se prea, bucuriile acelea nu erau pe gustul omului nostru, cel cu mantia mblnit evreiasc, deoarece nu arunc nici mcar o privire celebrelor lumini ale blciului, ci coti scurt n direcia coloanei din iulie. Cupeul cu storuri coborte l imit, mcrgnd ncet n lungul trotuarului. Pe vremea aceea, costumul ales de domnul L'Amiti putea fi ntlnit n cartierul Temple mai des dect n zilele noastre. Aspectele caracteristice au tendina de a se atenua tot mai mult i btrnii vulturi ce iau camt mare pe termen scurt se mbrac astzi ca nite funcionrai oarecaic. Uneori, cei tineri isi comand hainele la vreun croitor din mprejurimile Operei. Aadar, domnul lAmitie i putea continua plimbarea r a suscita n mod deosebit atenia trectorilor. Mergea cu un pas domol, moale ca blana de miel ce-i cptuea ghetele i cnta cu jumtate de glas o binecunoscut melodie, care n-a avut niciodat un caracter glume: Plou, plou, pstorit Hai, adun - i oile...1 Dar, n timp ce fredona, se gndea, iar reveria sa nu semna defel cu cntecul. Colonelul", gndea, mi-a trasat drumul centimetru cu centimetru i, ca

de obicei, rolul meu este cel al unei marionete. i asta dureaz de mult. La nceput m amuza s-i ghicesc tertipurile, care snt cusute tu a alb, dar am ghicit prea multe, i btrnul m plictisete. La urma urmei, ar fi timpul s le fac puin loc i tinerilor, cu att mai mult cu ct tinerii ca mine ncep s devin cam copi. Ce-i cu toi banii aceia care rmn ngropai ntr-o ascunztoare, acolo departe, n Corsica? i la ce bun s continum cu afacerile, dac sntem destul de bogai pentru a tri mprtete? Snt drgue combinaiile individului; au trei, ase, nou compartimente, ca i camerele nchiriate de proprietarul meu, dar aa nu mai ajungem niciodat la lichidare, iar urciorul nu merge de multe ori la ap..." Se ntrerupse i se apropie de bordura trotuarului, cutnd un loc prielnic pentru a traversa strada. Un poliist care mergea n urma lui spuse abia optit: Bun-scara,.domnule Lecoq. nainte de a-i rspunde, lAmitie privi de jur-mprejur: Bun-seara, amice. La prefectur continu sergentul se spune c-n noaptea asta pregtii o afacere tare de tot. Vezi-i de treaba ta, replic brusc lAmitie, pornind repede pe pavajul noroios. Pe cuvntul meu, mormi printre dini, nu exist palavragii mai mari dect indivizii tia! Cu ei, riti la fiecare 1 Textul n lb. franceza al cunoscutei melodii este: il pleul, il plcut, bergere Ramenez vos moutons... (n.t.) pas s te compromii. Tatl-tuturor sta foarte linitit s-i joace whistul, n timp ce alii se spetesc. S-a jurat pe toi dumnezeii c treaba cu domnul Remy d'Arx, judectorul de instrucie, va fi ultima lui afacere, dar uite c se mplinesc zece ani de cnd tot repet acelai lucru. Eu snt rbdtor i asculttor; dar s m ia dracu' dac, de data asta, neleg gndirea btrnului, cu diamantele lui i cu toate chiibuurile pe care le-a nscocit n legtur cu ele. Cnd l-am ntrebat, mi-a rspuns aa cum i-am zis eu sergentului: ,,Vezi-i de munca ta!" ' Se opri pe partea cealalt a bulevardului i trase concluzia: Vom face treaba, Tticule, dar toate au un sfirit i, cnd treaba va fi fcuta, l tiu eu pe unul care-i va cere s-i nchei plata, i nc rspicat! Zgomotul i vnzoleala care, odinioar, ddeau o nfiare aa de deosebit btrnului bulevard Temple nu ajungeau pn att de departe. Oricine i poate aminti c mprejurimile Galiotei, ntr-o parte, i Castelul de Ap, n cealalt, erau locuri relativ pustii. Galiote1 era numele dat ultimei case de la colul dintre bulevard i strada Fosses-du-Temple, din cauz c ntreprinderea de pot fluvial de pe canalul Ourcq i avea acolo birourile. 12 56

In spatele Galiotei i foarte aproape de locul n care faada Circului lumineaz acum acel cartier, odinioar att de mizerabil, pornea, printre case drpnate i maghernie cu nfiare steasc, o strdu ngust care, dup un traseu lung i ntortocheat, ajungea la strada Faubourg-SaintMartin, cam n dreptul actualei primrii. Strdua aceea nu avea nici un nume oficial, dect n punctul n care tia cartierul Temple, n spatele antierelor Maltc. Acolo, o tbli indicatoare o intitula strada ,,Haut-Moulin"; dar oriunde n alt parte i se spunea, n mod familiar, Chemin- des-Amoureux. Prima cas de pe Chemin-de Amoureux, cnd veneai de pe strada Fosse's 2, era o circium prpdit, a crei firm 1 Galiote (lb. franceza) = nava-cabotier (n.t.) 2 n lb. romna, denumirile acestor strzi ar fi: strada Morii nalte si respectiv, Calea ndrgostiilor si strada Gropilor, (n.t.) constituia un calambur ndrzne: Cafeneaua L'pi-Sci 1. Localul acela, ce-i ctigasc un foarte prost renume si n care poliia fcea razii frecvente, avea faada spre bulevard, din cauza unei cotituri brute a strduei. Din locul n care se oprise, domnul L'Amiti putea vedea prin perdelele roii ale celor dou ferestre luminile din sala de biliard. Acolo se juca ,,poule"2 potrivit unui mic afi, scris de mn i pus sub lanterna roie care le aducea la cunotin trectorilor de pe bulevard preurile pentru gloria 3 i pentru jumtatea de ceac: zece i douzeci de centime. Masa de biliard ntins ca o cmpie, cu picioare nalte i acoperit cu un postav foarte slinos era instalat n mijlocul unei sli spaioase ilar scunde. De jur mprejur, mese de lemn, sprijinite doar n cte dou picioare, se rezemau cu cealalt latur pe o bar prins de perete. Vis--vis de ua de intrare se afla o tejghea de crcium, la care trona o matroan corpolent, cu o fa violacee i a crei bonet, mpodobit cu panglici roii, lsa s-i scape uvie de pr crunt. Numele ei era doamna Lampion; n tineree, mpinsese la ruin civa crui de ap. Gina", bine hrnit, strnsese n jurul ci o duzin de juctori ale cror costume erau destul de neasemntoare. Unii purtau bluzoane, alii paltoane, mai mult sau mai puin jerpelite; n fine, alii costume din stof bun, aproape curate i ndeajuns de artoase. De altminteri, mbrcmintea prea s fie aici un element prea puin luat n consideraie; erau unii zdrenroi care vorbeau de sus i care obineau zmbetele doamnelor, n timp ce vreo redingot pasabil pstra timiditatea soldatului primit la masa furierilor. Leul" cci pretutindeni exist un favorit 1 Jocul de cuvinte, intraductibil n lb. romna, const n faptul c L'pi-Sci nseamn Spicul tiat cu ferstrul, dar se pronuna la fel ca l Epicier, cuvnt ce se traduce prin bcanul, (n.t.)

2 Poule: joc de biliard cu miz. In limba romn, denumirea se traduce prin gin", (n.t.) 3 Gloria: amestec de cafea cu uic, (n.t.) care dicteaz moda era un tnr de douzeci-douzeci i cinci de ani, cu o epcu pus ntr-o parte pe o tuf de pr blond i cre. Juca inndu-i mnecilc suflecate. Avea cizme, iar pantalonul lui ncreit pe oldurvi ncingea mijlocul ca o rochie de femeie. El era cel care ,,bloca" cele mai multobile i care fcea cele mai multe spirite". Succesul su era total; toi brbaii l admirau, toate doamnele l mngiau din priviri. Cocotte acesta era numele care i se dadea accepta aceste omagii ca pe ceva ce i se cuvenea i ctiga voios paralele partner Mior si zdrenroi. Din ntreaga adunare, numai dou persoane preau s nu se ocupe deloc de el. Mai nti, doamna Lampion, care, potrivit obiceiului ei, moia majestuos n spatele tejghelei sale; apoi, un brbat cu o statur herculean, al crui chip jigrit i nefericit se ascundea pe jumtate sub prul rvit. Brbatul acesta ocupa masa cea mai deprtat de centru, In dreapta uii, i n jurul lui exista un mare vid, att n stnga ct i-n dreapta. Ceruse s i se serveasc un phru de trie, care rmsese intact. De cnd intrase, sttea nemicat, cu capul sprijinit n minile lui puternice. Privirile pe care juctorii ce constituiau galeria i le aruncau acestui personaj erau rare i exprimau totodat dezgust i team. Cocotte fusese singurul care, la intrare, i spusese: Bun-ziua, marchef, ce mai faci? Dar adugase cu glas cobort: Am ncurcat-o, dac-a venit Coyatier! Cnd cobea asta iese din vizuina ei, pzea! Pariez c la noapte o s-avem nouti! Aa nct, atunci cnd ua se deschise spre a lsa s intre silueta iudaic a domnului l'Amitil, avu loc un efect gata pregtit, aa cum se spune n teatru. Conversaiile amuir n jurul meselor, bilele se oprir pe postav i, trecnd din grup n grup, ai fi putut auzi un nume rostit cu glas optit: ToulonnaislAmitie. l Partner (n lb. englez n text) = partener, (n.t.) Ce v spuneam? adug tnrul domn Cocotte, fcn-du-le cu ochiul celor din jur. Necazuri! Nou-sositul nchise ua si zise cu un glas gros i blajin, pe care nu l-am fi putut recunoate, cci acum vorbea pe alt ton dect n dugheana lui mo Koenig: Bun-seara, prieteni, v merg treburile dup plac? Treceam pe-aici, n plimbare, i m-am gndit sa intru, ca s aflu ce credei despre cursul de la Burs i despre problemele politice. Urm un hohot de rs oarecum silit, ba chiar unele doamne ndrznir s spun: 12 56

Ce glume este domnul lAmitie!... Brbatul cu statur atletic, singur n colul lui, nu se clintise, iar doamna Lampion continua s doarm. Schimbndu-i glasul, lAmitie i schimbase i manierele i expresia feei. Manierele i erau brute, iar privirea ndrznea i sincer. Ne aduci de lucru, patroane? l ntreb Cocotte, pe un ton supus i aproape mngietor. Vom vedea, scumpetco, vom vedea... Nu-l zresc pe prietenul tu Piquepuce, ce-i cu el? N-a venit n seara asta. Va veni... avem de discutat... Hei! iubito adug scuturnd umrul masiv al vnztoarei de limonada, care-i deschise, tresrind, ochii cu pLoape nroite pltesc un rnd de vin fiert pentru toi drguii tia, ca s-i mai rcoreasc gtlejul. Se rse din nou, dar n mijlocul rsetelor, se auzi un glas lugubru era omul din captul slii, care-i ridicase capul i spunea: Domnule Lecoq, cu nu m aflu aici ca s m amuz. Mi s-a poruncit s vin i am venit. Spunei-mi imediat ce se dorete de la mine. Habar n-am, rspunse LAmitie. Fiecare la rndul lui; va veni i rndul tu. Bea un pahar de vin fiert, imrctiet] dac vrei, i ai rbdare. n scara asta mai snt i alii, n afar de tine, care nu se afl aici spre a se amuza. Atletul i relu imobilitatea posomorit i mpinse la o parte un pahar plin pe care i-l ntindea chelnerul. Iubito, continu lAmitie, revenind ctre matroana de la tejghea, pune s se lumineze confesionalul. i, adresndu-i-se lui Cocotte: Hai, micuule, urc. De acord se nvoi cel mai elegant dintre juctorii de poule" da' bila asta a mea face pe puin un franc i apte'cinci. Ii dau eu doi frni, replic lAmitie, i i-o ofer bunului Coyatier. Nu jucm cu marchef-ul. declarar ceilali ntr-un glas. Omul nu rspunse, dar ochii i se deschiser larg, fixndu-se, pe rnd, asupra fiecruia din cei care vorbiser. Nici unul dintre ei nu putu susine acea privire trist i totodat nspimnttoare. L'Amiti rnjea. Cnd va sosi domnul Piquepuce adug ndrep-tndu-se ctre o scar ngust n spiral,,situat n spatele tejghelei va trebui s-l trimitei la spovedanie. Cocotte l urm. Indat dup ce se ndeprtaser, juctorii, n loc s-i continue partida, precum i butorii se adunar ntr-un singur grup i ncepur s vorbeasc n oapt. Rezumatul discuiilor ar putea fi redat n felul urmtor: Cocotte, Piquepuce i marchef-ul ! Asta-i o combinaie spectaculoas! Locul pe care bunul domn lAmitie l numea confesional" era, pur i

simplu, o camer rezervat, situat la primul etaj. Unica fereastr a acelei mici ncperi, destinat a srbtori amorul n zdrene i un Bachus contrafcut ddea spre strdu i oferea o privelite a bulevardului. O u dubl, nou-nout i bine capitonat, contrasta cu srcia jegoas a mobilierului. Luxul acesta i se datora lui Toulonnais-lAmitie, care transformase camera ntr-o sucursal a diverselor sale agenii de afaceri. Cci lAmitie era un om extraordinar de ocupat. In momentul n care Cocotte trecea pragul, se auzi un glas strignd din josul scrii: Nu nchidei, vin acuica s iau ordinele! n clipa urmtoare, Toulonnais sttea pe un divan vechi, ntre cei doi acolii ai si. Dei cu vreo zece ani mai n vrst dect fercheul Cocotte, domnul Piquepuce era venic nedesprit de acesta. Virgiliu, mai naintea noastr, stabilise aceeai diferen de vrst ntre Nisus i Eurial 1. nfiarea domnului Piquepuce era cea a unui guzgan certre, ngmfat i romantic; purta pr lung, care-i ascundea gulerul unei haine roase. D-i drumu'! i spuse L'Amiti. Micuul nu-i n plus. E de dorit s cunoasc o parte din toat povestea. Ei, bine! ncepu Piquepuce, dndu-i importan. Tnrul nostru se afl la Paris. Nu, zu! replic Toulonnais ridicnd din umeri. Dac vrei, i spun adresa lui. Dac tii mai multe dect mine... ncerc s protesteze Piquepuce. Tot ce se poate, amice, l ntrerupse L'Amiti, dar tu te afli aici pentru a rspunde, nu ca s te burzuluieti. Ai vzut-o pe mblnzitoare? De la ea vin. i are baraca n piaa Walhubert, n faa Grdinii Botanice, i urmeaz s-i fac poimine bagajele, spre a se duce la trgul de la Les Loges 2. Ii amintete de Fleurette? D'api cum!.Dac nu de alta, mcar din gelozie! Aha! exclam L'Amiti nviorat, ia s vedem asta... Btrnul Tat are, n mod cert, o baft nemaipomenit! Aadar, continu Piquepuce, i-am pltit o cafelu mblnzitoarei, la cafeneaua din gara Oiie'ans. Este o femeie nc plcut, dei prea trupe. Se pare c-i cam czuse cu tronc tnrul Maurice, ba chiar chestia asta i-a rmas, cu toat trecerea timpului. Se tie doar, mblnzitoarele de animale slbatice snt aproape ntotdeauna nite femei romantice. 1 Nisus i Eurial : personaje troiene din Eneida, de Virgiliu, a cror prietenie a devenit proverbial, (n.t.) 2 (Lcs) Loges: localitate n departamentul Seine-lnferieurec (Franta). (n.t.) Doamna Samayoux nu-i are perechea de languroas ce-i, dei, odinioar, n joac i fr nici un gnd ru, i-a bgat soul n spital, cu o lovitur de 12 56

ghiulea n urma creia, srmanul a mierlit-o dup cinci sptmni de suferine! Se pricepe s compun versuri ca nimeni alta, cu excepia ortografiei, i ciupete chitara n stil spaniol... L'Amiti izbi din picior. Nu-i vorba de doamna Samayoux, se rsti, ci de Maurice i de Fleurette. Tocmai ajungeam la ei.. Cnd au venit s-o caute pe micu la barac, din partea prinilor ei, ca s-o fac un fel de contes sau aa ceva i doamna Samayoux spune c i asta-i o poveste tare ciudat, cci copilul n-avea nici un semn, nici mcar vreo cruciuli de la maic-sa, cu ajutorul crora s se poat face o recunoatere n toat regula aadar, cnd au venit s-o cear, tnrul Maurice a fost ct pe-aci s-nnebuncasc. Poate c tii, sau poate nu, c era fiul unor prini cumsdecade i c se angajase la alde Samayoux pentru trapez, ghiulele i prjin din cauza Fleurettei, pe care o adora. Pe vremea aceea, micua era ,,somnambul extralucid" i fcea pe ghicitoarea. Trebuie s fi fost totui un vis bizar, cnd a vzut venind trsura s-o ia'pentru a o duce ntr-un palat de pe Champs-Elysees, unde, actualmente, are rochii de mtase i camiruri... Nu v pierdei rbdarea... Vaszic, tnrul Maurice a fcut cum l-a tiat capu. Dei doamna Samayoux i propunea s-l ia de brbat, lsndu-i prin contract baraca, instrumentele i animalele ei, s-a nrolat soldat i a plecat n Africa. i cine-a plns? mblnzitoarea. Ba chiar s-ar fi sinucis cu crbune, dac nu era un muzicant din orchestra ei, care i-a ndulcit pentru un timp durerea. Da' tiu c ai talent s relatezi lucrurile cu claritate! mormi Cocotte. i fetia?ntreb lAmitie,dnd noi semne de nerbdare. Tocmai ajungeam la asta. Au trecut cinci sau ase luni fr ca doamna Samayoux s aud vorbindu-se despre tetia; nu tia nici mcar unde se afla, fiindc i se pltise o sum frumuic pentru a-i fi luat domnioara Fleurette, ns odat plecat n-aude-n-a-vede, totul se fcuse cu cel mai mare mister. ntr-o bun diminea, la blciul de la Saint-Cloud, doamna Samayoux, dup ce-i nghiise stacana de vin alb, se pregtea s le dea de mncare jivinelor ei, cnd a vzut intrnd un maldr de tafta, de jais-uri, flori si dantele era Fleurette, care i s-a aruncat de gt, strignd: ,,Unde-i el? Voi muri, dac nu vrei s-mi spui unde-i el!" V zic eu c are! exclam lAmitie', plesnindu-i palmele una de alta, are o grmad! Piquepuce l privi mirat, nepricepnd nimic, dar Cocotte i explic: Patronul se refer la baft... zi-i nainte. Aadar, btrnului pe care l-ai pomenit i pas dac domnioara Fleurette i tnrul domn Maurice se ador unul pe altul? ntreb Piquepuce. Atunci, n ceea ce-l privete, totul merge ca pe roate, cci micua domnioar a revenit de mai bine de zece ori, cu riscul de a se compromite, i numai i numai ca s vorbeasc despre el. Nu se compar nimeni cu mblnzitoarele, din punct de vedere al sensibilitii: mamei Samayoux i se sfia inima vznd simpatia reciproc a celor doi tineri, dar se interesa de dragostea lor ca i cum ar fi fost o pies de la teatrul Gaiete', ba chiar a compus, cu subiectul sta, o roman pe care voia musai s mi-o cnte. Ea este cea care i-a scris

tnrului n Africa, spunndu-i: ,,Revino, eti ateptat", dar fr a-i dezvlui misterele treniei, pentru c domnioara Fleurette zice c-n jurul ei snt o groaz de pericole... i'dumneata, patroane, trebuie s tii dac arc sau nu dreptate. Da' riu-i totdeauna la fel de uor s te-ntorci din Africa, pe ct este s te duci acolo; ns tnrul a sfrit prin a izbuti s-i ia tlpia i, mai adineauri, doamna Samayoux era ca ieit din mini, deoarece chiar azi urmeaz s vin la ea domnul Maurice, ca s afle, n fine, cum stau lucrurile. Domnul Piquepuce tcu i lAmitiri rmase o clip pe gnduri. Poftim! opti. ncerc caramboluri absurde i cele treia bile ale individului revin ntruna n col!... E rndul tu, Cocotte, adug apoi brusc. Domnul Piquepuce a terminat,! i acum se poate duce jos, s vad dac nu cumva sntem pe-acolo. Cel la care se referise i ddu ascultare pe loc, i de ndat ce ua dubl se nchise n urma lui, L'Amiti continu: Intre noi doi, micuule, i nu tu eti cel care va vorbi, ci eu, i ia seama s asculi cum se cuvine. Treaba ta nu-i grea, deoarece ai mai participat-la ea, dar trebuie s fie fcut cu grij scopul este de a plti legea. Pe strada Oratoire-du-Roulec, la numrul 6, foarte aproape de Champs-Elysees, se afl un apartament mobilat... tiu cum arat: dou corpuri de cldire, l ntrerupse Cocotte, Am cunoscut o doamu care locuia n spate; ca s ajungi la ca, urcai printr-o curte n pant, iar fereastra ei era la o nlime de cinci picioare deasupra pavajului, pentru c doamna marchiz d'Ornans n-avea chef ca cineva s priveasc n curtea dumisale. Perfect, micuule, cu att mai bine dac-i snt cunoscute locurile. E vorba despre al doilea corp de cldire, unde locuia doamna. Exist acolo, la etajul al doilea, dou camere alturate. Numerele 17 i 18, mai zise Cocotte. Exact. i vei lua cu tine trusa i vei deschide ua de 17. O clip! obiect tnrul bandit, portarul m-a vzut deja de mai bine'de douzeci de ori. i vei aranja mutra, asta te privete. Da' dac-n camera cu numrul 17 va fi cineva? Nu va fi nimeni. Cnd un ndrgostit se ntoarce din Africa i gsete vreun suflet cruia s-i vorbeasc despre iubita lui... C doar n-o fi?... ncepu Cocotte. Gura! l opri domnul lAmitie pe un ton poruncitor, i noteaz-i n carneel numele pe care i-l voi spune: domnul Chopln. Este un amrt de ciocnitor de clape, care d lecii particulare de muzic ia domiciliul elevilor. Dac portarul te las s treci, nu zici nimic; dac te oprete, i arunci numele sta de Chopin are ore scara. Ai priceput? Am priceput. 12 56

Bravo! Iat-te, aadar, intrat la numrul 17... Deschiznd ua cu peraclu'? Da, dar cu marc grij i fr a lsa urme. La mijlocul peretelui din stnga, cum intri i foarte aproape de pat, se afl o u blocat, care d spre camera 18. Te pltim gras, micuule, pentru c eti unul dintre cei mai buni sprgtori din Paris trebuie s ne faci o treab ngrijit. Mai nti, vei scoate uruburile celor dou zvoare, apoi vei sparge broasca. Tot fr a lsa urme? Ba nu! dimpotriv! De data asta, joci rolul unui ho nceptor;totul trebuie s fie fcut grosolan, iar dovezile de efracie s sar-n ochi. Numai c i aici i vei demonstra talentul este necesar ca lucrurile s rmn toate la locul lor i s par a fi n stare bun, pn cnd cineva s-ar atinge de ua blocat, s-ar sprijini de ea, o va mpinge i... M-nelegi? Da, rspunse Cocotte zmbind, v-neleg... i pe urm? Pe urm, lai un peraclu sub un scaun, un clete la piciorul patului, nchizi frumuel ua de intrare i o tergi spunndu-i: Iat o sear care mi-a adus o bancnot de cinci sute de franci"... Acum ntinde-o i spune-i marchef-ului s urce. Cnd intr Coyatier, domnul lAmitie sttea n picioare. Pli ntructva vzndu-l pe atlet cum nchide, pe rnd, cele dou ui i, desigur, avea i de ce. In menajeria doamnei Samayoux, cu siguran nu exista nici o fiar slbatic n stare s se compare cu acesta. Era un brbat nalt i corpolent, ale crui membre masive preau s fie extraordinar de puternice; capul lui turtit se nfigea, aproape fr gt, ntre doi umeri enorm de lai. Era urt, era trist, era nspimnttor. Cu toate acestea, dac-l priveai mai bine, nu avea deloc ceea ce se cheam o expresie rea, i din trsturile Iui brutale se degaja un fel de durere resemnat. Fusese soldat un bun soldat, ba chiar subofier, dup cum se deducea i din porecla lui: marchef. Nu-i istorisea nimnui povestea, dar se spunea c fusese nelat de o femeie i c-o ucisese ntr-un acces de gelozie. n urma crimei, fugise, iar rivalul fusese gsit zcnd pe o osea, cu capul sfrmat. Dup ce nchise uile, rmase nemicat lng prag. Amice, i se adres L'Amiti', ncercnd s adopte un ton dezinvolt, avem de lucru: la noapte se va lumina de ziu. Coyatier nu rspunse. Nu eti mai vorbre dect de obicei, continu L'Amiti cu mai mult siguran n glaff, dar eti un biat cu bun sim i tii bine c noi i-am pus zgarda la gt o dat pentru totdeauna. Atta timp ct vom fi mulumii de tine, orice-ar zice i oriec-ar face justiia, tu n-ai a te teme de nimic; dar n ziua n care nu ne-ai da ascultare... Atept! l ntrerupse marchef-ul cu asprime. Bravo, sntem de acord. Vaszic, strada l'Oratoire-du Roule, numrul 6. Scriei adresa pe un petic de hrtie, zise marchef-ul, n ultima vreme nu prea mai am inere de minte. L'Amiti i ndeplini dorina i continu:

Pleci imediat, cci drumul e lung; intrnd acolo, i vei spune portarului: ,,La domnul Chopin, pentru lecia de sear. Scriei i asta, zise din nou marchef-ul. Fie! Apoi vei traversa curtea. Domnul Chopin locu-te la etajul al treilea, n spate. Vei urca la al patrulea, unde-i podul, i te vei ascunde n rezerva de lemne de foc, n dreapta scrii.' n dreapta scrii, repet marchef-ul, e-n ordine. Acolo o s ai de ateptat ceva timp, fiindc lecia domnului Chopin se ncheie la ora zece i trebuie s ajungi nainte de sosirea elevilor; pe de alt parte, treaba nu urmeaz a fi fcut dect la ora dou spre ziu. Ora dou spre ziu, repet din nou Coyatier, bine! La palatul Ornans exist un orologiu, l vei auzi de parc-ar bate n rezerva ta de lemne. Fix la ora dou, vei cobor puia la palierul etajului doi i vei ciocni la ua din stnga. La al doilea zise marchef-ul ua din stnga, am reinut. Vei fi ntrebat: ,,Cine-i acolo?" i vei rspunde: ,,Bijutierul". Aha! ncuviin Coyatier, bijutierul... bine! i se va deschide i te vei pomeni n faa unui brbat narmat. narmat... bun! Pentru a intra n problem, l vei dobor trgndu-i un pumn n cap, cci, dac i-ai arta cuitul, i-ar zbura creierii. Coyatier aprob din cap. Apoi, continu L'Amiti', l vei lichida cum vei pofti. Bine. i ce va trebui s iau? Nimic, dect lin baston cu mciulie de filde, pe care-l vei gsi pe undeva, prin camer. Caut repede, fiindc-n ncperea vecin va fi cineva. Bine! i dup ce voi avea bastonul cu mciulie de filde? Vei pleca. Pe u? Nu, exist o fereastr care d spre palatul Ornans, i zidul este mbrcat, de jos pn sus, ntr-o plant agtoare; vei putea cobor ca pe o scar. Odat ajuns n grdin, vei porni pe prima potec la dreapta, la captul creia se afl o poart ce te va scoate pe terenurile Beaujon. Va trebui s-o forez? Iat cu ce s-o deschizi. Fr a se apropia de marchef, L'Amiti' i azvrli o cheie nfurat ntr-o bancnot. Atletul o prinse imediat, din zbor. Despturi hrtia, privi valoarea bancnotei i spuse: Ct'voi mai primi, cnd treaba va fi mplinit, domnule Lecoq? nc pe-att, rspunse lAmitie. Marchef-u\ fcu stnga-mprejur, deschise cele dou ui i plec fr a mai aduga vreun cuvnt. L'Amiti rsufl uurat. Am mereu impresia, opti, c-ntr-o bun zi, mistreul sta o s-mi nfig rtul lui n pntece, dar, dac nu in seama de inconvenientul acesta, ce mai exemplar! Dac l-ai face pe comand i tot n-ai putea obine unul la fel! 12 56

Cobor din nou scara n spiral i strbtu iar sala cafenelei L'pi-Sci, unde gina" era n plin activitate. -Ce mai faci, iubito? i se adres grsanei de la tejghea ce le-am putea oferi de but tuturor acestor copii cumini? o pictur de punci? Haide! Ne-am hotrt pentru punci, de vreme ce vinul fiert a fost but. 3.CAPITOL CU PORTRETE Ne referim la o zon original i care nu se aseamn ntru nimic cu celelalte cartiere ale Parisului. Mai nti, strzile nu au denumiri ca prin alte pri: Louis-le-Grand, Bonaparte, aux Ours, de la Chopinette, Chilperie sau Oberkampf. Potrivit unei idei bizare, li s-au dat nume de poei, dei se afl foarte departe de Odeon1. Se afl aici strada Balzac, strada Chteaubriand, strada Lord Byron. 1 Odeon: Teatru n Paris, nfiinai n 1797, incendiat i reconstruit de dou ori, devenind, n 1841, cel de-al doilea teatru naional francez. urnele i l-a cptat dup un monument din Atena antic, n care se organizau concursuri de muzic i poezie. n 1959 a fost denumit Theatre de France, (n.t.) Puse pe tejghea un dublon i se ndeprt nsoit de aclamaiile generale. Civa pai mai departe, la colul cldirii Galiote, cupeul cu storuri lsate l atepta credincios. Urc, spunndu-i vizitiului: Palatul Ornans, Giovanni, i s ias sentei din pavaj! Cnd cupeul, dup ce strbtuse ntregul Paris n galopul ntins al calului, intr pe eleganta poart pentru trsuri a palatului situat pe Champs-Elysdes, n dreapta strzii POratoire-du-Roule, nu evreul cu pelerin jegoas i cu ghete mblnite i din el. Brbatul care cobor dintr-o sritur pe peron, curat i roaspt ras, era nclat cu ghete de lac i purta un costum negru ncrcat de decoraii strine. Trecu prin anticamer cu o inut semea, ca un obinuit al casei, i fu anunat la ua salonului n felul urmtor: Domnul baron de la Pcrriere! Vizitiul nu pru deloc uimit de miracolul ce se svrise n sura lui i se duse s-i ia locul printre echipajele niruite n lungul trotuarelor marii alei Etoile. Este un loc ciudat, n care alinierea necesar de acum nainte fericirii popoarelor i a domnului prefect al districtului Sena n-a reuit nc s se fac simit. Pe-aici urci, cobori, coteti, ca i cum bagheta unei zne ar fi ferit acest mic munte de tvlugul care a netezit restul oraului. Parisul trece pe la dreapta lui prin bulevardul Haus-smann, iar pe la stnga, prin marea alee Champs-Elysees, dar s-ar spune c de ptruns, nu ptrunde acolo. Poi respira n

aceast parte a oraului atmosfera panic a capitalelor strine. Toi oamenii snt fie englezi, fie rui sau otomani; brbaii pe care-i ntlneti snt grooms 1, femeile school mistresses 2; de vndut, nu se vinde nimic, dect, poate, cai de ras nobil i discutabila educaie din nite boarding houses 3. In 1838, se aflau pe acolo ntinse terenuri necons- truite, care fcuser parte din Folie-Beaujon 4. Nu se vorbea nc despre bulevardul Friedland. n afar de cteva pensiuni cosmopolite, o celebr cas de nateri i vreo treipatru palate pierdute n mijlocul unor grdini splendide, nu existau construcii importante dect pe vechile ci de comunicaie, cum ar fi strada Oratoire i marea osea Champs-Elysees. Cea mai impuntoare cldire era, fr putin de tgad, palatul locuit de doamna marchiz d'Ornans, vduva unui nobil francez de vi veche i sora unui ministru de pe vremea Restauraiei. Era o nenttoare construcie n stil italian, al crei principal corp de cldire fusese nlat dup cte se spunea de ctre faimosul financiar ce-i lsase numele ntregului cartier. Era mult mgi mare dect micul templu grec, de pe partea cealalt a strzii, n care a murit Delphine de Girardin5, dar 1 Grooms (n lb. englezii n text) = grjdari, rndai. (n.t.) 2 School mistresses (n. englez) = nvtoare, institutoare. (n.t.) 3 Boarding houses (n lb. englez n text) = pensiuni. (n.t.) 4 Folie-Beaujon: proprietate a marelui financiar francez Nicolas Beaujon (17181786), fondator al unui ospiciu. (n.t.) 5 Delphine (Gay) de Girardin (18041855): scriitoare francez, autoare a unor poeme, romane i cronici. Soie a jurnalistului Emile de Girardin, care a revoluionat presa reducnd preul ziarelor i translor-mndu-le n organe de publicitate. (n.t.) privirile treceau fr vrere de la o cldire la cealalt, atrase de o vag asemnare a stilului. Colonada alb ce se nla deasupra unui peron circular cu nfiare monumental era tot ce se putea zri din palatul Ornans, cci o sumedenie de boschete stufoase i dmburilc ascundeau n ntregime restul domeniului, cu adevrat considerabil. In spatele cldirii exista o grdin care aproape c-ar fi meritat s fie numit parc; o pasarel ncrcat de liane traversa un drum botezat actualmente cu numele lui Balzac prelungind fermectoarea proprietate a marchizei, printre peluze catifelate, tufiuri ntunecate i ronduri de flori, pn la zidul dinspre Bel-Respiro. Palatul a fost drmat spre sfritul domniei lui Louis-Philippe, iar dependinele sale au fost mprtiate, revenind mai multor proprietari. Doamna marchiz d'Ornans, nscut Julie-Uranie de Lamothe-d'Aindaye, depise deja, la vremea n care se petrece istorisirea noastr, pragul tinereii. Se coafa fr a-i vopsi prul crunt i nu-i displcea defel s fie considerat femeie-politician. De asemenea, pretindea c ar avea gust i 12 56

nclinaie spre literatur. De altminteri, politica ci era mai curnd o religie: credea n Ludovic al XVII-lea. Este interesant de remarcat nfiarea general, panic, a diferitelor personaje impostori sau nu carc-au jucat rolul'lui Ludovic al XVII-lea. n prima jumtate a secolului al XlX-Iea au fost vzui mai muli din acetia. Civa colecionari grijulii au numrat, cred, chiar i o duzin; dar toi pretendenii, precum i susintorii lor, aveau, de la primul pn la ultimul, nfiri blajine. Cu tirea mea, nici unul dintre ei n-a scprat prea cu Putere bricheta pentru a aprinde flacra rzboiului civil. S-ar fi crezut c ambiia li se limita la a aduna n jurul lor o "bisericu de oameni bogai i creduli, care s-i numeasc pe optite ,,Majestatea Voastr", asigurndu-le, totodat, o mas bun, o locuin confortabil i haine clduroase. Cu toate acestea, se poate spune c, n ciuda ineriei lor, au constituit unul dintre cei mai eficace dizolvani ai marelui partid regalist care, bolnav nc de pe timpul Restauraiei,i mai pstrase, i sub Louis-Philippe, o remarcabil vitalitate. Ca atare, nelepciunea burghez a Guvernului din Iulie se pzea cu sfinenie s mpiedice ct de puin activitatea panic a pretinilor motenitori ai regelui martir. Cuvntul de ordine era dat de la un capt al Franei la cellalt: orice Ludovic al XVII-lea se putea plimba prin cartierul Saint-Germain i n provincie, fr a fi stnjcnit ctui de puin. Li s-ar fi semnat cu plcere foi de drum i li s-ar fi acordat ajutoare, spre a i se juca un renghi urt opoziiei legitimiste. Tot ce se cerea din partea lor era s pstreze stindardul sub cma i s nu organizeze ceremonia de ungere regal dect n intimitate, n salonul nchis al vreunui vechi palat, sau n sufrageria cine tie crui presbiteriu. Doamna marchiz d'Ornans poseda o frumoas avere i hrnea un Ludovic al XVII-lea pe care spera cu ardoare s-l vad ntr-o zi stnd pe tronul Franei, dar asta fr o prealabil vrsare de snge, ci datorit numai i numai aciunii Providenei care, mai devreme sau mai trziu, red vederea popoarelor orbite. Spre a ajuta puintel Providena i pentru a favoriza restaurarea prinului su, doamna marchiz d'Ornans organiza, n palatul ci de pe ChampsElysees, petreceri foarte reuite, la care invita numai lume bun. N-am putea repeta ndeajuns de mult c saloanele sale nu aveau nici o culoare politic; puteau fi ntlnii laolalt partizani ai guvernului i oratori ai opoziiei, civa scriitori, civa membri ai clerului, o mulime de femei drgue i o gr nad de oameni la mod, dintre care trebuie s citm un tnr magistrat de mare viitor, ce avea onoarea de a fi prieten cu ministrul de justiie i care, desigur, s-ar fi retras departe de orice convorbire suspect: judectorul de instrucie Remy d'Arx. In ciuda lucrrilor sale serioase i a obligaiilor ce-l chemau n lumea oficial, Remy d'Arx era un obinuit al palatului d'Ornans. Marchiza i cercul sau intim l primeau cu cea mai mare curtenie. Era mai ales favoritul unui personaj venerabil, care se poate spune c realmente trona la palatul Ornans, mprind cu prinul" respectul religios ce i-l acorda

marchiza. Omul era un btrn mpovrat de ani, extrem de bogat i de neam bun, care-i constituise din facerea de bine o ocupaie, ba chiar aproape o carier. Pe vremuri slujise n armatele Bourbon-ilor de la Napoli i, de preferin, se prezenta sub rangul su militar. Era numit colonelul B6zzoCorona. n intimitatea marchizului, imediat dup prin i colonel, urma un al treilea personaj. Era unul ditre acei gentilomi ale cror acte de noblee nu trebuie s fie cercetate prea atent, cu att mai mult cu ct el se ocupa, n mod deschis, de afaceri. Se numea ,,de la Prire" i nu se supra deloc dac i se trecea sub tcere titlul de baron. nc de mult vreme, marchiza i ncredinase averea sa, pe care baronul o administra cu o cinste minuioas. Vom aduga dar ceea ce spunem este un mare secret c domnul de la Pcrriere, care era unul dintre cei mai cunoscui oameni din Frana i Navarra, avea misiunea de a sonda cetenii i dc-a aduna n jurul prinului" fr a compromite ceva i cu cea mai mare pruden un nucleu de susintori discrei. La marchiz nu se venea niciodat trziu asta era regula casei i, dei abia btuse ceasul de ora zece, saloanele ncepeau s se umple. In dreapta emineului din marmur alb cu ornamente aurite se alia un grup alctuit din domnul de Saint-Louis, cum i se spunea prinului", colonelul Bozzo i un preot btrn cu prul alb. Domnul de Saint-Louis. nu avea nimic cu adevrat remarcabil, poate doar nsi personalitatea sa i interesul acordat ndeobte unei situaii romantice. Era gras, ba chiar cam puclat; nasul su acvilin dar crnos i destul de scurt avea intocmai forma pe care toi erau de acord s-o numeasc bourbonian; haina lui albastr prea croit dup tiparul celei n care gravurile din anii 18101815 l reprezentau pe contele de Provence1. Purta prul pieptnat spre spate i strns ntr-o codi ce lsa pe guler uoare urme de pudr. Fr ndoial c, n 1838, o asemenea coafur nu putea fi ntlnit pe strad, dar nc era posibil s gseti astfel de specimene n vechile palate din Cartierul Saint-Germain. Preotul era un canonic de la catedrala din Paris, care i umplea zilele btrneii adunnd materiale pentru o carte intitulat: Istoria miraculoas a Delfinului, fiul lui Ludovic itl XV-lea. ntre aceste dou figuri nensemnate, capul energic i fin al colonelului ieea puternic n eviden. Era un brbat de talie mijlocie, slab, mbrcat cu simplitatea potrivit vrstei sale, dar purtnd cu mare elegan fracul. Muli oameni credeau c el glumea cnd se luda declarnd c ar avea mai mult de nouzeci de ani. ntr-adevr, n pofida ridurilor, trsturile i rmseser limpezi i armonioase, n tineree trebuie s fi fost foarte frumos i probabil c-i pstrase mult vreme frumuseea. Chiar i acum, n jurul frunii lui ca de filde, mpodobit cu un pr alb rrit, plutea un fel de farmec. Zmbetul su exprima o bunvoin nelipsit 12 56

de umor, iar sub pLoapele grele, ochii albatri, aproape ntotdeauna inexpresivi, ca cei ai hipnotizatorilor i ai diplomailor, se aprindeau, uneori, de sclipiri pline de vioiciune. De cealalt parte a emineului, doamna marchiz d'Or-nans, fost femeie drgu, cu maniere curtenitoare i aproape mngietoare, prezida un mic cerc de doamne, crora li se alturau civa invitai. Foarte departe de acolo, lng pianul deschis, se afla un grup de tinere fete ce preau c ateapt ora nceperii dansului. 1 Contele de Provence :titlu aparinnd lui Ludovic al XVII-lea, rege al Franei ntre 18141815, nepot al Iui Ludovic al XV-lea. n iunie 1791 a emigrat, rezidind succesiv n Germania, Italia i Anglia. Cderea imperiului lui NapoLon i-a permis sa revin la Paris, unde Talleyrand i netezise calea. n timpul celor ,,O sut de Zile" (durata revenirii lui NapoLon, pn la cea de a doua abdicare, n iunie 1815) s-a refugiat la GAnd. fiind apoi nevoit s accepte al doilea tratat de la Paris .(n.t.) Cci de cnd revenise din Italia nepoata doamnei marchize, frumoasa, fermectoarea Valentine de Villanove, la palatul Ornans se dansa. ntr-o bun zi, btrna doamn le spusese numeroilor si prieteni: ,,A sosit nepoata-mea", iar opt zile mai trziu, doamna marchiza dduse primul su bal pentru a-i prezenta nepoata, care era, cu adevrat, cea mai nenttoare fptur din lume. Din Italia vin fiine din acestea, al cror farmec te vrjete, i numele domnioarei de Villaaove i indica ndeajuns de clar originea; i totui, cunosctorii nu regseau n ea, pronunat cu claritate, tipul de italianc. Frumuseea ei florentin avea ceva din drglenia francez, iar sub admirabila mndrie a privirii sale se ghicea un soi de ghiduie parizian. De altminteri, doamna marchiz oferea o explicaie foarte fireasc pentru aceste amnunte: Valentine era fiica verioarci sale primare, din neamul Lamothe-d'Andaye, care se cstorise n Italia cu domnul conte de Villanove, demnitar la micua Curte din Modena. Valentine era orfan de tat i de mam. Printr-o fericit ntmplare, acel conte de Villanove se nimerise a fi o rud destul de apropiat a familiei Bozzo-Corona, drept care colonelul i arta Valentinei o iubire printeasc. Asta-i tot ce se cunotea despre ea; nu se tia nimic mai mult nici despre situaia averii sale, dar cei crora Ie plcea s se ocupe cu estimarea probabilitilor de zestre o cotau pe a ci Ia un curs dintre cele mai ridicate. ntr-adevr, doamna marchiz, neavnd motenitori direci, nu avea cui altcuiva s-i.Iase averea i o trata pe Valentine ca pe o fiic drag; pe de alt parte, era uor de vzut c, n cazul unei cstorii, acel nobil Cressus, colonelul Bozzo, avea de gnd s aurcasc din plin zestrea de nunt. Nu era nici o grab, Valentine nc nu mplinise optspre-zeceani i totui, un nor de pretendeni se i zrea la orizont. In norul acela care acoperea deja jumtate din cer se aflau toate categoriile. Mai nti, erau cei care, n cartierul Saint-Germain, snt numii partide" un

batalion de tineri nobili cumsecade, din cei pe care mmicile i mping i-i rostuiesc la casele lor, cstoria fiind ceva necesar ca vaccinul i ca circumciziunea; existau apoi simplii calculatori, tineri diplomai care considerau afacerea din cele dou puncte de vedere serioase ale sale: banii i influena; i, n fine, mai erau ndrgostiii, adevraii ndrgostii, cci, orice s-ar spune, nc au mai rmas dintr-acetia; i chiar dac n-ar fi existat, Valentine, cu farmecul ei, avea tot ce-i trebuia pentru a renvia o asemenea specie disprut. Fata prea mai curnd micu, ca toate cele a cror siluet arc proporii perfecte, dar mersul ci era graios i plin de o mndrie tinereasc. Totul n ea inspira farmec i cum s exprimi aa ceva? farmecul se schimba dintrun minut ntr-altul, mereu atrgtor dar niciodat asemntor cu cl nsui. Era exact ceea ce se nelege printr-o fire bogat, divers, plin de neprevzut i de surprize. Avea, rnd pe rnd i aproape n acelai timp, lenevoasa indolen a tinerei fete creole i exploziile de vioiciune feminine care uluiesc mintea i uimesc inima, aa cunl privirile caut i totodat se feresc de strlucirea prea puternic a unor focuri de artificii. Era vesel, dar vistoare; bucuriile sale copilreti se ntreptrundeau cu ciudate tristei. Atunci, sclipirea pupilelor sale se voala i ochii ei mari i albatri, limpezi sub arcul sprncenelor negre, preau s caute n gol ceva ce doar ea vedea, ceva ce constituia secretul inimii ci nevinovate i totodat impenetrabile. Inc din primele zile, noile sale tovare, dei repede ncepuser s-o ndrgeasc, declaraser c este capricioas; ceva mai trziu, deoarce povestea ci, pe care fiecare spera s-o cunoasc naintea celorlalte, rmsese incomplet, ca o carte din care ar lipsi numeroase pagini, domnioarele acelea ncercaser n mod cinstit s-i umple lacunele, i se ntmplase c mai multe dintre ele, potrivindu-se n gndire, nlocuiserl cuvntul capriciu printr-un altul: necazuri ,n lumea noastr, care are totui pretenia de a fi pozitiv, ntlneti tot felul de ,,romane, i cnd ncepi s vezi limpede prin ceurile adolescenei, oare ce nu se poate explica prin acele vagi ecouri ale trecutuiui crora li se spune amintiri"? Poate c frumoasa Valentine avea amintiri. De ce nu? Dar cnd tovarelor ei, prea curioase, li se ntmpla s-i pun degetul indiscret pe vreo foaie a reveriei sale, se retrgeau ruinate sau derutate n faa privirii limpezi a fetei, doar dac un hohot de rs sincer nu le punea n ncurctur. Drept urmare, printre domnioare se numrau ctcva persoane mai nerbdtoare care declarau deja c Valentine era o enigm. Adeseori, cuvntul ce dezleag fermectoarele enigme de acest fel este un simplu nume. Printre acele tinere nu lipseau unele care cunoteau mijlocul de a ghici rebusurile. Ele cutar numele i sosi ziua n care, toate deodat, crezur cau fcut marea descoperire. Numele pe care domnioarele l bnuiau c ar putea fi cheia enigmei aparinea unui tnr magistrat menionat deja de noi i care, n acel 12 56

moment, se plimba prin sala alturat salonului mpreun cu frumoasa contes Corona, nepoata colonelului Bozzo. Aici intervine capitolul portretelor. Nu-l vom face pe cel al Franccsci Corona, fptur nobil i nefericit a crei ciudat poveste am istorisit-o n alt parte1. Ea nu joac nici un rol n aceasta dram; dar trebuie, dimpotriv, s-i descriem nsoitorul, pe domnul Remy d'Arx, care este unul dintre personajele noastre principale. Era un brbat de treizeci de ani, cu o siluet nalt, elegant, dar puin cam rigid. ntr-o profesie ca cea a domnului d'Arx, gravitatea poate fi considerat uneori o masc sau, ccl puin, un accesoriu necesar al uniformei, ns era de ajuns s arunci o privire asupra chipului frumos al lui Remy pentru a lsa la o parte orice idee de intenie teatral. Caracterul lui i srea n ochi era o inteligen puternica i activ, nsoit de un suflet sincer pn la naivitate. l 1 Vezi volumul Mnua de Oel de acelai autor (n.t.) iubeau toi i se bucura de o stim unanim, iar opinia public i acorda mari anse n domeniul juridic. Nu ntotdeauna trebuie s apreciezi meritele unui om prin gradul pe care-l are. Un general care i-a cptat epoleii ca pe o pleac nemeritat, d adesea ordine unor simpli ofieri de o cert valoare, ce va fi pus n lumin cu prilejul primului bubuit de tun. Superiorii lui Remy d'Arx tiau prea bine c ministrul l avea n vedere i-l tratau n consecin. Invidioii se rzbunau spunnd c el aparinea unei puternice familii de oameni ai legii i c, oricum, va avea succes profesional, datorit acelui soi de drept de succesiune care, din pcate, n Frana nu este lipsit de influen asupra carierelor juridice. De altfel, exista o mprejurare ce le permitea profeilor s-i exprime prezicerile cu toat certitudinea, acordnd o mare importan titlurilor de care Remy d'Arx s-ar fi putut prevala pentru avansarea sa. Tatl su, procuror general la unul din tribunalele din sud, murise de moarte violent n exerciiul funciunii i, oarecum, pe baricade. Povestea era foarte dramatic. Dar putem spune c tnrului judector de instrucie nu-i psa prea.mult de toate acestea. Poate c, dintre toi oamenii legii din districtul Senei, era omul pe care problema avansrii profesionale l interesa cel mai puin. Nu solicitase nimic, niciodat; i ndeplinea funciunile cu zel, pentru c vocaia sa de magistrat era foarte puternic, i mergea drept, pe drumul su, fiind onoarea personificat; dar departe de a cuta prilejurile de a se nfige n fa, prea s fug de personalitile sus-puse, ocupndu-i ceasurile pe care ndatoririle sale profesionale i Ie lsau liber cu o munc ndrjit a crei natur le rmnea tuturor un mister Se va spune c i aceasta este o modalitate de a parveni O lucrare n domeniul doctrinelor sau al jurisprudenei bin alctuit, bine documentat i

lansat la momentul potrivit constituie o cheie excelent pentru a deschide calea prin care deseori, unele reputaii serioase rsar ca ciupercile din pmnt. Dar oricare ar fi fost ca, munca lui Remy d'Arx semna cumva cu cea a Penelopei: continua fr ncetare i nu se ncheia nicodat. n legtur cu acea munc, cel mai bun prieten al lui Remy d'Arx, excelentul colonel Bozzo-Corona, ddea cu plcere de neles c el ar ti ceva mai multe dect alii. Cnd era ntrebat n legtur cu asta, zmbca cu blndee, mngia cutia de aur emailat i mpodobit cu portretul arului Rusiei, care i-o druise personal, i optea ncetior: De mult nu mai cuta nimeni piatra filozofal! Dar, imediat, cptnd o expresie serioas, aduga: Va ajunge departe, credei-m! i dac o caut, pe altul n lume dect pe el nu-l tiu n stare s-o gseasc. i ntr-adevr, frumosul Remy d'Arx, cu chipul su palid, cu privirea lui inspirat, cu fruntea lat deja nlat de prul ce ncepea s se rreasc i sub care prea c se d o lupt tcut ntre pasiune i raiune, avea, ntr-o oarecare msur, nfiarea pe care imaginaia noastr le-o atribuie persoanelor oarecum mistice dedicate marilor opere. n ciuda aparentei sale graviti, spiritul de aventur nu murise n el. Avusese o tineree foarte agitat; se cunotea, n legtur cu Remy, cel puin un duel, cu prilejul cruia mpinsese bravura pn la nebunie; era blnd ca o femeie, dar toi cavalerii snt aa, i sub faldurile togei sale poate nc mai exista o sabie. Vom aduga c, independent de ceea ce-i promitea viitorul, domnul Remy d'Arx avea venituri de aizeci de mii de lire. Inainte de sosirea Valentinei, nu puine fuseser frumoasele doamne, dintre cele ce frecventau palatul Ornans, care ncercaser s pun gheara pe acest tnr minunat; nu rareori vreo mama i-l artase fiicei sale cu un deget discret, pronunai cuvintele utile ce deschid ochii fecioarelor, fr a le intina totui albul imaculat al rochiei totul fr nici un rezultat. Remy trecea blnd i indiferent prin acea lume n care-l atrgeau marchiza nsi, veche prieten a mamei sale, colonelul Bozzo, fat de care simea un respect filial, i fermectoarea contes Corona, pe care o iubea ca pe o sor. In primul moment, s-a putut crede c prezena domnioarei de Villanove nu avea s modifice n nici un fel situaia, cel puin n ceea ce-l privea pe Remy d'Arx. In ochii acelui mic univers care-l considera ca pe un favorit, singurul su defect era un picule de slbticie. Impresia general a fost c devenise puin i mai slbatic, dar atta tot. n ziua n care una dintre domnioare a descoperit c Valentine spre a folosi cuvntul att de prudent i expresiv adoptat n lumea bun l ,,remarcase" pe domnul Remy d'Arx, bineneles c vestea cea marc a fost fcut public n toate colioarele, i multe zmbete s-au schimbat pe furi, cci rceala domnului Remy era prea bine cunoscut. S-ar fi putut merge chiar mai departe: vizitele sale la palat se rreau din ce n ce i, cu acele 12 56

prilejuri, abia dac-i adresa domnioarei de Villanove cuvintele impuse de simpla politee. Dar orict de clarvztoare ar fi n general domnioarele cnd este vorba de intrigi mrunte i mici romane de duzin, ele se pot totui nela n cazul manifestrilor necunoscute ale unui fenomen foarte rar: o dragoste mare i puternic. 4. COLONELUL Lng pian, tinerele rdeau i sporoviau vrute si nevrute. In jurul emineului, conversaia lncezea, cci se atepta aranjarea mesei pentru whist. Ici i colo, n restul salonului, grupurile discutau noutile zilei. In ser prin care, cnd i cnd, se plimbau cteva persoane convorbirea dintre Remy d'Arx i contesa Corona devenea tot mai nsufleit. Tnrul judector de instrucie era foarte palid i vorbea cu o nflcrare reinut; frumoasa contes se oprea uneori s-l asculte, ba rznd n hohotte, ba adnc emoionat si aproape uluit. Fie din ntmplarc, fie dinadins, Valentine, ale crei degete albe alunecau ntr-o joac discret pe clapele pianului, se aezase n aa, fel nct s nu piard nimic din cele ce se petreceau n spatele grilajului serei. La rndul lor, domnioarele nu pierdeau nimic din ce se nmpla pe fermectorul chip al Valentinei. Puteau trncni indiferent ce, cuvintele naveau nici o semnificaie, cci interesul general era n alt parte: oare Valentine nu-i ridica, mpotriva propriei voine, ochii ei mari, pe care ar fi vrut s-i in plecai? i nu-i fusese oare surprins ncruntarea sprncenelor delicate? Marie de Tresme, un ngera blond, ncheie o discuie pe teme muzicale declarnd: Oricum, eu l prefer pe Schubert. Prerea mea este Roi des Aulnes este un deliciu. i, din vrful buzelor, adug: Dar ce spiritual este domnul Remy d'Arx, n seara asta, cu contesa! Valentine nchise pianul i sc-ntoarsc cu spatele spre ser. Se auzi vocea puin rguit a doamnei marchize, ntrebnd: i n luna aceasta, vom avea din nou un proces celebru? Un succes colosal, replic doamna Tresmc, mama blondei Marie. Nu se vorbete nici despre Rachel, nici despre Duprez, nici de Marie, nici de Grisi totul se nvrte n jurul Fracurilor-Negre! Un brbat trupe, care sttea lng marchiz, interveni: Ne ocupm de ele i n Saumur. Dar ce snt, de fapt, aceste'Fracuri-Ncgre? ntreb pe un ton nepstor domnul de Saint-Louis, de cealalt parte a emineului. Acesta fu momentul n care valetul l anun pe domnul baron de la Prire, care-i fcu intrarea rapid i ca un om binecrescut. Iat cel puin a douzeeca oar cnd, astzi, aud punndu-se aceast ntrebare, spuse, dup ce o salutase pe marchiz. Chestia asta i va nnebuni pe parizieni si niciodat, de cnd cu girafa, nu s-

a pomenit o asemenea vog! Cteva persoane se apropiar i graiosul grup de lng pian ncepu s asculte. mi este greu s cred, continu brbatul trupe care era vr cu marchiza i locuia n provincie, ocupndu-sc cu mbuntiri funciare mi este greu s cred c aceste Fracuri-Negre ar fi la fel de importante ca banda lui Chtelin, sau, mai ales, a bandiilor ale cror ticloii ne-au fost relatate n Gazeta Tribunalelor. n Gazeta Tribunalelor sntei prezentat ca un om important n Saumur, domnule de Champion, constat domnul de la Prire, strngndu-i mna .i zmbindui. Bursa merge bine, rspunse grsanul, bitumul meu a sltat cu trei franci. Apoi, adoptnd deodat un mod de vorbire oratoric, ctigat n practica discuiilor din consiliile agricole, adug: Gazeta Tribunalelor, domnule baron, satisface o necesitate a epocii noastre. De mult vreme cutam, pentru fiica mea, un organ de pres care s nu vorbeasc nici de politic, nici de religie, nici de moral i, mai ales, nici de literatur, cci toate acestea snt ruina familiilor. Gazeta Tribunalelor ndeplinete n mod admirabil toate condiiilc necesare. A fost creat, evident, pentru recreerca domnioarelor, murmur domnul de la Prire, ncerend s par serios. nainte de a m abona, continu vrul din Saumur, m-am informat prin notarul meu, cci fusesem victima mai multor publicaii care dduser faliment dup ce-mi ncasaser banii. Se spune, l ntrerupse din nou domnul de la Prire, c Fracurile-Negre aveau Tfn ziar oficial! Gazeta Tribunalelor, replic foarte nevinovat brbatul trupe, nu menioneaz atare amnunt. Informaiile pe care mi le-a dat notarul au fost excelente, mi s-a dovedit c situaia firmei era nfloritoare i, de optsprezece luni, primim aceast publicaie cu adevrat interesant, din care domnioara de Champion ne citete, dup cin, unele articole. Trebuie s fie o tnr persoan foarte instruit, aprecie doamna de Tresmc. cu sursul su binevoitor. Vrul din Saumur o privi cu o expresie uor nelinitit. Este de la sine neles, doamn spuse cobornd glasul c eu nsemnez cu creionul, spre a nu fi citite, articolele scrise n mod special pentru sexul nostru, cum ar fi afacerile referitoare la avorturi sau atentate la pudoare. Grupul de lng pian nu se clinti nici ct ar fi fcut-o dac s-ar fi vorbit n latin. Marchiza avu o criz de tuse, iar doamna de Tresmc i agit evantaiul. Voi parizienii, izbucni domnul de Champion n timp ce un rs discret fcea ncet nconjurul salonului, preferai s citii romane. ntotdeauna inutile, dac nu chiar periculoase, sau v place s devorai atacurile incendiare pe care condeiele opoziiei le ndreapt mpotriva guvernului. Fiecare cu gustul su! 12 56

Noi, la Saumur, respectm bunele moravuri i tim s apreciem binefacerile ordinii publice. Snt ntru totul de prerea domnului de Champion, interveni fiul nerecunoscut al Iui Ludovic al XVI-lca, cruia marchiza i oferea o carte de joc pentru whist. Provincia este ultima speran a civilizaiei noastre bolnave. Marchiza se apropie de vrul din Saumur i-i spuse pe optite, n timp ce-i ntindea pachetul de cri de joc: Este nelepciunea ntruchipat, i vezi bine c mprtete opiniile din Saumur. Domnul de la Prire se apropiase de colonelul Bozzo. In seara asta nu jucm whist, i strecur repede Ia ureche. Concentrai-v ntreaga atenie: s-it luminat de ziu. PLoapele grele ale btrnului se plecar spre a stinge senteia ce i se aprinsese n ochi. Domnule abate, zise cu glasul su mngietor i blnd, fii att de milostiv si eliberai-m de crile acestea. Obinuina este o a doua natur cnd mi se ofer o partid de whist, accept ntotdeauna, fr a m gndi Ia vederea mea, care nu mi-o mai ngduie. Luai-lc, v rog, mi facei un serviciu. Se sprijini apoi de braul baronului. ndreptndu-se wnpreun cu acesta ctre ser. n trecerea lor, i auzeau pe toi dicutnd despre Fracurile-Negre. Cnd este vorba de un proces, nu se pot face distincii ntre diferitele clase ale societii pariziene. Aa ceva intereseaz i pasioneaz pe oricine n aceeai msur. Conversaia se aprinsese ca o dr de praf de puc fete drgue, brbai tineri i persoane pline de gravitate participau cu egal nflcrare. Este clar c vrul din Saumur era mult mai puin naiv dect prea atunci cnd declara c Gazeta Tribunalelor satisface o necesitate a epocii noastre. Sntem nebuni dup crime i este cunoscut ntmplarea cu editorul care le spunea scriitorilor si: ,,Nu mai avem nevoie de cri care nu cuprind dou sau trei asasinate n fiecare capitolz4 Fapt este c toat lumea avea o provizie de informaii de felul celor care, la noi, se culeg cu grmada din ziare, din cafenele, din saloane; toi cunoteau numele unor mizerabili, necunoscui pn n ajun, dar care, de a doua zi, snt nconjurai de un fel de glorie populai a Se spune c, n temnia lor nchis, zvonul acestei celebriti hidoase ajunge ntotdeauna pn la ei i c le exalt pn la delir trufia slbatic. S fie adevrat? ntreb blonda Maric, pronunnd numele efului bandei, ca i cum ar fi vorbit despre un soldat curajos sau despre.Qn poet la mod. Este adevrat c domnul Mack Labussitire e un brbat drgu? Foarte drgu, i se rspunse. Este de origine danez i se trage din cea mai nalt nobilime. i comanda hainele la Haumann, era un obinuit al culiselor de la Oper i se zice c dou dintre cele mai la mod elegante1* ale noastre s-ar fi ntlnit la ua nchisorii sale... Ia te uit la curioasele astea! spuse doamna de Tresmc, ncerend s moralizeze relatarea.

Dar domnul Mayliand? Oh! acela avea intrare liber la Curte, n mod fi! Ba mai mult, colabora cu domnul Scribe! Snt clienta negustoresei de la care-i cumpra mnui; folosea o duzin i jumtate de perechi pe sptmn. Doamna Mayliand se mbrca ntr-un mod ncnttor... Exist, aadar, o doamn Mayliand? Da, foarte bun prieten cu soia unui cunoscut deputat. i se ocup cu binefacerile. Hebert, cel cruia i se spune conte de Castres, cnd a fost arestat era pe punctul de a se cstori cu o zestre de cincisprezece mii de franci, plus alte perspective. Domnul Mayliand este cel cunoscut sub porecla de Cancan, nu-i aa? ntreb Mrie. Se opri ruinat c doamna Tresme o fulgera cu privirea. i care i dansa can-can! exclam un proaspt absolvent de colegiu, cuprins de entuziasm. L-am vzut anul trecui, la balul Musard... Cum?! te duci la balul Musard, domnule Ernest! n mijlocul acestui tir ncruciat de replici, Valentine rmnea tcut. Oare asculta? Pe buze i flutura un zmbet slab i dac-ai fi privit-o de departe, cum sttea aa, cu pLoapele pe jumtate plecate, cu capul nclinat, ai fi zis c este o fermectoare statuie. Tresri uor, cnd un glas rosti n spatele ei: Unul care tie multe despre toate acestea este domnul Remy d'Arx. Fata i ridic ochii i vzu fixat asupra ci privirea afectuoas a marchizei. S fim ateni la joc, doamn, i spuse acesteia din urm domnul de SaintLouis, ai tiat aptele meu de caro, care era major. Marchiza i ceru scuze zmbind. nainte de a prsi salonul, colonelul i vorbise la ureche i, de atunci, devenise vistoare. Fetio, i se adres de departe Valentinei, cnd vei vrea, poti organiza un dans. -- La Saumur, constat vrul, nimeni n-ar ndrzni s danseze de fa cu un membru al clerului. Nu mai exist atuuri i treflele mele snt majore. Aa-i c-am jucat bine, domnule canonic? i nir cele trei cri pe mas. n ceea ce privete dansul, rspunse btrnul preot, la Paris facem i noi cum putem. Dar n-ai numrat bine atuurile, stimate domn, adug tind, i uite c-ai pierdut dou levate prin greeala dumneavoastr. Valentine i Mrie, stnd la pian, atacau deja un cadril la patru mini. i totui e adevrat, spuse domnioara de Tresme n timpul preludiului, domnul d'Arx trebuie s cunoasc o mulime de lucruri, cci lui i-a fost ncredinat instrucia procesului. Dar este omul misterelor, niciodat nu poi scoate nimic de la el. In ser nu se mai aflau dect dou perechi colonelul Bozzo i domnul baron de la Prire, lng ua de intrare, i Remy d'Arx i contesa Corona, 12 56

tocmai n cellalt capt i ascuni dup un boschet nverzit. Domnul baron i prsise aparentul respect pe care i-l arta cndva btrnului i-i vorbea cu o familiaritate aproape obraznic. Colonelul ns nu se schimba niciodat; avea mereu acelai calm discret i blnd. Poftim! spuse baronul, toate afacerile dumitale se aranjeaz ntotdeauna ca printr-un fcut; ai o baft dat dracului, Ttucule! Dragul meu Lecoq, rspunse colonelul, afacerile nu se aranjeaz niciodat cu de la sine putere, ci le aranjezi. Vederea ta nu-i slab, dar i-ar trebui nite ochelari pe care nu-i ai, pentru a vedea unde i cum mi es firele urzelii. In tinereea mea i semnm: m repezeam ca o cioar care d jos din copac nucile; dar ntr-o bun diminea, cnd aveam cam patruzeci i unu de ani, mi s-a ntmplat, la Castel-Vec-chio din Napoli, s privesc un pianjen care-i vedea de lucru. Pianjenii snt animale foarte inteligente i, poi s m crezi, cnd prind o musc nu-i vorba nici de noroc, nici de ghinion este doar talent, talent i-atta tot. i atunci, exclam Lecoq pierzndu-i rbdarea, vrei s m faci s cred c toate astea au fost pregtite din timp; tnrul din Algeria, fata de la blci i toate celelalte toate pentru a nha la mna a doua diamantele Carlottei Bernetti! Colonelul rse pe tcute. Cnd nu voi mai fi aici, opti, m vei regreta. Nu-mi pas de diamantele Carlottei mai mult dect de un fir de praf. Dac-ar fi fost vorba doar de a realiza un jaf pentru bani, doamna marchiz d'Ornans este gata coapt, nam avea dect s-o culegem de pe o zi pe alta; dar nu asta ne intereseaz, iubitule; n partida n care sntem angajai, miza este mai mare e o problem de via i de moarte, nu pentru alii, ca de obicei, ci, de data asta, pentru noi nine. M nelegi? Nu nc, ripost Lecoq. Glasul btrnului devenise mai puternic. Vorbea ncet, dar limpede. Pe urmele noastre se afl un copoi, spuse. Un copoi cu nasul fin. Nu ncerca s ghiceti, nu-i unul din lumea n care te-nvri tu i nu l-ai ntnit niciodat pe coridoarele din strada Ierusalim, domnule de la Prire. Atta ru! Protest Lecoq, cu un zmbet ngmfat. Eu frecventez mai multe soiuri de lumi, Tat, i n-ar trebui s-i nchipui c eti singurul care vede mai departe de vrful nasului su. Colonelul l privi pe sub pLoapele pe jumtate nchise. Ai multe caliti, dragul meu, rosti abia optit i pe un ton mngietor. tii bine c pe tine te iubesc cel mai mult si ie-i pstrez motenirea mea. Hai s vedem dac-ai nimerit-o: unde socoti c se afl copoiul de care-i vorbesc? La dracuM exclam Lecoq, iat-l colo, vorbind cu Fanchette. Degetul su ntins l arta pe domnul Remy d'Arx, de braul cruia frumoasa Francesca Corona se sprijinea, acum serioas i atent. ---Ia te uit, ia te uit! murmur btrnul, pe tonul unui profesor pe care progresele elevului su l surprind n mod plcut. ntotdeauna am spus c eti un element bun, fiule. Ai lovit n int de la prima ncercare.

i dac-a fi n locul dumitale, l ntrerupse Lecoq, nu mi-a face griji din cauza individului stuia, ascult-m pe mine. Sprncenele colonelului se ncruntar uor; un zmbet dispreuitorii flutura n ridurile gurii. Snt foarte btrn, spuse vorbind rar, i abia cnd nu voi mai fi se va ti ct valoram. Individul sta, cum i spui, este cea mai cumplit primejdie sau, i mai bine zis, singurul pericol real care a ameninat vreodat asociaia, de cnd am nfiinat-o. n vine i curge snge corsican i a jurat vendet mpotriva noastr. Snt zece ani de cnd lucreaz n tcere. E un cuttor, aproape un vrjitor. Dac ntmplarea nu i-ar fi scos n cale un om mai tare dect el i omul acela snt eu la ora actual am fi mori cu toii. Lecoq holb nite ochi ct roata carului. N-ai glumi cu mine n legtur cu un astfel de subiect, Tat, mormi. De ce n-ai prevenit consiliul? Consiliul este convocat pentru mine. Nu-mi mai cere socoteal vegheam, i eu snt Stpnul. Dar, pe toi dracii! strig Lecoq, aadar el tie multe de tot? tie mai multe dect tine i aproape tot atta ct mine, iar dac eu nu ma fi aflat aici, ca un obstacol n faa ochilor lui i nelndu-i calculele prin respectul pe care mi-l poart, ar cunoate deja de mult vreme i oamenii, Ia fel de bine cum cunoate faptele. Vaszic, ar fi de ajuns o ntmplare?:.. ncepu Lecoq, cuprins de ngrijorare. . Nu este nevoie de ntmplare, l ntrerupse colonelul, nsi logica muncii sale riguroase i implacabile l va conduce spre adevr. Dar atunci... zise Lecoq, privindu-l pe btrn n ochi. Nu-i sfri vorba: un gest de o brutal expresivitate i traduse gndul. Colonelul sttea pe un scaun i-i rsucea degetele mari, cu un aer blajin. Iat care-i necazul! opti oftnd. Nu-i poi mpiedica pe dracii tia de dramaturgei s-i fac meseria, dar, uneori, au idei foarte periculoase. n piesa Turnul Nesle exist, n actul cu nchisoarea, o invenie ct se poate de scitoare pentru nite persoane care, aa ca noi, au cteodat nevoie s scape de cineva. Precauia lui Buridan este simpl i landemna oricui, chiar i un copil poate recurge la ea: mecherul are minile legate, treangul e n jurul gtului su, i s-a proptit cuitul de gt i totul pare s mearg uns, dar nici gnd! EI prevzuse situaia i instalase undeva, ntr-un loc sigur, o arm care s-ar descrca dac ar fi ucis. Prietenul meu d'Arx n-a fost nevoit s-i frmnte imaginaia, pur i simplu l imit pe Buridan, i dac, azi sau mine, ar fi suprimat de ctre omul nostru, mina pe care a montat-o ar sri n aer, iar noi am zbura ca un dop de ampanie. Asta este! In timpul tcerii ce urm acestei declaraii fcute pe un ton fr replic i sec, prin frunziul nu prea des al plantelor ornamentale se putu auzi glasul contesei Corona, spunnd: Dar este de nenchipuit! Te ascult avnd mpresia c citesc un roman. Eti mai nduiotor dect un elev de colegiu i mai timid dect o feti! 12 56

Remy d'Arx rspunse: O iubesc aa cum niciodat n-a fost iubit vreo femeie. Atta vreme ct nu-i vorbesc, mi pstrez sperana i mi se pare c dac mi-a pierde sperana, a muri. Colonelul i frec uurel palmele, n timp ce, cu capul, btea ritmul cadrilului dansat n salonul alturat. Cpitanul Buridan i relu vorba cu veselia lui senil i blajin nu avea de-a face dect cu Marguerite de Bourgogne, o femeie cu purtri foarte urte. Bunul colonel Bozzo nu era cu nimic amestecat n toate acelea. Pentru un profesor de scrim i pe vremea mea eram un spadasin bunior nu exist lovitur secret care s nu-i aib pararea, s revenim la oile noastre, l'Amitid: ai vizitat tu nsui cele dou camere vecine? Este ca i cum ar fi fost construite special. Le tiam dinainte. Pe cine l-ai nsrcinat pentru lucrarea de efracie? Pe Cocotte. Am vzut cum lucreaz, se pricepe... i pentru execuie, pe cine-ai ales? Pe marchef. Colonelul se nfiora ca o femeie i spuse printre dini: O brut necioplit care m nspimnt, dar care nu-i greete niciodat treaba! i n felul acesta, l ntreb Lecoq, a crui intonaie exprima un amestec de curiozitate i team, crezi c-l vei opri pe om? Pe cine? Pe Buridan? exclam nveselit colonelul. Atta vreme ct mai snt aici, nu te teme, iubitule. Stpnesc legile la fel de bine cum stpnete Thalberg pianul. La noapte vom pune n micare o mainrie cu diverse compartimente i resorturi, ale crei detalii i le voi explica alt dat. Cu ajutorul acestui sistem drgla snt convins c-l voi avea pe Buridan n buzunarul de la ceas. Pricep pe jumtate, zise Lecoq. Dac fata accept... Este pierdut, fiule. Dar dac refuz? i spun, fiule, este pierdut! Lecoq i arunc o privire n care se citea invidie i admiraie. Colonelul i-o surprinse i o expresie de mulumire naiv i lumin chipul mpovrat de ani. Aceasta va fi ultima mea afacere, spuse, i vreau s fie Capodopera mea! Se ntrerupse spre a-i consulta ceasul i exclam: Ora unsprezece! Cocotte trebuie s-i fi terminat lucrarea pregtitoare, i marchef-ul ateapt deja n rezerva de lemne. E timpul s-mi ncep scena cu Buridan. ntoarcei-v n salon, domnule de la Prire, i v rog s-i spunei marchizei c, n curnd, cstoria domnioarei de Villanove... Ba nu, spuneii numai c totul merge ca pe roate. 5.CEREREA IN CSTORIE Se fcuse o pauza ntre dou cadriluri i cteva grupuri se ntorceau n ser. Colonelul le prinse n trecere pe Marie de Tresme i pe o alt tnr, spre a

se sprijini printete de braele lor. Oare dansul v-a fcut s uitai de Fracurile Negre, dragele mele copile? le ntrebr Ba nici gnd! replic blonda Marie, i tocmai veneam s-i dm trcoale domnului Remy d'Arx, spre a ncerca s-i smulgem vreun secret interesant... cci adug cu maliiozitate snt foarte convins c, de cnd discut cu doamna contes, nu vorbesc dect despre Fracurile Negre! Colonelul o mngie pe obraz i spuse, ridicnd glasul; Remy, copile, iat doi diavoli fermectori care o acuz pe micua Fanchette de crim de acaparare. Frumoasa contes se ntoarse imediat, zmbitoare, dar Remy se nroi la fa de parc i s-ar fi adresat un repro grav. Nu-i aa exclam domnioara de Tresme cu nevinovia ei ndrznea nu-i aa c ai discutat despre Mack Labussire, despre Mayliand i despre contele de Castres? Nu, rspunse Francesca fr a-i prsi sursul. ntre noi era vorba despre lucruri mult mai interesante i mi cer mii de scuze, frumoasele mele, dac vi-l rpesc pe bunicul meu, dar avem s-i ncredinm un mare secret. S plecm! se resemna Marie elibernd braul colonelului. Nu vom afla nimic. Ah! tare-a vrea s fim din Saumur! Dar pentru ce? se mir colonelul. Pentru c toate domnioarele din Saumur au Gazeta tribunalelor pe noptiera lor. i n vreme ce rdeau cu toii, adug: ---Sau a vrea s fiu ca Valentine, pe care curiozitatea n-o chinuie niciodat, deoarece altceva i umbl prin cap. O zbughi repede, aruncndu-i lui Remy d'Arx o privire drept n ochi, ca o sgeat a partului 1. Ia s vedem despre ce mare secret e vorba, spuse colonelul, prnd nentat. n sinea lui triumfa, gndind: ,,Lecoq este cel mai tare, dar nu-mi ajunge nici pn la glezn. Zice c aa ceva se numete baft! Dar eu susin c asta nseamn s joci bine, iat diferena!" Remy luase ambele mini ale contesei. V implor, doamn, opti, prnd obosit i descurajat. Pentru dumneavoastr, care-mi sntei cea mai bun prieten, mi-am dezvluit strfundurile inimii, aveam nevoie s m destinuiesc puin, dar efortul acesta m-a zdrobit i simt c astzi n-ar fi bine s mi se mai ating rana. n privirea colonelului se citea un strop de sarcasm, mblnzit de o nduioare foarte vizibil. Iat rosti el nici tare, nici n oapt iat un magistrat serios, iat-l pe cel mai savant i mai clarvztor dintre tinerii notri juriti. A putea paria c pn-ntr-un an va fi consilier i, pe la patruzeci de ani, se va pomeni, ntr-o bun diminea, ministru de justiie. Dar, sangodem2! Cnd nu mai e vorba de Codul Civil sau de Pandecte3, i pierde tare uor capul i devine cu 12 56

adevrat cel mai fricos ndrgostit pe care l-am ntlnit n viaa mea! Bunicule! interveni contesa, cu repro. Dumneavoastr nu tii... ncepu Remy d'Arx. tiu, l ntrerupse colonelul, c nu vreau s tiu nimic. Nu-mi place s forez confidenele prietenilor mei i toate 1 Sgeat a partului: expresie ce caracterizeaz o vorba cu subnelesuri, o ,,mpunsturii" Spus pe neateptate .i cu intenia ele a rani. Originea expresiei o constituie manevra rzboinicilor pri (popor scit al cror regal a durat ntre anii 250 .e.n. 224 e.n.) care se prefceau c fug. spre a se ntoarce brusc, trgnd sgei n urmritorii lor. (n.t.) 2 Sangodemi! (lb. italian): expresie argotic provenind din,, sangue de mi care se traduce prin ,,pe sngele meu", avnd nelesul de ,,pe sufletulzcinstea mea!" (n.t.) 3 Pandecte (jur.): culegere de hotrri ale jurisconsulilor romani, (n.t.) s povetile acestea nici nu mai snt de vrst mea. V-a ruga s vorbim despre altceva. Remy, copile drag, am citit de la un capt la altul remarcabila lucrare pe care mi-ai ncredinat-o. Eu, care cunosc inutul Corsicei i despre care se poate spune c am fost martorul principalelor ntmplri descrise de dumneata, snt foarte impresionat de prezentarea i de concluziile dumitale; dar, dac m gndesc din punct de vedere al ministrului i chiar i al publicului, trebuie s-i mrturisesc c mi-e team c ansamblul faptelor n-ar fi luat n serios, din cauza unei nuanfe oarecum romanioase. Contesa schi un gest clar de nerbdare. Bunicule, i spuse, i jur -c, n momentul acesta, puin ne pas de ministru i de public. Las, copila mea, replic aproape cu asprime colonelul, vezi bine c domnul Remy d'Arx m ascult. Intr-adevr, tnrul judector de instrucie asculta. i inea ochii plecai i o roea puternic nlocuise paloarea obinuit a obrajilor si. V mulumesc, iubit i bun prieten, rspunse. Am vrut s capt, cu privire Ia acea lucrare, sfaturile bazate pe experiena dumneavoastr. Faptele snt de o riguroas exactitate; datorit lor, procesul ce urmeaz s fie judecat la Tribunalul districtului Sena capt un interes foarte actual. Snt hotrt s naintez memoriul meu forurilor n drept de-ar fi i numai pentru a mpiedica justiia s se rtceasc pe un drum greit. Nu exist nici mcar un singur Frac-Ncgru n banda care le poart numele i, vrei s tii prerea mea? Marea, teribila asociaie de rufctori pe care mi-am asumat misiunea de a o urmri va profita cu siguran de acest qui-pro-quo judiciar. Dac te temi de aa ceva, ripost cu vioiciune colonelul, pentru ce nu ai pstrat instrucia procesului cc-i fusese ncredinat? Poate c am greit, recunoscu Remy gnditor, dar nu gseam n el nimic din tot ce cutam. Este o band nu prea numeroas de bandii ordinari, care nu cunosc nici statutul, nici Parola Frailor Milei. Simt c m aflu pe pista cea

bun i c fiecare ceas m apropie de o int urmrit cu ardoare, aa nct n-am vrut s m abat de la drumul meu. Dispui de vreun fapt nou, de cnd mi-ai nmnat memoriul dumitale? l ntreb colonelul, pe un ton calm. Am primit scrisorile pe care le ateptam de la Sartena, rspunse tnrul judector de instrucie. Voi ntreprinde cltoria la faa locului, i de-ar fi s intru eu nsumi n vizuina lor... Colonelul cltin din cap. Din dou lucruri unul, zise cu rceal. Acolo ori exist un brlog de lupi;ori nu exist; dac nu exist, nu-i nimic de fcut; dac exist, a te vr n el este cea mai proast metod de prins lupi. N-am spus totul, adug Remy d'Arx. Mine urmeaz s primesc vizita unui informator. n legtur cu bandiii din Corsica? n legtur cu bandiii din Paris. Poate c un observator foarte atent ar fi observat o tresrire de revolt n multitudinea de riduri ce se ntretiau pe chipul colonelului, dar totul dur o secund i el repet cu o voce perfect calm: Mine! ah! mine! iat c lucrurile se precizeaz. As-cult-m pe mine, copile drag, nu neglija nici o precauie i ai grij s fii narmat cu prilejul acelei ntrevederi. In ceea ce privete lucrarea dumitale, te rog s mi-o mai lai vreo zi dou; mi-am notat deja unele lucruri care ar putea s-i fie utile; buna mea cunoatere a inutului va da o oarecare valoare mrturiei mele, mai ales n faa Excelenei Sale, care, sub domnia lui Carol al X-lea, era inspector al nchisorilor i care, cu ocazia ultimului su control, a binevoit s accepte modesta-mi ospitalitate la castelul Bozzo. La vrst mea, tii bine, amintirile nu vin cu grmada, ci se prezint una cte una, iar eu le scriu pe msur ce-mi revin. Remy deschidea deja gura spre a mulumi din nou, accept tnd cu plcere amnarea propus, cnd contesa Corona, ale crei unghii trandafirii bteau darabana pe geamul serei, se ntoarse spre ei i spuse, ntr-o adevrat explozie de mnie: Ei bine, dar de-a ce ne jucm aici? Oare domnul Remy d'Arx i-a btut joc de mine vorbindu-mi timp de dou ore dou ore pe ceas! despre martiriul su, de temerile i speranele lui, n fine, despre dragostea lui ce se revrsa n cuvinte mblsmate, dulci i curate ca un cntec de privighetoare? n numele cerului!... ngim tnrul magistrat. Aici nu-i vorba de nici un cer! sau, mai curnd, cerul este albastru ca flacra ce te nfierbnt, iar mie lucrurile trebuie s-mi fie clare. Ai fi n stare s rencepi mine, i eu nu vreau s fac n fiecare zi o asemenea risip de mil. Nu te revolta, bunicule adug, ntinznd fruntea spre a primi srutarea colonelului. Dumneata ai spus cuvntul potrivit: acest mare om este fricos ca un iepure. A prins din zbor conversaia dumitale despre Fracuri Negre, bandii, brloguri i memorii de consultat, anume pentru a m 12 56

mpiedica s aduc n discuie problema, dar nu se scap de mine att de uor, i cred c am meritat un premiu pentru rbdare. Aa. c-i declar, bunicule, c frumosul nostru prieten, aici de fa, se topete de dragoste, c pentru a muri n-are nevoie de Fracurile Negre i c, dac refuzi s-i vii n ajutor, nu ne mai rmne dect s-i purtm doliul. Ia stai, ia stai, o opri colonelul, tu n-ai obiceiul de a fi att de crud, Fanchette. Snt crud, continu contesa, fiindc vreau s fiu crud; un medic nu trebuie s aib o inim prea miloas. Avem un bolnav pe care sntem datori s-l vindecm cu orice pre; tot ce pot face este s scurtez operaia, spunndu-i, dintr-o dat, c Remy o iubete la disperare pe domnioara de Villanove i c, dac nu i-o dai, este convins c va muri de suprare. Valentine! murmur btrnul, mimnd la perfecie mirarea. Cum? Este vorba de Valentine, i prietenul nostru nu mi-a spus nimic? Remy d'Arx ridic spre el o privire dezndjduit, n vreme ce Francesca i recpta suflul. Nu-i va spune nimic, continu apoi, lund ambele maini ale tnrului magistrat i strngndu-le afectuos ntr-ale sale. Tremur de febr; inspir mil... Ah! este o dragoste puternic, bunicule, adug pe un ton schimbat. A fi vrut s-l auzi adineauri. Pasiunea izvora din sufletul lui ca un val de elocven i poezie. Iubirea l fcea s fie att de frumos, nct plngcam, i totodat att de ridicol, nct rdeam ca o nebun! O lacrim i se rostogoli pe obraz, n timp cc-i urma vorba: Un om puternic! poate cel mai puternic dintre cei pe care i-am ntlnit i admirat. i, acum cteva clipe, l-am vzut mai timid dect o tnr fat, mai nehotrt dect un copil i bolborosind, printre elanuri sublime, dulceagul imn al lui Ce'ladon1. Dou ceasuri! i spun, dou ceasuri ntregi! Mise prea c nu-l mai vzusem niciodat era frumos ca un arhanghel; glasul lui avea vibraii de harp. Ce poet! i ce copilandru timid!... Prietene, mult-iubitul meu prieten, iart-m, m rzbun pentru faptul de a fi fost ntr-att de emoionat. Se ntoarse ctre colonel i ncheie, reinndu-i un suspin adnc: Exist oameni fericii! Valentine a noastr va avea parte de o iubire rar ntlnit. Nimeni nu era de fa pentru a sublinia latura comic a situaiei. Colonelul i calcula jocul cu snge rece, prefcndu-se c este cuprins de emoia contagioas ce fcea s palpite snul Francesci. Remy ndrepta spre ei, pe furi, o privire timid i deja recunosctoare. Primul care rupse tcerea fu colonelul. Ah! srmana mea cpri, spuse lundu-i batista pentru a-i terge ochii uscai, tu nu te-ai bucurat de prea mult fericire n menaj, este adevrat. Dac ti-a fi dat o perl, aa ca dragul nostru Remy!... Dar, ia stai, ia stai, sntem lipsii de raiune, iubiii mei. Treburile nu se aranjeaz cu smiorcicli. Mai nti i-nti, pe mine, cstoria asta m-ar nenta: Remy i Valentine! Dragii de ei ar ctiga, amndoi deodat, un loz.

l Celadon: personaj din romanul pastoral Astreca. al lui Honore' d'Urfe. Este tipul ndrgostitului timid i fidel, (n.t.) mare la loteria viitorului. Ce pereche drgu i, de asemenea, ce mariaj bun, cci amndoi snt bogai. mi snt cunoscute inteniile doamnei d'Ornans cu privire la zestrea Valentinei, precum i cele ale unei alte persoane pe care este inutil s-o mai numim... S vorbim scurt i limpede: bunul nostru Remy ia declarat sentimentele sale tinerei persoane? Oh! exclam magistratul, niciodat! Dar uit-te la el! izbucni contesa, i nu-i pune o asemenea ntrebare! Declaraiile mi le adreseaz mie cuvinte nflcrate, care ar nduioa pn i o tigroaic. Dar vezi c nu-i acelai lucru, spuse colonelul. Are mcar vreun indiciu cu privire la starea n care se afl inima Valentinei noastre? Dac-a fi avut cea mai mic speran... ncepu Remy pe un ton dezndjduit. Asta-i pedeapsa talionului, l ntrerupse Francesca. Srmane domn d'Arx! n viaa dumitale ai inut atia oameni pe jar; iat c i-a venit rndul s fii supus unui interogatoriu!... Dar eu snt cea care trebuie s fie interogat, bunicule, se corect apoi. Dac dorii, a jura n faa lui Dumnezeu i a oamenilor c, dup cum vd eu lucrurile, n-ar fi cu neputin ca draga copil s-i fi ndreptat frumoii ochi ctre acuzat. Fie-v mil, doamn, nu v batei joc, se rug Remy, a crui disperare ajunsese la culme. Nu ai cuvntul, replic vesel Francesca. Bunicule, mi-am dat de multe ori seama c ai o vedere deosebit de ptrunztoare... Pentru vrst mea, preciza colonelul. Este drept c nc m pot lipsi de ochelari. ntreab-i amintirile, n-ai remarcat adesea c Valentine devine foarte vistoare atunci cnd domnul Remy d'Arx deine rolul principal n conversaia din salon? Colonelul izbucni ntr-un rs blajin. Biat pisicu, i rspunse, acesta-i punctul n care vederea mi slbete. Orice-ai spune, nu mai am ochii necesari pentru a vedea astfel de lucruri i m simt, ntr-adevr, tare ncurcat, cci m aflu ntre dou preri contrare: tu vezi totul n roz, iar srmanul Remy vede totul n negru; ca s ne lmurim, ne-ar fi necesar un al treilea arbitru alegei-l. Ce-ai zice de marchiz, sau chiar de Valentine, ea nsi? Contesa i se arunc de gt i-i ddu o srutare rsuntoare. Nimeni pe lume nu-i att de fermector ca tine, bunicule, dragul meu bunic, exclam. Dac eti de partea noastr, btlia este cstigat. ngenuncheaz, Remy, i mulumete-i salvatorului dumitale! Nebun ce eti! spuse colonelul. Eti singura care te bucuri; nu vezi c Remy rmne tcut? 12 56

Timp de o clip tcur toi trei, apoi, contesa continu, ncerend s-i pstreze voioia: n ntregul univers nu exist doi brbai ca acesta Iubete cu atta patim, nct nsei chinurile sale i snt dragi, i-i este fric s nu regrete suferina incertitudinii sale. Toate astea-s bune i frumoase, declar colonelul, i poate c aa am fost i eu n urm cu aptezeci de ani; dar recunosc c nu-mi mai amintesc. l ntreb, pur i simplu, pe domnul d'Arx dac-i convine s vorbesc eu n favoarea dnsului. Colonele, replic Remy d'Arx ndreptndu-i trupul i vorbind cu un glas mai ferm, v cunosc prietenia plin de devotament i v snt profund recunosctor; de altminteri, tiu c n-a putea alege un avocat mai bun dect dumneavoastr. Procedai, aadar, cum este mai bine i primii mulumirile melc anticipate. Snteindreptit s m acuzai de laitate; v mrturisesc c a fi vrut s ntrzii momentul n care-mi va fi pronunat sentina sentina mea de via i de moarte. Orice s-ar ntmpla, v rog s nu-mi ascundei adevrul, iar rspunsul domnioarei de Villanove s-mi fie transmis chiar n cuvintele pe care le va rosti. Voi atepta aici; a dori s fiu singur. Astfel concediat, contesa lu braul bunicului su i-l conduse spre salon. i mai ntoarse o dat privirile ctre Remy d'Arx, care se aezase n spatele boschetului ornamental, cu capul sprijinit n mini, i opti ptruns de o puternic i geloas admiraie: Aadar, poi fi iubit n felul acesta! Colonelul era unul dintre actorii care nu se blbie niciodat pe scen i-i joac rolul pn i n culise. Ce va spune marchiza? murmur el, ca i cum i-ar fi vorbit siei. Oh! bunicule, exclam Francesca, marchiza e pregit, marchiza va fi nentat. In toat treaba asta, dumneata eti singurul surprins. i tii adug ceea ce-i spuneam adineauri este chiar adevrat: drgua de Valentine i soarbe domnului d'Arx cuvintele de ndat ce vorbcte. ntr-una din serile trecute, cnd discuta despre acea misterioas asociaie, care m nspimnt pentru c seamn cu nite lucruri vagi, de care-mi amintesc sau pe care le-am visat pe vremea cnd locuiam n Corsica,i pndca pur i simplu fiecare cuvinel. Nu snt singura s-mi fi dat seama de acest lucru: toate domnioarele vorbesc despre asta n oapt i rd. Ah! domnioarele!... ripost colonelul cu o expresie distrat. Iat ceva grav. ce ciudat c i tinereea! Eu, unul, n-am vzut absolut nimic. Salonul era plin, iar micul bal se desfura cu voioie. Valentine, nsufleit de dans, strlucea de frumusee. Marchiza tocmai ctigase trei robere la whist; i ced crile sale vrului din Saumur, ca urmare a celor ce-i optise colonelul la ureche: Doamn, a dori s v vorbesc, chiar acum, ntre patru ochi. Colonelul i oferi braul i se ndreptar spre budoar, a crui u se deschidea ctre ser. i-a fcut declaraia? ntreb marchiza.

Ct se poate de clar. Atunci, vom vorbi cu draga micu chiar mine. Ii vom vorbi chiar n seara aceasta. Cum?! n seara asta? se mir doamna d'Ornans. Stimat doamn, rspunse colonelul Bozzo care luase loc pe un scaun n poziia lui favorit, cu picioarele ncruciate unul peste altul i rsucindu-i degetele mari ale mainilor nici n-avei idee de ct de puternic e pasiunea asta un adevrat incendiu. Oare? zise marchiza rznd. Te pomeneti c superbul Hippolyte i-a gsit-o pe iubita lui Aricie1! Ce este? ntreb Valentine, trecnd pragul budoarului. Francesca mi-a rpit cavalerul tocmai n momentul n care ne pregteam s ncepem cu cotii ion. Mi-a spus c snt ateptat aici pentru o comunicare important. Subliniind ultimele cuvinte, fata veni s se aeze pe un taburet, ntre marchiz i colonel. Acetia surdeau amndoi. Cea care lu cuvntul fu marchiza. Eti o copil nenttoarc, ii spuse, toi te ador; dar chiar i cei care te iubesc cel mai mult nu tiu ntotdeauna cum s procedeze cu tine. Cel mai binc-ar fi s-i mrturisim de-a dreptul c este vorba despre a te cstori. Bravo! opti colonelul, asta zic i eu diplomaie! Valentine rmase o clip mut de uimire, apoi zise: Deja mam"? M gndcam eu c va veni i asta ntr-o bun zi, dar credeam c mai este timp pn atunci. Apoi, cu voioie i alintndu-se, adug: Oare vrei amndoi s m necjii? Dar, zu aa, snt fericit aici, iar draga mea mtu este, pentru mine, cea mai bun dintre mame... Lu o mn a marchizei, o srut i, sigur de rspunsul ei, o ntreb: Poate c nu m mai vrei, mam? Colonelul i scoase cutiua de aur i-i ciocni uor capacul, cu o expresie gnditoarc. Iat-o deja pe buna marchiz cu ochii nlcrimai, zise. Dup pisoi, fata tnr este cel mai graios animal creat de Dumnezeu. Aadar, pisicuo, nu vrei s te cstoreti? Nu m-am gndit prea mult Ia asta, rspunse Valentine. Cine-i acela dintre micuii dumneavoastr gentilomi care mi-a fcut cinstea de a-mi cere mna? Cci, la urma urmei, poi s-l accepi pe unul dar poi s refuzi un altul. 1 hippolyte i Aricie: referire la personajele unei tragedii lirice, scrisa de Rameau (1733), pe un libret de Pellegrin. una dintre capodoperele operei franceze, (n.t.) Ai cea mai marc dreptate, aprob marchiza, ai crei ochi umezi rdeau. Judeci ca un nger! Aadar, exist printre ei mcar unul pe care l-ai accepta fr a-i repugna? Pentru a dansa, replic Valentine, i tiu pe vreo trei sau patru care nu snt prea stngaei, dar pentru a-i lua de so... 12 56

Se opri i privirea ci, care trecea, cu o expresie pozna, de la colonel la marchiz, se umbri deodat. Exist unul care nu danseaz, continu cu glas sczut. Acela... Se ntrerupse din nou i rmase vistoare. Marchiza se aplec mult spre ea i apropie fruntea drglaei copile pn la buzele sale. i dac-ar fi domnul Remy d'Arx'? i opti cu un srut. Valentine simi ceva asemntor cu un oc. Obrajii i plir, devenind mai albi dect gulerul ei brodat. Pstr un moment tcerea, ochii rmnndu-i "intuii de podea. Ei, bine! ntreb colonelul, nu rspunzi, pisicuo? Deja triumftoare, marchiza murmur: Ce bine ghicisem noi! Pieptul Valentinei tresalt, n ciuda puternicului efort pe carc-l fcea pentru a-i stvili btile inimii. Ridic spre marchiz o privire ndrznea n care strlucea o lumin ntunecat. Ce anume ghicisei, mam? o ntreb aproape cu asprime. Mirat i jignit, marchiza tcu. Colonelul i deschise cutiua de aur i mormi printre dini: Ciudat feti! ciudat feti! Valentine atept o clip, apoi, pe un ton serios i cumpnit, vorbi din nou: V rog s m iertai, doamn, n-am vrut s fiu lipsit de respect fa de dumneavoastr. tii bine c v iubesc ca i cum ai fi cu adevrat mama mea. Pentru a doua oar, marchiza o strnse la piept, n timp colonelul, gnditor, priza cteva firicele de tabac. Se vor iubi prea mult, spuse rznd rutcios. n micul menaj, srutrile vor avea dini, iar mngieriic gheare. Valentine i ncrunt sprncenelc, dar sfri prin a zmbi. i regsi ncnttoarea dulcea a glasului pentru a spune abia optit: Bunul meu prieten, duc-ai putea vedea n adncul inimii mele, nu v-ai bate joc de mine. i, pe un ton i mai sczut, adug: S fie oare adevrat? Domnul Remy d'Arx mi-a cerut ntr-adevr mna? E ct se poate de adevrat, drag, replic marchiza. i-ai putut nchipui cam avea inima s glumim n legtur cu un astfel de subiect? Vrei s mai chibzuieti, s te sftuieti cu cineva? i trebuie o zi, poate dou? Nu, declar Valentine ridiendu-se dreapt n picioare, n-am nevoie s m sftuiesc cu nimeni, snt hotrt. Pronunase cuvintele cu o asemenea intonaie, nct doamna d'Ornans l privi nelinitit pe colonel. Acesta nu fusese nicicnd mai calm. Ei, bine! iubito, i spuse, dac eti hotrt, d-ne rspunsul tu, spre a i-l putea transmite bunului nostru prieten, care ateapt! Ah! exclam Valentine, a crei voce prea nbuit de o emoie inexplicabil. Domnul Remy d'Arx mi ateapt rspunsul?

Ezit, apoi plec brusc, declarnd: I-l voi duce eu nsmi. 6.CEA DINTI NTREVEDERE Marchiza rmase dc-a dreptul uluit i nici n-avu glas s-o cheme pe domnioara de Villanove, care strbtea deja salonul, ndreptndu-se ctre sera n care se afla, singur, Remy d'Arx. Dar oprii-o! strig buna doamn, de ndat ce-i veni n fire. Eu, una, snt complet nucit! Copila asta o s nul nnebuneasc. Valentine! Valentine! Poftim, nici nu m-aude! Ciudat feti, coment colonelul, fr a se mica din loc. Marchiza izbuti s se ridice n picioare; se cltina i tremura. V admir calmul, spuse cu.ciud, dar mi este cu neputin s-l mprtesc. Drag marchiz, rspunse colonelul, eu n-am avut nervi niciodat. Dac-am avut cndva, cu siguran s-au topit cu timpul. Dar aa ceva nu se cuvine! exclam doamna d'Ornans, n culmea agitaiei. Nu in eu prea mult la conveniene, dar asta depete limitele!... O fat la vrst ei! Peste trei sptmni va fi o femeie, buna mea prieten. Ce va face? Habar n-am. Trebuie s alergm acolo. Nici s nu v gndii. V pot oferi cu plcere braul meu, cci v vd ntr-o stare demn de plns, dar a face-o pentru a v conduce napoi la masa dumneavoastr de whist. tii bine c eu snt puin medic i v cunosc n amnunt temperamentul. V prescriu un rober i o ceac de ceai cu lapte. n timp ce vorbea, se ridicase la rndul su i, galant, i prezenta braul btrnei doamne, care-l privea mnioas. Drag prieten, continu el, s vorbim ceva mai raional. Nu putem s-o plmdim din nou, nu-i aa? Fata este elegant, fin, spiritual; sper c are o inimioar foarte bun; ntr-un cuvnt, va purta cu perfect demnitate v garantez cu asta numele soului pe care i-l vei da. Dar tii prea bine de unde am luat-o!... Am cunoscut cndva o copil nenttoarc care suferise de dansul simului Guy1, la vrst la care boala poate aprea; s-a vindecat, dar niciodat n-a fost ca toat lumea. ntmplarea romantic datorit creia iubita noastr Valentine a rmas att de mult vreme rupt l Dansul tiutului Guy: denumirea vulgar a unei boli ale Ctlrei ze snt necunoscute i care este caracterizat prin micri dezordonate, voluntare, pariale sau generale. Apare rareori dup vrst de 20 de ani este mai frecvent la fete. (n.t.) de lumea n care ar fi trebuit s triasc face ct dou sau trei duzini de 12 56

dansuri ale sfntului Guy. La urma urmei, departe de a ne plnge, ar trebui s-i mulumim Providenei care, n locul uneia dintre fetele acelea grosolane, att de des ntlnitc prin locurile n care Valentine i-a petrecut copilria, nea ajutat s regsim o fermectoare fptur original, este adevrat, dar ce marc ru c-n asta? voluntar dar cu att mai bine! va fi stpn n casa ei bun i, n sfrit, nu mai ignorant dect orice alt domnioar de vrsta ei; tiind s aib inut, atunci cnd vrea; spiritual, cnd binevoiete s fie bine dispus, i, pe lng toate astea, cinstit ct o ntreag congregaie de mici puritane! Desigur, desigur ncuviin marchiza, consolat datorit orgoliului a ctigat mult de cnd este la mine i, n cercul nostru, nu vd nici o alt tnr cu care ar putea fi comparat. Dar ideea aceasta, de a se duce s aib un tete--tete cu domnul Remy d'Arx, este de o ndrzneal!... Ca tot ceea ce face, drag prieten, nici mai mult nici mai puin. Merge drept naintea ei, la fel ca slbaticii, i dac este s credem ce ne nva geometria, acesta-i cel mai scurt drum. Ceea ce vi se pare o enormitate n-ar fi nici mcar remarcat, dac ai lsa lucrurile s decurg n voie. Mai adineauri ntrehai: ,,Ce va face?, iar eu v rspundeam: Habar n-am." Este purul adevr, dar, vrei s m credei?. Nu exist nimeni mai priceput s-i conduc barca prin strmtori dificile dect aceste mici trengrite. Aa c nu v facei griji i, ntre timp, pregtii trusoul de nunt. Se ntoarser n salon. Colonelul atinse cu degetul umrul vrului din Saumur, care avea n mn ase atuuri, dintre care trei erau onoruri. Marchiza i relu locul cc-i aparinea n mod legal i ctig jocul, dei prin geamul serei i putea zri pe Remy i pe Valentine, prini ntr-o discuie nsufleit, n spatele boschetului ornamental. De ndat ce colonelul fu liber, domnul baron de la Prire, care prea s-l fi ateptat, veni n ntmpinarea sa. Ei, bine! zise dup ce-l salutase respectuos, merg toate aa cum doreai, Tat? tii, i rspunse btrnul cu ngmfare, cu m-am nscut cu ci, am o baft nebun si nu tiu cc-i acela ghinion. Vom ctiga i partida asta, ba chiar cu uurin, i va fi ultima mea afacere. Vom vorbi despre retragerea dumitale din afaceri peste cincizeci de ani, Tat, replic Lecoq. Nu-mi purta pic din cauza unei vorbe proaste. Adevraii maetri, la biliard, snt cei care joac bine i care, n plus, i ctig. Iat c trece de miezul nopii, ai s-mi dai ceva ordine? Dup mine rspunse colonelul sprijinindu-sc cu familiaritate pe umrul lui tu, lAmitie, eti cel care reueti cele mai multe caramboluri, aa c tu mi vei succeda, i-am promis asta; i-am jurat i-i voi da n scris oricnd vei voi. Am uitat s te ntreb pe cine-ai ales pentru a avea grij de flagrantdelictul de la numrul 6. M-am ales pe mine nsumi, replic Lecoq. Cnd este vorba de a te seconda, nu am ncredere dect n mine. M duc chiar acum s m culc pe pat, aici alturi, n camera mea, Ia etajul al treilea al casei cu numrul 6, un u cu domnul Chopin, profesorul de muzic, a crui voce este n stare s

trezeasc ntregul cartier. Te poi bizui pe mine: la primul strigt al lui Chopin, toat casa va fi n picioare. Colonelul i lu mina i i-o strnse. Dragul meu, i spuse emoionat, cel pe care-l slujeti nu este un ingrat i, cnd va veni momentul, te vei convinge c btrnul tu stpn te iubea cu o dragoste sincer. Se desprir i Lecoq prsi palatul Ornans spunndu-i: Dac nu l-ai cunoate pe btrnul vampir, ar fi n stare s te fac s vezi stele n plin zi! ________ Valentine intrase n ser cu un pas rapid i hotrt i se dusese drept la Remy d'Arx. Dar copiilor li se ntmpl deseori s li se nfierbnte capul, s dea fuga, n netire, s atace o problem simindu-se foarte siguri pe ci, pentru ca, apoi, s se opreasc deodat, lipsindu-le fie cuvintele, fie curajul. Valentine era o copil. Vzndu-l pe tnrul magistrat care, la apropierea ei, se ridicase i-i aintea spre ea privirea foarte tulburat, fata se opri ruinat i tcut. Ochii lui Remy erau ari de febr; citeai n ei teama datorat ndelungatei sale ateptri, dar ceea ce exprimau, mai ales. era o mirare de nespus. Tocmai aceast mirare fu cea care nghe temerarul curaj al Valentinei. Cuvintele pe care avea de gnd s le rosteasc nu-i mai veneau pe buze i amndoi rmaser o clip fa-n fa, el intrigat pn la dezndejde, ea ncerend zadarnic s-i recapete prezena de spirit pierdut. Ar fi fost mai bine s nu vin, spuse ntr-un trziu fata. M vei judeca, poate, cu asprime. Eu?! ngim Remy, mpreunndu-i fr vrere minile. In gestul su i n acel cuvnt simplu era atta dragoste,nct Valentinei i se strnse inima. i ntinse mna lui Remy i-i zise: Aveam attea lucruri s v spun!... Credeam c m dispreuii. Eu! repet Remy cu un glas abia inteligibil. Niciodat nu-mi adresai cuvntul, mi se prea c m evitai. Remy fcu un mare efort i rspunse: Nu v nelai, domnioar; m-am luptat ct am putut, cu energie, cu disperare! Pentru ce? ntreb ca cu blndee? O privire negrit de dulce se strecura printre pLoapele ci pe jumtate plecate. Remy rspunse din nou: Fiindc, din prima clip, am ghicit c aici era nenorocirea vieii mele. Dar de ce? repet Valentine cu vioiciune. Ceva mi spunea: Nu vei fi iubit i asta era tot? opti Valentine, aproape zmbind. Spunei sincer, nu era dect asta? 12 56

Deoarece rspunsul tnrului se lsa ateptat, fata adug, nerbdtoare: Aadar, nu m recunoscusei? Remy o privi uluit. Snt foarte sigur c nu v-am vzut niciodat, replic, pn n seara n care doamna marchiz d'Ornans mi v-a prezentat. Pn n acea sear! repet domnioara de Villanove cu o intonaie ciudat. Dar, dup aceea? Remy i cerceta cu srg amintirile. Cnd nu ghiceti de prima dat, continu fata pe un ton hotrt, trebuie s renuni. V voi ajuta, domnule d'Arx, cu att mai mult cu ct acesta constituie un prilej de a v plti datoria mea: o tnr fat singur, noaptea, ntr-un cartier pustiu... Pe cheiul de la Grdina Botanic! izbucni Remy, creznd c viseaz. S fie oare cu putin?! Da, pe chei, n lungul grdinii. Fata purta un voal pe care studenii pui pe otii voiau s i-l smulg; ea ncerca s ajung la trsura care o atepta la o deprtare de civa pai, dar tinerii nebunatici i barau drumul. Din fericire, un trector i-a auzit strigtele... i mulumit unui hazard ct se poate de jiorocos, trectorul era unul dintre aceia care pot fi timizi n faa unei femei, dar care, n faa primejdiei, devin lei. S-a npustit ca un trsnet asupra celor ce-o insultau, i tnra necunoscut, condus cu respect la trsur, abia dac a avut timp s biguic cteva cuvinte de recunotin. Trebuie s cred c erai dumneavoastr? ntreb Remy cu glas foarte cobort. Trebuie s credei, domnule d'Arx, de vreme ce v mulumesc din toat inima, dndu-v dreptul de a m ntreba pentru ce eu, domnioara de Villanove, am avut nevoie de ajutorul dumneavoastr, la acea or i n acel loc. Remy duse la buze mna pe care i-o inea. Mai curnd m-a ndoi de mine, dect s v bnuiesc pe dumneavoastr de ceva ru, spuse. Nimic nu v obliga s facei aluzie la evenimentul acela care era deja pierdut n amintirile mele. V nelai, ripost Valentine, a crei voce deveni grava. Faptul de a fi cerut n cstorie de un brbat ca dum-neavoastr este o foarte mare onoare i o imens fericire. Am vrut s v dau eu nsmi rspunsul, pentru a v spune nu numai ct apreciez prietenia dumneavoastr, dar, mai ales, pentru a v explica motivele unui refuz obligatoriu, ce-mi va lsa n inim un real regret. O paloare de moarte acoperi chipul lui Remy, care-i duse mna la piept, spunnd: mi presimeam nenorocirea! Se ls s cad pe un scaun i Valentine se aez lng el, adugnd: Domnule d'Arx, mi este interzis s v fiu soie. Cuvintele fur rostite cu o asemenea intonaie, nct tnrul magistrat se cutrcwmur i ridic spre ea nite ochi ngrozii. Dar privirea n care-l nvlui era limpede ca cea a ngerilor. Oh! spuse fr mndric i cu un zmbet blnd, nu-i ceea ce credei; snt o

fat cinstit i pot, la fel de bine, garanta c voi fi o soie cinstit, dar, n afara acestor dou puncte ce nu depind dect de mine, tot ceea ce se refer la persoana mea este problematic i incert. Lsai! nu m regretai! Trecutul meu, pe care-l vei cunoate doresc acest lucru l-ar putea nspimnta pe un brbat cu poziia dumneavoastr, i chiar ar fi posibil s-i distrug cariera, viitorul... Un cuvnt, un singur cuvnt! o ntrerupse Remy cu un elan ptima. Avei n inim o alt dragoste? Da, rspunscvalentine. Remy i ls capul n jos. Ea l privi cu tristee, apoi ntreb: Vrei s fiu sora dumneavoastr? Pentru Dumnezeu! izbucni tnrul magistrat cu glasul frnt de durere, lsai-m! Nu vedei ct sufr? Ba da, replic fata, i rana dumneavoastr m doare cumplit, dar nu st n puterea noastr, domnule d'Arx, s ne desprim n felul acesta. O legtur pe care n-a putea-o lmuri ne ine strns unii. Mine m vei cunoate, vam spus: vreau acest lucru. Eu, fr tirea dumneavoastr, v cunosc; tiu n slujba crei misterioase opere de rzbunare v-ai nchinat tinereea; i urmrii pe asasinii tatlui dumneavoastr... Ah! se ntrerupse deodat v trezii, n sfrit. Ai tresrit? Ochii lor se ntlnir din nou. Lui Remy niciodat nu i se pruse mai frumoas. Valentine continu: Avei o inim curajoas, o inteligen cuteztoare; ai cutat bine, dar ei se pricep s fug ca indienii slbatici, ascunzndu-i urma pailor. Cine tie? Dac pentru dumneavoastr eu nu pot fi iubirea, ar fi posibil s fiu rzbunarea... Remy o contempla cu nflcrare. Aadar, i cunoatei pe cei pe care-i caut? o ntreb. Ea rspunse: l cunosc cel puin pe unul dintre ei. Numele lui! strig tnrul magistrat. Fata i puse un deget pe buze. Nu aici, l opri coborndu-i vocea pn ce nu fu dect o oapt. Am spus deja prea multe n aceast cas n care zidurile au urechi. Trebuie s v revd mine. Vrei s-mi acordai aceast ntrevedere? n ce loc? ntreb Remy. La dumneavoastr acas. La mine! repet tnrul magistrat. Vom fi singuri, continu domnioara de Villanove pe un ton hotrt. Cu ncepere de la ora ase seara v vei ncuia ua. Vedei, domnule Remy d'Arx adug ridiendu-sc, n timp ce zmbetul i se impregna de tristee snt o fat ciudat pe care n-o vei regreta mult vreme. Pe mine sear! Voi fi la dumneavoastr la ora ase. 7.PRIMA IMBLNZITOARE 12 56

Iat o poveste care-o amintete mult pe cea a mprtesei Ecatcrina a Rusiei: Jean-Paul Samayoux, primul dresor de la Curtea egmei Portugaliei i inventator al prafului insecticid pentru domni, doamne i animale, se afla cu menajeria sa n oraul Saint-Brieuc, capitala departamentului Coastei-de-Nord. Ii pierduse de curnd tovara de via care era ,,femeie cu barb", ,,nghiitoare de flcri", ghicitoare n cri i slbatic". Saint-Brieuc este un orel cenuiu i tcut, nconjurat de un ocean de cmpuri culitvate cu varz. Locuitorii si snt blnzi i buni ca legumele cu care-i ctig traiul, dar dispreuiesc nimicurile i nu se duc niciodat la spectacole. In zadar rgeau fiarele slbatice ale lui Jean-Paul Samayoux n baraca lor, instalat n spaiul din faa Pieii; zadarnic enumera Jean-Paul nsui, n porta-vocea lui, dovezile de admiraie pe care i le decernaser diverii suverani din Europa bncile slinoase din mica lui sal rmneau goale, iar la captul a trei zile nu vnduse nici mcar un singur pachet din praful su insecticid. O nenorocire nu vine niciodat singur. Tocmai cnd, foarte ntristat, i strngea bagajele pentru a cuta trmuri mai ospitaliere, osia cruei sale se rupse. Ar fi fost necesar s se salte baza acesteia, astfel nct s poat fi montat o osie nou. Jean-Paul Samayoux ncerc, dar era moleit de necazurile vduviei i de ghinioanele ce se abtuser asupra lui. Un soldat binevoitor nu avu nici el mai mult succes, i un hamal nu izbuti nici pe att. O fat traversa piaa purtnd pe cap florile specifice inutului, ntr-un co pentru varz att de nalt i att de mare nct ddea impresia unui munte care umbl. Tnra se opri spre a afla motivul aglomeraiei. Dup ce-i privise cu mil pe militar, pe hamal i chiar pe Jean-Paul Samayoux, i ls jos povara, se strecur ntre cele dou roi i, dintr-o singur opintire din ale, ridic sendurile rupte ale cruei, pe care-o susinu ct timp fu nevoie pentru a monta o alt osie. Samayoux ar fi putut s-i dea aur n cantitate mic, este adevrat, cci abia de-i mai rmseser bani din ncasri. Prefer ns s-i ofere mna i inima sa. Dac n-ar fi fost acea ntmplare, fata, al crei nume era Bastienne, ar fi trit i ar fi murit printre verze. n loc de asta, dup ce o luase de nevast n faa lui Dumnezeu, pe oseaua ce leag Saint-Brieuc de Rennes, o botez Le'ocadie, i drui bluza cu paiete a defunctei i o numi ,,prim mblnzitoare a principalelor Curi regeti din Europa". Fu un menaj model. Locadie, care era o persoan frumoas, n ciuda extraordinarei sale fore, readuse n casa rulant, odat cu veselia ei, i norocul. Il fcu pe Jean-Paul, omul acela cumsecade, att de fericit nct la srbtorirea lui Louis-Philippe, n 1832, putu s ndeplineasc, la blci, rolul omului-colos, oferind publicului spectacolul mereu atrgtor a 150 kilograme

de grsime ndesate ntr-un corp omenesc. Ct despre Locadie, ea se lupta cu minile goale cu ursul ei i-i purta tigrul pe umeri, ca pe un viel. i plcea s exerseze n orele de pauz, i Samayoux, din motive de sntate, i inea isonul. Asemenea momente erau prilej de vesele turniruri turniruri n care loviturile, date prietenete dar cu mn de maestru, sporeau stima reciporc pe care i-o purtau cei doi soi. Intr-o sear, pe cnd se zbenguiau aa dup cin, lui Samayoux i veni ideea de a se juca puin cu ghiulelele nlnuite de 64 de kilograme, care-i serveau la exerciiile de for. Se distrau ca nebunii i Locadie, rznd n hohote, azvrli pentru ultima dat ghiulelele, intind att de bine, nct Jean-Paul se prbui cu un geamt de bou njunghiat. Acesta fu sfritul partidei. Jean-Paul Samayoux nu se mai ridic de jos. Era dobort de-a binelea. Dup cum le-a declarat mai trziu tuturor tovarilor si din blci, Locadie a fost mai necjit dect el, cci n-o fcuse dinadins. Cheltui o grmad de bani cu nmormntarea, iar justiia nici mcar nu-i vr nasul n acea ntmplare, intr-att era de evident c srmanului Samayoux i crpase capul de-attars. Dup o lun, Locadie compuse o melodie tragi-comic, referitoare la incident, pe care o cnta ea nsi n barac, acompaniindu-se la chitar, cci era nzestrat cu toate talentele. La captul a ase sptmni, declara cu oarecare amrciune: Ce omu-i face, nici dracul nu desface; mi s-ar fi putut ntmpla mie acelai lucru. Ce tmpenie! Era deja consolat, n mod asemntor cu marea Ecaterina despre care am amintit, nu fr motiv. Fire foarte sensibil, ea i ls inima s vagabondeze potrivit nclinaiilor sale fireti i nu vru cu nici un chip s-i lege soarta de cea a unui nou so. S-ar putea mtmpla un accident, spunea ea, i asta-i creaz prea multe necazuri. Ca urmare a acestei decizii, avu, rnd pe rnd, o serie de prim-minitri care, este drept, nu se numeau nici Poniatovski, nici Orlov, nici Potemkin, dar care, jucnd ntructva acelai rol, veneau i plecau, potrivit capriciului inimii ei att de bune. Cu toate acestea, imperiul prospera i, n luna septembrie a anului 1838, o regsim pe vduva Samayoux instalat cu menajeria sa, tot prima din Europa pe terenurile din vecintatea pieei Walhubert, unde avea s se cldeasc gara de cale ferat Orleans. Construcia firmei sale, de curnd rennoit, prea un palat fa de barcile alturate i purta, la cele dou capete ale galeriei n care se fcea parada vedetelor, dou afie enorme care anunau cu emfaz c animalele din Grdina Zoologic nu erau dect nite prpdituri n comparaie cu fiarele fioroase i nemaivzute ale doamnei Samayoux, prima 12 56

mblnzitoare, prima ghicitoare i prima cntrea de la Curtea regal a Portugaliei i de la toate Curile europene la un loc". ________ Este aproape ora nou seara. Civa saltimbanci amri ncercau s bat toba i s nire reclame sforitoare spre a atrage publicul rebel, care nu venea n acel cartier pierdut. Baraca doamnei Samayoux, dimpotriv, i nchidea cu mndric uile n spatele unui afi ce anuna c a doua zi, joi, va avea loc o mare reprezentaie n folosul locuitorilor Parisului, al cltorilor strini i a domnilor elevi ai Colegiilor. Interiorul nsui al barcii era pustiu i tcut. ntreaga trup avea concediu, cu excepia paznicilor de la menajerie, care dormeau n faa cutilor. Cu toate acestea, la fereasra casei montate pe roi i alipit de barac ardea o lumin i, de afar, s-ar fi putut vedea silueta cu adevrat atletic a Locadiei, trccnd ncoace i-ncolo n spatele geamului. Locul n care se agita astfel avea o nfiare destul de original pentru a merita o descriere. Prin plafonul scund i micimea proporiilor, semna ndeajuns de bine cu cabinele marilor vapoare ce navigheaz pe Sena i n care nu rareori se ntmpl s vezi o familie numeroas mncnd, dormind i fcdu-i menajul ntr-un loc unde i cel mai puin pretenios dintre muncitorii parizieni ar refuza s se culce chiar i singur, de team s nu se asfixieze. Era totui ceva mai larg i mult mai caracteristic: vedeai aici o ncercare de a i se da o aparen de lux i un soi de etalare vanitoas, contrazis dc-o dezordine de nedescris. ncperea era un salon, cci dou fotolii din lemn de mahon stteau de o parte i de alta a unei mici canapele din lemn vopsit, acoperit de o splendid hus persan cu un desen rcprezcntnd ramuri mpletite. Avea, de asemenea, rol de buctrie, dup cum dovedea un cuptor instalat lng perete i pe care sfria o tigaie acoperit cu un capac. Indeplinea i funcia de dormitor: puteai vedea alcovul cu micul su pat ce prea incapabil s-o conin pe stpna casei, rochiile mai mult sau mai puin obosite, atrnnd n spaiul dintre pat i perete, precum i noptiera cu accesoriile sale mprtiate, fr ruine, la vedere. Servea, n fine i drept sufragerie, de vreme ce masa atepta gata pus pentru dou persoane. In plus, mai era i cabinet de toalet, aa cum artau oala cu ap, ligheanul,pieptenii,periile i alte ustensile i mai intime. Ca i cum toate acestea n-ar fi fost de ajuns pentru a aglomera un spaiu att de mic, o plas ce atrna din plafon coninea rufe, pachete cu boarfe mpodobite cu paiete, legume, fructp, sticle, cizme, nclri de dam, o chitar i o umbrel veche. Locadie Samayoux, imens ca un turn dar vioaie i uoar n micri, prea s se simt foarte n largul su n mijlocul acelei harababuri. Acum era

o femeie ntre treizeci i cinci i patruzeci de ani, al crei chip prea viril pstra rmiele unei frumusei apuse. Dei, n momentul acela, era pe post de menajer i de buctreas, costumul ei nu era lipsit de o oarecare elegan. Purta o fust de ln roie sumeas i care-i plesnea n jurul oldurilor solide; o bluz de catifea neagr, cu multe volane bordate cu paiete, i ncorseta uimitoarele comori ale bustului, iar n pr nc negru i foarte frumos se ncolcea un irag de perle false. mpreun cu ca, n ncpere se aflau alte dou personaje care, la drept vorbind, ocupau extrem de puin loc i preau s adulmece cu poft aburul ce ieea din tigaie. Ambele aveau aceeai vrst patruzeci de ani ; i acelai aspect de srcie, dar la att li se limita asemnarea. ntr-adevr, unul dintre ele, n picioare, lng u, zmbea cu o expresie ncrezut i-i aducea spre tmplc dou uvie de pr glbui, pe care le-ai fi bnuit c snt unse cu un capt de lumnare. Era mbrcat cu o redingot przulie vduvit de nasturi, un pantalon ecosez gurit n ambii genunchi i cizme fr tocuri, ale cror vrfuri se ridicau n sus, ca un cioc de corabie. Mna sa stnga, cu unghii lungi i ndoliate, inea o plrie a crei culoare, cndva cenuie, btea n ruginiu i ale crei boruri ferfeniite stteau pLotite ca o umbrel. Purta aceste zdrene cu un orgoliu naiv, tot aa cum faa lui turtit i urt exprima o vanitate copilroas. i cambra cu mndrie picioarele musculoase, iar zmbctul pe care i-l adresa doamnei Samayoux n-ar fi fost deloc deplasat pe buzele lui don Juan. Dimpotriv, cellalt i ascundea picioarele, mbrcate cu un biet pantalon negru, lucios de lustruit ce era, i-i arta pieptul puternic, ce se bomba sub o jiletc neagr i ea. Un or cu bretele, ca cel pe care-l poart infirmierii, i ntregea costumul. Acest personaj edea umil pe un scaun de buctrie i-i pusese pe pardoseal, lng el, o tolb ce prea s conin un obiect destul de voluminos. Stau ca pe jratic, spunea Locadie, tot agitndu-se ntre cuptor i mas. Atept pe cineva la a crui vizit n-a renuna nici pentru o jumtate de Paris. Fiecare cu ideile lui, nu-i aa? Avei perfect dreptate, stimat doamn, replic elegantul cu plria cenuie. Iar omul umil i cu alur de infirmier adug ncetior: Aa se cuvine. i, n plus, continu Locadie, nu-mi vine a crede c vom putea face afaceri mpreun, fiindc trupa mea este complet, n ceea ce privete i munca, i muzica. Unde mai pui c, n vremurile de azi, nu ctigi cu sutele i cu miile. Ins eu, una, i respect pe artiti i nu v-am nchis ua-n nas, tocmai ca s nu se poat spune c vduva Samayoux a gonit, aa, pe oricine, fr a ti ce gnduri au respectivele persoane. Cum v cheam i ce slujbe avei? 12 56

Vorbete tu primul, Amde , spuse cu modestie omul cu tolba. Filfizonul i trecu mneca peste fetrul pleuv al plriei sale cenuii i rspunse: Numele meu este Similor, destul de cunoscut n Paris, iar prenumele mi este Amde , cum a precizat btrnul. M ocup cu dansul n saloane posednd toate brevetele respective, n bun regul m pricep la lupta cu bastonul, pozez pentru pictori, particip la tablouri vivante, la nevoie Stiu s bat toba i pot fi june-prim n comedii. Am ochi buni, femeile m plac, i snt iscusit n a juca scenete nainte de spectacol aa -zisele avanscene". Locadie scpase din mn coada tigii i-l privea cu gura cscat. Mare i-e minunea, Doamne! aprecie izbucnind ntr-un hohot de rs binevoitor i sincer. Aha! vaszic tu, nfoiatule, faci avanscene? La noi nu avem nevoie de aa ceva. La dumneavoastr, replic Similor cu o imperturbabil ncredere n sine, le-a atrage, n civil, pe micile burgheze, iar n hain militar, pe guvernantele de copii. Aa se i cuvine, aprob omul modest, ntorend capul spre a-i sufla nasul cu discreie, n colul orului su. Veselia doamnei Samayoux nu era lipsit de admiraie. Am vzut muli hazoi n blciuri, murmur, dar tia snt de prima mn. E rndul tu, farmacistule. Vorbete, puiorule. Poate credei c glumii, doamna patroan, replic umilul nsoitor al lui Similor. Ei, bine! ai nimerit drept la int: am practicat cu succes meseria de farmacist, a crei uniform o port, neavnd, de atunci ncoace, posibilitatea de a-mi schimba garderoba. Mai puin celebru dect Amde , care place prin manierele sale cuceritoare, cu snt mai serios dect el i totui am i eu reputaia mea n capital. Norocul este cel care-mi lipsete. Am ncercat de toate, de la agenia de afaceri pn la biroul de plasare i la comerul cu contramrci. Dac-ai avea uneori nevoie de cel care primete palme la u i lovituri de picior n fund, m-a mulumi cu slujba asta, pentru nceput snt nevoit s ctig, spre a m ntreine pe mine i familia mea. Ah! exclam doamna Samayoux, care se ntorsese la craticlc ei, ai familie? chalot rspunse suspinnd: Pentru care, aa cum se i cuvine, mi-a da i sngelc n folosul subzistentei i al viitorului su. Zu aa, cu studiile mele, v-a fi foarte util n menajeria dumneavoastr, dac vreunul din animale s-ar mbolnvi... L-ai nlocui? Chiar i asta, pentru a v fi pe plac. Pari a fi un biat bun, i zise doamna Samayoux, scond din buzunar un ceasornic mare de argint, dar n-am nevoie de nimeni i, uite, e ora rcndcxvoas-ului meu. chalot ntinse mna s-i ia tolba, dar Similor l opri pe un ton poruncitor: Atac problema leului de mare, hai, d-i zor. Asculttor, chalot opti: Dac nu-i altceva de lucru, doamna patroan, a lua fr scrb pielea focii i m-a cufunda n bazin, dei ultimul dumneavoastr pete n-a durat

mult, din cte am auzit. Chestia asta, btrne replic doamna Samayoux, care devenise nerbdtoare i trgea cu urechea la toate zgomotele de afar n-o mai vreau, din cauza poliiei. Cic-i imoral s ii un om n ap de dimineaa pn scara, dndu-i s mnnce limand 1 crud. Adevrul este c fostul meu leu de mare a murit paralizat din cauza multiplelor rceli. Aa nct, n numele umanitii, am renunat la el, dei constituia un spectacol atrgtor, ce plcea ambelor sexe i aducea conducerii menajeriei un beneficiu frumuel. Il mpinse fr fasoane la o parte pe Similor, spre a deschide ua i a cerceta cu privirea piaa. Similor se apropie iute de chalot. Umfl-mi slujba asta, i spuse, este treab sedentar i ji care nu te omori cu munca. Grsana tnjete s aib un leu de mare pentru a-i face afiul mai atrgtor, asta-i limpede; spune-i c mnnci cu plcere pete fezandat i c a sta n ap toat ziua este ceva ce ine de temperamentul tu... i cerc-i un acont de doi franci. La auzul ultimelor cuvinte, ochii srmanului chalot sclipir: Patroan, strig, solicit slujba, n ciuda pericolelor pe care je implic! ngeraul se las ateptat al naibii de mult, bombni doamna Samayoux reintrnd n cas", cu ceasul n mn. Totul depinde de firea omului, adug cu cldur chalot. Vocaia mea este s fiu animal amfibiu! Ba chiar, ntri Similor, aa i-a recomandat i doctorul! 1 Limandat (iht.): pete plat. comestibil, cu lungime de aproximativ 40cm, ce triete n Canalul Mnecii i n Oceanul Atlantic.(n.t.) Locadie nu mai asculta deloc. Arunc o privire distrat spre maina ei de gtit i se post n faa unui ciob de oglind agat de perete, spre a-i aranja coafura cam deteriorat ca urmare a treburilor gospodreti. n momentul acela i fr ca cineva s bage de seam, Similor trase o lovitur de picior n tolb, din care izbucni imediat un strigt rguit, urmat de scncete. Asta ce mai e? sri ca ars Locadie. chalot i scoase din buzunar o sticl n dopul creia era nfipt o evuoar fcut dintr-o pan. Iertare, scuzai, zise deschiznd cu grab tolba, este familia despre care era vorba i pentru care accept postul de viel de mare la dumneavoastr, la firma dumneavoastr. Un copila! exclam mblnzitoarea, deja nduioat. Similor i ncruciase braele pe piept. Sperasem c va fi cuminte, zise cu ipocrizie, i c nu ne va obliga s artm toat grozvia nenorocirilor noastre intime. ntre timp, chalot extrgea din sac o amrt de fptur pipernicit, urt i palid, creia i vr n gur captul penei. 12 56

Asta-i nlocuiete snul srmanei sale mame, spuse cu ochii notnd n lacrimi. Nici nu era nevoie de atta pentru a face s se nmoaie inima herculean a Locadici. i cnd te gndeti c eu n-am putut avea niciodat un puior drgu ca sta! nici cu Samayoux, nici dup aceea, spuse sincer emoionat. Aadar, nu mai are mam? Este n ceruri biata de ea! rspunse chalot. i dumneata eti tatl? Potrivit legilor naturii, nu. Amde , aici de fa, i este tat, dar am i eu unele drepturi printeti, cci l-am hrnit cu laptele meu, ntotdeauna pe cheltuiala mea i n condiiile celei mai grele strmtorri. Simeam o atracie platonic pentru mam, dar niciodat, nici un pic de gelozie fa de Similor, care fusese mai norocos dect mine. Ea avea o situaie bun se ducea s rd cu invalizii pe esplanad i un singur cusur butura. Asta a ucis-o. Sper c din naltul Cmpiilor Elizee vede ce fac spre binele orfanului ei, rmas singur aici, pe pmnt. N-are a face c-i urt ca dracu' declar Locadie, n timp ce-l privea pe copil cum suge i strnete interesul... Poate c va deveni un voinic! chalot l srut pe micu cu o duioie matern i spuse, legnndu-l: Dup cum se i cuvine, are cui semna! Amde i cu mine l destinm carierei teatrale, dar trebuie s-i asigurm fragila existen i, dac-ai vrea s-mi ncredinai slujba fix de pete, la dumneavoastr... Avnd i buntatea l ntrerupse Similor de a ne oferi un mic avans, nu pentru noi, ci pentru doica acestui nevinovat. Doamna Samayoux, care se aplecase asupra copilului, se ridic deodat dreapt pe picioarele ei puternice, i sritura pe care-o fcu zgudui ntreaga barac. Se repezi cu impetuozitate spre u. Este comoara! strig strlucind de bucurie, i-am recunoscut pasul dup doi ani de absen. i, alergnd spre cuptor, adug: Voi tilali, dracu' s v ia, cu maimua voastr cu tot, dac mi s-a ars friptura mpnat!... Nu, tocana miroase bine... Ei, las! sntei biei buni, i micuul e drgu. Scotoci prin buzunarul n care-i inea ceasul laolalt cu o mulime de alte obiecte i scoase din el un pumn de monede. Uite, continu, eu snt bucuroas i toi trebuie s-i aib partea de bucurie. Aa-i artistul inim larg. S mai venii s discutm, o s v gsesc un loc dac voi putea; dar, pentru moment, valea! Acui vine comoara, tregei-o! Unind vorba cu fapta, i mpinse afar att de energic, nct Similor cobor ca pe sniu scara alctuit dintr-o scndur. Tocmai atunci sosea un tnr frumos, mbrcat n uniforma ofierilor de spahii. Locadie cobor n ntmpinarea lui, l strnsc pe dup mijloc i-l ridic n brae pn-n cabin, sporovind ntr-o revrsare nebun de tandree:

---Maurice! dragul meu Maurice! fiul meu, Dumnezeul meu, lumea mea toat! Nici nu mai pot de atta bucurie! S 11 c nc mai snt n stare s ridic cincizeci de kile cu braul ntins; ns acum, ei, bine! picioarele mi tremur, inima mi se nmoaie, i cred c aa te simi cnd eti pe cale s cazi n nesimire. 8.SUPEU LA BARAC m auzit deja acest nume Maurice la cafeneaua L'pi-Sci, n cabinetul de la mezanin, rostit de gura banditului Piquepuce, n timp cc-i ddea raportul lui Toulonnais-P Amitic'. Maurice era,ntr-adevr, un osta tare frumos, iar uniforma de spahiu i venea de minune. Putea s aib n jur de douzeci i cinci de ani; faa lui zmbitoare i ndrznea purta urmele soarelui african fr ca totui s-i fi pierdut delicateea natural; tenul i se bronzase ntr-att nct devenise brun nchis, dar cl nu se ngrase deloc i nuanele acelea armii se potriveau bine cu fineea brbtesc a trsturilor lui. Avea fruntea nalt sub un pr blond, tiat scurt; nasul acvilin, modelat cu linii nete i ascuite, i agita nrile la cea mai mic emoie; gura i era ferm, devenind deosebit de blinda cnd zmbea, dar fiind i sever atunci cnd era cazul, i oarecum posomorit datorit curbei energice a brbiei. Ochii si negri strluceau i ardeau, aprai de nite gene mtsoase ca cele de femeie, iar buza superioar abia dac-i era umbrit de puful unui nceput de musta. i mai era i nalt, graios, cu o statur svclt i bine fcut, a crei remarcabil agilitate putea fi ghicit din cele mai nensemnate micri ale sale. Te previn, mam Le'o, spuse rspunzud din toat inima mbririlor mblnzitoarci, c dac m strngi n halul acesta, mi iau napoi demisia i m napoiez n Africa. Este un adevrat noroc c arabii n-au tot atta for-n mini ca dumneata, altminteri n-a avea plcerea de a te revedea. Fiindc, bineneles, le-ai cam dat de furc, nu-i aa, Maurice drag? exclam buna femeie, a crei voce era dulce ca un solo de clarinet. Am citit toate astea n ziare. i, nchipuiete-iv la nceput nu te recunoscusem: ne ascun-sesei numele tu, rule! Doamne! ripost Maurice, ca s intru n cuca tigrului i pentru a m bi pe trapezul american, nu puteam... Ah, da! acum ai ajuns s dispreuieti meseria asta! Nu prea mult, de vreme ce iat-m Ia dumneata, #mmica mea gras i drag! Adevrat. Dar adug ea suspinnd nu pentru mine te afli aici, i ai vrea deja s-i vorbesc despre ca, om fr inim ce eti! Tnrul ofier o mbria din nou, spunndu-i: Eti bun ca plinea cald. Da, de ce i-a ascunde adevrul, dac-l cunoti 12 56

att de bine? Am venit pentru a-i vorbi despre ea, nu m gndesc dect la ea. O iubeam mult i altdat, nu-i aa? Ba chiar o iubeai prea mult, replic Locadie, al crei piept tresalt, ridicat de un oftat adnc. Iar acum, o iubesc de o sut de ori mai mult; o iubesc de o mic de ori mai mult, i vin la dumneata fr team, cci inima mi spune c nici ea nu m-a uitat. Doamna Samayoux l privi uimit. Inima ta! repet. Aadar, n-ai primit scrisoarea mea? N-am primit nimic, rspunse Maurice. Nu tiu nimic despre ea, dect cele ce tiam n momentul n care ti-am prsit casa spre a m nrola n armat, din cauz c m simeam desprit de ea, deoarece aa cum presimeam n loc de a face parte dintr-o familie srman, ea era copila unor prini nobili i bogai care-o cutascr, o gsiser i veniser s-o cear. Na, poftim c doar ce tc-ai gndit la ea i te-ai i fcut alb ca varul, opti Locadie. Ct de mult o iubeti, Maurice! Ia spune-mi, dac n-ar fi fost ca, mai fi iubit i pe mine vreun picz Mam Lco, replic vesel tnrul ofier, nu ai dect acest nuc defect, dar este mre. tii bine c te iubesc ca un fiu. , Nu spune aa ceva! l ntrerupse mblnzitoarea aco-pcrmdu-i gura cu mna. Asta m face s par mai btrn, comoara mea! Ca un nepot... de parc nepoii ar fi drgstoi! Nu, s spunem, mai bine, ca un frior iubit. i-e foame? Mai ii minte fripturile mele mpnate si condimentate cu mcri, s-i lingi degetele, nu alta? Eu, una, nu i-am uitat gusturile i, de cum am aflat c vei sosi, i-am pregtit o pulp de viel care-ar fi demn de zeii din poveste. i alturi, o salat, struguri de Fontaine-bleau, brnz de Brie i viniorul la vechi de Mcon, tii tu? Poate c-mi va fi foame, mam Lo, spuse Maurice, deoarece n-am dus-o prea bine n ultimele zile, dar, mai nainte, trebuie s tiu tot. Nu m lsa s tnjesc, nu-i cer s-mi povesteti multe, spune-mi ce este, unde se afl, i dac nc m mai iubete. Locadie lu tigaia i-i rsturn coninutul pe o farfurie. n cazul acesta, vom putea mnca imediat, rspunse cu o expresie maliioas, cci nu-mi va trebui mult timp spre a-i rspunde la ntrebri. Ceea ce este? Pi, e mare domnioar, nepoat de duces sau de marchiz,nu i-a putea preciza. Unde se afl? Habar n-am', dar te va lmuri ea nsi. Dac te mai iubete? Da, la nebunie, cci o nebunie este ca, n situaia ei, s prseasc palatul mtuii sale, seara, pentru a veni cu trsura la vduva Samayoux, numai i numai ca s discute despre eful de stat major Maurice Pags. A fcut ea una a asta! exclam tnrul ofier, srin-du-i de gt. Da, domnule locotenent. Am zis ef de stat major pentru c, ultima dat cnd a venit, nici ea, nici eu nu tiam dac ai primit vreo gradaie. Acu' pot servi mncarea? Maurice i terse transpiraia de pe frunte i, apsndu-i mna pe inim,

spuse: Servete-o, mam Lo. Cei care pretind c bucuria i taie pofta de mncare snt nite mincinoi. La mas! O s nfulec ca unul dintre tigrii dumitale! Ct ai zice pete, platourile aburinde i fcur apariia, iar Leocadie, care, odat aezat, ocupa o ntreag latur a mesei, ncepu repede s taie feliile de friptur. Aa! zise. tiu c preferi bucata din stnga. De fiecare dat cnd mncam o fripturic de-asta, m gndeam la tine i-mi spuneam: Poate c acolo, la captul deertului, n-are parte de o mncric aa de bine pregtitz4 Ce zici, e bun. Delicioasa, o asigur Maurice, cu gura plin. Ei, bine! n timp ce mesteci, vei binevoi, dragul meu, s m lai s vorbesc puin despre ceea ce constituie cea mai mic grij a ta adic despre tine. De ce i-ai dat demisia, dac nu primisei scrisoarea.mea n care te chemam s vii n galop? Pentru c nu aveam nevoie de nici o scrisoare ca s nu mai am pic de linite. Voiam s-o vd cu orice pre, mam, a fi turbat acolo. ntotdeauna am visat s fiu iubit n felul sta! suspin doamna Samayoux. Ct timp i fost ofier? Trei zile. Nu-mi ddusem atta silin dect pentru a-mi cpta gradul, i nu-mi doream gradul dect pentru a ctiga dreptul de a-mi da demisia. efii mei m-au ciclit destul de mult, ba chiar cu severitate, dar, ca s vin la Paris, a fi trecut i peste trupul marealului. Locadie i umplu cu vin un pahar mare. Este ciudat, zise. Auzindu-te cum vorbeti, mi face i plcere dar m i doare! i totui, crede-m, ncerc s ascult de raiune! Snt puin cam prea plinu pentru tine, lsnd la o parte anii care snt i ei muli, pe cnd cu Fleurette, ai face cea mai drgu pereche de inimioare. Dar, cum vine asta, ia zi-mi?! S-i dai demisia peste trei zile, dup ce i-ai ctigat gradul n doi ani! tii c nicicnd nu s-a mai vzut aa ceva? Doaj* Lamorici^re1 mai figura la fel de des ca tine n rapoarte i n ziare! Cnd dai dovad de atta zel, treaba e mult mai rapid dect dac-ai trece prin coala din Saumur2. Da' tii c te prinde grozav soarele sta care i-a prlit obrajii! i, poi s m crezi, eu, una, m topesc dup ofierii blonzi care se bronzeaz n Alger! - nc o felie, mam, o ntrerupse Maurice. Ah! Cupidon! exclam matroana ntr-un clan de entuziasm. Pentru a fi demn de tine, ti-ar trebui o zei din Olimp, zu aa! i multe strofe n versuri am mai compus, cnd abia 1 Lamorictere (Louis Juchault de -) (18061865): general francez care s-a distins n Algeria, (n.t.) 2 Saumur. capitala departamentului Marne-et- Loire (Frana), n care se af]a o binecunoscut coala militar de aplicaii de cavalerie i armate bIndate, nfiinata n 1825. (n.t.) 12 56

mijeau zorile, slvind beia dragostei de care voiam s-mi vindec inima robit de tine. O sa-i cnt una mic, vrei? C doar nu te supr cu nimic, i poi vedea de mncarc. Vom vorbi despre ea dup aceea, fii linitit. Se ridic n picioare cu impetuozitate i lu din plasa ce slujea drept pod chitara cea veche care zcea ntre cartofi i umbrel. In timp ce-i strngca corzile slbite, Maurice declar pe un ton de suprem ndurare: Cnt, mam, ai o voce nemaipomenit de frumoas. i n strimta cabin izbucni ceva asemntor cu un tunet languros. Cu ochii nlai spre cer i cu pieptul agitat ca de o furtun, Lc'ocadie se porni s urle, pe melodia dulceag a unei romane demodate, urmtoarea poezie, rod al propriei sale inspiraii: Mai lesne mblnzeti un leu, sau chiar un tigru fioros, Dect pe tnrul osta de dragul cruia suspin; El este plin de caliti, seductor i prea frumos. Dar nu i pas c, de dor, cu nu) topesc n chiu. Bravo! exclam Maurice, are stil! Rzi, om fr inim! replic Locadie. Dar, oricum, exist persoane care se pricep la aa ceva i care mi-au spus c a fi putut s-o tipresc la negustorii de muzic. Apoi continu, cu mai puin vigoare dar cu mai mult sensibilitate: Ah! de-ar putea a melc fiare s m nnncc, deodat\ Dect s mai dureze mult supliciul meu, pierdutu-mi vis! Nu suferi ndelung cnd eti de animale devorat, n schimb, clul adorat va fi, mereu, al meu Maurice1 'Versurile ambelor strofe, n textul original n limba francez, snt urmtoarele: Les lions et lcs tigres est plus facile a dompter Quc lejeunc inilitairc dont num urne sotipirc; II est se'duisant pur toutes se qualite's, Mnis cu Iui est egal quc jc souffrc Ic martyrc. Ah! puissent mes betes Icroces un jour me de'vorer Plutot quc de continuer dans un parcil supplice! Ou ne souffre pas longteinps a etre mange. Et c 'est poiw toujuurs quc inon bourreau est Maurice! (n.t.)! Bravo! Bravo! o felicit din nou tnrul ofier, dar ajunge de ast dat, mam. Mai d-mi, te rog, o felie. A prefera s fiu n locul fripturii, de vreme ce-a avut norocul s-i plac, murmur Locadie servindu-l, dar nu vreau s fiu plictisitoare cu vicrelile mele melancolice. Destul cu chitara, dei mai snt nc nousprezece cuplete, unul mai reuit ca altul. Ii spuneam, deci, drgu, c la nceput nu te recunoteam n ziare, fiindc ne ascunsesei numele tu de familie, dar toi cei care se numesc Maurice mi atrag atenia. Cnd am citit n Journal du Commercc prima drcovenie a spahiulifi Maurice Pags, mi s-a strnit curiozitatea; ctcva sptmni mai trziu, nou tur de for: caporalul Maurice Pag&s capturase, el singur, douzeci i cinci de Beni Zug-Zug; ceva mai apoi, alt fapt de vitejie a brigadierului Maurice Pagds! i o droaie de fripturici de arabi i tocnie de kabili, toi gtii cu sos de ctre acelai Maurice Pags! Ei, drcie! la urma urmei, treaba ncepea s m scie. mi spuneam: ,,Mcar dac mieluelul

meu de Maurice...** Pn-n momentul n care am primit prima ta scrisoare semnat Maurice Pags, brigadier. Ah! pe Dumnezeul meu! Am jucat la loterie trei numere, paisprezece ani dc-a rndul, dar i dac mi s-ar fi anunat c-au ieit ctigtoare, n-a fi fost mai mulumit. Tnrul locotenent i ntinse paharul gol spunnd: Te rog, de vreme ce eti cea mai bun dintre femei, mam Lo!... Aa, care va s zic! Scrisoarea nu vorbea deloc despre mine, ci numai i numai despre ea, da' nu-i puteam rspunde la ntrebri fiindc, pe vremea aceea, nu tiam nici eu mai multe dect tine. Dar acum? Acum, lucrurile s-au schimbat. Ai ajuns la cafea? Maurice i mpinse la o parte farfuria i-i rezem coatele pe mas. Da, mam, dar f-o dubl, te rog. Ceea ce-mi doresc, este adevratul meu desert. Locadie suspin din nou, dar ncepea s se resemneze, cci, punndu-i n fa o ceac de porelan gros i un Phru, spuse: O s i se dea, desertul tu, i de murit nu moare omul dct cnd i sun ceasul, tii asta? Doamne! o piatr-i inima biatului stuia cel puin n ceea ce m privete pe mine personal. i, n timp ce-i umplea cana, continu: Cu toate acestea, exist alii care nc nu m gsesc prea rablagit, i nu m refer la primul venit, o! nu! mi este ngduit s aleg, dac vreau, ntre un pompier cu grad de ofier, un savant de la Grdina Botanic, unde* este paznic al animalelor, i unul micu, cu ochelari verzi, cam la treizeci i ase de ani, care-i ceva pe la un depozit. Nu, domnule, nu toat lumea o dispreuiete pe doamna Samayoux, aa s tii. Caut s vezi dac gseti mcar vreun fir de vat sub corsetul ei; tot prul de pe cap e veritabil i zu aa! culorile din obraji nu provin de pe fundul oalei cu vopsea roie! Ct despre resursele ei materiale, poi vedea: baraca-i nou-nou, renumele ei e vechi, firma cea mare a fost pictat proaspt de curnd, tigrul se simte perfect, dup ce i s-a fcut cauterizarea, iar leului, de cnd ai plecat, nu i-au czut dect trei dini. Am un stru mascul, care strnete admiraia amatorilor, i ursul meu alb din oceanele polare suscit gelozia guvernului. Tu ai ncredere n fondurile publice? Eu, una, nu. Prefer mica mea agoniseal din saltea. Dar, s m ierte^Dumnezeu! doar s vreau i m-a putea bucura de rente. i spun toate astea, micuule, pentru c-i mai bine s provoci invidie dect mil. Este drept c nu-i ofeream lambriuri aurite; nu am trsuri strlucitoare, diamante, perle i nici camiruri, dar... Se ntrerupse brusc i izbi tare cu pumnul n mas. Da' tu nici nu m-asculi! continu apoi i eu nu-s dect o imbecil. E tare caraghios cum i se nfig n inim toate chestiile astea sentimentale! Dar, gata! i-ai sorbit cafeaua, ai rs un picule , acum i vom servi dulcele de la sfritul mesei, comoaro! i ddu peste cap, dintr-o nghiitur, paharul pe jumtate plin cu uic i-i 12 56

urm vorba, ceva mai linitit: Uite care-i povestea: se ntmpla cam la trei-patru zile dup prima ta scrisoare. Eram singur n camera mea, dei nu duc lips de oameni care smi in companie. Cnd, deodat: cioc! cioc! ,,Intr i cine-a intrat? Desigur, ghiceti: o rochie din tafta neagr, o plrie de catifea neagr, un voal de dantel neagr da', tii, un voal mare, nu glum, i att de plin de broderie, nct nu se vedea nimic din mutrioar. Cine este?" ,,Eu snt*', a rspuns un glscior dulce care m-a fcut s m gndesc imediat la tine, findc-i lucru sigur, i cam purtam pic fetiei. Dar cum naiba s reziti i s n-o iubeti? Dumneata, cine?", am ntrebat-o totui. Ea mi s-a aruncat de gt si m-a srutat de nu mai tiam de mine. Buna mea mam Samayoux!..." Fleurette!..." Unde-i el? Ce face? M-a uitat?" Maurice, nemicat, i inea respiraia. Exact ntrebrile tale, continu doamna Samayoux, i dac-ai ti ce mutr inocent ai, cum stai aa, ascultnd toate astea!... un ipocrit, ce mai! D-i drumu', mania, rzbun-te, replic Maurice, ai crui ochi se umeziser, dar vorbete, te implor, vorbete! Vorbete, bun Locadie, vorbete! repet doamna Samayoux susurndui vocea pe ct i ngduiau puternicii ei plmni. Tot aa spunea i pisicua, c doar sntei la fel de prostui i unul i altul. i eu vorbeam, pe cinstea mea! tiam c-i voi ndurera inima, dar gelozia te face s devii ru. Ea nu avea habar de nimic, te credea nc la barac. De la primele cuvinte, poftim c ncepe s plng ca o Magdalen1. Oh! da' ce mai plngea, ce mai hohotea! n aa hal, nct am luat-o n brae, ntocmai ca pe un copila, i am potolit-o cu srutri, spunndu-i: Haide, las, Algerul nu-i la captul pmntului." i dac mi l-ar omor!" a strigat ea. Doamne," i-am rspuns, neputnd mprti ntru totul copilriile acelea deocamdat, asta face parte din riscurile statutului su, dar pn acum, nu pe el l omoar alii, ci el este l de-i masacreaz pe ceilali." Va s zic, Maurice este viteaz, srmanul meu Maurice!...", i o grmad de prostii dintr-astea. Ce mai! sntem toate la fel, att cele care entresc cincizeci de kile, ca don'oara ta, ct i cele mai solide, aa ca mine, care aveam o sut ai'pe, ultima dat cnd m-am suit pe cn-_de fntul Cloud. Ti-ar face plcere s fumezi o igar? 1 zi pnge ca o Magdalen (n lb. francez = pleurer conime tine adelejiic): expresie ce descrie plnsul nestvilit al Mariei-Magdalena. emeia pctoas convertit de Isus (v. Biblia), (n.t.) Dar asta nu poate fi tot! se revolt Maurice. Mam Le'o, buna mea Lo, te rog s nu-mi ascunzi nimic! Nu exist fiine mai egoiste dect brbaii! bombni mblnzitoarea. Tu, pofticiosule, nu bei dect lapte dulce, si nici mcar nu-i dai seama c, pentru mine, el se transform n oet. Ei, bine! restul, la naiba! se ghicete destul de lesne, i anume c este inut acolo ca o bijuterie n vat, dar c binefacerile bogiei nu snt suficiente pentru a fi fericit. Sufletul trebuie s aib ceea cc-i dorete inima. i, drept urmare, nemaiputnd rezista i

nfruntnd toate primejdiile, ca a prsit domiciliul ducesei sau al baroanei, sau ce-o mai fi, urendu-se ntr-o trsur pentru a veni dup veti... Dar i-a spus, ntr-adevr, c m iubete? insist tnrul locotenent. Pn la moarte! rspunse cu noblee doamna Samayoux, i c iubirea ei nu se va sfri dect odat cu ultima-i suflare! Ce nger eti, mam! opti Maurice. Dar, ia stai, nu se poate s nu-i fi dat cteva informaii cu privire la ea nsi? Am descusut-o destul, drgu, ardeam s cunosc amnunte, fiindc nu mai avusesem nici o veste de cnd venise btrnul domn ii minte, acela cruia i se spunea colonel" i care semna cu o mumie egiptean montat pe arcuri. N-am de ce m plnge de el, bineneles. Cnd a luat-o pe Fleurette, ale crei acte la avea toate, n buzunarul lui, mi-a fcut un cadou frumuel, dar asta-i o poveste veche. i voi spune pe scurt tot ce mi-a zis micua, i vei ti tot att ct mine: acum, numele ci mic este Valentine... Valentine! repet Maurice cu glasul ca o mngierc. i place, asta-i bine, Fanfan1. Ea este fericit; dac-ar vrea, n-ar avea dect s aleag, n scopul tiut, dintr-o grmad de tineri marchizi, toi cu trsuri, cu cai de curse, cu cas n ora i la ar. Ducesa ei c putred de bogat, colonelul nu-i socotete averea dect n milioane, iar ea mi-a vorbit despre un prin, care-i este na sau aa ceva, destinat a-l nlocui pe l Fanfan (la Tulipe): erou al unui cntec popular francez, tipul ostaului cruia i plac vinul i femeile tot att ct i gloria i care-i ntotdeauna gata s apere cauzele drepte, (n.t.) Louis-Philippe, n cazul n care evenimentele s-ar dovedi prielnice. Ah! din punct de vedere al vorbriei, api micua chiar c-i vorbrea, i-i tare agitat, ncputnd sta locului, prnd mereu c se gndete la nu iu ce cnd cu ochii aprini ca nite lampioane, cnd cu 0 mutr trist, obosit, de-ai zice c tocmai i s-a ntmplat o marc nenorocire, un accident... Dar, iat-te i pe tine abtut, comoaro! Ce nu-ti convine? Dac este chiar att de bogat... spuse cu glas sczut Maurice. ' Aha! sta-i necazul, nu-i aa? Nu va merge totul ca pe roate. Maurice tcu o clip, apoi relu vorba: mi pomenisei de o scrisoare? Este-n drum spre Oran, replic doamna Samayoux, era ultima ta adres i, dac asta-i poate reda ceva curaj, afl c micua nu bnuiete nimic. Ea este cea care mi-a dictat scrisoarea n care-i ddeam sfatul de a te napoia imediat, n plin galop. Era nc i mai rscolit dect de obicei, n ziua aceea. N-o vzusem niciodat att de palid, i a fi jurat c-i era team. Team, de ce? ntreb repede Maurice. Nu mi s-a spovedit, comoaro. Dar nici cu nu-s proast, nu-i aa? Am vzut, pe vremuri, la teatrul Anibigu, o pies plin de pericole i de primejdii. Se petrec lucruri ciudate n Parisul sta. La urma urmei, noi nu sntem aici la tribunal, cu un grefier care ia notie pentru a-i aduce mai pe urm nvinuiri: 12 56

am avut impresia c, atunci cnd i-a scris s te ntorci, dorea s aib alturi pe cineva care s-o apere. O mulime de gnduri se nvlmeau n mintea tnrului locotenent. Cunotinele sale referitoare la viaa parizian nu erau vaste, dar, avnd bun sim, ntreb: La ce soi de pericol poate fi expus o fat cu situaia ci? Ghicete singur! replic Locadie. Doar nu puteam s-i smulg vorbele cu cletele, ce prere ai! Vei ti mai multe oac-i d drumul la gur fa de tine, dar, oricum, este destul e cjy^l^t nsi povestea oamenilor acelora care-au venit 3 l"huiusc aici. i aminteti de un vagabond care ddea trcoale n jurul barcii, cam n urm cu doi ani, tocmai pe vremea cnd ne-a prsit micua unu' care semna a student btrn sau a ajutor de uier n omaj, i care-avea un nume caraghios: Piquepuce? Da,.rspunse Maurice, mi-l reamintesc vag, dar ce ne pas de el? S-ar putea s nu fie nimic, zise mblnzitoarea, pe gnduri, dar toat treaba asta m scie i, fir-ar al naibii! n-a vrea s i se-ntmple vreo nenorocire. Piquepuce sta a revenit astzi. Pe moment, n-am bnuit nimic ru, i mi s-a prut foarte normal s m invite la o gustare. Ne cunoscusem, nu-i aa, n societate, iar individul are o conversaie plcut. Ba un compliment, ba nite politeuri. Dar, acum cnd te vd, mi dau seama: este clar c venise pentru a m trage de limb. Mi-a vorbit despre vremurile i ce vremuri bune erau! cnd Fleurette i cu tine atrgeai la barac lume din capital. ,,Da' ce s-a mai ntmplat cu micuul? Dar cu micua, ce mai e?" i d-i i d-i. Eu mi nchipuiam c o fcea ca s aib ce trncni, dar acum, c m gndesc mai bine, m tem c am vorbit prea mult. Cnd i-am spus, foarte deschis, povestea voastr, a amndurora, ncepnd cu victoriile i cuceririle tale din Algeria i pn la escapadele fetiei, care fuge cu trsura n timp ce toi o cred n patul ei, ochii i strluceau ca nite crbuni aprini. Nu cred ripost Maurice, care nu mprtea defel frmntrile vduvei Samayoux nu cred c numitul Piquepuce frecventeaz prea ndeaproape lumea n care triete acum Fleurette a noastr. De altminteri, nici nu i-ai putut spune numele ei adevrat, de vreme ce nu-l cunoti. E-n ordine, mormi Locadie, cu att mai bine dac m nel, dar fiecare vede lucrurile-n felul lui. A fi fcut mai bine s-mi tai limba nainte de a-i spune c ai revenit, c fetia te iubete la nebunie i c te ateptam n seara asta. Din toate acestea, Maurice nu auzi dect o singur propoziie. Se ridic triumftor i strig: M iubete la nebunie! Asta-i tot ce m intereseaz! S-a fcut trziu,mamLo,iar eu locuiesc la captul pmntului. Mai nainte de a-i spune la revedere, trebuie s-mi dai nc o informaie, cea mai important dintre toate: unde a putea s-o ntlnesc? Aici, rspunse mblnzitoarea, cu o expresie distrat. Cnd? Locadie rmase mut. i turn uic, dar ddu la o parte paharul fr a bea.

Cnd va reveni, Ia naiba! rspunse n cele din urm, cu obid. Vine deseori? ntreb Maurice zmbind, cci atribuia uoara ei mnie unui acces de gelozie. Da, da, replic doamna Samayoux pe acelai ton, a venit i ieri, i spunea c-i va scrie ea nsi, pentru c tu nu rspundeai. i cnd va veni din nou? Mine. Atunci se bucur tnrul locotenent mine o voi revedea! Doamna Samayoux rspunse tios: Nu, nu mine. De ce nu? ntreb Maurice, pstrndu-i voioia. Dar i pierdu sursul la auzul replicii rostite cu bruschee de ctre mblnzitoarc: Pentru c nu va fi ntiinat. Eu, micuule, i-am vorbit sincer, i-am spus c te iubete; cred asta, snt convins, dar, vezi tu, noi femeile, nc de pe vremea mamei Eva... Se ntrerupse, apoi adug: Ce s mai lungim vorba, Fleurette va veni mine, este adevrat, dar nu va veni pentru tine. 9.VALET DE CARO, NOUA DE PICA Maurice deveni att de palid, nct Locadie se repezi s-l sprijine. Ei, na-i-o! ei, na-i-o! zise. Fr glume proaste, biete! Ai de gnd s faci o criz de nervi sau o sincop cu lein? Dac-a fi tiut c soldaii din Africa snt nite domnioare, a fi cumprat o sticlu cu sruri. Am spus adevrul, dar poate c nu-i cazul s-i pierzi cumptul pentru atta lucru. Trebuie s vedem... l ajut pe Maurice s se aeze pe micul divan. Mam Lo, opti el pe un ton schimbat, dac ai vrut s loveti spre a te rzbuna, ai izbit prea tare; dac, dimpotriv, acuzaia dumitale este serioas... Mai nti, n-am acuzat pe nimeni, l ntrerupse vduva Samayoux. Rcndcz-vous-ul acela despre care ai vorbit... N-am vorbit despre vreun rendez-vous. Nu la mine ar fixa ea rondez-vousuri, i dac fixeaz sau nu, cu nu tiu nimica, biete. Un singur lucru am spus i nu m dezic: mine va veni aici, dar nu pentru tine. Din felul n care te exprimasei, mam oft Maurice, gata s se liniteasc nelesesem c urma s vin pentru un altul dect mine. i j>ricepusei bine, ntri vduva cu un glas ferm, dar blnd. ncearc s fii brbat. Fleurette va veni aici mine pentru altul, nu pentru tine. Dar atunci? Dar atunci, asta-i tot. Asta i nimic altceva: domnioara Valentine are secrete fa de mine, dei se slujete de mine. Dac va avea i fa de tine, habar n-am, este treaba ta. mi reproezi c am vorbit; poate c ai 12 56

dreptate, dar, la urma urmei, snt femeie, i m cunosc. Nu te supra c m compar cu cea pe care o iubeti. Femeile de felul meu nu snt cele mai rclc femei nu se dau n lturi s se arunce n ap sau n foc atunci cnd trebuie s-i dovedeasc devotamentul. Pune-m la ncercare i vei vedea dac nu spun adevrul. Dar n-arc a face, micuule adug, schimbnd tonul tocmai pentru c m cunosc, n-am ncredere n femei. Maurice o privea cu spaim. ntreb, abia optit: Dumneata l-ai vzut? Pe cine? Pe cellalt. Niciodat. Ea i-a vorbit de el? Mult. Te rog, fie-i mil de mine, spune-mi totul... Asta i fac, dar tu leini la prima frntur de cuvnt. Este tnr? mai ntreb Maurice. ndeajuns rspunse mblnzitoarea i, dup cte se parc, frumos ca Apollo. Dar, zu aa, vrei s m faci s mor! Dimpotriv! Sntei doi, pe tine te iubesc mai mult dect pe ea i, dac vrei s jucai mpreun jocu' la, pe care eu l tiu mai bine dect voi, vreau s-i pun n mn crile ctigtoare, asta-i tot. Maurice i sprijini capul n mn, prnd cumplit de abtut. Fii brbat, repet mblnzitoarea. Pe lumea asta, nu capei nimic fr lupt, iar dup prerea mea, domnioara Valentine merit, ntr-adevr, o lupt. Dac nu-i vorba dect de a-l ucide... strig Maurice ndreptndu-i trupul. Nu tiu, replic mblnzitoarea. Va trebui s vedem cum stau lucrurile. Dac simte ceva pentru el i cred c da n mod sigur nu-i ceea ce simte pentru tine, snt convins. Dar, i-am spus: n toate astea exist mistere i primejdii, e ct se poate de limpede. Bnuiesc c brbatul acela e amestecat n mistere i ghicesc c mprtete primejdia. Ea caut un aprtor, cine-i de vin dac tu nu erai prezent? Acum snt, spuse tnrul locotenent. Continu. Bravo! i-ai revenit. Vom putea discuta. Vezi tu, brbaii care lein mi fac ru. S-a terminat cu adevrat? Da, s-a terminat. Atunci, ncep: nu vii aa, seara, singuric. n spatele Grdinii Botanice, fr a risca s peti ceva. Nu-i acelai lucru cu Chaussee-dAntin1, ce crezi! Dup nou seara, cheiul de la Hotel-Dieu2 i pn-aici nu-i loc de rendez-vousuri 1 Chaussee-d'Antin: Cartier aristocratic n Paris, (n.t.) 2 Hotel-Dieu: cel mai vechi spital din Paris, situat cndva n piaa din Wacatcdralei Notre-Dame; fondat n 1532 de ctre Sfntul Landri, episcop al Parisului. Incendiat n 1772, a fost reconstruit pe acelai amplasament. In

1868-1898, un nou Hotel-Dieu a fost construit de cealalt parte a pieei, inlocuindu-l pe cel vechi, (n.t.) pentru persoane nmnuate, ah! nici pe departe! A prefera s strbat pdurea Bondy. i fapt este c fata venea pe drumul acesta i-i lsa trsura de cealalt parte a pieei Walhubert, din cauza vizitiului, care nu trebuia s tie unde se ducea ea. n definitiv, nu prea ai de ce te plnge, fiindc pentru tine venea. Ei, bine! de pit, a pit-o, nu mare lucru, dup ct se pare, un fleac: vreo cinci-ase vagabonzi, care voiau s se lege de ea. Dar aa ceva este de ajuns ca s-l plaseze pe un brbat n rolul de june-prim. Maurice i ncleta pumnii. Ateapt s-l ai n fa, drgu, pentru a lua poziia de aprare a boxerului francez, zise mblnzitoarea, rznd. Ai fi preferat s fie lsat s se zbat cu pleava aia? i cel care a aprat-o este insul la care te refereai? opti Maurice? Cu curaj, da, i i-a pus pe fug pe vagabonzi, ca pes un stol de vrbii. Aa ceva este ntotdeauna de efect ntr-o aventur. i pentru ea era un necunoscut? Ba nu, i tocmai asta-i ciudat. Cnd am revzut-o, peste dou sau trei zile, mi-a spus: Secretul meu nu-mi mai aparine." i dup ce mi-a relatat ntmplarca, a adugat: Este cu neputin ca domnul Remy d'Arx s nu m fi recunoscut." Remy d'Arx! repet Maurice. Nu voi uita acest nume. Ai dreptate, Fanfan, replic Locadie, mcar i numai spre a-i mulumi pentru politeea lui n acea mprejurare, cci i-a vorbit micuei ntocmai cum se cuvine. Vezi tu, aa trebuie s procedezi a condus-o la trsur, a salutat-o adnc i a plecat. I ea l-a mai ntlnit? Pi dac este unul dintre oaspeii obinuii ai salonului ducesei!... i, bineneles, nu s-a abinut s fac aluzie la acea ntlnire? Tu chiar c te ntorci de la arabi! N-a suflat nici mcar o vorb. Fleurette mi spunea nc i ieri: nainte de ncierare, nu-mi vorbea mult, dar de atunci, nu-mi mai vorbete deloc. Se ine departe de mine cu o grij care m nelinitete; s-ar spune c-i este fric s nu m fac s roesc." i cu ct se preface el c o evit, cu att mai mult i trezete interesul, gndi cu glas tare tnrul locotenent. Firete, este conform naturii femeieti. Dar dac aa stau lucrurile, cum se explic ntlnirea pe care urmeaz s o aib mitte? i-am spus eu c ntlnirea aceea trebuie s aib loc ntre Fleurette i domnul Remy d'Arx? Te rog, mam Lo, nu-mi ascunde nimic! Nu-i ascund nimic, Fanfan, biata mea comoar, i aproape c regret c-am avut limba prea lung, cci ai o nfiare de parc-ai fi ieit din spital. Dar nui pot spune mai mult dect att ct tiu eu nsmi. Ori am ghicit bine, ori nu, 12 56

atta tot. ntr-o zi, Fleurettei i-au scpat fa de mine cteva cuvinte: De ce oare se afla el n locul acela, la acea or? Alt dat, mi s-a prut c neleg c domnul Remy d'Arx care este procuror al regelui sau cam aa ceva prsindu-i ciripitorii i jandarmii lui, pornise singur, prin Paris, ntr-una din acele partide de vntoare n care-i poi lsa pielea. mi vei spune c pentru astfel de vntori exist domnul Vidocq, i c trebuie s-l lai pe fiecare s-i fac meseria lui, dar Remy d'Arx sta s-a nverunat, i se pare c, aa sever cum arat a fi, este mai cuteztor dect un zuav 1. Nu cunosc numele brbatului care urmeaz s vin mine i care a mai venit i alt dat; are o nfiare neplcut, i pentru ceea ce face cere bani am vzut-o pe Fleurette dndu-i o bancnot. Despre ce-i vorba n ntrevederile lor, habar nam, mi se spune s plec, dar am surprins un cuvnt, un nume: Coyatier. Numele fu rostit cu glas cobort i cu un fel de team. Gndurile tnrului locotenent fcuser o cotitur. Gelozia i rmsese treaz, dar, fr a-i da seama, era cuprins de curiozitate, ceea ce-i calma oarecum rana. Pe msur ce relatarea bunei femei devenea fr voia ei tot mai confidenial, Maurice asculta cu o aviditate crescnd. Ateptase mai ales, cu un soi de ngrijorare, s fie rostit numele misteriosului vizitator cruia Fleurette i dduse nite bancnote. Auzindu-l, resimi pur i simplu o dezamgire. 1 Zuav. soldat dintr-un corp de infanterie creat n Algeria n 1831 (n.t.) Numele acesta Coyatier nu-mi spune nimic, zise cu indiferen. O s-i schimbi prerea n curnd, rspunse mblnzitoarea, ntredeschiznd ua i arunend o scurt privire n galerie, ca i cum s-ar fi temut de vreo ureche indiscret. Nu poi fi niciodat sigur, adug nchiznd la loc ua, nu-i bine s vorbeti prea tare cnd ai de-a face cu indivizi dintr-tia. Ia loc nc puin termin n cinci minute. Dup ce-i voi spune pentru ce numele Coyatier se pronun n oapt, vei ti exact tot att ct tiu i eu cu privire la rebusurile astea din care nu pricep nimic i, dup aceea, n-ai dect s te culci, dac ai chef. Ddu exemplul aezndu-se ntr-un fotoliu care gemu sub greutatea ei. Iat! i continu vorba. Blciul este o lume ciudat, semnnd ntr-o oarecare msur cu menajeria mea. La noi, poi gsi de toate, cu excepia, totui, a marilor seniori francezi i a bancherilor milionari. Cunosc aici o grmad de oameni cinstii, pe cuvntul meu de onoare, dar se i vorbete mult despre treburile de la Curtea cu Juri. Subiectul acesta i ocup, i amuz, ai zice c-i zahr. De fiecare dat cnd se aduce n discuie o poveste cu hoi, toat.lumea ciulete urechile i, poi s m crezi, n spatele barcilor se dezbat cu glas tare nite fapte diverse care i-ar face pe cei de Ia poliie s-i cate ochii. Dac numele lui Coyatier nu-i spune nimic, acelai lucru este i n ceea ce-l privete pe cel de Fracurile Negre", comoara mea? Aceia snt la nchisoare, o ntrerupse Maurice, am citit n ziare. Bine, bine, i-o retez vduva Samayoux, ziarele scriu i ele ce pot, iar Prefectura las s se spun ceea ce-i este ava itajos. Undeva, pe la bariera

Italiei, exist un culegtor de zdrene care nu bea dect ap, n zilele n care nu nghite uic, atta ct ar fi necesar pentru a mbta zece brbai: sta-i Coyatier. Ia seama! Te nspimnt, cnd l vezi cu capul lui zbrlit ca o coam de mistre; nu vorbete niciodat cu nimeni i toat lumea l evit, chiar i cei care au ceva pe' contiin. Eu, una, nu l-am vzut dect o singur dat este un brbat grozav. In ziua aceea, un bieel plngea fiindc sprsese sticla n care ducea vinul prinilor si. Drept consolare', trectorii i spuneau c-i un imbecil. Coyatier i-a pus n palm o moned de argint si a vrut s-l mngie, dar copilul a luat-o la goan cu bnuul lui. nelegi ceva din asta? n urm cu un an, ntr-o noapte ntunecoas, o biat pisicu se neca sub pod, pe-aici pe aproape. Era o fat nelat si prsit, care voia s moar pentru c nu mai avea cu ce-i hrni copilaul. Coyatier a scos-o din ap si a-luat-o la cl, unde a ngrijit-o timp de o lun, fr a spune nimnui nimic, cu excepia doctorului cruia i pltea vizitele. i poi nchipui c pisicua si copilul l iubeau aa cum l adori pe Dumnezeu. Totu-i foarte simplu, nu-i aa? Dar pisicua s-a nsntoit i, ntr-o zi, s-a dus s se aeze pe o banc, la captul bulevardului Spitalului. Acolo, oamenii i-au vorbit despre cel cruia i datora totul. Ea s-a ntors acas la el, i-a luat boarfele i a ters-o, fr a-l mai atepta pe Coyatier s-i spun mulumesc" sau la revedere". Ce zici de toate astea? Nu vreau s lungesc vorba, Fanfan, omul acesta nu-i un lepros, dar c ca i cum ar fi banii pe care-i cheltuiete i ctig cu cuitul su i lucreaz pentru Fracurile Negre. i aa ceva se spune cu voce tare! exclam Maurice uluit. Nu, replic Locadie, aa ceva se spune optit. n lumea noastr, i cunoatem pe poliai tot att de bine ct i cunoatem i pe*cei pe car-i caut ei. Nimic nu transpir, n primul rnd pentru c nu iubim poliia, iar n al doilea, fiindc fiecare tie prea bine ce l-ar costa dac-ar trncni. Au fost unii care erau considerai prea vorbrei, i acum nu mai snt vzui. Cine are urechi de auzit s aud! Ceilali tiu c dac plvrgeti, mori, aa c, pe cinstea mea! i in gura. Mama L<fo fu prima care se ridic i-i ntinse mna lui Maurice, ca spre a-l ndemna s plece. Unde locuieti? l ntreb, ajunjnd n prag. Pe strada Oratoire, n Champs-Elyse'es, la numrul 6, rspunse Maurice. E un hotel? - Nu , Africa nu-i California fondurile mele snt foarte scazute si , cand am sosit, eram chiar destul de strmtorat... Ce proast snt! exclam Locadie cu cldur, nici nu m gndisem la asta! Odinioar m-ai ajutat totui s ctig muli bani, vrei s-i dau ceva? Ii mulumesc, replic tnrul, am de ajuns ct s atept pn mine, i sar putea ca mine s-mi reiau foaia de drum spre Marsilia. Voiam doar s spun c snt nevoit s fac economii, deoarece, nemaiavnd dreptul de a purta uniforma de locotenent, mi-trebuie un costum civil. i dac te-ai ntoarce acolo, ce-ai fi? Soldat. Norocul a fcut s ntlnesc o veche cunotin, i aminteti, cu 12 56

siguran, de omul acela vesel care venea cndva la barac i cruia i se spunea comis-voiajorul"? Domnul Lecoq! confirm mblnzitoarea. Ce om de via! Mi-a fcut rost de o cmru mobilat, nu prea scump, ntr-o cas care nu-i frumoas, dar pare a fi foarte linitit. Aadar, comoaro, totul este cum nu se poate mai bine, zise doamna Samayoux. Noaptea-i un sfetnic bun, aa c gndete-te, i fr aciuni pripite. Maurice fcu un pas s ias, dar ea .nu-i dduse drumul la mn i-l reinu n mod autoritar. Domnule locotenent, i spuse, ai refuzat banii mamei Lo. Eti suprat pe ea, i nchipui c a-ncercat s-i vre n creier idei proaste! Ea nu-i n stare de aa ceva, biatule, a vrut doar s toarne ceva plumb n capul tu zpcit. i e lucru tiut, pofta vine mrcnd i-a spus mai mult dect avusese de gnd, dar totui nu i-a spus prea mult. Rezumatul este urmtorul: fata te iubete; dar exist un valet de caro, iar nouarul de pic e i el n joc. Concluzie general: fii atent i ine-i bine crile, altminteri vei fi obligat, aa cum ai spus fr a fi tu nsui convins, s-i reiei, fie mine, fie mai trziu, foaia de drum spre Marsilia. Srut-m, i zi-mi mulumesc! i scutur mna cu o vigoare de-a dreptul brbteasc i-l trase, aproape cu fora, n braele sale. Mulumesc, mam, spuse Maurice ncerend s zm beasc. Cu un srut ntr-adevr matern, mblnzitoarea i opti: Ce-ai de gnd s faci? n loc s rspund, tnrul ofier ntreb: La ce or trebuie s se ntlneasc la dumneata necunoscutul acela i Valentine? La patru dup-amiaza. Bine, replic Maurice. Voi chibzui, aa cum m sftuieti. nc nu tiu dac o voi vedea pe Fleurette, dac-i voi vorbi, dar ceea ce tiu este c, dac va fi cazul, nu va avea nevoie de un aprtor oarecare: voi fi prezent spre a veghea asupra ei. 10. BIOGRAFIA LUI MAURICE Acel frumos Maurice nu era chiar un prin deghizat, dei naterea i educaia lui nu l-ar fi destinat carierei artistice creia i se nchinase cu atta succes la doamna Samayoux. Avea drept tat un burghez cumsecade, fost notar la An-gouleme, care ieise la pensie cu o oarecare bun-stare, dar care rmsese mpovrat de greutile unei familii numeroase. Fraii lui Maurice nu erau mai puin de cinci, el fiind cel mai mare; ntre doi frai succesivi, se strecurase cte o surioar asta totaliza zece copii. Dumnezeu binecuvnteaz familiile numeroase. Dovada este c-l nzestrase pe tata Pags cu o remarcabil capacitate de prevedere i cu un real talent de a calcula ansele viitorului.

nc de la cea mai fraged copilrie a bieilor si, tata Pags ntocmise, privitor la oraul Angoulemc, a statistic profesional, alctuit dup propriile vederi, cuprinznd vrst titularilor i observaii referitoare la sntatea lor. S-ar fi zis c-i fcuse fiecruia asigurare pe via, sau c-j era motenitor in caz de deces. Aceast ultim ipotez se apropia oarecum de adevr. Nu pentru c tata Pags ar fi avut pretenii asupra patrimoniului lor , ci fiindc privirile lui vultureti cntreau toate meseriile,considcrndu-le ca asigurnd, ntr-o zi viitoare, plinea zilnic a feciorilor si. Se nfmpl c, dintre cei trei medici mai solicitai din ora, unul tuea urt, altul avea un ten prea congestionat, iar al treilea, n fine, suferea de o fistul. Tata Pags era incapabil s doreasc moartea cuiva, dar, ncreztor n Providen, i trimise fiul la Facultatea de Medicin din Paris, spunndu-i: Iat aranjat soarta biatului stuia, i ar trebui s-i vre dracul coada dac n-ar fi n stare s asigure zestrea uneia dintre surorile sale. i-i rencepu calculele pentru a ,,aranja" soarta celui de-al doilea fiu al su, cel mare fiind dc-acum rezolvat n mod sigur. Cnd a ajuns n cartierul universitar, Maurice avea ceva mai mult de douzeci de ani. i plceau caii, zgomotul, vntoarea, petrecerile; devenise maestru n toate exerciiile fizice i, la colegiu, nu ctigasc, deocamdat, dect premii de gimnastic. De altfel, era un tnr frumos, bun la suflet pn la slbiciune, puin mai zpcit dcc cei de vrst lui i nevinovat ca p domnioar. La plecarea de-acas, tata Pags i spusese: i-am ghicit gustul pentru studiile medicale. Este cea mai de seam dintre toate profesiunile, atunci cnd c ndeplinit cum trebuie. Du-te, dragul meu, nu snt eu omul care s-i stea n calea carierei; muncete cu zel, cheltuiete puin i adu-i aminte c norocul si averea snt n minile talc. Maurice nu se obosi s-i verifice acea vocaie care, pn atunci, nu-l chinuise prea taro. Gndul de a vedea Parisul, de a tri la Paris, i nent i le d aripi tuturor copiilor. n studiile acelea necunoscute pe care nu i Ic dorise dar de care nici nu se temea, Maurice nu vzu nimic altceva dect viaa la Paris, a crui atracie au simit-o chiar i cei mai ignorani, n strfundurile provinciei lor. i-a pltit primele taxe de nscriere, a urmat cursurile cu o asiduitate moderat, i-a fcut prieteni i, n mod firesc, a aflat o mulime de lucruri ce nu erau indispensabile pentru a asigura succesiunea celor trei doctori din Angouleme. Dup ase luni, i scrise tatlui su c cea mai fierbinte dorin a lui era de a fi ofier de husari. Tata Pags i-a rspuns cu pota urmtoare c orbirea adolescenilor este cunoscut ca fiind ceva proverbial, c numai prinii tiu bine ce le trebuie copiilor lor i c, dac nu-i va lua primul examen, el, tata Pags, nu-i va mai trimite nimic nedemnului su fiu, nici mcar blestemul lui. 12 56

Exist firi revoltate din natere. Maurice nu era de fel una dintre acestea. Nar fi dorit altceva dect s fie asculttor, dar avea un cap uuratic, o inim nflcrat i un dezgust de nenvins fa de slile de disecie. Pn la examene i rmsese un rgaz de trei luni. l folosi pctrecnd fr a face prea multe nebunii i, cnd bea, nu ajungea s se mbete, ci doar adormea. Hotrrea sa fusese luat, regimentul i-l alesese. n ultima zi a lunii n care se ddeau examenele, trebuia s se duc s discute cu colonelul regimentului de husari, aflat n garnizoan la Versailles. Aadar, la 30 august 1835, Maurice Pags, fost student la Facultatea de Medicin, avnd n buzunar ultima moned de cinci franci primit de la Angouleme, se duse pe Champs-Elysees i lu loc ntr-o trsuric pe dou roi, angajat s-l poarte pn-n oraul construit de Ludovic al XlV-lea. Tocmai n ziua aceea, unul dintre cei trei doctori din Angouleme marcai cu o cruciuli prin grija tatlui Pags trecea n nefiin. Fusese cel cu fistula. Cclai doi erau i ei pe duc. Maurice merse direct la colonel, dar acesta lipsea pentru moment. Era srbtoarea localitii Versailles. Spre a-i omor timpul, viitorul nostru husar se duse n piaa mare, unde-i nlaser corturile nite saltimbanci. Am spus deja c Maurice era foarte ndemnatic la toate exerciiile fizice. Fiecare se ndreapt ncotro se simte atras. Oprindu-se, din ntmplare, n faa barcii doamnei Samayoux. Maurice intr, nu pentru menajeria ale crei nspimnttoare exemplare de fiare erau reprezentate pe panou, i nici mcar.pentru tnra fat cataleptic, pe care tot panoul o arta realiznd uimitoarea figur de suspensie orizontal, ci, de fapt, pentru un voinic n maiou de culoarea pielii care, pe acelai panou-reclam, zbura la treizeci de picioare deasupra pardoselii, n jurul unei bare de trapez. Se ntmpl c Maurice fu dezamgit n ateptrile lui. Gimnastul anunat att de pompos era un amrt nendemnatic i fricos, care ncerca timid figurile pe care i copiii le execut la coal. Vei vedea c aceast mprejurare a influenat soarta locotenentului nostru. Dar, iat c, dimpotriv, fata cataleptic l interes n mare msur, nu att din cauza miracolului suspensiei aeriene, ct datorit drgleniei propriei sale persoane. Nu este nevoie s facem aici nici un portret: fata era Valentine de Villanove, la vrst de cincisprezece ani. n viaa sa de student, Maurice avusese unele cunotine" cum se spunea pe atunci n Cartierul Latin. De plcut i plcuser multe fete, dar nu iubise nici una. nfiarea Valentinei, care la blci purta numele de Fleurette, l impresiona puternic i, la nceput, tulburarea care-i cuprinse ntreaga fiin l zpci. Numeroi oameni neag simpatiile fulgertoare soco-tindu-le, cu dispre, de domeniul romanului. N-au dect!

Dovada exist, btndu-i joc de zeflemitori i, n treact fie zis, eu, unul, nu cunosc nimic pe lume care s fie mai apropiat de realitile vieii dect un roman bine conceput i bine alctuit. La ieirea din teatru, Maurice semna cu un om beat. Gndurile i erau rvite. Umbla ca n vis. Merse aa ndelung, pe una din imensele alei ce pornesc radial de la palat spre cmpurile mprejmuitoare. Cnd se nnopta, el nc mai mergea, frnt de oboseal fizic, aproape nspimntat de emoia ce-l stpnea i nereuind s pun cap la cap dou idei care-ar fi avut aparenta unui plan ct de ct nchegat. Cu toate acestea, n mod automat, porni spre casa colonelului, dar trecu de trei ori prin faa uii fr a ridica ciocanul s bat. Firea lui era cea a unui om cu hotrri brute. Avea ceva i de copil, i de aventurier. Fr a ti nc n mod sigur ce avea de gnd s fac, i ascult instinctul care-l atrgea din nou ctre locul n care simise prima, singura mare emoie a tinereii sale. Tot gndindu-sc, ddu ocol menajeriei ambulante. Pe ua din spate era lipit un mic afi. Maurice se apropie i citi urmtoarele cuvinte, scrise de o mn ce dispreuia att caligrafia ct i ortografia: Se caut barbut puternic pentru prjina i trapez Transpiraia i iroi pe tmple, cci chipul demn i cumsecade al tatlui Pags i trecu prin faa ochilor. Dar o alt imagine, fermectoare, nenttoarc, se interpuse ntre el i bunul om: vzu cei cincisprezece ani ai Fleurettei i ua fu mpins. Dumnezeule, da, soarta lui Maurice era de a se angaja n seara aceea; dar n loc de a ncheia contractul cu colonelul regimentului de husari, se nelese cu vduva Samayoux. Ceea ce a urmat, cunoatem sau, cel puin, cititorul a ghicit: pstrnd un atom de pruden, Maurice nu-i spuse dect numele de botez, n aa fel nct fostul notar din Angouleme fu scutit de durerea suprem de a-i auzi prietenii i vecinii ccrndu-i veti despre fiul su parizianul, care devenise celebru n toate blciurile din Frana i Navarra, nu numai n calitate de trapezist, ci i ca echilibrist cu prjina, om cu ghiuleaua etc. Dousprezece luni trecur ca un fulger. Lui Maurice nu-i psa nici de familia lui, nici de tot restul lumii. Era fericit, mai fericit ca un rege. Inima i era plin de o marc iubire i avea certitudinea c este iubit. La captul unui an, cu prilejul aceleiai srbtori a Versailles-ului care-i deschisese porile paradisului, Maurice Pnmi un oc ca o lovitur de mciuc. lntr-o diminea, mblnzitoarea spuse: Fleurette a plecat, rudele ei au venit s-o ia. De cte ori nu se gndise Maurice la asta! De cte ori nu-i repetase c Fleurette nu aparinea acelei lumi n care o aruncase ntmplarca! Fata avea gesturi de mndrie, de delicatee, ce preau s aparin altei caste. Se 12 56

instruise singur vorbea frumos, cu un glas dulce si distins, iar nelepciunea ei nu era doar cea a unei copile srace, ci onoarea mndr si calm a acelora crora respectul le este datorat. Maurice nu spuse dct att: De asta m temeam! i planul su din anul precedent fu executat pe moment. Deveni soldat; doar c, deoarece dorea s fie ucis, se nrola ntr-un regiment din Africa. n seara aceasta, prsind cabina mblnzitoarei dup doi ani de absen, Maurice era ca beat i-i simea mintea zdruncinat la fel ca-n prima zi n care ncepuse s-o adore pe Fleurette. ntrevederea sa cu Locadie nu-i lsase dect impresii vagi i contradictorii. Mai ales dou gnduri i se ciocneau n cap, ntunecndu-i judecata. Fleurette nc l mai iubea o dovedise vizitnd baraca n ciuda riscurilor i primejdiilor. Dar un alt brbat stpnea gndurile Fleurettei, iar vizitele ei la barac nu-i erau destinate numai lui Maurice. Ce puteai s crezi? Partea misterioas a informaiilor furnizate de Locadie Fracurile-Negre, pericolele, povestea trunchiat cu banditul sngeros i milostiv, strngtorul de zdrene Coyatier toate acestea se nvrtejeau prin faa ochilor tulburai ai lui Maurice. Totul i prea de neneles i se ntreba dac Locadie, ea nsi, pricepea ceva. Un singur punct luminos i limpede strlucea n noaptea lui, aa cum o lam de oel sclipete mocnit n bezn \ numele care, fr voia sa, i rsuna nencetat n urechi: Remy d'Arx. Simea o ur nebun mpotriva brbatului necunoscut ce purta acel nume; iar fi dat jumtate din snge pentru a-l vedea n faa lui, cu spada n mn. ntre Grdina Botanic i mprejurimile Arcului Etoile drumul este nesfrit, necesit traversarea ntregului Paris. Lui Maurice distana i se pru scurt, iar orele parc zburar. Fu foarte mirat cnd, n momentul n care strbtea rotonda dintre strada Montaigne i Aleea Vduvelor (des Veuves), auzi orologiul de la Elysees btnd ora unu noaptea. O voi vedea, i spunea, rezumnd gndurile dezlnate ale visrii sale. Trebuie s-o vd, sta-i principalul. Cu att mai bine dac exist primejdii, o voi apra. i totui, ce pot spera? Familia ei m va goni. Ei, binel sperana mea este i a ei. Trebuie s-o vd, ca s tiu ce sper ea. Dac m-ar iubi ndeajuns de mult nct s renune la toat acea noblee, la toat averea... probabil c are un plan, de vreme ce a venit. vse opri pe la mijlocul oselei Champs-Elysees i se aez pe o banc, sprijinindu-i fruntea ncins n mini, care-i erau ngheate. Dar acel Remy d'Arx! opti cu glasul nbuit. Fr ndoial, el este bogat, e dintre aceia cu care te cstoreti fr a-i prsi familia, fr a renuna la societate...

O clip ls s se atearn din nou tcerea ce domnea n aleea pustie, dar, imediat, se ridic brusc n picioare i, relu-ndu-i drumul cu pai grbii, spuse: Snt nebun! Srmana mam Samayoux o judec dup propria-i msur. Dar e cu putin o comparaie ntre ele? Este clar c m iubete, deoarece mi-o spune, i fiindc nu exist nimic mai adevrat i mai loial pe lume dect ea! i va ntinde fruntea frumoas spre a-mi primi srutarea! Dac domnul Remy d'Arx... Ei, bine! arabii nc mai au gloane n putile lor i, de data aceasta, nu m voi mai osteni s m apr. La colul strzii vzu irul de trsuri ce staionau n faa portalului unui palat cu nfiare bogat. Era pe punctul de a trece repede pe ling palat, cci, n noaptea aceasta, opulena i fericirea l fceau s simt o chinuitoare gelozie, dar se opri brusc n loc din cauz c un valet, deschiznd poarta i naintnd civa pai pe trotuar, strig cu glas puternic: S vin trsura domnului Remy d'Arx! La auzul acelui nume pe care nmplarea i-l Trimitea ca pe un ecou al urii sale, Maurice ramase ric-jnieat. Prea c o for necunoscuta i intuise picioarele de pmnt. Ca rspuns la chemarea valetului, un cupeu elegant prsi irul echipajelor i urc drumul pavat ce traversa trotuarul, pentru a intra n curtea palatului. Maurice mai sttu o clip imobil, apoi se gndi: ..Snt la prea mare distan, nu-l voi vedea! i, dintr-un salt, ajunse la poarta cea mare destinata trsurilor. Dup ec-i luase stpnul de pe peron, cupeul cobora din nou panta, n pas mrunt. Cele dou portiere erau nchise, cci la acea or nocturn aerul era rcoros. Pzea! i spuse vizitiul lui Maurice, care bara drumul. Tnrul se ddu imediat la o parte, dar att de puin. nct roata l atinse n trecere. - i ntinse capul dornic s vad, dar privirea i se izbi de geamul portierei, aburit de umiditatea nopii. Poate fr a ti ce face, porni n urma trsurii, att de aproape nct i atingea cu cotul peretele lateral. Pzea! repet,vizitiul. n momentul n care ddea colul spre a porni pe osea, dnd bice cailor. Maurice ncepu s alerge n josul strzii, dar. dup un timp, se ruina i reveni napoi. Snt nebun! i spuse n gnd. Echipajul gonea spre piaa Concorde. Tnrul locotenent se opri pe strada Oratoire. n faa porii cu numrul 6. Tmplele i erau ude de transpiraie, iar inima obosit i btea att de tare nct simea c se sufoc, i spunea: ,,Nu, nu snt nebun, mi-a da sngele pentru a-l vedea i a-l putea recunoate dintr-o mie, fie chiar i la captul pmntului!" 12 56

Btu n poart. Portarul veni s-l priveasc printr-o ferestruic grilajat. Ah' zisc, poftim c-ncepe! E ofierul din Africa, l de-a-nchiriat numrul 17, la al doilea etaj, n spate, si tot aa o s fie n fiecare zi! Trase cordonul soneriei, adugind; Locatarii domnului Chopin! Elevii domnului Chopin! Treab, cu grmada! Dar ct despre profit, vezi s nu! Acesta v este obiceiul, domnule ofier, s v napoiai acas la asemenea ore? Maurice, care nici mcar nu-l auzea, trecu fr a rspunde. Buun! continu portarul, iat unul care mcar c politicos! Un coate-goale de soldoi, care va aduce n cas pe cine tie cine! Unde mai pui c cellalt, vecinul lui de palier, arc o mutr de strigoi- din Brest! i, n seara asta, doi elevi pentru domnul Chopin: un dihor care s-a strecurat unde naiba am mai vzut cu figura asta? i un soi de urs cruia nici n-am ndrznit mcar s-i spun c nu arc nfiarea unuia care nva muzica!... nu l-am revzut ieind, ursul la urcios... dar, oricum, m-am sturat pn-n gt de domnul Chopin i de clienii si. O s-i spun proprietarului. Cu tot acest du-te-vino prin cas, n-ar fi nici o mirare s se ntmple vreo nenorocire. Tocmai cnd se pregtea s intre n cabina sa, se ntoarse deodat, deoarece dinspre curte se auzea un glas. Era Maurice, care se plimba ncoace i-ncolo, cu braele ncruciate, cu capul plecat i spunnd: Este bogat, este frumos, i eu l ursc: oh! l ursc! Pe cine v-a cunat aa? l ntreb portarul, care auzise doar ultimele cuvinte. Maurice dispru n aleea celui de al doilea corp de cldire, iar portarul nchise ua lojei sale mormitul: Dac spun c-s nite slbatici! Va trebui s facem curenie n casa asta, altminteri o s sc-ntmplc ceva. Locotenentul urcase grbit cele dou etaje pn la camera Iui. Vru s introduc cheia n broasc, dar mna i tremura i "u izbutea s nimereasc gaura. Fiind lipsit de ferestre, palierul era foarte ntunecos. Doar intre pragul i usa vecinului se strecura o raz de lumin. Maurice ciocni usor i ntreb: Dac sntei nc treaz, vrei s fii bun s-mi facei puin lumin? Nu primi nici un rspuns. I se pru c aude zgomotul prin care cineva sufla ntr-o lumnare i lumina dispru. Tot bjbind, sfri prin a gsi broasca i, fiind complet istovit, se arunc pe pat aa mbrcat, fr mcar s aprind lampa. Oboseala trupeasc nu era nimic pe lng cea a minii. De fiecare dat cnd ncerca s se concentreze, gndurile i se mprtiau n mod dureros i avea senzaia c inteligena i este zdrobit. De ndat ce se ntinse pe pat, se cufund ntr-un somn chinuit, ntretiat de treziri dese i brute.

Cnd i se ntmpla s deschid ochii, vedea o raz de lun proiectnd pe peretele din faa lui umbra frunzelor tremurtoare ale unui copac rmas aproape gola. Cnd renchidea ochii, n ntuneric se ivea un chip, mereu acelai: faa brbatului pe care.nu-l vzuse niciodat, dar pe care imaginaia lui i-l nfia.mndru i frumos; a brbatului al crui nume l aflase de cteva ore i care-i era duman de moarte. La un moment dat, se ridic sprijinindu-se n coate i-i frec pLoapele. Lumina remarcat la sosire pe sub ua vecinului neospitalier strlucea acum printre sendurile prost mbinate ale peretelui din dreapta, ctre care raza de lun cobora ncet. Numrul 18 i reaprinsese lumnarea. Maurice, cu mintea din ce n ce mai ameit, fu cuprins de o poft copilreasc: avu chef s vad, printre senduri, cine era omul acela i ce anume fcea. Dar ar fi trebuit s-i prseasc patul n care moleeala lui prea s-l intuiasc. Capul i reczu greoi pe pern i el adormi, de data aceasta, de-a binelea. Avu un vis agitat i absurd. Pe lng urechile sale se auzeau voci care opteau numele lui Remy d'Arx. ntr-o camer cu draperii somptuoase, Fleurette se afla singur, cu fruntea sprijinit n mini; plngea. Apoi, se fcea c un coridor lung ducea spre acea camer si un brbat l strbtea cu pai de lup. Maurice auzea seritul parchetului, iar Fleurette l auzea i ea, cci ndrepta spre u priviri nspimntatc. Se auzi un orologiu btncl ora dou. Maurice tia bine c era ora dou noaptea. i-i spunea: Nu visez, de vreme ce am auzit btnd ora unu cnd eram pe Champs-Elysees. Scritul paroselii ncet, dar zgomotul a trei ciocnituri uoare n u ajunse desluit la urechile lui Maurice. Fleurette se ridica, tremurnd, pregtindu-se s se duc s deschid ua, cnd visul se ntrerupse pe neateptate. Un glas brbtesc, ngrijorat dar reinut, ntreb: Cine e? i alt voce rspunse de afar: Eu snt, bijutierul. Oamenii care dorm stpnii de febr i judec visurile i, aproape ntotdeauna, ncearc s alunge iluziile prea ciudate. Maurice se ntoarse mnios pe partea cealalt. Dar visul se ncpna. O cheie scri ntr-o broasc i auzi scrnetul unor balamale ruginite. Intre cel ce-i deschidea astfel ua i nou-venit nu se schimb nici un cuvnt. Cu toate acestea, Maurice, ca strbtut de un oc electric, se ridic n capul oaselor i-i ncorda auzul. Acum nu mai dormea. Un geamt nfundat, a crui intonaie lugubr i era prea bine cunoscut, l 12 56

nfiora din cretet pn-n tlpi. Nu doar o dat auzise, n Africa, horcitul scurt i rguit al omului care cade spre a nu se mai ridica. S fi fost tot vis? Maurice asculta, gfind. Lumina continua s strluceasc printre sendurile peretelui despritor. Un pas greu i neprnd deloc s se grbeasc strbtu camera vecinului; fu deschis o fereastr. Maurice se ddu uurel jos din pat i ntreb: Vecine, i s-a ntmplat ceva? Nu rspunse nimeni. De afar se auzi fonetul unor frunze pvite, n vreme ce un al doilea vaiet, mai slab, l fcu pe aurice s-i simt prul ridiendu-ise mciuc. Luna cltorise pe cer. Raza ci lumina acum o u de comunicaie aflat la mijlocul peretelui din dreapta patului pe care Maurice l prsise. De cealalt parte a acelei ui se auzi un suspin adnc, apoi se aternu tcerea, cu excepia unui zgomot de pai ce rsunau n curte. Maurice se rcpezi spre ua de comunicaie i-i pipi broasca, n care gsi nfipt o bucat de metal. In acelai timp, picioarele sale ntlnir, pe pardoseal, un alt obiect de care se mpiedic. Ct despre broasc, nu se poate spune c se deschise ar fi prea puin, cci ea czu literalmente demontat i dislocat, lsnd ua pe jumtate deschis. La blci nvei s cunoti o mulime de lucruri, iar Maurice trise timp de doi ani ntr-un blci. Obiectul de care i se lovise piciorul era un clete de oel. Maurice putea da un nume tehnic tijei de fier nfipt n broasc era ceea ce hoii numesc un pcraclu". Un gnd rapid ca fulgerul i trecu prin minte. Se ntreb: ,,Oare toate pregtirile acestea fuseser pentru mine i asasinul s-o fi nelat cu privire la victim?" Cci, nc mai nainte de a vedea interiorul ncperii vecine, tia c se afla la doi pai de un om asasinat. Nu era momentul potrivit s cugete. mpinse ua i se pomeni n prezena nefericitului Hans Spiegel, evreul german care, n ajun scara, venise n camera din spate a prvliei de pe strada Dupuis, spuc a-i propune falsului negustor de marf la a doua mn Koenig diamantele Carlottei Bernetti, ascunse ntr-un baston cu mciulie de filde. Hans Spiegel nc mai inea n mn un pistol cu dou focuri, gata armat. O urm vnt ce-i nconjura ncheietura minii explica pentru ce nu se putuse sluji de el. Zcea, ct era de lung, cu ceafa pe pardoseal, cu ambele brae ntinse lateral. La mrul lui Adam avea o ran ngrozitoare, lat de patru degete i din care se scursese deja o balt de snge. Fusese ucis aa cum se njunghie un bou i murise scond unicul geamt al boului dobort. Cuitul mcelarului se afla nc acolo.

Lupta fusese att de scurt si att de decisiv, nct n camer nu se vedea nici o urm de dezordine. Bastonul cu mciulie de filde lipsea, dar Maurice i ignora existena. Cei mai muli dintre ofierii care nu i-au ctigat gradele plimbndu-se prin oraele de- garnizoan tiu s evalueze gravitatea unei rni i chiar s-o panseze. Maurice vzuse dintr-o privire c lovitura dat de rufctorul necunoscut era mortal; dar avu sentimentul profund uman care-l mpinge pe omul de inim s ncerce imposibilul i s acorde ajutor chiar i atunci cnd ajutorul a devenit inutil. de altminteri, te poi nela, i nii doctorii nu renun la acel ultim efort, fie i pentru a avea contiina mpcat. Maurice ngenunche lng rnit, sau, mai bine zis, lng cadavru, i se apuc s panseze rana. Dar n-avu timpul necesar. Pe scar, apoi n coridor, se auzir pai ce preau a fi numeroi i grbii. Prima impresie a lui Maurice fu un fel de uurare, cci gndea c i se aduc ajutoare sau, cel puin, o descrcare a responsabilitii sale. Dar cnd se ridic s deschid ua exterioar spre a-i lsa el nsui s intre pe nou-sosii, se opri uluit, ca i cum un trsnet ar fi czut la picioarele lui. Un glas nspimntat se auzca pe palier, spunnd: Cum de n-ai auzit? nainte de a cdea, srmanul evreu a strigat ,,ajutor!" de mai bine de zece ori. Spunea: ,,ndurare, locotenente, ce i-am fcut?" Care va s zic, evreul avea bani? ntreb un alt glas. Iar un al treilea zise: Portarul nu s-a-ncurcat cu vorba, a izbucnit imediat: ^Nici nu m mir! Am spus cu c se va-ntmpla o nenorocire n casa asta! Cnd s-a ntors azinoapte, africanul era foarte schimbat la fa. I-am vorbit, dar el nici mcar nu mi-a rspuns, i sttea acolo, n curte, gesticulnd ca un nebun i bolborosind: ,,l ursc, ah! cum l ursc! Nu mai pot, trebuie s-i vin de hac omului stuia!" Era fals, dar era i ceva adevrat. O dat mai mult, chipul palid al lui Remy d'Arx trecu PIln 'ata ochilor lui Maurice, care-i aminti vag c, n noaptea aceea, gndise de mai multe ori cu glas tare: ,,de ce nu m aflu ln lata lui, cu spada n mn?! l ursc, ah! cum l ursc!" Dar de unde restul, acele pretinse chemri n ajutor lansate de un om care se prbuise lsnd s-i scape abia un geamt i de unde cuvintele, fr ndoial inventate: Locotenente, ce i-am fcut? Fie-i mil de mine!" Maurice ieise dintr-un vis iraional spre a intra ntr-un comar i mai nspimnttor, i mai nebunesc. Judecata i se cltina. Un soi de paralizie i cuprindea membrele i raiunea. Cu toate acestea, un gnd ncerca s-i croiasc ilrum n mintea lui, gndul unui complot de nenchipuit, condus de nite oameni pe care nu-i cunotea, mpotriva libertii, poate chiar a vieii sale. 12 56

Dureaz mult s relatezi toate acestea, dar evenimentele se succedau mai iute ca fulgerul. Nu trecuser nici dou minute de la trezirea lui Maurice, iar cele ce urmeaz nu durar mai mult de cteva secunde. Primul glas care vorbise pe coridor continu: Eu, unul, nu dormeam, am auzit nceputul. Mai nti, ofierul de la 17 a forat ua de comunicaie i a spart broasca. La primul strigt, l-am trezit pe domnul Chopin. Cnd am cobort la portar, totul trebuie s fi fost terminat. Da, zise un glas cinstit, ce-i aparinea probabil profesorului de muzic, nu se mai auzea nimic. Portarul a pornit fuga-fugua spre postul de poliie i cele trei calfe ale brutarului, care nc aveau de lucru la cuptor, fac de paz pe teren, acolo, n faa porii mici a palatului Ornans. Locotenentul e prins ca un oarece n curs! Maurice i strnse fruntea ntre palme. n decursul vieii sale dduse destule dovezi de bravur de nestvilit. n cadrul armatei din Africa, bazat pe minuni de vitejie, el trecea drept unul dintre cei mai ndrznei; fusese vzut nfruntnd moartea cu zmbetul pe buze, i nimeni nu dusese mai departe dect el acel curaj nebunesc francez, care se exalt n beia nflcrat a spadei. Astzi i era team, o team cumplit. O sudoare ngheat i inunda tmplele, iar picioarele, nesigure, i tremurau nestpnit. Fiecare cuvnt rostit i se prea o lovitur de mciuc. Aveau dreptate cei care vorbeau dincolo de u: se simea prins n capcan i rmsese nemicat, zdrobit, contient de faptul c era n mod cert pierdut. Desigur c-i venise ideea de a se repezi afar i de a striga: Este o minciun! Un altul a ucis; cu am venit spre a da ajutor! Dar tulburarea sa, remarcat de portar, precum i cuvintele cc-i scpaser din cauza mniei, ct i ua forat i broasca spart l acuzau:.. i, mai ales, toate precauiile luate de dumanii si invizibili cletele de oel, cheia fals vdeau o conspiraie urzit mpotriva lui! Totul l strivea i era lipsit de orice aprare; nu mai avea nici cuvinte, nici putere, iar minile lui tremurtoare i rscoleau prul ridicat mciuc pe cap. Comisarul! strig cineva pe scar, iat-l pe comisar! Maurice arunc n jurul su o privire disperat. Mai multe voci spuser laolalt: Domnule comisar, n-am vrut s deschidem nainte de sosirea dumneavoastr. Mna lui Maurice, tremurnd ca cea a unui btrn de o sut de ani, mpinse uurel zvorul n interiorul camerei lui Spiegel. Rsufl uurat, mulumit de acea fragil barier dintre el i cei ce-l persecutau. Pai noi rsunar pe palier i cineva btu n us, rostind: n numele Legii, deschidei! Maurice se retrase puin. Ochii i se umezir de lacrimi, i privi uniforma ptat de snge, de cnd ncercase s ridice cadavrul. Somaia legal fu repetat nc o dat i, n acelai timp, se porni atacul dinafar, nu numai asupra broatei de la numrul 18, ci i asupra celei de la

17 propria camer a lui Maurice. i aminti c, ntmplror, o nchisese cnd se napoiase acas. In poziia n care se alia, ct mai departe de u cu putin, simtea un curent rece pe cretet. Se ntoarse i privi n sus deasupra lui se afla o fereastr deschis. Pe palier, toate glasurile vorbeau deodat, fiindc fiecare dadea detalii comisarului. A fugi nseamn a-mi recunoate vinovia!" gndi Maurice. Avem un judector de instrucie care conduce lucrrile puin cam de-andoaselca, spuse comisarul. S-ar zice c n loc s-i caute pe vinovai, caut nevinovai. Dar dac africanul vostru se afl aici, aa cum spunei, voi constata pur i simplu flagrant-delictul, i s fiu al dracului dac, de data asta. n-o s aib de lucru clul! Maurice i ndrept trupul. Se fcuse cea de a treia somaie i ua de la camera 17, cednd sub mpingere, se deschidea cu zgomot. Dintr-un salt, Maurice se prinse de marginea ferestrei, care era foarte sus deasupra pardoselii, i dispru prin deschiztura ei. Chiar n acel moment, oamenii de pe coridor nvleau n cele dou camere, dintre care prima era absolut goal; cea dc-a doua nu coninea dect cadavrul evreului asasinat. 12. COLONELUL VEGHEATA Micile petreceri de la palatul Ornans se ncheiau, de obicei, printr-un supeu intim, la care nu erau primii dect prietenii foarte apropiai i juctorii de whist ai marchizei. Toi juctorii acetia erau oameni din secolul trecut: Ludovic al XVII-lea era legat de o dat cert, iar bunul colonel Bozzo se luda c, ir tinereea lui, ar fi flirtat cu doamna de Pompadour care, dup spusele lui, era o femeie foarte amabil. Doamna d'Ornans nsi, dei mult mai puin n vrst, agrea moda de odinioar. Desigur, acele mici cupeuri nu semanau defel cu cele de pe vremea Regenei, dar cu prilejul lor se discuta liber, mai ales dup ce Valentine fugea, ducndu-se s se refugieze n camera ei. i toi ajungeau s se culce n zori, pentru a nu se trezi dect Ia Dumnezeu tie ce or. Marchiza femeie ce ducea o via discret i ct se poate de regulat mrturisea c de pe vremea tinereii sale nu mai auzise btnd ceasul de amiaz. Colonelul, dimpotriv, auzca btile tuturor orelor din zi si din noapte. Acel btrn fermector i blnd avea o caracteristic fantastic: se spunea c niciodat nu se culca n pat. La patruzeci de minute dup ce modestul lui cupeu prsise curtea palatului Ornans, l-ai fi putut gsi n halat, stnd la biroul su auster, n casa 12 56

de pe strada Therese, pe care o transformase n instituie de binefacere. In noaptea aceea, invitaii marchizei i luar rmas bun mai devreme, poate pentru c domnioara de Villanove care era sufletul acelor mici petreceri se retrsese la ea n camer imediat dup convorbirea cu domnul Remy d'Arx. Dansul i pierduse din antren. Frumoasa contes Corona nu era femeia care s fac-onorurile unei reuniuni de fete tinere de ndat ce un subiect foarte interesant i actual nu o mai distrgea de la necazurile sale, devenea trist, iar drama vieii ei o preocupa mult prea intens pentru ca ea s poat lua parte Ia nite amuzamente aproape copilreti. La ora supeului, doamna marchiz se aez la mas destul de prostdispus. Din ntmplare, astzi nu avea drept comesean dect un singur prieten fidel, colonelul Bozo, priceput la vorb dar mediocru ca mesean, fiindc mnca chiar mai puin dect dormea o mierl ar fi postit, dac ar fi fost condamnat la regimul lui. Cu toate acestea, lu loc cu voioie n faa vechii sale prietene i declar c, n noaptea asta, era dispus s fac un mic exces. Ce v-a spus domnul d'Arx? l ntreb marchiza servindu-i o felie de piept de pui subire ca o coal de hrtie pentru scrisori. Nimic, rspunse colonelul, bietul biat era completamente nuc; avea expresia unui om care tocmai a czut de la al treilea etaj. -Dar, n fine, ceva ai putut ghici?... - Da , marchiz, cteva lucruri excelente. Mi-a aruncat o privire nspimntat i a luat-o la fug mai repede dect ar fi fost urmrit do diavoli. i asta ce v-a fcut s presupunei?... O reuit total. l cunosc eu: cnd e fericit devine slbatic, i cnd e vesel pare melancolic. Se porni pe un rs molcom i-i ntinse paharul peste umr, cerndu-i servitorului care servea: O adevrat orgie, Germain! M simt vesel ca un cintezoi i vreau s beau o jumtate de deget de vin pur. Eu una, nu snt vesel, bunul meu prieten, continu marchiza cu nerbdare. Exist momente n care toate aradele acestea m obosesc. M ngrijoreaz foarte mult domnioara de Villanove. Mulumesc, Germain, i spuse colonelul valetului. Apoi, apropiindu-i paharul de buze, adug: Ciudat feti! Sorbi o nghiitur. Cu aprecierea aceasta, opti marchiza, s-ar prea c ai spus totul. Eh! eh! eh! rse uurel colonelul, tii cu ce se ocup ea acum? Cred c s-a culcat. Nu, pur i simplu i face corespondena. Marchiza fu ct pe-aci s se nece cu mncarea, cci trebuie s recunoatem c, n ciuda suferinei nervilor si, nu pierdea nici o

nghiitur. Dar cui poate s-i scrie aa? ntreb cu adevrat m-nioas. Buna mea prieten, rspunse linitit colonelul, n-am reuit s-i citesc scrisoarea prin gaura cheii. Cum?! V-ai uitat prin gaura cheii! Felul n care fur accentuate aceste cuvinte ddeau o oarecare asprime reproului pe care-l conineau. Colonelul i frec minile i replic: Nu v putei nchipui ct de mult m intereseaz copila aceasta. Nu sntei singura bolnav de curiozitate, drag prieten. M-am dus sus n timp ce nc se dansa; ua era nchis pe dinuntru; mi-am strecurat o privire de strmo nu, de str-strmo, cci ar putea fi cu uurin strnepoata mea i credei-m, marchiz, privirea asta face ct cea a unei mame. - Cu inima dumneavoastr bun, tii s le aranjai pe toate, spuse doamna d'Ornans. - Snt lipsit de nervi, atta tot, rspunse btrnul cu maliiozitate. Ai ntrebat cui putea s-i scrie? V nchipuii c i s-ar putea suprima viaa e-i trecut? aisprezece ani din optsprezece! Aproape nouzeci la sut, cum ar spune financiarul nostru, domnul de la Prire. Este foarte probabil ca draga copil s aib micile sale secrete. Se ntrerupse i-i mpinse la o parte farfuria. Aa! zise, se poate spurce c am mncat ca un vntor... Dac m-a duce s-mi mai fac o dat rondul, poate c a aduce nouti. Vrei s m lsai singur! protest marchiza, scuturat de un uor frison. Oare v este fric? o ntreb colonelul rznd. n acelai timp, i sprijini amndou minile pe braele fotoliului su spre a se ridica ncet i cu precauie. Dumnezeule, replic doamna d'Ornans, nu tiu, de mult n-am mai avut o sear att de posomorit. Toate povetile acelea cu hoi... Ai auzit ce istorisea domnul de Champion dibcia de nenchipuit cu care FracurileNegre intrau n casele izolate? Colonelul, care se ridicase n picioare, l chem pe Germain i-i spuse: Ia o halebard i stai de paz lng doamna marchiz, n vreme ce eu voi iei spre a-l recunoate pe inamic. Valetul l privi cu gura cscat, iar doamna d'Ornans i exprim dezaprobarea pe un ton ofensat: Este, ntr-adevr, prima dat, bunul meu prieten, cnd v aud fcnd o glum de prost gust. Colonelul ddu nconjur mesei i-i srut mina cu o veselie sporit: - Ce vrei! Urmrile unei destrblri! Vinulare asemenea electe asupra mea... Rmi aici, Germain, m ntorc numaidect. Strbtu sufrageria cu un pas lent i greoi, dar de ndat ce ajunse pe scar, urc cu agilitatea unei pisici. Picioarele lui, care pan adineauri se micau att de anevoie, nu produceau riu un zgomot pe parchetul celui de-al doilea etaj. Ua apartamentului domnioarei de Villanove era prima de pe coridor. Colonelul se apropie de ea fr a fi fcut s scrie nici mcar o sendur 12 56

i, imediat, i lipi ochiul de gaura cheii. Scrisoarea e lung", coment n gnd. ,,Da, da, feti drgu, veghez asupra ta, grija mea este tot att de marc ct cea a unei mame; te pndesc i am eu motivele mele pentru a face asta!" Se ndeprt de u, ba chiar cobor dou-trei trepte ale scrii, doar le urc din nou lsnd la o parte orice precauie, apoi reveni spre apartamentul Valentinei, neferindu-se de a-i face auzit fiecare pas. Te-ai culcat, micuo? ntreb. Nu, rspunse fata. Nu vrei deloc s vii la mas? Nu mi-e foame. Atunci, deschide-mi, drgu, cci snt prea btrn pentru ca o feti de vrst ta s m lase s atept pe palier. Dup dou sau trei secunde, ua se deschise. A fi dorit s fiu singur, spuse Valentine pe un ton rece i aproape grosolan.'Ce dorii de la mine? Nu poi goni pe cineva n mod mai limpede dect aa, murmur colonelul, care adug, srutnd-o pe frunte: Ciudat feti! Intr i nchise ua n urma lui. Privirile i se ndreptar numaidect spre biroul frumos la care, cu puin mai nainte, domnioara de Villanove fusese ocupat cu scrisul. Biroul era nchis, iar scaunul pe care sttuse Valentine fusese tras lng perete. Ce fceai aici? o ntreb colonelul, cu o intonaie plin tic mngieri printeti. M gndeam, rspunse Valentine. La cine? La frumosul Remy d'Arx? Da, confirm Valentine. i doar la el te gndeai? Fata pstr tcerea. Btrnul se aez pe un scaun optid: Snt douzeci i dou de trepte de la sufragerie i pn aici, aa c d-i seama ct snt de obosit. Sprnccnele delicate ale domnioarei de Villanove erau ncruntate. V-am ntrebat ce vrei de la mine, spuse. Eti gata s ridici baricadezi cstoria propus nu-i convine, aa-i? Ciudenia este c ncpnatele ca tine snt ntotdeauna adorate. Faci mare greeal c te revoli, drguo, cci cei care-ar trebui s-i porunceasc i dau ascultare; tu eti regina aici, nimeni nu vrea nimic dect s-i afle capriciile pentru a li se conforma cu umilin. L-ai refuzat pe Remy? - El v-a spus asta? ntreb Valentine. Nu ! Am ghicit eu, aa cum ghicesc tot ceea ce te privete... cu excepia unui lucru, totui: nu ghicesc pentru ce l-ai refuzat pe brbatul pe care-l iubeti. Din nou, domnioara de Villanove tcu. Colonelul o lu de mn, o sili s se aeze alturi de el i continu pe un ton calculat n mod savant i care mbina o nuan de severitate cu cea mai duioas afeciune:

Linitete-te drguo, nu te voi reine mult i, deoarece te scutesc de a-mi rspunde, discuia noastr va fi cu att mai scurt. Inima fetelor se poate lesne nela; ntreab-i-o pe a ta cu mult grij, ascult bine cele ce-i va rspunde. Doamna marchiz te nconjoar cu iubirea unei mame, iar eu nu trebuie s-i mai spun ct te iubesc. Dac tnrul cruia i scriai adineauri... nu te cutremura, fii linitit, micuo, nu-i nici o vrjitorie n faptul c tiu... dac tnrul pentru care i-ai pstrat inimioara este demn de tine, bizuie-te pe mine. M-nelegi, nu-i aa? Mai presus de orice, in la fericirea ta. Aps mna Valentinei care rmnca, rece, ntre ale sale, i o trase pn pe pieptul su, n dreptul inimii. Iat ce voiam de la tine, adug, dndu-i un srut. Voiam s-i spun c nu ai de ce te teme, c dorinele tale snt legi pentru mine i c-mi iau sarcina de a o convinge pe marchiz s considere drept bun, convenabil, perfect, tot ceea ce tu, cu nelepciunea ta, vei fi hotrt. i cu acestea, domnioar de Villanove, ncheie el prsindu-i scaunul, i urez noapte-bun, cerndu-mi mii de scuze c tc-am deranjat. Pieptul Valentinei se zbtu sub btile puternice ale inimii;din ochi i izvorr lacrimi; se arunc de gtul btrnului, mpins de un elan irezistibil. Prudena diplomatic a colonelului nu putu mpiedica apariia unei sclipiri de speran n ochii si. Dar sperana fu spulberat: Valentine nu spuse nimic, sau, mai curnd, nu rosti dect cteva cuvinte, pe un ton de o rceal de neneles: V mulumesc, bunul meu prieten. Il conduse pe colonel pn la u, pe care o nchise n urma lui. In timp ce cobora scara, colonelul fredona printre dini un cntec din Italia. Ei, bine? l ntreb marchiza dup ce-i fcuse semn lui Germain garda sa de corp s plece. mi vei spune i altceva dect: ,,Ciudat feti"? Aveam cuvintele astea pe buze, replic btrnul. Sangodemi! chiar mai ciudat dect v nchipuiai, frumoas doamn! Dar ce mai este? M nelinitii... Un simplu fleac: tiu pentru cine era scrisoarea. Pentru Remy? Nu, pentru Maurice. Marchiza sri n sus de pe scaun. Cine mai e i Maurice sta? strig. Un locotenent de cavalerie. Un locotenent! repet, doamna d'Ornans cu o veritabil oroare. Colonelul i privi ceasul, care arta ora dou fr un sfert. i nu vrei continu el cu un zmbet bizar, pe care-l avea n mprejurri deosebite nu vrei s spun: ciudat feti! l iubete pe tnrul acela? ngim marchiza. Pe cinstea mea, aa s-ar zice, frumoas doamn. Cu toii avem o inim. Dar, dac binevoii, s lsm deoparte aceste amnunte, principalul este s grbim cumprarea tru-soului de nunt. Cum?!... ncerc s-l ntrerup marchiza, uluit. Pentru c, i urm btrnul vorba, cu un calm imperturbabil, mulumit 12 56

locotenentului de cavalerie, cstoria bunului nostru Remy cu domnioara de Villanove va avea loc poate mai repede dect ne nchipuiam noi doi. 13. ARESTAREA Camera era vast i decorat potrivit stilului din primii ani de domnie ai lui Ludovic al XVI-lea. Ddea impresia mai mult a unui castel, dect a unei locuine pariziene. Mobilele erau de epoc i nu fuseser schimbate de la construirea palatului. Lambriurile sculptate lsau-libere suprafee mari de perete acoperite cu goblenuri reprezentnd scene de vntoare tratate n manier mitologic i corelate cu motivele frizei, n care cini i cerbi alergau de jur-mprejurul plafonului. Scaunele, tapiate tot cu goblenuri, aveau sptare decorate cu medalioane inspirate din vntoarea cu cini modern. Acesta fusese apartamentul unicului fiu al marchizei d'Ornans, fiu ce murise o coinciden tocmai ntr-un accident de vntoare. Cele dou ferestre, acum nchise, ddeau spre grdin, ale crei splendide boschete erau luminate de lun. Apartamentul cuprindea i un cabinet spaios, nchis doar cu o draperie, i a crei u deschis lsa s ptrund fonetul frunziului micat uor de vnt. Domnioara de Villanove sttea pe un scaun, lng un birqu de stil Boule chiar acela al crui capac l nchisese cnd venise colonelul. La cellalt capt al camerei, ntre perdelele ridicate ale alcovului, se vedea patul, a crui cuvertur nu fusese dat la o parte. Valentine nsi era mbrcat cu toaleta sa de noapte, sub un capot brodat cc-i acoperea umerii, iar frumosul ci pr negru, despletit, i atrna n bucle dezordonate. Colonelul Bozzo tocmai plecase. Valentine i rezema cotul pe birou, lng o map de hrtii de scrisori. O pagin era tleJa scris pe trei sferturi. Fruntea i se sprijinea pe mn. Lumina lmpii i cdea pe faa foarte palid dar avnd, sPre umerii obrajilor, dou pete de un rou aprins. Cearcne vinete i nconjurau ochii ari de febr. Un pictor ar fi cutat mult nainte de a gsi un model mai ncnttor pentru a reda splendorile delicate i pline de gratie ale vrstci de optsprezece ani, dar un poet ar fi ovit, netiind dac, vorbind despre ea, ar fi trebuit s spun: ,,fat fermectoare" sau ,,tnr femeie adorabil". Rmase aa vreme ndelungat, gnditoarc sau, mai curnd, absorbit n gnduri. Era ceasul la care Parisul tace. n deprtare nc se mai auzea zgomotul nedesluit i profund ce se aseamn cu glasul mrii, dar glasul acela se pierdea cu ncetul i, din cnd n cnd, se stingea. Uneori, un suflu de briz agita brusc frunzele, pe care septembrie,

uscndu-lc, le fcuse deja sonore. Alteori, Valentine asculta sunetele misterioase ale nopii si un tremur uor i agita frumosul trup, sub muselina capotului su. Dup ctcva minute, buzele i se ntredeschiscr: Remy d'Arx! opti, poate fr a-i da seama c vorbise cu glas tare. Maurice!... Ii nl capul. Trsturile i exprimau o suferin nelmurit. Vru s reciteasc nceputul scrisorii sale, dar, nainte de a sfri primul rnd, lu tocul i, cu un gest violent, l nmuie n cerneal. Scrise: Snt singur. Ceva, in mine, mi spune: 'Eti pierdut." 'Pentru ce snt singur la ceasul primejdiei? 'De ce nu eti aici? !Ar fi trebuit s te rechem mai repede. Mi-a fost fric de lume am jost nvat s cunosc legile, convenienele societii. O clipa, ini s-a prut c trebuia s mii supun lor. Dar ce importan au toate acestea! Ai fi venit, snt convins, i mi-ai fispus: Curaj!" Curaj!... mpotriva cui? Ce m amenin oare? "Ei m nconjoar cu cldur i m iubesc, nici n-apuc s-mi exprim o dorin i mi-o ndeplinesc. Dar , mi amintesc, exist unele lucruri pe care nu le-am spus nimnui, nici mcar ie. ncerc s-mi nchipui c, n copilrie, am amu un comar ngrozitor... oh! ngrozitor! Cei care se ocup de o fat tnr o supravegheaz, nu-i aa? El m supravegheaz, are acest drept, vrea s-mi dea o parte din averea lui; este cel mai bun prieten al celei care-mi ine loc de mam. Adineauri a venit pe neateptate, aa cum obinuiete s fac totul. Vede prin ziduri, nu-i poi ascunde nici un secret. Mi-a vorbit cu buntate i duioie, iar eu am rnuis zdrobit, ca i cum m-a fi luptat mpotriva unui duman nendurtori Oare poi respecta astfel un om, aproape ca pe un tata, i totodat s te temi de el mai mult ca de un demon?... Vezi, mina mi tremur. mi vei putea citi scrisul?... Mi-e frig pn-n mduva oaselor, i totui am nevoie de fereastra aceasta deschis, de vntul nopii care-mi rcorete fierbineala frunii. Sub fereastr se afl o grdin frumoas, plin de flori, i ale crei ziduri se spune c le srea tnrul meu vr, ftlbert d 'Ornans, spre a-i vedea de amorurile i plcerile sale. Nu l-am cunoscut, dar locuiesc in camera lui, i ceva din el m nconjoar. Portretul su se afl n salon era un tinr frumos, ndrzne i vesel ca i tine. Odat, de la castelul su din Sologne, i-a scris mamei sate o epistol in care spunea cam aa: "Eti foarte sigur de cei din jurul tu? Cunosc lucruri grave pe care nu vreau s le ncredinez hirtiei. In ziua sosirii mele, invit-l la mas pe Remy d'Arx..." Remy d'Arx este un judector. M-ai face fericit, Maurice, dac ai deveni prietenul lui. Dar oare de ce-i spun asta? Oh! bietul meu cap! 'Pentru tnrul marchiz 12 56

d'Omans, ziua sosirii sale n-a mai apucat s rsar. Peste cteva zile s-a primit vestea morii lui. 'Un glon de puc, tras n pdure. Nu i se cunotea nici un duman, i accidente de acest fel se ntmpl att de des la vntoare... Dar, dac s-ar fi napoiat, ce i-ar fi spus mamei sale i lui Remy d'Arx ? Probabil m crezi nebun, nc nu i-am vorbit despre tine.Mi-e team. Dicolo de grdin se ntind vaste terenuri pustii; zidurile grdinii snt nalte, dar, de vreme ce vrul meu le srea, acii ar putea face acelai lucru. i cred c eu nsmi snt nebun, n fiecare clip mi se pare c aud pai. Uite! chiar n momentul acesta a jura... poate din cauz c ntreaga sear, n salon, n-au vorbit dect despre hoi i asasini... despre Fracurile Negre. Doar numele acesta i este de ajuns s m nfior, i dac-ai ti de ce!... mi este fric, tot aa cum le e team copiilor care se culc n pat cu mintea plin de tlhari i de fantome. Eu, care odinioar eram att de curajoas, mai ii minte? Dar astea snt gnduri datorate febrei, cci am febr, fi vrea s n-am dect temerile acestea, adevrata primejdie nu se afl sub ferestrele mele. Maurice, trebuie s-mi vii n ajutor. Maurice, dragul meu Maurice, am nevoit de tine i te iubesc! Oh! orice s-ar ntmpla, s nu te ndoieti niciodat de inima mea te iubesc! Snt sigur c te iubesc! Chiar astzi am fost cerut n cstorie, i el a fost acela... ascult! i jur n faa lui Dumnezeu c nu te iubesc dect pe tine. Remy d'Arx este prietenul meu, aliatul meu firesc, am nevoie de ajutorul lui, dup cum i el are nevoie de al meu. Cum a putea explica aa ceva ntr-o scrisoare? Dac ai fi aici, miai vedea n ochi sufletul, i-a arta diferena dintre iubirea nflcrat ce i-o port i afeciunea calm care m atrage ctre domnul Remy d'Arx, tu eti inima mea toat, eti soul meu, vreau s fii soul meu; lui i-am refuzat mina mea fr ezitare, fr regret... Dup ce scrise ultimul cuvnt, tocul i se opri i rmase o clip n aer. Pieptul i se zbtea; o lacrim i strluci pe pLoapele plecate. Dumnezeule, opti, Te iau drept martor, ceea ce spun este adevrat: nu-l iubesc dect pe Maurice! i ls tocul spre a-i nclzi mna ngheat duendu-i-o la fruntea ncins. i totui, continu cu un fel de tristee, gndul la domnul d'Arx exist i el n mine, cu ncpnare, tenace... dar nu-i acelai lucru, i pot spune cu mina pe inim: dac domnul d'Arx i tot restul lumii ar fi de-o parte i Maurice, singur, de cealalt, Maurice ar trage mai greu n cumpn!

Orologiul palatului btuse de cu rnd ora dou. n tcerea nopii, devenit mai adnc, se auzise un zgomot nspre partea

rsritean a grdinii, ctre strada Oratoire, dar Valentine era att de puternic stpnit de gndurile sale, nct nu-l sesizase. Penia sa alerga pe hrtie: Mult-iubitul meu Maurice, am coborit n mine nsmi, am privit pn n adncul inimii mele: numai pe tine te vreau, snt toat a ta. Ascult-m, cnd vei reveni, prima noastr ntrevedere va avea loc la buna Locadie, dar nu vom avea dect o singur ntlnire de acest fel. Hotrrea mea este luat definitiv, nimic n-ar putea s-o schimbe; te voi aduce cu mine la palat, n mod deschis, as putea spune n triumf, cci snt mndr de tine, mndr c te iubesc. Te voi lua de mn, vom urca mpreun la doamna marchiz. Cu att mai bine dac btrnul colonel Bozzo va fi acolo! Ei doi snt singurele persoane care au drepturi asupra mea. Dac-ar fi vorba de orice alt fat, tot ce urmeaz ar prea o copilrie sau un roman, dar situaia mea nu este aceeai cu a celorlalte tinere crede-m pe cuinnt, am cugetat adnc i-i vorbesc foarte serios. Le voi spune doamnei marchize i colonelului - cci o poi considera pe cea dinti ca pe mama mea adoptiv, iar pe cellalt il poi privi ca pe tutorele meu: Iat-tpe Maurice. Nu este nici bogat, nici nobil, dar l iubesc i vreau s fiu soia lui. Dac accept, Domnul fie binecuvntat! vom fi copiii lor; i nu-ti fa absolut nici o grij lumea ne va primi cu braele deschise, fiindc sntem bogai. Dac refuz, voi redeveni Fleurette.Pe Fleurette o iubeai tu, nu pe domnioara de Villanove. Sntem amndoi tineri i putem face i alt meserie dect cea de saltimbanc; vom munci i vom fi fericii. Nu te teme c alturi de tine a regreta vreodat somptuosul palat n care am petrecut doi ani. In amintirile mele, toate astea vor fi ca un vis strlucitor, este adevrat, dar prea adesea dureros... Se ntrerupse deodat i-i ncorda auzul. S-ar fi zis c poarta cea mic a grdinii, cea care ddea spre terenurile fostei vile Beaujon, se deschisese i se ren-chisesc. Fata privi cadranul pendulei, care arta ora dou i zece minute. ,,Estc timpul s m odihnesc',i spuse, scrisoarea aceasta nu va pleca dect mine. Va fi pe drum ctre Algeria, cnd l voi vedea pe domnul d'Arx. Mai scrise totui: Aadar, la revedere, dragul, mult-iubitul meu Maurice. Incepnd din clipa aceasta voi numra zilele. Toate c eti deja pe drum, deoarece trebuie s fi primit scrisoarea Locadiei, dar m-am temut nu cumva s n-ai aceeai ncredere i am vrut s-i trimit chiar vorbele mele, semnate cu adevratul meu nume. Te atept, te iubesc, i ceva mi spune c vom avea parte de fericire. Semn i-i arunc tocul cu un fel de mnie. ,,Oare asta-i adevrat?' gndi. Fericire? Nu, presimirile melc snt 12 56

dureroase, dar la ce bun s-i mprtesc nite temeri pe care nimic nu le justific?" Prin fereastra deschis a cabinetului se auzi un strigt slab i ndeprtat, urmat de un zgomot a crui natur Valentine n-ar fi putur-o explica. Era o fat curajoas, nc-a spus-o ca nsi, iar slbiciunea care o tulbura n noaptea asta nu era deloc caracteristic firii sale. Trecu n cabinet, spre a arunca afar o privire scruttoare. Noaptea era frumoas, o briz agita uor arborii, iar razele lunii, strbtnd frunziul, atemeau pete slabe de lumin. Zgomotul nu provenea din grdin, care era pustie i linitit. Dar n casa situat n dreapta boschetelor, la coltul dinspre strada Oratoirc, era o vnzoleal neobinuit. Valentine vzu lumini alergnd la etajul al treilea al casei, iar pe scar, Ia al doilea, se afla o fereastr iluminat. In momentul acela, un murmur de glasuri rzbtu pn la ea. Vreun biet bolnav", gmii napoindu-se spre patul su. Ingenunche spre a-i face rugciunea, cci nu o trecea cu vederea n nici o sear, si primele cuvinte ale Locadici, atunci cnd colonelul venise s o cear pe Fleurette, fuseser: ntotdeauna m gndisem c draga copil n-a fost adus de barz; nu accept niciodat vreun phru, fie de orice-ar fi, si este pioas ca o mic domnioar." Dar, n seara aceasta, gndurile Valentinei nu se puteau concentra asupra rugciunii. Abia ngenunchease si teama ei nedesluit o cuprinse din nou. Regret c nu nchisese fereastra. Zgomotele care, adineauri, i se pruser fireti i crora ca nsi Ie gsise o explicaie probabil i preau acum cu totul altfel. Aa este frica, iar Valentinei i era fric. Vru s se ncpneze, cutnd s fie atent la cuvintele rugciunii, dar ciulind urechea i reinndu-i respiraia. Mai multe glasuri se apropiau, de data aceasta nu dinspre strada Oratoire, ci de pe terenurile Beaujon, i i se pru c distinge un cuvnt care-o fcu s-i nghee sngele n vine: ,,asasin". Exista o mpletitur de lemn ce susinea plantele agtoare destinate s ascund zidul casei cu numrul 6 de pe strada Oratoire. Iluzie sau realitate, ipcilc mpletiturii scrir. Zgomotul era limpede i trosnetul se repet de mai multe ori. Or, grilajul acela ajungea pn Ia un tei nalt, al crui cretet depea cu mult acoperiul palatului, ramurile ajungndu-i la prima fereastr a camerei Valentinei. De la acea fereastr i Pn la cea a cabinetului, se ntindea un balcon ce reunea astfel toate trei ferestrele. Valentine nu mai ncerc s se roage. Se ridic trcmurnd oat, mirat i iritat de groaza de nespus ce-i paraliza micrile, caci voina ei ar fi fost s alerge n cabinet spre a baricada .fereastra, dar picioarele sale nesigure refuzau s fac fie i un singur pas. Nu mai exista nici o ndoial, n apropierea ei se petrecea ceva cu totul neobinuit; trosnetele mpletiturii de ipci ncetar, dar ramurile teiului se

micau, zguduite de un efort care nu i se datora vntului. Iar glasurile rsunau din toate prile, portia grdinii se deschidea cu zgomot, i pe alei se auzeau pai i alergtur. Trebuie s fie aici! se spunea. Tlharul, asasinul! Cu siguran s-a crat n copac. Este-n stare s treac peste teras i s ajung pe Champs-Elysees... Punei scara! Dac reuim s ajungem la balcon, l prindem. In momentul acela, izbituri puternice rsunar n poarta cea mare pentru trsuri i, n curnd, o zarv imens se porni n interiorul palatului. Gfind, Valentine asculta. Totul era clar ca o poveste istorisit punct cu punct: un uciga ncerca s fug; se afla acolo, n copac, i greutatea sa era cea care scutura crengile. In clipa n care captul scrii se proptea de marginea balconului, ramurile ncetar s se mai mite i un zgomot se auzi chiar pe balcon, lng prima fereastr. Imediat apoi, o umbr alunec n spatele geamurilor. nspimntat, Valentine se repezi s-o nchid; dar era prea trziu, silueta ntunecat se nl n faa ei i i se opuse efortului. Pentru numele lui Dumnezeu, zise un glas rugtor, snt nevinovat, fie-v mil de mine! Poate c Valentine nu auzi nimic. Era ca nnebunit. Nu vzu nimic, dect ceea ce-i art imaginaia ei delirant: o fiin hidoas, mnjit de sngele semenului su un asasin. Scoase un ipt cumplit, care-i fcu pe oamenii de afar s cread c fusese comis un al doilea omor, i merse de-a-nd-ratclea pn la ua dinspre coridor, de care spinarea i se izbi cu putere. mpins de instinct, cci gndire nu mai avea, deschise ua strignd: Ajutor! ajutor! Este aici! Coridorul era intens luminat. Domnioara de Villanove se pomeni n prezena tuturor slujitorilor palatului, care soseau precedai de colonelul Bozzo, acesta innd n mn un sfenic. Alturi de colonel se afla un personaj ce purta earfa tricolor i al crui chip ca de ghea contrasta cu emoia general. Era comisarul de poliie. El fu cel care intr primul ,n momentul n care oamenii din grdin, care se craser cu ajutorul scrii, sreau zgomotos pe balcon. Unde este? ntreb comisarul. Degetul tremurtor al Valentinei arta spre cabinetul de lucru. Nici nu era nevoie de asta n cabinet se desfura deja o lupt i, dup cteva secunde, un grup nvlmit, alctuit din asasin i civa din adversarii si, fu mpins n dormitor. Insui asasinul era cel care-i tra dup el pe agresorii lui. De ndat ce trecu pragul, fcu un efort puternic i se eliber din strnsoarea lor, O singur clip fu vzut singur, dei nconjurat din toate prile. Nu ncerca deloc s fug; i ncrucia braele pe piept i rmase aa, luminat de flcrile a zece fclii. 12 56

Locotenent Maurice Pags, rosti comisarul naintnd cu un pas spre el, n numele Legii eti arestat. Restul formulei nu putu fi auzit, ntrerupt fiind de un ipt sfietor. Domnioara de Villanove, care-i sprijinise capul pe pieptul colonelului, tocmai deschisese ochii i privirile sale se aintiser asupra tnrului palid ce sttea n picioare, n mijlocul camerei. Maurice! strig, trndu-se ctre el, cu chipul livid i cu ochii nnebunii. Glasul ise nec n gtlej. Capul tnrului-locotenent, pn mai adineauri att de semet , se aplec spre piept. opti: Fleurette! Fata ajunse pn la el si i se ag de gt spunnd: Eti nevinovat! oh! eti nevinovat! Da, i-o jur, rspunse Maurice, srutnd-o. Snt nevinovat. Comisarul lans o chemare: Domnule Megaigne, domnule Badot! Doi oameni, dintre cei care escaladaser balconul, naintar dnd astfel la iveal silueta domnului Lecoq, care se retrase imediat n umbra cabinetului. Braele Valentinei se desprinser de Maurice, iar ea czu n genunchi. Nu auzii?! se rug frngndu-i minile. Este nevinovat! A jurat, iar eu v jur c spune adevrul! Cei doi ageni l luau deja pe Maurice. i eu strig Valentine n culmea disperrii eu snt cea care l-am trdat... care li l-am dat pe mn... care l-am ucis! Maurice i ntoarse privirile, cci lacrimile l orbeau. Valentine vru s se ridice, poate pentru a-l apra, cci agenii l trau cu ei. i ntinse spre el srmanele brae tremu-rnde, apoi se prbui, capul izbindu-i-sc de pardoseal, pe care rmase ca moart. 14.TREZIREA Mijeau zorile. Ne aflm tot n camera domnioarei de Villanove, care fusese purtat i culcat pe pat. Valentine nc nu-i venise n simiri. Doctorul Samuel, im medic foarte ndcmnatic pe care colonelul l prezentase de puin vreme la palatul Ornans, declarase imediat c criza putea fi ndelungat. In preajma patului Valentinei, al crei cap palid era nconjurat de bogia pletelor sale, se aflau colonelul, doctorul i doamna marchiz. Doctorul, n picioare lng cptiul patului, i ndeplinea ndatoririle profesiunii sale; colonelul i marchiza, stnd mai Ia o parte, discutau n oapt. Buna doamn parca s fi ajuns n ultimul hal de agitaie, n vreme ce colonelul, nu din'cale afar de emoionat, privea portretul tarului Rusiei de pe capacul cutiuei Iui de aur.

Au trecut mai bine de patru ore de cnd zace fr cunotin, spunea doamna d'Ornans. Un lein att de prelungit nu se poate s nu fie periculos. Sntei, ntr-adevr, cCa mai bun femeie din lume, replic btrnul colonel. Oh! asta nu m-mpiedic s fiu mnioas, sau, mai curnd, profund ndurerat, cci trecutul srmanei noastre micue ndreptea temerile c o aventur de felul acesteia ar f posibil m refer la situaia social a tnrului ofiera, mic funcionar sau cam aa ceva. Dar cum s poi crede una ca asta?!... Uite ce este, dragul meu prieten, de ndat cc-i va reveni n simiri, m voi culca n pat i voi zcea douzeci i patru de ore, poate chiar opt zile, cci m cunosc bine, dup un asemenea oc, voi fi ngrozitor de bolnav. Asta-l privete pe prietenul Samuel, zise colonelul. i doar att v afecteaz, dragul meu Bozzo? Constat c devenii puin cam egoist. Aa am fost ntotdeauna, frumoas doamn, numai c m descurc astfel nct prietenii mei s nu-i dea seama prea bine. Marchiza i ntinse mna, nc alb i fin, pe care btrnul o duse curtenitor la buze. Ei, bine! doctore, continu ca, ce prere avei? Este o sincop nervoas de o oarecare gravitate, replic medicul. ncletarea tetanic a maxilarelor nu a ngduit ingerarea medicamentului n cantitate suficient. Cu toate acestea, antispasticul pe care i l-am administrat ncepe s-i fac efectul. Pulsul continu s fie foarte slab, dar intermitenele se reduc. Se constat o uoar ameliorare. i nu considerai c exist pericol? Nici un pericol, doar dac aceleai cauze n-ar provoca un efect analog. Pe scurt, l ntrerupse colonelul, ar fi necesar linitea, nu-i aa? Mult linite. i cum s-i asiguri linite srmanei copile!... oft marchiza. Aa ceva nu se vinde la farmacie. Colonelul i puse un deget pe gur i murmur: Frumoas doamn, doctorul nu tie nimic, dect att ct mi-a convenit si spun. Este inutil s fie pus la curent cu ntreaga situaie, cu att mai mult cu ct domnul Remy d'Arx este pacientul su Sperai ceva din partea aceasta? l ntreb doamna d'Ornans. Cum, dac sper?! Nu v-am recomandat s pregtii trusoul de nunt? Dar... dup cele ce s-au petrecut?... Colonelul i ntredeschise cutia de aur i o nchise la loc fr a scoate nimic din ea, gest pe care-l fcea deseori, fiind duman al oricrui exces. Snt un egoist ciudat, spuse ncetior. Niciodat nu mi-am fcut prea bine propriile afaceri, dar, cnd este vorba de ale celorlali, mrturisesc c-mi dau toat silina. Domnioara de Villanove spunea n acel moment doctorul, insistnd n problema calmului necesar nu este deseori expus riscului de a tri emoii 12 56

de felul celei din noaptea aceasta; nu n toate zilele snt arestai asasini n palatul Ornans. Adevrat, adevrat, aprob marchiza, slav Domnului! Apoi, pentru colonel, adug: Domnioara de Villanove! Fiica surorii mele! Un asasin! Orice-a face, n fiecare clip mi vine s cred c toate acestea nu-s dect un vis. Cntresc mprejurrile i cumplita nenorocire n urma creia, tnr fiind, a fost smuls din locul naterii sale i dus departe de mediul n care protectorii ei fireti ar fi putut veghea asupr-i. Nu neg, ne puteam atepta la necazuri de diferte feluri. Cnd eram singur i m luptam cu gndurile, nu o dat mi s-a ntmplat s tremur la perspectiva de a vedea sosind, ntr-o diminea, cine tie ce biat simplut. rsucind ntre degete borurile plriei sale i ntrebnd, cu o expresie timid, de domnioara Fleurette. - Marile doamne au un mod fermector de a exprima ororile acestea, murmur colonelul, punndu-i unul peste altul picioarele lui slabe i rsturnidu-se n fotoliu. Orori, ntr-adevr! repet marchiza. Dar atunci, cum altfel s caracterizezi ceea ce ni se ntmpl? Este ceva att de diferit de accidentele, ba chiar de catastrofele care pot fi prevzute... Este de domeniul imposibilului, frumoas doamn, o ntrerupse colonelul, i tocmai acest fapt ne salveaz. Privirea marchizei deveni ntrebtoare. Dar chiar dumneavoastr mi-ai spus... ncepu ea. Desigur, desigur, o ntrerupse pentru a doua oar btrnul, v-am spus adevrul, ca ntotdeauna, purul adevr. Am fost martor i, la vederea personajului, biata copil nu i-a ascuns, fr-ndoial, nici disperarea, nici dragostea; dar repet, exist lucruri imposibile. Dat fiind firea hotrt a nepoatei dumneavoastr, un mic slujba din comer, un muncitor, chiar i un saltimbanc ne-ar fi pus ntr-o ncurctur de nerezolvat, ns acesta... Dumnezeule! Dumnezeule! se vait doamna d'Ornans cutremurndu-se. Un asasin! Nimic de zis,ncuviin colonelul reinndu-i un cscat uor, este nspimnttor, dar aa ceva traneaz problema, iar legea va lua ea nsi asupra ei grija de a ne scpa.de ncurctur. Marchiza oft din adnc. i ce va zice lumea? gemu ea. Prinul, care avea amabilitatea de a-i arta atta interes, va afla ntreaga ntmplare, i toti prietenii notri, i ntregul Paris... - Ei, na, acum! ripost colonelul fr ari ascunde proasta dispoziie. S nu exagerm nimic. Neverosimilitatea unui asemenea roman i cstoria cu un brbat onorabil vor a o dezminire rsuntoare zvonurilor pe care numai reaua-voina le-ar putea colporta. Mina marchizei i tie vorba, apsndu-i-se pe bra. Un brbat onorabil! repet optit. V ndoii oare de domnul d'Arx?

Nu, dimpotriv, dar tocmai din cauza stimei deosebite ce i-o port, m ntreb dac ne permite contiina s-l angajm ntr-o atare cstorie. De data aceasta, picioarele colonelului i modificar poziia. Ei, nu, c asta-i bun, stimat doamn, exclam cu o mnic admirabil prefcut, te pomeneti c vei pleda mpotriva propriei dumneavoastr nepoate? Iar eu voi fi, probabil, bnuit c-mi atrag ntr-o capcan pe cel mai bun prieten? Pn acum, mi fcusei cinstea de a avea o oarecare ncredere n mine, ba chiar mi recunoteai o anumit nelepciune, i deseori v-am auzit spunnd c eu singur, din toat lumea, o cunosc bine pe domnioara de Villanove. ncrederea mea n dumneavoastr nu s-a micorat, vru s intervin marchiza, dar... ngduii-mi! Exist un raionament foarte simplu pe care ar fi trebuit s-l facei, stimat doamn. Ai fi putut s v spunei de vreme ce avei amabilitatea de a m considera a fi un om curtenitor c, dac persist n intenia de a o cstori pe nepoata dumneavoastr cu acel tnr, nu numai onorabil, dar i respectabil i care, pentru mine, este un fiu, un fiu mult-iubit, o fac pentru c, prin aceast cstorie, i voi asigura fericirea. n toate mprejurrile, doamna d'Ornans era puternic dominat de inteligena aceasta, mult superioar celei proprii. S v aud Dumnezeu! spuse totui. Snt obinuit s v dau crezare, dar n-ar fi bine s-i pun ctcva ntrebri copilei, cnd i va reveni? A vrea s tiu ce simte n adncul sufletului ei. Este ct se poate de firesc, stimat doamn, replic btrnul, ridiendu-sc i lundu-i plria. Dar, n acest caz, v naintez demisia mea i am onoarea s v salut. Dar de ce? se mir marchiza. Ce v-a apucat aa, dintr-o dat? Eu lucrez singur, buna mea prieten rspunse colonelul pe un ton hotrt sau nu lucrez deloc. M declar prea btrn s v mai trag crua, dac v amuz s v punei singur bee-n roate. Cunoatei reeta recomandat de ,,Manualul buctresei burgheze pentru prepararea vnatului cu sos de vin: mai nti, i trebuie un iepure. Ei, bine! pentru a realiza o cstorie, este nevoie de o mireas. Doctorul, care s-ar putea s considere c aparte-ul nostru prelungit nu prea e politicos, ne-a spus adineauri c salvarea domnioarei de Villanove se va obine cu preul unei liniti absolute, iar prima dumneavoastr idee este de a o supune unui interogatoriu, mai bine zis, de a o chinui. Cu orict buntate, cu orict delicatee ai pune ntrebrilevnu v dai seama c emoia va reveni, c va fi tulburat, ocat de amintirile redeteptate n mod att de imprudent? Ii ridicase vocea i-l privea pe furi pe doctorul Samuel. Acesta era, desigur, n stare s prind nelesul unui semn fcut din ochi, cci i agit minile i, cu o min speriat, spuse: V rog, nu att de tare! Ne apropiem de momentul critic. Vedei, doamn, continu colonelul, coborndu-i din nou vocea pn la nivelul unui murmur. 12 56

i lund mna marchizei, adug: S nu ne stricm relaiile pentru asta, dar iat ultimul meu cuvnt: care dintre noi doi se va retrage? Sub nici un pretext nu v vreau la cptiul Valentinei n clipa aceasta primejdioas n care-i va recpta cunotina. Plec, spuse repede doamna d'Ornans, i continuai s fii alturi de noi, drag prieten, avem mare nevoie de inte- resul pe care ni-l purtai. El i oferi braul i o conduse pn la u. i lsai-va de o parte grijile, stimat doamn, zise ajungnd n prag. de vreme ce am mn liber, mi iau ntreaga rspundere. Ia s vedem, aveai intenia de a v odihni puin; v acord patru orc de somn bun, pn la prnz. Dar dup ce vei lua masa, s vi se pregteasc echipajul i s alergai mtreaga dup-amiaz ocupndu-v de trusou. - Vaszic, vorbii serios? ntreb marchiza, nencreztoare i trist. Colonelul i srut mna repetnd: Trusoul! Toate celelalte treburi nceteaz! Trusoul, trusoul! Se napoie n ncpere i nchise ua. Prsind patul Valentinei, doctorul Samuel veni imediat spre el. Era un brbat n jur de cincizeci de ani, foarte palid, cu nasul coroiat, cu buze supte, cu ochi lipsii de strlucire, cu prul rvit. Nopile de veghe laborioas produc uneori acelai rezultat fizic ca i viaa dezordonat i excesele. Doctorul i datora clientela sa nobil colonelului, care, la nceput, avusese dificulti pentru a-l introduce ntr-o anumit societate; dar acum, reputaia lui era bine stabilit, iar ncrederea pe care i-o dovedea domnul de SaintLouis i consacrase succesul. O vom trezi cnd vom dori, spuse abia optit, dar dac-ar fi preferabil s nu se mai trezeasc deloc, totul s-ar petrece n modul cel mai firesc din lume. Colonelul ridic din umeri i ntreb: Este adevrat c, n starea n care se afl, poate auzi i nelege? Se citeaz diverse cazuri care stabilesc ansele pro i contra, rspunse medicul, dar remarcai c eu vorbesc foarte ncet. Cum facem? O trezim, sau trebuie s doarm pentru totdeauna? Pe cuvntul meu, ripost colonelul, s-ar zice c ne petrecem viaa visnd numai fapte de vitejie! Cu toate acestea, btrne Samuel, nc nu i-am cumprat mult otrav pentru obolani! Deoarece este motenitoarea marchizei... ncepu doctorul. Sntei toi nite copilai, l ntrerupse colonelul, dar nu sntei prea detepi. Nici Lecoq nu-i mai iste dect ceilali, cu toate aerele pe care i le d, iar cnd va trebui s-mi aleg succesorul, pe tine te-a prefera, fiule, poi fi sigur de asta. ngrijete-o bine pe aceast tnr persoan, auzi? Pentru noi valoreaz de trei sau patru ori mai mult dect motenirea marchizei. - Aadar, o avere frumuic, aprecie doctorul. - De zece, de douzeci de ori ct motenirea marchizei, continu colonelul. Ii scoase ceasul i adug: Uite c se face ora opt. La zece fix, consiliul se va ntruni la mine. Nu

cumva s lipseti vei afla lucruri ciudate. Iar acum, trezete-mi-o pe copila asta cu precauii. tii c rspunzi n faa mea pentru ea! Valentine era tot nemicat, ca o frumoas statuie culcat. Doctorul se apropie de ea, dar n loc s-i dea medicamentul pe care i-l administrase pn atunci, scoase din buzunar o sticlu i vrs ntr-o linguri cteva picturi din coninutul ei. Cu un gest familiar celor din profesiunea lui, aps cu dou degete obrajii bolnavei, a crei gur se ntredeschise. Dinii ei, mai albi dect fildeul, erau ncletai; o uoar presiune pe nri provoc o scurt descletare, de care doctorul profit pentru a introduce vrful linguriei. Apoi, i puse lucrurile la locul lor i atept. Colonelul l imit. Se aezase din nou pe scaun, dar mai aproape de pat, i ochii lui blajini o priveau pe fermectoarea bolnav, n timp ce-i nvrtea degetele, potrivit obiceiului su. Dup scurgerea a trei sau patru minute, doctorul se aplec pn spre chipul Valentinei. i scoase din nou sticlua i i-o ddu s inspire. Aa! zise ridiendu-se. Aproape n aceeai clip, un suspin slab iei de pe buzele fetei, apoi cuvertura se slt i cobor, deoarece inima rencepea s-i bat. Doctorul l privi pe colonel. Este necesar s rmi aici? l ntreb acesta din urm. V-am spus, replic Samuel, o nou emoie ar putea provoca un nou accident. Dar voi atepta ntr-o camer alturat. Colonelul i art ua, dar nu-l ls s plece fr a aduga: La ora zece, n strada Therese, fii punctual. Va fi interesant, foarte interesant. Ua se deschise i se nchise la loc. Colonelul era singur cu domnioara de Villanove, care-i revenea ncet n simiri. Btrnul i apropie fotoliul de cptiul patului i se instala ca unul care vrea s stea ct mai comod. Ochii fetei se deschiser, ns preau incapabili s vad. ,,La teatru" gndi colonelul ,,n situaii asemntoare cu aceasta, ele spun, n general: Unde m aflu? ce s-a-ntmplat? sau alte prostii de felul sta. A prefera s scurtez preliminariile. Ia s vedem!" Tui uor, ceea ce avu efectul de a fixa asupra lui privirea domnioarei de Villanove. Fata fcu imediat un efort spre a se ridica de pe pat, dar nu fu n stare. Cum te simi, drgua mea? o ntreb colonelul pe cel mai afectuos ton cu putin. Valentine i roti privirile nspimntate n jurul camerei. Da, da, rosti cu blndec btrnul, n-ai ce zice, trea-ba-i proast! Acolo! opti Valentine, al crei deget tremurtor se ntindea, acolo era! i arta locul n care, ceva mai nainte, sttuse Maurice n picioare, cu braele ncruciate la piept. 12 56

ntr-adevr, acolo, repet colonelul, acolo a spus cl: "Fleurette!" iar dumneata ai rspuns: Maurice!", adugind i alte cuvinte tot att de imprudente n situaia dumitale. Valentine i ascunse faa-n palme. Din nefericire, continua colonelul, erau-, prezeni martori. Dar prietenii dumitale snt bogai, frumoasa mea micu, i cu bani se amuesc multe brfe. Eu n-am nimic de ascuns! protest domnioara de Villanove, nlndu-i chipul mndru i aproape sfidtor. Desigur, desigur, n primul moment se spun lucruri dintr-astea, dar pn la urm... Valentine l ntrerupse, ntrebnd: _ Domnule, vi s-a dat sarcina de a m supune unui interogatoriu? Nu va dura mult: l iubesc i-l voi iubi ntotdeauna. - In ceea ce m privete, replic foarte blnd colonelul, nu-mi displace s te aud vorbind aa. Asta dovedete inim, generozitate; nu dispreuiesc aceste defecte. Dar, vezi dumneata, feti bun ce eti, inima, generozitatea, chiar i nebunia nu slujesc la nimic atunci cnd e vorba de un om aflat n situaia amrtului aceluia. Este nevinovat! strig cu impetuozitate Valentine. Pentru ce te superi,ngerul meu? continu colonelul. Eu, unul, nu doresc altceva dect ca cl s fie nevinovat. Este un tnr drgu, ns, ce s-i faci! aparenele snt al naibii de mpotriva lui: un voinic, srac ca Iov, cci nu i s-a gsit n buzunar nici mcar mruniul unui ludovic, ndrgostit de o tnr persoan considerat, pe drept sau pe nedrept, ca fiind milionar; un om asasinat, nu unul oarecare, ci un tinuitor sau On ho, care avea n posesia lui diamantele faimoasei Carlotta Bernetti frumoas prad dintr-o azvrlitur de plas! nici nu mai tiu cte sute de mii de franci! i, pe deasupra, flagrant-dclict, sau ceva ce-i seamn ca dou picturi de ap, cci ucigaul a fost urmrit pas cu pas, a fost prins fr a fi fost pierdut o clip din vedere i cnd nc nu avusese timp s-i spele de snge nici hainele, nici minile. Capul Valentinei reczu pe pern. Va fi i acesta un proces celebru, adug colonelul. Plou cu dintr-astea, i cred... Se opri i, printre pLoapele ntredeschise, strecur o privire spre Valentine. Da, mai zise, i desigur aceasta va fi latura roman-tio.isil n procesului; cred c cel nsrcinat cu instruirea lui va R prietenul nostru, domnul d'Arx. Valentine redevenise Ia fel de palid ca mai nainte de -i recpta cunotina. - De regul, i urm colonelul vorba, linitit de parc mic grav nu s-ar fi petrecut, mie nu-mi plac cstoriile Fortate. Am avut in familia mea un exemplu ct se poate de trist - fiica mea, care era totui o fptur minunat, a cam silit-o pe biata i draga noastr Fanchette, nepoata mea, cu prilejul cstoriei sale cu vrul ei, contele Corona... Desigur, n czui marchizei, nu avem a ne teme de nimic

asemntor i, de altminteri, cum s-l compari pe Remy d'Arx cu un individ dubios ca nepotul meu Corona! Remy d'Arx este o perl de brbat i nu-mi nchipui nici o dovad de devotament de care s nu fie n stare. Se opri din nou. Valentine sttea nemicat, mut i rece ca o statuie. Doamne Sfinte, continu btrnul, n viaa mea am fost martorul celor mai uimitoare aventuri. Exist multe furtuni care amenin dar nu izbucnesc. Trebuie s m ntorc la marchiz, i ea aproape tot att de tulburat, aproape tot att de nefericit ca i dumneata, biata mea copil. Nu mai e necesar s-i spun ce lovitur cumplit a primit. ns, nainte de a te prsi, a vrea s te las ntr-o stare de spirit mai calm. Se ridic i lu mina domnioarei de Villanove, care, la atingerea lui, fu strbtut de un fior. Pentru dumneata exist un lucru cert i consolator, spuse btrnul pe un ton de binecuvntare, i anume faptul c eti nconjurat de suflete bune, de inimi devotate. La vrst dumitale, i vri uneori n cap idei de revolt. Chibzuiete, gndete-te la cei care te iubesc, la cei pe care nefericirea dumitale i-ar arunca n disperare. Se aplec i srut fruntea Valentinei. Era o frunte ca de marmur. Fata nu schi nici o micare, nu rosti nici un cuvnt. Ducndu-se cu pai rari spre u, colonelul i spunea: Ciudat feti! Snt convins c are deja o idee a ei.M nainte de a trece pragul, i trimise nc o srutare, nsoind-o cu cuvintele: Fii linitit! Veghem asupra dumitale i te iubim! Pe coridor se afla o subret care se ndeprt grabnic, nelsnd nici o ndoial c ar fi ascultat la u. Suzon! o chem colonelul cu glas cobort. Sidonie! Vino odat, Marion! Subreta se apropie spunnd: _ Victoire, cu voia dumneavoastr, domnule colonel. _ Fie cum zici, Victoire! Ia spune-mi, i nu mini, tu eti cea care te duci s aduci trsura, n serile n care domnioara de Villanove iese prin poarta mic a grdinii? Victoire i mpreun minile i vru s protesteze. Bun, zise colonelul, tu eti, bnuiam eu. Ei bine, fata mea, dac se va ntmpla cumva ca-n seara asta domnioara de Villanove s te trimit s caui o trsur... n halul n care se afl, cum v-nchipuii, Dumnezeule marc! Da, n halul n care se afl. Voi avea grij s nu... ncepu Victoire. S nu refuzi, o ntrerupse colonelul. i ai avea dreptate ,trebuie s-i asculi stpnii. Ii strecur n mn doi ludovici i, deoarece Victoire l privea uluit, adug: Din pcate, fata mea, la vrst pe care o am, ai vzut de toate i n-ai mai putea fi sever. 12 56

S fie cu putin s existe oameni att de buni! exclam subreta. Ce-mi poruncii, domnule colonel? S-i aduci dragei noastre frumoase o trsur, dar nu pe prima venit. Eu l protejez pe un vizitiu al crui cupeu l vei gsi pe aici, prin apropiere, ceva mai n afara staiei de trsuri. Spre a fi sigur c nu te neli,.i vei spune... Cci vorbeti puin italian, nu-i aa? Altminteri, domnioara nu m-ar fi angajat. i vei spune vizitiului aa: Giovanni-Battista." E numele lui. i el mi va rspunde? Rostindu-l pe al tu, care-i fermector ca i tine: Vittoria. i mngie uor brbia i rmaser o clip privindu-se zmbitori. Acum, adug colonelul, du-te de-l elibereaz pe doctorul Samuel, care ateapt aici, alturi. Spune-i s-i fac o scurt vizit frumoasei noastre dragi i fii atent spune-i, mai ales, s nu lipseasc de la rendez-vous-ul despre care tie: la ora zece fix. Va fi interesant. Spune-i c va fi loarte interesant. 15 CONSILIUL FRACURILOR NEGRE Ne aflm ntr-o camer spaioas, foarte nalt i ale crei lambriuri ntunecate amintesc de o mnstire. De altfel, construit spre a sluji drept sucursal doamnelor de la Port-Royal1, pe un teren druit de ctre familia de Choiseul. Incperea n care am intrat este la etajul nti, n partea din spate a cldirii, i arc trei ferestre grilajate ce dau spre o grdin mic, dar plantat cu arbori btrni. Drept mobilier, exist scaune tapiate cu piele neagr i dou canapele identice, de o parte i de alta a unui emineu impuntor. n centru se vede o mas lung, acoperit cu postav verde, aa cum se ntlnesc n toate locurile n care se ntrunesc comitete sau comisii de administraie. Nimic nu lipsete din cele ce, n mod obinuit, se afl pe cele dou mese consacrate, nici uneltele de scris, nici climara, nici cele dou talere mici de lemn coninnd: unul batoane de ceaf de sigilat, cellalt pulbere de cenu, nici mcar clopoelul prezidenial, destinat s menin ordinea n timpul deliberrilor. Cu toate acestea, masa este nconjurat, mai curnd, de un consiliu de familie, cci colonelul Bozzo, stnd ntr-un fotoliu, s-a nclat cu nite papuci mblnii, comozi, i este nfofolit ntr-o clduroas hain de cas. Dac-i socoteti pe participani, adunarea e alctuit din opt persoane, majoritatea fiind aezate n jurul mesei i doar dou rmnnd mai retrase. Am fi regsit aici pe cteva dintre cunotinele noastre, printre alii pe domnul Lecoq i pe doctorul Samuel, aezai l. Port-Royal: mnstire de clugrie ntemeiata n 1204, n apropiere de localitatea Chevreuse, situata cam la 30 krft sud-vest de Paris i mutat, n

1625. la Paris. In 1635 a devenit focarul jansenismului. Cu ncepere din 1656. abaia a fost supus unor persecuii clugriele au fost expulzate, iar mnstirea demolat, (n.t.) n dreapta i-n stnga preedintelui. Dar ar fi trebuit s ne punem la munc inteligena spre a-l recunoate pe acel Ludovic al XVII-lea din palatul Ornans n persoana unui individ voinic de treizeci i cinci-patruzcci de ani, ce-i rezema coatele pe mas n faa colonelului. Nu ntlneti n fiecare zi actori care s posede n mod firesc si n ntregime nfiarea fizic a rolului lor. Tenebroasa comandit al crei administrator era colonelul Bozzo folosise deja mai muli Ludovici al XVII-lea la Paris, n provincie i n diferite capitale europene. Domnul de Saint-Louis era un martir de ocazie i era nevoit s se machieze ori de cte ori intra n scen. Inc nu i-am vzut pe ceilali membri ai consiliului i anume un brbat foarte palid, cu trsturi dure, cu fruntea pleuv nconjurat de eteva uvie crunte, cruia i se spunea abatele" i un grsan vesel ce purta un costum neglijent i care era numit ,,doctorul n drept". In stnga emineului, un biat destul de frumos, nc tnr dar avnd bine ntiprite pe chipul rvit urmele pe care, n general, le las obinuina orgiei, zace mai curnd dect ade, pe una din canapele este contele Corona, nepot prin alian al colonelului i so al frumoasei Francesca. Pe cealalt canapea st o femeie mbrcat cu o elegan fr cusur i a crei fa este ascuns sub un voal. Femeia nu e, aa cum s-ar putea atepta cititorul, contesa Corona. Intr-un fel blestemat prin funestul hazard al naterii sale, desigur c Francesca nu scpase de fatalitatea pcatului originar, dar inima ci generoas i bun n-ar fi suportat de bunvoie anumite compliciti. Nu far dreptate, ceilali nu aveau ncredere n ea i, dei tria n mijlocul rului, ea ignora cu totul misterul de nedrepti ce apsa asupra ei i care grbea drama tinereii sale spre un deznodmnt tragic. Frumoasa doamn ce st pe canapea putea fi luat, dimpotriv, drept una dintre cele mai active membre ale asociaiei.Se numea Marguerite Sadoulas, dar era contes de Clare prin cstorie legitim. Am istorisit n alt parte l. ciudata poveste 1 Vezi romanul Inima de Otel de acelai autor, (n.t.) a acestei femei care, timp de o clip, a ocupat o poziie de prim rang n societatea parizian. Colonelul pare foarte bine dispus. Ridurile de pe chipul lui zmbesc i pergamentul obrajilor si are, cu adevrat, nuane roz. i freac uor minile, privind cu coada ochiului hrtiile aranjate n faa lui, printre care se afl un caiet destul de voluminos. Chiar n momentul n care pendulul arat ora zece, el agit clopoelul i 12 56

spuse: Copiii mei, s punem punct conversaiilor particulare. edina este deschis; v promit c va fi interesant, i deoarece e posibil s se prelungeasc, v rog s-mi acordai ntreaga atenie. Privirea sa plin de bunvoin i voioie fcu nconjurul ncperii. V mulumesc tuturor, continu el, pentru punctualitatea cu care ai binevoit s rspundei la apelul meu. Draga noastr contes are trcbuoarele ci, care ar fi de ajuns spre a obosi trei mari cochete, doi notari i o jumtate de duzin de avocai; nepotul meu Corona, care st acolo ntr-o atitudine puin convenabil, nu pare s fie beat dect pe jumtate; bunul Samuel i-a prsit pacienii; Lecoq i-a sacrificat pentru noi biroul, sau mai curnd birourile, cci progreseaz biatul, i nu peste mult vreme l vom vedea ajuns om important; n fine, i savantul nostru profesor de drept penal i-a ntrerupt lucrrile, fr a mai vorbi de prin, care i-a dat zor cu absintul, biftceul i cotletul lui. Sntei toi nite bomboane i m bucur de pe acum s v fac o surpriz drgu care v va rsplti pentru silina voastr. Acest discurs de deschidere fu primit cu oarecare rceal. Guvernele care dureaz prea mult nu mai inspir entuziasm, iar guvernarea acestui om cumsecade durase mai bine de jumtate de veac. i urm vorba,clipind din ochi ct se poate de mecherete: Sntem cam apatici, m ateptam la asta. n jurul meu exist mereu puin gelozie din cauz c proverbul ,,Urciorul nu merge de multe ori la ap" nu mi se poate aplica. Mergeam deja la ap pe vremea marealului de Saxe1 i nc n-am nici o crptur. O baft porceasc, nu-i aa, iubiilor? i noroc cu ghiotura! i fcu un semn abatelui, care se apropie, i-i opti la ureche: Vreau s-i vorbesc dup edin. tii c n-am ncredere dect n tine. Cel care-i destinat s-mi succead trebuie s cunoasc mai multe dect ceilali. Acum, continu cu glas tare, voi da cuvntul lui L'Amiti, care n toat povestea asta s-a comportat minunat. Mna lui uscat mngie urechea lui Lecoq, aa cum fac profesorii de coal cu elevii care-i aduc cele mai frumoase cadouri, i ncheie: Dragul de el v va expune partea material i istoric a afacerii; dup acestea voi da, eu personal, cteva explicaii, i sper c acestea vor avea darul de a v interesa. Ai cuvntul, prietene. Fii scurt dar clar, i fr fals modestie. Domnul Lecoq de la Prire un soi de Proteu 2. care mpingea pn la eroism talentul su de a-i schimba chipul i nfiarea se arta aici aa cum l fcuse Dumnezeu. Era un individ voios i robust, om destul de chipe de altfel, dar cu totul comun, vulgar n purtrile sale, aparent sincer i vesel ntr-un mod glgios. Aparinea, fr putin de tgad, categoriei stlpilor de cafenea i ntruchipa tipul comis-voiajorului, aa cum l-au descris scriitorii din timpul domniei lui Louis-Philippe. In dimineaa aceasta purta costumul su preferat, cel pe care-l alegea i-l mbrca de ndat ce o misiune special nu-l obliga s se deghizeze: jachet

de catifea albastr, cu cute pe olduri, vest de catifea n carouri de culori mergnd de la tonuri pastelate pn la cele mai iptoare, pantalon de culoare flacra Infernului" croit n stil ,,husar" i nelsnd s se vad dect vrful ghetei. l. Marealul de Saxc (Maurice. conte de -) (16961750): unul dintre cei mai mari cpitani de oti ai veacului su, nvingtor la Fontenoy, la Raucoux si la Lawfeld, avansat mareal n 1744. (n.t.) 2.Proteu(mitol.: zeu al mrii, care primise de la tatl su, Poseidon, darul de a face profeii i de a-i schimba, la dorin, nfiarea, (n.t.) Plria sa era de forma numit buzingo" nalt, ascuit, cu boruri largi, iar nodul cravatei sale depea cu mult dimensiunile obinuite. La aceast vestimentaie, ar fi trebuit s in n mn vreun soi'de baston triumfal, o mciuc amenintoare sau o bt cu sculpturi oribile, dar toaleta sa era lipsit de un asemenea accesoriu. Bastonul pe care-l inea ntre picioare ar fi putut fi folosit de ctre un rentier din cartierul Marais. Era un baston solid, mpodobit cu o mciulie de filde. Lu cuvntul ce i se ddea i, conform recomandrii fcute de preedinte, relat pe scuit, cu o precizie remarcabil, ciudata poveste de hoie care constituie subiectul primelor capitole ale acestei istorisiri. Operaiunea astfel descris n amnunt, nccpnd de la msurile luate pentru a-l aduce pe Hans Spiegel omul care furase diamantele Carlottei Bernetti n dugheana lui Koenig, pretinsul vnztor la mna a doua, i pn la trecerea sngeroas a marchef-ului (bijutierul) prin camera 18, semna cu un mecanism construit cu dibcie, cruia i se demontau, rnd pe rnd, multiplele angrenaje. Totul era prevzut, cntrit, reglat; nimic nu era lsat n seama ntmplrii, iar pentru ca victima marcat s scape de soarta cc-i era hrzit ar fi fost necesar un miracol. Consiliul l asculta pe Lecoq cu interes, ns fr nici un alt sentiment de surpriz. Atenia ce i se acorda putea fi comparat cu cea a membrilor academiilor noastre, cnd se d citire unui raport bine ntocmit i care trateaz subiecte oarecum ciudate. Atta tot. Dac academiile noastre snt blazate de ciudeniile tiinei sau ale artei, dac fiecare dintre membrii lor, privindu-i cu rceal colegii, se nfierbnt numai cnd n joc se afl propria persoan, se poate spune c sntem n prezena unor oameni mai stui de ticloii de soi dect snt nii academicienii fa de noile descoperiri i capodopere; n plus, se poate afirma, fr a-i lipsi pe academicieni de respectul cuvenit, c, n dimineaa asta, ptrundem n aula unei academii ,,suigeneris, relativ mai puternic i mai bine selectat dect orice alt institut purtnd acest nume glorios. Atta doar c, n loc de a avea drept scop binele sau frumosul, tenebrosul institut al crui prag l trecem folosea un mare volum de cunotine, o 12 56

cantitate impresionant de inteligent i un ntreg mnunchi de voine ferm hotrte s perfecioneze tiina de a face ru. Toi cei de acolo erau nite virtuozi ai crimei, laureai ai furtului i ai omorului. Nu credem c ar fi fost posibil s se gseasc n ntregul univers o adunare de scelerai mai nrii, o societate de bandii inai de temut. Cnd Lecoq i ncheie expunerea, deurub mciulia de filde a bastonului ce-i aparinuse nefericitului Spiegel i-i rsturn coninutul pe postavul verde. i toi se apropiar s cerceteze cu privirea diamantele Carlottei. Nu-i ru, aprecie doctorul n drept, dar trebuie s recunoatem c imbecilul care va plti legat a fcut tot ce-i sttea n putin pentru a se prinde ct mai bine n undi. Fuga lui a fost pur i simplu o gogomnie. Sntei un profesor savant, replic btrnul colonel, dar cunoatei mai bine codul dect sufletul omenesc. Nu exist nici un om care, prins n capcan fiind, s nu comit vreo prostie. In asta const fora noastr: prima lovitur de mciuc i zpcete i-i face s-i piard sngelc rece; altminteri, orict de bine ne-ar fi ntinse plasele, din cnd n cnd ne-ar mai scpa cte un vnat. Or, de scpat, nu ne scap nici unul. Iat un briliant care are broasc, remarc abatele, utiliznd un termen tehnic de lefuitor de pietre scumpe. Doamna contes de Clare se ridicase, ca toi ceilali, pentru a examina prada. ntr-adevr, spuse ea din vrful buzelor, fiinele acestea snt de-a dreptul uimitoare! Carlotta Bernetti nu-i tnr, i cunosc destule mult mai drgue ca ca... ---Tu, de exemplu, nu-i aa, pisicuo? o ntrerupse preedintele. Replica i fu dat cu semeie: ---Presupun c nu m comparai cu fata aceea... Voiam s spun, pur i simplu, c eu, contesa de Clare, nu am asemenea diamante. Este revolttor! zise colonelul fr s rd. Aruncnd napoi pe postav un pumn de briliante pe care le studiase cu atenie, contele Corona ntreb: Ct poate valora asta, la grmad? n reclamaia fcut de Bernetti, rspunse Lecoq, importana furtului este evaluat la patru sute de mii de franci. Patru sute de mii de franci! repet doamna de Clare. -O Bernetti! i la ce ne servete nou mai ntreb contele Corona, care, n mod evident, cuta un prilej de a-i manifesta o mnie cu greu reinut la ce ne servete s avem patru sute de mii de franci de adugat milioanelor pe care Tatl le pstreaz ntr-o ascunztoare?! ntrebarea aceasta strni ecouri printre membrii consiliului. Fapt este, spuse contesa de Clare, c sntem sraci, cu toat bogia noastr. Nici unul dintre noi nu tie unde se afl comoara, i dac Tatlui i sar ntmpla o nenorocire... Colonelul i agit clopoelul. Indignarea fcea s-i tremure mna. Nu mi se va ntmpla nici o nenorocire! strig ca un copil iritat. M simt

bine, snt puternic ca un turc i v voi nmormnta pe toi... i, ntrerupndu-se, zise: Ia vino-ncoa'! Printr-un semn al minii l chema pe dotorul n drept, cruia-i spuse rapid, pe optite: Tu tii, asta te privete, dispoziiile mele snt luate: eti singurul meu motenitor. n acelai timp atinse genunchiul lui Lecoq i-i strecur la ureche: Apr-i patrimoniul, fiule, tu eti legatarul meu universal ! Ochii si pe jumtate nchii mprir o privire semnificativ ntre domnul de Saint-Louis i doctorul Samuel. Vrei s m retrag? continu cu glas tare. Considerai c am trit prea mult? Unde este paricidul care va ridica mna mpotriva prului meu alb? Sangodemi! Ce mare lucru ai ctiga, dragii mei? Trdtorul care mi-ar strpunge inima crede, aadar, c ar gsi scapularul pe pieptul meu? Scoatei-v asta din mini e mult vreme de cnd pun scapularul la loc sigur, ori de cte ori vin s prezidez adunrile voastre! Ha! ha! printre voi exist, deci, revoltai! Acetia uit c eu snt cel care am realizat averea Confreriei; nu se gndesc c numai eu posed secretul i c mruntaiele mele spintecate nu le-ar spune care-i drumul ce duce la comoar. Dup o mic pauz, continu, ndreptndu-i degetul spre Marguerite: i poruncesc s taci! Cnd ai venit la noi, nu diamante cereai, ci pantofi cu care s-i ncali picioarele goale. Cine te-a fcut contes de Clare, dac nu eu? Erai o Bernetti, dar n loc de camiruri, purtai zdrene. ie, Corona, i-ara dat-o pe micua mea Fanchette, pe srmanul meu nger; tii c dac, n momentul acesta i n ciuda soarelui care ne lumineaz, a spune: Este noapte!", n-ai mai trece viu pragul acestei camere? Corona era palid, ns contesa zmbea. Lecoq i puse mna pe braul btrnului, care se opri imediat i privi n jurul su ca un om care se trezete. Samuel, doctorul n drept, abatele i prinul l nconjurau, nemicai ca nite statui. Lecoq spuse: Tatl este Tatl. Corona, ca ntotdeauna, n-a vorbit bine, iar Marguerite i regret obrznicia. Cei patru membri ale cror nume le-am citat se nclinar cu gravitate. Gestul constituia un vot. Corona se napoie la canapeaua sa bombnind, iar doamna de Clare, ridicndu-i voalul, veni s-i ofere mna colonelului. Tatl tie ct de mult l iubim, murmur ea. - Tatl este foarte btrn, zise-acesta, a crui voce, abandonnd diapazonul mniei, exprim deodat o emoie pungrea. Are slbiciunile vrstei sale. Adineauri, fanfaron ca toi cei pare nu mai au putere, spunea: V voi nmormnta pe toi...." Ah! srmanii mei copii, zilele ce-mi mai rmn 12 56

de trait sunt numrate. Credei-m, ateptarea nu v va cere imta rbdare. Marguerite, tu eti frumoas, eti tnr, ai dreptate s fii ambiioas; doreti aur, mult aur vei avea; vrei s fii duces vei fi. O trase lng el i-i strecur la ureche, dndu-i o srutare: Prostu ce eti, nu tii c te-am instituit unica mea motenitoare? Apoi, cu glas tare, continu: Copii, dragii mei copii, iertai-l pe acela care v iubete ca i cum ai fi familia lui. Chiar i Corona s uite nite cuvinte poate prea aspre; purtarea fa de micua mea Fanchette mi adun mult amrciune n inim. Ah! dac i-a fi dat acel nger lui L'Amiti, sau prinului, sau poate bunului Samuel, sau, cine tie, stimatului nostru profesor!... dar ce.s-a fcut c bun fcut i, la urma urmei, Corona este nepotul meu. S trim n pace... i s nu pierdem timpul, continu schimbnd tonul. Nu snt nc orb, am vzut bine c vorbele dragei noastre revoltate coincideau cu o dorin unanim. Fii linitii, aceasta este, n mod cert, ultima mea afacere. Mna sa se ntinse, acoperind cu palma hrtiile din faa lui, rmnnd astfel apsat. Aadar, mai e i altceva? ntrebar mai multe glasuri. . Vei vedea, rspunse btrnul, relundu-i nfiarea de patriarh fericit s le fac o surpriz celor dragi din jurul su. Diamantele Carlottei Bernetti nu snt dect un episod mititel n povestea noastr, oarecum prologul ei, iar piesa urmeaz s nceap. Ia s vedem, chiar ai putut crede c a vrea s m mulumcsec i s nchei cu un fleac de patru sute de mii de franci? Am spus: Este ultima mea afacere" i am spus adevrul. ns ultima mea afacere trebuie s merite osteneala, iubiii mei, i dac vrei s o evaluai voi niv, v voi pune la dispoziie datele. La ct apreciai voi capetele pe care le avem pe umeri, toi ci sntem aici? Membrii consiliului se uitar unii la alii. Colonelul era un bun comediant, dai- abuzase de loviturile de teatru. oviau cu toii, dei li se trezise nelinitea. Cu jumtate de glas, Lecoq zise: Ascultai! este ntr-adevr vorba de via i de moarte. Colonelul ridic mna, Isnd-o s cad pe hrtii. Aici snt capetele voastre, rosti rar, i al meu de asemenea. Eu nu snt dect un biet om, foarte aproape de a recdea n copilrie, dar v previn dac moartea m-ar lovi astzi, voi toi ai fi tare bolnavi! Capetele voastre se afl aici, nu atrn dect de un fir, iar firul este m mna mea! Ultima mea afacere va consta n a vi le napoia ntregi i tefere, mpreun cu comoara pe care mi-ai ncredinat-o. Cnd va fi nfptuit acest lucru, tatl familiei i va mai aduna o dat laolalt copiii i le va spune: ,,Sarcina mea a fost ndeplinit, mi-am ctigat dreptul de a m odihni, de vreme ce v-am salvat de primejdia suprem." Lu caietul pe care toi ochii se aintisser cu groaz i i-l ntinse lui Lecoq, adugnd: Citete, L'Amiti, astfel ca fiecare s-i dea seama de mrimea primejdiei.

Cnd vor cunoate bine boala, vom vedea care dintre noi va aduce cel mai bun remediu. 16.MANUSCRISUL LUI REMY D'ARX Lecoq lu caietul i citi: Raport ctre Excelenta Sa Ministrul de Justiie Domnule Ministru, Rog pe Excelena Voastr s binevoiasc s m ierte dac-mi iau libertatea de ai supune ateniei o lucrare nc neterminat. Urgena este mare, cci procesul'pendinte in faa Curii cu Juri a departamentului Senei si pe care gura lumii l denumise deja Fracurile-Negre mi pare de natur s ndrume pe o cale greit opinia public si, ceea ce este si mai grav, nsi justiia. Am abandonat instrucia acestei cauze care mi fusese ntre-mat i care nu este dect o umbr, pentru a m ocupa de realitate. Faptele pe care voi avea onoarea de a le aduce Ca cunotina ministrului, ef ac magistraturii rii mele, snt deosebit de importante, i ncerc s fac apel la toat atenia sa. "Este vorba depre Fracurile-Negre, nu acei oameni care se afl actualmente n mna Legii, ci adevratele Fracuri-Negre, adic, n credina mea, despre cea mai primejdioas asociaie de rufctori care a existat vreodat. Excelena Voastr nu triete n lumea n care aceast denumire este deja popuCar, iar administraia, care ar fi n msur s ridice vlul, pare nclinat s cread c ar fi vorba de o legend de cartier, de o poveste de creat groaz, de felul acelora ce se inventeaz n drojdia societii pariziene. Domnul prefect al poliiei, cruia m-am adresat mai nti, desigur c n-a depit, fa de mine, limitele bunei-cuviine, dar ajutorul su mi-a lipsit cu desvrire i am avut impresia c m lua drept un vistor. Cauza acestei erori este ct se poate de simpl i o scot n eviden imediat, astfel nct Excelena Voastr s nu poat cdea n aceeai capcan: pentru justiie, Fracurile-Negre nu exist; niciodat n-au fost aduse n faa ei; nsi baza organizrii lor i pune la adpost de paloul Legii. Iat tocmai ceea ce pare de necrezut i ceea ce voi explica foarte clar n cursul prezentei lucrri. Cu tirea mea i am pretenia.de a cunoate aproape totul n acest domeniu care mi-a ocupat zilele i nopile, nc de cnd am ajuns la vrst brbiei o singur dat a nfruntat misterul asociaiei un risc serios, din cauz c trei dintre membrii si au fost adui n faa unui tribunal. M refer la afacerea Quattrocavalli, care l-a costat pe tatl meu viaa. Prezint aici o scurt expunere istoric: La 30 august 1816, domnul Mathieu d'Arx a fost numit procuror general la curtea regal din Ajaccio. In luna octombrie a aceluiai an, a luat cuvntul ntr-un proces important, n care erau implicate unele persoane care ocupau o poziie nalt n arondismentul Sartena. 12 56

Primarul unei capitafe de canton era acuzat de complicitate ntr-un asasinat comis de ctre fraii Quattrocavalli ,binecunoscui ca fcnd parte din banda susnumitelor Veste-Negre"... Aici, Lecoq se nterupse i ntreb: - Ce rost au semnele astea cu creionul rou? Astea vor s spun: ,,Treci peste", fiule, rspunse colonelul. Este partea tiinific a lucrrii. Cunoatem cu toii propria noastr istorie i am marcat paragrafele pe care e bine s le sari. Altminteri, am prelungi edina pn mine. Raportul lui Remy d'Arx fcea, ntr-adevr, referiri amnunite la Camorrele din sudul Italiei i la originea primelor Fracuri-Negre". Aceste detalii snt consemnate n cuvntul ce prefaeaz istorisirea noastr. Lecoq ntoarse dou sau trei pagini i continu: ...Prim-judecatorii au decis achitarea. La recursul Procuraturii, procesul a ajuns n faa tribunalului din Ajace io, unde fraii Quattrocavalli au fost achitai pentru a doua oar, n ciuda unui ansamblu de acte probatorii pe care Excelena Voastr le-ar considera, fr ndoial, zdrobitoare. in aceste documente la dispoziia domniei-voastre. In toat aceast afacere, domnul Mathieu d'Arx se confruntase cu dificulti de o natur inexplicabil. Doi tineri din oraul Sartena, care n ochii si erau n mod evident nevinovai, fuseser acuzai, cu intenia de a ndruma greit instrucia procesului, iar probele fabricate mpotriva lor dovedeau o dibcie extraordinar. Juriul mergea cu ochii nchii pe acel drum fals, iar opinia public, n ora, era manipulat pe ascuns n acelai sens. n toate acestea se simea o influen puterniic i ocult, care nu ntrzie s fac o impresie adnc i durabil asupra minii domnului d'Arx. Nu se poate spune, c ar fi ghicit chiar de la nceput adevrul, tu toate detaliile sale ciudate i neverosimile, dar simise efectul a cutat cauza, iar eu am gsit, n documentele sale, note incomplete ce preau a fi elementele unui raport analog celui pe tare am onoarea de a-l prezenta astzi'. Notele despre care v vorbesc i pe care nc le posed snt puine i trunchiate; ntr-adevr, n-am putut dect s adun spice dup strngerea recoltei; cci cu prilejul catastrofei care i-a curmat viaa, biroul tatlui meu a jost violat, i documentele lui distruse n mare parte. Ct privete raportul nsui, m ndoiesc s fi ajuns vreodat ia ministrul de justiie din acea vreme. Cel puin, in arhive nu a rmas nici o urm a lui. ntre decembrie 1816 i aprilie 1820, asupra persoanei tatlui meu s-au svirit trei tentative de asasinat, iar la 22 iunie, n acel ultim an, pardoseala biroului su s-a prbuit, n timp ce el sttea la masa lui de lucru. A cerut i a obinut schimbarea din post, nu pentru a fugi de propria-i soart, cci toi cei din familia mea tiu c tatl meu se resemnase s accepte moartea violent, care aveas-l loveasc n curnd, ci, dimpotriv,

pentru a continua rzboiul n care se angajase cu energie, cu ncpinare. Se gndea c, odat plecat din inutul Corsicii, micrile i vor fi mai libere i nu se va mai lovi de aceleai obstacole ridicate intre el i forurile centrale. n timpul cltoriei pe care a fcut-o de ta Marsilia la 'hm-louse, unde urma s conduc Parchetul, o mpuctur, tras, n plin zi, din spatele unui gard viu, a spart geamul portierei potalionului n care se afla. Eram acolo, nc-foarte tinr, mpreun cu mama i cu sora mea copil n leagn. Am fost nscris la colegiul regal din Toulouse. In vacana din 1822, l-am regsit pe tatl meu mbtrnit cu douzeci de ani.Plngnd, mama mia spus c, n urma unui dineu oficial la Prefectur, tata fusese cit pe-aci s moar i c, de atunci, i pierduse sntatea... Lectura raportului fu ntrerupt n acest punct de un rs sec i scurt ce venea din fotoliul prezidenial. Colonelul i rsucea degetele. Spuse cu veselie: mi amintesc de dineul acela, eram prezent. i adug: - Ha! Ha! btrnul Mathieu d'Arx se aga zdravn de via! Lecoq continu: ,, ...La 14 iulie 1823, la ora-nou dimineaa, un servitor a venit s m ia de la colegiu. N-a ndrznit s-mi spun ce cumplit nenorocire se ntmplase acas. Am gsit-o pe mama stnd n sufragerie; m-a privit, dar nu m-a recunoscut nnebunise. ffata fusese asfixiat n patul su, alturi de care dormea surioara mea, pe atunci n vrst de trei ani si jumtate. La nceput, asasinii nu vzuser copilul; poate c acesta se trezise in timpul sviririi crimei si probabil c ipase. O rpiser sau o uciseser. Am fost primul care a intrat n biroul tatlui meu. Biroul, secretaire-ul, dulapurile, totul era rvit. Se furaser i bani, dei economiile foarte modeste ale austerului magistrat nu putuser ji scopul unei asemenea crime. Actuala mea avere mi-a venit trziu dup aceea i ditf partea familiei mamei. Am relatat n dou cuvinte, domnule ministru, acest ultim episod al unei poveti lugubre, deoarece japtele v snt cunoscute. "Ele au emoionat profund ntreaga magistratur, i muli oameni pretind c acea mare nenorocire ar fi la originea bunvoinei pe care mi-o dovedete Puterea. Un biet om, un fost servitor al familiei noastre, a fost acuzat, judecat, condamnat i executat pe eafod. Afirm pe cuvnt de onoare c srmanul era nevinovat... 12 56

Ei, na-i-o! izbucni cu grosolnie Corona, oare pentru a auzi aceast poveste, veche de cnd cu potopul, am fost chemai aici? - Fapt este, adug contesa de Clare, c toate acestea nu au nici o legtur cu noi. Ceilali preau s-i mprteasc opinia. Lectura raportului anunat ca fiind aa de teribil lsa auditoriul indiferent si aproape somnolent. Colonelul i roti asupra lor privirea felin n care sclipea luminia crud. Avei puin rbdare, iubiii mei, spuse. ntmplrile n sine v snt strine, cci n-a mai rmas nimeni din vremurile acelea, cu excepia lui lAmitie, care era micul meu servitor i care, de atunci, a mai crescut. Toi s-au dus, numai eu am rmas; i cum m-am mai folosit de acei buni prieteni!... Rbdare! Autorul acestui raport are n vine sngele corsican a-l mamei sale, care era o Adriani. Toat treaba este, pur i simplu, o micu i drgu vendetta". Eu, unul, gsesc c raportul e destul de bine ntocmit; poate un pic prea sec, dar trebuia lsat loc pentru cele ce urmeaz. Sper c acestea vor avea darul de a v plcea mai mult. S auzim i restul. D-i drumul, LAmitie, citeti ngerete! In momentul n care Lecoq deschidea gura s continue lectura, colonelul l opri: nc un cuvnt, dragii mei, spre a stabili bine poziia acestui biat fa de noi. Domnul Remy d'Arx este tnr i nflcrat; deine n mn Legea, aa cum un soldat i nal amenintor spada; are talent, protecii i, n plus, mai are i' bani. Noi i-am ucis tatl i el o tie; mama lui a murit nebun; iar n ceea ce-o privete pe sora lui, pe cinstea mea, detaliul acesta mi scap oarecum, dar cred, c, dac mai triete, trebuie s fie departe de aici. Iat-l, aadar, singur noi i-am luat tot ce iubea. Aa c nu v mirai dac este ntrtat. Asta am avut de spus. Ii fcu semn lui Lecoq, care ncepu din nou s citeasc: ... Domnule ministru, nu voi aduga nimic la relatarea acestei catastrofe. Adolescena mea a fost trist. Am cutat o mngiere n munc; mi-am terminat studiile, am urmat dreptul i am devenit membru al baroului n 1828. Mi-am petrecut vacana din acest an pe o mare moie ce ne aparine, n apropiere de Arcanchon. Acolo o vzusem pentru ultima dat pe mama.Nu-i recptase niciodat raiunea, dar n nebunia ei, care era panic, se ocupase s adune tot ce rmsese din hrtiile i crile tatlui meu. Sufeream de o depresiune puternic, medicii m condamnaser, i vedeam cu o bucurie ascuns apropiindu-se sfritul existenei mele. tni petreceam orele singuratice n bibliotec, unde mama adunase mica ei comoar. mi amintesc c priveam prin fereastr oceanul ndeprtat, dincolo de tnra pdure de brazi ce fusese plantat n scopul asanrii lagunei. Alegerea unei cariere pe care s-o urmez m lsa indiferent, sau, mai curnd, nu-mi doream nici o carier. Cnd i cnd, citeam lucrri de drept, mai cu plcere pe cele ce, tratau probleme de criminalistic i, n mod special Excelena Noastr va nelege acest instinct pasajele referitoare

la erorile judiciarre. n acest domeniu, colecia alctuit de mama mea era bogat, cci, din motive asemntoare celor ale mele, Mathieu d'Arx suferise aceeai atracie. ntr-o sear, n timp ce parcurgeam culegerea de memorii referitoare la procesul Lesurques, am ajuns la faimoasa consultaie semnat de Berryertatl, de profesorul oullier, de Pardessus i de Dupin cel mare. La pagina ce coninea enumerarea i ciudata aglomerare de dovezi acumulate de hazard mpotriva pretinsului asasin al curierului din Lyon, am ncetat deodat s mai urmresc textul, deoarece cteva rnduri, scrise pe margine de mna tatlui meu, mi atrseser atenia. Nota era astfel conceput: .Lsnd la o parte faptul cu totul ntmpltor al asemnrii dintre nevinovat i vinovat, exist aici un ansamblu de circumstane care trebuia s-l deruteze pe judector. Consider acest proces ca fiind punctul de plecare al unui sistem inventat de banda Vestelor-Negre. Ceea ce, n cazul acesta, este numai opera hazardului, a fost reprodus n mod voit i cu inteligen n afacerea Quattrocavalli. n mod evident, Fracurile-Negre au gsit mijlocul de A CREA eroarea judiciar, ns, de acum nainte, cineva le cunoate secretul, iar "Dumnezeu vegheaz...'' Citind acest pasaj, glasul lui Lecoq se ncetinise. Lucrurile ncep s se-ncing, zise colonelul, iar Mar-. guene a noastr i-a deschis frumoii ochi. - Dumnezeu n-a vegheat bine, de vreme ce omul a murit, murmur contesa. Are un motenitor. S mergem mai departe, Toulonnais, s mergem mai departe, fiule. ... Medicii, continu memoriul lui Remy d'Arx, apreciasera bine condamnndu-m, ns nu putuser prevedea extraordinara reacie pe care a produs-o n mine citirea acelor rinduri. Mi s-a prut c de pe ochi mi-a fost luat un vl, si cu asta nu spun totul: un singe nou prea s-mi curg n vene. Aveam un scop, voiam s triesc, triam! A doua zi dimineaa, rsritul soarelui m-a gsit rsfoind crile preferate ale tatei. Intr-adevr, i distruseser corespondena, notele, manuscrisele, dar nu se gndiser i la volumele din bibliotec. Am petrecut trei zile i trei nopi cufundat ntr-o munc ingrat dar febril. Poate c n-am adunat la un loc ct s umple dou pagini, dar era de ajuns: aveam motenirea tatlui meu, iar gindul ce lua natere sub form latent, in mintea mea, devenea tot mai clar: Voiam nu numai si rzbun pe tatl meu, dar i s urmresc, s hituiesc, s zdrobes. numstruoasa asociaie care, transfomiind crinm ntr-o tiin exact, o multiplic prin ea nsi; care creat in mod sistematic eroarea judiciar i sfideaz Legea fr riscul pedepsei, fcindui un depozit de singe nevinovat, ntotdeauna gata s plteasc sngele victimelor sale. 12 56

Colonelul cltin din cap i, mngind portretul arului Rusiei de pe capacul cutiei sale de aur, opti: Iat o fraz deosebit de important! Biatul sta arc pricepere i este capabil. Am colaborat puin cu el, fr a-l lsa s-o simt. D-i drumul, lAmitie'. ... 'Dup zece ani de munc nentrerupt, nc nu pot s-i spun Excelenei Voastre c a fi ajuns la un rezultat decisiv cu privire la persoane, ns referitor la lucruri, declar c-mi este cunoscut secretul Fracurilor-Negre nsei. M-am dus s-i caut la locul lor de origine, in Corsica; le-am luat urma in diversele inuturi europene i am ajuns la convingerea c cea mai bun aprare este nsi neverosimiiitatea combinaiilor lor machiavelice. Nimeni nu vrea s cread ntr-un asemenea exces de perversitate, iar ei pot s-i extnd fr ncetare cercul hidoasei lor afaceri, fiind adpostii n spatele chiar a incredulitii celor inteligeni i puternici. Pentru ei, conceperea oricrei crime este dubl: pe lng curierul din Lyon, care este jefuit i ucis, trebuie un Lesurques care s plteasc datoria pe eafod. In momentul precis in care Dubose a fost lovit, in deplin siguran, cci fuga criminalului era pregtit, Lesurques sosete, n mod fatal, la locul crimei. Trebuia s treac pe acolo, nu putea trece prin alt parte un fir misterios l-a condus, i zece martori vreau s spun zece martori onorabili vor veni la nevoie s declare c el a plecat de la o afacere sau de la o petrecere spre a se strecura ctre acel loc blestemat. Cci fora Fracurilor-Negre nu rezid numai n ei nii, iar geniul care ese vlul sub care se acoper este cu adevrat infernal: cei mai buni complici snt aceia care nu-i cunosc i crora manevrele lor singeroase le-ar stimi oroare. Aceti complici de o zi, de o or, de un minut, snt vecinul meu, prietenul meu, eu nsumi i, v rog s m iertai, domnule ministru, sntei poate chiar domnia-voastr, cci ei se strecoar pretutindeni, n susul i-n josul societii, i nimeni nu poate fi sigur c n-a atins vreodat mna rtreunuia dintre ei... Colonelul izbucni ntr-un mic acces de veselie. Iertai-m, iubiilor, le spuse, asta m face s rd pentru c, prima dat cnd am citit pasajul acesta, tocmai m ntorceam de la un dineu la ministru. ,,.....Iat-l, aadar, pe Lesurques la postul su, continua raportul. Am spus Lesurques pentru a-i da o personalitate nefericitului ce va fi azvrlit prad rzbunrii publice. Lesurques nu stie pe ce teren Pete, nu bnuiete capcana ntins n faa lui; el se afl exact n locul n care trebuie s se afle, i asta este de ajuns spre a-l pierde. Politia sosete, l percheziioneaz; fr tirea lui, el are asupra sa cateva documente compromitoare; pistolul fumegind sau cuitul nsngerat snt nc la picioarele sale; n ajun, a fcut ceva lipsit de nsemntate, dar care,

dintr-o dat, are urmri nefaste s-a plns de cineva, ntr-un moment de proast dispoziie, a optit cteva ameninri, sau poate a lsat s st neleag c ar avea nevoie de bani, c ar fi ngrijorat n legtur cu plata unei scadene. Toate acestea se grupeaz, se nlnuie; totul l nconjoar i-lstrnge; verosimilitatea apare, crete i se preschimb n certitudine; este pierdut i el o tie. Este att de bine deghizat n vinovat nct, n contiina lui nspimntat, i spune: Dac a fi magistrat, dac a avea de judecat un om n situaia n care m aflu, l-a condamna!" Asta este ceea ce ei, n limbajul lor, numesc arma invizibila'. Ea d lovituri una dup alta, tot de attea ori de cte ori lovete arma asasinului; rnete n mod sigur i, printr-o mainaie care constituie culmea sacrilegiului, Legea, ntotdeauna Legea este aceea care le aplic lovitura de graie celor pe care i-a rnit. Dar arma invizibil poate ucide i ea nsi, nlocuind celelalte arme tocite sau insuficiente. Exist oameni blindai: Achile, invulnerabilul, sau "Mithridate 1. care-i btuse joc de otrvuri. Impotriva lor, mijloacele materiale snt neputincioase; trebuie s fie scoas din teac arma inzdzibil, care strbate prin ochiurile cuirasei furite din cel mai dur oet. nsei apele Styx-ului nu te feresc de ea, iar Mithridate ar cuta n zadar un antidot pentru otrava diabolic n care a fost nmuiat. Aceast arm este cuvntul sau i mai subtil gndul, bnuiala, invidia, ambiia, teroarea, dragostea i, ce pot eu si tiu? Cei care manevreaz arma asta cumplit i de nenlturat snt numeroi, posed aur, iar omenirea orbit le devine complice... 1 Mithridate (al Vl-lea Eupator, zis cel Mare) (ctre 13263 .e.n.) rege al Pontului, celebru prin cuceririle sale din Asia i prin rzboaiele cu romanii, care au durat, aproape fr ntrerupere, douzeci de ani. Spre a se feri de asasinare prin otrvire, i-a obinuit trupul s reziste la diferite otrvuri, lund ncontinuu doze mici. Invins n cele din unm de Pompei , i-a poruncit unui soldat s-l ucid, pentru a nu fi luat prizonier, (n.t.) Ei stpnesc vechea organizaie a Camorre-lor care, la rndul lor, le aminteau pe cele numite Sfintele Vehme 1, precum i asociaiile secrete din Lombardia. Marele-Maestru sau Tatl este nconjurat de un Senat, ai crui membri se numesc Maetri sau frai ai Milei. Sub acest stat-major, urmeaz un corp ofieresc, admis ntr-o oarecare msur n iniiere acetia snt hoi activi i inteligeni, care pot fi chemai n consilii, dac mprejurrile o cer. Cu astfel de prilejuri, Maetrii poart un vl negru. Cu excepia Tatlui i a membrilor Consiliului, nimeni nu te vede vreodat chipul. Inc i mai jos, exist soldaii, sau membrii de rnd", care se supun ca nite maini, i primesc plata pentru sinistra lor munc i nu cunosc nici un secret. Loja central se afl la Paris, putndu-se deplasa. Era la Londra n timpul ndrzneei 12 56

tentative care-a fost ct pe ce s ruineze rezervele bncii Angliei. Cnd a fost comis un furt rsuntor i cnd emoiei publice ti trebuie lsat un timp spre a se liniti, loja central dispare i se retrage la odihn, n sediile din Corsica. Toate c n Corsica voi obine indiciul important ce va da, n sfrit, Fracurile-Negre pe mna justiiei. Actualmente sau cel puin, la data ultimelor mele informaii loja central este alctuit din Tatl i zece Maetri. Nu lte cunosc numele. Afiliaii de la care am cumprat sau am obinut prezentele dezvluiri nu fac parte dintre Maetri i nu t-au putut vedea pe acetia dect cu vlul negru; pe de alt parte, funcionarii superiori ai poliiei, dei nu uit niciodat respectul ce-l datoreaz robei mele, s-au ncpnat n scepticismul lor i nu miau acordat dect un ajutor iluzoriu. Dar, dei nu am putut obine nici portretele, nici numele principalelor Fracuri-Negre, nu-mi lipsesc cu totul informaiile cu priinre la persoanele lor i, cel puin, tiu ct de ct ceea ce snt. 1. Sfintele Vehme sau Vehmele: organizaii de origine germanic, asemanatoare cu tribunalele franc-judectorilor, existente n secolele XII XVI(n.t.) Tatal este un btrn foarte n vrst, extraordinar de bogat, strecurat att n societatea de la Curte ct i n saloanele din cartierul Saint-Germain. Asociaia ii nconjoar cu un respect superstiios. "Dibcia sa ine de vrjitorie; cu irul nesfrit al crimelor pe care le-a svirit sau le-a poruncit, reuind s pstreze, n exterior, un renume de cinste de netgduit i aproape de sfinenie, s-ar putea alctui un volum impresionant de gros... Dup cum vedei, copii, portretul meu este destul de mgulitor, spuse cu glas blajin colonelul. Nu v mirai prea mult l-am retuat i cu, pe ici pe colo, i sper c i ale voastre v vor fi pe plac. Acum, nu mai snt nevoit s v recomand s ascultai. Slav Domnului! sntei numai urechi. ...Un om ai crui ultimi ani snt ncununai de veneraia tuturor, continu raportul, un vechi prieten al tatlui meu, care posed imense proprieti n Corsica, chiar n districtul n care Fracurile-Negre au avut cu siguran, sau poate nc i mai au locul de refugiu colonelul BozzoCorona a binevoit s fac apel la amintirile sale i s-mi comunice o serie de legende. S-ar prea c eful Fracurilor-Negre n-ar fi altul dect cel mai celebru dintre bandiii italieni, ajuns la o vrst naintat, n loc de a se face pustnic, diavolul Calabriei i-ar fi mrit, dimpotriv, aria ticloiilor sale i ar fi abandonat muscheta, devenit prea grea, spre a lua arma infernal despre care vorbeam adineauri. Alturi de el, se pare c se afl un nemernic de mina a doua, dar deosebit de primejdios, un evadat din ocn, fost senntor, fost comis-voiajor, actualmente agent de afaceri n Paris...

Lecoq se ntrerupse cu de la sine putere i ntreb brusc: Ai colaborat i la descrierea mea, Tat? Nu, rspunse colonelul, am lsat-o aa cum era, ca i pe cele ale iubiilor notri prieteni. n jocul de-a v-ai-ascunselea pe care l-a nceput mpotriva noastr, Remy d'Arx este foarte aproape de a ctiga putem spune c frige", i am vrut s vedei i voi niv acest lucru. Lecoq i continu lectura.,Era palid i sprnccnele i se ncruntaser. ... Nu snt departe de a crede c acest mizerabil are, ntr-un fel oarecare, legturi cu poliia. Nu intr n atribuiile mele s-mi dau prerea cu privire la anumite aliane -adultere, dar refuzul de ajutor al administraiei trebuie s aib o cauz, pe care mi s-a intimplat uneort s-o caut.M tem c am gsit-o. Chiar sper acest lucru, cci, dac am ghicit corect, n mai puin de opt zile voi smulge masca acefal om... Dup ce citi acest ultim paragraf, Lecoq ls pe mas manuscrisul i-l privi pe colonel drept n ochi. Tat, spuse cu un glas cobort, n ceea ce m privete, eu nu mai am nevoie s vd mai mult. Dac ceilali doresc, vor citi cele ce se refer la ei. Mie mi este de ajuns i-i atept explicaiile. Colonelul i fcu un mic semn cu capul, zmbindu-i, i lu, la rndul su, manuscrisul. Pe vremuri, zisc, v-a fi citit o dram n cinci acte dintr-o singur suflare, cci n tinereea mea am jucat teatru, ba chiar am cntat arii de tenor; dar acum rguesc att de repede! Nu poi s fii i totodat si fi fost. Portretul lui L'Amiti v pare reuit, iubiii mei? Membrii consiliului i modificaser atitudinile i expresiile. Toi erau ateni i nsui Corona asculta cu o ngrijorare vizibil. Lecoq a fost dibuit, constat contesa. Este limpede ca acestui Remy d'Arx nu-i mai rmne dect s ntind mna ca s-l nhae. Ei bine, drgua mea, replic btrnul, portretul tu e si mai detaliat dect al bunului nostru lAmitie este o adevrat fotografie. Abatele c pictat n picioare, l-ar recunoate pn i un jandarm. Portretul lui Corona doar c nu vorbele, ct despre cel al lui Samuel, l sftuiesc ca, dac vreodat este chemat de Remy d'Arx, s roage un confrate s-l n ocuiasc, fiindc, zu aa, a fost fcut tot att de asemntor ca i perele mzglite pe ziduri, cu favoriii i moul din frunte al lui Louis-Philippe1. Dar capodopera este cea referitoare la eminentul nostru profesor de drept, cel care ne dibuieste unelte n cele cinci coduri de legi, cel care, pentru prima dat, ne-a spus: ,,Trebuie s te pricepi s foloseti Legea aa cum Paganini i folosete vioara; cnd cunoti modul n care s-o utilizezi, Legea este un instrument cu care jefuieti i ucizi. i eu? ntreb prinul, cu glas tremurtor. Ticlosul meu de rol este ca un afi pe care-l port n spinare snt cel mai uor de recunoscut. i tocmai de aceea, ripost colonelul, cnd Remy d'Arx a avut buna 12 56

inspiraie de a-mi ncredina manuscrisul su, la portretul tu m-am grbit s m uit. Ai noroc, fiule, i noi mpreun cu tine, cci, n ultimile dou luni, frumosul nostru judector de instrucie ne-a vzut, n fiecare sear, mpreun, la palatul Ornans. Cea mai mic bnuial n legtur cu tine ar fi dat cheia pentru tot restul, dar omul care I-a furnizat informaiile este n ntrziere cu o jumtate de an. La capitolul Ludovic al XVII-lea nu exist dect un singur cuvnt: Mort. Ii drese glasul i continu pe un ton de bun dispoziie ce contrasta cu tulburarea general: Bunii notri prieteni vor fi, poate, nentai s vad cu propriii lor ochi. F s circule manuscrisul, L'Amiti', pentru ca fiecare s-i poat citi elogiul su. Memoriul trecu din mn n mn. n jurul postavului verde domnea o tcere plin de tristee. Numai colonelul i pstra expresia mulumit. i nmuiase tocul n cerneal i desena omulei caraghioi, cu trupuri mici i capete mari, pe hrtia alb din faa lui. Dup ce memoriul fcuse nconjurul mesei, i puse jos tocul. Ei bine, mult-iubiii mei spuse cu un calm att de sfidtor, nct un fulger se aprinse n ochii tuturor v 1. Referire la forma de para a capului lui Louis-Philippe, cu frunte ngust i flci puternice, i la uviele de pr de pe cretetul su. care au fost luate de caricaturiiii vremii drept pretext pentru desenele lor. (n.t.) ] anunasem o edin interesant, nu m putei nvinui c nu nii-a fi respectat cuvntul. Ce credei despre toate astea? - Am fost trdai, este clar, rspunse doctorul n drept. - Acum, adug contesa de Clare, omul acesta e att de aproape de noi, nct ne-ar putea atinge i numai dac-ar ntinde mna. - Cu att mai mult, draga mea, ntri colonelul, cu ct are braul lung. Este drept c Prefectura de Poliie l cam ncurc, deoarece nu-i snt pe plac oamenii care intr n concuren cu ca se aseamn cu Academia, care refuz s admit orice n-a inventat ea nsi. ns prezentul memoriu are tocmai scopul de a antrena Prefectura. Lu manuscrisul i-l ntoarse pentru a ajunge dintr-o dat la ultima pagin. Iat concluziile, continu. Snt lungi, precise, i mi se pare c ministrului iar fi foarte greu s le resping. Ascultai numai; ... Ii cer, aadar, Excelenei Voastre ajutorul direct al guvernului. Am nevoie de ageni ai Administraiei dar, n acelai timp, mi trebuie o total libertate de micare i o independen absolut, mai ales n ceea ce privete Prefectura de Poliie. Pun n balan, cu bun tiin, ntregul meu initor profesional. Dac mam nelat, snt un neruinat i un nebun i m condamn eu nsumi ta a-mi da demisia. Dac, dimpotriv, afirmaiile mele snt corecte, nu solicit nimic, fiindc nu

voi fi fcut nimic mai mult dect att ct este de datoria unui magistrat. Rog pe Excelena Voastr s-mi acorde trei lucruri: un titlu care s nm autorizeze s acionez, libertatea de a-mi alege agenii, min liber n relaiile cu Prefectura i, in termen de cincisprezece zile cu ncepere de astzi, m oblig s-i dau pa efii Fracurilor- Negre pe mna justiiei... - Mai exist i marchef-ul! interveni aproape strignd Corona. Sntem ameninai c vom fi necai ntr-un pahar cu ap.Sa fim noi primii care vor lovi i cu asta ncheiem. Colonelul rsfoi rapid caietul. Desigur, desigur, zise, aceasta-i prima idee care s prezint. Judectorul nostru de instrucie nu este nici Achile nici Mithridate. Dar am gsit un mic pasaj care d rspuns la aa ceva... mi permitei? Am, ntr-adevr, un mic pas referitor la asta... mi dai voie? M tem, sincer, s nu abuzc de bunvoina voastr... Va fi ultimul citat pe care-l fac. i citi: ... fracurile-"Hegre m cunosc, m nconjoar; tiu i, m ales, simt acest lucru din propria-mi voin m joc astft cu jocul. Omul care mi-a furnizat cele mai sigure informat-' este un uciga, clul, asasinul pltit al marelui consiliu racurilor-9{gre... Cuvintele fur primite cu un murmur de uimire i numel lui Coyatier veni pe buzele tuturor. Colonelul clipi din ochi cu maliiozitate. n cine s te mai ncrezi! opti. Dumnezeule, da, bru cea mai obtuz pe care-am ntlnit-o n viaa mea, marchcf-u\ a avut o idee, poate chiar dou: ideea de a se poci i acee de a se mbogi, cci diavolul acesta de Remy seamn argini de parc ar avea n buzunar minele din Peru. Dar ngduiimi s nchei: ... n orice zi pot mprti soarta tatlui meu; num c pe mine nu m vor lichida n ntregime. Mi-am luat toate precauiile, opera mea mi va supravieui. ntr-adevr, prezent memoriu a fost copiat n trei exemplare, ceau fost depuse in trei miini diferite, toate la fel de sigure. In cazul n care mi s-ar ntmpla o nenorocire, cei trei depozitari ai mei snt obligai sa nu lase s piar ceea ce am ntreprins eu, iar prima lor aciune ar fi s inmineze acest document scris, cruia moartea mea i-ar conferi o gravitate solemn, mai nti domniei-voastre, domnu ministru, n al doilea rnd ducelui d'Orleans, motenitor Coroanei, i n al treilea rnd regelui nsui... Colonelul nchise caietul, l puse pe mas i, srngndu-pe pieptul nfrigurat reverele halatului su clduros, spuse: - Vedei, scumpii mei, e simplu ca bun-ziua, chiar i un copil ar nelege: a-l ucide pe biat n mprejurrile n care ne aflm, ar nsemna, nici mai mult, nici mai puin, s dai foc unui butoi cu pulbere. Tcu. Toi membrii consiliului i ineau capul plecat. Lecoq, care prea cel mai puin ngrijorat, zise: 12 56

- Ia mai las, Tat, nu eti niciodat pierdut cnd ai un stpn aa ca dumneata. Nu ne lsa s ne perpelim, fii ca ntotdeauna Providena noastr. Cu siguran, ai dumneata soluii la toate. - Mai ncet cu lauda! replic btrnul cu o modestie exagerat. M bizui mai curnd pe voi, iubiii mei copii. Sntei n puterea vrstei, avei talent, ndrzneal, tot ce trebuie spre a combate, pe cnd eu snt n regres... mi-ai dat de neles asta de cteva ori... i nu aveam nevoie de avertismentele voastre pentru a vedea c rolul meu pe pmnt s-a ncheiat. n picioare toat lumea! porunci Lecoq pe tonul ofierilor ce comand executarea exerciiilor militare. Drepi! Doi pai nainte! ngenuncheai! Sntem n prezena Dumnezeului nostru, trebuie s-l adorm! i bai joc, Toulonnais? l ntreb btrnul aruncndu-i o privire att de tioas i de ptrunztoare, nct Lecoq i ls ochii n jos. Nu,pe cinstea mea, se blbi el. i mai bine, ia privete: eti nconjurat de mini mpreunate. Tat, adug cu umilin contesa de Clare, aveai dreptate, capetele noastre snt acolo, n caietul acela; ne cltinam pe marginea unei prpstii, eti singurul n stare s ne salveze, salveaz-ne! Colonelul Bozzo i ndrept trupul i, timp de o clip, craniul su, lustruit ca fildeul, domin toate frunile nclinate. Aha! zise, i glasul lui i recapt vibraiile sonore, avei nevoie de mine i de bafta mea? Se pare c btrnelul nc mai triete. De cum v ia casa foc, alergai la mine, mereu la mine, pentru c tot eu snt cel mai puternic, chiar i cina suflarea mi este gata s se sting. Bine facei, dar i mai bine ati face dac n-ai uita niciodat cine snt eu i cine sntei voi.Nu mai tin minte numele celor care luau loc aici, n locul vostru, in urm cu zece ani. De douzeci de ori consiliul s-a rennoit in jurul meu. Ceilali mor, eu triesc! Eu snt sufletul, iar voi trupurile. Voi nu tii nimic, iar eu tiu totul! Aveai pe buze zmbetul ignoranei incredule, n timp ce ascultai lectura acelei pagini care vorbea despre arma invizibil i despre oameni invulnerabili; cu toate acestea, iat-ne n prezena unui om pe care nici fierul, nici otrava nu-l pot ataca, mpotriva lui este nevoie de arma invizibil: unde se afl aceasta? Care dintre voi o cunoate? Cine ar putea s-o ascut i s-o mnuiasc? Numai dumneata eti acela, Tat, rspunse contesa cu convingere. Ceilali adugar: Stpne, numai dumneata eti acela. Btrnul pru s se bucure o clip de triumful su, apoi flacra din ochi i se stinse i pLoapele lui grele se lsar peste ei ca un vl. Prieteni, continu relundu-i vorba blajin, n curnd vei ti tot att ct mine. Mi-au rmas puine zile! Este ultima mea afacere. Nu exist nici o alt familie mai unit dect a noastr; voi sntei copiii mei, motenitorii mei mult-iubii, i v nchipuii c, pentru a v apra, v-am ateptat rugmintea? Nu, eu vegheam asupra voastr i a averii voastre. Ceea ce constituie tria inamicului vostru, snt cele trei exemplare ale demersului su. Eu posed unul i le voi cpta pe celelalte dou. Dar, pn atunci, nu v temei. Arma

invizibil a fost scoas din teac; ea a atins deja pieptul lui Remy d'Arx; el va tri,Tiindc moartea sa rapid v-ar ucide; dar va tri nlnuit: i-am legat inima! 17.REMY D'ARX In 1838, judectorii de instrucie erau gzduii chiar i mai ru dect snt astzi, nc nu fusese nceput restaurarea Palatului de Justiie, i cabinetul lui Remy d'Arx, situat tocmai la captul lungului coridor ce se ntinde n partea de sus a Conciergeriei, prezenta un aspect destul de jalnic. Era o ncpere spaioasa, dar pardosit ca o mansard i nu se bucura n nici un fel de confortul sever al casei Sfntului Ludovic. Fereastra, ngust i nalt, ddea spre curtea bisericii Sainte-Chapelle, pe vremea aceea aglomerat de pietre de construcie. Tavanul era plin de crpturi, lambriunle ar fi avut nevoie s fie splate, iar nfiarea general ddea impresia unor ruine. In mijlocul camerei se afla o mas ptrat, instalat pe o rogojin i plin de hrtii n neornduial ai fi zis c-i masa unui poet. O alt mas, din lemn negru, dotat cu un pupitru i cele necesare scrisului, era aezat transversal fa de cea dinti, ca bara unui T. Peretele din faa ferestrei era ascuns de nite dulapuri compartimentate,coninnd dosare etichetate. Placa de deasupra cminului susinea bustul lui Louis-Philippe, iar de o parte i de alta a uii principale se vedeau, n dreapta o pendul veche, n stnga un barometru cu cadran. Orice castel i are dependinele sale: acestea erau dependinele castelului zeiei Themis. Remy d'Arx era singur, n picioare, cu plria pe cap, stnd n faa ferestrei, pe ale crei geamuri nguste i murdare degetele lui bteau distrat darabana. Privea, fr a-l vedea, un ulm btrn, cu ramuri desfrunzite, care murea cu ncetul printre drmturile i pietrele de construcie ngrmdite n curtea bisericii Sainte-Chapelle. Ulmul acela i avea renumele su. Era unul dintre cei trei arbori cntai, n timpul Restauraiei, de ctre domnul de Jouy ca slujind drept pensiune vrbiilor pariziene. Unul dintre ei, cel mai ilustru i care crescuse n strada Coq-Heron, nc mai tria n urm cu un an; cellalt murise in 1860, ucis prin demolrile de pe cheiul Grave. Orologiul din turn tocmai btuse ora zece seara. Nici un burghez rostuit la casa lui nu este mai punctual o vrabie, n ceea ce privete momentul culcrii. Mii de psrele se porniser s vin n zbor, din toate colurile cerului. Timp de cteva minute, n arborele ospitalier domni o forfot glgioas agitaie i piuituri, poate srutri la urarea de somn uor, poate glcevi, 12 56

certuri cu lovituri de cioc sau de aripi pentru cele mai bune locuri de pe ramuri. Dar, treptat, micrile dezordonate se potolir, ciripitul ascuit cobor cu un ton, apoi tcu; dup un sfert de or, cei douzeci de mii de oaspei ai hanului aerian dormeau ca nite vrbioi cumsecade. Remy d'Arx sttea nemicat de mult vreme. Tcerea aceea pru c-l trezete i-i scoase plria spre a-i terge fruntea cu mna. In orele crepusculare ale dimineii i ale serii, cnd ziua vine i cnd pleac, obiectele i schimb formele i mai ales culorile. Poate c nserarea era aceea care adncea ridurile spate ntre sprncenele tnrului judector de instrucie i care-i aternea pe obraji acea paloare de moarte. Se ntoarse cu gesturi lente, i puse plria pe o mobil i fcu prin camer civa pai nesiguri. Dup un timp, se opri spre a despturi o hrtie mototolit pe care o inea n mn. N-am spus nimnui nimic, opti. Ieri a fi putut afirma c nu mi-o spusesem nici mie nsumi. Gndul la o fericire att de mare nu-mi trecuse niciodat prin minte. Nu speram, eram sigur c voi fi nvins mai nainte chiar de a ncepe lupta. A fost nevoie de sfaturile Francesci, de obsesia, a putea spune i de norocul ce mi l-a purtat colonelul Bozzo, ca s-mi combat att presimirile prea bine ntemeiate, ct i temerile, care s-au adeverit att de repede. Se apropie de mas i se aez ntr-un fotoliu, punnd hrtia cocoloit alturi de alte dou scrisori ale cror plicuri zceau pe jos. Cine poate s-mi scrie astfel? continu, i pentru ce-mi scrie ca i cum cstoria ar fi un lucru posibil, public, cert? Oamenii care-mi adreseaz aceste calomnii tiu ceva, ns nu tiu tot. Au ghicit secretul dragostei mele, pe care nu l-a fi ncredinat nici celui mai bun prieten al meu, dar par s cread c snt fericit n dragostea mea i ncearc s-nu otrveasc bucuria cu fiere... Lu n mn cele trei scrisori, pe care privirile lui, ncrcate de o imens oboseal, le parcurser pe rnd. - Bucuria mea! repet cu o amrciune amestecat cu spaim. Ah! dac-ar fi adevrat, dac Valentine mi-ar fi lsat o speran, i-a sfida s-mi tulbure triumful!... Oare nu tiu tot att de bine ca i ei c n viaa ei exist un mister? nu mi-a spus-o ea nsi i nu s-a oferit chiar ea s mi-l dezvluie? Se ntrerupse, citind cu jumtate de glas i poate fr a-i dea seama cele cteva rnduri ale primei scrisori: ,,Te-ai nelat, pasiunea te orbete, fata aceea este dintre cele crora un brbat cinstit nu-i poate da numele su... ...Ia seama, spunea o alt scrisoare, misiunea dumitale pe acest pmnt este grav i sacr. Amintete-i de cei ce au murit i nu pune aceast aventur ruinoas ntre dumneata i rzbunarea dumitale. Cea pe care o vei

lua n cstorie va fi un obstacol n faa pailor dumitale; cei pe care-i urmreti snt puternici i mnuiesc arme necunoscute. "Dragostea este o otrav: ia seama... Cea de-a treia scrisoare suna astfel: Doamna Samayoux, de meserie saltimbanc i proprietar a unei menajerii de blci, i are baraca instalat, actualmente, n piaa Walhubert. Du-te s-i ceri veti despre Fleurette i vei afla cine este domnioara de Villanove. Degetele tnrului magistrat se crispar i, cu o micare violent, arunc cele trei scrisori n cmin. Arm necunoscut! gndi cu glas tare. Arm invizibil! Toate astea provin din arsenalul lor misterios? Oare snt deja m jurul meu? ncearc s-mi ucid sufletul, pentru c mi-am Pus la adpost de atacul lor viaa trupului meu? Iside sprijini capul in mini i din piept i scp un hohot de plans. - Oh! Valentine! Valentine! murmur. Ce-mi pas de toate acestea? Oare, de acum nainte, pentru mine mai exist pe lume alt gnd dect cel ndreptat spre tine? Nu ura lor m zdrobete si inca nu i-au construit ei arma n stare s m rneasc de moarte. Cel puin una dintre scrisori spunea adevrul: dac nc n-am dezertat de la sarcina pe care mi-am asumat-o, snt deja lipsit de puterea i elanul necesare pentru a o duce la ndeplinire. Valentine! Ea este mereu aici, n faa ochilor mei, ameitoare ca dragostea ce m macin; i urmresc privirea divin care se ndreapt spre un altul i gelozia m chinuie, apoi rencep s triesc, luminat de strlucirea zmbe-tului ei. Urma s vin la mine, cci n sufletul ei exist o ciudat mil. S-ar spune c sufer din cauza durerii pe care mi-o provoac. La mine, nu va gsi pe nimeni am fugit, i bine am fcut, nu vreau s-o vd. Ce-a putea afla de la ea? Exist oare pe lume vreo dezvluire n stare s vindece boala inimii mele? Palmele lui alunecar pe obraji, dnd la iveal un chip descompus, nlcrimat. Recunosc, continu cu glasul frnt, mi este ruine, dar nu mai combat, fiindc lupta este imposibil o iubesc chiar mpotriva voinei mele! O voi iubi i cnd va fi a altuia! Chiar i dac ar fi vinovat, tot a iubi-o; chiar i dac cei care pot totul ar veni aici i mi-ar spune: Pentru a o cuceri, trebuie s svreti o crim..." Nu-i ncheie gndul i sngele revoltat nvli s-i nroeasc obrajii, n timp ce, descurajat, i nclina din nou fruntea. In u se auzir trei ciocnituri scurte i un om din Palatul de Justiie apru n prag, ntrebnd: Vrea domnul judector de instrucie s-l interogheze pe acuzat? Remy l privi zpcit. Nu mai tia despre ce-i vorbea omul. 12 56

Ce acuzat? ngim. Asasinul de pe strada Oratoire, rspunse slujbaul. Documentele se afl pe masa domnului judector i se pare c se dorete urgentarea instruciei n afacerea aceasta. Remy i arunc ochii pe un dosar de lng el, pe a crui copert erau scrise dou nume: Hans Spiegel, Maurice Pags. Numele mortului i al ucigaului. Abia atunci deveni contient c, nc de diminea, fusese ntiinat c instrucia acelei afaceri i fusese atribuit. Mai am de notat unele lucruri, spuse, peste o jumtate de or voi fi gata. Slujbaul iei. Remy trase spre el dosarul i-l deschise. Coninea patru piese principale: procesul-verbal al comisarului de poliie, raportul inspectorului Badot, cel al inspectorului Megaigne i o dubl foaie volant, nesemnat, care purta tampila diviziunii a doua a prefecturii. Remy d'Arx desfur acele documente pe biroul su. ncerc s citeasc procesul verbal, dar de ndat ce trecu de formulele conoscute care, n acte de acest fel, preced ntotdeauna expunerea faptelor, scrisul ncepu s-i joace naintea ochilor. Fr a-i da seama, reczu n cea mai adnc visare. Ii nchipuia c lucreaz, ns gndul l aducea din nou la seara din ajun. Se vedea la braul contesei Corona, descr-cndu-i pentru prima dat preaplinul inimii; se auzea pe el nsui mtrurisindu-i nflcrarea, timiditatea, durerile i bucuriile acelei iubiri care, fr voia lui, i ptrunsese n via i care, de acum nainte, era nsi viaa lui. Ii reamintea totul: mirarea Francesci, interesul att de aprins i de sincer cu care-i mprtise suferina; pn i glumele sale de femeie de lume, plin de admiraie i de compasiune. Aa ceva nu s-a vzut de pe vremea potopului! spusese contesa. i chiar era adevrat, cel puin Remy aa credea. Ceea ce vzuse, ceea ce citise nu-i oferea nici un punct de comparaie. Nimic nu se asemna cu ndrgita, arztoarea tiranie exercitat asupra ntregii sale fiine de acea dragoste a crei putere i se prea de nenvins. Era o boal, o febr, un delir care-i asalta n aceeai msur simurile, imaginaia i sufletul. Imaginea evocat a Valentinei l cufunda ntr-un extaz de nespus, n care simea c moare de prea mult via. O vedea frumoas ca strlucirea destinului su nlnuit, asculta n deprtare armoniile ptrunztoare ale glasului ei i se mbta, in sorbituri lungi, cu elixirul magnetic ce-i izvora din ochi. Cei a cror tineree a fost auster snt uneori incendiai, m felul acesta, de trsnetul care lovete tardiv. Veselele zile ale primverii vieii anii nsorii pe care alii i cheltuiesc n mici amoruri nebunatice, Remy d'Arx i nchinase n ntregime sumbrei munci care, vreme att de ndelungat, constituise singurul el al vieii sale. Adolescena lui nu risipise nimic n afar. Tot ce arde ntr-un brbat se adunase n el pe tcute, i prima scnteie de iubire care-l atinsese aprinsese un vulcan.

Ceea ce, n ajun, o uimise ntr-att pe Francesca Corona fusese violena de nenchipuit i naivitatea fr pereche a pasiunii lui. El iubea totodat ca un copil i ca un btrn, cu efervescena primei vrste, cu adorarea steril i disperat a ultimelor zile. n el nu rmsese nimic dect acea flacr trist i atotputernic, zadarnic combtut de neputincioasa voin de a-i continua opera. Totul i vorbea despre Valentine, dar Valentine nsi, intrnd pe neateptate n vechea lui via i aducndu-i un ajutor nesperat, nu putuse reaprinde n el focul stins al rzbunrii. Valentine, vorbind despre asasinii lui Mathieu d'Arx, despre acele Fracuri-Negre pe care Remy le urmrea de atia ani, Valentine promind s fac lumin n noaptea pe care attea eforturi nu o putuser mprtia, abia fusese ascultat. De la Valentine, Remy nu o voia dect pe ea nsi, iar revelaia fgduit l revolta, cci o considera oferta unei despgubiri derizorii. Citea toate acestea, adic amintirile lui tulburi i spaima din gndul su, printre rndurile ntortocheate pe care comisarul de poliie le aternuse pe hrtia tampilat. Timpul trecea, neatenia lui tot mai tiranic sfrea prin a-i trezi n minte o vag remucare pentru faptul de a-i fi neglijat ndatoririile de judector, cnd zgomotul unor pai grei se auzi pe coridor. Jumtatea de or se scursese i escorta prizonierului se apropia. De data aceasta, Remy d'Arx se trezi tresrind. ' Cu sigurana privirii pe care o d obinuina, parcurse n fijg documentele nirate n faa lui. Procesul-verbal al comisarului i rapoartele celor doi inspectori concordau n ntregime. Erau clare, concise i aproape Identice, n aa msur reieeau izbitor mprejurrile crimei i constatarea flagrant-delictului. In momentul n care se deschise ua, ochii tnrului magistrat treceau la cea de-a patra pies a dosarului, cea care nu era semnat. Documentul acesta, care consta ntr-o coal de hrtie acoperit n ntregime cu un scris mrunt i nghesuit, se ncheia astfel: Observaie important: asupra acuzatului nu s-au gsit bani, cu excepia unei sume nensemnate. Se va dovedi c el i furise sperana romantic de a se cstori cu o tnr fat aparinnd nobilimii i a crei zestre probabil se ridic la mai mult de un milion. Funcia l stpnete pe om i-l nal. Timp de o clip, Remy d'Arx i recptase ntreaga luciditate a gndirii, cci n el se trezise din nou judectorul. Privirea i rmase aintit asupra acestei pagini care, pe lng dovad, aduga surplusul inutil al prezumiei. O ndoial de un anume fel i trecu prin minte, o ndoial ce nu-i putea aparine dect lui i care se lega de cercetrile sale obinuite. Se gndi: ,,O not asemntoare se afla n dosarul nefericitului care a pltit datoria dup uciderea tatlui meu." 12 56

Nu l-ai fi recunoscut cnd i ridic ochii strlucitori i limpezi asupra acuzatului care tocmai intrase, lsnd pe cei doi paznici n afara camerei. In privirea tnrului magistrat ce citea o foarte intens curiozitate i ceva ce semna a simpatie. Ieind dintr-o ncpere alturat, grefierul se strecurase la msua lui i deja i nmuia tocul n climar. Acuzatul se opri la trei pai de masa principal i rmase w picioare, cu braele lsate n jos, cu capul nlat seme, dar tar nici o afectare de fanfaronad. Avea minile libere si nu purta, din costumul de prizonier, dect haina, sub care se vedea pantalonul uniformei sale. Era palid i cu trsturile descompuse. Cu toate acestea, privirea lui brbteasc nu lsa s se ghiceasc nici o slbiciune. Cnd acea privire care, n deplinul neles al cuvntului, era cea a unui om cinstit se ntlni pentru prima dat cu cea a lui Remy d'Arx, sprncenele tnrului magistrat se ncruntar fr voia lui, iar pLoapele lui Maurice se plecar. Interogatoriul ncepu imediat. La cererea judectorului, Maurice i spuse numele, prenumele i datele personale. Grefierul, un omule slab, cu ochelari fr brae, foarte pretenioi, scria gndindu-se la propriile-i probleme. In domeniul instruciei judiciare, se credea mult mai tare dect Remy i, stul de brfele din tribunal, considera acel omor, ce nu data dect de cteva ore, ca pe o poveste veche. Ii formase deja o prere i n sinea lui l i condamnase pe Maurice la eafod sau cel puin la ocn, n cazul n care juraii ai avea slbiciunea de a admite circumstane atenuante. Maurice rmase tcut ctv'a timp, nainte de a rspunde la prima ntrebare referitoare la fapt. Grefierul avu tot rgazul s-l studieze pe deasupra ochelarilor i s-i mrturiseasc siei c ghicea prea bine instinctele rele ale acestui biat frumos, dincolo de masca de blndee i sinceritate. In cele din urm, Maurice rspunse cu glas cobort: tiu bine c snt pierdut, ce rost mai au toate acestea? Este o recunoatere? ntreb Remy, a crui voce grav cpt, fr tirea sa, o intonaie de compasiune. Nu, replic Maurice cu nflcrare, jur n faa lui Dumnezeu c snt nevinovat. Dar ce importan are, dac nu m putei crede? Tnrul magistrat rosti rar: Eu nu tiu nimic, nu cred nimic, m aflu aici pentru a descoperi adevrul. Viaa dumitale trecut pledeaz pro i contra: i-ai prsit studiile care te pregteau pentru o carier onorabil, angajndu-te ntr-o trup de saltimbanci, dar, de atunci, ai purtat uniforma militar, iar purtarea dumitale n Algeria a fost cea a unui osta viteaz. Privete-m n ochi i vorbete nestingherit. Dac ai czut ntr-o capcan, spune-mi, te ascult. Din nou, ochii lui Maurice i ntlnir pe cei ai lui Remy d'Arx i el opti: Domnule, s v rsplteasc Dumnezeu. Nu speram s gsesc atta

buntate la dumneavoastr, dar nu mai am nici o speran. Grefierul i nfipsese tocul dup ureche i-i spunea: Care va s zic, aa se interogheaz acum? S-avem iertare!" Maurice continu: De dousprezece ore de cnd stau singur n nchisoarea mea, m-am gndit profund. Tot ceea ce s-a petrecut mi-a revenit n minte punct cu punct i mi se prea c eram propriul meu judector. Nenorocirea care ii-a lovit este mare; am suferit cumplit astzi, dar nu mi-am pierdut capul i snt stpn pe propria-mi raiune. Cunoatei, domnule judector, trista poveste a tinereii mele. Eu nu v cunosc i nu v tiu nici numele. Dar dac n mine sar putea nate o scnteie de speran, aceasta mi-ar veni de la dumneavoastr. Legea v interzice s m ascultai ntre patru ochi? Legea impune ca interogatoriul s fie nregistrat de ctre grefier, rspunse Remy d'Arx, i aceast condiie constituie garania acuzatului, dar Legea nu impune nici o limit liberului arbitru al judectorului, ce-i poate alege mijloacele de a-i lmuri contiina. Se ntrerupse i adug, adresndu-i-se grefierului: Lsai.-ne singuri, domnule Preault, dar nu v ndeprtai; v voi chema cnd voi dori s reiau interogatoriul legal. Domnul Preault i aranja hrtiile, puse jos tocul i se duse spre u, repetndu-i: S-avem iertare! Toate astea prevestesc nite metode de casaie foarte drgue." Ua fu nchis cu zgomot, cci domnul Preault era prost-dispus. Locotenent Pags, continu judectorul ridicndu-se, ,u ne ascult nimeni. Te afli aici n prezena singurului om care te-ar putea nelege. Am motive s te cred nevinovat. S fie adevrat?... exclam Maurice uluit. Remy i ntinse mna, adugnd: Este posibil s m nel dumneata m vei lmuri. Dac am ghicit, snt prietenul dumitale, locotenente, fiindc avem aceiai dumani. 18.INTEROGATORIUL Acum, Remy d'Arx i Maurice stteau pe scaune, unul n faa celuilalt. Maurice vorbea; Remy, aplecat peste documentele rsfirate ale dosarului, asculta cu atenie i lua note. Nu mai era omul de adineauri. Ceva din vechea lui pasiune se redetepta n el i timp de o clip redevenise el nsui. Ascultndu-i ordinul, Maurice ncepuse istorisirea amnunit a vieii sale, cu ncepere de la plecarea din Angouleme i pn la ntoarcerea din Africa. In timp ce-l asculta, Remy consulta piesele de instrucie i prea s compare spusele tnrului locotenent cu informaiile culese de poliie. Rana pe care i-o fcuse arma invizibil era adnc i, poate, mortal; mna care-l lovise era experimentat izbise drept n inim. Dar rnile sufleteti snt la fel cu cele trupeti i un anumit remediu care nu are puterea de a vindeca, poate mcar s coboare febra i s produc o calmare, 12 56

fie ea i trectoare. Aa se ntmpla cu Remy d'Arx, care, o clip, i uita spaimele i-i ndrepta trupul, reanimat de o diversiune neprevzut. Ogarul muribund nc mai sare dac i se arat urma cerbului. Remy dduse, pe neateptate, de pista celor care-i uciseser tatl. Fracurile-Negre erau acolo, simea acest lucru. Sngele corsican, reaprins deodat, i fierbea n vine ca-n zilele tinereii sale. Nrile dilatate i tremurau, ochii i strluceau. Cnd Maurice aborda episodul vieii lui n care, greind ua, intrase ntr-o barac de saltimbanci n loc.de a se duce s se culce la cazarm, Remy l ntrerupse printr-un gest i lu n mn raportul nesemnat. Iat o lucrare admirabil fcut, opti, chiar prea bine fcut. Este aproape un miracol. Crima a fost nfptuit azi-dimineat, i n seara aceasta-avem deja la dosar ceva ce ar putea fi intitulat: Memoriile acuzatului". Gsesc aici tot ceea ce-mi povesteti, locotenente Pags, cu detalii nc mai intime referitoare la vduva Samayoux, patroana dumitale, ct i la tnra care purta numele de Fleurette. Probabil c i-au fost puse ntrebri unui prieten al dumitale, unui prieten cruia nu-i ascundeai nimic. Am camarazi buni la regiment, replic Maurice, dar niciodat n-am ncredinat cuiva problemele mele. Atunci, l ntreb judectorul, cu un zmbet triumftor pe buze, cum se poate explica aceast minune? Poliia merit rareori s fie nvinuit c-ar fi prea atil. n cteva ore, a fost necesar s se culeag toate aceste informaii care, ntr-adevr, par a fi date chiar de dumneata nsui, ntr-att snt de exacte i complete. n plus, a trebuit s se ntocmeasc raportul, s fie scris limpede i depus la Prefectur, iar aceasta l-a trimis spre a-mi parveni aici nainte de sosirea mea. Exist unele cerneluri cu uscare rapid, tiu asta, dar scrisul de pe acest document nu pare s fie prea proaspt. S-ar crede c peste acest exemplar a trecut o noapte. n timp ce vorbea, Maurice l privea cu mirare. Domnule judector, spuse cu glasul ncrcat de emoie, oare ncercai, cu adevrat, s m considerai nevinovat? Ii caut pe vinovai, replic Remy d'Arx, aintindu-i asupra lui privirile ptrunztoare. Dumneata nc nu-i cunoti, i totui m vei ajuta s-i gsesc. Domnule Pags, piesa aceasta din dosar a fost fabricat nainte de svrirea crimei. Credei?!... exclam tnrul locotenent, uluit. Snt convins. Au atins un asemenea grad de dibcie, tocit, uneori, i depesc inta, iar perfeciunea operei lor devine o semntur. Eu, care-i vorbesc, recunosc tot ceea ce v iese din aceast cumplit fabric. Ochii lui Maurice l priveau ntrebtori, cu o vag nelinite. Fii pe pace, i spuse Remy rspunznd acelei priviri, mi pstrez ntreg sngele rece i vei nelege n curnd sensul cuvintelor mele. i repet, totul era pregtit. Raportul acesta era redactat chiar n timp ce un alt actor, jucnd n aceeai comedie, profita de absena dumitale pentru a sparge la dumneata acas o broasc i spre a lsa n camera dumitale dou scule de felul celor ce nu le aparin dect hoilor de profesie. Maurice rmase o clip cu gura cscat, apoi ngim:

Nu v-am spus nimic din toate acestea, cum de le tii? Judectorul de instrucie zmbi din nou i, n loc de a rspunde, continu: Cine a putut da informaii referitoare la viaa dumitale de pn acum ? Caut bine, este imposibil s nu gseti un mijloc prin care s m pui pe pista cea bun. N-am nevoie s caut, replic Maurice, izbit deodat ca de o lumin. Asear, am vzut-o pe vduva Samayoux, fosta mea patroan. Evident, l ntrerupse Remy, ea trebuie s fie. Maurice scutur din cap. V nelai, domnule judector, spuse, este cea mai cinstit fiin din lume. Pe de alt parte, capul ei nu are isteimea necesar. Mi-a mrturisit ea nsi c cineva venise, i dduse trcoale i o trsese de limb n legtur cu mine. De curnd? Ieri, n cursul dimineii. Vezi bine! exclam magistratul, btnd din palme ca i cum ar fi aplaudat. i-a spus numele celui care i-a dat trcoale? A rostit dou nume, rspunse Maurice, i nu mai tiu care dintre ele se referea la povestea asta: Piquepuce i Lecoq. Remy i descheie repede redingota i scoase din buzunar un carnet pe carel consult repetnd: Piquepuce... Lecoq! Trase brusc cordonul soneriei ce afrna lng biroul lui. Lecoq! spuse ncet, pentru a doua oar. Adresndu-i-se biatului ce venise n fug la chemarea soneriei, adug: Treci imediat pe la Prefectur i spune-i efului diviziei a 2-a c am nevoie de agentul Lecoq. Ai neles? Imediat! Biatul plec. Remy rmase pe gnduri. Lui Maurice i venea s cread c este prada unuia dintre acele visuri tulburi n care incidente bizare se amestec i se ngrmdesc obosind somnul bolnavilor chinuii de febr. Coridoarele Palatului de Justiie comunicau cu cele ale Prefecturii; biatul trimis urgent reveni dup cteva minute i anun: - Domnul ef al diviziei a 2-a cere un ordin scris. Remy nl din umeri furios i penia lui scri pe hrtie. - Imediat! mai repet o dat, dnd biatului plicul. Refuzul domnului ef de divizie ar fi pe propriul lui risc. Se ridic i, n ateptarea napoierii trimisului su, strbtu ncperea n lung i-n lat cu pai mari. Maurice, care nu ndrznea s-l ntrebe, l auzi optind: Administraia... asta-i rana! Venicul obstacol! Remy d'Arx se opri n faa uii spre a asculta paii mesagerului su pe coridor i primi din minile biatului un plic identic cu al lui. Coninutul era urmtorul: 12 56

Nici n sennciut meu generat, nici n serviciul garnizoanei nu exist vreun agent cu numele de Lecoq. Remy mototoli cu violen hrtia i o arunc; dar rzgn-dindu-se repede, o relu i o introduse n carnetul su, pe care i-l puse n buzunar. Apoi, se aez din nou la mas i-i spuse lui Maurice: Nu mai exist nimic ce mi-ai putea aduce la cunotin. Raportul acestui Lecoq este exact i l-am citit. Ai prsit Frana ntr-o clip de disperare, lund cu dumneata o amintire scump. n Africa, i-ai riscat nebunete viaa pentru a-i ctiga epoleii, i pe acetia nu-i doreai dect pentru a avea dreptul de a demisiona. Ai revenit; cea pe care o iubeti este nobil i bogat nu mai am nevoie s tiu ce anume sperai: eti iubit, ceea ce este suficient pentru ai justifica ntoarcerea. Mi-am format opinia. l voi chema pe grefier, astfel nct ntrebrile mele i rspunsurile dumitale s fie consemnate conform cerinelor legale. De acum, nu mai e vorba dect de o simpl formalitate. Eti nevinovat, locotenente Pags, am aceast ferm convingere, i nu mai trebuie s te temi de nimic. Maurice vru s mulumeasc, dar-judectorul i impuse tcerea, artndu-i ua ce se deschidea. Domnul Preault i relu locul la msu. Acum era n mod vdit foarte prost-dispus. Interogatoriul lui Maurice nu coninea nimic care s nu fie deja cunoscut. Transcriind rspunsurile lui, domnul Preault, n calitatea lui de vechi funcionar al Palatului de Justiie, nu ascunse defel nencrederea pe care i-o inspirau. Cnd tnrul locotenent vorbi despre efracia svrit dinainte, despre peraclu i cletele introduse la el n camer fr tirea lui, grefierul nu-i putu reine un surs batjocoritor. Maurice continu: Tocmai toate aceste circumstane laolalt mi-au dat, sau mai curnd miau impus gndul de-a fugi. Simeam cursa ntins, vedeam capcana care se va nchide prinzndu-m; cuvintele pe care le auzeam dincolo de u erau zdrobitoare, mi ucideau pn i voina de a m apra. Se spunea: Asasinul e acolo!", iar eu,ntr-adevr, acolo m aflam, cci m dusesem s-mi ajut nefericitul vecin, i sngele lui mi pta minile i hainele. Portarul casei repeta ntruna o fraz cumplit, pronunat realmente de mine i care se referea la cu totul altceva, dar venea n sprijinul urzelii de indicii ce fuseser ngrmdite n jurul meu, prnd s ntregeasc dovada. Ar fi trebuit s rmn, tiu bine, i s nfrunt vitejete primejdia asta mi-e meseria de soldat. A fugi este acelai lucru cu a striga: Snt vinovat!" Dar fusesem lovit pe neateptate, nici un fulger nu precedase trsnetul ce m zdrobise. Trebuie s spun c un singur lucru m obseda: faptul c eram contient de aparenta mea vinovie. Picioarele mi tremurau, privirea mi se nceoa, i n urechi mi rsuna un murmur oribil, murmurul mulimii, strns n jurul eafodului. Mi-a fost team c-mi voi pierde minile. In momentul n care cei

de pe coridor intrau simultan prin ua camerei 17, care era a mea, i prin ua de la 18, unde zcea cadavrul, eram ca nebun. Am srit pe pervazul ferestrei fr un plan anume. Cred c m gndeam s sar n grdin, dar piciorul meu a ntlnit barele unei mpletituri de ipci pe care se prindeau nite plante agtoare. Fiind foarte ndemnatic la toate exerciiile de gimnastic, nu mia fost deloc greu s pornesc pe acel drum aerian i, n cte va secunde, am ajuns la un copac mare n care, la nceput, am ncercat s m ascund. Dar n grdin se aflau deja oameni. Pe unde intraser? Ce fceau acolo? Drama al crei actor tocmai fusesem trecuse, rapid ca gndul. Snt sigur c nu se scurseser nici zece minute ntre primul strigt al victimei i momentul respectiv. Aadar, oamenii aceia veniser n grdin de mai nainte. Capcana fusese, deci, ntins att din afar, ct i dinuntru. Notai acest lucru cu grij, domnule Preault, nu uitai nimic, spuse judectorul, carp luase din dosar un plan de situaie, desfurndu-l n faa lui, pe mas. Unde este copacul? l ntreb pe Maurice. Aici, rspunse tnrul locotenent, punndu-i degetul pe hrtie. De acolo, i vedeam pe cei care alergau prin grdin i pe cei care, deja, se nghesuiau la ferestre. Fusesem zrit, luminat fiind de razele lunii, cci toi strigau deodat: Privii! Uite-l! l-am prins!" Maurice i trecu mna peste fruntea brobonit de o sudoare rece. Ochii lui Remy, ndreptai mai nti asupra poriunii de plan ce indica drumul luat de acuzat, cuprindeau acum ansamblul desenului. Planul reprezenta un unghi drept, una din laturile acestuia aynd nscris legenda: Strada Oratoire. Cealalt: Aleea Champs-Elysees. Dar acesta-i palatul Ornans! opti cu mirare Remy d'Arx. La naiba! zise grefierul. i n sinea lui adug: Iat cum se studiaz dosarele! Indivizii tia nu-i ctig prea greu leafa!' Judectorul prea cuprins de o nou curiozitate, i acum asculta cu o atenie sporit. S fug! continu Maurice. n mine nu mai exista dect nenorocitul gnd de a fugi! Eram nconjurat din trei pri; privirea mi s-a ndreptat ctre cea de-a patra i am vzut o cas mare, foarte aproape de mine. La mijlocul faadei erau dou ferestre luminate. Prin muselina perdelei distingeam silueta unei femei ce se ruga, ngenuncheat. n continuarea celor dou ferestre luminate i dnd spre acelai balcon 'msese ntredeschis o a treia fereastr... Apartamentul Valentinei!" gndi judectorul. Grefierul i spunea:Treaba asta pare s-l amuze. Dc-a fi n locul acuzatului, a cere un pahar cu ap ndulcit." N-a putea preciza ce anume speram, i urm Maurice povestirea. Uneori femeile snt miloase. Aveam o ans la o mie s gsesc o trecere prin acea cas i s ajung pe Champs-Elysees. Am ales o crac mai apropiat de cldire, m-am crat pe ea cu grij i mi-am dat drumul s cad pe balcon, n vzul tuturor celor de jos. i auzeam cum spuneau: Izbii n ua salonului 12 56

mare! S se nconjoare prin strada Oratoire, ca s fie anunat portarul! O scar! Terminm repede cu el!" Am mpins fereastra ntredeschis cea a unui cabinet tocmai cnd tnra femeie pe care o vzusem n genunchi se repezea s ias din camer, speriat de zgomot. Fr ndoial, auzise repetndu-se de mai multe ori, afar, cuvntul asasin". Cnd m-a vzut, a fugit n camera alturat, scond un ipt puternic. Desigur c cei din grdin nu avuseser timp s fac nconjurul prin Champs-Elysees, i totui, o u se deschise lsnd s intre mai muli oameni care repetau i ei: Asasinul, asasinul!" Femeia cea n care-mi pusesem sperana i-a ndreptat degetul spre mine, strignd: Iat-l!" Am fost ncercuit, cci se gsise o scar i oamenii din grdin intrau prin cabinet. Atunci, am privit-o pe fata care m predase i inima a ncetat s-mi mai bat. N-am putut rosti dect un cuvnt: Fleurette!" Fleurette! repet judectorul, reinndu-i respiraia i devenind de o paloare cadaveric. M-a recunoscut i ea, continu Maurice cu glasul schimbat, cci mi-a pronunat numele i s-a apropiat, czn-du-mi n brae. n brae! repet din nou Remy d'Arx. Ochii si priveau n jos, buzele i erau contractate. Maurice nu observa deloc schimbarea expresiei lui, cci emoia l orbea. Ce poziie ocup acea Fleurette n palatul Ornans? ntreb nucit judectorul. Se afl n serviciul marchizei sau n cel al domnioarei de ViManove? Maurice rspunse: - Acea Fleurette este nsi domnioara Valentine de Villanove. Se ls o tcere adnc. Grefierul i privi pe rnd pe cei doi interlocutori i exclam: - Domnului judector i s-a fcut ru! Intr-adevr, Remy d'Arx se cltinase n fotoliul su. Nu-i nimic, spuse. i, cu un efort cumplit, adug: Locotenente Pags, ai spus totul? Tot, replic Maurice, cufundat n propriile-i gnduri. Atunci, domnule grefier, rosti cu greutate Remy, dai citire interogatoriului, s-l aud acuzatul. In timp ce-i aduna foile i-i potrivea ochelarii, domnul Preault se ntreba: Ce dracu' se-ntmpl?" i ncepu: n ziua de vineri 22 septembrie 1838, n faa domnului judector de instrucie Remy d'Arx a comprut... Dar nu sfri, cci la auzul numelui de Remy d'Arx Maurice srise n picioare. Printr-o micare identic i involuntar, tnrul magistrat i mpinse la o parte fotoliul i se ridic brusc. Cele dou priviri se ntlnir ca ntr-un oc sinistru.

Nu fu rostit nici un cuvnt. Maurice fu primul care se aez din nou. Remy d'Arx l imit, spunnd: Grefier, continu-i lectura. 19.VALENTINE In seara aceea, grefierul Prdault cina la bodega Copiii lui Apollo, a crei clientel era alctuit aproape n ntregime din persoane cu profesii din domeniul iciar, crora li se adugau totui civa administratori de Pompele funebre. Oamenii acetia lugubri snt deosebit de nebunatici cnd petrec. Domnii mbrcai n negru care poart cocarde i merg n fruntea convoaielor compun cntece care te fac s mori de rs, i nu puine dintre piesele de teatru ale cror biguieli hazlii ne-au strnit hohote de veselie au ajuns pe scen ieind din cimitir. Cnd, dup citirea interogatoriului, Maurice prsi Prefectura spre a se ntoarce la nchisoare, grefierul se duse n propriul birou s-i aranjeze puin toaleta i-i spuse ajutorului su: Domnul d'Arx a suferit un oc i nc unul zdravn! Am vzut adineauri o scen care ar avea succes la teatrul Ambigu. N-am priceput chiar totul, dar n poveste este amestecat o doamn, i treaba promite s fie dur. Pn la bariera Mine trebuie s-mi compun cupletele, aa c stai aici, primeti ordinele de la domnul d'Arx. Indat dup plecarea efului su, ajutorul de grefier i perie redingota, i potrivi la cma un guler tare i-i lustrui plria. Bernard, i spuse biatului care fcea curat prin birou, am o problem de familie, nu pleca pn nu iei ordinele de la domnul d'Arx. Nu tim dac Bernard era ateptat, dar de ndat ce ajutorul de grefier i ntorsese spatele, el i lu apca i nchise biroul. Ceva asemntor se petrecea n anticamera cabinetului; nu se vegheaz pn trziu la Palatul de Justiie i moravurile, aici, snt patriarhale. Remy d'Arx nu-i ddea seama c tcerea din jurul su devenea treptat tot mai adnc. De mult vreme nu se mai auzea nici un zgomot de u nchis sau deschis, nici un pas nu mai rsuna pe coridoare. Orologiul Palatului btu ora nou. Remy sttea n acelai loc n care l-am lsat; i sprijinea capul n mn; lumina lmpii i cdea pe frunte, pe care se spau cute adinei; ochii lui, larg deschii i posomorii, priveau n gol. Nu se clintise din momentul plecrii lui Maurice, iar gndurile i se frmntau att de puternic, nct faa i prea ca de piatr. Cnd buzele i se micar n sfrit, rosti aceste cuvinte: _ Pe el l iubete! . i aproape imediat, adug: Dac n-ar fi el, m-ar iubi! i cobor pLoapele i degetele i se ncletar n pr. Aa mi-a spus ea, continu vorbind^tare fr s-i dea seama i lsnd 12 56

pauze lungi ntre fraze. ntre noi exist o legtur, ceva o mpinge ctre mine, i primejdia luptei n care m-am azvrlit cu capul nainte o nspimnt. De ce oare? Este adevrat c i-am fcut un serviciu, dar ea se interesa de mine i nainte de asta: pentru ce? Dosarul lui Maurice rmsese deschis n faa lui. l ddu la o parte printr-o micare obosit i repet cu un glas n care se simeau lacrimi: Pe el l iubete! O spaim ascuit i sfie brusc inima, cci, deodat, obrajii palizi i se mpurpurar i-i duse mna la piept. Este foarte tnr, opti. Ce mi-a fcut el mie? Mcar tia c exist? Ct fericire i-ar putea reda un cuvnt scris de mna mea! Dar pentru ce a scrie acel cuvnt? Fericirea mea, toat fericirea mea, el mi-a luat-o! i dac n-a fi eu, n-ar fi oare condamnat? Exist dovezi, pe lng flagrant-delict. Cu oricare judector, altul dect mine, este un om mort. Un zmbet amar i flutur pe buze, n timp ce continu: Nici mcar nu trebuie s spun; Este vinovat." Este de ajuns s renun la instrucie, altcineva va prelua sarcina mea rmas nencheiat i... Se ntrerupse. i n felul acesta l-a ucide! rosti aproape n oapt i nfiorndu-se. Cu degete tremurtoare, trase mai aproape dosarul, rsfoind documentele spre a-l gsi pe cel fr semntur. l despturi i citi cu glas sczut ultima fraz: Se va dovedi c el i furise sperana romantic de a se cstori cu o tnr fat apartinnd nobilimii i a crei zestre probabil se ridic la mai mult de un milion. - Aici este mna lor, spuse dup o tcere. i recunosc! i deveni oare complicele celor ce mi-au asasinat tatl? Se ridic brusc i rmase o clip imobil. Este foarte tnr", gndi n timp ce minile i apsau fruntea dureroas. Privirea lui cinstit mi struie n faa ochilor. Exist oameni ale cror inimi snt nfrite i pe care soarta i oblig s se urasc... Mna mea a atins-o pe a lui, i-am promis s-l salvez!" Se ndrept cu pai leni ctre fereastra ce ddea spre curte, spre SainteChapelle. Un felinar fumegnd, instalat deasupra porii cldirii nvecinate cu Prefectura proiecta umbra alungit a materialelor mprtiate pe pavaj; copacul i nla silueta neagr printre drmturile albicioase. Pe cer alergau nori de furtun, descoperind cnd i cnd luna, care plutea pe un lac de azur. La nici o fereastr nu mai era lumin; ziua de munc a lucrtorilor din justiie se ncheiase. Palatul de Justiie dormea. Remy n-ar fi vzut nimic din toate acestea, dac printre pietre n-ar fi sesizat o micare.

O femeie mai curnd o umbr se strecur prin spatele drmturilor i strbtu curtea. Remy i frec ochii i se deprta de fereastr, spunnd: O vd pretutindeni! Vorbesc despre el, dar la ea m gndesc. Zadarnic lupt, degeaba m zbat, dragostea aceasta e mai puternic dect mine, m trte cu sine,voi muri nebun sau, poate, criminal! Starea de adnc depresiune care-l doborse mai nainte era nlocuit de agitaie. Parcurgea camera cu pai repezi, n timp ce de pe buze i neau cuvinte ntretiate. optea: Nu cumva snt deja nebun? Ce este nebunia, dac nu un mod de a vedea lucrurile cu totul diferit de opinia celorlali? Dac-a spune n faa unui tribunal: Este nevinovat", judectorii, juraii, publicul mi-ar rspunde: E vinovat! Faptul sare n ochi, raiunea nsi strig acest adevr, numai un nebun poate susine contrariul!" Se ls s cad pe un scaun i continu: i totui, Dumnezeule, Dumnezeule! este nevinovat, snt convins, iar viaa lui se afl n minile mele, pentru c eu snt singurul care tiu acest lucru. n zadar ncerc s m nel eu nsumi; mi-a da averea, mi-a da tot sngele pentru a gsi n mine o ndoial ct de mic, dar na exist nici una! i Valentine l iubete! i dect s renun la Valentine, mai curnd mi-a clca n picioare.contiina i onoarea! Ultimele cuvinte i scpaser cu un geamt i capul i se prbui greoi pe mas. Rmase aa timp ndelungat, cu fruntea sprijinit pe braele ncruciate, ca un om dobort de beie. Cnd i cnd, ntregul trup. i se cutremura, zguduit de o tresrire dureroas. Uneori, buzele sale murmurau numele Valentinei. La ua dinspre coridor se produse un zgomot, dar el nu-l auzi. O mn ngheat o atinse pe-a sa crezu c viseaz i nu se mic. Dar un glas dulce i grav rosti, lng el; Eu snt, domnule d'Arx, v promisesem c voi veni. i nl privirea i ncepu s tremure. n faa lui se afla domnioara de Villanove. S-ar spune c v sperii? opti ea cu un zmbet trist. si ntr-adevr, ochii lui Remy exprimau o spaim ciudat. Primele sale cuvinte i trdar gndul: Am vorbit cu glas tare! bolborosi. MTai auzit... N-am auzit nimic, domnule d'Arx, rspunse Valentine cu blndee, n-ai vorbit deloc. Dar este oare posibil s rostii cuvinte pe care eu nu trebuie s le aud? PLoapele judectorului se plecar, iar pe chip i se aternu o expresie dur. Cum ai ptruns pn aici? o ntreb. Remy d'Arx era om de lume n cel mai bun neles al cuvntului, curtoazia sa elegant devenise proverbial n cercul n care tria Valentine. Cu toate acestea, fata nu pru nici mirat, nici jignit. S-ar fi zis c 12 56

se atepta la asprimea acestei primiri. Mi-a fost destul de greu, replic ea cu un fel de umilin. Mai nti, m-am dus la dumneavoastr acas, aa cuiu ne nelesesem. Germain, servitorul dumneavoastr, nu voia s m lase s atept, dar eram att de palid, nct i-a fost mil de mine. Aa este, gndi cu glas tare Remy, sntei palid, domnioar de Villanove, i de azi-diminea, trebuie s fi suferit cumplit. N-am murit din asta, ripost Valentine, cu o expresie att de sfietoare, nct Remy i ntoarse capul spre a-i ascunde o lacrim. Tnra continu: Am ateptat dou ceasuri i valetul dumneavoastr mi-a spus: Cred c se afl la Palatul de Justiie, pentru afacerea aceea din strada Oratoire." Vocea Valentinei tremura ca i cum ar fi fost cuprins de frig. Ochii lui Remy se uscaser. Am luat o trsur pn la Palatul de Justiie continu fata, n vorbirea creia se simea o mare oboseal i am cerut s fiu condus la dumneavoastr, dar asta nu se putea, domnule d'Arx, erai ocupat, l interogai pe acuzat. Se cltin i judectorul abia avu timp s-o sprijine. O clip, o inu n brae i el tremura mai tare dect ea. O aez n propriul su fotoliu. Genunchii i se ndoir i czu prosternat la picioarele ei. O privea cu minile mpreunate, fr a rosti o vorb. Luai loc, domnule d'Arx, i spuse ea, artndu-i un scaun. M simt nc foarte slbit, azi-diminea era ct pe ce s mor. Judectorul se trase napoi de parc ar fi fost plmuit. Sentimente contradictorii se succedau n el cu o cumplit repeziciune. Trebuie s m ascultai cu rbdare, continu Valentine, am multe de spus i a vrea s am puterea de a ajunge pn la capt. Am ateptat n trsur sfritul interogatoriului; un slujba al Palatului de Justiie avea sarcina de a m preveni; n-a venit, poarta a fost nchis, i cnd m-am prezentat la ghieu, mi s-a rspuns: Nu se mai intr." Eu spuneam: n numele cerului! lsai-m s trec, trebuie s-l vd!" Oamenii m priveau, se formase deja aglomeraie'pe trotuar; vizitiului meu, pe care nu-l cunoteam, i s-a fcut mil de mine, ca i valetului dumneavoastr. M-a tras spre trsur i mi-a spus: Sienonu v scot eu din ncurctur." Este un italian. Nu tiu cum de-a ghicit c i eu vin din Italia. Trsura m-a condus pe chei, pn la o u despre-care mi-a spus c este cea a Prefecturii de Poliie. Vizitiul i-a lsat echipajul n paza cuiva i m-a ajutat s intru. Am traversat mai multe coridoare. Ghidul meu a chemat un om i ia vorbit. Omul i-a rspuns: mi risc postul v cost zece ludovici'. I-am dat punga mea i astfel am ajuns n curtea bisericii Sainte-Chapelle, unde mi s-a indicat o fereastr luminat i mi s-a spus: Acolo e." Remy nu mai asculta; cu ochii aintii n pmnt, zise: Ai venit s-mi cerei viaa lui! Am venit s v afirm replic Valentine, a crei voce deveni ferm c este nevinovat i c dumneavoastr tii acest lucru.

tiu! o ntrerupse Remy d'Arx cu o furie brusc. Eu, care am piesele dosarului sub ochi! Eu, care tocmai am citit ansamblul zdrobitor al mrturiilor! tii! l ntrerupse Valentine, la rndul su. i cuvntul fu rostit cu o asemenea autoritate, nct judectorul tcu. Valentine rmase i ea tcut. ntr-un duel pe via i pe moarte, momentul cel mai solemn este cel n care cei doi adversari se odihnesc, rezemai n spadele lor nsngerate. Cea care rencepu convorbirea fu Valentine. Printr-un puternic efort de voin, i readusese pe buze zmbetul resemnat care-o fcea frumoas ca o sfnt. Ce departe de noi este seara de ieri, domnule d'Arx! spuse. Ieri, mi-ai cerut mna, iar eu v-am rspuns printr-un refuz, adugnd c voiam s v explic motivele mele i ntr-un fc! s m spovedesc n faa dumneavoastr, fiindc nici o alt persoan pe lume nu mi-a inspirat atta stim, o att de profund simpatie ca dumneavoastr. De ieri, ntre noi a czut trsnetul. Domnule d'Arx, Maurice este acuzat de asasinat, i dumneavoastr sntei judectorul lui Maurice. L-ai interogat, desigur el v-a rspuns cu sinceritate, cci de pe buzele lui niciodat n-a ieit o minciun. Acum cunoatei cel puin o parte din cele ce voiam s v spun; i romantica poveste a Fleurettei i va fi pierdut, pentru dumneavoastr, atracia noutii. V anunasem, de asemenea, i dezvluiri de alt natur. ntmplarea a pus sub ochii mei lucrarea pe care i-ai ncredinat-o colonelului Bozzo, i la btlia n care sntei angajat, domnule d'Arx, fceam aluzie cnd v spuneam: Snt, ca i dumneavoastr, victima acestei redutabile asociaii; ntre dumneavoastr i mine exist o legtur misterioas." ...Ei bine! aceeai legtur v unete acum de Maurice Pags. Vei refuza oare s-l aprai mpotriva acelora care vau ucis tatl? Remy nu ndrzni s-o priveasc, n timp ce-i rspunse pe un ton ca de ghea: Am crezut toate acestea, domnioar, dar acum nu le mai cred. Nu minii! strig Valentine cu asprime. Continuai s credei la fel i tot aa vei crede pn n ultima zi a vieii dumneavoastr! Lu mna lui Remy, care ncerc s i-o retrag. Fie-v mil de dumneavoastr niv, i spuse implo-rndu-l cu privirea, o nenorocire cumplit s-a abtut asupra lui Maurice i a mea, dar dumneavoastr sntei cel pe care-l plng, i nu acuz dect fatalitatea. De dou ori l-am ucis pe cel iubit de mine, dndu-l pe mna justiiei i inspirndu-v dragostea funest ce v orbete contiina. Remy reinea mna pe care i-o ntinsese fata. Mna ardea. i-o aps cu patim pe inim. f v Snt n Infern, opti, dar acesta-i totodat Paradisul! Fiecare cuvnt al dumneavoastr m mbat i m chinuie. V iubesc! oh! v iubesc aa cum nicicnd n-a fost adorat vreo fptur omeneasc! Ai venit spre a hrni din nou focul ce m devoreaz, snt singur cu dumneavoastr, in mna 12 56

dumneavoastr ntr-a mea tii de ce poate fi n stare delirul unei asemenea febre? O mpinse cu violen departe de el i-i trase napoi scaunul. Oh! pentru ce ai venit? adug gemnd. _ Am venit rspunse Valentine, nvluindu-l ntr-o privire calm i limpede fiindc vreau s-l salvez i pentru c vreau s m rzbun. Aadar, l iubii i dumneavoastr la nebunie? ngim Remy, cu buzele crispate ntr-un rictus sarcastic. l iubesc mult, replic simplu Valentine. Cci asta nseamn nebunie, continu judectorul, s sperai ajutor de la mine, dup toate cele ce v-am zis. Vrei s auzii mai multe? Ceea ce v-am spus nu explic nici a mia parte din suferinele inimii mple. Aa-mi recunoteam mai adineauri mie nsumi, de ce v-a ascunde dumneavoastr? Nu m mai prefac! Omul acela e nevinovat, dar el constituie obstacolul ce m desparte de dumneavoastr va muri! Spunei c-i o crim la i conceput cu snge rece; c magistratul este un preot ar fi un sacrilegiu. Iat ct v iubesc va muri! Minile lui se ncletau pe braele fotoliului i glasul i gfia, epuizat. Privirea domnioarei de Villanove era mai trist, dar nu-i pierduse nimic din blndee. Nu, spuse ea ca i cum i-ar fi vorbit siei, nu-l iubesc n felul acesta i el nu i-ar dori o asemenea iubire. Ai pronunat un cuvnt, domnule d'Arx, care m linitete i totodat v scuz. Sntei cuprins de delir, delirul este cel ce vorbete, nu cred ce spune el. Snt calm, vedei doar; mai nti, ascultaim n linite. Maurice nu este un obstacol ntre dumneavoastr i mine. Ochii judectorului devenir fici, i nchipui c nu auzise bine. nelegei-m bine, continu Valentine, v-am spus: Vreau s-l salvez i vreau s m rzbun." Este limpede i clar: asta vreau! Dumneavoastr sntei stpn pe viaa lui, eu snt stpn pe mna mea; v ofer mna mea pentru viaa lui. Ochii lui Remy o privir rtcii. Ferii-v, i urm Valentine vorba, de a da cuvintelor mele de ieri un neles pe care nu-l aveau. V spuneam c nu puteam fi a dumneavoastr i am ridicat trecutul meu ca pe o barier n calea cercetrilor dumneavoastr. O parte a enigmei v-a fost dezvluit: nainte de a m numi domnioara de Villanove am fost Fleurette, cea de la blci. Dar v-am spus i: Fleurette era o fat cinstit, domnioara de Villanove va fi o soie cinstit." Nu visez, bolborosi Remy d'Arx. Valentine scoase de sub mantia sa un sul de hrtie i-l puse lng el. Trebuie, adug, s-o cunoatei n ntregime pe cea care v va purta numele. Iat aici toat viaa mea, i declar n fata lui Dumnezeu c aceste pagini conin purul adevr. Vei gsi n ele o dezvluire ce vi se datoreaz, vo promisesem. Din documentul acesta vei vedea c dumanii notri snt aceiai. Ura dumneavoastr e deja veche, iar eu o slujeam deja, nainte ca a

mea s se fi nscut. De ce oare m ndreptam ctre dumneavoastr? Nu tiu. Poate c acesta-mi era destinul. Dar acum, am nevoie, i eu, de rzbunarea mea. Aceasta intr n pactul dintre noi: i vei pedepsi pe oamenii care mi-au rpit fericirea. Fericirea dumneavoastr!... repet Remy copleit. Oh! spuse Valentine, pe un ton linitit i cu fruntea sus, s vorbim deschis, domnule d'Arx: v ofer un trg; v-am spus condiiile rspundei-mi la fel de sincer: l acceptai? 20. CADOUL DE NUNTA In vorbele Valentinei nu era nici cea mai mic nuan de dispre. Spunea realitatea, n adevratul neles al cuvntului: ceea ce propunea era un trg. Aciona de bun-credin, fr scrupule i fr fals ruine. Desigur c alii ar fi rsucit lucrurile astfel nct s le fac s par mai acceptabile, dar Valentine se purta potrivit firii sale, care o ndemna s aleag drumul drept. Era o fat ciudat, i inima ei avea frumuseea eroic a chipului su. Oricare i-ar fi fost originea cci nu exista nici o certitudine cu privire la naterea ei, i vom vedea c ea nsi se ndoia de dreptul su de a purt numele de Villanove sngele ce-i curgea n vine trebuie s fi fost un snge rece i mndru. n cele mai ndeprtate sate exist .suflete din acestea tari, pe care nimic nu la oprete i nimic nu le abate din drumul lor;1 le poi ntlni i n orae. Cei crora le place s mguleasc poporul susin c mansardele snt pline de asemenea exemplare. Lingii celor puternici nu ndrznesc s pretind c s-ar gsi cu duiumul prin budoare. Realitatea este c ele exist. Au fost vzute, dar snt rare, atr n josul, ct i n susul scrii sociale. La drept vorbind, Valentine nu aparinea nici budoarului, nici mansardei. Mediul srccios n care i petrecuse copilria i tinereea nu ine, ntradevr, nici de una, nici de alta. Oamenii de la blciul din care fcuse cndva parte, dei nu li se asemna prin nimic, o admiraser i o ndrgiser. Societatea nobil n care intrase ieind de acolo, fr nici o tranziie, o studiase zadarnic cu cele mai severe i ptrunztoare priviri ale sale n ea nu rmsese nimic ce-ar fi putut trda lunga cltorie fcut n ara saltimbancilor. Este adevrat c nici nu se asemuia defel cu fermectoarele sale tovare de salon, aa cum nu semnase nici cu srmanele ei prietene de la barac, ns era att de demn i decent n originalitatea ei, nct cei sus-pui din palatul Ornans, ct i oamenii mruni de la blci o simpatizau i o admirau. Ea nu era altceva dect ea nsi; aciona dup propriile imbolduri, nu cerea sfaturi dect de la gustul ei delicat i sigur, pentru lucrurile frivole; dect de la contiina sa, pentru cele serioase. In mprejurrile bizare n care se afla astzi, poate c, tmnd seama de 12 56

scopul urmrit, ar fi fost preferabil s procedeze altfel, dar ea nu cunotea dect un singur drum i pe acela mergea. Remy d'Arx era i el un singuratic i, n mod asemntor, nici calea sa nu se abtea de la potecile btute. Cu toate acestea, el se izbea prea de aproape de viaa de toate zilele pentru a nu fi surprins i jignit de aparenta brutalitate a acelei oferte care, n fond, i mplinea arztoarea, unica lui dorin. Am mai spus, nu exista nici un strop de dispre n tonul Valentinei; ns propunerea ei, n sine, implica un dispre att de cumplit, nct Remy d'Arx rmase nlemnit. Pasiunea lui nsi viaa lui suferea un fel de prbuire. Chiar atunci cnd, printr-un miracol, abisul ce-i fcea imposibil orice speran prea s dispar dintr-o dat, ultima licrire de speran se stingea pentru el. Orgoliul su, profund umilit, ncerca s se revolte mpotriva acelei iubiri care nu mai era nimic altceva deect o spaim de moarte, dar care sporea prin nsi durerea ce i-o provoca i care-l apsa ca mna unui uria. Cu ndrzneala naiv a sacrificiului su, Valentine i repet ntrebarea. Glasul ei nu pierduse nimic din inflexiunea lui sonor i calm. Sngele nvli n obrajii lui Remy d'Arx; fcu un efort s vorbeasc; ochii i se injectar. n clipa aceea, un puternic elan de ur i strbtu iubirea. Frumuseea Valentinei cpta n ochii lui strluciri supraomeneti ce-i mreau supliciul, i otrveau martiriul. Simea n el o imens furie. Ceea ce-l smulse din amuire fu un gnd de rzbunare i un cuvnt i ni din gtlej: Accept! Valentine pli, dar zmbi. E-n ordinezmurmur, avei ncredere n mine i v mulumesc. Pe cnd nunta? o ntreb brusc Remy. Intonaia lui ncerca s fie sarcastic. Cnd vei voi, domnule d'Arx, rspunse Valentine, ai crei ochi se plecar pentru ntia oar. Cu ct mai repede, cu att mai bine, nu-i aa? opti printre dini judectorul. Valentine replic: Poate c v-am suprat. Spunei asta ca i cum v-ai bate joc sau ai amenina. Remy i terse transpiraia de pe frunte. - S-mi bat joc! zise vorbindu-i siei. Pot prea bine s-mi bat joc de mine, este ultima mea resurs; dar de ameninat! Cum s-ar putea? Eu snt sclavul, iar dumneavoastr regina. Privirea i deveni rugtoare i adug; Ascultai-m! Durerea prea mare te face s fii ru, mi-am dat seama de acest lucru adineauri. Inima mi este att de zdrobit, nct a fi vrut s v fac s suferii puin. Privirea Valentinei se ntrista, dar rmase tcut.

Rspundei, continu Ffemy d'Arx. Snt convins c nu tii s minii spunei-mi, ce gndii n sinea dumneavoastr? N-am nici un gnd ascuns, rosti cu glas cobort domnioara de Villanove. Dup ce-l voi fi salvat pe brbatul pe care-l iubesc i dup ce-l voi fi rzbunat, ntre el i mine totul se va ncheia. Am cumpnit bine sarcina pe care mi-am impus-o i o voi ndeplini. Snt sigur de mine. Dar brbatului care v va fi acceptat sacrificiul, pronun cu timiditate Remy, lui ce-i vei da? Deocamdat, i dau credina mea; n viitor... Se opri ovind. n viitor?... repet Remy. i cum ea ntrzia s rspund, el ngenunche n faa ei, cu toat pasiunea redeteptat: Oh! Valentine, Valentine! nu sntei ca celelalte femei, iar eu, ce am eu comun cu ceilali brbai? Dac lumea ntreag ar fi luat-drept judector, m-ar condamna s refuz. Dar tiu ei, toi cei din lume, ce este aceea o mare, o irezistibil iubire? Snt trt de o for ce m subjug; am ncercat s lupt fiecare efort al meu nteete focul ce m arde. V iubesc aa cum nimeni na iubit vreodat. Sntei contiina, sntei onoarea mea. Fr dumneavoastr, pentru mine nu exist nimic altceva, nici n viaa aceasta, nici n cealalt. Snt profund convins c ntreaga mea existen va fi conscrat fericirii dumneavoastr! Ai vorbit despre viitor. Valentine, ttni bine c v-a face cea mai fericit dintre femei, dac n viitor m-ai iubi; tiu c va aduce cerul pe pmnt! Nu este Un vis, nu. Dragostea nate dragoste. Adoraia mea ar sfri prin a v nmuia inima. Pn atunci, v jur, Valentine i iat felul n care accept v jur s rmn alturi de dumneavoastr respectndu-v regretele, consolndu-v durerile ca un frate... i v jur din nou, a muri tot astfel, rbdtor, resemnat, dac nu va sosi ziua n care buzele dumneavoastr se vor pleca, de voia lor, ctre cele ale soului dumneavoastr prosternat. O lacrim tremura pe genele Valentinei. Peqtru prma dat zmbi: V mulumesc, domnule d'Arx. Apoi, schimbnd tonul i nvluindu-l iar cu frumosul ei surs, adug: Sntem logodii; v voi cere cadoul meu de nunt. Vorbii, strig Remy, chiar de-ar fi s cerei imposibilul!... Ea i lu mna i-l ndemn s se ridice. Domnule d'Arx, i spuse, vreau s-l vd pentru ultima dat pe Maurice. Fu ca un bulgre de ghea czut n inima judectorului. Ah! gemu cu amrciune. Ar fi trebuit s m atept la asta! Constat c rspundei provocrii mele: mi cerei imposibilul! Fr a-i prsi blndeea, dar cu fermitate, fata repet: Trebuie s-l vd pe Maurice. Mai palid dect era, Remy nu putea deveni, dar trsturile i se descompuser. tii bine spuse cu glas foarte cobort, cci mnia reinuta l speria 12 56

chiar i pe el tii bine c nu v pot refuza. Mai trziu... mine... Astzi, l ntrerupse Valentine, n seara asta. La o or att de trzie! protest Remy. Nu cunosc nici un precedent... Ea l ntrerupse din nou: Domnule d'Arx, sntei judector de instrucie. n legtur cu acuzatul pe care Legea vi-l ncredineaz, puterea dumneavoastr este nelimitat. Remy i nclin capul. Respira cu greutate. Dup o clip, lu brusc lampa i zise: Dac binevoii, urmai-m. Porni spre u, Valentine mergnd dup el, la o distan de doi pai. n clipa n care ajunse n prag, dou cuvinte i scpar de pe buze, poate fr tirea lui: Arma invizibil! rosti. Valentine i se altur i-i prinse braul. V cltinai, domnule d'Arx, i spuse. Sprijinii-v de mine. Da, arma invizibil v-a lovit tot aa cum m-a lovit pe mine. S-ar prea c, chiar nainje de binecuvntarea ce trebuie s ne uneasc, Dumnezeu a creat ntre noi o legtur fatal. Am citit continu ea rspunznd ntrebrii mute a lui Remy am citit paginile n care este rezumat munca ntregii dumneavoastr viei, i bine ai fcut c le-ai multiplicat n trei exemplare. Parc tii oare n cine te poi ncrede? V-am adus i eu confesiunea mea, citii-o. Vei vedea, fiecare din noi cunoate cte o jumtate din ntunecatul secret; acesta e motivul pentru care primim, deopotriv, loviturile armei invizibile. Remy nici nu-i dorea altceva dect s ntlneasc un obstacol n calea pe care mergea mpotriva voinei sale. Se oprise. n documentul ce se afl acolo, pe masa dumneavoastr continu Valentine vei gsi explicaia cuvintelor mele. De acum nainte, izvorul periculos din care v extrgeai informaiile a secat. Mi-a fost team pentru dumneavoastr, domnule d'Arx, cu ncepere nc de la ntlnirea nocturn cu prilejul creia v-am rmas datoare. tiam prea bine ct de puternic este asociaia pe care curajul dumneavoastr v-a ndemnat s-o nfruntai. Am vrut s-l vd pe cel numit de ei marchef. L-ai vzut pe Coyatier! exclam judectorul. Dumneavoastr! L-am vzut, i dumneavoastr nu-l vei mai vedea. In noaptea aceasta s-a vrsat snge... El s fi fost!... ngim Remy. Oh! zise domnioara de Villanove, fr precauia pe care ai luat-o de a pune n trei mini diferite exemplarele memoriului dumneavoastr, n-ar fi fost nevoii s foloseasc arma invizibil pentru a v distruge. Coyatier ar fi fost de ajuns... Cci sntei bogat, domhule d'Arx, dar Coyatier avea un lan n jurul gtului i, orict de bogat ai fi, Fracurile-Negre ar fi putut s mreasc de o sut de ori miza dumneavoastr. Fii mai explicit... o rug Remy. S mergem, replic fata. Toate acestea nu adaug nimic certitudinii pe care o avei cu privire la nevinovia lui Maurice. Dup ce i-a fcut treaba,

Coyatier a disprut, dar nu-l regretai, el nu v spusese totul, fiindc unele lucruri nu le tia. Documentul ce vi l-am pus acolo vi le va dezvlui. Valentine se ntoarse i degetul ei ntins art masa pe care se afla sulul de hrtie. Apoi l trase pe Remy spre coridor. n momentul n care ua anticamerei se nchidea n urma lor, cealalt u, cea prin care ieise grefierul Preault dup interogatoriu, se deschise fr zgomot. Cabinetul judectorului de instrucie nu mai era luminat dect de o slab licrire ce venea de la felinarul aprins din curte. Doi brbai intrar cu pai de lup. Ciudat feti! spuse unul dintre ei. Se rsucete c un pete-n tigaie. Va trebui s-i dm un premiu lui Giovanni Battista, tii? Ne jucm cu focul, Tat, rspunse cellalt. Nu-i locul potrivit s stm de vorb, miroase a Curte cu Juri. n timp ce vorbea, mna lui bjbia pe mas, sfrind prin a gsi sulul de hrtie pus de Valentine. Iat obiectul, spuse, s-o tergem... Dar, pe toi dracii, ce faci.acolo, Tat? Cel care vorbise primul se instalase n fotoliul lui Remy d'Arx. Cu rsul acela senil pe care i I-am auzit de attea ori, rspunse: O mic ticloas ca asta face ct dou sau trei duzini de Coyatier, aa-i, lAmitie?... i zici c Remy a trimis s te cheme de Ia divizia a 2-a? Ar trebui s am treizeci i ase de nume, replic Lecoq ridicnd din umeri. Probabil c vduva Samayoux o fi vorbit. Poate c dumneata o s mai scapi din toat afacerea asta, i noi de asemenea, patroane; dar coarda ncepe s fie cam prea ntins, i cel mai bine-ar fi s lichidm, de vreme ce sntem bogai. Colonelul se ridic. Fiule, i spuse, avem timp naintea noastr. Aventuri dintr-astea nu ntreprinzi dect cnd ai treizeci de ani. Sango-demi! tare-s mulumit c am ptruns n sanctuarul jutiiei! Hai s plecm pe unde-am venit. Prefectura este un loc de sejur la fel de plcut i te simi bine cnd ai prieteni pretutindeni. Ieir. n timp ce treceau prin biroul grefierului, s-ar fi putut auzi aceste cuvinte rostite de colonel: Ciudat feti!... Ah! uitam s-i spun un lucru destul de important; snt pe urmele celorlalte dou exemplare ale faimosului memoriu. Uneori trebuie s ajui puin arma r invizibil. Ehe! l'Amitid, cui i va servi trusoul de nunt? Nu se va putea spune c n-am condus prompt o afacere! Remy d'Arx i Valentine mergeau n lungul coridoarelor singuratice. Nu ntlnir nici ipenie ntre Prefectur i scara ce cobora spre Conciergerie. Drumul era scurt, dar le pru foarte lung. Remy abia mergea i nu odat fu 12 56

obligat s se opreasc. Acum tceau amndoi. Primul paznic pe care-l ntlnir veni repede spre ei, dar, recunoscndu-l pe judector, se ntoarse, salutnd cu mna la apc. Ajungnd la acea parte a nchisorii rezervat deinuilor care-i plteau ntreinerea, Remy porunci s i se deschid celula locotenentului Pagds. Ordinul fu primit cu mirare, dar nu ntmpin nici o obiecie magistraii nsrcinai cu instrucia afacerilor penale au acolo, la concuren cu avocaii aprrii, o putere absolut. Responsabilitatea lor o nltur J naod legal pe cea a funcionarilor administrativi, oricare ar fi gradul acestora. Ceea ce suscita uimirea era prezena Valentinei, precum 51 Operarea vizibil ntiprit pe figura judectorului. Cnd paznicul purttor al cheilor descuie broasca, Valentine fu nevoit s-l sprijine pe Remy, acesta fiind gata s leine. Curaj, domnule d'Arx, i spuse. Suferii, ns pentru clipa asta de suferin eu v dau viaa mea ntreag. intrar. Auzind zgomotul uii, Maurice, care zcea pe pat, i ridic nepstor capul. La vederea Valentinei sri n sus i se repezi spre ea, dar nfiarea lui Remy l opri, ncremenit de uimire. mpreun! opti. Remy rmsese lng prag i se rezema de ua nchis. Poate c Valentine ar fi vrut s se stpneasc. Nu reui inima o mpinse nainte. Alerg n ntmpinarea lui Maurice i-i nlnui gtul cu braele, izbucnind n hohote de plns. Rmaser astfel mbriai vreme de un minut, care pentru Remy dur ct un secol. Valul de gelozie furioas dar neputincioas i navale spre creier. i ascunse sub reverul hainei mna cu care-i sfia pieptul pentru a se mpiedica s izbucneasc ntr-un urlet. n acclai timp, i ncorda auzul cu lcomie, spre a prinde : cel mai mic cuvnt rostit; dar nu surprinse dect urmtoarei vorbe rmase fr rsouns: Maurice, domnul d'Arx tie c eti nevinovat. A promis s te salveze. Este drept c Valentine adugase ncet de tot: Te iubesc. Nu m judeca; snt a ta, nu voi fi dect a ta Se mbriar nc o dat, i gurile lor se ntlnir ntr-srutare rapid ca fulgerul. Apoi Valentine se desprinse i reveni ctre judecat spunnd: S ieim, sufr mai mult dect dumneavoastr. Trecu pragul prima. n loc de-a o urma, Remy fcu un pas spre prizonier. Locotenente Pags, i spuse cu un glas lent ce s frngea la fiecare cuvnt, eti nevinovat, cred acest lucn Vei fi salvat, promit. Doamna Remy d'Arx nu te-a nelat. Doamna Remy d'Arx! repet Maurice retrgndu-de parc l-ar fi lovit trsnetul.

21.CONFESIUNEA VALENTINEI Era ora dou noaptea. Colonelul Bozzo tocmai se culcase, iar frumoasa contes Corona, dup ce-i nnodase ireturile unui soi de scufie ce-i nfofolea capul, i potrivea, plin de atenii, pledul, aa cum i ngrijeti pe copii. Btrnul tremura uor, ptruns de rceala aternutului, i scufia lui moat i ddea nfiarea unei femei btrne i friguroase. Dormitorul era de o simplitate aproape auster. Fr ndoial, cei care tiau c ruina aceasta temtoare era comandantul suprem al unei armate de asasini trebuie s se fi ntrebat ce manie bizar i de neexplicat l mpingea s verse snge spre a cuceri aur. Aur! Nu putea face nimic cu el; de mult vreme nu-i trebuia nimic din tot ce poate cumpra aurul n el muriser pasiunile ce se potolesc cu aur. Nu cheltuia nimic, i salariul celui mai din urm slujitor al su ar fi depit de trei ori necesarul ntreinerii lui. - Pune lemne pe foc, drag,i spuse contesei, este uimitor cit risip fac pentru cldur, i sntem abia n septembrie! tra mult lume la marchiz, n noaptea asta? - Ca de obicei, rspunse Francesca, dar lipsea Remy Arx. Era ateptat cu nerbdare, din cauza incidentului de diminea. - Hm! mormi btrnul, trgndu-i piedul pn sub nas.Ce mai poveste i asta! i ntr-un cartier att de linitit de obicei. Buzele livide ale judectorului zmbir. Din abisul agoniei sale, triumfa. - Imi aparine, adug. Am cumprat-o. Te scutesc de eafod, dar o fac pentru a avea dreptul de a alege armele, iar dumneata numi datorezi nimic. A doua zi dup ce vei fi eliberat, te voi ucide. Si dumneata ai fost regretat mult, bunicule, continu Francesca. Se pare c erai de fa la arestarea nefericitului aceluia. Inc i-acum m simt zguduit, replic frisonnd colonelul, i tocmai din aceast cauz am stat acas astzi. Se spune adug Francesca se spune c este un tnr frumos. nalt i puternic, da, dar cu o expresie prea obraznic. i se zice c Valentine l-ar fi recunoscut? Ce vrei? oft colonelul, va trebui ca lumea s afle, n fine, romanul tinereii ei. Este neplcut, dar asta explic totul. Acel tnr rufctor a fost saltimbanc, mpreun cu ea, la. mblnzitoarea de fiare slbatice... Cum spuneai c-o cheam? Doamna Samayoux, bunicule. ntocmai, aa. Noroc c lng Valentine a noastr se afl acum cineva care are grij de ea. A anunat marchiza nunta? Da, i toat lumea o felicita, dar sevrevenea mereu la asasinatul de pe strada Oratoire. E foarte ciudat, omul care a fost ucis era un ho i avea, ntrun baston cu mciulie de filde, diamantele fetei aceleia despre care se 12 56

vorbete atta, Carlotta Bernetti, ntf-adevr, mormi colonelul, ziarele vor avea ce trncni mult vreme de-acum nainte... i ce zicea Valentine a noastr? N-a venit dect foarte trziu. La ce or? ntre unsprezece i miezul nopii. i ce expresie avea? Expresia ei de toate zilele... poate puin obosit... S-a purtat perfect cu cei care-o felicitau pentru cstoria ei. tii, bunicule, Valentine are o inut mai bun dect toate domnioarele acelea care totui n-au fost n pensiune la vduva Samayoux! Este o feti ciudat, replic zmbind colonelul. Du-te s te culci, ngerul meu. Mi-e somn. Contesa veni imediat s-l srute i plec urndu-i noapte bun. Abia trecuse ea pragul uii principale, c cineva zgrie uor afar, n spatele cptiului patului. - Intr, L'Amiti', spuse colonelul. O mic u mascat se deschise i-i fcu apariia domnul Lecoq. Ultimile tiri! strig intrind. Marea scen din celula de la Conciergerie a avut loc, dar cu trei personaje. Unul dintre ele era Remy d'Arx! i imaginezi cum a fost? Valentine asta e n mod hotrt, o fiin foarte original. Scena n-a durat mult, 'dar a fost att de dramatic, ncr, la ieire, frumosul nostru judector de instrucie a leinat ca o muiere! Dar ce s-a ntmplat? ntreb colonelul scondu-i capul curios din pleduri. Povestete. Vom afla detaliile mai trziu, Ttucule. i repet doar ce-am auzit vorbinduse prin Conciergerie. Domnul Remy d'Arx, n nesimire, a fost ridicat, i domnioara de Villanove a poruncit s fie purtat pe brae pn la trsura ei. Aadar, Giovanni Battista a avut cinstea de a-i conduce pe viitorii soi la locuina judectorului de instrucie. Acesta i recptase cunotina. Cnd au ajuns, domnioara de Villanove n-a ngduit ca alt bra dect al ei s-i ajute s urce la el. L-a culcat pe un ezlong i nu s-a decis s-l prseasc dect dup sosirea medicului. Se fcuse aproape ora unsprezece cnd ea i-a poruncit lui Giovanni Battista s porneasc n galop spre palatul Ornans. i la ora unsprezece i jumtate, spuse colonelul, intra, n toalet de gal, n salonul marchizei, spre a primi cu un .calm impresionant felicitrile pentru cstoria ei. O copil ca asta, dresat de mine pe vremea cnd nc mai aveam mult singe n vine, ar fi devenit ceva grozav, nu crezi, L'Amiti? Da, rspunse Lecoq, l are pe vino-ncoace, i nu puin, dar acum, c-am spus tot ce era de spus, de vreme ce te vd culcat, m duc i eu, Tat, s trag un pui de somn. Ba nu! strig btrnul, ridicndu-se ntr-un cot. N-am spus totul, ai uitat rezultatul expediiei noastre de asear, la Scoase de sub perna lui sulul de hrtie pe care Valentine lncredinase domnului d'Arx.

Lecoq schi o strmbtur. Va dura mult, bombni, i nu-i nici o grab. Va fi treab de cel mult o jumtate de or, riposi colonelul, ct despre urgen este, i nc mare. M bat gndul c tim trei sferturi din ce scrie acolo, dar al patrule sfert ar putea fi de cea mai mare importan. Desfurase caietul rulat i i-l ntindea lui Lecoq. O s m ridic n ezut, continu, tu o s-mi sali puin pernele i mi le vei potrivi, ca altdat, cnd mi fceai lectura... Ehe! ticlos mic ce eti, ai promovat de-atunci ncoace! Micul servitor a devenit stpn. N-a da partea ce-i revine din patrimoniu pentru zestrea pe care Louis-Philipp a pltit-o spre a-i cstori cu un rege fiica. Cred i eu, zise cu dispre Lecoq, un amrt de milion Fr a pune la socoteal, ncheie colonelul, c tu eti singurul meu motenitor. Ia s vedem; iat-ne stnd comod poi ncepe, vom sri peste detaliile inutile. Ii frec minile, n timp ce zbrciturile lui se leau ntr-u zmbet fantastic ntre brbie i scufie. Stnd la cptiul patului, Lecoq ncepu s rsfoiasc paginile caietului. Asta seamn a spovedanie general, constat. Domnioara ncepe povestea de la Adam i Eva. Ia ascult, dac aa ceva te amuz: Prima mea amintire este despre mine nsmi, copil mic i foarte trist, la ar, n regiunea Romei, n mijlocul unei trupe de muzicani ambulani. Vreau s spun, prima mea amintire clar, cci, de atunci, miau revenit i altele, care dateaz dintr-o epoc anterioar... Ia te uit, ia te uit! se mir colonelul. S continui? ntreb Lecoq. Vorbete i despre acest soi de amintiri? Nu, i povestete viaa ei printre cimpoieri. Atunci, treci peste. Lecoq ntoarse cteva foi cu o plcere evident i-i continu lectura: ,, ...Noul meu stpn era un echilibrist pe srm care, scrbit de Italia, unde cu greu ctiga o pine neagr, s-a fiotrt s treac n Frana.-. - Sri peste cltorie, l ntrerupse colonelul. Din nou trecu Lecoq peste ctcva foi, apoi relu cititul: Implinisem de curnd treisprezece ani, i doctorul Sartorius m nvase s mimez somnul hipnotic. Aveam i darul de a ghici viitoruli fceam exerciii de suspensie cataleptic aerian. In jurul meu auzeam spunndu-se.c deveneam drgu. Dar continuam s ncasez bti... Mai departe, mai departe! 12 56

... Odat, am simit o senzaie ciudat: baraca noastr era instalat ntr-o pia larg, nu departe de tribunal. mi terminasem exerciiile i m odihneam la jereastra locuinei noastre rulante, cnd am vzut ieind dintr-o cas cu nfiare bogat o guvernant ce inea de mn o feti de doi sau trei ani. Atta tot, ins repetzmi se prea c o cunosc; ba chiar mai mult, aveam impresia c fetia aceea eram chiar eu, ntr-alt epoc. Mi-am ters cu furie ochii nclcrimai din cauza unei emoii de neneles... la te uit, ia te uit! coment pentru a doua oar colonelul. Trebuie s mai continui toat vorbria asta? ntreb Lecoq csend. Da, rspunse colonelul, dac mai amintete de bon i de feti. Bona d colul strzii, iar domnioara Fleurette se gndete Ia altceva. Atunci, sri! Lecoq ntoarse mai multe pagini i, tot rsfoind, spunea: lat-o scpat de Sartorius, doctorul acela; apoi intr n kp ni,la Samayoux; elogiu clduros al acestei prime imblinzitoare de la primele Curi europene"... - Cunoatem asta, sri. - Sosire n orelul Versailles a tnrului student Mau-i care vrea s se fac soldat i devine clovn; idil bucolic i pastoral, cu totul imaculat:" ntre junele-prim i ingenua care a ajuns, n mod clar, n starea de fat foarte drgu -ase pagini pe care o mtu iar ngdui nepoatei sale s le citeasc. Economisete-i umorul, zise colonelul, i treci mai, departe. Cred c ne apropiem. . Posibil. Intrare n scen a colonelului Bozzo-Corona i a doamnei marchize d'Ornans, formidabil peripeie dramatic i romantic a motenitoarei unei familii nobile, rpit cndva de nite igani, sau cam aa ceva, i regsit n mod miraculos prin grija Providenei. Micua pare, ntr-adevr, s pstreze unele ndoieli cu privire la autenticitatea acestei recunoateri din care lipsesc actele de stare civil i chiar i cruciulia mamei sale. mi pui rbdarea la ncercare, lAmitie, se vait btrnul pe un ton copilresc. Nu te mai strdui s faci spirite i s ne terminm treaba, mi-e somn. Se ntrerupse spre a-l privi pe Lecoq, care-i ndreptase spinarea i ale crui buze ntredeschise lsau s se aud un fel de fluierat prelung. Era maniera lui de a-i exprima o uimire brusc i profund. Ce-ai pit? l ntreb btrnul, deja speriat. Ochii lui Lecoq nu se desprindeau de hrtie. Nu mai rdea, iar privirea sa parcurgea manuscrisul cu lcomie. S m ia dracu, spuse abia auzit, niciodat n-am mai vzut o baft ca a dumitale, Tat! Dac n-am fi pus mna pe hrtiile astea, acum chiar c ne-ar fi srit n aer toat asociaia! i aa ceva numeti tu baft? Doamne! n loc s lase obiectul pe mas, domnul d'Arx ar fi putut foarte bine s-l vre-n buzunar i s plece cu el. Ascult numai:

... Doamna Samayoux m-a chemat i m-a condus n camera ei, unde se aflau un brbat foarte n vrst i cu nfiare respectabil i o doamn pe care, Ca nceput, am luat-o drept mama mea, cci de dou-trei zile surprinsesem cteva cuvinte i ma ateptam la un eveniment neobinuit. Doamna Samayoux mi-a spus: "Fleurette, iat-i rudele, ne vei prsi.." Vizitatoarea m-a luat n brae i m-a srutat cu duioie. Btrinul ii ntorcea degetele murmurind: Ce mult seamn cu srmana noastr contes!" Asta a fost tot. M-au luat cu ei. Nici mcar n-am avut timp s-mi iau rmas bun de la Maurice... i ce i se pare att de extraordinar n asta? ntreb colonelul. M-ai speriat! ...Cnd am rmas singur n apartamentul meu din palatul Ornans continu Lecoq fr a rspunde mi amintesc c mi-am nchis ochii pentru a privi nluntrul meu. Lucru ciudat, nu la Mdaurice m gndeam; revedeam palatul acela din piaa tribunalului, de unde ieise guvernanta innd de mn o feti, i-mi spuneam: E chiar adevrat, eu eram aceea." Amintirile mele ncercau s se trezeasc, ns att de tulburi, att de schimbtoare! Cel mai mic suflu le spulbera. Eram foarte sigur c pe doamn n-o mai vzusem niciodat; n schimb, btrnul mi fcuse o impresie ciudat ceva asemntor cu ecoul atenuat al unui strigt de spaim. mi chinuiam mintea i nu gseam nimic, dect o team sfietoare i inexplicabil... Colonelul i scoase braele de sub pleduri i-i sprijini n mn capul cu scufie, spre a asculta ihai bine. Ei, haide! ce faci? ntreb, vznd c Lecoq ntorcea dou-trei foi. ncerc s ajung la partea mai important, rspunse Lecoq. Pasajele peste care trec se pot rezuma astfel: pe cnd era-copil, frumoasa dumneavoastr nepoat vzuse lupul, i spaima pe care-o avusese c-ar putea fi mncat de el nc-i mai ddea fiori. Dumneata eti foarte iscusit, dar i ea are mult fler. Doamna marchiz d'Ornans nu i-a inspirat Rodat nici umbra unei ndoieli sau neliniti; ea o deosebeste net de colonelul Bozzo care, dimpotriv, i-a dat serios gindit. Dup cte spune, dumneata eti bun, eti fermector, " gata n fiece clip s te iubeasc i dac-ai ti ce bine exprimat e totul n micul ei poem! Ah! Are talent, copila asta! ns, la urma urmei, nu te poate suferi i, cnd te vede, i se face pielea ca de gin, fiindc semeni cu lupul care-a comis greeala de a-i arta toi colii dar fr a o mnca.. Fapt este, oft btrnul, c ntotdeauna am avut o inim prea miloas. Lecoq izbucni n rs i-i trimise o srutare din vrful degetelor. S ajungem la ce-i mai frumos, spuse brusc, cci ai fi: n stare s crezi c adineauri am triat, cnd i-am anunat o mare surpriz. Atenie! I-auzi ce zice fetia: 12 56

... Am rmas mult timp cu un vl pe. ochi, un vi pe cart nu-tputeam ridica, dar care era ndeajuns de transparent pentru a irita neputina memoriei mele. Snt puine zile de cnd viul s-a sfiat n urm cu o sptmn mam dus la colonelul Bozzo spre a-l felicita de ziua lui; valetul credea c se afl n cabinetu su, n care, aa cum obinuiam, am intrat fr a ciocni. Colonelul nu putea fi departe, cci fotoliul lui nuire rmsese n faa tbliei trase n afar a secretaire-ului. In ateptarea lui, m-am alezat n acel fotoliu, cutndu-mi de lucru. Eram extrem de departe de a presimi ceea ce avea s urmeze. Cu totul ntmpltor, privirile mi-au czut pe un manuscris ce se afla, deschis, pe tblie... Colonelul i izbi fruntea cu palma. Sangodemi! opti, coborsem n salon pentru a-l cicli pe ticlosul de Corona. Vezi, aadar, replic Lecoq, c nu doar domnul Remy d'Arx i uit hrtiile pe mese. n ziua aceea, Ttucule, i rtcisei bafta pe undeva. Pe un ton plngre, colonelul se vait: Cnd mi se-ntmpl o nenorocire v bucurai. Adevr este c m uri cu toii... i a rsfoit manuscrisul lui Remy? nclin s cred c l-a devorat de la un capt la altul, ia ascult: .. Cuvintele Fracurile-Negre ce sreau n ochi subliniate, la mijlocul paginii, m-au frapat.Mi s-a trezit curiozitatea i n-am avut nici un scrupul, cci mi nchipuiam c este vorba despre afacerea n curs la Curtea cu Juri, despre care discuta toat lumea. Dar nu intraserh serios n lectura lucrrii dumneavoastr, domnule d'Arx c mi s-a i strns inima. Mi s-a prut c gsisem cheia pentru enigma amintirilor mele tulburi. Domnule Remy, eu i-am vzut pe acei oameni cu mti negre. Le-am auzit cumplita parol: S-a luminat de ziu!" "Erau adunai nu tiu unde, ntr-un pod ntunecos, iar eu, biat copil pe care o credeau adormit, ascultam, priveam. Erau unii care spuneau: E prea mic spre a nelege i a-i aminti. "Alii rspundeau: Prudena impune ca ea s moar." Despre mine vorbeau. Vlul celui care era Stpnul a czut... Mini! l ntrerupse colonelul cu un glas ce tremura de furie i de spaim. Aa ceva nu scrie! Niciodat n-am lsat s-mi cad masca! In acelai timp, braul lui slab se ntinse cu o vigoare neateptat i smulse manuscrisul din ninile lui Lecoq, mpingndu-l cu violen pe acesta. ntregul trup i se agita sub pleduri, n vreme ce-i apropia de ochi documentul. Parcurse rndurile n tcere. n timp ce citea, sprncenele, la nceput ncruntate, i se destinser ncetul cu ncetul i un rnjet cu adevrat diabolic i li buzele.

Ne-a venit o idee, Ttuc? ntreb Lecoq, care-i urmrise cu ochi curioi schimbarea expresiei. Ce vrei, TAmitie? replic btrnul cu o umilin vdit prefcut, fiecare dintre aceti doi dragi copii posed cte 0 jumtate ,a secretului. Reunind ceea ce tiu amndoi, se alctuiete un ntreg, iar noi nu sntem altceva dect nite biei mieluei dui la mcelrie. - Dar Remy d'Arx nc n-a citit asta, se grbi s riposte Lecoq. Este de ajuns s-i mpiedicm pe el i pe Valentine sa se mai ntlneasc. - Pi dac snt logodii, L'Amiti! Prostii! A trecut vremea cnd puneam la cale comedioarele astea, acum e vorba de a ne salva pielea, i iat sfatul meu: mai nti, s ardem afurisita asta de hrtie; apoi, ne vom ocupa de Remy d'Arx i de Valentine a lui. Colonelul nvlui ntr-o privire mngietoare manuscrisul pe care-l inea n mn. Fiule, i spuse cu blndee, dintre toi ai notri, tu eti cel mai inteligent i cel mai capabil. Eu mbtrnesc, snt att de btrn nct creierul mi se frmieaz. Singurul lucru care m mai ajut este bafta mea tii tu, bafta mea porceasc. Treaba asta-i periculoas, recunosc, foarte periculoas, dar aa snt toate otrvurile. Consider bine situaia, care nu s:a modificat: mpotriva lui Remy d'Arx nu putem face nimic, atta vreme ct nu posedm celelalte dou exemplare ale memoriului su. Nu m ntrerupe, le voi avea, snt convins, dar mi trebuie timp. Pn atunci, singura noastr surs este arma invizibil. Ei, bine! nmuind arma invizibil n otrava aceasta (btea cu degetul n manuscris), s-ar putea ucide cincizeci de tauri, amice. Or, noi navem de-a face dect cu un judector de instrucie i cu o domnioric. Privirea i se ncrucia cu cea a lui Lecoq. Acesta fu primul care i-o plec, murmurnd: De-o sut de ori am spus-o: eti dracul gol! Primind acest compliment, colonelul zmbi i, ascunznd sulul de hrtie sub pern, spuse: Mine se va lumina de ziu, drgu. Acum, vom face nani-nani; bunseara! Uitam, zise Lecoq, o informaie pe care mi-a dat-o domnul Preault, grefierul. Locotenentul Pags i judectorul au nceput, ieri, prin a fi cei mai buni prieteni i, o clip, Preault a crezut c, n ciuda dovezilor, domnul d'Arx avea s dea o hotrre de scoatere de sub urmrire. Locotenentul i judectorul su discutaser mai bine de o jumtate de or fr a ti, nici unul dintre ei, cine era cellalt. Tocmai la sfritul interogatoriului a ghicit domnul d'Arx c se afla n faa iubitului Valentinei, i doar cnd s-a dat citire protocolului procesului-verbal a auzit locotenentul numele de Remy d'Arx. Domnul Preault zice c ochii lor aruncau fulgere i c niciodat n-a vzut doi oameni att de aproape de a se sfia unul pe altul. 12 56

Colonelul i puse din nou capul pe pern. - Asta e! mormi cu un glas pe jumtate adormit. Exist unii oameni care au ntotdeauna chint servit. Cunosc mai muli n decursul istoriei: Alexandru-cel-Mare, Cezar, Char-lemagne, NapoLon... i eu! 22. TRUSOUL DE NUNTA Abia trecuser cincisprezece zile i deja era ajunul cstoriei. Cnd ai un prieten de valoarea colonelului Bozzo, lucrurile merg repede i bine. Considerase ca pe cea mai important afacere a lui acea unire care-i apropia pe nepoata sa iubit i pe cel mai drag prieten al su, pe acela pe care-i plcea s-l numeasc fiul su adoptiv domnul Remy d'Arx. Toate formalitile fuseser scurtate, toate dispensele fuseser obinute att de la primrie ct i de Ia biseric, i bunul colonel venise astzi la palat, nc de diminea, spre a se felicita reciproc cu doamna marchiz d'Ornans, foarte fericit de promptitudinea cu care se obinuse un rezultat att de total. Casa marchizei era deschis pentru vizite matinale. Faimosul trusou de nunt era expus pe un soi de altar n salonul de var, iar de jur-mprejur fuseser puse la vedere rochiile miresei, camirurile i dantelele. Totul era de o bogie fermectoare. Marchiza fcuse adevrate nebunii, colonelul se prinsese i el n ntrecere, iar domnul de Saint-Louis, depindu-i pe toi, trimisese cadouri demne de un prin. Prietenii casei se extaziau de-a dreptul, admirnd cu glas tare nenttoarea privelite, dar n oapt se despgubeau mucnd tot ce se putea muca. Marchiza nu auzea dect complimentele i, din timp n tirnp i spunea colonelului, care nu cedase nimnui cinstea de a-i fi cavaler: Ah! dragul meu prieten, ce bine-ai ornduit lucrurile! Uranie rspundea btrnul, dezgropnd cu acel prilej numele ei de botez care, pe vremuri, fusese poetic . recompensa mea va fi fericirea iubiilor notri copii. Toate astea au stil, snt artistice, snt scumpe, dar nici trusourile noastre, de la Saumur, nu-s mai prejos, spunea domnul de Champion. In cellalt capt al salonului se fcea auzit vocea maestrului ConstanceIsidore Souef, notarul care redactase contractul. tia pe dinafar cifrele stipulate i preciza totalurile pentru oricine voia s-l asculte: Din partea doamnei marchize, casa de pe strada Richelieu, cu un venit anual de treizeci i cinci de mii de franci net i scutire de impozit; cele cinci ferme din Picardia, care pot fi evaluate n bloc la o mie de ludovici, i palatul de pe strada Varennes, n care va locui tnra pereche; din partea colonelului Bozzo-Corona, pmnturile din Normandia care, la viteza de cretere a cursului terenurilor agricole, vor valora o jumtate de milion n mai puin de doi ani, plus o nscriere de rente de cinci la sut la un capital de patru sute de mii de franci; din partea domnului de Saint-Louis, plantaia sa din Ile-de-France, al crei venit nu poate fi evaluat la mai puin de cinci mii

de piatri, echivalai aproximativ cu un scud de cinci franci piastrul. Toate astea, laolalt cu averea personal a soului, dau un mic total care depete cu uurin o rent de dou sute de mii de lire! E ct se poate de drgu, pentru a ntemeia o familie, declar doamna de Tresme, nu fr o uoar nuan de amrciune. Ca s nu mai punem la socoteal speranele, spuse n trecere domnul baron de la Prire, care tocmai intrase i se ndrepta ctre colonel. Ce deliciu! exclam Marie de Tresme, rmas n con templaie n faa unei paruri mpodobite cu pietre diverse. Aplecndu-se la urechea unei alte domnioare, adug totui: Oare o va pune pentru a pleca cu trsura? Cealalt rse cu rutate, rspunznd: - Vorbeti cu pcat! nu va mai fi nevoit s plece cu trsura, de vreme ce tlharul ei se pricepe s intre pe fereastr. Pe deasupra acestor oapte, cuvintele de laud rsunau n toate colurile salonuui: - Fermector! delicios! ncnttor! - Ideal! aprecie nsui domnul Ernest, cel ce terminase colegiul i care, de dou sptmni, fcuse mari progrese. - Ce drgu va fi cu asta! Ea, pe care totul cade att de frumos! Dup ce-o salutase respectuos pe marchiz, baronul de la Prire i opti la ureche colonelului: La palatul Meurice a avut loc un mic incendiu, tocmai n camera lordului Francis Godwin, iar azi-noapte s-a profitat de momentul n care generalul Conrad supa la Cafeneaua Englez pentru a ptrunde la el i a i se fora dulapul cu acte. Nu mai exist nici un exemplar al memoriului lui Remy d'Arx. Baroane, nu ne spunei ce prere avei despre trusou? replic btrnul, stpnindu-i o tresrire de triumf. Delicios, adorabil, de o bogie i de un bun gust rar ntlnite! exclam de ndat domnul de la Prire. Doamna de Tresme discuta cu vrul din Saumur: Mai nti i-nti, eu nici nu cred n toate zvonurile acelea. Brfe! rspunse domnul de Champion. Prostii! Avem, la Saumur, oameni care-i petrec viaa nscocind poveti dintr-astea. Nu spun c n-ar fi fost absolut nimic, cci, la urma urmei, locotenentul a numit-o Fleurette", i nu era nici o greeal, deoarece ea a rspuns: Maurice!" - Cine tie ce ntmplare... zise doamna de Tresme. - Evident, i apoi, tii dumneavoastr, draga noastr Valentine a avut o copilrie... Da, da i o tineree... - Vedei dar! Pe bun dreptate, nu o poi judeca la fel pe domnioara de Tresme, sau pe domnioara de Champion. rcmarcat ct de schimbat este domnul Remy? 12 56

- Pur si simplu a mbtrnit cu zece ani n cincisprezece zile. Oh! ce bijuterie de rochie! se extazie Mrie. Ce va face oare cu toate frumuseile astea?! i de departe se auzi, ca un ecou persistent, glasi maestrului Constancelsidore Souef, repetnd sfritul cnte cului su: ...Un total care depete cu mult o rent de dou sute de mii! Convorbirea dintre doamna de Tresme i Vrul din Saumi devenise confidenial. Eu, optea domnul de Champion, v repet ce mi s-spus, n Gazeta Tribunalelor nu scrie nimic despre aa ceva Se pare c la Palatul de Justiie a fost un scandal. Lucrurile snt', de fapt, mai limpezi ca lumina zilei, i a fost aproap un caz de flagrant-delict. Pi, dac rufctorul fusese urmrit din casa de strada Oratoire i pn aici! replic doamna de Tresme. Es o afacere nespus de ciudat! Civa obinuii ai palatului Ornans se apropiaser de i se alctuise un grup intim. S fie chiar adevrat? ntreb unul dintre juctorii d whist ai marchizei, s-a dat ordinul de scoatere de sub urmrire Este att de adevrat, rspunse domnul de Champio nct la ora actual, locotenentul Pags se plimb prin Pari liber ca pasrea cerului. Nu-i cu putin!.se minunar cu toii. Doamna de Tresme l chem printrun semn cu deget pe domnul Ernesi i adug, n chip de expilcaie: Biatul acesta are un,frate care lucreaz n cadrul Parchetului, vom cpta amnunte. Se ntrerupse, spre a-i striga fiicei sale care, curioas apropia nsoit de cte va prietene: Privii i admirai, domnioarelor, aa ceva se po' veste vrstei voastre, dar ndeprtai-v, n-avem nevoie voi aici. De ndat ce i se puser ntrebri, domnul Ernest i o postur de om important. Nu v puteai adresa'nimnui mai bine dect t declar. Fratele meu, substitutul, e cel care s-a ocupat de afacerea aceea. O afacere pur i simplu de necrezut! Domnul Remy d'Arx este un om extraordinar de talentat... - Intr-adevr! confirm corul. - Dar, continu domnul Ernest, nimeni nu este scutit de posibilitatea unui accident, a unei boli, a unui atac cerebral... n sfrit, eu, unul, nu tiu ce-a avut domnul d'Arx, dar ceva a avut. Corul rmase mut. - Iat ce s-a petrecut, i urm vorba tnrul, ncntat c era ascultat. Procedura era mai limpede ca lacrima, rapoartele poliiei nu permiteau nici umbra unei ndoieli, diversele mrturii concordau n mod zdrobitor... Se exprim bine, pulamaua, remarc vrul din Saumur. Foarte mndru de aceast apreciere, domnul Ernest i spori elocvena. Doamnelor, declar ex professo 1., probabil nu cunoatei bine

procedurile, mecanismul; voi ncerca s m. fac neles: judectorul de instrucie constituie, el singur, un fel de tribunal prealabil... Treci ia fapte, la fapte! l ndemn domnul de Champion. Judectorul, continu absolventul de colegiu, i rezum ntreaga munc ntr-un document numit ordonan"; aceast ordonan sesizeaz ministerul public, iar procurorul regal deleag un substitut care s studieze instrucia; substitutul face un raport, ale crui concluzii se numesc rechizitoriu... i copiii tiu asta! bombni domnul de Champion. - Nu toate doamnele de fa nu citesc Gazete Tribunalelor u aceeai asiduitate ca domnioara-fiica dumneavoastr, riposta cu fn domnul Ernest. Am fost rugat s vorbesc, orbesc. Rechizitoriul fratelui meu se ncheia prin trimiterea asasinului i n fata Curtii cu Juri , concluzie n contradicie cu care domnul dArX a dat o ordonant clar de scoatere de sub urmarire penal. Fratele meu a naintat un referat efului su, 1.Ex professo (lb. latina): ca unul care-i stpnete perfect subiectul, (n.t.) procurorul regal a fcut imediat recurs, dar domnul d'Arx, uznd de un drept limit, a eliberat pot spune, spre stupefacia ntregului Parchet o anulare a mandatului de reinere, i locotenentul Pags este la fel de liber ca mine sau ca dumneavoastr. Exact! confirm domnul baron de la Prire apropj. indu-se, i toate acestea nu pot s nu li se par ciudate celor care cunosc... Fu ntrerupt de un murmur ce se isca n salon. Domnul Remy d'Arx intra, dnd braul contesei Corona. Micul conciliabul prezidat de doamna de Tresme se mprtie imediat, participanii si grbindu-se s-l nconjoare pe judector. Intr-adevr, spusele doamnei de Tresme nu erau deloc exagerate; n dou sptmni, Remy d'Arx mbtrnise cu cel puin zece ani. Silueta lui elegant se subiase; trsturile, cndva att de frumoase, erau adncite i obosite; uvie crunte i nspicau prul negru, iar fruntea i se pleca sub o povar netiut, ce prea s-i apese ntreaga fiin. Ii privi cu ochi tulburi pe cei venii s-l ntmpine i care, n timp ce-i declarau afeciunea, l studiau cu o curiozitate necrutoare. Expresia lui era temtoare, aproape speriat. Intre intimii palatului Ornans se schimbar multe ocheade cu subnelesuri. Fiecare remarc privirea trist pe care Remy o arunca trusoului i darurilor de nunt. Ca i cum ar fi vrut s-i explice starea de spirit mohort, Francesca spuse: Iat un om care-i prea fericit! Exist persoane crora bucuria le produce acest efect,; murmur doamna de Tresme pe un ton foarte serios. Domnioara Marie o ciupi de cot pe cealalt domnioar. Marchiza se apropia cu ambele mini ntinse. Colonelul l mbria clduros pe Remy. 12 56

Acesta se lsa n voia lor. ntreb: Dar unde este domnioara de Villanove? Nu fu nimeni care s nu observe puternica alterare a vocii lui. - Ii face toaleta, rspunse marchiza. Ah! vrem s ne facem frumoas pentru ziua aceasta mare! Remy se ndeprt, ca i cum ar fi vrut s evite oboseala unei convorbiri, i purtarea lui ciudat ddu iar natere la uoteli. Colonelul atinse braul Francesci, iar aceasta rspunse cu glas tare ntrebrii lui mute: Tocmai l-am ntlnit pe Remy la poarta palatului, nc n-am avut timp s discutm, dar l voi lua cu mine n ser i-i voi transmite comisionul dumitale. Ce comision? ntreb judectorul, ntorcndu-se ncet spre ei. Colonelul i zmbi i-i rspunse pe un ton mngietor: Vei afla, dragul meu copil, du-te cu micua mea Fanchette. Surznd, contesa strnse braul lui Remy i-l conduse spre ser. E ciudat, opti doamna de Tresme. Nunta asta seamn a nmormntare, replic vrul din Saumur. Continund s-l conduc pe Remy, contesa strbtu ntreaga ser, ncoprinduse dect n captul cel mai deprtat de salon. Era chiar locul n care, cu cincisprezece zile n urm, avusese loc prima convorbire dintre judector i domnioara de Villanove. Remy i aminti acest amnunt, cci i duse mna la frunte. Suferi, i spuse Francesca aezndu-se lng el. n propria mea via exist attea suferine, nct am prea puin timp de oferit acelora pe care-i iubesc cel mai mult. Poate c snt singura, aici, care nu am habar de ceea ce se petrece de dou sptmni ncoace. Te credeam n culmea fericirii, Remy, 5i m felicitam pentru faptul de a fi contribuit ntructva la bucuria dumitale. Spune-mi, ce te face s suferi? Judectorul i inea ochii plecai. Dup o scurt tcere, rspunse: Simt c m pndete o cumplit nenorocire. Dar pentru ce? exclam contesa. i-e mintea rnit... Mintea, da... dar i inima, mai ales inima! Se opri i contesa ntreb: Nu mai ai ncredere n mine? Judectorul ridic spre ea o privire descurajat Ar fi trebuit s fug, opti n cele din urm, sau s m omor. i deoarece Francesca repeta ultimele cuvinte cu repro, el adug, sub imboldul unei nenchipuite spaime: O iubeam mult! Iubirea aceasta a distrus totul n mine. Nu triesc dect prin acesta dragoste i tot prin ea voi muri asta-i singura mea speran. Dar, de vreme ce-ai obinut-o pe cea pe care o iubeai?! n timp ce rspundea, trsturile lui Remy se contractar. N-am svrit crima, i totui m macin o remucare cumplit. Snt curajos, dar m tem. Oare cstoria aceasta e cea a unui om cinstit? Spunei, m considerai un om cinstit? Te consider ca fiind ultimul cavaler, ) asigur contesa lundu-i ambele

mini. Eti buntatea, loialitatea ntruchipat. O cunosc ndeajuns de bine pe Valentine pentru a ti c nu i-a ascuns nimic, cci pot s jur, Remy, este demn de dumneata. Cstoria aceasta o salveaz de ea, nsi, o apr mpotriva lumii... Cstoria aceasta este un trg! pronun rar Remy, n a crui voce se simeau lacrimi. Francesca se temu s-i pun ntrebri. Exist unele lucruri continu Remy pe care nu le-ai putea nelege i care, prezentate fr o pregtire prealabil, vi s-ar prea simptome de nebunie. ns, din nefericire, nu snt nebun. Arma. invizibil atrn deasupra capului meu, deja m-a rnit, m-a rnit de moarte! Ochii frumoi ai Francesci exprimar ngrijorarea caracteristic pe care o trezesc cuvintele unui bolnav prad delirului. Judectorul zmbi cu amrciune i spuse abia auzit: Nu tiu nimic despre Valentine, dect, foarte vag, suf rinele prin care a trecut n copilrie i dragostea ei pentru ac tnr... Oh! nu-i luai aprarea, doamn, snt departe de a acuza... Odat, aducndu-mi nite hrtii, Valentine mi-a spus: Aceasta este confesiunea mea", dar, fr ndoial, s-a r gndit, cci n-am regsit acele hrtii acolo unde le pusese de cincisprezece zile, abia dac am schimbat cteva cuvinte. M evit i, nu trebuie s-o mai spun, cred c i eu o evit. Unirea noastr se face n afara noastr, prin grija bunului, a excelentului prieten, colonelul Bozzo, bunicul dumneavoastr... Francesca deschise repede pungua de catifea brodat cu mrgele de oel pe care orice femeie elegant o purta pe vremea aceea. Scoase din ea un plic mare, spunnd: De data aceasta, dumneata eti cel care-mi amintete! Era s uit din nou de comisionul bunului meu bunic. Tot ce vine de la el este binefctor; cine tie, poate c-i aduc un remediu la tristeea dumitale? Cnd mi-a dat asta pentru dumneata, zmbea i mi-a spus: Mult-iubitul nostru Remy trebuie s citeasc acest document chiar n dimineaa aceasta; dup ce i-l vei da, s-l lai singur, draga mea". i ntinse judectorului plicul adugind: i-l dau i te prsesc. Remy nu ncerc s-o rein, ci spuse doar: A vrea s fiu ntiinat cnd domnioara de Villanove i va termina toaleta. Rmsese singur, dar nc nu deschise plicul ce-i fusese nmnat. Murmurul din salon abia ajungea pn la el prin sera a crei u fusese nchis de contes. i sprijinise minile pe genunchi; privea n gol, iar buzele i se micau din cnd n cnd, optind un nume i dou cuvinte: Valentine!... Arma invizibil! Dup cteva minute rupse cu gesturi mainale plicul pe 'care-l inea n mn i spuse: 12 56

Ea... dragostea mea pentru ea este arma invizibil! Privirea i czu pe hrtie i tot trupul i se cutremur. Este de la ea. zise. Recunosc scrisul ei, e caietul pe care mi-l adusese! Dai' pentru ce dispruse din cabinetul meu? S1 cum de-mi este napoiat, acum, prin colonelul Bozzo? Un slujitor purtnd livreaua palatului Ornans intr n ser. Aducea trei scrisori pe o lavi. Valetul domnului tocmai a venit cu aceste scrisori, Cae se pare c snt urgente, spuse. Remy le lu i-i fcu semn c poate pleca. Puse apoi scrisorile lng el, pe lada n care se afla planta ornamental, fr mcar a se uita la adrese. n clipa urmtoare, era cufundat n lectura manuscrisului Valentinei. 23. DIAVOLUL Remy d'Arx citea cu aviditate. Scrisul acela drag exercita asupra lui un fel de magnetism. Fiecare rnd i rsucea pumnalul n rana, dar excesul de suferin are i el beia lui i se spune c, pe fundul cumplitei cupe, martirul gsete o pictur de nectar. Iubea; iubirea lui spera ntruna, n ciuda a orice, iar motivele care-ar fi trebuit s-o sting nu fceau altceva dect s-o nteeasc. Dar acest logodnic aflat n ajunul cstoriei sale iubea fr speran. Ceva i spunea c tot ceea ce-l nconjura nu era dect un vis i c pregtirile n vederea nunii, dei aceasta prea cert, aveau s dispar ca toate visurile. Nici nsi cstoria nu i-ar fi potolit temerile i nu i-ar fi risipit ngrijorarea. Chiar i n faa magistratului care-i unete legal pe cei doi soi, chiar i n faa preotului care le binecuvnteaz legtura, ar fi refuzat s cread. n contiina lui, o voce striga: Toate acestea snt minciun, nimic nu este adevrat, dect loviturile repetate ale armei misterioase..."' Cu fiecare clip ce trecea, se cufunda tot mai mult n lectura sa; nu auzea zgomotele ce veneau din salon; pentru el, nu exista nimic n afar de gndul care-l fermeca i totodat l chinuia. Paginile acelea erau nsi Valentine. Citea aa cum te mbei. Chipul i devenise livid, pe frunte i apruser broboane de transpiraie ngheat, dar continua s citeasc. Se opri totui, cci ochii i se mpienjenir cnd ajunse la pasajul n care Valentine descria primele tresriri ale inimii ei. Numele lui Maurice l izbi ca o insult. i pierdu puterile i ls s-i cad din mn manuscrisul. Cu ce l-am suprat pe Dumnezeu, opti, pentru a merita aceast tortur? O iubesc i totui i distrug viaa! Niciodat nu m va putea iubi i zadarnic o trag dup mine n nenorocirea mea! Privirile i czur pe cele trfei scrisori aduse de servitor. Adresele primelor dou erau scrise de doi prieteni. Scrisul celei de-a treia i era total necunoscut.

Pe aceasta o deschise mai nti. Mna i tremura cnd rupse plicul, cci gndea: Ce-mi va spune ea, cnd m voi ntoarce dup ce-l voi fi ucis? i totui snt condamnat s-l ucid!" In momentul acela, semntura de pe scrisoare aproape c-l. orbi. Este de la el! strig, simind cum sngele i nvlete n obraji. Iat coninutul scrisorii: Domnule d'Arx, V datorez viaa i libertatea. A vrea s jiu prietenul dumneavoastr, dar asta nu depinde de mine. Mi-ai cerut s v promit c de ndat ce voi fi liber voi sta ia dispoziia dumneavoastr. Dei mi repugn, nu pot s nu-mi respect cuvntul. Locuiesc la numrul 28, pe strada Anjou-Saint-Honore. Nu v voi cuta, domnule d'Arx, dar nu am dreptul de a v evita. Era semnat: Maurice Pags. In ochii lui Remy se aprinse o flacr. Nici mcar nu e gelos pe mine! izbucni mnios. Nu ma urte! Scrisoarea nu-i bate joc, dar este sarcasmul cel mai insulttor cu putin. Am timp. Mine, la ora la care Valentine va deveni soia mea, nu voi mai avea rival. Fr a-i da seama, deschise cel de-al doilea plic. Citi fr prea mult atenie: Dragul meu d'Arx, A survenit ceva neplcut. Hrtiile pe care mi le-ai lsat n pstrare au disprut azi-noapte, mpreun cu alte valori sustrase din secretaire-ul meu. Am depus, Bineneles, o reclamaie, dar am vrut s te ntiinez pentru eventualitatea c poliia nu i-ar prinde pe tlharii notri. Am pierdut treizeci de mii de franci i totui nu mint spunnd c regret mai ales documentele la care preai c ii n mod deosebit. Primete, te rog, salutrile mele, General CONRAD Fr voia lui, Remy ls s-i scape printre buze: Arma invizibil! Mototoli hrtia i adug: Aa cum e de ateptat, cealalt scrisoare este de la Godwin. Cit putere au aceti oameni? Despturi scrisoarea i citi: Dragul meu prieten, Un mic incendiu a avut loc la mine, n palatul Meurice, i hirtiile pe care mi le-ai ncredinat au ars. Nu-mi spusesesi ce coninea pachetul, ci doar c 12 56

trebuia s-l trimit ducelui d'Orleans n cazul morii dumitale. Cu toate acestea, urmare a unei simple declaraii din partea dumitale cum c ar fi coninut valori, snt gata s-i rambursez suma respectiv. yours truly,1. Francis GODWIN 1. Yours truly (lb. englez): formul tipic de ncheiere epistolar nsemnnd: al dumneavoastr sincer, (n.t.) - Ghicisem bine! spuse Remy, mpturind la loc hrtia cu destul calm. i adug: - Rmne colonelul, dar poate c i casa lui a fost lovit de trsnet... Relu manuscrisul Valentinei i, ca mai mult snge rece, continu lectura. Cunoatem acel manuscris, cel puin unele extrase, pn la ultima pagin, la mijlocul creia Lecoq fusese ntrerupt de ctre colonelul Bozzo. Era pasajul n care Valentine, trezit de un oc puternic, regsea firul amintirilor sale din copilrie. Pentru ea, ceaa se risipea. Se revedea n ziua ce urmase sngeroasei catastrofe, singur, fr nici un aprtor, nconjurat de nite oameni ale cror chipuri erau ascunse de vluri i care discutau despre .viaa sau moartea sa. Ultimul rnd citit de Lecoq fusese urmtorul: Vlul celui care era Stpnul a czut... Dup aceste cuvinte, care-l emoionaser att de puternic pe colonel, manuscrisul Valentinei nu mai coninea dect o jumtate de pagin i o transcriem aici: Cnd i-a czut masca, am vzut un brbat foarte n vrst, cu o privire bun i blajin, cu o frunte ce inspira respect, ncununat de pr alb. Pe omul acela, eful Fracurilor-Negre, l-am revzut, l cunosc, l cunoatei i dumneavoastr i-l iubii. Este unul dintre binefctorii mei.Am ncercat s m ndoiesc, dar evidena m zdrobete. Este acelai, e el. Ezit. Am vrut s-i scriu aici nunuile i n-am putut, hrtia poate trda o asemenea confiden. Dar v-am spus totul, domnule d'Arx. Nu voi avea nici un secret fa de dumneavoastr. n ziua n care mi vei cere acel nume, m oblig s vi-l spun. Aceasta era ncheierea. Remy nchise manuscrisul i rmase nemicat, cu ochii wntuii n pardoseal. Era ntr-att de cufundat n cugetri, nct nu auzi zgomotul: uii deschizndu-se. Nu auzi nici paii ce rsunar n ser. Cnd, n cele din urm, i ridic privirile, l vzu n faa lui pe colonelul Bozzo-Corona, stnd cu minile ncruciate la piept. Remy l privi fix i ntreb:

Dumneavoastr mi-ai transmis documentul acest domnule? Colonelul afirm printr-o nclinare a capului. Imi fusese furat din cabinetul meu de la Palatul d Justiie, continu Remy. Pentru ce mi-a fost napoiat? N-ai ghicit? opti colonelul. Ba da, replic Remy. Presimt o mare nenorocire. Poate c nu trebuie s-o revd, cci dac-a revedea-o, mi-ar spun numele pe care n-a ndrznit s-l scrie... Chipul btrnului merita s fie pictat. Nu exprima nici team pentru propria-i persoan, dar pe trsturile lui se cite o adnc, o sincer compasiune. i documentele pe care vi le-am ncredinat? ntreb brusc Remy. i secretaire-ul dumneavoastr a fost forat? Sau poate c dormitorul v-a ars azinoapte? Nefericit tnr, rosti colonelul aproape n oapt, nici o bnuial din partea dumitale nu m poate jigni. Te iubesc te plng din tot sufletul. Eti magistrat, Remy d'Arx oricnd vei vrea, voi rspunde la ntrebrile pe care crezi ai dreptul s mi le adresezi, fiindc aproape un secol ntre de devotament i de virtute nu m-a putut pune la adpost d calomnie. nc o dat te ntreb, ai ghicit? Am ghicit, rspunse judectorul cu un glas mai ferm c Stpnul Fracurilor-Negre joac aici o ultim partid. In ciuda ndrznelii sale, nu va ctiga. Colonelul i ndrept trupul. Pe cei mai muli comqdiani nu-i gseti la teatru. Era ceva cu adevrat majestuos n imensa durere exprimat de privirea lui. Snt un exilat, domnule d'Arx, rosti rar. Fr a ti atingi acum o ran adnc. Aveam un frate. Oare dumneata vei fi cel care m va sili s dezonorez memoria celui ce nu mai este? - Cum?!... strig judectorul, ndrznii s pretindei... - Nenorocirea mea este fapt mplinit, l ntrerupse btrnul cu o ciudat autoritate,a dumitale te amenin i te va zdrobi. Pentru ultima dat, domnule d'Arx: ai ghicit? F legtura ntre date. Valentine are optsprezece ani, avea trei cnd a vzut un chip de btrn care semna cu al meu... iar n ziua n care scena aceea lugubr i-a izbit imaginaia ei de copil, se afla sub impresia unei tragedii i mai sinistre. N-a scris asta, dar o tiu, mi-a spus ea. Ghiceti? Ochii lui Remy se nchiser. Ghiceti! continu btrnul. Ea asistase la un omor ce omor? Familia dumitale locuia la Toulouse, n piaa Tribunalului... Un strigt muri n gtlejul judectorului. Necrutorul btrn continu: Ea asistase la uciderea lui Mathieu d'Arx, tatl dumitale. Tatl meu! gemu Remy. Apoi, ridicndu-se drept n picioare, adug, ntr-un strigt sfietor: Aadar, e sora mea! Dup ce rosti acest cuvnt ce-i strpungea gtul, se cltin i se retrase 12 56

pn la perete. Apoi, l mpinse cu putere pe colonel, care nainta spre a-l sprijini. Strbtu sera alergnd ca un nebun. Salonul era gol. Remy reui s urce fr a fi oprit pn la etajul la care se afla camera Valentinei. i aceast ncpere era pustie. Dar, de ndat ce intr, Remy zri pe mas o scrisoare. O nha ca pe o prad. i era adresat. O deschise, dar ochii lui orbii nu puteau descifra literele. Se sufoca, simea c-i arde capul. Se sprijini cu amndou Vinile pe mas, bolborosind: Arma... arma invizibil! Nu voi mai avea timp! Snt rnit de moarte! Isuse! strig camerista, care tocmai ieea din cabinet poftim c domnului d'Arx i se face ru! V voi pregti ur pahar cu ap ndulcit. Aici! o chem judectorul nsoindu-i vorba cu un gest poruncitor. C doar nu-s cine, bombni subreta. Totui se apropie i Remy i ddu scrisoarea Valentinei, ordonndu-i: Citete-mi asta imediat! Femeia se supuse, cci chipul rvit al judectorului o nspimnta. S citim, spuse. Am fost educat, slav Domnului! i scrisul, orict de mrunt, nu m sperie. ncepu s citeasc: Au trecut cincisprezece zile de cnd v-am nmnat confesiunea mea. Nu numai c nu mi-ai rspuns, dar prei chiar s m evitai... S-o evit! repet Remy gemnd. Asta-i adevrat, zise Victoire. Zilnic, o dat dac nu de dou ori, domnioara m ntreba: Nu cumva a venit domnul d'Arx?" i continu cititul: Cei care au contribuit, fr ndoial, la grbirea dezno-dmntului au lucrat bine n decursul acestor sptmni: iat-ne n ajunul cstoriei. Domnule d'Arx , ncheiasem mpreun un trg. n ceea ce vi privete, v-ai ndeplinit angajamentul; ns ce v-am promis eu este peste puterile mele. Aa cum vd eu lucrurile, numai moartea te poate absolvi de o datorie de acest fel. Neputind plti, mor. Adio! Chiar aa scrie? ntreb judectorul gfind, i smulse scrisoarea din minile cameristei. Fr a atepta rspunsul, o apuc de umeri i strig de parc alii ar fi putut s-l aud: - V rog! n-o lsai s se omoare! Snt nvins! stiu bine

asta! Cer ndurare! Nu mai lovii sau, cel mult, lovii-m numai mine! M predau! Voi sntei cei mai puternici; m predau jn mna voastr! ,,Na, c-a nnebunit!" gndi Victoire. Cu glas tare, se rug: - Domnule d'Arx, nu v facei pcat cu mine! V jur c nu-s vinovat cu nimic n toate astea! Printr-un efort extraordinar, Remy i adun gndurile i ntreb: De mult a plecat? De un sfert de or. Unde? Rostind aceste cuvinte, i arunc punga cu bani pe mas. Asta v-o pot spune, zise Victoire, fiindc eu am condus-o pn la trsur. Fr mine, zu dac-ar fi putut cobor scara nici nu se inea pe picioare, pe cuvnt! i pentru c vorbea foaie ncet, am fost nevoit s-i repet vizitiului adresa: strada Anjou-Saint-Honore, numrul 28. Ah! gemu Remy. Ii ndrept trupul i, cu un calm extraordinar, cu o voce ce nu-i mai tremura, spuse: La el! La Maurice Pags! Iei din camer cu pas hotrt. n spatele lui, colonelul Bozzo, aprut nu se tie de unde i cu atenia ncordat ca o-pisic pndind un oarece, cobor scara fr a fi vzut. La poarta pentru trsuri se ntlni cu domnul Lecoq, care, artndu-i un cupeu ce staiona pe cealalt parte a strzii, i spuse: Domnii aceia snt acolo i v ateapt. Ne aflm ntr-o camer srccioas, la etajul al treilea al unei casc vechi.de pe strada Anjou. Fereastra ofer privelitea unor grdini ntinse, n care ele soarelui de toamn se joac triste prin frunziul deja Erau acolo amndoi, Maurice i Valentine, stnd unul lin cellalt i inndu-se de mn. Valentine i aruncase pelerina pe scaun. Avea capul descoperit, i prul despletit i se rspndea pe umeri n buc1 bogate. Frumuseea ei te vrjea. Maurice o contempla n extaz. Buzele li se unir ntr-o lung i tcut srutare. A vrea s m rog, opti Valentine, cci simt c nu snt condamnat. Am suferit att de mult, Dumnezeu m va ierta! Pe o mas de lng ei se afla un pahar plin cu un lichid strlucitor i auriu ca vinul de Spania. Nu era dect paharul, nensoit de nicix) sticl. Maurice i Valentine evitau s-l priveasc Valentine ngenunche. Maurice rmase n picioare; era palid dar hotrt. Ceea ce se petrecea aici fusese decis cu snge rece i urma unei serioase chibzuiri. Dup ce Valentine i ncheie scurta rugciune, spuse: 12 56

Trebuie s ne grbim, s-ar putea s vin. Inconjur cu braele gtul lui Maurice i se srutar peni ultima oar, dar srutul era sfietor ca un rmas-bun. Apoi, amndoi deodat, ntinser minile ctre cup. N-o lu nici unul din ei. Un zgomot neateptat i puternic se auzi n spatele uii pe care cineva ncerca s-o deschid. Ua rezista, era nchis cu cheia, dar se mica n cadru, cci broasca uzata era aproape desprins. O izbitur cumplit izbuti s smulg ncuietoarea. Prnd un spectru, Remy d'Arx se ivi n prag. Alergarea i efortul de a deschide ua l aduseser n. culmea epuizrii. Era att de nspimnttor la vedere, nct Valentine l nconjur cu braul pe Maurice i-i spuse: Nu te apra, i aparinem. E dreptul lui. Remy strbtu toat ncperea fr a rosti o vorb. Se sprijinea, n mers, de toate mobilele, ca cei gata s se prbu easc din cauza beiei. Ajungnd lng mas, rmase o clip nemicat. Privirea lui o ocolea pe Valentine. I se adres lui Maurice: Te iert, ncearc s fii fericit. Apoi, lu paharul i-i nghii coninutul dintr-o sorbitur. Czu ca fulgerat, desigur nu datorit efectului otrvii, oricare ar fi fost aceea, ci pentru c nu mai avea nimic de fcut pe acest pmnt i fiindc n decursul unei ore i cheltuise ntreaga via. Maurice, ajutat de Valentine, abia avu timp s-l ridice spre a-l transporta pe pat. Cnd i ridicar privirile, camera era plin de oamenii poliiei adui de Lecoq i de colonelul Bozzo-Corona. Doctorul Samuel, care-i nsoea i el, se grbi s ia paharul i s-l miroas. Gestul lui, precum i expresia ce i se aternu pe chip, erau lmuritoare pentru rezultatul examinrii sale. Am sosit prea trziu, gemu colonelul, nefericitul meu prieten s-a stins. Apoi, adresndu-i-se comisarului i artndu-i cu degetul pe cei doi tineri ncremenii, continu: Am aproape o sut de ani, dar nu-mi aduc aminte ca vreodat, n mult prea lunga mea via, s fi trecut printr-o ncercare mai dureroas. M consideram ca un tat al acestei fete, iar mama ei adoptiv este cea mai bun prieten a mea, ns, chiar dac srmana-mi inim btrn s-ar frnge, mi voi ndeplini o datorie suprem. Locotenentul Pags i Valentine de Villanove se iubeau. Remy d'Arx urma s se cstoreasc cu Valentine de Villanove. Ea a fugit din palatul Ornans pentru a-i rogsi amantul i, n locuina n care s-au refugiat, l gsim pe Remy d'Arx asasinat! Dei zdrobii, cei doi tineri se pregteau s-i strige nevinovia, cnd se simi o micare dinspre pat, unde doctorul Samuel se agita n jurul victimei. Viaa nc mai lupt, declar medicul. Colonelul i stpni o tresrire de spaim, dar Samuel adug: A fost otrvit cu beladon, va muri nebun. Valentine! chem vocea

muribundului, sora mea!... Domnioara de Villanove fcu un pas spre el. Sora mea! repet el, ridicndu-se pe jumtate. Remy ntinse braele, dar minile lui schiar imediat un gest de repulsie i el adug cu o groaz de nespus: Nu te apropia, nc te mai iubesc! Cu tine m-au ucis! Tu erai, oh! tu erai arma invizibil... Apoi reczu pe pat. Colonelul se aplec asupra lui. Fu auzit cum hohotea strngndu-l pe muribund la piept. Cnd se ridic din nou, i terse ochii i spuse: Am cules ultimul suspin al srmanului meu copil!j Doctorul Samuel i Lecoq erau mai albi dect mortul. Cu un glas ndurerat, colonelul adug, artndu-i pe Valentine i pe Maurice: Fcusem totul pentru a prentmpina catastrofa, a vrea i-acum s-i salvez, dar ei aparin Legii. Domnilor, ea era cea de-a doua fiic a mea. ngduii-mi s plec nainte de a v ndeplini datoria.

Erau trei n cupeul care-l conducea pe colonelul Bozzo napoi la palatul su de pe strada Therese. Lecvoq i Samuel puteau fi considerai pe drept nite scelerai nrii i totui l priveau cu o-groaz superstiioas pe btrnul bolnvicios ca tremura de frig, nfofolit n haina lui mblnit. De aptezeci de ani ncoace, aa s-a ntmplat ntotdeauna cu cei care mau atacat, spuse colonelul. Sntei salvai iubiii mei. Pregtii-mi cununa, v rog! Dar nc nu snt condamnai, obiect Lecoq, vor vorbi... Rmne de vzut! Au un prieten iubitor l cunosc bine care va avea grij s le parvin tot ceea ce-i necesar pentru a evita ruinea eafodului. Izbucni ntr-un rs sec, dar acesta nu avu nici un ecou. Rsul fu urmat de un acces de tuse. Colonelul i duse batista la gur, punnd-o apoi alturi de el. Dup ce cobor din trsur, Lecoq si Samuel schimbar o privire. - Sa fie diavolul n persoan? opti Lecoq. Samuel lu batista uitat pe perna trsurii. - Diavolul nu moare, rspunse. i art o pat roiatic, rmas pe locul ce fusese atins de buzele colonelului. . Ce-i asta? ntreb Lecoq. - Acesta-i sfritul, replic doctorul Samuel. Lecoq privi curios pnza i zise: Nu-i cu putin! Credeam c Dumnezeu l-a uitat. 12 56

Aadar, tu, L'Amiti, crezi n Dumnezeu? Nu, dar ar fi totui caraghios dac-ar exista cineva acolo,sus. SFARSITUL PRIMEI PARTI

PARTEA A DOUA MAMA Lo CONTINUARE LA ARMA INVIZIBILA 1.TEATRUL UNIVERSAL SI NATIONAL Parisul i mbrcase haina de iarn; acoperiurile albe strluceau sub cerul ceos, n vreme ce, pe strad, pietonii i trsurile striveau o zpad cenuie. Era una din primele zile de noiembrie ale anului 1838, la o lun dup catastrofa prin care se ncheie romanul nostru, Anm Invizibila. Moartea ciudat a judectorului de instrucie Remy d'Arx uimise ntreaga capital, dar la Paris uimirile nu dureaz mult, i oraul se gndea deja la altceva. Timpurile acelea-snt att de apropiate de noi1, nct ezii, ntr-adevr, s spui c nu se aseamn ntru totul cu cele pe care le trim, i totui este evident c schimbrile pe care ultimii treizeci de ani le-au produs n Paris snt echivalente cu rezultatul unei perioade de cel puin un veac. 1 Paul Feval a publicat romanul Anm Invizibila sau Secretul Kuritor-Ncercm anul 1869. (n.t.) Publicitatea prin ziare exista, ba chiar era considerata Ca fiind foarte intens, aproape scandaloas, ns nici n-ar fi putu fi comparat cu ceea ce este ea astzi. Putem afirma fr teama de a ne nela c, n 1869, avej zilnic o sut de foi de hrtie tiprit, fa de zece publicate n 1839. Acelai lucru este valabil n ceea ce privete volumul prodigios al demolrilor i al construciilor. Sub domnia lui Louis-Philippe, ntregul Paris se ene sau se bucura, fiecare dup gustul su, la vederea urni strzi Rambuteau, nou tiat pe atunci, i care ar trece, zilele noastre, cu totul neobservat. Unii se extaziau n faa ndrznelii acelei lucrri mu cipale, alii preziceau apropiatul faliment al oraului erau nceputurile marii btlii de astzi, pornit de la o ciondne lipsit de importan. Nu tiu cu precizie ci ani au fost necesari pentru termina acea nenorocit de strad Rambuteau celebr analele judiciare care fusese gndit s fie dreapt dar ieit cotit; ns construirea ei a durat ngrozitor de mult timp de mai multe ierni, spaiul cuprins ntre biserica Saint Eustache

i cartierul Marais a fost cu totul blocat pen circulaie. Pe atunci, nu se progresa prea repede n domeniul con- struciilor. Cei care, spre regretul lor, snt ndeajuns de btrni pentru a fi vzut acele lucruri, i pot reaminti vreo pat cinci barci de saltimbanci, instalate odat pentru totdeau pe un teren vast, cam n zona n care, n decursul a cel pui doi ani i poate chiar mai mult, alctuiau acolo un mic blci permanent.

In dimineaa zilei de 5 noiembrie 1838, pe o vreme intunecoas i friguroas, se ncheia construirea celei mai mari dintre acele barci, situat mai n faa celorlalte i avind faada orientat ctre drumul noroios ce fcea legtura strada Saint-Denis. Locuitorii cartierului, ducndu-sc la treburile lor, nu prea dadeau atenie nlrii acelui monument, dar trei sau patru pusti renunnd la jocul cu bile spre a-i mai nclzi minile in buzunare, se tot nvrteau prin faa scrii de scnduri ce urca spre galeria destinat paradei artitilor, discutnd aprins despre apropiata deschidere a Marelui Teatru Universul i Naional condus de doamna Samayoux ,,primamblnzitoare a Curilor regale din Europa. Se vorbea, mai ales, despre leul su, sosit n ajun ntr-o lad uria, prevzut cu gurete pentru respiraie i ale crui rgete rsunaser pe toat durata dezasamblrii cutii provizorii. Din cauza lucrrilor de instalare i amenajare interioar, ua barcii era, bineneles, nchis. Ba chiar, un afi mare, proptit n fa, preciza: Interzis publicului. Dar, deoarece noi avem cinstea de a ne numra printre prietenii celebrei mblnzitoare, ne vom lua libertatea de a ridica fia de pnz gudronat ce servea drept barier i vom intra la ea, fr multe fasoane. Spaiul respectiv era un dreptunghi foarte ntins, al crui acoperi de senduri mai avea nevoie, spre a fi terminat, s i se bat cteva cuie. n sal nu existau deoacamdat bnci, dar scena era deja parial montat i civa muncitori, crai n vrful scrillor lor, pictau frizele i ancadramentul interior al scenei. Ali mzglitori se ocupau de cortina ntins chiar pe pardoseala podiumului. In mijlocul slii sfiria o sob de font, ncins Ia rou. Pe o msu de lng ea se aflau vreo trei-patru pahare, nite halbe i un album destul de mare ale crui coperi de carton erau de-a dreptul slinoase. Unul dintre pahare rmsese plin. Celelalte dou, bute Pe jumtate, aparineau doamnei Samayoux, stpna locului, si unui brbat nalt, cu mustaa tiat scurt, ca o perie, i purttand o redingot ncheiet n nasturi pn la brbie. Numele sau era domnul Gondrequin. Cel de-al treilea pahar, cel plin, l atepta pe domnul Baruque, colegul domnului Gondrequin, care, n acel moment, lucra cocoat pe scar. 12 56

Domnul Gondrequin i domnul Baruque erau doi artiti pictori binecunoscui, am putea spune chiar celebri printre directorii teatrelor de blci. Aparineau faimosului atelier Coeur d'Acier (Inim de Otel) de unde au ieit aproape toate capodoperele destinate s atrag ochiul n faa barcilor de saltimbanci. Domnul Baruque, un omule de cincizeci de ani, slab, usciv i avnd o fire rece, fcea grosul trebii. Porecla lui de atelier era La-mare-Fix 1.", Domnul Gondrequin, supranumit Militaruldei nu fusese nrolat niciodat din cauza siluetei i a preferinei sale pentru tot ceea ce inea de ostie, aplica tablourilor ultimele tue artistice (,,ic"-ul final) i j asuma n mo special sarcina de a Im ochii muteriilor. i vra un fular din bumbac rou n buzunarul lateral al redingotei, lsnd din nebgare de seam s-i depeasc un colior prin butonier, ceea ce-l fcea s par decorat cu Legiunea de Onoare. Avea verv i o conversaie plcut, n ciuda maniei sal de a se da drept fost ofier, i se luda bucuros c, prin fire lui amabil, ar fi atras, n folosul atelierului, comenzi pentr kilometri ntregi de pnz pictat. Nu-i displcea s spun despre sine: Un adevrat soldat, ce mai! Zdravn, dar atrgtor' Onoare i voioie! Rata-ta, ochete, foc, trage, bum! n momentul de fa, tocmai deschisese albumul jegos i-i arta doamnei Samayoux pe al crei chip rotofei si cumsecade era ntiprit o expresie de melancolie subiecte de tablouri dintre'carc ea urma s aleag unul pentru mpodobirea faadei teatrului su. n tot restul barcii domnea o activitate confuz si deosebit de zgomotoas. Se fceau simultan o mulime de treburi. Principalii membri ai trupei, transformai n tapieri, prindeau n cuie, pe perei, felurite zdrene sau aranjau mnunchiuri de stindarde (necucerite de la dumani). Jupiter, zis Floare-de-Crin, un tnr negru care fuse fiu de rege n ara lui i lustragiu lng Poarta Saint-Martin, 1 In textul n limba franceza, porecla este Rudaupoil care, intr-o traducere aproximativ, ar nsenina: Stranic, La-mare-Fix. (n.t.) isi exersa pe o tob talentul nnscut; domnioara Colombe1 rloia alele surorii sale mai mici i-i dezosa" rotulele genunchilor. Copila promitea s devin o bun femeie fr oase;Copila promitea deja s stea trei minute cu capul lsat pe spate pn ntre picioare i, n poziia-aceasta, s execute un cntecel de trompeta. Cat dura cntecul, domnioara Colombe exersa lovituri de spad cu un individ de o cumplit urciune dar plin de ifose, mpopoonat cu o plrie cenuie nfipt, ntr-o parte, pe prul lui glbui i lins. Acesta se descurca foarte bine la mnuirea sbiei. Cnd domnioara Colombe se rentorcea la sora ei, el se ducea la dou feticane grase i roii la fa, care nfulecau cte o felie enorm de pine uns cu unt i peltea de struguri, i le ddea lecii de

dans american. Mai trziu le spunea celor dou grsane, care-i urmreau indicaiile cu o lene burzuluit cnd succesul v va fi rspltit eforturile, v vei putea luda c ai luat lecii de la un tnr ce posed toate brevetele pentru poante, contrapoante, salturi cu picioarele ncruciate, reverene i piruete, i vei avea anse s ptrundei oriiunde doar spunnd: Sntem elevele unicului Amde Similor!" Cititorul i amintete, poate, de cei doi solicitani de posturi care se prezentaser la Locadie Samayoux, n vechea sa barac din piaa Walhubert, chiar n seara sosirii lui Maurice Pags din Africa. Locadie, extrem de bucuros c-i revedea locotenentul, i expediase pe cei doi candidai, mpreun cu copilul pe care bietul chalot l purta n tolb, dar oferta acelui biat cumsecade, ce consimea s joace rolul focei pentru a-i putea hrni pruncul, nduioase inima sensibil a nblnzitoarei. In momentul n care se lansa n afaceri pe scar larg i se pregtea s instaleze un teatru cum nu se mai vzuse vreodat prin blciuri,Locadie, cutnd m satisfacerea ambiiei alinare pentru durerile sale sufleteti, i adusese aminte de protejatii si. Intreaga familie, alctuit din cei doi tai i copil, fusese angajat i, deocamdat, n-am vzut dect o foarte mic 1 Colombe (Ib francez) = porumbia (nl) parte din serviciile ce se ateptau din partea lui Similor - artist la toate". Ct despre chalot, i afirmase deja talentele, n ciuda modestiei sale. n calitatea lui de fost farmacist, se apucase pe cont propriu, s vindece de reumatism i podagr un leu ce provenea nu de la Londra, ci din infirmeria de cini din Clignancourt1. Leul fcea parte i el din locuitorii barcii. Nu mai avea cuc, ci doar o simpl sfoar i lega btrneile foarte naintate de un cui btut n pardoseal. Cndva, acest rege al deserturilor africane trebuie s fi fost superb. Era un mascul de talie foarte mare, ns acum ar fi putut fi luat drept o monstruoas grmad de cli, aruncata de-a valma pe un culcu de paie. Nu mai avea nfiare de animal, i vegeta jalnic ntr-o lent agonie. Cu toate acestea, chalot i aplicase dou sau trei medica- mente vezicatoare pe care le prepara potrivit tuturor regulilor meseriei i al cror efect ncerca s-l mreasc prin nite cataplasme cu mutar puse ca la carte. In apropierea nobilului bolnav, la o distan ce-i permitea s ajung la el, se afla un lighean plin cu o fiertur de plante; Departe de a se mrgini la aceste atenii, chalot con fecionase o scufie de noapte pe care o punea pe capul leului su, spre a-l feri de rcoarea nocturn. In plus, i mai vra i vat n urechi. Dar deoarece, la urma urmei, ntreprinderea doamnei Samayoux nu era un spital, chalot i pregtea leul i in vederea apropiatului ceas n care urma s apar n 12 56

spectacol, pentru a satisface curiozitatea parizienilor. Fr tirea doamnei Samayoux i cu gndul de a-i face o surpriz excelentei sa, patroane, el modela n secret, din chit, o falc formidabila, destinat a nlocui dinii pierdui ai leului. n afar de aceasta, chalot fcuse rost de cteva cozi de vac, pe care sperii s le utilizeze cu succes spre a umple cu dibcie cheliile pe care vrst le crease n coama leului. 1. Clignancourt: cartier periferic al Parisului, (n.t.) Ah! era un biat cu adevrat util! Iar generozitatea mblnzitoarei fat de el merita s fie rspltit. De o sptmn de cand apartinea firmei,crpise deja aproape toi ciorapii patroanei si-i pusese struului un cioc nou. In plus, spera ca, printr-un procedeu al crui inventator era, s umfle capul tnrului Saladin, bebeluul su, fr a-i face nici cel mai mic ru, dar dndu-i dragului copil o nfiare att de monstruoas, nct simpla Iui vedere s valoreze zece centime... - Trebuie s-mi pun la treab imaginaia, i spunea ntre timp doamna Samayoux lui Gondrequin-Militarul. Asta m face s-mi uit aminjtirile si regretele. Pi, nu, zu! Ai putea spune c cei doi copii, Maurice i Fleurette, s-au purtat bine fa de mine? Atenie! replic Gondrequin-Militarul. Ochii la cin'pe pai n faa ta, ceea ce nseamn nemicat! N-am fost ofier, dar am o bun-dispoziie osteasc. Ct privete nerecunotina, asta-i n firea omului, i cnd te-am vzut, cu prilejul ultimului dumitale tablou, pe vremea cnd bobocelul acela fiicea la dumneata trapez i prjin, oftai deja din greu pentru el, ntr-un fel care amintea de doamna Putifar 1. Unu, doi! sta-i rodul calomniei, ripost doamna Samayoux ridiendu-i privirile spre cer. Nu spun c inima mea ar fi fost incapabil s viseze, dar Maurice na comptimit niciodat i, n relaiile cu el, am rmas pur ca o floare de lmi... Si cnd m gndesc c, uite, a trecut mai mult de-o lun de cnd n-am mai auzit vorbindu-se nici de el, nici de Fleurette! Adresa pe care mi-o dduse mi-a ieit din minte, iar micua care, aa cum tii, este o domnioar mi interzisese cu strnicie s m duc s i-o cer marchizei sau ducesei ci. Astfel c tot ce am putut face a fost s scriu, dar nu mi s-a rspuns. Sa se fi ntmplat ceva n timp ce eram la blciul de la Loges? N-am auzit vorbindu-se nimic i, de cnd m-am lnapomt, afacerea asta a mea mi umple capul de griji... Ah! mare greeal e s te ataezi de cineva! 1.Putifar: general egiptean, la care Iosif, fiul lui Iacob, a fost sclav. In Biblie se povesteste ca Iosif respinsese avansurile ce i le fcuse soia lui Putifar;spre a se razbuna ,aceasta l-a acuzat ca el voise s-o violeze. In loc sa se apere Iosif a preferat sa fuga. (n.t.) Pas accelerat, mar! o ntrerupse Gondrequin. Sj atacm tabloul din fa i

din cele dou flancuri, spre a te scpa de gndurile negre. Spuneam, aadar, c vom face nou compartimente, trei pe trei, cu opt medalioane patru n coluri i patru n despriturile din mijloc, conform ide" domnului Baruque, care n-are pereche n ceea ce prive arta de a atrage privirile, dar care-i aranjeaz un ansamblu ca un crpaci, nimeni nu poate susine contrariul... Ce doreti pentru compartimentul din mijloc? Vrei cumva explozia mainii infernale de pe bulevardul crimei afacerea Fleshi i Nina Lassave pe care o poi vedea, n miniatur, ! pagina numrul 1 din albumul de eantioane? Ia privete-aici. Contemplarea nu cost nimic. Stngu', dreptu! Pasu' pe loc! Locadie se aplec asupra caietului i, n timpul tace ce urm, se auzi glasul domnului Baruque, vorbind cu frizele: Exist afaceri muamalizate cu grij, fiindc snt implicai n ele oameni bogai i nobili, dar nu-i mai puin adevrat c judectorul de instrucie a fost otrvit ca un obolan, pe strada Anjou-Saint-Honore, n-aude n-a vede, i c tnrul i domnioara au fost arestai n flagrant delict de arsenic. 2.ALEGEREA UNEI RECLAME DE EFECT Doamna Samayoux nu era deloc atent la cele ce se vorbeau n jurul ei. Faa ei ltrea i bun, de obicei att de vesel, exprima o real durere. Chestia asta trebuie s fac un efect al dracului, spuse privind prima pagin a albumului de eantioane, pe care se afla o schi reprezentnd explozia mainii infernale de pe bulevardul Temple. La vremea aceea, era un eveniment foarte recent, iar atentatul lui Fleshi nc era prezent n toate, amintirile. n ceea ce privete atracia pe care-o exercit asupra publicului, m pun cheza, rspunse Gondrequin. Reclame dintr-astea snt ncrcate cu gloane de mitralier, i ne-am nelege totui s i-o facem ieftin. Un suspin adnc umfl pieptul voluminos al vduvei. - Preul nu conteaz mult, replic. Am cheltuit o groaz bani n negocierile mele cu oraul, pentru a obine terenul i dreptul de a construi aici o barac stabil! Pe vremuri, cand i aveam pe Maurice i Fleurette, pictura era superflu. Lumea i ddea rendez-vous la mine, indiferent unde, la Paris sau la periferie, n ciuda firmei mele, care rmsese de oe vremea rposatului Samayoux i care costase, de ocazie, patruzeci de franci. Nimic de zs: mare prostie s te ataezi de cineva! i doar nu le ceream celor doi copii s se vre toat ziua n barac, nu-i aa? Dar o mic vizit de prietenie, cnd i cnd... In doi'pe timpi, la atac! o ntrerupse Gondrequin, dei s-ar putea urgenta n patru micri. Snt unii care au fost la regiment, dar care nu pstreaz nfiarea mea osteasc. Jos melancolia! Dac nu te temi de cheltuial, i putem face lucruri grozave, cum nu s-au mai vzut vreodat n capital. Aa m gndesc i eu, opti mblnzitoarea, ntorend capul spre a-i 12 56

terge o lacrim. Am i nceput, zu aa, i banii mei de la ciorap zboar repede. Dar aici totul trebuie s fie trsnet! Vreau s fac adevrate nebunii, fr s m uit la bani, pe cinstea mea! ca s-mi amoresc inima. Nimic nu-i prea frumos pentru mine, vreau s fiu prima dintre cele dinti! Atunci, strig Gondrequin-Militarul entuziasmat, nc nu-i destul de frapant! Mai lipsesc oamenii n tabloul acesta, Si voi aduga paznici ai ordinii publice i generali, i o atracie special, executat de mine nsumi, aici n fa, m primul plan! mi urc n creieri o asemenea idee, nct m apuc strnutul: un trengar al Parisului ce i-a gsit moartea in acea mprejurare este tiat n dou de explozie, iar bucatile ii sunt culese de prinii si nlcrimai, i anume tatal picioarele, iar mama restul, n timp ce mulimea ii inconjoar. Naiba sa ma ia! zise mama Samayoux mai nsufletindu-se , asta chiar c-i o idee drgu! Ceea ce m necjete e ca nu voi avea de artat, nuntru, nici o main infernal. Nu poi avea totul, mam, replic Gondrequin. Dreptu', stngu.. S trecem la altul! Intoarse cea de a doua foaie a albumului. D-i 'nainte cu cortina, poruncea n momentul acela domnul Baruque, din poziia lui de la nlime, i mai pune ofran n gleat. Aurul e prea rocat acolo jos, n dreapta, hei, Peluche! In Audiena, i relu vorba unul dintre zugravi, care rmsese tot la povestea cu asasinatul, scrie c judectorul de instrucie a avut timp, nainte de-a muri, s-i fac testamentul. Altul adug: Locotenentul din Africa a ncercat s se omoare. Iar un altul: i domnioara a-nnebunit. Ia mai astupai-v gurile, voi toi! comand Gondre quin-Militarul. Nici nu ne putem auzi! Da' ce? ntreb de departe domnioara Colombe care-o punea din nou pe surioara ei n poziie de cer vaszic n-o s se mai sfreasc niciodat povestea asta, despre care se trncnete n toate colurile Parisului? Dac a existat vreun rspuns, domnioara Colombe nu l-a auzit, cci surioara tocmai i vrse n gur mutiucul trompetei i teribila fanfar izbucnise ntre picioarele ei. Cnd se restabili linitea, se putu auzi glasul blnd i rbdtor al lui chalot spunnd: Nu fi ru, Saladin, jevru mic, e spre binele tu, i nu poi educa un copil fr a-i face unele necazuri n timpul fragedei lui copilrii. Saladin, motenitorul indivizibil al stlucitorului Similor i al modestului chalot, zbiera ca un diavol. Ceea ce se numea educaia lui era, la urma urmei, o treab destul de grea. chalot l aranja ca monstru i, cu ajutorul unei bici de bou lipit ntr-un anume fel n jurul tmplelor lui, vopsit apoi n culoarea pielii, mpodobit cu nite peri scuri i umflat prin folosirea unui tubuor confecionat dintr-o pan, ddea capului copilului proporii

nspimnttoare. Eti prea sensibil, continua tatl-doic fr s se supere, ce-ai spune dac i s-ar scoate un dinte cu pistolul? Nimic nu atrage mai mult publicul dect hidrocefalii bine Izbutiti , iar un fcnomen de vrsta ta, n viaa, cstig cu usurinta trei franci pe zi... Ateapt o clip s m duc s-l ajut pe domnul Daniel s se ntoarc pe partea cealalt. Domnul Daniel era leul bolnav. In alt zon a barcii, Similor fcea o pauz ntre lecii, spre a intra din nou n rolul su de seductor incorijibil. - Mi se ofer attea ocazii favorabile, nct nu le pot face fa, le spunea celor dou fete cu obraji roii. Dar este mai prejos de mine s nlnuiesc noi victime la carul meu triumfal, lungind lista, i aa numeroas. Interesul a dou comori ca voi este de a frecventa, la nceputul carierei lor, un tnr cunoscut prin talentul su i care are intrare liber pretutindeni, chiar i n societile n care se cnt! Cel de-al doilea eantion, i spunea domnul Gondrequin vduvei Samayoux, reprezint felurite animale ieite din arca lui Noe, la sfritul potopului. Asta se potrivete destul de bine pentru menajeria dumitale, i tea pune n mijloc, n costum de prim mblnzitoare, mpreun cu civa nobili de la Curtea Portugaliei... Nu-i convine? L-am luat! Trecem la al treilea, care-i mprit n dou: n dreapta, Trecerea Berezinei sau Chiciura Rusiei sub Imperiu, omagiu adus trupelor franceze; n stnga, Copiii lui Eduard, ucii de uzurpatorul Cromwcll, care taie, de asemenea, capul nevestei lui, Anna de Boleyn, i pe cel al nefericitei Maria Stuart. Aa ceva place, fiindc reamintete cteva succese ale unor piese istorice. Aici, domnul Baruque cobor de pe scar i veni s-i bea paharul de vin. Cnd l puse, gol, pe mas, declam cu frumoasa voce de bas cu care se mndrea: Iat-l, acest pumnal, care, mnjit de sngele stpnului sau..." - Praf bun i ieftin contra moliilor! strig imediat Peluche. Jupiter, zis Floare-de-Crin, execut un ropot pe toba sa. Domnisoara Colombe se repezi n mijlocul slii purtndu-si in brate surioara care sufla n trompet. Cele dou eleve ale lui Similor venir mergnd n mini, iar Gondrequin-Militarul,intotdeauna gata s ncurajeze voioia, intona Marsilieza. Urm o agitaie general. Trupa Samayoux, ocupat cu lucrri de interior, se altur impetuos mzglitorilor atelierului Inim de Oel, i o hor infernal ridic praful de pe pardoseala barcii. Trei minute de gimnastic de nclzire! urla domnul Baruque, care, din cauza demnitii sale, se mulumea s bat ritmul cu piciorul, de unul singur. Gondrequin izbea cu toat puterea braelor n toba mare, spunnd: Artistul i soldatul tiu s se distreze cu acelai elan. Aprindei totul! Cald! Cald! Din mijlocul dansului ndrcit se nlau strigtele diferitelor animale ale 12 56

creaiei, imitate la perfecie de zugravii atelierului Inim de Oel i alctuind un formidabil concert. Similor striga n portavoce, domnul Baruque agita clopotul, Saladin, nspimntat, scotea urlete, iar domnul Daniel, leul btrn, neendu-se de praf, avea o puternic criz de tuse. In toat aceast veselie nebun, dou persoane rmseser calme: mai nti, doamna Samayoux, a crei melancolic nu putea fi vindecat cu nimic, i chalot, foarte ocupat s-i potoleasc fiul adoptiv i animalul su bolnav. Gata! ordon Gondrequin la captul celor trei minute reglementare. Nu-i alegi singur vocaia, altminteri a fi avut epolei i Crucea de Onoare. La treab i, dup vacana asta plin de plceri, s mnuim pensula ca nite tigri! Linitea se restabili imediat, cci nimeni pe lume nu este mai docil dect aceti copii mari, cnd tii s-i conduci. Domnul Baruque se se coco din nou pe scar, iar bidinelele mzglitorilor i rcluar activitatea. Ah! opti doamna Samayoux golindu-i, cu o strm-btur, ultimul strop de pe fundul paharului. De acum nainte, pentru mine butura arc gust de fiere i, mai ales atunci cnd ceilali se distreaz, simt durerea sufletului meu rnit. Snt momente n care-mi trece prin minte s plec n America, unde marii artiti francezi snt purtai n triumf de ctre slbatici, dar nici mcar gloria de a-mi vedea orgoliul satisfcut nu mi-ar mpca inima. Ia s mai vedem tablourile. Dac-i pe-aa, replic Gondrequin, pot spune c i eu am avut partea mea de suferin, c-a trebuit s mucezesc in civil, cnd visul meu era uniforma. Drepi! Eu, unul, tiu s-mi stpnesc regretele, ia exemplu de la mine. Iat o pagin foarte interesant, pe care snt detaliate exerciii de for i de ndemnare: Auriol, cu specialitatea lui, suspensia aerian, ghiuleaua, cuitele, trapezul, prjina... Imblnzitoarea i prinse capul n mini i se porni pe plns. Maurice!... bolborosi. Fleurette!... Gondrequin ntoarse repede foaia i bombni: - Am fcut-o boacn! Este adevrat c micuul era cu trapezul i cpria fcea suspensie. Un, doi, la dreapta-mprej'! bum, bum, iat masacrul din noaptea Sfntului Bartolomeu, cu Carol al IX-lea, din trupul cruia ies vinele pline de snge, ca nite viermi ce-i rod trupul drept pedeaps pentru crima lui, i moartea lui Coligny, cntat de Voltaire; iat capra savant a domnului Victor Hugo, n Notre-datne de Paris, nsoit de Quasimodo, i turnurile bisericii, redate dup natur, lng care lucreaz Esmeralda, rmas pur n ciuda activitii sale; iat pescuitul crocodililor n fluviul Amazon, la care se adaug un boa constrictor care se hrnete cu o oaie ntreag fr s-o mestece; i rpirea plozilor unei negrese de ctre urangutanul Braziliei, din La Plata; iat erupia Vezuviului la lumina lunii, i moartea familiei banditului, ngropat sub lav, n timp ce pescarul napolitan i trage linitit nvoadele, cntnd o barcarol; Janus modern sau omul cu dou chipuri, unul n fa, cellalt n spate, cu particularitatea c, de la natere, este lipsit de buric, iar n perspectiv se pot vedea albinosul bnd

sngele pisicii slbatice, scheletul viu i pasrea cu cap de bou. Deja de mult vreme doamna Samayoux nu mai asculta. Isi puse mna pe album i hotr: Ajunge! F tabloul aa cum crezi. Apoi, cu glas nbuit, adug: Nu tiu dac m-am nelat, dar mi se pare c am auzit Pronunndu-se numele judectorului Remy d'Arx i cuvntul ,,asasinat". La naiba! asta-i istorie veche, zise Gondrequin nchizind fr suprare albumul. De mai bine de dou-ceasuri, domnul Baruque i ceilali nu fac altceva dect s vorbeasc aespre evenimentul sta. 3. AFACEREA REMY DARX mblnzitoarea era palid att ct putea s-o ngduie bronzul rocat al obrajilor si. n ochi i se citeai spaim cumplit. Ii atrsesem atenia, i nu o dat, murmur printre" dini. ncerc s bea, dar i puse paharul la loc, pe mas, fr mcar s-i fi muiat buzele. Vznd c ea nu mai spune nimic, Gondrcquin-Militarul i redeschise albumul i vru s continue descrierea detaliat a eantioanelor sale, cci poseda n cel mai nalt grad dubla convingere a negutorului i a artistului. Pentru el, coninutul caietului slinos constituia cea mai util i cea mai brbteasc expresie a picturii din secolul al nousprezecelea. M bate gndul, mam Lo zise izbucnind ntr-un hohot de rs mulumit c nu erai rud prea apropiat cu domnul judector de instrucie. Unde rmsesem? Janus modern... nu, asta am vzut. Iat ceva care chiar c atrage privirile, poftim! Catastrofa de pe podul din Angers care, pentru a se rupe, a ales tocmai momentul cnd dou batalioane ale regimentului 67 trec peste el cu arme cu tot i cu fanfara n fa; toat lumea la ferestre, vapoare cu aburi i uimirea cltorilor.. Imblnzitoarea l privi cu o expresie att de ciudat, nct el rmase cu gura cscat. Spui c de dou ceasuri vorbete despre asta! rosti cu greu femeia. Aadar, judectorul Remy d'Arx a fost, ntr-adevr, asasinat? Pi da, mam, i-i mai bine de-o lun de cnd a nmormntat. De ctre cine? Doamne... presupun c de pompele funebre. Chipul vduvei Samayoux deveni stracojiu i n ochi ii scapr un fulger. - Asasinat de ctre cine? strig cu glasul tremurnd de furie ndrzneti cumva s-i bai joc de mine, geamgiu nenorocit? Militarul se nroi mai tare dect mblnzitoarea cci, la oamenii cu fire sanguin, mnia se nate cu o repeziciune nebuna. - Geamgiu! repet ncletndu-si pumnii. Oare noi doi am pzit ceva 12 56

mpreun, ia spune, mmico? Dar se ntrerupse i-i duse mna la frunte, schind salutul ostesc. n toiul furiei sale, de altminteri ndreptit, i venise gndul c era pe calc s piard un muteriu bun. - Respect fa de sexul frumos! spuse. O insult rostit de buzele unei femei nu prezint aceleai incoveniente ca n cazul n care-ar fi pronunat de un interlocutor de acelai sex cu mine. Rupe rndurile, mam Lo, fiindc eti prost dispus. Niciodat n-am purtat uniforma militar, dar posed curtenia ce-o caracterizeaz... Beau totui n sntatea dumitale. Ii goli paharul. Doamna Samayoux i sprijini din nou capul n mini. Asasinat!... repet iar. Vaszic asta te necjete? continu Gondrequin rec-ptndu-i ntregul calm. Timp de o clip, m gndisem s folosesc subiectul pentru un tablou, dar evenimentul n-a avut rsunetul necesar ca s asigure efectul dorit. Lipsesc detaliile i, nu tiu de ce, treaba asta nu s-a bucurat de succesul pe care l-ar fi meritat la Paris. n fiecare scara, cnd mi beau jumtatea rocade pahar, citesc ziarul i. la nceput, mi-am nchipuit c o sa ias dandana mare cci cei de la Faptul Divers preau s amestece povestea eu cea a domnului Mack Labussire, a lui Mayliand i a celorlali, cunoscui sub denumirea de Fracuri-Negre". Dar, acum, s-a pronunat hotrrea judectoreasc afacerea ,,Fracurilor-Negre', care trebuie s fi i plecat Urc destinaiile lor respeethe. Aa c, nemaiavnd chef s u de evenimentul acesta folosindu-l ca subiect de atracie,m-am napoiat la treburile mele. Comanda rmne n picioare , nu-i asa mam? Imblinzitoarea nclin capul n semn afirmativ i gndi cu glas tare: Cum s afli adevrul? n chip de cumtr specialist n brfe, domnul Baruque nu-i are pereche, rspunse Gondrequin apropiindu-se" Rndunelele de la palat vin i ele, uneori, prin blciuri, respectivul judector de instrucie nu fcea nici el excepie printre cei ce alearg dup mici aventuri galante, dovad locul n care i s-a fcut de petrecanie. Dac, din ntmplare, esti, amestecat n trecutul lui, ntreab-l pe domnul Baruque si va fi ca i cum ai fi citit toate piesele de dosar de la gref. Domnule Baruque! chem Locadie cu voce stins. Hei! Ia ascult! La-mare-Fix! o susinu Gondrequin. Indatoririle fa de doamne! F-te-ncoa! Iat-l, acest pumnal..." replic domnul Baruque, zis La-mare-Fix, cobornd imediat de pe scara lui i prezentndu-se la ordin, cu pensula ntr-o mn i cu gleica n cealalt. De ndat ce prsise nlimile de unde supraveghea munca subordonailor si, activitatea acestora i nceii ritmul ca prin farmec. Iat-m! zise domnul Baruque, ce se dorete de la mine? Nu trebuie s ne lsm lucrarea s se usuce. Se ntrerupse spre a aduga: Pari cu totul ntoars pe dos, mam Lo!

Spune-mi tot ce tii, replic aceasta fcnd un efort s-i ndrepte trupul. Te rog, nu-mi ascunde nimic. i Gondrequin-Militarul, punnd punctele pe i, explica dorina patroanei de a afla n amnunt totul despre afacerea Remy d'Arx. Domnul Baruque arunc spre spate privirea lui care pricepea s numere mnuirile de pensul pe minut. Numai c treaba o s lncezeasc, i apoi, nu sntem aici pentru a ne amuza. Eu snt cea care pltete, ripost Locadie aproape cu asprime. Jos armele, nainte mar! comand Militarul. La urma urmei, mie mi este indiferent, spuse domnul Baruque. Cred c povestea asta o cunosc destul de bine. Vaszic, la nceput, domnul Remy d'Arx era un tnr cu o viata j moravuri bune, ba chiar, n lumea lui, i se reprosa c era timid ca o domnioar de pension. Dar, nici gand! Lucrurile se schimb repede cnd ai ghinionul s faci cunostint cu cine nu trebuie, i v voi spune imediat, pe leau, adevaratul motiv pentru care instrucia cazului nu avanseaz: asta-i pentru c s-au gsit indicii foarte ciudate, cum c, de exemplu, defunctul judector de instrucie, care lua masa la minitri i frecventa cea mai bun societate, avea totui legturi cu ticlosul ticloilor, Coyatier, zis marchef-ul, care, din momentul acela, n-a mai fost vzut prin mprejurimile barierei Italiei... Ghici ciuperc... ! Aici, Baruque se ntrerupse i, schimbnd tonul, izbucni: - Na, poftim! Ce v spusesem? Nici n-am istorisit prea mult, i uite-i pe toi cum s-au niruit s-asculte, ca la parad! ntr-adevr, pictorii dinspre scen i saltimbacii de ambele sexe din fundul slii se apropiaser n acelai timp. Locul de munc nu rmsese pzit dect de leul bolnvicios i de tnrul Saladin care, obosit de atta plns, adormise ntre labele monstrului. Puin mi pas dac se muncete sau nu, zi-i nainte! Stngu'! Dreptu! Pas accelerat! Exist muli oameni, continu domnul Baruque, care se prefac c nu vd mai departe de vrful nasului lor i care spun c Fracurile-Negre de la Curtea cu Juri domnul Mack Labussire, domnul Mayliand i baronul de Castres ar fi fost bandii de doi bani fa de mecherii ia cu se va lumina de ziua mine. Pi, cum?! aceia snt ca arpele de mare toat lumea vorbete despre ei, dar nimeni nu i-a vzut. Eu, unul ani ideea mea, i ideea asta a mea are dou capete, ca vitelul-fenomen. mi zic: din dou una - ori judectorul Remy d'Arx era un Frac-Negru... - Oh! exclamar toi cei din jur. Pumnul nclestat al doamnei Samayoux izbi n mas spre a lmpune tcerea. - Fara nici un oh! continu domnul Baruque. Dac iepurii aia nu-s gasiti niciodat, musai s fie adpostii undeva...sau, altminteri i acesta-i al doilea cap al vielului meu rposatul, care era considerat a fi un copoi iscusit ,dduse de urmele bandei. Cei care se pricep la lucrurile astea afirm c nici un cine nu s-a mai 12 56

ntors de la vntorile mpotriva acelor mistrei. Fapt este c Parisul trncnete, si exista zvonuri care umbl ncoace i-ncolo. Eram abia nceptor la atelierul Inim de Otel cnd am auzit, pentru prima dat, despre cpcunul cruia i se spune Tat-al-tuturor, si nc se mai vorbete de el, dei barba mi-a ncrunit. Eu snt curios din fire, i am pndit s vd dac, n cele din urm, cpcunul va ajunge n faa justiiei; i, cnd am auzit vorbindu-se. la nceput, despre banda Fracurilor-Negre" vreau s spun cea de luna trecut mi-am zis n sinea mea: ,,Btrne, o| s-i cumperi ziarul de sear de apte ori pe spmn." Am cheltuit banii, dar pofta-n cui! Nu era prea plictisitor, printre napanii aceia erau unii care aveau haz, numai c nici urm de Tatl-tuturor i de se va lumina de ziu mine! Era doar o aduntur de pungai ordinari i, dac-a fi fost n locul adevratelor Fracuri-Negre, le-a fi intentat proces de fals 1a Tribunalul Comercial. Aici, Baruque zis La-mare-Fix se opri considernd c ultimele lui vorbe fuseser drgue i gndind c merit vreun semn de aprobare. i ce-i cu asta? ntreb doamna Samayoux pe un ton sec. Nu-mi spui nimic din cele ce vreau s aflu. Dar ce-ai vrea s tii, mam Lo? ntreb domnul Baruque oarecum dezamgit. Te previn c instrucia parc s avanseze destul \ie mpleticit, i c explicaia ntregii istori este nc n plin cea. Inainte de a rspunde, mblnzitoarea ovi. Privea n jos i buzele livide i tremurau. Cnd, n cele din urm, vorbi toi i putur da seama de profunda schimbare a glasului ei. Snt amestecate n toate astea o fat i un tnr... zise. Ei, na-i-o! exclam domnul Baruque, dar pe ce lume mai trieti i dumneata, dac-ai rmas la asta?! In loc de a rspunde, mblnzitoarea rosti rar: Vreau s cunosc numele tnrului i al fetei care snt acuzai de a-l fi asasinat pe judectorul de instrucie Remy d'Arx. 4. PE CE LUME TRAIA MAMA Lo Sentimentul mprtit de ntreaga asisten era o mil destul de adnc fa de ignorana de nenchipuit a mamei Lo. ntr-adevr, nu este admisibil s n-ai habar de unele lucruri i, n funcie de straturile sociale, lucrurile pe care nu ai dreptul s nu le cunoti difef. n captul de sus al scrii sociale, lucrul acela este, de cele mai multe ori, un vodevil, ale crui personaje snt, n mod invariabil, domnul duce i domnul conte, doamna contes i doamna duces i, n plus, domnul Arthur, care poate purta toate numele de botez din calendar. Vodevilul este ntotdeauna acelai i ntotdeauna foarte amuzant, dup ct se pare, cci succesul su se prelungete venic. La captul de jos este vorba despre o dram care variaz ceva mai mult dect elegantul vodevil, dar n care nu trebuie s lipseasc totui un element: sngele. n loc de a tot repeta cronica adulterului condimentat cu diamante, care-i nent pe cei mari, cei mici repet cu aceeai fidelitate

cntecul favorit al crimei. Asta nu nseamn c, la noi, virtutea n-ar fi foarte apreciat, dar despre ea nu se vorbete niciodat. Ceea ce trebuie neaprat altminteri fiind pasibil de pedeapsa prin excomunicare este s cunoti, dac faci parte din lumea bun, nlimea exact a ultimului salt periculos al prinesei, iar dac aparii celor srmani, detaliile precise ale omorului din strada Pagevin, din strada Mauconseil sau din strada Thevenot, inclusiv numrul de lovituri date, felul uneltei folosite, locul rnilor constatate asupra cadavrului, mrimea vntilor i poziia n care se alia victima cnd a fost gsit, deja rece, cu membrele contorsionate i rigide, cu prul ngrozitor de rvit, nclit de snge i lipit de cimentul pardoselii. Iat care ne snt poftele n secolul al nousprezecelea. La Paris, ca i n provincie, vnztorii de cri nu-i mai ntreab pe scriitorii tineri dac au talent, ci le ordon, pur i simplu, s sature monstruoasa idioenie a acestei lcomii populare. Cu o fireasc uimire, domnul Baruque ntrebase: Ei, na-i-o! dar pe ce lume mai trieti i dumneata, mam Lo, dac-ai rmas la asta?! i, dei buna femeie era o regin n cocioaba ei, auditoriul aproape c zmbise. Similor, omul cu plria cenuie i cu pr glbui, nu era numai un tip de don Juan foarte reuit, ci avea, n stare latent, i stofa unui curtezan. Patroana zise el, nici tare, nici ncet, dar n aa fel nct s fie auzit de ctre elevele sale cp obraji roii patroana nu d impresia asta, dar, ca i mine, lucreaz cu capul. Cnd ntr-o trtcu se frmnt gnduri mree ca cele care-i umplu creierul, nu poi fi atent la toate mruniurile cotidiene care preocup lenea poporului nostru. chalot l privi cu duioie i murmur: Ce gur de aur! Ah! de-a avea talentul lui! Dar nu toat lumea se poate bucura de aceleai daruri. Linite n rnduri! ordon Gondrequin-Militarul. nsi doamna Samayoux crezu c le este datoare supuilor ei cu o explicaie. Biatul are dreptate, opti nsoindu-i vorba cu un gest de aprobare a linguelii dibaciului Similor, capul meu muncete, i asta mi-e nenorocirea. Ai dreptate i dumneata, domnule Baruque, m-am ntors de departe, de mult prea departe. Azi s-ar prea c snt o strin n snul patriei mele, de vreme ce nu tiu nimic desprejoate noutile pe care i cei mai naivi par s le cunoasc. sta-i adevrul, nelegei, nu tiu nimica-nimicua, dect att ct am prins adineauri din zbor, i-o s v spun ceva: dac a fi avut cunotin, de la-nceput, mcar ct vrful degetului, acum a fi tiut tot, cci este vorba de linitea vieii mele. Fr voie, cercul auditoriului se strnse i putur fi auzite voci care 12 56

uoteau: Te pomeneti c patroana o fi amestecat n afacerile alea? - Aa c ncepe cu nceputul, continu mblnzitoarea dresndu-i-se tot domnului Baruque. Numele! Gondrequin-Militarul, care avea o inim bun, i lu mna i-o strnse cu simpatie. - A sosit clipa, acesta-i-momentul, spuse ncet de tot. Drepi! Si stai teapn in rind, mam. tiam prea bine totul, dar, ce vrei? nam avut inima s-i spun, i prefer ca ocul s-i vin de la domnul La-mareFix. - Numele n-au fost niciodat tiprite n ntregime n jurnal, interveni domnul Baruque, umplndu-i foarte calm pipa. Slav Domnului! n afacerea asta se umbl cu mnui, pentru c snt implicate familii cu blazon. Chiar i la rposatul judector, foile publice fac de obicei referiri prescurtate. Numele domnioarei este Valentine de V..., asta-i spune ceva? Da i nu, rspunse Locadie. Niciodat n-am tiut numele, dar persoana... Glasul i tremura. Gondrequin i strnse mna repetnd: Drepi! i curaj! n ceea ce-l privete pe tnr, continu domnul Baruque aezndu-se pe mas, i se spune Maurice P... Bun!zise doamna Samayoux, reuind s stea nemicat i dreapt. i mulumesc, domnule Baruque! Eti o femeie demn de admirat! opti Gondrequin. i n cazul lui, adug Baruque, pentru a completa numele nu trebuie s fii prea iste, deoarece jurnalele l tipriser n ntregime cu prilejul primului omor. De data aceasta doamna Samayoux se cltin pe scaunul ei. Primul omor!... bolborosi. Auditoriul se agit i unii i nchipuir c ignorana imblnzitoarei era prefcut. Primul omor! repet cu glas plin de lacrimi. Copii, este adevrat c, uneori, vam mutruluit cam prea dur, dar asa cere meseria, tii prea bine. Nu v rzbunai, snt mult prea nenorocit! Se ntrerupse din cauza hohotelor ce-i umplur brusc pieptul. Ochii lui Gondrequin clipeau des datorit efortului pe care-l fcea s nu plng. chalot, bietul de el, i trecea, rand pe rnd, cele dou mneci peste ochii notnd n lacrimi. Ceilali orviau ntre emoia neateptat i curiozitatea viu excitat. Doamna Samayoux i ncruciase minile pe genunchi Acum vorbea pentru sine i poate nu-i mai ddea seama de frazele ntretiate ce-i scpau de pe buze. Pare caraghios spunea cu srmanul ei glas frnt dar sta-i adevrul, ce vrei? Nu mai citeam nici un ziar; de cnd nici ele nu-mi mai puteau vorbi despre el. Ah! pe vremea cnd era n Algeria, ziarul aducea n fiecare zi cte o veste bun. Ar fi devenit un erou, dragul copil, dac n-ar fi fost iubirea

care-l stpnea. i atunci, dac ziarul era mut, cci orice altceva nu nsemna nimic pentru mine, interzisesem; s mai fie cumprat... A vrea puin ap... un strop de ap. Dar n barac se ducea lips de aa ceva. Una dintre fete se duse s umple un pahar la fntna de pe strada Saint-Denis. Doamna Samayoux i urm vorba: O s-mi spunei c n-ai nevoie de ziare ca s afli nouti: discui ba cu unu ba cu altu nu-i aa? Ei, bine! eu nu mai discutam. Discuiile mi fceau ru. Simplul fapt c-i vedeam pe oameni veseli m ntrista... i uite cum s-a ntmplat, poftim, vreau s v spun: el se napoiase, i pregtisem cina rznd i plngid... Friptura mpnat! murmur Similor, ale crui nri palpitar. chalot adug: Micuului Saladin i era sete n seara aceea, ea a fost cea care ne-a dat pu ce s umplem din nou biberonul. Am petrecut o ntreag sear plcut, continu doamna Samayoux. A fost, cu siguran, ultima mea sear plcut. Am tifsuit. Ah! dac-ai ti ct o iubete! Aveam presimiri, este adevrat, i i-am spus: ,,Micuule, ia seama!' Dar el era nebun de bucurie fiindc urma s-o revad, i numele de Remy d'Arx... Se opri brusc, speriat. Dup ce-a plecat i relu ea povestirea casa mi se prea goal. A doua zi trebuiau s vin amndoi... precum i un altul, dar n-a venit nimeni, i eu aproape c-am fost mulumit. n ziua urmtoare, avusesem de gnd s m duc la blciul din Loges. n loc s amn plecarea, am grbit-o: imteam nevoia s fug. Mi se prea c, departe de ci, voi fi rnai linitit. M temeam ah! v spun adevrul m temeam s aud vorbindu-se despre ei, i totui ncercam s-mi amintesc rugciunile de pe vremea cnd eram fat tnr, n inuturile Saint-Brieuc-uIui, i ce reueam s mai gsesc prin memoria mea recitam cu minile mpreunate, rugndu-m pentru fericirea lor!... Ii nmuie buzele n paharul cu ap ce-i fusese adus. Iat pentru ce nu tiu nimic, srmanii mei copii, ncheie. Iat de ce am nevoie s mi se spun totul. Vedei voi, lucrul cel mai cu neputin pe lume este ca Maurice s fie vinovat. Se opri din nou, deoarece o micare de nencredere agitase auditoriul. Privirile ei fcur nconjurul cercului i toi ochii se plecar. Nu credei asta, le spuse fr mnie. Poate c i judectorii vor gndi ca voi, iar eu snt o femeie mult prea amrt ca s m mpotrivesc tuturor. Dar, puin mi pas, oriec-ar crede ceilali, voi merge pe drumul meu!... Acum, vorbete dac eti amabil, domnule Baruque, i nu te teme c m-ai face s sufr. de acum nainte, nimic nu m pote ucide, de vreme ce am auzit fr s mor cele ce mi-ai spus. 5.TRIUMFUL DOMNULUI BARUQUE 12 56

Nu mai putea fi vorba de munc. Atelierul Inim de Otel era celebru, nu numai prin elegana produselor sale. dar i pentru nesioasa lui poft vde trndveal. Cei care-l alctuiau aveau de dou ori dreptul de a rmne toat viaa copii, cci aparineau, n acelai timp, ambelor categorii vesele, cea a pictorilor mzglitori i cea a artitilor de blci. Pauza de lucru fiind oferit i acceptat, fiecare se instalase ct mai comod. Scara cea marc fusese lungit pe jos, fiind folosit ca divan. Unii aduseser nite capre de lemn, alii stteau turcete n praful de pe podea. Era un rgaz al unor boemieni din Paris. Toat lumea savura binefacerile acestei vacane nesperate. Se aflau acolo oarecum ca la un spectacol, iar Similor cura de coaj mere pentru obrajii roii", spunnd: Te-apuc mila cnd vezi cum i se ofer prilejuri unuia care nu-i n stare s profite de ele aa cum trebuie. Dac s-ar fi fcut apel la mine, n loc de a se apela la fabricantul de tablouri proaste i la vopsitorul de zdrene, s-ar fi vzut cum m pricep eu s farmec o adunare prin darul elocvenei mele! chalot l privea curnd merele i gndea: n prostiile astea i vr resursele pecuniare. Se pare c-i este cu neputin s nu zboare ntruna din floare n floare, i asta-i distruge sentimentul patern. Intre timp, domnul Baruque era nentat de a fi n centrul ateniei. i pstra expresia nepstoare ce li se potrivete att de bine brbailor scunzi i ncrunii, dotai cu o frumoas voce de bas. In cazul de fa, Similor era nedrept, ca toi cei invidioi. Domnul Baruque nu fu deloc mai prejos de rolul strlucitor pe care i-l ncredinase norocul. Fcu n mod fluent i cu toate amnuntele relatarea primului omor cel svrit la numrul 6 de pe strada Oratoire, n Champs-Elysees. Istorisirea lui nu i-ar fi satisfcut defel pe cititorii notri, care cunosc de mai nainte dedesubturile acelei sngeroase comedii, dar era ct se poate de exact din punct de vedere al datelor aduse la cunotina publicului de ctre ziare. Cu adnc tiin a mainaiilor lor, Fracurile-Negre scriau istoria chiar n timp ce o fceau. Nu se mulumeau s-i joace drama: i luau i sarcina suplimentar de a prezenta o dare de seam. Din acea relatare, construit pe baza unor aparene cu dibcie pregtite i a unor piese de dosar ale unei instrucii din care numai nefericitul Remy d'Arx el singur din toat lumea ar fi putut recunoate partea de minciun, reieea o brutal eviden, ce srea n ochii tuturor. Cnd domnul Baruque ncheie menionnd hotrrea de scoatere de sub urmrire emis de rposatul judector i punerea n libertate a Iui Maurice Pags, auditoriul fu strbtut de murmure. - Asta chiar c era prostie! zise domnioara Colombe, mai frngnd puin alale surioarei sale. Aceasta ntreb: - Cui i se vor da diamantele din bastonul cu mciulie de filde? Doamna Samayoux rmsese adncit n gnduri i nu spuse dect:

A fost liber o clip i eu nu eram lng el! Diamantele, rosti sentenios domnioara Colombe, ca rspuns la ntrebarea surorii sale mai mici, snt ntotdeauna confiscate de guvernmnt, pentru a le rsplti pe fiicele de generali i pe soiile procurorilor regali. Domnul Baruque sorbi un pahar de vin. Toi erau mulumii de el, cu excepia totui a lui Similor, care bombnea ntr-un col: Probabil c patroana are o idee a ei, dac se preface c habar nu are de lucruri dintr-astea. Cum adic! Saladin, putiul meu, ar fi fost n stare s precizeze detaliile la fel de bine ca individul sta care lipete afie! Continu, domnule Baruque, spuse doamna Samayoux cu calmul ei de suprafa, sub care se ghicea o sfietoare oboseal. Atunci, mam Lo, replic omuleul, iat-te lmurit cu privire la primul omor, aa-i? Da... snt lmurit. i nelegi pentru ce toat lumea ghicete c numele de Maurice P..., tiprit n ziarele care relateaz al doilea asasinat, vrea s nsemne Maurice Pags! Da, neleg. E-n ordine! Ct despre domnioar, asta-i alt mncare de pete: Valentine de V..., n-o cunosc! Tot ce se poate spune este c se va afla mai trziu. Aadar, judectorul Remy d'Arx ii salvase viaa, sau cel puin libertatea lui Maurice Pags al dumitale... Drepi! l ntrerupse Gondrequin-Militarul, ai grij cum te exprimi, La-mareFix! Chiar dac n-ar fi vorba de o client onorabil i care pltete cu bani pein, tot i-a spune Respect-i sexul! Nu cred c am nevoie de lecii n ceea ce priveste convenienele, ripost cu mndrie domnul Baruque, i-i multa vreme de cnd doamna Samayoux cunoate sentimentele pe care le nutresc fa de domnia-sa. Voiam s spun pur i simplu atta: Cnd ntre doi brbai exist rivalitate, ce mai conteaza recunotina lor? Nu mai face nici ct o ceap degerat, dupa cum vei vedea. Ah! oft din greu domnioara Colombe, brbaii! Cel care m-a lsat cu o surioar pe brae avea totui buzunarele burduite cu bani! Poate c, altdat, Maurice Pags posedase calitile sufleteti care-au putut motiva interesul ce i-l poart patroana i relu domnul Baruque povestirea dar nimic nustvilete revrsarea patimilor. Cnd a ieit din Conciergerie, a continuat s-o frecventeze pe domnioara Valentine de V..., care nu-i cine tie ce de capul ei, dei aparine celei mai nalte societi. Trebuie s v spun i m adresez mamei Lo, cci toi ceilali cunoatei prea bine toate acestea c era lucru stabilit c domnioara urma s se mrite cu judectorul. Contractul fusese semnat i anunurile oficiale fusesera publicate. n treact fie zis, o observaie care-i are urmrile ei. Cert este c nu toi snt nite proti. Eu snt dintre aceia care cred c, de fapt, existase un trg, i c acea cstorie era preul slbiciunii judectorului fa de Maurice, care fuse; prins 12 56

n flagrant delict. Probabil c domnioara spusese ceva de felul acesta: ,,Salveaz-l pe cel ce mi-e drag i eu voi soia dumitale. Nu-i prea frumos i, n plus, pare o prostie. Snt att de caraghioi, cei din lumea bun! Iat unde se petrec lucruri crude i care nu apar prea des n Curtea cu Juri, datorit bogiei relaiilor celor n culp. Cei ce cunosc dedesubturile lambriurilor lor aurite susin c te cutremuri cind le afli imoralitatea i josnicia! Ct despre prostie, pi ascultati puin: de la nceput i pn la sfrit, judectorul acela, cu toat reputaia lui de savant, s-a purtat mereu ca unul nu cine stm ct de iste... i iat c lucrurile mergeau bine pregtirile de nunt progresau n frumosul palat de pe Champs-Elysees al unei doamne d'O..., cum spun publicaiile ziaristice, ascunznd i de ast dat terminaia numelui. Dac-ar fi vorba de mine sau despre Grondequin-Militarul, numele ne-ar fi scrise cu toate literele, putei fi siguri. Dar iat ceva tare caraghios: frumosul palat este situat chiar alturi de casa de la numrul 6, unde fusese svrit primul omor. Oare s nu fi fost un fapt ntmpltor? Ghici! Ar trebui s dispui de timp liber ca un pensionar, ca s dezlegi attea rebusuri. Partea important e c, dup hotrrea'de scoatere de sub urmrire, Maurice Pagss nchiriase o mic locuin mobilat pe strada Anjou-Saint-Honore, n spate, situat foarte comod pentru a-i permite s faci tot ce vrei, fr ca s te supere vreun vecin. Acolo venea Valentine de V... s stea de vorb cu el. Chiar n ajunul cstoriei, domnul Remy d'Arx a primit o scrisoare din partea lui Maurice Pags, n care acestai ddea adresa, cum s-ar spune n chip de sfidare. S-a ntmplat c, n momentul n care prietenii familiei se adunaser la palatul de pe ChampsElyse'es s admire trusoul de nunt, aa cum se procedeaz n lumea nobil, care-i mai trufa dect un crd de curci, nsi domnioara de V... a lipsit de la apel. Remy d'Arx s-a dus s-o caute n camera ei i, acolo, o servitoare i-a spus c domnioara, palid i prnd distrus, plecase cu trsura. Pentru a merge unde? Camerista s-a lsat puintel rugat, apoi a dat adresa locuinei mobilate de pe strada Anjou. S fi fost oare o capcan, da sau nu? De altminteri, servitoarea a fcut pucrie. Ce s-a petrecut n locuina nchiriat Doamne! nu m aflam acolo ca s vd, dar fapt este c justiia a fost ncunotinat. De ctre cine? ntreb n momentul acesta doamna Samayoux , ridicndui privirile. - Da , de catre cine? repet chalot care, de obicei, nu indraznea s intervin astfel ntr-o convorbire. - Ce importanta are , de catre cine? replic domnul Baruque. Ochii mblnzitoarei se plecar i, n loc s insiste, l indemna: - Zi-i mai departe. Aproape s-a terminat, doar poi bnui. Justiia l-a gsit pe judector otrvit ca un obolan ntr-o pivni n care-au fost aruncate grune cu arsenic Asta-i tot? ntreb vduva. Asta-i tot, i cred c-i de ajuns. De data aceasta nu se putea nega flagrant-delictul, fiindc tnrul i domnioara lui erau nchii n aceeai ncpere cu cadavrul. Cei din auditoriu se ntrebau:

Ce-o mai fi vrnd n plus patroana? Iar Similor declar cu jumtate de glas: Cnd femeilor care-au depit toamna vieii le-a czut cu tronc un juneprim, nu poi dect s te cutremuri! chalot se strecur prin spatele grupurilor i, apropiindu-se de el, i puse mna pe umr. Tu, Ame'dee', i spuse, f bine i taci! Cum adic?... ncepu cu semeie filfizonul zdrenros. F bine i taci! repet chalot, care nu mai semn cu el nsui i a crui privire umil cptase o expresie autoritar. Micuul era pe moarte, ea este cea care a nlocuit Providena. Cu att mai ru pentru tine dac eti lipsit de inim.Inc un cuvnt i ne batem! Similor nl din umeri, dar tcu. In momentul acela, doamna Samayoux, vorbindu-i mai curnd siei dect pentru a ridica o obiecie, spuse: S loveti un om, asta se mai poate nelege, dar ca s otrveti pe cineva... Trebuie ca acela s bea! strig Gondrequin. Un, doi la dreapta, alinierea! Niciodat n-am tiut attea n legtur cu ntmplarca aceasta. Dar bunul sim spune: pentru a otrvi pe cineva, trebuie ca acela s bea! Iar judectorul opti chalot, rentorcndu-se din expediia lui nu prea cred s fi venit acolo pentru a bea ceva rcoritor! In privirea nlcrimata pe care i-o adres doamna Samayoux se citea recunotin. Sub acea privire, chalot se retrase i-i duse mna 1a inim. Printre auditori, cteva glasuri declarar: Cert este c, n condiiile respective, judectorul i cei doi ndrgostii nu se aflau, unii fa de alii, ca ntre prieteni: ,,NU vrei s servii ceva?" Treaba-i dubioas. - i, n plus, exclam domnul Baruque, nu prea se cade ca un brbat care-i gsetc-logodnica n asemenea mprejurri s se prvleasc aa, cu burta-n sus, dac are ct de ct bun sim! Este-adevrat, aprob Gondrequin, dar i ce-i cu asta? Ce-i cu asta?... Pi, dac-s doi care tabr pe unu' care nu se poate apra, ce marp lucru e s-i cate ciocul i s-i toarne tot ce poftesc! i, de altminteri, oare n procesele celebre nu exist ntotdeauna nite chestii ncurcate pe care nu le poi pricepe? Tocmai asta le constituie armul i fr el nici n-ar fi nevoie de auditoriu. La naiba! bineneles! aprobar cu toii. nsui Gondrequin pru zdruncinat de acest raionament att de clar. i la urma urmelor, ncheie domnul Baruque, am fost ntrebat, am rspuns. Mie puin mi pas de toate acestea. Nu m ocup nici de cum s-au petrecut lucrurile, nici de cauze, spun doar: Pentru a fi otrvit, trebuie s bei, aadar a but, de vreme ce-a murit otrvit. S relum lucrul? Timp de o secund, mblnzitoarea l fix cu o privire rtcit. Apoi, n loc s rspund, i rezem coatele pe mas i-i ascunse faa n mini.' 12 56

6.CAVALERISMUL LUI chalot Niciodat n-am nutrit sperana ca fcnd portretul doamnei vduve Samayoux, cea dinti mblnzitoare din Frana i din strintate, s depim graniele cunoscute ale poeziei. Dar nici nu ne-a fost team fcnd acest portret, am exclude orice poezie. Poezia exist pretutindeni; n popor izvorte din plin, i o regsim este drept, redus la cea mai umil expresie a ei pn i n locurile frecventate de aceia care nu mai constituie poporul, dar care servesc drept bufoni poporului. In calitatea sa de ultim rege, poporul ntreine bufoni . Numai poporul mai este p stare s-i duc mna la buzunar cnd Triboulet i nevasta lui se omoar fcnd giumbulucuri i tumbe. Dar veselia nebunului prinului avea ceva nspimnttor iar noi nu-l putem vedea dect prin cumplita ironie a lui Victor Hugo. Era un sclav care rdea cu lacrimi, i lacrimile lu erau nsngerate. Nebunii poporului snt liberi, mai liberi dect dumneavoastr i ca mine, liberi printre constrngerile noastre ca slbaticii din pdurile americane, liberi printre decenele noastre ipocrite i convenienele noastre puerile, ca psrile neruinate ale cerului. Nici o jen nu le stric biata lor plcere i, cnd rd, o fac din toat inima. Nu respect nici o etichet, dei snt plini de mndric. Orgoliul lor, cel mai naiv dintre toate orgoliile, se mulumete cu un cuvnt i cu o aparen; ei snt artiti, fiindc se cred artiti, i asta este de ajuns pentru a transforma n vesel carnaval cele dousprezece luni ale perpetuului lor post. Aceste personaje naive care amuz naivitatea poporulu triesc i mor rmnnd copii. De aceea Dumnezeu, car iubete copiii, pune bucurie pn i n srcia lor. mblnzitoarea se prbuise pe masa din lemn de brad, ntr-o poziie oarecum lipsit de noblee. i inea capul ntre mini i respira cu putere, ca cei care ncearc s-i reina plnsul. In jurul ei, saltimbancii i zugravii rmaser o clip tcui n nemicarea lor era o nuan de respect. Cu toate acestea, la captul unui minut, domnul Baruque fcu un semn ce constituia un ordin i pictorii i reluara scrile. n acelai timp, domnioara Colombe i lu surioara n colul ei, spre a-i rsuci picioarele cu faa-n spate, ii Similor le oferi mna celor dou fete mbujorate, spunndu-le: Scumpelor, vom studia dansul de salon, pentru a vedea dac steaua voastr v va conduce, din ntmplare, prin saloanele din cartierul SaintGermain. chalot se napoie lng leul su paralizat i-i ddu lui Saladin biberonul. Avea o expresie foarte vistoare i era fund emoionat cnd i spuse copilului, de parc acesta l-ar fi putut nelege:- Asta trebuie s-i slujeasc drept lecie i exemplu, btrne Nu toi ci sntem pe pmntul acesta ne aflm aici

tru a roni ciocrlii fripte. Vezi tu, mormoloc urt ce eti, trebuie s suferi, i dac nite persoane cu poziia social a doamnei Samayoux pot avea necazuri att de mari, ce s mai zicem de noi, care n-avem nici un ban pus deoparte! In timp ce vorbea, i aintea privirile duioase i blnde aupra mblnzitoarei, care nu mai mica i a crei respiraie devenea mai regulat i totodat mai zgomotoas. Iar turma de copii pui pe otii, auzind-o, ncepea s rd. Se mai muncea cte puin, ns numai de form. Patroana era pornit nc de azi-diminea, zise Gon-drequin-Militarul aplicnd cortinei cteva bidinele savante. Cnd am intrat, era deja nmuiat, i s-o vezi smiorcindu-se, asta te termin. Dreptu stngu'! Nu-i pericol! Cear fi s trn-tim un soare n mijlocul cortinei, ce zici, domnule Baruque? Domnul Baruque rspunse: Ea vrea s tie tot, dar nu-i n stare s suporte simpla enunare a evenimentelor. Mama Lo merit titlul de persoan cumsecade, ns i-ar putea fi mam lui Maurice, i ce-i ciudat este c, la ea, pasiunea a supravieuit maturitii. Csc i adug: Iat-l, acest pumnal!.... Pune soarele unde vrei, Militarule, ba chiar i luna i stelele n momentul acesta nu am o prere prea bun despre ntreaga afacere. Femeia asta are inim ct pentru trei i-i n stare s lase totul balt din cauza disperrii care-a cuprins-o. Ua exterioar se ntredeschise uurel, lsndu-i s ias pe jonglerul indian i pe un Hercule din nord, care se strecurar afar fr a spune nimic. - Pe strada Beaubourg le spuse Similor elevelor sale se afl un local n care se servete cafea i un phru de tarie pentru zece ceni. Dac, voi amndou, ai avea mcar dou centime jumate, ne-am putea asigura o sear plcut. Ua se deschise iari. Jupiter zis Floare-de Crin si zugravul Peluche o terser pe tcute. Domnul Baruque i puse peste bluz un palton vechi de culoarea chitului, pe care-l cumprase de ocazie i al crui guler i-l ridic grijuliu. M-ntorc eu, zise ntr-o doar. Dac patroana ntreab; de mine, s-i spunei c-am dat o fug s cumpr tutun. Gondrequin-Militarul i lu imediat albumul. Am de fcut nite cumprturi pentru firm, mormi n chip de explicaie, dai-i zor cu treaba, dar linite n rnduri i n-o trezii pe buna doamn Samayoux! Cinci minute mai trziu, cel din urm mzglitor pleca bra la bra cu domnioara Colombe, care-o sinea de mn pe surioara ei. chalot rmsese singur ntre leul atipit i tnrul Saladin, cruia nu-i mai chinuia capul de maimu, din respect pentru somnul mblnzitoarei. Cu toate acestea, chalot nu trndvea. Trsese de sub paiele pe care moia leul un obiect de form bizar cruia cu greu i-am putea da un nume. 12 56

Era din cauciuc i semna ntructva cu unele produse ce se pot vedea n vitrinele celor ce vnd bandaje. Consta din dou gheme, mari ct jumtate de palm i legate ntre ele printr-un soi de furtun flexibil de dousprezececincisprezece degete lungime. Fiecare ghem era prevzut cu un strat de vopsea a crei nuan neutr ncerca s imite carnaia unui trup omenesc. chalot ncepu s priveasc nentat acel aparat misterios apoi, dup ce arunc o scurt privire ctre patroan, care prea s doarm n continuare, i scoase repede haina, vesta, i chiar i obiectul greu de definit ce-i slujea drept cma. In timpul acestei operaii, i spunea cu duioie lui Saladin, care-i aintea asupra lui ochiorii urduroi: Vezi tu, brotcelule, cu vremea vei deveni un brbat| asemenea mie. Ceea ce ai prilejul s studiezi la mine se numete, n ateliere, un tors, cci am pozat cu al meu la cei mai mari artiti, ntocmai cum Similor, tatl tu presupus legal i natural, poza pentru picioare. Noi doi am fi alctuit un Apollo din Belvedere, el prin partea de jos, eu prin cea de sus, dei ar fi fost nevoie de un al treilea pentru a obine Chipul, nici unul din noi nefiind prea favorizat n privina aceasta. Deoarece tnrul Saladin ncerc s deschid gura spre a da drumul unuia dintre ipetele lui jalnice prin care, de obicei, i exprima prerea, chalot l ntoarse cu fundul n sus i-i vr capul n paie. Saladin acesta nu avea copilria fericit a unui prin, dar, uneori. nceputurile aspre produc brbai puternici, i fiindc fusese dresat, fr ndoial, s fac pe mortul cnd avea faa nfundat n paie, nici nu mai clinti. Sntem covini c nu vom rni, acum, nici o pudoare greit neleas, intrnd n cteva detalii tehnice referitoare la o invenie mai puin valoroas dect cea a mainii cu aburi, dar care poate avea totui importana sa. I se datora prietenului nostru att de modest i de bun chalot, fost ucenic farmacist. Ii puse pe buric unul dintre ghemele de cauciuc, prin-zndu-l cu ajutorul cordeluelor prevzute cu mici agrafe care se fixau la spate. Obiectul era foarte bine realizat. Cordeluele aproape se confundau cu pielea de pe olduri i, dac n-ar fi fost furtunul pe care-l susinea, ghemul nsui ar fi semnat cu o tumoare obinuit. chalot lu un ciob de oglind i-l plimb n jurul mijlocului su, spre a se convinge c totul era aa cum trebuie. Drgu lucru, educaia!" i spunea. Putiul nu mai are nici o pretenie, dei are o fire irascibil. De ndat ce va avea macar patru sau cinci ani mai mult, o s-i confecionez o mainrie ca asta. proporional cu vrst lui, i cu siguran vom reusi sa gsim un alt animlu asemntor, pentru a-i echipa impreuna. Oricum, culoarea nu-i chiar izbutit i ar trebui s lipesc cteva fire de pr pe ici pe colo, spre a imita la perfecie opera Creatorului. Dar cnd totul va fi pus la punct, eu unul zic c doamna Samayoux n-ar avea de ce s nu fie mulumit.

Aici, glasul i se ndulci pn ajunse un murmur, i arunc O privire furi spre doamna Samayoux, care sforia stranic. Astea-s misterele inimii omeneti! gndi cu glas ar Dup ce a plns pe sturate, Saladin adoarme; i acelai lucru se ntmpl i cu doamnele. Nu conteaz nici vrsta, nici sexul i se pare c urmaii lui Adani trebuie s-i creeze ei singuri suprri, atunci cnd acestea nu-s produse de mprejurri Patroana ar fi mai fericit dect un petior n ap, dac n-ar fi necazul cu pasiunea aceea! Se apropie de mas n vrful picioarelor. Cu o mn i inea invenia, cu cealalt o pensula veche, cu perii czui i care fusese dat la rebut de ctre unul din ucenicii atelierului Inim de Oel. Dar aceste obiecte nu fceau altceva dect s sporeasca emoia expresiv a gestului su, n timp ce contempla, cu o admiraie foarte apropiat de adoraie, spinarea doamnei Samayoux. Aceasta lsase s-i cad n jos una din mini. Deoarece capul i rmsese sprijinit pe cealalt mn, se vedea profilul din trei sferturi al chipului ei rumen i rotunjit de grsime,: Prul bogat, dar care pe alocuri i ncrunise, scpa n uvie de sub baticul cu nuane iptoare, care-i pierduse cam de multior prospeimea. Muli oameni v vor spune c, la patruzeci de ani trecui, un brbat tnr pentru a folosi modul de exprimare al lui chalot cnd vorbea despre el nu mai poate avea sentimentele unui paj. Alii ar putea gndi c Locadie Samavoux nu prea ntruchipa imaginea pe care i-o faci despre o castelan. Cu toate acestea, n afar de comparaiile cu vremurile i sentimentele cavalerismului, nu gsesc nimic ce ar putea da o idee despre cultul respectuos, dar nflcrat, pe care amrtul acela i-l dedica femeii trupee i cumsecade din faa lui. In ciuda obiceiului meu de a spune totul, a ezita sa-mi exprim prerea n aceast privin, dac ea n-ar fi tot att de sincer pe ct este de melancolic. Iat-o: In secolul nostru cel att de atoatetiutor, poate c este necesar s te cobori la asemenea profunzimi pentru a gas un ultim vestigiu al acelor prostii sublime ce se nunica obiceiuri cavalereti". In acel farmacist al Mesei Rotunde exista tot ceea ce constitue cavalerismul: vitejie, devotament, veneraie, ba chiar constitu senzualitate naiv care li se potrivea att de bine vrajnicilor tovari al lui Charlemagne. chalot rmase mai bine de un minut n extaz n faa, mai curnd, n spatele mblnzitoarei, a crei impresionanta corpolen zcea ntr-o atitudine de total abandon. Ochii lui mici aveau o strlucire extraordinar, exprimnd un soi de voluptate auster. Minile sale, ocupate de obiectele pe care le tim, se apropiau fr vrere, ca spre a se mpreuna ntr-o poziie de rug. 12 56

Locadie! opti n cele din urma, cu un lung i tremurtor suspin. Apoi, lsnd s neasc elocvena inimii sale, adug: - Dac n-ar exista distana social ce ne separ, i-a fi consacrat toate parfumurilc sufletului meu, a cror virginitate am pstrat-o pn acum! Similor i-a satisfcut toate capriciile, dar cu, nccunoscnd dect nefericirea, dat fiind c ntotdeauna m-am sacrificat pe altarul prieteniei, cu n-am czut niciodat n frivolitatea libertinajului unor petreceri rafinate. Inainta cu un pas; privirile sale, alunecnd ntre vest i batic, mngiar cast gtul robust al mblnzitoarei. Este gras, murmur, e sntoas, nu se abine de la nimic, bndu-i sticla de vin la fiecare mas, fr a i se face niciodat ru i necznd nici n excesele pe care eu nu le aprob Ia doamne. Nu are nici o alt slbiciune dect pe cea a sensibilitii, ceea ce face ca puin s-i pese de toate buntile vieii, n general la ndemna ei, fiind stpnit cu totul doar de o singur toan. Recunosc c ar fi o ncntare ca, n fiecare zi,s iau micul dejun, prnzul i cina n tete--tete cu divinitatca visurilor mele, i toate astea la discreie, dar i mai mult mi-ar plcea s sufr mpreun cu ea, s m azvrl in torent,sau n mijlocul flcrilor ucigtoare spre a o salva! Ceilalti au abandonat-o cu egoismul firesc naturii umane, dar eu ramn, jur s n-o prsesc nici ziua, nici noaptea si, daca-i va face plcere, voi vrsa pentru ea i ultima mea picatura de snge!... - Vezi , asta-i , spuse doamna Samayoux fr a se intoarce si pe un ton destul de linitit. Asa-i fcuta lumea:cei pe care-i iubeti pn la idolatrizare nici nu se uita la tine, iar cei pe care nu-i bagi n seam se prosterneaz in genunchi n faa ta, de parc-ai fi un sanctuar! chalot simi cum i se nmoaie genunchii. Patroan, bolborosi, credeam c dormi, i de accea nu m jenam s spun prostii. Dar nu te jignesc cu nimic, tiu prea bine ce snt eu i ce eti dumneata! Imblnzitoarea se ridic deodat, scuturndu-i coama crea. Ce snt eu! repet, i pumnul ei ncletat izbi cu putere masa. E drept c mai exist o biat fptur mai jos decit mine, de vreme ce tu m priveti de jos, tu, fiin bun ce eti. Dar, tii? dac li s-ar spune c exist pe lumea asta cineva care m respect, ei ar pufni n rs! i cine-ar cuteza s-i permit aa ceva? ntreb revoltat chalot. Toat lumea, ncepnd cu ultimul dintre cei mai pe urm. Stai acolo! Ii arta scaunul ocupat mai nainte de ctre Gondrequin. chalot fcu un pas, nevrnd defel s nu se supun, dar ovind fa de o onoare att de mare. Stai acolo, repet doamna Samayoux. Nu dormeam, n-am dormit nici mcar un minut, i mult vreme de-aici nainte nu voi dormi. Toarn de but! Pentru a lua sticla, chalot puse pe mas obiectele care le inea n mn. Ce-i asta? ntreb mblnzitoarea. Ochii i erau nc plini de lacrimi, dar, ca i copiii, i uita necazul de ndat ce un lucru ct de mic i strnea curiozitatea. chalot se mbujora i rspunse:

Chestia asta mai poate fi mbuntit, i n-a fi v s i-o art neterminat. Era o surpriz. Avusesem ideea realiza o mecherie care s dea iluzia c snt unit cu Sinul amndoi goi pn la bru i rcprezentnd fenomenul celor gemeni siamezi, legai unul de altul printr-o greeal a naturii. Locadie lu n mn dispozitivul i-l cercet cu un de expert. E destul de bine fcut, aprecie. Prin blciuri se nghit lucruri i mai grosolane. Tu eti inventatorul? Ochii lui chalot se umezir, ntr-att se simea de mndru i de fericit. - Nu am inteligena lui Amde , opti, dar, n sperana de a-ti fi pe plac, cred c as fi n stare de orice! Locadie puse la o parte invenia i sorbi o nghiitur de vin, dup care puse paharul la loc, pe mas. - Snt bolnav, murmur, vinul mi pare c-i fiere! Apoi ntreb: l cunoti bine pe Similor sta al tu? _Amde ! exclam chalot. El i cu mine sntem ca fraii! _ Pari s te bizui pe ndemnarea lui? Nu exist nimeni mai iscusit ca el. La nevoie, ar fi devotat? chalot deschise gura spre a rspunde afirmativ, dar cuvintele i se oprir pe buze i-i ls capul n jos. Pentru c mi-ar trebui oameni cu adevrat devotai! spuse cu glas cobort mblnzitoarea. Nu are fond ru, replic chalot, dar se las condus de libertinajul lui, zburnd mereu de la brun la blond, printre care se pricepe mereu s se strecoare, datorit eleganei i tupeului su. Ins cu mine lucrurile stau altfel. Mi-am nfrnat pasiunile pentru a m ocupa de Saladin i spre a-i pregti cariera. Abnegaia pe care-o simt fa de dumneata s-a nscut n momentul n care i-ai fost de folos lui Saladin, iar apoi a crescut ncetul cu ncetul, pn ce-a ajuns aa nct i-a sacrifica bucuros ntreaga mea via i chiar i onoarea; pentru dumneata m-a lsa tocat bucele! Doamna Samayoux i ntinse mna ci aspr pe care ucenicul de farmacist o duse cu pietate la buze. mulumesc, i spuse vduva, e drept c nu eti prea artos, dar mi faci o impresie bun. Nu m ncred n filfizonii ambiioi i n limbile meteugite, cci totui oamenii simpli gseti inimile cele mai sincere. Numai c trebuie s alegi, fiindc tot exist riscul de a gsi i printre destul pleav. ntrerupse, adugnd apoi, cu o expresie gnditoare: Nu, nu, nu dormeam. I-am vzut prea bine cum plecau unul cte unul, i te-apuc mila, dac te uii c asta-i specia omeneasc! Dar puin mi pas, biata mea minte lucreaz ca nebuna, cutnd un mijloc prin care s nfrunt ameninrile sorii. Mi-a pune mna-n foc pn la cot c cei doi copii nu snt vinovai! i mie mi se pare la fel, declar chalot cu hotrre, de vreme ce aa 12 56

gndeti dumneata. M-am dus adesea s m nclzesc la Curtea cu Juri, i nu snt strin de felul n care se petrec lucrurile acolo. Exist o parte bun, i avocatul o va putea folosi din plin, asta-i sigur, iar procurorul regelui ar trebui s fie tare mecher dac-ar putea dovedi c cei doi ndrgostii l-au silit pe judector s bea, mpotriva voinei lui. Nu-i aa? exclam cu vioiciune doamna Samayoux. Cnd vii s-i surprinzi logodnica n flagrant delict cu un rival, nu accepi s bei prietenete un pahar de vin. Dac-a fi eu jurat... dar, asta e! A fost o nscenare, faptul sare n ochi! Cine-a pus-o la cale? Habar n-am, i cnd te gndeti la ce le poate trece prin minte avocailor... mai nti i-nti, cnd e vorba de tribunale, zic c-s o nenorocire! Dac-ar veni s m aresteze pentru c l-a fi asasinat pe LouisPhilippe, care n-a murit, sau pe NapoLon, care s-a stins pe insula SfntaElena, nu snt foarte sigur c-a scpa. chalot cltin din cap cu gravitate i spuse: Este adevrat c justiia omeneasc e fragil n orbirea ei, dar deasupra slbiciunii oamenilor vegheaz ochiul Providenei. Doamna Samayoux l privi i-i cobor ndat pLoapele cu modestie. Tu zise regsindu-i puin voioie, cci prezena i simpatia acelei biete fpturi i fceau realmente bine eti un suflet bun, dar, vezi tu, Providena ar trebui s fie ajutat, i ce putem face noi doi? Zadarnic caut, creierul mi-e gol, si cnd m gndesc c amndoi snt n nchisoare, n celule separate, neputnd mcar s-i alture plnsul... Ii terse o lacrim ce-i tremura pe gene. chalot facu acelai lucru, folosindu-i pulpana redingotei. - In momente ca astea, continua mblnzitoarea lsndu-si braele n jos , ai vrea sa fi primit o educaie ngrijit i s ai cunotine intime printre cei din nalta societate, spre a fi stare s uurezi suferina. Mcar de-a fi bogat... - Trebuie totui s fi pu-s deoparte o agoniseal frumusic, remarc chalot pe un ton mgulitor. Doamna Samayoux nl din umeri cu o brusc enervare. - Pariez c economiile mele se vor topi n treaba asta pn lu ultimul bnu! strig. M mnnc minile s arunc banii pe fereastr, i dac asta ar ajuta cu ceva, i nchipui c mi-a regreta paralele? Bineneles c nu, patroan. A da totul! i-n plus, a face i datorii! Dar cum s procedez? De unde s ncep? Fcu o pauz scurt i continu cu o descurajare plin de amrciune: Ah! nu tiu, nu tiu! mi vine s sparg i s sfrm totul! Firma mea puin mi pas de ca! Reputaia mea nu m mai intereseaz! Pornisem s pun pe picioare o marc afacere care urma s-mi aduc profituri cu miile, pltisem primriei oraului pn i ochii din cap pentru a obine localul; niciodat nu s-a vzut prin blciuri un teatru aa cum ar fi fost al meu. Dar sa sfrit cu rsul! Voi rezilia contractele artitilor mei, dndu-le ct vor vrea

drept indemnizaie. i voi trimite pe la casele lor pe pictori, pe cei ce lipesc afie, pe dulgheri, toat gaca' mi voi vinde animalele i n-ar lipsi mult ca s m arunc peste parapetul podului, na! chalot era consternat. ncerca s-i spun cuvinte de consolare stngace, dar nu era ascultat. Doamna Samayoux se ridicase i umbla cu pai mari Pn barac. Prea o Loaic nchis n cuc i, cu siguran, n Momentele acelea, doi brbai robuti ar fi dat dovad de temeritate atacnd-o. - Dac n-ar fi vorba dect de zgndrit un tigru, strig ea,sau de a face o omlet dintr-o jumtate de duzin de militari, pe care i-a lua de pielea gtului i i-a frmnta ca pe paiele cu care umpli scaunele! Ah! tare m-ar mai liniti s frm pe cineva, dar tii, aa, cu totul!... i cu ce le-ar alina suferina, acolo, ntre cei patru perei ai nchisorii lor?.. Doamne, Dumnezeule! bieii copii! bieii copii! Deodat, se opri n faa lui chalot zguduindu-l zdravn: Dar d-mi odat o idee! Poi s-mi scotoceti creierii, patroan, murmur fostul farmacist, cu ochii plini de lacrimi. Ce-ar fi ca dumneata i cu mine s ptrundem n celula n care-s nchii, i s rmnem n locul lor pn ce ei ar evada... A putea fi eu confundat cu ea? ntreb doamna Samayoux, aproape zmbind. Iar el! el e att de frumos!... i eu att de urt, nu-i aa? ncheie chalot. Nu-i nimic, patroan, oricum, snt mulumit c te-am mai nveselit puin. Da, replic buna femeie, reacionnd la fel de brusc ca un copil i a crei furie se potolise, lsnd locul unei melancolii vistoare. M-ai fcut s rd i asta nu era uor lucru, cci inima mi-e foarte grea. Ai auzit, adineauri, cum Gondrequin- Militarul m numea doamna Putifar? - Vrei s m duelez cu el? strig chalot. La ce bun? Nu snt o mironosi, btrne, i snt de prere c trebuie s existe libertate deplin pentru o femeie vduv n situaia mea, care se poate considera deasupra clevetirilor. Cu toate acestea, m-am schimbat tare mult din seara aceea, cnd l-am vzut pentru ultima dat m refer la dragul de Maurice i m hotrsem s merg drept, fiindc se nscuse n mine un gnd care m fcea s am respect pentru mine nsmi. M consideram puintel ca fiind mama lui. E caraghios, nu-i aa? Nici nu mai era vorba de gelozie, si ajunsesem s m ntreb dac, ntr-adevr, putusem spera cndva c el ar ezita ntre o mmic trupe ca mine i Fleurette, bobocul acela de trandafir? Exist oameni care prefer un trandafir nflorit n locul oricrui boboc, suspin chalot. Taci! Las prostiile! M tiu eu bine. i o dovad a faptului c nebunia mi s-a vindecat, este faptul c, de acum nainte, nici nu mi-ar mai trece prin 12 56

minte s m gndesc la unul din ei fr a gndi i la cellalt. Ah! sigur c nu ! Nu vreau s-l salvez numai pe el, vreau ca, mpreun cu el, s-o salvez i pe ea! C doar amndoi snt copiii mei, zu aa! Comorile mele mult-iubite! Am nevoie de amndoi, i vreau fericii , si tot ce fmne din sperana mea este s mbtrnesc, indiferent unde, n vreun colior, de unde s pot privi ta fericirea lor. Ct de bun eti! opti chalot, nduiondu-se tot mai mult. De bun, nu zic nu, ripost doamna Samayoux cu tristee, dar asta nu prea ne face s progresm, i degeaba mi storc creierii, nu gsesc nici un mijloc de a le veni n ajutor. S mai cutm, patroan. Am cutat atta! oft mblnzitoarea, lsndu-se s cad din nou pe scaunul ei. Cnd mi-ai vorbit adineauri, tocmai mi imaginam tot felul de prostii, ca atunci cnd eti la captul puterilor. M gndeam la ntmplrile care survin tocmai la timp n povetile cu zne. mi spuneam: Vaszic, nu mai exist duhurile acelea bune care mplinesc dorinele celor necjii?... Doamne!... zise chalot, creznd c lui i se adreseaz ntrebarea. ...care coborau prin coul sobei continu mama Samayoux fr a lua n seam ntreruperea sau care soseau pe fereastr, sau prin gaura cheii, chiar n momentul n care orice speran era pierdut? Cine tie? rspunse iar chalot. Mi se prea c, n srmana-mi barac rmas pustie, aveam s aud, afar, o mnu btnd ,,cioc-cioc n ua mea... Ia ascult! exclam chalot plind. Cineva face cioc-cioc"! Imblnzitoarea se ridic drept n picioare. ntr-adevr, n usa exterioar se auziser dou bti discrete. - Dac-ar fi duhul cel bun! ngim chalot. Inibinzitoarea ncerc s zmbeasc, dar nu izbuti i, cu Un glas gtuit de emoie, rosti un singur cuvnt: Intr! SOMNUL CONSTANT Doamna Samayoux evocase o zn bun; oare zna bun venea la porunc? chalot nu era departe de a gndi aa i deja csca nite ochi mari. In lumea ntreag, nu exist o ar mai prieten cu miraculosul i nici mai credul dect blciul. Ua se roti n balamalele ei aproape desprinse. Nu o zn intr, ci un brbat cu umeri lai, mbrcat ntr-un pardesiu dintre acelea crora li se spunea redingot de proprietar, ncheiat cu nasturi de sus pn jos. Nasul brbatului lucea ca un rubin deasupra faldurilor unui fular bogat din ln tricotat. Purta o plrie evazat n partea de sus i ale crei boruri largi se rotunjeau n forma denumit bolivar. Avea n mini mnui mblnite, pe nas ochelari frumoi cu ram de aur, iar deasupra pantofilor nite ghetre cu nasturi.

S fi ajuns oare la captul lungii mele cltorii? ntreb trecnd pragul. Aici locuiete doamna Samayoux, zis mama Lo, ntia mblnzitoare cosmopolit i directoare a Pres- tigiilor Pariziene reunite cu fiarele slbatice, prin privilegiul special al autoritilor? Totul fu debitat cu o emfaz batjocoritoare ce amintea destul de bine tonul celui ce scoate msele, turuindu-i reclama sforitoare ntre dou strigte entuziaste ,,i acum, muzica!" Doamna Samayoux i ridic mna cu palma desfcut la ochii puin orbii de lacrimi. Eu snt prima mblnzitoare, rspunse cu voce seac, ce dorii de la ea? chalot, care se retrsese pn la leul su, l studia pe furi pe nou-sosit, spunndu-i: ,,Nu-l cunosc pe individul sta, dar e ciudat, exist unele mutre pe care crezi mereu c le-ai mai vzut pe undeva." Strinul nchise ua n urma sa i nainta civa pai n barac. - Ne-ai putea face favoarea de a ne acorda o ntrevedere patru ochi cu dumneavoastr? ntreb. - Nu am chef de glume... ncepu mblnzitoarea. - i nici eu, o ntrerupse nou-venitul, schimbnd tonul. auzit povestindu-se c l-ai dobort pe rposatul Jean-Paul Samayoux, soul dumitale, jucndu-te cu el prietenete. Sper din toat inima s nu ne jucm mpreun. Dar am a-i spune lucruri importante i numai dumneata singur trebuie s le auzi. Vduva ii arunca o privire ntunecata. Omule, i zise stpnindu-i mnia, a m mngia n rspr ntr-o zi ca asta ar fi tot una cu a zgndri un tigru. Cine eti? Strinul se aez pe un scaun pe care-l apropie de sob, rezemndu-i tlpile de aceasta. chalot se prefcea c pregtete biberonul pentru copil, dar gndea: Nam ncredere! Este ca-n seara n care Amde m-a dus s joc poule la cafeneaua L'pi-Sci. De ce oare-mi vine n minte tocmai asta? Necunoscutul i potrivi cu degetul ochelarii de aur i, nclzindu-i picioarele cu o plcere evident, spuse: Iarna se anun aspr, cinci grade la inginerul Chevalier, la nceputul lui noiembrie! i am fcut drumul dus i-ntors la Saint-Germain, ca s-i capt adresa. Nu-mi mai simeam degetele de la picioare. Cobornd brusc glasul, adug: Dar era o fantezie a srmanei domnioare Valentine, jar doamna marchiz ar fi putut tot att de bine s m fi trimis la Pekin sau la Loges. Ia-i plodul n col, acolo, i spuse vduva lui chalot, aratndu-i cel mai ndeprtat col din barac. - Pot s plec de tot, dac snt n plus, murmur bunul m' cu obinuita lui supunere. - F ce i se spune i taci! 12 56

chalot l lu imediat pe Saladin n locul indicat i ncepu vorbeasc ncet, de parc micuul ar fi putut pricepe. - Se-ncurc lucrurile, opti. Tu, prefcutule, o s fii multumit, cci pariez c mult vreme de-aici nainte nu va mai fi vorba de a-i umfla cpna. i totui, patroana n-are noroc: tocmai cnd punea pe roate o prvlie att de frumoas!... i am fi fcut bani, nu glum, cu chestia cu cei doi siamezi legai din natere prin pntece; o grmad de bani! Cu toat bunvoina sa de a-i da ascultare patroanei dove- dindu-se discret, privirile nu i se puteau dezlipi de strin, si se gndea ntruna: Este uimitor! A jura c nu l-am vzut niciodat i, cu toate astea, rai se pare, n fiece clip, c-mi voi aminti cum l cheam!" Doamna Samayoux i prsi scaunul i veni s stea a picioare lng sob. Te-am ntrebat cine eti, spuse cobornd glasul, dar dac nu-i convine smi rspunzi, treaba dumitale. Snt cumplit de trist, dar puinul pe care l-ai spus mi-a dat o speran. Despre Fleurette ai vorbit, nu-i aa? Am vorbit despre domnioara Valentine de Villanove. mblnzitoarea i reaminti istorisirea domnului Baruque i opti: Valentine de V..., ntocmai. Sau, la fel de bine, Valentine d'Arx, continu strinul, deoarece nefericita copil, de cnd a nnebunit, si-a vrat in cap c acesta-i adevratul ei nume. A nnebunit! repet doamna Samayoux, sufocindu-se. i crede c este soia omului care-a murit? Nu, zise strinul, i nchipuie c-i sora lui. Ah! ah. dac nu tii nimic, vei afla de la mine lucruri uimitoarei... Dar, l ntrerupse vduva, dac-i nebun, i-au dat drumul din nchisoare? La naiba! Niciodat n-a fost n nchisoare. i Maurice? Cu acela-i alt poveste... Dar ia loc, bun doamna,p cinstea mea, nu te mai poi ine pe picioare!... Iar acum, ca mi s-au dezmorit tlpile, ne vom face comozi bnd un pahar de vin, dac eti de acord. Se ridic i lu braul vduvei care, ntr-adevr, se cltina. S tii c ai de a face cu un suflet bun, continu? conduend-o spre mas, i snt convins c vom fi prieteni la catarma, noi doi. La nceput m-a amuzat s fac pe fanfaronul fat de o mecher ca dumneata, dar, la urma urmei, de vreme ce plngi , nu eti dect o femeie i-mi reiau, n purtarea fa de dumneata, curtoazia sexului meu. O ajut pe mblnzitoate s se aeze, adugind: - Nu m mai ntrebi, cu o privire amenintoare, cine snt, aa c-i spun eu: nici culegtor de zdrene, nici prin, ceva cam ntre astea dou; snt domnul Constant, funcionar n domeniul sntii (i mult mai priceput dect o sumedenie de lenei care i-au luat diploma), primasistent preparator n clinica doctorului Samuel, de a crui ncredere m

bucur i care m pune s fac tot ceea ce implic situaia mea n mod special, s vnez mblnzitoare, cci s-au mplinit de trei ori cte douzeci i patru de ore de cnd alerg pe urmele dumitale ca un indian n pdurile virgine din America de Nord; n plus, nu prea bogat, dar amator de tot ce lucete, astfel nct am purtat ochelari cu rame dintr-un aliaj de cupru ce imit aurul, nainte de a-i schimba cu unii chiar din acest metal preios. Nu-i asta o adevrat sinceritate? Snt ndeajuns de ambiios i nutresc sperana c pania micuei domnioare va contribui s-mi dea un avnt spre nalta societate, de vreme ce m-a pus deja n legtur cu nite oameni de care, altminteri, nu m-a fi apropiat niciodat. De exemplu, doamna marchiz d'Ornans, doamna contes Corona (o mndree de femeie, asta, s fiu al naibii!), colonelul Bozzo, care-i de zece ori milionar, domnul de Saint-Louis, care s-ar putea s-i urmeze lui Louis-Pilippe, i nc muli alii. Te rog, spuse ncet de tot vduva, vorbete-mi despre Fleurette. i despre Maurice, n-am dreptate? o ntrerupse domnul Constant izbucnind ntr-un rs zgomotos. Nu mai eti chiar feric, dar snt unele i mai rablagite dect dumneata, i se pare c locotenentul este foc de drgu. Eu, unul, nu-l cunosc, Pun doar c, dac e pe jumtate tot att de frumos ca domnisoara Valentine, trebuie s fie un Adonis! Nu-i pierde rabdarea , ajung la obiectul vizitei mele. Isi ciocni fruntea cu degetul trei mici lovituri distincte , si adug: Domnul Samuel zice c, n timp, ar fi posibil s se vindece, dac-i bine ngrijit, dar, deocamdat, este completamente. Srmana Fleurette! bolborosi vduva, rmnnd cu gura cscat. Din pcate, da! ca un iepura frumos i, s fim drepi avea i din ce nnebuni o persoan tnr de vrst asta, dei n-a fost crescut n vat. ns nu te necji prea tare; tii. este doftoricit ca la mama acas, i doctorul Samuel nu-i are perechea n tot Parisul pentru tratarea bolilor de felul acesta. Fata nu-i rea, toat lumea din cas o ador, primete zilnic vizitele unor viconi, baroane sau marchize; mnnc bine, bea bine, doarme bine... Nebun! repet a doua oar doamna Samayoux, cci la nceput crezuse c-i doar o exagerare verbal. Cu totul nebun! Domnul Constant cltin grav din cap, n semn de afirmare, i urm o tcere. De cnd nou-sositul rostise numele colonelului Bozzo, chalot i ntrerupsese activitatea. Il mnca din ochi pe strin i-i ncorda auzul ct putea. 8. chalot TRAGE CU URECHEA Nici doamna Samayoux, nici domnul Constant niw bgau n seam pe chalot, pe jumtate ascuns n spatele unui stlp. Timpul se scursese si zilele de noiembrie snt scurte Baraca ncepea s devin ntunecoas. Domnul Constant i mblnzitoarea stteau fa-n fat. Vizitatorul, care prea un om ct se poate de deschis foarte dispus s se simt bine, turnase, 12 56

far multe fasoane, vin n ambele pahare. Nu snt mai prost ca altul, continu el, dei nc n-am fost propus pentru Academia de tiine, dar ct despre a fi baiat bun, asta da! din cap pn-n picioare! Vei vedea c ne mprieteni. n sntatea dumitale, mam Lo aa i spune micua domnioar. Imblnzitoarea l privea cu o expresie nehotrt. - Este drept c pari o persoan cumsecade, spuse, i dac ai venit la mine, fr ndoial c n-ai fcut-o pentru a-mi crea suprri, dar mi vorbeti ca i cum eu a ti ceva, dar zu c habar n-am de nimic. - Nu-i cu putin! exclam domnul Constant. Blciul din Loges nu-i la captul pmmtului, i ziarele au trncnit destul de mult despre toate astea! - Chiar astzi, replic mblnzitoarea, abia astzi am aflat ce-au putut spune ziarele. Ar dura prea mult s-i explic cum se face cam rmas fr a afla nimic. Aveam o grmad de treburi, i-i posibil s nu fi privit n jurul meu de team s nu vd, fiindc-i sigur c, de cteva sptmni, n-a fost zi n care s m trezesc fr s simt o greutate apsndu-mi inima. Se zice c exist presimiri. Dar ceea ce mi s-a istorisit adineauri a fost omorul din camera mobilat de pe strada Anjou. Habar n-am de tot ce a urmat i dac-ai fi att de amabil, tare-a vrea s m pui la curent. Bineneles! se nvoi asistentul domnului Samuel. Este ct se poate de simplu! Imagineaz-i, mam Lo, c deja te iubesc din toat inima. Am intrat aici creznd c voi avea de a face cu un arici urcios care sfarm totul, iar dumneata eti blnd ca un mieluel. Aadar, vom ncepe cu nceputul. Atenie! dei eti necjit, povestea te va amuza. Mai nti, pe strada Anjou nu s-a petrecut nici un omor... Ah! exclam vduva. Eram sigur! La naiba! i-o spune bunul-sim. Turturelele nu se aflau acolo spre a-i face plcere judectorului de instrucie Remy d'Arx, ci-i fcuser planul de a muri mpreun din disperare de ndrgostii, asta-i tot. Cellalt judector de instructie, cel care i-a urmat defunctului Remy d'Arx, un anume domn Perrin-Champein, este iretul ireilor i are ochi in fata , la spate i pe ambele laturi un adevrat cine de vanatoare, ce mai! Nici mcar n-a adulmecat nspre pista asta , si si cand doamna marchiz s-a dus la el s-i cear protecie n favoarea domnioarei el a rspuns: Putei dormi linitita Snt convins c n aventura domnioarei nepoata dum- neavoastr nu snt numai trandafiri albi i flori de crin; dar asta-i o problem care intereseaz mai mult un consiliu de familie dect o Curte cu Juri". Dar atunci, interveni vduva, aproape sufocat de speran, Maurice trebuie s se afle i el n afara primejdiei. Pentru incidentul de pe strada Anjou, da, mam . Rmne ns gluma proast de pe strada Oratoire, casa cu numrul 6, camera 18, la al doilea. Vezi ct de tare snt la geografie? tii dumneata ce-i aceea o comisie rogatorie?

Nu, rspunse vduva, nu prea tiu eu multe, zu aa, domnule Constant. Dar bea, te rog, dac vinul meu nu i se pare prea prost. De acord! iar dumneata vei ciocni cu mine! O comisie rogatorie este atunci cnd judectorii se deranjeaz, i domnul Perrin-Champein s-a deranjat s vin la noi s-o interogheze pe mica domnioar. Spun mic, dei are o siluet superba, dar vznd-o att de prbuit, ai impresia c a redevenit un copil. tii, i formezi tot felul de imagini despre oamenii care au anumite meserii. Pe domnii de la Parchet eu mi-i nchipui cu nite capete de vultur au de oim. Ei, bine! domnul Champein este ntocmai aa! Are doi ochi sfredelitori care-ti ptrund n trup ca nite burghie, o gur mare semnnd cu o ran i un nas ca o sabie. Prea cam furios, pentru c nu putea scoate nimic de la domnioara Valentine, dar spunea tot timpul: Instrucia n-are nevoie de asta!" i adauga ,,Cele dou camere erau alturate ntr-una, Hans Spiegel n cealalt, ex-locotenentul Maurice-Pags; Hans Spiegel furase diamantele Carlottei Bernetti, care valorau o jumtate de milion; Maurice Pags nu poseda nici un ban i era ndrgostit de o tnr persoan foarte bogat; ua blocat care leag camera 18 de camera 17 prezint numeroase urme de efracie, iar instrumentele care-au slujit la svrirea spargerii au fost gsite la numrul 18, unde domicilia ex-locotenen Pags.. Este adevrat c-i groaznic, ngim vduva, ale c tmple erau inundate de transpiraie. chalot se ntreba: Oare ce lovitur pregtete sta, i rost are toat vorbria lui? Este, cu siguran, unul dintre ce care s-a machiat, i de aceea nu pot s-i nimeresc numele! ' _ Stai s vezi, spunea ntre timp domnul Constant cu clasul lui sincer i blajin, nc n-am ajuns la capt. i domnul PerrinChampein mesteca numele locotenentului Pags de parc-ar fi avut n cioc o bucat din pielea lui. Ah! Ah! i cunoate el meseria, i se putea vedea bine c, n opinia lui, Rerny d'Arx nu cptase dect ceea ce merita. Nu faci nelegeri dintr-astea particulare n spatele justiiei, vreau s spun, atunci cnd eti magistrat, fiindc te vei convinge c nu-i doresc rul locotenentului... Dar s nu ne pierdem irul: Hans Spiegel este njunghiat ca un bou, ntreaga cas se trezete la strigtele lui, toi ies i se instaleaz la ferestre i oamenii l pot vedea pe locotenent ieind chiar prin fereastra camerei victimei, crndu-se n lungul mpletiturii de ipci, trecnd ntr-un copac ca o veveri (n parantez fie spus, tii mam, ct de tare era la gimnastic!) i intrnd apoi, tot printr-o fereastr deschis, n palatul Ornans, unde a sfrit prin a fi arestat... Nu crezi c domnului Champein i s-a servit, pentru debutul su, o afacere drgu? Fruntea vduvei se nclin spre piept. Prea s fie vlguit. 12 56

i dac-i lsat s procedeze dup capul lui adug domnul Constant schimbnd tonul i nchipui c-i va fi greu s-l bage-n pucrie pe tnr? Doamna Samayoux i ridic privirile spre el i repet, spernd c n-a auzit bine: Dac-i lsat s procedeze dup capul lui? mechero! replic asistentul medical pe un ton jovial, doar ghiceti prea bine cu ce scop am venit. S fim clari, este lucru cert, nu-i aa, c n-ai pune mna-n foc pentru nevinovia locotenentului Pagos? - Te neli, protest cu nflcrare doamna Samayoux, ndicndu-se brusc, cu ochii strlucitori, mi-a pune-n foc nu nurnai mna, ci i ntregul trup i inima mea! E nostim, zise domnul Constant, ai crede c-o auzi pe mica domnioar! Aa spune i ea? exclam vduva cu ardoare. Ah! draga de ea! Care va s zic, am dreptate s-o iubesc! i oare nu cumva fiindc vorbete n felul acesta o crezi dumneata nebun? Din cauza asta i dintr-o alta, buna mea doamn. Bea o-nghiitur i fii calm. A mini dac-a declara c-i mprtesc prerea cu privire la nevinovia locotenentului, dar nu aceasta-i problema; este vorba de domnioara Valentine. Ne-a vrjit pe toi, i faptul este att de adevrat, nct eu, carj am o slujb important n cas, alerg de trei zile pe coclauri s te gsesc, doar spre a-i satisface o dorin. Aadar, a vorbit despre mine! Nu numai o dat, ci de o mulime de ori, de-a valma: Mama Lo n sus, mama Lo n jos! Mcar de-a putea s-o vd pe mama Lo! Dar astea nu snt vorbe de nebun! remarc vduva Aa crezi? Eu snt ajutorul doctorului Samuel i nu-i mi vei purta pic dac, n materie de medicin alienist, afli mai mult ncredere n el dect n dumneata. Sntem specialiti; buna mea doamn, avem una dintre cele mai frumoase clinici din Paris i, vezi dumneata, ne pricepem la nebuni. Cnd te gndeti c nefericita copil a nceput s-l urasc pe colonel, cel mai bun prieten al ei, aproape un tat pentru ea, i pe deasupra i omul cel mai respectabil din univers! Cnd te gndeti c, n delirul ei, l confund cu un rufctor, c-i este fric de eh., de el, sfntul sfinilor!... Dar ce ai? Vduva tocmai tresrise. Privirile i se ndreptaser, ntm-pltor, ctre stlpul n spatele cruia chalot sttea ascuns pe jumtate. I se pruse c, n ntunericul ce devenea tot mai dens , vede ochii bunului biat aintii asupra ei cu o expresie ciudata. Era sigur c-i desluise degetul apsat pe buze, ca pentru a-i transmite un avertisment sau un semnal. N-am nimic, i rspunse domnului Constant. Acesta continu: Nu prea te impresioneaz cele ce-i spun. ns da l-ai cunoate ct de ct pe colonel... - Il cunosc, replic mblnzitoarca. EI a fost cel care-a

venit la barac mpreun cu marchiza aceea... - Exact! si care i-a dat bani pentru ct de bine i-ai nmiit nepoata. - i pentru a mi-o lua, opti doamna Samayoux. - Aa se i cuvenea. Recunoate, la dumneata nu prea loc pentru o motenitoare din nobilime. Dar s revin la oile noastre: srmana domnioar se poart cu doamna marchiz d'Ornans ca i cu colonelul. Nu mai vrea s-i fie nepoat, se crede sora omului cu care consimise s se cstoreasc... Asta-i tare ciudat! gndi cu glas tare doamna Samayoux. O ine-aa mori, i urm vorba domnul Constant. Oricui vrea s-o asculte, i spune: Snt domnioara Valentine d'Arx!" Se lupt cu nite fantome, acuzndu-le de a-i fi ucis nu numai pe pretinsul ei frate, dar i pe tatl acestuia, btranul Mathicu d'Arx, care-a murit la Toulouse, nu se tie n ce mprejurri, cu muli ani n urm. Ah! se mir vduva, nu se tie cum a murit? Ei, na-i-o! constat vizitatorul nveselit, te pomeneti c te-ai molipsit de la nchipuirile fetei?! Te ascult i ncerc s-mi formez o prere. Pentru aa ceva vei dispune de ceva mai bun dect de cuvintele mele. spuse cu bonomie asistentul doctorului Samuel, cci biata copil, draga de ea, vrea s te vad, i orice dorin a ei, noi i-o ndeplinim. Cum! exclam vduva. Mi s-ar ngdui s m duc la ea? De ce nu? Credeai c-o inem sub cheie? O vei vedea, roam, i nc destul de curnd, cci am venit s te iau spre a te conduce la ea. Profitnd de ntunericul tot mai adnc, chalot se apropiase pe nesimite. i ncorda la maximum auzul si prea stpnit de o mare nedumerire. ,, Este adevrat" i spunea ,,c ei i schimb infatiarea ca pe-o cma, dar dac m nel? i totui, n-o pot lsa pe patroan s se arunce n gura lupului. Niciodat nu m-a consola dac i s-ar ntmpla o nenorocire!" 9. SANATORIUL La ultimele cuvinte ale domnului Constant, doamna Samayoux se ridicase n picioare. S plecm! spuse. Nimic nu m reine aici , i a vrea s fiu lng draga mea fat. O clip! o clip! ripost asistentul medical cu blindee. Trebuie s fii mai bine pregtit, fiindc un fleac, zborul unei mute, o face s-i ias din fire. Mai ia loc un picule bun doamn... Este chiar uimitor ct de mult o iubete toat lumea! Eram convins c vei sri n sus de bucurie la gndul de a o vedea! Fr ndoial, are o vraj n degetul ei mic. Dar te rog s aprinzi un capt de lumnare, s putem vedea, 12 56

n timp ce eu voi mai scormoni jarul n sob. Se pare c nu ai burlei la ui, aa-i? chalot, aprinde o lumin! porunci vduva Samayoux. Ia te uit! se mir domnul Constant, care inea deja n mn vtraiul, l uitasem pe omul acela. i adug, cobornd glasul: S-ar fi putut produce o mare nenorocire, dac cineva ar fi auzit cele ce-mi rmn a-i spune. In momentul acela, chalot se apropia de mas cu un sfenic. Punndu-l alturi de sticl i n ciuda obinuitei sale timiditi, l privi pe domnul Constant drept n fa. Ochii acestuia erau aintii asupra lui, pe deasup ochelarilor. PLoapele lui chalot se plecar i sngele i nvali n obraji. Domnul Constant ntinse mna i-i atinse umrul. chalot se trase napoi. Puiorule, i zise asistentul medical, vd c ai urechi lungi i tare-ai mai vrea s auzi continuarea. Este o fptur simpl i blnd, interveni vduva. Bun doamn, ripost domnul Constant cu o oarecare severitate, nu afacerile noastre le tratm noi aici, i exista lucruri ce nu pot fi ncredinate celor sraci cu duhul. Ia du-te pe-afar, omule, s vezi dac vine primvara! Apoi adug: - i ine minte c ntotdeauna e mai bine s taci dect vorbesti. Am aici semnalmentele tale. O lovitur scurt, cu degetul n propria-i frunte, sublinie fraza. Fara a rspunde, chalot se ndrept imediat spre u. De ndat ce trecu pragul, respir adnc i-i scoase apca, de parc ar fi simit nevoia s-i rcoreasc tmplele ncinse, n aerul rece de afar. - Dac-i el, opti, nu prea m vd bine, i totui Amde nu este n stare s-l creasc singur pe Saladin. Amintindu-i de copilul rmas n barac, se ntoarse repede, pe punctul de a intra napoi. Dar nu ndrzni. M-a angaja n lupt cu oricine, zise, ca i cum i-ar fi cerut scuze lui nsui. M-a duce s-i caut, pe micu sau pe patroan, pn i pe fundul apei, sau n mijlocul flcrilor. Ins oamenii aceia m sperie, zu aa! i parc nu mai am snge-n vine. Ct vreme patroana este acolo, copilul n-are de ce se teme. Voi sta la pnd i, de ndat ce ea va pleca, voi intra la el. Porni n direcia strzii Saint-Denis. Genunchii i tremurau i se mpleticea de parc era beat. Nu apuc s fac dect un pas. Privirile i czuser pe nite terenuri din dreapta strzii Rambuteau, asupra unui cupeu Ia care era nhmat un cal negru; vizitiul, nemicat, prea s doarm cu capul nfundat n gulerul mblnit al redingotei lui. Cu toate acestea, omul nu dormea, cci, la intervale regulate, un colac de

fum ddea natere unui norior n jurul capului su. Cnd chalot i relu mersul, picioarele nu-i mai tremurau. Se apropie de trsur nbuindu-i n zpad zgomotul pailor si privi cu atenie calul. Apoi, alegnd soluia cea mai simpl i mergnd cu minile a spate, ca un trector oarecare, chem pe optite: - Hei! Giovanni-Battista! Vizitiul tresri sub redingota lui i ntoarse capul, fr a rspunde. Oare Toulonnais TAmitie are o prietenu prin cartierul acesta? mai ntreb chalot. De data aceasta, vizitiul zise, cu un puternic accent napolitan: Te neli, amice, vezi-i de drum. Pardon, scuzai, fr suprare! V luasem drept o cunotin, i ceru iertare chalot, dndu-i ascultare. Dar, n loc s-i continue drumul spre strada Saint-Denis se fcu nevzut pe terenurile virane, n spatele barcii doamnei Samayoux. In interiorul acesteia, mblnzitoarea i reluase locul n faa domnului Constant, care spunea: In treburi dintr-astea, buna mea doamn, nu m-a ncrede nici mcar n fratele sau n tatl meu, i vei vedea c cea mai mic impruden ar distruge totul. Doctorul Samuel este o persoan care nu s-ar deranja nici pentru Papa, i asta-i de-neles, deoarece clinica lui este la mod, are o clientel superb i, n plus, a strns deja o avere frumuic. Ei, bine! de cnd micua domnioar se afl la noi, i-a pus propriul apartament la dispoziia familiei, care umbl ncolo i-ncoace prin cas fr nici o jen. Este ndrgostit de copil ca toi ceilali: asta i e soarta! Azi e miercuri. Duminica trecut, familia-s-a reunit n dormitorul doctorului i i-a cerut prerea. Eram de fa. Ei bine! eu, care-l cunosc ca neavnd o fire prea duioas, pot s-i spun c glasul i tremura cnd a rspuns: ,,Este o biat inim att de adnc rnit, nct nici ngrijirile, nici medicamentele nu-i vor fi de nici un ajutor. Fata iubete, ntreaga ei via depinde de aceast iubire i, dac l-ar pierde pe cel drag, ar muri." Ah! exclam doamna Samayoux care nu se mai stura ascultndu-l, l ghicesc eu pe doctorul acesta! Am vzut unii de felul lui. Poate fi repezit, poate fi aspru, dar are o inima de aur. Pe cinstea mea, replic domnul Constant rznd,e mult vreme de cnd l cunosc, dar nu prea mi ddusem seama c-ar avea o inim duioas. Dar i o piatr s-ar nmuia vznd-o pe domnioar, att de alb i de frumoas, zcnd pe patul ei. Ei, i poi s-i nchipui c, dup o asemenea declaraie, familia era ca nnebunit. Doamna marchiz plngea mania 12 56

focului, domnul de Saint-Louis i udase complet batista lui imens, iar colonelul nsui uita s-i mai roteasc degeetele mari obiceiul lui. i vei vedea pe toi aceti oameni, snt seniori de neam, dar defel trufai. Mai e i un alt doctor, un doctor n drept, ceea ce nseamn mai mult dect un avocat, i care pe deasupra, mai este i jurisconsult. E cel mai iret dintre toi mecherii! I s-a dat s studieze afacerea,n calitate de prieten al familiei. Doamna marchiz i-a luat amndou minile i i-a spus: "Nu mai avem speran dect n dumneavoastr." Omul a rspuns: Niciodat n-am nelat pe nimeni, nu voi ncepe cu dumneavoastr, care mi sntei prieteni. A obine pentru acel tnr achitarea de ctre un juriu este tot att de cu neputin ca i a apuca luna cu dinii. Exist dovezi, a fost prins cu ma-n sac, i cazul lui e ca i judecat." Dar atunci", a strigat doamna marchiz, Valentine va muri!" Iar colonelul, adresndu-i-se doctorului n drept, a adugat: ,,I-a da bucuros dou sau trei mii de ludovici aceluia care ar gsi mijlocul de a ne scoate din necaz." La naiba!" a replicat jurisconsultul cu bani poi face minuni!"... l-am putea cumpra pe judectori sau pe jurai?" a ntrebat marchiza. Femeile nu se pricep, asta-i sigur i, la urma urmei, dac ai plti ct trebuie... dar n-are importan! Doctorul n drept a rspuns: Nu la asta m gndeam, ci la o evadare." Cci oamenii aceia cumsecade, cu tot orgoliul i cu toate armoariile lor, nu vor ovi n faa nici unei dificulti, de ndat ce va fi vorba de a o salva pe mica domnioar. Vei vedea asta cu ochii dumitale. Crezi, ntreb doamna Samtiyoux, c ar merge pn la a fi de acord cu cstoria? Snt convins, rspune domnul Constant, c s-ar duce cu toii ca ntr-o procesiune, cu crucea i stindardul, s cear cu umilina mna exlocotenentului. - Pi, atunci. i iubesc pe oamenii aceia! exclam m-blinzitoarea - Ah! de hotri, ei snt foarte hotri, dar iat care-i necazul; ti-am spus c toate acestea se petreceau n camera alaturat cu cea n care doarme domnioara Valentine? Nu. Auzise i ea ntreaga discuie? Exact, i asta a constituit o lovitur de teatru la care nu se atepta nimeni, i garantez. Trecuser trei-patru zile de cnd fata nici nu micase, nici mcar nu vorbise, dect pentru a pronuna numele dumitale, buna mea doamn, j pe cel al lui Maurice, ncet de tot, aproape fr a deschide buzele, ca aceia care vorbesc prin somn. O bomb care-ar fi explodat n mijlocul camerei n-ar fi mirat mai mult familia dect glasul Valentinei de Villanove rsunnd deodat i spunnd; Nu vreau!" Vorbea prin u? ntreb vduva, cu glas tremurtor. Ba nu! coborse singur din pat i tot singur strbtuse camera ei. Deschisese fr zgomot ua i sttea n picioare n prag, palid ca o statuie de marmur, i att de frumoas, nct rmsesem ca orbii. i inea trupul

drept, nesprijinindu- se de nimic, i nimeni nu s-a gndit s se duc, s-o susin, ntr-att de puternic prea. Parc o i vd! opti vduva. Oh! bietul, bietul Maurice! Nu vreau!" a repetat domnioara. El este nevinovat, jur n faa lui Dumnezeu! A mai fugit o dat, deoarece cei nevinovai nu tiu s se apere cnd hazardul i acuz; nu vreau ca el se dezonoreze fugind a doua oar, ca un vinovat." Toate astea-s bune i frumoase... ncepu mblnzitoarea. Ateapt, o ntrerupse domnul Constant. Dumneata eti o persoan cu bun-sim i tii ce-nseamn s vorbeti, dar ea, srmana copil, nu are nici o experien i, n plus, a suferit un oc, Da nc unul cumplit! Ei nu pot aciona fr ea? Stai puin! Iat ceva care te va uimi mai mult dect tot restul: ei corespondeaz... Cine, ei? ngim vduva uluit. Cele dou turturele. Maurice i Valentine! El din adncul nchisorii sale; ea nconjurat aa cum mi-o descrii, bolnav, cu mintile rtcite?!... Nu-i ciudat? ntreb domnul Constant cu o expresie binevoitoare. Cum reuesc asta, habar n-am, i dai seama, dar acesta-i adevrul si l-am aflat chiar de la ea. Inseamn c n sanatoriul doctorului Samuel se afl niste slujbai care... - Fr ndoial, bun doamn, fr ndoial, cei ce le rt mesajele nu snt nite porumbei cltori. Fapt este c-i trimit unul altuia mesaje, i draga noastr bolnav a declarat n mod clar urmtoarele: Noi doi nu avem dect o inim. Atta timp ct eu nu voi vrea, nici Maurice nu va vrea." Cu dosul minii, doamna Samayoux i terse o lacrim grea ce i se rostogolea pe obraz. - Omul Legii, continu domnul Constant, a ncercat s pledeze n faa ei. I-a demonstrat limpede ca lumina zilei nu numai c Maurice ar fi condamnat cel puin la nchisoare pe via, dar i c, odat sentina dat, nu s-ar mai putea reveni, din cauza dificultilor ridicate de Legea francez mpotriva revizuirii proceselor penale. L-a citat pe Lesurques i pe muli alii, dar totul n zadar, fiindc micua avea ideile ei. Acum, relatez pe scurt. A fost culcat din nou n pat, bineneles, iar consiliul de familie s-a ntrunit la alt etaj. Acolo, n timp ce marchiza i frngea minile i ceilali se chinuiau fr succes s gseasc o soluie, colonelul, care este iste din caleafar, a sugerat s fii cutat i folosit spre a o convinge pe micu. Ah! exclam doamna Samayoux, mirat ea nsi de sentimentul de nencredere de care se simea cuprins. Propunerea li s-a prut a fi o man n deert, i urm domnul Constant 12 56

relatarea. Toi cei de fa auziser de nenumrate ori numele dumitale rostit de buzele scumpei copile. Pe de alt parte, se cunotea afeciunea dumitale pentru locotenentul Maurice Pags. Au decis s m trimit imediat Pe urmele dumitale, care nu erau prea uor de gsit, i-o spun jura repro. Dar, n sfirit, te-am gsit, attc suficient de informaii n legtur cu tot ce se petrece acolo. Vrei s vii ln ajutorul unei nobile i nefericite familii care ncearc s-i salveze copila? Vduva ls ceva timp nainte de a rspunde. Se gndea. Pe Valentine o voi vedea fr martori? ntreb n cele din urm. Ah! bun doamn, replic domnul Constant cu multa cldur, nu i-ai crea astfel de probleme dac i-ai cunoaste oamenii aceia! Mai nti, vino. Dac nu-i convine ceva poi cere explicaii fr s te jenezi, i se vor da. N-ai decat s pretinzi o convorbire ntre patru ochi cu domnioara vor pleca toi ca nite copii gonii. Dar vino, pentru c, pricepi nu eu snt stpnul, i numai familia i poate spune ce vei avea desfcut cnd vei fi trimis la locotenent. Il voi vedea pe Maurice! strig vduva, apsndu pe inim ambele mini. Asta-i de la sine neles, deoarece vei fi intermediarul nostru. Vei solicita dumneata nsi permisul de liber trecere, conform regulei, dar se va face tot ce trebuie spre a nu-i fi refuzat. Doamna Samayoux se ridicase n picioare, aruncnd nc o privire ovitoare asupra toaletei sale excentrice. Asta s nu v opreasc! se grbi s-o liniteasc domnul Constant. Vduva i ndrept cu hotrre trupul. Ai dreptate, pe Sfntul Dumnezeu! spuse. Snt ceea ce snt. Cei care nu fac nimic ru n-au de ce se ruina. S mergem! Ieind din barac prin ua din spate, doamna Samayoux deschise gura spre a-l chema pe chalot, cnd l zri pe bietul om plimbndu-se n lung i-n lat prin zpad, cu pai grbiti i agitndu-i minile, s se nclzeasc. Biete, i spuse, du-te napoi i pzete baraca. chalot sperase s-i vorbeasc mblnzitoarei imediat dup plecarea domnului Constant. Vederea acestuia, care se postase n faa uii i-i nfur n jurul gtului fularul 1ui mare, i provoc prietenului nostru o serioas dezamgire. Pleci la ora asta, patroan? o ntreb apropiindu-se. Pe o astfel de vreme i cu cineva pe care nu-l cunoti? mblnzitoarea ncepu s rd: i-e team s nu fiu agresat, umflatule? Drace! interveni asistentul medical, n-a risca s ncerc un asemenea joc. Fr a prea c-o face dinadins, domnul Constant tie mul iui chalot, manevrnd n aa mod nct s rmn mereu ntre el i vduv. - M ntorc devreme, continu aceasta. Pe msur ce ceilalti vor veni napoi, s se culce, i s nu mi se consume

luminrile! Lu braul oferit de domnul Constant i strbtu astfel ntreaga lime a barcii, spre a ajunge la ua ce ddea ctre strada Saint-Denis. chalot umbla n urma ei, cu capul plecat. i unde te duci, patroan? mai vru s tie, n momentul n care ea trecea pragul. Dac te ntreab cineva, replic vduva cu voioie, vei rspunde c am uitat s te informez. - Problema este c tare-a fi vrut s-i spun dou vorbe... ncepu chalot. Dar deja cei doi se ndeprtau rapid. Mergem pn la staia de omnibuz de la Saint-Eustache? se interes mblnzitoarea. Am trsura doamnei marchize, replic domnul Constant, oprindu-se lng cupeu. Hei, omule! adug trgnd de redingota vizitiului, trezete-te i condu-ne repede. Vehiculul se puse n micare. Dintr-un salt, chalot fu lng grmada de paie pe care dormea micul Saladin, alturi de leul bolnav. Lu copilul i-l vr dintr-o micare n tolba lui, trecndu-i cureaua acesteia pe dup gt. De-ar fi i s mor", gndea ,,i voi urmri. Mi-am dedicat viaa, pn la moarte, Ldocadiei, fr a spera s-i plac, Si vreau s-o salvez din primejdiile n care se afl, de vreme ce n-am avut prilejul de a o avertiza." Cnd ajunse din nou n prag, trsura dispruse. Cobor n goan treptele, dar nu fcuse nici zece pai i opri spre a-i spune lui Saladin, care urla n tolb: Ai dreptate, ce mai! Iar am fcut o greeal, trezindu-te degeaba. Dar nu puteam s te las ntre labele animalului, nu-i Domnul Daniel nu face multe parale, din cauza decderii i a infirmitilor lui, dar i-ar fi putut trece prin minte sa mnnce o bucat de copil, i m cutremur doar cnd ma gndesc la aa ceva. Ii izbi cu putere pumnul n frunte. Ct despre a-l recunoate pe individul din cafenea lEpi-Scie, continu, snt sigur! n locul meu, Similor ar fi vorbit, cci el are tupeu, doar dac nu i s-ar fi dat bani si tac. Ah! eu snt mai virtuos dect el, dar mai puin capabil, i dac i s-ar ntmpla vreo nenorocire acelei nefericite femei att de frumoase, ar fi cazul ca eu s am un regret etern! Se napoie n barac i se aez pe paie, fr macara ncerca s-l liniteasc pe micul su Saladin, care zbiera n tolb, mai mai s-i piard glasul. Intre timp, vizitiul pe care l-am vzut tresrind la auzul numelui de Giovanni-Battista i ndemna frumosul cal negru pe caldarmul al crui acopermnt de zpad nbuea orice zgomot. Ieind din strduele care i astzi se ntortocheaz n jurul halelor, porni 12 56

pe strada Saint-Honore i ajunse n piaa Concorde. Nu era mai trziu de ora cinci seara, dar ntunericul nvluia deja Parisul, pe care vremea proast l transfomase n deert. Cupeul doamnei marchize intr pe aleea Champs-Elysees, n lungul creia merse n trap rapid pn la strada Chaillot. Acolo coti la dreapta i cobor din nou ctre Sena, spre a ajunge n cartierul transformat radical de atunci ncoace care se termina la Colina Trocadero i permitea ieirea din Paris prin bariera Batailles. Sanatoriul doctorului era situat n incinta oraului dar acolo se respira deja aerul curat de ar. Se ntindea ntre dou boschete care depeau, pe vremea aceea, platforma Chaillot a podului Ierfa. Privelitea se deschidea. ntr-o parte, spre Champs-de-Mars, iar n cealalt, spre pantele abrupte ale colinei Trocade'ro, iar ntre acestea, pe deasupra sinuozitile Senei, se puteau vedea copacii din Passy, pn la forturile de la Clamart i Meudon. Era o instituie mare r frumoas, fondat de curnd, dar ajunsese la mod imediat. Succesul att de rapid putea fi atribuit, desigur, talentului doctorului Samuel. Cu toate acestea, invidioii adugau c, in cea mai mare parte, el sar fi datorat numeroaselor i puternicilor relaii ale savantului medic. Invidioii mai spuneau, ns pe optite i fr a-si sprijini afirmaiile pe dovezi certe, c doctorlul Samuel, pornind de la o poziie cu totul nensemnat, se ridicase dintr-o dat foarte sus, mpingnd complezena profesional pn dincolo de limitele admise Obinuse n felul acesta recunotina multora dintre cei sus-pui, iar prietenii si erau, ntr-o oarecare msur, complicii si. Dar nimeni nu ignor c Parisul,dei dispreuiete provincia, ntortete din plin viciile mrunte i meschinria invidioas ce li se atribuie provincialilor. Aproape ntotdeauna, Parisul privete cu ochi ri averile prea repede fcute i succesele prea rsuntoare. Este adevrat c a fost suprimat rugul care, n Evul Mediu, i ardea pe vrjitori, adic pe cei puternici, spre marea mulumire a acelora care niciodat nu pot fi acuzai de a fi prea istei. Au trecut vremurile n care marii gnditori erau omori cu pietre, sub pretextul pactului pe care, eventual, l-ar fi ncheiat cu Diavolul, dar pietrele i surcelele au fost nlocuite cu succes prin calomnie hidra care nu pare s-i fi pierdut nici unul din colii ce-i mpodobesc maxilarul, nici o pictur din veninul Pecare-l avea nc pe timpul lui Beaumarchais1. Aa nct oamenii cinjtii fug la apropierea ei, astupndu-i Urechile, i se ntmpla un lucru dureros, i anume c muli tlcloi se strecoar prin lume profitnd de discreditarea n care a czut huiduiala. 1.Beaumarchais (Pierre Augustin Caron de ~) (17321799): scriitor autor, printre altele, al

piesei de teatru Brbierul din Sevilla, folosit Rossini ca libret pentru opera cu acelai titlu. Una dintre bijuteriile acesteia este celebra Arie a Calomniei, (n.t.) Clinica doctorului Samuel era alctuit din trei pri distincte, fr a pune la socoteal pavilionul nou-nou si prevzut cu tot confortul n care i avea domiciliul privat Exista un sector al alienailor, un sector al bolnavii obinuii i sectorul sracilor, denumit ospiciul. In acest ultim azil, totul era gratuit, cci colonelul Bozxq. Corona, devenit celebru prin filantropia lui luminat, i domnul de Saint-Louis (Ludovic al XVIIlea), ilustrul su prieten, fondaser fiecare cte patru paturi pe care le ntreineau pe banii lor personali. Intrarea principal a sanatoriului era blocat datorit unor vaste lucrri de reconstrucie. Trsura cu domnul Constant i cu nsoitoarea sa se opri n faa porii ospiciului, care se afla n dreptul unui plc de arbori din lungul cii Batailles. Pe toat durata traseului, asistentul sanitar se purtase curtenitor, plcut i aproape glume. Umorul su era cu totul pe nelesul i pe gustul vduvei. La sosire, ntre ei exista deja un oarecare grad de familiaritate amical. Buna femeie i pstrase, desigur, puin din tisteea i temerile sale, ba chiar i o oarecare nencredere fa de aventura n care era mpins. ntradevr, ea aparinea unei lumi n care imaginaia, mereu hrnit cu drame violente i legende sngeroase, are tendina de a da natere imediat unor gnduri negre. Dar, pe de alt parte, nimic nu este mai consolator i ncurajator dect aciunea. Oricrei fiine omeneti i place s joace un rol, iafl femei, gustul acesta se dezvolt adesea pn la pasiune. Locadie era femeie, n ciuda limii formidabile a umerilor si i a talentului de a purta ntr-o mn greuti de aizeci de kilograme. In timp ce asculta nesfritele explicaii ale guralivului ei tovar, i spunea n gnd: Numrul care mi-a ieit azi la loterie este unul stranic. Legtura de pe ochi mi-a czut si vd limpede cum s-mi aleg drumul. Voiam s tiu, acum stiu. Dac vreau s aflu mai multe, nu trebuie dect s vorbesc,mi se va rspunde i, n plus, n loc s m obosesc de una singur colul meu nenorocit, fr protecii i fr relaii, voi avea de partea mea o ntreag societate de oameni pricepui, al cror cuvnt are greutate i care snt foarte influeni!" i rspunznd cine tie crei-vagi obiecii a bunului ei sim nnscut, aduga n sinea sa: ,,Ei bine! da, este ciudat c mi s-au adresat mie, nu zic nu, dar sta-i rezultatul capriciului srmanei mele Fleurette, care i-a amintit 12 56

de vremurile n care nc nu era domnioara Valentine i are ncredere n inima bun a mamei Lo. tie bine fetia c eu a nfrunta o mie de mori, cnd e vorba de Maurice al nostru! i apoi, poate c nu snt nici uor de pclit. Dac vd ceva dubios n toate astea, n-am dect s fiu atent pe unde calc." Portarul ospiciului i primi la intrare i-i spuse domnului Constant: Au venit deja de mai multe ori de la pavilionul cel mare, s vad dac n-ai sosit. i-or fi zis c m distrez pe drum, ripost asistentul medical. Domnioara se simte cumva mai ru? Starea ei e neschimbat. Domnul Constant i pofti nsoitoarea s intre ntr-o sal lung, boltit i cu nfiare trist, cu toate c, n mod evident, era nou. Trecnd prin faa lojei portarului, vduva arunc o privire nuntru. In cabin se aflau trei sau patru persoane poate infirmieri, sau slujitori care se nclzeau n jurul unei sobe mari de font. Un singur brbat edea pe un scaun n mijlocul ncperii, cu coatele rezemate pe mas, chiar sub lampa ce atrna din tavan. apca lui, din care scpau cteva uvie de pr zbrlite,i ascundea pe jumtate faa dar lampa i lumina puternic braele atletice i impresionanta lime a umerilor. La vederea acelui om, doamna Samayoux tresri, iar domnul Constant i ddu deama de reacia ei, cci ntoarse repede capul. Bun-seara, Roblot! salut, continundu-i drumul. Roblot era, fr ndoial, numele atletului, care nici ii se mic, nici nu rspunse. Brbatului cu apc i-ai spus Roblot? ntreb mbln zitoarea. Da, confirm domnul Constant, l cunoti cumva? ntotdeauna am bnuit c-ar fi putut fi cndva vreun Hercule de blci. Este un adevrat taur, cretinul acesta! Nu-mi spune nimic numele de Roblot, replic vduva i mi se pruse c recunosc pe cineva care se numete cu totul altfel. Strbtuser ncperea boltit i acum ieeau ntr-o curte nconjurat de cldiri nou-noue, ca i loja prin care trecuser. Reparaiile snt neplcute, remarc asistentul medical. Dac intrarea principal ar fi fost liber, ai fi vzut c la pavilionul domnului doctor se ajunge pe un drum tot att de frumos ca vestibulul de la Tuileries, dar acum vom fi silii s mergem prin zpad. Oh! protest vduva, eu nu snt prea cocoloit. Roblot acela este un slujba al casei? Nu, este unul dintre convalescenii notri de la ospiciu. Cnd ncep s se simt mai bine, li se las mult libertate, i -ei profit spre a-i face vizite portarului. i dai seama, desigur, c la ospiciu nu avem duci i marchizi. n partea de spital rezervat pacienilor care pltesc, lucrurile stau altfel cnd vremea e frumoas i pacienii notri din nalta societate se plimb prin grdin, ai zice c-i un colior din Bois de Boulogne.

O poart situat n faa celei dinti fu deschis, dnd acces ntr-un vestibul pe care domnul Constant l travers fr a se opri. Dup acesta urma o gradin destul de mare, plin de arbori ncrcai de zpad. Iat stabilimentul, anun domnul Constant, artnd, spre dreapta i spre stnga, dou corpuri de cldire luminate. Aici bolnavii obinuii, iar dincolo alienaii. Noi nu mergem n nici unul din aceste sectoare. tii, domnioara se afl tocmai n capt, n pavilionul cel mare. Merser pe un drum de pe care omtul fusese mturat cu grija si ajunser la o cas cu nfiare frumoas, al carei peron ,orientat spre sud, domina ntregul peisaj parizian. Domnul Constant sun, i cea care deschise fu Victoire, camerista Valentinei. - Slav Domnului ! zise ea. E destul vreme de cnd nu mai am rbdare! Apoi, cu o curiozitate nelipsit de o oarecare obrznicie, Dnsa e persoana? - Da, fetio, rspunse asistentul doctorului Samuel, este o persoan care n-are nevoie de tine, nici de mine, i fa de care eti datoare s te pori politicos. Du-te repede s ne anuni. Victoire schi n btaie de joc o reveren i se fcu nevzut. Doamna Samayoux se mir ea nsi de ct de intimidat se simea. Ce-o s fie cnd m voi alia n prezena acelor doamne i domni, opti cu naivitate, dac servitoarea m sperie? Nimeni nu-i mai insolent dect o slujnic, rspunse domnul Constant, care se prefcea de minune a fi indignat, nc puin i a da-o pe u afar. Cu stpnii, situaia va fi alta, i vei vedea c se vor purta astfel nct s te simi n largul dumitale. Doamna Samayoux poate intra, spuse n momentul acela Victoire. care revenise. Mama Lo constata c ncepe s tremure. Costumul ei de prim mblnzitoare, elegant i bogat, i Prea,n clipele acestea ,ceva monstruos i o ardea, de parc ar fi fost haina lui Nesus1. 1. Nesus sau Nesos (mitol.): Centaur care vrind s-o rpeasc pe Dejamira, sotia lui Hercule, a fost atins de o sgeat tras de acesta i care fusese nmuiata n sngele hidrei din Lerna. Murind, Nesus i-a dat Dejamirei tunica lui, spunndu-i c avea puterea de a-i readuce soul, dac ar deveni infidel. Cnd a mbrcat-o. Hercule a simit nite arsuri atat de cumplite nct s-a dus s-i dea foc pe muntele Octa . (n.t.) Cu toate acestea, i adun tot curajul i porni cea dir urmat de aproape de domnul Constant, care schimb subreta o privire batjocoritoare plin se subnelesuri. 10.NEBUNIA VALENTINEI 12 56

ncperea, spaioas i frumoas, era mobilat n mod auster, aa cum se cade s fie refugiul unui medic savant. Un foc bun ardea n emineu, pe a crui plac de marmur se aflau dou lmpi prevzute cu abajururi. Intr-o camer de bolnav nu trebuie prea mult lumin. Valentine era culcat chiar n propriul pat al doctorului, n adncul unui alcov aprat de draperii ce fuseser coborte pe jumtate. In momentul n care Victoire anunase sosirea doamnei Samayoux, toata lumea se afla strns n jurul cminului. Prin toat lumea, i neleg pe toi aceia care-i purtau domnioarei de Villanove un interes puternic i constant. Se aflau acolo principalii oaspei ai palatului Ornans: doamna marchiz, prinul cruia i se spunea domnul de Saint-Louis, i chiar colonelul Bozzo, cu toat starea precar a sntii sale, serios slbit de cteva sptmni. Frumoasa contes Corona, care nu-l prsea niciodat i-i servea drept Antigon1, sttea ling el pe scaunul pentru dou persoane de tip causeuse cel mai apropiat de emineu. De cealalt parte a acestuia erau instalai prinul t marchiza. Doamna d'Ornans discuta n oapt cu doctorul Samueli nsoit de un alt personaj care, odinioar, nu frecventa palatul Ornans, dar fusese primit de curnd n intimitatea familiei, datorit reputaiei sale de priceput jurisconsult, certificat att 1. Antigona: eroina din piesa cu acelai nume a lui Sofode (422 .e.n.). Ea l nfrunt pe Creon i apr legile nescrise ale datoriei mpotriva falsei justiii a oamenilor, (n.t.) de ctre colonelul Bozzo, ct i de domnul de Saint-Louis i de doctorul Samuel. Nu trebuie s uitm c prietenii Valentinei aveau nevoie de un sftuitor juridic competent aproape n aceeai msur ct de un medic iscusit. Deasupra-capului dragei copile, nconjurat de prieteni att de devotai, atrnau dou ameninri, i poate c, dintre acestea, nu boala era cea mai cumplit. Intr-adevr, doctorul Samuel, n care toi aveau ncredere, spusese: ,,Dac-l pierde pe cel pe care-l iubete, va muri." Era clar ca o sentin. Personajul despre care vorbim nu-i era cu totul necunoscut doctorului. Cndva, ne-a fost prezentat n palatul de pe strada Therese, acas la colonelul Bozzo-Corona, cu titlul de doctor n drept". Se numea domnul Portal-Girard i el era acela care, dup un studiu aprofundat al situaiei lui Maurice, rostise un fel de sentin profetic, declarnd c tnrul locotenent de spahii nu putea fi achitat. In plus, el fusese acela care avansase propunerea de a se ncerca o evadare. De obicei, aceast soluie cea mai extra-juridic dintre toate nu este recomandat de ctre jurisconsuli, dar tot aa cum medicii prea savani devin adesea sceptici fa de medicin, i aceia care au cobort pn n adncul secretelor jurisprudenei se simt de multe ori cuprini de un

dureros i teribil dispre fa de justiia omeneasc. S-ar spune c, n toate domeniile, tiina este dumanul credinei. La drept vorbind, n cazul acesta, nu legea era n cauzarea de altfel nici valoarea moral a celor nsrcinai cu aplicarea ei. Domnul Portal-Girard, consultat fiind de o familie distrat care-i spunea: Vrem s-l salvm pe locotenentul Maurice i altceva nu ne intereseaz", nu se obosea s-i formeze o prere asupra fondului nsui al cazului, adic referitor la vinovia sau nevinovia acuzatului. Judeca din punctul de vedere al problemei ce-i fusese data spre rezolvare salvarea lui Maurice i cu o aparen adevr, declara: Fie c este sau nu vinovat, situaia este aceeeai, de vreme ce aparenele snt zdrobitoare; judectorii l vor condamna, nu pot s nu-l condamne; nu exist nimeni care nu l-ar condamna, dac-ar fi judector. In consecin, fiindc ceea ce vrei neaprat este s-l salvai, trebuie s acionm n afara judectorilor i chiar mpotriva lor." Logica acestui doctor n drept era la fel de bun ca oricare alta. Am spus c mama Lo i recptase ntregul curaj n momentul n care nfrunta, pentru prima oar n viaa sa, intrarea ntr-uti salon din nalta societate. In ciuda obinuinei sale declarat pe propria-i firm de a fi primit cu cele mai mari onoruri la principalele Curi din Europa, fusese nevoit s fac un mare efort spre a-i stpni fstceala de mai nainte, i trebuie s adugm c ndrzneala ei de suprafa era mai curnd o reacie la insolena domnioarei Victoire. In timp ce strbtea anticamera, ncerca s se obinuiasc, i-i nchipuia toate capetele acelea btrne i nobile niruite n semicerc n jurul patului Valentinei nemicat i eapn ntre cuverturile sale, ca o prines din muzeul de cear. Nu-mi voi cqbor privirile n faa lor", gndea. ,,Nu le datorez nimic, nu-i aa? i pe cel puin doi dintre ei i cunosc, de cnd i-am vzut la barac. M voi duce drept la fetia mea i o voi sruta spunnd: Iat-o pe mama Lo, a venit imediat, iar cei care-ar pofti s te supere vor avea, de acum ncolo, cu cine s vorbeasc!" Cnd ajunse n faa uii, domnul Constant i-o lu repede nainte, deschise i anun cu glas cobort: Doamna Samayoux! Apoi, se trase la o parte i mblnzitoarea se pomeni in prag, nu n faa unui cenaclu trufa, alctuit din oameni stnd pe scaune i aintind asupra ei priviri semee, ci ntmpinat de o btrn doamn cu prul alb, cu o expresie blnd i trist, i care venea s-o primeasc. In spatele acelei doamne cumsecade, ceilali membri ai familiei stteau n picioare, n atitudinea pe care o ai cnd te ridici spre a cinsti un oaspete. 12 56

Nimeni nu rmsese aezat pe scaun, nici chiar colo-elul Bozzo, pe care vduva l recunoscu livid i aproape Tremurtor, sprijinit pe umrul contesei Corona; nici prinul, Care mama Lo l ghici din prima privire i cruia imaginaia ei i atribui o nfiare august. Nu se atepta la aa ceva, i toat ndrzneala i pieri n faa simplitii solemne a acestei primiri. V mulumim, doamn, pentru venirea dumneavoastr, i spuse marchiza. V-am vzut, cndva, i eram cu toii foarte bucuroi, iar cu credeam ca, de la dumneavoastr, voi aduce n casa mea fericirea. Aa a i fost timp de doi ani. Draga copil pe care v-o datorm ne-a druit multe zile de mngiere i bucurie. ns acum, la ua noastr a btut nenorocirea, o groaznic nenoricire despre care, fr ndoial, ai auzit, iar noi nu mai avem speran dect n dumneavoastr. Tot ce voi putea face...ngim mblnzitoarea ncercnd s schieze o reveren stngace. Toi cei de fa i rspunser imediat la salut, ceea cefcu s-i sporeasc la culme stinghereala. Constant, zise colonelul, apropie un fotoliu pentru doamna Samayoux, cci eu snt nevoit s m aez. Bietele mele picioare snt foarte obosite. Domnul Constant, care aici prea a fi aproape un slujitor, se grbi s-i dea ascultare, n vreme ce contesa Corona i ajuta bunicul s-i reia locul n fotoliu. V ateptam cu mare nerbdare, continu marchiza. Srmana, draga noastr copil rostete foarte adesea numele dumneavoastr, de altminteri singurul... mpreun cu un altul.. Se opri; ochii i notau n lacrimi. Vduva simi c-i ard pLoapele, cci era nduioat, iar bnuielile ei dac avusese vreodat ceva ce-ar fi putut fi numit bnuial dispreau ca un vis. S-ar spune, ncheie marchiza tergndu-i pLoapele inroite de lacrimi, c a uitat orice altceva, i totui cei care se afl aici o iubesc mult, fii sigur de asta, buna mea doamn Samayoux! In loc s se aeze, mblnzitoarea ntreb, ndreptndu-i degetul ctre alcov: Ea este acolo? Cea care rspunse nu fu marchiza. De dincolo de perdele se auzi un glas, chemnd: Lo! draga mea mam Lo! Imblnzitoarea se repezi imediat ctre alcov, trecu n, spatele draperiei i, n clipa urmtoare, Valentine era n braele sale. Marchiza i reluase scaunul ridicnd ochii spre cer. Colonelul i nbui o mic criz de tuse, n timpul creia contesa Corona l lovi uor pe spate, aa cum se procedeaz cu copiii care au tuse mgreasc.

De dup perdelele alcovului se auzea vocea puternic a mblnzitoarei, nmuiat pn la a deveni un murmur, i care spunea: Fleurette, micua mea Fleurette iubit, l vom salva, s tiu de bine c mor! Colonelul i deschise bomboniera spre a lua din ea o tablet Regnault i i se adres doctorului: Guturaiul acesta e ncpnat i m obosete; va trebui s facem o consultaie serioas, cci n-a vrea s m prpdesc la aproape o sut de ani, ca o micu englezoaic tuberculoas, ah! nu, deloc! Nu-i dect un fleac, replic Samuel, garantez pentru plmnii dumitale, snt din oel. Un zmbet se ivi pe buzele domnului Constant, care rmsese n picioare, lng u,, fiindc nimeni nu-i spusese s se aeze. Oare doamna Samayoux ntreb marchiza adresndu-i-se tocmai lui oare tie ce ateptm de la amabilitatea sa? ntr-o oarecare msur, rspunse asistentul medical. I-am explicat situaia ct am putut mai bine. Marchiza se aplec spre domnul'de Saint-Louis i aduga n oapt: Pentru o treab att de delicat, l-a fi preferat pe domnul baron de Ia Prire, dar n ultima vreme nu l-am mai vzut. Adevrat, zise prinul, ce-o fi cu scumpul nostru baron? Domnul Constant avea ochii aintii asupra colonelului, care-i rspunse printr-un zmbet. - Domnul de la Prire se ocup de dumneavoastr, huna mea prieten, i spuse. S-ar putea s-l vedei desear, sau poate mine, i vei regreta c v-a trecut prin minte c si -ar abandona prietenii la necaz. In acelai timp, fcu un semn imperceptibil pentru ceilali, dar pe care domnul Constant tiu, fr ndoial, s-l interpreteze, cci dispru imediat. In jurul emineului domnea tcerea. Dar din spatele perdelelor nu mai rzbtea nici un zgomot de glasuri. Doamna Samayoux i apsa buzele pe fruntea Valentinei, care-i optea la ureche: Constant acela mai este n camer? Nu, rspunse vduva, dup ce se aplecase spre a privi n salon. S tcem! murmur Valentine. Degetul ei art peretele din fund al alcovului, n timp ce aduga: Trebuie s fie acolo, cu urechea la pnd. Cum? se mir vduva. Care va s zic, n spatele perdelelor nu se afl un zid? Drag mam, spuse cu glas tare fata, vino! Doamna marchiz d'Ornans se ridic imediat i travers camera, vioaie ca o fat tnr. De mult nu m-ai mai chemat, drgua mea, remarc emoionat. 12 56

Glasul i tremura de bucurie. Intorcndu-se ctre vduv si strngndu-i minile cu cldur, adug: Dumneavoastr v datorez asta! V mulumesc din toat inima. - Ct de mult este iubit! murmur contesa Corona. Colonelul i apropie capul de buzele lui i-i srut fruntea, In vreme ce era, cumva, orbit de acea mngiere, cei patru brbai rmai singuri n jurul emineului schimbar o privire ciudat i rapid. Ochii prinului, cei ai doctorului n drept i cei ai lui Samuel exprimau ngrijorarea. In cei ai colonelului se citea dispre rece ca gheaa. Valentine o trsese pe marchiz la cptiul su. Vduv care se retrsese ceva mai la o parte i ai crei ochi se obi nuiau cu relativa obscuritate datorat draperiilor alcovului ncepu s-o priveasc atent pe tnra fat. Poate c era din cauza febrei, dar obrajii Valentinei se coloraser; ochii i strluceau puternic; era att de frumoas ,nct srmana Locadie gndea: Numai ea i se potrivete, tot aa cum doar el i se potrivete ei, i nu-i cu putin ca Dumnezeu s se ndure s despart aceste dou fiine dragi! A vrea s te rog ceva, bun mam, i spuse Valentine, n acel moment, marchizei. Aadar, ai secrete, rutcioaso? zise btrna doamn pe un ton plin de mngeri. Spune-le s plece, replic Valentine cu o brusc nerbdare pe care nimic nu o ndreptea. M supr! Nu-mi plac! Nu v iubesc dect pe dumneata i pe mama Lo. Aceasta din urm simi un fel de oc auzindu-i vorbele, care erau cele ale unui copil sau ale unei nebune. Fr a rspunde, marchiza o srut pe Valentine i, trecnd pe lng vduv, i spuse: E mult mai bine dect ieri. Dac-ai fi auzit-o la nceputul bolii! i recapt raiunea pe zi ce trece. Haidei, domnilor, continu reintrnd n camer, sntem n plus aici i, pentru a iei, n-ar fi trebuit s ateptm s fim rugai. Dai-mi braul, prine, i s mergem s lufn ceaiul n salon. Nu fu fcut nici o obiecie. Toat lumea se ridic zmbind. Colonelul, ieind ultimul, sprijinit de braul Fran-cesci Corona, spuse: tii c micua mea Fanchette are dreptate s fie geloas? O iubim prea mult pe copila aceasta! Iar eu o iubesc ca toi teilali, adug contesa. Venii, i ndemn marchiza. Dup ce vor termina, vom discuta din nou cu doamna Samayoux, i snt convins c va ncerca s ne ajute. Iat-ne singure, spuse vduva n clipa n care se nchidea ua. Se pregtea s-i urmeze vorba, dar Valentine i acoperi gura cu mna. Apoi, cu o micare violent, arunc brusc la o parte cuverturile i, srind din pat, ncepu s rd n hohote. Uluit, mblnzitoarea vru s-o ia n brae, dar Valentine fugi spre emineu, zicnd:

- Mi-e frig i fratele meu a murit, trebuie s m duc la inmormntarea lui. Se ghemui lng foc s-i nclzeasc picioarele goale. Inspimntat, doamna Samayoux rmase o clip nemicat, ntr-adevr, vznd-o la nceput pe Valentine att de calm, din mintea ei pierise gndul c ar fi nebun. Acum ns, i aminti de cele ce-i spusese domnul Constant. Intorcndu-se spre ea, Valentine i scutur frumosul pr ce i se revrsa n bucle pe umeri. -Vino, o chem cu un surs copilresc, vino s te nclzeti i dumneata. Vom vorbi despre nunta mea. 11.DORMIND Doamna Samayoux o nvelise pe Valentine cu un capot i o aezase n locul ocupat mai nainte de colonel. Din faldurile stofei ieeau doar picioruele fetei, prnd s caute cldura vetrei. Eti i dumneata ca toi ceilali, spunea pe un ton nepstor i blnd, nu vrei s crezi c aveam un frate, dar eu mi smintesc bine-de o noapte ngrozitoare... i cnd m gndesc la acea noapte, e ca i cum mi s-ar istorisi o poveste cu tlhari! Deodat, i cobor glasul pentru a aduga repede: Snt greu de pclit, ia seama! ; Imblnzitoarea csc nite ochi mari. Nu tia ce s cread. Ce i-a spus Maurice s-mi transmii? ntreb cu voce tare Valentine. - Nu l-am vzut pe Maurice, rspunse doamna Samayoux. Cum?! Chiar aa! i totui l iubeai mult odinioar! Azi-diminea nc habar n-aveam de nimic, replica vduva, i m ntreb singur cum de a fost posibil. Abia dimineaa asta mi s-a relatat acea groaznic ntmplare. Valentine o ntrerupse pentru a declara pe un ton plin de importan: Fratele meu era bogat,iar eu voi avea o avere frumoasa. Privirile li se ntlnir i, n mod sigur, n cele ale vduvei s-ar fi putut descoperi simptome de nebunie. Srmana i terse fruntea ud de transpiraie. Valentine continu: Srut-m, mam Lo, ne vom duce s-l vizit mpreun. Oare te poi cstori ntr-o nchisoare? Imblnzitoarea simi c i se strecoar o hrtie n mn . In acelai timp, glasul fetei i opti la ureche: In alcov, orict de ncet a fi vorbit, a fi fost auzit Ei se afl n spatele draperiei. Cine? ngim vduva. Cei care l-au ucis pe Remy d'Arx. i deoarece biata mam Lo rmsese complet zpcita tnra fat adug n oapt, srutnd-o: 12 56

Ii uii rolul! Vorbete-mi despre evadare. Ei te pndesc! mblnzitoarea n-ar fi fost mai uluit dac i s-ar fi trnti n cap ghiuleaua cu lanuri care provocase sfritul lui Jean-Paul Samayoux, soul ei. ncerc totui s fac fa situaiei i spuse la ntmplare, repetnd fr s tie chiar cuvintele domnului Constant: Nu exist nici o ncuietoare a crei cheie s nu poata fi cumprat cu bani. Aici, toi snt bogai i toi i duc cu bunvoin mna la buzunar. Mi s-a spus cum c tu, fetio, ai fi singura care te opui eliberrii lui Maurice. Valentine se ls pe spate i-i lu o atitudine de profunda chibzuire. Crezi c un nevinovat ar putea fi condamnat? opti . tii bine c-i nevinovat, nu-i aa? Dac tiu! replic doamna Samayoux. De-ar fi i milion de judectori carear spune contrariul i tot a mai striga c-i nevinovat! Dar vezi tu, fetio, asta n-ar putea mpiedica o nenorocire, fiindc stpni snt judectorii. Si ci n-au fost vzui care, dei curai ca neaua, i-au lsat sarmanul cap pe eafod! Hai, trebuie s te mpaci cu situaia; cnd Maurice va fi liber, vei pleca n Anglia sau n Spania, sau chiar mai departe, i v vei cstori. i dumneata vei veni cu noi, mam Lo? ntreb fata. _ Bineneles, dac m vrei. Valentine se ridic dintr-o micare plin de vioicune i se plimb puin prin camer. Snt foarte slbit! se vait. Dup civa pai, oprindu-se n faa oglinzii de pe emineu, adug: i ct de palid! Apoi, cutremurat de un frison care-i accentua cearcnele negre din jurul ochilor, opti: Poate c Maurice este i mai palid dect mine! Reveni s se aeze, dar n loc s se mai rezeme de sptarul fotoliului, i sprijini capul pe umrul vduvei, astfel nct faa s-i fie ascuns pentru privirile dinspre alcov. O s dorm aa, vrei? Sigur c vreau, rspunse vduva, care-i mai recptase calmul i, puin ct puin, i intra n rol. Dar pentru ce nu te culci iar n pat? Foarte bine, opti Valentine ncet de tot. Continu tot aa. Iar cu glas tare, spuse: Fiindc mi-e mai bine aici. Mi se pare c m pzeti. Aadar, i-e fric, draga mea? Uneori, da... l revd pe fratele meu... Oh! ct de mult l-a fi iubit!... i tata... amndoi livizi, amndoi mori... Mi-e somn, noapte-bun! In poziia pe care-o luase, gura ei era lipit de urechea doamnei Samayoux. Acum, s nu-mi mai rspunzi, i opti att de ncet, foct mblnzitoarea cu greu o auzi. Dac stai nemicat, asa cum trebuie s faci spre a nu trezi o biat nebun care doarme, omul acela nici nu va bnui c-i vorbesc la ureche. Ai mototolit bine hrtia pe care i-am dat-o? O vei citi cnd vei fi singur. Nu snt nebun, i-ai dat deja seama, i nu Judectorii constituie cea

mai mare primejdie pentru Maurice. L-am vzut pe Maurice n nchisoare. Aici mblnzitoarea ls s-i scape o tresrire att de puternica nct Valentine se prefcu a se trezi brusc din somn. Ce-ai pit? o ntreb cu glas tare. Pornisem deja ntr-un vis frumos, visul care-mi vine mereu de ndat ce adorm. Cu mine s-a petrecut exact contrariul, replic vduva de data aceasta jucndu-i bine rolul. Adormisem i eu, ns aveam un comar. Mcar de-ar putea reveni al meu! murmur Valentine punndu-i iar drglaul cap pe umrul doamnei Samayoux. Vezi, continu cu glas cobort, n vreme ce prin atitudinea ei lsa nc o dat s se cread c-ar fi adormit, nu m-ai ascultat. Orice a spune, de acum nainte pstreaz-i calmul. Este necesar s tii tot. Maurice mi scrisese, cerndu-mi otrav, cci moartea infamant l nspimnt, iar eu l-am vizitat pentru a i-o duce. Se ntrerupse, adugnd pe un ton lenevos i n aa fel nct s fie auzit de spionul care, dup cum credea ea, sttea cu urechea la pnd: Mi-e greu s readorm, fiindc m-am trezit speriat. Apoi, continu cu glasul optit care cu siguran nu ajungea pn-n alcov: Vezi, eu mi pstrez ntreaga prezen de spirit, i Dumnezeu tie ct este de necesar pentru a lupta mpotriva nspimnttoarei primejdii care ne nconjoar! Faptul c am putut prsi aceast locuin i c am ptruns n nchisoarea Force1, unde Maurice a fost transferat de cteva zile, se explic prin aceea c temnicerii mei- cci i eu snt o prizonier mi-au favorizat planul. N-a putea dovedi asta, dar snt convins c aa este. Jucm, ei i cu mine, o partida ciudat, o partid pe via i pe moarte. Snt numeroi i vicleni ca nite diavoli, iar eu snt singur i nu-s dect o biat copil care nu cunoate viaa. Dar oare Dumnezeu; poate fi de partea rului mpotriva binelui? mi rmne sperana, mi pstrez curajul, fiindc am ncredere n buntatea, lui Dumnezeu. 1 Force: nchisoare. n cartierul Marais din Paris, folosit n timpul" Marii Revoluii (1789) i desfiinat n 1850. (n.t.) Simi c este strns la pieptul mblnzitoarei, a crei jnini btea mai s se sparg. Da, continu, te neleg, buna mea Lo. Greesc vorbind despre prsire, de vreme ce te afli aici. Dar tocmai buntatea lui Dumnezeu mi te-a-trimis i, pn n momentul de fa, pot afirma pe drept c am fost singur. Nu-mi pune ntrebri., tiu ce vrei s-i spun: oamenii din jurul meu snt de dou feluri i, desigur, doamna marchiz d'Ornans, care timp de doi ani mi-a fost ca o mam, are pentru mine o dragoste plin de devotament. Ea nu-i 12 56

complice, este victim, cci singurul ei fiu, cel ce urma s-i perpetueze numele, zace n adncul unui mormnt. Mai exist aici o alt persoan care nu le cunoate secretele, i anume acea srman fptur frumoas Francesca Corona. Nu tiu ce termen li se va fixa, nici cte zile le snt acordate, dar crede-m, snt i ele condamnate, la fel ca mine, ca Maurice, ca dumneata nsi. De data aceasta, vduva nu se mai cutremur. Cnd ameninarea i se adresa ei, nu tremura niciodat. La rndul su, putu simi strnsoarea braului delicat i fragil ce-i nconjura gtul. Zmbi, fr a rosti vreo vorb. Oh! eti curajoas, buna mea Lo, continu Valentine, i dumneata m vei salva, dac e cu putin s lupi mpotriva infernalei puteri a acestor oameni! i voi spune, aadar, cum am primit scrisoarea lui Maurice i cum mi-a fost posibil, nu numai s' ies din nchisoarea mea, ci i s ptrund ntr-a lui. 12.CU URECHEA LA PNDA Valentine nu se nela defel. In spatele perdelelor alcovului, se afla o u deschis. Lng acea u, care ddea ntr-un cabinet ntunecos, un brbat sttea n picioare, aplccndu-se astfel nct s-i apropie ochii de cteva guri extrem de mici ce strpungeau draperia 1a diferite inlimi. La lumina slab ce rzbtea prin stof, am fi putut deslui trsturile i silueta brbatului, i primul nostru gnd ar fi fost acela de a ezita ntre dou nume. Se afla, ntr-adevr, n situaia unui comediant surprins n momentul metamorfozrii cnd i scoate un travesti pentru a mbrca un altul. Brbatul nc mai purta costumul folosit cu puin mai nainte de domnul Constant, dar avea deja chipul i prul acelui Proteu burghez pe care, ntr-o sear, l-am vzut schimbndu-i pielea n cupeul condus de Giovanni-Battista cupeul n care Toulonnais-L'Amiti intrase cu pelerina sa cptuit i cu ghetele lui mblnite, dar din care ieise uri domn elegant, cu pantofi de lac, n frac i cu mnui albe, ce fusese anunat la palatul Ornans sub numele de baron de la Prire. Din locul n care sttea, omul nostru vedea perfect grupul de lng emineu, alctuit din mblnzitoare i Valentine doar c nu mai putea auzi nimic. Foarte prost dispus, i spunea: Btrnul nu mai e ce-a fost! Aproape c-i face mil! Plcerea pe care o simte esnd pnze de pianjen devine boal, i noi ne vom trezi ntr-o bun diminea, cu gtul prins n propriile noastre lauri. La ce bun toate astea, de vreme ce locotenentul cerea otrav i dac nimeni nu sare-n sus cnd se gsete trupul unei nebune care-a profitat de somni paznicilor ei pentru a se arunca pe fereastr, cu capul nainte !Azi i-am dat din nou ascultare, m-am dus s-o aduc pe aceata femeie cumsecade, a crei prezei constituie o primejdie n plus pentru noi. i asta pentru c, n asociaia noastr, a nu da

ascultare nseamn s-i riti viaa'. Dar am impresia c-n seara aceasta totul se va sfri; ceilali snt de aceeai prere cu mine, btrnul i-a trit traiul, i-a mncat mlaiul! Fac loc pentru cei tineri! Acesta fusese momentul n care vduva tresrise ntia dat, cnd aflase c Valentine l vzuse pe Maurice. Este drept c fata camuflase tresrirea, prefcndu-se ca se trezise brusc, dar Lecoq era un observator cumplit de fin. ,,Eram sigur!" gndi. i bat joc de noi, iar noi le dm concursul pe ct putem. Micua nu-i mai nebun dect mine, si joac rolul la perfecie, i acum, iat-o instalat comod acolo, istorisind o poveste care ne silete s rsucim un gt n plus, deoarece buna femeie, pierind de-aici, ne va cunoate secretul." Privirile i se aintiser i mai ptrunztoare asupra grupului, care-i recptase imobilitatea. Pndi astfel ndelung. Se poate spune c vduva i Valentine nu mai ddeau nici un semn de via. Lecoq, care vedea din spate frumoasele bucle de pr ale Valentinei, rspndite pe umrul mblnzitoarei, ajunse s se ndoiasc de prima lui impresie. Grsana e bun ca pinea cald" i zise-n gnd i, la urma urmei, copila a suferit un oc puternic! In orice caz, cel mai sigur este s fim ateni. Vom tri i vom vedea, i tare-mi vine a crede c btrnul colonel va fi cel care va trai." Intre timp, Valentine continua s vorbeasc la urechea mamei Lo. Intr-o diminea, cnd m-am trezit, am simit ceva n corsaj. Am cutat cu mna i am gsit scrisoarea lui Maurice. Eram singur, am putut s-o citesc imediat. n aceeai zi mi s-a prut, pentru prima dat, c aud o rsuflare omeneasc n spatele perdelei din fundul alcovului meu. Am pipit de mai multe ori, ncercnd s-mi dau scama ce se afl de partea cealalt a draperiei, care nu are nici o deschiztur. n zadar am tras-o la o parte i miam ntins braul, n-am dat dect de perete. Cine adusese scrisoarea? la nceput m-am gndit la Francesca, a crei afeciune pentru mine nu s-a dezminit niciodat i care inea mult la Remy, fratele meu... Nu pot spune totul dintr-o dat, mam Lo i opti ntrerupndu-se cnd ajunse aici vei afla povestea lui Remy n acelai timp cu a mea. Nu Francesca fusese cea care adusese scrisoarea, deoarece, ca i ceilali, ca m crede nebun. N-am ndrznit sa m destinuiesc ei. Nu fusese nici Victoire, camerista meaa, care era de vnzare i pe care au cumprat-o. Am ajuns sa cred c ar fi fost marchiza nsi... Srmana femeie! Nu i-ar fi departe moartea, dac ar da dovad de o asemenea clarviziune. Nu este aprat dect de propria-i orbire. Aadar nu fusese nici marchiza, nu putea fi ea. De la prima privire recunoscusem scrisul lui Maurice. n scrisoare spunea: In afara de tine, nimeni pe lume nu m iubete, dect buna mam Lo. Poate c familia mea nici nu tie unde m aflu i de-ar da Dumnezeu s 12 56

fie aa! ns dac prinii mei m-au uitat, eu m gndesc ntruna la ei. Nu vreau ca numele frailor i al surorilor mele s fie dezonorat. Caut-o pe mama Lo, gsete-o, i f n aa fel ca ea s-mi aduc otrav. Nu snt nchis la secret, pot fi vizitat... Putea fi vizitat! Din acea clip n-am fost stpnit dect de un singur gnd. Dar n cine s m ncred, n casa aceasta? n toi, fr ndoial, ca i-n primul venit, cci scrisoarea doar nu czuse din cer la cptiul meu, i oricare din ei, cu excepia marchizei, m-af fi ajutat s fac ceea ce-mi cerea Maurice. Cu toate acestea, mi-am mprit n dou ncrederea: mi-am exprimat n mod public dorina de a te vedea, dar, n secret, am ncercat s acionez de una singur. Te-au cutat, aveau interes s e gseasc. Se bizuie pe dumneata, s m converteti la proiectul de evadare, i conteaz pe mine s-l decid pe Maurice s le asculte sfatul. Nici mcar n-am ncercat s mpac toate astea cu convingerea lor n legtur cu pretinsa mea nebunie. Nu tiu dac am reuit s-i pclesc. n orice caz, drumul lor este trasat, iar ei i urmeaz ocoliurile cu un snge rece necrutor. Ceea ce-i sigur, este c Maurice nu va fi dus n faa Curii cu Juri. Aa au decis ei. Chiar de-ar trebui s fie njunghiat pe scara Palatului de Justiie, el nu va pi pragul slii de judecat. Ct despre mine, eu snt i mai de temut dect Maurice. ntr-adevr, ei nu pot ti n ce msur a putut afla el ceva, fie de la mine, fie de la Remy d'Arx, n cursul interogatoriului caic a precedat ordonana de scoatere de sub urmrirea penal; dar au certitudinea absolut c eu tiu totul. Eu nu voi fi nici acuzat, nici martor. Nu un clu, ci un giulgiu trebuie pus pe o gur ca a mea. Dac n-ar avea nevoie de mine pentru a-n ucide pa Maurice n nchisoarea lui, n care Legea l apr ca o cuiras, n loc de o nebun, ai fi gsit o moart. Cu toate acestea, se pare c snt protejat mpotriva lor i de o alt imprejurare. Nu o pot defini, ns snt contient de existena ei- este un fel de ezitare, poate o disensiune. Colonelul e batrn i pare bolnav... Nu trebuie s-i nchipui c a fi nconjurat, fr ncetare, aa cum eram adineauri, cnd ai venit. Erai ateptat i, n plus,-tot teatrul sta se face pentru marchiz. Cnd marchiza este de fa, toi se adun n jurul patului meu i sar zice c snt copilul iubit al unei familii numeroase. Dar tic ndat ce marchiza pleac, rmn singur, de multe ori i timp destul de ndelungat, slav Domnului! Seara, numai contesa Corona mirine tovrie. In cursul zilei, n-ani pe nimeni. Nu se poate s fi uitat un lucru: chiar n ziua n care am devenit cea mai nefericit fiin, n ziua n care Maurice a fost denunat de ctre mine i arestat n faa mea, i ddusem ntlnire celui pe care l numeam marchef-ul. mi adusesei la cunotin tot ce se tia despre Coyatier i-mi spusesei: ,,Fii atent!" dar, n ceea ce m privea, eu nu credeam c-ar fi existat vreo primejdie. Toate acestea mi se parcau imposibile, ca minciunile din legende, i aproape c-mi reproam c-mi era team de cei pe care-i iubeam. ntre timp avuseser Ioc ntrevederi ntre acel Coyatier i Remy d'Arx, pentru care. spre mirarea mea, simeam o afeciune tot mai mare. Il admiram cum urmrea, n ntuneric i doar el'singur, o dreapt pedepsire, o mare i legitim rzbunare, mi spuneam: Snt puternic tocmai fiindc drama aceasta este strin de mine." Voiam s-l

vd pe Coyatier spre a m pune pavz ntre el i Remy. Gndeanl c eu nu riscam nimic apropiindu-m de un asemenea om, n vreme ce, prin aceeai manevr. Remy d'Arx i risca viaa. Moartea i-a venit din alt direcie. Eu snt cea care i-am fost nenorocirea. Fratele meu! Srmanul, nobilul meu frate! Valentine se opri o clip, sufocndu-se de plnsul ce o podidea. Ochii i ramneau uscai, dar mnui Lo plngea pentru amndou. Am fost adus aici i urm fata povestirea, dup ptcere la dou zile in urina catastrofei. Eram foarte bolnav i raiunea imi era, cu adevrat, zdruncinat, cci vedeam ntruna in fata ochilor faa palid a lui Remy, aprnd intre Maurice si mine. Cnd am cobort din trsur, mi-am pierdut cunotina. Cel care m-a adus pe brae, pn aici a fost Coyatier. De atunci, am aflt c aceast cas i slujete drept refugiu. A rmas s m pzeasc singur,n salon, n timp ce mi se pregtea patul. Imi revenisem din lein, ns el ere dea c dormeam i, printre pLoapele ntredeschise, vedeam chipul grosolan, aplecat pn aproape de al meu. 13.COYATIER ZIS MARCHEF-UL Valentine continu s vorbeasc: Niciodat n-am vzut fa mai nspimnttoare dect cea a acelui om. In privirea lui vezi snge, s-ar spune c snge este pe ograjii lui, snge pe buze! i totui ghiceam n el nu tiu ce dureroas compasiune. Creznd, desigur, c nu-l puteam auzi, spunea: E un biat frumos i-i tare tnr, i deja locotenent, dup doi ani de Afric! Se iubesc mult copiii tia, de vreme ce voiau s se omoare mpreun... Mna lui aspr a trecut hrind prin prul ce-i sttea pe cap zbrlit ca o perie. i eu eram soldat, a optit cu un glas nfundat, un soldat curajos, i ziarele vorbeau despre mine la fel ca despre el, i poate c nc i mai amintesc de mine unii, prin Africa. O femeie este cea care-a fcut din mine un asasin. Ursc femeile! In ochi i s-a aprins o lumin sinistr. Dar, n timp ce m privea, a nceput brusc s clipeasc i a continuat, ca fr voia lui: Asta-i foarte frumoas, iar eu i-am fcut atta ru! A ngenuncheat, s-i strng rochia n jurul picioarelor , care tremurau. Un cuvnt, un singur cuvnt a adugat i i 1-as putea reda pe acela pe care-l iubete! Apoi a nlat din umeri, rznd lugubru. Inelesesem, i ai neles i dumneata, nu-i aa? Cnd iubeti mult, ghiceti. tiam ce era Coyatier, ghiceam c el era cel care svrise crima de care era acuzat Maurice vreau s spun prima crim, omorul lui Hans Spiegel... 12 56

Imblnzitoarea scoase un suspin de disperare, smuls de efortul imens pe care-l fcea spre a-i pstra calmul. Nu te mica, mam Lo, opti Valentine, care nu-i prsise nici mcar o clip atitudinea de om adormit. Toate acestea, trebuie s le cunoti. Am deschis ochii i, deoarece marchef-ul m-a ntrebat, ncruntndu-se: ,,Ai auzit?", eu am rspuns: ,,Da", i am adugat: ,,Am fcut chiar mai mult dect s aud, am ghicit. Privirile ni s-au ntlnit. Nici el, nici eu nu ni le-am plecat. Aha! a exclamat el, i la ce-i va folosi c m-ai ghicit? Nu tiu, i-am rspuns, dar am ghicit i c i-e mil de mine. i-a scuturat capul fioros i a schiat o micare, ca pentru a se deprta. Cu toate acestea, a rmas lng mine. i dup o clip de tcere, a mrit printre dinii ncletai: Era o femeie n toat povestea, o femeie care voia o rochie nou, un al, pene i flori. De diminea,mi spusese: .Dac nu-mi aduci cincizeci de ludovici, te gonesc!" M-a privit, aa cum tremuram, ji un zmbet ngrozitor i-a lit buzele. I-am adus cei o mie de franci, a adugat aproape optit. Dar eu am fost cel care a alungat-o. Dup o pauz, a continuat: Ah! viaa mea nu face multe parale! tiu bine c voi muri din cauza unei femei. Mi-e tot una dac aceea vei fi dumneata sau alta! Am chef s te aud spunndu-mi: i mulu-mesc, marchef!" Caraghios, nu? ntreab: i se va rspunde." Am ntrebat, iar el mi-a rspuns. Cnd au venit s m ia spre a m duce n patul meu... ine-te tare, Lo!... tiam c aceast cas le aparinea Fracurilor-Negre. Fata mea, pronun ncet de tot mblnzitoarea, imobil si aproape fr a mica buzele, nu pentru mine m tem. tiu bine asta, replic Valentine, i ct de mult as vrea s te mbriez i s te strng tare de tot la inima mea! Pentru mine te temi, pentru el, i ai vrea din nou s-mi strigi: Fii atent!" Dar din pcate, mam Lo, nu mai e timp pentru a fi atent. Trebuia riscat totul cu sperana ntr-o salvare. Am riscat totul. Pn acum, Coyatier i-a inut cuvntul; nu numai c nu mi-a ascuns nimic, dar nici n-a trebuit s vorbesc pentru a fi ascultat. Cu ajutorul lui l-am vzut pe Maurice. Mi-a nlesnit ieirea de aici, n plin zi, prin poarta care se reconstruiete. Mulumit lui, am putut ptrunde n nchisoarea Force, i tot datorit lui miam putut procura otrav n cas, nimeni nu i-a dat seama cel puin n aparen nici de ieirea, nici de absena mea, care a durat mai bine de dou ceasuri, i nici de rentoarcerea mea. S fie asta cu; putin? Sau, poate, Coyatier, el nsui, i-a prevenit pe stpnii si, iar acetia mi-au nlesnit, chiar ei, aciunea? Cu alte cuvinte, a trdat Coyatier Fracurile-Negre n folosul meu, sau m-a trdat pe mine pentru Fracurile-Negre? Nu tiu, dar ce importan are? Maurice are otrava, Maurice mi-a jurat pe dragostea

noastr c, pentru a o folosi, m va atepta. Cnd am intrat n celula lui i cnd privirea mea a ntlnit-o pe a sa, am crezut c biata mea inim se va frnge. Era, totodat, prea mult durere i prea mult bucurie. Mi-a ntins minata care-i ardea, m-ani aruncat de gtul lui i am vrut s-i spun: ,,Maurice, Maurice, te voi salva!" Dar buzele dragi mi-au nchis gura, i tnc mi se pare c-l aud rostind aceste cuvinte care m urmresc pretutindeni: Sperana te face s suferi; nu spera, Fleurette, f ca mine, resemneaz-te." Vduva se lupta cu plnsul care o neca. M-a ntrebat continu Valentine: Pentru ce n-a venit mama Lo? Oh! dragul de el, s-a ndoit de mine? Nu, dup cum nici eu nu m-am ndoit. Am cutat! mpreun cauzele absenei dumitale. Nu tiam, ngim vduva. Cum s spun aa ceva, eu , care v iubesc att de mult! nchideam ochii, s nu vd ca sntei prea fericii... - Prea fericii! repet Valentine, ridicnd privirile spre par timpul zboar i nu mai am mult putere. Nu eu snt rea care se opune oricrui plan de evadare, ci el. Mi-a spus: viaa mea n-am fugit dect o dat i o dat e prea mult. Imi voi ndura soarta.'' i tot cer vrea Maurice, vreau i eu... Se ntrerupse din nou. E foarte schimbat? ntreb vduva. Nu, este foarte palid, dar n privirea lui poi vedea un calm aproape divin i i-am regsit zmbetul frumos cnd nii-a spus: Dac ai fi soia mea, a muri mpcat." Am rspuns: Orice s-ar ntmpla, voi fi soia ta." Privirea mblnzitoarei exprim uimire. Valentine continu, cu o linite ciudat: Ei nu s-ar opune la asta, snt sigur. Ceea ce le trebuie, este moartea noastr apropiat, cci dac am tri, mna de fier care ne nbue viaa ar sfri prin a-i slbi strnsoarea. Cuvintele noastre, pe care astzi nimeni nar vrea s le asculte, ar putea fi ascultate mine. Cu condiia ca noi amndoi s disprem, ei vor fi milostivi, aa cum snt clii care ndeplinesc ultimul capriciu al condamnailor... Capul fetei pru mai greu pe umrul vduvei care, n acelai timp, i simi mna devenind rece. Mama Lo spuse: Trebuie s te culci iar n pat, fetio! Da, rspunse Valentiune, de acum, tii destule, buna mea Le'o. Hrtia pe care i-am dat-o i pe care o vei citi cu atenie i va lmuri ce-i rmne de fcut... nc ceva, totui: cnd m vei prsi, vor ncerca din nou s te conving s-i ajui pentru evadarea lui Maurice. Promite tot ce i se va cere, spune-le c m-ai convins pe jumtate i c eti foarte sigur c-l vei convinge deplin pe srmanul prizonier. Interesul lor este s duc la bun sfrit evadarea, dar nu trebuie s-i explic ce rezultat gndesc ei s aib acea ncercare. Nu te teme de nimic, vezi-i de drumul dumitale drept. 12 56

Instruciunile nu-i vor lipsi niciodat i de azi nainte, m vei vedea mai des dect crezi. Se ntrerupse, adugnd aproape cu veselie: Acum, mam Lo, nu ne mai rmne dect s-l pclim spionul care ne pndete. Dumneata eti exact ceea ce trebuie pentru asta i, cu adevrat, chiar i dac asupra noastra n-ar fi aintit nici o privire, eu snt moart de oboseal , si nu tiu dac a putea ajunge la pat fr ajutorul dumitale. Zmbi i mai spuse: Le-ai vzut pe doici, cum i adorm n brae pe copilasi. Dup ce somnul le-a nchis, n fine, pLoapele, ele duc ncetior bebeluul n leagnul su, dar cu cte precauii! Fa la fel ca ele, buna mea Lo, poart-m n brae i, mai ales ai grij s nu m trezeti! Sursul ei era contagios se reflect pe chipul deznadjduit al mblnzitoarei, care nelesese. Urmo scen att de bine jucat, nct Lecoq, n spatele perdelei, fu pe trei sferturi pclit. Cu o delicatee nespus, mama Lo i eliber umrul ce sprijinea capul fetei, apoi.se aplec asupra ei ca spre a constata c este adormit, dup care o ridic tot att de lesne de parc ar fi fost, ntr-adevr, un copil, i o purt pe pat, unde Valentine rmase nemicat. Inainte de a o nveli cu pledul, doamna Samayoux isi terse ochii. Pe urm i mpreun minile i spuse cu tristee Oare n-ar fi fost mai bine pentru bietul ngera s fi rmas la mine, la barac! Fir-ar s fie!" gndi Lecoq, prsindu-i ascunztoarea. Poftim c mi-am pierdut aici o jumtate de ceas. Te pomeneti c astea, de la blci, ncep s joace teatru la fel de bine ca la Theatre-Francais?" In momentul n care se ndeprta fr zgomot, dar totusi nu destul de silenios pentru ca urechea la pnd a mblnzitoarei s nu sesizeze ecoul slab al pailor si, ua prin care ieiser .doamna marchiz d'Ornans i prietenii ei se deschise. Ei bine! ntreb din prag contesa Corona, ne-am spus toate marile noastre secrete? Sst! fcu doamna Samayoux, ntorcndu-se spre ea. A adormit vorbind despre el. Contesa strbtu camera n vrful picioarelor i veni pna la pat. Srut mna ngheat a Valentinei i ndrept asupra mblnzitoarei o privire trist i blnd. Se iubesc mult, murmur, i cel care a murit o adora. Nebunia o face s-i nchipuie c Remy d'Arx era fratele ei. V-a vorbit despre asta? Da, confirm mblnzitoarea. Dumneavoastr, care o-cunoatei de mult, credei c

ar putea fi, cu adevrat, sora lui Remy d'Arx? Pe vremea cnd o cunoteam, rspunse mama Lo, se numea Fleurette. Nu bnuiam c ar fi avut vreun frate, dar nu bnuiam nici c ar fi fost ruda unei nobile marchize i a unui colonel. Adevrat, aprob contesa. i aproape fr voia ei, adug: La vremea aceea, vi s-a pltit, nu-i aa? Vduva i apuc brusc minile. Obrajii i ardeau. Ea are ncredere n dumneavoastr, i spuse, i n ochi v citesc c avei un suflet bun. Ascultai-m, snt o biat femeie, o fiin ticloas care poate c a svrit fapte rele.-Da, mi s-au dat bani i nu-i ctigasem cinstit! Da, au venit s-o caute la mine i poate am greit creznd prea repede... dar ea prea s fie realmente fiica unei mari familii! i cum s-mi nchipui c nite oameni ca aceia ar fi vrut s m nele?.. Dac tii ceva ce m-ar putea ajuta s-mi repar greeala, v rog, v rog, spunei-mi! Contesa i coborse privirile. Rspunse cu rceal: Nu tiu nimic, bun doamn. Cnd Valentine a venit la noi, acum doi ani, mi s-a spus c este verioara mea i am iubt-o ca pe o sor. Remy d'Arx era pentru mine un prieten, aproape un frate. Doliul pe care-l purtm cuprinde o enigm nu-i cunosc dezlegarea. Exist o enigm o enigm inexplicabl i n situaia tnrului de care toi prietenii notri par s se intereseze, n ciuda crimei lui. Oh' protest mblnzitoarea. Acela e nevinovat ,jur in faa lui Dumnezeu. Aa a spus i Valentiune, zise contesa cu o expresie Smditocire, chiar n ziua n care a fost arestat Maurice Pags, inca mnjit de snge, la civa pai de casa n care fusese savrit omorul. Eu nu snt judector, doamn, i de cnd eram copil, am trit mereu nconjurat de nite mistere nc mai de neptruns dect acesta. In numele cerului! ncepu vduva, privind-o nerbdare, spunei-mi... Francesca Corona i scutur ncet fermectorul cap. Nu-mi punei ntrebri, replic ea, ar fi inutil. N-am neles, n-am ghicit nimic, dect propria-mi nenorocire, caci m copleete i pentru care nu trebuie s dau socoteala nimnui. Dac tnrul acela este nevinovat, s-l ajute Dumnezeu. Deoarece se iubesc, s fie fericii! Venii, doamn sintei ateptat n salon, i fiecare pare s spere c intervenia dumneavoastr ar putea produce un rezultat favorabil. V voi conduce i voi reveni s-o veghez pe Valentine, pe care o iubesc i mai mult de cnd sufer. Se ndrept ctre u. Un cuvnt i veni pe buze mblnzitoarei, care era gata s vorbeasc, dar simi o mn ngheat care o atingea pe a sa. Se ntoarse spre pat i ntlni privirea ochilor larg deschii ai Valentinei, care-i inea un deget pe buze. 14.SALONUL Mama Lo se feri s nu se supun ordinului mut pe care i-l ddea 12 56

Valentine. O urm pe contesa Corona fr a mai aduga nici un cuvnt. Aceasta o conduse pn la ua salonului de la etajul de dedesubt. Mama Lo ar fi dorit ca drumul s fie mai lung, cci avea mare nevoie sai revin. Pentru a nelege ce se petrecea n mintea i-n sufletul ei, trebuie s te pui n situaia ei moral, fr a uita n ce mediu i petrecea viaa obinuit. Tocmai suferise fr o zguduire vizibil, cci fusese obligat s-i ascund orice manifestare exterioar a emoiei unul dintre cele mai puternice ocuri pe care este n stare s le suporte o fiin omeneasc. In locul ei, alii ar fi putut recurge spre a se salva, cel puin n primul moment, la ndoial sau nencredere. Dar Sa spus-o adeseori n lumea amrt a blciului, n care vduva Samayoux deinea un rang important, legendele crimei snt cunoscute i oarecum chiar onorate, aa cum trebuie s fi fost legendele mitologiei, la pgni. Acele ntunecate poeme ale crimei oribile circul nu numai n teatrele de blci, ci i n toate mansardele i-n toate cocioabele din care provine publicul care asigur viaa blciului. In serile de veghe din aceste regiuni steti" aflate n Paris, dar care, n acelai timp, snt att de departe i att de mult sub Paris, exist barzi ca n Irlanda, improvizatori ca la Napoli, trubaduri aa cum erau, n Evul Mediu, n ntreaga Europ. i tot aa cum barzii cnt spada, iar trubadurii lancea, la baza slbaticei Ilinde a rapsozilor mizeriei se afl ntotdeauna cuitul. In Bretania-de-Jos, poi vorbi despre Korrigani 1. fr a fi nevoie s explici ce nseamn cuvntul; n Irlanda despre sufletele-duble, i n ntregul inut scandinav despre elfi si goblini 2. In timpul domniei lui Louis-Philippe, n nici un lstri al pdurii pariziene nu i s-ar fi cerut s repei de dou ori numele Fracurilor-Negre. Oricine tia ce voia s nsemne acea reuniune de cuvinte; cel puin, oricine i nchipuia c tie, cci i n acest domeniu, la fel ca n mitologie, existau o sumedenie de variante. Dar deasupra tuturor variantelor domina ceva ceva ce constituia fondul superstiiei populare: fiecare credea ntr-un fe! de francmasonerie, alctuit ntocmai conform scrii societii omeneti, adic avnd nobilimea i burghezimea sa, precum i propriul su popor. Fiecare credea c ofierii erau numeroi, i c generalii se aezau, linitii, pe cele mai nalte Sjumi ale inegalitilor noastre sociale, aprai fiind mpotriva clarviziunii Legii de nu se tie ce magie. l.Korrigni: n Bretania, duhuri rufctoare, pitici sau zne.(n.t.) 2.Elfi i goblini: n mitologia scandinav, genii aeriene simboliznd aerul, focul, pamntul, apa. etc. (n.t.) Iat i pentru ce mama Lo, pe ling marea emoie ce o provocase scena

care avusese loc i n cursul creia biata ei inim fusese rscolit pn n strfunduri, era tulburat i de o spaim care nu avea legtur imediata nici cu draga ei Fleurette, nici cu adoratul ei Maurice. Fracurile-Negre oamenii puterii necunoscute i ai crimei venic nepedepsite! Fracurile-Negre acele fantome omicide pe care o mulime de poveti de groaz i le artase dnd trcoale n tcerea nopilor pariziene! Vzuse Fracurile-Negre! Se afla n casa Fracurilor-Negre! Credina este un lucru ciudat! Este sigur c poi crede si n acelai timp, s nu crezi, cci cei mai creduli snt adesea uimii cnd se pomenesc, pe neateptate, n faa obiectului credulitii lor. Cobornd scara ce ducea de la camera ocupat de Valentine spre salonul doctorului Samuel, mama Lo i spunea: ,,Domnul Constant face parte dintre ei, i asta nu m mira , deoarece are o mutr care seamn cu o masc, dar domnii aceia btrni, care au o nfiare att de respectabil! Un colonel! Un prin! i ce s crezi despre doamna marchiza nsi? Pentru c, orice-ar zice Fleurette, cine se-aseamana se-adun, aa c n-am ncredere n nimeni de-aici!" ncerc s-i stabileasc o regul de conduit, dar in capul ei se nvrteau toate. i vedei trstura caracteristic! la un moment dat, nemaitiind la cine s recurg, s-a gndit s se adreseze justiiei. Dar, pentru ea, acesta fu simptomul descurajrii mpinse pina la nebunie. Ridic din umeri, furioas, i-i spuse: ,,Dac bjbi in halul acesta, nseamnc sntem pierdui definitiv. Cci oamenii de felul ei nu cred n justiie, i unele exceptii lugubre pe care ignorana lor le transform n regul ii fac s se team de judectori. Cnd privesc n sus, nu zresc binele, ei vd numai rul crescnd peste msur. Aceasta este rzbunarea nvinilor. Poate c-ar trebui s le fim recunosctori c nu strivesc sub greutatea multitudinii lor acea infim minoritate de fericiti carora ei le atribuie n mod greit, este adevrat incu-rabila boal a mizeriei lor. Contesa Corona deschise ua salonului i anun: Iat-o pe buna doamn Samayoux. Valentine a noastr doarme. Mama Lo trecu pragul i auzi ua nchizndu-se n urma ei. Era ca beat. In jurul su, toate obiectele dansau i scnvrteau. Dar asta dur numai o clip, cci ea era ndrzneala ntruchipat, i n ciuda 12 56

simplitii firii sale, la ora primejdiei avea sngele rece, dibcia i prezena de spirit specifice unei adevrate femei. In jurul emineului din salon, recunoscu imediat toate figurile care, mai nainte, erau reunite n camera bolnavei. Acum apruse, n plus, un personaj necunoscut ei i care discuta n oapt cu colonelul Bozzo. Cnd intr, o putu auzi pe marchiz reprondu-i nou-veni-tului o nlrziere sau o absen i numindu-l domnul baron de la Prire. n momentul acela, mama Le'o i stpnise n mare parte oroarea i spaima. Aa cum i se ntmpla oricrui bun soldat, prezena dumanului i reda curajul. n afar de asta, curiozitatea att de ascuit n rndul poporului, care ntotdeauna pstreaz ceva de copil se trezi brusc n ea. De ndat ce ncet s se team, avu poft s vad si s tie. Privirea ei fcu nconjurul celor de fa i desigur, fiecare chip fu judecat cu totul altfel dect prima dat. Din frmntrile ei interioare, nimic nu rzbtea n afar. Pe obraji avea cte o pat roie, dar asta era ceva destul de obinuit i, de altminteri, oricine putea pune acest lucru pe seama tulburrii foarte fireti pe care ar simi-o orice femeie de felul ei, admis n acea lume, att de cu mult deasupra sa. Putin team i mult respect era, bineneles, exact ceea ce se cuvenea. Doamna marchiz d'Ornans veni s-o ia de mn i toat lumea o nconjur, cu excepia colonelului Bozzo, care-i pastr locul, continund s discute cu glas sczut cu domnul baron de la Prire Dar dac el nsui nu se deranja, mcar ii facu un semn protector i prietenesc vduvei, care-i spuse: E-n ordine, btrn ticlos, d-i nainte cu manierele tale! Dac te putem servi aa cum merii, nu te teme, o vom face cu drag inim! Aici putem discuta liber, bun doamn, spuse marchiza, Cunoatei nspimnttoarea nenorocire ce s-a abatut asupra casei mele. Toat lumea din acest salon mi este devotat, toi o ndrgesc pe srmana copil care se afl sus. In nefericirea ei, rspunse vduva, micua este fericita dac are atia protectori puternici, Se exprim foarte bine, murmur domnul de Saint Louis. Gsii-mi, dac putei, n alt parte dect n Frana, un asemenea nivel intelectual n rndurile poporului! Ah! exclam marchiza, dac acel popor despre care vorbii att de bine ar putea s v cunoasc i s v aud! Samuel, stpnul casei, i domnul Portal-Girard, doctorul n drept, aprobar dnd din cap i se apropiar de grupul alctuit din colonel i domnul de la Prire. Privindu-i cum se deprtau, mama Lo gndea: Uite doi pe care i-a recunoate! Dar unde o fi disprut Constant? Haidei, o ndemn marchiza oferindu-i un scaun, povestii-ne tot ce ai

realizat. Mama Lo avusese rgazul necesar s chibzuiasc, i instinctul i spunea s se apropie ct mai mult de adevr, din cauza spionului ascuns n spatele perdelei i care putea foarte bine s fi fost domnnul baron de la Prire. La nceput am fost de-a dreptul nnebunit, rspunse, i vei nelege de ce. Ce zicei c-a avut fantezia de a se ridica din pat imediat dup ce-ai plecat! Am vrut s v chem, dar n-aveam cum. Mi-a astupat gura cu amndou manutele, ca un diavol, i a trebuit s-o nvelesc n ceva ca s-o duc lnga emineu. Spunea: ,,Mi-e frig. Mi-e frig! Privirea i alunec spre cellalt col al cminului i ntlni cu cea a domnului baron. Ia te uit, ia te uit", i spuse am mai vzut eu ochii tia! Dar e- mai ceva ca la teatru, aici trebuie s se grimeze la discreie." E adevrat ce spune, domnule Lecoq? l ntreb colonelul pe baron, n oapt. Adevrat punct cu punct, Tat, rspunse domnul de la Prire. Dac micua n-a vorbit, i garantez c femeia asta va merge drept, cci nu mi-am pierdut timpul cu ea la baraca. Stii ct de bine mi ndoctrinez oamenii, cnd m pun pe treab! Eti o perl, 1'Amitie, murmur btrnul, i cnd i ilsa motenirea, nu voi avea nici o grij cu privire la viitorul asociaiei Nu-i putu stpni o criz de tuse, penibil la auz. 'Doctorul, care tocmai se apropiase, l btu uurel pe spate spunnd: Sun mai bine, de acum nu va mai dura dect o sp-tmn. In timp ce btrnul i tergea fruntea umed de transpiraie, cei doi doctori i Lecoq schimbar un zmbet plin de subnelesuri, care ddea cuvintelor: ,,Nu va mai dura dect o sptmn" o semnificaie precis. 15.ANGAJAREA MAMEI Lo Intre timp, vorbind cu marchiza i cu domnul de Saint-Louis, mama Lo continua: M sruta de mama focului, iar numele lui Maurice ii venea pe buze n fiecare clip. Eu nici nu mai tiam pe ce lume snt. Cci mi se sfie inima vzndu-i pe copiii tia cum sufer. V-a vorbit despre Remy d'Arx? o ntrerupse marchiza. Ah! cum s nu? Acum zice c-i fratele ei! De nebun,e absolut sigur c-i nebun. Nu. nu cu totul, o corect domnul de Saint-Louis. Storul Samuel ne-a explicat diferitele grade de alienaie mental, i n domeniul acesta el reprezint prima autoritate in Paris. Draga noastr copil sufer de o tulburare cerebral a carei cauz este cunoscut i determinat. i cnd va nceta cauza, adug marchiza cu vioiciune, tulburarea va disprea de la sine. S v aud Dumnezeu, doamn! zise mama Lo. Ma simt consolat cnd vd ct de mult o iubii. Aa c, acum nu-mi mai 12 56

pas de nici o meserie, zu aa! De azi nainte snt la ordinele dumneavoastr, de dimineaa pn seara i de seara pn dimineaa. Doamna d'Ornans i lu din nou mna. Vei fi rspltit..., ncepu s spun. Ah! lsai-o balt! strig vduva. Dac-o luai pe latinete, nu v mai pricep. Ce suflet bun! murmur marchiza. Minunat popor! suspin domnul de Saint-Louis. Aa cum v spuneam i relu mama Lo relatarea i v cer iertare pentru vorbele care-mi scpar, aveam de gnd s-o lmuresc, n felul n care promisesem, i nu tiam cum s-mi ncep predica. Era att de drgu, n braele mele! mi pierdeam timpul admirnd-o, ca un copil btrn ce snt, imi ziceam: Dac-ar fi vrut Dumnezeu, ct de fericii ar fi fost!" i asta m-a readus la treaba mea, fiindc trebuie ca Dumnezeu s vrea, nu-i aa? Musai s fie fericii. Prin urmare, am luat problema de la cap, spunndu-i c libertatea este primul bun pe lume i c dac-i lsm pe judectori s-i fac numrul, s-i numeroteze hroagele, s mbrobodeasc juriul praful se alege! nici dracu' nu mai poate s descurce lucrurile. i d-i i d-i, cu toate exemplele n sprijinul vorbelor mele, c doar snt multe i n-aveam dect s aleg dintre ele. Ea m asculta uitndu-se int la mine, cu ochii ei mari nlcrimai. Repeta ntruna: Este nevinovat, este nevinovat!". ,,La naiba!" iam zis. i Isus era nevinovat, i cu toate astea a fost crucificat ntre cei doi tlhari." Ce suflet bun! spuse din nou marchiza, sincer emoionat. Iar domnul de Saint-Louis: Elocvena popular, n Frana, are astfel de resurse. Ca s scurtez povestea, continu mblnzitoarea, toate astea n-o impresionau chiar att ct a fi vrut. Biata pisicuta parc-i amorit de atta suferin i de cte lacrimi a plns. Atunci, mi-a venit ideea de a-i ncuraja scrnteala si i-am zis: ,,Dac moare, vei muri, nu-i aa?" Mi-a rspuns: Ah! sunt convins, i aceasta mi-e singura speran!"... ,,Ei bine! Si atunci, cine-i va mai rzbuna fratele?" Ochii i s-au luminat si a spus: Remy, dragul, srmanul meu Remy!" Marchiza asculta cu o atenie ptima. Domnul de Saint-louis cltin din cap, n semn de aprobare, dar o uoar paloare stinse rocata tenului su. Cei doi doctori, colonelul i domnul de la Prire, rmai de partea cealalt a emineuliizi ncetar brusc discuia, spre a trage cu urechea. Cu chestia ast o prinsesem, continu mblnzitoarea, mi-am dat seama numaidect. Cnd am nceput s vorbesc iar despre Maurice, a plns cu lacrimi fierbini, i eu la fel, v-nchipuii. fer- S m ia dracu dac-am vzut sau auzit ceva din toate astea! le opti Lecoq vecinilor si. Vduva povestea mai departe: Era att de slbit i de zdrobit! Plnsul acela a obosit-o n aa hal, nct a

adormit imediat. Capul i-a czut pe umrul meu... Partea asta-i adevrat, mai opti Lecoq. ... i pLoapele i-au obosit, ncheie mama Lo, dar, nainte de a-i nchide ochii, mi-a zis: Am ncredere n dumneata, ai fost mama mea i l iubeti ca pe un fiu. Dac ca i spun: Vreau s trieti!, va .accepta s fie salvat... i trebuie s triasc, att pentru dragostea noastr, ct i pentru rzbunarea noastr." Glasul slab i blnd al colonelului Bozzo se fcu auzit i cellalt capt al emineului: Ciudat feti! Privirea pe care i-o arunc marchiza era plin de mnie. Dar btrnul i rspunse printr-un zmbet. Sttea instalat comod n fotoliul su, mngind cu mna lui alb i zbrcit o cutiu de aur pe care se afla portretul in email al arului Rusiei. Buna mea prieten, murmur colonelul adresndu-i marchizei un semn din cap mpciuitor, v-ai suprat i n urm cu ctva timp, cnd tot repetam vorbele acestea ciudat feti" dar trncneala mea ascunde multe lucruri. Copila asta a ncurcat nite socoteli excelent fcute i, n ceea ce o privete spun asta att pentru prietenii notri,cat si pentru dumneavoastr nu trebuie s te ncrezi n aparente. Se ntrerupse, spre a aduga privindu-i patern cei trei vecini, care simir o uoar stnjeneal: La fel ca mine, copiii mei. i eu snt un omule ciudat. i deschise cutia de aur, lu cteva fire de tutun pe vrful degetului su arttor i le mirosi de departe, cu o expresie de mulumire. Nu diplomaia era punctul forte al mblnzitoarei i totusi acest crmpei de scen nu trecu defel neobservat de ea. Domnul colonel are foarte mare dreptate, spuse, cu att mai mult cu ct dnsul n-a avut intenia s spun ceva mpotriva copilei, snt convins. Fata a avut totdeauna o fire ciudat, i de destule ori mi s-a ntmplat, pe vremuri, s renunt a mai ncerca s-o neleg. Pentru a reveni la oile noastre, vaszic adormise ca un ngera al bunului Dumnezeu i, pe msur ce dormea mai adnc, un zmbet de heruvim i se ivea pe buze, careau nceput s se mite murmurnd. ca prin vis: ,.Vom fi fericii, ne vom cstori foarte curnd!... foarte! curnd!" Mama Lo se ntrerupse i o privi pe marchiz drept n fa. Iat, buna mea doamn, ncheie ea, am fcut tot ce-am putut. i ai fcut mult. rspunse marchiza. Ne ai redat sperana, iar noi toi, cei de aici, i mulumim. Atunci. ntreb vduva cbbornd glasul, visul dragei mele fetie s-ar putea nfptui? S fie fericii mpreun. Ati consimi la cstoria lor? Marchiza ovi, apoi rspunse pe un ton grav: 12 56

Alt copil nu mai am, ea este toat inima mea; nu tiu pn unde poate merge slbiciunea ce-o simt pentru ea, dar cred c, dac ea dorete astfel, a accepta s nu ma opun acestei cstorii. Ah! pe Sfntul Dumnezeu! exclam mama Lo, srind la picioare, la noi, nobilii nu prea trec drept oameni cumsecade , ns dumneavoastr sinteti o comoara, sau sa fiu eu a dracului! Isi aruncase braele n jurul gtului marchizei, cam speriat i-i trntise pe obraji dou pupturi rsuntoare. V cer iertare, opti apoi, retrgndu-se ruinat, dar trebuia s fac asta: nu m-am putut abine. Doamna marchiz d'Ornans rdea, aranjndu-i coafura. Samuel, doctorul n drept, i domnul baron de la Prire se apropiaser de prin, care privea scena cu duioie, murmurnd: Poporul! ah! poporul francez! Colonelul Bozzo rmsese singur, n colul emineului. Vaszic, trase concluzia mama Lo, snt a dumneavoastr, ce mai! A dumneavoastr cu trup i suflet i, dac trebuie, m-a arunca n foc spre a v fi pe plac. Cnd ncheie, privirea ei, prsind-o pe marchiz, ntlni cele patru perechi de ochi ale Fracurilor-Negre, care o pndeau cu fixitate. Nici nu tresri i schi o reveren, adugnd: Dup cum se cuvine, snt i n slujba celorlali domni. Haidei, folosii-m, ce trebuie s fac? Din spatele celorlali se auzi tuea seac a bunului colonel, i cei care-l mascau se traser imediat la o parte, cu respect. V mulumesc, prieteni, spuse btrnul, mi place s-i vad pe aceia crora le vorbesc, iar voi m stnjeneai, cci nu mai am glasul meu de la douzeci de ani. Eu am fost primul care a avut ideea de a face apel la excelenta doamn Samayoux; dac-mi ngduii, eu voi fi cel care-i va da instruciunile. Toi cei de fa se nclinar n tcere, iar marchiza, n nevinovia ei, spuse: Mai voiam s v rog, bunul meu prieten, deoarece sunteti cel mai nelept sfetnic al nostru. De acum nainte, continu colonelul Bozzo, lucrurile trebuie s mearg repede, fiindc sesiunea Curii cu Juri urmeaza s se deschid n sptmna aceasta. Putei fi la dispozitia noastr ntreaga zi de mine, stimat doamn? Toat ziua de mine i toate celelalte zile, atta vreme ct va fi nevoie de mine, replic vduva. Perfect, i vom ti s gsim mijlocul pentru a va dovedi recunotina noastr, fr a v jigni mndria ce va face cinste... Aadar, mine, la prima or, vei merge la cabinetul domnului judector de instrucie PerrinChampein care este un om foarte matinal, i-i vei cere un permis spre a-l vizita pe locotenentul Maurice Pags, n nchisoarea Force.

Dar dac judectorul de instrucie m refuz... Fii linitit, se va face tot ce-i necesar astfel judectorul de instrucie s nu v refuze. Este considerat a fi un om deosebit de abil, i m mir c nc nai fost interogat. In vremuri obinuite, replic mblnzitoarea, a strbate o grmad de leghe spre a evita o asemenea treab. Nu-mi plac nici judectorii, nici aprozii nu-i vina mea. Dar m voi duce totui i, dac m interogheaz, o s vorbesc cu sufletul, deschis. Bineneles, cnd voi cpta permisul, m voi duce s-l vd pe Maurice. Ce va trebui s fac la el? Cam tot ce tocmai ai fcut la Valentine. Ii vei vorbi n numele Valentinei, vei spune... Dar de ce s v-nv eu lecia? Am avut posibilitatea de a v aprecia. tim ce iubire delicat i adnc avei pentru acel nefericit tnr. Nu ne-ai crede, doamn, dac am pretinde c mprtim aceast iubire. Pentru noi, este un strin i ne e indiferent. Ba, mai mult dac nu ne-ar fi necesar ca mijloc de salvare pentru domnioara de Villanove, interesul nostru, nsi datoria noastr ar fi, poate, de a-l nltura. Dar noi o iubim pe Valentine aa cum dumneavoastr l iubii pe Maurice. Valentine este ultima speran a dragei noastre marchize. Asta-i de ajuns pentru ca nimic s nu ne fac s ovim. Imblnzitoarea l privi cu simpatie i spuse: E plcut s vd ct sntei de sincer, i bietul biat trebuie totui s-i mulumeasc lui Dumnezeu care, n nefericirea lui, i-a lsat asemenea protectori. Vei fi elocvent, continu colonelul, nu avem nici o team n privina aceasta. Dar insistai mult asupra argumentului acela, reinut din verdictul rostit de doctorul Samuel. Viata Valentinei se afl n minile lui Maurice. Dup voia lui o poate renvia sau ucide." Aa am spus, declar solemn Samuel, i o repet, este convingerea mea intim. Fii linitit, replic vduva, nu voi uita argumentul dumneavoastr, dar exist i un altul pe care eu, una, l prefer, si anume acela sugerat de doamna marchiz. Cnd Maurice va afla ca poate spera s obin mna Valentinei... Se ntrerupse i privirea ei o ntreb pe doamna d'Ornans, care murmura: Chiar de-ar trebui s prsesc Frana i s m stabilesc intr-o ar strin, nu m dezic: numai pe ea o mai am pe ea o mai am pe pmnt. Atunci, izbucni vesel mama Lo, ne-am neles. tii unde s m gsii, pentru a v da raportul asupra misiunii mele. Pe mine! i bun-seara la toat lumea! Marchiza se ridic i-i ntinse mna. Dar unde-i domnul Constant? ntreb mblnzitoarea. 12 56

i-a reluat serviciul, rspunse doctorul Samuel. Pot foarte bine s-o conduc eu pe buna doamn Samayoux, se oferi baronul de la Prire, naintnd. Ei, nu! protes't vduva. Domnul Constant, treac-mearg, dar un baron! Nu v fie team c m-a pierde! D-o-ncolo de treab, dac vrei s rmnem prieteni, trebuie s ne pstrm fiecare locul. Ducei-m numai pn la poarta de afar, fiindc n-a fi n stare s-mi regsesc drumul, dar, odat ajuns pe strada Batailles, nu v facei griji pentru mine.Cand m ntlnesc cu vagabonzi, eu snt cea care-i sperie. Refuz braul oferit curtenitor de baron i iei prima. Buna mea prieten, zise colonelul dup plecarea ei, Cred c n seara aceasta am facut o treab excelent. Vrei ca in drum, s v las la palatul dumneavoastr? Mor de somn. Doamna d'Ornans i rezemase capul n mn. Suntei, ntr-adevr, unul dintre cei mai nelepi oameni pe care i-am ntlnit n viaa mea, murmur ea, ganditoare. Dac n-ai fi aici, dac nu v-a vedea amestecat in toate aceste evenimente imposibile, as crede c visez. Mi se pare, doamn, interveni domnul de Saint- Louis, c nici eu nu snt chiar un nepricopsit... Aa este... iertai-m, iubite prin. Venii cu noi? Nu, rspunse domnul de Saint-Louis, evitind privirea colonelului. Am ceva de discutat cu domnul de la Prire. Eu, zise Portal-Girard, doctorul n drept, eu snt intocmai ca un medic care, dup ce a recurs la toate leacurile , ar fi recomandat o fntn fctoare de minuni sau niste moate. Doamna marchiz nici nu m mai privete, de cand am propus evadarea. De vreme ce este unica soluie..., ncepu doamna d'Ornans. Colonelul o ntrerupse, declarnd cu demnitate: Medicul care-i recunoate neputina e un om cinstit , domnule PortalGirard. Aa ceva nu li se poate reproa niciodat arlatanilor. Ne-ai artat care-i situaia real, si doamna marchiz v mulumete pentru acest lucru. Vru s-i ofere braul acesteia din urm, dar deoarece, bietele-i picioare tremurau ngrozitor, marchiza fu aceea, care-l sprijini pn la u. Avei mult grij de draga copil, spuse ea nainte de a trece pragul. i ia seama, prine, adug colonelul, ca un copil pozna, domnul de la Prire mi va spune toate micile secrete pe care le avei cu dnsul. Cei doi btrni ieir. Domnul de Saint-Louis, Portal-Girard i doctorul Samuel se privir. Toi trei erau palizi. Lecoq e convocat i el? ntreb domnul de Saint-Louis. Da, rspunse Portal-Girard. Pentru ast-sear, peste o or, pe bulevardul Temple. Este riscant! murmur Samuel. Ca toate jocurile, replic doctorul n drept pe un ton calm i hotrt. E ca o

aruncare cu zarurile, trebuie s aflm dac vom muri sraci ca nite ceretori, sau dac vom trai mai bogai dect nite regi! 16.BILETUL VALENTINEI In timpul acesta, doamna Samayoux, pornind n sens invers pe drumul urmat mai nainte spre a ajunge la pavilion, strbtea din nou domeniul doctorului Samuel. Dac n-ar fi tiut cu cine ae de-a face, cu siguran l-ar fi considerat pe domnul baron ca unul dintre cei mai amabili oameni din lume. ntr-adevr, acesta, folosind un stil cu totul diferit de cel al domnului Constant, dar tot att de comunicativ, relu tema recunotinei i a afeciunii, deja dezvoltat n salon, i declar deschis c mblnzitoarea constituia o adevrat providen pentru grupul de rude i prieteni pe care-i interesa fericirea Valentinei. Trebuie s recunoatem c domnul baron se trudea cam degeaba. Mama Lo suferea intens reacia emoiilor prin care trecuse, n vreme ce strbtea curile nlbite de zpad, un cuvnt i suna n creieri ca un dangt de clopot. Se cutremura toat la gndul oamenilor acelora, n aparen la fel ca toi oamenii, ba chiar superiori celor mai muli pe care-i putuse ntlni mblnzitoarea n ntreaga ei via, i care nu erau dect nite josnici i necrutori asasini. Ea fusese printre ei, atinsese mna unei fpturi omeneti desemnate de mai nante s le primeasc loviturile cci n felul acesta socotea ca situaia doamnei marchize d'Ornans - si lsase n brlogul lor o fat pe care-o ndrgea cu duioie. tia c numai de ei depindea soarta unui tnr pe care-l ,ubea mai mult dect o mam. Putea domnul baron s vorbeasc mult i bine, fcndu-se plcut; ea prea puin l asculta, i mintea i lucra febril. Trecnd prin dreptul lojei portarului, mama Lo arunc inauntru o privire, cutndu-l pe acel Roblot a crui vedere i trezise, la sosire, primele bnuieli. Loja era goal. Ins dup ce trsese cordonul soneriei i chiar in momentul n care se pregtea s-i ia rmas-bun, domnul baron exclam; Iat-l exact pe cel de care aveam nevoie! Roblot, prietene, o vei conduce pe doamna pn la omnibuz. Mama Lo recunoscu umerii lai i capul zbrlit al marchef-ului, care se plimba ncolo i-ncoace prin faa porii, cu minile n buzunare, fumndu-i pipa. Imblnzitoarea voi s refuze, dar baronul insist rznd: Fr complimente este un dulu bun de paza. Bun-seara, stimat doamn! Pe mine!. Poarta ce ddea spre strada Batailles se renchise brusc. Vduva se afla acum singur cu Coyatier, care, la nceput rmase 12 56

nemicat, privind-o pe sub cozorocul epcii sale. Intre sanatoriu i marea uzin de la marginea cheiului nu exista dect un teren neconstruit. Un felinar solitar strlucea tocmai n josul pantei, ca acele faruri pe care le vezi de departe dar care nu lumineaz. Putea s fie ora zece seara. Pe esplanada Chaillot i n mprejurimi domnea cea mai complet singurtate. Unicele zgomote ce se puteau auzi trdnd viaa Parisului veneau de jos, unde rarii trectori si cteva trsuri mergeau n lungul cheiului, ducndu-se spre bariera Passy sau ntorcndu-se de acolo. Or, drumul pe care trebuia s apuce mama Lo nu era n direcia aceea, dar cnd marchef-ul se urni din loc, ncepu s urce panta abrupt i pustie ce ducea, ntr-o parte, ctre strada Chaillot, n cealalt ctre bariera Batailles. Am spus c mama Lo era curajul ntruchipat, dar sntem nevoiti s recunoatem c, n momentul acela, primul su gnd fu s coboare panta n fug i s-o ia la goan ct o ineau picioarele. De data asta i era fric, ntr-adevr fric, i un fior i; strbtu ntregul trup, iar pielea i se fcu ndat ca de gin. Coyatier era sperietoarea n stare s zguduie acea fptura fr nervi, zdravn i solid ca lemnul de stejar, deoarece Coyatier era cldit la fel ca ea. Orict de redutabile i nchipuia Fracurile-Negre prin ceaa minii ei, aceia i ameninau mai ales imaginaia; ucideau prin viclenie i de la distan, minile lor albe, pe care cu puin mai nainte le vzuse, se fereau cu scrb de treburile sngeroase. Din punct de vedere al crimei, Coyatier constituia, dimpotriv, mna de lucru, muncind cu braele. Ceilali puteau fi luai drept judectorii ce pronun sentina; Coyatier era clul, Coyatier era cuitul. Poate c pentru prima oar n viaa sa, mama Lo i simea picioarele tremurnd sub greutatea trupului ei robust. Dup ce marchef-ul urcase vreo doisprezece pai, se ntoarse i, constatnd c vduva rmsese nemicat ca o piatr-ndrum, spuse: Avem de gnd s dormim aici? Mama Lo porni anevoie ctre el. Vzndu-i reinerea, marchef-ul adug, cu un hohot de rs ce rsun lugubru: Nu te mnnc nimeni, btrnico! Ii relu mersul. Mama Lo l urma de la distan. Cotind pe lng sanatoriu, recunoscu trsura care o adusese, staionnd lng zid, cu vizitiul ei adormit. Ii era deja ruine pentru slbiciunea ei i se certa ea nsi n gnd; ,,Animalul sta nu-i mai puternic dect un urs, i de un urs nu m-a teme, cu siguran! Iar rposatul meu Jean-Paul Samayoux avea umerii chiar i mai lai. De altminteri, la ce le-ar folosi s-mi vin de hac n seara asta, de vreme ce mi-au comandat treab pentru mine?... i pe urm, dac animalul i-a

manifestat, ntr-adevr, interesul pentru micu, negreit tie c sntem n aceeai tabr. Hei! omule! strig ea. M gndesc s discut puintel cu dumneata. Mergeau n lungul faadei principale a sanatoriului, cu inelele ei datorate lucrrilor de reparaii. In loc s rspund, Coyatier grbi pasul. Slbaticule! bombni vduva. i totui, despre tine se povestete c ai avea inim buna, cel puin aa s-ar prea. Dar eu m pricep prea bine la lei i la tigri pentru a m lsa pclit de asemenea zvonuri. La o deprtare de o sut de pai, marchef-ul se opri brusc ntr-un loc ce desprea clinica doctorului de primele case de pe strada Chaillot. De acolo se vedea staia trsurilor cu lanterne galbenei cunoscute sub numgle de Constantine i care fceau cursa spre cartierul Saint-Martin. Coyatier o atept pe vduv scuturndu-i scrumul din pip, rencrend-o apoi, aa fierbinte cum era. Eu nu voi merge mai departe, spuse. Acolo, jos, snt prea muli oameni i prea multe lanterne. De ce n-ai vrut s-mi vorbeti? l ntreb vduva, cu voioia recptat. Pe dumneata lumina i oamenii te fac s te simi n siguran, cu att mai bine pentru dumneata, replic marchef-ul. De vorbit, n-am vrut din cauza zidurilor. Pretutindeni unde exist ziduri, snt i urechi. Vduva veni chiar lng el. Aici nimeni nu ascult, spuse cu glasul cobort, ceva de discutat cu mine? De discutat! repet Coyatier ridicnd din umeri si frecnd bricheta. Din cauz c am discutat cu femeile am ajuns s m tem de oameni i de lumin. Am mult pic pe femei. Asta nu-nseamil c nu de la ele o s mi se trag nenorocirea, asta-i sigur. Am salvat deja cteva i, cnd m gndesc, mi vine s rd. Fiecare cu maniile lui, nu-i aa? Degeaba ncerc s-mi bag minile-n cap, cnd ai luat un obicei, s-a terminat... Te pomeneti c eti, cu adevrat, un ticlos cumsecade? ngim vduva. Cum s-ar zice, adic, Cinstitul Criminal"? O manie, dac-i spun! mormi Coyatier. Un obicei nenorocit, ce mai, prostii! Asta mi-a adus necazuri, i nu doar o dat, dar, cnd snt singur, m gndesc la micua domni- oar. I-am inut n labele mele mnua moale ca mtasea si din cauza mea plnge. Vaszic, este chiar adevrat! exclam vduva. Dumneata eti vinovatul! D-mi pace, btrn nebun! bombni amenintor parchet- ul, ridicnd mana ca pentru a o strivi. Dar schimbnd imediat tonul, adug: Destul cu vorba! Dac l-ai cunoate pe cel care te va omor, mi nchipui c nu l-ai iubi?! Pe mine, femeile m vor 12 56

omor, i le ursc din tot sufletul. Domnioara e la ananghie, si iubitul ei la fel. Orice va trebui fcut pentru ei, voi face, m nelegi'.'' i am i nceput. Dac trebuie s sar n aer mainria aia cu ,,se va lumina de ziu mine, va sri mpreun cu mine, e lucru hotrt. Ins dumneata, uit-te bine pe unde calci! Ei snt vicleni, fii ct se poate de atent! Bun-seara! i aprinse pipa, i ntoarse spatele i cobor din nou strada, cu pai rari. Vduva, care rmsese cu totul uluit, se duse spre staia de omnibuz, ncercnd s-i limpezeasc gndurile. Tocmai cnd lua loc n trsura ce urma s plece, vzu trccnd n trap grbit echipajul care-i purta pe doamna marchiz d'Ornans i pe colonel. Abia mult dup plecarea omnibuzulpi, i cnd tulburarea din mintea ei se mai potolise, se gndi la hrtia pe care Valentine i-o strecurase n mn. O scoase, o despturi, i se apropie de captul din spate al omnibuzului, unde lumina lanternei i ngduia s citeasc. Hrtia coninea urmtorul text: ,,Vei cere judectorului de instrucie permisiunea pe care ti-o va acorda de a-l lua cu dumneata pe fiul dumitale spre ai face o vizita lui Maurice. Mama Lo crezu c n-a citit bine i, n marea sa uimire, e ntreb dac totui ceva nu era deranjat n creierul fetei, frec ochii i citi din nou. Fiul meu, spuse. Chiar aa scrie: fiul meu". Oare oamenii aceia au dreptate, i biata fptur s fi suferit un oc care i-a luat minile? Nu am alt fiu dect pe Maurice, i doar nu pot s-l duc pe Maurice n vizit la Maurice! Prsi trsura n staia bisericii Saint-Laurent i cobor pe jos ntreaga strad Faubourg Saint-Martin. Mersul i fcu bine, dar nu-i oferi dezlegarea enigmei. Mergea repetnd ntruna: Fiul meu! fiul meu! De unde naiba l-a mai scos pisicua i pe fiul sta? Cu toate acestea, e clar c mi-a vorbit n mod ct se poate de raional, dar aa snt nebunii i cnd nu atingi locul n care-i scrnteala, ai zice c-s niste filozofi. Dup cte se pare, scrnteala ei const n a-mi drui un fiu i n a se crede sora fostului ei logodnic. Fratele ei si fiul meu snt cam acelai lucru, amndoi alctuiesc o pereche. De mai multe ori n cursul drumului se apropie de prvlii spre a citi nc o dat misterioasa hrtie. O suci, o rsuci cutnd o indicaie ce i-ar fi putut da cheia aradei. Cci dincolo de gndul c Valentine ar fi nebun, ncpna s-o bntuie un altul, care-i spunea c la captul misterului exista nu se tie ce speran nedesluit. Cnd ajunse la drmturile ce mascau strpungerea strzii Rambuteau, o idee i trecu brusc prin minte, oprind-o n loc ca i cum s-ar fi izbit de ceva. Fiul meu! repet pentru a douzecea oar, dar pe un alt ton i btnd din palme. Sfinte Doamne! Tare proast mai trebuie s fiu dac n-am ghicit imediat, dei pisicua ar fi putut s-mi adauge un cuvinel de explicaie.

n bucuria ei i n ciuda superbei greuti indicate cu prilejul ultimei sale cntriri, la blciul din Saint-Cloud, fcu o sritur de i i porni n goan spre baraca ei, de care, acum, se afla foarte aproape. Cu fiul acela i spunea snt sigur c voi fi bine primit. Ah! ce mult se va bucura comoara mea iubit! La ua barcii l gsi pe credinciosul chalot. n ciuda frigului, srmanul dormea rezemat de canat, nclzindu-l la sn pe Saladin. De ce nu te-ai culcat, umflatule? l ntreb. chalot se trezi tresrind i rspunse: Ah! patroan, iat-te! Slav Domnului! nu mai speram s te revd n via. i pentru ce nu, btrne? Fiindc l-am recunoscut pe omul care a venit mai inainte ca fiind Toulonnais-lAmitie. Ei, na-i-o! replic mblnzitoarea. i eu, care credeam ca era domnul de la Prire. Niciodat n-am auzit pronunndu-se numele sta, se zise chalot. De ce nu m-ai prevenit imediat? Pi, patroan, pentru c atunci cnd se vd descoperiti, pericolul devine si mai mare. Imblnzitoarea l btu prietenete pe umr. Ai mai mult judecat dect mi nchipuiam, spuse, i ai acionat ca un biat iste. Ah! exclam chalot, cnd e vorba de dumneata, patroan... da tii, gndul de a te fi vzut plecnd cu un asemenea bandit... Am ntlnit o droaie de bandii, btrne! izbucni mblnzitoarea, la care aprea reacia, dndu-i un fel de febr. Ah! tunete de Brest! cum spun cei din Saint-Brieuc, erau acolo de toate soiurile. Dac voi mbtrni, voi putea povesti pn la sfritul zilelor mele c am ptruns chiar n strfundurile brlogului Fracurilor-Negre, de una singur, ca Daniel n groapa cu lei! 1. chalot o asculta cu gura cscat. Prini, colonei, baroni, continu mblnzitoarea, despre care ai crede c-s crema aristocraiei, ce mai! Avocai, medici... f.ai reuit s scapi din ghearele lor! ngim chalot. mblnzitoarea i nfipse minile n olduri. Sntem tovari, ei i cu mine, declar. I-am nelat, ia mare parte prin iscusina i iretenia mea, dei ei snt mai vicleni dect nite diavoli, inchide ua i du-te de te culc, batrne! Se va lumina de ziu mine c doar asta le e parola si m bate gndul c vom vedea lucruri cam ntunecate! 1. Daniel (Sfintul - ), supranumit Stlpnicul (secolul al V-lea e.n.): a stat ai mult de treizeci de ani n vrful unei coloane, n chip de mortificare. Mamo Lo l asemuiete cu martirii cretini prigonii n antichitate i aruncai, uneori, n arenele circurilor, prada animalelor slbatice, (n.t.)! 12 56

17. SEARA LA L'pi-Sci" In aceeai sear, pe la ora unsprezece, dou cupeuri particulare ce mergeau unul n urma celuilalt urcara n lungul bulevardului Temple, strbtnd o mulime zgomotoas ce se mbulzea n apropierea teatrelor. Cele dou trsurile oprir n locul numit Galiote,nu departe de terenurile, pe atunci ocupate de cocioabe, unde se nal astzi Circul NapoLon. Din fiecare cupeu coborr cte doi brbai. Traversara trotuarul, apoi strada Basse, spre a intra pe strada cunoscuta sub numele de Calea ndrgostiilor, care ducea la cafeneaua LEpi-Scie. Cei patru brbai nu aveau totui deloc de gnd s joace! biliard cu miz, cci trecur repede prin dreptul perdelelor de bumbac roii ce mascau ua cu geamuri a dubioasei cafenele, continundu-i mersul i cotind la stnga pe strdu. ! Imediat dup col se afla o poart scund, ce permitea; accesul spre o alee ntunecoas de puteai s-i vri degetele n ochi. n acea alee disprur cei patru, ca nite oameni ce cunosc bine locurile. In timpul acesta, glgia i veselia erau mari n sala de jos a cafenelei L'Epi~Scie, unde obinuiii localului erau foarte numeroi. Regina Lampion, mare i mrea, moia la tejgheaua ei, lng un pahar gol mnjit de apa ndulcit. In jurul mesei de biliard al crui postav lucios ca o panza cerat avea mai multe pete dect avusese cu prilejul ultimei noastre vizite, juctorii erau bine dispui. Cocotte, veselul trengar al Parisului, uor cherchelit, mereu ctigtor, mereu nvingtor i comparat cu cei mai celebri tenori prin succesul lui la doamne, fcuse nite caramboluri superbe. Piquepuce, prietenul su, mai serios datorita vrstei, mi distins prin educaie, juca zaruri ntr-un grup de mesteriii pricepui la v\orba. In care cteva elegante, favorite ale modei, beau, fumnd igri caporal ca nite ducese. Aceste domnioare semnau ntructva cu cavalerii lor la care paltonul fraterniza bucuros cu salopeta. Printre ele se aflau elegante pretenioase i ofilite i toalete de-a dreptul nerusinate; vedeai mtase i stamb, plrii ic" i bonete Unele,erau tinere i drgue, n ciuda insolenei uniforme are aici. lipsea de farmec toate chipurile; dai- cele mai multe aveau n spate un lung trecut zvpiat, i seria aventurilor prin care trecuser de la decdere la decaden, coborndu-le pn la aceste tenebroase adncimi, era nscris pe frunile lor cu caractere lizibile. S-ar putea ca n Paris s existe brloguri i mai adnci, caci n grupul prezidat de Piquepuce am fi putut recunoate un tnr cumsecade, de o urenie naiv i vanitoas, acoperindu-i prul glbui cu o plrie cenuie jerpelit, i care parea a se afla acolo ca la o ceremonie, avnd nfiarea unui mic burghez introdus, din ntmplare, n cel mai aristocratic salon din

cartierul Saint-Germain. Amde Similor, mpins de firea sa frivol i de gustul lui pentru plceri, i uita astfel ndatoririle de familie. Reuise s se strecoare n acea ,,lume bun", unde se purta reinut, alegndu-i cu grij cuvintele i neuitnd niciodat s respecte regulile exprimrii elegante. Cele dou fete cu faa roie de la baraca Samayoux l abandonaser, fr ndoial, sau poate le prsise el, cci l regasim lansat ntr-o nou intrig amoroas, cu o zdrahoanc vesel care avea un bra lips i un plasture pe un ochi. Am excelente brevete de tot felul, i spunea el,obtinute nca din cea mai fraged tineree a mea dans la salon, poante, contrapoante, dans de caracter, referitor la care domnul Piquepuce, ca urmare a relaiilor noastre de prietenie, m-a incredintat ca un tanar ca mine nu poate mucezi n mizerie, in ciuda talentelor i cunotinelor sale, i c, dac s-ar oferi un prilej , eu m-a putea distinge, urcnd n primele rnduri, spre a face fericirea celei care va ti s-mi atrag privirile. Scanda aceste fraze nflorite cu respectul adoptat indeobte spre a declama versuri frumoase. Habar n-am ce se clocete, rspunse n acest moment Piquepuce la ntrebarea pus de un palton nou-nou dar lipsit de cma. A venit ordinul eu l-am executat. Dac se va lumina de ziu la noapte sau mine, vi se va spune, da: sigur e c, de data asta, n-o s croim haine de doliu, deoarece Coyatier nu-i la locul lui. Toi i ndreptar ochii spre colul n care marchef-ul se aeza de obicei, ntunecat i singur. Masa lui era goal. Imi vnd bila pe patru franci! strig Cocotte, i mna-i la mine. N-o vrea nimeni? Adjudecat! Se aplec spre masa de biliard i-i fcu adversarului su o dubl, lipind propria-i bil sub margine, la egal distana de cele ale unor salopete. Galeria aplaud. Cocotte i lu atitudinea juctorului de biliard triumftor, care o amintete vag pe cea a cavalerilor rezemai n lncile lor. Aadar, spuse, nu tii c marchef-ul a fost trimis acolo, la iarb verde, dup afacerea bastonului cu mciulie de filde? Tare bine-a fost montat chestia aia, i camaradul care-a sfrmat broasca lui Hans Spiegel i cunotea meseria. Imbecilul care, n momentul acesta, pltete legea locuia de partea cealalt a broatei, iar marchef-ul se nclzete acum la soare, pe domeniile firmei, n timp ce nou ne nghea buricele degetelor la Paris. Legea nc n-a fost pltit, ripost Piquepuce, i-l stiu eu pe unul care tare-ar vrea s gseasc un b, s-l arunc n roile noastre. Il art cu degetul pe Similor i adug: Iat un biat bun pe care l-am angajat pentru a afla cam ce se petrece la 12 56

vduva Samayoux. Asta i-ar vinde baraca i, n plus, ar da foc Parisului din toate cele patru colturi, numai i numai ca s-l salveze pe micul ei locotenent. Similor i aranja zdrean ce-i servea drept cravat si-si nmuie n gur degetul spre a-i netezi prul. Nu-mi st n obicei, spuse, s frecventez clasele de jos, ca urmare a mprejurrilor i pentru a-mi folosi, silit de nenorocire, nite brevete obinute pe vremea cnd frecventam o alt categorie de artiti, n locuri ca PorteSaint-Martin, Opera i altele, mi-am putut cobor orgoliul pn la teatru n aer liber. Nu exist meserie ruinoas, dar nu te imprieteneti dect cu oameni de acelai rang cu tine, iar vaduva Samayoux nefiindu-mi nimic, v voi dezvlui cu placere tainele ei. chalot era, desigur, o fptur blnd, dar dac l-ar fi auzit pe Pilad1 al su vorbind astfel, ar fi rezultat un cap spart j de data aceasta, Saladin chiar c ar fi rmas orfan. Nimeni nu-i rspunse lui Similor, deoarece un clopoel montat n spatele tejghelei slobozi un sunet unic i puternic. Regina Lampion, trezit brusc, deschise nite ochi nroii care clipir, orbii de lumina lmpilor cu gaz aerian. Juctorii de biliard i ntrerupser partida i o tcere adnc se ls n cafenea. Un chelner, cu ervetul pe bra, se repezise spre scara n spiral ce urca la cabinetul particular, situat la mezanin i cunoscut sub numele de Confesional, dar fu oprit n trecere de Cocotte, care i se adres doamnei de la tejghea: E rndul dumftale, mam Rogome, i d-i zor! i regina Lampion fu vzut prsindu-i scaunul pe care prea btut-n cuie de dimineaa pn seara, ducndu-se la scara n spiral i urcnd-o gemnd. Cnd nu se afla pe tronul su, regina Lampion pierdea sut la sut. Era o hidoas grmad de grsime plin de reumatisme, i cel mai bine am putea s-o comparm cu btrnul leu al Locadiei Samayoux. In cele din urm, reui s ajung n captul de sus al scarii si dispru n spatele uii nchise. Este ciudat c domnul L'Amiti n-a trecut prin cafenea, cum obnuieste, constat Cocotte. Asta nseamn c a venit cu oameni care nu se grbesc sa se lase vzui, replica Piquepuce cobornd glasul. Vom afla indat cum stau lucrurile, s ateptm. 1.Pilad: erou din Focida, vr i prieten nedesprit al lui Oreste, acesta din urma fiind fiul lui Agamemnon i al Clytemnes trei. (n.t.) Similor era profund impresionat. Murmur: E ceva, s te afli sub acelai acoperi cu mai marii lumii. Regina Lampion reapru n capul scrii. Stacojiul obrajilor ei devenise

violet. Vocea i tremura uor cnd ddu comanda: Punci sus i jos! Aprinde, Polyte! Polyte era chelnerul de ncredere care trgea la sorti numerele ginii. Bravo! strig Similor, al crui entuziasm rmase fi ecou. Triasc punciul! Cocotte urcase trei-patru trepte ale scrii, n ntmpinarea grsanei. Ai tutun? o ntreb. Da, i vezi de strnut! replic regina Lampion pe ton arogant. Piquepuce se apropie pentru a ntreba la rndul su: Cai snt? Patru. Ii cunoti? Poart vlul. Regina Lampion adug cu glas tare: Patru pahare pentru Confesional, Polyte! nfiarea general a cafenelei se schimbase cu desvrire: brbaii i femeile preau cuprini de o aceeai nelinite, prin grupuri se auzeau circulnd cuvintele: Patru vluri deodat! La ce treab ticloas ne vor trimite n noaptea asta? Numai Similor adoptase o atitudine de matador, spunndu-i vecinei sale: Punciul este butura mea preferat, fierbinte i nu prea botezat. Dac a sosit momentul de a-l nfrunta pe burghez sau fora armat, vei putea vedea caracterul acelui! care-i propune s v frecventeze i cruia nimic nu-i poate stvili curajul i iubirea! Regina Lampion nu revenise la tejgheaua ei. Se aezase pe ultima treapt a scrii, spre a-l atepta pe Polyte, care-i puse n mn tava cu bolul i cele patru pahare. Ea lu totul i urc din nou. Cnd se napoie a doua oara, n jurul celor dou castroane imense, n flcri, se bea deja vartos. Femeia i fcu un semn lui Polyte. Chelnerul veni ,spre ea i-i spuse: Acolo, strin nu-i dect individul acela, cu plria cenuie .Domnul Piquepuce este cel care l-a adus. Similor, cuprins de exaltare i zel, tocmai i ridica Paharul si striga: n sntatea superiorilor mei! Pentru a le fi pe plac, a merge i la moarte! Ciunga visurilor lui i rspunse: E permis s fii prostnac, dar nu chiar ntr-atta, dect dac nu te afli aici din partea guvernmntului. n clipa aceea, regina Lampion se cufunda n profunzimea tronului su cu un mormit voluptuos i ntindea paharul ei mare lui Polyte, care i-l umplu pn sus. Vom stinge i vom nchide, spuse. Toi vor avea buntatea s rmn aici pn li se va da liber. Se va lumina de ziu! Triasc ntunericul! strig Similor. ntunericul este favorabil sensibilitii, le voi tachina pe doamne! Ar fi spus mai multe, dac n-ar fi intervenit pumnul lui Cocotte, nfundndu-i 12 56

plria pn la brbie, dintr-o singur lovitur. Cnd reui s scape de acopermntul cretetului su clu i totodat legtur peste ochi scena se schimbase din nou. Polyte termina de fixat barele obloanelor, gazul fusese stins pretutindeni; numai flacra punciului lumina cu sclipirile ei livide toate acele chipuri de bandii, ngrijorate i ntunecate. 18.CONJURATII La etajul de deasupra, n jurul unui alt castron cu punci, se reuniser cele patru vluri, aa cum le numea regina Lampion. Fiecare mai avea n faa lui, pe mas, ptratul de mtase neagr care, mai nainte, i ascunsese trsturile. Paharele fuseser umplute, dar nimeni nu-i nmuiase buzele n ele. Toi patru fceau parte dintre vechile noastre cunotinte i- i vom enumera n ordinea vrstei: domnul de Saint-Louis, medicul Samuel, doctorul n drept Portal-Girard i domnul Lecoq, n costumul su de ToulonnaisL'Amiti. Confesionalul era exact aa cum l-am vzut n seara in care s-a plnuit lugubra comedie ce se ncheiase prin asasinarea lui Hans Spiegel, n camera lui mobilat de pe strada Oratoire i prin arestarea lui Maurice Pags, la palatul Ornans. In momentul n care intrm, cei patru tovari trebuie sa fi discutat deja despre treburile lor, cci convorbirea era foarte nsufleit. Preedinia prea s-i aparin prinului, dar Portal-Girard deinea ntietatea ca orator, iar domnul Lecoq, contrar obiceiului su, afecta un fel de moderaie indiferent.; Doctorul Samuel, chiar i mai calm, se limita la a aprecia loviturile. Cuvntul l avea Lecoq, care, ridicnd din umeri, spunea: Ce vrei, poate c-i o superstiie, dar se implinesc douzeci de ani de cnd l privesc pe omul sta drept n ochi; n fiecare diminea cred c, n fine, l cunosc, dar seara mi dau seama c n-am ajuns nici la jumtatea drumului spre cunoaterea deplin. Cnd drumurile snt prea lungi, spuse pe un ton sec Portal-Girard, exist o soluie: le scurtezi. Pentru a-l scurta pe acesta, murmur Lecoq, luai seama la ce v spun, va fi nevoie de mare dibcie. Ct timp i mai dai def trit, Samuel? ntreb prinul, cu vdita intenie de a realiza o conciliere. Nu mai tiu, replic medicul. Trupurile astea n care nu mai e snge i a cror carne s-a transformat n pergament pot vegeta luni i chiar ani de zile. Dac mai dureaz mcar dou sptmni, strig doctorul n drept, al c'rui pumn ncletat izbi cu putere masaj ne-am ars, camarazi! Afacerea micului locotenent este proast, pornit greit i condus n mod absurd...

Ce de vorbe mari! zise Lecoq. Ceea ce era cu adevrat periculos, era povestea lui Remy d'Arx. i s nu fim nedrepi, Tatal a descurcat dumnezeiete ghemul acela, aa c-i sntem foare ndatorai. Pe cuvntul meu, interveni Portal-Girard, e ciudat te-nvrte pe degete btrnul viclean! Iei de bun orice-i spune el! Cu Remy d'Arx s-a sfrit, este adevrat, dar la afacerea aceea a mai rmas o codi. Prietenul nostru Samuel este un medic savant, care merit ntreaga noastr ncredere, si cu toate acestea, Remy d'Arx, dup ce a fost declarat mort de ctre prietenul nostru Samuel, a mai trit de dou ori douzeci i patru de ore Stai puin! ripost doctorul. Agonia lui a durat dou ile, aa e, dar fr a se mai fi putut mica i fr a vorbi. Ce tii dumneata? Ai rmas tot timpul lng patul lui? Justiia n-a putut obine nimic, asta-i tot ce poi afirma, ns la cptiul lui se afla un btrn servitor... La naiba! dac prpditul de Germain v ncurc... intrerupse Lecoq. Nu-i ncheie vorba, dar gestul i fu ndeajuns de expresiv. Doctorul n drept i ainti asupra lui privirea limpede i sclipind de inteligena. Iat ce numeti dumneata, btrne, a descurca un ghem; s pui n locul unui ghem ncurcat, dou, trei, patru gheme. S socotim pe degete, cci surzii cei mai tari de urechi snt cei care nu vor s aud, i mult m mir chiar foarte mult Ca ai nevoie de attea argumente pentru a accepta un lucru evident: n locul ghemului care se numea Remy d' Arx, o avem pe Valentine de Villanove, sau mai curnd Valentine d'Arx, Caci stii mai bine decat oricine ca ea este intr-adevr, sora mortului; l avem pe Maurice Pags, i putem pune pariu o suta contra unu c tia doi cunosc secretul nostru. In plus, o avem pe vaduva Samayoux, care ne va afla secretul mine, daca nu ia fost spus deja astzi. i, in fine, l avem pe batranul Germain, despre care vorbeti cu mare uurin i pe care m poftesti sa-l lichidez, dac m stingherete. Nu pe mine m stinghereste, ci pe dumneata, pe noi, ntreaga asociatie. Tot jucndu-se cu focul, aceast minte, care odinioar era, realmente, de o for extraordinar, lucid si plin de resurse nu am intenia de a-i minimaliza meritele a ajuns s recurg la subtiliti copilreti, la complicatii ale unui creier senil. Diavolul acesta btrn se amuz cu crima la fel cum un expert n calcule dar ncrcat de prea muli ani i creaz singur migrene luptndu-se cu jocuri matematice complicate. Linia dreapt i displace. Face mii de cotituri si mii de ocoluri inutile, sub pretextul de a-i ascunde urma pailor, fr a pricepe c fiecare cotitur i fiecare ocol nate o nou pist. Ascultai o fabul: Aveam un unchi, crua in Quercy, un inut cumplit pentru osii. Unchiul meu folosise o osie, timp foarte ndelungat, n 12 56

ciuda bolovanilor i a gropilor. Dar, ntr-o bun zi, rndaul lui i-a spus: ,,Osia e pe duc, ar trebui s-o schimbm." Unchiul s-a suprat. O osie att de bun! Doar rezistase la o sumedenie de hurducturi! Ba chiar, cred c unchiul meu l-a dat afar pe rnda. Dar, nu peste mult vreme, osia, care slujise atia ani, s-a rupt, i unchiul s-a ales cu alele frnte. Dac vrei, putei s m dai i pe mine afar, aa cum a fost gonit valetul unchiului meu, dar v spun c acest colonel al vostru, chiar dac-a fost din oel clit, a slujit prea mult i este timpul s fie nlocuit. Prin cine? ntreb Lecoq. Ii ainti pe rnd ochii asupra celor trei tovari, care-i ferir privirile. Dac-i vorba de mine, continu cu francheea neruinat ce-l caracteriza n anumite ocazii, snt de acord. Dac e vorba s fie nlocuit printr-unul din voi, cer timp de gndire. Primul care-i ridic privirea spre el fu Portal-Girard! L'Amiti, prietene, i spuse mai nti gndete-te bine la ceva: tu eti unul singur i noi sntem trei. Aha! exclam Lecoq, aadar, m-ai chemat s-mi dau avisul cnd, de fapt, erai hotri dinainte? n ceea ce m privete, da, replic Portal-Girard. Vezi c-i vorbesc deschis. Ct despre prietenii notri, ntreab-i i-i vor rspunde. E rndul dumneavoastr, sire, spuse Lecoq fr a pierde nimic din buna sa dispoziie ironic. A fi fericit sa cunosc opinia personal a Majestii Voastre. Exist ceva adevrat n cele spuse de Portal-Girard, ripost domnul de Saint-Louis. Colonelul prea caut nod n nflour, i eu nclin sa cred c parabola cu osia este ct se Late de potrh it, dar nu accsta-i motivul care m face s... Aha! fcu iar Lecoq. Care va s zic, eti decis? Aproape, i iat de ce. Tatl are mai mult minte n vrful degetului su mic dect noi toi laolalt, dar, la urma urnici, nici noi nu sntem nite toni, i dac el ne spioneaz de dimineaa pn seara cu o grij care-i cu totul spre lauda lui, avem i noi dreptul de a neliita puin, din cnd n cnd, prin gaura cheii. Eu m-am uitat, sau am pus pe alii s se uite, n-are importan, i am cptat convingerea c ultima icncal a mult-iubitul ui nostru Stpn, care ia promis fiecruia din noi n parte ntreaga sa succesiune, i asta nu o dat, ci de mai multe ori... Nu-i ru, nu-i ru! l ntrerupse Lecoq zmbind. Prinul este un observator mai bun dect credeam. Chiar aa! interveni Samuel. Aceast penibil comedie cu motenirea lui nu-i oare o dovad evident c s-a ramolit? Aadar, eti de partea lor, doctore? ntreb Lecoq, vdit impresionat. Sntem toi de aceeai parte! strig Portal-Girard. Ne-am sturat de harababura asta! Dac n-ar fi dect un napan btrn, treac-mearg! Dar este un btrn idiot. Vrem o alt osie! Drace! drace! murmur Lecoq, lucrurile mi par foarte avansate. Numai c prinul nu ne-a spus ce a vzut prin gaura cheii venerabilului nostru Tat.

Am vzut, rspunse domnul de Saint-Louis, c venerabilul nostru Tat. fie c-i nchipuie c va tri venic, fie Ca se pregtete s moar ca toat lumea, vrea s ia cu sine comoara Fracurilor-Negre, pe care eu o evaluez la mai bine de douzeci de milioane, lsndu-ne golai ca pe nite micui Iov-i n faa justiiei avertizate n mod caritabil. Trebuie s fie, ntr-adevr, mai mult de douzeci de milioane, ntri Samuel. De ce nu un miliard, dac tot e vorba de evaluri? bombni Lecoq. Doctorului n drept i scp un gest de mnie, dar domnul de Saint-Louis lu calm cuvntul i spuse: Toulonnais, btrne, tu eti cel mai vechi n asociatie, i am fi vrut s fii alturi de noi. Poi observa c nu ne-am ncurcat aici nici cu Corona, nici cu abatele, nici cu contesa de Clare. Tu singur ai fost convocat. ns n-ar trebui s-ti vri n cap c ai fi indispensabil ne-am lipsi foarte bine de tine. Snt trei sptmni de cnd verificm asociaia aa cum frmni aluatul. Am luat legtura cu cei de gradul doi, iar pe membrii de rnd i avem n mn. Nu-i cu putin! mormi Lecoq. Aadar, arde? i poi da tu nsui seama: n noaptea asta, jos s-a luminat de ziu. Tu eti cel care a fcut apelul? Nu... Dar sntei siguri c Tatl n-a auzit tobele? Nimeni nu rspunse, i printre membrii consiliului, pna adineauri att de decii, se strecur un sentiment de nelinite. Chipul lui Lecoq era bun de pictat. S-ar fi zis c este inventator care, n momentul n care e gata s-i ia breve l gsete pe concurentul su sosit la minister naintea lui. Prima dat cnd mi- venit ideea aceasta, rosti n cele din urm cu glas cobort, vreau s spun, ideea voastra de acum, nc nici nu era vorba despre voi, dragii mei, aceeai idee o avuseser i alii, naintea mea. Rdem cnd se vorbete despre bafta btrnului, rdem cnd spunem c btrnul e diavolul n persoan, i rd i eu ca toi ceilali, ns, cu excepia mea, care nu mi-am spus niciodat, nimnui secretul, cei care au avut aceast idee au murit! Prostii! izbucni Portal-Girard. Cei care-au murit atacaser un brbat n plin putere, iar acum, n faa noastr nu se mai afl dect un muribund. Atunci, pentru ce s nu ateptm? Fiindc va muri aa cum a trit, i ultima lui gluma va fi aceea de a face s sar-n aer asociaia ca o fabric de pulbere creia i dai foc. Lecoq cptase o expresie grav, i sprncenele i se n- cruntaser puternic. Dac a avut capriciul acesta, spuse, i eu l cred in stare, asociaia va sri n aer, garantez. N-a mai rmas mare lucru din btrn, de acord, dar atta vreme ct din el va mai exista o 12 56

bucic nu mai mare dect degetul, pzea!... Zmbii? Si ceilali zmbeau... aceia care au murit. Dac a fi alturi de voi mpotriva lui, ar fi o lupt ciudat, s-ar putea ca eu s stiu unde-i punctul slab al cuirasei sale. Dac snt de partea lui mpotriva voastr, sau cel puin neutru, nu dau nici doi torni pe pielea voastr. Adevrul este c interesele noastre snt comune. Aadar, s nu ne certm, dac-i cu putin, i s discutm prietenete Tot adevrat este c exist multe narate, nu ntr-o cas de nani, ci ui cine tie ce ascunztoare -zece milioane, douzeci, treizeci de milioane nu le tiu socoteala. i, n fine, tot adevrat este i c e posibil ca Tatl s fi avut intenia de a nmormnta tezaurul odat cu asociaia. Este dintre cei care spun: ,,Dup mine, potopul!" Recunoti asta i nc mai ezii! strig Portal-Girard. Ezit pentru c nu tiu. Dar noi, noi tim... Atunci, vorbii; n loc de a amenina, vorbii, eu v ascult. Portal-Girard i prinul l privir pe Samuel care, cu o vizibil neplcere, spuse: ntre oameni ca noi nu poate fi vorba despre nici un document scris. La ce servesc pactele, chiar i cnd snt semnate cu snge? Eu, unul, nu cunosc mijlocul prin care ar putea fi legat L'Amiti, i dac lAmitie nu joac cinstit, sntem pierdui! Lecoq ncepu s rd i-i ntinse mna peste mas. Tu, doctore, i zise, tu ncepi s pricepi ineficienta pilulelor, tot aa cum bunii notri prieteni recunoteau inutilitatea cuitului... fa de anumii indivizi, bineneles, cci muritorii de rnd rmn ntotdeauna vulnerabili. Eu joc cinstit, de vreme ce stau s discut. N-a fi putut oare s v spun, de la bun nceput: ,,S batem palma! Snt alturi,de voi ? Joc cinstit, deoarece adaug: Nu v bizuii prea mult, unu mei frai, pe turma care se adap cu punci, jos, cci nici eu i nici voi nu tim pentru cine se lumineaz de ziu in momentul acesta, sub picioarele noastre. Izbi cu calciul in pardoseal i, ca i cum ar fi fost un semnal, o larm nbuit se auzi de la etajul de dedesubt. 19.SCAPULARUL ,SECRETUL ,TEZAURUL Toate paharele rmneau goale, n afar de cel al lui Lecoq, pe care acesta i-l golise deja de trei ori. La nceputul ntrunirii, tovarii si i nchipuiau c-l supun unui interogatoriu strns. Dar lucrurile se inversaser n decursul convorbirii, iar acum Lecoq era singurul care nu manifesta nici ncurctur, nici nencredere. Aici, fiecare i are propria sa grij, spuse umplndu-si pentru a patra oar paharul. Dac ne-ar frmia intr-un mojar, doctorul, care este totui un chimist iscusii, n-ar gsi, nici un atom de prejudecat. Sntem numii ticloi; cunosc, destul de bine Parisul nostru pentru a ti c nousprezece din douzeci dintre aceia care se autointituleaz oameni cinstii snt aidoma cu noi. Nu v ascund c aveam o teama. Omul este un animal ambiios, chiar

vanitos, i-mi spuneam: Farsorul acela de colonel btrn a optit la urechea lui Portal- Girard: ,,Tu vei fi succesorul meu, acelai lucru la urechea domnului de Saint-Louis i tot aa i la urechea bunului Samuel. Daca ideea aceasta a ncolit n mintea lor, la fel cum ar fi putut ncoli ntr-a mea, confuzia va fi total, i venerabilu nostru Tat n-ar mai avea dect s ne nchid laolalt, pentru ca noi s ne devormntre noi. Or, ne aflm nchii aici mpreun i am crezut c ospul urma s nceap, dar iat c nu-i aa deloc! n locul unor copii lacomi, gsesc nite brbai raionau. La ntrebarea mea clar: Cine va fi Stpnul?" mi s-a rspuns:. Nu va mai fi nici un Stpn." La cealalt ntrebare: Ce se va ntmpla cu asociaia?" rspunsul a fost: Nu ne pas de ea nici ct de-o ceap degerat! Asociaia era destinat s cstige bani, bani exist, vom mpri agoniseala n patru, i pe urma ne urm unii altora noroc i drum bun. Am neles bine? Perfect, rspunser n cor ceilali trei asociai. Bunii mei prieteni, cci, de cinci minute sntem, cu-adevrat, prieteni continu Lecoq agoniseala este destu de mare pentru a ne mulumi pe fiecare, iar lumea e ndeajuns De larg pentru ca sa putem gsi un loc n care fotii notri camarazi sa nu poat veni s ne gseasc. Aadar, de acum inainte s vorbim serios i sa lsm deoparte unele descoperiri pe care fiecare din voi i-a nchipuit c le-a fcut. Colonelul lasa mici mistere aa, la vedere, spre a zgndri curiozitatea celor din jurul su. Dar eu fac parte din cei apropiai lui, snt douazeci de ani de cnd snt n casa lui. Cunoatei proverbul care spune: Nici un om nu-i cu adevrat mare n ochii cameristului su1? De data aceasta, proverbul a minit. Am fost valetul, apoi secretarul colonelului Bozzo-Corona, i declar c este un mare om, un foarte mare om, un om mai mare dect marii oameni care au descoperit sau au inventai, din ntmplare, tipografia, America, sau energia aburilor: prin calculul probabilitilor, el a descoperit un truc care garanteaz omorul sau furtul mpotriva riscului pedepsei, a inventat asigurarea in caz de ticloie. Cu toii tim asta. mormi cu nerbdare Portal-Girard. tii i care e secretul Fracurilor-Negre? ntreb Lecoq, ale crui buze se lir ntr-un zmbet ironie. Toate privirile exprimar o curiozitate avid. Nu, nu-i aa? continu Lecoq. Colonelul Bozzo nu trebuia doar s-i apere opera de cinii miopi i guturii ai creierului pe care guvernele noastre l pltesc foarte scump sub numele de justiie, poliie, etc, el era nevoit s-i apere opera i mpotriva propriilor si lucrtori. De patru mii de ani, universul a mbtrnit, dar omul a rmas un copil, i maimuarelile solemne ce stteau la baza misterelor din anti-cnrate s-au perpetuat de-a lungul vremurilor, astfel nct farsorii din din sanctuarul din Eleusis 2. i din templele lui Isis au avut urmai direci n adncul fortreelor n care trncneau judecatori din 12 56

Germania feudal, ca i n peterile n care Camorrele din sudul Italiei i umpleau cu tutun pipele lor trabuccos , ascuindu-i pumnalele. Colonelul nu este 1.proverbul in lb. franceza este: Il n 'est point de grand homme pour son valet de chambre (n.t.) 2.Eleusis: localitate la nord est de Atena (Grecia), n care se afl un templu folosit,n antichitate, pentru oficierea unor mistere. (n.t.) chiar atat de batran incat sa fi frecventat sfintele Vehme,dar la sfritul secolului trecut, a comandat, n calitate de sef, bande calabreze, i ntreaga Europ l-a cunoscut sub numele de Fra-Diavolo. Fra-Diavolo! repetar cu aceeai intonaie de incredi litate cei trei stpni. Ce basm! Aa se spune, i urm vorba Lecoq, cu rceal. Eu unul, nu-l cunosc dect pe Fra-Diavolo care se joac la opereta, dar biografii pretind c acel celebru ef al Camorre-lor fost executat la Napoli, n 1799; ns n Corsica, unde miam petrecut tinereea, existau bandii btrni care, atunci cnd voiau s aib un talisman binecuvntat de diavol, nc i mai frecau mtniile de mneca hainei colonelului, pe care-l numeau, ntre ei, Michele Pozza numele istoric al lui Fra-Diavolo. Oricum ar fi, el le-a adus Fracurilor-Negre secretul, marele secret al preoilor egipteni, al hierofanilor l, al druizilor2, al cavalerilor liberi i al soldailor liberi din Apenini. Timp de ani ndelungai, asta i-a consolidat prestigiul, i acesta nc mai dinuie. El era singurul care cunotea secretul gravat n interiorul celor dou medalioane ce alctuiesc scapularul Stpnilor Confreriei Milei. Am inut n mn scapularul Milei. Snt un om curios l-am deschis i-i tiu secretul. Nu doresc altceva dect s vi-l spun. Este un cuvnt. un singur cuvnt, repetat ntr-un mare numr de limbi, dintre care cele mai multe mi snt necunoscute, i cnd privirile mi-au czut pe primele litere ebraice, care ncepeau seria, am crezut c exprimau numele lui Dumnezeu. Cu toate acestea, literele arabe, care urmau', nu nsemnau deloc Allah. Imi amintesc de caracterele greceti, dispuse astfel: ouv; latina asta am neles-o spunea: nihil; apoi, veneau nemesc nichts; englezescul nothing; italienescul niente;spaniolul nada i, spre a v scuti de celelalte limbi, franuzescul rien! i sta-i secretul Fracurilor-Negre! exclam domn de Saint-Louis. Neantul este contrariul lui Dumnezeu,murmur Samuel displace ideea aceasta, dar nu ne va aduce cine tie ce castig! Asa gndeam i eu, replic domnul Lecoq, fiindc am pus cu grij scapularul la locul su. Dar, nemaiavnd de cautat nici un secret, mi-am ndreptat ntregul fler spre tezaur.In privina asta, o s v trezesc un interes mai viu: tezaurul nu este, aa cum ai crezut, o grmad de aur i de argint, depozitata ici colo i, probabil potrivit primei mele 1 Hierofani: preoi ce oficiau misterele la Eleusis. (n.t.)

2 Druizi: preoi celi, alctuind o clas sacerdotal cu propria sa religie i filozofie, bazat pe nemurirea sufletului i pe metempsihoz. (n.t.) pareri n pivniele mnstirii din Sartena, unde Stpnul isi face pelerinajul o dat pe an. Comoara se afl ntr-o caset mic, pe care fiecare dintre voi ar putea s-o poarte sub bra. Snt diamante! zise Samuel, ai crui ochi scprar. Nu, replic Lecoq. Snt titluri de depuneri bancare? ntreb Portal-Girard. Nu, replic iari Lecoq. Cu toate acestea, obiect domnul de Saint-Louis, un asemenea cofret n-ar putea conine o sum prea mare n bancnote. Banca englez Royal-Exchangc, ripost Lecoq, are bancnote de, la cinci pn la un milion de lire sterline. Se cunosc trei de asemenea valoare, iar rposatul prin de Galles, care se spune c ar fi posedat un exemplar al acestei celebre tiprituri, putea purta asupra lui douzeci i cinci de milioane de franci n codia de pan ce-i servea drept scobitoare. Englezii acetia! ce popor mare! coment Portal-Girard Eu nu cred, continua Lecoq, c acea caset a noastr caci este, n realitate, a noastr conine bancnote de douazeci i cinci de milioane, tiu ns c n ea se afl aciuni englezesti valorand o suma enorm. Chiar i presupunnd c Tatal-tuturor ar fi mprit comoara n mai multe pri, ceea ce s-ar potrivi destul de bine cu firea lui, care l-ar mpiedica sa-si puna toate oule ntr-un singur co, tot aici trebuie s se afle gramada cea mai mare. i v voi explica de ce. Am crezut mult vreme c btrnul este deasupra firii omeneti prin singurul fapt c n el nu exist lucrul acela plcut dar compromitor care se numete inim. Nici nu are! strig Samuel. N-a avut niciodat! ntrir ceilali doi. V nelai, nimeni pe lumea asta nu-i perfect.De aproape o sut de ani, veneratul nostru Stpn i-a trdat toti prietenii, i-a jefuit toate cunotinele i i-a trimis ntr-o lume mai bun pe toi aceia care l-au slujit. Cu toate acestea, ntr-un colior al strvechii sale carcase exist im fel de obiect care-i ine loc de inim. O dat, cnd se credea singur, l-am vzut plngnd, plngnd cu lacrimi adevrate, la cptiu! unei copi|e pe care medicii o condamnaser. Fanchette, la naiba! exclam doctorul n drept, ridicnd din umeri. O iubete pe Fanchette a lui ca o portreas care-i mngie pisica! i i-a dat-o celui mai nemernic ticlos din band! adug Samuel. Ea a vrut astfel, ripost Lecoq. La vremea aceea, contele Corona era frumos ca un astru, i cnta rolul lui Almaviva n Brbierul cu o voce care valora ct o rent de o mie de scuzi. Dar s nu ne pierdem n detalii. Prea puina importan are dac Tatl o iubete pe Fanchette a lui ca pe un 12 56

papagal sau ca pe un ied, fapt este c o iubete i c i-a pregtit un viitor minunat. Eu, de care are ntruna nevoie dar pe care nu m iubete, snt, ntro oarecare msura, un fel de duh al casei. Ezit s m strng de gt, fiindc i-am intrat in obinuin, i a ajuns s nu-mi dea mai mult atenie dect mobilelor din palatul su. n afar de asta, eu am micii mei spioni n teren, iar camerina frumoasei melc dumance, contesa Corona, mi d un raport zilnic. Iat ce am aflat alaltieri.In ajun, pe la ora opt seara, Tatl avusese o criz ngrozitoare Medicul su, chemat de urgen... Cum aa?! medicul su? ntrerupse Samuel. Asta-i bun, omule, replic Lecoq, i-ai nchipuit vreodat c Tatl nghite hapurile tale? . ntotdeauna l-am ngrijit ct se poate de cinstit, rspunse cu seriozitate Samuel. Dar ai nutrit mereu sperana c, ntr-o situaie stringent, ti-ar fi de ajuns o poiune buna ca s termini cu el, si i-ai fcut pe ceilali s-i mprteasc sperana. Trebuie s renuni la ideea asta. Continui deci: medicului i-a fost nenchipuit de greu s stpneasc criza, i cred c i-a sftuit bolnavul sa-si pun treburile n ordine. Dup plecarea doctorului, toat lumea a fost rugat s-l lase singur, i Tatl a rmas doar cu Fanchette. tii c, de ctva timp, ea doarme n cabinetul cel mare, alturi de camera colonelului. Nu inei mori, nu-i aa, s aflai prin care crptur a lemnriei sau prin ce gaur de cheie am surprins cele ce vor urma? Important este c le-am surprins, i promit s v spun purul adevr. 20. ROMANUL COLONELULUI Lecoq i sorbi al cincilea pahar de punci i continu: Ideea voastr de a deschide succesiunea mult-iubitului nostru Stpn eu am avut-o naintea voastr, dragii mei colegi. Nu v acuz c mi-ai fi furat-o, dar minile luminate gndesc la fel, asta-i tot! Tatl-tuturor este foarte departe de-a se fi ramolit aa cum credei. Dar, n mod cert, ca toate geniile, are n fire ceva copilresc. Intotdeauna a fost un copil, cutnd romantismul n combinaiile cele mai serioase, i adaug c, aproape ntotdeauna, combinaiile sale au reusit tocmai datorit laturii lor copilreti. Aceasta-i legea succesului. Imaginaiile prea ingenioase snt ca nite cri prea bine fcute nu au succes. Ultimul roman al Tatlui-tuturor , sau mai curnd ultima lui afacere, pentru a-i folosi felul de a seexprima , trebuie s fi fcut obiectul celor mai atente ingrijiri din partea sa. Conine dou mobiluri la fel de ptimase: dorina de a-i asigura Fanchettei sale un viitor stralucit si panic, i nevoia de a ne juca un renghi colosal. Afacerea fusese aranjat cu luni in urm, poate de ani ntregi. Asadar ,acum trei zile, colonelul a poftit-o pe contesa Corona s ia loc lng patul su i, ntocmai cum ai povesti o anecdota, i-a descris tabloul existenei ei viitoare. La Nouvelle-Orleans se afl o familie

de origine francez, a crei situaie este extrem de important. Fiul mai mare al acestei familii a ntreprins, anul trecut, un tur al Europei. Colonelul Bozzo si nepoata lui, Francesca Corona, petreceau la Roma luna cea mai aspr a iernii. Colonelul trebuie s-i ia anumite precautii n Italia, nu numai din cauza trecutului su, ci i datorita anumitor tlhrii, mai moderne, svrite de contele Corona ginerele lui. Prin urmare, tria la Roma, incognito, sub numele de marchizul de Saint-Pierre, Fanchette trecnd drept domnioara de Saint-Pierre. Americanul a vzut-o i s-a indrgostit de ea. Fanchette are o inim sensibil, era pe cale de a naviga cu toate pnzele sus pe fluviul Tandreei, cand Stpnul, care avea propriul su plan, a oprit-o brusc si a rpit-o spre a o readuce n Frana. nainte de a pleca, avusese totui el, colonelul o convorbire cu tnrul american , care-i fcuse declaraia i ceruse mna domnioarei de Saint-Pierre. De atunci, colonelul ntreine o corespondenta continu cu el. ntre cele dou familii, cstoria este stabilita. Ct nc e n via Corona? se mir Samuel. Sub mna Tatlui, rspunse Lecoq, Corona este, ca noi toi, un fir de pai pe care-l poi frnge oricnd ai pofta. Ceea ce v-am spus pn acum reprezint istorie. S trecem la roman. In micul poem recitat acum trei zile Fanchettei. Corona murise de o congestie cerebral sau de o aprindere a plmnilor. Colonelul nici mcar nu s-a ostenit s aleaga boala care-l va ucide pe acest figurant. Imitai-l pe colonel , presupunei c Fanchette e vduv, deoarece aa va fi cand va voi colonelul. Exist o doamn englezoaic, gata oricnd, cat se poate de convenabil, avnd un nume drgu, stpnind manierele cele mai frumoase i care ar conduce-o pe Fanchette la Nouvelle-Orle'ans cu toate documentele certificnd starea civil a domnioarei de Saint-Pierre, inclusiv actul de deces al venerabilului ei bunic. Restul se nelege de la sine: cstorie ncheiat, vl de neptruns aruncat peste trecut, trai princiar in snul uneia dintre cele mai bogate i mai-onorabile familii din lumea intreaga.. Avei ceva de zis mpotriva acestei combinatii? Dup ce Tatl a ncheiat istorisirea acestei anecdote, pe are as numio preventiv, a pus n minile contesei faimoasa aset i i-a poruncit s-o pstreze bine n camera ei. i ngerul acela de Fanchette a acceptat? ntrebar simultan cele trei Fracuri-Negre. Ce anume? Rolul virginal al domnioarei de Saintpierre? Habar n-am, rspunse Lecoq, dar cofretul, n mod cert, da. i, v rog s remarcai, acesta este singurul aspect al problemei care ne intereseaz. Acum tii unde s gsii comoara Frailor Milei, comoar ce constituie patrimoniul nostru. S lsm 12 56

deoparte tot restul i s dezbatem problema de a afla cum s punem mna pe tezaurul Confreriei Milei. Doctorul n drept i frec minile i spuse: Pentru prima oar, dup foarte mult vreme, iat-ne n faa unei operaiuni nete i clare. L'Amiti ne-a fcut acum un mare serviciu, propun s-i primeasc partea, plus o prim. Acordat! aprobar ceilali doi. Amitie se nclin. Accept prima, spuse, dar ceea ce vreau, mai ales, este partea mea. S nu vindem prea repede blana ursului din pdure. Afacerea este net i clar, adevrat, dar nc nu e ncheiat. De data aceasta, gndii-v bine, nu trebuie s lsm nici un indiciu n urma noastr. S ne facem socoteala, zise calm domnul de Saint-Louis. Din moment ce nu ne mai ncurcm cu sensibilitile de care abuza Stpnul, vom vedea ce-i de fcut i vom tia in carne vie. Locotenentul va muri n nchisoare, Valentine va muri in patul su, iar acea mam Lo, cum i se spune la o margine de drum. Rmn cei patru asociai ai notri, remarc Samuel. Fiecare din noi se va ocupa de cte unul din ei, replic doctorul n drept. Eu l iau pe Corona, alegei-i pe-ai votri. i Fanchette? ntreb Lecoq. Pe Fanchette o iau eu, n plus! se oferi Portal-Girard, cuprins de o exaltare febril. Este o ultim scuturare a zgrzii, dupa care vom fi bogai, puternici... i cinstii! Dar colonelul? mai ntreb Lecoq, cobornd glasul , fr vrere. Nu rspunse nimeni. De la etajul inferior nu mai venea nici un zgomot. n mijlocul tcerii, care avea ceva solemn, putur fi auzite trei lovituri scurte, date cu precauie, dar distinct, n usa dubl ce nchidea intrarea n cabinetul zis Confesional. Cei patru conjurai se privir. Erau palizi i pe fruni le apruser broboane de transpiraie. Primul care vorbi fu Portal-Girard: Este un stpn! Btile se repetar, de data aceasta mai clar. Involuntar, domnul de Saint-Louis, Samuel i doctorul n drept se ridicar n picioare. Numai Lecoq continu s stea jos i corect n felul urmtor ultimele cuvinte ale lui Portal-Girard: Nu este un stpn, preciza cu un glas cobort dar ferm. Este Stpnul! S nu deschidem! fu de prere Samuel. Domnul de Saint-Louis i doctorul n drept repetar: S nu deschidem! ns Lecoq, ridicndu-se la rndul su, fcu un pas spre u spunnd: Toi cei care se afl jos i aparin Tatlui nainte de a ne aparine nou. Sntem prini n curs, camarazi.

Dac Stpnul are vreo bnuial, nici unul din noi nu va iei de aici! Pentru a treia oar, cineva btu n ua exterioar cu o oarecare nerbdare. Cele trei Fracuri-Negre czur napoi pe scaunele lor. Care va s zic, v este tare fric de el? ntreb Lecoq ndreptndu-i trupul. Avei dreptate, i mi este i mie frica. Dar, adineauri, ne ntrebam: Cine se va ocupa de el?" Sntem patru, iar el este singur; e muribund, noi sntem puternici.haidei, zmbii, frailor, dac putei. Ocazia este bun, trebuie doar s ne jucm bine crile! 21. N CARE SE VORBETE PENTRU PRIMA DATA DESPRE NUNTA Cele trei Fracuri-Negre nu se mai osteneau s-i ascund tulburarea i privirile pe care le schimbau ntre ei le dovedeau cumplita nehotrre. In timp ce Lecoq deschidea prima u, Samuel spuse pe optite: Probabil c Lecoq e de partea lui. Nu, replic Portal, cci Lecoq tocmai a trdat un secret prea mare. Dar, oare a spus adevrul? murmur domnul de Saint-Louis. Mna lui Portal-Girard se strecurase sub reverul redingotei sale. Voi doi, opti repede, inei-l pe L'Amiti, dar inei-l zdravn! i vom ncerca s jucm jocul pe care ni-l recomand. Ei, bine! ei bine! spunea n timpul acesta, afar, vocea tremurtoare i subire a colonelului Bozzo, m lsai s rcesc, i eu snt n stare s m aleg cu o tuse convulsiv. Aadar, eti chiar dumneata, Tat? replic Lecoq. S fiu al dracului dac ne trecea prin minte s ne ateptm la vizita dumitale! E trecut de miezul nopii i dumneata te culci ntotdeauna odat cu ginile. M-am dus s te caut la tine rspunse btrnul n momentul n care cea de a doua u se rotea n balamale dar negsindu-te i avnd nevoie s discut afaceri, am venit pn aici. Lecoq se trase la o parte spre a-i face loc s treac. Cel care intr fu, de fapt, un spectru: ceva att de tremurtor i de primat, nct s-ar fi zis c este nsui scheletul caducitii, dardind sub faldurile aproape goale ale pelerinei cptuite. Ii fcea mil, dar era i caraghios din cauza eforturilor care scheletul ncerca s par zdravn pe picioare i bine-dispus. Dar era, totodat si cumplit, deoarece Portal-Girard si plec ochii n jos, strngnd minerul cuitului. In mijlocul acelui chip scoflcit i pmntiu se aflau doi ochi ce se roteau n mod ciudat, lsnd din cnd n cnd sa se strecoare, printre pLoapele ntredeschise, ca ale pisicilor strfulgerri verzi. Dintr-o singur privire, fantoma vzuse i tradusese gestul doctorului n drept. La genul acesta de scrim, niciodat nu ntlnise un adversar mai tare dect el i, chiar mai nainte de a trece pragul, spuse: 12 56

Vas-zic, ticloasa aia gras de Lampion nc n-a urcat aici, nu? Cuvintele acestea, rostite cu burzuluiala unui copil mbufnat, erau rezultatul unui calcul precis. Cuvintele acestea i salvar viaa tot aa cum ar fi fcut-o cea mai puternic i mai iscusit parare cu spada. Intr-adevr, Portal-Girard, mboldit de nsui excesul spaimei sale, era gata s-l doboare dintr-o lovitur. n loc de asta, i scoase de sub hain mna goal i zise pe un ton morocnos: Salut, Tat! Aadar, ai anunat jos? Ceilali doi se ridicar spunnd, ca i el: Salut, Tat! Colonelul schi un zmbet plcut ca un scrnet de clete de spart nuci i intr, reze'mndu-se pe umrul lui Lecoq. In zadar ai fi cutat pe trsturile sale fie i umbra unei ngrijorri. La el, gndurile i sentimentele rmneau ntotdeauna bine ascunse fa de ceilali. Bun-seara, bun-seara, micuii mei mult-iubii, spuse adresndu-le, fiecruia, acelai semn ca o mngiere printeasc. Am avut temperatur marc ast-sear, pulsul o sut zece, Samuel. drgu! Dar nu-i bine s te cocoloeti prea mult. Dac-a sta s m odihnesc, a amori. Cnd am sosit jos, cafeneaua era deja nchis. Am btut ,,cioc-cioc" la fereastra buctriei, i Lampion a vrut s-mi deschid, dar i-am spus: ,,Bombonico, cred c ai lume la tine, dei nu se aude nimic. M duc la mezanin. Trimite-mi o limonada cu anason, ca mor de sete..." Se ntrerupse, spre a aduga cu tonul cel mai firesc Hai, sun, L'Amiti, Lampion asta m las s m usuc. Lecoq atinse clopoelul, dar gndi: ,,Ticlosul sta btrn ne-a dus de nas nc o dat. Lampion nu era anunat. Ah! srmanii mei puiori, suspin colonelul lsndu-se s cad n fotoliul pe care i-l apropiau Samuel i prinul, s nu mbtrnii niciodat aa ca mine! Este njositor s mori astfel, cu bucica! Snt tare mulumit c te vd, Portal. Tocmai m necjete o ican care m-a clcat pe nervi chiar cnd m pregteam s m culc, dup ce o prsisem pe acea bun marchiz. tii? nu vrea s renune n ruptul capului. Nu va consimi niciodat s-i lase pe cei doi copii s plece, dect dac snt cstorii n toat regula. Morala, religia... n sfrit, nelegei, i-am promis tot ce-a vrut. i vom cstori i v invit la nunt... Dar, sst! lat-o pe Lampion, discutm pe urm despre toate acestea. Faa congestionat a doamnei de la tejghea apru, ntr-adevr, la ua ntredeschis. Ca de obicei, nu vzu nimic dect cinci vluri negre pe tot attea chipuri. Am fost chemat ? zise. Nu-mi aduci limonada mea cu anason? ntreb colonelul zmbind zeflemitor. Grsana repet cu o expresie idioat: Limonada dumneavoastr cu anason? Sac plin de absint! strig colonelul, prefcndu-se a fi cuprins de o mnie

brusc. O s te dau afar, bei prea mult, taica i iese prin ochi' Pleac, nu mai vreau nimic de la tine, M mai mi-e sete. S nu mite nimeni, jos! Pn la noi ordine, ,,se lumineaza de ziua. Grsana o terse. In Confesional nu mai era acum nimeni care s nu fi ineles vicleugul btrnului: acesta izbutise s nale un zid solid ntre el i orice tentativ de violen. De altminteri, colonelul nu se feri deloc s triumfe pe fata. Isi frec minile privindu-l pe Lecoq, care-i adres un suras linguitor. In ciuda tuturor eforturilor, ceilali trei nu reueau deloc s-i ascund stnjeneala. Ei, bine! da! ei, bine! da! continu colonelul, dup o pauz. Ai ghicit perfect, scumpii mei. n primul moment , am avut o mic nencredere n voi, fiindc aici ar fi foarte la ndernn s-l asasinezi pe btrnul Tat. Cu siguran, nimeni n-ar veni s caute n localul acesta ru famat cele cteva picturi de snge rcit care poate se mai gsesc n vinele colonelului BozzoCorona. Am greit fiiridu-mi fric, v cunosc, m-ai apra, toi, cu riscul vieii voastre. Dar nu-mi pare ru de micul renghi pe care vi l-am jucat, pentru c aa ceva te menine n form. Nu stric niciodat s-i fie fric, daca frica nu te mpiedic s lupi. Spuneam, aadar continu el schimbnd tonul ca m ateptam s-l gsesc pe l'Amitid singur i aveam s discut cu el despre situaia noastr, cci, vedei voi, dragii mei, lucrurile se ncurc. Nu-mi mai amintesc prea bine povestea acelui Cadmus, rege al Thebei, care a ucis un balaur ai carui dini, nfipi n pmnt, au dat natere altor montri, aa cum din ghinde cresc stejari, dar i nou ni se ntmpla ceva asemntor. De fiecare dat cnd omorm un duman, apar trei sau patru dumani noi. Asta-mi produce o iuitur in urechi, m gndesc, chibzuiesc, mi storc creierii, i biata mea sntate se resimte. Ii nclinase capul spre piept i-i rsucea ncet degetele. i, colac peste pupz, intervin i chiriaii mei! izbucni deodat foarte mnios. Descurc-m din asta, Portal dac vrei s rmnem buni prieteni. mi vei spune, poate ca snt nite mruniuri? ntr-o cas bine gospodrit nu exista mruniuri, i snt convins c povestea aceasta m va costa din nou ntre trei i patru sute de franci. Acum vorbea pe un ton sacadat, cu mare volubilitate.Se putea vedea c subiectul l interesa extraordinar de mult si c nu mai juca teatru. Privirile mirate ale tovarilor si erau fixate asupra lui. Exist vreo lege? continu el izbind n braul fotoliului cu o mn ce 12 56

produse un sunet sec. Legea e la fel pentru toat lumea? i pentru c ai avut nenorocul s agoniseti o avere, trebuie s fii la mna primului coate-goale care se cocoa pe acoperiuri ca s strige mpotriva bogailor i contra proprietarilor? Iat faptele: am cumprat casa nvecinat cu palatul meu i ntre paranteze, am pltit-o prea scump; notarul meu este un punga pe care-l vom lichida ntr-o bun zi, merit. La al cincilea etaj al acelei case se afl o familie de funcionari, nite neamuri proaste, mereu n ntrziere cu chiria i n avans cu cererile de reparaii. In seara asta, n clipa n care m pregteam s m culc, am primit o scrisoare din partea femeii care cheltuiete pe puin ase mii de franci pentru toaleta ei, la leafa de o sut de ludovici a soului! Ah! grozav secol! i cei care snt tineri vor vedea lucruri i mai i! Ceea ce vreau s tiu este dac snt obligat s nlocuiesc cu unul nou cuptorul pe care oamenii aceia l-au ars gtind ntruna tot felul de bunti. Cuptorul este nregistrat? ntreb doctorul n drept. Sangodemi! exclam colonelul. Niciodat n-ar rspunde omul acesta da sau nu, de la nceput! Mereu are nite dac, totdeauna nite ns! Cu toate acestea, raiunea i spune c ntr-o locuin de ase sute de franci nu trebuie s cheltuieti o mic de scuzi cu buctria! Cuptoarele snt n raport cu chiria, fir-ar al dracului! Dar s lsm asta, tu nu m-ai scoate vinovat, iar eu vreau dreptate. M voi judeca, i am destul avere, nu-i aa, pentru a-l aduce pe locatarul meu n pragul ruinei, cu cheltuielile de judecat! Mai nti i-nti, pe mine nedreptatea m scoate din ni. PLoapele sale plecate se zbtur, n timp ce se silea s-i recapete calmul. n jurul lui, nimeni nu mai vorbea. Continu cobornd glasul, ca i cum i-ar fi fost ruine Pentru emoia lui: Persoanele prea n vrst snt ca nite copii, i imagineaz ntotdeauna c pe prieteni i intereseaz problemele lor. Izbucni ntr-un rs scurt, apoi continu pe un ton degajat: lertai-m, iubiii mei, vom vorbi despre propriile voastre afaceri. Vom discuta despre ele pentru ultima dat, cel puin eu, cci imediat dup ce v voi scoate din viesparul in care dracul v-a bgat, mi voi da demisia, de data aceasta in mod irevocabil. Nu ncercai s v opunei hotrrii mele, ar fi inutil... i, de altminteri, adug el cu melancolie, ceasurile mi snt numrate. Dragii mei, dac nu-l mai consult pe bunul nostru Samuel, asta se datoreaz faptului ca nu mai am nevoie de el pentru a-mi cunoate soarta. Ei, haide! acum v-ai ntristat! Dar fii linitii: voi lsa n urma mea ceva care v va consola. Arma invizibil este o jucrioar drgu i de altfel, nu aveam de ales, cu acel bun Remy d'Arx celelalte arme nu aveau nici o putere mpotriva lui. ns arma invizibil, ca tot ce aparine acestei lumi, are inconvenientele i defectele sale: ea nu ucide dintr-o dat, ca o lovitur de cuit nfipt drept n inim. Remy d'Arx a durat dou zile pn sa moar, i asta e

mult prea mult. Cred c tiu ce s-a ntmplat n timpul acestor dou zile, dar s-ar putea s ignor ceva. Ia s vedem, scumpilor, vrei s fii att de drgui i s ma ascultai, nc o dat, orbete? Rspunser toi ntr-un glas: Totdeauna te vom asculta orbete. Ochii vitroi ai Stpnului se luminar de sclipirea aceea ciudat pe care am mai descris-o de attea ori. Am o idee, continu el. Mi se pare fermectoare, dar ar fi de ajuns o singur micare greit, o stngcie nu mai mare dect degetul, pentru a mi-o distruge n ntregime! De aceea v cer s rmnei complet pasivi. Spun: complet! tii, se spune c nainte de a se stinge, lmpile arunc o flacr mai strlucitoare. Cu adevrat, n seara asta am avut o idee genial. Mi-a ve'nit tocmai din cauza insistenei cu care buna marchiz cerea cstoria prealabil a celor doi tineri ai notri. Dat fiind necesitatea absolut n care ne pune, fa de Valentine i Maurice, faptul c ei ne cunosc secretul, prima mea idee aceea de a-i face s dispar n cursul unei tentative de evadare era simpl ca bun-ziua. Dar iat c, acum, a intrat n joc femeia aceea cumsecade, vduva Samayoux, care cunoate mai multe lucruri dect a vrea eu s tie. Prietenul nostru Lecoq n-a auzit, n seara aceasta, tot ce s-a spus ntre ea i domnioara de Villanove. Copila joac strns, drgua! Sa ne pzim de ea. n plus, mai este i marchef-ul, care a refuzat net propunerea de a se duce la iarb verde,pe punile noastre din Sartena. i, n sfrit, exist un oarecare Germain, btrnul servitor al lui Remy d'Arx, care nu l-a prsit nici o clip n timpul agoniei lui. Ah! dar toi acetia snt cam muli, nu vi se pare? Nunta va avea loc, micuii mei, va avea loc la mine. Ceremonia religioas, bineneles, cci nu le pot oferi celor doi logodnici binecuvntarea domnului primar... ncepei S-mi nelegei gndul? i ndreptase trupul, n fotoliul su, i respira gfit. Doctorul Samuel schi o micare spre a se apropia de el, dar fu ndeprtat printr-un gest. Vd c m sting, spuse btrnul, agndu-se cu amndou minile de braele fotoliului. Nu-mi fac nici o iluzie i a putea calcula cu precizie numrul de ceasuri care mi-au mai rmas sfritul nc nu va fi n noaptea asta. De altfel, v promit c v voi avertiza. Nu v ngrijorai: voi asista la nunt. Cu un surs cu adevrat diabolic, adug: Doamna marchiz d'Ornans va fi i dnsa de fa, pentru a-mi mulumi c mi-am ndeplinit promisiunea. i vom invita, de asemenea, pe vduva Samayoux, pe bunul nostru servitor mrchef-ul, i chiar pe btrnul Germain, valetul lui Remy d'Arx... i vei veni i voi, copiii mei, spre a-l vedea pe Stpnul vostru muribund ctigndu-i ultima btlie! 22. MAMA Lo PORNESTE LA LUPTA Era n jur de ora dou noaptea cnd acel minunat comediant, colonelul 12 56

Bozzo-Corona, iei viu i nevtmat din cursa n care intrase cu un curaj att de temerar. Se poate spune, desigur, c reuea s-i nele tovarii, dar, ntre oameni care se lupt pe via i pe moarte, nu-i totdeauna vorba despre a se nela reciproc. Ba chiar, se poate afirma pe bun dreptate c rare snt cazurile n care reusesc s se nele pe deplin: cei abili dispreuiesc aceast tachet, pus prea sus; ntreaga lor ambiie este de a le impun att prietenilor, ct i dumanilor lor, rolul ruinos pe care si l-au ales. Oare nu cunoatem n alte sfere i foarte departe de tenebroasele ateliere n care lucreaz Fracurile-Negre numeroase cazuri de cinste confirmat aparinnd unor escroci ilutri? O sumedenie de viteji, zis notorii, dar mascand colicile unor fricoi emerii? i chiar i talente ceea ce pare imposibil talente foarte adulate, foarte glgioase pline de ifose, care ar plesni ca nite baloane umflate cu aer dac n faa sufrageriei lor nu s-ar plimba, cu arma la umr, critica devenit complice? Toi acetia au darul sau puterea de a se crampona n locul pe care l-au cucerit, n vreun fel sau altul prin bani, prin dragoste, prin viclenie, prin arta culinar sau, pur i simplu, din ntmplare. Ei nu v neal nici pe dumneavoastr, nici pe mine, nici pe nimeni, dar, spre a nu face s roeasc prea tare fruntea naivilor, sau din simpl decen, ei continu s joace comedia care le-a asigurat succesul. Aa stteau lucrurile i cu colonelul Bozzo-Corona n raport cu cei care-l urau de moarte i care, cu toate acestea, i se supuneau ca nite sclavi. Asupra lor apsa mna lui o mn tremurtoare, dar att de grea! Diplomaia de care se folosea fa de ei, uzat pn la urzeal, era ca de altfel toate diplomaiile o simpl punere n scen destinat s mascheze faptul brutal: anume, fora unuia i slbiciunea celorlali. i totui, exista un grunte de adevr n toat grmada aceea de minciuni care slujiser de attea ori. Vorbind despre necazul pe care i-l cauza repararea cuptorului, cerut de chiriaul su, colonelul fusese sincer. Faptul era att de adevrat, nct, n loc de a-l lua cu el, ca de obicei, pe inseparabilul su Lecoq, l poftise s urce n cupeul su pe Portal-Girprd. Distana e mare ntre strada Filles-du-Calvaire i strada Therse. Pe toat durata drumului, colonelul Bozzo vorbi cu o n-ufleire extraordinar despre problema cuptorului, cernd s i se explice de zeci de ori teoria imobilelor cu destinaie precizat categorisind drept absurd legea care nu fusese conceput potrivit ideilor sale. Dac a fi mai tnr, spuse, a fi n stare s ridic, singur, baricada mpotriva unei atare enormiti! Dar nu.eu hotrsc asta, i nedreptatea m exaspereaz! Cum?! pentru o nenorocit de chirie de ase sute de franci, cheltuieli de o sut de scuzi! Este evident c legiuitorul nu s-a gndit la altceva dect cum s avantajeze proletariatul! Abia n apropiere de Palais-Royal, caracterul su sarcastic izbutind s

predomine, spuse btnd cu palma genunchiul lui Portal: Imagineaz-i d, atunci cnd am intrat adineauri acolo, la mezanin, i tu i ineai mna ascuns sub hain, mi-a trecut prin cap o idee ridicol. Ah! Doamne! nu mai am mintea prea zdravn, i dac am lsat s se neleag c a fi chemat-o pe Lampion... nseamn c te-ai ndoit de mine! l ntrerupse Portal pe un ton de parc s-ar fi simit jignit. Asta-i o idioenie! ripost colonelul. N-ai fi avut nevoie de un cuit, un bobrnac ar fi fost de ajuns. n momentul acela cupeul se opri i vizitiul strig s se deschid poarta. La revedere, oia mea, spuse colonelul, i-i mulumesc pentru sfaturile tale bune. Nunta despre care v-am vorbit va avea loc mai curnd dect v-nchipuii, cci nu mai am timp s-mi tratez afacerile pe termen lung. Niciodat nu mi-am unaginat ceva att de ciudat. tii, aceasta va fi capodopera mea. Vei primi invitaii. Slujitorul l lu de pe scara trsurii i-l purt ca pe un copil. S-i mai spun ceva, zise nainte de a trece poarta, jpc gseti vreo soluie n privina cuptorului, f-mi o vizit. Este o chestiune de principiu: nu m-a zgrci nici la o sut de ludovici pentru a-i sufla acei trei sute de franci ticlosului meu de chiria. Poarta cea mare pentru trsuri se nchise i doctorul porni n josul strzii, cu capul plecat. Cam la aceeai vreme, pe strdua ntortocheat ce legea Galiote de cartierul Temple i care se numea Calea ndragostiilor, trei brbai mergeau, i ei tot cu capetele n jos si cu minile la spate. I-ai fi luat drept nite juctori ruinati , ntr-att preau de posomorii. Ar fi putut fi urmrii mai bine de o sut de pai fara a fi auzii schimbnd nici mcar dou vorbe. M duc s m culc, spuse n cele din urm Lecoq, oprindu-se brusc n loc. Vrei un sfat? Facei pe mortul si nu mai micai! tiai c urma s vin,lAmitie? l ntreb domnul de Saint-Louis pe un ton plngre. Eti de partea lui? l ntreb simultan Samuel Nu tiam nimic, rspunse Lecoq, dar, cnd e vorba despre Tatl, m atept la orice. Crezi c ne-a dibuit? mai ntreb prinul. Lecoq izbucni ntr-un rs puternic. N-a dibuit nimic n seara asta, replic, fiindc tia totul mai dinainte, i aceasta-i salvarea voastr, drguii mei. Nu are astzi motive de a v suprima mai puternice dect cele pe care le avea ieri. Fir-ar a dracului de treab! ocr Samuel izbind cu piciorul in pmnt. Este un cadavru ambulant, abia dac mai respir! Oare chiar abia mai respir? opti Lecoq. Prima dat cnd 12 56

l-am vzut, era n Corsica, n subteranele Mnstirii Milei. Ia ascultai povestea asta, e nostim. Se iscase o revolt, cci la noi mereu snt revolte. Tatl deja btrn ca Irod fusese legat fedele, iar stpnii jucau cri spre a ti cine-l va njunghia. Sorii au czut pe medic, un om iscusit, ca si tine, Samuel, i medicul a spus: ,,La ce bun s lovim un muribund? Lsai-l s zac pe paie, aa legat cum este, 5> v garantez c mine diminea nu va mai fi. " A fost crezut, si de fapt, prezicerea lui s-a realizat: a doua zi dimineaa pe paie nu mai era nimeni. Muribundul i rupsese legturile si o tersese pe gaura cheii. i n timp ce acei apte stapani stteau acolo, minunndu-se de o ntmplare att de bizara la u s-a auzit un zgomot puternic, ceva cam ca o salva de impucturi tras de un pluton. i cei apte stpni nu s-au mai mirat doar daca nu te miri si pe lumea cealalt. Fuseser asasinai! bolborosi domnul de Saint-Louis. Toi cei apte! adug Samuel. Se mplinesc exact treizeci i cinci de ani de atunci, continu Lecoq. Cine tie dac nu cumva, peste ali treizeci i cinci de ani de acum ncolo, Stpnul nu va fi tot muribund? Vom tri i vom vedea unii dintre noi. V urez noapte-bun.

Cu mai bine de un ceas naintea zorilor, mama Lo sri jos din pat i aprinse o luminare. i petrecuse ntreaga noapte ntorendu-se pe toate prile n aternut, cufundndu-se timp de cteva minute ntr-un somn agitat i plin de visuri, trezindu-se apoi brusc, cu pieptul apsat de o nespus groaz. de ndat ce-i nchidea ochii, vedea mereu acelai lucru: pe mult-iubitul ei Maurice ncletat n lupt cu Fracurile-Negre, adic un biet tnr frumos i.nenarmat, nconjurat de demoni ce-i ridicau amenintor pumnalele. i asta nu-i tot, spuse ncepnd s-i fac toaleta, care niciodat nu dura prea mult. Cnd visezi, te-apuc frica, dar nu conteaz. ns de ndat ce te trezeti, nu mai ai voie s tremuri. Trebuie s-i vin idei, ba chiar din cele bune. Trebuie s te descurci cit doi i s nu te-nvri n loc ca un nepricopsit! n vederea demersurilor pe care urma s le ntreprind n cursul acelei zile solemne, mama Lo scotoci prin boarfele ei,cutnd ceva mai decent i mai puin bttor la ochi. In privina aceasta sortimentul nu era marc, cci vduva Jean-Paul Samayoux avea un gust ngrozitor. n dome-U'ul muzicii, prefera toba mare i cimpoiul. Din punct de edere al culorilor, adora combinaiile ndrznee care mpreuneaza roul aprins cu verdele przuliu i galbenul auriu cu Castrul de Prusia. 'zbuti totui s-i alctuiasc un costum croit ct de ct venabil i n nuane relativ neutre, destinate a nu-i ndemna pe strengarii din diversele cartiere ale Parisului s-i fac, pe strad o escort triumfal.

Dup ce privi n oglinda ei crpat ansamblul acelei toalete sobre, i spuse cu mulumire: Aa ceva n-o prea avantajeaz pe o femeie nca tnr, dar o face s semene a plasatoare de pe la marile teatre sau a soie de preedinte! Sub patul ei se afla o lad diri lemn de brad destul de mare i ncercuit cu fier. O scoase i o descuie cu ajutorul unei cheie pe care o purta agat la gt. Lada coninea arhiva precum i averea vduvei Samayoux , prim mblnzitoare din capitalele Europei. n orele ei libere, i se ntmpla deseori s-i rstoarne pe pat coninutul, cci acelora care au cucerit pe lumea aceasta o oarecare glorie le place s rsfoiasc paginile trecutului lor. Mama Lo era de bun credin cnd se credea o persoan celebr, i poate c nu se nela chiar cu totul. La Loges, la srbtoarea de la Saint-Cloud i la trgul cu turt dulce, puine reputaii o egalau pe a sa. V amintii c am comparat-o, cndva, cu Semiramis a nordului? Se spune c marea Ecaterina coleciona portretele favoriilor ei i c acea colecie ar fi umplut un ntreg Luvru! Mama Lo, a crei situaie nu-i oferea aceleai posibiliti de a-i face alegerea printre prini i feldmareali, posedau duzin de miniaturi de cincisprezece franci bucata, crora lada din lemn de brad le servea drept galerie de muzeu. Spre a v face o idee despre buntatea inimii ei, vom spune c portretul rposatului Samayoux i avea locul printre celelalte i era tncadrat n cea mai frumoas ram. Cel al mamei Lo nu lipsea nici el din colecie, dar se afla pe un afi ilustrat pe care mblnzitoarea nu-l desfura niciodat fr un simmnt de mndrie amestecat cu melancolie. Nu poi continua s fii ce-ai fost odat, i spunea privind tipritura care o reprezenta pe ea nsi ntr-un maiou colant de culoare portocalie i nconjurat de fiarele ei slbatice, care preau s-i admire atitudinea graioas i totodata nenfricat. e Sub afi se afla un permis de port-arm, eliberat, poate din curtoazie, Locadiei,,amorul vitejilor", de ctre maetri si profesorii de arme din oraul Strasbourg. Mai erau acolo numeroasse foi rzlee, acoperite cu un scris greoi si plin de greeli care alctuiau culegerea complet poeziilor compuse la repezeal de ctre mblnzitoare. Ai regsit printre ele oda att de puternic impregnant sensibilitate pe care doamna-Samayoux, acompaniindu-se la o chitar, i-o cntase lui Maurice, n seara primei lor convorbiri dup ntoarcerea lui din Africa. Pe aceasta o cutar mai nti privirile ei, i ochii i se umezir n timp ce citea strofa care exprima att de bine suferinele bietului su suflet: ,,Ah! de-ar putea a mele fiare s m mnnce, deodat', Dect s mai dureze mult supliciul meu, pierdutu-mi vis! 12 56

Nu suferi ndelung cnd eti de animale devorat, In schimb, clul adorat va fi mereu al meu Maurice! S-a terminat cu prostiile astea, murmur ea, i acum, inima mea este cea a unei mamei n fine, sub poezie i chiar la fundul lzii, se afla un pachet legat cu sfoar, alctuit din titluri de rent i alte cteva aciuni valoroase. Mama Lo lu pachetul, puse toate celelalte hroage la loc, n lad, i o mpinse din nou pe aceasta sub pat, dup ce o nchisese. Astea gndi cu glas tare i cu o expresie trist dar hotrt eram convins c reprezint linitea btrneelor mele, dar vor sri ca un ied, ct ai zice pete. Pentru a ajuta pe cineva s evadeze, e nevoie de bani, se tie, ca s-i cumperi pe diverii nemernici care ndeplinesc, n nchisoare, meseria paznicilor de pe la menajerii... Poate c-i prea trziu, la vrsta mea, s rencepi s strngi avere... Haide! e-n ordine, fr justificri! Dac nu-mi voi reface averea, o s mor n mizerie, si cu asta basta !Au mai patit-o si altii, dar biatul meu va fi salvat! Iesi din casa ei pe roate cu pachetul la subsuoar i se duse s bat la ua barcii. Probabil c chalot nu dormise nici el, cci rspunse la prima ciocnitur. Se iveau zorile. Mama Lo se angaja s-l pzeasc Saladin, n vreme ce chalot se duse s ia cafea cu lapte de la una din lptriile din mprejurimile halelor, care vind douzeci i patru de ore din douzeci i patru. Luar micul dejun. chalot i patroana lui erau amndoi emoionai ca n ajunul unei btlii, dar asta nu le micora pofta de mncare. Iat care-i planul de lupt, spuse mblnzitoarea, dup ce pn atunci nfulecase pe tcute. Vom nchide prvlia. Dar, obiect chalot, vor veni domnul Gondrequin i domnul Baruque... N-au dect s se duc s m caute la dracu! Puin mi pas de toate astea, m-nelegi? mi tii gndurile, n capul meu nu mai e loc pentru altceva... Am cunoscut eu i pe alii, mai istei ca tine, biete, dar tu eti devotat i atta va fi de ajuns. Dac nu trebuie dect s-mi risc viaa... ncepu chalot. Gura! Nu-i vorba de btaie cu pumnii, ci de a trata treburi delicate. i vei vr mormolocul n tolba lui i m vei urma pretutindeni ca un cine. i voi fi tare mulumit s-o fac! declar chalot. Dar mai e i leul, care n-a avut o noapte prea bun... Poate s crape, dac poftete, iar baraca n-are dect s ard! i cerul s se prbueasc! F-i bagajele, pornim la rzboi! 23. RENDEZ-VOUS-UL DE LA INCHISOAREA FORCE Nu fac defel parte dintre aceia care insult Parisul cel nou, ale crui artere largi snt inundate de aer i lumnin. Se spune c acest Paris a costat mult

prea muli bani, dar sntatea public merit s nu te trguieti pentru a o realiza. I-as reproa mai curnd, acestui ora alb i nou, de a fi Risipit , n treact, o ntreag comoar de amintiri. Fr a nega frumuseea puin cam prea burghez a faimoaelor bulevarde care n-ar putea fi locuite dect de niste bogtai, nu m pot abine s m gndesc la cellalt Paris, mai puin sclav al topografilor, n care palatele nu se ruinau s se nvecineze cu nite cocioabe. Acela era Parisul istoric, n care fiecare cas istorisea o legend. i, iat! acolo, n strfundurile vechiului cartier Marais, peste care nfrumuserile lui Haussmann1 au srit spre a ajunge mai repede la punctele strategice din cartierul Saint-Antoine, nc ai putea gsi vreo nclcitur de strdue, totodat populare i nobile, a cror nfiare valoreaz, ea singur, ct un ntreg volum al lui Dulaure2 sau al lui Saint-Victor3. in minte mansarda n care mi-am scris prima carte: asta se petrecea, vai! n 1840. De la fereastra mea, care ddea spre partea din spate a strzii Pavee, vedeam geamurile doamnei de Sevigne, la palatul Carnavalet, acea bijuterie din piatr care n-a scpat de epidemia restaurrilor oreneti. Vedeam, spun. locuina adoratei marchize dincolo de terenul netezit cu tvlugul, care nlocuia casa lui Charles de Lorraine, fostul leagn al familiei de Guise. Vedeam i marele palat Lamoignon, construit de ctre Carol al IX-lea pentru ducele de Angouleme, fiul Mariei Touchet, chiar acela despre care Tallemant des Reaux, regele clevetitorilor, spunea: ,,Ar fi fost cel mai mare om al bacului su, dac ar fi putut s se dezbare de firea de escroc pe care io dduse Dumnezeu. Cnd slujitorii lui i cereau simbria, le rspundea: Secturilor, nu vedei strzile astea Patru, care ajung la palatul Angouleme? V aflai ntr-un loc bun ,profitai de trectori!" 1.Haussmann(Georges, baron -) (18091891): Prefect al departamentului Sena. A condus marile lucrri de modernizare a Parisului, (n.t.) 2.Dulaure(Jacques-Antoine) (17551835): arheolog i istoric francez, autor al unor istorii a mprejurimilor Parisului, (n.t.) 3Saint-Victor (Paul Bins, conte de - ) (18271881): eseist i critic francez, autor al unor studii istorice asupra teatrului i al unor istoriografii ale Parisului, (n.t.) Cu toate acestea, n dormitorul acestui celebru ticlos s-a nscut austerul avocat al lui Ludovic al XVI-lea, domnul de Malesherbes. i vedeam, n sfrit, frontoanele triunghiulare, ciudat de pitoreti i mereu ncnttoare n ciuda lugubrei lor destinatii ale celor dou palate gemene palatul Gaumont i palatul Brienne care, dup ce adpostiser atta elegan i attea bucurii, deveniser temni. 12 56

Eram vecin cu nchisoarea Force, iar ceea ce am fcut nu este o simpl digresiune plictisitoare, cci aici l vom regsi pe unul dintre cei mai buni prieteni ai notri, locotenentul Maurice Pags. Bara care-mi servea drept balcon domina cele dou locuine senioriale care, cu ncepere din anul 1780, nlocuiau Fort-l'Eveque i Petit-Chtelet. Pe deasupra curii interioare, supranumit courvit-au-Lait1",fiindc fusese cndva locuit numai de deinuii care fuseser condamnai pentru a nu fi pltit lunile de alptare ale doicilor copiilor lor, zream silueta celor trei mari saloane n care tatl domnului duce de Lauzun organiza baluri, precum i ochiul de bou al palatului Brienne care, ntr-o diminea de septembrie, i-a ngduit nefericitei prinese de Lamballe s vad pentru ultima dat soarele celor vii. Imediat sub lucarna mea se afla un zid nou-nou i care prea s nu serveasc la nimic. Fusese construit n urma mai multor evadri ndrznee care se realizaser chiar prin grdinile casei n care locuiam. O arip a acesteia, constituind un fel de pavilion, era lipita de gardul mprejmuitor al nchisorii Petite-Force. O scurta vreme, evadrile fuseser att de frecvente, nct inuser n alarm ntregul cartier, iar chiriile etajelor inferioare ale casei mele sczuser, din aceast cauz, la un pret foarte mic. Zidul cel nou nu nchisese totui dect o cale. Acum, evada prin alt parte. 1 Cour Vit-au-Lait (Ib. francez): n traducere liber = curtea celor care triesc cu lapte, (n.t.) Spre a face s nceteze acest joc, nchisoarea Force a trebuit s fie demolat. Era a doua zi dup vizita noastr n cealalt nchisoare, sanatoriul doctorului Samuel. Putea fi ora nou dimineaa. Vremea continua s fie ntunecat si friguroas. Zpada clcat n picioare acoperea caldarmul ca un chit maroniu. Pe linitita strad Roi-dc-Sicile care, pe atunci, era cel mai bun drum pentru a ajunge xlin piaa Royale la primrie, puinii trectori mergeau ntrun sens i-ntr-altul. Paznicul de la poarta scund a nchisorii Force, nfofolit n mantaua sa cenuie, tropia n ghereta lui, s-i nclzeasc picioarele. Acea poart scund, care ddea spre strada Roi-de-Sicile, ncepea seria numerelor cu so. Intrarea principal se afla la numrul 22 al strzii Pavce. La colul celor dou drumuri, nspre strada Saint-Anfoine, exista o circium dubioas care-i dduse, simplu, chiar numele ntunecatei cldiri. Deasupra celor trei ferestre ale ei, mascat de perdele groase din bumbac de culoare albastr, se putea citi urmtoarea firm: La Rendez-vous-ul de la nchisoarea Force, Lheureux 1, negustor de limonada, vinde vinuri, uic i lichioruri.

Toate perdelele erau lsate, ascunznd interiorul crciumii, cu excepia celei de la fereastra cea mai apropiat de colul casei i de la care se puteau vedea simultan poarta scund de pe strada Roi-de-Sicile i poarta cea mare de pe strada Pave'e. Acolo, n spatele perdelei cu un col ridicat, se putea deslui, prin geamul aburit, chipul palid i trist al unui biat foarte tnr, cu o apc pe cap, i care pndea n afar, cu o Pnvire extrem de atent. Biatul acela purta costumul obinuit n zilele de lucru Muncitorilor parizieni, dar faa lui delicat i de o paloare bolnvicioas contrasta cu pnza groasa a bluzei cenuii pe care o purta peste hain. 1.Lheureux:ortografiat l'heureux, cuvntul francez nseamn: Fericitul. (n.t.) Era, realmente, prea frumos. i tocmai de aceea omule rotofei care rspundea la numele de Joseph Lheureux i ca conducea Rendez-vous-ul de Iu nchisoarea Force l ntrebase , cnd i adusese adolescentului paharul cu vin fiert: Munca nu prea i-a dunat la ten, tinere Daca alturi nc am mai avea deinui politici, a ti ce gnduri i trec prin cap. Pe vremuri, veneau dintr-tia, de soiul tu, care, ca i tine, preau s fi locuit n cutii cptuite cu vat. Tocmai am ieit din spital, rspunse calm adolescentul. Glasul i era blnd, dar ngroat. Lheureux terse colul mesei i mormi: Ia te uit! e totui vocea unui trengar! Susinnd privirea curioas a crciumarului, adolescentul adug: i tare mi-e team c voi fi nevoit s m ntorc acolo. La spital? zise Lheureux. Eu unul, nu le-am fost niciodat client. Chefliii de felul meu nu se duc la Hotel-Dieu dect pentru ultima lor suflare. Astea-s adevratele temperamente! Bea-i vinul ct e fierbinte, micuule. si stai de paza linitit. Cu vremea care-i afar, nu-i primejdie ca muterii s -te deranjeze mai 'nainte de prnz. Lheureux zmbi mecherete i plec la treburile lui. Biatul vru s-i urmeze sfatul i-i nmuie buzele palide n vin; dar pe fa i se ntipri o expresie de dezgust i paharul fu pus napoi pe mas. Privirile lui n care se citea o hotrre nestrmutat i totodat o amar suferin, se ndreptar ctre ornicul cu cuc de pe perete. Ceasul arta ora nou i un sfert. Ochii adolescentului se rentoarser spre fereastr, cercetnd cnd o strad, cnd pe cealalt. Vaszic nu vine? ntreb dup un sfert de ceas. Joseph Lheureux, care se nclzea la soba din sala alturata. In loc de rspuns, tnrul ntreb: La ce or ncepe intrarea pentru vizitarea deinutilor? Depinde, replic Lheureux. Pentru cei care-au faliment, exist 12 56

ntotdeauna derogri. Ah! ce mecheri! Pentru unu care-a dat faliment te afli aici? Nu, o atept pe mama, care s-a dus la Palatul de Justiie s cear permisul de la judectorul de instrucie. Aadar, e vorba de un deinut n stare de arest preventiv? Si n cazul asta lucrurile depind ba de una, ba de alta ba de cum eti tuns. M bate gndul c mama dumitale rt-nfi vreo contesa, aa-i biete? Mama mea este proprietreasa unei menajerii. Bun situaie! i dumneata, nzdrv anule, eti cel care ngrijete oriceii albi? Bineneles! nu poi avea minile unuia care cioplete piatra! Rpune de vzut care-i poziia social a acuzatului. Biatul dechidea gura s rspund cnd, deodat, o roea puternic i nvli n obraji i el sri n picioare. Drace! exclam taica Lheureux, nu sntem chiar att de amorii cum credeam! Nu avu timp s spun mai mult. Adolescentul arunc pe mas o moned de cinci franci i se repezi spre u. O trsur tocmai se oprise pe strada Pavee, n faa intrrii principale a nchisorii Force. 24.INCHISOAREA FORCE Taica Lheureux se instala pe locul rmas cald al biatului i-i sprijini linitit coatele pe pervazul ferestrei. Ia s vedem noi, i spuse. Ne aflm n primele loje. S-ar prea c mucosului nu prea-i pasa de restul lui. Dac n-ar fi mmica deacolo, care coboar din trsur, a fi jurat ca bieelul sta era o mndree de pisicua! Mama cobora, ntr-adevr, si greutatea ei lsat pe treapta trasurii o facea pe aceasta s se aplece ca o corabie care primeste o rafal de vnt n pinzele din vrful catargului. ? In urma ei , din trsur iei un brbat cu umeri lai, dar cu o infiare cu totul blajin. Era mbrcat cu haine dintr-o stof bun maronie i prea stnjenit n costumul su nounou. O rani mare, prins n curele, ca o tolb, i atrna de gat. Cum aa! cum aa!" gndi taica Lheureux. ,,Colosul asta de femeie a ouat un copil att de sfrijit?!" Chiar n clipa aceea, biatul se duse la mama lui, care ddu cu un pas napoi i pru s-l priveasc realmente uluita Cu toate acestea i reveni i lu braul ce i se oferea sn a trece pragul porii, dup ce-i vorbise n oapt omului cu rania, care se ndeprt ndat cu pai mari n direcia strzii Francs-Bourgeois. Stpnul Rendez-vous-ului de la nchisoarea Force urmrea curios ntregul spectacol.

,,Exist lucruri care, pentru cei nevinovai, nu par s ascund nimic", i spuse rentorcndu-se la soba lui. ns pentru un om iste, altfel st treaba. Mai nti, e povestea cu moneda de cinci franci, doar dac n-o veni copilul s-i cear restul, dar pariez c nu va veni. Copilul este copila, bineneles, m-pm prins eu. Apoi, este mirarea doamnei grase, posesoare sau nu de fiare, dei le posed nfiarea. Omul cu rania, nu-mi spune nimic. Poate fi nc un mister, dar eu n-am ghicit rebusul. Cnd domnii funcionari vor veni, la prnz, s-i ia prima cafelu, voi afla ct de ct despre ce-i vorba. Dac-ar fi iar n legtur cu locotenentul de spahii? Unu a fost deja dat afar din cauza individului stuia. Putiul cu apc mi pare dubios, m duc s-i previn pe camarazi. In timpul'acesta, la ghieul porii mari avea loc urmtoarea discuie ntre mama cea trupe i portar. Buna femeie ntrebase de locotenentul Maurice Pags. Nu se intr, rspunse portarul, nu chiar atit de morocnos cum i prezint romanele i comedianul pe cei de fe su, dar totui pe un ton foarte neplcut. Am permisul domnului Perrin-Champein, riposta doamna Samayoux, nc de mult recunoscut de cititor. Portarul lu permisul, l cercet, apoi l napoie spunand: Nu-i ora. Ca element burlesc, iritant, dezasperant, imposibil, administraia francez strnete uimirea ntregului univers. Nu avem timpul necesar spre a descrie aici pe larg toate acatistele de mulumire pe care le merit. Declarm ns c toti aceti oameni bombnitori, dar fr arme, pltii pentru a ncurca treburile i a bloca trecerile, ar constitui lsnd la o parte orice aspect politic un motiv suficient pentru o revoluie. Remarcai, v rog, c aproape ntotdeauna exist dou duzini de diplomai care nu ndeplinesc nici mcar sarcinile unui simplu funcionar. Dac a fi sultanul Franei, i-a trage n eap nousprezece din douzeci, iar restul i-a afuma. La acele cuvinte-mciuc: Nu-i ora", mama Lo, mult 'mai calm dect noi i care, de altfel, n aceast diminea prea stpnit de o bun-dispoziie triumftoare, rspunse: Dac nu-i ora, o putem atepta pn vine. Nu ducem lips de ceea ce trebuie pentru a plti politeea funcionarilor care, n plus, mai snt i nelegtori. Du-ne, pe biatul meu i pe mine, n sala de ateptare. Nu exist sal de ateptare, rspunse portarul. Revenii la unsprezece. Mama Lo tot nu se supr, numai c ochii i se congestionar, n timp ce prospeimea obrajilor ei buclai, deja nviorat de vntul dimineii, devenea dintr-o dat roul cel mai aprins. Dragul meu temnicer, spuse ea, cunosc respectul ce ise cuvine unei 12 56

autoriti competente, dar asta nu nseamn c ar avea dreptul s m oblige la o curs cu trsura, i mai ales cu frigul sta la picioare din cauza anotimpului. Am cunotine n guvern, ca i fiul meu, destinat unor studii complete n cele mai de seam colegii i, n plus, cnd am ieit la judector, am ntlnit un prieten de-al meu, domnul baron de la Prire, care mi-a zis: ,,Doamn Samayoux, dac , se fac greuti acolo, la nchisoarea Force, transmite-i codirectorului numele meu." domnul baron de la Perrire? repet portarul. Nu-l cunosc. Baiatul care nc nu scosese nici o vorb, i ridic bluza i scoase din buzunarul hainei o carte de vizit pe care i-o intinse cerberului. Dac le cunoti sau nu pe persoanele care au avut amabilitatea de a ne sprijini, nu are prea mare importanta? Dar nu poi refuza s-i dai directorului nchisorii aceast carte de vizit. Directorului! exclam revoltat portarul. Doar att! Dar privirea i czu asupra cartonaului i-l citi cu glasul pe jumtate: Colonelul Bozzo-Corona!"... Asta-i alt mncare de pete. sta vine cteodat s ia masa aici, i cnd eram biat de curse la Ministerul de Interne, intra n cabinetul ministrului ca la el acas. Mare dreptate au cei ce spun c nu trebuie s judeci oamenii dup nfiarea lor. Luai loc acolo, lng sob, buna mea doamn, i biatul la fel. O s trimit pe cineva la direcie i vei avea rspunsul ntr-un minut. Portarul iei lund cu el cartea de vizita a colonelului, iar mama Lo rmase singur cu pretinsul ei fiu. Ah! draga mea, exclam, te-am cutat la palat i n tot lungul drumului. M uitam pe fereastra trsurii, cci ghicisem ideea ta, c doar mi spusesei c deja fusese dat afar un biat, pe motiv c te-a ajutat s intri n nchisoarea lui Maurice. Ce bucuros o s fie!... dar i suprat, cnd o s vad c nu mai ai prul tu frumos, care-i plcea att de mult! Prul mi va crete din nou, replic Valentine zmbind. N-are a face, nseamn c-l iubeti al dracului de tare, fiindc n tot Parisul nu gseai o asemenea peruc! Marchef-ul te-a ajutat? Da... i tot el mi-a dat cartea de vizit a colonelului. tii ceva? Marchef-ul la mi inspir groaz, dei pe seama lui se spun poveti cu care ar ctiga premiul Montoyon1. . Buna mea Lo, zise Valentine, temerile mele sint nc i mai mari dect ale dumitale, cci nu-mi pot explica devotamentul acestui om i, n plus, nu neleg autoritatea care se-bucur n clinica doctorului Samuel. i-am mai spus-o i gndul acesta se tot ntrete n mintea mea: n tot ce face 1. Montyon (Jean-Baptiste, Antoine Auget, baron de -) (1733-1820) filantrop francez, fondatorul mai multor premii decernate anual, pe virtute si pentru literatur, de ctre Academia Fancez. (n.t.) pentru noi, Coyatier este sprijinit de cineva mai puternic a ct el. Oare pe noi ne slujete, sau pe acel cineva? i oare, noi nine, nu sntem un instrument orb

n minile aceluia care ne conduce ncet dar sigur ctre prpastie? Dac aa crezi... ncepu mblnzitoarea. Nu cred, dar m tem de orice, i cu toate acestea merg nainte, deoarece statul n loc ar nsemna moartea moartea lui Maurice! Ai totui o idee? Cel puin, am o speran. Am plns atta, m-am rugat att de mult, nct poate c lui Dumnezeu i va fi mil de mine. n privina asta, o asigur mblnzitoarea, Dumnezeu e bun, se tie, dar dac n-ai i o mic manivel pe care s-o-nvr-teti, de!... Ce i-a spus judectorul? o ntreb Valentine deodat, ca i cum ar fi vrut s ntrerup discuia. Ciudat om! replic mama Lo. Parc frige i fierbe, mereu agitat i nu-i las loc s spui i tu o vorbuli. tie totul, a vzut totul, este sigur de toate. Tocmai scria ceva, i eu m amuzam privindu-l, cu nasul lui ascuit i cu ochelarii si cu sticle albastre. Penia i scria pe hrtie de parc tia cu ferstrul un lemn noduros. n timp ce scria, mormia ncetior. Iat unul cruia nu trebuie s-i fie greu s mbrobodeasc un juriu! n cele din urm. i-a ridicat privirile spre mine i am putut vedea c,'n spatele ochelarilor, ochii i erau saii. Am vrut s vorbesc, dar vezi s nu! Asta era doar treaba lui. Sntei vduva Samayoux", mi-a zis, tiu c i-ai fcut felul soului dumneavoastr prin accident, mie puin jnu pas. Afacerile v merg bine i nu sntei considerat o temeie rea. A fi putut s v interoghez, dar nu-i nevoie! Cu siguran tii multe n legtur cu povestea aceea, dar eu stiu si mai multe dect dumneavoastr, mai multe dect oricine, si ar fi fost posibil s-mi spunei lucruri ce mi-ar fi deranjat instrucia. Nu c n-as fi ntotdeauna gata s ascult adevrul asta mi-e meseria; dar n fine, n-ai primit educaia nece-a a Pentru a nelege ce concluzii anume a putea trage n aceasta problem: vorb mult srcie. Vrei un permis a~l vizita pe locotenentul Pags, sntei sprijinit de persoane importante, v voi nmna permisul." Toate astea dintr-o suflare i fr s fac nici o pauz. Ah! ce mai robinet! n timp ce-i cuta formularul tiprit ca s-l completeze , mi-am luat curajul n dini i i-am spus, cu glasul meu cel mai fioros: Locotenentul Pags este nevinovat ca un prunc nou-nscut. n Paris exist nite tlhari care snt asociai ca fotii elevi de la colegiul Saint-Barbe1 sau de la Politehnica. Dac domnul judector ar binevoi s m asculte, i-a da niste informaii pe cinste despre Fracurile-Negre." Ai fcut asta!... exclam Valentine ngrijorat. Nu-i fie team, ripost mama Lo, la nu-i amestecat n afacerea asta. Este mult prea prost i prea limbut. A nceput s rd dispreuitor i mi-a spus: Clasele sociale puin luminate au nevoie s cread n ceva ce seamn cu diavolul. Cunosc gogoaa aceea cu Fracurile-Negre de parc a fi inventat-o eu, i tiu c tot alergnd dup fantome, nefericitul meu predecesor, care, de altminteri, nu era un om lipsit de merite, a sfrit prin a deveni nebun de legat. Este 12 56

adevrat ca locotenentul Pags se pricepea grozav la trapez? Snt amator Dac v vine chef s depunei mrturie pentru aprare nelegei-v cu avocatul, eu nu m tem de contraziceri, si avem aici un tnr substitut care vine la mine s-i spun pana i unde s-i pun virgulele n rechizitoriu. Va ajunge departe biatul! Iat permisul dumneavoastr. Cnd vei dori altele , nu v jenai, i spunei-i colonelului Bozzo c snt foarte fericit s-i pot fi agreabil." Mereu omul acela! murmur Valentine. Fr el, am fi oprite la fiecare pas. i tare nu-mi vine s cred, adug mblnzitoarea, ca intenia lui ar fi s ne duc pe drumul cel bun. Micul minut cerut de portar durase mai bine de o jumtate de or. n cele din urm se napoie, nsoit de un temnicer. In locul aroganei pline de importan ce pare a fi lipit ca o 1. Saint-Barbe (Colegiul ~): institut de nvtmint creat in 1460 la Paris, n piaa Panteonului, de ctre preotul Geoffroy Lenormant. A avut elevi remarcabili, printre care Montaigne, Ignaiu de Loyola, Scribe etc. Exist i astzi, fiind condus de barbiti". (n.t.) masc pe toate chipurile funcionarilor clin administraie, incepnd cu eful de secie ce st pe scaun la biroul su din lemn de mahon i pn la omul de serviciu care-i satisface perfida plcere de a-i stropi cu ap pe trectori n acelai timp cu pavajul strzii, portarul-arborase o expresie amabil si aproape binevoitoare. mi pare ru c v-am fcut s ateptai, zise, dar dureaz mult pn strbai tot irul de coridoare. V rog, doamn i domnule, s-l urmai pe domnul Ptrat. Numele meu este domnul Ragon i, dac vi-l vei reaminti, ai putea declara, la nevoie, c ni-am purtat fa de dumneavoastr cu toat politeea i c m-am grbit s v servesc, fr a mai socoti c v voi servi i alt dat. Apoi, adresndu-i-se purttorului de chei, adug: Domnule Ptrat, vei conduce aceste persoane n curtea zis a Plozilor, scara B, coridorul Sainte-Madeleine, celula numru' 5, lsnd ua ntredeschis dup ce-ai introdus persoanele, aa cum c necesar, mai ales c acuzatul a mai cauzat darea afar a unui salariat, dar o vei face cu tot respectul, stnjenind ct mai puin cu putin efuziunile prieteneti. Purttorul de chei porni nainte, cu mama Lo i Valentine n urma lui, i strbtu mai nti curtea numit a Ginilor, care le era interzis deinuilor, fiindc nici'o barier nu o desprea de poarta cea mare. Dup ce trecu pe sub bolta corpului de cldire principal, in care saloanele palatului Caumont fuseser transformate n dormitor comun, temnicerul merse n lungul bisericii mnstireti din curtea Sainte-Marie-lEgyptienne, trecu pe sub micul Palat ce purta, pe vremea aceea, numele de Sainte-Anne i Junse, n sfrit, n curtea Plozilor, care servea drept loc de jpmbare pentru

deinuii inui la secret i, n acelai timp, curte interioar pentru copii, dup orele de mas. O scar cotit. ngust i boltit, ducea la coridorul Sainte-Madeleine, care fcea parte din fostul palat Brienne. Temnicerul deschise ua care purta numrul 5 i o ls ntr- echis, dup ce o introdusese pe vduv mpreun cu insotitorul ei. Spre a ndeplini ct mai bine recomandrile transmise lui de ctre portar i care, n mod evident, veneau mai de sus , in loc s rmn lng u, se plimb n susul i n josul coridorului. Dup ce vom descrie celula lui Maurice Pags, cititorul va nelege c aceast ngduin era cu totul lipsit de riscuri. 25. PRIZONIERUL Trecuser mai bine de dou sptmni de cnd Maurice Pags prsise nchisoarea Conciergerie spre a fi transferat la Force. Fusese lsat la secret numai trei zile, apoi, deoarece datorit bunei preri pe care domnul Perrin-Champein o avea despre sine instrucia atinsese completa sa maturitate, venise ordinul ca Maurice s fie redat vieii obinuite din nchisori. Printre tovarii si de suferin, Maurice strnea o mare curiozitate, cu att mai mult cu ct era inut departe de ei, continund s locuiasc n sectorul celor ncarcerai la secret i fiind supus celor mai multe dintre precauiile speciale ce snt luate fa de acetia cu scopul de a se evita orice ncercare de evadare. Printre captivii din nchisoarea Force se acreditase idee c fostul locotenent se mpiedicase de un ciot plantat,cu alte cuvinte, czuse ntr-un fel sau altul ntr-o curs ntinsa cu dibcie, adic pltise legea pentru vreun rufctor dintre cei sus-pui. Poliia ar urmri mai rar o pist fals, justiia ar comite mai puine erori clac ar putea sta de vorb pe ndelete in ntunecoasele locuri de preumblare n care deinuii vin sa soarb zilnic cteva guri de aer proaspt. n astfel de locuri fiineaz o burs de informaii care gsete, uneori, cheia celor mai dificile enigme i rezolva, in joac, probleme extrem de nclcite. Si tocmai de aceea Canlor, Peuchet i cei mai muli dintre cei care au scris despre poliie altceva dect declamaii idioate pun accentul pe rolul ciripitorului sau al prizonierului cumprat de birourile poliieneti. Dup prerea lor, rapoartele ciripitorului ar oferi informaiile cele mai certe daca acel mizerabil, de dou ori ticlos, mai nti prin crima i apoi prin trdarea sa, ar putea inspira o ncredere ct de mic. Poate c n nchisoarea Force lucrarea nefericitului Remy d'Arx, respins n unanimitate de dispreul administraiei i al magistraturii, ar fi fost citit cu 12 56

pasiune. Poate c acolo s-ar fi gsit cineva n stare s scrie un nume pe fiecare masc de Frac-Negru la care se referea acea lucrare. nchisoarea Force era cufundat mult mai adnc dect blciul n strfudurile vieii pariziene deinuii ei cunoteau mai bine mitologia tlhriei, i cunoteau mai ndeaproape pe semizeii omorului i ai jafului. n nchisoarea Force, numele Fracurilor-Negre fusese pronunat de mai multe ori n legtur cu locotenentul Maurice Pags. ns nevinovia probabil a acestuia, departe de a trezi simpatie, l situa n afara granielor rului. Clipa procesului sau era ateptat cu o nerbdare ruvoitoare. Cnd o eroare judiciar este n pregtire, pentru bandii e srbtoare. Fiecare pas greit al justiiei constituie o dovad ln-sprijinul propriei lor absolviri de vinovie. Celula lui Maurice era situat la al treilea etaj al fostului Palat Brienne i fcea parte din amenajrile fcute la sfritul domniei lui Ludovic al XVI-lea cu scopul de a transforma n lnchisoare nobila locuin. Planul exterior al ncperii pe care o ocupa ar fi prezentat o suprafa convenabil, dar grosimea pereilor din blocuri de piatr o fcea s devin extrem de mic. Primea lumina printr-o fereastr ngust, adnc i pzit printr-un dublu sistem de bare din fier forjat, dintr-o curte interioara ce fcuse parte, odinioar, din grdinile Caumont i n care ramasesera civa copaci mari, triti ca nite prizonieri. Din strada Culture-Sainte-Catherine li se vedeau cretetele, iar cei care nu tiau n ce pmnt blestemat erau plantate acele btrne trunchiuri poate c se gndeau cu invidie la fericitii vecini care se bucurau de nite frunze att de verzi i, probabil, de o iarb proaspt. Exact n faa ferestrei care semna cu o gur de foc ceva mai larg se nla zidul construit de curnd pentru a mpiedica repetarea evadrilor deja menionate de noi Dar trebuie s adugm foarte repede c acele evadri nu avuseser loc la etajul locuit de Maurice i care cuprindea o duzin de celule de toat ncrederea, destinate criminalilor din cea mai primejdioas categorie. Aadar, purttorul cheilor se putea plimba foarte linistit pe coridor. Chiar dac ar fi avut aripi n locul bietelor sale mini nctuate, Maurice n-ar fi putut spera s treac printre gratiile cumplitei sale cuti. Sttea, lng culcuul lui, pe un scaun de paie, singura mobil mai actrii existent n celul, iar minile legate i se odihneau pe genunchi. Purta costumul pucriailor, i doar la vederea acestuia i s-ar fi strns inima. Lumina, care intra pe fereastr mai alb dup ce se reflectase pe acoperiurile acoperite de zpad, cdea pe capul lui ras accentundu-i paloarea mat a frunii. L-am vzut cndva brbat tnr, soldat voios, dar foarte emoionat de'speranele ce-i umpleau inima. L-am mai vazut altdat, nduioat i

totodat vesel, onornd cu voiniceasca poft de mncare a vrstei sale cina srccioas dar cordiala pe care mama Lo i-o oferea cu o bucurie att de entuziasta. In seara aceea aflase c Fleurette continua s-l iubeasc; auzise pronunndu-se pentru prima dat numele lui Remy dArx presimise prima atingere a fatalitii care se abtuse deja asupra lui. La acea sear se gndea nencetat n singurtatea inchisorii sale. Pentru el, ntreaga-i via se rezuma la acele cteva ceasuri care i preau strlucitoare, dar cumplite. Imediat dup aceea, moartea unui necunoscut marcase inceputul dramei oarecum supranaturale care-l nvluise ca un giulgiu de plumb i mpotriva creia nu putea rezista. Amintirile lui se ndreptau cu ncpnare spre cabina de saltimbanc, ncrcat de obiecte srccioase i ridicole, careia el i atribuia att de mult poezie curat i nenttoare. ntregul roman ciudat dar fericit al tinereii sale era Cuprins acolo. Oare nu acolo se afla sursul ncntat al Fleurettei, n stare s reverse din plin splendoarea peste aspectul jalnic i totodat comic al barcii? Ca amorit, Maurice revedea locurile ce-i gzduiser bucuriile. i, dup lunga lui absen, tot acolo regsise sperana i fericirea. n toat lumea, Maurice nu avea pe nimeni care s-l iubeasc dect dou surori: Valentine i Locadie. Domnioara de Villanove i mblnzitoarea se situau, desigur, n poziii foarte diferite, dar pe vremea cnd le cunoscuse Maurice, mama Lo era protectoarea i patroana celei care se numea acum domnioara de Villanove. n afar de aceasta, ele erau legate prin dragostea lor comun pentru el. Cu excepia lor, Maurice nu avea nici relaii, nici sperane. Nu nseamn c ar fi fost indiferent sau nerecunosctor fa depropria-i familie, alctuit din oameni cumsecade care purtaser bine cu el n copilria lui, dar acea familie, prezentat mai ales prin bunul tat Pags, l ndeprtase deja o dat, cu doi ani n urm, ca pe o ramur prea lacom. In adncul sufletului, Maurice nu-i condamnase hotrrea. Stia bine c un om cu venituri mediocre i cu o cas de copii, aa cum era tatl su, nu trebuie niciodat s se joace cu puritatea casei sale. In timpul strlucitei sale campanii din Africa, aproape ca fusese iertat, dar, de cnd asupra lui se abtuse nenorocirea,nu mai primise dect o scrisoare scurt i rece. La drept vorbind, nu era un blestem, dar epistola se incheia la prin urmtoarea fraz un rezumat al nelepciunii provinciale: ,,Cei care dispreuiesc sfaturile experienei i care trec peste autoritatea printeasc sfresc ntotdeauna prost. Fereasc Dumnezeu s gndim cu sarcasm sau amrciune despre 12 56

aceast fraz care,n definitiv, este expresia burgheza a unui adevr fundamental. ns btrnul La Fontaine ne demonstreaz rznd cat valoreaz nelepciunea venit la momentul nepotrivit, in care nebunia ar fi, poate, mai preioas. i prefer pe aceia care, departe de a accepta astfel mplinirea banalului lor destin, i ridic increduli fruntea n fata ruinii; pe aceia care se revolt n pofida oricrei evidene si chiar a oricrui bun sim: Nu! fiul meu nu este vinovat! Asta nsemn familia, adevrata familie. Familia nu exista dect cu condiia de a pstra aceast credin puternic si aceste splendide orbiri. Dup cea de-a doua arestare a lui, Maurice nu trise nici o singur zi fr a atepta vizita mamei Lo. Nu se poate spune c aceasta chiar ar fi debordat de nte- lepciune, dar Maurice tia ce devotament nemrginit se afla n adncul inimii sale bune. Pe msura trecerii timpului , mirarea sa de a nu o vedea venind sporea, i totui nu-i trecea prin minte s o nvinuiasc de uitare. Nu mai atepta alt vizit dect a ei, fiindc slujbasul care-i deschisese o dat Valentinei ua nchisorii lui fusese concediat. Cnd o vzu intrnd pe mblnzitoare i la nceput n-a vzut-o dect pe ea primele cuvinte i-au fost: Srman mam! Pariez c-ai fost bolnav? Vduva se apropie de el cu impetuozitate i cu bratele deschise. El nu putu rspunde acestui gest din cauza catuelor care-i fixau ncheieturile minilor. Mama Lo l strnse la piept plngnd i bolborosind: Maurice! dragul meu Maurice! Ct eti de schimbat ! Ct trebuie s fi suferit! O uitase pe Valentine, pe care umerii ei lai i-o ascundeau prizonierului. De acum nainte, suferina mea nu va mai dura mult, e tnrul. Mai mbrieaz-m, mam Lo, iar apoi vom vorbi despre ea, nui aa? Am mare nevoie s vorbesc despre ea. Dar ea-i aici, replic buna femeie cu glasul cobort. Este cu mine. Maurice o ddu la o parte printr-o micare att de brusc nct, cu toat vigoarea ei, mblnzitoarea fu ct pe-aci s cad pe spate. Sfinte Doamne! exclam ncntat ai nc for, cadetule! Maurice se ridicase pe jumtate. Ochii lui o fixau pe Valentine, care sttea n picioare, nemicat, n mijlocul ncperii. La puma privire nu reui s-o recunoasc sub deghizarea adoptat. Cnd i ddu scama cine era, dou lacrimi i se rostogolir pe obraji i reczu pe scaun, repetnd aproape aceleai cuvinte ale mblnzitoarei: i-ai tiat prul! prul tu pe care-l iubeam att de mult!

Temnicerul cu cheile tocmai trecea prin faa pragului. Bun-ziua, vere, spuse cu glas tare Valentine. Este adevrat c nu eti lsat s-i fumezi igara? Asta cred c-i tare greu. Se apropie de Maurice i-l srut pe obraz. Drag! drag Valentine! murmur acesta. Este prea mult fericire. S fie oare cu putin s te bucuri pe pmnt de o asemenea fericire!. Purttorul cheilor reapru i arunc o privire n interiorul celulei. O vzu pe mama Lo stnd pe un capt-al patului mizerabil cu picioarele atrnnd n jos, pe prizonier rmas n lai loc, i pe biat, n picioare, lng el. N-avem timp de pierdut, zise mblnzitoarea, i nu Pentru a ne amuza ne aflm aici. Las-m pe mine s vorbesc, mam, o ntrerupse Valentine, vreau s-i explic eu totul lui Maurice. Atunci, vino i ezi lng mine, fetio, c nu te mai tin puterile. Intr-adevr, Valentine se cltinase. Nu, ripost ea, vreau s rmn aici, vreau s m pe genunchii soului meu. Cu blndee ddu la o parte minile lui Maurice, care privea n extaz, i se aez, mai uoar dect un copil, n locul ce i-l dorise. i totui" gndea mblnzitoarea tot s-a scrintit puin la cap, asta-i sigur!" Nu avem timp de pierdut, repet domnioara de Villanove cu un calm ciudat. n cteva minute, totul trebuie s fie explicat, totul trebuie s fie stabilit, cci lucrurile vor decurge rapid i s-ar putea s nu ne mai vedem pn n ziua cea mare. Ce zi mare? ntreb Maurice, care schimbase o privire cu mblnzitoarea. Valentine zmbi uor. Ne-ar ntrzia, spuse, dac v-ai vr n cap c sint nebun. Printre cele ce v voi spune, unele lucruri vi se vor prea bizare, dar am mintea ntreag, v asigur, i-mi voi urma cu ncredere i curaj drumul, pentru c l-am ales dupa o serioas chibzuire. Sttea dreapt, i n gestul prin care-i rezema mna ginga pe umrul logodnicului ei se simea mndrie si drzenie. Eti soul meu, Maurice, continu ea, iar eu i sint soie prin voina noastr a amndurora. De va fi s trim sau s murim, dorina mea este ca aceast unire s fie binecuvntat de un preot, astfel nct pe mormntul n care vom dormi mpreun s fie un singur nume. Dar nu aa... vru s-o ntrerup mblnzitoarea. Las! i porunci Valentine. i Maurice, care-i sclda privirile n ochii fetei, repeta: Las! oh! ba da, aa! Valentine i aplec buzele pn la fruntea prizonierului, spre a-i opti: 12 56

Noi doi nu putem avea dect o singur voin.Nu-ti cer napoi otrava pe care i-am dat-o, Maurice, dar mi-am schimbat prerea i nu mai vreau s-o folosesc. Ochii tnrului exprimar o ngrijorare. Domnioara de Villanove zmbi din nou i adug: Am promisiunea ta c nu o vei folosi de unul singur. Dar... ncepu Maurice. Paii temnicerului care se plimba tocmai la cellalt capt al coridorului abia se auzeau. Degetul Valentinei atinse buzele logodnicului su, dar u ea fu cea care vorbi, cci mama Lo se nfuriase. Sfinte Doamne! strig, e vorba s pregtim o evadare i-mi nchipuiam c micua are'cel puin cteva pile i un clete pentru tierea barelor stora, care nu par uor de micat din loc. Credei oare c poi pleca din nchisoarea Force spunndu-i guvernatorului: ,,Pardon, iertai v rog, am nevoie s m duc la capel pentru micul meu conjungo?" 1 Eu, una, mi-am vndut deja aciunile, i am un biat bun, incapabil s inventeze maina cu aburi, dar credincios ca dulul lui Ulyse, i care bate strzile oraului ca s angajeze oameni pentru noi. Apoi va ncerca s-i gseasc spioni chiar aici, n interiorul nchisorii... Hei, dar voi nici nu m ascultai, ce-nseamn asta?! Maurice i Valentine se priveau. S-ar putea s avem nevoie de oamenii dumitale, bun Lo, spuse fata, este posibil s avem trebuin i de banii dwnitale, i cu toate astea eu cred c voi fi foarte bogat. Din momentul acesta pn-ntr-o or, vom fi lmurii. Nu m Nai ntrerupe i Ias-m s-i explic lui Maurice ceea ce trebuie sneleag, cci, n situaia noastr, exist lucruri pe care nu le pot cunoate n ntregime, i care trebuie s fie lsate n &nJa lui Dumnezeu, la fel ca soarta nefericiilor ameninai ae naufragiu. Se reculese o clip. Cnd vorbi din nou, frumoii ci ochi auceau de un calm ngeresc. In opinia oamenilor nelepi, spuse, noi sntem n aa masura pierdui fr ndejde, nct de dou ori ne-am cutat 1.conjugo(lb.latina):cuvntul are si nelesul familiar de casatorie. (n.t.) refugiul n moarte. Dincolo de moarte,n venicia n care , de cnd sufr, cred cu mai mult putere, pedeapsa celor care se iubeau cu nflcrare pe pmnt i care au prsit viaa printr-o crim, trebuie s fie desprirea. Oh! nu-mi obiectai nini-ndoiala nu m-ar putea opri. Este de ajuns ca dreptatea | n-Dumnezeu s existe pentru ca hotrrea mea sa fic ac nestrmutat. Nu vreau s fiu desprit de Maurice. Vreau ca jurmntul nostru de pe pmnt s se mplineasc in ceruri i, n aceast speran, nu-i cer logodnicului meu s ndun supliciul infamiei, nu-i cer s atepte eafodul, dar ii spun-Prietene, eram hotri s murim; i aduc o operant care s-ar putea s fie o himer, i te implor ca, de dragul meu s nu judeci aceast speran dorind s-o

gseti raional. Ea este ceea ce este, extravagant sau neleapt; ce-i pas, la urma urmei, de vreme ce, ieri nc, ultima noastr solufl era mprirea unei buturi ucigtoare? Na, poftim! na, poftim' murmura vaduva care se agita la picioarele patului. Nu visez, c doar ni-ani ciupit pn la snge. Oare se vorbete nemete sau grecete? S m ia dracu' dac pricep vreo vorb din din tot ce cni acolo, pstoria mea! Dar tu ? ntreb Valentine aplecndu-se la urechea prizonierului. Eu vreau tot ce vrei tu, rspunse Maurice, ns nici eu nu neleg: Cutndu-i cuvintele, Valentine continu cu un fel de timiditate: Nu m silii s cred c efortul meu nu tinde decat sa m nele pe mine nsmi. Ndejdea nu-mi este mare, drept, cci snt nevoit s m bazez pe ceva groaznic. Dar, Maurice, chiar de-ar fi s pierim, n-ar fi mai bine sa nur luptnd? i tu, tu care eti att de viteaz, n-ai prefera martiriul n locul sinuciderii? Ba da! rspunse cu nflcrare prizonierul, ai carui ochi strlucir. In acelai timp, mama Lo exclam, btnd din palme: Atunci, este treaba lui Coyatier, nu-i aa? Uite c a pricep pe jumtate! Ei, bine! Sfinte Doamne! Nu-mi place martiriul mai mult de dect otrava, i doar dac mi se leag toate patru labele, v voi lsa s v aruncai n gura lupului, asta s-o tii bine! 26.CASA LUI REMY D'ARX Paznicul se opri n dreptul uii, pe coridor, i spuse foarte politicos: Cele douzeci de minute s-au ppat, va trebui sa va gndii la plecare. Deja! exclamar simultan Valentine i Maurice. Ceasul dumitale o ia nainte, omule, rspunse mblnzit-oarea, care-i recptase expresia plin de hotrre. nc o clipuoar, te rog, sntem pe cale s-l sftuim pe tnr s se mpace cu soarta lui. Dup ce purttorul acord dou minute de graie, mblnzitoarea i se adres pe optite Valentinei. Fetio, m faci s cred c te joci cu focul Infernului. Vezi tu, ori diavolul, ori oamenii aceia, e acelai lucru! Lui Maurice nu-i este team de ei, murmur Valentine. Lui! locotenentului meu, s-i fie team! protest Mama Lo. Dac i-ar avea n fa n Algeria, pe cmpul de onoare, i-ar nghii ca pe sup! Nu ca s v fac sa dai napoi vorbesc, nu! Ceea ce-a spus Fleurette adineauri este adevrat ne aflam aici ca n mijlocul unui naufragiu. Cum aa?! Cand primejdia de moarte ne nconjoar i cnd nu mai tii la ce sfinti s tenchini, trebuie s accepi sa lai ceva n seama 12 56

nniplarii, ba chiar si a diavolului. Numai c am i eu ideea mea: n tinip ce Coyatier isi va vedea de treab, n-o s stau nici eu cu minile in san. Ai grij, buna mea Lo, o ntrerupse domnioara de Villanove , cel mai mic semn de nencredere din partea noastr Ne-ar distruge i ultima ansa de salvare. Se ridicase, i gestul ei i impuse tcere mblnzitoarei, care se pregtea s mai vorbeasc. In aceast ultim ans mi-am pus toat ndejdea,tot viitorul, ntreaga fericire, nsi inima mea. Zilele i nopile mele nu snt stpnite dect de un singur gnd, m strduiesc, m rog i, uneori, mi se pare c eu, o biat fat, voi reui s nel viclenia acelor demoni... Eti foarte hotrt, Maurice? Ce am de pierdut? ntreb zmbind tnrul prizonier Atunci, fii gata la orice or. Nu este vorba nici de ctue sfrmate, nici de bare tiate cu pila; trebuie numai s urmezi pe acela sau aceea care va veni i-i va spune : S-a luminat de ziu." Parola lor! murmur vduva plind. Vd c mergem drept la int, spuse Maurice cu un fel de voioie plin de disperare. Cnd la ureche i vor fi optite aceste cuvinte, continu Valentine, eu voi fi alturi, foarte aproape, i dac va exista vreo primejdie, o voi mprti. i aa crezi c-l consolezi..., ncepu mama Lo. nc ceva, o ntrerupse Valentine. Pentru a te cstori, trebuie s ai un nume, iar eu nu am. Cel pe care-l port nu este al meu, snt convins. Sfinte Doamne! Sfinte Doamne! exclam vduva. Mi se face pielea ca de gin cnd m gndesc c vom pierde timp fcnd nunta asta, n loc s-o tergem n galop pe indiferent ce drum. Eu, Qna, tiu bine ce-a face cu nunta, ct despre povestea cu a avea sau a nu avea un nume, Doamne! cnd e vorba de via i de moarte... n momentul acela, buzele Valentinei atingeau fruntea lui Maurice. Eu snt domnioara d'Arx, i opti cu un glas att de cobort, nct cu greu putea fi auzit. Trebuie s-mi rzbun tatl, trebuie s-mi rzbun fratele. Ei m cred nebun, poate c au dreptate, cci eu, o biat fat, am luat asupr-mi o povar care ar zdrobi umerii unui brbat. Nu spre o fuga ma ndrept, ci spre o btlie. Soul meu i datoreaz suflul vietii fratelui meu Remy d'Arx; soul meu trebuie s mprteasc din dou, cu mine , aceast rzbunare, i de aceea i risc viaa alturi de a mea. Voi avea propriul meu nume pentru a-mi cpta sotul , si nu v temei

c asta va necesita o ntrziere prea mare: in mai puin de o jumtate de or voi ti cum m numesc i voi putea dovedi legitimitatea rzbunrii mele. i ndreptase trupul i era att de frumoas i de mndr, nct mama Lo i Maurice o priveau cu admiraie. Amndoi aveau impresia c o vedeau pentru prima oar. ns expresia i se schimb brusc, deoarece paznicul reapruse la u. Scutur brbtete mna prizonierului, spunndu-i: Bun-seara, vere, ne mai vedem noi! l tiu eu bine pe acela care, n dimineaa asta, nu va mai da iama n proviziile mamei. Vzndu-te att de necjit, mi-a pierit pofta de mncare pentru toat ziua. Hai. mam! i o mpinse afar pe mama Lo, complet zpcit, dar, n prag, se mai ntoarse o dat. Cu mna i atinse pieptul i buzele, ca i cum, ntr-o ultim srutare, i-ar fi trimis lui Maurice ntreaga ei inim. Trsura atepta n faa porii nchisorii. Dintr-o privire rapid, Valentine cercet ambele capete ale strzii i nu vzu nimic suspect. Urc cea dinti n vehicul. Inlnd din umeri, mama Lo i spuse vizitiului: Poftim cum snt bieii din ziua de azi! i urcnd la rndul ei, adug: Ce palm ai mai merita, c te pori att de nepoliticos, lsnd o doamn n urma ta! i o palm de-a ta ar valora bani muli la trgul de palme", gndi vizitiul, care. din ochi, msurase deja, plin de amiraie, dimensiunile mamei Lo. Ai dreptate, murmur Valentine, ntinzndu-i tovarei sale mana. Timp de o clip, mi-am uitat rolul. Dar, nu peste mult vreme, se va ncheia, i nu voi mai fi nevoit s mi-l reiau. Lasa jos geamul ce le desprea de vizitiu i-i spuse Acestuia: Strada Mail, numrul 3, i d-i bice, dac vrei un baci bun. Aadar, tu eti cea care conduce aciunea? nreba vduva. Da, rspunse domnioara de Villanove. Aceasta fu toat conversaia. De dou sau de trei ori in timpul drumului, mama Lo ncerc s mai deschid vo dar Valentine rmase tcut i adncit n gnduri. Cnd trsura se opri la intrarea pe strada Mail, n fata casei cu numrul 3, Valentine pru c se trezete dintr-somn. Cunoti pe cineva aici, fetio? o ntreb mblnzitoarea. Dar se ntrerupse, spre a aduga: Dar ce i se ntmpla? Uite c eti mai palid decit o moart! Valentine rspunse: O singur dat am venit n casa aceasta. Cunoteam 12 56

aici pe cineva... cineva care-mi era foarte drag! Se ridic s coboare. Mama Lo o mai ntreb: S rmn aici, sau s vin cu tine? Ai nevoie de mine? M simt tare slbit, rspunse Valentine, nu m parasi. Vduva sri prima pe trotuar i o prinse n brae pe fata, care abia se inea pe picioare. Intrar mpreun sub bolt, unde portarul tocmai sprgea lemne pentru soba lui. Intreab-l opti Valentine dac se afl cineva la domnul Remy d'Arx. Cuvintele acestea nsemnau ct o ntreag explicaie, Bine! bine! zise mblnzitoarea. Atunci nu m mai mir c tremuri de parc ai avea febr, ns te poi luda ca m-ai speriat! . Ii adres portarului ntrebarea pe care i-o dictase Valentine. Omul, care sttea ncovoiat la treaba lui, si ndrepta spinarea i le privi suprat: Acolo unde locuiete acum domnul d'Arx, raspunse rstit, nu mai e loc s pui pe altu alturi. Dar servitorul su? murmur Valentine, Germain?... Cu domnul Germain, o corect portarul, e cu totul altceva. Servitorul sau tocmai a urcat sus... Vreau s spun vitorul domnului Germain, i bnuiesc c trebuie s se fi sculat la ora asta vreau s'spun domnul Germain. i vin destui musafiri bunului domn, de cnd cu povestea, dar asta nu-l prea ncnt. Urcai la primul, i nu sunai prea tare, fin'c nu-i place zgomotul. Valentine i mama Lo urcar. Ca urmare a soneriei acionate cu discreie, un valet cu nfiare corect, fr livrea dar purtnd doliu mare. veni s deschid ua. Nu fur nevoite s vorbeasc. De ndat ce le zri, valetul se grbi s le pofteasc n cas. Intrai, intrai, buna mea doamn, i dumneata de asemenea, tinere, ai ntrziat. Este mai bine de o or de cnd v ateapt domnul. Aceasta este, ntr-adevr, locuina domnului Germain? vru s se ncredineze Valentine, nchipuindu-i c-i vorba de o greeal. Aici v aliai la domnul Remy d'Arx, rspunse valetul, nu fr a-i da o oarecare importan, dar cel care va ateapt este domnul Germain. Valentine i mama Lo intrar. Unele case de pe strada Mail snt construite ntr-un stil destul de impuntor, iar cteva i-ar gsi cu cinste locul n cartierul Saint-Germain. Dup ce strbtuser o sufragerie i un salon cu plafoane foarte nalte, amndou spaioase i mobilate cu un gust auster dar in care parc dinuia o impresie de tristee i prsire, imblnzitoarea i tnra sa nsoitoare fur poftite s intre n cabinetul de lucru al lui Remy d'Arx. precedndu-le. valetul anunase: Domnule Germain , a venit buna doamn cu biatul dinsei. Cabinetul de lucru era o ncpere de aceleai dimensiuni ca si salonul i

ale crei ferestre se deschideau spre o curte plantat cu arbori. Biroul, scaunele i biblioteca erau din lemn de abanos, al crui luciu sobru ieea n eviden pe catifeaua de culoare ntunecat a draperiilor. Lng birou, n fotoliul n care Remy d'Arx obinuia fr ndoial, s se aeze odinioar, se afla un brbat cu parul alb i care purta livreaua de mare doliu. Brbatul, al crui chip era trist i respectabil, dadu la o parte hrtiile pe care tocmai la consulta i le privi pe nou-sosite. Ne exprimm n felul acesta, deoarece se prea c, pentru el, sexul Valentinei nu constituia un mister. ntr-adevr,se ridic i, cu un fel de pioas emoie, spuse: Domnioar d'Arx, domnul Remy, fratele dumneavoastr, spre mult-iubitul meu stpn, mi-a lsat porunca de a conduce aici treburile pn la venirea dumneavoastr, spre a v primi n casa dumneavoastr i a v pune n posesia celor ce v aparin. Mama Lo csca nite ochi ct farfuria. Pentru ea, eveni- mentele cptau o alur feeric. Imaginaia i era ntr-att de zguduit, nct de acum nainte putea s nfrunte fr grija absolut orice surpriz. Pretutindeni vedea ameninarea misterioas, i i se prea c rsuflarea Fracurilor Negre otrvea pn i acrul pe care-l respira. Nu-i pierduse nimic din vitejie, n sensul c era gata s fac fa oricrei primejdii, dar vitejia ei nu ddea senine exterioare. Sttea n spatele Valentinei i privea cu un soi de groaz superstiioas ncperea aceea n care murise un aprtor al Legii pe care Legea nu putuse s-l apere. Valentine era, dimpotriv, calm cel puin n aparen. i rspunse btrnului Germain printr-un simplu semn din cap, apoi merse drept spre un portret pus pe un evalet ntre cele dou ferestre i pe care lumina cdea din spate. Fr o vorb, ntoarse evaletul astfel nct portretul sa fie luminat. Chipul melancolic i frumos al lui Remy pru s se de prind de pe pnz. Valentine l contempl ndelung, n timp ce mama Lo ; si Germain tceau amndoi. ncerc s-i mpreuneze minile tremurtoare. PLoapele i se strnser ca spre a-i reine lacrimile. ns nu plnse deloc. Pentru ce m-ai numit domnioara d'Arx? ntreb revenind lng birou. Pe trsturile profund ndurerate ale lui Germain apru un palid surs. Fiindc v ateptam, rspunse. Este mult vreme de cnd v atept, i chiar azi-diniinea vizita dumneavoastr mi-a fost anunat din nou. V-am recunoscut imediat. Mi s-a prut c-l vd pe domnul Remy la vrsta de cincisprezece ani. Era leit portretul mamei sale, a mamei dumneavoastr de asemenea, domnioar, i snt convins c dac ai purta , de veminte corespunztoare sexului, ai semna ca dou picturi de ap cu rposata doamna noastr. Trase mai n fa fotoliul lui Remy i gestul su respectuos o invita pe 12 56

Valentine s ia loc. Fata se aez i spuse: F ca mine, bun Lo, vom rmne aici ndelung. Germain, care doar cu scurt timp n urm era nc stpnul acelei case, n care l nlocuia cu o real demnitate pe tnrul magistrat decedat. i reluase, fr afectare i fr regret, atitudinea potrivit unui slujitor, i s-ar fi simit jignit dac Valentine l-ar fi tratat altfel dect ca pe un servitor. Luna trecuta s-au mplinit patruzeci i trei de ani, cred, de cnd am intrat n casa domnului Mathieu d'Arx, spuse el cu tristece n glas. Pe vremea aceea era foarte tnr, isi ncheia studiile i, adeseori, mi cerea sfatul. Cnd s-a cstorit, m-a , pastrat la dnsul, i tnra doamn, care era frumoas ca un inger, m-a iubit tot aa cum m iubea i soul dansei. I-am slujit ct am putut de bine. Nu exista nimic pe lume ce n-a fi fcut pentru ei. A fost mare bucurie cnd a venit copilul domnul Remy. Dup tatl i mama sa, eu am fost acela care l-a srutat primul. Acum snt mori cu toii, tatal , mama i copilul. Dumneavoastr, domnioar d'Arx, sunteti singura rmasa n via. Suntei, de asemenea, singura care nu-mi datorai nimic. Sper ns c m vei pstra dragul acelora care nu mai snt. Valentine i ntinse mna, iar el i-o srut. V mulumesc! spuse el. Nu m-a fi mpcat cu gndi de a rmne aici numai pentru c domnul Remy v cere acest lucru prin testament. Fratele meu a fcut un testament? murmur Valentine . N-a putut scrie unul prea lung, replic Germain, i srmanei sale mini, care altdat alerga att de repede pe hrtie, i-a fost greu s traseze cteva rnduri. Vi le voi da , acele rnduri, v aparin ca si toate celelalte. Dar exist i un alt testament, unul nescris: snt ultimele cuvinte culese de pe buzele sale i care, toate, de la cel dinti pn la cel din urma , au fost rostite pentru dumneavoastr. Sfinte Doamne! exclam mblnzitoarea, scondu-i imensa batist tu, fetio, te ii s nu plngi, dar eu, orice-as face, nu te supra pe mine, i dau drumul. Germain o privi, mirat de aceast familiaritate. Odat, la teatrul Gymnase, l-am vzut pe domnul Bouffe, continu mama Lo, cu ochii notnd n lacrimi. Avea rolul unui valet credincios, ba chiar, n actul al treilea, i s-a dat premiul Montyon, dar nu era nici pe jumtate att de reuit ca dumneata. Zi-i nainte, venerabile Germain, eu, una, nu-s din nalta societate, i fetia m ia aa cum snt. Cu o mn.i terse Ochii, cu cealalt o strnse pe cea a btrnului adugnd: Cu asta, gata, poi s-i zici mai departe. Domnul Remy, rosti Germain cu glas cobort, nu a avut puterea s-mi spun prea multe, dar a vorbit despre o doamn cumsecade, patroana unei menajerii, cred, creia domnioara d'Arx

i datoreaz mult recunotin. Eu snt patroana menajeriei, om bun. Dar fetia nu-mi datoreaz absolut nimic. Hai, descarc-i tot sacul, nu ne aflam aici ca s ne pierdem timpul. Exist multe lucruri pe care eu nu le neleg, continua Germain. Domnul Remy mi interzisese s fac vreun demers , in scopul de a lua legtura cu dumneavoastr mai nainte de a trece o luna. dar adugase: Va veni ea nsi. Snt aur c va veni." Ateptam. Azidiminea mi-a fost anunat comisionar care ntreba de domnioara d'Arx. Am poruncit fie poftit la mine i el mi-a spus c urma s venii, descri-ndumi costumul in care aveai s v prezentai. Nu mi-a aplicat pentru ce purtai acest costum. Mama Lo i Valentine schimbar o privire. Avea nevoie urgent s v vorbeasc, mai spuse btrnul valet. La plecare a zis: ,,Rugai-c pe domnioara d'Arx s m atepte, cci voi reveniz' Valentine ntreb: Cum arta comisionarul acela? ctevacuvinte, Germain schi un portret de o asemnare att de izbitoare. nct nu fu lsat s sa ncheie. mblnzitoarea i Valentine pronunat simultan numele lui Coyatier. Ia seama! opti mama Lo, ncruntndu-se. Am depit vremurile n care trebuia s iau seama, replic Valentine cu un zmbct trist dar plin de curaj. Dac dumitale^mam, i-ar fi fost team cnd intrai n cuca fiarelor slbatice, ai fi fost pierdut. Asta aa e. murmur vduva, dar este riscant. Doresc s tiu, continu fata, tot ceea ce se refer la fratele meu. Vorbete. Germain, i fii scurt, cci nu dispun de mult timp spre a te asculta. 27. VIZITA FRACURILOR NEGRE Germain ntreb: Dorete domnioara d'Arx s-i istorisesc trecutul? Dnsa are dreptul de a cunoate totul, Pnntre ultimele cuvinte ale iubitului meu stpn, au fost i acestea: ,,Sora mea nu trebuie s ignore nimic." tiu totul, l ntrerupse Valentine. Atunci, fie ca Dumnezeu s v dea curaj sau uitarea. Povestea este sngeroas, si n motenirea ce va revine sunt ' multe dureri. Pn n vremea din urm, domnul Remy nca v mai cuta, n ciuda lucrrii importante care-i ocupa toate ceasurile. Vreau s spun, nc o mai cuta pe sora sa, sarmana copil disprut cu prilejul cumplitei catastrofe de la Toulouse. i-a ntrerupt cutrile atunci cnd ntmplarea v-a scos in drumul su, nelndu-i afeciunea i condamnndu-l la groaz- nicul supliciu care i-a adus moartea... cci nu otrava a fost cea care l-a ucis. Eu l-am ucis, murmur Valentine. tiu i asta. Era mai palid dect o muribund, dar sttea dreapta i neclintit n fotoliul 12 56

su. Mama Lo transpira toat. Germain i ls capul n jos i spuse, abia auzit: Exist unele familii care snt condamnate. Apoi continu cu glasul su obinuit: Domnul Remy se ferea de mine, de parc s-ar fi temut de sfaturile mele. Eu nu o cunoteam pe logodnica stpnului meu dect att ct o putusem ntrezri printr-un voal, n seara n care el a fost adus, leinat, de la Palatul de Justiie, i nu datorit acelei ntlniri v-am recunoscut adineauri. Habar nu aveam nici de rzboiul necrutor n care se angajase stpnul meu. tiam, sau mai curnd vedeam doar c el devenea sumbru, ngrijorat, cu mintea i cu trupul bolnave. Pe fruntea sase ntiprise un semn funest, i poate c eu ghiceam natura primejdiei ce-l amenina, deoarece, n febra care-i chinuia nopile, vorbea n somn. Dar ce era s iac lira magistrat, ca i tatl'su, i tatl su murise ndeplinindu-i datoria. Chiar n ziua semnrii contractului, pe la ora patru dupa- amiaza, a fost adus aici. Nu murise, dar nu mica i nici nu vorbea, iar ochii lui preau c nu m vd. A rmas astfel ntreaga sear. Chemasem mai muli medici care au venit si l-au consultat ndelung. La plecare, unul dintre ei mi-a spus: Dac opiniile domnului d'Arx nu snt mpotriv, ar trebui s i se aduc un preot. Pn n momentul acela mi pusesem ndejdea n tinereea i n constituia lui robust. Un alt medic m-a ntrebat: Dar nu are nici o familie? Ar trebui s fie anunate rudele sau, cel puin, ntiinai prietenii si. Am trimis s fie rugat s vin preotul de la Notre-Dame-des-Victoires, abatele Desgenettes, ostaul acela btrn care poart sutana ca pe o tunic de grenadier. Ne cunotea bine. Uneori, venea dis-de-diminea la domnul Remy, pe care-l trezeam spre a-l primi, i spunea: Am nevoie de atta pentru sracii mei." I se pltea ceea ce i se cuvenea. A venit i de data aceea; i-a pus ntrebri srmanului meu bolnav, care a rmas mut ca o piatr. Domnul abate a ngenuncheat lng pat i s-a rugat, dar toate acestea n-au durat prea mult, deoarece l ateptau i ali nefericii. Biete", mi-a spus la plecare daca domnul d'Arx i recapt cunotina la indiferent de or din zi sau din noapte, voi fi gata s vin. Dar dac nu si-o recapt, s nu-i fie team, cci el niciodat n-a refuzat s-i ajute pe cei aliai n suferin. Suflete ca al su nu au nevoie de paaport pentru a merge drept la Dumnezeu. Domnul Remy nu mai avea rude. Prieteni nu-i dorea deloc, fiindc prietenii necesit timp, iar el avea sarcina pe care i-o asumase. Cu toate acestea, m-am gndit deodat la un domn foarte n vrst pe care tnrul meu stpn l stima mai mult dect pe oricare alt om i care i ddea sfaturi n legtur cu lucrarea lui. Am

trimis pe cineva n strada Therese, la colonelul Bozzo-Corona. La auzul acelui nume, Valentine, ca i mblnzitoarea, tresari att de puternic, nct btrnul valet se opri. Il cunoatei? ntreb. Eu nu tiam dect un singur lucru anume, c avea o nfiare foarte venerabil i c domnul Remy nu ntmpina pe nimeni cu atta afeciune ca pe dnsul. A venit imediat, i nu singur. mpreun cu el era doctorul Samuel i un domn de Saint-Louis, pe care-i vzusem, att pe unul cat si pe cellalt , cu alte prilejuri. Cu ei mai era i o femeie minunat de frumoas care, de cum a intrat, a alergat spre pat si a luat amandou mainile domnului Remy, plngnd. Colonelul si nsoitorii si preau la fel de emoionai. De la ei am aflat amnunit scena ce avusese loc pe strada Anjou-Saint-Honore. Doctorul Samuel l-a examinat pe domnul Remy, n vreme ce tnra doamn care era contesa Corona ntreba cu glas tremurtor: Aadar nu exist nici un mijloc pentru a-l salva? Doctorul Samuel a rspuns: ..Viaa lui nu se mai ine dect ntr-un fir i, dup cteva minute, a adugat: Iat c moare... a murit!" Era adevrat? ntrerupse Valentine, care asculta , cu faa livid, dar cu ochii uscai. Nu, replic Germain, nc nu era adevrat. ns aa am crezut, cci ochii stpnului rmseser lipsii de privire iar mna mea, pe care mi-am atins-o de buzele sale, n-a simit dect frig. Colonelul s-a apropiat i mi-a spus: ,, Germain tii c ntre nefericitul meu prieten i mine exista i altceva n afar de afeciune. Urmream mpreun mplinirea unei sarcini care-i ocupase ntreaga existen." Era adevrat, tiam acest lucru sau, cel puin, domnul Remy mi dduse de neles c avea total ncredere n colonelul Bozzo i c, n caz de nenorocire cci domnul d'Arx se gndea la o nenorocire lui trebuia s m adresez n prim instan. tiam i c dulapul cu sertare al stpnului meu era plin de documente, referitoare la acea lucrare misterioas pe care o bnuiam a fi cea despre care colonelul spunea c ar fi colaborat i dnsul la ea. Rspunderea pe care o simeam n clipa aceea apsnd asupra mea m zdrobea. Poate c nu-mh ddeam prea bine seama ce fac, fiindc durerea m nnebunea. Fapt este c m-am dus spre locul n care domnul d'Arx punea cheia dulapului i m ntorceam deja ctre colonel spre a i-o da, cnd contesa Corona, care se aplecase asupra iubitului meu stpn, a strigat repetnd de trei ori: ,,Nu, nu, nu! Remy d'Arx n-a murit!" Chiar n momentul acela colonelul Bozzo ntindea mna s ia cheia dulapului. Nu tiu ce instinct m-a mpiedicat s i-o dau i mi-am ascuns refuzul repezindu-bucuros spre pat. Acesta a fost nconjurat imediat de colonel i de prietenii si, care, ce s spun, preau tot att de fericiti ca i mine. Ochii lui Remy d'Arx recptaser, intr-adevar oarecare strlucire, i obrazul meu, pe care mi l-am apropiat ct mai mult de buzele sale, a simit o rsuflare. Dar 12 56

atat de slab! ,,Haide, doctore" a spus colonelul poate c este nceputul unei crize favorabile. Ajut miracolul sa se infaptuiasc." Iar domnul de Saint-Louis a adugat: V-am fi recunosctori, ca i cum ar fi vorba de copilul nostru drag. Si am adugat i eu ceva, implorndu-l pe medic cu minile mpreunate. Lund mna bolnavului spre a-i simi pulsul, acesta a repetat: ,,Ar fi, cu adevrat, un miracolz' Apoi s-a dus ctre masa n jurul creia se consultaser ceilali doctori i a scris o reet. Despre cheia dulapului nu s-a mai vorbit. Lundum deoparte, colonelul mi-a spus doar att: Dac vom avea fericirea de a-i salva, interesele mele snt la fel de sigure n minile sale ca ntr-ale mele proprii; dac, dimpotriv... dar voi reveni mine-diminea, la prima or." Au plecat mpreun aa cum veniser. Contesa Corona a vrut s rmn, dar colonelul nu i-a ngduit. Medicamentul recomandat de doctorul Samuel av fost adus. Aveam o vag nencredere n doctorul acela care, vorbind despre stpnul meu, nc viu, spusese: A murit." n momentul n care am vrut s-i dau poiunea, spunndu-mi c poate aceasta era salvarea, braul domnului Remy a schiat o micare uoar pe care am interpretat-o ca pe un refuz, i nu m nelam, dup cum vei vedea. N-am insistat ctui de puin. Am tras un fotoliu lng cptiul bolnavului i m-am instalat pentru a-mi petrece noaptea lng dnsul. Bineneles c nu dormeam, auzeam zgomotele de afar, tot mai rare, i pendula care btea orele, dar gndurile ncepeau s mi se nceoeze i vedeam, ca printr-un vl, chipurile celor trei brbai, care, acum, mi apreau ca nite dumani. Cele dousprezece bti ale miezului nopii tocmai rsunaser cnd am srit n picioare ca mpins de un resort. Vocea domnului Remy, extrem de slab dar foarte desluit, se auzea lng mine. D-mi s beau", spunea. Nu doctoria, ap curat." Remy, iubitul meu stpn" am strigat creznd c visez; cci deseori i spuneam pe numele de botez, deoarece, cndva, cnd era mic de tot, l tinusem pe genunchi am avut deci inima de a dormi i dumneata m-ai i chemat?" ntre timp, m i apropiam aducnd un pahar cu ap. ...N-ai dormit", mi-a rspuns. Limba mea si-a recptat chiar acum libertatea ca i cum s-ar fi rupt legatura care-o inea nepenit. Du-te s iei un pahar din bufet si ap de la fntn: oamenii aceia s-au nvrtit pe lng mas." ,,i ai crede c?..." am vrut s ntreb. M-a ntrerupt spunnd: ,,Du-te, mi-e foarte sete!" M-am ntors n fug, dup ce luasem ap proaspt de la fntn, iar el a but cu lcomie. Aceti oameni snt aceia care m-au ucis', mi-a spus cu frumosul lui glas calm i grav, napoindu-mi paharul. i, deoarece eu, uluit, bolboroseam cuvinte ca justiie, tribunale, el a zmbit cu o expresie de descurajare. Nici zece ani de via n-ar fi de ajuns spre a face s strluceasca adevrul" a murmurat iar eu abia de mai am cateva ceasuri. La ce

bun s ncerc imposibilul? Trebuie s-mi utilizez n alt mod timpul ce mi-a rmas."Dar asta nseamn c i-ai vzut, c i-ai auzit!" am strigat. Am auzit i am vzut totul", mi-a rspuns. Tinereea i fora mea n-au avut nici o putere mpotriva lor, ce-ar putea face, de-acum, agonia mea. Aprinde focul!" Am crezut c n-am neles bine, cci gndurile se nclceau n creierul meu nfierbntat. Domnul Remy a repetat pe un ton poruncitor: Aprinde focul!" M-am supus i, n scurt timp, n cmin se nla o flacr. Bine ai facut c n-ai dat cheia, Germain", a continuat stpnul meu ,a crui voce prea deja mai slab. Deschide dulapul." L-am deschis. Ia toate hrtiile care se afl pe raftul din mijloc, toate, de la prima pn la ultima, i arde-le n faa mea. Niciodat nu citisem hrtiile acelea, dar le cunoteam bine. Erau, toate, ciorne ale unei vaste lucrri de care se ocupa de ani de zile, piese doveditoare, documente, rodul unor eforturi imense de cercetare'i de strdanie. Va veni sora mea", a gndit cu glas tare stpnul meu (i era prima dat cnd l auzeam vorbind despre sora lui). Ar gsi toate astea, ar vrea s duc mai departe opera fatal pe care n-am reuit s-o nchei i ar muri i ea, aa cum mor eu!" Presupun c hrtiile n-au fost arse? ntreb Valentine, cu ochii strlucitori. Era voina lui, rspunse btrnul valet. Hrtiile a fost arse, aa cum spusese; toate, de la prima pn la ultima. Atunci, murmur fata plecndu-i capul, nu-mi rmine nimic, nu mai am nici o arm cu care s lupt! Chiar asta i dorea, rspunse din nou Germain. Voia s fac lupta imposibil. V iubea mult, domnisoara. In ultimele sale clipe, nu era stpnit dect de gndul la sora lui. Dar la ce bun s mai vorbesc? Vei vedea ndat ct de mult v iubea. 28. MOARTEA LUI REMY De cnd ncepuse acea scen, mama Lo nu pronunase nici un cuvnt. Asculta, ptruns de o emoie aproape religioas. Valentine era cuprins de o durere adnc, dar sngele corsican din vinele ei clocotea. Se fcuse ncercarea de a pune imposibilul ca o barier ntre ea i dorina de rzbunare, dar era zadarnic: setea de rzbunare i umplea inima. n clipele acelea, nsi imaginea lui Maurice plea n amintirea ei. l vedea pe Remy d'Arx, palid, pe patul su de agonie. Primul cuvnt rostit de Germain, care-i relua povestirea, i fcu inima s tresar. Btrnul valet continu astfel: n timp ce hrtiile ardeau n vatr, domnul Remy vorbea ca pentru sine. Nu nelegeam, dar fiecare cuvnt pronunat de el mi s-a ntiprit n memorie. Spunea: Arma invizibil! Arma de a crei lovitur mortal nu te poate apara nici o cuirasa! tiau ca nu exist nici o ieire pentru acea pasiune; au fcut n aa fel nct ea s se nasc; 12 56

au inteit-o pn la delir!... Mai exist oare ceva dup delir?... Caci eu am fcut ceea ce nici mcar patima nsi n-ar scuza... Omul acela a venit, cu snge rece, s-mi arate prpastia deschis i s-mi spun c nefericirea mea era o crim!" Valentine i ascunse faa n mini. Am priceput mai trziu, rosti foarte ncet btrnul Valet , ce anume nelegea stpnul meu prin cuvintele arma invizibil. Exist pe lume oameni mai ticloi dect diavolul. Eu, interveni mania Lo, ghicesc c-i vorba de o infamie ct casa, dar facei bine i explicai-mi i mie puin. Minile domnioarei d'Arx coborr, lsndu-i descoperit fruntea nroit. Nici o vorb n plus! spuse aproape cu asprime.Respect voina fratelui meu mort, dar oamenii aceia i-au ucis si pe tatl i pe mama mea rzbunarea este a mea, i nu trebuie s dau seam dect n faa lui Dumnezeu! Vduva i btrnul valet i plecar deodat privirile in faa frumuseii ei, care cptase o strlucire tragic. Dorii s-mi reiau povestirea? ntreb Germain cu timiditate. Vreau acest lucru, rspunse Valentine. Germain continu ndat: Flcrile umpleau vatra. Domnul Remy reuise sa se sprijine ntr-un cot spre a vedea arznd munca sa de atia ani, munca zilelor i nopilor lui. I se prea c distrugerea nu era destul de rapid i-mi spunea: ,,Arde-le! arde-le! Din cenusa asta se vor riate viaa ei, linitea ei, fericirea ei!" Auzindu-l cptm, fr s vreau, speran, cci glasul su devenea mai puternic i, uneori, ochii i scprau. Aa te neal ntotdeauna. Cnd ultimele flcri s-au stins, capul i recazu pe pern i el murmur: Cum ar mai putea lupta de acum nainte, de la vreme ce nu va mai avea nici o arm?" Pe buzele Valentinei apruse un zmbet cumplit. Sfinte Doamne! spuse mama Lco, ai un zmbet care nu-mi place, m sperii. mi nchipui c nu te vei duce sa zgndri tigrii aceia cu tot dinadinsul, ca s te lai nghiita. Las-l pe Germain s vorbeasc, fu singurul rspuns al Valentinei. Btrnul valet continu: Domnul Remy a rmas o clip tcut, cci era doborat de oboseal, apoi mi-a poruncit s scot unul din cele doua sertare mari ale dulapului, pe cel din dreapta. In spatele acelui sertar se alia o ascunztoare, iar n ca, un plic mare purtind n chip de adres, cuvintele: Marie-Amelie d'Arx. Vduva, stpnit de o nou curiozitate, i trase scaunul mai aproape, iar Valentine opti foarte emoionat Aadar, acesta e numele meu adevrat! Este cel pe care l-ai primit la baptiseriul catedralei, Din Toulouse, la 30 octombrie 1819, rspunse Germaine. M aflam acolo.

Rposatei mele soii, doica dumneavoastr, i s-a facut ru la nceputul ceremoniei, i eu am fost acela care v-am purtat n brae Privii-mi, domnioar d'Arx, iat-m aici ca un martor, i, nainte de a v da actele care vor face din dumneavoastr motenitoarea legitim a stpnilor mei, m ntreb pe mine nsumi. Cnd v-am vzut pentru ultima dat, erai o copilit mica de tot. Dar v -a recunoate, jur pe contiina mea! Sau, mai curnd, o recunosc n dumneavoastr pe acea sfnt femeie, mama dumneavoastr, al crei portret viu sntei. Cnd stpuul meu a inut n mini plicul, a srutat numele dumneavoastr scris pe el, gndind cu glas tare: Va ramane ultima, va rmne singur de tot. Apoi m-a privit in ochi i a adugat: Germain, acesta e numele surorii mele. O vei iubi, o vei sluji, o vei apra . A deschis plicul i a continuat: Iat actul de natere al domnioarei d'Arx. Cunoti la fel de bine ca i mine catastrofa care, odinioar,a scos-o din casa noastr. Astazi, se numete domnioara Valentine de Villanove. Glasul lui Germain tremura cnd adug: Abia in momentul acela am neles totul. Am ngenuncheat n fata tnrului meu stpn i i-am spus: Remy, copilul meu drag, nu te abandona morii! Dumnezeu i va vindeca rana sufleteasc." A scuturat ncet din cap. Dumnezeu este bun" mi a rspuns i-a fost mil de mine. Murind,mi pot pstra contiina curat. Ochii lui erau aintii asupra mea, ochii lui limpezi i blnzi ca de copil. Mna i se afla intra mea O resemnare calm i destindea, ca un zambet, buzele palide. PLoapele i s-au nchis pe jumtate,caci epuizarea se apropia. M-a trimis nc o dat la dulap, unde , la indicaiile sale, am gsit actul de deces al domnului Mathieu d Arx i cel al soiei sale tatl i mama dumneavoastr. In urm cu cteva luni, spre marea mea mirare i, totodata, spre profunda mea ngrijorare, cci faptul dovedea ca el se temea de o nenorocire, domnul Remy vnduse n graba toate bunurile imobile ale familiei sale i, n loc de a cumpara cu banii astfel obinui aciuni franuzeti, luase unele englezeti i austriece. Toate acestea se aflau n dulap. Mi-a spus: Germain, n-am cptat pe bunurile rmase de la tatl meu o sum corespunztoare valorii lor, deoarece m-am grbit prea mult. Evenimentele au dovedit c n-aveam timp de pierdut. Cu toate acestea, vei gsi n casa de bani din stnga dulapului i a crei cheie, iat, i-o ncredinez aciuni la purttor totaliznd optzeci de mii de franci rent la un capital de aproximativ un milion cinci sute de mii de franci. Averea aceasta nu trebuie s rmn aici. ndat dupa ce voi muri, o vei pune ntr-un loc sigur. i aparine n ntregime Mariei-Amelie d'Arx, sora mea, i i-o ncredintez dumitale." Glasul 12 56

i slbea tot mai mult. A vrut totui s se ridice n capul oaselor. L-am ajutat. Deja nu mai trageam nici o ndejde, cci moartea i pusese amprenta pe fruntea lui drag. Mi-a cerut hrtie, toc i cerneal. oviam daca s-i dau ascultare sau nu, cci capul i se cltina pe umeri,dar m-aprivit, i ochii si rugtori preau s-mi spun: Grbete-te Germain, altfel nu voi mai avea timp." I-am adus toate cele de trebuin scrisului. Cu o mn ineam sfenicul, pentru ca deja spunea c lumina e prea slab; cu cealalt, i-am oferit climara, n care mna lui cu greu a nmuiat penia.La nceput a trasat foarte ncet cteva cuvinte. Am crezut c nu va putea continua, dar l-am auzit murmurnd: Trebuie totusi ca ea s-mi cunoasc ultimul gnd. Trebuie s-i vorbesc ca un frate... ca un tat, fiindc eu l-am nlocuit pe acela pe care nu-l mai are." i degetele lui au prut c prind putere. n spatele perdelelor de la fereastr se vedeau mijind zorile. nc nu terminase de scris, cnd cineva a sunat la ua de la intrare. Ei snt" mi-a spus nu vreau s-i vd . Ghicise corect: erau cei trei brbai din ajun colonelul Bozzo, domnul de Saint-Louis i doctorul Samuel. Li se alturase un al patrulea, cruia am-auzit zicndu-i-se domnul de la Prire. Nici unul din ei nu a insistat s intre. Doctorul a vrut doar s afle ce efect avusese poiunea lui si a spus: Dac nu s-a simit mai ru, am mari sperane, pentru c efectele secundare ale beladonei snt uor de combatut. Domnul de la Prire a adugat c fusese trimis special de ctre doamna marchiz d'Ornans pentru ca domnul dArx sa afle cat de mult se interesa de sntatea lui. Cnd m-am intors n camer, l-am gsit pe stpnul meu foarte agitat. M-a ntrebat dac. se vorbise despre domnioara de Villanove ca urmare a rspunsului meu negativ, mi-a poruncit s rtolit imediat, la un farmacist pe c>ire mi l-a precizat, poiunea Hoctorului Samuel. Dar nici nu ajunsesem bine la u cnd Sg si rechemat, spunndu-mi: Este o nebunie, mintea mi mprtie. Dac nuntru s-ar gsi ceea ce cred c e, ar constitui o arm, adic o tentaie, prin urmare o primejdie oentru ea. Vars doctoria n cenu, sparge sticlua, nu vreau ca ea s posede vreo arm, nu vreau s aib tentaii!" Am fost nevoit s m supun, cci glasul i era poruncitor i privirea imperioas. Se pregtea s-i continue scrisul cnd soneria s-a auzit din nou. de data asta era justiia, un anume domn Perrin-Champein, care, de atunci, la nlocuit pe stpnul meu n postul de judector de instrucie. Venea, asistat de grefierul su. A fost primit, dar domnul Remy i lsase capul s se odihneasc pe pern i se ntorsese cu faa ctre perete. Domnul PerrinChampein l-a interogat ndelung, dei n-a obinut nici un rspuns la ntrebrile sale referitoare la evenimentul de pe strada Anjou, printre care amesteca observaii cu privire la omorul din strada Oratoire i la nsi

comportarea domnului d'Arx ca judector de instrucie. Grefierul rnjea, cu nasul n jos i, din cnd n cnd, optea: j Atta ru c-o s rspund!..." Domnule i stimate coleg" "-a spus Perrin-Champein abandonnd asediul credei-m c snt dezolat de trista stare n care v las. Un cuvnt este uor de spus, i s-ar putea s fii lipsit de bunvoin. Cu toate acestea, vreau s cred c tcerea dumneavoastr, care este ea nsi foarte ciudat, nu este o dovad c ai fi svrit ceva mpotriva contiinei dumneavoastr de judector." Pe palier m-a ntrebat: ,,Stpnul dumitale n-a vorbit deloc toata noaptea? .... Dar nu-mi vei rspunde nici dumneata mai mult decat dnsul. Ei , gata! te las cu bine! Toate acestea snt extrem ciudate, dar am mai descurcat eu i altele i, de regula, interogatoriile nu slujesc la nimic. Era un biat foarte instruit , suficient de capabil i, mai ales, cu protecii puternice! Acum, iat c face loc altora, i prerea'mea este c i-a cam meritat soarta." Cnd nchideam ua n urma lui am auzit c eram chemat. S ne grbim, Germain sa ne grbim", mi-a spus stpnul fcnd eforturi s se ridice pat. nc n-am terminat. Tot ce-i cer lui Dumnezeu este s-mi dea timpul necesar s termin." L-am ajutat din nou s se ridice n ezut, iar el i-a reluat truda care, de la o clipa la alta, devenea tot mai epuizant. Vedeai cu ochii cum se schimb la fa. Tmplele i erau scldate n transpiraie. In momentul n care ncheia, soneria a rsunat pentru a treia si ultima dat. i vei nmna asta" mi-a spus, mpturind hrtia ei, i numai ei, bag bine de seam, i-i vei spune ct de mult m-a costat aceast din urm munc. Du-te sa deschizi, cea care vine este rugciunea." Ochii si trupesti se nceoau tot mai mult, dar cptase cealalt vedere,cea care strbate prin ziduri. Era, ntr-adevr, rugciunea. Btranul preot Desgenettes a intrat i i-a dat ultima mprtenie. Stpnul meu a rspuns, pn la capt, cele cuvenite, n limba latin, dup care capul i-a czut pe pern. Abatele l-a sarutat spunnd: Du-te, suflet cretin!", i stpnul meu a pronunat numele dumneavoastr. M-am apropiat. Se sfrise. I-am nchis ochii... Pe obrajii btrnului se rostogolir dou lacrimi grele, Intredeschise reverele livrelei sale i scoase din sn un plic pe care i-l ntinse domnioarei d'Arx spunnd: Indeplinesc porunca primit i v nmnez testamentul fratelui dumneavoastr. 29.TESTAMENTUL Mama Lo avea ochii plini de lacrimi. Doar Valentine nu plngea. La ultimele cuvinte ale btrnului Germain, un 12 56

suspin ncercase sa-i umfle pieptul, dar printr-un puternic efort, ea i-l nbusise. Pe frumosul ei chip, ce exprima o nemrginit dure, se citea ceva asemntor cu severitatea unui judector. Lu hrtia pe care i-o ntindea Germain i spuse Dragii-mei prieteni, v rog s v retragei. Trebuie sa fiu singur spre a lua cunotin de Ultima dorin a fratelui meu. ... Germain i vduva se ridicar imediat. In clipa cnd erau punctul de a iei. Valentine adug: Cnd va reveni omul acela, comisionarul, s-l conducei la mine. i presupun c vom intra, odat cu el? ntreb mama Lo. Nu, v vei napoia numai atunci cnd v voi chema. Acum, plecai. Imblnzitoarea i Germain ieir din camer. Mama Lo se ls condus pn n sufragerie, unde se prbui pe un scaun murmurnd: Sfinte Doamne! snt frnt de par.c a fi fost snopit n btaie! Copila asta o s se nenoroceasc! Nimic de zis, jude ctorul era de o buntate ngereasc, dar, asta e: a murit, i bietei fetie i ajunge ct trebuie s se ocupe de Maurice al nostru. Btrnul valet mergea ncet ncoace i-ncolo, cu braele atrnndu-i i cu capul plecat. Deodat, se opri n faa mamei Lo. Dumneata, care o cunoti o ntreb crezi c va da ascultare ultimei dorine a fratelui ei? Cred c toi cei din familia asta snt la fel, replic vduva. l au pe dracul n ei. Germain i ndrept umerii; ochii i strluceau. Ct de frumoas e! opti profund entuziasmat. i ce privire de prinesa are ! Oh! Da , este cu adevrat fiica bunei doamne... fiica lui Mathieu d'Arx. pe care nimic nu-l cea s tremure! Sora lui Remy, iubitul meu copil, care ea blndeea unui mieluel i curajul unui leu! Se ls la rndul su s cad pe un scaun i-i rezem capul n mini. Dup cteva minute, mama Lo i relu vorba, cu o oarecare stnjeneal. Ia zi, btrne, spuse roind. Mi-e cam ruine,pentru c ce vreau s te rog nu prea se potrivete cu mprejurrile. Dar omul este aa cum s-a nscut, iar mie, sensibilitatea imi face o foame teribil. Fr s insist, nu s-ar putea s-mi dai ceva s bag n gur? La nceput, Germain ridic spre ea o privire scandalizata, dar vznd chipul cumsecade al vduvei, care-i recpatase culoarea mbujorat, i veni s zmbeasc i spuse: Cred c, la nevoie, ai dobor un brbat sau chiar doi,mmico! Nu toat lumea poate fi duces sau marchiz.Mie mi eti pe plac. Trebuie s recunosc c, de data aceasta as mbuca i eu ceva, ca oricine. i voi servi un mic dejun, dupa care vei avea argint viu n brae i-n picioare, dac tot trebuie s ne luptm cu ticloii aceia!

Intre timp, Valentine pe care vom continua s-o numim astfel, deoarece sub numele acesta am cunoscut-o i am ndrgit-o se apropiase din nou de portret. Trsese un scaun lng tablou, aa cum faci cnd nite persoane inoportune au plecat i cnd, n fine, poi discuta, ntre patru ochi, cu un prieten drag, dup o lung absen. Nu era dect un portret nemicat i mut, dar n partea de jos a pnzei se afla numele pictorului, de o sobr nelepciune, care avea darul miraculos de a-i face pe mori s triasc. Pensula lui Zeuxis1 nela psrile; pensula i mai nde-mnatic a lui Apelle2 l-a nelat pe Zeuxis nsui. Ingres 3, pictorul cel att de amarnic jignit, a fcut chiar mai mult: odat, a nelat chiar i durerea unei mame. 1.zeuxis:pictor grec,din a doua jumatate a secolui V-lea i.e.n.,unul dintre cei mai ilustri artisti ai lumii antice.(n.t.) 2.apelle: pictor grec de la sfarsitul seolului al IV-lea si inceputul secolului al III-lea i.e.n.A fost portretistul lui Alexandrucel Mare.(n.t.) 3. Ingres (Dominique) (17841867): pictor francez ale carui opere se caracterizeaz printr-o deosebita puritate a desenului i o extraordinara impresie de via a personajelor. Principalele sale opere snt: Capela Sixtina, Apoteoza lui Homer, Odalisca, Izvorul etc. (n.t.) Eu nu am fost martorul acelei ntmplri, ns l-am vzut cu ochii nici, la o expoziie particular deschis cu mai mult vreme n urm, la bazarul Bonne-Nouvelle, l-am vzut, spuneam, pe un prieten al familiei Bertin, care lucra la Journal des Debats, strbtnd mulimea i repezindu-se, ca spre a-l mbria, ctre portretul lui Bertinbtrnul, care prea s se ridice n picioare, cu minile sprijinite pe braele fotoliului. n Frana, certurile ntre diverse coli artistice, n muzic, pictur sau literatur, snt oarbe pn la stupiditate. Ingres pictase cu un an n urm portretul lui Remy d'Arx, si asemnarea er att de izbitoare, nct Valentine sttea cu inima strns, cu mintea uluit ca la apariia unei vedenii invocate. Avea n faa ochilor ntocmai pe tnrul trist i blnd, timid dar capabil de acte eroice, de o mare inteligen i de o nespus buntate, dar pe a crui frunte prea ntiprit semnul fatalitii. Ochii lui gnditori triau, gura prea gata s vorbeasc si, n austera noblee a trsturilor .sale, se ghicea un zmbet fermector care totui nu nflojea niciodat. Valentine nu vzuse de prea multe ori acel zmbet, deoarece, lng ea, Remy d'Arx era grav. El o evita pe Valentine aa cum, instinctiv, fugi de nenorocire sau de soart. Cu toate acestea, l vzuse uneori, cnd tnrul magistrat, atat de strlucitor i de iubit, era departe de ea i discuta, de exemplu, cu frumoasa contes Corona. 12 56

mi nchipuiam c m dispreuia opti, i acestea tur primele cuvinte. Dar se temea de mine, mi-a spus-o el insusi. Presimea lovitura moral pe care aveam s i-o dau. Isi plec ochii n faa privirii calme i adnci pe care Remy de pe pinz, o lsa s cad asupra ei. Era tnr, murmur ca, se credea c este fericit. Rivalii sai il priveau de jos i invidia lor era aproape ur. lat-i perfect razbunati. A murit de prea mult suferin! Au existat oameni indeajuns de cruzi pentru a-l alege, pe el dintre toi, pe el, care niciodat n-a fcut dect bine, spre a-i impune cea mai nspimnttoare tortur. L-au ucis cu ncetul, prelunind supliciul cu o barbarie oribil i, nemulumindu-se s-i chinuie trupul, au ncercat s-i dezonoreze sufletul... Rmase o clip tcut, apoi buzele i se ntredeschisera lsnd s-i scape un nume... un cuvnt: Remy... frate! Dup aceea, rupse plicul si despturi hrtia pe care acesta o coninea. Scrisul era chinuit si tremurat, i rndurile dezordonate i smulser prima lacrim. Citi cu glas tare: In numele Tatlui, al Fiului i al Sfntului-Duh, acesta este testamentul meu. In prezena lui Dumnezeu i simind apro-piindu-mi-se sfritul, ndrept ultimul gini ctre "Marie-Amelie d'Arx, sora mea mult-iubit, n ciuda numelui de Valentine de Villanove pe care l-a purtat n decursul a doi ani de zile, ca urmare a unei fraude sau a unei erori. Documentele n sprijinul acestei aseriuni snt ncredinate n minile celui mai fidel prieten ce mi-a rmas: Germain Lambert , servitor al familiei mele de mai bine de patruzeci de ani Marie-Amelie d'Arx este motenitoarea mea unic i legi Cu toate acestea, pentru cazul n care starea sa civil contestat, declar c-i dau i-i las moternire, fie sub numele de Valentine de Villanove, fie chiar i sub cel de Fleurette pe care l-a purtat n copilrie, totalitatea bunurilor mele mobil i imobile. . Murind aa cum mor, in deplintatea facultilor mele mintale, semnez i datez prezentul testament olograf, nct s aib puterea cert de lege. Urma, ntr-adevr, numele lui Remy d'Arx. scris cite si cu o mn destul de sigur. Se vedea bine c muribundul i cheltuise , n acel efort ntreaga energie ce-i mai rmsese. Sub semntur, textul continua, dar devenea mai confuz deoarece mna slbise treptat. Valentine reui totui s citeasc, printre lacrimi:

,,Sora mea, draga mea'Valentine, ngduie-mi s-i pstrez tnttme pe care lam iubit att de mult. Las-m s-i spun imediat i c privirea mamei noastre se poate adinci n strfundul inimii mele, a crei ran este, acum, vindecata. Te iubesc aa cum mi este permis sub ochii lui Dumnezeu care ma cheam la El, te iubesc ca pe copila drag pe care, odinioar, o contemplam n leagnul ei, veghindu-i somnul zmbitor. Am fost, amndoi, nespus de nefericii, surioar. Sper c moartea mea va ncheia plata datoriei noastre de nenorocire. Asa va fi, Valentine, dac mi vei urma sfatul, dac mi asculi rugmintea, fie ca durerosul meu sfrit s-i serveasc mcar de pild. Nu ncerca s-i combai pe oamenii aceia care posed o putere supranatural. Ceea ce n-am putut ndeplini eu, care eram narmat cu Legea, aa cum un soldat i poart spada, eu, pe care funcia mea prea s m fac invulnerabil, eu, care eram considerat ca bucurandu-ma de sprijinul puternicilor acestei lumi, ar fi o nebunie s ncerci s realizezi tu. O nebunie inutil, vinovat, aproape o sinucidere. Nu eti dect o biat copil singur pe lume; toi cei care te nconjoar, toti cei care n aparenta te apr sau, cel puin, aproape toi, afiliai tenebroasei corporaii pe care am vrut s-o nving i care m-a ucis. Nu-i aduc la cunotin nimic nou spunndu-i c te afli in mijloculul Fracurilor-Negre, al cror ef s-a slujit de tine ca de o arm infernal spre a-l asasina pe singurul om care, poate, ar fi fost n stare s combat cu succes cumplita asociaie. Cu excepia marchizei d 'Ornans, o biat victim sortit de mai nainte loviturilor lor i pe al crui unic fiu l-au ucis, n afara de de Francesca Corona (i n-a ndrzni s rspund de ea chiar cu totul),toti ceilali snt nite scelerai ascuni n spatele unui soi de zid de aprare magic. Valentine, n ceasul morii mintea se lumineaz: rzbunarea nu-i aparine dect lui Dumnezeu. Dac a fi fost doar un judector, poate c, acum, n-a cdea zdrobit n lupta Ins n mine exista si altceva, pe ling zelul magistratului exista patima omului care se rzbun. Valentine, sora mea drag, gndete-te la tine, gndeste-te , mai ales, la acela pe care-l iubeti, la Maurice, care, nemai- avndu-m pentru a-i scoate la lumin nevinovia din toata grmada de dovezi mincinoase acumulate de asasinii mei, va recdea n cumplita sa nenorocire. L-am vzut chiar adineauri pe omul care ma va nlocui. Este dintre aceia crora li se spune oameni instruii, nelepi, prudeni. Posed nelepciunea aceea crud care nu crede in nimic dect n lucrurile acceptate de bunul simt. Tot ceea ce se abate de la verosimilitatea admis i se pare nscocire nedemn de a ocupa o minte cumsecade. Opinia lui este gata format pe baza propriei mele opinii, pe care o va folosi exact invers. In ochii lui, eu eram un vistor, pe cnd el este un nelept. Acolo unde eu am spus nu, el va spune da. 12 56

Maurice va fi din nou trimis n faa Curii cu Juri, Maurice va fi condamnat. Elocvena nici unui avocat, perspicacitatea nici unui magistrat, ntr-un cuvnt, nici o putere omeneasc nu poate mpiedica juriul s rspund, ntr-o astfel de mprejurare: Da, acuzatul este vinovat. Nu ne rzbuna, Valentine, las-i pe tatl tu, pe mama ta i pe fratele tu s doarm n sicriul lor. Morii nu mai cunosc ura, uit ura, gndete-te la iubire, salveaz! pe Maurice. Spre a-l salva nu exist dect o singura cale: evadarea ,fuga fr speran de ntoarcere, schimbarea numelui i viata ascunsa departe, foarte departe, peste mri i oceane. Pentru a deschide orice poart, banii snt o cheie magica. Eti bogat, poi mpri aur cu amndou minile, nimic nu trbuie s-i fie prea scump ca s-i cumperi fericirea. Adio , Valentine, am inut pana ct m-au ajutat puterile. Acesta e ultimul rand scris de mana mea. Dac m iubeti, nu ma razbuna i fii ferici..... Valentine rmase o clip nemicat, cu ochii aintii asupra ultimului cuvnt, care nu fusese scris n ntregime. Duse hrtia la buze si o srut n locul n care se oprise mna muribundului. Apoi, ngenunche si. astfel prosternat, privi portretul fratelui su, care parca c triete... Care prea c triete i nc mai repet cel din urm gnd al viteazului i nefericitului rnr: ..Surioara, nu m rzbuna!" Abia la captul ctorva minute se ntredeschiser buzele Valentinei pentru a murmura: Iart-m, iart-m , frate, cci nu-i voi da ascultare! Ah! ah! exclam n spatele ei o voce grosolan. i totui, sfatul pe care vil ddea defunctul era bun. Tresri i se ntoarse. Comisionarul despre care-i vorbise Germain i care o mai cutase n cursul dimineii apruse n prag Si acum inchidea usa in urma lui 30.COMISIONARUL Coyatier, cci el era nou-sositul, nu fcu dect un pas n interiorul camerei. Rmase n picioare lng us i-si scoase apca, descoperindu-i parul cre ce i se zbirlea pe cap. Costumul de comisionar i venea ca o mnu, ns nu-i imblinzea cu nimic cumplita nfiare, i ar fi trebuit s ai mare ncredere spre a pune n minile unui mesager de felul lui obiecte de o oarecare v\aloare. Care va s zic spuse cu amestecul acela de obrznicie si timiditate care constituia caracteristica cea mai izbitoare a persoanei sale, care va s zic, nu avem de s-l ascultm pe srmanul domn d'Arx? Valentine l privi drept n fat, i ochii banditului clipira de parc ar fi fost

orbit. Vino mai aproape, i spuse ea drept orice rspuns Coyatier nainta. Avem de discutat, mai zise fata. Ia loc acolo! Degetul ei arta chiar fotoliul tnrului magistrat Marchef-ul schi un gest de ezitare. La urma urmei, opti omul, pot foarte bine s m aez acolo unde sttea el, fiindc niciodat nu i-am fcut vreun ru. Ai vorbit cu nelepciune, murmur Valentine. Aadar, i cunoteai pe aceia pe care mi-i denun n scrisoarea aceasta? Nu, rspunse marchef-ul, dar bnuiesc cine snt. A vrut i el s lupte, iar eu, eu care nu prea am de ce-i iubi pe judectori, i spusesem dinainte c se duce s fie mcelrit. Judectorul acesta nu era un nepriceput i n-am cunoscut muli soldai mai viteji dect el. tia c-i spuneam adevrul, dar a continuat s mearg, pe drumul lui, pn la cimitir. Cine s-a ars cu sup sufl i-n iaurt, i-mi nchipui c nainte dea da ortul popii, domnul d'Arx trebuie s v fi interzis s v jucai cu focul. Aa este, pronun abia auzit Valentine. M pltise pentru a afla nite lucruri, continu mar-cheful, iar eu i spusesem, ntocmai, tot ce tiam. Asta nu era trdare. Oamenii aceia nu au putere asupra-mi prin vreo promisiune sau prin ceva ce-ar semna cu un devotament din partea mea. Au pus n jurul gtului meu un lat pe care-strng cnd au nevoie de supunerea mea. mi amintesc primul cuvnt pe care i l-am spus judectorului Remy d'Arx, cand a venit s m caute pn n brlogul meu de la bariera Italiei... i, din partea unui judector, era nevoie de o minte luminata, ca s vin la Coyatier! Mie-mi place curajul, fiindc, m de a ajunge un cine turbat, am fost un soi de leu. I-am spus: ,,Domnule judector, dac mi-a fi nchipuit c-ar fi posibil sa le le dobori pe Fracurile Negre sau s le arzi, de mult vreme aba ar fi fost ncheiat, cci ei sau slujit de mine ca de m clu i, strngndu-m de gt, m-au silit s ucid. Dar nimic nu are Putere mpotriva lor, nici loviturile de mciuc, nici oelul, nici focul." Omul acela nu era dintre cei care, cnd le vorbeti, ridic din umeri. tia cine eram i nu vreau s spun c m privea fr srb. Dar totui m asculta. Primul su rspuns a fost acesta: ..Am fcut deja sacrificiul vieii mele." Era un corsican, toi snt aa cnd snt stpnii de gndul razbunrii, i n vinele dumneavoastr curge acelai snge ca al lui Remy d'Arx. Eu, spuse Valentine trgndu-i un fotoliu alturi de al lui Coyatier i lund loc, eu te privesc fr dezgust. Eti omul de care am nevoie. Marchef-ul i mpinse napoi scaunul. Pe chipul su aspru era ntiprit o expresie de tristee era s spun de pudoare. Nu ntrecei msura! spuse cu glas cobort. Cu mine nu trebuie sa fii femeie, ie ursc pe femei, mi-e team de femei. Nu snt femeie, snt tigroaic, murmur fata cu o voce reinut, dar att de 12 56

profund vibrant, nct marchef-ul se cutremur. Am cu ce te mbogi dintro dat. Asta ar fi culmea, ca pn la urm s m las expediat pe lumea cealalt de o domnioar! bombni Coyatier. Este adevrat c sntei o tigroaic, zu aa! Nu pentru c nfrunzi moartea spre a v rzbuna, cea mai mic fetican din inutul dumneavoastr este n stare de acelai lucru, ci fiindc cutai, aa. prietenete, cu blestematul care le inspir groaz scelerailor, cruia i e groaz lui nsui de propria-i fiin. tii oare c atunci cnd Coyatier, zis marchef-ul, intr casa Fracurilor Negre, Fracurile Negre, aa ticloi cum sunt , nu mai simt nici foame, nici sete? Tac, dac snt pe cale discute sau s rd, i, printre ei, nu cunosc nici mcar pe unul in stare sndrzneasc s ating mna asta, pe care ei o vad inroit de snge pn la cot. Isi ntindea mna enorm, ale crei vene umflate pareau gata sa plesneasc. In mna aceea, Valentine, o puse pe a sa ngheat dar ferm, fr un tremur. Banditul o privi cu un amestec de mirare i nduioare. Ai fi o sfnt dac ai face aa ceva pentru a-l salva pe brbatul pe care-l iubii! Pe brbatul cruia mi-am druit inima, replic Valentine cu un brusc clan de energie, l consider ca pe mini nsmi. El i cu mine nu sntem dect unul. Lui i aparine tot ce se afl n sufletul meu: rzbunarea mea este rzbunarea lui. Coyatier izbucni n rs i hohotele sale rsunar sinistru. E un foarte drgu soldat din Africa spuse ca pentru a-i explica lugubra veselie. i cunosc eu pe tipii de soiul lui: i-ar plcea mai mult libertatea dect toate frazele dumneavoastr frumoase! Apoi, schimbnd tonul, adug: Venisem pentru a pune la punct cum s-l facem spele putina. V-ai schimbat cumva inteniile? Da, declar Valentine pe un ton scurt i dur. Ca s vezi! mormi Coyatier printre dini. Care va s zic, revenii la prima idee a colonelului? Un pahar de otrav but n doi? La ce bun s-l salvez! strig cu impetuozitate Valentine. Oare moartea nu va atrna mereu deasupra capului sau atta timp ct vor tri oamenii aceia? Asta-i foarte adevrat. Cum pot eu s tiu, prietene continu fata, ale crei cuvinte se revrsau acum ca un torent de pasiune cum a putea ti dac ceea ce m mn este rzbunare sau dragoste? Snt clipe n care, n inima mea plin de iubire, nu mai gsese loc pentru ur; exist ns i momente cnd vd nconjurat de trei spectre nsngerate care-mi strig ,,Pentru fiica lui Mathieu d'Arx, pentru sora lui Remy dArx , numai i simplul gnd de fericire constituie o impietate ! AH! m-au crezut nebun, sau se prefac c-ar crede astfel, caci nimeni nu cunoate secretul redutabilei lor comedii! Dar parc stiu eu nsmi, dac snt sau nu nebun? Tatl meu, mama a cror amintire o ador far a ma fi bucurat de mngierile lor fratele meu prietenul meu nobil i drag toi acetia nu mai snt! Nu nu-a mai rmas n via dect unul, a crui existen

se clatin in echilibru pe marginea unei prpstii. mu-l nun am dect pe Maurice, ultima mea speran, prima, singura dragoste a tinereii mele. logodnicul, soul meu, i deasupra capului sau alinia, de acelai fir. aceeai sabie! Este adevrat, snt corsican, si toate fibrele fiinei mele tresar la gndul de ai pedepsi pe clii familiei mele, dar snt femeie, mai ales femeie, si iubesc pn la idolatrizare, iar ceea ce, n mine, pare a fi nebunie, este nsui adevrul, e luinina ce se revars din iubire! Se ntrerupse si. oprindu-i privirea descurajat asupra lui Coyatier, murmur: Dar cum m-ai putea nelege? Chipul grosolan al banditului cptase o expresie ciudat. Poate c nu neleg chiar bine, replic gnditor, dar, la urma urmei, nici mult nu lipsete s pricep tot. Am fost brbat uneori mi reamintesc acest lucru. ncercai s v linitii puin, daca putei. Vorbii sincer i clar. Ce vrei de la mine? Valentine nu rspunse imediat i, timp de un minut, se ivir n tcere. In ochii fetei se citea o speran nc tulbure... cei ai banditului exprimau dorina de a rezista unui elan entuziast. Primul care vorbi fu Coyatier. Ar fi bine sa nu ignorai nimic, zise cu glas cobort. Ma aflu aici din ordinul colonelului, iar acesta a tiut ntot-deauna tot ce s-a petrecut ntre noi. Bnuiam, riposta Valentine, i cu toate acestea, ceva imi spunea c nu ma trdai. Acel ceva spunea adevrul, continu marchef-ul, ns numai pn la un punct. n infernul n care ei domnesc i noi suntem chinuii potrivit capriciului tiraniei lor, nimic nu este n ntregime adevrat lucrurile se petrec altfel dect in oricare alt parte. ngduii-mi s v mai spun un singur cuvnt, apoi mi vei rspunde la ultima mea ntrebare , caci timpul trece si colonelul m ateapt: imediat dup ucidera lui Hans Spiegel, pentru care va fi condamnat Maurice al dumneavoastr, trebuia s plec n insula Corsica, unde se afl refugiul nostru. Fuseser descoperite relaiile mele cu domnul d'Arx i presupun c aveau de gnd s se descotoroseasc de mine la mnstirea Milei. n loc de asta, am primit un contraordin, chiar n ziua plecrii mele, care se nimerea s fie ziua n care ai fost adus la sanatoriul doctorului Samuel. Am fost deghizat astfel nct s semn cu un bolnav i m-au dus la infirmerie toate astea pentru c aveau nevoie de mine n legtur cu dumneavoastr i cu Maurice, care, n momentul acela, erai singurele dou fpturi omeneti ce posedau secretul Fracurilor Negre. Acum, n aceeai situaie cu a dumneavoastr, mai snt nc trei: mama Leo, btrnul Germain i eu. E rndul dumneavoastr, va ascult! 31. INIMA VALENTINEI Sprncenele Valentinei se ncruntaser sub efortul gndirii. 12 56

Esti condamnat ca i noi, spuse, i o tii prea bine. Eu snt mereu condamnat, rspunse Coyatier, dar ma rscumpr mereu. Tatl se pricepe la oameni: nu i-ar fi prea greu s i-l nlocuiasc pe Ludovic al XVIIlea acela, sau pe oricare dintre membrii consiliului su, dar i este clar ca alt marchef' n-ar putea gsi. Te temi de el? murmur fata. Bineneles, confirm banditul, i ar trebui s fii nebun ca s nu-i fie fric de el. Nu te-ai nvoi s lupi mpotriva lui? Prin asta neleg sa-l combai vitejete, ca un brbat, ca un adevrat brbat, ca soldat care, dup ce a dezertat, se napoiaz si, cu trupul drept, nfrunt moartea? Dac-am fi n Alger, mormi marchef-ul, ar fi unii oameni care s m priveasc. Te privesc eu, rosti fata cu glas cobort. E adevrat mi-ai atins mna, zise banditul. Sntci o tnr foarte curajoas! Vrei s mi te dai mic nlntregime? l ntreb brusc Valentine. i la ce mi-ar sluji? bombni marchef-ul n chip de rspuns. i spun eu: ei se bazeaz pe dumneata. ntregul eafodaj al urzelii lor se poate drma, dac nu te mai au. Ce-i drept, e drept, confirm Coyatier cu o ciudat expresie de amrciune, valorez mult, iar ei nu se trguiesc. Fixeaz-i preul, spuse Valentine. Grozav chilipir, gndi cu glas tare Coyatier, s ai n buzunar o sut de mii de franci, cu un ceas nainte de-a da ortul popii! Averea mea personal depete un milion, adug Valentine. Marchef-ul ridic din umeri, dar repet: E clar c sntci un boboc de fat foarte hotrt mi-ai dat mna! Ia sa vedem, presupunei c-a face prostia de a v accepta propunerile. Avei vreun plan? Da, am un plan. Dac-i ct de ct bun, poate fi explicat n dou cuvinte. Da, poate fi explicat n dou cuvinte. In ochii Valentinei se aprinsese o lumin sumbr. Spunei-mi eele dou cuvinte, o ndemn Coyatier, crui pupile luceau ca o reflectare a acelei lumini. S moar! rosti Valentine cu glas cobort dar desluit. Ehei! corsicano! exclam Coyatier, aproape nveselit, c mergei direct la int. Toi deodat! adug Valentine cu un calm extra- dinar. Singe pentru snge! Eu, fiica i sora celor pe care i-au asasinat, i condamn la moarte! Ochii banditului exprimau o sincer admiraie. Bravo! zise. Drace! grozav fat! lat o frumoasa copil care urte aa cum trebuie! Pcat c-n toate astea nu-i i vreo vorbuli pentru locotenentul

prizonier. Privirile fetei nu se plecar, dar i schimbar expresia iar frumuseea ei tragic fu parc aureolat de o profund duioie Maurice! murmur ea cu un glas att de blnd, nct banditul simi un nod n gt. Prima i ultima btaie a inimii melc!... Mi-ai cntrit ura, dar numai eu snt n msur s-mi apreciez iubirea. Cu ceva mai mult calm. adug: Aadar, ti-ai nchipuit c-l uitam pe Maurice? Numai la el m gndesc, numai pentru el m zbat. nsui Dumnezeu ne-a legat unul de cellalt. Fratele meu, pe care ard de dorina de a-l rzbuna, nu era oare binefctorul lui Maurice? Ct de bucuros ar fi Maurice s-si rite viaa spre a plti datoria mea, dac ar fi liber! Sentina pe care am pronunat-o este singura soluie de salvare pentru Maurice. De data aceasta, dac oamenii aceia snt nvini, Maurice va fi salvat, cu adevrat salvat; cci nu va mai avea a se teme dect de Lege. iar Legea nu va merge s-l caute la trei mii de leghe de aici. unde-l voi duce eu! Un fel de zmbet flutur pe buzele lui Coyatier. De ce rzi? l ntreb Valentine intrigat. Pentru c-i caraghios s vezi cum se aseamn gindurile, replic banditul. i altora le-a venit ideea asta....dar nu-mi punei ntrebri, n-ai ctiga mare lucru. M asteapta treburile mele i v spun: rmnei cu bine. Fr a-mi rspunde? protest Valentine . Prin urmare , m-am nelat? Nu ai i dumneata dorina, nevoia de a-ti recpta libertatea? Ah! oft marchef-ul. Libertatea mea!... s-ar putea. Cuvintele lui , ca i intonaia cu care le rostise ,pareau enigmatice. Nu simi nevoia continu fata, punndu-i tot sufletul n priviri nu tnjesti s redevii brbat, sa-i speli, o dat pentru totdeauna, minile nroite de snge? Ah! gemu din nou Coyatier, a crui expresie nu se poate descrie. Dumevoastr ai atins minile astea, sntci o tanar ndrznea si plina de hotrre! Dar unde s mi le spl, minile astea ale mele, mnjite de snge? Tot n snge? Fruntea i obrajii Valentinei erau ca de marmur. Intr-un snge care purific! opti. Oricine are dreptul de a ucide o fiara slbatica. Atunci, oricine are dreptul s m ucid, ripost Coyatier. Gata, ajunge. tii bine c toate astea snt o prostie si o imposibilitate, dar numai lucrurile de felul acesta izbutesc, ntindei braele, de vreme ce vrei s luai luna de pe cer. Eu, unul, snt foarte ncntat s v in scara. Este adevrat ce spui? ngim Valentine, care nu se atepta la o asemenea concluzie brusca. Consimi? De ce nu? Ce important are dac-mi voi frnge gtul ntr-un loc sau n altul? Si loteria este o prostie: cu toate acestea, exist unii care nimeresc lozuri 12 56

ctigtoare. Adineauri v priveam. Cred c sntci dintre cei norocoi... Doar att c-mi voi impune propriile mele condiii: dac merg cu dumneavoastr, nu vreau s-o luai cnd la sting, cnd la dreapta, dup cum vei avea chef. Exist nite cri gata mprite, vrei s le luai? Vorbea pe un ton scurt si limpede. Valentine murmur: Nu ineleg. M voi exprima mai clar: colonelul urmeaz s organizeze evadarea Iui Maurice Pags chiar mine . Cum mine?! exclama Valentine. Maurice. pe care l-m vzut adineauri, nu stie nimic de asa ceva. In toata povestea asta. Maurice este a cincea roat la carut , replic marchef-ul. Cnd ne place o afacere, n-o inem decat pentru noi. i tot mine urmeaz s fii cstorit cu Maurice. De data aceasta , Valentine nu-l mai ntrerupse rmase muta de uimire. Marchef-ul continu: In timp ce v aflai la nchisoarea Force, eu eram colonel. Nu se simte bine, i m bate gndul c n-o s-o duc mult. Dac-ar ti Toulonnais-lAmitie, prinul i ceilalti ce mi-a spus btrnul... Era caraghios, s-l vad cum mi mngie brbia, trncnind n oapt: N-am ncredere decat n tine, marchef, prietene. Tu eti capul iste al asociaiei iar testamentul meu care-i gata ntocmit te numete legatarul meu universal.. Ei, bine? i ce-i cu asta? I-a putea conduce la fel de bine ca oricare altul, zu aa. i dac-a fi eu Stpnul, ar veni roi s-mi ling minile ca niste cini umili Se opri, iar Valentine spuse: Toate acestea nu-mi explic vorbele dumitale. Iat care-i explicaia. Colonelul a adugat: ,,Asta-i ultima mea afacere i vreau s-o nchei nainte de a m duce. Trebuie ca totul s se sfreasc mine sear. Dar pregtirile n vederea evadrii... ncepu Valentine. Snt opt zile de cnd Toulonnais se ocup de ele. Avea mn liber i bani cu nemiluita. Cnd s-a dus s-o caute pe vduv, treaba era gata aranjat. Dar pentru cstorie... preotul?... Exist un domn Hureau, vicar la Saint-Philippe-du-Roule, care are o ncredere neclintit n Ludovic al XVII-lea. Dup cum bine tii, cstoria este ideea fix a doamnei marchize, care s-a mpcat cu orice, dar nu i cu scandalul de a lsa dou turturele ca dumneavoastr s urce n caleaca nupial fr s se fi pronunat asupra lor sfntul conjungo. Domnul de Saint-Louis, neputndu-i refuza marchizei nimic s-a neles cu abatele Hureau, i dei o cstorie secret nu-i privit cu uurin de ctre arhiepiscopie, bunul vicar de la biserica Roule nu-i poate refuza nimic surogatului su rege, care-i ia asupra propriei contiine acest mic pcat care-i va scrie nsui Papei, dac arhiepiscopul face pe raul. i astfel, convenienele vor fi respectate, nu-i aa? Turuind toate acestea, Coyatier i pstrase zmbetul amar. i dup cstorie? ntreb Valentine, cu glasul schimbat.

La naiba! ncepe luna de miere! Dumneavoastr i Maurice o tergei... Este gata pregtit i aceast plecare? Ah! bineneles! Pregtit n cele mai mici amnunte. ncotro ar urma s plecm? Nu fii copil! o dojeni Coyatier. tii la fel de bine ca i mine. Un dublu omor! rosti cu greu fata. nc n-am primit instruciuni complete, continu Coyatier. V-am mai spus, colonelul m ateapt pentru a afla luai lucrurile. Dar bnuiesc c vor fi mai mult de dou omoruri, cci toi cei care se afl n momentul acesta la Remy d'Arx au de ncheiat cu asociaia aceeai socoteal ca i paurice i dumneavoastr. Btrnul Germain, mama Lo... opti Valentine. i eu. S nu mai vorbim fr rost, v-am spus-o deja. Iar ca s fii alturi de noi, ar trebui?... S nchidei ochii, tnr domnioar o ntrerupse Coyatier, de data aceasta pe un ton serios i s mergei pe pipite pretutindeni unde voi avea poft s v conduc. Vreau s spun nu numai dumnevoastr, ci i locotenentul. Nici o observaie, nici o mpotrivire. Ct privete preul, ne vom socoti la urm. V convine? Deoarece Valentine ezita, el se uit spre pendul i se ridic n picioare. Btrnul o s-i piard rbdarea, zise. Nu v grbii, gndii-v bine, rspunsul mi-l vei da mine. Cci n toat treaba asta exist o dificultate: eu nu v promit nimic. Numai dracu poate ti dac vom ctiga partida sau dac vom fi distrui n ultima man. Nu voi atepta pn mine! strig Valentine. La ce sa mai chibzuiesc? Moartea ne nconjoar din toate Porile, alt ieire nu avem, m nvoiesc! Tot ce am i aparine; condiiile pe care mi le-ai pus vor fi ndeplinite orbete. Marchef-ul, care se ndreptase ctre u, se opri. Api, de curajoas, tiu c sntci curajoas! Atunci, trebuie s v grbii s v ntoarcei acas. Domnul Samuel se va preface c nu i-a dat seama de absena dumneavoastr sta-i cuvntul de ordine i, la poarta unde snt zidari' vei gsi pe cineva care v va ajuta s intrai n-aude n-a vede n camera dumneavoastr. Desear, dac-i va putea prsi patul, cci este cu adevrat bolnav, colonelul va veni s v povesteasc tot ce-a fcut pentru dumneavoastr si spre a v asigura fericirea. Vei fi uimit, nentat, nduioat, n fine,vei juca o micu comedie, nu-mi fac griji n privina asta. Ins va trebui s nu uitai s spunei c v simii mult mai bine i s v purtai ca i cum raiunea ar reveni n creierul dumneavoastr cnit. Nu conteaz dac va crede sau nu, deoarece n partida ce se joac fiecare tie c vecinul lui trieaz iat partea ciudat. n ceea ce m privete, nu snt sigur c m vei mai vedea nainte de nunt, dar privii-m bine n ochi: am o mic speran, nu prea mult... fapt cert este c voi face tot ce-mi va sta n putin. Spun tot, pentru c mi-ai dat mna. 12 56

i mulumesc! i mulumesc! ngim Valentine, att de micat nct nui mai gsea cuvintele. Coyatier iei grbit, dar se napoie imediat i spuse: nc ceva. Ne lipsete o scul pe care n-o gseti cu uurin la L'Epi-Scie. dar necesar pentru evadare: un om care s nu ii fost adus niciodat n faa justiiei. Ne trebuie spre a lua, fr prea mari riscuri, locul prizonierului. Mama Lo va gsi aa ceva la barac sau n alt parte... La revedere, frumoas domnioar, cci ne vom revedea cel puin o dat, iar pe urm, cum va voi bunul-Dumnezcu, dac exist vreunul! 32. AGONIA UNUI REGE Se nnoptase. Parisul bogailor i lua cina; Parisul sracilor i ncheia supeul. Birturile pe drept celebre printre muncitori i care. mai ales acele vremuri, existau cu grmada n preajma halelor pline de muterii. Mi s-a ntmplat deseori s-mi strecor privirea printre geamurile murdare ale acestor refeetoare ale muncitorimii. Birtul nu-i nici pe departe un cabaret. n birturi vezi, n majoritate chipuri bune si naive. Fiecare pare sincer mulumit , faa poriei sale mari de mntarc aburind. Acolo, nu se cunoate lipsa apetitului. Toi m-au cstiga cu greu plcerea de a mnca. iar comesenii nu posed acel delicat sim al mirosului care ar suferi din cauza anumitor miresme rspndite prea din abunden n atmosfer. Usturoiul si ceapa nu disphfc nimnui, basma1 si untul prjit nu au dect prieteni Este cald, si asta-i plcut, cnd te gndeti Ia frigul umed de afar. Poi vedea meseni care-i economisesc cu un fel de senzualitate sfertul de vin, pentru a se bucura din plin, la desert, de paharul pe care-l beau cu prune luate din fructiera mare expusa n vitrin, sau dup zeama lung a compotului de mere acri soare. Am auzit spunndu-se c toaleta att de costisitoare fcut, n ultima vreme, marelui ora de ctre eful edililor si, a micorat cu mult numrul acestor birturi, situate n apropierea pieei, st caic le ddeau celor ce muncesc o hran destul de sntoasa i curata. Mi s-a mai afirmat c restaurantele muncitoreti s-au nfrumuseat ca i cartierul nsui, i c muteriii lor pltesc acum nu numai rasolul de vita cu legume, ci i chiria, oglinzile i gazul de iluminat. Toate acestea snt scumpe i nu te satur deloc Duval, mcelarul inteligent care s-a mbogit ca un rege doar dovedindu-i publicului autenticitatea mrfii sale, nu-si vinde carnea muncitorilor. Voi fi fericit cnd voi vedea renscut n Paris btrnul birt dar adaptat Ia progresul moravurilor noastre. Poate c 1.Hasma: (asmatui sau hasmauchi): planta erbacee din familia umbeliferelor, originara din Asia. asemntoare eu ptrunjelul. Se cultiva pentru frunzele frunzele sale aromatice, care se ntrehuineaza drept condiment, (n.t.)

va mai trebui s treac mult timp pentru aa ceva, fiindca industriaii prefer s speculeze viciile muncitorului dos s se gndeasc la nevoile lui. n locul slilor de mese comune pe care le-a dori construiesc cafenele splendide, bazate pe binecunoscutul principiu c nimic nu-i mai uor de jefuit dect srcia n asemenea cafenele, vezi o mulime de oameni care vin s se mbete cu absint falsificat i cu un lux batjocoritor. Acestea snt afaceri bune. Lombarzii 1. care conduc asemenea Eldorado-uri scandaloase strng averi i inj-i fac probleme nici din sudoarea, nici din lacrimile care le ud ncasrile zilnice. ns cnd muncitorul, nc orbit de atta iluminare i de attea aurrii, se napoiaz n mansarda lui ntunecoas, i mai pstreaz el oare veselia? Adesea, gsete acolo o femeie care plnge ntre mai multe leagne. Trebuie s recunoatem; dac cercetezi ndeaproape unele afaceri pariziene, te nfiori tot aa cum te cutremur tenebroasa meserie a lui Coyatier, zis marchef-ul. Au trecut vremurile melodramei, este posibil, dar, la noi, nc mai exist alchimiti care se pricep s fabrice aur, ct se poate de legal, din durere i ruine. Parisul se obinuiete repede cu frigul, la fel ca i cu orice altceva. n ciuda ceei ngheate ce devenea tot mai deas pe strzi, se puteau vedea hoinari circulnd pe trotuare i btrnii curioi care privesc vitrinele merceriilor se aflau la postul lor pe toat lungimea strzii Saint-Denis. Pe la ora opt seara, izbucni un zgomot ciudat, de nedefinit, pe care nimeni nu-l mai auzise vreodat i care rspndi m ntregul cartier un ecou groaznic i totodat lugubru. Toi cei de pe strad se oprir s asculte. Agenii de ordine i ncordar auzul, ntrebndu-se dac nu cumva era Iar ndeprtat a unui nceput de revoluie. n case, cetenii
l Referire la italienii, n mare parte originari din Lombardia, care in acea epoc, reprezentau majoritatea proprietarilor de cafenele din Paris

mirar i toate ferestrele ferecate se ntredeschisera la diverse etaje.In birturi, paharele ridicate rmaser la jumtatea drumului spre buze, iar furculiele ncetar s mai scric pe faiana groas a farfuriilor. Ce zgomot era acesta, care domina imensul zumzet al parisului? Zgomotul acesta nbuit i grav ca un tunet i care strbtea totui prin toate zidurile, diferit de orice alt vacarm, ptrunznd n case prin uile nchise? Jules Gerard, ultimul cavaler rtcitor, a scris o carte despre adversarii si nvini. n cartea a, plin de sentimente epice, Jules Gerard relateaz viaa i moartea leilor pe care i-a ucis. Exist n ea. o pagin, extraordinar de emoionant, n care se descrie rgetul unui leu ce agonizeaz n deert. Este un rcnet care se stinge, dar nc mai este uria. Ascultndu-l, brbai i femei, deopotriv, tremur n cortul lor; triburile senfioar; caii tremura pe picioarele lor paralizate i, de-a lungul uedului1 ce curge, pe jumtate secat, printre pietre i palmieri, celelalte vieuitoare ale pustiului ascult, cuprinse de o groaz adnc. 12 56

Cel care moare este regele, domnitorul, Stpnul-Lcu. Firea toat ia parte la agonia lui i poart un doliu plin de spaim. i de data aceasta tot Stpnul-Lcu, domnitorul, regele deertului era cel al crui ultim vaiet zgutluia un ntreg col ivilizaiei pariziene. Degeaba era sclav, nvins, dezonorat strigtul su de inoarte se nla aproape tot att de puternic ca bubuitul tunetului. E n van fusese umilit de ct vreme oare? sub grotescul ultragiu al servitutii, suportnd medicina ignorant auii chalot, machiat ca o curtezan mbtrnita, peticit ca Un nianon vechi care-i pierde perii blnii; zadarnic fusese acoperit cu plasturi i purtase peruc moartea l nla pan la inalienabila sa mreie.
* Ued. cuvnt arab insemnnd ,,curs de ap". n regiunile aride, ,,curs de apa temporar , mai adeseori secat, dar putnd cara imense cantiti de apa si ml n timpul unor revrsri violente, (n.t.)

Parisul nu tia toate acestea. Leii snt rari la Paris. Parisul care vorbete toate limbile pmntului, era incapabil s recunoasc ultimele cuvinte ale leului. Cci cel care scotea rgetul su suprem n baraca prsit era, ntr-adevr, domnul Daniel, prizonierul infirm al maniei Samayoux. Departe de muntele Atlas, al crui cretet sprijin cerul departe, foarte departe de nisipurile nesfrite mprtiate de simun, acolo unde soarele arde privirile oamenilor ncntnd ochii leilor, la Paris, paradisul Loaicelor 1, al celuilor cu pr lung i cre i al motanului mamei Michel, el, regele desenului, murea jefuit pn i de numele su, aa ca toi regii exilai. Sic transit floria muncii: Astfel trece gloria lumii! Regele Leu murea fr fast i fr coam, n pielea cheal a domnului Daniel. Din cauza frigului cumplit de afar, pe terenurile strzii n construcie nu se alia nimeni. Rgetele muribundului izbucneau la intervale aproape egale, desprite de tceri adinei, aa cum, potrivit legendei, rsunau chemrile cornului de lupt al lui Roland2, n defileul de la Roncevaux. Nu rspundea nimeni, cci exist zgomote crora n zadar le caui originea i punctul de plecare. Toi se ntrebau de unde izvora acel tunet; nimeni nu se gndise la casa de senduria doamnei Samayoux. Sub zpada care rencepuse s cad, o siluet ntunecata se desprinse, conturat n contralumin de felinarele de pe strada Saint-Denis. Brbatul care se ndrepta astfel ctre barac nu purta mbrcmintea groas ce