Sunteți pe pagina 1din 37

1

AVENTURILE SUBMARINULUI DOX


De H. WARREN

Nr. 41

AURUL BLESTEMAT

Traducerea de L. HRSU

Un submarin perfecionat dup toate inveniunile moderne, e urmrit nc din timpul rzboiului mondial de toate naiunile europene. Cpitanul Farrow, comandantul acestui submarin, om de o buntate rar, reuete s descopere pmnturi i ape care nu-s trecute pe nici-o hart de pe glob i-i creeaz un loc de refugiu pe o insul pe care o numete Insula Odihnei un adevrat rai pmntesc. Dar nu poate fi mulumit, atta timp ct fiul su George, un tnr de optsprezece ani, se afl sub tutela unui individ periculos.

Cu ajutorai credinciosului sau servitor, Farrow reuete s aduc pe George pe Insula Odihnei. Un testament misterios indic pe acesta ca motenitor al unei comori ascunse, pe care ns nu o poale avea dect trecnd prin primejdii nenchipuite. Toate peripeiile extraordinare pe care le ntmpina George n tovria unui tnr prin negru, fac din Aventurile submarinului Dox una din cele mai interesante lecturi.

I. DIAVOLUL ALB. CE-O MAI FI I CU OBIECTUL ACEL CIUDAT? fcu Farrow privind cu ncordare spre nord-vest prin ocheanul su puternic. Lordul Clive, George i Rindow, care stteau lng el n turn, duser i ei repede ocheanele la ochi i se uitar ateni n direcia artat. E un trup omenesc, zise Clive, care avea privirea foarte ager. Pare s fie un naufragiat i chiar cred c recunosc un lemn

ngust de care s-a ncletat. Da, ai dreptate, drag lordule, ncuviin cpitanul; acum vd i eu. Pare s fie o vsl lemnul acela de care se ine. Submarinul porni cu toat viteza spre naufragiat. Marinarii l vedeau din ce n ce mai bine, prin ocheanele lor, pe btinaul pe jumtate gol, care sttea fr via deasupra lopeii lungi i pe care valurile uoare l mnau tot mai aproape. Ciudat! exclam deodat Farrow. Omul pare s poarte un lan n jurul trupului. i braele l sunt prinse n lanuri subiri, adug George. Probabil c s-a legat de vsl nainte de a-i pierde cunotina. Atunci nu s-ar fi slujit de lanuri, zise cpitanul, cci i-ar fi zis c greutatea lor l-ar putea trage la fund. Aa e, toat treaba asta e ciudat, se amestec i Rindow n vorb. Mai c-a putea spune c nenorocitul a fost legat cu lanuri de lopat. Hm, prin multe ntmplri extraordinare am trecut noi adesea, nu-i vorb rspunse Farrow dar ar fi de necrezut s dm aici peste un btina legat cu lanuri de o vsl. Aproape c s-ar putea presupune c prin apele astea mai exist galere, cum ntrebuinau pe vremuri romanii. Dar asta ar fi cu neputin. Ba chiar aa e! Strig George, agitat. Omul are un lan subire n jurul trupului i ncheieturile minilor i sunt de asemeni legale mpreun cu un lan. Trebuie deci s fie un condamnat la galere. Submarinul se apropiase ntr-att, nct cei din turn puteau vedea acum cu ochiul liber ceea ce vzuser nainte prin ocheane. Camarazii se privir nedumerii t lordul zise ncetior. Poate c vom izbuti s-l readucem la via i atunci ne va lmuri ce s-a petrecut cu el. Din nenorocire, am impresia c e mort, i ddu cu prerea cpitanul. Aa c aceast ntmplare ciudat va rmne pentru venicie o enigm, ceea ce e foarte regretabil. Cu d-ta omul are prilejul s treac prin cele mai ciudate aventuri, mai zise lordul. Dup toate aparenele, e vorba de un condamnat la galere, dup cum am ntlnit pn acum numai n cri i n filmele de cinematograf. Farrow ndrept vasul cu dibcie lng omul n nesimire i cnd ajunse acolo stop. George sri imediat pe punte i alerg spre parapet. Apuc vsla de care era legat btinaul i o inu bine, pn venir Petre i Kard, pe care cpitanul i chemase sus. Cei doi uriai ridicar ciudata povar i o aezar binior pe

punte. Farrow, lordul, Rindow, Bertram i ali civa camarazi fcur cerc n jurul omului n nesimire. Doctorul se aplec imediat asupra lui, i cercet pulsul, ddu din cap i zise: Trebuie s-mi iau stetoscopul: nu tiu, zu, dac mai poate fi salvat Din cte mi dau seama, a nghiit prea mult ap. Pn una-alta, trebuie ntors cu capul n jos i s i se fac respiraie artificial pn m napoiez eu. n primul rnd ns nenorocitul trebuia liberat din lanuri. Se aduser repede pile i dli, iar Petre i Kard se apucar de lucru, dar trecu ceva pn s taie lanurile subiri de oel. l aezar apoi pe btina cu capul n jos, pe urm l ntinser pe punte i ncepur s-i fac respiraie artificial n vremea asta, Farrow, George i lordul Clive examinar cu interes lopata, care era fcut dintr-un lemn uor, dar foarte tare. Ciudat! murmur cpitanul. E, ntr-adevr, o lopat cum se foloseau numai pe vechile galere. Eu nu tiu ns s existe vreo ar pe pmnt unde s mai dinuie asemenea pedeaps. Lordul vorbea nainte de filme interveni George poate c omul acesta a czut peste bord cu prilejul unei filmri. Sau poate galera, care se afl pe mare n scopul acesta a czut prad unei furtuni nprasnice. Presupunerea ta nu e de dispreuit, rspunse Farrow. Asta ar fi cel puin explicaia cea mai simpl. Eu nu cunosc ns nici o societate de cinematografie care s turneze tocmai n apele acestea singuratice i primejdioase. Marile ntreprinderi europene ar putea filma astfel de scene n Marea Nordului sau n Baltica. Doctorul Bertram sosi cu tubul de ascultare i examin inima btinaului. Dup cteva clipe zise: Inima bate nc, dar ct se poate de slab. Ducei-l la infirmerie i voi ncerca s-l menin n via prin injecii cu camfor i inhalaii de oxigen. Cteva minute s mai fi rmas pe ap i sar fi prpdit cu siguran. Petre i Kard l transportar repede n cabina-infirmerie. Din fericire, doctorul avea pe bord instrumentele i aparatele care se ntrebuineaz n accidente de soiul acesta. O jumtate de ceas ncheiat se ocup Bertram de leinat un negru australian, dup cum constat el cu uimire apoi zise, uurat. n sfrit, am scos-o la capt. Inima a nceput s bat mai tare. nc zece minute de respiraie artificial i cred c se va trezi. Dar nu mi s-a mai ntmplat s salvez pe cineva care s se afle att de aproape de moarte. Petre, acum trebuie s-i facem

respiraie artificial i masaje. Dup vreo zece minute, pieptul lat al negrului ncepu s se ridice uor. Putea avea cam treizeci de ani, era vnjos, dar trupu-i slbit dovedea c ndurase mari suferine. n jurul minilor i al oldurilor mai avea nc cercurile de oel, dar ele nu puteau fi scoase pn ce omul nu-i va fi revenit complet. Cheam-l pe cpitan i pe ceilali camarazi, Petre! zise doctorul. ndat ce se va trezi, omul ne va mprti probabil amnunte importante, pe care mai trziu le va trece sub tcere poate. Petre iei repede i dup cteva clipe se napoie mpreun cu Farrow, Rindow, George i lordul Clive. Fcur cerc n jurul mesei nguste pe care zcea ntins btinaul i-l privir cu interes. E ntr-adevr un negru australian, zise cpitanul. Cum s fi ajuns el aici, de att de departe? tiu i eu ce s mai zic! Te pomeneti c o galer construit pentru filmare a fost trt de un taifun de pe coastele Australiei pn aici. Unde s-a sfrmat de vreo insul. Doctore, ai putea stabili de ct vreme se afl pe ap individul acesta? Trebuie s fi petrecut multe ceasuri n starea asta grozav rspunse Bertram nainte de a-l fi prsit puterile. M mir ns c n-a fost atacat de rechini. Sunt foarte curios ce vom afla de la el cnd se va trezi, spuse cpitanul. Desigur c a trecut printr-o panie cum rar se ntmpl. Cred, ns, c adevrata explicaie a gsit-o George al nostru i anume c e vorba aici de un figurant de film. Probabil c vom gsi i alte victime ale catastrofei, dac negrul ne va indica unde s-a ntmplat nenorocirea. Pare ns att de slbit i istovit, nct face impresia c a lucrat mai mult timp ca sclav pe galere, zise doctorul Bertram. Va trebui s fim cu bgare de seam la primele cuvinte ce le va roii, nainte de a-i reveni cu totul n fire. Petre, pregtete de pe acum o ceac cu sup. Din diferite semne, sunt n msur s constat c n-a mncat de mult vreme. De-abia se ntoarse Uriaul cu ceaca de sup, c negrul i ncepu s se mite. Fcu gesturi nelinitite cu braele, dar nu putu s le ntind mai mult dect le ntindea nainte, cnd avea lanurile, ceea ce l fcu pe doctor s spun: Asta e nc o dovad c a fost legat mult timp de vsl. Chiar n starea asta de incontien are ntiprit n minte faptul c nu poate ntinde braele mai mult de att.

Chestia e foarte ciudat, zise Farrow, ngndurat. Cine oare s mai foloseasc azi oameni ca sclavi de galere? Ar fi absurd gndul acesta, dac vsla n-ar fi construit n aa fel, ca s poat fi legat un om de ea. Minunat! Fcu lordul Clive, entuziasmat Voi tri deci alturi de dv. nc o aventur care iese din banal. Dar oare spaniolii n-au avut i ei galere? Da, sunt ns cteva sute de ani de cnd nu mai au rspunse cpitanul pe ct vreme, vsla asta e nou de tot. Dup cum se vede lmurit, e fabricat cu cele mai bune unelte i forma ei corespunde perfecionrilor vremii modeme. Foarte ciudai. Ssst! Acum tcere! opti doctorul Bertram. Camarazii i ndreptar imediat toat afeciunea asupra negrului, care deschise ochii. Se uita rtcit n juru-i i privirea lui trda spaim. Rostii cteva cuvinte, apoi nchise iar ochii. Domnule cpitan, vorbea de un diavol alb cu ochii roii, zise doctorul, agitat. Nu tiu ce nseamn asta. S-l ntreb de unde vine i ce-a ndurat? Ar fi cel mai bun lucru, dac e destul de treaz, rspunse Farrow. Doctorul Bertram i se adres negrului, care deschise din nou ochii, se ridic i privi buimac n jurul su. Privirea i czu apoi asupra minilor i pru foarte surprins c-i lipsea lanul. Bertram i duse la buze vasul cu butura ntritoare i nenorocitul l goli, fixndu-l pe doctor cu o privire de recunotin. Acesta i puse o ntrebare pe limba lui, dar negrul i rspunse ntro englez destul de bun: Massers vor s tie ceva de la mine, Baru fugit, altfel el fi murit. Fost mult pe mare... vai... ngrozitori Rechini jur-mprejur. Baru are sete i foame mare. Toat ziua i toat noaptea vslete, apoi slbit i nu mai tie nimic. Baru foarte recunosctor Massers. i n vreme ce vorbea, ochii lui exprimau o groaz nenchipuit. Acum eti n siguran, Baru, zise Farrow. Dar cine te-a legat de vsl? Negrul i acoperi faa cu minile i cltin capul cu putere. Felul lui de a se purta era att de ciudat, nct camarazii se privir nedumerii; se prea ntr-adevr c negrul ndurase attea grozvii, nct numai amintirea lor l fcea s se cutremure. Baru, ne poi povesti totul fr team, l ncuraj Farrow. Noi suntem n msur s te aprm i de diavolul alb cu ochii roii. Unde l-ai lsat pe acest diavol?

Oh, Masser cunoate diavol alb? ntreb Baru, nspimntat Atunci Masser l va trimite napoi pe Baru n iad? Tremura din tot trupul, dar Farrow l linitii: Nu, Baru, asta n-o vom face n nici un caz, poi fi linitit? n iad zici c-ai vslit? Mai erau i alii legai de vsle? Oh, Masser totul tie, rspunse negrul. Muli oameni n iad trebuit vsleasc i cnd obosit, diavolul btut cu biciul. Se aplec mult nainte i camarazii vzur cu groaz c spatele lui lat era acoperit de rni, provenite de la lovituri de bici. Asta e de necrezut! exclam lordul Clive. Pe diavolul sta, cum l numete Baru, trebuie s punem neaprat mna. De asemeni, trebuie s-i eliberm pe bieii tovari de suferin ai lui Baru. Au fost muli compatrioi de-ai ti pe vaporul acela grozav? Oh, Masser, erau i Massers albi legai de vsle. Baru pare ru de ei, dnii oameni slabi, fost tare lovii cu biciul. Diavol foarte crud, striga mereu c el pedepsete cum trebuie. Baru, spune adevrul: i-ai fcut ceva diavolului acesta? ntreb cpitanul. Nu, Massers, rspunse negrul, cu sinceritate. Baru dus cu alii pe coasta Australiei s caute aur acolo. Apoi disprut, unul, nc unul i nc unul. i Baru fost nhat ntr-o noapte n colib, legat, pus clu n gur, trt n iad, nepenit cu frnghii de vsl, apoi trebuit vsleasc. Fiecare noapte fost adus altul, pn iadul plin. Toi care dus caute aur, ajuns n iad. Asta e extraordinar! zise Farrow, ngndurat. Zu c nu tiu ce s cred din toat povestea asta. Drag Clive, d-ta cum crezi c stau lucrurile? Ar trebui s ne informm la autoritile australiene dac au aflat cumva de dispariia cuttorilor de aur. Ia spune, Baru, pe vapor a fost numai diavolul acela cu ochii roii sau au mai fost i ali diavoli? nc patru, Masser. Toi cu barb lung. Unul foarte mare i lat, prul lui rou de tot. Ceilali numesc la el John, el bate cu biciul mai mult. Aadar, cinci albi posed o galer i prind cuttori de aur din claim-ul nou descoperit, pe care l duc pe iadul plutitor, zise Farrow, ncet. Asta e ntr-adevr monstruos i n-a fi crezut-o n ruptul capului dac nu l-am fi gsit pe Baru legat de vsl. Baru, cum ai izbutit s fugi? Oh, Masser, diavol alb oprit la insul i spus c trebuie s aib ap proaspt i fructe. Baru disperat, el vrea scape din iad, mpins vsl prin deschiztur i czut cu ea n ap. Fost ntuneric

nc, diavolii albi auzit plescie apa, tras cu puca, dar Baru notat repede. Cnd rsrit soarele, Baru fost departe. Baru notat mereu, face zgomot cnd vine rechini, apoi slbete, adoarme i trezit aici la Massers. Drace! N-am auzit nc de aa ceva de cnd sunt! Exclam lordul. Drag cpitane, trebuie s gsim neaprat galera asta modern. Ea nu poate fi prea departe, cci n cursul celor cam treizeci de ore, de cnd se afl Baru pe mare, el n-a putut nainta prea repede. n orice caz, trebuie s ncercm s-i eliberm i pe ceilali cuttori de aur. Acum eti salvat, Baru zise Farrow i deocamdat vei rmne aici la doctor, pn te vei fi ntremat. Apoi vei putea munci pe bordul nostru i noi te vom debarca ntr-un loc de unde s poi lua un vapor pentru Australia. Va trebui, ns, s anuni imediat autoritilor cele ntmplate, dac ntre timp nu vom fi izbutit noi s-i eliberm pe tovarii ti de suferin. Oh, Masser vrea s lupte cu diavoli? Exclam negrul, ngrozit. Mai bine nu face asta, Masser, diavol foarte ru. Vom vedea noi, rspunse Farrow, zmbind. Acum, ns, trebuie s dormi. Mai trziu mi vei istorisi amnunit unde erai cnd ai srit n mare. Cpitanul i zmbi prietenos, apoi prsi ncperea mpreun cu ceilali. Haidei n cabina mea, zise el, trebuie s inem un mic sfat de rzboi. II. O ENIGM. DRAG LORDULE, d-ta ce prere ai de treaba asta? ntreb Farrow, cnd se aflar n cabina lui. i poi nchipui ca cinci europeni s aib o galer, pe care s pun la munc oameni nevinovai, s-i bat i s-i schingiuiasc de moarte? Vorbele tale m-au adus la o idee, rspunse lordul, ngndurat. Cine tie dac oamenii acetia, care sunt folosii ca sclavi de galer, n-au fptuit ntr-adevr niscaiva crime? Desigur c-ai auzit i d-ta de cazuri cnd oamenii i fac singuri dreptate, pentru c justiia oficial a popoarelor n-ar fi destul de dreapt. Poate c i n cazul de fa avem de-a face cu oameni care-i smulg pe criminalii cei mai fioroi din minile justiiei, pentru a-i pedepsi n felul lor. Socoi c asta ar fi exclus? Deloc. Ideea d-tale poate fi ntemeiat, drag Clive,

10

ncuviin Farrow. n cazul acesta, ar trebui s-l privim pe albul cu ochii roii ca pe un individ foarte ciudat, ca s nu zic nebun. Spune i d-ta, care altul s-ar fi gndit la aa ceva? Atunci, povestea asta cu galera e foarte probabil, rspunse Clive. mi spuneam eu mai nainte c australianul ne-ar fi putut mini n aceast privin. Acum mi cam nchipui cum stau lucrurile. Totui, trebuie s-ncercm s-i eliberm pe nenorociii aceia, cci chiar dac meritau pedeaps, ceea ce li s-a dat e prea din cale afar. Sper c Baru se va ntrema n curnd, ca s ne poat indica aproximativ unde a srit n mare. n ultimele zile a suflat mereu un vnt de la nord-vest, zise cpitanul i din aceast direcie venea spre noi i Baru cu vsla lui. Aadar, trebuie s dm peste ciudatul vas dac urmm drumul sta. Ar trebui s aducem vasul n cel mai apropiat port, i ddu cu prerea Clive i s lsm treaba pe seama autoritilor. Nici nu tiu dac se pot trage la rspundere oameni care pedepsesc pe criminali cu de ia sine putere, punndu-i s munceasc la galere. Camarazii se duser n turn i Farrow ordon s dea toat viteza la motoare. Lu direcia cam spre nord, iar la ntrebarea mirat a doctorului rspunse: Desigur c galera nu va fi rmas treizeci i mai bine de ore lng insul, ci o fi pornit mai departe. Am putea-o ntlni deci mai curnd, dac am ine direcia ceva mai spre nord. Cred c nc pn-n sear vom da de ciudatul vas. Desigur c se va aine prin prile cele mai singuratice ale acestei mri, pe lng insule nelocuite, iar peste zi i va cuta poate vreo ascunztoare. Gndete-te numai c galera asta n-a fost vzut de nimeni n drumul ei din Australia pn aici. sta e, de fapt, lucrul cel mai surprinztor, zise lordul. Tocmai un vas att de ciudat trebuia s bat la ochi. Eu, unul, nu prea cred c Baru a spus adevrul curat. O fi fptuit el vreo crim pe una din insulele Pacificului, a fost prins de diavolul acela i ncorporat galerei sale. i nici chestia cu noile terenuri aurifere no cred. N-ai putea s transmii n numele d-tale o radiogram adresat guvernului australian? ntreb Farrow. Poate c-l demascm pe Baru i-l spunem n fa c ne-a minit. Da ideea e bun! Rspunse entuziasmat englezul. n guvern e i un bun prieten al meu, lordul Storry, care mi va rspunde imediat. Vrei s dai ordin s se ntind antena? Repede se nl cte un catarg la pup i pror, de care se

11

fix antena Clive se duse singur la aparatul de emisie i transmise radiograma ctre prietenul su, cu rugmintea de a-i rspunde imediat. Sunt foarte curios s aflu rezultatul, i zise el lui Farrow, dup ce se napoie n turn. ntr-un ceas, cred c voi avea rspunsul. Dar dac povestirea lui Baru e adevrat? ntreb George. Nu ne-am putea atepta atunci la tot felul de surprize neplcute din partea ciudailor stpni ai galerei? Vom aranja noi i cu ei, rspunse cpitanul, linitit. Dar eu nu pot crede c Baru a spus adevrul. O fi avnd dreptate lordul cu presupunerea lui c negrul a fptuit vreo crim pe o insul i a fost prins apoi de individul acela ciudat, care vrea s ia locul justiiei cu galera lui. Atunci toat sarcina noastr va fi cu mult mai uoar, zise lordul, cci va nsemna c avem de-a face numai cu un om original. Desigur c e cunoscut prin inutul acesta, deci vom da de el cu att mai lesne, iar cnd i vom avea n mn, vom sfri noi repede cu dnsul: n privina asta nu exist ndoial. De fapt. Omul acesta ciudat mi-ar plcea, zise Farrow, zmbind. Eu cred, de pild, c a izbutit s-l corijeze pe Baru. Dup experiena asta, se va feri, desigur, s fptuiasc vreo nou crim n viitor. De asemenea, tovarii lui de suferin se vor fi vindecat i ei de pornirea spre nelegiuiri. Pedeapsa grea a galerei va fi avut un efect mai bun ca pucria prin care au trecut, desigur, cei mai muli dintre ei. Ce-i drept, e i acesta un sistem de educaie, ncuviin lordul, totui misteriosul individ a mers puin cam departe. Biciuirea prizonierilor nu poate fi ncuviinat de un om civilizat. Eu cred c pe Insula Dracului condamnaii nu-s tratai mai cu mil, zise Farrow. Numai c acolo pedeapsa nu pare att de grozav, pentru c osndiii au cel puin aer i lumin, n vreme ce n pntecul unui vapor sunt lipsii de asta. Ah! Uite c vine doctorul, poate c negrul i-a recptat cunotina i-l vom putea chestiona nc o dat. Baru i-a revenit oarecum, le comunic Bertram i cred c e mai bine s-l lum la rost nainte de a se fi dezmeticit pe deplin. Da aa vom face, rspunse Farrow. S mergem repede la el! Plundow, pstrezi direcia asta! i strig el timonierului, n vreme ce cobora scria turnului. Baru se ntremase ntr-adevr n vremea asta, cci doctorul i mai dduse cteva ceti cu sup.

12

Baru, vd cu bucurie c-i merge mai bine, zise Farrow prietenos. A dori s aflu mai amnunit ce-al ndurat. Ia spune, unde ai fost prins? Masser, aproape la Brisbane. Noi fost treizeci oameni, zece albi, douzeci gentleman negri. De-abia de dou zile noi nceput spm cutnd aur, apoi oameni disprut. Toi regsit la diavol alb cu ochii roii. Hm..., eu nu prea am auzit c s-ar fi descoperit terenuri aurifere pe lng Brisbane, zise Farrow. Cine a dat de ele? Masser, asta a fost albul, Olivier Kent. El fcut claim, avut permisie de la guvern s ia pe noi, s facem tovrie. Lucrul rmas secret, numai guvern tie. Camarazii se privir nedumerii. Baru spunea asta att de deschis, nct trebuiau s admit c rostea adevrul. De fapt, nu era exclus ca vreun individ ntreprinztor s fi descoperit n apropierea oraului un teren aurifer, pe care voia s-l exploateze n tain. Cci dac vestea ar fi ptruns n public, Brisbane ar fi fost npdit de indivizi suspeci, n goan dup avere. Aa stnd lucrurile, avea i guvernul destul interes ca descoperirea s rmn deocamdat o tain. Atunci, ns, cdeau n balt toate presupunerile fcute de camarazi asupra acestui caz ciudat. Baru zise Farrow, grav eu vreau s te cred, dei explicaia ta sun cam ciudat. Dar, ia spune, nu i-ai auzit pe tovarii ti de suferin amintind cine v-a luat prizonieri i pentru ce? Masser, noi nu avut voie vorbim, numai optit, altfel lovii ndat cu biciul. Eu crede, diavol alb voit mpiedice pe noi sape aur. Spunea c loc acela e blestemat. Vorbise cu atta sinceritate, nct toi simeau c negrul nu minea. Aadar, nu poate fi vorba dect de un banditism sadea, zise Farrow. Vreun concurent al lui Olivier Kent l-a ndeprtat pe dnsul i pe ajutoarele sale n felul acesta de necrezut. Poate c a descoperit terenul mpreun cu Kent, interveni George, Kent a vrut apoi s-l nele i el s-a rzbunat n felul lui. Probabil c englezul i-a valorificat n aa fel preteniile asupra terenului, pe lng guvern, nct fostul su tovar n-a mai putut face nimic mpotriva lui. i asta ar fi o explicaie, ncuviin cpitanul. Ura e n stare de orice. Dac lordul Storry va confirma povestirea lui Baru, vom putea proceda fr mil mpotriva stpnului galerei. Atunci ar fi

13

chiar de presupus c misteriosul ei proprietar a creat vreo instalaie care s-i ngduie s-o scufunde imediat ce s-ar simi n primejdie. Astfel ar disprea nu numai dumanii si, ci i dovezile ticloiei sale. Dar cum putea s-ajung el aici, tocmai din Australia? ntreb lordul. Vasul acesta ciudat ar fi trebuit doar s atrag atenia altor vapoare. Baru, ai vslit voi mereu zi i noapte? ntreb cpitanul. Nu, Masser, vapor are i main. La nceput noi vslit numai noaptea, ziua vapor merge singur. Aha, acum am dezlegat i taina asta! zise Farrow. Atta vreme ct stpnul galerei avea s se team de ntlnirea cu alte vapoare prin apropierea coastei Australiei, i-a pus s vsleasc numai noaptea: ziua a trecut pe lng ele ca vas de comer obinuit. Da, drag lordule, toate presupunerile noastre au fost false: se pare c totui avem de-a face cu un om setos de rzbunare, care a iscodit aceast pedeaps din evul mediu i-a pus-o n aplicare. Trebuie s fie grozav de viclean i energic individul. Toat treaba pare de necrezut zise lordul i privi bnuitor spre Baru nct trebuie s am rspunsul prietenului meu nainte de-a adnci lucrurile. Cel mai nimerit ar fi ca Storry s se pun n legtur radiotelegrafic direct cu mine i dup ct l cunosc eu, chiar aa va face. Dac te foloseti de o und dinainte stabilit i prietenul dtale Storry i aranjeaz i el aparatul n mod corespunztor, lucrul e cu putin, zise Farrow. Am observat c te pricepi de minune n tehnica radiotelegrafiei. La fel i Storry: amndoi am fost radiotelegrafitii n rzboi i comunicam adesea ntre noi. Aha! asta o fi pentru mine. Aparatul ncepu s zbrnie i vesti: Radiogram din Brisbane ctre lordul Clive". Venii i dv., domnilor, zise englezul, voi nota ntrebrile i rspunsurile prietenului meu. n felul acesta vei putea urmri. Convorbirea noastr. Presupunnd, firete, c ne ntlnim pe vreo und... Camarazii observau cu interes cu ct dibcie mnuia lordul aparatul de emisie i recepie. Micul receptor ciocnea de zor i Clive scria pe hrtie comunicarea prietenului su, tlmcind imediat semnele alfabetului Morse, ntre cei doi fotii camarazi de campanie avu loc urmtorul schimb de telegrame: Clive, ia unda 743 suna prima comunicare din Brisbane.

14

n cteva clipe, lordul potrivi aparatul. De unde cunoti chestia asta? ntreb lordul Storry, din Brisbane. Am dat peste un cuttor de aur rspunse Clive care povestete foarte ciudat. Adevrat c s-a gsit un teren aurifer? Adevrat c-au disprut Kent cu ajutoarele sale? Da. Kent are opiune pentru claim mic i bogat Disprut acum cinci sptmni mpreun cu douzeci i nou de oameni. Chestie misterioas. Unde eti? Clive se codi cteva clipe i dup ce zmbi ctre camarazi rspunse: Pe submarinul cpitanului Farrow. l vom cuta pe Kent am dat de o urm. Se tie la voi c disprut n acelai timp vapor de marf? Felicitri lui Farrow fu rspunsul. Eti un om norocos. Vaporul Melba disprut de asemenea. Cui aparinea? Venea din Melbourne, cpitan i proprietar James Gould. S trimit distrugtor s dea concursul? Acum nu, nti trebuie s lmurim taina rspunse Clive. i voi da de veste. n aceeai clip tresri speriat, apoi scrise repede, cu uimirea ntiprit pe figur: V opresc s v amestecai, voi distruge submarinul i distrugtorul. Kent i ajutoarele lui sufer pedeaps. James Gould. Farrow privi uluit la lord, care ddu din cap ngndurat i zise: Cineva cu un aparat puternic a venit peste noi. Firete c nti a prins comunicrile noastre, dup care a transmis ameninarea Din fericire, Storry i eu tim cum trebuie s procedm. n rzboi, am fost adesea ntrerupi de aparate strine, ceea ce ne-a hotrt s ne alctuim un sistem al nostru propriu. Dup o nelegere prealabil ne vom folosi de alt und. Schimb repede dispoziia aparatului i dup cteva clipe se auzi cnitul, iar Clive scrise: Voi dispune totui plecarea distrugtorului. Unde suntei voi?" Englezul se uit ntrebtor la cpitan, care ddu ns din umeri. Nu era prea uor s ia o hotrre, cci era cu putin ca la ivirea distrugtorului australian, situaia s devin neplcut pentru Farrow, deoarece guvernul englez nu dduse nc nici un rspuns rugminii lui Clive, de a nceta urmrirea Dox-ului. Totui, se hotr i scrise pe o hrtie locul unde se afla vasul i

15

indic n acelai timp c mergea mai departe n direcia nord-vest. Clive telegrafie aceste date i imediat ddu semnalul de ncheiere. Misteriosul Gould n-avea dect s caute acum unda de care se folosiser cei doi prieteni. Lucrul devine primejdios, zise Farrow, dup ce Clive nchise aparatul. Acum acest Gould tie c suntem pe urmele lui i firete c-i va nchipui imediat c l-am pescuit pe Baru. Trebuie s dispun ns de arme primejdioase, altminteri ar fi caraghioas ameninarea lui c va distruge att submarinul meu, ct i distrugtorul. i prizonierii se afl acum ntr-o situaie cu mult mai primejdioas, cci, dup cum m-am temut mai nainte, i-ar putea face s dispar cnd ne va vedea apropiindu-ne. Vreau s sper c n-a prins i ultimele noastre radiograme zise lordul i-i va fi nchipuit probabil, c ne-a nfricoat. Poate c, de cnd cu dispariia lui Baru, a cercetat mereu n eter, ca s prind vreun schimb de telegrame referitor la locul unde se afl negrul, ceea ce i-a reuit. Din asta se poate vedea ct de primejdios e individul: cine e att de prevztor e un duman de temut. Ce s-i faci, asta nu se mai poate schimba, zise Farrow. Dar suntem i noi prevenii i putem lua msurile necesare i n plus, ne mai putem bizui pe sprijinul distrugtorului, cci sper c prietenul d-tale i va trimite. Firete c da. Sunt chiar ncredinat c va veni i el pe distrugtor. Desigur c ine s te cunoasc pe d-ta, cpitane iapoi, ca i mine, e mare amator de aventuri. Plcerea asta o va putea avea, numai s dm de galera d-lui Gould, rspunse Farrow, zmbind. Cred, ns. C vom face treab singuri, nainte de a se ivi distrugtorul. Aparatul de care s-a folosit Gould era puternic? Da, foarte puternic. A zice chiar c individul se afl pe aproape. Aa m-am gndit i eu: trebuie s fim, deci, cu att mai prevztori. Ar fi mai bine s mergem pe sub ap, ca s nu ne ntlnim pe neateptate cu misterioasa galer. Toi coborr imediat n turn. Cercetar cu atenie zarea prin ocheane, apoi Farrow zise: Acolo, spre nord, pare s se zreasc o insul. Am presimirea c galera trebuie s treac pe aici. Gould tie acum c taina lui e cunoscut i va cuta s se ndeprteze, adic va porni ct mai spre rsrit. S sperm, rspunse Clive cam nencreztor. Se poate s-o ia

16

ns direct spre apus, n ntmpinarea distrugtorului anunat. Probabil c are pe bord arme pe care se bizuie foarte mult i cu ajutorul crora ndjduiete s distrug vasul englez. Atunci ne vom lua dup el, hotr Farrow. Dac nu dm de dnsul pn mine diminea, pornim i noi spre apus. Cred ns c ne vom lovi de el pe undeva n apropiere. Ar fi bine. i mi-ar fi mai plcut dac am termina cu el fr ajutorul distrugtorului. Asta ar fi i n folosul d-tale, cpitane, cci prietenul meu, recunoscndu-i i de ast dat meritele, ar pune o vorb bun pe lng guvernul englez, ca s renune la urmrirea dumitale. Ar fi foarte frumos dac englezii s-ar hotr s ncheie pace cu mine, rspunse Farrow. S ndjduim c aa se va ntmpla. Acum s ne scufundm, ns, cci putem fi zrii de pe insul cu nite ocheane puternice. Ddu comanda de afundare i dup cteva minute la suprafaa apei ieea numai o parte att de mic a periscopului, nct n-ar fi putut fi zrit nici cu cel mai puternic ochean. III. N PRIMEJDIE. CND SUBMARINUL SE APROPIE la vreo trei mii de metri de insul, Farrow schimb direcia. Voia s coteasc spre apus, pentru a se ncredina c nu e primejdios s acosteze acolo. Am presimirea c Gould cu galera lui se afl aici, l zise el lordului. De aceea, vreau mai nti s stabilesc dac nu exist vreun golf n care s-ar fi putut ascunde. Nu vreau s m apropii prea mult, cci s-ar putea ca periscopul s fie totui descoperit. Aproape s m molipsesc i eu de temerile d-tale, zise Clive, rznd; totui, presupunnd c dai de el pe insula asta, cum vrei s-l lum n primire? Cel mai simplu lucru ar fi s trimitem ntr-acolo cteva grenade cu gaze, rspunse Farrow; n felul acesta am putea debarca peste o jumtate de ceas, i-am lega pe Gould i pe complicii si i am elibera prizonierii. Aa cum faci d-ta planul, pare destul de simplu ncuviin Clive dar trebuie s ne mai gndim i la faptul c Gould mpreun cu o parte din oamenii si au pornit prin insul, lsnd pe vas doar civa paznici. Dac gazele nu-i vor amei, n-am fcut nimic. S-ar putea ntoarce pe galer dup o jumtate de or i near putea pregti o primire clduroas.

17

Ai dreptate i d-ta, rspunse Farrow. Atunci trebuie s ne mulumim deocamdat s inem galera sub observaie i s-o atacm de-abia atunci cnd vom vedea c se pregtete s prseasc insula. Da, sta ar fi mijlocul cel mai sigur. Gould va rmne uimit cnd va vedea c avem arme mai bune ca ale lui. Submarinul i continu cltoria ncetior. Farrow privea cu ncordare spre insul i vzu c mai pretutindeni pdurea secular nainta pn aproape de ap; rar se vedea vreun petec de plaj i nicieri nu se zrea vreun golf. Dup ce nconjurar insula, Farrow zise: Se pare c totui m-am nelat; nu se vede nimic suspect. Sunt de prere s acostm pe coasta de apus i s observm dac nu cumva se zrete galera. Firete, ncuviin Clive. Cnd misteriosul vas se va apropia, ieim la suprafa i-i trimitem cteva grenade cu gaze nainte ca Gould s-i dea seama ce se petrece i-a i pierdut cunotina. Farrow rse i ndrept submarinul spre coasta de apus. Se hotr s acosteze pe un loc al rmului unde apa s fie destul de adnc, pentru ca s poat rmne direct lng insul. Spre marea lui bucurie, vzu c apa era ntr-adevr destul de adnc pentru a putea nainta pn la rm. Dar nainte de a se ridica la suprafa, examin din nou prin periscop desiul apropiat, nu putu descoperi ns nicieri cea mai mic urm a cuiva care ar fi ptruns n adncul bogatei vegetaii. De-abia acum ddu ordinul de punere n funciune a pompelor i tumul se nl ncet din ap. Iei cel dinti afar i n vreme ce mai examin o dat marea prin ocheanul puternic, George sri pe uscat. Petre uriaul i lordul Clive l urmar. Merser mpreun spre desi, spre a cerceta i ei din acea ascunztoare ntinsul apei. La fel trebuia cercetat i insula, dac nu cumva se aflau btinai pe dnsa. nainte de a ptrunde n tufi, examinar cu atenie frunzele i ramurile, dar nu descoperir nici un semn c ar fi ptruns altcineva acolo naintea lor. George i fcu loc cel dinti printre dou tufe mari i vzu c desiul nu era att de nclcit precum se temuse. Era lesne s nainteze fr s se foloseasc de cuit. Aceast constatare era de mare nsemntate, cci se economisea astfel o munc ncordat i cercetarea insulei se putea face mai repede. Lordul Clive venea imediat dup George, urmat de fptura uria a lui Petre, credinciosul servitor. George, pe ct posibil, s rmnem mpreun, opti

18

englezul, cci ne putem atepta s fie btinai aici, care nu ne vor primi cu braele deschise. Ar fi trebuit s-i fi observat pn acum, dac s-ar fi aflat ntradevr btinai, rspunse tnrul. Dar n-am observat nc nici o urm. Cu toate astea, trebuie s fim cu foarte mult bgare de seam, strui lordul, cci pe niciuna din insulele Pacificului nu eti n siguran. Firete c vom fi prevztori, dei nu cred s ne pndeasc vreo primejdie. Pe de alt parte, nu-mi pot nchipui ca galera s fi acostat tocmai la insula asta. Probabil c vom lua de aici numai ap proaspt i fructe, apoi vom porni mai departe. Ar fi pcat dac ne-am pierde vremea degeaba, zise lordul. n timpul sta, Gould s-ar putea face nevzut cu misteriosul su vas. A fi deci mai bucuros s dau de el aici. i mie mi-ar fi mai plcut aa. n interesul nenorociilor prizonieri, rspunse George, dar nu-mi vine s cred c lucrurile se vor petrece aa de simplu. Firete, cci atunci n-ai mai avea perspectiva unei aventuri, zise lordul, zmbind. Lucrurile care decurg normal nu mai au farmec pentru d-ta. E, da, de cnd sunt pe submarin am trecut prin ntmplri care sunt mai mult dect ciudate. Aa c m-am obinuit cu fapte care nu decurg n mod normal. Ah! Se pare c-ai avut dreptate; pe aici par s fi trecut nite oameni. Spunnd asta, art spre un loc al pmntului mode, unde se putea vedea urma uoar a unui picior. Clive fcu o mutr uimit, apoi murmur: George, n-a fost un btina, asta e urma unei ghete de european. Drace! Oare s fie totui galera ascuns pe undeva? Mai bine s ne ntoarcem, sau s ateptm pn se napoiaz tovarii. Dar suntem trei brbai, rspunse tnrul, cu un glas ceva mai tare dect ar fi vrut i mpotriv nu putem avea dect cel mult patru ini, cci unul, dac nu chiar doi vor fi rmas de paz pe galer. S mergem mai departe, fr team, cci lucrul nu poate deveni primejdios. Acum suntem doar prevenii i ar fi minunat dac noi trei am rezolva totul cu ajutorul grenadelor cu gaze. Lordul Clive, care era i el ahtiat dup aventuri, se nvoi repede. Da ar fi ct se poate de frumos, zise d. A vrea s vd

19

mutrele camarazilor dup ce vom fi fcut singuri toat treaba. Curajoii tovari nu se gndeau la vreo primejdie personal; se temeau numai c doborrea presupuilor dumani nu va decurge att de uor cum doreau dnii. Fiecare inea n mna dreapt revolverul, n stnga o grenad cu gaze: ca de obicei, George o luase i de data asta ceva mai nainte, deoarece era mai sprinten i mai subirel, putnd astfel s se strecoare mai lesne n tufi. Se opri ntr-un mic lumini, unde se vedeau urme de cizme. Sunt trei brbai, zise lordul, care avea mult experien la citirea urmelor, ca unul ce participase la vntori pe tot globul. Se pare c au strbtut luminiul, ndreptndu-se spre coasta de rsrit, unde i vom putea lua prin surprindere. N-ar fi mai bine s ateptm pn vine domnul cpitan? propuse Petre. Chiar dac suntem destul de puternici, ar putea s ne ntind vreo curs, n care s cdem fr veste. Dar bine, Petre, s ne fie nou fric de trei inii fcu George, cu imputare. Eu zic s mergem linitii mai departe, poate putem pune mna pe el nainte de a ajunge la coast. Drag George, n-ar strica s fim, totui, ceva mai prevztori, zise lordul Clive. Dac avem de-a face ntr-adevr cu oamenii de pe galer, atunci lucrul nu va fi prea uor. Trebuie s te gndeti c treizeci de cuttori de aur toi oameni unul i unui au fost luai prizonieri de aceti indivizi i dui pe galer. De aici se poate vedea c dispun de mijloace fa de care i noi vom fi, probabil, neputincioi. La drept vorbind i eu a fi acum de prere s ateptm ntriri. La asta nu m-a fi ateptat din partea d-tale, zu aa, zise George mirat Crezi cu adevrat c aceti trei indivizi ne-ar putea face ceva? Dac ar fi zece sau mai muli, a mai zice, dar trei..., ce Dumnezeul tii ce, eu m duc singur-singurel i sunt ncredinat c voi sfri repede cu ei. nainte ca lordul sau Petre s poat rspunde ceva, din tufiul din spatele lor se auzi un glas batjocoritor. Nu, tinere, asta n-o vei putea face n nici un caz. Dar, ntruct eti att de curajos, vei cpta un loc cu totul deosebit pe vasul nostru faimos. nainte, John, Austin! George se rsuci pe clcie, ridic revolverul, duse grenada cu gaze la gur, ca s rup capsa, dar nu vzu pe nimeni... n schimb, printre crengile tufiului nir, n faa celor trei, nori dei de praf. n aceeai clip, trupurile lor ncepur s se clatine, apoi se

20

prbuir greoi la pmnt i-i pierdur cunotina. Dup cinci minute, n acelai lumini se ivir cpitanul Farrow, doctorul Bertram, Rindow i civa marinari. Observar imediat diversele urme i mulumit experienei ce o aveau, nu le veni deloc greu s-i nchipuie tot ce se petrecuse cu puin nainte. Repede ndrt! porunci Farrow. Oamenii tia par s dispun ntr-adevr de arme cu totul ciudate. Cei trei tovari ai notri aveau doar grenade cu gaze la ei i cu toate astea au fost atacai fr s se poat apra. Drag cpitane, zise doctorul, oamenii de pe galer se folosesc, desigur, de otrvuri pe care le fabric din plante unde popoare slbatice. Vezi d-ta praful acesta verzui de pe pmnt? E fr ndoial una din otrvurile acelea primejdioase, mi nchipui c bandiii s-au ascuns n tufi i au suflat n faa tovarilor notri praful ameitor. Urmarea a fost c dnii au czut imediat n nesimire, fr s se mai poat mpotrivi. Atunci trebuie s ne napoiem cu att mai repede zise cpitanul altminteri ne amenin i pe noi aceeai primejdie. Haidei, repede ndrt! Ordinul trebuia ndeplinit. Alergar cu toii spre submarin, unde vestea celor ntmplate strni mare emoie. Farrow nu-i pierdu ns sngele rece, ci ordon s se nchid imediat capacul, vasul s se afunde i s prseasc insula pe sub ap. Nu se poate ca galera s fi stat pe coasta de rsrit, zise el ctre Rindow i Bertram care se aflau lng el. N-am vzut acolo nici o ascunztoare potrivit. Bnuiesc c cei trei indivizi care i-au atacat pe tovarii notri au venit pe insula asta cu o barc cu motor i se ntorc acum cu prizonierii ia galera lor, care se afl probabil departe, n largul mrii. Hm..., ar ndrzni ei oare s fac asta n timpul zilei? ntreb Rindow. Firete c nu, ne-ar fi observat i vor fi aezat o capcan, rspunse cpitanul Presupun, deci, c vor porni la drum de-abia cnd se va nnopta. Dup cum pot deduce din anumite semne atmosferice, vom avea, din nenorocire, o noapte foarte ntunecoas i va trebui s fim cu mare bgare de. Seam ca s-i putem urmri. Vor bnui ei c-avem de gnd s facem asta zise Rindow i poate c depun ntr-adevr de mijloace necunoscute nou, pentru a ne distruge submarinul. Eu i cred n stare da orice pe oameni acetia misterioi. Firete c vom fi foarte prevztori, rspunse cpitanul. mi dau i eu seama de seriozitatea situaiei n care ne aflm. Tocmai

21

mprejurarea c tovarii notri. Dei erau bine narmai i au fost desigur cu mare bgare de seam au czut prizonieri cu atta uurin dovedete ct de primejdioi sunt potrivnicii notri. Presupun c au la ndemn mijloace care ne sunt cu desvrire necunoscute i-mi dau seama c nu era vorb goal ameninarea lui Gould. Domnule cpitan, ce-ar fi s aruncm grenade cu gaze de-a lungul ntregii coaste de rsrit? Propuse Rindow. n felul acesta cred c ne va fi mai uor s-l gsim pe tovarii notri i pe acei care i-au atacat. Hm, dac am tii precis c ei vor rmne pe coast pn se va nnopta, msura asta n-ar fi rea. Bnuiesc, ns, c se vor aciui n mijlocul insulei, unde gazele nu pot ptrunde. n schimb, nu e exclus s fi pus ei vreo capcan, pentru cazul cnd am avea de gnd s-i urmm pe tovari. Aa e, ncuviin primul ofier. Rezultatul ar fi c i-am amei nc o dat pe camarazii notri, care se afl probabil pe coast, n barca aceea ascuns. Zu, nu mai tiu ce-am putea ntreprinde... Trebuie s ateptm pn se va nnopta i n vremea asta s nu pierdem din ochi coasta de rsrit, poate descoperim barca, rspunse Farrow. Alt soluie nu vd deocamdat. i dac izbutim, cu att mai mult va trebui s fim prevztori, ca s nu cdem n vreo curs primejdioas, pe care oamenii acetia misterioi ne-o pot pune chiar i pe mare. Ce vor face cu camarazii notri? ntreb Rindow. Drept s spun, sunt foarte ngrijorat din acest punct de vedere. Bnuiesc i sper c vor fi legai de vslele galerei, rspunse Farrow, cci altminteri soarta lor ar fi pecetluit. Din acest motiv, trebuie s fim prevztori, cci dac Gould acela va vedea c ne inem de capul lui, ne va ucide pur i simplu. Drace! Ai dreptate! exclam Rindow nspimntat. Domnule cpitan, atunci trebuie s ne folosim de grenadele noastre cu gaze de ndat ce vom zri galera. Firete, ncuviin Farrow. Va trebui s-i ameim pe potrivnici i pe toi aceia care se afl mpreun cu dnii pe galera. Distrugtorul australian nu ne-ar putea fi de nici un folos, deoarece dac s-ar apuca s trag asupra vasului misterios, i-ar primejdui n primul rnd pe bieii prizonieri. Ghinionul nostru e c i lordul Clive a fost fcut prizonier. El s-ar fi putut nelege cu lordul Storry, de pe distrugtor, cu ajutorul sistemului radiotelegrafic secret, cci trebuie s ne ateptm c Gould acela prinde toate comunicrile ce ni le facem ntre noi.

22

nainte ca distrugtorul plecat din Australia s poat ajunge aici, cred c ne vor fi salvat camarazii notri, i ddu cu prerea primul ofier. S sperm, drag Rindow, oft cpitanul. Eu cred ns c ne aflm acum n faa unei probleme care e mai greu de dezlegat dect toate celelalte care ni s-au pus pn acum. n vreme ce vorbea, Farrow ndeprt submarinul att de mult de insul, nct periscopul su nu mai putea fi vzut de acolo. Fcu apoi un ocol n jurul limbii de pmnt i rmase la o deprtare bunioar de coasta de rsrit. IV. PE GALER. TREZIREA LUI GEORGE i a tovarilor si nu fu prea plcut. De fapt. Nu resimeau nici o durere sau vreun efect suprtor de pe urma pierderii cunotinei, dar situaia lor era att de ciudat i grozav n acelai timp, nct se speriar mult. edeau unul ndrtul altuia, ntr-o ncpere pe jumtate ntunecoas. George vzu naintea lui spatele lordului, n faa cruia se iveau umerii largi ai lui Petre. La fel ca australianul salvat de dnii, erau i ei legai cu lanul de nite vsle mari i purtau, ntocmai ca Baru, n jurul coapselor i braelor inele de oel, de unde porneau lanurile spre mnerele vslelor. George mai observ c avea pe dnsul numai nite pantaloni scuri de pnz i o pereche de pantofi din acelai material. Restul trupului era gol. n ncpere domnea ns o cldur nbuitoare, care justifica aceast mbrcminte uoar. Cnd ochii tnrului se obinuir cu semintunericul, deosebi i alte fpturi, care fceau micri ncete i regulate, apoi mai auzi un zngnit neplcut, produs de aceste micri. n cele din urm auzi i plescitul i glgitul apei i-i ddu seama deodat c se afla mpreun cu cei doi tovari ai si pe galera pe care voiau s-o atace. Nu mai lipsea mult s-i piard tot curajul de care dispunea. Dar i recpt repede sngele rece de care tia s dea dovad ntotdeauna: nu voia s le fac dumanilor si bucuria de a-i vedea slab. Dar smucitura pe care o fcu spre a-i ndrepta trupul avu urmri la care nu s-ar fi ateptat, cci ndrtul sau rsun deodat un glas aspru:

23

Aha, recrutul cel nou s-a trezit! Ei, d-i drumul, tinere, ai fost att de curajos pe insul i a venit vremea s ari ce eti n stare. Haide, vslete, biete, altminteri voi fi silit s-i vin n ajutor! Vorbele acestea fur nsoite de vjitul unui bici ce btea aerul n spatele su. Frumoas primire! i zise el i asculttor, apuc coada vslei mari i ncepu s imite micrile mecanice ale tovarilor si de suferin. Vd c eti om de neles, auzi din nou glasul din spatele su. Sau o fi efectul biciului? Se vede c nu te trage inima s faci cunotin cu el. Ia s-i privim acum mai de aproape i pe camarazii ti, cci cred c s-au trezit i dnii. George vzu ivindu-se o fptur lng el i de uimire era ct pe-aci s-nceteze din vslit. Aceast fptur avea o asemnare izbitoare cu o goril uria, era nalt de doi metri cel puin i lat n spate ct doi brbai laolalt. Omul acesta trebuia s aib o putere grozav i George i ddu seama c o lovitur de bici din partea lui ar spinteca imediat pielea de pe spatele nenorocitului, dup cum se ntmplase cu Baru. Cltinndu-se ntocmai ca o goril, monstrul pi greoi, ca i cum greutatea corpului ar fi fost prea mare chiar pentru muchii enormi ai picioarelor sale. Braele nenchipuit de lungi se blbneau ncoace i-ncolo i George observ cu groaz n mna dreapt a fiorosului individ un bici lung i noduros. Uriaul i ls mna enorm pe umrul lordului, care sttea aplecat deasupra cozii vslei i aceast mngiere rsun ca o pocnitur de arm. Las-o mai ncet, Austin! Se auzi n aceeai clip un glas molcom, dar totui tios. A nghiit mai mult praf otrvitor dect tnrul, i zdrobeti umrul fr nici un folos. i uriaul pe care lam nhat va mai rmne n nesimire ctva timp. ntoarce-te la postul tu! Namila se supuse fr s crcneasc. i George se nfior din nou, de data asta ns de uimire. Cci n loc de o mutr animalic de maimu, dup cum se ateptase s vad, observ pe trupul enorm al acestui individ un cap care ar fi fcut cinste oricrui roman. Era cu adevrat un capriciu al naturii c aezase un cap att de nobil deasupra unui trup ngrozitor. Numai ochii nu se potriveau acestor trsturi frumoase. Aveau o expresie att de rece, nct George se cutremur fr voie.

24

Austin observ asta i zmbi. Strnse puin buzele-i frumos arcuite, dar trsturile sale cptar cu prilejul acesta o astfel de expresie de brutalitate i cruzime, nct George i ntoarse repede privirea. Sufletul acestui om se potrivea de minune cu trupul su monstruos, el era animalic i plin de cruzime. Cu pai care preau bubuituri, namila trecu pe dinaintea lui George. Dup cteva clipe, tnrul observ c se afla iari cineva lng dnsul. Privi n sus i vzu aintii asupra lui o pereche de ochi cum nu vzuse nc la o fiin omeneasc. n semintunericul din ncperea galerei, din aceti ochi izvora o lucire de un rou ciudat. Preau ochii unui animal fioros. Ciudat era i chipul acestui om. Era bine tiat, dar brbia dovedea o energie i o brutalitate fr seamn. Prul acestui om cu ochii roii era alb ca zpada ns. Totui, nu era btrn, dup cum dovedea faa neted i statura mldioas i dreapt. i ainti privirea asupra lui George, apoi zise: Acesta e, aadar, tnrul cel plin de curaj. Acum ai prilejul s-i ari cutezana, biete. Mai nti s-mi spui unde se afla submarinul tatlui dumitale n momentul cnd v-am prins noi pe insul. S nu mini ns, cci n-are nici un rost, Austin te va pedepsi cum se cuvine, ceea ce nu i-ar fi deloc plcut. Firete c submarinul se afla pe coasta de rsrit. Asta o tiai i dumneata rspunse George, fr s se tulbure. Ochii misteriosului personaj sclipir i mai tare, apoi urm: Tinere, s nu fii obraznic, cci eu nu nghit aa ceva Rspunde-mi pe scurt fr vorbe de prisos, altminteri..., gndete-te la Austin! Ce este cu grenadele de mn pe care leam gsit asupra voastr? Ele sunt umplute cu un gaz ameitor. A! Asta-i minunat le vom putea folosi deci, n cazul cnd submarinul va da totui de noi. Avei vreun plan cum i unde s m prindei? Nu, tata bnuia numai c vei veni pe insul i atunci voia s se foloseasc de grenadele cu gaze. i-a greit socoteala rspunse strinul, prnd foarte mulumit. Pe James Gould nu-l prinzi att de lesne. Voi l-ai salvat pe Baru acela care a srit peste bord? Da el ne-a povestit istoria cu galera, pe care nici nu ne venea s-o credem la nceput. Gould rse ironic.

25

i asta e o invenie a mea drag tinere, zise el cu oarecare mndrie. Am nscocit o pedeaps exemplar pentru indivizii care au vrut s m fure. Voi v-ai pus n gnd s m mpiedicai ei bine, va trebui s mprtii i voi soarta lor. mi dai voie s pun o ntrebare? zise George, cnd Gould fcu o mic pauz. Da, tinere, ntreab, cci nu vei avea prilej s comunici i altora rspunsul meu. De ce-i pedepseti att de aspru pe Kent i complicii si? Ne aflam mpreun n vestul Australiei i nu tiu cum s-a fcut c o dat mi-am exprimat prerea ntemeiat pe unele informaii c n apropiere de Brisbane s-ar fi aflnd nite terenuri aurifere. Am mai spus c aveam de gnd s fac spturi pe acolo. Dar Kent mi-a luat-o nainte, s-a desprit de mine sub un pretext oarecare, a plecat la Brisbane i a gsit ntr-adevr acolo un teren aurifer mic, dar bogat pa care l-a nscris la autoriti pe numele su. Din fericire, n vremea asta eu am descoperit prin regiunile apusene o vn de aur i mai bogat, pe care am nceput s-o exploatez singur, apoi am predat-o unui consoriu care m lu de tovar, n urm am cumprat de la Melbourne un vapor, am pus pe servitorii mei credincioi s-l transforme n tain, i-am prins apoi pe toi aceia care se ntovriser cu Kent i acum l pedepsesc. Asta-i toat povestea galerei, care v-a dat vou atta btaie de cap.. Ne vine greu s ne nchipuim c un om din vremurile noastre ar putea ndeplini aa ceva, rspunse George, fr s-i piard cumptul. Trebuie s observ ns, domnule Gould, c ai lucrat mpotriva moralei curente, cci n zilele noastre nici un om n-are cderea s-i fac singur dreptate. Dac l-ai fi dat n judecat pe domnul Kent, sunt sigur c ai fi reintrat n drepturile dumitale. Nu, tinere, asta nu s-ar fi ntmplat, cci n-aveam nici un martor cum c i-a fi ncredinat secretul. Am fost nelat pur i simplu, iar el a abuzat de ncrederea mea. Pentru asta legea nu prevede nici o pedeaps care s fie destul de dreapt. Acum cred ns c regret i el, ca i cei care l-au ajutat. Ei vezi, dac eti ntr-adevr om drept, de ce vrei s ne ii pe noi nchii aici? ntreb George. Spuneai mai adineaori c nu voi avea prilejul s povestesc cuiva despre dumneata Cu alte cuvinte, asta nseamn c ai de gnd s ne ii venic aici. Noi nu tiam din ce motiv ai construit dumneata galera i intenia noastr era doar s eliberm nite biei oameni pe care l credeam n minile unui

26

monstru. Hm..., te pricepi la vorb, zise Gould, dup cteva clipe de tcere. Trebuie s chibzuim bine la cuvintele tale. Ai oarecare dreptate, recunosc, dar de vslit tot va trebui s vsleti, la fel ca i tovarii ti. Asta ca pedeaps fiindc ai vrut s punei mna pe mine. Poate c v voi da chiar drumul n curnd, dar nu v pot fgdui nc nimic. A! Uite c s-au trezit i camarazii ti. Le poi povesti unde se afl i de ce a fost construit galera asta. Dar pe urm va trebui s amuii ca toi ceilali de aici, altminteri o s avei de-a face cu biciul lui Austin. nainte ca tnrul s poat rspunde ceva, Gould pi mai departe i n locul lui se ivi Austin. Domnule Clive, Petre, avem voie s vorbim cteva clipe, zise George n oapt. Pe scurt, dar limpede, le povesti tot ce aflase. Cnd sfri, lordul zise: Asta e de necrezut, e... Amui ns de ndat, cnd Austin plesni cu biciul n aer i strig cu glas rspicat: Tcere, acum! nici un cuvnt mai mult! Vslii! Repede, altfel va trebui s v vin n ajutor! Cnd Clive vzu fptura monstruoas ivindu-se lng el, ncepu s mnuiasc de zor vsla cea grea. La fel fcu i Petre, care-i ddu seama c puterea sa de uria nu nsemna nimic fa de a celuilalt. n vreme ce vslea, George ncerc s calculeze cam ct timp sttuser n nesimire. Submarinul ajunsese pe insul cam pe la amiaza, iar peste vreo jumtate de ceas fuseser ameii de praful otrvitor. Izbutiser oare indivizii acetia s-i transporte imediat de pe insul? Tatl su i ceilali camarazi se aflau n spatele lor, aa c trebuie s fi ghicit ce se petrecuse. Atunci, desigur, au ocolit imediat insula cu submarinul, deoarece vor fi presupus c galera sau alt vas de ajutor se afla pe coasta de rsrit. Dac Gould va fi plecat deci imediat, atunci i Dox-ul trebuia s fie ndrtul galerei. Probabil c Farrow atepta numai un prilej favorabil ca s foloseasc grenadele cu gaze. Se mai poate ns ca leinul s fi inut foarte mult, c galera a plecat numai n cursul nopii i c el, George, mpreun cu tovarii si s se fi trezit de-abia a doua zi dimineaa. Mult ar fi vrut s tie tnrul lucrul acesta, cci atunci ar fi putut socoti dac submarinul se afl pe aproape.

27

Vsli nainte, n mod mecanic, cci biciul acestui om nfiortor era o ameninare prea grozav, totui mintea lui lucra cu nfrigurare. Trebuia s-ncerce s scape. De vreme ce izbutise Baru, de ce n-ar putea-o face i el? De ndat ce se va ntuneca voia s se strecoare i dnsul prin deschiztura prin care trecea vsla, firete odat cu ea. Dar dac Gould, temndu-se c i ali prizonieri s-ar putea folosi de mijlocul ntrebuinat de Baru, i va fi luat msuri de aprare? George examin deschiztura prin care ieea afar vsla i atunci observ c teama lui era ntemeiat, din nenorocire, cci vsla era legat de peretele vasului prin dou inele groase de fier, mpreun cu un lact. Tnrul se lmuri imediat n cazul cnd se zrea n deprtare un vas, Gould era nevoit s nlture imediat vslele i s-i urmeze drumul cu ajutorul elicei. Deocamdat era exclus, deci, s-ncerce s scape pe calea aceasta, trebuia s atepte prilejul cnd vslele vor fi trase nuntru. Dar poate mai exista i alt prilej, anume cnd nenorociii sclavi din care fceau parte i ei vor fi liberai peste noapte de vsle, pentru a fi dui n vreun dormitor. Nu ndrzni s fac o pauz, cci vzuse cum fiorosul Austin lovise cu biciul ntr-un nenorocit de negru, care-i ngduise s se opreasc vreo cteva clipe din vslit. Vezi tu, tinere, zise Austin, rnjind. Asta i d puteri noi. Muncii de zor, biei, ca s putei dormi bine n timpul nopii i s nu v dea n gnd s fugii. George privi cu durere la tovarii si de suferin. El observ imediat c negrii nduraser mai uor chinurile la care au fost supui, pe ct vreme albii aveau nfiare de cadavre. Acetia vsleau n mod mecanic, ca nite automate, innd n jos capetele n care orice gnd prea s fi murit. Tnrul i spuse c aa se va ntmpla i cu el dac va fi nevoit s rmn cteva zile n iadul acela plutitor. Baru avusese dreptate numindu-l pe Gould diavolul alb cu ochii roii. Se cutremur fr voie cnd omul la care tocmai se gndea se ivi deodat lng el i zise scurt. nceteaz cu vslitul, tinere, am ceva de vorbit cu tine! Austin, libereaz-l! George se simi strbtut de spaim auzind vorbele acestea, ntrebndu-se ce avea de gnd cu el misteriosul personaj. Dar imediat luci o raz de ndejde n sufletul su. Poate c acum i se oferea un prilej de fug.

28

Austin, vino i tu, pzete-l bine pe tnr! Zise Gould. Aici te va nlocui Lionel. George fu desprins de vsl, dar i se lsar verigile de oel de la mini i olduri, ca i lanurile care legau mpreun cele trei inele. Apoi Austin l apuc att de tare de braul gol, nct tnrul cu greu se putu stpni s nu ipe de durere. De-abia acum l vzu George i pe al treilea individ din banda n minile creia czuse. Era un brbat subire, de statur mijlocie, cu chipul frumos, care sttea linitit n gang, cu biciul n mn. Dar cnd George se uit n ochii lui, se nspimnt de privirea lor fioroas. ndrtul lui Gould, care pea linitit spre pupa vasului, Austin l conduse pe tnr pe o scar ngust care mergea n sus, apoi ajunser cu toii pe puntea inferioar. George respir cu nesa aerul proaspt al mrii i i ddu seama c n curnd se va lsa noaptea. Privind n jurul su, el descoperi dou oproane mari, ale cror ui erau deschise. n aceste oproane se aflau... dou avioane cu rotoare mobile. Gould urmri privirea lui George, vzu uimirea de pe chipul acestuia i zise rznd: Da, tinere, te miri, nu-am telegrafiat doar c dispun de mijloacele prin care s distrug att submarinul vostru, ct i vasul australian. Am fabricat singur nite bombe care, aruncate din avioane, nimicesc la repezeal cele dou nave. Ghiulelele mele, pe lng marea lor for explozibil, mai au i nsuirea de a rspndi gaze extrem de otrvitoare i de a produce un foc ce nu poate fi stins, a crui temperatur topete chiar i oelul. Aadar, chiar i sub ap pot distruge submarinul tatlui dumitale. Acum cred c te-ai lmurit cum de-a fost cu putin s te aducem att de repede pe vapor, mpreun cu cei doi tovari ai dumitale. n vreme ce tatl dumitale ocolea insula pe sub ap, noi zburam ncoace. Aadar, nu prea exist perspective ca tatl dumitale s te gseasc prea curnd. S-ar putea totui s-i dau drumul peste un timp. Ca i tovarilor cu care ai venit cci vorbele dumitale de adineauri mi-au dat de gndit S-ar putea... am zis. Sigur nu e nc. Acum te rog s-mi ari cum se mnuiesc grenadele cu gaze. M intereseaz mult, cci sunt chimist de meserie. Monstrul cu chip de om inea n mn una din minunatele arme fabricate de prinul Ghasna. Prin mintea lui George trecu un plan ndrzne: ce-ar fi s smulg grenada din mna lui Gould i s-o fac s explodeze? Toi cei ce se gseau pe vas vor cdea n

29

nesimire pentru douzeci i patru de ore, iar n vremea asta s-ar putea ca tatl su s regseasc urma pierdut. innd ochii n jos, ca s nu-i trdeze bucuria, el izbutii s rspund pe un ton nepstor. Compoziia gazului n-o cunosc, din pcate, cci doctorul nostru o ine secret. n schimb, i pot explica lesne construcia. ntinse mna spre grenad, dar n aceeai clip scoase un geamt de durere, cci Austin i apucase braul i-l strngea cu atta putere, nct George avu senzaia c i-o rupe. V. O LUPT N AER. NU AA TINERE! rse Austin. Ia minile de la jucria aia! Poi s explici lucrul i prin vorbe. George i privi cu ur, cci era furios c planul su fusese distrus i fr s se gndeasc la urmri, rspunse rstit: Te opresc s te atingi de mine! Cnd cpitanul dumitale vorbete cu mine, n-ai ce s te amesteci, m-ai neles? Nu exist nici un fel de disciplin aici pe bord? Ar fi trist! Chipul frumos al lui Austin cpt o expresie de uimire, apoi se schimonosi de furie i cu iueala fulgerului individul ridic pumnul su asemntor cu un ciocan. Dac i l-ar fi lsat n jos, capul lui George ar fi fost zdrobit, dar Gould zise cu asprime: napoi, Austin! Tnrul are dreptate, te-ai artat nedisciplinat. Sunt eu destul de energic ca s m apr singur. Ia minile! Scrnind din dini, Austin se ddu un pas ndrt, dar privirea sa rmase aintit cu atta furie asupra tnrului, nct Gould se rsti nemulumit: Bag de seam, nu cumva s-i descarci furia asupra biatului, Austin! De aflat, tot aflu eu dac vei fi nedrept i tii bine c m pricep s pedepsesc cum se cuvine. Repet bag de seam! n vremea din urm ai fost foarte neasculttor. Pentru c tot ce se petrece aici nu-mi convine! Tun uriaul. E o prostie s-i lsm pe toi ticloii tia n via. S-i aruncm n mare sta ar fi lucrul cel mai nimerit apoi s ne ntoarcem repede la terenul aurifer. De mult voiam s spun ce am pe inim. A! Fcu Gould, surprins. Nu cumva gndesc i tovarii ti la fel? Nu le ajung banii pe care i dau? Austin, bag-i minile n cap! Nu cumva vrei s te pun i pe tine la vsle, sub privegherea lui Lionel?

30

Uriaul izbucni ntr-un rcnet de furie, apoi se npusti att de brusc asupra lui Gould, nct George l i vzu pe cpitan cu capul zdrobit de pmnt. Dar nu se ntmpl aa... Cci mna lui Gould se ridic repede n sus i un nor verzui i nvlui pe cei doi brbai... Cu iueala fulgerului, George se arunc n lturi, cci recunoscu praful otrvitor. n aceeai clip, i spuse c acum era cel mai nimerit prilej de fug: se i aplecase peste parapet, ca s sar n ap, dar vzu sub el coada triunghiular a unui rechin enorm... ngrozit, se-ntoarse repede: nu-l vzu nc pe Gould, cci norul verzui acoperea toat puntea, n schimb zri lng el un drug de fier, care era ntrebuinat la sondaje, probabil. l apuc repede i-l zvrli peste bord. Cu un plescit puternic, drugul czu n mare i n vremea asta George se i furi pe ua unuia din oproane i se cr n avion. Acolo era n siguran deocamdat, cci Gould va presupune, firete, c srise peste bord i czuse prad rechinilor. Se ghemui ct putu mai mult sub scaunul observatorului i vzu acum c norul verzui ncepea s se mite, ca i cum cineva l-ar fi alungat cu un ventilator, apoi l zri pe Gould. Pe gur i pe nas avea cte o capsul de metal, un fel de masc mpotriva gazelor i mprtia cu o batist norul otrvitor care-l fcuse pe Austin s cad leinat pe punte. Englezul se uit cu atenie n jurul su, apoi se repezi spre parapet i privi n ap. Fcu un gest de necaz cu mna, ddu din umeri i pi ndrt. Mai vntur ctva timp batist ca s mprtie rmiele norului, i scoase apoi capsulele de pe nas i gur i strig: John, Jim! Dup cteva clipe se ivir n deschiztura punii doi brbai cu umeri lai. Brbile lor nclcite le ddeau nfiarea unor indivizi slbticii, pentru care o via omeneasc n-are nici o valoare, altminteri nu se vedea nimic deosebit la dnii. Biei! se rsti cpitanul la ei, Austin s-a revoltat, de aceea l vom pedepsi acum, punndu-l i pe ei s vsleasc. Noul prizonier a srit peste bord, profitnd de norul mprtiat de praful otrvitor. Pcat de el, dei cei doi rechini de colo s-or fi bucurat mult de norocul care a dat peste ei. John i Jim se uitar la tovarul lor care zcea n nesimire. Firete c va trebui s-i punei lanurile cele mai trainice i cte dou rnduri zise Gould afar de asta supraveghetorul va primi un pistol cu gaz otrvitor.

31

Atunci trebuie s-l chemm sus pe Lionel, cci noi singuri nu-l vom putea transporta de aici. V ajut i eu. George privi cu ncordare cum cei patru brbai trau spre interiorul vasului trupul enorm al tovarului lor de pn atunci. Apoi ncepu s chibzuiasc ce avea de fcut. Era liber, e drept, dar mereu n primejdie de a fi descoperit. Dac ar fi avut acum o singur grenad cu gaze, lucrul ar fi fost mai uor. Ar fi aruncat-o dup cei ce intraser n interiorul vasului. Acetia aveau acum treab ctva timp sub punte, ca s-l lege pe Austin de vsl... La gndul acesta George iei binior afar din avion, se tr pn la ua opronului i-i ncord auzul. Apoi pi fr zgomot afar i se-ndrept spre puntea din mijloc. Aa cum bnuise, aici se aflau cabine, dar foarte simplu amenajate, dup cum putu observa prin ferestruici. Ajunse apoi ns ntr-o ncpere mai mare, aproape elegant mobilat i zri pe o poli armele care-i fuseser luate lui i tovarilor si. Vru s deschid repede ua, dar o gsi ncuiat. Dezamgit, George merse mai departe. Voia s-i dea seama cum e construit vasul acesta. La captul gangului pe care se aflau cabinele observ o u ntredeschis. O mpinse ncetior i vzu atunci c acolo era cabina de radiotelegrafia. Se tr repede ndrt spre opronul de unde ieise i se ascunse n coada avionului. Era i timpul, cci peste cteva clipe se ntoarser pe punte oamenii care l transportaser pe Austin. Numai Lionel lipsea. A fost munc, nu glum! Gfi Gould, tergndu-i ndueala Nu mi-am nchipuit c Austin poate fi att de greu. Acum s stabilim poziia unde ne aflm, cci vreau s-o nscriu n registrul de bord. George i freca minile de bucurie. Situaia devenea din ce n ce mai favorabil pentru el i ai lui. n curnd va putea comunica tatlui su i distrugtorului australian locul exact unde se afl galera. Spre nespusa lui mulumire, Gould indic cu glas tare longitudinea i latitudinea. Prin asta George era scutit s mai caute n registrul de bord. Englezul se-ndrept spre cabina lui, dup ce zise oamenilor si: Peste puin se va nnopta. Liberai pe prizonieri i ducei-i n dormitor! Numai Austin s rmn peste noapte la vsl. Trebuie s-l punem cu botul pe labe ct mai curnd. George era chinuit de foame i sete, dar nu putea cuteza nc

32

s-i prseasc ascunztoarea. Gould se putea napoia din clip n clip, dup ce va fi trecut n registru poziia vasului. i ntr-adevr, n curnd i se auzir paii. Peste cteva clipe, el sttea n faa uii deschise a opronului. Privi n treact nuntru i nchise ua iar George observ c era lesne de deschis, deoarece avea numai un zvor pe dinuntru. Cnd se ls ntunericul, el prsi avionul i se tr spre u. Deoarece pe punte totul prea s fie linitit, tnrul trase ncetior zvorul i crp ua. inta lui era cabina de radiotelegrafie: cunotea bine mnuirea aparatelor, pe care o nvase de la inginerul Hagen. Cnd fu n faa minunatei instalaii, transmise imediat pe zece lungimi diferite de und urmtorul mesaj: George Farrow pe galer. Poziia: (indic exact datele auzite de la Gould). Venii repede! Ctre submarin i lordul Storry. Prsi repede cabina; dibui cu bgare de seam drumul spre cealalt a punii i aa cum ndjduise, gsi magazia de merinde a vasului, ndat peste o cutie de chibrituri i fcnd lumin scoase dintr-un raft o cutie cu conserve de came i dou sticle cu ap minerala. Fr s mai piard vremea porni napoi spre ascunztoarea sa. Cnd vru s coteasc ns pe dup colul hangarului, auzi glasul lui Gould pe puntea inferioar. John, tu vei lua n primire crma iar tu, Jim, vei duce mncare prizonierilor! Haide, Lionel! Paii se apropiau de locul unde sttea la pnd George. Alerg repede napoi n vrful picioarelor, coti ca fulgerul pe dup cabina de radiotelegrafie i se strecur nainte, pe partea cealalt a gangului, unde se aflau cabinele. Cnd ajunse apoi la cellalt col al hangarului, se aplec i privi cu ncordare spre puntea inferioar. Cu tot ntunericul, recunoscu ns fptura lui John. Ajunse cu bine la u, trase ncetior zvorul, o deschise i se strecur nuntru, nchiznd-o apoi la loc. Sri n avion i ncepu s nfulece cu lcomie carnea conservat i bu din cteva nghiituri o sticl ntreag de ap mineral. Dup o jumtate de ceas se-ntinse ct era de lung i cu toat primejdia n care plutea, sau poate tocmai pentru c era obinuit cu primejdiile, se ls n voia somnului binefctor. Acesta inu ns prea puin. Glasuri puternice n faa hangarului l trezir. E ceva suspect la mijloci se auzi vocea agitat a lui Gould. De unde cunosc ei poziia noastr exact? Numai printr-o

33

radiotelegram le-ar fi putut-o comunica cineva. Tocmai am prins nite mesaje prin care submarinul lui Farrow i distrugtorul englez i vestesc reciproc poziia noastr. Biei, vreau s cred c nu se afl nici un trdtor printre voi? Dar cum i d n gnd aa ceva cpitane! Rspunser toi trei ntr-un glas. Singura explicaie ar fi c Austin s-ar fi eliberat pe ntuneric i ca rzbunare, s fi transmis radiograma n lumea larg, apoi s se fi napoiat la locul su. Prostie! exclam Gould. Nici nu cred s se priceap la mnuirea aparatelor. Poate c am fost zrii ns de vreun vas pe care noi nu l-am observat... Hm! Submarinul se va ivi n curnd... Dar las c i-oi pregtit eu o primire clduroas, dei mi pare ru c trebuie s recurg la asta E vorba doar de libertatea noastr. Repede, scoatei avionul afar. Voi zbura singur! Voi rmnei pe bord. Pn suntei voi gata eu m duc s iau dou bombe. Spre spaima lui George, ua hangarului fu smuls cu furie, apoi simi tremurarea aparatului, care fu scos afar. Tnrul era disperat. Gould voia s zboare deasupra submarinului lor, ca s-l distrug cu bombele sale grozave. Trebuia s mpiedice cu orice pre crima aceasta. Fr s vrea pipi cu minile n juru-i i simi o ldi, pe care o deschise cu bgare de seam. Lumina de pe punte czu n interiorul avionului i George constat cu bucurie c era o ldi cu unelte, din care scoase un ciocan scurt, dar greu. Un gnd ndrzne i se nfipse n minte. Cei de afar lucrau de zor la punerea la punct a avionului. Deodat auzi din nou glasul lui Gould. Aa acum atrnai cu bgare se seam bombele! John, deschide uia! Jim, nvrtete elicea de trei ori! George se trase ct mai n fund, cci Gould urc n avion i lu loc pe scaunul desinat pilotului. Elicea ncepu s zbrnie cu putere, tot aparatul se cutremur, se smuci deodat din loc i se ridic n aer. George observ cum avionul se nla n cercuri mici i-i zise c Gould trebuia s fie un pilot desvrit, cci decolarea de pe puntea mic a galerei se fcuse cu mare dibcie. n cele din urm. Aparatul ncepu s zboare planat i tnrul i cut un loc mai bun, pentru ca s se poat ridica repede n caz de nevoie. Un ceas de ncordare se scurse, apoi Gould opri deodat motorul. Avionul ncepu s coboare lin i George socoti c sosise clipa hotrtoare. Cu bgare de seam se ridic ncetior, n aa

34

fel nct s poat privi peste speteaza scaunului. Gould se aplecase peste margine i se uita n jos. George se ridic i mai mult i privi i el spre mare. Atunci zri n deprtare Dox-ul lor, vzu chiar fpturi pe punte care alergau zorite spre pup i pror. Desigur c erau Jean Brike i ajutorul su, care i pregteau tunurile. n clipa aceea, Gould izbucni ntr-un hohot batjocoritor i rnji: nc puintel i vei fi asfixiai, rupi n buci i carbonizai. Se aplec apoi spre podeaua aparatului, puse mna pe o manivel, pe care George citi: Bomb I, Bomb II. Privi din nou n jos. Submarinul se afla nc departe, spre stnga, dar Gould i ndrepta avionul ntr-acolo. Atunci George se ridic de tot, se aplec nainte i apuc mna dreapt a lui Gould. O smuci ndrt, n acelai timp cu manivela, arttorul acesteia alunec de la Bomba I la Bomba II i tnrul simi c aparatul se uureaz odat cu cderea celor dou bombe ucigtoare. n clipa urmtoare, George i ridicase dreapta n care inea ciocanul. Gould cut s se fereasc de lovitur, dar era prea trziu, cci fierul greu l izbi n tmpl. Monstrul cu chip de om se zvrcoli o clip, apoi rmase moale ca o crp. Din spatele lui, George puse mna pe man. nvase conducerea avioanelor i-l ndrept cu dibcie n direcia submarinului. Cum s-a ntmplat, nu tia nici el singur, dar, dup cteva clipe care i se prur veacuri avionul plesci n ap la vreo cincizeci de metri de submarin. Nu se afund ns imediat i n clipa urmtoare George se afla pe una din aripi, fcnd semne camarazilor, care izbucnir n urale. Dup ctva timp, att el ct i Gould, leinat, fur luai pe bord. Peste dou ceasuri zrir galera. Submarinul se apropie de ea pe sub ap, iei brusc la suprafa i Jan Brike zvrli o grenad cu gaze, care explod n mare. Lsar s treac o jumtate de ceas, dup care Clive i Petre fur adui pe puntea submarinului. Prizonierii fur eliberai de la vsle, n schimb Gould i complicii si fur legai cu funii trainice. Farrow intr apoi n legtur radiotelegrafic cu distrugtorul australian, care urma s soseasc acolo a doua zi dimineaa. nainte de a veni ns, cpitanul prsi galera n vremea asta Kent i oamenii si se treziser din lein i mulumir clduros salvatorilor lor. Cei de pe Dox se ncredinar c n realitate Kent descoperise terenul aurifer i fcuse imprudena s-i vorbeasc lui Gould despre el.

35

Dreptatea nvinsese, deci i de aceast dat... Sfritul volumului AURUL BLESTEMAT.

n numrul urmtor, doctorul Bertram, continu s-i povesteasc lui George, aventurile sale din tineree, zugrvind n culori vii felul cum a reuit s- o elibereze pe Ellen Abednego din minile pirailor primejdioi care au rpit-o. Numr intitulat: N LUPT CU CHINEZII.

36

37