Sunteți pe pagina 1din 169

1

Agatha Christie Hickory Dickory Dock

Volumul - 1 Seria Agatha Christie * Opere complete

Traducere: Doina Topor i Doina Cernica Editura Excelsior MULTI PRESS, 1995

Agatha Christie Hickory Dickory Dock Collins Crime Club, October 31, 1955

Agatha Christie Hickory Dickory Dock 1955 by Agatha Christie, Collins Crime Club (ptr. ediia original) Editura Excelsior MULTI PRESS, 1995 (ptr. ediia n limba romn) Toate drepturile rezervate

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei: ISBN-973-9086-33-0

Consilier editorial: Stilizare: Coperta: Director comercial:

dr. Gheorghe Sprinteroiu Simina Sprineroiu Miruna-Luiza Sprineroiu ing. Manea Voicu

Casa de editur MULTI PRESS mulumete clduros S.C. LUCEAFRUL S.A ing. Romeo Puiu, director general, ing. Emilia Roianu, director tehnic, ing, Constana Papahagi, director comercial - pentru sprijinul acordat n tiprirea acestei cri.

(Dei editura depune toate eforturile pentru a menine preturile ct mai sczute, cteodat se vede obligat s le majoreze, fr a putea avertiza cititorul)

Agatha Christie 1969 Drepturile exclusive de traducere i tiprire n limba romna n ntreaga lume aparin Casei de editur MULTI PRESS ISBN-973-9086-33-0

AGATHA CHRISTIE

HICKORY DICKORY DOCK


Seria Hercule Poirot
Traducerea: DOINA TOPOR i DOINA CERNICA Coordonatorul ediiei: CONSTANTIN TNASE

Editura Excelsior MULTI PRESS BUCURETI 1995


2

Numai n aceast formul grafic vei putea avea ntreaga creaie a reginei absolute a literaturii poliiste, aa cum a aprut ea n Colecia Christie, supervizat de autoare n timpul vieii sale. Vom pune, astfel, la dispoziia cititorilor notri cele 80 de volume ale Agathei Christie, traduse integral dup original.

Capitolul I Hercule Poirot i ncrunt sprncenele. Domnioar Lemon, nu se mai stpni, n aceast scrisoare sunt trei greeli. Nu-i venea s-i cread ochilor, fiindc fptura aceea cumplit, att de ngrozitor de sigur pe ea, nu greea niciodat. Era o perl de secretar: capabil, corect pn la scrupulozitate, niciodat obosit, niciodat bolnav, ntotdeauna imperturbabil, n sfrit - mai mult o main dect o femeie. tia totul, i reuea orice. Ea era cea care, de muli ani, guverna viaa lui Poirot, n aa fel, nct i aceasta prea ordonat de un mecanism perfect. Deviza lui Hercule Poirot devenise Ordine i metod i, ntr-adevr, cu George, un camerist exemplar, i cu domnioara Lemon, secretar perfect, ordinea i metoda deineau supremaia n existena sa. Nu avea absolut deloc de ce s se plng. i totui, chiar n dimineaa aceea, domnioara Lemon a comis trei greeli btnd la main o scrisoare de mic importan i, ceea ce era mai grav, nu i-a dat seama. Stelele ncremeniser pe cer de mirare! S ne nelegem, nu c Poirot ar fi fost indignat; era, pur i simplu, uluit c a putut s se ntmple aa ceva. i ddu documentul incriminat secretarei, care, dup ce l parcurse rapid, roi pn la rdcina prului. Era prima oar cnd Poirot o vedea roind. Cerule! murmur. Nu neleg deloc cum... poate sunt un pic tulburat din cauza surorii mele. Aceast sor a nsemnat o alt lovitur pentru Poirot, cruia nu-i trecuse niciodat prin cap c angajata sa ar fi putut s aib rude. Ba chiar, numai gndul c femeia aceea, att de asemntoare unei maini, unui instrument de precizie, ar putea s aib sentimente sau preocupri familiale, i se prea de-a dreptul grotesc. Dup cte tia, secretara sa nu avea
4

inim i minte dect pentru un nou tip de fiier, cruia i dedica toate orele libere. Voia s-i fie brevetat i s i se dea numele ei. Sora dumitale? ntreb, aadar, Poirot, cu mirare n glas. Domnioara Lemon ncuviin cu un viguros semn din cap. Nu cred c am avut vreodat prilejul s v pomenesc de ea, pentru c, practic, i-a petrecut aproape toat viaa la Singapore. Soul ei lucra acolo, n industria cauciucului. Reflectnd la asta, Poirot gsea lucrul destul de firesc. I se prea c funcionarei sale i se potrivea s aib o sor mritat la Singapore. Pentru ce altceva exist anumite locuri? Tocmai pentru ca toate domnioarele Lemon din aceast lume, cu surorile departe, s-i poat consacra sufletul i trupul afacerilor efului lor (i, de asemenea, inventrii unui nou tip de fiier, n orele libere). neleg. Continu. Acum patru ani, sora mea a rmas vduv. Copii nu avea. Am reuit s-i procur, aici, o locuin mic, dar plcut, la un pre rezonabil. (Normal! Femeia aceea reuea n cele mai imposibile ntreprinderi). Financiar s-a aranjat destul de bine, chiar dac banii nu mai au azi valoarea de altdat. Administrai cu nelepciune - i dat fiind c nu e pretenioas cred c poate s o duc fr probleme. Numai c se simea singur. A trit puin n Anglia i, deci, nu avea prietenii mai vechi de rennodat. n schimb, avea mult timp la dispoziie, aa c, aproximativ acum ase luni, a venit s-mi spun c se gndea s accepte o ofert de serviciu. Serviciu? Da. Directoare sau ceva asemntor, ntr-o Cas a Studentului, situat n Hickory Road. tii unde e? Poirot nu tia. Era un cartier frumos cndva. Casele sunt vechi, dar solid construite. Proprietara, o femeie de origine greac, era n cutarea unei persoane care s dirijeze, s controleze, s
5

conduc, n concluzie, casa. Sora mea ar fi avut la dispoziie un micu apartament numai pentru ea. Domnioara Lemon respir adnc. Poirot scoase un mormit, care voia s fie de ncurajare. Pn aici nu prea povestea unui dezastru. Eu nsmi nu tiam ce sfat s-i dau, relu secretara, dar trebuia s recunosc c avea dreptate. Sora mea este foarte activ i n stare s conduc bine treburile. i era de neles c-i venea greu s stea toat ziua cu minile n sn. Pe de alt parte, nu trebuia s investeasc bani, deci nu ar fi riscat nimic. Postul care i se oferise era o simpl slujb. Poate nu grozav pltit - dar ea nu era la strmtoare -, ns nici nu cerea mult trud. n plus, i-a plcut ntotdeauna lumea tnr, iar timpul lung trit n Orient o fcea s fie mai n msur dect alii s neleag susceptibilitatea persoanelor de alt ras. Aceasta constituia un element pozitiv, dat fiind faptul c studeni de toate naionalitile frecventau casa. n majoritate englezi, dar ntre ei chiar i negri. E firesc, coment Poirot. Aadar, dup ce am analizat mpreun propunerea, sora mea a hotrt s o accepte. Pe moment nu ne-am ntrebat ce soi de femeie era proprietara. O anume doamn Nicoletis, cu un caracter foarte dificil, uneori, simpatic, alteori, mi pare ru s o spun, insuportabil. i, n afar de aceasta, teribil de zgrcit i lipsit de sim practic, altfel nu ar fi avut nevoie de cineva care s-i in pe picioare casa. Sora mea, ns, nu e o persoan care s se lase uor impresionat de toane i capricii. i, mai ales, nu tolereaz absurditile. Poirot aprob din cap. Nimic de spus, gndi, cele dou femei se aseamn. O tia de cnd domnioara Lemon ncepuse s-i spun de sora sa. Deci a acceptat postul? Da. Cu vreo ase luni n urm s-a instalat la numrul 26 de pe Hickory Road. Activitatea, complex, i plcea i o gsea interesant.
6

Poirot continua s asculte, dar, pn n acest punct, istoria prea mai curnd insipid. De ctva timp, ns, e foarte preocupat, continu domnioara Lemon. De ce? Vedei, domnule Poirot, n casa aceea se ntmpl lucruri care nu-i plac. Acolo sunt studeni de ambele sexe? se inform Poirot cu tact. O, da, dar nu din cauza asta. La dificulti de un asemenea gen te atepi mereu. Dar nu, e vorba de altceva. Dispar diferite lucruri. Adic? Continu s se piard obiectele cele mai disparate... i ntr-un mod cu totul de neneles. Vrei s spui, poate, c aceste obiecte sunt furate? ntocmai. Au chemat poliia? Nu nc. Sora mea sper s nu fie nevoie. E foarte ataat de tinerii aceia, de unii dintre ei, cel puin, i ar prefera s-i dea de capt singur. neleg, zise Poirot, meditativ. Toate acestea, ns, nu explic anxietatea dumitale, care, mi nchipui, trebuie s o rsfrng pe cea a surorii. Nu-mi place situaia, domnule Poirot, nu-mi place deloc. Nu m pot opri s nu m gndesc c dedesubt ar fi ceva obscur. Nu reuesc s-i gsesc o explicaie logic. Poirot ddea din cap, gnditor. Clciul lui Ahile la domnioara Lemon fusese dintotdeauna lipsa sa total de imaginaie. Imbatabil n chestiunile de ordin practic, era pierdut cnd trebuia s opereze cu fantezia. Nu este vorba, din ntmplare, de sustrageri nensemnate? Un cleptoman, poate? Nu cred. Am consultat Enciclopedia Britanic i chiar un tratat de medicin asupra problemei cleptomaniei, dar am impresia c nu de aa ceva e vorba n cazul nostru.
7

Pentru un minut, Poirot tcu. Ca secretara sa s comit greeli de ortografie n coresponden era, nendoielnic, suprtor. Dar era un motiv suficient pentru a se amesteca n treburile unei femei n ncurctur cu oaspeii unui hotel att de internaional? Poirot ncerca s se conving pe sine nsui c acel unic motiv l mpingea s se ocupe de afacere i nu, mai curnd, doar plictiseala din ultima vreme i mediocritatea istorioarei. Ce-ai spune, domnioar Lemon, dac am invita-o pe sora dumitale, ntr-o dup-amiaz, la ceai? Poate a putea s-i fiu, ntr-un fel, de ajutor. Suntei foarte amabil, domnule Poirot, cu adevrat foarte amabil. Sora mea e liber chiar dup-amiaz. Atunci am putea stabili pentru mine. Credinciosul George a primit nsrcinarea de a aproviziona, pentru ziua urmtoare, un somptuos serviciu de ceai cu pine prjit cu unt i alte delicatese. Capitolul II Sora domnioarei Lemon, al crei nume de cstorie era Hubbard, i semna n mod clar. Numai c avea carnaia mai mslinie, era un pic mai grsu i i aranja prul cu mai mult cochetrie. Chiar i manierele i erau mai puin vivace, dar de pe faa rotund, deschis te priveau aceiai ochi ptrunztori. Suntei foarte amabil, domnule Poirot, spuse doamna Hubbard. Cu adevrat foarte amabil. Iar acest ceai este excelent. Am mncat mai mult dect a fi vrut, dar... tartina asta i gata! Ceai? nc? Numai o jumtate de ceac! S ne ntremm nti un pic, sugera Poirot, apoi vom trece la probleme. i surdea gentil, arcuindu-i mustile. Doamna Hubbard spuse:
8

tii? Suntei exact aa cum mi-am imaginat, cnd v-a descris Felicity. Poirot avu nevoie de o clip de reflecie ca s-i dea seama c Felicity era numele de botez al sobrei sale secretare. Vedei, relu doamna Hubbard cu un ton distrat, n vreme ce ntindea mna spre o alt tartin, Felicity nu se frmnt pentru alii. n schimb eu - da. Iat de ce sunt att de preocupat. Vrei s-mi spunei exact ce v preocup? Vedei, a gsi normal, ntr-un anume sens, s dispar bani... micue sume; sau, mcar, bijuterii; dar s dispar pe fa... de fapt, nu voiam s spun pe fa ci, n sfrit, ntr-un mod ca s putem vorbi de cleptomanie sau necinste. Dar, nu. Iat, vreau s v citesc o list cu lucrurile care au disprut. i deschise poeta i scoase din ea un carneel: Un pantofior de sear nou (pantoful drept). O brar. Un inel cu briliante (gsit ntr-un castrona pentru ciorb). O cutie de pudr compact. Un ruj de buze. Un stetoscop. O pereche de cercei. O brichet. O pereche de pantaloni din flanel vechi. Becuri electrice. O cutie cu bomboane de ciocolat. O earf din mtase (gsit toat cioprit). Un rucsac (idem ca mai sus). Acid boric. Sruri de baie. O carte de bucate. Poirot scoase un suspin profund. Extraordinar, declar. De-a dreptul fascinant!
9

Era extaziat. i plimba privirea de la faa sever i plin de dezaprobare a secretarei sale la cea afabil i mhnit a doamnei Hubbard. V felicit, doamn, spuse, ntorcndu-se spre aceasta din urm. Ea l privi surprins. De ce, domnule Poirot? Pentru c avei aceast unic i minunat problem. n fine, poate pentru dumneavoastr are sens, dar... Nu are nici un sens. mi aduce aminte de un joc de societate la care am fost convins s particip de nite prieteni, n timpul srbtorilor de Crciun. Se chema Doamna cu trei cornuri. Fiecare dintre participani trebuia s spun, pe rnd, aceast fraz: Am fost la Paris i am cumprat... i numea un obiect. Persoana care urma dup el aduga, la rndul ei, un alt obiect. i tot aa mai departe. Reuita jocului consta n a-i aminti i a repeta toate lucrurile, n aceeai ordine n care au fost numite. E uor de neles c, de la un anumit punct, enumerarea devenea aproape imposibil i pentru c aduna un ir de obiecte prea disparate. De exemplu: o bucat de spun, un elefant alb, o msu pliant, o ra i altele. Cnd greea prima dat, juctorul primea un corn de hrtie. Cnd i venea din nou rndul, trebuia s nceap cu Eu, doamna cu un corn, am fost la Paris etc., etc. Dac un juctor ajungea s in n mn trei cornuri, era obligat s se retrag. nvingea ultima persoan rmas n joc. Sunt sigur c dumneavoastr ai nvins, domnule Poirot, afirm domnioara Lemon, cu ncrederea funcionarei loiale. Poirot exulta. ntr-adevr, aa a fost, declar. Chiar i celei mai stranii adunturi de obiecte i se poate gsi o... coresponden, s zicem, cu un dram de abilitate. i iat cum: unul i zicea n minte cu o bucat de spun spl un elefant alb de marmur, care st pe o msu pliant... i continu aa. Doamna Hubbard observ:
10

Poate ai putea face acelai lucru cu lista pe care v-am dat-o. Sigur c a putea: doamna care purta un pantof n piciorul drept i-a pus o brar i dup ce s-a rujat i s-a pudrat a cobort la prnz i a lsat s-i cad inelul n farfuria cu ciorb etc., etc. n acest mod e uor de nvat pe de rost lista dumneavoastr; dar nu ne-ar fi de folos. Interesant e de tiut de ce o serie de furturi att de extravagante. S fie vorba de o idee fix? Avem aici, n principal, o lucrare de analiz. i primul lucru care trebuie fcut e s studiem lista cu mult grij. A urmat o tcere, n timp ce Poirot prea s reflecteze. Doamna Hubbard l scruta cu atenia extaziat a unui copil n faa unui prestidigitator ateptnd cu sufletul la gur s apar un iepure sau mcar o mulime de panglici colorate. n schimb, domnioara Lemon, prea puin impresionat, prea cufundat n consideraii profunde, care trebuie s fi avut ca obiect minunatul ei fiier. n cele din urm, Poirot spuse: Ceea ce te izbete, ndeosebi, este faptul c cele mai multe obiecte, excepie fcnd stetoscopul i inelul cu briliante, sunt aproape fr valoare. S ne concentrm un moment asupra inelului. Ct poate s fac? N-a ti exact, domnule Poirot. Are un solitar i n jur briliante. Proprietara, domnioara Lane, spune c era inelul de logodn al mamei sale. A fost, ntr-adevr, tulburat cnd i-a disprut i am fost toi mulumii cnd, n seara urmtoare, domnioara Hobhouse l-a gsit n farfuria cu ciorb. Ne-am gndit c cineva a vrut s-i fac n ciud. Poate s fi fost aa, observ Poirot. Dar eu, personal, atribui o semnificaie acestui furt cu restituire. Dac lipsete un ruj, o carte, nu e cazul s chemi poliia, ns lucrurile se schimb, dac e vorba de un inel de valoare. Iat de ce a reaprut. Dar, atunci, de ce s-l ia? ntreb domnioara Lemon.
11

Da, de ce? relu Poirot. ns, pentru moment, s lsm deoparte ntrebrile i s trecem la clasificarea furturilor. S ncepem cu inelul. Cine e aceast domnioar Lane, creia i-a fost furat? Patricia Lane? O fat foarte bine crescut, care studiaz istoria, arheologia, ori ceva n genul sta. Are mijloace? O, nu. Ceva, ct de ct, al ei trebuie s aib, dar e ntotdeauna foarte modest n cheltuieli. Inelul e o amintire de la mama sa. Mai are cteva bijuterii, dar hainele pe care le poart sunt aproape toate vechi. Cum e? Descriei-mi-o! tiu eu? E un pic, cum se zice, nici pe cal, nici n cru. Dup prerea mea. Cu un aspect mai curnd ubred. Linitit, dar lipsit de vitalitate. Ai spus c inelul a fost gsit n farfuria domnioarei Hobhouse. Cine e aceasta? Valeria Hobhouse? O fat brun, inteligent, cu un fel de-a fi sarcastic. Lucreaz la Sabrina Fair: un institut de nfrumuseare. mi nchipui c ai auzit de el. Aceste dou fete sunt n bune relaii? A zice c da, spuse doamna Hubbard, dup o clip de reflecie. Patricia e un tip care se nelege cu toi, chiar dac nu se bucur de o mare popularitate. Hobhouse, cu limba pe care o are, i-a fcut inamicii ei, dar, cu toate acestea, nu-i lipsesc simpatizanii, nu tiu dac m exprim limpede. Poirot nota mintal. Patricia era o fat frumoas, dar insignifiant; Valeria, n schimb, avea personalitate. Rencepu s studieze lista. Sunt aici mruniuri care ar fi putut s tenteze o fat cochet i la strmtoare. De exemplu, rujul de buze, pudra, brara fals, srurile de baie; poate cutia cu bomboane de ciocolat. Dar, dimpotriv, furtul stetoscopului pare mai uor opera unui brbat, care tia deja unde s mearg s-l vnd sau s-l amaneteze. Cui aparinea? Domnului Bateson. Un tinerel simpatic.
12

Student la medicin? Da. A fost afectat? Era negru de suprare, domnule Poirot. E un temperament aprins, cu neateptate izbucniri de mnie, care, ns, se calmeaz rapid. Nu e genul care s guste anumite glume. Exist tipi n stare s-l suporte? Domnul Gopal Ram, de exemplu. Unul din studenii notri indieni. Surde mereu, la orice. Face un gest de nepsare cu minile i spune c bunurile materiale nu conteaz. Lui i-a lipsit ceva? Nu. Aha! i cui aparineau pantalonii de flanel? Lui McNabb. Erau uzai i oricine, cred, i-ar fi considerat de nepurtat. Dar nu i McNabb. El este foarte legat de lucrurile lui i nu arunc niciodat nimic. Aadar, avem aici o serie de lucruri care nu meritau efortul furtului: pantaloni vechi, becuri, sruri de baie, acid boric, o carte de bucate. Acidul boric, probabil, a fost luat din greeal; becurile... cineva ar fi putut s le ia cu intenia de a le pune la loc i s fi uitat... cartea de bucate... chiar i pe aceea poate c voia cineva s o consulte i apoi s o restituie. Iar la pantaloni poate c a poftit vreo femeie care face curenie. Avem dou femei pentru curenie i poi s te ncrezi n ele orbete. Nu ar lua, niciodat, nimic fr s cear. Poate avei dreptate. Apoi e pantoforul de sear. Unul singur; sustras de la o pereche nou, dac am neles bine. Ai cui sunt? Ai lui Sally Finch. O tnr american care a venit n Anglia cu o burs de studiu. Suntem siguri c pantoful nu a fost, pur i simplu, rtcit? Nu vd la ce ar putea servi doar un singur pantof. Nu, domnule Poirot.. L-am cutat peste tot. Vedei, domnioara Finch se pregtea s plece la o petrecere care
13

cerea inut de sear. Normal, pantofii erau de importan vital. i-i avea numai pe aceia, potrivii. Deci, e clar c ntmplarea trebuie s o fi contrariat destul de mult. Da, aa-i. Cine tie dac aici nu e... Tcu un moment, apoi relu: Sunt i alte dou obiecte... un rucsac i o earf de mtase, amndou fcute buci. Aici nu se poate vorbi nici de cochetrie, nici de ctig... ci de un gest deliberat rzbuntor. Al cui era rucsacul? Aproape toi studenii au unul... Din cauza obiceiului de a cltori, fcnd autostopul! n afar de aceasta, raniele, acelea sunt toate la fel... le cumpr de la acelai magazin, aa ca e greu s le identifici. Dar, probabil c acesta a aparinut lui Leonard Bateson sau lui Colin McNabb. i earfa? Valeriei Hobhouse. O primise ca dar de Crciun. O earf verde, de bun calitate. Poirot nchise ochii. I se prea c privete, mintal, ntr-un caleidoscop n care se agitau, confuz, toate acele obiecte i figuri un pic ciudate, pe care doamna Hubbard i le descrisese pe rnd. Nu reuea s disting nici o form sau coeziune ntre episoade i protagonitii lor. i cu toate acestea tia perfect c undeva trebuia s fie un fir. Verosimil - mai multe. Putea s jure c, agitnd n continuare caleidoscopul, ar fi ieit la iveal mai multe i diferite, dar unul singur ar fi fost cel just. Totul atrna de intuirea punctului de pornire. Poirot redeschise ochii. E o afacere care cere o bun doz de reflecie, spuse. Desigur, domnule Poirot, ncuviin doamna Hubbard. Dar nu voiam s v deranjez att. Nu m deranjai. Adevrul e c sunt n ncurctur. Nu tiu de unde s ncep. S vedem un pic... Pantofiorul de sear... Dar, am putea s ncercm din partea aceea. Domnioar Lemon! Da, domnule Poirot, rspunse prompt secretara, n vreme ce, automat, se narma cu hrtie i creioane.
14

Sora dumneavoastr, cred, va putea s obin cellalt pantof. Mergi cu el la biroul de obiecte pierdute din Baker Street. Cnd a disprut pantoful? Doamna Hubbard se gndi un pic. Aa, imediat nu-mi pot aminti cu exactitate. Poate cu dou luni n urm. Dar a putea s-o tiu sigur dac o ntreb pe Sally Finch data acelei petreceri. Bine, zise Poirot. Apoi, adresndu-se din nou secretarei, continu: Vei spune c ai uitat pantoful n metrou. Ori chiar ntr-un autobuz. Cte autobuze trec prin zona lui Hickory Road? Numai dou. Bine. Dac nu gseti nimic la biroul din Baker Street, ncearc la Scotland Yard i spune c ai lsat pantoful ntr-un taxi. La ce v gndii, domnule Poirot? Credei... Poirot o ntrerupse pe doamna Hubbard: S vedem rezultatele acestei micri, apoi s ne consultm din nou i mi vei spune celelalte lucruri pe care trebuie s le tiu. Cred c v-am spus totul privitor la aceast istorie. Nu sunt de acord. Ne aflm n faa unui grup de tineri de sex i temperament diferite. A ine la B, dar B ine la C, n timp ce urmtorii doi sunt la cuite din cauza lui A. Asta, vedei, am nevoie s tiu. Certurile, geloziile, rutile, faptele i reaciile unor tineri constrni s triasc, uneori pentru mult vreme, cot la cot. Doamna Hubbard prea stingherit. M tem c nu prea pot s v fiu de folos n asemenea lucruri. Nu m amestec n treburile altuia, m mulumesc numai s conduc pensiunea i s fac s mearg totul cum trebuie. Dar chiar dumneavoastr mi-ai spus c v intereseaz aproapele. C v plac tinerii. Ai acceptat aceast funcie nu att pentru ctig material, ct pentru c v oferea posibilitatea s v aflai n contact cu probleme omeneti.
15

Printre studeni vor fi fiind unii care v plac i alii care nu v plac. Reflectai i vei vedea c o s gsii ceva interesant s-mi spunei: deja suntei preocupat, dar nu pentru ce s-a ntmplat... Pentru aceea ai putea, pur i simplu, s v ducei la poliie... Doamna Nicoletis nu mi-ar permite niciodat s chem poliia. Poirot ignor ntreruperea. Nu, dumneavoastr suntei ngrijorat pentru cineva; cineva pe care l considerai responsabil sau mcar amestecat n aceast ncurctur. Cineva care nu v este indiferent. Ai ghicit, domnule Poirot. tiu. i m gndesc c avei dreptate s fii ngndurat. Earfa aceea de mtase tiat buci, de exemplu, nu-mi place; ca i rucsacul cioprit. Pentru restul ar putea fi vorba de glume, dar nu sunt prea sigur. Nu, nu sunt sigur deloc. Capitolul III Doamna Hubbard urc grbit treptele de la intrare i ptrunse la numrul 26 de pe Hickory Road. n acel moment, un tinerel cu prul rou aprins, care venea i el de afar, o ajunse. Bun ziua, mama Hubbard. Era Len Bateson. Un tip foarte simpatic, cu accent londonez i, slav Domnului, absolut lipsit de orice complex de inferioritate. Am hoinrit, mmico? Aveam o invitaie la ceai. Dar acum nu m face s pierd iar timpul, fiindc sunt n ntrziere. Azi am fcut cubulee un graios cadavru, o anun Len, rznd zgomotos. Nu fi att de macabru, biatule. Mi se face pielea de gin. n vestibul rsun ecoul hohotelor lui Bateson.
16

E nimic n comparaie cu Celia, i se confes apoi. tii, am mers s-i fac o vizit la farmacie i i-am spus: Celia, am gsit un cadavru. Trebuia s o vezi. A devenit alb precum cearceaful i o clip am crezut c e gata s leine. Ce spui de asta, mam Hubbard? Nu m mir. Ce idee! Probabil Celia a crezut c vorbeti de un cadavru adevrat. Ce nelegi prin... adevrat? i nchipui c, poate, cadavrele ar fi false? Dintr-o camer din dreapta, iei, legnndu-se, un tnr slab, cu pletele pleotite, care spuse cu o voce arogant: A, doar voi erai! A fi zis c e un congres de vnztori ambulani de ziare. Sper c nu te-am enervat prea tare. Nu mai mult dect de obicei, rspunse Nigel Chapman, reintrnd n ncperea din care ieise. Floricica noastr delicat! a fost comentariul lui Len. Acum nu ncepei s v nepai amndoi, l rug doamna Hubbard. Avem nevoie de un pic de toleran reciproc. Tnrul, de la nlimea staturii sale, o rsplti cu un surs larg, afectuos. Puin mi pas de Nigel, mama Hubbard. O fat, care cobora scara n acel moment, spuse: O, doamna Hubbard, doamna Nicoletis a zis c dorete s v vad imediat ce v-ai ntors. Este n camera sa. Doamna suspin i se ndrept spre scar, n timp ce fata nalt i brun, care o fcuse pe ambasadoarea, se lipi de perete, ca s o lase s treac. Ce este, Valeria? ntreb Len Bateson, n vreme ce i scotea impermeabilul. Reprouri legate de conduita noastr, de pus n crc mamei Hubbard? Fata avu un gest de indiferen. Locul acesta devine pe zi ce trece, din ce n ce mai mult, asemntor unui balamuc, spuse, i n timp ce vorbea, mergea spre ua din dreapta. Avea un soi de graie insolent n micri, ca a unui manechin de profesie.
17

Casa de la 26 de pe Hickory Road era n realitate, compus din dou cldiri, 24 i 26, care la parter deveniser una singur, pentru ca s cuprind o camer de zi, o sufragerie ncptoare, dou vestiare i un micu oficiu care da n spatele casei. Dou scri independente duceau la etajele superioare, care rmneau, n schimb, separate unul de cellalt. Fetele ocupau camerele din aripa dreapt a casei, deci chiar numrul 26, n timp ce brbaii stteau n cealalt latur, care odat era nsemnat cu numrul 24. Doamna Hubbard, ajuns n faa uii proprietresei, ciocni discret i intr. Camera era supranclzit i ferestrele, ermetic nchise. Doamna Nicoletis sttea pe sofa, cu igara n gur, nconjurat de un numr de perne de mtase i de catifea, care, mai curnd, lsau de dorit n ce privete curenia. Era o femeie corpolent, cu pielea brun, care se inea nc bine, cu gur dispreuitoare i enormi ochi negri. Iat-v, n sfrit! a fost bunvenitul ei i suna ca o acuzaie. Doamna Hubbard nu se tulbur. M-au anunat c doreai s m vedei, spuse sever. Este monstruos! Absolut monstruos! Ce este monstruos? Socotelile! Socotelile dumneavoastr! zbiera doamna Nicoletis, n vreme ce, de sub o pern, trgea un mnunchi de foi. i inei, poate, cu ficat de gsc sau cu prepelie pe aceti srmani studeni? Suntem, cumva, la Ritz? Ce v nchipuii c sunt aceti oameni? Tineri sntoi, cu un puternic apetit, rspunse cealalt. S le oferim un dejun bun i o mas de sear acceptabil... Mncare simpl, dar hrnitoare. Mi se pare c ne descurcm cu o cheltuial destul de modest. Modest? Modest? Cum ndrznii s spunei aa ceva, cnd eu m ruinez?

18

Ct despre profit, nu putei s v plngei, doamn Nicoletis. Locul acesta vi-l asigur destul de bine, iar pensiunea studenilor e mai curnd ridicat. Nu am, poate, ntotdeauna, totul ocupat? Doritorii nu se anun, poate, cu luni de zile nainte? Nu-mi vin cereri din partea universitii, ambasadelor, colilor strine? Putei s negai c pentru fiecare loc disponibil sunt cel puin trei cereri? Totul se ntmpl aa, tocmai pentru c aici mesele sunt decente. Tineretul are nevoie s mnnce. Dar aceste cifre sunt scandaloase. Buctreasa aceea italian i cu soul ei v trage pe sfoar. A, nu, doamn Nicoletis. Pot s v asigur c nu o fac. Nu ar fi uor cu mine. Atunci vrei s zicei c dumneavoastr m furai! Doamna Hubbard rmase imperturbabil. Nu pot s v permit s spunei anumite lucruri, zise cu tonul unui adult care admonesteaz un nc. Nu e frumos i ntr-o zi o s avei necazuri. Dumneavoastr m nfuriai, replic doamna Nicoletis, aruncnd n aer, cu un gest dramatic, mnunchiul de facturi care se mprtiar pe jos. Ai greit lund-o aa. Face ru la tensiune. Admitei c n aceast sptmn s-a cheltuit mai mult dect n cealalt? Au fost reduceri la magazinele Lampson i am profitat de ele. Sptmna viitoare vom chelui mai puin. Doamna Nicoletis o privea mbufnat. Dumneavoastr avei ntotdeauna o explicaie plauzibil. Iat-le! Zicnd aa, doamna Hubbard repuse n ordine mnunchiul de hrtii care fuseser rspndite pe jos. Nimic altceva? Fata aceea american, Sally Finch, spune c pleac. Nu vreau! E cu o burs de studii Fulbright i poate s-mi aduc altele. Nu trebuie s plece! Cum i justific hotrrea?
19

Ei, cine i mai aduce aminte? Ce pot s zic e c era vorba de pretexte. n aceast privin, doamna Hubbard era gata s o cread. Sally nu mi-a spus nimic. O s vorbii cu ea? Desigur! Ct despre studenii de culoare, indienii, negrii aceia... pot s se duc cu toii. Americanilor nu le place s se amestece cu ei, iar pentru mine americanii sunt cei care conteaz. Nu ct vreme eu ocup acest post, spuse directoarea. i, n orice caz, greii. Nu exist prejudeci de ras ntre studeni, oricum, sigur, nu din partea lui Sally. Ea i Akibombo iau deseori masa mpreun i nimeni nu poate fi mai negru dect el. Apoi sunt printre ei i comuniti i tii cum gndesc americanii n aceast problem. Nigel Chapman, de exemplu, este un comunist. Nu cred! Ba da, ba da! Ar fi trebuit s-l auzii seara trecut. Nigel ar spune orice pentru a scoate lumea din srite. Suntei minunat, drag doamn Hubbard. i cunoatei pe toi, att de bine! De attea ori m ntreb ce m-a face fr dumneavoastr. nti te scuip i-apoi te srut, bombni cealalt i prsi camera, oprind brusc un torent de mulumiri. Doamna Hubbard mai murmura pentru sine, n vreme ce se ndrepta ctre camera sa, dar neplcerile nc nu se terminaser. Era gata s deschid ua, cnd dintr-odat, i apru n fa Elizabeth Johnston. A putea s v vorbesc cteva minute? Firete. Directoarea o invit s intre. Era ntructva surprins. Johnston provenea din Jamaica i venise n Europa s studieze dreptul. Muncitoare, ambioas, bine nfipt pe propriile picioare. Era o fat destul de echilibrat i inteligent i doamna Hubbard o considera unul din cei mai buni oaspei ai hotelului. Dei reuea s se stpneasc
20

foarte bine, doamnei Hubbard nu-i scp un tremur n vocea interlocutoarei sale. Ce nu merge? o ntreb. V rog, vrei s venii n camera mea? mi scot pelerina i mnuile i sunt a dumitale. Camera era la etajul superior. Studenta deschise ua i se ndrept repede spre o mas de lng fereastr. Privii, spuse. Acestea sunt notiele mele. Reprezint luni de munc dur. Uitai ce masacru! Un sunet nearticulat iei de pe buzele doamnei Hubbard. Cineva vrsase climara cu cerneal peste hrtiile acelea, care rmseser literalmente mbibate. Atinse cu degetele cteva foi. Erau nc umede. Te gndeti c a fost femeia care face curenie? Nu poate s fi fost ea, pentru c nu e climara mea, care se afl pe etajera aceea, intact. Este vorba de un gest deliberat. Al cuiva care a intrat n camera mea cu acest scop. Doamna Hubbard era indignat. Oricine o fi fcut-o a comis o ticloie. Pur i simplu nu tiu ce s zic. Sunt dezgustat i te asigur c voi face totul pentru a descoperi pe autorul acestei incredibile ruti. Nu suspectezi chiar pe nimeni? Aceasta e o cerneal verde, dup cum vedei, rspunse fata. Nu e utilizat n mod obinuit. Aici e o singur persoan care o folosete: Nigel Chapman. Nigel? Dumneata l crezi n stare s fac aa ceva? Nu m-a fi gndit, zu c nu, dac n-ar fi fost culoarea cernelii. Sincer, mi pare ru, Elizabeth, i singurul lucru care pot s-l spun e c voi face tot ce mi st n putin ca s desclcesc afacerea asta. Mulumesc, doamn Hubbard. Au mai fost deja... incidente asemntoare, e adevrat, nu? Da. Doamna Hubbard prsi camera, ndreptndu-se spre scar, dar apoi, ca mpins de o idee neateptat, i schimb
21

drumul i o lu spre captul coridorului. Btu la o u i glasul lui Sally Finch o invit s intre. Camera era primitoare, iar Sally, o rocat jovial, era o tineric simpatic. Ciocolata pe care o sugea lacom i umfla obrazul. Era aplecat s scrie deasupra unui carneel. nl capul i i ntinse nou - venitei o cutie cu dulciuri. Mi le-au trimis de acas. Dorii? Mulumesc, Sally, dar n aceast moment chiar nu a putea. Mi-am ieit din fire. Ai auzit ce a pit Johnston? Ce i s-a ntmplat lui Bess? Doamna Hubbard i povesti i fata nu putu dect s-i exprime dispreul. E o adevrat mizerie. Nu sunt n stare s-mi imaginez cine ar fi putut s-i fac ceva att de josnic lui Bess a noastr. Toi o iubesc. Chiar dac se ine mai curnd la distan i nu se ataeaz uor, sunt sigur c nimeni nu are ceva mpotriva ei. Aa m-am gndit i eu. Deh, presupun c este continuarea seriei. Iat de ce... De ce? O pres doamna Hubbard. ... de ce m-am hotrt s plec. Nu v-a spus doamna Nicoletis? Da, i asta a nfuriat-o. Lsa impresia c nu crede c motivul plecrii dumitale ar fi cel adevrat. Aa-i, nu era nevoie s o fac s-i ias din srite. tii cum ia foc. Dar dumneavoastr pot s vi-l spun. Nu-mi place ce se petrece aici. Nu e vorba de obiectele care s-au pierdut... Nu e plcut, dar la urma urmelor sunt lucruri care se pot ntmpla. ns earfa i rucsacul tiat n buci... i-acum, asta! Fcu o scurt pauz, apoi adug: Akibombo e speriat. n ciuda aparenei, i croiete drum vechea superstiie a africanilor. Ajunge s zgri un pic coaja. Ptiu! Nu pot s suport prostiile, fcu doamna Hubbard. Aici este vorba numai de indivizi comuni, vulgari, pe care i distreaz suprndu-i aproapele.
22

M gndesc c n acest caz nu este la mijloc o persoan obinuit, replic Sally. Doamna Hubbard cobor la parter i intr n camera de zi. Acolo erau patru persoane. Valeria Hobhouse, care sttea pe canapea, cu picioarele sprijinite pe unul din braele ei. Nigel Chapman era la o mas, cu o carte mare deschis n fa. Rezemat de consola emineului, se afla Patricia Lane, n timp ce o alt tnr, cu impermeabilul nc pe ea, i scotea o cciuli de ln de pe cap. Era o fat blond, robust, cu ochii negri, deprtai i mereu ntredeschii. Valeria i scoase igara din gur i spuse cu o voce lene, cntat: Bun ziua, mama Hubbard. I-ai dat un calmant ndrcitei leia de cucoane? E pe picior de rzboi? mtreb Patricia Lane. i ce rzboi! rse Valeria. S-a ntmplat ceva foarte neplcut, spuse doamna Hubbard. Am nevoie de dumneata, Nigel. De mine? Nigel nchise cartea pe care o avea n fa i o privi. Chipul su era iluminat de un surs iret, dar dulce. Ce am fcut? Nimic, sper, dar a fost rsturnat, deliberat, cerneal pe notiele lui Johnston, n aa hal, nct nu-i mai pot folosi; cerneala este verde, precum aceea pe care o foloseti dumneata. Lui Nigel i dispru sursul de pe buze. E adevrat, folosesc cerneal verde. Dar, vorbii serios? Vreau s zic: e vorba, ntr-adevr, de un sabotaj? Vorbesc foarte serios. Ai fcut-o dumneata, Nigel? Nici mcar n vis. mi place s enervez oamenii, tii foarte bine, dar nu a face niciodat o glum murdar ca aceasta i cu att mai puin lui Bess, care nu se amestec vreodat n treburile celorlali. Apropo, unde e cerneala mea? Mi-am umplut stiloul ieri sear. De obicei o in acolo, pe consol. Ah, iat-o, n sfrit! nfc sticla i ls s-i scape o fluiertur. Drace! E aproape goal i trebuia s fie plin.
23

Pe toi sfinii! zise fata cu impermeabil. Cu o cuttur de inchizitor, Nigel se aproprie de ea. Ai un alibi, Celia? o ntreb amenintor. Fata avu o tresrire. Nu am fost eu, trebuie s m crezi. Am stat la spital toat ziua. Nu a fi putut... Ajunge, Nigel, interveni doamna Hubbard, nu o chinui pe Celia. Patricia Lane sri n sus, furioas. Nu vd de ce Nigel ar trebui s fie suspectat. Numai pentru c cineva s-a servit de cerneala lui... E drept, drag, apr-i mereu micuul, spuse Valeria ironic. Dar nu e cinstit, insist cealalt. Celia protest cu impetuozitate: ns, cu adevrat, eu nu am nici o legtur. Nimeni nu crede contrariul, fetio, adug Valeria, cu nerbdare n glas. Totui, continu, fixnd-o n ochi pe doamna Hubbard, gluma, merge prea departe i ceva trebuie fcut. Ceva va fi fcut, promise doamna Hubbard, cu o grimas amenintoare. Capitolul IV Domnioara Lemon pusese n faa efului ei un pacheel nvelit n hrtie. nchis. El desfcu ambalajul i privi satisfcut elegantul pantofior argintiu. Era pe Baker Street, exact aa cum v gndisei. Aceasta ne economisete i mi confirm ipotezele. Dac nu v deranjez prea mult, domnule Poirot, a vrea s v art o scrisoare de la sora mea. Afacerea nu e terminat. S-o vd!

24

I-o ddu i Poirot, dup ce o citi, i spuse s-i cheme sora la telefon. Odat legtura obinut, secretara i ddu receptorul. Alo! Doamna Hubbard? Vai, domnule Poirot, ai fost foarte amabil s m sunai imediat. Eu sunt ntr-un... Poirot o ntrerupse. De unde telefonai? Dar... Din hotel, firete. Ah, neleg! Din salonul meu personal. Este o derivaie? Aceasta? E o derivaie. Aparatul principal e jos, n vestibul. Cine este n cas, care ar putea s ne asculte? Toi studenii sunt ieii ziua, la ora asta. Buctreasa e plecat la pia. Soul ei, Geronimo, nelege greu engleza. Este femeia la curenie, dar e aproape surd i nu i-ar face astfel de lucru. Bine, atunci putem s vorbim. Spunei-mi, avei vreodat, seara, conferine sau proiecii n hotel? Nici un soi de petrecere a timpului? Cteva conferine, ocazional. Cu puin timp n urm, domnioara Baltout, exploratoarea, ne-a inut una, ilustrnd-o cu proiecii color. Foarte bine. S cdem de acord: ai reuit s-l convingei pe domnul Hercule Poirot, eful surorii dumneavoastr, s discute cu studenii despre cazurile sale cele mai interesante. ntlnirea este fixat pentru aceast sear. Mi se pare o idee excelent, dar credei... Nu e vorba s cred. Sunt sigur! n seara aceea, studenii, intrnd n living, au gsit la vedere un anun, conceput astfel: Celebrul detectiv particular, domnul Hercule Poirot, a acceptat cu amabilitate s in o prelegere teoretico-practic despre succesul sistemelor de investigaie, cu expunerea unor cazuri faimoase.
25

Interesul studenilor s-a limitat la cteva comentarii. Cina era servit, de obicei, la apte i jumtate, i deja cei mai muli tineri se aezaser la locurile lor, cnd doamna Hubbard, cobornd de la etajul superior, intr n sufragerie urmat de un omule, naintat de-acum n vrst, care etala un pr de un negru suspect i nite musti uriae, care se arcuiau cu un aer satisfcut. Acetia sunt civa dintre studenii notri. Acesta este domnul Poirot, care, cu amabilitate, ne va vorbi dup cin, zise doamna Hubbard n chip de prezentare. Au fost schimbate saluturi i Poirot, lund loc lng prezentatoarea sa, i fcu imediat de lucru cu o ciorb excelent, pe care un servitor o turna dintr-o enorm supier. La felul doi au fost servite chiftele italieneti. n acel moment, o tnr, care sttea n dreapta lui Poirot, i se adres cu timiditate: ntr-adevr, sora doamnei Hubbard lucreaz pentru dumneavoastr? Foarte adevrat. Sunt muli ani de-acum de cnd este secretara mea. Este femeia cea mai eficient din lume. Cteodat chiar m nspimnt. neleg. Mi-ar place chiar s tiu... Ce, mademoiselle? i surdea cu un aer patern, n timp ce nota n minte: Graioas, preocupat, nu prea istea, puin nfricoat. i zise: Pot s v cunosc numele i ce studiai? M cheam Celia Austin i nu sunt la facultate. Sunt distribuitoare-farmacist la Spitalul St. Catherine. Aa! Trebuie s fie o munc interesant. tiu eu... Poate c e. i colegii dumneavoastr? Putei s-mi spunei cte ceva? Auzisem c este un loc pentru studenii strini, dar mi pare aproape toi englezi. Unii nc nu s-au ntors: domnul Chandra i Gopal Ram, care sunt indieni, domnioara Reinjeer, care este olandez, i egipteanul Ahmed Ali, care e un politician ndrjit.
26

i acetia cine sunt? Cel care st n stnga doamnei Hubbard este Nigel Chapman. Studiaz italiana i istoria medieval la Universitatea din Londra. Este, apoi, Patricia Lane, lng el, cu ochelari: studiaz arheologia. Cellalt tnr, cu prul rocat, este Len Bateson, student la medicin, iar fata brun, de acolo, lucreaz la un institut de nfrumuseare. Se numete Valeria Hobhouse. Lng ea e Colin McNabb, care urmeaz un curs de specializare, n psihiatrie. n vreme ce l numea pe acesta din urm, Poirot remarc o uoar inflexiune n vocea fetei. O cercet i i ddu seama c i se mpurpuraser obrajii. i spuse: Deci, feticana este namorat i nu tie s o tinuiasc. Observ, de altfel, c tinerelul nu se uita deloc spre ea, prea atent cum era s discute cu o rocat, care sttea lng el. Aceea e Sally Finch. O american. Se afl aici cu o burs de studii. Cealalt este Genevive Mericaud: studiaz engleza. i la fel i Ren Halle, care st alturi de ea. n schimb, micua blond este specializat n fizioterapie. Lucreaz i ea la spitalul St. Catherine. Negrul acela, de-acolo, e Akibombo... Vine din Africa Occidental i e teribil de simpatic. Apoi, Elizabeth Johnston: e din Jamaica i studiaz dreptul. Acetia, din dreapta mea, sunt doi studeni turci, sosii cam de o sptmn. Nu neleg deloc engleza. V mulumesc. Dar, spunei-mi, v nelegei ntotdeuna sau, cteodat, v mai i ciondnii? ntreb Poirot pe un ton lejer, ca s nu dea importan ntrebrilor. O, suntem cu toii prea ocupai, ca s gsim timp s ne lum la ceart, dei... Dei, ce, domnioar Austin? Iat, vedei, Nigel..., cel de lng domnioara Hubbard, este iritant, i place s scoat lumea din srite. i Len Bateson se nfurie, cteodat, ca o fiar, ns, are un fond foarte bun. i Colin McNabb... face ca o fiar?
27

Nu-i nici un pericol. El trateaz totul foarte filosofic. neleg. i dumneavoastr, domnioarele? i dumneavoastr v certai? A, nu. Noi ne mpcm. Genevive este suprcioas, uneori, dar m gndesc c e, de fapt, o caracteristic a francezilor... Vai, scuzai-m! Celia era nsi imaginea tulburrii. Eu sunt belgian, declar Poirot solemn i, nainte ca fata s fi avut timp s-i revin, continu: Cu puin mai nainte ai spus c v-ar place s tii... ce? Celia Austin frmnta nervoas o bucic de pine de pe masa. O, nimic, nimic de... n ultima vreme, cineva a fcut glume stupide, aici, la noi. M gndeam c doamna Hubbard... dar, ntr-adevr, era, desigur, o prostie din partea mea. Nu voiam s spun nimic. Poirot nu insist. ntoarse capul n cealalt parte i ncepu o conversaie cu doamna Hubbard i Nigel Chapman. Acesta aduse n discuie problema, controversat, a criminalilor, susinnd c este o form de art creatoare i c dezaxaii erau, n realitate, cei care intrau n poliie, numai ca s-i satisfac un secret sadism. Poirot se distra s vad cum fata cu ochelari, care sttea alturi de Nigel, ncerca cu disperare s minimalizeze declaraiile colegului ei. Dar lui Nigel nu prea s-i pese. Doamna Hubbard avea un aer indulgent i amuzat. Voi, tinerii de azi, nu v gndii dect la poliie i la psihologie, observ. Cnd eram eu tnr, era mai mult nepsare. Ne distram dansnd. Voi n-o facei niciodat. Celia rse i spuse cu o und de maliie: Dar tu, Nigel, dansai, odat. Eu nsmi am dansat cu tine, dar, firete, nu-i aminteti. Ai dansat cu mine? Unde? La Cambridge, la regatele din mai.

28

A! Regatele din mai! repet Nigel, fcnd un gest, ca pentru a alunga amintirea acelor nebunii tinereti. Treburi de adolesceni! Poirot surdea sub musta, considernd c Nigel nu putea s aib mai mult de douzeci i patru sau douzeci i cinci de ani. i apoi, doamn Hubbard, e greu s fii vesel cu attea cri de citit i cursuri de nghiit, adug plin de convingere Patricia Lane. Masa se termin cu o budinc de ciocolat, dup care se mutar cu toii n salon, unde fiecare se servi cu o cafea dintr-un ibric care se gsea n mijlocul mesei. Apoi, Poirot a fost invitat s ia cuvntul. Cei doi turci se scuzar i se retraser. Faptul de a se asculta i provoca ntotdeauna o subtil plcere. Vorbi trei sferturi de or cu obinuita dezinvoltur, amintind dintre experienele sale pe cele care se pretau s fie proslvite. Dac ceva n el evoca histrionul era n aa fel dozat s nu sar n ochi. i astfel conchise Poirot, i spun acestui domn c mi aducea n memorie, cazul su, pe fabricantul de spun din Lige, care i otrvise soia, pentru a se putea cstori cu blonda lui secretar. I-o plasez cu mult dezinvoltur, dar reacia nu ntrzie. Omul mi bag n mn banii care i fuseser furai, i pe care reuisem s-i fac s i-i recupereze, i mi zice, palid la fa i cu ochii nfricoai: Vreau s donez aceti bani pentru aciuni de binefacere, folosii-i cum credei de cuviin. i n acest timp, i tergea sudoarea de pe frunte. l cuprinsese o team nebun, dar i-am salvat viaa, pentru c, dei amorezat de blonda sa secretar, sunt sigur c nu va ncerca s-i otrveasc soia, chiar dac era urt. E mai bine s previi, dect s tratezi. Trebuie, aadar, s prevenim crimele, nu s ateptm s fie nfptuite. Studenii l aplaudar, Poirot se nclin, apoi vru s ia loc. n momentul acela, Colin McNabb, scondu-i pipa din gur, l ntreb:
29

i-acum, poate vei vrea s ne spunei adevratul motiv al vizitei dumneavoastr. A urmat o clip de linite ncordat. Colin! exclam Patricia, cu un ton de repro. Ce e straniu? Putem foarte bine s ni-l imaginm, nu? Plvrgeala domnului Poirot a fost foarte amuzant, dar sigur nu a venit pentru aceasta. N-o s credei, cu adevrat, domnule Poirot, c noi am nghiit-o! Vorbete pentru tine, Colin! izbucni Sally. Poirot ridic braele, ntr-un gest de predare. Trebuie s mrturisesc c gentila mea gazd m-a pus la curent cu o parte din unele ntmplri, care o preocup. Len Bateson se nl n picioare, cu o fa amenintoare. Spunei-ne, strig, ce lucrtur e asta? Avei intenia s ne acuzai? De-abia acum i dai seama de asta? zise Nigel ironic. Celia prea nspimntat. Doamna Hubbard lu cuvntul cu autoritate: Eu l-am invitat pe domnul Poirot s ne in o prelegere, cu gndul de a profita i de a-i cere un sfat legat de ceea ce s-a petrecut n ultimul timp. Ceva trebuia fcut i nu era alt alegere ntre aceasta i... poliie. Acest ultim cuvnt declan un veritabil vacarm. Genevive bolborosea ceva n francez. Alte voci, de consens sau protest, i se alturar. Asupra acelui cor reui s aib superioritate vocea decis a lui Leonard Bateson. S ascultm ce are s ne spun domnul Poirot! I-am expus toate faptele domnului Poirot, interveni doamna Hubbard. Sper c nu vei avea nimic de obiectat dac v va pune cteva ntrebri. Mulumesc, spuse Poirot, cu o reveren. i cu un gest de prestidigitator scoase la iveal o pereche de pantofiori de sear i i-o ddu lui Sally Finch. Amndoi? De unde a aprut i cellalt? De la biroul de obiecte pierdute de pe Baker Street.
30

Dar cum ai ajuns s v gndii c l vei gsi acolo, domnule Poirot? Un foarte simplu proces de deducie. Cineva scoate un pantof din camera sa. Ca s fac ce? Nu ca s-l dea i nici ca s-l vnd. i fiindc, pentru a-l gsi, casa va fi scotocit de la un capt la altul, e nevoie s fie dus afar sau distrus. E mai uor s-l mpachetezi i s-l abandonezi sub scaunul unui tren sau al unui autobuz, la o or de vrf. Aceasta a fost prima mea supoziie i s-a dovedit exact. Pantoful, cum spune poetul, a fost luat mai mult pentru ciud, dect pentru pagub. Valeria rse scurt: Nigel, dragostea mea, aceasta este o piatr la tine n fereastr! Prostii! sri s zic Sally. Nu Nigel a fost cel care mi-a luat pantoful. Bineneles c nu a fost el, adug Patricia, furioas. E o idee absurd. Absurd sau nu, eu nu am fcut nimic de genul acesta, replic Nigel, i sunt sigur c se poate spune acelai lucru despre toi ceilali. Prea chiar c aceasta era replica pe care Poirot o atepta. Cu ochi severi scrut rapid toate acele chipuri care i stteau nainte. Poziia mea este delicat, zise apoi. Sunt un oaspete. Am acceptat invitaia doamnei Hubbard de a veni s petrec o serat plcut, nu numai ca s restitui pantofiorul. n rest... Fcu o, pauz. Domnul Bateson mi-a cerut s-mi spun prerea despre aceast afacere, dar ar fi o impertinen din partea mea s o fac fr a fi invitat i de ceilali. Aceasta e o procedur corect, aprob Akibombo, scuturndu-i crlionii negri n semn de ncuviinare. Vocea lui Sally Finch se nl nerbdtoare: Terminai! S auzim ce ne sftuiete domnul Poirot, fr alte comentarii. n regul, zise Nigel.
31

Foarte bine, conchise atunci Poirot, pentru c suntei cu toii de acord s-mi cerei sfatul, iat-l: doamna Hubbard sau... mai bine doamna Nicoletis ar trebui s cheme imediat poliia. Nu e vreme de pierdut. Capitolul V Nimeni nu se atepta la aceast declaraie a lui Poirot. Ea nu provoc proteste, nici comentarii, ci o neateptat jen, care i amui pe toi. Profitnd de paralizia aceea momentan, Poirot, condus de doamna Hubbard, prsi camera cu un rapid Noapte bun, tuturor! n salonaul ei particular, doamna Hubbard l invit pe domnul Poirot s se aeze ntr-un fotoliu, lng emineu, i i oferi o igar, pe care, ns, el o refuz politicos, explicnd c le prefera pe ale sale. Cred c avei dreptate, domnule Poirot, ncepu femeia, lund loc n faa lui. Poate c noi ar trebui, cu adevrat, s chemm poliia... Mai ales dup aceast glum nesntoas, cu cerneala. Dar a fi preferat s n-o fi spus, att de clar i de rspicat. Ah! zise Poirot, n vreme ce contempla rotocoalele de fum ale igrii sale. Vrei s spunei c ar fi trebuit s m prefac? M gndesc c ar fi fost mai bine s rugm un agent s pice aici ca din ntmplare i s-l punem la curent cu afacerea n particular. Nu tiu dac m exprim exact: oricine ar fi responsabil de aceste lucruri stupide, de-acum, a fost avertizat. Chiar dac nu era de fa, tii cum e, vorbele zboar. E adevrat: faptele ajung ntotdeauna s fie cunoscute. Fr s mai vorbim de patroan. Nu tiu cum o s-o ia. Va fi interesant de vzut. E limpede c nu putem chema poliia fr consimmntul ei... Ce mai e?
32

Bti autoritare rsunar repetat n u. Directoarea, cu o voce iritat, strig? Intr! n prag apru Colin McNabb, cu eterna pip ntre dini i cu o cuttur sinistr. nchise ua i zise: V rog s m scuzai, dar era important s schimb o vorb cu domnul. Cu mine? ntreb Poirot, pe un ton de candid surpriz. Da, chiar cu dumneavoastr, replic cellalt, ntunecat. Trase lng el un scaun cam descleiat i se post n faa lui Poirot: Predica pe care ne-ai inut-o n aceast sear, ncepu cu un aer de ironic bunvoin, a fost distractiv i recunosc c ai avut o lung i variat experien, dar, v rog s m iertai c v-o spun, metodele dumneavoastr sunt nvechite, cum v sunt i ideile. Dar, Colin, interveni doamna Hubbard, aprins la fa, asta-i o insult! Nu intenionez s ofensez pe nimeni, dar a vrea s clarific cteva lucruri. Nu vedei dincolo de lungul nasului, domnule Poirot. Pentru dumneavoastr nu exist dect crim i pedeaps. Mi se pare o consecin logic a lucrurilor, observ Poirot. Dumneavoastr privii legea n sensul cel mai meschin i mai nvechit. n aceste timpuri, i legea trebuie s se actualizeze cu teoriile moderne. Cauzele crimelor sunt importante. Ceea ce conteaz este s descoperi cauza a ceea ce s-a petrecut... S gseti de ce aceste acte au fost svrite. n aceast privin, eu sunt la fel de modern i ct se poate de acord cu dumneavoastr. Doamna Hubbard, incapabil, n acest moment, s se mai stpneasc, exclam: Toate sunt prostii! Aici greii! rspunse Colin, ntorcndu-se spre ea. Fondul psihologic este ceea ce trebuie luat n considerare. Astea sunt elucubraii, fr sens!
33

Poate pentru dumneavoastr, care nu tii absolut nimic, o puse la punct Colin, ntorcndu-se apoi, iar spre Poirot: Problema m intereseaz mult. Urmez un curs de specializare n psihiatrie i psihologie. Uneori ne gsim n faa unor cazuri surprinztoare i complexe i ceea ce vreau s subliniez, domnule Poirot, e faptul c nu poate fi condamnat un delincvent, numai pe baza teoriei pcatului originar, de violarea deliberat a legii. E nevoie s mergem la rdcinile rului i s-l nelegem, dac vrem s instituim un tratament eficace pentru tnrul delincvent, neleg ct sunt de dificil de acceptat, pentru dumneavoastr, aceste concepii moderne. A fura nseamn ntotdeauna a fura, zise doamna Hubbard, ncpnat. Colin avu o micare de nerbdare. Poirot replic pe un ton supus: Ideile mele sunt, fr ndoial, nvechite, admit; dar sunt perfect pregtit s v ascult, domnule McNabb. Acesta din urm pru plcut surprins de mrturisire. Suntei cinstit, domnule Poirot. Voi ncerca s limpezesc problema, folosind termeni foarte simpli. Mulumesc, spuse Poirot, n continuare cu un aer modest. S ncepem de la pantoful lui Sally Finch. V amintii c a fost furat numai unul. Unul singur. ntr-adevr, faptul m-a izbit. Da, dar dumneavoastr nu vedei semnificaia. n acest caz ne gsim n prezena unui clar complex al Cenureei. Cunoatei povestea Cenuresei, nu? Da, da. Astfel, noi avem, aici, pe cineva care, n subcontient, se compar cu Cenureasa. Dezamgirea, invidia, sentimentul inferioritii subiectului te frapeaz, evident. Fata fur un pantof. De ce? Fata? Sigur, normal. E limpede c este vorba de o femeie. Oricine este dotat cu un minimum de inteligen e n msur s-o priceap.
34

Cu adevrat, Colin? se amestec doamna Hubbard. Continuai, v rog, zise Poirot, cu maxim politee. E cu putin ca ea nsi s nu tie de ce a fcut-o... Dar dorina incontient rezult foarte clar: fata dorete s fie prinesa din poveste. Alt fapt semnificativ: pantofiorul a fost sustras unei tinere frumoase, care se pregtea s mearg la bal. Pipa lui Colin se stinsese de ctva timp, iar el, gesticulnd, o agita prin aer cu un entuziasm n cretere. i s ne gndim i la celelalte furturi; toate indic o femeie: pudr, ruj, cercei, brar, inel. Fata vrea s se fac remarcat. Vrea chiar s fie pedepsit... Exact cum se ntmpl frecvent cu tinerii delincveni. Aceste nu sunt hoii comune. Nu valoarea obiectului e ceea ce atrage. Este acelai instinct care mpinge unele femei, care au de toate, s fure din magazine lucruri pe care ar fi avut din plin posibilitatea s le cumpere. Prostii! sri doamna Hubbard. Lume necinstit, asta-i tot! Totui, adug Poirot, fr a face caz de ntrerupere, a fost sustras i un inel de valoare. Dar a fost napoiat. i cu certitudine, domnule McNabb, n-o s vrei s-mi spunei c un stetoscop este un obiect feminin. Furtul acela avea o semnificaie mai profund. Femeile care neleg c nu sunt suficient de atrgtoare pot s gseasc satisfacie n cutarea unei cariere. i cartea de bucate? Un simbol al vieii domestice, so, familie... i acidul boric? Colin rspunse iritat: Drag domnule Poirot, nimeni nu fur acid boric. De ce ar face-o? M-am ntrebat i eu. Trebuie s recunosc, ns, c avei un rspuns prompt pentru orice ntrebare. Explicai-mi atunci, semnificaia dispariiei unei vechi perechi de
35

pantaloni din flanel... Ai dumneavoastr, dac am neles bine. Pentru prima dat, Colin pru stingherit. i drese vocea: A putea s-o explic, dar... ntr-un anume mod, ar implica ceva... mai curnd stnjenitor. Ah, neleg, v e team c o s m facei s roesc. Brusc, Poirot se aplec spre interlocutorul su i-l btu cu o mn pe genunchi: i cerneala aceea rsturnat, earfa crmpoit nu v preocup? n Colin, aerul de superioritate amabil sczuse cu un ton. Desigur, m preocup. E un lucru serios, credei-m. i de maxim urgen supunerea ei unei analize. Dar unei analize medicale; nu e un caz pentru poliie. Srmana micu nu tie c este cum este... n ntregime un ghem de complexe i de inhibiii. Dac eu... Poirot l ntrerupse: Atunci, dumneavoastr tii cine e? Am o bnuial puternic. Deci, ar fi vorba, dup dumneavoastr, de o fat nu prea norocoas cu cellalt sex, timid, afectuoas i cu o minte puin nceat. O fat care se simte singur i deziluzionat. O fat... Poirot se opri, pentru c cineva btuse la u. Intr! spuse doamna Hubbard. Ua se deschise i Celia Austin intr. Ia te uit! exclam Poirot. Chiar domnioara Celia Austin. Celia l privi pe Colin cu ochi nspimntai: Nu tiam c erai aici, spuse aproape dintr-o suflare. Venisem... Respir profund, apoi alerg spre doamna Hubbard: V rog, v rog, nu chemai poliia! Eu sunt, eu sunt cea care a luat lucrurile acelea. Nu tiu de ce. Nu neleg. Nu vroiam s o fac. mi venea... aa. Apoi se ntoarse brusc spre Colin. i-acum, c tii cum sunt... nu o s vrei nici mcar s-mi vorbeti. Sunt oribil, tiu...
36

Dar, deloc! Vocea lui Colin era cald i prietenoas. Eti numai un pic confuz, asta-i tot. E ca i cum te-ai fi mbolnvit, pentru c nu reueai s vezi limpede n tine. Dac ai ncredere n mine, Celia, pot s te vindec. Adevrat, Colin? Celia, l privea cu ochi de ndrgostit. Mam chinuit att... Tnrul i lu mna cu un aer patern: Ei bine, de-acum nu va mai fi nevoie s te chinuieti. Se ridic n picioare, trase mna Celiei sub braul su, apoi o privi cu severitate pe doamna Hubbard: Sper c n-o s mai fie pus pe tapet ideea aceea trznit cu poliia. Nu a fost sustras nimic de valoare i, oricum, Celia va napoia totul. Brara i pudra nu pot s le restitui, spuse Celia ngrijorat, pentru c le-am aruncat la canal. Dar voi cumpra altele, noi. i stetoscopul, ntreb Poirot, ce ai fcut cu el? Stetoscopul nu l-am luat eu. Ce s fac cu el? Sngele i urcase n obraji. i n-am fost eu cea care am vrsat cerneala pe hrtiile lui Blizabeth. Nu a face niciodat ceva att de perfid. Totui, ai fcut bucele earfa domnioarei Hobhouse. Era altceva. Vreau s spun c... Valeriei nu-i psa deloc. i rucsacul? Nu l-am tiat eu. Se nelege c acela a fost un gest de furie. Poirot scoase lista cu obiectele furate, pe care i-o alctuise doamna Hubbard i i-o art: Spunei-mi, dar fii sincer, care sunt lucrurile de care suntei sau nu rspunztoare. De rucsac, de becuri, de acidul boric i de srurile de baie nu tiu nimic. Inelul a fost o eroare. Cnd am aflat c era un obiect de valoare, l-am restituit, pentru c nu intenionam s fiu necinstit. Era numai... Numai ce? Nu tiu... Cu adevrat n-o tiu. Sunt att de ncurcat.
37

Colin o ntrerupse scurt, n manier categoric: V-a fi recunosctor, dac v-ai economisi predicile. V promit c nu se va mai ntmpla nimic de acest fel. De-acum nainte, eu rspund pentru ea. Oh, Colin, ce bun eti cu mine! Dar va trebui s-mi povesteti multe despre tine, Celia. Copilria ta, de exemplu. Dac prinii ti se nelegeau... A, nu, era oribil... Acas... Este exact cum m gndeam. i... Ajunge! interveni doamna Hubbard. Sunt foarte mulumit, Celia, c ni te-ai confesat. Ne-ai dat mult btaie de cap, ar trebui s roeti. ns, i iau de bun cuvntul. Acum, ducei-v. Mi-ai ajuns pentru seara asta, voi, doi. Dup ce ua se nchise n spatele lor, femeia scoase un oftat adnc. Apoi, ntorcndu-se spre Poirot, zise: Ei, bine, ce gndii despre asta? C am asistat la o scen de dragoste, n stil modern. Doamna Hubbard scp o exclamaie de nencredere. Autres temps, autres moeurs, murmur Poirot. n vremea mea, tinerii mprumutau fetelor cri de teosofie i discutau despre Pasarea Albastr a lui Maeterlinck. Totul era sentiment i nalte idealuri. Astzi sunt perturbrile psihice, complexele - ceea ce unete doi tineri. Prostii! fu comentariul doamnei Hubbard. Nu, nu toate! Principiile care stau la baz au importan... Dar cnd eti un tnr studios, plin de entuziasm, precum Colin, sfreti prin a nu vedea dect complexe i existene nefericite peste tot. Nu e, sigur, cazul Celiei. Tatl i-a murit cnd avea patru ani i mama sa, bun, dar naiv, a rsfat-o din cale-afar. ns ea se va pzi cu grij s-i povesteasc totul lui McNabb! E ndrgostit i-i va spune ntotdeauna c a avut o copilrie nefericit pentru c lui i place aa. Dar, credei, cu adevrat, n toate aceste prostii? Nu cred n complexul Cenuresei, nici c Celia a luat lucrurile fr s tie ce face. Cred c a nscenat furturile cu
38

scopul de a-i atrage atenia lui McNabb... i aceasta i-a reuit perfect. Dac ar fi rmas o graioas, timid fat, el n-ar fi bgat-o niciodat n seam. Nu credeam s aib atta minte, nct s nscoceasc aa ceva! exclam doamna Hubbard. Poirot nu zise nimic. Aadar, toat aceast afacere nu a fost dect un balon de spun. Zu, nu tiu cum s m scuz, domnule Poirot, c v-am fcut s v pierdei timpul cu o istorie att de banal. n orice caz, totul e bine cnd se termin cu bine. Nu, nu! replic Poirot, cltinnd din cap. Nu cred c suntem nc la capt. Pur i simplu, am ndeprtat de pe tablou o crust care se afla la suprafa, dar mai sunt lucruri de limpezit. i foarte serioase, a spune. Doamna Hubbard se posomor la fa! Vai, domnule Poirot, o credei cu adevrat? Aceasta e impresia mea... Ar fi posibil s vorbesc cu domnioara Patricia Lane? Mi-ar place s vd inelul acela. Firete, domnule Poirot. V-o trimit imediat i, ntre timp, m duc s-i spun ceva lui Bateson. Puin dup aceea, Patricia Lane intr cu o figur interogativ. mi displace s v deranjez, domnioar. A, nu-i nimic. Nu aveam ceva anume de fcut. i scoase inelul de pe deget i i-l ntinse. Doamna Hubbard mi-a spus c dorii s-l vedei. A fost inelul de logodn al mamei mele. Poirot l examin. Mai triete mama dumneavoastr? Nu, prinii mei sunt mori. mi pare ru. Erau oameni cumsecade. Regret c nu am fost mai apropiat de ei cnd puteam s-o fac. Mama mea i dorea o fat frivol, amatoare de haine frumoase. A rmas foarte decepionat, cnd a aflat c am ales s urmez arheologia. Poirot o studie un moment, gnditor. Patricia Lane putea s aib, dup el, cu puin peste treizeci de ani. Nu se farda, cu excepia unei uoare tue de ruj pe buze. Prul
39

blond-cenuiu era pieptnat spre spate. Avea frumoi ochi albatri, care te priveau serioi prin lentile. Nici un pic de farmec, bon Dieu! i spuse Poirot. i hainele! Cum poate o femeie s fie mbrcat att de alandala? i, totui, aceast fat este cult, inteligent. Patricia tocmai zicea: Sunt cu adevrat dezgustat de ceea ce i s-a fcut lui Bess... domnioarei Johnston. Folosirea acelei cerneli verzi, dup prerea mea, exprim intenia deliberat de a ndrepta bnuielile spre Nigel. Dar, v asigur, domnule Poirot, c Nigel nu ar face niciodat un asemenea gest. Aa! Poirot privea fata cu un interes sporit. Se aprinsese la fa i era agitat. Nigel nu e uor de neles, continu Patricia cu impetuozitate. A avut o copilrie dificil. Mon Dieu, altul! Poftim? Nimic. Spuneai c... Nigel este un rebel. E foarte inteligent, a zice de-a dreptul genial, e mpotriva oricrui tip de autoritarism, dar trebuie s admit c uneori are atitudini nefericite. i bate joc de alii, nelegei, i nu se sinchisete de asta. Chiar dac toi cei de aici l-ar crede rspunztor de gluma aceea cu cerneala, nu s-ar cobor niciodat s dea explicaii sau s se apere. Firete c purtarea sa poate s fie greit neleas. Este un soi de orgoliu, cred, fiindc niciodat nu l-a neles cineva. l cunoatei de mult? De aproximativ un an. Ne-am ntlnit n cursul unui circuit turistic pe la castelele de pe Valea Loirei. El s-a mbolnvit de o grip, care a degenerat n pneumonie, i, n tot acest timp, eu am fcut-o pe infirmiera. E mai curnd fragil, dar cu toate acestea nu se ngrijete deloc de propria sa sntate. Cu tot spiritul su de independen ar avea nevoie, ns, de cineva care s-i poarte de grij ca unui copil.
40

Poirot suspin. Se simi, dintr-odat, foarte obosit de aceste poveti de dragoste. nti Celia, cu ochii aceia de cocker spaniol, acum Patricia, care prea o imagine a Sfintei Fecioare. E adevrat c amorul i namoraii au existat i vor exista ntotdeauna, dar el, slav Domnului, de o bucat de vreme, ieise din aceast nebunie. Se ridic n picioare. Pot s v rein puin inelul, domnioar? O s vi-l napoiez mine. Desigur, consimi Patricia, ntructva surprins. Suntei foarte amabil. i v rog, domnioar, s v pzii. S m pzesc? De cine? A vrea i eu s tiu, rspunse Poirot. Capitolul VI Ziua urmtoare a fost exasperant pentru doamna Hubbard. Se trezise cu o senzaie de uurare: n sfrit, nedumeririle generate de ultimele evenimente fuseser ndeprtate. Nu era dect vina unei fete proaste i a icnelilor ei moderne. De-acum nainte, totul va fi n ordine. Dar foarte repede, linitea ei avea s fie ameninat. Cobort pentru micul dejun, descoperi c studenii aleseser dimineaa aceea pentru a fi, fiecare n felul su, mai insuportabil dect de obicei. Chandra Lal, care auzise de sabotarea muncii lui Elizabeth se arta extrem de excitat. Opresiune, striga, deliberat opresiune rasial! Desconsiderare i prejudecat! Acesta este un exemplu gritor. Domnule Chandra Lal, interveni, sever, doamna Hubbard, nu avei nici un drept s vorbii aa. Nu tim, nc, cine a fcut-o i de ce. Dar, credeam c Celia a venit la dumneavoastr i v-a mrturisit totul, zise Jean Tomlinson. Mi se pruse splendid acest gest din partea ei. Trebuie s fim toi drgui cu ea.
41

Eti foarte miloas, tu, spuse acid Valeria. Ce aud, mam Hubbard? Celia e cea care a utit toate lucruoarele acelea? i de aceea nu se face vzut la mas? Eu nu neleg, v rog, se frmnta Akibomho. Dar ceilali nu-i ddeau lmuriri, preocupai cum erau s-i spun fiecare prerea sa. Srmana mieluic, zicea Len Bateson, poate c era lefter. tii, eu nu sunt deloc surprins, adug Sally. Am avut ntotdeauna o bnuial... Spunei c a fost rsturnat cerneala pe notiele mele de ctre Celia? Elizabeth era stupefiat. Nu reuesc s neleg. Nu Celia a aruncat cerneala, rectific doamna Hubbard, i a vrea s punei capt discuiei. V-a fi spus eu totul, mai trziu, ns... Dar Jean asculta lng u, asear, spuse Valeria. Nu stteam s ascult. Treceam din ntmplare... Hai, Bess, sri Nigel. tii foarte bine cine a vrsat cerneala. Nigel, biatul ru, cu cerneala lui verde, a fost acela. Nu-i dai atenie! Glumete. Nigel, cum poi s fii att de stupid? Sunt un suflet nobil i vreau s te protejez, Pat. Nu ie i-am mprumutat climara mea, ieri diminea? Rog, eu nu neleg, continua Akibombo n mijlocul acelui balamuc. Nu poi s nelegi, i strig Sally. Dac a fi n locul tu nu m-a interesa de aceast istorie. Chandra Lal se ridic n picioare. nelegei, poate, de ce Mau Mau fac masacre? Pentru ce Egiptului nu-i convine situaia Canalului de Suez? La naiba! exclam Nigel i puin lipsi ca s nu sparg ceaca de cafea, n timp ce o punea cu violen pe mas. Numai politica ne lipsea la micul dejun. Eu m duc! mpinse cu zgomot scaunul i prsi ncperea. Ia-i pardesiul, bate vntul! i strig Patricia, lundu-se dup el.
42

Glu, glu, glu! i cnt Valeria. Peste puin i vor crete penele i-o s-l vedei btnd din aripi. Genevive, studenta francez, care nu cunotea suficient limba ca s in pasul cu o conversaie animat, obinuse explicaii asupra urtei fapte de la Ren, i-acum ncepuse s urle, acoperind glasul tuturor. Comment donc? Cest cette petite qui ma vol mon compact? Ah, par exemple! J'irai la police... Colin McNabb ncercase de mai multe ori s se fac auzit, dar vocile mai stridente ale celorlali i acoperiser mereu glasul. Acum, renunnd la frumoasele maniere, trecuse la btut cu pumnul n mas, n timp ce vasul cu marmelad aluneca pe pardoseal, sprgndu-se. Vrei s facei linite i s m ascultai? Nu am mai vzut niciodat atta ignoran. Aadar, nici unul dintre voi nu a auzit vreodat vorbindu-se de psihologie? Fata nu e de blamat, v-o spun eu! A traversat o criz emotiv i are nevoie de ngrijiri i de maxim nelegere... Altminteri, echilibrul su psihic poate s rmn zdruncinat pentru ntreaga via. Eu v-am avertizat. Are nevoie de ngrijire. Dar, dup toate, insist Jean cu voce arogant, cu toate c, sunt de acord c trebuie s fim gentili, nu trebuie s trecem peste acest gen de lucruri, nu vi se pare? La furat, m refer. Furat! exclam Colin. Acesta nu era furat. Ptiu! M revoltai, voi, toi! Un caz interesant, nu, Colin? spuse Valeria sarcastic. Dac ai fi interesai de mecanismele minii, da. Mie nu mi-a luat nimic, ncepu Jean, dar cred... Sigur, ei nu i-a luat nimic, rbufni Colin, ntorcndu-se spre ea cu o cuttur sever, dar dac ai cunoate ce se ascunde sub asta, poate nu ai mai fi att de satisfcut. Nu te neleg. Zu! Hai, Jean, spuse Len Bateson, s o lsm balt i s mergem. Eu am s ntrzii i tu la fel. Au ieit mpreun, n timp ce el striga:
43

Spunei-i Celiei s se in tare! Eu trebuie s protestez formal, observ Chandra Lal. Acidul boric mi este foarte necesar pentru ochii mei inflamai i mi-a fost luat. i dumneavoastr o s ntrziai, domnule Chandra Lal, l avertiz doamna Hubbard cu fermitate. Profesorul meu nu e niciodat punctual, par Chandra Lal, ndreptndu-se, ns, spre u. Mais il faut qu'elle me le rend, le compact, rencepu Genevive. Trebuie s te obinuieti s vorbeti n englez, Genevive, dac vrei s-o nvei. i, apropo, nu mi-ai pltit acel extra de duminic. A, nu am portmoneul la mine. Disear... Vino, Ren, vom ntrzia... Rog, continua s repete Akibombo, ca un refren, eu nu neleg. Hai, s mergem, Akibombo, i spuse Sally. Am s-i explic eu pe drum. Fcu un semn din cap, linititor, spre doamna Hubbard i l pilot pe nedumeritul Akibombo afar din ncpere. Of, pe toi sfinii! exclam doamna Hubbard, scond un oftat adnc. Cine m-a pus s accept o asemenea munc? Valeria, singura care rmsese, i surse prietenoas. Nu pune la inim, mama Hubbard. E deja un ctig c totul s-a limpezit. i mrturisesc c a fost o surpriz pentru mine. S descoperi c era vorba de Celia? Da. Ai fi suspectat-o? A zice c era destul de evident, spuse Valeria pe un ton detaat. Ai gndit-o nc de la nceput? Ei, erau dou sau trei lucruri, care m lsau perplex. n orice caz, ea voia s-l aduc pe Colin aici i i-a reuit. Nu pot s nu cred c sunt lucruri exagerate. Valeria rse.
44

Nu poi face rost de un brbat cu revolverul; dar cu un dram de cleptomanie, trucul reuete. Hai s nu ne mai gndim i, pentru numele lui Dumnezeu, f ca Celia s-i napoieze lui Genevive compact-ul ei, altfel n-o s mai avem linite la mas. Valeria plec i doamna Hubbard, n timp ce privea neconsolat vasul de marmelad cioburi pe jos, o auzi salutnd-o vesel pe Celia n vestibul. Bun ziua, Celia. Nici un pericol la orizont. Totul, clar, totul, uitat. Colin de-abia a terminat s te apere ca un leu. Fata intr n sufragerie. Avea ochii umflai de plns. Vai, doamn Hubbard! Eti n ntrziere, Celia! Cafeaua este rece i n-o fi rmas cine tie ce de mncare. Nu voiam s-i ntlnesc pe ceilali. Mi-am nchipuit, dar mai devreme sau mai trziu va trebui s-o faci. tiu, dar m gndeam c disear mi-ar fi fost mai uor, dect acum. Firete, nu voi putea rmne aici. Am s plec la sfritul sptmnii. Doamna Hubbard fcu o figur posomort. Nu cred c e necesar s se ajung aici. Desigur, la cteva afronturi va trebui s te atepi... n fond, ns, sunt toi biei buni. E clar c acolo unde e posibil vei ncerca s repari... Da, sunt gata! Am carnetul meu de cecuri. Este chiar unul din lucrurile de care voiam s v vorbesc. inea ochii plecai i avea n mn un carneel i un plic. L-am scris, pentru cazul c nu v-a fi ntlnit, ca s v spun c mi pare ru i doream s las o sum, ca s putei plti pagubele... dar nu mai aveam cerneal n stilou. Va trebui fcut o list. Am fcut-o aproximativ, dar nu tiu dac s cumpr obiectele sau s rambursez echivalentul. Ce spunei? Am s m gndesc. E greu s decizi aa, imediat.
45

n orice caz, lsai-m s v dau cecul. M voi simi mai bine. Reflectnd, doamna Hubbard i zise c, studenii fiind mereu lefteri, cea mai bun soluie era, poate, cea a banilor. Cum vrei, spuse. Arunc apoi o privire la lista cu obiectele. Nu e uor s le evaluezi rapid... Celia interveni ndatoritoare: Pot s-l completez cu o cifr aproximativ, dup aprecierea dumneavoastr. Vei putea, pe urm, s-mi restituii diferena, dac va fi ceva n plus, sau, invers, voi aduga banii care vor lipsi. Bine, atunci. Doamna Hubbard menion o cifr care, n opinia sa, lsa o ampl marj, iar Celia o accept s discute. La naiba, cu stiloul sta! exclam fata i se ndrept ctre o etajer pe care stteau claie peste grmad nenumrate nimicuri de-ale studenilor. Nici urm aici de vreo climar, n afar de oribilul lichid verde al lui Nigel. Cu att mai ru. Am s-l folosesc pe sta. Lui Nigel n-o s-i pese. Trebuie s nu uit s cumpr, cnd ies. i umplu stiloul, se ntorse spre doamna Hubbard i ncepu s completeze cecul. n timp ce i-l ntindea, arunc o privire la ceasul de la mn. Voi ntrzia. E mai bine s renun la micul dejun. Nu e bine s pleci cu stomacul gol, Celia. Trebuie s iei ceva, mcar o felie de pine cu unt. Da, ce e? Geronimo, servitorul italian, cu faa contractat de o grimas, intrase n camer i gesticula larg cu minile. Prea o maimu. Stpna e ntoars. Vrea s v vad. Apoi, cu un gest final, adug. Complet nebun. Vin acum. Doamna Hubbard iei, n vreme ce Celia, n grab, lua ceva n gur. Doamna Nicoletis pea, msurndu-i camera, precum tigrii la grdina zoologic, n ateptarea hranei.
46

Ce aud? izbucni. Ai chemat poliia, fr s-mi zicei nimic? Dar cine v credei? Sfinte Dumnezeule, dar cine se crede femeia asta? Eu nu am chemat poliia. Mini! Fii atent, doamn Nicoletis, nu avei dreptul s-mi vorbii aa. O, nu! Sigur c nu! Eu sunt cea care a greit, nu dumneavoastr. ntotdeauna eu. Tot ceea ce facei dumneavoastr este perfect. Poliia, n respectabilul meu hotel! Nu ar fi prima dat, replic doamna Hubbard, amintindu-i de unele incidente neplcute petrecute ctva timp n urm. A fost studentul indian, care tria din venituri imorale, i tnrul acela, agitator politic, care a venit aici sub un nume fals, i... Aha! Mi-o imputai? Este vina mea, dac lumea care vine aici minte i mi prezint documente falsificate? i avei ndrzneala s-mi reproai ceea ce s-a petrecut! Nici ntr-un caz. Doresc numai s subliniez c n-ar fi o noutate s vedem poliia aici... A zice, chiar, c e un lucru inevitabil cu aceti studeni de toate rasele. Dar rmne faptul c nimeni nu a chemat poliia. S-a ntmplat doar c un celebru detectiv particular a fost aici, oaspetele meu, asear, la cin; i c, dup aceea, a inut o prelegere foarte interesant despre criminologie. Ca i cum ar fi fost nevoie s vorbeti despre criminologie studenilor notri! tiu despre ea i nc prea mult; destul ca s fure, s distrug i s saboteze dup plac. i nu se face nimic pentru a stopa... Eu am fcut ceva. Da, i-ai povestit prietenului dumneavoastr toate afacerile noastre particulare. Asta nseamn s-mi nelai ncrederea. Nici pe departe. Eu sunt rspunztoare de mersul acestui loc; am plcerea s v anun c ntreaga ncurctur a fost desclcit. Vinovata a mrturisit.
47

Lighioan afurisit! S-i fac imediat valizele! E gata s plece singur i s compenseze paguba. La ce bun acum? Casa mea va avea o faim proast i nimeni n-o s mai vin aici. Doamna Nicoletis se ls s cad pe canapea i izbucni n plns. Nimnui nu-i pas de ce simt, sughia, e groaznic modul n care sunt tratat: ignorat, alungat ntr-un col! Dac mine mor, cui o s-i par ru? Doamna Hubbard socoti mai nelept s lase ntrebarea fr rspuns i iei din ncpere. Doamne, Dumnezeule, d-mi puterea s rabd, exclama pentru sine, n timp ce cobora la buctrie, s discute cu buctreasa. Maria era n ziua aceea ursuz i irascibil. Cuvntul poliia plutea nc n aer. O s se ajung, pn la urm, s fiu acuzat eu. Eu i acel poveretto de Geronimo. La ce dreptate poi s te atepi ntr-o ar care nu e a ta? Nu, nu voi putea face azi rizoto... orezul pe care ni l-au trimis ieri nu merge. Voi face spaghete. Am mncat i ieri! Ei, asta-i! n Italia se mnnc spaghete n fiecare zi. Pastele finoase sunt ntotdeauna bune. De acord, dar aici suntem n Anglia. Am s fac, atunci, stufat. Stufat englezesc, splcit... cu ceap fiart n mult ap, n loc s fie clit n ulei... i cu gula de oase. Maria vorbea pe un ton att de lugubru, nct totul prea o poveste de groaz. Of, f ce vrei, spuse suprat doamna Hubbard, plecnd. Spre sear, doamna Hubbard redevenise stpn pe sine i pe nervii ei. Le ceruse tuturor studenilor s o caute nainte de a merge la cin. Pe msur ce se prezentaser, le explicase cum Celia o rugase s rezolve problema. La drept vorbind, se dovediser toi foarte conciliani i nelegtori. Chiar i Genevive a fost drgu.
48

Cnd sun pentru cin, Len Bateson, lund-o pe doamna Hubbard deoparte, i spuse c ar atepta-o pe Celia n vestibul, ca s intre cu ea n sufragerie, pentru a arta, astfel, tuturor, c totul era ca nainte. Foarte frumos din partea ta, Len! Cnd sosi momentul, se auzi vocea lui Len: Hai, intr, Celia! Prietenii te ateapt. Cu nasul n farfuria cu ciorb, Nigel observ veninos: S faci o fapt bun pe zi! Apoi, strduindu-se s-i stpneasc limba, agit o mn spre Celia, pentru a o saluta. La toate mesele, conversaia lu avnt, atingnd numeroase subiecte, asupra crora i Celia era chemat s-i spun prerea, dar, cum e i firesc, odat potolit primul impuls, ncetul cu ncetul n ncpere se ls o linite apstoare. Atunci Akibombo, ntorcnd spre Celia o fa radioas, se ridic n picioare, vorbind ntr-o englez aproximativ: A explicat totul la mine ce nu neles. Tu foarte inteligent s furi lucrurile. Nici unul tiut pentru lung timp. Foarte inteligent. Sally Finch interveni, gfind din cauza efortului de a-i ine rsul. Akibombo, tu ai s m omori! i zicnd aceasta, avu un acces de rs att de puternic, c aproape se sufoc. Rsul se propag peste tot, n jur. Colin McNabb ajunsese cu ntrziere la cin. Prea rezervat i mai posomort dect de obicei. Mnc n grab i se ridic de la mas, nainte ca s fi terminat i ceilali. Trebuie s ies, s m ntlnesc cu cineva, bolborosi ncurcat. Dar, nainte, vreau s v spun c Celia i cu mine sperm s ne cstorim anul viitor, cnd eu voi termina specializarea. Cu brbie, mpurpurat de ruine, primi felicitrile i urrile glumee ale colegilor. i prea ntruchiparea nefericirii. Celia, dimpotriv, era linitit.
49

n vreme ce Colin o lu la fug, precum un cine btut, Len Bateson suspin: Un alt brav barbat trecut ntre cei muli. Sunt att de mulumit, Celia, spuse Patricia. i doresc s fii fericit. Peste tot, acum, strlucete soarele, zise Nigel. Mine vom cumpra vin de Chianti i vom bea n sntatea mirilor. De ce, atunci, prieteni, draga noastr Jean are un aer att de serios? Dezaprobi, poate, cstoria, Jean? Firete c nu, Nigel. Eu sunt de prere c e mai bun cstoria dect amorul liber, nu gseti? Mai ales pentru copii. Sun mai bine pe paapoartele lor. Dar mama nu ar trebui s fie prea tnr, observ Genevive. Aa ne nva la cursurile de fiziologie. N-ai vrea, cumva, s insinuezi, interveni Nigel, c Celia nu ar avea vrsta de mritat? E liber, are douzeci i unu de ani i este de ras alb. Chandra Lal sri: Aceasta e o observaie jignitoare! Nu, nu Chandra Lal, zise Patricia. E doar... o zicere prefabricat. Nu vrea s spun nimic. Eu nu neleg... dac un lucru nu nseamn nimic, pentru ce se spune? zise Akibombo. Deodat se ridic Elizabeth Johnston. Uneori, lucruri care par s nu aib nici o semnificaie vor, n schimb, s spun multe. Nu, nu vorbesc de modul vostru american de exprimare, ci de altceva. M refer la ce s-a petrecut ieri. Explic-te, Bess, zise Valeria cu asprime. O, te rog, spuse Celia. Eu cred... ntr-adevr o cred... c pn mine, totul va fi clarificat. Cerneala pe notie i afacerea aceea stupid cu rucsacul. Dac cel rspunztor se decide s-i recunoasc vina, cum am fcut eu, totul se va termina cu bine.
50

i vom tri muli ani fericii i mulumii, conchise Valeria, cu un hohot de rs sarcastic. Apoi, toi se ridicar i trecur n salon. Aici avu loc un soi de ntrecere pentru a-i servi cafeaua Celiei. Ascultar muzic la radio. Pe urm, pe rnd, unii studeni plecar, fie pentru c aveau o ntlnire, fie pentru ca s lucreze, i, n sfrit, cei rmai, pentru a se retrage s doarm. A fost o zi obositoare, i spuse doamna Hubbard, dar, slav cerului, a trecut! Capitolul VII Rar i se ntmpla domnioarei Lemon s fie n ntrziere, dac i se ntmplase vreodat. Cea, furtuni, epidemii de grip, necazuri legate de trafic - nimic nu prea s poat s o opreasc pe aceast femeie extraordinar. Dar, n dimineaa aceea, ajunse gfind, cu sufletul la gur i dup cinci minute bune de ntrziere. Avea o figur tulburat, lucru excepional la ea, i nu mai termina cu scuzele. Regret din inim, domnule Poirot. Eram gata s ies, cnd mi-a telefonat sora. A, sper c e bine, sntoas. Dimpotriv, e destul de deprimat. Poirot o privi cu un aer interogativ. Gndii-v c unul dintre studeni s-a sinucis! Poirot o fixa deconcertat. Bolborosi ceva sub musti, apoi ntreb: De cine e vorba? De o anume Celia Austin. i cum? Cred c a ingerat morfin. Nu s-ar putea s fi fost din greeal? O, nu. Se pare c a lsat un bilet. Poirot zise n oapt: Nu la asta m ateptam, nu, nu la asta... i, totui, e adevrat c eram n ateptarea a ceva.
51

Ridic ochii spre secretar, care, cu hrtie i creion, era pregtit pentru ordinele sale. Suspin, cltinnd din cap: Nu, am s-i las dumitale corespondena din aceast diminea. nregistreaz i rspunde la ce vrei. Eu merg s arunc o privire n Hickory Road. A fost primit de Geronimo, servitorul, care, recunoscndu-l, ncepu imediat s vorbeasc n oapt, fr oprire, cu un aer de conspirator: Ah, dumneavoastr suntei, domnule! Aici avem necazuri. Mari necazuri. Pe domnioara am gsit-o moart n patul su. Vine doctorul; ddu din cap. Acum i inspectorul de poliie. E sus cu doamna i patroana. De ce o fi vrut s moar, poverina, cnd ieri sear era aa mulumit c se logodise. Logodise? Da, da. Cu domnul Colin... tii... acel brunet nalt, care fumeaz mereu din pip. Geronimo l conduse n salon i l avertiz, tot cu un aer conspirativ: Ateptai aici, da? Imediat ce poliia pleac, i spun patroanei c a venit domnul Poirot. E bine? i plec. Rmase singur, Poirot lsnd deoparte scrupulele i fineea, fcu un examen, ct mai atent posibil, a tot ce era n ncperea aceea, cu o curiozitate n plus pentru tot ce aparinea studenilor. Rezultatul a fost nerelevant. Cele mai multe din lucrurile lor, studenii i le ineau n camer. ntre timp, la etajul superior, doamna Hubbard se lupta cu inspectorul Sharpe, care i punea ntrebri asupra cazului. Acesta era un om cu aspect imperturbabil i maniere neltor de blnde. neleg c este, pentru dumneavoastr, o situaie dificil i neplcut, spunea el calm. Dar, vedei, v-a spus i doctorul Coles, trebuie s ntreprindem o anchet i, deci, avem nevoie de un tablou complet. Spunei c fata a avut neplceri n ultima vreme? Da. Neplceri n dragoste?
52

Nu tocmai. Doamna Hubbard prea ovielnic. E mai bine s vorbii deschis, zise inspectorul, convingtor. Exista vreun motiv pentru care fata ar fi putut s se gndeasc s-i curme viaa? Nici o bnuial c ar fi putut s atepte un copil? Nu, nimic de genul acesta. M vedei ezitant, inspectore Sharpe, pentru c fata se pretase s fac lucruri prosteti i speram s nu fie necesar s le scot la lumin. Inspectorul tui. Noi suntem foarte discrei, iar magistratul anchetator e un om cu mult experien. Dar trebuie s tim. neleg. Eu nu am minte. Fapt e c, de aproximativ trei luni, au nceput s dispar obiecte. Lucruri mici... nimic cu adevrat important. Fleacuri, vrei s spunei, podoabe ieftine, nclminte, ceva de soiul acesta? i bani? Bani, nu, dup cte tiu eu. Aha! i ai prins fata asupra faptului? Nu a fost tocmai aa. Alaltieri sear, un... prieten a venit aici, la cin. Un anume domn Hercule Poirot... Nu tiu dac l cunoatei... Inspectorul Sharpe i ridic fruntea din nsemnrile sale, fixndu-i interlocutoarea cu ochii holbai. Poirot? exclam. Serios? Aceasta e foarte interesant. Da. Dup cin a inut o mic prelegere i a venit vorba i de aceste furturi. Poirot, de fa cu toi, m-a sftuit s m adresez poliiei. i aa ai fcut? S-a terminat, cnd Celia, dup aceea, a venit la mine n camer i mi-a mrturisit totul. Era foarte deprimat. Cineva voia s-o denune? Nu. S-a declarat gata s plteasc daunele i toi au fost nelegtori. Era ntr-o situaie grea?
53

Nu. Avea un post de distribuitoare, retribuit adecvat, n farmacia Spitalului St. Catherine i cred c mai avea un venit. Situaia sa era, deci, mai bun dect a attor altor studeni. Astfel, nct lipsea mobilul furtului... dar, totui, fura. Presupun c este vorba de cleptomanie, spuse doamna Hubbard. Da, aceasta este eticheta care se folosete obinuit. ns, eu o consider altceva. Nu ar trebui s fii prea sever n a o judeca. tii, era la mijloc un tnr. O prsise? A, nu. Dimpotriv. A aprat-o cu mult cldur. i, asear, dup cin, ne-a anunat chiar c s-a logodit cu ea. Inspectorul Sharpe i arcui sprncenele, stupefiat: i ea merge la culcare i ia morfin. Aceasta este uluitor, nu vi se pare? Nici eu nu reuesc s neleg. Cu toate acestea, faptele sunt destul de clare. Sharpe indic din cap bucata de hrtie, care se afla pe mas. Drag doamn Hubbard, sunt dezolat, dar acesta e lucrul cel mai bun pe care pot s-l fac. Nu e semnat, dar nu exist nici un dubiu asupra scrisului? Nu. Cu toate acestea, doamna Hubbard, n timp ce studia fragmentul acela de hrtie, se simea nedumerit. De ce nu reuea s scape de inexplicabila senzaie c n acel bilet era ceva care nu mergea? Exist o amprent digital clar, despre care tim, cu certitudine, c este a decedatei, adug inspectorul. Morfina se gsea ntr-un flacon care purta eticheta spitalului la care lucra. ndatoririle sale i permiteau s aib acces la un dulap cu otrvuri i, probabil, de acolo provine drogul. Poate c l-a adus acas ieri, cu gndul s-i curme viaa. nc nu reuesc s-o cred. Este ceva ce nu neleg. Era att de fericit asear!
54

Atunci, s-ar putea presupune c dup aceea a avut o reacie. Poate c n trecutul ei exista ceva secret i c se temea s nu fie descoperit. Apropo, cine e biatul sta de care era ndrgostit? Colin McNabb. Urmeaz un curs de specializare la Spitalul Sf. Catherine. Un doctor? i el tot la Sf. Catherine? Celia era pierdut dup acest biat. Sigur, mai mult dect era el dup ea. El este un egocentric. Probabil explicaia se afl aici. Fata nu se simea demn de el sau nu-i spusese tot ce ar fi trebuit. Era foarte tnr, nu? Douzeci i trei de ani. Sunt idealiti la vrsta asta i iau iubirea n piept. Da, m tem c aa a fost. Pcat! Inspectorul se ridic n picioare: Aceste fapte, totui, nu vor putea fi inute ascunse. Vom face tot posibilul ca s prezentm lucrurile ntr-o lumin just. Mulumesc, doamn Hubbard, pentru informaii. Unica rud pe care o are e o mtu btrn, care triete n Yorkshire... Vom intra n legtur cu ea. Lu n mn fragmentul pe care erau scrise ultimele cuvinte ale Celiei. Este ceva care nu merge n acest bilet, spuse dintr-odat doamna Hubbard. n ce sens nu merge? Nu tiu, dar simt asta. Oh, parc-a fi oarb... Suntei sigur c e vorba de scrisul ei? Da, da. Dar, nu-i asta. Femeia i apsa minile pe ochi. M simt ameit n aceast diminea, adug. neleg c a fost o ncercare dur pentru dumneavoastr, zise inspectorul cu simpatie. Nu cred c este nevoie, pe moment, s v deranjm mai mult. Deschise ua i ddu peste Geronimo, care, evident, trgea cu urechea. Salut, zise inspectorul, ascultm pe la ui?
55

Nu, nu, se apr Geronimo, oferind o mostr de virtuoas indignare. Eu nu ascult... niciodat. Aducem un mesaj. Vd. Ce mesaj? S anun c jos este un domn care vrea s o vad pe doamna Hubbard. Atunci, du-te i spune-i. Inspectorul ls s treac servitorul i o lu de-a lungul coridorului, dar, dup civa pai, se opri brusc i, n vrful picioarelor, se ntoarse napoi, tocmai la timp ca s-l aud pe Geronimo, care spunea: Domnul care a venit la cin cealalt sear, acela cu mustile, e jos c ateapt s v vad. Da? zise doamna Hubbard, distrat. A, mulumesc Geronimo, vin ntr-un minut. Sharpe i spuse c sigur l cunoate pe domnul cu mustile. Cobor scrile i intr n sala mare. Bun ziua, domnule Poirot, l salut. E ceva timp de cnd nu ne-am vzut. Poirot edea n genunchi, lng emineu, cercetnd compartimentul din fund al unui sertar. Se ridic din poziia aceea, absolut deloc stingherit. Ah! exclam. Da, sigur... dumneavoastr suntei. Inspectorul Sharpe! Dar nu erai n departamentul acesta. Am fost transferat acum doi ani. V amintii afacerea din Grays Hill? Da, da. A trecut atta timp! Dumneavoastr suntei nc tnr, inspectore... Anii trec i pentru mine. Eu, ns, vai, sunt btrn! Poirot suspin. Ce vrei s spunei? A fi curios s tiu de ce ai venit aici, alaltsear, ca s inei o prelegere despre criminologie acestor studeni? Poirot surse:

56

Explicaia este dintre cele mai simple. Doamna Hubbard este sora preioasei mele secretare. Aa nct, atunci cnd mi-a cerut... Cnd v-a cerut s examinai anumite fapte petrecute aici, dumneavoastr ai acceptat. ntocmai. Dar, de ce? Asta a vrea s tiu. Nu reuii s v explicai de ce chestiunea m-a interesat? ntr-adevr, cazul unei prostue care terpelete cteva obiecte fr valoare mi se pare o bagatel neglijabil pentru cineva ca dumneavoastr. Poirot ddu din cap: Nu e att de simplu, cum credei. Ce nu e simplu? Poirot se aez pe un scaun. O cut vertical i traversa fruntea. Se aplec s-i scuture praful de pe pantaloni, la genunchi. A vrea s-o tiu i eu, se mrgini s rspund. Nu neleg, zise cellalt. i nici chiar eu. Lucrurile furate..., cltin capul, nu aveau sens. E ca i cum ai cerceta o pereche de urme, apoi i-ai da seama c nu sunt fcute amndou de aceeai persoan. Frapeaz, clar, amprenta celei pe care ai numit-o prostu dar e mai mult dect aceasta. Sunt alte semne, care nu se potrivesc cu schema general i sunt n mod intenionat lipsite de neles. Depesc limita rutii. i Celia nu era rutcioas. O cleptoman? M ndoiesc. O pulama obinuit, atunci? Nu n sensul n care credei. Dac dorii prerea mea, toate aceste mici hoii aveau drept scop s-i atrag atenia unui anume tnr. Colin McNabb. Exact. Fata era pierdut dup el i el nici mcar nu se uita la ea. Atunci, s-a gndit s-i atrag atenia aprndu-i
57

sub nfiarea unei tinere delincvente. i trucul i-a reuit deplin: Colin McNabb a czut n curs i, dup ct se pare, pn la gt. Trebuie s fie, atunci, un prost desvrit. Nicidecum. Este pasionat de psihologie. Ah! Inspectorul Sharpe i reprim un geamt. Unul dintre aceia. Acum neleg. Pe fa i apru un rnjet uor. Deloc proast fata! Surprinztor, a spune. Surprinztor, ntr-adevr, repet Poirot, cu un aer meditativ. Inspectorul Sharpe ciuli urechile. Ce vrei s spunei, domnule Poirot? M ntreb dac ideea nu i-a fost sugerat de altcineva. i raiunea acestui gest? Cum pot s-o tiu? Altruism? Ce alt motiv? Bjbim n bezn. Avei idee cine ar fi putut s-i sugereze soluia? Nu. Doar dac... dar, nu... Totui, spuse Sharpe reflectnd, nu se leag. Dac trucul i reuise att de bine, pentru ce, la naiba, s-i ia viaa? Rspunsul e c nu ar fi trebuit. Cei doi brbai se privir n ochi. E chiar sigur c s-a sinucis? murmur Poirot. Limpede ca lumina zilei. Nu exist nici un motiv s credem altfel i... n acel moment, doamna Hubbard intr n ncpere, surescitat. Am gsit! exclam triumftoare. Bun ziua, domnule Poirot. Acum tiu, inspectare, de ce biletul Celiei nu mi se prea n regul. Mi-am dat seama dintr-o strfulgerare. Nu putea s-l fi scris Celia. De ce, nu, doamn Hubbard? Pentru c este scris cu obinuita cerneal de stilou, n timp ce Celia i-a reumplut stiloul, n prezena mea, cu cerneala aceea verde - femeia fcu un semn spre etajer - ieri diminea.
58

Aa nct, trase concluzia inspectorul Sharpe, unicul stilou care se gsea n odaia fetei era plin cu cerneal verde. Acum, aceast cerneal verde... Doamna Hubbard ridic sticlua, ca s arate c era aproape goal. Apoi explic scena petrecut n dimineaa precedent ntre ea i fat. Sunt sigur, spuse n ncheiere, c bucata de hrtie a fost rupt din scrisoarea pe care Celia mi-o scrisese i pe care eu nici nu am deschis-o. Nu v amintii ce a fcut fata cu scrisoarea aceea? Doamna Hubbard cltin din cap. Nu, a rmas aici, singur, cnd eu am plecat la treburile mele. M gndesc c o fi pus-o pe undeva i o fi uitat de ea. i cineva ar fi putut s o gseasc... s o deschid. Cineva.... Se opri dintr-odat. V dai seama ce implic aceasta? Am continuat s m gndesc la bucata de hrtie. Nu mi se prea firesc ca, avnd camera plin de hrtie de scris, fata s se fi servit tocmai de bucica aceea. Dup prerea mea, ar putea s nsemne c cineva a ntrevzut posibilitatea de a folosi prima fraz a scrisorii pe care o pregtise pentru dumneavoastr, pentru a face, ns, s se cread c e vorba de o decizie de sinucidere... Fcu o pauz, apoi adug lent: Cu alte cuvinte, asta nseamn... Crim, conchise Poirot. Capitolul VIII Cu toate c Poirot nu aproba ritualul ceaiului de dup-amiaz, care, n opinia lui, te mpiedica s apreciezi la justa valoare mncarea de sear, i pentru el devenise de-acum o obinuin. Valetul su, George, om destoinic, servise, spre deliciul inspectorului Sharpe, un excelent ceai indian, cu feliue de
59

pine prjit cu unt aburind, marmelad i generoase felii de chec cu stafide. Inspectorul, sprijinit comod de sptarul fotoliului, sorbea a treia ceac de ceai. Sigur nu v deranjeaz, domnule Poirot, c am picat aa pe capul dumneavoastr? Am o or de pierdut n ateptarea ntoarcerii studenilor. Va trebui s-i interoghez pe toi i, sincer, nu e o treab care s-mi surd. Dumneavoastr ai vorbit cu unii dintre ei, alaltsear, i mi-am spus c poate ai putea s-mi dai cteva informaii utile, mcar despre strini. Zu, m credei un bun judector n materie de strini? Dar, mon cher, nu sunt belgieni printre ei. Ei, asta-i, nu cumva vrei s m facei s cred, pentru c dumneavoastr suntei belgian, c toate celelalte naionaliti v sunt necunoscute? tii bine c lucrurile nu stau aa. Eu intenionam s spun c dumneavoastr, probabil, cunoatei, mai bine dect i cunosc eu, pe tipii continentali. Cred c pe acest teren, asistena cea mai bun o vei putea obine de la doamna Hubbard. A fost mult timp n contact cu aceti tineri i are o profund cunoatere a naturii umane. E cert o femeie competent i contez pe ea. Va trebui s o vd i pe proprietar. Azi diminea nu era. Am auzit zicndu-se c are mai multe hoteluri de acest fel, ca i cluburi pentru studeni. Se pare, ns, c, personal, nu suscit mult simpatie. Ai fost la Spitalul St. Catherine? ntreb Poirot, dup cteva clipe de tcere. Da. Am vorbit cu farmacistul-ef. Vestea l-a tulburat i l-a ndurerat. i despre fat ce a spus? Lucra cu ei de peste un an i era ndrgit. A descris-o un pic lent, dar foarte contiincioas. Fcu o pauz, apoi adug: Morfina provenea de la farmacia spitalului. Adevrat? Interesant... i, mai curnd, descumpnitor.
60

Era vorba de tartrat de morfin. Fusese pus pe raftul de sus al dulapului cu otrvuri, mpreun cu alte droguri, care nu mai sunt prescrise de mult vreme, pentru c au ieit din uz. Se pare c exist o mod i pentru aceste lucruri, ca, dealtminteri, pentru toate. Astfel, absena unui flacona cu praf nu ar fi srit imediat n ochi? ntocmai. Inventarul se face numai la intervale regulate. Nimeni nu-i mai amintete de cnd n-a mai fost preparat o reet coninnd tartrat de morfin. Acum se folosete clorhidratul de morfin; deci, absena sa nu putea s fie observat dect n caz de necesitate sau de inventar. Cheia dulapului este ncredinat fiecreia din cele trei persoane care lucreaz la distribuire, dar, firete, n orele de vizit, el rmne aproape mereu deschis, pn la sfritul programului. n afar de Celia, cine altcineva mai avea acces la dulapul acela? Dou alte infirmiere, dar care nu au nimic de-a face cu hotelul din Hickory Road. Una este n serviciu, acolo, de patru ani; cealalt doar de puine sptmni i provine de la un spital din Devon. Cu referine optime. Sunt, apoi, cei trei farmaciti-efi, care lucreaz la St. Catherine de ani de zile. Acestea sunt persoanele care ar fi putut s aib acces la dulapul cu otrvuri. Mai este i o btrn, care face curenie n pavilion, de la nou la zece, i care ar putea s aib posibilitatea s nhae cteva flacoane, mai ales n momentele n care infirmierele sunt foarte ocupate cu vizitele externe. Dar lucreaz n spitalul acela de muli ani i o asemenea eventualitate pare destul de puin probabil. Asistentul de laborator, de asemenea, ar putea s-i nsueasc vreo sticlu, dar nu a lua n considerare nici una din aceste posibiliti. i ce persoane, din afar, pot s intre n farmacie? Pentru un motiv sau altul, pot s intre diverse. Pentru a merge n biroul farmacistului-ef, de exemplu, se trece pe aici.
61

La fel i reprezentanii fabricilor de medicamente trec pe acolo, cnd merg la laborator. Apoi, firete, prieteni ai infirmierelor pot, ocazional, s fac o vizit, pe fug... Nu e uzual, dar se ntmpl. Din ce n ce mai bine. A fost cineva, recent, care a mers s-o caute pe Celia? Sharpe i consult nsemnrile. O anume Patricia Lane a fost mari, sptmna trecut, pentru a o ntreba pe Celia dac, odat ce i-a terminat lucrul, ar merge cu ea la cinematograf. Patricia Lane, repet Poirot gnditor. Se pare c s-a oprit numai cteva minute i c a rmas tot timpul lng ua pentru vizite, s stea de vorb cu Celia i cu o alt coleg. mi amintesc i de o fat de culoare, care a intrat n farmacie acum dou sptmni. Nu era un tip comun, mi-au spus, i se pare c s-a interesat de munca lor i c i-a luat notie. Vorbea engleza perfect. Ar putea fi vorba de Elizabeth Johnston. Era una din acele dup-amiezi consacrate aciunilor sociale i fata s-a interesat de dietele n bolile intestinului i n infeciile pielii. Poirot aprob. Nimeni altcineva? Nu, dup cte mi amintesc. Doctorii merg la farmacie? Sharpe rnji uor. Continuu. Oficial sau nu. Cteodat, ca s se informeze asupra unor reete, alteori, ca s tie ce tipuri de medicamente sunt disponibile. Cum? Cum? Da. Se poate ntmpla ca un pacient s manifeste o intoleran particular fa de un medicament i ca medicul ori un trimis al su s mearg s ntrebe dac au un produs similar, cu care s-l nlocuiasc pe cellalt. Apoi, muli vin s cear un antinevralgic sau o aspirin, pentru c au dureri de cap sau sunt rcii. Uneori, n timpul unei pauze de munc,
62

intr pentru a schimba dou vorbe i, aprnd prilejul, s fac un pic de curte la vreo infirmier. Natura uman este ceea ce este i nu se poate schimba. Dac mi amintesc bine, zise Poirot, diveri studeni din Hickory Road lucreaz n spitalul acela... un tinerel cu prul rocat... Bates... Bateman... Leonard Bateson. Este exact. i Colin McNabb urmeaz aici un curs de specializare. i este i o fat, care lucreaz n secia de fizioterapie: Jean Tomlinson. i, probabil, i acetia vor fi intrat, cine tie de cte ori, n farmacie. Sigur, dar ceea ce este mai ru e faptul c nimeni nu face caz, pentru c s-au obinuit s-i vad i i cunosc din vedere. Mai mult, Jean Tomlinson, e bun prieten cu diriginta compartimentului de distribuie a farmaciei. Cu certitudine, nu e simplu, spuse Poirot. O simt din plin. Cine tie ci ar putea s se fi apropiat de dulap, fr ca nimeni s aib ceva de spus. De care nici mcar nu-i mai aduc aminte. Dup cteva clipe de tcere, Sharpe relu: Aadar, noi presupunem c cineva i-a administrat Celiei Austin morfina i, dup aceea, a pus flaconul gol i fragmentul acela de scrisoare n camera ei, pentru a face s se cread c e vorba de o sinucidere. Dar mobilul? Poirot cltin din cap i Sharpe continu: Azi diminea ai fcut aluzie la cineva care ar fi putut s-i fi sugerat Celiei Austin trucul cleptomaniei. Poirot prea n ncurctur: Aceea era numai o idee a mea, foarte vag. Mi se prea foarte puin probabil ca fata s se fi gndit singur la asta. Atunci, cine ar putea s fi fost? Dup mine, doar trei dintre studeni ar fi putut s conceap aa ceva: Leonard Bateson, Nigel Chapman i Valeria Hobhouse. Bateson tia de slbiciunea lui Colin pentru subiectele anormale din punct de vedere psihic i ar fi putut, mai mult n glum dect de altceva, s o fi convins pe
63

Celia s fac ncercarea aceasta. Sincer, ns nu l vd implicat, timp de luni de zile, ntr-o oper de persuasiune, att de angajat. Doar s nu fie un alt motiv sau s fie vorba de un tip complet diferit de ceea ce pare. Nigel Chapman este un rutcios din fire. Cred c l-ar distra s joace cuiva un renghi i, dealtminteri, l cred lipsit de scrupule. E o specie de enfant terrible maturizat. Este, apoi, femeia, Valeria Hobhouse. Are creier, o educaie modern i cunoate, probabil, atta psihologie, ct s ajung pentru ca s prevad reaciile lui Colin. Dac i era simpatic Celia, nu m-ar mira s fi gsit legitim intrarea n joc pentru atragerea tnrului. Sharpe i notase numele n carneel. Mulumesc pentru sugestii. Voi ine cont. i de indienii aceia ce credei? Unul din ei este student la medicin. Acela e prins complet de politic i sufer de mania persecuiei, spuse Poirot. Nu cred s existe altceva care s-l intereseze. Nici Celia, dup prerea mea, nu ar fi acceptat sfaturi de la el. Atunci, acesta e tot ajutorul pe care putei s ni-l dai, domnule Poirot? ntreb Sharpe, ridicndu-se i punnd carneelul napoi n buzunar. M tem c nu pot s fac mai mult dar eu nsumi m consider, personal, interesat... dac dumneavoastr, prietene, nu avei obiecii. Nici gnd. De ce ar trebui s am? Voi face tot ce pot n calitatea mea de detectiv particular. Sunt, ns, convins c nu exist dect o singur direcie de aciune. Adic? Poirot oft. Conversaie, prietene, i iar conversaie. Tuturor asasinilor cu care am venit n contact le plcea s vorbeasc. Dup mine, omul puternic, scump la vorb, rareori comite o crim i dac o comite e simpl, violent i perfect clar. Dar subtilul, inteligentul nostru criminal e att de ncntat de sine nsui, c, mai devreme sau mai trziu, i va tia craca
64

de sub picioare. Plvrgii cu bieii, mon cher, nu v limitai s-i interogai. Cerei-le s v ajute, ntrebai-i dac suspecteaz pe cineva... Dar, bon Dieu, nu sunt eu cel care poate s v nvee meseria! tiu bine ct de abil acionai. Cei doi oameni i zmbir. Inspectorul era vizibil mgulit. Presupun c oricare din ei este un asasin potenial, spuse apoi lent, n vreme ce se pregtea s plece. i eu cred, afirm Poirot, indiferent. Leonard Bateson, de exemplu, este irascibil. Ar putea s-i piard controlul. Valeria Hobhouse este inteligent i o cred n stare s pun cu miestrie un plan n practic. Nigel Chapman este un tip cruia i lipsete simul msurii. Este i o franuzoaic, pentru care a ucide ar fi numai o chestiune de cifr. Patricia Lane este de un tip matern i tipurile materne sunt ntotdeauna crude. Americana, Sally Finch, e vesel i voioas, dar ar fi extrem de priceput n a juca o comedie. Jean Tomlinson e dulce i virtuoas, dar toi tim despre asasini care mergeau la liturghie cu sincer devoiune. Fata jamaican, Elizabeth Johnston, este probabil, cea care are mintea cea mai ascuit dintre toi. n ea, raiunea domin sentimentul... i aceasta e periculos. l avem, apoi, pe psihologul Colin McNabb. Dar ctor dintre aceti specialiti nu li s-ar putea spune: Doctore, ngrijete-te pe tine nsui!? Pentru Dumnezeu, Poirot, facei s mi se nvrt capul. Exist vreunul incapabil s comit un delict? M-am ntrebat nu o dat, rspunse Poirot. Capitolul IX Inspectorul Sharpe oft i i terse transpiraia de pe frunte, lsndu-se pe sptarul scaunului. Interogase mai muli studeni: o franuzoaic, ce se artase indignat i dduse drumul tuturor lacrimilor sale; un tinerel, tot francez, plin de arogan i ostil; un olandez stupid i suspicios; un egiptean limbut i agresiv. Schimbase puine, scurte observaii cu doi
65

studeni turci, foarte nervoi, care nu nelegeau ceea ce le spunea. Nici unul dintre ei, de asta Sharpe era convins, nu avusese nimic de-a face cu moartea Celiei Austin i nici nu ar fi putut s-i fie de ajutor n vreun fel. Aa nct le spusese s plece i acum se pregtea s fac la fel cu domnul Akibombo. Tnrul african l privea cu ochi triti, de putan, i i surdea cu toi dinii si albi. Eu plcere ajut... spuse Akibombo. Domnioara Celia foarte gentil cu mine. Foarte trist s fie ucis la ea. Vendeta de snge, poate? Sau poate rudele ei au omort, fiindc au crezut calomnia despre ea? Inspectorul l liniti, spunndu-i c aa ceva era exclus. Tnrul cltin din cap. Atunci, eu nu neleg. Nu vd pentru ce cineva fcut ru la dnsa. Dar voi dai la mine un smoc din prul su i o bucic de unghie i ncerc s descopr. Veche metod, nu tiinific, dar foarte folosit n ar la mine. Mulumesc, domnule Akibombo, dar cred c nu va fi necesar. Nu, domnule, neleg. Nu modern. Nu n era atomic. Nu se mai face. Noi metode, mult superioare la cele vechi. Sunt sigur c mult succes vei avea. Akibombo salut cu un gest i plec. Sper s obinem, ntr-adevr, acest succes, murmur pentru sine inspectorul Sharpe. Dup aceea a venit rndul lui Nigel Chapman, care manifest tendina de a conduce el discuia. Este un fapt nemaiauzit. tii c aveam o bnuial c greeai cnd ai insistat asupra sinuciderii? Trebuie s mrturisesc c ncerc o anumit satisfacie la gndul c adevrul a ieit la iveal, din cauza acelei cerneli verzi a mea din stiloul ei: tocmai ceea ce asasinul nu ar fi putut s prevad. mi nchipui c ai meditat asupra posibilelor mobiluri ale acestei crime... Sunt eu cel care interogheaz, domnule Chapman, l ntrerupse Sharpe, sec.
66

Da, firete, firete, replic Nigel, fcnd un gest dezinvolt cu mna. ncercam numai s gsesc soluia cea mai convenabil. Dar mi imaginez c va trebui parcurs filiera obinuit... Deci, numele meu, Nigel Chapman. Vrsta: douzeci i cinci. Nscut, cred, la Nagasaki... De dragul adevrului, mi se pare un loc ridicol. Nu reuesc s-mi nchipui ce fceau acolo, n vremea aceea, tatl meu i mama mea. Urmez cursurile Universitii din Londra: istoria Evului Mediu i epoca bronzului. Vrei s tii i altceva? Adresa dumneavoastr, de acas, domnule Chapman. Nu am adresa de acas, domnule. M-am certat cu tata, de aceea de mult timp, adresa sa nu mai este i a mea. Aadar, cum se procedeaz n cazul cunotinelor care sper s nu se mai ntlneasc, v spun: putei s m gsii, oricnd, n Hickory Road sau n Coutts Bank sau n Leadenhall Street Branch. Inspectorul Sharpe nu se art impresionat de impertinena lui Nigel. ntlnise i ali tipi ca el i tia c aceast impertinen servea numai ca s mascheze nervozitatea cauzat de interogatoriu. O cunoteai bine pe Celia Austin? l ntreb. E o ntrebare dificil. O cunoteam bine, n sensul c ne vedeam, practic, n fiecare zi, i eram n raporturi cordiale. Dar, n rest, nu o cunoteam deloc. Ca femeie nu m interesa, iar ea, la rndul ei, probabil m dezaproba. Exista vreo raiune special ca s v dezaprobe? Hm, nu-i plcea simul meu de humour. Apoi, eu nu sunt un tip precum Colin McNabb, care tie cum s se fac apreciat de femei. Cnd ai vzut-o ultima dat? Alaltieri, la mas. tii, i iertasem cu toii greelile. Pe urm, Colin a srit s ne anune c se logodiser. Am glumit puin pe tema asta i aceasta a fost totul. Asta s-a petrecut la mas sau n salon? La mas. Dup aceea am trecut n salon, dar Colin a trebuit s plece.
67

i acolo ai servit cu toii cafeaua? Dac numii cafea zeama aceea, da. i Celia a but-o? N-am fost atent, dar mi nchipui c da. Nu ai fost dumneavoastr, din ntmplare, cel care i-a oferit-o? Ce oribil insinuare! Ai spus-o ntr-un mod care m face s m simt un criminal. Exact ca i cum i-a fi dat eu, Celiei, o ceac de stricnin. Doar sugestie, inspectore, pentru c eu nu-mi amintesc nici mcar dac a but sau nu cafea! Serios, domnule Sharpe, fie c m credei, fie c nu, nu am nutrit niciodat pasiune pentru Celia i anunul logodnei sale nu a trezit n mine sentimente de rzbunare. Nu m gndesc la nimic de genul acesta, domnule Chapman, replic Sharpe, mieros. A putea s m nel, dar dragostea nu intr n aceast istorie. Cineva voia s scape de Celia. De ce? Cu adevrat, nu reuesc s-mi imaginez, inspectore. Celia era o fat cumsecade, inofensiv. Nu tiu dac m fac neles. Un pic nceat la judecat, un pic plictisitoare, dar, n asamblu, simpatic. Ai fost surprins s aflai c ea a fost autoarea acestor furturi? Dragul meu, ar fi putut s m fac K.O. cu o lovitur de fulg! Nu ai fost dumneavoastr, din ntmplare, cel care i-a sugerat trucul? Mirarea lui Nigel prea autentic: Eu? i de ce ar fi trebuit s-o fac? Sunt oameni care au simul umorului. Bine, dar nu vd nimic distractiv n afacerea asta. Deci, dumneavoastr o considerai definitiv pe Celia Austin o cleptoman? i ce alt explicaie ar putea s existe?

68

Poate nu tii cte tiu eu despre cleptomanie, domnule Chapman. Nu credei, aadar, posibil ca cineva s-i fi sugerat trucul acela pentru a-i atrage atenia lui McNabb? Ochii lui Nigel strluceau rutcioi. ntr-adevr, aceasta este interpretarea cea mai amuzant, inspectore. Dar acum, dac stau s m gndesc, o gsesc foarte cu putin, iar amicul Colin e un tip care s nghit momeala, firul i restul, n ntregime. Pentru cteva clipe, Nigel pru s examineze aspectul comic al chestiunii, apoi cltin capul, sceptic. Dar Celia nu s-ar fi pretat la o asemenea glum. Era o fat serioas i nu s-ar fi lsat prins ntr-un joc cu McNabb, cu att mai mult c era ndrgostit de el. Domnule Chapman, nu avei nici o opinie personal asupra faptelor petrecute n aceast cas? De exemplu, despre chestiunea cernelii de pe notiele domnioarei Johnston? Dac v gndii c eu am fost amestecat, din cauza cernelii aceleia, verzi, v zic imediat c greii, inspectore. i, dac vrei s tii, cred c aici este vorba numai de ceva dinadins. Dinadins? n ce sens? n sensul folosirii cernelii mele: cineva a vrut, deliberat, s fac s cad asupra mea bnuielile. Pe de alt parte, n ultima vreme, s-au ntmplat multe necazuri aici. Inspectorul Sharpe l privi cu atenie. Ce nseamn s-au ntmplat multe necazuri? Doar c atunci cnd muli oameni triesc atta timp mpreun, sfresc prin a ajunge meschini. Urmtorul nume de pe lista inspectorului era cel al lui Leonard Bateson. Acesta pru nc i mai puin n largul lui dect Nigel, cu toate c o demonstra n alt mod. Era suspicios i ntunecat. Foarte bine, izbucni, dup ncheierea primului ciclu de ntrebri convenionale, eu i-am servit cafeaua Celiei. i ce-i cu asta?
69

I-ai oferit-o dup cin, e adevrat? Da. Adic i-am reumplut ceaca, din ibricul care sttea pe mas, i i-am dus-o. i, fie c o credei sau nu, nu era morfin n ceaca aceea. Ai vzut-o cnd a but-o? Nu pot s spun chiar c am observat-o n timp ce o bea, pentru c erau alte persoane acolo, n jur, i vorbeam toi i ne micm prin ncpere. Aa. n fond, ne spunei c oricine ar fi putut s lase s cad morfina n ceaca sa. ncercai dumneavoastr s punei ceva n ceaca altcuiva! V-ar vedea toi. Nu obligatoriu. De data aceasta, Len Bateson l atac. La naiba, pentru ce a fi vrut s o otrvesc pe fata aceea? Nu aveam nimic mpotriva ei. Nu am spus c ai fi vrut s o otrvii. Celia a luat chestia aceea de bunvoie. Nu exist alt explicaie. Da, am putea s o credem, dac n-ar fi fost acel fals bilet de sinuciga. Fars ori nenorocire! L-a scris sau nu l-a scris ea? Biletul acela era doar o bucat din scrisoarea pe care fata o scrisese diminea. Ei, i? Putea s o rup ea nsi, pentru a o folosi n acest scop. Hai, domnule Bateson. Dac ar fi fost pe punctul de a se sinucide i voia s lase un bilet de adio, l-ar fi scris special, nu i-ar fi tiat o fraz dintr-o scrisoare pe care o pregtise pentru alt persoan. De ce, nu? Lumea face attea lucruri stranii.... i, admind-o, unde este restul scrisorii? De unde s tiu? Aceasta este problema dumneavoastr, nu a mea. Adevrat, ns v rog s rspundei civilizat, domnule Bateson.
70

Ce altceva vrei s tii? Eu nu am ucis-o, nu aveam nici un motiv s o fac. V plcea? Len rspunse mai puin agresiv: Da, mi plcea. Era o fat cumsecade. Un pic insipid, dar drgla. Ai crezut-o, cnd a mrturisit c a comis furturile? Firete, de vreme ce ea a spus-o. Nu v-ai gndit c s-ar putea s fie normal pentru ea? De fapt, nu. Nu mi prea tipul cleptomanei, nici al hoaei. Agresivitatea lui Len se diminuase, lsnd loc unei expresii gnditoare. Poate s fi fost alt motiv, care s-o fi determinat. Alt motiv? Ce alt motiv putea s fie? Ei, bine, poate voia s-i strneasc interesul lui McNabb. Aceasta e cam tras de pr, nu vi se pare? i, totui, rezultatul e chiar acesta. Natural. Btrnul Colin face pasiune pentru tot ce duhnete a anormal n domeniul psihologic. i dac Celia era la curent cu aceast... Len cltin din cap: Nu, nu, suntei pe un drum greit. Nu ar fi fost n stare s se gndeasc la aa ceva. S fac un asemenea plan. Nu avea cunotine de specialitate. Dar, dumneavoastr le aveai, nu? Ce vrei s spunei? C ai fi putut dumneavoastr s-i sugerai aa ceva. O, s ne nelegem! Numai cu intenia unui gest de amabilitate. Len izbucni n rs. Trebuie s fii nebun, ca s v gndii la aa ceva. Inspectorul schimb vorba. Bnuii c a fost Celia, cea care a rsturnat cerneala pe hrtiile lui Johnston? Sau altcineva? Cu certitudine, altcineva. Celia a negat-o i eu o cred. Bess nu o zgndrea niciodat, cum fcea, n schimb, cu alii.
71

Pe cine zgndrea... i de ce? Are obiceiul s pun oamenii la punct. Len pru s reflecteze cteva secunde. Dac cineva face o declaraie puin nesbuit, ncepe cu aerul ei de superioritate: M tem c nu este susinut de fapte. Statisticile stabilesc c... E un mod de a aborda problemele, care enerveaz pe anumii oameni, ca Nigel Chapman, de pild, cruia i place s vorbeasc aiurea. Deci, aa. Nigel Chapman. i era chiar cerneala verde. Aadar, gndii c Nigel a fcut gluma aceasta. E cel puin posibil. Este i dispreuitor; i pe deasupra, cred c are prejudeci rasiale. Poate e unicul dintre noi care le are. i avei impresia c mai sunt i alii, care ar fi fost iritai de atitudinea domnioarei Johnston? Deh, lui Colin nu-i place prea mult i, o dat sau de dou ori, nici lui Jean Tomlinson nu i-a picat bine. n cele din urm, Sharpe l ls pe Len Bateson s plece i ceru s fie chemat Valeria Hobhouse. Valeria, foarte elegant, era rece i prudent. Demonstra mult mai puin nervozitate dect brbaii. inuse mult la Celia, spuse. Considera c Celia nu era deosebit de strlucitoare, dar gsea patetic pasiunea sa pentru Colin McNabb. Credei c era cleptoman? Trebuie s o presupun, dar, n realitate, nu m pricep. Nu v gndii c ar fi putut s fi fost sftuit de cineva? Valeria ridic din umeri: Ca s-l atrag pe nchipuitul acela de Colin? Suntei perspicace, domnioar Hobhouse. Exact la asta m gndeam. Nu dumneavoastr ai fcut-o, mi imaginez... Valeria prea amuzat. Nu sunt altruist pn ntr-o asemenea msur. i, dup toate, Celia mi-a tiat n feliue earfa mea preferat. Avei n minte pe altcineva, care poate s-i fi dat ideea?
72

Nu cred. A zice, mai curnd, c era natural din partea ei. Ce nelegei prin natural? Am s v spun. Atunci cnd a disprut pantofiorul lui Sally Finch, am avut bnuiala c a fost Celia. Sally este cea mai frumoas fat de aici i, pe deasupra, i plcea lui Colin. Celia era geloas pe ea. n seara aceea, a petrecerii, cnd, din cauza pantofilor, Sally a trebuit s mearg ntr-o rochie veche, neagr, Celia avea aerul satisfcut al unei pisici, care a terpelit smntn i-acum i linge mustile. ns, pentru celelalte furturi nu mi-a trecut prin minte s-o suspectez. Pentru acelea, pe cine bnuiai? Valeria ridic din umeri. Of, nu tiu. M gndeam la vreuna din femeile care fac curenie. i rucsacul fcut buci? l uitasem. Dar, se pare c nu are sens. Stai de mult timp aici, e adevrat, domnioar Hobhouse? Da, aa e. A spune c sunt, probabil, cea mai veche din pensiune. Deci, cunoatei acest loc mai bine dect oricine altcineva? Poate. Nu avei nici o idee legat de moartea Celiei Austin? Asupra motivelor, vreau s zic. Valeria cltin din cap. Chipul i era acum grav. Nu, spuse. A fost ceva ngrozitor. Nu reuesc s vd cine ar fi putut s-i doreasc moartea Celiei. Era att de drgla, ingenu, o copil. De-abia se logodise i... i? insist inspectorul.. Am ajuns s m ntreb, dac nu a fost tocmai pentru asta. Pentru c se logodise. Pentru c urma s fie fericit. Dar, n acest caz, ar trebui s ne gndim la un... nebun. Se nfior, n timp ce rostea cuvntul, i inspectorul Sharpe o privea, gnditor. Nu putem da la o parte un gest de nebunie, admise inspectorul. i pentru cerneala de pe hrtiile lui Johnston? Avei vreo teorie apropo de aceasta?
73

Nu. Aceea avea clar aparena unui gest de ciud. Nu cred, nici mcar pentru o clip, c poate s fi fost Celia. Nici o bnuial asupra altcuiva? Ei, pot s m nel. Dar, fii atent, este vorba numai de o bnuial; ns nu a exclude posibilitatea ca s fi fost opera Patriciei Lane. Zu? M surprinde, domnioar Hobhouse! Nu m-a fi gndit niciodat la Patricia Lane. Mi-a prut o persoan amabil i echilibrat. Am spus c e vorba de o simpl bnuial. i motivul deosebit care ar fi? Pi, Patriciei nu-i place Bess. Bess e gata oricnd s-l supere pe mult iubitul de Patricia, Nigel. l pune ntotdeauna la punct, cnd spune o prostie. i credei c mai curnd a fost Patricia? O, sigur. Nigel nu s-ar fi deranjat i nici n-ar fi folosit cerneala verde, pe care o utilizeaz numai el. Nu e prost. n schimb, e genul acela de lucruri nechibzuite, pe care Patricia le-ar face, aa, fr s reflecteze la posibilitatea c preiosul ei Nigel ar putea fi nvinuit. Ar putea fi i cineva care l dumnete pe Nigel i care a fcut-o dinadins. i aceasta este cu putin. Cui i este antipatic? O, n aceast privin, Jean Tomlinson, pentru a ncepe; apoi, Len Bateson. Se neap continuu, el i Nigel. Nu avei nici o idee, domnioar Hobhouse, despre cum ar fi putut s-i fie administrat morfina Celiei Austin? tiu eu? M-am gndit i tot gndit c supoziia cea mai verosimil este c i-au pus-o n cafea. Cafeaua Celiei a rmas ctva timp pe msua de lng ea, pentru c, din obinuin, o lsa aproape s se rceasc, nainte de a o bea. Bnuiesc c oricine, suficient de dotat cu ndrzneal, ar fi putut s lase s cad n ceac un comprimat sau altceva, fr ca nimeni s-i dea seama. Era un pic de zpceal n camer.
74

Morfina, spuse inspectorul Sharpe, nu era sub form de comprimat. Era praf. Valeria i ncrunt sprncenele. Aceasta face lucrul mai dificil. Nu v vine n minte altceva n afar de cafea? Uneori, Celia, nainte de a merge la culcare, bea o ceac de lapte cald. Nu tiu, ns, dac a luat-o i asear. Putei s-mi descriei exact ce s-a ntmplat asear n salon? Ei, bine, cum v-am spus, eram cu toii acolo, care aezat, care n picioare i stteam de vorb; cineva a deschis radioul. Muli dintre biei, mi se pare, ieiser. Celia a fost una din primele care s-au dus la culcare i, de asemenea, Jean Tomlinson. n schimb, eu i cu Sally am ntrziat. Eu aveam de scris scrisori, iar Sally i revedea nite noie. Cred c am fost ultima care am urcat n camer. n definitiv, o sear ca toate celelalte. Absolut, inspectore. Mulumesc, domnioar Hobhouse. Vrei s mi-o trimetei, v rog, po domnioara Lane? Patricia Lane prea preocupat, dar nu timorat, ntrebrile i rspunsurile nu au scos la iveal nimic nou. Cnd inspectorul i-a cerut prerea asupra stricciunii provocate hrtiilor lui Elizabeth Johnston, s-a declarat convins de vinovia Celiei. i, totui, Celia a negat-o din toate puterile. Era firesc s o fac, replic Patricia. M gndesc c i era ruine. Dar se potrivete perfect cu toate celelalte lucruri, nu gsii? Dimpotriv, domnioar Lane. tii ce gndesc despre acest caz? C nu are nimic care s se potriveasc. mi imaginez, spuse Patricia, nroindu-se, c l vei suspecta pe Nigel pentru afacerea cu cerneala. Dar, nu are sens. Vei nelege c Nigel nu ar fi folosit cerneala sa. Nu este aa prost. Nu se prea nelege cu domnioara Johnston, nu-i aa?
75

Ea este, uneori, iritant, dar el nu e omul care s-o pun la inim. Patricia Lane se aplec spre Sharpe, ca pentru a-i face o confiden. A vrea s v fac s nelegei caracterul lui Nigel, inspectore! Vedei, Nigel este cel mai mare duman al lui nsui. Sunt prima care recunoate c purtarea lui las de dorit. E grosolan, sarcastic i i bate joc de toi, dar v asigur c, n realitate, e foarte diferit de cum pare. Este unul dintre acei indivizi capricioi, crora le place s fie ndrgii i care sfresc, n schimb, prin a se face detestai, pentru c un imperios spirit de contradicie i mpinge s fac i s zic opusul a ceea ce ar vrea. Ah, coment inspectorul, e o nenorocire. tiu, dar nu pot s fac nimic. Este consecina unei copilrii nefericite. Tatl lui Nigel era foarte aspru i sever cu el i nu l nelegea. Se purta ru i cu soia i cnd aceasta a murit, Nigel a avut o violent altercaie cu tatl su; dup care a fugit de acas. Tatl i-a spus c va trebui s se descurce, fiindc el n-o s-i dea nici un ban, iar Nigel i-a zis c i dac i-ar fi oferit, l-ar fi refuzat. De atunci nu i-a mai vzut tatl i nici mcar nu i-a scris. S-a descurcat cu o mic motenire de la mama sa. Dup moartea ei, nu a mai avut pe nimeni care s se ocupe de el i nu e de mirare dac aceste fapte l-au fcut sarcastic i puin sociabil. i, pe deasupra, niciodat nu s-a bucurat de o sntate perfect. Patricia Lane se opri. Era roie n obraji i gfia un pic din cauza pasiunii cu care vorbise. Inspectorul Sharpe o observa, meditativ. Dduse peste multe Patricia Lane n via. E ndrgostit de tinerel, gndea. Lui, probabil, nu-i pas de ea, dar i place s fie cocoloit. Tatl, sigur, trebuie s fie o btrn bufni inabordabil, dar nu ar fi de mirare ca mama sa s fi fost cea care a fcut ruptura mai profund dintre ei doi, rsfndu-i biatul mai mult dect era necesar. Continundu-i refleciile, inspectorul Sharpe prospect ipoteza ca Nigel s fi nutrit o simpatie pentru Celia Austin. Prea improbabil, dar nu putea fi exclus, ntr-un asemenea caz, resentimentul Patriciei ar fi fost inevitabil. Dar ar fi
76

putut un asemenea resentiment s ajung pn acolo nct s o mping la o crim? Cu certitudine, nu. i, n orice caz, faptul c apoi Celia se logodise cu McNabb ar fi anulat, automat, mobilul. Inspectorul i ddu drumul Patriciei i trimise dup Jean Tomlinson. Capitolul X Domnioara Tomlinson era o tnr femeie cu aspect sever. Cu prul blond, trsturi regulate, buze arogante. Se aez i ntreb politicos: Ei, bine, inspectore, ce pot face pentru dumneavoastr? Nu tiu nici mcar dac ne-ai putea fi de ajutor, domnioar Tomlinson, n aceast tragic ntmplare. Este, ntr-adevr, un lucru teribil, spuse Jean. Ar fi fost i dac era vorba de sinucidere, dar acum c se vorbete de-a dreptul de crim... Suntem aproape siguri c nu e la mijloc un gest voluntar. Avei idee de unde ar proveni otrava? nti m-am gndit c o luase de la spitalul n care lucra. Dar aceasta ar fi implicat intenia sinuciga. Jean i privi trist minile. Aceasta este impresia pe care a vrut s o lase asasinul. Dar cine altcineva ar fi putut s-i procure otrava aceea, n afar de Celia? O, nu numai unul, dac ar fi vrut cu adevrat s fac ceea ce a fcut. Pn i dumneavoastr, domnioar Tomlinson. Inspectore Sharpe! Tonul femeii nu putea s fie mai indignat. Bine, dar mergei la farmacie des, nu e aa? Mergeam s o vd pe Mildred Carey, dar nici n vis n-a fi cotrobit printre otrvuri. ns, aveai posibilitatea! Dar n-a fi putut face aa ceva!
77

Ei, hai, domnioar Tomlinson! S admitem c prietena dumneavoastr ar fi fost ocupat s fac ordine, iar cealalt infirmier, la ghieul pentru vizitatori. Se ntmpl adesea ca la dispensar s rmn numai dou. Dumneavoastr ai fi putut, cu aerul c pierdei vremea, s v nvrtii pe lng dulapul care separ ghieele de partea din spate a localului, s nfcai flaconul din dulap i s-l ascundei n buzunar. Nici una dintre cele dou femei nu i-ar fi dat seama de nimic. Aceasta nu v-o iert, inspectore Sharpe. E... este o acuzaie ruinoas. Nu e deloc o acuzaie, domnioar Tomlinson. Rstlmcii. Spuneai c lucrul nu era posibil i v-am demonstrat c era. Nu m gndesc nici mcar pentru o clip c ai fcut-o. Dup toate, adug, de ce ai fi fcut-o? ntocmai. Se pare c nu v dai seama, inspectore, c eram prieten cu Celia. Multe persoane sunt otrvite de proprii amici. Cum putem s tim cnd un prieten nu e prieten? Nu au existat niciodat divergene ntre mine i Celia. Eram ataat de ea. O suspectai c ar fi fost responsabil de furturile acelea? Nu, deloc. M-a surprins enorm. Normal, spuse inspectorul, observnd-o cu atenie, cleptomanii sunt bolnavi i nu sunt responsabili. Jean Tomlinson i strnse buzele i mai mult, apoi hotr s vorbeasc: Nu subscriu la aceast idee, inspectore. Vederile mele vor fi fiind nvechite, dar gndesc c a fura nseamn, pur i simplu, a fura. Credei, aadar, c Celia a vrut s-i nsueasc acele lucruri? O hoa... mi pare ru c trebuie s o spun. Ah! fcu inspectorul. Desigur, te simi ru cnd rmi deziluzionat de cineva. Dac nu greesc, a fost unul care a agitat nc de atunci ideea de a chema poliia.
78

i, dup prerea mea, ar fi fost lucrul cel mai nimerit. Nu cred c trebuie s se permit cuiva s se descurce n acest mod. Vrei s spunei s fie considerat cleptoman cineva care, n realitate, este un ho? Da, mai mult sau mai puin. n schimb, totul s-a terminat cu bine i cu un mar nupial n perspectiv. Nu m surprinde. De la Colin McNabb poi s te atepi la orice, declar Jean Tomlinson, cu rutate. Sunt sigur c e un ateu; un cinic odios, mojic cu toi. Prerea mea este c e un comunist. Aa! exclam inspectorul Sharpe. Ru! i cltin din cap. A susinut-o pe Celia, pentru c, probabil, se gndete c fiecare are dreptul s pun mna pe ce-i convine. Totui, Celia Austin mrturisise. Da, pentru c nelesese c domnul acela, Poirot, i descoperise jocul. ntr-adevr? se mir Sharpe. Dar eu tiu c domnul Poirot avea intenia s cheme poliia. Da, dar dup ce descoperise neltoria i i-o dduse de neles Celiei. Cu toate acestea, a negat c a fost ea cea care i-a fcut gluma aceea lui Johnston. i este posibil. Trebuie s spun c n aceast privin aveam ndoieli. V prea mai verosimil s fi fost Nigel Chapman? Nu, nici la el nu m gndeam. L-a fi suspectat mai curnd ge Akibombo. ntr-adevr? i de ce ar fi trebuit s o fac? Din gelozie. Toat aceast lume de culoare este invidioas i isteric. Interesant, cnd ai vzut-o ultima dat pe Celia Austin, domnioar Tomlinson? Vineri, dup cin. Care dintre voi dou a mers prima la culcare?
79

Eu. Nu ai urcat n camera ei, dup ce ai plecat din salon? Nu. i nu avei idee cine ar fi putut s-i pun morfina n cafea... dac o fi fost cafeaua la mijloc? Nu am nici cea mai mic idee. Nu vi s-a ntmplat niciodat s observai morfin undeva prin cas sau n camera cuiva? Nu. Nu poate s fie... Ce nu poate s fie? Explicai-mi, domnioar Tomlinson. M gndeam la un rmag prostesc, de acum ctva timp n urm. Ce rmag? Doi sau trei biei discutau... Discutau despre ce? Despre modalitatea de a nfptui o crim cu otrav. Cine participa la discuie? Pi, mi se pare c au fost Colin i Nigel cei care au nceput i c pe urm li s-a alturat Len Bateson i... da, i Patricia Lane. Reuii s v amintii, ct mai exact cu putin, cum a decurs discuia? Jean Tomlinson sttu cteva minute pe gnduri. Cineva susinea c dificultatea cea mai mare const n a-i procura otrava i c asasinul este, n general, descoperit sau pentru c iese la iveal cine i-a vndut-o, ori pentru c el nsui este o persoan n msur s i-o procure. Nigel, n schimb, spunea c sigur cunoate trei moduri n care oricine ar fi putut s-i procure toxice, fr ca nimeni s o tie vreodat. Len Bateson i zicea lui Nigel c nir minciuni gogonate. Nigel rspundea c nu nscocete nimic i c este gata s i-o dovedeasc. Pat, normal, inea cu Nigel, c avea dreptate el, i c i Len i Colin i nsi Celia ar fi putut, probabil, s ia otrav din spital. Nigel, ns, spunea c nu asta nelegea el, i c dac Celia ar fi luat ceva din farmacie s-ar fi observat imediat. Pat susinea c nu s-ar fi observat.
80

Ajungea s ai iretenia de a goli flaconul cu otrav i de a-l umple din nou cu altceva. Dar Nigel zicea c el, dei nu avea acces n nici o farmacie, nici ca medic, nici ca farmacist, cunotea trei metode diferite pentru a-i procura trei soiuri de otrav. Atunci, Len Bateson a vrut s tie care erau aceste metode, dar Nigel n-a vrut s le spun, declarndu-se, n schimb, gata s fac un rmag: n trei sptmni ar fi n stare s le arate otrvurile. Iar Len Bateson, ca rspuns, i-a zis c e gata s parieze pe cinci lire sterline c Nigel nu ar fi reuit. Ei, bine, i? zise inspectorul, cnd Jean tcu. Ei, bine, pentru o vreme nu s-a mai vorbit de asta, apoi, ntr-o sear, cnd eram reunii n sal, Nigel s-a ridicat s spun: Ia, privii, biei... La mine, cuvntul e cuvnt! i a aruncat trei lucruri pe mas. Erau un tubule de joscin n pastile, o sticlu cu tinctur de digital i un minuscul flacona cu tartrat de morfin. Inspectorul deveni foarte atent: Tartart de morfin. Ai reuit s descoperii de unde provenea? Da, avea eticheta Spitalului St. Catherine. mi amintesc, pentru c mi-a srit n ochi. i celelalte? Nu m-au preocupat. Apoi, ce s-a ntmplat? Firete, a fost un vacarm, toi voiau s zic ceva. Pe urm, Len Bateson a spus: Dar, gata, dac ai ncerca s otrveti pe cineva, te-ar pescui imediat. Iar Nigel: Nici n vis. Nu sunt un profesionist, nu sunt angajat la nici un spital sau clinic i nu am cumprat aceast marf de nicieri. Colin McNabb zise c l credea c nu o cumprase, pentru c nici un farmacist nu i-ar fi dat-o fr reet. Au mai discutat puin i, la sfrit, Len s-a dat btut i a promis c va plti mai trziu cele cinci lire sterline, pentru c n acel moment era lefter. Nigel a fost de acord i apoi a spus: i-acum ce facem cu marfa asta? Mai bine s scpm de ea, nainte ca
81

s se ntmple vreun necaz. Aa c au golit tubuleul i flaconaul cu morfin i au aruncat pastilele i praful n foc. n schimb, tinctura de digital a fost vrsata n chiuvet. i ambalajele goale? Cu acelea nu tiu ce au fcut, probabil le-au aruncat n coul de hrtii. Dar, otrava, spunei, a fost distrus. Da. Sunt sigur, pentru c am vzut-o cu ochii mei. i aceasta s-a ntmplat... cnd? Cam cu vreo cinsprezece zile n urm. Bine, mulumesc, domnioar Tomlinson. Sunt importante toate acestea? ntreb ezitant Jean. Ar putea s fie. Nu se tie niciodat. Inspectorul Sharpe rmase pe gnduri cteva minute, apoi i ddu drumul i ceru s-i fie trimis, din nou, Nigel Chapman. Domnioara Tomlinson, ncepu Sharpe, mi-a fcut acum o declaraie interesant, care v privete pe dumneavoastr i anumite otrvuri. Ce poveste e asta? ntreb interpelatul, evident alarmat. Cu un rmag, domnule Chapman. Negai, poate, c ai pus pariu, acum ctva timp, cu Len Bateson, asupra posibilitii de a procura substane toxice? A, acela! exclam Nigel, linitindu-se. Da, e adevrat. E caraghios c nu m-am mai gndit la asta. Nu-mi aminteam nici c Jean a fost de fa. Dar n-o s v gndii c aceasta ar putea s aib vreo semnificaie!... Ei, nu se tie niciodat. Admiei, deci, faptul? Sigur. Ascultndu-i pe Colin i pe Len, ai fi zis c era un lucru imposibil. Eu, ns, susineam c oricine, cu un pic de inventivitate, ar fi putut s-i procure otrav. i c eu cunoatem trei moduri de a o face. i care erau aceste trei moduri, domnule Chapman? Nigel Chapman i nclin capul ntr-o parte i se uit fix la inspector. Nu ncercai s m bgai n vreo ncurctur, nu? Avei datoria s m punei n gard, dac e aa.
82

Nu suntei nc sub acuzaie, domnule Chapman. Aadar, nu e cazul s vorbim de incriminare. Putei i s refuzai s rspundei la ntrebrile mele, dac aa v place. Nu tiu dac vreau s refuz. Cteva secunde, Nigel pru s chibzuiasc, n timp ce un imperceptibil surs i flutura pe buze. tiu perfect, zise n fine, c ceea ce am fcut e contrar legii i c dumneavoastr putei s m denunai, dac vrei. ns, a fost comis o crim i dumneavoastr ai putea trage anumite concluzii, am datoria s vorbesc. Decizia dumneavoastr este foarte judicioas. Deci, care erau cele trei metode? Iat! Am s v spun totul. Nigel se aez mai comod pe scaun. Se citete, adesea, n ziare, c din maina cutrui doctor a fost furat o geant i, uneori, se atrage atenia hoului c geanta conine medicamente periculoase. Aceasta mi-a dat prima idee. Ajungea s urmresc un medic comunal n turul vizitelor n afara localitii i, la momentul oportun, s dau lovitura, adic s-i iau geanta. Ei, bine, i? A trebuit s urmresc trei, nainte de a-l gsi pe acela, destul de neglijent, care s-mi convin. Dar, cnd l-am gsit, a fost lucrul cel mai simplu din lume. Doctorul intrase pentru o vizit ntr-o gospodrie de ar izolat, lsnd maina nepzit, cu geanta n ea. Am deschis portiera i am privit n geant. Am gsit un tub de bromhidrat de joscin. L-am luat i cu asta a fost totul. Aha! s trecem la metoda numrul doi. Pentru aceea, trebuie s mrturisesc, am fost constrns s o trag pe sfoar pe srmana Celia. Ea nu a avut nici cea mai mic bnuial. V-am spus c nu era prea ager la minte. Iam vorbit despre maniera indescifrabil n care medicii i scriu reetele i am ntrebat-o dac era n stare s-mi arate cum ar fi procedat un doctor ca s completeze o reet pentru tinctur de digital. Ea, cu mult inocen, s-a grbit s-mi fac pe plac. Nu mi-a rmas dect s caut, n ghidul profesiei, numele unui medic dintr-un cartier periferic i s-l scriu,
83

puin lizibil, pe reet. M-am dus, apoi, la un farmacist din centru, care nu putea s fie familiarizat cu semntura aceea i am fost servit fr nici o dificultate. Acest medicament, poate c tii, e folosit mult n afeciuni cardiace i reeta fusese scris pe hrtia hotelului, cu antet. ntr-adevr, ingenios, spuse inspectorul Sharpe, brusc. i a treia metod? Nigel nu rspunse imediat. Apoi, ntreb: n ce ncurctur m bgai, exact? Sustragerea de stupefiante dintr-o main deschis este furt, clarific inspectorul. Falsificarea unei reele... Nigel l ntrerupse. Falsificarea nu e termenul exact. Vreau s spun c nu am fcut-o pentru ctig i, n realitate, nu am imitat semntura medicului. M-am limitat s-i scriu numele sub prescripie. Aceasta nu nseamn a falsifica. Inspectore, eu trebuie s am grij de situaia mea. Dac intenia dumneavoastr este s-mi facei o figur urt... ei, bine, m tem c o s reuii. Pe de alt parte, dac... Continuai. Pe de alt parte... Nigel exclam cu neateptat febrilitate: Nu-mi plac crimele. Sunt un lucru bestial, oribil. Celia, srmana prostu, nu merita s sfreasc aa. De aceea vreau s v ajut. Dar v va fi util povestirea micilor mele pcate? Nu vd cum. Poliia are o cert flexibilitate n judecat, domnule Chapman, i va ti s evalueze importana faptelor. Pn una, alta, iau act de declaraia dumneavoastr c dorii s ne ajutai. Acum, v rog, vrei s vorbii de a treia metod? Bine, de-acum am ajuns la os. Dintre idei, aceasta a fost, sigur, cea mai riscant, dar, n compensaie, m-a distrat cu mult mai mult. Vedei, fusesem, deja, de cteva ori, s o vizitez pe Celia la farmacia spitalului, aa c tiam drumul... Aa c ai reuit s nhai flaconul din dulap. Nu, planul meu nu era att de simplu. Pentru a demonstra ct ineam la pariu, trebuia s acionez cum ar fi
84

acionat un criminal, aadar trebuia s m pun n situaia de a nu fi recunoscut. Deci, tiam c Celia, ca toate celelalte fete, n formaie de cte dou odat, se duce, la unsprezece i un sfert, ntr-un alt local, s ia o ceac de cafea i un biscuit. n pauza aceea, rmnea n serviciu o infirmier, care, din ntmplare, fusese angajat de curnd, aa c nu m cunotea din vedere. Iat, ns, cum am fcut: am intrat, n grab, n farmacie, mbrcat n halat alb i cu stetoscop la gt. Noua infirmier era ocupat cu odraslele pacientelor care se aflau la vizit. Am mers nainte, pn n fundul localului, unde se afla dulapul cu otrvuri, am luat flaconul i, rentorcndu-m pe urmele pailor mei, m-am artat n prag i am ntrebat-o pe fat: Ce tip de adrenalin inei aici? Mi-a spus. Apoi am ntrebat-o dac poate s-mi dea o aspirin, pentru c aveam o puternic durere de cap. Am nghiit-o n prezena sa i m-am dus cum venisem. Ea nu a avut nici cea mai mic bnuial c n-a fi fost un medic sau un student la medicin. A fost o joac de copii i Celia nu a tiut niciodat c am fost acolo. Un stetoscop, zise Sharpe curios. De unde l-ai luat? Nigel rse mnzete: Era cel al lui Len Bateson, spuse. Deci, furtul lui nu fusese opera Celiei. Sfinte Dumnezeule, nu. Reuii s v imaginai o cleptoman furnd un stetoscop? i ce ai fcut cu el? Pi, a trebuit s-l amanetez, zise Nigel cu tonul de a se scuza. A fost un gest nu prea drgu fa de Bateson, spuse inspectorul. E adevrat. Pe de alt parte, nu puteam s-i explic nimic, fr a dezvlui metoda i a pierde, poate, pariul. Suntei un adevrat iresponsabil. Trebuia s le vedei feele, cnd le-am aruncat pe mas cele trei fleacuri!
85

Cu alte cuvinte, relu inspectorul, aceasta nseamn c aveai trei otrvuri la dispoziie i c ai fi putut s le folosii mpotriva cuiva fr a fi suspectat. Nigel ncuviin. Nu e un lucru plcut de admis, dar date fiind circumstanele, trebuie s o fac. Problema const, ns, n faptul c cele trei otrvuri au fost scoase din circulaie cel puin acum cinsprezece zile, dac nu mai mult. Asta o credei dumneavostr, domnule Chapman, dar s-ar putea i s nu fie aa. Ce vrei s spunei? Pentru ct timp ai avut la dumneavoastr aceste lucruri? Nigel pru s reflecteze. Tubuleul de joscin, poate vreo zece zile. Tartratul de morfin, circa patru zile. Digitalina o obinusem n chiar dimineaa aceea. i, ntre timp, unde ai inut marfa aceasta? ntr-un sertar din comoda mea, sub ciorapi. Nimeni nu tia? Nu. Sunt sigur c nu. Sharpe not o uoar ezitare n glas, dar pe moment se prefcu a nu o fi observat. Suntei sigur c nu ai pomenit cuiva de modul n care intenionai s v procurai aceste droguri? Nu. Nici o vorb... ns, am avut intenia de a-i spune lui Pat. Pe urm, gndindu-m c nu m-ar fi aprobat, n-am fcut nimic. Nici nainte, nici dup? Ca s fiu sincer, dup aceia i-am povestit cum mi procurasem digitalina i, de asemenea, punerea n scen de la Spitalul St. Catherine. Trebuie s spun c Pat nu s-a amuzat. Nu i-am pomenit de tubuleul furat din main, pentru c m-am temut c o s-o vd lund foc. I-ai zis c aveai intenia s distrugei totul, odat pariul ctigat?
86

Da, dar ea era foarte tulburat i voia s duc imediat napoi lucrurile acelea. Firete, nu se gndea s o fac ea... Sfinte Dumnezeule, nu! M-a fi vrt ntr-o ncurctur din care n-a mai fi ieit. Fcnd bilanul: am distrus totul i nu a fost o daun. Aceasta o spunei dumneavoastr. Dar este extrem de posibil contrariul. Cum, dac v spun c am aruncat totul n foc i n chiuvet? Nu v-a trecut niciodat prin minte, domnule Chapman, c ar fi putut cineva s v vad punnd acele lucruri? Sau s le gseasc, uitndu-se n sertarele dumneavoastr, i, voind s-i nsueasc, de exemplu, morfina, s pun n loc o pulbere asemntoare? Pe toi sfinii, nu! Nu m-am gndit nici o clip la aa ceva. Dar este posibil, domnule Chapman. ns nimeni din lume nu putea s-o tie. n schimb, eu sunt de prere, adug inspectorul cu asprime, c, n locuri ca acestea, se tiu mai multe dect v imaginai. Spunei-mi studenii care v intr frecvent n camer! Pi, eu mpart odaia cu Len Bateson. Ceilali, aproape toi, mai devreme sau mai trziu, au avut ocazia s intre. Femeile, natural, nu. Camerele lor sunt n cealalt parte a casei i ar trebui presupus c nu pun piciorul n aripa noastr. Ar trebui s se presupun, dar ar putea s i vin. Oricine poate, zise Nigel. La amiaz, de pild, nu e nimeni prin preajm. Domnioara Lane vine n camera dumneavoastr? Sper c nu vrei s facei insinuri, inspectore. Pat vine uneori ca s-mi aduc ciorapii pe care mi-i crpete. Nimic altceva. Inspectorul Sharpe se aplec spre Nigel i spuse:

87

V dai seama, domnule Chapman, c persoana care, mai mult dect oricare alta, ar fi avut posibilitatea s nlocuiasc morfina, suntei dumneavoastr? Mi-a srit n ochi, n timp ce erai gata s mi-o spunei, inspectore. Nigel l privea cu un chip dintr-odat dur i slbatic. Da. A fi putut foarte bine s-o fac, cum spunei dumneavoastr, dar nu aveam nici un motiv pe lume, ca s-o suprim pe fata aceasta. i nu am ucis-o. Cu toate acestea... mi dau perfect seama c pentru a-mi valida afirmaia, nu am dect cuvntul meu. Capitolul XI Povestea cu rmagul i cu distrugerea otrvurilor a fost confirmat de Len Bateson i de Colin McNabb. Sharpe l-a reinut pe acesta din urm, dup ce ceilali plecaser. Nu doresc s v adncesc durerea, domnule McNabb, zise inspectorul. neleg ce poate s nsemne, pentru dumneavoastr, otrvirea iubitei chiar n seara logodnei. Nu e nevoie s v vri n aspectul sentimental al afacerii, l avertiz McNabb cu figura impasibil. Punei-mi ntrebrile care considerai c trebuie s-mi fie puse. Comportamentul Celiei Austin. Era prerea dumneavoastr c avea o origine psihologic? Nu exist nici un dubiu. Dar, dac dorii, pot s v expun teoria... Nu, nu, mi ajunge cuvntul dumneavoastr, care e, dup toate, acela al unui student la psihologie. Copilria sa a fost deosebit de nefericit i astfel se instaurase un bloc emotiv... Exact, exact. Inspectorul Sharpe voia s se sustrag unei a doua povestiri despre nenorocita copilrie. V simeai atras de ea de mult vreme? Nu a putea s o afirm. Colin prea s analizeze evoluia sentimentelor sale. Aceste lucruri surprind prin modul
88

neateptat prin care ne devin contiente. Fr ndoial, incontient eram atras de ea, numai c n-o tiam. Aa. Celia Austin era fericit de logodn? Vreau s spun, nu i-a exprimat dubii, nehotrri? Nimic asupra ceva, despre care se gndise c ar trebui s v informeze? Mi-a fcut o lung confesiune despre nenorocirile sale. Nu era nimic altceva, n mintea ei, care s o fi preocupat. i ai hotrt s v cstorii... cnd? Sigur, nu repede, nu sunt n stare, pentru moment, s ntrein o soie. Avea dumani Celia, aici? Am examinat ndelung problema din acest punct de vedere, dar nu reuesc s gsesc nimic, inspectore. Celia era agreat de toi. Eu sunt de prere c nu a fost un fapt personal ceea ce i-a provocat sfritul. Ce nelegei prin fapt personal? Pe moment, nu doresc s precizez. Este vorba doar de o idee vag, pe care am nevoie eu nsumi s-o adncesc. i din aceast poziie, inspectorul nu reui s-l clinteasc. Ultimele dou au fost chestionate Sally Finch i Elizabeth Johnston. Sally Finch era o fat frumoas, cu o claie de pr rocat i ochi inteligeni. Dup ce a fost supus la obinuitele ntrebri de rutin, a fost rndul ei s ia iniiativa. tii ce mi-ar place, inspectore? Mi-ar place s spun ce gndesc eu, personal. Este ceva care nu merge n acest loc, sunt sigur de asta, ceva care nu merge i gata. Legat de moartea Celiei Austin, vrei s spunei? Nu. nc nainte de asta. De ctva timp am aceast senzaie. Nu mi plcea ceea ce se petrecea aici. Nu mi-a plcut povestea cu earfa i rucsacul fcute buci; i nici mcar aceea cu cerneala de pe hrtiile lui Bess. Eram decis s-mi fac bagajul, ct mai repede cu putin, i sunt nc; imediat ce, firete, mi vei permite s plec. Trebuie s neleg c v temei de ceva, domnioar Finch?
89

Exact. Este ceva sau cineva, aici, care m nfricoeaz. Locul acesta, n ntregime... Nu tiu, cum s spun? Nu e ceea ce vrea s par. Nu, inspectore, nu cum v gndii dumneavoastr. Nu e vorba de comuniti. Nu, nu. Poate nici de criminali. Dar sunt gata s pariez c babornia aceea cumplit tie ce se afl dedesubt. Nu vrei s facei aluzie la doamna Hubbard? Nu, mama Hubbard e att de drgu! Vorbesc de vulpea aceea btrn, de doamna Nicoletis. E interesant, domnioar Finch. Putei s-mi spunei ceva mai mult? Sally cltin din cap. Tocmai asta nu sunt n stare s fac. Dar, v asigur, inspectore, c atunci cnd trec pe lng aceast femeie, mi se face pielea de gin. Aici se petrece ceva suspect, inspectore. Mi-ar place s fii un pic mai puin evaziv. A vrea-o i eu. O s v gndii c fantazez; dar trebuie s v spun c i alii gndesc ca mine. i Akibombo e nfricoat i poate i Bess, dar nu vrea s lase s se vad. i cred c Celia fusese la curent cu ceva. La curent cu ce? Aici e aici! Vedei, n acea ultim zi, dup ce mrturisise partea care o privea, Celia a fcut aluzie la un alt lucru care trebuia limpezit. Eu cred c ea tia de cineva, inspectore, i acesta, dup mine, este motivul pentru care au nlturat-o. Dar dac era vorba de ceva att de grav... Sally l ntrerupse: Eu a spune c nu avea idee de gravitatea problemei. Nu era foarte istea. n orice caz, legat de ceea ce v intereseaz, aceasta e prerea mea. neleg. V mulumesc... Acum, spunei-mi, ultima dat cnd ai vzut-o pe Celia Austin, a fost n acea ultim sear n salon, e adevrat? E adevrat. ns, cu exactitate, am revzut-o nc o dat. Ai mai revzut-d? Unde? n camera ei?
90

Nu, n timp ce ieeam din salon, de la parter, pentru ca s m duc la culcare, am vzut-o ieind afar pe u. Pe ua de la intrare, vrei s spunei? Afar din cas? Da. Aceasta este o noutate. Nimeni nu mi-a pomenit-o. Poate c nimeni nu a tiut-o. Eu nsmi, dac n-a fi vzut-o, a fi crezut-o n pat. n schimb, probabil urcase n camer ca s-i pun o hain i s ias? Sally ncuviin din cap. i m gndesc c ieise ca s ntlneasc pe cineva. Cineva din afar sau unul dintre studeni? Pi, dup prerea mea, cred c era vorba de un student. tii, dac vrei s vorbeti, n particular, de ceva, nu e uor aici, nuntru. Poate c a fost cineva care voia s-i spun ceva i i-a cerut s ias. Nu avei nici o idee asupra orei la care s-a rentors? Absolut nici una. Geronimo, servitorul, ar putea s-o tie? Ar putea, dac Celia s-a rentors dup unsprezece, pentru c la ora aceea ua este zvort i nimeni nu mai poate intra cu simpla cheie. V amintii ora exact la care ai vzut-o ieind? Trebuie s fi fost aproximativ zece. Poate i cteva minute. Mulumesc, domnioar Finch, pentru tot ce mi-ai spus. Ultima cu care a stat de vorb inspectorul a fost Elizabeth Johnston. Fata prea foarte sigur pe ea. nfrunta calm ntrebrile i rspundea cu inteligen i hotrre. Celia Austin, ncepu Sharpe, a negat c v-ar fi distrus ea notiele. O credei? Nu m-am gndit c ar fi fost opera ei. tii a cui a fost? Cel mai vizat era, desigur, Nigel Chapman. Dar Nigel este inteligent i nu ar fi utilizat cerneala sa personal. i dac nu el, cine, altcineva?
91

Nu e uor. Dar cred c Celia tiuse cine a fost sau i-o nchipuise. V-a spus-o dumneavostr? Nu chiar deschis. ns, a venit n camera mea, nainte de a cobor la mas, n seara n care a murit. A venit ca s-mi repete c nu comisese ea actul acela de sabotaj. I-am spus c aveam ncredere n cuvntul ei i am ntrebat-o dac tia cine a fost. i ea? Mi-a rspuns... Elizabeth fcu o pauz, ca pentru a rechema din memorie cuvintele Celiei. Mi-a rspuns: Nu sunt sigur de asta, pentru c nu vd raiunea... Ar putea s fi fost o greeal sau un ghinion... Sunt sigur, ns, c oricine a fcut-o o regret mult i c ar vrea s se justifice. Apoi, urm: Sunt lucruri pe care nu le neleg, precum acela al becurilor, n ziua n care a venit poliia. Sharpe o ntrerupse: Care e povestea cu poliia i cu becurile? Nu tiu. Celia a zis numai c nu le-a luat ea, apoi a adugat: Mi-ar place s tiu dac ntmplarea nu avea nimic de-a face cu paaportul. Eu am ntrebat-o, atunci, de care paaport vorbea i mi-a rspuns c, dup ea, era cineva care avea un paaport fals. Inspectorul rmase tcut cteva minute. n sfrit, o urm prea s se profileze. Apoi ntreb: Ce altceva v-a mai zis? A adugat numai: Mine, n orice caz, voi ti, cu certitudine, mai mult. Chiar aa v-a spus? Asta-i foarte interesant, domnioar Johnston. Inspectorul rmase tcut, reflectnd la istoria aceea cu paaportul i cu vizita poliiei. nainte de a veni n Hickory Road, consultase cu grij evidenele. Poliia ine ntotdeauna sub ochi hotelurile care gzduiesc studeni strini. Cel din Hickory Road avea o reputaie bun. Incidentele semnalate erau puine i fr o semnificaie deosebit. O dat primise
92

pentru cteva zile un student originar din Africa occidental, cutat de poliia din Sheffeld, pentru c tria exploatnd o femeie. l nfcase, apoi, ntr-un alt loc, i-l expediase n ara sa. O alt dat fusese vorba de un euroasiatic, care o ucisese pe soia unui hotelier de pe lng Cambridge. Cu ocazia aceea, poliia fcuse turul tuturor hotelurilor i pensiunilor, dar fr rezultat. Omul se predase, apoi, de bun voie. i mai fusese, de asemenea, o anchet privind distribuirea de brouri subversive, de ctre unii studeni. Toate acestea, ns, avuseser loc cu ceva timp n urm i nu puteau s aib nici o legtur cu moartea Celiei Austin. Inspectorul Sharpe oft i ridic privirea ntlnind ochii lui Elizabeth Johnston, care l scrutau. Ca sub un impuls, o ntreb: Domnioar Johnston, ai avut vreodat impresia c este ceva n neregul n acest loc? n ce sens? Nu a putea s v spun. M gndeam la o fraz a lui Sally Finch. Aha! A ei! Intonaia din glas avea ceva dur. Inspectorul o not n minte. Domnioara Finch mi s-a prut o foarte bun observatoare. Mi-a spus, repetat, c are senzaia c aici se petrece ceva neclar. Elizabeth replic, aspru: Toi, la fel, aceti americani: nervoi, nencreztori. Devin suspicioi pentru orice prostie. Nu observai ct de ridicoli au ajuns cu obsesia lor de a vedea spioni i comuniti peste tot? Interesul inspectorului Sharpe crescu. Deci, lui Elizabeth nu-i plcea Sally Finch. De ce? Numai pentru c nu-i plceau americanii sau americanii nu-i plceau pentru c Sally Finch i era antipatic? Poate c era vorba numai de gelozie feminin. Decise s recurg la o tactic ce dduse rezultate bune. Spuse linitit:
93

nelegei, cu certitudine, domnioar Johnston, c ntr-un loc ca acesta nu poi s te bazezi mereu pe un nalt nivel de inteligen. De aceea trebuie s ne limitm a-i ntreba pe unii numai faptele. Dar cnd ne gsim n faa unei mini superioare... Viclenia avu rezultat. nghii momeala? Cred c v neleg gndul, inspectore. Nivelul intelectual, aici, la noi, nu este, ntr-adevr, prea ridicat. Nigel Chapman este inteligent, dar superficial. Len Bateson este un tocilar... i nimic altceva. Valeria Hobhouse are creier, dar este prea lene pentru a-l folosi la ceva care merit trud. Dumneavoastr, n schimb, v este de folos o minte antrenant, eliberat de prejudeci. Exact. Ca a dumneavoastr, domnioar Johnston. Fata accept complimentul fr s clipeasc, iar Sharpe nelese c, dincolo de acea aparent modestie, se ascundea arogana celui care crede c posed nsuiri excepionale. Sunt nclinat s v mprtesc aprecierea pe care ai formulat-o la adresa colegilor dumneavoastr, domnioar Johnston, adug inspectorul, nu fr oarecari temeri de a fi exagerat. Nu-i dai ascultare lui Sally Finch, inspectore Sharpe. Nu este nimic straniu n locul acesta. Este un local respectabil i bine condus. Sunt sigur c nu vei gsi nici o urm de activitate subversiv, aici. Inspectorul Sharpe fu surprins de aceast observaie: Nu m gndeam la o activitate de asemenea gen. Aa... zise fata, la rndul ei, descumpnit. Fceam legtura cu ceea ce spusese Celia, apropo de un paaport. Dar, judecnd imparial faptele i evalund indiciile, mie mi se pare c motivul sfritului Celiei este de natur... particular i c trebuie atribuit, mai curnd, vreunei complicaii de natur sexual. Sunt sigur c hotelul, ca hotel, nu este deloc amestecat, tot aa cum am certitudinea c nimic misterios nu se ntmpl ntre aceti perei. Am o
94

sensibilitate extrem de acut i a fi perceput imediat ceva n neregul. neleg. Ai fost foarte gentil, domnioar Johnston, i v mulumesc c m-ai ajutat. Inspectorul Sharpe rmase aezat, fixnd ua prin care ieise fata i sergentul Cobb trebui s i se adreseze de dou ori nainte ca s se fac auzit. Ei? Spuneam c nu mai este nimeni altcineva, domnule. Aha! i rezultatele? Nule. Dar i zic eu, Cobb. Este ceva care miroase aici. Acum plecm n linite, ca s-i lsm s cread c totul s-a terminat; dar mine m voi ntoarce cu un mandat de percheziie. i voi ntoarce toat casa pe dos. S-ar putea ntmpla chiar s gsesc captul ghemului. Aceast ultim fat e un tip interesant. Nu m-ar mira deloc s tie mai mult dect vrea s ne fac s credem. Capitolul XII 1. Hercule Poirot se opri la jumtatea unei fraze, n timp ce-i dicta corespondena. Secretara i nl privirea spre el, n ateptare. Nu-mi st mintea la asta! Poirot i nsoi cuvintele cu un gest al minii. La urma urmelor, nu e o scrisoare important. Fii amabil, domnioar Lemon, i cheam-mi-o pe sora dumitale la telefon. Dup cteva clipe, secretara i ddea receptorul. Alo! Da, domnule Poirot. De la cellalt capt al firului, vocea doamnei Hubbard prea un pic precipitat. Sper, doamn Hubbard, nu v-am deranjat.
95

Nimic nu poate, de-acum, s m deranjeze, domnule Poirot. Dar ce e? A fost agitaie? Agitaie e un termen blnd, domnule Poirot. Inspectorul Sharpe, dup ce sfrise, ieri sear, s-i interogheze pe studeni, s-a ntors, azi diminea, cu un mandat de percheziie. Iar eu sunt nc n lupt cu crizele de isterie repetate ale doamnei Nicoletis. Poirot i din buze, pentru a-i arta, n acest chip, toat nelegerea sa. Aveam numai s v pun o ntrebare. Lista aceea de lucruri furate, pe care mi-ai ncredinat-o... Iat, voiam s tiu dac era alctuit n ordine cronologic. Adic? Dac lucrurile au fost nirate n ordinea dispariiei lor. Nu. Le-am aruncat acolo cum mi veneau n minte. Regret c v-am indus n eroare. Ar fi trebuit s v-o cer eu, dar la nceput nu mi se pruse important. Credei c ai putea s v amintii succesiunea exact a faptelor? Pi, aa, pe neateptate, nu a putea s v spun, domnule Poirot. Pare s fi trecut, deja, atta timp! Ar trebui s m gndesc la asta. Vedei, cnd am fcut lista, am semnalat, nainte de toate, lucrurile care mi se pruser mai importante pentru c avusesem, cu adevrat, impresia c exista un ho printre noi. Celelalte, precum acidul boric, becurile, rucsacul etc., mi le-am amintit apoi, aproape prin asociaie de idei. neleg, zise Poirot, neleg... Ceea ce a vrea s vi cer acum, madame, este s stai, cnd vei avea timp, firete, i s ncercai s reconstituii, ct mai fidel posibil, ordinea cronologic a evenimentelor. Dac reuesc s o trimit la culcare de doamna Nicoletis cu un sedativ, sper s gsesc timp. Seria mi se pare c a nceput cu afacerea cu rucsacul, apoi becurile... care, ns, nu mi se par a avea vreo legtur cu celelalte lucruri... n orice caz, nu v ndoii c m voi strdui s-o fac ct mai bine.
96

Mulumesc, madame. V rmn ndatorat. i Poirot nchise. Sunt suprat pe mine nsmi, spuse domnioara Lemon, pentru c m-am ndeprtat de la principiile mele de ordine i de metod. Ar trebui s m asigur nc de la nceput c lista aceea a fost fcut cum trebuie. Apoi, ntorcndu-se la munca sa: i, acum, domnule Poirot, terminm aceste scrisori? Dar nc o dat, Poirot puse punct, cu un gest nerbdtor al minii. 2. narmat cu mandatul corespunztor, inspectorul Sharpe ajunsese, smbt dimineaa, n Hickory Road, ca s percheziioneze casa. tia c smbta proprietara fcea socotelile, aa c trimise dup ea i-i explic motivul prezenei sale. Doamna Nicoletis protest cu maxim vigoare. Dar, aceasta este o insult! Or s m prseasc toi studenii... Vor pleca! Sunt ruinat... Nu, nu, doamn. Sunt sigur c vor nelege. La urma urmelor, e vorba de un asasinat. Nu e asasinat... E sinucidere! O s vedei, c, dup ce voi explica, nimeni nu va avea nimic de obiectat. ntre timp, dac mi permitei, doamn putem s ncepem de aici, cu salonul dumneavoastr. Reacia doamnei Nicoletis, la aceast propunere, a fost violent. Scotocii pe unde vrei, spuse, dar nu aici. Refuz! Regret, doamn Nicoletis, dar am ordin s percheziionez casa de la un capt la altul. Nimeni nu o contest, dar fr camera mea. Eu sunt deasupra legii. Nimeni nu este mai presus de lege. Sunt dezolat c trebuie s insist.
97

E un ultraj! urla doamna Nicoletis. Voi scrie la ziare. Voi nainta o petiie deputatului din circumscripia mea. Putei s scriei cui vrei, doamn, replic inspectorul Sharpe. Pn atunci, ncepem cu aceast camer. Se ndrept spre birou, dar acolo nu gsi nimic demn de notat. O cutie de prjituri, goal, un mnunchi de hrtii fr importan i o mare cantitate de fleacuri. De acolo, trecu la un soi de dulap, care se afla n perete. Acesta este nchis, spuse. Vrei s-mi dai cheia, v rog? Niciodat! ip femeia. n vecii vecilor nu vei avea cheia aceea! Vit! Porc de poliist! Te scuip n fa! Ai putea s o facei, dar, pn una-alta, dai-mi cheia. Dac refuzai, vom fora ncuietoarea! o avertiz inspectorul. Voi face scandal, dar cheia n-am s v-o dau! Va trebui s smulgei hainele de pe mine, nainte ca s-o avei! D-mi un peraclu, Cobb, zise inspectorul resemnat. Invectivele doamnei Nicoletis srir pn la cer, dar inspectorul Sharpe nu-i ddu atenie. Cu o trosnitur, ncuietoarea ced i, uile mobilei deschizndu-se dintrodat, se revrs o cascad de sticle de butur, goale. Bestie, porcule, demonule! cotcodcea doamna Nicoletis. V mulumesc, doamn, i spuse inspectorul, cu amabilitate. Aici am terminat. Cu discreie, doamna Hubbard adun i puse la loc sticlele, n timp ce patroana sa se abandona unei crize de isterie. Cel puin un mister, acela al oscilaiilor de temperament ale doamnei Nicoletis, fusese limpezit. 3. Telefonul lui Poirot sosise n timp ce doamna Hubbard pregtea sedativul. Puse receptorul, se ntoarse la doamna Nicoletis, pe care o lsase nc vocifernd i agitat, pe canapeaua din salonul ei. Bei asta i v vei simi mai bine.
98

Gestapo, ocr din nou doamna Nicoletis, care ncepuse, ns, s se calmeze. Gestapo, asta sunt! Dac a fi n locul dumneavoastr, nu m-a mai gndi, spuse cealalt, ncercnd s o liniteasc. Pe de alt parte, trebuie s-i fac i ei datoria. Asta-i datoria lor, s-i bage nasul n lucrurile mele intime? I-am avertizat: Nu-i nimic aici, nuntru, pentru voi. Iar cheia o in n corset. Dac n-ai fi fost dumneavostr de fa, cred c mi-ar fi smuls hainele, fr ruine. Nu cred c ar fi fcut-o. O spunei dumneavoastr! n schimb, ei apuc un fier i deschid cu fora. i daunele? Cine le pltete? Pi, dumneavoastr nu ai vrut s le dai cheia. De ce ar fi trebuit s le-o dau? Sunt lucrurile mele intime, iar aceasta este camera mea. Eu i spun poliiei, rmnei afar i ei nu rmn. Nu trebuie, ns, s uitai c aici a fost comis o crim. Scuip pe crima dumneavoastr. Proasta aceea mic s-a otrvit, pentru vreun necaz n amor. Se ntmpl n fiecare zi, ca i cum amorul ar conta ceva! Marea pasiune! Un an, doi, apoi totul s-a terminat. Dar fetele astea proaste nu vor s-o neleag: iau somniferul, otrava, deschid gazul i dup aceea e prea trziu. Dac a fi n locul dumneavoastr, chiar c nu m-a mai gndi. V e uor s-o spunei, dumneavoastr. Dar eu nu m mai simt n siguran. n siguran? Doamna Hubbard o privi uluit. Mobila aceea era a mea, personal, continu cealalt. Nimeni nu tia ce ineam nuntru. Nu voiam s o tie. i acum o tiu. Ce vor gndi? Dar cine ar trebui s gndeasc? Doamna Nicoletis ridic din umeri i mormi: Dumneavoastr nu putei nelege. Dar eu sunt nelinitit, foarte nelinitit.
99

Dac ai vorbi clar, poate c a putea s v ajut. Noroc c nu dorm aici. Cu aceste broate, toate la fel, pe care orice cheie le deschide. E un adevrat noroc. Doamna Hubbard insist: Doamn Nicoletis, dac v temei de ceva, n-ar fi mai bine s-mi spunei despre ce este vorba? Cealalt i arunc o privire nesigur, apoi i ntoarse ochii. Nu ai spus chiar dumneavoastr, zise evaziv, c a fost comis o crim n aceast cas? E firesc, atunci, ca s fiu ngrijorat. Cui o s i se ntmple data viitoare? Nu tim nici mcar cine este asasinul. Vina e a acestor poliiti imbecili; nu m-ar mira s se fi lsat cumprai. Ceea ce spunei nu are nici un sens i o tii foarte bine, replic doamna Hubbard, i nu vd ce ar putea s v fac s stai aa, n nesiguran. Aha, nu vedei ce ar putea s m neliniteasc? Dumneavoastr tii multe, ca de obicei. Dumneavoastr tii totul. Suntei stanic; prevedei totul, conducei, risipii banii cu sacul pentru ca s v ghiftuii studenii i s le intrai n graii. i-acum ai vrea s v bgai nasul i n treburile mele. Dar asta n-o s v reueasc, doamn intrigant! V rog! izbucni exasperat cealalt. Suntei o spioan... Am tiut-o dintotdeauna. Ce am spionat? Nimic, aici nu este nimic de spionat. Dac gndii altminteri, e numai fiindc btei cmpii. Iar dac n privina mea vor circula minciuni, voi ti cine le-a zis. Dac dorii s plec, nu trebuie dect s-o spunei. Nu, n-o s v ducei. Nu n acest moment. Nu v permit s m prsii, lsndu-mi n crc poliia, crima i tot restul. Foarte bine, zise doamna Hubbard, resemnat. Dar, cu adevrat, nu e uor de tiu ce vrei. Ai face mai bine s v ntindei pe patul meu i s tragei un somn.

100

Capitolul XIII Taxiul care l ducea pe Poirot se opri n faa numrului 26 pe Hickory Road. Aici ddu peste Geronimo, care l salut ca pe un prieten vechi. n vestibul staiona un poliist. Servitorul l conduse pe Poirot n sufragerie i, n timp ce l ajuta s-i scoat pardesiul, i opti: Este teribil. Avem poliia aici, tot timpul. Merg de colo, dincolo, privesc peste tot, ntreab. Chiar i n buctria Mariei au mers. Maria era furioas i voia s-i bat cu sucitorul, dar i-am zis c mai bine nu. Ai mult bun sim, recunoscu Poirot. Doamna Hubbard este liber? S m urmai, v nsoesc la camera ei. Stai, un moment, zise Poirot. i aminteti cnd au disprut becurile acelea? O, da, mi amintesc. Dar e atta timp de atunci. Poate dou sau trei luni. Care becuri, exact, au fost luate? Cel de la intrare i, mi se pare, cel din salon. Cineva care a fcut o glum. Data precis nu i-o aduci aminte? Geronimo sttu s se gndeasc un moment, nainte de a rspunde. Nu mi amintesc, dar cred c a fost n ziua aceea, cu venirea poliistului. n februarie, cred. i ce cuta un poliist aici? Pe studentul acela care venea din Africa. O persoan rea, creia nu-i plcea s munceasc; o femeie mergea cu brbaii i-i aducea banii lui. Poliiei nu-i place aa ceva. Atunci el a fugit din Manchester sau... din Sheffield i a venit aici. Dar cnd poliia a sosit, el era deja plecat. i aceea a fost ziua n care au disprut becurile? Da. Pentru c eu nvrteam i lumina nu venea. Atunci m-am dus n sal. i nici acolo. i privesc n sertar, unde
101

sunt becurile noi. i toate disprute. Astfel, am ajuns n buctrie s aduc lumnri. n vreme ce termina de povestit istoria, Geronimo l conduse pe Poirot la camera doamnei Hubbard, care l primi clduros, n ciuda faptului c avea o nfiare obosit. Am fcut tot ce am putut ca s reconstitui ordinea cronologic a acestei liste, dar nu a jura c am reuit sut la sut. Vedei, nu e uor s-i aminteti cu precizie lucrurile, cnd au trecut luni. V sunt foarte ndatorat, doamn, zise Poirot, lund foaia pe care i-o ntindea femeia. i doamna Nicoletis, cum se simte? I-am dat un calmant i sper c a adormit. Nu v spun ce dram a fcut cnd au venit s percheziioneze. Inspectorul a trebuit s foreze ncuietoarea unui dulap, pentru c ea refuzase s-i dea cheia, i-atunci a plouat cu sticle de lichior, goale. Ah! exclam Poirot, discret. Aceasta mi-a furnizat explicaia pentru multe lucruri, continu doamna Hubbard. ntr-adevr, nu neleg cum de nu m-am gndit mai nainte. n orice caz, nu sunt detalii care s poat s v intereseze. Totul m intereseaz, spuse Poirot. Se aez i ncepu s studieze lista pe care femeia i-o ncredinase. Ei, zise imediat, vd c n capul listei, acum, este rucsacul. Da. Nu era foarte important, dar am reuit s-mi amintesc cu precizie c acela a fost primul incident, pentru c de cteva zile ddusem afar un student de culoare i mi aduc aminte c m-am gndit c poate fusese gestul su de rzbunare, nainte de a prsi casa. tii, avem i neplceri... tiu, Geronimo mi-a povestit ceva. A venit poliia, dac am neles bine. Exact. Era n curs o anchet la Sheffield sau Birmingham. Un soi de scandal pentru profituri imorale sau cam aa ceva. L-au nhat apoi, dar aici, la noi, nu sttuse
102

efectiv dect cteva zile. M impresionase, imediat, neplcut conduita sa, aa nct am scpat de el spunndu-i c odaia sa fusese reinut. i dup aceast ntmplare a fost descoperit rucsacul cioprit? Mi se pare c da. Len Bateson se pregtea s fac o drumeie cu autostopul i nu reuea s-i gseasc rucsacul. Am ntors casa pe dos i, n cele din urm, Geronimo l-a gsit n spatele cazanului, tot tiat n buci. Un lucru curios i de-a dreptul fr sens. Aa-i, ncuviin Poirot. Curios i fr sens. Rmase cteva minute meditativ. i a fost ziua n care a venit poliia cea n care anumite becuri au disprut... Cel puin, aa zice Geronimo. Exact? Stai s m gndesc. Da, aa trebuie s fie, pentru c mi amintesc, ntr-adevr, c, venind n jos, pe scri, cu agentul, am intrat n sal i am gsit lumnrile pe post de lumin electric. i n sal cine era? O, cea mai mare parte a studenilor, cred. Era cam pe la ase seara i la ora aceea sunt aproape toi rentori. Am ntrebat ce era cu lumnrile acelea i Geronimo mi-a explicat c fuseser luate becurile, chiar i cele de rezerv. Am fost foarte contrariat de ceea ce am considerat o glum de prost gust, dar nu am luat-o prea n serios, atunci, domnule Poirot. Becurile i rucsacul, murmur Poirot gnditor. Dar eu sunt de prere c aceste lucruri nu au nici o legtur cu prostioarele bietei Celia. Ea a negat-o, v amintii? Da, e adevrat. Dup ct timp au nceput furturile? Vai de mine, nu avei idee, domnule Poirot, ce greu e s-i aminteti! Aadar, s vedem... A fost n martie, nu, n februarie... La jumtatea lui februarie. Da, Genevive mi-a zis c i-a pierdut brara aproximativ o sptmn mai trziu. Da, da, ntre 20 i 25 februarie. i dup aceea, furturile au continuat?
103

Da. Rucsacul i aparinea lui Len Bateson. Acesta s-a suprat tare? Ei, nu trebuie judecat dup asta, domnule Poirot. Bateson e un biat inimos, generos, gata s ierte o greeal, dar care... se aprinde uor. i cum era rucsacul acela? Avea ceva special? Nu, era tipul cel mai comun. Ai putea s-mi artai unul la fel? Desigur. Cel al lui Colin mi se pare identic. i, de asemenea, cel al lui Nigel. Dealtminteri, chiar i al lui Bateson nsui, pentru c, firete, a trebuit s-i cumpere altul. Le achiziioneaz, de obicei, de la magazinul cu articole sportive, care se afl la captul strzii. Are preuri foarte convenabile; este mult mai ieftin dect la marile magazine. V-ar deranja, atunci, madame, s-mi artai unul? Doamna Hubbard l conduse n camera lui McNabb. Colin nu era, dar ea deschise ifonierul i gsi ceea ce cuta. I-l ddu lui Poirot. A avut ceva de lucru, observ acesta din urm, n timp ce examina rucsacul. Cu siguran, nu cu o pereche de forfecue pentru broderie se poate ciopri ntr-un asemenea mod. A, nu, dac asta vrei s spunei, nu mi se pare un lucru de femeie. Trebuie s fi cerut un oarecare efort muscular. i... rutate, pe deasupra. Da. Nu e ceva plcut. Cnd, dup aceea, a fost gsit earfa Valeriei, cioprit la fel, mi-a dat senzaia, cum pot s zic?, ei, da, a ceva n contrasens. tii ce cred? C ai greit, madame. n aceast poveste, nu este nici un nonsens. M gndesc, n schimb, c totul a fost fcut cu un scop precis, a spune aproape cu metod. n acest gen de lucruri, dumneavoastr, sigur, v pricepei mai bine dect mine. Ceea ce pot s v spun e c nu mi place. Sunt ataat de ei i a regreta s tiu c vreunul...
104

Poirot, nvrtindu-se prin camer, se apropiase de fereastr. O deschise i iei pe balcon. Odaia era orientat spre spatele casei i ddea ntr-o grdini arid. E mai linitit dect n fa, mi nchipui, observ Poirot. ntr-un anume sens. Dar Hickory Road nu e o strad glgioas; iar n partea aceasta este inconvenientul pisicilor, noaptea. tii cum e cnd miorlie i zdrngnesc capacele de la gunoi. Poirot privi n jos. Erau patru recipiente mari pentru reziduuri menajere, toate stricate, i o cantitate de deeuri. Unde este locul cazanului? ntreb. La ua de jos, alturi de magazia de crbuni. A, da. Ochii lui cercetau dintr-o parte ntr-alta. Cine are camera n partea aceasta? Nigel Chapman i Len Bateson au camera de alturi. i mai ncolo? Sunt camerele fetelor, dar fac parte din cellalt corp de cldire. Prima este camera bietei Celia, iar apoi, cele ale lui Johnston i Patriciei Lane. Valeria i Jean Tomlinson, n schimb, au camerele care dau n fa. Poirot ddu aprobator din cap i reveni nuntru. E foarte ordonat tinerelul acesta, murmur, uitndu-se n jur cu un aer de apreciere. Da. Camera lui Colin e ntotdeauna n ordine. Spre deosebire de cele ale altor studeni. Ar trebui s-o vedei pe a lui Bateson. Apoi adug, cu indulgen. Dar e un biat att de ncnttor! Cum se numete magazinul acela? Sincer, domnule Poirot, dac ar trebui s-o spun cu exactitate, nu a ti. Mabberley, mi se pare. Sau, poate, Kelso. Vei gsi c sunt nume cam diferite pentru a le ncurca; dar, vedei, fac confuzie, pentru c, odinioar, cunoteam pe cineva care se chema Kelso i pe altcineva care se numea Mabberley i semnau mult. Legtura invizibil! Unul din lucrurile care m-au fascinat ntotdeauna!
105

Poirot arunc o ultim privire afar, pe fereastr, la grdin, n jos, apoi se despri de doamna Hubbard i prsi casa. Parcurse Hickory Road pn la intersecia cu artera principal. Nu i-a fost greu s recunoasc prvlia, cu vitrinele n care erau nghesuite, pn la refuz, tot soiul de obiecte: de la coulee de picnic la rucsacurile pentru munte, de la termosuri la costume de baie, corturi pentru tabere, cti coloniale. ntr-un cuvnt, tot ce poate s-i fie util unui iubitor al sportului. Not c numele de pe faad nu era Mabberley i nici mcar Kelso, ci Hicks. n cele din urm, Poirot se hotr s intre, prezentndu-se ca un cumprtor dornic s-i fac un dar propriului nepot. i plac drumeiile, explic Poirot, cu cel mai strin accent al su, i cltorete pe jos, cu prietenii. Cnd reuesc s fie luai, parcurg buci de drum n main. De aceea trebuie s-i duc toate lucrurile n spate. Aha, autostopul, zise prompt proprietarul, un omule curtenitor, cu prul de culoarea nisipului. E la mod, azi. Trebuie s fie o frumoas pagub pentru liniile de autobuze i feroviare. Atunci, un rucsac, domnule! Dorii tipul obinuit? Da, cred c da. De ce? Avei diverse tipuri? Avem o pereche de modele extralejere pentru femei, dar, n general, acesta este articolul care se vinde cel mai mult. Bun, trainic i excepional de rezistent i, pe lng asta, foarte, foarte convenabil ca pre. Avei ncredere, chiar dac v-o zic eu. i vorbind aa, i arta un rucsac, care, pe ct putea s aprecieze, i pru lui Poirot o copie exact a celui pe care l vzuse puin mai nainte n camera lui Colin. Se prefcu a-l examina i dup ce solicit cteva detalii inutile, plti preul care i fusese cerut. Vindem o mulime din acestea, spuse omul, n timp ce mpacheta articolul. Sunt cazai muli studeni n zon, nu? Da, muli.
106

Trebuie s fie un cmin studenesc pe Hickory Road, mi se pare. Da. Muli dintre ei mi sunt clieni. Am preuri mai mici dect n marile magazine. Iat, domnule, cred c nepotul dumneavoastr va fi satisfcut. Poirot i mulumi i iei. Fcuse de-abia civa pai de la prvlie, cnd o mn l atinse pe spate. Era inspectorul Sharpe. Exact omul pe care doream s-l vd, zise vesel oficialul. Deci, ai scotocit casa? ntreb Poirot. De la un capt la cellalt, dar nu cred c ne-am ales cu mare lucru. Auzii, este aici, aproape, un locuor unde se poate lua o chifl i o cafea bun. Venii, dac nu suntei prea grbit. A vrea s vorbesc cu dumneavoastr. Barul era aproape gol. Cei doi brbai i duser cafeaua i chiflele pe o msu, ntr-un col, i Sharpe ncepu s-i povesteasc rezultatele interogatoriilor sale. Unica persoan spre care ar putea s se ndrepte nite bnuieli pare Chapman, spuse. Avea de-a dreptul trei otrvuri pe mn! Prea multe! Pe de alt parte, nimic nu las s se presupun c biatul acesta ar fi nutrit ur fa de Celia Austin i m ndoiesc c, dac ar fi fost, ntr-adevr vinovat, ar fi vorbit cu atta franchee. Totui, deschide calea unor noi conexiuni. Da, sigur, toate acele otrvuri, practic, la ndemn, ntr-un sertar. Imbecil biat! Trecnd, apoi, la Elisabeth Johnston, inspectorul cit fraza pe care aceasta i-o reproduse, atribuind-o Celiei. Deci: Mine, n orice caz, voi ti mai mult. Dac e adevrat, e semnificativ, observ Poirot. Nu a existat un mine pentru biata feti. i percheziia nu s-a soldat cu nimic? Cu nite descoperiri la care nu ne ateptam. De exemplu? C Johnston este membr a partidului comunist. I-am gsit legitimaia.
107

Interesant, zise Poirot, gnditor. Mai ales c nu i-a etalat niciodat simpatiile. n hotel nu a lsat s-i scape vreun cuvnt referitor la aceasta. Nu cred, ns, c ar avea legtur cu istoria Celiei Austin; dar e un amnunt de reinut. Ce altceva ai mai descoperit? Inspectorul Sharpe ridic din umeri. n sertarul Patriciei Lane era o batist plin de cerneal verde. Poirot ncrunt sprncenele. Aa nct ar fi putut ca ea s fi vrsat cerneala pe hrtiile lui Johnston i-apoi s-i fi ters minile. Dar, cu certitudine... Sharpe sfri fraza n locul lui: Cu certitudine, nu putea dori ca dragul ei Nigel s fie descoperit. Poate c nu s-a gndit la asta. Sau cineva ar fi putut s pun, intenionat, batista aceea n sertarul ei. E destul de probabil. Altceva, nimic? Sharpe pru s reflecteze cteva clipe. Se pare c tatl lui Bateson este internat ntr-un spital psihiatric. Nu cred s aib o semnificaie deosebit, dar... Dar i acesta e un amnunt care nu trebuie uitat. Ar fi interesant de tiut care e boala lui. Bateson pare un biat simpatic, zise Sharpe, dar uneori, i pierde controlul nervilor. Poirot aprob. Pe neateptate i se pru c o aude, din nou, pe Celia, spunnd: Nu am fost eu. E clar c este vorba doar de un act de furie. Ce vzuse Bateson, n timp ce fcea rucsacul buci? Se smulse din refleciile sale i-l auzi pe Sharpe, care spunea, referindu-se, evident, la diversele reacii provocate de percheziie: ... o student francez a fcut chiar o criz de isterie, iar indianul acela, domnul Chandra Lan, a ameninat c va face
108

din aceasta un incident internaional. Nu v mai spun de doamna Nicoletis. Da, am aflat. Inspectorul rnji. N-am vzut niciodat, n viaa mea, attea sticle goale! i ea, care vroia s ne trsneasc! Apoi, redevenind serios, adug: ns nu am gsit ce cutam. Nici un paaport care s nu fi fost n perfect regul. E naiv s te atepi ca un paaport fals s fie lsat la ntmplare, pentru ca dumneavoastr s dai peste el, mon ami. Nu ai avut niciodat ocazia, voi, poliia, s facei o vizit oficial la hotelul din Hickory Road, apropo de un paaport? S zicem, n aceste ultime ase luni? Nu. V voi spune care au fost cazurile ce m-au dus n Hickory Road, n perioada de care vorbii. i Sharpe enumer. Cu o cut n mijlocul frunii, Poirot asculta. Toate acestea nu au sens, spuse la urm. Ca s nelegem ceva, e nevoie s-o relum de la capt. Ce vrea s nsemne capt? Rucsacul, prietene, zise Poirot, rar. Rucsacul. Totul a nceput de acolo. Capitolul XIV 1. Mincinoi i tlhari! striga doamna Nicoletis, n timp ce urca treptele de la demisol, unde se certase cu servitorii. Doamna Hubbard, care cobora de la etajul superior, oft. E un pcat s-i scoatei dintr-ale lor, acum, cnd pregtesc masa. Ce-mi pas? replic cealalt. Eu nu am s fiu aici, la mas. Doamna Hubbard i nghii rspunsul care i urcase pe buze.
109

Voi fi aici, ca de obicei, luni. Bine, doamn Nicoletis. i primul lucru, luni dimineaa: s apar din nou broasca de la dulapul meu. Decontul l vei trimite la poliie, ne-am neles? Doamna Hubbard pru puin convins. i facei s se pun becuri mai puternice pe coridoare. Sunt prea ntunecoase. Dar, dumneavoastr ai vrut becurile slabe, pentru economie... Asta s-a ntmplat sptmna trecut. Acum e altceva. Trebuie s-mi pzesc spatele. Doamna Hubbard se ntreba dac femeia aceea dramatiza sau dac, nu cumva, se temea cu adevrat de cineva sau de ceva. O ntreb, preocupat: Suntei sigur c facei bine mergnd singur acas? Preferai s v nsoesc? Ieit de aici voi fi mai n siguran, v-o spun eu. Dar de ce nu vrei s-mi zicei de ce v este fric. Poate a putea... Nu sunt treburile dumneavoastr. i gsesc insuportabil modul acesta de a-mi pune continuu ntrebri. mi pare ru, nu voiam... Ei, gata, nu fii ofensat, acum, zise doamna Nicoletis, cu un surs larg. Am un caracter urt, tiu, dar am i attea griji. i amintii-v c am ncredere n dumneavoastr. Ce m-a face fr dumneavostr, drag doamn Hubbard? V doresc o duminic bun. Doamna Hubbard o urmri cu ochii, pn o vzu disprnd dincolo de ua de la intrare. Doamna Nicoletis o lu spre stnga. Hickory Road era o strad mai curnd larg, flancat de case care aveau o fie de grdini n fa. La puine minute de mers, strada ddea ntr-o important arter, cu trafic intens. La rspntie, era un semafor i, n col, o cafenea numit Colierul reginei. Doamna Nicoletis pea pe mijlocul pavajului, aruncnd, din cnd n cnd, cte o privire nervoas n spate; dar nu se ivea
110

nici un suflet viu. n seara aceea, strada prea neobinuit de pustie. Grbi pasul i, ajuns n dreptul cafenelei, fcu un rapid viraj spre nuntru, mergnd s se aeze, circumspect, ntr-un ungher al barului. Aici, sorbindu-i dublul coniac, pe care l comand, se simi mbrbtat. Animozitatea sa mpotriva poliiei, nu se diminuase, ns: Gestapo! i voi face s plteasc!, bodognea n sinea sa. O adevrat nenorocire c poliia descoperise coninutul dulapului! i era prea mult s spere c povestea n-ar fi ajuns la urechile studenilor. Poate c doamna Hubbard o fi fost discret, dar Geronimo, nu. Cu siguran i-o fi vorbit despre asta nevesti-sii care, la rndul ei, le-o fi zis-o femeilor de serviciu. Astfel c, meditnd la recentele evenimente, o sfrise pe prima i comandase o a doua butur. Sta nc rumegnd n minte, cnd o voce din spatele ei o fcu s zvcneasc. Bun seara, doamna Nick, nu tiam c frecventezi aceste locuri! Femeia se ntoarse dintr-odat i scoase un suspin de uurare. Ah, dumneata, zise. Credeam... Dar cine v temeai c este? Lupul? Ce bei? Hai, lsai-m s v ofer altul. Grijile sunt de vin, explic doamna Nicoletis, cu demnitate. Poliitii aceia... S-mi arunce casa n aer, nu alta! Srmana mea inim. Trebuie s fiu atent cu inima mea. Nu-mi place s beau, dar am crezut c lein, n dreptul uii, aa c m-am gndit c o pictur de brandy... Nu este nimic mai bun dect un brandy. Uitai-l aici, bei! Cnd, un pic mai trziu, doamna Nicoletis prsi cafeneaua, se simea ca renscut i fericit. Hotr s nu ia autobuzul. Noaptea era att de frumoas i aerul i-ar fi fcut bine. Nu pentru c deja s-ar fi simit cltinndu-se, numai c picioarele sale erau un pic nesigure. Poate c un phrel mai puin ar fi fost mai nelept. La urma urmelor, ce era ru? De ce n-ar fi trebuit, n linitea odii sale, s poat bea o
111

picturic din cnd n cnd? Poate pentru c nu ajunsese niciodat pe punctul de a se mbta? i, n rest, dac nu-i plcea cuiva, dac ar fi ncercat s o nlture, ar fi avut i ea dou vorbulie de spus. Cunotea i ea cteva trebuoare, dac i-ar fi plcut s ciripeasc! Agit capul cu un aer rzboinic, reuind s evite printr-un miracol un stlp care nainta, amenintor, spre ea. Fr ndoial, capul i se nvrtea un pic. Poate, dac s-ar fi sprijinit de zid? Dac ar fi nchis ochii pentru cteva secunde... Agentul de poliie Bott, clcnd cu nasul pe sus n timp ce i fcea rondul, a fost acostat cu timiditate de un om. Agent, acolo jos este o femeie. A zice c s-a simit ru. Agentul, cu pas marial, se ndrept ntr-acolo i se aplec deasupra trupului inert. O puternic duhoare de alcool i confirm bnuielile. E beat, spuse. Mulumesc, domnule, am eu grij. 2. Duminic diminea, Hercule Poirot, dup ce luase o ceac de ciocolat i-i ngrijise cu minuiozitate mustile, a trecut n salon. Pe mas, dispuse ntr-o frumoas ordine, stteau patru rucsacuri, iar de fiecare era agat eticheta cu preul. Poirot scoase din hrtie pe cel pe care l cumprase el nsui, cu o zi nainte, i l confrunt cu celelalte. Rezultatul a fost surprinztor. Rucsacul cumprat de el nu prea cu nimic inferior celor achiziionate de George n diferite magazine, i cu toate acestea, cel pe care i-l vndu-se domnul Hicks costa mai puin. Interesant, spuse Poirot. l examin cu atenie pe dinuntru i pe dinafar, privi buzunarele, i pipi custurile i curelele. Apoi, narmndu-se cu un brici pe care l luase din sala de baie, se ddu la un atac asupra prii de jos a rucsacului cumprat de la domnul Hicks. Pentru ca s menin rigid fundul, sub
112

cptueala interioar, se gsea nite material, semnnd aparent cartonului ondulat. Poirot l studie cu mult interes. Efectu aceeai operaie pe celelalte rucsacuri i, la sfrit, sttu s contemple resturile ruinei acestora. Fr s se deplaseze, trase telefonul lng el i, mai repede dect se ateptase reui s obin legtura cu inspectorul Sharpe. Ecoutez, mon cher, i spuse, am nevoie de dou informaii. Care? Ieri ai fcut o referire la unele vizite ale poliiei la hotelul studenesc, n aceste ultime trei luni. Ai putea s-mi spunei datele i, dac e posibil, ora la care au fost ntreprinse? Da, e uor. Le voi gsi n fiier. Ateptai s m uit. Inspectorul nu-l fcu s atepte mult. Prima inspecie, n legtur cu un student indian, care distribuia brouri de propagand subversiv, a fost pe 18 decembrie, la 15:30. Cu prea mult timp n urm. A doua, pe 24 februarie, la 11 dimineaa, apropo de o anchet privind asasinarea doamnei Alice Combe, din Cambridge. Cel cutat era studentul eurasiatic Montagu Jones. A treia inspecie: la 6 martie, la 17:30, n legtur cu studentul african William Robinson, cutat de poliia din Sheffield. Aa! V mulumesc. Dac dumneavoastr credei c vreunul din aceste cazuri poate fi pus n relaie... Poirot l ntrerupse. Nu, nu, nu este nici o legtur, m intereseaz numai s tiu la ce or a zilei au avut loc. Ce punei la cale, Poirot? Secionez saci de drumeie, prietene. E destul de interesant. Puse ncet receptorul; apoi scoase din portofel lista corect, pe care doamna Hubbard i-o ncredinase cu o zi nainte. Obiectele erau dispuse n modul urmtor:
113

Rucsac (al lui Len Bateson) Becuri electrice Brar (a Genevivei) Inel cu briliante (al Patriciei) Pudr compact (a Genevivei) Pantofior de sear (al lui Sally) Ruj de buze (al lui Elizabeth Johnston) Cercei (ai Valeriei) Stetoscop (al lui Len Bateson) Sruri de baie (?) Earf tiat buci (a Valeriei) Pantaloni (ai lui Colin) Carte de bucate (?) Acid boric (al lui Chandra) Cataram Cerneal vrsat (Asta-i tot ce am putut s fac. Nu garantez exactitatea. L. Hubbard) Poirot studie ndelung lista, apoi oft i murmur pentru sine: Da... exact, trebuie s eliminm lucrurile care nu au importan... Avea n minte cine ar fi putut s-l ajute. Era duminic i cea mai mare parte a studenilor se gsea, probabil, n hotel. Form numrul de telefon i o ceru pe domnioara Hobhouse. Un glas gutural i spuse c se va duce s vad, dar c nu era sigur dac domnioara se trezise deja. Rspunse Valeria Hobhouse n persoan, cu vocea ei joas, aspr. V vorbete Hercule Poirot. V amintii de mine? Desigur, domnule Poirot. n ce chestiune pot s v fiu de folos? Mi-ar place, dac ar fi cu putin, s stau puin de vorb cu dumneavoastr. Bineneles.
114

Pot, atunci, s vin pn acolo? V atept. i voi spune lui Geronimo s v conduc n camera mea. Jos e prea mult agitaie, duminica. V sunt foarte recunosctor, domnioar Hobhouse. Cu aerul unui conspirator i fcndu-i semn s pstreze linite, Geronimo l primi i l conduse la odaia Valeriei. Era o camer ncptoare, mobilat cu gust, care ddea spre strad. Recamierul extensibil, acoperit cu o cuvertur persan, un pic uzat, dar frumoas, i un simpatic birou, Queen Anne, din lemn de nuc, creau o cert impresie de salon. Poirot aprecie c trebuie s fi fost din mobilierul original al hotelului. Apru i Valeria Hobhouse i-l salut. Avea cearcne sub ochi i prea obosit. Mais vous tes trs bien, ici, exclam Poirot. E un locuor chic. Valeria surse. Sunt aici de trei ani, aproape. Se poate spune c de-acum mi-am gsit vizuina i mi-am adus i diverse lucruri. Nu suntei student, nu? A, nu. Am un serviciu. La o firm de cosmetice, dac nu m nel? Da, la Sabrina Fair... un institut de nfrumuseare. Conduc compartimentul accesorii, bijuterii, nouti pariziene. M ocup de achiziii i am i o mic participare. Atunci, mergei la Paris frecvent. ntocmai. O dat pe lun, aproximativ, i, uneori, chiar mai des. V rog s m iertai, zise Poirot, c trebuie s v par curios... De ce? l ntrerupse, sec. n mprejurrile n care ne gsim, nu e de mirare. Ieri am rspuns la o mulime de ntrebri ale inspectorului Sharpe. Am impresia c preferai un scaun cu sptar nalt unui fotoliu, domnule Poirot. Suntei perspicace, mademoiselle.
115

Valeria i aduse un scaun cu brae, i oferi o igar i i aprinse una i ei, aezndu-se, n sfrit, pe recamier. Nu era frumoas, dar avea o elegan nervoas, puin slbatic, mai seductoare dect frumuseea. O tnr femeie interesant, gndea Poirot, observnd-o. Se ntreb dac nervozitatea aceea era o component a firii sale sau dac, nu cumva, se datora circumstanelor. Aadar, inspectorul Sharpe v-a interogat? o ntreb. A zice c da. i i-ai spus tot ce tii? Firete. Mi-ar place s tiu dac e adevrat. l privi cu o expresie ironic: E dificil pentru dumneavoastr s judecai, avnd n vedere c nu ai auzit rspunsurile mele. Sunt, pur i simplu, ideile mele. Micue idei care stau aici. i i ciocni fruntea cu mna. Cu o franchee aspr, Valeria i zise: Vrei s punei punctul pe i, domnule Poirot? nc nu am neles unde vrei s ajungei. Desigur, domnioar Hobhouse. Scoase din buzunar un pacheel. Poate v nchipuii ce este aici. Nu umblai cu ghicitori, domnule Poirot. Nu am cum s vd dincolo de ambalaj. Am aici inelul care i-a fost sustras domnioarei Lane. i cum de-l avei dumneavoastr? I-am cerut domnioarei s mi-l mprumute pentru cteva zile. ntr-adevr? Fata se art surprins. Da. Acest inel m interesa. Era ceva neclar n dispariia i n regsirea lui; i mi-a venit o idee. Aa c l-am dus la un bijutier, prieten de-al meu. i apoi? I-am cerut s-mi spun care e prerea sa despre briliantul din mijloc. O piatr destul de mare, v amintii?
116

Cred, vag. i, totui, ai umblat cu acest inel. Nu dumneavoastr suntei cea care l-a gsit n farfuria cu ciorb? Aa-i, e adevrat! mi amintesc acum c era ct pe ce s-l nghit. Fata rse scurt. Aadar, v spuneam c l-am dus la un prieten, ca s-i aflu prerea. Ei, bine, tii care a fost rspunsul lui? Cum a putea s-l tiu? Nu era vorba de un briliant, ci de un zirconiu alb. O simpl piatr. Oh! Valeria l fix o clip, apoi continu, puin nesigur: Vrei s spunei c Patricia Lane l credea briliant i c era doar un zirconiu sau c... Poirot ctin din cap. Nu, nu asta vreau s spun. Era un inel de logodn, am neles. Patricia provine dintr-o familie bun, oameni cu posibiliti. ntr-un asemenea mediu, un inel de logodn trebuie s fie un inel de valoare, cu briliante sau alte pietre preioase. Sunt sigur c tatl Patriciei nu i-ar fi druit logodnicei sale un zirconiu. n aceast privin, nu sunt de acord cu dumneavoastr, replic Valeria. Tatl Patriciei era un nobil de ar, de condiie modest. Cu toate acestea, am motive s cred c piatra a fost nlocuit. Poate, zise Valeria ncet, Pat a pierdut briliantul i neavnd cu ce s pun altul la loc, l-a schimbat cu un zirconiu. E posibil, dar nu cred c s-a ntmplat aa. Ei, bine, din moment ce ncercm s ghicim, spunei dumneavoastr ce credei. Cred, rspunse Poirot, c Celia a luat inelul i c briliantul a fost substituit nainte ca inelul s fie napoiat. Valeria se crisp i se ntinse n fa.
117

Dumneavoastr socotii c Celia ar fi sustras piatra deliberat? Poirot scutur din cap. Eu cred c dumneavoastr ai luat-o, mademoiselle. Cu o sforare, Valeria i control respiraia. Aceasta, ntr-adevr, mi se pare un pic din cale-afar, exclam. Nu exist nici o dovad pe lume c a fost cum zicei dumneavoastr. Dar, bineneles c o am, o ntrerupse Poirot. Inelul a fost napoiat ntr-o farfurie adnc. Eu am cinat aici ntr-o sear i am notat c era servit ciorba direct dintr-o supier. Dac, ns, cineva a gsit un inel n ciorb, acesta putea s fie pus numai de persoana care servea (n acest caz, Geronimo) sau de persoana creia i aparinea farfuria, adic dumneavoastr! Nu cred c a fost Geronimo. n schimb, m gndesc c dumneavoastr ai nscenat restituirea inelului n acest fel, pentru c v amuza. Dumneavoastr posedai, dac mi-e permis critica, un sim prea umoristic al dramaticului. Cred c, n acest caz, ai apsat cam mult pe umor i aceasta v-a trdat. Asta-i tot? ntreb Valeria cu ironie. De fapt, nu. Vedei cnd Celia, n seara aceea, a mrturisit c este autoarea furturilor, am reinut diverse amnunte. De exemplu, vorbind de inel, a spus: Nu-mi nchipuiam c era de valoare. Cum am aflat, m-am grbit s-l restitui. Cum de-a tiut? Cine i-a spus c era o bijuterie de pre? i-apoi, cnd s-a vorbit de earfa cioprit, Celia a spus ceva de genul Valeriei nu-i psa... De ce ar fi trebuit s nu v pese de o earf de mtase, de cea mai bun calitate, fcut bucele? De aceea mi-a venit ideea, ncetul cu ncetul, c ntreaga afacere nu era altceva dect un plan pus la cale pentru a o face pe Celia s treac drept cleptoman i s atrag asupra ei atenia lui Colin McNabb. Numai c planul fusese nscocit de altcineva. Cineva cu mult mai inteligent dect Celia Austin, care era i suficient de versat n psihologie. Dumneavoastr i-ai spus c inelul era de valoare
118

i ai fcut-o s vi-l dea, obligndu-v s-l restituii. n acelai mod i-ai sugerat i masacrul earfei. Acestea sunt, toate, teorii, declar Valeria i, mai curnd, a spune, trase de pr: Deja inspectorul vnturase bnuiala c eu i-a fi bgat n cap aceste trucuri Celiei. i cum v-ai aprat? I-am zis c erau nite idioenii. Iar mie, ce-o s-mi spunei, acum? Valeria pru s-l cerceteze pentru cteva clipe, apoi izbucni ntr-un rs scurt. Zdrobi mucul igrii n scrumier, i potrivi o pern la spate i, n cele din urm, vorbi: Ai ghicit. Eu am sftuit-o. Pot s v ntreb de ce? Valeria rspunse, impacientat. Oh, a fost o idee proast, inspirat, ns, de bune intenii. O vedeam pe Celia umblnd de colo pn colo, ca un suflet chinuit, i mistuindu-se pentru Colin, care nu-i arunca nici o privire. i m nfuria biatul acela, att de plin de el, mbibat de psihologie i de complexe i de blocuri emotive. Atunci m-am gndit c ar fi distractiv s-i joc o fest. M ndurera s o vd pe Celia att de nefericit; am luat-o deoparte i i-am explicat planul meu. Firete, n primul moment a rmas ezitant, nervoas, dar, n acelai timp, era excitat. Eu am instruit-o i a trecut la fapte, dar, micua idioat care era, a fcut imediat o prostie. A gsit n baie inelul lui Pat i l-a luat. tiam c era vorba de o bijuterie de pre i am neles c gluma ar fi putut s ia o direcie urt. I-am smuls, de aceea, inelul, zicndu-i c am gsit modalitatea de a-l restitui i i-am inut o lecie despre ce nu putea s ia i pe ce putea s pun mna. ntocmai cum m gndeam, spuse Poirot. Acum a vrea s n-o fi fcut, mrturisi Valeria, ntunecat. Dar, credei-m, voiam s-o ajut pe Celia. i acum, relu Poirot, s ne ntoarcem la inelul Patriciei. Celia vi l-a ncredinat; dar, nainte ca s fie restituit proprietarului su legitim... ce s-a ntmplat?
119

Poirot i observa degetele frmntnd franjurile unei earfe pe care o purta la gt. Urm cu glas persuasiv: Aveai nevoie de bani, nu? Fr s-l priveasc, ea fcu un semn, afirmativ, din cap: Tot aia e dac v spun care e necazul meu, domnule Poirot. Sunt o juctoare. Este unul din acele lucruri nnscute, mpotriva crora nu prea ai ce face. Sunt membr a unui club din Mayfair... Nu, nu mi cerei s precizez, pentru c n-a face-o. Acolo se joac la rulet, baccara etc. Avusesem o serie neagr, care m pusese la pmnt. S-a ntmplat s trec, chiar n vreme ce aveam inelul lui Pat, prin faa unei vitrine n care erau expui silicai de zirconiu albi. Asta mi-a dat ideea. Pat nu i-ar fi dat seama niciodat de diferen. Nu se cerceteaz atent un lucru pe care l cunoti bine. Nu am putut s rezist tentaiei. Am vndut briliantul i am pus s fie nlocuit cu un zirconiu. A fost un gest blestemat de prostesc, sunt de acord cu dumneavoastr, dar, cinstit, nu am intenionat nici o clip s fac s cad vina asupra Celiei. Da, da, neleg. Ocazia a fost aceea care v-a tentat. Dar a fost o mare eroare din partea dumneavoastr, mademoiselle. tiu, rspunse Valeria, sec. Apoi, cu neateptat vehemen: Dar, la naiba, ce importan mai are acum? Arestai-m, dac dorii, spunei-o lui Pat, inspectorului, tuturor. Dar la ce va servi? Credei c v va ajuta s-l descoperii pe asasinul bietei Celia? Poirot se ridic n picioare. Nu se poate spune niciodat ce va ajuta i ce va fi inutil. Trebuie s procedm prin eliminare. Era important pentru mine s tiu cine i-a sugerat partitura Celiei. Acum tiu. Ct despre inel, sfatul meu ar fi ca s-l ducei domnioarei Lane i s-i spunei deschis cum stau lucrurile. Valeria fcu o grimas. Nu pot s neg c este un sfat foarte bun, spuse printre dini. E n regul, voi nghii hapul. Pat e o fat cumsecade. O s-i spun c ndat ce mi va fi cu putin, voi pune din nou piatra la inel.
120

Pe neateptate, ua se deschise i doamna Hubbard intr agitat. Avea o asemenea expresie pe fa, nct Valeria exclam: Ce s-a ntmplat? E vorba de doamna Nicoletis, rspunse femeia, lsndu-se s cad pe un scaun. Ei, bine? O, Doamne! E moart! Moart? Glasul Valeriei era rguit. Cum? Unde? Se pase c au gsit-o pe strad, ast-noapte, i au dus-o la un post de poliie creznd c era... Beat, mi nchipui. Da... Buse, ntr-adevr. Dar, apoi, a murit. Srmana btrnic Nick, zise Valeria i vocea i tremura. ineai la ea, nu? ntreb Poirot cu blndee. Poate s par ciudat. Uneori era dracul gol, dar, cu toate acestea... Cnd am venit aici, acum trei ani, nu era aa. n special, n acest ultim an se schimbase mult. Valeria i arunc o privire doamnei Hubbard. Bnuiesc c s-a ntmplat pentru c ncepuse s bea... Nu pot s mi-o iert c am lsat-o s plece singur, asear! izbucni doamna Hubbard. i era fric de ceva. Fric? ntrebar ntr-un glas Poirot i Valeria. Da, rspunse doamna Hubbard, cu un aer nefericit, continua s repete c nu se simea n siguran. I-am cerut s-mi spun ce o nspimnta, dar mi-a rspuns grosolan. Nu i ddeai seama niciodat ct era exagerare n ceea ce spunea. ns, acum... M ntreb... Valeria interveni: Nu cumva credei c i ea... C ea, de asemenea... se opri, cu un fulger de oroare n ochi. Nu v-au spus care a fost cauza morii? ntreb Poirot. Doamna Hubbard murmur, neconsolat: Nu mi-au zis. Va fi o anchet... Mari.

121

Capitolul XV ntr-o camer retras de la Scotland Yard, patru oameni stteau n jurul unei mese. Conducea discuia eful Diviziei Narcotice, Wilding. Lng el se afla sergentul Bell, un tnr energic i optimist, iar pe scaunul de alturi, calm i vigilent, se legna inspectorul Sharpe. Al patrulea era Poirot. Un rucsac era pus pe mas. Wilding i frmnta brbia, gnditor. Este o idee interesant, domnule Poirot, zise circumspect. Cum v-am zis, este o simpl idee, replic Poirot. Am subliniat numai poziia general, continu Wilding. Contrabanda, de orice gen ar fi, nu dispare firete. Abia o band este eliminat, c una nou i i ia locul, imediat, n alt parte. n ceea ce privete stupefiantele, o cantitate a continuat s afluiasc n ar, n acest ultim an i jumtate. Heroin, n cea mai mare parte... Dar i mult cocain. tim de diverse depozite, mprtiate ici-colo pe continent. Poliia francez a identificat cteva din canalele prin care drogul intr n Frana, dar nu este nc sigur de modul n care iese. Am ajuns la convingerea c problemele de rezolvat sunt trei, zise Poirot. Cum are loc distribuia, cum intr marfa n ar i cine mic firele acestor organizaii i i ia profiturile majore. Greesc? A spune c, n mare, le-ai delimitat. Noi cunoatem cte ceva privind micii distribuitori. Pe unii i nfcm, pe alii i lsm s se mite cu sperana c ne vor conduce la petele cel mare. tim, de asemenea, c sunt o mie cile prin care drogul este vndut. Prin cluburi de noapte, baruri, localuri publice, case de mod. Pe hipodromuri, pe lng unele anticariate. Informaiile noastre sunt destul de extinse, n aceast privin, dar nu asta-i cel mai important. Avem i cteva bnuieli ntemeiate asupra celui pe care l-am numit petele cel mare. Dar sunt foarte vicleni i acioneaz cu extrem pruden. ns, din cnd n cnd, apare i cel care face pasul greit.
122

E cum presupuneam, spuse Poirot. Dar ceea ce m intereseaz cel mai mult este modul n care drogul intr n ar. Pi, suntem o insul. Calea este, de obicei, cea maritim. Ori nite nave de marf, ori nite motoscafuri care traverseaz Canalul Mnecii i acosteaz ntr-un punct izolat al coastei orientale sau n nite unghere, spre sud. O dat sau de dou ori, n ultima vreme, s-au servit de un avion de curs. Ofer recompense substaniale i, normal, n rndul personalului de bord nu ntotdeauna toi pot s reziste tentaiei. Apoi, sunt importatorii. Firme respectabile, care import, tiu eu, piane sau altceva. n general, i pescuim, n cele din urm. Suntei de acord c, n lupta mpotriva contrabandei, una dintre dificultile majore o reprezint identificarea canalelor de ptrundere din exterior? Fr ndoial. i altceva, n afar de stupefiante, pietre preioase, de exemplu? ntreb, din nou, Poirot. Rspunse sergentul Bell: i n acest domeniu exist un trafic considerabil. Diamante i alte pietre preioase, provenind din Africa de Sud, din Australia i chiar din Extremul Orient, sunt introduse continuu i nu tim cum. Spunei-mi, domnule Poirot, pista pe care o urmrii privete stupefiantele sau pietrele preioase? ntreb Wilding. Ambele. De fapt, orice lucru de valoare mare i volum mic. Dup mine, exist o trecere peste Canal, din i n Anglia, prin care ies pietre provenind de la bijuterii furate, de exemplu, i intr altele de contraband sau stupefiante. Dar ar putea fi vorba i de o mic agenie independent, nelegat de o adevrat, veritabil organizaie. Exact, nu e dificil de nghesuit o asemenea marf, de zece sau douzeci de mii de lire sterline, ntr-un spaiu mic. n aceast afacere, urm Poirot, punctul slab l reprezint ntotdeauna elementul uman. Mai devreme sau mai trziu,
123

suspiciunile sfresc prin a se concentra asupra unei persoane: un om de serviciu de la o linie aerian; proprietarul unui motoscaf; o femeie care face prea des cltorii n Frana i aa mai departe. ns, dac marfa de contraband este introdus de o persoan ignorant, i, ceea ce conteaz mai mult, de fiecare dat diferit, atunci greutatea de a-i da de capt este cu mult mai mare. Wilding ndrept arttorul spre rucsacul care sta pe mas i ntreb: La asta v gndii? Da. Care este persoana mai puin uor de suspectat, astzi? Studentul. Studentul care ia studiul n serios. Cel venic lefter, care cltorete fr bagaj, purtndu-i n spinare strictul necesar. Care face turul Europei cu autostopul. Nu va fi mereu un acelai, firete, care s fac jocul. Gslnia e tocmai aceasta, c transportorii sunt foarte muli i netiutori. Wilding continu s-i frmnte brbia. Dup prerea dumneavoastr, cum ar fi organizat, de fapt? Poirot ridic din umeri. Pot doar s mi-l imaginez. Voi grei n multe detalii, dar, pe ansamblu, ar trebui s funcioneze aa: n primul moment, o serie de rucsacuri este pus n vnzare; sunt tipul obinuit, solide i potrivite scopului; par la fel ca toate celelalte, dar nu sunt; cum se poate constata, cptueala, la baz, e uor diferit, simplu de desfcut i de o asemenea grosime i compoziie, nct s permit ca n cutele din fund s se poat ascunde pietre preioase i droguri. Pe scurt, marfa care ocup puin spaiu. La naiba! zise Wilding, msurnd rapid cu palma, se poate duce marf de cinci sau ase mii de lire sterline o dat, fr a trezi nici cea mai mic bnuial. ntocmai, continu Poirot. Aadar, aceste rucsacuri sunt puse n vnzare, probabil nu numai ntr-o prvlie. Negustorul poate s fac parte din reea sau nu. Gsete preul articolului convenabil i l ia, pentru c i permite s
124

concureze pe ali vnztori. Firete, n spate este o organizaie bine pus la punct, care ine evidena, adus la zi, a tuturor celor care studiaz la universitate, coli medii etc. Cineva, probabil el nsui student, este n capul afacerii. Studenii cltoresc, merg n strintate. ntr-un anumit loc, pe traseul ntoarcerii, rucsacul este nlocuit. Studentul reintr n Anglia. Controlul la vam este superficial. Ajuns la hotel, i desface bagajul i arunc rucsacul ntr-un col al camerei. i, probabil, atunci are loc o nou substituire. Ori s-ar putea, probabil, s se limiteze s extrag fundul fals, nlocuindu-l cu altul. Iar dumeavoastr v gndii c aa ceva se ntmpl la Hickory Road? Poirot aprob din cap. ntr-adevr, aceasta e bnuiala mea. Dar, admind c avei dreptate, cum s-ar fi desfurat faptele? Iat. Un rucsac a fost fcut buci, ncepu Poirot. De ce? Nu se distruge fr motiv. n acest hotel s-a ntmplat o serie de incidente, dar fata responsabil pentru ele a jurat c nu a nfptuit gestul de vandalism i era de crezut, pentru c, din moment ce a mrturisit alte lucruri, nu ar fi avut nici o raiune s-l nege pe acesta. i apoi, v asigur c nu e ceva simplu s ciopreti un asemenea obiect. Prima bnuial mi-a venit cnd am putut s calculez, chiar i aproximativ, c rucsacul cu pricina a fost distrus, mai mult sau mai puin, n perioada n care un agent de poliie s-a prezentat la hotel i a cerut s stea de vorb cu efa. Motivul vizitei era cu totul altul. Dar s admitem ipoteza c suntei implicat n vreun trafic fraudulos. ntr-o zi, ntorcndu-v acas, aflai c un poliist discut, la etajul superior, cu directoarea. Imediat v alarmai: tii c n cas exist un ruccac, abia ajuns din strintate, care mai conine sau a coninut... marf de contraband. Dac poliia se afl pe aceast pist, primul lucru pe care l va face va fi acela de a dori s examineze bagajele studenilor. Nu ndrznii s scoatei rucsacul
125

incriminat din hotel, pentru c v temei ca afar s nu fie postat cineva de la poliie, iar un obiect ca acesta nu este uor de ascuns. Eventualele nestemate sau droguri pot s-i gseasc un ascunzi temporar n mijlocul srurilor de baie, de exemplu. Dar un rucsac care a coninut stupefiante poate s fie periculos chiar i gol, pentru c o cercetare minuioas sau o analiz ar scoate la iveal urmele. De aceea e necesar s fie distrus, iar unicul mod este s-l tiai n buci i s-l amestecai ntr-o grmad de vechituri. Ipoteza este verosimil? V-am spus deja c ar putea fi o idee, admise Wilding. Pe deasupra exist un episod, n aparen de mic importan, care ar putea s se lege cu aceast istorie. Dac stai s-l asculi pe Geronimo, servitorul hotelului, n ziua aceea n care a venit poliia, jos a trebuit s fie aprinse lumnri, pentru c unele becuri, precum cel din vestibul, de exemplu, au disprut. Nu numai ele, ci i becurile noi, care de obicei se in ca rezerv, erau de negsit. Mie mi se pare un lucru deloc imposibil... dar gndii-v c e o simpl supoziie, ca unul dintre oaspeii hotelului, cu o contiin mai puin curat, s fi avut ideea aceea cu becurile, de teama de a nu fi recunoscut de ageni sub o lumin prea vie. Cineva care, mcar n trecut, s-a aflat implicat n nite afaceri de contraband. Dar, repet, este vorba doar de o supoziie. E o presupunere ingenioas, aprecie Wilding. E foarte posibil, domnule, interveni sergentul Bell, cu elan. Cu ct m gndesc, cu att sunt mai convins de asta. Dar, aa stnd lucrurile, relu Wilding, afacerea nu poate s fie circumscris la Hickory Road. Poirot fu de acord. O, sigur. A spune c organizaia cuprinde un lan de cluburi sau pensiuni pentru studeni. Dar ar trebui gsit i o legtur care s le reuneasc, observ Wilding. Pentru prima dat interveni inspectorul Sharpe.
126

Legtura este, domnule, zise, sau, cel puin, era o femeie care conducea diverse cluburi i localuri studeneti. Doamna Nicoletis. Wilding arunc o privire rapid spre Poirot. Da, declar acesta din urm. Doamna Nicoletis se potrivea bine. Era interesat financiar n multe din aceste locuri pe care nu le conducea personal. Metoda sa consta n gsirea cuiva, de impecabil integritate, tip doamna Hubbard, ca s conduc aceste localuri pe care ea le finana. Cu toate acestea, m gndesc c ea nu a fost dect o figurant. Hm, fcu Wilding. Cred c ar fi interesant c tim mai multe despre aceast doamn. Suntem deja n aciune, replic Sharpe. Dar trebuie s naintm cu pruden. Cu siguran, femeia aceea era mai rea dect un diavol. i aici, Sharpe povesti scena percheziiei. Aadar, bea? spuse Wilding. Pi, aceasta ar fi trebuit s uureze lucrurile. Ce e cu ea? Disprut? Nu, domnule. E moart. Moart? Wilding i ncrunt fruntea. Nu vrei s spunei c au eliminat-o? Aa credem. Certitudinea o vom avea dup autopsie. Dup mine, ncepuse s comit gafe. Poate c nu nelegea s accepte complicitatea pn la a acoperi o crim. Vorbii de fata ucis, nu? Poate c fata aceea tia ceva? Eu cred c tia, dar c nu avea contiina a ceea ce tia, declar Poirot. Nu era foarte istea. Trebuie s fi vzut sau s fi auzit ceva, fr s-i neleag sensul, i s fi vorbit, apoi de asta, cu cineva, fr intenii ascunse. Nu tii ce-o fi vzut sau auzit? Se pare c a vzut un paaport fals, rspunse Poirot. Poate c cineva din hotel se servea de acel document pentru dus-ntors pe continent i s-a temut de dezvluirea faptului. Poate Celia Austin a vzut persoana care a tiat rucsacul n buci sau a surprins-o n timp ce-i desfcea fundul dublu, fr ca totui s-i dea seama ce fcea persoana aceea i de ce o fcea. A vzut-o, poate, lund becul? Ah, mon Dieu! Sunt
127

presupunerile mele, nimic altceva dect presupuneri. Ar trebui s tim mai multe. Ei, bine, replic Sharpe, putem s pornim de la doamna Nicoletis. Investignd asupra antecedentelor sale, cine tie ce iese la iveal. C a fost eliminat, pentru c se temeau s nu cnte? De ctva timp se pusese pe but. Aceasta poate s nsemne c ncepuser s-i cedeze nervii. Pe de alt parte, nu cred c era ea creierul afacerii. Poirot cltina capul. ntr-adevr, nu cred. Era prea la vedere. Firete, era la curent cu totul, dar nu a zice c era creierul afacerii. Nici o bnuial, cine ar putea fi acest creier? Poate... Dar a putea i s greesc. Da, a putea s greesc. Capitolul XVI 1. Hickory, Dickory, Dock, fredona ncetior Nigel, oarecele se car pe bloc. Poliia face Buf, eu m ntreb: Cine fu? Apoi adug: A vorbi sau a nu vorbi? Aceasta-i problema. i turn din ibric o ceac de cafea i se ntoarse la mas. S vorbeti despre ce? ntreb Len Bateson. Despre ceea ce se tie, rspunse Nigel, cu un gest vag al minii. Jean Tomlinson interveni: Normal! Dac avem informaii utile trebuie s le dm poliiei. Bateson ntreb din nou. Dar despre ce trebuie s vorbim? Despre lucrurile pe care le tim unul despre altul, replic Nigel, aruncnd o privire maliioas asupra celor prezeni.
128

Dup toate, trind sub acelai acoperi, ajungi s tii multe lucruri. Dar cine poate s stabileasc lucrurile care au importan i care nu? sri n sus Ahmed Ali, care avea nc resentimente fa de inspectorul Sharpe, din cauza observaiilor acestuia apropo de fotografiile artistice, pe care le gsise n camera sa, n timpul percheziiei. Am auzit zicndu-se, relu Nigel, ntorcndu-se spre Akibombo, c au gsit nimicuri foarte interesante n camera ta. Akibombo clipi, cu un aer ncurcat: Mult superstiie, n ar la mine, spuse. Bunicul meu mi-a dat acele lucruri. Eu, modern, eu, tiinific, dar in la ele din respect, devoiune. Dificil s explici poliitilor. mi nchipui c i micua Jean i are secretele ei, zise Nigel, ntorcndu-se de data aceasta spre cea vizat. Jean replic vehement c nu tolereaz s fie insultat. Ei, hai, Jean, zise Nigel ironic. D-ne o alt posibilitate. Valeria l puse la punct: Las-o balt, Nigel. Date fiind circumstanele, poliia are dreptul s fie curioas. Colin McNabb i drese glasul, nainte ca s vorbeasc. Eu sunt de prere c ar trebui s ne pun la curent cu situaia. De ce anume, exact, a murit doamna Nicoletis? O vom ti, bnuiesc, cnd va fi ancheta, spuse Valeria. M ndoiesc, zise Nigel. M tem c mai curnd o vor amna. M gndesc c a fost din cauza inimii, declar Patricia. S cazi, aa, pe strad! Beat i n stare de incontien, inu s precizeze Len Bateson. Iat cum era cnd au dus-o la postul de poliie! Aadar, bea! exclam Jean. tii c ntotdeauna am suspectat-o? Cnd poliia a percheziionat casa, a descoperit c dulapul din camera sa era ticsit cu sticle goale. Pi, asta explic, oarecum, de ce, cte o dat, era att de bizar.
129

Colin i drese din nou vocea: Hm! n timp ce m ntorceam acas, smbt sear, mi s-a ntmplat tocmai s o vd intrnd la Colierul reginei. mi nchipui chiar c acolo i-a luat poria, adug Nigel. Poate c a murit, pentru c a but prea mult? ntreb Jean. Len Bateson cltin capul. Hemoragie cerebral? M ndoiesc. Pentru numele lui Dumnezeu, zise Jean, nu cumva te gndeti c i ea a fost asasinat? Pariez c aa a fost, sri Sally Finch. Nu m-ar surprinde deloc. Iertare, se interpuse Akibombo, am auzit c gndii c poate a fost ucis. Exact? Pe moment, nu avem nici un motiv s ne gndim la ceva de genul acesta, spuse Colin. Dar cine ar fi putut s-i doreasc moartea? ntreb Genevive. Avea, cumva, muli bani de lsat? Era o femeie care te scotea din mini, declar Nigel. Sunt sigur c destui i-ar fi vrut moartea. i eu i-o doream, adug, servindu-se voios cu marmelad. 2. Te rog, Sally, pot pune o ntrebare? Eu m-am gndit mult la cte s-au spus azi-diminea. Nu m-a gndi prea mult, Akibombo, dac a fi n locul tu. Nu face bine la sntate. Oficial vara sosise i Sally mpreun cu Akibombo luau masa pe terasa de la Regent's Park. ntreaga diminea, relu Akibombo, cu un aer lugubru, am fost foarte tulburat. Profesorul meu nu e mulumit de mine. Zice c eu am copiat din cri i nu am gndit cu capul meu. Mintea mea este n Hickory Road, la ce s-a petrecut acolo.
130

n aceast privin, nu pot s te condamn. Nici eu nu reuesc s m concentrez, de diminea. Aa nct eu cer de la tine s-mi spui anumite lucruri la care m-am gndit eu. Ei, bine, s auzim la ce te-ai gndit? Iat, acest bor... ric acid. Boric? A, acidul boric. Bine, ce-i cu el? Nu neleg bine. E un acid? Ca acidul sulfuric? Nu. E cu totul altceva. Este un antiseptic, absolut nevtmtor. Vrei s spui c se poate pune i n ochi chiar? ntr-adevr, se folosete chiar pentru asta. Aha, aceasta explic. Domnul Chandra Lan avea o sticlu cu praf alb. Pune praf n apa cald i face baie la ochii si. ine flacon n baie i ntr-o zi nu mai este i el e foarte suprat. Ce e povestea asta cu acidul boric? Nu acum, rog. Voi spune n alt moment. Trebuie s m gndesc. Renun, Akibombo, l avertiz Sally. Nu a vrea ca urmtorul cadavru s fie al tu. 3. Valeria, ai putea s-mi dai un sfat? Cred c da, Jean, chiar dac, de obicei, nimeni nu urmeaz sfaturile primite. Este vorba de un caz de contiin. Atunci, sunt ultima persoan creia ar trebui s i te adresezi. Eu nu am contiin. Valeria, nu spune aa ceva. E purul advr. Valeria stinse igara n scrumier i continu. Introduc prin contraband modele din Paris; le mint cu neruinare pe oribilele femei care vin s-i refac faa la salonul de nfrumuseare; i, cnd pot s scap nepedepsit,
131

nu pltesc biletul n autobuz. Dar s ne ntoarcem la noi. Spuneai... M refer la o fraz a lui Nigel. Dac unul tie, ntr-adevr, ceva n legtur cu altul, crezi c are datoria s vorbesc? Nu se poate pune o ntrebare de genul acesta n termeni att de vagi. Zi-mi clar despre ce e vorba! Despre un paaport. Valeria deveni atent. Un paaport? Al cui? Al lui Nigel. Are un paaport fals. Nigel? Vocea Valeriei sun sceptic. Nu-mi vine s cred. Dar, e adevrat. i mi se pare c am auzit poliia zicnd c Celia pomenise ceva de un paaport. S presupunem c Celia l descoperise i c Nigel a ucis-o! Este foarte melodramatic, zise Valeria, dar nu cred o vorb din povestea asta. L-am vzut cu ochii mei! Cnd? A fost din ntmplare, explic Jean. Cu o sptmn n urm sau poate mai mult, cutam o foaie n mapa mea i, din greeal, trebuie s m fi uitat, n schimb, n cea a lui Nigel, care se gsea pe aceeai etajer, n sal. Valeria izbucni ntr-un rs insolent. Spune-o altcuiva! Erai curioas, nu? O, nu! replic Jean, indignat. Sunt lucruri pe care nu le fac. S-a ntmplat, pur i simplu, pentru c eram distrat. Aa c am deschis mapa i... Jean, cu mine nu-i merge. Mapa lui Nigel e cu mult mai mare dect a ta i de o culoare cu totul diferit. Ai face mai bine s spui sincer c i s-a ivit ocazia s-i bagi nasul n lucrurile lui i nu ai lsat-o s se piard. Jean se ridic. Bine, dac ai intenia s fii aa de rea i de nedreapt, nu... Hai, Jean d-i drumul! Povestea ncepe s m intereseze.
132

Deci, era acest paaport pe numele unui oarecare Stanford sau Stanley, nu-mi amintesc bine. M-am gndit c era straniu ca Nigel s aib n map paaportul altcuiva i automat mi-a venit s-l deschid. nuntru era fotografia lui Nigel! Ceea ce a vrea s tiu e dac trebuie, sau nu, s-o spun poliiei. Valeria rse deschis. Nu ai noroc, Jean. n realitate, cred c explicaia este cu mult mai simpl. Pat mi-a mrturisit c Nigel ar fi putut s beneficieze de o anumit sum de bani, cu o singur condiie. Aceea de a-i schimba numele. Iar el i l-a schimbat, dar a fost ceva cu totul legitim, autorizat cu un act legal. Mi se pare c numele su originar este Stanfield sau Stanley. Oh! Zise Jean, ruinat. Poi s-o ntrebi pe Pat, dac nu m crezi. A... nu. Atunci, dac e aa cum spui... i doresc mai mult noroc data viitoare. Ce vrei s insinuezi, Valeria? C i-ar place s-i provoci necazuri cu poliia lui Nigel, nu? Poi chiar s nu m crezi, Valeria, rbufni Jean, dar eu voiam doar s-mi fac datoria. i cu aceast replic, fata prsi camera. La dracu'! blestem Valeria. Se auzi o btaie n u i Sally intr. Ce s-a ntmplat, Valeria? Ai o figur... De la nesuferita de Jean mi se trage. Mi-ar face o adevrat plcere s o vd pe banca acuzailor pentru moartea Celiei. Nu crezi, nu, c n-ar fi cea mai ndeprtat probabilitate? Nu mi se pare verosimil. Nu cred c Jean ar ajunge s-i rite un deget ca s omoare pe cineva. i despre sfritul doamnei Nick ce gndeti? Pur i simplu, nu tiu ce s cred. Dar o vom ti curnd. Zece la unu c au omort-o i pe ea, declar Valeria. Dar, de ce? Ce se petrece aici?
133

A vrea s-o tiu i eu, Sally. Nu i s-a ntmplat niciodat s priveti pe cineva n fa i s te ntrebi: el o fi? Cred c printre noi exist un nebun. Un nebun autentic, un nebun periculos. S-ar putea s fie aa, zise Sally, nfiorndu-se. Deja mi se pare c-l aud clcnd pe mormntul meu! 4. Nigel, trebuie s-i vorbesc. Ce este, Pat? Nigel rvea unul din sertarele comodei. Unde s-au ascuns, drace, notele acelea? i, totui, eram sigur c le-am pus aici, nuntru. Oh, Nigel, nu aa! De-abia, am fcut ordine n comod. La naiba, trebuie, ns, s le gsesc! Nigel, te rog s m asculi. Bine, Pat, nu face faa asta de nmormntare. Ce e? Trebuie s-i mrturisesc ceva. Nu o crim, sper! zise Nigel, cu obinuitul su aer zeflemitor. Nu, sigur c nu! Atunci, care alt pcat? S-a ntmplat ntr-o zi, dup ce i crpisem ciorapii. I-am dus n camera ta i tocmai i puneam n sertar, cnd... Cnd... Era flaconul cu morfin. Cel pe care mi-ai spus c l-ai luat de la spital. Ei, i? Att zgomot pentru nimic? Dar era acolo, ntre ciorapi, i oricine ar fi putut s-l gseasc. Cum aa? Nimeni nu-mi umbl printre ciorapi, n afar de tine. Cu toate acestea, mi se prea, periculos s o lai aa, la ndemn. Apoi, spusesei c intenionai s o distrugi, dup rmag. i, totui, era n continuare acolo. Firete. mi lipsea nc a treia otrav pentru pariul acela.
134

n orice caz, nu mi s-a prut n regul, aa c am scos morfina din flacon i am pus nuntru bicarbonat de sodiu. Aspectul era aproape identic. Nigel ncet s mai rveasc prin sertar. Sfinte Dumnezeule! exclam. Vrei s spui c n timp ce eu le juram lui Len i Colin c pulberea aceea era otrav, ea nu era dect bicarbonat de sodiu? Da. Vezi... Nigel o ntrerupse: tii c a fi putut s pierd pariul? Sincer, nu neleg... Dar, Nigel, era periculos s-o las acolo. Doamne, Doamne, Pat, e posibil ca s exagerezi mereu lucrurile? i cu morfina ce ai fcut? Am pus-o n flaconul bicarbonatului i am ascuns-o sub batistele mele, la mine n camer. Nigel o privea cu gura cscat. Zu, Pat? Acum trebuie s-mi explici logica proceselor tale mintale! Mi se prea c acolo era mai n siguran. Dar, fata lui Dumnezeu, de vreme ce nu era sub cheie n nici o parte, ce diferen exista ntre ciorapii mei i batistele tale? Pi, ca s ncep, eu sunt singur n camer, n timp ce tu o mpri cu altul. Nu te-ai gndit c btrnul Len mi ia lucrurile de prin sertare? Vezi, nu aveam intenia s-i povestesc aceast ntmplare, dar a trebuit s-o fac, pentru c pulberea aceea a disprut. Vrei s spui c a confiscat-o poliia? Nu. Dispruse mai nainte. Nigel o fixa interzis. Ascult, f-m s neleg! Aadar, circul prin cas un flacon cu etichet de bicarbonat i care, n schimb, conine tartrat de morfin; i, n orice clip, unui amrt pe care l doare stomacul i poate trece prin minte s arunce n el o
135

linguri plin vrf? Dar i dai seama, Pat? La naiba, de ce nu ai aruncat pfaful acela, dac te obseda att? Pentru c mi se prea mai nimerit s-l napoiez spitalului. M gndeam c, odat rmagul ctigat, am fi putut s o rugm pe Celia s duc morfina de unde ai luat-o. Eti sigur c nu i-ai dat-o? Bineneles. Crezi, poate, c i-am dat-o i c ea a folosit-o ca s se omoare i c, prin urmare, e numai vina mea? Linitete-te, acum. Cnd i-ai dat seama c nu mai era? Am cutat-o cu o zi nainte ca Celia s moar i nu am gsit-o. Pe moment, m-am gndit c poate o pusesem n alt parte. A disprut cu o zi nainte ca ea s moar! Bnuiesc c am fost foarte proast, zise Patricia, palid la fa. Proast mi se pare doar un eufemism. Nu credeam c mintea omului poate s ajung pn aici! Nigel, crezi c ar trebui s spun la poliie? Doamne! M tem c da. i, n definitiv, vina o s fie numai a mea. Oh, nu, Nigel, drag, eu sunt... Dar eu sunt cel care a adus praful acela blestemat. M i simt pe banca acuzailor. Sunt dezolat. Cu adevrat, inteniile mele... Erau cele mai bune, o tiu. O tiu. Ascult, Pat, mie nu-mi vine s cred c lucrul acela a disprut. Poate nu-i aduci aminte bine unde l-ai ascuns. Hai, s mergem n camer la tine, s cutm mpreun. 5. Nigel, aceia sunt chiloeii mei! Zu, Pat, i se pare momentul s o faci pe pudica? Chiar aici, i-ar fi putut trece prin minte s ascunzi ceva, nu? Da, dar sunt sigur...
136

Nu putem fi siguri de nimic, pn ce nu ne-am uitat peste tot. Cineva btu pe neateptate la u i, imediat dup aceea, Sally Finch intr. Fcu ochii mari de surpriz n faa dezordinii care domnea n camer. Pat sttea pe pat, cu un mnunchi de ciorapi brbteti n mn, n timp ce Nigel, n mijlocul rvelii de sertare trase i de veminte feminine mprtiate peste tot, semna cu un terrier pe punctul de a scoate vulpea din vizuin. Doamne, ai mil! exclam. Ce s-a ntmplat? Cutm bicarbonatul, rspunse, sec, Nigel. Bicarbonatul? Da. M doare stomacul, replic el ironic. Cred c am eu, pe undeva. Nu, mulumesc, Sally. Trebuie s fie acela al lui Pat. Este singura marc ce mi priete. E nebun, zise Sally. Ce pune la cale, Pat? Ptricia cltin din cap, cu un aer nefericit. Zu, n-ai vzut bicarbonatul meu Sally? Aveam puin, puin, n fundul unei sticlue. Eu, nu. Sally o cercet curios. Stai s m gndesc. Cineva... Nu, nu-mi aduc aminte. Ai un timbru, Pat? A vrea s trimit o scrisoare. Acolo, n sertarul mesei. Sally gsi timbrul, l lipi pe plicul pe care l inea n mn i puse echivalentul n bani pe mas. Mulumesc, Pat. Vrei s pun la cutie i scrisoarea ta? Da... Nu... Nu, e mai bine s atepte. Sally salut i plec. Pat ls s-i cad ciorapii pe care i inea n mn i ncepu s-i frng minile. Ce e? Nigel i mutase atenia spre ifonier i cotrobia prin buzunare, sistematic. Mai trebuie s-i mrturisesc ceva. Fie-i mil, Pat, ce-ai mai nscocit?
137

M tem c o s te superi. Mai mult dect att, nu cred. Dac din cauza otrvii luate de mine a murit Celia, m ateapt ani de nchisoare i nu este exclus chiar s m spnzure. Nu are nici o legtur cu povestea asta. Este vorba de tatl tu. Ce? nvrtindu-se, se ntoarse s o priveasc, ncremenit. tii, nu, c e foarte bolnav? Nu m intereseaz. Au spus-o la radio, asear. Faimosul chimist, sir Arthur Stanley, se afl n stare grav. Ce stranic e s fii cineva! Toat lumea tie cnd eti bolnav! Nigel, dac tatl tu e gata s moar, trebuie s te mpaci cu el. Pe punctul de a muri e acelai porc ca atunci cnd crpa de sntate. Nu ar trebui s fii att de hain i de necrutor. Ascult, Pat... i-am zis-o o dat, el a omort-o pe mama. Da, tiu, tiu i c i adorai mama. Dar m gndesc c, poate, tu i exagerezi vina. Muli soi nu-i neleg soiile i le fac viaa grea. Dar de aici la a spune c tatl tu i-a ucis mama e cale lung. Afirmaia ta mi se pare hazardat. Ce tii tu? tiu, c ntr-o zi ai putea s regrei c nu te-ai mpcat cu el. Iat, de ce... Pat i lu inima n dini: I-am scris. I-ai scris? Este plicul pe care Sally voia s-l pun la cutia potal? Din doi pai ajuns la mas, lu scrisoarea care se afla deasupra i cu mini nervoase o rupse n mii de bucele, pe care le arunc n coul de hrtii. Am fcut-o! i s nu ndrzneti s mi-o reproezi. Eti de-a dreptul un copil, Nigel. Poi s faci frmie o scrisoare, dar nu poi s m mpiedici s scriu alta. i am s-o fac.
138

Iar tu eti o sentimental fr leac. Vrei s-i intre n minte c atunci cnd spun c tatl mi-a ucis mama, nu folosesc o metafor? Mama a murit din cauza unei doze prea puternice de somnifer. A luat-o din greeal, aa a stabilit ancheta. ns nu a fost o greeal. I-a administrat-o tata, deliberat. Voia s se nsoare cu alta i mama nu accepta divorul. E o poveste murdar. Dar ce trebuia s fac? S-l denun? tiam c mama nu m-ar fi aprobat... Aa c am fcut singurul lucru care mi rmnea. I-am spus criminalului c tiu.... i am plecat pentru totdeauna. Mi-am schimbat pn i numele. mi pare ru, Nigel... Nu-mi nchipuiam... Ei, bine, acum tii totul. Respectabilul i faimosul Arthur Stanley, chimist i bacteriolog ilustru! Dar drgua sa a sfrit prin a nu se mrita cu el i a ters-o n lume. Eu cred c a transpirat ceva. Nigel, drag, sunt teribil de ndurerat. n regul. S nu mai vorbim de asta i s ne ntoarcem la blestemata noastr afacere cu bicarbonatul. Acum, ia-i capul n mini i gndete-te! Pat. Gndete-te! 6. Genevive intr n salon foarte surescitat. Copii, acum tiu, cu certitudine, cine a omort-o pe Celia. Ce? ntreb Ren. i cum de eti att de sigur? Genevive privi n jur, prudent, i cobor i mai mult vocea. Nigel Chapman. Nigel Chapman? De ce? Stai s auzii! Treceam pe coridor, cnd aud glasuri n camera Patriciei. Era Nigel cel care vorbea. Nigel n camera Patriciei? zise Jean, pe un ton scandalizat. i povestea lui Pat c tatl su a ucis-o pe mama sa i c, din aceast cauz, el i-a schimbat numele. Aa nct e clar, nu? Tatl e un asasin declarat, iar fiul i-a motenit tatl.
139

E posibil, admise Chandra Lan. Sigur c e posibil. E att de violent Nigel, att de dezechilibrat. Nici un autocontrol. Nu gseti? ntreb, apoi, ntorcndu-se spre Akibombo, care i scutur cu entuziasm capul lnos, n semn de asentiment, artndu-i dinii strlucitor de albi. Am avut mereu senzaia c Nigel nu are nici un sim moral, zise Jean. Un degenerat. Crim sexual, adug Ahmed Ali. Fac dragoste cu fata, apoi o omoar, pentru c fata e cumsecade, responsabil i vrea ca el s-o ia n cstorie. Prostii! rcni Len Bateson. Capitolul XVII 1. ntr-o camer din sediul poliiei, Nigel, aezat n faa inspectorului Sharpe, l privea cu nervozitate. Ajunsese, un pic ovielnic, la captul povestirii sale. V dai seama, domnule Chapman, c tot ce ne-ai spus e foarte grav? Normal. Nu a fi venit pn aici, dac nu a fi considerat problema urgent. i dumneavoastr spunei c domnioara Lane nu izbutete s-i aduc aminte cnd a vzut pentru ultima dat flaconul cu morfin? E foarte confuz. Cu ct se strduiete s-i aduc aminte, cu att mai puin reuete. Am lsat-o s se concentreze i eu am venit aici. M gndesc c e mai bine s mergem direct la faa locului. n acel moment, sun telefonul i agentul care notase declaraiile lui Nigel rspunse. E domnioara Lane, zise, apoi, care vrea s-i vorbeasc domnului Chapman. Nigel se ntinse peste mas i apuc receptorul.
140

Pat? Aici e Nigel. Prin fir i ajunse, agitat, glasul fetei. Cuvintele se nclceau. Nigel, cred c tiu! Vreau s spun c eu cred c tiu cine mi-a luat-o din sertar... Este o singur persoan care... Vocea tcu. Aa. Pat? Eti acolo? Continu! Nu pot s i-o spun acum. Mai trziu. Cnd te ntorci? Agentul i inspectorul putuser s urmreasc uor conversaia. Imediat, suger acesta din urm. Numai timpul ct s ajungem acolo, o avertiz Nigel. Bine. V atept n camera mea. Pe drum, nimeni nu scoase o vorb. Sharpe ncerca, mintal s-i explice atitudinea Patriciei. Poate c fata i amintise ceva ce i se prea important, dar, presupunnd c vorbea de la telefonul de la intrare, nu riscase s spun mai mult. Dat fiind ora, puteau s fie acolo urechi indiscrete. Ajuni n Hickory Road, Nigel o lu nainte i i conduse direct n camera lui Pat. Btu uor n u i intr. Salut, Pat... Glasul i se curm i se opri, ncremenit. Peste umrul lui, Sharpe vzuse deja ce era de vzut. Patricia Lane zcea nensufleit pe pardoseal. Inspectorul naint, dndu-l de-o parte pe Nigel, i ngenunche lng trupul fetei. i nl capul, i cut pulsul, apoi o reaez cum o gsise. Se ridic i faa sa avea o expresie amenintoare. Nu! url Nigel, slbatic. Nu. Nu! Ba da, domnule Chapman. E moart. Nu, nu! Nu Pat! Draga, prostua mic... Cum... Cu aceasta. Era un prespapier din marmur, bgat ntr-un ciorap de ln. Au lovit-o n cap, pe la spate. O arm foarte eficace. Cred c nici mcar nu a avut vreme s-i dea seama, dac asta poate s v consoleze, domnule Chapman.
141

Nigel tremura din tot corpul. Se aez pe pat i ncepu s plng. Plngea ca un copil, de neconsolat, n hohote. Sharpe ncerc s reconstituie evenimentele. Este vorba de cineva pe care ea l tia bine. Cineva care a bgat cu iueal prespapierul n ciorap. Cunoatei acest prespapier? nc n lacrimi, Nigel l privi. Da, sttea permanent pe masa lui Pat. i ascunse faa ntre palme. Pat... Oh, Pat! Ce-am s m fac fr tine? Pe neateptate, se ridic, i aranj cu minile pletele rvite i strig: Oricine ar fi, am s-l omor! Asasin nemernic! Calmai-v, domnule Chapman. Da, neleg ce simii. Pat nu a fcut niciodat ru, nimnui. Cu blndee, inspectorul l scoase din camer. Apoi reintr i se aplec deasupra moartei. Cu mult grij, i desprinse ceva dintre degete. 2. Cu transpiraia curgndu-i pe frunte, Geronimo i rotea ochii nspimntai de la un chip la altul. Nu am vzut nimic. Nu am auzit nimic, o zic. Eu sunt n buctrie, cu Maria, fac ciorba, rad brnza... Sharpe l ntrerupse: Nimeni nu v acuz. Vrem doar s ne spunei unele lucruri. Cine a intrat i a ieit din hotel n rstimpul ultimei ore? Nu tiu! Cum fac s o tiu? Dar de la fereastra buctriei putei s vedei cine intr i iese? Da, probabil. Atunci, spunei-ne! Toat ziua merg nuntru i afar.
142

Putei s ne spunei cine se afla n cas de la ase pn la ase i jumtate, cnd am sosit noi? Erau toi. n afar de domnul Nigel, doamna Hubbard i domnioara Hobhouse. Cnd au ieit acetia? Doamna Hubbard, nainte de ceai, i nc nu s-a ntors. Domnul Nigel, poate puin nainte de ase. Prea dat peste cap. S-a ntors acum, cu dumneavoastr. E n regul. Continu. Domnioara Valeria a plecat la ase fix, n timp ce se da semnalul pentru ora exact. Era foarte elegant. E nc n ora. Toi ceilali sunt n hotel? Da, domnule. Toi. Sharpe i consult carneelul. Patricia telefonase exact opt minute dup ase. Nimeni nu s-a micat de aici? Numai domnioara Sally a ieit s pun o scrisoare. Putei s-mi spunei la ce or a reintrat? Geronimo avu aerul c reflecteaz. S-a ntors n timp ce ddeau tirile. Dup ase, atunci? Da, domnule. n ce punct al buletinului? Nu tiu, domnule. nainte de sport, sigur, pentru c dup sport, radioul se nchide. Sharpe avu un surs amar. Numai trei persoane puteau fi excluse. Trebuia s o ia de la capt, s renceap extenuantele interogatorii. Cine se gsea n salon? i cine era absent? i la ce or? Nu era o sarcin de invidiat i cu toate acestea trebuia s i-o asume. 3. n odaia doamnei Hubbard era un aer de nmormntare. Doamna era nc n inut de strad, sttea pe recamier, cu
143

faa tras i nelinitit. Sharpe i sergentul Cobb se aezaser la o msu. Cred c a telefonat de aici, zise Sharpe. Nimeni nu a observat sau auzit vorbindu-se de la apratul de jos, de la intrare, ntre ase i ase jumtate. E drept c nu poi s te bazezi pe asta, n privina timpului. Cred, n orice caz, c, dorind s telefoneze la poliie, ar fi fcut-o de aici. Dumneavoastr, doamn Hubbard, erai plecat i mi nchipui c nu nchidei ua cu cheia. Nu. Nu o fac niciodat. Deci, ar fi putut s se ntmple aa: Patricia intr aici, ca s telefoneze. n timp ce vorbete, ua se deschide i cineva se arat sau intr. Patricia ntrerupe i nchide. Poate pentru c n intrus recunoscuse persoana pe care era gata s o numeasc sau din simpl precauie? Personal, a nclina spre prima ipotez. Doamna Hubbard aproba dnd din cap. Oricine ar fi fost, ar fi putut s-o fi urmrit pe Pat pn aici, apoi s se fi oprit dincolo de u, ca s asculte. La momentul oportun a intrat ca s o mpiedice pe Pat s continue. i atunci... Faa lui Sharpe se ntunec. Persoana aceea, flecrind cu indiferen, o nsoete pe Patricia n odaia sa i Patricia o acuz c i-a sustras bicarbonatul. Doamna Hubbard ntreb, cu severitate. De ce vorbii tot timpul la feminin? Curios, nu? Nigel crede, evident, c asasinul este un brbat. A spus: l voi gsi i l voi ucide. Poate pentru c i vine mai uor s asocieze ideea de violen cu un brbat. n ceea ce m privete, sunt mai tentat s cred c este vorba de o femeie. De ce? Pentru c a fost cineva care a urmat-o pe Patricia n camera ei, cineva n care ea avea ncredere. Totul indic o
144

prezen feminin. Brbaii nu intr n camera fetelor, dac nu au motive speciale. Nu e aa, doamn Hubbard? Da. E o regul n general respectat. Partea casei destinat brbailor e separat de aceasta, cu excepia parterului. Admind presupunerea c cineva a auzit conversaia care a avut loc, mai devreme, ntre Nigel i Pat, dup toate probabilitile, acest cineva era o femeie. neleg ceea ce vrei s spunei. Efectiv, chiar dac acestea sunt cldiri vechi, cu ziduri groase, n interior au fost refcute i e posibil, prin urmare, s auzi prin noii perei. Jane, trebuie s-o admit, are viciul trasului cu urechea. Dar, dac Genevive, auzindu-l pe Nigel zicnd c tatl su i-a omort mama, a ciulit urechea, poate fi, ntr-un anume sens, neleas. Cine ocup camerele vecine cu aceea a Patriciei? ntreb Sharpe. De cealalt parte, e cea a lui Genevive, dar zidul despritor este unul vechi, originar; dincoace, spre scar, este odaia lui Elizabeth Johnston, iar peretele e un simplu paravan. Tnra franuzoaic a auzit finalul discuiei. Sally Finch s-a aflat n camera Patriciei, nainte de a pleca la cutia potal. Faptul c aceste dou fete s-au gsit n preajm exclude posibilitatea ca altcineva s asculte pe furi, cu excepia unui foarte scurt rgaz, n afar, firete, de Johnston, care ar fi putut s aud totul din odaia ei. Dar pare s se confirme c, atunci cnd Sally Finch a ieit la cutia potal, Bess se gsea jos, n salon. A rmas jos tot timpul? Nu, se pare c a urcat un moment, ca s ia o carte. Dar, ca de obicei, nimeni nu tie s spun cnd. Ar fi putut s fi fost oricare dintre ele, spuse doamna Hubbard, deprimat. Rmnnd la declaraiile lor, da... Dar avem un mic indiciu n plus. Scoase din buzunar o bucic de hrtie ndoit.
145

Ce e aceea? ntreb doamna Hubbard. Sharpe zmbi. Cteva fire de pr, pe care le-am gsit ntre degetele Patriciei Lane. Credei... Se auzi o btaie uoar la u i n prag apru Akibombo. Un surs larg se deschidea pe faa sa neagr. V rog, zise. Da, domnule... hm, ce e? l solicit inspectorul, cu nerbdare. V rog, cred c am un lucru foarte important de spus. De mare greutate. Capitolul XVIII Ei, bine, domnule Akibombo, despre ce este vorba? zise inspectorul Sharpe, resemnat, dup ce-i oferise un scaun. Este c, vedei, uneori sunt senzaii stranii n stomacul meu. Oh! Domnioara Sally zice c stomacul meu e bolnav. Dar eu nu vomit. Inspectorul i reinea cu greu rsul. Da, da, zise. neleg. Dar voiai s ne spunei... Poate nu sunt obinuit cu aceast mncare. M simt foarte plin aici. i indic punctul cu mna. Cred prea puin carne i prea mult cardohidrai. Carbohidrai, l corect inspectorul, mecanic. Dar nu vd... Cteodat iau micue pastile sau praf pentru stomac. Atunci, cu mare buf vine afar mult aer, aa. i ajungnd aici, Akibombo fcu o domonstraie practic, oferind o glgioas rgial. Dup care eu m simt mult mai bine. Chipul inspectorului ncepea s se arate stul. Doamna Hubbard spuse pe un ton autoritar: Am neles tot. Acum treci la ceea ce voiai s ne spui.
146

Da, sigur. Deci, cum spuneam, aceasta mi s-a ntmplat sptmna trecut. Ziua nu-mi aduc aminte. Foarte bune macaroanele i am mncat attea i, dup aceea, mi-a fost ru. Eram n sal i era numai domnioara Elizabeth. Eu ntreb: Are bicarbonatul? Eu terminat pe-al meu. i ea zice c a vzut bicarbonat n sertarul domnioarei Patricia, n timp ce a pus la loc batista mprumutat. Atunci ea merge s ia, zicnd c domnioara Patricia nu se supr. Se ntoarse i aduce bicarbonat. Sticlua aproape goal, puin n fund. Iau o linguri plin i vrs n ap i beau. N-a rmas aproape deloc bicarbonat. O linguri cu vrf? Sfinte Dumnezeule! Inspectorul l privea fascinat. Sergentul Cobb prea de cret. Domna Hubbard exclam: Rasputin! Ai nghiit o linguri de morfin? Am crezut c a fost bicarbonat. Da, dar ceea ce nu neleg e cum se face c suntei aici, acum. Eu apoi am fost bolnav, ntr-adevr bolnav. Urt durere la stomacal meu. Nu-mi explic cum de suntei nc viu! Atunci, ziua urmtoare, cnd m simt mai bine, duc sticlua cu vrful de bicarbonat rmas la farmacist i cer s-mi spun, v rog, de ce mi-a fcut ru. Foarte bine! i el spune c m ntorc mai trziu. i cnd m ntorc, spune: Acesta nu e bicarbonat, este boracid... Nu, acid boric. Poate spla ochii, dar nu stomacul. Acid boric? inspectorul l fixa stupefiat. Dar cum a ajuns acidul boric n sticlua aceea? i, pe toi sfinii, ce s-a ntmplat eu morfina? Atunci eu am stat i m-am gndit mult, continu Akibombo. La ce v-ai gndit? Am gndit la srmana domnioar Celia i cum e moart i c unul, dup moartea sa, trebuie s fi mers n camera sa
147

i lsat acolo flaconul gol de morfin i biletul care zice c ea s-a omort pe ea... Inspectorul l ncuraj cu un semn. Aa, eu zic... cine a fost? Mai uor o fat gndesc, pentru c brbaii stau n alt parte a casei i prea periculos s vin sus pe aceste trepte. Cineva poate s-l vad. ns mai gndesc. Ar putea un brbat s fi intrat prin fereastr. Celia a dormit ntotdeauna cu fereastra deschis. Mai igenic. Fereastra ei are balcon. Astfel, un tnr mare, atletic, poate trece peste. Stai s vedem.... Camera cea mai apropiat, dinspre aripa brbailor, e aceea a lui Nigel i a lui... Doamna Hubbard se opri. Len Bateson, ncheie inspectorul. Degetele sale se jucau cu bucica de hrtie ndoit, pe care o inea n mn. Len Bateson. E simpatic tare, da, zise Akibombo, cu tristee. i mi place mult, dar nu tii ce este sub suprafa. Psihologia, aceasta o teorie modern. Domnul Chandra Lan, foarte furios cnd a disprut acidul boricul su. Cineva i-a zis c Basteson l-a luat. Deci, morfina a fost luat din sertarul lui Nigel i substituit cu acid boric. Apoi, a venit Patricia Lane i, la rndul ei, a nlocuit cu bicarbonat ceea ce ea credea c este morfin, dar nu era, n realitate, dect acid boric. Da... neleg: Eu am ajutat? Da? ntreb, educat, Akibombo. Da, cu adevrat. V suntem foarte recunosctori, ns... nu repetai nimic din ceea ce ne-ai spus. Avei ncredere, domnule. i Akibombo, dup ce se nclin, se retrase. Len Bateson! suspin doamna Hubbard. O, nu! Sharpe o privi. Nu doreai s fi fost el? Am o slbiciune pentru acest biat. Este nervos, o tiu, dar ntotdeauna att de bun!
148

Muli criminali fac aceast impresie, spuse Sharpe. i cu mult calm desfcu foia de hrtie ndoit i-i art coninutul doamnei Hubbard: dou fire de pr rocat i cre. Vai, Dumnezeule! exclam femeia. Da, zise Sharpe, meditativ. Experiena m-a nvat c, n general, asasinul comite cel puin o eroare. Capitolul XIX 1. Dar e magnific, prietene, spuse Poirot, cu admiraie. Att de limpede... Att de minunat de limpede! Parc ai vorbi de o fiertur, bombni inspectorul. Dumneavoastr poate s vi se par sup, dar mie mi se pare numai o fiertur tulbure, din cap de viel i cine tie ce alte porcrii. De-acum, nu. Fiecare lucru i-a gsit poziia sa. Chiar i acestea? Zicnd aa, inspectorul Sharpe i art cele dou fire de pr rocat. A... da, sigur, rspunse Poirot. Cum ai spus, chiar dumneavoastr, la radio. O eroare deliberat. Privirile celor doi brbai se ntlnir. Nimeni, observ Poirot, nu este att de inteligent pe ct se crede. Inspectorul Sharpe fu ct pe-aci s-l ntrebe: Nici chiar Hercule Poirot? Dar se abinu. i pentru cealalt problem, totul e stabilit? Da, s-a hotrt pentru mine, rspunse Sharpe. Vei merge chiar dumneavoastr? Nu, sarcina i-a fost ncredinat lui Cobb. Mie mi revine Hickory Road. S-i urm, atunci, noroc. Cei doi brbai i ridicar paharele. n cel al lui Poirot era lichior de ment.
149

Verdele este culoarea speranei, spuse. 2. Au gselnie, zise sergentul Cobb. Sttea privind cu admiraie una din vitrinele de la Sabrina Fair. n centrul unui splendid aranjament, costisitoare ilustrare a artei n domeniu, se vedea Sabrina, semintins, n desuuri, cu sugestii delicioase, i ncrcat de bijuterii. Peste tot, n jur, i alctuiau coroan toate soiurile de cosmetice, n ambalajele cele mai rafinate. Agentul McCrae avu o expresie de dezaprobare. Aceasta e un blestem. Sabrina Fair este Paradisul pierdut al lui Milton. Pi, Milton nu e Biblia, biete. Nu o s negai c n Paradisul pierdut se vorbete de Adam i de Eva i de Eden i de toi diavolii infernului. i dac aceasta nu e religie, ce e? Sergentul Cobb ignor chestiunea i intr decis n institut; cellalt l urm. nuntru, ntr-un mediu ntru totul asemntor unei cochilii trandafirii, sergentul Cobb i coechipierul su fceau figura proverbialului elefant ntr-un magazin de porelanuri. O fiin eteric, n roz-glbui, le apru n ntmpinare, abia atingnd pardoseala. Sergentul Cobb o salut: Bun ziua doamn. i se prezent. Fptura se retrase cu un flfit uor i, imediat, le apru o alta, tot pe att de frumoas, dar un pic mai n vrst. Aceasta, la rndul su, fcu loc unei superbe doamne de vrst greu de definit, cu prul gri-albstrui i obrajii netezi. Aa ceva e cu totul insolit, zise doamna. Pe aici, v rog. Traversar un amplu salon, care avea n centru o mas acoperit cu reviste i periodice, iar de jur mprejur, pe perei, numerose nie micue, acoperite de draperii.

150

Apoi, doamna i conduse pe ageni ntr-un studio mic, mobilat n manier auster, cu un enorm birou, scaune rigide i reci lumini fluorescente. Sunt doamna Lucas, proprietara firmei, zise ea. Asociata mea, domnioara Hobhouse nu este azi, aici. tim, doamn. Consider aceast percheziie cu totul arbitrar, declar doamna Lucas. Acesta este biroul personal al domnioarei Hobhouse. Sper s nu fie necesar s speriem, n vreun fel, clientele noastre. Nu trebuie s fii ngrijorat, n aceast privin. Ceea ce cutm noi nu este acolo. Atept pn ce, cu un sentiment de neplcere, doamna se duse, apoi privi n jur. De la o ferstruic lung i ngust se zreau, din spate, sediile altor firme. Tapetul pereilor era de un cenuiu palid. Dou covoare persane, de calitate, acopereau pardoseala. Ochii i se plimbar de la micul seif la voluminosul birou. Nu n casa de bani, zise Cobb. Ar fi prea simplu. Un sfert de or mai trziu, att seiful, ct i biroul i descoperiser secretele lor. Am impresia c am luat plas, spuse agentul McCrae. Suntem doar la nceput, replic Cobb. Dup ce golir sertarele, le traser afar i le rsturnar cu fundul n sus. Se auzi o exclamaie de satisfacie. Asta-i, amice! Aplicate pe fundul exterior al unui sertar, cu ajutorul unei benzi adezive, se afla o jumtate de duzin de carnete, albastre. Paapoarte, zise Cobb. Emise de Secretariatul de Stat al Majestii Sale, Dumnezeu s-i binecuvnteze marea inim! n timp ce le deschidea, cellalt se aplec s priveasc fotografiile lipite nuntru. Nu vi se pare c este vorba de aceeai femeie? observ McCrae.
151

Paapoartele erau eliberate, pentru: doamna Da Silva, domnioara Irene Franch, doamna Olga Kohn, domnioara Nina Le Mesurier, doamna Gladys Thomas i domnioara Moira O'Neele. Toate fotogtafiile reprezentau o tnr femeie brun, de vrst variabil ntre douzeci i cinci i patruzeci de ani. Mai mult dect orice, diversitatea pieptnturilor asigur trucul, observ Cobb. Pentru Olga Kohn trebuie s-i fi fcut ceva la nas, pentru doamna Thomas i-au rotunjit obrajii. Ah, aici sunt nc alte dou: Madame Mahmudi, algerian, i Sheila Donovan, din Irlanda. A jura c are conturi n banc pe toate aceste nume. E un pic complicat, nu? Trebuie s fie, biete. Poliia fiscal e ntotdeauna gata s pun ntrebri stnjenitoare i s-i bage nasul peste tot. Nu e att de dificil s faci bani, ct s-i ascunzi, odat fcui. Priez c micuul club din Mayfair a fost nfiinat pentru aceasta. Banii ctigai la joc reprezint, poate, singura surs pe care un inspector n impozite nu e n msur s o controleze. Cred c partea cea mai mare din prad a fost cantonat n bncile franceze, algeriene i din Iralanda i c toat aceast afacere nu este altceva dect o nscenare, bine gndit, pentru a ascunde adevrata activitate care i st la baz. i c bietul drcuor de Celia Austin trebuie s fi vzut, din ntmplare, unul din aceste paapoarte, lsat pe undeva, la ndemn, nu se tie cum. Capitolul XX A fost o gselni inteligent a domnioarei Hobhouse, spuse inspectorul Sharpe, cu voce indulgent i aproape patern. Se juca cu paapoartele, ca i cum ar fi amestecat nite cri de joc.
152

Treab complicat, finanele! observ. Ne-a fcut s alergm de la o banc la alta, dar ea a fost mai viclean dect noi. A spune c n vreo doi ani ar fi strns ndeajuns ca s poat pleca n strintate i s triasc fericit pn la sfritul zilelor. Nu era o organizaie n stil mare. Unele pietre preioase, importate, altele, provenind din bijuterii furate, exportate; i, ca activitate complementar, puin contraband cu stupefiante. Totul foarte bine combinat. Ea se ducea n strintate, niciodat prea des, sub numele su i sub alte nume, dar marfa de contraband era ntotdeauna transportat de altcineva, neamestecat n afacere. n strintate avea ageni care se ocupau de schimbarea rucsacurilor, la momentul potrivit. Nu se poate nega faptul c totul a fost bine studiat. i trebuie s-i mulumim domnului nostru Poirot, pentru c ne-a pus pe aceast pist. Dumneavoastr ai adulmecat-o de la nceput, nu, domnule Poirot? Poirot surse cu modestie, n vreme ce doamna Hubbard l privea cu admiraie. Discuia avea loc n salonul acesteia din urm, la adpost de urechile indiscrete. Ceea ce a pierdut-o a fost lcomia sa, constat Poirot. S-a lsat tentat de briliantul Patriciei Lane. A fost o micare stupid substituirea lui cu un zirconiu, pentru c a denunat, n ea, obinuina de a mnui pietre preioase, n schimb, aceea de a-i sugera Celiei aparena cleptomaniei a fost una inteligent, iar ea, viclean, a sfrit prin a admite-o ntr-un mod foarte convingtor. Dar crima aceasta cu snge rece! exclam doamna Hubbard. nc nu pot s-o cred. Sharpe lu o figur deprimat. Adevrul e c am prins-o cu ma n sac n ceea ce privete contrabanda, dar nu avem elemente suficiente pentru a o acuza de crim. Mobilul exist, firete, chiar i posibilitatea, dar acestea nu ajung. Ea, probabil, tia c Nigel avea morfina, dar o dovad adevrat nu exist. Apoi, trebuie s inem cont c mai sunt doi mori. Ar fi putut s o fi otrvit
153

pe doamna Nicoletis, de acord, dar n ceea ce privete sfritul Patriciei Lane, trebuie, hotrt, s-o excludem. Ba se poate spune c este unica persoan n afar de cauz. Geronimo ne asigur, cu precizie, c a ieit din cas la ase fix. Dac nu cumva l-a mituit. Nu, zise Poirot, cltinnd din cap. Nu a mituit pe nimeni. Pe deasupra este i mrturia farmacistului din col. O cunoate bine i susine c fata a intrat cinci minute dup ase s cumpere aspirin i a folosit telefonul. A ieit din farmacie la ase i un sfert i a luat un taxi din parcarea din fa. Poirot se ridic de pe scaun. Dar aceasta este magnific! exclam. Exact ceea ce ne trebuie! Ce, naiba, vrei s spunei? Pur i simplu c ea a telefonat din cabina farmacistului. Inspectorul Sharpe l privi exasperat. Acum s vedem, domnule Poirot. S recapitulm faptele. La ase i opt minute, Patricia Lane este vie i telefoneaz la postul de poliie, din aceast camer. De acord? Nu cred c a telefonat de aici. Bine, s presupunem c a telefonat din vestibul. Nici de acolo. Sharpe oft. N-o s negai c a fost un telefon la biroul de poliie, nu? N-o s spunei c eu, sergentul meu, agentul Nye i Nigel Chapman am fost cu toii victimele unei halucinaii colective? Cu siguran, nu. Admit c v-a fost dat un telefon. Dar a fost de la telefonul public al farmaciei din col. Pentru o clip, inspectorul Sharpe rmase ncremenit. Ce vrei s spunei? C Valeria Hobhouse a fost aceea care ne-a sunat, dndu-se drept Patricia Lane i c Patricia Lane era deja mort? Dumneavoastr ai spus-o. Sharpe rmase o secund tcut, apoi lovi cu pumnul n mas.
154

N-o cred. Vocea aceea... Am auzit-o eu nsumi... Da. Dumneavoastr ai auzit o voce de femeie agitat, gfind; dar nu cunoteai vocea Patriciei destul de bine ca s stabilii, categoric, c a fost a ei. Eu, poate, nu. Dar era i Nigel Chapman, cu care a vorbit. N-o s-mi spunei c i el s-a nelat. Nu e att de uor de imitat vocea altcuiva. Da, admise Poirot. Nigel Chapman i-ar fi dat seama. Dar el tia c nu era Patricia. Cine putea s o tie mai bine dect el, din moment ce o ucisese cu puin timp nainte? A fost nevoie de o clip sau dou pn ce inspectorul s-i regseasc glasul. Nigel Chapman? Nigel Chapman? Dar cnd am gsit-o moart a plns ca un viel! E dificil de explicat, recunoscu Poirot. Sunt convins c inea la fata aceea... n felul lui de a ine la cineva. Dar asta nu putea s o salveze n ziua n care ar fi reprezentat o ameninare pentru el. Toate circumstanele, nc de la nceput, l-au acuzat pe Nigel. Cine avea morfina? El. Cine, inteligena i curajul de a duce pn la capt furtul i crima? El, Nigel Chapman. Are toate stigmatele delincventului: arogana, invidia, vanitatea prezumioas, care l mpingeau s atrag atenia asupra sa, cu orice chip... Folosind cerneal verde pentru un uimitor dublu bluf i, n sfrit, ntrecnd msura, pn la a-i tia craca de sub picioare, cu eroarea prosteasc, deliberat, de a pune ntre degetele Patriciei Lane fire din prul lui Len Bateson, uitnd faptul c Patricia, fiind lovit din spate, nu ar fi putut s se agae de agresorul ei. Toi, la fel, aceti asasini! Se las stpnii de egoism, de nemrginita admiraie fa de ei nii. Se ncred n farmecul lor i Nigel, nendoielnic, are, un farmec de copil care vrea s-i ating scopul propus. Dar de ce aceast crim? Celia Austin se poate explica, dar Patricia Lane? Aceasta, trase concluzia Poirot, e ceea ce trebuie s descoperim.
155

Capitolul XXI E ceva timp de cnd nu ne-am vzut, i spuse btrnul domn Endicott lui Hercule Poirot. Foarte amabil din partea dumneavoastr s m vizitai. Nu, foarte, de fapt, se justific Poirot. Este o vizit interesat. Ei, bine, v sunt dator. O tii. n realitate, sunt surprins s v gsesc nc la treab. M gndeam c de acum v-ai retras. Btrnul avocat surse. Biroul lui era unul din cele mai vechi i mai demne de ncredere. M ocup nc de afacerile ctorva prieteni sau clieni de mai demult. Sir Arthur Stanley era prietenul sau clientul dumneavoastr, nu? Da. Am fost consultanii lui, nc de cnd era un tinerel. Un om strlucit, Poirot... Un creier fin. Au anunat moartea lui sir Stanley ieri sear la radio. Da. Vineri va fi nmormntarea. Lady Stanley a murit acum civa ani? Cu aproximativ doi ani i jumtate n urm. Sub dou sprncene stufoase, ochii ageri l scrutar pe Poirot. De ce a murit? Avocatul rspunse imediat: Din cauza unei doze excesive, de somnifer. Medinal, mi se pare. A fost vreo anchet? Da. Verdictul a fost c a nghiit-o accidental. Era adevrat? Avocatul rmase tcut un moment. Nu m ndoiesc c avei motive serioase ca s-mi punei aceast ntrebare. Medinalul este un drog mai curnd periculos, fiindc nu las o distan prea mare ntre doz
156

normal i cea letal. Dac pacientul, zpcit, ia o a doua doz, nemaiamintindu-i de prima, efectul poate s fie fatal. Aa s-a ntmplat? E de presupus. Se pare c era exclus o sinucidere. Nici o alt bnuial? Soul a mrturisit c se ntmplase deja ca femeia, confuz, s cear o a doua doz de somnifer. Minea? Zu, Poirot, ntrebarea dumneavostr este ofensiv. Cum putei presupune, mcar vreo clip, c a putea s o tiu? Poirot surse. Rbufnirea nu-l impresion. Presupun c tii multe lucruri. Dar acum nu vreau s v pun ntr-o situaie stnjenitoare. V voi cere, n schimb, o prere. Dup dumneavoastr, era Arthur Stanley tipul de om n stare s se debaraseze de soie, dac ar fi vrut s se nsoare cu o alta femeie? Domnul Endicott fcu un salt de pe scaun, ca i cum l-ar fi nepat o viespe. Absurd! exclam iritat. Absolut absurd! Nu exista nici o alt femeie i Stanley era devotat soiei sale. Da, spuse Poirot. M gndeam. i acum... ajung la scopul vizitei mele. Bnuiesc c suntei executorii testamentari ai lui Arthur Stanley. ntr-adevr. Stanley avea un biat cu care o rupsese de la moartea soiei. Fiul abandonase casa i nu numai, i schimbase i numele. Aceasta n-o tiam. Cum l cheam acum? O s v spun la momentul potrivit. Mai nti voi face o presupunere. Dac ghicesc, poate o s vrei s-o recunoatei. Eu cred c Arthur Stanley v-a ncredinat o scrisoare sigilat, cu dispoziia de a o deschide n anumite condiii sau dup moartea sa. La dracu, Poirot! Cum, naiba, faci s tii unele lucruri?

157

Deci, am ghicit. Cred c scrisoarea conine o alternativ. Sau trebuia s fie distrus sau dumneavoastr ar fi trebuit s ntreprindei o anumit aciune. Cellalt rmase tcut. Bon Dieu!, zise Poirot, alarmat. Nu vei fi distrus-o... Scoase un suspin, cnd l vzu pe avocat fcnd semn c nu, din cap. Nu nc. Trebuie s ajung la o certitudine absolut. Este vorba de un lucru extrem de delicat i de confidenial, spuse grav, Endicott. i chiar pentru dumneavoastr, Poirot... i dac v demonstrez c vorbind, vei sluji o cauz bun? Aceasta depinde de dumneavoastr. Nu izbutesc s concep c dumneavoastr putei s tii ceva care s aib legtur cu aceast afacere. ntr-adevr, nu tiu... Trebuie s-mi imaginez. Nu este uor, replic domnul Endicott. Atunci, s v spun ideea mea! Instruciunile pe care le-ai avut sunt acestea: n cazul n care sir Arthur moare, dumneavoastr trebuie s-i dai de urm fiului su, s aflai unde i cum triete i, mai ales, dac nu e amestecat n vreo activitate criminal. De data aceasta, sigurana calm a domnului Endicott pru zdruncinat. De vreme ce avei aerul de a cunoate faptele n amnunt, v voi spune tot ce dorii. Ce a pus la cale diavolul acela de biat? Lucrurile trebuie s se fi desfurat astfel. Nigel i-a lsat casa i i-a schimbat numele, fcnd c circule zvonul c, n privina numelui, aceasta era condiia de care depindea un legat testamentar. Dup aceea a nimerit printre anumite persoane, care fceau contraband cu droguri i pietre preioase. Bnuiesc c n afacere l-a introdus o tnr femeie, cu numele de Valeria Hobhouse. Ea i cu Nigel conduceau ntreprinderea. O mic ntreprindere particular, alctuit foarte abil, care avea drept complici inoceni studeni de bun credin. Totul a mers bine, pn cnd a intervenit
158

neprevzutul. Un agent de poliie a ajuns, pentru nite cercetri, la hotelul studenilor, unde locuia Nigel. E uor de neles c acesta a fost cuprins de panic, gndindu-se c poliia l cuta pe el. Atunci, a micorat numrul becurilor, pentru a nu fi uor recunoscut, a fcut s dispar un rucsac de teama c n fundul dublu vor gsi urme de stupefiante. Frica sa, cu toate acestea, era nefondat... Poliia venise din alt motiv. S-a ntmplat, ns, ca o fat, care sttea i ea n hotel, s-l vad pe Nigel distrugnd rucsacul. Aceasta nu a nsemnat imediat condamnarea sa la moarte. Dimpotriv, el i complicea sa au nscocit un plan pentru a determina fata respectiv s comit aciuni prosteti, nct s o fac nesuferit celorlali. Dar au mers prea departe cu jocul. Eu am fost interpelat i am sftuit s fie chemat poliia. Atunci, fata a mrturisit. Dar, natural, a mrturisit numai faptele sale. Pe urm, s-a dus la Nigel s-i cear ca, la rndul su, s recunoasc faptul c el a distrus rucsacul. Firete, nici Nigel, nici asociata sa nu au fost de acord, pentru c exista pericolul ca planul lor s ias la iveal. n afar de aceasta, copila aceea ghinionist ajunsese, ntmpltor, s cunoasc adevratele date personale ale lui Nigel. i tia i c Valeria Houbhouse, cel puin ntr-o ocazie, fusese n strintate cu un paaport fals. Deci, tia prea multe. n seara urmtoare, Nigel i-a dat ntlnire n ora. I-a oferit o cafea sau o butur cu morfin n ea. Fata a murit n cursul nopii, dar lucrurile fuseser aranjate astfel, nct s simuleze o sinucidere. Domnul Endicott se agit pe scaun. Dar asta nu e totul, continu Poirot. Proprietara hotelului a murit, puin dup aceea, n mprejurri suspecte. i, n final, ultima crim i cea mai crud: uciderea Patriciei Lane. O fat devotat lui Nigel i de care el nsui era ataat. Se trezise involuntar amestecat n ncurcturile sale i, n plus, dorea ca el s se mpace cu tatl su, nainte ca aceasta s moar. Se ncpnase s vrea s-i scrie lui sir Arthur i asta a pierdut-o. M gndesc c suntei n msur s-mi explicai de ce Nigel considera gestul fatal.
159

Domnul Endicott se scul n picioare, se ndrept spre un seif, l deschise i se ntoarse cu un plic lunguie. Scoase din el dou foi i i le ddu lui Poirot. Drag Endicott, Vei deschide aceast scrisoare dup moartea mea. V rog s dai de urma fiului meu i s verificai dac nu e dezonorat de fapte urte. Suntei singurul care cunoate ceea ce v voi spune. Nigel a fost ntotdeauna un fiu ru. De dou ori a falsificat semntura mea pe un cec. n ambele ocazii, am recunoscut semntura ca fiind a mea, dar l-am avertizat c n-am s-o mai fac. A treia oar a falsificat semtura mamei sale. A rugat-o s nu-mi spun, dar ea a refuzat. Atunci, prefcndu-se c i d obinuitul somnifer, i-a administrat o doz excesiv. Cu toate acestea, nainte ca s aib timp s-i fac efectul, ea a venit la mine n camer i mi-a povestit totul. Cnd, n dimineaa urmtoare, am gsit-o moart, tiam cine a ucis-o. L-am acuzat pe Nigel i i-am zis c intenionam s-l denun. M-a implorat cu disperare. Ce ai fi fcut, Endicott? Nu nutresc iluzii n privina fiului meu, tiu ce este. O fiin periculoas, fr contiin i fr mil. Nu aveam motiv s-l salvez. Dar m-a reinut gndul la iubita mea soie. Ea ar fi vrut s-i scap fiul de spnzurtoare. Ea s-ar fi cutremurat, cum m cutremur eu, la ideea de a tr numele nostru n noroi. Dar am luat i altceva n considerare. Eu cred cu fermitate c cine ucide o dat, va ucide mereu. Aa c am fcut un pact cu fiul meu. S-mi lase o declaraie scris a crimei sale i s plece din casa mea fr s se mai ntoarc. i s-i refac viaa. Voiam s-i acord nc o ans. Banii mamei sale i reveneau de drept. Primise o educaie bun. Beneficia, deci, de cele mai favorabile condiii ca s se schimbe. Dar, declaraia, din mna mea, dac s-ar fi fcut vinovat de vreo aciune criminal, ar fi ajuns la poliie. Suntei cel mai vechi prieten al meu. tiu c v cer mult, dar, v rog, s o facei pentru cea care a murit i care a fost i
160

prietena dumneavoastr. Gsii-l pe Nigel. Dac a acionat onest, distrugei aceast scrisoare i declaraia anexat ei. Altfel... Justiia s-i spun cuvntul. Cu afeciune, prietenul dumneavoastr, Arthur Stanley Vai! Poirot scoase un oftat adnc. Desfcu foaia anexat. Declar c mi-am otrvit mama cu o doz prea puternic de medinal, pe 18 noiembrie 195... Nigel Stanley Capitolul XXII V cunoatei bine situaia, domnioar Hobhouse. Da, o tiu. Ceea ce voi spune va putea fi folosit mpotriva mea. Sunt acuzat de contraband i n aceast chestiune nu am nici o speran de scpare. Ceea ce nseamn o lung perioad de detenie. n plus, voi fi acuzat de complicitate la omucidere. Bunvoina demonstrat n a fi gata s mrturisii poate s v fie de ajutor. Cu asta nu promit... Nu tiu nici mcar dac mi pas. ntre a termina cu totul i a m tr ani lungi prin nchisoare... Totui, in s declar c eu nu sunt o asasin. Pot fi i ceea ce dumneavoastr numii o complice, dar niciodat nu am neles i nu am vrut s ucid. Celia cunotea prea multe lucruri, e adevrat, dar eu, cu ea, a fi reuit ntotdeauna s m descurc. Nigel nu mi-a dat rgazul. A invitat-o n ora i i-a pus morfina n cafea (morfina aceea pe care se prefcuse c a distrus-o). Dup aceea a pregtit nscenarea cu biletul i cu flaconul de lng patul ei. Mie mi-a spus tot ce a fcut, dar eu, dat fiind poziia n care m aflam, am fost constrns s tac.
161

Chiar dac el a negat-o, la fel trebuie s se fi ntmplat i cu doamna Nick. Descoperise c bea i c nu mai era de ncredere. A gsit modalitatea de a o ntlni n ora i a otrvit-o. Apoi, a sosit rndul lui Pat: a venit n camera mea i mi-a povestit cum s-a ntmplat i mi-a spus ce trebuie s fac pentru a ne procura, mie i lui, un alibi de neatacat. De-acum era bgat pn la gt i nu mai avea ncotro. Dac nu m-ai fi prins, cred c mi-a fi luat zborul, dar de aici nainte singurul lucru care conteaz pentru mine este s am certitudinea c acest monstru blestemat a fost spnzurat. Inspectorul Sharpe scoase un oftat adnc. Nu sunt singur c neleg bine..., ncepu. Fata l ntrerupse: Nu e nevoie! Am motivele mele. Poirot i se adres cu blndee: Doamna Nicoletis... Era mama dumneavoastr, nu? Se auzi cum fetei i se opri respiraia. Da, zise apoi. Era mama mea. Capitolul XXII 1. Akibombo urmrea, fr s neleag prea mult, discuia care avea loc ntre Sally Finch i Len Bateson. Crezi, ntreb Sally, c Nigel inteniona s fac s cad bnuielile asupra mea sau asupra ta, cu firele acelea de pr? Asupra amndurora, m gndesc, replic Bateson. Cred c le luase din peria mea. Rog. Eu nu neleg. A fost Nigel, atunci, care a desclecat balconul? Desigur. Acela e ca o pisic. Cer scuze pentru bnuiala mea. Eti scuzat, l asigur Len.
162

n realitate, ai fost de mare ajutor, zise Sally, cu ntreaga ta meditaie asupra acidului boric. Trebuia s fi neles de la nceput c Nigel era anormal. Ca s fiu sincer, Nigel m nfiora ntotdeauna... Acum neleg de ce. i dai seama c dac tatl su nu ar fi fost att de sentimental, trei persoane nu ar fi moarte? Len Bateson avea un aer deprimat. ntr-o sptmn te vei ntoarce n America, i zise. Pot s m rentorc, replic ea. Sau ai putea veni tu s urmezi un curs acolo. n ce scop? Akibombo, ntreb Sally, i-ar place s fii martor la cununie? Rog, martor ce este? Iat, de exemplu, Len i d un inel. Apoi, tu i cu el mergei n biseric, mbrcai de srbtoare. i la momentul potrivit, el i cere inelul i mi-l pune n deget. Vrei s spui c tu i Len v vei cstori? Asta ar fi ideea! Oh, Sally! exclam Len. Dar tu nu tii... de tatl meu. Sigur c tiu. Ei, i? Muli oameni au tatl nebun. 2. Poirot semn ultima scrisoare pe care i-o dduse secretara. Trs bien, aprob, serios. Nici o greeal. Domnioara Lemon se simi ofensat. Nu cred c fac des greeli! Des, nu. Dar s-a ntmplat. Apropo, ce face sora dumitale? Ar vrea s mearg ntr-o croazier, spre rile din nord. Aa! Poirot czu pe gnduri, ntrebndu-se dac... o croazier... Orologiul btu de unu. Dar cnd pendula ora vesti. Soarele de-ndat fugi n bloc.
163

Hickory Dickory Dock declam Hercule Poirot. Ce ziceai domnule Poirot? Nimic.

SFRIT

164

CUPRINS Capitolul I ........................................................................ 4 Capitolul II ....................................................................... 8 Capitolul III .................................................................... 16 Capitolul IV .................................................................... 24 Capitolul V ..................................................................... 32 Capitolul VI .................................................................... 41 Capitolul VII ................................................................... 51 Capitolul VIII .................................................................. 59 Capitolul IX .................................................................... 65 Capitolul X ..................................................................... 77 Capitolul XI .................................................................... 88 Capitolul XII ................................................................... 95 Capitolul XIII .................................................................101 Capitolul XIV .................................................................109 Capitolul XV ..................................................................122 Capitolul XVI .................................................................128 Capitolul XVII................................................................140 Capitolul XVIII...............................................................146 Capitolul XIX.................................................................149 Capitolul XX ..................................................................152 Capitolul XXI.................................................................156 Capitolul XXII................................................................161 Capitolul XXII................................................................162

165

MEMORANDUM OF AGREEMENT made this 6th day of January 1994 BETWEEN Agatha Christie Limited c/o Hughes Massie Limited of 29 Fernshaw Road, London SW10 OTG (hereinafter called the Author) of the one paj MULTIPRESS LTD and excelsior NraKxmxmraffi&s of Casa de Editura,.Str George Calinescu 19, Bucharesti Romania (hereinafter called the Publishers) of the other part WHEREBY it is mutually agreed as follows regarding the work entitled: (hereinafter called the Works) 1. The Author hereby grants to the Publisher, the exclusive rights to prin, publish and sell the said Works n softcover/form n the Romnian language throughout the World.

volumfc ACEST

VOLUM

FOST

TEHNOREDACTAT

PE

COMPUTERE FURNIZATE DE FIRMA ANA ELECTRONIC Calea Dorobanilor 134 Telefon: 2105732; 2118576; 2120403 Fax: 3129801
Redactare computerizat: Georgeta Axinte, Monica Ciutescu, Catrinel Stoian, Victoria Stoian Tehnoredactare: ing. Cristina Dima Corectur: Miruna Sprineroiu, Simina Sprineroiu, Constana Topor Tiparul executat la S.C. LUCEAFRUL S.A. Unitatea Buftea ef unitate: Valentin Popescu

166