Sunteți pe pagina 1din 67

Agatha Christie

Povestiri din volumele "The Thirteen Problems" aka "The Tuesday Club Murders" (1932) i "Miss Marple's Final Cases and Two Other Stories" (1979)

Casa Idolului Astartei


Ei acum, doctore Pender, ce o s ne povesteti? Btrnul preot zmbi cu blndee. Mi-am petrecut viaa n locuri linitite, spuse el. Mi s-au ntmplat foarte puine evenimente. Totui, odat cnd eram tnr, am trecut printr-o experien foarte stranie i tragic. Chiar? exclam Joyce Lemprire n mod ncurajator. N-am uitat-o niciodat, continu preotul. Atunci m-a impresionat profund i, chiar i astzi, dac fac un uor efort s-mi reamintesc, mi revine simmntul acela de groaz i oroare pe care l-am trit n momentul la ngrozitor, cnd am vzut un om murind, fr vreun motiv aparent. M faci s m nfior, Pender, se plnse sir Henry. i eu m-nfior, cum zici, i rspunse cellalt. De atunci nu am mai rs de oamenii care folosesc cuvntul atmosfer. Exist aa ceva. Exist anumite locuri imprimate i saturate cu influene bune sau rele, care-i pot face simit puterea. Casa aceea, "The Larches", aduce mult nefericire, remarc Miss Marple. Btrnul domn Smithers i-a pierdut toi banii i a trebuit s-o prseasc, apoi s-a mutat familia Carlslake i Johnny Carlslake a czut pe scri, i-a rupt piciorul aa c doamna Carlslake a fost nevoit s plece n sudul Franei s-i ngrijeasc sntatea, iar n ceea ce privete familia Burden, care locuiete acum acolo, am auzit c bietul domn Burden urmeaz s fie operat foarte curnd. Cred c sunt prea multe superstiii n legtur cu treburile astea, opin domnul Petherick. Foarte multe proprieti au de suferit de pe urma unor zvonuri puse n circulaie fr temei sau din prostie. Am cunoscut una sau dou "fantome" care aveau o personalitate foarte robust, remarc sir Henry chicotind. Cred, interveni Raymond, c ar trebui s-i permitem domnului Pender s-i continue povestirea. Joyce se ridic i stinse cele dou lmpi, lsnd camera s fie luminat numai de focul jucu din emineu. Atmosfer, zise ea. Acum putem continua. Dr. Pender i zmbi, se rezem de speteaza scaunului i, dup ce-i scoase pince-nez-ul, ncepu s povesteasc pe un ton blnd, evocator. Nu tiu dac vreunul dintre dumneavoastr cunoatei Dartmoor-ul. Localitatea de care v vorbesc este situat pe malurile apei Dartmoor. Era o cas foarte frumoas i, dei fusese de vnzare de mai muli ani, nu-i gsise cumprtori. Probabil, situaia era mai neplcut iarna, dar privelitea era mrea i cldirea nsi avea unele trsturi curioase i originale. A fost cumprat de un om pe nume Haydon sir Richard Haydon. l cunoscusem n timpul facultii i, dei, nu-l mai vzusem civa ani, pstrnd vechile legturi de prietenie, am acceptat cu plcere invitaia sa de a m duce la Silent Grove, cum se numea noua sa proprietate. Cei din cas nu erau prea numeroi. Acolo locuiau Richard Haydon nsui i vrul su, Elliot Haydon. Se mai aflau o lady Mannering cu o fiic palid, cam tears, pe nume Violet. Era un cpitan Roger cu soia, mari amatori de clrie, cu feele btute de vnt, care triau numai pentru cai i vntoare. Lor li se alturau un tnr dr. Symonds i o domnioar Diana Ashley. tiam ceva despre cea din urm. Fotografia ei aprea des n ziarele despre nalta societate i se numra printre frumuseile celebre ale vremii. nfiarea era cu totul izbitoare.

Brunet, nalt, cu tenul frumos, de un alb palid, pe cnd ochii ei negri, pe jumtate nchii, uor oblici i ddeau un curios aer picant oriental. Avea de asemenea, o voce minunat, profund, dar ca un clopoel. Am observat imediat c prietenul meu, Richard Haydon era foarte mult atras de ea i am bnuit c ntreaga adunare fusese chemat ca s creeze un cadru pentru ea. Ct privete sentimentul ei, nu eram att de sigur. Era capricioas n etalarea favorurilor sale. ntr-o zi vorbea numai cu Richard i nu mai acorda nimnui altcuiva atenie, n ziua urmtoare l prefera pe vrul acestuia, Elliot i prea c nu are habar de existena unei persoane pe nume Richard, ca, n continuare, s-i dedice zmbetele cele mai fermectoare linititului i retrasului dr. Symonds. n dimineaa de dup sosirea mea, gazda noastr ne-a artat proprietatea. Casa n sine nu avea nimic remarcabil o cldire solid, bine construit din granit de Devonshire. Ridicat s reziste timpului i intemperiilor. Nu era romantic, dar foarte confortabil. De la ferestre se puteau vedea panorama regiunii necultivate i terenurile rezervate pentru vntoare, vaste dealuri rotunjite, ncoronate cu Tor-uri* btute de vreme. Pe pantele celui mai apropiat Tor se gseau diferite cercuri de colibe, relicve din strvechile zile ale epocii de piatr. Pe un alt deal, fusese recent excavat... o movil n care se gsiser anumite obiecte din bronz. Haydon ncepuse s manifeste interes pentru lucrurile legate de antichitate i ne vorbi cu mult nflcrare i entuziasm. Chiar acest loc, ne explica el, era deosebit de bogat n mrturii despre trecut. Locuitori din neolitic, druizi, romani i chiar urme ale primilor fenicieni puteau fi gsite. Dar locul acesta este cel mai interesant dintre toate, a spus el. I-ai reinut numele Silent Grove**. Ei bine, e destul de uor s-i dai seama de unde i se trage denumirea. Ne indic ceva anume cu mna. Dei partea aceea era necultivat, numai stnci, buruieni i un soi de ferig slbatic, la vreo sut de iarzi de cas se ridica un crng cu copaci ndesii unul n altul. O relicv din cele mai vechi timpuri, spuse Haydon. Copacii au murit i alii au fost plantai n loc, dar, n general, s-a pstrat foarte mult cum era odinioar poate pe vremea locuitorilor fenicieni. Venii s v uitai! L-am urmat cu toii. Cnd am intrat n crng, o curioas tensiune m cuprinse. Cred c de vin era linitea. Nici o pasre nu prea s-i fi fcut cuibul n copacii acetia. Domnea un simmnt de dezolare i oroare. L-am vzut pe Haydon privindu-m cu un zmbet curios. Simi ceva n legtur cu locul sta, Pender? m ntreb el. Antagonism cumva? Sau nelinite? Nu-mi place, i-am rspuns nelinitit. Eti n drepturi depline. Aceasta a fost fortreaa unuia dintre cei mai vechi dumani ai credinei tale. Acesta este Crngul lui Astarte***. Astarte? Astarte sau Ishtar sau Ashtoreth sau oricum vrei s-i zici. Eu prefer numele fenician de Astarte. Cred c exist, n ar, un Crng al Astartei cunoscut la nord de Wall. N-am nici o dovad, dar mi place s cred c deinem aici un adevrat, un autentic Crng al Astartei. Uite, n acest cerc dens de copaci, s-au desfurat ritualuri sacre. Ritualuri sacre, murmur Diana Ashley. Ochii ei vistori priveau undeva departe. M ntreb cum se desfurau? Nu prea onorabile, n orice caz, rse tare, fr rost, cpitanul Roger. i persoane destul de abile, mi nchipui. Haydon nu-i acord atenie.

deal stncos sau pisc, n special n Devon i Cornwall. (engl.) crngul linitit *** Astarte, Ashtaroth, Ashtoreth, Ishtar, echivalentul oriental al Afroditei, zeia iubirii i rodirii.
**

n mijlocul Crngului trebuia s fi fost un templu, spuse el. Nu pot s v art urma vreunuia, dar mi-am pus i eu puin imaginaia la contribuie. n momentul acela peam ntr-un mic lumini din mijlocul copacilor. n centru, se afla ceva asemntor unei case de var construit din piatr. Diana Ashley se uit ntrebtoare spre Haydon. O numesc Casa Idolului, spuse acesta. Este Casa Idolului lui Astarte. Se ndrept spre ea. nuntru, pe un stlp simplu de abanos sttea o mic figurin ciudat reprezentnd o femeie cu coarne, clare pe un leu. Astarte a fenicienilor, spuse Haydon, Zeia Lunii. Zeia Lunii, strig Diana. O, hai s facem o petrecere pe cinste la noapte. Cu haine de carnaval. i s venim aici , la lumina lunii, s srbtorim ritualurile Astartei. Am fcut un gest brusc i Elliot Haydon, vrul lui Richard, se ntoarse repede spre mine. Nu v plac toate astea, Padre, nu-i aa? Nu, nu-mi plac, am recunoscut pe un ton grav. Se uit la mine n mod curios. Dar nu-i dect o prostie. Dick n-are cum s tie dac acesta este un crng cu adevrat sacru. E doar o fantezie de-a lui; i place s se joace cu ideea asta. i oricum, dac ar fi fost... Dac ar fi fost? Ei bine... rse el stingherit. Doar nu crezi n chestii de-astea, nu-i aa? Dumneata, un pastor! Nu sunt sigur c eu ca pastor n-ar trebui s cred n asta. Dar treburile acestea s-au terminat i au disprut de mult. Nu sunt chiar aa de sigur, i-am rspuns, contemplnd cele din jurul meu. tiu doar un lucru: n general, nu sunt un om sensibil la atmosfer, dar, de cnd am intrat n acest crng de copaci, am o curioas impresie c simt rul i ameninarea n jurul meu. Privi, din nou stnjenit, peste umr. Da, spuse, este... este oarecum straniu. tiu ce vrei s spui, dar bnuiesc c numai imaginaia noastr ne face s ne simim aa. Ce prere ai, Symonds? Doctorul tcu un minut, dou, nainte de a rspunde. Apoi spuse linitit: Nu-mi place. Nu pot s v spun de ce. Dar, ntr-un fel sau altul, nu-mi place. n momentul acela, Violet Mannering veni spre mine. mi repugn locul sta, ip ea. mi repugn. S ieim de-aici! Ne-am ndeprtat i ceilali ne-au urmat. Numai Diana Ashley ntrzia. Am ntors capul, m-am uitat peste umr i am vzut-o stnd n faa casei idolului, privind cu intensitate la imaginea dinuntru. Ziua era neobinuit de frumoas i clduroas aa c propunerea Dianei Ashley de a organiza o petrecere costumat n seara aceea a fost bine primit. Obinuitele rsete, oapte i cusutul disperat n secret am avut parte de toate i, cnd ne-am fcut apariia pentru cin, au izbucnit ca de obicei strigte de veselie. Rogers i soia sa erau "mbrcai" ca locuitori ai colibelor din neolitic, ceea ce explica brusca dispariie a preurilor din faa cminelor. Richard Haydon i-a imaginat c e un marinar fenician, iar vrul su eful unei bande de hoi; doctorul Symonds fcea pe buctarul ef, lady Mannering pe o sor de spital i fata ei pe o sclav cerchez. Eu m-am travestit, cam strveziu, ntr-un clugr. Diana Ashley a cobort ultima, dezamgindu-ne pe toi, fiindc era nfurat ntr-un domino* negru inform. Necunoscuta, declar ea plin de aere. Asta sunt. Acum, pentru Dumnezeu, hai s mergem la mas.

mbrcminte de bal costumat.

Dup cin am ieit din cas. Era o noapte frumoas, cald, blnd i luna se ridica. Am cutreierat, am plvrgit i timpul a trecut destul de repede. Trebuie s fi trecut o or cnd neam dat seama c Diana Ashley nu mai era cu noi. Sunt sigur c nu s-a dus la culcare, spuse Richard Haydon. Violet Mannering cltin din cap: O, nu, interveni ea. Am vzut-o ndreptndu-se n direcia aceea, acum vreun sfert de or. n timp ce vorbea indica crngul de copaci care se profila negru i plin de umbre n lumina lunii. M ntreb ce pune la cale, se repezi Richard Haydon, jur c vreo drcovenie. S mergem s vedem! Ne-am ndreptat cu toii ntr-acolo, oarecum plini de curiozitate de ce putea pune la cale domnioara Ashley. Totui, n ceea ce m privete, simeam o anumit reinere de a intra n cercul de copaci ntunecat, prevestitor de rele. Ceva mai puternic dect mine prea s m rein i s m ndemne s nu pesc nuntru. Eram mai convins dect oricnd de rul esenial al locului. Cred c unii dintre ceilali simeau aceleai senzaii ca i mine, dei n-ar fi fost dispui s-o recunoasc. Copacii erau att de apropiai unii de alii, nct lumina lunii nu putea ptrunde. Se auzeau mai multe sunete n jurul nostru oapte i oftaturi. Aveam sentimentul a ceva extrem de straniu, aa c din spirit de conservare, am rmas cu toii grupai. Deodat, am dat de poiana din mijlocul crngului i am rmas ncremenii de uimire, ntruct n pragul Casei Idolului, se profila o siluet, nvluit toat n tifon diafan, purtnd dou coarne proeminente care se ridicau din masa neagr a prului ei. Doamne Sfinte, exclam Richard Haydon i fruntea i se umplu de sudoare. Dar Violet Mannering era mai perspicace. E Diana, exclam ea. Cum s-a transformat? O, arat oarecum altfel! Silueta din prag i ridic minile. naint un pas i cnt pe un ton nalt, plcut. Sunt Preoteasa Astartei, fredon ea. Avei grij cum v apropiai de mine, cci moarte in n mna mea. Nu f asta, drag, protest lady Mannering. Ne trec toi fiorii, s tii! Haydon sri spre ea. Doamne, Diana, strig el. Eti minunat! Ochii mei se obinuiser de-acum cu lumina lunii i puteam vedea mai clar. Aa cum spusese Violet, ea arta schimbat. Faa era mult mai oriental conturat, ochii nite deschizturi oblice degajau o oarecare cruzime n strlucirea lor i ciudatul zmbet ce i se citea pe buze nu-l mai vzusem niciodat. Ai grij, strig ea prevenind pe oricine. Nu v apropiai de zei. Dac cineva pune mna pe mine, moare. Eti minunat, Diana, strig i Haydon, dar termin! Nu tiu cum, dar... nu-mi prea place! El se ndrepta spre ea prin iarb i ea ntinse o mn. Oprete-te, strig ea. nc un pas i te voi lovi cu magia Astartei. Richard Haydon rse i grbi pasul, cnd, deodat, un lucru curios se ntmpl. Ezit o clip, apoi pru c se mpiedic i czu lat. Nu se ridic, ci rmase unde czuse cu faa la pmnt. Deodat, Diana ncepu s rd ca o isteric. Era un hohot straniu, oribil, care tulbura linitea poienii. Cu o njurtur, Elliot se repezi n fa. Nu suport asta, ip el, ridic-te Dick, ridic-te, omule! i totui, Richard Haydon zcea unde czuse. Elliot Haydon se apropie, ngenunche lng el i-l ntoarse ncet cu faa-n sus. Se aplec peste el, uitndu-se la faa acestuia. Apoi se ridic brusc i rmase cltinndu-se puin.

Doctore, zise, doctore, pe crucea mea, vino! Cred... cred c e mort. Symonds se repezi ntr-acolo, pe cnd Elliot se ntoarse ncet spre noi. Se uita n jos la minile sale ntr-un fel pe care nu l-am neles. n clipa aceea o auzirm pe Diana ipnd slbatic: L-am omort! O, pe Dumnezeul meu, n-am vrut, dar l-am omort! i lein, cznd pe o grmad de iarb clcat n picioare. Doamna Rogers url ca scoas din mini: O, s plecm din locul sta ngrozitor, ni se poate ntmpla orice aicea. Vai, e nfiortor! Elliot m apuc de umr. Nu se poate, domnule, murmur el, i spun c nu se poate! Un om nu poate fi ucis aa. E...e mpotriva Naturii. Am ncercat s-l linitesc. Exist vreo explicaie, am zis eu. Vrul tu trebuie s fi suferit de pe urma unei slbiciuni neateptate a inimii. ocul i excitarea... El m ntrerupse: Nu nelegi. i ridic minile s le vd i am observat pete roii pe ele. Dick nu a murit de pe urma ocului, a fost lovit... lovit n inim i nu exist nici o arm. L-am privit nencreztor. n momentul acela, Symonds se ridicase dup ce examinase trupul i se ndrepta spre noi. Era palid i tremura tot. Am nnebunit cu toii? spuse el. Ce-i cu locul sta, nct lucruri de acest gen se pot ntmpla aici? Deci e adevrat? am ntrebat eu. Ddu din cap c da. Rana seamn cu una fcut de un stilet lung, subire, dar... nu-i nici un stilet acolo. Ne-am uitat cu toii unii la alii. Dar trebuie s fie acolo, strig Elliot Haydon. Trebuie s fi czut din ran. Trebuie s fie, undeva, pe jos. S cercetm! Ne-am uitat degeaba n jur. Violet Mannering spuse deodat: Diana avea ceva n mna ei. Un fel de stilet. L-am vzut. L-am zrit strlucind cnd l amenina. Elliot Haydon cltin din cap: Nu s-a apropiat la mai mult de trei iarzi de ea, obiect el. Lady Mannering se aplecase peste fata care leinase. N-are nimic n mn acum, ne inform ea, i nu vd nimic pe pmnt. Eti sigur c l-ai vzut, Violet? Eu nu l-am vzut. Doctorul Symonds se apropie de fat. Trebuie s-o ducem n cas, spuse el. Rogers, vrei s m ajui? Am crat fata leinat n cas. Apoi ne-am ntors i-am luat cadavrul lui sir Richard. Dr. Pender se opri i, parc cerndu-i scuze, ne privi pe toi pe rnd. Astzi, se cunosc unele lucruri mai bine, datorit influenei romanelor detective. Orice biat de pe strad tie c un cadavru trebuie s fie lsat unde se gsete. Dar, pe timpul acela, nu aveam asemenea cunotine, aa c am dus trupul lui Richard Haydon n dormitorul su din casa ptrat de granit, iar majordomul a fost trimis pe biciclet s aduc poliia, de la vreo 12 mile deprtare. Atunci, Elliot Haydon m trase de o parte. Uite ce e, spuse el, m ntorc la crng. Arma aceea trebuie gsit. Dac a fost vreo arm, am rspuns eu sceptic. M apuc de bra i m trase cu furie. i-a intrat superstiia aia n cap. Crezi c moartea lui a fost supranatural; bine, eu m ntorc n crng s aflu.

Eram, n mod curios, mpotriv ca el s procedeze aa. Am fcut tot ce mi-a stat n putin ca s-l mpiedic. Simpla idee a cercului acela des de copaci m ngrozea i aveam presentimentul unei noi nenorociri. Dar Elliot era pornit de-a binelea. Cred c i el era speriat, dar nu vroia s-o recunoasc. S-a dus ferm hotrt s dezlege tot misterul. A fost o noapte foarte nfricotoare; nici unul dintre noi nu putea s doarm sau s ncerce mcar. Cnd au sosit, poliitii nu prea au crezut nimic din toat povestea. Ei i-au exprimat dorina puternic de a o ancheta ndeaproape pe domnioara Ashley, dar apoi s-au izbit de doctorul Symonds, care s-a opus, n mod vehement, ideii. Domnioara Ashley i revenise din lein sau din trans i el i administrase un somnifer puternic. Sub nici un motiv, ea nu trebuia tulburat pn a doua zi. Nimeni nu s-a gndit pn pe la apte dimineaa la Elliot Haydon i atunci Symonds a ntrebat, deodat, unde e. I-am explicat ce fcuse Elliot i faa grav a lui Symonds cpt un aer i mai grav. A vrea s nu se fi dus. E... e o prostie, spuse el. Doar nu crezi c i s-ar fi putut ntmpla ceva ru? Sper c nu. Padre, cred c dumneata i cu mine am face mai bine s ne ducem s vedem. tiam c are dreptate, dar a trebuit s-mi adun tot curajul de care eram n stare ca s m nham la treaba asta. Am pornit mpreun i am intrat din nou n crngul acela blestemat de copaci. L-am strigat de dou ori i nu am primit nici un rspuns. ntr-un minut, dou, am dat de poiana care prea palid i fantomatic n lumina dimineii care abia mijea. Symonds m apuc de bra i eu am scos o exclamaie nbuit. Noaptea trecut, vzusem la lumina lunii trupul unui brbat zcnd cu faa n jos, n iarb. Acum, n zorii dimineii, aceeai privelite se nfia ochilor notri. Elliot Haydon zcea n exact acelai loc n care fusese vrul su. Doamne Sfinte! spuse Symonds. L-a rpus i pe el! Am alergat amndoi spre el. Elliot Haydon era incontient, dar respira ncet; de data aceasta nu mai era nici o ndoial n privina cauzei tragediei: o arm lung i subire din bronz rmsese n ran. L-a lovit prin umr, nu prin inim. sta-i norocul, coment doctorul. Pe cinstea mea, nu tiu ce s cred. n orice caz n-a murit i el ne va putea povesti ce s-a ntmplat. Dar tocmai asta e, c Elliot Haydon n-a fost n stare. Relatarea sa a fost ct se poate de vag. Cutase fr succes stiletul i, n cele din urm, renunnd s mai bjbie, se apropie de Casa Idolului. Abia atunci, ncepu s intuiasc tot mai clar c cineva l urmrea cu privirea dintre copaci. A ncercat s alunge aceast impresie, dar n-a putut s-o ndeprteze cu totul. A descris cum un vnt rece, ciudat a nceput s bat. Prea c nu vine dinspre copaci, ci din interiorul Casei Idolului. Se ntoarse i se uit nuntru. A vzut mica siluet a Zeiei i a simit c se nela din punct de vedere optic. Silueta prea s creasc tot mai mare. Apoi, deodat, a primit o lovitur ce a simit-o ntre tmple i care l-a fcut s se dea napoi, dar atunci cnd a czut, a fost contient de o durere adnc, usturtoare n umrul su stng. Stiletul a fost identificat de data aceasta ca fiind identic cu cel descoperit n spturile din movila de pe deal i care fusese cumprat de Richard Haydon. Unde l inuse, n locuin sau n Casa Idolului din crng, nimeni nu prea s tie. Poliitii au fost de prere i aa va rmne pe veci c el a fost njunghiat, n mod deliberat, de domnioara Ashley, dar, lund n considerare depoziiile noastre, ale celorlali, c ea s-a aflat la trei iarzi deprtare de el, ei n-au putut s-o inculpe. i, aa, afacerea este i va rmne un mister. Se aternuse linitea. Se pare c nu e nimic de zis, ncerc Joyce Lemprire, n cele din urm. Totul e att de oribil i straniu! N-ai gsit personal nici o explicaie, dr. Pender? Btrnul ddu afirmativ din cap.

Da, spuse el. Am o explicaie, adic un fel de explicaie. Una cam curioas dar mi se pare c nu acoper toate aspectele. Am fost la edine de spiritism, spuse Joyce, aa c putei spune ce dorii, dar se ntmpl lucruri foarte ciudate. Bnuiesc c pot fi explicate printr-un anume fel de hipnotism. Fata s-a transformat cu adevrat ntr-o Preoteas a Astartei i presupun c, ntr-un fel sau altul, ea trebuie s-l fi njunghiat. Poate c ea a aruncat stiletul pe care domnioara Mannering l-a vzut n mna ei. Sau o fi fost vreo suli, suger Raymond West. n fond, lumina lunii nu e foarte puternic. Ea s-ar fi putut s aib un fel de lance n mna i l-a lovit de la distan; apoi, presupun c trebuie s inem seama i de hipnotism n mas. Vreau s zic c erai cu toii pregtii s-l vedei dobort prin mijloace supranaturale i aa ai vzut c s-a ntmplat. Am asistat la multe lucruri minunate fcute cu arme i cuite la circ sau varieti, spuse sir Henry. Cred c e posibil ca un om s se fi putut ascunde printre copaci i de acolo s fi aruncat un cuit sau un stilet cu destul dexteritate, bineneles dac era un profesionist. Recunosc c este cam deplasat, dar pare singura teorie cu adevrat credibil. V amintii c cellalt om a avut clar impresia c se ascundea cineva n crng i-l supraveghea. n ceea ce privete faptul c domnioara Mannering a spus c Diana Ashley avea un stilet n mn, pe cnd ceilali au contrazis-o, asta nu m surprinde. Dac ai avea experiena mea, v-ai da seama c relatrile a cinci persoane privitoare la acelai lucru difer att de mult nct frizeaz incredibilul. Domnul Petherick tui. Dar n toate aceste teorii se pare s trecem cu vederea un fapt esenial, remarc el. Ce sa ntmplat cu arma? Domnioara Ashley nu s-ar fi putut descotorosi de o suli, aa cum sttea n mijlocul luminiului i dac un uciga ascuns ar fi aruncat stiletul, atunci acesta ar fi rmas n ran cnd omul a fost rsucit. Cred c trebuie s renunm la toate teoriile fanteziste i s ne limitm la fapte concrete. i unde ne duc faptele concrete? Ei bine, un lucru pare destul de clar. Nimeni nu a fost n apropierea omului cnd acesta a fost dobort, aa c singura persoan care ar fi putut s-l njunghie a fost el nsui. De fapt, sinucidere. Dar de ce naiba s fi vrut s se sinucid? ntreb Raymond West, nencreztor. Avocatul tui din nou. Ah, asta iar e o problem de teorie, spuse el. Deocamdat, nu m intereseaz teoriile. Excluznd supranaturalul, n care nu cred nici o clip, mi se pare c este singura modalitate n care lucrurile s-ar fi putut ntmpla. i-a nfipt pumnalul n piept i, cnd a czut, braele i s-au desfcut, scondu-l din ran i aruncndu-l departe printre copaci. Cred c este, dei oarecum improbabil, o ntmplare posibil. Dei nu vreau s m amestec, spuse Miss Marple, totul mi se pare ct se poate de uluitor. Dar lucruri curioase se ntmpl, s tii. La petrecerea de anul trecut din grdina doamnei Sharpley, omul care aranja ceasul pentru golf, a srit peste ceva, i-a pierdut cunotina i nu i-a revenit dect dup cinci minute. Da, drag mtu, spuse Raymond cu blndee, dar el nu a fost njunghiat, nu-i aa? A, sigur c nu, drag, rspunse Miss Marple. Tocmai asta v spuneam. Bineneles c nu exist dect un singur mod n care acel biet sir Richard ar fi putut fi njunghiat, dar tare a vrea s tiu ce l-a fcut nti s se mpiedice. Ar fi putut fi, desigur, rdcina unui pom. El se uita numai la fat i la lumina lunii dai peste lucruri fr s vrei. Spunei c exist doar un singur mod n care sir Richard ar fi putut fi njunghiat, Miss Marple? ntreb pastoral, uitndu-se curios la ea. E foarte trist i nu-mi place s m gndesc la asta. Omul era dreptaci, nu-i aa? Vreau s zic, pentru a se rni la umrul stng trebuia s fie. Mi-a prut ntotdeauna att de ru de bietul Jack Baynes pentru ceea ce a pit n timpul rzboiului! V amintii, s-a mpucat n picior,

dup lupte foarte grele la Arras. Mi-a povestit despre asta cnd m-am dus s-l vd la spital; i-i era tare ruine. Nu cred c acest biet individ, Elliot Haydon, a profitat mult dup urma crimei sale oribile. Elliot Haydon, strig Raymond. Crezi c el e fptaul? Nu vd cum ar fi putut-o face altcineva, spuse Miss Marple, uor surprins, fcnd ochii mari. Vreau s zic dac, aa cum subliniaz foarte nelept domnul Petherick, lum n considerare faptele concrete i ignorm acea atmosfer cu zeie pgne despre care nu cred c e prea plcut. Elliot s-a dus nti la el de l-a ntors cu faa n sus i, desigur, pentru a face acest lucru trebuie s fi fost cu spatele la toi, iar mbrcmintea de ef de briganzi i impunea s aib o arm de orice fel la bru. mi aduc aminte c am dansat cu un brbat mbrcat ca ef de briganzi cnd eram tnr. Avea cinci feluri de cuite i stilete i nu pot s v povestesc ct de ciudate i incomode erau pentru partenera sa. Toi ochii erau aintii asupra dr. Pender. Am aflat adevrul, spuse acesta, cinci ani dup ce s-a ntmplat tragedia. Dintr-o scrisoare pe care mi-a trimis-o Elliot Haydon. Scria n ea c i imagina c eu l-am suspectat ntotdeauna. Mai zicea c a fost o tentaie spontan. i el o iubea pe Diana Ashley, dar era doar un biet avocat pledant srac care se lupta s supravieuiasc. Odat Richard eliminat din cale, motenindu-i titlul i moiile, vedea deschizndu-i-se frumoase perspective. Stiletul i ieise din cingtoare cnd se aplecase jos lng vrul su i, aproape nainte de a avea timp s se gndeasc ce face, l nfipse i-l puse napoi n cingtoarea sa. El nsui s-a njunghiat mai trziu pentru a nltura orice bnuial. Mi-a scris n ajunul plecrii ntr-o expediie spre Polul Sud, n caz, cum zicea, c s-ar putea s nu se mai ntoarc niciodat. Nu cred c avea de gnd s se mai ntoarc i tiu c, aa cum s-a exprimat Miss Marple, n-a profitat deloc dup urma crimei. "Timp de cinci ani, scria el, am trit ca n iad. Sper, cel puin, c voi putea s-mi ispesc pedeapsa, murind n mod onorabil". Se aternu tcerea. i el a murit ntr-adevr onorabil, spuse sir Henry. Ai schimbat numele n povestea ta, dr. Pender, dar cred c l-am recunoscut pe omul la care te-ai referit. Cum v spuneam, continu btrnul prelat, nu cred c vreo explicaie acoper chiar toate aspectele. mi nchipui ns, c exista o influen rea n acel crng, o influen care l-a determinat pe Elliot Haydon s acioneze. Chiar i pn n ziua de astzi nu pot s m gndesc la Casa Idolului Astartei fr s m cutremur.

Trotuarul ptat cu snge


E curios, spuse Joyce Lemprire, dar nu-mi prea place s v relatez povestea mea. S-a ntmplat demult, mai exact acum cinci ani, dar m-a obsedat tot timpul de atunci. Partea frumoas, linitit de deasupra i cea ascuns, macabr de dedesubt. i lucru ciudat e c schia pe care am pictat-o atunci s-a mbibat de aceeai atmosfer. Cnd te uii prima dat la ea, e doar o schi neterminat a unei strzi n pant din Cornwall, luminat de razele soarelui. Dar, dac te uii mai mult timp, ceva sinistru se strecoar n ea. N-am vndut-o, dar nici nu m uit vreodat la ea. Se afl n colul studioului, cu faa la perete. Numele localitii este Rathole. E un mic sat pescresc ciudat din Cornwall, foarte pitoresc, poate prea pitoresc. A conservat cam mult din atmosfera tipic pentru "La ceainria voastr veche". Are prvlii cu fete tunse scurt, n bluze de pnz groas, care decoreaz motouri pe pergament. Totul e drgu i ciudat, dar i plin de orgolii. Ce, nu tiu eu? remarc, mormind dezaprobator, Raymond West. Blestemul autocarului pentru excursii, mi nchipui. Indiferent ct de ngust e drumul care duce la ele, nici un sat pitoresc nu e sigur. Joyce i ddu dreptate.

Sunt drumuri foarte nguste care duc la Rathole i n pant, ca acoperiul casei. Ei bine, dar s-mi continui povestirea. M dusesem n Cornwall pentru dou sptmni, ca s pictez. Exist un han vechi la Rathole numit "The Polharwith Arms". Se zice c fusese singura cldire care rmsese n picioare, dup ce spaniolii bombardaser cu obuze localitatea, prin 1500 i ceva. Nu cu obuze, observ Raymond West, ncruntndu-se. Te rog, ncearc s fii mai exact cu istoria, Joyce. n orice caz, spaniolii au descrcat tunuri undeva, de-a lungul coastei i au tras n ei i casele s-au fcut praf. Dar, oricum, nu despre asta e vorba. Hanul era un loc vechi, minunat, cu un fel de portal susinut de patru stlpi. M instalasem foarte bine i tocmai m-apucasem de lucru, cnd un automobil se zri trndu-se i rsucindu-se n jos pe deal. Sigur c avea s se opreasc n faa hanului, tocmai unde m stnjenea cel mai mult. Coborr un brbat i o femeie nu le-am luat seama n mod deosebit. Ea purta un soi de rochie mov din pnz i o plrie de aceeai culoare. Imediat, brbatul iei din nou i, spre marea mea satisfacie, mut maina jos, pe chei i o ls acolo. Se ntoarse la han, trecnd pe lng mine. Chiar n momentul acela, o alt main nenorocit sosi, cobornd pe drumul rsucit i din ea iei o femeie mbrcat n rochie de creton foarte extravagant, de o culoare iptoare, roie cu poinsettia*, ce purta o plrie mare de pai cubanez, nu-i aa? de un rou foarte aprins. Femeia aceasta n-a oprit n faa hanului, ci a condus automobilul mai jos pe strad, spre cellalt. Cnd brbatul a vzut-o, a strigat uimit: "Carol, pe cinstea mea, nu-mi imaginam s te ntlnesc n locul sta uitat de lume. Nu te-am vzut de ani de zile. Hei uite-o pe Margery, soia mea. Trebuie s vii s-o cunoti". Au urcat mpreun spre han i am zrit-o pe cealalt femeie ieind pe u i ndreptndu-se ctre ei. Am vzut-o n trecere pe cea cu numele de Carol. Suficient s observ o brbie bine pudrat n alb i o gur rujat n rou aprins i m-am ntrebat, doar m-am ntrebat, dac Margery va fi prea ncntat s-o cunoasc. N-am putut s m uit de aproape la Margery, dar, de la deprtare, prea s arate prost mbrcat i cu o purtare nefiresc de stngace. Bineneles c asta nu era treaba mea, dar, cteodat, observi frnturi foarte ciudate de via i, fr s vrei, le interpretezi. De unde stteau ei n-am putut prinde dect momente din discuia care ajungea pn la mine. Se gndeau s fac baie. Soul, al crui nume prea s fie Denis, vroia s ia o barc i s vsleasc de-a lungul coastei. Spunea c era o peter faimoas cam la o mil, care merita s fie vizitat. Carol dorea i ea s vad petera, dar fu de prere s se plimbe pe stnci i s ajung la ea pe uscat. Zicea c nu poate suferi brcile. n cele din urm, rmaser nelei aa. Carol avea s-o ia pe poteca de pe stnci i s se ntlneasc cu ei la peter, n timp ce Denis i Margery luau o barc i ajungeau acolo vslind. Auzindu-i vorbind de fcut baie, m-a apucat i pe mine cheful s fac una. Era o diminea foarte clduroas i nu prea aveam spor la tabloul meu. M-am gndit c lumina soarelui de dup-amiaz va avea un efect mai reuit. Aa c mi-am adunat lucrurile i m-am dus spre o plaj micu, pe care o descoperisem, ce se afla n partea opus peterii. Am tras o baie grozav, am mncat de prnz limb conservat i dou roii i m-am ntors dup-mas plin de ncredere i entuziasm s-mi continui schia. Totul n Rathole prea s fie adormit. Avusesem dreptate n privina soarelui, umbrele erau mult mai pronunate. Hanul "The Polharwith Arms" era n centrul tabloului. O raz de soare cobor oblic, lumin trotuarul din fa, avnd un efect destul de curios. Am ghicit c cei trei se ntorseser cu bine, deoarece dou costume de baie unui rou i altul bleumarin atrnau pe balcon, uscndu-se la soare. Ceva se ntmplase cu un col al schiei aa c m-am aplecat cteva momente s-l ndrept. Cnd am ridicat din nou privirea, o siluet se sprijinea de unul din stlpii de la "The Polharwith
specie mexican cu frunze mari roii care nconjoar flori mici galbene (bot. Euphorbia pulcherrima); denumire de la J.R.Poinsett, ambasador american n Mexic, care a descoperit-o.
*

Arms", prnd s fi aterizat acolo ca prin farmec. Era mbrcat ca pentru mers pe mare i miam nchipuit c e pescar. Dar purta o barb lung neagr i dac a fi cutat un model pentru un cpitan spaniol ru, nu a fi gsit unul mai potrivit. M-am apucat s lucrez febril, nainte ca el s se mite din loc, dei, din atitudinea lui rezulta, c era prea bine pregtit s sprijine stlpii pe vecie. Totui, s-a dezlipit din locul acela, dar, din fericire, nu nainte s prind ceea ce vroiam. Veni spre mine i ncepu s vorbeasc. O, dar cum mai vorbea omul la! Rathole, spunea, a fost un loc foarte interesant. Aflasem deja lucrul acesta i, dei l-am aprobat, nimic nu m-a salvat. Am nghiit toat povestea cu bombardamentul, adic cu distrugerea satului i cum proprietarul de la "The Polharwith Arms" a fost ultimul om ucis. Strpuns pe propriul su prag de sabia unui cpitan spaniol i cum sngele su s-a mprtiat pe trotuar i pata n-a putut fi splat timp de o sut de ani. Totul se potrivea de minune cu atmosfera adormit, languroas a dup-amiezii. Vocea omului era foarte blnd i, totui n acelai timp, se simea n ea ceva cam nfricotor. Dei avea o purtare foarte plcut, simeam c din fire era crud. Mi-a povestit cu lux de amnunte despre inchiziie i teroarea rspndit de faptele spaniolilor, fcndu-m s le neleg mai bine dect pn atunci. Tot timpul ct mi-a vorbit am continuat s pictez i, deodat, mi-am dat seama c, ascultndu-i cu emoie povestirea, introdusesem ceva ce nu era acolo. Pe acel ptrat alb de trotuar pe care czuser mai nainte razele de soare, n faa uii de la "The Polharwith Arms", pictasem nite pete de snge. Prea extraordinar c mintea putea juca asemenea feste minii, dar, cnd m-am uitat din nou n direcia hanului, am simit un al doilea oc. Mna trasase numai ceea ce ochii vzuser: picturi de snge pe trotuar. M-am uitat ncremenit cteva clipe. Apoi, am nchis ochii i mi-am zis n sinea mea: "Nu fii aa de proast, nu-i nimic acolo, cu adevrat", dup care i-am deschis, dar petele de snge erau nc n locul acela. Deodat, am simit c nu mai puteam rezista. I-am ntrerupt pescarului uvoiul su de cuvinte. Spunei-mi, n-am vederea foarte bun. Acolo sunt pete de snge pe trotuar? M privi cu indulgen i buntate. Nu mai sunt pete de snge n zilele noastre, doamn. Ceea ce v povestesc s-a ntmplat acum cinci sute de ani. Da, i-am rspuns, dar n momentul sta, pe trotuarul cuvintele mi nghear pe buze. tiam, tiam c el nu vedea ceea ce eu vedeam. M-am ridicat i, cu minile care-mi tremurau, am nceput s-mi adun lucrurile. n momentul acela, tnrul care sosise cu maina de diminea iei pe ua hanului, privi n sus i-n jos pe strad, cu totul uluit. n balconul de deasupra, soia lui iei i strnse costumele de baie. O lu n jos, spre main, dar, brusc, se ntoarse i travers drumul ndreptndu-se ctre pescar. Spune-mi, domnule, nu tii dac femeia care a venit cu a doua main nu s-a ntors nc? Doamna n rochia nflorat? Nu, domnule, n-am vzut-o. A plecat pe stnci spre peter, de diminea. tiu, tiu. Am fcut toi trei baie acolo i, dup aceea, a plecat pe jos ncoace i de atunci n-am mai vzut-o. Nu putea s-i ia atta timp s ajung. Stncile de pe-aici nu sunt periculoase, nu-i aa? Depinde, domnule, pe ce drum apuci. Cel mai bine e s iei un nsoitor care cunoate locurile. Fr ndoial, se referea la el nsui i ncepu o ntreag dizertaie pe aceast tem, dar tnrul i-o retez nu prea politicos, se ntoarse alergnd spre han i-i strig soiei sale din balcon.

Auzi, Margery, Carol nc nu s-a ntors. Ciudat, nu-i aa? Nu i-am auzit rspunsul lui Margery, dar soul continu : tii, nu mai putem atepta. Trebuie s ne grbim spre Penrithar. Eti gata? Am s ntorc maina. A fcut aa cum a zis i, imediat, cei doi au plecat, ntre timp, ncercasem, n mod hotrt, s-mi dovedesc ct de ridicole erau nchipuirile mele. Dup ce maina a plecat, m-am ndreptat spre han i am examinat ndeaproape trotuarul. Bineneles c nu erau pete de snge. Nu, absolut totul fusese rezultatul imaginaiei mele care o luase razna. Totui, ntr-un fel lucrul prea s fie i mai nfricotor. n timp ce stteam acolo, auzii vocea pescarului. Se uita la mine ntr-un mod curios. V-ai gndit c ai vzut picturi de snge aici, da, doamn? Am dat din cap afirmativ. Asta-i foarte curios, asta-i foarte curios. Exist o superstiie la noi, doamn. Dac cineva vede petele acelea de snge... Se opri. Da? l-am ntrebat. Continu pe tonul acela moale, cu intonaie de Cornwall, dar, fr s-i dea seama, limpede, cu o pronunie corect, complet lipsit de ntortocherile de vorbire regional. Doamn, se spune c, dac cineva vede petele acelea de snge, va avea loc un deces n urmtoarele douzeci i patru de ore. nfiortor! M trecu un fior pe la spate. Continu cu convingere: Exist o tbli foarte interesant n biseric despre moartea... Nu, mulumesc, am spus hotrt, m-am ntors rapid pe clcie i am luat-o n sus pe strad spre csua unde locuiam. Exact cnd am ajuns, am vzut n deprtare pe femeia pe care o chema Carol, cobornd pe poteca dintre stnci. Se grbea. Pe fundalul cenuiului stncilor, semna cu o floare roie, otrvitoare. Plria ei era de culoarea sngelui. M-am cutremurat. ntr-adevr mi se urcase tot sngele la cap. Mai trziu am auzit zgomotul fcut de maina ei. M-am ntrebat dac i ea se ducea la Penrithar; dar ea apuc drumul la stnga, n direcie opus. Am urmrit maina cum a urcat dealul i a disprut, rsuflnd parc mai uurat. Rathole apru din nou n aerul su linitit, somnoros. Dac asta-i tot, sublinie Raymond West cnd Joyce se opri, mi voi da imediat verdictul: indigestie, puncte n faa ochilor dup mese. Asta nu-i tot, rencepu Joyce. Trebuie s ascultai urmarea. Am citit-o n ziar, dou zile mai trziu, sub titlul "Fatalitatea unei bi n mare". Se arta cum doamna Dacre, soia cpitanului Denis Dacre, s-a necat, din nenorocire, la Landeer Cove, puin mai departe, pe coast. Ea i cu soul locuiau atunci la hotelul de acolo i-i exprimaser dorina de a face baie, dar un vnt rece se porni. Cpitanul Dacre apreciase c era prea frig, aa nct el mpreun cu alii din hotel se duseser pe terenul de golf din partea stng. Totui, doamna Dacre spusese c nu era prea rece pentru ea i se ndreptase singur spre golful mrii. Cnd nu s-a ntors, soul ei s-a alarmat i, nsoit de prietenii si, s-a dus pe plaj. I-au gsit hainele lng o stnc, dar n-au dat de urma nefericitei doamne. Cadavrul ei s-a gsit abia dup o sptmn, cnd a fost adus la mal, la o oarecare distan, mai jos pe coast. Prezenta o lovitur puternic n cap, care-i precedase moartea i se agrea teoria c ea trebuie s se fi aruncat n mare i s se fi lovit cu capul de vreo stnc. Dup cte am putut afla, moartea ei survenise exact la douzeci i patru de ore dup ce vzusem petele de snge. Protestez, zise sir Henry. Asta nu e o problem, e o poveste cu fantome. Domnioara Lemprire este, evident, un medium. Domnul Petherick tui ca de obicei. Un lucru m intrig, interveni el, acea lovitur n cap. Cred c nu trebuie s excludem posibilitatea unei farse. Nu avem suficiente date la ndemn pentru asta.

Halucinaia sau viziunea domnioarei Lemprire este, desigur, interesant, dar nu-mi dau seama prea clar asupra crui punct dorete ea s ne pronunm. Indigestie i coinciden, zise Raymond, i oricum nu poi fi sigur c erau aceiai oameni. Pe lng aceasta, blestemul, sau orice ar fi fost, se aplic numai locuitorilor din prezent de la Rathole. Presimt, spuse sir Henry, c sinistrul pescar are ceva de-a face cu aceast povestire. Dar sunt de acord cu domnul Petherick c domnioara Lemprire ne-a dat foarte puine date. Joyce se ntoarse spre dr. Pender care, zmbind, ddu netiutor din cap. E o poveste foarte interesant, zise el, dar m tem c sir Henry i domnul Petherick au dreptate c exist prea puine date pe care s ne bazm. Joyce se uit atunci curioas la Miss Marple, care i zmbi. i eu cred, Joyce drag, c eti puin ireat. Desigur, eu vd altfel lucrurile. Vreau s zic c noi, ca femei, apreciem amnuntul legat de haine. Dar nu cred c e o problem cinstit s i-o pui unui brbat. Trebuie s fi avut loc o mulime de schimbri rapide. Ce femeie rea! i un brbat nc i mai ru. Joyce se uit surprins la ea. Mtu Jane, exclam ea, vreau s zic Miss Marple, cred, sunt convins c tii adevrul. Ei bine, drag, recunoscu Miss Marple, e mult mai uor pentru mine, care stau aici linitit, dect a fost pentru tine, tu fiind i o pictori att de sensibil la atmosfer, nu-i aa? Stnd aici i mpletind vezi clar faptele. Picturile de snge cdeau pe trotuar din costumul de baie care atrna deasupra; acesta fiind rou, bineneles, criminalii nii nu i-au dat seama c era ptat de snge. Biata fat, att de tnr, biata de ea! Scuz-m, Miss Marple, zise sir Henry, dar dumneata cunoti totul n timp ce eu sunt nc complet nelmurit. Dumneata i domnioara Lemprire prei s tii despre ceea ce vorbii, dar noi, brbaii, suntem n necunotin de cauz. Am s v spun acum sfritul povestirii, zise Joyce. Era un an mai trziu. M aflam ntro mic staiune pe coasta de Est i pictam, cnd, deodat, am avut acel sentiment straniu pe care-l simi cnd i se repet ceva ce i s-a ntmplat mai nainte. Erau dou persoane, un brbat i o femeie, pe trotuarul din faa mea i ei ntmpinau o a treia persoan, o femeie mbrcat ntr-o rochie roie de creton cu poinsettia: "Carol, ce splendid! Ce ntmplare s te ntlnesc dup atia ani. O cunoti pe soia mea? Joan, aceasta este o veche prieten, domnioara Harding". L-am recunoscut de ndat pe brbat. Era acelai Denis pe care-l vzusem la Rathole. Soia era alta, adic era o Joan n loc de o Margery; dar ea era de acelai tip, tnr, cam prost mbrcat i foarte tears. Am crezut pentru o clip c nnebunesc. Au nceput s vorbeasc despre not. Am s v spun ce-am fcut. Atunci m-am dus ca din puc la poliie. mi nchipuiam c o s socoteasc c sunt, probabil, cam icnit, dar nu-mi psa. i totul s-a ntmplat s fie n regul. Acolo era un om de la Scotland Yard, care venise exact pentru lucrul acesta. Se prea o, e groaznic s vorbesc despre asta c poliia avea bnuieli n privina lui Denis Dacre. Acesta nu era numele su real, lua diferite nume pentru diverse ocazii. Fcea cunotin cu fete, de obicei ct se poate de terse, fr multe rude sau prieteni, se nsura cu ele, le asigura viaa pentru mari sume de bani i apoi, o, e oribil! Femeia pe nume Carol era soia lui adevrat i puneau ntotdeauna n aplicare acelai plan. De fapt, aa au i reuit s-l prind. Companiile de asigurare au devenit suspicioase. El venea ntr-o staiune linitit de la mare cu noua sa soie, apoi aprea cealalt femeie i se duceau toi trei s noate. Soia era ucis, Carol se mbrca n hainele ei i se ntorcea n barc cu el. Apoi, plecau din localitate, oricare ar fi fost, dup ce ntrebau despre presupusa Carol i, cnd ajungeau n afara satului, Carol i punea n grab, napoi, rochia ei roie iptoare, se machia strident, se ntorcea n sat i pleca cu propria ei main. Cutau s afle n ce direcie o lua curentul apei i presupusul deces se ntmpla n urmtorul loc de not de-a lungul coastei, dar n direcia curentului. Carol juca rolul

soiei, se ducea singur spre o plaj mai ferit, lsa lucrurile soiei lng o stnc i pleca n rochia ei de creton nflorat ateptnd linitit pn cnd soul ei putea s-o rentlneasc. Presupun c atunci cnd a ucis-o pe biata Margery, ceva snge trebuie s fi ptat costumul de baie al Carolei i, acesta fiind rou, ei n-au observat, aa cum spune Miss Marple. Dar cnd l-au atrnat peste balcon, a nceput s picure. Ah! se cutremur. nc l mai vd. Desigur, spuse sir Henry, acum mi reamintesc foarte bine. Davis era numele adevrat al brbatului. Am scpat din vedere c unul din multele sale nume fictive fusese Dacre. Formau o pereche extraordinar de viclean, ntotdeauna mi s-a prut att de uimitor c nimeni nu a sesizat schimbarea de identitate. De acord cu Miss Marple c hainele sunt mult mai uor de descoperit dect feele; dar a fost o schem foarte inteligent, deoarece, dei l suspectam pe Davis, nu ne-a fost uor s-l acuzm de crim, ntruct, ntotdeauna, prea s aib un alibi ireproabil. Mtu Jane, spuse Raymond, uitndu-se la ea curios, cum de reueti? Ai dus o via att de linitit i, totui, nimic nu pare s te surprind. ntotdeauna mi se pare c un lucru seamn foarte mult cu un altul, n lumea asta, sublinie Miss Marple. tii, a fost o doamn Green care i-a nmormntat cinci copii i toi asigurai pe via. Natural, cineva a nceput s devin bnuitor. Ddu din cap dezaprobator: Exist extrem de mult rutate n viaa de la ar. Sper c voi, dragi tineri, s nu mai cunoatei ct de rea este lumea!

Motenirea
Domnul Petherick tui dndu-i mai mult importan ca de obicei. M tem c mica mea problem vi se va prea tuturor cam blnd, spuse el n chip de scuz, dup senzaionalele povestiri pe care le-am auzit. Nu-i nici o vrsare de snge, dar mi se pare o afacere interesant, destul de ingenioas i, din fericire, tiu rspunsul corect la ea. Nu e vorba de ceva grozav de juridic, nu-i aa? ntreb Joyce Lempriere. Vreau s zic treburi legate de legi i scandaluri de genul Barnaby mpotriva lui Skinner din anul 1881. Domnul Petherick se lumin plin de admiraie, uitndu-se la ea pe deasupra ochelarilor. Nu, nu, drag domnioar. Nu trebuie s te temi de aa o subtilitate. Povestea pe care am de gnd s-o relatez este ct se poate de simpl i direct i poate fi urmrit de orice om care n-a fcut studii de drept. Fr echivocuri juridice, da? spuse Miss Marple, ameninndu-l cu o andrea. Fr, n-avei grij, o asigur domnul Petherick. Bine, nu sunt chiar aa de sigur, dar hai s ascultm povestea. E n legtur cu un fost client de-al meu. Am s-i spun Clode Simon Clode. Era un om extrem de bogat i locuia ntr-o cas mare nu foarte departe de aici. Avusese un fiu, ucis n rzboi i de la acest biat i rmsese un singur copil, o feti. Mama ei murise la natere i, dup moartea tatlui, venise s locuiasc cu bunicul su care, pe dat, s-a ataat extrem de mult de ea. Micua Chris putea face orice vroia din bunicul ei. Niciodat nu mi-a fost dat s vd un om att de complet vrjit de un copil i nu pot s v descriu durerea i disperarea cnd, la vrsta de 11 ani, fetia a fcut pneumonie i a murit. Bietul Simon Clode era de neconsolat. Un frate i murise recent n circumstane tragice i atunci Simon Clode le oferise, cu generozitate, o cas copiilor fratelui su dou fete, Grace i Mary i un biat, George. Dar, dei era bun i generos cu nepotul i nepoatele sale, btrnul nu le-a artat niciodat aceeai dragoste i ataament ca micuei sale nepoele. Pentru George Clode s-a gsit o slujb la o banc din apropiere i Grace s-a cstorit cu un tnr cercettor chimist inteligent, numit Philip Garrod. Mary, care era o fat linitit, reinut, rmase acas i avea grij de unchiul ei. Cred c-l ndrgea n felul ei calm, neostentativ. i dup toate aparenele, lucrurile mergeau foarte bine. Trebuie s v spun c, dup moartea micuei Christobel, Simon Clode a venit la mine cu instruciuni s redactez un nou testament. Prin acest

document, averea sa, care era uria, urma s fie mprit egal ntre nepoi, cte o treime fiecruia. Timpul trecea. ntlnindu-l, din ntmplare, ntr-o zi, pe George Clode l-am ntrebat ce face unchiul su, pe care nu-l mai vzusem de ctva timp. Spre surpriza mea, George se ntunec la fa: "A vrea s-l trezii la realitate pe unchiul Simon", spuse el necjit. Faa sa cinstit, dar nu prea inteligent, arta speriat i ngrijorat: "Acest spirit al afacerilor merge din ce n ce mai ru". "Ce spirit al afacerilor?" am ntrebat eu foarte surprins. Atunci George mi-a povestit totul. Cum domnul Clode ncepuse treptat s se intereseze de subiect i cum, cnd era n form maxim, se ntmplase s ntlneasc un medium american, o anume doamn Eurydice Spragg. Aceast femeie, pe care George nu ezit s-o caracterizeze ca pe o escroac din toate punctele de vedere, ctigase o influen imens asupra lui Simon Clode. Ea era practic pretutindeni n cas, inea multe edine n care spiritul lui Christobel aprea bunicului su iubitor. Recunosc c nu sunt dintre aceea care ridiculizeaz sau dispreuiesc spiritismul. Dup cum v-am spus, cred n dovezi. i cred c, atunci cnd avem o minte imparial n care dovada este n favoarea spiritismului, rmn multe lucruri care nu pot fi puse pe seama fraudei sau trecute cu vederea. Aadar, cred i nu prea. Exist anumite dovezi pe care nu poi s-i permii a le dezaproba. Pe de alt parte, spiritismul duce foarte uor la fraud i impostur i, din ceea ce tnrul George Clode mi-a vorbit despre aceast doamn, Eurydice Spragg, m-am convins tot mai mult c Simon Clode se afla pe mini rele i c doamna Spragg era probabil o impostoare de cea mai proast spe. Btrnul, aa abil cum era el n afaceri, putea uor fi influenat cnd venea vorba despre dragostea pentru nepoata sa moart. ntorcnd lucrurile pe toate faetele, m simeam tot mai nelinitit. mi erau dragi tinerii din familia Clode, Mary i George, i mi-am dat seama c aceast doamn Spragg, cu influena sa asupra unchiului lor, le-ar putea cauza necazuri n viitor. Cu prima ocazie, m-am folosit de un pretext pentru a-i face o vizit lui Simon Clode. Am gsit-o pe doamna Spragg instalat ca un musafir cruia i se aduceau toate onorurile i era privit cu prietenie. De ndat ce-am vzut-o, am fost cuprins de cele mai rele presimiri. Era o femeie nalt, de vrst mijlocie, mbrcat iptor. La tot pasul trntea expresii despre "dragii notri care au trecut n nefiin " i alte lucruri de genul acesta. i soul ei sttea n cas, pe nume Absalom Spragg, un brbat nalt i slbnog, cu o expresie melancolic i ochi extrem de irei. De-ndat ce am putut rmne singur cu Simon Clode, i-am vorbit, tacticos, despre acest subiect. El se manifest plin de entuziasm. Eurydice Spragg era minunat! i fusese trimis direct, n urma unei rugciuni! Nu-i psa deloc de bani, pentru ea era suficient bucuria de a ajuta o inim ndurerat. Avea chiar un sentiment matern pentru micua Chris. ncepuse s-o considere aproape ca pe o fiica. Apoi continu s-mi de-a amnunte: cum auzise vocea lui Chris, ct de bine i fericit se simea cu tatl i mama ei. mi mai vorbi despre alte sentimente exprimate de copil, care, comparndu-le cu amintirile mele despre micua Christobel, mi preau ct se poate de nepotrivite. Ea sublinia faptul c "tata i mama o iubesc pe draga doamn Spragg". Dar, sigur, izbucni el, Petherick tu eti un zeflemist. Nu, nu sunt zeflemist. Departe de mine aa ceva. Unii dintre cei care au scris pe aceast tem sunt oameni ale cror dovezi le-a accepta fr s ezit i a acorda, oricrui medium recomandat de ctre ei, respect i credit. mi nchipui c aceast doamn Spragg prezint multe garanii. Simon era extaziat dup doamna Spragg. i fusese trimis de bunul Dumnezeu. Dduse peste ea pe plaja unde petrecuse dou luni vara. O ntlnire ntmpltoare cu un rezultat att de minunat! Am plecat foarte nemulumit. Mi se mpliniser temerile cele mai rele, dar nu-mi ddeam seama ce puteam face. Dup ce m-am gndit i am chibzuit ndelung, i-am scris lui Philip

Garrod care, aa cum v-am spus, se cstorise cu cea mai mare dintre fetele Clode, Grace. I-am expus cazul, bineneles, n termenii cei mai prudeni cu putin. Am subliniat pericolul ca o asemenea femeie s pun stpnire pe mintea btrnului. i i-am sugerat ca domnul Clode s fie pus n contact, dac era posibil, cu unele cercuri reputate de spiritism. M-am gndit c aceasta nu va fi o treab prea dificil pentru Philip Garrod s-o aranjeze. Garrod a acionat cu promptitudine. El i-a dat seama, spre deosebire de mine, c sntatea lui Simon Clode se afla ntr-o stare precar i, ca om practic, n-avea intenia s-i lase soia, cumnata sau cumnatul s fie spoliai de motenirea care li se cuvenea de drept. Veni n sptmna urmtoare, aducnd cu el ca musafir pe celebrul profesor Longman. Acesta era un om de tiin de prim clas a crui performan n spiritism te obliga s-l tratezi cu respect. Era nu numai un savant strlucit, dar i un om de o deosebit corectitudine i probitate. Rezultatul vizitei a fost ct se poate de nefericit. Se pare c Longman spusese foarte puine lucruri ct timp sttuse acolo. Au fost inute dou edine, n condiii pe care nu le cunosc. Ct timp s-a aflat n cas, Longman nu s-a pronunat, dar, dup plecarea sa, i-a trimis o scrisoare lui Philip Garrod. n ea, recunotea c nu putuse s detecteze vreo neltorie la doamna Spragg, dar c, totui, dup prerea sa personal, fenomenele nu erau reale. Domnul Garrod, mai scria el, putea s arate aceast scrisoare unchiului su, dac aprecia potrivit i mai sugera c el nsui l-ar putea pune pe domnul Clode n legtur cu un medium de o perfect integritate. Philip Garrod i duse scrisoarea direct unchiului su, dar rezultatul nu a fost cel la care se ateptase. Btrnul a fcut un trboi grozav. Totul nu era dect o intrig care s-o discrediteze pe doamna Spragg, o sfnt nedreptit i jignit! Ea i povestise deja de ct amar invidie suferea n ara aceasta. Sublinie c Longman a fost forat s spun c nu a detectat vreo escrocherie. Eurydice Spragg venise la el n momentul cel mai dificil al vieii sale, l ajutase il alinase i el era pregtit s-i susin cauza, chiar dac asta nsemna s se certe cu toi membrii familiei sale. Ea reprezenta mai mult pentru el dect oricine pe lumea asta. Philip Garrod fu poftit afar din cas, fr prea mult ceremonie, dar, ca urmare a furiei sale, sntatea lui Clode se nruti definitiv. O lun ntreag sttuse aproape tot timpul n pat i se prea c era foarte posibil s rmn invalid, legat de pat pn cnd ceasul morii l-ar fi eliberat. La dou zile dup plecarea lui Philip, am fost chemat urgent i m-am grbit ntr-acolo. Clode se afla n pat i arta, chiar i dup prerea mea de avocat, ntr-adevr foarte ru. Abia putea respira. Mi se apropie sfritul, spuse el. l simt. Nu m contrazice, Petherick. Dar nainte de a muri vreau s-mi ndeplinesc datoria fa de fiina care a fcut mai mult pentru mine dect oricine n lumea asta. Vreau s redactez un nou testament. Desigur, am consimit eu, dac-mi dai instruciunile acum, am s-i fac o ciorn i i-o trimit mine. Nu aa, spuse el. tii de ce, omule, pentru c s-ar putea s mor n noaptea asta. Am scris aici ceea ce vreau cut sub pern i tu s-mi spui dac e bine. Scoase o foaie de hrtie cu cteva cuvinte mzglite cu creionul. Era simplu i ct se poate de clar. Lsa cte 5.000 de lire nepoatelor si nepotului iar restul din vasta sa avere Eurydicei Spragg "n semn de gratitudine i admiraie". Nu mi-a plcut, dar asta era. Nu se punea problema de senilitate, btrnul era ct se poate de sntos. Sun clopoelul dup doi servitori. Venir imediat. Fata n cas, Emma Gaunt, era o femeie nalt, ntre dou vrste, care se afla acolo de muli ani i-l ngrijise pe Clode cu mult devotament. mpreun cu ea veni buctreasa, o tnr cu piept plin, de vreo 30 de ani. Simon Clode le privi pe amndou pe sub sprncenele lui stufoase. Vreau s-mi fii martore la testamentul meu. Emma adu-mi stiloul. Emma se duse asculttoare spre birou. Nu n sertarul acela din stnga, fat, spuse iritat btrnul Simon. Nu tii c este n cel din dreapta?

Nu, e aici, domnule, spuse Emma, scondu-l. Atunci trebuie s-l fi pus tu greit ultima oar, mormi btrnul. Nu suport ca lucrurile s nu stea la locul lor. nc mormind, lu stiloul de la ea i i copie ciorna, aprobat de mine, pe o foaie de hrtie curat. Apoi se semn. Emma Gaunt i buctreasa Luci David, semnar i ele. Am ndoit testamentul i l-am introdus ntr-un plic lung, albastru. nelegei c a fost scris pe o foaie de hrtie obinuit. Tocmai cnd servitoarele se ntorceau s prseasc ncperea, Clode czu pe pern abia respirnd i cu faa schimonosit. M-am aplecat asupra lui ngrijorat i Emma Gaunt se ntoarse repede. Totui, btrnul i reveni i zmbi slab. E n regul, Petherick, nu te speria. n orice caz am s mor linitit acum dup ce am fcut ceea ce vroiam. Emma Gaunt se uit ntrebtoare la mine s tie dac putea s prseasc ncperea. Am dat din cap ncurajnd-o i ea iei, mai nti oprindu-se s ridice plicul albastru care-mi alunecase pe jos n clipa cnd fusesem ngrijorat. Mi-l nmn i eu l strecurai n buzunarul de la hain, dup care ea plec. Eti suprat, Petherick, spuse Simon Clode. Eti plin de prejudeci, ca toi ceilali. Nu este o chestiune de prejudecat, i-am rspuns. Doamna Spragg poate fi tot ceea ce susine c este. N-a face nici o obiecie dac i-ai lsa o mic motenire ca amintire a recunotinei tale, dar i spun sincer, Clode, c e ru s-i dezmoteneti propriile tale rude de snge n favoarea unui strin. Cu asta, m-am ntors i am plecat. Fcusem ce am putut ca s-mi exprim protestul. Mary Clode iei din sufragerie i m ntlni n hol. Luai ceaiul nainte de a pleca, nu-i aa? Venii aici! i ea m conduse n sufragerie. Focul ardea n cmin, iar camera arta plcut i vesel. mi lu haina tocmai cnd fratele ei, George, intr n camer. Acesta o lu i-o puse peste un scaun din captul ncperii, apoi reveni n faa focului, unde se servea ceaiul. n timpul acesta se ridic o problem privind moia. Simon Clode spusese c nu vroia s fie deranjat i l lsase pe George s hotrasc. George era cam nervos privind decizia pe care trebuia s-o ia de unul singur. La sugestia mea, dup ceai, ne-am dus n birou i am cercetat documentele respective. Mary Clode ne-a nsoit. Dup un sfert de or m pregteam de plecare. Amintindu-mi c-mi lsasem haina n sufragerie, m-am dus acolo s-o iau. Singura persoan n camer era doamna Spragg, care ngenunchease lng scaunul pe care se aflase aceasta. Prea s ndrepte ceva care nu era necesar la husa de creton. Cnd intrarm, se ridic i avea faa foarte roie. Husa asta niciodat nu st ca lumea, se plnse ea. Zu, a putea s fac eu una mai bun. Mi-am luat haina i m-am mbrcat. n timpul sta am observat c plicul care coninea testamentul czuse din buzunar i se afla pe duumea. L-am pus la loc n buzunar, i-am spus "la revedere" i am plecat. Cnd am sosit la biroul meu... Am s v descriu urmtoarele mele aciuni cu grij. Mi-am scos haina i-am luat testamentul din buzunar. l ineam n mn i stteam lng mas cnd funcionarul intr. Cineva dorea s-mi vorbeasc la telefon i derivaia de la biroul meu era deranjat. Ca urmare, l-am nsoit n biroul din fa i-am rmas acolo vreo cinci minute, angajat n discuia de la telefon. Cnd am ieit, mi-am gsit funcionarul ateptndu-m. Domnul Spragg dorete s v vad, domnule. L-am condus n biroul dumneavoastr. M-am dus acolo i l-am gsit pe domnul Spragg stnd la mas. Se ridic i m salut ntr-o manier oarecum mieroas, apoi mi inu o cuvntare lung i fr noim. Esenialul prea s fie o justificare inabil a lui i a soiei sale. Se temea c oamenii spuneau etc., etc. Soia sa fusese cunoscut nc din copilrie pentru puritatea inimii sale i a motivelor ei... .a.m.d. .a.m.d. M tem c am fost c-am rece cu el. n cele din urm, cred, i-a dat seama c vizita sa

euase i plec oarecum brusc. Atunci mi-am reamintit c lsasem testamentul pe mas. L-am luat, am sigilat plicul, am scris al cui era i l-am pus n seif. Acum ajung la captul povestirii mele. Dou luni mai trziu, domnul Simon Clode a murit. N-am s intru n detalii anevoioase, am s v relatez adevrul gol-golu. Cnd plicul sigilat, care coninea testamentul, a fost deschis s-a descoperit c nu coninea dect o foaie de hrtie alb. Se opri, uitndu-se n jur la feele curioase. Zmbi ncntat. Desigur, c apreciai poanta? Timp de dou luni, plicul sigilat se aflase n seiful meu. Nu putuse fi modificat atunci. Nu, intervalul a fost foarte scurt: ntre momentul n care testamentul a fost semnat i cel n care l-am nchis n seif. Acum, cine avusese prilejul i n interesul cui se fcuse asta? Am s v recapitulez punctele principale ntr-un scurt rezumat: Testamentul a fost semnat de domnul Clode i pus de mine ntr-un plic. Pn aici toate bune. Apoi l-am pus n buzunarul de la hain. Aceasta mi-a fost luat de ctre Mary i nmnat de ea lui George, eu fiind de fa n timp ce el mi aez haina. Ct vreme m-am aflat n birou, doamna Eurydice Spragg ar fi avut o mulime de timp s scoal plicul din buzunarul de la hain, s-i citeasc coninutul i, de fapt, gsind plicul pe jos i nu n buzunar dovedete c aa ar fi procedat. Dar aici ajungem la un punct curios: ea a avut prilejul de a substitui testamentul cu o hrtie alb, dar nu avea motiv. Acesta era in favoarea ei; i fcnd substituirea se deposeda de motenirea pe care o dorea cu atta nerbdare. Acelai lucru este valabil i n cazul domnului Spragg. i el a avut prilejul. A fost lsat singur cu documentul n discuie vreo dou, trei minute n biroul meu. Dar, din nou, nu era n avantajul su s procedeze aa. Suntem confruntai cu aceast problem curioas: doi oameni care au avut prilejul de a introduce o foaie alb de hrtie, dar fr vreun motiv, i ali doi oameni ce aveau motivul, dar nu i prilejul. Apropo, n-a exclude s-o bnuiesc pe servitoarea Emma Gaunt. Aceasta le era devotat tinerilor stpni i detesta familia Spragg. Sunt sigur c ar fi fost tentat s ncerce substituirea dac s-ar fi gndit la asta. Dar, dei a pus mna ntr-adevr pe plic, cnd l-a ridicat de pe duumea i mi l-a nmnat, cu siguran, n-a avut prilejul s umble la coninutul su i n-ar fi putut nlocui plicul printr-o iueal de mn (de care, oricum, n-ar fi capabil) deoarece plicul a fost adus n cas de mine i nimeni deacolo n-ar fi putut avea un duplicat. Se uit la cei din jur ncntat. Poftii, asta este mica mea problem. Sper c am expus-o clar. M-ar interesa s aud prerile voastre. Spre uimirea tuturor, Miss Marple izbucni ntr-un hohot prelung de rs. Ceva prea s-o amuze extraordinar de mult. Ce s-a ntmplat, mtu Jane? Nu ne spui i nou gluma? ntreb Raymond. M gndeam la micul Tommy Simonds, un bieel cam obraznic, dar cteodat foarte amuzant. Unul dintre acei copii cu fee inocente, care sunt ntotdeauna pui pe fcut otii. M gndeam cum, sptmna trecut, la coala de Duminic el a ntrebat: "Doamn profesoar, se spune albuul de ou este alb sau albuul de ou sunt albe?" i domnioara Durston i explic acestuia c oricine ar spune "albuurile de ou sunt albe sau albuul de ou este alb", la care obraznicul de Tommy a spus: "Bine, atunci am s spun c albuul de ou este galben! " A fost o obrznicie din partea lui, bineneles, dar veche de cnd lumea. O tiam de cnd eram copil. Foarte nostim, drag mtu Jane, zise cu bunvoin Raymond, dar sigur asta n-are nimic de-a face cu povestea foarte interesant pe care domnul Petherick ne-a spus-o. Ba da, are, l contrazise Miss Marple. E o capcan! Precum i povestea domnului Petherick. Aa sunt avocaii! Ah, drag prietene! i ea i fcu semn din cap a repro. Chiar tii despre ce c vorba? se minun avocatul, fcndu-i cu ochiul. Miss Marple scrise cteva cuvinte pe o bucic de hrtie, o mpturi i o trimise din mn n mn. Domnul Petherick o deschise, citi ce era scris pe ea i se uit cu apreciere la Miss Marple.

Drag prieten, remarc el, exist oare ceva ce nu cunoti? O tiu de copil, rspunse Miss Marple. M-am i jucat cu ea. Habar n-am despre ce este vorba, spuse sir Henry. Sunt sigur c domnul Petherick are vreo scamatorie juridic inteligent n mnec. Nici vorb, fcu domnul Petherick. Nici vorb. Este o chestiune ct se poate de clar i direct. Nu trebuie s-i acordai atenie domnioarei Marple. Ea are felul ei propriu de a privi lucrurile. Ar trebui s gsim adevrul, spuse Raymond West, uor vexat. Faptele, desigur, par destul de simple. n fond, cinci persoane au atins plicul acela. Familia Spragg ar fi putut, n mod clar, umbla n el, dar e la fel de clar c n-au fcut-o. Rmn ceilali trei. Acum, cnd vezi mijloacele minunate prin care conspiratorii fac un lucru n faa ta, cred c hrtia ar fi putut fi extras i nlocuit cu alta de ctre George Clode, n timp ce ducea haina spre captul camerei. Ei bine, eu cred c-a fost servitoarea, spuse Joyce. Ea a alergat i i-a spus lui Mary ce se ntmplase i aceasta a luat un alt plic albastru i doar le-a nlocuit. Sir Henry cltin din cap. Nu sunt de acord cu nici unul dintre voi, spuse el rar. Astfel de lucruri sunt fcute de conspiratori, pe scen i n romane, dar cred c sunt imposibile n viaa real, mai ales, sub privirea versat a unui om ca prietenul meu, domnul Petherick. Dar, mi-a venit o idee, e doar o idee i nimic mai mult. Noi tim c profesorul Longman tocmai fusese acolo n vizit i c vorbise foarte puin. E destul de rezonabil s presupunem c cei doi Spragg au fost foarte nelinitii de rezultatul acelei vizite. Dac Simon Clode nu le-a mrturisit nimic, ceea ce e foarte probabil, ei ar fi interpretat sosirea domnului Petherick dintr-un cu totul alt unghi de vedere. Ei credeau, probabil, c domnul Clode i fcuse deja testamentul n beneficiul doamnei Eurydice Spragg i c cel nou ar fi putut fi schimbat exact in scopul de a o nltura de la motenire, ca urmare a revelaiilor profesorului Longman sau, altfel zis, aa cum spunei voi avocaii, c Philip Garrod l impresionase pe unchiul su cu sentimentele fa de rudele sale de snge. n acest caz, s presupunem c doamna Spragg era pregtit s nlocuiasc documentul. Asta i face, dar domnul Petherick intr ntr-un moment nefericit, nct ea nu are timp s-l citeasc pe cel adevrat i-l arunc n grab n foc ca avocatul s nu descopere lipsa lui. Joyce respinse foarte hotrt din cap toat pledoaria. Nu l-ar arde niciodat fr s-l citeasc. Soluia e una simpl, admise sir Henry. Presupun c... domnul Petherick nu a ajutat el nsui providena. Sugestia era doar o glum, dar micul avocat se ndrept n scaun ca un om a crui demnitate fusese ofensat. O sugestie ct se poate de nelalocul ei, remarc el cu asprime. Ce prere are doctorul Pender? ntreb sir Henry. Nu pot s spun c am vreo idee clar. Cred c substituirea trebuie s fi fost efectuat ori de doamna Spragg, ori de soul ei, foarte posibil pentru motivul artat de sir Henry. Dac nu a citit testamentul dect dup plecarea domnului Petherick, atunci trebuie s fi fost pus ntr-o dilem, de vreme ce el n-a putut s acioneze cum vroia. E posibil ca ea s fi bgat testamentul printre documentele domnului Clode, acolo unde se gndea c acesta ar fi fost gsit dup decesul lui. Dar nu tiu de ce nu a fost descoperit. Asta ar putea fi doar o simpl speculaie, c Emma Gaunt a dat peste el i, dintr-un devotament deplasat fa de stpnii si, l-a distrus cu bun tiin. Consider c soluia doctorului Pender este cea mai bun dintre toate, spuse Joyce. E adevrat, domnule Petherick? Avocatul ddu din cap negativ.

Voi continua de unde am rmas. Am fost consternat i la fel de derutat ca voi toi. Nu cred c-a fi aflat vreodat adevrul probabil niciodat dar m-am luminat. S-a procedat i n mod inteligent. M-am dus i am luat cina cu Philip Garrod o lun mai trziu, i, n timpul conversaiei noastre, el mi-a povestit un caz interesant,de care aflase recent. A vrea s vi-l povestesc, Petherick, bineneles, n mod confidenial. Foarte bine, i-am rspuns eu. Un prieten de-al meu, care se atepta la o motenire din partea uneia dintre rudele sale, a fost foarte deprimat cnd a aflat c acea rud se gndea s lase ce i se cuvenea unei persoane cu totul nemerituoase. M tem c prietenul meu e puin cam fr scrupule n metodele sale. n cas era o servitoare foarte devotat intereselor prii legitime, dac a putea s-o numesc aa. Prietenul meu i-a dat instruciuni foarte simple i un stilou umplut aa cum trebuia. Ea urma sl pun ntr-un sertar de la biroul din camera stpnului ei, dar nu n sertarul obinuit n care era inut stiloul n general. Dac stpnul i cerea s fie martor la semnarea oricrui document i dorea s-i aduc stiloul, ea trebuia s i-l dea nu pe cel adevrat, ci duplicatul acestuia. Asta era tot ce avea ea de fcut. Nu-i ddu alte amnunte. Servitoarea era o fiin devotat i-i duse la ndeplinire instruciunile n cel mai mic detaliu. Se opri i adug: Sper c nu v plictisesc, Petherick? Absolut deloc, am zis. Sunt ct se poate de interesat. Ochii notri se ntlnir. Desigur, prietenul meu i este cu totul necunoscut, spuse el. Desigur, i-am rspuns eu. Atunci totul este n regul, conchise Philip Garrod. Fcu o pauz i-apoi, spuse zmbind: Ai neles poanta? Stiloul era umplut cu ceea ce n mod obinuit se numete cerneal care dispare o soluie de amidon i ap la care au fost adugate cteva picturi de iod. Astea produc un lichid de un albastru foarte nchis, dar scrisul dispare n ntregime dup patru sau cinci zile. Miss Marple chicoti. Cerneal care dispare, zise ea. O tiu. De multe ori m-am jucat cu ea cnd eram copil. i ea se uit strlucind de satisfacie la toi cei din jur, oprindu-se, pentru a-i face nc o dat cu degetul domnului Petherick. Cu toate astea, este un clenci, domnule Petherick, spuse ea. Exact ca un avocat.

Semnul degetului cel mare al Sf. Petru


i acum, mtu Jane, e rndul dumitale, spuse Raymond West. Da, mtu Jane, ateptm ceva cu totul picant, rsun vocea lui Joyce Lemprire. Ei acum, rdei de mine, dragii mei, oft linitit Miss Marple. Credei c dac am trit n locul sta uitat de lume toat viaa n-am avut posibilitatea s mi se ntmple lucruri foarte interesante? S m ierte Dumnezeu dac am considerat viaa de la ar aa de linitit i monoton, se scuz Raymond plin de fervoare. Nu dup oribilele revelaii pe care le-am auzit de la dumneata! Lumea din metropol pare un loc blnd i panic n comparaie cu St. Mary Mead. Ei bine, dragul meu, l asigur Miss Marple, natura uman este cam aceeai peste tot i, firete, ai prilejul s-o observi mai ndeaproape ntr-un sat. Eti ntr-adevr unic, mtu Jane, strig Joyce. Sper s nu te superi c-i spun mtu Jane? adug ea. Nu tiu de ce-o fac. Nu tii, drag? ntreb Miss Marple. O privi cteva clipe cu o und ciudat, care-o fcu pe fat s se nroeasc toat. Raymond West se frmnt n scaun i tui oarecum stnjenit.

Miss Marple se uit la amndoi, zmbi din nou i-i concentr atenia asupra tricotatului. E-adevrat, desigur, c am dus o via care se poate numi lipsit de evenimente, dar am cptat mult experien n rezolvarea a diferite mici probleme care se ivesc. Unele au fost ct se poate de ingenioase, dar n-ar avea nici un rost s vi le povestesc pentru c sunt legate de lucruri minore care nu v-ar interesa, precum: cine a tiat plasa de la geanta din sfoar a doamnei Jones? De ce doamna Sims a purtat numai o dat noua sa hain de blan? Lucruri foarte interesante, cu adevrat, pentru oricine studiaz natura uman. Nu, singura ntmplare pe care mi-o amintesc i care v-ar trezi interesul este cea privitoare la soul bietei mele nepoate Mabel. S-a ntmplat cu vreo 10-15 ani n urm i, din fericire, totul s-a terminat i lumea a uitat. Oamenii au memorii foarte scurte mare noroc, mi-am zis ntotdeauna. Miss Marple se opri i murmur pentru sine. Trebuie doar s numr rndul acesta. Descreterea e puin mai dificil. 1, 2, 3, 4, 5 i apoi trei ochiuri luate; e n ordine. Acum, despre ce vorbeam? O, da, despre biata Mabel. Mabel era nepoata mea. O fat drgu, cu adevrat o fat foarte drgu, dar nu mai puin cam ceea ce s-ar putea numi prostu. i plcea tare mult s fie melodramatic i s se plng mult mai mult dect era cazul ori de cte ori era necjit. Cnd avea 22 de ani s-a cstorit cu un domn Denman i m tem c n-a fost o csnicie foarte fericit. Sperasem foarte mult ca ataamentul dintre ei s nu duc la nimic, dar domnul Denman era un brbat cu un temperament foarte violent nu tipul de om care ar fi avut rbdare cu fanteziile lui Mabel i am mai aflat c fuseser i nebuni prin familia lui. Totui, fetele erau la fel de ncpnate pe vremea aceea ca i acum, aa cum vor fi ntotdeauna. i Mabel s-a cstorit cu el. N-am vzut-o prea des dup mariaj. A venit s locuiasc la mine o dat sau de dou ori i m-au invitat la ei de cteva di, dar, de fapt, mie nu prea mi place s locuiesc n casele altor oameni i am reuit ntotdeauna s gsesc o scuz plauzibil. Erau cstorii de zece ani, cnd domnul Denman a murit subit. Nu au avut copii i el i-a lsat toi banii si lui Mabel. I-am scris, desigur, oferindu-m s m duc la Mabel dac avea nevoie de mine; ea mi-a rspuns printr-o scrisoare de foarte mult bun sim i am neles c nu era chiar copleit de amrciune. M-am gndit c era firesc deoarece tiam c de la un timp nu se prea nelegeau. Abia dup trei luni am primit o scrisoare ct se poate de isteric de la Mabel, implorndu-m s m duc la ea, zicnd c lucrurile merg din ce n ce mai ru i c ea nu mai rezist. Aa c, bineneles, continu Miss Marple, i-am dat bani de concediu Clarei, am trimis argintria i cana mare de bere a regelui Charles la banc spre depozitare i-am plecat de ndat. Am gsit-o pe Mabel ntr-o stare foarte nervoas. Casa, Myrtlie Dene, era foarte mare, mobilat foarte confortabil. Acolo se aflau o buctreas, o camerist i o infirmier ce aveau grij de btrnul domn Denman, socrul Mabelei, care era ceea ce se numete "un om nu prea n toate minile". Destul de linitit i bine crescut, dar cteodat foarte ciudat. Cum s v spun, fuseser nebuni prin familie. Am fost foarte ocat cnd am vzut ct se schimbase Mabel. Era toat numai nervi, tremurnd i mi-a fost ct se poate de greu s-o fac s-mi povesteasc peste ce necaz dduse. Am aflat, aa cum se ntmpl ntotdeauna cu astfel de lucruri, n mod indirect. Am ntrebat-o despre nite prieteni de care vorbea mereu n scrisorile ei, familia Gallagher. Spre surprinderea mea, mi-a spus c-i vedea foarte rar atunci. Cnd i-am menionat ali prieteni am primit acelai rspuns. I-am vorbit atunci despre nebunia de a se nchide n sine, de a se izola i a sta numai pe gnduri, n special despre prostia de a se ndeprta de prietenii ei. Atunci mi-a destinuit adevrul. Nu e vina mea, ci a lor. Nimeni de aici nu vrea s vorbeasc acum cu mine. Cnd m duc pe strada mare, toi o iau ntr-o alt direcie, n aa fel nct s nu fie obligai s m ntlneasc sau s-mi vorbeasc. Sunt un fel de leproas. Este ngrozitor i nu mai pot s suport. Va trebui s vnd casa i s plec n strintate. Totui, de ce trebuie s fiu izgonit dintr-o cas ca asta? N-am fcut nimic.

Am fost mult mai tulburat dect v pot mrturisi. Tricotam pe atunci un fular de ln pentru btrna doamn Hay i, n agitaia mea, am scpat dou ochiuri i n-am descoperit asta dect mult timp mai trziu. Draga mea Mabel, i-am spus, m uimeti. Dar, care este cauza acestor lucruri? nc de mic, Mabel fusese ntotdeauna dificil. mi era ct se poate de greu s-o fac s-mi dea un rspuns direct la ntrebarea mea. Spunea numai lucruri vagi despre discuii rutcioase i oameni indoleni care n-aveau nimic mai bun de fcut dect s vorbeasc i despre unii care bgau idei n capul celorlali. mi este destul de clar, am asigurat-o eu. Evident, circul o poveste n legtur cu tine. Dar care e povestea trebuie s-o tii la fel de bine ca toat lumea. i te rog s mi-o spui. E aa de rutcioas, gemu Mabel. Bineneles, c este rutcioas, am rspuns iute. Nu-i nimic de povestit despre ce le trece oamenilor prin minte, care s m surprind. Acum, Mabel, vrei s-mi expui ntr-o englez clar ce spun oamenii despre tine? Atunci am aflat totul. Se prea c moartea lui Geoffrey Denman fiind "brusc i neateptat" a dat natere la diferite zvonuri. De fapt, ca s-o spunem drept, aa cum i-am spus-o i ei, oamenii vorbeau c ea i otrvise soul. Acum, dup cum mi nchipui c tii, nimic nu este mai crud dect calomnia i nimic mai dificil de combtut. Cnd oamenii te vorbesc pe la spate nu poi respinge sau nega nimic i zvonurile cresc n intensitate, fr ca cineva s le poat opri. Sigur eram de un lucru: Mabel era incapabil s otrveasc pe cineva. i nu nelegeam de ce s i se ruineze viaa i casa s-i devin insuportabil numai pentru c, dup toate probabilitile, fcuse ceva prostesc i lipsit de sens. Nu iese fum fr foc, i-am spus. Acum, Mabel, trebuie s-mi povesteti ce i-a strnit pe oameni s nsileze o asemenea poveste. Trebuie s fi fost ceva. Mabel a fost foarte incoerent i a declarat c nu s-a ntmplat nimic, absolut nimic, cu excepia faptului c, desigur, moartea lui Geoffrey fusese instantanee. Pruse c se simte foarte bine la supeu n seara aceea i se mbolnvise violent n timpul nopii. Chemase doctorul, dar bietul om murise la cteva minute dup sosirea medicului. Se considerase c decesul survenise ca urmare a ingerrii unor ciuperci otrvitoare. Bine, am zis, mi nchipui c o moarte violent de acest fel ar putea face limbile s trncneasc, dar, sigur, nu fr alte fapte suplimentare. Te-ai certat cu Geoffrey sau ceva de genul acesta? Ea recunoscu c se certase cu el n dimineaa precedent la micul dejun. i servitorii au auzit, nu-i aa? am ntrebat-o. Nu erau n camer. Nu, draga mea, dar ei erau probabil foarte aproape, afar lng u. Cunoteam prea bine fora vocii isterice ascuite a Mabelei. Geoffrey Denman era i el un om obinuit s ridice glasul cnd se supra. Pentru ce v-ai certat? O, lucruri obinuite. Erau ntotdeauna mereu i mereu aceleai lucruri. Cte un fleac ne deranja i atunci Geoffrey devenea imposibil aruncnd lucruri ngrozitoare i eu i spuneam ce credeam despre el. Atunci v-ai certat o mulime? am ntrebat eu. N-a fost vina mea... Drag copil, i-am zis, nu conteaz a cui a fost vina. Nu conteaz ce discutm. ntr-un loc ca acesta, viaa particular a fiecruia constituie mai mult sau mai puin proprietate public. Tu i soul tu v-ai certat tot timpul. Ai avut o ceart deosebit de puternic ntr-o diminea i n noaptea aceea soul i-a murit brusc i misterios. Asta-i tot, sau mai e i altceva? Nu tiu ce vrei s spui prin altceva, zise Mabel morocnoas.

Exact ceea ce spun, draga mea. Dac ai fcut vreo prostie, pentru numele lui Dumnezeu nu mi-o ascunde. Eu vreau s fac tot ce pot ca s te ajut. Nimeni i nimic nu m poate ajuta, doar moartea, se rsti Mabel. Trebuie s ai puin mai mult ncredere n Providen, drag, i-am spus. E-n regul acum, Mabel, tiu perfect de bine c mai e ceva pe care mi-l ascunzi. ntotdeauna tiam, nc de cnd era mic, cnd mi spunea tot adevrul. mi lua mult timp, dar pn la urm tot l scoteam de ia ea. n dimineaa fatal se dusese la farmacist i cumprase nite arsenic. Bineneles c trebuise s semneze n registru pentru el. Firesc, farmacistul povestise despre asta. Cine-i doctorul tu, am ntrebat-o. Dr. Rawlinson. l tiam din vedere. Mabel mi-l artase cu o zi mai nainte. Ca s v spun ntr-un limbaj ct se poate de simplu, el era ceea ce a descrie un btrn care abia se ine pe picioare. Am prea mult experien de via ca s cred n infailibilitatea doctorilor. Unii sunt oameni detepi, alii nu; i cei mai buni dintre ei, jumtate din timp nu tiu de ce suferi. Eu nu am de-a face cu doctorii i nici cu medicamentele lor. Am meditat la situaie, mi-am pus boneta i m-am dus s-i fac o vizit dr. Rawlinson. Era exact cum mi-l nchipuisem un btrn drgu, bun, vorbea neclar i att de miop c i se fcea mil, puin surd i pe deasupra sensibil i sentimental n cel mai nalt grad. Se nflcr de ndat ce am adus n discuie moartea lui Geoffrey Denman, mi-a vorbit o mulime despre diferitele soiuri de ciuperci, comestibile i otrvitoare. O ntrebase pe buctreas i ea recunoscuse c una sau dou ciuperci gtite fuseser "puin ciudate", dar cum erau trimise de la magazin crezuse c nu aveau nimic. Cu ct se gndea la ele, cu att mai mult era convins c aparena lor era neobinuit. S-ar putea, am zis eu. Pentru nceput arat ca ciupercile obinuite i termin prin a fi portocalii cu pete roii. Nu-i nimic de care categoria asta de oameni s nu-i reaminteasc dac ncearc. Am neles c Denman nu mai putea s vorbeasc cnd doctorul a ajuns la el. Era incapabil s nghit i murise dup cteva minute. Medicul prea perfect satisfcut de certificatul pe care-l dduse. Dar ct de mult din asta era ncpnare i ct certitudine, nu puteam fi sigur. M-am ntors direct acas i-am ntrebat-o de ndat pe Mabel de ce cumprase arsenic. Trebuie s-i fi trecut vreo idee prin cap, am insistat. Mabel a izbucnit n plns. Vroiam s m sinucid, gemu ea. Eram, prea nefericit. Credeam c termin cu toate. Mai ai arsenicul? am ntrebat-o. Nu, l-am aruncat. Am rmas ntorcnd problema pe toate feele. Ce s-a ntmplat cnd s-a mbolnvit? Te-a chemat? Nu. Ddu din cap. A sunat clopoelul violent. Trebuie s fi sunat de mai multe ori. Pn la urm, Dorothy, camerista, l-a auzit, a trezit buctreasa i au cobort. Cnd Dorothy l-a vzut, s-a speriat. El se zbuciuma i delira. A lsat-o pe buctreas cu el i s-a repezit la mine. M-am sculat i m-am dus la el. Desigur, mi-am dat seama imediat c era groaznic de bolnav. Din nefericire Brewster, care are grij de btrnul domn Denman, era plecat n noaptea aceea, aa c nu era nimeni care s tie ce s fac. Am trimis-o pe Dorothy dup doctor, pe cnd buctreasa i cu mine am rmas cu el, dar dup cteva minute n-am mai putut suporta; era prea ngrozitor. Am alergat n camera mea i am nchis ua. Foarte ru i egoist din partea ta, i-am spus eu; i, fr ndoial, purtarea ta de atunci nu te-a ajutat cu nimic, poi fi sigur de asta. Buctreasa trebuie s-o fi povestit peste tot. Bine, bine, asta-i o treab proast. Apoi am stat de vorb cu servitorii. Buctreasa vroia s-mi vorbeasc despre ciuperci, dar am oprit-o. M sturasem de ciupercile alea. n schimb, le-am ntrebat pe buctreas i pe

camerist, n amnunt, despre starea stpnului lor n noaptea aceea. Amndou au spus la fel c el prea s se afle n agonie, c nu era n stare s nghit, c putea vorbi numai cu o voce strangulat i cnd spunea ceva erau numai frnturi, nimic de neles. Ce spunea cnd vorbea incoerent? am ntrebat curioas. Ceva despre un fel de pete, nu-i aa? spuse buctreasa ntorcndu-se ctre cealalt. Dorothy i ntri spusele. "O grmad de pete", zise ea, nite prostii ca astea. Mi-am dat seama imediat c nu era n toate minile, bietul domn. Nu prea s gsesc vreun neles n lucrurile astea. Ca o ultim scpare, m-am dus sus s-o vd pe Brewster, o femeie deelat de vreo 50 de ani. E pcat c n-am fost aici n noaptea aceea, zise ea. Nimeni nu pare s fi ncercat s fac ceva pentru el pn cnd a sosit doctorul. Mi se parc c delira, am spus cu ndoial n glas; dar acesta nu-i un simptom de otrvire cu ptomain, nu-i aa? Depinde, rspunse Brewster. Am ntrebat-o cum i merge pacientului ei. Ddu din cap trist. Cam ru! E slbit? O, nu, e destul de puternic din punct de vedere fizic, cu excepia ochilor. Ei l las din ce n ce mai mult. S-ar putea s ne supravieuiasc tuturora, dar mintea i se sclerozeaz foarte repede acum. Le-am spus domnului i doamnei Denman c-ar trebui internat ntr-o instituie, dar doamna Denman nu vrea s aud de aa ceva cu nici un pre. Trebuie s v spun c Mabel a avut ntotdeauna o inim bun . Ei bine, aa stteau lucrurile. M-am gndit la toate aspectele i, n cele din urm, am decis c rmnea un singur lucru de fcut. Avnd n vedere zvonurile care circulau, trebuia cerut permisiunea pentru exhumarea cadavrului, ntocmit un certificat post-mortem adecvat pentru ca s punem capt odat pentru totdeauna calomniilor. Desigur, Mabel, a fcut scandal, mai ales din motive sentimentale s tulburi mortul din pacea mormntului su etc. etc. dar eu m-am inut ferm pe poziie. N-o s m lungesc prea mult cu partea asta a povestirii. Am obinut permisiunea, au fcut autopsia sau cum i zic, dar rezultatul n-a fost att de satisfctor cum ne-am fi ateptat. Nu era nici o urm de arsenic asta tot era bine dar concluzia raportului suna "c nu exist nimic care s indice prin ce mijloace decedatul murise". Aadar, vedei, asta nu ne-a scos deloc din necaz. Oamenii au continuat s vorbeasc despre otrvuri rare, imposibil de detectat i prostii de felul sta. Discutasem cu patologul care scrisese certificatul i i-am pus mai multe ntrebri: el i-a dat toat silina s se eschiveze de a rspunde la majoritatea, dar am aflat de la el c, dup prerea sa, era ct se poate de improbabil ca ciupercile otrvite s fi cauzat decesul. O idee mi trecu prin cap i l-am ntrebat ce otrav, dac exista vreuna, ar fi putut fi folosit pentru obinerea acelui rezultat. Mi-a explicat ndelung, dar trebuie s recunosc c nu prea l-am urmrit, dar n rezumat totul ducea la concluzia aceasta: moartea ar fi putut surveni ca urmare a unui puternic alcaloid vegetal. Ajunsesem la urmtoarea idee: presupunnd c tenta de nebunie se afla i n sngele lui Geoffrey Denman, n-ar fi putut el s se sinucid? ntr-o anumit perioad a vieii, el studiase medicina i cunotea foarte bine otrvurile i efectele acestora. Nu credeam c era un lucru foarte probabil, dar nu m puteam gndi la altceva. i aproape mi pierdusem rbdarea, v spun sincer. Acum, a zice c voi, tinerii de astzi, vei rde. Dar eu cnd m aflu ntr-adevr la ananghie mi spun ntotdeauna o mic rugciune, oriunde, cnd m plimb pe strad sau m aflu ntr-un bazar i ntotdeauna obin un rspuns. Acesta poate fi un fleac, aparent fr nici o legtur cu subiectul, dar iat despre ce este vorba. Am avut acest text prins cu ace deasupra patului meu cnd eram mic: "ntreab i i se va rspunde"! n dimineaa

de care v povesteam, m plimbam pe strada principal i m rugam din toate puterile. Am nchis ochii i cnd i-am deschis, ce credei c a fost primul lucru pe care l-am vzut? Feele a cinci persoane, manifestnd diferite grade de curiozitate, se ntoarser spre Miss Marple. Totui, trebuie s nu ne ndoim vreo clip c nici unul n-ar fi ghicit rspunsul corect la ntrebare. Am vzut, continu Miss Marple convingtoare, vitrina de la magazinul vnztorului de pete. Era un singur lucru n ea, un haddock proaspt. Se uit n jur triumftoare. O, dumnezeule! exclam Raymond West. Un rspuns la o rugciune un haddock proaspt! Da, Raymond, zise Miss Marple sever, i n-are rost s fii profan. Mna Domnului este pretutindeni. Primul lucru pe care l-am vzut acolo au fost petele negre semnele degetului cel mare al Sf. Petru. Aa e legenda, o tii. Degetul cel mare al Sf. Petru. i asta m-a fcut s neleg. Aveam nevoie de credin, de credina adevrat dintotdeauna a Sf. Petru. Am legat cele dou lucruri, credin i pete. Sir Henry i sufl nasul n grab. Joyce i muc buza. Acum, ce mi-a dat prin gnd? n mod sigur, att buctreasa ct i camerista menionaser c petele fusese unul dintre lucrurile despre care vorbise muribundul. Eram convins, absolut convins c exista o anumit soluie pentru mister n aceste cuvinte. M-am ntors acas hotrt s dau de captul afacerii. Se opri. V-a trecut vreodat prin minte, continu btrna doamn, ct de mult ignorm ceea ce se numete, cred, contextul? Este un loc pe lng Dartmoor numit Grey Wethers. Dac vorbeti cu un fermier de acolo i menionezi Grey Wethers, el va conchide, probabil, c te referi la cercurile acelea din piatr, dei e posibil ca s vorbeti despre starea vremii; i, la fel, dac te referi la cercurile de piatr, un strin, care ar auzi un fragment din conversaie, ar putea crede c te referi la starea vremii. Deci, cnd repetm o conversaie, de regul, nu repetm cuvintele exacte; adugm alte cuvinte care ni se par c-ar nsemna exact acelai lucru. Am stat de vorb separat cu buctreasa i cu Dorothy. Am ntrebat buctreasa dac era pe deplin sigur c stpnul ei menionase cu adevrat heap of fish, adic o grmad de pete. Ea a spus c era sigur. Acestea au fost cuvintele lui exacte, am ntrebat-o, sau a menionat un anume soi de pete? Asta e, spuse buctreasa, era un soi deosebit de pete, dar nu-mi pot reaminti acum care. O grmad de... ce era? Nu pete de fcut mncare. S fi fost biban... sau tiuc? Nu. Nu ncepea cu p*. Dorothy i-a reamintit, de asemenea, c stpnul ei menionase un fel special de pete. "Era un tip strin de pete", spuse ea... A pile of adic o grmad de... ce a zis c era? A spus el heap sau pile? am ntrebat-o**. Cred c a spus pile. Dar, vedei, nu prea sunt sigur, e att de greu s-i aminteti cuvintele exacte, nu-i aa, Miss Marple, n special cnd nu par s aib vreun sens. Dar acum, cnd stau i m gndesc sunt aproape sigur c a spus pile i petele ncepea cu C; dar nu era nici cod, nici langust***. Ceea ce urmeaz este partea de care sunt ntr-adevr mndr, se nsenin Miss Marple, pentru c, bineneles, nu tiu nimic despre medicamente, care mi se par lucruri neplcute, periculoase. Am pstrat de la bunica mea o veche reet pentru ceai din tanacetum care valoreaz ct un munte din medicamentele voastre. tiam c erau mai multe volume de
*

n englez biban (perch) i tiuc (pike) ncep cu aceeai liter. "Heap" i "pile"sunt sinonime i nseamn grmad. *** n englez "crayfish"
**

medicin n cas i ntr-unui din ele se afla un index de medicamente. tii, prerea mea era c Geoffrey luase o anumit otrav i ncerca s-i spun numele. Ei bine, m-am uitat nti la lista cu H, ncepnd cu He. Nimic acolo care s sune apropiat; apoi am nceput cu P. i aproape imediat am dat de... ce credei? Se uit roat, amnndu-i momentul su de triumf. Pilocarpin. N-ai putea nelege un om care abia vorbete i ncearc cu greu s pronune cuvntul! Cum i-ar suna unei buctrese care n-a auzit niciodat cuvntul? Nu i-ar lsa impresia de pile of carpi adic o grmad de crap? Pe cinstea mea! exclam sir Henry. Nu m-a fi gndit o clip la asta, zise doctorul Pender. Extrem de interesant, remarc domnul Petherick. Chiar extraordinar. Am rsfoit repede la pagina artat de index. Am citit despre pilocarpin i efectele ei asupra ochilor i ale altor organe care nu preau s aib vreo legtur cu acest caz, dar, n cele din urm, am ajuns la o propoziie ct se poate de semnificativ: "A fost testat cu succes ca antidot pentru otrvirea cu atropin". Nu pot s v spun ct m-am luminat atunci. Nu m gndisem niciodat c Geoffrey Denman s-ar fi putut sinucide. Nu, aceast nou soluie era nu numai probabil, dar i cea corect, pentru c mi ddeam seama c toate elementele se potriveau n mod logic. N-am de gnd s ncerc s ghicesc, interveni Raymond. Continu, mtu Jane i explic-ne ce era att de uimitor de clar pentru dumneata. Evident c eu nu m pricep deloc la medicin, recunoscu Miss Marple, dar s-a ntmplat s tiu un lucru, c atunci cnd vederea a nceput s m lase, doctorul mi-a prescris s pun picturi de sulfat de atropin n ei. M-am dus direct sus n camera btrnului Denman. L-am luat la sigur. Domnule Denman, tiu totul. De ce v-ai otrvit fiul? M privi cteva minute era un btrn destul de frumos n felul su i apoi izbucni n rs. A fost unul dintre cele mai urte hohote de rs pe care le-am auzit n viaa mea. V pot asigura c mi s-a fcut pielea gin. Mai auzisem aa ceva numai o singur dat nainte, cnd biata doamn Jones s-a scrntit la cap. Da, recunoscu el, i-am fcut felul lui Geoffrey. Am fost mai detept dect Geoffrey. Avea de gnd s m duc de aici, nu-i aa? S m nchid ntr-un azil? I-am auzit vorbind despre asta. Mabel este o fat bun... Mabel mi-a inut partea, dar tiam c nu va fi n stare s i se opun lui Geoffrey. n cele din urm ar fi fcut cum vroia el; ntotdeauna a procedat aa. Dar l-am aranjat... l-am aranjat pe bunul, iubitul meu fiu! Ha, ha! M-am strecurat noaptea. A fost foarte uor. Brewster era plecat. Dragul meu fiu dormea; avea un pahar cu ap lng pat; se trezea ntotdeauna n mijlocul nopii i-l bea. Am vrsat-o... ha, ha!... i am turnat sticlua cu picturi de ochi n pahar. El avea s se trezeasc i s-l dea peste cap nainte de a-i da seama ce era. Doar o lingur de picturi... suficient, suficient. i aa a fcut! Au venit la mine dimineaa i mi-au adus vestea cu foarte mult grij. Se temeau s nu m supere. Ha! Ha! Ha! Ha! Ha! Ei bine, zise Miss Marple, acesta este sfritul povestirii. Desigur, bietul btrn a fost internat ntr-un azil. Nu era chiar responsabil pentru ceea ce fcuse, adevrul a fost dezvluit i toat lumea s-a ntristat pentru Mabel i nu mai tiau ce s fac s se mpace cu ea pentru bnuielile lor nejuste. Dar, dac Geoffrey nu i-ar fi dat seama ce lucru nghiise i n-ar fi ncercat s fac pe toat lumea s neleag s-i aduc antidotul repede, n-am fi descoperit niciodat. Cred c sunt simptome foarte clare ale atropinei pupilele dilatate ale ochilor i chestii din astea, dar, sigur, aa cum am spus, dr. Rawlinson era foarte miop, bietul btrn. i n aceeai carte de medicin, pe care am continuat s-o citesc i o parte din ea a fost ct se poate de interesant se descriau simptomele otrvirii cu ptomain i atropin i ele nu se deosebesc. Dar v pot asigura c niciodat n-am vzut o grmad de haddock proaspt fr s m gndesc la semnul degetului cel mare al Sf. Petru.

Urm o tcere foarte lung. Draga mea prieten, spuse domnul Petherick, draga mea prieten eti ntr-adevr uluitoare. Voi recomanda Scotland Yard-ului s vin la dumneata s-i cear sfaturi, zise sir Henry. Bine, n orice caz, mtu Jane, spuse Raymond, e un lucru pe care nu-l tii. O, ba da, l tiu, drag, spuse Miss Marple. S-a ntmplat chiar nainte de cin, nu-i aa? Cnd ai condus-o pe Joyce s admire apusul de soare. Acela este un loc preferat. Acolo, aproape de gardul viu din iasomie. Unde lptarul a ntrebat-o pe Annie dac poate s anune cstoria. La naiba, mtu Jane, sri Raymond, nu ne strica povestea noastr de iubire. Joyce i cu mine nu suntem ca lptarul i Annie. Vezi, aici greeti, drag, zise Miss Marple. Toat lumea se aseamn foarte mult, zu. Dar, din fericire, poate nu-i dau seama de asta.

Cei patru suspeci


DISCUIA se nvrtea n jurul unor crime nedescoperite i rmase nepedepsite. Fiecare i spunea prerea: colonelul Bantry, soia lui grsu i blajin, doctorul Lloyd i chiar btrna Miss Marple. Singurul care nu vorbea, dei era cel mai ndreptit s-o fac, dup cum credeau cu toii, era Sir Henry Clithering, fost inspector la Scotland Yard. Acesta tcea i i rsucea mustaa zmbind uor de parc se gndea la ceva i-i venea s rd. Sir Henry, a zis doamna Bantry, de ce nu spui nimic, zu, mi vine s urlu, rmn attea crime nepedepsite, ce zicei despre asta? V referii la titlurile de o chioap din ziare, de felul acesta: SCOTLAND YARD AT FAULT AGAIN urmate de o list de misterioase cazuri nerezolvate? i care alctuiesc doar un mic procentaj fa de cele petrecute n ntreaga lume, a zis dr. Lloyd. Asta cam aa este. Sutele de crime rezolvate i sutele de fptai pedepsii rareori snt trmbiate n ziare. Dar nu despre asta vorbeam. Cnd vorbim de crime nedescoperite i nepedepsite, avem n vedere dou lucruri total diferite. n prima categorie intr toate crimele despre care Scotland Yardul n-a auzit niciodat i nimeni nu tie c s-au ntmplat. Cred c nu snt prea multe de felul acesta, a zis doamna Bantry. Nu snt? Sir Henry, doar nu vrei s spunei c snt att de multe? Cred c trebuie s fie un numr foarte mare de astfel de cazuri, a zis Miss Marple gnditoare. Btrna domnioar, de mod veche, cu un farmec aparte, cu un aer imperturbabil, a spus acest lucru pe un ton ct se poate de calm. Draga mea Miss Marple, a zis colonelul Bantry. Bineneles, a zis aceasta, o bun parte dintre oameni snt proti i se dau n vileag, dar o mare parte nu snt proti i te cutremuri cnd te gndeti ce pot nfptui dac nu au puternice principii morale. Da, a zis Sir Henry, snt muli istei. Adeseori, cnd o crim e descoperit datorit faptului c ai lucrat prost, i zici tot timpul: dac nu mi-ar fi scpat asta, nimeni n-ar fi tiut niciodat. Da, e ntr-adevr ceva serios, Clithering, a zis colonelul Bantry. Chiar foarte serios! Aa crezi? Ce vrei s spui? Sigur c e ceva foarte serios.

Spunei c rmn crime nepedepsite, dar oare aa s fie? Nepedepsite de lege se poate, dar cauza i efectul lucreaz n afara legii. Credei c dup fapt urmeaz rsplat. A spune lucrul acesta e o nerozie, dup prerea mea, lucrurile nu stau chiar aa. Se poate, se poate, a zis colonelul Bantry, dar asta nu schimb gravitatea problemei. A fcut o pauz. Sir Henry Clithering a zmbit. Nouzeci i nou la sut dintre oameni gndesc, fr ndoial, ca dumneavoastr. Dar dumneavoastr nu tii c cel mai important e s dovedeti nevinovia, nu vina. La lucrul acesta nu se gndete nimeni. Eu nu neleg, a spus Jane Helier. Eu neleg, a zis Miss Marple. Cnd doamna Trent a observat c-i lipsea o jumtate de coroan din poet, cea suspectat a fost femeia de serviciu, doamna Arthur. Soii Trent erau convini c ea a fost, dar fiind oameni cumsecade i tiind c are o familie mare i c soul ei era beiv, n-au fcut mare scandal din asta. Dar s-au purtat altfel cu ea de atunci, n-au mai lsat-o singur n cas cnd erau plecai, ceea ce o fcea s fie foarte nedumerit; i alii au nceput s aib o rezerv fa de ea. i deodat au descoperit c vinovat era guvernanta, doamna Trent o vzuse n oglind prin ua ntredeschis. Norocul, mai bine zis providena. Iat ce vrea Sir Henry s spun. Muli cred c cel mai condamnabil lucru e s fure cineva bani, asta se vede i n povestirile cu detectivi! Dar pentru doamna Arthur adevrul era o problem de via i de moarte, ea nu era vinovat cu nimic. Asta voiai s spunei, Sir Henry, nu-i aa? Miss Marple, ai ghicit exact ceea ce voiam s spun. Menajera despre care vorbii a avut noroc, nevinovia ei a ieit la iveal. Dar muli oameni triesc toat viaa sub apsarea unei suspiciuni care n realitate nu se bazeaz pe nimic. V gndii la o anumit ntmplare, Sir Henry?, a ntrebat doamna Bantry insinuant. La drept vorbind, m gndesc la un caz foarte ciudat. E un caz n care presupun c s-a comis o crim, dar n-am nici to ans s o dovedesc vreodat. Bnuiesc c e vorba de otrvire, a optit Jane, ceva care e foarte greu de descoperit. Dr. Lloyd se foia pe scaun. Sir Henry a dat din cap: Nu, scump doamn, nu e vorba de sgeata otrvit a indienilor din America de Sud. A fi dorit s fie aa ceva. E mult mai prozaic i nu-i nici o speran s descoperim fptaul. Un btrn a czut din capul scrilor i i-a frnt gtul; unul din acele regretabile accidente care se ntmpl zilnic. Dar ce s-a ntmplat n realitate? Cine poate ti? Sir Henry a ridicat din umeri. S-l fi mpins cineva? O sfoar ntins chiar n capul scrilor i luat apoi cu mare grij? Nu vom putea ti niciodat. Dumneavoastr nu credei c a fost un accident? De ce?, a ntrebat doctorul. E o poveste lung, dar... snt sigur c nu avem nici o ans s gsim pe cineva vinovat, ar fi nentemeiat. Dar exist o alt fa a lucrurilor despre care a vrea s vorbesc. Vedei, snt patru oameni care i-ar fi putut juca aceast fest btrnului. Numai unul dintre ei e vinovat, iar ceilali trei au minile curate. Dar, chiar dac adevrul ar iei la lumin, toi trei ar rmne acoperii de o umbr de suspiciune. Ar fi bine s ne spunei toat istoria, a zis doamna Bantry. Nu vreau s-o lungesc prea mult, dar nu pot trece peste nceputul acestei poveti. E vorba despre o afacere legat de o organizaie german secret Schwarze Hand ceva asemntor cu organizaia terorist italian, Camorra1. Contrabanditi i teroriti. A aprut imediat dup primul rzboi i luase mare amploare. Muli oameni au fost victimele acestei organizaii. Autoritile n-au reuit s intre n legtur cu ei pentru c i pstrau cu strnicie secretele, a
1 Camorra organizaie terorist secret italian. i are originile n Neapole, n anii 1830. Operaiunile sale au inclus activiti criminale de diferite feluri, ca jafuri, antaje, tlhrii la drumul mare. La sfritul anilor 1840, Camorra a cucerit o mare putere politic, dar apoi a pierdut terenul. n 1911, guvernul italian i-a aplicat o lovitur puternic. Totui, organizaia nu este nc lichidat.

fost imposibil s gseasc printre ei un trdtor. n Anglia nu s-a auzit nimic despre aceast organizaie, dar n Germania a avut urmri groaznice. Pn la urm au fost descoperii i obligai s se mprtie, graie efortului unui brbat, doctorul Rosen, care era pe atunci o figur bine cunoscut n serviciul secret. El a devenit membru al organizaiei, a ptruns n cele mai secrete cercuri i a fost cel care a contribuit la prbuirea lor. n urma acestui fapt, era mai nelept s plece din Germania o vreme, pentru c se gsea chiar sub ochii lor. A venit n Anglia, adusese i recomandri de la poliia din Berlin. Chiar eu am avut o ntrevedere personal cu el. Era descurajat i resemnat, nu se ndoia de ceea ce l atepta. M vor gsi, Sir Henry, fr ndoial. Era un brbat impuntor, cu un cap frumos, o voce profund, uor gutural, care i trda originea. Totul e dinainte prevzut, dar nu-i nimic, eu m atept la orice. Mi-am asumat acest risc atunci cnd m-am vrt n afacere. Am fcut tot ce am putut. Organizaia nu se va mai reface niciodat, dar muli dintre membrii ei snt n libertate i singura revan ar fi pentru ei viaa mea. E doar o chestiune de timp, dar a vrea ca acest timp s fie ct mai lung cu putin. tii, eu am adunat i am publicat unele materiale foarte interesante, rezultatul muncii mele de o via. Mi-ar plcea s pot s-mi nchei munca. Vorbea simplu, cu oarecare grandilocven pe care nu puteam s n-o admir. I-am spus c vom lua toate precauiile, dar el n-a dat atenie cuvintelor mele. ntr-o zi, mai devreme ori mai trziu, m vor prinde, a repetat el. Cnd ziua aceea va veni, nu trebuie s v facei reprouri Nu m ndoiesc c vei face tot ce v st n putin. Apoi a nceput s-mi nire planurile sale care erau ct se poate de simple. i-a propus s-i cumpere o csu la ar, unde ar fi putut s triasc linitit i s-i continue munca. A ales pentru asta un sat n Somerset, Kings Gnaton, cam la zece kilometri de calea ferat, ce nu era atins de civilizaie. A cumprat o csu splendid, i-a adus unele modificri i mbuntiri i s-a stabilit acolo foarte mulumit. n casa lui locuiau: nepoata sa, Greta, secretarul su, o btrn servitoare din Germania care l slujise, cu credin aproape patruzeci de ani i un servitor foarte ndemnatic pentru curte i grdin, care era din Kings Gnaton. Cei patru suspeci, a zis ncet dr. Lloyd. Exact. Patru suspeci. Att i nimic mai mult. Timp de cinci luni viaa a decurs panic la Kings Gnaton, pn cnd s-a ntmplat nenorocirea. ntr-o diminea dr. Rosen s-a prbuit de pe scri i l-au gsit mort dup o jumtate ele or. Cnd a avut accidentul, Gertrud era n buctrie, cu ua nchis, i n-a auzit nimic cel puin aa susinea ea. Frulein Greta era n grdin ocupat cu plantatul florilor, cum spusese chiar ea. Grdinarul Dobbs era n ser, unde tocmai i lua gustarea de la ora unsprezece, dup cum zicea el. Secretarul era la plimbare, deci nu putea s spun o vorb despre cele ntmplate. Nici unul nu avea un alibi i nu putea corobora povestea sa cu a altuia. Un lucru e sigur: nimeni din afar n-ar fi putut face lucrul acesta, pentru c un strin, n sat, n-ar fi trecut neobservat. Ambele ui, din fa i din spate, erau nchise, fiecare dintre ai casei avea cheia lui. Cum vedei, lucrurile snt mpotriva celor patru. Fiecare pare s fie dincolo de orice bnuial. Greta era fiica unicului su frate; Gertrud l slujise cu credin timp de patruzeci de ani; Dobbs nu ieise niciodat din sat, iar Charles Templeton, secretarul... Da, a zis colonelul Bantry, ce-i cu el? mi pare suspect. Ce tii despre el? Ceea ce tiu despre el l disculp de orice acuzare. tii, Charles Templeton a fost unul dintre oamenii mei. Oh!, a exclamat colonelul Bantry, dnd vdit napoi. Da, aveam nevoie ele unul, dar nu voiam s se tie n sat. Lui Rosen i trebuia un secretar, aa c i l-am recomandat pe Templeton. E un gentleman, un tip foarte priceput i vorbete germana curent. Dar atunci pe cine bnuii? a ntrebat doamna Bantry foarte ncurcat. Toi par nevinovai, ceea ce e imposibil.

Da, aa se pare, dar s privim lujrurile i din alt unghi. Frulein Greta era o fat ncnttoare, dar rzboiul ne-a demonstrat mereu c poate ntoarce pe frate contra fratelui, pe tat contra fiului i aa mai departe, ne-a demonstrat c cele mai simpatice i mai ncnttoare fete au fcut lucrurile cele mai uimitoare. Lucrul acesta s-ar potrivi i lui Gertrud, cine tie ce alte fore s-au declanat n cazul ei? Poate o ceart cu stpnul sau poate un resentiment mocnit nscut din lunga ei servitute. Femeile de teapa ei pot fi, uneori, uimitor de nverunate. Dar Dobbs? Ar putea fi exclus pentru c nu avea legturi cu cei din familie? Banii pot face multe Dobbs ar fi putut fi atras i cumprat cu bani Un lucru e sigur: un mesaj sau un ordin a venit dinafar, pentru c altfel nu s-ar explica cele cinci luni de imunitate. Agenii organizaiei lucrau. Nu erau nc siguri de trdarea lui Rosen, au amnat lucrurile pn cnd n-au mai avut nici o ndoial cu privire la trdarea lui. Cnd toate ndoielile au fost date la o parte, au trimis un mesaj spionului din cas, un mesaj care spunea: Moarte! Ce mrvie! a zis Jane Helier ngrozit. Dar cum a ajuns mesajul? E o treab pe care ncerc s-o clarific i care e singura speran de a descoperi vinovatul. Unul dintre cei patru a intrat n legtur cu ei i comunica ntr-un anumit fel cu acetia. Nu era timp de pierdut i, sigur, n momentul n care a primit ordinul, a trecut la fapte. E gritor pentru organizaia Schwarze Hand. M apropii de problem pe o cale care vi se va prea ridicol de meticuloas. Cine a fost pe la ei n dimineaa aceea? Am aici lista, nu mi-a scpat nici unul. A scos un plic din buzunar, a luat o hrtie i a citit: Mcelarul a adus carne de oaie, am cercetat i corespunde realitii; biatul de la prvlie i-a adus fin de porumb, dou livre de zahr, o livr de unt i o livr de cafea, am cercetat i corespunde realitii. Potaul i-a adus dou prospecte lui Frulein Rosen, o scrisoare din localitate pentru Gertrud, trei scrisori pentru dr. Rosen, una cu timbru strin i dou scrisori pentru domnul Templeton, una tot cu tampil din strintate. Sir Henry s-a oprit i a scos un teanc de hrtii din plic. Ar fi interesant de vzut. Mi le-au dat diveri tipi care le-au descoperit i cules de la coul de gunoi. V spun drept, au fost cercetate de specialiti n scrisul cu cerneal simpatic i aa mai departe. N-am nici o ndoial asupra acestui fapt. Toi s-au adunat n jurul lui s se uite. Prospectele veneau de la un grdinar i de la o cunoscut firm de blnuri din Londra. Cele dou facturi adresate doctorului Rosen erau, una din localitate n legtur cu seminele pentru grdin i alta de la o firm de papetrie din Londra. Scrisoarea, care i era adresat, suna astfel: Dragul meu Rosen, Abia m-am ntors de la Dr. Helmuth Spaths. L-am vzut pe Edgar Jackson alaltieri. El i Amos Ptrry abia s-au ntors de la Tsingtau. i spun cu toat Onestitatea c nu-i invidiez pentru cltorie. D-mi veti despre tine ct se poate de repede. i cum i-am mai spus: pzete-te de un anumit tip. tii ce vreau s spun, chiar dac nu eti de acord. A dumneavoastr, Georgina Corespondena lui Templeton const din aceast factur de la croitorul su i o scrisoare venit de la un prieten din Germania, a continuat Sir Henry. Scrisoarea, din nefericire, a rupt-o pe cnd se plimba. n sfrit, iat scrisoarea primit de Gertrud: Drag doamn Schwartz,

Sperm c putei veni la ntrunirea de vineri seara, vicarul sper s venii cu toii, vei fi bine venii. Reeta pentru unc a fost foarte bun, v mulumesc pentru ea. Sper c sntei sntoas i, pn la revederea de vineri seara, rmn a dumitale, Emma Greene Dr. Lloyd a zmbit uor, la fel a fcut i doamna Bantry. Cred c ultima scrisoare nu poate fi luat n considerare, a zis dr. Lloyd. Aa cred i eu, a zis Sir Henry, dar cu o rezerv: am luat toate msurile de precauie s vd dac era vorba de o ntrunire religioas i dac doamna Greene exist. Trebuie s fim foarte ateni. Aa cum spune mereu prietena noastr, Miss Marple, a zis dr. Lloyd zmbind. Ai czut n reverie, Miss Marple, la ce te gndeti? Miss Marple a tresrit. Ce prostie! Tocmai m ntrebam de ce cuvntul Onestitate e scris cu liter mare n scrisoarea adresat doctorului Rosen. Doamna Bantry a ntrit ideea: Aa e, a zis ea, oh! Da, dragii mei, a zis Miss Marple, cred c ai observat. n scrisoare l previne de ceva, a zis colonelul Bantry. E primul lucru care mi-a atras atenia. Am bgat de seam mai mult dect credei. Da, l previne clar... mpotriva cui? E ceva curios cu scrisoarea aceasa, a zis Sir Henry. Dup cum spune Templeton, dr. Rosen a deschis scrisoarea la micul dejun i a azvrlit-o, zicnd c nu tie cine e tipul care i-a scris. Nu era un tip, a zis Jane Helier, era semnat de una Georgina. E greu de spus asta, poate fi Georgey, tot aa de bine, a zis dr. Lloyd, dei pare s fie mai repede Georgina. Ceea ce m izbete, ns, e c scrisul aparine unui brbat. S tii c lucrul acesta e foarte interesant, a zis colonelul Bantry. A azvrlit scrisoarea pretinznd c nu tie de la cine era. Voia s citeasc ceva pe chipul cuiva. Al cui? Al fetei ori al brbatului? Ori pe al menajerei, i-a spus prerea doamna Bantry. Poate tocmai intrase n camer aducnd dejunul. E ceva foarte deosebit aici, nu tiu ce poate fi... Apoi s-a uitat peste scrisoare. Miss Marple a venit mai aproape de ea, a pipit hrtia cu degetele i au nceput s vorbeasc n oapt. Dar de ce secretarul a rupt cealalt scrisoare?, a ntrebat deodat Jane Helier. Lucrul acesta pare foarte, foarte curios. De ce a primit o scrisoare din Germania? Dei, dup cum spunei, el e n afar de orice bnuial... Dar Sir Henry n-a spus aa ceva, a zis repede Miss Marple, ntrerupnd discuia optit cu doamna Bantry. El ne-a spus c snt patru suspeci, aa c n piesa acasta joac i Templeton. Nu-i aa, Sir Henry? Aa e, Miss Marple. Am nvat un lucru dintr-o amar experien: s nu te grbeti niciodat s spui c cineva e n afar de orice bnuial. Pn acum v-am dat motive s credei c trei dintre ei pot fi vinovai, dei e puin probabil s fie. N-ar trebui ca acest lucru s fie valabil i n cazul lui Templeton. Dar, urmnd cele spuse mai nainte, am fost forat s recunosc c n fiecare armat, n marin i n poliie exist un numr de trdtori din rndurile acesteia, chiar dac nu ne convine s admitem aceast idee. Am examinat la rece cazul lui Charles Templeton. M-am ntrebat adeseori, ceea ce domnioara Helier a ntrebat adineaori. De ce el a fost singurul dintre cei din cas care nu a putut arta scrisoarea pe care o primise, scrisoare care, pe deasupra, mai avea i un timbru german? De ce s primeasc scrisori din Germania? Ultima ntrebare e naiv, fr ndoial, dar i-am pus-o i lui. Mi-a rspuns destul de simplu: mama lui avea o sor mritat cu un german, scrisoarea era de la verioara lui. Am aflat ceva ce nu tiusem nainte c Templeton avea rude n Germania, ceea ce m-a fcut s-l pun hotrt

pe lista celor suspeci. Era omul meu, aveam mare ncredere i ineam la el; dar, urmnd calea justiiei i a cinstei, trebuie s admit c el e cap de list. Dar e ceva aici, nu tiu ce, nu tiu... i, dup toate probabilitile, n-o s tiu niciodat. Nu problema pedepsirii ucigaului, o alt problem mi se pare de o mie de ori mai important: a distruge ntreaga carier a unui om cinstit din cauza unei suspiciuni de care nu pot s nu in seama. Miss Marple i-a dres glasul i a zis cu blndee: Sir Henry, dac am neles exact, tnrul Templeton e singurul la care v gndii att de mult? ntr-un fel, da. Teoretic a putea s m gndesc la toi patru, dar nu e cazul. De pild, Dobbs. l pot bnui ct vreau, asta nu i-ar afecta cu nimic cariera. Tot satul tie c moartea doctorului Rosen a fost un accident. Gertrud e ceva mai mult afectat. Ar putea duce la o schimbare n atitudinea domnioarei Rosen fa de ea, lucru care n-ar avea cine tie ce importan pentru e. n legtur cu Greta Rosen, ei bine, aici e greutatea problemei. Greta e o fat foarte frumoas i Charles Templeton e un tnr foarte atrgtor i vreme de cinci luni au stat mpreun, fr alte distracii din afar. Ceea ce era de ateptat, s-a ntmplat. S-au ndrgostit unul de altul, chiar dac nu i-au mrturisit acest lucru. Apoi a venit nenorocirea. Acum trei luni, dup vreo dou zile de la ntoarcerea mea, m-a cutat Greta Rosen. Vnduse csua i voia s se ntoarc n Germania, ncheiase toate afacerile unchiului su. A inut s vin neaprat la mine, dei tia c m retrsesem din poliie. Voia s m vad ntr-o chestiune absolut personal. Mai nti m-a luat pe departe, apoi a revenit la subiect. Ce prere aveam? Scrisoarea cu marc din Germania, aceea pe care Charles a rupt-o, era n regul? Ar fi vrut s fie n regul, ea credea tot ce-i spusese el, dar dac ar putea s tie sigur! Vedei? Acelai lucru: s poi avea ncredere, dar bnuiala oribil st la pnd, i se nfige n creier, nu te las n pace. I-am vorbit absolut deschis i am rugat-o s fac la fel. Am ntrebat-o pn unde au ajuns, dac ineau unul la altul. Eu aa cred, mi-a spus ea, din cte tiu eu eram foarte fericii, fiecare zi trecea att de plcut. Amndoi tiam asta, dar nu ne grbeam, aveam destul timp nainte. ntr-o bun zi mi-ar fi spus c m iubete i eu i-a fi spus la fel. Oh, v putei nchipui c acum totul s-a schimbat. Nori negri plutesc ntre noi, cnd ne ntlnim nu tim ce s ne spunem. Amndoi gndim acelai lucru: o, dac a fi sigur! Iat de ce v rog, Sir Henry, s-mi spunei: Fii sigur c cel care l-a ucis pe unchiul tu nu e Charles Templeton! Spunei-mi lucrul acesta, v rog spunei-mi asta! Nu puteam s-i spun aa ceva. i ei se vor ndeprta unul de cellalt cu bnuiala ntre ei ca o fantom pe care n-o vor putea alunga niciodat. S-a lsat pe spatele scaunului, arta obosit i palid i ddea din cap descurajat. Nu mai e nimic de fcut, afar de cazul n care Miss Marple ar putea s ne ajute. Ai putea, Miss Marple? Am presimirea c scrisoarea v spune ceva, aceea despre ntrunirea religioas. Nu v amintete de cineva sau de ceva limpede ca lumina zilei? Ai putea s ajutai doi tineri disperai s fie iar fericii? Dincolo de aspectul bizar al lucrurilor, era ceva cinstit n apelul su. Ajunsese s aib o impresie foarte bun despre posibilitile mentale ale acestei domnioare btrn, fragil i demodat. S-a uitat la ea cu un fel de speran n priviri. Miss Marple a nceput s tueasc, n timp ce i netezea dantelele rochiei. mi amintete, a recunoscut ea, ntru-ctva de Annie Poultny. Scrisoarea e ct se poate de limpede pentru mine i doamna Bantry. Nu vorbesc despre scrisoarea referitoare la ntrunirea religioas, ci despre alta. Trind atta timp la Londra i neocupndu-v cu grdinritul, Sir Henry, nu ai putut observa ceva? Ei?, a zis Sir Henry, ce s observ?

Doamna Bantry a ntins mna i a luat un prospect. L-a deschis i a nceput s citeasc cu glas tare i rspicat: Dr. Helmuth Spath. Liliac, flori splendide, susinute de o tulpin foarte lung i dur. Efect decorativ n grdin. O noutate foarte frapant; Edgar Jackson. Splendide crizanteme de culoare crmizie; Amos Perry. Rou aprins, efect decorativ deosebit; Tsingtau. Rou-portocaliu strlucitor, plant de grdin de mare efect, florile tiate rezist mult timp proaspete; Honesty1, cu liter mare n scrisoare, v amintii? Flori roz i albe, bogate, enorme. Doamna Bantry a azvrlit catalogul i a zis cu o voce care parc tuna: Dalii! Dalii! i litera iniial nseamn moarte2, a adugat Miss Marple. Acesta era i avertismentul. Ce putea s fac el cu o scrisoare primit de la cineva pe care nu-l cunotea, ncrcat de nume pe care nu le tia? A aruncat-o pur i simplu secretarului su. Aadar... Oh, nu, a zis Miss Marple, nu secretarul, lucrurile snt clare, el nu e vinovat. Dac ar fi fost vinovat n-ar fi lsat s fie gsit aceast scrisoare i n-ar fi rupt niciodat scrisoarea primit de el din Germania. ntr-adevr, nevinovia lui, dai-mi voie s-o spun e bttoare la ochi. Atunci, cine? Ei bine, e sigur, att ct poate fi sigur un lucru pe lumea aceasta, c mai era cineva la micul dejun care ar fi putut, n anumite mprejurri, s pun mna pe scrisoare i s-o citeasc. Numai aa poate s fie. V amintii c a primit prospectul pentru flori de la acelai pota. Greta Rosen, a zis Sir Henry ncet. Atunci vizita pe care mi-a fcut-o... Brbaii nu neleg niciodat lucrurile astea, a zis Miss Marple. M tem c ei cred, adeseori, c noi femeile btrne sntem ca pisicile care vd pe ntuneric. Asta aa e! Din nefericire tim foarte multe despre semenele noastre. Nu m ndoiesc c ceva sttea ntre ei. Tnrul a simit brusc o repulsie inexplicabil, o suspecta fr s vrea i nu-i putea ascunde suspiciunea. i cred c vizita fetei la dumneata arat o curat dumnie. Se simea destul de sigur pe ea, dar s-a bgat la ap inutil, ncercnd s te fac s-i ndrepi bnuiala definitiv asupra bietului Templeton. Niciodat n-ai fost att de sigur de asta, ca dup vizita fetei. Snt sigur c nu s-a trdat cu nimic... a nceput Sir Henry. Brbaii, a zis Miss Marple, calm, nu neleg niciodat lucrurile astea. i fata asta..., a zis el i s-a oprit. A comis o crim cu snge rece i mai vrea s ias basma curat! Nu, Sir Henry, a zis Miss Marple, nu va iei basma curat. Nici unul dintre noi nu crede asta. Amintete-i ce ai spus mai nainte. Nu. Greta Rosen i va primi rsplata. A intrat n hor, trebuie s joace i va juca cu oameni foarte suspeci, cu contrabanditi i teroriti, o tovrie care n-o va duce la bine i care i rezerv un sfrit amar. Aa cum spuneai, trebuie s ne pese de cel nevinovat, nu de cel vinovat. Templeton se va cstori, cred eu, cu verioara sa din Germania, gestul de a rupe scrisoarea, ei bine, dei pare suspect, are cu totul alt neles dect cel pe care i l-am atribuit n seara asta. A rupt-o de team c cealalt fat o va vedea i i va cere s i-o arate. Da, pentru c cred c ntre ei s-a nfiripat o idil. Cu Dobbs nu-i nici o problem, el nu avea altceva n cap dect gustarea de la ora unsprezece. Mai rmne biata Gertrud cea care mi amintete de Annie Poultny. Dup ce a slujit-o cu credin vreme de cincizeci de ani, a fost suspectat c a furat testamentul domnioarei Lamb, dei nu avea nici o dovad mpotriva ei. Ct pe ce s moar de inim rea. Numai dup ce a murit, adevrul a ieit la iveal din cutia n care inea ceaiul, unde btrna domnioar Lamb l pusese bine. Dar era prea trziu pentru biata Annie. De aceea snt
1 2

Onestitate n englez, dar i dalie Death, n englez.

ngrijorat n cazul btrnei nemoaice. Cnd eti btrn, eti uor de lovit. Mi-e mai mare mila de ea, mai mult dect de Templeton care e tnr, artos i, dup cum se vede, favoritul femeilor. V rog s-i scriei, Sir Henry, i s-i spunei c nevinovia ei e n afar de orice ndoial. Stpnul ei a murit i ea triete i se gndete tot timpul c e suspectat de... Oh! Nu suport nici s m gndesc la aa ceva. O s-i scriu, Miss Marple, o s-i scriu, a zis Sir Henry i s-a uitat la ea ntr-un fel foarte curios. tii, nu v pot nelege. Punctul dumneavoastr de vedere e totdeauna cu totul altul dect m-a atepta. M tem c punctul meu de vedere e fr importan, a zis Miss Marple cu modestie. Rareori plec din St. Mary Mead. i totui ai rezolvat un caz care putea s constituie un mister de ordin internaional, a zis Sir Henry. Am convingerea c dumneavoastr l-ai rezolvat. Miss Marple s-a nroit toat, apoi s-a pornit iar: Cred c am primit o educaie potrivit pentru ziua de azi. Eu i sora mea am avut o guvernant din Germania o Frulein, o fiin foarte sentimental. Ne-a nvat limbajul florilor ceva care azi nu se mai nva nicieri, dar care e ceva foarte interesant. De pild, o lalea galben nseamn iubire fr speran, pe cnd n China nseamn mor de gelozie la picioarele tale. Scrisoarea era semnat Georgina, cuvnt care n german nseamn dalie, ceea ce face totul foarte limpede. ncerc s-mi amintesc ce nseamn dalie, dar mi scap. Memoria mea nu mai e ca mai demult. Dar, oricum, nu nseamn moarte. Sigur nu nseamn moarte. Ce lucruri triste se petrec pe lume! Aa e, a zis doamna Bantry suspinnd. Noroc cu florile i cu prietenii! Ne-a pus la urm, observai, a zis dr. Lloyd. Pe vremuri cineva mi trimitea n fiecare sear la teatru orhidee mov, a zis Jane vistoare. A vrea s intru n graiile tale, a zis Miss Marple, asta nseamn orhidee. Sir Henry a tuit ntr-un fel aparte i i-a ntors capul. Domnioara Marple a strigat deodat: mi amintesc! Dalie nseamn trdare i inducere n eroare. Minunat, a zis Sir Henry, absolut minunat! i a oftat uurat.

Iarba morii
Atunci, e rndul doamnei B., spuse ncurajator Sir Henry Clithering. Doamna Bantry, gazda, l privi cu repro. V-am mai spus c nu vreau s fiu azi Doamna B. Sun prea impuntor. Fii atunci eherezada. Chiar dac a fi ehe... Cum ai spus? Tot nu v pot povesti nimic; ntrebai-l pe Arthur, dac nu m credei. Tu te pricepi la relatarea faptelor concrete, dar nu ai imaginaie, zise colonelul Bantry. Aa este, adug doamna Bantry. Flutur catalogul de bulbi pe care-l pstra pe masa din faa ei. V-am ascultat pe toi i nu pricep cum facei. Unul spune ceva, altul rspunde, unii ntreab, unii gndesc, toat lumea este implicat eu n-a putea aa ceva! n plus, nu am nici un subiect n jurul cruia s es o poveste. D-mi voie s nu te cred, doamn Bantry, zise dr. Lloyd. Cltin din capul crunt a nencredere. Btrna Miss Marple spuse cu o voce blnd: Firete, drag... Doamna Bantry se scuz n continuare:

Nu tii ce via banal duc eu. Necazurile cu servitoarele, cu buctresele, scurte vizite n ora la trguieli, dentist, sau la cursele de cai de la Ascot pe care Arthur le urte aa de mult, sau grdinritul... Ah, zise dr. Lloyd. Grdina. tim cu toii c este marea dumneavoastr pasiune. Trebuie s fie o adevrat plcere s ai o grdin, zise Jane Helier, tnra i frumoasa actri. Adic, atta vreme ct nu trebuie s sapi sau s-i murdreti minile. i eu ador florile. Grdina, repet Sir Henry. N-am putea-o lua drept punct de pornire? ncercai, doamn B. Bulbii otrvii, narcisele letale, iarba morii! E ciudat c spunei aceste lucruri, zise doamna Bantry. mi amintesc eu de ceva acum. Arthur, mai ii minte afacerea de la Clodderham Court? tii doar, btrnul Sir Ambrose Bercy. i aminteti ce btrn amabil i curtenitor l crezusem cu toii? Desigur. Da, a fost o ntmplare tare ciudat. Continu, Dolly. Spune-o tu mai bine, dragule. Nu vorbi copilrii. Continu tu. Dac ai nceput, n-ai dect s termini singur. Eu mi-am terminat partea mea. Doamna Bantry inspir adnc. i mpreun minile i pe faa ei se aternu o umbr de ndurerare. Vorbi repede i cursiv. Nu snt prea multe de spus. Iarba morii de aici am pornit s fac legtura, dei n mintea mea i zic salvie i ceap. Salvie i ceap, se minun dr. Lloyd. Doamna Bantry confirm. Iat cum s-a ntmplat, explic ea. edeam, eu i Arthur, cu Sir Ambrose Bercy la Clodderham Court, i ntr-o zi, din greeal (ntr-un mod de-a binelea prostesc), odat cu salvia s-a cules i un mnunchi de frunze de degeelu-rou. n seara respectiv, la cin raele au fost umplute cu ele i toat lumea s-a mbolnvit, iar o tnr, srmana pupila lui Sir Ambrose Bercy a i murit. Se opri. Doamne, doamne, ce tragic, spuse Miss Marple. Nu-i aa? Ei, i ce-a mai urmat? ntreb Sir Henry. Nimic, zise doamna Bantry. Asta-i tot. A urmat un suspin general. Dei fuseser avertizai de dinainte, nu se ateptaser ca povestea s fie att de scurt. Dar, draga mea doamn, protest Sir Henry, asta nu poate fi tot. Ceea ce ne-ai relatat dumneavoastr este o ntmplare tragic, dar n nici un caz o enigm. Ei, ar mai fi ceva, zise doamna Bantry. Dar dac v-a spune i acest lucru, ai ghici imediat ce-a fost. Apoi privi sfidtor la cei adunai i le aminti: V-am spus c nu pot s creez din fapte o povestire care s par verosimil. Aha! Sir Henry se ridic din scaunul lui comod i-i potrivi lornionul. S tii, eherezada, c e cel mai reconfortant aa: ne provoci ingeniozitatea. nc nu snt sigur dac nai fcut-o deliberat pentru a ne stimula curiozitatea. S ncercm s ghicim din douzeci de ntrebri. Miss Marple, ai vrea s ncepei dumneavoastr? Eu a vrea s tiu ceva despre buctreas, zise Miss Marple. Trebuie s fi fost o femeie proast sau neexperimentat. Foarte proast, zise doamna Bantry. A plns mult dup aceea zicnd c frunzele i-au fost culese i aduse drept salvie i ea nu avea de unde s tie acest lucru. A fost una care nu prea gndete, adug Miss Marple. Probabil o femeie mai n vrst i o buctreas bun, m gndesc, nu? O, una excelent, zise doamna Bantry. E rndul dumneavoastr, domnioar Helier, i se adres Sir Henry.

Oh, vrei s spunei c e rndul meu s pun o ntrebare? Urm o pauz n care Jane reflect i n final spuse neajutorat: De fapt, nici nu tiu ce s ntreb. Ochii ei frumoi l priveau rugtor pe Sir Henry. De ce nu ntrebai asupra dramatis personae, domnioar Helier? suger acesta, zmbind. Jane l privi cu nedumerire. Personajele n ordinea apariiei lor, clarific Sir Henry cu amabilitate. O, da, ntr-adevr, bun idee, accept Jane. Doamna Bantry ncepu imediat s numere pe degete persoanele implicate. Sir Ambrose, Sylvia Keene (fata care a murit), o prieten a ei care sttea tot acolo, Maud Wye, una din acele fete negricioase i urte, dar care totui impresioneaz niciodat nam neles cum de reuesc s impresioneze. Apoi mai era domnul Curie, care venise s discute despre cri cu Sir Ambrose niscaiva cri rare, ciudenii n latin, tot felul de pergamente nvechite. Apoi mai era Jerry Lorimer, un fel de vecin. Reedina sa, Fairlies, se nvecina cu proprietatea lui Sir Ambrose. i-apoi mai era doamna Carpenter, un gen de femeie pisicu, ntre dou vrste, rsfat; era un fel de,,dame de compagnie pentru Sylvia, mi se pare. Dac acum e rndul meu, i mi se pare c aa este, zise Sir Henry, pentru c stau lng domnioara Helier, a dori foarte mult, doamn Bantry, scurte portrete verbale ale tuturor celor care s-au perindat prin cas. Dar..., doamna Bantry ezit. ncepei cu Sir Ambrose, continu Sir Henry. Cum era el? Era un btrn foarte distins, de fapt nici nu era chiar aa de btrn, nu cu mult peste aizeci, cred. Era foarte delicat; avea inima slbit, nu putea urca scrile, i montase un lift n acest scop, aa c prea mai btrn dect era din cauza bolii. Avea maniere deosebit de elegante, rafinat acesta este cuvntul care l-ar descrie cel mai exact. Nu-l puteai vedea niciodat iritat sau suprat. Avea un pr alb frumos i o voce nespus de plcut. Bun, zise Sir Henry. Mi-l imaginez deja pe Sir Ambrose. i acum fata, Sylvia, sau cum spunei c se numea? Sylvia Keene. Era frumoas, ntr-adevr frumoas. Blond i cu un ten splendid. Nu prea deteapt. De fapt, chiar proast. Ei, las, las Dolly, protest soul ei. Bineneles, Arthur nu e de aceeai prere, zise sec doamna Bantry. Dar era proast, niciodat nu spunea un lucru demn de ascultat. Era una dintre fiinele cele mai graioase pe care le-am vzut vreodat, mrturisi colonelul Bantry cu duioie. S-o fi vzut cnd juca tenis era pur i simplu ncnttoare. i plin de umor, o fiin amuzant. i cu maniere alese. Garantez c toi tinerii o vedeau aa. Aici greeti, interveni doamna Bantry. Juvenalitatea n sine nu mai are farmec pentru tinerii de azi. Numai ageamiii de felul tu, Arthur, mai fabuleaz aa n privina tinerelor. A fi tnr nu-i suficient, zise Jane. Trebuie s ai i S.A. Ce nseamn S.A.? ntreb Miss Marple. Sex appeal, o lmuri Jane. Aha, adic ceea ce pe vremea mea se numea,,a avea pe vino-ncoa, se dumiri Miss Marple. Nu e rea treaba cu descrierile, zise Sir Henry. Doamna,,de compagnie ai descris-o, dac nu m-nel doamn Bantry, drept genul pisicu, nu? Nu m-am referit la o felin, ci la un gen de persoan torctoare, dac m-ne- legei, rspunse doamna Bantry. ntotdeauna amabil. Aa era Adelaide Carpenter. Cam ci ani avea? n jur de patruzeci. Locuia acolo de mult, de cnd Sylvia avea unsprezece ani. O persoan plin de tact. Una din acele vduve nefericite cu multe neamuri aristocratice dar cu

prea puini bani. Personal, n-o agream; dar mie nu mi-au plcut niciodat oamenii cu degete lungi i albe. i nu mi-au plcut nici pisicuele. Dar domnul Curie? O, un btrnel din aceia grbovii de ani, care seamn atta ntre ei c aproape nu-i deosebeti. Se nflcra numai cnd era vorba despre crile lui vechi, niciodat altcndva. Nu cred c Sir Ambrose l cunotea mai ndeaproape. Dar vecinul Jerry? Un biat foarte ncnttor. Era logodit cu Sylvia. De aceea, toat povestea a fost att de trist. M ntreb, ncepu Miss Marple dar se opri. Ce? Nimic, drag. Sir Henry o privi curios pe btrnic. Apoi adug ngndurat: Deci tinerii erau logodii. De mult vreme? Cam de un an. Sir Ambrose se opusese logodnei pe motivul c Sylvia era prea tnr. Dar, dup un an de logodn, ced i cstoria urma s aib loc curnd. Dar, spunei, tnra avea vreun venit? Unul foarte mic, o sut-dou lire pe an. Nimic suspect pn acum. Clithering, zise colonelul Bantry i rse. E rndul doctorului s ntrebe, zise Sir Henry. Eu m aez. Curiozitatea mea este strict profesional, zise doctorul Lloyd. Mi-ar plcea s tiu ce diagnostic s-a stabilit la anchet, adic, vreau s spun dac v amintii sau tii cumva. tiu cu aproximaie, zise doamna Bantry. S-a vorbit de otrvire cu digitalin, aa se spune? Dr. Lloyd aprob din cap. Agentul activ al digitalinei are efect asupra inimii i este, de fapt, un medicament bun n unele forme de tulburri cardiace. E un caz curios. N-a crede, totui, c mncnd cineva un preparat din digital ar putea avea un efect fatal. Se cam exagereaz cu otrvirea prin ingerarea unor frunze sau fructe duntoare. Puini oameni i dau seama c agentul vital, alcaloidul, trebuie extras cu grij i trebuie preparat. Doamna MacArthur i-a trimis, zilele trecute, nite bulbi speciali doamnei Toomie, interveni Miss Marple. Iar buctreasa doamnei Toomie i-a luat drept cepe i a reuit s mbolnveasc toat familia Toomie. Dar nimeni n-a murit din asta, zise dr. Lloyd. Nu, nu a murit nimeni, recunoscu Miss Marple. Eu am cunoscut o fat care a murit intoxicat cu ptomain, i aminti Jane Helier. S continum investigarea crimei, suger Sir Henry. Crim? se minun Jane. Credeam c e vorba de un accident. Dac ar fi fost un accident, spuse Sir Henry, nu cred c doamna Bantry ne-ar fi relatat acest caz. Din cele spuse pn acum, mi dau seama c a fost un accident doar n aparen; n esen a fost ceva mai cumplit, mi amintesc de un alt caz: diveri musafiri discutau dup cin la un party. Pereii erau mpodobii cu tot felul de arme vechi. Vrnd s fac o glum, unul dintre meseni apuc un pistol vechi i inti spre un alt comesean ameninndu-l c-l mpuc. n acel moment, pistolul s-a descrcat i l-a ucis pe cel intit. n acest caz, a trebuit n primul rnd s constatm cine a ncrcat arma i, mai apoi, cine a condus n aa fel conversaia, nct rezultatul a fost acest joc grotesc, pentru c omul care a intit era absolut inocent. Se pare c ne confruntm cu aceeai problem i acum. Frunzele acelea de digital au fost amestecate voit cu cele de salvie, tiindu-se dinainte ce se poate ntmpla. Dac o scoatem din discuie pe buctreas i o scoatem, nu? rmne urmtoarea ntrebare: cine a cules frunzele cu pricina i le-a dus la buctrie.

Foarte simplu de rspuns, zise doamna Bantry. Sylvia nsi a dus frunzele n buctrie. Era una din treburile ei s culeag, pentru salate, diverse ierburi, morcovi, m rog, tot soiul de verdeuri pe care grdinarii nu le culeg cum trebuie. Ei ndeobte se tem s-i dea ceva proaspt i crud; ateapt s fie bine coapte. Sylvia i doamna Carpenter obinuiau s se ndeletniceasc cu aceste treburi. Iar n colul cu salvie, ntr-adevr, cretea i digital, aa c greeala a fost fireasc. Dar Sylvia le-a cules ea nsi? Asta nimeni nu mai tie. Dar aa s-a presupus. Presupunerile snt ntotdeauna periculoase, interveni Sir Henry. Cert este c nu doamna Carpenter le-a cules, zise doamna Bantry. Pentru c, ntmpltor, s-a plimbat cu mine pe teras n acea diminea. Am ieit mpreun dup micul dejun. Era neobinuit de cald i senin pentru o zi de primvar timpurie. Sylvia a cobort singur n grdin, dar ceva mai trziu, am vzut-o la bra cu Maud Wye. Erau prietene bune, nu-i aa? ntreb Miss Marple. Da, rspunse doamna Bantry. Pru c mai vrea s adauge ceva, dar se opri. De cnd se afla prietena ei acolo? continu Miss Marple. De vreo dou sptmni, zise doamna Bantry. n vocea ei se strecur o uoar tulburare. Nu v plcea domnioara Wye, suger Sir Henry. O, cum s nu... Tulburarea din vocea ei se accentu. Ne ascundei ceva, doamne Bantry, spuse Sir Henry uor acuzator. M gndeam la ceva, dar parc n-a mai vrea s insist, zise Miss Marple. La ce? La faptul c ai spus c tinerii erau logodii i c de aici provenea marea tristee. Dar vocea dumneavoastr nu suna prea convingtor cnd ai spus asta, nelegei? Ce persoan chiibuar sntei, zise doamna Bantry. Le tii ntotdeauna pe toate. Da, ntr-adevr m gndeam la ceva dar nu tiu dac ar trebui s-o spun sau nu. Trebuie s-o spunei, zise Sir Henry. Oricte scrupule ai avea, nu trebuie s ne ascundei nimic. Atunci, iat despre ce e vorba: ntr-o sear, de fapt chiar n seara premergtoare tragediei, m-am plimbat ntmpltor pe teras nainte de cin. Fereastra camerei de zi era deschis. i i-am vzut pe Jerry Lorimer i pe Maud Wye. El... el o sruta. Nu tiam dac e ceva ntmpltor sau, m rog, chiar tiu eu ce altceva. tiam c lui Sir Ambrose nu i-a plcut niciodat Jerry Lorimer, deci l cunotea ce fel de tnr era. Dar de un lucru snt sigur: fata aceea, Maud Wye, l iubea nespus de mult. De-ai fi vzut-o cum l privea cnd nu i observa nimeni. i cred, de fapt, c erau mai potrivii ei doi dect Sylvia cu el. Vreau s v ntreb ceva nainte!ca Miss Marple s aib cuvntul, zise Sir Henry. Vreau s tiu dac, dup tragedie, Jerry Lorimer s-a cstorit cu Maud Wye? Da, dup ase luni, confirm doamna Bantry. eherezado, eherezado, i cnd m gndesc ce simplu ne-ai spus aceast poveste la nceput. i uite ce palpitant a devenit, zise Sir Henry. Oase goale i cnd te gndeti ct carne gsim acum pe ele. Nu vorbi aa, spuse doamna Bantry. i nu folosi cuvntul carne. Vegetarienii o fac. Ei obinuiesc s spun:,,eu nu mnnc niciodat carne, o spun ntr-un fel de-i taie cheful s-i mai mnnci friptura. Domnul Curie era vegetarian. El mnca ceva foarte special la micul dejun. Btrneii acetia cu brbi snt ntotdeauna ciudai. Au i un fel de lenjerie de corp... Ce naiba, Dolly, spuse soul ei, ce tii tu despre lenjeria de corp a domnului Curie? Nimic, zise doamna Bantry cu demnitate. Doar stteam i m gndeam. mi schimb afirmaia anterioar, spuse Sir Henry. Prezentarea personajelor e foarte interesant, parc le i vd aievea... Miss Marple, avei cuvntul.

Firea omului e ntotdeauna foarte curioas, Sir Henry. E ciudat s vezi cum anumite tipuri tind ntotdeauna s acioneze n acelai fel. Dou femei i un brbat, vechiul i eternul triunghi uman, continu Sir Henry, mi imaginez c aceasta este baza cazului nostru. Dr. Lloyd i drese vocea. M gndeam la ceva. Doamn Bantry, spunei c i dumneavoastr ai fost bolnav? Ba bine c nu! i Arthur! i toi ceilali. Deci toi, zise doctorul. nelegei la ce m gndesc? Cine a plnuit totul a acionat ciudat: fie c a mers la marele risc, fie c n-a inut cont de viaa niciunuia. E greu de crezut c un om poate, n mod voit, s otrveasc opt oameni n scopul nlturrii unuia singur. neleg unde batei, zise Sir Henry meditativ. Mrturisesc c i eu m-am gndit la acest aspect. Putea s se otrveasc i pe sine, adug Jane Helier. A lipsit cineva de la mas n seara aceea? ntreb Miss Marple. Doamna Bantry cltin din cap: Toat lumea a fost acolo. n afar de domnul Lorimer, presupun, draga mea. El nu locuia n cas, nu? Nu, dar n seara aceea a cinat cu noi, zise doamna Bantry. Aha! Miss Marple i schimb vocea: Asta-i cu totul altceva. Se art ncruntat i uor agitat. Ce proast snt, murmur ea, chiar proast. V mrturisesc c acest aspect m surprinde, Lloyd, zise Sir Henry. Cum se putea asigura cineva c fata i numai fata va primi doza fatal? Nu putea, zise doctorul. Asta m face s cred altceva. Dar dac presupunem c nu fata a fost victima prevzut? Cum? n toate cazurile de otrvire cu mncare rezultatul este nesigur. Civa oameni mnnc aceeai mncare. Ce se ntmpl? Unul sau doi snt uor bolnavi, doi sau mai muli snt serios afectai, iar unul moare. Cam aa e: nimic nu e sigur. Dar exist cazuri unde intervine un alt factor. Digitalina este un medicament care acioneaz direct asupra inimii dup cum v-am mai spus, este i prescris n unele cazuri. Acum, n cas exista o singur persoan care suferea de inim. Dac el era victima aleas? Doza care pentru ceilali nu ar fi fost fatal ar fi fost fatal pentru el cam aa trebuie s fi gndit ucigaul. C lucrurile s-au ntmplat altfel, este dovada a ceea ce tocmai v spuneam nesigurana i imprevizibilitatea efectului medicamentelor asupra omului. Deci, dumneavoastr credei c Sir Ambrose a fost persoana vizat? ntreb Sir Henry. Da, da, i fata s fi fost omort din greeal. Cui i reveneau banii dup moartea lui? se interes Jane. Iat o ntrebare bun, domnioar Helier. Una din primele care obinuiam s le pun n vechea mea profesie, spuse Sir Henry. Sir Ambrose avea un fiu, zise doamna Bantry. Dar se certaser cu civa ani n urm. Cred c biatul era nebun. Totui, nu sta n puterea lui Sir Ambrose s-l dezmoteneasc. Clodderham Court era o motenire inalienabil. Martin Bercy urma s capete titlul de proprietar al ntregii averi. Ar mai fi fost nite bunuri pe care Sir Ambrose se hotrse s le lase drept motenire Sylviei. tiu toate acestea, pentru c Sir Ambrose a murit la mai puin de un an de la tragica ntmplare despre care v povesteam i nu i-a rennoit testamentul dup dispariia fetei. Cred c banii au fost transferai Coroanei sau probabil c i-a motenit tot fiul su, n calitate de ruda cea mai apropiat, nu tiu exact cum a fost. Deci moartea lui ar fi interesat doar un fiu care, oricum, nu era prezent i pe fata care a murit, se gndi Sir Henry cu voce tare. Asta nu lmurete prea mult situaia.

Dar femeia cealalt, pe care doamna Bantry a numit-o pisicu, ea nu se alegea cu nimic? ntreb Jane. Ea nu a fost menionat n testament, preciz doamna Bantry. Miss Marple, nici mcar nu ne ascultai, observ Sir Henry. Sntei cu gndul departe de noi. M gndeam la btrnul domn Badger, farmacistul, zise Miss Marple. Avea o menajer foarte tnr, ndeajuns de tnr s-i poat fi nu numai fiic, ci chiar nepoat. N-a spus nimnui nici un cuvnt, familiei sau nepoilor care triau n ateptarea unei moteniri, iar cnd a murit, ce credei? Erau cstorii de doi ani, fr tirea nimnui. Firete, domnul Badger era farmacist i un btrn destul de necioplit, pe cnd Sir Ambrose Bercy era un gentleman perfect, dup cum spune doamna Bantry, dar, cu toate acestea, natura uman este aceeai peste tot. Se ls un moment de linite. Sir Henry arunc o privire aspr ctre Miss Marple care i rspunse cu blndeea ochilor ei albatri, uor exoftalmici. Jane Helier sparse tcerea. Spunei-mi, aceast doamn Carpenter arta bine? Da, n felul ei, dar... nimic deosebit. Avea o voce plcut, i aminti colonelul Bantry. De felin, c altfel nu-i pot spune. Era o pisicu, aprecie doamna Bantry. i ie ti se va spune aa ntr-o bun zi, Dolly. Nu-mi displace s fiu o pisicu n cercul prietenilor mei, zise doamna Bantry. Dar, oricum, eu nu agreez femeile, tii i tu. Prefer brbaii i florile. Avei excelente gusturi, n-am ce spune, interveni Sir Henry. Mai ales, n a-i pune pe brbai pe primul loc. O chestiune de tact, lmuri doamna Bantry.. Ei, dar s revenim la problema noastr. Cred c v-am relatat totul corect, nu, Arthur? Da, draga mea. Oricum, nu cred c cineva se ndoiete de acest lucru. i acum, dumneavoastr. Doamna Bantry art cu degetul nspre Sir Henry. O s-o iau mai pe ocolite, pentru c, vedei dumneavoastr, nu am certitudinea cazului. S-l lum pe Sir Ambrose. El n-ar fi apelat la aceast modalitate de sinucidere; pe de alt parte, nu ar fi ctigat nimic de pe urma morii fetei. Deci, l scoatem de pe lista suspecilor. Domnul Curie. N-avea nici un motiv s doreasc moartea fetei. Iar dac inta otrvirii ar fi fost Sir Ambrose, motivul ar fi c furase vreun manuscript rarisim. Nu st n picioare, deci i domnul Curie este scos de pe lista suspecilor, n pofida suspiciunilor doamnei Bantry. Domnioara Wye. N-ar fi avut nici un motiv s-l omoare pe Sir Ambrose, n schimb ar fi putut dori moartea Sylviei. Rvnea la inima i la mna logodnicului acesteia, dup cum am aflat i din cele relatate de doamna Bantry. Ea a fost cu Sylvia dimineaa n grdin, aa c a avut posibilitatea s culeag frunzele otrvitoare. Domnioara Wye rmne pe list. Tnrul Lorimer. Avea motive pentru ambele cazuri. Dac scpa de fat, putea s se nsoare cu cealalt. Dei e cam drastic s ucizi pentru un asemenea motiv cnd o logodn se desface att de uor n zilele noastre. Dac ar fi murit Sir Ambrose, s-ar fi nsurat cu o fat bogat, nu cu una srac. Acest aspect are importan sau nu, n funcie de situaia lui financiar. Dac se descoper c proprietatea lui era ipotecat i doamna Bantry ne-a ascuns acest lucru, a cere penalizarea ei pentru aciune incorect. i-acum, doamna Carpenter. S tii c o suspectez pe aceast doamn. O dat, pentru minile ei albe, mai apoi pentru alibiul excelent avut pentru momentul cnd s-au cules ierburile. N-am niciodat ncredere n alibiuri. i mai am un motiv pentru care o suspectez, dar deocamdat l pstrez numai pentru mine. Totui, pentru c trebuie s-mi exprim prerea, o consider pe domnioara Maud Wye autoarea crimei pentru c exist mai multe probe mpotriva ei dect a celorlali. Urmtorul. Doamna Bantry art spre doctorul Llyod. Cred c greii, Clithering, n a menine prerea c moartea fetei a fost premeditat. Snt convins c ucigaul voia s-l lichideze pe Sir Ambrose. Pe tnrul Lorimer nu-l cred n stare de aa ceva pentru c avea prea puine cunotine. Snt nclinat s cred c vinovata este doamna

Carpenter. Ea tria de muli ani n familie, cunotea starea sntii lui Sir Ambrose i putea foarte bine s aranjeze astfel lucrurile ca Sylvia s fie cea care s culeag frunzele (ai spus i dumneavoastr c fata nu era prea deteapt). Motivul, v mrturisesc, nu-l vd; dar m aventurez s presupun c Sir Ambrose ntocmise odat un testament n care i ea figurase. Cam asta pot spune. Doamna Bantry i ndrept degetul arttor spre Jane Helier. Nu tiu ce s spun, dect att: de ce s nu fie chiar fata vinovat? Ea a dus frunzele n buctrie, la urma urmei. Ai spus c Sir Ambrose se opusese cstoriei ei. Dac el murea, ea cpta banii i se putea mrita. i tia la fel de bine care este starea sntii lui Sir Ambrose ca i doamna Carpenter. Degetul doamnei Bantry se ndrept acum spre Miss Marple. i-acum, atoatetiutoarea noastr prieten, zise ea. Sir Henry a explicat totul foarte clar, ncepu Miss Marple. Doctorul Lloyd a avut perfect dreptate n tot ce a spus. Pentru ei, totul este foarte limpede. M ntreb ns dac doctorul Lloyd a sesizat un aspect al spuselor sale. Vedei dumneavoastr, nefiind medicul curant al lui Sir Ambrose, nu putea ti ce fel de boal a inimii avea acesta, nu-i aa? Nu prea vd ce vrei s spunei, Miss Marple, o ntrerupse doctorul Lloyd. Dumneavoastr presupunei, nu-i aa, c Sir Ambrose avea o afeciune n care digitalina era duntoare. Dar n-avem nici o dovad c ar fi aa. Ar putea la fel de bine s fie i invers. Invers? Da, n-ai spus dumneavoastr c este deseori prescris n bolile cardiace? Tot nu neleg. Miss Marple, unde vrei s ajungei? S-ar fi putut foarte bine ca Sir Ambrose s aib digitalin n permanen, fr s trebuiasc s-o justifice. Ceea ce ncerc s spun (ntotdeauna m exprim greoi) este aceasta: s presupunem c cineva vrea s otrveasc pe altcineva cu o doz fatal de digitalin. Cel mai simplu lucru nu e oare s aranjeze n aa fel, nct toat lumea s fie otrvit cu frunze de digitalin? n nici unul din cazuri nu va fi fatal, firete, dar n acelai timp, nimeni nu va fi surprins s existe o victim; dup cum spunea i doctorul Lloyd, aceste lucruri snt incerte. Nimeni nu se va ntreba dac fata a mncat o doz fatal de digitalin sau ceva de felul acesta. Putea foarte bine s-i fi fost amestecat ntr-un cocteil, sau n cafea, sau chiar s-i fi fost administrat sub forma unei buturi tonice. Vrei s spunei c Sir Ambrose i-a otrvit pupila, pe fata ncnttoare pe care o iubea? Exact, spuse Miss Marple. Vedei cazul domnului Badger i al menajerei sale tinere. S nu-mi spunei c-i un lucru absurd ca un brbat de aizeci de ani s se ndrgosteasc de o fat de douzeci. Se ntmpl n fiecare zi. ndrznesc s spun c n cazul unui autocrat ca Sir Ambrose este nebunie curat, cum deseori se ntmpl n asemenea mprejurri. El n-a putut suporta gndul de a o vedea mritat s-a i opus ct a putut i a cedat. Gelozia lui nebuneasc a luat asemenea proporii nct a preferat s-o omoare dect s-o lase lng tnrul Lorimer. Probabil c avea de mult n cap acest gnd, devreme ce frunzele de degeel creteau printre salvii. Le-ar fi cules chiar el, la un moment dat, i le-ar fi trimis la buctrie chiar prin ea. E groaznic s te gndeti la asta, dar cred c trebuie s privim mai comptimitor aceast situaie. Brbai, onorabili chiar, la vrsta aceasta devin ciudai, mai ales cnd e vorba de tinere. Ultimul nostru organist... o, dar s nu mai brfesc... Doamna Bantry, sta-i adevrul? ntreb Sir Henry. Doamna Bantry aprob din cap. Da. Niciodat nu mi-a fi imaginat aceast ntmplare altfel dect ca pe un accident. Pe urm, dup moartea lui Sir Ambrose, am primit o scrisoare. Lsase instruciuni s-mi fie trimis. n ea mi-a dezvluit tot adevrul. Nu tiu de ce, dar noi doi ntotdeauna ne-am neles foarte bine. n tcerea care se ls, simi o obieciune mut i se grbi s adauge:

S nu credei c trdez secrete. Am schimbat toate numele personajelor. N-ai observat ce uimit a fost Arthur cnd am rostit numele de Sir Ambrose? N-a neles de la nceput. Am schimbat totul. Este ca n cri, cnd la nceput scrie: Toate personajele din aceast nuvel snt fictive. Niciodat nu afli cine sunt de fapt.

Sanctuarul
Soia vicarului ddu colul bisericii cu braele pline de crizanteme. De ghetele ei solide se prinsese mult pmnt din grdin i cteva urme se aflau i pe nasul ei, dar de asta ea nu avea ctui de puin habar. Se chinui puin s deschid poarta de la biseric, ce atrna ruginit, pe jumtate prins n balamale. O boare de vnt i agit plria ponosit, fcnd-o s-i ad i mai aiurea dect pn atunci. "Mai du-te la naiba!" spuse Bunch. Botezat de prinii si optimiti Diana, doamna Harmon devenise Bunch la o vrst timpurie pentru motive oarecum evidente i numele i rmase acesta nc de atunci. Strngnd la piept crizantemele, se ndrept spre cimitir i de-acolo spre ua bisericii. Aerul de noiembrie era blnd i umed. Norii acopereau cerul, lsnd pete albastre ici i colo. nuntru, biserica era ntunecoas i rece; era nclzit doar n timpul slujbelor. Brrr! se nfrigur Bunch. Mai bine a termina repede cu asta. Nu vreau s mor de frig. Cu repeziciune nscut din obinuin adun obiectele necesare: vaze, sticle, ap. "A fi vrut s fi avut crini" se gndi Bunch n sinea ei. "M obosesc crizantemele astea uscive". Minile ei durdulii aez florile n vase. Nu era nimic original sau artistic n aranjamente, deoarece Bunch Harmon n persoan nu era nici original, nici nu avea sim artistic, dar era unul obinuit de cas, plcut. Ducnd vasele cu grij, Bunch pi prin mijlocul bisericii, ndreptndu-se spre altar. n momentul acela soarele iei dintre nori. Lumina ptrundea prin fereastra dinspre rsrit, prevzut cu un geam uor colorat, mai ales n albastru i rou darul unui membru bogat al parohiei din epoca victorian. Efectul era aproape impresionant n neateptata sa opulen. "Ca bijuteriile " se gndi Bunch. Deodat se opri, uitndu-se uimit nainte. Pe treptele altarului se afla o form ntunecat ghemuit. Lsnd cu grij florile jos, Bunch se apropie de ea i se aplec deasupra-i. Un brbat zcea acolo, chircit tot. Bunch ngenunche lng el i, ncet, cu precauiune, l ntoarse cu faa n sus. i lu pulsul era slab, se pierdea, vorbind despre starea omului, aa cum fcea i paloarea aproape verzuie a feei. Nu ncpea ndoial, se gndi Bunch, omul era pe moarte. Era un brbat de vreo 45 de ani, mbrcat ntr-un costum uzat. Ddu drumul minii lipsite de putere de la care luase pulsul i se uit la cealalt mn a omului. Aceasta prea ncletat pe inim ca un pumn. Privindu-l mai ndeaproape observ c strngea n mn o compres sau o batist mare pe care o inea la piept. n jurul minii erau urmele unui lichid maroniu ce se uscase i pe care Bunch l lu drept snge nchegat. Bunch se ridic, ncruntndu-se. Pn atunci ochii omului fuseser nchii, dar, n momentul acela, i deschise deodat i se uit fix la faa femeii. Nu erau nici mpienjenii, nici tulburi. Preau foarte vioi i inteligeni. i mic buzele i Bunch se aplec s prind cuvintele, sau mai bine zis, cuvntul. Rostise numai un singur cuvnt "Sanctuar". I se pru c vede un zmbet foarte slab n timp ce pronuna acest cuvnt. Nu era nici o ndoial n legtur cu el, pentru c, dup o clip, repet "sanctuar"... Apoi, cu un oftat slab, prelung, i nchise din nou ochii. Din nou Bunch ncerc s-i ia pulsul. Mai avea, dar acum era mai slab i tot mai rar. Se ridic n picioare hotrt. Nu te mica, nici nu ncerca s te miti. M duc dup ajutor. Ochii brbatului se redeschiseser i acum prea s-i fixeze atenia asupra luminii colorate care ptrundea prin fereastra de est. Murmur ceva ce Bunch nu prea nelese. Se gndi, tresrind, c ar fi putut fi numele soului ei. Julian? ntreb ea. Ai venit aici dup Julian?

Dar nu primi nici un rspuns. Omul zcea cu ochii nchii, respirnd ncet, fr vlag. Bunch se ntoarse i iei repede din biseric. Se uit la ceas i ddu din cap cu oarecare mulumire. Doctorul Griffiths trebuia s fie nc la chirurgie. Era numai la cteva minute deprtare de biseric. Intr, fr s atepte s bat sau s sune, trecnd prin camera de ateptare, direct n cabinetul medicului. Trebuie s venii imediat, spuse Bunch. Un om moare n biseric. Cteva minute mai trziu, doctorul Griffiths se ridica din genunchi, dup o sumar examinare. Putem s-l ducem de aici n casa parohial? L-a putea consulta mai bine acolo nu c i-ar folosi la ceva! Bineneles, rspunse Bunch. M duc nainte s pregtesc lucrurile. S-i aduc pe Harper i Jones, da? S v ajute s-l crai. Mulumesc. Pot s telefonez de la casa parohial dup o ambulan, dar m tem c pn vine... Nu-i termin fraza. Bunch spuse: Hemoragie intern? Doctorul Griffiths ncuviin. Mai adug: Cum naiba de a ajuns aici? Cred c trebuie s fi fost aici toat noaptea, fu de prere Bunch, gndindu-se: Harper deschide biserica dimineaa i se duce la lucru, dar, de obicei, nu intr n ea. Dup vreo cinci minute, doctorul Griffiths puse receptorul la loc i se ntoarse n camera pentru micul dejun, unde rnitul zcea pe nite pturi aezate n grab pe sofa. Bunch tocmai lua un lighean cu ap i se pregtea s ias cu el, dup ce doctorul l examinase. Deci, asta-i, o anun Griffiths. Am trimis dup o ambulan i am anunat poliia. Sttea ncruntat, uitndu-se la pacientul ntins pe jos, cu ochii nchii. Mna stng i se mica ntr-un fel nervos, spasmodic lng coaste. A fost mpucat, preciz Griffiths. mpucat foarte de aproape. i-a fcut batista ghemotoc i i-a bgat-o n ran ca s opreasc sngerarea. Dup ce s-a ntmplat, ar fi putut s mearg mult? ntreb Bunch. O, da, e foarte posibil. Se tie c un om rnit mortal s-a ridicat i a mers pe strad, ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat i, apoi, deodat, s-a prbuit, dup cinci sau zece minute. Deci, se poate s nu fi fost mpucat n biseric. O, nu! Trebuie s fi fost mpucat la o oarecare deprtare. Desigur, s-ar fi putut sinucide, arunca revolverul i s-ar fi mpleticit, venind orbete ctre biseric. Nu prea neleg de ce s-a ndreptat spre biseric i nu spre casa parohial. O, tiu de ce, l opri Bunch. A rostit: "Sanctuar". Doctorul se uit uimit la ea. Sanctuar? A venit Julian, anun Bunch, ntorcndu-i capul, cnd auzi paii soului n hol. Julian! Vino aici! Reverendul Julian Harmon intr n camer. Purtarea sa rezervat, profesoral l fcuse s par, ntotdeauna, mai btrn dect era n realitate. Vai de mine! exclam Julian Harmon, privind uimit i ngrijorat trusa chirurgical i trupul ntins pe sofa. Bunch i relat, ca de obicei, n puine cuvinte: Era n biseric, pe moarte. A fost mpucat. l cunoti, Julian? Mi s-a prut c i-a pronunat numele. Vicarul se apropie de sofa i se uit la muribund: Bietul de el, spuse i ddu din cap. Nu, nu-l cunosc. Sunt aproape sigur c nu l-am mai vzut niciodat.

n momentul acela, ochii muribundului se deschiser nc o dat. Trecur de la medic la Julian Harmon i de la acesta la soia lui. Ochii i rmaser aintii pe faa lui Bunch. Griffiths naint. Dac ne-ai putea spune, ntreb el precipitat. Dar cu ochii pironii asupra lui Bunch, omul spuse pe un ton slab: "V rog... v rog..." i apoi, cu un uor tremur, i ddu sufletul... Sergentul de poliie Hayes i bg creionul n gur i ntoarse pagina carnetului. Deci, asta-i tot ceea ce-mi putei spune, doamn Harmon? Asta-i tot! confirm Bunch. Acestea sunt lucrurile din buzunarele hainei sale. Pe o mas, lng cotul sergentului Hayes se afla un portmoneu, un ceas vechi, cam uzat, cu iniialele W.S. i un bilet de ntors spre Londra. Nimic altceva. Ai descoperit cine e? ntreb Bunch. Un domn sau o doamn Eccles a telefonat la poliie. El este fratele ei, se pare. Pe nume Sandbourne. A fost de ctva timp, ntr-o stare proast cu sntatea i nervii. i mergea i mai ru de la o vreme. Alaltieri a plecat i nu s-a mai ntors. A luat un pistol cu el. i a venit ncoace s se mpute cu el? ntreb Bunch. De ce? tii, era deprimat... Bunch l ntrerupse. Nu m refer la asta. Ci la altceva, de ce aici? Din moment ce sergentul Hayes, n mod evident,nu cunotea rspunsul la asta,i oferi unul colateral: A ajuns aici cu autobuzul 510. Bine, spuse Bunch din nou. Dar, de ce? Nu tiu, doamn Harmon, zise sergentul Hayes. Nu avem nici o mrturie. Dac echilibrul su mental era afectat... Burich termin fraza n locul lui: Putea s-o fac oriunde. Dar, totui, mie mi se pare inutil s iei un autobuz pn la o mic localitate din provincie ca aceasta. Nu cunotea pe nimeni de pe aici? Chiar? Pe nimeni, dup cte tim pn acum, zise sergentul Hayes. Tui ca un om stnjenit i adug, n timp ce se ridica n picioare: S-ar putea ca un domn sau o doamn Eccles s vin s v viziteze, doamn, dac nu v supr. Sigur c nu m supr, l asigur Bunch. E foarte firesc. A vrea numai s le pot spune ceva. De acum plec, o anun sergentul Hayes. Sunt att de mulumit c n-a fost crim, spuse Bunch, conducndu-l la ua din fa. O main se oprise la poarta casei parohiale. Uitndu-se la ea, sergentul Hayes remarc: Doamn, se pare c domnul i doamna Eccles vin chiar acum s stea de vorb cu dumneavoastr. Bunch se pregti sufletete s reziste la ceea ce, simea ea, prea s fie o ncercare cam dificil. "Totui, se gndi, pot s-l chem oricnd pe Julian s m ajute. Un preot este de mare ajutor cnd oamenii sunt n doliu." Bunch nu ar fi putut spune exact cum s-ar fi ateptat s arate domnul i doamna Eccles, dar era contient, cnd i ntmpin, c ceva o surprindea la ei. Domnul Eccles era un brbat solid, nfloritor, a crui fire n-ar fi putut fi dect vesel i glumea. Doamna Eccles prea puin plinu. Avea o gur mic, strns pung, ca de om meschin; vocea ei era subire, piigiat. A fost un oc teribil, doamn Harmon, dac v putei imagina, spuse aceasta. O, tiu, recunoscu Bunch. Trebuie s fi fost. V rog luai loc. Pot s v ofer, da, poate e puin prea devreme pentru ceai... Domnul Eccles refuz dnd din mna sa masiv. Nu, nu, nu v deranjai pentru noi. Suntei foarte bun, v mulumesc. Vroiam doar s... ei bine... ce-a spus bietul William i chestii de astea, tii?

A fost mult timp n strintate, interveni doamna Eccles i cred c trebuie s fi trit nite evenimente neplcute. De cnd s-a ntors acas a fost foarte linitit i deprimat. Spunea c nu merit s trieti n lumea asta i c nu mai avea nimic de ateptat de la ea. Bietul Bill, ntotdeauna a fost un om posomort. Bunch i privi, pentru cteva clipe, fr s vorbeasc. A luat revolverul soului meu, aa a fcut, continu doamna Eccles. Fr ca noi s tim. Apoi, se pare, c-a venit aici cu autobuzul. Mi se pare c-a fost foarte frumos din partea lui... c n-a vrut s-o fac n casa noastr. Bietul biat, bietul biat, spuse domnul Eccles, oftnd. Nu se face s-l judecm. Urm o alt scurt pauz, dup care domnul Eccles ntreb: A lsat vreun mesaj? Ultime cuvinte, ceva de genul acesta? Ochii lui strlucitori i mari o cercetau ndeaproape pe Bunch. i doamna Eccles se aplec n fa, nerbdtoare dup un rspuns. Nu, rosti Bunch calm. A intrat n biseric, cnd era pe moarte, pentru sanctuar. Doamna Eccles spuse pe un ton uimit: Sanctuar? Nu cred c... Domnul Eccles o ntrerupse. Locul sfnt; draga mea, zise el nerbdtor. Asta vrea s spun soia vicarului. Este un pcat sinuciderea, tii. Cred c vroia s se spovedeasc. A ncercat s spun ceva chiar nainte de a muri, le povesti Bunch. A nceput cu, "v rog", dar n-a putut s mai continue. Doamna Eccles i-a dus batista la ochi i a smiorcit: O, doamne, e teribil de trist, nu-i aa? Haide, haide, Pam, o potoli soul. Nu pune la inim. N-ai cum s mpiedici lucrurile astea. Bietul Willie. Oricum, acum s-a linitit. Bine, v mulumim foarte mult, doamn Harmon. Sper c nu v-am deranjat. tim c soia unui vicar este o femeie ocupat. Au dat mna cu ea i apoi familia Eccles s-a ntors deodat, ca s ntrebe: O, da, mai e un lucru. Credem c haina lui a rmas aici, nu-i aa? Haina lui? se ncrunt Bunch. Doamna Eccles spuse: Am dori toate lucrurile lui, tii, din sentimentalism. A avut un ceas, un portmoneu i un bilet de cale ferat n buzunare, zise Bunch. I le-am dat sergentului Hayes. Atunci, totul e n regul, declar domnul Eccles. Ni le va de el, cred. Actele lui trebuie s fie n portmoneu. Era o bancnot de o lir, preciz Bunch. Nimic mai mult! Nici un fel de scrisori? Nimic de genul sta? Bunch neg. Bine, v mulumim din nou, doamn Harmon. Haina pe care o purta, poate c e tot la sergent, nu? Bunch se ncrunt, fcnd un efort s-i aminteasc. Nu, spuse ea. Nu cred... ia s vd. Doctorul i cu mine i-am scos haina ca s-i examineze rana. Se uit, n trecere, prin camer. Trebuie s-o fi dus sus cu prosoapele i ligheanul. Doamn Harmon, dac nu v suprai, ai putea... Am vrea haina lui, tii, ultimul lucru pe care l-a purtat. Soia mea e o fire foarte sentimental! Desigur, ncuviin Bunch. Ai dori s-o cur mai nti? M tem c e cam... ptat. O, nu, nu, nu, asta nu conteaz. Bunch se ncrunt. M ntreb unde... scuzai-m o clip! Se duse sus i dup cteva minute se rentoarse.

mi pare tare ru, spuse ea gfind, servitoarea trebuie s-o fi pus laolalt cu alte lucruri pe care le-am dat la curat. Mi-a luat o mulime de timp s-o gsesc. Poftii! S vi-o mpachetez? Fr s in seama de protestele lor, ea o mpachet; apoi i luar, din nou, la revedere i soii Eccles plecar. Bunch travers ncet holul i intr n bibliotec. Reverendul Julian Harmon i ridic privirea i faa i se lumin. Scria o predic i se temea c se ndeprtase de la subiect din cauza interesului pentru relaiile politice dintre Iudeea i Persia, n timpul domniei lui Cirus*. Da, drag, o ntreb el afectuos. Julian, ce e un sanctuar, n mod exact? Julian Harmon, ncntat, i puse deoparte hrtiile cu predica. Ei bine, ncepu el, n templele romane i greceti, sanctuar se folosea pentru "cella" unde era statuia zeului. Cuvntul latin pentru altar, "ara" nseamn protecie. Continu n maniera asta doct. n anul 399 e.n., dreptul la sanctuar n bisericile cretine a fost, n cele din urm, recunoscut n mod definitiv. Prima meniune a dreptului la un sanctuar n Anglia se afl n Codul de legi publicat de Ethelbert n anul ase sute... Ctva timp vorbi tot astfel, n manier de expozeu, dar era, adesea, ncurcat de cum recepiona soia lui informaiile sale de erudit. Drag, l opri ea. Eti un scump. Aplecndu-se, l srut pe vrful nasului. Julian se simi n pielea unui cine care fusese felicitat pentru c i reuise o figur de dresaj. Familia Eccles a fost aici, l inform Bunch. Vicarul se ncrunt. Familia Eccles? Nu-mi prea amintesc. Nu-i cunoti. Sunt sora i cumnatul omului din biseric. Draga mea, trebuia s m fi chemat. N-a fost nevoie, l asigur Bunch. Nu cutau consolare. Acum stau i m ntreb... Se ncrunt. Dac-i las mine un vas de Jena cu mncare n cuptor, crezi c o s te descurci Julian? Cred c am s m duc pn la Londra dup cumprturi. Cumprturi? Soul se uit descumpnit la ea. Te gndeti la vreo barc, iaht sau ceva de genul sta? Bunch rse. Nu, drag. E o zi n care se vnd convenabil albituri la magazinul "Burrows and Portman". tii, cearafuri, fee de mas, prosoape i crpe de buctrie. Ce s m fac cu crpele astea de buctrie care se rup ntruna. Dup aceea, adug, pe gnduri, am s trec s o vd pe mtua Jane. Acea doamn n vrst, blnd, Miss Jane Marple, tocmai se bucura de plcerile oferite de metropol, instalat de vreo dou sptmni, confortabil, n apartamentul nepotului ei. Ce drgu din partea lui Raymond, murmur ea. El i cu Joan au plecat n America pentru 14 zile i au insistat s vin aici i s m distrez. i acum, drag Bunch, spune-mi, te rog, ce te preocup. Bunch era fina favorit a lui Miss Marple i btrna doamn o privi cu mare afeciune cum ea i mpinse mai pe spate cea mai bun plrie de fetru, ncepndu-i povestirea. Relatarea lui Bunch a fost concis i clar. Miss Marple ncuviin din cap cnd Bunch termin. neleg, zise ea. Da, neleg.

Cirus II cel Mare, rege persan (559-530 .e.n.) din dinastia Ahemenizilor; fondatorul Imp. persan; a cucerit Media (550 .e.n.), Lidia (547 .e.n.) i Babilonul (539 .e.n.); Iudeea, stat constituit n c. 926 .e.n. fusese ocupat n 587 .e.n. de babilonieni.

De aceea am simit c trebuia s te vd, o asigur Bunch. Dup cum tii, eu nefiind prea deteapt... Dar, draga mea, eti deteapt. Nu, nu sunt. Nu la fel de inteligent ca Julian. Sigur c Julian are o inteligen foarte deosebit, spuse Miss Marple. Asta e, conchise Bunch. Julian are minte, dar, pe de alt parte, eu am simurile mele. Ai foarte mult bun sim, Bunch, i eti foarte inteligent. tii, nu prea mi dau seama ce ar trebui s fac. Nu pot s-i cer lui Julian pentru c, ei bine, m nelegi, Julian face atta caz de corectitudine... Aceast afirmaie pru s fie neleas perfect de Miss Marple, care-i spuse: Drag, tiu ce vrei s spui. Noi, femeile... suntem altfel. i continu: mi-ai povestit ce sa ntmplat Bunch, dar a vrea s cunosc nti, exact, ceea ce crezi tu. Totul e de-a-ndoaselea, se plnse Bunch. Omul care era acolo, pe moarte, n biseric tia totul despre sanctuar. A spus-o ntocmai ca Julian, m refer la faptul c era unul citit, educat. i dac se mpucase, nu s-ar fi trt, apoi, pn la biseric pentru a spune "sanctuar". Sanctuar nseamn c eti urmrit i cnd intri ntr-o biseric eti n siguran. Urmritorii ti nu se mai pot atinge de tine. ntr-o vreme, nici legea nu-i putea face nimic. Se uita ntrebtoare la Miss Marple. Aceasta i ddu dreptate. Bunch continu: Oamenii aceia, familia Eccles, erau alt soi: ignorani i grosolani. i mai e un lucru. Ceasul acela ceasul mortului. Purta iniialele W.S. pe spate. Dar nuntru l-am deschis era scris foarte mic: "Lui Walter de la tatl su" i o dat. Walter. Dar cei doi Eccles vorbeau despre el tot timpul ca despre William sau Bill. Miss Marple prea pregtit s intervin, dar Bunch se repezi cu precizarea: O, tiu c nu i se spune ntotdeauna pe numele cu care ai fost botezat. Adic, neleg c ai fi putut fi botezat William i numit "Porgy" sau "Carrots". Sau altfel. Dar sora ta nu i-ar zice William ori Bill dac numele tu era Walter. Vrei s zici c nu era sora lui? Sunt aproape sigur c nu era sor cu el. Erau oribili, amndoi. Au venit la casa parohial s-i ia lucrurile i s afle dac spusese ceva nainte de a muri. Cnd le-am confirmat c n-o fcuse am observat o uurare pe feele lor. n sinea mea cred c Eccles l-a mpucat, termin Bunch. Crim? ntreb Miss Marple. Da, zise Bunch. Crim. De aceea am venit la tine, draga mea. Afirmaia lui Bunch ar fi putut prea nepotrivit unui asculttor neavizat, dar, n anumite cercuri, Miss Marple avea reputaia de a trata cazuri criminalistice. A spus "v rog" ctre mine, nainte de a muri, adug Bunch. Dorea s fac ceva pentru el. Partea proast e c n-am idee ce anume! Miss Marple rmase pe gnduri cteva clipe dup care se concentr asupra aceluiai aspect ce o preocupase deja pe Bunch. Dar de ce a venit tocmai acolo? ntreb ea. Te gndeti, zise Bunch, c, dac doreti un sanctuar, ai putea intra ntr-o biseric de oriunde. Nu e nevoie s iei un autobuz, care merge numai de patru ori pe zi, pentru a ajunge ntr-un loc retras ca al nostru! Trebuie s fi venit acolo n mod special, se gndi Miss Marple. Trebuie s fi venit s vad pe cineva. Chipping Clegghorn e o localitate micu, Bunch. Sunt sigur c ai idee pe cine venise s vad! Bunch i trecu n revist n gnd pe locuitorii satului su, nainte de a da din cap, plin de ndoial, c nu era sigur. De fapt, spuse ea, putea fi oricine. N-a menionat niciodat vreun nume?

A spus Julian, sau mi s-a prut c a spus Julian. Ar putea fi Julia, cred. Dup cte cunosc, nu triete nimeni cu numele de Julia n Chipping Clegghorn. Strnse puin ochii n timp ce ncerca s-i rememoreze scena. Brbatul zcnd acolo pe treptele altarului. Razele soarelui ptrunznd prin fereastra cu bijuteriile ei de lumin roie i albastr. Bijuterii*, spuse Miss Marple, cufundat n gnduri. Acum ajung, o ntrerupse Bunch din reverie, la cel mai important lucru din toate. Motivul pentru care am venit, de fapt, astzi, aici. tii, familia Eccles a fcut mare caz s le dau haina lui. Am scos-o cnd doctorul l-a examinat. Era o hain veche, ponosit, nu exista nici o raiune pentru care ei s fi vrut s-o aib. Pretindeau c din sentimentalism, dar asta e o prostie. Oricum, m-am dus sus s-o caut i, n timp ce urcam scrile, mi-am reamintit cum el a fcut un fel de gest cu mna, ca i cum se cuta prin hain. Aa c, atunci cnd am luat haina, am studiat-o cu foarte mult atenie i am observat c, ntr-un loc, cptueala fusese cusut la loc cu a de alt culoare. Am descusut-o i am gsit nuntru o bucic de hrtie. Am scos-o i am cusut cptueala frumos, cu a potrivit. Am fost grijulie i nu prea cred c familia Eccles o s-i dea seama c eu am fcut-o. Eu nu cred, dar nu pot fi sigur. Dup aceea, am cobort cu haina i mi-am cerut scuze pentru ntrziere. i bucata de hrtie? ntreb Miss Marple. Bunch i deschise geanta. Nu i-am artat-o lui Julian, spuse ea pentru c el ar fi fost de prere c eu ar fi trebuit s Ie-o dau celor doi Eccles. Dar m-am gndit c ar fi mai bine s i-o aduc ie. Un tichet de bagaje, anun Miss Marple, uitndu-se la ea. Gara Paddington. El avea un bilet de ntoarcere ctre Paddington, n buzunar,spuse Bunch. Ochii celor dou femei se ntlnir. Asta reclam aciune, spuse repezit Miss Marple. Dar cred c-ar fi necesar mult pruden. Ai observat cumva, drag Bunch, dac te urmrea cineva cnd ai venit azi la Londra? S fiu urmrit! exclam Bunch. Doar nu crezi... Ba cred c e posibil, ntri Miss Marple. Cnd orice este posibil, ar trebui s ne lum msuri de precauie. Se ridic cu o micare rapid. Ai venit cu pretextul de-a te duce dup cumprturi. De aceea, cred c lucrul cel mai bun de fcut este s plecm dup ele. Dar nainte de a porni, trebuie s facem vreo dou mici aranjamente. Nu cred, adug Miss Marple pe gnduri, c voi avea nevoie chiar acum de haina mea de stof cu picele i guler de castor. Dup vreo or i jumtate cele dou doamne, mbrcate n ce aveau mai prost i mai ponosit, dar innd amndou pachete cu albituri pentru cas abia cumprate, se aezar la un mic restaurant retras, numit "The Apple Bough" pentru a-i reface forele cu o friptur i un pudding cu rinichi, urmate de tart cu mere i crem fcute din ou i lapte. ntr-adevr, prosoape de fa de calitatea celor dinainte de rzboi, spuse gfind Miss Marple. i cu un "J" pe ele. Ce bine mi pare c pe soia lui Raymond o cheam Joan. Am s le pun deoparte pn cnd o s aib, cu adevrat, nevoie de ele i atunci i le voi da ei, dac m in mai mult cele vechi. Aveam, ntr-adevr, nevoie de crpe de buctrie, spuse Bunch. i-au fost foarte ieftine, dei nu la fel ca acelea pe care femeia aia cu prul rocat a reuit s mi le smulg. O tnr elegant, cu ruj aplicat din abunden pe buze, intr n momentul acela n "The Apple Bough". Dup ce se uit vag mprejur, pentru o clip sau dou, se ndrept grbit spre masa lor. Aez un plic lng cotul lui Miss Marple. Poftim, domnioar, spuse ea iute. O, mulumesc Gladys, spuse Miss Marple. i mulumesc foarte mult. Eti aa de drgu.

Exist o oarecare asemnare ntre pronunia cuvintelor Julian i jewels (bijuterii, pietre preioase, rubine la un ceas).

mi face ntotdeauna plcere s v servesc, o asigur Gladys. Ernie mi spune mereu: "Tot ce tii mai bine ai nvat de la Miss Marple aceea a ta, ct ai fost n serviciul ei" i-mi face ntotdeauna plcere s v servesc. E o fat att de bun, zise Miss Marple cnd Gladys se ndeprt. Tot timpul aa de bun i ndatoritoare. Se uit n plic i apoi i-l ddu lui Bunch. Acum fi foarte prevztoare drag, o avertiz ea. Apropo, mai e nc inspectorul acela drgu la Melchester? Nu tiu, cred c da. Bine, dac nu, o asigur Miss Marple gnditoare, l pot suna oricnd pe inspectorul ef. Cred c-i va aduce aminte de mine. Fii sigur de asta! Toi i aduc aminte, de tine. Eti pur i simplu unic! exclam Bunch. Se ridic. Ajuns la Paddington, Bunch se duse la biroul de bagaje i art tichetul. Cteva clipe mai trziu, un geamantan vechi i cam uzat i fu nmnat i, lundu-l cu ea, se ndrept spre peron. Cltoria spre cas a decurs normal. Bunch se ridic atunci cnd trenul se apropie de Chipping Clegghorn i apuc valiza cea veche. Tocmai coborse din vagon, cnd un brbat, alergnd pe peron i-o smulse, deodat, din mn i fugi cu ea. Oprii-l! strig Bunch. Oprii-l, oprii-l! Mi-a furat valiza! Controlorul de bilete care, la aceast gar rural, era un om cam molu, abia ncepuse s spun: "Hei, ascult, nu poi face asta...", cnd o lovitur precis aplicat n piept l mpinse ntr-o parte i omul cu valiza iei din gar. Se ndrept spre o main care-l atepta. Aruncnd valiza nuntru, era pe punctul de-a se urca i el, dar nainte de-a putea face vreo micare, o mn l apuc de umr i vocea inspectorului de poliie Abel rsun: Ia ascult, ce nseamn toate astea? Bunch sosi gfind din gar. Mi-a smuls valiza. Tocmai coborsem cu ea din tren. Prostii, spuse brbatul. Nu tiu ce vrea s zic doamna asta. E valiza mea. Eu tocmai am cobort cu ea din tren. Se uit la Bunch cu o privire bovin, inexpresiv. Nimeni n-ar fi ghicit c inspectorul de poliie Abel i doamna Harmon petrecuser timp ndelungat n orele libere ale inspectorului, discutnd despre meritele respective ale ngrmintelor i chimicalelor pentru tufele de trandafiri. Doamn, spunei c aceasta este valiza dumneavoastr? ntreb inspectorul de poliie Abel. Da, categoric! i dumneata, domnule? Eu zic c asta-i valiza mea. Brbatul era nalt, brunet i bine mbrcat cu o voce afectat i care-i ddea aere. O voce feminin din main interveni: Da bineneles c-i valiza ta, Edwin. Nu tiu ce vrea s zic femeia asta. Trebuie s clarificm, stabili inspectorul de poliie Abel. Dac este valiza dumneavoastr doamn, spunei-mi ce conine? Haine, rspunse Bunch:o hain lung n picele cu un guler de castor, dou jachete de ln i o pereche de pantofi. Da, e destul de clar, constat inspectorul de poliie Abel. Se ntoarse ctre cellalt. Sunt costumier la teatru, spuse tipul cel brunet dndu-i importan. Aceast valiz conine recuzita ce aparine teatrului pe care am adus-o aici pentru spectacolul unor amatori.

E-n regul, domnule, spuse inspectorul de poliie Abel. Atunci s ne uitm nuntru i s vedem, nu-i aa? Putem merge la poliie sau, dac v grbii, ducem valiza napoi la gar io deschidem acolo. mi convine, ncuviin brunetul. M numesc Moss, de fapt Edwin Moss. Poliistul, innd valiza, se ntoarse la gar. O ducem la mesagerie, George, i spuse impiegatului. Inspectorul de poliie Abel puse valiza pe tejgheaua oficiului de mesagerie i aps pe ncuietoare. Valiza se deschise. Bunch i domnul Edwin Moss stteau de o parte i de alta a poliistului, uitndu-se rzbuntor unul la altul. Ah! exclam Abel cnd fu ridicat capacul. nuntru, ndoit cu grij se afla o hain lung de stof cam uzat cu un guler din blan de castor. Mai erau dou pulovere din ln i o pereche de pantofi fr toc. Exact cum ai spus, doamn, zise satisfcut poliistul, ntorcndu-se spre Bunch. Nimeni n-ar fi putut zice c domnul Edwin Moss a pus ceva la cale. Regretul i scuzele sale au fost magnifice: mi cer scuze, zise el. V rog s primii scuzele mele. Credei-m, doamn drag, cnd v spun ct de ru mi pare. Purtarea mea a fost lipsit de orice scuz, pur i simplu de neiertat. Se uit la ceas. Acum trebuie s m grbesc. Probabil valiza mea a rmas n tren. Ridicndu-i nc o dat plria, i spuse mieros lui Bunch: mii de scuze i iei n grab din mesagerie. Ai de gnd s-l lai s-i scape? l ntreb Bunch conspirativ pe inspectorul de poliie Abel. Acesta din urm i fcu ncet cu ochiul. N-o s ajung prea departe, doamn, o asigur el. Adic, n-o s ajung departe neobservat, dac nelegei ce vreau s spun. O! fcu Bunch uurat. Doamna aceea btrn a telefonat, spuse Abel, cea care a fost aici acum civa ani. E deteapt, nu-i aa? A fost o ntreag vnzoleal toat ziua. Nu m-a mira dac sergentul sau inspectorul ef n-o s treac pe la dumneavoastr mine diminea. Inspectorul ef fu cel care veni, pe nume Craddock, de care Miss Marple i amintea. O salut pe Bunch cu un zmbet, ca pe o veche prieten. Din nou crim n Chipping Clegghorn, spuse el vesel. Nu ducei lips de senzaie aici, nu-i aa, doamn Harmon? M-a putea lipsi de aa ceva, rspunse Bunch. Ai venit s-mi punei ntrebri sau mi povestii altceva n schimb? nti, am s v spun unele lucruri, i explic inspectorul. Pentru nceput, domnul i doamna Eccles sunt de ctva timp sub supravegherea noastr. Avem motive s credem c au avut legtur cu mai multe jafuri n partea asta a lumii. Apoi, dei doamna Eccles are un frate pe nume Sandbourne, ce s-a ntors recent din strintate, brbatul muribund, pe care l-ai gsit ieri n biseric, nu era n mod sigur Sandbourne. tiam c nu e, spuse Bunch. De fapt numele lui era Walter nu William. Inspectorul ddu aprobator din cap. El se numea Walter St. John i a scpat acum 48 de ore din nchisoarea Charrington. Desigur, i spuse Bunch ca pentru ea, el era urmrit de justiie i s-a dus spre sanctuar. Apoi ntreb: ce fcuse? Trebuie s m ntorc cu mult timp n urm. E o poveste complicat. n urm cu muli ani a existat o anume dansatoare care avea numere n music-hall-uri. Nu cred c-ai auzit vreodat de ea, dar se specializase ntr-o poveste de sorginte arab, "Aladin n petera bijuteriilor". Purta strasuri i nimic altceva.

Nu era, cred, o dansatoare grozav, n schimb era atractiv. Oricum, o anumit personalitate regal-asiatic se ndrgostise de ea nebunete. Printre alte lucruri, i-a druit un magnific colier din smaralde . Bijuteriile strmoeti ale unui rajah? murmur Bunch uluit. Inspectorul Craddock tui. Da, o versiune oarecum mai modern,doamn Harmon. Legtura n-a durat foarte mult, s-a terminat cnd atenia nobilului nostru a fost atras de un anumit star de cinema ale crei cereri nu erau chiar att de modeste. Zobeida, ca s-i spunem dansatoarei pe numele ei de scen, i pstr colierul dar, cum era de ateptat, acesta i-a fost furat. A disprut din cabina ei de la teatru i n mintea autoritilor a domnit suspiciunea c ea nsi ar fi pus la cale furtul acestuia. Asemenea lucruri s-au cunoscut din publicitatea care li s-a fcut sau din motive mai puin cinstite. Colierul n-a fost niciodat recuperat, dar n timpul investigaiei, atenia poliiei a fost atras de acest om, Walter St. John. Era un brbat educat i de familie bun care cam deczuse, aa c el se angajase ca bijutier la o firm puin cunoscut, suspectat de a juca rolul de paravan pentru furturile de bijuterii. S-a dovedit c acest colier trecuse prin minile sale. Totui, el a fost, n cele din urm, judecat, condamnat i trimis la nchisoare n legtur cu furtul altor bijuterii. Nu mai avea foarte mult timp de ispit pedeapsa, aa nct evadarea lui a fost oarecum o surpriz. Dar de ce a venit aici? ntreb Bunch. i noi am vrea foarte mult s tim asta, doamn Harmon. Lundu-i urmele, se pare c sa dus, mai nti, la Londra. Nu a vizitat pe nici unul din vechii lui asociai, ci o femeie n vrst, o doamn Jacobs, care fusese mai nainte o cabinier la teatru. Ea nu a vrut s ne spun un cuvnt pentru ce motiv a venit el, dar, potrivit altor locatari din cas, a plecat cu o valiz. neleg, spuse Bunch. A lsat-o la oficiul de bagaje din Paddington i apoi a venit ncoace. n timpul acesta, spuse inspectorul Craddock, familia Eccles i omul care i zice Edwin Moss erau pe urmele sale. Ei vroiau valiza aceea. L-au vzut urcndu-se n autobuz. Trebuie s fi mers cu maina naintea lui i s-l fi ateptat cnd a cobort din autobuz. i a fost ucis? ntreb Bunch. Da, spuse Craddock. A fost mpucat. Cu revolverul lui Eccles, dar cred mai degrab c Moss e ucigaul. Acum, doamn Harmon, ceea ce dorim noi s aflm este unde se afl valiza pe care Walter St. John a depus-o, de fapt, la gara Paddington? Bunch zmbi. mi nchipui c mtua Jane a i luat-o deja, zise ea. Vreau s spun Miss Marple. Iat care a fost planul ei: a trimis o fost servitoare de-a ei cu o valiz n care-i pusese lucruri deale sale la mesageria din Paddington i noi am schimbat ntre noi tichetele. Eu am luat valiza ei i-am venit cu ea n tren. Ea prea s se atepte ca cineva s ncerce s mi-o fure. Acum a fost rndul inspectorului Craddock s zmbeasc. Aa mi-a i zis cnd a telefonat. M duc cu maina la Londra s-o vd. Dorii s venii, doamn Harmon? Ei bine, zise Bunch, cntrind lucrurile. De fapt, este o ocazie foarte fericit. M-a durut un dinte noaptea trecut, aa nct ar trebui s m duc la Londra la dentist, nu-i aa? Absolut, spuse inspectorul Craddock. Miss Marple se uit de la Craddock la faa nerbdtoare a lui Bunch Harmon. Valiza se afla pe mas. Sigur c n-am deschis-o, i asigur btrna doamn. Nu m-am gndit s fac aa ceva pn nu vine cineva oficial. i apoi, adug ea cu un zmbet ce ascundea o modestie afectat de tip victorian: e nchis! Ai vrea s ghicii ce e nuntru, Miss Marple? ntreb inspectorul:

mi imaginez, zise Miss Marple, c sunt costumele de teatru ale Zobeidei. Dorii o dalt, inspectore? Dalta ddu imediat rezultate. Amndou femeile exclamar uimite cnd capacul fu ridicat. Lumina soarelui, care ptrundea prin fereastr, fcea s strluceasc ceea ce prea o comoar inestimabil de bijuterii scnteietoare, roii, albastre, verzi, portocalii. Petera lui Aladin, spuse Miss Marple. Bijuteriile lucitoare pe care le purta fata cnd dansa. Ah, zise inspectorul Craddock. Bine, dar ce e aa de preios la asta, cnd te gndeti c un om a fost omort pentru ca s i se ia valiza? Cred c a fost o fat ireat, spuse Miss Marple gnditoare. A murit, nu-i aa, inspectore? Da, a murit acum trei ani. A avut acel colier din smaralde foarte preioase, se gndi cu glas tare Miss Marple. A dat s i se scoat pietrele preioase din montura lor i le-a fixat pe ici, pe colo, pe costumul ei da teatru, unde toi le considerau drept simple strasuri colorate. Apoi, a dat s i se fac o copie a colierului adevrat i, bineneles, asta a fost furat. Nu e de mirare c nu a aprut niciodat pe pia. Curnd, houl i-a dat seama c pietrele erau false. Iat un plic, anun Bunch, dnd la o parte unele pietre strlucitoare. Inspectorul Craddock l lu i scoase din el dou hrtii care preau oficiale. Citi cu glas tare: "Certificat de cstorie ntre Walter Edmund St. John i Mary Moss". Acesta era numele real al Zobeidei. Deci erau cstorii, spuse Miss Marple. neleg! i cealalt hrtie? ntreb Bunch. Un certificat de natere a unei fetie Jewel. Jewel? strig Bunch. Deci, aa! Jewel! Jill! Asta-i! Acum neleg de ce a venit la Chipping Clegghorn... E ceea ce a ncercat s-mi spun: Jewel. Familia Mundy, i tii de la Laburnum Cottage. ngrijeau de fetia cuiva. in mult la ea. Le-a fost ca o nepoat. Da, mi amintesc acum c numele ei e Jewel, numai c, bineneles, o strig Jill. Doamna Mundy a avut o congestie cerebral acum o sptmn i btrnul e foarte bolnav de pneumonie. Urmau s fie amndoi internai. Mi-am dat toat silina s gsesc undeva o familie pentru Jill. Nu vroiau s fie dus la un cmin. Cred c tatl ei a auzit de astea n nchisoare, a reuit s evadeze, s ia valiza de la btrna cabinier la care el sau soia o lsase. Presupun c dac bijuteriile au aparinut, cu adevrat, mamei, ele pot fi folosite acum pentru copil. Aa cred i eu, doamn Harmon, dac sunt aici. O, sigur c se afl aici, spuse vesel Miss Marple. Slav Domnului c te-ai ntors, drag, zise reverendul Julian Harmon, ntmpinndu-i soia cu dragoste i suflnd uurat. Doamna Burt ncearc ntotdeauna s-i dea osteneala, cnd eti plecat, dar mi-a fcut pentru la prnz nite plcint cu pete cu totul deosebit. N-am vrut s-o jignesc i i-am dat-o lui Tiglath Pileser, dar nici el n-a voit s-o nfulece, aa c am aruncat-o pe fereastr. Tiglath Pileser, zise Bunch, mngind motanul din casa parohial, care torcea pe genunchii ei, este foarte pretenios n legtur cu petele pe care-l mnnc. Mereu i spun c sa boierit! Cei cu dintele tu, drag? Te-a vzut stomatologul? Da, spuse Bunch. Nu m-a durut mai deloc i i-am fcut iar o vizit mtuii Jane... Btrnica aia scump, spuse Julian, sper c nu-i slbesc puterile. Ctui de puin, zmbi Bunch.

n dimineaa urmtoare, Bunch duse un buchet de crizanteme proaspete la biseric. Soarele ptrundea din nou prin fereastra de est i Bunch rmase n lumina sclipitoare, pe treptele altarului. Spuse foarte ncet, n oapt: "Totul va fi bine cu fetia ta. Eu o s am grij. Promit". Apoi aranj prin biseric, lu loc n stran i, pentru cteva clipe, se rug, dup care se ntoarse la casa parohial s atace treburile gospodreti care se adunaser n ultimele dou zile.

O glum ciudat
i aceasta este Miss Marple, spuse Jane Helier, ncheind prezentrile. Ca artist, tia s obin efectul dorit. Era, cu siguran, punctul culminant, finalul triumftor! Tonul ei era pe jumtate plin de admiraie politicoas, pe jumtate plin de satisfacie. Partea nostim era c persoana prezentat cu atta pomp era doar o fat btrn n vrst, gentil. n ochii celor doi tineri care, prin bunvoina Janei, tocmai fcuser cunotin cu ea, se citeau uimire i o nuan de dezamgire. Erau amndoi drgui fata, Charmian Stround, subire i brunet, brbatul Edward Rossiter, un tnr uria blond, amabil. Charmian spuse cu rsuflarea ntretiat: Oh, ne pare grozav de bine s v cunoatem. Dar ochii ei exprimau ndoial. i arunc o privire fulgertoare, ntrebtoare Janei Helier. Drag, spuse Jane, rspunzndu-i la privire, e absolut minunat. Las-o n seama ei. Vam spus c am s-o aduc aici i am reuit. I se adres domnioarei Marple: O s le-o descurci; sunt sigur. V va fi uor. Miss Marple i ntoarse ochii ei bleu-verzi calzi ctre domnul Rossiter. Vrei s-mi spunei despre ce e vorba? ntreb ea. Jane este prieten cu noi, intr n vorb, nerbdtoare, Charmian. Edward i cu mine suntem la ananghie. Jane ne-a spus c dac venim la petrecerea ei, o s ne fac cunotin cu cineva care a fost... care ar fi... care ar putea... Edward i sri n ajutor: Jane ne-a spus c suntei o somitate n materie, Miss Marple! Ochii btrnei doamne sclipir, dar protest cu modestie: Oh, nu, nu! Nici vorb. Numai cnd cineva triete la ar ca mine ajunge s cunoasc att de multe despre natura uman. Dar m-ai fcut chiar curioas. Hai spunei-mi ce problem avei. M tem c-i teribil de banal o comoar ngropat, spuse Edward. Chiar? Dar asta pare grozav de interesant! tiu. Precum "Comoara din insula pirailor"*. Dar problema noastr n-are tenta romantic obinuit. Nici un reper pe o hart indicat printr-un craniu i oase ncruciate, nici o indicaie de genul: "patru pai la stnga, la vest prin nord". Este teribil de prozaic doar unde s spm. Ai ncercat cumva? A zice c am spat vreo doi acri i mai bine! Tot locu-i rscolit, numai bun de zarzavaturi. Tocmai eu ntrebam ce s punem dovlecei sau cartofi. Charmian spuse deodat: Putem chiar s v povestim totul? Dar, desigur, draga mea. Atunci, haidei s gsim un loc linitit. Vino, Edward. Ea i scoase din camera aglomerat i plin de fum, urcar scrile pn la un salon de la etajul doi. Dup ce s-au aezat, Charmian ncepu brusc:
*

referire la romanul cu acelai nume (1882) de Robert Louis Stevenson (1850-1894).

S ncepem. Povestea pornete de la unchiul Mathew, str-str-unchiul amndurora. Era teribil de btrn. Edward i cu mine suntem singurele sale rude. inea la noi i, ntotdeauna, a spus c, atunci cnd va muri, ne va mpri averea sa. Ei bine, a murit n martie i a lsat ca tot ce avea s fie mprit, n mod egal, ntre Edward i mine. Ceea ce v-am spus sun destul de dur nu vreau s credei c ne pare bine c a murit ne era, ntr-adevr, drag. Dar fusese bolnav n ultimul timp. Problema e c "tot" ce ne-a lsat s-a dovedit a fi practic absolut nimic. i, ca s fiu sincer, asta a fost o lovitur pentru amndoi, nu-i aa, Edward? Edward, amabil, ncuviin. tii, spuse el, ne-am bazat puin pe ea. Vreau s zic, cnd tii c o mare sum de bani i va reveni, nu te dai n vnt dup munc, ncerci s te descurci doar. Sunt n armat i nu e cazul s v spun cum sunt pltit, nici Charmian n-o duce mai strlucit. Lucreaz ca regizor tehnic ntr-un teatru repertorial foarte interesant i-i place, dar nu prea scoate bani. Ne-am gndit s ne cstorim i nu prea ne-am fcut griji cu partea material fiindc amndoi tiam c, ntr-o zi, vom fi bogai. i acum, v dai seama, nu suntem! spuse Charmian. Mai mult, Ansteys casa familiei la care i eu i Edward inem, va trebui, probabil, s fie vndut. Edward i cu mine simim c nu putem suporta asta! Dar, dac nu gsim banii unchiului Mathew va trebui s-o vindem. Edward interveni: tii, Charmian, nc n-am ajuns la punctul principal. Vorbete, atunci. Edward se adres domnioarei Marple: Uitai despre ce e vorba. Cnd unchiul Mathew a mbtrnit a devenit tot mai suspicios. Nu mai avea ncredere n nimeni. Foarte nelept din partea lui, spuse Miss Marple. Defectele naturii umane sunt de necrezut. Da, poate avei dreptate. Oricum, unchiul Mathew credea asta. Avea un prieten care i pierduse banii ntr-o banc i un alt prieten care a fost ruinat de un avocat care a fugit cu banii; i el nsui a pierdut bani din cauza unei companii frauduloase. Ajunsese s susin, cu toat convingerea, c singurul loc sigur i sntos era s-i transformi banii n lucruri solide i s le ngropi. Ah! fcu Miss Marple. ncep s neleg. Da. Prietenii l-au contrazis, artndu-i c, n felul sta, nu obine nici o dobnd, dar el susinea c asta nu prea conta. Majoritatea banilor, spunea el, "ar trebui inui ntr-o cutie sub pat sau ngropai n grdin". Astea erau propriile lui cuvinte. Charmian continu: i cnd a murit n-a lsat aproape nimic n aciuni, dei era foarte bogat. De aceea credeam c aa trebuie s fi fcut. Edward explic: Am aflat c i vnduse aciunile, scosese sume mari de bani din cnd n cnd i nimeni nu tie ce a fcut cu ele. Dar pare probabil c a trit potrivit principiilor sale cumpra aur i-l ngropa. N-a spus nimic nainte de a muri? N-a lsat nici o hrtie? Nici o scrisoare? Asta-i partea nnebunitoare a chestiunii. Nu a lsat. Fusese incontient timp de cteva zile, dar i-a revenit nainte de a muri. S-a uitat la noi doi i a chicotit un chicot slab, pierdut. A spus: "Suntei aranjai, porumbeii mei drglai". Apoi, s-a btut cu mna pe ochi ochiul drept i ne-a fcut cu ochiul. i apoi a murit... Unchiul nostru cel btrn Mathew, bietul de el. S-a btut cu mna pe ochi, spuse Miss Marple dus pe gnduri. Edward interveni nerbdtor:

V spune asta ceva? Asta m-a fcut s m gndesc la povestea cu Arsne Lupin* n care era ceva ascuns n ochiul de sticl al unui om. Dar unchiul Mathew nu avea nici un ochi de sticl. Miss Marple scutur din cap: Nu, nu pot s m gndesc la nimic, deocamdat. Charmian spuse dezamgit: Jane ne-a spus c-o s ne artai de ndat unde s spm! Domnioara Marple zmbi. tii, nu sunt chiar un scamator . Nu l-am cunoscut pe unchiul vostru, nu tiu ce fel de om era i nu am idee de cas sau de teren. Charmian spuse: Dac le-ai tii? Ei bine, atunci trebuie s fie destul de simplu, nu-i aa? zise Miss Marple. Simplu! spuse Charmian. Venii la Ansteys s vedei dac e simplu! E posibil ca ea s nu fi lansat, n mod serios, invitaia, dar Miss Marple spuse repede: Da, drag, foarte drgu din partea voastr. Mi-am dorit ntotdeauna s am ansa de a cuta comori ascunse. i adug, uitndu-se la ei cu un zmbet strlucitor de epoc victorian trzie, cu o dobnd frumuic! Vedei! spuse Charmian, fcnd gesturi dramatice. Tocmai dduser o rait prin Ansteys. Fcuser turul grdinii din spatele buctriei care era toat rscolit. Au colindat prin pdurice, unde, n jurul fiecrui copac mai mare, se spase i, acum se uitau triti la biata suprafa care fusese odat uniform nverzit. Se urcar n pod, unde geamantane i cutii vechi fuseser golite de coninutul lor. Coborr n beciuri, unde unele pietre fuseser smulse cu greu din locurile lor. Au msurat i au ciocnit n toate zidurile i domnioarei Marple i s-a artat fiecare pies veche de mobil care coninea sau putea fi suspectat de a poseda un sertar secret. Pe o mas, n camera de diminea, se afla o grmad de hrtii, toate documentele pe care rposatul Mathew Stround le lsase. Nu fusese distrus nici o hrtie, iar Charmian i Edward aveau predilecia de a se ntoarce mereu la ele, parcurgnd, cu seriozitate, chitane, invitaii i scrisori de afaceri, n sperana de a localiza pe undeva un clu, un indiciu. Credei c mai e ceva la care nu ne-am uitat? ntreb Charmian cu o und de speran. Miss Marple ddu din cap c nu: Se pare c ai cutat temeinic, drag. Poate, dac mi permitei, prea temeinic. M gndesc, ntotdeauna, c un om i face un plan. Ca prietena mea, doamna Eldritch; ea a avut o servitoare mic, att de drgu, care lustruia linoleumul frumos, dar ea fcea treaba asta aa de temeinic nct a lustruit duumeaua de la baie prea mult, astfel c, atunci cnd doamna Eldritch a ieit din baie, tergtorul de plut i-a alunecat de sub picioare, a czut foarte ru i i-a rupt, pur i simplu, piciorul! Foarte neplcut, pentru c, bineneles, ua de la baie era nchis, grdinarul a trebuit s-aduc o scar i s intre pe fereastr teribil de jenant pentru doamna Eldritch, care a fost, ntotdeauna, o femeie foarte pudic. Edward ddea semne de nerbdare. Miss Marple spuse imediat: V rog s m iertai. Sunt grozav, tii, n a m abate de la subiect. Dar un lucru i amintete de altul. i cteodat e util. Tot ce vroiam s v spun e c, poate, dac ncercm s ne ascuim mintea i s ne gndim la un loc probabil... Edward spuse suprat: Gndii-v dumneavoastr, Miss Marple. Creierul meu i al lui Charmian sunt tabula rasa ! Drag, drag. tiu... e foarte obositor pentru voi. M-a uita prin astea. Art hrtiile de pe mas.
principalul personaj n povestirile detective ale scriitorului francez Maurice Leblanc (1864-1941) ale crui cri s-au bucurat de popularitate.
*

Doar dac nu e ceva personal... Nu vreau s par indiscret. Oh, ctui de puin. Dar m tem c n-o s gsii nimic. Se aez la mas i, n mod metodic, cercet tot maldrul de documente. Cum lua unul l i sorta automat, fcnd mici grmjoare. Dup ce termin, rmase privind fix nainte cteva minute. Edward ntreb cu o uoar und de maliiozitate: Ei, ce zicei, Miss Marple? Aceasta i reveni, tresrind: Pardon, v rog? Ai gsit ceva relevant? Oh, nu, nimic de genul sta. Cred c tiu ce fel de om era unchiul vostru, Mathew. Asemntor unchiului meu Henry, cred. i plceau glumele simple. Burlac, evident m ntreb de ce? Pesemne o dezamgire n tineree? Metodic pn la un punct, dar nu-i plcea s fie ncorsetat aa sunt unii burlaci! n spatele domnioarei Marple, Charmian i fcu un semn lui Edward. Vroia s zic c e "sisi". Miss Marple continua s flecreasc, plin de voioie, despre rposatul ei unchi Henry. i plceau foarte mult jocurile de cuvinte. i unor oameni, jocurile de cuvinte li se par plicticoase din cale-afar. Un joc de cuvinte poate fi foarte iritant. Era i un om foarte suspicios. Era tot timpul convins c servitorii l furau. i cteodat, desigur, aa i fceau, dar nu totdeauna. Asta devenise o obsesie pentru el, bietul om. Spre sfrit, i bnuia c-i umbl i-i falsific mncarea i, n cele din urm, refuz s mai mnnce altceva dect ou fierte! Spunea c nimeni nu putea s umble n interiorul unui ou fiert. Dragul de el, unchiul Henry, fusese att de vesel odinioar i plcea foarte mult cafeaua dup ce servea masa. Obinuia s spun: "Cafeaua asta nu-i ap de mare", vrnd s zic, nelegei, c ar vrea-o mai mare. Edward simea c, dac mai aude ceva de unchiul Henry, nnebunete. i plceau i tinerii, continu Miss Marple, dar avea o nclinaie n a-i tachina puin, nelegei la ce m refer. Obinuia s pun pungile cu dulciuri unde un copil nu putea s ajung. Lsnd politeea la o parte, Charmian zise: Cred c asta-i oribil! Oh, nu, drag, era doar un burlac n vrst, tii, i nu cunotea la copii. De fapt, nu era deloc prost. inea o groaz de bani n cas i instalase un seif. Fcea mare caz de el ce sigur era. Ca urmare a faptului c trncnise atta, bandiii i-au spart casa ntr-o noapte i au fcut, pur i simplu, o gaur n seif cu ajutorul unei substane chimice. Aa i-a trebuit, spuse Edward. Oh, dar nu era nimic n seif, spuse Miss Marple. tii, de fapt, inea banii n alt parte n spatele unor volume de rugciuni, n bibliotec, chiar aa. Spunea c oamenii n-ar lua niciodat o carte de genul sta de pe vreun raft! Edward o ntreb nviorat de idee: Asta-i! Ce-ar fi s ne uitm n bibliotec? Dar Charmian cltin din cap dispreuitoare. Crezi c nu m-am gndit la asta? Am cutat n toate crile, marea trecut, cnd ai fost plecat la Portsmouth. Le-am scos pe toate, le-am scuturat. Nu-i nimic acolo. Edward oft. Apoi, ridicndu-se, ncerc s se descotoroseasc, cu tact, de musafira lor ce-i dezamgise: A fost grozav de drgu din partea dumneavoastr s venii i s ncercai s ne ajutai. Pcat c n-a ieit nimic. M tem c v-am rpit prea mult timp. Totui, v duc cu maina i o s putei prinde trenul de trei i jumtate... Oh, fcu Miss Marple, dar trebuie s gsim banii, nu-i aa? Nu trebuie s renunai, domnule Rossiter. Dac, la nceput, nu reuii, ncercai, ncercai din nou. Vrei s spunei c o s mai... ncercm?

De fapt, spuse Miss Marple, eu nc nu am nceput. "nti prinde iepurele"*, cum spune doamna Beeton n cartea ei de bucate o carte minunat, dar cumplit de costisitoare; majoritatea reetelor ncep cu: "Luai 250 de grame de smntn i o duzin de ou". Ia s vd, unde eram? Oh, da. Ei bine, am prins, ca s zicem aa, iepurele iepurele fiind, bineneles, unchiul vostru, Mathew, i trebuie doar s hotrm acum unde i-o fi ascuns banii. Trebuie s fie foarte simplu. Simplu? ntreb Charmian. Oh, da, drag. Sunt sigur c trebuie s fi fcut un lucru evident. Un sertar secret astai soluia mea. Edward i replic sec: Nu poi pune lingouri de aur ntr-un sertar secret. Nu, nu, sigur c nu. Dar nu avem nici un motiv s credem c banii sunt sub form de aur. Spunea ntotdeauna... Aa fcea i unchiul meu Henry cu seiful lui! Aa nct bnuiesc foarte serios c o spunea numai de form. Diamante astea s-ar putea afla foarte uor ntr-un sertar secret. Dar ne-am uitat n toate sertarele secrete. Am adus i un tmplar s examineze mobila. Chiar, drag? Asta a fost foarte nelept din partea voastr. V-a sugera faptul c biroul unchiului vostru ar fi locul cel mai probabil. A fost escritoire-ul acela nalt de la perete? Da. O s v art. Charmian se duse la el. Las n jos tblia. nuntru erau sertrae i sertrele. Deschise o ui din centru i aps un buton de la sertarul din stnga. Fundul ascunztorii din centru scoase un clinchet i avans spre ea. Charmian l scoase, lsnd s se vad bine un gol sub el. Nu era nimic. Vedei, nu-i asta o coinciden? exclam Miss Marple. Unchiul Henry avea un birou exact ca sta, numai c al lui era furniruit cu nuc i sta-i din mahon. Oricum, zise Charmian, nu-i nimic nuntru, dup cum vedei. Cred c tmplarul vostru, observ Miss Marple, era tnr. El nu tia totul. Oamenii erau foarte dibaci cnd fceau, odinioar, ascunztori. Exist aici un astfel de lucru: un loc secret n altul secret. Scoase un ac de pr din colanul ei aranjat din pr crunt. Dup ce l ndrept, i nfipse vrful n ceea ce prea o guric ntr-o parte a locului secret din centru. Cu puin greutate trase un sertra. nuntrul lui era o legtur de scrisori i o hrtie mpturit. Edward i Charmian se npustir asupra lucrurilor. Cu degete tremurtoare, Edward despturi hrtia. i ddu drumul cu un gest de dispre. O reet de buctrie. unc prjit! Charmian desfcea funda cu care erau legate scrisorile. Scoase una i se uit la ea: "Scrisori de dragoste"! Miss Marple reaciona n stil victorian: Ce interesant! Poate este motivul pentru care unchiul vostru nu s-a cstorit niciodat. Charmian citi cu glas tare: "Dragul meu Mathew, trebuie s-i mrturisesc c mi se pare foarte mult timp de cnd am primit ultima ta scrisoare. ncerc s-mi umplu timpul cu diferite scrisori ce-mi sunt ncredinate i, adesea, mi spun c sunt cu adevrat norocoas s vd attea lucruri de pe glob, dei nici nu m gndeam cnd am plecat n America c trebuia s voiajez pn n insulele astea ndeprtate!" Charmian se ntrerupse: "De unde este? Oh, Hawaii"? Ea continu: "Dar vai, btinaii sunt nc departe de a vedea lumina credinei. Sunt dezbrcai, n stare de slbticie i-i petrec majoritatea timpului notnd i dansnd, mpodobindu-se cu ghirlande de flori. Domnul Gray ia convertit pe civa, dar este o munc titanic, iar el i doamna Gray sunt triti i descurajai
*

aluzie la zictoarea "nti prinde iepurele i apoi gtete-1" (engl.: First catch your hare, then cook him).

ncerc s fac tot ce pot s-l nveselesc i s-l ncurajez, dar i eu sunt adesea trist pentru un motiv pe care-l poi ghici, drag Mathew. Vai, lipsa ta este o ncercare grea pentru o inim care iubete. Jurmintele tale rennoite i protestele c ii la mine m-au bucurat foarte mult. Acum i pentru totdeauna inima mea credincioas i devotat i aparin, drag Mathew, i rmn... Dragostea ta adevrat Betty Martin. P.S. Pun scrisoarea pe adresa prietenei noastre comune, Matilda Graves, ca de obicei. Sper ca Cerul s ne ierte acest mic subterfugiu". Edward fluier. O femeie misionar! Deci, asta era iubirea unchiului Mathew. De ce nu s-or fi cstorit niciodat? Se pare c ea a cutreierat toat lumea, spuse Charmian, uitndu-se prin scrisori. Mauritius... tot felul de locuri. Probabil a murit de friguri galbene sau de altceva. Un chicotit slab i fcu s tresar. Aparent, Miss Marple tare se amuza. Hai, hai, ia uite ce avem aici! zise ea. Citea reeta pentru unc prjit. Observnd privirile lor ntrebtoare, citi cu glas tare: "unc prjit cu spanac. Luai o bucat bun de unc, umplei-o cu cei de usturoi i acoperii-o cu zahr neprelucrat, roiatic. Coacei ncet n sob. Servii cu o garnitur de piure de spanac". Ce mai credei despre asta? Cred c sun groaznic, spuse Edward. Nu, nu, de fapt ar putea fi foarte gustos, dar ce credei de toat treaba asta? Deodat, o raz de lumin i inund faa lui Edward. Credei c este vreun cod... vreo criptogram de vreun fel? I-o smulse din mn. Privete, Charmian, ar putea fi, tii! Altfel, n-are nici un rost s pui o reet de buctrie ntr-un sertra secret. Exact, spuse Miss Marple. Foarte, foarte semnificativ. Charmian spuse: tiu ce ar putea fi... cerneal invizibil! Hai s-o nclzim. Aprinde soba electric. Edward aa fcu. Dar nici un semn de scris nu apru la acest tratament. Miss Marple tui. tii, de fapt cred c v complicai prea mult. La drept vorbind, reeta este numai o indicaie. Cred c scrisorile sunt semnificative. Scrisorile? n special semntura, spuse Miss Marple. Dar Edward abia c o auzi. O chem emoionat pe Charmian: Vino aici! Are dreptate. Uite... plicurile sunt foarte vechi, dar scrisorile sunt scrise mult mai trziu. Exact, spuse Miss Marple. Sunt doar aparent vechi. Pariez pe orice c btrnul unchi Mathew le-a falsificat el nsui... Cu siguran, zise Miss Marple. Toat afacerea este o plcere. N-a existat niciodat o femeie misionar. Trebuie s fie un cod. Dragii mei, dragi copii... nu trebuie s complicai totul att de mult. Unchiul vostru era, de fapt, un om foarte simplu. El a vrut s fac o mic glum, asta-i tot. Pentru prima dat, i-au acordat ntreaga lor atenie. De fapt ce dorii s spunei exact, Miss Marple? ntreb Charmian. Vreau s spun, drag, c de fapt ii banii n mna ta n aceast clip.

Charmian se holb la reet. Semntura, drag, asta explic totul. Reeta este doar o indicaie. Dac dm la o parte toi ceii de usturoi i zahrul i restul, ce rmne de fapt? Ce, unc i spanac, nu? unc i spanac! nsemnnd nimic*! Aadar este clar c scrisorile sunt importante. i apoi, dac luai n considerare ce a fcut unchiul vostru chiar nainte de a muri, el s-a btut uor la ochi ai zis. Deci, asta e... sta este clu-ul, vedei? Charmian zise: Noi suntem nebuni sau dumneata? Dar, draga mea, trebuie s fi auzit expresia folosit cnd ceva nu e veritabil sau nu mai are nici o valoare n zilele noastre: "all my eye and Betty Martin"**. Edward rmase cu gura cscat, ochii czndu-i pe scrisoarea din mn. "Betty Martin..." Dar, desigur, domnule Rossiter. Aa cum tocmai ai spus nu exist... nu a existat o asemenea persoan. Scrisorile au fost scrise de unchiul dumneavoastr i cred c s-a distrat grozav scriindu-le. Aa cum zicei, scrisul de pe plicuri este mult mai vechi... de fapt, plicurile nu puteau s aparin n nici un fel scrisorilor, deoarece timbrul de pe una pe care o inei este din o mie opt sute cincizeci i unu. Fcu o pauz i explic subliniind cu emfaz: o mie opt sute cincizeci i unu. i asta explic totul, nu-i aa? Mie nu, zise Edward. Ei bine, neleg, spuse Miss Marple, a zice c nici eu n-a fi neles dac n-ar fi fost nepoelul meu, Lionel. Un bieel att de scump i att de pasionat colecionar de timbre. tie totul despre timbre. El mi-a povestit despre timbre rare i scumpe i c o descoperire nou, minunat a fost scoas la licitaie. i mi aduc chiar aminte c a menionat un timbru unul albastru de doi ceni din o mie opt sute cincizeci i unu. Valora circa douzeci i cinci de mii de dolari, cred. nchipuii-v! mi imaginez c i celelalte timbre sunt la fel de rare i valoroase. Fr ndoial, le-a cumprat prin intermediari i a avut grij s tearg urmele, cum se spune n povestirile detective. Edward gemu. Se aez i-i ngrop faa n mini. Ce s-a ntmplat? ntreb Charmian. Nimic. Mi-a trecut prin cap gndul groaznic c, dac n-ar fi fost Miss Marple, am fi putut arde scrisorile astea din decen i cavalerism! Ah, spuse Miss Marple, tocmai asta nu-i dau, niciodat, seama aceti gentlemeni btrni crora la place s fac farse. mi amintesc c unchiul meu Henry i-a trimis unei nepoate favorite o bancnot de cinci lire drept cadou de Crciun. A pus-o ntr-o felicitare pe care a lipito i a scris deasupra: "Cu dragoste i cele mai bune urri. Din pcate, asta-i tot ce-mi pot permite n acest an". Biata fat, suprat de ceea ce credea c-i doar zgrcenia lui, arunc totul, direct n foc. Aa nct, bineneles, el a trebuit s-i dea o alt bancnot. Sentimentele lui Edward fa de unchiul Henry au suferit o schimbare brusc i complet. Miss Marple, spuse el, m duc s aduc o sticl de ampanie. S bem cu toii n sntatea unchiului Henry.

Cazul servitoarei perfecte


Oh, v rog, doamn, pot s v vorbesc o clip? S-ar putea crede c era prin natura ei o absurditate, de vreme ce Edna, mica servitoare de la Miss Marple, sttea de fapt de vorb cu stpna chiar n acel moment. Recunoscnd, totui, obinuina, Miss Marple spuse prompt:
(engl.) Gammon and spinach! Meaning nonsense! Gammon: a) slnin afumat, slnin cu orici, partea din unc care are i grsimea; b) plvrgeal cu intenia de a nela pe cineva. Spinach: a) spanac; b) ceva inexistent. ** (aprox.) "Wax Albina"; "Spanac pe b".
*

Desigur, Edna. Vino i nchide ua. Despre ce e vorba? nchiznd asculttoare ua, Edna pi n camer, mpturi colul orului ei ntre degete i nghii de cteva ori. Zi, Edna! spuse Miss Marple ncurajatoare. Oh, v rog, doamn, e vorba de verioara mea, Gladdie. tii, i-a pierdut slujba. Vai de mine, mi pare ru s aud asta. Ea era la conacul cel mare, nu-i aa, la domnioara... doamna... Skinner? Da, doamn, exact, doamn. i Gladdie este foarte necjit din cauza asta, grozav de necjit. Gladys a schimbat slujbele cam des nainte, totui, nu-i aa? Aa e, doamn. De felul ei, Gladdie este mereu amatoare de schimbare. Nu pare, niciodat, cu totul aezat, dac nelegei ce vreau s spun. Dar, ntotdeauna, ea a fost cea care a anunat c pleac, tii! i de data aceasta e invers? ntreb Miss Marple scurt. Da, doamn, i asta a suprat-o pe Gladdie de groaz. Miss Marple arta uor surprins. i amintea de Gladys, care venise cteodat s bea ceai n buctrie n "zilele ei libere", ca de o fat solid, chicotind, cu un temperament foarte echilibrat. Edna continu: S vedei, doamn, cum s-a ntmplat cum consider domnioara Skinner. Cum consider domnioara Skinner? ntreb Miss Marple cu rbdare. De data aceasta Edna fu n stare s povesteasc ntreaga trenie. Oh, doamn, a fost aa un oc pentru Gladdie. tii, una din broele domnioarei Emily a disprut i s-a fcut atta caz i zarv pentru asta ca niciodat, cci, desigur, nimnui nu-i place s i se ntmple aa ceva; este ngrijortor, doamn, tii ce vreau s spun. i Gladdie a ajutat s se cerceteze peste tot i domnioara Lavinia spunea c se duce la poliie s anune i atunci broa a aprut: czuse n spatele sertarului de la toalet i Gladdie a fost foarte mulumit. Chiar a doua zi o farfurie s-a spart i domnioarei Lavinia i sri andra s-o dea afar i i-a spus lui Gladdie c-i d un preaviz de o lun. i Gladdie crede c nu e vorba de o farfurie, c domnioara Lavinia se folosete de asta ca un pretext i c trebuie s fie din cauza broei i c ele i nchipuie c ea a luat-o i a pus-o napoi cnd s-a ameninat cu poliia, i Gladdie n-ar face un asemenea lucru, n-ar face niciodat. i crede c zvonul se va rspndi i va fi mpotriva ei i sta-i un lucru foarte serios pentru o fat, dup cum tii, doamn. Miss Marple ncuviin. Dei nu-i plcea n mod deosebit Gladys, cea dat afar i care avea propriile ei opinii, era aproape sigur de cinstea perfect a fetei i-i putea prea bine imagina c afacerea trebuie s o fi necjit. Edna spuse pe un ton rugtor: Se poate, doamn, s facei ceva n legtur cu asta? Spune-i s nu fie proast, zise Miss Marple hotrt. Dac nu a luat ea broa, fapt de care sunt sigur, atunci n-are nici un motiv s fie necjit. Se va rspndi zvonul, zise Edna descurajat. Domnioara Marple spuse: Am... am... s m duc acolo dup-amiaz. Am s vorbesc cu domnioara Skinner. Oh, v mulumesc, doamn, spuse Edna. Vechiul conac era o cas mare n stil victorian, nconjurat de pdure i de un parc. De cnd se dovedise de nenchiriat i de nevndut dup cum era, un ntreprinztor speculativ l mprise n patru apartamente cu un sistem central de nclzire i cu folosirea "domeniului" n comun de ctre chiriai. Experimentul fusese satisfctor. O btrn doamn bogat i excentric mpreun cu camerista ei ocupau un apartament. Btrna doamn avea o pasiune pentru psri i ntreinea n fiecare zi o adunare a naripatelor la mese. Un judector indian la pensie i soia sa au nchiriat un al doilea. Un cuplu

foarte tnr, recent cstorit, l-a ocupat pe al treilea i cel de al patrulea fusese luat, numai cu dou luni n urm, de dou tinere pe nume Skinner. Chiriaii erau n relaii foarte distante unii cu alii, ntruct nu aveau nimic n comun. Proprietarul fusese auzit spunnd c acesta era un lucru excelent. El se temea de prietenii, urmate de certuri i plngerile de rigoare ce i s-ar fi adresat. Miss Marple i cunotea pe toi chiriaii, dei nu tia pe nici unul dintre ei prea bine. Domnioara Skinner, cea mare, domnioara Lavinia era ceea ce se poate spune membrul conductor al firmei. Domnioara Emily, cea mic, i petrecea majoritatea timpului n pat, suferind de variate boli care, n opinia celor din St. Mary Mead, erau mai mult imaginare. Numai domnioara Lavinia credea cu toat devoiunea n martiriul i rbdarea cu care suferea sora sa i alerga pe dat, btnd satul de la un capt la altul, dup comisioane i lucruri pe care "sora mea i le dorete deodat". n St. Mary Mead se credea c, dac domnioara Emily suferea pe jumtate pe ct susinea, ar fi trimis de mult dup doctorul Haydock. Dar domnioara Emily, cnd i se sugera acest lucru, i nchidea ochii cu un aer superior i murmura c n cazul ei nu era uor cei mai buni specialiti din Londra fuseser derutai i un nou venit minunat n breasl i prescrisese cel mai modern tip de tratament i ea spera cu adevrat c starea sntii i se va ameliora mulumit acestuia. Nici un medic generalist nu-i putea deloc nelege cazul. Dup prerea mea, spunea sincera domnioar Hartnell, ea e foarte neleapt c nu-l cheam. Dragul de el, doctorul Haydock, n maniera aia a sa repezit i-ar putea spune c n-are nimic, s se dea jos din pat i s nu mai fac atta caz! I-ar face foarte mult bine! Scpnd de un asemenea tratament arbitrar, domnioara Emily continu, aadar, s zac pe sofale, s se nconjoare cu cutiue pline de pastile ciudate i s resping aproape tot ce i se gtea i s cear altceva de obicei ceva dificil i care nu era la ndemn de obinut. Ua i-o deschise domnioarei Marple, Gladdie care arta mai deprimat dect ar fi crezut vreodat Miss Marple c e capabil. n sufragerie (un sfert din fostul living, care fusese mprit n sal de mas, salon, baie i coul de rufe pentru servitoare), domnioara Lavinia se ridic s-o ntmpine pe Miss Marple. Lavinia Skinner era o femeie nalt, slbnoag, osoas de vreo cincizeci de ani. Avea o voce argoas i o purtare repezit. mi pare bine c v vd, zise ea. Emily zace n pat... se simte ru astzi, biata de ea. Spera s v vad, ceea ce ar reconforta-o, dar sunt momente cnd nu se simte n stare s vad pe nimeni. Draga de ea, e tare rbdtoare. Miss Marple i rspunse politicos. Servitoarele era principala tem de conversaie n St. Mary Mead, aa nct nu-i fu greu s dirijeze discuia n direcia asta. Miss Marple spuse c auzise c fata aia drgu, Gladys Holmes, urma s plece. Domnioara Lavinia i confirm spusele. De miercuri ntr-o sptmn. A spart lucruri, tii. Nu putem permite aa ceva. Miss Marple oft i-i ddu cu prerea c toi trebuie s ne obinuim astzi cu lucruri deastea. E att de greu s faci servitoarele s vin la ar. Credea domnioara Skinner c era ntradevr bine s se despart de Gladys? tiu c e greu s gseti servitoare. ncuviin domnioara Lavinia. Familia Devereux na gsit pe nimeni dar nici nu m mir se ceart tot timpul, jazz toat noaptea, se mnnc la orice or, fata aia nu tie cum se ine o gospodrie. Mi-e mil de brbatul ei! i apoi, familia Larkin tocmai a rmas fr servitoare. Sigur, cu firea judectorului i dorina lui de a i se pregti Chota Hazri*, cum i zice el, la ora ase dimineaa i doamna Larkin care e mereu nemulumit. Nu m mir nici de asta, de pild. Janet de la doamna Carmichael este cea mai stabil, desigur, dar dup mine este o femeie foarte dezagreabil i o nfrunt pe btrna doamn.
*

(n anglo-indian) un fel uor de mncare pentru dimineaa devreme.

Atunci, nu credei c ar trebui s revenii asupra deciziei n privina Gladysei? E o fat tare bun. i cunosc ntreaga familie; oameni foarte cinstii i de calitate. Domnioara Lavinia se mpotrivi: Am motivele mele, spuse ea dndu-i importan. Miss Marple murmur: V-a lipsit o bro, am auzit... Cine-a trncnit? mi nchipui c fata. Pe cinstite, sunt aproape sigur c ea a luat-o. i apoi s-a speriat i a pus-o la loc, dar, vedei, nu poi spune nimic dac nu eti sigur. Schimb subiectul. Venii s-o vedei pe domnioara Emily, Miss Marple. Sunt sigur c-o s-i fac bine. Miss Marple o urm docil la o u, unde domnioara Lavinia btu, fu invitat s intre i-i introduse musafira n cea mai bun camer din apartament n care lumina nu ptrundea mai deloc din cauza jaluzelelor pe jumtate trase. Domnioara Emily sttea culcat n pat, bucurndu-se, dup toate aparenele, de penumbr dar i de suferinele sale nedefinite. Lumina slab o fcea s par o fiin subire, cu o alur imprecis, cu o grmad de pr blond-cenuiu nengrijit n jurul capului, din care se desprindeau crlioni, totul artnd ca un cuib de pasre cu care nici o pasre, care s-ar fi respectat, nu s-ar fi putut mndri. n camer era un miros de ap de colonie, biscuii rncezi i camfor. Cu ochii pe jumtate nchii i cu o voce slab, subiratic, Emily Skinner le explic c era "una din zilele ei proaste". Cel mai ru lucru cnd eti bolnav e faptul c i dai seama ce povar devii pentru cei din jur, zise domnioara Emily pe un ton melancolic. Lavinia e att de bun cu mine. Lavie, drag, mi e att de greu c te necjesc mereu, dar dac ai umple sticla cu ap fierbinte aa cum mi place dac e prea plin m apas cam mult, pe de alt parte, dac nu e suficient de plin, se rcete imediat! mi pare ru, drag. D-mi-o. O s-o golesc puin. Dac tot o faci, umple-o din nou. Nu avem ruscus* n cas, nu-i aa, nu, nu conteaz. Pot i fr asta. Nite ceai slab i o feliu de lmie n-avem lmi? Chiar? Nu pot s beau ceai fr lmie. Cred c laptele s-a tiat puin azi diminea. M-a fcut s nu mai am chef smi pun lapte n ceai. Nu conteaz. Pot s triesc i fr ceaiul meu. Numai c m simt att de slbit. Se spune c stridiile sunt hrnitoare. M ntreb dac a ncerca cteva. Nu, nu, prea mult btaie de cap s le cumperi la ora asta naintat. Pot s rabd pn mine. Lavinia iei din camer murmurnd ceva incoerent despre dusul cu bicicleta pn n sat. Domnioara Emily zmbi alene musafirei sale i sublinie c nu-i plcea deloc s dea cuiva vreo btaie de cap. Miss Marple i spuse Ednei n seara aceea c se temea c misiunea sa euase. Era foarte tulburat de faptul c zvonuri despre necinstea Gladysei circulau deja n sat. La pot, domnioara Wetherby o abord: Drag Jane, i-au dat o recomandare scris n care se spune c este binevoitoare, sobr i respectabil, dar nu se arat nimic despre cinste. Mi se pare foarte semnificativ! M tem c e ceva n legtur cu broa. Cred c trebuie s fie ceva n chestia asta, tii, deoarece nimeni nu d drumul azi la o servitoare dac nu e ceva destul de grav. Le va fi foarte greu s gseasc pe alta. Fetele, pur i simplu, nu se duc la conacul cel vechi. Sunt nervoase cnd se ntorc acas n zilele lor libere. O s vezi c surorile Skinner n-o s gseasc pe altcineva i atunci, poate, sora aia teribil de ipohondr se va da jos din pat i va pune mna s fac ceva! Mare a fost suprarea n sat cnd s-a dovedit c domnioarele Skinner angajaser, de la o agenie, o servitoare nou, care, dup toate relatrile, era un model de cinste i virtute. O recomandare dup trei ani de slujb, foarte clduroas, prefer provincia i cere un salariu mai mic dect Gladys. Cred c am avut un adevrat noroc.

e o plant

Chiar, adevrat? ntreb Miss Marple creia i se aduser la cunotin aceste detalii de ctre domnioara Lavinia n magazinul negustorului de pete. Pare prea bun ca s fie adevrat. Apoi, prerea celor din St. Mary Mead a fost c modelul de cinste i virtute s-a rzgndit n ultima clip i nu a mai sosit. Nici unul dintre aceste pronosticuri nu se adeveri, totui, i satul lu cunotin de comoara domestic pe nume Mary Higgins care trecu prin localitate n taxi spre conacul cel vechi. Trebuiau s recunoasc cu sinceritate c arta bine. O femeie cu o nfiare foarte respectabil, foarte corect mbrcat. La urmtoarea vizit pe care Miss Marple o fcu la conacul cel vechi, cu ocazia adunrii organizatorilor unei srbtori n parohie (la care cine vroia i vindea lucruri), Mary Higgins deschise ua. Era, cu siguran, o servitoare cu un aer superior, cam de vreo patruzeci de ani, cu pr negru lins, obraji roii, o siluet plinu, mascat discret n negru cu un or alb i bonet "exact tipul de servitoare bun, de mod veche", cum explic mai trziu Miss Marple i cu vocea potrivit, amabil, respectuoas, att de diferit de accentele tari, nazale ale vocii Gladysei. Domnioara Lavinia arta mult mai puin hruit ca de obicei i, dei a regretat c n-a putut s-i ia i ea un stand, din cauza grijii pe care trebuia s i-o poarte surorii sale, totui particip cu o sum frumuic i a promis s contribuie cu seturi de sugative i osete pentru bebelui. Miss Marple coment alura ei de bunstare. Simt c-i datorez foarte mult lui Mary. Sunt att de mulumit c m-am hotrt s scap de fata cealalt. Mary este cu adevrat o comoar. Gtete bine, servete frumos la mas i pstreaz, cu scrupulozitate, curenia n micul nostru apartament, ntoarce saltelele n fiecare zi. i se poart minunat cu Emily! Miss Marple ntreb imediat de Emily. Oh, draga de ea. S-a simit foarte ru din cauza vremii, n ultimul timp. N-are; ncotro, asta-i, cteodat face puin lucrurile s par mai dificile. Vrea s i se gteasc cte ceva i, apoi, cnd e servit, spune c nu poate s mnnce acum i apoi vrea din nou, dup jumtate de or i totul s-a rcit i trebuie renclzit, Asta cere munc, nu glum, dar, din fericire, Mary nu le pune la inim. E obinuit s ngrijeasc invalizi, aa zice, i-i nelege. Este mare lucru. Draga mea, ai avut noroc, spuse Miss Marple. Chiar aa. Simt c Mary ne-a fost trimis ca un rspuns la o rugciune. Mi se pare aproape prea bine ca s fie adevrat, spuse Miss Marple. A fi, a fi puin atent, dac a fi n locul tu. Lavinia Skinner nu prinse nuana din aceast remarc. Ea spuse: Oh, v asigur c fac tot ce pot s se simt bine. Nu tiu ce m-a face dac ar pleca. Nu cred c va pleca pn cnd nu va fi gata de plecare, adug Miss Marple i o privi cu neles pe gazda sa. Domnioara Lavinia spuse: Cnd nu ai griji gospodreti, asta i ia aa o greutate de pe inim, nu-i aa? Cum se poart micua Edna? Se descurc destul de bine. Nu ca Mary a voastr. Dar eu tiu totul despre Edna pentru c e o fat din sat. Cnd iei n hol auzi vocea bolnavei care spunea pe un ton ridicat: Ai lsat compresa asta s se usuce... doctorul Allerton a spus n mod deosebit c trebuie s fie tot timpul umed. Bine, bine, las-o. Vreau o ceac cu ceai i un ou fiert... fiert numai trei minute i jumtate, ine minte i trimite-o pe domnioara Lavinia la mine. Mary cea eficient apru din dormitor i i spuse Laviniei: "Domnioara Emily v cheam, doamn", deschise ua pentru Miss Marple, o ajut s-i pun haina i-i nmn umbrela n maniera cea mai ireproabil.

Miss Marple lu umbrela, o scp, ncerc s-o ridice i i czu geanta care se deschise. Mary, politicoas, adun diferite flecutee o batist, un carneel cu adrese, un portmoneu de piele demodat,doi ilingi, trei penny i o bucat de baton dulce de ment, n dungi. Miss Marple primi ultimul obiect cu oarecare jen. Oh, drag, sta trebuie s fi fost al bieelului doamnei Clement. El l sugea i-mi amintesc c mi-a luat geanta s se joace cu ea. El trebuie s-l fi pus nuntru. E teribil de lipicios aa? S-l iau, doamn? Oh, dac vrei? Mulumesc foarte mult. Mary ridic ultimul lucru, o oglinjoar i dup ce o primi, Miss Marple exclam ncntat: Ce noroc c nu s-a spart. Dup aceea ea plec, Mary rmase politicoas la u innd o bucat de baton de zahr cu dungi, fr nici o expresie deosebit pe fa. Timp de zece zile, St. Mary Mead a trebuit s ndure, s aud calitile comorii domnioarei Lavinia i a domnioarei Emily. n a unsprezecea zi, satul fu trezit de o veste trsnet. Mary, modelul de cinste i virtute dispruse! Patul ei era neatins i ua din fa a fost gsit dat la perete. Se strecurase n linite, n timpul nopii. i nu numai Mary lipsea! Dou broe i cinci inele ale domnioarei Lavinia, trei inele, un pandantiv, o brar i patru broe ale domnioarei Emily lipseau de asemenea! Era nceputul catastrofei. Tnra doamn Devereux i pierduse diamantele pe care le inea ntr-un sertar deschis, ca i nite blnuri de valoare primite ca dar de nunt. Judectorului i soiei sale li se luaser bijuterii i o anumit sum de bani. Doamna Carmichael a suferit cele mai mari pagube. Nu numai c avea nite bijuterii de foarte mare valoare, dar mai inea i o mare sum de bani care dispruse din apartament. Fusese seara liber a Janettei i stpna sa obinuia s se plimbe prin grdin pe nserate, chemnd psrile i presrndu-le firimituri. Devenise clar c Mary, servitoarea cea perfect, avusese chei potrivite pentru toate apartamentele! Trebuie s mrturisim c a fost o anumit satisfacie cam deplasat n St. Mary Mead. Domnioara Lavinia se ludase att de mult cu miraculoasa ei Mary. "i tot timpul sta, drag, fusese o hoa obinuit!" spuneau oamenii. Urm o descoperire interesant. Nu numai c Mary dispruse n neant, dar agenia, care o trimisese i garantase recomandrile, se alert cnd descoperi c Mary Higgins, care le ceruse de lucru i ale crei recomandri fuseser acceptate, nu existase niciodat, n ciuda tuturor cutrilor. Era numele unei servitoare care locuise la sora adevrat a unui diacon, dar adevrata Mary Higgins tria linitit ntr-un loc prin Cornwall. Inteligent toat treaba, recunoscu inspectorul Slack. i dac vrei s tii de la mine, femeia asta lucreaz cu o band. S-a mai ntmplat un caz de acelai fel n Northumberland acum un an. Lucrurile furate n-au fost gsite niciodat i nici ea n-a fost prins. Totui, stm mai bine dect cei din Much Burham! Inspectorul Slack era ntotdeauna un om plin de sine. Totui, sptmnile treceau i Mary Higgins rmnea triumftoare n largul ei. n van inspectorul Slack* i dubl energia care-i lipsea numelui su. Domnioara Lavinia plngea tot timpul. Domnioara Emily era aa de tulburat i se ngrijor att de mult de starea ei, nct trimise imediat dup doctorul Haydock. ntregul sat era teribil de curios s afle ce credea el despre bolile de care pretindea c sufer domnioara Emily, dar, normal, nu-l putea nimeni ntreba. tiri satisfctoare se rspndir totui n legtur cu asta, prin domnul Meek, asistentul farmacistului care se plimba cu Clara, servitoarea doamnei Price-Ridley. S-a aflat apoi c doctorul Haydock prescrisese un
*

(engl.) slack moale, neglijent, inactiv.

amestec de asafoetid** i valerian care, potrivit domnului Meek, era remediul universal pentru soldaii ce simuleaz boli! Curnd dup aceea, s-a aflat c domnioara Emily, fr s renune la ngrijirile medicale pe care le primea, a declarat c n starea de sntate n care se afla simea c e de datoria ei s fie aproape de specialistul din Londra ce nelegea cazul ei. Era bine i pentru Lavinia, spunea ea. Apartamentul a fost subnchiriat. Cteva zile dup aceea, Miss Marple, cam mbujorat i agitat, fcu o vizit poliiei din Much Burham i ntreb de inspectorul Slack. Inspectorului Slack nu-i plcea de Miss Marple. Dar era contient c eful poliiei, colonelul Melchett nu-i mprtea opinia. De aceea, cam bombnind o primi. Bun ziua, Miss Marple, Cu ce v pot fi de folos? Oh, drag, m tem c te grbeti, spuse Miss Marple. O groaz de treab, dar mi putei rpi cteva momente, spuse inspectorul Slack. Oh, drag, fcu Miss Marple, sper s-i pot explica pe neles ce am de zis. E att de dificil s te explici, nu crezi? Nu, poate pentru dumneata nu e. Dar tii, nefiind educat n stil modern, am avut o guvernant, care m nva datele despre regii Angliei i cunotine generale i cum se fac acele de cusut i chestii de astea. La grmad, nelegi, nu te nva s treci la subiect. Ceea ce, de fapt, vreau s fac. Este vorba de fata domnioarei Skinner, Gladys, pe care o cunoti. Mary Higgins, spuse inspectorul Slack. Oh, da, cea de-a doua servitoare. Dar e vorba de Gladys Holmes, o fat cam impertinent i cam prea plin de ea, dar, de fapt, foarte cinstit i este foarte important ca acest lucru s fie recunoscut. Nu-i nici o plngere mpotriva ei pn acum, dup cte tiu, spuse inspectorul. Nu, tiu c nu este nici o plngere, dar asta este partea proast. Pentru c, vedei, oamenii continu s cread anumite lucruri. Oh, drag... tiu c m exprim ru. Ceea ce de fapt vreau s spun e c lucrul important este s-o gsim pe Mary Higgins. Desigur, spuse inspectorul Slack. Avei vreo idee n privina asta? Da, de fapt am, spuse Miss Marple. Pot s v pun o ntrebare? Amprentele v sunt de vreun folos? Ah, fcu inspectorul Slack, aici ea e mult prea abil pentru noi. i fcea toat treaba cu mnui de cauciuc sau cu mnui de servitoare, se pare. i ea a fost foarte precaut... a ters toate lucrurile din dormitorul ei i de pe chiuvet. Nu s-a putut gsi nici o singur amprent n toat casa. Dac ai avea amprentele ei, asta v-ar ajuta? S-ar putea, doamn. Ar putea fi cunoscute la Scotland Yard. Nu e prima ei lovitur, a zice! Miss Marple ncuviin ncurajat. i deschise geanta i scoase o mic cutie de carton. nuntru, nvelit n vat era o oglinjoar. Din geanta mea, spuse Miss Marple. Amprentele servitoarei sunt pe ea. Cred c-ar fi satisfctoare... ea a atins o substan extrem de lipicioas o clip mai nainte. Inspectorul Slack se uita uluit. I-ai luat amprentele n mod intenionat? Desigur. Atunci o bnuiai? Ei bine, tii, m-a uimit c era puin prea bun ca s fie adevrat. De fapt, i-am i spus domnioarei Lavinia. Dar ea, pur i simplu, nu a reinut aluzia! tii, inspectore, m tem c nu cred n modele de cinste i demnitate. Majoritatea dintre noi avem defectele noastre... i slujba n gospodrie le scoate la iveal foarte repede.
o substan nchis la culoare obinut din nite plante din Irak i vestul Indiei i folosit n medicin ca antispasmodic.
**

Bine, spuse inspectorul Slack revenindu-i, m simt obligat fa de dumneavoastr, cu siguran. Le vom trimite la Scotland Yard i vom vedea ce au de spus. El se opri. Miss Marple i lsase capul puin pe o parte i-l privea cu mult subneles. Ce zici, inspectore, nu crezi c-ar fi cazul s caui puin mai aproape? Ce vrei s spunei, Miss Marple? E foarte dificil de explicat, dar cnd dai peste un lucru deosebit l observi. Dei, adesea, lucruri deosebite pot fi doar nite fleacuri. tii, am simit asta tot timpul; vreau s zic despre Gladys i bro. Ea este o fat cinstit; ea nu a luat broa. Atunci de ce a crezut domnioara Skinner c a luat-o? Domnioara Skinner nu e o proast, nici vorb de asta! De ce a fost ea att de nerbdtoare s-o lase pe fat s plece cnd aceasta era o servitoare bun i servitoarele sunt greu de gsit? Asta a fost ceva deosebit, tii. Aa c m-am ntrebat. M-am tot ntrebat. i am observat un alt lucru deosebit! Domnioara Emily este ipohondr, dar este prima ipohondr care nu a trimis dup vreun doctor imediat. Ipohondrilor le plac doctorii. Domnioarei Emily nu. Unde vrei s ajungei, Miss Marple? Ei bine, tii, vreau s v sugerez c domnioara Lavinia i domnioara Emily sunt persoane speciale. Domnioara Emily i petrece aproape tot timpul ntr-o camer ntunecat i dac prul la nu-i o peruc, atunci eu mi nghit propria mea me de la spate! i ceea ce vreau s spun e asta: Este perfect posibil ca o femeie slab, palid, cu prul crunt, suferind s fie una i aceeai cu femeia brunet, mbujorat i plinu. i nimeni din cte tiu nu le-a vzut pe domnioara Emily i pe Mary Higgins n unul i acelai loc. Au avut o mulime de timp s fac dubluri dup toate cheile, o mulime de timp s afle totul despre ceilali chiriai i apoi s scape de fata din partea locului. Domnioara Emily face o plimbare rapid peste cmp ntr-o noapte i sosete la gar ca Mary Higgins a doua zi. i apoi, la momentul potrivit, Mary Higgins dispare i toi se pun cu surle i trmbie pe urmele ei. V spun unde-o putei gsi, inspectore; pe sofaua domnioarei Emily Skinner. Luai-i amprentele, dac nu m credei, i vei descoperi c am dreptate! O pereche de hoae detepte, asta sunt domnioarele Skinner... i, fr ndoial, n legtur cu un complice inteligent care ascunde bunurile furate. Dar, de data asta, nu le mai merge! N-am de gnd s las ca cinstea unei fete de caracter din satul nostru s fie terfelit n halul sta! Gladys Holmes este ct se poate de cinstit i toat lumea trebuie s-o tie! Bun ziua! Miss Marple ieise demn, nainte ca inspectorul Slack s-i revin. Pfui! Fcu el. Dac are dreptate... Curnd descoperi c Miss Marple avea, din nou, dreptate. Colonelul Melchett l-a felicitat pe Slack pentru eficiena sa i Miss Marple a invitat-o pe Gladys s vin la ceai cu Edna i i-a vorbit, n mod serios, s nu-i mai schimbe slujba de ndat ce va obine una. CUPRINS Casa Idolului Astartei................................................................................................................... 1 Trotuarul ptat cu snge ............................................................................................................... 8 Motenirea.................................................................................................................................. 13 Semnul degetului cel mare al Sf. Petru ...................................................................................... 19 Cei patru suspeci ....................................................................................................................... 26 Iarba morii................................................................................................................................. 33 Sanctuarul .................................................................................................................................... 41 O glum ciudat ......................................................................................................................... 52 Cazul servitoarei perfecte........................................................................................................... 58