Sunteți pe pagina 1din 168

0

Agatha Christie

Noaptea umbrelor

n fiecare Noapte i-n fiecare Zi Se nasc fiine destinate Suferinei. n fiecare Zi i-n fiecare Noapte, Se nasc fiine destinate Dulcei Plceri, Se nasc fiine destinate Dulcei Plceri, Se nasc fiine destinate Nopii fr sfrit. WILLIAM BLAKE Prorocirea inocenei

Cnd enigma nspimntat... sau suspans-ul la modul absolut Dei sintagma literatur poliist au mai are nevoie de prezentare implicnd, pe lng arta autorului, i inteligena i perspicacitatea cititorului, nu putem s nu recunoatem c prelungirea ei nseamn o lectur atent, o gramatic textual, o gimnastic enuniativ dublate de jocuri intertextuale n Noapea umbrelor (Endless Night), Marea Agatha apare att ca fin stilist, ct i ca mare psiholog. Autorul omniscient din majoritatea romanelor sale las totul n seama personajului narator. Sub un puternic fascicol de lumin freudian, acesta ncearc s obin rspunsuri la ntrebri vitale. Nimic nu apare ca o gratuitate. Orice detaliu are ansele unu indiciu, cititorul este ndemnat s emit ipoteze, s fie atent la ceea ce se rostete, la ceea ce se scrie. Cu toate c i aceast poveste e presrat cu modele probabiliste (femeia forte, capabil de orice, valetul care spioneaz), descoperim o nou tehnic tehnica cuvintelor subliniate. De aici i pn la o aproape perfect simetrie ntre sfritul i nceputul naraiunii nu e dect un pas. n sfritu-mi e i nceputul Infinitul Nopii eterne.... A-M PEGULESCU

CARTEA NTI
1
n sfritu-mi e i nceputul... E un citat pe care l-am auzit deseori. Sun bine dar ce nseamn, de fapt? Exist vreun loc anume unde cineva poate s pun degetul i s spun: Totul a nceput n ziua aceea, n acel loc i n acel ceas, cu un asemenea eveniment? Povestea mea a nceput, poate, cnd am zrit anunul de pe zidul crciumii George i Dragonul vestind vnzarea la licitaie a valoroasei proprieti The Towers anun n care se ddeau amnunte privind suprafaa n mile i optimi de mil, o descriere cu totul idilic a locurilor, aa cum, pesemne, artaser cu optzeci sau chiar cu o sut de ani n urm. Nu fceam nimic deosebit, hoinream pe strada principal din Kingston Bishop, o localitate fr importan, omorndu-mi timpul. Am zrit afiul. Ce se ntmpla? Soarta i bga codia? Sau era vorba de o strngere de mn, anunndu-mi norocul? Putei s o luai cum vrei. Sau ai putea spune c totul a nceput atunci cnd l-am ntlnit pe Santonix i cnd am vorbit cu dnsul; nchid ochii i-i vd obrajii aprini, privirea-i ptima, ca i micarea minii puternice i totui delicate, desennd planuri i ridicnd case. i mai ales o cas, o cas frumoas care s fie a mea! Dorina fierbinte de a avea o cas, o cas frumoas i bine construit, o cas cum nu sperasem vreodat s posed, atunci a nflorit. Era un vis pe care i Santonix l mprtea, o cas pe care mi-ar fi construit-o, dac ar fi trit... O cas n care, n visurile mele, a fi trit cu fata pe care o iubeam i n care, exact ca ntr-o poveste pentru copii, am fi vieuit fericii pn la adnci btrnei. O fantezie, poate chiar o absurditate, dar a nceput s prind contur, i eu tnjeam dup ea. Tnjeam dup ceva ce, pesemne, nu aveam s posed vreodat. Or, dac povestea aceasta e o poveste de dragoste i jur c e o poveste de dragoste de ce s nu ncep de cnd am zrit-o pe Ellie stnd sub brazii ntunecoi de pe Moia iganului?

Moia iganului. Dar poate c ar fi mai bine s ncep de aici, din momentul n care am ntors spatele afiului, cu un mic fior pe ira spinrii, pentru c un nor acoperise soarele, i am pus o ntrebare, aa, fr vreun scop anume, unui localnic care tia la ntmplare un gard viu. Cum e casa aceea, The Towers? Vd i acum faa posomorit a btrnului, privindu-m ntr-o parte i zicndu-mi: Nu aa i zicem pe aici. Ce fel de nume e i acesta? Turnurile? Rsufl anevoie, dezaprobator. Snt muli ani de cnd a fost locuit i i s-a spus ,.Turnurile. Rsufla din nou. L-am ntrebat atunci cum i zicea el i iari am observat c ochii au cutat ntr-o parte, i faa-i zbrcit s-a ferit s m priveasc, aa cum obinuiau s o fac oamenii inutului, uitndu-se peste umr sau n deprtare, ca si cum ei vedeau ceva ce tu nu vedeai, i zise: Pe aici i spunem Moia iganului De ce i se spune aa? am ntrebat. E o poveste. Nu prea tiu, Unu zice ceva, altu altceva. i pe urm continu: oricum acolo apar accidentele. Accidente de main? Tot felu de accidente. Accidente de main mai ales, n zilele noastre. Vezi dumneata, e un loc primejdios, acolo. Ei bine, am zis, dac acolo e curb periculoas neleg de ce survin accidente. Consiliul Comunal a pus acolo un semn de Pericol, dar n-a prea fcut mare lucru. Accidentele se in lan, ca mai nainte. De ce Moia iganului? l-am ntrebat. mi ocoli iari privirea i rspunsu-i fu vag. O poveste. A fost pmntul iganilor i cnd au fost ndeprtai, lau blestemat. Am rs. Ehei fcu el, poi s rzi, dar snt locuri blestemate. i dumneavoastr, domnii din ora nu tii nimic de ele. Dac e un blestem, locul la e blestemat i gata. Au murit oamenii n carier, cnd scoteau piatra pentru construcie. Btrnul Geordie a czut peste parapet, ntr-o noapte i i-a frnt gtul. Beat? am sugerat eu.

S-ar putea. i plcea buturica. Dar snt muli beivi care cad i nu pesc nimic. Dar Geordie i-a frnt gtul. Acolo i art n spatele lui dealul acoperit de pini pe Moia iganului Da, cred c aa a nceput. Atunci nu mi-am dat seama. S-a ntmplat s-mi aduc aminte. Att i nimic mai mult. De fapt cred, dac stau s m gndesc mai bine c am dat prea mult importan ntmplrii. Nu tiu dac am ntrebat atunci sau mai trziu dac mai erau igani prin partea locului Mi-a rspuns c nu prea mai snt pe nicieri, n zilele noastre. A adugat c poliia i alung de peste tot Am ntrebat: De ce snt iganii detestai? Fur de sting, zise dezaprobator. i apoi, cercetndu-m mai ndeaproape, nu ai i dumneata, cumva snge ignesc n vine? rosti aruncndu-mi o privire scruttoare . Am spus c nu tiu nimic n acest sens. E adevrat c aduc puin a igan. Poate i de aceea m-a fascinat denumirea de Moia iganului. i m vd acolo, zmbindu-i btrnului, amuzat de conversaia noastr, gndindu-m la faptul c s-ar putea s am o pictur de snge ignesc. inutul ignesc Am continuat drumul erpuitor care te scotea din sat i se unduia printre copacii ntunecai i am ajuns, n cele din urm, n vrful dealului, de unde am privit marea i vapoarele Era o privelite minunat i m gndeam la multe i mai ales m ntrebam cum ar fi fost daca Moia iganului ar fi fost a mea. Uite aa. Era numai un gnd ridicol. Cnd am trecut din nou pe lng btrnul cu care vorbisem, el mi arunc: Dac vrei s vorbeti cu igani, e btrna doamn Lee, desigur. Primarul i-a dat o csu n care triete. Cine e Primar? am ntrebat. Mi-a rspuns pe-un ton n care simeam ocul: Dl. Phillpot, desigur! Prea destul de suprat c l-am ntrebat. Am priceput c Primarul era cam un fel de Dumnezeu al locului. D-na Lee era probabil o servitoare de-a lui. Familia Phillpot trise din vremuri strvechi pe aceste meleaguri i condusese destinele oamenilor ntr-un fel sau n altul. Cum i ddeam binee btrnului pentru a-mi continua drumul, el a adugat; Csua ei e ultima de la captul strzii. S-ar putea s-o vezi afar. Nu-i prea pace s stea n cas. Ca toi iganii.

Deci coboram pe drum, fluiernd i gndindu-m la Moia iganului. Aproape c uitasem tot ce mi se povestise, cnd am zrit o btrn, cu prul nc negru, care se tot uita la mine, peste grduul grdinii. Am tiut de ndat c era vorba de d-na Lee. M-am oprit i iam vorbit: Am auzit c putei s-mi spunei cte ceva despre Moia iganului, am ndrznit. Se uit la mine pe sub o uvi de pr nclcit i rspunse: Nu te bga, tinere. Ascult-m pe mine. Uit povestea. Eti un tnr artos. Nu iese nimic bun cnd e vorba de Moia iganului i niciodat nu va fi altfel. Am neles c e de vnzare, am rostit eu. Ei, aa o fi, dar mare fraier ar mai fi cel care ar cumpra-o. i cine ar face-o. E un constructor care umbl dup ea. Snt chiar mai muli, O s fie ieftin. O s vezi. i de ce-ar fi ieftin? am ntrebat curios. E un loc nemaipomenit. Nu-mi rspunse. Presupunnd c un constructor ar cumpra-o ieftin, ce-ar face cu ea? Chicoti. Era un rs neplcut, rutcios. O s drme casa veche pentru ca s construiasc altceva. Douzeci, treizeci de case, poate, i toate avnd un blestem, deasupra lor. N-am fost atent la ultima parte a frazei. Am rspuns, vorbind fr s vreau: Ar fi o mare ruine. O mare ruine. Ah, nu-i face griji. Nu au nici o bucurie, nici cei ce cumpr, nici cei care ar construi. Va fi ntotdeauna un pas care va aluneca pe lespezi, de pe o grind metalic, sau un camion care va fi strivit sub greutate, sau igla care va cdea de pe acoperi. i pe urm copacii. O vijelie neateptat i-ar putea smulge. Ah, o s vezi! Nimeni nu va avea parte de Moia iganului. Ar face mai bine s lase lucrurile aa cum snt. O s vezi. Ddu din cap cu hotrre i pe urm repet, uor, ca pentru ea; nu e nici un noroc pentru cei care se amestec n treburile acelor locuri. Niciodat n-a fost. Am rs. Vorbi cu asprime:

Nu rde, tinere. Mi se pare mie c nu peste mult vreme o s rzi strmb. Ascult-m pe mine: nici casa, nici pmntul n-au adus noroc cuiva. Ce s-a ntmplat n cas? am ntrebat. De ce a fost nelocuit atta vreme? De ce a fost lsat n paragin? Ultimii care au trit acolo, au murit. Toi. Cum au murit? am ntrebat curios. Mai bine s nu mai vorbim. Dar nimeni n-a mai catadicsit s vin vreodat s locuiasc n ea, dup aceea. A fost lsat s se ruineze, s decad. E uitat acum i e mai bine s-o lsm aa. Dar ai putea s-mi spui povestea, am spus pe un ton linguitor. Doar tii totul despre ce s-a petrecut acolo. Nu-mi place s plvrgesc despre Moia iganului. Apoi vocea-i cobor la tonul unui ceretor: o s-i spun norocul, frumosule, dac vrei. F-mi o cruce n palm cu un ban de argint i o s-i spun viitorul. Eti unul dintre cei care vor ajunge departe, nu peste mult timp. Nu cred n prostii precum ghicitul norocului, am zis, i n-am nici o moned de argint. Iar dac a avea vreuna, n-a cheltui-o aa, oricum. Veni mai aproape de mine i continu pe acelai ton de milogire: numai ase penny. ase penny. O fac pentru ase penny. Ce nseamn ase penny? Nimic. O fac pentru ase penny c eti biat frumos i vorbeti aa cum se cuvine, i ai un fel de-a fi al dumitale Doar n-o s srceti dintr-atta Am gsit ase penny i i-am scos din buzunar, nu c a fi crezut vreuna din bazaconiile ei, ci pentru c mi plcea, nu tiu din ce pricin, vechiul truc. nh moneda i zise: D-mi mna. Ambele mini. mi lu minile n palma ei vetejit i se uit o vreme la ele. Sttu o clip tcut, uitndu-se. Apoi le ls s cad dintr-o dat, aproape mpingndu-le. Se ddu napoi un pas i zise rguit: tii ce-ar fi bine s faci? S pleci acum de pe Moia iganului i s nu te mai ntorci. E cel mai bun sfat pe care pot s i-l dau. Nu te mai ntoarce. De ce nu? De ce n-ar trebui s m ntorc? Pentru c dac te ntorci, o s te ntorci la suprare i pierdere i pericol, poate. E necaz, te ateapt mare necaz. Uit c ai vzut vreodat locul acesta Te previn!

Ei, dar de ce Se ntorsese deja i intrase n csu. Intrase i zvorise ua. Nu snt superstiios. Cred n noroc, desigur, cine nu crede? Dar n nici un caz n prostii despre case ruinate i blestemate. i totui, am avut senzaia neplcut c bizara creatur vzuse ceva n minile mele. Mi-am privit minile deschise. Ce ar putea fi de vzut n palmele cuiva? Prezicerea viitorului era totui un iretlic pentru a se stoarce ceva bani bani provenii de pe urma unei creduliti prosteti. Am privit cerul. Soarele dispruse, ziua prea diferit acum. Un fel de umbr, de ameninare. Ca o furtun care se apropia, mi-am zis. Vntul ncepuse s sufle, se vedeau frunzele ndoindu-se n copaci. Am continuat s fluier, pentru a-mi pstra buna dispoziie i am mers pe drumul care ducea prin sat. Am privit din nou spre afiul care vestea licitaia proprietii. Miam notat chiar i data. Niciodat nu urmrisem vnzarea unei proprieti dar m-am gndit c de aceast dat voi veni. Ar fi interesant s vd cine va cumpra The Towers. Adic interesant de vzut cine devenea proprietarul Moiei iganului. Da, cred c totul a nceput atunci... Mi-a venit o idee fantastic. A sosi i a licita pentru Moia iganului! A licita mpotriva constructorilor locali. Ei ar renuna dezamgii c nu pot s-o cumpere ieftin. A cumpra-o i m-a duce la Rudolf Santonix i ia spune: F-mi o cas. Am cumprat locul special pentru tine. i a gsi i o fat, o fat minunat, i mpreun am tri fericii ntr-nsa pn la sfritul zilelor noastre. Am avut adesea vise de acest soi. Bineneles c nu au dus la nimic altceva dect la o simpl glum. Asta gndeam atunci. Glum! Glum, Dumnezeule! Dac a fi tiut...!

2
Numai ntmplarea m dusese n ziua aceea n vecintatea Moiei iganului. Conduceam o main nchiriat, n care se aflau nite oameni ce urmau s asiste la o vnzare, dar nu a unei case, ci a coninutului ei. Era o cas mare, chiar la periferia oraului, o cas urt. Am condus acolo un cuplu mai n vrst, care era interesat de ceea ce prea s fie o colecie din papier mch, ce-o fi nsemnnd acel papier mch. Singura dat cnd am auzit de acel cuvnt a fost cnd mama l-a pomenit

in legtur cu ligheanele. Spunea c un vas din papier mch era de departe mai bun dect unul din plastic! Prea destul de caraghios ca un cuplu bogat s se deplaseze pentru a cumpra o colecie de acest fel. Oricum, ntmplarea mi-a rmas undeva n minte, i cred c am cutat n dicionar sau am citit undeva despre ceea ce era ntr-adevr termenul de papier mch. Era totui ceva pentru oameni ca acel cuplu, care credeau c merita s nchiriezi o main ca s participi la o licitaie de provincie. mi plcea s tiu de toate. Aveam douzeci de ani pe vremea aceea i acumulasem o mulime de cunotine ntr-un domeniu sau altul. tiam destule despre maini, eram un mecanic bun i un ofer atent. Lucrasem i n hipism, n Irlanda. Era ct pe ce s fiu amestecat ntr-o afacere de doping, dar am fost nelept i m-am retras la timp. O slujb de ofer la o firm care nchiria maini nu era chiar ceva de lepdat. Curgeau i baciurile. i nu era nici prea obositor. Dar slujba era plictisitoare, O dat am mers la un cules de fructe, vara. Nu mi s-a pltit mult, dar m-am distrat. i pe urm am ncercat o mulime de alte slujbe. Am fost chelner ntr-un hotel de categoria a treia, paznic de plaj, am vndut enciclopedii i aspiratoare i alte cteva obiecte. Am fost horticultor ntr-o grdin botanic i am nvat o mulime de lucruri despre flori. Nu m-am fixat la ceva anume. De ce a fi fcut-o? Am gsit interesant aproape tot ceea ce am fcut. Unele lucruri erau mai dificile dect altele, dar nu m supra acest lucru. Nu snt o fiin lene. Snt mereu n cutare de ceva. Vreau s merg peste tot, s vd tot, s fac orice. Vreau s gsesc ceva. Da, asta e. Vreau s gsesc ceva. De pe vremea cnd am terminat coala am vrut s gsesc ceva, dar nu tiam ce trebuie s fie acest ceva. Era ceva ce cutam fr s am nici cea mai vag idee despre cum ar trebui s arate sau cum ar trebui s procedez pentru a-l obine. Era undeva. Mai devreme sau mai trziu aveam s tiu. S-ar putea s fie o fat mi plceau fetele, dar nici una nu mi se pruse demn de luat n seam. Ne plac toate i pe urm trecem de la una la alta Erau precum meseriile pe care le practicasem. Foarte bune pentru o perioad i pe urm te sturai de ele i voiai altceva Am ncercat expediente de acest gen de cnd terminasem coala. O mulime de persoane nu erau de acord cu viaa pe care o duceam. Erau ceea ce se poate numi binevoitori. Dar nu nelegeau un lucru, n legtur cu persoana mea. Voiau s m vad aranjat, nsurat

economisind bani, avnd o slujb sigur. Zi de zi, an de an. n vecii vecilor, amin! Nu era pentru mine! Trebuia s fie ceva mai bun dect toate acestea. Nu numai o existen sigur, o bunstare ce avea s se scurg n nite tipare vechi! Sigur, mi-am zis, ntr-o lume n care omul a fost n stare s trimit satelii n univers i s vorbeasc despre cltorii spre alte civilizaii trebuie s existe ceva care s l stimuleze, care s-i fac inima s bat, care s merite s caui s gseti! ntr-o zi, mi amintesc, m plimbam pe Bond Street. Era n perioada n care lucram ca osptar i-mi primisem salariul. Hoinream cutnd o pereche de pantofi i m-am oprit la o vitrin. Erau foarte elegani. Aa cum se spunea n reclame, n ziare: Iat ce poart oamenii inteligeni astzi alturi de o persoan stilat ntr-o imagine adecvat. Pe cinstea mea, de obicei arta ca o otreap! M cam fceau s rd asemenea reclame. Am trecut de la vitrina cu pantofi la urmtoarea Era o vitrin cu tablouri. Numai trei tablouri aranjate cu art pe o draperie de catifea mototolit de o culoare neutr, aruncat deasupra unei rame aurite. Gust ndoielnic, dac nelegei ce vreau s spun. Nici eu nu m pricep la art. N-am fost dect o dat la Galeria Naional i numai din curiozitate. Frumosul m clca pe nervi, zu aa. Tablouri colorate strlucitor, tablouri de sfini dar i btlii purtate n vi adnci. Portrete de doamne afectate stnd epene n mtsuri, catifele i broderii. Am hotrt atunci c Arta nu era pentru mine. Dar tabloul la care priveam acum era ntr-un fel diferit. Erau trei tablouri in vitrin. Unul dintre ele un peisaj, un col de ar de fiecare zi. Altul nfia o femeie pictat ntr-un fel ciudat, fr s se respecte proporiile, nct cu greu ziceai c e vorba de o femeie. Presupun c aa ceva poate fi numit art nouveau. Nu prea tiu ce voia s zic. A treia pictur era genul meu. Nu ceva prea grozav, dac nelegei e vreau s spun. Era cum a putea s-o descriu? Era simpl. Mult spaiu, culori ciudate pe care nu le-ai fi ateptat. Ici i colo erau aruncate picturi de culoare care nu preau s spun ceva. i totui spuneau! Nu prea snt bun de fcut descrieri. Tot ce pot s spun e c simeai o nevoie teribil de a te uita mereu la imagine. Am rmas acolo, simindu-m ciudat, ca i cnd ceva foarte neobinuit mi se ntmplase. i pantofii aceia elegani, mi-ar fi plcut s-i port. Vreau s spun c-mi dau oleac de osteneal cnd e vorba de mbrcminte. mi place s m mbrac bine, ca s fac impresie, dar nu

m gndisem niciodat serios s cumpr pantofi de la un magazin de pe Bond Street. Cunoteam preurile pe care le cereau. Cincisprezece lire o pereche. Executai manual sau ceva asemntor, pentru a-i face mai scumpi. Pur risip de bani! O linie clasic n modelul pantofilor, da, dar plteai cam scump linia clasic. Aa c mi-am vzut de drum! Dar tabloul, ct ar costa? M-am ntrebat. S presupunem c a fi cumprat acel tablou? Eti nebun, mi-am zis. Doar nu mori dup tablouri n general. Era destul de adevrat Dar voiam acel tablou... Miar fi plcut s fie al meu. Mi-ar fi plcut s pot s-l atrn, s stau i s-l admir ct a fi vrut, tiind c l posed. Eu! Cumprnd tablouri. Prea ceva nebunesc. M-am uitat la tablou din nou. Dorina de a avea acel tablou nu se justifica i oricum nu-mi permiteam, pesemne, preul. Eram, totui, n bani n perioada respectiv. Un baci neateptat pe un cal. Tabloul ar face probabil douzeci de lire. Douzeci i cinci? N-ar strica s ntreb. Doar n-or s m mnnce, nu-i aa? Am intrat, cu un aer agresiv i btnd n retragere. Interiorul era tcut i mare O atmosfer ncremenit, cu perei colorai tern i o canapea acoperit cu catifea pe care puteau s stai ca s te uii la tablouri. Un brbat, care semna cu modelul tipului perfect mbrcat, din reclamele de care v spuneam, veni spre mine, vorbindumi cu voce optit ce se potrivea decorului. Curios, nu afia o atitudine superioar, aa cum se ntmpl n marile magazine din Bond Street M ascult i apoi scoase tabloul din vitrin i mi-l atrn de un perete pentru a-l privi ct doream. mi veni atunci o idee c aceleai reguli nu acioneaz asupra tablourilor ca i asupra altor lucruri Cineva ar fi putut s intre ntr-un loc ca acesta, mbrcat in nite haine zdrenroase i o cma mototolit i s fie n realitate un milionar care dorete s-i mbogeasc colecia. Or, el ar putea s apar ters i insipid ca mine i totui s aib banii necesari obinerii tabloului. Opera unui adevrat artist, opti omul care inea tabloul. Ct cost? am ntrebat brusc. Rspunsul mi tie respiraia Douzeci i cinci de mii, rspunse el cu o voce blnd. Snt destul de antrenat n a pstra o fa imobil. N-am artat nimic. Sau cel puin cred c n-am fcut-o. Cel care-mi prezenta tabloul pomeni cteva nume strine. Numele artistului, presupun, i c a aprut pe pia

dintr-o cas de provincie i c oamenii care locuiau acolo habar n-au avut despre ce era vorba. Am rmas calm i am oftat. E scump, dar merit, presupun, am adugat. Douzeci i cinci de mii de lire Ce glum bun! Da, zise i el i oft. Da, ntr-adevr Cobor tabloul ncetior i-l duse napoi n vitrin M privi i zmbi Avei gust, zise. Am simit c ntr-un anumit fel ne-am neles unul pe cellalt. I-am mulumit i am ieit n Bond Street.

3
Nu prea tiu mare lucru n aternerea ideilor pe hrtie, vreau s spun aa cum ar face un scriitor. ntmplarea cu tabloul, de pild. N-avea legtur cu nimic, de fapt. Adic, nimic nu s-a ntmplat dup aceea, nu a dus la ceva i totui simt c ntr-un fel a fost important, c are un loc al ei, undeva. A fost unul din lucrurile care mi s-au ntmplat i au nsemnat ceva pentru mine. Aa cum i Moia iganului nsemna ceva. Aa cum Santonix reprezenta ceva pentru mine. N-am prea spus mare lucru despre el. Era arhitect. Cred c ai priceput acest lucru. N-am prea avut de-a face eu arhitecii dei tiu cte ceva despre problema construciilor. Am dat peste Santonix ntr-una din plimbrile mele. Lucram ca ofer, transportndu-i pe cei avui pe unde aveau nevoie O dat sau de dou ori am cltorit n Germania cunosc puin Germania i o dat sau de dou ori n Frana tiam i puin francez i am fost i-n Portugalia. Clienii mei erau de obicei oameni n vrst, care aveau bani i o sntate ubred cam n proporii egale. Cnd conduci oameni ici i colo, ncepi s nelegi c banii nu snt chiar totul. Ce s mai zic despre crizele de inim, despre nenumratele sticlue cu pilule care trebuiau luate tot timpul, despre cum poi s-i pierzi rbdarea ateptnd mncarea sau serviciul cameristelor n hotel? Cei mai muli dintre clienii mei bogai erau nefericii. Mai aveau i griji pe deasupra. Taxe i bani investii. i auzeam vorbind ntre ei sau cu prietenii. Grija! Asta-i omora, cel puin pe jumtate din ei. i nici viaa lor sexual nu era mai breaz. Ori aveau neveste blonde cu picioare lungi care-i nelau cu indivizi pescuii te miri pe unde, ori erau nsurai cu tipul de femeie scitor, urt ca dracul i necontenind s spun ce e

de fcut. Nu. mi preferam existena. Eu, Michael Rogers, care vedeam lumea i m distram cu fete frumoase cnd aveam chef! Niel cam precar o asemenea existen, desigur, dar m descurcam. Viaa era vesel i eram mulumit c m distram. Cred, ns c m-a fi descurcat oricum. i totui o asemenea atitudine ine de tineree. Cnd tinereea trece, veselia nu mai e distracie. i, n afar de asta mai era i altceva... voiam ceva, doream o fiin. Dar s continui ce ncepusem. Conduceam o dat maina unui flcu tomnatic pe Riviera. i construia o cas acolo. M angajase ca s mergem s vedem cum mergeau lucrrile. Santonix era arhitectul. Nu tiu ce naionalitate avea Santonix. Am crezut la nceput c era englez, dei avea un nume caraghios pe care nu-l mai auzisem. Dar nu cred c era englez. Presupun c era scandinav sau ceva de acest gen. Era un om bolnav. Am putut s-mi dau seama de asta de la nceput. Era tnr i foarte blond i slab cu o fa ciudat, cu o privire piezi. Cele dou pri parc nu se potriveau. Putea s fie destul de grosolan cu clienii. Ai fi crezut c dac ei ddeau banii aveau dreptul s porunceasc i s se certe. Dar nu era aa. Santonix i certa i el era totdeauna foarte sigur pe el n timp ce ei nu erau. Clientul de care ncepusem s povestesc spumega de mnie, dup ct mi aduc aminte, de ndat ce sosise i vzuse cum mergeau treburile. Obinuiam s nfulec cte ceva stnd n picioare pentru a fi gata s intervin atunci cnd slujba mea de ofer mi-o cerea. Domnul Constantine obinuia s aib crize de inim sau s fac congestie la cri. Nu ai procedat aa cum am spus, zise el pe jumtate ipnd. Ai cheltuit mult prea muli bani. Mult prea muli bani. Nu aa ne-am neles. O s m coste mai mult dect am crezut. Ai perfect dreptate, a rspuns Santonix. Dar banii snt fcui s fie cheltuii. Nu vor fi cheltuii! Nu vor fi cheltuii. Trebuie s te ncadrezi n limitele stabilite. Ai neles? Atunci nu vei avea casa pe care o vrei, o ntoarse Santonix. tiu ce vrei. Casa pe care i-o construiesc va fi casa pe care o vrei Snt foarte sigur de asta i dumneata eti la fel de sigur. Nu-mi servi sistemul dumitale economic mic-burghez chiibuar. Vrei o cas deosebit i o vei avea i te vei luda cu ea prietenilor i ei te vor invidia. Nu

construiesc case pentru oricine, i-am mai spus deja lucrul acesta. E vorba de ceva mai presus de bani. Casa asta nu va fi precum celelalte case. Dar va fi groaznic. Groaznic. Nu, nu va fi. Necazul dumitale e c nu tii ceea ce vrei Sau cel puin aa s-ar crede. Dei dumneata tii ce vrei de fapt, dar nu reueti s i-l conturezi Nu prea poi s vezi clar ce vrei. Dar eu tiu! E singurul lucru pe care-l tiu. Ce caut oamenii i ce vor. Exist o dorin n dumneata de a avea calitate. i voi da calitate. Obinuia s spun lucruri de acest fel. Iar eu stteam pe alturi i ascultam. ntr-un fel sau altul puteam s vd i eu c aceast cas care urma s fie construit acolo, printre pini i privind spre mare, avea s fie altceva dect o cas obinuit. Jumtate din ea nu ddea spre mare ntrun mod convenional. Privea spre interior, spre o curb a munilor, unde cerul se ntlnea cu pmntul. Era ciudat i ceva neobinuit i foarte incitator. Santonix mai vorbea cu mine cteodat cnd nu eram de serviciu. mi spunea: Construiesc case numai pentru anumii oameni, cnd vreau. Pentru oameni bogai, vrei s spui. Trebuie s fie bogai, cci nu vor fi n stare s plteasc casele. Dar nu de bani mi pas. Clienii mei vor trebui s fie bogai pentru c eu vreau s fac case care cost. Numai casa nu e de ajuns. Trebuie s existe i fundalul. E la fel de important. E ca un rubin sau un smarald. O piatr frumoas este numai o piatr frumoas. Nu duce nicieri. Nu nseamn nimic, nu are form i nici semnificaie pn nu e fixat ntr-o montur. Iar montura trebuie s aib un giuvaer demn de ea. Iau peisajul ca atare, l scot din cadru, unde de fapt exist cu depline drepturi. Nu are nici un sens, pn cnd nu exist i casa care s se nale mndru precum un giuvaer in montura lui. M privi i ntreb rznd: Nu-nelegi, nu-i aa? Cred c nu, i-am spus ncet, i totui, ntr-un fel cred c pricep... S-ar putea. M privi curios. Am revenit pe Riviera mai trziu. Atunci casa era aproape terminat. N-o s ncep s-a descriu pentru c n-a fi in stare s-o descriu cum trebuie, dar era ei bine ceva

special i era frumoas. Puteam s-mi dau seama de acest lucru. Era o cas de care ai fi mndru, mndru s-o ari altora, mndru s-o priveti tu nsui, mndru s locuieti n ea cu o fiin pe potriv, poate. i atunci, ntr-o zi Santonix mi zise brusc: A putea s-i fac o cas, tii. A ti ce fel de cas ai vrea. Am dat din cap. Dar n-a ti eu nsumi, am spus, cu sinceritate. Poate c n-ai ti. Dar a ti eu pentru dumneata. Apoi a adugat: E cumplit de pcat c nu ai banii necesari. i nici nu-i voi avea, am zis. Nu poi s spui aa ceva, replic Santonix. S te nati srac nu nseamn c trebuie s rmi srac. Banii snt ciudai. Se duc unde snt dorii. Nu snt destul de dibaci, am rspuns. Nu eti destul de ambiios. Ambiia nu s-a trezit nc n dumneata, dar e acolo, s tii. Oh, fii sigur, am adugat, c, dac ntr-o zi m voi simi ambiios i voi avea i bani, atunci voi veni la dumneata i-i voi spune: F-mi o cas. A oftat i a zis: Nu pot s atept... Nu, nu-mi pot permite s atept. Mai am puin de trit. O cas, cel mult dou. Dar nu mai mult dect att. Nimeni nu vrea s moar tnr... Cteodat eti obligat... Dar, de fapt nu conteaz, presupun. nseamn c trebuie s-mi a ambiia repede. Nu, zise Santonix. Eti sntos, te distrezi, nu-i schimba felul de via. Nici n-a putea, chiar s vreau, am optit. Am crezut c era adevrat ceea ce spuneam atunci. mi plcea viaa pe care o duceam, m distram i nu aveam probleme cu sntatea. Fusesem oferul multor persoane bogate, care munciser din greu i care aveau diverse boli ulcere i tromboze coronariene i multe alte afeciuni, pentru c munciser din greu. Nu voiam s m spetesc. Puteam face orice munc i totul sfrea n acest punct. i nici nu devenisem ambiios sau s fi crezut c am ambiie. Santonix fusese ambiios, presupun. Am neles c, tot desennd case i construindu-le, l

scosese din tiparele obinuite, munca asta acaparndu-i fiina Nu fusese niciodat vnjos. Aveam convingerea c el se consuma nainte de vreme, tocmai din pricina muncii lui ambiioase. Eu nu voiam s muncesc. Era simplu. Nu aveam ncredere n ea. Nu-mi plcea. Credeam c e un lucru ru pe care rasa uman l inventase, din pcate, gratuit.

4
M gndeam destul de des la Santonix. M intriga mai mult dect oricare alt persoan cunoscut. Unele din cele mai inutile lucruri n via snt lucrurile pe care cineva i le amintete. i mai cred c omul face o alegere cnd i amintete ceva. Trebuie c exist un mecanism n noi care face lucrul acesta. Santonix i casa lui, tabloul din Bond Street ca i vizita legat de Moia iganului, povestea pe care o auzisem acolo, erau lucruri pe care le alesesem din amintiri. Cteodat, mi mai aminteam i fete pe care le cunoscusem sau cltorii n strintate. Clienii erau toi la fel. Terni. Toi obinuiau s trag la aceleai hoteluri i mncau acelai fel de mncare insipid. Tot mai aveam n mine acea senzaie ciudat c ateptam s mi se ofere ori s mi se ntmple ceva. Nici nu tiu cum s m exprim mai bine. Cutam o fat, o fat potrivit prin care nu neleg nici frumoas, nici corespunztoare pentru a m nsura cu ea, aa cum ar fi zis mama sau unchiul Joshua sau civa dintre prietenii mei. Nu tiam nimic pe vremea aceea despre dragoste. tiam n schimb despre sex. Toat generaia mea prea s tie acelai lucru. Vorbeam prea mult despre asta, cred, auzeam prea mult vorbindu-se i i ddeam prea mare importan. Nu tiam despre ce e vorba nici unul dintre prietenii mei sau eu nsumi nu tiam cum va fi cnd va fi s fie. Dragoste, vreau s spun. Eram tineri i virili i judecam fetele pe care le ntlneam dup linia corpului, dup picioare, dup ochi i ne ziceam: Or s vrea sau nu? S-mi pierd oare vremea? i cu ct ntlneam mai multe fete, cu att ne ludam mai tare i credeam c sntem grozavi, iar alii chiar ne credeau grozavi. N-aveam nici cea mai vag idee c asta nu era totul. Presupun c lucrul sta se ntmpl oricui mai devreme sau mai trziu i se ntmpl fr veste. Nu te gndeti aa cum i-ai imaginat c va fi: Aceasta e fata

care-mi trebuie... Aceasta va fi a mea. Cel puin eu n-am simit n felul acesta. N-am tiut c atunci cnd va fi se va ntmpa att de neateptat. C voi spune: Asta-i fata creia i aparin. Snt al ei. i aparin pentru totdeauna. ,Nu. Niciodat n-am visat c va fi aa. Nu s-a spus undeva ntr-o pies nu cumva era o glum? Am fost ndrgostit o dat i dac voi simi c se va ntmpl din nou voi emigra. Cam aa a fost i cu mine. Dac a fi tiut, daca mi-a fi nchipuit ce va ntmpla, a fi emigrat!

5
Nu uitasem planul meu de a m duce la licitaie. Mai erau trei sptmni pn la acea dat. n programul meu mai erau dou excursii pe Continent, una n Frana i alta n Germania. Cnd eram la Hamburg a aprut criza. Cuplul la care eram ofer mi-a produs o profund grea. Reprezentau ceea ce detestasem mai mult. Erau grosolani, nepstori, uri i cred c au fcut s se nasc n mine sentimentul imposibilitii de a continua asemenea via, nu puteam s mai suport parazitismul. Eram, totui, precaut. Am crezut c nu voi putea s-i mai suport nc o zi, dar nu le-am spus-o. Nu era nici o afacere s intri n conflict cu firma care te angajase. Le-am telefonat la hotel, explicndu-le c eram bolnav i am telefonat i la Londra ca s spun acelai lucru. Le-am spus c s-ar putea s fiu pus n carantin i c ar fi nelept dac ar trimite un ofer s m nlocuiasc. Nimeni nu putea s m nvinoveasc pentru aa ceva. Nu le psa atta de mine nct s mai fac investigaii i vor crede c avea temperatur prea mare pentru a le mai trimite veti. Mai trziu, la Londra, le voi servi o poveste de ct de ru mi-a fost! Dar n-am crezut c voi face asta. Eram cam stul de meseria de ofer. Revolta asta a mea era o schimbare important n via. Din pricina ei i a altor lucruri m-am prezentat la licitaie n ziua stabilit. n caz c nu va fi vndut printr-o nelegere particular era lipit pe afiul iniial. Dar era nc acolo, nu fusese vndut prin nelegere. Eram att de emoionat c nici nu tiam ce s fac. Aa cum am mai spus nu mai fusesem la o alt licitaie public a unei proprieti. Eram ptruns de ideea c avea s fie palpitant, dar nu

era deloc aa. Nici pe departe. Era unul din cele mai agonizante spectacole la care participasem vreodat A avut loc ntr-o atmosfer sumbr i cu o prezen de ase sau apte persoane. Licitaia era condus de o persoan cu totul altfel dect cele pe care le vzusem prezidnd vnzrile de mobil sau lucruri de acest fel, oameni cu voci poznae pusi pe veselie i glume. Cel de care v vorbesc, cu glasul cnd stins, cnd plin de via, lud proprietatea i descrise suprafaa i alte cteva lucruri de acest fel i apoi ncepu s liciteze. Cineva fcu a ofert de 5000 de lire. Conductorul licitaiei afi un zmbet blazat, ca i cum ar fi auzit o glum nesrat. Mai fcu nite observaii i mai aprur nite oferte. Cei care participau ca i cei care asistau erau de prin partea locului. Un fermier, cineva pe care l ghiceai a fi constructor, un cuplu de avocai. Era i o persoan care prea a fi strin de partea locului, bine mbrcat, poate din Londra i emannd profesionalism. Nu tiu dac a fcut ntr-adevr o ofert. Era foarte tcut i aciona mai mult prin gesturi. Oricum, licitaia se sfri prin anunul celui care o conducea i care preciza cu o voce melancolic c nu fusese atins preul de rezerv i deci adunarea se ridic fr nici un rezultat. A fost plictisitor, zisei unuia dintre vecini care arta a fi localnic ajungnd lng dnsul, pe cnd m ndreptam spre ieire. La fel ca de fiecare dat. rspunse el. Ai fost la multe din acestea? Nu, fcui eu, de fapt snt la prima Ai venit din curiozitate, nu-i aa? N-am vzut s fi fcut vreo ofert. Nici o grij, am rspuns. Am vrut s vd despre ce e vorba Ei, cam aa se desfoar de cele mai multe ori. Vor s vad cam cine ar fi interesat, tii. L-am privit ntrebtor. Numai trei din ei erau, a zice, mai spuse prietenul meu. Whetherby din Helminster El e constructorul. Apoi Dakham i Coombe, licitnd pentru o firm din Liverpool, dup cite am neles, i un candidat necunoscut din Londra, a crede c-i avocat. S-ar putea s fi fost mai muli, dar tia mi s-au prut mie principalii. O s se vnd ieftin. Toi spun asta. Din cauza reputaiei locului? am ntrebat. Oh, ai auzit de Moia iganului. Asta o spun oamenii locului.

Primria Comunal ar fi trebuit s repare drumul cu ani n urm e o capcan a morii. i totui locul are o reputaie proast? E numai o superstiie, i spun eu. De altfel, adevrata ofert deabia acum ncepe, Vor merge i vor insista A crede c tipii din Liverpool ar putea s aib anse. Whetherby nu va oferi un pre prea mare. Lui i place s cumpere ieftin. Snt destule proprieti care apar pe pia n ultima vreme. La urma urmelor, nu muli i permit s cumpere locul i o ruin pe care s-o dea jos i s nale o alt cas. Se pare c nu se ntmpl foarte des n zilele noastre, nu-i aa? am zis eu. Cam greu. Cu taxele i pe urm nu prea ai mare ajutor pe aici. Nu, oamenii ar plti mai degrab mii de lire pentru un apartament n ora, la nu tiu ce al aisprezecelea etaj al unei cldiri moderne. Casele mari, masive snt mai degrab o frn a pieii. Dar ai putea s construieti o cas modern, am rspuns Economie de brae de munc. Ai putea, dar e o afacere costisitoare i oamenilor nu le prea place s triasc singuri. Unora, da! am rspuns eu A rs i ne-am desprit. Am luat-o pe jos, ncruntat, nedumerit. Paii m purtau fr s-mi dau seama pe unde merg, de-a lungul drumului printre copaci, n sus, spre curba care ducea spre inutul dinspre mlatini. i aa am ajuns n locul unde am vzut-o prima dat pe Ellie. Aa cum am mai spus, sttea sub un brad nalt i avea nfiarea unei fiine care nu fusese acolo cu un minut mai nainte, dar care tocmai se ntrupase din brad. Purta un fel de tweed verde nchis i pru-i era de un castaniu blnd, culoarea unei frunze de toamn. Am vzut-o i m-am oprit. M privea, cu buzele puin ntredeschise, uor speriat. Presupun c i eu artam speriat. Am vrut s spun ceva, dar nu tiam ce. Pe urm am rostit: mi pare ru n-am vrut s te sperii. N-am tiut c este cineva pe aici. Rspunse i vocea-i era foarte catifelat i blnd, parc ar fi fost vocea unei fetie sau aproape. Zise:

Nu-i nimic, adic, vreau s spun c nici eu nu credeam c ar putea fi cineva pe aici. Privi de jur mprejur i zise: E e un loc singuratic. O trecu un uor fior. Era o dup-amiaz rcoroas. i nu era numai vntul. Nu tiu. Am fcut un pas, doi mai exact. E mai degrab un loc care sperie, nu-i aa? am spus eu. Vreau s spun casa, ruinele. Turnurile, zise dnsa gnditoare. Aa se numea, nu-i aa? Numai c nu prea pare s fi existat vreun turn. Cred c a fost numai un nume, am replicat eu. Oamenii i boteaz casele cu nume ca ,,Turnurile pentru a le face mai mari dect sunt. Rse puin. Pesemne c aa a fost. E presupun c tii casa pe care o scot la licitaie astzi pentru a fi vndut. Da, am rspuns, vin tocmai de la licitaie. Oh! Vocea-i prea speriat. Te-a te intereseaz? Nu prea m tenteaz s cumpr o cas ruinat cu cteva sute de hectare de pdure, am rspuns. Nu fac parte dintre acei posibili amatori. S-a vndut? ntreb. Nu, nu s-a ajuns la preul de rezerv. Ah, neleg. Prea c i se luase o piatr de pe inim. Nici dumneata n-ai vrut s-o cumperi, nu-i aa? am ntrebat. Oh, nu, rspunse desigur c nu. Vocea-i trda o oarecare nervozitate. Am ezitat i deodat vorbele mi-au scpat fr voie. M prefac, de fapt, zisei, nu pot s-o cumpr pentru c nu am banii necesari, evident, dar proprietatea m intereseaz. Mi-ar plcea so cumpr Vreau s-o cumpr. Rzi de mine, dac vrei, dar sta e adevrul. Dar nu e i cam prginit? Oh, da, am ncuviinat, dar nu o vreau aa cum e acum. Vreau so demolez, s rad totul. E o cas urt i cred c a fost o cas trist. Dar locul nu e trist i nici urt. E frumos. Uit te aici. Vino puin aici, printre copaci. Fii atent la privelitea care se ofer privirii printre copaci i

mlatini. Vezi? Chiar pe aici i pe urm o coteti spre aceast perspectiv... Am luat-o de bra i am condus-o spre unghiul potrivit. Dac ne purtam neconvenional, prea s nu dea atenie acestui lucru. Oricum nici eu nu depisem o anumit limit. Doream numai s-i art acea privelite. Aici, am zis, de aici vezi cum totul coboar spre mare i unde rocile se arat n toat splendoarea lor. Este i un ora ntre noi i acel loc, dar nu putem s-l vedem din pricina dealurilor care se bombeaz dincolo de potec. i mai ai un al treilea unghi, ctre o vale forestier ndeprtat. Poi s vezi acum, dac tai copacii i lrgeti panorama, ce cas frumoas ai putea avea aici? N-ai fixa-o pe locul vechii oase. Te-ai duce cam cincizeci o sut de iarzi mai la dreapta. Acolo ai putea avea o cas, o cas minunat. O cas nlat de un arhitect care e un geniu. Cunoti vreun arhitect care e un geniu? i se auzi vocea cu o umbr de ndoial. Da, tiu unul, am zis eu. i aa am nceput s i povestesc despre Santonix. Ne-am aezat alturi, pe un copac czut i am vorbit. Da, i vorbeam firavei fete ntlnite n pdure i pe care n-o mai vzusem nainte i parc mi deschideam tot sufletul n ceea ce-i spuneam. i povesteam visul pe care cineva l-ar fi putut transforma n realitate. Poate nu va fi s fie, am zis. tiu asta. S-ar putea s nu se realizeze. Dar gndete-te. nchipuie-i i tu ca mine. Acolo am tia copacii, iar dincolo am deschide culmea i am planta smrdar i azalee i ar veni i prietenul meu Santonix. Tuete mult i o s moar de tuberculoz, dar ar putea s-o fac. Ar putea s-o fac nainte de a muri. Ar putea s construiasc cea mai frumoas cas. Nu tii cum arat casele lui. Le construiete pentru oameni foarte bogai i pe deasupra trebuie s fie oameni care s tie ce vor. Cnd spun c trebuie s tie ce vor, nu m gndesc la partea convenional a vieii. Pur i simplu trebuie s fie oameni care doresc ca visul s devin realitate. Ceva minunat. Mi-ar plcea o asemenea cas, zise Ellie. M-ai fcut s-o vd, s-o simt Da, ar fi minunat s trieti ntr-un asemenea loc. Este tot ce iar putea dori cineva. Aici ai putea tri liber, nestingherit, nelegat de fiine care te-ar mpinge s faci ceea ce tu nu vrei, i te-ar reine de la

ceea ce ai vrea s faci. Oh, mi-e att de lehamite de toi care snt n jurul meu, de via, de toate! Aa a nceput povestea mea cu Ellie. Eu cu visele mele i ea cu revolta ei mpotriva propriei existene. Ne-am oprit din vorb i ne-am uitat unul la cellalt. Cum te cheam? ntreb ea, Mike Rogers, zisei. Michael Rogers rectificai. Dar pe dumneata? Fenella. Ezit i apoi adug: Fenella Goodman, cu o privire n care se desluea tulburarea. Acest schimb de replici nu ne duse mai departe, dar continuarm s ne uitm unul la cellalt. Amndoi doream s ne mai vedem ns pentru moment nu tiam cum s stabilim o viitoare ntlnire. Deci aa a nceput povestea dintre mine i Ellie. N-am fcut progrese n a ne cunoate pentru c amndoi aveam secretele noastre. Fiecare aveam cte ceva de ascuns, aa nct nu puteam spune totul n ceea ce ne privea, pstrnd un fel de barier ntre noi. Nu puteam, de exemplu s ne deschidem sufletele i s spunem: Cnd o s te mai vd? Unde pot s te gsesc? Unde locuieti? Problema e c dac pui asemenea ntrebri unei persoane, e firesc s se atepte i de la tine rspunsuri clare. Fenella pru nelinitit cnd i ddu numele. Chiar speriat, nct pentru o clip crezui c s-ar putea s nu fie numele ei adevrat M-am gndit c i l-a fabricat pe loc! Pe urm am tiut c era cu neputin s fi fcut aa ceva. Eu i-l ddusem pe cel adevrat. Nu prea tiam cum s ne lum la revedere Eram stnjenii Se fcuse rece i voiam s coborm dar ce era de fcut? Destul de stngaci, am zis ntr-o doar: Stai prin apropiere? Rspunse c locuia n Market Chadwell. Era un orel situat nu prea departe. Avea i un hotel trei stele. O fi locuind acolo, am presupus eu. La rndul su, rosti cu aceeai stinghereal n voce: Locuieti aici? Nu am rspuns, nu locuiesc aici. Snt numai n trecere. Se aternu din nou tcerea. O trecu un uor fior. O adiere rece venea spre noi Am face mai bine s ne micm, am propus eu, i aa ne-am mai nclzi. Ai main sau cltoreti cu autobuzul ori cu trenul? mi spuse c i lsase maina n sat.

E-n regul, o s-mi treac. Prea puin nervoas Credeam c vrea pesemne s scape de mine si poate c nu tia cum. Am adugat: O s coborm, numai pn-n sat. mi arunc o privire recunosctoare. Am mers de-a lungul drumului care erpuia i pe unde se petrecuser att de multe accidente. Cnd am ajuns la o curb, un chip apru dintr-o dat, de sub o tulpin de brad. Apariia a fost att de brusc, nct Ellie scoase un ipt: Oh! Era btrna pe care o vzusem deunzi n grdinia csuei ei. Doamna Lee. Prea mai slbatic acum, cu uvia de pr fluturndu-i n vnt i cu o hain roiatic pe umeri; poziia impozant a corpului o fcea ceva mai nalt. i facei pe aici, dragilor! cnt ea. Ce v aduce pe Moia iganului? Oh, zise Ellie, doar nu am violat nici o proprietate, nu-i aa? S-ar putea. A fost pmntul iganilor i ne-au alungat de pe el. Nai face nimic bun aici i nimic bun nu vei gsi colindnd Moia iganului. Fata nu era nicidecum pus pe ceart, nu era genul. l rspunse cu o voce blnd i politicoas: mi pare ru dac nu trebuia s ajungem pe aici. Am crezut c locul acesta a fost vndut astzi. i-i va aduce nenoroc celui care l va cumpra! zise btrna. Ascultai la mine, frumoilor, c sntei frumoi amndoi. Nenorocul l va nsoi pe cel care-l va cumpra. E un blestem pe acest pmnt, un blestem de muli ani. Mai bine v-ai ine deoparte. Nu avei nimic de fcut pe-aici. Aici v-ar atepta numai moarte i pericol. Ducei-v acas, dincolo de mare i nu v mai ntoarcei. S nu zicei c nu v-am prevenit. Dar n-am fcut nici un ru. Ei, haidei, doamn Lee, am zis eu, nu o speriai pe aceast tnr domnioar. i am nceput s-i explic Elliei. Doamna Lee locuiete n sat. Are o cas acolo. Ghicete n palm i spune viitorul Nu-i aa, doamn Lee? am ntrebat-o pe un ton glume.

Am acest dar, zise ea, artndu-i mai bine tenul ntunecat. Am acest har. M-am nscut cu el. Toi l avem. O s-i spun norocul, frumoaso. F-mi o cruce n palm cu un argint i o s-i spun viitorul. Nu cred c vreau s-mi tiu viitorul. Ar fi nelept s-l tii. S tii ceva despre ce te ateapt S tii s previi, s te fereti, s tii ce-o s i se ntmple dac nu ai grij. Ei, hai c ai bani. Ai o mulime de bani. Muli bani. tiu lucruri pe care ar fi nelept s le tii i dumneata. Cred c la femei ispita de a ti viitorul este irezistibil. Am observat lucrul acesta la toate fetele pe care le cunoscusem. Aproape ntotdeauna trebuia s scot bani s le dau cnd le duceam pe la blciuri. Ellie scoase din geant dou jumti de coroan i le puse n mna btrnei. Ei, aa, drguo, acum e bine. O s auzi ce-o s-i zic baba Lee, acum. Ellie i scoase mnua i-i ntinse palma delicat spre btrn. Aceasta se uit, mormind. Ce vd eu acum? Ce vd? Deodat ls s cad mna tinerei, parc speriat de ceva. A pleca repede de aici dac a fi n locul tu. Pleac i nu te mai ntoarce! E ce-i spun i e adevrat. Vd iari acelai lucru. Uit c ai vzut vreodat Moia iganului. i nu e numai casa care e blestemat, tot pmntul e. Ai o manie s tot spui lucrul sta, am rostit eu cu glas aspru. Oricum, tnra domnioar n-are nimic comun cu pmntul de aici. A fcut numai o plimbare astzi pe aici, nu are nici un interes prin apropiere. Btrna nu-mi acord nici o atenie. Zise nenduplecat: Eu i spun, frumoaso. Te previn. Poi s ai o via minunat, dar trebuie s te fereti de pericol. Nu veni ntr-un loc primejdios, ori unde stpnete un blestem. Pleac i du-te unde eti iubit i unde lumea are grij de tine. Trebuie s fii n siguran. S-i aminteti lucrul sta. Altfel altfel btrna se zgribuli puin nu-mi place ce vd. Nu-mi place deloc ce vd n mna ta. i cu un gest brusc, puse cele dou jumti de coroan napoi in mna Elliei, mormind ceva ce cu greu puturm s auzim. E o cruzime. E o cruzime ce-o s se-ntmple. ntorcndu-se, o lu repede la pas. Ce femeie ce femeie nspimnttoare, zise Ellie.

Nu-i da nici o atenie, am aruncat i eu fnos. Cred c e pe jumtate nebun. Vrea numai s te sperie. Cred c au deja un sim al proprietii, n legtur cu pmntul sta. Au fost accidente pe aici? S-au ntmplat lucruri ciudate? Mai ales accidente. Uit-te la curb i la ngustimea drumului. Consilierii municipalitii ar trebui mpucai pentru c nu fac nimic pentru a prentmpina accidentele. Nu snt nici mcar destule semne s te previn. E vorba numai de accidente sau i de altceva? Privete aici, oamenilor le plac dezastrele. Snt o mulime de dezastre care pot fi colecionate. n felul acesta apar povetile despre un anumit loc. Este acesta unul din motivele pentru care se zice c aceast proprietate se va vinde ieftin? S-ar putea. Cei din partea locului susin asta Dar nu cred c va fi vndut unui localnic. Cred c va fi cumprat pentru a fi exploatat. Tremuri. Nu trebuie s tremuri. Haide! S mergem repede. S te las nainte de a ajunge n ora? am adugat eu. Nu. Bineneles c nu trebuie. Am mai fcut un pas hotrtor, disperat. Ascult-m puin, am zis, voi fi n Market Chadwell mine. Presupun c vei mai fi mine acolo, vreau s spun, a avea vreo ans s te mai vd? Mi-am trt picioarele mi-am ntors capul, am roit, cred. Dar dac nu spuneam ceva acum, cum aveam s mai continui? Desigur, rspunse, nu m voi ntoarce la Londra p n spre sear. Atunci, poate ai vreau s spun - dar cred c e cam obraznic din partea mea... Nu, nu e. Ai putea s vii s lum ceaiul mpreun, ntr-o cafenea. Cred ci zice Cinele Albastru. E destul de plcut acolo. Este este nu gseam cuvntul nimerit i atunci am folosit unul pe care l-am auzit spus de mama, mi se pare potrivit pentru doamne, am rostit n cele din urm cu team. i atunci Ellie a rs. Cred c ceea ce spusesem suna cam ciudat n zilele noastre.

Snt convins c va fi plcut, rspunse. Da, o s vin. Cam pe la patru i jumtate, e bine? Te voi atepta, am ngimat. Snt bucuros snt bucuros - Dar nu am spus de ce eram bucuros. La revedere, atunci, am mai spus, pe mine. i nu te mai gndi la ce a spus btrna. i place s sperie oamenii, cred. Nu se poate s le tie pe toate, am adugat. Ai avut senzaia unui loc nspimnttor cnd stteai acolo? ntreb Ellie. Moia iganului? Nu, nu cred c e un loc tare s sperie, am rspuns. Am spus-o poate niel cam prea uor, i chiar credeam c nu e un loc nspimnttor; l socoteam aa cum l vzusem i mai nainte, un loc frumos, un peisaj nemaipomenit n care s-i nali o cas... Aa s-a desfurat prima mea ntlnire cu Ellie. A doua zi m-am dus la Market Chadwell, am ateptat-o la Cinele Albastru i a venit. Am luat ceaiul mpreun i am plvrgit. N-am prea spus mare lucru despre noi nici de data asta, vreau s spun c n-am prea vorbit despre vieile noastre. Am spus o mulime de lucruri despre ceea ce gndeam i simeam; apoi Ellie s-a uitat la ceas i a zis c trebuie s plece pentru c trenul ei spre Londra pleac la 5.30. Am crezut c ai venit cu maina, am zis. S-a uitat destul de ncruntat la mine atunci i mi-a rspuns c nu venise cu maina, c maina cu care era ieri nu era a ei. Dar n-a spus a cui main era. Umbra aceea de stinghereal pe care o simisem ieri pluti din nou deasupra noastr. Am ridicat un deget i am chemat chelneria pentru a face plata i pe urm am rostit fr alte ocoliuri: O o s te mai vd? Nu m-a privit, s-a uitat n jos la mas i a rspuns: Voi fi Ia Londra pentru nc dou sptmni. i eu: Unde? Cum? Am stabilit s ne ntlnim n Regents Park peste trei zile. Era o zi frumoas. Am luat o gustare n aer liber la un restaurant i pe urm neam plimbat n grdina Queen Mary apoi ne-am aezat pe o banc i am vorbit. De atunci am nceput s vorbim despre noi. I-am spus c am urmat o coal bun, dar c altfel nu am acumulat prea mult. I-am povestit i despre slujbele pe care le-am avut i cum m lipeam de

diverse ocupaii i cum nu-mi gseam starea i cum ncercam s fac cnd una cnd alta. Destul de curios, auzind toate acestea era ea fermecat. Att de diferit, zise. Att de minunat diferit. Diferit de ce? De mine. Eti o fat bogat? am ntrebat ator o srman fat bogat? Da, rspunse, o srman fat bogat. ncepu apoi s povesteasc ntr-un stil fragmentat ce presupunea bogia, confortul nbuitor, plictisitor, faptul c nu avea voie s-i aleag prietenii, c nu fcea niciodat ceea ce voia. Cteodat se uita la oamenii ce preau c se distreaz, iar ea nu se distra deloc. Mama ei murise cnd ea era nc un copil iar tatl ei se recstorise. i apoi, nu dup muli ani, murise i dnsul. Am simit c nu-i psa prea mult de mama vitreg. Locuia cea mai mare a timpului n America, dar cltorea mult i n strintate Mi se prea fantastic, ascultnd-o, cum o tnr de vrsta ei putea duce o existen att de lipsit de griji i totui att de lipsit de libertate. E adevrat c se ducea la petreceri, c se distra, dar, dup cum povestea, mi se prea c totul avusese loc cu cincizeci de ani n urm. Nici urm de intimitate, de distracie! Existena ei era diferit de a mea ca de la cer la pmnt Era nemaipomenit cnd auzeai, dar suna i ridicol n acelai timp. Asta nseamn c nu ai nici un prieten? am ntrebat nevenindumi s cred. Nici un prieten? Prietenii mi snt alei, zise ea cu amrciune. Snt cumplit de plictisitori. E ca i cnd ai fi ntr-o nchisoare, am zis. Cam aa ceva. i chiar nici un prieten de vrsta ta? O am acum pe Greta. Cine-i Greta? A venit mai nti ca domnioar de companie, m rog, poate nu chiar. Dar, oricum, avusesem o franuzoaic pentru a nva franceza, care a stat la noi un an, apoi Greta a venit din Germania pentru german. Greta e diferit. Totul s-a schimbat de cnd a venit Greta. ii la Greta?

- M ajut, zise Ellie. E de partea mea. Aranjeaz lucrurile in aa fel, nct mai fac i eu ce-mi place i mai vd diverse locuri. Spune i minciuni pentru mine. N-a fi putut s vin la Moia iganului dac nu era Greta. M nsoete i are grij de mine la Londra n timp ce mama mea vitreg e la Paris. Scriu dou, trei cri potale i Greta le expediaz din Londra. i totui de ce ai vrut s te duci la Moia iganului? am ntrebat. Nu-mi rspunse imediat. Greta i cu mine am aranjat asta, zise. E nemaipomenit, continu. Se gndete la toate, sugereaz idei. Cum arat Greta? Oh, Greta e frumoas nalt i blond. Este foarte descurcrea. Nu cred c o s-mi plac, am zis eu. Ea rse Ba da, o s-i plac. Snt sigur c o s-i plac. E i foarte deteapt. Nu-mi plac fetele detepte, am rspuns. i nu-mi plac nici blondele nalte; mi plac fetele scunde, cu prul ea frunzele toamnei. Cred c eti gelos pe Greta, zise Ellie. Pesemne c snt. ii mult la ea, nu-i aa? Da, in foarte mult. Ea mi a schimbat viaa. i ea i-a dat ideea s te duci acolo. M ntreb de ce. Nu e cine tie ce de vzut sau de fcut n acea parte a lumii aa c gsesc lucrul sta destul de misterios. E secretul nostru, zise Ellie i pru ncruntat. Al tu sau al Gretei? Spune-mi. i scutur, capul. Trebuie s am i eu secretele mele, zise. tie Grefa c ne ntlnim? tie c m ntlnesc cu cineva. Asta e tot. Nu pune ntrebri. tie c snt fericit.

Dup asta a urmat o sptmn n care n-am vzut-o deloc pe Ellie. Mama ei vitreg se ntorsese de la Paris cu un oarecare Unchi Frank. Mi-a explicat c va fi ziua ei i c pregteau o mare petrecere la Londra. Nu voi fi n stare s m strecor, mi spuse. Nici sptmna viitoare. Dar dup asta, da. Dup asta va fi altceva. De ce va fi altceva? Voi putea s fac ce vreau.. Cu ajutorul Gretei, ca de obicei? Tonul cu care spuneam asta o fcea pe Ellie s rd. Obinuia s spun: Eti aa de caraghios cnd pari gelos pe Greta. Trebuie s-o ntlneti ntr-o zi. O s-i plac. Nu-mi plac fetele autoritare, am susinut eu cu ncpnare. Ce te face s crezi c e autoritar? Dup cum vorbeti despre ea. Totdeauna e ocupat cu aranjarea unui anumit lucru. E foarte eficient, zise Ellie. Aranjeaz lucrurile foarte bine. De asta mama mea vitreg se bizuie att de mult pe ea. Am ntrebat cum era Unchiul Frank. mi spuse: Nu prea l cunosc bine. A fost brbatul sorei tatlui meu, nu o rud chiar att de apropiat. Cred c a fost o fiin mai degrab nestatornic i a avut chiar ceva probleme o dat sau de dou ori. tii cum se vorbete despre asemenea fiine, numai aluziv. Adic inacceptabil socialmente? am ntrebat. Un paria? Ei, nici chiar aa, dar obinuia s dea de bucluc, cred. Financiarmente. i atunci societarii i avocaii trebuiau s-l scoat din necaz. S plteasc, adic. Deci e ticlosul familiei, am conchis eu. Cred c m-a nelege mai bine cu el dect cu modelul de perfeciune care e Greta. Poate s se fac foarte agreabil cnd vrea, zise Ellie. E o prezen plcut. Dar ie nu-i prea place, nu-i aa? am ntrebat cu o voce aspr. Ba cred c da... Numai c uneori, oh, nu pot s explic. Simt c nu pot s tiu ce gndete sau plnuiete. i chiar pune multe la cale? Nu prea tiu, zise Ellie din nou.

Nici mcar nu-mi suger c ar trebui s ntlnesc vreun membru al familiei ei. M-am ntrebat uneori dac n-ar fi trebuit s spun eu nsumi ceva despre asta. Nu tiam ce crede n legtur cu acest subiect. n cele din urm am ntrebat-o direct: Ellie, crezi c ar trebui s m prezini familiei sau mai degrab nu? Nu vreau s-i ntlneti, zise ea brusc. tiu c nu snt cine tie ce, am rspuns. Nu pentru asta, tii prea bine! Dar o s fac mare caz pe chestia asta. Nu suport aa ceva. Uneori, am senzaia c am intrat ntr-o adevrat ncurctur i totul m pune ntr-o lumin destul de proast, nu i se pare? Snt destul de mare ca s am i eu prietenii mei, zise Ellie. Am aproape douzeci i unu de ani. Cnd voi avea douzeci i unu, ntradevr, nimeni nu m va opri. Dar acum, vezi tu, ar face mare trboi, m-ar trimite undeva, aa, ca s nu te mai ntlnesc. Ar fi oh da, hai s lsm lucrurile cum snt acum. N-am nimic mpotriv, dac pe tine nu te deranjeaz. Nu vreau, ns, s fiu inut ca pe ceva ascuns. Nu e nimic necinstit n toat povestea S ai un prieten cruia s-i poi spune ce vrei i s te asculte. i pe urm, zmbi o clip, poi s i nchipui o grmad de lucruri alturi de acel prieten. Nici nu tii ce minunat e. Da, ne imaginam multe! ntlnirile noastre sfreau cam totdeauna pe o asemenea pant. Cteodat eu eram cel care provoca o asemenea stare. De cele mai multe ori ns era Ellie care spunea: Hai s presupunem c am cumprat Moia iganului si c nlm o cas acolo. i povestisem o mulime de lucruri despre Santonix i despre casele pe care le construise el. Am ncercat s-i descriu felul construciilor i maniera n care le concepuse. Nu cred c le-am descris foarte bine pentru c nu snt bun la descrieri. Ellie, avea i ea, fr ndoial propriai imagine despre o asemenea cas casa noastr. Nu spuneam casa noastr, dar tiam amndoi c, de fapt, asta voiam s rostim. Deci cam o sptmn nu aveam s-o mai vd pe Ellie. mi scosesem economiile (nu erau prea multe) i-i cumprasem un inel cu o piatr n

form de trifoi, o piatr irlandez. I-l druisem de ziua ei de natere, i plcuse i prea foarte fericit. E frumos, a rostit emoionat. Nu purta prea multe bijuterii i cnd avea totui ceva, bineneles c erau diamante adevrate sau smaralde i lucruri de valoare, dar i plcea i inelul meu cu piatr irlandez. Pentru ziua mea de natere, e darul care-mi place cel mai mult, a rostit. Apoi am primit cteva rnduri grbite de la ea. Se ducea n strintate cu familia, undeva n sudul Franei, imediat dup aniversarea zilei de natere. Dar s nu fii suprat, mi scria, ne vom ntoarce repede, peste dou sau trei sptmni, n drum spre America, de data aceasta. i oricum ne vom ntlni atunci. Am ceva deosebit s-i spun. M simeam plin de neastmpr i nu-mi gseam locul c nu o mai vedeam pe Ellie i c o tiam departe, n Frana. ntre timp, mai primisem i nite veti despre Moia iganului. Se pare c fusese vndut printr-o nelegere confidenial i nu se tia mare lucru despre proprietar. O firm londonez de avocai fuseser mputernicii s achiziioneze proprietatea Am cutat s obin mai multe informaii n legtur cu acest lucru dar nu am reuit. Firma respectiv era foarte prevztoare. Bineneles c n-am putut s m apropii de efi. Am mituit pe unul din funcionari i aa am avut acea brum de informaie. Fusese cumprat pentru un client foarte bogat care avea s-l pstreze ca pe o investiie pn cnd pmntul din regiunea respectiv avea s capete mai mult valoare. E foarte greu s obii informaii cnd tratezi cu firme unice Totul e att de bine inut n secret de parc-ar fi cel puin Biroul 5 Informaii, sau ceva de acest gen! ntotdeauna cineva acioneaz pentru altcineva care nu poate fi numit sau nu se poate vorbi cu acea persoan! Preluarea unei licitaii se putea face n acest fel! Eram ntr-o stare de agitaie nemaipomenit. N-am mai vrut s m gndesc la asta i m-am dus s o vd pe mama. Nu fusesem s-o vd de mult vreme.

Mama locuia pe aceeai strad pe care locuise n ultimii douzeci de ani, o strad cu imobile mohorte, respectabile i lipsite de orice frumusee sau interes. Scara din fa era frumos vruit i arta ca de obicei. Era nr. 46. Am sunat. Mama mi-a deschis ua i a rmas acolo privind la mine. Arta la fel ca ntotdeuna. nalt i subire, cu prul crunt, strbtut de o crare pe mijoc, cu o gur ca o curs de obolani i ochi venic bnuitori. Era o fiin sever. i totui, exista pe undeva n ea o urm de blndee. Nu o arta niciodat, chiar dac ar fi fost n stare s se stpneasc, dar eu tiam c exist undeva. Niciodat nu a ncetat s spere c ntr-o zi voi fi diferit fa de ceea ce eram, dar speranele ei nu se mplineau. Exista o permanent stare de pnd ntre noi. Oh, zise, tu eti? Da, rspunsei, eu sunt. Fcu un pas napoi pentru a m lsa s trec i eu intrai n cas i m ndreptai ctre ua camerei de zi fa n fa cu buctria. M urm i rmase uitndu-se la mine. E cam mult timp de cnd nu te-am vzut, zise. Ce-ai mai fcut? Am ridicat din umeri. Aa i-aa. Ah, deci, ea de obicei, aa-i? Da, ca de obicei, am ncuviinat. Prin cte slujbe ai mai trecut de cnd te-am vzut ultima oar? M-am gndit un minut i am rspuns: Cinci. A fi vrut s te maturizezi. Dar snt matur, am rspuns. Numai c mi-am ales felul meu de via. Ce-ai mai fcut tu? am ntrebat. i eu tot ea de obicei. Totul e-n regul? Nu am timp s m mbolnvesc. i pe urm ntreb de-o dat: De ce ai venit? Crezi c trebuie s vin pentru ceva anume? De obicei vii pentru ceva. Nu neleg de ce m dezaprobi c vd lumea. Conducnd maini luxoase peste tot! Asta vrei s spui tu c nseamn s vezi lumea?

Desigur. N-o s faci cine tie ce din asta. Nici dac i lai slujba i te mbolnveti, minindu-i clienii i lsndu-i ntr-un loc necunoscut. Cum ai aflat? Au sunat cei de la firma ta. Voiau s tie dac-i cunosc adresa. Ce voiau de la mine? Cred c voiau s te reangajezi, presupun, zise mama. Nu pot s tiu ce voiau. Da, pentru c snt un ofer bun i clienii m plac. Oricum, n-am avut ce face dac am fost bolnav, nu-i aa? Nu tiu, zise mama. Privirea ei spunea clar c trebuie s-mi menin slujba. De ce n-ai luat legtura cu ei cnd te-ai ntors la Londra? Pentru c am avut altceva mai bun da fcut, am rspuns. Se ncrunt: Altceva mai bun de fcut? Alte idei trsnite? Cte slujbe ai schimbat de atunci? Pompist la o staie de benzin. Mecanic ntr-un garaj. Funcionar i debarasator ntr-un club de noapte mpuit. Din ce n ce mai jos, de fapt, zise mama cu un fel de satisfacie rutcioas. Deloc, rspunsei, totul e planificat. Am un plan! Oft. Ce vrei, ceai sau cafea? Am i una i alta. Am ales cafeaua. M cam sturasem de obiceiul butului ceaiului. Am stat aa fa n fa cu cetile de cafea i mama a luat o prjitur de cas i a tiat cteva buci. Eti schimbat, zise ea de-odat. Eu? Cum? Nu tiu, dar eti schimbat. Ce s-a ntmplat? Nu s-a ntmplat nimic. Ce trebuia s se ntmple? Eti nelinitit, zise ea O ... jefuiesc o banc, rspunsei. Nu era fiina care s se amuze cu asemenea poante. Zise calm: Nu de asta m tem. De ce nu? Pare s fie o cale destul de uoar ca s devii bogat astzi.

Ar trebui s te osteneti prea mult, adug. i ar mai trebui s faci planuri s i foloseti creierul i pe urm nici n-ar fi destul de sigur. Crezi c tii totul despre mine, nu-i aa? Nu, nu chiar totul. De fapt, nu tiu nimic despre tine pentru c sntem foarte diferii. Dar tiu cnd coci ceva. i acum cloceti ceva. Despre ce e vorba Micky? O fat? De ce crezi c-ar fi vorba de o fat? Am tiut c o s se ntmple ntr-o zi. Ce vrei s spui cu ntr-o zi? Am cunoscut o mulime de fete. Nu de asta e vorba. E vorba de tine, care n-ai nici un cpti. Teai distrat cu o mulime de fete pn acum, dar n-a fost nimic serios. i crezi c acum e ceva serios? E vorba de o fat? Nu am privit-o n ochi. M-am uitat ntr-o parte i an zis: ntr-un fel. Ce fel de fat e? Fata potrivit pentru mine. O aduci s o vd i eu? Nu Chiar aa? Nu vreau s-i rnesc simmintele, dar... Nu-mi rneti simmintele. Nu vrei s-o vd pentru c i-a putea spune nu e pentru tine, nu-i aa? i-aa n-a ine cont de asta. Probabil c nu, dar te-ar oca. Te-ar oca doar pentru c tiu c ii cont de ce spun i gndesc. Snt lucruri pe care le-am ghicit i pesemne c le-am ghicit att de bine nct tii i tu. Snt singura persoan pe lumea asta care poate s-i zdruncine ncrederea n tine. E fata asta un soi ru? Un soi ru? am repetat rznd. Numai de ai vedea-o! M faci s rd! i atunci, ce vrei de la mine? Totdeauna vrei ceva! Ceva bani! tii c nu-i vei obine. i vrei ca s-i cheltuieti cu fata asta? Nu, vreau s-mi cumpr un costum elegant ca s m nsor. Te nsori? Da, dac m vrea ea.

Asta o dobor. Dac mi-ai spune ceva! Ai ncurcat-o ru, dup cte vd. E ceva de care totdeauna m-am temut, c ai ales fata care nu e pentru tine. Fata care nu e pentru mine! Pe dracu! am strigat. Eram suprat. Am ieit din cas trntind ua.

7
Cnd am ajuns acas, m atepta o telegram trimis din Antibes. Vino mine, la patru i jumtate, la locul obinuit. Ellie era altfel ca de obicei. Am observat asta dintr-o privire. Ne-am ntlnit, ca de obicei, n Regents Park i la nceput eram cam stingheri i ciudai unul fa de cellalt. Aveam s-i spun ceva i nu tiam cum s ncep. Presupun c orice brbat care e pe punctul de a face o cerere n cstorie, trese prin asta. i Ellie parc avea s-mi spun ceva. Poate se gndea cum s-mi spun ct mai blnd i mai delicat Nu. i, totui nu pusesem la socoteal i aceast posibilitate. ncrederea mea n via se baza pe faptul c Ellie m iubea. Dar exista ceva nou n felul ei de a se purta, o mai net hotrre n micri, pe care de-abia puteam s-o bnuiesc cu numai un an n urm. O singur aniversare nu putea s produc o aa de mare transformare la o fat. Ea i familia ei fuseser n sudul Franei i mi povesti cte ceva despre asta. i, brusc, cam stngaci, rosti: Am am vzut casa aceea acolo, casa despre care mi-ai povestit. Casa pe care a construit-o prietenul tu. arhitectul. Cine? Santonix? Da, am fost invitai la prnz, ntr-o zi, acolo. Cum ai ajuns acolo? l cunoate mama ta vitreg pe tipul care locuiete n ea? Pe Dimitri Constantine? Ei bine, nu s-ar putea spune c l cunoate, dar l-a ntlnit, i pe urm Greta a aranjat ca s mergem acolo. Din nou Greta, am zis, lsnd s-mi scape exasperarea obinuit. i-am spus doar c Greta e foarte priceput n a aranja asemenea treburi. Bun, deci a aranjat ca tu i mama ta vitreg... i Unchiul Frank...

Ce mai, o petrecere de familie, am zis, i Greta, presupun. Ei bine, nu, Greta n-a fost cu noi, pentru c... eh, Ellie ezit o clip, pentru c mama mea vitreg, Cora, nu o trateaz pe Greta ca pe cineva din familie. Doar nu e cineva din familie, e salariat, nu-i aa? De fapt, e nsoitoare. Gretei nu prea cred ns c-i convine s fie tratat n felul acesta, uneori. Nu e numai nsoitoare, e o persoan apropiat mie. Dam de companie, sftuitoare, guvernant... Snt o mulime de cuvinte. Oh, taci te rog, zise Ellie, vreau s-i spun. tiu acum ce voiai s zici n legtur cu prietenul tu, Santonix. E o cas minunat. E ceva deosebit. Acum tiu c dac ar construi o cas pentru noi, aceasta ar fi minunat. Folosise cuvntul fr s-i dea seama. Noi, spusese. Se dusese pe Riviera i o fcuse pe Greta s aranjeze lucrurile n aa fel nct s vad casa pe care o descrisesem pentru c dorea s vizualizeze mai bine casa visurilor noastre, pe care ar fi construit-o pentru noi Rudolf Santonix. mi pare bine c simi astfel, am zis. Dup asta mi zise: Ce-ai mai fcut ntre timp? Numai slujba mea monoton, am rspuns, i am mai participat la nite curse de cai, am pariat tot ce aveam pe un cal necunoscut i a ctigat. Cine zice c n-am noroc? Snt bucuroas c ai ctigat, rspunse Ellie, dar o spuse fr nflcrare, pentru c a ctiga la un cal necunoscut nu nsemna nimic pentru Ellie sau pentru lumea ei. Sau cel puin nu nsemna ceea ce nsemna pentru mine. M-am dus s-o vd i pe mama, am adugat. Nu mi-ai vorbit niciodat prea mult despre marna ta. De ce s-o fi fcut, am ntrebat. Nu o iubeti? Am ezitat. Nu tiu, am zis. Cteodat nu cred c-o iubesc. La urma urmelor cretem i ne depim prinii. Mame i tai. Cred c ii la ea, Ellie. N-ai fi att de nesigur atunci cnd vorbeti despre ea.

ntr-un fel, mi-e team de ea, am zis. M cunoate prea bine. tie ceea ce e mai ru n mine. Cineva trebuie s tie, replic Ellie. Ce vrei s spui? Exist o vorb a unui mare scriitor sau alt persoan cum c nici un stpn nu e un erou pentru servitorul su. Poate c fiecare ar trebui s aib un valet. Ar fi foarte greu de trit numai sub o impresie general bun. Cu siguran c ai idei, Ellie, am mormit eu. I-am luat mna. Tu tii totul despre mine? Cred c da, zise ea, calm i simplu. Dar niciodat nu i-am spus destul. Vrei s zici c nu mi-ai spus nimic, de fapt. Totdeauna te-ai strecurat printre cuvinte. E altceva. tiu, ns, cum eti. M ntreb dac tii cu adevrat. i am continuat. Sun destul de caraghios s-i spun acum c te iubesc. E cam trziu s-o spun, nu-i aa? Adic, cred c ai tiut-o de mult, practic de la nceput? Da, zise Ellie, i tu ai tiut acelai lucru despre mine, nu-i aa? Problema e ce o s facem? N-o s fie uor. tii cum snt, ce-am fcut, felul meu de via de pn acum. M-am dus s-mi vd mama i strdua pe care locuiete ea nu aduce deloc cu lumea ta. Nu tiu dac le-am putea face s se ntlneasc. Ai putea s m duci s o vd pe mama ta. Da, a putea, am zis, dar prefer s n-o fac. S-ar putea s i se par nedelicat, poate o cruzime ceea ce am s-i spun, dar existena noastr comun o s fie cam ciudat. Nu va fi nici viaa pe care ai trito i nici existena pe care am avut-o eu. Va fi o via nou, un fel de teren de ntlnire ntre srcia i ignorana mea pe de o parte, banii ti, cultura i poziia ta social pe de alta. Prietenii mei te vor considera cu nasul pe sus, iar prietenii ti vor trage concluzia c snt un nimic. Aa c ce-o s ne facem? i spun eu ce-o s facem, rosti Elle nelinitit. O s trim pe Moia iganului ntr-o cas o cas de vis pe care prietenul tu Santonix o va construi pentru noi. Asta o s facem. i adug: O s ne cstorim. Asta ai vrut s spui, nu? Da! am rspuns. Asta am vrut s spun. Dac tu eti sigur c vrei.

E simplu, hotr Ellie, ne putem cstori sptmna viitoare. Am vrsta potrivit, acum. Pot s fac ce-mi place. Aici era schimbarea de care i vorbeam. Cred c ai dreptate n privina relaiilor. N-o s le spun alor mei i tu n-o s-i spui mamei tale dect dup ce se termin totul, iar atunci pot face scandal dar nu va mai conta. Minunat, am zis, splendid, Ellie. Dar mai e un lucru. i nu-mi place c trebuie s i-l spun. Nu putem tri pe Moia iganului. Oriunde am construi casa noastr, locul acela nu poate fi Moia iganului, pentru c Moia iganului a fost vndut. tiu c a fost vndut, zise Ellie. Rdea. Nu nelegi, Mike? Eu snt persoana care a cumprat-o.

8
Stteam acolo, pe iarb, lng izvorul care erpuia printre flori, poteci i pietre. Erau o mulime de oameni n jurul nostru, dar nici mcar nu-i observam pentru c noi eram ca toi ceilali. Cupluri tinere, discutnd despre viitorul lor. M-am uitat la Ellie i m-am tot uitat. Nu izbuteam s vorbesc. Mike, zise ea. Mai e ceva, ceva ce trebuie s-i spun, Trebuie si spun. Ceva despre mine. Nu e nevoie s-mi spui nimic, am rspuns, nu trebuie s-mi spui nimic. Ba da, trebuie. Ar fi trebuit s-o fac mai demult dar n-am vrut, pentru c... pentru c m-am gndit c te-ai ndeprta de mine. Dar asta explic ntr-un fel povestea Moiei iganului. Tu ai cumprat-o? am ntrebat. Dar cum ai procedat? Prin avocai, rspunse Ellie, e ceva obinuit. E o investiie bun. Mai trziu, pmntul o s valoreze nzecit. Avocaii mei au fost ncntai de afacere. Era ciudat s-o aud pe Ellie, pe dulcea i blnda Ellie vorbind eu atta convingere i competen despre afaceri, despre cumprri i vnzri. Ai cumprat-o pentru noi? Da. Am consultat un avocat necunoscut, nu pe cei ai familiei. Iam spus ce vreau, i-am lsat rgazul s se documenteze, dup asta am pus totul n micare. Mai erau doi amatori, dar nu-l doreau att de mult

i nu-i permiteau s mearg la un pre att de mare. Cel mai important lucru pentru mine era ca totul s fie aranjat i perfectat pentru ca s semnez n momentul cnd mplineam vrsta majoratului. Acum e semnat i parafat. nseamn c ai fcut economii sau ai avut bani la dispoziie. Ai avut destui bani pentru asta? Nu, zise Ellie, n-am avut nici bani strni i nici nu puteam s am un control asupra banilor mai nainte, dar exist persoane dispuse s-i avanseze bani. i dac te mai duci i la o firm nou, vor avea pretenia s-i consuli n asemenea probleme i cu alt ocazie, nct i asum riscul de a-i avansa bani pentru c tiu c i vor avea napoi chiar dac renuni la afacere nainte de data majoratului. Vorbeti ca un adevrat om de afaceri! mi tai rsuflarea! D-le ncolo de afaceri, zise Ellie, vreau s continui ceea ce ncepusem. De fapt i-am cam spus dar cred c nu-i dai bine seama. Dar nu vreau s tiu nimic, am zis. Vocea-mi urcase un ton, strigam aproape. Nu-mi spune nimic. Nu vreau s tiu nimic despre ceai fcut, la cine ai inut sau ce i s-a ntmplat. Dar nu e nimic din toate astea, adug ea. Nu mi-am dat seama c te-ai teme de asemenea lucruri. Nu e vorba de nici un secret legat de viaa mea intim. Nu a existat nimeni altcineva n viaa mea n afar de tine. Problema e c snt bogat. tiu asta, mi-ai mai spus-o. Da, opti Ellie cu un zmbet abia schiat, i atunci mi-a trntit un srman mic bogta. Dar, de fapt, e mai mult dect att. Bunicul meu, vezi tu, era foarte bogat. Cea mai mare parte a afacerilor erau n domeniul petrolului. Avea i alte afaceri. Soiile crora le-a pltit pensie alimentar au murit. Nu mai rmsesem dect eu i tata pentru c ceilali doi biei ai bunicului fuseser omori. Unul n Coreea i cellalt ntrun accident de main. i astfel totul fusese lsat ntr-un mare trust. Iar cnd tata a murit subit, totul mi-a revenit mie. Tata i aranjase existena mamei vitrege, separat, aa nct nu a mai primit nimic. Totul era al meu. Sunt, de fapt, una din cele mai bogate femei din America, Mike. Dumnezeule, am ngimat, n-am tiut... Da, ai dreptate, n-am tiut c lucrurile stau chiar aa. N-am vrut s tii. N-am vrut s-i spun. De asta am fost speriat cnd mi-am rostit numele Fenella Goodman. l scriem G-u-t-e-m-a-n

aa c am crezut c poate ai auzit de numele sta i atunci l-am fcut Goodman. Da, am rspuns, am citit parc pe undeva de numele Guteman. Dar nu cred c am fcut vreo legtur. O mulime de persoane au asemenea nume. De asta i-am dat numele de Goodman. Tot timpul am fost supravegheat, aproape ca-ntr-o nchisoare. Am avut detectivi care m pzeau i tinerii care mi erau prezentai erau verificai cu mult nainte de a li se permite s deschid gura. Ori de cte ori m mprieteneam cu cineva, trebuiau s se asigure c nu era cineva nepotrivit. Nici nu tii ce via de prizonier este o asemenea existen. Dar, acum c totul s-a terminat i dac nu te deranjeaz... Bineneles c nu m deranjeaz, am rspuns, ne vom distra de minune. De fapt, m-am ntrerupt, pentru mine nu eti o fat prea bogat! Am rs amndoi. Ea adug: Ceea ce-mi place la tine e c te pori firesc. i pe urm cred c plteti o mulime de taxe, nu-i aa? Asta e unul din lucrurile pentru care e plcut s fii ca mine. Tot ctigul mi intr n buzunar i nimeni nu mi-l ia. O s avem casa noastr, ncepu Elle, casa noastr pe Moia iganului. Pentru o clip se cutremur. i-e frig?, am ntrebat-o Am privit cerul care era senin. Nu, rspunse. i era ntr-adevr foarte cald. Ne nclzisem, aa cum stteam tolnii. Parc ar fi fost Sudul Franei. Nu, nu mi-e frig, numai c... mi-am adus aminte de femeia aceea, de iganca pe care am ntlnit-o n dup-amiaza... Nu te mai gndi la ea, am ncercat eu s-o linitesc, cred c era nebun, n orice caz. Crezi c exist ntr-adevr un blestem asupra acelui pmnt? Prerea mea e c toi iganii snt la fel. ntotdeauna transmit printr-un cntec sau dans un blestem sau altceva ciudat. tii multe despre igani? Absolut nimic, am rspuns cu toat sinceritatea. Dac nu vrei Moia iganului, Ellie, o s cumprm altundeva. Pe vrful unui munte n Wales, pe coasta Spaniei sau pe un deal din Italia i Santoix ne va construi o cas la fel de frumoas.

Nu, rspunse Ellie. Vreau s fie acolo. Acolo te-am vzut prima dat, plimbndu-te pe drum i venind de dup curb, iar apoi m-ai vzut i te-ai oprit i ai rmas uitndu-te la mine. N-am s uit niciodat lucrul sta. Nici eu, am zis. Deci, acolo o s fie. Iar prietenul tu Santoix o s-o construiasc. Sper c mai triete, zisei eu cu o strngere de inim. Era foarte bolnav. Oh, da, aprob Ellie, triete. M-am dus s-l vd. Te-ai dus s-l vezi? Da. Cnd eram n sudul Franei Se afla ntr-un sanatoriu ncepi s m uimeti din ce n ce mai mult, Ellie. Vreau s spun, n ceea ce faci i cum le mbini pe toate. E o persoan minunat, dar i nspimnttoare. Te-a speriat? Da, m-a speriat foarte tare i dintr-un anume motiv. I-ai spus despre noi? Da, i-am spus totul despre noi i despre Moia iganului i despre cas. Mi-a spus c ne asumm un risc cu dnsul. E foarte bolnav. S-ar putea s mai aib puterea s mearg s vad locul, s deseneze planurile, s vizualizeze totul i s ajung la schi. A mai spus c nu iar prea ru dac ar muri nainte s fie gata casa, dar i-am rspuns c nu trebuie s moar, pentru c vrem s ne vad locuind n ea. i ce-a rspuns? M-a ntrebat dac tiu ce fac mritndu-m cu tine i i-am rspuns c tiu ce fac, bineneles. i altceva? A mai zis c se ntreab dac tu tii ce faci. Sigur c tiu. A mai zis: Dumneata ntotdeuna ai s tii ce vrei, Miss Guteman. i a continuat: ntotdeauna o s ajungi unde vrei pentru c asta ai ales. Dar Mike, a zis el, s-ar putea s fi greit drumul. Nu s-a maturizat ndeajuns ca s tie drumul potrivit pentru el. i eu i-am rspuns, a adugat Ellie, c vei fi n siguran cu mine. Avea o nemaipomenit ncredere n propria-i fiin. Ceea ce spusese Santonix m suprase. Suna a ceea ce mi spusese mama.

Mama prea totdeauna c tie despre mine mai mult dect tiam eu nsumi. Dar tiu unde m ndrept, am zis. Am apucat-o pe un drum pe care vreau s merg i vom merge mpreun pe el. Au nceput deja s drme ruinele de la The Towers, adug Ellie. ncepuse s vorbeasc deja practic. Va trebui s ne grbim. Santonix o vrea. Ne cstorim marea viitoare? ntreb Ellie Va fi o zi frumoas. i nu vom avea pe nimeni altcineva eu noi, am completat. Nimeni, n afar de Greta zise Ellie. La dracu eu Greta, am zis eu, doar n-o s vin la nunta noastr Doar tu i cu mine i nimeni altcineva. Putem s gsim nite martori pe strada. i, dac m gndesc bine, asta a fost cea mai fericit zi din viaa mea.

CARTEA A DOUA
9
i aa a fost totul, iar eu i Ellie ne-am cstorit. Poate pare cam abrupt cum am prezentat faptele, dar totul aa s-a petrecut. Ne-am hotrt s ne cstorim i ne-am cstorit. Evenimentul era o prticic din tot ce se ntmpl nu numai un sfrit romantic al unui roman sau al unei poveti cu zne. i astfel s-au cstorit i au trit fericii, n veci. Nu putei, la urma urmelor, s facei o mare tragedie din asta, din faptul c triam fericii i dup aceea. Neam cstorit i eram amndoi fericii, iar asta a durat o vreme, pn cnd cineva a ncercat s ne fac unele greuti i pn cnd noi ne-am trezit n mijlocul evenimentelor. Totul a fost exatraordinar de simplu. n dorina ei de a avea libertatea dup care jinduia, Ellie i acoperise urmele destul de atent pn acum. ndemnateca Greta veghease destul de atent, i era mereu gata s-o apere. i, de fapt, mi-am dat destul de repede seama c nu se interesa mai nimeni de soarta Elliei i de ceea ce fcea ea. Avea o mam vitreg mult prea ocupat de propria-i via social i de propriile-i aventuri. Dac Ellie nu dorea s-o nsoeasc ntr-o cltorie anume nu era obligat s o fac. Avea doar propriile-i guvernante i servitoare, iar dac dorea s mearg n Europa, sigur c putea s-o fac. i dac-i alesese Londra pentru a-i srbtori cei douzeci i unul de ani, de ce nu? Acum, c avea dreptul de a dispune dup cum dorea de propria-i avere, avea i autoritatea specific familiei de a investi bani aa cum credea c e mai bine. Dac ar fi dorit o vil pe Riviera sau un castel pe Coasta Brava sau un yaht sau orice altceva, nu avea dect s-i manifeste dorina i cineva din jur i fcea imediat voia. Greta, am priceput, era considerat de familia Ellie o admirabil marionet. Competent, n stare s fac toate aranjamentele posibile cu mult eficien, slugarnic i mieroas fa de mama vitreg, de unchi i de ali civa veri ce se nvrteau pe aproape. Ellie avea nu mai puin de trei avocai la dispoziie, din ceea ce lsa s se neleag. Era nconjurat de o vast reea de bancheri, avocai i administratori ai trusturilor. O lume din care eu prindeam cte ceva din cnd n cnd, mai ales din ceea ce

lsa Ellie s-i scape din neatenie, n timpul, conversaiilor noastre. Nu-i trecea prin minte, desigur, c eu habar n-aveam de toate astea. Fusese crescut n mijlocul unor asemenea probleme i considera normal ca toat lumea s tie despre ele, despre cum funcionau i aa mai departe. De fapt, descoperirea a ceea ce era deosebit n existena altora a fost partea care ne distra cel mai tare n proaspta noastr existen comun. Ca s-o spun pe leau i am ncercat cel puin cu mine s fiu foarte tranant pentru c numai aa puteam s ajung s m descurc n noua mea existen cei sraci nu tiu cum triesc bogaii i bogaii habar nau cum o duc sracii, iar descoperirea unor pri necunoscute ale existenei este ncnttoare pentru ambele categorii O dat am spus cam ncurcat: Ascult-m, Ellie, o s fie trboi grozav, n legtur cu cstoria noastr? Ellie, m ascult, am observat, fr prea mare interes. Oh, da, zise, probabil c va fi scandal mare. i pe urm adug: Sper c n-o s-i dai prea mare importan, Eu nu, desigur, dar se vor npusti asupra ta. Presupun c aa vor face, ns n-am de ce s-i ascult.. i pe urm nu au ce s mai fac. Dar vor ncerca? Fr ndoial, zise Ellie. Vor ncerca. i, dup o pauz, adug, parc gndindu-se la ceva: Probabil c vor ncerca s te cumpere. S m cumepere? Nu fi att de mirat, zise Ellie i zmbi cu zmbetul unui copil fericit. Hai s n-o lum chiar aa. i relu: Cu brbatul Minniei Thompson au reuit. Minnie Thompson? Motenitoarea petrolului? Exact. A fugit i s-a mritat cu un tip care asigura paza pe plaj. tii Ellie c i eu am fcut o dat meseria asta la Littlehampton, am spus eu stnjenit. Serios? Trebuie s fi fost distractiv! Permanent? Desigur c nu. Numai o var, att. A vrea s nu te mai frmni, zise Ellie. Dar ce s-a ntmplat cu Minnie Thompson?

Au trebuit s urce pn la 200.000 de dolari, cred. Nici n-a vrut s aud de mai puin. Minnie era cam icnit i nu e de mirare. M lai fr replic, Ellie. Nu am numai o nevast, am achiziionat i o fiin cu care pot oricnd negocia. Aa e, zise Ellie, trimite dup un avocat atotputernic i spune-i v vrei s discui pe leau o problem cu el. i imediat i fixezi divorul i suma pensiei alimentare, adug Ellie continund s-mi fac educaia. Mama mea vitreg a fost mritat de patru ori i a reuit s strng o sum frumuic. Apoi i relu tonul obinuit: Oh, Mike, nu fi att de tulburat. Caraghioslcul situaiei era c treaba m tulburase. Am simit atunci o grea pedant fa de corupia societii moderne n fazele ei mai ispititoare. Era ceva att de nevinovat n Ellie, att de simplu, aproape nduiotor de pur, nct eram mirat s vd ct de bine se descurca n afaceri i ct lua de bun din ceea ce i se spunea. i totui, nu m nelam n privina ei. tiam prea bine ce fel de fiin era Ellie. i cunoteam prea bine de acum simplitatea, afeciunea ce mi-o purta, blndeea-i natural. i toate astea nu voiau s spun c ar fi fost o fiin netiutoare. Numai c ea cunotea o felie destul de subire a umanitii. Nu tia mai nimic despre lumea mea, o lume n care erai obligat s terpeleti ca s zici c ai ctigat ceva, o lume a pariurilor i a drogurilor, a pericolelor i a rechinilor pe care i cunoteam pentru c trisem printre ei. Nu tia ce nseamn s fi crescut i educat modest, dar cinstit, ns cu o grij permanent pentru bani, de o mam care i-a tocit degetele pentru a te face respectabil, convins fiind c biatul ei trebuie s ajung bine n via, fiecare bnu era numrat i economisit, dar dezndejdea era cu att mai mare cnd nepstoru-i fecior miza pe un noroc ce nu se vede i-i juca toi banii pe o carte. Ea mi descoperea lumea aa cum eu o descopeream pe a ei. Amndoi descopeream inuturile necunoscute. Cnd mi aduc aminte acum, de acele prime zile ala cstoriei noastre, mi dau seama ct de fericite erau. Le luam aa cum erau i la fel proceda i Ellie. Ne cstorisem la Plymouth. Guteman nu este un nume de neobservat. Nimeni, reporteri sau alte cunotine nu tiau c motenitoarea Guteman era n Anglia. Apruser mici notie n ziare, din cnd n cnd, anunnd c e n Italia sau pe vreun iaht. La oficierea cstoriei noastre, la Primrie. nu avusesem martori dect pe

funcionarul da acolo i pe dactilograf, o fiin de vrst mijlocie. Ni sa inu o predic despre responsabilitile vieii de familie i ni se ur fericire. Apoi am plecat liberi i cstorii! Domnul i doamna Michael Rogers! Am petrecut o sptmn ntr-un hotel de pe malul mrii, apoi am plecat n strintate Ne-am plimbat cam vreo trei sptmni pe unde ne-a trecut prin minte i nu ne-am zgrcit de loc la cheltuieli Am fost n Grecia i la Florena, la Veneia am tras la Lido, apoi am ajuns pe Riviera francez i n Alpii Dolomii. Am i uitat jumtate din numele locurilor. Am cltorit cu avionul, am cltorit i cu vaporul sau am nchiriat maini mari i frumoase. i, n vreme, ce noi ne distram, Greta, am priceput de la Ellie, veghea la bunul mers al treburilor, de la centru. Cltorea i ea, trimetea scrisori i expedia diverse cri potale i scrisori pe care Ellie i le lsase. Va veni i-o zi a rfuielilor, desigur, zise Ellie. Or s se npusteasc spre noi ca un stol de vulturi. Dar putem nc s ne distrm pn n acea zi. i cu Greta cum rmne? am ntrebat. N-or s se npusteasc asupra ei cnd vor afla? Bineneles, dar Gretei nu-i pas. E tare. N-ar putea oare s-o mpiedice s-i ia o alt slujb? De ce s-i ia o alt slujb? se mir Ellie. O s vin s locuiasc la noi. Nu, am zis eu. Ce vrei s spui prin nu, Mike? Nu vrem s locuiasc nimeni cu noi, am rspuns. Greta n-o s ne stea n cale, zise Ellie, i ea poate s ne fie de un real folos. ntr-adevr, nu tiu ce m-a face fr ea. Vreau s spun c tie cum s procedeze i s a ranjeze toate problemele. M-am ncruntat. Nu cred c mi-ar plcea aa ceva. i n afar de asta ne dorim o cas a noastr casa visurilor noastre. Ellie, o vrem doar pentru noi. Da, zise Ellie, tiu ce vrei s spui. i totui... ovi. Va fi greu pentru Greta s nu aib unde s se duc. La urma urmelor, se afl n serviciul meu de patru ani. i pe urm tot ea m-a ajutat i n privina cstoriei.

Doar n-o s-o avem mereu ntre noi mpiedicndu-ne la fiecare pas. Nu e deloc fiina pe care o descrii, Mike. Nici mcar n-ai ntlnito nc. Nu. tiu c n-am ntlnit-o nc dar nu e vorba de asta nu sepune problema c o plac sau nu. Vrem s fim singuri, Ellie. Mike, dragule, zise Ellie ncetior. i am lsat discuia aa, deocamdat. n timpul cltoriilor noastre l-am ntlnit pe Santonix. Era n Grecia. Locuise n casa unui pescar pe malul mrii. Am fost de-a dreptul uimit de felul cum arta. Mult mai ru dect l vzusem cu un an n urm. Ne ntmpin i pe Ellie i pe mine cu mult cldur. Deci, ai fcut-o pn la urm, rosti. Da, zise Ellie, i acum o s avem casa, nu-i aa? Am desenele cu mine, planurile, mi zise Santonix. i-a spus, nu-i aa, cum a venit de mi-a dat de urm i mi-a dat instruciuni, zise el cutndu-i cu grij vorbele. Oh, nu instruciuni, neg Ellie, am pledat numai pentru cas. tii c am cumprat locul? l-am ntrebat. Ellie mi-a telegrafiat i mi-a spus. Mi-a trimis i sute de fotografii. Trebuie s vii s vezi ns amplasamentul, adug Ellie. S-ar putea s nu-i plac locul. Dar mi place. Nu poi s-l tii cu adevrat, pn nu-l vezi. Dar l-am vzut, copilule. Am zburat acolo cu cinci zile n urm. Am dat i de unul din avocaii ti, un tip cu faa ascuit, englezul cred. Dl. Crawford? Da, sta e. De fapt operaiile au i nceput: curarea terenului, mutarea ruinelor casei vechi, fundaiile, canalele de scurgere. Cnd v ntoarcei n Anglia, m voi afla acolo s v ntlnesc. Apoi i-a scos planurile, am stat de vorb i ne am uitat cum va arta casa noastr. Avea i o schi neterminat, n acuarel, a cldirii i detaliile arhitecturale. i place, Mike? Am respirat adnc.

Da, zisei, ea e. Categoric, aceasta e casa. Obinuiai s vorbeti destul despre ea, Mike. Cnd mi se ntmpl s visez, mi se prea c bucata aceea da pmnt te-a vrjit. Erai un om ndrgostit de o cas pa care s-ar fi putut s n-o vezi niciodat, s n-o ai niciodat. Dar o s-o construim, zise Ellie. O s-o construim, nu-i aa? Dac Dumnezeu sau diavolul ne ajut, opti Santonix! Nu mai depinde de mine. Nu eti deloc mai bine? am ntrebat cu ndoial. Bag-i bine n capul tu ptrat. Niciodat n-o s fiu mai bine. Nu apare n cri. Prostii, am rspuns. Se descoper leacuri n fiecare zi. Doctorii snt nite brute. Le spun pacienilor c nu mai au mult de trit i acetia le dau cu tifla i mal triesc nc cincizeci de ani. i admir optimismul, Mike. Boala mea nu e din acelea. Eti dus la spital, i se face o transfuzie de snge i i se mai prelungete puin existena. i tot aa devii mai slab pe zi ce trece. Eti foarte curajos, zise Ellie. Nu, nu snt curajos. Cnd ceva e sigur, n-ai de ce s fii curajos. Tot ce poi s faci este s te consolezi. Construind case? Nu, nicidecum. Vitalitatea descrete, i a construi o cas devine din ce n ce mai dificil, nu mai uor. Puterea scade. Dar exist consolri. Uneori foarte ciudate. Nu te neleg, zisei. Nici n-ai putea, Mike. Nici Ellie nu cred c ar putea. Dei s-ar putea ca ea s m neleag. Continu, vorbind nu att pentru noi, ct pentru dnsul. Cele dou lucruri merg unul lng cellalt. Slbiciunea i puterea. Slbiciunea vetejirii vitalitii i tria puterii pierdute. Nici nu mai conteaz, ce mai faci, acum! Cnd tii c o s mori, poi s faci orice doreti. Nu exist nimic care s te mpiedice, care s te rein. A fi putut s merg pe strzile Atenei i s mpuc pe oricine nu mi-ar fi plcut. Gndii-v numai la aa ceva! i poliia te-ar fi arestat, am observat eu. Bineneles c m-ar fi arestat. Dar ce mi-ar fi fcut? Cel mult smi ia viaa. i viaa mi va fi luat peste puin de o putere i mai mare dect legea. Ce altceva ar fi putut s-mi fac? S m trimit la

nchisoare pentru douzeci, treizeci de ani? E mai degrab o ironie la adresa mea s m gndesc la douzeci, treizeci de ani pentru ispirea unei pedepse. ase luni, un an, optsprezece luni, mai treac-mearg. Nimeni nu poate s-mi fac nimic. Aa c snt propriu-mi rege n regatul rmas. Pot s fac ce vreau. Cteodat e o pornire impetuoas. Numai c, numai c nu exist i tentaia faptei pentru c nu e nimic exotic sau n afara legii n ceea ce vreau s fac. Dup ce l-am lsat, cum ne napoiam la Atena, Ellie mi-a zis: E o persoan ciudat. Uneori m sperie. Te sperie, Rudolf Santonix, de ce? Pentru c nu e ca ceilali i pentru c are ceva ce nu tiu, ceva nemilos, o arogan. i cred c ncearc s ne spun c faptul c n curnd o s moar i d dreptul la aceast arogan. S presupunem, zise Ellie, s presupunem, adug ea cu o privire n care se citea o emoie profund, s presupunem c o s ne nale casa, castelul nostru drag, pe o stnc, acolo, ntre pini, c o s ajungem s locuim n el. i c el ar sta n pragul uii i ne-ar atepta s ne ureze bun venit i apoi Ei bine? Presupunnd c ar intra cu noi, ar nchide ncet ua i ne-ar omor pe prag. Ne-ar tia beregata sau ceva de genul acesta. Ellie, m sperii! La ce te poi gndi! Problema noastr, Mike, e c noi nu trim n lumea real. Noi vism la ceva ce n-o s se ntmple niciodat. Nu te mai gndi la ce ai auzit n legtur cu Moia iganului. E vorba de nume i pe urm de blestem. Nu exist nici un blestem, am ipat. E o nerozie. Uit-o. Asta se petrecea n Grecia.

10
Era, cred, n ziua urmtoare ntlnirii noastre cu Santonix. Ne aflam la Atena, Deodat, pe treptele Acropolelor, Ellie ddu peste persoane pe care le cunotea. Tocmai debarcaser dintr-o croazier elenic. O femeie cam de vreo treizeci i cinci de ani se desprinse de grup i se grbi spre Ellie exclamnd:

N-a fi crezut niciodat! Tu eti, ntr-adevr, Ellie Guteman? Ce faci aici? N-am avut nici cea mai mic bnuial! Eti ntr-o croazier? Nu, zise Ellie, snt pentru cteva zile. Ei, dar e nemaipomenit s te vd. Ce face Cora? E i ea aici? Nu, Cora e la Salzburg, cred. Ei, ei. Femeia se uita la mine i Ellie i zise: D-mi voie s fac prezentrile Dl. Rogers d-na Bennington. mi pare bine. Ct stai aici? Plec mine, zise Ellie. Oh, Dumnezeule! O s m pierd de grup i dac nu plec acum chiar nu-i mai gsesc i nu vreau s-mi scape nici o vorb din ce spune ghidul. Se mai nghiontesc, tii. Snt extenuat la sfritul zilei. Am vreo ans s te ntlnesc s bem ceva? Nu astzi, zise Ellie, mergem ntr-o excursie. Doamna Bennington se grbi s-i ajung grupul. Ellie, care urca mpreun cu mine treptele Acropolelor, se ntoarse i cobor. Treaba asta cam limpezete lucrurile, aa e? mi se adres. Ce aranjeaz? O clip sau dou Ellie nu-mi rspunse i apoi zise din nou: Trebuie s scriu desear! S scrii, cui? Corei, unchiului Frank, i presupun c i unchiului Andrew. Cine-i Unchiul Andrew? Nu mi-ai vorbit de el pn acum. Andrew Lippincott. Nu e chiar unchi E tutorele meu i membru n consiliul de administraie al trustului. E avocat unul dintre cei mai cunoscui. Ce-o s le spui? O s le spun c m-am mritat. Nu am putut s-i spun dintr-o dat Norei Bennington! D mi voie s i-l prezint pe soul meu. Ar fi urmat ipete stridente i exclamaii de felul: Dar n-am tiut c te ai mritat. Spune-mi, tot, iubito etcetera, etcetera. Mi se pare ns potrivit ca mama mea vitreg, Unchiul Frank i Unchiul Andrew s fie primii care s afle. Oft. Am petrecut de minune pn acum. Ce-or s spun sau s fac? Or s fac scandal, presupun, zise Ellie, n felul ei placid. Nu are importan dac vor ti ce s fac sau vor avea bunul sim s tie cum s

procedeze. Va trebui s-i ntlnim, totui. Am putea s ne ducem la New York. i-ar plcea aa ceva? Se uit la mine destul de ntrebtor. Nu, am rspuns, nu mi-ar plcea deloc aa ceva. Atunci cred c vor veni ei la Londra, probabil, sau cel puin o parte din ei vor veni. Nu tiu dac, n schimb, asta i va conveni. Nu mi-ar plcea nici una nici alta. Mie mi place s fiu cu tine i s vd cum se nal casa noastr crmid cu crmid de ndat ce Santonix va ajunge n Anglia. i eu doresc acelai lucru, zise Ellie. La urma urmelor, ntlnirea cu familia nu va fi de lung durat. Probabil c nu va fi dect o singur mare zarv. O vom strnge n una. Ori vom zbura noi acolo, ori vor veni ei ncoace. Parc am neles c mama ta vitreg era la Salzburg. Oh, am spus i eu aa. Ar fi sunat bizar s spun c nu tiu unde e. Da, zise Ellie i oft din nou. O s mergem acas i o s-i ntlnim. Mike, sper c nu te deranjeaz prea mult. Ce s m deranjeze? Familia ta? Da. N-o s te deranjeze dac vor fi nepoliticoi cu tine? Presupun c acesta va fi preul pe care va trebui s-i pltesc pentru faptul c m-am nsurat cu tine. l voi suporta. i pe urm mai este i mama ta, adug Ellie gnditoare. Dar, pentru numele lui Dumnezeu, Ellie, doar n-o s te apuci acum s ncerci s aranjezi o ntlnire ntre mama ta vitreg cu fasoanele i zorzoanele ei i mama care vine de pe strada ei fr importan. Ce crezi c vor gsi s-i spun? Dac ar fi fost Cora mama mea adevrat, s-ar fi putut s gseasc o mulime de lucruri s-i spun, zise Ellie. A vrea s nu mai fii att de obsedat de diferenele sociale, Mike! Cine, eu?! am rostit, nevenindu-mi s cred. Cum sun fraza ta american? Am venit din lumea de jos, nu-i aa? Nu e nevoie s scrii asta pe o plcu i s-o pui pe tine. Nu tiu cum s m mbrac, am spus cu amrciune, nu tiu cum s vorbesc n anumite situaii, nu tiu nimic despre pictur, art sau muzic. Pn acum am nvat numai cui s-i dau baci i ct de mult s-i dau. i nu crezi c este cu att mai palpitant pentru tine? Eu cred c da.

Oricum, am rspuns eu, n-o s-o trti pe mama pe la vreo reuniune de familie. Nu-mi propuneam s trsc pe nimeni nicieri, dar cred c eu ar trebui s merg i s-o vd pe mama ta cnd ne ntoarcem n Anglia. Nu, am izbucnit eu. S-a uitat la mine destul de speriat. De ce nu, totui? Vreau s spun, nainte de orice, c e destul de nepoliticos din partea mea s nu m duc. I-ai spus c ne-am cstorit? Nu nc. De ce nu? N-am rspuns. N-ar fi cel mai simplu s-i spui i s m duci s-o vd atunci cnd ne ntoarcem n Anglia? Nu, am spus din nou. De data aceasta n-a fost aa de exploziv, dar era destul de apsat. Nu vrei s-o vd?, zise Ellie ncetior. Bineneles c nu voiam. Presupuneam c e destul de evident acest lucru dar ultimul lucru pe care l-a fi fcut era s-i explic de ce. Nu vedeam cum a fi putut s-i explic. Nu ar fi potrivit lucrul sta, am rostit rar. Trebuie s nelegi asta. Snt sigur c ar duce la bucluc. Crezi c n-o s-i plac? Nimeni nu ar putea s nu te ndrgeasc, dar ar fi oh, nu pot s spun exact ceea ce trebuie. Ar putea s fie mhnit i dezorientat. La urma urmelor m-am nsurat n afara clasei mele. Cam sta ar fi termenul. Nu l-ar plcea aa ceva. Ellie ddu uor din cap. Se mai gndete cineva n zilele noastre la aa ceva? Bineneles c exist aceast tendin. La fel e i-n ara ta. Da, zise Ellie, ntr-un fel ai dreptate dar dac cineva reuete... Vrei s spui dac reuete s fac bani. Da, dar nu numai bani. Ba da, am ntrit, n primul rnd bani. Dac cineva reuete s fac bani muli, este admirat i se considera c nu mai e cazul s se in cont de originea lui. Dar aa e peste tot n lume, zise Ellie. Te rog, Ellie, am zis, te rog nu te duce s-o vezi pa mama.

Dar socotesc totui c nu este frumos aa. Ascult-m, te rog. E tot ce-i spun. Nu-i dai seama c eu tiu ce e mai bine pentru mama? O s se-ntristeze. i spun eu c aa va fi. Dar trebuie s-i spui c ne-am cstorit n regul, am zis, aa o s fac. mi trecu prin minte c ar fi mai uor s-i scriu mamei din strintate. n seara cnd Ellie scria alor si, mi-am scris i eu scrisoarea. A fost destul de scurt, de altfel. Drag mam, i scriam. Trebuia s-i fi spus mai de mult, dar nu m-am simit n stare. M-am nsurat acum trei sptmni. A fost o hotrre luat pe loc. Este o fat foarte drgu i foarte blnd. Are i o mulime de bani, ceea ca m pune uneori n ncurctur. O s ne construim o cas, undeva la ar. Acum cltorim prin Europa. i doresc numai bine Al tu, Mike. Rezultatele serii noastre de coresponden au fost, ntr-un fel, diferite. Mama a lsat s treac o sptmn pn cnd a trimis rspunsul, care-i semna perfect. Drag Nike, am fost bucuroas s-i primesc scrisoarea. Sper s fii fericit. Mama care te iubete. Aa cum bnuise Ellie, a fost mai mare agitaia n familia ei Am strnit un adevrat viespar. Eram asaltai da reporteri care doreau variante romantice ale mariajului nostru, pe urm apreau n ziare articole despre motenitoarea Guteman i tinuita ei dispariie, primeam scrisori de la bancheri i avocai, iar n cele din urm am stabilit i ntlnirile. L-am regsit pe Santonix pe Moia iganului i am analizat i discutat planurile dup care ne-am ndreptat spre Londra unde am tras la Claridge i ne-am pregtit s dm piept cu dumanul, aa cum se spune n crile vechi. ) Primul care i a fcut apariia a fost domnul Andrew. P. Lippincott. Era un brbat mai n vrst, usciv i precis n micri. Era nalt, slab i avea ceva suav i curtenitor n felul de a se comporta. Bostonian de fel, dup vorba n-a fi zis c e american. Prin telefon aranjase o ntlnire care avu loc n apartamentul nostru la ora 12. Ellie era nervoas, dei reuea s se stpneasc. Dl. Lippincott, o srut pe Ellie, iar mie mi ntinse o mn i-mi zmbi. Ei bine, Ellie draga mea, ari foarte bine, nfloritoare a spune.

Ce mai faci, Unchiule Andrew? Cum ai venit? Cu avionul? Nu, ara avut o traversare destul de plcut pe Queen Mary. Acesta e soul tu? Da, acesta e Mike. Am reuit i eu s fac fa sau cel puin aa am crezut. I-am spus: Bun ziua, domnule i l-am ntrebat dac pot s-i ofer o butur, lucru pe care l-a refuzat politicos. A luat loc ntr-un scaun nalt, cu brae poleite i se uita, zmbind, cnd la Ellie, cnd la mine. Ei, porumbeilor, zise, ne-ai fcut-o. Un adevrat oc. Totul foarte romantic, nu? mi pare ru, fcu Ellie, ntr-adevr mi pare ru. Chiar i pare? a ntrebat-o dl. Lippincott destul de sec. Am crezut c aa e cel mai bine, zise Ellie. Nu prea snt de aceeai prere, draga mea. Unchiule Andrew, spuse iar Ellie, tii foarte bine c dac a fi procedat altfel, ar fi fost un scandal groaznic. De ce s fi fost un scandal aa de mare? Doar i cunoti prea bine, continu Ellie. Pn i dumneata, rosti ea acuzator. Am primit dou scrisori de la Cora, adug Ellie. Una ieri, i alta n dimineaa asta. Trebuie s ii seama de o anume agitaie, draga mea. E foarte firesc, dat fiind situaia, nu crezi? E treaba mea cu cine m mrit, cum i unde. S-ar putea s ai dreptate, dar dac mai consuli i alte persoane de genul feminin din alte familii ai gsi c snt puine cele care gndesc aa. Dar chiar nu crezi c am scutit pe toat lumea da deranj? Dac vrei s-o lei aa. Zu c-i adevrat , nu-i aa? Ai dezamgit, ns, pe muli, ajutat de o persoan care ar fi trebuit s tie c nu face bine procednd astfel. Ellie se nroi. Te referi la Greta? A fcut numai ce i-am cerut s fac. I-a suprat chiar pe toi? Fr ndoial. Nici ea i nici tu n-ar trebui s v ateptai la altceva. Era ntr-un post de ncredere, nu uita. Snt la vrsta cnd pot s fac ce vreau.

Eu vorbesc de perioada cnd nu aveai vrsta. Totul a nceput atunci, nu-i aa? Nu trebuie s-o acuzai pe Ellie, domnule, am intervenit eu. Ca s ncep cu nceputul, eu n-am tiut care este adevrata situaie i cum toate rudele ei erau n alt ar, nu era uor pentru mine s le contactez. mi dau seama de lucrul acesta, zise dl. Lippincott, i acum observ c Greta ne-a trimis anumite scrisori, mie i doamnei van Stuyvesant, dup cum i s-a cerut i a fcut, dac pot s m exprim astfel, o treab nemaipomenit Ai ntlnit-o pe Greta Anderson, Michael? Pot s-i spun Michael, din moment, ce eti soul Elliei? Bineneles, am rspuns, Spunei-mi Mike, Nu, n-am ntlnit-o pe domnioara Anderson. Serios? Asta m surprinde. Se uit la mine cu o privire gnditoare. Am crezut c a fost prezent la cstoria voastr. Nu, Greta n-a fost prezent, zise Ellie. mi arunc o privire mustrtoare, iar eu m micai vinovat de pe un picior pe cellalt. Ochii domnului Lippincott m priveau nc, gnditori. M fcu s m simt prost Prea c vrea s-mi spun ceva, dar se rzgndi. Mi-e team, zise el dup un timp, c va trebui s v obinuii cu gndul c vei avea de auzit o serie ntreag de reprouri din partea familiei Elliei. Cred c m vor pune la zid, zise Ellie. Foarte probabil, zise dl. Lippincott. Am ncercat numai s v pregtesc drumul, adug el. Eti de partea noastr, Unchiule Andrew? zise Ellie, zmbind. Nu trebuie s ntrebi aa ceva pe un avocat prudent Am nvat c n via nelept este s accepi ceee ce numim fait accompli. V-ai ndrgostit unul de cellalt, v-ai cstorit i, dup cum am neles de la Ellie, ai cumprat o proprietate in sudul Angliei i ai i nceput construii o cas pe ea. Avei de gnd, deci, s locuii n aceast ar? Da, vrem s ne facem casa aici. Avei vreo obieciune? am zis eu cu o urm de mnie n glas. Ellie s-a mritat cu mine i este o supus britanic acum. De ce n-ar tri n Anglia? Nu ar exista nici o obieciune. De fapt, nu ar fi nici un impediment ca Fenella s locuiasc n orice ar ar dori sau s aib proprieti n mai multe ri. i casa din Nassau i aparine, nu trebuie s uii asta, Ellie.

Totdeauna am crezut c este a Corei. Ea s-a comportat de parc ar fi fost a ei. Dar acum drepturile de proprietate i revin ie. La fel i casa din Long Island, cnd vei dori s-o vezi. Eti i proprietara multor terenuri petroliere n Vest. Vocea i era plcut, prietenoas, dar aveam impresia c acele cuvinte mi erau de fapt adresate mie, ntr-un fel ciudat. ncerca s insinueze o nelegere ntre mine i Ellie? Nu eram sigur. Nu era prea plcut pentru un brbat s se tot aminteasc c soia lui poseda proprieti peste tot n lume i c era nemaipomenit de bogat. Dac a fi putut s m gndesc c el i reamintea Elliei drepturile ei de proprietate i nimic altceva, totul ar fi fost mai uor. Eram ns n ochii lui un vntor de zestre i tot ce nira dnsul nu fcea dect s-mi sporeasc profiturile. Dar mi-am dat seama c dl. Lippincott era o persoan subtil. Era destul de greu s ghiceti ncotro bate, i ce are n minte, sau ce vrea s spun prin felul lui manierat de a fi. ncerca oare s m fac s nu m simt n largul meu, s m fac s neleg c voi fi demascat public ca un vntor de zestre? i spuse Elliei: Am cu mine o mulime de hrtii i va trebui s ie vezi. Am nevoie de semntura ta. Da, desigur Unchiule Andrew, oricnd. Bine spui, oricnd. Nu e nici o grab. Mai am i alte treburi la Londra i mai stau nc vreo zece zile. Zece zile, am socotit eu. Cam mult. A fi preferat ca dl. Lippincott s nu mai rmn zece zile aproape de noi. Prea destul de prietenos fa de mine i totui i avea rezerva lui la anumite probleme i chiar m ntrebam dac nu-mi era duman. Dac era, nu o arta. Ei, acum, continu el, c ne-am vzut i am ajuns la o nelegere, dac a putea s spun, pentru viitor, a vrea, Ellie, s am o discuie cu brbatul tu. Ellie rspunse: Dar poi vorbi cu amndoi. Era gata de lupt. I-am pus o mn pe bra. Nu sri la har, iubito, doar nu snt un pui pe care trebuie s-l apere gina. Am mpins-o cu blndee ctre ua care ducea spre dormitor: Unchiul Andrew vrea s vad ce pot i are tot dreptul s-o afle.

Am mpins-o prin ua dubl. Le-am nchis pe amndou i m-am ntors n ncpere. Era o camer de zi mare, frumoas. Am luat un scaun i m-am aezat n faa Unchiului Andrew: n regul, am zis. Tragei. Mulumesc, Michael, zise el. nainte de toate vreau s te asigur c nu-i snt deloc duman, aa cum ai putea crede, de fapt. Ei bine, am zis, m bucur s aud asta. Glasul nu-mi era prea sigur. D-mi voie s fiu foarte sincer, zise dl. Lippincott, mai sincer dect puteam s fiu n faa acestei dragi copile al crei tutore snt i de care snt foarte legat. S-ar putea s nu fi apreciat nc destul de mult, dar Ellie este o fiin neobinuit de dulce i iubitoare. Nu v fie team, snt ndrgostit de ea. Nu asta am vrut s accentuez, continu el, n felul su sec. Sper c ndrgostit de ea cum spui c eti, poi s apreciezi ct de vulnerabil poate fi n multe privine. Voi ncerca s fiu atent. i nici nu cred c trebuia s-mi impun prea mult aa ceva, pentru c Ellie este la nlime n tot ce face. Deci o s continui cu ceea ce voiam s spun. O s pun crile pe mas cu cea mai desvrit sinceritate. Nu eti tnrul pe care l-a fi dorit pentru Ellie. Mi-ar fi plcut, aa cum i-ar fi plcut i familiei ei, s se mrite cu cineva din aceeai lume. Un bogta, cu alte cuvinte, am zis eu. Nu numai asta. Acelai nivel este de dorit ca o baz pentru o cstorie solid. i nu m refer numai la relaiile sociale. La urma urmelor, Herman Guteman, bunicul ei, a nceput ca ncrctor i a sfrit prin a fi unul dintre cei mai bogai oameni ai Americii Din tot ce mi-ai spus, putea s se ntmple i cu mine ia fel, am intervenit. S-ar putea s sfresc ca unul dintre cei mai bogai oameni ai Angliei. Totul e cu putin, zise dl. Lippincott. Ai vreo ambiie n acest sens? Nu e vorb numai de bani, am rspuns. Mi-aar plcea s ajung s fac ceva i Am ovit, oprindu-m. Eti ambiios, s zicem. E un lucru foarte bun, snt sigur. Ddu din cap aprobator.

Pornesc de la zero Snt un nimeni i un nimic i n-o s pretind altceva, Foarte sincer i frumos spus i apreciez acest lucru Acum, Michael, eu nu snt rud cu Ellie, dar am acionat ca tutore al ei. Snt cel care i administreaz afacerile lsate de bunicul su i tot eu i supraveghez investiiile. Deci, am o anumita responsabilitate fa de toate acestea. De aceea vreau s tiu tot ce pot afla despre brbatul pe care i l-a ales. Ei bine, putei s cerei informaii despre mine i s descoperii destul de uor ce v intereseaz. Asta e adevrat, zise dl. Lippincott, Da, asta ar fi o cale. O msur de precauie destul de neleapt de luat n considerare. Dar, Michael, eu de fapt vreau s tiu tot ce se poate tii despre tine, din propriile-i spuse. A vrea s aud povestea vieii tale din propria-i gur. Evident c nu-mi plcea treaba asta i cred c el tia c nu-mi place. Nimnui n situaia mea nu i-ar fi convenit aa ceva. E normal s vezi lucrurile subiectiv. Am trecut n revist anii de coal i m-am ludat puintel, denaturnd un pic adevrul. Nu-mi era ruine. Credeam c e-n firea lucrurilor i c aa se procedeaz dac vrei s ajungi undeva. S-i pledezi cauza. Oamenii te cntresc dup cum deschizi gura i nu voiam s fiu ca tipul acela din Dickens i-n serialul dat la televiziune, Uriah, sau cum l chema, totdeauna frecndu-i minile i n realitate plnuind i esnd intrigi n dosul acestei necontenite umiline. Nu voiam s fiu aa. Obinuiam s m laud fa de tipii cu care m ntlneam nainte sau fa de un patron posibil. La urma urmelor, un individ tie i ce are mai bun dar i ce are mai ru n el i nu-i face nici un serviciu artnd partea rea a fiinei lui sau struind asupra ei. Nu, ntotdeauna am artat ceea ce era mai interesant n privina persoanei mele, descriind activitile recente. Dar n-am ndrznit s fac aa ceva i cu dl. Lippincott. A prut scrbit de ideea de a face investigaii asupra persoanei mele i totui nu eram deloc sigur c nu o va face pn la urm. Aa nct i-am furnizat adevrul golu, cum s-ar zice. Cu nceputuri jalnice, neascunznd faptul c tata fusese un beiv, dar c am avut o mam bun care a muncit ca o sclav ca s m dea la oleac de carte. N-am fcut un secret din faptul c am fost un nestatornic, c am schimbat o slujb cu alta. Era un bun asculttor, m

ncuraja s continui. i totui, din cnd n cnd mi ddeam seama ct era de viclean. Mici ntrebri pe care le strecura, comentarii pe care le-a fi lsat la o parte sau le-a fi negat, apreau pe nesimite. Da, aveam senzaia c ar trebui s fiu precaut i cu toate simurile treze. Dup zece minute, am fost destul de ncntat cnd, lsndu-se pe spate n scaun i prnd s ncheie ceea ce putea fi numit un interogatoriu, dei nu fusese, a conchis: Ai avut o via aventuroas, domnule Rogers Michael. Nu e de ici de colo. Spune-mi acum ceva mai mult despre casa pe care dumneata i Ellie o s-o construii. Ei bine, am zis, nu e departe de un ora numit Market Ghatwell. Da, ncuviin dnsul, tiu unde se afl. De fapt am fost i am vzut locul. Ieri. Asta m tulbur puin. mi demonstr c era un tip sucit care te ncolea mpresurndu-te de unde nu te ateptai. Este o privelite minunat, am spus eu pe un ton defensiv, i casa pe care o s-o construim o s fie nemaipomenit. Arhitectul e un tip al crui nume este Santonix. Rudolf Santonix. Nu tiu dac ai auzit de dnsul. Oh, da, zicea dl Lippincott, e un nume foarte cunoscut n lumea arhitecilor. A lucrat i n Statele Unite, cred. Da, un arhitect de mare viitor i un adevrat talent Din nefericire sntatea lui nu e aa de bun. El crede c e un om sfrit, ara adugat eu, i totui sper c se va vindeca Doctorii spun multe. Sper ca optimismul dumitale s fie justificat. Eti un optimist. Sunt, n legtur cu Santonix. Ndjduiesc ca tot ce v dorii s devin realitate. Pot s spun c dumneata i Ellie ai fcut o investiie nemaipomenit n proprietatea pe care ai cumprat-o. M-am gndit c a fost drgu din partea btrnului c a folosit pronumele v. Nu aprea att de evident faptul c Ellie acionase de una singur. M-am consultat cu dl. Crawford. Cu dl. Cmwford? am ridicat eu uor din sprncean.

De la firma Reece & Crawford, o firm de avocai englezi. Dl. Crawford este membru al firmei care a procedat la cumprarea proprietii. Este o firm serioas de avocai i bnuiesc c proprietatea a fost achiziionat la un pre foarte mic Pot s spun c m-am i mirat. Snt destul de familiarizat cu preurile pmntului n aceast ar i mam simit puin jenat s girez o asemenea cifr. Cred c dl. Crawford nsui a fost puin surprins c a obinut-o la un pre att de sczut. M ntreb dac el nsui tie de ce aceast proprietate a ajuns s fie att de ieftin. Dl. Crawford nu mi-a dat nici o idee asupra acestei situaii. De fapt a prut uor ncurcat de o asemenea ntrebare, atunci cnd i-am puso. Oh, am zis eu, cred c e vorba de blestemul iganilor. Scuz-m, Michael, ce-ai spus? Un blestem, domnule, am explicat eu. Avertismentul iganilor, sau cam aa ceva. De fapt, locul este cunoscut sub numele de Moia iganului. Ah, o poveste, deci? Da, totul pare destul de confuz i nu tiu cum a aprut povestea i ct din ea e adevrat. E vorba de o crim sau de ceva asemntor, cu ani n urm. Un brbat cu nevasta lui i un alt brbat. Povestea zicea c brbatul i-a mpucat pe cei doi i pe urm s-a mpucat i el. Sau cel puin sta a fost zvonul. Au mai aprut i alte variante. Cred c nimeni nu tie ce s-a ntmplat cu adevrat, A fost ceva ce s-a ntmplat cu mult timp nainte. Stpnii s-au schimbat de patru sau cinci ori, dar nimeni nu a stat prea mult acolo. Da, zise dl. Lippincott, da, avem de-a face cu o adevrat pies de folclor englezesc. Se uit la mine curios. i dumneata i Ellie nu sntei speriai de blestem? Spusese asta cu un uor zmbet. Evident c nu, am zis eu. Nici eu nici Ellie nu credem n asemenea prostii. De fapt cred c a fost norocul nostru pentru c am achiziionat-o la un pre att de mic. Atunci cnd am rostit, asta, m-a fulgerat un gnd. Fusese norocul nostru ntr-un sens, deoarece, cu toi banii pe care Ellie i poseda i tot ce mai avea, nu cred c o afectase prea mult preul. Dup asta mi-am spus c am greit. La urma urmelor avusese un bunic ce devenise din ncrctor, milionar. Oricine care a avut o asemenea ascensiune se va bucura ntotdeauna s cumpere ieftin i s vnd scump.

Nici eu nu snt superstiios i privelitea pe care o ofer proprietatea voastr e magnific, zise dl Lippincott. ovi o clip. Ndjduiesc ns, c atunci cnd v vei muta n casa voastr, Ellie n-o s aud prea multe poveti de-astea. O s am grij s o feresc de aa ceva, am rspuns. Presupun c nimeni nu-i va spune nimic. Oamenilor de la ar le face o real plcere s repete asemenea poveti, continu dl. Lippincott. i Ellie nu e att de tare ca tine, Michael, nu uita. Poate fi influenat. n anumite privine. Ceea ce m face... se opri fr s mai spun ce avea de gnd s rosteasc. Btu darabana cu un deget, O s abordez acum o problem ceva mai dificil. Mi-ai spus c nu ai ntlnit-o pe Greta Andersen. Nu, n-am ntnlit-o pn acum. Curios Foarte curios. Poftim? L-am privit ntrebtor. A fi bgat mna n foc c ai ntlnit-o, zise ncetior. Ce tii despre ea? tiu c este n serviciul Elliei de ctva timp. De cnd Ellie avea aptesprezece ani. A ocupat un post care implica o anumit responsabilitate i ncredere. A venit n Statele Unite mai nti ca secretar i nsoitoare. Un fel de dam de companie, atunci cnd d-na van Stuyvesant, mama vitreg a Elliei, era plecat, ceea ce se ntmpl destul de des. Glasul i se nspri destul de mult atunci cnd rosti toate acestea. E o tnr dintr-o familie onorabil, cu referine excelente, jumtate suedez, jumtate nemoaic. Ellie se ata destul de repede de aceast tnr. Am neles asta n anumite privine, chiar prea apropiat, Nu te superi c-i spun asta? Nu, de ce m-a supra? De fapt, o dat sau de dou ori am ajuns la aceeai concluzie Greta n sus, Greta n jos. Eu tiu c nu trebuie s m bag dar uneori m-am c-am sturat s aud acelai lucru. i, totui Ellie nu i-a exprimat niciodat dorina s-o ntlneti pe Greta? Ei bine, e cam greu de explicat. Cred c a sugerat asta e dat sau de dou ori, foarte delicat, dar eram prea preocupai de noi nine. i pe

urm nici n-am vrut realmente s-o ntlnesc pe Greta. Nu voiam s-o mpart pe Ellie cu nimeni. neleg. Da, neleg. i Ellie n-a sugerat ca Greta s fie prezent la oficierea cstoriei? Ba da, am rspuns eu. Dar dumneata te-ai opus. De ce? Nu tiu. Realmente nu tiu. Am simit c aceast Greta, aceast domnioar sau doamn pe care n-am ntlnit-o niciodat, se bga mereu n cte ceva. Adic i aranja viaa Elliei. Trimitea ilustrate i scrisori n locul Elliei, aranjndu-i itinerariul i prezentndu-l familiei. Am simit c Ellie era dependent de Greta ntr-un fel, c o lsa pe Greta s o conduc, c voia s fac tot ce dorea Greta. Eu oh, mi pare ru domnule Lippincott, poate c n-ar fi trebuit s spun toate acestea. Ca s-o spun pe-a dreapt, eram gelos. Oricum mi-am ieit din fire i am spus c n-o vreau pe Greta la oficierea cstoriei, c ceremonia era a noastr, c era ceva ce ne privea pe noi doi i pe nimeni altcineva. i aa am ajuns la ofierul strii civile i acolo i-am avut ca martori pe un funcionar i pe o dactilograf. Trebuie s recunosc faptul c a fost urt din partea mea c am refuzat ca Greta s fie prezent, dar am vrut s-o am pe Ellie numai pentru mine. neleg i dac pot s spun ceva n acest sens cred c ai procedat nelept. Nici dumitale nu-i place Greta, am strecurat eu oprla. Nu prea poi folosi cuvntui dac n-ai vzut-o, Michael, mi ntoarse vorba btrnul. Da, tiu asta, dar atunci cnd tot auzi vorbindu-se despre o persoan, poi s-i formezi o imagine, s ai o opinie despre ea, Oh, spune-i gelozie i gata. Dar dumitale de ce nu-i place Greta? Nu-i vorba de o idee preconceput aici, zise dl, Lippincott, dar dumneata eti brbatul Elliei, Michael, i eu in la fericirea Elliei. Nu cred c influena pe care Greta o are asupra Elliei, este bun. Prea vrea s le fac pe toate. Crezi c se va bga i ntre noi? am ntrebat eu. Cred, rspunse dl. Lippincott, c nu am nici un drept s spun ceva n legtur cu asta. Sttea i se uita atent la mine i m cntrea printre gene ca o btrn broasc estoas.

N-am prea tiut ce s spun dup asta. Vorbi el primul, alegndu-i vorbele cu grij. Deci, nu a aprut nc sugestia ea Greta Andersen s se stabileasc la voi? Dac snt n stare s-i rezist... Ah, ideea a fost pus pe tapet, dup cte pot s-mi dau seama. Ellie a spus ceva n acest sens. Dar sntem proaspt cstorii. Ne dorim casa noastr noua noastr cas doar pentru noi. Sigur c poate s vin s stea uneori cu noi, presupun. Ar fi normal. Aa cum spui, ar fi ceva firesc. Dar sper c-i dai seama, poate, c Greta va fi pus n delicata situaie de a-i gsi o nou slujb. Vreau s spun c nu se pune problema n ceea ce-o privete pe Ellie, ci pe cei care au angajat-o pe Greta i au avut ncredere n ea. Vrei s spunei c dumneavoastr sau doamna van Cum-senumete nu o vei recomanda pentru un alt post acest gen? Dup opinia mea nu vor accepta s fac aa ceva dect n cazul n care ar trebui s satisfac nite cerine oficiale. i credei c ea va vrea s vin n Anglia i s se stabileasc n serviciul Elliei? Nu vreau s te montez prea mult mpotriva ei. Este poate numai n mintea mea acest lucru. Mi-au displcut e serie de lucruri pe care ea le-a fcut i felul n care a procedat. Cred c Ellie, aa cum o tiu eu, cu o inim att de generoas, va fi ntristat s constate c i-a distrus cariera Gretei. S-ar putea chiar s insiste mult ca Greta s vin s locuiasc cu voi. Nu cred c Ellie va insista, am zis ncetior. Vocea mi suna iritat, totui, iar dl. Lippincott cred c a observat asta Dar n-am putea, vreau s spun, Ellie n-ar putea s o pensioneze? N-ar trebui s ne gndim la aa ceva, zise dl Lippincott. Exist o limit de vrst cnd vorbim de pensionare i Greta e o femeie tnr i, a zice, foarte frumoas. Frumoas, de fapt, adug el cu o voce n care se simea deprecierea, dezaprobarea. i farmec pe brbai. Poate c o s se mrite, am zis eu. Dac e aa cum spunei de ce nu s-a mritat pn acum? Au fost cteva partide, cred, dar nu le-a dat atenie. Cred c sugestia dumitale e foarte sntoas. S-ar putea rezolva ntr-un fel n care s nu rneasc susceptibilitii nimnui. Cum pare destul de firesc

c Ellie s-a mritat dup majorat, cu bunele oficii ale Gretei, s-ar putea fixa o sum de bani pentru tnr, n semn de mulumire. Dl. Lippincott rosti ultimele cuvinte cu o voce acr precum sucul de lmie. Atunci e-n regul, am spus eu vesel. Constat din nou c eti optimist. S sperm c Greta va accepta ceea ce i se ofer. De ce s nu accepte? Ar fi nebun s refuze. Nu tiu, zise dl. Lippincott. A zice c ar fi extraordinar dac nar accepta, i-ar rmne prietene. Dar ce credei de fapt? Mi-ar plcea s vd sfritul influenei pe care Greta o are asupra Elliei. Se ridic, Sper c o s-mi dai o mn de ajutor n acest sens? Putei fi sigur de asta, am zis. Ultimul lucru pa care l doresc este ca Greta s triasc de pe urma noastr. S-ar putea s te rzgndeti cnd ai s-o vezi, adug dl. Lippincott. Nu cred, am replicat. Nu-mi plac femeile autoritare orict de eficiente sau de frumoase ar fi. i mulumesc Michael c m-ai ascultat cu atta rbdare Sper c o s-mi facei plcerea s cinai cu mine, amndoi. Poate marea viitoare? Cora van Stuyvesant i Frank Barton vor fi i ei probabil n Londa pn atunci. i va trebui s-i ntlnesc i pe ei? Oh da, e inevitabil. mi zmbi iar de data asta zmbetul lui fu mai nevinovat ca cele dinainte. Nu trebuie s-i faci prea multe griji, mi zise. Cora va fi dur cu dumneata, Frank va fi mai ales lipsit de tact. Pentru moment Reuben nu-i va face apariia. Nu tiam cine e Reuben o alt rud de-a Elliei, presupuneam. Am traversat ncperea i am deschis uile duble. Hai Ellie, am zis. Interogatoriul s-a terminat. Intr n camer i se uit repede la Lippincott i la mine, apoi se duse la btrn i-l srut. Dragul meu unchi Andrew, zise ea, vd c ai fost bun cu Michael. Ei bine, draga mea, dac n-a fi fost bun cu brbatul tu, n-ai mai fi apelat la serviciile mele prea mult n viitor, nu-i aa? Dar mi

rezerv dreptul de a v mai da cte un sfat pe ici pe colo. Sntei amndoi foarte tineri. Prea bine, zise Ellie ascultm. i acum, draga mea, a vrea s schimb o vorb cu tine, dac se poate. E rndul meu s fiu dat afar, am zis i am intrat n dormitor. Am nchis cele dou ui ostentativ, dar am redeschis-o pe cea interioar, dup ce am intrat. Nu eram att de bine crescut precum era Ellie, aa c eram un pic nerbdtor s descopr cum va evolua farnicul domn Lippincott. N-a fost ns nimic care s merite atenie. Ia dat Elliei unul sau dou sfaturi bine venite. I-a spus c ea trebuie s-i dea seama c eu a putea fi pus ntr-o situaie neplcut n postura de brbat nsurat cu o femeie bogat i pe urm i mai spuse ceva despre o depunere n favoarea Gretei. Ellie fu de acord pe loc i i rspunse c era ea nsi pe cale de a-l consulta n aceast problem. Lippincott mai adug c Ellie ar trebui s se gndeasc i la o suplimentare a sumei aferente Corei van Stuyvesant. Nu este nevoie de aa ceva, zise el. Are pensiile alimentare de la mai muli soi. i mai are i venitul, e adevrat nu prea mare, de la trustul bunicului tu. i chiar crezi c ar trebui s-i mai dau ceva?! Cred c nu ai nici o obligaie legal sau moral s faci asta. Ceea ce cred este c procednd la mrirea sumei, Cora va fi mai puin obositoare i, s zicem, mai pisicoas. A aranja n aa fel nct s par un venit crescut pe care l-ai putea revoca oricnd. Dac descoperi c rspndete brfe despre Michael sau despre tine sau despre viaa voastr conjugal, lucruri la care se pricepe att de bine, ai ti cum s-o faci s-i in gura i s nu mai difuzeze asemenea ruti otrvite. Cora m-a urt ntotdeauna, zise Ellie. Am tiut asta. i adug timid: i place Michael, nu-i aa, Unchiule Andrew? Cred c e un tnr foarte atrgtor, rspunse dl. Lippincott. Pot s-mi dau seama cum ai ajuns s te mrii cu el. Asta era tot ce puteam s atept mai bun de la el. Nu eram genul lui i tiam asta. Am nchis ua ct am putut de ncet, i dup un minut sau dou Ellie a venit s m ia. Eram amndoi n picioare lundu-ne rmas bun de la Lippincott, cnd o btaie n u anun prezena groom-ului care ne aducea o

telegram. Ellie o lu i o deschise. Scoase un strigt de surpriz amestecat cu plcere E de la Greta, zise ea, sosete la Londra disear, iar mine vine s ne vad. Ce drgu din partea ei. Se uit la noi amndoi i mai adug: Nu-i aa? Vzu dou fee acre i auzi dou voci politicoase spu nnd, una: Da, ntr-adevr, draga mea, i cealalt: Da. desigur.

11
n dimineaa urmtoare am ieit la cumprturi i m am ntors la hotel mai trziu dect planificasem. Am gsit-o pe Ellie n holul cel mare al hotelului i n faa ei era o tnr blond, nalt. Era Greta. Amndou sporoviau de mama focului. Niciodat n-am reuit s descriu persoanele n general, dar o s ncerc s-o fac n cazul Gretei. Ca s ncep, nu s-ar fi putut nega c era aa cum spusese Ellie, foarte frumoas, i cum admisese i dl. Lippincott, bine fcut. Ceea ce nu e unul i acelai lucru. Dac spui c o femeie este bine fcut, nu nseamn c de fapt o admiri. Dl. Lippincott, dup cte pricepusem eu, nu o admira pe Greta. Cnd Greta mergea n holul unui hotel sau ntr-un restaurant, ochii brbailor o urmreau. Era tipul de blond nordic cu un pr ca spicul de gru. i-l purta strns sus, cum era moda timpului i nu cum era tradiia londonez a Chelsei. Artat ceea ce era suedez sau nemoaic din nord. Dac ar fi avut o pereche de aripi s-ar fi putut duce la un bal mascat ntr-un rol de Valkirie. Ochii-i erau de un albastru limpede strlucitor, iar conturul lor era desvrit. Trebuie s recunoatem asta. Era ceva de vzut! Am mers de-a lungul holului i m-am ndreptat spre locul unde stteau i m-am alturat lor, salutndu-le, am sperat eu, cu un ton natural, prietenesc, dei am simit c vocea-mi era un pic fstcit. Nu snt ntotdeauna un bun actor. Ellie mi zise imediat: n sfrit, Mike, ea e Greta! Eu am rspuns c am ghicit c ea trebuie s fie, cu un ton cam artificial, nu prea fericit. Am spus: ncntat c te cunosc n sfrit, Greta.

Ellie zise: Dup cum tii, dac n-ar fi fost Greta, n-am fi putut s ne cstorim. i totui am reuit, am zis eu. Nu i dac familia ar fi acionat. Ar fi reuit ei ntr-un fel s ne mpiedice. Spune-mi, Greta, au fost groaznici? Ellie relu: Nu mi-ai scris i nu mi-ai spus nimic despre asta. Doar n-aveam altceva mai bun de fcut dect s scriu unui cuplu fericit n luna de miere? rspunse Greta. S-au suprat foarte tare pe tine? Bineneles, ce v nchipuii? Dar eram pregtit pentru aa ceva, pot s v asigur. Ce-au spus sau ce-au fcut? Tot ce se putea spune sau face, ne mrturisi Greta cu veselie. ncepnd cu ndeprtarea mea, normal. Da, presupun c era inevitabil. Dar, ce-au fcut, de fapt? La urma urmelor, nu-i pot refuza referinele. Ba da, de ce nu? Din punctul lor de vedere postul meu era un post de ncredere i am abuzat de el cu neruinare. i continu: M-am distrat, chiar abuznd. i ce-o s faci acum? Oh, am i gsit o slujb. La New York? Nu. Aici la Londra. Secretariat. Eti bine, altfel? Drag Ellie, zise Greta, cum s nu fiu bine cu acel cec bine garnisit pe care mi l-ai trimis ca o anticipaie a ceea ce avea s se ntmple cnd balonul va exploda? Engleza ei era foarte bun cu foarte uoare urme de accent dei folosea o mulime de termeni colocviali care uneori sunau destul de deplasat. Am vzut o parte din lume, m-am fixat la Londra i mi-am cumprat o mulime de lucruri. i noi ne-am cumprat o mulime de lucruri, zise Ellie, zmbind unor amintiri. Era adevrat. Ne cam rsfasem fcnd cumprturile pe continent. Cheltuisem dolari dup pofta inimii, nefiind nevoie s lum n

considerare restricii de trezorerie britanic. Brocarturi i pnzeturi din Italia pentru cas, tablouri din Italia i de la Paris, pltind ceea ce preau a fi sume fabuloase. O ntreag lume mi se deschisese, o lume pe care n-o visasem vreodat. Amndoi artai nemaipomenit de fericii, zise Greta. Nu ne-ai vzut nc casa, rspunse Ellie. O s fie minunat. O s fie exact cum am visat c va fi, nu-i aa Mike? Am vzut-o, zise Greta. n prima zi cnd m-am ntors n Anglia am nchiriat o main i m-am dus acolo. i?, zise Ellie. Am zis i eu: Ei bine? Eh, fcu Greta ntrziind. Ddu din cap cnd ntr-o parte cnd n alta. Ellie pru teribil de rnit, ndurerat chiar. Dar pe mine nu m pclise. Am vzut imediat c Greta i btea joc de noi. Dac ideea de btaie de joc nu fusese prea nimerit, nici nu apuc s prind rdcini, Greta izbucni n rs nct toat lumea ntorcea capul i se uita la noi. Ar trebui s v vedei feele, zise ea, n special, tu Ellie. Trebuia s v ard un pic pe jratic. E o cas superb. Omul la e un geniu. Da, am ngimat eu, e o figur ieit din comun. Ateapt s-l ntlneti. L-am ntlnit, rspunse Greta. Era acolo n ziua n care m-am dus eu acolo. Da, e o persoan formidabil. Dei cam nspimnttoare, nu crezi? nspimnttoare?, am ntrebat eu surprins. n ca sens? Oh, nu tiu. Cnd te privete parc vede prin tine. Aa ceva e totdeauna tulburtor. i adug imediat. Pare destul de bolnav. Este bolnav. Foarte bolnav, am spus eu. Ce pcat. Ce are, tuberculoz sau ce? Nu, am rspuns, nu cred c e tuberculoz. Cred c e ceva n legtur cu sngele. Ah, neleg. Doctorii pot face astzi orice, dar mai ales s te omoare ncercnd s te vindece. Dar s nu ne gndim la aa ceva. S ne gndim la cas. Cnd se va termina? Destul de curnd, a zice dup cum merg treburile. Niciodat nu mi-a fi imaginat c o cas poate s se nale aa de repede, am spus.

Oh, continu Greta, nepstoare, banii snt totul. Muncitorii n dou schimburi i perurile i tot ce implic asta. Nici nu-i dai seama Ellie, ct e de minunat s ai atia bani ci ai tu. Dar eu tiam, nvasem o mulime de lucruri, enorm a zice n aceste cteva sptmni. Pisem, datorit cstoriei, ntr-o lume cu totul nou, o lume pe care nici nu mi-o nchipuisem aa, din afar. Pn acum, cte o cotitur norocoas fusese singura mea surs de ctiguri mari. O mulime de bani pe care i-am cheltuit ct se poate de repede. O cruzime, bineneles. Cruzimea clasei mele. Dar lumea Elliei era o lume dferit Nu era ceea ce crezusem eu c ar fi. Descopeream din ce n ce mai mult lux. Nu era vorba numai de bi mai spaioase, de case mai mari sau de corpuri de iluminat mai altfel dect cele obinuite ori de maini mai rapide. Nu era vorba numai de a cheltui banii de dragul de ai cheltui i a demonstra tuturor c-i ai. i totui simplitate. Acea simplitate care vine atunci cnd te gseti n deplin opulen. Nu vrei trei iahturi sau patru maini, aa dup cum nu poi s mnnci mal mult de trei mese pe zi, iar dac cumperi un tablou scump, nu vrei mai mult de unul ntr-o camer. Este ct se poate de simplu. Ceea ce ai este tot ce poate fi mai bun, nu att pentru c e cel mai bun, ci pentru c nu exist nici un motiv, dac i place acel lucru, s nu-l ai. Nu apare niciodat fraza: M tem c nu pot s-mi ngdui asta. Deci totul aprea att de simplu, ntr-o manier att de bizar, nct nu puteam s neleg. Ne uitam o dat la un impresionist francez, cred c era Czanne. A trebuit s rein acel nume cu grij. Totdeauna l confundam cu numele unei orchestre de igani. i cum mergeam pe strzile Veneiei, Ellie se opri s priveasc la nite artiti de strad. Lucrau la nite tabloae groaznice pentru turiti, toate artau la fel. Portrete care scoteau in eviden dinii strlucitori i prul blond cznd pe umeri. i, deodat, i cumpr o miniatur, o imagine a lagunei. Tipul care o pictase lud marfa i Ellie o cumpr cam cu 6 lire. Ceea ce era caraghios n toat afacerea era faptul c eu tiam prea bine c Ellie tnjise dup miniatur tot att ct preuise Czanne-ul. La fel se ntmplase ntr-o zi la Paris. mi spuse deodat: Ce vesel ar fi dac am lua o baghet crocant i s-o umplem cu unt i cu brnz, dintr-acelea nvelite n frunze. Aa i fcurm, iar Ellie se bucur de acest fel de mncare mai mult dect de tot ce mncasem cu o sear nainte i care ne costase cam n jur

de 20 de lire. La nceput nu nelesesem, apoi ncet, ncet am priceput. Dar partea mai neplcut a lucrurilor era c ncepusem s neleg c a fi nsurat cu Ellie nu nsemna numai veselie i distracie. Trebuia s fiu colar silitor, s tiu cum s ntru ntr-un restaurant i ce s comand acolo, ct baci s dau i cnd trebuia, pentru un motiv oarecare, s dau mai mult ca de obicei. Trebuia s in minte ce beam la anumite feluri de mncare. i a trebuit s nv asemenea lucruri mai mult observnd. Nu puteam s-o ntreb pe Ellie pentru c n-ar fi neles aa ceva. Ar fi zis: Dar Mike iubitule, poi s comanzi ceea ce doreti. Ce conteaz dac chelnerul crede c trebuie s iei o anumit butur cu un anumit fel de mncare. Pentru ea n-ar fi avut importan, fiindc se nscuse aa, dar pentru mine era cu totul altceva, eu nu aveam voie s fac ce-mi plcea. Eram i eu sucit. i pe urm hainele. Ellie m ajuta mai mult aici pentru c putea s neleag mai bine cum stteau lucrurile. M condusese n locurile potrivite pentru a-mi alege ce-mi trebuia i mi spusese s-i las pe furnizori s-i fac meseria. Bineneles c nu artam cum ar fi trebuit i nici nu m exprimam cum se cuvenea. Dar aa ceva nu conta prea mult. Prinsesem pilul unor asemenea chestii i reuisem s ies bine la inspecie. Chiar i n faa unui scrobit precum btrnul Lippincott i probabil c aveam s-o scot la capt i n faa mamei vitrege a Elliei sau a unchilor ei cnd ne vor vizita, dar de fapt nu prea avea importan pentru viitor. Cnd se va termina casa i ne vom muta n ea vom fi departe de toi. Ar putea fi regatul nostru. M-am uitat la Greta care sttea n faa mea. M ntrebam ce gndea ntr-adevr despre casa noastr. Oricum era ceea ce vroiam. M satisfcea pe deplin. mi doream s pot conduce maina pe o crare care s fie a mea i care, cobornd printre copaci s conduc la un golfule care ar fi plaja noastr privat la care nimeni nu ar ajunge dinspre uscat. Ar fi de o mie de ori mai bine s faci o baia n mare acolo, gndeam eu. De o mie de ori mai bine ntr-un asemenea loc dect pe o plaj la mod pe care zceau sute de trupuri Eu nu voiam toate nimicurile fr sens pe care bogaii i le doreau. Vroiam m loveam iari de cuvinte de cuvintele mele vroiam, vroiam... Simeam cum snt purtat de propriile-mi simminte. Vroiam o femeie minunat i o cas minunat, o cas cum nimeni nu avea i-mi doream casa plin de lucruri nemaipomenite. Lucruri care s-mi aparin. Totul mi va aparine.

Se gndete la casa noastr zise Ellie. Pesemne c mi sugerase de vreo dou ori s mergem n sufragerie. M-am uitat la ea cu afeciune. Mai trziu spre sear cnd ne mbrcam pentru cin, Ellie zise ntr-o doar: Mike. i i place de Greta, nu-i aa? Desigur, rspunsei. N-a fi suportat s aud c nu-i place. Dar mi place, am protestat. Ce te face s crezi c nu-mi place? Nu prea tiu. Cred c dup felul n care de-abia te uitai la ea cnd i vorbeai. Ei, asta pentru c eram niel cam nervos. Nervos din pricina Gretei? Da, inspir niic team, tii. i i spusei Elliei cum o asemnasem pe Greta cu o Valkirie. Dar nu att de corpolent precum una de la oper, zise Ellie i rse. Amndoi am rs. Pe urm eu am continuat: n ceea ce te privete, totul e-n regul pentru c o cunoti de atia ani. Dar e niel cam ei bine, vreau s spun c este eficient, e practic dar i sofisticat. Luptam cu o mulime de cuvinte care nu preau cele mai potrivite. i. deodat, am zis: Nu m simt n largul meu cnd e pe-aproape. Oh, Mike! Ellie era de-a dreptul copleit. tiu c am vorbit de o mulime de lucruri. Glume vechi i ntmplri trecute. Presupun da, cred c toate astea te-au fcut s te simi destul de stingher Dar vei fi prieteni curnd. i placi. i placi foarte mult. Mi-a spus-o. Ascult, Ellie, probabil c i-ar fi spus oricum aa ceva. Oh, nu, nu ea. Greta e foarte deschis. Ai auzit-o. A spus cte ceva astzi. Era adevrat faptul c Greta nu-i supraveghe cuvintele n timpul prnzului. Spusese, de exemplu, adresndu-mi-se: Cred c ai fi gsit uneori ciudat felul n care o susineam pe Ellie atunci cnd nc nu te ntlnisem mcar. Dar mi venea s nnebunesc pur i simplu nnebuneam vznd ce via i fceau. Totul nvelit n gogoaa lor de bani, n ideile lor tradiionale. Niciodat n-a avut ocazia s se bucure de ceva, s se duc undeva singur sau s fac ce voia.

Vroia s se revolte, dar nu tia cum i aa da, ntr-adevr am ndemnat-o s-o fac. I-am sugerat c ar trebui s se intereseze de proprieti n Anglia i pe urm i-am spus c, atunci cnd va mplini douzeci i unu de ani, putea s-i cumpere una care s o aib numai pentru ea i s le dea eu tifla celor din New York. Greta a avut ntotdeauna idei minunate, zise Ellie. Se gndete la lucruri la care eu nu m-a fi gndit vreodat Ce vrusese s spun dl. Lippincott prin cuvintele pe care mi le strecurase: Are mult prea mult influen asupra Elliei? M ntrebam dac era adevrat. Poate s v par ciudat dar nu-mi prea venea s cred. Simeam c exista n sufletul Elliei convingerea c Greta cu toate iniiativele ei practice nu fusese ndeajuns de apreciat. Ellie, eram convins de asta, ar fi acceptat orice idee pe care i-ar fi dorit-o ea nsi s o aib. Greta i insuflase Elliei dorina de rebeliune, dar Ellie singur dorise s se revolte numai c nu tia cum s-o fac. ns, acum, cnd ajunsesem s-o cunosc pe Ellie mai bine, nelesesem c era una din acele persoane simple care aveau rezerve neateptate. Aveam convingerea c Ellie ar fi fost n stare s-i manifeste opinia dac ntradevr ar fi vrut aa ceva. Problema era c nu dorea prea des s se fac simit acest lucru i m-am gndit dup aceea ct de dificil era pentru cineva s neleag aa ceva. Chiar pentru Ellie. Sau pentru Greta. Pn i mama ar fi neles greu... Felul n care se uita la mine, ochii-i trdau o oarecare spaim. mi puneam ntrebri n legtur cu dl. Lippincott. i am rostit n timp ce curm una din acele piersici de o mrime neobinuit: Dl. Lippincott pare s fi gsit destul de reuit csnicia noastr. M-a surprins. Dl. Lippincott, replic Greta, e o vulpe btrn. Tu ntotdeauna spui asta, Greta, interveni Ellie, dar eu cred c de fapt e un scump Foarte corect i meticulos. Ei, n-ai dect s crezi asta, dac-i place, zise Greta. Eu n locul tu n-a avea ncredere n el nici un pic! S nu am ncredere n el?!? articul Ellie. Greta ddu din cap. tiu. E un model de respectabilitate i de om de afaceri n care poi s ai ncredere. Este un tutore i un avocat perfect. Ellie a rs i zise:

Vrei s spui c i-a nsuit averea mea? Fii serioas, Greta. Snt mii de revizori, bnci i verificri care-i stau la spate. Oh, nu m ndoiesc nici o clip c totul e-n regul, zise Greta. Totui, asemenea persoane de ncredere snt cele care deturneaz fondurile. Cei mai de ncredere. i pe urm toat lumea spune: Nu a fi crezut niciodat c dl. A sau dl. B ar face asta. El e ultimul despre care s-ar fi putut spune aa ceva. Da, cam aa spun: Ultimul om din lume despre care a fi crezut c e-n stare de aa ceva!! Ellie rspunse gnditoare c unchiul Frank ar fi mai degrab cel care ar cdea n cursa afacerilor murdare. Nu prea deloc ngrijorat i nici surprins de idee. Da, arat ca un ho de buzunare, zise Greta. i cocoaa l complexeaz Cu toat genialitatea i bonomia pe care o afieaz Dar, oricum, nu va fi niciodat un escroc de talie mare. E fratele mamei tale? ntrebai eu, neobinuindu-m nc cu rudele Elliei. E soul surorii tatlui meu, rspunse Ellie. L-a prsit i s-a mritat cu altcineva i a murit acum vreo ase, apte ani. Unchiul Frank a rmas ns mai mult, sau mai puin ataat familiei. Snt trei de felul lui, zise Greta blnd i cu un ton ocrotitor. Trei lipitori care tot sug, dac se poate spune aa. Unchii adevrai ai Elliei au fost omori, unul ntr-un accident de main, altul, n Coreea, aa nct ceea ce are de fapt este o mam vitreg depravat, un unchi Frank, o pacoste ndatoritoare a casei, i pe vrul Reuben cruia i zice unchi dei e vr, pe Andrew Lippincott i pe Stanford Lloyd Cine e Stanford Lloyd? am ntrebat uimit. Un alt fel de tutore, nu-i aa Ellie? Oricum el i direcioneaz investiiile i alte treburi de acest fel. Ceea ce nu e prea dificil, pentru c atunci cnd ai atia bani ci are Ellie, ies mereu alii fr s-i dai prea mare osteneal. Acetia snt cei care fac parte din grupul principal care o nconjoar, adug Greta, i nu am nici o ndoial c i vei ntlni destul de repede. Vor veni ei pentru a vedea cu cine au de-a face. Am mormit i m-am uitat Ia Ellie. Ea rosti foarte ncetior i duios: Nu te mai gndi la asta, Mike, vor pleca aa cum vin.

12

i au venit ntr-adevr. Nici unui n-a stat prea mult. De data asta au venit s m vad. I-am neles cam greu pentru c erau toi americani. Erau persoane cu care nu eram obinuit. Unele dintre ele erau destul de plcute. Unchiul Frank, de pild. I-am dat dreptate Gretei n ceea ce-l privea. N-a fi avut ncredere n el nici ct negrul sub unghie. i eu ddusem peste acest tip de om n Anglia. Era un brbat robust cu pungi sub ochi care i ddeau un aer rtcit destul de autentic, presupun. Se uita tot timpul dup femei, dar mai ales i cuta norocul. mprumut bani de la mine o dat sau de dou ori, sume destul de mici, e adevrat, ceva care s-i ajung pentru o zi sau dou. Am crezut c de fapt m testa i c voia s vad dac mprumut bani cu drag inim. Era destul de penibil situaia, pentru c nu tiam cum s-o iau. Era mai bine s-l refuz net i s-i art c snt un zgrie-brinz sau era preferabil s-i art o generozitate indiferent, lucru pe care nici pe departe nu-l simeam? La dracu cu unchiul Frank, mi ziceam n gnd. Cora, mama vitreg, era o alt persoan care m interesa mult. Era o femeie cam de vreo patruzeci de ani destul de trecut, cu prul vopsit i toat numai dulcegrii. Era numai miere cu Ellie. Nu trebuie s te deranjeze scrisorile pe care i le-am trimis, Ellie, a zis Cora. Pe de alt parte trebuie s admii c totul a fost un oc teribil pentru mine, s te mrii aa cum ai fcut-o. Att de pe ascuns. Dar tiu, desigur, c Greta a fost cea care te-a ndemnat s procedezi n acest fel. Nu da vina pe Greta, rspunse Ellie. Nici eu n-am vrut s v ntristez pe toi att de mult. M-am gndit numai c va fi ei bine mai mic scandalul... Aici, Ellie drag, trebuia s te gndeti un pic. Toi oamenii de afaceri au ncremenit cnd au auzit. Ia-i numai pe Stanford Lloyd i pe Andrew Lippincott. Presupun c s-au gndit imediat c toi partenerii de afaceri l vor nvinui pentru c n-au avut ceva mai bine grij de tine. pe urm n-aveau nici cea mai vag idee asupra lui Mike. Nu i-au dat seama ct va fi de ncnttor. Nici eu mcar n-am realizat imediat. i mi zmbi peste mas, un zmbet dulce i dintre cele mai false pe care le-am vzut vreodat. Mi-am zis c, dac vreodat vreo femeie va ur vreun brbat, atunci Cora era cea care m ura pe mine Mi-am dat seama i de pricina dulcegriilor ei fa de Ellie. Andrew Lippincott se

ntorsese n America i o prevenise ntr-un fel. Ellie avea s vnd cte ceva din ceea ce poseda n America, din moment ce se hotrse s triasc n Anglia, dar n acelai timp urma s-i mreasc i suma pe care i-o vrsa Corei aa nct aceasta din urm s poat locui acolo unde i fcea plcere. Nimeni nu pomeni de soul Corei. Am priceput c o ntinsese undeva n cellalt capt al lumii i c n-o fcuse singur. Dup toate probabilitile un nou divor se contura la orizont. De data aceasta ns, nu pensie alimentar ar fi dorit Cora. Ultima cstorie fusese fcut cu un brbat mult mal tnr dect dnsa pentru care atracia carnal cntrise mai mult dect banul. Cora dorea acea sum pe care Ellie urma s i-o ofere. Era o femeie cu gusturi extravagante. Fr ndoial c btrnul Lippincott l spusese destul de clar c pensia pe care i-o acordau ei putea oricnd s fie tiat, dac Ellie hotra acest lucru, sau dac Cora se pierdea prea mult n a-l critica pe noul so al Elliei. Vrul Reuben sau Unchiul Reuben nu-i fcuse apariia, i scrise n schimb Elliei o scrisoare plcut, neceremonioas, dorindu-i mult fericire, dar artndu-se rezervat n privina hotrrii Elliei de a se stabili n Anglia. Dac nu vei putea s te obinuieti vino repede n America. S nu crezi c nu te vom primi cum se cuvine. Oricum vei fi primit de Unchiul tu Reuben. Sun destul de frumos, am zis eu Ellei. Da, mi rspunse cu un ton destul de meditativ. Nu era, se vede treaba, destul de convins de acest lucru. ii la vreunul dintre ei, Ellie? am ntrebat, sau e o ntrebare pe care nu trebuia s-o pun? Bineneles c poi s m ntrebi orice. i totui nu-mi rspunse imediat. Pe urm o fcu, cu un fel de hotrre n voce. Nu, nu cred c in la vreunul din ei. Sun poate caraghios, dar cred c e aa pentru c de fapt nu-mi snt foarte apropiai, nu-mi aparin. Snt rude de departe. Numi snt chiar rude de snge. Mi-am iubit tatl sau, mai bine zis, ce-mi aminteam din el, dar cred c a fost un brbat slab i cred c bunicul a fost dezamgit de dnsul pentru c nu se prea pricepea la afaceri. Nici na vrut s se implice n afaceri. i plcea s se duc n Florida la pescuit i alte treburi de-astea. i pe urm s-a nsurat cu Cora, iar mie nu mi-a prea plcut Cora i nici Cora pe mine, din aceast pricin. Nu-mi amintesc nimic de mama. Mi-au plcut Unchiul Henry i Unchiul Joe.

Erau veseli. Mult mai veseli dect tata. Tata a fost, cred eu, un om linitit i de fapt trist. Dar unchii mei se bucurau de via. Unchiul Joe era niel cam slbatic i asta pentru c avea bani. Oricum, el e cel care a avut accidentul de main n timp ce Unchiul Henry a fost omort n rzboi. Bunicul era deja bolnav atunci i a fost o lovitur puternic pentru el s-i piard toi bieii. Nu-i plcea Cora i nu-i psa prea mult nici de ceilali. De Unchiul Reuben, de pild. Spunea c nu tii la ce s te atepi din partea lui. De aceea a fcut ce-a fcut i banii acestuia au ajuns n custodie. A donat o mulime spitalelor i muzeelor. I-a aranjat destul de bine i pe Cora i pe brbatul fetei lui, Unchiul Frank. Dar cea mai mare parte a lor i-a revenit ie, nu-i aa? Da. i asta l-a ngrijorat niel. i-a dat toat osteneala ca s ajung s fie plasai bine i dup moartea lui. De Unchiul Andrew i de dl. Stanford Lloyd. Un avocat i un bancher. Da. Presupun c nu i-a trecut prin minte c pot foarte bine s m descurc i singur n aceast privin. Toat problema a fost c nu mi-a permis accesul dect la vrsta de douzeci i unul de ani. De fapt ar fi putut s-i pstreze n custodie pn cnd mplineam douzeci i cinci. Cred c motivul a fost c eram fat. E curios, am rspuns, eu credeam c este tocmai invers. Ellie ddu din cap. Nu, zise ea, cred c bunicul gndea c brbaii tineri erau impetuoi i c blondele, esnd planuri diabolice, puteau pune mna pe el. Snt convins c el credea c ar fi un lucru bun ca ei s aib timp si domoleasc avntul, s-i triasc tinereea. Parc aa se spune n Anglia, nu-i aa? Mie mi-a spus o dat: Dac o fat nu are minte la douzeci i unu de ani, atunci n-o s aib deloc. Nu are rost s o facem s atepte pn la douzeci i cinci. De va fi s fie o proast va fi i de atunci ncolo. Si mi-a mai spus, Ellie se uit la mine i zmbi: C el credea c nu snt o proast. A spus... S-ar putea s nu tii multe despre via dar al bun sim, Ellie. i cunoti oamenii. Cred c te vei descurca. Nu cred c m-ar fi plcut, am zis gnditor. Ellie era o fiin cinstit. Nu ncerc s m liniteasc spunndu-mi altceva dect adevrul. Nu, zise ea, cred c ar fi fost mal degrab ngrozit. Asta la nceput. Pe urm ar fi trebuit s se obinuiasc.

Srman Ellie, am zis eu deodat. De ce spui asta? i am mai spus-o o dat. i aminteti? Da. Mi-ai spus srman micu bogat! Aveai foarte mult dreptate. De data asta nu are acelai sens, am replicat eu. N-am vrut s spun c erai srman pentru c aveai de fapt bani. Cred c-am vrut s spun am ezitat o clip. Ai prea muli oameni n jur. Prea muli se nvrtesc de jur mprejurul tu. Prea muli cei care vor cte ceva de la tine, dar crora nu le pas ctui de puin de tine. E adevrat, nu-i aa? Cred c unchiului Andrew i pas de mine, zise Ellie puin pe gnduri. Totdeauna s-a artat grijuliu n ceea ce m privea M nelegea. Ceilali nu, ai perfect dreptate Vor numai cte ceva de la mine. Vin i ceresc, nu i aa? mprumut, chipurile, bani, vor favoruri. Vor s-i scoi din ncurcturi i tot de-astea. Se in de tine, se in scai! Presupun c este destul de normal, zise Ellie calm, dar am terminat cu ei acum. Voi tri aici, n Anglia. N-o s-i mai vd prea mult. Nu avea dreptate in privina asta, desigur, dar nc nu-i dduse seama. Stanford Lloyd a venit mai trziu din proprie iniiativ. A adus o mulime de documente i hrtii pentru Ellie ca s le semneze i a vrut acordul ei n privina unor investiii. A vorbit cu ea despre investiii i proprieti pe care le deinea, dispoziiile pe care bunicul ei le lsase. Nu nelegeam o iot din toate cte le nira. N-a fi putut s-o ajut ntr-un fel sau s-o sftuiesc. Pe de alt parte n-a fi fost n stare s-l opresc nici pe Stanford Lloyd dac ar fi vrut s-o nele. Speram ca acesta s n-o fac, dar acum puteam s tiu acest lucru dac nu m pricepeam la nimic? Era ceva n legtur cu Stanford Lloyd care era prea grozav ca s fie adevrat. Era bancher i arta a bancher. Era un brbat frumos, dei nu mai era tnr. Fa de mine era foarte politicos, dei n gndul lui numai de bine nu-mi zicea, dar ncerca s n-o arate. Ei bine, am spus eu cnd n sfrit s-a hotrt s plece, sta a fost ultimul din buchet. Nu prea-i pas de ei, nu-i aa? Cred c mama ta vitreg, Cora, e cea mai farnic strpitur pe care am vzut-o vreodat. mi pare ru, Ellie, nu trebuia s spun aa ceva.

De ce nu, dac este ceea ce crezi tu? Presupun c nici nu eti departe de adevr. Trebuie s fi fost tare singur, Ellie, am adugat eu. Da, am fost. Am cunoscut fete de vrsta mea. Am mers la o coal foarte cutat dar n-am fost niciodat liber. Dac m mprieteneam cu cineva, pn la urm tot m despreau de persoana respectiv i mpingeau pe alta n loc. tii xeva? Totul era condus dup registrul social. Dac a fi inut ntr-adevr la cineva, a fi fcut scandal, dar n-am inut la nimeni. Nu mi-a psat cu adevrat de nimeni. Pn cnd a aprut Greta, i atunci totul a fost altceva. Pentru prima dat cineva se interesa de mine. Era minunat. Faa-i cpt o alt lumin. A vrea, am zis n timp ce m ntorceam spre fereastr. Ce-ai vrea? Oh, nu tiu... A vrea poate s nu fii chiar att de dependent de Greta. Nu e bine s Depinzi att de cineva. Nu-i place Greta, Mike, zise Ellie. Ba da, am protestat eu repede. Pe cuvnt c spun adevrul. Dar trebuie s-i dai seama, Ellie, c ea este o strin pentru mine. Presupun c snt un pic gelos pe ea, hai s spun lucrurilor pe nume. Sunt un pic gelos pentru c tu i ea ai fost att de apropiate i eu n-am neles asta mai nainte. Nu fi gelos. E singura persoan care a fost bun cu mine, creia i-a psat de mine pn s te ntlnesc pe tine. Dar m-ai ntlnit, am zis tu. i e-ai mritat eu mine. i pe urm am repetat ce-am spus nainte. i o s trim fericii de-a pururi.

13
M tot strduiesc, dei mi dau seama c asta nu nseamn prea mult, s ofer o imagine a oamenilor care au aprut n vieile noastre: adic cei care au aprut n viaa mea, pentru c erau deja prezeni in viaa Elliei. Greeala noastr a fost c am crezut c au ieit din existena ei. i nu era aa. i nici nu aveau de gnd s-o fac. Oricum nu ne-am dat seama de acest lucru atunci. Latura englez a vieii noastre avea s fie urmtorul eveniment care s ne ocupe timpul. Casa noastr se terminase, Santonix ne trimise o

telegram. Ne spusese s mai ateptm o sptmn i pe urm apru telegrama. Scria: Venii mine. Cltorirm cu maina i ajunserm la apus. Santonix auzi maina i ne iei n ntmpinare, stnd n prag. Cnd m-am uitat la casa noastr n mine s-a micat ceva, m-a strnit ntr-att nct parc trebuia s-mi ias prin piele! Era casa mea i o aveam n sfrit. I-am strns braul Elliei. V place? zise Santonix. E nemaipomenit! am rostit. Era un caraghioslc ce spuneam, dar el nelese ce voiam s zic. Da, rspunse el, e cel mal bun lucru pe care l-am fcut... V-a costat o groaz de bani, dar merit fiecare lecaie. M-am ntrecut pe mine nsumi, dar am i depit toate estimrile. Ei, haide Mike, continu el, ia-o n brae i trece-o pragul. Asta se face cnd i aduci acas mireasa! Am roit i apoi am ridicat-o pe Ellie era ca fulgul de uoar i am purtat-o, aa cum mi-a sugerat Santonix, peste prag. i pe cnd o fceam, m-am mpiedicat un pic i l-am vzut pe Santonix ncruntnduse. Ei, iat-v n cuibul vostru, zise Santonix, fii bun cu ea, Mike. Ai grij de ea. Ferete-o de ru. Nu e n stare s aib grij singur de ea. Dei crede c poate. De ce mi s-ar ntmpla vreun ru? zise Ellie Pentru c trim ntr-o lume rea cu oameni ri, zise Santonix, i pentru c n jurul tu se nvrtesc civa dintre acetia, fetio. Am vzut eu unul sau chiar doi. Pn i aici. Au venit s adulmece, s miroas ca nite obolanii ce snt. S-mi ieri sinceritatea, dar cineva trebuia s-o spun. Nu ne vor deranja, opti Ellie, s-au ntors toi n America. S-ar putea s ai dreptate, rspunse Santonix, dar snt numai la cteva ore de cltorit cu avionul. i puse minile pe umeri. Erau foarte albe i subiri. Arta teribil de bolnav. A avea eu nsumi grij de tine, copil, dac a putea, zise el, dar nu pot. Nu mi-a mai rmas mult de trit. Va trebui s te aperi singur. Las-i n pace pe igani cu prevestirea lor, Santonix, am zis eu i mai bine arat-ne casa, centimetru cu centimetru.

Ne-a plimbat peste tot. Cteva dintre ncperi erau nc goale, dar cea mai mare parte a lucrurilor pe care le cumprasem, tablouri, mobil i perdele erau acolo. Dar nu i-am pus un nume, spuse Ellie de-o dat. Nu putem s-i zicem Turnurile pentru c e un nume ridicol. Care era cellalt nume pe care mi l-ai spus o dat? se ntoarse ea spre mine. Moia iganului, nu-i asa?! N-o s-o numim aa, am zis eu tios. Nu-mi place numele. Totdeauna va fi numit aa prin partea locului, zise Santonix. Snt o mulime de oameni superstiioi pe aici, am zis eu. i apoi ne-am aezat pe teras privind peisajul i apusul soarelui i ne-am gndit ce nume s-i dm casei. Era un fel de joc. Am nceput destul de serios i pe urm am ajuns la o serie de cuvinte caraghioase precum: Sfritul Cltoriei, ncntarea Inimii, sau nume de case de odihn precum Vedere la mare, Pinii. Se fcu deodat frig i ntuneric i noi intrarm. N-am tras draperiile, am nchis numai ferestrele. Ne adusesem provizii. A doua zi urma s soseasc grupul servitorilor pe care i angajaserm la preuri destul de piprate. S-ar putea s nu le plac i s spun c locul e singuratic i s plece a doua zi, zise Ellie. i atunci o s le dai dublu salariu ca s stea, zise Santonix. Chiar crezi, rspunse Ellie, c oricine poate fi cumprat? Spuse asta rznd. Cumprasem pt en crote i adusesem cu noi pine franuzeasc i crevei. Ne-am aezat la mas rznd i, mncnd, sporoviam de zor. Pn i Santonix arta altfel, puternic i plin de via, iar privirea lui avea parca o licrire slbatic. i totul se ntmpl deodat. O piatr ni prin fereastr nuntru i ateriz pe mas. Sparse un pahar i un ciob de sticl i atinse obrazul Elliei. Pentru o secund am rmas paralizai, apoi am srit de-am nchis fereastra i am ieit pe teras. Nu se vedea nici ipenie de om. H-am ntors n camer. Am luat un erveel i m-am aplecat asupra Elliei ca s terg o urm de snge ce o vzusem curgndu-i pe obraz. Te-a rnit... Dar nu e mare lucru, iubito. O zgrietur de la un ciob de sticl. Ochii mei i ntlnir pe ai lui Santonix.

De ce s fi fcut asta? ngim Ellie. Prea hipnotizat. Nite biei, probabil, am zis eu, tineri fr cpti. Au aflat pesemne c ne vom stabili aici. A spune c ai avut noroc c au aruncat numai cu pietre. Ar fi putut s trag i cu puca sau ceva de acest gen Dar de ce s ne fac asta? De ce? Nu tiu, am zis. O fi numai o manifestare a slbticiei. Deodat Ellie se ridic. Zise: Snt nspimntat. Mi-e fric. O s aflam mine, am mai spus. Nu prea tim mare lucru despre oamenii de pe aici. S fie oare pentru c noi sntem bogai i ei snt sraci? se ntreb Ellie cu voce tare. De fapt nu m ntreba pe mine, ci pe Santonix ca i cum el ar fi tiut rspunsul. Nu, zise Santonix rspicat, nu cred c ar fi asta... i Ellie continu: E pentru c ne ursc... l ursc pe Mike i pe mine. De ce? Pentru c sntem fericii? i din nou Santonix ddu din cap. Nu, continu i Ellie parc dndu-i dreptate, e altceva. Ceva ce noi nu tim. Moia iganului. Oricine are de gnd s triasc aici e nedorit. Persecutat chiar. S-ar putea s reueasc chiar s ne fac s plecm de aici... I-am turnat un pahar cu vin i i l-am dat. Te rog, Ellie am implorat-o. Nu spune asemenea lucruri. Bea asta. E o neghiobie ce s-a ntmplat, o tmpenie, n definitiv poate o manifestare a zburdlniciei. M ntreb dac e asta. zise Ellie, m ntreb... Se uita int la mine. Cineva ncearc s ne alunge de aici, Mike. S ne alunge din casa pe care am construit-o, pe care o iubim. Dar n-o s-i lsm s ne alunge, am rspuns eu i am adugat. O s am grij de tine. Nu i se va ntmpla nimic. Se uit din nou la Santonix, Ar trebui s tii, zise ea, ai fost aici n perioada lucrrilor. i-a spus cineva ceva? Au mai aruncat pietre? S-au amestecat n treburile de construcie? Ne-am putea gndi la ceva, zise Santonix.

Au fost accidente? Totdeauna apar accidente cnd e vorba de construirea unei case. Dar nimic serios sau tragic. Un om cade de pe o brn, altcineva scap o greutate pe piciorul unei alte persoane, altcineva se neap la o mn i se infecteaz. Nimic altceva? Nimic care s fi fost fcut intenionat? Nu, rspunse Santonix, nu, i-o jur. Ellie se ntoarse la mine. i-aminteti de iganca aceea btrn, Mike. Ct de bizar era n ziua aceea, cum ncerca s m previn s nu vin aici. Cred c e niel cam nebun, cam srit de pe fix. Am construit pe Moia iganului, continu Ellie. Am fcut ce ne-a spus s nu facem. Apoi ddu din picior. N-o s-i las s m alunge. N-o s las pe nimeni s m alunge! Nimeni n-o s ne-alunge, am rostit eu. O s fim fericii aici. Amndoi ne-am rostit vorbele ca o provocare adresat sorii.

14
Aa a nceput viaa noastr pe Moia iganului. N-am mai gsit un alt nume pentru cas. Prima sear petrecut aici ne-a rmas vie n amintire. O s-o numim Moia iganului, zise Ellie, numai aa ca s le artm! Un fel de provocare, ce prere ai? Moia noastr i la naiba cu prezicerile iganilor. Era din nou n buna ei dispoziie obinuit i devenirm foarte curnd ocupai cu aranjarea casei ca i cu descoperirea mprejurimilor i a vecinilor. Ellie i cu mine ne duserm i la csua btrnei ignci Am crezut c ar fi bine dac am gsi o spnd n curte. Singura dat cnd Ellie o vzuse, fusese acea dup-amiaz cnd ne spusese norocul Dac Ellie ar vedea-o spnd cartofi, de exemplu, ca o btrn obinuit care se gospodrea singur... dar n-o vzurm. Casa era nchis. Am ntrebat dac murise cumva dar vecina care mi rspunse cltin din cap. Trebuie s fie plecat, zise. Pleac din cnd n cnd. La urma urmelor e o iganc. De asta nu poate s stea n cas. Rtcete i pe

urm se ntoarce. i se btu cu degetul pe frunte. Nu prea e-n regul nuntru. i ncercnd s-i stpneasc curiozitatea feminin: Venii de la casa nou de pe deal, nu-i aa, cea care tocmai s-a construit? Aa e, am rspuns eu, tocmai am venit azi-noapte. E un loc nemaipomenit, zise ea. Toi ne-am dus s ne uitm n timp ce se construia. E ceva nou s vezi o cas ca asta acolo unde erau nainte copacii aceia ntunecai. i pe urm cu o voce destul de sfioas se adres Elliei: Eti americanc, nu-i aa, dup cte am auzit. Da, zise Ellie, snt americanc sau mai degrab am fost pentru c acum snt mritat cu un englez i deci snt englezoaic. i ai venit aici s v stabilii i s locuii, nu-i aa? Am rspuns c aa era. Ei bine, sper s v plac, zise ea cu o voce n care se simea ndoiala. De ce ar fi altfel? Ei, e un loc singuratic. Nu tuturor le place s triasc n locuri singuratice, printre copaci. Moia iganului, zise Ellie. Ah, i tii numele dat de oameni din partea locului, deci? Dar casa care a fost nainte acolo se numea Turnurile. Nu tiu de ce. Nu avea nici un turn, cel puin eu nu le-am prins. Cred c Turnurile e un nume caraghios, zise Ellie. Noi o vom numi Moia iganului. Va trebui s anunm la pot sau nu vom primi nici o scrisoare, am sugerat eu. Aa e, nu vom primi scrisori dac nu vom anuna. Dei dac stau s m gndesc mai bine, am zis, chiar ar avea importan, Ellie? N-ar fi mai frumos dac n-am primi nici o scrisoare? S-ar putea s ias ncurcturi, zise Ellie. Nu am fi n stare s ne verificm nici mcar facturile. Asta chiar c ar fi ceva, am zis eu. N-ar fi bine deloc, rspunse Ellie. Furnizorii ar veni i ar trage aici. Oricum, adug ea, nu mi-ar plcea s nu primesc nici o scrisoare. Vreau s am veti de la Greta. Las-o pe Greta, am zis eu. Hai s ne continum explorarea.

i am mers prin Kingston Bishop. Era un sat frumos, cu oameni artoi prin magazine. Nu era nimic sinistru prin partea locului. Personalul nostru de serviciu nu fu prea ncntat de locurile acelea, ns aranjarm destul de repede ca maini nchiriate s-i duc n zilele lor libere la cea mai apropiat staiune de pe litoral sau la Market Chadwell. Nu erau entuziasmai de peisajul din jurul casei, dar nu dduser atenie superstiiilor locului, I-am i spus Elliei c nimeni nu putea s spun c ar bntui stafii pen tru c era o construcie de-abia ridicat. Nu, zise Ellie. nu e vorba de cas. Nu e nimic ru n legtur cu ea. E vorba de mprejurimi. E vorba de drum i de curba care o ia printre copaci i de pduricea ntunecat unde btrna sttea i m-a fcut s tresar, n ziua aceea. Ei bine, la anul, spusei, am putea tia copacii i am putea planta trandafiri sau altceva. i am continuat s ne facem planuri. Greta veni i sttu cu noi un week-end. Era entuziasmat de cas i ne felicita n legtur cu mobila, cu tablourile i culorile alese. Era foarte plin de tact. Dup weekend zise c nu vrea s-i deranjeze pe tinerii nsurei mai mult, aa c se ntorcea la slujba ei. Elliei i fcu plcere s-i arate casa. Puteam s-mi dau seama ct de mult inea Ellie la ea. Am ncercat s m port foarte politicos i apropiat, dar mi-a prut bine cnd Greta s-a napoiat la Londra, pentru c ederea ei cu noi a fost o permanent apsare pentru mine. Trecuser cteva sptmni de cnd localnicii ne acceptaser, de cnd fcuserm cunotin i cu Dumnezeu. Veni ntr-o dup-amiaz s ne fac o vizit. Ellie i cu mine ne certam din pricina unui strat de flori cnd servitorul nostru, puin cam apretat dup opinia mea, iei s ne anune c Maiorul Phillpot era n sufragerie. i atunci i-am spus Elliei la ureche, Dumnezeu! M ntreb ce vroiam sa spun prin asta. Ei, localnicii l numesc aa, am zis eu. Aa c am intrat i am dat de Maiorul Phillpot. Era o persoan plcut, dar greu de definit, cam n jurul vrstei de aizeci de ani. Purta haine provinciale, destul de srccioase; era crunt, iar prul i se aduna n vrful capului i deasupra buzei superioare avea o musta destul de zbrlit. i scuz nevasta c nu a putut s vin i ea s ne vad. Era i invalid pe de-asupra, zise el. Se aez i sporovi cu noi o vreme. Nu spuse nimic deosebit sau interesant. Se pricepea s-i fac pe

interlocutori s se simt bine. Atinse o mulime de subiecte. Nu puse nici o ntrebare indiscret, dar i ddu seama imediat cum s conduc conversaia pentru a ne face plcere. Mie mi pomeni despre nite curse care se anunau, iar Elliei despre aranjarea unei grdini i ceea ce ar fi nimerit pentru solul din regiune. Fusese n America o dat sau de dou ori. i ddu seama c dac Elliei nu-i prea psa de curse, n schimb i plcea s cltoreasc. i spuse c dac avea de gnd s in cai, ar fi putut s urmeze o crruie printre pinii care ne nconjurau pentru a iei pe o poriune de teren ntins unde ar fi putut galopa. Pe urm ajunserm la subiectul casei noastre i al zvonurilor despre Moia iganului, Vd c-i tii numele dat de oamenii de aici, zise el, dar i toate superstiiile legate de el. Mai ales pe cea legat de prevestirea iganilor, am zis eu Cam multe. i btrna doamn Lee. Oh Doamne, zise Phillpot. Biata Esther! V-a tulburat? E cumva puin icnit?, ntrebai eu. Nu att pe ct i place s o arate. i n ceea ce m privete simt c mi-am fcut, ntructva, datoria. Am aranjat-o n csua pe care o tii, zise el, i ar trebui s se arate recunosctoare. in la btrn, dei uneori poate fi o adevrat pacoste. Cnd ghicete viitorul? Nu, nu neaprat. De ce, va ghicit cumva norocul? Nu tiu dac putem spune asta, zise Ellie. ra mai mult o prevestire, s nu venim aici. M i se pare destul de ciudat. Sprncenele Maiorului Phillpot se ridicar a mirare. De obicei, totul e sub o lumin dulce, frumosul strin, clopotele de cununie, mcar vreo ase copii i bani cu gleata, frumoas cucoan. i Phillpot o imit neateptat de bine pe btrna iganc. iganii obinuiau s poposeasc aici pe vremea cnd eram copil, zise el. Cred c atunci mi plcea de ei, dei furau de stingeau, bineneles. Dar totdeauna m-au atras. C timp nu le ceri s respecte legea, e-n regul. Am avut muli igani cldrari n clas, la coal. Familia mea se simea ntr-un fel obligat btrnei Lee pentru c mi-a salvat un frate cnd era mic. L-a pescuit dintr-o copc unde gheaa se rupsese, iar el czuse n ap.

Am fcut un gest greit, am lovit un pahar i a czut de pe mas. Sa fcut cioburi iar Maiorul Phillpot m ajut s adun cioburile. Cred c doamna Lee e de fapt inofensiv, zise Ellie. Am fost o proast s m tem. V-ai speriat? Sprncenele s-au ridicat din nou. A fost chiar att de serios? Nu m mir c este speriat, am zis i eu repede. A fost mai mult o ameninare dect o prezicere. O ameninare! Vocea lui trda mirarea. Aa am neles-o i eu. i pe urm, n prima noapte cnd am venit aici, s-a mai ntmplat i altceva, i i-am povestit despre piatra care a sport geamul. M tem c snt o mulime de tineri fr ocupaie care se nvrtesc prin prile noastre, zise el, dei nu snt localnici sau oricum, ai notri nu snt att de ri ca n alte pri. Cu toate acestea se ntmpl, mi pare ru s-o spun. Se uit la Ellie, mi pare teribil de ru c v-ai speriat. A fost grozav de neplcut s se ntmple aa ceva chiar din prima noapte cnd v-ai mutat. Acum a trecut, zise Ellie. Dar a mai fost ceva care s-a ntmplat dup aceea. I-am spus i ce s-a ntmplat atunci. Ne plimbam ntr-o diminea i am gsit o pasre moart, cu pieptul deschis de un cuit i o bucat de hrtie pe care scria cu litere fcute pentru a fi descifrate cu greutate: Crai-v de aici dac tii ce e bine pentru voi. n momentul n care auzi asta Phillpot se schimb la fa i zise: Ar fi trebuit s anunai poliia, N-am vrut, am rspuns eu. La urma urmelor asta n-ar fi fcut dect s-l strneasc i mai tare pe cel care e mpotriva noastr. Asemenea stri de lucruri trebuie curmate, zise Phillpot. i deodat redeveni omul legii. Altfel, tii, indivizii vor continua. Se gndesc poate c e amuzant, s zicem. Numai c asta sun niel cam altfel dect o glum. Rutate meschinrie. i totui, adug, vorbind, de fapt, mai mult pentru el, i totui nu e ca i cum cineva ar avea ceva personal cu dumneavoastr, vreau s spun. Nici eu nu cred, am adugat eu, i asta pentru c nici unul dintre noi nu e de aici Sntem strini de aceste locuri. Am s m ocup puin de asta, zise Phillpot.

Se ridic s plece, uitndu-se de jur mprejur. tii ceva, zise, mi place casa dumneavoastr si n-a fi crezut asta. Snt i eu puin cam demodat, ceea ce se cheam niel cam crcota. mi plac rasele vechi, cldirile vechi Nu-mi plac deloc cutiile de chibrituri care se tot ridic peste tot. Cutii mari. Stupuri uriae. Mie mi plac cldirile cu ceva ornamente pe ele, cu o anumit graie. Dar casa asta mi place. Este simpl si foarte modern, presupun, dar are stil i e luminoas. i, cnd te uii afar, vezi lucrurile altfel dect le vedeai nainte. Foarte interesant. Cine v-a proiectat-o? Un arhitect englez sau strin? I-am spus de Santonix. Mm, fcu btrnul, cred cam citit de el pe undeva. S fi fost cumva n Casa i grdina? I-am spus c era destul de cunoscut. Mi-ar plcea s-l ntlnesc, dei cred c n-a ti s ntrein o conversaie cu el. Nu m pricep la art. i pe urm ne rug s fixm o zi cnd s venim s lum prnzul cu el i cu doamna Phillpot. i o s vedei cum arat i casa mea, zise. o cas veche, presupun? l-am ntrebat. Ridicat n 1720. Frumoas perioad. Cldirea original era n stil Elizabetan, un incendiu a distrus-o cam pe pa 1700 i o alta s-a ridicat n loc. nseamn c familia a locuit acolo mereu. Nu m refeream la el, evident i a neles acest lucru. Da, sntem pe aceste locuri de pe vremea reginei Elizabeta, cnd prosperi, cnd mai dui de val, vnznd pmntul la nevoie, rscumprndu-l cnd lucrurile reveneau pe un fga normal. Mi-ar plcea s v-o art amndurora, zise el, i uitndu-se la Ellie adug cu un zmbet; i americanilor le plac casele vechi, tiu asta. Dumitale, probabil n-a s-i fac o impresie teribil, a spus dnsul, privindu-m. Nici nu pretind c a ti prea multe despre lucrurile vechi, rspunsei eu. Se opri aici. n main era un spaniol care-l atepta. Era o mainu veche cu vopseaua luat pe ici pe colo dar acum tiu cu cine aveam de-a face. mi ddui seama c n locurile acelea, el era nc Dumnezeu i c i dduse binecuvntarea n ceea ce ne privea. Am putut s vd asta

clar. i plcuse Ellie. nclinam s cred c m plcuse i pe mine dei i surprinsesem privirea prin care m cntrea din cnd n cnd, ca i cum i reevalua constatarea asupra unui lucru pe care nu-l mai ntlnise. Ellie punea cioburile de sticl n coul de hrtii cnd m-am ntors n sufragerie. mi pare ru c s-a spart, zise ea cu o und de regret n voce, mi plcea. O s ne lum altul, rspunsei. Se gsesc pretutindeni. tiu! Ce te-a strnit, Mike? M-am gndit o clip. Ceva ce-a zis Phillpot. Mi-a adus aminte de ceva ce mi s-a ntmplat cnd eram copil. Un coleg de-al meu i cu mine am chiulit i ne-am dus s patinm pe un lac din apropiere. Gheaa nu ne-a inut, mici mgari ce eram. A czut i s-a necat nainte ca cineva s poat s-l scoat. ngrozitor. Da. Aproape c uitasem pn cnd Phillpot a pomenit despre propriul lui frate. mi place Phillpot. ie nu? i mie mi place. M ntreb cum o fi nevast-sa. Am dat curs invitaiei do a lua dejunul cu familia Phillpot chiar la nceputul sptmnii urmtoare. Casa lor era o cas alb, n stil georgian, cu o linie elegant, dar fr nimic spectaculos n ea. Interiorul era srccios dar confortabil. Peste tot i mai ales pe pereii lungii sufragerii se aflau tablourile strmoilor. Cele mai multe artau cam ncercate de vreme, cu toate c s-ar fi putut s arate mai bine dac ar fi fost terse de praf. Era un portret al unei tinere blonde mbrcat n satin roz la care m-am uitat n mod deosebit. Maiorul a zmbit i a zis: E unul din cele mai bune. E un Gainsborough i-nc unul bun dei subiectul a pus nite probleme pe vremea aceea. A fost bnuit c i-ar fi otrvit brbatul. S-ar putea s fi fost bnuit numai pentru faptul c era strin. Gervase Phillpot o luase de undeva din strintate. Civa ali vecini fuseser invitai s ne cunoasc. Dr. Shaw, un brbat mai n vrst cu maniere cumini, dar obosite. A trebuit s se grbeasc i s plece nainte s fi terminat masa. Mai era i un vicar tnr i cinstit i o femeie de vrst mijocie eu o voce groas. i tot

acolo mai era i o tnr nalt cu prul negru pe care o chema Claudia Hardcastle care prea s triasc pentru cai, dei era complexat de faptul c era puternc alergic la fn. Ea i cu Ellie prur s se neleag de minune. Ellie adora clritul i avea i ea aceeai uoar alergie. n America, rugina copacilor m aduce n aceast stare, zise ea, dar i caii uneori. Dar nu m mai deranjeaz pentru c s-au descoperit nite pastile care fac minuni n alergii. Am s i dau cteva din cele pe care ie iau eu. Snt portocaliu aprins. i dac nu uii s iei o pastil nainte de a porni la plimbare, nu vei strnuta dect cel mult o dat. Claudia Hardcastle zise c ar fi minunat. Cmilele mi fac mai ru dect caii, zise ea Am fost n Egipt anul trecut i lacrimile mi-au curs mai tot timpul pe obraji n timp ce m ndreptam spre piramide. i de la perne. i continuar s vorbeasc despre alergii. Ellie adug c unora li se ntmpla aa de la pisici. Stteam in faa doamnei Phillpot care era nalt i mldioas i care vorbea numai despre sntatea ei n pauzele dintre felurile de mncare. mi povesti n amnunt toate indispoziiile sale i despre mirrile doctorilor n faa cazului ei. Din cnd n cnd fcea i o parantez social pentru a m ntreba cu ce m ocupam. Am rspuns evaziv i atunci a ncercat, fr prea mult tragere de inim, s descopere pe cine cunoteam. A fi putut s rspund cinstit. Nici un suflet dar m-am gndit c ar fi mai bine s m stpnesc mai ales c nu aveam de-a face cu o adevrat snoab i de fapt nici nu dorea s tie acest lucru. i-am pomenit numele doamnei Corgi a crui sonoritate nu prea avusese efect asupra mea, dar care aprea n mai toate ntrebrile i ndoielile partenerei mele de dialog i am reuit s-o distrez vorbind despre samavolnicia i ignorana veterinarilor! Era foarte plcut i odihnitor, dei cam plictisitor. Mai trziu, cum ne plimbam la ntmplare prin grdin, Claudia Hardcastle mi se altur: i-mi zise dintr-o dat: Am auzit de dumneata de la ... de la fratele meu. Am privit-o surprins. Nu-mi puteam nchipui c ar fi fost posibil s cunosc vreun frate de-al Claudiei Hardcastle. Sntei sigur? am rspuns.

Pru amuzat. Doar el v-a construit casa. Vrei s spunei c Santonix este fratele dumneavoastr? Frate vitreg. Nu-l cunosc prea bine. Ne-am ntlnit foarte rar. E o fiin nemaipomenit, am zis. Asta e prerea multora, tiu. Niciodat nu m-am putut pronuna. Snt dou fiine ntr-nsul. La un moment dat prea c se pierde nimeni nu se apropia de el. i pe urm se schimb dintr-o dat. ncepu s se realizeze profesional, deveni celebru. E ca i cum s-ar fi... fcu o pauz ca pentru a-i cuta vorbele, nscut pentru meseria asta. Cred c acesta este adevrul. i pe urm am ntrebat-o dac ne vzuse casa. Nu de cnd a fost terminat, nu. I -am spus c trebuie s vin s-o vad. N-o s-mi plac, m preveni ea. Nu-mi plac casele moderne. Perioada reginei Anne este epoca mea favorit. mi spuse c o s-o nscrie pe Ellie la clubul ei da golf. i c vor clri mpreun. Ellie inteniona s cumpere un cal, poate mai muli. Claudia i cu ea prur s se mprieteneasc. Cnd Phillpot mi art grajdurile, adug i un cuvnt despre Claudia. E o clrea grozav la vntoarea cu haita de cini. Pcat c i a irosit viaa. i-a irosit-o? S-a mritat cu un om bogat mult mai n vrst dect ea. Un american. Se numea Lloyd. Cstoria n-a mers. S au desprit aproape imediat. i-a reluat numele. Nu cred c se va mai recstori. Brbaii au dezamgit-o. Pcat. Cnd ne am ntors acas, n main Ellie zise: Cam plictisitor, dar n general plcut. Oamenii snt drgui. O s fim foarte fericii aici, nu-i aa Mike? Eu am rspuns: Da, sntem. i mi-am luat mna de pe volan i am pus-o peste ale ei. Ajuni acas, am lsat-o pe Ellie s intre iar eu am bgat maina n garaj.

n timp ce m ndreptam spre cas am auzit-o pa Ellie ncercndu-i chitara. Avea o chitar spaniol foarte veche i frumoas care cred c valora o mulime de bani. Obinuia s fredoneze o melodie, acompaniindu-se cu instrumentul. Era foarte plcut s-o asculi. Nu cunoteam cea mai mare parte a cntecelor. O parte din ele cntece populare religioase cteva balade irlandeze i scoiene duioase i destul de triste. Nu erau ceea ce se numea muzic pop sau altceva de acest gen. S-ar putea s fi fost muzic popular. Am ocolit terasa i am rmas afar lng fereastra nainte de a intra. Ellie cnta una din bucile mele preferate. Nu tiu cum se numea. i fredona cuvintele ncet, ca pentru ea, aplecndu-i capul peste chitar i ciupind delicat corzile. Era o melodie trist, rscolitoare. Omul s-a nscut pentru Bucurie i Durere i acest lucru cnd l aflm Prin Lume mai sigur-umblm n fiecare Noapte i-n fiecare Diminea O fiin intr-n Via O fiin se-nate. Civa pentru dulcea plcere Civa pentru dulcea plcere Alii pentru Nesfrita Noapte... i ridic privirea i m zri. De ce m priveti aa, Mike? Cum? M priveti ca i cum ai vrea s-mi spui c m iubeti... Bine-neles c te iubesc. De ce a privi la tine aa? Dar la ce te gndeai? Am rspuns ncet i cu sinceritate: M gndeam la clipa cnd te-am vzut prima oar stnd lng bradul ntunecat. Da, mi aminteam acea clip, acel prim moment cnd am vzut-o pe Ellie i emoia i surpriza acelui moment m-au copleit... Ellie zmbi i-i continu cntecul: n fiecare Diminea i-n fiecare Noapte

O fiin se-nate. Civa pentru dulcea plcere Civa pentru dulcea plcere Alii pentru Nesfrita Noapte... Nimeni nu-i d seama c n scurta trecere pe acest pmnt snt momente ntr-adevr importante, dect atunci cnd poate e prea trziu. Ziua aceea cnd am fost la dejun la familia Phillpot i ne-am ntors acas att de fericii a fost un asemenea moment. Dar atunci n-am tiut acest lucru i nu mi-am dat seama de acest adevr dect mai trziu. i i-am spus Elliei: Cnt-mi melodia cu Musca. Iar Ellie ncepu un cntec vesel, o melodie de dans: Drgulio, Unde zbori De nu cobori? Eti ea mine Snt ca tine? Eu dansez i Zbor i cnt Pn ce un vnt Nebun, ntng, M va duce, M va-ntoarce i aripa mi-o Va toarce. Dac gndul este via i putere i suflare Poate vrerea este moarte i durere i-ntristare. i apoi fi-voi tot aa De-oi muri, ori de-oi mai sta.

Oh...Ellie.. Ellie...

15
Este uimitor cum n aceast lume faptele nu-i urmeaz cursul pe care ai dori s-l urmeze! Ne mutasem n casa noastr i triam acolo linitii i departe de toi exact aa cum plnuisem! Dar bineneles c nu scpasem de toi. i ne-am dat seama de acest lucru atuncea cnd vetile au venit de peste ocean i din alte coluri ale lumii. naintea tuturor a fost mama vitreg a Elliei l-a trimis scrisori i telegrame pentru ca s contacteze ageni imobiliari. Fusese de-a dreptul fascinat de casa noastr, spunea ea, nct trebuia i ea s aib neaprat una n Anglia. Aduga c i-ar plcea s petreac cteva luni n fiecare an n Anglia. i nu trecu mult de la sosirea telegramei c sosi i ea i trebuirm s-o plimbm prin mprejurimi. n cele din urm se hotr la o cas. O cas care se gsea cam la cincisprezece mile de noi. Noi nu o doream acolo, nu ne mpcm deloc cu gndul c se afl acolo, dar nu am putut s i-o spunem. Sau, mai degrab, chiar dac i am fi spus-o, tot n-am fi mpiedicat-o s o cumpere Nici n am fi putut s-o oprim s vin acolo. Era ultimul lucru pe care Ellie l dorea. tiam asta. n vreme ce atepta raportul unui topograf au venit cteva telegrame. Unchiul Frank se pare c intrare iari ntr-o belea. Ceva necurat, o fraud, pesemne, ceea ce nsemna o mare sum de bani pentru a-l scoate din ncurctur. Mai multe telegrame au fost schimbate ntre Ellie i Lippincott. i apoi iari mai apru ceva ntre Stanford Lloyd i Lippincott. Se ntmplase ceva cu o parte din investiiile Elliei. Eu crezusem, n ignorana i credulitatea mea, c rudele din America erau destul de departe. Nu m gndisem la faptul c, pentru apropiaii Elliei sau pentru partenerii ei de afaceri, era o nimica toat s 1a avionul spre Anglia pentru a rmne nici douzeci si patru de ore i dup aceea s fac ruta invers. Primul care proced la o asemenea manevr fu Stanford Lloyd. Apoi Andrew Lippincott. Ellie trebui s se deplaseze la Londra ca s-i ntlneasc. Nu m deprinsesem cu aceste manevre financiare. Cred c fiecare trebuia s fie foarte grijuliu n ceea ce se ntreprindea. Era ceva n legtur cu puterea

de decizie a Elliei i presimeam c era vorba fie de o ntrziere din partea domnului Lippincott de a-i sugera ceva n acest sens, fie de o voit amnare din partea lui Stanford Lloyd. n rstimpul dintre aceste probleme, Ellie i cu mine descoperirm ceea ce aveam s numim mai trziu Nebunia noastr. Nu explorasem ndeajuns toat proprietatea (ci numai partea din jurul casei). Obinuiam s facem plimbri prin pdure i s urmm crrile pentru a vedea unde ne duceau. ntr-o zi, am mers pe un fel de crare care fusese att de npdit de buruieni c nici nu-i mai ddeai seama unde ducea. Dar gsirm pn la urm ieirea ctre un loc pe care Ellie l botez cu numele de Nebunie. Era un loc ce semna cu un templu alb. Era destul de bine conservat, nct noi nu fcurm altceva dect s-l curm, s-l zugrvim i s punem acolo o mas i cteva scaune, o canapea, un dulpior n care aranjarm cteva porelanuri chinezeti i cteva pahare, cteva sticle. Era destul de vesel. Ellie mai observ c trebuie s curm i crarea dar eu m-am opus, i-am rspuns c ar fi mai nostim dac nimeni n-ar ti de acest loc cu excepia noastr. i atunci Ellie recunoscu, c era o idee romantic. Oricum n-o s-i spunem Corei, zisei eu iar Ellie m aprob. ntr-o zi, pe cnd ne ntoarceam de acolo, nu prea mult vreme de la plecarea Corei, cum Ellie srea ca un copil naintea mea, se mpiedic de o rdcin i czu, luxndu-i glezna. l chemarm pe dr. Shaw care veni i examin glezna spunnd c este vorba de o luxaie serioas, dar c ntr-o sptmn i va reveni. Ellie trimise dup Greta. Nu putui s m opun. Nu era nimeni care s aib grij de ea aa cum trebuia, nici o femeie, vreau s-spun. Servitorii pe care-i aveam se dovedir neputincioi i, n orice caz, Ellie o vroia pe Greta. Veni, bineneles i fu o mare consolare pentru Ellie. i pentru mine, dup cum aveam s-mi dau seama. Conducea gospodria cum se cuvenea i angrenajul prea s funcioneze. Servitorilor notri nu le prea conveni nici maniera, nici persoana i ddur semne c ar vrea s plece spunnd c locul e cam singuratic. Eu cred ns c Greta i suprase. Greta ddu anunuri peste tot i, ntr-o sptmn, i nlocui. Se ngriji de glezna Elliei, o nveseli, i aduse lucruri de care tia c-i fac plcere, lucruri de care eu nu tiam nimic. i preau nemaipomenit de fericite

mpreun. Ellie era desigur ncntat s-o aib pe Greta alturi. i reui s nu plece ndat... Plecarea ei ntrzia. Ellie mi spuse: Nu te superi, nu-i aa, dac Greta mai st un pic? Eu zisei: Nu, sigur c nu. E o binecuvntare s-o tiu alturi, zise Ellie. tii, snt attea lucruri de care numai o femeie se poate ngriji. Te simi teribil de sigur dac nu mai ai i un suflet de femeie aproape. mi cldeam seama cu fiecare zi ce trecea c Greta i asuma din ce n ce mai mult rspunderea casei, ntronndu-se peste tot. M prefcusem c prezena Gretei mi fcea plcere, dar ntr-o zi, cnd Ellie se odihnea inndu-i piciorul ntins, pe cnd ne aflam pe teras, avusei o discuie cu Greta. Nu-mi amintesc exact cuvintele care au strnit cearta. Ceva ce Greta spusese, pesemne, i care m-a enervat pentru c-i rspunsei tios. i pe urm scnteia se aprinse. Vocile noastre se ridicar. M ls la nceput s-i aud toate imprecaiile, toate murdriile verbale de care era n stare i eu i-o ntorsei pe msur. Pn la urm nu scpai prilejul de a-i spune c era o pisloag care voia s dirijeze totul, c vroia s-o subjuge pe Ellie, c m sturasem de asta i c nu vedeam tot timpul dect aa ceva. ipam deja unul la altul cnd Ellie veni chioptnd pe teras uitndu-se cnd la unul cnd la cellalt i eu spusei atunci: Iubito, mi pare ru. mi pare foarte ru. Am intrat din nou n cas i am aezat-o pe Ellie pe sofa. Ea zise: Nu mi-am dat seama. Nu mi-am dat seama c... ie i displcea s-o ai pe Greta aici. Am linitit-o, am calmat-o i i-am spus c nu trebuia s m ia n seam, c mi-am pierdut cumptul, c snt destul de argos uneori. Am mai spus c de fapt toat drama era c Greta vroia s domine totul. Poate c i se prea foarte normal i-n firea lucrurilor, pentru c aa era obinuit. n cele din urm am spus c de fapt Greta mi plcea, c totul se petrecuse doar pentru c m nfuriasem i eram suprat i preocupat. Aa c totul se termin prin a o implora pe Greta s rmn. De fapt fusese o scen n toat regula. Cred c muli dintre servitori ne auziser. Oricum, noul cuplu de servitori ne auzise. Cnd m supr ncep s strig. ndrznesc s spun c de data asta cam srisem peste cal. Ei, aa snt eu.

Greta pru s se intereseze de starea sntii Elliei i s pun capt strii tensionale recomandndu-i s fac asta sau asta. Nu e nc destul de refcut, s tii, zise ctre mine. Dar n-are nimic, am rspuns, are o sntate de fier. Nu, n-ai dreptate, Mike. E firav. Cnd dr. Shaw a venit s fac o nou vizit, s-i examineze din nou glezna Elliei i s-i spun c totul mergea spre bine, c va putea s mearg peste cteva zile, chiar pe teren accidentat, l-am ntrebat aa, ntr-o doar? Doctore, sper ca soia mea s nu aib vreo afeciune? Cine spune asta? Doctorul Shaw era genul de generalist care se ntlnete rar n zilele noastre. Localnicii l numeau Las totul n grija Naturii. Nu e nimic deosebit care s ne ngrijoreze, zise el. Oricine poate s-i luxeze glezna. N-am vrut s m refer numai la glezn. Vroiam s ntreb dac are inim sntoas ori dimpotriv. Se uit la mine pe deasupra ochelarilor. S nu ncepi s cazi n patima imaginaiilor. Cine i-a bgat n cap asta? Nu eti tipul de brbat care s-i fac griji privind indispoziiile femeieti. D-ra Anderson mi-a sugerat acest lucru. Ah, Miss Anderson. Ce tie dumneaei despre asta? E cumva calificat din punct de vedere medical? Oh, nu, am rspuns. Soia dumitale este foarte bogat, zise el, dup cum spun gurile rele. Pe de alt parte, unii i nchipuie c toi americanii snt bogai. Dar e adevrat, e bogat, am ncuviinat eu. Ei bine, trebuie s-i aduci aminte de ce-i spun. Femeile bogate au uneori dezavantaje din aceast situaie. Un doctor sau altul le va da mereu prafuri i pilule, stimulente sau somnifere, tranchilizante, lucruri de care de fapt, ar trebui s fug, pentru c se descurc i fr ele. Acum femeile de la ar snt mult mai robuste pentru c nimeni nu e ngrijorat de sntatea lor. Am vzut c Ellie ia nite capsule, parc.

O s-i fac o verificare, un control general, dac vrei. i am putea descoperi ce ia. Pot s-i spun i dumitale un lucru pe care l-am mai spus: verificai coul de gunoi i vei vedea, de ce suferii. i vorbi Gretei nainte de a pleca. i zise: Dl. Rogers m-a rugat s-i fac doamnei Rogers un control general. Dup mine n-ar avea ceva deosebit. Cred c i-ar face foarte bine mai mult exerciiu n aer liber. Ce ia ca medicament? Ia nite tablete cnd e obosit i altele cnd vrea s doarm, dac e cazul. Greta i cu doctorul se duser s se uite la reetele Elliei care se uita la ei zmbind uor. Nu iau tot ce scrie acolo, doctore, zise ea Numai capsulele antialergice le iau. Shaw se uit niel la capsule, citi reeta i zise c nu era nimic duntor n ele i pe urm se opri la somnifere. Avei probleme cu somnul? Nu i atunci cnd stau la ar. Cred c n-am luat nici o pilul de cnd snt aici. Asta e bine. O btu uurel pe umr. Nu ai nimic deosebit, doamna mea. Poate c uneori eti nclinat s-i faci mai mult griji dect ar trebui. Deci cam asta ar fi. Capsulele astea snt destul de inofensive. Muli le iau i nu le fac nici un ru. Poi s le iei n continuare, dar las la o parte somniferele. Nu tiu de ce mi-am fcut griji, i zisei Elliei pe un ton de scuz. Cred c din cele spuse de Greta. Oh, zise Ellie i zmbi, Greta face din nar armsar. n ceea ceo privete nu ia nici o pilul. i mai adug: O s schimbm tactica, Mike, i o s le aruncm pe toate ia gunoi. Ellie reuise s se mprieteneasc cu toi vecinii. Claudia venea acum destul de des pe la noi, o lua pe Ellie la plimbare i clreau amndou din cnd n cnd. Eu nu clream, m ocupam mai mult de mecanic. Nu tiam mai nimic despre cai n afar de a curatul grajdurilor de blegar, ceea ce fcusem odat n Irlanda pentru o sptmn sau dou, dar mi pusesem n gnd ca atunci cnd vom ajunge la Londra s merg la un hipodrom i s nv s clresc cum trebuie. Nu voiam s ncep la ar pentru c poate oamenii ar fi rs de mine. n

acelai timp am socotit c pentru Ellie clritul era bun. Prea s se simt n elementul ei. i Greta o ncuraja s clreasc, cu toate c nici ea nu tia mai nimic despre cai. Ellie i Claudia se duser amndou la o vnzare de cai i Ellie, la sugestia Claudiei, i cumpr un cal; pielea iui btea n castaniu i se numea Biruitorul. Ara ndemnat-o pe Ellie s fie atent cnd ieea la plimbare, de una singur, dar ea mi-a rs n nas. Am nceput s clresc de cnd aveam trei ani, mi zise. Aa c se ducea cam de dou sau de trei ori pe sptmn la plimbare. n vremea asta, Greta se ducea cu maina la Market Chadwell dup cumprturi. ntr-o zi, Greta zise cam pe la ora prnzului: Tu i igncile tale! Astzi era o artare n mijlocul drumului. Puteam s dau peste ea. Sttea n mijlocul drumului. A trebuit s opresc. i cnd am urcat dealul la fel. De ce, ce vroia? Ellie ne asculta i nu zicea nimic. Aveam impresia, totui, c arta destul de ngrijorat. Afurisita, m-a ameninat, zise Greta. Te-a ameninat? am ntrebat eu cu un ton aspru. Ei, mi-a spus s plec de aici. A zis: Aici e pmntul iganilor. Du-te de unde ai venit. Ducei-v. ntorcei-v de unde ai venit dac vrei s fii teferi. A ridicat pumnul i m-a ameninat. i a adugat: Dac v blestem, nu va mai fi noroc pentru voi niciodat. Cumprndune pmntul i construind case aici... Nu vrem case aici unde ar fi trebui s se nale corturi. Greta mai nir i alte lucruri. Mai trziu Ellie mi se adres, ncruntndu-se puin: Totul sun cam neverosimil, nu crezi asta, Mike? Cred c Greta exagereaz puin, am rspuns. Pe undeva scrie, zise Ellie. M ntreb dac Greta n-o fi adugat ceva de la ea. Am stat s socotesc. De ce ar nscoci ceva? Nu cumva ai ntlnit-o pe Esther a noastr cumva, n ultima vreme. Poate cnd ai clrit? iganca? Nu.

Nu pari parea convins, Ellie, am zis eu. Am impresie c am zrit-o, recunoscu Ellie. Parc printre copaci, uitndu-se parc, dar niciodat destul de aproape pentru ca s fiu sigur. ntr-o zi ns, Ellie se ntoarse de la o plimbare clare, cu faa alb i tremurnd. Btrna nise dintre copaci. Ellie i oprise calul pentru ca s stea de vorb cu ea. Spuse c btrna ridicase pumnul i bolborosea printre dini. Ellie mi relat: De data asta m-am suprat i i-am spus: Ce caui aici? Pmntul acesta nu-i aparine. E pmntul nostru i e casa noastr. Btrna i-ar fi rspuns atunci: Niciodat nu va fi pmntul vostru i nu-l vei stpni. V-am prevenit odat i v mai spun. Dar n-o s v mai spun alt dat. Nu va trece mult asta pot s-o spun. Tot ce vd e Moarte. Acolo, n spatele tu. Moartea te urmrete i te va avea. Calul pe care l clreti acum are un picior alb. Nu tii c nu e bine s clreti un cal cu un picior alb? Aduce nenoroc. Vd Moarte i mai vd marea cas pe care ai construit-o, n ruine! Trebuie s punem capt unei asemenea stri de lucruri, am intervenit eu mnios. De data asta. Ellie n-a mai rs. i ea i Greta artau suprate. M-am dus n sat. M-am oprit mai nti la casa d-nei Lee. Am ovit o clip i cum n-am vzut nici o lumin acolo; m-am dus la poliie. tiam c eful de post, sergentul Keene, era un boierna de prin partea locului i c era o persoan sensibil. M-a ascultat, apoi a zis. mi pare ru c ai avut aceast neplcere. E btrn i s-ar putea s fi devenit obositoare. Nu am prea avut necazuri cu ea pn acum O s vorbesc cu ea i o s-i spun s se potoleasc. Dac ai vrea s facei acest lucru... am zis eu. A ezitat un minut i apoi a spus: Nu-mi place s fac presupuneri i nici s sugerez ceva dar m ntreb, domnule Rogers dac ar exista cineva prin apropiere care pentru un motiv oarecare s aib ceva mpotriva dumneavoastr sau a soiei dumneavoastr? Cred c e puin probabil s existe o asemenea persoan De ce?

Btrna Lee avea portofelul doldora mai deunzi nu tiu de unde ar fi putut s-l aib Deci, ce presupunei? Ar putea s existe o persoan care s-o plteasc cineva care nu v vrea aici, care dorete s v vad plecai A mai fost un incident cu muli ani n urm. A luat bani de la cineva din sat pentru ca s sperie un vecin. i tii cum snt oamenii satului superstiioi, la ei merg lucrurile astea ameninri prevestiri deochiul. Ai fi mirat dac ai ti c un mare numr de sate din Anglia au propriul lor vraci. Cnd s-a ntmplat ce s-a ntmplat cu ani in urm, btrna Lee a fost ntr-un fel prevenit pentru c n-a mai ncercat de atunci asemenea lucruri. Dar sar putea s mai fi ncercat acum. i plac banii iganii fac orice pentru bani. Dar eu n-am putut s accept ideea. I-am i replicat lui Keene c noi eram complet strini de aceste locuri. N-am avut timp s ne facem dumani, am zis eu. M-am ntors acas ngrijorat i preocupat. Cum am dat colul terasei, am auzit un sunet slab de chitar i o persoan nalt care sttea lng fereastr se ntoarse i veni spre mine Mai nti, am crezut c era un igan dar pe urm l-am recunoscut pe Santonix. Oh, am zis cu un uor oftat, dumneata eti. De unde ai rsrit? Nu ne-ai dat nici un semn de via de-o venicie. Nu-mi rspunse direct. M lu de mn i m duse mai departe de fereastr. Deci e aici!, zise el. Nu m surprinde. Eram convins c va veni mai devreme sau mai trzu. De ce ai lsat-o? E periculoas. Ar trebui s tii asta. Vrei s spui, Ellie? Nu, nu, nu Ellie, cealalt! Cum o chem? Greta? M am uitat prostete la el tii cum e Greta sau nu tii? A venit, nu-i aa? A pus stpnire pe tot. N-o s scapi de ea acum A venit ca s stea. Ellie i-a luxat glezna, spusei Greta a venit s-o ngrijeasc Va va pleca curnd presupun. Nu tii nimic despre felul ei de-a fi. Totdeauna .. a avut n gnd s vin. Am tiut asta din prima clip. Am ghicit-o cnd a venit aici pe vremea cnd nc se construia casa

Ellie pare s o doreasc lng ea, am mormit eu. Da. Snt convins c i-a fcut ceva timp i pentru Ellie. tie cum s o manevreze. Vorbele lui Santonix mi aminteau de ceea ce spusese Lippincott. i mi ddusem seama i eu c era adevrat ce spuneau. O vrei aici, Mike? Dar nu pot s-o dau afar, am spus eu cu un glas iritat. E o veche prieten de-a Elliei. Cea mai bun. Ce dracu a putea face? Nu, zise Santonix, nu cred s poi face ceva, nu-i aa? Se uit la mine. Era o uittur ciudat. Ce om ciudat era i Santonix. Niciodat nu tiai ce voia s spun de fapt. tii ncotro te ndrepti, Mike? zise el, dintr-o dat. Te-ai gndit cumva? Cteodat cred c nu ai nici cea mai vag idee. Bineneles c tiu, am rspuns. Fac ce vreau i tiu ncotro m ndrept. Chiar aa? M mir. i m ntreb dac tii ce vrei de fapt. Mi-e team pentru tine cnd m gndesc la Greta. E mai puternic dect tine, s tii. Nu tiu de unde ai mai scos-o i pe asta. Nu se pune problema puterii. Nu se pune problema puterii? Eu cred c da. E o fire voluntar, felul de om care obine ntotdeauna ce vrea, aa cum vrea. N-ai vrut s-o ai aici. Aa ai spus. Dar iat-o. i le-am urmrit, pe ea i pe Ellie. Stnd mpreun, acas, flecrind i punnd lucrurile la cale. Ce eti tu? Un intrus? Sau nu eti un intrus? Eti nebun, ce tot spui acolo? Cum s fiu un intrus? Snt soul Elliei sau nu snt? Eti soul Elliei sau Ellie e soia ta? Ai tmpit, zisei. Care-i diferena? Oft. Deodat, umerii i se lsar ca i cum orice urm de vigoare sar fi scurs din el. Nu pot s ajung la tine, rosti el. Nu pot s te fac s nelegi. Cteodat am impresia c m nelegi, alteori, ns, cred c nu te nelegi nici mcar tu, ca s nu mai vorbim de alii. Ascult-m, Santonix, tii doar ct te preuiesc, eti un arhitect minunat, dar de aci i pn Se schimb dintr-o dat la fa

Da, zise, snt un arhitect bun. Casa asta e tot ce-am fcut mai bun. Snt ct se poate de mulumit. i-ai dorit o cas ca asta. i Ellie i-a dorit o cas, ca asta, n care s triasc alturi cu tine. A avut-o i ai avut-o i tu. ndeprteaz-o pe cealalt femeie, Mike, nainte de a fi prea trziu. Cum s-o fac, ca s n-o supr pe Ellie? nseamn c femeia aceea te duce de nas, zise Santonix. Ascult aici, am rspuns, nu-mi place Greta. M agaseaz. Mai deunzi m-am i certat cu ea. Dar nu a chiar att de simplu s scap de ea. Nu, dar nu va fi simplu nici cu ea aici. Cine a botezat locul sta Moia iganului i a zis c e un blestem pe acest pmnt a avut poate dreptate, am continuat eu mnios. Snt igani care apar de dup copaci, care amenin i ne previn c dac nu plecm de aici, ni se va ntmpla ceva fatal. Aici unde totul ar fi trebuit s fie frumos i plcut. Rostisem vorbe ciudate, ultimele, vreau s spun. M simeam ca i cum altcineva le-ar fi rostit. Da, aa ar trebui s fie. Ar trebui. Dar nu poate fi dac ceva ru plutete prin aer. Doar nu crezi n Snt multe lucruri ciudate pe care le observ... tiu cte ceva despre ru. Nu-i dai seama, n-ai simit cteodat c i eu am ceva din acel ru n mine? Totdeauna am avut. De asta l simt cnd e aproape de mine, dei nu tiu totdeauna unde e exact... i vreau ca aceast cas pe care am construit-o s fie ferit de ru. nelegi asta? Tonu-i era cam amenintor. nelegi acest lucru? Pentru c pentru mine e foarte important. i pe urm ntreaga lui atitudine se schimb. Ei, haide, continu, s nu ne mai ocupm da prostii. Hai s o vedem pe Ellie. Aa c intrarm i Ellie l ntmpin pe Santonix cu o plcere care-i lumin toat faa. Santonix se purt ct se poate de normal. Nici urm de afacere, fu el nsui, ncnttor, voios. Vorbi mai tot timpul cu Greta, ca i cnd ea ar fi fost pricina bunei sale dispoziii. i era fermector. Oricine ar fi jurat c fusese cucerit de Greta, c o plcuse, c era doritor s-i plac. Asta

m fcu s cred c Santonix era ntr-adevr un om periculos, c era ceva n el ce nu observasem pn acum. Greta rspundea totdeauna avansurilor admirative. Se oferi privirilor cu ce avea dnsa mai bun. Cu diferite prilejuri, frumuseea ei apruse diminuat sau fusese estompat cu bun tiin, dar n acea sear arta mai frumoas ca oricnd. i zmbea lui Santonix, l asculta, ca i cum ar fi fost vrjit. M ntrebam ce ascundeau toate acestea. Niciodat nu puteai s tii ce-i rezerva Santonix. Ellie i spuse c spera ca el s poat s rmn cteva zile, dar dnsul ddu din cap negnd. Trebuia s plece a doua zi, spuse. Mai construieti ceva, eti ocupat? Zise c nu, c tocmai ieise din spital. M-au mai pus nc o dat pe picioare, dar probabil c e pentru ultima dat. Te-au pus pe picioare? Dar ce i-au fcut? Au scos sngele ru din mine i mi-au transfuzat un snge proaspt, bun, rspunse el. Oh, fcu Ellie, cutremurndu-se uor. Nu te teme, n-o s i se ntmple niciodat ie. Dar de ce a trebuit s i se ntmple dumitale? ntreb Ellie. E o cruzime. Nu e o cruzime, nu, opti Santonix. Am auzit ce cntai. Omul e fcut pentru Bucurie i Durere i cnd ajungem s-nelegem Prin Lume fr griji putem s trecem. Eu strbat Lumea fr s am griji, pentru c tiu de ce snt aici. Iar ie, Ellie, i se potrivete: n fiecare Zi i-n fiecare Noapte Se nasc fiine destinate Dulcei plceri. Asta eti tu. A vrea s m simt n siguran, zise Ellie.

i nu eti? Nu-mi place s fiu ameninat., rspunse Ellie. Nu-mi place ca cineva s m blesteme. Vorbeti de iganc? Da. D-o-ncolo, fcu Santonix. Uit-o n seara asta. Hai s fim fericii. n sntatea ta, Ellie via lung i un sfrit rapid i suportabil pentru mine noroc lui Mike. Se opri, cu paharul ridicat spre Greta. Da? rosti Greta ntrebtoare. i pentru mine? i pentru dumneata? Cam ce i-ai dori? Succes poate? adug el, pe jumtate chicotind ironic. Plec n dimineaa urmtoare. Ce om ciudat, rosti Ellie. Nu l-am neles niciodat; Nu pricep nici jumtate din ce spune, rspunsei eu. i totui tie anumite lucruri, zise Ellie gnditoare. Vrei s spui c simte viitorul. Nu, rspunse Ellie, n-am vrut s spun asta. Am vrut s spun c se pricepe la oameni, i simte. i-am mai spus-o odat. i cunoate mai bine dect se cunosc el nii. Cteodat ii urte pentru asta, alteori i pare ru de ei. Cu toate astea de mine nu-i pare ru, zise Ellie cu un ton meditativ. De ce ar trebui s i par ru de tine? am ntrebat. Oh aa... rosti Ellie.

16
n dup-amiaza urmtoare, cnd m plimbam destul de grbit prin partea mai ntunecoas a pdurii, unde umbra pinilor era mai deas i mal amenintoare dect n alt parte, am zrit silueta unei femei nalte stnd cam n drum Am pornit o n partea aceea cu o micare destul de impulsiv. Eram convins c era iganca noastr, dar m-am oprit ca trsnit cnd am vzut cine era. Mama. Sttea acolo posomort, cu prul ei albit, i nu se clintea din loc. Dumnezeule!, am exclamat, m-ai speriat. Mam! Ce faci aici? Ai venit s ne vezi? Te-am rugat destul, nu-l aa?

De fapt n-o fcusem. Intenionasem s-i trimit o invitaie pompoas, asta era tot. i am conceput-o cam ntr-un fel n care eram sigur c mama n-o va accepta. N-o doream aici. Niciodat n-am dorit-o. Ai dreptate, zise, am venit, n sfrit s v vd. S vd dac totul e-n regul cu voi. Deci asta e casa mare pe care ai construit-o? i e o cas mare, ntr-adevr, zise ea, privindu-m peste umr. Am avut impresia c disting n vocea ei o acreal dezaprobatoare, la care m ateptam, de altfel. Prea mare pentru unul ca mine, nu-i aa? am ntrebat. N-am spus asta, biete. Dar ai gndit-o. Nu te-ai nscut pentru aa ceva, i tii c nu iese nimic bun atunci cnd iei din matca ta. Nimeni n-ajunge undeva dac ascult de dumneata. Da, tiu ce vrei s spui, i ce gndeti dar nu cunosc pe nimeni cruia s-i fi fcut bine ambiia. E lucrul care seamn cu fructele din marea moart. Pentru Dumnezeu, nu mai croncni, zisei. Hai, hai cu mine s ne vezi casa cea mare i pe urm s-i ntorci nasul de la ea. i vino s-mi vezi i mreaa mea nevast i probabil c o s strmbi din nas, la fel, dac o s poi. Nevast-ta? Am cunoscut-o deja. Ce vrei s spui? Cum ai cunoscut.-o? am ntrebat-o. Ah, deci nu i-a spus? Ei! Ce anume? C a venit s m vad. A venit s te vad? am ntrebat-o nucit. Da. ntr-o bun zi m-am pomenit cu ea n prag, Sunase i prea niel cam speriat. E o feti dulce i blnd cu toat bogia ei. Mi s-a adresat: Sntei mama lui Mike? Nu-i aa? Iar eu i-am rspuns: Da, eu snt, dar cine eti dumneata? i ea mi-a rspuns: Snt soia lui. i a adugat: Trebuia s vin s v vd. Nu mi se prea normal s n-o cunosc pe mama soului meu... i eu am zis: Pariez c, el n-a vrut s m cunoti i cum ea a ovit eu am continuat: Nu trebuia s te sfieti s-mi spui. mi cunosc biatul i tiu ce vrea i ce nu vrea. Ea a zis: Crezi poate c i e ruine c dumneata i el sntei sraci i eu snt bogat dar nu e deloc aa. Nu asta l caracterizeaz. Nu, nu asta e

pricina. Iar eu am zis din nou: Nu e nevoie s-mi spui asta, fetio. tiu care i snt cusururile. Nu e unul din ele. Nu-i e ruine cu maic-sa i nu-i e ruine nici cu el. Nu-i e ruine cu mine, am continuat eu. i e fric de mine, dac pot s spun aa ceva. l cunosc prea bine, vezi tu drgu. i asta a prut s-o amuze. A zis; Cred c toate mamele simt la fel c i cunosc foarte bine bieii. i cred c bieii se simt toi foarte stingherii din pricina acestui simmnt. Am spus c ntr-un fel s-ar putea s fie aa. Cnd eti tnr gndeti aa. i eu am simit poate la fel cnd eram copil n casa mtuii mele. Deasupra patului meu, ntr-o ram groas era un ochi. i eu miam spus: Dumnezeule, m vezi. D-mi puterea s-mi nconvoi spinarea nainte de a merge la culcare! Ellie ar fi trebuit s-mi spun c a fost s te vad, am zis eu. Nu vd de ce trebuia s fac din asta un secret. Ar fi trebuit s-mi spun. Eram furios. Eram foarte furios. N-aveam nici cea mai vag idee c Ellie ar fi putut s aib secrete fa de mine. Prea puin speriat de ceea ce fcuse, poate, dar nu se cade s-i fie fric de tine, biatul meu. Ei, hai, am zis, hai s ne vezi casa. Nu tiu dac i-a plcut. Cred c nu. S-a tot uitat de jur mprejur, prin ncperi i a ridicat din sprncene, iar apoi s a ntors n camera de lng teras. Ellie i Greta stteau acolo. Tocmai intraser, iar Greta avea pe umeri o hain uoar viinie. Mama se uit la amndou. Sttu o clip locului ca i cum ar fi vrut s se retrag. Dar Ellie ni i ajunse repede la ea. Oh, e d-na Rogers, zise ea ntorcndu-se spre Greta. E mam a lui Mike care a venit s ne vad. Nu e aa c e grozav? Prietena mea, Greta Andersen. i ntinse minile i le lu pe ele mamei. Mama se uit cu asprime la ea i pe urm, peste umr, i mai aspru, la Greta. neleg, murmur mama ca pentru ea, neleg. Ce nelegi? ntreb Ellie. M ntreb, zise mama, m ntreb cum e aici. Se uit n jurul el. Da, e o cas frumoas. Perdele frumoase, scaune frumoase i tablouri frumoase. Trebuie s iei nite ceai, zise Ellie. Dar parc ai terminat ceaiul puin mai nainte.

Ceaiul poate fi but mereu, zise Ellie i se ntoarse spre Greta. N-o s mai sun. Greta eti tu aa de bun s mergi la buctrie i s mai pregteti un ceainic cu ap proaspt fiart? Desigur, draga mea, zise Greta i iei din ncpere privind peste umr ntr-un fel ciudat, parc ar fi fost speriat de mama. Mama se aez. Unde v este bagajul?, ntreb Ellie. Ai venit s rmnei? Sper s fie aa. Nu, fetio, nu rmn. Am un tren de napoiere peste o jumtate de or. Am vrut numai s v vd. Apoi adug precipitat, poate pentru c voia s spun ce avea de spus nainte ca Greta s vin din nou. S nui faci griji, fata mea, i-am spus c ai venit s m vezi i c mi-ai fcut o vizit. mi pare ru, Mike, am uitat c nu i-am spus, zise Ellie destul de hotrt, cred c am simit c nu e bine s-i spun. A venit pentru c aa a simit. E o fat bun, te-ai nsurat cu o fat blnd i frumoas, Mike. O fat foarte frumoas. i pe urm spuse ca pentru ea: mi pare ru. V pare ru, zise Ellie de-abia optit i puin uimit. mi pare ru c am gndit lucrurile n felul n care le-am gndit, zise mama mea i adug cu o uoar sforare: Ei, aa cum ai spus, mamele snt toate mai nencreztoare. Totdeauna nclinate s-i bnuiasc nurorile. Dar cnd te-am vzut am tiut c a fost un norocos. Mi se prea prea frumos ca s fie adevrat. Ce ndrzneal, am zis eu, dar imediat am zmbit i am continuat Am avut ntotdeauna un gust desvrit. Ai avut ntotdeauna gusturi costisitoare, asta vrei s spui, rspunse mama i se uit la perdelele de brocart. Nu snt chiar de lepdat pentru nite gusturi costisitoare, zise Ellie, zmbindu-i. S-l pui s mai i economiseasc din cnd n cnd, rosti mama. i prinde bine. Refuz s mai fiu ddcit, m-am mpotrivit eu. Avantajul pe care l ai din partea unei soii este c ea crede c tot ce faci este perfect. Nu-i aa Ellie? Ellie prea din nou fericit. Rse i zise:

Tu eti totdeauna perfeciunea ntruchipat, Mike! Doar ai o prere formidabil despre tine. i n acea clip, Greta se ntoarse cu ceainicul. Am fost puin cam stingherii i tocmai ncercam s trecem peste acel moment. Venirea Gretei a adugat ceva la ncordarea care plutea. Mama rezist oricror ncercri din partea Elliei de a o face s rmn, iar Ellie renun dup ctva timp. O conduserm pe mama de-a lungul drumului care erpuia printre copaci, pn la gardul proprietii. Cum i zicei? ntreb mama deodat. Ellie rspunse: Moia iganului. Ah, fcu mama, da, avei ceva igani pe aici, nu-i aa? Cum de tii asta? am ntrebat. Am vzut una n timp ce urcam la voi. S-a uitat destul de ciudat la mine, zu aa. Nu reprezint un pericol, nu trebuie s te temi, dar e puin cam srit, asta e tot De ce spui c e cam srit? Avea o privire destul de vesel cnd m-a privit. Are ceva cu voi, sau ce? Nu cred c poate fi adevrat ceea ce spune. Cred c are vedenii. C am fi gonit-o de pe pmntul ei, ceva n legtur cu asta. Probabil c vrea bani, zise mama. iganilor le plac banii. Pe urm mai compun i-un cntecel n care spun ce isprav au fcut, i mai i danseaz. Dar se opresc repede cnd simt un bnu n palm. Nu-i plac iganii, remarc Ellie. Snt nite hoi, Nu lucreaz regulat i pun mna pe lucruri care nu le aparin. Ei, bine, zise Ellie, acum nu ne mai temem. Mama spuse la revedere, dar apoi adug: Cine este tnra care locuiete cu voi? Ellie explic cum Greta fusese compania cea mai apropiat pentru ea vreme de trei ani nainte de cstoria noastr i cum, dac n-ar fi fost Greta, ea ar fi avut o via de iad. Greta a fcut totul ca s ne ajute, E o persoan minunat, mai zise Ellie. Nu tiu ce m-a fi fcut fr ea. St cu voi, sau e numai n vizit?

Ei bine, zise Ellie, ocolind rspunsul. St cu noi pentru moment din pricin c mi-am luxat glezna i a trebuit s am pe cineva care s m ngrijeasc. Dar acum snt bine. Tinerii cstorii o duc cel mai bine cnd stau singuri, mai ales la nceput, zise mama. Am rmas lng poart, urmrind o pe mama cum se ndeprta. Este o individualitate puternic, zise Ellie gnditoare. Eram suprat pe Ellie, chiar foarte suprat pentru c o descoperise pe mama i o vizitase fr s-mi spun. Dar cnd se ntoarse spre mine privindu-m, cu o sprncean uor ridicat, dar i cu o mutrioar pe jumtate timid, pe jumtate mulumit de nzdrvnia fcut, n-am putut s m abin i-am zis cu glas moale: Ce mincinoas mic mi eti! Ei, cteodat, zise Ellie, mal trebuie s fii i aa. E ca ntr-o pies de Shakespeare n care am jucat o dat la coala unde nvam. i am citat contiincios: A nelat speranele tatlui el i poate le va nela i pe-ale tale. Ce-ai jucat Othello? Nu, am rspuns, am interpretat rolul tatlui fetei. De asta mi aduc aminte de aceast replic, presupun. E, de altfel, tot ce mi amintesc c am avut de spus. A nelat speranele tatlui su i poate i pe-ale tale, repet Ellie pe gnduri. Nu-mi aduc aminte s fi inelat speranele tatlui meu, n-am avut cnd. Poate c s-ar fi ntmplat mai trziu. Cred c nu ar fi fost prea ncntat c te-ai mritat cu mine, am zis, ca i mama ta vitreg, de altfel. Nu, zise Ellie, nu cred c ar fi fost, ntr-adevr. Era destul de convenional, cred. i dintr-odat zise cu acel zmbet ugub de feti: Aa c presupun c tot ce am de fcut este s-i urmez pilda Desdemonei i s-mi dezamgesc tatl, fugind cu tine. De ce ai vrut s-o vezi pe mama, Ellie, am ntrebat curios. Nu e vorba de faptul c am vrut s-o vd, zise Ellie, dar m simeam teribil de vinovat c nu fceam nimic n acest sens. Nu mi-ai vorbit prea mult despre mama ta, dar am simit c am fcut tot ce a putut pentru ca ie s-i fie bine. i-a venit ntotdeauna n ajutor, atunci cnd ai avut nevoie, i a muncit din greu pentru ca s poi nva. i m

urmrea gndul c poate, n ceea ce m privea, putea s par josnic, o mndrie legat de pung, faptul c nu m duceam s-o vd. Oricum, n-ar fi fost vina ta, ar fi fost a mea. Da, a zis Ellie, dar am neles c poate nu vroiai s m duc s o vd. Crezi c am un complex de inferioritate legat de mama? Dar nu este aa. Te asigur c nu este adevrat, Ellie. Nu asta era. Da, rspunse Ellie cu gndul departe. tiu acum despre ce e vorba. E din pricin c nu vroiai ca ea s fac ce fac de obicei mamele. Ce fac de obicei mamele? am repetat. Ei, zise Ellie, dar pot foarte bine s-mi dau seama c este felul de persoan care tie foarte bine ce ar trebui s fac ceilali, adic ar fi vrut s se amestece puin n existena ta, s-i direcioneze paii, s te fixeze n anumite meserii. Foarte adevrat, zisei, mai ales meserii sedentare. i s m tie aezat. Nu mai conteaz acum, rspunse Ellie, dar a zice ca era un sfat bun. Dar n-ar fi fost sfatul potrivit pentru tine, Mike. Tu nu eti fiina care s se aeze. Tu nu eti tipul sedentarului. Vrei s te duci peste tot i s le vezi pe toate. Vrei s ajungi pe culmi. Vreau s stau aici n aceast cas cu tine, mi-am auzit glasul. Poate, pentru o vreme... i cred cred c vei vrea totdeauna s te ntorci aici. i eu la fel. Cred c ne vom ntoarce aici n fiecare an i vom fi mai fericii dect n alt parte. Dar vei tnji i dup alte locuri. Vei vrea s cltoreti, s vezi de toate, s cumperi de toate. Te vei gndi la noi planuri privind amenajarea grdinii de aici. Poate vom merge i vom vedea grdini italiene, japonez, grdini suspendate. M faci s vd viaa ca pe ceva foarte atrgtor. mi pare ru c m-am suprat. Nu-i face griji, n-am luat n seam suprarea ta. Doar nu mie fric de tine. i apoi adug, ncruntndu-se uor: Mamei tale nu i-a plcut Greta. Multora nu le place de Greta. Printre care te numeri i tu. Fiindc aduci din nou vorba despre asta, vreau s m asculi puin Nu e adevrat. Cred c-am fost puin gelos pe ea, la nceput, asta e.

Ne mpcm destul de bine acum. i am adugat: Cred c i face pe oameni s fie mereu n defensiv. Nici domnului Lippincott nu-i place Greta, nu-i aa? Crede c are prea mare influen asupra mea, zise Eilie. i e adevrat? M ntreb de ce-mi pui o asemenea ntrebare Da, poate are Dar cred c e ceva n firea lucrurilor, pentru c e o fiin dominatoare, i pe urm trebuie s am pe cineva n care s am ncredere, pe care s m bazez. Cineva care s stea mereu la crm. i s i ndrume paii? am ntrebai rznd. Am intrat n cas, bra la bra. Era destul de ntuneric pentru o dupamiaz i nu tiu din ce motiv. Presupun c era din pricin c soarele tocmai trecuse de partea cealalt a terasei, lsnd o tren de ntuneric. Ellie ntreb: Ce s-a ntmplat? Nu tiu, am zis. Am avut deodat impresia c cineva mi-ar fi clcat pe pmnt. De fapt se spune c o gsc trece peste mormntul cuiva. Aa se spune parc, e adevrat? ntreb Ellie. Greta nu era de gsit. Servitorii spuser c ieise s se plimbe. Acum, c mama tia totul despre cstoria mea i c o vzuse pe Ellie, am fcut ceea ce vrusesem s fac cu mult timp n urm. I-am trimis un cec coninnd o cifr apreciabil. I-am spus s se mute ntr-o cas mai mare i mai bun, s-i cumpere mobil i tot ce dorea. Lucruri de acest gen. Am avut ndoieli, desigur, c va primi. Nu erau bani pentru care eu muncisem i nici nu puteam s pretind acest lucru. Cum era de ateptat, mi-a trimis cecul napoi cu urmtoarea noti: Nu am nici cea mai mic trebuin de aa ceva, mi scria. Nu o s te schimbi niciodat. tiu asta acum, cerul s te aib-n paz. I-am fluturat cele dou buci de hrtie Elliei. Vezi acum ce mam am? am rostit. M-am nsurat cu o fat bogat i triesc din banii nevesti-mii, iar btrna halebard nu-mi iart acest lucru! Nu-i face griji, zise Ellie. Muli oameni gndesc n acest fel. Va depi momentul. Te iubete foarte mult, Mike, adug Ellie. Atunci de ce vrea tot timpul s m schimbe? S m fac s fiu dup tiparul ei. Eu snt aa cum snt. Nu snt tiparul nimnui. Nu mai

snt bieelul mamei pentru ca s m modeleze dup cum dorete. Snt eu nsumi, un individ. Snt un adult. Snt EU! Da, tu eti tu, zise Ellie, i eu te iubesc. i apoi, poate pentru ca s-mi distrag atenia, mi spuse ceva destul de nelinititor: Ce prere ai despre noul nostru servitor? Nu m gndisem la el. De ce m-a fi gndit? Dac era s-l prefer celui dinaintea lui, era poate c acesta nu i artase dispreul fa de umila mea origine social. E bun, am zis. De ce? M-am ntrebat dac nu ar fi cumva din categoria celor care pzesc. O gard de corp? Ce vrei s spui? Un detectiv. M-am gndit c Unchiul Andrew ar fi putut s aranjeze aa ceva. De ce-ar face o? Pentru a prentmpina eventuale rpiri. n America, tii, de obicei avem astfel de oameni de paz. n special la ar. at un alt dezavantaj al privilegiului de a avea bani, de care habar n-aveam! Ce idee bestial! Oh, nu tiu,.. Presupun c m-am obinuit cu ea. Ce conteaz? De fapt, nici nu se observ. i nevasta lui e la fel de implicat? Aa ar trebui cred, dei gtete foarte bine. Am presupus c poate Unchiul Andrew sau Stanford Lloyd, care dintre ei s-ar fi gndit la aa ceva, i-a pltit pe cei dinainte pentru a pleca, avndu-i pe acetia doi deja pregtii s le ia locul. Ar fi fost destul de uor. Fr s-i spun? am ntrebat fr s-mi vin s cred Nici n-au avut vreodat n gnd s-mi spun. i-or fi zis c o s m apuce vreo criz, s fac vreo scen. Oricum, s-ar putea s m i nel. i continu vistoare. Te gndeti la asemenea lucruri cnd eti obinuit cu ele i tii c pot fi n jurul tu, fr ca mcar s bnuieti. Srman feti bogat! am zis eu pe un ton cam slbatic. Ellie nu schi nici o reacie. Presupun c o asemenea fraz spune totul, zise ea.

Snt lucruri pe care le aflu mereu, n ceea ce te privete, Ellie, am zis eu.

17
Ce mister i somnul sta! Te duci ia culcare fcndu-i griji despre igani sau dumani necunoscui, detectivi infiltrai n propria-i cas i despre posibilitile de rpire sau despre multe alte lucruri, iar somnul i le-alung pe toate. Cltoreti foarte departe i nici nu tii unde ai fost, dar, cnd te trezeti, ai n faa ochilor o cu totul alt lume. Nici urm de griji sau de temeri. n loc de asta, cnd m-am trezit pe 17 septembrie eram ntr-o stare de total nelinite. O zi minunat, mi-am zis cu convingere. O s fie o zi nemaipomenit. Chiar aa era. Eram precum oamenii aceia care doreau ca prin reclamele lor s-i fac pe ceilali s mearg oriunde i s fac orice. Aveam ceva planuri n acea zi. Stabilisem cu Maiorul Phillpot s mergem la o licitaie care se inea cam la vreo cincisprezece mile deprtare Erau cteva lucruri interesante pe care le i marcasem pe lista de vnzare. M cuprinsese o nerbdare copilreasc. Phillpot era un foarte bun cunosctor n materie de mobil i argintrie i lucruri de acest gen, i nu pentru c era un om care avea gust era nainte de toate un sportiv ci pentru c pur i simplu se pricepea. Toat familia lui se pricepea. M-am mai uitat peste catalog la micul dejun. Ellie coborse mbrcat ntr-un costum de clrie. Clrea mai n fiecare diminea, de la un timp, uneori singur, alteori mpreun cu Claudia. Avea obiceiul american de a bea o cafea sau un pahar cu suc de portocale i mai nimic altceva la micul dejun. Gusturile mele, acum cnd nu aveam de ce s le limitez, erau acelea ale unui boier de ar din perioada victorian. mi plceau o mulime de feluri de mncare cald. Am mncat, de pild, rinichi i crnai cu slnin. Delicios. Ce faci azi, Greta? am ntrebat. Greta spuse c se duce s-o ntlneasc pe Claudia Hardcastle la gara din Market Chadwell i c aveau s se duc mpreun la Londra la o licitaie alb. Am ntrebat ce era aceea o licitaie alb

Trebuie s fie i ceva alb n ea? am ntrebat. Greta se uit dispreuitor i zise c o licitaie alb nseamn o licitaie la care se vindeau pnzeturi de cas, pturi i prosoape i cearceafuri. Erau nite reduceri bune de preuri la un magazin din Bond Street de la care primise un catalog.. I am spus atunci Elliei: Dac Greta se duce la Londra pentru toat ziua, de ce nu ai veni s m iei cu maina i s ne ntlnim la George n Bartington. Mncarea e foarte bun, acolo, btrnul Phillpot mi-a ludat locul. A sugerat c poi s vii i tu. La unu. Te duci pn la Market Chadwell i pe urm faci un ocol de trei mile. E un indicator, cred. n regul, zise Ellie, voi fi acolo. Am suit-o pe cal i a plecat printre copaci. Elliei i fcea o deosebit plcere clritul. De obicei mergea pn la drumul care erpuia i pe urm ajungea la dealuri i se ntorcea n galop spre cas. Am lsat maina mai mic pentru Ellie, pentru c era mai uor de parcat i am luat Chrysler-ul. Am ajuns la conacul Bartington, chiar nainte de a ncepe licitaia. Phillpot era deja acolo i-mi pstrase un loc. Snt cteva lucruri frumoase aici, zise el. Un tablou sau chiar dou. Un Romney i un Reynolds. Nu tiu dac te intereseaz. Am dat din cap a negaie. Preferam modernii. Snt civa licitatori venii, continu Phillpot, o pereche din Londra. l vezi pe acel brbat slab de acolo, cel cu buzele subiri? E Cressington. Foarte cunoscut. Nu a venit i soia dumitale? Nu, am rspuns, nu e prea interesat de licitaii. Oricum, nici eu n-am insistat s vin. Oh, de ce? Vreau s-i fac o surpriz, am spus. Te-ai uitat la articolul 42? Se uit la catalog i apoi arunc o privire prin ncpere. Hm. Biroul acela din papier mch? Da. O pies frumoas. Unul din cele mai bune piese pe care le-am vzut vreodat. i mai e i birou. Am mai vzut pupitre pe care le puneai pe mas i scriai. Dar sta e un exemplar mai vechi. N-am mai vzut pn acum aa ceva. Piesa era ncrustat cu emblema Castelului Windsor, iar pe laterale avea buchete de trandafiri, ciulini i trifoi. i mai e i foarte bine pstrat, zise Phillpot. Se uit la mine destul de curios. N-a fi crezut c-ti place aa ceva, dar...

De fapt, nu e gustul meu, am zis. E niel cam nflorat i cam femeiesc pentru mine. Dar Elliei i place. E ziua ei de natere sptmna viitoare i vreau s-l cumpr pentru ea. O surpriz. De asta nu am vrut s tie c licitez pentru el azi. Dar tiu c nu e nimic altceva mai plcut ce a putea s-i ofer. O s fie o adevrat surpriz. Am intrat i ne-am ocupat locurile, iar vnzarea a nceput. De fapt, piesa pe care o vroiam era destul de cutat deoarece cuplul londonez se arta amator s-o cumpere, dei unul dintre ei era att de experimentat n asemenea achiziionri c nici nu-i ddeai seama cnd fcea o micare pe care cel care conducea licitaia o i prindea. Am mai cumprat i un scaun Chippendale pe care l-am i vzut aezat n holul nostru i nite draperii de brocart care erau nc n bun form. Ei bine, se pare c te-ai distrat foarte bine, zise Phillpot ridicndu-se cnd cel ce conducea licitaia anun nchiderea Vrei s te ntorci dup-amiaz? Am negat. Nu, nu este ceva care s m intereseze. N-au mai rmas dect mobil de dormitor, covoare i altele de acest fel. Ah, nu ca s cumperi ceva. Ei, i privi ceasul, ar trebui s ne grbim. Ne ntlnim cu Ellie la George? Da, va fi acolo. i d-ra Andersen? Oh, Greta e la Londra, am zis. S-a dus la ceea ce se cheam a licitaie alb. Cu d-ra Hardcastle, cred. Ah, da, Claudia a zis parc ceva despre asta mai deunzi. Preurile la lenjerie snt fantastice n ziua de azi. tii ct costau nite fee de pern? Treizeci i cinci de ilingi. Iar nainte erau cu ase ilingi. Te pricepi la lucrurile de gospodrie, am zis. Am auzit-o pe nevast-mea vietndu-se, rspunse Phillpot zmbind. Eti ntr-o nemaipomenit form, Mike. Foarte vesel. i asta pentru c am achiziionat birouaul, am rspuns eu, sau i din cauza asta. Azi diminea m-am trezit ntr-o dispoziie grozav. tii, una din acela diminei cnd i se pare c totul merge bine. Hm, zise Phillpot, ai grij. Asta s-ar chema seninul dinaintea furtunii. Seninul dinaintea furtunii? E ceva scoian?

Da, aa se pare. Mai bine i-ai domoli cuvntul biatule, zise Phillpot. Dar nu cred n asemenea superstiii, zisei eu. Nici n profeii igneti, ei? N-am mai vzut-o pe iganc n ultima vreme, rspunsei. Cam de cel puin o sptmn. Poate e plecat, i ddu Phillpot cu prerea. M ntreb dac-l pot lua cu maina, iar eu i-am rspuns c da. Nu are rost s le iei pe amndou acum. i poi s m lai i pe mine la ntoarcere, nu-i aa? Dar ce faci cu Ellie? Vine cu maina? Da, vine cu cea mic. Sper c George a pus ceva bun pe foc, zise Maiorul Phillpot Mie foame. Ai cumprat ceva? am ntrebat. Am fost prea preocupat ca s observ. Da, trebuie s-i pstrezi sngele rece cnd licitezi. Trebuie s observi ce fac cei ce particip la licitaie. Nu, nu am cumprat nimic. Preturile au urcat cu mult peste posibilitile mele atunci cnd am fcut cele dou ncercri. Am priceput atunci c, dei Phillpot deinea ntinderi mari de pmnt, venitul lui nu se ridica la o cifr prea mare. Era ceea ce putem numi un om modest, dei mare proprietar Numai vnznd o mare parte din pmntul pe care-l deinea, ar fi putut s aib bani pentru ai cheltui dup pofta inimii, dar el nu voia s-l vnd. Iubea pmntul. Ajunserm la George i acolo gsirm foarte multe maini. Pesemne c unele dintre ele aparineau persoanelor care fuseser la licitaie. Nu vedeam, ins, maina Elliei. Intrarm i ne uitarm n jur s o vedem, dar se pare c nu i fcuse apariia. i cu toate acestea era trecut de ora unu. Ne duserm la bar s lum ceva de but ca s-o ateptm. Localul era destul de aglomerat. M-am uitat n sala restaurantului i am observat c masa noastr era nc reinut. Se aflau acolo destule chipuri cunoscute i am observat la masa de lng fereastr un brbat a crui fa o mai vzusem undeva. Eram sigur c-l mal vzusem undeva, dar nu-mi aminteam unde. Bnuiam c nu era de prin partea locului pentru c hainele lui nu semnau cu ale celorlali. Bineneles c ntlnisem muli oameni n viaa mea i probabil c de asta nici nu mi-i amintesc

destul de repede. Nu fusese la licitaie, asta mi aminteam, dei, destul de ciudat i acolo am vzut la un moment dat un chip pe care nu puteam s-l localizez. Feele te pot nela dac nu le legi de anumite evenimente sau locuri unde le-ai ntlnit sau vzut. efa de sal de la George, mbrcat n obinuitul ei costum de mtase stil eduardian, pe care l purta mereu de altfel, veni spre mine i m ntreb: Vrei s v ocupai masa, domnule Rogers, mai snt nc destule persoane care ateapt. Soia mea va fi aici peste un minut sau dou, am rspuns. M-am ntors s-l gsesc pe Phillpot. M-am gndit c Ellie ar fi putut s aib o pan. Am face mai bine s intrm, l ndemnai eu, se pare c nu le prea convine ntrzierea. Astzi au localul supraaglomerat, am adugat, i Ellie nu e dintre cei mai punctuali clieni. Ah, fcu Phillpot n felul su demodat, doamnelor le face plcere s ne lase s ateptm, nu-i aa? n ceea ce m privete nu am nici o obieciune, dac vrei s intrm. Ne vom aeza i vom ncepe s mncm. Am intrat, am ales friptur i plcint cu rinichi i am nceput s mncm. Nu-i frumos din partea Elliei s ne fac s ateptm att, am zis eu. i am adugat c s-ar putea s fie i din pricin c Greta era la Londra. Ellie e obinuit s i se aminteasc ce ntlniri are, s fie ajutat s ajung la timp. Greta are mereu agenda deschis. E chiar att de dependent de d-ra Andersen? Din acest punct de vedere, da, zisei. Am continuat s mncm i am trecut de la plcinta cu rinichi la tarta cu mere care era o minunie a foietajului. M ntreb dac n-o fi uitat cu totul de noi, zisei eu brusc. Poate c ar fi bine s-o suni. Da, cred c ar fi mai bine. Am ieit, m-am dus la telefon i am sunat. D-na Carson, buctreasa, mi-a rspuns. Oh, dumneavoastr sntei, domnule Rogers? Doamna nu s-a ntors nc. Ce vrei s spui, nu s-a ntors nc acas? Nu s-a ntors de unde? Nu s-a ntors de la plimbarea clare.

Bine, dar asta a fost imediat dup micul dejun. Doar n-a clrit toat dimineaa. Nu mi-a spus nimic n plus. O ateptam. De ce nu m-ai sunat mai devreme ca s-mi spui?, am ntrebat-o. Dar n-a fi tiut unde s v gsesc, vedei dumneavoastr. Nu am tiut unde ai plecat. I-am spus c eram la George n Bartington i i-am dat numrul. Trebuia s m sune n clipa n care Ellie aprea sau de cum avea veti despre ea. Dup ce am vorbit cu buctreasa, m-am ntors la Phillpot. Vzu dup nfiarea mea c ceva nu era n regul. Ellie nu s-a ntors nc acas, spusei. Azi diminea a plecat s clreasc puin, ca de obicei. Clrete cam n fiecare diminea, dar totul nu dureaz dect o jumtate de or pn ntr-o or. Nu trebuie s-i faci griji nainte de a fi nevoie, zise btrnul cu buntate. Proprietatea voastr e situat ntr-un loc mai singuratic. Poate i s-a ntmplat ceva calului, poate chioapt i ea ncearc s-l aduc acas. Pe urm mai e i poriunea aceea mltinoas i dealurile nempdurite. Nu e nici un suflet prin prile acelea ca s poi trimite vreun mesaj. Dac i-ar fi schimbat planurile i ar fi mers s vad pe cineva, ne-ar fi sunat aici, am ncercat eu s gndesc cu voce tare. Ne-ar fi lsat o vorb. Nu te necji nainte de a ti ce s-a ntmplat, zise Phillpot. Cred c ar trebui s mergem acum, s vedem ce aflm. n timp ce ne ndreptam spre parcare, am observat c o main o pornise deja. n ea se afla brbatul pe care-l observasem mai devreme n restaurant i ntr-o clip mi-am amintit cine era. Bancherul Stanford Lloyd sau cineva care semna cu el. M ntrebam ce putea s fac pe aici. Nu cumva se pregtea s ne fac o vizit? Dac asta era, putea s aib surpriza c nu-i ateapt nimeni. n main cu el mai era parc o femeie care semna cu Claudia Hardcastle, dar aceasta era la Londra cu Greta, dup cumprturi. Totul ncepea s se nvrteasc cu mine... n main, Phillpot se uit la mine o dat sau de dou ori i, surprinzndu-i privirea, i spusei cu destul amrciune: Ei bine, azi de diminea se pare c buna mea dispoziie anuna furtuna.

Hai, nu te gndi nc la aa ceva. S-ar fi putut s fi czut, s-i fi luxat iari glezna sau ceva asemntor. Clrete totui bine, mai zise Phillpot. Am vzut-o eu. Nu pot s cred c e vorba de un accident. Accidentele se pot ntmpl oricnd, am continuat eu. Am condus destul de repede i am ajuns pe drumul ce erpuia pe dealurile deasupra proprietii noastre, uitndu-ne n jur n vreme ce mergeam Din cnd n cnd ne opream i ntrebam oamenii pe care i ntlneam. De la un om care spa turb avuserm primele veti. Am vzut o fat clare, da, zise el. Cam dou ore s fie sau mai mult. Am vrut s-o opresc, dar galopa. Prea s nu vad pe nimeni. Hai mai bine acas, propuse Phillpot, s-ar putea ca acolo s tie mai multe despre ea. Ajunserm acas, dar acolo nimeni nu tia nimic. l trimiserm pe fecior clare spre inutul mltinos s-o caute pe Elite. Phillpot telefon i el acas i trimise i de acolo un om. El i cu mine o luarm pe crare n sus prin pdure, pe crarea pe care Ellie o lua de obicei i de unde se ajungea pe dealurile nempdurite. La nceput nu vzurm nimic. Pe urm o luarm pa la marginea pdurii pe unde se ntlneau i celelalte crri i aa o gsirm. Vzurm mai nti ceea ce prea o grmad de haine n dezordine. Calul se ntorsese i sttea pscnd lng acea grmad n dezordine. Am nceput s alerg. Phillpot m urm mai repede dect puteam s cred c ar fi putut s-o fac un om de vrsta lui. Era acolo zcnd ntr-o grmjoar dezordonat cu faa ei mic ntoars spre cer. Am ngimat: Nu pot nu pot i mi-am ntors faa. Phillpot se duse i ngenunche lng ea Se ridic aproape imediat. Trebuie chemat un doctor, zise. Shaw. E cel mai aproape Dar nu cred s mai fie nevoie, Mike. Vrei s spui c e moart? Da, zise dnsul, nu are rost s-i spun altceva. Oh. Dumnezeule!, gemui i m ntorsei. Nu pot s cred asta. Nu, nu, Ellie. Hai, ine asta, zise Phillpot. Lu o sticl din buzunar, o destup i mi-o ntinse. Am luat o duc bun din ea. Mulumesc, i-am spus.

Tocmai atunci apru i feciorul, iar Phillpot l trimise s-l aduc pe dr. Shaw.

18
Shaw apru ntr-un Land Rover vechi. Presupun c era maina pe care o folosea pentru a vizita fermele izolate pe vreme rea. De-abia se uit la noi. Se aplec imediat deasupra Elliei. Pe urm veni i la noi. E moart de cel puin trei sau patru ceasuri, zise el. Cum s-a ntmplat? I-am povestit cum Ellie a plecat pentru plimbarea clare pe care o fcea de obicei dup micul dejun. A mai avut accidente pn acum n timpul plimbrilor clare? Nu, clrea bine. Da, tiu acest lucru. Am vzut-o o dat sau de dou ori. Clrea de cnd era copil, am neles. M-am ntrebat dac s-ar fi putut s aib un accident n ultima vreme, un accident care s-i fi afectat cumva ndemnarea. Dac s-ar fi speriat calul. De ce s se fi speriat calul? E un animal linitit. Calul n-are nici o vin, zise Maiorul Phillpot. Nu e un exemplar nervos i-a rupt Ellie ceva? Nu i-am fcut un examen medical complet, dar fizic nu pare s aib ceva. S-ar putea s aib totui ceva intern. i pe deasupra un oc... Dar nu se moare dintr-un oc, am zis. Oamenii mureau din cauza unui oc pe vremuri. Dac ar fi avut i o insuficien cardiac. n America spuneau c ar fi avut o afeciune cardiac o inim slab sau cam aa ceva Hm. Eu n-am prea gsit aa ceva cnd am examinat-o. Cu toate acestea, nu avem o cardiogram. i nici n-ar avea vreo importan acum O s tim mai trziu. Dup anchet. Se uit la mine cu atenie, apoi m btu pe umr. Du-te acas i bag-te-n pat, zise. Dumneata eti cel care sufer de-un oc. n felul ciudat n care se ivesc i se adun oamenii ca din pmnt, ne pomenirm cu doi, trei oameni care aprur lng noi Un excursionist,

care se abtuse din drumul lui, vzndu-ne grupul, o femeie mbujorat care se ducea la o ferm pe scurttur i o btrn. Se scoaser exclamaii i se fcur presupuneri. Srmana doamn tnr Ct e de tnr! A fost aruncat de pe cal, nu-i aa? Ei, niciodat nu tii cnd e vorba de cai E d-na Rogers, stpna de la Turnuri americanca. Dup ce toat lumea scosese o exclamaie i se mirase, btrnul care lucra pe drum vorbi. Ne furniz informaii. Dnd din cap ne spuse: Trebuia s se-ntmple, s se-ntmple. Ce s se-ntmple?, ntreb doctorul cu o voce aspr, ntorcnduse spre el. Am vzut calul fugind de parc mnca pmntul! Ai vzut-o pe doamn cznd? Nu, n-am vzut-o. Clrea pe la marginea pdurii cnd am vzuto i pe urm m-am ntors s tai pietrele pentru drum. Iar dup o vreme am auzit zgomot de copite, m-am uitat i am vzut calul galopnd. Nu m-am gndit c ar fi vorba de un accident. Am crezu c poate doamna a cobort de pe cal i a lsat calul se se plimbe singur. i nici nu venea spre mine, se ducea n alt direcie. N-ai vzut-o pe doamna Rogers zrind pe pmnt? Nu, pentru c nu vd prea bine departe. Am vzut calul pentru c era ca o umbr pe linia orizontului. Clrea singur? Era cineva cu ea sau n apropierea ei? Nu nu era nmeni. Era singur. Clrea nu departe de mine, n spatele meu, n direcia aceea. Se ndrepta spre pdure, cred. Nu, n-am vzut pe nimeni altcineva cu excepia ei i a calului. S-ar fi putut s fie iganca aia care o speria, zise ranca cu obrajii mbujorai. M-am cltinat Ce iganc? Cnd? Oh, trebuie s fi fost el bine cu trei, patru ore n urm cnd am cobort spre ferm, de diminea. Cam pe la zece fr un sfert am vzut-o pe iganc. Cea care locuiete n csua din sat. Cel puin aa cred. Nu eram chiar foarte aproape ca s fiu foarte sigur. Dar e singura fiin care se plimb pe-aici mbrcat ntr-o hain roie. Urca pe crarea dintre copaci. Cineva mi-a spus c i nirase lucruri ciudate

tinerei doamne. O ameninase. i spusese c se va ntmpla ceva ru dac nu va prsi aceste locuri. Avea un ton foarte amenintor, aa am auzit. iganca, am rostit ca pentru mine, dei destul de tare. Moia iganului. Amrciunea mi acoperea cuvintele. A vrea s nu fi vzut niciodat acesta locuri.

CARTEA A TREIA
Mi se pare cu totul inexplicabil ct de greu mi amintesc ceea ce a urmat. Vreau s spun nlnuirea tuturor evenimentelor care au urmat. Pn la moartea Elliei totul este clar n mintea mea. Nu eram deloc sigur de unde s ncep, aici era totul. Dar de atunci simeam c un cuit mi-ar fi tiat viaa n dou. Ceea ce a urmat dup moartea Elliei mi se prea a fi o via pentru care nu fusesem pregtit. O nghesuial cumplit de oameni i de ntmplri n care eu nu mai controlam nimic. Lucrurile se nvrteau n jurul meu fr ca eu s particip la evenimente. Aa cel puin mi se prea. Toat lumea era foarte drgu cu mine. E ceea ce mi amintesc cel mai bine. Stteam fr nici un rost i priveam nucit i nu tiam ce s fac. Greta, parc o vd, era n elementul ei. Avea acea putere uluitoare pe care o au unii de a se ocupa de tot ce e necesar, de a stpni situaia. Era n stare s se ocupe de toate acele detalii nensemnate de care oricine trebuie s se ocupe. Eu n-a fi fost n stare de aa ceva. Cred c primul lucru de care mi amintesc limpede dup ce au luato pe Ellie de la locul cumplit, iar eu a trebuit s m ntorc acas la mine, la noi acas m rog, a fost cnd doctorul Shaw a venit i mi-a vorbit. Nu tiu ct trecuse. Era linitit, cu o voce blnd, un ton echilibrat. mi explica lucrurile rspicat, cu buntate. Ce trebuia aranjat. mi aduc aminte c a folosit cuvntul aranjamente. Era un cuvnt cumplit, l uram aa cum ursc tot ce ine de el. Lucrurile care n via nseamn cuvinte mari Dragoste sex existen moarte ur mi se preau c nu reprezint ceva ce ne guverneaz zilele. Snt o mulime de lucruri ce ne icaneaza, ne degradeaz, pe care trebuie s le ndurm, la care nu ne gndim dect atunci cnd ne traverseaz viaa. Antreprenorii de pompe funebre, aranjamentele privind nmormntarea, anchete. i servitorii care intrau prin camere i trgeau storurile. De ce s fie storurile trase pentru c Ellie murise? Nite nerozii, toate astea! De aceea cred, mi aduc aminte, c m-am simit ndatorat doctorului Shaw, care a izbutit s fac fa unor momente att de delicate, cu att de

mult tact i sensibilitate, explicndu-mi de exemplu, de ce anumite corvoade, cum este o anchet, trebuie suportate. mi vorbea destul de rar, pentru ca s fie sigur c pricepeam ceea ce mi spunea.

19
Nu tiam cum se desfoar o anchet. Doar nu participasem la niciuna. Mi s-a prut a fi ceva ireal i fcut cu un amatorism curios. Judectorul de instrucie era un brbat scund care-i ddea aere i purta un pince-nez. A trebuit s-i art actele, s-i spun cnd am vzut-o pe Ellie ultima dat la micul dejun i cnd a plecat n plimbarea ei obinuit clare ca i nelegerea pe care o aveam s ne ntlnim la prnz. Mi s-a prut, am spus, ca de obicei, ntr-o perfect stare de sntate. Mrturia doctorului Shaw era neconcludent, obinuit. Nu existau semne de violen, un os, clavicula, parc, fracturat i nite vnti ca urmare a cderii de pe cal totul se petrecuse n momentul morii. Se pare c nu se mai micare dup ce czuse. Moartea, dup prerea lui, intervenise instantaneu. Nu exista o cauz organic care s fi provocat moartea, dar nu putea s ofere o alt explicaie dect c decesul ar fi intervenit n urma unei crize cardiace, consecina unui oc. Att ct am putut s neleg din limbajul medical folosit a fost faptul c Ellie murise din cauza unei asfixieri ca rezultat al unei lipse de aer. Organele ii erau intacte, coninutul stomacului normal. Greta, care depuse i ea mrturie, accentua mai degrab voit i cu mai mult insisten dect o fcuse fa de Doctorul Shaw mai nainte c Ellie suferise de o anumit boal de inim cu trei sau patru ani n urm. Nu auzise nimic precis, dar rudele Elliei spuseser o dat sau de dou ori c inima ei era slab i c trebuie s aib grij s nu se oboseasc. Nu auzise nimic altceva n afar de asta. Pe urm au fost ntrebai oamenii care vzuser ceva sau fuseser n vecintatea locului atunci cnd avusese loc accidentul. Btrnul care tia piatr pentru drum a fost primul. O vzuse pe doamn trecnd pe lng dnsul la o distan cam la cincisprezece iarzi. tia cine era, dei ea nu vorbise niciodat cu el. Era doamna de la casa cea nou. O tiai din vedere?

Nu, nu o tiam chiar din vedere, domnule, tii, am recunoscut calul. Avea chiia alb. Fusese ai domnului Carey, cel de peste deal, de la Shettlegroom. Nu s-a auzit nimic ru despre el, era cuminte, linitit, numai bun de clrit pentru doamne. Cnd i-ai vzut, calul ddea semne de nervozitate? O necjea pe doamna n vreun fel? Nu, era destul de linitit i era i o diminea frumoas. Nu se afla mult lume prin preajm, zise btrnul. Cel puin el nu observase. Poteca aceea, tind inutul mltinos, nu prea era folosit dect pentru a scurta drumul dintre ferme. Mai era un drum care traversa regiunea, dar cam la o mil deprtare. Vzuse un trector sau doi, dar nu ceva care s-i atrag atenia. Un brbat pe biciclet, un altul pe jos. Erau destul de departe de el, ca s vad cine erau i oricum nu le ar fi dat importan. Mai devreme de a o fi vzut pe doamn clare, o vzuse pe btrna Lee sau cel puin aa i se pruse. Venea pe crare spre el, iar pe urm, deodat, a luat-o ntr-o parte i a intrat n pdure. De altfel, se plimba destul de des prin inutul mltinos i intra sau ieea din pdure. Judectorul ntreb de ce d-na Lee nu era i ea prezent. El nelesese c fusese i ea convocat. i i se mai spusese c d-na Lee prsise satul puin mai nainte, nimeni nu tia ncotro plecase. Nu lsase nici o adres. Nu era obiceiul ei s lase vorb, pentru c deseori pleca i se ntorcea, fr s anune pe cineva. Aa c nu era nimic neobinuit n asta. De fapt o persoan sau dou spuseser c aveau impresia c ea prsise satul chiar nainte de accident. Judectorul de instrucie l ntreb din nou pe btrn. Crezi, totui, c era d-na Lee persoana pe care ai vzut-o? N-a putea s spun c snt sigur. S-ar putea s nu fie aa. Era o femeie nalt care rtcea i avea o hain roiatic, aa cum poart d-na Lee uneori. Dar nu m-am uitat foarte atent. Eram ocupat. Dac nu a fost ea, ar fi putut s fie altcineva. Cine tie? n rest repet ceea ce ne spusese i nou. Vzuse pe doamn clrind prin apropiere, aa cum o vzuse de nenumrate ori. Nu dduse importan faptului. Numai pe urm vzuse calul galopnd singur. Prea c ceva l speriase. Cel puin aa arta. Nu putu s spun nici ct era ora. S-ar fi putut s fie unsprezece sau mai devreme. Vzuse calul mult mai trziu, departe. Se ntorcea spre pdure.

Apoi judectorul m chem iari pe mine i-mi puse alte cteva ntrebri despre d-na Lee, d-na Esther Lee de la Csua cu Vi. Dumneata i soia dumitale o cunoteai pe d-na Lee din vedere? Da, am rspuns, destul de bine. I-ai vorbit? Da, de mai multe ori. Sau mai degrab, am adugat, ea ne-a vorbit. Te-a ameninat vreodat sau a ameninat-o pe soia dumitale? Am pstrat o clip sau dou de tcere. ntr-un fel a fcut-o, am spus ncet, dar n-am crezut niciodat... Nu ai crezut niciodat, ce? N-am crezut niciodat c i simte ceea ce spune, am rspuns. Ceea ce spunea suna a dumnie mpotriva soiei dumitale? Soia mea a menionat o dat ceva n acest sens. A spus c avea impresia c btrna avea o pic pe ea dar nu putea s neleag de ce. Ai ameninat-o vreodat, dumneata sau soia dumitale, c o vei alunga de pe aceste pmnturi? Niciodat i dac a fost rostit vreo ameninare aceasta a venit din partea ei, am rspuns. Ai avut vreodat impresia c era alienat mintal? M-am gndit puin. Da, am zis, am avut aceast impresie. Am crezut c ajunsese s fie convins de faptul c pmntul pe care ne-am construit noi casa i aparinea sau aparinea tribului ei sau ce au ei. Era obsedat de asta, am adugat ncet. Cred c o luase razna de tot cu aceast obsesie. neleg. Dar n-a trecut cumva i la violene fizice n ceea ce-o privea pe soia dumitale? Nu, am spus din nou ncet, nu cred c ar fi corect s spunem aa ceva. Totul se limita la acele preziceri igneti. V va pate nenorocul dac vei sta aici. Blestem pe capul vostru dac nu plecai... A rostit cuvntul moarte? Da; cred c l-a rostit. Dar n-am luat-o n serios. Cel puin, m-am corectat, eu n-am luat-o n serios. Crezi c soia dumitale a luat-o n serios? Mi-e team c uneori o lua. Btrna putea cteodat s te sperie destul de tare. Dar nu cred c i ddea seama de ceea ce spunea, sau fcea.

Audierea se termin cu anunarea hotrrii judectorului de a amna termenul pentru dou sptmni. Totul ducea spre o moarte pricinuit de un accident, dar nu existau probe suficiente pentru a demonstra cum a survenit accidentul. A declarat c va amna audierea pn cnd va avea i depoziia doamnei Lee.

20
A doua zi dup audiere m-am dus s-i vd pe Maiorul Phillpot i iam spus verde-n fa c vroiam prerea lui. Cineva care prea s fie, dup opinia btrnului tietor de piatr, doamna Lee se plimbase n pdure n acea diminea. O tii pe btrn, am spus. Crezi c ar fi fost n stare s pricinuiasc un accident cu bun tiin? i din rutate? Nu prea pot s cred aa ceva, Mike, zise el. Ca s faci un asemenea lucru trebuie s ai un motiv puternic. O rzbunare pentru ceva ce i s-a ntmplat. Ceva de genul sta. i ce-i fcuse Ellie? Nimic. Pare ceva ieit din comun, tiu. Dar de ce tot aprea n felul acela bizar, ameninnd-o pe Ellie i spunndu-i s plece? Prea s aib ceva cu ea, dar ce putea s fie? Doar n-o ntlnise sau s-o fi vzut mai nainte. Ce era Ellie pentru ea dect o americanc, o strin? Nu exist ceva care s in de trecut, vreo legtur. tiu, tiu, zise Phillpot Nu pot ns s nu m gndesc la faptul c exist n povestea asta ceva care ne scap, Mike. Nu tiu dac soia ta a mai fost vreodat n Anglia naintea cstoriei voastre. S fi locuit oare prin prile astea vreo bucat de vreme? Nu, snt sigur de asta. Dei e destul de greu s afirmi aa ceva. Nu prea tiu mare lucru despre Ellie. Vreau s spun c nu tiu ce cunotine avea, pe cine ntlnea. Noi doi ne-am ntlnit doar... M-am recules i m-am uitat la el. Nici nu tii cum ne am ntlnit, nu-i aa? Sigur c nu. i pe urm am continuat: Nici n-ai ghici de aici ntr-o mie de ani. i fr voia mea-am nceput s rd. Dup care m-am oprit. Am simit c eram foarte aproape de o criz de isterie. I-am vzut faa rbdtoare ateptnd s devin din nou eu nsumi. Era un om de mare ajutor. Nu ncpea nici o ndoial n acest sens.

Ne-am ntlnit aici, i-am spus eu. Adic pe Moia iganului. Tocmai citisem afiul privind vnzarea Turnurilor i am urcat drumul spre deal, pentru c eram curios s vd locul. i aa am vzut-o prima oar. Sttea acolo sub un copac. Cred c-am speriat-o sau poate ea m-a speriat pe mine. Oricum, aa a nceput totul. De asta am venit s locuim aici n locul sta blestemat, cu ghinion. Ai simit asta mereu? Vreau s spun dac ai simit c plutea ghinionul prin preajm? Nu, adic da. Nu mai tiu. Niciodat n-am vrut s admit aa ceva. Dar cred c ea tia. Cred c fusese speriat tot timpul. i apoi am spus ca pentru mine: Cred c cineva vroia s-o sperie nadins. Vocea lui se auzi destul de aspru . Ce vrei s spui cu asta? Cine vroia s-o sperie? Pesemne c iganca Dar ntr-un fel nu snt prea sigur de asta... Btrna obinuia s stea la pnd s-o atepte pe Ellie, s-i spun c locul sta o s-i aduc ghinion. S-i spun c ar trebui s plece de aici. Puh! Vorba-i trda suprarea. Ar fi trebuit s-mi spui mai demult despre asta. A fi vorbit cu btrna Esther. I-a fi spus c nu se cuvenea s se poarte aa. De ce-a fcut-o? am ntrebat. Ce-a determinat-o? Ca multe alte persoane, zise Phillpot, i plcea s-i dea importan. i place s le spun oamenilor s se pzeasc de anumite lucruri, s prevad ce le va aduce viitorul i s le ghiceasc norocul. i place s se cread despre ea c tie viitorul. Presupunnd c, am zis ncet, presupunnd c cineva i-a dat bani. Mi s-a spus c era dornic s aib bani. Da, i plceau banii foarte mult. Dac cineva ar fi pltit-o asta vrei s spui ce te face s crezi aa ceva? Sergentul Keene mi-a dat ideea, am rspuns. Nu m-a fi gndit singur la aa ceva. Da, neleg. Ddu din cap cu ndoial. Nu pot s cred, zise el, c ar fi ncercat n mod deliberat s-o nspimnte pe soia ta, pentru ca s ajung la un astfel de accident. S-ar putea s nu se fi gndit la un accident fatal. S-ar putea s fi fcut ceva ca s sperie calul, am zis. S fi declanat o petard sau s fi pocnit o bucat de hrtie. Uneori, tii, m gndesc c a avut ceva personal cu Ellie, ceva de care eu nu tiam nimic..

Sun cam forat. Locul sta i-a aparinut vreodat? Pmntul vreau s spun! Nu. iganii ar fi fost alungai de pe locurile astea, probabil de mai multe ori. iganii snt mereu alungai din anumite locuri, dar nu cred c pstreaz resentimente pentru asta Nu, am zis, nu pare a avea vreo legtur cu asta. Dar m ntreb dac nu cumva a fost pltit pentru vreun motiv pe care noi nu-l cunoatem. Un motiv pe care nu-l cunoatem? Ce motiv? M-am gndit un minut sau dou. Tot ce-o s spun o s par poate fantastic. S presupunem, aa cum sugera Keene c cineva ar fi pltit o s fac ceea ce a fcut. Ce dorea acel cineva? S zicem c vroia s ne fac pe amndoi s plecm de aici. S-au oprit asupra Elliei, nu asupra mea pentru c eu nu m-a fi speriat aa cum s-a speriat Ellie Au nspimntat-o pentru a aciona asupra amndoura s plecm de aici. Dac aa e, nseamn c exist un motiv pentru care se vrea ca pmntul s fie vndut din nou. Cineva, pentru un anumit motiv ne vrea pmntul, am zis i m-am oprit. E o sugestie logic, zise Phillpot, dar nu vd totui de ce ar fi fcut cineva asta? S-ar putea s se gseasc pe aici vreun minereu de valoare, am continuat eu, de care nimeni nu tie Hm! M ndoiesc. Sau poate o comoar ascuns Oh, tiu c sun absurd. Sau poate ei bine oeea ce s-a furat de la o mare banc Phillpot ddea mereu din cap, dar ceva mai puin vehement de data asta Cealalt variant, duce aa cum am zis la o persoan care ai fi pltit o pe d-na Lee. S-ar putea s fie vreun duman necunoscut al Elliei. Ai putea s te gndeti la cineva anume? Nu. Nu cunotea pe nimeni aici. Snt sigur de asta. Nu avea nici o legtur cu aceste locuri. M-am ridicat. Mulumesc c m-ai ascultat, am zis. A vrea s pot fi de mai mare ajutor. Am ieit, nvrtind ntre degete ceea ce aveam n buzunar. Apoi, hotrndu-m brusc m-am ntors i am intrat din nou n camer.

Mai e ceva, ce a fi vrut s-i art, am zis. De fapt, voiam s-l duc sergentului Kenne ca s vd ce ar putea s fac cu el. Am bgat mna n buzunar i am scos o piatr rotund, nvelit ntro bucat de hrtie pe care erau cteva litere tiprite. Azi de diminea cineva a aruncat-o pe fereastr n timp ce-mi luam micul dejun, am spus. Am auzit zgomotul de geam spart i m-am dus s vd ce este. Mai fusese aruncat o piatr pe fereastr ndat ce am venit aici. Nu tiu dac poate s fie aceeai persoan sau nu. Am luat hrtia nvelitoare i i-am ntins-o. Era o hrtie murdar, de proast calitate. Erau i nite litere pe ea scrise cu o cerneal destul de tears. Phillot i puse ochelarii i despturi bucata de hrtie. Mesajul era destul de scurt. Tot ce era scris acolo se rezuma la o propoziie: Soia dumitale a fost omort de o femeie. Sprncenele lui Phillpot se ridicar a mirare. Extraordinar, zise el. Primul mesaj pe care l-ai primit era i el tiprit? Nu pot s-mi amintesc acum. Era numai un avertisment, s plecm de aici. Nu pot s-mi amintesc nici mcar ce scria acolo. Oricum se pare c era vorba de huligani. Pe cnd sta nu mai e acelai lucru. Crezi c a fost aruncat de cineva care bnuiete ceva? S-ar putea s fie ceva, n genul rutilor din scrisorile anonime. Cred c se primesc destul de multe la ar. mi napoia hrtia Cred c trebuie s i urmezi primul gnd i s-o duci sergentului Keene. S-ar putea ca el s tie mai multe dect mine despre asemenea lucruri. L-am gsit pe sergentul Keene la postul de politic i fu vizibil interesat de problem. Se petrec lucruri ciudate pe-aici, zise el Ce credei c vrea s nsemne asta? am ntrebat. E greu s m pronun. S-ar putea s fie rutate mbinat cu o acuzaie conducnd spre o anumit persoan. Adic acuzaie s fie ndreptat direct mpotriva doamnei Lee? Nu, nu cred c putem s spunem asta. S-ar putea i mi-ar plcea s cred c ar putea fi aa s-ar putea ca cineva s fi vzut ceva sau s fi auzit ceva. Un zgomot sau un strigt sau calul fugind de parc

ar fi mncat pmntul. i s-ar fi putut s fi dat peste cineva iar ei au vzut sau au ntlnit vreo femeie curnd dup aceea. Dar sun ca i cum ar fi vorba de o alt femeie dect iganca, pentru c toat lumea crede c iganca este oricum amestecat n povestea asta. Aa nct mesajul sun de parc o alta, cu totul diferit femeie ar fi legat de eveniment. Dar ce tii despre iganc? am ntrebat. Avei vreo veste despre ea sau ai gsit-o? Ddu din cap ncet. tim cteva dintre locurile unde obinuiete s se duc atunci cnd pleac de aici. Spre Anglia estic. Are prieteni pe acolo printre triburile de igani. Au transmis c acum nu e acolo, dar probabil c au spus aa, de form. Se nchid ca mormntul cnd e vorba de aa ceva, tii. E destul de cunoscut din vedere prin prile acelea, dar nimeni nu a vzut-o. Cu toate astea eu cred c nu e aa departe spre Anglia de est. Era ceva ciudat n tonul cu care spusese aceste cuvinte. Nu prea neleg, am zis eu Judecai lucrurile n felul urmtor, e speriat. Are i motive. A ameninat-o pe soia dumneavoastr, a speriat-o i acum, iat, a provocat un accident iar soia dumneavoastr a murit. Poliia o urmrete. Ea tie asta, aa c se va duce la captul lumii cum se spune. Va ncerca s mreasc pe ct i st n putin distana dintre noi i ea. Dar nu va vrea s se arate. i va fi fric de mnia public. Dar o s-o gsii? E o femeie cu multe ciudenii. Da, o s-o gsim pn la urm. Asemenea lucruri iau ceva timp. Asta numai dac aa s-a ntmplat. Crezi c s-a ntmplat altfel, nu-i aa? Ei, doar tii la ce m gndeam tot timpul. De ce ar fi pltit-o cineva s spun lucrurile pe care le spunea? Pentru c aa ar fi determinat o plecare mai grabnic, am sugerat eu. Dar i altcineva ar fi fost grbit s plece. Ar trebui s v gndii la asta, domnul Rogers. Vrei s spui, am rostit ncet, c i persoana care o pltea Da. Presupunnd c o femeie o pltea. i s mai presupunem c altcineva a avut aceast idee. i aa au nceput s trimit mesaje anonime. Iar femeia s-ar putea s fie speriat.

Nu a vrut s se ntmple asta, tii. Orict de mult ar fi dorit ca iganca so sperie pe soia dumneavoastr i s-o ndeprteze de aceste locuri, nu sa gndit niciodat ca totul s se sfreasc cu moartea doamnei Rogers. Nu, am zis, Moartea nu era prevzut. Voiau numai s ne sperie S o sperie pe soia mea i pe mine ca s plecm de aici i acum cine va fi speriat? Femeia care a provocat accidentul i asta e d-na Esther Lee. i ea va ncerca s se dezvinoveasc, nu-i aa? Va spune de fapt n-a fost ea Va admite chiar c a fost pltit s fac asta i va spune un nume. Va spune cine a pltit-o. i acelui cineva n-o s-i plac asta, nu-i aa domnule Rogers? Vrei s spunei c acea persoan necunoscut acea femeie necunoscut pe care o bnuim mai mult sau mai puin fr s tim dac exist ntr-adevr sau nu? Brbat sau femeie, s zicem cineva care a pltit-o. Ei bine, acel cineva o va reduce la tcere destul de repede, nu credei asta? S ar putea deci s fie moart? E o posibilitate, nu sntei de aceeai prere? ntreb Keene. i pe urm schimb brusc subiectul. Cunoatei csua numit Folly, de pe locul ce se gsete pe culmea dealului, la captul pdurii? Da, zisei, ce-i cu el? Soia mea i cu mine l-am amenajat i l-am adus la o stare de ntrebuinare. Obinuiam s mergem acolo din cnd n cnd, nu prea des. N-am fost de mult, oricum. De ce? Am fost la vntoare prin apropiere. Ne-am aruncat o privire. Nu era ncuiat. Nu, am continuat, nu ne oboseam s-o ncuiem. Nu era nimic de valoare acolo, numai nite mobil. Am crezut c poate d-na Lee s-ar fi ascuns acolo, dar n-am gsit nici o urm de-a ei Am gsit, n schimb asta. V-o artam oricum Deschise un sertar i lu din el o brichet gravat cu aur. Era o brichet de femeie i avea o iniial pe ea n diamante. Era litera C. Cred c nu e a soiei dumneavoastr, nu-i aa? Nu cu iniiala C. Nu, nu e a Elliei, zisei. De altfel nu avea un asemenea obiect. i nu e nici a domnioarei Andersen. Numele ei e Greta. Era undeva, parc uitat de cineva care ar fi pierdut o E un lucru destul de scump, cost bani,

C, am spus, repetnd iniiala cu un aer gnditor. Nu pot s fac dect o singur trimitere la persoan Cora. E mama vitreg a soiei mele. Doamna van Stuyvesant, dar nu o prea vd crndu-se ctre un asemenea loc pe o crare npdit de blrii. i nici n-a mai fost cu noi de foarte mult vreme. Cam de o lun. Nu-mi aduc aminte s-o fi vzut folosind o asemenea brichet. Sau poate n-am bgat de seam. S-ar putea s tie ceva domnioara Andersen. Ei bine, luai-o cu dumneavoastr i artai-i-o. Aa voi face. Dac e ntr-adevr a Corei e destul de ciudat c nu am vzut-o acolo atunci cnd am fost ultima data. Dei nu mi se pare a fi mare lucru. Observi ceva de acest gen zcnd pe podea pe podea nu era, nu? Da, destul de aproape de divan. Desigur c oricine putea s foloseasc acel loc. E numai bun pentru un cuplu de ndrgostii, s se ntlneasc oricnd. Vorbesc de localnici. Dar ar fi puin probabil ca ei s-i permit un lucru att de costisitor. Pe urm ar mai fi Claudia Hardcastle, am zis, dar m ndoiesc c ar avea un obiect de acest fel. i ce s fac ea la Folly? Era o prieten destul de apropiat de-a soiei dumneavoastr, nui aa? Da, am ncuviinat, cred c era cea mai bun prieten a Elliei, aici. i mi nchipui c tia c nu ne-ar fi deranjat faptul dac folosea Folly oricnd ar fi dorit. Ah, zise, sergentul Keene. I-am aruncat o privire ncrcat de reprouri. Doar nu credei c poate Claudia Hardcastle sa fie o o dumanc de-a Elliei. Ar fi absurd. n aparen nu ar exista nici un motiv pentru care ar trebui s-o considerm o astfel de persoan, dar cu femeile nu tii niciodat de unde vine surpriza. Presupun am nceput i apoi m-am oprit pentru c ceea ce eram pe punctul de a rosti ar fi prut destul de caraghios. Da, domnule Rogers? Am impresia c doamna Hardcastle a fost cstorit cu un american un american al crui nume era Lloyd; principalului curator al afacerilor soiei mele n America este Stanford Lloyd. Dar snt sute de persoane al cror nume este Lloyd i oricum ar fi numai o

coinciden s fie aceeai persoan i ce legtur ar avea cu toate acestea? Nu prea pare s aib. i totui... dar se opri. Partea nostim este c am avut impresia c l-am vzut pe Stanford Lloyd n ziua accidentului da cnd luam masa la George la Bartington. i nu a venit s v vad? Am dat din cap Era cu cineva care prea s fie d-na Hardcastle. S-ar putea s fie o confuzie din partea mea. Cred c tii c fratele ei ne-a construit casa? S-a artat interesat de cas? Nu, rspunsei, nu cred c-i place cum concepe fratele ei linia construciilor. i cu asta m-am ridicat. M rog, am cam abuzat de timpul dumitale. ncearc s gseti iganca. Putei s fii sigur c nu vom ntrerupe cutarea. i judectorul de instrucie dorete s o audieze. Am spus la revedere i am ieit din cldirea poliiei. i aa cum se ntmpl s dai peste cineva despre care tocmai ai vorbit, n acelai moment Claudia Hardcastle. Ieea din cldirea potei pe lng care treceam. Ne-am oprit amndoi. mi zise cu acea uoar jen pe care cineva o are cnd ntlnete o persoan care a fost lovit de e nenorocire: mi pare ru, Mike, mi pare ru pentru Ellie. Nu pot s spun mai mult. E cumplit cnd oamenii ncearc s i se adreseze. Dar trebuie trebuie s spun mcar mcar att. tiu, am rostit. Ai fost foarte drgu cu Ellie. Ai fcut-o s se simt acas aici. i snt recunosctor. A fi vrut s-i mai spun ceva i m-am gndit c ar fi mai bine so fac acum, nainte s pleci n America. Am auzit c o s pleci n curnd. Ct o s pot de repede. Mai am destule de pus la punct i acolo. M-am gndit dac i vei scoate casa la vnzare m-am gndit c vei ncerca s faci ceva n acest sens nainte de a pleca i a fi dorit s fiu prima care s tiu dac pot s m angajez la aa ceva. Am rmas nmrmurit. A fost ceva care m-a surprins ntr-adevr. Era ultimul lucru la care m-a fi ateptat. Vrei s spui c ai dori s o cumperi? Am crezut c nici mcar nu-i place acest tip de arhitectur.

Fratele meu Rudolf mi-a spus c este cel mai bun lucru pe care la fcut vreodat. i ndrznesc s cred c el se pricepe. Presupun c vei dori un pre foarte ridicat dar s tii c pot s fac fa. Da, mi-ar place s fie a mea. Nu mi-am putut stpni gndul c totul era de un ridicol total. De cte ori venise n vizit nu-i exprimase vreodat nici cea mai mic apreciere n legtur cu stilul casei noastre. M ntrebam, aa cum mi sa mai ntmplat s m ntreb o dat sau de dou ori, dac exist cumva vreo urm de ataament fa de fratele ei. Chiar inea la el? Uneori avusesem impresia c i detest dac nu cumva l i ura. Oricum vorbea despre el ntr-un mod foarte ciudat. Dar oricare i-ar fi fost sentimentele, ceva nutrea fa de el... i se pare c era ceva important. Am dat din cap ncetior. neleg c ai putut s te gndeti c vreau s vnd locul i s plec pentru c aici i-a gsit Ellie moartea, am zis eu. Dar de fapt nu e deloc aa. Am trit aici i am fost fericii i acesta e locul care o s-mi aminteasc cel mai bine. Nu voi vinde Moia iganului sub nici un motiv! Poi s fii sigur de asta. Ochii notri s-au ntlnit. ntre noi ncepuse un soi de lupt. Al ei sau cobort n cele din urm. Mi-am adunat tot curajul i am rostit: Nu e treaba mea, dar al fost mritat o dat. Soul dumitale se numea Stanford Lloyd? Se uit la mine un moment fr s scoat o vorb. Dup care zise brusc: Da, i mi ntoarse spatele.

21
O pcl deas n care nu tiam cum s m mic! E tot ce-mi amintesc cnd rememorez acele clipe. Gazetari punnd ntrebri dorind interviuri muni de scrisori i de telegrame Greta fcnd fa solicitrilor. Primul lucru de a dreptul uimitor a fost descoperirea adevratei situaii n legtur cu familia Elliei. A fost de a dreptul ocant s aflm c erau, n cea mai mare parte a lor, nu n America, ci n Anglia. Era

normal, poate n ceea ce o privea pe Cora van Stuyvesant. Cum oferea imaginea unei fiine neobosite, micndu-se dezinvolt prin Europa. n Italia, spre Paris, Londra, i napoi n America, spre Palm Beach, spre Vest i spre ranch-ul care o atepta ntotdeauna, aici, acolo, pretutindeni n ziua morii Elliei fusese la o distan de cincizeci de mile n cutarea unei case pentru a-i satisface moftul de a avea aa ceva i n Anglia. Rmsese n Londra pentru dou sau trei zile ca s gseasc noi ageni imobiliari i s dea alte ordine dup care plecase n regiunea noastr ca s vad alte imobile. Descoperirm c i Stanford Lloyd cltorise n acelai avion pentru a participa la o ntlnire de afaceri la Londra. Fiinele astea aflar de moartea Elliei, nu din telegramele pe care le trimiserm n America, ci din presa englez. Se isc o disput aprins n legtur cu locul n care Ellie urma s fie nmormntat. Eu credeam c era normal s fie ngropat aici, unde murise. Aici, unde eu i ea triserm. Dar familia ei se mpotrivi cu trie. Doreau ca trupul s fie adus n America, unde urma s fie nmormntat alturi de strmoii si. Unde bunicul ei, tatl mama i ceilali i aveau rmiele. Cred c de fapt aa se cuvenea dac stau s m gndese mai bine. Andrew Lippincott veni s-mi vorbeasc despre aceasta i o fcu ntr-o manier rezonabil. Nu a lsat nici o recomandare privind locul unde ar dori s fie nmormntat, ncepu el. De ce ar fi fcut-o? ntrebai eu pe neateptate. Ci ani avea? Douzeci i unu? Doar nimeni nu se gndete la douzeci i unu de ani c o s moar. i deci nici la locul unde ai dori s fii nmormntat nu te gndeti. Dac ne am fi gndit da aa ceva, atunci cred c am fi dorit s fim nmormntat amndoi n acelai loc, chiar dac nu aveam s murim n acelai timp. Dar cine se gndete la moarte n floarea vieii? O observaie pertinent, zise dl. Lippincott. i apoi mai spuse: Mi-e team c va trebui s vii i dumneata n America, s tii. Snt o mulime de probleme de afaceri de care trebuie s te ocupi. Ce fel de afaceri? Ce am eu cu afacerile? O s ai destule de fcut, zise el. Nu-i dai seama c eti principalul beneficiar al testamentului?

Vrei s spunei c snt fiina cea mai apropiat de Ellie sau de ce? Nu. Ci datorit testamentului. Nu tiam c a fcut un testament. Oh, da, zise Lippincott. Ellie era o tnr femeie de afaceri foarte meticuloas. Trebuia s fie. A trit intr-o astfel de lume. A fcut un testament atunci cnd a devenit major i pe urm imediat dup ce s-a cstorit. Era la avocatul su din Londra cu rugmintea ca o copie s-mi fie trimis i mie. Fcu o pauz. Dac vii n America, ceea ce te sftuiesc s faci, cred c trebuie s-i spun c este necesar s-i plasezi afacerile n minile unui avocat cu reputaie. De ce a face-o? Pentru c, n cazul unei averi mari, depuneri, investiii n diverse domenii, vei avea nevoie de un consilier abilitat. Da, i eu nu snt n stare s m descurc n astfel de probleme am spus cu amrciune ntr-adevr nu snt. neleg, zise Lippincott. Nu a putea s las totul n seama dumitale? Ai putea, desigur. Ei bine, atunci exist vreo piedic? Cu toate acestea, cred c ar trebui s fii reprezentat separat. Acionez deja n numele ctorva membri ai familiei i s-ar putea isca un conflict de interese. Dac lai totul n minile mele, voi avea grij ca interesele i s fie reprezentate de un avocat recunoscut drept o capacitate. Mulumesc, am zis, eti foarte amabil. Dac pot s fiu puin imprudent, se uit la mine un pic cam stingherit i mi plcu s-l tiu c era pe cale s fac o impruden. Da? am zis. Te-a sftui s fii foarte grijuliu cu tot ce semnezi. Orice document de afaceri. nainte de a semna s citeti n ntregime i cu mult grij. Un asemenea document mi va spune ceva dac l citesc? Dac nu-i va fi clar, l vei nmna sftuitorului dumitale legal. ncerci s m previi mpotriva unei anumite persoane? am ntrebat eu, simind cum mi se trezete interesul.

Nu e o ntrebare la care s pot rspunde, zise dl. Lippincott. Dar i voi spune numai att: Cnd e vorba de sume mari de bani este de dorit s nu ai ncredere in nimeni. Deci m prevenea mpotriva cuiva dar nu avea s-mi dea nici un nume. Am putut s vd asta. Era oare Cora? Sau avea vreo bnuial poate o bnuial mai veche mpotriva lui Stanford Lloyd? Un bancher att de prosper, de o bonomie att de evident, att de bogat i fr griji care fusese de curnd n Anglia cu afaceri? S fi fost Unchiul Frank care ar fi putut s-mi strecoare niscaiva documente de care s nu-mi dau seama? Am avut dintr-o dat viziunea fiinei mele, un biet neofit, o victim notnd ntr-un lac plin de crocodili care-mi zmbeau fals a amiciie. Lumea e un loc al rutilor, mi spuse dl. Lippincott. Avea poate s rostesc o stupizenie, dar i pusei totui e ntrebare. Moartea Elliei favorizeaz pe cineva? Se uit la mine cu o privire plin de asprime. E o ntrebare destul de curioas. De ce o pui? Nu tiu. Mi-a venit, aa deodat n minte. Te favorizeaz pe dumneata, rosti el. Da, bine, zisei eu Asta am priceput. Dar am ntrebat ca s tiu dac mai favorizeaz pe altcineva? Domnul Lippincott pstr o tcere destul de lung. Dac vrei s spui, rupse el tcerea, c testamentul Fenellei ar favoriza anumite alte persoane n ordinea importanei, s-ar putea s fie aa ntr-o oarecare msur. Civa servitori btrni, o guvernant btrn, o instituie sau dou de caritate dar nimic altceva. Exist o dispoziia n ceea ce-o privete pe d-ra Andersen, dar suma nu e aa de mare pentru c stabilise, dup cum probabil tii, o sum destul de mare pentru d-ra Andersen. Am ncuviinat. Ellie mi spusese c ntreprinsese ceva n acest sens. Ai fost brbatul ei. Nu avea nici o alt rud mai apropiat Dar cred c ntrebarea dumitale nu se referea numai la aa ceva. De fapt nu tiu la ce m-am gndit cnd am pus-o, am rspuns. Dar oricum, ntr-un fel sau altul, ai reuit domnule Lippincott, s m faci s devin bnuitor. Bnuitor nu tiu pe cine, sau de ce. Numai ei, bine bnuitor. Nu m pricep la finane, am adugat.

Nu, asta e numai in aparen. D-mi voie s-i spun c nici eu nu am clar conturat ideea sau vreo bnuial anume. Dar la moartea cuiva se face de obicei un bilan al afacerilor acelei persoane. Lucrul acesta se poate face repede sau poate fi amnat un timp. Ceea ce vrei s spui, de fapt, este c cineva ar dori s se fac totul mai repede, dar s se foloseasc de cei care vor s amne. i s ajung s m determine s semnez acele amnri sau cum le zici unor asemenea hrtii. Dac afacerile Fenellei nu erau, s zicem, ntr-o stare destul de bun, ei bine, s-ar putea c moartea ei prematur s favorizeze pe cineva, n-o s dm nume, pe cineva care n felul acesta i-ar terge urmele mai uor dac ar trebui s trateze cu o persoan mai puin avizat, cum ai fi dumneata. Am mers destul de departe i n-a mai vrea s discut pe marginea unui asemenea subiect. Nu ar fi echitabil. A urmat o slujb religioas destul de simpl, inut n bisericua din apropiere. Dac a fi putut s nu asist, ar fi fost mai bine pentru mine. i uram pe toi cei care m tot priveau, niruindu-se ntr-o coad destul de lung n afara bisericii. Ochii curioi. Greta m scoase din ncurctur. Nu cred c-mi ddusem seama pn acum ce caracter tare avea i ct putea s te bizui pe ea. Se ocup de toate, comand florile, serviciul religios. Am neles de ce Ellie ajunsese s depind att de mult de Greta. Nu snt pe lumea asta multe fiine ca Greta. Oamenii din biseric erau, n cea mai mare parte, vecinii notri. Pe civa dintre ei de-abia dac-i cunoteam. Dar am observat un chip pe care l mai vzusem undeva, dar pe care nu am putut pe moment s-l aez undeva precis. Cnd ne-am ntors acas, Carson mi-a spus c n sufragerie se afla un domn care m atepta. Nu pot s vd pe nimeni astzi. Expediaz-l! Nu trebuia s-l lai s intre! Iertai-m, domnule, dar a spus c este o rud. O rud? Deodat mi-am adus aminte de omul pe care-l vzusem n biseric. Carson mi ntinse o carte de vizit. Pentru o secund nu-mi spuse nimic. Dl. William R. Pardoe. Am ntors-o i pe o fa i pe cealalt i am dat din cap. I-am dat-o Gretei. tii cumva despre cine e vorba am ntrebat. Faa mi se pare familiar, dar nu pot s-o plasez. Poate e unul din prietenii Elliei.

Greta mi lu cartea de vizit din mn i se uit la ea. Apoi zise: Desigur. Cine e? Unchiul Reuben. i aduci aminte. Vrul Elliei. Cred c i-a vorbit de el, nu-i aa? Mi-am amintit atunci de ce faa mi se prea familiar. Ellie avea cteva fotografii n salonaul ei cu o parte din rude. Iat de ce faa mi se pruse cunoscut. O vzusem numai n fotografie. Vin, am zis. Am ieit din camer i m-am dus n sufragerie. Dl. Pardoe se ridic n picioare i zise: Michael Rogers? S-ar putea s nu-mi tii numele, dar soia dumitale a fost verioara mea. mi spunea Unchiul Reuben, dar nu neam ntlnit, tiu. E prima dat cnd vin aici de la cstoria voastr. Desigur c tiu cine eti. Nu a prea avea cum s-l descriu pe Reuben Pardoe. Era un tip voinic, cu o fa larg i o privire destul de absent ca i cum se gndea tot timpul la altceva. Dar dup cteva momente de conversaie i ddeai seama c era e persoan care profita de o ocazie mai mult dect i-ai fi putut nchipui. Nu trebuie s-i spun ct de ocat i de mhnit am fost atunci cnd am auzit de moartea Elliei, zise el. S trecem peste asta, am rspuns. Nu m simt n stare s vorbesc despre asta. Da, neleg. Avea o nfiare plcut i totui, n felul lui de a fi exista ceva care m fcea s nu m simt n largul meu. i cum Greta intra, am zis: O cunoatei pe d-ra Andersen! Bineneles, rspunse. Ce mai faci Greta? Nu prea ru, fu rspunsul Gretei. De ct timp sntei aici? Cam de o sptmn sau dou. M-am plimbat prin mprejurimi. i dintr-o dat imaginea mi-a revenit. Am rostit, cednd primului imbold: V-am vzut deunzi. Serios? Unde? La o licitaie conacul Bartington.

mi aduc aminte acum, zise el, da, da, cred c i eu mi amintesc de figura dumitale. Erai mpreun cu un brbat cam de vreo aizeci de ani cu o musta cafenie. Da, am ncuviinat, cu maiorul Phillpot. Preai bine dispui, amndoi. Nici nu se putea mai bine, am ntrit eu, i am repetat cu o ciudat intonaie aa cum o i fcusem n ziua aceea. Nici nu se putea mai bine. Da, la acea or nu tiai ce se ntmplase. Era n ziua accidentului, nu-i aa? Da, o ateptam pe Ellie s ia prnzul cu noi. Tragic, zise Unchiul Reuben, ntr-adevr, tragic... Nu tiam c sntei n Anglia. Cred c nici Ellie n-a avut nici cea mai vag bnuial, am fcut eu o pauza ateptnd un rspuns din partea lui. Nu, nu tia, ntri el, nu-i scrisesem n prealabil. N-am tiut ct timp mi va lua ceea ce aveam de fcut aici, dar cum afacerea s-a ncheiat mai repede dect m ateptam pe urm m-am ntrebat dac voi avea timp dup licitaie s dau o fug s v vd. Ai venit din Statale Unite pentru afaceri? am ntrebat i da i nu, rspunse el. Cora voia de la mine o prere n legtur cu acea cas pe care inteniona s o cumpere. i mi-a spus unde sttea Cora n Anglia. Iar eu rspunsei: Noi nu tiam asta. De fapt nu era prea departe de aici n ziua aceea, zise el. Era prin apropiere? Locuia ntr-un hotel? Nu, locuia la o prieten. Nu tiam c are prieteni prin prile astea. O femeie pe care o cheam cum o cheam oare? Hard ceva n sensul sta. Hardcastle. Claudia Hardcastle? Eram surprins. Da. Era o prieten apropiat a Corei. Cora o cunoscuse de pe vremea cnd aceasta era n Statele Unite. N-ai tiut lucrul acesta? tiu puine lucruri, am rspuns. Foarte puine lucruri despre familie. M-am uitat la Greta.

Ai tiut c mama vitreg a Elliei o cunotea pe Claudia Hardcastle? Nu cred s-o fi auzit vreodat vorbind de ea, rspunse Greta. De asta Claudia n-a mai venit la ntlnire n ziua aceea. Ah, da, mi-am amintit eu, trebuia s mearg cu tine pentru, cumprturi la Londra. Urma s v ntlni la Londra. Urma s v ntlni la gara din Market Chadwell. Da, i n-a fost acolo. A telefonat aici dup ce plecasem. A spus c a aprut pe neateptate o musafir din America i c nu poate s-o lase singur. M ntreb dac vizitatoarea americanr n-o fi fost cumva Cora, am izbucnit eu. Evident, zise Reuben Pardoe. Ddu din cap. Totul e att de confuz, rosti i continu, neleg c ancheta s-a amnat. Da, am ncuviinat, i bu ceaca i se ridic. N-a vrea s te mai deranjez, mi zise. Dac pot s te ajut cu ceva, stau la Hotelul Majestic n Market Chadwell. Am rspuns c mi-e team c nu poate s m ajuta cu nimic i i-am mulumit. Cnd am rmas singuri, Greta izbucni: Ce tot mai vrea i sta? De ce-a venit aici? i pe urm pe un ton tios: A vrea s se duc toi de unde au venit. M ntreb dac o fi fost ntr-adevr Stanford Lloyd cel pe care lam vzut cnd am fost la George. N-am avut dect o frntur de moment imaginea lui. Ai spus c era cu cineva care semna Claudiei, aa c probabil el era. S-ar putea s fi trecut s-o vad pa Claudia i Reuben a venit s-o vad pe Cora ce harababur! Nu-mi plac deloc chestiile astea. Toi s au gsit s se-nvrteasc pe aici n ziua aceea. Greta spuse c se ntmpl i astfel de lucruri ca de obicei era destul de vesel i senin.

22
Nu mai aveam nimic de fcut pe Moia iganului. Am lsat o pe Greta s aib grij de cas i eu m-am ndreptat spre New York s vd

cum stau lucrurile i pe acolo i s iau parte la ceea ce simeam c va fi cel mai cumplit lucru nmormntarea Elliei. Te duci n gura lupului zise Greta prevenindu-m. Ai grij de tine. Nu-i lsa s te jupoaie de viu. Avea dreptate n legtur cu asta. Acolo era jungla. Am simit asta de cum am ajuns acolo. Nu tiam nimic despre jungl n nici un caz despre o astfel de jungl. Simeam c pierd terenul de sub picioare i mi ddeam seama de acest lucru. Nu eu eram vntorul, eram vnatul. Erau oameni care m fugreau cu puti printr-o pdure. Cteodat, presupun c am nluciri. Altdat poate c bnuielile mele erau justificate. Mi-aduc aminte de momentul cnd mam dus la avocatul propus de dl. Lippincott (o persoan destul de scoroas care m-a tratat aa cum ar fi tratat un medic generalist pe un bolnav). Fusesem sftuit s scap de nite proprieti nite mine parc la care aciunile nu erau prea clare. M ntreb cine m sftuise s fac aa i eu i-am rspuns c Stanford Lloyd. Ei, trebuie s verificm, mi zise. O persoan ca dl. Lloyd este n cunotin de cauz. Dup o vreme mi spuse: Nu e nimic n neregul n privina aciunilor i deci n-ar exista nici un motiv pentru care ar trebui s vindei aciunile n grab aa cum ai fost sftuit. Deci, mai ateptai. Am avut atunci sentimentul c simisem adevrata stare de lucruri, toat lumea m urmrea. tiau cu toii, desigur, c eram un novice cnd era vorba de finane. nmormntarea a fost foarte frumoas i n acelai timp oribil. Cu mare pomp, aa cum am bnuit. La cimitir valuri de fiori, cimitirul era precum un parc public i toate nsemnele unui doliu de potentai se asortau cu marmura neagr. Elliei nu i-ar fi plcut, deloc toat aceast fanfaronad, snt sigur. Dar presupun, c familia avea un anumit drept la aa ceva. La patru zile de la sosirea mea la New York am avut veti din Kingston Bishop. Corpul btrnei Lee fusese gsit n cariera prsit de cealalt parte a dealului. Murise de cteva zile! Mai fuseser accidente acolo i nainte i se spusese c locul trebuia mprejmuit dar nu se ntreprinsese nimic n acest sens. Se diagnosticase o moarte accidental

i se fcuser recomandri Consiliului comunal pentru a mprejmui locul. Se gsi suma de trei sute ele lire n casa d-nei Lee, sub duumea, n bilete de cte o lir. Maiorul Phillpot adugase ntr-un post-scriptum. Snt sigur c te vei ntrista cnd vei auzi c doamna Claudia Hardcastle a fost aruncat, de pe cal n timp ce vna. Moartea a survenit imediat. Claudia omort? Nu puteam s cred! Fu o lovitur nemaipomenit pentru mine. Dou fiine n decurs de o sptmn. omorte ntr-un accident de clrie. Mi se prea o coinciden aproape imposibil. Nu vreau s mai zbovesc asupra perioadei pe care am petrecut-o n New York. Eram un strin ntr-o societate strin mie. Tot timpul simeam c trebuie s fiu atent la ceea ce spuneam i la felul cum m comportam. Ellie, pe care numai eu o cunoscusem, Ellie care mi aparinuse numai mie, nu era acolo. M uitam i vedeam numai o tnr american, o motenitoare a unei mari averi, nconjurat de prieteni i relaii sau rude ndeprtate, o familie care trise aici de cinci generaii. i ea venise precum o comet care-mi invadase teritoriul. Iar acum se ntorsese ca s fie nmormntat cu ai ei, aici unde i era i casa. ntr-un fel eram bucuros c se hotrse pentru aducerea ei aici. Nu mi-a fi simit inima uoar tiind-o n micul cimitir de ia poalele pdurii de pini, din afara satului. Nu, nu aa a fi fost mpcat cu acest gnd. ntoarce-te de unde ai venit, Ellie, i spusei n gnd. Din cnd n cnd acea melodie pe care ea obinuia s-o cnte la chitar mi revenea n minte. mi aminteam cum degetele ei atingeau strunele: n fiecare Diminea i-n fiecare Noapte Se nasc fiine destinate Dulcei Plceri i mi spuneam n gnd: Asta i se potrivete. Tu te-ai nscut pentru Dulcea Desftare. Ai gustat Dulcea Desftare acolo pe Moia iganului. Numai c n-a fost s fie. Acum s-a sfrit. Te-ai ntors acolo unde nu era poate prea mult desftare, acolo unde nu erai fericit. Dar aici eti acas, n orice caz. Eti printre ai ti. M-am ntrebat deodat unde ar trebui s fiu cnd va veni i pentru mine vremea s mor. Pe

Moia iganului? S-ar putea. Mama ar veni s m vad ntins n mermnt dac nu va fi ea nsi moart. Dar nu puteam s m gndesc la mama moart. M nchipuiam mai degrab pe mine mort. Da, va veni i m va vedea nmormntat. Poate c atunci asprimea chipului ei se va schimba. Am ncercat s-mi mut gndul de la dnsa. Nu vroiam s m gndesc la ea. Nu vroiam s m duc aproape de ea sau s-o vd. De fapt acest ultim gnd nu era ceea ce doream ntr-adevr. Nu se pune problema ca eu s-o vd pe ea, ci mai degrab ca ea s m vad pe mine, s vad de fapt prin mine i s simt o nelinite nvluindu-m. mi spuneam n gnd: Mamele snt ca nite diavoli! De ce trebuie s vegheze asupra copiilor? De ce simt c ar ti totul despre copiii lor? Pentru c nu tiu. Nu tiu! Ar trebui s fie mndr de mine, s fie fericit pentru mine, ncntat de viaa pe care mi-am croit-o. Ar trebui! i am ncercat s-mi ndeprtez iari gndurile de ta dnsa. Ct am stat n America? Nici mcar nu-mi aduc aminte. Mi s-a prut o lung perioad aceea cnd am mers ca urmrit de oameni ce m priveau cu zmbete false i dumnoase ca sufletele lor. mi spuneam n fiecare zi: Trebuie s scap de tot. Trebuie s depesc toate astea. i apoi voi vedea. Era cuvntul mereu folosit. Folosit de mintea mea. l foloseam aa cum foloseam altdat alte dou cuvinte. Eu vreau... Fiecare dintre cei de fa a reuit s se poarte ct mai frumos cu mine pentru c eram bogat. Potrivit testamentului Elliei, eram un om extrem de bogat. M simeam foarte ciudat. Aveam investiii pe care nu le nelegeam, aciuni, depuneri, proprieti. i n-aveam nici cea mai vag idee ce s fac cu ele. n ziua n care urma s m ntorc n Europa, am avut o lung conversaie cu dl. Lippincott. Totdeauna nu puteam s i zic dect dl. Lippincott. Nu avea s devin vreodat Unchiul Andrew pentru mine. Iam spus c am de gnd s-i retrag lui Stanford Lloyd administrarea investiiilor mele. ntr-adevr! Sprncenele-i stufoase se ridicar. Se uit la mine cu ochii si vicleni drept n fa si m-am ntrebat ce nsemna cuvntul rostit pentru el. Crezi c e ntr-adevr bine s fac asta? am ntrebat ngrijorat. Ai motive, presupun.

Nu, nu am motive. O presimire. Asta-i tot. Cred c pot s-i spun asta, nu-i aa? Conversaia noastr are caracter confidenial, desigur. E-n regul atunci, Simt c e un escroc. Ah, fcu dl. Lippincott, iar exclamaia sa trda interesul fa de o asemenea afirmaie. Dar a spune c instinctul nu te neal. Aa c am tiut c aveam dreptate, Stanford Lloyd plnuise s fac ceva cu aciunile i investiiile Elliei. Am semnat o procur pentru Andrew Lippincott i i-am nmnat-o. Eti dispus s accepi aa ceva? n privina problemelor financiare poi s ai deplin ncredere n mine, mi voi da toat osteneala n aceast privin. Nu cred c vei avea vreun motiv s te plngi vreodat. M-am ntrebat ce vroia s spun cu aceste cuvinte. Vroia s spun ceva. Cred c vroia s-mi spun c, dei nu m place, din punct de vedere financiar, i va da toat osteneala, pentru c, pentru el, eram soul Elliei. Am semnat toate hrtiile trebuitoare. M-a ntrebat cum aveam s fac drumul napoi spre Anglia. Dac aveam s iau avionul? Am spus c nu, c voi lua vaporul. Trebuie s-mi ofer un mic rgaz, i-am zis. Cred c o cltorie pe mare mi va face bine. i unde ai de gnd s te stabileti? Pe Moia iganului, am rspuns. Ah vei tri acolo, vei locui acolo, nu? Da am ntrit. Am crezut c poate ai de gnd s-o vinzi. Nu, am rspuns, i acel nu a nit mai puternic dect mi-am putut nchipui. Nu aveam de gnd s m despart de Moia iganului. Pmntul acela era parte din visul meu, visul pe care-l avusesem de cnd eram tnr fr cpti. E cineva care se ngrijete de ea ct timp ai fost aici? Am rspuns c am lsat totul pe seama Gretei Andersen. Ah, zise dl. Lippincott, da, Greta. Parc ar fi vrut s spun ceva n felul n care a rostit Greta, dar mam fcut c nu observ. Dac nu-i plcea de ea era treaba lui. Totdeauna o artase. A lsat s se scurg o pauz destul de stnjenitoare. Dup care m-am rzgndit. Am simit c trebuie s spun ceva.

A fost foarte bun cu Ellie, am adugat. A hrnit-o cnd a fost bolnav, a venit i a stat cu noi toat acea perioad. Nici nu tiu cum smi manifest recunotina fa de ea. Nici nu tii cum s-a comportat, nui poi imagina cum a preluat totul dup ce Ellie a fost omort Nu tiu ce m-a fi fcut fr ea. Deci aa, ntr-adevr. Vocea-i prea mai uscat ca de obicei. i snt ndatorat. O persoan foarte competent, zise dl Lippincott. M-am sculat, i-am spus la revedere i i-am mulumit. Nu ai de ce s mi mulumeti zise dl Lippincott cu aceeai voce uscat i adug: i-am scris o scrisoare. i-am expediat-o prin avion pe adresa Moiei iganului. Dac vei merge cu vaporul o vei gsi acolo, ateptndu-te. i mai spuse: Cltorie plcut. L-am ntrebat cu glas destul de nesigur dac a ntlnit-o pe nevasta lui Lloyd Claudia Hardcastle. Ah, vrei s spui pe prima lui nevast Nu, n-am ntlnit-o. Cstoria lor nu a durat mult, cred. Dup divor Lloyd s-a recstorit. Dar i aceast cstorie a sfrit printr-un divor. Deci aa stteau lucrurile. Gnd m-am ntors la hotel am gsit o telegram. Mi se cerea s merg la un spital din California. Se meniona acolo numele prietenului meu Rudolf Santonix care ceruse s m vad pentru c nu mai avea mult de trit. Mi-am amnat plecarea anulnd reinerea pe vapor i am zburat la San Francisco. Nu murise nc, dar se stingea destul de repede. Nu erau siguri, spuneau medicii, dac el i va recpta cunotina nainte de a muri, dar ceruse s m vad urgent. Am stat acolo, n acea ncpere de spital urmrindu-l, privind cum arta cochilia unei fiine pe care am cunoscut-o. El avusese totdeauna nfiarea unui om bolnav, avusese mereu o paloare bizar, o fragilitate maladiv. Zcea acum artnd ca o fiin intrat deja n ghearele morii, ca o ppu de cear. Stteam acolo i m gndeam: A vrea s-mi vorbeasc. S-mi spun ceva. Mcar ceva nainte de a muri. M simeam att de singur, cumplit de singur. Scpasem de dumani i ajunsesem lng un prieten. De fapt, singurul meu prieten. Era singura fiin pe lumea asta care tia totul despre mine, cu excepia Mamei, dar nu vroiam s m gndesc la Mama.

O dat sau de dou ori m-am adresat unei surori i am ntrebat-o dac nu e cazul s intervin cu ceva ns ea a dat din cap, spunnd n acelai timp: S-ar putea s-i recapete cunotina, dar la fel de bine s-ar putea s nu-i revin. Aa c am rmas s atept. i apoi dintr-o dat a oftat i s-a micat. Sora l-a ridicat cu foarte mult delicatee. S-a uitat la mine, dar nu miam dat seama dac m-a recunoscut sau nu. Se uita la mine ca i cum ar fi vzut prin mine i dincolo de fiina mea. i pentru o clip ceva nou a aprut n privirea lui. Mi-am zis: M-a recunoscut, m vede. A rostit ceva foarte ncet i m-am aplecat deasupra patului pentru ca s prind ceva. Nu erau cuvinte care s aib vreun sens Corpul lui se cutremur sub un spasm neateptat se rsuci, i arunc capul pe spate i ip: Blestematule... De ce-ai fcut-o? Dup care lein i se stinse. Nu am neles ce a vrut s spun i nici nu puteam s mi dau seama dac el nsui a tiut ce a spus. n felul acesta a decurs ultima mea ntlnire cu Santonix. M ntreb i acum dac ar fi auzit ceva din ceea ce a fi putut s-i spun. A fi vrut s-i mai spun nc o dat c tot ce aveam eu mai bun n lumea asta era casa fcut de el. C aceast cas nsemna totul pentru mine. Ciudat c putem s spunem aa ceva despre o cas. Cred c ajungem s-o nvluim ntr-un simbolism care e numai al ei. i totul pornete de la ceva pe care i-l doreti, att de mult, nct nici nu tii cum s-l exprimi. Dar el a tiut ce am vrut i mi-a dat acel ceva. i am devenit proprietarul acelui ceva. i m ntorceam acum la el. Acas. S m ntorc acas, era tot ce-mi doream cnd am ajuns pe vapor. Gndul m sfredelea dup care simeam cum o oboseal de moarte punea stpnire pe mine. Asta la nceput... Iar pe urm simeam un val de fericire care venea din adncuri i care se ridica deasupra mea. Mergeam acas. Mergeam acas. i pentru marinarul de pe mare i vntorul de pe deal Casa e steaua cluzitoare...

23
Deci asta fceam n acel moment. Dar totul se terminase. Ddusem ultima dintre btlii, ultima lupt. Era i sfritul cltoriei. Ceea ce triam mi se prea att de deprtat de vremea neastmpratei mele tinerei. Zilele n care mi repetam: Vreau, vreau mi se preau c trecuser de-o venicie, cnd, de fapt, se scursese mai puin de un an. Am ncercat s revd totul stnd culcat n cabina mea i gndindu-m. Zilele cnd m-ntlneam cu Ellie vremurile acelea cnd toat lumea era a noastr n Regents Park cstoria noastr civil, casa Santonix lucrnd la ea casa terminat. A mea, numai a mea. Eram eu eu, cel care vroiam s fiu. Aa cum am vrut s fiu ntotdeauna. Am obinut tot ceea ce mi-am dorit i m ntorceam acum la acel ,,Tot. nainte de a prsi New York-ul, scrisesem cteva rnduri i le expediasem prin pota aviatic pentru a ajunge la destinaie naintea sosirii mele n Anglia. i scrisesem lui Phillpot ntr-un fel am simit c Phillpot va nelege, dei ceilali s ar putea s nu neleag. Era mai uor s-i scriu dect s vorbesc cu el. Oricum trebuia s tie. Toat lumea trebuia s afle. Anumite persoane nu vor nelege. Vzuse singur ct de apropiat fuseser Ellie i Greta i ct de mult ajunsesem i eu s depind de Greta, ct mi va fi de greu s locuiesc singur n casa aceea unde trisem cu Ellie dac n-ar fi fost cineva care s m ajute. Nu tiu dac reuisem s aranjez i s prezint faptele cum trebuia. Mi-am dat toat osteneala. A vrea, scrisesem, s fii primul care afl. Ai fost att de bun cu noi, i cred c vei fi singura fiin care va nelege. Nu pot s suport s triesc singur pe Moia iganului. M-am gndit tot timpul ct am fost n America i am hotrt c de ndat ce m voi ntoarce acas s-i cer Gretei s se cstoreasc cu mine. E singura fiin cu care pot s vorbesc despre Ellie, vezi dumneata. Va nelege. Poate c nu va vrea s se mrite cu mine, dei cred c va vrea... Totul va fi ca i cum am fi toi trei mpreun din nou.

Am scris de trei ori scrisoarea nainte de a ajunge s exprim ceea ce vroiam s spun. Phillpot ar fi trebuit s-o primeasc cu dou zile nainte de sosirea mea. Am ieit pe punte n timp ce ne apropiam de Anglia. Priveam n zare la pmntul care se apropia din ce n ce mai mult. M gndeam: A fi vrut ca Santonix s fie cu mine. i ntr-adevr o doream. A fi dorit s tie cum totul devenea adevrat. Aa cum plnuisem aa cum gndisem aa cum dorisem. M scuturasem de America. M scuturasem de escrocii i leprele pe care le uram cu atta nverunare i care, eram sigur, m urau la fel de mult i nu doreau dect s m vad dobort pentru c m ridicasem de jos! M ntorceam victorios. M ntorceam la pinii mei i la drumul n spiral ce erpuia ctre vrful dealului spre casa care m atepta. Casa mea! M ntorsesem la dou lucruri pe care le doream. Casa mea casa pe care o visasem, pe care o proiectasem, pe care o dorisem att de fierbinte. Casa asta i o femeie nemaipomenit... Am tiut ntotdeauna c voi ntlni ntr-o zi o femeie minunat. O ntlnisem. O vzusem i ea m vzuse. Ne-am cunoscut. O femeie nemaipomenit. Am tiut din momentul n care o vzusem c i aparin, c i aparin n ntregime i pentru totdeauna. Eram al ei... i acum n sfrit m ndreptam spre ea. Nimeni nu tia c m ntorc la Kingston Bishop. Era ntuneric i eu venisem cu trenul, dup care am mers pe jos de la gar spre cas. Nu vroiam s ntlnesc pe nimeni din sat n noaptea aceea. Nu n acea noapte... Soarele apusese de-a binelea cnd am ajuns pe drumul spre cas. Iam spus Gretei cnd voi ajunge. Era acolo sus i m atepta. n sfrit! Terminaserm cu toate subterfugiile i toate prefctoriile faptul c nu-mi plcea rdeam eu n sinea mea jucasem destul de bine rolul de la bun nceput. C nu-mi plcuse Greta c nu vroiam s vin i s stea cu Ellie. Da, fusesem foarte precaut. Cred c toat lumea fusese pclit de atitudinea mea. mi aminteam de cearta pe care o avusesem pentru ca Ellie s ne aud. Greta m ghicise chiar din primul moment cnd ne ntlnisem. Nu ne fcusem niciodat iluzii unul despre cellalt. Avea aceeai minte, aceleai dorini pe care le aveam i eu. Vroiam Lumea, nimic mai mult! Vroiam s fim pe acoperiul Lumii! Vroiam s ne satisfacem orice dorin, orice ambiie! Vroiam s avem totul, s nu

ne refuzm nimic. Mi-am amintit cum mi-am deschis inima ctre ea cnd ne-am ntlnit prima dat n Hamburg i cnd i-am mrturisit freneticele-mi dorini de a fi proprietar. Nu am putut s-mi ascund haoticele dorini i lcomia fa de Greta pentru c era marcat de aceeai lcomie. mi spusese: Pentru tot ceea ce doreti de la via trebuie s ai bani. Da, am rspuns, i nu vd cum o s fac rost de ei. Nu-i vei obine prin munc susinut, asta se vede, conchise Greta. Prin munc! Da, ar trebui s muncesc ani de-a rndul! i nu vreau s atept. Nu vreau s ajung n amurg, am spus. tii povestea despre tipul acela Schilemann, cum a muncit, a trudit i a fcut avere pentru ca sa-i vad visul vieii aievea i s-a dus la Troia i a nceput s sape pentru ca s gseasc mormintele Troiei. i-a vzut visul dar a trebuit s atepte pn cnd avea s mplineasc patruzeci de ani. Eu nu vreau s atept pn voi fi un brbat de vrst mijlocie. Btrn. Cu un picior n groap. Vreau s am totul acum, cnd snt nc tnr i puternic. Cred c i tu la fel. Nu-i aa? Da. i tiu i o cale prin care ai putea obine acest lucru. E uor. M ntreb dac te-ai gndit vreodat la aa ceva. Ai trecere la femei, pariez. O vd. O simt. Crezi c de femei mi arde mie acum sau n general? E una singur pe care o vreau, am zis. Tu. i tii asta. i aparin. Am tiut acest lucru din momentul n care te-am vzut. Am tiut de totdeauna c voi ntlni pe cineva ca tine. i te-am ntlnit. i i aparin. Da, zise Greta, cred c aa este. Amndoi vrem aceleai lucruri de la via, am spus. i spun eu c e uor, continu Greta. Uor. Tot ce ai de fcut este s te nsori cu o fat bogat, una dintre cele mai bogate fete din lume. A putea s-i aranjez eu aa ceva. Fabulezi, am rspuns. Nu spun deloc poveti, i o s fie uor. Nu, nu e de mine, am zis. Nu vreau s fiu brbatul unei femei bogate. O s-mi cumpere ea lucruri i o s m in ntr-o colivie de aur i nu e ce vreau eu. Nu vreau s fiu un sclav legat. Dar n-ai nevoie s fi. Asemenea chestii nu dureaz mult. Doar att ct trebuie, Nevestele pot s i moar.

M am holbat la ea. Te-a ocat, continu ea. Nu, nu m-ai ocat deloc, am rspuns. M-am gndit c nu vei fi. Poate am cam ars etapele. Se uita la mine cu un aer iscoditor, dar nu eram pregtit s-i rspund. Mai aveam unele rezerve fa de ea. Exist anumite secrete pe care un om nu e dispus s le mpart cu nimeni. Nu c aveam prea multe, dar nu-mi plcea s m gndesc la ele. Nu-mi plcea s m gndesc la primul dintre ele. O chestie prosteasc. Pueril. Nimic important. Avusesem i eu o dorin de a avea un ceas de mn, pe care un biat un coleg de clas l primise de la un na de al lui bogat. Tnjeam i eu dup aa seva. Costa o groaz de bani. Da, vroiam ceasul i nu tiam dac aveam vreodat norocul s am ceva asemntor. i ntr-o zi ne-am dus s patinm mpreun. Gheaa nu era destul de groas ca s ne in. Iar noi nu ne gndiserm la aa ceva, Gheaa s-a spart. Am patinat spre el. Se apucase cu minile de marginea copcii. Gheaa i tia minile. M-am aplecat ca s-l trag afar, desigur, dar n minutul la am zrit strlucirea ceasului. i mi-am spus; S presupunem c se duce la fund i se neac. M-am gndit ct de uor a fost... Totul s-a petrecut aproape fr s-mi dau seama, cred; nu tiu cnd am desfcut curelua, am apucat ceasul i i-am mpins capul sub ap n loc s ncerc s-l trag afar i i-am inut capul sub ap. Nu s-a zbtut mult, era sub ghea. Ne-a vzut lumea i a venit ctre noi. Credeau c ncercam s-l scot afar! L-au scos afar n cele din urm, opintindu-se niel. Au ncercat respiraie artificial, dar era prea trziu. Mi-am ascuns comoara ntr-un loc anume unde mai puneam din cnd n cnd anumite lucruri pe care nu doream s le vad Mama care m ntreba de unde le am. A dat ntr-o zi peste el, cutndu i osetele. i m-a ntrebat dac nu era ceasul lui Pete. Am spus c nu era al lui, bineneles, era al unui biat de la coal cu care fcusem un troc. Mama m enerva totdeauna, aveam impresia c tie prea multe n privina mea. M-am enervat de-a binelea cnd a gsit ceasul. Bnuia ceva, cred. Nu putea s tie, evident. Nimeni nu tia. Dar obinuia s se uite la mine ntr-un fel ciudat. Toat lumea a crezut c am alergat n ajutorul lui Pete, c am ncercat s-l salvez. Nu cred ca ea s se fi gndit la aa ceva. Cred c tia. Nu vroia s tie, dar necazul era c tia prea multe despre mine. M-am simit puin vinovat un timp, dar a trecut.

i pe urm mai trziu, cnd eram concentrat. Eram ntr-o tabr de aplicaii. Un tip, care se numea Ed, i cu mine fuseserm ntr-un fel de tripou. Nu am avut noroc deloc, am pierdut tot ce aveam, dar Ed a ctigat ceva. i schimbase jetoanele i ne ntorceam acas; Ed avea buzunarele doldora. Se vedea c buzunarele-i gemeau de bancnote. La un moment dat un grup de huligani s-a npustit asupra noastr. Erau destul de iui n mnuirea cuitelor pe care le aveau asupra lor. Eu am fost rnit la bra, dar pe Ed l-au njunghiat. S-a prbuit. S-a auzit zgomot de pai care se apropiau. Huliganii au ters-o. Am putut s vd c dac a fi fost mai iute n reflexe... i eram iute! Reflexele mele snt destul de bune am scos repede o batist, mi-am legat braul, am scos cuitul din rana lui Ed i l-am nfipt n alte cteva locuri. A scos un oftat i dus a fost. M-am speriat la nceput, o secund sau dou i pe urm am tiut c o s fie bine. Aa c am simit ei bine ca i cum nu se ntmplase nimic. Am fost mndru de mine c am gndit i acionat repede! Mi-am spus n sinea mea mai trziu: Srmanul Ed, totdeauna a fost un prost. Nu mi-a trebuit prea mult timp ca s transfer banii din buzunarele lui n buzunarele mele. Nimic nu faci pe lumea asta dac nai reflexe rapide i dac nu te foloseti de ocazia potrivit. Necazul e c ocaziile nu se ivesc tot timpul. Unii se sperie cnd i dau seama c au omort pe alii Eu nu m-am speriat. De data asta chiar nu m-am speriat. i nchipui c nu e un lucru pe care s doreti s-l faci tot timpul. Nu i dac merit s-i pierzi vremea eu aa ceva. Nu tiu cum i a dat seama Greta de acest lucru n ceea ce m privea. Dar a tiut. Nu vreau s spun c i ar fi dat seama c eu am omort civa oameni. Dar cred c i-a dat seama c ideea crimei nu m va oca sau supra. Iar eu am ntrebat-o atunci: Ce tot spui acolo, Greta? Ea mi-a rspuns: Pot s te ajut. Te voi pune n legtur cu una din cele mai bogate fete din America. M ocup ntr-un fel de educaia ei. Locuiesc cu ea. Am o mare influena asupra ei. i crezi c o s se uite la cineva ca mine? am ntrebat eu. N-am crezut nici un minut c totul ar putea fi adevrat. De ce m-ar fi plcut pe mine o fat bogat cnd putea s-i aleag oricnd un brbat artos, sexy, chiar. Ai pe vino-ncoace, zise Greta. Fetele i dau trcoale, nu-i aa?

Am mormit ceva i am zis c nu o duc prea ru. Nu a avut nici o legtur pn acum. E prea bine pzit. Singurii tineri care au fost tolerai n preajm-i snt nite mucoi, fii de bancheri, nite mucoi. E pstrat pentru un mariaj in stil mare, ntre mari mahri. Snt nspimntai s nu gseasc cumva vreun Ft-Frumos care s alerge, de fapt, dup banii ei. i normal c ea tocmai de tia se apropie. Snt cu totul neobinui pentru ea, pentru c nu-i vede n fiecare zi. Va trebui s joc un rol mare cu ea. Va trebui s te-ndrgosteti de ea la prima vedere i s-i cazi la picioare. Va fi destul de uor. Nu a avut niciodat un admirator. Ai putea s ncerci. As putea s-ncerc, am zis eu cu u oarecare ndoial. Am putea s aranjm totul, zise Greta. Familia ei va afla i o va opri. Nu, nu vor ti, continu Greta. Nu vor ti nimic despre asta. Sau vor ti cnd va fi prea trziu. Cnd vei fi deja cstorii. Deci asta e ideea ta. i am vorbit pe ndelete despre ea. Am fcut un plan. Nu n detaliu, v nchipuii. Greta s-a ntors n America, dar a rmas n legtur cu mine. Am avut mai multe meserii. I-am povestit despre Moia iganului i ea mi-a spus c era exact ceea ce trebuia pentru a ncepe o idil. Ne-am neles ca ntlnirea mea cu Ellie s aib loc aici. Greta o montase pe Ellie i o convinsese despre necesitatea unei case n Anglia unde putea s scape de cicleala familiei cnd va deveni major. Ei da, am pus la cale totul. Greta era un mare strateg. Nu cred c a fi putut s concep planul singur, dar tiu c mi-am jucat rolul de minune. ntotdeauna mi-a plcut s joc cte ceva. i aa s-a ntmplat totul. Aa am ntlnit-o pe Ellie. Pentru mine a fost o distracie totul. M-nnebuneam dup tot pentru c exista i un risc n toat afacerea, o ameninare c totul ar putea fi descoperit. Ceea ce m fcea extrem de nervos erau momentele cnd trebuia s dau ochii cu Greta. Trebuia s fiu sigur, vedei dumneavoastr, c nu m dau de gol, prin felul cum uitam la ea. Ne nelesesem ar fi fost mai bine ca persoana ei s-mi displac, s m prefac c snt gelos pe ea. i aici m-am descurcat destul de bine. mi aduc acum aminte de ziua cnd a venit s stea cu noi. Am regizat o ceart pentru ca Ellie s poat s-o aud. Nu tiu dac nu cumva ne-am ntrecut pe noi nine un pic. Nu cred. Cteodat eram destul de nervos

c Ellie ar putea s descopere sau s afle ceva, dar nu cred c a bnuit ceva. Nu tiu. ntr-adevr nu tiu. Niciodat n-am tiut de ce e-n stare Ellie. Era foarte uor s fii brbatul Elliei. Era o dulcea. Da, era ntradevr o dulcea. Uneori mi-era team de ea pentru c fcea anumite lucruri fr s-mi spun. i mai tia i lucruri pe care nu le bnuiam c le-ar putea ti. Dar m iubea. Da, m iubea. Uneori cred c o iubeam i eu... Nu vreau s spun c era ca Greta. Greta era femeia creia i aparineam. Era personificarea sexului. Eram fcut pentru ea i tiam c-i snt pe msur. Ellie era ceva diferit. mi plcea s triesc alturi de ea, vedei dumneavoastr. Da, lucrul acesta sun poate bizar acum, cnd m gndesc la ceea ce a fost. C am trit alturi de ea a fost o adevrat deftare. Notez toate acestea pe hrtie pentru c este ceea ce gndeam n acea sear cnd m-am ntors din America. Cnd m-am ntors pe acoperiul lumii, dobndind tot ce-mi dorisem, n ciuda tuturor riscurilor, tuturor pericolelor n ciuda faptului c svrisem o crim att de cumplit, aa cum mi repetam! Da, totul a fost abil conceput, m-am gndit i mi-am spus o dat sau de dou ori, i nimeni n-ar putea s descopere felul n care am procedat. Dar acum riscurile se risipir, pericolele dispruser, i iat-m revenind pe Moia iganului. Veneam aa cum mergeam n ziua aceea cnd am descoperit afiul pe zid i am venit sus s vd ruinele casei vechi. Urcnd drumul erpuitor. i atunci am vzut-o pe Ellie. Vreau s spun c, atunci cnd urcam drumul, am vzut-o pe Ellie. Exact cnd am ajuns la cotitura drumului, n locul unde se petreceau accidentele. Era acolo, n acelai loc unde o vzusem mai nainte, stnd n umbra copacului. Sttea acolo cnd s-a speriat puin c m-a vzut i am tresrit c am vzut-o. Acolo ne-am privit prima dat i am venit de i-am vorbit, judecndu-mi rolul tnrului ndrgostit care e fulgerat la prima vedere de obiectul dragostei lui. Mi-am jucat prea bine rolul. Oh, v spun eu, snt un actor pe cinste! Dar nu m ateptam s-o vd acum... Vreau s spun c nu puteam so vd, nu-i aa? Dar o vedeam... Se uita se uita drept la mine. Numai c era ceva care m-a nspimntat care m-a nspimntat foarte mult. Se prea c nu m vede vreau s spun c tiam c nu putea s fie de-

a adevratelea acolo tiam c era moart dar am vzut-o. Era moart i corpul ei era ngropat n cimitirul din S.U.A. i totui se uita la mine, stnd sub brad. Nu, nu se uita la mine. Se uita ca i cum atepta s m vad i era dragoste pe faa ei. Aceeai dragoste pe care o vzusem n ziua cnd i mngia corzile chitrii. n ziua cnd mi zisese: Te uii la mine ca i cnd m-ai iubi. i eu am rspuns ceva caraghios precum: Evident c te iubesc. M-am oprit mort de fric. Eram paralizat acolo n mijlocul drumului Tremuram. Am zis tare: Ellie! Nu s-a micat, sttea numai acolo, privind... Privea prin mine. Asta m sperie cel mai mult pentru c tiam c dac m gndeam pentru o clip de ce nu m vedea... i nu vroiam s tiu. Nu, nu vroiam s tiu acest lucru. Privind fix la locul unde m aflam i nevzndu-m. Atunci am nceput s fug. Alergam ca un la ctre cas unde luminile att de cunoscute m teptau. Am alergat pn am reuit s scap de panica nenorocirii n care intrasem. Era triumful meu. M ntorceam acas. Eram vntorul care revenea de pe dealuri, acas la lucrurile pe care le doream mai mult dect orice pe lume, la femeia creia i aparineam trup i suflet. i o s ne cstorim i o s trim n Cas. Am obinut tot ceea ce am plnuit! Am ctigat Am pus mna pa ce e al nostru. Ua nu era zvort! Am intrat scuturndu-mi picioarele i artndum prin cadrul uii de la bibliotec. i acolo sttea Greta, ateptndu-m lng fereastr. Era superb. Era cel mai frumos i mai dulce lucru pe care-l vzusem vreodat Era precum o Brunhild, o glorioas Valkirie cu prul auriu strlucitor. Era ntruchiparea feminitii. Ne-am abandonat unul altuia cu o frenezie pe care o gustam numai n scurtele noastre ntlniri din snul Nebuniei. M-am aruncat drept n braele ei precum un marinar care s-a ntors de pe mare la ai si. Da, a fost unul din cele mai frumoase momente din viaa mea. Pe urm ne-am ntors la lucrurile mrunte. M-am aezat i ea mi-a artat o grmad de scrisori care-mi erau adresate. Am pus mna aproape n mod automat pe una care avea un timbru american pe ea. Era de la Lippincott. M-am ntrebat ce o fi putnd s-mi spun n ea, de ce s mi scrie o scrisoare.

Ei bine, zise Greta cu o exclamaie plin de satisfacie, am fcuto! i-nc cum! am adugat. Amndoi am rs, am rs slbatic. Pe mas era ampanie. Am deschis-o i am but n sntatea noastr a amndurora. Locul sta e o minune, am zis uitndu-m de jur mprejur. E mai frumos dect puteam s mi-l amintesc. Santonix dar nu i-am spus Santonix a murit. Oh, Doamne, zise Greta, ce pcat. Deci era chiar bolnav? Sigur c era bolnav. Nu am vrut s m gndesc la asta. M-am dus i l-am vzut cnd a murit. Greta se cutremur uor. Nu mi-ar fi plcut s fiu acolo. A spus ceva? Nu chiar. A zis c snt un blestemat, un neghiob ar fi trebuit s procedez altfel. Ce-a vrut s spun cum altfel? Nu tiu ce-a vrut s spun, am rspuns. Presupun c delira. Nu tia despre ce vorbea. Ei, casa asta e un monument nemaipomenit n memoria iui, zise Greta. Cred c rmnem cu ea, nu-i aa? M-am uitat la ea a mirare. Bineneles. Crezi c e s m duc s locuiesc in alt parte? Nu putem s locuim aici tot timpul anului. nmormntai ntr-un sat ca sta? Dar aici vreau s triesc aici am vrut tot timpul s triesc. Da, desigur. Dar, la urma urmelor, Mike, avem destui bani Putem merge unde dorim! Putem s mergem de-a lungul i de-a latul Continentului. Ne putem permite o vntoare n Africa. Vom avea aventuri. Vom cumpra de grmad de lucruri. Vom merge n Extremul Orient. Nu-i place s ai o via aventuroas? Ba da, cred c da... Dar ne vom ntoarce mereu aici, nu-i aa? ncepusem s am un simmnt ciudat n sensul c ceva scria undeva. Nu m gndisem dect la casa mea i la Greta. Nu dorisem altceva. Dar ea dorea. Am neles asta. i nu era dect nceputul. nceputul dorinei de a avea lucruri. ncepea s-i dea seama c putea s le aib, i am avut atunci o presimire. Am nceput s tremur. Ce i se ntmpl, Mike? Tremuri. Ai rcit sau ce ai?

Nu, nu e rceal, am rspuns. Dar ce s-a ntmplat? Am vzut-o pe Ellie. Ce vrei s spui? Cum adic ai vzut-o pe Ellie? n timp ce urcam, drumul i cnd am ajuns la curba periculoas, era acolo, stnd sub un copac privind privind ctre mine. Greta se holb. Nu fi ridicol! Ai nceput s aiurezi. S-ar putea s am vedenii. Aceasta e Moia iganului, la urma urmelor, Ellie era acolo, privind artnd destul de fericit. Arta cum era ca de obicei ca i cum ar fi stat tot timpul acolo i avea s stea tot timpul acolo. Mike! Greta m apuc de umr. M scutur. Mike, nu mai spune astfel de lucruri. Ai but ceva nainte de a ajunge aici? Nu, am ateptat pn s ajung aici. tiam c m atepi cu ampanie. Hai s-o uitm pe Ellie atunci i s bem n cinstea noastr. Era Ellie, am spus cu ncpnare. Sigur c nu era Ellie! Era numai o impresie de lumini s zicem. Era Ellie i sttea acolo. Se uita m cuta i se uita la mine Dar nu putea s m vad. Greta, Ellie nu putea s m vad. Mi se ridic vocea: i tiu de ce nu putea s m vad. tiu de ce nu putea s m vad. Ce vrei s spui? i atunci am optit pentru prima dat ceva ce se distingea cu greu de respiraia mea: Pentru c nu eram eu. Nu eram acolo. Ea nu vedea dect Nesfrita Noapte. Apoi am strigat cu o voce n care se simea panica: Unii snt nscui pentru Dulcea Desftare, alii snt nscui pentru Nesfrita Noapte. Eu, Greta, eu m-am nscut pentru Nesfrita Noapte. i aminteti, Greta, am continuat, cum sttea ea acolo, pe sofaua aceea? Obinuia s cnte cntecul sta la chitar, cu o voce dulce, melodioas. Trebuie s-i aminteti. n fiecare noapte i-n fiecare diminea, ngnam eu cu respiraia tiat, unii se nasc pentru nefericire n fiecare diminea i-n fiecare

noapte alii se nasc pentru dulcea desftare. Asta era Ellie, Greta. Ea se nscuse pentru dulcea desftare. Unii se nasc pentru dulcea desftare, alii pentru nesfrita noapte. i Mama tia asta. Ea tia c eu m nscusem pentru nesfrita noapte. N-am ajuns nc acolo. Dar ea tia. i Santonix tia. El tia c o luase pe drumul acela. Dar s-ar fi putut s nu fie aa. A fost numai o clip, o clip cnd Ellie-i cnta cntecul. A fi putut s fiu foarte fericit, cstorit cum eram cu Ellie. A fi putut s continui cstoria mea cu Ellie Nu, n-ai fi putut, zise Greta. i n-a fi crezut c eti fiina care s se piard cu firea n asemenea hal, Mike. Din nou m scutur de umr. Trezete-te. M-am uitat la ea fix. mi pare ru, Greta. Ce spuneam? Am crezut c i-au fcut ceva acolo, n America. Dar nu e asta. Te-ai descurcat, nu-i aa? Vreau s spun, s ntreb dac toate afacerile merg bine? Totul e-n ordine, am zis. Totul e aranjat pentru viitorul nostru, viitorul nostru nemaipomenit. Vorbeti cam ciudat. A vrea s tiu ce zice Lippincott n scrisoarea aceea. Am tras scrisoarea spre mine i am deschis-o. Nu era nimic nuntru n afara unei tieturi de ziar. Era o tietur veche i destul de tears. M-am uitat la ea. Era o fotografie a unei strzi. Am recunoscut strada cu o cldire impuntoare ca fundal. Era o strad in Hamburg cu puini trectori care veneau spre cel care lua imaginea. Doi oameni n prim plan, de mn. Eram eu i Greta. Aa c Lippincott tia. tiuse c o cunoteam deja pe Greta, Cineva trebuie s i fi trimis tietura de ziar, fr vreo intenie infam. Ci numai pentru c se amuzase descoperind-o pe d-ra Greta Andersen mergnd pe strzile IHamburgului. tiuse deci c o cunoteam pe Greta i mi-am adus aminte pe ce ton m ntrebase dac o ntilnisem sau nu pe Greta Andersen. Eu negasem, bineneles, dar el tia c eu mint. Atunci pesemne c a nceput s m bnuiasc. i deodat mi s-a fcut fric de Lippincott. Nu putea, desigur, s bnuiasc c am ucis-o pe Ellie. Dar bnuia c am omort-o, totui. Ascult-m, i-am zis Gretei, tie c ne cunoteam dinainte. A tiut de la nceput. L-am urt tot timpul pe acest vulpoi btrn i el te-a urt ntotdeauna. Am continuat: Cnd va afla c avem de gnd s ne

cstorim, atunci ne va bnui de-a binelea. Dar de fapt mi-am dat seama c Lippincott o bnuise cu siguran pe Greta, m bnuise i pe mine, ghicise c ne vom cstori, ne bnuia c ne cunoatem, ne bnuia poate c sntem amani. Mike, cnd vei nceta s fii un iepure speriat? Da, asta eti. Un iepure speriat. i eu care te-am admirat. Dau acum te vd risipindu-te, bucic cu bucic. Te sperii de oricine. Nu trebuia s-mi spui aa ceva mie. Dar e adevrat. Nesfrita Noapte. Nu puteam s m gndesc la altceva. i m ntrebam ce nsemna cu adevrat. Nesfrita noapte. nsemna ntuneric, nsemna c nu eram acolo ca s fiu vzut. Puteam s-i vd pe mori, dar morii nu puteau s m vad dei triam. Ei nu puteau s m vad pentru c, de fapt, nu eram acolo. Brbatul care o iubise pe Ellie nu era acolo. Intrase de bun voie n nesfrita noapte. Mi-am aplecat i mai mult capul spre pmnt. Nesfrita noapte, am repetat. Terminm o dat cu tnguiala, ip Greta. Revino-i! Fii brbat, Mike. Nu te lsa copleit de superstiii de acest gen Cum a putea s fac s scap? am zis. Mi-am vndut sufletul .,Moiei iganului, tii mcar asta? Moia iganului n-a fost sigur niciodat pentru nimeni. Nu a fost un loc sigur nici pentru Ellie i nu e sigur nici pentru mine. Poate nici pentru tine. Ce vrei s spui cu asta? M-am ridicat M-am ndreptat spre ea. Da, am posedat-o cu o ultim poft nebun. Oare dragostea, ura, dorina nu snt toate la fel? Toate trei ntr-una i una lund formele celor trei triri. N-a fi putut s-o ursc niciodat pe Ellie. Dar am urt-o pe Greta. Am savurat ura care m cuprinse. Am urt-o din toat inima i dorina bucuriei imediate m-a fcut s nu mai atept cile cele sigure, n-am mai vrut s atept ocazia aa c m-am apropiat de ea. Cea neruinat! Cea nesuferit! Cu prul tu blond, cu formele-i unduitoare, te simi n siguran? Dar nu eti n siguran cu mine nelegi? Am nvat s m bucur de crim, s m bucur cnd omor oamenii Eram emoionat n ziua n care tiam c Ellie va clri ctre moarte. Toat dimineaa mi-a fost sufletul plin de bucurie gndindu-m la crima care avea s se ntimple, dar nu am ajuns niciodat att de

aproape de crim ca acum. Acum a altceva. Vreau ceva mai mult dect s tiu c cineva va muri din cauza unei capsule pe care a nghiit-o la micul dejun. Vreau ceva mai mult dect mpingerea unei femei btrne ntr-o carier. Vreau s-mi folosesc minile. Greta era nspimntat. Ea, creia-i aparinusem din ziua aceea la Hamburg, cnd o ntlnisem i m prefcusem bolnav din cauza ei, renunasem la slujb pentru ea, numai ca s rmn cu ea. Da, atunci eram al ei, trup i suflet Dar nu-i mai aparineam acum. Eram eu nsumi. Ajungeam n regatul la care visasem. Era ntr-adevr nfricoat. mi plcea s-o vd aa i mi-am ncletat minile n jurul gtului ei. Da, pn i acum, cnd stau i atern aceste rnduri despre mine (care nchipuii-v c e un lucru foarte plcut), i cnd am ajuns s descriu prin ceea ce am trecut i ceea ce am simit i cum i-am amgit pe toi ei bine, e un lucru minunat i pot s spun c am fost nemaipomenit de fericit cnd am omort-o pe Greta...

24
Nu prea mai e mare lucru de spus dup aceea. Vreau s spun c lucrurile atinser apogeul. Cred c ajungem s uitm c nu poate fi nimic mai bun dect ceea ce trebuie s urmeze n comparaie cu ce a fost. Am rmas mult timp stnd acolo. Nu tiu cnd au venit Ei. Nici nu tiu dac au venit toi o dat... i nici nu cred c au putut sa fie acolo tot timpul pentru c nu m-ar fi lsat s-o omor pe Greta. Am bgat de seam c Dumnezeu a fost primul. Vreau s spun Maiorul Phillpot, nu Dumnezeu din ceruri. Snt zpcit. Mi-a plcut ntotdeauna de omul sta, a fost bun cu mine. Era precum Dumnezeu n multe privine. Vreau s spun c dac Dumnezu ar fi o fiin uman i nu ceva supranatural, undeva n ceruri, cred c ar fi semnat cu Phillpot. Era un om cinstit, deschis i blnd. Avea grij de lucruri i de oameni. ncerca s-i dea toat osteneala pentru semenii si. Nu-mi imaginam ct tie despre mine. Mi-am adus aminte cum se uita ntr-un mod deosebit la mine n dimineaa aceea n sala de licitaie, spunndu-mi c snt bine dispus. M ntreb dac s-a gndit de ce s-a ntmplat s fiu bine dispus n dimineaa aceea.

i pe urm, cnd am fost numai noi doi i ne-am ghemuit lng grmjoara de haine care devenise Ellie dup .. M ntreb dac a tiut sau a avut vreo bnuial c a fi avut vreun amestec n afacere... Dup moartea Gretei, aa cum v-am mai spus am rmas acolo n scaunul meu uitndu-m la paharul de ampanie Era gol. Totul era gol, foarte gol. Nu aprinsesem dect o lumin i aceea era ntr-un col. Nu era prea puternic i soarele apusese de mult. Stteam i m ntrebam ce o s se mai ntmple cu un fel de mirare prosteasc. i dup asta au nceput s apar. Au venit foarte ncet sau eu nu mai auzeam i nu vedeam pe nimeni. Dac Santonix ar fi fost cu mine, poate c mi-ar fi spus ce s fac. Santonix era mort. El plecase pe un drum diferit de al meu, aa c nu mi-ar fi fost de vreun ajutor. Nimeni nu cred c m-ar fi putut ajuta. Dup ctva timp l-am zrit pe doctorul Shaw. Era aa de tcut nct nici nu mi-am dat seama c era acolo. Sttea lng mine, ateptnd ceva. Dup o vreme am crezut c ateapt s-mi vorbeasc. I-am spus: M-am ntors acas. Mai erau cteva persoane care se micau n spatele lui. Preau i ele c ateapt ceva ce el avea de gnd s fac. A murit Greta zisei. Am omort-o. Cred c ar fi mai bine s-i luai trupul de aici, nu-i aa? Cineva declana un blitz Trebuie s fi fost un fotograf de la poliie care lua cteva imagini ale cadavrului. Dr. Shaw ntoarse capul i zise cu asprime: Nu nc. M-am aplecat spre el i i-am spus: Am vzut, o pe Ellie asear. Serios? Unde? Afar, stnd sub un brad. Era locul n care am vzut-o prima dat, vezi dumneata. Am fcut o pauz i apoi am continuat: Nu m-a vzut... Nu putea s m vad pentru c nu eram acolo. i dup o vreme am zis: Asta m-a ntristat. M-a ntristat foarte mult. Doctorul Shaw izbucni: Era n capsul, nu-i aa? Cianida, vreau sa apun. n capsula pe care i-ai dat-o Elliei n dimineaa aceea. Era pentru alergia de care suferea, am rspuns. Lua totdeauna o capsul pentru a preveni alergia de care suferea cnd clrea. Greta i cu

mine am pregtit vreo dou capsule cu un venin obinut din nite frunze din grdina noastr. Le-am aranjat n csua de pe deal. Inteligent, nu? i am nceput s rd. Era un rs ciudat de care m-am mirat i eu. Aducea mai mult cu o chicoteal. Am continuat: Ai examinat tot ce lua ea, parc aa mi amintesc, cnd ai venit s-i examinezi glezna. Pilule pe care le lua pentru somn, pentru alergie i toate erau bune, nu i aa? Nici una nu prezenta vreun pericol. ntr-adevr, nici una nu prezenta vreun pericol, ntri Dr. Shaw. Erau inofensive. Totul a fost destul de inteligent aranjat, nu crezi?, am ntrebat. Da, ai procedat destul de inteligent, dar nu suficient de inteligent. Cu toate acestea nu neleg cum ai descoperit totul. Am descoperit secretul de-abia la o doua moarte, moartea pe care n-ai prevzut o. Claudia Hardcastle? Da, i ea a murit n acelai fel. A czut de pe cal n timp ce vna. i Claudia era o femeie sntoas, dar i ea a czut de pe cal i a murit. Dar de data asta n-a mai trecut att de mult timp. Au ridicat-o aproape imediat i mai persista mirosul de cianid. Dac ar fi stat n aer liber ca Ellie, cteva ore, n-ar mai fi fost nici un miros, n-am mai fi descoperit nimic. Nu am neles cum a pus mna pe capsul Claudia. Numai dac n-ai lsat sau uitat una n csu. Claudia se ducea din cnd n cnd acolo. Amprentele ei erau peste tot i-a uitat chiar o brichet acolo. Pesemne c am fost neglijeni. Introducerea substanei n capsule a fost destul de complicat. i am revenit: Ai bnuit uneori c a avea vreun amestec n moartea Elliei. Aa e, nu? Chiar toi ci sntei aici? Am privit la figurile care se distingeau cu greu din umbr. Poate toi m-ai bnuit. Omul simte mai totdeauna. Dar niciodat nu e sigur dac poate s dovedeasc ceea ce bnuiete. Ar fi trebuit s m prevenii, am spus cu un ton dojenitor. Nu snt ofier de poliie, zise doctorul Shaw. Dar ce eti? Snt doctor. Nu am nevoie de doctor, am spus.

Rmne de vzut. M-am uitat la Phillpot i am ridicat tonul. Ce faci aici? Ai venit s m judeci, s prezidezi procesul meu? Reprezint numai dreptatea, zise el. Snt aici ca prieten. Ca prieten al meu? Ca prieten al Elliei, rspunse el. N-am neles. Nimic nu mi se prea de neles, dar n acelai timp m simeam o persoan nsemnat. Toi erau aici! Poliia i doctorul, Shaw i Phillpot, care erau un om cu destule responsabiliti. Toat problema era foarte complicat. Am pierdut irul lucrurilor. Eram foarte obosit. Mi se ntmpla s m simt obosit n ultima vreme i s aipesc i tot acel du-te vino. Oameni care veneau s m vad, tot felul de oameni. Avocai, un consilier judectoresc, cred, i alt avocat i doctori. Mai muli doctori. M plictiseau i nu mai vroiam s le rspund. Unul dintre ei m tot ntreba dac vroiam ceva. Am rspuns c doream un singur lucru Am spus c doream un pix i mult hrtie. Vroiam s scriu tot despre asta, cum s-a ntmplat. Vroiam s le spun ce am simit, ce am gndit. Cu ct m gndeam mai mult la mine, cu att descoperam c povestea mea va fi interesant pentru toat lumea. Pentru c eu eram interesant. Eram o persoan ntr-adevr interesant i fcusem lucruri interesante. Doctorii un doctor, cel puin, prea s gseasc cererea mea ca pe ceva interesant. Am spus: Totdeauna i lsai pe inculpai s fac o declaraie, de ce nu mia scrie i eu declaraia? ntr-o zi, poate, cineva o va citi. i m-au lsat s-o scriu. N-am putut s-o scriu pn la sfrit. Am obosit. Cineva a folosit termenul de responsabilitate limitat, dar altcineva nu a fost de acord. Auzeai o sumedenie de lucruri. Cteodat ei probabil c nici nu cred c tu asculi. Pe urm a trebuit s apar n faa unui tribunal i le-am spus s-mi aduc cel mai bun costum pentru c am vrut s fac o impresie bun acolo. Se pare c angajaser detectivi particulari pentru a m supraveghea. i asta de ctva timp. Probabil noii servitori cei noi. Cred c fuseser angajai i pui pe urmele mele de ctre Lippincott. Descoperiser attea lucruri despre mine i Greta. Curios lucru, dup ce murise nu m prea gndisem mult la Greta... Dup ce o omorsem nu prea mai contase...

Am ncercat s retriesc acel simmnt triumftor pe care-l avusesem cnd o strnsesem de gt. Dar i acela se dusese Au adus-o pe mama aa deodat, ntr-o zi, ca s m vad. Privea la mine din pragul uii. Nu prea foarte nelinitit aa cum prea ea de obicei. Cred c era mai degrab trist. Nu avea ce s-mi spun i nici eu ei. Tot ce mi a spus a fost c: Am ncerat, Mike. Am ncerat din rsputeri s te pstrez n siguran. N-am izbutit. Totdeauna mi a fost team c nu voi izbuti. Eu am zis: E-n regul, Mam, nu a fost vina. ta. Eu am ales acest drum Drumul pe care l-am vrut. i pe urm mi-a venit n minte ceva n legtur cu Santonix: De asta a zis Santonix ce-a zis. i era i lui fric de mine. Nici el nu reuise s fac ceva n ceea ce m privea. Nimeni n-ar fi putut s fac nimic poate c numai eu a fi putut. Nu tiu. Nu snt sigur. Dar cnd i cnd mi aduc aminte mi aduc aminte ziua cnd Ellie m-a ntrebat: La ce te gndeti cnd te uii aa la la mine? i eu am ntrebat-o: M uit cum?. i ea a rspuns: Ca i cum m-ai iubi. Presupun c ntr-un fel o iubeam. A fi putut s-o iubesc. Era att de dulce. Ellie. Dulce desftare Presupun c necazul meu a fost c vroiam ntotdeauna prea mult. i le mai vroiam pe toate dobndite pe o cale uoar, cu lcomia celui care nu muncete. Prima dat, n prima zi n care am venit, pe Moia iganului i am ntlnit-o pe Esther. Mi-am pus atunci n gnd, n ziua n care a prevenit-o pe Ellie, mi-am pus n gnd s-o pltesc pe iganc. Am tiut c era tipul de fiin care ar face orice pentru bani. Am pltit-o. A nceput s-o nfricoeze pe Ellie, fcnd-o s cread c e-n pericol. Am crezut c asta va ajuta ca lumea s cread c Ellie a murit n urma unui oc. n prima zi, acum mi ddeam seama de asta, Esther a fost destul de nspimntat. nspimntat pentru Ellie. A prevenit-o, a prevenit-o s plece, s nu aib de a face cu Moia iganului. i o mai prevenea s nu aib de a face cu mine. N-am neles asta. Nici Ellie n-a neles. S-i fi fost Elliei fric de mine? Cred c era ceva de care nici ea nu-i ddea seama. tia c exista o ameninare, c exista un pericol. i Santonix simise rul din mine, ca i mama de altfel. Poate c toi trei tiau.

Ellie l tia i ea, clar nu-i fcuse griji, nu-i pusese vreodat aceast problem. Straniu. Foarte simplu, Fusesem foarte fericii mpreun. Da, foarte fericii... A fi vrut s fi tiut c am fost fericii... Am avut noroc. Poate c tot omul are un noroc al lui. Eu i-am ntors spatele norocului meu. Pare ciudat, nu-i aa, c Greta nu conteaz de loc n toat aceast poveste! Pn i nemaipomenita mea cas nu mai conteaz. Numai Ellie... i Ellie nu mai poate s m gseasc din nou. Nesfrita Noapte... Sfritul povestirii mele. n sfritu-mi e i-nceputul parc aa spun oamenii ntotdeauna. Dar ce-nseamn de fapt asta? i unde ncepe povestea mea, totui? Trebuie s-ncerc s m gndesc...

CUPRINS
Cnd enigma nspimntat sau suspans-ul la modul absolut ...... 2 1 ............................................................................................... 3 2 ............................................................................................... 8 3 ............................................................................................. 12 4 ............................................................................................. 16 5 ............................................................................................. 17 6 ............................................................................................. 31 7 ............................................................................................. 35 8 ............................................................................................. 38 9 ............................................................................................. 43 10 ........................................................................................... 49 11 ........................................................................................... 66 12 ........................................................................................... 73 13 ........................................................................................... 78 14 ........................................................................................... 82 15 ........................................................................................... 93 16 ......................................................................................... 104 17 ......................................................................................... 113 18 .......................................................................................... 120 19 ......................................................................................... 124 20 ......................................................................................... 127 2 1 ........................................................................................ 135 22 ......................................................................................... 142 23 ......................................................................................... 149 24 ......................................................................................... 161