Sunteți pe pagina 1din 103

Agatha Christie Spre zero

Lui Robert Graves Drag Robert, Deoarece eti att de drgu s spui c-i plac crile mele, m aventurez s-i dedic aceast carte. Tot ce i cer este s-i nfrnezi drastic nclinaiile critice (ascuite, fr ndoial, de recentele tale excese pe linia asta!) cnd o vei citi. Aceasta e o carte pentru plcerea ta i nu o candidat la stlpul infamiei literare al domnului Graves! Prietena ta, AGATHA CHRISTIE

PROLOG: 19 NOIEMBRIE
Grupul din jurul cminului era aproape n totalitate alctuit din oameni ai legii sau care aveau legtur cu ea. De fa se aflau avocatul Martindale, Rufus Lord, K.C.*, tnrul Daniels, care se remarcase n cazul Carstairs, un novice printre ceilali avocai, domnul Justice Cleaver, Lewis de la firma "Lewis i Trench", i btrnul domn Treves. Domnul Treves avea aproape optzeci de ani, un octogenar foarte ager i experimentat. Fcea parte dintr-o faimoas firm de avocai, fiind cel mai renumit membru al ei, i se spunea despre el c tia mai multe poveti de culise dect oricare om din Anglia, fiind specialist i n criminologie. Oamenii fr minte spuneau c domnul Treves ar trebui s-i scrie memoriile. Domnul Treves tia mai bine. El i ddea seama c tia prea multe. Dei se retrsese de mult din activitate, nu exista om n Anglia ale crui preri s fie mai respectat de colegii de breasl. Ori de cte ori glasul su subirel se fcea auzit, se aternea o tcere plin de respect. n momentul de fa, conversaia se purta n jurul subiectului unui caz mult discutat care se ncheiase n ziua aceea la Old Bailey. Era vorba de o crim n care inculpatul fusese achitat. Cei de fa dezbteau cazul, intervenind cu critici tehnice. Acuzarea fcuse o greeal bazndu-se pe unul din martorii si btrnul Depleach trebuia s-i fi dat seama ce ans enorm ddea aprrii. Tnrul Arthur profitase din plin de declaraia tinerei servitoare. n pledoaria sa de ncheiere, Bentmore expusese foarte corect problema n adevrata ei perspectiv, ns greeala fusese deja comis. Curtea dduse crezare fetei. Juraii erau ciudai... niciodat nu tiai ce vor nghii i ce nu. ns odat intrai la o idee, nimeni nu le-o mai scotea din cap. Crezuser c fata spusese adevrul n legtur cu bara de metal i cu asta basta! Mrturia medical fusese pentru ei prea sofisticat. Toi aceti termeni lungi i jargonul tiinific... ai naibii de proti martori, tipii ia cu tiina lor... ntotdeauna mrie i hrie i nu pot rspunde la o ntrebare simpl, prin da sau nu... mereu o dau cu "n anumite condiii asta ar putea avea loc..." i tot aa! Discutau ntre ei, din aproape n aproape, i, cum remarcile deveneau tot mai rare i dezlnate, se instala sentimentul general c ceva lipsea. Capetele se ntoarser unul dup altul n direcia domnului Treves. Cci domnul Treves nu contribuise nc la discuie. Treptat deveni limpede c adunarea atepta o vorb din partea celui mai respectat membru al su. Rezemat n scaun, domnul Treves i lustruia, cu un aer absent, ochelarii. Ceva n tcerea din jur l fcu s-i ridice iute privirea. Ei? spuse el. Ce-a fost asta? M-ai ntrebat ceva? Tnrul Lewis lu cuvntul. Vorbeam despre cazul Lamorne, domnule. Se opri ateptnd. Da, da, spuse domnul Treves. La asta m gndeam i eu. Urm un "sst" plin de respect. ns m tem c am luat-o puin razna cu imaginaia, continu domnul Treves, lustruindu-i mai departe ochelarii. Presupun c asta se datoreaz naintrii n vrst. La anii mei, poi da vina pe vrsta cnd mintea i-o ia razna. Da, chiar aa, domnule, l aprob tnrul Lewis, prnd ns ncurcat. M gndeam, continu domnul Treves, nu att la diversele aspecte juridice care s-au ivit... dei au fost interesante... foarte interesante... iar dac verdictul ar fi fost altul, ar fi existat foarte multe premise pentru recurs. Ba chiar a crede... dar mai bine s nu intru n amnunte acum. Dup cum spuneam, m gndeam nu la aspectul juridic al problemei ci la... ei bine, la oamenii implicai n acest caz. Toi prur destul de uimii. Se gndiser la acei oameni numai sub aspectul credibilitii lor, sau, altfel spus, ca martori. Nici unul nu se hazardase n a face o speculaie
*

K.C. = consilier al Coroanei

privitoare la faptul dac inculpatul fusese vinovat, sau nu fusese, aa cum se pronunase curtea. tii, fiinele umane, spuse domnul Treves gnditor. Fiinele umane. Tot soiul de tipuri i mrimi, i forme. Unele cu cap, majoritatea fr. Au venit din toate prile, Lancashire, Scoia... acel proprietar de restaurant din Italia, iar profesoara aceea de undeva din Vestul Mijlociu al S.U.A. Toi implicai, ntr-un fel sau altul, n cazul sta, i adunai laolalt, n cele din urm, ntr-o sal din tribunalul din Londra, ntr-o zi mohorta de noiembrie. Fiecare i-a adus mica sa contribuie. Per total, treaba a culminat cu un proces de crim. Se opri i btu delicat un tam-tam mrunel pe genunchi. mi place o poveste poliist bun, spuse. Dar, tii, asta s-a nceput unde nu trebuia! S-a nceput cu crima. ns crima e sfritul. Povestea ncepe cu mult nainte... cu muli ani n urm cu toate cauzele i evenimentele care aduc. anumii oameni ntr-un anumit loc, la o anumit or, ntr-o anumit zi. S lum mrturia acelei mici servitoare... dac ajutoarea buctresei nu i-ar fi ciupit iubitul, n-ar fi dat cu piciorul ntregii sale situaii ca s se duc la familia Lamorne i s fie principalul martor al aprrii. Acel Giuseppe Antonelli... care a venit aici s-i nlocuiasc fratele pentru o lun. Fratele e orb ca o crti. El n-ar fi vzut ceea ce au vzut ochii ageri ai lui Giuseppe. Dac poliistul nu i-ar fi fcut ochi dulci buctresei de la nr. 48, el n-ar fi ntrziat la rond... Ddu blnd din cap: Toate converg ctre un punct dat... i apoi, cnd vine timpul, hop. Ora zero. Da, toate converg ctre zero... Repet: Ctre zero... Trupul i se nfior uor. V e frig, domnule, venii mai aproape de foc. Nu, nu, refuz domnul Treves. sta-i semn c moartea mi d trcoale, cum se spune. Ei bine, trebuie s plec acas. nclin uor din cap i iei ncet, cu pai siguri, din ncpere. Urm un moment de tcere ncurcat, apoi Rufus Lord, K.C., remarc slab c srmanul btrn Treves era pe duc. Sir William Cleaver spuse: O minte ascuit... o minte foarte ascuit... dar Anno Domini i spune n cele din urm cuvntul. Are i inima slbit, spuse Lord. Cred c-l poate lsa n orice moment. Totui, i duce binior de grij, fu de prere tnrul Lewis. n acel moment, domnul Treves urca cu grij n automobilul su silenios, marca Daimler. Acesta l ls n faa unei case, ntr-o piaet linitit. Un valet plin de solicitudine l ajut s-i scoat pardesiul. Domnul Treves intr n bibliotec, unde ardea un foc nviortor. Dormitorul su era la parter cci, din cauza inimii, nu urca niciodat scri. Se aez n faa focului i trase ctre el corespondena. Mintea i era nc la cele ce-i imaginase. Chiar acum, gndi domnul Treves, undeva, vreo dram... vreo crim... e n curs de pregtire. Daca a fi scris vreuna din acele amuzante istorioare cu snge i moarte, a fi nceput cu un domn vrstnic care st n faa focului, deschizndu-i corespondena... mergnd, fr s se tie... ctre zero... Deschise un plic i privi absent foaia de hrtie pe care o scoase dinuntru. Brusc, expresia feei i se schimb. Reveni la realitate. Vai! exclam domnul Treves. E extrem de suprtor! De-a dreptul iritant. Dup atia ani! Asta mi va afecta toate planurile.

Partea nti "Deschide ua i iat oamenii" 11 ianuarie


Brbatul din patul de spital se rsuci uor i i nbui un geamt. Sora de gard se ridic de la mas i veni ctre el. i aranj pernele i-l mut ntr-o poziie mai confortabil. Angus MacWhirter scoase un mrit care ar fi trebuit s nsemne mulumesc. Era ntr-o stare de rzvrtire clocotitoare i de amrciune. La ora asta totul ar fi trebuit s se fi sfrit. El trebuia s fi terminat cu toate! Blestemat s fie afurisitul la de copac caraghios care crescuse din stnc! La dracu cu acei ndrgostii binevoitori care nfruntaser frigul unei nopi de iarn ca s-i dea ntlnire n vrful stncii. Dac n-ar fi fost ei (i copacul!) totul s-ar fi terminat... un plonjeu n apa adnc i rece, o scurt lupt, poate, i apoi uitarea... sfritul unei viei irosite, inutile, dearte. Iar acum unde era? Zcea caraghios ntr-un pat de spital, cu un umr rupt i cu perspectiva de a fi dus n faa unei instane poliieneti sub acuzaia de a fi ncercat s-i curme propria via. La dracu, era propria lui via, nu-i aa? Iar dac i-ar fi reuit treaba, ar fi fost ngropat cretinete, ca unul ce nu fusese ntreg la minte! Nesntos la cap, nu zu! Niciodat nu fusese mai zdravn! Iar sinuciderea era cel mai logic i mai de bun sim lucru pe care-l putea face un om n situaia lui. Complet la pmnt, ruinat i fr slujb, cu sntatea permanent ubred, cu o nevast care l prsise pentru altul. Fr slujb, fr bani, fr afeciune, sntate sau speran, nu era oare sinuciderea singura soluie posibil? i acum iat-l n aceast situaie absurd. Cu siguran avea curnd s fie admonestat de vreun magistrat ipocrit pentru c a fcut un lucru de bun sim cu un bun ce-i aparinea lui i numai lui viaa sa. Sfori de suprare. l apuc din nou febra. Sora veni lng el. Era tnr, cu prul rou, cu o fa blnd, oarecum distrat. Te doare tare? Nu, nu m doare. Am s-i dau ceva s dormi. Ba n-ai s-mi dai nimic. De ce? Crezi c nu pot suporta puin durere i insomnie? Fata zmbi blnd, cu un aer uor superior. Doctorul a spus c s-ar putea s ai ceva. Puin mi pas ce-a spus doctorul. Fata i aranja ptura i mpinse paharul cu limonada mai aproape de el. Ruinat spuse: mi pare ru c am fost bdran. Oh, nu-i nimic. Faptul c proasta lui dispoziie n-o tulbura deloc, l supra. Nimic de genul sta nu i-ar fi putut strpunge armura ei de indiferen indulgent. El era pacient, nu om. Spuse: La dracu cu bgreii... cu toi afurisiii tia care se amestec... Fata rosti cu repro: Ei, hai, asta nu-i foarte drgu din partea dumitale. Drgu? Drgu? Dumnezeule! Ea i spuse calm:

Diminea te vei simi mai bine. Brbatul nghii o njurtur. Voi, surorile! Surorile! Suntei inumane, asta suntei! nelege c noi tim ce e cel mai bine pentru dumneata. Tocmai asta-i att de enervant! i la voi, i la spital. La toat lumea. Amestecul sta continuu! Faptul c tii ce e cel mai bine pentru alii. Am ncercat s m omor. tii asta, nu-i aa? Fata ddu din cap. Nu era treaba nimnui, ci doar a mea, dac m aruncam sau nu de pe stnc. A fi terminat cu viaa. Eram la pmnt! Fata plesci uor, ceea ce indica un gen de simpatie abstract. EI era un pacient.. Ea l alina lsndu-l s se descarce. De ce s nu m sinucid dac aa vroiam? ntreb el. La ntrebarea asta, fata i rspunse foarte serios. Pentru c nu e bine. De ce nu era bine? l privi cu ndoial. Nu c ar fi ovit n crezul ei, ns i era mult prea greu s-i explice reacia. Pi... vreau s spun... e ru s te sinucizi. Trebuie s continui s trieti chiar dac nu-i place. De ce? Ei bine, trebuie s te gndeti i la alii, nu? Nu i n cazul meu. Nu exist suflet pe lumea asta care s fi avut de suferit de pe urma morii mele. N-ai nici o rud? Mam sau surori sau pe altcineva? Nu, am avut o nevast dar m-a prsit... i bine a fcut! i-a dat seama c nu sunt bun de nimic. Dar, desigur, ai prieteni. Nu, nu am. Nu sunt un om sociabil. Ascult, sor, am s-i spun ceva. Cndva am fost un tip fericit. Am avut o slujb bun i o soie frumoas. Apoi s-a ntmplat un accident de main. eful meu conducea maina, iar eu eram cu el. Mi-a cerut s spun c avea sub treizeci de kilometri la or cnd s-a produs accidentul. Nu era adevrat. Avea aproape cincizeci. Nu a murit nimeni, n-a fost nimic de genul sta, vroia doar s fie n regul fa de cei de la asigurri. Ei bine, n-am putut s spun ce vroia el. Era o minciun. Eu nu mint. Sora spuse: Cred c ai avut dreptate. Mare dreptate. Chiar crezi? ncpnarea mea m-a costat slujba. eful meu a fost foarte furios. A avut grij s nu mai capt alta. Nevasta mea s-a sturat s m tot vad nvrtindu-m fr rost. A plecat cu brbatul care mi fusese prieten. Lui i-a reuit totul n via i a prosperat. Iar eu am tras targa pe uscat, afundndu-m tot mai mult. Am nceput s beau. Asta nu m-a ajutat s-mi menin vreo slujb. n cele din urm, chiar doctorul mi-a spus ca n-o s mai fiu n putere, ca nainte. Ei bine, n-aveam pentru ce tri. Cel mai simplu era s-o termin direct. Viaa nu-mi mai oferea nimic, nici mie, nici altcuiva. Tnra sor murmur: Asta nu poi s-o tii El rse. Acum se simea mai bine. ncpnarea ei naiv l amuza. Fat drag, sunt eu de folos cuiva? Acum n-o tii. Dar ntr-o zi ntr-o zi? Nu va fi o alt zi. Am s m asigur c n-am s dau gre data viitoare. Ea scutur hotrt din cap. O, nu, spuse ea. De ce nu? Ei n-o fac niciodat din nou. O privi lung. "Ei n-o fac niciodat din nou. Fcea parte din categoria potenialilor sinucigai. Deschise gura s protesteze puternic, ns onestitatea ei nnscut l fcu s se

opreasc brusc. Ar face-o din nou? Chiar avea de gnd s-o fac din nou? Dintr-o dat, i-a dat seama c n-o va face. Fr nici un motiv. Poate ca adevratul motiv era cel dat de sor. Sinucigaii nu ncearc din nou. Cu att mai hotrt a fost s determine din partea ei o recunoatere sub aspectul etic. n orice caz, am dreptul s fac ce vreau cu propria-mi via. Nu... nu, nu ai. De ce, fat drag, de ce? Ea roi. Spuse, jucndu-se cu o cruciuli de aur ce-i atrna la gt: Nu nelegi. Dumnezeu poate are nevoie de dumneata. A privit-o lung, luat prin surprindere. Nu dorea s-i tulbure credina ei copilreasc. Spuse, n btaie de joc: Probabil c, ntr-o zi, am s opresc un cal care a luat-o razna i voi salva de la moarte un copil cu prul auriu, nu? Asta e? Ea a cltinat din cap. ncepu s vorbeasc cu vehemen, ncercnd s exprime ceea ce simea att de puternic i nu-i putea gsi cuvintele: Poate doar o s fii undeva nefcnd nimic doar prin simpla prezen ntr-un anumit loc, la un anumit moment dat Oh! Nu pot s exprim ceea ce simt, dar poate poate c doar te vei plimba pe o strad, ntr-o zi i, fcnd asta, vei face ceva teribil de important chiar fr s o tii Mica sor rocat venea de pe coasta de vest i civa din familia ei aveau "simul". Poate c, vag, vzuse imaginea unui om mergnd pe un drum, ntr-o noapte de septembrie i astfel salvnd o persoan de la o moarte teribil.

14 Februarie
Nu era dect o singur persoan n camer i singurul sunet ce se putea auzi era scritul peniei pe hrtie. Nu era nimeni care s citeasc cuvintele scrise de acea nu i, chiar dac ar fi fost, nu i-ar fi putut crede ochilor. Pentru c ceea ce era scris era planul limpede, perfect detaliat, al unei crime. Exist cazuri cnd un trup e contient c e controlat de un creier i se pune asculttor n slujba acelui ceva strin care-i controleaz aciunile. Exist alte cazuri cnd o minte este contient de faptul c stpnete i controleaz un trup i i duce la ndeplinire scopurile folosindu-se de acel trup. Personajul care sttea i scria fcea parte din aceast ultim categorie. El era mintea, inteligena limpede, controlat. Mintea lui avea un singur gnd i un singur scop distrugerea altei fiine umane. Pentru ca acest scop s poat fi atins, elaborase meticulos o schem, transpunnd-o pe hrtie. Fusese luat n calcul fiecare posibilitate. Treaba trebuia s fie absolut perfect. Schema, ca toate schemele bune, nu era definitiv btut n cuie. Existau anumite alternative, la anumite puncte. Mai mult, din moment ce era o minte inteligent, i ddea seama c trebuia lsat un stoc de inteligen pentru neprevzut. Dar liniile principale erau clare i fuseser atent verificate. Ora, locul, metoda, victima!... Personajul i nl capul. Cu o mn, apuc foile de hrtie i le citi cu grij. Da, treaba era limpede precum cristalul. Peste chipul grav trecu un zmbet. Era un zmbet de dement. Personajul inspir adnc. Cum omul a fost fcut dup nfiarea Creatorului su, aa exista acum o teribil imitaie a bucuriei creatorului. Da, totul era planificat... se prevzuse i se inuse seama de reacia fiecruia, binele i rul din fiecare extrase i aduse n armonie cu un plan drcesc. Totui, mai lipsea un lucru... Cu un zmbet, personajul nscrise o dat... o dat din septembrie. Apoi, cu un rs, rupse hrtiile n bucele, iar bucelele le arunc ntr-un foc generos.

Nu exista nici o neglijen. Bucelele de hrtie fuseser distruse una cte una, pn la ultima. Acum planul nu mai exista dect n mintea creatorului su.

8 martie
Superintendentul Battle sttea la masa la care luase micul dejun. Avea maxilarul ieit nainte ntr-un mod agresiv i citea o scrisoare pe care soia sa tocmai i-o nmnase, nlcrimat. Pe chipul su nu se putea citi nici o expresie, cci chipul su nu nregistra niciodat vreo expresie. Era unul sculptat n lemn. Era solid i durabil i, ntr-un fel, impasibil. Chipul superintendentului Battle nu sugerase niciodat strlucire; hotrt, nu prea un om sclipitor, dar avea alt calitate, greu de definit, care i conferea for. Asta n-o pot s-o cred, spuse doamna Battle suspinnd. Sylvia! Sylvia era cea mai mic dintre cei cinci copii ai soilor Battle. Avea aisprezece ani i era la o coal lng Maidstone. Scrisoarea era de la domnioara Amphrey, directoarea respectivei coli. Era o scrisoare clar, amabil i extrem de plin de tact. Scria negru pe alb c, de ctva timp, diferite mici furturi puseser n ncurctur conducerea colii, c problema fusese n cele din urm clarificat, c Sylvia Battle recunoscuse i c domnioara Amphrey ar fi vrut s-i vad ct mai curnd pe domnul i doamna Battle "ca s discute situaia". Superintendentul Battle mpturi scrisoarea, o puse n buzunar i spuse: Las asta n seama mea, Mary. Se ridic, ocoli masa, o btu uurel pe obraz i spuse: Nu te necji, drag, totul va fi bine. Prsi camera, lsnd n urma sa siguran i linite. n acea dup-amiaz, n salonul modern i plin de personalitate al domnioarei Amphrey, Superintendentul Battle sttea cu minile lungi i puternice pe genunchi, nfruntnd-o pe domnioara Amphrey i reuind s arate, mai mult ca niciodat, poliist pn n vrful unghiilor. Domnioara Amphrey era o directoare foarte reuit. Avea personalitate o doz mare de personalitate, era luminat i mereu la zi, combinnd disciplina cu idei moderne de independen. Camera ei era reprezentativ pentru spiritul din Meadway. Totul avea culoarea linititoare a fulgilor de ovz... existau vaze mari cu narcise galbene i boluri cu lalele i zambile. Cteva copii reuite din Grecia antic, dou piese de sculptur modern avangardist, dou tablouri ale unor maetrii italieni timpurii. Pe perei, n mijlocul tuturor acestora, se afla domnioara Amphrey nsi, mbrcat ntr-o nuan de un albastru petrol, cu o fa inteligent, sugernd un ogar contiincios i cu nite ochi albatrii, limpezi, care priveau serios din spatele lentilelor groase. Important este, spunea ea cu vocea ei clar, bine modulat, ca problema s fie abordat ntr-un mod corect. Trebuie sa ne gndim n primul rnd la fat, domnule Battle. La Sylvia! sta e lucrul cel mai important... cel mai important, viaa ei s nu fie mutilat n nici un fel. Ea nu trebuie forat s-i asume povara vinoviei... mustrarea trebuie s fie foarte, foarte judicios drmuit, mcar ct de ct. Noi trebuie s ajungem la motivul care a stat la baza acestor mici potlogrii. Un sentiment de inferioritate, poate? Ea nu e bun la jocuri, tii... o dorin ascuns de a strluci n acel domeniu... dorina de a-i afirma eul? Trebuie s avem mare, mare grij. Pentru asta am vrut s stau de vorb cu dumneavoastr mai nti... s v spun s avei foarte mare grij cu Sylvia. Repet, este foarte important s aflm cauza acestor fapte. Pentru asta am i venit, domnioar Amphrey, spuse superintendentul Battle. Glasul su era linitit, chipul lipsit de emoie, iar ochii si o urmreau ndeaproape pe directoare. Eu am fost foarte blnd cu ea, spuse domnioara Amphrey.

Battle rosti laconic: Drgu din partea dumneavoastr, doamn. Vedei, eu le iubesc cu adevrat i le neleg pe aceste tinere. Battle nu replic direct. Spuse: Acum a vrea s-mi vd fata, dac nu avei nimic mpotriv, domnioar Amphrey. Cu o energie rennoit, domnioara Amphrey l ateniona s aib mare grij... s-o ia ncet... s nu bruscheze o fat care tocmai era la vrsta pubertii. Superintendentul Battle nu ddu nici un semn de nelinite. Privea doar n gol. n cele din urm, directoarea l conduse n biroul ei. Pe culoar trecur pe lng cteva fete. Ele se ddur politicoase la o parte, ns ochii lor erau plini de curiozitate. Dup ce l conduse ntr-o camer mic, ce nu deborda de atta personalitate ca cea de la parter, domnioara Amphrey iei spunndu-i c i-o va trimite pe Sylvia. Chiar n momentul n care ieea, Battle o opri. O clip, doamn, cum ai ajuns la concluzia c Sylvia este responsabil de aceste... ... furtiaguri? Metodele mele au fost psihologice, domnule Battle. Domnioara Amphrey vorbea cu demnitate. Psihologice? Hm! Dar despre probe ce-mi putei spune, domnioar Amphrey? Da, da, neleg foarte bine, domnule Battle... dumneavoastr ai fi urmat calea asta. Ai fi acionat conform... profesiunii dumneavoastr. Dar psihologia e pe cale de a fi recunoscut n criminalistic. Pot sa v asigur c nu ncape nici un dubiu... Sylvia a recunoscut de buna voie totul Da, da... tiu asta. Eu doar v-am ntrebat cum ai ajuns s-o bnuii? Ei bine, domnule Battle, treaba asta cu lucrurile sustrase din dulapurile fetelor ajunsese s ia amploare. Am adunat ntreaga coal i am expus faptele, n timpul sta, leam studiat, pe neobservate, chipurile. Expresia Sylviei m-a izbit imediat. Era vinovat... ncurcat. N-am vrut s-o confrunt cu propria-i vinovie, ci s-o fac s-o recunoasc ea singur. Am fcut un mic test pentru ea... un joc de cuvinte. Battle ddu din cap ca semn c a neles. i, n cele din urm, copila a recunoscut totul. Tatl spuse: neleg. Domnioara Amphrey ezita o clip, apoi prsi camera. Battle se uita pe fereastr cnd ua se deschise din nou. Se ntoarse ncetior i i privi fiica. Sylvia sttea lng ua pe care o nchisese dup ea. Era nalt, brunet, coluroas. Faa ei era trist i pstra urme de lacrimi. Spuse mai degrab timid dect sfidtor: Ei bine, iat-m! Battle o privi gnditor cteva clipe. Oft. N-ar fi trebuit sa te trimit niciodat aici. Femeia asta e o proast. n uimirea-i puternic, Sylvia uit de propriile-i probleme. Domnioara Amphrey? Oh, dar e minunat. Toate suntem de aceeai prere. Hm, spuse Battle. Atunci poate nu e chiar att de proast, dac v-a fcut s credei asta despre ea. Oricum, Meadway nu e locul potrivit pentru tine... dei nu tiu... asta s-ar fi putut ntmpla oriunde. Sylvia i frnse minile. Avea privirea aintit n jos. Spuse: Eu... mi pare ru, tat. mi pare cu adevrat ru. Aa i trebuie, spuse scurt Battle. Vino aici! Fata travers ncetior i ezitant ncperea. El i apuc brbia n palma lui mare i ptrat i i privi cu atenie faa. Ai trecut printr-o ncercare grea, nu-i aa? o ntreb blnd. Din ochii fetei nir lacrimi. Battle spuse ncetior: Vezi, Sylvia, am tiut tot timpul c e ceva cu tine. Oamenii, n majoritatea lor, au cte o slbiciune. De obicei, asta e destul de vizibil. i poi da seama cnd un copil este lacom sau rutcios sau e nclinat s terorizeze pe alii. Tu ai fost un copil bun, foarte

linitit... cu un temperament dulce... nu ne-ai fcut nici o problem... i, uneori, asta m-a nelinitit. Cci dac exist vreun defect ascuns, acesta poate strica ntreg caracterul, cnd subiectul este pus la ncercare. Ca mine, spuse Sylvia. Da, ca tine. Tu ai cedat la efort... i nc ntr-un mod al naibii de ciudat. Un mod destul de ciudat, pe care nu l-am mai ntlnit pn acum. Fata rosti brusc, cu dispre: Cred c ai avut destul de des de-a face cu hoi. Oh, da... cunosc totul despre ei. i din cauza asta, draga mea, nu pentru c sunt tatl tu... (taii nu tiu prea multe despre copiii lor), ci pentru c sunt poliist, tiu foarte bine c nu eti hoa. Tu nu ai luat niciodat ceva ce nu-i aparine. Hoii sunt de dou categorii: cei care cedeaz la o tentaie brusc, covritoare, (i asta se ntmpl al naibii de rar... e uimitor la ce tentaii poate fi supus o fiin simpl, onest) i categoria celor ce iau ce nu le aparine, aproape ca pe un lucru firesc. Tu nu aparii nici uneia. Tu nu eti hoa. Eti un tip foarte neobinuit de mincinoas. Sylvia ncepu: Dar... Tatl continu: Ai recunoscut totul? Oh, da, tiu asta. S-i spun ceva. A fost odat o sfnt care ducea pine sracilor. Brbatului ei nu-i plcea treaba asta. A oprit-o i a ntrebat-o ce are n co. Ea i pierdu capul i spuse: "trandafiri". El descoperi coul, iar nuntru erau trandafiri. Un miracol! Dac tu ai fi fost Sfnta Elisabeta i ai fi dus un co cu trandafiri, iar brbatul tu te-ar fi ntrebat ce ai n co, te-ai fi pierdut cu firea i i-ai fi rspuns: "pine". Se opri, apoi continu blnd: Aa s-a ntmplat, nu? Urm o pauz lung, apoi fata i plec brusc capul. Battle spuse: Povestete-mi, copil. Ce s-a ntmplat de fapt? Ea ne-a dus pe toate sus. Ne-a inut o cuvntare. I-am vzut ochii aintii asupra mea i mi-am dat seama c m credea vinovat. Am simit c m nroesc i am vzut c unele fete se uitau la mine. A fost groaznic. Apoi au nceput i celelalte s m priveasc i s uoteasc pe la coluri. Am neles c toate gndeau la fel. Apoi, ntr-o sear, Amp m-a luat sus cu alte cteva fete i am jucat un fel de joc de cuvinte... ea le rostea, iar noi ddeam replica... Battle mormi dezgustat. i mi-am dat seama ce nsemna asta... i... i simeam un fel de paralizie, ncercam s nu dau o replic greit... ncercam s m gndesc la alte lucruri... precum veverie sau flori... dar Amp era acolo, urmrindu-m cu ochii ei ca dou sfredele... tii, parc i se nfigeau n inim. i dup aceea... oh, a fost din ce n ce mai ru, i, ntr-o zi, Amp mi-a vorbit att de blnd i att... att de nelegtoare... i... i n-am mai rezistat i am spus c eu o fcusem... i, oh, tticule, ce uurare! Battle i frec brbia. neleg. Chiar nelegi? Nu, Sylvia, nu neleg, pentru c nu sunt fcut n felul acesta. Dac cineva ar fi ncercat s m determine sa spun c am fcut ceva ce n-am fcut, mi s-ar fi prut mai potrivit s-i ard un pumn n falc. Dar neleg ce s-a ntmplat n cazul tu... i c aceast Amp a ta cu ochi sfredelitori a avut la ndemn o ocazie strlucit o fire neobinuit s-i pun n aplicare teoriile ei psihologice prost nelese. Acum, ceea ce trebuie s facem este s clarificm problema asta. Unde e domnioara Amphrey? Domnioara Amphrey se nvrtea cu tact prin apropiere. Zmbetul binevoitor i nghe pe buze, cnd superintendentul Battle i spuse direct: Pentru a face dreptate fetei mele, trebuie s v cer s v adresai poliiei locale pentru a face lumin n acest caz. Dar, domnule Battle, nsi Sylvia...

Sylvia n-a pus niciodat mna pe ceva ce nu i-a aparinut. neleg foarte bine c dumneavoastr, ca tat... Nu vorbesc ca tat, ci ca poliist. Chemai poliia s v dea o mn de ajutor n problema asta. Vor fi discrei. Vor gsi lucrurile ascunse pe undeva, cu amprente pe ele, eu aa cred. Micuele hoae nu se gndesc s foloseasc mnui. Acum mi iau fiica de aici. Dac poliia gsete probe... probe adevrate, care sa ateste vreo legtur ntre ea i furturi, sunt gata s apar n faa justiiei i s rspund pentru ea. Dar nu-mi este fric. Cteva minute mai trziu, n timp ce ieea pe poart nsoit de Sylvia, ntreb: Cine era fata aia blond, destul de tears, cu obrajii rozalii i cu o pat pe brbie, cu ochi albatrii, foarte deprtai? Am trecut pe lng ea pe coridor. Cred c vorbeti de Olive Parsons. Ah, bun, n-a fi surprins s aflu c ea e hoaa. Arta nspimntat? Nu, arta mulumit! Mulumirea aceea calm pe care am vzut-o de sute de ori la poliie! Pun pariu pe orict c ea a furat... dar s nu te atepi c o s mrturiseasc. Nici n ruptul capului! Sylvia spuse oftnd: E ca i cum m-a fi trezit dintr-un comar. Oh, tticule, mi pare ru! mi pare att de ru! Cum am putut fi aa de proast, cu desvrire proast? M simt ngrozitor. Bine, las, spuse Battle lundu-i mna de pe volan i btndu-i fiica uurel pe bra. Nu mai fii necjit. Lucruri de-astea ne sunt date ca s ne ncerce. Da, aceste lucruri ne sunt trimise ca s ne pun la ncercare. Cel puin, aa cred. Nu vd pentru ce altceva ne-ar putea fi date...

19 aprilie
Soarele se revrsa din plin asupra casei lui Nevile Strange din Hindhead. Era o zi de aprilie cum se ntmpl cel puin o dat pe lun s fie, mai clduroas dect majoritatea zilelor din iunie ce aveau s vin. Nevile Strange cobora scrile. Era mbrcat n costum de flanel alb i ducea patru rachete de tenis sub bra. Dac s-ar fi pus problema selectrii unui singur englez ca exemplu de om norocos, comitetul de selecie l-ar fi ales cu siguran pe Nevile Strange. Era un brbat bine cunoscut publicului englez, un juctor de tenis de prim clas i un polisportiv. Dei nu ajunsese niciodat n final la Wimbledon, ctigase de cteva ori rundele de deschidere, iar n probele de dublu mixt ajunsese, de dou ori, n semifinale. Era, pesemne, prea polisportiv ca s poat fi un campion de tenis. Era sclipitor la golf, nota excelent i avea la activ cteva escaladri n Alpi. Avea treizeci i trei de ani, o sntate de fier, arta bine, era plin de bani, avea o soie extrem de frumoas cu care se nsurase de curnd i, dup toate aparenele, nici o grij, nici un necaz. Totui, n timp ce Nevile Strange cobora scrile, n aceast minunat diminea, o umbr l nsoea. O umbr neperceput poate de nimeni altcineva dect de ochii lui. El era contient de ea, gndul la ea i umbrea fruntea i-i imprima o expresie ngrijorat i nedecis. Travers holul, i scutur umerii ca i cum ar fi vrut s arunce o povar ce l apsa, trecu prin camera de zi i iei n veranda nchis unde soia lui, Kay, zcea tolnit ntre perne i bea un suc de portocale. Kay Strange avea douzeci si trei de ani i era neobinuit de frumoas. Avea o siluet zvelt, dar subtil voluptoas, prul de un rou ntunecat i o piele att de perfect nct folosea produsele cosmetice doar pentru a i-o proteja, i acei ochi i sprncene negre care att de rar se gsesc la cei rocai, dar atunci cnd se ntlnesc au un efect devastator. Soul ei spuse uurel:

Hei, splendoareo, ce-avem la micul dejun? Kay rspunse: Rinichii ia groaznici n snge, pentru tine... i ciuperci... i rulouri cu unc. Sun grozav, spuse Nevile, Se servi cu buntile enumerate mai nainte i i turn o ceac de cafea. Cteva minute domni o tcere plcut. Ooo, fcu Kay, cu voluptate, rsfirndu-i degetele de la picioare, cu unghiile date cu lac rou. Nu-i aa c soarele e minunat? La urma urmei, nu-i chiar att de ru n Anglia. Tocmai se ntorseser din sudul Franei. Nevile, dup ce trecu n revist titlurile din ziar, reveni la pagina de sport i se mulumi s rosteasc un "h..." Apoi, se ntoarse la pinea cu dulcea, puse ziarul deoparte i i deschise scrisorile. Erau foarte multe, dar pe majoritatea le rupse i le arunc: formulare, reclame i alte mruniuri. Kay spuse: Nu-mi plac nici culoarea, nici modelul tapetului din camera mea de zi. Pot s-l schimb, Nevile? F tot ce-i place, frumoaso! Un albastru viu ca la puni, spuse Kay vistoare, i perne de satin de culoarea fildeului. Va trebui s pui la btaie i ceva de la o maimu, glumi Nevile. Poi fi tu maimua, i rspunse Kay. Nevile deschise alt scrisoare. Apropo, spuse Kay. Shirty ne-a ntrebat dac mergem cu iahtul n Norvegia, la sfritul lui iunie, mi vine s mor de ciud c nu putem. Se uit cu coada ochiului la Nevile i adug alintat: Mi-ar fi plcut aa de mult. Ceva, ca un nor, sau o incertitudine, trecu peste chipul lui Nevile. Kay adug fnoas: Chiar trebuie s mergem la btrna aia ngrozitoare, Camilla? Nevile se ncrunt. Bineneles c trebuie. Ascult Kay, am mai dis cutat despre asta. Sir Matthew a fost tutorele meu. El i Camilla au avut grij de mine. La Gulls Point m simt ca acas, ca nicieri altundeva. Oh, perfect, perfect, accept Kay. Dac trebuie, trebuie. n definitiv, dup ce moare, nou ne revin banii ei, aa c presupun c putem s ne sacrificm puin. Nevile spuse suprat: Nu-i problema de sacrificiu! Ea nu are nici un control asupra banilor. Sir Matthew ia ncredinat ei pe timpul vieii, urmnd ca dup aceea s-mi revin mie i soiei mele. Este vorba de afeciune. De ce nu poi s m nelegi? Dup un moment de tcere, Kay spuse: Zu c nu neleg. Am spus-o doar pentru c... ei bine, pentru c tiu c sunt considerat ca tolerat. M ursc! Da, m ursc! Lady Tressilian se uit strmb la mine peste nasul la lung al ei, iar Mary Aldin privete peste umrul meu cnd mi vorbete. Pentru tine, toate sunt bune. Tu nu vezi ce se petrece. ntotdeauna mi s-a prut c s-au purtat politicos cu tine. tii foarte bine c n-a permite s fie altfel. Kay i arunc o privire ciudat, printre genele ntunecate. Sunt destul de politicoase, dar tiu bine s nepe. Eu fac parte din lumea interlop, asta gndesc ele. Ei bine, spuse Nevile, la urma urmei, cred c e destul de adevrat, nu-i aa? Glasul su era uor schimbat. Se ridic i contempl privelitea cu spatele la Kay. Da, a spune c e normal s fie aa. i erau foarte devotate lui Audrey nu-i aa? Vocea i tremur puin. Draga, educata, linitita, splcita de Audrey! Camilla nu m iart c i-am luat locul.

Nevile nu se ntoarse. Glasul i era tern, monoton, cnd spuse: n definitiv, Camilla e btrn... trecut de aptezeci. Generaiei ei nu-i place divorul, s tii. n general, cred c a acceptat destul de bine situaia, innd cont de ct de mult inea la... la Audrey. Tonul i se schimbase doar puin cnd rostise numele. Prerea lor este c te-ai purtat urt cu ea. Aa a i fost, spuse Nevile n surdin, dar soia lui auzi. Oh, Nevile... nu fi att de stupid! Asta numai pentru c ea a preferat s fac trboiul la cumplit. N-a fcut trboi. Audrey n-a fcut niciodat trboi. Bun, tii la ce m refer. A plecat i s-a mbolnvit i a afiat peste tot figura aia de om cu inima zdrobit. Asta numesc eu trboi! Audrey nu e fiina care s tie s piard. Din punctul meu de vedere, daca o soie nu-i poate pstra brbatul, ar trebui s se retrag n mod graios! Voi doi n-ai avut nimic comun. Ea n-a jucat n viaa ei vreun joc i era att de anemic i tears... ca o crp de buctrie. Nu avea nici un pic de via sau trire sufleteasc n ea. Dac inea cu adevrat la tine, trebuia s se gndeasc, n primul rnd, la fericirea ta i s fie mulumit c urmai s-i gseti fericirea lng cineva care i era mult mai potrivit. Nevile se ntoarse. Pe buze i flutura un zmbet uor sardonic. Ce sportiv eti! Cum i mai place s joci jocul dragostei i al cstoriei! Kay rse i roi. Bun, poate am mers puin prea departe, ns, n orice caz, odat ce s-a ntmplat, asta e! Trebuie sa accepi lucrurile aa cum sunt! Nevile rosti calm: Audrey le-a acceptat. A divorat de mine, aa nct am putut s m nsor cu tine. Da, tiu... Kay ezit. Nevile continu: N-ai neles-o niciodat pe Audrey. Nu, n-am neles-o. ntr-un fel, Audrey mi d fiori. Nu tiu ce e cu ea. Niciodat nu tii ce gndete... E... e puin nspimnttoare. Prostii, Kay. Bine, atunci m nspimnt pe mine. Poate pentru c e deteapt. ncnttoarea mea gsculi! Kay rse. Mereu mi spui aa! Pentru c asta eti! i zmbir. Nevile veni spre ea i, aplecndu-se, o srut pe ceafa. Drglaa, drglaa mea Kay, murmur el. Foarte buna Kay, l ncuraja Kay. Care renun la o minunat excursie cu iahtul ca s mearg s suporte jignirile rudelor soului ei din epoca victorian. Nevile se ndeprt din nou i se aez la mas. tii, nu vd de ce n-am merge n excursie, dac doreti att de mult. Kay se ridic uimit. i cum rmne cu Saltcreek i Gulls Point? Nevile rspunse cu un glas destul de nefiresc: Nu vd de ce s nu mergem acolo la nceputul lui septembrie. Nevile, dar desigur... Se opri. Nu putem merge n iulie i august din cauza turneelor. Dar, n ultima sptmn din august, la St. Loo, vom termina, i s-ar potrivi foarte bine dac ne-am duce direct de acolo. S-ar potrivi foarte bine... minunat. Dar eu credeam... ei bine, ea se duce ntotdeauna acolo n septembrie, nu-i aa? Te referi la Audrey? Da. Presupun c ar putea s-i spun sa vin mai trziu, dar... De ce s vin mai trziu? Kay l privi cu ndoial. Vrei sa spui c vom fi acolo n acelai timp? Ce idee ciudat! Nevile rosti iritat:

Nu cred deloc c-i o idee ciudat, n ziua de azi, o grmad de oameni procedeaz la fel. De ce sa nu fim prieteni? Asta ar simplifica mult lucrurile. Chiar tu ai spus-o zilele trecute. Am spus-o eu? Da, nu-i aminteti? Vorbeam despre familia Howe i spuneai c e un mod de bun sim, civilizat de a trata lucrurile, i c noua soie a lui Leonard i fosta lui soie sunt cele mai bune prietene, Oh, pe mine nu m-ar deranja. Eu chiar cred c e rezonabil. Dar... ei bine, nu cred c Audrey ar gndi la fel n problema asta. Prostii! Nu sunt prostii. tii, Nevile, Audrey a fost cu adevrat foarte ndrgostit de tine... nu cred c ar accepta, nici o clip, situaia asta. Nu ai dreptate, Kay. Audrey crede c ar putea fi un lucru bun. Audrey... ce vrei s spui cu "Audrey crede"? De unde tii tu ce crede Audrey? Nevile i drese glasul, stnjenit. De fapt, m-am ntlnit ntmpltor cu ea ieri, cnd am fost la Londra. Nu mi-ai zis nimic de asta. Nevile a continuat iritat: i zic acum. A fost noroc chior. Tocmai traversam parcul cnd am vzut-o venind spre mine. N-ai fi vrut s fug de ea, nu? Nu, sigur ca nu, a spus Kay, privindu-l lung. Continu. Eu.. noi ei bine, ne-am oprit, bine-neles, iar eu m-am ntors i am pit cu ea. Am am crezut c mcar asta pot s fac i eu Continu. Apoi ne-am aezat pe nite scaune i am stat de vorb. A fost drguchiar drgu. ncnttor! i am stat de vorb tii despre una, despre alta Ea a fost natural i normal i tot aa Remarcabil! spuse Kay. M-a ntrebat ce mai faci Foarte drgu din partea ei! i am vorbit despre tine un pic. ntr-adevr, Kay, a fost cum nu se poate mai drgu. Draga de Audrey! i mi-a venit n minte tii tu ce frumos ar fi dac dac voi dou ai putea fi prietene dac noi toi am putea fi i m-am gndit c am putea aranja asta la Gulls Point, n vara asta. Genul de loc unde s-ar putea ntmpla de la sine Te-ai gndit tu? Eu ei bine da, desigur. A fost ideea mea. Nu mi-ai vorbit niciodat despre o astfel de idee. Mi-a trecut prin cap abia atunci. neleg. Deci, tu ai sugerat-o, iar Audrey a gsit c era o idee strlucit? Pentru prima dat, ceva n purtarea lui Kay i atrase atenia lui Nevile. Spuse: E vreo problem, splendoare? Nu, nu, nici una! Absolut nici una! Dar nu v-a trecut prin minte, ie sau lui Audrey, dac i eu o gsesc o idee nemaipomenit? Nevile o privi lung. Dar, Kay, de ce naiba te-ar deranja pe tine? Kay i sugea buza. Nevile continu: Tu nsi spuneai, zilele trecute... Ah! N-o lua iar de la capt! Vorbeam despre alii... nu despre noi. Dar m-a fcut oarecum s m gndesc la posibilitatea asta.

Mai mult am pretins, dar n-am crezut-o cu adevrat. Nevile o privi cu spaim. Dar, Kay, de ce te-ar deranja? Vreau s spun... nu e nimic care s te deranjeze! Zu? Adic... gelozie, sau ceva de genul sta... ar fi de cealalt parte. Se opri i glasul i se schimb. nelegi, Kay, tu i cu mine am tratat-o al naibii de ru pe Audrey. Nu, n-am vrut s spun asta. Tu n-ai avut nici un amestec. Eu m-am purtat foarte ru cu ea. Acum nu ajut la nimic s susin c n-am avut ncotro. Cred c daca a nltura povara asta m-a simi mult mai bine. A fi cu mult mai fericit. Kay spuse ncetior. Aadar, n-ai fost fericit? Prostuo drag, ce vrei s spui? Bineneles c sunt fericit. Dar... Kay i-o retez. Dar... asta e. ntotdeauna a existat un dar" n casa asta. O umbr afurisit care se furieaz pretutindeni. Umbra lui Audrey. Nevile o privi lung. Vrei s spui c eti geloas pe Audrey? ntreb el. Nu sunt geloas pe ea. Mi-e fric de ea... Nevile, tu nu tii cum e Audrey. Nu tiu cum e Audrey, dup ce am fost nsurat cu ea mai bine de opt ani? Nu tii cum e Audrey, repet Kay.

30 aprilie
Ridicol! spuse lady Tressilian. Se ridic sprijinindu-se mai bine pe pern i se uit fioros n jurul ei. Absolut ridicol! Nevile trebuie s fie nebun. Pare destul de ciudat, spuse Mary Aldin. Lady Tressilian avea un profil care te izbea, cu un nas lung, ascuit i coroiat care, cnd nclina capul, ddea privirii ei o expresie gritoare. Dei avea aptezeci de ani i o sntate ubred, vigoarea btioas a minii nu slbea oricum. E drept c avea lungi perioade cnd se retrgea din viaa i din emoiile ei, zcnd cu ochii pe jumtate nchii, dar ieea din aceste semi-come cu toate facultile ascuite i cu o limb tioas. Proptit n perne, ntr-un pat mare, pus de-a curmeziul ntr-un col al camerei ei, avea o mic curte precum o regin francez. Mary Aldin, o verioar ndeprtat, locuia cu ea, i i purta de grij. Cele dou femei se nelegeau excelent. Mary avea treizeci i ase de ani, dar unul din acele chipuri linitite care se schimb foarte puin cu trecerea anilor, i puteai da treizeci sau patruzeci i cinci de ani. Pstra o siluet frumoas, un aer nobil, prul negru cu o uvi alb n frunte, care i ddea o not de personalitate. Asta fusese la mod ntr-o vreme, ns mea alb a lui Mary era natural i i apruse nc din adolescen. Acum i aintise privirea pe scrisoarea lui Nevile Strange, pe care lady Tressilian tocmai i-o nmnase. Da, rosti ea. Pare destul de ciudat. S nu-mi spui c ideea asta i aparine lui Nevile! spuse lady Tressilian. I-a vrt-o n cap cineva. Probabil noua lui nevast. Kay. Crezi c e ideea lui Kay? Ar putea fi foarte bine a ei. Nou i vulgar! Dac brbaii i nevestele trebuie s-i fac publice necazurile i s apeleze la divor, ar putea cel puin s o fac decent. Dup mine, e dezgusttor ca noua soie i fosta soie s fie prietene. n ziua de azi nimeni nu mai are principii! Presupun c e doar un procedeu modern, spuse Mary. Asta nu se va ntmpla n casa mea, spuse, lady Tressilian. Consider c am fcut tot ce mi s-a cerut, primind-o aici pe creatura aia cu unghiile de la picioare nroite.

Este soia lui Nevile. Exact. De aceea m-am gndit c Matthew ar fi dorit asta. El era ataat de biat i a vrut ntotdeauna ca Nevile s se simt aici ca acas. Dac a fi refuzat s-o primesc pe noua lui soie, ar fi nsemnat s produc o ruptur, aa c am cedat i am acceptat-o. Nu-mi place... e o soie total nepotrivit pentru Nevile... nu-i de neam, n-are blazon. E dintr-o familie foarte bun, spuse Mary, mpciuitoare. Ramura rea! replic lady Tressilian. Tatl ei, dup cum i-am mai spus, a trebuit s se retrag din toate cluburile, dup afacerea aceea cu jocul de cri. Din fericire, a murit la scurt timp dup aceea. Iar mama ei era renumit pe Riviera. Ce educaie potrivit pentru o fat! Doar via de hotel... i o mam ca aceea! Apoi l ntlnete pe Nevile pe terenurile de tenis, joac cu el un set neimportant i nu-i gsete linitea pn nu-l face s-i prseasc nevasta de care el era extrem de ataat i s plece cu ea! O gsesc ntrutotul vinovat pentru tot ce s-a ntmplat! Mary zmbi uor. Lady Tressilian avea demodatul obicei de a nvinui numai femeile i de a fi indulgent cu brbaii, n cazuri de genul sta. Strict vorbind, cred ca Nevile e tot att de vinovat. Nevile a fost foarte vinovat, aprob lady Tressilian. Avea o soie fermectoare care i era credincioas... poate prea devotat. Totui, sunt convins ca dac fata asta n-ar fi insistat att, el i-ar fi venit n fire. Ea a inut neaprat s se mrite cu el! Da, sunt cu totul de partea lui Audrey. Audrey mi-e foarte drag. Mary oft. Totul a fost att de dificil. Da, ntr-adevr. E foarte greu s tii cum s acionezi n situaii att de ncurcate. Matthew, la fel ca mine, inea la Audrey, i nu poi s nu recunoti c era o soie foarte bun pentru Nevile, dei poate ar fi trebuit s ia mai mult parte la distraciile lui. N-a fost niciodat o fat atletic. Toat povestea asta e foarte suprtoare. Cnd eram fat, lucrurile astea pur i simplu nu se ntmplau. Brbaii i aveau treburile lor, firete, dar nu li se permitea s-i distrug csnicia. Ei, bine, se ntmpl acum, spuse Mary. Exact. Tu ai att de mult bun sim, draga mea. Nu are rost s ne gndim la ce-a fost odat. Chestiile astea se ntmpl i nimeni nu le condamn. Exceptnd oamenii ca tine, Camilla! Eu nu contez. Creaturii aceleia de Kay puin i pas dac o aprob sau nu. E prea ocupat s-i triasc viaa. Nevile poate s-o aduc cu el cnd vine, iar eu chiar doresc s-i primesc prietenii ei... dei nu m dau n vnt dup tnrul acela cu nfiare de june-prim care i d tot timpul trcoale... cum l cheam? Ted Latimer? Aa. Unul dintre prietenii ei din perioada Rivierei... i tare mi-ar plcea s tiu cum reuete s triasc aa de bine. Din expediente, suger Mary. Asta i s-ar putea ierta. ns mi imaginez c, mai degrab, de pe urma aspectului su. Nu e un prieten potrivit pentru soia lui Nevile! Mi-a displcut modul n care a venit, vara trecut, i a stat la Easterhead Bay Hotel, n timp ce ei se aflau aici. Mary privi pe fereastra deschis. Casa lui lady Tressilian era situat pe terasamentul stncos care mrginea rul Tern. De partea cealalt a rului se afla noua staiune de var Easterhead Bay, constnd dintr-o piscin amenajat cu plaj, un plc de bungalouri moderne i un mare hotel pe promontoriu, cu vederea spre mare. Saltcreek nsui era un stuc pitoresc de pescari, mprtiat pe coasta unui deal: demodat, conservator, i plin de dispre fa de Easterhead Bay i de vizitatorii lui din timpul verii. Easterhead Bay Hotel era aproape vizavi de casa doamnei Tressilian i Mary se uita peste firul ngust de ap, la strlucirea lui iptoare. M bucur c Matthew n-a apucat s vad cldirea asta vulgar, spuse lady Tressilian nchiznd ochii. Pe vremea lui, rmul era complet nealterat. Sir Matthew i lady Tressilian veniser la Gulls Point n urm cu treizeci de ani.

Trecuser aproape nou ani de cnd Sir Matthew, un pasionat navigator, se rsturnase cu ambarcaiunea sa i se necase aproape sub ochii soiei sale. Toi se ateptaser ca ea s vnd Gulls Point i s plece din Saltcreek, dar lady Tressilian n-o fcu. Continu s triasc n casa aceea, iar singura reacie vizibil constase n vnzarea tuturor brcilor i a cldirii care le adpostea. La Gulls Point nu existau brci la dispoziia musafirilor. Pentru a-i procura o barc, trebuia s te duci la debarcader i s nchiriezi una de la vreun barcagiu localnic. Ezitnd uor, Mary spuse: Deci, s-i scriu lui Nevile i s-i spun c nu suntem de acord cu planul lui? E clar c nici nu-mi trece prin minte s contramandez vizita lui Audrey. Ea vine ntotdeauna n septembrie i n-am s-i cer s-i schimbe programul. Privind la scrisoare, Mary spuse: Ai vzut c Nevile susine c Audrey...... e de acord cu ideea... c i ea ar dori s se ntlneasc cu Kay? Pur i simplu nu cred una ca asta, spuse lady Tressilian. Nevile, ca toi brbaii, crede ceea ce vrea s cread! Mary insist: El spune c a vorbit ntr-adevr cu ea despre asta. E foarte ciudat s faci aa ceva! Nu... la urma urmei, poate c nu e! Mary o privi ntrebtor. Exact ca Henry al VIII-lea, spuse lady Tressilian. Mary pru ncurcat. Lady Tressilian i dezvolt ideea: tii, contiina! Regele Henry a ncercat mereu s-o fac pe Catherine s accepte faptul c divorul era un lucru drept. Nevile tie c s-a purtat ru... aa c vrea s se simt mpcat sufletete n privina asta. Prin urmare, tot ncearc s-o determine pe Audrey s spun c totul e n regul i c faptul c se va ntlni aici cu Kay n-o deranjeaz ctui de puin. Mira-m-a, spuse ncetior Mary. Lady Tressilian o privi ptrunztor. Ce e n capul tu, draga mea? M ntrebam... Se opri, apoi continu: Asta... asta nu-i seamn deloc lui Nevile... scrisoarea asta! Nu crezi c, dintr-un anumit motiv, Audrey e cea care vrea asta... ntlnirea asta? De ce ar vrea-o? spuse lady Tressilian ptrunztor. Dup ce Nevile a prsit-o, ea sa dus la mtua ei, la casa parohial, la doamna Royde, i a avut o depresie total. Era ca o stafie a celei ce a fost odat. E limpede c treaba a ocat-o teribil. Este una din acele fiine linitite care simt, cu intensitate, lucrurile. Mary se mic stingherit. Da, e profund. n multe privine e o fat ciudat... A suferit enorm... apoi a venit divorul i Nevile s-a nsurat cu fata i, puin cte puin, Audrey a nceput s-i revin. Acum este aproape cum era odat. S nu-mi spui c iar face plcere s-i redeschid vechile rni. Mary rspunse cu o ncpnare blnd: Nevile zice c e i dorina ei. Btrna doamn o privi curios. Eti extraordinar de insistent n privina asta, Mary. De ce? Vrei s-i avem aici pe toi laolalt? Mary Aldin se nroi. Nu, bineneles c nu. Lady Tressilian spuse cu glas ascuit: Nu cumva tu i-ai sugerat toate astea lui Nevile? Cum poi fi att de absurd? Ei bine, eu nu cred, nici un moment, c este, cu adevrat, ideea lui. Nu-i st n fire lui Nevile. Se opri, apoi chipul i se lumin. Mine e 1 mai, nu-i aa? Ei bine, pe trei, Audrey vine s stea la familia Darlington, la Esbank. Sunt doar douzeci de mile pn acolo. Scrie-i i roag-o s ia masa aici.

5 mai
Doamna Strange, milady. Audrey Strange intr n dormitorul mare, travers ncperea pn la patul larg, se opri i se aplec s-o srute pe btrna doamn, apoi se aez pe un scaun plasat n apropiere. Drgu din partea ta c ai venit s m vezi, spuse lady Tressilian. Drgu din partea dumitale c m-ai invitat, rspunse Audrey. Audrey Strange avea o fire de neptruns. Era de nlime medie, cu mini i picioare foarte mici. Prul ei era de un blond cenuiu, iar faa aproape c nu avea culoare. Ochii foarte ndeprtai erau de un verde-pal. Trsturile i erau fine i regulate, nasul mic, drept, aezat n mijlocul unei feioare ovale, palide. Cu un asemenea ten, cu un chip care era drgu dar nu frumos, avea totui ceva care nu putea fi nici minimalizat, nici ignorat, ceva care i atrgea ncontinuu privirea. Semna puin cu o stafie, dar, n acelai timp, i ddea senzaia c o stafie poate fi mult mai real dect o fiin vie... Avea o voce deosebit de frumoas, moale i limpede ca un clopoel de argint. Cteva minute, cele dou femei discutar despre prietenii comuni i evenimentele zilei. Apoi lady Tressilian spuse: Draga mea, pe lng plcerea de a te vedea, te-am rugat s vii pentru c am primit o scrisoare destul de ciudat, de la Nevile. Audrey i ridic privirea. Ochii i erau mari, linitii i limpezi: Da? mi propune o treab ridicol, a numi-o eu, ca el i...i Kay sa vin aici n septembrie. Spune c vrea ca tu i Kay s fii prietene i c tu nsi gseti asta o idee bun. Atept. De ndat, Audrey rosti cu glasul ei blnd, placid: E... chiar att de ridicol? Draga mea... chiar vrei asta? Audrey tcu cteva clipe, apoi rosti blnd: tii, cred c-ar putea fi un lucru destul de bun. Chiar vrei s-o ntlneti pe aceast... vrei s te ntlneti cu Kay? Camilla, cred cu adevrat c asta ar putea... simplifica lucrurile. S simplifice lucrurile! Lady Tressilian repetase neajutorat cuvintele. Audrey rosti moale: Drag Camilla, dumneata ai fost att de bun. Dac Nevile vrea asta... Puin mi pas ce vrea Nevile! Tu vrei, asta-i problema? Obrajii lui Audrey se colorar uor. Aveau sclipirea delicat a unei scoici de mare. Da, vreau. Bun, spuse lady Tressilian. Bine... Se opri. Dar, desigur, totul e la latitudinea dumitale, spuse Audrey. E casa dumitale i... Lady Tressilian nchise ochii. Eu sunt btrn. Pentru mine, nimic nu mai are sens. ns, bineneles... voi veni alt dat. Pentru mine nu e o problem s vin alt dat. Ai s vii n septembrie, ca de obicei, se roi lady Tressilian. i vor veni i Nevile cu Kay. Poate sunt eu btrn, ns presupun c m pot adapta ca oricine altcineva la viaa asta modern. Deci gata, nici un cuvnt. A rmas stabilit. nchise din nou ochii. Dup cteva minute, uitndu-se printre genele uor ntredeschise la tnra care sttea lng ea, o ntreb: Ei bine, ai obinut ce-ai vrut? Audrey tresri. Oh, da, da. Mulumesc. Draga mea, rosti btrna cu un glas profund, concentrat, eti sigur c asta n-o s te rneasc? tii, tu ai inut foarte mult la Nevile. Asta i-ar putea redeschide vechile rni. Audrey se uita n jos, la micile ei mini nmnuate. Una din ele, observ lady

Tressilian, era ncletat pe marginea patului. Audrey i nl capul. Ochii ei erau calmi, netulburai. Spuse: Acum totul s-a terminat. Definitiv terminat. Lady Tressilian se ls cu toat greutatea pe pern. Ei bine, tu tii mai bine. Sunt obosit... trebuie sa m lai, draga mea. Mary te ateapt la parter. Spune-le s mi-o trimit pe Barrett. Barrett era btrna servitoare devotat a lui lady Tressilian. Intr i i gsi stpna zcnd pe spate cu ochii nchii. Cu ct prsesc mai repede lumea asta, cu att mai bine, Barrett, declar lady Tressilian. Nu mai neleg nimic i pe nimeni. Nu spunei asta, doamn, suntei doar obosit. Da, sunt obosit. Ia plapuma asta de pe picioarele mele i d-mi o doz din tonicul meu. Sosirea doamnei Strange v-a tulburat. E o doamn foarte drgu, ns a spune c i ea ar trebui s ia tonicul. Nu st bine cu sntatea, ntotdeauna arat ca i cum ar vedea lucruri pe care alii nu le vd. ns are un caracter puternic. Se face simit, cum s-ar spune. Asta-i foarte adevrat, Barrett. Da, foarte adevrat. i nici nu-i genul de om pe care sa-l uii uor. Adesea m-am ntrebat dac domnul Nevile se gndete, uneori, la ea. Noua doamn Strange este foarte frumoas... cu adevrat foarte frumoas... dar domnioara Audrey e genul de care i aminteti i cnd nu e de fa. Lady Tressilian chicoti brusc: Nevile e un prost, dac vrea ca aceste dou femei s se ntlneasc. El e singurul care va regreta lucrul sta!

29 mai
Thomas Royde, cu pipa n gur, urmrea degetele iscusite ale biatului malayesian care i mpacheta lucrurile. Din cnd n cnd, i arunca privirea peste plantaii. Cel puin ase luni, nu avea s mai vad peisajul acesta care, de apte ani, i devenise att de familiar. Va fi ciudat s se duc iar n Anglia. Allen Drake, partenerul su, bg capul pe u. Hei, Thomas, cum merge? E gata! Vino s bei ceva, diavole norocos. Sunt ros de invidie. Thomas Royde iei, fr grab, din dormitor i se altur prietenului su. Nu spuse nimic, cci Thomas Royde era zgrcit la vorb. Prietenii sa-i nvaser s-i interpreteze corect reaciile dup felul tcerii lui. Cu un trup destul de solid, un chip de-a dreptul sobru, cu ochi ateni i gnditori, pea uor ntr-o parte, asemeni unui crab. Asta, ca urmare a strivirii ntr-o u, n timpul unui cutremur, contribuise la porecla de "Crabul pustnic". Rmsese cu braul drept i cu umrul parial paralizate, ceea ce, adugate la un mers cam eapn, fcea adesea lumea s cread c se simea stingher i ruinat cnd, n realitate, rar i se ntmpla s simt ceva de genul sta. Allen Drake prepar buturile. Ei, bine, spuse el, succes la vntoare! Royde ngim ceva care sun a "h". Drake l privi curios: Flegmatic ca ntotdeauna. Nu tiu cum reueti: De cnd n-ai mai fost acas? De apte... aproape opt ani. E mult. M ntreb dac n-ai devenit btina de-adevratelea. Poate c am devenit. ntotdeauna ai aparinut mai curnd speciei necuvnttoarelor dect rasei umane! iai plnuit plecarea? Pi... da... parial.

Chipul bronzat, impasibil, cpt brusc o tent de un rou aprins. Allen Drake rosti foarte uimit: Cred c la mijloc e o fat! La dracu, ai roit! Thomas Royde rspunse cam repezit: Nu fi prost! Trase adnc din pipa sa veche. Dobor toate recordurile sale anterioare continund discuia din proprie iniiativ. M gndesc c am s gsesc lucrurile niel schimbate. Allen Drake rosti curios: ntotdeauna m-am ntrebat de ce te-ai rzgndit s pleci, data trecut. Exact, n ultima clip. Royde ridic din umeri. M-am gndit c partida aceea de vntoare putea fi interesant. i apoi, pe atunci, vetile de acas erau rele. Desigur. Am uitat. Fratele tu a murit... n accidentul la de circulaie. Thomas Royde aprob din cap. Drake reflect c, totui, era un motiv ciudat de a-i amna plecarea acas. Exista o mam... i, credea el, i o sor. Cu siguran, pe vremea aceea... apoi i aminti ceva: Thomas i amnase cltoria, nainte de sosirea vetii morii fratelui su. Allen se uit curios la prietenul su. Ciudat tip, btrnul Thomas! Dup trei ani, i permitea s ntrebe: Tu i fratele tu erai apropiai? Adrian i cu mine? Nu cine tie ce. Fiecare aveam drumul nostru. El era avocat. "Da, gndi Allen, o viaa complet diferit. Apartamente la Londra, petreceri... o existen ctigat prin darul vorbirii", i nchipui c Adrian Royde trebuie s fi fost un tip foarte diferit de tcutul Thomas. Mama ta triete, nu-i aa? Mama? Da. Ai i o sor. Thomas cltin din cap. Credeam c ai. tii, n fotografia aia... Royde mormi: Nu mi-e sor. E o verioar de departe sau aa ceva. A crescut la noi fiindc era orfan. Din nou, o und de roea rzbtu de sub bronzul feei. Drake i zise: "Hopa..."! Apoi ntreb: E mritat? A fost. S-a mritat cu amicul Nevile Strange. Tipul care joac tenis i particip la aproape toate sporturile? Da. A divorat de el "Iar tu te duci acas s-i ncerci norocul cu ea", se gndi Drake. Binevoitor, schimb subiectul discuiei: Ai de gnd s vnezi sau s pescuieti? n primul rnd, am s m duc acas. Apoi m-am gndit s fac puin canotaj la Saltcreek. tiu. E un locuor atractiv. Au un hotel destul de bun acolo, dei demodat. Da. Balmoral Court. Poi locui acolo sau s te aciuiezi la vreun prieten, care are casa, prin locurile alea. Sun bine. h, Saltcreek e un loc drgu i linitit. Nu i se vr nimeni n suflet. tiu, spuse Drake. Genul de loc unde nu se ntmpl niciodat nimic.

29 mai
Este extrem de suprtor, spuse btrnul domn Treves. De douzeci i cinci de ani

m duc la Marine Hotel din Leahead... iar acum, dac poi s crezi una ca asta, totul e dat peste cap. Lrgesc faada, sau prostii de genul sta. De ce nu las n pace staiunile de la mare... Leahead a avut ntotdeauna un farmec al lui, aparte... de Regency... de pur stil Regency*. Rufus Lord ncerc s-l consoleze: Totui, cred ca mai sunt i alte locuri pe acolo. N-am s mai merg deloc la Leahead. La Marine Hotel, doamna Mackay mi nelegea perfect dorinele. Aveam n fiecare an acelai apartament... i chiar acelai serviciu de camer. Iar buctria era excelent... cu adevrat excelent. Ce-ar fi sa ncercai la Saltcreek? Au un hotel destul de drgu, vechi. Balmoral Court. S v spun cine-l ine. O familie pe nume Rogers. Ea a fost buctreasa btrnului lord Mounthead... care ddea cele mai reuite dineuri din Londra. S-a mritat cu majordomul i acum conduc acest hotel. Cred c e genul de loc care vi se potrivete. Linitit... nici vorb de formaiile acelea de jazz... buctrie i serviciu de prim clas. E o idee... chiar c-i o idee. Exist i o teras acoperit? Da... o verand acoperit i o teras dedesubt. Poi sta la soare sau la umbr, dup cum preferi. Dac vrei, pot s v spun cte ceva i despre mprejurimi. Acolo locuiete btrna lady Tressilian... aproape ua-n u. Are o cas ncnttoare, iar ea nsi e o persoan fermectoare, n ciuda faptului c e aproape invalid. Vorbeti de vduva judectorului? Chiar ea. L-am cunoscut pe Matthew Tressilian i am ntlnit-o i pe ea. O femeie ncnttoare... dei bineneles, a trecut mult de atunci. Saltcreek e lng St. Loo, nu-i aa? Am nite prieteni prin partea locului. Mi se pare c Saltcreek e o idee bun, s tii. Am s scriu i am s cer amnunte. A vrea s m duc acolo pe la mijlocul lui august... de la mijlocul lui august pn la mijlocul lui septembrie. Presupun c au garaj pentru main? i oferul meu? Oh, da. Totul e modern. ntreb pentru c, dup cum tii, trebuie s am grij cu urcatul pe coast. Totodat a prefera un apartament la parter, dei presupun c exist lift. Oh, da, sunt dotai. Dup ct se pare, problema s-a rezolvat perfect, spuse domnul Treves. i-mi va face plcere s-o rentlnesc pe lady Tressilian.

28 iulie
Kay Strange, mbrcat n ort i cu un jerseu galben se aplecase n fa urmrind juctorii de tenis. Era semifinala probei de simplu-brbai a turneului de la St. Loo, iar Nevile juca mpotriva tnrului Merrick, care promitea a fi noua stea pe firmamentul tenisului. Strlucirea lui era de necontestat... avea cteva servicii practic de nereturnat... dar uneori rata, cnd experiena juctorului mai vrstnic l punea la grea ncercare. Scorul era de trei la trei n setul final. Strecurndu-se n scaunul de lng Kay, Ted Latimer remarc pe un ton zeflemitor: Soia iubitoare urmrete drumul spre victorie al soului su! Kay tresri. Doamne, ce m-ai speriat! Nu tiam c eti aici. ntotdeauna sunt aici. Ar fi trebuit s-o tii pn acum. Ted Latimer avea douzeci i cinci de ani i era extrem de chipe... chiar dac btrnii colonei spuneau despre el c are "alur de Don Juan". Era brunet, admirabil bronzat i un dansator desvrit.
Perioada (1810-1820) n care George, prin de Wales, a fost regent; stil n arhitectur, mod etc. din aceast vreme.
*

Ochii si negri erau foarte expresivi i reuea s-i moduleze vocea cu o miestrie de actor. Kay l cunotea de la cincisprezece ani. Fcuser plaj mpreun i se unseser pe spate unul pe cellalt la Juan les Pins, dansaser i jucaser tenis mpreun. Erau nu numai prieteni, ci i aliai. Tnrul Merrick servea de pe partea stng a terenului. Returul lui Nevile fu imparabil, o lovitur scurt spre colul opus. Backhand-ul lui Nevile e bun, spuse Ted. Mai bun dect forehand-ul. Merrick e slab pe rever i Nevile o tie. Va specula din plin treaba asta. Ghemul se ncheie. "Patru-trei... Conduce Strange". Nevile lu i ghemul urmtor pe serviciul su. Tnrul Merrick era ru ncolit. "Cinci-trei". Bravo, Nevile, spuse Latimer. i atunci, biatul se adun. Jocul su deveni precaut. Intercala pasele cu loviturile scurte. I-a venit mintea la cap, observ Ted. Iar jocul su de picioare e de prima clas. Va fi o lupt crncen. ncetul cu ncetul, biatul reui s egaleze la cinci. Ajunser la apte-apte i, n cele din urma, Merrick ctig cu nou la apte. Nevile se ndrept surznd trist spre fileu, pentru a da mna cu adversarul su. Tinereea i spune cuvntul, sublinie Ted. Nousprezece ani contra treizeci i trei. Dar, Kay, am s-i spun motivul pentru care Nevile n-a fost, niciodat, un adevrat campion. tie prea bine sa piard. Prostii! Nu sunt. Nevile, fir-ar el s fie, a fost mereu foarte sportiv. Nu l-am vzut nici o dat ieindu-i din fire, cnd a pierdut un meci. Bineneles c nu, spuse Kay. Nimeni n-o face. Ba da, o face! Am vzut-o cu toii. Stele ale tenisului crora le cedeaz nervii... i tiu s speculeze al naibii de bine treaba asta. ns btrnul Nevile... el e gata, ntotdeauna, s-o ncaseze i s zmbeasc. S ctige cel mai bun i chestii de-astea! Dumnezeule, ct ursc spiritul sta, deprins n coli nalte. Har Domnului, n-am urmat nici una! Kay ntoarse capul. Eti cam ranchiunos, nu-i aa? Ca o felin! A dori s nu ari att de limpede c nu-i place Nevile. De ce mi-ar plcea? Mi-a suflat fata. Ochii si poposir asupra ei. N-am fost fata ta. N-au permis-o mprejurrile. Chiar aa! ntre noi n-a fost nici mcar o poveste de doi bani. Taci! M-am ndrgostit de Nevile i m-am mritat cu el... Iar el e un tip pe cinste... o recunoatem cu toii! ncerci s m superi? ntoarse capul, n timp ce punea ntrebarea. Ted zmbi... i, pe dat, ea i ntoarse zmbetul. Cum i-ai petrecut vara, Kay? Aa-i-aa. Am fcut o excursie minunat cu iahtul. Toat afacerea asta cu tenisul a nceput s m cam oboseasc. Ct mai e? nc o lun? Da. Pe urm, n septembrie, ne ducem, pentru dou sptmni, la Gulls Point. Am s fiu la Easterhead Bay Hotel, spuse Ted. Mi-am rezervat camera. Promite a fi o ntrunire drgu! spuse Kay. Nevile i cu mine, i fosta doamn Nevile, i un oarecare plantator din Malayesia, care a venit acas n vacan. Asta chiar ca sun hazliu! i verioara aia mpopoonat, bineneles, care slugrete la btrna aia nesuferit... fr s primeasc nimic mai trziu, din moment ce banii ne vor reveni mie i lui Nevile. Dar poate c nu tie, spuse Ted. Ar fi destul de nostim.

ns vorbea cu un aer absent. Avea privirea aintit n jos, la racheta pe care o nvrtea n mn. Brusc, i inu respiraia. Oh, Ted! E vreo problem, scumpo? Nu tiu. Doar c simt cteodat... c m ia cu frig! Sunt speriat i m simt ciudat. Asta nu i se potrivete, Kay. Nu-i aa? Oricum, vei fi la Easterhead Bay Hotel, zmbi ea destul de stingherit. Toate conform planului. Cnd Kay se ntlni cu Nevile, la ieirea din vestiar, acesta spuse: Am vzut c i-a sosit prietenul. Ted? Da, cinele tu de paz... sau, mai bine zis, javra de paz. Nu-i place de el, nu-i aa? Oh, m las rece. Dac te amuz s-l tragi n les dup tine... Ridic din umeri. Kay spuse: Cred c eti gelos. Pe Latimer? Mirarea lui era autentic. Se spune despre Ted c e foarte atrgtor, insist Kay. Sunt convins c e. Are armul sud-americanilor. Eti gelos. Nevile o btu uurel pe bra. Nu, nu sunt, splendoareo. Poi avea cohorta ta de admiratori... o ntreag curte, dac vrei. Dar posesorul sunt eu, iar posesiunea ocup nou articole n lege. Eti foarte sigur pe tine, se strmb Kay. Noi doi suntem sortii. Soarta a fcut s ne ntlnim. Soarta a vrut s fim mpreun. i aminteti cnd ne-am cunoscut la Cannes, iar eu urma s plec la Estoril i, pe neateptate, cnd am ajuns acolo, prima persoan pe care am ntlnit-o a fost fermectoarea Kay! Am tiut; atunci, c aa a vrut Soarta... i c nu aveam scpare. N-a fost chiar soarta, spuse Kay. Am fost eu! Cum adic, "am fost eu"? Asta a fost! tii, te-am auzit spunnd la Cannes c aveai s te duci la Estoril, aa c m-am pus pe treab s-o conving pe mama care a aranjat lucrurile... i aa se face c prima persoan, pe care ai ntlnit-o acolo, a fost Kay. Nevile se uit destul de ciudat la ea. Rosti rar: Nu mi-ai spus-o niciodat pn acum. Nu, pentru c n-ar fi fost bine pentru tine. Ai fi putut deveni ngmfat! ntotdeauna m-am priceput la aranjamente plnuite dinainte. Lucrurile nu se petrec dac nu le faci tu s se petreac! Uneori, mi spui gsculi... ns, n felul meu, sunt foarte deteapt. Pot face s se ntmple ce vreau. Cteodat, trebuie s pun la cale cte ceva, cu mult timp nainte. Solicitarea creierului trebuie s fie intens. N-ai dect s rzi. Nevile rosti cu o brusc i ciudat amrciune: Abia acum ncep s neleg femeia cu care m-am nsurat? n loc de Soart... citete Kay! Nu te-ai suprat, Nevile, nu-i aa? El rspunse destul de absent: Nu... nu, bineneles c nu. Doar... m gndeam...

10 august
Lord Cornelly, un bogat i excentric pair, sttea la biroul su monumental de care era extrem de mndru i ncntat Fusese proiectat pentru el i-l costase enorm, iar ntreaga mobil din ncpere avea rolul s-l pun n valoare. Efectul era impresionant i doar uor

umbrit de inevitabila prezen a nsui lordului Cornelly, un omule rotofei i insignifiant, strivit complet de mreia biroului. n acest decor al splendorii londoneze, i fcu apariia o secretar blond i ea n ton cu mobilierul luxos. Pind fr zgomot, aez o foaie de hrtie n faa importantului om. Lord Cornelly citi: MacWhirter? MacWhirter? Cine e? N-am auzit de el. Are programare? Secretara blond confirm. MacWhirter, ai? Oh! MacWhirter! Tipul acela! Dar, bineneles! S intre imediat. Lord Cornelly chicoti ncntat. Era ntr-o dispoziie grozav. Lsndu-se pe spate n scaun, se uit lung la brbatul cu chipul sever care ceruse audiena. Dumneata eti MacWhirter? Angus MacWhirter? Aa m cheam. MacWhirter vorbea nepat, stnd drept i fr s zmbeasc. Ai lucrat la Herbert Clay, am dreptate? Da. Lordul Cornelly chicoti din nou. tiu totul despre dumneata. Lui Clay i s-a suspendat carnetul de conducere i asta numai pentru c nu l-ai susinut, depunnd mrturie c mergea cu douzeci i cinci de mile la or! Ce furios a fost! Chicotitul spori. Ne-a povestit totul la Savoy Grill. "ncpnatul la afurisit de scoian"! Aa zicea! i cte i mai cte. tii ce m-am gndit eu? N-am nici cea mai mic idee. Tonul lui MacWhirter era stpnit. Lord Cornelly nu observ. Se delecta cu amintirea propriilor sale reacii. Mi-am spus: "Iat genul de tip cu care mi-ar plcea s am de-a face! Un om care nu poate fi mituit i silit s mint". Pentru mine, nu va trebui s mini, nu aa mi conduc eu afacerile. Am colindat lumea ntreag dup un om cinstit... i-s ai dracului de puini! Micuul pair izbucni ntr-un rs ascuit, chipul su vioi de maimu schimonosindu-se de veselie. MacWhirter rmase sobru, deloc amuzat. Lord Cornelly se opri din rs. Chipul su deveni vioi, atent. Dac vrei o slujb, MacWhirter, am una pentru dumneata. Asta mi i trebuie, o slujb, spuse MacWhirter. E o slujb important. O slujb care poate fi dat numai unui om foarte priceput... iar dumneata eti, m-am interesat n privina asta, i un om n care poi avea ncredere... deplin. Lord Cornelly atept. MacWhirter nu scoase, o vorb. Ei bine, omule, m pot ncrede total n dumneata? MacWhirter rosti sec: Asta n-o putei ti doar auzindu-m spunnd "da". Lord Cornelly rse. Da, m ncred. Eti omul pe care l caut. Cunoti ct de ct America de Sud? Apoi intr n detalii. Jumtate de or mai trziu, MacWhirter sttea pe trotuar un om care primise o slujb interesant i extrem de bine pltit... o slujb care i asigura viitorul. Soarta, dup ce se ncruntase la el, gsise de cuviin s-i surd. ns el nu avea starea de spirit necesar pentru a-i ntoarce zmbetul. n el nu exista nici un fel de exaltare, dei simul umorului l fcea s rnjeasc, cnd se gndea la ntrevederea, care tocmai se ncheiase. Exista o justiie destul de deplasat n faptul c brfele fostului su patron contribuiser la prezenta sa avansare! Era un norocos, cel puin aa credea. Nu c i-ar fi psat! Dorea s-i ndeplineasc sarcina de a tri nu cu entuziasm, nici mcar cu plcere, ci ntr-un mod metodic, cotidian. n urm cu apte luni ncercase s-i ia viaa; ntmplarea, nimic altceva dect ntmplarea intervenise, dar nu-i era recunosctor cine tie ce. Adevrat, n momentul de fa, nu mai avea nici un chef s ncerce din nou. Faza aceea se ncheiase definitiv. Nu-i poi lua viaa

aa, cu snge rece, recunoscu el. Trebuia s existe un imbold venind din afar, un impuls de nemplinire, amrciune, disperare, sau de pasiune. Nu te poi sinucide doar pentru c simi c viaa e o niruire de ntmplri neinteresante. n general, i prea bine c noua lui slujb avea s-l duc departe de Anglia. Urma s plece spre America de Sud, la sfritul lui septembrie. Sptmnile urmtoare avea s fie ocupat cu procurarea unui anumit utilaj i trebuia s se pun la curent cu subtilitile noii sale munci care prea destul de complicat. ns i mai rmnea o sptmn liber nainte de plecare. Se ntreba ce ar putea face n acea sptmn. S stea la Londra? S plece n alt parte? n mintea sa i tcu loc vag o idee. Saltcreek? Ar fi o idee a naibii de bun s m duc acolo, i spuse MacWhirter. Ar fi amuzant, i zise, zmbind amar.

19 august
S-a dus concediul meu, spuse dezgustat, superintendentul Battle. Doamna Battle era dezamgit, ns, n toi anii tia muli, de cnd era soie de ofier de poliie, nvase s priveasc dezamgirile, dintr-o perspectiv filosofic. Ei bine, spuse ea, n-avem ce face. E un caz interesant? Nu ntr-att nct s fac mare zarv, rspunse superintendentul Battle. n tot cazul, Foreign Office s-a transformat ntr-un furnicar... toi tinerii ia nali i supli alearg de colo-colo, spunnd la tot pasul "Sst! Sst!". Se va rezolva destul de uor... i toi vor iei cu faa curat. n tot cazul, nu e genul de caz pe care s-l trec n "Memoriile" mele, presupunnd c am s fac prostia s mi le scriu vreodat. Ne-am putea amna vacana, ncepu, cu ndoial, doamna Battle, dar soul su o ntrerupse hotrt: Nici vorb! Tu i fetele o s plecai la Britlington, camerele au fost reinute nc din martie i ar fi pcat s le pierdei. Am s-i spun ce voi face eu. Dup ce se va termina totul, am s m duc s petrec o sptmn cu Jim, dup ce trece furtuna asta. Jim era nepotul superintendentului Battle, inspectorul James Leach. Saltington este foarte aproape de Easterhead Bay i Saltcreek, continu el. Am s respir aer de mare i am s fac i o baie bun. Doamna Battle pufni. Cred mai de grab c ai s te speteti muncind, ajutndu-l la vreun caz de-al lui! n perioada asta a anului nu prea exist cazuri... afar poate de vreo femeie care a furat ceva n valoare de ase penny de la Woolworths. i, oricum, Jim se descurc n-are nevoie s fie ajutat. Bine, bine, spuse doamna Battle. Presupun c totul va iei cum trebuie, doar c sunt amrt. Treburile astea ne sunt date pentru a ne pune la ncercare, o asigur superintendentul Battle.

Partea a doua Alb - ca - Zpada i Trandafirul Rou I


Cnd cobor din tren, Thomas Royde o gsi pe Mary Aldin ateptndu-l pe peronul din Saltington. i amintea vag de ea, iar acum, cnd o revzu, rmase plcut surprins de capacitatea ei de a rezolva rapid lucrurile. Ea i spuse pe numele mic: Ce plcere s te vd, Thomas! Dup atia ani! Din partea ta e drgu c m-ai ntmpinat. Sper c nu s-a ntmplat ceva? Am picat prost? Ctui de puin. Dimpotriv. Eti foarte bine venit. Asta e hamalul tu? Spune-i s-i duc bagajele ntr-acolo. Am maina tras exact la capt. Bagajele fur bgate n Ford. Mary apuc volanul, iar Thomas Royde se aez lng ea. Pornir, i Thomas observ c era o bun oferi, ndemnatic i atent n mijlocul traficului i c aprecia just distanele. Saltington era la apte mile de Saltcreek. Odat ieii din aglomeraia trguorului i ajuni la drum ntins, Mary redeschise subiectul vizitei lui. Zu, Thomas, venirea ta, chiar n momentul de fa, e un dar dumnezeiesc. Lucrurile sunt destul de ncurcate... iar un strin... sau, m rog, parial strin, era exact ceea ce trebuia. Care-i necazul? Atitudinea sa, ca ntotdeauna, nu vdea curiozitate... era aproape indolent. Prea c pusese ntrebarea mai mult din politee, dect din vreo dorin de a se informa. Era atitudinea care-i mergea la inim lui Mary Aldin. Simea o dorin nebun s vorbeasc cu cineva... ns prefera ca acel cineva s nu fie prea interesat. Spuse: Pi... suntem ntr-o situaie destul de dificil. Audrey e aici, probabil c tii, nu? Se opri ntrebtoare i Thomas ddu din cap. i mai sunt i Nevile i soia lui. Sprncenele lui Thomas Royde se nlar. Dup cteva momente, spuse : Puin penibil... Da. A fost ideea lui Nevile. Se opri. Royde nu spuse nimic, ns, ca i cum un aer de nencredere ar fi venit dinspre el, Mary repet: A fost ideea lui Nevile. De ce? Pentru o clip, Mary i ridic minile de pe volan. Aa o fi modern acum. Toat lumea nelegtoare i prieten. Asta e ideea. ns eu nu cred c merge. E posibil s nu mearg. Cum arat noua soie a lui Nevile? Kay? Frumoas, bineneles. Cu adevrat frumoas i foarte tnr. i Nevile e topit dup ea? Oh, da. Dar n-au dect un an de la cstorie. Thomas Royde ntoarse capul. Gura lui schi un zmbet. Mary spuse repede: Nu chiar asta am vrut s spun. Ei, hai, Mary, cred c tocmai asta ai vrut s spui. n fine, n-ai cum s nu vezi c au foarte puine n comun. Prietenii, de exemplu... Se opri. Royde ntreb:

A cunoscut-o pe Riviera, nu? Nu tiu prea multe amnunte, doar ce mi-a scris, n mare, mama. Da, s-au cunoscut la Cannes. Nevile s-a aprins, ns mi nchipui c se mai aprinsese i pn atunci... dar ntr-un mod cu totul inofensiv, nc mai cred c, dac ar fi fost lsat n pace, nu i-ar fi stricat csnicia. Nevile inea la Audrey, doar tii. Thomas ddu din cap. Mary continu: Nu cred c el a vrut s-i distrug csnicia... sunt sigur c nu. Dar fata a fost foarte hotrt. S-a inut de capul lui i n-a avut linite pn nu l-a fcut s-i lase soia... i ce poate face un brbat n asemenea circumstane? Asta l-a flatat, bineneles. Era ndrgostit lulea de el, nu-i aa? Cred c da. Mary o spusese cu ndoial, ntlnindu-i privirea ntrebtoare, roi. Ce m rea sunt! Exist un tnr care tot i d trcoale... artos ca un gigolo... un vechi prieten de-al ei i nu pot s nu m ntreb, uneori, dac faptul c Nevile e att de nstrit, i distins, i aa mai departe, n-a contribuit cu ceva la afacerea asta. Fata n-a avut o para chioar, presupun. Se opri, prnd destul de ruinat. Thomas Royde se mulumi s rosteasc doar un "h", pe un ton meditativ. Totui, asta-i pur invidie! spuse Mary. Fata e superb... i asta probabil strnete instinctele de feline ale fetelor btrne. Royde se uit gnditor la ea, dar chipul su nu avu nici o reacie vizibil. Dup cteva minute, spuse: Dar, mai exact, care e necazul, n momentul de fa? tii, de fapt habar n-am! Tocmai asta e ciudat. Normal c, mai nti, ne-am consultat cu Audrey... iar ea n-a avut nimic mpotriv s se ntlneasc cu Kay... a fost foarte drgu n privina asta. A fost ncnttoare. Nimeni nu s-ar fi purtat mai bine. Desigur, Audrey e foarte corect n tot ce face. Comportarea ei fa de cei doi e perfect. E foarte rezervat, dup cum tii, i niciodat nu poi avea nici cea mai mic idee despre ceea ce gndete sau simte... dar, sincer s fiu, nu cred c-o deranjeaz ctui de puin. N-are motiv ca s-o deranjeze, rosti Thomas Royde. Dup cteva clipe, adug: La urma urmei, au trecut trei ani. Oare oamenii ca Audrey chiar uit? Ea a inut foarte mult la Nevile. Thomas Royde se mic n scaun. Are doar treizeci i doi de ani. Are toat viaa nainte. Oh, tiu. Dar a afectat-o foarte puternic. A avut o prbuire nervoas foarte serioas, s tii. tiu. Mi-a scris mama. ntr-un fel, cred c pentru mama ta a fost bine c a trebuit s aib grij de Audrey. A fcut-o s-i uite propria-i durere... legat de moartea fratelui tu. Ne-a prut att de ru cnd am aflat! Da. Bietul Adrian, ntotdeauna conducea cu vitez. Urm o pauz. Mary scoase mna pe geam, ca semn c urma s coteasc pe drumul care ducea n jos, spre Saltcreek. La un moment dat, n timp ce se strecura pe drumul strmt i ntortocheat,, spuse: Thomas... tu o cunoti bine pe Audrey? Aa-i-aa. N-am prea vzut-o n ultimii zece ani. Dar o tii de copil. V era ca o sor, ie i lui Adrian? El ddu din cap. Era... era, n vreun fel, niel dezechilibrat? N-am vrut s spun chiar n modul n care a sunat. Am ns sentimentul c ceva nu e deloc n regul cu ea. Este complet detaat, echilibrul ei e att de nefiresc de perfect... ns, cteodat, m ntreb ce se ascunde n spatele faadei. Din cnd n cnd, mi d o senzaie... de ceva ca o emoie extrem de puternic. i nu tiu ce este! ns simt c nu e normal. Exist ceva! Asta m ngrijoreaz. tiu c, n cas, e o atmosfer care ne afecteaz pe toi: suntem nervoi, gata s explodm.

Dar nu tiu de ce. i asta m nspimnt uneori, Thomas. Te nspimnt? Tonul su uor mirat o tcu s se adune. Rse scurt, nervos. Sun absurd... ns, cum spuneam mai nainte, sosirea ta ne va face bine tuturor... va fi ca o relaxare. Ah, am ajuns! Dduser ultimul col. Gulls Point era construit pe un platou stncos ce domina rul. Pe cele dou pri, versanii si cdeau perpendicular pe ap. Grdinile i terenul de tenis erau n stnga casei. Garajul, o construcie modern, era amplasat la captul drumului, pe partea cealalt a sa. Mary spuse: Acum am s duc maina, apoi m ntorc. Hurstall va avea grij de tine. Hurstall, vrstnicul majordom, l ntmpin pe Thomas cu plcerea unui vechi prieten. Sunt foarte bucuros s v vd dup atia ani, domnule Royde. i doamna va fi. Avei camera dinspre est Cred c-i vei gsi pe toi n grdin, asta numai dac nu vrei s mergei, mai nti, n camera dumneavoastr. Thomas scutur din cap. Travers salonul spre glasvandul care ddea pe teras. Se opri o clip, privind neobservat. Dou femei erau singure pe teras. Una sttea pe colul balustradei, privind nspre ap. Cealalt o urmrea. Prima era Audrey... cealalt trebuia s fie Kay Strange. Kay nu tia c era urmrit, aa c nu fcea nici un efort sa-i mascheze expresia. Thomas Royde poate nu era un bun observator cnd era vorba de femei, dar nu putea s nu remarce c Kay Strange n-o putea suferi pe Audrey Strange. Ct despre Audrey, ea se uita n lungul rului i prea s ignore sau s fie indiferent la prezena celeilalte. Trecuser apte ani de cnd Thomas n-o vzuse pe Audrey Strange. Acum o studia cu atenie. Se schimbase? i dac da, n ce sens? Exista o schimbare, hotr el. Era mai slab, mai palid, arta mai eteric... dar nc ceva, ceva ce nu-l putea defini. Era ca i cum se inea singur n les, controlndu-i fiecare micare... i totui, intens contient de tot ce se petrecea n jurul ei... Era ca o persoan care ascundea un secret, gndi el. Dar ce secret? Nu tia prea multe despre evenimentele care surveniser, n viaa ei, n ultimii ani. Era pregtit s-o gseasc trist i prsit... cnd colo era altceva. Semna cu un copil care, prin felul n care i ncleteaz mna pe ceva de pre, atrage atenia c vrea s-l ascund. Apoi, ochii lui se oprir asupra celeilalte femei... femeia care era acum soia lui Nevile Strange. Frumoas, da. Mary Aldin avusese dreptate, n acelai timp, i se pru periculoas. Gndi: "N-a vrea s-o tiu lng Audrey, cu un cuit n mn..." i totui de ce ar fi urt-o ea pe prima soie a lui Nevile? Totul era de-acum definitiv terminat. Audrey nu mai reprezenta nimic n viaa lor prezent. Pe teras se auzir pai. Nevile dduse colul casei. Prea nfierbntat i inea n mn o revist ilustrat. Iat "Illustrated Review", spuse el. N-am reuit s obin dect una... i atunci, exact n aceeai clip, se petrecur dou lucruri. Kay spuse: "Oh bine, d-mi-o", iar Audrey, fr s ntoarc capul, ntinse mna, cu un aer absent. Nevile se oprise, la egal distan, de cele dou femei. Chipul su fu strbtut de-o uoar ncurctur, nainte ca el s apuce s spun ceva, Kay rosti pe un ton uor isteric: O vreau. D-mi-o! D-mi-o, Nevile! Audrey Strange tresri, ntoarse capul, i retrase mna i ngn cu cel mai autentic aer confuz: Oh, mi pare ru. Credeam c vorbeti cu mine, Nevile. Thomas Royde vzu cum ceafa lui Nevile se coloreaz ntr-un rou aprins. Fcu trei pai rapizi i-i ddu revista lui Audrey. Ezitnd, cu un aer tot mai ncurcat, ea rosti: Oh, dar...

Kay i mpinse scaunul cu o micare brutal. Rmase o clip n picioare, apoi, ntorcndu-se, se ndrept spre ua salonului. Thomas nu apuc s fac nici o micare i ea intr drept n el. ocul o fcu s se dea napoi; se uit la el, n timp ce el i cerea scuze. Atunci Thomas nelese de ce nu-l vzuse. Ochii ei erau plini de lacrimi... lacrimi de mnie, i nchipui el. Hei, spuse Kay. Tu cine eti? Oh, desigur, tipul din Malayesia! Da, sunt tipul din Malayesia. S fi dat Domnul s fi fost eu acum n Malayesia, spuse Kay. Oriunde, numai aici, nu! Nu pot s sufr casa asta mpuit! i ursc pe toi din ea! Scenele emoionale l alarmau ntotdeauna pe Thomas. Se uit ncruntat la Kay i ngn nervos: "-h" Dac n-au mare grij, am s omor pe vreunul! spuse Kay. Fie pe Nevile, fie pe pisica aia cu faa strvezie! ni pe lng el i iei din camer, trntind ua. Thomas Royde rmase n loc. Nu tia ce s fac, ns i prea bine c tnra doamn Strange plecase. Sttea i se uit la ua pe care o trntise cu atta putere. "O tigroaic noua doamn Strange!" n spaiul dintre uile glasvandului apru Nevile. Respira destul de repede. l salut confuz pe Thomas. Oh... ... hello, Royde, n-am tiut c ai sosit. Pi... n-ai vzut-o pe soia mea? A trecut, acum un minut, pe aici, rspunse cellalt. Nevile prsi, la rndul su salonul. Prea suprat. Thomas Royde iei ncetior pe teras. Avea un pas uor. Abia cnd ajunse doar la civa pai de ea, Audrey ntoarse capul. Ochii ei deprtai se dilatar, buzele i se ntredeschiser. Se dezlipi de balustrad i veni ctre el cu braele ntinse. Thomas! Dragul meu Thomas! Ce bine mi pare c ai venit! n timp ce el i lua minile mici n ale sale, Mary Aldin apru, la rndul ei, n ua glasvandului, Vzndu-i pe cei doi, se opri, i urmri cteva clipe, apoi se ntoarse tiptil i intr napoi n cas.

II
Nevile o gsi pe Kay n dormitorul ei, la etaj. Singurul dormitor mare, dublu, din cas era al lui lady Tressilian. Unui cuplu cstorit i se ddeau ntotdeauna cele dou camere ce comunicau ntre ele printr-o u i o baie mic n partea de vest a casei. Era un apartament mic, izolat. Nevile strbtu camera lui i intr n cea a soiei. Kay se aruncase pe pat. Ridicndu-i faa brzdat de lacrimi, strig mnioas: Aadar, ai venit! Era i vremea! Ce-i toata tevatura asta? Ai nnebunit, Kay? Nevile vorbea calm, ns cuta din colul gurii i trda suprarea reinut. De ce i-ai dat ei "Illustrated Review" i nu mie? Zu, Kay, eti copil! Tot tmblul sta pentru o amrt de revist. I-ai dat-o ei, nu mie! repet Kay cu ncpnare. Ei bine, de ce nu? Ce conteaz? Pentru mine conteaz. Nu tiu ce se ntmpl cu tine. Nu te poi purta n felul sta isteric n casa altora. Nu tii cum s te compori n public? De ce i-ai dat-o lui Audrey? Pentru c a vrut-o. i eu am vrut-o, iar eu sunt soia ta. Cu att mai mult. I-am dat-o unei femei mai n vrst ca tine i care, practic, nu mi-e

nici un fel de rud. M-a nvins! A vrut s-o fac i a fcut-o! Ai fost de partea ei! Vorbeti ca un copil prost i gelos. Pentru numele lui Dumnezeu, controleaz-te, i ncearc s te pori cum se cuvine n public! Ca ea, nu? Nevile spuse rece: n tot cazul, Audrey tie s se poarte ca o doamn. Ea nu se d n spectacol. Te ntrt mpotriva mea! M urte i vrea s se rzbune. Ascult, Kay, vrei s ncetezi s fii melodramatic i absolut proast? M-am sturat! Atunci, s plecm de aici! S plecm mine. Ursc locul sta! Suntem aici doar de patru zile. E prea mult! Hai s plecm, Nevile! Ascult-m, Kay, mi ajunge. Am venit pentru dou sptmni i voi sta dou sptmni. O s-i par ru, spuse Kay. Tu i Audrey a ta! O crezi grozav! Nu o cred grozav. Cred c e o persoan extrem de amabil i drgu, cu care m-am purtat urt, i care a fost mult prea generoas i ierttoare. Aici greeti, spuse Kay. Coborse din pat. Furia i se potolise. Vorbea calm, aproape cumptat. Audrey nu te-a iertat, Nevile. Am vzut-o, de cteva ori, uitndu-se la tine... Nu tiu ce se petrece n mintea ei, ns ceva se petrece... E genul de om care nu las pe nimeni s afle ce gndete. Pcat c nu sunt mai multe persoane ca ea, spuse Nevile. Kay se albi la fa. Te referi la mine? Glasul su avea o und amenintoare. Ei bine, n-ai demonstrat prea mult stpnire de sine, nu-i aa? Orice nemulumire, ct de mic, o dai pe faa. Te faci de rs si m faci de rs i pe mine! Mai ai ceva de spus? Vocea ei era de ghea. El rosti cu un glas tot att de rece: mi pare ru dac crezi c am fost nedrept. Dar sta-i purul adevr. N-ai mai mult auto-control dect un copil. Tu nu-i iei niciodat din fire, nu-i aa? Venic stpnitul, manieratul pukka sahib! Nu cred c ai sentimente. Eti doar o reptil... o afurisit de reptil cu sngele rece! De ce nu-i dai fru liber din cnd n cnd? De ce nu ipi la mine, nu m njuri, nu-mi spui s m duc dracului? Nevile oft. Umerii i se lsaser. Of, Doamne, rosti el. Rsucindu-se pe clcie, prsi camera.

III
Ari exact ca la aptesprezece ani, Thomas Royde, spuse lady Tressilian. Exact aceeai privire de bufni. i nu vorbeti mai mult ca atunci. De ce? Thomas rspunse vag: Nu tiu. Niciodat n-am avut darul vorbirii. Ca Adrian. Adrian era foarte detept i un orator iscusit. Poate tocmai de asta. l lsam mereu pe el s vorbeasc. Bietul Adrian. Promitea att de mult! Thomas ddu din cap. Lady Tressilian schimb subiectul. Binevoise s-i acorde o ntrevedere lui Thomas. Obinuia s-i primeasc vizitatorii pe rnd, unul cte unul. n felul sta, nu se obosea i putea s-i concentreze atenia asupra lor. Eti aici de douzeci i patru de ore. Ce prere ai despre situaia de la noi? Situaie? Nu te uita prostete! O faci deliberat. tii foarte bine la ce m refer. Eternul triunghi

care s-a stabilit sub acoperiul meu. Thomas rosti precaut: Se pare c sunt ceva frecuuri. Lady Tressilian zmbi cam diabolic. i mrturisesc, Thomas, c m distreaz. Nu s-a ajuns aici din dorina mea. Am fcut totul ca s previn situaia. Nevile s-a ncpnat. A insistat s le aduc aici pe cele dou... iar acum culege roadele! Thomas Royde se foi uor n scaun. Arat nostim, spuse el. M-ai lmurit! pufni lady Tressilian. N-a fi crezut c Nevile Strange e n stare s fac aa ceva. E interesant c spui asta. Pentru c aa gndesc i eu. Nu-i st n caracter lui Nevile. Asemenea majoritii brbailor, de obicei, face tot posibilul s evite orice fel de ncurcturi sau eventuale neplceri. Am bnuit c nu de la el a pornit ideea... dar, n cazul sta, nu vd de la cine altcineva. Se opri i apoi rosti cu o nflcrare doar uor ridicat: N-ar fi putut fi ideea lui Audrey? Thomas rspunse prompt: Nu, nu Audrey. Dar nici nu-mi prea vine s cred ca a fost ideea acestei nefericite tinere, Kay. Doar dac nu e o actri desvrit. tii, n ultimul timp, aproape c mi-e mil de ea. Nu prea v place, nu-i aa? Nu. Mi se pare srac la minte i fr nici un pic de prestan. Dar, cum spuneam, ncepe s-mi par ru pentru ea. E ca un fluture ameit, care se nvrte n jurul lmpii. Nu tie ce tactic s adopte. Mereu indispus, maniere proaste, impertinen copilreasc... toate lucrurile care au cel mai nefericit efect asupra unui brbat ca Nevile. Thomas rosti linitit: Mie mi se pare c Audrey e cea care e ntr-o postur delicat. Lady Tressilian i arunc o privire ptrunztoare. ntotdeauna ai fost ndrgostit de Audrey, nu-i aa, Thomas? Replica lui veni imperturbabil. Presupun c da. Practic, de cnd ai copilrit mpreun? El ddu din cap. i pe urm a venit Nevile i i-a suflat-o de sub nas? Thomas se mic stingherit n scaun. Pi... ntotdeauna am tiut c n-am nici o ans. Defetist, spuse lady Tressilian. Mereu am fost un cine spit. Cal bun de cru! "Bunul Thomas!"... asta e tot ce gndete Audrey despre mine. "Credinciosul Thomas", l corect lady Tressilian. Asta e porecla ta, nu-i aa? El zmbi, cci aceste cuvinte i amintir de zilele copilriei. "Ciudat! N-am mai auzit-o de ani de zile." Asta te-ar putea aduce acum ntr-o poziie privilegiat, spuse lady Tressilian. Privirea ei era limpede i insistent. Continu: Fidelitatea e o calitate pe care ar aprecia-o oricine care a trecut prin ce-a trecut Audrey. Devotamentul de-o via e, uneori, rspltit, Thomas. Thomas Royde privi n jos, fcndu-i de lucru cu pipa. Da, spuse el, n sperana asta am venit acas.

IV

Aadar, iat-ne pe toi, spuse Mary Aldin. Hurstall, btrnul majordom, i terse fruntea. Cnd intr n buctrie, doamna Spicer, buctreasa, i observ expresia. Nu cred c-am s-o scot cu bine la capt, sta-i adevrul, spuse Hurstall. Dac m pot exprima aa, tot ce se face i se spune n casa asta, n ultimul timp, pare s nsemne cu totul altceva dect se vede i se aude, nelegi ce vreau s spun? Cum doamna Spicer nu prea s neleag, Hurstall continu: Chiar adineaori, n timp ce se aezau la mas, domnioara Aldin a spus: "Aadar, iat-ne pe toi"... i tocmai asta m-a fcut s am un oc! M-a dus cu gndul la un dresor care atrage o grmad de fiare slbatice ntr-o cuc i, brusc, ua cutii se nchide. M-am simit, dintr-o dat, ca i cum am fi fost prini cu toii ntr-o capcan. Uurel, domnule Hurstall, trebuie c ai mncat ceva ce i-a czut greu la stomac. Ai fcut o indigestie. Nu-i vorba de indigestie. Fiecare din noi e ncordat. Chiar n clipa aceea, ua din fa s-a nchis cu zgomot i doamna Strange... doamna Strange a noastr, domnioara Audrey, a srit ca mpucat. i apoi, mai sunt i tcerile. Sunt foarte ciudate. E ca i cum fiecare s-ar teme s vorbeasc. i, brusc, ncep s vorbeasc toi, n acelai timp, rostind primul lucru care le vine n minte. Destul ca s te fac s te simi stnjenit, rosti doamna Spicer. Dou doamne Strange ntr-o cas. Nu mi se pare decent. n sufragerie, se instalase una din acele tceri, descrise de Hurstall. Mary Aldin fcu un efort i se ntoarse spre Kay. L-am invitat pe prietenul tu, domnul Latimer, mine sear, la cin. Bine, spuse Kay. Nevile ntreb: Latimer? E aici? St la Easterhead Bay Hotel, rspunse Kay. Nevile spuse: Ar trebui s mergem si noi s lum masa acolo, ntr-o sear. Pn la ce or merge bacul? Pn la unu i jumtate, spuse Mary. Presupun c se danseaz. Da, i sunt n jur de o sut de persoane, preciz Kay. Nu e chiar amuzant pentru prietenul tu, i se adres Nevile lui Kay. Mary interveni iute: Am putea merge, ntr-o zi, s facem o baie la Easterhead Bay. E nc destul de cald, iar plaja e ncnttoare. Thomas Royde i se adres pe ton sczut lui Audrey. M gndeam sa ies mine pe mare. Vii cu mine? Mi-ar plcea. Am putea s mergem cu toii pe mare, spuse Nevile. Credeam c te-am auzit spunnd c vrei s joci golf, rosti Kay. Chiar m gndeam s m duc pe terenul de golf. Zilele trecute, am remarcat c miam ieit din mn. Ce tragedie! exclam Kay. Nevile rosti cu umor: Golful e un joc tragic. Mary o ntreb pe Kay dac joac i ea. Da... oarecum. Nevile spuse: Kay ar fi foarte bun, dac i-ar da ct de ct silina. Are o pendulare nnscut. Kay i se adres lui Audrey: Tu nu joci nici un joc, nu-i aa? Nu chiar. Joc ct de ct tenis... dar sunt o juctoare foarte slab. Mai cni la pian, Audrey? ntreb Thomas. Ea scutur din cap.

n prezent, nu. Cntai destul de bine la pian, spuse Nevile. Credeam c nu-i place muzica, Nevile, rosti Kay. Nu m prea pricep, rspunse vag Nevile. Mereu m-am mirat cum reuete Audrey s cuprind o octav, cu minile ei att de mici. Se uit la ceilali, n timp ce ea puse jos cuitul i furculia pentru desert. Audrey roi uor i spuse repede: Am degetul mic foarte lung. Cred c asta m ajut. nseamn c eti egoist, spuse Kay. Altfel ai avea degetul mic scurt. Adevrat? ntreb Mary Aldin. n cazul sta, eu nu sunt egoist. Uitai, degetele mele mici sunt foarte scurte. Cred c nu eti ctui de puin egoist, rosti Thomas, privind-o gnditor. Ea se fcu roie i continu repede: Cine e cel mai altruist dintre noi? Hai s ne comparm degetele. Al meu e mai scurt ca al tu, Kay. Dar, Thomas cred c m bate. Iar eu v bat pe amndoi, rosti Nevile, ntinznd o mn. ns doar la o mn, spuse Kay. Degetul de la mna stng e scurt, Nevile, dar cel de la mna dreapt e mult mai lung. Iar mna stng arat cum te-ai nscut, iar cea dreapt ce ai devenit. Asta nseamn c nu te-ai nscut egoist, dar ai devenit cu timpul. tii s ghiceti n palm, Kay? ntreb Mary Aldin ntinznd mna cu palma n sus. O ghicitoare mi-a prezis c voi avea doi soi i trei copii. Ar trebui s m grbesc! Kay spuse: Aceste linii mici nu sunt copii, ci cltorii. Asta nseamn c vei face trei cltorii peste o ap. Mi se pare foarte puin probabil, spuse Mary Aldin. Thomas Royde o ntreb: Ai cltorit mult? Nu, deloc. El remarc n glasul ei o und de regret. i-ar plcea? Mai mult ca orice pe lume. Thomas reflect, n felul su ncet, la viaa ei. ntotdeauna servise o btrn. Calm, plin de tact... o excelent intendent, ntreb curios: Eti de mult cu Lady Tressilian? De aproape cincisprezece ani. Am venit s stau cu ea, dup moartea tatlui meu. nainte de a muri, a fost, civa ani, paralizat. Apoi, parc rspunznd unei ntrebri pe care o avea n minte, continu: Am treizeci i ase de ani. Asta vroiai s tii, nu-i aa? Chiar m ntrebam, recunoscu el. tii, ai putea avea... orict. S-ar putea. Nu mi-am dat seama. Privirea lui ntunecat i gnditoare nu-i prsea chipul. Mary nu se simi stnjenit. Era o privire fr nici o semnificaie aparte... un interes pur meditativ. Vzndu-i ochii aintii pe prul ei, i duse mna la uvia alb. O am de foarte tnr, spuse ea. mi place, rosti Thomas simplu. Continu s o priveasc. n cele din urm, ea spuse pe un ton uor amuzat. Ei bine, care-i verdictul? Sub bronz, el roi: Oh, cred c e nepoliticos din partea mea s m uit aa. M ntrebam... cum eti n realitate. Te rog, rosti ea n grab i se ridic de la mas. n timp ce intra n salon innd-o de bra pe Audrey, spuse: Mine la cin vine i btrnul domn Treves. Cine e? ntreb Nevile. Ne-a adus o scrisoare de prezentare din partea lui Rufus Lord. E un btrnel

ncnttor. St la Balmoral Court. Sufer de inim i arat plpnd, dar facultile sale mintale sunt intacte i a cunoscut o mulime de oameni interesani. A fost procuror sau avocat... nu mai tiu. Toi de pe aici sunt teribil de btrni, spuse nemulumit Kay. Sttea chiar sub un lampadar nalt. Thomas, care privea n direcia aceea, i acord aceeai atenie interesat pe care ar fi acordat-o oricui care s-ar fi ntmplat sa se gseasc n raza sa vizual. Brusc, fu izbit de perfecta i senzuala ei frumusee. O frumusee viu colorat, clocotind de vitalitate. i mut privirea spre Audrey, palid ca o momie, n rochia ei de un gri argintiu. Zmbi n gnd i murmur: Trandafirul Rou i Alb ca Zpada. Ce? ntreb Mary Aldin, care sttea lng el. El repet cuvintele, adugnd: tii, ca n basmul acela vechi... Mary Aldin spuse: Descrierea e foarte bun...

V
Domnul Treves sorbi cu savoare din paharul cu Porto. Un vin excelent. O cin cu mncruri i serviciu excelent. Era limpede c lady Tressilian avea servitori buni. De asemenea, casa era bine condus, n ciuda faptului c stpna sa era invalid. Pcat, totui, c doamnele nu prsiser sufrageria, cnd fusese adus vinul de Porto. El prefera vechile obiceiuri. ns tinerii acetia aveau felul lor de a se purta. Ochii si poposiser gnditori pe strlucitoarea i frumoasa femeie care era soia lui Nevile Strange. Seara asta era seara lui Kay. Frumuseea ei vie fcea s strluceasc ncperea, luminat de sfenice. Alturi de ea, Ted Latimer i plecase capul brunet i lucios spre ea. Prezena lui o ajuta. Se simea triumftoare i sigur de sine. Simpla vedere a unei vitaliti att de iradiante redetepta simurile btrne. Tinereea... ntr-adevr, nimic nu era ca tinereea! Nu era de mirare c brbatul ei i pierduse capul i i prsise prima soie. Audrey sttea lng el. O fptur fermectoare i o doamn... dar, din experiena domnului Treves, genul de femeie predestinat s fie prsit. Se uit la ea. Sttea cu capul n jos, cu ochii n farfurie. Ceva, n imobilitatea ei absolut, l izbi pe domnul Treves. Se uit mai atent la ea. Se ntreb la ce se gndea. Ce frumos i nconjura prul urechea mic, asemntoare unei scoici... Cu o uoar tresrire, domnul Treves i veni n fire, dndu-i seama c se produsese o micare. Se ridic iute n picioare. Kay Strange se dusese n salon, i pusese un disc cu muzic de dans. Mary Aldin i spuse domnului Treves, ca o scuz: Sunt convins c detestai jazz-ul. Ba deloc, mini politicos domnul Treves. Poate mai trziu facem un bridge, suger ea. Nu-l putem ncepe acum pentru c tiu c lady Tressilian v ateapt la o uet. mi va face mare plcere. Lady Tressilian nu vine niciodat aici, jos, s fie alturi de toat lumea? Nu, de obicei, coboar n cruciorul de invalid. De aceea avem un lift. Dar, n prezent, prefer s rmn n camera ei. Acolo st de vorb cu cine dorete... cam ca la o curte regal. Foarte bine exprimat, domnioar Aldin, ntotdeauna am remarcat o not regal n manierele ei.

n mijlocul camerei, Kay se mica ntr-un ritm uor de dans. Spuse: Ia odat masa aia din drum, Nevile! Glasul ei era sigur, poruncitor. Ochii i strluceau, buzele i erau ntredeschise. Asculttor, Nevile ddu masa la o parte. Apoi fcu un pas ctre ea, dar ea se ntoarse, n mod voit, ctre Ted Latimer. Vino, Ted, hai s dansm. Braul lui Ted o nconjur imediat. Dansau, lunecau, se nvrteau cu paii perfect ngemnai. Era o ncntare s-i priveti. Domnul Treves murmur: ... parc sunt profesioniti. Mary Aldin clipi uimit la auzul cuvintelor... dar, n mod sigur, domnul Treves vorbise din simpl admiraie. Se uit la faa lui mic i istea, ncreit ca o nuc. Prea distrat, ca i cum se gndea la ceva numai de el tiut. Nevile rmase o clip n loc, ezitnd, apoi se ndrept spre Audrey, care sttea lng fereastr. Dansezi, Audrey? Tonul era formal, aproape rece. Ai fi putut spune c invitaia lui exprima doar politee. Audrey Strange ezit o clip, nainte de a-i nclina capul i a face un pas nspre el. Mary Aldin fcu cteva remarci generale, la care domnul Treves nu rspunse. Pn acum nu manifestase nici un semn de surzenie, iar curtoazia lui era fr repro... aa nct ea i ddu seama c era detaat, doar din cauza faptului c era foarte absorbit. N-ar fi putut spune, n mod sigur, dac i urmrea pe cei ce dansau sau se uita la Thomas Royde, care sttea singur, n cellalt capt al ncperii. Tresrind uor, domnul Treves spuse: Scuzai-m, drag doamn, ai spus ceva? Nimic. Doar c e un septembrie neobinuit de frumos. Da, ntr-adevr... e mare nevoie de ploaie pe aici, aa mi s-a spus la hotel. Sper c avei confort acolo? Oh, da, dei trebuie s recunosc c am fost foarte nemulumit cnd am sosit i am aflat c... Domnul Treves se opri. Audrey se desprinsese din braele lui Nevile, i cu un scurt rs nervos, se scuz: E prea cald pentru dans. Se ndrepta spre ua deschis i iei pe teras. Oh, du-te dup ea, prostule! ngn Mary, n surdin, ns nu att de ncet ca domnul Treves s nu aud, i s se ntoarc mirat spre ea. Mary se nroi i rse stnjenit. Am nceput s gndesc cu glas tare, spuse ea ncurcat. Dar chiar m enerveaz. E att de moale! Domnul Strange? Nu, nu Nevile. Thomas Royde. Thomas tocmai se pregtea s nainteze, dar, dup o clip de ezitare, Nevile fu cel care o urm pe Audrey pe teras. Un moment, privirea atent i gnditoare a domnului Treves rmase aintit asupra uii, apoi interesul lui se ndrept asupra celor ce dansau. Un excelent dansator, tnrul domn... Latimer, parc aa ai spus c l cheam? Da. Edward Latimer. Ah, da, Edward Latimer. Un vechi prieten al doamnei Strange, bnuiesc? Da. i din ce triete acest... foarte atrgtor domn? Pai, sincer s fiu, nu prea tiu. A-a, spuse domnul Treves, reuind s dea un ntreg sens unei simple vorbe nevinovate. Mary continu:

St la Easterhead Bay Hotel. Un loc foarte elegant. Dup cteva clipe, adug vistor: Are o form a capului destul de interesant... Ce unghi ciudat face cretetul capului cu ceafa... dei, din cauza pieptnturii, nu se prea observ, ns e deosebit de neobinuit. Dup un moment de tcere, continu i mai vistor: Ultimul om pe care l-am vzut, cu un cap ca sta, a primit o condamnare de zece ani, pentru atac brutal asupra unui bijutier n vrst. Doar nu vrei s spunei...? Deloc, deloc. M-ai neles greit. Nu am avut intenia s fac vreo aluzie la vreunul dintre oaspeii dumneavoastr. Am vrut doar s evideniez faptul c un criminal nrit i brutal poate fi, n aparen, cei mai ncnttor i vesel tnr. Ciudat, dar aa e! i zmbi blnd. Mary spuse: tii, domnule Treves, cred c mi-e puin fric de dumneavoastr. Prostii, drag doamn. Dar mi-e fric. Suntei... un observator att de abil. Vederea mi-a rmas la fel de bun, rosti domnul Treves, cu un aer mulumit. Fcu o scurt pauz, dup care adug: Pe moment, nu pot s spun dac din fericire sau din nefericire. De ce ar fi din nefericire? Domnul Treves ddu cu ndoial din cap. Uneori eti pus n situaia de a-i asuma responsabiliti. Nu ntotdeauna e uor s decizi care e modul corect de a aciona. Hurstall intr, ducnd tava cu cafele. Dup ce i servi pe Mary i pe btrnul avocat, se duse ctre Thomas Royde. Apoi, la cererea lui Mary, ls tava pe mas i prsi camera. Kay strig peste umrul lui Ted: Noi ne terminm mai nti dansul. Mary spuse: i voi duce lui Audrey cafeaua afar. Lu ceaca i se ndrept spre glasvand. Domnul Treves o nsoi. Cum ea se opri n prag, se uit peste umrul ei. Audrey sttea pe colul balustradei. n lumina lunii, frumuseea ei se nsufleise... o frumusee izvort mai mult din linii dect din culoare. Delicata linie dintre maxilar i ureche, gingaa modelare a brbiei i a gurii, i cu adevrat ncnttoarea inut a capului i a nsucului drept. Aceast frumusee urma s dinuie i atunci cnd Audrey Strange avea s fie btrn... nu depindea cu nimic de piele sau muchi... era o frumusee nscut din osatura sa. Rochia cu paiete, pe care o purta, accentua efectul razelor de lun. Sttea foarte linitit, iar Nevile o privea. Nevile fcu un pas spre ea: Audrey... tu... Ea i schimb poziia, apoi sri uurel n picioare i i duse mna la ureche. Oh! cercelul meu... trebuie s-mi fi czut. Unde? Las-m s-l caut... Se aplecar amndoi, ncurcai i stngaci... i, n acel moment, se ciocnir. Audrey sri ntr-o parte. Nevile exclam: Stai aa... butonul meu... i s-a agat n pr! Stai linitit. Audrey rmase foarte linitit, n timp ce el umbla nendemnatic cu prul ei. Oh mi l-ai scos din rdcini... ce stngaci eti, Nevile, termin mai repede. mi pare ru, eu... parc am degetele boante. Lumina lunii era destul de puternic pentru ca cei doi din cadrul uii s vad ceea ce Audrey nu putea vedea... minile tremurtoare ale lui Nevile, luptndu-se cu prul ei blond-argintiu. Dar i Audrey tremura... de parc i s-ar fi fcut brusc frig. Mary Aldin tresri, cnd o voce linitit rosti n spatele ei: Permitei... Thomas Royde i fcu loc i iei pe teras. S te ajut, Strange? ntreb el.

Nevile se ndrept i att el ct i Audrey fcur cte un pas napoi. E n regul. Am reuit. Nevile era destul de alb la fa. Eti rece, i spuse Thomas lui Audrey. Intr s bei o cafea. Ea se ntoarse cu el, iar Nevile se rsuci, ndreptndu-i privirea spre mare. i-am adus-o aici, spuse Mary. Dar mai bine s-o bei nuntru. Da, spuse Audrey, cred c-i mai bine s intru. Intrar cu toii n salon. Ted i Kay nu mai dansau. Ua se deschise i intr o femeie nalt i slab, mbrcat n negru. Spuse respectuos: Domnia sa v transmite complimente i ar dori s-l vad pe domnul Treves, sus, n camera sa.

VI
Lady Tressilian l primi pe domnul Treves cu evident plcere. Amndoi se adncir ntr-o mare de amintiri, evocnd cunotine comune. Dup o jumtate de or, lady Tressilian oft profund satisfcut. Ah, ce bine m-am simit! spuse ea. Nimic nu-i mai plcut dect s stai la taifas, amintindu-i de vechi scandaluri. Un pic de maliie d o anume savoare vieii, o aprob domnul Treves. Apropo, ce prere avei despre exemplul nostru de etern triunghi? Domnul Treves pru vag ncurcat. ... ce triunghi? S nu-mi spunei c nu l-ai remarcat! Nevile i nevestele lui. Oh, asta era! Actuala doamn Strange e o tnr deosebit de frumoas. i Audrey e, spuse lady Tressilian. Domnul Treves admise: Are arm... da. Lady Tressilian exclam: Doar n-o s-mi spunei c avei nelegere fa de un brbat care prsete o soie ca Audrey o persoan de o calitate rar pentru... pentru o Kay! Domnul Treves rspunse calm. Ba am. Se ntmpl frecvent. Dezgusttor. Dac a fi brbat, m-a plictisi foarte repede de Kay i a dori s nu m fi fcut niciodat de rs! i asta se ntmpla frecvent. Pasiunile astea brute rareori in, spuse domnul Treves, detaat i sigur pe sine. i ce se ntmpl dup aceea? De obicei, ... prile i revin. Foarte adesea, are loc un al doilea divor. Brbatul se nsoar a treia oar... cu cineva cu o fire nelegtoare. Prostii! Nevile nu e mormon... cum poate au fost unii din clienii dumneavoastr! Cteodat, se poate ntmpla ca perechea originar s se recstoreasc... s se refac. Lady Tressilian scutur din cap. Asta nu! Audrey are prea mult mndrie. Credei? Sunt sigur. Nu mai cltinai din cap n modul sta enervant! tiu, din experien, c femeile au foarte puin mndrie, dac nu chiar deloc, cnd e vorba de dragoste. Mndria e o calitate care le st adesea pe buze, dar n-o gseti i n faptele lor. Dumneavoastr nu o cunoatei pe Audrey. L-a iubit ptima pe Nevile. Poate chiar prea mult. Dup ce a prsit-o pentru fata asta (dei nu-l condamn ntru totul... fata s-a inut scai de el pretutindeni, i tii cum sunt brbaii!) n-a mai vrut s-l mai vad vreodat.

Domnul Treves tui uurel. i totui e aici! Pi, da, spuse lady Tressilian, suprat. Pe mine m depesc ideile astea moderne. Presupun c Audrey e aici doar ca s arate c nu-i pas i c n-o deranjeaz situaia asta! Tot ce se poate, rosti domnul Treves mngindu-i brbia. Cu siguran, aa i-a spus i ea. Vrei s spunei c Audrey mai tnjete nc dup Nevile i c... oh, nu! N-am s cred aa ceva! S-ar putea, spuse domnul Treves. N-am s permit una ca asta! Nu n casa mea! Deja v nelinitete, nu-i aa? ntreb domnul Treves, iscoditor. Exist o tensiune. Am simit-o plutind n aer. Aadar, ai simit-o i dumneavoastr? l repezi lady Tressilian. Da, i m nedumerete, trebuie s recunosc. Adevratele sentimente ale prilor rmn obscure, dar, dup prerea mea, miroase a dinamit. Explozia se poate produce n orice clip. Nu mai facei atta pe Guy Fawkes* i spunei-mi mai bine ce e de fcut. Domnul Treves i nl braele. Zu, nu tiu ce s spun. Exist, o simt cu toat fiina, un focar. Dac l-am putea izola... dar sunt prea muli factori n joc, ca s reuim s-l descoperim. Nu intenionez deloc s-i cer lui Audrey s plece, spuse lady Tressilian. Din ct am putut s observ, s-a purtat fr cusur ntr-o situaie att de dificil. A fost politicoas, dar retras. Consider c a avut o conduit ireproabil. Foarte, foarte... spuse domnul Treves. ns, oricum, asta l-a marcat foarte tare pe tnrul Nevile Strange. Nevile e cel ce nu se poart cum trebuie. Am s stau de vorb cu el. Nici vorb s-l pot da afar din cas. Matthew l considera, practic, fiul su adoptiv. tiu. Lady Tressilian oft. Spuse cu glas cobort: tii c Matthew s-a necat aici? Da. Toat lumea s-a mirat c am rmas aici. O prostie din partea lor. Aici m-am simit ntotdeauna aproape de Matthew. Casa e plin de prezena lui. Oriunde n alt parte m-a fi simit singur i stingher. Se opri, apoi continu: La nceput am sperat c-l voi urma curnd. Mai ales cnd sntatea mi s-a ubrezit. Dar se pare c sunt ca porile acelea vechi care scrie... invalizi de-aceia care nu mor niciodat, i potrivi suprat perna. Nu-mi place, s tii! ntotdeauna am sperat ca, atunci cnd mi va suna ceasul, moartea s vin ct mai repede, s-o pot privi fa-n n fa... nu s-o simt dndu-mi trcoale, furindu-se pe la spatele meu... forndu-m, treptat, s m umilesc n faa bolilor care vin una dup alta. Din ce n ce mai neajutorat... depinznd tot mai mult de ali oameni! Dar oameni foarte devotai, sunt sigur. Avei o servitoare credincioas? Barrett? Cea care v-a condus aici. Alinarea vieii mele! Mi-e ca un fel de crj de care m pot sprijini cu toat ncrederea. E de muli ani la mine. i a spune c suntei norocoas pentru c o avei pe domnioara Aldin. Avei dreptate. Am noroc cu Mary. V e rud? Verioar ndeprtat. Una din acele fiine altruiste care se sacrific pentru binele celorlali. L-a ngrijit pe tatl su, un om foarte detept, dar teribil de dificil. Dup moartea lui, am rugat-o s vin s locuiasc mpreun cu mine i am binecuvntat ziua n care a intrat n casa asta. N-avei idee ct de oribile sunt nsoitoarele. S-au nscut degeaba. Te
Catolic din Yorkshire (1570-1606), care, mpreun cu Catesby i ali conspiratori, au plnuit s distrug Parlamentul la 5 noiembrie 1605 (Gunpowder Plot); a fost arestat pe 4 nov. i spnzurat; Guy Fawkesday, 5 nov., se celebreaz cu focuri de artificii i arderea efigiei sale.
*

nnebunesc cu incapacitatea lor. E minunat s-o ai pe Mary, care e o femeie citit, inteligent. i are o minte grozav... o minte de brbat. A citit mult i poi discuta orice cu ea. i e tot att de istea n treburile gospodreti precum e n cele de ordin intelectual. Conduce perfect casa i-i face pe servitori s fie mulumii, s se neleag ntre ei... nu exist certuri, invidii... Nu tiu cum reuete practic s-o fac... presupun c e vorba doar de tact. E de mult aici? De doisprezece ani... nu, mai mult. Treisprezece... paisprezece...cam aa. A fost o mare alinare. Domnul Treves ddu din cap. Lady Tressilian, urmrindu-l printre genele pe jumtate nchise, ntreb brusc: Ce e? V nelinitete ceva? Un fleac, rspunse domnul Treves. Doar un fleac. Avei ochi ageri. mi place s studiez oamenii, ntotdeauna tiam ce se petrece n mintea lui Matthew. Oft i se rezem de pern. Acum trebuie s v spun noapte bun era ncheierea audienei la "regin", lipsit de orice not de nepolitee sunt foarte obosit. Dar mi-a fcut mult, mult plcere. Venii s m vedei, din nou, ct mai curnd. Am s profit de amabilitatea dumneavoastr. Sper c n-am vorbit prea mult. Oh, nu. Obosesc foarte uor. V rog, tragei de clopoel, nainte de a pleca. Domnul Treves trase binior de un mare mner demodat, terminat cu un ciucure uria. O adevrat pies de muzeu, spuse el. Clopoelul meu? Da. Soneriile astea electrice, noi, nu-s de mine. Jumtate din timp sunt stricate i tot continui s apei n zadar! Asta merge oricnd. Rsun n camera lui Barrett, de la etaj... clopoelul atrn chiar deasupra patului ei. n felul acesta, n-are cum s nu-mi rspund imediat. Dac se ntmpl, trag nc o dat, foarte repede. n timp ce domnul Treves iei din camer, auzi clopoelul sunnd a doua oar, iar clinchetul venea de undeva de deasupra capului su. Se uit n sus i observ firele fixate de-a lungul tavanului. Barrett cobora n grab scrile i trecu pe lng el, ndreptndu-se spre stpna sa. Domnul Treves cobor ncet la parter, ignornd micul lift. Pe chipul ncruntat i se putea citi o uoar nesiguran. Toi erau adunai n salon i Mary Aldin propuse, imediat, o partid de bridge, ns domnul Treves refuz politicos, sub pretextul c trebuie s plece curnd acas. Hotelul meu e de mod veche. Nu se obinuiete s ntrzii dup miezul nopii. Dar mai e mult pn atunci... e doar zece jumtate, spuse Nevile. Sper c nu se ncuie i v las s rmnei pe dinafar? Oh, nu. De fapt, m ndoiesc c ua se ncuie peste noapte. Se nchide la nou, dar ca s intri nu trebuie dect s apei pe clan. Nu prea trece lume pe acolo, dar presupun ca ncrederea pe care o au n cinstea localnicilor e justificat. Aici nimeni nu-i ncuie uile n timpul zilei, fii sigur! Ale noastre stau larg deschise ct e ziua de mare... dar noaptea le ncuiem. Cum e Balmoral Court? ntreb Ted Latimer. Pare o construcie nalt, stranie, nenorocit, n stil victorian. E la nlimea numelui pe care-l poart, rspunse domnul Treves. i e ct se poate de confortabil, tot n stil victorian. Paturi bune, buctrie bun... garderobe spaioase, victoriene. Bi imense, cu mahon de jur mprejur. Parc spuneai c, la nceput, ceva v-a deranjat, zise Mary Aldin. Oh, da. Avusesem grij s-mi rezerv din timp, n scris, dou camere la parter. tii, sufr de inim i n-am voie s urc scrile. Cnd am ajuns, am fost ocat s aflu c cele dou camere nu erau disponibile. Mi s-au repartizat n schimb altele, (nite camere foarte drgue, trebuie s recunosc) la ultimul etaj. Am protestat, dar se pare c un vechi client, care urma s se ntoarc n Scoia, luna aceasta, s-a mbolnvit i n-a mai putut elibera camerele. E vorba de domnul Lucan? ntreb Mary.

Cred c asta e numele, n aceste condiii, nu mi-a rmas dect s accept situaia. Din fericire, exist un lift foarte bun... aa c n-am avut de suferit nici un inconvenient. Kay spuse: Ted, de ce nu te mui la Balmoral Court? Ai fi mult mai aproape. Oh, nu cred c-i genul de loc care mi s-ar potrivi. Avei mare dreptate, domnule Latimer. Nu vi s-ar potrivi deloc. Dintr-un motiv sau altul, Ted Latimer se nroi. Nu tiu la ce v referii, spuse el. Mary Aldin, sesiznd ncordarea, se grbi s fac o remarc n legtur cu ultima tire de senzaie din ziare: neleg c a fost reinut un brbat n cazul geamantanului din oraul acela din Kent. E al doilea pe care-l rein, spuse Nevile. Sper c, de data asta, l-au prins pe cel care trebuie. S-ar putea s nu-l poat reine, chiar dac ar fi cel care trebuie, rosti domnul Treves. Din lips de probe? ntreb Royde. Da. Totui, presupun c, pn la urm, ntotdeauna, se gsesc probe. Nu ntotdeauna, doamna Strange. Ai fi surprins s aflai ci criminali umbl liberi i nestingherii prin ar. Vrei s spunei c din cauz ca n-au fost descoperii? Nu numai asta. Exist un om menion un caz celebru ce fcuse vlv cu doi ani n urm despre care poliia tie c i-a omort pe copiii aceia... tie n mod absolut sigur... dar n-are putere. Omul acela are un alibi atestat de doi oameni i, cu toate c alibiul e fals, nu exist nimic care s-o dovedeasc. De aceea criminalul umbl liber. ngrozitor! spuse Mary. Thomas Royde i stinse pipa i vorbi pe tonul su linitit: Asta confirm ceea ce am gndit ntotdeauna... i anume c exist situaii n care eti ndreptit s-i faci singur dreptate. Cum adic, domnule Royde? Thomas ncepu s-i umple, din nou, pipa. i privea ngndurat minile, n timp ce vorbea cu hopuri, incoerent. Dac a ti de o treab murdar... i a ti c cel care a fcut-o nu poate fi tras la rspundere n faa legii... c nu poate fi pedepsit... atunci l-a nha... i a face eu ce nu poate face legea. Domnul Treves rosti cu aprindere: Asta e cea mai periculoas doctrin, domnule Royde! O astfel de rezolvare n-ar avea absolut nici o justificare! Nu neleg. Am presupus c faptele sunt dovedite... i c doar legea e fr putere! Nici aa aciunea pe cont propriu n-ar avea nici o scuz. Thomas zmbi... un zmbet foarte blnd. Nu sunt de acord, spuse el. Dac un om ar merita s i se suceasc gtul, nu m-ar deranja s-mi asum rspunderea s i-l sucesc eu! i, n schimb, vei suporta dumneavoastr rigorile legii! Continund s zmbeasc, Thomas rspunse: Va trebui s am grij, asta se-nelege... De fapt, i trebuie i o anumit doz de viclenie... Audrey rosti cu vocea sa limpede: Ai fi prins, Thomas. Nu cred, spuse Thomas. Am ntlnit odat un caz, ncepu domnul Treves, i se opri. Apoi se scuz: tii, criminologia e un hobby al meu... Continuai, v rog, spuse Kay. n cariera mea, am avut de-a face cu extrem de numeroase cazuri de crim. Dar cteva au fost, cu adevrat, interesante. Majoritatea criminalilor era lamentabil de anost i

ngust la minte. Totui! V-a putea povesti un caz interesant. Oh, da, exclam Kay. mi plac povestirile cu crime. Domnul Treves ncepu s vorbeasc ncetior, prnd s-i aleag, bine gndit i cu mare atenie, cuvintele. Cazul se refer la un copil. N-am s menionez nici vrsta, nici sexul copilului. Faptele au fost urmtoarele: doi copii se jucau cu arcuri i sgei. Unul dintre ei a tras n cellalt i sgeata i-a strpuns un organ vital, ceea ce i-a provocat moartea. A urmat ancheta. Copilul supravieuitor era nnebunit. Toat lumea deplngea accidentul i-i exprima simpatia fa de nefericitul autor al tragediei. Se opri. Asta-i tot? ntreb Ted Latimer. Asta-i tot. Un accident regretabil, ns, vedei, exist i o alt faet a povestirii. Cu ctva timp mai nainte, s-a ntmplat ca un fermier s treac pe o anumit potec prin pdurea din vecintate. Acolo, ntr-un lumini, a vzut un copil exersnd trgnd la int cu arcul. Se opri, din nou, pentru a da timp vorbelor sale sai fac efectul. Vrei s spunei c n-a fost accident... c a fcut-o intenionat? ntreb nencreztoare Mary Aldin. Nu tiu, rspunse domnul Treves. N-am tiut niciodat, ns la anchet, s-a stabilit c acei copii nu erau obinuii cu arcul i sgeata i, n consecin, au tras la ntmplare. Era sau nu adevrat? n cazul unuia dintre copii, n mod sigur, nu era! Ce-a fcut fermierul? ntreb Audrey, cu respiraia ntretiat. Nimic. Niciodat n-am fost sigur dac a acionat corect sau nu. Era vorba de viitorul unui copil. S-a gndit c unui copil i se cuvenea s i se acorde prezumia de nevinovie. Audrey spuse: Dar dumneavoastr personal nu avei nici un dubiu asupra celor ce s-au ntmplat n realitate? Domnul Treves rosti grav: Personal, sunt de prere c a fost o crim deosebit de ingenioas... o crim comis de un copil, plnuit n cele mai mici detalii. Ted Latimer ntreb: A existat vreun motiv? Oh, da, a existat un motiv. Certuri copilreti, vorbe... destul ca s provoace i s alimenteze ura. Copiii ursc uor... Mary exclam: Dar a fost ceva deliberat! Domnul Treves rspunse: Da, asta-i partea cea rea... deliberarea. Un copil care ascunde n suflet intenii criminale, care exerseaz linitit, zi de zi, i care, n cele din urm, acioneaz... Lovitura fatal... catastrofa... pretinsa disperare... durerea prefcut. Toate astea sunt incredibile... att de incredibile nct, probabil, instana le-ar fi respins. Ce s-a ntmplat cu... cu copilul? ntreb Kay curioas. Cred c i-a schimbat numele. Cel puin aa era de ateptat, dup zarva, pe care a provocat-o ancheta. Azi, acel copil e o persoan matur... undeva, n lumea asta. ntrebarea e, mai are, nc, o inim de criminal? Adug gnditor: A trecut mult de atunci, dar l-a recunoate oricnd pe micul meu criminal. Nu cred, spuse Royde. Oh, ba da, avea o particularitate de ordin fizic... ei bine, nu voi mai continua pe tema asta. Nu e un subiect plcut. Chiar trebuie s plec ctre cas. Se ridic. Mary ntreb: Nu dorii s bei ceva nainte de plecare? Buturile se aflau pe o tav, n partea cealalt a camerei. Thomas Royde, care se gsea n apropiere, destup sticla cu whisky. Un whisky cu sifon, domnule Treves? Dar dumneata, Latimer?

Nevile i spuse lui Audrey cu glas cobort: E o sear minunat. Vino puin afar. Ea sttea n u, cu privirea aintit pe terasa scldat de lumina lunii. El trecu pe lng ea i se opri afar, ateptnd. Scuturnd repede din cap, Audrey se ntoarse n camer. Nu, sunt obosit... cred c-am s m duc la culcare. Travers ncperea i iei. Kay csc cu poft. i mie mi-e somn. Dar ie, Mary? i mie. Noapte bun, domnule Treves, Ai grij de domnul Treves, Thomas. Noapte bun, domnioar Aldin. Noapte bun, doamn Strange. Mine vom lua masa la Easterhead Bay, Ted, spuse Kay. Dac e tot att de frumos ca azi, facem i o baie. Perfect. Am s v caut. Noapte bun, domnioar Aldin. Cele dou femei prsir camera. Ted Latimer i se adres amabil domnului Treves: Avem acelai drum, domnule. Spre debarcader, trec pe lng hotelul dumneavoastr. V mulumesc, domnule Latimer. M bucur c m vei nsoi. Dei i exprimase intenia de a pleca, domnul Treves nu prea s se grbeasc. i savura, cu ncetineal, butura i ncerca s smulg informaii de la Thomas Royde, referitor la viaa din Malayesia. Royde rspundea monosilabic. Orice amnunt al existenei cotidiene prea s fie secret naional, att de greu reueai sa-l obii de la el. nchis n sine, prea c face un efort ca s se conecteze la realitate i s rspund ntrebrilor interlocutorului su. Ted Latimer nu-i gsea locul. Arta plictisit, nerbdtor, dornic s se vad plecat. Intervenind brusc, exclam: Aproape c uitasem! I-am adus lui Kay nite discuri pe care i le dorea. Sunt n hol. M duc s le iau. Vrei s i le dai mine, Royde? Cellalt ddu din cap. Ted prsi camera. Tnrul sta are o fire fr astmpr, ngn domnul Treves. Royde mormi fr s rspund. Un vechi prieten de-al doamnei Strange, presupun? insist btrnul avocat. Al lui Kay Strange, spuse Thomas. Domnul Treves zmbi. Da, asta am vrut s spun. Nu prea ar putea fi prieten cu prima doamn Strange. Royde pronun apsat: Nu, n-ar putea. Apoi, ntlnind privirea amuzat a celuilalt adug, roind uor: Vreau s spun c... Oh, neleg foarte bine ce vrei s spunei, domnule Royde. Dumneavoastr suntei prietenul doamnei Audrey Strange, nu-i aa? Thomas Royde i umplu ncetior pipa cu tutunul din pung. Cu ochii n jos, rosti sau mai degrab bolborosi: M-da. Am copilrit mpreun. Trebuie s fi fost o copil ncnttoare. Thomas Royde spuse ceva care suna ca un "h". E puin stnjenitor s fie dou doamne Strange ntr-o cas, nu? Oh, da... da, destul de stnjenitor. O situaie delicat pentru prima doamn Strange. Faa lui Thomas Royde se mbujora. Foarte delicat. Domnul Treves se aplec nainte, ntrebarea lui czu ca un trsnet. De ce a venit, domnule Royde? Pi... cred... Glasul celuilalt era neclar. Nu... n-a vrut s refuze. S refuze... pe cine? Thomas se foi stingherit.

Pi, de fapt, cred c, ntotdeauna, vine n perioada asta a anului... la nceputul lui septembrie. i lady Tressilian i-a invitat n acelai timp i pe Nevile Strange cu noua lui soie? Glasul btrnului domn avea o not de ndoial politicoas. Ct despre asta, cred c Nevile s-a invitat singur. Prin urmare, a dorit mult aceast... ntlnire? Stinghereala lui Royde crescu. Evitnd privirea celuilalt, rspunse: Aa cred. Curios, conchise domnul Treves. Un lucru prostesc, continu, cu efort, Royde. Dac stai s te gndeti, e oarecum stnjenitor. n ziua de azi, oamenii fac treburi de genul sta, rosti Thomas Royde vag. M ntreb dac n-a fost ideea altcuiva, spuse domnul Treves. A cui altcuiva ar fi putut fi? se minun Thomas. Domnul Treves oft. Pe lume exist atia prieteni amabili... dornici s fac ordine n viaa altora... S aranjeze lucrurile care scrie... Se ntrerupse, cci Nevile pise pe ua dinspre teras. Ted Latimer intr pe cealalt u, dinspre hol. Hei, Ted, ce ai acolo? ntreb Nevile. Discuri pentru Kay. M-a rugat s i le aduc. Da? Nu mi-a spus. ntre cei doi fu doar o clip de tensiune, apoi Nevile se ndrept spre tava cu buturi i i turn whisky cu sifon. Gfia, iar chipul su arta emoionat i nefericit. Domnul Treves auzise pe cineva referindu-se la Nevile ca la "un ins norocos, care are tot ce i-ar putea dori cineva pe lumea asta". Totui, n acel moment, nu arta deloc a om fericit. Reapariia lui Nevile l fcu pe Thomas Royde s considere c ndatoririle sale de gazd luaser sfrit. Prsi camera, fr s spun noapte bun, cu un mers uor, mai grbit dect cel obinuit. Parc abia ateptase s scape. A fost o sear minunat, spuse politicos domnul Treves, punnd paharul jos. Foarte... ... instructiv. Instructiv? Sprncenele lui Nevile se ridicar uor. Probabil privind informaiile despre Malayesia, suger Ted cu un zmbet larg. Grea treab s-l faci s vorbeasc pe taciturnul Thomas! Un tip extraordinar, Royde sta, spuse Nevile. Cred c aa a fost ntotdeauna. Trage din pipa aia veche a lui, ascult, scoate din cnd n cnd un "Hm" sau un "Ah" i pare nelept ca o bufni. Poate mai mult mediteaz, spuse domnul Treves. i acum, chiar trebuie s-mi iau la revedere. Venii ct mai curnd s-o vedei iar pe lady Tressilian, l invit Nevile, n timp ce-i conducea spre hol pe cei doi. O bine dispunei enorm. Are att de puine legturi cu lumea de-afar. E grozav, nu-i aa? Da, chiar este. Un interlocutor care tie s ntrein o conversaie. Domnul Treves i puse, cu grij, pardesiul i fularul, i dup ce mai i ur o dat noapte bun, se ndeprt, alturi de Ted Latimer. Balmoral Court era, practic, doar la aproximativ cincizeci de metri deprtare, dup o curb a drumului. Aprea seme i inexpugnabil, primul avanpost al strzii erpuitoare de ar. Debarcaderul spre care pornise Ted Latimer se afla la dou sute de metri mai jos, acolo unde rul se ngusta cel mai tare. Domnul Treves se opri n ua hotelului i ntinse mna. Noapte bun, domnule Latimer. Mai rmnei mult pe aici? Ted zmbi, dezvelind un ir de dini albi. Depinde, domnule Treves. N-am avut timp s m plictisesc... nc.

Nu, nu... aa mi nchipui i eu. Presupun c, asemenea majoritii tinerilor din ziua de azi, plictiseala vi se pare cel mai cumplit lucru din lume i totui, v asigur, exist lucruri i mai rele. Ca de pild? Glasul lui Ted Latimer era moale i plcut, ns n el rzbtea o und de ceva... ceva nu chiar att de uor de definit. Oh, o las n seama imaginaiei dumneavoastr, domnule Latimer. N-a ndrzni s v dau vreun sfat, s tii. Sfaturile babalcilor ca mine sunt invariabil tratate cu dispre. Poate aa e drept, cine tie? ns nou, btrnilor, ne place s credem c am nvat ceva de la via. Am observat o grmad de-a lungul timpului, sa tii. Luna intr ntr-un nor. Strada era foarte ntunecat. Din ntuneric se ivi silueta unui brbat care urca dealul, n direcia lor. Era Thomas Royde. Am fost ntr-o mic plimbare pn la debarcader, spuse el neclar, din cauza pipei dintre dini. Aici e culcuul dumneavoastr, domnule Treves? Pare ncuiat. Nu cred, spuse domnul Treves. Rsuci mnerul mare, rotund de alam i ua se deschise. V vom nsoi, pentru mai mult siguran, spuse Royde. Intrar toi trei n holul luminat slab doar de un bec. Nu se vedea nimeni, n aer plutea nc mirosul mesei de sear. Draperii de catifea cam prfuite... mobil bun, lustruit. Brusc, domnul Treves scoase o exclamaie de nemulumire. Pe liftul din faa lor atrna un anun: LIFT DEFECT. Vai! exclam domnul Treves. Ce groaznic! O s trebuiasc s urc toate scrile astea. E ru, spuse Royde. Nu exist un lift de serviciu... pentru bagaje... sau altceva? M tem c nu. Asta servete la toate. Ei bine, am s-o iau uurel, asta-i tot. V doresc amndurora noapte bun. Porni ncetior pe scara lat. Royde i Latimer i urar noapte bun, apoi ieir n strada ntunecat. Dup o scurt tcere, Royde spuse brusc: Noapte bun. Noapte bun. Ne vedem mine. Da. Ted Latimer o lu, cu pas uor, n jos spre debarcader. Thomas Royde rmase n loc privind n urma lui, apoi o porni ncet, n direcia opusa, spre Gulls Point. Luna iei de dup nor i Saltcreek era, din nou, scldat ntr-o baie de argint.

VII
Parc-i var, murmur Mary Aldin. Ea i Audrey stteau pe plaj, chiar lng impuntoarea cldire a lui Easterhead Bay Hotel. Audrey purta un costum de baie alb i prea o statuet delicat de filde. Mary nu intrase n ap. Puin mai ncolo, Kay sttea ntins cu faa n jos, expunndu-i la soare spatele i picioarele. Uf, spuse ea ridicndu-se. Apa e ngrozitor de rece. E, totui, septembrie, zise Mary. ntotdeauna, n Anglia, e frig, continu nemulumit Kay. Ct a vrea s fiu n sudul Franei! Acolo e cu adevrat cald. De alturi, Ted Latimer ngn: Soarele de aici nu e soare adevrat. Nu intrai deloc n ap, domnule Latimer? ntreb Mary. Kay rse. Ted nu intr niciodat n ap. St doar i se prjete la soare, ca o oprl. ntinse piciorul i-l atinse. El sri n sus.

Vino s ne plimbm, Kay. Mi-e frig. Pornir mpreun n lungul plajei. Ca o oprl? O comparaie destul de nereuit, opti Mary, privind dup ei. Asta-i prerea ta despre el? ntreb Audrey. Nu chiar. O oprl i sugereaz ceva foarte inofensiv. Nu cred c el e inofensiv. Nu, rosti gnditoare Audrey. Nici eu nu cred. Ce bine arat mpreun! Se potrivesc cumva, nu-i aa? Cred c da. Le plac aceleai lucruri, continu Mary, au aceleai preri i... i acelai limbaj. Mare pcat c... Se opri. Audrey ntreb ptrunztor: C ce? Mary rosti ncetior: Cred c eram gata s spun: ce pcat c Nevile i ea s-au cunoscut. Audrey se aez, cu spatele rigid. Pe faa ei apru ceea ce Mary numea "privirea de ghea a lui Audrey". Mary adaug repede: mi pare ru, Audrey. Nu trebuia s spun asta. A prefera, dac nu te deranjeaz... s nu vorbim despre asta. Desigur, desigur. A fost o prostie din partea mea. Eu... eu speram ca totul s se fi terminat pentru tine. Audrey i ntoarse ncet capul. Cu o fa calm, lipsit de expresie, spuse: Te asigur c nu exist nimic care s nu se fi terminat. N-am... n-am nici un fel de sentiment n problema asta. Sper... sper din tot sufletul c Nevile i Kay vor fi, ntotdeauna, fericii mpreun. E foarte drgu din partea ta, Audrey. Nu e drgu. E... e adevrat. ns ceea ce cred cu trie este c... nu e de nici un folos s priveti n urma la trecut, s spui: "Ce pcat c s-a ntmplat aa!" Acum totul s-a terminat. De ce s rscolesc trecutul? Trebuie s trim n prezent. Cred c oameni, precum Kay i Ted, m fac s m simt agitat pentru c... ei bine, pentru c n-am ntlnit, pn acum, nimic i pe nimeni care s le semene. Sunt att de diferii! Da, cred c sunt. Mary continu cu o amrciune subit: Chiar i tu ai trit lucruri pe care eu n-am s le triesc, probabil, niciodat. tiu c ai fost nefericit... dar nu pot s nu m gndesc ca i asta e mai bine dect... nimic. Pustietatea! Rostise ultimul cuvnt apsat, cu durere. Ochii mari ai lui Audrey aveau o privire uor uimit. Nu mi-a trecut niciodat prin minte c simi aa ceva. Nu? Mary rse, scuzndu-se. Oh, a fost doar o criz de moment, draga mea. N-am vrut s spun, cu adevrat, asta. Trebuie s-i fie greu. S trieti doar cu Camilla... dei e o scump. S-i citeti, s dai ordine servitorilor, sa nu pleci, niciodat, nicieri. Am ce mnca i unde locui, spuse Mary. Sunt mii de femei care n-au nici mcar att. i, zu, Audrey, sunt foarte mulumit. Am... pe buze i apru un zmbet, am i eu distraciile mele. Vicii ascunse? ntreb Audrey, zmbind i ea. Oh, mi place s fac planuri, rspunse vag Mary. n minte, desigur. Cteodat le experimentez... pe oameni. tii, doar ca s vd dac-i pot face s reacioneze aa cum vreau eu. Eti cam sadic, Mary. Ce puin te cunosc, de fapt! Oh, totul e inofensiv. Doar un amuzament copilresc. Audrey ntreb curioas: Ai fcut experiene i pe mine?

Nu. Eti singura persoan pe care o consider imprevizibil, nelegi, niciodat nu tiu ce gndeti. Poate e mai bine aa, rosti Audrey cu gravitate. Se nfiora i Mary exclam: i-e frig! Da. Cred ca trebuie s m duc s m mbrac, n definitiv, e septembrie. Mary Aldin rmase singur, privind strlucirea apei. Mareea se retrgea. Se ntinse pe nisip i nchise ochii. Mncaser bine la hotel. Dei trecuse sezonul, era nc plin de lume. O lume ciudat de amestecat. Totui, o zi n afara casei era ceva. Ceva care ntrerupse monotonia de zi cu zi. n plus, era o uurare s scapi de senzaia aceea de ncordare, de atmosfera apstoare ce se instaurase, n ultimul timp, la Gulls Point. Nu fusese vina lui Audrey, dar Nevile... Gndurile i fur ntrerupte de Ted Latimer, care se ls s cad pe nisip, lng ea. Ce-ai fcut cu Kay? ntreb Mary. Ted rspunse scurt: A fost revendicat de stpnul su legal. Ceva n tonul lui o fcu s se ridice, i ndrept privirea n lungul plajei strlucind aurie n soare, spre locul n care Nevile i Kay se plimbau pe marginea apei. Apoi se uit repede la brbatul de lng ea. Crezuse despre el c e un om moale, ciudat, periculos chiar. Pentru prima dat, l vedea ntr-o alt lumin... un tnr rnit. Gndi: "A fost ndrgostit de Kay... a iubit-o cu adevrat... i apoi i-a luat-o Nevile..." Spuse blnd: Sper c te simi bine aici. Erau cuvinte convenionale. Mary Aldin nu folosea dect cuvinte convenionale... sta era limbajul ei. ns tonul ei era o ofert... pentru prima dat, o ofert de prietenie. Ted Latimer i rspunse la fel: Probabil la fel de bine ca oriunde. Mary spuse: mi pare ru. Dar, de fapt, nu-i pas deloc! Eu sunt un strin... i ce conteaz ce simte i gndete un strin! i ntoarse capul i l privi pe tnrul frumos i amrt de alturi. El o privi, la rndul su, dar cu un aer sfidtor. Ea rosti ncetior, ca cineva care a fcut o descoperire:. neleg. Nu ne placi. El rse scurt: Te ateptai la asta? Mary rspunse gnditoare: tii, cred c, ntr-adevr, m ateptam la asta. Unii ar considera-o ca pe ceva de la sine neles. Alii ar fi mai puin pretenioi. Da, nu mi-a trecut prin cap c s-ar putea s nui plcem. Am ncercat s te simi bine primit... ca prieten al lui Kay. Da... ca prieten al lui Kay! Replica venise repede, cu o mare doz de venin. Mary rspunse cu o sinceritate dezarmant: A dori s-mi spui... a dori foarte mult s-mi spui de ce nu ne placi? Ce am fcut? Ce nu-i place la noi? Ted Latimer rosti apsat: Suficiena! Suficiena? Uimirea ei era sincer, fr urm de suprare. Prea c examineaz nvinuirea detaat, fr prtinire. Da, admise ea. Se poate s-i fi prut c aa suntem. Aa suntei. Considerai c vi se cuvine tot ce-i mai bun n via. Suntei fericii i v simii superiori n carapacea voastr, rupi de restul turmei. V uitai la oamenii ca mine ca la nite animale strine! mi pare ru.

E adevrat, nu-i aa? Nu, nu prea. Poate suntem stupizi i lipsii de imaginaie... dar nu rutcioi. Eu nsmi sunt convenional i, la suprafa, s-ar putea s dau impresia de ceea ce numeti dumneata suficien, ns, n inima mea, sunt uman, n clipa de fa, mi pare foarte ru c eti nefericit i a dori s pot face ceva ca s nu mai fii. Pi... dac-i aa... e foarte drgu din partea dumitale. Urm o pauz, dup care Mary spuse blnd: Ai fost ntotdeauna ndrgostit de Kay? Chiar foarte. i ea? Aa credeam... pn s apar Strange. O mai iubeti nc? Credeam c e evident. Dup cteva clipe, Mary spuse cu glas linitit: N-ar fi mai bine s pleci de aici? De ce a face-o? Pentru c i adnceti nefericirea. Ted se uit la ea i rse. Eti o fptur drgu, spuse el. Dar nu tii nimic despre animalele care stau la pnd i dau trcoale micii voastre carapace. n curnd, se pot ntmpla o grmad de lucruri. Ce fel de lucruri? ntreb Mary repede. Ateapt i vei vedea!

VIII
Dup ce se mbrc, Audrey o lu de-a lungul plajei spre ngrmdirea de pietre, pe care sttea Thomas Royde, fumndu-i pipa, exact vizavi de Gulls Point ce se ridica senin i alb, pe partea cealalt a rului. La apropierea lui Audrey, Thomas ntoarse capul, dar nu se mic. Ea se aez lng el n tcere. Stteau linitii amndoi, o tcere confortabil ca ntre doi oameni ce se cunosc foarte bine. Ce aproape pare, spuse ntr-un trziu Audrey. Thomas privi spre Gulls Point. Da, te-ai putea ntoarce acas notnd. Nu cnd e refluxul ca acum. A fcut-o, odat, o servitoare, pe care o avea Camilla. Era o nottoare pasionat, obinuia s treac not, dintr-o parte n alta, ori de cte ori fluxul era bun. Trebuie s fie sczut sau nalt...dar cnd nu e suficient, te trage i te duce drept la gurile rului. Aa a pit, ntr-o zi... numai c, din fericire, nu i-a pierdut capul i a ajuns cu bine la Easter Point... ns complet epuizat. Aici nu-i spune nimic c ar fi periculos. Nu pe partea asta. Curenii sunt pe partea cealalt. Sub stnci adncimea e mare. Anul trecut, cineva a ncercat s se sinucid... s-a aruncat de pe Stark Head... dar a rmas agat n crengile unui copac, de pe la jumtatea stncii, i paza de coast l-a salvat. Srmanul diavol, spuse Thomas. Pun pariu c nu le-a mulumit. Trebuie s fie groaznic s te hotrti s termini cu toate ca, apoi, s fii salvat. Te face s te simi un tmpit. Probabil c acum e bucuros, rosti Audrey vistoare. Se ntreba unde era acum acel om i ce fcea. Thomas continua s trag din pip. ntorcndu-i uor capul, o urmri. Chipul ei era grav i ngndurat, iar privirea pierdut n lungul apei. Genele lungi i negre se odihneau pe linia pur a obrazului, urechea prea o mic scoic sidefie. Asta i aminti de ceva.

Oh, apropo, i-am gsit cercelul... cel pe care l-ai pierdut asear. Cut n buzunar. Audrey ntinse mna. Ce bine, unde l-ai gsit? Pe teras? Nu. Era lng scri. Trebuie s-l fi pierdut, n timp ce coborai, la mas. n timpul cinei, am observat c nu-l aveai. M bucur c l-am recuperat. l lu. Thomas se gndi c era un cercel mult prea mare pentru o ureche att de mic. i cei pe care i purta acum erau mari. Zise: Pori cercei chiar cnd intri n ap? Nu i-e team c-i pierzi? Oh, sunt ieftini. Uite de ce nu pot s sufr s umblu fr cercei. i art urechea stng. Thomas i aduse aminte. Da, cnd te-a mucat Bouncer. Audrey ddu din cap. Tcur, retrind amintirea din copilrie. Audrey Standish (aa o chema pe atunci), o copil cu picioare lungi i subiri, aplecndu-se asupra btrnului Bouncer, care avea o lab strivit. O mucase ru. Trebuiser s-i coas urechea. Nu se vedea prea tare... doar o cicatrice foarte mic. Fat drag, semnul aproape c nici nu se mai observ. De ce te deranjeaz? Audrey fcu o pauz, nainte de a-i rspunde cu sinceritate. Pentru c... pentru c e un defect. Thomas ddu din cap. Din cte o cunotea el pe Audrey, o nelegea. Audrey avea un instinct puternic pentru perfeciune. Ea nsi era un "articol" att de perfect finisat. Spuse brusc: Eti mult mai frumoas dect Kay. Ea se ntoarse repede: Oh, nu, Thomas. Kay... Kay e cu adevrat fermectoare. Pe dinafar. Nu n interior. Te referi la minunatul meu suflet? ntreb Audrey, uor amuzat. Thomas scutur cenua din pip. Nu. M refer la structura ta. Audrey rse. Thomas i umplu pipa cu tutun. Rmaser un timp tcui. Thomas o privea discret, fr ca ea s-i dea seama. n cele din urm, ntreb ncetior: Ce nu merge, Audrey? Ce nu e n regul? Nu e n regul? Ce nelegi prin "nu e n regul"? Cu tine se ntmpl ceva. Nu, nu se ntmpl nimic. Absolut nimic. Ba da. Ea scutur din cap. Nu vrei s-mi spui? Nu e nimic de spus. Cred c sunt indiscret... dar trebuia s i-o mrturisesc. Se opri, Audrey... nu poi uita? Nu poi lsa totul s treac? Minile ei mici se ncletar , convulsiv, pe piatr. Nu poi nelege... n-ai cum s nelegi. Dar, Audrey, draga mea, pot. Mai mult chiar. tiu. Ea ntoarse spre el faa mic, nencreztoare. tiu exact prin ce-ai trecut. i... i c trebuie s fi suferit mult. Faa i buzele ei se albir. neleg, spuse ea. Credeam... credeam c nu tie nimeni. Ei bine, eu tiu. Eu... eu n-am s vorbesc despre asta. Ceea ce vreau eu este s te fac s nelegi c s-a terminat... s-a terminat pentru totdeauna. A trecut. Ea spuse cu glas cobort:

Unele lucruri nu trec. Ascult, Audrey, nu are nici un rost s te gndeti la trecut. Consider c ai trecut prin iad. Nu mai privi napoi... privete nainte. Eti foarte tnr, ai viaa n fa si trebuie s i-o trieti. Gndete-te la ziua de mine... nu la cea de ieri. Audrey se uita la el cu ochii ei mari, cu o privire care nu lsa s se vad adevratele ei gnduri. i presupunnd c nu pot? Dar trebuie! Audrey spuse blnd: Credeam c nu nelegi. Mi se pare... c, n anumite privine, nu sunt prea normal, i... Thomas o ntrerupse brutal: Prostii! Tu... Eu... ce? M gndeam la tine cum erai ca fat... nainte de a te fi mritat cu Nevile. De ce teai mritat cu Nevile? Pentru c m-am ndrgostit de el. Da, da, asta tiu. Dar de ce te-ai ndrgostit de el? Ce te-a atras att de mult la el? Ea i ngust ochii, ca i cnd ncerca s priveasc cu ochii unei fete, acum moart. Cred c deoarece era att de "pozitiv". ntotdeauna a fost opusul a ceea ce eram eu. M-am simit mereu o umbr... ceva nu foarte real. Nevile era foarte real. i att de vesel i sigur de el nsui i att de... tot ce nu eram eu. Adug zmbind: i arat foarte bine. Thomas Royde spuse cu amrciune: Da, tipul ideal de englez... sportiv, modest, artos, ntotdeauna un mic pukka sahib... obinnd mereu tot ce-i propune. Audrey se ndrept i-l privi lung. l urti, rosti ea uor. l urti foarte mult, nu-i aa? El i evit privirea, ntorcndu-se s scapere un chibrit n cuul palmelor, pentru a-i reaprinde pipa ce se stinsese. N-ai fi surprins s afli c da, nu-i aa? spuse el mormit. El are parte de tot ce n-am avut eu: s joace tenis, s noate, s danseze, s converseze. Eu sunt un neisprvit cu limba legat i cu braul schilod. El a strlucit ntotdeauna i s-a bucurat de succes, iar eu am fost doar un cine spit. i el s-a nsurat cu singura fat la care am inut vreodat. Audrey fcu o micare uoar. Thomas continu cu impetuozitate: Ai tiut-o ntotdeauna, nu-i aa? tiai c in la tine, nc de cnd aveai cincisprezece ani. tii c nc mai in... l opri. Nu. Nu acum. Ce vrei s spui prin "nu acum"? De ce "nu acum"? Audrey se ridic. Rosti ncet, cu un glas gnditor: Pentru c... acum... sunt alta. Se ridic i el, privind-o n fa. n ce sens... alta? Audrey rspunse repede, pe nersuflate: Dac nu tii, nu-i pot spune... Niciodat nu sunt sigur de mine. tiu doar... Se opri i, ntorcndu-se brusc, porni repede peste pietre, spre hotel. Ocolind o stnc, ddu peste Nevile. Acesta sttea ntins cu faa n jos, uitndu-se ntr-o balt, format n scobitura unei stnci, i ridic ochii i zmbi. Bun, Audrey! Bun, Nevile! Urmresc un crab. E un specimen extrem de activ. Uite-l, acolo! Ea ngenunche i se uit n locul pe care i-l indica. l vezi? Da. Vrei o igar?

Audrey accept, iar el i-o aprinse. Dup cteva minute, timp n care ea nu se uit la el, Nevile spuse nervos: Hei, Audrey! Da. E n regul, nu-i aa? Vreau s spun... ntre noi. Da. Da, desigur. Vreau s spun... suntem prieteni, da? Oh, da... da, bineneles. Vreau mult s fim prieteni. Se uit ntrebtor la ea. Audrey zmbi nervos. Nevile adopt un ton de uet. E o zi frumoas, nu-i aa? vremea e bun i tot restul. Oh, da... da. O zi foarte cald pentru septembrie. Urm o pauz. Audrey... Ea se ridic. Te cheam soia ta. i face cu mna. Cine... oh, Kay. Am spus soia ta. Nevile sri n picioare i rmase aa, privind-o. Rosti cu glas foarte cobort: Tu eti soia mea, Audrey... Ea se ntoarse i plec. Nevile o lu la fug, n josul plajei, prin nisip, spre locul n care l atepta Kay.

IX
Cnd se ntoarser la Gulls Point, Hurstall veni n hol i i se adres lui Mary: Vrei s urcai imediat la excelena sa, domnioar? E foarte tulburat i vrea s v vad. Mary se grbi s urce. O gsi pe lady Tressilian alb, tremurnd. Mary drag, tare m bucur c ai venit! Sunt dis trus. Srmanul domn Treves e mort. Mort? Da, nu-i ngrozitor? Att de brusc! Nici mcar nu a apucat s se dezbrace asear. Trebuie s fi murit, imediat ce a ajuns acas. Oh, drag, mi pare att de ru! Se tie, desigur, c era firav. Avea inima slab. Sper s nu se fi ntmplat nimic aici, care l-ar fi putut afecta. N-a fost nimic indigest la cin, nu-i aa? Nu cred... nu, sunt sigur c nu. Prea ntr-o dispoziie bun. Sunt, cu adevrat, distrus. A dori, Mary, s te duci la Balmoral Court i s vorbeti cu doamna Rogers. ntreab-o dac putem face ceva. n amintirea lui Matthew, a vrea s fac tot ce se poate. Pentru un hotel, lucrurile astea sunt foarte stnjenitoare. Mary vorbi cu fermitate: Drag Camilla, nu trebuie s te necjeti. Asta a fost un oc pentru tine. Chiar c a fost. M voi duce imediat la Balmoral Court i apoi m ntorc s-i povestesc totul. Mulumesc, Mary drag, ntotdeauna eti att de practic i nelegtoare. Acum te rog s ncerci s te odihneti. ocuri de genul sta nu-i fac deloc bine. Mary Aldin iei din camer i cobor la parter. Intrnd n sufragerie, exclam: A murit domnul Treves. A murit noaptea trecut, dup ce s-a ntors acas. Bietul btrn! exclam Nevile. Ce-a avut? Se pare c inima. A decedat, imediat ce a ajuns. Thomas Royde rosti gnditor: M ntreb dac nu i-au fcut-o scrile.

Scrile? Mary l privi ntrebtor. Da. Tocmai a nceput s le urce, cnd Latimer i cu mine l-am prsit. I-am spus s-o ia uurel. Mary exclam: Dar ce prostie din partea lui s nu foloseasc liftul! Liftul era defect. Oh, neleg. Ce nenorocire! Bietul btrn! Apoi adug: M duc acum acolo. Camilla vrea s tie dac am putea ajuta cu ceva. Thomas spuse: Merg i eu cu tine. Pornir mpreun spre Balmoral Court. Mary spuse: M ntreb dac avea rude, care ar trebui anunate. N-a menionat pe nimeni. Nu, i oamenii o fac de obicei. Se refer la "nepoata mea" sau la vrul meu". Era nsurat? Cred c nu. Ptrunser pe ua deschis a hotelului Balmoral Court. Proprietreasa, doamna Rogers, sttea de vorb cu un brbat nalt, de vrst medie, care ntinse o mn prieteneasc pentru a o saluta pe Mary. Bun ziua, domnioar Aldin. Bun ziua, doctore Lazenby. Acesta este domnul Royde. Am venit s aducem un mesaj din partea lui lady Tressilian. Vrea s tie dac am putea face i noi ceva. E foarte drgu din partea dumneavoastr, domnioar Aldin, spuse proprietreasa. Vrei s venii n camera mea? Intrar cu toii ntr-o camer de zi mic i confortabil, i doctorul Lazenby spuse: Domnul Treves a luat asear masa la dumneavoastr, nu-i aa? Da. Cum prea? A dat vreun semn c nu s-ar simi bine? Nu, prea normal i bine dispus. Doctorul cltin din cap. Da, asta-i cel mai ru n cazurile de inim. Sfritul e aproape ntotdeauna brusc. Mam uitat sus peste reetele lui i reiese foarte limpede c avea o sntate foarte precar. Am s iau legtura cu medicul su din Londra, bineneles. Era ntotdeauna foarte grijuliu cu sine, spuse doamna Rogers. Sunt sigur c, la noi, a avut toate condiiile pe care i le-a dorit. i eu sunt sigur, doamn Rogers, rosti cu tact doc torul. Fr ndoial, a fost doar un mic efort suplimentar. Cum ar fi urcatul scrilor, suger Mary. Da, putea fi. De fapt, aproape sigur ar fi fost... adic, dac ar fi urcat cele trei etaje... dar, cu siguran, n-a fcut niciodat una ca asta, nu? Oh, nu, spuse doamna Rogers. ntotdeauna folosea liftul, ntotdeauna. Vreau s spun c, dac noaptea trecut liftul a fost defect... ncepu Mary, dar se opri. Doamna Rogers se uita surprins la ea. Dar liftul n-a fost deloc defect ieri, domnioar Aldin. Thomas Royde tui. Scuzai-m, spuse el. L-am condus, acas, noaptea trecut, pe domnul Treves. Pe lift atrna o placa pe care scria "Defect". Doamna Rogers l privi lung. Ciudat. Am declarat c liftul era bun... de fapt, sunt sigur c era bun. Dac n-ar fi fost, a fi auzit. N-am avut probleme cu liftul (btu n lemn) de cel puin un an i jumtate. E foarte solid. Poate vreun hamal sau vreun liftier a agat placa la ieirea din serviciu, suger doctorul. E un lift automat, doctore, nu e nevoie de liftier.

Ah, da, aa e. Uitasem. Am s vorbesc cu Joe, spuse doamna Rogers. Iei din camer i strig: Joe!... Joe! Doctorul Lazenby se uit curios la Thomas. Scuzai-m, suntei sigur, domnule... ... Royde, preciza Mary. Absolut sigur, spuse Thomas. Doamna Rogers se ntoarse cu portarul. Joe declar hotrt c liftul fusese n perfect stare, n noaptea precedent. Exista o plcu ca cea descris de Thomas... dar era aruncat sub birou i nu mai fusese folosit de peste mai bine de un an. Se uitar unul la altul, fiind cu toii de acord c era un lucru foarte misterios. Doctorul suger c ar putea fi vorba de vreo glum fcut de unul dintre clienii hotelului i, n lipsa altor ipoteze, treaba rmase aa. Rspunznd ntrebrilor lui Mary, doctorul Lazenby spuse c oferul domnului Treves i dduse adresa avocailor acestuia i c luase legtura cu ei. Adug c va veni s stea de vorb cu lady Tressilian, pentru a vedea mpreun, ce se putea face privind nmormntarea. Apoi, veselul doctor plec n grab, iar Mary i Thomas se ntoarser agale la Gulls Point. Eti sigur c ai vzut plcua aia, Thomas? Am vzut-o i eu i Latimer. Curioas treab! spuse Mary.

X
Era 12 septembrie. Doar nc dou zile, spuse Mary Aldin. Apoi i muc buzele i roi. Thomas Royde se uit la ea gnditor. Abia atepi s treac, nu? Nu tiu ce-i cu mine, spuse Mary. Niciodat n viaa mea n-am fost att de nerbdtoare s se termine o vizit. De obicei, ne bucur mult prezena lui Nevile. i a lui Audrey, desigur. Thomas ddu din cap. De data asta, ns, ai senzaia c stai pe un butoi de dinamit. Te atepi s explodeze n orice clip. De aceea, primul lucru pe care mi l-am spus n dimineaa asta a fost: "Doar nc dou zile". Audrey pleac miercuri, iar Nevile i cu Kay joi. Iar eu plec vineri, spuse Thomas. Pe tine nu te-am pus la socoteal. Tu ai fost ca un stlp de sprijin. Nu tiu ce m-a fi fcut fr tine. Am fost omul-tampon? Mai mult de-att Ai fost att de blnd i de... calm. Poate sun ridicol, dar e exact ceea ce am simit. Thomas prea mulumit, dei uor stnjenit. Nu tiu de ce am fost cu toii att de stresai, continu Mary pe gnduri. n definitiv, dac s-ar fi produs o... o rbufnire, ar fi fost penibil i stnjenitor, doar att. Numai c simeai c exist mai mult de-att. Da. Un puternic sentiment c se va ntmpla ceva ru. L-au simit pn i servitorii. Fata de la buctrie a izbucnit azi-diminea n plns i i-a anunat demisia... absolut fr nici un motiv. Buctreasa tresare... Hurstall e la captul puterilor... chiar i Barrett, care, de regul, e calm i tare ca un... cuirasat, d semne de nervozitate. i toate din cauz c Nevile a avut ideea asta ridicol ca cele dou soii ale lui s fie prietene pentru a-i liniti el astfel contiina. Numai c ideea lui a euat complet, remarc Thomas. Da. Kay... e pe punctul de a-i iei din fire. i, zu, Thomas, nu pot s nu-i dau

dreptate. Se opri. Ai observat cum se uita Nevile dup Audrey cnd urca scrile, noaptea trecut? El nc mai ine la ea, Thomas. Toat povestea a fost o uria greeal. Thomas ncepu s-i umple pipa. Trebuia s se gndeasc bine nainte, spuse dur. Oh, tiu. Aa se spune. Dar asta nu schimb lucrurile. Nu pot s m rein s nu-mi para ru pentru Nevile. Oamenii ca Nevile... ncepu Thomas, dar se opri. Da? Oamenii ca Nevile cred c pot obine ntotdeauna ce vor... i cum vor. Nu cred c Nevile a ntlnit, n viaa lui, vreo oprelite, pn la povestea asta cu Audrey. Ei bine, acum a dat de greu. Nu poate s-o aib pe Audrey. Nu reuete s ajung la ea. Ce rost mai are s se dea de ceasul morii? Trebuie s ia lucrurile aa cum sunt. Cred c ai dreptate. Dar o spui cu atta nverunare! Audrey era aa de ndrgostit de Nevile, cnd s-a mritat cu el... i au dus-o att de bine mpreun! Acum nu-l mai iubete. Mira-m-a, rosti Mary n surdin. Thomas continu: i s-i mai spun ceva. Nevile ar face mai bine s aib grij de Kay. E genul de femeie periculoas... ntr-adevr periculoas. Dac-i iese din fire e n stare de orice. Oh, Doamne! Mary oft i, revenind la primele sale gnduri, rosti cu speran: Ei bine, mai sunt doar dou zile. n ultimele patru, cinci zile, situaia fusese foarte dificil. Moartea domnului Treves i provocase lui lady Tressilian un oc, care se rsfrnsese i asupra sntii ei, i aa precar. nmormntarea avusese loc la Londra, fapt care-o fcuse pe Mary s se simt mulumit, cci, n felul acesta, btrna doamn putuse s treac mai repede peste tragicul eveniment. Pe de alt parte, lucrurile n gospodrie se nrutiser, servitorii erau nervoi i nemulumii din te miri ce, iar Mary se simea ntr-adevr obosit i indispus n dimineaa aceasta. O fi i din pricina vremii, spuse ea cu glas tare. Nu e normal s fie att de cald. Fusese, cu adevrat, nefiresc de cald pentru septembrie. Timp de cteva zile, termometrul nregistrase 50 de grade la umbr. Nevile iei din cas i veni lng ei. Vorbeai de vreme? ntreb el, privind cerul. E aproape incredibil. Azi e mai cald ca niciodat. i nici o adiere de vnt. Te face s te simi oarecum nervos. Totui, cred c nu peste mult va ploua. Azi e o cldur prea tropical ca s dureze. Thomas se micase foarte uor i fr vreo int i se ndeprtase. Acum disprea dup colul casei. Retragerea ntunecatului Thomas, zise Nevile. Nu se poate spune c-i face plcere compania mea. E un scump, spuse Mary. Te contrazic. E un tip ngust la minte, cu prejudeci. ntotdeauna a sperat s se nsoare cu Audrey... aa cred. i ai aprut tu i i-ai spulberat orice ans. I-ar fi trebuit cam apte ani s se hotrasc s-i cear s se mrite cu el. Credeai c biata fat o s-l tot atepte s se hotrasc? Poate o va face acum, spuse Mary, intenionat. Nevile se uit la ea i ridic o sprncean. Rsplat pentru iubirea statornic? Audrey s se mrite cu cinele sta plouat? E mult prea bun pentru el. Nu, n-o vd pe Audrey mritndu-se cu posomortul Thomas. Cred c ine foarte mult la el, Nevile. Ce peitoare suntei voi, femeile! Nu poi s-o lai pe Audrey s se bucure puin de libertate? Bineneles, dac chiar vrea s se bucure. Nevile ntreb repede: Crezi c-i nefericit?

N-am nici cea mai mic idee, zu. Eu nici att, spuse ncetior Nevile. Niciodat nu tii ce simte Audrey. Se opri, apoi adug: ns e aristocrat sut la sut. Apoi rosti mai mult pentru el: Doamne, ce prost am fost! Mary intr n cas puin ngrijorat. Repet, pentru a treia oar, reconfortantele cuvinte: "Doar nc dou zile". Nevile cutreiera, fr astmpr, grdina i terasele. Chiar n captul grdinii o gsi pe Audrey aezat pe un zid scund, uitndu-se la apa de dedesubt. Fluxul era mare, iar rul plin. Ea se ridic imediat i veni spre el. Tocmai m ntorceam n cas. Trebuie s fie aproape ora ceaiului. Vorbea repede, nervoas, fr s-l priveasc. Nevile mergea lng ea, tcut. Abia cnd ajunser la teras, spuse: Pot sa-i vorbesc, Audrey? i rspunse pe loc, cu degetele ncletate pe balustrad: Mai bine nu. nseamn c tii ce vreau s-i spun. Ea nu rspunse. Ce prere ai, Audrey? N-am putea-o lua de la capt? S uitm tot ce s-a ntmplat? Dar Kay? Kay va fi rezonabil. Ce nelegi prin rezonabil? Exact asta. Am s m duc la ea i-am s-i spun adevrul. Am s fac apel la generozitatea ei. Am s-i spun, ceea ce e purul adevr, c eti singura femeie pe care am iubit-o vreodat. Cnd te-ai nsurat cu Kay, o iubeai pe ea. Cstoria mea cu Kay a fost cea mai mare greeal din viaa mea. Eu... Se opri. Kay apruse n ua care ddea din salon pe teras. Se ndrept ctre ei i, n faa furiei care i clocotea n ochi, Nevile se nfiora uor. mi pare ru c ntrerup o scen att de mictoare, uier Kay. ns cred c am venit tocmai la timp. Audrey se rupse din loc. Am s v las singuri, spuse ea. Chipul i glasul i erau lipsite de expresie. Foarte bine, spuse Kay. Ai terminat de fcut tot rul pe care i l-ai propus s-l faci, nu-i aa? De tine m ocup mai trziu. Acum am s stau de vorb cu Nevile. Ascult, Kay, Audrey n-are nici o legtur cu asta. Nu e vina ei. Condamn-m pe mine dac vrei... Chiar c vreau, spuse Kay, cu ochii ca dou fulgere. Ce fel de om eti? Un biet om, rspunse Nevile, cu amrciune. i-ai prsit nevasta, te-ai repezit ca un taur la mine i ai reuit s-o faci s-i acorde divorul. Un minut eti nebun dup mine, n urmtorul te-ai sturat! Acum presupun c vrei s te ntorci la momia asta, la miorlita asta de pisic pricjit... nceteaz, Kay! Nevile era foarte alb. Spuse: Sunt vierme sau orice vrei s m numeti. Dar asta nu ajut la nimic, Kay. Nu pot s continui aa. Cred... cred c am iubit-o tot timpul pe Audrey. Dragostea mea pentru tine a fost... a fost ca o nebunie. Dar nu merge, draga mea... noi doi nu suntem fcui unul pentru altul. N-ai putea fi fericit cu mine. Crede-m, Kay, trebuie s ne oprim aici: Hai s ncercm s ne desprim prieteni. Fii generoas. Glasul lui Kay sun neltor de linitit: Mai exact, ce propui? Nevile nu se uit la ea, dar avea aerul unui om ncpnat. S divorm. Poi s dai divor pe motivul c te-am prsit. Asta nu acum. Va trebui s atepi.

Voi atepta. i apoi, dup trei ani sau ci vor fi, i vei cere iubitei tale dulci, Audrey, s se mrite din nou cu tine? Dac m va vrea. Te va vrea, nici-o grij! spuse Kay cu rutate. i cu mine cum rmne? Vei fi liber s-i gseti un brbat mai bun ca mine. Normal, voi avea grij s fii bine rspl... nceteaz cu rspltirile! Glasul ei se ridicase amenintor. Kay i pierduse stpnirea de sine. Ascult-m, Nevile. Nu poi s-mi faci una ca asta! N-am s divorez. M-am mritat cu tine pentru c te iubeam. tiu cnd ai nceput s te ntorci mpotriva mea. Dup ce i-am destinuit c am venit dup tine la Estoril. Vroiai s crezi c Soarta a aranjat totul Te-ai simit lovit n orgoliul tu, cnd ai aflat c am fost eu. Ei bine, nu mi-e ruine de ce am fcut. Te-ai ndrgostit de mine i te-ai nsurat cu mine, i n-am de gnd s te las s te ntorci la pisica asta afurisit i viclean care a pus iar ghearele pe tine. Ea a plnuit totul... dar n-o s-i mearg! Mai nti, am s te omor. Auzi? Am s te omor. Am s-o omor i pe ea. Am s v vad mori pe amndoi. Am s... Nevile fcu un pas nainte i o apuc de bra. Taci, Kay! Pentru numele lui Dumnezeu! Nu poi s faci asemenea scene aici. Nu pot? Ai s vezi. Am s... Hurstall iei pe teras. Chipul i era impasibil. Ceaiul e servit n salon, anun el. Kay i Nevile pornir ncet spre ua salonului. Hurstall se ddu ntr-o parte, fcndu-le loc s treac. Sus, pe cer, ncepuser s se adune norii.

XI
Ploaia se dezlnui la apte fr un sfert. Nevile o urmrea de la fereastra dormitorului su. Nu mai avusese o alt discuie cu Kay. Se evitaser dup ceai. n seara aceea, cina se desfur ntr-o atmosfer apstoare. Nevile se adncise n gnduri, Kay era excesiv fardat, Audrey edea ca o stafie ngheat. Mary Aldin fcuse tot ce-i sttuse n puteri pentru a ntreine ct de ct conversaia i era suprat pe Thomas Royde c nu o susine mai bine. Hurstall era nervos i minile i tremurau cnd servea legumele. Cum masa se apropia de sfrit, Nevile rosti cu o nepsare prefcut: Cred c am s m duc la Easterhead s-l caut pe Latimer. Poate facem o partid de biliard. Ia-i cheile, spuse Mary. n cazul n care ai s te ntorci trziu, s le ai la tine. Mulumesc, am s le iau. Intrar n salon, unde era servita cafeaua. Cineva ddu drumul la radio i tirile transmise crear o bine venit diversiune. Kay, care cscase, ostentativ, nc din timpul mesei, spuse c se duce la culcare. Avea o puternic durere de cap, zicea ea. Ia o aspirin, o sftui Mary. Am s iau, mulumesc, rspunse Kay prsind camera. Nevile cut un post care transmitea muzic. Un timp rmase tcut pe sofa. Nu se uita la Audrey, dar avea o nfiare de bieel amrt. mpotriva voinei ei, Mary simi c-i e mila de el. Ei bine, eu o iau din loc, spuse Nevile, n cele din urm, ridicndu-se. Te duci cu maina sau cu bacul? Cu bacul. N-are rost s iau maina i s fac un ocol de cincisprezece mile. Puin micare o s-mi prind bine.

Plou, s tii. tiu. mi iau fulgarinul. Se ndrept spre u. Noapte bun! n hol, Hurstall i iei nainte. Vrei s urcai la lady Tressilian, domnule? V ateapt urgent. Nevile se uit la ceas. Era deja zece. Ridic din umeri, apoi urc scrile i se ndrept ne coridor spre camera lui lady Tressilian. Btu n u. n timp ce atepta rspunsul, auzea glasurile din holul de dedesubt. Se prea c toat lumea se ducea devreme la culcare, n noaptea asta. Intr, se auzi vocea limpede a lui lady Tressilian. Nevile intr i nchise ua n urma sa. Lady Tressilian se pregtise de culcare. Toate luminile erau stinse, cu excepia veiozei de lng pat. Citise, dar acum pusese cartea deoparte. Se uit la Nevile pe deasupra ochelarilor. Privirea ei avea o licrire aparte. Vreau s-i vorbesc, Nevile, spuse ea. Nevile zmbi fr sa vrea. Da, stpne, spuse. Lady Tressilian nu zmbi. Exist anumite lucruri pe care n-am s le permit n casa mea, Nevile. N-am avut nici o intenie s trag cu urechea la discuiile particulare ale altora, dar dac tu i soia ta v-ai gsit s ipai unul la altul chiar sub fereastra mea, n-am avut cum s nu aud. Am neles c vrei s-o convingi pe Kay s divoreze, ca s te poi recstori cu Audrey. Nevile, sta-i un lucru pe care, pur i simplu, nu poi s-l faci, iar eu nu vreau s aud, nici o clip, de aa ceva. Nevile pru s fac un efort pentru a-i pstra calmul. mi cer scuze pentru scen, spuse el scurt Ct despre restul, e doar treaba mea! Nu, nu e. Te-ai folosit de casa mea ca s intri n legtur cu Audrey... sau poate Audrey s-a folosit... Ea n-a fcut nimic de genul sta. Ea... Lady Tressilian l opri ridicnd mna. Oricum, nu poi s faci treaba asta, Nevile. Kay este soia ta. Ea are anumite drepturi de care n-o poi priva. n problema asta, sunt cu totul de partea lui Kay. Dormi cum i-ai aternut! Acum datoria ta este s ai grij de Kay, i i spun deschis... Nevile fcu un pas nainte. Glasul i se ridic: N-ai nici un drept s te amesteci... Mai mult, continu lady Tressilian, fr s in seama de protestul lui, Audrey va prsi, mine, aceast cas. Nu poi s faci asta! N-am s permit... Nu ipa la mine, Nevile. i spun c n-am s nghit una ca asta... Undeva pe coridor se trnti o u...

XII
Alice Bentham, servitoarea cu ochii ca dou coacze, veni destul de tulburat la doamna Spicer, buctreasa. Oh, doamn Spicer, nu prea tiu ce-ar trebui s fac. Care-i necazul, Alice? E vorba de domnioara Barrett. I-am dus sus ceaca de ceai, acum o or. A adormit repede i nu s-a mai trezit de atunci, ceea ce nu-mi prea place. Iar acum cinci minute m-am dus din nou la ea, pentru c nu coborse, i ceaiul doamnei era gata, i trebuia s i-l duc. nc mai dormea... n-am putut s-o trezesc. Ai scuturat-o?

Da, doamn Spicer. Am luat-o de cap i am scuturat-o, dar zace acolo... i are o culoare oribil. Dumnezeule, n-o fi moart? Oh, nu, doamn Spicer, pentru c am auzit-o rsuflnd i rsufla ciudat. Cred c e bolnav sau are ceva. M duc s vd cu ochii mei. Du-i tu ceaiul doamnei. F-i mai bine unul proaspt. Probabil o s se ntrebe ce s-a ntmplat. Alice fcu tot ce-i spusese doamna Spicer, n timp ce aceasta urc la etajul al doilea. Ducnd sus tava, Alice btu la ua lui lady Tressilian. Dup ce btu de dou ori, fr s primeasc vreun rspuns, intr. O clip mai trziu, se auzir un zgomot de vesel spart i ipete slbatice; Alice iei n fug din camer i cobor scrile n hol, unde Hurstall se ndrepta spre ua salonului. Oh, domnule Hurstall... au intrat hoii i doamna e moart... au omort-o... are o gaur mare n cap i peste tot e snge...

Partea a treia O mn fin de italian... I


Superintendentul Battle gustase din plin concediul. i mai rmseser nc trei zile i era puin dezamgit c vremea se schimbase i ncepuse s plou. Totui, la ce te puteai atepta n Anglia? Fusese, oricum, destul de norocos pn acum. Tocmai lua micul dejun cu nepotul su, inspectorul James Leach, cnd sun telefonul. Vin imediat, domnule. Jim puse receptorul n furc. Ceva serios? ntreb superintendentul Battle, observnd expresia de pe chipul nepotului su. O crim. Lady Tressilian. O doamn btrn, bine cunoscut pe aici, invalid. Locuiete la Saltcreek, n casa aia construit pe stnc, drept deasupra rului. Battle ddu din cap. M duc s vorbesc cu btrnul (n felul acesta, lipsit de respect, vorbea Leach despre eful poliiei, superiorul su). Era prieten cu ea. Ne vom deplasa mpreun acolo. n timp ce se ndrepta spre u, rosti rugtor: Ai s-mi dai o mn de ajutor n treaba asta, unchiule, nu-i aa? E primul meu caz de felul sta. Din moment ce tot sunt aici, da. E un caz de furt prin efracie, nu? nc nu tiu.

II
Jumtate de or mai trziu, maiorul Robert Mitchell, eful poliiei locale, se adresa, pe un ton grav, unchiului i nepotului. E prea devreme s ne putem pronuna, ns un lucru e limpede. N-a fost o treab fcut de cineva din afar. N-a disprut nimic, nu sunt urme de intrare prin efracie. Toate uile i ferestrele au fost gsite nchise azi-diminea. Se uit direct la Battle. Dac a cere la Scotland Yard, credei c v-ar ncredina cazul? nelegei, suntei la faa locului. i apoi mai este i legtura dumneavoastr de rudenie cu Leach, aici de fa. Bineneles, numai dac dorii. Asta ar nsemna sfritul concediului. n privina asta, nici o problem, domnule, spuse Battle. Ct despre restul, ai putea aranja cu Sir Edgar (Sir Edgar Cotton era adjunctul efului de la Scotland Yard) cu care mi se pare c suntei prieten, nu? Mitchell ddu din cap. Da, cred c-l voi convinge uor pe Edgar. Deci, rmne stabilit! M ocup imediat de problema asta. Ridic receptorul. F-mi legtura cu Yardul. Credei c se va dovedi un caz important, domnule? ntreb Battle. Mitchell rspunse grav: Va fi un caz, n care vrem s eliminm posibilitatea comiterii oricrei greeli. Vrem s fim absolut siguri de omul nostru... sau femeia, se-nelege. Battle ddu din cap. nelegea foarte bine c, n spatele vorbelor, se ascundea ceva. "Crede c tie cine a fcut-o", i spuse." i nu e deloc ncntat. Cineva bine cunoscut i simpatizat... de nu mi nghit cizmele!"

III
Battle i Leach stteau n ua dormitorului frumos, elegant mobilat. n faa lor, pe podea, un ofier de poliie lua cu grij amprentele de pe o cros de golf. Captul crosei era ptat de snge i avea cteva fire albe de pr lipite de el. Lng pat, doctorul Lazenby, care era i medicul legist al districtului, sttea aplecat asupra cadavrului lui lady Tressilian. Se ndrept cu un oftat. E foarte clar. A fost lovit din fa cu o for teribil. Prima lovitur i-a zdrobit tmpla i a ucis-o, dar criminalul a mai lovit o dat, s fie sigur. De ct timp e moart? ntreb Leach. A zice c moartea s-a produs ntre zece i miezul nopii. Nu ne putei spune mai exact? Nu prea. Trebuie avui n vedere o ntreag serie de factori, n ziua de azi nu spnzurm lumea numai pe baza rigor mortis. Nu mai devreme de zece, nu mai trziu de miezul nopii. i a fost lovit cu crosa asta? Doctorul arunc o privire obiectului. Aa se pare. Noroc, totui, c ucigaul a lsat-o aici. Dup ran, n-a fi dedus c e vorba de-o cros. Dac-i aa, n-a fost lovit cu captul ascuit al crosei... ci cu spatele ei unghiular. Nu i-a fost cam greu s loveasc aa? Dac crima a fost deliberat, da, aprob doctorul. Pot presupune doar c, printr-o ntmplare destul de ciudat, a reuit s-o omoare aa. Leach ridic minile, ncercnd, instinctiv, s reconstituie lovitura. mi vine peste mn, coment el. Da, spuse gnditor doctorul, Toat treaba e peste mn. Vedei, a fost lovit n tmpla dreapt... dar, oricine o fi fcut-o, trebuie s fi stat pe partea dreapt a patului, cu faa la cpti... pe stnga nu e spaiu, unghiul dintre pat i perete e prea mic. Leach ciuli urechile. Stngaci? tatona el. n privina asta nu m pot pronuna cu certitudine. Sunt multe posibiliti de a grei. Dac vrei, a spune c cea mai simpl explicaie ar fi c criminalul e stngaci... dar exist i alte posibile explicaii. Se poate presupune, de exemplu, c btrna doamn a ntors uor capul la stnga, n timp ce individul a lovit. Sau poate el mutase patul dinainte, a stat pe partea stng a lui, apoi l-a mutat la loc. Treaba asta ultim... e foarte puin probabil. Poate c e, dar se putea ntmpla. Am avut cteva experiene de genul sta i pot si spun, fiule, c a deduce c lovitura mortal a fost dat de un stngaci, poate fi o capcan. Sergentul detectiv Jones remarc de pe podea: Crosa asta de golf este o cros obinuit, de dreptaci. Leach spuse: Totui, s-ar putea s nu aparin celui care a folosit-o. Presupun c era brbat, nu-i aa, doctore? Nu neaprat. Dac arma crimei a fost crosa asta grea, o femeie ar fi putut aplica, foarte bine, o lovitur teribil cu ea. Superintendentul Battle rosti cu un glas linitit: Dar n-ai putea jura c asta e arma crimei, nu-i doctore? Lazenby i arunc o privire iute, plin de interes. Nu. Pot jura doar c asta ar fi putut fi arma crimei i c ar putea fi arma crimei. Voi analiza sngele de pe ea, ca s fiu sigur c e aceeai grup sangvin... la fel i prul. Da, l aprob Battle. ntotdeauna e bine s fii meticulos.

Lazenby ntreb curios: Dumneata, domnule Battle, ai vreo ndoial privind aceast cros de golf? Battle scutur din cap. Oh, nu, nu. Eu sunt un om simplu. Cred doar ce vd cu ochii mei. Femeia a fost lovit cu ceva greu... asta e grea. Pe ea se afl snge i pr, pare-se sngele i prul ei. Aadar... asta a fost arma folosit. Leach ntreb: Dormea sau era treaz cnd a fost lovit? Dup prerea mea, treaz. Pe faa ei se citete uimire. A spune... e doar o prere personal, c nu se atepta la ce avea s se ntmple. Nu e nici o urm care s arate c a ncercat s se apere, i nici groaz sau team. La prima vedere, a zice c, fie c tocmai se trezise din somn i nu apucase s-i dea seama ce se petrece, fie c recunoscuse, n agresorul su, pe cineva despre care i era imposibil s cread c ar dori s-i fac vreun ru. Veioza era aprins... restul luminilor stinse, rosti Leach, gnditor. Da, asta elimin ambele ipoteze. Trebuie s-o fi aprins, cnd s-a deteptat brusc la intrarea cuiva. Sau poate era deja aprins. Sergentul Jones se ridic n picioare. Zmbea admirativ. Minunate amprente pe crosa asta, spuse. Nici c se puteau mai clare. Leach oft adnc. Asta va simplifica lucrurile. ndatoritor tip! remarc doctorul Lazenby. Las arma crimei, i las i amprentele pe ea... m mir c nu i-a lsat i cartea de vizit! S-ar putea s-i fi pierdut capul. Unii i-l pierd. Doctorul aprob. Adevrat. Ei bine, trebuie s m duc la cellalt pacient. Ce pacient? ntreb Battle, brusc interesat. Am fost chemat de majordom, nainte de a se fi descoperit crima, n dimineaa asta, servitoarea lui lady Tressilian a fost gsit n com. Ce are? A fost puternic drogat cu un barbituric. E destul de grav, ns se va face bine. Servitoarea? ntreb Battle. Ochii si ca de bovin se mutar pe mnerul mare al clopoelului, al crui ciucure se odihnea pe perna de lng mna moartei. Lazenby ddu din cap. Exact. Acesta e primul lucru pe care l-ar fi fcut lady Tressilian n cazul n care s-ar fi alarmat... ar fi tras de acest mner s-i cheme servitoarea. Ei bine, putea s trag pn poimine. Servitoarea nu l-ar fi auzit. S-a avut grij de asta, nu-i aa? ntreb Battle. Suntei sigur? Servitoarea nu avea obiceiul s ia somnifere? Sunt sigur c nu. n camera ei nu-i nici urm de aa ceva. i am descoperit i cum ia fost administrat. Psti de senna. Ea obinuia s bea, n fiecare seara, un ceai de psti de senna, care are efect de purgativ, n fiertura asta a fost introdus drogul. Superintendentul Battle i scrpina brbia. Hm, rosti el. Cineva tia totul despre casa asta. Doctore, crima asta e foarte ciudat. Ei bine, asta e treaba dumitale. Om bun, doctorul nostru, spuse Leach, dup ce Lazenby prsi camera. Cei doi brbai rmaser singuri. Fotografiile fuseser fcute, msurtorile ncheiate. Cei doi ofieri de poliie tiau tot ce trebuia despre camera n care se comisese crima. Battle i rspunse nepotului su printr-o nclinare a capului. Prea nedumerit de ceva. Crezi c cineva ar fi putut mnui crosa asta... cu mnui, adic, peste amprentele deja existente? Leach scutur din cap. Nu, i nici nu te mai gndi. Nu poi apuca crosa... n-o poi folosi, vreau s spun, fr s tergi amprentele. Ori amprentele n-au fost terse. Sunt ct se poate de clare. Ai vzut i dumneata nsui.

Battle fu de acord. i acum ntrebm frumuel i politicos dac toat lumea e de acord s i se ia amprentele nu-i obligatoriu, desigur. i toi vor spune da... i atunci se va ntmpla una din dou. Ori amprentele astea nu corespund nimnui, ori... Ori am gsit omul, nu? Aa cred. Brbatul sau poate femeia. Leach scutur din cap. Nu, nu e femeie. Amprentele de pe crosa sunt de brbat. Prea mari ca s fie de femeie, n plus, asta nu-i o crim caracteristic pentru o femeie. 129 Nu, aprob Battle. E o crim foarte brbteasc. Un tip brutal, destul de atletic i puin prost Cunoti pe cineva din casa asta care s corespund descrierii. nc nu cunosc pe nimeni. Sunt cu toii n sufragerie. Battle se ndrept spre u. S mergem s-i vedem. Se uit peste umr la pat, cltin din cap i spuse: Nu-mi place mnerul clopoelului. Ce-i cu el? Nu se potrivete... ceva nu se leag. n timp ce deschidea ua, continu: M ntreb, cine-i dorea moartea? Sunt o grmad de btrne certree, care parc io caut cu lumnarea. Ea ns nu prea genul. A crede chiar c era ndrgit. Se opri o clip, apoi ntreb: Era nstrit, nu-i aa? Cui i revin banii ei? Leach pru s sesizeze explicaia. Ai nimerit-o, unchiule! Aici trebuie cutat rspunsul. Este unul dintre primele lucruri pe care trebuie s le aflm. n timp ce coborau scrile, Battle i arunc o privire peste lista din mn. Citi: Domnioara Aldin, domnul Royde, domnul Strange, doamna Strange, doamna Audrey Strange. Hm! Cam muli din familia Strange. Am neles c acelea sunt cele dou soii ale domnului Strange. Un Barb-Albastr, nu-i aa? murmur Battle, ridicnd mirat din sprncene. Familia era reunit n jurul mesei din sufragerie, fiecare prefcndu-se c mnnc. Superintendentul Battle se uit ptrunztor la feele ntoarse spre el. Le cerceta dup propriile sale metode. Punctul lui de vedere i-ar fi surprins dac l-ar fi aflat. Era un punct de vedere extrem de subiectiv. Neinnd cont de faptul c legea prevedea c orice om e nevinovat, att timp ct nu i se poate dovedi vinovia, superintendentul Battle vedea n fiecare om, care avea vreo legtur cu o crim, un potenial criminal. i plimb privirea de la Mary Aldin, care sttea dreapt i palid, n capul mesei, la Thomas Royde, ce-i umplea pipa lng ea, apoi la Audrey care-i trsese scaunul napoi i inea o farfurioar i o ceac de cafea n mna dreapt i o igar n stnga, l privi pe Nevile care prea nuc i nencreztor i ncerca s-i aprind igara cu o mn tremurnd i, n cele din urm, pe Kay, cu coatele pe mas i cu faa palid sub machiaj. Acestea erau gndurile superintendentului Battle: "S presupunem c e domnioara Aldin. Un client calm... i iste, a spune. Nu poi s-o prinzi uor cu garda lsat. Brbatul de lng ea, un tip nchistat... chip impenetrabil de pocherist... un bra moale... poate un complex de inferioritate, mai mult ca sigur. Asta e una dintre soii, cred... e speriat de moarte... da, e foarte speriat. Ce ciudat ine ceaca de cafea. sta-i Strange, l-am mai vzut undeva. Bie tot... are nervii fcui praf. Fata cu prul rou e dat naibii... Are creier i temperament". n timp ce-i aprecia astfel, inspectorul Leach le inea un mic discurs formal. Mary Aldin i prezent pe fiecare, apoi ncheie: A fost un oc cumplit pentru noi, bineneles, dar suntem gata s v ajutm cu tot ce ne st n putere. Pentru nceput, tie cineva despre crosa asta? Leach o art. Cu un ipt uor, Kay exclam: Ce ngrozitor! Cu asta... i se opri. Nevile Strange se ridic i ddu ocol mesei.

Seamn cu una dintre ale mele. Pot s m uit? Acum, da, spuse inspectorul Leach. Putei s-o atingei. Acel semnificativ "acum" nu pru s produc vreo reacie n rndul celor prezeni. Nevile examin crosa. Cred c e una din crosele din sacul meu, spuse el. Am s v pot spune, cu certitudine, n cteva minute. Vrei s m nsoii? l urmar spre un dulap mare de sub scri. Nevile deschise ua i, spre mirarea lui Battle, dulapul era, pur i simplu, nesat cu rachete de tenis. Brusc, i aminti unde-l mai vzuse pe Nevile Strange. Zise repede: V-am vzut jucnd la Wimbledon, domnule. Nevile i ntoarse pe jumtate capul: Da? Arunc, ntr-o parte, cteva rachete, n dulap se aflau doi saci de golf i nite unelte de pescuit. Doar soia mea i cu mine jucm golf, explic Nevile. Iar aceasta e o cros brbteasc. Da, am gsit... asta-i al meu. i scoase afara sacul ce coninea cel puin paisprezece crose. Inspectorul Leach i zise n gnd: "Cu siguran, tipii tia atletici sunt plini de ei. Nu mi-ar plcea s le duc sacul". Nevile spunea: Asta e una din crosele lui Walter Hudson din St. Esbert. Mulumesc, domnule Strange. Am gsit, deci, rspunsul la una din ntrebri. Nevile zise: Ceea ce m depete este c n-a disprut nimic. i se pare c nu s-a intrat cu fora. Glasul su era nencreztor... dar i speriat. Battle i spuse: "Aa gndesc cu toii..." Servitorii sunt absolut de ncredere, continu Nevile. Despre servitori am s stau de vorb cu domnioara Aldin, spuse moale inspectorul Leach. ntre timp m ntreb dac nu mi-ai putea da vreo idee cu privire la avocaii lui lady Tressilian. tii cumva cine sunt? Askwith & Trelawny, rspunse prompt Nevile. Din St. Loo. Mulumesc, domnule Strange. Va trebui s aflu de la ei totul privitor la averea lui lady Tressilian. Vrei s spunei... cine o motenete? ntreb Nevile. Chiar asta, domnule. Testamentul lsat i toate celelalte. Despre testamentul ei nu tiu nimic, spuse Nevile. Din cte cunosc, nu avea o prea mare avere personal pe care s-o lase. V pot spune, ns, despre tot ce deinea. Da, domnule Strange? Conform testamentului lui Sir Matthew Tressilian, toat averea mi revine mie i soiei mele. Lady Tressilian a beneficiat doar de o rent viager. Zu? Inspectorul Leach se uit la Nevile atent i plin de interes ca unul care apreciaz valoarea unui posibil exponat al coleciei sale de curioziti. Privirea l fcu pe Nevile s se foiasc nervos. Inspectorul Leach continu cu o voce extrem de plcut: Avei vreo idee la ce valoare se ridic, domnule Strange? Nu v pot spune cu precizie. Cred c n jur de o sut de mii de lire. A-a. La fiecare? Nu, mprit la amndoi. neleg. E o sum considerabil. Nevile zmbi. Spuse linitit: Pot s triesc pn la adnci btrnei, i nc foarte bine, din proprii mei bani, fr s tnjesc s pun mna pe banii morilor. Inspectorul Leach pru ocat c i se atribuise o asemenea idee. Se ntoarser n sufragerie i Leach trecu la urmtorul subiect. Era vorba de amprente... o problem de rutin... pentru eliminarea celor aparinnd membrilor casei, dintre cele gsite n dormitor.

Toi i exprimar dorina de a li se lua amprentele... aproape cu nerbdare. n acest scop se mutar n bibliotec, unde i atepta sergentul Jones. Battle i Leach se ocupar de servitori. Nu obinur mare lucru de la ei. Hurstall explic sistemul lui de a ncuia casa i jur c, dimineaa, gsise totul neatins. Nu existau semne c intrrile ar fi fost forate. Ua din fa, adug el, fusese doar ncuiat, nu zvort, astfel c se putea descuia din afar cu cheia. Asta pentru c domnul Strange plecase la Easterhead Bay i urma s se ntoarc trziu. tii la ce or a revenit? Da, domnule, cred c era cam dou i jumtate. A mai venit cineva cu el. Am auzit glasuri i apoi o main plecnd, iar, dup aceea, s-a descuiat ua i domnul Strange a intrat i a urcat la etaj. La ce or a plecat la Easterhead Bay? Pe la zece i douzeci. Am auzit cnd a nchis ua. Leach ddu din cap. Pe moment, se prea ca nu putea scoate mai mult de la Hurstall. i interog pe ceilali. Erau cu toii nervoi i nspimntai, dar nu mai mult dect oricine altcineva, n asemenea mprejurri. Leach se uit ntrebtor la unchiul su, n timp ce din camer ieea servitoarea uor isteric de la buctrie, care ncheiase procesiunea. Battle spuse: Cheam-o pe servitoare napoi... nu pe aia mpopoonat... pe cea acr, nalt i slab. Ea tie ceva. Emma Wales era clar stingherit. O alarma faptul c, de data asta, cel care o interoga era brbatul mai n vrst, nalt i solid. Am s-i dau un mic sfat, domnioar Wales, spuse el blnd. Nu se face s tinuieti ceva poliiei, s tii. Asta arunc asupra dumitale o lumin nefavorabil, dac nelegi ce vreau s spun... Emma Wales protest indignat, dar nesigur: Eu niciodat... Ei, hai, hai! Battle i ridica mna puternic. Ai auzit sau ai vzut ceva. Ce? Nu chiar am auzit... vreau s spun c am auzit fr s vreau... a auzit i domnul Hurstall. i nu cred, nu cred nici o clip, c are vreo legtur cu crima. S-ar putea, s-ar putea. Spune-ne ce-ai auzit. Pi, m duceam la culcare. Era dup zece... i am trecut, mai nti, s pun sticla cu ap cald n patul domnioarei Aldin. I-o pun indiferent dac e vara sau iarn... aa c a trebuit s trec prin faa uii stpnei. Continu, spuse Battle. Am auzit-o pe ea i pe domnul Nevile... certndu-se. Pe ton ridicat. El striga. Oh, era o ceart zdravn! i aminteti exact ce-i spuneau? tii, n-am tras cu urechea, dup cum ai putea crede. Nu. Totui, trebuie s fi auzit cteva vorbe. Doamna spunea c nu va permite nu tiu ce n casa ei, iar domnul Nevile zicea: "S nu ndrzneti s spui nimic mpotriva ei". Era foarte montat. Cu faa lipsit de expresie, Battle ncerc din nou, dar nu reui s mai scoat nimic de la ea. n cele din urm, o expedie. Jim i unchiul su se privir. Dup cteva clipe, Leach spuse: La ora asta, Jones ar trebui s ne poat relata ceva despre amprente. Cine se ocup de camere? Williams. E un tip bun. Nu-i scap nimic. Ocupanii camerelor n-au fost lsai s intre? Nu, pn nu termin Williams. n acel moment, ua se deschise i tnrul Williams bg capul. A vrea s v art ceva. E n camera domnului Strange. Se ridicar i-l urmar spre apartamentul din partea de vest a casei. Williams le art un morman pe podea. O hain de un albastru nchis, pantaloni i

vest. Leach spuse repede: Unde le-ai gsit? Fcute ghem n fundul ifonierului, Dar privii asta, domnule. Ridic de jos haina i art marginile mnecilor. Vedei aceste pete ntunecate? E snge, domnule, mi pun capul. i uitai aici, toat mneca e stropit. Hm! Battle evit privirea excitat a celuilalt. Pot spune c nu-i a bine pentru tnrul Nevile. Mai e vreun costum n camer? Unul gri nchis, cu dungi, pus pe sptarul scaunului. Lng chiuvet, e o grmad de ap pe podea. De parca s-ar fi splat de snge, n mare grab? Da. E aproape de fereastra deschis, totui, i ploaia a intrat din belug. Nici chiar att nct s lase blile astea pe podea, domnule. Nici acum nu s-au uscat. Battle rmase tcut. n faa ochilor si se schia un tablou. Un brbat cu minile i mnecile pline de snge, smulgndu-i hainele ptate i ngrmdindu-le n dulap, apoi dndu-i, cu furie, cu apa peste minile i braele goale. Se uit spre ua de pe cellalt perete. Williams nelese. Este camera doamnei Strange, domnule. Ua e zvort. Zvort? Pe partea asta? Nu. Pe cealalt. Aha, pe partea ei. Cteva clipe, Battle rmase tcut, reflectnd. n cele din urm, spuse: S mai vorbim o dat cu btrnul majordom. Hurstall era nervos. Leach spuse crispat: De ce nu ne-ai spus, Hurstall, c ai auzit cearta dintre domnul Strange i lady Tressilian, noaptea trecut? Btrnul clipi. Nu i-am dat importan, domnule. Nu consider c a fost ceea ce se poate numi ceart... mai degrab, o amical diferen de preri. Rezistnd tentaiei de a spune: "Pe dracu, amical diferen de preri", Leach continu: Ce costum purta asear, la cin, domnul Strange? Hurstall ezit. Battle spuse linitit: Albastru nchis sau gri cu dungi? Dac dumneata nu-i aminteti o s ne spun altcineva. Mi-am amintit, domnule. Cel albastru nchis. Adug, nerbdtor s nu-i piard prestigiul: n lunile de var, familia nu obinuiete s se mbrace n inut de sear la cin. Dup cin, ies, n mod frecvent, afar... uneori n grdin, alteori jos, pe chei. Battle ddu din cap. Hurstall prsi camera. n prag trecu pe lng Jones ce prea agitat. S-a fcut, domnule. Le-am luat tuturor amprentele. Bineneles, compararea pe care am putut s-o fac pn acum e brut, dar pun pariu c le-am descoperit pe cele pe care le cutm. Ei bine? ntreb Battle. Amprentele de pe cros, domnule, aparin domnului Nevile Strange. Battle se ls pe speteaza scaunului. Aadar, spuse el, asta pare s rezolve problema, nu-i aa?

IV
Se aflau n biroul efului poliiei... trei brbai cu chipurile grave i ngrijorate. Maiorul Mitchell spuse oftnd:

Deci, presupun c nu ne-a rmas dect s-l arestm. Leach rosti linitit: Aa se pare, domnule. Mitchell privi spre superintendentul Battle. Fruntea sus, Battle, spuse el blnd. Doar nu i-a murit cel mai bun prieten. Superintendentul Battle oft: Nu-mi place asta. Cred c nici unuia nu ne place, .rspunse Mitchell. Dar cred c avem dovezi din belug pentru a emite un mandat de arestare. Poate prea din belug, spuse Battle. De fapt, dac nu-l arestm, oricine s-ar putea ntreba de ce dracu n-am fcut-o. Battle ddu trist din cap. Hai s trecem n revist cazul, propuse eful poliiei. Motivul exist... Strange i soia sa intr n posesia unei considerabile sume de bani, la moartea btrnei. Se tie c el a fost ultima persoan care a vzut-o n via... a fost auzit certndu-se cu ea. Costumul pe care l purta n seara aceea avea pete de snge pe el, iar ceea ce este cel mai gritor din toate, pe arma crimei s-au gsit amprentele lui... i ale nimnui altcuiva. i totui, domnule, nici dumneavoastr nu v place asta, spuse Battle. Al naibii s fiu dac-mi place. Ce anume nu v place, domnule? Maiorul Mitchell i frec nasul. Poate faptul c tipul arat a fi mult prea prost? suger el. i totui, uneori, tipii tia acioneaz chiar ca protii, domnule. Oh, tiu... tiu. Ce ne-am face dac n-ar fi ? Battle i se adres lui Leach: Dar ie, Jim, ce nu-i place n treaba asta? Leach se foi amrt. ntotdeauna mi-a plcut domnul Strange. I vd de ani de zile venind i plecnd. E un domn drgu... i sportiv. Nu vd de ce un bun juctor de tenis n-ar fi tot att de bine i criminal, spuse ncetior Battle. N-au nimic una cu alta. Se opri. Ce nu-mi place mie, e crosa. Crosa? ntreb Mitchell, uor nedumerit. Da, sau alternativa ei, clopoelul. Crosa sau clopoelul... nu amndou. Continu cu glasul su calm: Ce credem noi c s-a ntmplat de fapt? C domnul Strange s-a dus n camera btrnei, s-au luat la ceart, i-a ieit din fire, i i-a dat n cap cu o cras? Dac e aa, i nu a fost ceva premeditat, cum se face c a avut la el o crosa? Nu e un lucru pe care s-l pori seara cu tine. Poate c exersa balansul... sau ceva n genul sta. Poate... numai c nimeni nu a declarat asta. Nu l-a vzut nimeni exersnd. Ultima dat cnd a fost vzut cu o crosa n mn a fost, cu o sptmn n urm, pe plaj. Nu, aa cum vd eu lucrurile, trebuie s fi fost una din dou. Ori a avut loc o ceart i i-a pierdut calmul... dei, reinei, l-am vzut pe teren, i, n meciurile astea de turneu, stelele tenisului sunt ncordate i un pachet de nervi, iar dac i pierd calmul uor, asta se vede imediat. Pe domnul Strange nu l-am vzut niciodat tulburat. A spune chiar c are o excelent stpnire de sine... mai bun dect a majoritii juctorilor... i, totui, noi lansm ipoteza c s-a nfuriat i a lovit n cap o btrn fragil . Mai e cealalt alternativ, Battle, spuse eful poliiei. tiu, domnule. Teoria c treaba a fost premeditat. Strange vroia banii btrnei. Asta se potrivete cu clopoelul, care, la rndul lui, explic necesitatea drogrii servitoarei... dar nu se potrivete cu crasa i cu cearta! Dac ar fi vrut s-o omoare, ar fi avut grij s nu se certe cu ea. El putea droga servitoarea, apoi se strecura n camera btrnei doamne, n timpul nopii, i ddea n cap i nscena un mic furt, dup care tergea crosa i o punea cu grij la locul ei! Toate astea sunt false, domnule... o amestectur de treab premeditat cu

snge rece i violen nepremeditat... ori astea dou nu merg mpreun! Ce spui dumneata, Battle, e adevrat, dar... care-i ipoteza corect? Ceea ce m ncurc teribil e crosa, domnule. Nimeni nu putea lovi cu ea, fr s tearg o parte din amprentele lui Nevile, asta-i absolut sigur. n cazul sta, btrna a fost lovit cu altceva, spuse superintendentul Battle. Maiorul Mitchell inspir adnc. E o presupunere destul de hazardat, nu? Cred c ine de bunul sim, domnule. Fie c Strange a lovit-o cu crosa, fie c n-a fost lovit cu crosa. Eu a susine varianta a doua. n cazul sta, crosa a fost pus acolo, n mod deliberat, i s-a nscenat a fi ea arma crimei, murdrind-o de snge i punnd i firele de pr pe ea. Doctorului Lazenby nu-i prea place treaba cu crosa... a trebuit s-o accepte pentru c era lucrul care srea n ochi i pentru c nu putea spune cu certitudine c n-a fost folosit. Maiorul Mitchell se ls pe speteaza scaunului. Continu, Battle, l ndemn el. i dau mn liber. Care e urmtorul pas? Lsm la o parte crosa, i ce rmne? n primul rnd, motivul. Avea cu adevrat Nevile Strange vreun motiv s scape de lady Tressilian? A motenit banii... Dar ceea ce m frmnt pe mine este dac avea nevoie de aceti bani. El spune c nu. Propun s verificm asta. S aflm care e situaia lui financiar. Dac st prost cu finanele i are nevoie de bani, atunci bnuiala se Strange mult n jurul lui. Dac, dimpotriv, e aa cum spune el, vai, atunci... Atunci ce? Atunci va trebui s vedem ce motive ar fi putut avea ceilali oameni din cas. n cazul sta, crezi c Nevile Strange a fost victima unei nscenri? Superintendentul Battle i pironi privirea n tavan. Am citit, cndva, o expresie care m-a amuzat. Ceva despre o mn fin de italian. Aa ceva mi se pare c ntrezresc n cazul nostru. Aparent, e o crim de-a dreptul brutal, dar am impresia c mai e i altceva... o "mn fin de italian" lucrnd n spatele cortinei... n tcerea lung care urm, eful poliiei l privi pe Battle. S-ar putea s ai dreptate, spuse n cele din urm. La naiba, n afacerea asta exist ceva stranic! i cum vezi dumneata planul nostru de btaie? Battle i mngie maxilarul ptrat. Ei bine, domnule, ntotdeauna am fost n favoarea urmrii cii celei mai evidente. Totul a fost aranjat ca s ne fac s-l incriminm pe domnul Nevile Strange. S continum, deci, s-l suspectm. Nu e nevoie s mergem pn ntr-acolo nct s-l arestm, dar s-l urmrim, s-l interogm, s-l hruim... i s observm reacia celorlali, n general. S-i verificm declaraiile, s-i reconstituim n amnunime micrile din noaptea aceea. De fapt, s lucrm pe fa. Foarte machiavelic, aprecie maiorul Mitchell, fcnd cu ochiul. Maestrul actor Battle n rol de poliist greoi. Superintendentul zmbi: ntotdeauna mi place s fac ceea ce se ateapt de la mine, domnule. De data asta, intenionez s o iau un pic mai uurel... s-mi iau un rgaz. Vreau s adulmec primprejur. Suspectarea domnului Strange e o scuz foarte bun pentru a-mi bga nasul peste tot. tii, am impresia c, n casa aia, se ntmpl ceva destul de ciudat. Triunghiul amoros? Luai-o i aa dac vrei. Acioneaz cum consideri c e de cuviin, Battle. Ia-l i pe Leach i facei-v planul de btaie. Mulumesc, domnule. Battle se ridic. Nici o sugestie din partea avocailor? Nu, i-am sunat. Pe Trelawny l cunosc bine. Mi-a trimis o copie dup testamentul lui Sir Matthew, precum i una a testamentului lui lady Tressilian. Ea avea n jur de cinci sute de lire pe an, ale ei personale, investite n titluri de proprietate. Le-a lsat cte o mic motenire lui Barrett i lui Hurstall, restul lui Mary Aldin.

Am putea s-i inem sub ochi pe tia trei, spuse Battle. Mitchell pru amuzat. Eti un tip suspicios, nu-i aa? De ce s te lai orbit de cincizeci de mii de lire, spuse neclintit Battle. De multe ori, s-au nfptuit crime pentru mai puin de cincizeci de lire. Asta depinde de ct de tare vrei banii. Barrett a primit o motenire... i poate i-a luat prevederea de a se droga pentru a elimina bnuielile. Puin i-a lipsit s dea ortu popii. Lazenby nici nu ne-a lsat nc s-o interogm. Poate, din netiin a luat o doz prea mare. Apoi, din cte tim cu toii, Hurstall st foarte prost cu banii. Iar Mary Aldin, dac nu are venitul ei propriu, ar fi putut s viseze s se bucure un pic de via, pe baza unei mici moteniri, pn nu ajunge s fie prea btrn. eful poliiei prea c se ndoiete: Bine, rmne la latitudinea voastr. Apucai-v de treab!

V
ntori la Gulls Point, cei doi poliiti primir rapoartele lui Williams i Jones. n nici unul din dormitoare nu se gsise nimic suspect. Servitorii cereau s fie lsai s se ntoarc la treburile lor. S-i lase? Ar fi bine, spuse Battle. Eu am s dau o rait prin camerele de la cele dou etaje, ncperile n care nu s-a dereticat, adesea i spun cte ceva util despre cei ce le ocup. Sergentul Jones puse pe mas o cutie mic de carton. De pe haina albastr a domnului Nevile Strange, anun el. Firele de pr rou erau pe mnec, firele blonde n interiorul gulerului i pe umrul drept. Battle scoase cele dou fire de pr lung, rou i pe cele cteva blonde i le privi. Zmbind uor, spuse: Convenabil, n casa asta sunt o blond, o rocat i o brunet. Aa c tim imediat cum stm. Pr rou pe mnec, blond pe guler? Se pare c domnul Nevile Strange are stof de Barb-Albastr. Cu un bra n jurul unei soii, cu capul celeilalte pe umr. Sngele de pe mnec a fost dat la analiz, domnule. Ne vor suna imediat ce vor avea rezultatul. Leach ddu din cap. Ce-i cu servitorii? V-am urmat instruciunile, domnule. Nici unul dintre ei nu a avut un cuvnt ru de spus mpotriva btrnei doamne. Era sever, dar foarte ndrgit. Oricum, de servitori se ocupa domnioara Aldin, iar ea era foarte prietenoas cu ei. De cnd am dat cu ochii de ea mi-am zis c trebuie s fie o femeie destoinic i istea, spuse Battle. Dac ea e criminala, nu ne va fi uor s-o dm n vileag. Jones se mir: Dar amprentele de pe cros erau... tiu... tiu, spuse Battle. Nu exist nici un dubiu c sunt ale domnului Strange. Prerea general e c sportivii nu dau pe-afar de detepi (deloc adevrat, n treact fie zis), dar eu nu pot s cred ca Nevile Strange e complet tmpit. Cum e cu fiertura de psti de senna a servitoarei? Pstile erau, ntotdeauna, pstrate pe raftul din baia servitoarelor de la etajul al doilea. Le punea s se nmoaie la prnz i stteau acolo pn seara cnd le fierbea, nainte de a se duce la culcare. Aa nct oricine putea avea acces la ele! Adic oricine din cas, se nelege. Leach spuse cu convingere: Asta e o treab fcut numai de ctre cineva de-al casei! Da, aa cred i eu. Nu c ar fi una dintre acele crime n cerc nchis. Nu e. Oricine avea o cheie putea descuia ua din fa i intra. Nevile Strange a avut cheie noaptea

trecut... dar, probabil, nu-i mare problem s-i faci una sau, dac ai mna format, poi s-o descui i cu o bucat de srm. ns eu nu vd ca cineva din afar s tie de clopoel sau c Barrett lua seara ceai de senna! Astea sunt treburi interne pe care le cunosc cei ai casei. Vino, Jim, biatule! Hai s urcm i s vedem baia asta i ce-o mai fi. ncepur cu ultimul etaj. Prima era o debara nesat de mobil veche, stricat i lucruri de tot soiul. Printre astea nu m-am uitat, domnule, spuse Jones. N-am tiut... Ce s caui? Ai dreptate. Ar fi fost doar pierdere de timp. Dup praful de pe podea, nimeni n-a mai clcat pe aici, de cel puin ase luni. La acelai etaj erau toate camerele servitorilor i nc dou camere libere cu o baie. Battle se uit n fiecare din ele, examinndu-le cu un ochi critic. Astfel trase concluzia c Alice, servitoarea cu ochii bulbucai, dormea cu fereastra nchis; c Emma, cea slab, avea o grmad de rude, ale cror fotografii se niruiau pe scrin i c Hurstall avea cteva obiecte de porelan bun, dei crpate, de Dresda i Crown Derby. Camera buctresei era de-o curenie desvrit, iar cea a fetei de la buctrie ntr-o dezordine haotic. Battle intr n baie, care era cea mai aproape de capul scrilor. Williams i indic raftul lung de deasupra chiuvetei, pe care stteau paharele cu periuele de dini, perii, diferite creme i sticle cu ampon de baie i loiuni de pr. Un pachet de psti de senna deschis se afla la unul din capetele raftului. Nici o amprent pe pahar sau pachet? Doar ale ei. Le-am identificat prin comparaia cu cele luate din camera sa. Criminalul n-ar fi avut nevoie s pun mna pe pahar, spuse Leach. Era suficient s lase s cad substana n el. Battle cobor scrile, urmat de Leach. La mijlocul treptelor dintre cele dou etaje se afla o fereastr plasat destul de anapoda. ntr-un col, sttea un b care avea la unul din capete un crlig. Cu sta poi s tragi cerceveaua de sus, spuse Leach. Dar este opritorul care nu permite s-o deschizi prea mult, aa c spaiul e prea ngust ca cineva s poat ptrunde pe aici. Nu m gndeam c cineva a intrat pe aici, rspunse Battle ngndurat. Intrar n primul dormitor de la etajul nti, dormitorul lui Audrey Strange. Era curat i aerisit, perii sidefii pe masa de toalet... nici o rochie aruncat neglijent. Battle se uit n garderob. Dou haine i fuste simple, cteva rochii de sear, una sau dou rochii de var. Acestea erau ieftine, cu excepia celor fcute de comand, dar care nu erau noi. Battle ddu din cap. Rmase cteva minute la masa de scris, jucndu-se cu stiloul de lng tamponul de sugativ. Williams spuse: Nu s-a gsit nimic interesant pe sugativ sau n coul de hrtii. Cred, spuse Battle. Nu e nimic de vzut aici. Trecur n camerele urmtoare. Cea a lui Thomas Royde era dezordonat, cu haine mprtiate peste tot. Pe mese se gseau pipe i scrum, iar lng pat, pe jumtate deschis, zcea romanul "Kim" al lui Kipling. E obinuit ca servitoarele indigene s strng n urma lui, remarc Battle. i place literatura veche. Un tip conservator. Camera lui Mary Aldin era mic, dar confortabil. Battle se uit la crile de cltorie de pe etajere i la periile de pr cu mnere demodate din argint. Mobila si decoraiunile erau mai moderne dect n celelalte ncperi. Nu e foarte conservatoare, spuse Battle. Nici mcar o fotografie. Nu e o persoan care triete n trecut. Urmau trei sau patru camere goale, toate bine ntreinute, gata s primeasc oaspei, i dou bi. Apoi urma marele dormitor dublu al lui lady Tressilian. Dup el, cobornd trei trepte scunde, se aflau cele dou camere i baia ocupate de familia Strange. Battle nu pierdu mult timp n camera lui Nevile. Arunc o privire pe fereastra batant, deschis spre stncile de dedesubt, care cdeau perpendicular pe mare. Camera era cu

vederea la vest, spre Stark Head, care se ridica slbatic i inaccesibil din ap. Primete soarele de dup-amiaz, ngn el. Dar lumina dimineii e destul de mohort. i mai ajunge i mirosul neplcut de alge, la reflux. i ce cumplit arat promontoriul la! Nu-i de mirare c-i atrage pe sinucigai! Intr n a doua camer, mai mare, care fusese deszvort ntre timp. Aici totul era extrem de nvlmit. Mormane de haine zceau peste tot... lenjerie de corp, ciorapi, jerseuri probate i apoi aruncate... un halat de baie, viu colorat, atrna strmb pe sptarul unui scaun. Battle deschise ua ifonierului. Era plin de blnuri, rochii de sear, orturi, costume de tenis i de baie. nchise ua ia loc aproape cu respect. Costisitoare gusturi, remarc el. Trebuie s-l coste pe brbatu-su o groaz de bani. Leach spuse sec: Poate de aceea... Ls fraza n vnt. De ce a avut nevoie de o sut... sau chiar numai de cincizeci de mii de lire? Se poate. Cred, ns, c vom ti mai bine cnd vom vedea ce are de spus despre asta. Coborr n bibliotec. Williams fu trimis s le transmit servitorilor c se puteau ntoarce la treburile lor. Membrii familiei erau liberi s se duc n camerele lor, dac doreau, urmnd ca inspectorul Leach s stea de vorb cu fiecare n parte, ncepnd cu domnul Nevile Strange. Dup ce Williams prsi ncperea, Battle i Leach se aezar la o masiv mas n stil victorian. ntr-un col al camerei sttea un poliist tnr cu un carnet de notie i creionul pregtit. Battle spuse: S scrii dintr-un bun nceput, Jim. Asta face impresie. n timp ce tnrul ddea din cap, ca semn c a neles, Battle continu, frecndu-i brbia ncruntat: Tare a vrea s tiu ce-ar face Hercule Poirot n locul meu. Am senzaia c mi-a transmis o idee. Te referi la btrnul la... belgianul... omuleul la caraghios? Caraghios pe dracu! Cnd ncepe s se maimureasc, e tot att de periculos ca un tigru sau o panter neagr! A fi vrut s fie aici... genul sta de caz e exact ce-i place mai mult. De ce? Pentru c e vorba de psihologie, spuse Battle. Adevrata psihologie... nu amestectura aia de presupuneri pe care le lanseaz cei ce n-au habar de psihologie. Gndul i zbur, scrbit, la domnioara Amphrey i fiica sa, Sylvia. Nu... psihologia veritabil, care tie exact cum s pun roile n micare. A-l face pe criminal s vorbeasc, s vorbeasc ntruna... asta e una din metodele sale. Poirot susine c oricine sfrete prin a spune adevrul mai devreme sau mai trziu... pentru c, pn la urm, e mai simplu dect s mini. Astfel, puin cte puin, le scap cte ceva despre care cred c nu conteaz... i, n final, se deconspir i sunt nhai. Aadar, ai de gnd s-l lai pe Nevile Strange s zburde n voie? Battle ddu distrat din cap, apoi adug, oarecum suprat i uimit. Dar, ce m preocup cu adevrat e... de ce mi-a venit n minte Hercule Poirot? La etaj... acolo s-a ntmplat. Ia s vedem ce am zrit eu acolo, care mi-a amintit de omule? Sosirea lui Nevile Strange ntrerupse discuia. Arta palid i necjit, dar mult mai puin nervos dect fusese la micul dejun. Battle l cercet ptrunztor. Prea incredibil ca un om care tia i trebuia s tie, dac avea ct de ct minte c i lsase amprentele pe corpul delict i c i poliia i luase amprentele, s nu arate nervozitate, s nu fie absolut deloc alarmat. Nevile Strange arta foarte firesc... ocat, amrt, ndurerat... i doar puintel, att ct trebuia, nervos. Jim Leach vorbea cu glasul su plcut, cu accent din vestul rii. Am dori s ne rspundei la cteva ntrebri, domnule Strange, referitor att la deplasrile dumneavoastr din noaptea precedent, ct i la probleme personale. n acelai timp, v aduc la cunotin c nu suntei obligat s rspundei, dac nu dorii, i c avei dreptul s v chemai avocatul.

Se ls pe spate, urmrind efectul vorbelor sale. Nevile Strange prea complet uimit. "Ori habar n-are ce vreau s spun, ori e un actor al dracului de bun", i spuse Leach. Cum Nevile nu rspunse, zise cu glas tare: Ei bine, domnule Strange? Bineneles, ntrebai-m tot ce vrei. V dai seama, desigur, c tot ce vei rspunde va fi consemnat n scris i prezentat la proces ca depoziie? rosti amabil Battle. Un fulger de mnie trecu peste chipul lui Strange. Rosti ascuit: M ameninai? Nu, nu, domnule Strange. V avertizez. Nevile ridic din umeri. Presupun c toate astea fac parte din rutina dumneavoastr. Dai-i drumul! Suntei gata s dai o declaraie? Dac aa o numii, da. Atunci, ne vei spune exact ce-ai fcut noaptea trecut? S spunem, dup cin? Bineneles. Dup cin, ne-am dus cu toii n salon. Am servit cafeaua. Am ascultat radioul... tirile i aa mai departe. Apoi m-am hotrt s plec la Easterhead Bay Hotel s caut un tip care st acolo... un prieten. Cum se numete prietenul? Latimer. Edward Latimer. Un prieten intim? Oh, aa-i-aa. Ne-am vzut destul de mult, de cnd st aici. A venit la noi la prnz i la cin, i am fost i noi la el. Battle spuse: Nu era cam trziu s plecai la Easterhead Bay? Oh, e un loc vesel... e deschis non-stop. Dar aici e o cas n care lumea se culc devreme, nu-i aa? n general, da. Oricum, mi-am luat cheile. Nu trebuia s trezesc pe nimeni. Soia dumneavoastr nu s-a gndit s v nsoeasc? Se simi o uoar schimbare, o crispare n tonul lui: Nu, o durea capul. Se dusese deja la culcare. Continuai, v rog, domnule Strange. Tocmai urcam s m schimb... Leach l ntrerupse: Scuzai-m, domnule Strange. Cum s v schimbai? n costum de sear sau s v scoatei costumul de sear? Nici una, nici alta. Purtam un costum albastru... cel mai bun costum al meu, i, cum ploua, iar eu mi propusesem s iau bacul pn pe malul cellalt dup cum tii, e aproape o jumtate de mil pn acolo mi-am pus un costum mai vechi... unul gri, n dungi, dac vrei s fiu ct mai exact i s intru n cel mai mic amnunt. Vrem s lmurim lucrurile, relu spit Leach. Continuai. Urcam scrile, cum v spuneam, cnd Barrett a venit i mi-a spus c lady Tressilian vrea s m vad, aa c m-am dus la ea i am stat puin la taclale. Battle rosti blnd: Cred c ai fost ultima persoan, care a vzut-o n via, nu? Nevile se nroi. Da... da... presupun c da. Atunci era n regul. Ct ai stat cu ea? ntre douzeci de minute i o jumtate de or, a zice. Pe urm, m-am dus n camera mea, m-am schimbat i am plecat repede. Am luat i cheile cu mine. Ce or era? n jur de zece jumtate, cred. Am cobort grbit dealul, la timp s prind bacul, care tocmai pornea i am trecut dincolo, la Easterhead. L-am gsit, n hotel, pe Latimer, am but ceva i am fcut o partid de biliard. Timpul a trecut att de repede, nct am pierdut ultima

curs de ntoarcere a bacului. Trecuse de unu i jumtate. Latimer a fost foarte amabil i ma adus napoi cu maina lui. Dup cum tii, asta a nsemnat s ocolim prin Saltington... aproape aisprezece mile. Am plecat de la hotel la dou i am ajuns cam pe la dou i jumtate, a zice. I-am mulumit lui Ted Latimer, l-am invitat la un pahar, dar el a preferat s se ntoarc imediat, aa c am intrat singur n cas i m-am dus direct sus la culcare. Nam vzut i n-am auzit nimic deosebit. Toat casa prea cufundat ntr-un somn panic. Pe urm, azi-diminea, am auzit-o pe fata aia ipnd i... Leach l opri. Uurel, uurel. S ne ntoarcem puin... la discuia dumneavoastr cu lady Tressilian... Purtarea ei era absolut normal? Categoric. Despre ce ai vorbit? Oh, despre una, despre alta... n mod amical? Nevile se nroi. Desigur. N-ai avut, de pilda, o ceart violent? ntreb moale Leach. Nevile nu rspunse imediat. Leach continu: Ar f i mai bine s ne spunei adevrul, s tii. V spun deschis c o parte a discuiei a fost auzit. Nevile zise scurt: Am avut o mic disput, neimportant. Care a fost obiectul disputei? Nevile fcu un efort s se stpneasc. Zmbi: Ca s fiu sincer, m mutruluia. O fcea adesea. Dac era nemulumit de cineva, i-o spunea de la obraz. Era de mod veche i o indispuneau viaa modern i felul nou de a gndi... divorul i toate celelalte. Ne-am contrazis i poate ne-am nfuriat puin, dar ne-am desprit n termeni perfect amicali... de comun acord c avem preri diferite. Adug cu o oarecare aprindere: Fii convingi c nu i-am dat n cap din cauz c m-a enervat o simpl contrazicere... dac la asta v gndii! Leach privi spre Battle. Battle se nclin greoi peste mas i spuse: Azi-diminea ai recunoscut c crosa aceea v aparine. Avei vreo explicaie pentru faptul c pe ea s-au gsit amprentele dumneavoastr? Nevile l privi lung. Rosti tios: Eu... bineneles c puteau fi... e crosa mea... am mnuit-o adesea. Vreau s spun, vreo explicaie pentru faptul c amprentele arat c dumneavoastr ai fost ultima persoan care a mnuit-o? Nevile rmase foarte linitit. Din obraji i dispruse culoarea. Asta nu-i adevrat, rosti n cele din urm. Nu poate fi. Cineva ar fi putut s-o mnuiasc dup mine... cineva care purta mnui. Nu, domnule Strange... nimeni n-ar fi putut-o face n sensul la care v referii... ridicnd-o pentru a lovi cu ea... fr s tearg amprentele dumneavoastr. Urm o pauz... o pauz foarte lung. Oh, Doamne! spuse convulsiv Nevile i se cutremur, i duse minile la ochi. Cei doi poliiti l urmreau. Apoi i lu minile de la ochi i i ndrept spatele. Nu e adevrat, spuse el linitit. Pur i simplu nu e adevrat. Credei c eu am omort-o, dar n-am fost eu acela. Jur. Trebuie s fie o greeal ngrozitoare. Nu avei s ne oferii nici o explicaie despre aceste amprente? Cum a putea? Sunt buimcit. Avei vreo explicaie pentru faptul c manetele i mnecile costumului dumneavoastr albastru nchis sunt ptate de snge? Snge? Era o oapt plin de oroare. Nu se poate! Poate, de exemplu, v-ai tiat...

Nu. Nu, categoric nu m-am tiat! Cei doi poliiti ateptar un timp. Cu fruntea ncruntat, Nevile Strange prea c se gndete. n cele din urm se uit la ei cu nite ochi ngrozii, plini de spaim. E fantastic! spuse. Pur i simplu fantastic! Nimic din toate astea nu e adevrat. Faptele sunt destul de adevrate, l contrazise superintendentul Battle. Dar de ce a fi fcut aa ceva? E inimaginabil... de necrezut! O cunoteam pe Camilla de-o via. Leach tui. Nu dumneavoastr personal ne-ai spus, domnule Strange, c, la moartea lui lady Tressilian, intrai n posesia unei considerabile sume de bani? Credei c de asta... Dar eu nu vreau bani! N-am nevoie de ei! Aa spunei dumneavoastr, domnule Strange, zise Leach. Nevile sri. Ascultai, asta o pot dovedi. C n-am nevoie de bani. Lsai-m s-l sun pe directorul bncii mele... putei vorbi personal cu el. Form numrul. Linia era liber i, dup cteva minute, avu legtura cu Londra. Dumneata eti, Ronaldson? La telefon Nevile Strange, mi cunoti vocea. Uite, vorbete cu poliia... e aici... d-le toate informaiile pe care i le cer... da... da, te rog. Leach lu receptorul i ncepu s vorbeasc pe ndelete. Dup fiecare ntrebare atepta rspunsul. n sfrit puse receptorul n furc. Ei bine? ntreb repede Nevile. Leach rosti impasibil: Balana dumneavoastr de credit e substanial, iar banca s-a ocupat de toate investiiile dumneavoastr i spune c sunt n condiii favorabile. Aadar vedei c am spus adevrul! Aa se pare... dar, revenim, domnule Strange, putei avea obligaii, datorii... putei fi antajat... sau alte motive care reclam bani, pe care noi nu le tim. Dar n-am! V asigur c n-am. Nu vei descoperi nimic de genul sta. Superintendentul Battle i ndrept umerii largi. Vorbi pe un ton blnd, printesc: Domnule Strange, sunt sigur c vei fi de acord c avem suficiente dovezi pentru a cere un mandat de arestare pe numele dumneavoastr. N-am fcut-o... nc. V-am dat posibilitatea de a beneficia de prezumia de nevinovie, nelegei. Nevile spuse cu amrciune: Vrei s spunei, nu-i aa, c suntei convini c eu am fcut-o, dar vrei s cunoatei i motivul, pentru a putea instrumenta complet cazul mpotriva mea? Battle rmase tcut. Leach privea n tavan. Nevile spuse cu disperare: E ca un comar. Nu pot s spun i nici s fac ceva. E ca... ntr-o capcan din care nu poi s iei. Superintendentul Battle se mic. Printre genele ntredeschise se filtra o privire inteligent. Foarte frumos exprimat, spuse el. ntr-adevr, foarte frumos exprimat. Asta mi-a sugerat o idee...

VI
Sergentul Jones l conduse pe Nevile pe culoar, apoi o aduse pe Kay prin ua glasvandului, astfel c cei doi soi nu se vzur. Totui, el o s se ntlneasc cu ceilali, remarc Leach. Cu att mai bine, spuse Battle. Singura cu care vreau s vorbesc, ct nc bjbie n ntuneric, e ea. n ziua aceea nnorat btea un vnt tios. Kay era mbrcat ntr-o fust de tweed i

pulover rou, deasupra cruia prul ei se ridica la fel ca o cup de aram ncins. Prea jumtate nspimntat, jumtate emoionat. Frumuseea i vitalitatea ei contrastau izbitor cu aerul auster i mohort al ncperii n stil victorian. Leach o aduse uurel la evenimentele din seara precedent. Avusese o puternic durere de cap i plecase devreme la culcare... n jur de nou i un sfert, aa credea. Dormise profund i nu auzise nimic pn n dimineaa urmtoare, cnd a fost trezit de ipetele cuiva. Battle prelua interogatoriul. nainte de a pleca, soul dumneavoastr n-a venit s vad cum v simii? Nu. Nu l-ai vzut de cnd ai plecat din salon pn azi-diminea. Aa e? Kay ddu din cap. Battle i mngie brbia. Doamn Strange, ua dintre camera dumneavoastr i cea a soului dumneavoastr era zvort. Cine a zvort-o? Kay spuse scurt: Eu. Battle nu spuse nimic... ns atept... cum ateapt un cotoi btrn lng gaura din care urma s ias oarecele. Tcerea lui ddea de neles c rspunsul la ntrebare nu era complet. Kay izbucni cu impetuozitate. Oh, presupun c tot vei afla! Blbitul la btrn, Hurstall, trebuie s ne fi auzit, nainte de ceai, i v va spune el, dac n-o fac eu. Poate c v-a i spus, deja. Nevile i cu mine ne-am certat... ne-am certat cumplit! Eram furioas pe el! M-am dus la culcare i am ncuiat ua, pentru c nc mai eram furioas pe el! neleg... neleg, spuse Battle, pe cel mai blnd ton. i de ce v-ai certat? Conteaz? Oh, nu m deranjeaz s v spun. Nevile s-a purtat ca un adevrat idiot. Dei, toat vina o poart femeia aceea. Care femeie? Prima lui soie. n primul rnd, ea l-a fcut s vin aici. Vrei s spunei... s v ntlnii? Da. Nevile crede c a fost doar ideea lui... srmanul naiv! Dar n-a fost. Niciodat nu i-a trecut prin cap aa ceva, pn s-o ntlneasc, ntr-o zi, n Hyde Park, i ea i-a inoculat ideea fcndu-l s cread c e a lui, dar eu am vzut, de la nceput, c era doar lucrtura lui Audrey. tii cum se spune... "o mn fin de italian". De ce ar fi fcut-o? ntreb Battle. Pentru c vrea s pun din nou mna pe el, rspunse Kay. Vorbea repede, precipitat. Nu l-a iertat niciodat c a plecat cu mine. Asta e rzbunarea ei. I-a bgat n cap c ar fi bine s fim cu toii aici, mpreun, i apoi a nceput s-l ameeasc. A fcut-o nc de cnd am ajuns aici. E deteapt, face pe patetica i lunecoasa... da, si mai tie i cum s joace un brbat. L-a determinat pe Thomas Royde, un btrn cine credincios, care a adorat-o dintotdeauna, s vin i el, n acelai timp, aici i-l face pe Nevile s-i ias din mini, pretinznd c se va mrita cu Thomas. Se opri, gfind suprat. Battle spuse domol: A fi crezut c va fi bucuros s-o tie... ... fericit lng un vechi prieten. Bucuros? E gelos ca dracu! Atunci trebuie ca ine foarte mult la ea. Oh, da, spuse Kay cu amrciune. A avut ea grij de asta! Battle continua s-i maseze brbia. Ai fi putut obiecta n faa aranjamentului de a veni aici. Cum? Ar fi prut c sunt geloas! Pi, la urma urmei, suntei, nu-i aa? Kay roi. Mereu! Mereu am fost geloas pe Audrey. Chiar de la nceput... sau aproape de la

nceput Mi se prea c o simt n cas. Era ca i cum ar fi fost casa ei, nu a mea. Am schimbat tapetul, aranjamentul mobilelor, dar degeaba! O simeam ca pe-o stafie, ce umbla peste tot. tiam c Nevile era necjit pentru c gndea c se purtase urt cu ea. N-o putea uita... ea era mereu acolo... o amintire plin de repro, care i struia n minte. Unii oameni aa sunt, s tii. Par ei teri i neinteresai... dar se fac simii. Battle aprob gnditor din cap. Mulumesc, doamn Strange. Deocamdat, asta-i tot. Avem de pus foarte multe ntrebri... mai ales soului dumneavoastr, care motenete att de muli bani de la lady Tressilian... cincizeci de mii de lire... Att de mult? Ne revin prin testamentul btrnului domn Matthew, nu-i aa? tii despre el? Oh, da. A vrut ca banii s fie mprii ntre Nevile i soia sa, dup moartea lui lady Tressilian. Nu c m-a bucura c btrna e moart. Nu m bucur. Nu o plceam foarte mult... probabil pentru c nici ea nu m plcea... dar e groaznic s te gndeti c a intrat un ho i i-a crpat capul. Dup cuvintele astea, iei. Battle se uit la Leach. Ce crezi despre ea? Arat formidabil, trebuie s recunosc. Un brbat i poate pierde, destul de uor, capul din cauza ei. Leach aprob. Totui, nu mi se pare chiar o doamn, rosti el cu ndoial. n ziua de azi nu mai exist, spuse Battle. S continum cu nevasta nr. 1? Nu, s o chemm, mai nti, pe domnioara Aldin, ca s avem un punct de vedere neutru, n problema asta matrimonial. Mary Aldin intr linitit i se aez. n pofida calmului su, ochii i erau ngrijorai. Rspunse destul de limpede la ntrebrile lui Leach, confirmnd relatarea lui Nevile cu privire la cum se desfurase seara. Se dusese la culcare n jurul orei zece. Domnul Strange se afla atunci la lady Tressilian? Da, i-am auzit vorbind. Vorbind sau certndu-se, domnioar Aldin? Ea se nroi, dar rspunse linitit: tii, lui lady Tressilian i plceau discuiile. Adeseori, vorbea de parc ar fi fost rutcioas, cnd nici vorb de aga ceva. n plus, i plcea s dicteze i s-i domine pe ceilali... iar un brbat nu accept prea uor asta, cum accept o femeie. "Ca dumneavoastr, probabil", gndi Battle. Se uit la chipul ei inteligent. Cea care rupse tcerea fu Mary. Nu vreau s fiu stupid... dar mi se pare incredibil, absolut incredibil, c suspectai pe vreunul dintre cei ai casei. De ce n-ar fi cineva din afar? Din mai multe motive, domnioar Aldin. Unul din ele ar fi c nu s-a furat nimic i n-a fost forat nici o intrare. Nu e nevoie s v reamintesc topografia casei i a terenului, dar gndii-v puin. La vest stnca vine perpendicular pe mare, la sud sunt dou terase mrginite de un perete, i el vertical pe mare, la est grdina vine n pant aproape pn la rm, dar e mprejmuit de un zid nalt. Singurele ci de acces sunt o mic ua care d n osea, i care a fost gsit zvort, ca de obicei, pe dinuntru, i ua principal a casei care d n osea. Nu spun c nimeni n-ar fi putut escalada zidul, nici c nu s-ar fi putut intra n cas folosind o cheie potrivit sau chiar un peraclu... dar spun c, att ct pot s vd eu, nimeni n-a tcut nimic de felul sta. Cel care a comis aceast crim tia c Barrett lua, n fiecare sear, un decoct de psti de senna i i-a bgat somnifere n el... asta nseamn c e cineva din cas. Crosa a fost luat din dulapul de sub scri. N-a fost cineva din afar, domnioar Aldin. N-a fost Nevile! Sunt sigur c n-a fost Nevile! De ce suntei aa de sigur? Ea i ridic minile, disperat. Pentru c nu-i st n fire... de asta! El n-ar omori o btrn neajutorat n pat... Nevile!

Nu-i prea seamn, e drept, spuse nelegtor Battle, ns ai fi surprins s tii ce pot face oamenii, cnd au un motiv destul de puternic. Domnului Strange poate i trebuiau, neaprat, bani. Sunt sigur c nu. Nu e o persoan extravagant... n-a fost niciodat. Nu, dar soia lui e. Kay? Da, poate... dar, oh, e prea ridicol. Sunt sigur ca ultimul lucru la care s-a gndit Nevile, zilele astea, au fost banii. Superintendentul Battle tui. S neleg c a avut alte necazuri? Presupun c Kay v-a povestit. Da, a fost cu adevrat dificil. Totui, asta nu are nimic de-a face cu ngrozitorul eveniment. Poate c nu, dar, oricum, a vrea s aud i versiunea dumneavoastr privind problema asta, domnioar Aldin. Mary rosti ncetior: Pi, cum s ncep... s-a creat o situaie... dificil. Oricui i-ar fi aparinut ideea... O ntrerupse abil: Am neles c a fost ideea domnului Nevile Strange? Aa spune el. Dar dumneavoastr nu-l credei? Eu... nu... nu-i seamn mai deloc lui Nevile. Tot timpul, am avut sentimentul c cineva i-a inoculat-o. Poate doamna Audrey Strange? Pare incredibil ca Audrey s fac aa ceva. Atunci cine altcineva ar fi putut fi? Mary ridic din umeri, neajutorat. Nu tiu. E chiar... ciudat. Ciudat, repet Battle gnditor. Asta simt eu n legtur cu cazul sta. E ciudat. Totul a fost ciudat. Exista senzaia... nu pot s-o descriu. Ceva ce plutea n aer. O ameninare. Toat lumea era ncordat la maxim? Da, chiar aa... Toi sufeream din cauza asta. Chiar i domnul Latimer... Se opri. Tocmai vroiam s ajung la domnul Latimer. Ce-mi putei spune despre domnul Latimer, domnioar Aldin? De fapt, nu tiu prea multe despre el. E unul din prietenii lui Kay. E prietenul doamnei Strange. Se cunosc de mult? Da, l cunotea de dinainte de a se mrita. Domnul Strange l agrea? Cred c foarte mult. Nici o... problem? Battle formulase ntrebarea cu delicatee. Mary rspunse imediat, cu putere: Categoric, nu! Lui lady Tressilian i plcea domnul Latimer? Nu prea. Battle lu not de rceala tonului ei i schimb subiectul. Servitoarea aceea, Jane Barrett, era demult n serviciul lui lady Tressilian? O considerai de ncredere? Oh, absolut. i era devotat lui lady Tressilian. Battle se ls pe sptarul scaunului, De fapt, nu v-ai gndi, nici o clip, c ea ar fi putut-o lovi n cap pe stpna ei i, apoi, s-ar fi drogat singura pentru a elimina bnuielile? Bineneles c nu. De ce, Dumnezeu, s-o fi fcut? A primit o mic motenire. Aa i eu am primit. Se uit la el serioas. Da, spuse Battle. i dumneavoastr ai primit. Cunoatei ct? Tocmai a sosit domnul Trelawny. El mi-a spus.

N-ai tiut nimic dinainte? Nu. Sigur c bnuiam c-mi va lsa ceva... chiar lady Tressilian a lsat s-i scape, n cteva rnduri, cte un cuvnt n privina asta. tii, avutul meu personal e foarte mic. Numi ajunge ca s pot tri fr s muncesc. M gndeam c lady Tressilian mi va lsa cel puin o sut de lire pe an... dar ea avea nite veri i nu tiam deloc cum inteniona s-i mpart banii. tiam, desigur, c averea lui Sir Matthew revenea lui Nevile i Audrey. Aadar, ea nu tia ce-i lsa lady Tressilian, remarc Leach, dup plecarea lui Mary Aldin. Cel puin, aa spune. Aa spune, fu de acord Battle. i acum, prima nevast a lui Barb-Albastr.

VII
Audrey purta o hain i o fust din flanel gri deschis. mbrcat astfel, arta att de palid i strvezie, nct Battle i aminti vorbele lui Kay, "o stafie ce umbl de colo-colo prin cas." Audrey rspunse la ntrebri simplu, fr nici o urm de emoie. Da, se dusese la culcare la zece, n acelai timp cu domnioara Aldin. Nu auzise nimic, n timpul nopii. Scuzai-m c m amestec n problemele dumneavoastr personale, dar vrei s ne explicai cum se face c v aflai n casa asta? ntreb Battle. ntotdeauna am venit, aici, n perioada asta a anului. Anul acesta, fostul... fostul meu so a vrut s vin, n aceeai perioad, i m-a ntrebat dac am ceva mpotriv. A fost ideea lui? Oh, da. Nu a dumneavoastr? Nu. Dar ai fost de acord? Da, am fost de acord... nu m-am gndit c... puteam foarte bine s refuz. De ce nu, doamn Strange? Unora nu le place s refuze, rspunse vag, Audrey. Dumneavoastr ai fost partea vtmat? Poftim? Dumneavoastr ai fost cea care a dat divor? Da. Scuzai-m, i pstrai vreun... resentiment? Nu... absolut deloc. Suntei o fire foarte ierttoare, doamn Strange. Audrey nu rspunse. Battle ncerc s-o foreze prin tcere... dar Audrey nu era Kay, s fie fcut, n felul sta, s vorbeasc. Putea rmne tcut, fr nici o urm de stinghereal. Battle se recunoscu nvins. Suntei sigur c... ntlnirea asta nu a fost ideea dumneavoastr? Foarte sigur. Suntei n termeni amicali cu actuala doamn Strange? Nu cred c-i plac mult. Dar ea dumneavoastr? Da. Cred c e foarte frumoas. Ei bine... mulumesc... cred c asta-i tot. Audrey se ridic i porni spre u. Apoi ezit i se ntoarse. A vrea doar s spun... vorbea repede, nervos. Dumneavoastr credei c Nevile a fcut-o... ca a omort-o pentru bani. Sunt foarte sigur c nu e aa. Lui Nevile nu i-a psat, niciodat, de bani. tiu asta. Am fost mritat cu el opt ani. Nu-l vd, nicicum, omornd pe

cineva, n felul sta, pentru bani... n-a... n-a... n-a fost Nevile. tiu c vorbele mele n-au nici o valoare ca mrturie la proces... dar a dori s le credei. Se ntoarse i iei grbit din camer. E greu s scoi ceva de la ea, spuse Leach. N-am mai vzut pe cineva att de... lipsit de emoie. Nu arat, dar are. i nc una foarte puternic. Numai c nu tiu n ce const...

VIII
Thomas Royde fu ultimul. Se aez solemn i eapn, cu ochi ca de bufni. Venea acas din Malayesia... pentru prima dat, dup opt ani. Obinuia s stea la Gulls Point nc din copilrie. Doamna Audrey Strange i era verioar ndeprtat... i crescuse n familia lui, de la vrsta de nou ani. n noaptea precedent, se dusese la culcare, chiar nainte de unsprezece. Da, l auzise pe domnul Strange prsind casa, dar nu-l vzuse. Asta se ntmpla pe la zece i douzeci sau puin mai trziu. Nu, nu auzise nimic n timpul nopii. Cnd se descoperise cadavrul lui lady Tressilian, era n grdin. Obinuia s se scoale foarte devreme. Urm o pauz. Domnioara Aldin ne-a spus c, n cas, domnea o stare de tensiune. Ai simit-o i dumneavoastr? Nu cred. Eu nu sesizez prea multe. "Mini", gndi Battle. "Ai simit-o din plin... mai mult dect ceilali, a spune." Nu, nu credea c Nevile Strange era strmtorat, din punct de vedere financiar. Nu prea deloc. ns tia prea puine despre afacerile domnului Strange. Ct de bine o cunoatei pe a doua doamn Strange? Am cunoscut-o abia aici, anul sta. Battle i juca ultima carte. Domnule Royde, poate tii c am gsit pe cros amprentele domnului Nevile Strange. i am gsit i snge pe mneca hainei pe care o purta seara trecut. Se opri. Royde ddu din cap. Ne-a spus, ngn el. V ntreb direct. Credei c el a fcut-o? Thomas Royde nu suporta s fie zorit. Atept un minut, ceea ce era foarte mult, nainte de a rspunde: Nu neleg de ce m ntrebai pe mine! Nu e treaba mea. E a dumneavoastr. Personal, a spune c e... foarte puin probabil. V gndii la cineva care pare... mai probabil s-o fi fcut? Thomas cltin din cap. Singura persoan la care m gndesc nu avea cum s-o fac. Asta-i! i cine e persoana? Dar Royde cltin din cap, cu i mai mult hotrre. Nu pot s spun. E doar o prere personal. E de datoria dumneavoastr s ajutai poliia. S-o ajut dndu-i elemente concrete, fapte. Asta nu e un fapt. E doar o presupunere. i, oricum, e imposibil. N-am prea scos multe de la el, spuse Leach, dup ce Royde prsi camera. Battle fu de acord. Nu, n-am scos. Are ceva n minte... ceva foarte precis. Mi-ar plcea s tiu ce anume. Jim, biatule, asta e o crim foarte deosebit... Telefonul sun, nainte ca Leach s spun ceva. Ridic receptorul. Dup cteva minute trnti un "Bine" i nchise. Sngele de pe mnec e snge de om, anun el. Aceeai grup cu cea a lui lady T.

Se pare c cercul se Strange n jurul lui Nevile Strange... Battle se dusese la fereastr i privea afar cu mult interes. Ce tnr frumos e acolo, remarc el. Foarte frumos i, a spune, foarte dubios. Ce pcat c domnul Latimer cci simt c e domnul Latimer era la Easterhead Bay, noaptea trecut. E tipul de om care i-ar da n cap bunicii sale, dac s-ar gndi c scap i i iese ceva. n afacerea asta, n-are de ctigat, spuse Leach. Moartea lui lady T. nu-i e de nici un folos. Telefonul sun din nou. La naiba cu telefoanele astea, ce-o mai fi, de data asta? Se ndrept spre telefon. Alo! Oh, dumneavoastr erai, doctore. Ce? Zu, ea i-a revenit? Ce? Ce? ntoarse capul: Unchiule, ia vino s auzi. Battle lu receptorul. Ascult i, ca de obicei, pe chipul sau nu se putea citi nimic, i spuse lui Leach: Adu-l pe Nevile Strange, Jim! Cnd Nevile intr, Battle tocmai punea receptorul n furc. Acel Nevile alb i vlguit se uit lung i curios la ofierul de la Scotland Yard, ncercnd s ghiceasc ce se ascunde n spatele mtii mpietrite. Domnule Strange, tii vreo persoan creia nu-i suntei absolut deloc pe plac? ntreb Battle. Nevile se mulumi s clatine din cap. Sigur? Vreau s spun, cineva, care nu numai c v antipatizeaz... ba, mai mult, v urte? Nevile sri n picioare. Nu. Nu, categoric nu. Nici nu poate fi vorba. Gndii-v, domnule Strange. Nu exist nimeni pe care s-l fi lezat n vreun fel...? Nevile roi. Exist o singur persoan, despre care se poate spune c i-am fcut ru, dar ea nu e genul care s poarte dumnie. E vorba de prima mea soie, pe care am prsit-o pentru o alt femeie. Dar v asigur c nu m urte... E... e un nger. Superintendentul se aplec peste mas. Dai-mi voie s v spun, domnule Strange, c suntei un brbat foarte norocos. Nu zic c mi-ar fi plcut s v defer justiiei... nu mi-ar fi plcut. Dar a fost o crim! Probele v incriminau din plin i, afar doar de cazul n care instana nu s-ar fi ntmplat s fie vrjit de persoana dumneavoastr, ai fi fost spnzurat. Vorbii de parc totul ar fi trecut, spuse Nevile. A trecut. Ai scpat, doar printr-o simpl ntmplare, domnule Strange. Nevile continu s-l priveasc ntrebtor. Noaptea trecut, dup ce ai plecat de la ea, lady Tressilian a sunat din clopoel, chemndu-i servitoarea, explic Battle. Atept pn cnd Nevile realiz cele ce-i spusese. Dup. Atunci, Barrett a vzut-o...? Da. Vie i nevtmat. De asemenea, Barrett v-a vzut prsind casa, nainte de a se duce la stpna ei. Nevile spuse: Dar crosa... amprentele mele... N-a fost lovit cu crosa. La vremea respectiv, doctorul Lazenby a fost foarte sceptic n privina crosei. Mi-am dat seama de asta. A fost omort cu altceva. Crosa a fost pus acolo, n mod deliberat, pentru a ndrepta bnuielile asupra dumneavoastr. Asta putea s-o fac cineva care a auzit cearta i, n felul acesta, v-a ales ca ap ispitor, sau, poate, cineva care... Se opri, apoi repet ntrebarea: Cine, din casa asta, v urte, domnule Strange?

IX
Am o ntrebare pentru dumneavoastr, doctore, spuse Battle. Se aflau n casa doctorului, dup ntoarcerea de la clinic, unde avuseser o scurt ntrevedere cu Jane Barrett. Barrett era slbit i epuizat, dar foarte clar n declaraia ei. Tocmai se bgase n pat, dup ce i buse decoctul de psti de senna, cnd a sunat clopoelul de la lady Tressilian. Aruncase o privire la ceas i vzuse c era ora zece i douzeci i cinci de minute, i pusese halatul i coborse. Auzise un zgomot n holul de dedesubt i se uitase peste balustrad. Era domnul Nevile, care tocmai se pregtea s ias. i lua din cuier fulgarinul. Ce costum purta? Gri cu dungi. Dup fa, prea foarte ngrijorat i nefericit. i mbrca fulgarinul, fr s fie atent la ce face, cu mintea aiurea. Dup aceea a ieit i a trntit ua dup el. Eu m-am dus n camera stpnei. Era foarte adormit, biata de ea, i nu i-a putut aminti de ce m sunase... se mai ntmplase, srmana doamn. I-am btut pernele i i-am adus un pahar cu ap proaspt, apoi am ajutat-o s se ntind mai confortabil. Nu prea tulburat sau nspimntat de ceva? Doar obosit, atta tot. i eu eram obosit. Cscam. M-am dus sus, direct la culcare. Asta era istorisirea lui Barrett i prea imposibil s te ndoieti de sinceritatea durerii i groazei sale, la vestea morii stpnei ei. Dup aceea, se ntoarser acas la doctor i, atunci, Battle i exprimase dorina de a pune o ntrebare. ntreab, l ndemn Lazenby. La ce or credei c a murit lady Tressilian? V-am spus. ntre zece i miezul nopii. tiu c aa mi-ai spus. Dar nu asta era ntrebarea. V-am ntrebat, dumneavoastr, personal, ce credei? Fr s notai, bine? Da. Perfect. Bnuielile mele se nvrt n jurul orei unsprezece. Asta vroiam s aud de la dumneavoastr, spuse Battle. M bucur c te-am ndatorat. De ce? Nu-mi plcea deloc ideea c a fost omort, nainte de zece i douzeci. S lum somniferul lui Barrett... nu-i putea face efectul pn atunci. Acest somnifer arat c criminalul avea de gnd sa acioneze mult mai trziu... n timpul nopii. Personal, prefer s fixez miezul nopii. S-ar putea. Unsprezece e doar o supoziie. Dar, hotrt, n-a fost dup miezul nopii? Nu. Nu putea fi dup dou i jumtate? Doamne sfinte, nu. Bun, asta l scoate, definitiv, din cauz pe Strange. Va trebui doar s-i verific micrile, dup ce a prsit casa. Dac e adevrat ce a spus, va trebui s cutm ali suspeci. Printre cei care au motenit ceva? suger Leach. Poate, spuse Battle. ns, nu cred, nu tiu de ce. Caut pe cineva cu o smuceal. O smuceal? Una urt de tot. Dup ce prsir casa doctorului, se duser la debarcader. Bacul consta dintr-o barc cu vsle, mnuit de doi frai, Will i George Barnes. Fraii Barnes cunoteau din vedere pe toat lumea din Saltcreek i pe majoritatea celor care veneau de la Easterhead Bay. George

spuse pe loc c domnul Strange, de la Gulls Point traversase rul la zece i treizeci, n noaptea precedent. Nu, el nu-l adusese napoi pe domnul Strange. Ultima curs plecase la unu i treizeci, de pe malul cellalt, i domnul Strange nu venise cu ea. Battle l ntreb dac l cunotea pe domnul Latimer. Latimer? Latimer? Domnul acela nalt i frumos? Care vine de la hotel la Gulls Point? Da, l tiu. Dei, nu l-am vzut noaptea trecut. A venit azi-diminea. S-a ntors cu cursa de mai nainte. Traversar pe malul cellalt i se duser la Easterhead Bay Hotel. Aici l gsir pe Ted Latimer, abia revenit cu cea de dinaintea lor. Domnul Latimer se art dornic s fie de folos cu tot ce-i sttea n putere. Da, amicul Nevile a fost aici, noaptea trecut. Prea ntors pe dos. Mi-a spus c s-a certat cu btrna doamn. Am auzit c a avut o repriz i cu Kay, dar nu el mi-a spus-o, firete. Oricum, era cam la pmnt. Pentru prima dat, compania mea pru s-i fac plcere. Am neles c nu v-a gsit imediat. Latimer spuse tios: Nu tiu de ce. Eram n holul hotelului. Strange spune c s-a uitat dup mine i nu ma vzut, dar nu era n stare s se concentreze. Sau poate ieisem n grdin, pentru cinci minute, sau aa ceva. ntotdeauna cnd pot, ies. Mirosul din hotel e bestial. Mi-am dat seama, asear, cnd eram la bar... canalizarea, cred! i Strange l-a remarcat! L-am simit amndoi. Un miros al naibii de scrbos. S-ar putea s fie vreun obolan mort, sub podeaua slii de biliard. Ai jucat biliard. i pe urm? Am stat de vorb puin i am mai but ceva. Apoi Nevile a spus: "Hei, am pierdut bacul", aa c m-am oferit s-l duc eu cu maina acas, ceea ce am i fcut. Am ajuns acolo pe la dou i jumtate. i domnul Strange a fost cu dumneavoastr toat seara? Oh, da. ntrebai pe oricine. Mulumesc, domnule Latimer. Suntem obligai s fim foarte ateni. Dup ce-l prsir pe zmbitorul i nonalantul tnr, Leach spuse: De unde ideea de a-l verifica, cu atta minuiozitate, pe Nevile Strange? Battle zmbi. Leach se prinse imediat. Doamne sfinte, pe cellalt l verifici! Asta era, deci, ideea. E prea devreme pentru a avea idei, spuse Battle. Am vrut doar s tiu unde era domnul Latimer noaptea trecut. De la unsprezece i un sfert i, s spunem, pn dup miezul nopii, a fost cu Nevile Strange. Dar unde a fost nainte de asta... cnd a ajuns Strange i nu l-a gsit? i continuar contiincioi treaba, chestionnd personalul de serviciu barmanii, chelnerii, liftierii. Latimer fusese vzut n holul hotelului ntre nou i zece. La zece i un sfert fusese n bar. Dar, ntre aceast or i unsprezece i douzeci prea s se fi evaporat. Apoi se gsi o servitoare care declar c domnul Latimer fusese "ntr-una din cmruele de scris cu doamna Beddoes... doamna aceea gras din nordul rii." ntrebat despre or, ea spuse c, dup prerea ei, era n jur de unsprezece. Asta l scoate din cercul suspecilor, spuse Battle mohort. A fost ntr-adevr aici. Doar c nu a vrut s se tie de prietena sa gras i, fr ndoial, bogat. Asta ne aduce napoi la ceilali... servitorii, Kay Strange, Audrey Strange, Mary Aldin i Thomas Royde. Unul dintre ei a omort-o pe btrn, dar care? Dac am gsi adevrata arm a crimei... Se opri, apoi se btu peste coaps. Gata, Jim, biatule, am gsit! Acum tiu ce m-a fcut s m gndesc la Hercule Poirot. Mai nti mncm, apoi ne ntoarcem la Gulls Point i am s-i art ceva.

Mary Aldin nu-i gsea locul. Intra i ieea din cas, rupea cte o dalie trecut, pe ici, pe colo, se ntorcea n salon i muta vazele cu flori fr nici un rost. Dinspre bibliotec, rzbtea un vag murmur de glasuri. nuntru erau domnul Trelawny i Nevile. Kay i Audrey nu se vedeau nicieri. Mary iei, din nou, n grdin. Jos, lng zid, l vzu fumnd pe Thomas Royde. Se duse la el. Of, Doamne! Se aez lng el oftnd adnc. Vreo problem? ntreb Thomas. Rsul lui Mary avu o not uor isteric. Numai tu puteai s pui ntrebarea asta. n cas s-a comis o crim i tu spui "e vreo problem?" Puin surprins, Thomas rosti: M refeream la ceva nou. Oh, tiu la ce te refereai. E cu adevrat o mare uurare s gseti pe cineva att de ncnttor de neschimbat ca tine! Nu ajut la nimic s te dai de ceasul morii, nu-i aga? Nu, nu. Eti formidabil de nelept. Nu neleg nicicum cum de reueti s fii aa. Poate pentru c sunt un strin. Asta e adevrat, firete. Nu poi sa simi uurarea pe care am trit-o noi, ceilali, c Nevile a scpat de orice bnuial. mi pare bine pentru el, se nelege, spuse Royde. Mary se cutremur: A scpat ca prin urechile acului. Dac Camillei nu i-ar fi venit n minte s-o sune pe Barrett, dup ce a plecat Nevile de la ea... Ls fraza n aer. Thomas o termin n locul ei. Amicul Nevile ar fi pltit cu capul. Vorbea cu o anume satisfacie sinistr, dar cnd ntlni privirea plin de repro a lui Mary, cltin din cap i zmbi. Nu sunt chiar lipsit de inim, ns, acum, c Nevile e bine-merci, nu pot s m abin s nu m bucur c a fost niel scuturat. El e, ntotdeauna, att de al naibii de mulumit de sine. Nu e chiar aa, Thomas. Poate nu. Dar aa pare. Oricum, azi-diminea, arta ca dracu de speriat! Ce crud eti! n orice caz, acum totul e n regul. tii, Mary, chiar i n treaba asta, Nevile a fost al dracului de norocos. Un alt amrt, cu toate dovezile astea adunate mpotriva lui, n-ar fi avut nici o ans s scape. Mary se cutremur iari. Nu spune asta. Vreau s cred c nevinovaii sunt... protejai. Zu, draga mea? Glasul lui era blnd. Mary izbucni. Thomas, sunt ngrijorat. Sunt teribil de ngrijorat. De ce? n legtur cu domnul Treves. Lui Thomas i scp pipa pe pietre. Glasul i se schimb, cnd se aplec s o ridice. Ce-i cu domnul Treves? n noaptea aia cnd a fost aici... povestea pe care ne-a spus-o... despre micul criminal! M ntreb, Thomas... A fost doar o poveste? Sau ne-a spus-o cu un scop? Vrei s spui c a vizat pe cineva care se afla n camer? Mary opti: Da. Thomas spuse linitit: i eu m-am ntrebat. De fapt, la asta m gndeam, cnd ai venit. Mary nchise ochii pe jumtate. Am ncercat s-mi amintesc... tii, a spus-o att de... parc anume. Aproape c a

forjat conversaia ca s atace subiectul la. i a spus c ar recunoate oriunde persoana. A subliniat asta ca i cum ar fi recunoscut-o. Mm! i eu m-am gndit la toate astea. Dar de ce s-o fi fcut? Cu ce scop? Presupun c a fost un gen de avertisment. S nu ncerce ceva. Vrei s spui c domnul Treves tia, atunci, c Camilla urma s fie omort? Nuuu! Ar fi prea fantastic. S-ar fi putut s fie doar un avertisment aa, n general. M ntreb, crezi c ar trebui s le spunem celor de la poliie? Thomas reflect o vreme. Nu cred, spuse n cele din urm. Nu vd s fie relevant n vreun fel. Nu e ca atunci cnd domnul Treves ar fi n via i ar putea s le dezvluie ceva. Nu. E mort! Se nfiora. E att de ciudat felul n care a murit, Thomas. Atac de cord. Suferea de inim. M refeream la treaba aia ciudat cu liftul defect, Nu-mi place. Nici mie nu-mi prea place, spuse Thomas Royde.

XI
Superintendentul Battle privea n jurul lui, n dormitor. Patul fusese fcut. n rest, camera era neschimbat. Fusese curat, cnd intraser prima dat n ea. Curat era i acum. Uite, asta e, spuse Battle, indicnd demodata aprtoare de oel din faa sobei. Vezi ceva ciudat la asta? Trebuie niel curat, spuse Jim Leach. E bine ntreinut. Din cte vd, nu-i nimic ciudat, exceptnd... da, mciulia din stnga e mai lucioas dect cea din dreapta. Asta mi l-a adus n minte pe Hercule Poirot, spuse Battle. tii mania lui pentru simetrie... Cred c am gndit incontient: "Asta l-ar supra pe Poirot", i atunci am nceput s vorbesc despre el. Ia amprentele de pe cele dou mciulii, Jones. Jones se execut. Pe mciulia din dreapta exist amprente, domnule, pe cea din stnga nici una. Atunci cea din stnga ne intereseaz. Celelalte amprente sunt ale servitoarei, cnd a curat-o, ultima oar. Cea din stnga a fost curat de dou ori. Era o bucic de hrtie abraziv n coul de gunoi, spuse Jones. Nu m-am gndit c poate s aib vreo importan. Pentru c nu tiai ce cutam. Uite, a paria pe orice ca mciulia aia se deurubeaz... da, exact cum credeam. Jones scoase mciulia. Cntrete binior, spuse el. Leach se aplec asupra mciuliei i rosti: E ceva... o pat ntunecat... pe urub. Snge, mai mult ca sigur, spuse Battle. A splat mciulia i a ters-o, dar pata asta de pe urub n-a observat-o. Pun pariu pe ce vrei c sta e obiectul cu care i s-a spart capul btrnei. Dar mai sunt multe de gsit. Jones, ie i revine sarcina s cercetezi din nou casa. De data asta, ai s tii exact ce caui. i ddu cteva instruciuni amnunite. Ducndu-se la fereastr, scoase capul afar. E acolo ceva galben, prins n ieder. S-ar putea s fie nc o pies din jocul de puzzle. A zice chiar c este.

XII
Traversnd holul, superintendentul Battle fu oprit de Mary Aldin. Pot s v vorbesc nu minut, domnule ofier?

Firete, domnioar Aldin. Intrm aici? Deschise ua sufrageriei. Masa fusese strns de Hurstall. A vrea s v ntreb ceva, domnule Battle. Nu-i aa c nu credei, nu putei crede c aceast... aceast crim ngrozitoare a fost comis de unul din noi? Trebuie s fi fost cineva din afar! Vreun maniac! n privina asta s-ar putea s nu greii. Maniac este un cuvnt, care i se potrivete foarte bine criminalului nostru, numai c nu e cineva din afar! Mary fcu ochii mari. Vrei s spunei c cineva din casa asta e... e nebun? V gndii la cineva care face spume la gur i i rostogolete ochii n cap. Maniacii nu sunt aa. Unii dintre cei mai periculoi criminali maniaci arat tot att de zdraveni ca dumneavoastr sau ca mine. n general, e vorba de o obsesie. De o idee care, odat fixat n minte, ajunge treptat s-o deformeze. Oameni cu judecat care vin la tine i-i povestesc patetici ct sunt ei de persecutai si cum cineva i spioneaz... i, de multe ori, te gndeti c trebuie s fie adevrat. Sunt sigur c nimeni de aici nu se consider persecutat. Am dat doar un exemplu de manie. Exist i alte forme. Dar eu cred c cine a comis crima asta este dominat de o idee fix... o idee pe care a clocotit-o pn a ajuns ca nimic s nu mai conteze, s mai aib vreo im portan. Mary se cutremur. Spuse: E ceva ce cred c ar trebui s tii. Clar i concis i relat despre vizita domnului Treves i povestea pe care le-o spusese. Superintendentul Battle se art profund interesat. A spus c ar recunoate persoana? Apropo... brbat sau femeie? Eu am luat-o ca fiind vorba de un biat... dar, adevrul e c domnul Treves n-a afirmat asta... de fapt acum mi amintesc.., a specificat clar c nu va da nici o indicaie privind vrsta sau sexul copilului. Zu? Destul de semnificativ. i a spus c acel copil avea o particularitate fizic, dup care l-ar putea recunoate oriunde? Da. O cicatrice, poate... are cineva vreo cicatrice? Observ uoara ezitare pe care o avu Mary Aldin, nainte de a rspunde. N-am observat. Ei, hai, domnioar Aldin! Zmbi. Ceva ai observat. i dac da, nu credei c a putea s observ i eu? Mary cltin din cap. Eu... eu n-am observat nimic de genul sta. Dar Battle remarc tulburarea i amrciunea ei. Cuvintele lui i sugeraser, evident, gnduri neplcute. Ar fi vrut s le cunoasc, dar experiena i spunea c ar fi fost inutil s-o ncoleasc cu ntrebrile, n momentul acela. Aduse discuia napoi, la btrnul domn Treves. Mary i povesti tragicul eveniment din aceeai sear. i mai puse cteva ntrebri, apoi rosti ncetior: Asta e ceva nou pentru mine. N-am mai ntlnit, pn acum, aa ceva. Ce vrei s spunei? N-am mai ntlnit o crim, comis prin simpla atrnare a unei tblie pe lift. Mary l privi nspimntat. Doar nu credei c...? C a fost o crim? Firete c a fost! O crim rapid, inspirat. Putea s nu se fi produs, bineneles... dar s-a produs! Doar pentru c domnul Treves tia...? Da. Pentru c ar fi putut s ne ndrepte atenia asupra unei anumite persoane din casa asta. Pn acum bjbiam n ntuneric, dar acum a aprut o raz de lumin i, cu fiecare minut, cazul devine tot mai clar. Domnioar Aldin, pot s v spun c a fost o crim

premeditat n cele mai mici amnunte. i vreau s reinei: nu spunei nimnui c mi-ai povestit despre domnul Treves. Nimnui, inei minte! Mary ddu din cap. Prea nc buimac. Battle iei din camer, continundu-i drumul pe care pornise, nainte de a fi oprit de Mary Aldin. Era un om metodic. Vroia o anumit informaie si era decis s-o obin chiar dac, ntre timp, apruse o pist nou i foarte tentant. Nu fugea niciodat dup doi iepuri deodat. Btu n ua bibliotecii i glasul lui Nevile Strange rspunse "Intr". Battle fu prezentat domnului Trelawny, un brbat nalt, distins, cu ochi negri, ptrunztori. M scuzai c v deranjez, dar exist ceva ce trebuie lmurit. Dumneavoastr, domnule Strange, motenii jumtate din averea lui Sir Matthew, dar cine motenete cealalt jumtate? Nevile pru surprins: V-am spus. Soia mea. Da. Dar... Battle tui ncurcat, care soie, domnule Strange? Oh, neleg. Da, m-am exprimat prost. Banii i revin lui Audrey care, la vremea cnd s-a ntocmit testamentul, era soia mea. Aa e, domnule Trelawny? Avocatul confirm. Testamentul stipuleaz clar: averea va fi mprit ntre copilul lui Sir Matthew, Nevile Henry Strange, i soia lui, Audrey Elizabeth Strange, fost Standish. Prin urmare, divorul nu a modificat cu nimic starea lucrurilor privind motenirea. Atunci e clar, spuse Battle. Doamna Audrey Strange este la curent cu asta? Bineneles, rspunse domnul Trelawny. Dar actuala doamn Strange? Kay? Nevile pru uor surprins. Oh, cred c da. Cel puin... n-am prea vorbit despre asta cu ea... Cred c vei descoperi c soia dumneavoastr triete cu impresia c, dup moartea lui lady Tressilian, banii vor fi mprii ntre dumneavoastr i actuala dumneavoastr soie, adic ea. Cel puin aa mi-a dat de neles n dimineaa asta. De aceea am vrut s tiu cum stau lucrurile din punct de vedere juridic. Extraordinar! exclam Nevile. Totui, s-ar putea s fie aa. Acum mi amintesc ca, n cteva rnduri, a spus: "Vom intra n posesia banilor la moartea Camillei", dar m-am gndit c se referea la jumtatea care mi revenea mie, considernd-o i a ei. E curios cte nenelegeri pot surveni, chiar ntre dou persoane care discut destul de des despre acelai lucru... fiecare interpretndu-l altfel, fr ca vreunul s sesizeze discrepana. Se mai ntmpl, spuse Nevile, fr prea mult interes. Oricum, n cazul de fa, asta nu conteaz. Noi nu ducem lips de bani. M bucur pentru Audrey. E foarte strmtorat, iar testamentul sta i va schimba foarte mult viaa n bine. Battle spuse sec: Dar, cu siguran, domnule, dup divor a primit o alocaie de la dumneavoastr, nu? Nevile roi. Spuse stnjenit: Exist anumite lucruri, ca de pild... mndria, domnule ofier. Audrey a refuzat s se ating de vreun penny din alocaia pe care doream s i-o dau. O alocaie foarte generoas, preciza domnul Trelawny. Dar doamna Audrey Strange a returnat-o, de fiecare dat, refuznd s-o accepte. Foarte interesant! spuse Battle i iei, nainte ca cineva s aib timp s-i cear s-i explice afirmaia. Battle l cut pe nepotul su. Dup cum se prezint lucrurile, aproape pentru fiecare din cas exist un drgu motiv financiar, spuse el. Nevile Strange i Audrey Strange motenesc fiecare cte cincizeci de mii. Kay Strange crede c i se cuvin cincizeci de mii ei. Mary Aldin primete o motenire, care o scap de grija zilei de mine. nclin s cred c Thomas Royde n-are nimic

de ctigat, ns i putem include pe Hurstall i chiar pe Barrett, daca acceptm ipoteza c a riscat s-i dea duhul pentru a evita bnuielile. Da, cum spuneam, nu lipsesc motivele bneti. i totui, dac nu m nel, banii nu au nimic de-a face cu povestea asta. Dac exist o crim fptuit doar din pur ur, atunci asta e. Iar dac nu intervine ceva care s-mi pun bee n roate, sunt pe cale s descopr cine a comis-o.

XIII
Angus MacWhirter sttea pe terasa hotelului Easterhead Bay i privea peste ru la nlimea amenintoare a lui Stark Head. n acel moment, i trecea cu grij n revist gndurile i sentimentele. Nu prea tia ce l fcuse s aleag acest loc pentru a-i petrece sptmna liber ce i rmsese. Poate dorina de a se pune la ncercare... de a vedea dac i mai rmsese ceva din fosta disperare. Mona? Ce puin i psa acum! Era mritat cu cellalt. Trecuse, ntr-o zi, pe strad pe lng ea, fr s simt nici o emoie. i amintea durerea i amrciunea de care fusese cuprins cnd l prsise, dar acum totul aparinea trecutului. Gndurile i fur ntrerupte de atingerea unui cine ud i de strigtele noii sale prietene, domnioara Diana Brinton, de treisprezece ani. Pleac, Don! Pleac de acolo! Nu-i ngrozitor? A dat peste pete sau altceva jos pe plaj. Miroase de la o pot. Petele trebuie s fi fost deja n descompunere, altfel nu se explic! Nasul lui MacWhirter i confirm presupunerea. S-a bgat ntr-un fel de crptur n stnc, spuse domnioara Brinton. L-am scos i l-am dus n mare s-l spl, dar se pare c nu i-a ajutat cine tie ce. MacWhirter fu de acord. Don, un terrier cu pr srmos, prietenos i cu o fire afectuoas, prea jignit de tendina prietenilor si de a-l ine la distan. Apa de mare nu e bun, spuse MacWhirter. Tot ce-i trebuie e doar ap cald i spun. tiu. Numai c n hotel nu-i chiar att de simplu. Nu avem o baie separat. ntr-un final, MacWhirter i Diana intrar n hotel, prin ua lateral, cu Don pe urmele lor, i l momir n baia lui MacWhirter, unde l spunir vrtos. Rezultatul fu c Don iei de acolo foarte curat, iar Diana i MacWhirter uzi din cap pn-n picioare. Don era foarte amrt. Iari mirosul acela dezgusttor de spun... i tocmai cnd gsise ceva att de parfumat nct l-ar fi invidiat orice cine! Oh, aa se ntmpl, ntotdeauna, cu oamenii... nu se pricep nicicum la mirosuri! Micul incident l distrase bine pe MacWhirter. Lu autobuzul de Saltington, unde i dduse un costum la curat. Fata de serviciu de la spltoria de urgen se uit absent la el. MacWhirter ai spus? M tem c nc nu e gata. Trebuie s fie. I se promisese c va fi gata n douzeci i patru de ore ori trecuser patruzeci i opt. O femeie ar fi fcut trboi. MacWhirter se mulumi s se uite urt. nc nu a trecut termenul, spuse fata, zmbind nepstoare. Ba da. Fata nu mai zmbi. Se rsti: Oricum, nu e gata. Atunci l iau aa cum e. Nu i s-a fcut nimic, l avertiz fata. l iau. Am putea s vi-l facem pn mine... aa, ca o favoare pentru dumneavoastr. Nu obinuiesc s pretind favoruri. Dai-mi costumul, v rog. Aruncndu-i o privire furioas, fata intr n camera din spate. Se ntoarse cu un pachet

prost fcut, pe care i-l mpinse pe tejghea. MacWhirter l lu i plec. Era caraghios, dar se simea ca i cum ar fi ctigat o btlie. De fapt, asta nsemna c trebuia s-l dea la curat n alt parte! ntors la hotel, arunc pachetul pe pat i se uit suprat la el. Poate putea s-l dea la periat i clcat n hotel. Nu era, de fapt, prea murdar... poate nici nu avea nevoie s fie curat. Desfcu pachetul i scoase o njurtur. ntr-adevr, spltoria de urgen nu fcea doi bani. Asta nu era costumul lui. Nu avea nici mcar aceeai culoare. El le lsase un costum bleumarin. Nite zpcii impertineni i ineficieni! Se uita iritat la etichet. Numele corespundea. Alt MacWhirter? Ori ncurcaser i etichetele? Uitndu-se nervos te costumul mototolit, deodat ncremeni. Categoric, cunotea mirosul acela... un miros deosebit de neplcut... avnd cumva legtur cu un cine. Da, asta era! Diana i cinele ei. Mirosea pur i simplu a pete mpuit! Se aplec i examina costumul. Pe umrul hainei era o pat. Pe umr... "ntr-adevr, foarte ciudat...", gndi MacWhirter. n orice caz, a doua zi, avea el s-i spun vreo cteva fetei de la spltoria de urgen. Ce dezorganizare!

XIV
Dup cin, iei din hotel i o lu pe drumul spre debarcader. Era o noapte senin, dar rece, i btea un vnticel tios. Vara se terminase. MacWhirter trecu cu bacul pe partea cealalt, la Saltcreek. Era a doua oar cnd vizita Stark Head. Locul exercita o fascinaie asupra lui. Urc ncetior dealul, trecu pe lng Balmoral Court Hotel i apoi pe lng o cas mare, aezat pe vrful unei stnci. Citi cuvintele scrise pe u: Gulls Point. Deci, aici fusese omort doamna aceea btrn! Se vorbise mult, n hotel, despre asta. Camerista i mpuiase capul cu toate detaliile, iar ziarele dduser evenimentului atta amploare c l plictisise, cci pe el l interesa ce se petrecea n lumea larg, nu crimele. i continu drumul, cobornd iar dealul spre o mic plaj, cu cteva csue vechi de pescari, care fuseser ntre timp modernizate. Apoi, urc din nou, pn cnd drumul se nfunda, transformndu-se ntr-o crruie ce ducea sus pe Stark Head. Stark Head era sumbru i amenintor. MacWhirter sttea n picioare pe marginea stncii, privind jos, la mare. Aa sttuse i n noaptea aceea, ncerc s regseasc cteva din emoiile pe care le trise atunci... disperare, mnie, epuizare... dorina de a pune capt la toate. Nu era nimic de regsit. Toate acestea trecuser. Rmsese, n schimb, o mnie rece. Agarea n crengile copacului, paza de coast care-l salvase, ddcirea din spital, de parc ar fi fost un copil tmpit, o ntreag serie de umiline i jigniri. De ce nu fusese lsat n pace? Ar fi preferat-o de o mie de ori. i acum mai simea nc la fel. Singurul lucru care-i lipsea era impulsul necesar. Ce rnit se simea, atunci, gndindu-se la Mona! Acum se putea gndi la ea foarte linitit, ntotdeauna fusese cam proast. Oricine o putea aiuri, flatnd-o sau prefcndu-se c-i cnt n strun. Foarte drgu. Da, foarte drgu... dar fr minte, nu era genul de femeie la care visase... Dar de frumoas era frumoas... i inspira imaginea vag a unei femei zburnd n noapte, cu valurile albe nvolburndu-se n jurul ei... Ceva ca figura de la prova unei nave... numai, nu att de solid... nici pe departe att de solid. i atunci, cu o dramatic impetuozitate, se produse incredibilul! Prin noapte, venea, n zbor, o siluet. O clip disprea, n clipa urmtoare reaprea... o siluet alb alergnd...

alergnd spre marginea stncii. O siluet frumoas i disperat, mnat spre autodistrugere de Furiile dezlnuite! Alerga cu o disperare cumplit... El cunotea disperarea aia. tia ce nseamn... Se desprinse iute din umbr i o prinse, tocmai cnd era pe punctul de a se arunca de pe stnc. Spuse slbatic: N-ai s... Era exact, ca i cum ai fi prins o pasre. Se zbtea... se zbtea n tcere, apoi, tot aidoma unei psri, nepeni brusc. MacWhirter rosti grbit: Nu te arunca! Nu merit s-o faci pentru nimic n lume. Pentru nimic. Chiar dac eti disperat de nefericit... Ea scoase un sunet. Era, probabil, o ncercare nereuit de a rde. El ntreb poruncitor: Nu eti nefericit? Atunci, de ce? Ea i rspunse, pe loc, printr-un singur cuvnt, ca o suflare: De fric. Fric? Era att de uimit, nct i ddu drumul i fcu un pas napoi s-o vad mai bine. Atunci nelese adevrul spuselor ei. Teama era cea care o gonise de la spate. Teama i fcea faa mic i inteligent s par prosteasc, lipsit de expresie. Teama i dilata ochii larg deprtai. Rosti nencreztor: De ce i-e fric? i rspunse att de ncet ca abia o auzi: Mi-e fric s nu fiu spnzurat... Da, chiar aa spusese. EI o privi lung, foarte lung. Apoi se uit la marginea stncii. Deci, de asta? Da. O moarte rapid, n loc de... nchise ochii i se cutremur, ncepu s tremure. MacWhirter punea n minte lucrurile cap la cap, n mod logic, n cele din urm, spuse: Lady Tressilian? Btrna care a fost omort? Apoi, acuzator: Dumneata trebuie s fii doamna Strange... prima doamn Strange. Tremurnd nc, ea ddu din cap. MacWhirter continu cu vocea sa joas, domoal, ncercnd s-i aminteasc tot ce auzise. Zvonurile se amestecaser cu faptele. L-au reinut pe soul dumitale... e adevrat, nu-i aa? Exist o grmad de probe mpotriva lui... apoi s-a dovedit c fuseser fabricate de cineva... Se opri i o privi. Nu mai tremura. Sttea i se uita la el ca un copil docil. Gsi c atitudinea ei era dureros de nesuportat. Continu: neleg... Da, neleg cum a fost... Te-a prsit pentru o alt femeie, nu-i aa? Iar dumneata l iubeai... De asta... Se opri brusc, apoi zise: neleg. Soia mea m-a prsit pentru altul... Ea i agit braele, ncepnd s se blbie puternic, cu disperare: N-nu... n-nu e... a-aa. D-deloc... MacWhirter i-o tie scurt. Glasul su era aspru i hotrt. Du-te acas! S nu-i mai fie fric. Auzi? Voi avea grij s nu fii spnzurat!

XV
Mary Aldin sttea lungit pe sofaua din salon. Prin cap i treceau sgei i i simea tot corpul istovit.

Ancheta avusese loc, cu o zi n urm i, dup formalitile necesare, se amnase cu o sptmn. nmormntarea lui lady Tressilian urma s aib loc n ziua aceea. Audrey i Kay plecaser, cu maina, la Saltington, s-i fac rost de mbrcminte de doliu. Ted Latimer se dusese cu ele. Nevile si Thomas Royde ieiser s se plimbe, aa c, exceptnd servitorii, Mary era singur n cas. Superintendentul Battle i inspectorul Leach lipsiser n ziua aceea, ceea ce, de asemenea, era o uurare. Pentru Mary, absena lor prea s nlture o umbr. Fuseser politicoi, foarte plcui, dar nentreruptele ntrebri, insistena aceea calm cu care despicau firul n patru, revenind, mereu, asupra fiecrui fapt, i ncercaser din greu nervii. Pn acum, acel ofier de poliie cu chipul mpietrit trebuie s fi aflat orice incident, orice cuvnt, orice gest chiar din ultimele zece zile. Acum, prin plecarea lor, era linite. Mary putea s se relaxeze. Vroia s uite totul... totul. Doar s zac i s se odihneasc. Scuzai-m doamn... n pragul uii sttea Hurstall, stnjenit c o deranjeaz. Spune, Hurstall. Un domn vrea s v vad. L-am poftit n birou. Mary l privi mirat i oarecum suprat. Cine e? i-a dat numele de MacWhirter, domnioar. N-am auzit de el. Nu, domnioar. Trebuie s fie reporter. Nu trebuia s-l lai s intre, Hurstall. Hurstall tui. Nu cred c e reporter, domnioar. Cred c e un prieten de-al domnioarei Audrey. Oh, asta-i cu totul altceva. Aranjndu-i prul, Mary travers obosit holul i intr n birou. Rmase oarecum surprins, cnd brbatul nalt, care sttea la fereastr, se ntoarse. Nu arta ctui de puin a prieten cu Audrey. n tot cazul, spuse pe un ton prietenos: mi pare ru, doamna Strange e plecat. Vroiai s-o vedei? O privi gnditor, cntrindu-i ansele. Suntei Mary Aldin? Da. Cred c m putei ajuta tot att de bine. Vreau s gsesc nite frnghie. Frnghie? ntreb Mary, extrem de mirat. Da, frnghie. Cam pe unde inei frnghia? Mai trziu, Mary i zise c trebuie s fi fost hipnotizat. Dac strinul acesta ar fi catadicsit s-i dea vreo explicaie, poate l-ar fi refuzat. Dar Angus MacWhirter, incapabil s gseasc o explicaie plauzibil, hotrse, n mod nelept, s se lipseasc de vreuna. Se mulumi doar s spun, simplu, ce dorea. Pe jumtate buimac, Mary se pomeni conducndu-l n cutarea unei frnghii. Ce fel de frnghie, ntrebase ea. Oricare. Poate n magazia de conserve...? rosti ea cu ndoial. Vrei s mergem acolo? l conduse. Erau ghemuri i colaci de sfoar, dar MacWhirter scutur din cap. El vroia o frnghie... un colac mare de frnghie. Mai e debaraua, spuse Mary, ezitnd. A! Acolo s-ar putea s fie. Se ntoarser i urcar la etaj. Mary deschise ua cmrii. MacWhirter sttu n prag, uitndu-se nuntru. La un moment dat, scoase un ciudat oftat de mulumire. Am gsit, spuse el.

Pe un cufr, chiar n spatele uii, se afla un colac mare de frnghie, alturi de nite unelte vechi de pescuit i cteva perne roase de molii, i puse mna pe braul ei i o trase blnd nuntru pn cnd ajunser lng frnghie. Atingnd frnghia, MacWhirter spuse: A vrea s v punei mintea la contribuie, domnioar Aldin. O s observai c totul n jur e acoperit cu praf. Pe frnghia asta nu e deloc praf. Punei mna. Mary spuse surprins: E uor umed. Chiar aa. Se ntoarse s ias. Dar frnghia? Credeam c v trebuie, rosti uimit Mary, El zmbi: Vroiam doar s tiu c e aici. Atta tot. V-ar deranja s ncuiai i... s luai cheia, domnioar Aldin? Da. V-a rmne ndatorat dac ai da-o superintendentului Battle sau inspectorului Leach. La ei ar fi cel mai n siguran. n timp ce coborau, Mary fcu un efort s se adune. Cnd ajunser n holul principal, protest: Dar, zu, nu neleg nimic. MacWhirter rosti ferm: Nu e nevoie s nelegei. i lu mna i i-o strnse cu cldur: V sunt foarte recunosctor pentru cooperare. Acestea fiind zise, se ndrept direct spre ua din fa i iei. Mary se ntreb dac nu visase! Nevile i Thomas intrar n cas i, la scurt timp, sosi i maina, i Mary Aldin se trezi invidiindu-i pe Kay i pe Ted c puteau fi att de veseli. Rdeau i glumeau unul cu altul, "n definitiv, de ce nu?", gndi ea. Camilla Tressilian nu nsemnase nimic pentru Kay. Toat povestea asta tragic era foarte neplcut pentru o fiin tnr, clocotind de via. Tocmai terminaser prnzul cnd veni poliia. Glasul lui Hurstall avea o not speriat cnd anun c superintendentul Battle i inspectorul Leach se aflau n salon. Chipul superintendentului Battle era foarte blnd cnd i salut. Sper c nu v-am deranjat, se scuz el. Dar mai exist cteva lucruri pe care a vrea s le aflu. De exemplu, cui aparine mnua asta? Arta o mnu mic, din piele de cprioar galben, i i se adres lui Audrey: E a dumneavoastr, doamn Strange? Ea cltin din cap. Nu... nu, nu-i a mea. Domnioar Aldin? Nu cred. N-am nici una de culoarea asta. Pot s vad? Kay ntinse mna. Nu. Poate ai vrea s-o ncercai. Kay o ncerc, dar mnua era prea mic. Domnioara Aldin? Mary ncerc la rndul ei. i pentru dumneavoastr e prea mic, spuse Battle. Se ntoarse spre Audrey: Cred c dumneavoastr vi se potrivete perfect. Avei mna mai mic dect a oricreia dintre celelalte doamne. Audrey o lu i o trase pe mna dreapt. Nevile spuse tios: Battle, i-a spus c nu-i mnua ei. Poate a fcut o greeal. Sau a uitat. Audrey spuse: S-ar putea s fie a mea... mnuile seamn att de mult ntre ele, nu-i aa? n orice caz, a fost gsit lng fereastra dumneavoastr, doamn Strange, vrt n ieder... mpreun cu perechea ei. Urm o pauz. Audrey deschise gura s vorbeasc, apoi o nchise la loc. Sub privirea aspr a superintendentului Battle, ochii i coborr. Nevile ni nainte.

Ascult, ofiere... Poate putem schimba cteva vorbe n particular, domnule Strange? spuse Battle grav. Desigur. Venii n bibliotec. O lu ntr-acolo i cei doi poliiti l urmar. De ndat ce ua se nchise, Nevile rosti tios: Ce-i povestea asta caraghioas cu mnuile gsite lng fereastra soiei mele? Battle rspunse linitit: Am descoperit cteva lucruri foarte ciudate n casa asta, domnule Strange. Nevile se ncrunt. Ciudate? Ce nelegi prin ciudate? Am s v art. Ca rspuns la un semn, Leach prsi camera i se ntoarse innd n mn o unealt foarte ciudat. Battle spuse: Dup cum vedei, aceasta const dintr-o mciulie de oel, luat de la o galerie de sob, o galerie veche, n stil victorian... E grea i a fost nurubat n mnerul unei rachete de tenis, creia i s-a tiat paleta, n partea superioar, adic. Se opri. Cred c nu poate ncpea nici o ndoial c obiectul acesta a fost folosit pentru a o omor pe lady Tressilian. Oribil! se cutremur Nevile. Dar unde ai gsit acest... aceast monstruozitate? Mciulia a fost curat i pus la loc, la aprtoarea cminului. Totui, criminalul a neglijat s curee urubul. Am gsit urme de snge pe el. Tot aa, racheta a fost reasamblat, cu ajutorul unui leucoplast, dup care a fost aruncat neglijent napoi, n dulapul de sub scar, unde, probabil, ar fi rmas neobservat, printre attea alte rachete, dac nu s-ar fi ntmplat s cutm ceva n genul acesta. Inteligent din partea dumitale, ofiere. E doar o problem de rutin. Nici o amprent, presupun? Racheta aceasta care, dup greutate, a spune c aparine doamnei Kay Strange, a fost mnuit de ea i, de asemenea, de dumneavoastr, cci pe ea se gsesc amprentele amndurora. Dar indic semne indubitabile c, dup dumneavoastr, a mai mnuit-o cineva care purta mnui. Exist o singur amprent... lsat, de data asta, din impruden, cred. Ea se afl pe leucoplastul folosit la mbinarea celor dou pri ale rachetei. Deocamdat, n-am s spun a cui e amprenta. Mai nti, vreau s mai menionez alte cteva lucruri. Battle se opri, apoi spuse: Vreau s fii pregtit s suportai un oc, domnule Strange. Iar mai nti, vreau s v ntreb ceva. Suntei sigur c a dumneavoastr a fost ideea acestei ntlniri aici i c, n realitate, nu v-a fost sugerat de doamna Audrey Strange? Audrey n-a fcut nimic de genul sta, Audrey... Ua se deschise i intr Thomas Royde. mi pare ru c deranjez, dar a vrea s fiu de fa la discuia asta, spuse el. Nevile ntoarse spre el o fa scit. Dac n-ai nimic mpotriv, amice, asta-i o convorbire particular. M tem c nu-mi pas. Vedei, am auzit de afar un nume. Se opri. Numele lui Audrey. i ce dracu are de-a face numele lui Audrey cu tine? ntreb Nevile, nfierbntnduse. Ei bine, dac am ajuns aici, ce are de-a face cu tine? Nu i-am spus nimic clar lui Audrey, dar am venit aici cu intenia de a-i cere s se mrite cu mine i cred c o tie. Mai mult, am de gnd serios s m nsor cu ea. Superintendentul Battle tui. Nevile se ntoarse spre el, tresrind. mi pare ru, domnule ofier, ntreruperea asta... Battle spuse: Nu m deranjeaz, domnule Strange. Mai am o ntrebare. Costumul acela albastru nchis, pe care l-ai purtat la cin, n noaptea crimei, avea fire de pr blond pe partea

dinuntru a gulerului i pe umeri. tii cum au ajuns acolo? Presupun c e prul meu. Oh, nu, nu-i al dumneavoastr, domnule. E pr de femeie, iar pe mneci erau fire de pr rocat. Cred c sta e al soiei mele... al lui Kay. Dumneata sugerezi c celelalte sunt ale lui Audrey. E foarte posibil s fie. Mi-am agat butonii de la manet n prul ei, ntr-o noapte, afar pe teras. Da, mi-aduc aminte. n cazul sta prul blond trebuia s fie pe mnec, nu? ngn inspectorul Leach. Ce dracu vrei s insinuezi? strig Nevile. De asemenea, nuntrul gulerului sunt urme de pudr, spuse Battle. Primavera Naturelle Nr. l - o pudr foarte bun i scump, dar n-are rost s-mi spunei c e a dumneavoastr, domnule Strange, cci n-am s v cred. Iar doamna Strange folosete Orchid Sun Kiss. Doamna Audrey Strange e singura care folosete Primavera Naturelle Nr. 1. Ce vrei s insinuai? repet Nevile. Battle se aplec nainte. Nu insinuez, sugerez doar c... ntr-o anumit ocazie, doamna Strange a purtat haina aceea. E singurul mod rezonabil n care au putut rmne pe el pudra i firele de pr. Apoi, ai vzut mnua pe care am artat-o mai nainte? E limpede c e mnua ei. Aceea era mnua dreapt i iat-o i pe cea stng. O scoase din buzunar i o puse pe mas. Era mototolit i avea pete cafenii. Nevile spuse cu o not de team n glas: Ce-s alea pe ea? Snge, domnule Strange. i, observai, e mnua stng. Doamna Audrey Strange e stngace. Am remarcat asta cnd am vzut-o stnd cu ceaca de cafea n mna dreapt i cu igara n stnga, la micul dejun. Iar trusa de scris de pe biroul ei e fixat n stnga. Toate se potrivesc. Mciulia de la aprtoarea sobei ei, mnuile ascunse n iedera din faa ferestrei ei, prul i pudra de pe costum. Lady Tressilian a fost izbit n tmpla dreapt... dar poziia patului fcea imposibil o astfel de lovitur pentru cineva care sttea pe partea cealalt a lui. Era extrem de incomod s fi fost lovit cu mna dreapt... dar pentru o persoan stngace, era modul normal de a lovi... Nevile rse dispreuitor: Vrei s insinuezi c Audrey... Audrey ar fi fcut toate aceste pregtiri minuioase i c a omort o btrn, pe care o cunotea de ani de zile, cu scopul de a pune mna pe banii ei? Battle cltin din cap. Nimic de genul sta. Regret, domnule Strange, trebuie s nelegei exact cum stau lucrurile. Crima asta a fost ndreptat, de la nceput pn la sfrit, mpotriva dumneavoastr. nc de cnd ai prsit-o, Audrey Strange a clocit posibilitatea unei rzbunri. n final, s-a dezechilibrat mintal. Poate niciodat n-a fost foarte sntoas la cap. S-a gndit c nu era suficient s v omoare. S-a hotrt s fac s fii spnzurat pentru crim. A ales seara cnd tia c v-ai certat cu lady Tressilian. A luat haina din dormitorul dumneavoastr i a mbrcat-o cnd a lovit-o pe btrn, ca astfel s fie ptat de snge. A lsat pe podea crosa dumneavoastr, tiind c pe ea se vor gsi amprentele dumneavoastr, i a lipit firele de pr ncleiate cu snge pe captul acesteia. V-a inoculat ideea de a veni aici cnd se afla i ea aici. Singurul lucru care v-a salvat a fost ceva ce nu prevzuse: faptul c lady Tressilian a sunat-o pe Barrett i c Barrett v-a vzut plecnd de acas. Nevile i ngropase faa n mini. Acum spuse: Nu e adevrat. Nu e adevrat! Audrey nu mi-a purtat niciodat ranchiun. Ai interpretat totul greit. Ea e cea mai corect, cea mai dreapt fptur... n inima ei nu ncape rutate. Battle oft. Treaba mea nu e s m contrazic cu dumneavoastr, domnule Strange. Am vrut doar s v pregtesc. Am s-o somez pe doamna Strange i am s-i cer s m urmeze. Am mandat de arestare. Mai bine v-ai ocupa s-i gsii un avocat bun.

E de neconceput Absolut de neconceput. E o absurditate. Dragostea se transform n ur mai uor dect credei, domnule Strange. V spun c-i o greeal... o absurditate. Thomas Royde interveni. Glasul su era linitit i plcut. nceteaz s repei c-i o absurditate, Nevile. Revino-i! Nu nelegi c singurul lucru care o poate ajuta pe Audrey este s renuni la ideile tale despre cavalerism i s dai la iveal adevrul? Adevrul? Vrei s spui... M refer la adevrul despre Audrey i Adrian. Royde se ntoarse ctre ofierii de poliie. Vedei, domnule Battle, v nelai n privina faptelor. Nu Nevile a prsit-o pe Audrey. Ea l-a prsit. A fugit cu fratele meu, Adrian. Dup aceea, Adrian a murit ntr-un accident de main. Nevile s-a purtat extrem de cavalerete cu Audrey. A aranjat ca ea s divoreze de el, lund asupra lui toat vina. N-am vrut s-i trsc numele n noroi, bombni morocnos Nevile. Nu bnuiam c mai tia i altcineva. Mi-a scris Adrian, chiar nainte de accident, explic scurt Thomas. Continu: Nu vedei, domnule ofier, c asta v drm toat teoria? Audrey nu avea motive s-l urasc pe Nevile. Dimpotriv, are toate motivele s-i fie recunosctoare. El a ncercat s-o fac s accepte o alocaie din partea lui, dar ea nu a primit. Nor mal c atunci cnd el a vrut ca ea s se ntlneasc cu Kay, ea n-a putut s-l refuze. Chipul lui Battle rmase imperturbabil. Motivul e doar unul din aspecte, spuse el. n privina asta, se poate s m fi nelat. Dar faptele sunt fapte i toate arat c e vinovat. Nevile spuse cu subneles: Acum dou zile, toate faptele artau c eu eram vinovat! Battle pru puin ncurcat. Asta-i destul de adevrat. Dar hai s vedem ce-mi cerei dumneavoastr s cred, domnule Strange, mi cerei s cred c exist cineva care v urte pe amndoi... cineva care, dac tot ce uneltise mpotriva dumneavoastr ddea gre, concepuse i o a doua pist, menit s conduc la Audrey Strange. i acum, domnule Strange, cine... credei c v urte pe amndoi? Nevile i ngropa din nou faa n mini. Sun att de fantastic tot ce spui! Pentru c este fantastic. Eu trebuie s m bazez pe fapte. Dac doamna Strange ne poate oferi vreo explicaie... Eu v-am oferit vreo explicaie? Nu insistai, domnule Strange. Trebuie s-mi fac datoria. Battle ncheie aici discuia. El i Leach prsir primii ncperea. Nevile i Royde i urmar imediat. Audrey Strange se ridic i le iei n ntmpinare. Se uit drept la Battle, cu buzele ntredeschise, ntr-o ncercare de zmbet. Rosti foarte moale: M luai, nu-i aa? Battle deveni foarte oficial. Doamn Strange am mandat s v arestez sub acuzaia de a o fi omort pe Camilla Tressilian, n ziua de luni, 12 septembrie. Trebuie sa v avertizez c tot ce vei spune va fi consemnat i folosit ca dovad la proces. Audrey scoase un oftat. Faa ei mica era mpcat i pur ca o camee. E aproape o uurare. M bucur c... s-a sfrit! Nevile ni nainte. Audrey... nu spune nimic... nu vorbi deloc. Ea i zmbi. De ce nu, Nevile? Totul e adevrat... i sunt att de obosit! Leach inspir adnc. Deci, asta era. Nebun de legat, firete, dar i scutea de o mulime de necazuri! Se ntreb ce se ntmplase cu unchiul su. Btrnul se uita de parc vzuse o stafie. Se uita lung la srmana fptur dement, ca i cum nu putea s-i cread ochilor. n fine, fusese un caz interesant, gndi Leach mulumit. i atunci, cu un efect aproape grotesc, Hurstall deschise ua salonului i anun:

Domnul MacWhirter. MacWhirter pi nuntru foarte decis. Se duse direct la Battle. Dumneavoastr suntei ofierul de poliie, nsrcinat cu cazul Tressilian? Da. Atunci, vreau s fac o declaraie important. mi pare ru c n-am venit mai devreme, dar, abia azi, mi-am dat brusc seama de importana unui fapt la care am fost martor, n noaptea de luni, 12 septembrie. Arunc o privire rapid n jur. Am putea sta de vorb undeva? Battle se ntoarse spre Leach. Vrei s rmi aici, cu doamna Strange? Da, domnule, spuse Leach oficial. Apoi se aplec i opti ceva la urechea celuilalt. Battle se ntoarse spre MacWhirter. Venii pe-aici! l conduse n bibliotec. i acum mi spunei ce-a fost asta? Colegul meu mi-a optit c v-a mai vzut pe aici... iarna trecut? Foarte adevrat, spuse MacWhirter. ncercare de sinucidere. Asta e o parte din povestea mea. Continuai, domnule MacWhirter! n ianuarie trecut, am ncercat s-mi iau viaa, aruncndu-m de pe Stark Head. Anul sta, am avut fantezia de a revedea locul. M-am dus acolo, n noaptea de luni i am rmas ctva timp. M uitam n jos, la mare, i dincolo de ea, la Easterhead Bay i apoi m-am uitat n stnga mea. Mai precis, m-am uitat la casa asta. n lumina lunii o vedeam foarte clar. i? Pn azi nu mi-am dat seama c era noaptea n care s-a comis crima. Se aplec nainte. Am s v spun ce am vzut.

XVI
Nu trecuser dect cinci minute, pn cnd Battle apru din nou n salon, dar celor de acolo li se pruser mult mai multe. Kay i pierduse brusc autocontrolul. ipa la Audrey. tiam c tu ai fcut-o! Am tiut-o mereu! tiam c pregteai ceva... Mary Aldin interveni repede: Te rog, Kay. Nevile spuse tios: Pentru numele lui Dumnezeu, taci, Kay! Ted Latimer veni spre Kay, care ncepuse s plng. Stpnete-te, spuse el blnd, apoi ntoarse capul spre Nevile i rosti suprat: Nu-i dai seama ct de stresat a fost Kay? De ce n-ai puin grij de ea, Strange? M simt perfect, spuse Kay. Doamne ce te-a mai lua de aici! bufni Ted. Inspectorul Leach i drese glasul. tia bine c, n situaii ca aceasta, se proferau o grmad de injurii. Partea nefericit era ca, mai trziu, erau amar regretate. Battle reveni n ncpere. Chipul su era lipsit de expresie. Spuse: Vrei s v linitii un pic, doamn Strange? M tem c inspectorul Leach va trebui s v nsoeasc la etaj. Mary Aldin spuse: Vin i eu. Cnd cele dou femei prsir camera, nsoite de inspector, Nevile ntreb nerbdtor: Ei bine, ce vroia tipul la?

Battle rosti ncetior: Domnul MacWhirter mi-a spus o poveste foarte ciudat. O ajut pe Audrey? nc mai suntei hotri s-o arestai? V-am spus, domnule Strange. Trebuie s-mi fac datoria. Nevile se ntoarse; toat vioiciunea i dispruse de pe chip. Cred c ar fi mai bine s-i telefonez lui Trelawny. Nu e nici o grab, domnule Strange. Vreau s fac, mai nti, un mic experiment legat de depoziia domnului MacWhirter. Deocamdat, s-o vd plecat pe doamna Strange. Audrey cobora acum scrile, alturi de inspectorul Leach. Chipul su mai pstra nc acea detaare ndeprtat. Nevile veni spre ea cu braele ntinse. Audrey... Privirea ei tern alunec peste el. Spuse: E n regul, Nevile. Nu-mi pas. Nu-mi pas de nimic. Thomas Royde sttea lng ua de la intrare, de parc ar fi vrut s bareze ieirea. Pe buzele lui Audrey apru un zmbet uor. "Credinciosul Thomas", murmur ea. Thomas blbi: Dac te pot ajuta cu ceva Nimeni nu m poate ajuta, spuse Audrey ieind cu capul sus. Sergentul Jones atepta afar ntr-o main de poliie, iar Audrey i Leach s-au urcat. Frumoas ieire! Spuse, apreciativ, Ted Latimer. Nevile se ntoarse spre el, furios. Superintendentul Battle se interpuse i spuse cu un glas ridicat: Aa cum spuneam, am un experiment de fcut. Domnul MacWhirter ne ateapt la bac i trebuie s ne ntlnim cu el n 10 minute. Vom merge cu barca aa ca am rugmintea ca doamnele s mbrace clduros. 10 minute, v rog. Semna cu un regizor punnd n scena o pies. Nici nu a observat feele lor perplexe.

Ora zero I
Era rcoare pe ap i Kay i strngea la piept micua jachet de mblnit. Zgomotul motorului pornit a rsunat de-a lungul rului i n micul golf ce desprea Gulls Point de imensa mas a Stark Head. O dat sau de dou ori cineva a ncercat s ntrebe ceva, dar de fiecare data superintendentul Battle a ridicat o mn, indicnd c nu este nc timpul. Aa c linitea nu era ntrerupt dect de fitul apei de-a lungul brcii cu motor. Kay i Ted stteau unul lng altul, uitndu-se la ap, Nevile inea umerii czui i picioarele ntinse, iar Mary Aldin i Thomas Royde erau n picioare la prova. i, din cnd n cnd, fiecare se uita cu curiozitate la silueta nalt i distant a lui MacWhirter, aflat la pupa. Nu privea la nici unul din ei, cci era cu spatele i cu umerii ridicai. Abia cnd ajunser la umbra amenintorului Stark Head, ce se ridica deasupra lor, Battle opri motorul i ncepu s-i depene partitura. Vorbea detaat, pe un ton mai mult meditativ. A fost un caz foarte ciudat... unul dintre cele mai ciudate pe care le-am ntlnit vreodat i a vrea s spun ceva pe tema crimei, n general. Ceea ce am de gnd s v relatez nu-mi aparine... l-am auzit, odat, pe tnrul domn Daniels, K.C., spunnd ceva de genul sta, dar n-a fi surprins s aflu c i el auzise pe altcineva... E capabil de aa ceva! Deci, iat! Cnd citeti despre o crim sau, s spunem, o poveste bazat pe o crim, de obicei, ncepi cu crima nsi. Asta-i complet greit. Crima ncepe cu mult nainte. Crima este finalizarea, punctul terminus, s zicem, al unei mulimi de ntmplri diferite, toate convergnd spre un moment dat i un punct dat. Oamenii sunt adui aici, din diferitele pri ale globului i din motive neprevzute. Domnul Royde a venit din Malayesia. Domnul MacWhirter e aici pentru c a vrut s revad locul n care, odat, a ncercat s se sinucid. Crima n sine e captul povetii. Este Ora Zero. Se opri. Acum e Ora Zero. Cinci fee se ntoarser spre el... numai cinci, cci MacWhirter nu ntoarse capul. Cinci fee uimite. Mary Aldin opti: Vrei s spunei c moartea lui lady Tressilian este punctul culminant al unui lung ir de mprejurri? Nu, domnioar Aldin, nu moartea lui lady Tressilian. Moartea lui lady Tressilian a servit doar principalului obiectiv al criminalului. Crima despre care v vorbesc este crima a crei int era Audrey Strange. Auzi respiraia grea a celor din jurul lui. Se ntreba dac cuiva i se fcuse, brusc, fric... Crima aceasta a fost plnuit cu mult nainte... probabil, cel mai devreme, iarna trecut. A fost ticluit n cele mai mici amnunte. Avea doar un scop, numai unul: acela ca Audrey Strange s atrne n spnzurtoare pn avea s-i dea duhul... A fost minuios plnuit de cineva care se credea foarte detept. Criminalii, de regul, sunt vanitoi. La nceput, au existat dovezi superficiale i nesatisfctoare mpotriva lui Nevile Strange, menite s ne fac s trecem peste ele. Prezentndu-ni-se o grmad de probe fabricate, s-a considerat, improbabil, ca noi s chibzuim, de dou ori, asupra aceluiai lucru, s revenim la el. Dar dac v gndii bine, toate dovezile mpotriva lui Audrey Strange puteau fi fabricate. Corpul delict, arma crimei, luat din galena din faa cminului ei, mnuile ei (cea stng muiat n snge), ascunse n iedera din faa ferestrei ei. Pudra de pe gulerul hainei i firele de pr puse. Amprenta ei, lsat, ct se poate de ntmpltor, pe rola de leucoplast, luat din camera sa. Chiar i felul n care a fost lovit lady Tressilian... lovitur de stngaci. i a existat i acea nenorocit ultim dovad incriminatoare a lui Audrey Strange

personal. Nu cred c exist vreunul dintre dumneavoastr (cu excepia celui care tie), care sa bage mna n foc pentru nevinovia ei, dup felul n care s-a purtat, din momentul n care am arestat-o. Practic i-a recunoscut vinovia, nu-i aa? Eu nsumi n-a crede n nevinovia ei, dac n-a fi avut o experien personal... Mi-a srit n ochi adevrul, cnd am vzut-o i-am auzit-o... pentru c, nelegei dumneavoastr, am cunoscut o alt fat care a fcut exact acelai lucru, recunoscndu-se vinovat cnd nu era... iar Audrey Strange se uita la mine cu ochii celeilalte fete... Trebuia s-mi fac datoria. tiam asta. Noi, ofierii de poliie, acionm pe baza faptelor, nu pe ceea ce simim sau gndim, ns pot s v spun c, n momentele acelea, m-am rugat s se ntmple o minune... pentru c numai o minune putea s-o ajute pe srmana doamn. Ei bine, minunea s-a produs. S-a produs cu adevrat! Domnul MacWhirter, aici de fa, a rsturnat situaia cu istorisirea lui. Se opri. Domnule MacWhirter, vrei s repetai ce mi-ai spus mie? MacWhirter se ntoarse. Vorbi n fraze scurte i rspicate, convingtoare prin concizia lor. Povesti despre salvarea sa de la sinucidere din ianuarie trecut i despre dorina de a revedea locul. Continu: M-am dus acolo n noaptea de luni. Stteam pierdut n gnduri. Cred c trebuie s fi fost n jur de ora unsprezece. M-am uitat nspre casa aceea... Gulls Point, cum am aflat mai apoi c se cheam. Se opri i apoi continu: La o fereastr a casei se vedea o frnghie care atrna pn n mare. Am vzut un brbat crndu-se pe acea frnghie... O clip le fu de ajuns ca sa priceap, Mary Aldin strig: Deci, a fost, totui, cineva din afar? Toat tragedia asta n-a avut nimic de-a face cu nici unul dintre noi. A fost un sprgtor ordinar! Nu v grbii, spuse Battle. A fost cineva care venea de pe cellalt mal al rului, da, din moment ce l-a traversat not. Dar cineva din cas l atepta cu o frnghie, prin urmare cineva din cas trebuie s fi fost implicat. Continu ncet: Iar noi cunoatem pe cineva care s-a aflat, n acea noapte, pe cellalt mal al rului... cineva care n-a fost ntre zece treizeci i unsprezece i un sfert i care putea traversa rul not dus-ntors. Cineva care putea avea un prieten pe malul sta. Adug: Ce zicei, domnule Latimer? Ted strig ascuit: Dar eu nu tiu s not! Toat lumea tie c nu tiu s not. Kay, spune-le ca nu tiu s not! Bineneles c Ted nu tie s noate! spuse Kay. Aa s fie? ntreb blnd Battle. Se duse spre Ted, care se mic ntr-o parte... o micare stngace... i se auzi un plescit. Vai de mine, rosti Battle foarte ngrijorat. Domnul Latimer a czut peste bord. Mna sa apuc strns braul lui Nevile, care se pregtea s sar dup Latimer. Nu, nu, domnule Strange. Nu e nevoie s v udai. Doi oameni de-ai mei sunt gata s intervin... dac e cazul. Se uit peste bord. E foarte adevrat, spuse el cu interes. Nu tie s noate. E n regul. L-au scos. mi voi cere ndat scuze, ns e singura cale de a fi sigur c un om nu tie s noate i aceea e s-l arunci n ap i s-l urmreti. nelegei, domnule Strange, mi place s fiu ct mai exact. A trebuit s-l elimin pe domnul Latimer mai nti. Domnul Royde are un bra pe care aproape nu-l poate folosi, aa c nici vorb de crare pe frnghie. Glasul su deveni nvluitor, moale, ca un tors de pisic: Aa c ai rmas dumneavoastr, nu-i aa, domnule Strange? Un bun atlet, alpinist, nottor, i tot tacmul. Ai plecat n perfect regul cu bacul pe malul cellalt la zece i

jumtate, dar nimeni nu poate jura c v-a vzut la Easterhead Bay Hotel, nainte de unsprezece i un sfert, n ciuda spuselor dumneavoastr c pn atunci l-ai cutat pe domnul Latimer. Nevile i smulse braul, i arunc pe spate capul i ncepu s rd. Insinuai c eu am trecut rul not i m-am crat pe o frnghie... Pe care o aveai gata pregtit, agat de fereastra dumneavoastr, spuse Battle. Am omort-o pe lady Tressilian i am notat napoi? De ce s fi fcut treaba asta? i cine a lsat toate dovezile alea mpotriva mea? Le-am lsat eu? mpotriva mea? Exact, spuse Battle. i n-a fost deloc o idee rea. i de ce s fi vrut s-o omor pe Camilla Tressilian? N-ai vrut, spuse Battle. Dar ai vrut s-o ducei la spnzurtoare pe femeia care v-a prsit pentru un alt brbat. tii, suntei un pic dezechilibrat mintal. Erai nc de copil... Apropo, m-am uitat peste cazul acela vechi cu arcul i sgeata. Oricine v aduce o insult trebuie pedepsit... i moartea nu vi se pare o pedeaps exagerat cnd e vorba s plteasc. Moartea n sine nu era de ajuns pentru Audrey... Audrey a dumneavoastr pe care o iubeai... oh, da, ai iubit-o mult, nainte ca iubirea s se transforme n ur. A trebuit s v gndii la un tip aparte de moarte, o moarte ndelung i amnunit elaborat. Iar cnd ai conceput-o, faptul c necesita omorrea unei femei, care v fusese ca i o mam, nu v-a deranjat ctui de puin... Nevile rosti foarte blnd: Toate-s minciuni! Minciuni! i nu sunt nebun. Nu sunt nebun. Battle spuse dispreuitor: V-a lovit n punctul dureros, nu-i aa, cnd a plecat i v-a prsit pentru un alt brbat? V-a rnit vanitatea! Ea s v lase pe dumneavoastr! Ce grozvie! V-ai salvat mndria, trmbind n lumea larg, c dumneavoastr ai prsit-o i v-ai nsurat cu o fat care era ndrgostit de dumneavoastr, numai ca s dai credibilitate versiunii proprii. ns, pe ascuns, plnuiai cum s-o pedepsii pe Audrey. Nu v-ai putut gndi la ceva mai ru dect s-o vedei spnzurat. O idee grozav... pcat c nu v-a dus mintea s-o punei n practic mai bine! Umerii lui Nevile se micar... o micare ciudat, smucit. Battle continu: Ce copilrie, treaba cu crosa! Urmele acelea grosolane care v indicau pe dumneavoastr! Audrey trebuie s fi tiut c, n spatele tuturor acestora, v aflai dumneavoastr. Trebuie c a rs n sinea ei. Credeai c eu nu v bnuiesc! Voi, criminalii suntei nite tipi ciudai! Att de ncrezui, plini de voi. V considerai mereu mai detepi i mai ingenioi dect ceilali, cnd, de fapt, suntei doar nite copii demni de mil... Se auzi un geamt ciudat venind de la Nevile. A fost o idee inteligent... a fost. N-ai fi ghicit niciodat. Niciodat! Dac n-ar fi fost bgreul sta obraznic, prostul sta de scoian pompos. Am elaborat fiecare amnunt... fiecare amnunt! N-a fost vina mea c a ieit prost. Cum era s tiu c Royde aflase adevrul despre Audrey i Adrian? Audrey i Adrian... Blestemata de Audrey... o s fie spnzurat... trebuie s-o spnzurai... vreau s moar cu frica n suflet... s moar... s moar... O ursc. V spun c vreau s moar... Nechezatul acela ascuit se stinse. Nevile se ls s cad moale i ncepu s plng domol. Oh, Doamne! exclam Mary Aldin. Era alb ca varul. Battle rosti ncet, blnd: mi pare ru, dar trebuie s-l fac s vorbeasc. Avem acum o dovad preioas. Nevile continua s se tnguiasc. Glasul su era ca al unui copil. Vreau s fie spnzurat. Vreau s fie neaprat spnzurat... Mary Aldin se cutremur i se ntoarse spre Thomas Royde, care i lu minile ntre ale sale.

II
Eram nspimntat continuu, spuse Audrey. Se aflau pe teras. Audrey sttea foarte aproape de superintendentul Battle. Acesta i reluase concediul i venise la Gulls Point ca prieten. Mereu nspimntat... tot timpul, repeta Audrey. Battle ddu din cap. Am tiut, din prima clip cnd v-am vzut, c erai speriat de moarte. i aveai rezerva aceea, fr nuan, pe care o au doar cei care ascund n suflet o emoie foarte puternic. Putea fi dragoste sau ur, dar, de fapt era fric, nu-i aa? Audrey confirm din cap. A nceput s-mi fie fric de Nevile, la scurt timp, dup ce ne-am cstorit. Dar ceea ce era cumplit, era faptul c nu tiam de ce. Am nceput s cred c eu sunt nebun. Nu dumneavoastr erai, spuse Battle. Cnd ne-am cstorit, Nevile mi se prea extrem de sntos i normal... era ntotdeauna ncnttor de calm i plcut. Interesant, spuse Battle. Tot timpul a jucat rolul sportivului desvrit. Din cauza asta putea s-i pstreze, att de bine, calmul la tenis. Rolul de bun sportiv era mai important pentru el dect ctigarea unei partide. Dar asta, bineneles c l-a marcat; aa se ntmpl, mereu, cnd joci acelai rol mult timp. Rul l macin pe dinuntru, pe ascuns. Pe ascuns, opti Audrey nfiorndu-se. Mereu pe ascuns. Nimic de care s fii sigur. Doar, cteodat, vreo vorb sau vreo privire, dar i atunci mi spuneam c fusese doar nchipuirea mea, c imaginaia mea nscocise acel... ceva ciudat. i apoi, cum spuneam, mam gndit c eu sunt cea ciudat. i a nceput s-mi fie din ce n ce mai fric... o fric ilogic, ce te mbolnvete! Mi-am spus c aveam s nnebunesc... dar nu puteam face nimic. A fi dat orice s scap! i atunci a venit Adrian i mi-a spus c m iubea, i m-am gndit c ar fi minunat s plec cu el, iar el a spus... Se opri. tii ce s-a ntmplat? M-am dus s m ntlnesc cu Adrian... n-a mai venit... a fost omort... Am simit c aici era mna lui Nevile, nu tiu de ce am simit asta. Poate a fost, spuse Battle. Audrey ntoarse spre el o fa surprins. Chiar credei? Nu vom ti niciodat. Accidentele de main pot fi provocate. Totui, n-o luai de bun, doamn Strange. Se poate s fi fost dintr-o cauz natural. Eram... eram complet distrus. M-am ntors la parohie... n casa lui Adrian. Avuseserm intenia s-i scriem mamei lui, dar nu apucaserm s-o facem, i cum ea nu tia nimic despre noi doi, m-am gndit s nu-i spun s-o ndurerez i mai mult. Nevile a venit aproape imediat. Era foarte drgu... i... amabil... i tot timpul ct am stat de vorb cu el eram bolnav de fric! Mi-a spus c nimeni nu tia de Adrian, c puteam s divorez de el, sub pretextul c m alungase, i c urma s se recstoreasc dup aceea. I-am fost att de recunosctoare! tiam c o gsise pe Kay foarte atrgtoare i speram ca totul s se ndrepte i s m eliberez de obsesia mea. nc mai credeam c eu eram de vin. ns nu puteam s scap de asta... Niciodat nu am simit c am scpat cu adevrat. Pe urm, l-am ntlnit, ntr-o zi, pe Nevile n Hyde Park i mi-a explicat c vroia aa de mult ca eu i Kay s fim prietene i mi-a propus s ne ntlnim cu toii aici, n septembrie. Cum puteam s-l refuz? Dup ct de drgu se purtase? "Vrei s intri n iatacul meu?", spuse pianjenul mutei, remarc superintendentul Battle. Audrey se nfiora. Da, exact aa... n privina asta a fost foarte detept. A susinut, att de zgomotos, n faa tuturor, ca

fusese ideea lui, nct toat lumea a rmas cu impresia c nu fusese. Audrey spuse: Apoi am venit aici... i a fost un fel de comar. tiam c urma s se ntmple ceva ngrozitor... tiam c Nevile avea de gnd s-l provoace... i c era ndreptat mpotriva mea. Dar nu tiam ce anume. Cred c aproape chiar mi-am ieit din mini! Eram paralizat de fric... ca atunci cnd visezi c eti pe punctul de a pi ceva i nu te poi mica... ntotdeauna m-am gndit c mi-ar plcea s vd un arpe hipnotiznd o pasre, astfel nct s nu mai poat zbura... dar acum nu cred ca a mai vrea. Audrey continu: Chiar i atunci cnd lady Tressilian a fost omort, nu mi-am dat seama ce nseamn asta. Eram zpcit. Nici mcar nu l-am bnuit pe Nevile. tiam c nu-i pas de bani... era absurd s cred c o omorse doar ca s moteneasc cincizeci de mii de lire. M tot gndeam la domnul Treves i la povestea pe care ne-o spusese n seara aceea. Nici chiar atunci n-am fcut nici o legtur cu Nevile. Treves menionase ceva despre o anumit particularitate fizic dup care l-ar fi putut recunoate pe copilul de atunci, de demult Eu am o cicatrice pe ureche, dar nu cred c ceilali au vreun semn ce se poate observa. Battle spuse: Domnioara Aldin are n pr o uvi alb. Thomas Royde are un bra eapn care sar putea s nu se datoreze unui cutremur. Domnul Ted Latimer are o east destul de ciudat. Iar Nevile Strange... Se opri. Dar Nevile nu are nici un semn particular! Ba da, are. Degetul mic de la mna stng e mai scurt dect cel de la mna dreapt. Asta e ceva foarte neobinuit, doamn Strange... cu adevrat neobinuit. Deci, asta era? Asta. i Nevile a atrnat plcua aceea de lift? Da. S-a strecurat pn acolo i s-a ntors, n timp ce Royde i Latimer l serveau pe btrn cu buturi. Inteligent i simplu... m ndoiesc c am putea dovedi vreodat c aceea a fost o crim. Audrey se nfiora iar. Hai, hai, o alin Battle. Totul s-a terminat. Spunei mai departe. Suntei foarte abil... N-am mai vorbit att de ani de zile! Nu! Aici a fost greeala. Cnd v-ai dat seama, prima oar, care era jocul lui Nevile? Nu tiu precis. Mi-a venit n cap dintr-o dat. El era singurul absolvit de bnuieli, pe cnd noi, ceilali, nu. i apoi, brusc, l-am vzut uitndu-se la mine... parc m sorbea din priviri. Atunci am tiut! De-asta... Se opri brusc. De-asta ce? Audrey spuse ncetior: De asta m-am gndit c cel mai bine era s... dispar rapid. Battle scutur din cap. S nu te dai btut niciodat! Asta e deviza mea. Oh, avei mare dreptate. Dar nu tii ce nseamn s trieti, atta timp, cu frica n suflet. Te paralizeaz... nu poi gndi... nu poi discerne... doar stai i atepi s se ntmple ceva ngrozitor. i, apoi, cnd acel ceva se ntmpl... zmbi pe neateptate, rmi surprins ce uurare! Nu mai atepi i nu-i mai e fric... a venit. Presupun c o s m credei nebun de-a binelea, dac am s v spun, c, atunci cnd ai venit s m arestai pentru crim, nu mi-a psat deloc. Nevile i dusese la ndeplinire planul i totul se terminase. M-am simit att de n siguran cnd am plecat cu inspectorul Leach. n parte, asta am i fcut, spuse Battle. Vroiam s v ndeprtez de nebun, n plus, dac vroiam s-l demasc, trebuia s m bazez pe ocul reaciei. i vzuse planul ncununat de succes, aa credea el... astfel c lovitura urma s fie cu att mai mare. Audrey spuse cu glas cobort:

Dac nu i-ar fi cedat nervii i nu s-ar fi demascat singur, ar fi existat vreo alt dovad? Nu prea multe. Era povestea lui MacWhirter cu un brbat crndu-se pe o frnghie la lumina lunii. i mai exista i frnghia nsi, care i confirma spusele, fcut colac i pus n debara, pstrnd nc urme de umezeal. tii c, n noaptea aia, a plouat. Se opri i se uit lung la Audrey, de parc ar fi ateptat s aud ceva de la ea. Cum ea arta doar interesat, continu: i mai exista costumul n dungi. i-l scosese, pe ntuneric, pe partea stncoas a malului de la Easterhead Bay, i-l ascunsese ntr-o crptur n stnc. Din ntmplare l-a pus peste resturile unui pete n descompunere, adus de flux pe mal. Asta i-a lsat o pat pe umr... pat care mirosea. Am aflat c n hotel se vorbea c instalaia de canalizare era defect. Chiar Nevile a rspndit zvonul sta. i pusese fulgarinul peste costum, dar mirosul era persistent. Mai trziu l-a pus n btaia vntului, s se aeriseasc, apoi l-a dus la curtorie i, ca prostul, nu i-a dat adevratul nume. A dat un nume la ntmplare, de fapt, unul pe care-l vzuse n registrul hotelului. Aa s-a prins prietenul dumneavoastr de toat treaba, i, fiind un tip iste, a fcut imediat legtura cu brbatul pe care-l vzuse crnduse pe frnghie. Se poate s calci pe un pete putrezit, dar nu-i pui umrul pe el, dect doar dac i-ai scos hainele ca s faci o baie noaptea, n mare, ns nimeni nu se scald n mare de plcere ntr-o noapte umed de septembrie. Aa a pus lucrurile cap la cap. Un tip foarte inspirat, domnul MacWhirter! Mai mult dect inspirat, spuse Audrey. Mm, da, poate. Ai vrea s tii mai multe despre el? Pot s v spun cte ceva din povestea vieii lui. Cnd termin, Audrey spuse: i datorez enorm... i lui, i dumneavoastr. Nu-mi datorai prea mult. Dac n-a fi fost prost, a fi neles treaba cu clopoelul. Clopoelul? Ce clopoel? Clopoelul din camera lui lady Tressilian. Mereu am simit c ceva nu e n regul cu clopoelul la. Aproape c m prinsesem care era treaba, cnd am cobort scrile de la ultimul etaj i am vzut bul la cu crlig, cu care se deschide fereastra de sus. n povestea asta cu clopoelul a constat ntregul alibi al lui Nevile Strange, nelegei? Lady Tressilian nu-i amintea de ce sunase... i era normal s nu-i aminteasc, pentru c nu sunase! Nevile a tras de firele clopoelului de pe tavanul culoarului, folosindu-se de bul ala lung. Barrett a cobort i l-a vzut pe Nevile Strange ieind din cas, iar pe lady Tressilian a gsit-o bine-mersi. Toat afacerea cu servitoarea era dubioas. Ce rost s-o droghezi pentru o crim care urma s fie comis nainte de miezul nopii? Mai mult ca sigur c, pn la ora aceea, n-ar fi fost complet incontient. Dar asta indic faptul c crima a fost comis de cineva din interiorul casei i i permite lui Nevile s joace, scurt timp, rolul primului suspect... apoi Barrett vorbete i Nevile iese att de curat nct nimeni nu mai cerceteaz, foarte riguros, la ce or exact a ajuns la hotel. tim c nu s-a ntors nici cu bacul i nici cu vreo barc nchiriat. A rmas singura posibilitate: notul. E un bun nottor, dar chiar i aa timpul trebuie s fi fost scurt. Urc pe frnghia pe care o lsase agat de fereastra lui i intr n camer, unde las o balt de ap, dup cum am vzut (fr ns s nelegem figura, mi pare ru c trebuie s o recunosc). Apoi i pune haina albastr i pantalonii, se ndreapt spre camera lui lady Tressilian nu intrm n detalii (nu i-a luat mai mult de dou minute, i fixase mciulia de oel de mai nainte), apoi se ntoarce n camera lui, i scoate hainele, coboar pe frnghie i noat napoi spre Easterhead. Credei c Kay a avut vreun amestec? A paria c era pe jumtate drogat. Mi s-a spus c, nc din timpul cinei, csca. n plus, el avusese grij s provoace o ceart ntre ei, astfel ca ea s se ncuie n camer i s nu-i stea n drum. ncerc s-mi amintesc dac am observat c mnerul rotund, bila, era luat de la galerie. Nu cred c am observat. Cnd l-a pus la loc?

Dimineaa urmtoare, cnd s-a strnit harababura. Odat ntors cu maina lui Ted Latimer, avusese toat noaptea la dispoziie s-i nlture urmele i s aranjeze lucrurile, s lipeasc racheta de tenis, etc. Apropo, a lovit-o pe btrn cu backhand-ul, sa tii. De asta crima prea fptuit de un stngaci. Lovitura de backhand a fost ntotdeauna punctul forte al lui Nevile Strange! Nu... nu... Audrey ridic minile. Nu mai suport. Battle i zmbi. n orice caz v-a fcut s v descrcai. Doamn Strange mi pot lua ngduina s v dau un sfat? Da, v rog. Ai trit opt ani cu un criminal maniac... asta ar fi zdruncinat nervii oricrei femei. Dar acum trebuie s v lepdai de toate astea, doamn Strange. Nu mai avei de ce s v temei... trebuie s nelegei asta. Audrey zmbi la rndul ei. De pe chip i dispruse expresia ngheat; era o fa dulce, cam timid, dar ncreztoare, cu ochii larg deprtai, plini de recunotin. Ezitnd uor, spuse: Ne-ai spus c a existat o fat... o fat care a procedat la fel ca mine... Battle ddu uurel din cap. Propria mea fiic, spuse el. Aa c vedei, miracolul acela trebuia s se ntmple. Lucrurile astea ne sunt date ca s nvm din ele!

III
Angus MacWhirter mpacheta. Aez cu grij trei cmi n geamantan, apoi costumul acela bleumarin pe care i amintise s-l scoat de la curtorie. Dou costume lsate de doi MacWhirter fuseser prea mult pentru fata de serviciu. Se auzi un ciocnit i strig: "Intr!" Audrey Strange pi nuntru. Am venit s v mulumesc... v facei bagajele? Da. Plec la noapte de aici, iar, poimine, iau vaporul. Spre America de Sud? Spre Chile. V fac eu bagajele. El protest, dar Audrey nvinse. O urmri cum mpacheteaz contiincios i metodic. Gata, spuse ea cnd termin. Ai mpachetat foarte bine. Urm un moment de tcere, dup care Audrey spuse: Mi-ai salvat viaa. Dac nu s-ar fi ntmplat s vedei ceea ce ai vzut... Se opri brusc, apoi continu: n noaptea aceea cnd... m-ai oprit s m arunc de pe stnc, i... miai spus: "Du-te acas, voi avea grij s nu fii spnzurat"... n noaptea aceea v-ai dat seama c deinei o prob important? Nu chiar, spuse MacWhirter. A trebuit s chibzuiesc. Atunci cum ai putut spune... ce ai spus? MacWhirter se simea ntotdeauna stresat, cnd trebuia s explice extrema simplitate a gndurilor sale. Am vrut s spun c... c intenionam s previn s fii spnzurat. Obrajii lui Audrey se colorar. Chiar dac a fi fost vinovat? Asta n-ar fi schimbat nimic. Deci, ai crezut c eu am fcut-o? N-am stat s dezbat problema. Eram nclinat s cred c erai nevinovat, dar asta n-

ar fi schimbat cursul aciunii mele. i apoi v-ai amintit de brbatul care se cra pe frnghie? MacWhirter rmase tcut cteva clipe, apoi i drese glasul. Cred c e mai bine s tii. De fapt, n-am vzut nici un brbat crndu-se pe o frnghie... n-a fi avut cum s vd, cci eu am fost sus, pe Stark Head, duminic noaptea, nu luni. Am dedus ce trebuie s se fi ntmplat din treaba cu costumul i presupunerea mi-a fost confirmat de gsirea frnghiei umede din debara. Din roii, obrajii lui Audrey devenir albi. Rosti cu ndoial: Toat povestea dumneavoastr a fost o minciun? Deduciile n-ar fi avut nici o greutate n faa poliiei. A trebuit s spun c am vzut ce s-a ntmplat. Dar... s-ar fi putut s trebuiasc s jurai pentru asta la procesul meu. Da. Ai fi jurat? Da. Audrey strig, nevenindu-i s cread: Dumneavoastr... tocmai dumneavoastr, care v-ai pierdut slujba i ai ajuns s v aruncai n prpastie pentru c nu ai vrut s falsificai adevrul! Am un mare respect pentru adevr. ns am descoperit c exist lucruri care conteaz mai mult. Ca de pild? Dumneavoastr. Audrey i plec ochii. MacWhirter i drese glasul, stnjenit. Nu avei de ce s v simii obligat sau recunosctoare. De azi nainte nu vei mai auzi de mine. Poliia a obinut mrturisirea lui Strange i nu mai e nevoie de depoziia mea. n tot cazul, am auzit c se simte att de ru nct s-ar putea s nu mai triasc pn la proces. M bucur pentru asta, spuse Audrey. L-ai iubit vreodat? Am iubit brbatul care credeam c era. MacWhirter ddu din cap. Poate toi am simit n felul acesta. Se opri, apoi continu: Totul s-a sfrit cu bine. Superintendentul Battle s-a bazat pe povestea mea i a acionat n consecin, fcndu-l pe criminal s se demate... Audrey l ntrerupse: S-a bazat pe povestea dumneavoastr, da. ns nu cred c ai reuit s-l prostii. A nchis ochii cu bun tiin. De ce spunei asta? Cnd a vorbit cu mine a precizat c a fost un noroc c ai vzut ce ai vzut la lumina lunii, apoi a adugat ceva... dup una sau dou fraze... ceva despre faptul c a fost noaptea ploioas. MacWhirter rmase surprins. Adevrat. M ndoiesc c luni noaptea a fi putut vedea ceva. Nu mai conteaz, spuse Audrey. tia c ceea ce pretindeai c ai vzut, se i ntmplase n realitate. Dar asta explic de ce l-a forat pe Nevile s se demate. L-a suspectat pe Nevile de ndat ce Thomas i-a spus despre mine i Adrian. Cunotea motivul crimei, dar l atribuise greit altei persoane. Tot ce i trebuia era o mrturie pe care s-o foloseasc mpotriva lui Nevile. S-a rugat, dup cum spunea, s se ntmple o minune... iar dumneavoastr ai fost rspunsul la rugciunea lui. E ciudat din partea lui s spun asta, rosti sec MacWhirter. Aa c, vedei, suntei o minune. Minunea mea deosebit. MacWhirter spuse repezit: N-a vrea s v simii obligat fa de mine. Eu sunt pe punctul de a dispare din viaa dumneavoastr...

Trebuie? ntreb Audrey. O privi lung. Culoarea i revenise, nroindu-i urechile i tmplele ei delicate. Audrey spuse direct, cald: Nu vrei s m iei cu tine? Nu tii ce vorbeti! Ba da, tiu. Ceea ce fac acum e foarte dificil... dar pentru mine conteaz mai mult ca viaa sau moartea. tiu c timpul este foarte scurt. Apropo, in la conveniene, aa c a vrea s fim cstorii, nainte de a pleca! Firete, spuse MacWhirter, adnc ocat. S nu-i imaginezi c a fi sugerat altceva. Sunt convins, spuse Audrey. MacWhirter adug: Eu nu sunt genul tu. Cred c te vei mrita cu tipul la linitit, care te iubete de att de mult timp. Thomas? Dragul, credinciosul Thomas! El e att de corect! El i-a rmas credincios imaginii fetei, pe care a iubit-o cu muli ani n urm. Dar persoana la care ine cu adevrat e Mary Aldin, dei nc nu-i d seama de asta. MacWhirter fcu un pas spre ea. Rosti serios: Crezi n ceea ce spui? Da... Vreau s fiu toat viaa cu tine, s nu te prsesc niciodat. Dac pleci, n-am s mai gsesc pe cineva ca tine i am s-mi duc restul zilelor n singurtate. MacWhirter oft. i scoase portofelul i-i examina coninutul, ngn: O autorizaie special cost scump. Primul lucru pe care va trebui s-l fac mine, e s m duc la banc. i-a putea mprumuta nite bani, murmura Audrey. Nici s n-aud. Dac m nsor, eu pltesc actele. Ai neles? Nu e nevoie s fii att de aspru, rosti moale Audrey. MacWhirter veni spre ea i rosti blnd: Ultima dat, cnd te-am inut n brae, erai ca o pasre care se zbtea s scape. Acum n-ai s-mi mai scapi... Niciodat n-am s vreau s scap.

- Sfrit -

Redactare computerizat: Georgeta Axinte, Monica Ciutescu, Catrine! Stoian, Victoria Stoian Tehnoredactare: ing. Cristina Dima Corectur: Miruna Sprineroiu, Simina Sprineroiu, Constana Topor Tiparul executat la S.C. "LUCEAFRUL" S.A. Unitatea Buftea ef unitate: Valentin Popescu