Sunteți pe pagina 1din 1431

Ronald Chandler, preedintele mastodontului Bank of America and South Asia" se afla de cteva zile la San Francisco.

Ocupa apartamentul imperial la Hotelul ,,Intercontinental" i duce o existen de nabab, aa cum i se cuvenea unui personaj de importana lui. Se spunea c l favoriza constant norocul i c orice ar fi atins se transforma n aur. Dar spre deosebire de legendarul su predecesor, Midas, regele cu urechi de mgar, Chandler, era falnic i nc fermector dei depise vrsta mijlocie. Admirat de femei, gata oricnd s i se druiasc, era veninos invidiat de brbai de. o seam cu el, pornii vai pe panta unui iremediabil declin viril. Cnd sosise la San Francisco, nici nu-i trecuse prin gnd c aici avea s se abat asupra lui o nenorocire, cu att mai grea resimit cu ct lovea pe nepregtite, n plin glorie. Dup un prnz regesc, savurat n compania unei foarte tinere i superbe actrie o poftise n apar-

tamentul su spre a-i arta o colecie de stampe japoneze cumprate n cursul aceleai diminei de la un anticar de pe Market Street. Pretext arhifolosit, dar cu succes garantat, mai ales cnd, partenera tie la ce trebuie s se atepte i accept cu senintate riscurile. nd s treac la fapte, Chandler constatase cu groaz c se afla n pragul celui mai umilitor fiasco din cariera sa. Organismul lui altdat att de prompt, refuza acum cu ncpnare s-i ndeplineasc ndatoririle-i fireti. Exasperat, privea cu ciud corpul sculptural, cu voluptoase curbe, ntins ntr-o postur plin de farmec, alturi de trupul lui gol, insensibil, inert, lipsit de substan. ntr-o ultim i disperat tentativ i plimb mna peste cupele snilor peste rotunjimile oldurilor, l copleea ruinea. l npdise o transpiraie fierbinte, nit din toi porii, ca din stropitoare. Sudoarea i se prelingea pe spinare, pe piept, pe pntece, picura din subsuori, din vrful nasul, sporindu-i angoasa provocat de propria-i neputin, de ridicolul

situaiei n care avusese neansa s intre. Tulburarea lui se mbina i cu un simmnt de alarm, de nfricoare fa de acest fenomen ncercat pentru ntia oar n chip att de dezolant. Abia pise pragul celor cincizeci de ani. La vrsta aceasta nu era normal s ntmpine asemenea eecuri. Avea n preajma lui o fat, tnr n stare s nnebuneasc pe orice brbat. El ns nu-i putea face altceva dect s o mngie steril. Se strdui mintal s gseasc o ieire din impas. ncerc s-i imagineze scene lascive, s renvie amintirea unor mbriri pline de nflcrare. Zadarnic . . . Eforturile-i disperate nu fceau dect s-i accentueze inhibiia. Partenera lui sttea cu ochii nchii, palpitnd ntr-o ateptare plin de freamt luntric. Pleoapele ei catifelate se ntredeschiser, fluturnd ca aripioarele unei coleoptere. O expresie ntrebtoare se aternu pe chipul ei. Gesturile de pregtire ale partenerului se prelungeau, enervndo inutil. Gemu uor . . . Chandler i intui nedumerirea. Era

att de furios mpotriva propriei sale sectuiri, nct ncepuse s-i fiarb sngele n east. Ar fi fost fericit dac n clipa aceea ar fi luat foc hotelul ori dac s-ar fi dezlnuit un cutremur n stare s nimiceasc oraul. Doar un cataclism l-ar mai scpa cu faa curat. Deodat unul dintre cele dou telefoane de pe noptier porni s sune. Chandler tresri cuprins de un indestructibil simmnt de uurare, incapabil totui s-i anihileze amrciunea nfrngerii. Niciodat un apel telefonic nu-i pruse mai providenial. Cu o iritare bine trucat, i desprinse mna de pe coapsa fetei i o ntinse spre receptor; l smuci i l duse la ureche. Auzi glasul armonios al unei telefoniste: Hello, Mr. Chandler! De la New York, Mr.Harold Preston dorete s v vorbeasc! D-mi legtura! rosti ursuz, ca i cnd faptul de a fi fost deranjat, i-ar fi strnit suprarea. De la cellalt capt al firului i parveni vocea vag rguit a primului

s colaborator, vice-preedintele Bncii. Hello, Ron! mi pare ru c te tulbur la ora aceasta nepotrivit. Presupun c i fceai siesta... Mda, mormi Ronald Chandler. Am avut o diminea foarte ncrcat. Treburile la filiala noastr de aici nu merg tocmai pe roate ... Micile nereguli de la filiala din San Francisco snt fleculee fa de ceea ce s-a ntmplat la filiala Bncii noastre din Geneva! Ronald Chandler se ncrunt. Il bucurase apelul telefonic, dar ncepuse s nu-i mai plac implicaiile lui. Fii mai explicit, Harold? Regret Ron, c snt mesagerul unei veti proaste. Pregtete-te sufletete! Hofmayer a svrit fraude de peste 100 de milioane de dolari. i-am dat o cifr aproximativ. S-ar putea s fie depit. Cercetrile autoritilor elveiene abia au nceput. Hofmaxer i alii doi colaboratori ai si, subdirectorul i administratorul

Bncii, au i fost arestai. Azi de diminea echipa noastr de controlori a plecat cu avionul spre Geneva. Chandler uit brusc de prezena fetei goale din preajma lui, de eecul su general. Redeveni brusc omul de afaceri competent, preedintele uneia dintre primele zece Bnci ale Statelor Unite, conductorul unui imperiu financiar evaluat la cteva zeci de miliarde. Un moment, Harold! Las receptorul pe noptier, mbrc un halat de mtase, apoi se adres fetei: M ieri cteva clipe! Scoase aparatul din priz, trecu n salonul alturat, repuse aparatul n priz, apoi relu convorbirea telefonic prea serioas spre a fi continuat n prezena unei strine. Cercetrile trebuie s-i urmeze cursul, Harold. S facem ns ct mai puin vlv. N-'ar fi de dorit ca acionarii i oponenii notri s intre n panic ... S m ii la curent cu evoluia investigaiilor. . . Care este cifra de

afaceri a filialei de la Geneva? 850 milioane dolari. S dai un -comunicat de pres n sensul c Bank of America and South Asia" va acoperi toate pagubele provocate de Hofmayer i de complicii lui, care i vor primi ns pedeapsa meritata. S te ocupi personal de aceast chestiune, Harold. Eu snt nevoit s mai rmn aici cteVa zile. mi vorbeai de mai multe veti, Harold . .. Cred c celelalte snt mai puin tari". .. A doua tire privete corporaia Trans World Investments". Iat o corporaie care merit toat consideraia. Weidenfeld o conduce cu min de fier . . . Afl c Weidenfeld ne-a solicitat un nou mprumut: 200 de milioane de dolari. Chandler i ncrei sprncenelc: Anul trecut i-am acordat un credit de 250 de milioane. Trans World Investments" este o corporaie n plin ascensiune, a crei dezvoltare necesit noi capitaluri. Cel puin aa pretinde

Weidenfeld. Cred totui c de dat aceasta va trebui s ne artm mai circumspeci. Financial Journal" i Wall Street Newe" au publicat recent tiri potrivit crora Weidenfeld ar fi n- tmpinat unele dificulti n Africa de West. Bine. Chestiunea aceasta o vom discuta dup napoierea mea la New York. Altceva? La Bursele din Londra, Paris, Frankfurt i New York, aciunile Bncii noastre au nregistrat creteri spectaculoase. Trebuie s ne felicitm, mai ales n vremurile acestea, cnd pn i valorile n general foarte apreciate cunosc fluctuaii ngrijortoare. Chandler i rectiga stpnirea de sine. Acum se afl n elementul su. n domeniul bancar nu ntmpinase niciodat eecuri. n principiu creterile spectaculoase ale aciuriUor nu m bucur. Urcrile brute snt ndeobte rezultatul unor tranzacii active. Tranzacii nseamn cumprtori". Iar cumprarea aciunilor noastre de ctre ne-

cunoscui nu m bucur. Altceva? Arabii ne-au suflat de sub nas reeaua de hoteluri Europe Mediteranee". In curnd vor fi puse n vnzare trei mari hoteluri pariziene... Nu vom putea concura mai nainte de a cunoate cifra exact a fraudelor svrite de Hofmaxer. Am oroare de surprize... Nu mi-ai spus nimic despre Saint Fargeau ... A mai cerut vreun nou mprumut? Nu nc, dei sufer clin plin consecinele crizei otelului. Pn acum am bgat muli bani

n grupul lui.

Eti dispus s-i preiei controlul? Saint-Forgeau ar fi fericit s scape de oelrii... Nu uita ns c avem n sarcin i pe East American Steel". Din Grupul Saint-Fargeau m-ar interesa doar su- permagazinele i casa de Mode Brialmont". Evident, Gerarcl nu trebuie s tie c sntem cu ochii pe ele. Cnd ne va cere un nou mprumut, i vom pune condiiile noastre. Nu cred c le va accepta. Supermagazinele i casa de Mode l

mai in deasupra liniei de plutire . . . Dac i le iei, l omori... La ora actual nu mi pot ngdui menajamente fa de nimeni. Geneva are s ne coste muli bani .. . Harold, la sfritul sptmnii acesteia m napoiez la New York. Pn atunci, descurc-te singur... Ce mai e nou n Wall Street? Cursul industrialelor e n cretere. Indicele lor a ctigat 7,28 puncte i s-a ncheiat la 886,60. In schimb se manifest o tendin fluctuant la Petroliere i Electronice. Siderurgicele snt n scdere pronunat i continu ... Bine, Harold! Pe curnd! Convorbirea se ncheie fr lux de amabilitti. Bancherii snt expeditivi n chestiunile profesionale... Chandler ls receptorul n furc. Abia n clipa aceea i reaminti de tnra fat care atepta. Se napoie n dormitor i o privi nc stingherit, dar mai sigur pe sine dect nainte de apelul lui Preston. Draga mea, snt nevoit s plec la Banc. Au intervenit chestiuni care cer o rezolvare urgent. Dac eti

liber, putem supa mine sear la ,,Empress of China", un local plcut, cu ambian exotic. Pe Grant Avenue, nu-i aa? 11 cunosc, zmbi Jill. Cobor din pat i ncepu s se mbrace cu gesturi timide, de colri. ,,Mare actri!" reflect admirativ Chandler, urmrind cu interes metamorfozarea nudului plin de senzualitate de pn acum, ntr-o tnr fat n- brcat ntr-o rochie de voal cyclamen, ndeajuns de transparent spre a ngdui s i se profileze pn sus picioarele lungi, statuare cnd era privit n contre jour. Avea un vag aer virginal, cu att mai seductor. Am nceput s mbtrnesc" ele vreme ce trag tot mai mult la minore", i zise cu un fel de team. Ii datora o compensaie pentru aceast dup amiaz ratat. Pe de alt parte, nu voia s ncheie capitolul fr s i se impun i ca mascul. mi spuneai c Frankfurter refuz s-i ncredineze un rol n ,,Peregrinrile lui Ulisse". i zmbi cu protectoare amabilitate. Voi

ncerca s repar aceast drepate. Conteaz pe mine ... Ochii ei scnteiar. Era att de frumoas n clipa aceea, nct Chandler simi c i se taie respiraia. Admiraia nu i se concretiz ns fizic. i blestem iari ineria. Ea i mulumi, srutndu-l expansiv. Mine sear la nou trec s te iau de acas, i spuse Chandler, acordndu-i un rgaz, care spera el i va permite s-i revin la normal. Pn atunci timpul are s treac foarte ncet, replic Jill cu cochetrie. O conduse pn la ua pe care o descuie i o deschise., spre a-i permite s ias. In clipa aceea avu un oc. n prag se afla fiica lui. Frances Chandler nu era mai vrst- nic dect Jill, dar prea s se fi maturizat nainte de vreme. Cearcnele vinete i subliniau ochii febrili, obosii. Colurile gurii uor lsate, exteriorizau o blazare, o nefireasc scrb de lume. Privirile ei msurar cu insolen curiozitate pe Jill, care adopt o atitudine impasibil, prudent.

Frances era portretul ntinerit i feminizat al lui Chandler. Nu ne faci cunotin, papa? Bancherul tui spre a-i ascunde jena. Frances Chandler, fiica mea. Jill. . . Constat deodat c i uitase numele de familie. Jill i sesiz ncurctura. Interveni prompt: Winters. Jill Winters, surse jovial. Chandler zmbi strmb. Miss Winters este o talentat actri, nepus nc n valoare. Mi-a recomandat-o clduros Zimmermann, regizorul, explic inutil. Incntat! rosti sec Frances. Nu mai puin! replic Jill. Good b y e , adug, f- cndu-le un voios semn cu mna. Se ndeprt, disprind dup o cotitur a coridorului. Pot s intru, papa? l ntreb Frances, cu ironic politee. Te rog, poftim! Dup ce i arunc privirile n jur i vzu patul desfcut, fiica lui surise sarcastic. In halat i cu nimic pe dedesubt

primeti vizite . . . Fran, viaa ne ofer cele mai ciudate surprize. Adug dup o scurt ezitare: Sper c n-ai s m prti mamei tale . . . Frances lu o igare din tabachera de aur deschis pe noptier, i o aprinse cu propria-i brichet. Aspir adine fumul, apoi rosti cu dispre: Precizeaz, mamei tale vitretji! De ce vorbeti aa, Fran? tii ct de mult te iubete!... M iubete ca sarea n ochi... Tocmai de asta snt gata s m las corupt. Ct plteti ca s-mi cumperi complicitatea? Chandler ripost cu fals demnitate: i dau bani nu pentru c vreau s te mituiesc. Eti fiica mea i asta spune tot. Ct i trebuie? Cinci mii de dolari. Bancherul se scrpin dup ureche. Bine. ti semnez un cec. Acum! Pe loc! Chandler suspin: M execui fr mil ... Acum o jumtate de or am

vorbit la telefon cu vitrega". De la ea am aflat c ai-sosit la San Francisco. A ezitat nainte de a-mi spune c te pot gsi la ,,Intercontinental"... Lu cu delicate ntre degetele-i fine, ptate de nicotin, cecul completat de tatl ei i-l streur n buzunarul bluzei albastre, confecionat din "acelai material aspru ca i colanii blue jeans mulai pe oldurile-i strimte, bietesti. Fr s mulumeasc, l ntreb cu ton neglijent: Ct mai rmi la San-Francisco, papa? nc trei sau patru zile, Fran. Dac mi dai, voie, am s mai dau pe la tine. La printele tu poi veni oricnd... Fata trecu la barul din salonul alturat i i umplu cu whisky un pahar nalt de cristal. Nu te ispitete un gin stropit cu tonic, papa? l ntreb de dincolo. Rse. Dup sesiunile furtunoase,

mistuitoare de energie este necesar un reconfortant. . . Chandler se prefcu a nu nelege. Nu beau niciodat alcool cnd am de lucru. n dup amiaza asta m ateapt mult treab la Banc. Vreau s am capul limpede. Frances se napoie n dormitor, innd n mn paharul pe jumtate plin. Butura consumat i mbujorase obrajii, i animase ochii, i nviorase gesturile. Data viitoare, cnd am s vin la tine, am s te previn telefonic de la recepie. S nu-i tulbur idilele, l examin cu privirile de sus pn jos; Eti un tat nc tnr! Surprinztor de tnr! . .. Dac ai mbrca blue- geans, i-ai lsa barb, i-ai cni prul i ai mpuina duurile, ai arta ca un autentik punk. Pentru completarea portretului i-ar mai trebui o motociclet puternic. Un Harley Davison de curse, sau o Hond cu doi cilindri. Ai fi adorabil gonind cu eapamentul liber pe strzile Los Angeles-ului i rcnind sloganuri neonaziste A fi capabil s te nsoesc, s-i in isonul. ..

Bancherul i contempla fiica-fr s o poat nelege. Cinismul ei l uluia. Totul i nstrina. i concepiile ei de via, i mediul pe care-l frecventa, i viciile ei. tia de pild c Frances se droga, c tria la Monterey n mijlocul unei colonii de vagabonzi cu pretenii de pictori i de sculptori, c se culca astzi cu unul mine cu altul, c sorbea, alcooluri tari la orice or din zi i din noapte, c i-ar trebui o cur de dezintoxicare. Mai tia ns c ar fi inutil s ncerce a o ndrepta, folosindu-se de autoritatea patern. Dei Frances era nc minor abia mplinise 17 ani o scpase cu desvrire de sub control. Fcuse odat o tentativ spre a o recupera. Angajase d6i detectivi particulari, care o luaser pe sus i o internaser potrivit indicaiilor lui ntr-o foarte scump clinic, dedicat dezechilibrailor cu multe parale. n ciuda supravegherii severe de acolo, Frances izbutise s evadeze i se napoiase printre boemii din Monterey. De atunci o lsase n voia ei. i dduse seama c nu mai era nimic de fcut, c i pierduse iremediabil fiica.

i trimetea regulat bani, fiindc sngele ap nu se face. Dar n afar de aceast legtur cu caracter strict financiar, ntre ei se rupseser toate punile. Ronald auzise attea lucruri ngrozitoare despre lumea interlop n snul creia se nvrtea cu atta exuberan Frances, nct se atepta n fiecare zi s afle c ea se sinucisese, c fusese asasinat, sau c o doborse o prea puternic doz de heroin. Te rog s treci n salon, o invit. Vreau s m mbrac. Fata schi un gest de nepsare. Poi fi sigur, c nudul tu n-are s m excite, papa. Prea eti brbierit burt de somn, i prea miroi a spun, a a f t e r shave i a ap de colonie. Curenia este antiafrodisiac, nu tiai? Las-te nesplat cteva sp- tmni, uit c exis.t pe lume lame de ras i mbrcminte aa zis decent, ncurc-te cu o chelneri dintr-un bar pe care o mai morfolesc nc douzeci de boemi, las-te cucerit de farmecul dement al drogurilor, i ai s vezi abia atunci c viaa e

frumoas, c merit a fi trit ... Tatl ei cltin din cap cu amar ironie: O biat via, pe care fiecare doz de drog, fiecare pahar de alcool tare o scurteaz cu cte o spt- mn . .. Frances rse sarcastic: Trim puin, dar intens, papa. Dac ai vzut un apus de soare, o furtun pe ocean, dac ai ncercat senzaia divin procurat de magicul praf alb pe care voi burghezii l numii prozaic heroin, dac te-ai lsat vreodat n voia unei cete de brbai n plin rut, care s-i aprind un mistuitor foc luntric i s te ridice pe culmile voluptii, ce-i mai trebuiesc repetri? Repetrile ucid plcerea, amorul, setea de aventur. . . Repetrile uzeaz . . . Doi tineri se cstoresc din dragoste. i nchipuie c nu exist ceva mai frumos dect iubirea pe care i-o dovedesc dezlnuindu-se noapte de noapte n mbriri pline de pasiune . . . Sptmnile, lunile, anii se scurg, inexorabil. ndrgostiilor

de ieri li se tocesc simurile prin repetarea pn la saietate a unor acte intime, care-i pierd treptat orice farmec, orice semnificaie. Ajung treptat nite burghezi conformiti, ipocrii, banali. .. Triesc unul lng altul abia suportndu-se ori urndu-se pur i simplu . . . Nu au ns curajul s pun capt calvarului.. . Nu, papa! Viaa asta nu e pentru mine. Nu vreau s . mbtrnesc. Nu vreau s ruginesc lng un brbat de care s fiu nlnuit prin angajamentele sacro-sancte" ale csniciei! Nu vreau s m nbu n lumea voastr mediocr, perimat, veted, intrat n putrefacie! Navei dect s rmnei cu banii, cu prejudecile, cu fadele voastre legturi matrimoniale, cu zilnica i insipida voastr activitate profesional, care v apropie pe nesmite de neputinele btrneii, de - rna mormntului. .7 Eu . vreau s mor tnr, n plin$ frumusee i vigoare... Ard luminarea la dou capete'*. Ei si?
>

Ronald asculta siderat raionamentele fiicei sale. Dac ar fi ncercat s-i demonstreze c argumentele ei erau sofisticri ieftine, c plecau de la o premis fals, c ntregul eafodaj al convingerilor, al principiilor ei de via era cldit pe nisip, n-ar fi ajuns la nici un rezultat. i-ar fi irosit energia i timpul. . . Am s-i fac totui o concesie, papa, i am s trec dincolo, spre a nu-i ofensa pudoarea . . . Il privi cu un fel de mil amestecat cu o vag simpatie. Brbatul acesta care ncepuse s alunece pe po- vrniul mbtrnirii era totui tatl ei. Ii ierta concepiile demodate, dar aceasta nu nsemna c renunase la ten- tativele ei de a-i deschide ochii, de a face prozelii chiar i din snul propriei ei familii. Dragul meu papa, tu omul principiilor solide, conservatoare, sntoase, unul dintre stlpii onorabilitii burgheze, nu te jenezi s apari gol n faa unei fete att de tinere nct ar putea fi zmislite de tine, nu ezii s o neli pe scumpa mea mam vitreg de care t.e-ai legat

n faa bisericii i la bine i la ru, pn ce moartea v va despri". . . Ah, ct ipocrizie, papa! . .. Dar te accept i aa fiindc uneori eti adorabil i fiindc mi procuri banii de care am din cnd n cnd nevoie. i ngdui i el o ironie: Cine te-ar auzi, ar crede c nici banii - aceste unelte murdare ale societii de consum nu te mai intereseaz. Iroseti ns multe mii de dolari . .. Frances l privi cu o candoare nepotrivit cu cinismul ei de pn acum. Pentru el ns, firea, comportamentul, felul de a gndi al tineretului de azi erau mai imprevizibile dect evoluia cicloanelor. Dac-t nchipui, papa, c acord vreo importan banilor, te neli! Alin cu ei suferinele acelor rtcii rare mai cred n fora aurului, i-i mai resimt absurd lipsa .. . mbrcmintea modest i puin hran necesar astmprrii foamei, le obin cu eforturi minime. Nu m sifiesc, la nevoie, s ntind mna . .. Snt i adepta trocului. Uneori fac schimbul,

oferindu-mi propriul corp . . . Dar s nu te mai plictisesc cu teoriile mele! Nu voi reui s te conving niciodat, dup cum nici tu n-ai s m poi convinge.,. 'Adevrurile noastre difer, dei se spune c adevrurile snt unice . . . i goli paharul i l ls pe noptier. Eti nerbdtor s rmi singur, nu-i aa? Plec. Vreau s tiu doar ce mai face Teddy Bear! Frances se interesa de fratele ei, folosind porecla pe care i-o atribuise n copilrie. Pe atunci triau ca i cinele cu pisica. Din orice fleac se luau la har. Se ocrau, se bteau, se zgriau, se acopereau de vnti, i nu ncetau rzboiul pn nu interveneau mnu militari guvernantele autoritare. n glasul ei se desluea acum o umbr de duioie. Teddy Bear se pregtete pentru cursa de la Le Mans, o inform Ronald. Sper s acumuleze mai multe puncte dect Fitipaldi sau Regazzoni. Dar marele lui rival, mai mult dect att, idealul lui, rmne Niky Lauda. Pretinde c se va

socoti cel mai fericit om din lume cnd va reui s-1 ntreac. n fruntea clasamentului este totui Andretti. .. Teddy Bear, l ia numai pe Lauda drept termen de comparaie .. . Frances rmase cteva clipe vistoare. M ntreb cteodat, ce-1 face pe Teddy Bear s alerge dup himere? Goana aceasta nebuneasc dup succes, primejdiile pe care le ntmpin nu numai la fiecare curs, dar i la antrenamente, vdesc pentru mine o mentalitate de neneles. n ceea ce m privete prefer micrii violente, contemplaia, ineria ... La revedere, papa! La revedere, Fran! ntr-o zi am s trec pe la Monterey, s te vizitez . .. Ea i arunc o privire scurt, sever. S nii faci una ca asta! N-ai s te simi bine n mijlocul prietenilor mei, i nici ei n-au s se socoteasc la largul lor n prezena ta! Mercedes-urile, Cadillac-

urile, Jaguar-urile tale de mare lux pentru ei btrneti absurde. Accept cel mult o main italieneasc gran d spo rt. La bordul creia s poat muri aa cum a murit James Dean. In plin glorie i tineree . . . Sfritul ideal!. . Dar am btut destul cmpii cu filosofia mea att de ieftin pentru tine, papa ... Te las cu bine!. . Plec fr s-i ntind mna. Ronald o privi lung pn ce nchise n urma ei. Dup cteva clipe se desprinse din locul n care rmsese intuit i intr n camera de baie. Ddu drumul la du, i lepd halatul apoi intr sub jetul de ap cldu. Cu gesturi automate, ncepu s'se spuneasc. Jetul de ap i liniti treptat'nervii. Nu trebuia s dispere. Va gsi pn la urm o soluie capabil s-1 scoat din impas . . . Din cel mai ngrozitor impas care poate interveni n viata u n ui b

r b at ... Nu voia s o piard pe Jill. Trebuia s fac ceva i pentru ea. i fgduise doar . . . Iei de sub du, i usc picturile de ap de pe1 corpul ncins, frecnduse energic cu un prosop pufos, apoi si mbrc halatul. Trecu la telefon si form numrul sediului central din New York al lui ,,Trans World In- vestments". Prin intermediul lui TWJ f Weidenfeld controla printre altele i societatea productoare de filme International pictures". Mr. Weidenfeld lipsete clin New York, rosti cu rceal un glas suav, foarte tnr, care aminti lui Ronald timbrul lui Jill. Cine ntreab? Chandler, Ronald Chandler Bank of America and South Asia". Vocea ele la cellalt capt al firului deveni brusc ex- ccsiv de amabil, aproape calin. Mr. Chandler, v rog s ateptai o clip. V fac legtura cu avionul personal al lui Mr. Weidenfeld.
t

Ronald auzi cteva declicuri, dup care i rsun n ureche un rset venit parc din camera alturat. Hello, Ron! Aici David! Te salut de deasupra Atlanticului. Snt n drum spre Arabia Saudit. M ateapt o afacere de miliarde. Dac vrei, te cointeresez i pe tine. ntotdeauna mi-am servit prietenii adevrai. Mulumesc, David! Cred c i-a vorbit Prestor de bagatela de mprumut pe care i lam solicitat. Adaug: cu o dobnd foarte avantajoas. M-ai chemat la telefon ca s-mi spui c l-ai i aprobat? Eti un om versat n afaceri bancare, Dave. Un mprumut de 200 de milioane de dolari nu se aprob nainte de a fi avizat favorabil de Comitetul directorilor. De acord, Ron. Dar formalitile pot fi urgentate .. . Am s vd ce pot face ... i cer i eu un ser- v iciu .. . Vrei luna din naltul vzduhului? Snt gata s ti-o ofer pe tav cu sau fr interventia celor de la NASA.

Este vorba de ceva mai modest. Frankfurter, de la International Pictures" refuz s ncredineze un rol unei fete cu real talent n filmul Peregrinrile lui Ulisse". Cum o cheam? # Jill Winters. Ah, Jill Winters. Drgu fat! Am cunoscut-o la un garden-party, oferit de preedintele lui International Pictures". La petrecerile lui ntlneti starlete foarte drgue. Pe vremuri, la balurile rezervate naltei aristocraii erau poftii tot felul de ofierai fr titluri de noblee, dar ferchei i admirabili dansatori, menii s poarte pe aripile valsului matroane planturoase cu rang ducal sau princiar. Astzi starletele au luat locul ofierilor tineri de odinioar. Cu mai mult sau mai puin talent, ncearc s smulg din amorire pe potentaii care finaneaz filmele turnate de International Pictures". in s te previn ns c Frankfurter este intratabil. Se spune c ar fi cel mai intransigent productor din

Hollywood. De cuvntul lui Baldwin, sper totui s in seama. Baldwin? Cine e acest Baldwin? Preedintele lui ,,International Pictures". Bun. Pn mine vreau s aud c Frankfurter a oferit un leading lui Jill Vinters. Termenul e scurt, Ron. i tu mi ceri un termen scurt pentru aprobarea mprumutului. . . Weidenfeld izbucni n rs: M antajezi, Ron! M tem c tca sedus fata . . . nsfrit, am s fac imposibilul spre a-i da satisfacie. Sper c m autorizi s transmit omagiile tala regelui Khaled. Rse ca de o glum bun. Mine, n cursul dimineii, am s te chem la telefon. Ceri San Francisco. M gseti la sediul Bncii mele, fie la Hotelul Intercontinental". Okay, Ron! Pe mine! Chandler nchise aparatul. Simea un gust amar care-i pungea gura. Pusese pe Jill n balan cu un mprumut de 200 de milioane ... Preuia ea oare att de mult n ochii

lui. . . O jumtate de or mai trziu, mprosptat, destins nvemntat ntrun costum g r i s - f e r , Chandler ieea din hotel. Se oprise la marginea trotuarului i i atepta Ca- dillac-ul, care ieea tocmai din parcaj i se ndrepta spre intrarea Intercontinentalului. Un brbat cu o fizionomie nedefinit, nici nalt nici scund, nici gras nici slab, nici frumos nici urt, mbrcat ntr-un costum neutru, ca i ntrega lui nfiare, total insignifiant, se apropie de bancher. Purta o serviet diplomat uzat, care, asemenea posesorului ei nu atrgea
*

La 403 mile sud de San Francisco, ntr-o somptuoas vil de pe Beverley Hills, Los Angeles, patru brbai jucau poker, pe sume mari : Toi fceau parte din aceeai generaie. Aveau ntre cincizeci i aizeci de ani i artau cu oarecari variaii aa cum trebuia s arate nite oameni de afaceri pors- peri, stlpi ai societii americane,

cu nimic atenia. Individul i scoase plria i i se adres cu un aer politicos, nvingndu-i anevoie timiditatea. V rog s-mi acordai cteva minute, Sir,. A dori. .. Bancherul i arunc o privire lateral, scurt. Nu-i plcea s fie interpelat de necunoscui n plin strad. Figura tears, lipsit de personalitate a individului nu-i spunea nimic. Dar ochii lui lichizi, albatri, aveau profunzimea bizar a unui cer senin . .. Snt grbit, Mister! i rspunse cu brutalitate Chandler. Dac vrei smi vorbeti, caut-m la Banc. .. Se urc n automobilul stopat n dreptul su. oferul nchise n urm-i portiera, apoi se instal la volan. Cadillac-ul demar fr zgomot, lsndu1 dezolat pe insul cu mutr insignifiant . . . Solomon Frankfurter, regizor la International Pic- tures", puse pe mas miza 100 de dolari apoi mpri crile. Se strduia s-i stpneasc nervozitatea, exteriorizat printr-un uor tremur al minilor. Pierduse n

seara aceasta peste 30.000 de dolari. Nu era o sum excesiv, dar dac o adaug la cei 270.000 sfeterisii la poker n cursul ultimelor trei sptmni, avea toate motivele s se ngrijoreze. Resursele lui nu erau nelimitate, i spulberase salariul de productor general pe viitorii trei ani, iar la Banc nu mai avea de mult nici un fel de rezerve. Viitorul lui i al soiei sale se contura tot mai nesigur. Avea datorii care trebuiau achitate. Apoi erau banii aceeia... dar pentru moment voia s uite aceast chesiune ... Rudolph Zimmermann, regizor la aceeai cas de filme, plasat n stnga lui, i examin crile, apoi rosti calm: Deschid! Lu din teancul de bancnote din faa sa dou hrtii de cte o sut de dolari i le puse* pe mas, acoperind miza. Urmtorul, Leonard Goldstein, amfitrionul, proprietarul unui grup de ziare i mare colecionar de tablouri, i trecuse deja n revist crile. Ochii lui rotunzi i fici, ca de pete, ntrziar cteva clipe asupra mizei:

Biind! Arunc patru sute de dolari peste bancnotele albastre etalate pe mas. Un zmbet iret, triumftor, i se aternu pe chip. Arta foarte sigur de sine. S-ar fi zis c a fost servit cu o chint regal. Dar pe fizionomia lui nu puteai citi niciodat adevrul. Partenerii de poker l numiser regele cacialmalelor". Leonard Goldstein era foarte mn- dru de porecla pe care se strduia s o merite. Al patrule juctor, Albert Wiswell, era patronul firmei de nchiriat autoturisme Locativa", cu agenii n mai toate marile orae din cele dou Americi, Europa i Africa. Avusese agenii i n Asia de Sud Est, dar renunase a mai activa n aceast zon, dup ce Vietnamul unificat, Cambodgia i Laosul deveniser teatrul unor rzboaie endemice. Wiswell arunc o privire indiferent asupra crilor sale. I se spunea mamutul", fiindc i depea prietenii cu un cap, i era att de uria, nct i-ar fi trebuit dou scaune ca s stea comod. Avea o

muchiulatur de lupttor profesionist, pe care i-o cultiva fcnd n fiecare diminea nainte de a pleca la birou o or de gimnastic. Over blind! zise, punnd pe mas 800 de dolari. Frankfurter i vzuse deja crile. Avea trei ai. Un brelan mare care permitea cele mai optimiste ateptri. Merg i eu! spuse acoperind over blind-ul lui Wiswell . Toat noaptea l urmrise un ghinion formidabil. Avea ns anse s se refac. Partenerii lui jucau deschis, an- gajndu-se de fiecare dat n btlii epice, capabile s le lichideze ntr-o singur ciocnire ctigurile realizate ntr-o noapte ntreag. Sistemul prezenta avantaje dar i dezavantaje. Spre a-i rezista, trebuia s dispui de un mare capital, ceea ce nu era cazul lui Frankfurter. Fondurile lui ajunseser deja pe sfrite. mpri crile. Dou lui Zimmermann, una lui Goldstein i una lui Wiswell. El, Salomon, i opri dou cri. Zimmermann i le privi cu aer absent, apoi declar neutru:

Potul"! Goldstein omul cu ochi de pete numr banii de pe mas. 4.200! . . . Buuun! Merg i eu! Puse pe mas diferena pn la 4.200 de dolari. De trei ori potul! zise Widwell afectnd un calm britamic. Din grmada de hrti albastre din faa sa piguli 12.600 de dolari, i-i aez fr grab peste banii adunai de la ceilali parteneri. Frankfurter nghii n sec. Bgase pn acun n joc 4.200 dolari. O sum apreciabil. Fil cu ncetineal cele dou cri pe care i le atribuise. Prima era un nou. Pe colul ultimei apru vrful literei A. Abia se stpni s nu strige de bucurie. Avea cctrre de ai. n mod practic potul era al lui. Era superior tuturor conbinaiilor, cu excepia quintei regale. Ar fi fost mare ghinion s pice peste o asemenea combinaie. Fu ispitit s rosteasc. ,,De trei ori potul", dar se abinu. Nu voia s-i demate cartea lansndu-se ntr-o suprasolicitare care ar fi izgonit pe eventualii si rivali. Pltesc sec, zise.

Cuminte, Zimmermann suma cerut de Wiswell Si eu tot sec!

acoperi

Cumptarea lui Zimmermann manifestat dealtfel i


la International Pictures", unde erau colegi, l irita ntotdeauna pe Frankfurter. Caracterul su nenfricat, furtunos, fantast, nu se potrivea cu spiritul calculat, practic, foarte terre terre al regisorului. n activitatea lor profesional, i Frankfurter i Zimmermann se fcuser remarcai prin succese rsuntoare. Filmele realizate potrivit concepiilor lui Frankfurter erau exuberante, opulente, pline de fascinaie, de optimism. Operele lui Zimmermann, n tonuri cenuii, emanau o vigoare aspr, o combativitate social uneori suprtoare, nsuirii care lsau adeseori n umbr ceea ce unii critici denumeau superficialitatea produciilor lui Frankfurter". Cert este c filmele acestuia aduceau uriae beneficii lui International Pictures", n vreme ce succesele de cas ale lui Zimmer- p'ann erau mai

modeste. Plus 20.000 de dolari! rsun ca o lovitur de bici glasul dizonant al lui Goldstein. Frankfurter calcul mintal banii ngrmdii pe mas. Aproximativ 68.000 de dolari. Dac ar ctiga acest pot i-ar scoate pierderea pe ntreaga sear i s-ar alege i cu un ctig substanial. Era n stare s parieze c adversarul su de vizavi trgea cacealma. Doar de Wiswell i era team. Omul acesta cu statur de pahiderm nu obinuia s se lanseze n aventuri riscante. Plus 50 000! anun dup o clip de ezitare Wis- * well, rsucindu-se pe scaunul care gemu sub greutatea lui. Frankfurter deduse c mamutul" avea carte mare, dar nu ndeajuns de mare spre a se msura cu adversarii narmai cu cri ntr-adevr tari. Evident, i Wiswell l bnuia pe Goldstein c trage cacialma. Acum se hotr Frankfurter s dea marea lovitur. Dup ce i numr banii abia dac mai avea

4.000 de dolari se adres partenerilor: Nu mai dispun n clipa de fa de suficieni bani, spre a continua jocul. Nu am nici carnetul de cecuri asupra mea. Dac mi ngduii s particip mai departe la joc, pe datorie, m oblig s achit n cursul zilei de mine orice sum pe care eventual a pierdeo. Zimmermann fcu o mutr chinuit. Ii plceau socotelile clare, situaiile lipsite de complicaii. Lepra!" reflect Frankfurter furios. Nu are ncredere n mine, dei sntem colegi. Lepra!". In ceea ce m privete, nu am nimic mpotriv, zise Wiswell. Sntem cu toii deplin solvabili. Nici eu nu am obiecii! gri Goldstein, lsnd pentru o clip asupra ochilor si rotunzi i inexpresivi pieliele glbui ale pleoapelor. ncolit, Zimmermann i ddu acordul printr-o nclinare a capului. Joac, Sol! Productorul general trase aer n

piept asemenea unui nottor care se pregtete s se arunce de pe trambulin n apa adnc din bazin. Plus 60.000 de dolari! Zimmermannn arunc brusc crile. Fr mine! Ai atins limite pe care nu mi le pot permite . . . ,,Face oare aluzie la mine? se ntreb mnios productorul general. Goldstein se uit lung la Frankfurter. Un zmbet larg i schimonosi gura. Semna cu un rechin care i casc flcile puternice pregtindu-se s-i nface prada. Cu jocul fizionomiei sale inexpresivitatea ochilor contrasta cu mobilitatea prii de jos a figurii Goldstein ar fi repurtat succesele uluitoare n roluri de vampir ori de monstru. n momentul acesta, Goldstein i fu mai antipatic lui Frankfurter dect nsui Zimmermann, obinuitul su cal de btaie. Sol, am s te zdrobesc! Ai cutezana s te iei la trnt cu Leo Goldstein?. Regele pokeritilor? Te plusez, iubitule! i cer 100.000 de dolari! . . .
i

Continu s se uite fix n ochii lui Frankfurter, fr a se sinchisi de o eventual intervenie a lui Wiswell. Mamutul" i profir crile ntre degetele groase ca nite crnai, apoi le asvrli pe mas. M-ai gonit i pe mine! Batei-v singuri! Productorul general simi c i se usuc gura. Dac adversarul su avea totui quinta regal? Bnuiala i strecur fiori n tot corpul. Fu ispitit s se retrag din competiie. Apoi i zise c angajase deja n lupt o mare sum de bani. Dac ar abandona, i ar constata c Goldstein trsese cacialma, nu i-ar mai rmne dect s se sugrume de ciud. Trebuia s lupte pn la sfrit. Uitase socoteala precis a banilor ngrmdii pe postavul verde al mesei. Alctuiau ns o impresionant movil de bancnote albastre. Dac ar ctiga potul acesta, i-ar acoperi dintr-o dat mai mult de trei sferturi din marea lui datorie de 270.000 de dolari. Ei, hotrte-te odat, Sol! l ndemn Goldstein

c ! ftis ironie. Provocarea era evident. Frankfurter simi deodat c ncepe s-i fiarb sngele n vine. Pltesc sec! rosti aproape fr voie. S-i vd cartea, Leo! Sa-.i vd cacialmaua! Am poft s rd! De data asta am s rd eu de mutra ta, Sol! ntinse pe postavul verde una cte una. ncepu cu un nou de trefl i continu n ordine ascendent numai cu trefle: zece, valet, dam, pop . . . Quint regal! exclam Zimmermann uurat parc de ncheierea btliei. Cu fullul meu eram mic de tot . . . Rsufl i Wiswell: Aflai biei, c am transpirat. Am avut culoare. . . Etal crile apoi adug: n ultimul moment l-am simit pe Leo c are carte mare. Leo, te felicit! Ai jucat magistral! Goldstein adun maldrul de dolari de pe mas, cu minile-i uscate ca nite greble. Vii deci, Sol, cu 160.000 de dolari. Mine ntre nou i cinci m

gseti la sediul redaciei lui San Francisco Post". Cunoti numrul de telefon! Frankfurter ncremenise pe scaun asemenea unui faraon dltuit n granit aezat pe tron. Tot sngele i se scursese din obraji. S nu spui, Sol, c nu te-am prevenit! rosti sarcastic Goldstein, clpnindu-i flcile de rechin. Cine face crile? ntreb Wiswell cu imperturbabil calm. Mi se pare c e rndul tu, Rudi! Zimmermann se ridic de la mas. mi pare ru, dar am s m ietrag. E trecut de miezul nopii. Mine de diminea, la ase, trebuie s fiu pe platou. Arn de turnat nite scene foarte grele cu un actor frumos ca un zeu, dar tmpit ca o oaie . . . S mai jucm o or! propuse Goldstein cu fals solicitudine. S-i dm lui Sol ansa s se refac. .. Wiswell cltin din capul su mare ct o bani: Rudi are dreptate. S-a fcut trziu. i eu am mine o consftuire cu un

grup de bancheri din New York... i voi tii ce nseamn asta ... S facem totui tururile .. . Sol are acest drept... n calitatea mea de gazd, zise Goldstein, accept orice formul convenabil tuturor. Zimmermann se aez iari la mas, i mpri fr entuziasm crile. Frankfurter i ddea seama c ar fi fost absurd s se atepte n ultimele tururi la o redresare miraculoas. ncerc totui s foreze jocul dar ansa continua cu ndrjire s-1 persecute. Partida se ncheie ntr-o atmosfer funebr. Goldstein i conduse invitaii pn la peron. nainte de a-i lsa s plece, zmbi condescendent lui Frankfurter i l btu pe umr: Snt gata oricnd s-i dau revana. Hai, nu te mai amr! Data viitoare n-ar fi exclus s m curei tu de bani. Frankfurter i nclet flcile i i strnse pumnii. Ar fi avut o poft nebun s-1 pocneasc peste bot. i lu grbit rmas bun, se urc la volanul Cadillac-ului su i plec cel

dinti... Capul i vjia, degetele l furnicau, cuprinse parc de amoreal. Aps furios pe accelerator. Limuzina ni anagajndu-se ntr-o curs dement pe strzile pustii. Lua curbele uiernd din cauciucuri, nesocotea luminile roii, semnalele de cedare a prioritii. Din fericire pentru el, Frankfurter nu ntlni nici un agent de circulaie, care s-1 sancioneze. Ajunse acas ntr-o stare de tensiune nervoas ins- suportabil. Fany, soia lui, se culcase. Medicul ei, un estetician la mod, o sftuise s doarm opt ore pe noapte, spre a-i pstra prospeimea feii, de curnd renovat. urter se v5r sub un du, care nu reui s-1 liniteasc. De unde s-i procure pn la 5 dup amiaz banii datorai lui Goldstein? La Bnci nu mai putea apela. Era deja debitat cu sume mari care ateptau a fi lichidate. S se adreseze unor loan sharks? Ar fi primejdios. Cmtarii acetia pretindeau dobnzi uriae circa 30% pe lun, adic peste 300o/ 0 anual i aplicau sanciuni de o asprime

inimaginabil rilor platnici. Exist totui o soluie. O soluie la care se mai gndise odat, dar nu ndrznise s o i pun n practic. Dar acum cuitul i ajunsese la os. Trebuia s-i onoreze fr ntrziere angajamentul luat fa de Goldstein. Dac s-ar eschiva, ziarele lui ar lansa o campanie furibund mpotriva competinei sale profesionale, spre a-1 compromite n ochii publicului, ai efilor si ierarhici i a bancherilor din New York care-i finanau filmele. i la Los Angeles i-ar creea o atmosfer imposibil. Ar monta pe toat lumea mpotriva lui. Nimeni nu i-ar mai ntinde mna. Fiindc sforielele uerate ale Fanny-ei i-ar fi tulburat i bruma de somn, imperios necesar limpezirii creierului su obosit, mbrc un halat de eponge i se culc pe o canapea in living- r o m . . . Dimineaa, la apte, Cadillac-ul su, condus de ofer un productor general dornic s-i pstreze rangul este obligat s aib n permanen la dispoziie un ofer intr pe poarta studioului, salutat cu respect de ctre

portar i urmrit de privirile imploratoare ale candidailor la glorie, ornduii ntr-o stufoas coad n dreapta arcadei dominat de o plac aurie, pe care scria cu litere uriae, romane: International Pictures". Automobilul strbtu o alee de dimensiunile mrginit de cteva hd unor hanbare de avioane, i se opri n dreptul unei cldiri lungi cu faada sever, ornduit n trei etaje: palatul administrativ. Calm, olimpian, impecabil mbrcat ntr-un costum ^b de antung, Frankfurter cobor din main.. Rspunznd la ploconelile subalternilor cu un deget dus neglijat la borul plriei urc scrile de la intrare. Travers un coridor lung, apoi ptrunse n anticamera cabinetului su prevzut cu mobile urte dar funcionale n ton cu nfiarea secretarei, o femeie de vrst mijlocie, urit i, rebarbativ, dar foarte eficient. Miss Meyer demonstra, prin nsui prezena ei, seriozitatea productorului general care nu-i ngduia nici mcar slbiciunea de a avea o colaboratoare frumoas. Miss

Meyer i lu cu religiozitate plria i o aez ca pe nite moate ntr-un dulap amenajat n prete. Corespondena v ateapt pe birou, Mr. Frankfurter Mulumesc, Miss Meyer. Intr n cabinetul su, o ncpere vast, dominat de o mas de lucru de proporii ciclopiene. Cteva fotolii, dou canapele spaioase, un tablou de mari proporii animat pe Lin perete, nfiind n ulei un peisaj marin, o vitrin cu diferite cupe de argint i statuiete reprezentnd diferite premii^ printre care un omule de bronz Oscar cteva obiecte de art ornduite pe o comod i pe dou postamente de marmur, alctuiau mobilierul i decoraia sfintei sfintelor studioului. S vin la mine Donatti! porunci secretarei, care-1 urmase narmat cu un creion i cu un bloc-notes. Peste cteva momente eful serviciului financiar i fcu timid intrarea. Era un btrnel grsu, cu o barb colier sur, i cu ochelari de

miop, aezai clare pe un nas mic i rotund ca un umburu. Proximitatea pensiei i dorina aprig de a fi inut mai departe n serviciu Donatti avea un fiu bolnav incurabil, o fiic internat ntr-un azil de alienai mintali i o. droaie de nepoi ntreinui prin coli tot de el l fceau s caute cu disperare a intra n placul efilor. Frankfurter i ntinse o mn moale, asemenea nalilor ierarhi care ateapt s li se srute inelul'episcopal: Hello, Donatti!- Am primit o scrisoare din Spania, de la Roy, care m roag s iau 160.000 de dolari din rezervele lui procentuale i s fac n numele su nite pli urgente. Iat i piesa doveditoare. .. li ntinse o hrtie cu rnduri aternute larg, cu trsturi aspre, inferioare. Donatti o lu i arunc asupra ei o privire rapid. ntr-un sfert ele or avei banii. Mr. Frankfurter S fac numai formalitile de rigoare. Implic puin timp, se . scuz umil.
t j

mi permitei s pstrez documentul! S m justific n cazul unui control financiar. .. Te rog, te rog! Oricum, eu te-a fi acoperit. Ar fi pr.eferat s nu dea din mn scrisoarea, dar Donatti era n dreptul lui s o cear. Dorii un cec sau preferai bani lichizi? Lichizi, Donatti! Dup exact un sfert de or, eful serviciului finaheiar feveni nsoit de Brady, casierul ef, care inea de toart o caset diplomat, Brady aez caseta pe birou i o deschise. Bancnote de cte o sut noi noue, erau aezate *n teancuri frumos aliniate. Frankfurter semn chitana prezentat de Brady, apoi cei doi funcionari se retraser, lsndu-1 n posesia banilor. Dup ce se vzu singur, nchise capacul casetei. Abia. atunci i ddu seama c l trecuser toate nduelile. Att de tare asudase, nct i-ar fi putut stoarce i cmaa. Svrse o fapt deosebit de grav. Semnase n fals pe Una
i

dintre vedetele studioului care deinea rolul principal ntr-o coproducie amer'cano-francobritanic ntitulat ,,Aventurile lui Cassanova", spre a-i nsui o parte din sumele de bani ale acestuia rezultate din ncasrile unui procent de 10% din reeta fiecrui film turnat de el pentru ,,Internationl Pictures". Ray Montgomery era una clin acele stele ghiftuite de succes i de bani, care-i ridicau sporadic veniturile. Aproape c nici nu le inea socoteala. Pn la napoierea lui Ray din Europa, unde i se turna filmul, Frankfurter spera s recupereze banii peirdui la poker. Aceast semnare n fals nu era prima lui fapt intrat n conflict cu legea. Marii furnizori ai lui International Pictures" spre a fi preferai naintea altor concureni, i plteau pe sub mn comisioane grase. Pn acum Frankfurter nu avusese neplceri. Sistemul organizat de el funciona fr zguduiri, aducndu-i beneficii ilegale, cu

att mai avantajoase cu ct nici fiscul nu i le dijmuia. Frankfurter strecur servieta diplomat ntr-un sertar al biroului. Dup amiaz va preda lui Goldstein banii. * In acest chip i va pstra reputaia intact. Graie acestei operaii i rectigase deplina stpnire de sine. Redevenise conductorul de ntreprindere energetic, eficient, imaginativ. Consult ordinea de lucru din studio. Se turnau n paralel unsprezece filme pe cele cincisprezece platouri ale lui International Pictures". Va inaugura activitatea zilnic printr-o inspecie pe platoul 3, rezervat unui musical de mare spectacol intitulat Peregrinrile lui Ulisse", inspirat dup Odiseea. naintea lui nici un productor general nu cutezase s se lanseze n realizarea acestui film care implic uriae cheltuieli dei scenariul ctigase graie calitilor lui certe pe civa membri ai comitetului de directori de la New York i fusese i pe placul unora din bancherii care

finanau pe International Pictures". Intrarea n producie a musical-ului ntmpi- . nase repetate amnri, pn ce Frankfurter fusese instalat productor general. Lecturnd scenariile aflate n portofoliul studiourilor, dduse i peste Peregrinrile lui Ulise". nelesese atunci c Odiseea", n versiunea ei cntat, putea aduce mai multe beneficii dect My Fair Lady", Oliver Twist", i Sunetul muzicii" luate la un loc. Argumentele lui n favoarea intrrii imediate n producie a Odiseeii, maturaser ntrlin timp record toate obieciile timorailor, nspimntai de costul uria al filialului. In favoarea tezei lui Frankfurter pledase un argument hotrtor. ; El venise la International Pictures" precedat de faima unor succese rsuntoare care-i jalonaser lunga-i. carier. Graie intrrii lui n aren, International Pictures", care se afla n pragul falimentului, dduse cteva lovituri

spectaculoase iar n ultima vreme adusese chiar beneficii, ceea ce nu se mai ntmplase din epoca neagr a dramaticului declin al Hollywood-ului din anii 50. . Infailibilitatea lui pe trmul filmului ii fcuse orgolios, intolerant, drastic, pn i n viaa de toate zilele. Era ajutat i ele o cumptare ajuns proverbial. Detesta alcoolul, evita petrecerile i nu era afemeiat, n consecin distribuia rolurile femenine potrivit talentului real al candidatelor, fr a se lsa impresionat de complezenele lor erotice att de apreciate de ali productori i regizori. Calitile-i certe erau precumpnite ns de marea lui pasiune pentru jocul de cri. Pierderile-i la masa verde erau considerabile, iar pentru a le acoperi, recurgea la exhibiii financiare, la combinaii dubioase susceptibile s intre sub incidena legilor penale. Datorit ns inteligenei lui superioare, aceste combinaii rmneau ascunse autoritilor, publicului, superiorilor ct i colaboratorilor.

Frankfurter pusese de mult ochii pe rezervele procentuale aproape neatinse ale lui Ray Montgomery, dar abia n urm se ncumetase a se nfrupta din ele. Tocmai cnd se pregtea s dea o rait prin stucli ,, unul dintre telefoanele de pe birou firul direct cu centrala din New York prinse s zbrnie. Ridic receptorul: Frankfurter! anun scurt. Ii rspunse glasul amabil al centralistei: Bun dimineaa, Mr. Frankfurter! Mr. Baldwin dorete s v vorbeasc. Un moment, v rog! Productorul generos se aez n fotoliu. Convorbirile cu preedintele Centralei durau ndeosebi mult. Michael Baldwin era sever, autoritar. Numai pe Frankfurter ii trata cu menajamente, fiindc i aprecia valoarea. Hello, Sol! Hello, Mike! Eram sigur c am s te gsesc n plin activitate la ora asta mati ial.
t7

Ii fcea indirect un compliment, caz rarisim n comportamentul preedintelui. Sol, ce mai e nou cu Peregrinrile lui Ulisse"? N-ai primit nc darea mea de seam? n curnd va ncepe turnarea interioarelor. Totul se desfoar potrivit programului. Sol, am reflectat mult asupra acestui film. Pe lng vedeta consacrat, trebuie s lansezi i talente noi, elemente tinere . . . S nu uitm, Sol, c majoritatea zdrobitoare a spectatorilor e constituit din adolesceni i tineri pn n 22 de ani. Frankfurter nelese c eful su inteniona s-i bage pe gt vre-o fetican care-1 violase, trezindu-i brbia adormit. M gndeam la Jill Winters, preciz Baldwin. Frankfurter se mbtase brusc. Jill Winters i inspira .o. antipatie instinctiv. Er ncrezut, insolent, nedisciplinat, amoral i nu ndeajuns de talentat spre a i se ierta defectele. ^

I-am dat roluri,' Mike, n filmele din seria B. Nu este ns la nlimea unei superproducii de la care ateptm bani muli. Eu personal refuz s-mi asum . rspunderea ... Sol, nu mai fi att de categoric! Poi gsi i pentru ea o ntrebuinare n Peregrinrile lui Ulisse" . . .. Ce anume? S apere de mute pe Penelopa, mnuind ukl evantai din pene de stru? Dragul meu, nsui Weidenfeld o susine pe Jill Winters. Iar dup cte am neles n spatele lui Weidenfeld se afl Ronald Chandler. De oamenii tia, tii bine, avem mare nevoie ... Dac ,,Peregrinrile lui Uliss<j" d chix, cine rspunde? Weidenfeld? Chandler? % S nu exagerm, Sol.. . Tensiunea nervoas acumulat nluntrul fiinei productorului general, dup nenorocita partid de poker din ajun, i gsi acum prilejul s se descarce: Mike, snt stul de ingerinele

bancherilor din New York, care ne duc de nas ca pe nite uri dresai. Weidenfeld sau Chandler vor s-mi bage pe gt o dam de-a lor. EI bine, spune-le din partea mea c puin m sinchisesc de milardele lor! Sa dea porunci .acolo, la Banc! Ce-ar zice Mr. Weidenfeld sau Mr. Chandler, dac le-a cere s acorde un mprumut de 100 ele milioane unei ntreprinderi falimentare!? Mi-ar rde n nas i bine ar face. Jill Winters este falimentar, Mike! N-am s bag milioane n... persoana ei! M-am ferit, Mike, s folosesc un termen mai dur, care s-i defineasc zona subdorsal! Refuz s ncredinez lui Jill Winters un rol n Peregrinrile lui Ulisse". i cu asta am ncheiat discuia. Dac vrei s atacm alt subiect, i stau la dispoziie .. . La cellalt capt al firului, Michaei Baldvin se nroise ca un curcan. Recunotea meritele lui Frankfurter, dar nu putea accepta insolenele lui. mi pare ru, Sol, c foloseti un ton att de ridicat ...
9

Mike, snt dispus s suport consecinele. Dac eti nemulumit de mine, n-ai dect s m destitui. Pot s i demisionez spre a-i uura sarcina. Frankfurter i ddu seama c mersese prea departe. Dac ar fi concediat, ar trebui s p>redea gestitunea studiourilor, s restituie banii ridicai n numele lui Ray Montgomerv... i preedintele lui International Pictures" fcu marche-arriere. Nu-i permitea luxul s ndeprteze pe cel mai capabil productor general pentru a face pe gustul lui Weidenfeld sau al lui Chandler . . . Baldwin oferi cel dinti pipa pcii: Sol, n-are rost s te nfierbni. tiu c te preocup numai programul studiourilor noastre. Dac nu poi gsi o formul mai bun, voi cuta eu una. Voi ncerca s le explic oamenilor c rolurile au fost deja distribuite c au nceput turnrile, c nu se pot face schimbri n ultimul moment, fr s sufere ( producia . . .

i Frankfurter adopt un ton mai conciliant. Regret i eu, Mike, c m-am nfierbntat. Nu merii s-mi revrs asupra dumitale nervii pe care mi-i ascute activitatea extenuant de aici. Voi cuta pentru Jill Winters un leading role ntr-un film din categoria A. i promit, voi face tot posibilul ca s fii mulumit. Bine, Sol. i mulumesc. Atept veti bune de la tine. Te rog s te menajezi! Nu vreau s te neurasteni- zezi! Transmite omagiile mele Doamnei Frankfurter! Good b y e , Sol! Productorul general nchise telefonul. Nu trebuia s se mai lase trt de crizele de nervi. O greal risca s-1 coste scump. In discuia lui cu Baldwin repurtase o victorie a la Pyrrhus. Telefonul direct cu locuina sa zbrni strident. Trebuie s-i schimb soneria" reflect iritat. Are un sunet, tot att de obositor ca i vocea lui Fanny . .. Ce-o mai fi vrnd?" Ridic receptorul. Hello! Glasul soiei sale i zgrie auzul

exact aa cum se ateptase: ascuit, necultivat, evocnd mizeria, tristeea i mirosul de usturoi din East Side, Manhattan. Te rog s nu ntrzii la studio, Sol! Dup amiaz sntem invitai la Cordelia Tuthill. D un garden party n cinstea guvernatorului. Vor veni toate notabilitile oraului... Fanny, tii bine c nu-mi plac blciurile astea; nu lipsesc dect tiribombele i grtarele n aer liber cu hot d o g s . . . Tocmai astea le dau tot farmecul.. . Mirosul fripturilor preparate n aer liber, al v al floricelelor i porumbului fiert, tarabele cu trageri , la int, dresorii de cini i de erpi, igncile prezictoare . . . Uitm cteva clipe de rafinamentul petrecerilor noastre ... Ce aristocrat ai mai devenit, Fanny" reflect el n zeflemea.. Dac te-ar auzi biata maic-ta, care vindea haine vechi la Lvov, ar avea de ce rde!" Bine, draga mea! Am s fac tot posibilul s fiu la cinci acas ... Te srut, Fanny!

Cnd a pit pragul vrstei de 40 de ani, Cordelia Tuthill Woodword i-a dat seama c este o ratat. Actri. de film provenit din teatru, unde nu fcuse mare isprav era nscris pe registrele studiourilor International Pictures", dar nu obinea dect roluri secundare, ale cror replici nu depeau cu mult faimoasa i stereotipa formul: Doamna este servit!"' Avea un so ters, pe nume Vernon Woodword, fost actor dar care spre deosebire de Cordelia cunoscuse zile mult mai bune. Dup o carier fulgurant dar foarte scurt, venise pentru el o epoc de declin tot att de rapid . .. Treptat fusese dat uitrii. Schimbase apoi tot soiul de ndeletniciri, toate ncheiate cu eecuri. Ajunsese n cele dr urm agent de asigurri. Dousprezece ore din douzeci i patru alerga dup clieni, spre a asigura existena familiei alctuit n afar de soie din trei biei (n ordine crescnd: 13,

14 i 16 ani) din dou fete (15 i 17 ani), dintr-o soacr blajin, vrednic i devotat copiilor, i dintr-un socru paralitic, care trebuia transportat pe crucior pn i la closet. Era normal ca n asemenea conditiuni, familia s duc o existen strmtorat, redus la strictul necesar. Cordelia avusese atunci o scnteie de geniu. Dac n templul gloriei nu fusese n stare s intre pe ua din fa, nu-i rmnea dect s ptrund pe ua din dos, ori pe fereastr. Intemeiase deci o ,,Lig mpotriva pedepsei cu moartea", recrutase adepi gata oricnd s se agite pentru o cauz oricare ar fi fost ea i ncepuse activitatea. Ori de cte ori vre-un tribunal de pe ntinsul Statelor Unite rronuna o sentin capital organiza n faa palatului de Justiie respectiv manifestaii de protest cu ntregul lor aparat propagandistic: lozinci, scandate btios, pancarte cu inscripii agresive, pichete cu schimb de drapele cu emblema Statelor Unite, absolu* necesare pentru ca autoritile s nu-i confunde pe ac

tiviti cu comunitii. Prozeliii ei, la nceput puini la numr, s-au nmulut treptat. Oamenii erau ncntai s se vad fotografiai de reporteri, s se scrie despre ei n paginile ziarelor, s fie aclamai sau uneori njurai. Cordelia Tuthill devenise nsfrit un personaj despre care ncepuse a se vorbi. nfiinase apoi ,,Liga pentru mbuntirea condiiilor de ncarcerare a deinuilor de drept comun", atribuin- du-i preedinia. De data aceasta lucrurile au mers mult mai uor. Acum era deja cunoscut. n rndurile Ligii s-au nrolat numeroi membri, recrutai n special din rndul familiilor celor nchii. Li s-au adugat i foti pucriai, preocupai de perspectiva unei noi ntemniri, foarte probabile pentru acei care nu renunau nici dup eliberare la ndeletnicirile sancionate de legile penale. S-au alipit Ligii i tineri protestatari intrai n permanent conflict, cu societatea retrograd", i grupuri de liberali" hotri c combat racilele orinduirii politice americane, mult prea opresiv

pentru gusturile ior. Un sprijin bnesc apreciabil a primit Cordelia i clin partea unor ini dubioi, care i-au pstrat desigur anonimatul. Avocali lipsii ele clientel, dornici s-i fac reclam chiar i pe ci deturnate, i-au oferit serviciile. Oamenii politici, interesai s-i sporeasc popularitatea i voturile, au nceput s-i caute prietenia. Cordelia Tuthill urcase astfel autoritar pe scara notorietii. Executivii de la Internaional Pictures" i-au adus aminte de legturile ei cu studioul. Iau oferit roluri importante, fiindc ea era nsfrsit cineva. Un cin eva de care trebuia s se in seama. Compania furibund a Cordeliei n sprijinul deinuilor, tulburase, oarecum contiina lui Vernon. Intr-o sear, dup o manifestaie monstr la Whashington, n faa Casei Albe, el o ntrebase ntre patru ochi: E foarte frumos c militezi pentru mbuntirea condiiilor de via ale deinuilor de drept comun fie si delicveni mruni, fie criminali recidivisti. Dar la vie- timele lor nu te-ai gndit niciodat?
7 >

Cnd partizanii ti au defilat prin faa Casei Albe, am auzit ridiendu-se huiduieli din rndurile spectatorilor de pe trotuare . .. Cordelia i declarase cu sinceritate: Morii snt tcui, Vernon. Nu fac tapaj, o r i e i t' de mult ar fi suferit nainte de a-i fi dat duhul Iar familiile lor dup o anumit trecere de timp i i uit. Dac e vorba de copii degenerai ori ele colaterali care s-au ales cu moteniri pe care le ateptau cu sufletul la gur, funestul eveniment al asasinrii testatorului nu poate dect s-i bucure. Fac excepie numai cei care se cred ndrituii s obin despgubiri de pe urma morii violente a rudelor. Morii nu te aplauda, Vernon, nu te ovaioneaz, nu defileaz pe strzi in rnduri dese, nu i slujesc celebritatea . . . Victimele nu genereaz avantaje, dragul meu ... / Nu crezi c vorbele tale ascund o doz de cinism, Cordelia? Cinism? Lupta pentru drepturile

omului privat de libertate este oare o lupt nedreapt? Afar ele asta, e- luriie melc i lupta dedicat mplinirii lor ne-au adus belugul n cas, au fcut din noi pn mai ieri nite anonimi personaliti importante. N-ai s m convingi, Cordelia, de valabilitatea teoriilor tale. ~ Nici nu-i cer acest lucru. Continu s beneficiezi ele pe urma lor. Restul las-1 pe seama mea . . . Cordelia Tuthill asemenea marilor puteri dornice s-i lrgeasc zonele de influen fundase i o Lig mpotriva rasismului". Obinuse de la nceput nu mare succes. Dei existau numeroase organizaii cu scopuri asemntoare, sub faldurile gruprii ei se adunaser foarte muli prozelii. Reputaia-i de lupttoare drz i cu experien o servea de minune. Aplaudase cu entuziasm deschiderea la Geneva, sub
/

oblduirea Naiunilor Unite, a Conferinei mondiale de lupt mpotriva rasismului i a discriminrii rasiale. Dar cnd Statele Unite i Israelul declaraser c nu vor participa la conferin, fiindc sionismul fusese asimilat rasismului, fcuse i Cordelia o schimabare de front de 180, repudiind pe combatanii alturi de care luptase pn mai ieri. Atitudinea ei nu fusese dictat de hot- rrea Congresului Statelor Unite, care declarase infam" susnumita rezoluie, ci de grija de a nu-i nstrina- simpatiile evreieti. Scuipi azi ceea ce ai srutat ieri, comentase nedumerit Vernon. Nu se numete asta oportunism? Cordelia l privise cu asprime: Interpretrile tale snt ruvoitoare, Vernon Wood- word. Cred c n adncul sufletului tu eti un duman al evreilor, numai aa mi pot explica criticile tale . . . Pardon, am fost ntotdeauna prietenul lor. Dar nu m-am izbit cu pumnii n piept... Ai nceput s m plictiseti! l repezise ea. Faci o cazuistic
**

ieftin. Pstreaz-i-o! Iritat, i ntorsese spatele . . . Ascensiunea Cordeliei pe trm umanitarist social se mbinase siv cu o mbuntire substanial a condiiilor ei economice ... In mai puin de doi ani se mutase din bunglow-ul ieftin din Pomona, ntr-un strvechi ranch spaniol czut n ruine, pe care-1 refcuse cu bani puini, dar foarte judicios ntrebuinai. Cordelia se dovedise' i n afaceri urte femme de tete , capabil s-i duc barca spre cel mai bun port. Pentru c mijloacele ei financiare nu erau nc ndeajuns de importante spre a-i permite s-i mpodobeasc locuina cu piese > autentice, achiziionase copii reuite ale unor mobile spaniole din secolul XV i XVI, masive, grele, de o simplitate monastic, i cu att mai accesibile cu ct erau lipsite de sculpturi costisitoare. In jurul cldirii se desfura un teren accidentat, pe care-1 amenajase ntr-un fel de parc natural, de o situdiat slbticie. Mai complicat fusese procurarea ctovra tablouri, copii ale unor opere picturale spaniole din epoca Rena-

terii, nu ndeajuns de reuite spre a nela pe amatorii de arte frumoase cu o cultur ceva mai aprofundat. Din fericire, marea majoritate a invitailor ei, actori, oameni de afaceri, politicieni, mai toi ridicai de jos prin munc aprig i ajuni n situaii proeminente, nu avuseser timp s-i rafineze spiritul printr-un contact mai ndelungat cu frumuseea artelor. Cordelia n-ar fi reuit acest tur de for financiar, dac nu ar fi apelat i la fondurile Ligilor prezidate de ea. Ranch-ul de pe Lama Ridge urma s fie i sediul central al acestor organizaii. Intre zidurile lui aveau s se in consftuiri, s se pun la cale tactica i strategia viitoarelor ei campanii. < Adepii Cordeliei Tuthill ajunseser s vad n Da un factor de noire al vieii americane. Culmile nu le atinsese nc. n curnd ns avea s obin i satisfacia suprem: rolul Penelopei n Peregrinrile lui Ulisse",

rol de prim rang, merit s o consacre vedet a ecranului. Pentru Cordelia, aceast ascensiune pe multiple planuri, nu era lipsit de un arriere gout amar. Succesul venise trziu. Frumoii ani ai tinereii i-i irosise asis- tnd la declinul ireversibil al soului ei, luptndu-se cu srcia, cu mediocritatea, cu indiferena oamenilor, hr- nindu-se cu iluzii, mcinndu-se n ateptri nemplinite, i gsise totui o consolare, cci se bucura de avantajul unei extraordinare vitaliti. Satisfaciile refuzate ei n tineree, le savura acum n anii maturitii. Dar ur- cuu-i avntat spre everestul gloriei, avea i o faet legat de viaa ei intim. Se putea scutura nsfrit de superioritatea spiritual a soului ei. Ani de-a rndul suportase cu tainic neastimpr dominaia lui Vernon, care fusese prin anii 60 unul dintre junii primi cei mai bine cotai. Pe atunci criticii i specialitii din lumea filmului i descopereau numai caliti: frumuseea, elegana i puterea cie

seducie a lui Rudolf. Valentino, ujiamitmul, talentul i magnetismul irezistibil al lui James Dean, profunzimea, verva i originalitatea dramatic a lui Orson Welles. In primul lui film fusese distribuit ntr-un rol secundar, dar graia personalitii sale reuise s lase n umbr capetele de afi. Au urmat cteva succese de mare efect, care i-au atribuit statut de vedet. I se pre- zicea o carier strlucit. Unii l socoteau simbolul viu l i tineretului n plin frmntare. Succesul 1-a ameit ca o ampanie cu un nalt grad de alcool. Femei frumoase, maini sport importante din Italia, o garderob alctuit din peste o sut de costume, dou yahturi, o vil somptuoas cu trei piscine i cu teren de tenis propriu pe Beverly Hills, un helicopter personal i un avion Boeing afectat pentru scurtele-i cltorii de plcere, dealtfel rar ngduite de filmrile care-1 condamnau la o munc istovitoare, de galer. Vernon Woodward nu era o fire tare. Spre a-i stimula organismul epuizat de excese, a nceput s bea, s se drogheze.

Cteva pahare cu whisky l doborau mai abitir decit o lovitur de mciuc. La una dintre petrecerile-i sar- dinapalice oferite n magnifica lui vil a cunoscut-o pe Cordelia Tuthill, adus de nite prieteni. Pe atunci., Cordelia o stelu cu o foarte palid strlucire, abia dac obinea roluri de mna treia, datorit mai degrab uurinei cu care se desbrca n dormitoarele executivilor de la International Pictures", dect talentul ei debil. n noaptea aceea de pomin Vernon s-a mbtat att de tare, nct nu a mai tiut ce se ntmpl cu el... S-a trezit pe un pat de spital, imobilizat de fracturi multiple ale oldului drept, ale coastelor i ale picioarelor. La cptiul su veghea Cordelia i o sor spelb ca un albinos. Din vorbele Cordeliei Vernon a putut s reconstituie paniile lui n intervalul de timp de care nu-i mai amintea nimic. n noaptea petrecerii se cstorise la un ofier de stare civil dintr-o mic localitate din vecinatatea Los Angeles-ului, pe care-1 pltise princiar, scuzncluse astfel c l deranjase n chip att de intempestiv. Spre stupoarea sa, Vernon a m a i a J ' i a t c mireasa era Cordelia

Tuthill. Pe drumul de ntoarcere, maina condus de Cordelia, imprudent a n g a j a t n l r - n depire, a percutat un autorefrigerator care venea din sens invers. ase luni a zcut Vernon in gips. In acest rstimp, rolurile destinate lui au fost atribuite altora. I s-au reziliat contractele., Spre a achita notele de plat exorbitante ale clinicii, Cordelia a nceput s se ocupe de administrarea bunurilor soului ei imobilizat la pat. Fiindc nu mai avea alte resurse, a trebuit s vnd yahturile, automobilele, parte din garderob, Vernon nu-i fcuse rezerve bneti, fiindc nu concepuse c veniturile lui ar putea sectui vreodat. Cordelia se dovedise a fi n timpul spitalizrii lui Vernon o soie ideal. Il ngrijise cu devotament i l veghease n permanen, sarcina pe care i-o atribuise fiind uurat de mprejurarea c n acea epoc nu avea nici un angajament. Cnd tnrul actor prsise vindecat spitalul, gsise n vila sa pe prini

Gordeliei instalai ca la ei acas, ncercase s sugereze soiei sale c ar prefera s rmn singur cu ea, dar se izbise de contraargumente politicoase, dar categorice. Nimic nu se mai schimba de acum nainte fr ncuviinarea ei. Blndeea, docilitatea lui Vernon nu puteau cumpni duritatea caracterului Corcle- liei. Supus, se resemnase s-i accepte tutela, cu att ma vrtos cu ct ea nu pierdea ocazia s-i aminteasc ceea ce el i datora: vindecarea, revenirea la o via normal, echilibrarea finanelor lui, a realitate evident, care nu putea fi negat. Regizat de Cordelia, viaa lui se desfura acum calm, Aezat dup tipicuri burgheze, conformiste. Vernon i reluase activitatea la studio. Executivii de la International Pictures" l reprimiser cu braele deschise. Un actor cu remarcabilul su irag de succese, trebuia cultivat, menajat, ncurajat. Din nefericire, personajele interpretate de el i pierduser verva, magnetismul, strlucirea. Slile de cinematograf care se ntreceau odinioar a-i prezenta filmele, nregistrau o

vertiginoas scdere a vnzrii biletelor. Comitetul directorilor de la International Pictures u intrase n alarm. Dup o conferin inut cu uile nchise, executivii ajunseser la o concluzie trist, Vernon Woodword era un om terminat. Contractul nu i-a mai fost rennoit. Consternat de evidenul crespucul al carierei sale, Vernon btuse la porile altor case de filme. Fusese n- tmpinat cu refuzuri deghizate sub forma celor mai specioase pretexte. Dezagrementele lui profesionale se mbinau i cu o serie de neplceri penibil resimite n viaa de familie. Cordelia ajunsese s-1 terorizeze. Ii fcea violente scene de gelozie, adeseori nejustificate, i interzisese buturile alcoolice, ieirile n ora cu prietenii. Ca s-1 lege i mai strns de ea, ncepuse s-i toarne copii. Declinul lui iremediabil o suprase i fiindc sur- sele-i de ctig ncetaser. Vnduser restul mainilor, vila de pe Berverly Hills, mobilele, tablourile. Se mutaser ntr-un bungalow modest, din Pomona cu

vecinti ndoielnice, dar n compensaie cu o chirie extrem de redus. Paradoxal, prbuirea lui Vernon procurase Cordeliei o satisfacie nemrturisit. Superioritatea lui profesional i zgndrise adeseori amorul propriu. Acum Vernon coborsela nivelul ei, poate i mai jos, fiindc ea mai primea din cnd n cnd un rolior, pe cnd lui i se n- chiseser porile tuturor studiourilor. De atunci se scurseser ani. Vernon schimbase multe ocupaii, dar nu se lipise de nici una, fiindc sufletete rmnea legat tot de lumea filmului. mplinise cincizeci de ani. Prea ns mai vrstnic. Pstrase urmele frumuseii de odinioar, care-i ddeau acum un aer de distin- cie aristocratic. ncercase s uite trecutul, s se adapteze noilor lui condiii de existen, dar Cordelia, mai ales de cnd ajunsese o personalitate, i redeschidea cu un fel de sadism vechile lui rni IBfleteti, amintindu-i c este un ratat, o ruin omeneasc, o povar pe capul a lor lui. Pe Vernon l bntuise de multe ori

gndul s renune la tot i s plece n lume. Era ns prea slab, prea neajutorat. Accepta calvarul ca pe o fatalitate .... Aferarea Cordeliei care supraveghea ultimele pregtiri naintea sosirii oaspeilor, l scrbea. O vedea n -adevrata ei lumin: egoist, dur, lipsit de scrupule. Cordelia avea i nsuiri evidente, dar toate cu semnul minus: tenacitate, perseveren, sete de izbnd, puse n slujba poftei de navuire cu orice pre, de parvenire chiar i prin mijloace de lupt necavalereti ... Primii invitai ncepur s apar. Limuzinele lor se deplasau cu prudent ncetineal pe drumul n serpentin. Orchestra mexican, instalat pe o estrad mbrcat n covoare, cnta melodii cu caracter hispanic, n ton cu ambiana. Bufetele amenajate pe mese. lungi, cu fee de mas albe, scrobite, erau adpostite sub prelate viu colorate, mpodobite cu ciucuri. Alte mese, mici, rotunde, metalice ca i scaunele deasemenea albe, erau protejate de umbrele de plaje

ca nite imense ciuperci, ce aruncau frnturi de curcubeu peste verdele peluzelor. Chelneri, nchiriai de la un restaurant clin Los Angeles, purtau fracuri portocalii. n mai puin de o jumtate de or grdina se umplu de oaspei. Conductori ai marilor studiouri, cu sau fr neveste, actori i actrie de primul rang, starlete poftite spre a face figuraie, bancheri, politicieni, reprezentani de seam ai profesiunilor libere, ziariti, fotografi, coafori de mod cu renume internaional, femei, multe femei, sportivi, prelai, activiti pe trm social, judectori, pictori, avocai, figuri proeminente din womcn liberat ion i din g a y liberation alctuiau un american stew heteroclit, pestri, dar mai ales zgomotos. Cordelia lansase invitaii n toate mediile, pentru a-i face ct mai mult reclam.. Oaspeii veniser fie mpini de curiozitate, fie din obligaie, ori pur i simplu de team, cci Cordelia Tuthill Woodword devenise un personaj

care trebuia menajat; Cei care-i displceau, riscau s se vad trecui pe liste negre, nsemnai pe frunte cu tampila de rasist, fascist sau antiprogresist, i pui astfel la un index ocult, susceptibil s le duneze cariera. Un fenomen Mac Carthy a rebours dar nu mai puin pernicios. Cordelia avea un sim nscut al decorului. Vernon i copii primiser instruciuni s stea pe ct posibil n preajma ei, s aib o comportare f exemplar, spre a dovedi vizitatorilor c familia lor putea fi luat drept model. Fotografii au imortalizat-o n ;mijloCul a lor ei, dar i n preajma celor mai proeminente figuri din Los Angeles. Revistele de cinema, i marile ziare, aveau s-i dedice articole detailate, mult gustatele mass media avid s afle nouti despre celebritile zilei. Venise de la New York spre a o cinsti cu prezena sa nsi Patrick Wendover senior vicc president la International Pictures". Acesta era ns motivul mrturisit,

menit s flateze amorul propriu al amfitrioanei. In realitate vizita lui la Los Angeles avea un scop utilitarist. Voia s discute cu.Solomon Frankfurter o chestiune care nedumerise pe executivii de la New York. Dup ce se fotografie alturi de Cordelia i bu o cup de ampanie n onoarea ei, l lu deoparte pe productorul general: Trebuie s te previn, Sol, c au intervenit complicaii care pun sub semnul ntrebrii turnarea Peregrinrilor lui Ulisse". Suplimentul de dou milioane de dolari cerut de noi, n-a fost aprobat de Weidenfeld. Frankurter se congestion la fa: Sper c glumeti, Pat! Am bgat pn acum n aceast super-producie patru milioane. Patru milioane blocate n decoruri, costume, locaiuni de servicii, salarii ale actorilor i ale personalului tehnic . . . tiu, Sol, nu trebuie s-mi niri articolele bugetului tu. Snt tot att de de nedumerit ca

i tine. Iniial Weidenfeld a fost entuziasmat de ideea Peregrinrilor lui Ulisse". Nu tiu ce 1-a fcut s se schimbe. De ce nu v adresai unei Bnci? ... Peste capul lui Weidenfeld? De ce nu? Este o crim de lese majeste? Ce garanii am oferi? Presupunnd c am gsi o Banc dispus s ne dea o mn de ajutor? tii bine c la ora actual nu stm tocmai pe roze ... Nu te poi plnge, Pat, c nu vam adus beneficii .. . De acord. Dar cu beneficiile acestea abia am acoperit nite guri... Atunci ce e de fcut? Asta m ntreb i eu ... I Zimmermann este informat de ncurctura asta? n calitatea lui de regizor al filmului, ar trebui pus la curent... Am preferat s discut cu dumneata n primul rnd Sol.

Zimmermann este un emotiv. Ar putea s intre n panic. Poate c ai dreptate. Zimmermann este sinonim cu arta. Dar n problemele financiare a rmas o ma- zet. Trebuie s-i mrturisesc, Sol, c la un moment dat ne-am gndit i noi s adresm un apel direct iui Chandler. Bank of America and South Asia" lucreaz doar cu Weidenfeld. Din nefericire Chandler este foarte montat mpotriva dumitale i a studiourilor noastre, de cnd ai respins candidatura protejatei lui la un leading role n Peregrinrile lui Ulisse". S-a i aflat treaba asta? exclam Franfurder perplex. Abia am discutat-o cu Baldwin . . . Vetile proaste circul repede. Baldwin 1-a informat pe Weidenfeld. Weiddenfeld 1-a informat pe Chandler, apoi Baldwin mi-a telefonat mie cerndu-mi s iau msuri. Toate acestea n cteva ore ... Am impresia c Weidenfeld

ncearc s ne antajeze ... Situaia se prezint mai spinoas dect i nchipui. In chestiunea Jiir Winters, Weidenfeld este un simplu intermediar. Frankfurter i mas enevat cu degetele-i dolofane, fruntea asudat: Pat, s jucm cu crile pe mas. Dac accept s creez un rol pentru Jill Winters, rezolvm ntr-un fel criza? M tem c nu, Sol. Atunci ce propui? Baldwin caut o formul, dar nc n-a gsit-o . .. Sol, am s-i spun un secret. naintea plecrii mele de la New York, am fost contactat de agentul unui grup ele financiari arabi. .. Cu arabii n-am s colaborez niciodat! declar productorul general, ireductibil. Mi-am nchipui c ai s-mi dai rspunsul acesta, care complic i mai mult lucrurile... Un chelner se apropie purtnd o tav cu cupe de ampanie. Vernon Woodword apru parc din neaftt i se trat cu una din cupe. Sorbi dintr-

o suflare butura acidulat: Ce complotai acolo? Vorbea mpleticit i duhnea a alcool. Productorul general l privi cu ostilitate: Vernon fcu un gest larg, ca i cnd ar fi vrut s mbrieze ntreaga lume: Am but. ei i? Am profitat de ocazie . . . Cordelliav este ocupat cu invitaii. . . Am but i am s mai beau Sughi, apoi' lu o nou cup cu ampanie: - Strici firma familiei, l mustr Frankfurter. Detesta beivnia i ratarea. Iar brbatul Cordeliei ndeplinea ambele condiiuni. Nu avei i pentru mine un rol? ntreb Woodword pe cei doi cineati. M-am plictisit s fac pe agentul de asigurri. Nu pretind joc n Peregrinrile lui Ulisse" . . . Sughi iari: ntr-un film din categoria B m-a descurca foarte bine . .. Hri^a aduse dinspre un hcirbecue miros apetisant de carne fript mpnat

cu mirodenii. - Mai bine clu-te i mnnc ceva, Vernon, l pov- ui Frankfurte. Ai but pe stomacul gol i* i-a fcut ru ... Ru? Nu mi-e deloc ru, Sol. M simt att d? bine, nct snt n stare s mbriez pe toat lumea. Chiar i pe tine . .. Vino s te pup! Se apropie de productorul general i ddu s-1 srute. Frankfurter l mbrnci ngreoat: Duhneti ca un butoi! Oaspeii din preajma lor urmreau curioi scena. Decreptiludinea lui. Woodword nu fusese niciocft mai patent. De undeva apru Joyce, fiica lui cea mai mic. Purta , o rochie nflorat ele voal de mtase cam prea serioas pentru cei 15 ani ai ei. Era blond, virginal, suav, avea ochi albatri plini de dulcea i blndee. Se deosebea n toate de fetele din generaia ei. Joyce se apropie de Vernon, i l lu cu gingie de brat:

S mergem, tat!.. . . Te caut mama . . . EI se scutur, trgndu-i braul: Cordelia nu trebuie s m vad n halul sta, bn- gui speriat. Spune-i c nu m-ai gsit! . . . M fac nevzut . . . Sorbi ampania din cup, pe care o aez grbit pc tav, apoi se pierdu n jiulime. Du-te dup el, Joyce! o povui productorul general. S nu fac vreo boroboa ... * Ea zmbi srman: S nu v fie team, Mr. Frankfurter! Tata este cel mai inofensiv cel mai cumsecade om din lume . .. Plec pe urmele lui. Biata fat! o comptimi Salomon. Vernon nu merita s aib copii att de buni... Ce se aude cu erialul de televiziune inspirat din viaa lui Dukas, armatorul? l ntreb Wendover. Dup cte tiu ai notri i-au pus mari sperane n aceast producie?

Scenariul este pe terminate. Nu m-am fixat asupra actorului care s joace rolul miliardarului. Magnaii ma- rei finane snt personaje deosebite; ca atare implic rafinamente de interpretare. Altfel cad n manierism. An- thony Quinn ar fi fost foarte potrivit pentru acest serial. Din nefericire acum turneaz un film inspirat din viaa lui Onasis. M gndeam s-1 contactez pe Burton, dar m-am temut c ne va cere prea mult... . x Richard Burton ar fi ideal, Sol. . . Am o idee! De ce nu l-am folosi pe Ray Montgomery? l avem deja pe contract... Frankfurter tresri neplcut impresionat de propunerea vicepreedintelui. Era vital pentru el ca Montogo- merys rmn n Europa un timp ct mai ndelungat. Montgomery e prea tnr! obiect. Ei i? Cu att mai bine. Va fi veridic n rolul lui Dukas tnr. Iar pe Dukas btrn l va interpreta magistral. Ray este nu numai un june prim ci i un actor de

compoziie remarcabil. . . Da, da! Reflecteaz bine asupra lui Ray! Este oare necesar s-i amintesc ce succes are ia public? Femeile l divinizeaz ... Frankfurter se strmb desgustat: Dac i-ar cunoate preferinele reale, n-ar mai fi att de entuziasmate... Nu este n interesul studioului s facem publicitate n jurul nclinrilor sale ascunse. Viaa lui personal l privete ... Ostilitatea manifestat cu atta vigoare de productorul general, trezi curiozitatea iui Wendover: Cu ce te-a suprat Ray? Pe trm profesional e deasupra oricror laude. Filmele lui ruleaz pretutindeni cu qassa nchis. Cinematografele se ntrec s le achiziioneze . ., Frankfurter nu suporta s fie contrazis. In profesiunea lui se comporta ca un despot. Nimeni n-ar fi ndrznit s-i discute poruncile. Pn i vedetele i se supuneau, chiar dac mai mriau uneori, asemenea tigrilor stp- nii de biciul dresorului.

Contraargumentele lui Wendover fceau s-i fiarb sngele n east, cu att mai vrtos cu ct fa de acest personaj nu putea riposta aa cum ar fi procedat cu subalternii. i susinu ns n continuare punctul de vedere, strduinclu-se s i-1 demonstreze pe un ton ct mai politicos: Pat, s fim realiti! Ray termin acum la Veneia ,,Ultima aventur a lui Casanova", iar foarte curind va ncepe turnarea la Roma a coproduciei ,,Panic pe Via Veneto". Distribuirea lui Ray n serial este n afara oricrei discuii. .. Pe Wendover l indispuse ncpnarea productorului general. i cunotea reputaia de om dedicat artei l n acela timp intereselor firmei. Dar Frankfurter depea uneori msura. ncheie deci discuia, nelegnd c nu ducea la nici un rezultat. Nu m-ai convins, Sol, n privina lui Ray. Comitetul directorilor va decide n ultim instan . . . Productorul general, victim s a propriei sale irasci- biliti uit de

prudena pe care i-o impusese, i i art colii: n contractul ncheiat ntre mine si ,,International
>
9

Pictures" exist o clauz care prevede s am ultimul cuvnt n distribuirea actorilor. neleg s nu renun la acest drept, Pat. . . Miezul zilei. .. Cldirile nalte aruncau peste benzile albe de circulaie ale bulevardului scurte covoare ele umbr, alternate cu pete dreptunghiulare de lumin alb, descrise de razele oblice ale soarelui. Pe asfaltul ncins i moale tocurile subiri ale femeilor i imprimau minusculele amprente, distribuindu-le capricios ca pe o vast pnz zugrvit de un pictor abstracionist. Zpueala oploit printre zgrie nori era din cnd n cnd pus n micare ele palele fugare ale unor adieri rcoroase repezite dinspre ocean. Dar aceste zgazuri agreabile aveau via scurt; aria imobiliza iari aerul mbcsit ele emanaiile eapamentelor, de duhorile

7'

gunoaielor nc nericlicatc, de transpiraia acr a oamenilor mai activ dect deodorantele. Un Volkswagen broasc .motorizat opri ntr -un parcaj din preajma ntretierii lui Market cu Bush Street. Zugrvit ca o sorcov, eu extravagante flori stii hippy, distona cu mainile opulente, ultraconformiste, staionate n acest centru al puterii financiare din San Francisco. Frances Chandler se smulse din goacea caroseriei, . trecu la portbagaj, l deschise i scoase dinuntru un vraf de pnze pictate, lipsite de rame i prinse ntr-o curea de piele. Le lu sub bra, nchise portbagajul i porni pe Market Street n sus, alegnd trotuarul umbrit. Frmntat de gnduri, trecea tocmai prin faa unui drug-store, cnd un incident insolit i trezi atenia. Un btrnel n haine de un bej deschis i cu plrie panama, care pea naintea ei, se poticni, ridic braele ca o vslire de aripi, apoi se prbui cu faa n jos pe
9

asfalt. Pietonii din preajma lui i continuar drumul, abia aruncndu-i o privire. Dar cnd pe haina btrnului, ntre omoplai, apru o pat de snge, civa ini se oprir, stpnii de curiozitate. Frances observ scena, dar pi mai departe. Nu-i plcea s se lase antrenat n incidentele de strad. O femeie rubicond, ntr-o rochie nflorat* transpirat la subsuori i cu o voluminoas sacose n mn, atepta la margine de trotuar semnalul verde spre a trece pe zebr", laolalt cu o ceat de pietoni. Deodat scap un strigt, fcu o piruet i se prvli pe rigol. Din tmpla perforat, i se prelingea o dr de snge care prinse s erpuiasc pe asfalt. Un poliist clare pe o motociclet fcu o volt necontrolat, se rsturn i ateriz sub roile unui Chevrolet Caprice care venea din sens invers. Accidentul acesta mult mai spectaculos, atrase roi de curioi. Conductorul Chevroletului ajutat de doi trectori, scoase de sub

dintr-un unghi excentric de un glonte de mare calibru pleznise ca un dovleac.

roile mainii pe poliistul inert. Din artera jugular secionat de un. glonte care-i strpunsese gtul, nea sngele ca dintr-un minuscul gayzer. Cineva trage asupra noastr! constat cu glas tare un tnr cu white-jeans lipii pe olduri. Un biat cu cozondraci roii peste o cma cu carouri, care nfuleca .ngheata dintr-un cornet i se uita cu mirare la poliistul rnit mortal, fcu brusc o micare dezordonat, prebindu-se pe trotuar. easta lui lovit

Panica se stirni deodat, demenial. Pietonii nce- pur s alerge znatic, doar s scape de moartea care -i pin dea din toate prile. . Frances se pomeni luat pe sus de un val ele oameni dornici s-i gseasc adpost prin magazine, pe sub por- ticele edificiilor. Un brbat intre dou vrste cu plrie texan, vestonul militar kaki rupt n coate i blue jeans peticii, murdari, o

nfc de bra i o trase fr menajamente ntr-un pasaj din apropiere, n care se i mbulziser zeci de oameni. Abia apucaser s intre n adpostul improvizat, cnd auzir n strad o bufnitur seac. Parbrizul unui Buick- explodase sub impactul glontelui care-1 nimerise i pe conductor. Scpat de sub control, automobilul se npusti pe trotuar, mtur o pomp de incendiu, fcnd s neasc o coloan de ap nalt ele aproape trei metri, apoi ddu buzna ntr-o vitrin cu aparatur electric, zdrobind mai toate televizoarele, magnetofoanele i radiocsetofoanele expuse. Frances se uit uluit la oamenii din jurul ei care se bgau unii ntralii ca oile. Primele clipe de oc psihic se consumaser. Excitaia provocat de senzaionalul eveniment la care participau vr'indnevrind cu toii, stirni comentarii vii i explozii de indignare. Vorbeau pe ntrecute, protestau, gesticulau, njurau, descrcindu-i nervii potrivit temperamentului i educaiei fiecruia. Frances nu

participa la discuiile acelea absolut inutile din punctul ei de vedere. Curiozitatea i nvinsese teama. Din strad se mai auzeau doar rare detunturi de arm relativ ndeprtate. Circulaia autovehiculelor i a pietonilor ncetase cu desvrire. Frances vru s se strecoare prin mulime spre ieirea din pasaj, dar insul cu plrie texan o apuc ferm de bra: . Ai nnebunit, sau ai *de gnd s te sinucizi, fetio? Ateapt! Pn nu-1 prind pe znatecul care trage asupra noastr, nu iei de aici. Bine, bine! zise ea, ncercnd si degajeze braul. Necunoscutul strui s i-1 in strns. Se lipise de ea, pro-fztnd de nghesuiala care-i presa din toate prile. Frances i simi sexul turgescent, apsndu-i coapsa. In al te condiii, apropierea aceasta ar fi excitat-o, dar acum o supra. Il mpinse cu cotul, apoi mut tablourile ntre ea i individ. Red s-ar topi de rs dac ar ti c pnzele lui mi-au slujit drept pavz!" Drzenia cu totul nou cu

care i apr virtutea" att de vulnerabil pn mai ieri, avu pentru ea semnificaia unei revelaii. Se pstra oare pentru Reci? Nu fcuse pn acum asemenea sacrificii pentru nici unul dintre prietenii ei de ocazie. Se culcase cnd cu unul, cnd cu altul, fr s manifeste preferine ... In deprtare rsunar sirenele modulate ale mainilor de poliie ori ale Salvrilor ... Se aez iari linitea, tulburat doar de comentariile virulente ale oamenilor nghesuii n pasajul strimt neaerat, n care zpueala devenise tot att de insuportabil ca i trupurile ncinse, asudate, strivite ntre ele. Ct mai stm aici? Ne iese sufletul! Murim! Viaa n ora a devenit insuportabil! Dac scapi s nu fii ucis n cas de bandiii caiv dau buzna peste tine, te cur n plin strad, sub ochii trectorilor. Un om nu ridic degetul s-i vin n ajutor. Astea-s fructele societii noastre

tolerante! Grozave fructe! Scumpete, omaj, inflaie, crime . . . Mai ales crimef Crimele se nmulesc, fiindc n mocf practic nu mai exist pedepse!. . . Opinia public, judectorii, avocaii, ncurajeaz crimele i' pe criminali!. . . Criminalii snt de cele mai multe ori victime ale societii! Aa e! Accidentele de circulaie provoac anual zeci do mii de victime si nimeni nu mai face caz!. . . Dac societatea refuz s fac dreptate obidiilor, obidiii trebuie s-i fac singuri dreptate . . . Asta e o infamie! O provocare! Frailor, nu e destul ce se ntmpl afar? Atenie! Vin helicopterele! Frumos mai zumzie! Era i timpul s vin!. . . Anul trecut, ntr-un orel din Middle West, un student narmat cu o arm cu lunet cocoat pe
9

un acoperi a masacrat lumea dintr-o piaet . . . ziua n amiaza mare. . Numai helicopterele i-au venit de hac! O fat grsu, mioap, cu piele armie i pr cre hispanomexican sau portorican sttea ling Frances. Din cnd n cnd se cutremura de fiori: O femeie nsrcinat a murit lng mine . .. Cnd a czut, i-a dus minile la pntece, ca i cnd ar fi vrut s-i protejeze pruncul. A fost ngrozitor! Individul cu plrie texan zmbi ciudat: Moartea are fumuseea ei. .. Poeii s-au ntrecut s cnte tragismul, dar i sublimul morii. Frances tresri. Necunoscutul repeta teoria lui Red. Fascinaia pe care moartea o exercita asupra acestuia, pesimismul lui profund, nencrederea-i maladiv n oameni, citatele din operele lui Freud i Schopenhauer, profeii si alturi de Budha i de Confucius, pe care le folosea de predilecie n discuii, treziser nc de la nceput interesul lui

Frances, apoi treptat o cuceriser. Red nu avea nimic comun' cu tineri de vrsta lui, superficiali, blazai, nsetai de senzaii tari, de mperecheri animalice. Ptrunsese n mijlocul grupului ei de boemi asemenea unui personaj bizar, cobort dintr-o lume a stelelor. Nu se tia nimic despre obrie, despre trecutul lui; Red pstra o muenie absolut n acest domeniu, sporindu-i aureola de mister. Se aflase c ador pictura. Picta i el. Pnze stranii, zugrvite parc de penelul fantast al unui drogat deprins s triasc universul himerelor. Fetele din grupul lui Frances se simiser puternic atrase de personalitatea lui. Red pstra ns fa de ele o atitudine distant, superioar, de arhanghel cobort printre muritori, li oferiser droguri: marijuana, LSD, heroin... ntmpinaser un refuz care le sporiser curiozitate. l ispitiser a i se drui pe rnd, iari fr nici un rezultat. Homosexualii din grup i spuseser atunci c i gsiser un nou adept. Dar nici avansurile lor nu obinuser mai mult succes. . .

Boemii din grupul lui Frances, care i gsiser refugiul la Monterey, aveau totui o nclinare comun:, dragostea pentru art. Mai toi pictau ori sculptau. Dar operele lor gseau rareori clieni. n lips de amatori dispui s-i aprecieze, boemii i aduceau laude ntre ei. Tmierile reciproce, repetate cu struin , le creeaser convingerea c toi erau nite genii nerecunoscute de publicul ignorant. Fatpul c Frances i gsise un cumprtor singur n persoana lui Arthur Steuben, proprietarul galeriei de art cu acela nume, nu-i impresiona. Cunoteau apartenena i presupunerea c aceasta juca un rol determinant n achiziionarea tablourilor. Toi artitii din grup, att cei nchipuii ct i cei realmente talentai, alergau cu limba scoas dup cumprtori, chiar dac n public declarau c dispreuiesc aspectul comercial al artei. Red evita s participe la discuiile cu caracter profesional, fiindc spunea el nu avea timp de pierdut, ntr-o diminea, instalat pe malul oceanului la Cypress Point, picta

valurile tumultuoase care se sprgeau ele stnci. O viziune haotic, infernal, cu tonuri ntunecate, sfiate la orizont de strfulgerri vineii. Civa turiti se opriser lng evaletul su i i priviser critic opera, fr ca Red s se sinchiseasc de prezena lor. Unul dintre ei un brbat distins, argintiu la tmple, cu haine de sport impecabile > se declarase amator s-i cumpere pnza. Red ridicase indiferent din umeri. Nu vnd! Uimit de rspunsul lacanic al tnrului artist, brbatul cu tmple argintii i oferi un pre atracios. Red l privise peste umr, zmbind ironic. N-ai ce face cu banii, Mister? Formulase ntrebarea folosind un ton plin de insolen. Stimulat de aceast mpotrivire, strinul dublase preul. . Vezi-i de drum, Mister! mormise Red printre dini, r.arcndu-i spatele. Turitii plecaser nedumerii. Doi colegi ai si, care ncercaser fr s atearn pe pnz ntr-o

interpretare proprie peisajul redat cu atta for i originalitate de Red fuseser martori la insolita scen. napoiai n colonie, istorisiser ntmplarea. Red crescuse n ochii tuturor, dar tot atunci se zmisliser n sufletele confrailor simminte de invidie i antipatie. Succesul artitilor autentici supr pe rataii care se cred frustai de ceea ce li se cuvine. Indispui i de succesele la femei repurtate de Red succese pe care el refuza s le speculeze masculii din grup ncepuser s-1 priveasc dac nu cu ostilitate declarat, cel puin cu o rceal crescnd. i candidatele la dragostea lui, iritate cci fuseser respinse, prinseser a-i manifesta tot mai deschis suprarea. Nu-1 expulzaser nc din mijlocul lor, dar izbucnirea crizei nu era departe.

Spre surprinderea tuturor, Frances adoptase o atitudine contrar majoritii.

' rr

La nceput din spirit de contradicie, apoi minat de o crescnci simpatie i admiraie fa de lucrrile lui. Luase hotrrea s-1 urmeze, dac

mrunta colectivitate de artiti nereuii din rndurile carora icea i ea parte, ar hotr ntr-o zi s-1 declare persana non g r a t a . . . Zumzetul helicopterelor ncetase. Deasupra strzii pustii coborise. linitea. n faa intrrii pasajului se ivi o pisica trcat, nconjurat de puii ei. Pisica miorli, i pi mai departe, laolalt cu pisoii minusculi. Scena aceasta panic suolinie ciudenia situaiei inilor refugiai n pasaj. Unul dintre ei scoase, precaut, capul afar. O main a poliiei trecu anunind printr-un huiit parleur c circulaia fusese restabilit. Se ivir i ambulanele rmase pn atunci la adpost. Oamenii ieir de prin unghere la lumin, aa c strada i relu curnd animaia. Morii i rniii fiind ridicai n grab, toiul reintrar n normal. Cu tablourile la subsuoar, Frances se ndrept spre o cldire nalt, cu perei abrupi ele sticl, care adposteau printre alte magazine i galeriile de art Steuben". Intr, intmpinat curtenitor de patron nsui. Va s zic erai.pe strad, cnd

demontul a ncepui s trag n mulime?. . Nu v nchipuii, Miss Chandler, ce bucuros snt c ai scpat cu bine! Steuben era un btrnel cochet, venic mbrcat n veston negru i cu pantaloni reiai. Fii de pr alb, aduse de deasupra urechii stngi i acopereau imperfect calviia. Mi-ai adus ceva nou, Miss Chandler? Frances desfcu la repezeal cureaua care lega tablourile i i le arta unul cte unul. Steuben le examin critic: Nu snte rele! Nu snte rele deloc! Frances surise: tiam c au s v plac. i acum s v informez despre ce e vorba Mr. Steuben. Doresc s organizai ntr-unui din saloanele galeriei dumneavoastr o expoziie a acestor pnze. Toate snt semnate de colegul meu Red Butler. Dup cum putei constata, are un real talent. Patronul zmbi chinuit: Piesele snt ntr-adevr remarcabile, Miss Chendler, dar protejatul dumneavoastr este nc

un necunoscut. Galeriile mele nu-i pot asuma riscul unui eec . . . S nu m nelegei greit, Mr. Steuben, l ntrerupse. Iau asupra mea riscurile. Cu alte cuvinte, snt dispus s achit chiria slii. . . Preul e cam scump ... nu tiu dac are s v convin . . . Ct, Mr. Steuben? S fim expeditivi! O sptmn, apte mii de dolari. O sum rezonabil. V reamintesc c i n acest caz mi asum o rspundere moral, adpostind expoziia unui necunoscut. Galeriile Steuben" reprezint o garanie a reputaiei dobndite cu greu .. V ofer cinci mii de dolari pentru o sptmn, spuse Frances. Nu dispun de mai muli bani. Cinci inii de dolari reprezint o sum rezonabil. Pot s v asigur fr team c reputaia firmei dumneavoastr nu va avea de suferit de pe urma prezentrii acestei expoziii. Garantez succesul!

i ramele? Cine pltete ramele? ntreab precaut patronul, netezindu-i cu un gest mecanic reverul vestonului tivit cu iret de mtase. Dumneavoastr le pltii, Mr. Steuben. Rame simpla de lemn alb. Patronul calcul rapid avantajele i dezavantajele acestei propuneri. Ajunse la concluzia c se contura o afacere promitoare. Aces Reci Butler va sparge nendoielnic barierele anonimatului .. . Miss Chandler, din stim i simpatie pentru dumneavoastr, accept trgul. Cnd ai prefera s inaugurai expoziia? Ct mai repede posibil. n acest caz va trebui s verific nc odat programul viitoarelor noastre expoziii . . S gsesc o fereastr . . . Am s v anun telefonic data ... Atunci v las n primire pnzele. S v semnez i cggu'1 respectiv. Prea bine, Miss Chandler. S sperm c protejatul dumneavoastr n-are s v dezamgeasc. . . Btrinul czu pe
9

gnduri: M tem c va fi ultimul debutant lansat de mine . . . Ai venit n ceasul al doisprezecelea . . M ispitete gndul s m retrag din afaceri, s m stabilesc ntr-o localitate linitit, n care s nu mai aud de huliga- nisme, de jafuri, de crime . . . Acum, n ultimul sfert al supercivilizatului secol XX, aici, la San Francisco, sntem mpresurai de primejdii mai abitir dect locuitorii din Far West, n epoca demenial a descoperirii aurului n California lui Sutter. Frances i zmbi cu simpatie: Dumneata, Mr. Steuben, eti att de ndrgostit de activitatea dumitale de.anticar, nct nai s renuni la ea nici dac pe strzi oamenii au s fie vnai ca iepurii . . . Asta se i ntmpl, Miss Chandler! Asta se i n- tmpl! Poporul american accept s fie terorizat de bandii, de asasini. . . Vine un derbedeu la mine, mi pune un pistol n piept i mi poruncete s-i dau toi banii din cas. . Chiar dac
f* Y U *

galeria e plin de clieni nimeni nu intervine n ajutorul meu. Nu-mi rmne dect s m execut, dac mi repugn s mi se gureasc pielea cu gloane . . . Dar ce s v mai supr cu grijile mele ... S ne strduim a le uita, s savurm puinele clipe de bucurie care ne mai rmn . . . Calvarul nostru, al btrnilor, nu va mai dura mult. M gndesc ns la dumneavoastr, tinerii... i v plng .. Frances rse: Pe toi ne ateapt moartea ... Ne vom nfia la ntlnire mai devreme sau mai trziu. De ce s ne am- rm, lsndu-ne obsedai de iminenta sfrsitului? Optimismul tineretului este reconfortant! zmbi el cu forat voioie ... j Frances Chandler prsi Galeriile Steuben ntr-o ndoielnic stare de spirit. Se ntreba cum va reaciona Red, cnd va fi informat de iniiativa ei. Luase tablourile din atelier fr tirea lui, fiindc era sigur c Pyed i-ar fi respins ideea. Spera ns c n cele din urm l va face s priveasc
7

lucrurile cu mai mult realism. Oroarea lui fa de amatorii de art, mai mult sau mai puin prin- cepui, fa de publicitate, fa de succesul care i se cuvenea, era maladiv, iar de aceast ciudenie trebuia s-1 vindece. Poate c ntr-o zi Red, i va mulumi, cunoscndu-i strdaniile . . Poate c atunci se va arta mai uman, mai nelegtor, mai afectuos . . . Nu-i fcea iluzii c Red o va iubi vreodat. Omul acesta, dedicat numai artei lui, se nstrinase de lume, respingea ostil minile ce i se ntindeau prietenoase, rspundea cu indiferen la atacurile rivalilor care clei i intuiau superioritatea, refuzau s i-o recunoasc . . . Frances sosi la Monterey seara trziu i l gsi pe Red n camera lui, cntnd la chitar n .faa unui tablou pictat de el, ce nfia cu impresionant for de evocare coasta stncoas, plin de slbticie de la sud de Crmei, bombardat de valuri furioase. Zugrvirea imensitii i forei oceanului era tema lui preferat. Fizionomia pictorului, att de aspr ndeobte, era ndulcit de o lumin interioar cald ce-1
i

nfrumusea, umanizndu-1. La aoari'ia prietenei sale, Red tresri smuls din tran. Expresia-i dur, impenetrabil, de toate zilele, izgoni blndeea ce-i mpodobise pn atunci chipul. Puse deoparte chitara i i aprinse plictisit o igar. Cntai att de frumos . . De ce teai oprit? l ntreb Frances cu amical repro. Red o privi cu o indiferen care o duru: - mi place s cnt numai cnd snt singur... Solitudinea m inspir ... Frances surise trist: In solitudine tu nu te simi niciodat singur. Am observat de mult... El i stpni un cscat: Ai fcut o observaie ntemeiat!. , Creti n ochii mei, Frances. Eti un bun psiholog!. . Intre oameni m simt ntotdeauna stingher . . . i prezena mea ti creeaz acest sentiment? Red rse, amuzat de mbufnarea fetei: Cteodat, cnd m aflu lng tine, nici nu simt c exiti. Po*i s iei

aceast constatare ca un compliment. . Da, da, ca un compliment. Cteva zile mai trziu, Frances i Red stteau la o mas pe terasa durat din lemn a restaurantului Windjammer amenaiat cu o simplitate rustic rafinat studiat. Ecrane de sticl aveau menirea s-i aoere pe clieni de vntul care sufla dinspre larg. Pentru a li se asigura totu o rcoare plcut, plafonul era descoperit. Ferestrele late ca nite vitrine, dominau docurile cu forfoteala lor de vase de
i

pescuit mai triate btrne, dar cu att mai pitoreti. Cteva yahturi albe, ngrijite ca nite femei cochete, fceau not discordant. De da'a aceasta ecranele de sticl deveniser inutile, cci vntul ncetase s mai bat. Deasupra docurilor plutea o pcl lptoas, sidefie, poleit de razele soarelui escarno- tat privirilor. Pe faa de mas roie farfuriile de porelan aruncau pete albe, n armonie cu paharele i cu po- miera ncrcat cu fructe zemoase, ca ntr-o natur moart semnat de un pictor

__

olandez al secolului XVII. Mesele din jur erau ocupate mai ales de turiti, care-i exprimau n tot felul de limbi entuziasmul strnit de ambiana feeric. Red Butler nu mprtea buna dispoziie general. Se uita dezgustat la brbaii n haine albe, brbierii proaspt i respirnd prosperitatea, la femeile de toate vrstele ce arborau rochii nflorate, extravagente, la copiii buclai, zgomotoi i cu educaie deficient, la chelnerii stilai, n haine roii ca i feele de mas. Fran, orict te-ai strdui, rmi o incorigibil burghez. Ai inut s m aduci n localul sta tot att de insipid ca i lumea tern care-1 populeaz ... Nu s-ar putea spune c n jurul nostru nu abund culoarea . . . Constat chiar c se face exces ... Red se strmb dispreuitor." Nu este vorba de culorile' iptoare, ndrgite de vulg. M refer la tonurile divine, vizibile doar nou, aleilor. Ne strduim s le aternem pe pnz, spre a le pstra amintirea ...

ie nu-i place s mpri cu nimeni amintirile. . . Pictorul se anim brusc: Nici nu am ce mpri!. . Burghezii ti nu snt capabili s perceap tonurile vizibile doar mie . . . poate i ie . . . Mulumesc pentru amabilitate . . Nu am de gnd s le fac educaia artistic, s le deschid ochii asupra minunilor pe care snt incapabili s le vad ... S nu te supere adevrul, Fran. Acuarelele tale snt bune . . . pentru snobii dornici si mpodobeasc interioarele cu nimicuri ncnttoare, dar lipsite de substant . . . Cu alte cuvinte s m las de pictur, replic ea fr s se supere. N-am spus asta. ie ns i plac laudele, recunoaterea talentului tti de ctre public, aspectele tangibile ale acestei recunoateri, banii. . Fcu un gest de violent respingere: Pe mine nu m intereseaz aprecierile publicului i nici banii lui . . .
t

Divinitatea nu poate fi cumprat. . . Frances i plec supus fruntea, recunoscndu-i nfrn- gerea: M nclin, Red! Operele tale ating culmile divinitii . .. Faa lui se ntunec brusc: Te rog s nu mai rosteti asemenea platitudini! Pngreti arta adevrat, arta care dispreuiete i critica negativ i educaia . . . Perfeciunea nu permite comentarii nici cu semnul plus nici cu semnul minus .. i desconsideri pe contemporani, snt de acord, dei socotesc aceast atitudine misantropic. Ce ai ns mpotriva posteritii? Toi artitii sau zbtut, se zbat i se vor zbate pentru a-i asigura recunoaterea lumii de mine. O glorie ieftin de care m lipsesc. .. Frances se nfurie: Nu ai dreptul s lipseti omenirea de frumos. . . De frumosul exprimat n arta furit de tine . . . Oamenii snt ri,

meschini, egoiti abuzivi, farnici... Dar lumea asta imperfect a creeat cultura i civilizaia de azi . . O cultur i o civilizaie imperfect ameninat n orice clip cu distrugerea! Privit sub acest aspect, ce nseamn posteritatea? . . Chiar dac globul pmntesc nu va exploda, datorit mijloacelor de ucidere n mas create de ctre oameni, va veni totui o zi n care, mbtrnit, va pieri,, aa cum piere orice organism uzat... Ce se va ntmpla atunci cu muzeele, aceste cimitire de obiecte de art i de cri?. . Ce sens va mai avea cuvntul posteritate?.'. . Frances l privi uluit de rbufnirea lui verbal, exteriorizare a unor vijelioase frmntri luntrice. Refuz s creez art pentru o lume imperfect, mprit ntre mbuibai i nfometai, ntre stpni i robi, continu Red cu aceeai vehemen, atrgnd privirile ctorva clieni de la mesele

alturate. Lumea modern se * mridrete c a desfiinat sclavia. Ce trist, ce abject comedie! . . Aratmi o ar n lume, oricare ar fi ea, n care s nu existe sclavie sub un aspect sau altul. Sclavia de azi mbrac forme rafinate, sofisticate! n rndul sclavilor snt cuprini oameni cari furesc din ordin arme de ucidere n mas, fie c acetia snt ingineri, muncitori sau pur i simplu platnici pasivi de impozite, folosite de guvernani tot pentru narmare!. . Atta timp ct vor exista rzboaiele, indivizi care pregtesc i amenin cu rzboiul, robi care se supun orbete asasinilor investii cu puterea de a-i trimite la moarte, omenirea nu-i va cunoate linitea, iar programul nu va fi dect o nou etap premergtoare distrugerii finale . . . Snt hotrt s m menin pe poziia mea, atta vreme ct. . . Reci simi pe bra atingerea timid a degetelor fetei. Dragul meu, te rog . . . linitetete! Uite, ne aduce mncarea . . . De ce nu vrei s-i tihneasc ziua

aceasta att de frumoas? . Mi-am dorit att de mult s ne aflm azi mpreun ... s ne bucurm mpreun de . . . de . . . Red o privi ncruntat: De ce s ne bucurm? Avem motive de bucurie? Sczu totui tonul. Chelnerul le umplu paharele cu un vin rou cu strluciri de rubin. S bem pentru noi, Red, pentru izbnda operelor. . . am vrut s soun a Fndurilor tale . . Ridic paharul. Il ridic i Red, dar oarecum mpotriva voinei lui. Gustar vinul o arom i un buchet de nalt clas apoi aezar paharele pe mas. ncepur s mnnce, fr poft, nisetrul la grtar abia servit. Frances era ngrozit Trgea cu ochiul spre jurnalul mpturit pe mas alturi de ea, sub poeta cu flori multicolore imprimate n piele. Pe una din paginile dedicate rubricilor de art se afla un anun al galeriilor Steuben", care fcea cunoscut publicului recenta deschidere a expoziiei de tablouri semnate de Red Butler. Ceva mai departe un cronicar de art, care

asistase la vernisaj, a- for^1 -^:^ np Hou coloane un articol elogios n jurul operei Iui Red Butler revelaia sezonului n domeniul picturii 44 . moderne ,,Acest tnr artist", continua criticul nu ngduie a fi categorisit n nici unul din compartimentele nVturale consacrate diferitelor coli actuale. Maniera, lui este att de original, talentul att de copleitor, de e^nloriv, nct sparge toate canoanele. Red Butler nu permite a fi comparat cu nimeni, fiindc Red Butler pste unic". Frances nghiea cu noduri petele stropit cu picturi de lmie. Nu-i simea' nici gustul, nici frgezimea. n coul -pieptului i se rsucea o ghiar nevzut. .Cum va reaciona Red, cnd va afla c tablourile i snt expuse mpotriva voinei sale ntr-o galerie din San Francisco? Abia acum i ddu seama de enormitatea neghiobiei svrit ele ea. Era ns prea trziu, ea s mai poat repara ceva. Exista o singur i foarte fragil soluie. S retrag tablourile de la Steuben" i s ie readuc n brlogul lor din Monterey. Se fcuse ns prea mult

v i ' v n jurul lor. Era imposibil ca Red

s nu fie informat, mai devreme sau mai trziu, c Frances abuzase ele buna lui credin. Un abuz izvort din cele mai frumoase intentii,
t rr

totui un abuz. La captul terasei apru Tim Stephney, nsoit de o fat tnr, insipid, cu pr de un blond splcit i sni plai de biat. Tim, pictor i el, se ncadrase printre rivalii nedeclarai ai lui Red. Dei i recunotea n sinea lui talentul, se strduia s i-1 minimalizeze cu orice ocazie. Cinci o vzu pe Frances n compania lui Red, se apropie, de masa lor. Se opri n dreptul lui i i zmbi cu fals prietenie. Felicitrile mele, Red! Am citit articolul din Herald Tribure". Adaug cu ton de glum: Spune-mi cinstit, ct ai pltit ca s i-1 fac att de laudativ? Lui Frances i se scurse tot sngele din obraji. Petele ngurgitat pn atunci porni s i se urce pe gtlej n sus. Cu un efort, ncerc s-i stpneasc senzaia de vom. Red

ridic iritat privirile spre noul venit: N-am apreciat niciodat glumele proaste, Tim. Ochii lui Tim se ngustaser, ridiendu-i colurile oblic, ca la mongoli. Chipul lui avea n clipa aceea o expresie apreciat de Frances drept drceasc. Hai, nu mai face pe nevinovatul, Red! Recunoate mai bine c sclrba ta de publicitate era numai de faad, i c pe ascuns i pregteai lovitura . . . Trebuie s admit, fr nconjur, c ai reuit pe deplin . . . Red se fcuse pmintiu. Nu-i plcea s fie luat ha btaie de joc. mi faci mil, Tim! Nu te tiam i mitocan. Am citit i eu articolul, Mr. Butler, interveni blonda cu snii plai. E ntr-adevr extraordinar. M bucur c am avut prilejul s v cunosc . . . Sper c la srbtorirea succesului ne vei invita i pe noi. . . Red se ridic de la mas. i nclet pumnii. Ochii lui zvrleau sentei.

Las fariseismele, amice! l nfrunt Stephney znihip.d sarcastic. Prefctoriile nu mai in . . . Scoase din buzunarul sacoului de sport un ziar mpturit. l desfcu la articolul n chestiune, apoi ntinse colegului de breasl. Citete! Nu eti tu Red Butler? Ar fi prea ele tot s ne aflm n faa unei potriviri de nume att de flagrante. Red lu ziarul i i arunc privirile asupra coloanelor tiprite. Descifr cteva pasaje, apoi umbra unui zmbet prinse s-i destind expresia crispat a feei. E ntr-adevr o potrivire de nume uluitoare. N-am expus nici un tablou la Steuben". Zmbetul i nghe treptat pe buze: Nu ... nu snt eu . . . afar numai dac ... Ridic ochii de deasupra paginei tiprite i se uit lung la Frances. n mintea lui se nfirip o bnuial . . . Numai dac? repet Stephney cu rutate. nelesese c picase ntmpltor peste un episod jenant din viaa

comun a lui Red i a prietenei lui: Ce se va mai distra pe seama lor, chiar dac succesul ue la Steuben" avea s se confirme. Copleit de uittura crunt a lui Red, Frances plec ncet ochii. n clipa aceea, n mintea lui se fcu lumin . . '
*
**

Poi s afirmi pe contiina dumitale, Linzer, .c acest portret este un Bol i nu un Rembrandt? Experii care l-au analizat pn n clipa de fa nu au czut de acord spre a-i stabili proveniena, dragul meu Steuben. Bernard Linzer vorbea eu glas suav, n ton cu expresia placid a chipului su cu trsturi ngreunate de o grsime care ncepuse s-i deformeze estetica. La 35 de ani, o corpolen precoce mpotriva creia lupta cu toate mijloacele puse la dispoziie de medicina modern, i compromisese silueta, prevestind o obezitate progresiv irezistibil, predispoziie nedorit care l exaspera cu att mai mult, cu ct

Linzer era un estet rafinat pn n strfundul, fiinei sale, un adept al frumosului sub orice form, un sibarit nclinat s savureze toate voluptile oferite de belugul cel mai dezlnuit al privilegiailor, un cochet dornic s strluceasc prin elegana sa, un nsetat de laude de complimente. Pasiunea lui pentru lux se manifesta printr-o etalare ostentativa de podoabe i de tot ceea ce poate ilustra opulenta i reuita deplin n via. Croitorii lui de pe Saville Row erau furnizori ai Curii Regale purta bijuterii achiziionate la Cartier i Van Cleef, fcndu-se remarcat printr-un exces oriental. Dispunea de o flot de Rolls Royce-uri de trei yahturi i de o multitudine de cai de curse. Avea domiciliul la Paris, pe Avenue Foche i o serie de reedine n marile capitale i orae ale lumii, n paralel cu galeriile sale de art i antichiti. O central la Paris, pe Faubourg Saint Ho~ nore, cu filiale la New York i la Roma, la Londra i la Rio de Janeiro, la Madrid i la Milano, la Washington i la Monte Carlo. ntreinerea acestei

existene aproape fabuloase necesita cheltuieli uriae. Dar i sursele lui de ctig erau colosale. Galeriile de antichiti, expertizele de art i alte multe combinaii legate de comerul cu obiectele de art i aduceau venituri imen^?. Dragul*meu vSteuben, nu neleg de ce te cramponezi s obii o expertiz care s atribuie lui Rembrandt portretul Brbatului n negru". i Bol, elevul lui, se bucur pe pia de o cot nalt. Se spune chiar c portretele executate de el depesc uneori pe ale maestrului. Linzer, snt consternat. ii s te plasezi pe o poziie antagonist intereselor mele ... i ale . . . adevrului. Cu att mai mult cu ct n sinea dumitale nu poi s nu recunoti c este vorba de un Rembrand i nicidecum de un Bol. Karl! Unde este Karl strig deodat Bernard Linzer. In glasul lui se desluea o mare alarm. De sub biroul lui Steuben apru, rspunznd la chemarea stpnului, un motan negru, de Angora. Se lipi

calin de piciorul lui i prinse s toarc. Linzer l lu n brae i l mngie tandru. Un pisoi demn de sngele lui nobil nu umbl pe sub mobile! l dojeni patern. Karl vrea lapte, Steuben. D porunc s-i aduc o farfurie cu lapte! Imediat! se execut gazda, apsnd butonul unei sonerii. Lapte pentru pisica lui Mr. Linzer! porunci secretarei ivite n pragul uii. Pardon, e pisoi! l corect vizitatorul. Peste cteva momente, Karl lipia cu limbu lui roz, laptele din farfuria pus fr jen de Linzer pe biroul Louis XV autentic al gazdei. M scuzi c te-am ntrerupt, Steuben. mi spuneai tocmai c . . . Nu se poate face confuzie ntre un Bol i un Rema fost elevul lui Rembrandt, i-a pstrat personalitatea tua, stilul, chiar dac n prima lui faz era tributar influenei maestrului. neleg s nu poi face o

delimitare precis ntre maniera lui Aert de Gelder i a magistrului su Rembrandt. Gelder a rmas credincios stitlului lui' Rembrandt, chiar i dup ce a ncetat s-i mai fie discipol. Bol nu poate fi n nici un caz confundat cu autorul ,,Rondei de noapte". n timp ce vorbea, Arthur Steuben se uita cu coada ochiului la pi&oi, ncercnd un sentiment de suferin fizic ori de cte ori cdeau pe birou stropituri de lapte. Linzer nu se ls convins: Scumpul meu, i pe un Bol poi obine un pre substanial... ' " ~ i bai joc de mine, Linzer? Cumprtorii notri snt recrutai n general din rndul mbogiilor peste noapte, amatori s-i plaseze banii n obiecte de art, valorile cele mai sigure, mai constante. Ori, ci dintre parvenii tiu ceva despre existena lui Frederic Bol? S vorbim serios; Linzer! O expertiz semnat de dumneata, reprezint o garanie indiscutabil, axiomatic.

CoK&ider c nu poi refuza un prieten, cu care ai ncheiat afaceri foarte frumoase. . . Uite, propun s discutm cu crile pe mas. Care este preul unei expertize semnat de dumneata? Bernard Linzer ridic din sprincene. ntrebarea dumitale m uimete, Steuben. Cunoti tot att de bine ca i mine tariful fixat de Consiliul de Administraie al Camerei sindicale a Experilor profesioniti din 5 Noiembrie 1970. Cnd expertul se deplaseaz n afara Parisului eu snt expert francez i ca atare respect aceste dispoziii primete pentru fiecare tablou expertizat 3o/ 0 din estimarea lui, fr ca aceast sum s poat cobor sub 300 franci. La aceasta se adaug cheltuielile de drum i de cazare. Linzer enunase cu glas monocord prevederile tarifului. Steuben deschise braele ntr-un gest larg, care prea s vrea a mbria cordial ntreaga omenire. Tariful dumitale, Linzer, se refer la Frana si la
r >

clienii /francezi. Aici sntem n America. Preurile ating alte nivele, mult mai nalte . . . Rubicondul vizitator mngia cu delicate spinarea curbat a pisoiului cu blan mtsoas i neagr ca antracitul. 'Evident, dac a accepta s-i expertizez tabloul, ar nsemna smi asum o mare rspundere ... Gazda scoase dintr-un sertar al biroului un carnet de cecuri i complet unul din ele pentru suma de 10.000 de dolari, apoi l nmn interlocutorului. Acesta l exa- min pe toate feele: Regret, dar timpul meu e limitat. Expertizarea unei asemenea piese cere studii complete, cercetri laborioase, analize tiinifice, Dar dac a dubla suma? Snt prea ocupat, prietene . . . Doar dac ai mai aduga un zero. Stauben rotunji ochii: O sut de mii? O sut de mii. Pe un Rembrandt
i

cu certificat de autenticitate, vei obine cel puia un milion i jumtate de dolari. Steuben ntinse mna: D-mi te rog cecul, s adaug nc un zero, aa cum mi-ai cerut. ntre galantuomini nu exist piedic. Un moment, ridic Linzer mna. Adaug i 5% din preul vnzrii. -Amfitrionul i duse minile la cap: M ruinezi, Linzer! Tabloul sta m cost pn acum comisioane, expertize, peruri peste 400.000 de dolari. . . Dragul meu Steuben, timpul mi-e drmuit. Se ridic de pe scaun. Nu te mai rein . . . Ia loc! l pofti cu grbire btrnul. i completez ndat nscrisurile, n condiiile stabilite de dumneata. Cnd mi nmnezi certificatul de expertiz, semnat i parafat? Mine de diminea pn n prnz. E bine? Poarte bine! zise Steuben

punndu-i n funcie tocul de aur.

Pisoiul terminase de but laptele. Unde snt oare ngeraii mei?

exclam brusc Linzer. Btrnul tresri i i ntrerupse lucrul: Ce-ai spus? ngeraii! Unde snt ngeraii mei? Stauben i sun iari secretara, care bg capul pe ue. Miss Pierce, poi s-mi spui unde se afl n clipa de fa nsoitorii lui Mr. Linzer? i lsasem n sala expoziiei Red Butler . . . Nu-i pierd ei vremea ateptndu-m ntr-o sal cu tablouri. Dac exist prin mprejurimi vreun bar cu jocuri automate de poker, ntr-acolo si ndrepi cer- cetrle, Miss Pierce! - Prea bine, Mr. Linzer, replic secretara, fr s dea semne de mirare. Dup plecarea ei, Arthur Steuben, termin de "redactat nscrisurile cerute de Linzer. i le predau cnd mi aduci expertiza. Mi le predai chiar acum. Eu i

completez pe loc o scrisoare prin care, atribui lui Rembrandt tabloul n chestiune, i mi iau obligaia s-i predau n cursul zilei de mine expertiza n forma ei definitiv. Ne-am neles, scumpe amice? ntotdeauna ne-am neles de minune, dragul meu Linzer, zise btrnul luminat la fa. Vizitatorul redact scrisoarea, apoi cei doi brbai fcur un solemn schimb de documente, asemenea unor diplomai care i-au ncheiat cu succes tratativele. Un tnr amploaiat al galeriei nvli emoionat n cabinetul patronului. Mr. Steuben, iertai-mi intrarea intempestiv. Jos, n sala de expoziii, e mare scandal. Un tip pletos care pretinde a fi Red Butler sfie pnzele expuse de noi. Nimeni nu ndrznete s i se mpotriveasc. Agit un cuit i amenin cu moartea pe toi cei care ar ndrzni s i se mpotriveasc. Cred c e un nebun furios. Am anunat

Incuij sertarele biroului, apoi iei ca o furtuna din cabinet, urmat de amploaiatul su. Bernard Linzer m- . pturi nscrisurile ntocmite de Steuben i le strecur n buzunarul dinuntru al vestonului, apoi, cu pisoiul n brace prsi calm ncperea.

telefonic poliia! Asta ne mai trebuia! se vit Arthur Steuben, du- cndu-i minile la cap.

J Secretarul de Stat Charles Worthington Byron i consult ceasul brar un Vacheron et Constantin de piatin apoi se adres zimbind soiei sale: Trebuie s te grbeti, scumpa mea. Exact peste 55 de minute avionul i va lua zborul. Iar drumul de aici i pn la Aeroport n aceste* ore de vrf are s ne coste ceva timp. Byron era un brbat cu adevrat frumos. La patruzeci i ceva -de ani avea o siluet de efeb, i elegana

unui play boy nzestrat de natur cu o tineree venic. Prul argintat la tmple i conferea o distincie princiar. Dac Charles Worthington Byron ar fi acceptat s fac film, fizicul su l-ar fi umbrit pn i pe Robert Red- ford", declarase ntr-un cerc de oameni de art Harvey Langstone, faimosul critic cinematografic. In tineree, Byron participase la cteva turnee internaionale de tenis cucerind trofee prodigioase. Clre de nalt clas, se plasare pe primele locuri la concursurile hipice europene n primii ani ai decadei 60, iar yahturile sale cu pnze Royal II i Royal III nregistraser un palmares de invidiat la competiiile din Bermude, Sydney Hobart, Cowes Dinard, Napoli i Monte-Carlo. Dar n politic Byron dduse cele mai uluitoare lovituri. Membru marcant al Partidului Democrat, fusese ales cu o confortabil majoritate n Camera Reprezentanilor, la vrsta limit de 25 de ani. La 31 de ani ptrunsese n Senat i fcuse vlv cu interveniile lui retorice, foarte temute de

adversarii politici. Guvernator al Statului California, apoi ambasador la Londra i n ultima vreme Secretar de Stat, era destinat opteau iniiaii s urce treptele demnitilor pn n vrful piramidei politice a Statelor Unite. N Cstoria lui cu Patricia Mason fiica unui potentat american al petrolului, consolidase imperiul financiar pus n slujba intereselor lui Charles Byron. Patricia care nu atinsese nc plafonul celor 30 de ani, druise soului ei trei copii o fat i doi biei exemplare reuite, destinate s mplineasc- i pe trmul vieii de familie succesele strlucitului om politic. In lumea monden a Statelor Unite, Patricia Byron frumoas, aristocratic, inteligent ocupa un ioc privilegiat la recepiile oficiale i la reuniunile diplomatici; apariia ei la braului lui Charles fcnd invariabil * senzaie. Etala cele mai elegante toalete, cele mai scumpe blnuri i bijuteriile cele mai scnteietoare, fr ca luxul ei frapant s alunece

vreodat pe panta vulgaritii, a parvenitismului. Adora cltoriile. n fiecare an i petrecea citeva luni la Paris, ori la 'Roma, la Londra sau pe Coasta Ligur, pe Coasta de Azur, ori pe Costa Smeralda. Btrinb Europ exercita asupra ei o adevrat fascinaie. Anii petrecui la Londra n epoca ambasadoriatului lui Charles fuseser pentru ea cei mai frumoi din via. Splendoarea Curii Regale a Marii Britanii, decorativa aristocraie englez, ambiana faimoaselor ,,case de ar" care-i numrau cu sutele ncperile de parad, o cuceriser cu desvrire. Cnd se napoiaser la Washington misiunea diplomatic a soului ci nchelndu-se Patricia plnsese cu lacrimi amare. Pasiunea ei pentru Europa includea i unele aspecte dezagreabile pentru Charles. Adeseori, n plin sezon monden, prsea Washingtonul i pleca la Paris sau la Roma,- lsndu-i soul s-i primeasc singur oaspeii la recepiile obligatorii oferite de el la Byron House. Charles se desprinsese cu extravagantele

capricii ale soiei sale. n punea ns ntrebri care rspunsul de pild, .cum Patricia s se despart nevrstnici, lsndu-i guvernantelor...
f

sinea lui i nu-i gseau de se ndura de copiii ei pe seama


/

Te previn, Pat, c nu i-au mai rmas pn la decolarea avionului dect 50 de minute, o avertiz iari Byron . n mod practic l-ai i pierdut. Gata! Snt imediat gata! exclam ea ncuind cu rvn o caset din piele de crocodil. Ajutat de Sally, subreta ei tuciurie care o nsoea invariabil, izbuti s-i ncuie toate valizele. O armat de page boys cu emblema hotelului Intercontinental New York" luar n primire bagajele, spre a le cobor la main. Charles tia ce va urma. O goan dezlnuit pn la aeroport, pentru a sosi n ultimul moment i a-i lua rmas bun agitndu-i formal batistele, gesturi repetate cu regularitate. Byron respecta regulele jocului. Ori de cte ori Patricia pleca n Europa, o conducea de la Washington

la New York sure a fi de fa cnd avioirxI se ridica de pe aeroportul Kennedy. Odat, tatl lui Charles, foarte severul William Wordsworth Byron, fost i el ambasador al Statelor Unite pe lng Curtea de la Saint James, i luase fiul la rost: Peregrinrile prea des repetate, ale soiei tale nu te obosesc? Iartm c-i pun asemenea ntrebare, dar i snt printe i este firesc s m preocupe problemele tale ... Charles rsese cu acea veselie molipsitoare care cucerea pe toat lumea: De ce s m oboseasc? Ea umbl peste mri i t r i , n u e u .

*
*

Acesta nu e un rspuns, Charles, ci mai degrab un mijloc de a-1 eluda. Cu dumneata am s fiu sincer, papa. n primii ani de csnicie am fost i eu puin contrariat de drumoma- nia" Patriciei. Dar cu timpul m-am consolat c mprtesc soarta bietului mprat Franz Josef pe care mprteasa Elisabeth l lsa singur n palatul lui de la Scho- nbrunn, ea btnd drumurile Europei de la un capt la altul. Totui, Charles . . . tiu, exemplul nu este concludent. Nu uita ns, papa, c de aceeai boal a nomadismului sufer cei mai muli membri ai jetset-ului internaional. De acord, dar ei nu au altceva de fcut. Patricia are ns de crescut nite copii. .. Pentru ce snt fcui guvernorii i guvernantele, papa? Exist i un argument mai serios,

adugase btrnul Byron, dup o scurt ezitare. n peregrinrile ei, Patricia este pus n faa a tot felul de tentaii.. . Nu tiu dac m nelegi... - Dac i-ar pune n gnd s m nele, crezi c n-ar putea s o fac chiar i aici, la Washington? Am n vedere cariera ta, Charles ... i eu m-am gndit la asta. Dar e mai " nelept s accept actualul modus vivendi, dect s ajung la o ruptur. Un divor este foarte riscant, papa,. . nsetaii de scandaluri abia ateapt s-i vre nasul printre rufele noastre murdare, spre a ne mproca mai trziu cu venin ... Dar dac-i toarn pe cap copilul altuia? . Charles rmsese oarecum ocat de brutalitatea printelui su. Nu-1 auzise niciodat folosind asemenea termeni.. . Ai rmas un .victorian incorigibil, papa. Cunoti desigur dictonul latin: Pater incertus est. . . M ntreb ci vlstari de valei nu s-au cocoat pe tronuri, datorit

privilegiului echivoc de a fi fost slobozii din pn- tecul unei regine, care le-a atribuit oficial o paternitate regal . . . Astea-s riscurile meseriei de so, papa. Dac te-ar auzi maic-ta, te-ar renega! Charles zmbise: Crezi, papa? . . . Discuia rmsese fr sfrsit. De atunci nu mai reluaser acest subiect. . . Cnd Charles i Patricia ieir din hotel, un brbat scund, insignifiant, cu mbrcminte neutr, se apropie n grab de ei. Cu ndrzneala timidului, puse mna pe braul lui Charles: Trebuie s v vorbesc, Mr. Byron, ntr-o chestiune . .. Un agent n civil, din garda personal a Secretarului de Stat, l mpinse pe intrus n lturi. Vezi-ti de drum, omule! Trecuse prin mari emoii. Teroritii se apropiau de victimele lor invocnd cele mai nstrunice pretexte. Din fericire, n Statele Unite atentatele
ff 9 _____ t 7

politice nu luaser amploarea celor din Italia, Spania sau Germania Federal. Dar acest argument nu putea fi invocat nici cel puin de dragul statisticii. Brbatul cu mutr insignifiant arunc o privire rugtoare Secretarului de Stat: Lsai-m s v explic, Sir! Numai dou clipe! ... Charles i zmbi cu amabilitatea profesional a omului politic pus pe neateptate n faa unui eventual alegtor: Snt Jn drum spre aeroport, Mister! Avionu' nu ateapt!..'] Intr n main, urmnd-o pe Patricia. Portierele fur trntite cu zgomot, apoi limuzina se ndeprt cu vitez . . . ^nd iei din ascensor direct pe terasa superioar a lui Pan American Building, transformat n teren de aterizate - pentru helicoptere, Jill Winters avu senzaia c vntul violent, care sufla n rafale, are s o mture ca pe un fir de pai i are s-o

arunce peste parapetul de beton n hul fr fund din jurul edificiului. Jos, la nivelul strzii, atmosfera era calm; o briz srat, capricioas, venit dinspre ocean, rcorea cu moderaie aerul. Dar aici sus, la nlimea a mai bine de cincizeci de etaje, vnticelul de jos lua proporii de vijelie. Spre a i te mpotrivi, trebuia s te pironeti pe picioare, nclinndu-te uor spre direcia din care sufl rafalele, spr^ a le face contrapondere. nainte de a se ndrepta spre helicopter, Jill arunc instinctiv privirea peste parapetul terasei. Peisajul i tie rsuflarea. Dincolo de gara Grancl Central Terminal. ghemuit la picioarele lui Pan American Building. se desfsura spre sud opulenta Park Avenue, cea mai ,,scump" strad din lume. Zgrie norii si repezeau spre cer uriaele turnuri de beton si de sticl. Mai departe, dincolo de' prova Gigantic a Manhat.tanului, se profilau, printre siluetele buildingurilor trufae, apele albastre ale oceanului. Jill se nscuse n Tueson. Arzona.

i acolo se ridicau zgrie-nori. crescui n plin desert, asemenea cactuilor. Erau ns pu'ni. iar dimensiunile apreau comice n comparaie cu munii de beton durai n Manhattan. Se simi prins cu-delicatete ^e mn. Tresri. Jill, i vorbi la ureche Ronald Chandler, spre a acoperi uieratul vntului, m tem c va trebui s renuni la contemplarea New Yorkului. Ne ateapt helicopterul. Iart-m, i surise Jill cu aerul supus al femeii plpnde, gingae, care ateapt s fie ocrotit .de mascul. Admiraia sfioas pe care o citi n ochii ei, l fcu pe bancher s se simt mai puternic, mai generos. Prezena lui Jill exercita asupra lui o bizar influen. Se simea alt om. Uitase c i apsau pe umeri crhci decenii. Jill l regenerase. Dup prima ntlnire ncheiat n chip att de penibil n acel hotel din San Francisco, urmaser alte ntlniri. Virilitatea lui Ronald renscuse din cenue. i dovedise nsfrit brbia . . .

Se ndreptar spre helicopter laolalt cu un grup de pasageri, care, ca i ei, aveau drept int aeroportul Y^fen- nedy. Acolo urmau s se mbarce pe un Boeing ?.737 cu destinaia Paris. Toi purtau valize mici ori casete, diplomat, cci grosul bagajelor fusese crat dinainte la aeronav. Dup ce se instalar pe locurile lor, Ronald ntreb curios pe o stewardess: De ce nu decolm? Ateptam pe cineva? Mr. Charles Bvron cu soia sa trebuie s soseasc dintr-un moment ntr-altul. Am fost anunai telefonic de ios c snt n drum spre noi. Ronald Chandler i zise cu resentiment c dei ndeplinea si el condiiile cerute pentru a fi un Verv Tmnor- tant Person, nu i s-ar fi fcut asemenea concesii dac ar fi avut imprudenta s ntrzie. Byron, Mrs. Byron si camerista neagr aprut dup cteva minute, apoi helicopterul i lu zborul, purtr.d n carcasa lui de fier i sticl

>>

ntreaga ncrctur de pasageri. Jill rmase foarte impresionat ^nd al^iM de ea si de Ronald se aezar pe banchet Charles Byron cu soia. pe care-i cunotea deia din ilustraiile runnnse m ziare i reviste. Se simi extern de flatat? rnrl Ronald, care-1 cunotea personal pe Secretarul dp Stat, fcu prezentrile. Bvron era o relaie sus^pr^bl ^- "fie "nt^-o zi de folos. Dac va ajunge prescrlinfo S+q+^ln^ T^'fo cp^n ce nu era deloc exclus, o va invita poate la Casa Alb, ceea ce o va impune ca pe o mare vedet n lumea filmului. i ca brbat Charles Rvrori. o ncnt. n nchipuire se i vzu strivit sub pientid lui gol, .mu schiul os n compania lui nu va fi nevoit s triim^e iubirea proceda, ori ele cte nr 1" se afla n bretele lui R.on^vi Chandler. Rivalele ei din Hollywood lansnspr zvonu1 c ar^fi frigid, c fcuse din dragoste o trambulin pus n slujba carierii ei. n ochii ei amorul i pierdea din aura de romantism, cu deosebire preuit de alte fete. Prima ei experien n acest domeniu o dezamgise. Abia mplinise 14 ani.

Dansase toat noaptea n jungla dement a unei discoteci, apoi se retrsese cu unul din partenerii ei ntr-o main, spre a savura n tain "whisky din sticlua plat adus de acesta prin contraband, consilierei buturilor alcoolice fiind interzis adolescenilor n localurile publice. Biatul i i uitase numele o srutase pe v obraji, pe gur, apoi nfierbntat ncepuse s-i umble nendemnatic pe sub fust. I se mpotrivise, nu prea energic, fiindc era excitat i curioas s vad ce. va urma. Afar ns de o durere ascuit cncl o ptrunsese cu toat brbia, lui, nu ncercase nici un sim- mnt de voluptate. De atunci fcuse de multe ori dragoste, clar de fiecare dat intervenise cte un factor, care-i tiase orice plcere. De pilcl, cnd se afla la high- school, un coleg se strecurase noaptea, pe fereastr, n camera ei. Se dezbrcase nerbdtor, se aruncase plin de ardoare peste ea. Atunci Jill resimise ngreoat mirosul acru al subsuorilor lui transpirate. Dup cteva experiene amoroase tot att de imperfecte,

renunase deziluzionat s mai atepte apariia unui James D^an capabil s-i druiasc dragostea dezlnuit, plin de senzualitate, cntat cu fervoare de poei. Cnd se culcau cu ea, bieii deveneau pur. i simplu ridicoli. Gemeau, scrneau din dini, forniau, sltau comic din ale i se zvrcoleau ca nite viermi, iar dup ce terminau, se lsau s cad istovii, golii de substan. Nu se ndrgostise de nici unul dintre partenerii ei ocazionali, i nici nu spera s se mai ndrgosteasc vreodat. Avusese de a face i cu brbai n toat firea. Acceptase pn i omagiile palpabile ale ctorva vrstnici. O actri dornic s-i jaloneze cariera cu succese, este obligat s fac tot felul de compromisuri. Se druise actorilor, asistenilor de regie, operatorilor, chiar i ma- sicnistilor, cci si aceti umili colaboratori -la furirea filmelor pot contribui la evidenierea unei actrie, n- dreptnd asupra ei, la momentul oportun, fascicolele de lumin vie a'e proiectoarelor. Ronald Chandler fusese un caz
> 7 > t

aparte. La primul lor rendez-vous galant, Jill i dduse imediat seama c reinerile lui se datorau unei mpiedicri fizice. Ulterior, ntlnirilelor repetate se soldaser cu relative succese. Nu-i fusese greu lui Jill s miroas c nsi .dificultile lui fizice i-1 puseser la picioare. Spre a-i face iertate deficienele, Ronald se grbise a-i oferi satisfacii n alte domenii. Urmrile politicii ei nu ntrziaser a-i da roadele. I se acordase un rol principal n Summer Night Fever", film de categoria A, cu nimic mai prejos de Aventurile lui Casanova" sau de ,,Peregrinrile lu' se". Hotrt lucru, btrnii amani mediocri dar factori" cu influen, era preferabili tinerilor capabili doar s fac dragoste de cinci ori pe noapte .. . Helicopterul se ridicase n aer. Pe msur ce terasa lui PANAM Building se ndeprt, micorndu-i aparent dimensiunile, se lrgeau perspectivele Manhattanu- lui cu peria lui de zgrienori, asemenea unor gigantice stalactite de cristal. Ajuns la nlimea

prescris, helicopterul se ndrept spre aeroportul John Kennedy. Pentru Jill Winters ncepuse marea aventur . .. Bancherul Barry Shannon i cumpra tocmai ultimele jurnale i un roman oc de Robert Stone de la standul cu presa, din hall-ul aerogrii Pan Am, spre a-i mobila plcut intelectul n timpul cltoriei de la New York la Paris, cnd printre pasagerii care se ndreptau aferai spre cuioarul cu burduf ce lega aerogara de avion, l zri pe Ronald Chandler, n compania Secretarului de Stat Byron, a soiei acestuia i a unei foarte^ tinere femei cu o fizionomie vag cunoscut. Privirile lui i ale lui Chandler se ntlnir. Se salutar zmbind, ca ntre egali. Se cunoscuser cu civa ani n urm, la Casa Alb, pe cnd el, Barry, deinea funcia de consilier financiar al Preedintelui. Nu avea despre Ronald Chandler o prere prea bun. Il socotea un tiplG fils papa, ajuns n fruntea lui ,,Bank of America and South Asia u n virtutea tradiiei, a legturilor de rudenie i a unui joc de culise

uurat de faptul c Chandler erau fiu,, nepot i strnepot de bancheri cu vaz, ocupa un loc de frunte tot prin motenire n lumea exclusiv a celor 400 de familii i personifica prin definiie un stlp al societii americane conservatoare, ultracapitaliste i contient de enorma ei putere n lume. Senin, cu fruntea sus, degajat, acesta reflecta acea siguran n sine pe care nimeni nu o poate cltina. Oamenii de talia lui Chandler ntmpin greuti ffl carier- v 4ar le nvirlg fr eforturi deosebite i fr a-i epuiza sistemul nervos, fiindc lupta, de orice natur ar fi ea, o trateaz ca pe o competiie sportiv. In lumea lui Chandler nu se poate ntmpla nimic grav, pentru c oamenii de seama lui snt blindai mpotriva adversitilor. Chiar dac uneori se rzboiesc ntre ei, srii'"fe'ia s renune la lupt i s se alieze n cazul n care. indivizi din afar cuteaz s le invadeze domeniul rezervai E^i- Barry Shanon era un astfel de intrus, un seif made man, ieit dintr-o familie mic burghez, puritan i conformist. Tinerilor din

categoria iui le snt destinate profesiunile libere de mic avengur, funciile la Stat de un nivel mediu, nvmntul i n cel mai fericit caz, domeniul sportului sau al artelor, unde clac ai talent i priz la public poi rzbi cu preul unor compromisuri uneori greu digerabile. Ei, Barry atacase piepti citadela marii finane dar nu cu gndul de a ajunge un mrunt funcionar la Banc, ci cu voina de a-i cuceri^culmile. Graie inteligenei sale vii, a capacitii, a rvnei, a ndrznelii, dar mai ales a ambiiei Iui nemsurate, reuise s sparg plafoanele i s se caere n lumea celor mari i puternici. Nu se lsase niciodat frnat de scrupule. Ajunsese preedinte al unei mari Bnci, membru n consiliul directorial al unor uriae " concerne, iar mai trziu consilier al Casei Albe. .Dup o e~oc de strlucire, urmase ns declinul. Oligarhia marei finane se coalizase mpotriva lui. I se imputaser unele neregulariti n conducerea Bncii, ne- regulariti care nu erau n realitate dect nite
t

inovaii ndznee, poate prea ndrznee. I se mai reproa ncasarea unor sume disproporionate cu misiunea de consilier expert ce i se ncredinase ntr-o serie de mari combinaii financiare, precum i nite mprumuturi considerabile obinute de la propria sa Banc, n dispreul limitelor stabilite de lege. Se amestecaser i. organele de Stat, n spe Securities and Exchange Comission. n urma anchetelor ntreprinse, el, Barry, se vzuse silit s se retrag de la conducerea Bncii,* s renune la postul de consilier al Preedintelui Statelor Unite i s se limiteze la rolul de expert financiar. Nu i se oferise nici cel puin o catedr la vreunul din colegiile americane de mna doua. Dar in ciuda dificultilor ntmpinate, 3a.rry nu s socotea un om terminat. ntoarcerea sa n plin lumin a rampei decisese el va fi cu att mai zgomotoas, mai uluitoare. Muli dintre adversarii si nfipi zdravn n establisliment-ul american vor avea prilejul s-i mute pumnii fiindc lau nesocotit, l-au spat, l-au umilit.

, Cu Ronald Chandler, care-i etala att de arogant succesele, se vzuse recent la club i acolo purtser o conversaie anodin despre slbirea dolarului i despre re- percursiunile sale asupra economiei americane. Crezuse atunci c desluete n ochii interlocutorului o expresie de condescenden care-1 rnise profund. Chandler i nchipuia c-i face o favoare acceptnd s stea cu el de vorb. Bietul Ronald Chnadler! Cum s-ar fi comportat acest distins i imperturbabil personaj dac ar fi tiui c interlocutorul su, hulitul Barry Shannon, se pregtea s-i nfig cuitul n spate? Evident, la figurat. . . Se despriser atunci zmbind i urnciu-i reciproc succes. ,,Oamenii au inventat vorbele ca s-i ascund gndurile", i spuse Barry. Cine a formulat acet dicton: Talleyrand, Metternich, Bimarck?; Morny n nici un caz, era prea superficial" ... Barry Shannon citise att de mult istorie, nct ncepuse s ncurce uneori personajele, evenimentele.

Hotr brusc s amne cu 24 de ore pletarea la Paris. Nu voia s cltoreasc n acela avion cu Chandler. Se vor ntlni poate la bar i vor fi silii s ntrein o conversaie. N-ar fi vrut ca mai trziu acesta s se plng prietenilor, descriindu-1 pe Shannon drept un om perfid, care-i zmbete n vreme cei pune la cale pierzi- nia. Cu ziarele i cu cartea sub bra, Barry se ndrept senin spre ieire. Valiza lui care se afla deja n avion, va ajunge singur la Paris, iar acolo va fi depozitat puia la sosirea sa. In aceast privin nu avea a-i face griji. Prsi aerogara fLuiernd. Era ntr-o dispoziie sufleteasc excelent. Cncl^ se vzu pe trotuar, fcu semn unui taxi. La Intercontinental", porunci oferului, n vreme ce se instal pe bancheta din spate . . . naite de a apuca s intre n culoarul cu burduf care ducea la* avion, Bernard Linzer fu asaltat de trei reporteri care-i puser n funciune flasli-urile aparatelor de fotografiat.

Oamenii de specialitate din New York comenteaz ultima dumneavoastr expertiz, prin care ai atribuit lui Rembrandt portretul Brbatul n negru". Ce v-a fcut s intervenii n acest chestiune att de controversat? l ntreab primul reporter. Am vrut s tai nodul gordian al unei discuii n contradictoriu care amenina s se eternizeze i totodat s nclin balana n slujba adevrului. Dumneavoastr sntei o autoritate n ceea ce privete operele lui Rembrandt. Ce v-a determinat s nclinai n favoarea paternitii rembrandtiene? ntreb al doilea reporter. Cercetrile mele exhaustive, care mi-au permis s dau o sentin fr apel. Ce surprize pregtii pe trmul artelor n viitorul apropiat? interveni al treilea jurnalist. Snt nerbdtor s m napoiez n Europa, spre a expertiza tablourile gsite n podul unui strvechi castel din Frana. Rspund la

chemarea proprietarului, posesorul unui nume ilustru trecut la loc de cinste n Almanahul Gotha, dar care dorete s-i asigure anonimatul. Voi pstra deci discreia asupra acestei afaceri. i cu asta am ncheiat interviul. Dei sntei nite tineri foarte simpatici, trebuie s v prsesc, fiindc avionul meu i va lua zborul n cteva minute. B y , by\ exclam flutyurnd din mna-i grsu, mpodobit cu inele sclipitoare. Se ntoarse apoi spre nsoitorii si, patru adolesceni frumoi ca nite ngeri zugrvii de Botticelli, cu piele lungi crlionate i blue-jeans lipii pe olduri, care chicoteau ntre ei. Haidei, copii! S nu pierdem avionul! Tinerii, care se remarcau prin gesturile lor, vag efeminate, l urmar fcnd graii. Ariergarda valetul personal al lui Linzer, un ofer i doi secretari ceva' mai vrstnici, mbrcai conformist n vestoane negre i n pantaloni reiai ncheia cortegiul. . . O aspirin! ceru Ronald Chandler

barmanului. ndat dup decolarea avionului l cuprinsese o migren ngrozitoare. Avea senzaia c i plesnete easta. Apuc aspirina servit pe o farfurioar, o puse pejlimb i o ddu pe gt odat cu o nghiitur de whisky. Un medic i explicase de curnd c nu este recomandabil s boi alcool dup ce ai luat medicamente, fiindc le dezvolt toxicitatea, dnd uneori natere la fenomene primejdioase. Ronald se afla ns n stadiul n care asemenea perspective chiar dac erau ntemeiate l lsau indiferent. Cltoria lui spre Europa ncepea sub auspicii destul de cenuii. i ddea seama c se pripise lund-o cu el pe Jill Winters. Afia o legtur pe care dumanii lui nu vor ntrzia s o speculeze n detrimentul su. Era ridicol s-i nchipuie c ar putea s o fereasc de ochii lumii. Interesul artat de el tinerei actrie devenise'cunoscut prea multor oameni, ca s nu i se fac o publicitate nedorit. l descoperise cel dinti David

Weidenfeld, fa de care intervenise n favoarea ei; l tiau acum i executivii de la International Pictures", silii mpotriva voinei lor s ncredineze lui Jill principalul rol feminin ntr-un film cu buget respectabil, n curnd aveau s-1 afle i reporterii n cutare de cancanuri. Ar fi fost mai nelept s-i dea ntlnire cu ea la Paris sau la Geneva. Nu rezistase ns tentaiei de a o avea tot timpul ling el. Femeia aceasta excitant de tnr l nrobise. Soia lui foarte tnr i ea informat, mai devreme sau mai trziu de noua lui aventur, nu va fi oare ispitit s se rzbune, druinduse vreunuia din numeroii si curtezani? C avea admiratori muli nu era* de mirare. Frumuseea i succesele ei mondene constituiau teme mult gustate de cronicarii mondeni. La aeroport Ronald avusese prima surpriz neplcut ntlnindu-se cu Charles Byron i cu soia acestuia. Secretarul de Stat versat om de lume se prefcuse a crede c Jill

Winters cltorea ntmpltor n acela avion cu Chandler. Patricia Byron, pe de alt parte, era prea puin conformist spre a se formaliza de faptul c un cunoscut cltorea nsoit de amanta sa. Legase cu Jill o conversaie fireasc, manifestndu-i amabil interesul pentru cariera actriei, pentru proiectele ei de viitor. Lovitura cea mai neateptat o primi ns Ronald, cnd se ntlnise n avion cu Teddy Bear, propriul su fiu, care pleca spre Frana n vederea participrii la cursele de automobile formula I de la Le Mans. S-ar fi zis c Jill exerqita o atracie magnetic fa de copiii lui. ntlnire intempestiv de la San Francisco dintre Frances i Jill, i gsea acum paralelismul, doar c personajul pus n faa faptului mplinit era de data aceasta Eclward. Evident, el Ronald, nu avea de gncl s dea so- socoteal vlstarilor si, fiindc hotrse, la o vrst relativ naintat, s aib o aventur cu o fat foarte tnr. Dar oale ncurcturile acestea nu reueau s-i eclipseze grijile pricinuite de fraudele svrite la Geneva. Cnd

se gndea la milioanele, sfeterisite acolo, simea o contracie dureroas la plexul solar. Ancheta n curs nu stabilise nc prin cifrele definitive, dar calculele ir?- iale dei foarte negre preau cu mult depite. Pn i n lucrurile mici era scit. Aici la bar, unde venise s ia o aspirin, avusese ghinionul s dea peste Everard Stanford Leyland, un pislog inveterat, fost coleg la Princeton, acum ambasador ntr-un Stat din Estul Europei. Leyland se napoia la postul su, dup un concediu petrecut n Statele Unite; dup cte nelesese Ronald, concediu ce ascundea o convocare la Departamentul de Stat n vederea unor consultri urgente, a cror tem diplomatul se ferise s o . divulge. Ronald Chandler era att de preocupat de propriile-i probleme nct aproape c nici nu desluea vorbele interlocutorului su, mai ales c omul i se adresa pe un ton sczut, spre a nu fi auzit de cei din jur. La. un moment dat surprinse totui o expresie stranie n gura lui Leyland, ndeobte cunoscut pentru optimismul su

exuberant; Sntem n 'ceasul al doisprezecelea, Ronald. (Glasul lui suna lugubru ca btaia de nmormntare a unui clopot.) Am senzaia c trim .evenimentele din '38 . .. Atitudinea brutal a lui Hitler fa de Europa i ameninrile lui de a declana rzboiul. Nenelegerile aliailor divizai de interese meschine. Calculele defectuoase ale diplomailor, bazate pe falsa premiz c pacea poate fi salvat doar prin concesii tot mai mari fcute celui de al Treilea Reich. Astzi actorii nu mai snt aceeai, clar situaia politic este absolut similar cu cea de ieri. Terorismul politic al celor care amenin cu rzboiul, narmrile lor aberante, silesc si alte naiuni s cheltuiasc sume tot mai exorbitante pentru sporirea potenialului militar de aprare, dar i'de ripost... Spre deosebire de epoca premergtoare celui de al doilea Rzboi MOndial, lumea civilizat este pus astzi n situaia grea ele a face fa unei crize de proporii mondiale fezultat din
f

convergena a patru factori: dolarul, arabii, petrolul i mai ales terorismul, aceast nou faet a anarhismului . . . Deunzi ieeam de la Casa Alb, mpreun cu Byron, dup o lung discuie cu Preedintele. M pregteam s m urc n main, cnd un tip cu o mutr att de comun nct nu mi s-a fixat deloc n memorie, s-a apropiat de mine. Voia s-mi spun c e v a . . s^ m previn .. . n-am neles prea bine ... Dar eram att de muncit de gnduri dup discuia cu eful Statului, nct nu i-am dat nici o atenie i m-am urcat n automobil. . . Ronald Chandler re vzu brusc scena din faa intrrii hotelului Intercontinental, cnd i pe el l inoportunase un necunoscut cu nfiare indescriptibil. Fcu un gest de plictiseal: Solicitanii devin tot mai ndrnei, tot mai suprtori ... ',V*> Diplomatul i trecu mna peste frunte: Nu! Omul sta nu era ndrzne. Dimpotriv . . . Bancherul i goli paharul:

Crede-m, Everard, la ora asta m frmnt probleme prea arztoare, ca s mi mai ncarc memoria cu solicitrile ceretorilor n haine negre... Crezi c omul tu era un intelectual? Nu cred nimic, replic Chandler exasperat. Refuz s-mi ngreunez mintea cu enigme ieftine. Totui. .. n aceeai clip Ronald i vzu fiul intrnd n bar nsoit de Patricia Byron. i vorbeau zmbindu-i cu o prietenie, care prevestea complicaii. .N-a vrea s-1 vd pe Teddy Bear antrenat n intrigi sentimentale nedorite" i spusese indispus. Plti la repezeal whisky-ul i aspirina, apoi se fcu nevzut, ascunzndu-se dup un grup de clieni care si savurau mixturile alcoolice fcnd co- mentarii asupra apropiatelor competiii de tenis de ia Wimbledon. Leyland se trezi singur. Se ntreb unde-i dispruse prietenul. i prea ru, fiindc nu mai avea cui s-i descarce paraponul. l plictiseau monologurile n faa buturii din

pahar, dei acest tovar nu te trda niciodat, fiindc i pstra prin definiie muenia. Patricia i Teddy Bear se aezar pe dou taburete libere, lng tejgheaua barului. Soia Secretarului de Stat era att de captivat de interlocutorul ei, nct nici nu-1 observase pe Everard Leyland, dei l cunotea personal. Discret, diplomatul se rsuci , pe nesimite astfel nct s stea cu spatele spre noii lui vecini. Nostim! exclam ea, fr s-i ia ochii de la Chandler Junior. Dei nu te cunoteam personal, figura dumi- tale mi era foarte familiar. Revistele i ziarele se ntrec s-i publice fotografia .. . Acela lucru pot s-1 spun i eu despre dumneavoastr, Mrs. Byron, replic tnrul ampion. Prietenii mi spun Patricia . .. sau Pat, cum preferi .. . i mie mi spun Tetddy Bear, sau mai solemn, Edward. Patricia izbucni n rs. Un rs uor gutural, plin de senzualitate. mi place mai mult Teddy Bear. Dar de unde porecla aceasta?

Sora mea, Frances e autoarea sa. Pretinde c snt ursuz ca un urs. Patricia l examin cu privirile de sus i pn jos, ntrziind asupra ochilor lui expresivi, prietenoi, asupra zmbetului att de plcut, asupra brbiei voluntare, asupra umerilor lai, prini n haina de sport perfect ajustat pe corpul atletic. Nu ari deloc a fi ursuz... A spune c buna dispoziie este a doua dumitale natur. n prezena du- mitale m simt surprinztor de bine .. . Teddy Bear! nlnui el. Teddy Bear, zmbi Patricia. Ct ai s rmi la Paris? . Cteva zile doar. Trebuie s plec la Le Mans, pentru antrenamente ... Ea surise cochet: Ai s te superi, dac am s te vizitez la Le Mans? S m supr? Am s fiu ncntat! Mai mult dect att, fericit. Obinuieti s-i respeci promisiunile, Pat? ntrebarea ar putea s par... ofensiv, surse ea. O atribui ns interesului pe care mi-1 pori. . .

Rse i el fr fals modestie: Pun pariu c interesul este reciproc. Ai ctigat. Unde ai s locuieti la Paris? De obicei, mi d gzduire o var a mea, cstorit cu un prin italian. Au o cas confortabil i ncptoare n Neuilly. Dac preferi, snt gata s-mi schimb adresa parizian . . . Eu mi-am rezervat o camer la Intercontinental". Patricia nclin din cap galnic. Te neleg. E preferabil s stai la hotel. Nu-i ngrdete nimeni libertatea. Am s trimit chiar acum o telegram la Intercontinental" s mi se rein un apartament. Atunci s mergem la comandant, s-1 rugm s-i expedieze imediat mesajul . . . Lsar neterminate paharele cu whisky i prsir barul.. . Everard Leyland auzise, fr s vrea, ntreaga conversaie. Zmbi cu. indulgen: Dac diplomaii s-ar nelege tot att de uor ntre ei,

omenirea ar cunoate o existen mai calm i . mai roz dect petalele unui trandafir Grace de Monaco". Conversaia Patriciei i a lui Teddy Bear fusese urmrit cu fascinant atenie i de o tnr pereche plasat pe locurile din 'stnga celor dou taburete rmase libere. Se numeau Edith i Lester Jones, i aveau nfiarea tipic a unor provinciali mbrcai in veminte de duminic. Cu totul strini de ambiana cosmopolit din bar. artau asemenea unor maimue gtite n straie pe msur, i lsate -ntr-o cuc cu tigri ele Bengal, lenevoi i stui. i lor le erau cunoscute chipurile celor plecai. Se privir cu minunare: Cine ar crede c am ajuns s ne nvrtim printre celebriti, spuse ea uitndu-se admirativ n jur. Dac n locul nostru s-ar fi aflat un reporter, ar fi avut ce scrie la ziar, declar soul. Ce-ar fi s vindem unui corespondent de pres conversaia pe care am auzit-o? . . . Am face rost de nite bani de cheltuial. Ar trebui s-i roeasc obrajii,

Lester Jones, fiindc i trec prin minte astfel de murdrii, l mustr ea. Pufni n rs fiindc nu inea l suprare; Nici nu i s-ar da crezare. Cu ce ai face dovada? In lumea asta n care an^ intrat, am nceput s m stric i eu, replic el pocit. Mai bei un cockteil? Consumaia e pltit dinainte. Fie! Dar s nu ne mbtm! Vreau s avem capul limpede, cnd vom ajunge la Paris. S nu ne fure apaii bagajele . . . Hello, Everard! N-am bnuit c voi avea plcerea s cltoresc spre Europa, n compania ta! Cordon Wade, leader al ' minorit-ii Republicane n Senat, se ndrept cu mna ntins spre Everard Stan- ford Leyland, diplomatul american. Hello Gordon! Ia loc lng mine! '1 pofti ambasadorul. Wade se instal pe taburetul lsat liber de Teddy Bear. Exponent al alegtorilor din Statul Texas, arbora cu mndrie semnele distinctive ale compatrioilor si, plrie alb de

fetru cu boruri largi inut n mn, centur de piele cu cataram de metal, cravat neagr, subire, prins cu inel de argint, cizme din piele galben cu carmbii scuri ascuni sub pantalonul strimt. Vestonul amplu i mula umerii lai i torsul viguros. Ochii umbrii de sprncene groase i obrazul tbcit de vnturi i de ari, prul cenu'u sare i piper dar ca o perie, i ddeau un aer aspru, viril, fcndu-1 s par mai tnr dect ar fi fost firesc la cei 60 de ani ai si. Wade, proprietarul unui ranch de 40 000 de acri, era nu numai un prosper cresctor de vite, dar i un versat om de legi. Felul su de a fi, jovial, franc, adeseori de o brutal sinceritate. i asigurase simpatia alegtorilor stui de frazeologia demagogic a politicienilor darnici n fgduieli, dar zgrcii n realizri. mi dai voie s te tratez cu un Scotch? l ispiti ambasadorul. * Prefer un Bourbon ... Fiindc e de provenien american, nlnui Leyland zmbind. Uitasem c eti un adept convins al produselor naionale.

Dac vrem s redresm dolarul ameninat de anemie pernicioas, nu avem oare datoria s ngrdim importurile, Everard? De ce s nu prefer Bourbonul nostru whiskyului scoian, sau vinurile de California produselor similare din Frana, Romnia sau Italia? Cu ce snt mai bune televizoarele n culori japoneze dect cele americane? De ce s cumprm cu aur american pipernicitele automobile europene, n care trebuie s-i ridici genunchii la 'gur ca s poi ficpea? Bourbonul cerut de Wade se materializa ntr-un pahar nalt cu un lichid chihlimbariu n care pluteau cuburi de ghia. Te-ai vzut cu Byron? l ntreb Leyland. L-am zrit n aeroport. Dar ne-am evitat reciproc. tii bine c nu ne prea nghiim. Convingerile noastre politice nu coincid. El este partizanul convins al ari gajrii Statelor Unite n slujba aprrii integritii Europei Occidentale, la nevoie chiar i pe calea armelor, iar eu, fr s fiu un izolaionist

intransigent, socotesc totui c America trebuie s pstreze o oarecare distan fa de frmntrile din lume. Cnd lucrezi lng o curea de transmisie, e nelept s te fereti, ca s nu i se prind mna. Cred c eti de acord cu mine? Cu foarte serioase rezerve, Gordon. Europa occidental este ultimul avanpost al securitii Americii. Cderea ei va atrage automat i cderea noastr. Sper c n cltoria aceasta de documentare pe care am ntreprins-o, dei m reineau multe treburi n Texas, voi avea ocazia s-mi fac o idee mai precis despre-pericolele care v obsedeaz pe voi, internaionalitii cu orice pre. Nici chiar aa, Gordon. Spuneam doar c . Un glas puternic, de o prietenoas voioie, l fcu pe diplomat sensibil la asemene^ ntreruperi brutale si curme firul frazei. Hello, Gordon, hello, domnule ambasador!

Un individ rubicond, chel, cu obraji rotunzi, buclai i o mustcioar neagr sub nasul crn, se opri n dreptul celor doi prieteni. Hello, Tim! replic senatorul fr excesiv entu-r ziasm. Timothy Cuzak, om de afaceri, cu puternice relaii n sud-vestul Statelor Unite, dei puin simpatizat, merita a fi tratat cu menajamente cci era un elector influent. Ambasadorul indiferent fa de acest aspect al persona- li tacii i fi r"inci ui care nu-i putea fi de nici un folos n carier, se mrgini s-i rspund cu o rece nclinare din cap. Deprins cu manierele reinute, discrete, ale diplomailor, i repugna comportamentul strident al noului venit: entuziasmul de parad, vulgaritatea, parvenitisma-i att de iptor. Guvernul Statelor Unite are nevoie de patru miliarde de dolari servii pe tav? interpel Cuzak pe senator, btndu-1 voios pe umr. Pot s-i procur anual acest venit suplimentar, fr ca Administraia s depun cel mai mic efort. Eu finanez ntreaga afacere.

In copilrie am vzut un film: Vrjitorul din Oz", opera lui Walt Disney, rspunse Wade, ridicndu-i cu un bobrnac uvia de pr cenuiu czut pe frunte. I-ai motenit oare bagheta fermecat? Mai simplu, Gordon. Mult mai simplu. Dac votai o lege care s asigure legalizarea plantrii i distribuiei marijuanei pe teritoriul Statelor Unite, facei o economie de patru miliarde de dolari, sum cheltuit de americani pentru a-i procura clandestin drogul prin intermediul traficanilor de stupefiante. mi propui o soluie cel puin insolit, Tim, zmbi senatorul. . . Ambasadorul se mrgini s urd ironic. Nu este soluia mea, rspunse Cuzak pe jumtate n glum, pe jumtate serios, ci a unui grup care activeaz n sprijinul acestei idei: Organizaia Naional pentru Reforma legilor Marijuanei". Dac micii fermieri ar fi autorizai s cultive marijuana, cele patru miliarde de dolari ar putea intra n

circuitul normal i nu ar mai umple buzunarele bandiilor. De pe a aisprezecea parte a unui ar cultivat cu marijuana, un fermier ar ctiga mai mult de 4000 de dolari anual. Ei, nu v tenteaz? Ce prere ai, Domnule Ambasador? Diplomatul cltin dubitativ din cap: Nu cred c formula dumitale are anse s fie adoptat. Nu are, fiindc sntem nc tributari ai politicii struului. Vrm capul n nisip, ca s nu vedem avantajele abolirii legilor care interzic consumul marijuanei. Desfiinarea prohibiiei alcoolului na fost oare benefic pentru naiunea american? Desfiinai prohibiia marijuanei, iarb inofensiv, i vei lichida automat comerul clandestin cu stupefiante. Copii notri nu i-ar mai primejdui sntatea cumprnd droguri contrafcute de la gangsteri. tiu c nu va fi uor s rsturnm prejudecile nvechite, dar o ncercare merit a se face. Reflecteaz bine, Gordon, nainte de a-mi

da un rspuns. By. by! Salut cu aceeai familiaritate ostentativ pe' senator i pe ambasador, apoi se ndeprt, pierzndu-se printre clienii din bar. Asta e nebun, sau face pe nebunul? exclam Leyland. E foarte lucid, amice. Face o ncercare. . Dac i iese pasiena, cu att mai bine. Ar mai aduga la uriaele lui beneficii un procent respectabil. Diplomatul comand nc un whisky. tii ce impresie mi face mie acest prieten al tu? - Nu mi-e deloc prieten, se scutur senatorul. Am s i1 definesc ntr-o fraz. O fosil din lumea afaceritilor dezlnuii din secolul XIX, care a supravieuit nu tiu prin ce funest miracol pn n zilele noastre. Nu-1 crede chiar att de unic, replic Gordon Wade David Weidenfeld nu e cu nimic mai prejos dect acest Cuzak al nostru ... - n aceeai clip, un pasager care se uita pe fereastr, strig plin de

exuberan. Coastele Franei! Au aprut n zare coastele Franei! ... Vive la France, mes amis! Taxiul opri n faa hotelului Intercontinental" de pe Rue de Castiglione. oferul sri din main i deschise capota port-bagajuluk Edith ddu s coboare, dar cnd vzu dincolo de arcadele monumentale ale cldirii sclipitoarele i giganticele candelabre de bronz care strjuiau cele trei pori nalte de fier forjat cu miestrite flori ele aur, rmase uluit, extaziat. Cuprins, n acelai timp de o mare team de parc ar fi trebuit s ptrund n ascunziurile unui uria templu aztec dedicat sacrificiilor rituale umane, se lipi instinctiv de umrul soului ei, cutnd protecie. i Lester era impresionat de splendoarea hotelului, dar se strduia s pstreze un aer calm, vag condescendent, aa cum i se cuvine unui american care nu trebuie s se lase copleit ele frumuseile desuete ale btrnei

Europe. Surprins de mobilitatea pasagerilor si i grbit s alerge dup noi clieni, oferul i privi iritat: A m a j u n s la destinaie! Dei franceza tinerilor soi era aproximativ* tonul brusc al vorbelor mitraliate fu de ajuns de explicit spre a-i trezi la realitate. Coborr nghesuindu-se, salutai cu respect de portarul nzorzonat cu galoane i eghilei sclipitori. nit parc din neant, un page boy cu obrajii pr- guii, ochi prietenoi, uniform verde brotcel cu patru rinduri de nasturi de metal lucitori i cu mnui albe prinse sub epoletul de fir, lu n primire valizele scoase de ofer din cufrul din spate al taxiului. Lester plti cursa, ncurcndu-se la socotitul monedelor pentru el nc neobinuite. Taximetristul numr banii i dup ce constat c nu primise dect cteva centime peste suma indicat n contor, vorbi cu sarcasm: Vai ct generozitate, Monsieur! Pentru mine nici mcar zece la sut ...

Se urc n main, trnti ua i plec n tromb. Lester i nclet flcile, furios i totodat jenat fiindc att portarul ct i page-boi-ul prinseser din zbor vorbele oferului. Cu aerul posesiv i proteguitor al soului viril, deplin contient de rolul lui n societate, o lu de bra pe Edith i intr n vestibul pe urmele page-boyului cu bagajele. Pardoseala de marmur alb, treptele joase i foarte late care urcau spre o galerie de sticl, strjuit de vitrine cu bijuterii de o somptuozitate, pentru el inimaginabil, holul vast, cu lambriuri din lemn de teck, plantele exotice, covoarele moi, luminile tamisate, atmosfera de calm opulen, dar mai cu seam privirile vag amuzate ale c- torva pasageri cufundai n fotolii, care preau s-i msoare de sus i pn jos, i nruir sigurana afiat pn atunci i l fcur s se simt brusc rizibil de provincial. Toaletele luxoase ale femeilor aparent fr vrst giuvaerurile lor scnteietoare, costumele de o sobr elegan ale brbailor, umileau

iptoarele culori ale taiorului cel nou, purtat pn atunci cu atta mndrie de Edith, ori carourile crmizii att de ostentative ale hainelor lui de cltorie.

Dar i la aceast poz trebui cu regret s renune, cnd se trezi n faa unuia dintre tinerii frumoi i att de elegani de la recepie. Bun venit, Monsieur, Madame! Cu ce v servim? Frazele rostite mbietor, nsoeau un zmbet ornat de dou iraguri de dini albi, strlucitori. Pe Lester l sget un fior de gelozie, de parc sursul profesional al tnrului amploaiat ar fi fost destinat exclusiv lui Edith. Se roi ns cnd fu silit s renune la poza de milionar texan incompatibil cu -adevratul motiv a
'i

Se ncrunt, lundu-i un aer plin de importan. In definitiv maimuoii tia pomdai i cochei ca femeile n-au dect s presupun c sntem o pereche de milionari texani excentrici i plini de dispre fa de convenionalismul decrepit al europenilor".

prezenei lui i a soiei sale la Intercontinental. Sntem ctigtoni concursului lansat de spunul Stirling": O vacan de zece zile la Paris! Debitase cu un ngrozitor accent american fraza nvat laborios pe din afar. Oh, felicitrile mele pntru acest frumos i remarcabil succes! V urez bun venit! Snt sigur c ederea dumneavoastr la Paris are s v plac! Avei la dispoziie camera 2004. n seara aceasta vi s-a rezervat o mas la ,,Terrasse Fleurie". V doresc petrecere frumoas! Desprinse din rastel cheia camerei i o nmn Pa- ge-boy-ului, care deschise calea tinerei perechi, indrep- tndu-se spre unul din cele. patru ascensoare. Urcar pn la etajul II n compania unor doamne mpodobite cu giuvaerufi i nvluite n blnuri somptuoase, care mprtiau un parfum suav dar n ace la timp mbttor. Cochetria, elegana lor rafinat, le fceau s par nc seductoare, dei depiser cam de multior prima

tineree. Edith adulmec delicata mireasm, fgduindu-i s cumpere cu prima ocazie un flacon cu care s fac furori n Silver Creek, orelul mpresurat de dune de nisip, de cactui crescui pe stnci golae, bntuit de vnturi fierbini aductoare de praf i pus clare pe albia unui ru sectuit mai tot anul. O urbe mbcsit, anost, n care nu se ntmpla niciodat nimic. Acolo Edith se nscuse i tot acolo preda limba i literatura englez la micul High School plasat n centru, ntre cldirea cenuie, slbatic a judectoriei i edificiul sever al templului baptist. n orelul acela n care nu se ntmpla niciodat nimic, fusese ct pe ce ca lui Edith s i se ntmple ceva foarte urt. Era n primul ei an de funcionare la High School. Avea i o clas de eievi dintr-a opta, biei i fete, mai toi bine dezvoltai i ntr-un fel maturizai nainte de vreme. Pind pragul adolescenei, descoperiser surprini lumea nvolburat a sexualitii. S-ar fi zis c bjbiau dezorientai ntr-o cea sidefie, populat de satiri i ae nimfe,

n care amorul i violena dominau orice alte preocupri. Bieii alergau toat ziua dup fete, iar fetele chicoteau nghesuite prin coluri, protestnd de form. Edith, nscut i crescut ntr-o familie cu convingeri puritane, hotrse s disciplineze hoarda de adolesceni turbuleni intrai sub oblduirea ei. Pentru c surprinsese n clas civa elevi explornd pe sub banc ascunziurile' de sub fustele fetelor cnd se credeau neobservai de scorpia de pe catedr mprise clasa n dou, aezndu-i pe bieandri n pupitrele dinspre perete, iar pe fete n pupitrele dinspre ferestre. Treptat se angajase ntre ea i elevii de ambele sexe , aliai cu toii mpotriva ei un rzboi surd, cu rbufniri scurte, ca furtunile brute i violente de var. Pedepsele aspre, aplicate de Edith cu statornicie, puseser pe gnduri i pe colegii din corpul profesoral, care o sftuiser a-i modera zelul. Moravurile tineretului cunoteau o rsturnare revoluionar, i de ele trebuia s in seama, o dscleau ei. Explozia sexualitii cerea a fi consumat ntr-

un fel sau altul. Eclith rmase surd la ndemnurile lor. Intr-o sear se ntorcea ele la un consiliu profesoral. Se ntunecase. In drumul ei spre cas, trebuia s treac pe lng un cimitir de automobile. Carcasele metalice zdrobite, ruginite, uitate acolo pn la Judecata de Apoi, serveau ziua drept teren de joac pentru copiii clin cartier. Noaptea, siluetele scofl- cite ale mainilor se proiectau pe cerul nstelat asemenea unor fantome neclintite. n vreme ce Edith trecea grbir pe lng cimitir, niser dintre carapacele cioprite ale mainilor civa tineri cu ciorapi de clam trai n chip de cagule pe cap, o imobilizaser, i puseser clu, spre a o mpiedica s ipe, apoi o trseser ntr-un loc ascuns ntre carcasele ruginite. O trntiser la pmnt, rs- tignindu-i braele i picioarele, apoi unul dintre tineri se culcase asupra ei, gfindu-i n ureche. ,,i nchipui poate c am s fac dragoste cu tine! N-ai s te alegi cu plcerea asta! Ai s mori fat btrn! Stafidit, ncrit, lipsit de amintiri dragi, ai s umbli pe strzi trgnd cu

coada ochiului la perechile tinere care se giugiulesc! Abia atunci ai s-i dai seama ce ai pierdut! Dar va fi prea trziu!" Se ridicase de deasupra ei i izbucnise n rs. Nici o grije! Plecm! Te lsm n plata Domnului!"- In cteva clipe se topiser cu toii n ntuneric. Clocotind de mnie, de ciud, Edith se ridicase singur de jos, i scosese cluul, i reparase dezordinea vestimentar i i fcuse anevoie loc afar din cimitirul de automobile. Unul dintre ciorapi i se agase ntr-o bar de oc rupt. n vreme ce se strecura printre caroseriile storfocite, i fcea felurite planuri de cumplit rzbunare. Va reclama agresiunea cansiliului profesoral, efului poliiei, juectorului, gazetei locale, preedintelui comunitii baptiste. Va "cere pedepsirea exemplar a fptailor. n drumul ei precipitat spre cas raiunea i atenuase primele impulsuri de furie. Pe cine s denune? Nu identificase pe nici unul dintre biei. Toi purtau blue-jeans i bluzoane de piele neagr. Iar glasul tnrului care-

i vorbise aproape de ureche era rguit, de nerecunoscut. Dac violul ar fi fost svrit, ea s-ar fi nfiat n postur de victim. Autoritile i opinia public s-ar fi coalizat spre a-i pedepsi pe fptai. O agresiune de asemenea natura asupra unei profesoare ar fi constituit un fapt condamnabil. Dar baieandrii nu-i fcuser n fond nimic. Dac s-ar fi plns mpotriva lor, s-ar fi fcut de rs. Cetenii oraului, n special femeile limbute, clevetitoare, ar fi comentat cteva zile cazul, fiindc era ieit din comun, apoi brbaii care - ar fi vzut-o trecnd pe strad i-ar fi fcut semn cu coatele, optindu-i aai: Poate c aveau dreptate bieii notri! Va rmne fat btrn! Pcat de ea, c nu e urt!" Cnd ajunsese acas, Edith declarase familiei reunite la cin, c se mpiedicase i czuse, rupndu-i ciorapul i murdrind-i rochia. Incidentul fusese repede dat uitrii de ctre ai ei. A doua zi de diminea, la coal, Edith nu suflase un cuvnt despre tragi-comica ei panie din ajun. n

timpul orelor de clas, ncercase s surprind o schim suspect pe chipul vreunuia din elevi. Dar toi erau senini i aparent nevinovai. S-ar fi zis c nu ar fi fost amestecai cu nimic n pregtirea i nfptuirea agresiunii mpotriva profesoarei lor. Din ziua aceea Edith i modificase fundamental atitudinea. Mai aplicase cteva pedepse, dar numai aa, cfe form, astfel nct cei n cauz s nu presupun c frica o fcuse s-i schimbe felul de a fi. Devenise, dac nu ngduitoare, cel puin indiferent la frmntrile lor tinereti. Membrii corpului profesoral respiraser uurai. Noua comportare, ludabil de moderat a colegei lor, limpezea ahnosfera. Noaptea ns, dup ce se nchidea n camera ei i se ntindea pe pat, Edith se trezea reconstituind scena din cimitirul de maini. Sngele ncepea s-i circule mai vr- tos n vine, iar impulsuri ciudate o fceau s se frminte nelinitit ntre cearceafurile curate. Aproape c se surprinse spre scandalizarea i revolta ei c regreta sfritul insolit al paniei din

cimitirul de automobile. Poate c ar fi fost mai bine dac ... Intmplarea aceasta o determinase s accepte a deveni soia lui Lester Jones, unic contabil la un garaj din Silver Creek, specializat n vnzarea cumprarea de maini uzate. Mritndu-e, scpa de teroarea perspectivei profetizat.de adolescenii cu cagule i blazoane de piele neagr. Nu avea s mai rmn fat btrn. Graie lui Lester, devenise femeie, cunoscuse dragostea sub aspectul ei legal, potolit i se instalase n propriul cmin, idealul tuturor fetelor din Silver Creek, orict de neastmprat le-ar fi fost adolescena. Dup trei ani de csnicie lipsit de zguduiri, de surprize, poate chiar i de farmec, Edith i Lester ctigaser concursul lansat de proprietarii fabricii de spunuri Stirling". Dintr-o dat, tnra i foarte comuna pereche din Silver Creek cptase statut de VIP. Aveau n sfrit s triasc o mare aventur. O cltorie n Europa, la Paris, nsemna un eveniment de rscolitoare senzaie pentru

comunitatea sttut, cenuie, exasperant de rutinier din nensemnatul orel mpresurat de cactui i de nisip prfuit. Edith i Lester, dei triau n Arizona, aproape je fruntariile cu Nevada i California, nu le trecuse niciodat prin minte s viziteze sclipitorul Las Vegas sau Los Angeles, cetatea filmului. Este adevrat c i posibilitile lor financiare erau limitate. Fceau economii la snge, spre a-i cumpra un bungalow i a scpa astfel de apartamentul nchiriat, modest i lipsit de personalitate, n care-i depnau traiul. Depuseser la Banc puin cte puin dou mii apte sute de dolari, ceea ce le inspira o legitim ncredere n viitor. Cnd plecaser. -n Frana, se narmaser cu cteva, Travellers Cheques, atacnd economiile acumulate cu neostoit trud. Ce nevoie avem acolo de bani?" obiectase ea. Societatea Stirling" acoper toate cheltuielile: bilete de avion, cazare, hran". Lester, un generos n felul lui replicase clipind iret: Dar ; dac soioara mea iubit vede o rochie frumoas la Paris, s nu

i-o cumpere?" Edith se mbujorase: Nu vreau s facem nebunii!" Lester schiase un gest de nepsare: Citeodat o mic nebunie nu stric! Nu tii ce ocazii putem gsi n capitala Franei. Nu nseamn c trebuie neaprat s ne cheltuim banii. Cnd eti contient ns c ai buzunarul bine garnisit, te simi mai puternic, mai sigur pe tine. Amintete-i anecdota cu rabinul care mprumuta n fiecare vineri o sut de dolari i-i napoia lunea. Smbta inea predicile cu mai mult patos fiindc i tia portofelul copios aprovizionat"' . .. Aici, la Paris, aveau senzaia c plutesc pe aripi de vis. Cltoria de nunt i-o fcuser la Tucson, unde sttuser la un hotel care pe atunci le pruser o culme a luxului i a bunului gust. Camerele erau minuscule, mobilele funcionale, stereotipe, n schimb holurile aerate, spaioase, cu fotolii ample i flori exotice n glastre imense de faian, i ncntaser. Dup ce intraser la Intercontinental", criteriile lor de apreciere de pn atunci se rsturnaser. Ambiana de opulen,

de elegan discret, din marele hotel parizian i lsase fr glas. Cnd se vzur n camera ce li se rezervase, uimirea lor se transform n admiraie. Nici Edith i nici Lester nu se pricepeau la stiluri. Pentru ei fotoliile, paturile, noptierele, toate Louis XVI, erau de mod veche, dar aceasta nu nsemna c nu-i captiveaz. Mocheta olive, att de pufoas nct li se scufunda piciorul pn la glezn, stucaturile miastre, mpletirea savant dintre olive i alb, astfel combinat nct tapetele tapiseriile, cuverturile de pe cele dou paturi, armonizate pn i cu toate tablourile semnate de maetri ai penelului, le creau o stare sufleteasc de adevrat extaz. Pentru prima oar tnr pereche din Silver Creek intra n contact direct cu tradiiile artei decorative europene. Btrnul continent i prindea treptat n pienjeniul lui, dndu-le prilejul s cunoasc valori ignorate de ei pn atunci. Incnarea celor doi soi se transform n entuziasm cnd page-boyul le art obiectele ornduite pe o co-

mod de lemn de trandafir, daruri oferite de Direcia hotelului proaspeilor si pasageri: Un magnific buchet de trandafiri i o caset cu parfum Chanel" pentru Edith, iar pentru Lester un coule n celofan adpostind o sticl de whisky, dou sticle de vin de colecie, un ananas i cteva pachete cu brnz fin, avnd alturi o caset verde din catifea cu emblema hotelului Intercontinental", n care se odihnea o sticl de coniac Camus-Napoleon* i dou pahare de cristal. Edith i Lester rmaser de-a dreptul uluii, cnd alturi de aceste ofrande descoperir plicuri cu chibrituri, avnd ntiprite pe fa blazonul hotelului, iar dedesubt propriile lor nume. Cele rezervate doamnei aveau n rou inscripia Edith Jones" a cele destinate lui ,,Lester Jones". Page-boy-ul strecur valizele ntr-un dulap cu ui cu- lisante. mare ct un ntreg perete. Dac avei nevoie de serviciile personalului nostru, iat aici un telefon precum i aceast baterie de sonerii.

Page-boy-ul salut, apoi se retrase dezamgit fiindc Lester, copleit de emoie, uitase s-i ofere un baci potrivit uzanelor. Abia dup ce rmaser singuri, tinerii soi remarcar muzica discret de iaz emis de difuzoare nevzute. n aer pluteau miresme delicate. Aa trebuie s fie n rai! glumi Edith, spre a- ascunde tulburarea. Tn ambiana aceasta rafinat, feminitatea ei refulat la Silver Creek i gsea un mediu prielnic spre a nflori. Simea vag nceputurile unui proces luntric, nelmurit nc, dar care o alarma instinctiv. Privirile i czur asupra unei gravuri nrmate cu alb, prins n nerete deasupra patului, i inspirat de un tablou al lui Rnbens: ,.Rpirea fiicelor lui Leucipp'os*. Violenta faptului, desi stilizat de penelul marelui pictor olandez, reda totui cu pregnan vigoarea exuberant a personajelor angaiate n acea ciocnire epic ce simbolizeaz permanena i inevitabila lupt dintre sexe. Goliciunea femeilor cu forme rotunde, graia, fragilitatea, delicateea lor, contrasta cu torsurile

robuste, muchiuloase ale brbailor care ntruchipau fora, energia, luxura. Edith simi o fierbineal ciudat, strbtndu-i fiina. Gravura aceasta inofensiv i trezi n minte scena parodiei de viol din cimitirul de automobile. Crutncl-o, bietardrii df

duser dovada de o cruzime rafinat. O sczuser n proprii ei ochi. Iritat, ntoarse capul, cutndu-i o ocupaie care s-i schimbe gndurile. Trecu n camera de baie, mbrcat n faian roz, pipi prosoapele pufoase de dimensiuni variate, toate marcate cu iniialele hotelului, examin spunurile, le aspir parfumul, pipi plicurile argintii cu sruri de baie, iar cnd se napoie n camer l gsi pe Lester manipulnd televizorul. Imaginile colorate un animat meci de fotbal cu juctori n tricouri albe i roii conturndu-se izbitor pe peluza verde smarald smulgea-n exclamaii de entuziasm soul ei, pasionat fan al sportului mingii rotunde, pe care-1 prefera chiar i base-ball-ului. Vezi ce este i pe alte canale! spuse Edith vdit interesat.

De mult visa s-i cumpere un televizor japonez n culori mai ieftin dect cele americane clar aceast dorin nu fusese nc realizat. Economiile destinate achiziionrii viitorului lor cmin nu permiteau a fi deturnate pentru satisfacerea unor capricii frivole. Lester mplini supus indicaiile soiei sale. Aici, la Paris, era hotrt s-i mplineasc toate gusturile. Ii datora cteva mici bucurii dup privaiunile pe care i le impuseser pn acum. Pe canalul 2 rula un film western iar pe 3 . . . pe 3 se desfura o curs de automobile de formula 1, la care Lester n-ar fi renuntat nici dac iar fi cerut-o Dumnezeu nsui. Mainile, cu deosebire cele de snort, deveniser pentru el o adevrat pasiune, mai 'captivant dect beia drogurilor, pentru narcomani. Lester, cumpitatul contabil al garajului din Silver Creek, nu se mrginea la cele opt ore de activitate birocratic prevzut n contractu-i de munc. Dup ncheierea programului scriptologic, mbrca un combinezon albastru si
7 I

ncepea s trebluiasc cot la cot cu mecanicii atelierului. Apreciase chiar ca i se face o mare favoare cnd cererea lui patronul i n^dnisr s ias n grab cu automobilele reparate. Ori de cte ori i se cldea n primire, spre testare cte o main de mare vitez, se avnta ca un bolid pe oseaua din afara oraului, ncercnd atunci senzaiile unui pilot de curse n plin competiie. n vreme ce panglica de asfalt se rostogolea vijelios pe sub pntecele mainii, vedea n imaginaie adversari care se strduiau zadarnic s-1 ntreac, tribune ncrcate cu spectatori entuziasmai, aparate de filmat ce-i nregistrau performanele. Ar fi renunat de mult la postul de amploiat spre a se dedica mecanicii i pilotajului, dac Edith nu i-ar fi interzis s se lepede de contabilitatea mult mai onorabil n concepia ei. dect profesiunile manuale. Era ho~ trt ca Lester s rmn un zuliite collar, un intelectual, un stlp al comunitii baptiste din Silver Creek, iar mai trziu de ce nu un preuit om politic.

Dac veniturile i-ar fi fost mai ndestultoare, Lester i-ar fi amenajat un mic atelier propriu, unde ar fi meterit n timpul liber, pur i simplu pentru amorul artei. i-ar fi cumprat i o main de curse pe credit desigur i s-ar fi pregtit pentru competiiile automobilistice deschise amatorilor. Dar Edith nu ar fi admis s greveze bugetul familiei cu nite rate susceptibile s compromit proiectul achiziionrii unei locuine ncptoare, confortabile, visul ei de totdeauna. Dezacordul lor n acest domeniu desi nu se manifestase niciodat sub forma unui conflict deschis arunca totui o oarecare umbr asupra relaiilor lor. i el i Edith ncercau un simmnt de frustrare nemrturisit, deci cu att mai profund. Poate c nemulumirea lor luntric ar fi rbufnit ntr-o zi la suprafa dac Lester nu ar fi dat dovad de reinere si mai ales de nelegere fa de preteniile soiei sale. Edith i reproase de cteva ori destul de voalat c era neglijat, c pasiunea lui pentru maini i

mecanic, depise limitele normalului. Cnd Lester sosea acas, seara, obosit dup munca de la birou i din atelier, mnca la repezeal apoi se urca n pat i adormea imediat, lsnd-o pe Edith s se frmnte n aternut, alturi de el, mboldit de un foc interior care cerea zadarnic a fi stins. n clipele acelea de sete neastmprat, episodul din cimitirul de maini i revenea tantalic n minte, sporindu-i exasperarea. Pentru amndoi, ctigarea concursului i vacana pltit n Europa, aveau s constituie un fericit prilej de a iei din ambiana cenuie din Silver Creek. Erau siguri c la Paris nemulumirile lor latente urmau s dispar. Fiird tot timpul mpreun, Edith nu va mai avea motive s se plng c e neglijat. Pe de o alt parte, lui i se va oferi prilejul s admire permanena i prodigioasa expoziie de automobile de toate mrcile, tipurile i litra- jele, aflate n plin micare pe strzile Parisului. Poate ca va izbuti chiar s o conving pe Edith s accepte nchirierea unei maini micue, spre a se plimba n

ora i n mprejurimile l u i . . . Cursa de automobile transmis pe ecranul televizorului n culori l captivase n asemenea msur, nct uitase c se afl la Paris, c Edith era desigur nerbdtoare s dea o rait pe marile bulevarde att de exuberant descrise n pr.osp'ectul concursului, s admire vitrinele caselor de mode, s contemple monumentele de seam, s adulmece -aerul celui mai celebru ora de pe glob. Sper ca n-ei j3e gnd s ne petrecem dup amiaza n faa televizorului! gri cu iritare Edith. Mai avem dou ore pn la cin! Glasul ei acid l smulse din desftarea spectacolului automobilistic. nchise cu regret aparatul. Ai dreptate, scumpa mea! Vrei s ieim n ora? rosti supus. Cred c de asta am venit aici, la Paris! vorbi ea cu acela ton sec. nainte de plecare s ne delectm cu cte un whisky? propuse Lester cu blndee. Mai ales c nu ne cost nimic. . Poftim! N-ai dect! Pe mine nu m

ispiteti. Vreau s-mi pstrez capul limpede. Bine, Edith! Cum spui.tu! Lester desfcu una din sticlele de whisky un Chivas Regal i umplu pe jumtate un pahar nalt, iar dup ce i aspir aroma, sco o exclamaie plin de ncntare. Sorbi butura pn la fund, plesci din limb n semn de elogioas apreciere, apoi brusc nseninat i lu nevasta de bra: Haidem, comoara mea, s cucerim Prisul! Edith l privi contrariat: Nu-mi sufla n fa! Duhneti a alcool! Iart-m, nepreuita mea floare de cactus! Ah, dac ai avea epi mai puini. Edith nu rspunse. i lu poeta i se ndrept spre ue, urmat de soul ei. Cnd ieir din hotel,, trecnd printre cele dou torcheres de bronz aurit, se uitar n jur, dezorientai de circulaia intens, de huruitul mainilor, de uieratul sirenelor folosite n ciuda interdiciei claxonrii. Edith i apuc soul de bra. In lumea aceasta strin Lester reprezenta

totui un punct de sprijin, o umbrel de protecie. Fr s o-mrturiseasc, i fu recunosctoare. n ce parte mergem? ntreb brusc destins. Lester scoase din buzunar o hart a Parisului, o desfcu i o examin cu ncordare, ncreindu-i sprncenele i iruntea. La dreapta avem palatul Tuilleries, la stnga monumentul lui Napoleon din Place Vendome. Ce preferi? Nu m pot hotr! se alint Edith. Atunci hazardul s ne cluzeasc paii! rosti pompos Lester, citind o fraz dintr-un roman poliist. Exhib o moned de un franc i o arunc n aer, prin- znd-o pe dosul minii stngi i acoperind-o cu palma dreapt. Dama sau bastonul? n clipa aceea Edith surprinse cu coada ochiului, privirea admirativ a unei femei tinere, fragile, care mpingea un crucior cu doi gemeni. Era mbrcat modest, ca i nsoitorul ei, aparent de aceeai vrst. O pereche tears, de o trist mediocritate. Edith

ncerc un sentiment de plenitudine neobinuit. i ls s treac, apoi se ntoarse spre Lester: Ai vzut-o pe tnr cu cruciorul? Se uita la mine cu nite ochi rotun'zi i inoceni de viic uluit. Ne-a luat desigur drept nite miliardari americani. Nu locuiete oricine la Intercontinental. Poate c ntr-o zi vom fi miliardari! opin Lester, um- flndu-i pieptul. Trim n ara tuturor posibilitilor . . . Edith cltin din cap, exprimndu-i ndoiala: Ieri, poate . . . Azi povetile astea nu mai in . .. Ei! Ce-ai ales? zise Lester fcnd semn cu brbia, spre moneda ascuns- sub palma dreapt. Bastonul! zise Edith bine dispus. Pe dam i-o las tie! Lester dezvlui moneda. Chipul fetei n microrelief apru la lumin. Am ctigat! exclam. Eu hotrsc! O lum spre dreapta. Ieim pe Rue de Rivoli i de acolo, prin Place de la Concorde, ajungem n Champs-Elysees! Oh, Champs- Elysees! .
9

. . Edith! Da? Ciupete-m, s vd dac nu visez! n clipa aceea opri n faa intrrii hotelului un automobil argintiu de o somptuozitate imperial. Rolls-Royce Silver Shadow, ultimul tip! rosti automat Lester czut n trans. Idolatrul din el se prosterna n faa celui mai scump i mai frumos automobil din lume. Portarul se grbi s deschid portiera din space. Cu chipul luminat de un zmbet larg, plin' de linguire, salut apariia unui tnr nalt, zvelt, cu faa prelung, aristocratic, ncadrat de un pr blond, ondulat, ce-i acoperea pe jumtate urechile. Purta cu neglijen elegant un costum de antung ocru cu tonuri aurii. Bine ai venit, milord! Lordul James Grantley rspunse la salut cu o nclinare rapid a capului. i opri o clip privirile, asupra lui Edith, prezent -n cmpul lui vizual, colul drept al buzelor i se ridic ntrun zmbet fugitiv, fcnd-o s ro-

easc, apoi, degajat, cu pas elastic, trecu printre majestuoasele torcheres de bronz aurit i se pierdu n vestibulul de marmor. Rolls-Royce-ul, dar ce ins bine a cobort din el! epti pentru sine Edith! Ai spus ceva, honey? M minunam, ct de bine cunoti tu mainile! surse ea candid ... Se mir n sinea ei de uurina i dezinvoltura cu care l mintise . . .
'>j>

*+

Poftii cheia, Madame Chavrillon! zmbi cu amabilitate Jules Leviol unei btrne i cochete doamne, foarte sensibil la ateniile ^ generos rspltite ale tinerilor salariai ai hotelului. Leviol, room clerk la Intercontinental" avea o memorie prodigioas, extrem de util n profesia lui. nregistra ca pe o band de calculator datele cuprinse n fiele pasagerilor, astfel nct li se putea adresa pe nume ori de cte ori acetia

i solicitau serviciile. Clienii hotelului chiar i cei lipsii de importan aveau impreia c se numr printre privilegiaii VIP. Cnd reveneau la hotel, dup absene mai mult sau mai puin lungi erau primii cu acelai zmbet larg i prietenos, care nu exclude ns respectul. Pentru acest motiv, Jules Leviol era copleit cu cele mai numeroase cadouri.. Cnd era de serviciu sub pupitrul lui se acumulau mai ntotdeauna cartue cu igri, sticle de whisky, flacoane de colonie for men, cravate, cmi scumpe, oferite de pasagerii cucerii de sursul su jovial. Madame Chavrillon nu era ns un nimeni, ridicat ar- dficial de room clerk la rangul de personalitate marcant. Beneficia de venituri considerabile i dispunea de ample pachete de aciuni cu margini aurite cotate excepional la Bursele din New York, Londra, Paris i Frankfurt. Purta bijuterii false, copii reuite ale originalelor fabulos de scumpe, ntemniate pentru mai mult siguran n safe-urile unor mari Bnci din Stalele Unite, Frana i Elveia.

Blnurile ei, purtate mai n orice sezon, cci era foarte friguroas ^erau veritabile i enorm de costisitoare. Un mantou de vizon, de chinchilla sau de zibelin nu permite contrafaceri. Vrsta cincizeci i cinci de ani nemrturisii nu-i sectuiser pofta de via, de aventur, de dragoste. Contient c farmecele ei personale pe cale de a se ofili i pierduser din puterea de seducie, i cucerea amanii cu preul banilor nscrii pe cecuri. Cumpra vigoarea, frumuseea, virilitatea tinerilor, aa cum ar fi cumprat cel mai apetisant ananas de pe tejgheaua unei fructrii de lux. Jules Leviol nu fusese nc invitat n initimitatea doamnei Chavrillon, dei cunoscndu-i din auzite eclectismul, se putea atepta, oricnd s fie trecut n lista celor alei. Era dac nu excepional de frumos foarte agreabil, bine fcut, ferche, i gata oricnd s o serveasc n chipul cel mai contiincios, acesta cu*att mai vrtos cu ct Olympie Chavrillon n ciuda vrstei, nu era deloc repulsiv. Avea o siluet nc svelt, obrazul

neted, prul mtsos, carnaia plcut, datorite desigur n mare parte institutelor de chirurgie estetic, masajelor i tratamentelor de tot felul, chinuitoare adeseori, dar cu rezultate benefice. Ochii, minile, i trdau adevrata vrst, dar luminile tamisate, cutate'de ea cu predilecie, i ascundeau n parte aceste imperfecii. Cel puin trei luni pe an i le petrecea ntr-o clinic din Elveia. De fiecare dat ieea de acolo aparent ntinerit. O prieten rutcioas fcuse n jurul acestor stagii trimestriale o glum proast, care dduse ocolul lumii mondene, avid de cancanuri i de.ruti: Glympe e asemenea unui pete intrat n putrefacie: dac-1 pui n congelator, i pierde mirosul i se ntrete, putnd concura, la aspect, 'cu orice prosptur". Doamnei Chavrillon i ajunseser la ureche aceste vorbe, dar ridicase din umeri nepstoare: Trivia- litile, nu m ating. mi continui senin drumul i gust en connaisseur, toate, satisfaciile pe care viaa, mi le mai ofer! Lu cheia din mna tnrului room

clerk, i mul umi


y

cu o nclinare a capului, apoi se ndrept spre lift. n acela timp i fcu apariia lordul James Grant- ley. Schimb cteva salutri abil. dozate cu cteva personaje adncite prin fotoliile de culoarea piersicii, grupate n jurul unor mese mici, din lemn de trandafir i se ndrept spre pupitrul recepiei. Jules Leviol l ntmpin cu respectuoas grbire, lund-o naintea unor colegi mai puin prompi, care-i blestemar mintal ,,zelul servil". Grantley era renumit pentru baciurile lui regeti. Bine ati venit, milord! Direcia hotelului v-a rezervat apartamentul i suita de camere comandate telefonic. Cel mai bun apartament, sper! Imperialul", milord! Monsieur Michon i-a exprimat dorina s v conduc personal. mi permitei s-1 anun! Fcu un semn discret unui page boy, care se topi parc sub bagheta unui iluzionist, apoi oferi lui Grantley cheia apartamentului. Salut plin de
/-

"

ncntare pe o tnr i foarte svelt pasager care depuse cheia camerii ei ntr-o cutie de catifea special amenajat ntr-un col al pupitrului. Miss Tweegy, cel mai sciimp pltit manechin din lume! rosti extaziat. Regina manechinelor! Fata se ndeprtase. Gantley zmbi cu indulgen: Leviol, ai un nume 7 predestinat! Citesc n ochii ti luxura! Cte fiice ale Evei vrei s mai nscrii la rboj? Funcionarul plec fruntea cu afectat pudoare: Pentru mine, pasagerele acestui hotel snt sacre i inviolabile! Un room clerk care se respect trebuie s corespund unei game ct mai largi de servicii, rse lordul. Scoase din buzunar o tabachere, o deschise molcom i exhib un Rothman King Size. Duse igareta la gur. Leviol i-o aprinse cu propria sa brichet. In preajma lui Grantley apru eficient, Pierre Mi- chon, chief concierge. Purta o uniform neagr, cu pet- lie de catifea, avnd brodate cu fir de aur

dou chei ncruciate n chip de spade. Trecuse de patruzeci de ani. Contactul permanent cu lumea marilor hoteluri i marcase att chipul ct i comportamentul. Avea nfiarea unui diplomat de carier aflat n prezena unui ef de Stat. Milord, snt fericit s v ntmpin! Intre Jules Leviol i Pierre Michon exista o alian cimentat de-a lungul ctorva ani de profituri substaniale, realizate n comun. i serveau reciproc cele mai variate tuyau-uri, mprind cu strict corectitudine beneficiile. Precedat de Michon, care-i deschidea prevenitor drumul, Grantley Se ndrept spre ascensor. Apartamentul imperial de la etajul nti l atepta cu uile deschise, ncperile somptuoase, cu mobilier autentic Louis XVI44 cu tapiserii i tablouri n ulei semnate de maetri ai secolului XVIII, buchetele uriae de trandafiri, ornduite cu art n vase de porelan de Sevres, mprtiau miresme suave. Lordul arunc o privire critic asupra ansamblului. Mda! Cred c are s-i plac!

Scoatei ns florile! Mr. Humaidah are oroare de flori. n cteva clipe dispoziiile lordului se materializaser, cteva room maids, drgue i foarte tinere, ieite ca din pmnt, ndeprtar trandafirii i deschiser ferestrele spre a risipi efluviile de parfum din ncperi. In schimb, s ornduii pe mese pot-pourri uri cu smirn! Mr. Humaidah ador smirna. Prea bine, milord! Ah, s nu uit! Mr. Humaidah prefer seara, nainte de culcare, o companie galant. . . Feminin, milord? Feminin, Michon.Perfect, milord! Numai c . .. Chief consierge-ul ezita, afectnd o min vag jenat. Grantley i ncrei contrariat sprncenele. Numai c, Michon? . . . Regulamentul hotelului interzice prezena n hotel a unor persoane feminine cu o reputaie... ca s zic aa . .. dubioas . . . Trebuie totui s existe, o

soluie, Michon! Mr. Humaidah nu poate s adoarm dac nu are n preajma sa cldur, a putea spune matern, a unei femei care s-1 legene... Miliardarii au curioziti, dragul meu. Chipul chief concierge-ului se lumin. Regulamentul interzice prezena unor femei, din afara hotelului n camerele individuale, unde prezena paturilor ngduie imaginaiei s brodeze scene lubrice. Dar ntrun apartament cu saloane de primire, prevzute cu fotolii i canapele, vizita unei fiine de sex feminin nu este susceptibil s dea natere la interpretri ruvoitoare. Se poate presupune c este vorba de o recepie protocolar. Cu ct mai multe persoane, cu att mai bine ... O hrtie de o sut de dolari trecu din mna lordului n mna chief concierge-ului care o strecur n buzunar cu dexteritate de prestigitator.

Bravo, Michon! Eti plin de resurse . . . n serviciul dumneavoastr, milord! Grantley i privi ceasul brar. Avionui personal al lui Mr. Humaidah trebuie s aterizeze la Orly peste aprozimativ o or. Calculai astfel timpul, nct s-1 ntmpine dac este posibil nsui directorul hotelului. Monsieur Bremond va fi fericit s-1 primeasc personal pe onoratul nostru oaspete. Foarte bine! n ateptarea lui Mr. Humaidah, am s cobor la bar spre a-mi restaura forele cu un Clover Club. Sau mi recomanzi altceva mai bun, Michon? V-a sugera un Blue Royal, milord. O creaie absolut inedit a maestrului Perrin. . . Voi avea grij s v anun la timp sosirea naltului oaspete. Grantley cobDr la bar. n lumea zgomotoas i vulgar a metropolelor, barurile calme, cu lumin sczut din marile hoteluri

alctuiau case de linite i bien etre, cu deosebire apreciat de acest sibarit cu gusturi tocite de excesul plcerilor i al belugului. i plcea s se instaleze pe un scaun nalt, i rezemat cu coatele de tejghea s soarb un cockteil, n vreme ce difuzoare ascunse susurau concerte de pian executate de Oscar Pe- terson, Eroii Garner, Thelonious Monk sau de foarte modernul Floyd Kramer. Atunci uita de ziua de ieri i de mine de prezentul dezgusttor i lipsit de sens, de stafiile ascunse n ceurile cenuii, i mai ales de Mr. Humaidah. Mixtura Blue Royal preparat cu gesturi rotunde de maestrul Perrin preot oficiant pe altarul beiei divine i gdil plcut cerul gurii. O savoare pgn, un parfum evocator de mistere, o asprime excitant pentru papilele gustative. Se uit din nou la ceas. Peste o jumtate de or Boeingul 727 avionul personal al lui Sabahattin Humaidah avea s coboare de pe culmile vzduhului pe prozaicele piste betonate de la Orly. Peste alte 30 sau

45 de minute, n funcie de aglomeraia de pe autostrad, Rolls-ul su de comand 120.000 lire sterline va opri n faa intrrii strjuit de imensele torcheres de bronz aurit ale Intercontinentalului". Din clipa aceea va ncepe pentru el, James Grantlex, conte de Tynan, calvarul slugrniciei. Descendent al unei familii de nobili care-i avea obria sub domnia lui Wilhelm Cuceritorul, lordul, ultimul reprezentant al unui ir de cpetenii, de oaste, de cardinali, de minitri, de diplomai de vice-regi, se nchiriase trup i suflet unui miliardar arab. Membrii, severului establishment britanic se ntunecaser la fa aa cum se ntunec vzduhul n preajma furtunei, cnd aflaser c un seamn al lor acceptase jugul unui venetic, pn mai ieri pstor de capre pe platourile aride, cu iarb srac ale Arabiei. Dar nobilii i mndrii lorzi, care-i imputau umilitoarea derogare, n-ar fi ridicat un deget spre a-1 scoate din marasmul financiar 0 n care se zbtuse nc din primii ani ai tinereii. Din domeniile altdat vaste ale conilor de Tynan

se smulseser hlci, mai ales n ultimul secol, suprafeele rmase diminundu-se ca una din acele peaux de chagrin destinate legrii crilor de lux. Dac latifundiile trecuser definitiv n domeniile trecutului grajdurile de curse ale conilor de Tynan i jocurile de cri avuseser o contribuie substanial la frmiarea i dispariia lor lordul James nu gsise puterea i nici cinismul de a transforma n argini i castelul n care vzuse lumina zilei. Cldit sub domnia lui Richard al II-lea, devastat i incendiat n epoca revoluiei Capetelor rotunde", fusese refcut i considerabil mrit sub Charles al IIlea. Adevrul este c lordul Grantley nici n-ar fi gsit un cumprtor capabil s-1 pstreze in starea magnific n care se afla nc. Impozitele erau att de mari, nct ar fi ruinat pe oricare nou deintor, dac averea lui ar fi avut dimensiuni britanice. Nu se nfiase nici un miliardar american amator s-l achiziioneze, iar n epoca instrinrii castelului nu apruser nc miliardarii arabi, care aveau s nnece

lumea occidental sub mareea lor de petrol i sub potopul miliardelor de eurodolari. Lordul Grantley se vzuse silit s-1 cedeze acelui National Trust inventat de ctre un canonic sprijinit n eforturile sale de un asistent social. Fundaia pus de ei pe picioare, ajunsese s grupeze 400.000 de membri, s cuprind n vederea protejrii i ntreinerii 130 de reedine palaiale i castele cu splendidele lor colecii de mobile autentice i colecii de art, 500 de ferme, mori i abaii, sate ntregi, rezervaii naionale, cursuri de ap i lacuri cu mprejurimile lor. Donnd castelul ca i ali proprietari britanici lordul Grantley i rezervase dreptul de a pstra un apartament pentru uzul su personal. Sacrificiul acesta l costase multe nopi de frmntare i de nesomn, dar pn la urm se dovedise avantajos, fiindc n acest chip scpase de spectrul fiscului, mai amenintor dect sabia lui Damocles. Mr. Humaidah, pe care Grantley l cunoscuse ulterior, vizitase castelul i

rmsese att de entuziasmat de frumuseiile i pitorescul lui, nct hotrt s-1 cumpere, propusese o sum considerabil. Dar oferta lui sosise prea trziu. Fiindc nu putuse achiziiona castelul National Trust nu scpa din mn ceea ce luase n stpnire Mr. Humaidah i-1 nsuise pe proprietar. Lordul James, lipsit de orice surs de ctig, se resemnase s accepte patronajul arabului, n schimbul unei compensaii financiare neateptate de mari. Acum avea la dispoziie parcul londonez de automobile al miliardarului, o reedin n Kensington Park i posibilitatea de a cltori n lungul i n latul globului pmntesc, evident, n calitate de colaborator al faimosului Sabahattin Humaidah . . . Grantley bg de seam c i golise paharul. Maestrul Perrin, un bun cunosctor al naturii umane, i prepar un al doilea Blue Royal. Barmanul tia s fie vorbre cu clienii amatori de conversaie, s se arate mut fa de cei taciturni ori pierdui n hiul gndurilor, s

asculte complezent pe cei care-i dezvluiau intimitile fcndu-i confidene mai mult sau mai puin compromitoare. Maestrul Perrin avea ns tactul s pstreze pentru sine tot ceea ce afla, astfel nct i asigurase o clientel generoas ce-i rspltea cu drnicie discreia. La cellalt capt al tejghelei barului se instal pe singurul taburet rmas liber, un foarte original personaj, Edward duce de Northland, coleg de club al lordului James. Dei era ntr-o avansat stare de ebrietate, noul venit pstra aparena unei admirabile luciditi. Avea ochiul limpede, vorbirea perfect articulat, gesturi msurate, poate prea msurate. Doar iniiaii i ddeau seama c e beat, fiindc n asemenea ocazii ducele nu mai recunotea pe nimeni. i pe lng soia sa ar fi putut trece nepstor ca pe lng o strin. Svelt, distins, cu prul argintat la tmple, purta un costum de sport tiat de un celebru croitor de pe Saville Row. Ducele era unul dintre cei mai comentai reprezentani ai jet-set-ului

internaional. Foarte bogat, i mprea sutele de milioane i plictisul n cele patru coluri ale lumii. Yahturile, mainile de curse i avioanele lui personale i permiteau s duc o via nomad. Ziarele i revistele cu rubrici mondene i semnalau prezena cnd la cursele de automobile de la Monte Carlo, Monza sau In- dianapolis, cnd la alergrile de cai de la Epsom, Long- champ ori Newmarket, cnd la regatele de la Cowes, Fastnet sau Sydney Hobart. Organizatorii reuniunilor elegante se glorificau cnd printre invitai, alturi de reprezentani ai capetelor ncoronate aflate n exil, ai familiilor princiare cu rdcini n secolele cruciadelor, ori ai lumii miliardarilor, puteau cita i participarea ducelui de Northland. Asemenea unui strlucit strbun al su, Richard Sun- derland marchiz de Beauclair, care dup ce plecase de la zero, pusese bazele unei dinastii de financiari reuind s concureze adeseori cu succes dinastiile Rotschild, Du- pont de Nemours,

Rockefeller sau Astor, Edward de Northland nu ezitase s deroge de la prescripiile v;are interziceau nobilimii s-i ntunece lustrul amestecn- du-se cu lumea vulgar a afaceritilor, a bancherilor i a industriailor. Priceput s manevreze volanul, racheta de tenis, crosa de polo sau velele tot att de bine ca i combinaiile financiare i industriale cele mai ndrznee, nu se ddea napoi nici dac i se oferea prilejul s c- tige bani de pe urma tenebroaselor traficuri de arme, de aur sau de diamante. Nu intrase niciodat n conflict direct cu legea, fiindc era nzestrat cu un fler cu un talent remarcabil care-i permitea s ias cu faa curat din cele mai compromitoare situaii. Ca i cancerul, marile averi prolifereaz. Eventualele pierderi dintr-un domeniu snt compensate de ctigurile fabuloase din alt domeniu. Speculatorii din Wall Street ori Stock Exchange l admirau dar i i invidiau norocul, temeritatea, averea-i fabuloas, fizicul avantajos i plcerile pe care viaa i le druia cu o drnicie

vecin cu nebunia. Dar ducele era departe de a se socoti fericit. Sprijinit de tejghea, se uita posomorit ca un cioclu la barmanul care atepta comanda. Cum te cheam? l ntreb, dei acesta l servea cu regularitate de mai bine de zece ani. Gustave, Gustave Perrin, your Grace. Gustave! repet gnditor ducele. Unde am mai auzit eu numele sta? ... In sfrit, un cocktail, Gustave! porunci demn. Un Blue Royal ca de obicei, your Grace? Fie i un Blue Royal! Barmanul i pregti minuios mixtura exotic, iar dup ce puse nuntru o mslin verde, i prezent protocolar paharul pe o farfurioar. Ducele sorbi o nghiitur, o plimb pe limb, apoi exclam satisfcut. Nu e rea! Nu e rea deloc butura asta a dumi- tale. . . Gustave! Gustave spuneai c te cheam? Exact, your Grace. Pentru a v servi Ascult, Gustave! Am mai but

cteva cocktailuri, dar cred c nu se observ... Nu se observ, your Grace. Northland mai sorbi o nghiitur. Gustave, spune-mi sincer, eti bogat? Meseria mea i bogia nu se prea mpac. M bucur ns de o oarecare bun stare . .. Dar totul e relativ, your Grace. Te felicit, Gustave, fiindc nu eti bogat. S fugi de bogie ca de moarte! i goli paharul i mai ceru unul. l ddu peste cap. Al treilea cocktail apru prompt n faa lui. Azi bogia e o pacoste, Gustave. Eu am muli bani, dar asta m face tare nefericit. Maestrul Perrin l asculta cu respect, interes i vizibil compasiune. mi pare ru pentru dumneavoastr, your Grace. Ai i de ce, Gustave. Noi, oamenii bogai am ajuns un fel de paria ai societii. Adio dolce vita, adio escapade singuratice, n compania galant, adio safari exotice, adio libertate!...

Azi trim precum crtiele, ferindu-ne de ochii oamenilor, de lumina soarelui. Circulm n automobile cuirasate, greoaie ca nite tancuri, trim n ncperi blindate, mprtind ntr-un fel claustrarea lingourilor noastre de aur ntemniate n safe-uri subterane. i asta pentru ce? Pentru c sntem vnai ca nite jivine! Ne urmresc i gansterii, i brigzile roii, i anarhitii i nihilitii i extremitii de stnga nrolai sub drapelele lui Che Guevara i extremitii de dreapta nregimentai sub semnul fasciei ori al zvasticii! nc un Blue Royal, Gustave! Dar, ceva mai tare! Punei mai mult alcool! . . . Scandalizat, maestrul Perrin ridic privirile spre cer ntr-o implorare mut. mi cerei s svresc un sacrilegiu, your Grace! Resemneaz-te s-1 faci, Gustave! Barmanul nclin din cap nvins. Fie, your Grace! Fie! Dar pcatul

s nu cad pe capul meu! Mi-1 asum, Gustave! Perrin prepar butura, doznd cu regret ingredientele. n cele din urm o turn ntr-un pahar de cristal cu buze ncoronate de minuscule cristale de zahr. Ducele sorbi atent cockteilul sub privirile ncrcate de an-, xietate ale maestrului Perrin. Slt elixirul pe limb, parfumndu-i cerul gurii i dup ce l ls s se scurg n petera gtlejului, cltin din cap n semn de elogiu. Gustave, te proclam regele barmanilor! Ridic mna i pocni din degete, peste umr. De la o mas din apropiere aflat n penumbr, se ridic un tnr stilat, cu alur de proaspt absolvent al Oxfordului Se opri deferent n preajma ducelui. O sut de dolari! rosti Northland cu voce joas Din portofelul su doldora cu bancnote, tnrul scoase o hrtie verzuie care i ncheie scurtul tranzit n buzunarul jachetei albe a barmanului. Fiindc ducele detesta s mnuiasc personal banii, era nsoit n permanen de un secretar

nsrcinat cu achitarea notelor de plat la hoteluri, restaurante, magazine, staii de benzin, spectacole i chiar cu remunerarea delicatelor servicii furnizate de callgirls spre amuzamentul nocturn al marelui patron. Dei cstorit, Nortland pusese capt relaiilor conjugale de ndat ce ducesa i donase un f:U menit s asigure continuitatea dinastiei. Demn, formalist, sever, ducesa Sarah nscut Van Hoorn, fiica unui baron de origin franco belgo evreeasc,~preedinte-director general al unui consoriu productor de diamante acceptase bucuros s se despart de soul ei spre a se dedica promovrii fraciunii celei mai intransigente din cadrul Micrii femeniste internaionale . . . Ducele cobor de pe taburetul nalt i dup ce se ndrept de spinare, porni drept ca o luminare spre ue. Era contient c buse mult, dar n stadiul lui de euforie alcoolic nu se mai sinchisea de nimeni i de nimic . ..

Ascult, Michon! ... n seara asta doresc o mas cu dou locuri la Crazy Horse", pentru mine ... i un bilet la Comedie Fran^aise" pentru soia mea. Cnd soia mea se va napoia la hotel, dup spectacol, s-i spui c am telefonat rugnd-o s-mi scuze ntrzierea forat la dineul cu bancherii olandezi . . . Contez pe dumneata, Michon ... Bancnota verde a domnului cu tmple crunte i camelie la butonier fcu schimb de stpn, trecnd n buzunarul stilatului concierge chef. Apru un nou interlocutor, mult mai tnr, cu nfiare de play-boy: Ascult, Michon! A vrea s parvin doamnei de le 2008 un buchet de garoafe roii. .. dar n lipsa soului ... Contez pe eficiena i discreia dumitale Michon .. . ntotdeauna am fost servitorul dumneavoastr, Monsieur Jourdan. Un brbat chel, voluminos, cu faa rotund abundent transpirat, i fcu loc printre pasageri: Ascult-m, Michon! ... S m

anuni la 3041 cnd Monsieur Humaidah va sosi la hotel. . . Am s-ti rmn recunosctor . . . Negreit, Herr Weissmuller. Brbatul voluminos i transpirat se ndeprt satisfcut .. . Jules Leviol furniz o adres unui pasager apoplec- tic, msliniu, cu mustaa i barba cnite, arab dup toate aparenele, apoi oferi cheia camerei i corespondena proaspt sosit unei domnioare btrne aspect sever, coc rsucit n chip de arpe, obraji ridai, cenuii cunoscut personalului din hotel pentru inofensiva ei manie de a trimite brbailor scrisori anonime erotice. Eliberat pentru cteva clipe de prezena i solicitrile pasagerilor, se ntoarse spre Michon. Ii opti: Cred c mai bine de o sut de persoane,m-au ntrebat azi despre Humaidah . . . Stranic lucru s fie omul zilei! . . . Michon cltin din cap manifestndu-i ndoiala. Nu-1
i

impresionau personajele de calibrul magnatului arab. In cariera lui ntlnise atia miliardari, nct se deprinsese s nu le mai acorde un statut privilegiat printre ceilali clieni ai hotelului, n majoritate figuri proeminente, n domeniul artelor, tiinei, politicii, diplomaiei, marei finane, ori pur i simplu stele ale cercurilor mondene internaionale. Toi aceti VIP se reliefau pe fundalul anonim al voiajorilor comerciali clieni obinuii ai marilor hoteluri, numai fiindc firmele respective dornice s-i susin faima le achitau cu regularitate notele de plat. Bunicul lui Michon fusese concierge chef, tatl lui Michon mbriase, conservator, cariera patern, trans- mind-o apoi ca un fel de noblee ereditar, propriului su fiu. Experiena celor doi naintai slujise nepotului, gata oricnd s le asculte amintirile i poveele. Creatorul dinastiei i vorbise adeseori cu nostalgie despre lumea, care naintea primului rzboi mondial alctuia crema clientelei marilor caravanseraiuri.

Pe vremea mea, biatule, capetele ncoronate, alteele ducii i conii ocupau fr rival firmamentul hotelurilor cu nalt i rafinat tradiie: Ritz, Meurice, Cla- ridge, Crillon. Cnd fiul meu a preluat sceptrul intre cele dou rzboaie aristocraia i capetele ncoronate, cele mai multe n exil, au fost trecute pe planul doi de miliardarii americani. Regii crnailor, ai pastei de dini, ai automobilelor sau ai biberoanelor, dictau vremea bun i pe cea rea. Vulgari, zgomotoi, de o familiaritate fals, condescendent, att de deosebit de familiaritatea pa- ternalist, dar nu lipsit de politee i consideraie a nobililor autentici. Ultimul Michon l asculta cltinnd din cap. Pe chiupul lui ntotdeauna ras burt de pete se aternea o expresie dispreuitoare: Al doilea rzboi mondial i-a mturat pe miliardarii de ierii, grand pere. Au supravieuit doar cteva psri rare i acestea pe

cale de dispariie. Impozitele progresive, crizele economice tot mai nimicitoare, le-au rrit rndurile. Reprezentanii miliardarilor de ieri, snt azi ac'ei nenumrai P.d.g. care-i cheltuiesc cu zgrcenie criarii, fiindc veniturile lor salarii tantieme, combinaii mai mult sau mai puin curate nu le pot asigura trena bogtailor de ieri. Pe primul rang s-au plasat vedetele de cinema, scriitorii, pictorii, care se fac remarcai prin teribilismele, originalitile, scandalurile, ascensiunile lor fulgurante ct i prin sombrarea multora n anonimatul din care abia s-au ridicat. tii, grand pere de c'e aceste stele ale artelor snt att de apreciate? Fiindc fiecare tnr, fie el mic burghez, muncitor, fermier sau nvcel, socotete c poate deveni la rndul lui un V.I.P. zdrngnind o chitar, zmnglind o pnz sau un perete, negrind o foaie de hrtie, ori rcnind cntece sclm- biate pe scndurile unei

scene. i adeseori cam aa se ntmpl. Dar i n faa lor s-a ridicat o zdrobitoare concuren, care amenin s-i umbreasc pe toi laolalt: miliardarii arabi. Risipesc cu oala dolari, lire sterline, franci elveieni, valutele cele mai solide. N-au lustrul cel puin aa cum l nelegem noi europenii dar cu timpul au s-1 dobndeasc. Nu m^a mira s aflu ntr-o zi c fiica unui duce britanic s-a cstorit -cu un arab ar- hibogat. De ce nu? Pe vremea dumitale evreicele i americancele ndopate cu bani intrau n familiile aristocrailor cu snge albastru, aurindu-le blazoanele ruginite, rs- cumprndu-le castelele i domeniile spulberate prin cazinouri sau pe peluzele hipodromurilor. NUmai jioi, grand pere, am rmas aceiai. Stm la pupitrul nostru, i privim cu rceal defilarea celebritilor de ieri, de azi, de mine .. . Pierre Michon era consecvent acestor principii. Cu aceeai

senintate primea confidene, i oferea serviciile i ncasa baciurile, jucnd ntr-un fel rolul crupierilor la mesele verzi: din naltul scaunelor lor acetia mnuiesc loplelele de lemn lustruit, mpriind ctiguri ori curind" pe pontatorii aservii jocurilor de noroc. Cte tragedii nu se noad i se desnoad sub ochii lor nepstori la frmntrile din jur. Imperturbabili strecoar ntr-o caset caniota rezervat cazinoului i vr discret n propriile buzunare baciurile oferite de juctorii cu ans ... Un recepionist foarte tnr i att de blond nct genele i sprncenele i erau aproape albe, se apropie aferat de Michon. Monsieur Michon, ni s-a anunat telefonic de la Orly aterizarea avionului personal al lui Monsieur Humaidah. Monsieur Humaidah se afl acum n drum spre Paris. Merci, Gustave ... Michon i consult ceasul. Calcul timpul necesar deplasrii automobilului de la aeroport pn la

Intercontinental evident cu aproximaia impus de fluctuaiile circulaiei rutiere astfel nct primirea arabului s se desfoare potrivit ritualului rezervat personalitilor de prim rang. La momentul potrivit, Monsieur Charles Bremond, directorul general al hotelului prevenit de Michon dobor n holl spre a ntmpina personal pe ilustrul oaspete. Cteva clipe mai trziu se produse o discret agitaie. Un page-boy se ivi fr zgomot n preajma lui Bremond. Maina lui Monsieur Humaidah a oprit n momentul acesta n faa intrrii, Monsieur le directeur general. Acesta iei naintea arabului, carei fcu o intrare spectaculoas. nconjurat de o armat de secretari i de gardes de corps pea grbit i oarecum sltat, fr s se uite n dreapta sau n stnga. De statur mijlocie, cu un pronunat embonpoint, purta un costum alb din estur de mtase, n contrast cu obrazul armiu,

buc- lat ca la prunci, cu prul rar negru crbune lipit cu bri- liantin parfumat de easta rotund, cu mustaa subire, tuciurie aninat deasupra buzelor roii, crnoase, foarte senzuale. Strngeri de mn, schimb de sursuri fotogenice sub fulgerele flashurilor, urri de bun venit, interes mai mult sau mai puin manifest al celorlali pasageri aflai n- tmpltor n hali Dei afecta un zmbet blazat, Humaidah privea cu un ascuns simmnt de triumf omagiile directorului general, ploconelile personalului mijlociu i mrunt al hotelului, frmntarea profesional att de mgulitoare a ziaritilor. Semne exterioare ilustrnd marea lui celebritate. Intrase prea de curnd nici zece ani n rndurile mai marilor arabi, pentru a nu gusta din plin manifestrile de respect i interes ale lumii, de ndat ce prezena lui se fcea cunoscut. Era o revan extrem de apreciat pentru orgoliul su, dup ce ani muli fusese un

nimeni". Dar beia aceasta a spiritului, a vanitii sale, nu-i nceoa luciditatea, dimpotriv, i-o ascuea. Devenise arogant, cinic, condescendent cu cei mari, distant, aspru, nenduplecat, cu c'ei mici. Fiindc trecuse de iprima tineree pise pragul celor cincizeci de ani era avid s se bucure de toate plcerile pe care viaa i le oferea, din nefericire, cu ntrziere. Se consola spunn- du-i c oamenii triesc n prezent. Numai btrnii se irosesc hrnindu-se eu amintiri, penru c mplinirile prezentului nu le mai snt accesibile. Dup ce mica dar att de ostentativa ceremonie se ncheie cu o ultim strngere de mn, privirile arabului czur asupra lui Grantley care se rezemase cu spatele de pupitrul recepiei, sprijinindu-se nonalant n coate, n ochii lui se citea o scnteie de amuzament. Abia n clipa aceea nobilul englez se desprinse de pupitru i se apropie de patronul su. l salut cu o deferen ngduitoare, mai iritant dect un eventual

familiarism pe care Humaidah ar fi tiut s-1 nfrneze. Atitudinea ambigu a lordului prea s spun: i snt salariat, dar indiferent de raporturile noastre, eu rmn lordul iar tu parvenitul!" Bine ai venit, Mr. Humaidah! Bine te-am gsit, lord Grautley! Sper s sarcinile pe care i le-am ncredinat, nu i-au dat prea mult btaie de cap . .. i vorbise cu ton protector, aa cum se cuvine unui patron indulgent dar care nu uit c are de-a face cu un subaltern. Mr. Humaidah, le-am ndeplinit cu plcere ca pe un meci de tenis sau de golf. Mi-am dovedit mie nsumi c snt capabil s njfrng toate dificultile. nseamn c i-a prins bine activitatea n serviciul meu, lord Grantley! zmbi Humaidah. Desigur. Mi-a permis s cunosc o lume n care, altdat, nici n-a fi conceput s ptrund! Fruntea arabului se nnour. Replica englezului aparent anodic

ascundea o insolent calculat. Lordul si permitea luxul de a avea ultimul cuvnt. Arabul cata- dixi s-i lase aceast mrunt satisfacie. El, Sabahattin Humaidah, fost pstor de capre, avea n serviciul su pe nepotul unui vicerege al Indiei. Insignifiantele nepturi ale lordului erau precumpnite de situaia lui azi subaltern. Britanicul l obosea uneori cu ndrznelile lui. Dar l pstra n preajma sa nu numai fiindc i era necesar, ci i datorit unui obscur simmnt pe care ncercase adeseori fr succes s-1 defineasc. Poate c n adncul subcontientului su ar fi gsit o explicaie. Fizic i spiritual se deosebeau att de fundamental nct se atrgeau reciproc aa cum se atrag dou particule cu sarcin electric diferit. Dar acum nu era timp de filozofie i zice arabul. Protejat de numeroasa lui suit se ndrept spre bateria de ascensoare...
t*

Dup ce iei din baia parfumat cu sruri scumpe, Sabahattin Humaidah se terse cu prosopul mare i pufos. Dup ce i frec energic corpul pn l usc, zvrli prosopul pe pardoseala de marmor albastr i se privi critic n oglinda aternut pe ntregul perete. Pieptul pros, braele arcuite, picioarele scurte, aseundeau sub pielea armie muchi nc vnjoi. Se ingrase, dar nu era buhit. Numai pntecele l supra. Se rotunjise, se lbrase, dndu-i aparena unei femei nsrcinate. Dezgusttor! Cte eforturi nu fcuse spre a scpa de dizgraioasa-i protuberan abdominal. Cure de slbire, medicamente sofisticate, leacuri bbeti.. . Zadarnic! ... Intr-un moment de depresiune nervoas l nfiorase bnuiala c sufer de ciroz, c doctorii curani i ascundeau adevrul. Apelase atunci la serviciile altor somiti medicale, care i declarase ferm c nu sufer de nici o boal organic. Calmat, reluase ofensiva mpotriva obezitii, fr a obine rezultate satisfctoare. Glandele

snt vinovate, motivaser dieteticienii, mpotriva lor lupta e nu numai grea, dar i inegal. i fac literalmente de cap, rstur- nnd planurile menite a le struni capriciile". Declaraii defetiste care-1 exasperau. El, Sabahattin, drmtorul de obstacole, deprins a-i impune voina se vedea inut n ah, sfidat, umilit, de propriile lui glande. i plmui cu atta mnie protuberana abdominal, nct durerea provocat i taie rsuflarea. Se potoli, realiznd absurditatea gestului. i arunc pe umeri un halat de eponge de un portocaliu pastelat i trecu n dormitor. Soames, valetul su britanic, i pregtise un costum sobru, bleu marine, confecionat la Londra. Cnd primea n audien solicitani, se mbrca foarte corec spre a se impune nu numai prin aceea not de elegan vestimentar att de preuit n societate. Prin legtur de idei, evoc oftnd neglijena mbr- cminii fiului su,mai mare, Selim. Cel mai elegant costum, purtat de el, prea cumprat de la un magazin de confecii pret

porter. Mezinii lui, Ahmed 14 ani , i Husein 12 , erau prea fragezi, prea neformai, pentru ca el Sabahattin s-i poat face o prere despre aptitudinile lor. Calitile i defectele propriilor progenituri constituiau un permanent i chinuitor subiect generator de preocupri i contrarieti. Soraya, de pild, unica lui fiic, crescut potrivit principiilor de libertate, de emancipare femenin, caracteristic lumii occidentale depise msura, i acolo, la selecta coal particular de la Fribourg, Elveia, unde fusese trimis, spre a se bucura de o educaie desvrit, ajunsese s-i scandalizeze profesoarele i supraveghetoarele prin incartadele ei, tratate la nceput cu indulgen, fiindc fuseser socotite nite simple copilrii, dar care, mai trziu luaser proporii de rebeliune deschis, mpotriva conducerii colii. El, Sabahattin, fusese nevoit s fac intervenii umilitoare pe lng direcia colii, spre a obine anularea eliminrii ficei lui. Pentru a nchide

gura unor profesoare care se socotiser ultragiate de Soraya, le cumprase iertarea cu preul unor foarte scumpe cadouri. Suspin amrt. Reporterii care-i scormoneau trecutul n cutare de elemente senzaionale mult gustate de lectori, nu scorneau minciuni cnd nnegreau pagini despre copilria lui mizer, despre caprele puine i pricjite, unica avere a prinilor si, despre foamea niciodat pe deplin astmprat, despre luptele tribale, despre atacurile bandiilor deertului la care fusese martor. Sabahattin i scutur fruntea spre a izgoni tristele gnduri, aa cum i scuturau catrii capul spre a scpa de mute... De atunci se scursese timp berechet. Anii se- spulberaser asemenea nisipurilor mturate de simun. Azi era bogat, puternic, temut, dar sechelele trecutului l urmreau tul- burndu-i adeseori somnul, strnindu-i spaime nebnuite, care i se nfigeau ca nite ghiare n coul pieptului. Intr-o noapte l chinuise un comar oribil. Se fcea c piramida marei lui averi se

prbuise n adncurile unei prpstii, El, Sabahattin ncremenise ngrozit pe marginea hului. Nu-i mai rmseser dect vesmintele care-i aprau goliciunea de zduful zilelor nsorite i de frigul nopilor. Czuse iari n srcie ... Fusese oare un vis premoni- tor?.. Pentru a-i pstra netirbit prosperitatea din urm, pentru a se feri de o revenire n lumea desmoteniilor vieii, se btea cu ghiarele i cu dinii. Lovea n dreapta i n stnga, nu i ngduia nici ncredere n oameni, nici mil, nici scrupule. Toi cei care i barau drumul trebuiau anihilai, desfi inai ... Dup ce i meteri atent nodul de la cravat, mbrc vestonului bleumarine i trecu n salon. Acolo, sub supravegherea unuia dintre secretari i n prezena lordului James amuzat de desfurarea operaiei doi electro- niti mnuiau nite

aparate perfecionate, spre a detecta eventualele microfoane ascunse n perei. Sabahattin Bey, oamenii notri n-au gsit nimie suspect, raport secretarul cu deferen. Bine, pot s plece! ncuviin patronul. Electronitii se topir. M-a fi mirat s fi descoperit ceva, interveni Grantley. Cei din reeaua Intercontinental nu i complic existena. Dac s-ar fi aflat c au instalat microfoane prin camere i-ar pierde peste noapte ntreaga clientel. Humaidah rspunse cu rceal: Snt de aceeai prere cu dumneata. Dar pentru price eventualitate .. . -mi iau msuri de aprare. Nu-mi ngdui luxul unor imprudene costisitoare, lord Grantley. Teama de imprudene i nencrederea n oameni l fcuser pe Humaidah s-i lrgeasc numrul colaboratorilor. Paradoxal aceast msur sporea securitatea

secretelor sale de afaceri. Un colaborator unic, un fac-totum care iar fi cunoscut toate combinaiile, manevrele i jocurile de culise, i-ar fi provocat serioase neajunsuri n cazul unei defeciuni oricnd posibile. Oamenii, au n snge trdarea", obinuia el s spun. Cte sngeroase pronunciamentos ncununate de succes n-au fost svrite de colaboratorii cei mai apropiai ai unor efi de state condamnabil de creduli"! Secretarii i consilierii lui Sabahattin aveau acces numai la secrete strict compartimentate. In cazul unor indiscreii - involuntare sau interesate dezagrementele ar fi fost restrnse la un singur domeniu, celelalte rmnnd intangibile. Lord Grantley, ct de avansat este stadiul lucrurilor la vila mea din Neuilly? Se lucreaz n prezent la decoraiile interioare i la amplasarea obiectelor de art, Staz. Sper c instalaiile de securitate snt satisfctoare?. Tot ce s-a gsit mai perfecionat

pe pia. Sistemele folosite la Louvre, la British Museum, la Guggenhhim i la Metropolitan Museum of Art. Am citit n ultimul catalog Sotheby vnzarea la licitaie a unui set de tapiserii olandeze din secolul XV. Crezi c merit a fi cumprate? Tapiseriile, obiecte decorative foarte preuite, reprezint i un excelent plasament... Cumpr-le! Te-ai gndit i la nite tablouri pentru salonul chinezesc? Am gsit nite piese interesante cu semnturi prodigioase la Galeriile Leeourtois. Cteva picturi n cerneal pe hrtie din secolele XIII i X I V . . . Humaidah strmb din nas: Pictur pe hrtie? N-are s dureze ... Dureaz de apte secole, Staz. Altceva? O statuie de lemn lcuit cu aur din epoca Seng . . . Lemn? N-ai gsit statui de

marmor? Dac v referii la valoarea materialului propriu-zis, v propun cteva statuete de jad din epoca Ming. Jad . . . mda .. . mai merge . .. Unde pot fi vzute? Tot la Galeriile Leeourtois .... Am s merg cu dumneata s le vd. Foarte bine, Staz. Humaidah rmase cteva clipe pe gnduri. Se ntoarse spre secretar: Mustofa! Fiul meu n-a sosit nc? Trebuie s soseasc dintr-un moment ntr-altul, Staz. Abia am izbutit s-1 contactm acum un sfert de or. Unde l-ai gsit? La vreo starlet de cabaret, nu-i aa? Secretarul zmbi jenat: ntocmai Staz! Jumaidah cltin din cap, exteriorizndu-i involuntar nemulumirea. Eram sigur . . . Eram sigur . . . Lord Grantley, ner vedem disear la dineu. Ai grij, te rog, ca soiile

invitailor s gseasc n farfurii, sub ervet, cte o perl fin. Dimensiuni mijlocii.. . Grantley nelese c trebuie s se retrag. In ua se ncrucie cu Selim, care intr grbit, evitnd n ultimul moment o ciocnire piept n piept cu nobilul britanic. Fiul lui Sabahattin-Humaidah era replica ntinerit a printelui su, inclusiv tendina spre ngrarea i protu- berana abdominal, ceva mai redus. Dar pe ct de seme i de pus la punct era tatl, pe att de neglijent, de leampt arta vlstarul. Sabahattin l examin cu priviri inchizitoriale, msu- indu-1 de jos i pin sus. terge-i urmele de ruj de pe frunte i de pe obraji! Ruinat i mnios totodat, fiindc era dojenit de fa cu un subaltern, scoase din buzunarul de la piept o batist de oland ifonat i umezit de transpiraie, iar dup ce se privi ntr-o oglind mare cu ram de argint, ncepu s-i frece

energic amprentele de ruj. Dup ncheierea spectacolului de la Follies Bergeres din noaptea trecut muindir-1 ca pe o crp. Ar fi petrecut i acum dac secretarul nu l-ar fi dibuit n ultimul moment spre a-i anuna sosirea neateptat a marelui patron" la Paris. Iar ai but! l mustr iritat Humaidah. De la deprtare duhneti a whisky . . . Nu numai c mi nesocoteti poruncile i nclci prescripiile Koranului. dar nesocoteti ceea ce e mai grav i recomandrile medicilor. Te-au avertizat c te pndete ciroza ... Selim plec ispit ochii. opti: Iart-m, tat . . . Cu furia neputincioas, Humaidah i nclet i i desclet pumnii. Ajunsese la captul resurselor. Anul trecut i trimisese feciorul la o cur de dezintoxicare, n Elveia, fr a izbuti s-1 dezbare de patima alcoolului. Asista cu durere la descompunerea lui fizic i moral. Pe Selim l stricase belugul, poftele imediat satisfcute, ncurajrile unui

anturaj care avea doar de profitat de pe urma extravaganelor lui. S-1 expedieze n Kuweit? S-1 izoleze n vila lui, cu aspect de fortrea, de pe malul mrii? S-1 in departe de oameni, de tentaii? Sabahattin disperase. Fiul lui mai mare nu mai putea fi ndreptat. Il va pstra n preajma lui. pn ce Ahmed va atinge majoratul. Atunci va lua o hotrre definitiv n ceea ce privete viitorul lui Selim. i ntoarse privirile spre secretar. A venit Albassam? Da, Staz. Ateapt n hol. . . S intre! Sabahattin scoase din buzunarul de la piept al vestonului o havan, pe care Selim se grbi s i-o aprind cu bricheta lui. Fr s-i mulumeasc, se aez ntr-un fotoliu Louis XVI, lsndu-i fiul s stea n picioare. Precedat de Mustafa, Saleh Albassam intr tcut, strn- gnd sub bra o serviet diplomat din marochin. De statur mijlocie purta un costum bleu-marin ncheiat la dou rnduri i pantofi papuc italieneti. Faa

rotund, prul firav, aternut deasupra cheliei, ochii inteligeni mustaa scurt, argintie, seriozitatea imprimat , pe chipul su, i ddeau nfiarea unui pontif al medicinii, foarte sever cu pacienii. Se nclin adnc. Fr a-i da mna, Sabahattin l pofti s ia loc. Mustafa cunotea consemnul. Trebuia s se fac nevzut i s nu apar dect la apelul patronului. Iei. Sabahattin tia c i degrada fiul, lsndu-1 s rmn n picioare alturi de un subaltern aezat pe scaun. Il pedepsea pentru nesbuinele lui. n ciuda cusururilor sale, Selim era sensibil. ncas afrontul fr s clipeasc. n sinea lui recunotea c printele su era ndreptit s-1 trateze cu asprime. Socotea ns c sanciunea depea gravitatea greelilor svrite. Staz Saleh, zise patronul, folosind numele mic al interlocutorului, aa cum se cuvena fa de un inferior. Snt nemulumit. Scderea dolarului nu este ndeajuns de rapid. La Bursa din Frankfurt ai

operat potrivit instruciunilor mele? Alaltieri, am vndut dou sute de milioane de dolari si am achiziionat mrci. Aciunea noastr combi- > nat cu a unor grupuri de speculatori strini a dus la o nou i spectaculoas scdere a dolarului. Alalteieri era cotat pe piaa german la 1,8723 mrci. Ieri a sczut la 1,8611 mrci. ntr-o sptmn a pierdut fa de marc peste 60 de puncte. ntr-o singur sptmn am vndut apte sute milioane de dolari. Bundesbank a intervenit iari n sprijinul dolarului? Numai ieri a achiziionat treizeci de milioane de dolari. Dar n ultima vreme d semne de oboseal . . . Sabahattin i mpreunase pe pntece minile mpodobite cu inele de aur i fixnd cu privirile tavanul, fcea mintal calcule. M - d a . . . nu e ru, rosti dup un timp. Dar la Zu- rich?
p

Ieri am vndut trei sute milioane de dolari. Banca Naional a Elveiei a intervenit cumprnd optzeci milioane, fa de optzeci i apte achiziionate ieri. i Banca Naional a Elveiei pare s fi ajuns la captul suflului. . . Potrivit dispoziiilor dumneavoastr, intervenea noastr la Bursa din Tokio, a fost moderat. Numai o sut cincizeci de miloane ntr-o sptmn. O prezen simbolic. Scderi? Masive. Prbuirea dolarului se accentueaz. Sper ca sptmn viitoare s cad la un nivel record. La Paris ce-ai fcut? Am stat n expectativ. Fluctuaiile francului francez datorit condiiilor politice nu mi-au permis s m lansez n operaii vaste. Foarte bine. Achiziionezi numai mrci i franci elveieni. Cred c va trebui s intervenim i pe piaa londonez. Din nefericire i lira sterlin se clatin n ciuda nsntoirii balanei de pli 44

anunat cu atta zgomot de guvernul britanic. Oricum, sptmn viitoare s achiziionezi cinci sute de milioane de dolari. Dar bag de seam, prin interpui i n pachete mici. Nu vreau s sjorijin tocmai eu o prematur aciune de redresare a dolarului. Am neles, Staz, replic Alftassam, niotndu-i ntr-un carnet cu coperi de piele verde dispoziiile patronului. Sabahattin i mngie satisfcut brbia. ansa continu s ne slujeasc, Staz Saleh. Albassam tui discret, ncercnd s deschid un nou canitol al discuiilor. Trebuie s v informez, Staz, c n Elveia, perspectivele nu snt tocmai trandafirii. Sabahattin se ncrunt: Ce vrei s spui? --- Guvernul federal a admis sporirea dobinzii negative la 40%, tia snt nebuni! strig marele patron. Nu mai au nevoie de banii
*

notri? Supraaprecierea francului elveian datorit scderii dolarului i afluena capitalurilor strine a nceput s-i. jeneze. Exportul Elveiei nregistreaz o curb descendent . . . Un zmbet ru strmb gura marelui patron. Dac elveienii nu ne mai vor prietenia, i vom sili pn la urm s ne-o cereasc. Lui Albassam nu-i plcea s fie mesagerul vetilor proaste. tia c informaia urmtoare va ridica i mai vrtos tensiunea arterial a marelui patron. Mai e ceva, spuse. Autoritile din Berna intenioneaz s adopte o nou msur mpotriva capitalurilor strine din Elveia, interzicnd deintorilor strini tranzacii care s angajeze valori elveiene. Sabahattin i plimb ncet palma peste obraji, trdndu-i nervozitatea. Bine, Staz Saleh. Vom aviza . . .

vom aviza . .. nc o ntrebare. Ai realizat progrese n tratativele cu grupul Saint Fargeau? Discuiile snt n curs, Staz. Bag de seam, Staz Saleh, supermagazinele Saint-Fargeau trebuie s intre n minile noastre. Sper s perfecionez tranzacia n viitoarele zece zile. A dori s achiziionezi i ziarele btrnului Saint Fargeau. In acest chip vom avea o pres proprie, care s ne slujeasc fr rezerve interesele. Vom pune la conducerea lor un om de paie, un francez autentic care s ne mnnce din palm. n acest chip nu ni se va reproa c am acaparat totul. Am neles, Staz. Sabahattin i ntinse o mn moale, ngduindu-i s se retrag. Obstacolele ridicate de elveieni puteau fi uor ocolite, dac se aciona cu ndrzneal i ingeniozitate. Glasul oarecum timid al fiului su i n rerupse irul gndurilor. Tat, nu neleg de ce vrei s
9 '

cumperi 500 de milioane de dolari, tocmai acum cnd dolarul nregistreaz pe toate pieele occidentale scderi att de spectaculoase. Sabahattin l privi cu mil. Fiul su i nela constant ateptrile. i explic laborios, ca i cnd ar fi avut de-a face cu nu novice sau cu un arierat mintal: Am s te ajut s nelegi, Selim. Urmrete-m cu atenie! S presupunem c vnd 100 de dolari i cumpr 180 de mrci, la schimbul de azi. n cursul zilelor urmtoare, dolarul i va pierde din valoare, i va fi cotat s zicem la 1,60 mrci. Dac achiziionez 100 de dolari, voi plti pentru ei numai 160 de mrci. Deci au reintrat n posesia celor 100 de dolari, pstrnd i diferena de 20 de. mrci. Operaia se poate repeta, noi diferene adugndu-se la cele 20 de mrci ctigate iniial. Asta se numete joc de baisse. Iar dac prbuirea dolarului nceteaz i valoarea lui ncepe s creasc? ^ Nimic mai simplu. mi inversez poziia. Vnd mrci i cumpr dolari,

jucnd deasemenea la' baisse . . . Ai neles? In viitoarele sptmni voi arunca pe pia ase miliarde de dolari. i cum mai snt i ali speculatori de mare anvergur care fac deasemenea presiuni asupra dolarului i ei intervin vnznd miliarde de euro sau petrodolari snt acoperit mpotriva unor riscuri majore. Dar acum s trecem la alt subiect... Sabahattin nchise mintal sertarul rezervat operaiilor de schimb valutare i deschise alt sertar, inspirat de numele celor trei francezi nscrii pe lista primirilor. Btu din palme. Mustafa i fcu apariia, i la ordinul marelui patron introduse pe urmtorii solicitani. Jules Brisset, Garabet Aslanian i Georges Jagger, alctuiau un trio de tipuri att de diferite, nct ar fi putut figura ntr-un muzeu dedicat problematicei etnice. Brisset, jovial, simpatic, vorbre, subliniindu-i argumentele cu gesturi largi, expresive, nmnunchia caracteristicile latinului dezvoltate la maximum. Aslanian i ascundea privirile ptrunztoare,

irete, sub streaina unor sprncene groase, negre, n ton cu obrazul ntunecat. Prefira printre degetele-i subiri, osoase, un ir de boabe de chihlimbar att de vechi nct bteau n rocat. Ori- ginea-i levantin era tot att de vizibil afiat ca i proveniena german a lui Jagger pr blond atitudine rece, eapn, gesturi cumptate, vorbire calculat, studiat curtenitoare. Urmar strngeri de mn i schimburi de amabiliti. Valetul englez servi noilor venii whisky, iar marelui patron i fiului su juice de ananas. Lui Selim nu-i plcea butura aceasta inofensiv dar spre a nu displace printelui su o bu, stpnindu-i pe ct posibil dezgustul. Ca de obicei, Sabahattin intr cel dinti n subiec: M bucur, Messieurs, c tratativele dintre reprezentanii mei i ai dumneavoastr decurg mulumitor. Se pare c nu ar mai exista divergene eseniale.. ntr-adevr, sperm ntr-o ncheiere ct mai rapid a acestei

tranzacii, dar mai snt puncte neelucidate pe care mi voi permite s vi le explic, replic francezul pregtindu-se s se lanseze intr-o tirad interminabil. Aslanian l ntrerupse, socotind c interlocutorul lor prefera laconismul. Dezacordul se menine nc n ceea ce privete preul. Dac vom nvinge i acest ultim obstacol, Monsieur Humaidah, vom ajunge la un acord f i n a l . . . Georges Jagger zmbi cu rece politee. Adug practic. Timpul, att al gazdei noastre ct i al nostru, este prea limitat spre a-1 pierde n discuii marginale. S punem punctul pe i. Grupul nostru nu poate accepta ultimul pre oferit de reprezentanii dumneavoastr legali, JVton- sieur Humaidah . .. Sabahattin surise cu bunvoin: Se spune c arabilor le place s se tocmeasc. Eu snt un arab de mod nou, Messieurs. Am s recapitulez foarte pe scurt discuiile, purtate pn acum i

scopul lor final. Grupul dumneavoastr dorete s vnd i eu doresc s cumpr trei hoteluri la Paris, i dou pe Coasta de Azur. Hotelurile pariziene au cte patru stele ca i cele de pe Riviera. Dinuie un dezacord asupra sumei de cinci milioane de dolari pe care dumneavoastr o pretindei peste preul oferit de mine. Reprezentanii mei s-au meninut pe poziiile lor, susinnd c n cazul ntreruperii tratativelor, voi trata cu alte grupuri. mi permitei un corectiv, interveni politicos dar ferm Jagger. Nu vei gsi la Paris, la ora actual, hoteluri de vnzare la nivelul celor oferite de noi. Nici Grillon, nici Ritz, nici Georges V i nici Intercontinental nu snt puse la mezat. Este inutil s mai vorbim despre cifra noastr de afaceri. Nu vindem fiindc ne aflm n jen financiar. Avem n vedere alte afaceri. Acesta este singurul motiv.

Sabahattin tia c sigurana afectat de Jagger era un bluff. Grupul lui se angajase recent n construirea unui vast complex de vile i hoteluri pe Bosta Brava. Datorit unor condiii vitrege generate n parte i de interveniile" lturalnice al lui Humaidah, care-i pstrase desigur anonimatul intraser ntr-o criz care amenina s se ncheie cu un dezastruos faliment. Spre a acoperi pagubele, susceptibile s-i trasc n faa judectorului de instrucie, hotrser s vnd lanul de hoteluri pariziene. Sabahattin era hotrt s le acapareze. Ar fi putut s resping preul pretins de grupul Brisset tiind c pn la urm acesta va fi nevoit s cedeze. Se temea ns c ali capitaliti n special arabi, deintori de imense disponibiliti lichide ar fi tentai s se bage pe fir, concurndu-1. Un sacrificiu mic fcut la timp poate evita un sacrificiu mare, impus mai trziu aa c se hotr s taie nodul gordian. _ Nu este nelept s compromitei o afacere de cinci zeci de milioane

de dolari, pentru o diferen de cinci milioane. Acelai argument l putem invoca i noi, spuse Brisset cu aparent nepsare ca i cnd ar fi menionat un fleac. ,,Joac tare, dei abia se mai ine pe buza prpastiei", reflect draconic Sabahattin. V ofer trei milioane peste cele cincizeci propuse de mine. Facem trgul? Cinci! rosti ferm Jagger. Cinci! repet Aslanian. Bluf, bluf, bluf!" repet n sinea lui Sabahattin, zmbind, adug dup o pauz: N-o s stricm trgul pentru cteva milioane. Snt de acord cu cifra propus de Monsieur Jagger. Mine de diminea reprezentanii notri legali vor semna actele de vnzare cumprare pentru suma total de 55 milioane de dolari. Cei trei vizitatori se ridicar n picioare. Monsieur Humaidah, v felicit pentru achiziia dumneavoastr. Ai devenit proprietarul ctorva

dintre cele mai frumoase hoteluri din Frana. Mulumesc, Monsieur Brisset. Si eu v urez succese mari! Dup plecarea lor, Sabahattin ncepu s se plimbe vesel prin camer. Am fcut o afacere extraordinar, Selim. S reii data de azi, fiindc am pus temelia grupului de hoteluri Humaidah. Lanurile Intercontinental, Sheraton, Hilton si Sunderland, vor avea de-a face cu un nou concurent. . . * Trecu la bar i i umplu din nou paharul cu juice de ananas. Bei i tu un juice? n cinstea evenimentului! Selim fcu o mutr nefericit. Ananasul mi face ru, tat! ampania n schimb i face bine! Fie, poi s bei un pahar de ampanie, de whisky, sau de coniac. Ce-i place! Dar numai unul... Insenina, Selim se grbi s-i

toarne coniac ntr-un balDn de cristal. In onoarea hotelurilor Humaidah, tat! i sorbir cu antren buturile. Lanul nu se va numi Humaidah, zise Sabahattin gnditor. Trebuie s-i gsim alt titulatur... Sugestiv i totodat e x o t i c . . . Ii ncredinez aceast sarcin. Mine s-mi prezini propuneri scrise ... Nici o grije, t a t . . . Taj Mahai, nu i-ar place? Un monument de o sumptuozitate inimaginabil, dar din nefericire se asociaz cu ideea de moarte, de putreziciune . . . Taj Mahal e un magnific dar trist cavou ... Atunci, lanul de hoteluri W.W. World Wide! Ce spui de gselnia asta, tat? Sabahattin i plesci apreciativ limba. M-da. Nu e ru. Hotelurile World W i d e ! . . . i desfcu braele ntr-un gest larg: Turnuri de beton i de sticl la New York i la Londra, la Paris i la Roma, la Bucureti i la

Cairo, n sfrit n toate marile capitale ale l u m i i . . . Pe frontoane reclame luminoase: World Wide . . . W . W . . . . Creiem i o reea aerian proprie World Wide Air Lines . . . WWAL . .. ntre hoteluri i transporturile aeriene va exista o strns colaborare, ca ntre Hilton i Tws, ca ntre Intercontinental i PanAm .. . Un lan de hoteluri implantate pe cele cinci continente ne va asigura nu numai o for economic extraordinar dar ne va permite s fim martorii apropiai ai pregtirii marilor evenimente. Gndete-te, vom gzdui conferine internaionale, cpetenii de Stat, diplomai, moguli ai marei f i n a n e . . . Le vom afla secretele, cci brbaii snt vor- * breti, mai ales n alcov. Cele mai frumoase femei din Jet-set, sau din lumea filmului, se vor bucura la noi de un tratament preferenial, iar cnd va fi cazul, de avantaje materiale. n schimb ne vor servi, fr s-i dea seama, interesele.. . E suficient s cugei la
t'

reclama pe care ne-ar face-o prin simpla lor prezen * . . Prin acest tentacular lan de hoteluri care se adaug imenselor noastre capitaluri, vom fi n msur nu numai s ne exercitm indirect influena asupra celor care determin destinul lumii contemporane, dar s i participm direct la furirea l u i . . . Sabahattin ncerc n clipa aceea un sentiment de plenitudine, de exaltant satisfacie, hrnit de contiina colosalei lui puteri. Selim l privi cu un fel de team superstiioas. Cteodat, continua ascensiune a tatlui su i crea un simmnt de nesiguran, Sabahattin i evoca temeritatea nebuneasc a unui alpinist care se avnt la cucerirea Everestului, fr a ine seama de vijelii, de crevasele neltoare, de rarefierea aerului, de limitele rezistenei umane. Mergea nainte cu ncrederea unui iluminat convins c zeii l-au fcut indestructibil. Sabahattin se uit la ceas. Nu-i mai rmnea dect o jumtate de or pn

la cin. Nu voia s-i lase invitaii s-1 atepte. Consult din nou lista. In seara asta n-am s-1 mai primesc dect pe Ava- kian i pe Pickering. Lorie Avakian courtier en diamants fu introdus de Mustafa cu acelai ceremonial. Scund, uscat, cu pieptul supt ntre umerii osoi, ridat ca o maimu, crunt, venic mbrcat n negru, pstra pe buzele-i vinete un invariabil zmbet obsechios, calchiat dup comportamentul majoritii colegilor si fa de o clientel alctuit mai cu seam din oameni foarte bogai, susceptibili, ncrezui1 , capricioi, deprini s fie tratai cu respect profund i cu extreme menajamente. Monsenior Humaidah, mi-am permis s v aduc un lot de diamante care s ncoroneze superba dumneavoastr colecie. Arabul rse: Mi-o lauzi, fiindc tu mi -ai

procurat cele mai scumpe exemplare ... In sfrit, s vedem ce mi-ai adus.

Sabahattin era mare amator de pietre preioase. Le aprecia nu numai pentru frumuseea lor magic, dar i pentru c prezentau un plasament sigur. Cu gesturi studiate, lente, destinate s trezeasc atenia i curiozitatea clientului, armeanul deschise o caset diplomat, dezvluind un magnific set de diamante. Pietrele lefuite cu art irizau scprri multicolore, ca i cnd pe fondul negru de catifea al casetei s-ar fi etalat sfrmturile minuscule ale unui curcubeu. n clipa aceea Sabahattin avu brusc o senzaie de a se fi ntors cu civa zeci de ani n urm. Era copil. Purta pe umerii ari de soare, zdrenele unei cmi rmase prea strmte, pentru trupu-i plpnd, n plin cretere. Ochii si cuprindeau cu aviditate o mn de boabe de gru pstrate n fundul unui sac. Grunele acelea galbene-cenuii amestecate cu praf, i preau n acea vreme mai scumpe dect toate diamantele din lume. Mama lui, slab, mbtrnit de mizerie, lbrat de numeroasele-i sarcini, se pregtea s piseze boabele ntr-un ceaun de

piatr, spre a le transforma n fin. Cu fina avea s frmnte pine. n jurul ceaunului se nghesuiau ase frai ai lui Sabahattin, toi zdrenuii, famelici, cu pielea lipit de oase i cu burile uguiate, murdari cci apa era puin i greu accesibil cu prul vlvoi plin de rn i cu bube purulente n jurul gurii. Munca aspr tbcise minile mamei mai vrtos dect tlpile picioarelor. Fiindc ugerele caprelor, unica avere a familiei, sectuiser iarba firav prjolit de ari se uscase ca iasca tatl pleca n zori n deert la vntoare, i nu se napoia dect odat cu lsatul nopii, purtnd n spinare o prad srman, care nu izbutise s sature attea guri cscate ca nite pliscuri de pui n f o m e t a i . . . Diamantele scnteiau pe catifeaua neagr, ateptnd s fie luate n palm, cntrite, mngiate ,admirate. Sabahattin i spuse c ar putea s le piseze, s fac din ele fin i s le arunce apoi n cele patru vnturi. i-ar lua revana pentru tot ce suferise n copilrie. Ar rzbuna-o i pe maic-sa,

sJirmnd simbolul bogiei. Dar soluliile acestea absurde nu aveau s fie niciodat puse n practic. Acela ridicol proces de gndire i frmnt i pe unii oameni care se ntreab ce sar ntmpla dac, aa din senin, ar sparge o vitrin, sau ar trage o palm peste crupa planturoas a femeii care pete naintea lor pe strad, sltndu-i oldurile. Nzdrvnii imaginare, nici cnd puse n practic. Sabahattin lu un diamant i l roti ncet ntre degete, spre a -i pune n valoare strlucirea. Avakian, a avea nevoie de un foarte mare set de diamante. Toate de dimensiunile i puritatea acestora. Cam la ce sum s se ridice? Dou sau trei sute de milioane de dolari Armenaul clipi des. Crezu c l neal auzul. Era pentru ntia oar c i se fcea o asemenea comand. i rectigat repede aplombul. Pe un curtier care se respect nu trebuie s-1 mire nimic.

Monsieur Humaidah, grupul ,,de Beer" cel mai mare productor dediamante din lume a l u a t de curnd o msur ciudat. Refuz s vnd loturi mari de diamante unui singur client, spre a nu ncuraja stocarea lor n scopuri speculative. Dac ar fi vorba de p e r l e . . . Diamantele m intereseaz! i grupul Van Hoorn", rivalul lui de Beer" a luat msuri asemntoare. A putea eventual s v mijlocesc contacte cu marii bijutieri Van Cleef & Arpels, C o r t i e r . , . Prefer, pietrele brute, Avakian. S le lefuiesc dup gustul meu la momentul ales de mine. Armeanul cltin din cap n semn de ndoial. Voi ncerca s vi le procur. Dar r n ^ f a c promisiuni ferme. La ora actual piaa e nchis pentru marile tranzacii. N-au nevoie de clieni productori i negustorii de diamante? exclam iritat Sabahattin. Ba au. Dar de pietre lefuite,

finisate. Caut o soluie, Avakian! Muli dintre colegii du- mitale s-ar ntrece s m serveasc. Armeanul zmbi iret: Nu cred c ai apela lp serviciile lor. Marea majoritate snt evrei. . . Te bizui pe faptul c noi, arabii, excludem relaiile cu israelieni ori cu firmele cretinilor care ntrein legturi cu ei? A putea s invoc un vechi dicton: banu nu in seama de culoarea pielii i nici de convingerile religioase. In comerul internaional principiile rigide nu au durat m a r e . . . Vreau s cumpr masiv diamante brute. Dup cum vezi, tot sau nimic, Avakian. Dac nu eti capabil, m voi adresa altor intermediari. V-am dat eu vreodat motive de nemulumire? rspunse armeanul printr-o ntrebare rostuit s-1 scoat momentan din ncurctur. Acum te rog s m lai! zise Hamaidah. Am i alte treburi. Atept rspunsul dumitale cel mai trziu la sfr- itul acestei sptmni.
$

Curtierul nchise caseta diplomat, apoi gri linguitor, Dumneavoastr, Monsieur Humaidah, ca i Napoleon cel Mare, vrei s dovedii c termenul imposibil" nu-i are locul n dicionar. ^ In dicionar poate s existe, Avakian. l exclud n relaiile mele cu oamenii de afaceri. Noapte bun! Ne revedem sptmn viitoare!.. . Pe Selim, hotrrea printelui su l lsase perplex, Humaidah i citi nedumerirea ntiprit pe chip. . Ce gnduri te macin, fiule? Selim voi s spun ceva, dar cuvintele i murir nainte de a fi fost rostite. Hai, vorbete! l ndemn financiarul. De ce ai rimuit? Sau ie team c ai s spui iari vreo prostie! Duritatea tatlui su l inhib i m a i tare pe Selim. Btrnul era ns bine dispus, aa c de data aceasta privi cu mai puin asprime defectele

vlstarului. i zmbi: Te-am speriat a t t de tare? S tii c nu snt lupul cel ru din poveste. Ai o nelmurire, nu-i aa? ncurajat de aceast bunvoin att de rar exteriorizat Selim i descrc sufletul. M-ai nvat, tat, c banii lichizi nu trebuiesc niciodat blocai n investiii neaductoare de venituri. Diamantele snt un capital m o r t . . . Ai raionat just, fiule. Numai c n cazul nostru, diamantele nu reprezint un capitai mort. Ca s m nelegi, am s-i dau un exemplu. naintea primului Rzboi Mondial, un om politic compara Imperiul arilor cu un colos cu picioare de argil. Ei bine, edificiul economic financiar contemporan permite din nefericire aceeai comparaie. Capitalismul fie cel particular al lumii occidentale, fie cel etatist al arilor socialiste n ciuda fantasticei sale dezvoltri n adncime i n suprafa, are o baz extrem de fragil, pe care oamenii, cu o incontien uluitoare, o

slbesc pe zi ce trece: revoluiile, grevele, terorismul, rzboaiele, inflaia, narmrile, imbecilitatea brbailor de Stat indiferent de orientarea lor politic, imprudenele si lcomia conductorilor de intreprinderi, a speculatorilor de tot felul, fac s se ntrevad la orizont spectrul rsturnrii echilibrului mondial pe trm politic, economic i financiar. Nu snt un pesimist, Selim. Privesc nc cu luciditate nainte i m ngrozesc de ceea ce vd. Aceast criz catastrofal, care va paraliza pentru mult vreme activitatea organizat pe planeta noastr, s nu survin ntr-un viitor apropiat. Dar dac se va ntmpla aa ceva, banii, aciunile, creanele, vor deveni nite petice de hrtie inutile, nite gunoaie. E destul s-i reaminteti crahul Germaniei i haosul care a urmat acolo dup ncheierea primului Rzboi Mondial, ca s-i dai seama la ce ne putem atepta. Aurul i diamantele vor rmne ns dea- pururi valori

sigure; nici o reform fericit de ambiioas ar fi ea, nu le va putea detrona de pe soclul lor. Odinioar, cnd hoardele lui Atilla, Gengis Khan i Timur Lenk cutreerau Asia i Europa n lung i n lat, pustiind tot ce intlneau n cale, cnd mulimile ndobitocite de spaim, de nevoi i de moartea care le pndea la fiecare pas, supravieuiau graie trocului, aurul i nestematele i pstrau puterea. Lor li se nchinau i stpnii i r o b i i . . . Eu cumpr, n previziunea unei eventuale catastrofe. Chiar dac lumea contemporamn va fi scutit de aceast criz, diamantele vor rmne tot la loc de cinste. Prbuirea dolarului a fcut s creasc invers proporional preul pietrelor preioase. Astzi, lefuitorii de diamante s-au coalizat stocnd diamantele spre a determina creterea vertiginoas a valorii lor. Att de sus s-au ridicat cotele la bursa pietrelor preioase, nct speculatorii la baisse snt ameninai s intre ntr-un corner

care-i va ruina fr speran de redresare. Intervenia mea pe piaa diamantelor va putea rsturna situaia, dndu-mi puteri de arbitru . . . Ce se va ntmpla, tat, dac De Beer", Van Hoorn" sau ceilali deintori actuali de diamante, refuz s ti le vnd? ncerc atunci pe ci pacifice sau prin rzboi s pun mna pe una din marile companii productoare de diamante, pe Van Hoorn", sau pe De Beer". n acest scop rezolv radical problema . . . Dar acum destul. Vom redeschide aceast discuie cnd timpul mi va permite. Trebuie s-1 primesc i pe colonelul Pickering. Cartea lui de vizit, adug Hamaidah aruncndu-i privirile pe cartonaul alb adus de secretar, l desemneaz drept reprezentant al Grupului Sunderland-Northland. i ridic ochii asupra fiului su: Tu i cu Abdullah Jamal ai avut sarcin s purtai tratative cu acest grup. Nai fost n stare s obinei nici un
r ^

rezultat? De ce a fost nevoie ca un delegat al lui s-mi solicite o ntrevedere? - Reprezentanii lui Northland sau artat reticeni fa de noi dei leam oferit cele mai sigure garanii. . . Abdullah i-a trimis un raport la Rhyad. Probabil c pe drum, raportul s-a ncruciat cu mine. admise. S intre Mr. Pickering! ordon prin~ interfon secretarului. Peste cteva clipe, colonelul n rezerv Algernon Pickering i fcu intrarea pind marial aa cum i se cuvine unui ofier cu glorioase state de serviciu n armata Ma- jestii Sale Britanice. Domnule colonel, apreciez osteneala dumneavoastr de a-mi face o vizit. Luai loc! Dup cte am neles, discuiile purtate de reprezentanii grupului dumneavoastr cu fiul meu au ajuns la un punct mort. Colonelul i netezi calm mustaa alb, scurt, tipic militarilor de carier cu ani muli pe umeri. Sttea eapn, cu pieptul scos nainte, i cu

brbia uor ridicat. Avea obrazul rocovan i ochii de un albastru palid, cu tonuri de verde. Brusca intrare n subiect a gazdei i fcu plcere. Pstrase nc din armat gustul pentru discuiile scurte, la subiect. N-a spune, Mr. Humaidah c s-a ajuns la un punct mort, ci mai degrab la stadiul n care discuiile cu caracter strict profesional trebuiesc dublate de unele lmuriri a spune, mai delicate n domeniul politicii internaionale. Dumneavoastr dorii s obinei semnarea unui acord cu grupul Sunderland-Northland, n vederea manufacturrii n peninsula Arabic, sub licen, a avioanelor noastre de vntoare Taifun 3000, precum i construirea unei fabrici de armament pe teritoriul unui s t a t din Caraibe. Exact? Exact. Nu v-am satisfcut condiiile oferite de noi? nainte de a aprofunda aceste condiii, trebuie s-mi rspundei la cteva ntrebri, pe care mi voi

permite s le justific. tii prea bine c precarul echilibru de fore n lume, ne impune s ne lum unele msuri de precauiune nainte de a ncheia contracte susceptibile s irite pe una dintre cele dou supraputeri. V dai seama, c edificarea unei fabrici de armament n Cuba n-ar fi pe placul americanilor. Nu este vorba de Cuba, ci de un Stat cu simpatii prooccidentale. Nu pot face precizri nainte de a stabili cu dumneavoastr condiiile economice i financiare. Cel puin n linii mari. Pstrai, cum se spune, n manet, numele Statului respectiv. S presupunem c explicaia dumneavoastr ar fi satisfctoare, n ceea ce privete emisfera occidental. Trebuie, pe de alt parte, s convenii i dumneavoastr, c peninsula Arabic este un teren foarte vag. Sper c nu v temei de mnia Israelului! Nu. Avem ns unele rezerve n

ceea ce privete Uniunea Sovietic. Recentele complicaii din Iran ne oblig s fim cu ochii n patru. Humaidah conveni c fostul ofier se dovedea un versat 01 de afaceri, bieciunile lui erau pare-se motivate de alte considerente. Domnule colonel, sntei desigur informat c Das- sault-Breguet a acordat Organizaiei Arabe pentru Industrializare licene de a% construi avioane Mirage 2000 i Alpha Jet, iar companiile britanice Westlend, Rolls Royce i British Aerospace vor produce n Egipt helicoptere i misile antitanc Swingfire. Dein informaii potrivit crora i grupul dumneavoastr de a ajunge la un acora cu egipetnii pentru fabricarea de misile Starfire, sol-aer i are s o l . . . Chestiunea aceasta nu este de resortul meu, Mr. Humaidah. Domnule colonel, detest tratativele ndelungate cnd mai snt i sterile. Dar n privina asta nu eu trebuia s v nv. Time is money este deviza dumneavoastr,

a anglo-saxonilor, iar eu am adaptat-o. Iat ce v propun: Comunicai ducelui de Northland c i solicit o ntrevedere. Cred c noi vom ajunge mai repede la o formul viabil, pe care consilierii notri se strduiesc zadarnic s o gseasc. i n politica internaional, ntrevederile Ia nivel nalt snt din ce n ce mai agreiate pentru eficiena lor. Pickering se ridic de pe scaun. Voi aduce la cunotina ducelui sugestia dumneavoastr. V mulumesc pentru amabila primire. mi permit s v urez noapte bun! Dup ce colonelul se retrase, Humaidah i turn nc un juice de portocale. Discuiile astea mi-au uscat gura. Am de gnd s-i f a c o propunere de conlucrare att de extraordinar lui Northland, nct are s-i nchipuie c viseaz. Numai un imbecil ar refuza-o. Iar dup cte tiu, Northland numai imbecil nu e . . . ncretituri adnci, orizontale si verticale striar frun
7

>

tea lui Selim, exteriorizndu-i procesul de gndire. Spuneai, adineori tat, c ai de gnd s cumperi pe ci pacifice sau prin rzboi una din companiile ,,De Beer" sau Van Hoorn", rosti perplex. Ori dup cte snt informat, btrnul Van Hoorn este socrul lui Northland. Vrei s colaborezi cu ducele, dar pe de alt parte te pregteti s-1 deposedezi pe Van Hoorn de compania lui? Humaidah cltin dezamgit din cap. Ah, Selim, Selim! Cnd am s te fac oare s nelegi subtilitile jocului? Strategia mea e simpl. Cu o mn ntind lui Northland ramura de mslin. Dac o respinge, pun n funcie pistolul pe care-1 in n cealalt mn, ascuns la spate. Acum te-ai lmurit? Financiarul turn ntr-un pahar-balon puin coniac Camus Napoleon marca lui preferat. l nclzi cteva clipe ntre palmele fcute cu apoi i aspir aroma. Extatic, ridic privirile spre cer: Iart-m, Alah, c m las tentat

de aceast licoare divin, tot ce a furit mai bun mintea omeneasc!" Sorbi din coniacul chihlimbariu, apoi readus la sentimente mai bune fa de fiul su, i se adres cu indulgen: Selim am cteodat impresia c afacerile mele nu-i plac. De ce? Te inhib profilul moral al problemei? Pn acum, i mrturisesc, nu mam gndit la acest aspect al personalitii tale. Ajut-m s te neleg, Selim! Cre- de-m, a vrea s te vd cu ali ochi... Dolofanul zmbi stingherit. Bunvoina exprimat cu atta generozitate de printele su, l intimida i mai mult. Cum mi-a putea ngdui, tat, s pun la ndoial moralitatea afacerilor puse la cale de dumneata? Scopul conteaz, nu mijloacele. n snul lumii occidentale dumneata eti acum unul dintre cei mai strlucii ambasadori ai geniului arab . . . Humaidah l ntrerupse cu un gest: Nu ncerca s m flatezi, Selim. Nu asta doresc eu s obin de la

tine. Vreau s lmuresc reticenele, comportamentul tu, care uneori m intrig. Selim ovi cteva clipe: Eu nu am o minte strlucit ca a dumitale, tat. Nu te flatez, acesta este adevrul. ncerc s iau din via tot ceea ce m poate satisface, fiindc ziua de mine, mai mult sau mai puin apropiat, nseamn sfritul, moartea. M bucur de prezent ca s uit viitorul. Concepia asta despre via i despre moarte ar trebui s o profesez eu, Selim, cci snt btrn. Tu ai tot viitorul n fat. Selim fcu un vdit i vizibil efort nainte de a rspunde. Tocmai viitorul, acesta m nspimnt. Vrei s fiu sincer, tat? Asta i atept de la tine. Cnd te vd angajnd zece i sute de milioane pe o singur arunctur de zar, m cuprinde ameeala de parc m-a afla pe muchia unei prpstii fr fund. Financiarul l privi intrigat i
9

oarecum nemulumit. Deci asta te macin? Da, tat. Mi-ai vorbit adeseori de trecutul dumi- tale, de srcia n care te-ai zbtut... Cteodat m cuprinde frica la gndul c ne-am putea ntoarce acolo de unde ai plecat dumneata. Atia oameni de afaceri s-au prbuit datorit unor imprudene, sau neansei, nct am ajuns s m tem i de umbre. Humaidah reflect asupra imperfeciunii minii umane. Regreta neputina lui Selim de a-1 nelege. Frica fiului su i dovedea lipsa de anvergur. Trebuie s tii, Selim, c loviturile mele financiare nu snt rodul ansei, al aruncrii de zar. Totul e chibzuit, cntrit, calculat sub toate aspectele. Nimic, absolut nimic nu este lsat la voia ntmplrii. Acum de pild, pun la cale n cel mai profund secret o afacere pe care ziarele dup desvrirea ei o vor numi lovitura secolului. Discuiile pe care le-am purtat astzi n prezena ta

au obiective derizorii, n raport cu marea btlie pe care o pregtesc i n care vor fi angajate multe foarte multe miliarde, att de multe nct greutatea bancnotelor respective va fi egal cu a unui tren de o sut de vagoane. Asemenea sume nu pot trece prin minile omeneti. Ele se nscriu doar pe documente i se transfer prin operaii aparent fictive. Ai nvat astronomia, fiule, tii ce nseamn calculele astronomice. Ei bine, asemenea calcule fac eu astzi n dolari, n lire sterline sau n alte. valute forte. Mine de diminea ai s te duci la Orly i ai s primeti pe un oaspete al meu, sosit din Statele Unite. Omul acesta, ca i magii din legend, mi aduce cheia cu care voi deschide larg porile pieii bancare americane. Graie calculelor mele puse de el n execuie voi pune mna printr-un ingenios tour de passe passe, pe una dintre cele * cinci mari instituii bancare din Statele Unite i odat cu ea mi voi

impune stpnirea asupra unui conglomerat de industrii, care vor face din mine nu numai unul dintre cei mai importani factori din lume, dar mi va pune la picioare ntr-un termen mai mult sau mai puin scurt un uria sector al economiei Statelor Unite. Personajul de care i-am vorbit se numete Shannon, Barry Shannon. De el depinde n mare msur ndeplinirea planurilor mele. Nu-1 voi lsa ns niciodat s neleag ct de hotrtor a fost rolul lui n aceast fantastic lovitur. . . . ncearc, Selim, s-i nchipui c poi atinge cu mna stelele. In clipa n care vei crede ferm n posibilitatea acestei isprvi, vei reui s te ridici la nlimea concepiilor mele. Atunci mi vei putea fi colaborator. Atunci voi fi n sfrit fericit, fiindc urmaul meu va fi capabil s-mi continue opera dup ce eu nu voi mai fi. Vreau s te ridic la nivelul titanilor, Selim. La nivelul zeilor secolului XX. Paul Getty, Ona- ssis, Rockffeler, Niarchos, Mellon,

Rotschild s-au ridicat pe culmi de neatins pentru oamenii de rnd. Fondatorii acestor dinastii au plecat de la zero. Vezi oare un om mediocru n stare de asemenea realizri demne de isprvile eroilor mitologia greac? Dar pentru asta i trebuie ndrzneal, Selim. ndrzneala de a te lua la trnt cu munii, i ncrederea c i vei dobor! Madame Chavrillon instalat la masa de toalet se farda cu grije urmrind n oglinda ncadrat de globuri electrice, progresele operaiei de corectare ale naturii ingrate. nfrumusearea ei, dobndit artificial, putea s nele pe neiniiai, mai ales seara cnd luminile calde snt sczute. Rimelul aternut generos pe genele senzual arcuite datorit unor instrumente ingenioase ncheia ritualul jurnalier al aparenei ei ntineriri. i rezervase o mas la Acapulco", restaurant dan- cing cu ambian boem" din preajma turnului Eiffel. Le tout Paris l nscrisese printre

localurile cu mare vog fr s in seama de stelele respective din ghidul Mi- chelin. Ophelie, camerista tuciurie, vrstnic, gras i plin de humor, replic reuit a negreselor cu roluri de subret din filmele anilor treizeci i prindea tocmai la ceaf clipsul unui colier de perle perfect imitate, cnd telefonul zbrni (insistent. Ophelie i-1 aduse cu grab. Madame Chavrillon duse la ureche receptorul sidefiu, avnd grije s nu-i deranjeze coafura. Auzi glasul uor rguit al Madeleinei de Grandenac fost coleg de pension. Prietenia lor supravieuise deceniilor, datorit unor gusturi comune. Scump Olympie, o veste extraordinar pentru tine! Am descoperit ntr-un cabaret foarte reuit, gen Porte de Lilas" pe un tnr dansator cu chip angelic i forme superbe^ rscolitoare. . . mai ales cnd face strip. Cele dou prietene nu ngduiser niciodat geloziei s le tulbure relaiile. i mprtiser cu

generozitate tayau-urile de-a lungul existenei lor galante, desfurate paralel. i treceau una alteia achiziiile" le gustau, le savurau, bucurndu-se de ele reciproc. De data aceasta Madame Chavrillon nu primi vestea cu entuziasmul strnit ndeobte de perspectiva unei noi aventuri. Negroidul pe care mi l-ai prezentat ultima oar la Grand Trianon" nu a fost la nlime . .. mi pare ru, Olympie . . . am vrut s-i fac o plcere . . . Madame Chavrillon nelese dup tonul prietenei c o rnise dndu-i o replic att de dur. ncearc s o ndulceasc: Te rog s m ieri, Madeleine. . . Astzi nu m mai recunosc nici eu. Snt ntoars pe dos. Cred c e de vin migrena. M-a scit toat dup amiaza. M-au indispus i buletinele din Herald" i Times". Aciunile mele au nregistrat scderi i n Wall Street i la Stock Ex- change. Crezi c eu n-am pit la fel, Olympie? Dar nu m las copleit.

Nu se poate vorbi de perspectiva unui crah. Fluctuaiile bursiere i urmeaz cursul. N-au dect. Nu-mi tulbur senintatea. Vrei s fac riduri? . . . Acum scutur-te de gndurile negre. Tnrul dansator recomandat de mine are s te repun pe linia de plutire. tiu eu ce-i trebuie ... Olympie oft resemnat: Bine, am s-i urmez povaa . .. Ei, aa te recunosc. Drapelul sus! .. . Divinul n chestiune las n umbr pe Adonis. L-ai sufocat cu laudele! Barem l-ai ncercat? i rezerv ie privilegiul avantpremierei. Chiar in seara asta trebuie s plec cu avionul la Miami. Fiica mea ateapt s nasc .., M-a implorat s viu. Vrea s m aflu lng ea n momentul crucial. ,. Schimbar cteva aprecieri banale asupra naterilor, apoi Madame de Grandenac trecu la subiectul iniial al convorbirii lor telefonice. Ah, ce uituc snt! Am scpat din vedere s-i dau numele localului

unde se produce divinul... La Vache Amoureuse" ... Unde mai e i asta? Cum urci pe Champs Elysees, se las o strdu spre dreapta.. . Aproape de cinematograful porno, pe care sptmn trecut le-am luat n ir mpreun . . . (Madame Chavrillon i auzi prietena chicotind n receptor). Dup ce m ntorc de la Miami, mai dm o rait pe acolo ... Acum te las! Adio, scumpa mea! ntr-o or i jumtate avionul meu i ia zborul. i cum circulaia pn la Orly este aa cum tii tu, trebuie s m grbesc .. . Au revoir, scumpo! Madame Chavrillon las telefonul n furc, reflect cteva clipe apoi l ridic din nou i form numrul recepiei: Allo! Vreau s vorbesc cu Monsieur Michon! ... Mulumesc atept! . .. Allo, Michon! ... Bon soir! Te rog s-mi faci un erviciu. O mas, n seara aceasta la La Vache Amoureuse". Te mai rog s decomandezi masa rezervat

pentru mine la Acapulco... i rmn ndatorat Michon ... Atept! .. . nchise din nou aparatul. Recomandarea Madeleinei de Grandenac i replica chief-conciargeului care o prevenise c La Vache Amoreuse" e foarte greu s obii o mas liber n ultimul moment, o smulseser din letargie. Zece minute mai trziu Michon o ncunotiin c izbutise s duc la ndeplinire comanda. Madame Chavrillon i arunc pe umeri o cap de zibelin, lu de pe mas poeta de sear, din care nu lipsea carnetul de cecuri i porni n expediie ... Cinci minute dup miezul nopii, Jaguarul ei, condus de un ofer chipe, n uniform mulat pe corp, opri n faa intrrii cu nimic remarcabil a dancing-ului. Deasupra porii clipea o reclam luminoas La Vache amour . . . Ultimele litere se stinseser. Aceast neglijen nu o dezamgi pe Madame de Chavrillon. tia c intrrile banale ascund adeseori surprize foarte plcute. Cnd s ptrund pe ua deschis

de portarul ce-i etala dantura ntr-un zmbet larg, ca n reclama unei paste de dini, vzu cu coada ochiului doi brbai, in bluzoane negre, relativ tineri, cu mutre suspecte, care stteau pe trotuar i o priveau ciudat. Strbtut de un fior de team, i strnse instinctiv n jurul corpului capa de zibelin, fcndu-i parc din ea un scut. De ndat ce se vzu la adpost, n vestibulul strmt, mbrcat n rou i ornat cu fotografiile n culori ale artitilor cuprini n programul serii, vorbi portarului: S fii atent! Afar, pe trotuar, lng intrare, s-au postat nite ini dubioi. . . Poate ar fi bine s anuni poliia ... Oh, Madame, nu v temei. Fac parte din paza noastr contractual. Olympie surise palid, i n vreme ce cobora scara n spiral, reflect indispus: Nu te mai simi nicieri n siguran. Urte vremuri.. . Cnd te gndeti c surorile i nepoatele mele m condamn fiindc triesc att de intens. .. Cnd nu tiu dac m voi mai

bucura de ziua de mine, ce rost are s-mi tezaurizez banii? ... S triesc asemenea sihatrilor?... Surorile mele, bietele, pretind c i-au petrecut admirabil timpul, dac au stat cteva ore n jurul unei mese de bridge intoxicndu-se cu fum de igare, ridicnduni tensiunea datorit cafelelor i prjiturilor ... In acest timp, dividentele se acumuleaz, averile lor cresc . . . Au i cui s-i lase averile .. . Fiice i fii, nepoi i nepoate... Eu n-am copii. Pentru cine s adun? Pentru nepoi? Au destul de la proprii lor prini, ca s mai atepte suplimente i de la mine... Fiecare cu viaa lui! . . . Triasc dragostea! ... Triasc tinereea! ... I se umezir ochii i se nfior de voluptate, cnd recapitul cu rapiditate de vis iragul de tineri pe care-i storsese ca pe nite lmi pentru propria ei desftare. Matre d'hotel-ul prevenit de Michon o atepta n pragul slii de consumaie. Ii ur cu deferen bun sosit, apoi o conduse la masa rezervat, pe marginea platoului de

dans, vis--vis de orchestr. Olympie se aez pe scaunul mpins sub ea de Matre d'hotelul, care-i prezent apoi, ploconit, lista de buturi. Un Bollinger Brut" 965, comand ea fr s o consulte. Saleuri si alune . . . Nu avea poft de mncare. Cnd intra ntr-un local pe care nu-1 mai frecventase, ncerca emoiile unui vntor aventurat pentru ntia oar ntro regiune slba tic, promitoare de surprize ... Nici migrena n-o mai supra. La vache amoureuse" nu se deosebea cu nimic de alte localuri similare. Lumin sczut, fum de igare, mese mici, arhipopulate, platou de dans minuscul unde perechile se frecau ntre ele n ritmul unui blues, o tejghea de bar cu nelipsiii butori cocoai pe taburete nalte, un barman ocupat cu prepararea cocktailurilor... Pe draperii roii, vaci zugrvite stilizat, se hrjoneau cu nite tauri n clduri, redai cu un naturalism inspirat de gravurile japoneze cu subiecte obscene; unica not original a decoraiei interioare, foarte apreciat
>

de obinuiii localului. Bluesul ncet, perechile aplaudar, apoi se risipir pe la mese. Se stinse lumina, cu excepia unui larg fascicol de raze violacee, ndreptat spre platoul de dans. Orchestra atac La sacre du printemps" de Stravinski ntro variant modernizat pentru nevoile cauzei. Deodat Madame Chavrillon avu senzaia c i se taie suflul. Dintre culise inise un adolescent superb cu prul crlionat. Purta ca orice tnr din epoca lui bluzon de piele, cmae nflorat, blue jeans i un colan auriu pe piept. Din cteva salturi executate cu o energie viril Care nu excludeau graia, se opri n mijlocul platoului, nfrunt arogant privirile aintite asupra lui, apoi scuturndu-i umerii ntr-un gest plin de vioiciune juvenil, se lans ntr-un dans violent cu micri rupte, armonizate cu fundalul muzical marcat de pasagii abrupte. nclzit de piruetele-i dezlnuite i dezbrc bluzonul i l azvrli pe podeaua de sticl luminat pe dedesubt. La un moment dat gesturile-i frnate parc de o oboseal

cres- cnd, devenir mai lente, mai lascive, fr s-i piard ins din brbie. Cnd adolescentul i lepd cmaa de mtase i rmase cu torsul gol, Olympie Chavrillon simi c inima ncepe s-i bat sarabanda. Madeleine de Grade- nac n-o nelase. Balerinul acesta excitant de tnr ntrecea ateptrile cele mai optimiste. Matre d'hotel-ul ntiinat de Michon asupra gusturilor manifestate dealtfel vizibil de Madame de Chavrillon sttea nu prea departe de masa ei, spre a fi la ndemn cnd va fi chemat. Ii desluea perfect profilul conturat pe fundalul fascicolelor de lumin violacee. Buzele ei ntredeschise, pieptul amplu agitat de respiraia sacadat, minile mpreunate parc pentru o rugciune pagin, i trdau gritor simmintele. Intre timp balerinul i degajase corpul zvelt, erpuitor, de centura mpodobit cu o strlucitoare cataram de argint, de strimii blue jeans, care-i ntemniaser pn atunci coapsele, de brrile de piele cu a u r . . . Nu mai pstrase

dect slipul. Madame Chavrillon luase foc. Tria unul dintre cele mai preioase momente din via. ntlnirea cu brbatul ideal... Ideal fiindc ntruchipa ceea ce n concepia ei caracteriza perfeciunea: frumuseea, tinereea, senzualitatea... O noapte n braele acestui efeb ar fi fost un dar al zeilor ... O indispuneau doar exclamaiile unui. grup de brbai i femei de la o mas alturat turiti slavi care se fpiau fcnd comentarii n limba lor neneleas. Dup 'cteva cabriole i piruete ameitoare, minile balerinului unduir prin aer, apoi coborr cu erpuiri gradate spre marginile slipului. Cnd ultimul lui ve- mnt ncepu s coboare cu ncetineal, dezvluindu-i treptat goliciunea se auzi un zgomotos i scandalizat: Niet! Unul dintre turitii slavi nui mai putuse stpni indignarea: Snt i femei n sala asta! exclam ntr-o francez aproximativ. Izbucnind n rs, tnrul balerin i

scoase fulgertor slipul i-1 arunc pe masa slavilor, n vreme ce tobele rpiau vestind climax-ul i iminena finalului. Adolescentul rmase cteva clipe gol, ntr-o imobilitate de statuie antic, acolo, n mijlocul platoului, apoi fascicolele proiectoarelor se stinser n ropotele de aplauze care acoperir protestele slavului. Lumina alburie care aternea o tent att de ciudat pe gulerele i manetele albe ale clienilor, pe rochiile albe ale doamnelor, se revrsar iari, asapra slii. Politicos, matre d'hotel-ul ceru scuze sovieticului m- niat de gestul obscen al dansatorului, lu slipul ca pe un trofeu i se ndrept spre orchestr, fcndu-i drum pe lng masa Olympiei de Chavrillon. Flerul su, lefuit n ambiana localurilor de noapte, i ngduia s prevad ceea ce va urma. Madame de Chavrillon i fcu un semn discret. Cu ce v putem servi, Madame? Char dac adevratele ei intenii

nu erau curate, Olympie Chavrillon tia s i le ascund dup paravanul unei fizionomii nu numai senine ci i aparent inocente. Tnrul balerin.. . care a prezentat ultimul numr . . . Tony, Madame. Un talent n plin ascensiune . . . Adevrat, promite. I-a putea fi de folos. Poftete-1, te rog, la masa mea! ndat, Madame! n ateptarea tnrului, Olympie ncerc s-i stpneasc nfrigurarea, muindu-i buzele n paharul cu ampanie. Abia atunci observ c mna i tremura. Surise, scuzndu-i propria-i slbiciune. M comport ca o adolescent la primul rendez-vous . . . M fac ridicol. Ateptarea se prelungea. ncepu alt numr din program: O pereche andaluz plin de banalitate... sau aa i prea ei n comparaie cu Tony.. . Sper c n-are s m refuze!" reflect alarmat; Un asemenea afront nu mi s-a mai fcut!" Dar temerile ei se dovedir

nentemeiate. De dup o perdea din preajma orchestrei, apru Tony. Schimbase costumul de scen cu o cmae cyclamen cu manete nalte, bine strnse pe ncheietura minii, i cu luhite-jeans, foarte strni pe corp. n costumul acesta simplu, era i mai dezirabil. Stre- curndu-se printre mese se nfi Olympiei Chavrillon. O salut cu o timiditate amestecat cu arogan. Bort soir, Madame! Ia loc ,Tony! La semnul ei, un chelner umplu cu ampanie cupa din fata dansatorului. Madame Chavrillon afect indulgena protectoare a unui maestru de balet, fa de un talentat nceptor n arta Terpsihorei. n realitate o nbuea emoia. Avu chiar impresia c citete n ochii n- rului o umbr de ironie. Tony, mi-a plcut dansul dumitale. Bine ndrumat, ai face progrese remarcabile . .. Privirile-i ntrziaer pe curbura grumazului su, pe deschiztura
t

cmii care lsa s i se vad pieptul. In nchipuirea ei l vzu gol, voluptos de tnr. Tinereea partenerilor ajunsese s o obsedeze. Cci ai talent, Tony. . . Real talent. . . Replica neutr, rece, nu o descurajase, ci o stimul ca o fichitur de bici. Ridic paharul: Pentru succesul dumitale, Tony! Merci, Madame! Vorbele lui sunar iari sec, exteriorizndu-i indiferena. Sorbir puin ampanie. Tony aez paharul pe mas. Ci ani ai? Il ntreb, Optsprezece, Madame! Spre a-i ascunde tulburarea, Olympie lu ntre degetele-i manichiurate, mpodobite cu inele, o alun american. A putea s-i fiu de folos n carier, Tony. . . Am relaii n lumea baletului. .. Merci, Madame! Repetirea acestei replici o enerv. Ar fi cazul s te prezint lui Balanchine sau lui Gene Kelly ....

Rspunsul lui brutal o dezorient: De ce s v ostenii pentru mine, Madarti2? Cuvintele lui echivalau cu o provocare. Tony era naiv sau diabolic de rafinat? Ai auzit de Mecena? Nu, Madame! Mecena a trit n Roma antic. Era fabulos de bogat i ncuraja, ca i mine, pe tinerii deosebit de talentati... Tony rse. Un rs vulgar, care-i schimonosi faa att de frumoas. i plceau probabil bieii! ' Cuvintele lui sfiar vlul pretextelor invocate de Olympie. Ochii ei scprar. Renun la ocoliuri. i dac ar fi aa, Tony? Balerinul clipi des. Nu se ateptase la aceast ripost. Cred c nu are s se poat . . . De ce? Strui ea. Pe chipul lui se aternu un zmbet crud. Primi provocarea. Prefer fetele de vrsta mea. .. n ultimul moment pusese frn unei replici i mai aspre.

Olympie era ns prea cinic spre a se formaliza. Rspunsul lui nu o descuraja. Cut o formul susceptibil s evite o ruptur a punilor. Simea instinctiv c o deschidere brutal a trguelilor n-ar avea anse de succes. Tony nu se va lsa cumprat cu bani ori cu daruri. Olympie cuta cu disperare o soluie. Pe adolescentul acesta cu chip de Adonis nu trebuia s-1 piard. Deodat o fulger o idee. S lsm glumele deplasate, spuse, relundu-i seriozitatea. Printre altele m ocup cu lansarea tinerelor talente. Nu o fac minat de sentimente i nici din filantropie . . . Snt o femeie de afaceri i acionez ca atare. Te-ar ispiti s nchei cu mine un contract pe termen lung? Condiii materiale excelente, organizarea unei monstre campanii de publicitate prin pres, radio i televiziune, iar n ncheiere asigurarea unei cariere strlucite. Evident, continu cu ton neutru, succesele nu i se vor aterne la picioare. Va trebui s

munceti paisprezece ore din douzeci i patru. Un maestru de balet i va corecta imperfeciunile. Diamantul brut ctig n valoare prin lefuire. Dumneata, Tony, spre a strluci trebuie s fii mai nti lefuit. Tony ciulise urechile. Suspiciunile lui ncepeau s se estompeze. Propunerea ei l uluise. Avea aerul unui copil pus pe nepregtite n faa unor jucrii ncnttoare. Se maturizase de timpuriu, datorit contactului cu lumea dur a cabaretelor. Obieciunile lui se topeau la cldura ademenitoarelor perspective deschise de ciudata lui interlocutoare. Aici nu putem discuta n linite, relu ea. Vrei s m nsoeti la hotel... Nu, mulumesc, Madame, replic, ros iari de bnuieli. Prietena mea, Rosita, m ateapt n culise. Plecm ntotdeauna mpreun. N-a vrea s-o mhnesc . .. Foarte bine! exclam Olympie, ascunzndu-i contrarierea. Poi s

o aduci i pe ea. Cred ns c ar fi preferabil s stm de vorb mine, n cursul dimineii. De acord. Olympie scoase din poet o carte de vizit, i scrise cu un stilou de aur numele hotelului Intercontinental i numrul de telefon. Poftim! i-o nmn. ntre orele 10 i 12 m gseti la hotel. Anunmi telefonic sosirea. Vorbise cu aer detaat, profesional. O sugruma ns emoia. De nu ar ntmpina iari un refuz. Ar fi ngrozitor. Tony examin cartea de vizit, o cntri parc n palm, apoi ntoarse spre Madame de Chavrillon o privire candid: V telefonez... Da, da, v telefonez... pe la unsprezece ... Olympie ls pe mas cteva bancnote, costul consumaiei, apoi se ridic imitat de Tony. Bine, atept telefonul dumitale. Acum trebuie s plec. S-a fcut trziu. Ii ntinse mna: Bun seara, Tony!

El i-o strnse stngaci. mi permitei s v conduc pn la ieire? Nu! i rspunse sec. N-o lsa pe Rosita s te atepte! S-i transmii complimentele mele, dei n-o cunosc. Dac ai s mi-o prezini am s-o povuiesc s te in din scurt, s te ndemne la munc. Fr. eforturi drze, struitoare, nu poi ajunge departe. Tony zmbi dezarmat: Munca nu m nspimnt, Madame. Dup ce flutur mna n semn de rmas bun, Olympie prsi dancingul urmat de ploconelile matre d'hotelidui i de privirile nedumerite ale balerinului... Drumul cu maina pn la hotel fu pentru ea un calvar. Flcri nevzute i ardeau trupul. Numai mbririle lui Tony i-ar fi astmprat agitaia. Cnd cobor n faa intrrii ncadrate de majestoasele candelabre de bronz era att de nfierbntat nct i smulse capa de blan de pe umeri i o arunc unui page-boy. Un night recepionist i oferi cu grbire cheia apartamentului.

Urmat de copilandrul n uniform verde, ce-i purta pe bra capa de zibelin, se urc n ascensor. Ajuns la primul etaj, strbtu frmntat de nervi culoarul pn la ua apartamentului ei. O deschise, ptrunse n interior i aprinse lumina. Abia atunci observ 'prezena page-boy-ului, care sttea n preajma ei. Unde pun capa, Madame? Olympie de Chavrillon l privi rtcit. ncerc s-i adune gndurile rvite de ntlnirea cu Tony. Pageboy-ul era drgu, foarte drgu chiar i avea o siluet supl, aa cum i plcea ei. Obrajii lui erau mbujorai. De ce s-au mbujorat?" se ntreb Madame de Chavrillon. . . Gsi un rspuns care o fcu s acioneze aproape fr s raioneze. Se apropie de page-boy i ncepu s-i descheie nasturii de la tunic. Adolescentul schi un gest de mpotrivire. Las! exclam gutural Olympie. Ii lu din brae capa de zibelin, i o arunc pe covor, apoi i smulse tunica de pe el. Cu gesturi automate,

tremurnd, i desfcu nasturii de la cmae ...


Patru faruri puternice se apropiau vijelios din sens inves orbindu-1, rsuci brusc volanul spre a evita coliziunea cu vpile sferice. Automobilul de curse un bolid lansat cu peste 200 Km pe or lovi lateral un obstacol nevzut, se rsturn i lu foc. Prins sub masa de fiare strmbate, zdrobit, ndobitocit de spaim, url . . . Auzi un glas, izvort de undeva din neant, glasul Judecii de Apoi... Sir, este ora nou! Selim deschise buimcit ochii. Prin ferestrele degajate de draperii, lumina soarelui se revrsa potop n dormitorul Empire", silindu-1 s nchid iari ochii. Pom- pey, valetul englez l trezise din comar. Selim simi mii de ace aprinse strpungndu-i braul stng amorit n timpul somnului.. . i mas cu stngcie muchii, spre a restabili circulaia sngelui. Rsufl uurat. Supeul copios din ajun, i

ncrcase excesiv stomacul. Indigestiile, de la o vreme tot mai frecvente, mai suprtoare, i populau visele cu fantasmagorii, terorizndu-1 noapte de noapte. Ar fi cazul s-i tempereze lcomia. Dar cum s reziste preparatelor gastronomice att de apetisante, nct numai la vederea lor glandele salivare ncepeau s intre n funciune. Aici, la Paris, tentaiile culinare l pndeau la tot pasul. Exceselor gastromiei li se adugau excesele erotice. Odinioar i nota ntr-un carnet cuceririle feminine. Renunase la acest efort dup ce aventurile lui galante se nmuliser att de tare, nct contabilizarea lor devenise fastidioas. Selim i ntinse cu voluptate oasele. Capitolul femei l preocupa cu deosebire. Aici, n Occident, uza i abuza de imensul privilegiu al bogiei. Curtezane de lux, cocote agate pe strad, subrete, midinete, eleve fals inocente, femei din lumea nalt intrate ntr-o cronic jen financiar, balerine n cutare de protectori, call-girls, manechine de

lux, fete de serviciu, i se aterneau n pat, druindu-i-se cu un entuziasm direct proporional cu compensaiile materiale: bani, bijuterii, blnuri, automobile ... Se bucura din plin de compania lor, tiind c de ndat ce se va ntoarce n peninsula Arabic va trebui s se supun unui regim de abstinen. Severitatea moravurilor, impus de cenzura Koranului, l silea s se rezume a-i mpri patul cu Fatima soia sa, pe care ajunsese s o deteste. Acceptase cstoria-i de convenien, fiindc tatl su i-o impusese, dar obligaiile matrimoniale i repugnau. Cu Fatima se culca numai spre a-i asigura urmai. mbririle lui lipsite de cldur, de pasiune, erau mai degrab nite corvezi de care se achita anevoie, cci repulsia psihic nu numai c i diminua potena viril, dar uneori i-o i anula. Asprul su printe cunotea dedesubturile csniciei lui Selim, dar se prefcea a le ignora. Atta vreme ct n rile arabe fiul lui respecta regulile de convieuire locale, nu avea nimic de obiectat.

mi permit s v reamintesc, Sir, este ora 9 i 10 .. . Ei i? exclam Selim. Dimineaa i plcea s leneveasc n pat, s ia micul dejun pe ndelete, s fixeze telefonic ntlniri galante, s plnuiasc stnd cu ochii fixai n tavanul cu stucaturi de aur petreceri deuchiate... La 9,45 trebuie s fii la aeroport, Sir. .. Selim se izbi cu palma peste frunte. l cuprinse brusc panica. Sri din pat i i dezbrc pijamaua rmnnd gol. Abia acum mi spui. De ce nu mai sculat mai devreme? Azi noapte, la 4, nainte de a v culca, Sir, mi-ai ordonat s nu v trezesc nainte de 9 .. . Arabul se repezi la articolole vestimentare ornduite de valet pe o canapea i nfcndu-le pe rnd, ncepu s se mbrace n vitez, ca un pompier. Poftim, nu am timp s fac un du i nici s-mi iau micul dejun. Micul dejun v ateapt n frigiderul din main, Sir. Am cerut

lui Abdul, s v pregteasc RollsRoyce-ul cel mare. -- Iniiativele tale, Pompey, nu snt ntotdeauna din cele mai fericite, l dojeni, n vreme ce-i ncheia nasturii de la cmae. Prefer o main mai rapid. BMW-ul Ml e mai potrivit pentru o curs a tombeau ouvert pn ia Orly ... Valetul nu se tulbur. - BMW-ul Ml este o main de mare sport, Sir. Mr. Humaidah a ordonat , s-1 primii pe M. Shannon cu toate onorurile. M-am gndit deci la o limuzin de parad. Aveam de ales ntre Bentley-ul Cornish, RollsRoyce-ul Silver Shadow II i Mercedes-ul 600. Cunoscnd preferinele tatlui, dumneavoastr, am ordonat s vi se pregteasc RollsRoyce-ul. Argumentele lui Pompey, rostite cu autoritate, nu ngduiau replic. Am vrut slug de cas marf!" bombni sotto voce Selim, greind nodul de la cravat. -- Ai spus ceva, Sir? -- Nimic, Pompey. Snt de acord cu Rolls-

ul.

n mai puin de 10 minute iei din hotel. Purta un costum ,,Prince de Walles" ales de valet, care asortase cu pricepere cmaa, cravata, butonii, pantofii. Nu apucase nici s se spele. Spre norocul lui se brbierise de cu sear, spre a se prezenta proaspt la dineul oferit de Sabahattin Humaidah n cinstea grupului de bancheri din Elveia. Se arunc n main i se instal pe bancheta din spate. La Orly! ordon. S zbori ca vntul, auzi? nfometat, deschise micul frigider montat n main i aprovizionat de Pompey cu tot ce trebuie unui mic dejun mbelugat, i ncepu prin a ataca un sandwich cu unc, i o salat de andive cu maionez. Dup ce mai nfulec cinci pateuri cu piept de curcan i un choix de brnzeturi fermentate, se opri s mai respire. Gsi n sfrit timp s-i arunce privirile asupra peisajelor citadine care defilau vertiginos prin faa ferestrelor mainii i i zise satisfcut c n ritmul folosit de

Abdul aveau toate ansele s ajung n timp util la Orly. Spre a-i uura digestia sorbi i cteva cupe cu ampanie. La o frnare brusc butura nspumat evada din receptacolul de cristal i se risipi pe blana de tigru aternut pe podea. Automobilul ni iari vrndu-se deconcertant prin puzderia de maini. Abdul conducea nu numai cu miestrie, dar i cu o ndrzneal care friza uneori demena. Fatalist, nu se temea de imprudene, fiind ncredinat c primejdiile aveau s-1 ocoleasc, dac aa i era scris. ,,Dac soarta a ho- trt s mori ars, poi s te arunci n mijlocul unui ocean bntuit de rechini, fr ca nici unul dintre ei s se ating de tine", spunea sentenios. Abdul prezenta i avantajul de a nu se lsa molipsit" de ideile incendiare" ale salariailor occidentali sindicalizai. Asemenea exemplare rarisime meritau a fi rspltite generos; Rolls-ul ieise pe autostrad i i sporise viteza att ct i permitea circulaia intens. Dac nu se va ivi

vre-un carambol, aveau toate ansele s ajung la aeroport naintea sosirii avionului. Stul, fiindc i fcuse i preaplinul pntecelui, Selim se adnci n pernele banchetei i scp un rgit zgomotos. ncerca un simmnt de superioritate cnd Abdul depea cu uurin autovehiculele, graie celor 6750 centimetri cubi ai Rolls-ului. Deodat i se boi fruntea. Din urm venea foarte tare un Ferrari rou. Pe autostrad se deschisese o poriune liber, rar ntlnit la acea or de vrf. Spiritul de competiie care slluiete n sufletul fiecrui om, l mboldi i pe Selim, s doreasc a-i pstra ntietatea. Mai repede, Abdul! porunci. Limuzina ini ca un bidiviu de curse fichiuit de cravaa jocheului. Distana dintre Rolls i Ferrari se mri n primele clipe, dar maina roie i spori turaia motorului, apropiindu-se cu rapiditate. Abdul, nu-mi place maina asta care se ine scai dup noi.. . oferul nelese c i se ddea mn

liber s conduc nebunete. Aps acceleratorul pn la fund. Acul vitezometrului atinse 220 Km. pe or. Dar maina roie ctiga teren, n ciuda eforturilor Rolls-ului. Ce faci, Abdul? exclam Selim iritat. oferul se scuz: Maina asta roie este un Ferrari de mare sport cu 12 cilindri, Sidi. Atinge uor 300 de km pe or. Nu-i un argument! strig Selim furios. Am cumprat cea mai scump main din lume ca s nu m mai ntreac nimeni. . . Ii pierise brusc buna dispoziie. Ferrari-ul i depi cu uurin. Abclul micor viteza, fiindc ajunsese din urm un pachet compact de maini. Se simea nefericit fiindc i suprase stpnul. Rolls-Royce-ul nu este o main deosebit de rapid, Sidi. Exceleaz prin alte caliti: Rezisten, confort, lux . . . Automobilul regilor . . . Pstreaz-i explicaiile! se rsti Selim. oferul tcu. Era ndrgostit de

Rolls-ul lui. Nu compari un cap ncoronat cu un ampion de alergri", a fi vrut el s explice stpnului, dar tia c i-ar fi istovit n zadar gura. Ajunser nsfrit la aeroport. Selim cobor din main fornind ca un armsar. Printre autovehiculele parcate deja, se afla i Ferrari-ul rou. ntoarse scrbit capul i intr n hali. Abia atunci i aminti de oaspetele su. Brusc rcorit, alerg la biroul de informaii. Avionul ateptat de el, un PANAM din direcia New-York avea o ntrziere de 6 minute. Selim mulumi proniei pentru acest rgaz. Tatl su iar fi tras o spuneal stranic, dac n-ar fi sosit cu exactitate la aeroport spre a-i n- tmpina oaspetele . . . Speakeria vesti sosirea aeronavei. Pasagerii care-i ncheiaser formalitile la vam, aprur pe rnd n hol. Mr. Shannon, mai nalt cu un cap dect cei din jurul su, se singulariza asemenea unui asin printre oi. Faa lui ptrat, ars de soare, era umbrit de straina unui pr stufos i cre. Pe braul stng purta un trenchcoat, iar n mna dreapt inea o ser-

viet diplomat. Selim l ntmpin zmbind jovial. Mr. Shannon, dac nu m nel? Americanul nclin din cap. Iar, dumneavoastr, sntei Mr. Selim Humaidah, nu-i aa? . . . zmbi la rndul su: Printele dumneavoastr a avut amabilitatea s m ncunotiineze personal prin telefon c m vei primi, descriindu-v cu mult talent nfiarea, ca s v pot identifica. Convorbirea am purtat-o n vreme ce zburam deasupra Atlanticului. Am apreciat gestul su. Apreciez i osteneala pe care v-ai dat-o. Vorbea curtenitor, poale prea curtenitor pentru un american. Arabul deslui ns napoia acestei faade o duritate care-i ddu de gnciit. Pe un astfel de om nu e bine s i-1 faci duman, reflect. Sabahattin i-1 definise n cteva trsturi. Barrv Shannon un financiar versat i diabolic de inteligent, se bucur de prietenia ctorva nalte personaje din Statele-Unite. Are s ne fie de mare folos. S-i acorzi toat consideraia.

Gratie lui vom da o lovitur epocal. In momentul de fa se afl ntr-o si tuaie oarecum dificil. Altfel nu s-ar fi artat att de receptiv la tentativele noastre de a-1 ctiga. li vom fi de folos n msura n care el ne va fi de folos. Noi avem nevoie de influena, de relaiile, de abilitatea lui, iar el de banii, de puterea noastr". Spre a dovedi lui Shannon prietenia i stima sa, Sabahattin i rezervase un mic apartament la Intercontinental. Mic" spre a-1 face s neleag pe ce baze aveau s se construiasc viitoarele lor relaii. Era prea important spre a fi cazat ntr-o simpl camer, dar nu ndeajuns de important spre a i se pune la dispoziie un apartament de lux. Jn drum spre ieire trecur pe lng un tand cu ziare. Shannon se opri i cumpr Le Figaro". Un titlu tiprit cu litere groase pe prima pagin anuna asasinarea unui foarte nalt personaj politic din Italia de ctre Brigzile Roii. Bancherul i arunc ochii asupra articolului, zmbi
*

enigmatic, apoi fr comentarii, mpturi ziarul i-1 vr n buzunarul vestonului. Cnd ieir clin cldirea aeroportului, picturi reci de ploaie prinseser"tocmai s se cearn din cerul plumburiu. n primele ore ale dimineii cerul era albastru ca peruzeaua, iar soarele ardea de parc ne-am fi aflat n toiul verii, explic Selim. Deprins cu seninul invariabil al cupolei celeste din Arabia Saudit, detesta umezeala climei europene. Selim remarc Ferrari-ul rou staionat ceva mai departe. Se ntunec la fa. Nu-i plceau nfrngerile, chiar dac erau de mic importan. n aceeai clip, un tnr cu alur sportiv iei pe una din uile de sticl ale aerogrii i arunc o privire distant n jur. Se ntmpl atunci un fapt care strni mirarea lui Selim. La vederea tnrului cu alur de sportiv Barrv Shannon ridic brusc ziarul n chip de paravan, spre a-i ascunde faa. Abia dup ce tnrul se instal la volanul Ferrari-ului rou i

demar, Shannon ls n jos gazeta. Cine e personajul? ntreb intrigat Selim, care observase ntreaga scen. Lipsa de discreie a arabului, l fcu pe Shannon s zmbeasc ironic. Socoti c i putea satisface totui curiozitatea. Nu i-ai vzut niciodat poza prin jurnale, Mr. Humaidah? Particip de civa ani la cursele de automobile de formula 1 i l cheeam Edward Chandler. Dac m-ar fi vzut n compania dumitale, riscam s ratez o afacere care angajeaz miliarde de dolari. Se mrgini la aceast explicaie, spre a spori interesul arabului fr ns a-i da lmuriri complete. Selim i Barry Shannon se urcar n Rolls-Royce-ul care se puse pe nesimite n micare. Arabul nu reinu din acest episod dect mprejurarea c Edward Chandler l ntrecuse cu maina lui, rnnclu-i vanitatea. Nu-i mai fcea acum nici o plcere c umbla n cel mai scump automobil din lume. De ndat ce se va napoia la

Paris, i va cumpra un Ferrari rou, ntocmai ca al .lui Chandler. i zise c n-ar fi o idee rea s-i comande un model i mai scump. n definitiv putea s-i permit luxul! . . .

Edith i Lester traversau cu pas vioi elegantul Rond Point de pe Champs Elysees, ndreptndu-se spre Arcul de Triumf pelerinaj al tuturor turitilor in vizit la Paris cnd vzur mult lume scurgndu-se spre o strad larg, nfrumuseat de peluze verzi, care se deschidea spre stnga. Unde s-or fi ducind toi tia? exclam Lester, gata oricnd s alerge ncotro s buluceau oamenii. Curiozitatea i fu satisfcut de o coloan metalic nfipt pe marginea trotuarului i ocupat cu reclame printre care un afi de mari dimensiuni, cu litere groase, aternute pe fundalul fotografiei n culori a unei maini de curse formula

unu: Vizitai Salonul Automobilului". Invitaia repetat n cteva limbi, inclusiv engleza, i strni vechea pasiune pentru maini. Cu o expresie elocventa de rug aternut pe chip, art lui Edith afiul. Ea l nelese. Dei era nerbdtoare s admire vitrinele de pe Champs Elysees, se resemn s-i fac gustul. Sper s nu zbovim prea mult! spuse. Numai zece minute! fgdui Lester. Doar o privire de ansamblu. Se lsar antrenai de curentul de amatori ai automobilismului. Din cerul acoperii de nori, pornir s cad picturi de ap reci i mari. Tocmai bine, zise Lester. Cinci nceteaz ploaia ieim. Preferam s ne prind ploaia ntrun supermagazin, ripost Edith. Nici o grije, o s cutreerm toate supermagazinele, o asigur gata s fac la rndul lui orice concesii. Cnd se vzu n uriaul salon al automobilului, ncerc senzaia unui copil lsat s umble ntr-un depozit plin cu jucrii. Mentalitatea lui nu se
i

deosebea dealtfel mult de a unui bieandru cu gusturi simple, imun fa de complexele aciuiilor. Tocmai aceast simplitate o supra pe Edith. Ar fi preferat s aib n preajma ei un brbat autoritar, posesiv. Acum l nsoea pe Lester, uitndu-se plictisit la oameni, la reclamele luminoase, la automobilele strlucitoare, pentru ea puin interesante. O enerva exaltarea lui Lester care se oprea n faa fiecrei maini, scond exclamaii enutziaste, pipind fugitiv, ntr-un fel de mngiere timid, ornamentele unui Bendley, aripa plin de elegan a unui Porsche, pare-choc- ul solid al unui Volvo. Pentru el fiecare automobil cpta semnificaia unui altar nchinat micrii vertiginoase", atotputernica zeitate a lumii moderne. Peste plafonul de sticl al slii se aternu brusc o plas aurie. Fugiser norii i se ivise glorios soarele. Sntem aici de mai bine de o jumtate de or, se plnse Edith. Lester o implor din ochi: nc o secund, scumpa mea! S

ne uitm i la mainile de sport. . . Pe Edith o cuprinse exasperarea. Automobile vedem i la noi acas. i fac o propunere! Rmi cu mainile tale, iar eu m duc s privesc vitrinele de pe Camps Elysees! Peste o or ne ntlnim n faa intrrii salonului. E bine aa? -- Foarte bine rosti Lester recunosctor. Nu s-ar putea o or si jumtate?
Fie Distractie olcut!
< X

n clipa aceea i ddu seama c l urte. Temndu-se c simmintele i se voi' oglindi pe chip, i ntoarse spatele i se ndreapt grbit spre ieire. Cnd se vzu pe Champs Elysees, aspir adine aerul mprosptat umplndu-si plmnii. De pe nveliul de asfalt al strzii se ridicau aburi cu miros plcut de arin umed. P2dith ncerca o senzaie euforic n mijlocul mulimii. Avea sentimentul cuprinztor a apartenenei, al solidaritii cu oamenii, dar att de apropiai, care se nscuser i triau laolalt cu ea pe acest pmnt. Peste un numr de ani, cnd le va suna

ceasul, vor ngroa armata de umbre alctuit din necuprinsul irai de generaii care-i precedaser. Se opri n faa . unei vitrine cu bijuterii. Colierele de diamante, brrile de aur, cerceii ncrustai cu rubine i smaralde, o fcur sa coboare din nlimile astr-ile alc filozofiei, pe treptele de jos ale preocuprilor frivole. Cu ct bucurie i fal i-ar fi prins la gt riviera aceea de diamante expus pe o pernu de catifea roie. Ct admiraie i invidie ar suscita intrnd cu astfel de podoabe tntr-o sal de spectacole . . . Publicul i-ar concentra privirile asupra ci . . . Suspin. Alturi de Lester nu se va bucura niciodat de asemenea senzaii, fiindc salariul de umil contabil nu-i va permite s se lanseze n extravagane somptuarii. Se desprinse ntristat de vitrina cu bijuterii i se adinei n mulimea att de vie, de cuprinztoare. O lume strin, necunoscut, dar paradoxal de o clduroas intimitate. Toi ercni fraii i surorile ei. O ispitea s-i calmeze dragostea pentru oamenii din

jur, indiferent btrini sau tineri, brbai sau femei . . . i frn exaltarea; aici, la Paris, o ncoleau gnduri de neconceput n ambiana familiar, dar att de incolor din Silver Creek. Se apropie de marginea trotuarului, Automobilele lipsite ele personalitate n sala expoziiei cptau valori pregnante n ambiana zgomotoas, forfotitoare o strzii. Conductorii lor le mprumutau viat, fcnd s renasc centaurii din legend. Mainile se micau rapid, se ntreceau. ntr-o saraband -fantastic. La semnalizrile irosii
it

ale semafoarelor torentul de autovehicule se oprea. Atunci Edith desluea la volanul unora dintre acestea, femei cochete ori tineri atrgtori care-i sporeau dragostea de via, setea de a se nfrupta din deliciile ei. Deodat tresri. O limuzin neagr i lung intr n plin ntr-o main de sport alb, condus de o fat blond, totul ntr-un zgomot inform de sticle sparte, de tabl sf- iat, de fiare

ndoite. Violena ocului o aruncase pe fata cu bucle aurii peste bordul mainii, proiectnd-o pe asfalt ntr-o poziie groteasc: braele ntinse n cruce, fusta ridicat pn la pntece, picioarele dezarticulate, prul czut peste faa livid. Fluierul unui agent de circulaie uier strident. Puhoiul de autovehicule se opri. Edith ncremenise n primele rinduri ale spectatorilor. Potopit de oroare, nu-i putea desprinde privirile de pe picioarele dezgolite ale fetei rstignite pe asfalt. i revenise scena din cimitirul de maini ,cnd zcuse i ea n rn, cu fusta ridicat. Peste tumultul din jur rsun strident sirena unei ambulane. Edith ncremenise acolo de parc tlpile i sar fi lipit de trotuar. Se simi mpins napoi, nghiit de masa de ini anonimi care se mbulzeau cuprini de frenezie, de voluptatea insolitului. Strivit de trupuri de brbai, masive, zdravene, ncerc zadarnic s se elibereze. Deodat simi n jurul oldurilor nite mini cuprinznd-o. Minile i pipiau lacome corpul. Edith

Mergea repede, de parc ar fi vrut s fug de propria-i nimicnicie. nelegea c dorinele ei erau nefireti. O podidiser lacrimile. Scoase din poet o batist i le terse. Se apropia de intrarea expoziiei

se zbtu, dar minile erau mai puternice dect mpotrivirea ei. Vru s strige, dar valul de voluptate luntric strnit de minile care o explorau i nbuiser protestul mai nainte de a se fi zmilsit. Suspin . . . Ageni de circulaie i fcur brutal loc prin mbulzeal. mbrncit, mpins ncolo i ncoace, Edith fu ejeciat spre marginea roiului de oameni. Minile care-i pipiser cele mai intime coluri ale trupului ei, dispruser. Nucit, se trezi n sfrit n afara bulucelii. n- frngndui emoia porni pe jos, spre Place de la Concorde Obrajii i ardeau, fiori i strbteau corpul. Se uit pe furi peste umr. Nu o urmrea nimeni. Trectorii i vedeau indifereni de drum. O fulger atunci un neateptat regret. Se simi frustat de o mare i cumplit bucurie. Bucuria pervers de a fi posedat.

automobilului i nu voia ca Lester s o vad plngnd. Ar fi ntrebat-o ce i s-a ntmplat, iar ea n-ar fi tiut ce s-i rspund, sau l-ar fi minit stngaci. Ptrunse ntr-un bar i consum o butur rcoritoare, care o mai liniti. Era calm cel puin la suprafa cnd l gsi pe Lester, postat cuminte n faa cldirii expoziiei. Ce frumusei ai mai vzut? o ntreb jovial, lund-o tandru de brat. Edith nu-i suport atingerea. i desprinse uor braul, din mna lui transpirat, lipicioas. Rspunse cu violen reinut. Am vzut numai automobile foindu-se n sus i n jos. Au ajuns s m obsedeze. Cred c pasiunea ta exagerat pentru maini, m-a fcut s le detest . . . Pentru mine au devenit o obsesie . . . Lester se ntrista: i eu care plnuiam s nchiriem un mic turism . . . S cutreerm Parisul, mprejurimile lui, s vizitm castelele de pe Loire . . . Frana va fi la picioarele noastre. Edith . . . Am face o plimbare fulger pn la Nisa, am vizita Cannes, Saint Tropez ... Cu o main de mic litraj,

ngrijit aa cum tiu eu . . . Edith i sugrum cu asprime lirismul. N-avem bani de cheltuit pe locaiuni de automobile! Fi rezonabil! Am ctigat o excursie la Paris. S profitm de ea, fr s aruncm economiile noastre pe geam! Lester plec ntristat capul. Orice ar fi fcut, orice i-ar fi spus, Edith tot nemulumit rmnea. O iubea mult . . . Totui, csnicia aceasta ncepuse s-1 apese. . .
+

Philip Aylon se ridic anevoie din fotoliul su de invalid, i sprijinindu-se n crje se ndrept spre fereastr. Fiecare pas i provoca dureri violente la ncheieturi, mai ales la genunchi. Dac ar fi renunat s mai umble ar fi evitat suferinele acestea uneori insuportabile. Dar i impunea s fac
micare, spre a nu se anchiloza. Se gndea cu groaz c intr-o zi, nu prea ndeprtat, va r- mine intuit la pat. Fenomenele de artritism

degenerativ se agravau treptat. Dac boala lui s-ar fi rezumat la att, nc ar fi fost bine. Artritismul nu era ns dcct o consecin a hemophiliei. Philip nu se mrginise a accepta pasiv recomandrile i prescripiile medicilor. Se documentase personal asupra bolii lui, studiind zeci de tomuri de specialitate. Un singur lucru era cert. Tratatele tiinifice fixau ca limit de via a hemophilicilor pragul vrstei adulte. Excepiile erau rarisime. El, Philip, fusese unul dintre aceste prodigioase cazuri. Dar cu ce pre? Acum, la 35 de ani arta mbtrnit, uzat, asemenea actorilor tineri care se gri- meaz, modifiendu-i fizionimia, spre a lua nfiarea monegilor. Spre deosebire de acetia, care la ieirea din scen'-redevin-tineri, vioi, Philip nu se bucura de acest privilegiu. Pstra vemntul btrneei, ca un fel de tunic a lui Nessus. Era blestemat s o poarte, pn ce va fi mistuit de viu. Comparaia dintre el i eroii din mitologie nu era ntmpltoare. Se simea capabil de fapte mari. Inteligena lui sclipea, avea o extraordinar putere de munc, iar

iniiativele sale atingeau dup cum apreciau iniiaii limitele genialitii. Boala l frna ns, iacnd din el un impotent fizic, un infirm. Ajuns la fereastr, ddu la o parte draperiile de mtase moarat. Apartamentul su rezervat n permanen la Intercontinental" privea spre grdina Tui- lleries. n condiii normale, peisajul acesta i-ar fi fost indiferent. Acum ns, aleile cu pietri alb desfurate miestrit printre rondurile cu flori i peluzele : verzi, l ispiteau, dar n-ar fi conceput a se lsa plimbat n cruciorul lui de invalid. Nu-i plcea s trezeasc nici mila i nici curiozitatea. Privirile i alunecar asupra trectorilor care se ncruciau pe Rue de Rivoli. Fie c hoinreau agale fie c se grbeau spre treburile lor, fie c i plimbau einii. erau n mod egal pizmuii de Philipe. Ologii, n schimb i ncrnccnau pielea. Se vedea n ei ca ntr-o oglind. Nu-i comptimea, dup cum nu se comptimea nici pe el nsui. Ura infirmitile. Dac opinia mea ar avea vreo greutate n domeniul geneticii, a readuce n vigoare obligativitatea aruncrii de pe stnca tarpeean a tuturor su-

grilor prejudiciai de imperfeciuni fizice, de tare motenite, de maladii incurabile", reflecta n momentele-i de adne depresiune moral. nchise mnios draperiile. N-avea rost s se chinuiasc, incrcindu-i sufletul cu regrete inutile. Trebuia s fac abstracie de boal, s se concentreze asupra treburilor care nu permiteau a fi neglijate ori amnate. Se napoie la fotoliul su, n care se ls s cad, apoi lu de pe masa alturat un ziar din vraful de gazete de diminea. Lumina unei lmpi de Scvres cdea asupra coloanelor tiprite, lsnd n penumbr restul imensului salon mpodobit cu lambriuri Louis XV". Trecu n revist evenimentele politice, revoluiile, atentatele teroriste, rzboaiele miniaturale din sud-estul Asiei, nordestul i centrul Africei, citi integral articolele legate de narmrile fantastice ale supraputerilor, i de strdaniile disperate ale rilor mai mici de a le ine pasul, acord un interes sporit rubricilor financiare i industriale i se adinei n sfrsrt" n analiza fluctuaiilor bursi ere de la New York.,
>'

Frankfurt, Londra, Paris i Ziirich. Philip Aylon era nzestrat cu "extraordinara capacitate de a se concentra cu atta intensitate asupra microcosmosului afacerilor n care juca dealtfel un rol de prim rang nct uita de toate amrciunile degradrii lui fizice. Dup ce frunzri i celelalte jurnale, despuie mapele cu coresponden zilnic. Citi n primul rnd rapoartele consilierilor nsrcinai cu relaiile externe. Philip prefera s-i trateze afacerile prin intermediul unor oameni de ncredere care-1 scuteau de contactul direct cu reprezentanii altor firme . . .-Avea oroare s.se nfieze aces- > tora n postura de infirm. Procedeul prezenta i avantaje reale. Nu numai c se nconjura de o aur de inaccesibilitate, de mister, care-i sporea prestigiul, dar n singurtate cugeta mai liber, mai profund nainte de a lua ho- trri. Izolarea pe care i-o impusese, i permitea s evite oboseala unei toalete zilnice, cu toate complicaiile ei. O simpl tietur de brici la brbierit putea n cazul lui sd provoace hemoragii grave, hemophilia mpiedicnd coagularea normal a sngelui. Erau necesare intervenii medicale severe spre a
i>

nchide leziuni aparent benigne. Pn i simplele lovituri erau susceptibile .s dea natere la periculoase spargeri de vase sanguine. .Era nevoie n asemenea cazuri

de transfuzii masive de snge, administrate fr ntirziere. In apartamentele locuite temporar de Philip n marile capitale din Occident, o camer era permanent amenajat n cabinet medical, prevzut cu un personal de specialitate corespunztor, prezent la datorie zi i noapte. Doctorul de serviciu avea sarcina s ia msuri rapide folosind rezervele de snge colectate de la indivizi cu aceeai grup sanguin, pentru a grbi coagularea i a nlocui volumul de plasm irosit. Efectul acestor intervenii se pierdea n circa patru zile, sngele pacientului revenind la c ondiiile dinaintea transfuziei. Aceast nenorocit stare de lucruri fusese speculat de adversarii lui Philip Aylon, care-1 porecliser ,,vampirul", vnztorii de snge fiind n interpretarea lor bietele victime ale unui Moloh nesios. Fiindc riscul traumatismelor era mereu prezent deplansndu-se n crje, Philipe era oricnd expus s fac

un pas greit i s cad covoare groase acopereau pardoseala, fotoliile joase nu aveau garnituri de lemn aparent, iar restul mobilelor, dulapuri, mese, biblioteci, erau construite fr muchii i coluri ascuite. ntr-o vreme, Philip, protejat de izolarea n care se complcea, renunase s se mai preocupe de aspectul su. Sttea mai toat ziua nfurat ntr-un halat comod, ngduia tot mai rar s fie brbierit, i dduse instruciuni s fie splat doar cu buretele de ctre valetul su, fiindc se temea s nu alunece i s cad dac ar fi folosit cada din camera de baie. Renunase la acest exces de pruden, dup ce citise n pres condiiile de jalnic decrepitudine fizic i de respingtoare murdrie n care i dduse duhul miliardarul Howard Hughes. Spre a nu-i urma exemplul, i a-i creia o reputaie de alienat mintal, trecuse n cealalt extremitate, pretinznd s i se fac zilnic o toalet impecabil. Dei primea puin lume, n afara colaboratorilor apropiai, schimba zilnic costumele, folosea apa de colonie

Benton, impozantul valet britanic, aflat n serviciul liii Philip de mai bine ele un deceniu, intr ceremonios. Arbora favorite n ton cu vemintele-i sobre pantaloni reiai, hain neagr, emae alb cu plastron scrobit, cravat de moar neagr. Philip era sigur c Benton i rotunjea veniturile vnznd celor interesai informaii asupra patronului sau. Apusese de mult epoca Unchiului Tom", cu servitori devotai stpnilor, care-i socoteau paternalist membrii ai familiei. Cu glas afectat, de bariton, anun lui Philip sosirea surorilor i a cumnailor acestuia, nsoii de copiii lor, n scopul de a-i prezenta felicitri cu ocazia aniversrii naterii. Financiarul strmb din nas. Nu-i plcea s i se aminteasc trecerea anilor. Dar tradiia trebuia respectat

englezeasc i se preocupa de evoluia modei masculine. Metamorfoza l avantajase. Era svelt, avea un chip agreabil, pe care paloarea l fcea interesant, dndu-i un aer romantic, la mod cu un secol n urm, dar nu lipsit de originalitate n lumea-i contemporan, convins c bron zarea accentuata a pielii reprezint un incontestabil factor ele frumusee.

S intre! porunci indispus. Benton deschise solemn ambele canaturi ale ui. Surorile lui Philip Philis i Noemi purtnel rochii elegante, de ceremonie, intrar timid, afind un zmbet larg care voia s exteriorizeze necuprinsa bucurie de a-i regsi fratele sntos. Dei nu semnau una era nalt i slab, cealalt plinu la sni i n olduri aveau acelai aer al familiei. Soii lor: Roger Nathanson i Al- bert Stern, mult mai virstnici dect Philip, purtau jachet, pantaloni reiai i cravat plastron prins cu ac perl. inut indicat la nuni, botezuri, aniversri, dar i la cursele de cai. Pentru Roger i Albert, cumnatul lor se integra simbolic n ultima categorie. Nu se ntrecea oare cu ali bancheri i oameni de finane pe pista marilor afaceri, n scopul sosirii cu prioritate la potoul beneficiilor fabuloase, ele pe urma crora profita indirect ntreaga familie?

In urm veneau copii nepoii lui Philipe fete i biei nou la numr, cuprini ntr-o gam de vrste de la 5 la 18 ani.
Cumnaii zmbeau cu o solicitudine att ele exagerat nct pe Philip l

cuprinse greaa. In dosul faadelor acestor fizionomii studiate, se ascundeau calcule meschine, pe care el le descifra cu uurin. i surorile, i cumnaii, poate i copii lor, ajuni la vrsta asimilrii falsitilor sociale, ncercau s-i deslueasc pe chip. progrese le bolii, spre a anticipa,

cu aproximaie apropierea sfir- itului su. Dup moartea lui Philip, vor intra n st- pnirea uriaei lui averi, i vor trai n huzur i fericire pn la sfritul vieii. Philip strnse pe rnd minile ntinse: minile mani- chiurate i ngrijite ale surorilor, mna umed de transpiraie a lui Roger, mna uscat i fierbinte a lui Albert, minile tremurate, temtoare, ale nepoilor. Cumnaii, deopotriv cu soiile, -nui dedicaser niciodat timpul muncii productive. ncurajau n schimb sporturile. Roger i etigase faima promovnd cursele de cai galop i obstacole. Dei grajdurile lui grupau cai premiai, nu se urcase niciodat n a. Acest nobil animal, cntat de poei i imortalizat n tablouri, i prea vzut de aproape primejdios i plin de capricii. Albert se remarcase n domeniul

curselor de yahturi. ntrecerile navelor cu vele l entuziasmau la culme. Acesta nu nsemna c navigase vreodat pe vreuna din ambarcaiunile lui. Se temea de micrile brute ale parmelor i l ngrozeau adncurile mrii. Asista n schimb la regatele internaionale, comod instalat pe puntea unui yaht cu aburi, confortabil i de proporii vaste, care nu risca s se rstoarne, ori ct ar fi fost de puternice furtunile. Aceste plceri exorbitante nefiind compensate de venituri corespunztoare siliser pe cei doi cumnai s road ncet din capital. Topiser astfel treptat zestrea soiilor, fiind n cele din urm nevoii s apeleze la sprijinul financiar al cumnatului, dei le repugna s se umileasc n faa lui. Philip le pusese la dispoziie sumele de bani necesare unui trai mai mult dect confortabil, dar i obligase s renune la extravaganele sportive. Roger i vnduse caii, iar Albert se lipsise de yahturile lui cu i fr vele. Aceste sacrificii le rniser profund orgoliul. De atunci i urau de moarte cumnatul, dar aveau grije s nu-i dezvluie adevratele sentimente.

Nepoii erau insignifiani. Poate c vrsta nc fraged i mpiedica s-i desfoare talentele. Fetele cntau la pian i luau lecii de balet, dar recitalurile lor, prezentate n faa membrilor familiei erau de o mediocritate patent. Bieii fceau sport tenis, canotaj, nnoi dar nu strluceau n nici un domeniu.

Ori de cile ori se afla in prezena surorilor sale, Philip i amintea prin ricoet de prini. Mai cu seam de tatl su, Nathan, un colos capabil s strmbe n mini o potcoav. Nathan cobora dintr-o familie de evrei modeti, emigrai din Galiia i pripii pe rmul de Est al Statelor Unite. Tatl su Ezechiel se ndeletnicise cu negoul de haine vechi fcndu-se cunoscut prin corectitudinea i iniiativele lui ndrznee. Magazinul su de pe Rivington Street, New York, oferea clienilor un bogat sortiment de veminte, costume de sport, de strad ori de ceremonie, uniforme militare, dominouri, garnituri de cowboys. Preurile rezonabile dduser avnt comerului. nainte de a muri, btrnul Ezechiel lsase prin testament unicului su

fiu, n afar de magazinul din East Side un capital frumuel, pe care robustul i impetuosul Nathan l investise n noi i lucrative afaceri. Achiziionase un atelier de confecii de proporii modeste, i dezvoltase afacerile ntr-un timp relativ scurt, ajungnd treptat s cuprind fabrici de confecii i de nclminte, o reea de magazine n Manhattan, n Brooklin i n New Jersey, dou ziare, un mare hotel i cteva baruri. Dar marea lovitur o dduse lansndu-se n afacerile cu petrol. Achiziionase sonde, finanase prospecii, descoperise zcminte i terminase prin a deveni unul dintre magnaii marelui capital american. Viaa lui de familie se dovedise mai puin reuit. Prima lui soie murise tnr secerat de un cancer la stomac lsndu-1 vduv i cu doi biei, zdraveni i sptoi ca i printele lor. Se nsurase a doua oar cu Sarah, strnepoata unui bancher israelit nnobilat de Napoleon al IIIlea. Din aceast cstorie se zmisliser Philis i Noemi, iar n urm de tot, venea pe lume Philip. Nu se tia dac Sarah ori soul ei aduseser n familie hemophilia,

afeciune morbid ereditar, aa cum apreciau savanii i tratatele medicale docte. Pentru vigurosul Nathan, care nu cunoscuse noiunea de boal dect sub forma unor gripe uoare i a ctorva guturaiuri inofensive, apariia primelor simptome de hemophilie la Philip luaser proporii de catastrof. Apelase la cei mai mari i cunoscui doctori, i nu renunase la sperana de a-i vedea fiul vindecat, nici dup ce acetia l sftuiser s accepte cu resemnare realitatea trist: boala cu'evoluie ireversibila, se va agrava, siirsitul fatal fiind doar o chestiune de timp. Att de tulburat fusese Nathan de nenorocirea czuta pe capul lui Philip, nct ncerca n prezena sa o senzaie apstoare asemenea unei sufocri dup o lung alergare. Fenomen psihic comun oamenilor sntoi, chemai la cptiul unor bolnavi incurabili. Fr s-i dea seama, ajunsese s-i ocoleasc fiul. i gsea linitea, alinarea, doar n compania feciorilor si clin prima cstorie, amndoi de o sntate inalterabil. Asupra lor i revrsa prea plinul afeciunii. Ei erau

destinai s duc mai departe fclia succesului aprins de printele lor, s asigure un surplus de strlucire familiei. Le dduse o educaie aleas, alegnd cu grije cele mai prodigioase coli i universiti din Statele Unite i Europa.

Dar cile Domnului snt imprevizibile. Adolphe, cel mai mare dintre feciori, i luase tocmai doctoratul n tiine economice la Princeton, iar cel de-al doilea, Syclney, absolvise con brio colegiul Harrow. Spre a le rsplti meritele le pregtise o minunat vacan n insulele Bahamas. In ultimul moment hotrse s-i nsoeasc. i pentru el ar fi fost binevenit un repaus de o sptmn sau dou. Sarah rmsese la New York spre a se ngriji de Philip. Nu se ndura s-1 lase pe seama guvernorilor, n care avea o ncredere limitat.
n Bahamas, Nathan se simise fericit. n fiecare diminea ieea la pescuit laolalt cu fii si. Deprins s vad totul n proporii grandioase, nu-1 ispiteau dect espadonii, marlinii i mai ales rechinii. Foloseau o ambarcaiune cu motor, foarte rapid, de dimensiuni apreciabile i

cu o platform vast, degajat la pupa, spre a permite fixarea aa zisului ,,scaun de lupt", indispensabil pescarului. Nathan era bucuros s mprteasc fiilor si secretele acestui sport extrem de dur, pe care-1 stpnea en matre. La crm se afla ca de obicei Bob Hewitt, un experimentat lup de mare. Ed Shechter, cel de-al doilea nsoitor tot att de expert n domeniul pescuitului mare" avea sarcina s trag la bord, mpreun cu Nathan, petele epuizat dup o ndelungat lupt cu undia.

ale unei hule puternice, care bintuise o vast zon din preajma mrii Sargaselor. Cteva brci cu motor ale unor pescari, ieii din port nainte de apariia zorilor, evoluau pe ntinsul apelor. La vederea lor Nathan strmbase din nas. Este o aglomeraie azi ca pe Fifth Avenue n orele de vrf". Instalat pe scaunul de lupt,

Intr-o zi senin cu cer sidefiu plecaser n larg mai devreme ca de obicei. Oceanul, de un albastru profund, i umfla valurile largi, majestuoase, cu lungi intervale, urme

atepta cu undia pregtit, s captureze prada. Ed cercetase cu privirile adn- curile limpezi ale oceanului. Numai rechini! exclamase nemulumit. Espadonii i marlinii hoinresc aiurea!" Nathan simise nervul undiei agitndu-se. Am prins ceva-" strigase nentat. Rezemai de parapetele joase ale ambarcaiunii, Adolph i Sydney urmreau cu nfrigurare i curiozitate peripeiile vntorii maritime. Btlia dintre pescar i victim, un uria rechin alburiu, se angajase dur. Nathan se strduise s dezechilibreze monstrul marin, alternnd rezistena nervului undiei cu frna mulinetei. Nu-mi scapi rechinule, orict te-ai zbate! strig ntrtat. Al meu eti! u Dinspre sting apruse o vedet rapid, care vuia, despicnd valurile. La volanul ei se afla un tnr cu torsul bronzat, nsotit de o fat ntr-un bikini corail. Suviele ei de pr blond se agitau n vnt. Imbecilul sta ne taie drumul! zbierase Bob Hewitt. Habar n-are s conduc!" Spre a evita coliziunea, n stare s spulbere ambele nave, cotise brusc spre stnga. Volta scurt, combinat
ii

cu o curbur lateral a nervului undiei, datorit faptului c rechinul descria la rndul su o traiectorie curb, descumpnise pe Nathan. Supus unui efort prea mare, firul de nylon al undiei se rupsese cu un uierat de bici i l lovise n plin pe Adolphe. Dezechilibrat de ocul npraznic, acesta czuse peste bord. Oprete, Bob! Om la ap!" rcnise Ed. Vedeta trecuse n tromb la mai puin de un metru de flancul ambarcaiunii. Nathan nspimntat, dduse drumul undiei, srise de pe scaunul de lupt, i venise la parapet. Adolphe! Ne ntoarcem la tine!" strigase agitndu-i braele. Bob rsucise crma, spre a se apropia de tnrul czut n mare. In condiii normale, incidentul s-ar fi rezolvat fr urmri serioase. Adolphe era un nottor priceput. Ed desprinsese un colac de salvare i se pregtea s-1 arunce lui Adolphe de ndat ce ambarcaiunea ----- care descria o curb strns sar fi apropiat de acesta. Deodat, lui Nathan i nghease sngele n vine. La vreo treizeci de

metri deprtare de fiul su, apruse la suprafaa apei, aripa dorsal a unui rechin. Sydney amuise.. Cu minile cramponate de parapet, privea neputincios scena. i Adolphe observase primejdia. Aruncase o privire scurt tatlui su, implorndu1 s-i vin n ajutor. Ambarcaiunea se apropia de Adolphe, lsncl n urm o dr curb de spum verzuie. Nathan nu auzise strigtul fiului su. II vzuse doar contorsionndu-se, cu expresia de cumplit groaz ntiprit n ochi. Apoi dispruse nghiit n adncuri. Cnd ambarcaiunea ajunsese la locul tragediei, o pat de snge ntunecat apruse la suprafaa apei, zbuciumat de micrile rapide ale unui stol de rechini . . . Nathan se napoiase la New York nsoit numai de Sydney. Suferise un oc nervos att de puternic nct medicii ngrijorai de starea lui ncercaser s-1 determine a se interna ntr-un sanatoriu pentru a fi supus unui tratament intensiv. Refuzase. Se cufundase n rezolvarea treburilor curente, cutnd un derivaie care s-i amortizeze durerea sufleteasc, sporit de un absurd proces de contiin. Fiindc

el nsui pusese la cale vacana din Bahamas, se socotea vinovat de moartea tragic a lui Adolphe. Se scurseser doi ani. Timpul cicatrizeaz rnile psihice, orict de adnci. Viata reintrase n normal. Nathan i > i concentrase afeciunea asupra lui Sydney. Fetele din tr-a doua cstorie nu-i treziser niciodat iubirea patern. Fcea parte din acea categorie de oameni ncredinai c i vor continua existena doar prin vlstarii de sex masculin. De Philip se interesa foarte puin i n general evita s discute despre boala lui. Avea contiina mpcat fiindc nu precupeise nici o cheltuial spre a-i asigura cele mai bune ngrijiri. Apoi, la Houston, Texas, i izbise acea nenorocire stupid, care avea s-i dea lovitura de graie. Sydney nsoea pe tatl su ntr-o cltorie de afaceri. Nathan l pregtea intens pentru rolul de viitor conductor al imperiului industrial durat de el. i transmitea cu rbdare i dragoste experiena acumulat n cei patruzeci de ani de munc i de succese scump pltite. Avea toate temeiurile s fie mndru de feciorul su. Sydney se dovedea un discipol silitor,

respectuos, dotat cu o extraordinar capacitate de asimilare a nvturilor primite. ntr-o sear, tatl i fiul srbtoreau ntr-un mare restaurant din I-Iouston ncheierea cu succes a unor lurmi i delicate tratative, care duseser la afilierea unei societi petrolifere de mare anvergur, la grupul Aylon. Erau prezente la banchet toate vrfurile care participaser la negocieri. Mult ampanie franuzeasc de import, completa menu-ul de un nalt rafinament gastronomic. Domnea o atmosfer de o bine venit destindere, dup laborioasele discuii de pn atunci. Nathan Aylon era n plin euforie, cci fiul su cruia i dduse min liber spre a-1 vedea cum se comport jucase un rol hotrtor n ncheierea afacerii. i Sydney era n verv, nira spiritual tot felul de anecdote, spre nentarea convivilor si fcea la rndul su haz de glumele interlocutorilor, dornici s-i in isonul. Ajunseser la al cincilea fel friptur de cprioar la proap cnd se ntmplase nenorocirea. Sydney se nfrupta cu poft dintr-o pulp

rumenit, i printre mbucturi hohotea de rs, nveselit la culme de ghiduiile unui bancher cu talente de autentic clown. Deodat r- setele lui se curmaser. Se ridicase de pe scaunul su, rsturnndu-1, i cu o expresie de rtcire pe chip horcia, agitndu-i braele ntr-o inutil cutare de aer. Nathan i ceilali convivi, nspimntai de insolitul spectacol oferit de Sydney, care se congestionase la fa i i cscase dement ochii, l nconjuraser, ncercnd s-i vin n ajutor. Unii l btea n spate, alii i aducea ap agitndu-se steril. Sub privirilenfricoate ale tatlui su, Sydney czuse pe covor, zvrcoJindu-se. Se scurseser cteva minute pentru Nathan secole pn ce fusese adus un medic. ntre timp, Sydney ncetase s se mai zbat. Doctorul se plecase asupra lui, dar nu putuse dect s-i constate decesul. Trznit de emoie, de durere, de violena ocului ncercat n clipa n care auzise tragicul verdict, Nathan i pierduse cunotina. l reanimaser la spital, unde l transportaser grabnic. Cnd se

napoiase la hotel, arta ca un om btrin, fiindc prul ii albise peste noapte. Copleit de aceast nou si cumplit npast i ngropase cu mare pomp fiul. Moartea lui Sydney avea s lase asupra lui urme adinei. ncetase s mai fie omul jovial, exuberant, nsetat de via, de succese. Devenise un rutinier, un ncrit. Nici treburile nu-i mai mergeau ca altdat. S-ar fi zis c-1 prsise norocul. Renunase la spectaculoasele-i lovituri de Burs. Nu-1 mai interesa dect s-i pstreze intact averea. Rivalii nu-i ddeau ns linite, mpresurndu-1 hulpavi ca nite hiene adunate n jurul unui leu btrn care trage s moar. Eecurile altdat de neconceput pentru el, ncepuser s-i devin familiare. Intrase ntr- eclips socotit de iniiai ireversibil. * Viaa de familie nu-1 mai reconforta. Pe Philip l ura fiindc tria, n ciuda bolii lui, fiindc supravieuise lui Adolphe i lui Sydney. O ura i pe Sarah, cci i druise un vlstar nevolnic, le ura i pe fetele lui, mediocre, pretenioase, hde i pe soii lor incapabili, superficiali, egoiti.

Apoi se mbolnvise. O boal ciudat, fr explicaii medicale temeinice. Se topea pe picioare, asemenea acelor oameni despre care se spunea odinioar c mureau de inim rea. Medicina modern nu admite ereziile acestea. n realitate, Nathan nu mai voia s triasc. i dduse duhul ntr-o noapte, n somn, fr s deranjeze pe nimeni. ntr-un fel, moartea lui fusese providenial. Dac ar fi supravieuit civa ani, ar fi fost martorul propriei sale ruine. Philip dezminind profeiile negre ale printelui su reconstituise imperiul czut n paragin i i dduse o amploare nebnuit. Devenise nu numai eful respectat i unanim cinstit al casei Aylon, dar se fcuse mai temut dect Nathan. De aceea aniversarea naterii sale cptase o asemenea importan. ntre timp ceremonia intim continua dup tipic. Nepoatele cele mici, mai toate pistruiate, anoste, fceau cte o reveren, i rosteau apoi poezioare ocazionale. Codanele i prezentau n dar erveele de dantel, lucrate de mn. Bieii att cei mici ct i cei mari l cadoriseau cu batiste fine,

ornduite n cutii aurii, cumnaii i aduceau cravate Countess Mara, Christian Dior ori Saint La- urent iar surorile se nfiau cu cte un sete de ap de colonie, a f i e r shave, pomad i talc Penhaligon - cele mai scumpe articole de toalet existente n comer folosite mai ales de vrfurile aristocraiei masculine britanice. Benton se ivi dup aceea n fruntea unei procesiuni alctuite din patru servitori n livrele i cu mnui albe, care mpingeau patru msue pe rotile ncrcate cu ppui pentru fete, trenuri, avioane i automobile n miniatur pentru biei. Philip completa patru cecuri de cte 10.000 de dolari i le nmna surorilor i cumnailor. Dup schimbul de cadouri, vizitatorii fur tratai cu rcoritoare Pepsi Cola pentru cei mici, ampanie pentru cei vrstnici apoi ceremonia se ncheia cu aceleai formale strngeri de mn. Rmas singur, Philip rsufl uurat. Abia la viitoarea lui srbtorire peste 12 luni i va mai revedea rudele. Cu un corectiv: dac ,,va apuca" acest termen. Interfonul de pe masa din preajma

lui Philip zbr- nii. Glasul primului su secretar Bert Sassoun rsun n difuzorul minuscul. De la New York. James Burgess solicit permisiunea s v vorbeasc, Sir." Bine, d-mi legtura, Bert! n curnd, Philip auzi in receptor vocea cavernoas a lui Burgess: O informaie susceptibil s v intereseze, Sir. Reeaua hotelier wStaunton va anuna n cursul acestei sptmni scoaterea n vnzarea a patru hoteluri de prim rang din New York ,,Saint Georges", Imperial", Babei Palace i Royal Trianon". Se spune c Sabahattin Humaidah ar fi amator s le cumpere. Nu m-ar mira. A achiziionat deja trei hoteluri la Paris. Cele din New York nu vreau s-mi scape. De la ce pre va ncepe licitaia? De la 180 de milioane. Dolari! Lire sterline? Dolari . . . Preul nu mi se pare excesiv. Intr n tratative cu vnztorii. Aici circul zvonul c i ducele de Northland ar fi dornic s le achiziioneze.

1 scoi din joc, ceea ce nu va fi prea greu. i atrag ns atenia James, sa n u i e concentrezi exclusiv asupra lui Humaidah. Nu m-ar mira s intre n aren i grupurile Hilton", ,,Sheraion u i ,,Intrecontinental". Am prevzut i aceast ipotez, Sir. Am s m orientez in funcie de situaia existent n momentul deschiderii discuiilor. Philip ncheie convorbirea. Citeva clipe i mas cu degetele arttor i index rdcina nasului, gest care-i exterioriza preocuparea. Puse din nou n funcie interfo- n u l : D-mi-1 pe Graham, Bert Peste cteva clipe chipul directorului general al grupului Ay lon din Frana, apru pe micul ecran al unui ap arat de televiziune instalat pe mas lng interfon. Graham, ai ceva nouti n legtur cu criza grupului Suini Fargeau? Btrnul Saint Fargeau ncearc s in piept furtunii, dar ansele de a se redresa mi par minime. Snt n perspectiv masive licenieri de personal la antierele navale de la Nantes. C.G.T. i C.F.D.T-ul scot

Este plauzibil. Nu-i rmne dect s-

flcri pe nri. Pregtesc o manifestaie monstr sub sloganul: ,,Fr licenieri!" Se pare c Saint Fargeau nu va fi capabil s asigure n luna aceasta plata salariilor n oe- lrii i la antierele navale. Statul refuz s-i mai acorde credite. i Bncile au nceput s-i fac dificulti. Pentru a-i procura fonduri, va fi nevoit s-i vnd lanul de supermagazine. i supermagazinele, i ziarele, i societatea imobiliar Saint Fargeau Cote d'Azur", singurele capabile s produc beneficii i deci s tenteze pe cumprtori. Se spune c ar scoate la mezat i caii si de curse, si faimoasa-i colecie de tablouri. Supermagazinele i ziarele m intereseaz, Graham. Eventual i colecia de tablouri. Voi lua legtura cu SaintFargeau, Sir. Snt informat c supermagazinele i societatea Saint Fargeau Cote d'Azur" snt deja n centrul ateniei grupului american Weidenfeld, a unui grup franco-elveian i a casei Northland. Dar dup opinia mea,

Cu o apsare pe bulon, curm convorbirea cu Gra ham. O discret btaie n ue, fu urmat de apariia se cretarului : Mr. Josiah Lilienthal, din Serviciul Secret al Is raelului a telefonat de pe aeroportul Kennedv din New York anunndu-ne 'plecarea sa spre Paris. Ne roag s-i comunicm clac l putei primi, spre a v tace o foarte
important comunicare.

cel mai serios concurent este Sabahattin Humaidah, unul dintre cei mai duri exponeni ai marelui capital arab. tiu, este o lupt inegal, Graham. Dar pn la urm, victoria tot a noastr va fi.

Vorbele uierate ale Rositei l arser pe To ny ca ni te fichiuri ele bici. Dar nici n-a fost vorba de aa ceva! se apr el. A rmas impresionat de dansul meu . . . De nudul tu, vrei s spui!

Nu tiam c n contractul tu e prevzuta ob li gaia de a face pe gigolo- ul . . .

nedreapt, Rosita. Spre deosebire de tine, exist i persoane, care m apreciaz pentru calitile mele de balerin . . . Ii faci iluzii, frumosule! Dac-ai fi av ut un grunte de talent te-ar fi angajat Jose Limon sau Rucly Pe- rez . .. Dar te-au respins cu picioarele n spate. Mai poi avea trecere doar pe lng btrnele nebune sau pe lng homosexualii rscopi, amatori de bieandri . . . Tony se uit jenat la colegii si rezemai de tejgheaua barului. Ruiz, dansatorul de fiamenco, scamatorul Ayar Khan, pianistul Jo Martinique i trompetistul Gustave Lebas - - n a cror companie lua de obicei modestul dejun, sandwich cu unc i salade de boeuf, servit la mesele nalte din dreptul vitrinei bisiroului. Min- cau stnd n picioare fiindc plteau mai puin dect dac ar fi ocupat locuri pe scaune. Rutile Rositei i lsau indifereni, cci erau deprini cu scenele-i de gelozie fcute fr discriminare tuturor amanilor, schimbai dealtfel ntr-un ritm accelerat.

Eti

De data aceasta suprarea ei luase proporii de tragedie antic semn c pe Tony l iubea cu mai mult nflcrare dect pe naintaii lui. ,,Rosita e geloas i n somn", o caracterizase ironic Remy, nghiitorul de sbii, unul dintre ultimii ei prieteni. Renunase a-i rennoi contractul la dan- cingul ,,La vache amoureuse", numai s scape ele crizele ei de gelozie. Dac ar putea s-i in amanii nchii ntrun borcan, ar fi cea mai fericit". Jo Martinique se uit la ceasul su de mn, un Mo- vado de aur primit de la o admiratoare sud-american n trecere prin Paris. Biei, e timpul s mergem la lucru. Peste cinci minute trebuie s nceap repetiia. i patronul abia ateapt s ntrziem ca s ne amendeze. Jo era biat frumos, o frumusee exotic, foarte apreciat de midinetele din cartier. Cu Rosita nu se culcase niciodat, dei ea i fcuse nenumrate avansuri. Ofensat de refuzul lui se rzbunase rspndind zvonul c ar fi homosexual. Jo se mrginise s rida, sporindu-i mnia i ciuda.

Obezul Gustave nghii cu regret ultima mbuctur de sandwich, i goli paharul de ultimele picturi de vin rou ieftin, i dup ce trase cu ochiul la sandwichul pe jumtate consumat, lsat in farfurie de Rosita, l sub- tiliz, crezndu-se neobservat, i ncepu s-1 nfulece lacom. Ar trebui s i-1 pun la socoteal! l repezi Rosita, care-i surprinsese gestul. Gustave zmbi placid, tergndu-se la gur cu dosul palmei. Las, frumoaso, am s m revanez inndu-i de urt dup ce Tony are s-i ia cmpii. Tu s-mi tii mie de urt, bortosule? . . . Poate si
9 '
9

asta, numai dup ce s-or termina toi brbaii de pe p- mnt, inclusiv sugacii i centenarii . . . Cu sugarii te-ai mpca cel mai bine, di vino! Mgarule! Gustave l lu de bra pe Tony. S-mi mulumeti, iubitule, cci graie interveniei mele ai scpat temporar de rgetele tigroaicei. Cum ai s-o scoi la capt, bietule,

dup ce n-am s mai fiu lng voi, ca s in rolul paratrznetului? Instrumentitii ieir din bistro pe urmele Rositei, care deschidea furioas cortegiul. Tony rmsese n coada grupului. Era att de amrt fiindc ea l jignise de fa cu colegii, nct i venea s plng. l smulse clin gn- durile negre glasul lui Ayar Khan, care zbovi spre a-1 atepta. - Ii fac o propunere, Tony! Nu lear tenta s m nsotesli n turneu? Asistentul meu s-a mbolnvit. iVIiine se interneaz n spital. i cum s te ajut? Habar n-am s fac scamatorii . . . Nici nu trebuie s faci. n timp ce mi execut n u mrul de prestidigitaie, mi aduci la ndemn o biectele de care am nevoie. Simultan, schiezi civa pai de dans. Te-a folosi i n figura cu tierea corpului n dou .
9

Tony nu rspunse. I se dogoriser obrajii. Ajunsese oare att de ru, nct s fac pe asistentul indianului? Scamatorul i interpreta tcerea drept achiesare. i dez volt volubil oferta: Dac mergi cu mine, scapi i de

. .

Rosita. Fem eile crampon snt mai periculoase dect tigrii feroci. S-i povestesc un caz: Eram la Bombay cu un circ i aveam printre colegi o mblnzitoare de erpi, pe nume Fatima. Trecuse de prima tineree, dar era nc frumoas, avea carnea tare i sni rotunzi ca merele din Hesperide. Era ndrgostit de un asistent al meu, biat tnr, frumuel, pe nume Firuz. Mgulit c fusese remarcat de vedeta circului, se lsase uor cucerit. Dar iubirea lui pentru mblnzitoare nu rezistase ochiadelor unei trapeziste tinere i ntreprinztoare. Fatima era tot att de posesiv, de exaltat, ca Rosita dumitale. Cnd a aflat c e pe punctul de a fi prsit, a cuprins-o frene zia. Firuz a rezistat i reprourilor i blestemelor, i implorrilor ei. Fatima a prut s se resemneze. L-a ru gat totui s petreac o ultim noapte mpreun, apoi s se despart prietenete, aa cum se cuvine ntre oamen i ci vilizai. ncntat c a scpat numai cu att, Firuz s-a n voit. Se ateptase la scene mult mai tari. Fatim a era numai unt i

Rosita, cu ochii mrii de o aprig voluptate, urmrind hidoasa scen . . . Ei ce rspuns mi dai? strui Ayar Khan. Nm tiu . .. am s mai reflectez. Palmele i tmplele i se umeziser de sudoare. Inima i btea tare, lund-o razna. Cnd se vzu n cabina actorilor, se instal ntr-un col, spre a evita orice conversaie cu colegii zgomotoi, indifereni la frmntrile lui. i schimb hainele de zi cu costumul de

miere, ceea ce ar fi trebuit s-1 pun pe gnduri. Dup o noapte de dragoste dezlnuit se pa re c ar fi adormit unul n braele celuilalt. Potrivit declaraiilor Fatimei de mai trziu, ea ar fi fcut o ultim tentativ de mpcare. Inebunit de refuzul su ncp nat, a hotrt s se rzbune. Profitnd de so mn u l lu i Firuz, a cobort din pat i i-a strecurat ntre cearaf uri o cobr. Este inutil s-i mai descriu urmarea .. . Tony se nfior. Fr nici un efort de imaginaie se vzu n locul lui Firuz. Evoc mldierile line ale cobrei, apropiindu-se pe nesimite de corpul lui gol, cufun dat n amoreala somnului. ntrezri ca prin vis pe

scen, i pentru c se pregtea numai de repetiie, nu. se grim. In ateptarea intrrii pe platou, i aprinse o igar, i ncepu s trag nervos fum dup fum. Oferta prestidigitatorului confirma prerea trist pe care Rosita i-o fcuse despre talentul lui. Ar fi ndrznit oare Ayar Khan s propun rolul derizoriu de asistent unui dansator cu reputaie, sau cel puin unuia care promitea? Din sala barului parveneau nfundat rpiri de tobe, nsoite de sunetele ascuite ale unor instrumente de suflat. O garderobier tnr intr n cabin, fr s se sinchiseasc de brbaii aproape goi care se schimbau pentru spectacol. Tony, te caut un tip alb la pr ca o oaie! Ce vrea? rosti morocnos. Nu tiu. Nu mi-a spus. Te ateapt n vestibul. Tony se privi instinctiv n oglind. Ce treab putea s aib cu el un timp cu prul alb? ... i revenir n minte vorbele Rositei. Ajunseser oare homosexualii s-1 caute la lumina zilei? ... Fu tentat s comunice prin garderobier vizitatorului c este ocupat, dar n ultimul moment se

rzgndi, cci i se trezise curiozitatea. In vreme ce strbtea sala dancingului, n drum spre vestibul simi aproape material aintindu-se asupra lui privirile Rositei, care cnta pe podiumul orchestrei Pi- casso's last words" de Mc Cartney, ntr-o interpretare nou. n vestibul l atepta un brbat tnr, blond, att de splcit nct prea s aib i prul i sprncenele albe. Un albinos dezgusttor ca un vierme de pmnt, gros i alb. Noul venit, mbrcat ntrun costum gris fer, frumos tiat, l salut cu rece polite. Dumneavoastr sntei, Monsieur Tony? Da. Ce dorii? mi dai voie s m prezint: Donlevy, Robin Don- levy din baroul avocaial Brian Richardson u. Reprezint interesele unei cliente foarte preuite de noi: Madame Olympie Cfiavrillon. O cunoatei, dac nu m nel? Da, am avut onoarea, bigui Tony. Madame Chavrillon este dispus s ncerce lansarea dumneavoastr pe scenele unor teatre cu nalt
9

reputaie. In acest scop v propune un contract pe termen luilg apte ani prin care i acordai n exclusivitate dreptul de a dirija, promova i fructifica miestria dumneavoastr coregrafic. Vei primi anual 24.000 lire sterline, suma putnd fi majorat de comun acord, n cazul c vei corespunde ateptrilor clientei mele. Tony simi c sngele ncepea s-i circule prin vine mai vertiginos dect trenurile japoneze de mare vitez. Madame Chavrillon nu minise. Avea ntr-adevr ncredere n talentul lui. Sau poate c urmrea altceva? O bnuial insidioas cpt treptat consisten ntune- cndu-i bucuria. Btrna doamn era minat numai de, considerente estetice, ori voia s fac din el un gigolo docil? Dac ar fi avut n vedere ultima variant nu iar fi oferit un angajament att de stlucit! Un gigolo se lsa cumprat cu a zecea sau a douzecea parte din suma oferit lui de Madame Chavrillon.. . 24.000 lire sterline anual. .. Transpir numai la gndul c va dispune de atia bani. . . t de uluii vor rmne colegii lui. Iar Rosita i

va da seama c 1-a desconsiderat. Va avea remucri i va veni pocit s-i cear iertare .. . Evident amnuntele contractului nu le putem discuta aici, rosti cu profesional gravitate avocatul. In cursul dimineii de mine m putei gsi la hotelul Intercontinental" camera 2038. Rmn la Paris pn la sfritul acestei sptmni. Bun ziua, Monsieur . . . Monsieur . . . Tony Aubert. .. Perfect, Monsieur Aubert. Rmne deci pe mine. Bun rmas, Monsieur Aubert! Dup plQcarea avocatului, Tony se strdui s-i adune gndurile. Amrciunile, ndoielile lui, fur spulberate brusc de o bucurie nvalnic. Era de necrezut! Se angaja n sfrit pe drumul gloriei. . . Cazul lui nu era unic. Atia cntrei i dansatori se ridicaser din nimic pe culmile succesului, ale gloriei ..." Gustave apru, rotund ca un burduf de brnz. Ce faci, domnule? i-a venit rndul! Patronul a ntrebat de tine!
Tony fu ispitit s chiuie.

S-1 ia dracu' pe patron! i pe

tine s te ia dracu! Nu' ami am nevoie nici de el, nici de orchestra voastr ieftin, nici de dancingul sta mpuit, cu cabine duhnind a urin" ... Dar avu nelepciunea s se abin. Contractul nu-1 semnase nc . . . Poate c totul se reducea la o fars. Vin imediat, Gustave! Vin imediat! Intr n sal mpresurat de spoturile multicolore, n vreme ce orchestra ataca primele msuri. Tony se avnt pe aripile dansului. Se simea uor ca un puf aruncat n spaiu. Evolua cu o graie, cu o. siguran exaltant. Cptase n clipa aceea contiina propriei lui perfeciuni... Se lsa mbtat, aa cum se lsau mbtate turturelele de abisul nlimilor . . . Numrul lui, ncheiat cu un grand ecart l ls stors de puteri. Fr s mai acorde o privire directorului prezent n sal, se ndrept spre cabina pe care o mprea cu Jo si cu Gustave. n noaptea aceasta avea de gnd s. se dispenseze de obligaia prevzut n contract de a dansa cu clientele strnite de sex appeal-ul su. Pe cele tinere le evita spre a nu strni gelozia Rositei, iar pe cele vrstnice
9

mai puin periculoase din punctul ei de vedere, cuta s scape fiindc l scrbeau cu cochetria lor desuet, cu aluziile abia voalate, asupra unei eventuale continuri a petrecerii n doi, n schimbul unei recompense pecuniare fixate cu anticipaie. Cnd intr n cabin, avu surpriza neplcut de a o gsi pe Rosita care-1 atepta fumnd nervos o igaret cu arom tare. Purta o rochie de scen bolero stropit cu jeuri i furou colant brodat cu paiete sclipitoare care-i punea n valoare silueta'. La apariia lui Tony arunc igareta i surzndu-i calin, l cuprinse cu braele pe dup grumaz. S m ieri, scumpiorule! M-am ambalat i i-am vorbit urt. . . Iart-m! ... Il srut lung pe buze, topindii-i resentimentele, rscolindu-i simurile, trezindu-i brbia asa cum numai ea tia s-o fac. Tony rezista de form, dei tia c pn la urm va ceda. Trebuia s dovedeasc ns poate mai mult pentru sine c era stpnul. Cu gesturi studiat nerbdtoare, ncepu s-1 dezbrace.
*_______ ' i

Nu se poate! se mpotrivi slab Tony. Vrei s intre Gustave sau Jo peste noi? Ei i? Nu-mi pas de nimeni! . . . Dragostea noastr n-are nevoie de ascunziuri! ... S nfloreasc la Uimina zilei!... S tie toat lumea c ne iubim... C ne-am druit pe veci unul altuia ... C nimeni i nimic nu ne va despri ... Rosita nu-i ddu timp s ncuie ua. Se ls s cad pe canapeaua de lng perete i-1 trase peste ea, gfind. Tony tia c nu va fi niciodat n stare, c nu va avea curajul s semneze contractul propus de Madame Chavrillon. Nu putea fi n acelai timp .protejatul btrnei doamne i iubitul Rositei. Rosita n-ar fi acceptat s-1 mpart cu nimeni. Cu at.t mai vrtos o respingea pe Olympie Chavrillon, ale crei gnduri ascunse le descifrase cu intuiia-i feminin ...

Concepia arhitectonic a Galeriilor de Art Leeourtois mpletea simplitatea monastic a plafoanelor i a pereilor albi netezi i luminoi, cu somptuozitatea pardoselilor de

marmor neagr. n aceast ambian de alb i negru, tablourile aliniate la nlimea ochilor aruncau exuberante pete mutlicolore, scoase n eviden de spoturile dispuse abil. Clienii puini la numr, cci la Galeriile Leeourtois nu-i permiteau s fac achiziii dect amatorii de art cu posibiliti financiare uriae se mpreau n trei categorii distincte: n primul rnd cunosctorii rafinai, dar capabili s fac diferena ntre un Giotto din epoca Assisi i un Giotto din ultima faz florentin, ori dintre un Picasso din perioada clasic i un Picasso din perioada albastr; n al doilea rnd snobii, dornici s aib n coleciile lor capo d'opere demne de a figura n cele mai ilustre muzee din lume (din nefericire pentru el acest grup, cuprins de sociologul i filosoful Thorsten Veblen n categoria social la classe de loisir, tindea s se re- strng de cnd impozitele progresive tot mai aspre fa de cei bogai, le frmiau treptat averile); n al treilea rnd se ncadrau amatorii de plasamente, miliardari de dincoace i de dincolo de Atlantic, la care se adugau contingentele de emiri arabi proaspt

mbogii de cascada petrolului nit din deerturile Orientului Mijlociu i ale nordului Africii. Aceti aprigi colecionari de art apreciat n bani", nu ezitau s achiziioneze nici operele provenite din furturi. Pentru c nu i interesa, frumuseea unui Bosch sau a unui Bruegel,. se resemnau s ntemnieze tablourile respective ntr-un safe subteran perfect izolat pentru a le asigura condiii optime de pstrare i de acolo nu le scoteau dect spre a le revinde cu beneficii fabuloase. Uneori, marii colecionari, dornici s-i permanentizeze numele, spndu-1 n granit pe frontonul unor cldiri des- dinate, ca i piramidele, s supravieuiasc secolelor, durau muzee, spre a ngdui muritorilor de rnd s le admire achiziiile semnate de pictori sau sculptori clasai printre corifeii culturii universale .. . Un recent dar foarte asiduu client al galeriilor Leeourtois era financiarul Sabahattin Humaidah. ncadrat de Barry Shannon i de proprietarul galeriilor foarte rafinatul i ultra elegantul Monsieur Denis. Leeourtois, un brbat de vreo 3540 de ani,

ajuns printr-un adevrat miracol s concureze galeriile cu renume mondial Sothe- by, Heim, Christie, Boccara, Durnd Ruel miliardarul arab umbla printre obiectele de art, examinndu-le cu mult interes. In urma lor peau plictisii din motive cu totul diferite lordul James Grantley i Selim Humaidah. Nobilul britanic abia i stpnea cscatul. n primei^ luni de colaborare cu Humaidah senior, asistase amuzat la masivele lui cumprturi de opere de art: tablouri, mobile de epoc, tapiserii, sculpturi, cristale, porelanuri. Financiarul arab se lsa ghidat de lordul Grantley, i n general inea seama de recomandrile lui. i cunotea capacitatea de cunosctor n domeniul artelor si l folosea cu drag inim, cu att mai mult cu ct i pltea din belug serviciile. Uneori se lsa cluzit i de propriul su gust. Alegea atunci tablourile cele mai pompiereti, sculpturile cele mai pompoase i mai insipide, mobilele cu cel mai mult clinquant. Stilul Secession l umplea de nentare, Jar n ultima vreme preferinele-i alunecaser spre nfloratul Art Nouveau cu
>

arhiabundena liii de frunze stilizate. In cteva rnduri, Grantley, nu se putuse abine s nu-i atrag atenia asupra erorilor sale de judecat. Humaidah nu pruse a-i lua n nume de ru observaiile, dei orgoliul lui suferise n tain. Albassam explicase odata lordului c marele patron era nendurtor cu acei care-1 umileau, cu sau fr intenie, relevndu-i lacunele culturii sale. Grantley ridicase din umeri, indiferent fa de perspectiva unei eventuale concedieri. Era prea comod, prea ndrgostit de tihna lui luntric, spre a se frmnta cu asemenea probleme. Lsa destinul si urmeze cursul. Plictiseala lui Selim avea cauze mai primare. Nu nelegea arta i nici pasiunea oamenilor pentru art. Un pahar cu vin bun, o femeie frumoas, un automobil de lux, un portofel bine garnisit erau tot ce-i dorea pe lume. Avea convingerea c interesul pentru art, manifestat tot mai ostentativ n ultima vreme de printele su, fcea parte din armele lui de lupt. In ochii europeniilor hipercivilizai, Humaidah nu voia s apar n lumina unui pstor de capre mbogit peste

noapte ci a unui om cu preocupri superioare. Selim avea convingerea c tatl su juca i acum teatru. Nu credea n sinceritatea ateniei cu care acesta asculta explicaiile docte ale lui Denis Leeourtois, nclinnd din cap n semn de nelegere i apreciere. Avei aici un Cranach cel Btrn: ,, Nimfa i fn- tna". Nudul acestei femei culcate pe un aternut de iarb i de flori este realizat cu un erotism rafinat, liniile elegante ale trupului ei amintind precizia i delicateea stampelor japoneze. Privii, Monsieur Humaidah, ct ritm i ct modulaie ntlnim n aceast pictur. Femeia zugrvit de Cranach nu este o sfnt. Ar fi absurd s ne nchipuim contrariul. Aa dup cum putei observa i dumneavoastr o nfiare demonic, provocatoare, pgn. A ndrzni s spun c acest nud 1a inspirat pe Giorgione, cnd a pictat celebra ,,Venus adormit". Dac pnza lui Cranach ar fi datat, snt sigur c ar demonstra exactitatea teoriei mele si anume c ,,Nimfa si. fntna" este
9'

anterioar lui Venus adormit". Sabahattin privi tabloul de aproape, apoi se trase deandaratelea civa pai i l contempl de la distan. nclin capul pe un umr apoi pe cellalt, aa cum fceau amatorii de pictur, vzui de el, apoi rosti convins: Mda!... Frumoas pies!... Are relief, sensibilitate ... Lui Selim i veni s pufneasc n rs. Caracterizrile acestea le rostea tatl su ori de cte ori i se cerea s-si dea prerea asupia unui tablou. Le auzise probabil din gura vreunui critic, iar de atunci le repeta, lundu-i un aer de cunosctor. Proprietarul galeriei se grbi s adauge: Cranach cel Btrn nu este numai autorul unor piese de o neasemuit frumusee, dar cota lui la Bursa oprerelor de art nregistreaz o vertiginoas cretere. tia c acest ultim argument era hotrtor pentru oamenii de afaceri. Da, un tablou intr-adeVr reuit! gri Sabahattin. Dup o pauz adug scurt! Ct? Pardon? se prefcu Leeourtois c nu

i'

nelege. Ct cost? Leeourtois ridic braele zmbind: Pentru dumneavoastr, un fleac, 250.000 de -lire sterline. Mi-am permis s v indic preul n valut englez, pentru c tabloul provine din colecia londonez a unui duce, care din motive lesne de neles vrea s-i asigure anonimatul. Lordul Grantley suspin. ntr-o vreme, pusese i el n vnzare tablouri din colecia familiei Tynan, recomandnd intermediarului respectiv s pstreze tcerea asupra numelui su. Dei mi este interzis s divulg identitatea proprietarului, continu Leeourtois, pot s v asigur c pnza dispune de patru certificate de expertiz. . . . 200.000 de lire! zise Sabahattin. Nu ezita s se tocmeasc, dac interesele lui i-o cereau. Interlocutorul fcu o mutr ofensat: Preurile galeriei Leeourtois snt susceptibile s urce, nu s scad. Dac a scoate tabloul, la licitaie, a obine uor 300.000 de lire. Dar a fost n intenia mea s v servesc,

findc mi snteti client. V-am oferit o ocazie unic. Ducele de Northland este un mare admirator al lui Cranach cel Btrn i abia ar atepta s-1 achiziioneze. . . Numele lui Northland, l strni pe Sabahattin: Cumpr tabloul!' Pentru 240.000 de lire. Ultimul meu pre! Leeourtois reflect cteva clipe, apoi obrazul i se lumin Fie, cher Monsieur Humaidah! Tabloul este al dumneavoastr! Rosti aceste vorbe ca i cnd ar fi fcut o mare concesie. Humaidah se ntoarse spre nobilul britanic Lord Grantley, fi amabil i completeaz un cec pentru Monsieur Leeourtois! Arunc o ultim privire asupra tabloului. ,,Iat o sum bine investit", reflect. Apoi cu voce tare: Monsieur Leeourtois, te rog s-mi trimei pnza la Intercontinental"! Negustorul lu cecul oferit de Grantley i-1 strecur ntr-un portofel care mirosea a piele fin. Mii de mulumiri! spuse Leeourtois fr s precizeze cui, pentru a nu atinge vreo

susceptibilitate. Dac ar fi pronunat numele arabului, l-ar fi desconsiderat pe lord, coborndu-1 la rangul de simplu amploaiat. Mi-a permite, cher Monsieur Humaidah, s v art un Van der Heyden excepional i un Velasquez care ar figura cu mndrie n colecia dumneavoastr . . . Financiarul ridic minile cu palmele n sus: Destul pe azi! Nu uita, Monsieur Leeourtois c i-am cumprat pn acum aproape treizeci de pnze. A mai rmne la dumneata, ns peste o jumtate de or am un rendez-vous care nu ngduie ntrziere. Dar pentru c tot snt aici, mi-ai putea arta cteva tapiserii? A vrea s decorez zidul dinapoia biroului meu cu un Gobelin de mari dimensiuni. V stau la dispoziie. Permitei-mi s v conduc n sala tapiseriilor. Curtenitor se nclin uor, ntinznd braul nainte, pentru a-i deschide drumul. Strbtur o galerie afectat mobilierului secolele XV, XVI i XVII

erau opulent reprezentate i ptrunser ntr-un salon cu pereii acoperii cu tapiserii somptuoase. Privirile lui Humaidah fur atrase de o pies cu personaje exotice n costume de o exuberant debordant. Leeourtois i remarc interesul. Am afirmat ntotdeauna, Monsieur Humaidah, c avei un gust foarte sigur. V-ai oprit n faa unei tapiserii fr pereche, da, da, fr pereche, esut la 1700 n Manufactura de la Beauvais, i anume n atelierul renumitului Philippe Behagle, i ntitulat Plceri cmpe- neti". Tema: o plimbare galant a unor personaje princiare i a strlucitei lor suite la liziera unei pduri luxuriante. In deprtare putei distinge un ru erpuit. Ambiana compoziiei este inspirat de comediile italiene. Cmtreii care deschid cortegiul danseaz precum faunii. Optimismul degajat de aceast minunat tapiserie este reconfortant pentru oamenii cu fruntea ngreunat de griji. Dimensiunile piesei: nlimea 2

metri 50, lime 4 metri 40. Financiarul se ntoarse iari spre britanic: Lord Grantley, dimensiunile corespund cu dispoziia peretelui? nlimea corespunde. Limea depete cadrul. .. Arabul ridic din umeri: N-are importan. i tiem marginile. . . Un zmbet aproape imperceptibil ridic uor colul buzelor lordului. Leeourtois tui spre a-i ascunde surprinderea. Barry Shannon i scrpin placid nasul. Doar iui Selim i zburau gndurile aiurea. Gum dorii, Monsieur Humaidah, zise lordul. Convenir i la pre. Grantley complet un nou cec, care i gsi deasemenea loc n portofelul lui Leeourtois. Strngeri de mn cordiale, apoi financiarul i nsoitorii lui prsir magazinul. Cnd se vzu n strad, Sabahattin, aspir aerul poluat al strzii, care-i pru nenttor de proaspt dup miresmele grele din Galeriile Leeourtois. Multitudinea impresiilor vizuale i dduser o senzaie de grea.

Frumosul n cantitate prea mare este indigest! declar sententios. Se instal n Rolls-Royce-ul care-i atepta la trotuar. Humaidah i oaspetele su american pe bancheta din spate. Selim i lordul Grantley pe strapontine. La Intercontinental"!, porunci financiarul prin interfon. Trase o cortin asupra capitolului opere de art, de- diendu-se acum altor preocupri mai serioase. Ca i Napoleon, Sabahattin Humaidah avea capacitatea de a-i distribui problemele economice i financiare stringente n sertare etane. nchidea un sertar si deschidea altul, eliberndu-i mintea de orice zgur susceptibil s-i tulbure limpezimea judecii. Lucid i cunotea defectele i calitile. Nu era un om de lume mirosul caprelor i mai mbcsea nc hainele dar n afaceri nu-1 ntrecea nimeni. Bun cunosctor de oameni, izbutise performana de a le citi gndurile. Acum, de pild, tia c oaspetele su american se simea descumpnit. Dup sosirea sa la Paris, Barry
*

Shannon luase cina n compania lui Humaidah, fcuser dup aceea o plimbare necesar digestiei prin Bois de Boulogne, urmat de vizita la Galeriile Leeourtois. In tot acest timp vorbiser despre tot felul de subiecte, ncepnd cu mersul vremii i cu previziunile meteorologice, iar dup o incursiune n domeniul politicii internaionale presrat cu digresiuni neinteresante, discutaser despre femei, despre peripeiile ultimului Derby i terminaser fcnd comentarii asupra preurlor fabuloase ale tablourilor. Shannon era deprins cu artificiile, manevrele i subtilitile oamenilor de afaceri arabi. Sabahattin Humaidah era ns mai mecher, mai viclean dect toi ceilali. Nu prea deloc curios s afle rezultatul mainaiilor ntreprinse de oaspetele su la Washington i New York. Sabahattin l fierbea n oala lui, spre a-i da de neles c nu acorda o importan deosebit combinaiei financiare pus la cale de american. Dei era foarte interesat de reuita ei, se abinea s atace acest subiect, cutnd ca i n alte ocazii, s apar el,

Sabahattin, n postura celui solicitat. n main nu puteau discuta, fiindc Grantley era de fa. Shannon ar fi pus rmag c britanicul era prezent doar fiindc servea jocul plin de ntortocheturi al arabului. Abia cnd ajunser la Intercontinental" Sabahattin fcu o aluzie la rostul vizitei lui Shanon la Paris. Desear, dragul meu Mr. Shanon, n-am s m pot bucura de compania dumitale. Trebuie s iau cina cu un grup de financiari arabi i sud-americani. Dar au s-i in de urt lordul Grantley i fiul meu Selim. I-am rugat s-i alctuiasc un program bogat, une tournee des grands ducs, argumentat de prezena ctorva fermectoare show girls. Presupun dragul meu Shannon, c nu-i displac fructele abia prguite. Desigur Mrs. Shannon nu trebuie s afle micile noastre aventuri. Mine de diminea ntre 10 i 12 vom avea tot timpul s stm de vorb n linite. Vei fi apoi oaspetele meu la prnz . . . Cnd coborr din main, un tip splcit, de statur mijlocie, mbrcat ntr-un pardesiu cenuiu,

iei n ntmpinarea financiarului arab. Mr. Humaidah, v rog s-mi dai ascultare cteva clipe. . . Este \prba de.. . Sabahattin i arunc o privire rece, indiferent. Dac ai nevoie de vreun ajutor bnesc, adreseaz-te secretarului meu! Cu dumneavoastr vreau s vorbesc, Mr. Humaidah. . . Altdat, Mister, cnd am s fiu mai liber. Intr n hotel, urmat de nsoitorii lui. Cu un aer plictisit se kadres peste umr lui Shannon. Ceretorii tia au devenit o pacoste*public. Nu faci un pas fr s te mpiedici de ei. Ii ntinse o mn moale, apoi ptrunse singur n ascensor. Sabahattin intr bine dispus n apartamentul su. Evenimentele zilei i serviser pn acum interesele. Atepta rezultate frumoase i de pe urma convorbirilor pe care le va avea n cursul serii cu reprezentani de frunte ai OPEC. Le lansase invitaii la

un dineu organizat ntr-unui dintre cele mai prodigioase restaurante pariziene: La Tour d'Argen-t". Dduse instruciuni lordului Grantley s sabileasc precis locul fiecrui oaspete, astfel nct s nu se iveasc vreo ncurctur cnd se vor servi buturile. Libienilor, de pild, timorai de interdiciile colonelului Ghadaffi duman nenduplecat al alcoolului condamnat de legile Koranului aveau s li se toarne n pahare numai juice de fructe, PepsiCola i Coka-Cola,, asemuitoare la culoare cu vinurile franuzeti superioare servite mahomedanilor mai puin habotnici. Ar fi catastrofal s se inverseze buturile. Informat, colonelul Ghadaffi ar ajunge la concluzia c Humaidah ncearc s-i corup supuii i ar reaciona ca atare.
V

* i Sabahattin era un vigilent gardian al prescripiilor eseniale ale Koranului. interdicia buturilor alcoolice, justificat n zonele toride ale Arabiei i nordului Africei, nu i avea rostul n clima temperat a Europei. nlturarea vlului de pe

chipul femeilor arabe, se impunea n cursul peregrinrilor lor prin rile Occidentale, contaminate de ideologia liberal, contrar oricrei constrngeri individuale. Sabahattin suspin. Inutil de complicat era uneori viaa. Pe de alt parte, aceste complicaii i ddeau poate farmec. Calm, ordonat, fr zguduiri i surprize, existena ar deveni searbd, monoton. Omul este destinat prin nsi natura lui s lupte pentru a-i ctiga dreptul de a munci, de a se hrni, de a se apra de a-ri proteja familia, de a se afirma. Competiia este unul dintre factorii de cpetenie ai progresului. Financiarul i zise c speculaiile filozofice i aveau frumuseea lor, dar c timpul i era prea drmuit spre a le acorda interesul meritat. Acum trebuia s-i schimbe * mbrcmintea pentru dineu. Punea mare pre pe discuiile din seara aceasta. i dezbrc vestonul ajutat de Soames, cnd telefonul din dormitor zbrni insistent. Valetul ridic receptorul, ddu cteva replici

monosilabice, apoi se ntoarse spre patron: Zurich, Sir. Mr. Saed Husein solicit permisiunea de a v face o comunicare urgent. Sabahattin i ncrei fruntea. De ce l deranja la aceast or nepotrivit delegatul su general din Confederaia Helvetic? Intervenise oare ceva nou? Lu receptorul din mna valetului: Humaidah la aparat. - Ce doreti, Staz Husein? Interlocutorul su de la cellalt capt al firului i drese glasul ca i cnd i-ar fi fcut curaj s vorbeasc. Respectele mele. Siadet! Regret' c trebuie s fiu mesagerul unor veti proaste. . . Descarc-i sacul! l zori Sabahattin nerbdtor. Snt foarte ocupat... * Mult cinstita dumneavoastr fiic . . . Soraya! Ei, ce-i cu ea? Direcia colii din Fribourg mi-a semnalat dispariia fiicei dumneavoastre, Siadet. . . Sabahattin simi c-1 cuprinde

spaima: Au rpit-o gangsterii? Ce-ai fcut? . . Ai anunat poliia? Desigur! am dat imediat alarma ... Se pare ns, c n-ar fi vorba de o rpire . . . Cercetrile ntreprinse pn la ora actual au scos la iveal fapte . . . oarecum bizare . . . Nu este vorba de o rpire ... n sensul obinuit ... ci mai de grab de o plcere intempestiv . . . Sabahattin rsufl ceva mai uurat: Vreo nou escapad a Sorayei. . . S-a mai n- t mpjlait. . . Pauza lung a lui Saed ii spori iari alarma. Siadet, investigaiile fcute pn acum de poliie au scos ,1a iveal ciudenii. . . Fii explicit, Husein! l repezi Humaidah. Spune tot ce tii! Fiica dumneavoastr, Siadet, a prsit azi noapte coala la bordul Masserati-ului su personal. In cursul dimineii poliia stradal a gsit Masseratti-ul prsit n apropiere de parcajul aeroportului. . . Asta ntrete ipoteza rpirii. . .

Se pare c nu, Siadet. . . S-a constatat c fiica dumneavoastr a nchiriat un Volvo de la agenia Rent a Car din incinta aeroportului, i a plecat ntr-o direcie necunoscut . .. Sabahattin exclam perplex: Nu mai neleg nimic. . . N-a vrea, Siadet, s v sporesc nelinitea, furnizndu-v o informaie np neverificat . . . Sabahattin simi c l trec clduri i fiori de frig ca sub un du scoian. niisem, termin odat cu ocoliurile! Odat cu fiica dumneavoastr a disprut de la coal i un tnr arab, ngrijitor al echipamentului sportiv .. . Martori,' contactai de poliie, pretind c l-ar fi vzut n automobil, alturi de fiica dumneavoastr . . . Atunci tot de o rpire este vorba . .. Nu tocmai, Siadet. Fiica dumneavoastr se afla la volan. . . Poliia a dat alt interpretare... O interpretare absolut ridicol . . . Refuz s o cred . . . Las comentariile personale, Husein! Repet-mi concluziile

poliiei! . . . Cic ar fi fugit n compania tnrului arab ... Ar mai fi fost vzui i n alte ocazii mpreun . .. Cum s-ar spune o prietenie pe care eu o socotesc imposibil . . . Fiica dumneavoastr nu se putea mprieteni cu un arab din tribul Suluba ... O pnz cernit se aternu n faa ochilor patronului. Urechile prinser s-i vjie i tmplele s-i zvcneasc. ,,Numai de n-a face o congestie cerebral!" i zicea speriat. Se strdui s-i readuc vocea la diapazonul normal: Ce i-a fcut pe -poliiti s cread c fiica mea ar fi fugit de bun voie n compania. . . arabului suluba? Nu cutez s repet clevetirile iresponsabile ale unor colrie . . . Vreau s tiu tot, Husein! Nu m menajezi as- cunzndu-mi radevrul. . . A fost surprins de cteva colege mbrindu-se cu tnrul arab ntr-o ser a colii. . . altdat n magazia cu

echipament sportiv... n sfrit. .. Direcia colii n-a aflat acest amnunt dect dup ce poliia a ntreprins cercetri.. . Un val de furie l rscoli pe Sabahattin: Spui c era ,un suluba? . . . Din nefericire, S i a d e t . . . Te rog s verifici acest lucru. Vreau s tiu dac arabul este ntr-adevr un suluba. n al doilea rnd, tin s nu se fac vlv n jurul acestui caz. Ziarele s nu-1 afle. Cumpr tcerea martorilor, a poliitilor, a conducerii colii, a colegelor fiicei mele.. . Vei gsi formulele cele mai potrivite . .. Important este s evitm un scandal. Sper c m-ai neles! V-am neles pe deplin, Siadet, declar delegatul su general din Elveia. Financiarul relu ceva dnai calm: .Husein, angajeaz serviciile unor detectivi particulari cu reputaie impecabil. Vreau s le dea de urm fugarilor. Restul m privete pe mine. ine-m la curent ,cu desfurarea

evenimentelor. Puse capt convorbirii telefonice. l cotropise o mnie att de nvalnic, nct." i venea s ia obiectele de art de pe piedestalele d marmur i s le zdrobeasc de perei. Scrni repetmd pentru sine: ,,Suluba, suluba, suluba"! .. Soraya l dezonorase, fugind cu un arab din tribul cel mai dispreuit de beduinii respectabili. n copilrie, Sabahattin ntlnise n deert indivizi din aceast comunitate desconsiderat, care se ndeletniceau cu cea mai infamant dintre meserii, cositorirea vaselor de gtit. Famelici, nesplai, mpuii, aveau faima trist de a se hrni cu hoituri. Dei se declarau musulmani, nu erau niciodat vzui rugndu-se. Arabii dreptcre-. dincioi i acuzau de- pgnism. Culmea era c brbaii din tribul suluba, mai ales cei tineri, aveau trsturi agreabile, iar femeile lor mpingeau neruinarea pn acolo nct umblau ntotdeauna cu chipul descoperit strnind cu frumuseea lor pctoas simurile arabilor onorabili. Numai aa i explica Sabahattin nclinarea

bolnvicioas a fiicei sale pentru tnrul si\- luba. Individul o sedusese cu fizicul lui, arm diavoleasc pus n slujba coruperii femeilor arabe. Era foarte vie n amintirea lui indignarea strnit n Kuweit de cstoria unui beduin cu o femeie suluba. Avea pe atunci vreo 12 ani. Se nimerise s se afle pe o uli din Al Kuweit, cnd tnr pereche trecea spre bazar, probabil spre a face cumprturi. Lumea se ddea la o parte din calea ei ca i cnd s-ar fi temut s se molipseasc de lepr. Beduinul mergea cu fruntea sus, nfruntnd privirile dumnoase. Soia pea n urma Jui, cu ochii plecai, umilit, dezorientat. Deodat, din rndurile mulimii a nit o piatr, lovind-o pe femeie n obraz, nsngerndu-i-1. Nucit, s-a oprit i i-a dus mna la ran. 'Brbatul ei a cuprins-o protector cu braul. Atunci s-a dezlnuit furtuna. Pietrele au nceput s plou asupra lor. Nici nu au avut timp s fug, s schieze un gest de aprare. Strngndu-se n brae au rezistat cteva clipe grindinei, apoi s-au prbuit n rn. Pietrele au continuat s cad asupra

lor, pn ce i-au zdrobit, transformndu-i ntr-o grmad de carne sfrtecat amestecat cu pietre, cu oase sfrmate i cu zdrene de pnz .. . Sabahattin recunoscu n sinea lui c de atunci moravurile arabilor supuse influenei occidentale suferiser schimbri, dar n esen respectul tradiiilor rmsese neatins. In Arabia Saudit, inima lumii arabe, poruncile Koranului erau respectate i ndeplinite fr crcnire. In calitatea lui de bancher i om de afaceri arab, era obligat s manifeste principii de o sever moralitate, condiie indispensabil pentru a-i pstra statutul actual. Crima Sorayei cci fapta ei nu putea fi altfel calificat va iei n vileag mai devreme sau mai trziu. Toate privirile se vor ndrepta atunci asupra lui, ntrebtoare. Ce msuri a luat eful familiei?. . Dac o va absolvi, va fi considerat un element corupt de cancerul liberalismului occidental, un renegat, un duman al islamismului pur, un cadavru viu. Prietenii l vor ocoli, iar vrmaii se vor bucura fiindc nimeni nu-1 va

mai feri de loviturile lor. El, Sabahattin, ar purtea eventual s se rezume la sfera de afaceri european sau nord american. Dar cnd se va afla acolo c a pierdut suportul arab, rivalii se vor npusti asupra lui spre a-1 zdrobi... Nu! Nu-i va fi posibil s ia aprarea Sorayei, care-i semnase singur sentina de condamnare. Rmnea ca el s hotrasc aplicarea pedepsei, potrivit prescripiilor Koranului... Poruiyi cu ton solemn: Soames, vemintele arabe! Era ca i cum ar fi hotrt s mbrace armura de lupt. Pe valet l mir ordinul stpnului su. Dei acesta pstra n bagajele sale articole de mbrcminte native, nu le purtase n afara hotarelor Arabiei dect la unele ceremonii religioase. Ordon lui Selim, precum i secretarilor care aveau s-1 nsoeasc la banchet s poarte costume tradiionale. Se strdui apoi s-i concentreze gndurile v asupra discuiilor pe care avea s le angajeze n seara aceasta. Banchetul oferit n cinstea delegailor OPEC ntrunii la Paris n sesiune

extraordinar, i va permite s trag sfori, astfel nct s-i slujeasc propriile interese. Era tiut c tratativele, contractele, combinaiile, ^manevrele din culise aveau adeseori consecme mai importante dect dezbaterile desfurate n edinele oficiale. Invitaii trebuiau s soseasc la ora 20. Cu zece minute nainte, Sabahattin cobori n Salonul Imperial unde urma s aib loc festinul pregtit pentru cincizeci de persoane. Lordul Grantley, n calitatea sa de maestru al protocolului, supraveghease personal distribuirea nominal a locurilor, n funcie de nsemntatea personajelor participante. Spectacolul magnificului salon luminat feeric, ' prilejui lui Sabahattin- o tainic satisfacie. Dousprezece coloane aurite i canelate cu elaborate capiteluri corintice, susineau plafonul nfrumuseat de sculpturi bogate, ce ncadrau o suit de panouri nfind cele patru sezoane, apoi Aurora, Noaptea i Triumful dragostei, toate pictate de Langee cu mai bine de un

secol n urm. In fundul slii, un cmin de proporii monumentale, susinut de cariatide aurite, era dominat de o mare oglind ncadrat de sfenice n form de urn. Trei lustre uriae, cu sute de brae, revrsau lumina asupra mesei lungi, fcnd s scapere porelanurile, argintria i cristalele ornduite cu art. Sfenice cu luminri aprinse i jardiniere ncrcate cu flori, desvreau ansamblul decorativ. Lui .Sabahattin i revenir brusc n minte srcioasele prnzuri nfulecate lacom n bietul cort patern instalat printre stncile golae i nisipurile deertului. Trecuser muli ani de atunci, mai lungi pentru el dect o succesiune de secole. Avea toate motivele s l^e mindru de ceea ce realizase. Nu i-ar fi lipsit nimic spre a se socoti fericit. Soraya stricase ins totul. Invitaii sosir ou ntrzieri variabile. Exactitatea britanic nu constituia calitatea lor dominant. Dup salamalecurile i firitiselile de rigoare cur tenia arab mbrac un ceremonial cu reguli imuabile convivii se aezar la mas

Sabahattin plasase n dreapta sa pe prinul saudit Abdul Rahman, iar n stnga spre a nu se spune c face discriminare ntre mahomedani i cretini pe conductorul delegaiei venezuelene. Cnd chelnerii servir buturile alcoolice pentru cei mai muli invitai Sabahattin ceru s i se toarne n pahar juice de grape fruit ndeajuns de acrior spre a precumpni mncrurile grase. Prinul Abdul Rahman un btrn venerabil cu barb sur i sprincene argintii aproape tot att de stufoase ca i franjurile mustilor i zmbi plcut surprins: Cuminenia dumitale m ncnt, Staz Sabahattin. Este cu att mai merituoas cu ct n afara granielor Arabiei oprelitea buturilor alcoolice i pierde obligativitatea. Humaidah cltin din cap: Jelalat el Emir, este de datoria noastr s respectm legile Koranului,, chiar dac ne aflm pe p- mnit strin. Putem face excepie doar cnd avem la mas invitai europeni sau americani,

deprini s consume alcooluri. Dac le-am oferi ampanie, iar noi am bea rcoritoare ndulcite, ar avea impresia c vrem fie s le dm o lecie de cumptare fie s-i mbtm spre a-i face s vorbeasc mai mult dect trebuie. Snt de acord cu dumneata, Staz Sabahattin. Japonezii au pierdut parte din calitile lor eseniale, cnd au maimurit moravurile europene. Snt informat c i la ei se manifest o tendin n sensul reevalurii motenirii trecutului, a lepdrii de influenele strine nefireti niponilor. Mi s-a spus c n ntreaga Japonie se ridic tot mai multe voci care cer mpratului i marilor demnitari s renune la vemintele europene i s se ntoarc la strvechile Kimonouri. Slvit s fie numele lui Alah, dar nou, arabilor, nu ne-a sczut cu nimic prestigiul fiindc struim a purta i n occident burnusurile noastre tradiionale. i africanii fac acela lucru. Ii felicit. In fond, de ce s admitem c e mai frumos un frac european dect un vemnt arab, ori o multicolor rob african? Sabahattin nclin din cap n semn

de ncuviinare, dei n sinea lui nu era n totul de acord cu teoriile prinului. Cum le-ar fi stat unor piei roii s vin la un' dineu oficial mpodobii cu coroane de pene?.. i zise c felul lui de a gndi nu era tocmai just. Tineretul de pretutindeni, mai cu seam cel occidental, nu ncerca oare s impun portul acelor inestetici i murdari blue jeans, care-i fceau pe toi s arate a vagabonzi? Crpiturile ajunser la mod . . . Intre timp se servise primul fel: salat de langust. Era att de apetisant preparat, nct conversaiile aproape c ncetar, flcile rezervndu-i plcerea mastierii regalului ' gastronomic. Chelnerii, n fracuri negre, apreau n ir indian, aducnd pe tvi noi preparap de pete, cupe cu icre negre, homari rubinii i supe de caracati. Vinurile albe de colecie, dar mai ales ampania preferat de unii convivi oricror alte buturi alcoolice umpleau nencetat paharele golite de cei nsetai. Un consomme ntritor, ncheie capitolul pescrie, constituind un antract sosirii preparatelor

vntoreti, culminnd cu rae slbatice n snge. In cei cincisprezece ani scuri dup revrsarea belugului peste deserturile Arabiei, locuitorii venic flmnzi de pn atunci, avuseser timpul ,s-i educe papilele gustative * puse n contact cu minunile buctriei occidentale, ajungnd a se numra printre puinii gourmets pricepui s savureze trufele, stridiile i acei arhiscumpi petiori denumii omble chevalier, gsibili numai n lacurile elveiene i recent pe cale de dispariie. Lordul Grantley studia amuzat expresia de beatitudine aternut pe chipurile acestor proaspei magnai ai petrolului, ajuni peste noapte s manipuleze milioane de eurodolari, aa cum copiii nvrteau odinioar bilele. Salonul Imperial zumzia ca un roi de albine pe fundalul sonor al unei muzici de c a f e concert cntat n surdin, spre a favoriza digestiei. Se ncolceau felurite limbi i dialecte africane, arabe i sudamericane^ dominate ns de engleza ajuns unicul mijloc de comunicare al tuturor invitailor. Franceza avea mai puin

trecere fiindc dintre francophoni, numai algerienii avuseser parte de ansa pactolului petrolifer. In vreme ce se rezuma s converseze prin fora lucrurilor numai cu invitaii din preajma sa, Humaidah i arunca din cnd n cnd privirile asupra ntregii mese spre a se^ asigura c toat lumea era tratat cu aceeai consideraie. tia c n timpul banchetului discuiile serioase erau excluse. Dar la cafea i la liqueururi, care urmau s fie servite n salonul Napoleon, conversaiile i vor pierde treptat frivolitatea i se vor concentra asupra petrolului. Buturile alcoolice vor amori unele mini, dar vor dezlega limbi. i arabii, i negrii i'sud- americnii vor fi tentai s spun mai multe dect i-ar fi permis n stare de trezire. El, Sabahattin nu se atinsese de alcool, cci voia s-i pstreze neatins claritatea minii n convorbirile de afaceri care vor urma negreit. Din nefericire, nesocotina Sorayei i revenea struitor n minte, rvi ndu-i gndurile, frnndu-i elanul, ncurcndu-i planurile. Dup dessertul mbelugat

torturi monumentale, piramide de fructe, cltite flambate stropite cu Grand Marnier", flan-uri fragede, meringue-uri glasate, tarte i suffleuri, pralinate, invitaii ngreunai ca nite gte ndopate, se ridicar de la mas i se ndreptar sDre Salonul Napoleon, spre a-i spla gtlejul cu cafele. Cei familiarizai cu Istoria Romei Antice, regretau moartea acelui bizar dar att de util obicei, potrivit cruia convivii ajuni la saturaie vomau spre a-i descrca prea plinul burilor, ca dup aceea, s o ia de la nceput cu festinul. Sabahattin tia ca btlia la conferina OPEC se va da ntre partizanii unei creteri lente a preului petrolului dirijai de bagheta Arabiei Saudite i ntre adepii majorrii lui masive. La ultimele sesiuni triumfase principiul moderailor. Ce se va ntmpla ns mai trziu? Viitorul lumii occidentale depindea de hotrrea pe care o vor lua delegaii n zilele urmtoare . . . Instalai n fotolii Empire", oaspeii i sorbeau cafelele i savurau liquerurile i coniacurile, ateptnd s se retrag chelnerii, spre a-i scoate

ghiarele i a se nfrunta n discuii ,,amicale", uvertura conferinei de mine. Lordul Grantley se eclips discret. Disprur i chelnerii. Delegaii se grupar pe nesimite, potrivit intereselor i directivelor primite de acas. Simpatiile personale nu aveau importan. Chiar dac nu i-ar fi cunoscut personal invitaii, Sabahattin ar fi avut posibilitatea s le diferenieze ideile i apartenena politic numai dup modul de a se mbrca. Personajele n burnusuri simple, de o albea imaculat, reprezentau statele arabe conservatoare: Arabia Saudit, Emiratele Arabe Unite, Kuweitul i Qatarul. Delegaii Irakului, Algeriei i Libyei, ri socialiste, purtau haine sobre, europene, cravate negre sau cenuii, lipsite de fantezie. Trimiii Nigeriei i Gabonului, state africane n plin dezvoltare i afirmare, arborau ostentativ robe multicolore, cu desene exuberante, mndrindu-se cu pielea lor neagr, cu bogia lor proaspt obinut. Numai delegaii Iranului, Venezuelei, Ecuadorului i Indoneziei pstraser respectul pentru tradiiile vestimentare europene n- findu-se

la banchet n costume de sear, cu o impecabil cup" britanic. Supremaia modei europene copiat odinioar cu servilism de neeuropeni intrase n eclips. Sabahattin, dei n afara fruntariilor Arabiei purta veminte occidentale comode, funcionale, care-i permiteau s treac neobservat rmnea n sufletul lui un arab i ca orice bun arab, dorea s imprime cultura si civilizaia arab graie stpnirii petrolului i indirect a aurului i n lumea occidental. Rana deschis n sufletul lui Sabahattin de fiica. Sorayei, l fulger iari. n planurile lui ea ar fi trebuit s joace un rol important. Mritnd-o cu Aii Yusuf Abdulah, unul dintre cei mai bogai i puternici emiri din Peninsula arab, ar fi ptruns n cercul strict al aleilor ntre alei. Dar Soraya i ncurcase toate iele. Datorit prbuirii valutei americane, Kuweitul pierde un milion de dolari pe zi, n raport cu alte monede care i-au pstrat stabilitatea! se auzi, singularizndu-se printre celelalte voci glasul lui Salem Ahmed Nasser, eful delegaiei kuweitiene. Dac

aceast stare de lucruri nu va fi remediat, beneficiile OPEC pe anul n curs vor scdea cu cel puin 10 miliarde de dolari . . . Chiar diac ar scdea cu 10 miliarde de dolari, beneficiile noastre ar rmne totui deasupra nivelului de 100 miliarde de dolari, declar calm reprezentantul saudit, Hayel Mahomed Ghalib. Ceea ce, ntre noi fie vorba constituie o sum deloc neglijabil! Venezuelanul Romulo Perez gsi cu cale s intervin: Nu este cazul s pctuim printrun pesimism exagerat, dar nici s ne lsm mbtai cu ap de trandafiri. Cderea dolarului constituie un fenomen ireversibil. Indiferent de majorarea lent sau rapid a preului petrolului, trebuie s adoptm formula panelului celor unsprezece monede strine, care s nlocuiasc dolarul n tranzaciile noastre cu statele consumatoare de petrol. n discuiile purtate pn n prezent s-a propus ca panerul s cuprind dolari australieni i canadieni, franci elveieni i francezi, mrci vestger- mane, yeni, guldeni danezi, coroane

suedeze i lire sterline. Calculele ar fi deosebit de complicate, replic arabul saudit. Complicate sau nu, procedeul trebuie folosit, strui venezuelanul. Numai aa putem evita consecinele catastrofale pentru noi ale variaiilor devizei americane. M silii s v atrag atenia, Mr. Ghalib c formula panerului a fost propus de nou state: Algeria, Ecuador, Gabon, Indonezia, Irak, Libya, Nigeria, Qatar, precum i de ara mea. Arabia Saudit nu este de acord cu acest expedient -lipsit de realism . . . Arabia Saudit ncearc s impun un imobilism care ne lezeaz grav interesele, rosti tios Aii Medjid Barkati, delegatul Algeriei. La Libreville n 1975 s-a lansat ideea folosirii drepturilor de tiraj special n locul dolarului. S-a pretins atunci c veniturile statelor membre ale OPEC ar scdea n trei ani cu peste 20 miliarde dolari. . . Cert este c actuala situaie nu mai poate fi tolerat. Barilul de petrol cost astzi 14,70 dolari. Dolari devalorizai, a cror

putere de cumprare a sczut cu aproape 400o/0 fa de dolarii din 1973 .. . Exagerai, Mr. Barkati! replic Hayel Mahomed Ghalib. Dolarul este suferind, dar restabilirea lui rmne oricrrd posibil. . . Arabia Saudit consider c preul actual al barilului poate fi ngheat pn la nceputul anului viitor. Atunci ne vom ntruni din nou i vom hotr dac este sau nu cazul s majorm masiv preul petrolului. . . Algerianul refuz s cedeze De ce s hotrm la anul o majorare masiv, mai greu resimit de statele consumatoare de petrol i s nu ridicm nc de acum preul barilului cu nc 10 sau 150/ q? Iat o idee rezonabil! l susinu Hafiz el Kadir, reprezentantul Libyei. Am recupera n acest caz peste 2 miliarde de dolari. Nu cred c este nelept s provocm occidentul i statele n curs de dezvoltare, printr-o nou majorare a preului petrolului, care ar risca s provoace o criz economic mondial, cu consecine grave n primul rnd pentru noi, i

meninu Ghalib puncul de vedere adoptat nc de la nceputul conferinei. Delegatul algerian ridic mnios tonul: Poziia regatului Wahabit este incompatibil cu statutul OPEC, nsrcinat s apere interesele membrilor si. In ceea ce m privete voi aciona consecvent pentru majorarea n continuare a preului petrolului. Snt convins c n aceast chestiune m bucur de un consens aproape general. . . Minoritatea, Mr. Ghalib, nu poate dicta voina ei majoritii. . . Ghalib ridic braele ntr-un gest de total indiferen: Sntei liberi s luai ce msuri vei crede de cuviin. Arabia Saudit nu i va schimba hotrrea. Vom continua s vindem barilul cu 14.70 dolari. Sabotai interesele membrilor OPEC!
Lipsa dumneavoastr de politee nu m surprinde. . . Domnilor, domnilor, s nu . ne pierdem calmul! interveni reprezentantul Kuweitului. A propune o soluie de mijloc . . .

Sabahattin asculta ciocnirile verbale dintre delegai, cu o atenie diminuat de propriile lui preocupri. Cnd i invitase la banchet, avusese de gnd s i atribuie un rol mai activ n rezolvarea problemelor interesante i pentru el n cel mai nalt grad. Dar neghiobia Sorayei ncepuse -1 obsedeze. Cum se va justifica fa de emirul Yusuf Abdulah, viitorului su ginere? Era de presupus c fiica lui i pierduse virginitatea. Sabahattin cunotea concepiile tinerei generaii. Fetele erau avide s cunoasc dragostea, mai nainte chiar de a deveni nubile. Cltin mnios din cap. Lumea se rostogolea pe o pant foarte nclinat, fr a ti ce i se va ntmpla la capt. Dac nu vor i luate msuri aspre, imediate, societatea de mine va fi pus n faa unor perspective foarte sumbre. Principiile severe ale moralei arabe erau singurele capabile s readuc tineretul pe fgaul cel bun . . . Dar numai dac ar fi aplicate strict, fr menajamente, oricare ar fi consecinele ... Pari ngndurat, Staz Sabahattin! Teau suprat discuiile tari purtate de unii dintre oaspeii dumitale?

Glasul blajin, calm, al prinului Abdul Rahman, i mngie auzul dup violenele de limbaj att de dizonante ale delegailor Algeriei i Libyei. Este adevrat, Jelalat el Emir, excesele lor verbale contravin tradiionalei politee arabe. Dar nu aceasta este esenialul. Unii oameni i nchipuie c vor obine tot ce vor, dac bat cu pumnul n mas. Pn la urm nvinge raiunea, Staz Sabahattin. Dac n-am avea aceast ncredere, am renuna s mai continum lupta . . . Am impresia c nu m ascultai, Staz Sabahattin . . . V cer iertare, el Emir! M frmnt ns o mistuitoare amrciune, ca s nu folosesc un termen mai dur, spre a v zugrvi starea mea sufleteasc. mi permitei s v cer o pova? nelepciunea dumneavoastr, el Emir, mi va lumina poate i mie mintea ngdun- du-mi s iau hotrrile cele mai potrivite . . .

Experiena virstei privilegiu pe care-1 obii vrnd nevrind odat cu trecerea anilor poate folosi

uneori i celor tineri. Te ascult, Staz Sabahattin . .. Financiarul i destnui la nceput pe ocolite apoi cu total sinceritate escapada fiicei sale, fr a ncerca s-i atenueze vina. tia c mai de vreme sau mai trziu, totul va iei la suprafa. Nu era pentru ntia oar c prefera s joace cu crile pe mas. Destinuirile lui Humaidah nu-1 mirar pe prinul Abdul Rahman. Fiica dumneavoastr, Staz Sabahattin, este o biat victim a unor concepii de via occidentale, strine de morala noastr. O plng din adncul inimii. Dar asta nu nseamn c i este ngduit s-i ieri nesocotina. Dac lai ntr-un co cu portocale sntoase, o portocal stricat, este sigur c aceasta le va mbolnvi i pe cele bune. Atunci ce-mi rmne de fcut, el Emir? Citeti jurnalele, Staz Sabahattin? Le citesc, el Emir. Rubricile economice i politice. De celelalte nu prea am timp .. . Pcat. Ai fi gsit soluia, cluzindu-te dup un caz ntmplat la noi, n Arabia.

Principesa Misha, nepoata emirului Mahomed Bin Abdul Aziz i-a nclcat obligaiile ' morale fugind cu un student, Musleh al Shaer, de o condiie social inferioar ei. Fapta principesei Misha era i mat grav dect a fiicei dumitale cci avea statut de femeie cstorit. Era mritat cu un emir cu obrie regal, deopotriv cu a ei, dar csnicia se destrmase repede. Principesa i iubitul ei au fost prini, pe cnd ncercau s prseasc clandestin Arabia, folosindu-se de un avion strin. Au fost judecai i condamnai. Ea a czut sub gloanele unui pluton de execuie, n prezena studentului, apoi lui i s-a tiat capul ntr-o pia public din Jiddah. Ziarele occidentale, setoase de senzaional, au publicat articole glgioase, condamnnd moravurile noastre. Ambasada Arabiei Sau- dite din Londra a fost atunci autorizat s publice o declaraie oficial: ,,Arabii vinovai au suferit pedeapsa capital, n baza sentinei unui tribunal Islamic. Pentru crima de adulter se aplic pedeapsa cu moartea".

Humaidah cltin din cap cu amrciune: neleg, el Emir, neleg . . . Pedepsele noastre par aspre occidentalilor, Staz Humaidah. Sint att de orbi nct nu-i dau seama c ngduina lor, n faa valului crescnd de nelegiuiri, nu este dect un simptom de slbiciune, a unei lumi btrne, incapabile s se mai apere, o laitate ascuns sub masca unei aa zise umaniti. . . Apoi trecu la alt ordine de idei, ca i cnd nesocotina Sorayei i consecinele ei n-ar fi meritat o discuie mai ampl: Ce prere ai, Staz Sabahattin, de ideile algerolibienilor? Snt consternat de lipsa lor de previziune. Nu-i dau seama c majornd maiv- preul petrolului vor provoca o criz acut n economia occidental, falimentul ei lovindu-ne implicit l pe noi. La ce ne vor mai servi miliardele de dolari hrtie, sau orice alt valut, dac nu vom mai gsi nimic de cumprat? Dac clientul piere, piere i furnizorul. Membrii OPECului nu neleg acest adevr elementar . . . Astzi asistm la un fenomen i mai complex, Staz

Sabahattin. Lumea occidental strangulat de preteniile noastre cresende, caut cu febrilitate noi surse de petrol. i a nceput s le gseasc. n Alaska, n Mexic, n Marea Nordului, n zona continental a coastelor estice ale Statelor Unite ... Rezultatul se vede. O producie sporit de petrol, susceptibil s creeze un surplus n stare s compromit fragilul echilibru actual dintre cerere i ofert. Gnd oferta va depi cererea, poziia noastr de productori monopoliti de petrol, nu numai c va fi zdruncinat, dar ne va'pune n faa unor probleme insolubile . . . Humaidah asculta cu aparent interes expunerea b- trnului emir, care fr s lanseze teorii absolut noi, vdea cunotine surprinztoare n domeniul economiei petrolului. Beduinii din deerturile Arabiei se adaptaser uor condiiilor din jungla lumii afacerilor occidentale. Sabahattin, cucerit treptat de cazuistica emirului, aproape c uitase trista .aventur a Sorayei. mi pare ru, Jelalat el Emir, dar

prerea mea nu coincide n totul cu a dumneavoastr. Dei accept realitatea apariiei unui surplus de petrol pe piaa mondial, socotesc trector acest fenomen. Omenirea va avea nevoie de cantiti sporite de combustibil. Atta vreme ct nu va reui s gseasc izvorul unei energii ieftine, ndestultoare, lumea occidental va rmne la cheremul nostru. i de acest avantaj trebuie s profitm din plin astzi tind sintem stpni pe situaie. Prinul cltin din cap cu ndoial. Dumneavoastr tinerii, Staz Sabahattin, sntei prea impetuoi. Se spune c moderaia este apanajul btrnilor. Eu o socotesc o virtute pe care toi oamenii cumini ar trebui s-o practice... Ei, dar s^a fcut trziu, adug dup ce i consult ceasul de buzunar, un Piaget" din platin lucrat .manual. Vrsta venerabil nu 1-a ferit de pcatul deertciunii, reflect Humaidah cu ngduina condescendent a tinerilor fa de slbiciunile unor btrni simpatici.

Trebuie s m culc devreme, explic prinul. Mine de diminea plec la Roma, unde am s rmn o zi sau dou, iar de acolo mi iau zborul spre Statele Unite. Btrnul sczu glasul spre a fi auzit numai de Humaidah. Snt pe punctul de a face investiii serioase n Arizona i n California. Te sftuiesc s m imii. i dau povaa asta fiindc in la dumneata... Acum cteva luni mi spuneai c cele mai sigure investiii se pot face n Anglia i n Frana, el Emir... De atunci opiunile mele s-au schimbat, Staz Sabahattin. Europa nu mai prezint siguran. Tergiversrile marilor puteri n domeniul dezarmrii, Angola, Zairul, Cornul Africei, Iranul, snt tot attea elemente, care m ndrituiesc s ajung la o concluzie, pentru mine axiomatic. Al treilea rzboi mondial a nceput n Shaba. tiu, ai s-mi spui c nu fac dett s repet teoria formulat de preedintele Leopold Senghor. Te asigur c am gndit-o naintea lui, dar nu am lansat-o n public. .. Staz Sabahattin, preferinele mele sentimentale snt

orientate tot ctre Anglia. Nu uit c mi-am fcut studiile la Oxford. Dar raiunea m ndeamn s pun surdin glasului inimii. .Deci, imitm! Investete grosul capitalurilor n Lumea Nou . . . A zice c Lumea Nou este astzi Lumea Arab renscut, el Emir. Americanii i ruii au mbtrnit nainte de vreme. Emirul Abdul Rahman, l salut ducnd mna la inim, la gur i la frunte. Te las cu bine, Staz Sabahattin! Sper s ne revedem n Statele Unite .. . Eventual parteneri, el Emir ... De ce nu?. Am mai ncheiat mpreun afaceri reciproc profitabila. Ai vreo idee nou? Am s v-o comunic de ndat ce se va cristaliza . . . Perfect. ncepnd de sptmn viitoare m gseti la SanFranciseo: Hotel Intercontinental. Eventual am ,s v vizitez, el Emir. Te atept oricnd cu plcere. Noapte bun, Staz Sabahattin! Plecare prinului Abdul Rahman, ddu semnalul dispersrii oaspeilor. Banchetul se ncheie ntr-o atmosfer

att de ncrcat, nct ruin digestia celor mai muli convivi. i pentru Humaidah rezultatele agapei nu fuseser cele scontate. Poate c ocul provocat de ticloia Sorayei l descumpnise, mpiediendu-1 s se ocupe n linite i cu toat seriozitatea de afacerile lui. Acum ns i reotigase calmul. Cnd se afla ntr-o situaie limit tia - s se stpneasc, s-i refac echilibrul luntric. La fiica lui se mai gndea aa cum te gndeti la un disprut. Cci pentru el Soraya nu se mai afla printre cei vu .. .

Barry Shannon, nc amorit de somn, ncearc s-i aduc aminte cum de ajunsese n aceast camer tipic de bordel de lux, n compania fetei cu piele trandafirie, care dormea ghemuit cu spatele spre el. Reui s recapituleze evenimentele din seara trecut pn cnd fcuse rmag c va goli din cte o sorbitur, trei sticle de ampanie la rnd. Unde se ntmplase asta? La ,,Aca- pulco"? La Crazy Horse?" La Sandy's"? La Copa- cabana!" ... Petrecuse regete

n compania lui Selim Humaidah, a ctorva. prieteni ai lui, arabi i europeni, toi tineri, la care se adugase un stol de balerine, stelue de film, studente sau pur i simplu hetaire de lux. Dar cum nimerise aici n-ar fi putut s spun. Vag scrbit, Shannon cobor din pat i trecu n camera de baie. Se examin n oglind i constat c barba i crescuse, umbrindu-i obrajii. Pe o poli de cristal se aflau instrumente de ras foarte curate. Shannon i zise totui c e mai cuminte s- se rad cu aparatul su la Intercontinental. Era un fanatic al igienei, fiindc l nspimntau bolile. Doar pericolul contaminrilor venerice l nfrunta fr s se poat abine. Pn acum suferise cteva mici accidente, rezolvate din fericire expeditiv de medici: experi. Se spl contiincios i se napoie n dormitor. i adun vemintele risipite peste tot i se mbrac la repezeal, mai cu seam .c ceasul lui de mn indica ora 9. ntlnirea cu Sabahattin Humaidah nu ngduia ntrziere. nainte de a pleca, scoase din

portofel cteva bancnote mari dolari n hrtii de cte o sut i le ls la vedere pe noptier. Arunc o ultim privire asupra fetei adormite i prsi ncperea. Cnd se vzu n strad, trase n piept aerul curat. Nu ncerc s rein adresa casei. Episodul din noaptea aceasta i se va terge din minte aa cum se terseser alte sute de episoade asemntoare. Remarc doar c se afla pe un mare bulevard, cu imobile rezideniale, cu pietoni corect mbrcai, cu automobile luxoase oprite de-a lungul trotuarului. Razele soarelui se cerneau printre frunzele jucue ale copacilor, aternnd pe asfalt pete mictoare de lumin i de umbr. Cntece de psrele se ngnau cu zgomotele relativ modeste ale strzii. O femeie tnr, foarte cochet, care lsa n urm un suav parfum, Chanel 5", trecu pe lng Shannon. Ispitit de muchiulatura lui atletic, schi un zmbet. Americanul strnit, se uit dup ea, dar n ultimul moment ntoarse capul. n dimineaa aceasta ncheiase capitolul femei", cci peste patruzeci de minute n compania lui Humaidah va deschide

capitolul afaceri". Un taxi l duse la Intercontinental. Ajuns n apartamentul su fcu un du, se rase la repezeal, apoi mbrc un costum sobru, aa cum obinuiesc oamenii de afaceri. La zece precis, zbrni telefonul: Mr. Humaidah v ateapt n apartamentul su, Mr. Shannon, l anun Husein Arvani, primul secretar al financiarului. Barry se deprinsese a-i struni emoiile, astfel nct se afieze n orice mprejurare o masc imposibil, flegmatic, un calm uor ironic exasperant pentru inter- locuitorii impulsivi, colerici. Acum avea s joace totul pe o carte. Dac rezultatele vor corespunde ateptrilor, va obine riu numai o poziie dominant n lumea bancar american, dar v,a plti i nite polie grele dumanilor care i tiaser aripile tocmai cnd ncepuse s se discute la Washington cu toat seriozitatea, candidatura sa la Secretariatul Trezoreriei Statelor Unite. Cte lovituri, cte umiline ndurase". Toi se coalizaser mpotriva lui. Pn i prietenii i se nstrinaser. Ultima vexaiune, meschin dar cu att mai usturtoare
(

ridicarea paaportului diplomatic care i se acordase n calitatea sa de consilier al Preedintelui i rnise profund orgoliul. Nu abandonase ns nici o clip sperana c se va redresa. Arabii i oferiser ansa de a-i lua din nou zborul. Sabahattin Humaidah jucase pentru el rolul providenei. ncreztor n competena, ingeniozitatea, talentul, i mai ales machiavelismul lui Shannon, grefate toate pe un temperament deosebit de combativ, care refuza s accepte nfrngerea, arabul i dduse prilejul de a arta ,ce poate. El, Barry, tia c Humaidah l folosea drept instrument, dar accepta rolul fiindc era rspltit cu generozitate. Nu avea de gnd s rmn la infinit n aceast situaie subaltern. De ndat ce-i vor crete iari aripile, se va lansa din nou n afaceri pe cont propriu. Dar pn atunci era silit s-i road zbala. nainte de a se nfia lui Humaidah bu un pahar cu whisky, pentru a-i biciui organismul. Alcoolul n mici cantiti, l stimula, clindu-i nervii, ascuindu-i inteligena,

zgndrindu-i imaginaia. Financiarul arab, asistat doar de Selim, l primi n salonul apartamentului imperial, transformat pentru circumstan n cabinet de lucru. Dup indispensabilele formule de politee oare nsoir strngerile de mn, l pofti s ia loc: Acum sntem n sfrit ntre noi, Mr. Shannon. n prezena fiului meu poi vorbi deschis. Pe masa cu rotile de colo. ai buturile, lng dumneata igrile de foi i igaretele. Dezagrementul de a te servi singur este precumpnit de avantajul de a nu fi auzit de urechi indiscrete. Descarc-i sacul! n ce stadiu te afli? n scrisorile pe care mi le-ai trimis pn acum mi-ai dat numai informaii trunchiate. Shannon alese tacticos o igare de foi, o decapit cu o ghilotin minuscul de argint i i-o aprinse cu chibritul. Bravo! exclam apreciativ Selim. Eti un rafinat, Mr. Shannon. O igare de foi de o calitate superioar, nu se aprinde cu bricheta ca la flacra unei luminri, iar n lips de aa ceva i pentru-

asta ne cerem scuze se folosesc chibriturile. Humaidah i spuse cu tristee c intervenia fiului su i caracteriza superficialitatea. Se abinu ns a-i manifesta nemulumirea, pentru a nu1 inhiba. Prima faz a aciunii noastre faza de pregtire strict secret sa ncheiat cu un remarcabil succes., declar Barry Shannon, bucurnduse de satisfacia p^ cre o citi pe chipul lui Humaidah. Pot s v informez c 20y 0 din aciunile lui Bank of America and South Asia" au trecut n minile noastre, prin cumprri executate n tain, fr ca Ronald Chandler i oamenii lui s fi aflat ceva. Humaidah se izbi cu palma peste genunchi exteriorizndu-i satisfacia, gest lipsit de elegana care-i amintea originea umil. Nici Securities and Exchange Comission n-a prins de veste? N-a prins pentru c am avut grij s ^achiziionez aciunile exact aa cum v-am explicat, n cursul discuiilor noastre preliminare, 5% pe numele emirului Aii Yusuf Abdulah

i cte 5% pe numele lui Mohamed Al- kaf, Syed Awad al Essay i Abdul Obaid, oamenii dumneavoastr de paie. De ce le-ai cumprat fracionate? ntreb Selim cu naivitate. Humaidah nchise ochii i i strnse buzele -ca i cnd ar fi primit o lovitur n moalele' capului. Imbecilitatea fiului su prea s fi atins proporii patologice. i-am mai explicat, Selim, i spuse cu durere n elas. Dac toate aciunile ar fi fost achiziionate de un singur cumprtor, acesta ar fi avut obligaia s-i declare n mod public stocul cumprat. Legea impune oricrei persoane fizice sau juridice s informeze autori- ttile si publicul dac i-a procurat mai mult de 5% din pciunile unei societi. Fiind fractionate n patru nar- chete de cte 5% pe numele a patru persoane, obligativitatea publicitii cade. Am neles, tat, rosti Selim bucuros c printele su se artase att de dornic s-1 lmureasc. Dac operaia ar fi ajuns la cunotina lui Chandler i a

comitetului .directorial, adug Sabahattin, acetia i-ar fi luat msuri de aprare, ntrziind sau eventual zdrnicind ncercarea noastr de a acapara Banca. Exact! ntri Shannon. Acum dup ce am achiziionat pe sub mn 20% din aciuni, putem declana la lumina zilei aciunea de nghiire a Bncii. Flcile crocodilului personificat de grupul Humaidah se vor deschide larg i vor hpi sacul cu miliarde ale grupului Chandler i compania. Sabahattin cltin din cap n semn de ncuviinare: Ai lucrat bine, Mr. Shannon. Mulumesc, Mr. Humaidah. Vrei s mai pui o ntrebare Selim? zise btrnul financiar. Da, tat. Mai am o nedumerire. Cu 20% din aciuni este oare posibil s obii controlul asupra unei Bnci care poate arunca n btlie celelalte 80% din aciuni spre a nfrnge ofensiva noastr? ntrebarea ta nu este lipsit de sens, Selim. In mod practic, ntr-o asemenea btlie, un pachet de 20% din aciuni reprezint o

avangard invicibil, cu att mai mult cu ct marii acionari ai Bncii nu dispun nici ei de mai mult de 20 30% din aciuni, restul fiind n posesia micilor deintori, care constituie o mas fluctuant uor de manevrat. Poziia lui Chandler este destul de ubred. Marii acionari nu se arat niciodat unanimi n a sprijini comitetul directorial n exerciiu. Friciuni, rivaliti, interese meschine, mpiedic creea- rea unui front unic. Ct privete micii acionari, avem la dispozie o arm formidabil, denumit merger care ne permite s le achiziionm aciunile oferind un pre superior cotrii lor n 'Burs. Am s-i explic mai trziu tehnica operaiei. Acum nu ne mai rmne dect s fixm ora H. Ora declanrii marii btlii. n aceast faz cu ct elementul surpriz este mai mare, cu att cresc i ansele noastre de reuit, zise financiarul arab. Dac-1 prindem pe Chandler nepregtit, victoria noastr este asigurat, spuse Shannon. Dar cu o rezerv, Mr. Humaidah.

Care, Mr. Shannon? Oamenii dumneavoastr amestecai n aceast afacere s aib gura pecetluit. Altfel dm totul peste cap. Securities and Exchange Comission abia ar atepta s-i vre nasul n treburile noastre. Cci noi, trebuie s-o recunoatem, am eludat cu bun tiin legile Statelor Unite. Rspund de oamenii mei, Mr. Shannon. Am tiut ntotdeauna s-i in n strun. Dac ar ncerca s joace n ham, i-as zdrobi. " Barry nelese c ameninarea l viza, destul de strveziu i pe el. Dac va clca vreodat strmb, nu va putea spune c nu a fost prevenit. Rse cu fals voie bun i ddu un rspuns farnic, de parc vorbele interlocutorului nici nu ,1-ar fi atins. In cazul acesta, Mr. Humaidah, putem considera obinerea controlului asupra lui Bank of America and South Asia" ca i ndeplinit. . .
t

Pentru Edith Jones aerul parizian

era ncrcat cu electricitate afrodisiac. Toate contribuiau s o menin ntr-o stare de excitaie obsedant. i revistele cu ilustraii erotice expuse la vedere n chiocurile de ziare i afiele cinematografelor cu spectacole porno" i magazinele cu produse sexy" i tinerii cu blue jeans lipii de corp i prostituatele care-i etalau turpitudinea prin colurile strzilor i drele de parfum lsate de femeile cochete i senzuale i obiectele de toalet intim, slipuri brusiere, furouri, toate de dantel strvezie i feluritele mrci de prezervative popularizate prin farmacii i filmele cu situaii echivoce de la emisiunile de televiziune n culori. . . O ispiteau enorm filmele porno" dar nu ndrznea s-i cear lui Lester s o conduc la asemenea spectacole. Un rest de puritanism, de decen, de ruine, pstrate n subcontient din anii copilriei dominai de prezena maic-si, o americanc virtuoas, pudibond, aspr nn numai cu membrii familiei ci si cu ea nsi, o mpiedecau s dea fru liber impulsurilor luntrice tot mai tulburtoare, mai imperioase.

Spectacolele de film porno" o atrgeau irezistibil. Imaginaia ei lua c e foc. Era convins c la unul din acele cinematografe dubioase pe care le remarcase pe o strdu adiacent fa de Champs Elysees, va gsi rspunsul la angoasele ei. Era ntr-o dup amiaz cu soare mult, care fcea ca oraul s par mai frumos, mai ncnttor. Se delectaser cu un prnz copios la rotiseria hotelului Intercontinental", i se plimbau prin Place de la Concorde, spre ai regla digestia ntr-un chip ct mai agreabil. Lester ncerca s-i ascund un neast-mpr pe care Edith l observase nc de la restaurant. l cunotea prea bine spre a nu-i da seama c el dorea s-i cear ceva, dar c nu ndrznea s nceap, spre a nu o indispune. Intr-un trziu, Lester nu se mai putu reine: Edith, a vrea s-i spun ceva. Dar s nu te superi . . . Ea nelese c trebuie s fie mai ngduitoare, dac voia s obin la rndul ei concesii. D-i drumul! Am s vd dac e

cazul s m supr sau nu . . . Tonul ei mai blnd ca deobicei, i ddu curaj: M-am gndit s nchiriem i noi o main . . . Din metro nu poi vedea Parisul. . . Pe Edith o ncoli friba. Maic-sa i sdise n suflet spiritul de economie, aversiunea fa de cheltuielile nesbuite. Poate fiindc soul-ei, tatl lui Edith, fusese o mn spart. S nu coste prea mult, Lester . . . Faptul c nu-<l refuzase din primul moment, l fcu s-i reia valabil teza: Am nchiria cea mai mic i mai ieftin main. Am vzut cteva agenii. A alege una cu cele mai avantajoase condiii. . . Pe Edith o fulger un gnd ascuns. Sper c n-ai s m nvii s te nsoesc n investigaiile tale. Prefer s m uit singur pe la vitrine . . . Desigur, comoara mea, se grbi Lester s rspund. Poate i cumperi ceva. O blan, o fust, material pentru o rochie . . . Sau o peruc ... De mult i-ai dorit o

peruc blond; ai semna cu Marylin Monroe . . . Bine, du-te, rosti ngduitoare.


7 7 s__'

Unde ne ntlnim dup ce termin? Cf timp i trebuie? Eh,o or dou . . . Lester se temuse c Edith i va rtp*#a timpul pierdut. Dar ea i surise indulgent. Fie! Acum e ora patru. Ne revedem la 6 n holul hotelului! S zicem la 7 . . . S-ar putea s nu gsesc prea repede ceea ce caut... Atunci rmne la 7! Faa lui Lester se lumin. Pisiciua mea, am s fac rost* de cea mai frumoas main, la preul cel mai sczut posibil. Ii fcu voios semn cu mna i plec aproape n fug spre Rue Royale, temandu-se c va fi chemat napoi Dup ce Lester se pierdu n mulime, Edith rmase cteva clipe locului chinuit de ezitri. In sufletul ei se ddea o mare lupt cu ispita. Privi napoi spre Rue de Rivoli 9 apoi i ndrept privirile spre Champs Elvsees, A doua sau a treia

strad la dreapta, nainte de Arcul de Triumf", i zise. mpins de o for inexorabil porni cu pas grbit spre Champs Elysees. . . Un sfert de or mai trziu, se vzu n faa mult rvnitelor cinematografe ,porno", de pe strdua adiacent .. . Trecu n sus i n jos prin faa slilor de spectacol, fr a ndrzni s intre. nvinse ultimele ezitri. Evitnd s se uite n dreapta sau n stnga, ptrunse intrun vestibul ngust, ntunecat. Pe zidul erau lipite afie variate colorate fr nici un fel de poze pe care scria laconic; Erotissimo^. Sugrumat de emoie, se opri n faa ghieului i abia izbuti s biguie pe franuzete, cu un execrabil accent american. Un bilet, v rog! Un tnr grsuliu, eu privirea tern, plictisit, replic indiferent: Optsprezece franci, Madame. Edith i scormoni geanta, plti, lu biletul i se ndrept jenat spre controlor. Acesta reinu contramarca i deschise o ue capitonat, lsnd s

se vad un coridor strimt, mbrcat n catifea fanat, albastr, la captul cruia o scar n spiral cobora spre subsol. n ochii controlorului, un brbat de vreo patruzeci i ceva de ani, chel, burtos, transpirat, Edith crezu c desluete o scn- teie de amuzament. Roie n obraji, trecu prin faa individului chel, strbtu coridorul i se angaj pe scar n jos. Mirosea a aer nchis, impregnat cu spray de brad. Inima i btea att de tare, nct avea impresia c i-o aude zbtnduse n coul pieptului. Ajuns la subsol, mpinse alt u cu canaturi de asemenea capitonate i ptrunse ntro sala de proporii reduse, cufundat n semintuneric, cu circa douzeci de rnduri de scaune dispuse de-o parte i de alta a unui culoar acoperit cu un covor gros, spre a amortiza zgomotul pailor. Un ecran uria. pentru dimensiunile ncperii, * acoperea ntreg peretele din fund. Filmul n plin desfurare, o fcu pe Edith s rmn nemicat. Suferi n clipa aceea un oc mai puternic dect atunci, n cimitirul de automobile, cnd tinerii ei elevi o umiliser att de

cumplit. Un brbat gol, ntre dou vnste, nu prea atractiv, fcea dragoste cu o femeie oarecum trecut, dar cu forme nc frumoase, de asemenea goal. Edith observ cteva capete care se ntorceau spre ea. Stai jos! Stai jos!" ... Glasurile erau guturale, iritate. Confuz, se ls s cad pe un scaun liber. Actul amorului amplificat la dimensiuni gigantice i pierdea ' orice farmec, devenind obscen, animalic. Spectacolul acuplrii continua s se desfoare fr a-i scuti pe spectatori de nici un amnunt fiziologic. Edith fu ispitit s se ridice i s plece, dar i fu ruine s se mite, spre a nu atrage iari atenia asupra ei. Cnd privirile i se mai obinuir cu semintunericul, observ c n sal, n afara cltorva brbai de diferite vrste, nu se mai afla dect o singur femeie, foarte gras, nsoit probabil de soul ei. Vorbeau din cnd n cnd optit, ntr-o limb strin, greu de identificat. Edith i fgdui s se retrag nainte de terminarea filmului. N-ar fi suportat s fie vzut la lumin do

ceilali spectatori. n stnga ei remarc o siluet. Un tnr cu plete, subirel, subirel, aproape, adolescent. T- nrull se frmnta fr s-i gseasc astmprul. La un moment dat, o atinse pe Edith cu cotul, ca din ntmplare. Ea se infior de team i n acelai timp de plcere. O plcere pervers, nefireasc. Tnrul o privea din cnd n cnd pe furi. Caut desigur aventur", i zise Edith excitat. Poate c o alesese pe ea. Era dispus s-i accepte avansurile. Le atepta cu o fervoare dureroas. Tnrul se uit n jur spre a se asigura c nu se afla nimeni n apropiere. Scaunele laterale erau goale. Deodat se petrecu un fapt care provoc lui Edith un oc i mai puternic dect primul. Tnrul i deschise cu gesturi furie fermoarul de la pantaloni i cu gesturi ncete ncepu s se masturbeze, n timp ce privirie-i cutau pline de imploare spre Edith. Acesta se ridic aproape fr voie de pe scaun i fugi spre ea. Sala prea s o nbue, s o trag napoi cu brae

nevzute. Abia cnd se trezi pe scar ncetini pasul. Se sili s strbat fr graba holul cinematografului. Controlorul chel o fixa cu un fel de curiozitate insulttoare. Tnrul grsuliu de la ghieu nu-i acord n schimb nici o importan. Privea n gol. Ajuns n strad, Edith coti la dreapta i se grbi s ias n Champs Elysees. Att de tumultoase, de contradictorii, de nenelese, erau simmintele care i se ciocneau n suflet, nct o podidi plnsul. Un tnr o privi cu simpatie i comptimire. Vru s se apropie de ea, dar Edith se grbi s se ndeprteze, amestecndu-se n mulimea de pietoni, spre a i se pierde urma ... Patru personaliti din lumea filmului american i-au gsit moartea ntr-un groaznic accident de circulaie pe Drumul. Soarelui n apropiere de Roma. Un autocamion TIR scpat de sub control, a percutat un Mercedes ce venea din sens invers. In urma coliziunii amndou autovehicule au luat foc. Dintre pasagerii Mercedesului trei au murit pe loc, iar al patrulea i-a

dat sfritul n ambulana care-1 4 Ue a spre spital. Victimele snt George Hawkins, regizorul filmului Aventurile lui Casanova", precum i Diana Rogers, vedet n acela film, actorul Burt Robertson, i productorul ReginalcT Carter. Ancheta a stabilit c oferul autocamionului a decedat la volan n urma unui fulgertor atac de cord". Dup lectura articolului, Jill Winters las consternat ziarul pe mas. Ce nenorocire! exclam. Carter urma s fie productorul filmului meu. nseamn c turnarea va fi amnat la calendele greceti. O podidir lacrimile: Ron, m urmrete ghinionul. Ronald Chandler lu ziarul i citi articolul. < Nu trebuie s te alarmezi, draga mea. Weidenfeld m-a asigurat c filmul se va face orice s-ar ntmpla. International Piotures" este la mna lui i indirect a mea. n locul lui Carter va fi desemnat alt productor. Hai, linitete-te, comoara mea! Jill era disperat,, fiindc lacrimile aveau s-i ruineze fardu'l. ncerc s

i le usuce cu batista de dantel. nc dou cocktailuri! porunci Chandler chelnerului. Pentru mine, nu! rosti actria. Docil, bancherul anul comanda. Atunci s trecem la restaurant, Jill. S ne nviorm cu o langust i ou un Chateaubriand, ncerc s glumeasc, spre a-i risipi suprarea. Civa brbai de la mesele alturate i priveau cu interes. Lacrimile lui Jill o fceau mai seductoare, mai dezirabil. nsoitorul ei era de invidiat. Lui Chandler nu-i convenea s devin alturi de Jill punctul de mir al ntregului bar. Aici la Grillon" era imposibil s nu-1 cunoasc cineva. Lupta-i luntric dintre plcerea de a se afla n compania actriei i teama de publicitate, continua s-i macine linitea. Hawkins era la ultimele tururi de manivel ale Aventurilor lui Casanova" i urma s nceap tot la Roma Panic pe Via Veneto". Diana Rogers i Burt Ro- bertson aveau ;s joace n acela film.

Chandler se strui s o liniteasc: Dac nu se va mai turna Summer Night Fever", n cel mai ru caz ai s-o nlocuieti pe Diana Rogers n Panic pe Via Veneto". i dac nu se mai face nici filmul sta? Nu se poate, Jill. n producia lui s-au investit bani muli. Studiourile nu-i permit luxul s-i piard. A murit regizorul? Triasc regizorul! Aceeai situaie si cu actrita. ncerci s m ncurajezi, i surise ea. Ctui de puin. Privesc prin prizma omului de afaceri. Snt realist, scumpa mea. Atunci m abandonez n braele i grija ta, iubitule. i voi onora ncrederea, Jill. Monsieur Ronald Chandler este poftit la telefon! se auzi n surdin un glas suav izvort dintr-un difuzor nevzut. Anunul rostit n francez fu repetat Sl 11*1 glez. Bancherul fcu o mutr perplex.

Cum de 11 reperaser ;i aici? M ieri, Jill. M duc s vd cine m caut. Trecu n holul hotelului. Un information clerck l ndrum spre cabina telefonic. Hello, Chandler speaking! rosti bancherul ducnd receptorul la ureche. Era vag ngrijorat. Hello, Chandler! Aici Philip Aylon. Regret c te-am deranjat, dar trebuie s-i fac urgent o comunicare extrem de important. De unde vorbeti, Aylon? De la Intercontinental", Rue de Castigiione. Cunosc hotelul. Vrei s ne vedem dup prnz? Trebuie s ne ntlnim imediat. Discuia noastr nu suport annare. Este o chestiune chiar att de grav? Glasul personajului de la cellalt capt al firului rsun oarecum exasperat: Este mai. grav dect i-ai nchipui n presupunerile tale cele mai

negre. Vino imediat! Te-a vizita eu, dar m deplasez foarte greu. Bine, sosesc ndat. Perplex, Chandler se n^poie la Jill. Scumpa mea am s te conduc la restaurant. N-ai s te superi dac am s te las puin timp singur. Comand i pentru mine, langust i Chateaubriand, a^ cum am. hotrt. S-a ntmplat ceva ru? l ntreb cu drglenie, artlndu-se preocupat de grijile lui. Chestiuni de afaceri, pentru tine lipsite de importan. Bine, am s te atept. Dar s nu jitrzii! Fr tine am s m simt foarte singur. n maximum douzeci de minute snt napoi. Ronald Chandler nu avea de unde s tie c absena lui se va prelungi, silindu-1 s-i calce fgduiala. Dei ntre Crililon" i Intercontinental" distana era neglijabil, Chandler lu un taxi, care datorit rutei ocolite impus de sensurile unice, l fcu s iroseasc

mai mult timp dect dac ar fi mers pe jos. Philip Aylon l primi stnd n cruciorul lui de invalid. n salon se afla n afara gazdei un singur personaj, de vreo patruzeci de ani, rocovan, cu fa aspr i gesturi reinute. Cum de m-ai dibuit la Crillon? l ntreb Chandler pe amfitrion n vreme ce-i strngea mna. Am telefonat la New York i mi sa spus c ai plecat la Paris. Numai Preston tia c mi-am retinut camer la Crillon. Cu el am i vorbit. La nceput s-a scuzat, spu- nndu-mi c nu tie unde te-(a putea gsi. Dar cnd iam explicat c este o chestiune de via i de moarte, mi-a furnizat informaia cerut.' Chandler l privi nedumerit: ncepi s m pui pe gnduri! Vei avea n curnd toate motivele s-i storci creierul n icutarea unor soluii miraculoase ... i pre~ zint pe Mr. Josiah Lilienthal din' Serviciul Secret al Israelului, care dorete s te pun n curent cu o

chestiune care te privete direct. Mr. Lilienthal, avei cuvin tul! Cu glas molcom, msurat, israelianul ncepu cu o ntrebare: l cunoatei pe bancherul Barry Shannon? Da. Relaii profesionale. Dei nam fcut niciodat afaceri mpreun. Aflai c Mr. Shannon, n calitate de mputernicit al unui grup de arabi n frunte cu Sabahattin Humaidah, vrea .s pun mna pe Banca dumneavoastr. Ridicol! replic Chandler nencreztor. Dup ce vei afla amnunte, v vei schimba prerea. Ageni ai notri infiltrai n Wall Street au intrat n posesia unor indicii care ne ndrituiesc s credem c se pune la cale o lovitur distrugtoare mpotriva dumneavoastr. i dezvlui n cteva cuvinte manevrele subterane* ale lui Shannon^ culminnd cu achiziionarea tainic a pachetelor de aciuni i cu iminentul merger pus la cale. n timpul

expunerii sobre, dar ntemeiate pe date precise, pe .Chandler l podidise transpiraia. Dar oamenii tia snt nebuni! exclam, dup ce Lilienthal ncheie raportul. Nebuni? Implacabili, vrei s spui! rosti Aylon cu amar ironie. Chandler i mpreun minile: V mulumesc, Mr. Lilienthal, pentru c m-ai prevenit n ceasul al unsprezecelea. Ii mulumesc i dumitale, Aylon. Nu-mi mulumi, Chandler. Era de datoria mea s te pun n g,ard. Nu vreau ca grupul dumitale s cad n mna arabilor. Va trebui s-mi iau msuri de aprare . .. Gt mai grabnice, prietene* Mobilizeaz-i capitalurile! Ia legtura cu marii acionari ai Bnicii! Pre- gtete-te pentru btlia care nu va ntrzia! In ceea ce m privete, am s te sprijin cu toate forele. i mulumesc, Aylon. Nu uita, Chandler. Humaidah dispune de capitaluri, practic, inepuizabile.

Ronald ncepu s umble agitat prin odaie. Cu privirile plecate, frmntndu-i minile, i rumega gndurile. Nu crezi c ar fi cazul s-1 chem i pe Preston, aici, la Paris? S punem mpreun la cale un plan de lupt ... Presupun c de mine nu mai avei nevoie, spuse Lilienthal. Dac dorii s m contactai, tii unde m putei gsi, Mr. Aylon. n cazul c voi obine noi informaii, vi le voi transmite nentrziat. i lu rmas bun i iei. Chandler se prbui ntr-un fotoliu. De aici pot s cer la telefon New Yorkul? S-1 convoc pe Preston. Aylon porunci prin interfon secretarului s obin legtura cu Bank of America and South Asia". Cteva minute mai trziu glasul lui Preston se auzi n receptor. Ce e cu tine, Ron? Te roade dorul de Banc? Te atept la Paris, Harold. Vii cu primul avion! Tonul jovial al vicepreedintelui Bncii se schimb:

S-a ntmplat ceva? Ai s afli aici! . . nc un lucru, Harold! Anuleaz aprobarea mprumutului acordat lui Weidenfeld. Vom avea n curnd nevoie de toate resursele noastre. Prea trziu, Ron. Chiar azi, la prima or, i-am predat cecul. S-a napoiat n mod expres din Arabia Saudit spre a-1 ncasa. Am executat dispoziia dumitale, Ron. Chandler suspin: Atunci nu mai e nimic de fcut! . . Cnd vii la Paris s-mi aduci listele cu principalii notri acionari, i rezerv o camer la Intercontinental". Dup ce termin convorbirea telefonic, Chandler se ntoarse spre amfitrion. Abia acum neleg de ce aciunile Bncii mele nregistrau creteri att de accentuate. Era rezultatul cumprrilor efectuate de Shannon . .. Mare sectur l Dup ce se napoie la Hotelul Crillon" i se spuse c era chemat la telefon de New York. Ce bucurii m

mai ateapt?" reflect amrt. Cnd duse receptorul la ureche, auzi vocea jovial a lui Weidenfeld. Am vrut s-i mulumesc, Ron, pentru mprumut. i pentru c tiu s m revanez, i dau i eu o veste bun; Jill, protejata dumitale a obinut, graie interveniei mele, rolul principal n Panic pe Via Veneto". Preia rolul Dianei Rogers. Cum s-ar spune, intr n papucii unei mari vedete. Va avea i un nou regizor, pe Rudolph Zimmerman, un tip cumsecade, care o va pune n plin lumin. Ei, ce zici, nu te bucuri?

Rznd nervos, Patricia Byron se uita crispat cnd la fia de asfalt a autostradei, care se repezea ameitor sub botul rou al automobilului, cnd la copacii ltu- rahrci care se avntau vijelios gata s se striveasc de parbrizul curbat, cnd la acul vitezometrului care oscila ntre 280 i 290 kilometri pe or. Conduci nebunete, Teddy Bear!

Vrei s ne sinucidem? Rsul ei gutural, nfricoat, lstimula s apese tot mai adnc pedala de acceleraie. Vitezometrul nregistra acum 300 Km. pe or, iar acul oscila spre dreapta, ntr-o progresie lent dar continu. Lamborghini^ul Countach" inea ca un proiectil printre automobilele ntl- nite n cale. Vreau s demonstrez c iueala luminii poate s fie depit! exclam Teddy Bear cuprins de o euforie delirant. In loc de benzin folosesc tahioni. Tahioni? Da, nite particule care au realizat n acceleratoare o vitez inimaginabil. n comparaie cu iueala uria a tahionilor, viteza luminii este de zero fa de infinit. Existena demonstrat a tahionilor rstoarn teoria relativitii. Acul vitezometrului atinsese 315 kilometrii pe or, iar cursa lui nu se terminase. Patricia rse glgit: Dac vrei s murim ca Romeo i Julieta, in s-i renprosptez

memoria: sinuciderea lor s-a datorit unei nenelegeri... Dar eu nu am de gnd s murim, Patricia! Vreau s zburm n lun i de acolo n soare! Automobilele - depite rmneau cu atta iueal n urm, nct preau s mearg n sens invers. Farurile puterniice ale Lamborghini-ului zvrleau rachete de lumin orbitoare. Snt fericit, Patricia! A vrea s mbriez autostrada, arborii, noaptea, stelele. Nu m ispitete perspectiva mbriirii unui copac, Teddy Bear. La viteza asta ne-am nfur n jurul lui ca leucoplastul pe mosor. Lamborghini-ul trecu fulgertor pe lng o main a poliiei care i puse sirena n funciune i i se avnt n urmrire. Teddy Bear chiui entuziasmat: Are mai puine anse s ne prind, dect o broasc estoas s ajung din urm un ogar n plin fug. Maina poliiei i pierdu vnatul, dnd dovad de o ruinoas neputin. Au s-i rzbune umilina,

alertnd toate mainile poliiei de pe parcurs. Ei i? A izbutit pn acum muritor de rnd s apuce fulgerul de coad? Patricia l privi oarecum uimit de frenezia lui i spuse n glum: Dac nu te-a fi vzut bnd numai juice de grape- fruit a fi zis c te-ai mbtat. N-ai greit deloc. Snt beat! Beat de fericire! Poate fiindc m aflu lng tine. Snt flatat, Teddy Bear. Dar asta nu nseamn c m nent posibilitatea de a ne ncheia existena terestr ntr-o frntur de secund. Nu este oare preferabil s-i termini viaa ntr-o apoteoz, dect s te chinueti luni de zile nainte de a-i da ultimul suflu pe un pat de spital? Patricia se cutremur: Devii lugubru, Teddy Bear. Ne-am apropiat de limita velocitii Lamborghini- ului meu, rosti Teddy Bear cu regret.

Mulumesc lui Dumnezeu i constructorului c s-au oprit aici, declar emfatic Patricia, fcndu-i semnul crucii, dup ritul catolic. Chandler Junior nu-i ridic piciorul de pe accelerator. M ntristeaz gndul c vom ajunge la destinaie. A fi vrut ca drumul sta s dureze la infinit... Ce feeric rai de licurici! .Prin faa ochilor lui, miriade de gze fosforescente descriau un fantastic penaj de pun stropit cu toate culorile curcubeului. Snt luminile Parisului care clipesc n zare, rosti prozaic Patricia. Se uit la ceasul de bord: Nu e dect opt. Vom avea tot timpul s ne schimbm pentru serata Elissei Castellammare. nsoitorul ei se posomori: A fi preferat s nu ne fi tulburat nimeni tete-- tete-ul n noaptea asta. Nu vreau s-o mhnesc lipsind de la petrecerea ei, Destul c i-am refuzat ospitalitatea i am dat prietenilor ei ocazia s m foarfece

... Te temi de rutile lor? Dac m-a fi temut, nu m-a fi instalat la Intercontinental". Nu vrei s-o lai mai ncet? Cred c e preferabil s ne petrecem noaptea la serata Elissei dect pe un pat de spital. Teddy Bear reduse viteza, fiindc proximitatea capitalei sporise circulaia eomplicnd-o considerabil. Dispoziia lui sufleteasc se schimb brusc. Este inutil s-i cumperi maini grand sport cnd autostrzile snt mpnate cu duminicarzi i nceptor^ nepricepui! exclam iritat. n ziua urmtoare sosirii lor la Paris, Teddy Bear vizitase expoziia automobilului de la Grand Palais" Modelele noi i strniser n asemenea msur entuziasmul, nct cumprase cte un exemplar din fiecare main cu mare capacitate cilindric prezentat publicului n premier. Un Maserati Khamsin" cu 8 cilindri n V,

de 4930 c.c., un Mercedes 450 SLC", deasemenea cu 8 cilindri de 5025 c.c., un BMW M 1" de 3500 c.c care dezvolta o vitez de 262 km/or, un Aston Martin V 8" de 5340 c.c., un Jaguar XIS" de 12 cilindri, 5343 c.c. n sfrit un Lamborghini Countach" care l cucerise mai vrtos dect toate celelalte. Dup ce le pltise, dduse porunc s-1 fie livrate la Intercontinental". Apoi uitase de ele fiindc viaa parizian, att de bien remplie pentru strinii cu multe parale, l prinsese n vrtejul ei. n compania Patriciei cutreerase casele de haute couture Dior, Nina Rieci, Saint Laurent, Cardin, Courreges, Chlae, cci ea dorea s-i completeze garderoba cu ultimele creaii ale modei pariziene, se lansaser ntr-un lung turneu prin restaurantele, barurile, dancingurile cu mare vog. fcuser pariuri masive la Longchamp i Auteuil i pierduser muli bani prin cazinourile i tripourile de pe Rive Droite. Prezena Patriciei l mbta ca un vin tare. Uitase i de antrenamentele pentru foarte

apropiata- curs de la Le Mans. ntr-o diminea, ieind din hotel, gsise n faa intrrii, aliniate ca soldaii n front, mainile cumprate de la expoziie. Marea lui pasiune pentru automobilele cu mare cilindree reizbucnise cu o furie nc necunoscut. O lsase pe Patricia plantat lng unul din uriaele candelabre de bronz care strjuiau porile hotelului i ncepuse s examineze extatic fiecare main n parte. Obligat de poliie s elibereze strada, pentru a nu stnjeni circulaia, i strmutase bijuteriile pe patru roate n parcajul subteran din Place Vendome, apoi fcuse cte o prob eu fiecare n parte. Fiindc ceruse n mod express s i se predea automobile rodate de ctre specialitii firmelor, le testase performanele, supunndu- le la cele mai mari eforturi. Ataat sincer de fantascul alergtor de curse, Patricia acceptase s-1 nsoeasc n plimbrile lui n afara Parisului. Ar fi apreciat pitorescul peisajelor dac Teddy Bear n-ar fi gonit znatec uneori s o treac toate rcorile.

Ciudeniile lui definite de ea drept originaliti, i sporiser simpatia pentru acest copil mare, eliberat de complexele, pedanteria i teatralismele brbailor din lumea ei, n majoritate play boys dornici s cucereasc i s se lase cucerii.. . Prin Parisul inundat de autovehicule de toate mrcile i dimensiunile, conduse ntr-un ritm infernal, Teddy Bear evolua cu aisance. Lamborghini-ul lui se strecura ca o oprl diabolic de agil printr-o colcial de scorpioni. Patricia ngrozit n primele zile de temeritatea noului ei prieten se deprinsese treptat cu aceasta, spunndu-i resemnat c nimeni nu se poate mpotrivi destinului. Intr-o sear dup o curs infernal pe oselele din sudul Parisului, se napoiar la hotel i nainte de a se schimba n inut de sear, gsir timpul s fac dragoste, dar pe furate, cci erau invitaii Elissei de Castellammare la o petrecere oferit n vila ei din Neuilly. Cldirea, un magnific palat n stil Regence, fusese cldit de im marchiz cu

gusturi somptuarii, n epoca premergtoare Marei Revoluii. Dup ce marchizul i plecase capul sub cuitul ghilotinei, cldirea trecuse din mn n mn pn ce fusese achiziionat curnd dup ncheierea celui de al Doilea Rzboi Mondial de ctre principele Giulio di Castellammare, care socotise nelept s se expatrieze din Italia-i natal, spre a-i face uitate legturile strnse cu regimul fascist al lui Mussolini. Fiul su, ultrarafinatul Eduardo di Castellammare intrat ntr-o jenant strmtoare financiar, gsise o ieire avantajoas nsurndu-se cu Elissa Holland, fiica unui petrolist texan cu multe zeci de milioane de dolari. Mezaliana se dovedise extrem de profitabil pentru blazonul ruginit al nobilului italian, care renscuse din ruine magnific, opulent, nfloritor, ca i cnd n-ar fi trecut peste el civa ani de mizerie stngaci ascuns. Vila Castellammare, izolat n mijlocul unui vast parc prinul avusese tria de caracter s nu-1 parceleze n loturi lesne

transformabile n bani ce i-ar fi prins bine n epoca lui de pronunat declin era ascuns n parte de privirile oamenilor de pe strad de o perdea de copaci seculari. Cnd Teddy Bear i opri maina n faa porilor ferecate ale parcului, ntunericul profund care nconjura vila, l fcu s ntrebe nedumerit: Eti sigur c n-am greit adresa? Casa pare ne- locuit. Nici o grij. Aici, la Paris nimeni nu-i mai afieaz bogia. Milionarii se feresc de ziariti, de Kid- nappers, de teroriti, dar mai cu seam de opinia public de o vreme violent ostil privilegiilor i privilegiailor. Concepiile europenilor s-au schimbat n ultima vreme. tiu toate acestea de la Elissa, care s-a adaptat perfect la mediu. Sun de trei ori din claxon i ai s vezi ce are s se ntmple. Teddy Bear se execut. Aproape simultan porile de fier se deschiser automatic i Lamborgini-ul ptrunse n parc, apropiindu-se de cldirea aflat n bezn. Cnd stop n faa intrrii principale, un ins n livrea de

ofer se materializ din neant i lu n primire maina spre a o parca mai departe. O lumin albstruie, difuz, permise Patriciei i nsoitorului ei s urce scara cu trepte de marmur ce ducea la ua cu dou canaturi, zgrcit deschis. Ptrunser ntr-un vestibul cufundat n semintuneric. Exact ca n romanele rocamboleti, fcu haz Teddy Bear de luxul de precauiuni al gazdelor. Abia dup ce ua se nchise n urma lor, lumina se intensific gradat, descoperind pereii mbrcai n oglinzi. coloane de marmur, piedestale ce purtau reproduceri moderne foarte bine realizate ale unor statui de Praxitele. Se deschise alt u, oferind privirilor un irag de saloane somptuoase, populate de invitai n costume i toalete de sear. Elissa de Castellammare tnr, cochet, de o captivant drglenie le iei n ntmpinare. Se m- brti cu Patricia, iar Teddy i srut galant mna. Te-ai europenizat i dumneata, i surise gazda. Americanii nu obinuiesc s srute mna.

Intre el i doamna visurilor lui se ncheag o trainic legtur spiritual.

M acomodez condiiilor locale, declar Chandler Junior cu glumea emfaz. Nu-i va fi uor s te adaptezi ciudeniilor de aici. In curnd vom fi silii s ne ascundem n catacombe, asemenea cretinilor oropsii din epoca Romei Imperiale. Azi, proscriii sntem noi, bieii bogtai. l msur cu privirea din cap pn n picioare. E simpatic Sigisbeul tu, Patricia! Felicitri! Sigisbeu? Ce nseamn asta? se interes amuzat Teddy Bear. Clasicul nostru boy friend american, i explic Patricia. De cnd a devenit italianc rezident la Paris, Elisse folosete de predilecie termeni italo-frncezi. Sigisbeu este o invenie veneian, adug Elissa.

Numai att? M dezamgeti, principes! Cu prietenii m tutuiesc. Teddy Bear, Elissa! stabili Patricia denumirile obligatorii.

S v prezint invitailor, spuse amfitrioana. Snt nerbdtori s te cunoasc Teddy Bear, cci toi i admir performanele. Numai pe cele sportive? zmbi semnificativ i echivoc Patricia. Pot s garantez c i pe alte trmuri performanele lui snt remarcabile. Elissa i ncrei fruntea, profund interesat. i-ai rezervat monopolul asupra lor, sau ca orice femeie modern, cu concepii avansate, accepi s-1 mpri i cu prietenele tale? Eu, de pild, a candida cu drag inim la testarea calitilor lui. Un certificat eliberat de mine se bucur de o reputaie internaional. Am s reflectez asupra acestei chestiuni, fgdui Patricia. Ai invitai simpatici n noaptea asta? Elissa i trecu mna prin pru-i blond cu reflexe rocate. Tot ce-i poate dori cel mai snob dintre snobi. Celebriti din toate domeniile. Film, literatur, art, finane, nobilime, tiine, sport. ..
t ^_ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _

Eterosexuali i homosexuali ... O galerie perfect. Nu lipsesc nici regi detronai. Snt aici vreo doi dintre acetia. Dac m-a fi limitat la oaspei din lumea noastr, neam fi plictisit de moarte. Am preferat s-mi mpestriez societatea. La una din ultimele serate, am poftit un gangster foarte cunoscut. nchipuiete-i, scumpo, s-a comportat ca un gentleman, stricnd tot efectul. Presupun c nu absenteaz nici micuul Dolphi, spuse Patricia. Cum i nchipui c Dolphi ar pratea lipsi de la petrecerile mele? Mi-a declarat deunzi c pentru mine ar fi n stare s renune i la o recepie oferit la Bu- ckingham Palace. l crezi? Pn la proba contrarie, l cred. . . Iat, vorbim de lup... Adolphe Krammer, grsu, grisonat la tmple, cu prul rrit n cretet, cu ochi rztori, gue trandafirie i burt proeminent nfurat n brul de moar violet al unui smoking de

aceeai culoare, traversa tocmai cu pas domol salonul, innd n mn un pahar cu ampanie pe jumtate consumat. Patricia l chem ca pe un cel. Aici, Dolphi! Vino s te prezint unui prieten! Dolphi se apropie gudurndu-se. Srut familiar obrajii Patriciei i strnse mna lui Teddy Bear. E destul s te privesc, Mr. Chandler, ca s-mi dau seama de ce se tem de concurena dumitale Andretti, Fitipaldi i Lauda. Ai muli idolatri, Mr. Chandler. . . Acesta l ntrerupse amical: Teddy Bear, Dolphi. Atunci s ne dm acolada, propuse Dolphi cu entuziasm. Il mbrie pe sportiv, neobinuit cu asemenea manifestri de simpatie. Dolofanul i sesiz ezitarea: S nu te temi, Teddy Bear? Nu snt homosexual. Recunoti c nu eti la mod? rse Elissa. Recunosc, se nclin el cu graie

elefantin. Krammer era o figur celebr n jetset-ul internaional, dei nimeni nu-i cunotea antecedentele, sursele de existen, preocuprile intime. Se tia doar c este inofensiv, agreabil, gata oricnd s fac mici servicii prietenilor, c celebritile l primesc n intimitatea lor, c devenise o figur monden dei nu se fcuse remarcat prin nimic deosebit. Prezena lui la o serat sau la un dineu, la o premier ori la un festival, garanta participarea unor figuri de prim plan. Krammer era o replic uman a acelor plpnde naripate care se fac utile cu- rind contiincios carnea rmas ntre dinii crocodililor, ce stau docile cu botul cscat. Pretutindeni invitat, nu avea alt grije dect s-i ntrein o garderob bogat, indispensabil oficiului su de parazit de lux. Se tia c pentru a-i asigura veniturile relativ modeste necesare acestui unic obiectiv, furniza uneori gazetarilor n pan de informaii ecouri asupra activitii fabuloase a jet- set-ului, avnd grije s scape numai aprecieri incapabile s supere pe cei interesai.

Ghidai de Elissa i de Dolphi, care se inea scai de grupul lor, fcndu-i s rd cu glumele-i decoltate, Patricia i Teddy Bear cutreierar saloanele spre a se familiariza cu lumea si cu ambianta. Tnrul Chandler plutea pe aripile unei euforizante stri de spirit. Dans, bu mult, se arunc ntr-o piscin de marmur umplut cu bile minuscule din material plastic ce ineau loc de ap, juc poker, rulet i sup- rnduse dintr-un fleac, aplic un pumn n falca unui tnr care reacion culcndu-1 la pmnt cu un upper-cut bine plasat. Rixul nu fu pe placul ctorva invitai, care se mrginir s strmbe din nas, cci o manifestare mai elocvent a dezacordului, lor, risca s indispun pe amfitrioan, sincer ngrijorat de starea lui Teddy Bear. Unul dintre invitai, Doctorul Alfred Thalberg, patron al unei celebre clinici de psihiatrie din preajma Parisul, ddu improvizatului boxeur scos din lupt, ngrijirile necesare. Dup ce-1 readuse n simiri, l ndemn s se odihneasc puin. Teddy Bear era groggy. Dup
it

ebuliiunea lui de pn atunci, czu brusc ntr-o profund stare depreiv. Refuz s primeasc scuzele tnrului care n fond nu avusese nici o vin, cci nu el provocase incidentul i ceru Patriciei s-1 nsoeasc la hotel. Elissa era dezolat. Principele de Castellammare, un tip pompos, care se remarca prin incapacitatea de a lega o conversaie logic, se nvrtea n jurul soiei sale, ncercnd s o consoleze. nainte de plecare, Patricia mulumi medicului care se ocupase de Teddy Bear. Nu avei pentru ce, Mrs. Byron. N-a fost mare lucru. Profit ns de ocazie c Mr. Chandler nu este de fa, ca s v fac o recomandare. N-ar fi ru dac Mr. Chandler mi-ar permite s-1 consult. Pot s v vorbesc deschis? V rog, rosti ea vag ngrijorat. V temei s nu fi suferit vre-o leziune intern? Nu. De altceva este vorba. Am observat cteva simptome care cred eu impun un examen mai amnunit. Patricia mulumi Proniei cci Teddy Bear se afla cu Elissa i cu principele

n cellalt capt al camerii i nu putea auzi convorbirea ei cu Thalberg. Ese ceva grav? Nu pot s m pronun nainte de a-1 consulta temeinic. Cu ct se va supune mai repede unui examen medical cu att mai bine va fi pentru el. Avei vreo bnuial? Tot ce v pot spune este c i-am analizat comportamentul n cursul acestei seri; i unele lucruri m-au intrigat profesional. Nu este cazul s-1 nspimntai pe prietenul dumneavoastr. Asigurai-1 c nu va fi dect un examen de rutin. Poftii cartea mea de vizit, cu adresa clinicei mele. Omagiile mele, Mrs. Byron. Snt onorat c vam cunoscut. Dup ce se despri de ciudatul personaj, Patricia o lu deoparte pe Elissa. Doctorul care s-a ocupat de Teddy Bear este un om serios, sau alearg dup clieni cu multe parale? Elissa rmase surprins: Doctorul Thalberg este o somitate n domeniul

neurochirurgiei. Nu numai c nu alearg dup clieni, dar ca s fii primit de el, trebuie s te nscrii cu sp- tmni nainte. Patricia i relat pe scurt discuia purtat cu Thalberg. nseamn c a observat ceva anormal. Poate c prietenul tu i-a trezit simpatia . . . Sau mila, adug Patricia. Am s-1 determin pe Teddy Bear s-1 consulte. Vara i zmbi n colul gurii: Crezi c e cazul s-i complici existena? In copilrie eram ndemnate s facem fapte bune. Asta s fie unicul motiv al interesului tu? Patricia nu-i rspunse. O mbri, apoi se ndrept spre Teddy Bear. S mergem, dragul meu. S-a fcut trziu .. .
*

Harold Preston, senior vice president la Bank of America and South Asia" debarc la Orly dimineaa la ora 10- O

main a filialei pariziene a BASA" nsoit de un funcionar subaltern, l transport de la aeroport la Intercontinental". Cnd ajunse la hotel era ntr-o dispoziie sufleteasc masacrant. Cltoria fcut pe nepregtite l obosise. Ceva mai mult, nainte de a pleca de acas se certase cu Geraldine, soia sa, care i reproase pentru a mia oar c nu aduce destui bani n cas. Orgolioas, certrea, roas de invidie, voia s etaleze acela lux, aceeai opulen ca soia lui ChandIer, uitnd c acesta dispunea de venituri, fabuloase. i cu Jeff, fiul su mai mare avusese o discuie. Sophomore la Harvard, acesta pretindea s aib o main de sport personal, fiindc afirma el l sufoca superioritatea afiat de unii colegi de universitate, care i plimbau prietenele n. automobile italieneti, foarte scumpe, sno- bnd pe studenii sraci ori ai cror prini deschideau cu zgrcenie bierile pungii. Dac ar fi dispus de rezerve bneti, Preston i-ar fi fcut gustul,, oferindu-i o main de

mic litraj. Pentru moment ns, un asemenea lux era de neconceput. Spre a-1 mai mbuna, i mprumuta pentru sfritul sptmnii propiul su Cadillac. ntr-o diminea dup ce-i reluase n primire maina, gsise ntrunui din compartimentele de la bord, cteva buletine pentru cursele de galop, uitate de fiul su. Descoperirea l consternase, fiindc turful constituia o pasiune extrem de costisitoare. Avusese o explicaie furtunoas cu Jeff, care i inuse piept cu obrznicie. Cu acest prilej aflase c Geraldine furnizase n cteva rnduri vlstarului sru preferat sume de bani nu prea mari, dar care totalizate deveneau relativ impresionante, Plin de indignare, Preston i interzisese s mai fac asemenea libera- liti. Dac lui Jeff i mai scuza uneori escapadele fiindc era biat, refuz s acorde circumstane atenuante fiicei sale mijlocii, Frona, care n loc s-i vad de nvtur se nhitase cu un grup de pseudoartiti i cntrei de rock, convins fiind c n acest chip i manifesta emanciparea, independena fa de prini. Numai Phil, prsle,

elev la high school i ddea satisfacii cu inteligena lui precoce. Dasclii l categoriseau printre copiii supradotai. Din nefericire i Phil se nstrinase de printele su fiindc Geraldine nu pierdea ocazia s-1 scad n ochii copiilor, nvinuindu-l c se dezinteresa de soarta lor, c nu ridica un deget pentru a le ameliora standingul. Argumente specioase, stupide, pe care el se strduia zadarnic s le rstoarne. Cu cei 85. 000 de dolari, salariul su anual, nu era n stare s ntrein trena pretins de Geraldine, cu att mai mult cu ct jumtate din veniturile lui erau nghiite de ratele pltite pentru casa cumprat pe credit, ca i pentru Cadillacul achiziionat n aceleai condiii. Enorm l costa i garderoba Geraldinei, la care se adugau cheltuielile necesitate de procurarea i ntreinerea aparaturii electronice pretinse de copii magnetofoane, casetofoane, videocasetofoane, pic/c-up-uri, cu ntreg cortegiul lor de discuri, benzi i casete. Dac punea la socoteal i mobilele achiziionate tot n rate,

ajungea la concluzia c se nglodase n datorii imposibil de onorat la termenele prescrise, l mpresura groaza la gndul c ntr-o zi i se vor refuza noile credite la care apela cu ujn fel de disperare. i era normal s se ntmple aa, cci garaniile oferite de el se subiau pe zi ce trece. Dac ar fi fost ales preedinte al Bncii dup moartea btrnului Hammond, ar fi obinut un salariu anual de 125. 000 de dolari, ceea ce iar fi permis s respire mai n larg. Dar Ron Chandler fusese preferat, fiindc era nrudit, ori prieten cu cei mai influeni membrii din comitetul directorilor. Dac Chandler ar fi fost o capacitate, el Harold, n-ar fi avut nimic de obiectat. Dar de la nscunarea lui la conducerea BASA" nu realizase nimic deosebit. Se fcea mai remarcat prin activitatea sa monden, dect prin cea profesional, redus la proporii modeste. Dar Chandler mai era i unul dintre marii acionari ai Bncii, argument n plus n favoarea sa. Dei l ura, Preston se strduia s pstreze cu el relaii cordiale, cci un

antagonism deschis i-ar fi nveninat i mai mult existena. Poate c unii l-ar fi considerat la. Geraldine nu pierdea ocazia s nu-i reproeze ineria, absena spiritului de competiie, de combativitate. Condiiile erau ns de aa natur nct o btlie strnit de el n-ar fi avut nici o ans de izbnd. Chandler i amra i mai tare pilula, comportndu-se ca un despot. Chiar i pe el, senior vice president, al doilea personaj n ierarhia personalului Bncii, l trata ca pe un subaltern oarecare. Culmea este c nu o fcea dinadins. nc de copil se obinuise s comande la o armat de servitori. Dar i n viaa sentimental Chandler se bucura de o poziie privilegiat. Dup ce plecase n Europa, nsoit de Jill Winters, funcionarii Bncii fcuser mare haz: Btrnului satir Jiu-i mai plac dect minorele. Le rpete precum Neptun, i le poart peste oceane spre a-i astmpra luxura. La vrsta lui este totui o performan remarcabil". Dac el, Harold, ar fi avut asemenea aventuri^ toat lumea l-ar

fi condamnat. Directorii s-ar fi unit mpotriva lui i l-ar fi expulzat din snul lor. Acum de pild, Ron l chemase la Paris, ordonndu-i s aduc totdeodat i lista marilor acionari. Tonul face muzica. Dac Ron i-ar fi acordat mai mult consideraie, relaiile lor ar fi mbrcat o form mult mai suportabil. In mod normal, vizita aceasta neprevzut n capitala Franei ar fi trebuit s-1 ncnte. i plcea s cltoreasc, s fie gzduit n marile hoteluri lux pe care nu i-1 ngduia cnd pleca n vacan nsoindu-i familia. Acum ns toate l nemulumeau, ncepnd cu propria sa neputin de a pune piciorul n prag i de a-i clama drepturile. Rspunsese la apelul lui Ron, ca un cine de vntoare la fluieratul stpnului. Cine tie ce nzdrvnie avea s-i comunice, dndu-i o importan exagerat. Trecu n sala de baie s se rad, fiindc barba i crescuse nnegrindu-i obrajii, dei se brbierise n zori, la New York, dar zbrnitul telefonului l

sili s se napoieze n camer. Auzi n receptor glasul agitat al lui Chandler: Ai adus lista marilor acionari, Harold? O am asupra mea. Atunci peste ct timp ne putem vedea? S m brbieresc, Ron, i snt al dumitale. Te atept la hotelul Crillon". Faci doi pai de la Intercontinental" pn aici. Avem multe de discutat. Vrei s lum micul dejun mpreun? Mulumesc, am gustat ceva n avion. ntr-o jumtate de or snt la dumneata. Dup ce i fcu toaleta. Preston prsi hotelul. Vremea era frumoas, iar Rue de Rivoli, scldat n soare, avea o nfiare feeric. Dinspre grdina Tuileries veneau miresme de trandafiri. Pentru Preston frumuseile acestea erau ca i inexistente, fiindc excesul de bil l fcea s vad totul n culori cenuii, terne. Ajuns la Crillon", fu ghidat de un page boy pn la apartamentul lui Chandler. Cnd acesta i deschise ua, Preston

rmase uimit de expresia de panic. ntiprit pe chipul su mbtrnit parc peste noapte. ndat ce rmaser singuri, Chandler, l cuprinse de umeri: Harold, niciodat Banca noastr n-a fost ameninat de o primejdie mai mare ca astzi. Trebuie s punem la cale msurile tactice i strategice menite s dejoace planurile lui Shannon i ale arabilor. Te-am chemat la Paris, spre a ne concerta i cu Philip Aylon, care ne-a fgduit tot sprijinul su. Iat despre ce e vorba . . . Dou ore mai trziu, Preston prsi descumpnit hotelul ,,Crillon". Ron nu-1 invitase s prnzeasc mpreun, datorit probabil prezenei lui Jill Winters. Dar aceast chestiune care pn mai ieri l-ar fi ocat, dndu-i nc odat prilejul s fie n sinea lui mndru de propria-i moralitate, trecea acum pe planul al doilea. Revelaiile lui Chandler asupra complotului arabilor nu i pruser credibile. tia c Humaidah dispunea de uriae capitaluri, dar de aici i pn a-i

mprti temerile lui Ron n legtur cu o iminent tentativ de. acaparare printr-un merqer forat a trufaei i puternicei Bank of America and South Asia" mai .era drum lung. Prea multe miliarde ar trebui angajate n lupt, iar riscurile ar pune pe gn- duri chiar i pe cei mai ndrznei speculatori. Pe de alt parte, nici nu-i era ngduit s resping posibilitatea existenei unor manevre de culise n plin desfurare. Totul trebuia analizat, cntrit, cu luciditate i realism. Panica lui Chandler, atta vreme ct nu exista dect o informare furnizat de un a^ent secret, i prea cel puin prematur. Cu aceast ocazie fcu iari cele mai triste aprecieri asupra incapacitii preedintelui Bncii de a face fat unei situaii excepionale. Dac el Preston, ar fi fost la crm, nu s-ar fi ajuns la o asemenea criz. Shannon i Humaidah n-ar fi ndrznit s porneasc la atac, tiind c n fruntea Bncii se afla un conductor ager la minte, energic i mai ales capabil s le in piept. Pe de alt parte, Preston, n ciuda incredulitii sale,

era nevoit s recunoasc prezenta unor bizarerii de natur a-i trezi unele suspiciuni. De pild creterea valorii nregistrate de aciunile B.A.S.A." n Wall Street, indiciu al existenei unor tranzacii active n jurul lor. Dac n pofida scepticismul afiat de el, avea s se deschid totui o mare btlie, va fi obligat a face cauz comun cu Chandler. Aprndu-i scaunul de nreedinte i apra indirect i scaunul su de vice preedinte. Preston l cunotea pe Barry Shannon, fiindc fuseser colegi la Harvard. Dei amndoi coborau din familii nevoiae, el, Harold, i suportase cu demnitate i stoicism srcia, spre deosebire de Barry, n stare s se vre n cele mai abjecte ginrii, numai s-i asigure un nalt nivel de via. Relaiile lor nu fuseser niciodat cordiale. Harold l antipatiza pe Shannon pentru inteligena, pentru talentul cu care tia s se descurce n orice mprejurare. Dac Barry era realmente n combinaie cu arabii, apoi btlia urma s fie deosebit de grea, cci drzenia, temeritatea i

mai cu seam lipsa lui de scrupule fcea din el un adversar foarte periculos. Drumul pe jos pn la hotel i mai destinse nervii. Gsi chiar timp s se opreasc la vitrina unui magazin cu cravate. Se gndi s cumpere pe una din ele, neagr cu picouri albe, dar dup puin cumpnire, renun. Banii lui personali erau numrai. Socoti preferabil s duc n dar soiei sale, un fular creat de Saint Laurent. Foarte sensibil la obiectele de lux, Geraldine prefera o pies vestimentar cu un aspect mediocru, dar cu o marc prodigios, alteia mult mai frumoase, dar fr blazon. Intr n holul hotelului i rmase foarte surprins cnd l zri pe Barry Shannon tolnit ntr-un fotoliu i pufind spre tavan rotocoale de fum albastru de igare. i Shannon l vzu. Cu cel mai firesc aer, se ridic i veni spre el cu mna ntins: Ce plcut ntmplare, Harold, s ne ntlnim la Paris! i zmbi cu voie bun. Eti singur, sau cu doamna?

Preston' nu tia ce atitudine s adopte. i zise ns c cel mai nelept lucru era s afieze un aer neutru, care s nu-1 angajeze la nimic. Dac l-ar trata cu ostilitate, iar trezi bnuelile. Iar el, Preston, trebuia s apar n postura unui ignorant, n ceea ce privete manevrele fostului su coleg de la Harvard. Nici prietenos nu voia s fie, pentru c Shannon i inspira o violent antipatie. Hello, Barry! Am sosit aici n interes de serviciu. O vizit de rutin la filiala noastr parizian. n cazuri d-astea, mi place s mpletesc plcutul cu utilul, cltorind ntr-o companie feminin ct mai agreabil, cum procedeaz dealtfel i preedintele tu. Chandler e un trengar i jumtate. Tu nu i semeni deloc, Harold. M ntreb cum de v nelegei aa de bine? Pcatul n-a fcut niciodat cas bun cu virtutea. Ce-ar fi s lum prnzul mpreun? Eti invitatul meu

la Rotiseria hotelului. Are nite preparate delicioase. Je m'y connais. Puhoiul verbal al lui Shannon nu-i mai permitea s plaseze nici un cuvnt. n condiii normale, ar fi gsit nu pretext spre a respinge invitaia. i zise ns c Shannon va svri poate vre-o indiscreie susceptibil a fi folosit mai trziu mpotriva lui nsui i a arabilor si. Intrar mpreun la Rotiserie. Matre d'hotel-ul i conduse la o mas central i le oferi o list cu multiple specialiti. M lai pe mine s fac menu-ul, Harold? l ntreb Shannon expansiv. M rog, dac-i face plcere . . . La nceput stridii i ampanie, Dom Perignon, comand Matre d'hotel-ului. Prefer ampania, vinurilor, Harold. Dac ii totui s bei i un pahar cu vin; i recomand un Mouton Rotschild. Eu am s beau un Schweppes, declar emfatic Preston. Stridii cu Schweppes? E o blasfemie! La prnz evit din principiu

alcoolurile, replic Preston cu afectat cumptare. Cum vrei, dragul meu, pcatul pe capul tu s cad. Felurile comandate de Shannon cu liberalitate de mo- gul ncepur s se perinde pe mas. Oaspetele su lu din fiecare porie cte puin. n cele din urm fcu amfitrionului graia de a accepta un pahar de Mouton Rotschild. La desert, Preston, ceva mai bine dispus, lans o sgeat, spre a-i urmri efectul. A pune rmag, Barry, c invitaia ta de azi nu este lipsit de gnduri ascunse . . . Shannon izbucni n rs: ntotdeauna am spus, Harold, c eti un bun cunosctor al firii umane. Ai citit n sufletul meu ca ntr-o carte deschis. Firete, invitaia mea are un scop dar nu unul ascuns.. Am de gnd s-i fac o propunere. Cu toat sinceritatea, ca ntre foti colegi. i ofer 500. 000 de dolari pentru lista marilor acionari ai Bncii tale, ,pe care o ai n clipa de fa

n buzunar. mi trebuie i un tabel al persoanelor cu depozite mari bancare. Pentru asta i ofer nc 100. 000. Preston deschise gura, spre a-i rspunde, dar stupoarea i tiase glasul. Rmase >cu buzele cscate ntr-un cerc perfect. Figura lui Shannon redeveni serioas. tiu c lista se afl asupra ta, i c ai adus-o de la New York la cererea lui Chandler. Am informatori la B.A.S.A.", din cele mai variate ealoane. Tabelul . cu deponenii poi s mi-1 predai dup napoierea ta n Statele Unite. Preston fcu o mutr ofensat: Cred c glumeti, Barry! Te previn c nu apreciez deloc asemenea glume. Interlocutorul su i muie buzele n cupa de ampanie. Ochii lui, animai de o expresie amuzat, l fixau cu ironie: Snt ct se poate de serios, Harold. Ceva mai mult, i ofer un pachet de 10. 000 aciuni prefereniale, care vor fi lansate

dup ce Banca va trece n alte rhini. Iar n ncheiere, i asigur pstrarea funciei de senior vicepresident n viitorul comitet al directorilor cu perspectiva nu prea ndeprtat, de a deveni president i chairman al B.A.S.A.". Preston se fcu vnt: Realizezi oare., Barry c a putea s te denun pentru tentativ de corupere a unui funcionar superior din B.A S.A."? Amfitrionul rse nepstor: Ai putea, dar n-ai s-o faci. Unus testis, nullus testis Cu ce coroborezi denunul tu? n faa autoritilor judiciare, dac vei gsi cu cale s le sesizezi, nu-mi vei putea opune dect cuvntul tu, contra celui al meu. Eti imund, Barry! ntotdeauna ai fost un repezit, Harold. Nu te grbi s-mi dai rspunsul. Cntrete bine, nainte de a-mi respinge oferta. M ndoiesc ns c integritatea ta i va aduce foloase considerabile. Vei primi poate de la Chandler o gratificatie

modest, foarte modest, n raport cu oferta mea. Fcu o pauz, apoi relu cu duritate n glas: tiu. Harold, c te afli ntr-o situatie grea, c eti nglodat n datorii, c n-ai nici o ans s devii vreodat preedintele ..B.A.S.A." Chandler este de o vrs+ sensibil peal cu a ta. Locul n-ai s i-1 poi lua, ori- ct te-ai zbate. La tine, la Banc, eti, cum se spune n termeni militari, bun n grad". Preston trnti ervetul pe mas i se ridic n picioare ca mpins de un resort. Vru s plece, dar i zise c nu se mai cuvenea s accepte poziia de invitat al lui Shannon. Bg mna n buzunarul dinuntru al vestonului spre a-i scoate portofelul. Amfitronul i ghici inteniile: Nu te osteni, Harold! Prnzul e pltit dinainte. Preston nu-i ntrerupse gestul. i exhib portofelul, smulse dinuntru trei bancnote de cte o sut de dolari i le arunc pe mas.

Cred c acoper costul consumaiei mele. Fr s mai salute, se ndrept spre ieire. Atept rspunsul tu! auzi din urm glasul persiflant al lui Shannon. ntrebi de mine jos. la recepie! Dup ce rmase singur la mas, Shannon fcu semn Matre d'hotel-ului s se apropie. i art cu degetul dolarii lsai pe mas: Prietenul meu i-a lsat uri pourboire. Stridiile au fost la nlime. Nici ampania nu mi-a displcut. Cru 1962, nu-i aa? Exact, Sir\ 1962! Stei un fin cunosctor, Sirl

Ori de cte ori venea la Paris cci ocaziile nu-i lipseau^ ncurcturile juridice ale clienilor si impunn- du-i dese cltorii n strintate avocatul Brian Richardson nu uita s viziteze magazinele cu jucrii spre a cuta trenuri n miniatur. Interesul venic

treaz pentru locomotive electrice ori cu aburi, pentru vagoanele de marf sau de cltori, pentru grile, depourile, triajele, cantoanele, toate reduse la proporii liliputane, nu era datorit existenei unor copii sau nepoi de vrst fraged, dornici de jucrii, ci propriul su gust pentru acest gen de passe temps scump i complicat. Creierul lui obosit pn la saturaie de savantele-i jonglerii cu argumentele juridice att de elogios apreciate de clientel ct i de judectori, nct i duraser o reputaie egalat de foarte puini confrai avea o imperioas nevoie de a se destinde. Ori jocul cu trenuleele cptase rolul unei supape de siguran, care-i permitea s-i descarce nervii suprancordai, s-i odihneasc spiritul, s-i refac energia adeseori solicitat pn la epuizare. Brian Richardson se dedicase cu atta entuziasm carierei sale, incit declinul maturitii l gsise fr familie i fr prieteni. Dispunea la Londra de o locuin somptuoas,

mult invidiat de colegii si mai puin faimoi n lumea tribunalelor. Meritul lui n rafinata mpodobire a interioarelor era egal icu zero. Cei mai cunoscui i reputai decoratori din capitala Marii Britanu i puseser amprenta creindu-i o reedin demn de celebritatea marelui Briatn iRichardson. Puinilor clieni autorizai s-1 viziteze n locuina sa, le era destul s-i arunce privirile asupra pnzelor semnate de maetrii olandezi i florentini din secolele XVI i XVII, asupra mobilelor autentice spaniole i italiene din aceeai epoc,, asupra covoarelor orientale strvechi ori asupra sta- tuietelor i bibelourilor achiziionate cu preuri fabuloase de la Christie's i Sotheby's, spre a-i da seama c trebuiau s plteasc onorarii corespunztoare, spre a ntreine indirect acest lux debordant. Fr a fi incult, Richardson aprecia splendida-i locuin numai sub aspectul ei utilitar. O asemenea proprietate ntr-unui din cele mai

elegante cartiere ale Londrei, constituia dovada gritoare a succeselor lui profesionale, a ascensiunii sale n ierarhia social. Pentru a-i pstra standing-ul strict conformist dispunea de dou RollsRoyce-uri identice Phantom VI de 60 de costume toate la fel pantaloni reiai, jachet neagr cu nur de mtase i cravat plastron alb cu picouri negre. Abia n ultimii ani i comandase un frac, necesar la puinele ceremonii obligatorii pentru un om de rangul su. Zece robe de avocat completau zestrea-i vestimentar. Pentru c nu fcea sport, nu asista la spectacole, nu vizita expoziiile, ignora jocurile de noroc, i n general distraciile frivole, nu i procurase mbrcminte pentru asemenea ocazii. Adversarii l considerau obtuz, unilateral, lipsit de orizont, de imaginaie. Adevrul este c se dedicase n exclusivitate profesiunii sale. nc din primii ani de activitatea juridic ctigase

ncrederea clientelei prin contiinciozitatea cu care se ocupa de fiecare proces n parte, orict de nensemnat ar fi fost miza. Orice mpricinat socotete propria lui cauz drept cea mai important, declara Brian tinerilor juriti care se angajau n biroul su. Avocatul are datoria s se identifice cu interesele clienilor i s arunce in balana toat priceperea i abilitatea n vederea ctigrii proceselor ncredinate lui. Nepsarea, neglijenele, comoditatea, snt de neiertat". Chiar cnd firma lui avocaial ajunsese s cuprind aproape o sut cincizeci de colaboratori depind multe dintre cele mai cunoscute firme juridice de dincolo i de dincoace de Ocean studia personal fiecare dosar n parte i ddea instruciuni precise avocailor tineri sau vrstnici de sub conducerea sa. Nu-i luase niciodat concediu, fiindc nu concepea lase dosarele pe mna colaboratorilor, orict de capabili ar fi fost acetia* Specializat n domeniul financiar i

economic, devenise avocatul unui mare numr de Bnci, precum i a ctorva moguli ai marii finane, care nu se puteau lipsi de consiliile lui juridice. Minat de procesele s-ale, Brian Richardson cutreierase pmntul n lung i n lat, plednd n faa celor mai nalte instane din marile capitale ale lumii. Fie c se afla n avion, n tren sau n automobil, se lsa att de profund antrenat n studierea i analizarea dosarelor, nct ajunsese s nu mai vad ce se petrece n jur. N-ar fi fost n stare s spun cum arta Parisul sau Viena, Madridul ori Washingtonul, dei fusese chemat n aceste metropole de nenumrate ori. Ar fi fost cel mult capabil s-i dea prerea asupra confortului hotelurilor sau al slilor de tribunal respective, singurele n care i consuma timpul, la care se adugau bineneles, cunoaterea celor mai mari magazine cu jticrii. Pasiunea lui pentru trenulee se nscuse ntmpltor. Un client deosebit de important, ducele George de North- land aflat n ultimii lui ani de

via, czuse de pe cal la o partid de polo. Imobilizat ntr-un fotoliu de durerile provocate de un picior scrntit i de un umr umflat ct un pepene, nu fusese n stare s se deplaseze pn Ja cabinetul avocatului pentru a discuta evoluia unui foarte costisitor i lung proces n legtur cu concesionarea ctorva zcminte de diamante din Africa de rsrit. Dei i vizita foarte rar clienii, Brian Richardson fcuse o excepie pentru btrnul duce. Cnd se nfiase la Northland House, un edificiu palaial din Mayfair, i fusese introdus n prezena venerabilului aristocrat, acesta supraveghea cu ncordat interes evoluiile unor trenulee manevrate de majordom, un personaj grav, cu favorite sure i chelie impozant. Pentru Richardson, ntlnirea cu piticele garnituri feroviare, avusese semnificaia unui coup de foudre. Versatul om de legi uitase de preuitul lui timp i se adncise n jocul cu trenuleele, dirijate de btrnul Northland. Ziua aceea avea s constituie o

piatr de hotar n existenta att de ordonat a avocatului. Secretarii care primiser dispoziie s-1 atepte n cabinet pn la napoierea ltfi de la Northland House, rmseser foarte uimii cnd vzuser c miezul nopii trece, fr ca maestrul s-i fac apariia spre a le da dispoziii pentru a doua zi. Richardson se ivise abia pe la orele dou din noapte, radios ca dup o foarte reuit petrecere. In dimineaa urmtoare se nfiinase la cel mai mare magazin cu jucrii londonez i cumprase trenulee eu toate accesoriile lor, n valoare de peste o mie de lire sterline. Ulterior achiziionase pe baz de comand cele mai sofisticate vagoane i locomotive miniaturale descoperite n cataloagele specializate publicate de fabricile de jucrii din Italia, Frana, Germania Federal si Statele Unite. Peregrinrile lui profesionale prin Europa i America nu mai erau ca pn acum fade, lipsite de sare i piper. Dup ce ncheia discuiile cu caracter juridic, ori pleda cu obinuita-i
7 'I

elegan n faa magistrailor gravi i pedani ieea n ora i cutreera prvliile cu jucrii, n cutare de trenulee. Acum avea un scop n via, o pasiune ncnttoare, o magnific obsesie . . . n existena aceasta reglat ca i mersul unui ceas elveian de mare precizie, se afla i' o zon de lumin intens, pierdut ns n negura trecutului. n epoca nceputurilor sale profesionale, Brian Richardson pe atunci modest secretar n cabinetul juridic al avocatului de origine canadian William Edmonton Chavrillon, care- i ctigase n City reputaia unui imbatabil comercia- list se ndrgostise n tcere de fiica acestuia o blond superb, zvpiat, inteligent, care cucerise cu farmecul ei ntreg personalul biroului avocaial, n cap cu tomna^ ticii colaboratori ai tatlui ei i terminnd cu timidul secretar, proaspt angajat. Dragostea lui Brian era sortit prin definiie s nu-i gseasc mplinirea.-Ce ans de izbnd ar fi avut srmanul scrib afectat pentru nceput serviciului de arhivar, n competiie cu tinerii

avocai spilcuii i plini de ei, ori cu financiarii mai vrstnici, dar foarte bogai, care se nvrteau ca fluturii n jurul fetei? Vizitele scurte ale Olympiei n biroul printelui ei, aveau pentru Brian semnificaia apariiilor fugitive ale soarelui, printre norii cenuii ai unei zile de toamn trzie. nveselit de ochii lui umezi i rotunzi de viel amorezat, care-i urmreau cu devoiune fiecare micare, ea se oprise odat la masa lui de lucru, i dup ce l privise surznd peste vrafurile de registre, i vorbise cu glas catifelat: Dup cum te uii la mine, s-ar zice c m iubeti. Luat prin surprindere, Brian se mbujorase ca o fecioar, plecase intimidat ochii i dup cteva clipe, gsise puterea s clatine din cap, n semn afirmativ. Ea izbucnise n rs: Dac nu mi-ai fi simpatic, i-a permite s m iubeti. Dar te-a face s suferi, cci snt capricioas, extravagant, egoist i mai ales rea. mi place s-i vd pe brbai trndu-se la picioarele mele, cerindu-mi o privire, un zmbet. Tu

eti prea bun, prea cuminte, prea neajutorat, Brian, ca s treci prin asemenea chinuri. S rmnem prieteni. E mai bine aa. Hai, nu mai fi trist i strnge-mi mna, ca ntre camarazi! Monologul se desfurase fr martori, ntre rafturile ncrcate cu dosare prfuite. Olympia i fcuse un gest de rmas bun i ieise din ncpere. Brian se uitase lung n urma ei n vreme ce inima i btea dement. Cteva sptmni mai trziu, Olympie se mritase cu un tnr om de afaceri din City. Brian, care-i nchipuise n naivitatea lui, c prietenia oferit de ea se va transforma treptat n dragoste, suferise ca un cine, rumegndu-i n tcere durerea. Fusese ispitit s se sinucid, aspirnd gaz natural din soba lui de buctrie. Dar n ultimul moment renunase la materializarea funestei sale hotrri. Pusese totui capt crizei, renunnd la slujba-i de arhivar. Spre a dovedi Olympiei c merit a fi apreciat pentru calitile lui, se luase la trnt cu viaa. Construise edificiul reputaiei

sale crmid cu crmid., avnd grije s-1 ridice ct mai nalt, dar pe fundaii foarte solide. Dup cteva decenii de munca istovitoare, ajunsese la rndul su avocat cu renume bine stabilit nu numai in Marea Britanie, dar i dincolo de fruntariile ei. Culminase, cstignd cteva procese cu mare rsunet la Curtea Internaional de la Haga. Vieii sentimentalo i

pusese ns definitiv punct. Se mrginise s urmreasc n tain i cu melancolie fulguranta carier monden a Olympiei, care trecea cu uurin dintr-o csnicie ntr-alta

sporindu-i de fiecare dat averea i veniturile. Douzeci i mai bine de ani se scurseser de cnd Brian prsise biroul avocaial al lui William Edmonton Chav- rillon. n cabinetul su, studia dosarul unui proces care fcuse vlv. Un duce francez i ucisese nevasta, spre a se cstori cu

tnra guvernant a copiilor si. Brian

formula tocmai un interogatoriu, cnd ua se deschisese brusc i n ncpere

i fcuse o intrare zgomotoas Olympie, care nu gsise necesar s-i

anune vizita prin se

cretar, asa cum cereau uzanele ./ Brian, vreau s te ocupi de procesul meu de divor, ii spusese fr nici o introducere, dup ce se aezase neinvitat pe un scaun. Avocatul meu i-a gsit s moar tocmai acum, lipindu-i' creerii de un copac, ntr-o coliziune a automobilului su, datorit ceei. M despart de soul meu, Cyrill Hammond, president i chairman al B.A.S.A." Bank of America and South Asia". E un tip att de anost nct m mir cum de am gsit rbdarea s triesc alturi de el patru ani ncheiai. Motivul nu e ndeajuns de puternic spre a-mi ngdui s obin divorul n favoarea dumitale, Olympie. I-ascult, Brian, de ce crezi c team ales avocat? Ca s invoci motivele cerute de lege, i s-mi
t

ctigi procesul. Brian Richardson acceptase s se nhame la lucru i graie abilitii lui obinuse ctig de cauz, sporind totodat cu despgubiri cifrate la 50 milioane de dolari averea deja fabuloas a clientei sale. De atunci rmsese avocatul ei permanent. Dei l fulgerase la un moment dat gndul s devin nsfrit soul Olympiei acum era i el un personaj cu vaz renunase la acest proiect de ndat ce fusese informat asupra gustului ei pronunat pentru carnea tnr. La cei 60 de ani ai lui, nu putea concura cu fermectorii play boys, i cu adolescenii n blue jeans preferai n exclusivitate de Madame Chavrillon. Iubirea lui de odinioar, transformat -la btrnee ntr-o afeciune calm, -durabil, l fcuse s-i asume cu un unilateral devotament, protecia intereselor ei materiale. Brian era sigur c pasiunea Olympiei pentru tineri avea s o angajeze ntr-o zi n complicaii nedorite. In previziunea lor, ncerca s o apere, veghind asupra ei asemenea

geniilor bune. Trenuleele i dragostea platonic pentru Olympie Chavrillon, colorau acum feeric viaa, n trecut att de tern, a avocatului Richardson ... Prezena sa la Paris, n aceste zile, se datora unui apel telefonic primit din partea lui Philip Aylon, unul dintre clienii lui deosebit de important. Aylon l incitase la o discuie asupra unei chestiuni extrem de spi noase. Unul dintre secretarii mei v va ntmpina ia Orly. Mi-a permite s v sugerez cursa Air France*', care sosete la Paris dup amiaz la ora 16.20. Lui Brian nu-i prea convenise acest apel cu un arri- ere gout de porunc. Tonul interlocutorului, n deobte calm, stpnit, trda o nervozitate de ru augur. Brian Richardson cunotea starea precar a sntii lui Aylon i iminena unui sfrit previzibil, amnat ns de capriciile naturii deprinse a juca feste chiar i celor mai experimentate fee medicale. Poate c maladivul Aylon i presimea sfritul i n ateptarea lui voia s-i

ntocmeasc testamentul. Cnd unul dintre cei mai bogai oameni din lume te angajeaz consilier juridic i te pltete corespunztor nu-i permii luxul de a-1 neglija" conchise Richardson. Cltoria la Paris i va prilejui i o vizit la furnizorul su de jucrii. Catalogul anuna scoaterea pe pia a unui trenule excepional reconstrucie la scar redus a strlucitorului Orient-Expres" imortalizat n scrierile unor scriitori reputai dintre cele dou rzboaie mondiale. Avocatul eficiena personificat debarcase la Orly fr nici un minut ntrziere. Trei sferturi de or mai trziu era introdus n prezena lui Philip Aylon, mai sntos pare-se ca niciodat. Dup ce-i ceru scuze fiindc l deranjase cu un apel att de intempestiv, gazda i relat lovitura pus la cale de Barry Shannon si de arabii si pentru a acapara B.A.S.A." jFolosindu-se de pachetele de

aciuni achiziionate n secret i de sprijinul unor acionari mbrobodii

de ei, vor ncerca s se substituie actualei conduceri a Bncii, profitnd de adunarea general care se va ine n curnd. Avocatul cltin dubitativ fruntea: Planul e abil, dar i riscant. n primul rnd le mai trebuie nc 31% din aciuni, spre a obine o majoritate de 51% din voturi la adunarea general. Vor ncerca s dobndeasc surplusul de aciuni fie cumprndu-le pe preuri superioare pieii, fie c- tignd voturile acionarilor neutri printr-o propagand denat. Vor promite o majorare substanial a dividendelor, argument irezistibil pentru acionarii slabi de nger. Conductorii B.A.S.A.", aliaii dumneavoastr, nu trebuie s-i piard cumptul, opin Richardson. Faptul c ai descoperit jocul lui Shannon este un punct c- tigat pentru B.A.S.A.". Pe de alt parte, Banca dispune i ea de arme eficace. n primul rnd posibilitatea de a chema pe Shannon i pe arabii

lui n faa justiiei pentru nclcarea legislaiei financiare. Pn la judecarea definitiv a cazului, putem obine o interdicie provizorie a participrii lor la alegeri. Separat de aciunea n faa tribunalelor, avem dreptul de a ntiina o autoritate capabil s le blocheze jocul: Securities and Exchangv.* Comission" cruia trebuie s i se raporteze orice cumprare care depete 5% din totalul aciunilor unei companii. n al doilea rnd putem riposta mobiliznd n sprijinul nostru 51% din voturi. Cred c nu va fi prea greu. Aylon cltin din cap, exprimndu-i nencrederea i ngrijorarea. Tocmai c va fi foarte greu . . . De ce? Dup cte tiu, dumneavoastr, Mr. Aylon, nu numai c deinei 6% din aciuni, dar facei parte i din comitetul directorilor Bncii. n aceast calitate avei un cuvnt greu de spus .. . Relativ greu, Mr. Richardson.

Avocatul scoase din buzunarul jachetei o igar de f oi: mi permitei? V rog! Dup ce i aprinse tacticos igara, Richardson pufi de cteva ori. Cu Robert Sunderland cred c se va putea ajunge Ia o nelegere. Presupun c nici lui nu-i va conveni ca Banca s ncap pe mna arabilor. Nu tiu ce atitudine va adopta el. Sigur este c mie personal, nghiirea Bncii de ctre arabi numi convine deloc. ,,B.A.S.A." controleaz o mare fabric de avioane, dou antiere navale,

Folosindu-m de influena mea, pot mobiliza nc 7 sau 8% aciuni. Din rest, un mare numr, .circa 12% se afl n posesia celor trei foste soii ale defunctului Cyrill Hammond, fondatorul Bncii. Robert Sunderland Beauclair deine alte 3% din aciuni. Restul snt n posesia unor acionari mai nesiguri dect nisipurile mictoare.

uzine metalurgice i o fabric de aparate electronice ultraperfecionate. Toate acestea snt mari furnizoare ale Israelului. Humaidah se va strdui s modifice politica Bncii. Dac va prelua conducerea B.A.S.A." i va asuma obligatoriu i contractele existente la acea or. n cazul c va nclca clauzele lor, va fi silit s plteasc despgubiri usturtoare, Mr. Aylon. Israelul nu are nevoie de despgubiri bneti ci de avioane, de nave de lupt, de aparatur electronic. Richardson ridic minile, smn c nelegea gravitatea situaiei: Mi-ai vorbit despre cele trei soii . . . Aylon strmb din nas: Nite scorpii! Rapace, recalcitrante . . . Nu se gn- desc dent a propriile lor interese . . . Richardson zmbi: ntmpltor. una dintre ele este clienta mea. Madame Olympie Chavrillon. O femeie independent,

voluntar, inteligent. Dar cu o mare slbiciune. i plac adolescenii. Aylon rnse: Snt rata s-i furnizez un regiment de tineri. Avocatul expedie cteva rotocoale de fum spre lustra cu mrgele de cristal de deasupra capului. V rog s v ocupai de aceast chestiune, Mr. Richardson, relu amfitrionul. Un junghi n genunchiul drept i aminti c era bolnav, muritor, fragil ca un pahar de cristal cu perei subiri bizotai cu exagerare. Avea totui datoria s lupte pn la ultima suflare. Va fi o btlie homeric, Mr. Richardson, rosti printre dini. Dup o pauz adug: Poate c ai accepta s v ocupai i de celelalte dou soii ale rposatului Cyrill Hammond. Avocatul scutur scrumul'igrii ntr-o scrumier de cristal din preajma sa. Cu femeile vrstnice m-am neles

aproape ntotdeauna. Dar cu cele tinere, Mr. Richardson? Mai puin, suspin juristul. De altfel nici n-am prea avut timp s m ocup de ele. (Se ridic de pe scaun). Va trebui s-mi punei la dispoziie elementele necesare . . . Pn mine sear le vei primi n copii Xerox. Aici sau la Londra. Aici.. ntre timp am s iau legtura cu M* dame Chavrillon. mi trebuie i adresele celorlalte dou doamne . .. Le vei avea nentrziat. V-am rezervat un apartament n acest hotel. Rolls-ul care v-a adus de la Orly v rmne la dispoziie tot timpul ederii dumneavoastr la Paris. Dup o strngere de min cordial, Richardson se despri de amfitrion. Nu discutaser nc despre onorariu. dar nici nu era nevoie. Financiarul nu avea obiceiul s se tocmeasc . . . ntrevederile cu Philip Aylon i lsau ndeobte un gust amar. Omul acesta tnr, strlucitor de inteligent, cu sabia lui Damocles atrnat deasupra capului i provoca un simmnt de

tristee. i apropia paradoxal un eVment comun. Philip Aylon nu va cunoate calmul i nelepciunea senin a btrneii, iar el Brian nu cunoscuse bucuriile tinereii. Acum, cnd prul i se albise, si obrajii i se scoflciser, ajunsese s se joace cu trenulee. Rse: Maturitatea este un intermediu ntre dou copilrii. De prima copilrie te desparte tinereea. De a doua copilrie identificat cu jalnica senilitate te desparte btrneea". Filozofie ieftin, care nu1 consola deloc. Rolls-ul l duse pn la un mare magazin cu jucrii de pe Rue de Rivoli. Colegilor i colaboratorilor care se mirau de marea i tardiva lui pasiune pentru trenulee, le explica tacticos .c acest inofensiv passe temps i punea ordine n gnduri, i calma nervii i i echilibra psihicul. Psihologii i psihanalitii ar gsi desigur explicaii nstrunice. Ar spune-c n copilrie lipsa de jucrii l complexase, creindu-i n subcontient dorina de a do- bndi obiectele de care nu avusese parte n primii ani

e x i s t e n t . . . Maina opri la luminile roii ale unui &top. n dreptul portierei dinspre trotuar se afla un biea care vindea ziare. Avocatul acion deschiderea automat a geamului i ntinse cteva monede mrunte distribuitorului, primind n schimb un jurnal. Pe prima pagin, un titlu i atrase atenia: ,,0 bomb artizanal explodeaz ntr-un supermagazin provocnd 5 mori i 52 de rnii, printre care 9 copii. Fptaii n-au fost nc prini.. O fotografie n alb i negru nfia locul sinistrului: Raionul de jucrii transformat ntr-un morman

de sfrmturi i de moloz, avnd deasupra n echilibru nestabil, o ppu intact. Plin de oroare, Richardson mpturi ziarul i-1 arunc alturi, pe banchet. Spirit conservator, detesta violenele, vrsrile de snge, terorismul acest nou nscut al anarhismului nsfrit orice zguduiri susceptibile s primejduiasc ordinea social existent. Att de adncit n gnduri era, nct nici nu observase -c automobilul se oprise n faa supermagazinului. Tuea ostentativ a oferului l trezi din meditaie. Cobor din Rolls, travers trotuarul fcndu-i anevoie loc prin uvoiul de pietoni, apoi ptrunse n cldirea asemntoare prin ordonana i mulimea care se mbulzea la fiecare etaj, pe o gigantic piramid de termite. Cunotea topografia,, fiindc frecventa raionul cu jucrii ori de cte ori venea la Paris. Scrile rulante l ridicau de la un etaj la altul, apropiindu-1 de destinaie, sporindu-i emoia, pasiunea de colecionar, stimulat de expectativa unor gsiri"

care s sporeasc valoarea comorii lui. Cci pentru idolatorii care adun cu neostoit srg tablouri sau timbre, mobile antice ori cri potale, pietre preioase sau automobile vechi, cri rare ori autografe ale celebritilor sportului, coleciile respective capt semnificaia unor comori inestimabile. Pentru ei preul pieii nu reprezint dect un aspect comercial, vulgar, o estimare total inferior adevratei valori a obiectelor colecionate. Travers un raion cu discuri ultimul dinaintea paradisului eu jucrii cnd atenia i fu atras de trei tineri de culoare, cu prul tuciuriu, cre, ornduit deasupra calotei craniene ntr-un fel de balon flocos coafur la mod denumit tehnic ,,african" i care se comportau oarecum ciudat. Se uitau la discuri, dar cnd i cnd aruncau priviri piezie, laterale. ,,Pndesc ceva", i zise avocatul suspicios. Unul dintre tineri cu o umfltur bizar n buzunarul de jos al hainei se ndrepta spre o ue practicat ntre dou rafturi cu discuri. Att de intrigat era Richardson,

nct, spre a le urmri neobservat manevrele, se opri lnp un stativ cu casete,, de unde i putea vedea opernd. Tnrul care intrase pe u, reapru i fcu un semn discret unuia dintre cei doi prieteni, care continuau s examineze ostentativ nite discuri cu anvelope violent colorate. Cel vizat l urm fr s se grbeasc. Amndoi ptrunser pe ua pe care o nchiser fr zgomot n urma lor. Richardson bnui c surprinsese manevrele unor hoi. In calitatea lui de cetean contient ar fi avut datoria s avertizeze pe vreunul dintre vnztori. i zise ns c se va face de rs dac va da o alarm fals. Deodat l fulger o idee cutremurtoare. Nu cumva primii doi suspeci se pregteau s planteze o bomb artizanal? Al treilea rmsese probabil de straj, spre a-i preveni dac lucrurile aveau s se complice, ori spre a le acoperi retragerea, dac mprejurrile i-ar sili s caute a se face ct m^i grabnic nevzui. Pe Richardson l podidir brusc sudorile. Explozia unei maini infernale ar face prpd. La

nceputurile carierei lui aprase n calitate de avocat din oficiu ucigai, teroriti, anarhiti. Toi, indiferent de firm, i fceau din crim un instrument pus n slujba intereselor proprii sau de clan. Intr-o vreme Brian crezuse n idealuri n druirea de sine, n cuvintele mari ale delicvenilor politici care pretindeau a se fi dedicat ndreptrii tarelor sociale, a combaterii canitalismului rapace. Cnd teroritii preluau puterea din mna ocupanilor de ieri, deveneau la rndul lor tiranici. In dosarele care-i trecuser prin min, Brian gsise documente care ilustrau activitatea anarhitilor, setoi s renoiasc lumea, n special fotografii nfind cadavre sfrtecate, cldiri incendiate, avioane arse, muzee aruncate n aer, indivizi rpii, ferecai n lanuri i izolai n pivnie umede, copii spintecai de schijele bombelor artizanale, fabrici distruse. Iminena unei explozii care s spulbere supermaga- zinul eu sutele lui de vnztori i clieni, trezi instinctul de conservare al lui Brian. Uitnd de trenulee, de locomotivele ,

miniaturale, de noile vagoane liliputane, inti impanicat spre ieire, mbrncind lumea, fcndu-i loc cu pumnii, cu coatele, ntr-un frenetic ,,scap cine poate" ... Cnd se vzu n strad, arunc o ultim i rapid privire asupra supermagazinului cu etaje multe fl stivuite intr-o piramid ascuit, cu perei de sticl, apoi se urc n Rollsul care-1 atepta la trotuar. Porunci gfind: La Intercontinental! Respir uurat doar cnd automobilul se ndeprt in dea j uns de imensa cldire, spre a nu se mai teme c aceasta s-ar fi putut prbui asupra lui, strivindu-1. i scoase plria ,,melon" i i tampon cu batista de mtase fruntea asudat, apoi puse n funciune instalaia de climatizare. Rcoarea plcut care se instal n interio" rul limuzinei i mai clarific gndurile, pn atunci att de nvlmite.
.

,,M-am speriat de propriile mele nchipuiri, i zise. Cred c tipii aceia erau sirr^pli borfai. Am avut 'de-a face cu atia delicveni n cariera mea, nct i pot singulariza dintr-o privire n mijlocul unei mulimi de inofensivi. Temerile mele, desigur exagerate, s-au datorat psihozei fricii create de teroritii i bandiii de toate calibrele. Bucuros c i gsise o scuz, i fgdui s rennoiasc n ziua urmtoare vizita la magazinul cu jucrii. ndat ce sosi la hotel, telefon Olympiei Chavrillon, solicitndu-i o scurt ntrevedere. Te atept n apartamentul meu, i spuse ea. M bucur c ai venit. Doream s te ntiinez c tnrul dumitale reprezentant, avocatul Donlevy nu s-a dovedit la nlimea recomandrilor. Prin intermediul lui am ncercat s angajez prin contract n exclusivitate un dansator care bine ndrumat ar fi capabil s umbreasc gloria lui Nijinsky sau a lui Lifar. Nu putem discuta prin telefon

asemenea chestiuni, replic avocatul. Urc imediat la dumneata. Peste cteva minute, o camerist l introduse n prezena Olympiei Chavrillon, care se supunea unei operaii complicate de renovare estetic. Instalat pe un scaun n faa mesei de toalet, i nfurat pn la gt ntr-un mare ervet alb de oland, avea brbia susinut de un bandaj elastic menit s-i reduc gua la proporiile din tineree, obrajii uni cu parafin, iar easta acoperit de o casc pentru uscat prul, n form de clopot. Un estetician, un coafor i o manichiurist, cu asistenii i asistentele respective, se aferau n jurul ei. Olympie Chavrillon nu se jena s-i primeasc secretarii, procuritii i avocaii, n vreme ce i se reparau degradrile fizice. Se deprinsese s trateze pe toi acei care depindeau de banii ei, ca pe nite automate lipsite de simminte omeneti. Nici Brian Richardson nu se bucura de un statut aparte. Singurele fiine n faa crora Olympie Chavrillon n-ar fi conceput s apar dect n toat splendoarea erau tinerii desemnai a fi cucerii i

femeile din lumea ei, pe care voia s le exaspereze cu frumuseea ei venic proaspt. Snt foarte suprat pe Donlevy, l ntmpin ea pe avocat, vorbindui cu dinii strni, spre a nu-i strica masca de parafin. Omul de legi i zmbi cu indulgen. Donlevy este un excelent avocat de bar, dar mai are de nvat n ceea ce privete tratativele cu oamenii de art, instabili i capricioi. Pot s te asigur c n maximum 24 ore vei avea n mn contractul semnat de protejatul dumitale. Ochii Olympiei Chavrillon scnteiar: i mulumesc, Brian. tiam c m pot bizui pe dumneata. Avocatul se nclin: A dori s-i mai supun o chestiune de cea mai mare nsemntate. Ceva urgent? Foarte urgent. S ias toat lumea afar, porunci Olympie autoritar. Dup ce termin ce am de vorbit cu domnul avocat, v chem... Te rog s-mi

vorbeti pe scurt, Brian. Nu pot sta cu masca asta pe fa la infinit... Avocatul reflect cteva clipe, cutnd o formul n stare s explice nu numai n puine cuvinte scopul vizitei sale, dar s i impresioneze. Un grup de capitaliti arabi, vor s pun mna pe B.A.S.A." s-i instaleze oamenii n comitetul directorilor i s dicteze pe viitor politica economic a Bncii. Madame Chavrillon nu realiz gravitatea situaiei descris de Richardson, fiindc gndurile ei vagabondau aiurea. Replic nepstoare: Ce importan au pentru mine treburile astea? i cum a putea frna eu manevrele arabilor? Am s-i rspund la ambele obieciuni Olympie. In actualul comitet al directorilor dispui de numeroi prieteni. Unii au colabarat cu fostul dumitale so. De care am divorat. . . Toti tiu c Hammond era un afemeiat, c si schimba soiile ca pe prosoape. Mergi de comparaie.
i

Nu trebuie s te superi cci situaia aceasta i-a creat totui o atmosfer favorabil. Prob evident c- actualii directori te respect, este c au acordat numeroase mprumuturi protejailor dumitale. Olympie i ddu dreptate. Protejaii" alctuiau un foarte important capitol din viaa ei. Dup ce i uza, pn se stura de ei domnia lor sentimental avea ndeobte o durat scurt i ,caza", acordndu-le astfel un fel de compensaie spre a le ndulci amrciunea concedierii. Graie influenei ei, erau ereditari de Banc spre a-i deschide fie un atelier de coafur, fie un bar, fie un teren de tir, fie orice* alte ntreprinderi aductoare de venituri, potrivite cu gusturile i aptitudinile respectivilor. Un nou comitet al directorilor, compus din oameni noi, necunoscui, nu se vor arta tot att de acomodai fa de capriciile ei. Madame Chavrillon i pungi buzele, fcnd s crape contururile mtii.

Cum a putea interveni spre a mpiedica o schimbare a conducerii Bncii? Eti unul dintre marii ei acionari. La viitoarea adunare general voturile dumitale proporionale cu numrul aciunilor pe .care le deii vor avea mare pondere. De acord, Brian. Dar eu nu dispun dect de 3% din aciunile Bncii. Aparent ai avea dreptate, dar

nu este aa. Dac la cele 3% din voturi adugm celelalte 3% deinute de prima soie a lui Hammond, Mrs. Elisabeth Howard, actualmente principes de Montenuovo i in sfrit ultimele 4o/o testate de defunctul Cyril Hammond ultimei sale soii, Olivia Hammond, totalizm 10% din voturi, ceea ce este enorm . . .

Te rog s nu-mi mai vorbeti de fostele soii ale lui Gyril. tii bine c le detest. i ele mi rspund cu aceeai moned. Vor vota cu arabii, dac vor tii c eu voi fi

alturi de actuala conducere a Bncii. M ndoiesc, Olympie, c vor svri asemenea neghiobie. Interesele lor materiale i am motive serioase n sprijinul afirmaiei mele coincid cu interesele dumitale. In orice caz, Brian, nu voi fi eu aceea care le' va face avansuri n vederea ncheierii unui acord. . . Chestiunea aceasta m privete pe mine. M fac forte s obin chiar i cooperarea Juliei Hammond . . . Ochii Olympiei Chavrillon aruncar scntei. S nu-mi mai vorbeti despre vipera aia! O bestie! Cyril a fcuto cu o servitoare. S-a culcat cu ea la beie i mai trziu, i-a recunoscut plodul. Ah, ct de imbecil putea S fie uneori Cyril! Avocatul zmbi cu indulgen. Cyril a cunoscut o via sentimental complicat .. . Are ns o scuz. Era att de frumos nct toate femeile i cdeau pe cap ...

Pardon! Eu nu i-am czut pe cap! l contrazise Olympie acid. Dar este inutil s ncerc a-i rsturna convingerile. Reputaia lui de mascul irezistibil era prea adnc ancorat. Cnd a devenit soul meu, era deja b- trn. Insfrit, e inutil s brodez pe aceast tem. Cyril n-a fost dect propriul lui prieten, un Narcis ntrziat. Iar Julie, este portretul tatlui ei. Egoist, vanitoas, ncpnat, meschin, rea i mai ales animat de un aprig sim al contradiciei. . . Pariez cu dumneata, Brian, c va vota eu arabii! Poate c voi reui totui s o

imblnzesc... Olympie pufni furioas: Leii, tigrii, anacondele, crocodilii, pot fi mbln- zii! Julie, niciodat! Cit am suferit din cauza ei, nu-i pot descrie./. Cnd am divorat de Cyril, am fost fericit fiindc am scpat de prezena acestei lepre, care mi-a otrvit viaa ... Cred c dac mi-ar aprea acum n fa,

a strnge-o de g t . . . Olympie nu putea s uite scena penibil care dusese la ruptura definitiv dintre ea i Cyril. Era ntruna din acele triumftoare diminei de primvar cu raze de soare calde care te mngie ca degetele unei femei, cu miresme de pmnt reavn, cu seva mustind n mugurii trezii la via, cu psri voioase rotindu-se prin vzduhul limpede. Olympie ieise s se plimbe clare prin pdurea de pe domeniul de vntoare al lui Cyril, din munii Alegheni. Ca de obicei, era nsoit de un tnr groom abia mplinise 17 ani, l chema Tom, era blond i avea ochi inoceni, albatri ca peruzeaua care ndeplinirea prozaicul rol de a ine caii Olympie, avid nc de pe atunci de mbririle adolescenilor, l corupsese cu destul greutate, fiindc Tom nscut i crescut ntr-o familie de modeti fermieri puritani, se artase la nceput rebel ncercrilor ei de a-1 seduce. Itinerarul lor cuprindea un invariabil popas pe marginea lacului

nconjurat de brazi, pe marginea cruia, Cyril construise un chioc rustic. Ajuni acolo desclecau, Tom aternea pe podeaua chiocului o ptur, i n singurtatea naturii fceau dragoste pn la saietate. Idila aceasta n- cnttoare pentru Olympie dura de aproape un an. In dimineaa aceea fatal, Tom ncercase s amne ,,edina44 lor galant. De cteva zile ncoace, ceva nu este n regul, Madame. Parc ne-ar pndi cineva44... Olympie replicase nerbdtoare: Aici sntem numai noi, lacul, brazii i psrile cerului. N-are rost s-i fie team. Hai, ntinde ptura!" Se aflau n cea mai compromitoare postur, cnd dup un plc de brazi apruse pe neateptate Cyril nsoit de Julie. Dureroasa surprindere ntiprit pe chipul lui i scnteia de triumf din ochii fiicei sale, erau Elocvente. Julie descoperise probabil ntmpltor secretul Olympiei, i plin de venin l adusese pe Cyril spre a-1 convinge de infidelitatea soiei lui.

Cyril se comportase atunci ca un adevrat gentleman. Nu fcuse reprouri celor doi amani, le ntorsese spatele i se ndeprtase, urmat de Julie, fericit, cci demascase intriga amoroas a mamei vitrege. Cnd Olympie confuz i furioas totdeodat se napoiase la Chaletul ridicat pe un pinten de munte, majordomul i predase o scrisoare din partea stpnului su, anunnd-o c acesta plecase la New York mpreun cu Miss Julie. n cteva rnduri seci i laconice, Cyril o informa c hotrse s intenteze divorul, c nu dorea s provoace un scandal duntor reputaiei amndurora i c i va asigura un suport financiar mai mult dect confortabil, destinat bine neles s nchid definitiv capitolul convieuirii lor. De atunci Olympie nu-1 mai vzuse pe Cyril dect n fotografiile publicate la rubricile mondene, cu ocazia cstoriei sale cu superba Olivia Farnsworth, modelul numrul unu" al Statelor Unite ...

Brian Richardson cunotea amnuntele aventurii tra- gi-comice a Olympiei. Dei Hammond se strduise s pstreze discreia, Miss Julie avusese grij s-i dea publicitatea necesar, menit n concepia ei s ruineze' reputaia soiei repudiate. Olympie Chavrillon era plmdit dintr-un aluat aparte. Nu numai c nui ascunsese capul n nisip, ca struul, ci i glorificase dispreul fa de convenienele sociale, afindu-se cu tot felul de tineri imberbi, spre scandalizarea matroanelor severe i rebarbative, dar mai ales a multor femei i fete tinere indignate fiindc li se fcea concuren neloial. Atunci rmnem nelei, Brian, i spuse Olympie nainte de a-1 concedia. Snt alturi de dumneata mpotriva arabilor. Dar nu uita s repari neghiobia lui Donley. Este o condiie sine qua nonl . . . n seara aceea avocatul cin de unul singur la Intercontinental, iar dup miezul nopii se nfiin la dancingul La Vache Amoureuse. Sobrul Brian Richardson care avusese de-a face cu

femeile tarifate numai n relaiile-i strict profesionale invit la masa lui pe Lola, una dintre animatoarele localului, o rocat planturoas care imita contiincios, dei imperfect, comportamentul i gesturile celebrei Luciile Ball regina sex- apeal-idai din anii 50. O trat din belug cu ampanie, avnd grij ca Lola s nu-1 trieze, vrsnd coninutul paharelor pe sfert consumate, in frapierea din preajma ei. Expert n interogatorii, o fcu s vorbeasc despre Tony Aubert i despre lumea care l nconjura. Punind cap la cap crmpeie disparate din comentariile haotice ale Lolei, afl de existena Rositei, i despre rolul jucat de ea n existena dansatorului. l joac pe degete ca pe o ppu. . . Tony a devenit robul ei. . . ntre noi fie vorba, nu tiu ce o fi gsit la Rosita, o slbnoag care face pe cntrea. Zice c e spanioloaic, dar m-sa a ftat-o in Meni .montant . .. Limbajul colorat al animatoarei nu era nou pentru Richardson. Din vorbele ei reuise s-i fac o idee asupra

dificultilor ntmpinate de Donlevy. Pentru a izbndi trebuia s foloseasc mijloace noi, ci ocolite. O ls pe Lola la mas i plec s dea o rait prin culise. O garderobier generos bcluit, i arat cu un zmbet complice cabina Rositei Montez. Dac v ducei acum, o gsii singur ... Cu sigurana care-1 caracteriza, avocatul ciocni n u, apoi fr s mai atepte rspuns, intr n cabin. O gsi pe Rosita refcndu-i fardul n faa oglinzii. La apariia lui se ncrunt iritat. M tem c ai greit cabina, Monsenior.. . Sntei Rosita Montez, nu-i aa? Pe dumneavoastr v cutam ... mi pare ru, dar acum snt ocupat . . . Rencepu s-i atearn rimei pe gene. Mademoiselle Montez, am venit s v propun o afacere. Vrei s ctigai zece mii de dolari? Cntreaa i ntrerupse brusc

ndeletnicirea. Dac avei poft de glume, v rog s v alegei alt ocazie . . . Nu glumesc deloc. Propunerea mea este ferm. Rosita surse de data aceasta viu interesata. i ce trebuie s fac pentru banii acetia? Se atepta s i se propun o noapte de dragoste. Ar fi fost ce-i drept foarte scump pltit, dar brbaii vr- stnici i cu multe parale au curiozitile lor ce nu trebuiesc contrariate. S-1 convingei pe prietenul dumneavoastr Tony Aubert, s semneze un contract capabil s-i asigure o ascensiune profesional remarcabil . . . Fata ei se ntunec: Tony mi-a vorbit despre asta . .. Fu pe punctul de a respinge cu brutalitate propunerea avocatului, dar n ultimul moment se abinu. Zece mii de dolari constituiau o sum ispititoare. Lcomia micii burgheze pariziene
i

ascunse sub numele Rositei Montez, o ndemna s cugete de dou ori nainte de a da Un rspuns negativ. Dac mi oferii pe deasupra sumei fixate de dumneavoastr un contract care s-mi permit s rmn alturi de Tony, putem sta de vorb . . . Richardson o privi zmbind straniu. i dovedise siesi nc odat c armele folosite de el erau infailibile. Douzeci de mii, Mademoiselle, i odat cu plata acestei sume orice obligaie a noastr fa de dumneavoastr nceteaz. Ea l privi bnuitoare: Sper c nu-mi vei pretinde s m despart de Tony. . . Noua condiie pus de cntrea, complica lucrurile. Trebuia s dea dovad de o mare diplomaie, ca s obin semntura lui Tony pe contract. Pe Rosita nu-i va fi greu s o ndeprteze ceva mai trziu. Era vulgar, apuctoare, meschin. Dragostea ei pentru Tony rmnea un simplu pretext. N-ar fi fost ns exclus ca Rosita Montez s fie mai perfid,

mai periculoas dect prea la prima vedere. Madame Chavrillon se nhmase la o corvoad grea, ncurcndu-se cu Tony Aubert. Pot s v asigur, Mademoiselle, c nu vom executa nici o presiune asupra prietenului dumneavoastr, spre a-1 determina s-i modifice orientarea vieii sale sentimentale. Fraza era cam obscur pentru nelegerea Rositei. i ea i zise, c dup ce va ncasa cei 20. 000 de dolari, nu-i va m fi greu s gseasc o cale susceptibil s duc la rezilierea contractului ncheiat de Tony cu Madame Chavrillon. Cnd mi aducei banii? ntreb curioas. Dup ce prietenul dumneavoastr semneaz contractul. mi dai un acont? rosti ea viclean. S fiu sigur c nu m tragei pe sfoar ... Dac v-a nmna banii n schimbul unei simple promisiuni, ai fi n drept s spunei c aveide-a face cu un ageamiu. mi dai contractul semnat de Tony,

v dau banii! i Tony ce va spune? C l-am vndut! Nu e nevoie s cunoasc tranzacia noastr. V pot strecura cu uurin un cec, fr s fim observai. Prefer bani lichizi. Perfect! Vei primi un plic cu 20. 000 de dolari n bac- note mari, ca s ocupe un loc ct mai restrns. De acord? Rosita prinse s-i negrease iari genele cu rimei. De acord! ndat ce reuesc s1 conving pe Tony, v chem s'venii cu contractul. Unde v gsesc? La hotel ,,Intercontinental". Este suficient s ntrebai de avocatul Brian Richardson. V previn ns c nu voi rmne la Paris mai mult de 48 de ore . . .
**

Monsienr le marqnis, le diner est servi! Cu un gest solemn, majordomul

deschise cele dou batante ale uii cu panouri sculptate i aurite n cel mai pur stil Louis XIV, lsnd s se vad masa din sufragerie, somptuos ornat cu porelanuri fine, argintrie, flori si sfesnice cu lumnri de cear. * Gerard de Saint Fargeau i goli pe jumt-ate paharul cu Pernod, iar dup ce l ls pe msua din preajm, se ridic din fotoliu. Luminile lustrei cu brae multiple, mpodobite cu minuscule stalactite de cristal, fceau s-i luceasc discret butonii cu perle negre, plastronul scrobit al cmii, revenirile mbrcate n mtase ale smokingului, rozeta comandoriei ,,Legiunii de Onoare". Avea o siluet zvelt, de tnr, dei atinsese pragul celor apte decade de existen. Spinarea i era uor ncovoiat de anii care-i apsau umerii, dar mai ales de ploaia tot mat deas a grijilor din ultima vreme. Vrsta sa devenea i mai aparent cnd avalana vetilor rele l fceau s-i. plece capul i s-i strng umerii, de parc s-ar fi ferit s nu fie 'zdrobit

sub greutatea lor. de Saint Fargeau se deprinsese cu vetile rele i cu perspectiva prbuirii lui iminente, aa cum un bolnav incurabil se obinuiete cu ideea morii nu numai inevitabile dar i foarte apropiate. Se lupta cu energia disperrii spre a ntrzia nruirea vastului edificiu industrial creat i dirijat de el. Dei avea s-i sune n curnd ceasul, continua s-i depene traiul potrivit aceluiai program rigid pe care i-1 impusese o via ntreag i n aceeai ambian de aristocratic opulena, cu care fusese deprins nc de la natere. Pe bordul Titanicului" lovit mortal de un iceberg, orchestrele cntau, iar unii pasageri plmdii din alt aluat dect restul oamenilor fricoi i mediocri i sorbeau ultimul pahar de ampanie cu un calm i o detaare ce atingeau culmile sublimului. Calmul i detaarea plin de elegan, cu care nobilii romani din epoca imperial i triau ultimele clipe-, nainte de a-i tia vinele n apa cldu a bii. Saint Fargeau nu avea de gnd s

se sinucid. Era hotrt s se bat pn n ultima clip mpotriva inamicilor care-1 nconjurau asemenea unor haite de lupi nfometai, mpotriva adversitilor destinului dac exista un destin mpotriva condiiilor vitrege impuse n frmntatele decade postbelice de rsturnrile sociale i economice care cptaser amplitudini ne mai cunoscute nc n lume. Cu amabilitatea amfitrionului obinuit s-i ntrein ct mai agreabil oaspeii, zmbi curtenitor personajelor adunate n imensul salon Empire, avnd grij ca privirile sale s se adreseze fiecruia n parte. Erau de fa diplomai printre care ambasadorul Statelor Unite cu soia , oamenii de afaceri, celebriti din lumea artelor i sporturilor, precum i cteva personaliti politice de primul rang. Dei se tia c situaia lui financiar era mai mult dect precar nimeni nu se gndea s-1 evite. Dac ampla criz care-1 lovise ar fi intervenit n activitatea profesional a altor industriai, bancheri sau

speculatori, s-ar fi creat automat n jurul lor un mare gol. Perspectiva falimentului, dar mai ales operaiunile frauduloase legate ndeobte de o asemenea lichidare, fceau ca indivizii n cauz chiar dac erau de bun credin s fie privii cu suspiciune, pna la proba contrar. Reputaia lui Saint Fargeau era ns att de nealterat, btlia pentru a-i salva imperiul industrial att de clar, de corect nct nimeni n-ar fi cutezat s ridice piatra spre a-1 lovi. Marile-i uzine siderurgice i antierele-i navale, nucleul vastelor sale afaceri, erau lovite de o criz general resimit tot att de grav dincolo i dincoace de Atlantic astfel nct cauza prbuirii care-1 amenina nu putea fi atribuit n nici un caz incompetenei sau relei lui credine. nsui guvernul se strduise s-1 sprijine, n limitele posibilitilor, amnnd scadena restituirii unor credite acordate de Stat i aprobnd suspendarea plii unor taxe, cotizaii i impozite. Dar toate acestea erau paleative. Pentru

a supravieui i a se reface, grupul Saint Fargeau avea nevoie de credite noi, masive, tot mai greu de obinut. Lumea afacerilor, ct i opinia public, alertat de frmntrile zecilor de mii de salariai ai grupului, care-i vedeau ameninat existena, urmrea cu legitim interes, poate chiar cu un fel de voluptoas expectativ, desfurarea crizei, cu ntregul ei cortegiu de veti senzaionale, ca i cum ar fi asistat la lupta unui gladiator cu fiarele, simpatizndu-1, pariind pe capul lui, dar fr s intervin spre a-1 ajuta. Acestea erau regulile jocului iar Saint Fargeau le respecta ca atare. . . Amfitrionul oferi braul su soiei ambasadorului american, deschiznd cortegiul invitailor care se ndreptar spre sufragerie. Dineul de o rafinat opulen, nu era n esen dect un pretext menit a permite lui Saint Fargeau s rennoiasc anumite contacte, s trag sfori, s-i creeze opinii favorabile, i dac se poate s-i

recruteze noi aliai. Multe prietenii se ncheag la un pahar cu vin, multe combinaii i au sorgintea n jurul unui vnat pregtit dup o reet original, n stare s ae plcut papilele gustative blazate ale mai marilor zilei. Printre invitaii lui se aflau bancheri i financiari de mare anvergur, muli dintre ei, prieteni de lung Jurat; prieteniile erau limitate ns de jocul intereselor dominate de un egoism feroce. ,,n lumea afacerilor nu-i este ngduit s te hrneti cu iluzii i nici s te sprijini pe amiciii!" obinuia Saint Fargeau s spun. at regreta c nu avea pe nimeni apropiat cu care s-i mpart gndurile, s se sftuiasc. Fiul su, Quentin, mare amator de curse de automobile, el nsui pilot pe maini de formula unu murise pe pista de la Indianapolis, ars de viu, dup ce maina sa un Ferrari, fusese percutat la o curb de Fordul unui concurent, intrat n derapaj. Impactul l proiectase ntr-o tribun. Rezervorul de benzin explodase incendiind automobilul,

transformndu-1 pe Quentin ntr-o tor vie i provocnd victime n rndurile publicului. Acesta fusese nu numai un excelent sportiv, dar i un om de afaceri remarcabil, demn de toat ncrederea printelui su. Moartea lui Quentin l lsase descoperit. Copilul 'acestuia, Quentin II, nu-i semna sub nici un raport. Lene, superficial, czut n patima drogurilor, i irosea timpul prin baruri, n compania unor tineri dubioi i a unor femei de consumaie, pricepute s-1 jumuleasc de bani. Saint Fargeau mai avea un nepot, Hubert, fiu al unui frate al su, disprut fr urm n timpul unei cltoriii pe mare. Pe ct de nepriceput era Quantin II, pe att de nzestrat se arta vrul lui. Inteligent, chibzuit, ingenios, extrem de deferent fa de unchiul su, nu reuise totui s intre n graiile acestuia. Sub lustrul de faad al lui Hubert, mult ludat de toat lumea, btrnul Saint Fargeau aprecia c se ascunde o doz de viclenie. Hubert credea el se strduia s-i ctige ncrederea pentru a obine o situaie proeminent n

snul grupului, cu scopul nemrturisit de a-1 suplini la momentul oportun. Ii ncredinase totui un post de director general al uzinelor siderurgice Saint Fargeau din nordul Franei, avnd ns grij s-1 in sub o strict supraveghere. Gerard nu se bizuia nici pe colaboratorii si apropiai, fiindc subalternul respectuos i capabil de azi, deintor al ncrederii marelui patron i al unora din secretele grupului, poate trece mine n serviciul altui patron, cruia s-i vnd pachet de informaii preioase n schimbul unui post mai mare sau al unor recompense bneti. In vreme ce decupa artistic felii de carne dintr-o pulp de cprioar fript, i le distribuia invitailor n ordinea rangului i a importanei lor sociale n virtutea unei strvechi datini la marile ospee, privirile intrziau cu amabilitate asupra fiecruia n parte. Erau de fa i Harold Preston, senior vice president al ,,B.A.S.A." sosit de curnd la Paris, i Graham Turner reprezentant general pentru Frana al

amic

grupului Aylon i David Weidenfeld, dezinvoltul ef al grupului ,,Transworld Investmento". Weidenfeld, un original sub toate aspectele, purta un smoking auriu cu bru rou de moar, fuma igri de foi cubaneze i i etala cu ostentaie diamantele montate n chip de nasturi. Alturi de scriitorii i artitii supraexcentrici care alctuiau un fundal intelectual petrecerilor oferite de Gerard, elegana flamboaiant a lui Weidenfeld nu fcea not discordant. Nu lipsea de la aceast reuniune foarte chic nici baronul Fein, P.D.S. al Bncii de Credit Industrial",' unul dintre cei mai avui oameni de afaceri din Piaa Comun. Fein era de aceiai vrst cu gazda,, mpreun i petrecuser copilria, mpreun i fcuser studiile la Cambridge, mpreun cutreieraser Europa i cele dou Americi, spre a se documenta asupra condiiilor economice locale. Mai trziu se lansaser n lumea marii finane i industrii, fiecare pe cont propriu, dar pstrnd vechile relaii de i

i e . * Fein preluase Banca lsat motenire de printele su eobortor dintr-un lung ir de strbuni legai de mnuirea banilor iar Saint Fargeau vnduse dou domenii, i cu preul obinut achiziionase o uzin siderurgic ajuns n pragul falimentului. Dei nu avea o pregtire deosebit n domeniul industriei oelului, repusese uzina pe picioare iar cu timpul i dduse o mare extindere, dezvoltnd bazele imperiului su legat de producerea i prelucrarea oelului. Saint Fargeau avusese o epoc de exuberan nflorire ajuns la culme n anii celui de-al doilea Rzboi mondial. Apoi urmase epoca grea post belic. Priceperea lui se lovise de recesiunea care nu menaja pe nimeni. . . Dac invitaii lui din seara aceasta ar fi acceptat s-1 sprijine, l-ar fi scos din marasm. Saint Fargeau tia prea bine c criza oelului era trectoare,

c industria occidental *nu se putea limita la importul de oel din Japonia ori din Rusia Sovietic, c mai devreme sau mai trziu uzinele siderurgice din Frana Anglia, Statele Unite, vor fi iari prezente n aren. Oelul fabricat de el va redeveni competitiv pe piaa internaional, cu att mai vrtos cu ct perspectivele unui nou rzboi mondial i deci a necesitii imperioase a relansrii produciei locale de oel va impune revenirea la normal a industriei otelului. Dar nici B.A.S.A.", nici grupurile Weidenfeld ori Aylon i nici Banca lui Fein nu fceau un gest spre a-1 salva. Considerau c mprumuturile acordate acum atinseser o limit peste care nu se mai putea trece. Pentru mintea ncrcat de griji a lui Gerard, dineul cptase semnificaia unui praznic al morilor. i ntreinea oaspeii cu aparent verv. Gndurile-i zburau ns aiurea. Simea cum edificiul uria cldit de el se fisura, fundaiile se scufundau, coloanele se rsuceau, cednd pasiunii
9

etajelor superioare. Asemenea unui nou Samson, avea s fie ngropat sub ruinele monumentalului templu durat de el pentru a-i imortaliza gloria. i visurile lui se nruiau. Dac fiul su ar fi trit, poate c dezastrul acesta ar fi fost evitat. Quentin I fusese rl felul lui un om norocos, pn n momentul morii. Gerard ajunsese s se ntrebe dac tragicul sfrit al feciorului su nu fusese pentru acesta un .privilegiu, o apoteoz. Quentin I nu avea s mai ncerce amrciunile umilitoare ale nfrngerii, suferinele morale rmnind rezervate printelui su. El, Gerard, era destinat s poarte crucea pe Golgota ... Prin asociaie de idei, amfitrionul evoc chipul lui Edward Chandler, care preluase steagul ntrecerilor automobilistice de formula unu, scpat din mn de Quentin I. Fiul bancherului Ronald Chandler reprezenta culorile lui Saint Fargeau la marile concursuri de vitez de la Indianapolis i Dayton, Monte Carlo i Monza, Nur- burgring i Targa Florio,

Silverstone sau Zandvoort. Peste cteva zile, Edward avea s participe la cursa de la Le Mans, de la care Gerard atepta minuni. Intr-o vreme se temuse c i nepotul su, Quentin II, va moteni pasiunea pentru vitez a Im Quentin I. Curnd dup moartea acestuia, Gerard fusese tentat s renune de a-i mai trimite mainile la marile competiii. Cnd Quentin II i declarase c ntrecerile automobilistice l dezgustau, ca dealtfel orice alte sporturi primejdioase inclusiv clria, surfing-ul, zborurile aeriene, parautismul, regatele maritime, cursele de brci cu motor i motociclismul de performan Gerard ncercase un simmnt de uurare dar i de tainic deziluzie. Quentin II nu semna cu nimic printelui su. La o petrecere declarase unor prieteni: Tata a fost un neghiob. A alergat dup himere, n loc s se bucure de plcerile tangibile ale vieii: femeile, vinul, drogurile, jocurile de noroc . . . Acum bunicul a descoperit alt im- becii dispus s ia

locul printelui meu. li urez mult ans. Pe mine, succesele de acest gen m indispun!" Cteodat Gerard i spunea c Quentin II avusese poate dreptate. i el alergase toat viaa dup himere. Nu se lansase n siderurgie fiindc era setos de beneficii, ci mpins de dragostea lui pentru ceea ce numea el simfonia oelului 64. Socotea c ndeplinete o nobil misiune furind metalul necesar constructorilor de avioane, de automobile, de nave, de tunuri i de tancuri. n concepia lui fabricarea de arme devenea ludabil atta vreme ct era pus n slujba aprrii civilizaiei i culturii europene, ameninate de forele ntunericului .. . Da, erau un idealist, n msura n care unui mare industria i se ngduie s fie idealist... Dineul se ncheie destuPde repede. Convivii nu reuiser a se elibera de o senzaie de jen, creat de poziia att de grea a gazdei.lor. n vreme ce doamnelor rmase n sufragerie li se serveau liquerurile, domnii trecur n bibliotec unde aveau s-i bea

cafelele i s fumeze. Amatorilor de buturi tari li se pusese la dispoziie un bar bine aprovizionat. Baronul Fein manevra n aa fel nct s rmn ^cteva clipe izolat cu Saint Fargeau. Circul tot mai insistent zvonul, dragul meu Gerard, c tratezi vnzarea ziarelor tale. Aa e. Am nevoie de bani lichizi, ca s pltesc salariile muncitorilor, ale personalului administrativ. Existena q. zeci de mii de oameni depinde nc de mine .. . Fein suspin cu fals compasiune: tiu ce sacrificii faci. Nu cred ns c este nelept s-i iroseti averea personal, pentru a asigura un fond de salarii... n chipul acesta a-i s ajungi n sap de lemn. Fondul de salarii,, impunnd a fi renoit lun de lun, a devenit pentru tine un sac fr fund. n sfrit nu ncerc s-i dau povee. Tu tii mai bine ce ai de fcut. Am fost ns foarte afectat c n privina jurnalelor nu te-ai

adresat i mie. Saint Fargeau zmbi sarcastic: Am socotit c nu i-ar face plcere, s te nfrupi din' resturile bunurilor mele .. . Baronul se prefcu a nu sesiza ironia: Snt dispus s-i ofer oricind un pre bun. O dovad n plus c te iubesc i c vreau s-i vin ntr- ajutor. M-ai fi ajutat mai mult dac mi-ai fi acordat un m p r u m u t . . . Interlocutorul fcu o schim chinuit: Snt om de afaceri, Gerard, nu filantrop. Dac tu vrei s te ruinezi, continund s mergi pe drumul sans issue pe care te-ai angajat prostete iart-mi sinceritatea n-ai d e c t . . . n privina ziarelor oferta mea rmne deschis . . . In aceeai clip se simi btut pe umr. Tresri i ntoarse capul. Weidenfeld l privea zmbind mefistofelic. Ce pui la cale, Isidor? L-ai izolat pe amfitrion de Invitaii s i . . . Cu ce scop? Ai de gnd s-1 jumuleti de ziare, de supermagazine, de

casele de mode? . . Oelriile nu cred c te intereseaz ... Baronul l privi de sus: Ar fi trebuit s tii, David, c snt un prieten verificat al lui Gerard. Iam fcut o ofert, i sper c o va aprecia la justa ei valoare .. . Ii cunosc mrinimia, Isidor. Eu snt mai sincer dect tine . . . Nu agit, cu ipocrizie, steagul generozitii. M-am oferit i eu s cumpr ziarele i supermagazinele. Snt informat c aduc beneficii frumoase. Pentru obinerea lor snt dispus s f a c sacrificii... A merge pn acolo nct i-a propune s ne unim forele. Altfel riscm s ne sufle altcineva prjitura de sub nas... Presupun c nu faci afirmaii gratuite? Nu obinuiesc s-mi pierd vremea cu glume, Isidor. Atunci la cine te-ai referit, David? Weidenfeld l btu amical cu palma peste umr: Faci pe naivul, Isidor! .. De Aylon nai auzit? i presa i-a citat numele n

legtur cu cazul Saint Farg e a u . . . Amfitrionul ncepu s rd: Vorbii despre mine ca i cnd nici n-a fi de fa . . . Nu uitai, mai am nc sgei n t o l b . . . M iertai, trebuie s m ocup i de ceilali oaspei... Se ndrept spre un grup de diplomai, n mijlocul cruia ambasadorul Statelor Unite fcea pronosticuri nu lipsite de humor asupra viitorului ctigtor al Der- byului. Era capabil s discute ore ntregi despre ultimele descoperiri ale medicinei, despre filozofia lui Marcuse, despre spturile arheologice de la Ctesiphan, despre premierele de mare succes de pe Broadway, sau despre excesele modei feminine, aa cum erau oglindite ele n Vogue" sau n Officiel". Subiectele politice, ori n tangen cu acest domeniu, le evita ns din principiu. Gerard trecu la bar, unde Harold Preston se delecta ca un Tropical Collin acrior, foarte potrivit dup dineul copios pe care-1 onorase din plin. ll indispunea oarecum colita, care ddea semne de

rebeliune, balonndu-i stomacul. Barmanul dumitale, Monsienr de Saint Fargeau, prepar nite mixturi minunate . . . Vorbea franuzete cu un ngrozitor accent american ... Mergi, Monsietur Preston. replic amfitrionul. Era nerbdtor s-i vorbeasc ntre patru ochi. De rspunsul lui depindea poate viitorul grupului Saint Fargeau. Nu vrei s ieim puin pe teras? Cldura de aici este nnbuitoare ... Cu plcere! V urmez.. . Vicepreedintele lui B.A.S.A." i goli paharul apoi scoase din buzunarul de la piept o igar de foi i i-o aprinse. O havan pe zi, explic n vreme ce pufia din trabuc. Atta mi-a ngduit medicul. Pe msur ce mbtrnesc, mi se pun opreliti la toate. Dac mnnc dup poft, ncepe s m supere stomacul. Dac beau alcool, ficatul prinde s m nepe. Tutunul mi strnete

emfi- zemul. Amorul mi pune n primejdie cordul... Cnd eram tnr i sntatea nu-mi creea probleme, stteam prost cu banii, aa c ineam un regim forat sub toate raporturile. Acum sntatea mi spune stop, ori de cte ori dau drumul la huri. Deunzi, Ronald Chandler mi se plngea c este silit s renune la o ntreag serie de plceri. . . Preston vorbea ca un automat, cci cugetul Ii rtcea aiurea. niruirea maladiilor lui, incipiente sau imaginare, nu-i cerea un deosebit efort cerebral. Ar fi putut s brodeze n jurul lor multiple variante, asemenea pacienilor care-i descarc sacul gndurilor n faa psihanalitilor. Preocuprile lui se concentrau acum asupra ofertei lui Shannon. Cum i nchipuie individul acesta nfumurat i corupt pn n mduva oaselor, c el, Harold Preston se va lsa cumprat pentru un pumn de dolari. Se bucura fiindc l respinsese cu virtuoas mnie. Shannon avusese tupeul s-i acorde un timp de gndire, de parc nici nu l> 7

ar fi impresionat refuzul pe care-1 ntmpinase. Evident un milion de dolari l-ar scoate din marasmul financiar n care se zbate. Dar ce s-ar spune n Wall Street dac s-ar rspndi zvonul c Harold Preston, senior vicepresident al B.A.S.A." a acceptat s intre n combinaie cu Shannon i cu arabii luir tr- dnd interesele insituiei pe care o reprezenta? Nu-i r- mnea dect opiunea dictat de integritatea, de corectitudinea lui nedesminit. Poate c Geraldine l-ar condamna dac ar afla c el a respins fr ezitare oferta lui Shannon. L-ar ndemna s accepte o formul de compromis, susceptibil s-i asigure pstrarea postului de senior vicepresident, chiar dac grupul Humaidah ar prelua conducerea B.A.S.A.". Preston i zise, nu iar oarecare amrciune, ic i lipsea curajul riscului, al soluiilor tari, fireti oamenilor puternici. Ieir pe teras. Cerul senin, de un albastru cobalt, servea drept fundal tipsiei luminoase a lunii i pulberei de aur a stelelor. Din rondurile sever

ordonate ale grdinii, se ridica parfum de trandafiri. Preston l aspir cteva clipe, apoi i contempl igara de foi, cu un fel de scrb comic: Iat cu ce m intoxic zi de zi! ... Aproape c am uitat ct este de minunat mireasma florilor ... Gerard i ddu seama c bancherul american vorbea despre plante fiindc se jena s atace un subiect arztor, ateptat cu nfrigurare de amfitrion. i drese glasul, trase iari un fum din havan, apoi rosti cu glas trenant: Am regretul s v informez, Monsieur de Saint Fargeau c cererea de mprumut pe care ai naintat-o Bncii noastre ... Fcu o pauz. Amfitrionul complet fraza: A fost respins .. . Nu-i aa? Preston se grbi s-1 contrazic: Nici de cum! Rezolvarea ei a fost amnat. De aceea am i venit la dumneavoastr ... S v rog, s nu v pierdei ndejdea . . . Avei toat simpatia mea i v bucurai de ntreaga solicitudine a preedintelui Bncii noastre. .. Din nefericire, n

comitetul directorilor snt i constipai ostili acordrii unor mprumuturi lipsite de garanii puternice. Cifra de afaceri a grupului meu, Mr. Preston, atinge la ora actual 8 miliarde de franci. Beneficiile snt ns nule . .. Pierdei lunar cteva sute de milioane .. . O criz trectoare, Mr. Preston . . . ncet s mai insiste.i ddu seama c interlocutorul su redevenise absent, ca i cnd convorbirea purtat pn atunci ar fi fost o simpl corvoad, de care abia -atepta s se elibereze. i zise cu tristee c nc o u i se nchidea n fa. Pe teras apru Weidenfeld i Fein. Fumau igri de foi. Weidenfeld istorisea nsoitorului su o anecdot cu evrei. La vederea lui Saint Fargeau i a lui Preston, povestitorul tcu. Fein ncet s mai rd. i aruncar priviri semnificative, apoi se apropiar de cei doi interlocutori.

, Ofer un penny n schimbul gndurilor tale, se adres Weidenfeld gazdei. O cheltuial inutil! replic Gerard. Te neli, mon cher. ntotdeauna am preuit experiena altora, cu att mai vrtos pe a dumitale... Nu te sftuiesc, Weidenfeld s le lai cluzit de ea. n ultima vreme nu m-a prea servit... Majordomul i anun stpnul: Sntei chemat la telefon, Monsieur le marquis. - Gerard nu ceru nume. Majordomul era instruit s nu-1 deranjeze dect n cazuri foarte serioase: Vin imediat! Weidenfeld i Fein schimbar priviri ncrcate de curiozitate. Amfitrionul trecu n cabinetul su de lucru, unde nu-1 deranja nimeni. Un telefon "deschis era aezat pe o consol. Allo! Saint Fargeau la aparat! Auzi o voce joas de bariton, rostind cuvintele cu un vag accent strin:

Bun seara, M0 nsiear de Saint Fargeau! Sabahat- tin Humaidah i-a ngduit s v deranjeze. Ora este trzie, dar ineam s v vorbesc ntr-o chestiune susceptibil s ne intereseze pe amndoi n cel mai nalt grad. Gerard cunotea faima lui Humadah. Arabul acesta fabulos de bogat nu mai avea nevoie a se prezenta potrivit protocolului. V ascult, Monsieur Humaidah! Snt informat c intenionai s vindei ziarele grupului dumneavoastr. Snt amator s le cumpr. Pentru c nu-mi place s m tocmesc, snt gata s v ofer 15% n plus peste cel mai nalt pre care vi s-a propus pn n clipa de fa, ori care vi se va propune. i reeaua dumneavoastr de supermagazine m intereseaz. Dac sntei disponibil n cursul zilei de mine, putem sta de vorb. Prefer s discutm direct. In asemenea cazuri intermediarii mai mult ncurc lucrurile. Ah, s nu uit.

Doresc s achiziionez i casa de mode Saint Fargeau, cu toate sucursalele ei din strintate. Eventual i galeria dumneavoastr de tablouri. Intre orele 10 i 12 m gsii la Hotelul Intercontinental. Ori dac preferai putem fixa nc de acum o ntlnire pentru ziua de mine. Gerard nu era deprins cu sistemul de lucru al arabului, care se arta mai expeditiv chiar dect americanii, l accept ns, fiindc nu avea nimic de pierdut. Prefer s venii la mine," Monsieur Humaidah. Locuiesc pe Avenue Foch . .. Mulumesc. Cunosc adresa. Mine la 10 v convine? V atept mine la 10 ... Bun seara, Monsieur de Saint Fargeau! Bun seara, Monsieur Humaidah!

Perplex, Michon se scrpin n cretet. Ct timp va mai reui s ascund presei sosirea lui Ray

Montgomery la Intercontinental"? Ziaritii snt tenaci. Or pentru ei orice tire n legtur cu Montgomery, vedeta arhicelebr a filmului american, rivalul lui Travolta i al lui Robert Redford, al lui Steve Mc Queen i al lui Paul Newman, era man cereasc. Pn acum primise numeroase vizite i zeci de telefoane din partea reporterilor i corespondenilor marelor ziare franceze ori strine, dornici s afle nouti n legtur cu Ray Montgomery. Nici personaje din afara lumii presei i a filmului nu ntrziaser s-1 bombadeze cu apeluri telefonice interesndu-se despre acela divinizat actor. Pn i n hall-ul hotelului, ori n faa intrrii patrulau tineri dornici s-i cear autografe, s-i ating vemintele, s1 aplaude sau cel puin s-1 priveasc de la distan. Michon fcuse un instructaj strict cu subalternii si. Gazetarilor le rspundea numai el. nzestrat cu un fin sim diplomatic, se pricepea s-i nvluie n pinjeniul unor explicaii

abile menite s camufleze libertatea de micare a pasagerilor, n jurul crora se fcea prea mult tapaj. n cursul dup amiezii, .Michon aproape c nici nu avusese timpul s se ocupe de cli'eni. Abia apuca s schimbe cteva cuvinte cu vreunul din pasageri, c se pomenea chemat la telefon. Hall-ul gemea de lume. La forfota obinuit se adugau de la o vreme figuri noi, care puneau la grea ncercare nu numai nervii detectivilor h'otelului, dar i a celorlali membrii ai personalului. Pe lng hoii, escrocii i aventurierii care ddeau trcoale palace-urilor, ncepuser s scoat capul i teroritii, noua plag a lumii civilizate. Dei nu intra n atribuiile sale, Michon era ntotdeauna sur le gui vive. Un fler deosebit i permitea s depisteze pe indivizii dubioi, dei deghizrile lor atingeau uneori perfeciunea. De regul atrgea discret atenia personalului de paz, care intervenea cu tact spre a-i neutraliza pe suspeci. Michon nu se

nelase niciodat. Misiunea lui i a detectivilor se complicase n ultima vreme. In trecut clientela marilor hoteluri era oarecum constant i n consecin cunoscut. Aceiai membrii ai jet-set-ului, aceleai celebriti ale lumii artelor, aceiai reprezentani ai marilor firme se ntlneau n mod normal prin hallurile, barurile i culoarele caravanseraiurilor de mare lux. De cnd cu fracasanta intrare n scen a petrolitilor arabi, africani i sud americani, cu milioanele i miliardele lor, se schimbase radical i componena clientelei palace-urilor. n cursul dimineii de pild, Michon l vzuse pe Maharajahul de Bhodjaipur intrnd n hali, cu o caset diplomat ntr-o mn i cu un pardesiu pe bra. Michon i ieise imediat n ntmpinare. Maharajahul era nu numai un client care arunca aurul n drepta i n stnga, dar politeea lui de grand seigneur l fcea simpatic tuturor. nlimea Voastr, nu a binevoit s m anune n prealabil c ne va vizita! Apartamentul imperial, pre-

ferat de nlimea Voastr, este ocupat de un magnat arab. Dac mi permite nlimea Voastr, i pot oferi apartamentul Regency, ceva mai sobru dect Imperialul, dei confortul nu rmne- cu nimic mai prejos . . . Maharajahul i zmbise cu o blndee trist: Cher Michon, mijloacele mele materiale nu-mi mai permit accesul la apartamentele de lux. n India au intervenit mari schimbri, care mau afectat i pe mine ... O camer mai ieftin m-ar aranja de minune .. . Michon l conduse la recepie i poruncise unui room clerk: Camera 2002 pentru nlimea Sa Maharajahul de Bhodjaipur. nlimea sa a ales aceast modalitate spre a-i pstra incognito-ul ... Maharajahul rmsese plcut surprins de discreta stratagem a lui Michon, care ncerca s acopere n faa personalului hotelier scderea standing-ului su nobiliar.

,,Sic transit gloria mundi", reflectase chief concier- ge-ul, dup ce maharajahul se retrsese n camera sa. Un apel telefonic pentru dumneavoastr, Monsieur Michon, l anun un room clerk. Michon ridic plictisit receptorul: Allo! Iar dumneavoastr . . . tiu, Monsieur Dub- revill, recunotina ziarului L'Univers" mi-ar fi asigurat dac . . . Dar acest dac, n situaia de fa nu exist . . . Chiar dac Monsieur Montgomery a sosit la Paris cum pretindei dumneavoastr a ti, v asigur c nu se afl la noi ... De ce nu ncercai la Ritz, la Georges V, la Crillon . .. L-ai cutat si acolo? ... S nu fi poposit la vreun motel din jurul Parisului . . . Artitii au ciudenile lor. . . Bine, Monsieur Dubrevill. Dac Monsieur Montgomery sosete la noi, v dau de veste . . . Foarte bine! La revedere Monsieur Dubrevill! . . . Puse receptorul n furc i i terse cu batista fruntea asudat. n

realitate, Ray Montgomery se numra printre pasagerii Intercontinentalului". Sosise n cursul dimineii, purtnd o caschet de voiaj tras adnc pc frunte i ochelari de soare cu lentilele mari, de un fumuriu nchis, spre a se face de nerecunoscut. Dduse instruciuni s nu fie deranjat. Dac se va interesa cineva despre el, s i se spun c pe listele pasagerilor Intercontinentalului" nu se afl nimeni cu numele de Mont- gomery. Pentru Michon asemenea situaii erau frecvente. Stabilise ns reguli severe n sensul pstrrii celui mai strict secret asupra clienilor care pretindeau acest lucru. Dac vreunul din salariaii hotelului dependeni de el ar fi fcut vreo indiscreie, sanciunea era promt i radical: concedierea. Monsieur Michon, Roma la telefon, pentru dumneavoastr! l anun acelai room clerk. Chief concierge-ul ar fi fost gata s parieze c vreun ziarist italian se interesa de Montgomery. Dar se

nela. La cellalt capt al firului rsun o americneasc nazal tipic n Middle West. Hello! Simon Miles la aparat. De la International Pictures". Dai-mi legtura cu Mr. Ray Montgomerv* Rspunsul negativ, de circumstan al lui Michon. nu pru s-1 conving pe interlocutor. Vocea lui se ridic brusc cu un ton, vdind o mnie care nu mai putea fi stvilit. V rorr transmiteti lui Mr. Monf^oroery vorbele mele. Dac n 48 de ore nu sosete la Roma spre ai ndeplini obligaiile contractuale, las filmul balt, mi fac bagaiele plec la New York. Regizorul Zimmerman care a luat locul defunctului Oeorge Howkins s-a prezentat aici spre a relua imediat lucrul pe platoul de filmare. Michon auzise si citise r r n l t p despre Simon Milos, realizatorul unui mare numr de fUme cu remarcabil-succes ca3. n aceast epoc de declin pronunat al nrnduotiei cinematografice, concurat ucigtor de tpleviziune, oamenii de talia lui

Simon Miles erau cutati cu disperare de productori dornici s supravieuiasc crizei care lovise lumea marelui ecran. Dac Mr. Montgomery va descinde la hotelul nostru, i voi comunica mesajul dumneavoastr, Mr. Miles, rspunse chief concierge- ul politicos. Telefonul americanului se nchise, eliminnd protocolarele formule folosite n asemenea ocazii. Michon se ntreb dac nu era cazul s treac peste consemnul lui Montgomery i s-i comunice ameninrile lui Miles. Dup ce chibzui mai adnc renun. Actorul cunotea desigur consecinele la care se expunea. Poate c secretul ce-i nvluise deplasrile era rezultatul unor calcule personale. Nu avea el, Michon menirea s-i dezlege enigmele. O nou repriz de struin din partea unor ziariti pornii la vntoare dup Ray Montgomery, l mai sci un timp. Totul culmin cu un apel telefonic direct de la New York. De
T

data aceasta i ajunsese la ureche un glas cu un timbru bogat, un ton autoritar deprins s comande: Aici Michael 'Baldwin, preedintele studiourilor ..International Pictures". Mi s-a adus la cunotin c Mr. Ray Montgomery se afl la hotelul dumneavoastr . . . V rog nu m ntrerupei! . . . Chiar dac pretindei c nu a cobort l Intercontinental", v mai rog s-i transmitei dac eventual avei posibilitatea vorbele care urmeaz. Escapada sa implic pentru producia filmului n care deine primul rol o pierdere zilnic de 60.000 de dolari. Dac absena sa nejustificat se va prelungi, l voi obliga, potrivit contractului, s suporte pagubele corespunztoare. Acest termen nu va depi cinci zile. Dac la ncheierea lor nu se va prezenta pe platou, la filmri, va fi concediat! . .. Ai auzit bine! . . . Concediat! . . . Totdeodat va fi chemat n faa justiiei spre a plti despgubirile calculate de contabilii i avocaii notri n funcie de pierderile suferite de sistarea fil-

mului. Bun ziua! Michon nchise cu grije telefonul, ca i cnd s-ar fi temut s nu strneasc alte furii mpotriva pasagerului su protejat pn acum cu atta srg. Devenise fr s vrea, depozitarul unor secrete pltite cu bani grei de ziare. Dar un concierge care se respect pstreaz tot att de riguros ca i o Banc elveian tainele ncredinate lui. Lucrurile luaser totui o ntorstur care-i impunea s ias din rezerv. Trecu n micul birou alturat Recepiei" i form la telefonul interior numrul apartamentului locuit de Ray Montgomery. Ii rspunse o voce rguit, care rostea vorbele mpletici^, vdind urmrile unui exagerat consum de buturi alcoolice. Ce doreti, Michon? Chief concierge-ul i transmise, cu menajamentele de limbaj necesare mesajele ncredinate de Miles i de Baldwin. Dup ncheierea lor, urm o pauz lung. Se ntreba dac actorul nu adormise cu receptorul n mn. Tui, spre a-1 trezi eventual:

Replica sosi brusc: D-i dracului! Mai dorii ceva? ntreb deferent Michon. Da! A dori s ies n ora. Dar nu vreau s dau ochi cu lumea din hali. Trebuie s fie ziariti pe acolo .. . Miun . .. Mi-am nchipuit. Vreau s ies pe o ue dosnic. S nu m observe nimeni. . . Prea bine, Monsieur Montgomery. Cnd dorii s iesiti? > > Chiar acum! ntr-un minut snt la dumneavoastr . .. Cnd ptrunse n apartamentul actorului, l gsi pre- parndu-i UKL whisky on the rocks. n ciuda buturii cu care s6 mbibase ca un burete, Roy Montgomery rmnea acela seductor erou de film. S-ar fi zis c juca, foarte convingtor, rolul unui beiv. Costumul Prince de Gal- les" impecabil croit, i pstra elegana, dei prea s nu fi fost menaj a.

Cravata sobr avea un nod exemplar. Montgomery i zmbi cu fals voioie. Michon, ciocneti cu mine un whisky? V rog s m iertai, dar nu beau alcool n timpul serviciului. Cum doreti .. . Actorul duse paharul la gur i l ddu peste cap. Ct e ceasul, Michon? 9 si 17, Monsieur.

Montgomery se uit la ferestrele acoperite de zbranicul nopii. Trebuia s-mi nchipui .. . Am dormit mult... Rse: Bizar, am nceput s nu mai deosebesc lumina zilei de lumina electric ... n fond nu e. acela lucru? ... Michon cltin din cap n semn de ncuviinare. Admiraia lui necuprins pentru strlucirea interpretrilor actoriceti ale lui Montgomery, se mpletea acum cu o prere de ru. Asista la una dintre cele mai triste scene, nceputul decrepitudinii unui mare artist. Ray Montgomery, nu avea mai mult de treizeci de ani. Umbrele

negre de sub ochi, paloarea obrajilor, uorul tremur al minilor l fceau s par mai vrstnic. Straniu era faptul c farmecul su nu suferise nici o tirbire. In starea jalnic n care se afla, cerea parc s fie protejat. S ieim! zise Ray. mi permitei s v deschid drumul, spuse Michon cu sincer solicitudine. Prsir apartamentul. Michon l ncuie i lu cheia. In loc s se ndrepte spre ascensoarele rezevate pasagerilor, cotir spre ascensoarele de serviciu. Se instalar ntr-unui din ele, mai vast dect celelalte, folosit pentru bagaje. Ajuni la parter, ptrunser n ncperea rezervat primirii bagajelor mari, care erau transportate n crucioare pn la camerele sau apartamentele respective. O u mare, culisant, permise lui Michon i actorului s ias pe trotuarul acoperit care mrginea hotelul. Nu se afla prea departe de intrarea principal,ncadrat de uriaele candelabre de bronz cu toate globurile electrice aprinse. La lumina

lor Ray deslui siluetele ctorva tipi cu aparate de fotografiat n bandulier. Pe mine m pndeau, zise. Dar leam jucat festa. . . Mulumesc, Michon. Bun seara!.. Petrecere frumoas, Monsieur Montgomery. Actorul se ndreapt cu pas nesigur spre unul dintre automobilele parcate de-a lungul trotuarului. Un Rolls Royce Phantom VI, bleu ciel, la dou ui, cu linii suple, de o aristocratic elegan. Sub privirile lui Michon, Roy se instal la volan, manipul cu oarecare dificultate cheia de contact, apoi demar. Maina porni ntr-o lunecare lin tcut, de stafie . . . Chief concierge-ul suspin, apoi i trecu mna peste fa. Dei se brbierise cu perdaf, n zori, barba i crescuse iari nsprindu-i obrazul. Sosise momentul s treac n camera de serviciu i s se rad din nou. Una dintre obligaiile de cpetenie ale lui chief concierge de cas mare este s arate ntotdeauna proaspt ca un nou nscut. Se spune c Dumnezeu ocrotete

pe copii i pe beivi, Rolls-Royce-ul condus de Ray descria zig-zaguri printre automobilele care goneau ca o turm de bizoni pe Rue de Rivoli, ndreptndu-se spre Place de la Concorde. Arabescurile capricioase ale Rolls-Rcyce-ului nu mirau pe nimeni dinv cale afar, deoarece mai toi oferii dornici s fac depiri, erau obligai s se lanseze n exhibiii automobilistice demne de un spectacol de circ. Ceea ce la majoritatea dintre ei reprezenta un efort de atenie, o prob de miestrie, un surplus de grij, se reducea n cazul lui Ray, la nite rsuciri de volan, operate cu o suprem nepsare. Adevrul este c actorul nu era att de beat nc s nu realizeze pericolele la care se expunea el nsui ct i pe cei din jur. Ajunsese ns ntro faz n care nu mai punea pre nici pe viaa lui i nici pe a altora. l scrbeau nu numai strinii, ci i prietenii, ori amantele n care vedea doar nite fiine egoiste, interesate s se afieze n compania lui. l dezgustau i oamenii cu care lucra,

productori, directori, artiti, tehnicieni, fiindc toi i speculau talentul, transformnd munca, ar^ta lui ntr-o marf calculat n bani, pn la ultimul cent. Se interesau de sntatea lui, numai n msura n care o eventual mbolnvire le-ar fi creat goluri n producie i n consecin pagube uriae. Se preocupau de condiiile vieii lui particulare doar n scop publicitar. Creau n jurul lui o aur de lux, bogie, exotism i mister abil regizat, toate destinate a strni vie curiozitatea publicului fanatizat i a presei, dornice de tiri. Cteodat Ray avea senzaia de a fi fost transformat ntr-un urs panda, expus ntr-o cuc vast, cu gratii imaginare, din care nu-i era posibil s scape. Nu de mult Solomon Frankfurter, obosit de recriminrile lui Ray care se plngea c nu se poate bucura de nici o clip de libertate, l apostrofase furios: Voi vedetele facei mult zgomot mpotriva a ceea ce numii violarea vieii voastre private, abuzul de publicitate nclcarea dreptului de a v bucura de linite, de libertate de

fructele succesului. Uitai c nainte de a deveni celebriti, graie talentului vostru, dar i eforturilor noastre, cereai notorietatea, ctigurile mari, succesul. Erai suprai cnd socoteai c nu vi se face destul reclam, c nu vi se recunoate geniul artistic. Acum, dup ce ai obinut toate satisfaciile: vile palaiale, automobile scumpe, yahturi, avioane particulare, bani n cantiti industriale, succese fr numr, ai uitat de trecut i ai nceput s facei nazuri. V nchipuii c totul vi se.cuvine, c sntei victime ale tiraniei studiourilor, a publicului... Trebue s v intre odat n cap c nimic nu se obine n lumea asta fr s dai ceva n schimb . . . Nu i doresc, Ray, s te uite lumea, s nu te mai plictiseasc nimeni cu contracte, cu interviuri, cu aplauze, cu adulri.. . Dac le-ai pierde pe toate, i-ai plnge soarta, i-ai blestema neghiobia de a fi fugit de privilegiile dar i de dezagrementele succesului... Dac acest adevr nu-i mai este pe neles, sau dac l-ai uitat cumva, privete n

jur la figuranii, la candidaii la glorie, care se nghesuie la porile studiourilor, n anticamerele impresarilor. .. Poate c aa s te trezeti la realitate, ai s realizezi crudul adevr al principiului: oricine poate fi necesar, nimeni nu este indispensabil. A murit Rudolf Valentino, alte vedete i-au luat locul. Generaia lui Clark Gabie, a lui Tyrone Power, a lui Charles Laughton, a fost urmat de generaia voastr ... i tu ai s predai tafeta ntr-o zi... Fatalmente ... Dar dac nu-i vine s crezi, gndete la Vernon Woodward. Vernon n-a fost cu nimic mai preios dect tine. Dar astzi este un zero tiat, cunoscut doar n calitate de so al mult discutatei sale soii. Nu vreau s spun prin asta c a considera pe Cordelia Tuthill o valoare autentic, se vorbete mult despre ea, atta tot. . . Cordelia, spre deosebire de tine face tot ce-i st n putin spre a-i spori notorietatea .. . Tu, Roy nu ridici un deget spre a i-o pstra ... Te str- duieti chiar cu o incontien condamnabil, si-o demolezi, crmid cu crmid . . . Pot s te

anun c numrul scrisorilor semnate de admiratorii ti a nceput s scad .. . Fenomenul trebuie s te pun pe gnduri, Ray . . . s-i deschid capul, s-i risipeasc fumurile!. . . Trezetete, pn nu va fi prea trziu! ... Trezete-te . . . Roy l ascultase zmbind ironic: Mult m mai urti de vreme ce mi-ai turnat aceast nveninat filipic, Sol!... Pstreaz-i sfaturile! ... S mi le dai numai atunci cnd i le voi cere. Dac i le voi cere vreodat... In cazul c nu-i mai place s lucrezi cu mine, caut-i actori dispui s-i cnte n strun, s i se ploconeasc. Ai s gseti destule mediocriti gata s vad n tine un mijloc de parvenire . . . Am s-i spun i eu un adevr, Sol! ... Te roade gloria mea i a celor de-o seam cu mine. Tu produci filmele noastre, dar publicul larg te ignoreaz. Manipulnd mierea celebritii, vrei s te nfrupi i tu din ea... Te plng, Sol! i tu eti o victim a propriei tale neputine. Trieti prin mine i prin alii ca mine. Fr noi ai fi un simplu funcionar prin vreun birou

oarecare. Sau vtaf de slugi, fiindc te pricepi bine la organizri.. . Discuia luase caracterul unei ciocniri dure, ncheiate cu un meci nul. Nici unul nu reuise s-1 conving pe cellalt de valabilitatea argumentelor invocate cu atta patos. Se despriser dumani, confirmnd atitudinea pe care o adoptaser unul fa de cellalt, de ndat ce fcuser cunotin . . . Numai exigenele profesionale i obligau s colaboreze .. . Cnd i amintea discuia aceasta ncepea s njure cu voce tare ca i cnd l-ar fi avut pe Frankfurter n faa ochilor. Dup ce strbtu La Rond Point des Champs Elysees, stop maina ceva mai sus, pe dreapta,, sub o imens reclam luminoas, care clama cu litere de foc ultimul film al lui Marc Simenon. Iniial avusese de gnd s dea o rait pn la Arcul de Triumf, iar de acolo s o ia la dreapta pe Avenue de Wagram, apoi prin Bulevardele de Courcelles, des Batignolles i de Clichy, cele mai

pitoreti i mai colorate ci de comunicaie din nordul Parisului s ajung n Place Pigalle, cu localurile lui mai mult sau mai puin deochiate, dar att de ncnttoare i acolo s intre n vreunul din acele cinematografe porno, care-i mai descrcau nervii surescitai, graie copulrilor idioate, nfiate n proporii att de scrbos gigantice, nct i tiau uneori pofta de a mai svri actul dragostei. Renunase ns la acest proiect, fiindc nainte de a intra n Pond Point, evitase n ultimul moment o ciocnire cu un autotaxi, care ar fi provocat fa de viteza circulaiei n acea zon alte ciocniri n lan, i un embouteillage monstru n stare s blocheze ore ntregi circulaia pe Champs Elysees. i ar fi fost pcat. Roy un excesiv n toate manifestrile lui idolatriza acest magnific bulevard, mndrie a Parisului i a ntregii lumi civilizate. Cobor din Rolls-ul su,, pe care uit s-1 ncuie, i porni pe jos, spre Arcul de Triumf. Scurta curs cu

auto mobilul l mai trezise din fumurile beiei. Umbla aproape normal. O sete mistuitoare i transformase ns mruntaiele ntr-un deert prjolit de ari. Ddu s intre ntr-una din cafenelele care-i etalau mesele pe trotuar, dar nu .gsi loc liber. Intrat n panic fiindc setea neastmprat i creea o stare de agitaie .chinuitoare izbuti s se strecoare printre clienii nghesuii ntr-un bar i s comande un whisky dublu, pe care1 bu pe nersuflate. Remontat, prsi localul i iei pe trotuar. Uitase de proiectul de a intra la un film porno. Vedea acum n roz lumea, mbulzeala din jur Cuta i- el s se mbete cu zgomot, cu lumin, cu spectacolul strzii. Micarea aceasta febril i nbu temerile strnite de ateptarea zilei de mine, l smulgea din monotonia cotidian, i spla creierul obosit de activitatea epuizant de pe platoul de filmare. O femeie tnr, strident fardat, cu bucle blonde, franjuri de gene false i buze oranj, i surise mbietor,

i l prinse de bra: Hello, darling! Eti singur, snt singur. De ce nu ne-am uni singurtile? Sexualitatea afiat de femeia cu buze oranj nu-1 excit, mai degrab i provoc scrb. Ar fi vrut s ntlneasc un om cu care s schimbe cteva cuvinte anodine. Un om obinuit, simplu, care s nu tie c are de-a face cu Roy Montgomery. In compania lui i va fi mai uor s scape de vedeniile nfricotoare ce-1 asaltau cnd era singur i alcoolul i fcea efectul. n clipa aceea l vzu pe Alain. i Alain era singur. Sttea cu minile nfundate n buzunarele sacoului de antung alb, i privea nu numai cu superioritate, dar i cu un fel de sfidare aristocratic lumea care defila parc prin faa lui. S tot fi avut 16 17 ani. Prea n acela timp foarte tnr dar i aberant de matur. O maturitate oglindit n expresia ochilor, care vzuser nimicnicia uman sub multe aspecte, o maturitate rezultat nu printr-o

evoluie fireasc a unui tnr care urc firesc treptele anilor, ci printr-o ciocnire violent, sideral, ca pctoeniile vieii, identificate cu un Moloh deprins s consume, s zdrobeasc tot ceea ce nsemna frumusee, puritate, gingie, prospeime, aspiraii spre culmile binelui, noblee sufleteasc, entuziasm ... Alain avea frumuseea delicat a lui Ganymede, mpletit cu o prematur i trist experien a vieii. Roy se simi atras de tnrul cu minile nfundate n buzunare, care l privea cu o provoctoare indiferent. i desprinse braul din strnsoarea femeii, care observ inta ochilor actorului. Toi sntei des pedes! . . Dezgusttor! . . Ridic din umeri, ntr-un gest de necuprins scrb, i se pierdu n mulime. Privirile lui Roy i ale lui Alain se ncruciar un timp, apoi tnrul cu minile n buzunare, ntoarse capul, n preajma lui umblau ca nite fluturi de noapte indivizi de diverse vrste, mai

mult sau mai puini elegani, strnii de tinereea lui graeil. Roy se apropie de Alain. Oamenii cu nclinri echivoce se recunosc i se neleg din priviri. Nu au nevoie s-i vorbeasc, s-i fac semne, spre a-i da seama c fac parte din aceeai lume. Roy ar fi vrut s se ndeprteze de Alain. ntlnirile acestea ocazionale, sordide, se ncheiau adeseori cu scandaluri anevoie muamalizate. Dar chemarea simurilor lui pervertite fu mai puternice dect voina, dect raiunea. Scoase din buzunarul sacoului su albastru, cu nasturi aurii, o tabachere de aur, din care exhib o igaret armie, Sobranje. i ntinse tabachera deschis: Fumezi? Biatul l privi ironic cu ochii si albatri ca marea. Abia acum observ Roy c avea ochi albatri i pr castaniu. O mperechere rar ntlnit, care l prindea de minune. Mulumesc, nu fumez, rspunse tnrul. Roy, n ciuda fumurilor beiei, se simi brusc ridicol. Era inta privirilor

tulburi ale indivizilor care le ddeau trcoale, zmbind sarcastic. Se bucurau de nfrn- gerea lui. Actorul cuta disperat o soluie care s-1 scoat din impas: Vrei s ne plimbm puin? Un zmbet persiflant se desen pe buzele biatului. Are s v coste 5.000 de franci. V-am prevenit, ca s nu ne pierdem vremea tocmindu-ne . . . Cinismul replicei l nsenin. Gsiser un limbaj comun. nelese de ce tipii se nvrteau n jur, neputincioi. Preul le prea prea mare. Surse i Roy: 5.000 de franci. i o bonificaie pe deasupra/dac am s m simt bine . .. Nu tiu cit sntei de pretenios. Un fior strbtu fiina actorului, ca i cnd l-ar ii ptruns frigul. Haidem! vorbi gutural. * Biatul l urm, pstrnd pe buze acela zmbet ironic. Avea un mers lin, asemenea unei alunecri domoale. Mergea fr s se grbeasc silindu-1

i pe Roy s-i stpneasc nerbdarea, s-i ncetineasc pasul. Vrei s bem, mai nainte un whisky? l ntreb actorul. mi pare ru, dar m grbesc! Peste o or trebuie s fiu undeva... Credeam c ai s rmi cu mine toat noaptea, spuse Roy cu prere de ru . .. Cnd ajunser la maina care-i atepta n parcaj, deschise portiera i1 invit s ia loc pe bancheta din fa. Se instal apoi la volan i demar, neadrndu-se n uvoiul de automobile care se ndrepta spre Arcul de Triumf. Cum te cheam? l ntreb. Alain . .. Alain Aubry Dandolo .. . Mama mi spunea c ne tragem dintr-o familie de dogi.. . Numele meu e Roy ... Biatul surse iari. De data aceasta cu un fel de mndrie copilreasc. Roy Montgomery, nu-i aa? Team recunoscut imediat, dei pori ochelari de soare n toiul nopii. . . Actorul rse: Nu pari deloc impresionat...

Snt deprins cu celebritile ... i cu Rolls Royce- urile ... Ajuns n Place de l'Etoile, maina ocoli Arcul de Triumf i coti la stnga pe Avenue Foch. Mergem la dumneata acas? ntreb Alain. Nu! O s ne oprim n Bois de Boulogne. Eu stau la Intercontinental". E complicat s te duc acolo . . . Am neles. Nu snt o companie tocmai onorabil . . . N-am vrut s spun asta ... Nu e cazul s te scuzi. tiu ce se poate i ce nu se poate. Viaa m-a nvat multe . .. Ptrunser n Bois de Boulogne. Roy conducea cu vitez mare. Era nerbdtor. O lu pe Route de Suiesne i cnd ajunse pe malul Lacului Inferior, coti pe o alee izolat.Cut din ochi un loc ferit, ntunecat. Opri sub tunelul alctuit de coroanele unor copaci seculari. Tie contactul. nfiorat de o und de voluptate ls volanul i se plec asupra lui

Alain. l srut pe gur . . . Dup ce i repar neornduiala vestimentar, Roy scoase din buzunar un pumn de hrtii de cte o mie de franci i le oferi biatului. Acesta i ncheie nasturii cmii, i trecu mna prin prul n dezordine, apoi primi bacnotele. Lu cinci dintre ele, le vr n buzunarul sa- coului, iar restul vru s-1 restituie. Pstreaz-le! spuse Roy, aprinzndu-i o igar, i nhal aroma. Unde te duci? Aproape de aici. n Neuilly Rue de Longchamps. Oh, select adres! Acolo locuieti? Nu nc . . . Poate mai trziu . .. Merg la nite prieteni . . . Aha, cu mi muli deodat . . . Ah, nu! Nu e ce crezi .. . Apar ntr-un spectacol . t . Insfrit, ntr-un fel de spectacol. Roy rsuci cheia n contact. Deci sntem oarecum colegi. Nu chiar... Joc rolul unei statui vivante . . .

Cum asta? Dac vrei, hai cu mine. Pot s-mi aduc orice prieten vreau. Actorulpuse Rolls^ul n micare. Snt mbcat n costum de ora . . . Presupun c la ora asta se impune alt inut ... Dac i lepezi toate hainele eti i mai n ton . . . Mulumesc, nu-mi place s fac nudism n casa unor necunoscui. .. Nimeni nu te mpiedic s stai mbrcat.. . Snt acolo i nite btrni, care privesc spectacolul stnd pe margine. . . Au renunat de mult s fac pe actorii. . . Rolls-ul se angajase pe Route de Lacs a Madrid. Roy era curios s asiste la exhibiia pseudoartistic a lui Alain . i nchipuia ce va urma. Nu ar fi pentru prima oar c ar participa la o astfel de petrecere. Rue de Longchamps era o arter strjuit de vile somptuoase, nconjurate de grdini vaste, din mijlocul, crora se ridicau miresme de flori.

Aici! spuse Alain. Roy stop n faa unor pori nalte, cu grile de fier forjat, mpodobite cu ghirlande de frunze furite din bronz. Semnalizeaz de trei ori cu farurile! i recomand iari biatul. Rbufnirile fulgertoare de lumin avur efectul ateptat. Un tip n uniform de paznic deschise cu grab porile de fier forjat. Automobilul ptrunse ntr-o grdin cu alei pietruite i cu multe, foarte multe flori. Faada cldirii, o reproducere aproape fidel a lui Petit Tnianon, datorit unui sever camuflaj era cufundat n ntuneric. In schimb nluntrul vilei domnea o lumin odihni toare, de culoarea caisei coapte. Cunosc drumul, spuse Alain lacheului care le deschisese i se oferise s-i conduc. ' Strbtur un vestibul pardosit cu marmur i un salon de proporii reduse, dar mobilat cu gust ales. Dincolo de o u cu panouri pictate,

n stilul cmpenesc ndrgit de Watteau, se auzeau rsete, zvon de muzic modern inspirat dup teme clasice. Te duc ntr-un dormitor, s te dezbraci, sau strui s intri cu hainele pe tine? Roy observ c Alain ncepuse s-1 tutuiasc, dar aceast intimitate nou i fcu plcere. Prefer s rmn mbrcat. . . Bine, atunci ai s te aezi pe una din sofalele de pe margine, i ai s m atepi. Ii deschise ua: Poftim . . . Actorul ptrunse ntr-o ncpere vast, circular, cu perei trandafirii i coloane de marmur, care susineau o cupol cu stucaturi aurite. Trepte de marmur coborau spre un spaiu central, foarte amplu, asemenea unei scene dintr-yn teatru de factur modern, n care privirile spectatorilor plasai de jur mprejur, pe bnci ornduite n amfiteatru, converg spre actorii din mijlocul slii. Att treptele ct i pardoseala erau mbrcate n

covoare de mtase, peste care zceau n neornduial perne multicolore i blnuri de urs alb. Femei i brbai, n majori- tate tineri sau de vrst mijlocie, n kimonouri care le acopereau imperfect goliciunea, dansau ori stteau toJnii pe perne i beau diferite mixturi alcoolice servite de fete despuiate, cu cte o bonet alb, scrobit pe cap i cu cte un orule rr^nuscul de dantel. De-a lungul pereilor, aa cum i spusese Alain, erau ornduite sofale lungi, foarte moi, pe care stteau pe jumtate ntini, brbai vrstnici mbrcai n frac sau smoking, precum i femei : mai puine la numr trecute de prima tineree, dar acoperite cu bijuterii, i de- asemenea corect mbrcate. ,,Spectatorii!" reflect Roy, aezndu-se pe o sofa liber. Una dintre fetele de serviciu o bachant, demn B figureze ntr-un poster din Playman sau Mayjair i se nfi cu o colecie de buturi tari, aezate pe o tav de argint. Alt fat, apru cu o cutie de igri ntr-o mn

i cu o luminare ntr-alta. Marijuana! i explic ea candid. Sau dorii altceva? Roy ntinse mna i. lu o igaret, pe care fata i-o aprinse la flacra luminrii. Alese apoi un Manhattan Cocktail i se pregti sufletete s asiste la spectacol. Deodat se auzi chemat pe nume: Ray, numai aici nu m gndeam s te ntlnesc! Te tiam la Roma! ... Dintre tinerii n kimono, tolnii pe perne, se ridicase Edward Chandler. Se apropie de actor ntinzndu-i voios mna. Hello, Teddy Bear, aa te antrenezi pentru Le Mans? rse Roy Montgomery. Pe chipul lui Chandler se aternu fugitiv o umbr. mi triesc viaa, Roy. O triesc intens, fiindc nu tiu ce mi pregtete ziua de mine . . . Vorbele astea sibiline nu-mi plac, Teddy Bear. Rse cu uoar amrciune: i fac moral, dar i eu cuget la fel . . . Dei alcoolul prinsese s-1

toropeasc, era nc destul de lucid spre a observa schimbarea intervenit n nfiarea prietenului su. Ochii acestuia febrili, strlucitori, micrile-i nervoase, nestpnite, fireti la un drogat, nu-i aveau justificarea la Teddy Bear, cunoscut pentru oroarea sa fa de stupefiante. Nu prea s fi but excesiv. l fr- mnta oare perspectiva foarte apropiat a cursei de la Le Mans? Explicaia nu era plauzibil. n preajma competiiilor sportive i pstra ndeobte calmul. Ce e cu tine, Teddy Bear? Nu-i gseti astmp- rul. Te-a refuzat vreo femeie? Tnrul Chandler fcu un gest de nepsare: Femeile? . . . Pfff! De la o vreme au nceput s m plictiseasc. Toate snt la fel.'Numai culoarea prului le mai deosebete. Dar tu cu ce ocazie aici, la Paris? Ziarele scriu c filmezi la Roma! Regizorul meu a binevoit s moar ntr-un accident de automobil. Mi-am zis c pn la sosirea nlocuitorului, pot s-mi

acord o scurt vacan n Oraul Lumin. Trebuie s m napoiez n Italia spre a-mi relua activitatea, dar de cteva zile m-a lovit o lene invincibil. Aa c i las s m atepte. Cum se face c eti singur? Vrei s te prezint prietenilor mei ?Ar fi fericii s te cunoasc. Mulumesc! Prefer incognito-ul. E mai comod. Pe un fel de altar de marmur, ridicat n mijlocul slii, ni parc din neant o fat tnr, nalt, supl, blond, acoperit cu vluri. Spoturi aruncau asupra ei fii de lumin multicolore. Fata se lans ntr-un streap tease destinat s corseze atmosfera nc glacial. O muzic sexy, de o dezlnuit senzualitate, alctuia fundalul sonor. Kimonourile ncepur s cad de pe umerii oaspeilor, lsnd corpurile goale s apar n toat libertatea. Unele erau frumoase, altele nu corespundeau n totul canoanelor estetice, dar n ansamblu creeau un tablou tulburtor.

Du-te la prietenii ti, Teddy Bear! l ndemn Roy. Iat, i fac semne disperate! . .. Vd printre ei i o femeie, foarte aprins. Parc o cunosc. Nu este Patricia Byron? Ai ghicit. Amant i prieten ideal. Ador par- tuzele ... ' nseamn c este nceptoare dac o mai amuz asemenea fleacuri, spuse actorul schind o strmbtur. Teddy Bear l salut ducnd degetul la frunte, apoi se ndrept spre nuditii din grupul su. Roy i ls capul s cad pe o pern de mtase. tia ce va urma. Copulri animalice n serie. Se culcase cu attea femei n viata lui, nct mbririle lor nu-i mai biciuiau simurile. Cutase o variaie n deviaiile sexu- > ale, condamnate de conformiti. Dar nici acestea nu ren- iser s-i risipeasc spleen-ul. Tocmai cnd ajunsese la concluzia c i pierduse capacitatea de a mai savura plcerile carnale, apruse Alain. Biatul

acesta gracil ca o fat, l trezise din amoreal. Se ntreb dac deczuse n aa hal, nct numai asemenea legturi l mai puteau strni? Aspir fumul dulceag al igrii. Constatase c nici marijuana nu-i mai procura stimulentul necesar activitii lui artistice. Cteodat era ispitit s-i strige disperarea n cele patru vnturi. Poate c prietenia lui Alain i va reda dragostea de via, ncrederea n puterea sa creatoare, setea de glorie, de lumin,, de frumusee ... O vag ameeal l fcu s nchid ochi. N-ar fi putut s spun dac aipise, ori dac adormise adne. .. Cert este e la un moment dat l fcur s tresar strigtele guturale, excitate, ale unor femei. Buimac, ridic de pe pern capul i se uit spre viermuiala de nuditi, strjuii de severele coloane de marmur. Pe piedestalul din mijloc sttea gol i drept ca o luminare, Alain. O statuie vie, de o frumusee ireal. Femei l

nconjurau ca pe o divinitate. i mbriau ptimae picioarele, genunchii, oldurile. Un zgomot de sticle sparte, de bubuituri n uile ncuiate, de strigte amenintoare, rupse vraja. Nuditii ncremenir o clip, apoi cuprini de panic, ncepur s alerge n neornduial care ncotro. Uile se deschiser brusc, mpinse cu putere din afar i n sal irupse un uvoi. de tineri socotind dup siluetele lor subiri purtnd pe cap ciorapi de dam, spre a nu fi recunoscui. Se observa dup vemintele lor n dezordine c nfrnser cu greu rezistena servitorilor, narmai cu rngi, cu pistoale, cu lanuri de biciclet, sprgeau, sfiau,, loveau tot ce le cdea sub mn. Civa brbai goi, lipsii de mijloace de aprare, dar nu i de ndrzneal, fur scoi din lupt, dup o foarte scurt mpotrivire. Roy gsi n clipa aceea nebnuite resurse n nvlmeal i interveni n ajutorul prietenului su. Se arunc

n nvlmeal i crnd n stnga i n dreapta pumni impus de exigenele carierei sale de actor i ddea acum roadele. Smulgnd un lan de biciclet din mna unui tnr pe care l nrui cu un pumn bine plasat, ncepu s-1 roteasc n jur, spre a-i face loc pn la Alain. Ajuns la els l nfc de bra, l trase jos de pe postament i dup ce i arunc pe umeri un kimono, gsit pe jos, puse iari n funciune lanul de biciclet. In curnd izbutir s ias pe un coridor cu multe cotituri. Cnd se vzur scpai din mbulzeal o luar la fug, nimerind ntr-o curte lateral. Zgomotele din cas se auzeau acum nfundat, ca i cnd le-ar fi izolat un imens strat de vat. 'De undeva, de departe, prinser s se nurubeze n aer uierturile unor sirene. ,,Poliia nu trebuie s ne gseasc aici!" gndi. Reui s se orienteze pe aleile pietruite, pn ce ajunse ila mainile parcate n faa casei. i aici huliganii sprseser parbrizele, rupser portiere, scoflciser aripile ...

Rolls-ul lui, aezat ceva mai la o parte, scpase nevtmat. Se instal la volan, trgndu-1 dup sine pe Alain, care tremura de fric, apoi demar n tromb, nind n strad, cu cteva clipe naintea sosirii mainilor poliiei. Zece minute mai trziu intr n Bois de Boulogne i opri pe o alee lateral. Se aflau nsfrit n afar de orice pericol. Roy ntrerupse contactul. Motorul tcu. In linitea nefiresc de adne dup vrtejul de pn atunci i permiser luxul s rsufle. Am scpat! rosti cu uurare n glas, Roy. Tlpile mi snt numai snge! scnci Alain. Am clcat pe nite sticle sparte! ... Cinismul lui se topise. Redevenise copilul neajutorat, ngrozit, care caut protecie sub aripa celor mari. Roy zmbi. li revenise treptat buna dispoziie. Emoiile risipiser efectele whisky ului i ale marijuanei. Scoase dintr-un compartiment al bordului o sticl cu ap de colonie Yardley. Turn alcoolul parfumat pe batista-i alb,

smuls din buzunarul de la piept, i se ntoarse spre Alain. Ridic tlpile, s i le dezinfectez! Biatul se execut fr s crcneasc. M tem c are s te usture! zise Roy. Cnd atinse eu batista rnile, Alain scp un geamt. Gura! l repezi actorul. Dac te laude vreun poliist, are s cread c vreau s te asasinez . . . Asta mi mai lipsea ... Dup ce l obloji cum se pricepu mai bine, l ntreb cu sim practic: Unde locuieti? Trebuie s te duc acas! In inuta asta? Stau la,un unchi care-mi tolereaz escapadele. Ii nchid gura cadoricindu-1 cu bani grei. In schimb nevast-sa e o scorpie. Abia ar atepta s m arunce pe strad, cu lucruri cu tot, n miez de noapte . . . Atunci ce facem? Ar fi o soluie . . . Las-m undeva n Place Pigalle. Gsesc eu vreun client dornic s-mi dea

adpost... Cavalerismul lui Roy se rscul. Asta nu! Demar i fcu drumul ntors, ieind din Bois prin Porte Dauphine. Pe Avenue Foch i pe Champs Elysees circulaia era nc intens, dei trecuse de ora trei. Roy opri n faa barului polinezian Tahonga", cobor i cumpr dou sticle cu Chivas Regal". Dup ce se napoie la main, puse pe una din ele n frigiderul de la bord, iar pe cealalt o destup. Fiindc portarul se uita strmb, o luar din loc. Roy puse n funcie casetofonul Rolls-ului dezlnuind un foarte sonor rock new style executat de formaia Boney M". Muzica i whisky-ul un modest supliment fa de excesele bahice din primele ore ale nopii i fcur repede efectul. Spre norocul su, Roy nu ntlni nici un echipaj al poliiei care s-i testeze alcoolul din organism. Scond strigte modulate ca Pieile Roii pornite la atac, se ndrept spre Intercontinental", lund-o pe Rue de

Rivoli' n sens interzis. Ajuns la hotel,- ls pe Alain n main i intr n cldire. Peste .cteva minute se napoie purtnd n brae mbrcminte pentru prietenul su. Vemintele de sport alese de el, dei aveau msur mare, se potriveau bieandrului cci bluzoanele i puloverele largi erau la mod. Dup ce Alain se mbrc n main, actorul l msur critic cu privirile. S tii c hainele nu-i stau deloc ru! Amplitudinea lor i maturizeaz silueta. . . Nostim! Un brbat cu mutr de copil. .Acum s te duc la tine acas. Ari, destul de prezentabil. Scorpia nu va mai avea ce spune. Alain i ddu adresa: Rue d'Aumale ... Dac nu tii cum s ajungi acolo te cluzesc eu . . . O iei drept nainte, spre Oper . . . Cum fac s mai dau de tine, Alain? Biatul i scrise pe o foaie de hrtie un numr de telefon.

ntrebi de mine numai dac i rspunde un glas brbtesc. S reii bine asta... De scorpie s te fereti ca de foc. Rolls-ul strbtu majestuoasa Place Vendome, pustie la acea or, i se angaj pe Rue de la Paix. La captul ei, silueta Operei bondoac i ornat copios, ca o burghez n toalet de vizit se profila pe cerul stropit de stele . . .

Dei nu fcuse publicitate n [jurul licitaiei, lumea artelor din marile capitale occidentale, reprezentani ai muzeelor cu nalt reputaie de dincoace i de dincolo de ocean, critici faimoi, precum i arhimilionari amatori de tablouri, intraser de mult n fierbere. Zvonul zburase din gur n gur, rspndindu-se cu rapiditate. Hotrrea lui Gerard de Saint Fargeau de a-i dispersa colecia de pnze din secolele XVI, XVII XVIII, XIX i XX, mobilizase mijloace financiare fabuloase, cci faima comorilor sale de art atinsese zenitul. Se tia c

achiziionase n decursul ultimelor patru decenii opere de o indiscutabil valoare, att pe trm estetic ct i economic, ajungnd s rivalizeze cu marile colecii Getty, Guggenheim, Rots- child, Sunderland Beauclair, Mellon. Saint Fargeau nu voise s ncredineze vnzarea tablourilor sale marilor galerii de art. Dnd dovad de o trie sufleteasc rar ntlnit apreciat drept masochism de ctre ruvoitori inuse s asiste personal la licitaia operelor adunate de el, n nsi slile care le adpostiser atia ani de-a rndul. Se despuia de bunurile sale cele mai iubite, cu un stoicism recunoscut n tain pn i de dumanii si. Posesorii invitaiilor solicitate cu mult struin, sosiser cu exactitate, spre a fi de fa cnd avea s se deschid licitaia. i amatorii i specialitii erau dornici s admire splendorile ferecate pn atunci cu apte lacte. Toi i consultau ceasul, ateptnd s sune ora 11, cnd canaturile nalte aveau s se

deschid. Saint Fargeau descuie nsfrit ua blindat, permind invitatilor s intre n Sfinta Sfintelor: Trei sli de cte 150 de metri ptrai, nesate de tablouri mari i mici, nfind o feeric gam de culori. n preajma gazdei se afla nsui Georges Leeourtois, faimosul negustor de antichiti, care-i procurase cea mai mare parte dintre tablouri. Invitaii aveau la dispoziie o jumtate de or spre a-i face o idee asupra operelor expuse, dup care urma s se deschid licitaia. Maurice Pellissier, critic celebru, specialist n domeniul secolului XIX, studia atent un Gauguin magnific Cai albi pe o plaje din Tahiti", cnd spre consternarea celor din jur rosti n tcerea adnc: Acest Gauguin este un fals! i celelalte pnze semnate de el, tot false snt! Georges Leeourtois se apropie n grab de critic. Monsieur Pellissier, facei o afirmaie de o gravitate

excepional. Eu am vndut aceste tablouri marchizului de Saint Fargeau, iar autenticitatea lor este certificat de specialiti a cror competen i corectitudine st deasupra oricror suspiciuni. Regret, dar struiesc s afirm c acest Gauguin este un fals, ca i toate celelalte. Dac preferai, s-i spunem o copie extrem de reuit", dar nimic mai mult. Punei la ndoial certificatele? Cinstea mea profesional? Pellissier i mut privirile de la negutorul de tab- lauri la Saint Fargeau, care l asculta nmrmurit. Monsieur le Marquis, nu exist dect alternativa: fie certificatele au fost semnate de complezen, fie certificatele snt perfect valabile, dar n acest caz tablourile originale au fost nlocuite cu nite copii. Amfitrionul se fcuse vn. O ven i pulsa puternic n tmpla dreapt. Minile ncepuser s-i tremure. Monsieur Pellissier, am cumprat aceste tablouri fiind de bun credin ...

Specialistul replic glacial: Nu pun la ndoial cuvntul dumneavoastr. Realitatea trist confirm ns judecata mea.'Nu poate fi nici urm de ndoial. Rog pe specialitii prezeni aici, s-i spun cuvntul. Din rndurile asistenei se ridicar cteva glasuri, la nceput ovitoare, apoi tot mai hotrte. ntr-adevr, avem de-a face cu nite copii. i acest Corot este un fals. Cele dou Rembrandt-uri din prima sala nu sint n nici un caz piese autentice. Impresionitii expui aici necesit o cercetare mai atent. Este greu si faci o idee precis de la prima vedere. nclin ns i eu s fac unele rezerve . . . Veneienii din secolul XVIII n special Tiepolo, Guardi i Canaletto, snt falsuri. In privina lor nu exist dubiu. Pentru Saint Fargeau, fiecare contestaie asupra autenticitii tablourilor sale cdea ca o sentin

de condamnare la moarte. Onoarea sa era pus la ndoial. n cel mai fericit caz, i se va aplica pecetea de fraier". Messieurs, declar rspicat, n ciuda emoiei care ncerca s-1 sugrume, regret profund spectacolul penibil pe care vi l-am oferit. Am fost convins c tablourile mele snt autentice. V nchipuii, dac a fi avut cea mai mic ndoial n privina lor nu vai fi convocat la o licitaie, la care tiam c vor asista experi n acest domeniu. V cer scuze pentru timpul preios pe care vi lam rpit. in s v asigur n ncheiere c justiia va fi chemat s-i spun cuvntul. Pn atunci aceste sli se nchid! Invitaii, amatori i specialiti, prsir n tcere ncperile n care domnea o atmosfer de nmormntare. Saint Fargeau ncasese o lovitur, grea, dar care nu avea s-1 scoate din lupt. i pusese multe sperane n aceast vnzare, destinat s-i acorde un respira, n ateptarea r ameliorrii crizei n care

intrase imperiul su industrial. Monsieur le Marquis, snt tot att de consternat ca i dumneavoastr, auzi el glasul ncordat al lui Lecour- tois. V-am vndut tablouri autentice cu certificatele de rigoare. Experii respectivi pot depune oricnd mrturie... Este inutil s-mi demonstrai mie acest lucru. La ora actual credei-m nu am nici timpul i nici priceperea s ntreprind o anchet personal. Las acelor n drept sarcina s rezolve aceast enigm. Vinovaii, indiferent cine snt, i vor primi pedeapsa. Bun ziua Monsieur Lecourtois. Negutorul vru s mai adauge cteva cuvinte, dar i spu*e c n stadiul aetual nu putea oferi nici o explicaie plauzibil Era clar c se va dezlnui un mare scandal, care l va mproca i pe el. Salut scurt i iei pe urmele invitatilor . . . >

Ce veti mi dai, Staz Husein?

Vocea lui Saed Husein, dei sosea pe fir tocmai din Elveia, se auzea distinct ca i cnd ar fi provenit din camera alturat. Vorbesc din Fribourg, Siadet. Ancheta poliiei elveiene a dus la concluzia c fiica dumneavoastr a fugit n compania tnr,ului suluba nesilit de nimeni. nainte de a dispare, a destinuit unei colege prieten i confident intenia de a se cstori cu alesul inimii ei, n ciuda oricrei interdicii. Sabahattin Humaidah strnse cu atta putere receptorul nct mna ncepu s-i tremure. S ceri poliiei elveiene s-i nceteze ancheta! S declari c aceasta este hotrrea mea! Nefiind vorba de o rpire, escapada fiicei mele rmne o simpl chestiune de familie. Ai angajat serviciile unor detectivi particulari? M-am adresat unui foarte serios birou de cercetri private, aa cum mi-ai ordonat, S ia det.

Elveian? Desigur, Siadet. Renuni i la serviciile acestei firme, pltindu-le, bine neles, despgubirile de rigoare. De acum nainte te vei folosi numai de investigatori arabi. Doresc ca Soraya tnrul suluba s se napoieze ct mai grabnic n Arabia, cu sau fr voie. Sper c m-ai neles? Pe deplin, Siadet. Foarte bine! S m informezi cnd vor intra pe pmnt arab. Din clipa aceea m voi ocupa personal de ntreaga chestiune. i nc ceva: ai cumprat tcerea personalului colii i a poliiei? Sabahattin auzi o tuse prelung. Semn c interlocutorul su cuta un rspuns care s-1 scoat din ncurctur. Se pare, Siadet, c cineva din corpul profesoral a svrit o indiscreie. N-am reuit nc s identific persoana ... Nici nu prezint importan. Neplcut este c s-a ajuns aici. A

aprut vreun articol n pres? O noti anemic intr-un ziar de sear. Notiele anemice cu iz de senzaie, sini ntotdeauna reluate i amplificate de fiuicile de scandal. Aa o s se ntimple i cu noi, mai ales dup vlva care s-a fcut recent n jurul pedepsei capitale aplicate la Rhiyad unei prinese arabe adultere. N-a fi avut nevoie tocmai acum de asemenea reclam. Dac n cursul urmririi se va ntmpla vre-un accident tnrului suluba . . . -r- Ar fi regretabil, Staz Husein, dar fatalitii nu i te poi mpotrivi ... Ua salonului se deschise ncet, traducnd oviala lui Seiim care apru n prag, buhit, cu umbre vinete sub ochii bntuii de nelinite i team. Sabahattin se ncrunt i i fcu semn s intre, n vreme ce i continua convorbirea telefonic. mi raportezi zilnic, progresele realizate, Staz Husein. Bun ziua! nchise aparatul i se uit cu

nemulumire la fiul su. Bravo! Ai ajuns s fi ridicat cu duba poliiei, laolalt cu delicvenii de rnd. : A. fost o nenelegere, tat. La poliia, dup ce m-au identificat, miau dat imediat drumul. . Pentru c a intervenit avocatul meu. Presa ostil nou abia va atepta s i se publice numele. .. Selim prinse curaj: Am fost ntr-o companie foarte onorabil, tat. Prini, marchizi, personaje din la hau te v o l e e . . . Haute volee amestecat n foarte dubioase afaceri de moravuri. - De unde era s-mi nchipui c huliganii i pe urmele lor poliia au s dea nval ntr-o cas din Neuilly, unde va avea loc o petrecere, este adevrat, ceva mai decoltat . . . E^au acolo i vlstari ai unor nalte personaliti . .'. Nu lipseau nici cteva celebriti: actorul Roy Montgomery, (automobilistul Edward Chandler, tenisman- ul Roberto Montesano, actria Marina ... Sabahattin, l ntrerupse cu brutalitate:

Destul! .. Nu i-am cerut s-mi faci cronica monden a unei partuze care va face mine obiectul discuiilor ntregului Paris. Chiar dumneata mi-ai recomandat s-mi creez legturi ti lumer nalt ... Lumea nalt nu nseamn beivani titrai, trfe de lux, escroci cu aere de milionari, tineri perveri pricepui doar s tapeze pe naivi cu mprumuturi niciodat restituite . . . Noi facem parte din lumea musulman, Selim. O lume dirijat de principii morale stricte, expresie a unei religii poate prea rigide, dar care nu permite a fi ignorat. Ce se va spune n Kuweit, n Bahreih,*'n Arabia Saudit, cnd se va auzi c fiul lui Sabahattin Humaidah este un uuratic, un afemeiat un ins certat cu propria sa credin. Cred c eti destul de lucid spre a- da seama de lumina nefavorabil pe care nesocotina ta o va arunca indirect i asupra mea ca individ, si asupra activitii mele profesionale. Muli dintre musulmanii care mi-au

ncredinat mandatul de a le administra i fructifica averile, i vor pierde ncrederea n mine. Nu vor ajunge pn acolo nct s m acuze c i ncurajez rtcirile. Simpla mea toleran o vor socoti ns tot att de condamnabil. Nu m sili s iau mpotriva ta msurile pe care acei care m supravegheaz de departe, ateapt s i le aplic. Nu e destul c Soraya a pus asupra familiei noastre pecetea dezonoarei? Dei m doare sufletul. va trebui s suporte consecinele. Iar dac m obligi prin comportarea ta imoral, le vei suporta i tu. Sosirea lui Shannon anunat prin interfon, pus^ capt penibilei discuii dintre tat i fia. Selim nu-1 simpatiza pe american. De data aceasta l primi cu un sentiment de uurare. Discuia cu printele su amenina s ia nroporii nedorite. Ii cunotea temoeramentul excesiv. Intr-un moment de violent, acesta era n stare s ia hotrri de o extrem gravitate, pe care mai trziu s le regrete. Dar n-ar fi conceput s

revin asupra faptului consumat. Masiv ca un tanc, Shannon intr clcnd apsat i tuind zgomotos. i duse la frunte mna ntr-un glume salut militar: Comunicat special, Mr. Humaidah! Inamicul a declanat ofensiva mpotriva noastr. Securities and Exch- ange Comission m-a chemat n faa ei spre a m disculpa de nvinuirea ce mi se aduce, n sensul c am achiziionat n tain 20o/ n din aciunile ,,B.A.S.A. U , prin eludarea lepii caro m oblig s aduc la cunotin public aceast operai Aa cum v-am explicat i dumneavoastr, le voi demonstra c achiziionarea a fost fcut de 4 ini, n limita cotei individuale de 5o/0 . Ori sub aceast cot obligativitatea informrii publicului cade. Securityes and Exchange Comission nu va putea dovedi c n realitate cumprturile au fost fcute pentru dumneavoastr, aa c va fi nevoit s m absolve de orice vin. Limpede. . . Odat absolvit de aceast acuzaie, vom trece la faza doua a

btliei, i anume la nghiirea ,,B.A.S.A. 44 O faz destul de grea, Mr. Shannon. Dac vom reui s punem mna pe listele marilor acionari i pe tabelele deponenilor importani ai ,,B.A.S.A.", rzboiul va fi pentru noi ca i ctigat. Ai rostit cuvntul daca, Mr. Shannon. Cest une facon de parler, Mr. Humaidah. Harold Preston, vicepreedintele lui ,,B.A.S.A." mi le va pune la dispoziie negreit. In eventualitatea c va refuza s coopereze cu noi, pot s-mi procur listele pe alte ci. Ci primejdioase, Mr. Shannon. O simpl indiscreie ne poate costa capul. Nu va fi cazul. Dispun de elemente care m ndreptesc s atept capitularea lui Preston ntrun termen relativ scurt. Va juca dup aceea rolul calului troian n propria sa citadel. i doresc succes. Ma tem ns c nu se va lsa cumprat.

Toi oamenii au preul lor, Mr Humaidah ... La p/ritul sptmnii plec la New York. Pn atunci mai am de reglat cteva chestiuni de interes comun, aici la Paris. Te vei prezenta personal n faa comisiei? Desigur. Eu snt considerat capul rutilor. Dar nu-mi purtai de grij! Voi ti s m descurc. Ai binecuvntarca mea, Mr. Shannon, i zmbi financiarul arab. Dup plecarea americanului, Sabahattin se ntoarse spre fiul su. nfiarea-i leampt i provoc un sim- mnt do grea: Du-te i te culc! Ari ca o stafie. Du-te! S nu te mai vd n halul sta cci mi faci ru! Lui Selim pleoapele i se lsau grele peste globurile ochilor. i venea s adoarm stnd n picioare, asemenea cailor. Bolborosi ceva neneles, apoi se ndrept spre u. Cnd puse mna pe clan, se auzi chemat din urm: Selim! Astzi, cnd m aflu n pragul celei mai nverunate btlii din ntreaga-mi existen, mi-ai fi

dorit un sprijin moral -din partea copiilor mei. Se pare ns c belugul n care v-am crescut i pe tine i pe Soraya, n-a fcut dect s v strice. Cu capul plecat, ntors pe jumtate spre tatl su, Selim sttea sprijinit de clan. Numai aa i putea menine echilibrul. Avea limba uscat i aspr ca un mirghel. Ar fi but cu mare sete un pahar de alcool, care s-i astmpere vpaia din mruntaie. Aproape c nici nu auzea vorbele btrnului. Rosti mpleticit: Iart-m, tat! Sabahattin l privi cu tristee i dezgust: Am ncercat s cred, fiule, c voi putea face un om din tine, dar nu mi-ai mplinit speranele. n ultima vreme mi-ai dovedit c nu eti bun de nimic. Constatarea aceasta ar trebui s te pun pe gnduri. tiu ns c i-ar fi greu s cugei. i repet invitaia! Du-te i te culc! Att i-a mai rmas de fcut. . .

; Nu neleg de ce eti att de agitat, Teddy Bear? l mustr cu simpatie Gordon Thorpe, directorul tehnic al firmei Sunderland Beauclair Motors". i tocmai acum, naintea crizei. Niciodat nu te-am vzut n halul sta. Ce-i cu tine? Te-a ncolit frica? Eti socotit unul dintre favoriii ntrecerii, dar te compori ca un nceptor. Tnrul Chandler ridic minile. n privina cursei nu-i face griji. Am s-o ctig. E i cazul. i-am creat cea mai bun main care a alergat vreodat pe pista de la Le Mans . . . Aeaz-te odat pe canapea i nu te mai nvrti de colo pn colo. Relaxeaz-te puin! Peste o jumtate de or intri n curs. Teddy Bear se ntinse pe canapea i i puse minile sub cap. Fix cu privirile plafonul cabinei, tot att de alb ca i tavanul slii n care i se fcuse examinarea clinic. Electroencefalograma, gammaencefalografia, i o ntreag

serie de examene radiologiee. Fugise din clinic nainte de a i se fi precizat diagnosticul. Doctorul Alfred Thalberg nu-i dduse prin nimic a nelege c ar suferi de o afeciune grav a creierului. l nspimntaser ns mulimea mijloacelor de investigaie folosite, cci i strecuraser n suflet bnuieli. Se temea de adevr, li era fric s-1 afle. Dduse dovad de laitate.' Recunotea cinstit acest lucru. De atunci o evitase sistematic i pe Patricia, de parc ar fi socotit-o vinovat fiindc l dusese la doctorul Thalberg. Dar ea nu-i dorise dect binele. Cteva zile bntuise de unul singur barurile, buse whisky, gin i absint, n cantiti industriale. nchinase o camer ntr-un hotel de mna doua ps- trndu-i de form apartamentul la Intercontinental iar n patul acela incomod se odihnea cteva ore pe noapte, pn ce organismul su absorbea alcoolul. Dormea agitat, iar cnd se trezea din somn, se ntreba dac nu cumva vizita sa la clinica doctorului Thalberg fusese doar o

plzmuire de comar. Buturile tari nu-i nceoeau ntr-atta luciditatea, nct s piard cu totul noiunea realitii. Groaza de boal, groaza de moarte, nu-i ngduiau s se mbete aa cum i-ar fi dorit. i ntrerupsese tratamentul de dezalcoolizare forat, doar cnd i amintise c trebuia s participe la cursa de la Le Mans. Trecuse pe la Intercontinental, i fr s o anune pe Patricia i luase echipamentul sportiv, se instalase la volanul Ferrariului su i prsise discret Parisul. Intra acum n curs fr s fi fcut vreun antrenament. Se bizuia ns pe miestrea dar mai ales pe disperarea lui. In unele momente regreta c nu avusese curajul s atepte verdictul medicilor. Totul era preferabil incertitudinei n care se zbtea acum. Frica lui era alimentat i de apariia unor simptome, pn mai ieri neobservate. Simea o slbiciune ciudat n mini, i uneori abia reuea s-i ncheie nasturii de la cma. Avea dureri de cap, ameeli, iar de la o vreme imaginile de la periferia

cmpului vizual i apreau strmbe, de parc le-ar fi deformat nite reverberaii solare. Teddy Bear^ deschise ophii. Se ntreb dac aipise? Gordon sttea la fereastr i se uita la lumea care se agita n jurul trailley-urilor alturate. Ua cabinei se deschise i un tip splcit, cu o plrioar alb lsat pe ceaf, cu o baterie de aparate fotografice i casetofoane agate de grumaz, i vr curios capul i atept cteva clipe reacia celor doi ocupani. ncurajat de pasivitatea lui Gordon care era obsorbit de spectacolul de afar i ncurajat de faptul c nici un bocanc, casc, sau alt obiect cu densitate specific mare nu se repezise spre easta sa, intr fr zgomot n cabin. Cteva cuvinte nainte de curs, Mr. Chandler, l atac individul, punnd in funcie casetofonul. Lui Teddy Bear, i se urc brusc sngele n cap: Du-te dracului! Cnd viaa i atrna de un fir de a,

nu-i ardea de interviuri. Dac diagnosticul era pozitiv, nu va mai apuca nici cursa de la Dayton. Hei, Mister! l strig Gordon cu voce cald,, binevoitoare, pe ziaristul descumpnit. Dac te intereseaz ceva, ntreab-m pe mine! Directorul tehnic avea un mare respect pentru pres. Bine i poate face din cnd n cnd, rul ns i-1 cun mai ntotdeauna, obinuia el s spun. Este preferabil s pstrezi relaii cordiale cu gazetarii". Figura reporterului se nveseli. Ce-mi putei spune nainte de competiie? Gerard de Saint Fargeau n asocieie cu Smnderland Beauclair Motors" particip la curs cu maina Phantom V. Datele tehnice ale bolidului nostru au fost recent dezvluite publicitii: 12 cilindri, 4994 cm 3, 580 c.p., 900 kg. Secretul pe care-1 dezvluim acum pentru prima oar, l reprezint aripioarele i cele patru derive care reduc sensibilitatea la vntul lateral

i combat tendina de decolaj n momentul realizrii vitezei maxime. Toate acestea au fost testate cu excelente rezultate n tunelul nostru aerodinamic i pe pistele noastre de ncercare de la New Shenectady, N. Y. U.S.A. Acest miracol pe patru roate... S nu devin o fantom, l ntrerupse Teddy Bear. Gura! l repezi n glum Gordon. Cum i spuneam Mister, acest miracol este fructul cooperrii nenumratelor noastre uzine cu faim internaional, de pe cele cinci continente. Motorul, este proiectat i realizat n Statele Unite, asiul n Frana, caroseria n Italia, cauciucurile n Australia, injectoarele n Germania Federal, instalaia electric n Japonia, frnele n Anglia, iar vopseaua, n Brazilia ... Gordon! strig Teddy Bear. Dac ai poft de interviuri, ia-1 de mn pe individ i iei afar. . Nu mi-ai spus nimic despre performane, despre piloi, Mr.

Thorpe, l asalt iari cu ntrebri ziaristul, prefcndu-se c nu a remarcat intervenia brutal a pilotului. Numai o clip, Teddy Bear, i se adres Gordon, ntorcndu-se ctre tipul cu plrioar alb. Cuplul nostru, Edward Chandler Bob Seward, va bate cu cel puin cinci secunde actualul timp de 3 minute i 12 secunde, realiznd o raedie orar de peste 250 km. pe or. Pe tronsonul de ase kilometri n linie dreapt al pistei, va atinge o vitez de 390 km. pe or. Iar virajul Arnage l vom lua cu 200 pe or! url Teddy. Bear. Reporterul fcu nite ochi rotunzi de pete mirat. Nemaipomenit! Virajul Arnage na fost luat niciodat cu mai mult de 60 km. pe or. Teddy Bear glumete, rse strmb Gordon, arun- cndu-i o privire ncrcat de imputri. Faptul c participai n competiie alturi de firme cu

renume mondial, ca Ford, Ferrari, Jaguar, Mercedes- Benz, Porsche, Lamborghini, Toyota, nu v timoreaz? Ce prere avei de Lotus? Directorul tehnic ridic din umeri cu nepsare. Participarea mainilor Lotus ne bucur mult, cci avem nsfrit un concurent care, teoretic, ar putea s ne produc unele temeri. Reine teoretic! n ceea ce privete celelalte firme participante, cred c la anul vor reui s ating performanele realizate de noi la cursa de azi. i cu asta am terminat! Reporterul mulumi i ddu s ias. Dar fu mpiedicat de nvala altor colegi de breasl, ncrcai cu ntreg arsenalul de aparate. Afar! zbier Teddy Bear, ridicndu-se brusc n capul oaselor. Afaf. 1 nfic o sticl plin cu Pepsi Cola de pe msua de lng canapea i-o zvrli cu toat puterea n intrui. Un gazetar cu reflexe bune, care

tocmai ncerca s-1 fotografieze, ddu drumul la aparat i prinse sticla din zbor. Plin de energie, Gordon i mpinse afar apoi nchise Eti nebun? l mustr. Puteai s spargi capul vreunuia dintre ei. Te-ai mai linitit? Grozav! Am i avut ocazia! De zece minute mi orci n urechi mai ru ca un crainic sportiv! Vrei un calmant? l ntreb. Cel mai bun calmant este s fiu lsat n pace!

In clipa aceea, ua se ntredeschise din nou, lsnd s apar capul insului cu sticla.

Afar! rcni iari Teddy Bear n culmea miniei. Un moment! rspunse reporterul politicos. Vr mna prin deschiztura uii i aez sticla goal de Pepsi lng prag. A fost delicios! i trase capul ca un melc n cochilie i nchise ua. Teddy Bear i

aduse aminte c i era sete. Destup alt sticl de Pepsi i o goli din cteva nghiituri. Butura rece, acidulat, l mai liniti. Ua se deschise iari. Randy primul mecanic al lui Phantom V" i fcu timid intrarea. Se uita pe furi la Teddy Bear, apoi opti lui Gordon: Vreau s v spun ceva. Frna .. . Ce e cu frna? Una din conducte e fisurat. Pierde lichid. Gordon se fcu vnat. Fugi i schimb-o imediat! Hai, ce te holbezi la mine? Arunc o priviFe piezie pilotului: Sper c nu te-a impresionat neplcut incidentul sta! Relaxeaz-te! Aranjez eu totul! Bine, bine, i rspunse. Mecanicul i directorul tehnic ieir mpreun. ndat ce se vzu singur, Teddy Bear se ntinse pe canapea i respir adnc. Ce-i psa lui de ambiiile firmei Sunderland Beauclair Motors", de teama lui Gordon de a nu-i pierde slujba, sau de capetele sparte ale ziaritilor. Nu-i

psa nici dac frna era defect. n definitiv era preferabil s intre cu 360 km. pe or n cocoaa de la Hunafudieres, fiindc frnele nu-1 mai serveau, dei tia c rezultatul unei astfel de performane ar fi un decolaj fulgertor, urmat de un zbor de cteva secunde pn n braele primitoare ale morii, dect s se chinuiasc pe un pat de spital, zvrcolindu-se n dureri, fcut ciur de injecii cu morfin i implornd pe btrna doamn cu coasa s-1 scape de suferine. Se simea ngrozitor de singur. Ar fi fost preferabil s aib pe cineva alturi, cruia s i se destinuie, care s-1 ameeasc din mil cu false sperane, att de necesare bolnavilor incurabili. Dar pe umrul cui s plng? Dac Gordon sau conductorii firmei Sunder- land Beauclar Motors" ar bnui n ce criz moral se zbate, l-ar suspenda imediat. Un pilot trebuie s fie odihnit, relaxat, lipsit de griji, de probleme. Mintea, corpul lui s se identifice cu maina pe care o conduce i s nu aib alt preocupare

dect ctigarea cursei. El, Teddy Bea'r, avea i o grije suplimentar. Atepta rezultatul unor examinri clinice. O sentin capabil s-1 condamne la moarte. Cnd un tribunal te osndete s pieri fript pe scaunul electric, nutreti totui sperana c eful Statului te-ar putea graia. In cazul su, i spuse Teddy Bear, sentina de condamnare, era fr drept de apel. Bnuia motivul pentru care doctorul Thalberg i investgase cazul cu atta atenie. Simptomele lui trdau o tumoare cerebral. Ori sfritul unei asemenea boli era previzibil. Se ntreb dac n-ar fi cazul s telefoneze doctorului pentru a-i cere precizarea diagnosticului. Dar nu cutez. Concurenii snt invitai s se pregteasc pentru start!" anun difuzorul de deasupra uii. Teddy Bear se ridic de pe canapea i trecu n faa oglinzii. i ncheie fermoarul combinezonului alb cu stema Sunderland Beauclair Motors" pe umr i cu numele lui scris pe o plac de material plastic, prins deasupra

buzunarului de la piept, din stnga. i examin obrazul. Avea cearcne negre, iar trsturile i se adnciser de parc ar fi depit 30 sau 40 de ani. Cine ar fi crezut c stafia din faa oglinzii era prezentat n ziarele i n revistele sportive drept cel mai tnr i mai frumos pilot vzut vreodat pe pistele'de la Dayton, Monza, Le Mans i Indianopolis. i lu casca i mnuile de pe mas i se ndrept spr e u. Noroc c startul cursei se ddea cu piloii la volan. Dac cei cincizeci i cinci de piloi ar fi trebuit s traverseze n fug ntreaga lime a pistei pn la mainile care-i ateptau cu motorul oprit aa cum se proceda n anii trecui el, Teddy Bear, abia ar fi reuit s-i trasc picioarele. Lumea ar fi zis c voia s-1 imite pe Ickx, care n cursa din 969 se ndreptase cu pai mruni spre main, plecnd ultimul de la start, ceea ce nu 1-a mpiedicat s cucereasc n final locul nti la volanul Fordului sii. Acum strbtea nuc mulimea. Poate c ar fi fost mai bine s-1 fi

lsat pe Bob s nceap cursa. Trecea pe ling oamenii care i urau succes i l bteau prietenete pe umr. O fat tnr, exuberant, i sri de gt i l srut pe gura". i urez s cucereti cupa, Teddy Bear! Dar el nu recunotea nici figurile, nici glasurile oamenilor. i trecu mna peste frunte. Transpiraia i umezise prul la tmple. O voce feminin, suav, rsun n difuzoare: Mr. Chendler este chemat la telefon! De la Paris, Mr. Chandler,este chemat la telefon! Patricia i dduse probabil de urm. Era prea trziu. s se mai prezinte la centrala telefonic. Peste cteva minute avea s se dea semnalul de plecare. Poate c Patricia voia s-i comunice diagnosticul stabilit de doctorul Thalberg. i va deghiza desigur adevrul ntr-un domino de fraze goale, menite s1 liniteasc. Incertitudinea lui avea s dinuiasc . . . Iei pe pist. l ntmpinar zeci de

fotografi care-i aternur chipul de pelicul. n tribune, zeci de mii d o spectatori se agitau, fluturau batiste, strigau, ovaionau. Teddy Bear avu senzaia c se afl ntr-un circ din Roma Imperial. Publicul atepta cu sufletul la gur s nceap lifpta gladiatorilor. Nu era mare deosebire ntre circul de odinioar i cel de azi. Sngele a nroit pistele atunci, sngele le nroeau i acum. n zilele noastre, gladiatorii se lupt cu bolizii care nghit spaiile mai stranic dect bucefalii legendari. n jurul mainilor se aferau piloii, copiloii, oficialii, mecanicii, i tot felul de gur casc. Mainile erau orn- duite de-a lungul marcajelor, la start. Gordon iei naintea lui Teddy Bear. S n-ai nici o grij! Totul este n ordine! Teddy Bear tia c directorul tehnic se referea la frne. i zise: Ce senzaie ar strni tirea c n ultimele zece minute s-au executat reparaii la frnele lui Phantom V". Marchizul de Saint Fargeau n-a

putut s vin, n schimb, n tribun se afl .nsui ducele de Northland, l inform Gordon. Este cu ochii pe noi. Ei i? exclam Teddy Bear nepstor. Pentru tine nu e mare lucru, dar pentru mine ctigarea acestei curse nsemneaz sporirea salariului i o gratificaie gras. Dac pe tine nu te intereseaz bani!, eu snt foarte sensibil la un ctig suplimentar. Un mare difuzor acoperi zgomotul din jur. Concurenii snt rugai s treac la maini. Terry Bear se uit spre cer. Un nor imens se ridica dinspre nord, ntinzndu-i o ghiar pufoas i vnt spre soare. Strnse mna lui Gordon i a mecanicului. Mecanicul era rou de emoie. Un picur de sudoare i sttea aninat n vrful nasului. Combinezonul su alb cu emblema Sunderland Beauclair Motors** pe spate i pe umrul stng era mnjit de ulei. Bob, partenerul lui Teddy Bear, i

ntinse cel din urm mna. artndu-si dinii albi, frumoi.


' 9

Rse,
7

Dac nu ctigm cursa asta, snt un om terminat! Te poi duce s-i ncasezi premiul nc de pe acum! Teddy Bear se instal la volan i i puse casca. i ceilali concureni i puser ctile. Artau asemenea unor cavaleri medievali n preajma unui turnir. Teddy Bear i puse mnuile, i strnse centura de siguran i o potrivi astfel nct s nu-i stinghereasc micrile. n acest timp mecanicul i fcea ultimele recomandri: Nu uitai, la nceput acceleraia . .. primii trei milimetri uoor, frnele l ncercai n primul tur... le-am reglat dar nu snt testate . . . ambreiajul e reglat aa cupi v place dumneavoastr ... a treia intr fr dificulti. . . Succes! Difuzorul lans ultima comand. Concurenii s fie gata de start! Toi mecanicii i oficialii care se nvrtiser pn atunci n jurul

mainilor, se retraser. Piloii, instalai la volan, stteau ncordai, gata s se lanseze nainte. Cu ctile prinse pe cap, i pierduser parc personalitatea. Nu-i mai deosebeai pe Andretti de Hunt, pe Fittippaldi de Laud, pe Ragazzoni de Chandler, pe Villeneuve de Reute- mann. Teddy Bear se uita la ceasul de pe spia volanului. Trei, cincizeci i nou de minute, patruzeci de secunde. Ochii lui se aintir asupra starterului de pist, care se pregtea s ridice fanionul. Palmele i transpiraser n mnu, inima i btea mai tare, emoiile plecrii ncepuser s-1 cuprind. Cupl viteza ntia, innd debraiat, i atept semnalul de plecare, stnd cu degetul deasupra butonului starter, gata s apese. Fanionul cu ptrele albe i roii se ridic. Mai erau trei scunde. Doamne ajut! Fanionul se ls brusc, fandnd aerul. n aceeai clip Teddy Bear

aps butonul starter. n vreme ce ambreia, motorul mugi crescendo. Phantom V ni ca o rachet dintre mainile care vuiau asurzitor, angajndu-se pe panglica cenuie de beton. Acceler. 3000 de turaii pe minut, 3500, 4500, 5000, 5500, 6200 . . . Trecu ntr-a doua! Realizase 6000 de turatii n mai puin de 3 secunde . . . Turometrul indic din nou 5000, 5500,' 6200 . . . Trecu ntr-a treia. Tribunele zburau pe lng Teddy Bear. Nu le mai vedea dect sub forma unor dre nentrerupte. Dintre 53 de maini, reusise s nu-i mai rmn n fat * * dect opt sau nou; era greu s le aprecieze cu precizie numrul. Izbutise un adevrat tur de for. Stranic!
*>

y V

Vir mult pe dreapta i atac vijelios curba Dunlop, fr s micoreze viteza. Intr apoi n linia dreapt. Turometrul indic 5800, 6200. . . Schimb ntr-a patra!
i

Prima pasarel Dunlop, care marca cel dinti kilometru parcurs, trecu furtunos pe deasupra lui. n urmtorii 400 de metri trebuia s micoreze viteza, pentru a intra n S-ul de la Tertre Rouge. Aici nu trebuia s depeasc 160 km. pe or, cci risca s intre n tribunele publicului ,aa cum pise bietul Lariviere n 915, cnd capotase peste spectatorii masai n dreapta pistei. Un Ferrari ncerc s profite de durba dubl a S- ului, spre a-1 depi. Teddy Bear Acceler, dei se apropia de a dou pasarel Dunlop, care marcheaz nu numai ncheierea celui de-al doilea kilometru, dar i virajul de la Tertre Rouge. Ferrari-ul renun i reintr n rnd. nainte de a se strecura pe sub pasarel, Teddy Bear acion uor frnele i intr n curba de la Tertre^Rouge urmat ndreaproape de Ferrari-ul care-1 presa din spate. Lupta ntre el i Ferrari se va da pe viitorii 6 kilometri n linie dreapt. tia de pe acum c urmtorul va1 ctiga, deoarece el, Teddy Bear,

trebuia s-i ncerce frnele. Nu putea fi nc vorba de o evadare n capul plutonului. Acrul turometrului cocheta cu 5000 i continua s urce pe msur ce el acjcelera. Schimb a patra, apoi a cincea. Atinse 300 km. pe or. Nu era o vitez extraordinar. l preocupau ns frnele. Le acion de cteva ori dar f r s apese pedala p - la f u n d . Spre satisfacia lui, funcionau bine.
1
n

Un arbitru de margine ii fcu semn, agitnd un fanion albastru l prevenea astfel c o main ncerca s-1 depeasc. Teddy Bear se uit n retrovizor. Ferrari-ul &e angajase pe banda din stnga a pistei. i fcu \oc f innd ct mai pe dreapta. Avea tot timpul s-i recupereze timpul pierdut. nainte de a ncepe lupta vbia s-i dea seama de toate posibilitile mainii. l ntrecu- ser cinci concureni, printre care un Lotus ultimul tip. Teddy Bear reflect nfierbntat: ,,Ce ncntai trebuie s

fie toi tia cnd vd c unul dintre favoriii cursei are dificulti din primul tur. Dar cine rde la urm"... Uitase de ameninarea 1 care atrna deasupra capului su. Cursa reuise s-1 captiveze. Atenia i era permanent solicitat. Acum tronsonul n linie dreapt se apropie de sfrit. ndat dup kilometrul apte se deschidea spre dreapta o uoar curb, dup care urma cocoaa de la Hunaudieres, una dintre cele mai periculoase capcane. Daq ar iei dezechilibrat din curb i ar ajunge n plin vitez pe creasta cocoaei, ar risca un tonneau mortal. Teddy Beartia c aici i pierduser via muli concureni. i Marius Mestivier, i Bino Heinz, i Lucky Cassner, i Luciano Bianchi. La ieirea 'din curb frn puternic, astfel nct s nu se pomeneasc decolnd de pe pist, n momentul cnd va trece de faimoasa cocoa Frn iari, cobornd sub 70 km. pe or la primejdiosul viraj de la Mulssane. Parcurse urmtorii trei kilometri cu o vitez satisfctoare, depind fr incidente virajele

Indianapolis i Arnage. Mai avea de parcurs trei kilometri i jumtate pn la finalul primului tur. Strbtu cu 100 la or icana Ford i ajunse n sfrit n dreptul pavilionului de aprovizionare, unde se dduse startul. Parcursese n patru minute i douzeci de secunde cei 13 km. i jumtate care reprezentau lungimea total a circuitului. Trecu n plin vitez pe lng pavilionul de aprozi- vionare. Nici nu vzu tribunele cu spectatori care zburau pe lrig flancurile mainii. Comunic echipei sale prin walkietalkie-ul de la bord c deocamdat totul este n regul i c i continu cursa. Se acomodase cu alergarea. l depiser pn acum dousprezece sau treisprezece maini. Dac punea la socoteal i pe cele nou maini care plecaser de la start naintea lui, nsemna c se afla aproape de mijlocul plutonului. Pentru el abia acum ncepe cursa. Din momentul acesta nu va mai ngdui nimnui si ia nainte. Atac n for curba

Dunlop, atingnd 265 km. pe pr. Zbur literalmente pe lng tribune, se angaj pe sub cele dou pasarele Dunlop, n form de jumti de pneuri, i se apropie de virajul de la Tertre Rouge. Intr n cei ase kilometri n linie dreapt, tiind c n zona aceasta trebuia s depeasc cel puin ase concureni. Spori viteza. ntrecu pe primul concurent, l ntrecu i pe al doilea. Schimb ntr-a patra. Depi pe al treilea i pe al patrulea. Maina nghiea vijelios spaiile. Schimb ntr-a cincea. Tur motorul peste 7900. Lu nainte la nc dou maini. n faa lui alerga un Porsche. Teddy Bear mai avea de strbtut circa 1000 de metri pn la cocoaa Huruaudieres. Continu s accelereze. 8.500 de ture pe minut. Avea peste 360 km. pe or. Porscheul rmase n urm. Pe ultimii cinci sute de metri intr n depirea unui Lamborghini.. Italianul, tiind c Teddy Bear nu-i putea permite s accelereze mai mult, mergea cu el flanc lng flanc i nu-i ngduia s io ia nainte. n apropierea curbei,

Lamborghi- ni-ul frn puin. n acea clip Teddy Bear acceler i- nnd pe lng italian i trecndu-i n fa. Riscul nu fusese gratuit, cci trecu rapid peste cocoaa de la Hunaudieres. La ieire maina decol uor. Cnd atinse din nou pmntul, frn puternic. Virajul de la Mulsanne l lu n scurt, urmat ndeaproape de Lamborghini. De data aceasta avea n fa Ferrari-ul care-1 ntrecuse n prima tur. l ls i pe el n urm. ncetini puin n virajul de la Indianapolis, iar dup virajul de la Arnage izbuti s depeasc nc trei concureni. Intr lansat n S-ul de la Maison Blanche i deschise lupta cu un alt Ferrari. Dei un arbitru semnaliz Ferrari-ului c un concurent voia s-1 depeasc, maina italieneasc tie totui calea lui Teddy Bear, intrnd pe raza mic n icana Ford, apoi angajndu-se n diagonal, atac tot pe raza scurt ieirea din ican i se lans pe tronsonul n linie dreapt n faa pavilia'onelor de aprovizionare. Teddy Bear i zise c
*

aici adversarul su nu mai putea s-i scape. Acceler continuu. Ci mai am n fa? ntreb prin walkie-talkie-ul de bord echipa sa de pe sol. Afar de cel care-1 depeti, nc patru. Atenie la Jaguar, tii c Jackie e nebun! Ai grije i de Lotus! Are s-i dea ceva de furc. Ferrari-ul rmase n urma lui Terry Bear, care privi o clip prin retrovizor. Lamborghini-ul mergea n plasa lui, urmrindu-1 ca o umbr. ,,Asta nu e ru, i zise* ntrun fel m apr de cei care ar ncerca s m depeasc". St-ia c la viteza si dificultile circuitului era > aproape imposibil s iei naintea unui tren format din dou maini care trag tare. Intr din nou pe cei ase kilometri n linie dreapt. Vnoarea rencepu. Primii trei concureni pe care-i ntrecu nu i crear dificulti. Urmat da Lamborghini care-i inea n continuare trena, se apropie de Jaguarul lui Jackie. Atacar mpreun

cocoaa zburnd flanc ling flanc. Se apropiau de curba de la^Mulssane. Amndoi frnar brusc. Teddy Bear l ls s intre primul n curb, pe raz mic, i ou greu ocup locul din spatele lui, pe care Lamborghini-ul ncercase s i-1 fure. O mic neatenie i s-ar fi trezit pe raza mare a curbei. Aceasta ar fi permis multora s-1 depeasc. Merse n trena Jaguarului pn ce iei.din urmtoarele dou curbe, i ndat ce ajunse la drum intins, apas acceleratorul pn la planeu avntndu-se n dublarea lui Jackie. Cteva clipe mainile lor merser tot lng bot. Pista se repezea vertiginos sub roi. Phantom-ul lui Teddy Bear era nentrecut la viteze mari. Ctig un metru, doi, cinci, zece 1... Jaguarul rmase n urm ... Ca un fulger nit din cer senin, lui Teddy Bear i reveni n minte chipul docotrului Thalberg n care l privise lung i i s'pusese c trebuie s se supun unor foaHe atente examinri clinice. Imaginea aceea l arse ca un fier nroit n foc. mboldit

de spaim i de mnie neputincioas lu icana Ford cu aproape 150 km. pe or, ceea ce pentru un om normal ar fi echivalat cu un act de nebunie. Dar Teddy Bear i ddea seama c nu mai era un om normal. n momentul acela nfrunta primejdiile cu o drzenie care atingea demena. Lu curbele i S-urile urmtoare ntr-o vitez care depea cu cel puin zece sau douzeci de kilometri pe or maximum-ul ngduit. Pe linia dreapt de la' Hunaudieres atinse 400 km. pe or. Conducea acum cu o frenezie' caracteristic momentelor culminante ale beiei reci. n clipele acelea avea senzaia bizar c se lupta nu numai cu spaiile i cu adversarii, dar i cu boala pe care o sfida. Era ca i cnd s-ar fi luat la trnt cu moartea. Arbitrii de tue agitau insistent fanioanele, semnalndu-i pericolul la care l expunea viteza lui fantastic. Dar Teddy Bear nu inea seama de nimic. Nu numai c depise toate mainile, dar reuise s etige i un

tur avans. Acum se angaja n ntrecerea mainilor din coada plutonului, pentru a ctiga nc un tur avans. Le depea una cte una. Teddy Bear exulta. Orice pilot lucid care ar ncerca s imprime cursei un. astfel de ritm, s-ar da sigur peste cap. Dar pentru Teddy Bear nu mai exista logic. Era convins c rezultatul examinrilor clinice va fi pozitiv. Cel puin s moar n glorie. N-are s se avnte contient n primul gard, dar % nici n-are s evite primejdiile. Parcursese de apte ori circuitul, reuind s ritige dou ture afvans. In wcilkie-talkie-ul lui rsun glasul lui Gordon: Eti formidabil! Las-o totui mai ncet, trebuie s ctigm cursa, nu o compromitem printr-un accident stupid! Deodat l auzi pe Bob'strignd excitat: Nu te lua dup Gordon !Trage tare. Edward! Nici o grije, Bob! Cursa asta o

termin sau pri-- mul sau pe targ! Ajunsese iari pe linia dreapt de la Hunaudieres. Arunc o privire spre cer. Norii pufoi i vinei invadaser vzduhul. Asupra firii plutea o lumin verzuie, livid, cadaveric. Primele bncue de ploaie se strivir pe parbriz. tergtorul ncepu s penduleze n dreapta i n stnga, nlturnd bulele de ap. Deodat aversele de ploaie se npustir cu violen cumplit, ca n filmele n care ploaia artificial este spulberat de oticele unor ventilatoare puternice. n cteva clipe pista fu invadat de ap. Cauciucurile late ale Phantom-ului aruncau jerbe lichide. Maina era un fel de rachet care n loc s lase o tren de foc, mprtia cu for irezistibil o tromb lichid. Adversarii lui i micoraser sensibil viteza. Spre stupoarea arbitrilor, care-i fceau semnale frenetice cu fanionul galben, continua s zboare cu aceeai vitez. Lua curbele pe dou. roi. La cocoaa de la Hunaudieres ni n aer ca din

catapult. Printr-o adevrat minune ateriz pe pist. In curba de la Indianapolis, luat prea n scurt, trebui totui s acioneze frnele. Lansat cu 150 km. pe or, maina se rsuci pe loc, ajungmd cu spatele n fa. Avusese norocul c nu se aflase nici un concurent n preajma sa, altfel i-ar fi ncheiat amndoi cariera, srind n aer. Dup cteva manevre, izbuti s repun maina pe direcia normal. Pn la icana Ford mai depi o main. Ploua acum torenial. Descrcrile electrice incendiau oerul, aternnd asupra firii o lumin alburie, fantomatic. naintea lui apru, abia desluindu-se printre perdelele de ap spulberat o main aurie. Teddy Bear spori viteza, hotrt s-i ia nainte. Dar maina aurie i pstra nealterat avansul, n ciuda eforturilor lui de a o ajunge din urm. Zadarnic. Distana dintre cele dou automobile nu scdea deloc. Teddy Bear njur printre dini. Ajunseser n S-ul, de la

Maison Blanche, acolo unde i dduser sfritul i John Wolfe, i Torn Cole, i Ma- rechal i Hery. Maina a'urie i tia sistematic drumul n- cercnd s-1 scoat din osea. Silueta ei prelung, i aprea cnd deoparte, cnd* de alta a cmpului vizual. Zri i o mogldea la volan, cu o casc deasemenea aurie. Terry Bear njur furios. Avusese adeseori de-a face cu adversari neloiali. Dar individul sta i ntrecea pe toi. n curba scurt a icanei Ford, pierdu brusc urma mainii aurii. Reuise probabil s se distaneze, sem- nndu-1 pe drum ca pe un nceptor. Fcu nc o tur a pistei, dar dup virajul de la Arnage simi c volanul trage uor spre dreapta. i anun echipa prin walkie-talkie: Pregtii schimbarea roii din fa dreapta! S-ar putea s fie o pan de cauciuc. Maina trage spre dreapta. Opri n sfrit n faa pavilionului de aprovizionare. 2chipa de mecanici

n cap cu Randy Staek se repezi la roat. Bob i agit cu nsufleire minile, Bravo, Teddy Bear! url n culmea entuziasmului. Ai btut toate recordurile! Gordon era vnt de emoie. Ploaia i uda prul, care-i atrna n lae pe frunte. Repede, repede! zbier Teddy Bear fr s coboare din main. i mai e ceva! S reclami comisiei de arbitri comportamentul unui ticlos care a vrut s m arunce de pe pist! Ce numr avea? Numr? N-am observat. Era o main aurie. Gordon l privi perplex. In cursa asta-nu particip nici o main aurie. Dar poate c i-a prut aa la lumina fulgerelor. Simultan,, mecanicii lucrau cu iueal uluitoare. Cheia- mecanic acionat electric, deurub piuliele n mai puin de opt secunde. Roata fu schimbat n patru secunde. Remontarea piulielor consum alte

opt secunde. Mecanicul care verificase presiunea cauciucurilor, strig! Presiunea sczut! Asta era! Gata? ntreb Teddy Bear surescitat. - Gata! rspunse Randy. Pruden, Teddy Bear! i strig Gordon. D-i drumul! zbier Bob. Ai pierdut douzeci ti nou de secunde. Intre timp trecuser prin faa lor zece maini. Dar Teddy Bear nu-i fcea snge ru. Avea trei ture avans. Porni din nou, atent s nu fie lovit de vreuna din mainile care veneau din urm. ntr iari n coloan. n walkie-talkie auzi vocea unuia dintre oficiali: Teddy Bear, eti fantastic, dar depeti limitele de securitate. Nu in deloc s avem o nou hecatomb ca n 56. C vrei s mergi tombeau ouvert te privete, dar nu neleg s pui n pericol viaa celorlali concureni. Teddy Bear nici nu catadixi s-i

rspund. Ploaia continua cu furie. Phantom-ul gonea ca o nluc. Era satisfcut fiindc i nnebunise pe toi concurenii. i dduse seama dup felul n care l evitau cnd el se angaja n depire. Toi snt convini c mi-am pierdut minile", si zise zmbind sardonic, In faa lui un Ford ncerc s depeasc o Matra. Amndou i mprocar parbrizul cu jerbe de ap murdar. tergtorul funciona perfect. La viteza cu care circula, o secund fr vizibilitate l-ar de peste cap. Un arbitru de margine agit un fanion cu dungi roii, semnalnd o pat de ulei. In aceeai clip Matra lansat cu peste 300 km. pe or, derap n pata de ulei, fcu o piruet i mtur Fordul de pe pist. Cele dou maini se rostogolir de cteva ori i fcur explozie, lund foc. Cu preul unei eschive care era s-1 arunce n plin. cmp, Teddy Bear izbuti s evite pata de ulei.
i

Accidentul nu-i fcuse nici o impresie. Boala care plana asupra lui, l lsa insensibil la nenorocirile altora. Aproape c-i invidia pe cei doi piloi. Terminaser cu viaa ntr-un chip att de rapid, nct nici nu avuseser timp s sufere. Mai parcurse nc doua ture. i consult cronometrul. apte fr zece. Il ispiti gn- dul s telefoneze Patriciei. N-a'r fi exclus ca ea s-i comunice rezultatul negativ al examinrilor clinice. Dar dac diagnosticul va fi pozitiv? O ghiar i ncl-et iari inima. Nu i-ar fi nchipuit vreodat c va atepta cu atta groaz o convorbire telefonic. i fcu rapid un plan. In curnd va trebui s alimenteze maina. Va invoca o durere de stomac i1 va ruga pe Bob s-1 suplineasc n cteva ture. Intre timp va telefona Patriciei. Nu ndrznea s ia legtura direct cu doctorul Thalberg. Dac i se va confirma s are o tumoare canceroas la creier i va relua locul la volan i v provoca n prima curb un accident spectaculos. In caz c va primi un

rezultat favorabil, va srbtori evenimentul ctignd cursa. i anun echipa prin walkie-talkie: Opresc pentru alimentare. Pregtii-1 pe Bob pentru curs! Trebuie s fac trei ture n locul meu. Verificai i injecia! Un injector funcioneaz defectuos. Peste aproximativ un minut opri n faa pavilionului de aprovizionare. n timp ce mecanicii fceau plinul, sri din main. Bob l ntmpin rznd. Ce este cu tine, Teddy Bear? Te-ai plictisit? N-ai cu cine s te ntreci, nu-i aa? Bob, faci trei ture i-mi aduci maina. Okay! strig coechipierul su, strecurndu-se la volan. i-o aduc cu nc o tur a!vans. Teddy Ber ls echipa de mecanici s-i continue treaba i alerg la telefon. Era uor ameit i i simea picioarele grele. Poate c sttuse prea ncordat n main i fcuse cra^mpa oferului. Un grup de ziariti i ieir n cale. Teddy Bear se

eschiv, strecurndu-se n rulota lui i ncuindu-se pe dinuntru. Se uit hipnotizat la telefonul care atepta pe mas. Inima i btea cu putere. Un nod i se ridicase n gt, mpiedicndu-i respiraia. Il cotropise o fric paralizant. Gsi totui puterea s ridice receptorul i s formeze numrul hotelului Intercontinental de la Paris. Cineva de la recepie il inform c Ms. Byron plecase la Geneva nsoit de sora i de cumnatul ei. V-a lsat o not cu numrul de telefon al doctorului Alfred Thalberg. V roag s-1 contactai. Mulumesc, am numrul doctorului. Bun seara! nchise aparatul. Nu va telefona lui Thalberg. Vru s prseasc rulota, dar nu avu puterea s se deprteze de telefonul care l atrgea ca un magnet. i nclet minile ca pentru rug, apoi cu o brusc hotrre, form numrul lui Thalberg.
T

De la cellalt capt al firului i rspunse glasul domol al medicului.

Hello, Mr. Chandler. Ateptam apelul dumitale. Tonul lui era prietenos, jovial. Care e rezultatul examenului clinic, doctore? l ntreb afind un calm de parad. Cum se desfoar cursa, Mr. Chandler? Dac i diagnosticul dumneavoastr ar fi asemntor cu modul n care se desfoar cursa m-a declara satisfcut. Doctoru rse: Nici rezultatul examinrii clinice nu este ru. Va fi necesar poate o mic intervenie chirurgical la creier iar n circa o lun te vei simi ca un nou nscut. Teddy Bear ls receptorul n furc. Nu avea nevoie de explicaii suplimentare. nelesese. Era condamnat. Nu-i rmnea dect s pun n aplicare planul iniial: accidentul. Ziarele de mine de diminea vor anuna: nc o vedet a volanului i pierde viaa la Le .Mans. Pilotul Edward Chandler

supranumit Teddy Bear i-a gsit sfritul n curba de la Mulsanne", Descuie ua i prsi rulota. Reporterii l nconjurar, zumzind ca albinele. Flash-urile lor strluceau n salve. Dar Teddy Bear nici nu le auzea ntrebrile. F- cndu-i loc printre ei, se ndrept spre pavilionul de aprovizionare. Acolo l atepta Gordon. Ochii lui erau rotunzi i umflai de parc ar fi vrut s-i ias din orbite. Avea faa congestionat. Mecanicii erau livizi. Bob a capotat n curba de la Mulsanne, bigui Gordon. Plec imediat acolo cu maina de serviciu. In faa ochilor lui Teddy Bear se ls o perdea neagr. Moartea i refuz satisfacia unei ieiri spectaculoase din scen. Btrna doamn cu coasa, uita ns c n parking l atepta un Ferrari supersport'. ..
**

Toropit de somn, Harolcl Preston duse receptorul la ureche:

Hello! mormi buimcit. Zbrnitul telefonului l trezise n toiul nopii, dup o conferin istovitoare cu Ronald Chandler i cu Philip Aylon, n jurul obsedantei probleme Shannon Humaidah. ncercaser s stabileasc un plan de lupt eficient, n previziunea unei eventuale btlii. Preston se uita la ceasul su brar, aezat pe noptier alturi de cutia cu havane pe jumtate consumate i de bricheta Dupont. placat cu aur. Nu-i permisese o pies de aur masiv. Se fcuse ora trei. Desigur c lui Chandler i se nzrise s-i vorbeasc la telefon n miez de noapte. Hello, Mr. Preston, sntei chemat de New York; l c\nun cu glas melodios telefonista de serviciu. Auzi apoi cu claritate vocea soiei sale, vibrnd de emoie. Harojd snt disperat! Lui Preston i se risipir brusc vlurile somnului. Redeveni lucid, ca i cnd abia atunci s-ar fi ridicat de la masa de lucru. Ce s-a ntmplat?

Chiar acum vin de la spital. Jeff a fost internat de urgen. Are dou coaste rupte, civa dini scoi i vnti pe tot corpul. Doctorii s-au temut s nu fi suferit leziuni interne. Se pare ns c pericolul ar fi trecut. Dumnezeu a avut grij de el, scumpul mamei . . . A suferit un accident? La cellalt capt al firului urmar cteva momente do tcere. Hello! strig Harold. Hello, Geraldine! Nu m auzi? Vocea ei prinse iari via, clar parc mai timid: Nite indivizi necunoscui, gangsteri dup toate aparenele, lau stlcit n btaie . . . L-au mai i amenint a t c l* o m o

a r . . .

cade

Dar cum a ajuns s se bat cu gangsterii? exclam Preston uluit. li pretind 25.000 de dolari. Preston avu senzaia c-1 setitur un oc electric. 25.000 de dolari? explod. De ce s~ le plteasc 25.000 de dolari? Bietul biat a czut n mna unor Ioane charks, care i-au mprumutat bani cu dobnd de 100o/0. n mn n-a primit dect 2.000 de dolari. Dobnzile au crescut ns vertiginos, fiindc Jeff nu a putut plti datoria la n t . Preston avu senzaia c se sufoc. Cu telefonul tinut
>i

la ureche, cobor din pat. Fcea doi pai nainte, doi napoi, att ct i permitea firul aparatului. Reclam cazul la poliie! i poliia ce s fac? Cum s le dea de urm gangsterilor? Crezi c tia au o Banc, un sediu legal? Lucreaz pe picior. Deodat izbucni ntr-un plns hohotit: Nu vreau smi omoare biatul! F un mprumut la ,,B.A.S.A." si achit-i datoria! Preston izbucni furios: De unde s fac rost de 25.000 de dolari. La mine, la Banc, datorez deja 320.000. Dumnezeu tie cum am s-i pltesc. Geraldine schimba brusc tonul, atacndu-i soul ca o leoaic. Numai tu eti de vin c fiul tu a ajuns aici! Dac i-ai fi dat civa bani pe mn, n-ar fi fost nevoit s cear un mprumut de la Ioane scharks. Dar puin te-ai sinchisit de copiii ti! Trebuia s ciupesc eu de la coni ca s le dau civa dolari din cnd n cnd. Bnuiesc despre ce e vorba, rosti Preston, str- duindu-se s i

rectige calmul. A jucat la curse i a pierdut. Am surprins mai de mult. .. Si ce-ai rezolvat cu asta? zbier Geraldine cu- prins de o criz de isterie. Cu reprourile nu faci nimic. Important este s-1 scpm pe biat. Dar pentru asta trebuie s-i faci rost de bani. Cu ct mai repede, cu att mai bine. Am s caut o soluie, Geraldine, rosti nvins. Sigur,- trebuie s-1 ferim pe Jeff de rzbunarea rechinilor. Acum nchide telefonul. Convorbirea asta are s ne coste o groaz de bani. Harold! strui Ger,ald)ine, nainte de a curma discuia. Jeff se afl n primejdie de moarte... i tu vino ct mai repede la New York. Dac Ron are neplceri, las-1 s se descurce singur! A vrut s fie preedinte; n-are dect s trag consecinele. N-ai s-i scoi cu mna ta castanele din foc. Mine de diminea s te urci n primul avion i s vii aici! Ai neles? Convorbirea se ncheie fr

obinuitele formule de rmas bun. Preston se aez ntr-un fotoliu i i aprinse o igar de foi. Avea datoria s i salveze fiul, i o va face, dei trebuia s plteasc pentru aceasta un pre, fantastic. La ,,B.A.S.A." nu mai putea cere bani. Destul c fusese psuit n cteva rnduri, nu fr s fi strnit mrieli printre unii directori din comitet, care nu-1 n- ghieau. Ron Chandler i se artase binevoitor, dar cu acea condescenden enervant a personajului convins c totul i se datoreaz. Poate c l va ajuta i acum, dar nu-1 va scuti de o lecie de moral. Ii va imputa c nu a tiut s-i creasc vlstarii, uitnd c el nsui avea o fat care tria ntr-o promiscuitate degradant. Termin igara i i aprinse alta. ncerc s-i fac ordine n gnduri. Nu-i va fi posibil s plece la New York n cursul dimineii, fiindc trebuie apeleze la Ron, care i luase zborul spre Geneva, pentru a inspecta filiala de acolo i a se -documenta personal asupra fraudelor comise de fotii conductori ai filialei, actualmente

aflai n cercetri sub stare de arest. Preston era. ncredinat c Ron plecase n Elveia nu att pentru a sluji interesele B.A.S.A." ct spre a-i savura idila cu Jill Winter. Cu acea inconsecven i iresponsabilitate care-1 caracteriza, considerase c poate face abstracie pentru cteva zile de criza potenial deschis. Avea destui colaboratori capabili s se ocupe de treburile curente ale Bncii, pn la napoierea sa de la Geneva. Ct privete cazul
t

Humaidah, considera probabil c are spatele acoperit, graie alianei ncheiate cu Philip Aylon.

Lui Preston nu-i trecuse nici un moment prin minte s apeleze la serviciile' lui Shannon. tia c i se puseser la - dispoziie dou cecuri unul de 500.000 i altul do .100.000 de dolari i c era deajuns s ridice mna ca s le i primeasc. Aceast oportunitate nefolosit nc i procura un punct de sprijin n spaiu, un sentiment de fals securitate. nainte de a se lumina de ziu, se ntinse pe pat i czu ntr-un somn

adnc, fr vise. Evenimentele din ultimele zile, dar mai ales drama lui Jeff, l istoviser. Fiindc uitase s cear a fi trezit la ora fix, dormi pn la ora prnzului. Se detept buimafc, c'i'nd telefonul de pe noptier zbrni din nou. Ron l anuna de -la Geneva c va zbovi dou sau trei zile n Elveia spre a face ordine la filiala genevez. 11 mai spuse c se vor ntlni la New York la sfritul sptmnii. Era att de grbit nct nchise telefonul mai nainte ca Preston s-i fi putut vorbi despre trista panie a fiului su. Intrat n panic, vicepreedintele ceru la telefon filiala genevez, dar fu informat c Mr. Chandler tocmai plecase de acolo, fr s lase vorb unde putea 1 fi gsit, n mprejurri normale, comportamentul preedintelui i-ar fi prut n acord cu firea i nravurile sale. Acum ns absena lui Chandler cpta pentru el proporii de catastrof, cci l las descoperit tocmai cnd ar fi aVut mai mult ca oricnd nevoie de prezena lui.
9

n disperare de cauz, se gndi s apeleze la Philip Aylon. Era sigur c evreul va rmne neplcut impresionat de demersul su, dar c innd seama de gravitatea situaiei lui Jeff, i va acorda mprumutul solicitat. l chem la telefon, spre a-i cere o ntrevedere, dar i se rspunse c Monseniur Aylon prsise n cursul dimineii hotelul. Preston avu n clipa aceea convingerea c bancherul refuza' s-1 primeasc, invocnd un pretext stupid. Se tia de toat lumea c acestea nu ieea din cas dect n mprejurri excepionale. orat de gnduri mohorte ca i cerul care se ntuneca a ploaie hotr s fac o vizit la filiala parizian a B.A.S.A." spre a schimba atmosfera. Camera de hotel i creea un simmnt de claustrofobie. Avea senzaia c se afl n celula unei nchisori. Conducerea filialei l primi cu toat consideraia cuvenit unui senior viceprcsident al centralei. Dar lui Preston nu-i erau gndurile nici la drile de seam prezentate, nici la conversaia nfiripat n sponci de ctre executivii ,,B.A.S.A." parizieni.

Procurarea de bani, fr a-i pierde faa, r- minea singura lui preocupare. Dac Jeff ar fi fost rpit i i s-ar fi cerut o sum important drept pre de rscumprare, s-ar-.fi schimbat lucrurile. Ar fi fost ajutat, fiindc n asemenea momente toat lumea i s-ar fi artat favorabil. Dar cum i-ar fi justificat cererea de a i se acorda 25.000 de dolari, pentru acoperirea datoriilor fcute de fiul su la curse? N-ar fi putut nici s prezinte documente justificative, pentru c rechinii mprumuturilor lucrau ,,pe cuvnt". La 4, cnd se napoie la hotel fu informat de la recepie c fusese chemat la telefon de Mrs. Preston i c era rugat s ia de ndat legtura cu aceasta. Harold ceru o convorbire cu locuina sa din New York. Tot Geraldine i rspunse. De data aceasta plngea cu hohote. S-a mai ntmplat o nenorocire, Harold! O mare nenorocire! Astzi de diminea, la coal, Phill i-a mpucat cu o arm de vntoare profesorul.

Ce spui? rosti Preston gutural. ncerc brusc senzaia c l bntuia halucinaii auditive sau c mintea soiei sale deraiase. Abia mi-ai vorbit de Jeff, Geraldine.. . Snt distrus, Harold, snt nucit de succesiunea aceasta de lovituri cumplite, Jeff ieri, Phil astzi. . . Vrei s spui c Phil i-a mpucat profesorul? Repet, te rog, dar mai coerent: . Cu arma ta de vntoare 1-a mpucat. Cnd a ple- ca't de acas a ascuns puca, demontat, ntr-un sac sportiv. A montat-o la coal, iar cnd profesorul a intrat n clas, a tras dou focuri asupra lui, omorndu-1 pe loc. Cel puin aa a stabilit ancheta. O nenorocire nu vine niciodat singur, Harold. i tu care lipseti tocmai acum din New York. Preston trase aer n piept ncercnd s scape de senzaia de nbuire care-1 apsa. Ai luat legtura cu avocatul nostru, Geraldine?
>i

Sigur! L-am trimis pe Warren la poliie, unde Phil este nc reinut. Snt nnebunit, Harold! Pstreaz-i cumptul, pn sosesc i eu. Vin cu primul avion. Phil e minor, aa c n-are s i se fac mare lucru. Linitete-te, Geraldine, nu mai plnge! Acum avem nevoie de calm, de ct mai mult calm. Cu crizele de isterie nu rezolvi nimic. Snt nucit, Harold. Nu neleg cum a putut Phil s fac una ca ast. Se spune c este unul dintre cei mai superdotai elevi din clas. Bine, bine! O s facem tot ce e cu putin, ca s ndreptm lucrurile. O s avem nevoie de bani muli pentru avocai, Harold.- Warren e prietenul nostru, clar singur n-o s poat duce greul. O s-mi procur bani, Geraldine. Nici o grije, draga mea! Caut s-i revii pn sosesc la New York. Pe curnd! Cu grij infinit, ca i cnd ar fi avut de-a face cu o main infernal gata

n orice clip s explodeze, puse receptorul n furc. ncercase s-i ncurajeze nevasta, cnd el nsui abia se stpnea s nu se lase prad unei crize de disperare. Crima nejustificat a lui Phil pusese vrf la toate. Dac n privina lui Jeff se ateptase la complicaii, Phil era ultimul n care ar fi vzut o posibil curs de suprri. Toate belelele se coalizaser spre a-1 mpinge n braele lui Barry Shannon. De data asta era la cheremul lui, Chem recepia": Mr. Shannon este n hotel?. Chiar acum zece minute s-a urcat n camera sa. JPeste cteva clipe, Preston obinu legtura: Shannon speaking! Cine ntreab? Barry, snt eu, Harold! Vreau s te vd! Imediat dac se poate. . . Douzeci de minute mai trziu, Barry Shannon intr triumftor n salonul apartamentului imperial. Sabahattin Humaidah, n halat de cas i papuci, l atepta fu- mnd impacientat o igar de foi.

Mi-ai stricat siesta, Mr. Shannon, rosti pe jumtate. n glum, pe jumtate n serios. Mi-ai fgduit o comunicare deosebit de important. S-o auzim! Shannon i puse* pe mas un dosar cu coperi verzi de material platic. Avei aici lista marilor deponeni ai B.A.S.A." Sabahattin surise placid. Dei era nerbdtor s parcurg' filele dosarului, se abinu s o fac. Nu voia s arate americanului ct de impresionat era de reuita 1 lui. Mde ... ai fcut o treab bun, Mr. Shannon. In curnd voi avea i listele marilor deponeni . . . Si mai bine. Lu de pe o msu o cutie cu igri de toi ,,Corona Coronas" i o ntinse oaspetelui: Servete-te, Mr. Shannon! Pentru ntia oar svrea acest gest, dndu-i subtil semnificaia unui nalt privilegiu. Shannon l aprecie, dei ceremonialul l enerva. Fr s se grbeasc lu o igar.
V

Mulumesc, Mr. Humaidah. i-o aprinse la luminarea care ardea ntr-un sfenic. Sabahattin luase aminte la lecia servit de fiul su: Un fumtor rafinat i aprinde igara numai la flacra luminrii". Sabahattin Humaidah, fostul pstor de capre, voia s se comporte ca un desvrit gentleman. Barry se aez ntr-un fotoliu i trase cteva fumuri, apreciind aroma tutunului de o foarte nalt cailitate. i el i amfitrionul su simir o deosebit plcere s se delecteze n tcere ca doi bonzi venerabili fumnd din havanele asemntoare unor zepeline n miniatur. Barry i savura victoria. tia c se ridicase mult n ochii arabului. n cazul lui Preston l servise ns i norocul. Dac intrase n calculele lui criza provocat ^de imposibilitatea previzibil a luiv Jeff de a-i achita 'la termen mprumuturile nesbuite, crima gratuit comis de Phil fusese o lovitur de teaftru nu numai neateptat. dar i providenial. . .
*

**

n fiina lui Philip Aylon se mbinau paradoxal dou personaje pe care teoretic le desprea o lume. Pe deoparte Aylon, financiarul, economistul i tehnicianul calculat, sobru, de o luciditate rece, capabil s priveasc dincolo de linia orizontului, pe de alt parte Aylon tradiionalistul, evlaviosul, pstrtorul cucerwic al nvmintelor milenare. ndrgostitul de tot ceea ce reprezenta trecutul unui popor de a crui apartenen se mndrea. Chiar clac infirmitile-i fizice l mpiedicau s participe activ la viaa religioas a comunitii, s asiste la oficierea slujbelor din sinagog, la celelalte manifestri publice patronate de conductorii cultului mozaic,- era un avid lector i comentator al Talmudului, sub aspect dialectic i cazuistic i mai ales a guemrei accesibil prin subtilittile ei numai minilor deosebit de luminate, Biblioteca sa cuprindea mii de tomuri:
i

comentarii, eseuri, texte, dedicate istoriei poporului evreu i a hassidismu- lui, al crui adept fervent devenise. Dac datinile i srbtorile religioase erau riguros respectate de Aylon i de anturajul su, ceremoniile dedicate cultului celor disprui cptau o importan special datorit poate i faptului c starea precar a sntii lui l reinea la grania dintre via i moarte. i lom Kipur, i Semini Azteret, i Pesah, i avuot se ridicau n concepia sa pe culmi neatinse de celelalte slujbe religioase. Ori de cte ori se rostea n sinagog Izborul, dup lectura pericopei din Tora i naintea rugciunii de Musaf, Philip Aylon era prezent n lcaul lui Jehovah, indiferent de oraul n care s-ar ii aflat atunci. i fiindc avuotuloficiat la nceputul lui Iunie l gsise la Paris, nelesese s viA la sinagog i acolo s participe la pomenirea celor din neamul su, crora le cftora existena sa terestr. Vizitele lui la sinagog, tocmai fiindc erau att de

rare, mbrcau aspectul unor expediii. Se constituia o caravan alctuit din limuzina lui Aylon, o ambulan dotat cu toat aparatura necesar unei urgente transfuzii de snge, n cazul c o asemenea msur ar fi devenit brusc necesar, precum i dou automobile afectate personalului su de paz, dirijat de Simon Homberg, un fost agent al CIA, intrat n serviciul su. Homberg prsise Agenia curnd dup scandalul Wa- tergate, dei nu fusese amestecat n aceast afacere. Profesionist pasionat pentru meseria sa, considera c amestecul tot mai direct al presei n treburile CIA compromiteau secretul operaiilor, periclitnd totdeodat i interesele superioare ale Statului. Socotind c n aceste condiii nu-i mai putea ndeplini eficient atribuiile, preferase s lucreze pentru particulari, n spe pentru Aylon care-i oferise un salariu triplu fa de ceea ce primea la Agenie. Cu aprobarea noului su patron hotrt s evite a mprti soarta

bancherului vest german Schleyer, sau a democrat cretinului Aldo Moro Homberg i alctuise o echip de specialiti, mai toi recrutai din rndurile mercenarilor cu experien dobndit n Africa i Amerioa de Sud, continentele pronunciamen- telor, ale luptelor necurmate pentru putere. Corpul de paz dirijat de Homberg cuprindea douzeci de oameni, ce-i ndeplineau serviciul n ture de cte 12 ore, primind n schimbul efortului suplimentar depus zilnic, salarii deosebit de nalte. Cum nici unul dintre mercenari nu era familist condiie dealtfel impus de Homberg subalternilor si problema asigurrii timpului liber "nu se punea cu acuitate. Membrii corpului de paz cazai mai mult dect confortabil n imediata apropiere a lui Aylon pe care l nsoeau n toate deplasrile aveau posibilitatea s se distreze 'mai copios n cele dousprezece ore libere dect alii ntr-o sptmn ntreag. Cu excepia cltoriilor destul de rare ale patronului care necesitau msuri

severe de paz activitatea mercenarilor prea s se reduc la un fel de sinecur aurit. In realitate, Homberg i supunea n primul rnd unui antrenament intensiv de trageri la int, precum i unui sever program teoretic i practic att n ceea ce privete tehnologia, ct i modul de uti lizare al celor mai noi i perfecionate arme de foc. Deasemenea erau iniiai n fabricarea diverselor tipuri de maini infernale, precum i n dezamorsarea lor. Folosirea i depanarea aparatelor electronice, de la cele mai simple pn la cele mai sofisticate, pilotajul avioanelor i helicopterelor, conducerea autovehiculelor de diverse modele i tonaje, parautismul, nnotul subaquatic, constituiau doar cteva? din cunotinele pe care orice mercenar era obligat s le stpneasc. La acestea s adugau gimnastica, pugilistica, Judo-ul, Karate-ul, i m- nuirea armelor albe. Mercenarii erau deprini s reziste la foame i la sete, la lipsa de odihn, dar i la eforturile cele mai mari,

folosind la nevoie doping-ul. Mai erau nvai s se hrneasc n eventualitatea unor con- > diii vitrege cu . rdcini, ciuperci, erpi, obo 1 ci r"ii viermi, cini, pisici, precum i s suporte ore n ir ploi toreniale, frigul sau aria. Instrucia militar rumnea ins elementul de cpetenie. Simon Homberg la 35 de ani arta ca un condottier din Evul Mediu. Nu-i lipsea dect- armura ca s par o replic ntinerit a faimosului Bartolomeo Colleoni, imortalizat n bronz la Veneia. Tot att de sever fa de subalterni ct i fa de sine, impunea oamenilor de sub comanda sa un spirit de disciplin oarb mpletit cu o camaraderie dus pn la extrema limit. Avea trsturi aspre, corpul suplu, ns dur ca oelul. Plecarea lui Philip Aylon la sinagog, ddu ca de- obicei semnalul unui branle-bas pentru echipa de serviciu. Cele patru automobile, inclusiv limuzina blindat a lui PhilipAylon, ateptau n faa hotelului apariia patronului. Patru oameni de

paz la care se adugau oferii, respectivi vegheau asupra mainilor. Restul de ase oameni, condui de* Homberg nsui, l escortar pe Aylon, de la apartamentul su i pn la automobile. Mercenarii mbrcai n costume civile, sobre, de oameni de afaceri, nu-i trdau prin nimic adevrata lor menire. Preau nite ini oarecari, aflai ca din ntmplare n preajma bancherului, tocmai transportat pe un crucior mpins de un infirmier cu statur de Goliath. Ajuns la limuzina blindat, Aylon se ridic din crucior, ajutat de infirmier, i sprijinindu-se n bastoanele iui, se ndrept spre portiera deschis de oferul su pre- sonal. Dar cnd s se urce n main, Simon Homberg l opri cu un gest ferm: Un moment, Sir! Ochiul lui experimentat surprinsese un amnunt, oare ar fi scpat neobservat altora. Un fir electric subire, aproape invizibil, negru, ea i caroseria mainii era montat n pragul Uii.

Ce s-a ntmplat? l ntreab financiarul. V sugerez s amnai vizita la sinagog, sau s folosii alt main, Sir. Limuzina dumneavoastr trebuie supus unei verificri suplimentare. N-a fost controlat de diminea? Chiar el afm efectuat controlul, Sir. Dar de atunci i pn acum au intervenit elemente noi. Prin contract, Homberg obinuse dreptul de a lua orice msuri socotite de el indisoensabile. Pentru c Aylon dorea totui s mearg la sinagog, rmase s utilizeze maina personal a efului serviciului securitii sale. Pn ce i se aduse noul autovehicul, Homberg ordon unui a dintre subalternii si, s caute rostul firului electric care-i trezise bnuielile. Philip sosi cu ntrziere la sinagog, fiind ntmpinat de rudele sale i de cteva notabiliti. De obicei urmrea recules desfurarea serviciului religios. De data aceasta

nu reui s se concentreze asupra lui. Recapitula tulbura't incidentul din faa hotelului. Homberg cuta s-i sporeasc importana, semnalndu-i un pericol inexistent? Temperamentu-i suspicios, ascuit de frica lui de moarte, l fcea s cldeasc supoziiile cele mai rocamboleti. Dup ncheierea solemnitii, care i pru ca niciodat excesiv de lung, se napoie la hotel ntr-o stare de nervi uor de neles.. Medicul abia reui s-1 calmeze cu cteva sedative. Prnzul, potrivit tradiiei urma s-1 ia n compania surorilor, cumnailor i nepoilor si. Dar n ultimul moment l contramand. Se culc fr s fi mn- cat i dormi agitat cteva ceasuri. Cnd se trezi din somn, secretarul l anun c eful securitii dorea s-i vorbeasc. Philip l primi numaidect: Care este explicaia, Homberg, a schimbrii mainilor de azi de diminea? Spune drept, n-a fost o alarm fals? Homberg rspunse cu gravitate:

- Persoane nc neidentificate, dar care au avut acces n garaj, au instalat n limuzina blindat o main infernal prevzut cu un dispozitiv de amorsare extrem de simplu. Cnd portiera din spate se nchidea, atingea un fir electric pus n legtur cu detonatorul. Explozibilul foarte puternic, ar fi spulbera att pe pasagerii limuzinei, ct i persoanele din jurul ei pe o raz de circa 56 metri. Aylon i privi n tcere minile albe i subiri aezate pe braele fotoliului. i le vzu, n nchipuire, ncruciate pe piept, tot att de albe i de frumoase. Sau poate sfrtecate de explozie. Se nfior. Fedainii? ntreb laconic., Se prea poate. Dispariia dumneavoastr le-ar avantaja socotelile. Dar nu m pot pronuna cu certitudine nainte de a termina ancheta. Ai i alte bnuieli? Cert este c fptaii erau cunoscui de ctre personalul garajului, i de ctre paza noastr,

de vreme ce n-au atras atenia. Maina infernal, dei ingenioas, era rudimentar construit. Fedainii snt experi n acest domeniu, dar i ali teroriti snt destul de pricepui. Ciudat! rosti Aylon. n afar de fedaini, cine ar avea interese s m suprime? Snt convins c avei mai muli dumani dect v nchipuii, Sir. S fie oamenii lui Shannon? Ar fi plauzibil, dac Shannon i Humaidah ar ti c snt hotr t sa intervin n sprijinul lui Chandler si a actualei conduceri a B.A.S.A.". Nu cred c Sabahattin Humaidah ar opta pentru soluii att de'radicale, nainte de a epuiza toate, mijloacele panice care-i stau la dispoziie. Instigarea la crim se pedepsete grav n Frana. Riscul ar fi prea mare .. . Ai alertat poliia, Homberg? Nu nc, dar va trebui s-o fac. Poliia, informat c v aflai n pericol de moarte, mi va ngdui s sporesc puterea de foc a echipei

de paz. A prefera s nu informezi poliia, Homberg. De ce? Nu vreau s se nasc zgomot n jurul meu, mai cu seam acum. Prea! bine, Siv. Pentru c nu-i pot lsa pe teroriti s-i fac de cap, voi aciona pe cont propriu. Moderat, Homberg! Justiia francez nu ngduie s-i faci dreptate singur. Mercenarul cltin din cap; puin convins de argumentele patronului. Dac nu te apr Statul, trebuie s te aperi singur. Legitima aprare nu e un mit, iar execuiile deghizate n accidente de strad snt curente. Nu te mpiedic s deschizi o anchet discret. Att. Homberg nclin din cap. Am s fac aa cum poruncii. Dup ce Homberg se retrase, Philip bu un pahar de whisky, dei medicii i interziseser alcoolurile. Pentru ntia oar se vedea inta unei tentativa de asasinat. Homberg i

echipa lui l costau imens, dar i justificau salariul. In adncul sufletului su dinuia totui bnuiala c Homberg regizase ncercarea de asasint, spre a se face indispensabil. In dup amiaza aceea purt cteva convorbiri telefo nice cu New-York, Roma, Frankfurt i Geneva. Convoc apoi pe primul su consilier juridic, avocatul Brian Richardson. Era recomandabil s-i ia msuri de prevedere n cazul unei dispoziii premature. Zmbi trist. Termenul prematur" era pentru el o culme a ironiei. Po trivit teoriilor medicale, ar fi trebuit s zac de mult n cavoul familiei. Acum i masinau sfrsitul nu numai boala ci si dumanii. A doua zi, spre sear, secretarul i anun o vizit insolit. Mr. Roger Nathanson se afla jos la recepie i cerea struitor s fie primit. Philip fu ispitit s-i rspund prin secretar c era indisponibil. i detfesta cumnatul, felul "lui insinuant de a vorbi, polite;ea-i servil, minile-i venic transpirate. n ultima clip se

rsgndi. Bert Sossoun l introduse pe Nathanson n salon. Soul lui Phillis i fcu o intrare dramatic de conspirator n plin activitate. Arunca n dreapta i n stnga priviri suspicioase, i mergea uor aplecat, cu umerii strni ca i cnd s-ar fi aprat de un pericol iminent. ndat ce se vzu n prezena cumnatului su, adopt un ton misterios:, Trebuie s-i vorbesc, Philip, ntre patru ochi. De ce? ntreb cu rceal Aylon. chestiune de via i de moarte. Vorbea ncet, aproape optit, spre a spori curiozitatea. Aylon fcu semn secretarului s se retrag.,ndat ce rmase singur cu cumrfetul su, Roger relu cu tremolo melodramatic: Am vrut s te previn c snt oameni care-i doresc moartea. Aylon i ngust ochii. Serios? ntreb cu afectat gravitate. M cost mult sufletete

destinuirile pe care am s i le fac, dar nu m dau napoi dei m expun unei mari primejdii. Persoana ta mi este ns tot att de scump ca i viaa lui Phillis, ca i viaa copiilor mei. Sentimentele tale m mic profund, Roger. Vizitatorul se uit iari spre u, spre a se asigura c este nchis, apoi se apropie de urechea lui Aylon. Dar s-mi fgduieti c tot ce vorbim acum are s rmn ntre noi. Altfel periclitezi i viaa alor mei. Avem de-a face cu un duman lipsit de scrupule, viclean, diabolic, care nu se d napoi de la nimic, pentru a--i atinge scopurile scelerate. Teribil, Roger! Albert, propriul tu cumnat, omul pe care 1-aJ salvat de la ruin i-i asiguri o existen onorabil, a hotrt s te lichideze fizic. Amfitrionul cltin din cap: Chiar aa, Roger? Chiar aa', Philip. Te rog, te implor, s-i iei n tain msuri de

prevedere. Nu tiu cnd Albert va lovi. tiu ns c o va face, i asta ct mai curnd. i cum ai aflat de planurile lui? M-a poftit s particip i eu la pregtirea unui atentat, care ar urma s fie svrit de nite interpui. Graie unei crime, vrea s intre n stpnirea averii tale. Dar nu m-ani pretat acestui joc. Eu, dragul meu Philip, snt om cinstit. Nu concep s m mbogesc clcnd pe 'cadavrul tu . . . Aylon cltin iari din cap. Gestul te onoreaz, Roger. Te asigur c voi reflecta asupra acestei chestiuni. Roger i zmbi slugarnic. Mi-ai promis c n-ai s sufli un cuvnt despre mine ... Gura mea va fi pecetluit, Roger. Ii mulumesc, Philip. Atunci pot s plec? ntreb timid.' - Oricnd doreti, cumnate. Ai s te gndeti, sper, i la situaia precar a familiei mele. Un ajutor financiar mai substanial. . . Desigur, Roger. Dumnezeu s te binecuvinteze,

Philip. Te las cu bine. Am s-i spun lui- Phillis c te-am gsit mai sntos i mai nfloritor ca niciodat. Are s se bucure, draga de ea. Nici nu tii ct te iubete. Noemi te critic ns pe toate crrile. Spune c eti zgrcit, egoist, ingrat, orgolios, rapace, c nu ai nici o oonideraie pentru ea, pentru Albert, pentru copiii lor. Aa a spus? Exact aa. Dar am contrazis-o cu indignare. I-am declarat ritos c .. . Aylon ridic mna, ntrerupndu-1: mi nchipui cu ce argumente ai nfruntato. Roger zmbi radios fiindc se afla n preajma iubitului su cumnat. Deci n-ai s ne uii, Philip. N-am s v uit, Roger. Plecarea lui Nathanson i ls o amrciune de fiere. Murdria oamenilor era neegalat. Dou ore mai trziu primi o nou vizit, la care, de data aceasta se ateptase. Albert Stern i se nfi, nsoit ns de Noemi, i dup ce mnui arcuul pe coarda sentimental, ddu

n vileag ncercarea lui Roger de a-1 suprima. Cu aceeai struin, ceru lui Aylon s pstreze discreia asupra convorbirii lor, dar s-i ia msuri adequate de aprare.. urmtoare, Simon Homberg ceru s fie primit de patron. De ndat ce rmaser singuri, i vorbi oarecum jenat despre rezultatul anchetei sale. Se pare c n-ar fi strini de tentativa nereuit de alaltieri proprii dumneavoastr cumnai.. . Aylon nclin din cap: Am aflat. Homberg nu-i ascunse surpriza. Am ezitat s v spun totul din primul moment, ca s nu v amrsc. . . Am descoperit mainaia lor graie mrturisirilor complete ale lui Denis Massime individul care a lucrat pentru ei. A fost o ncercare simplist de a v suprima. Tipul n chestiune are un bogat cazier. Specializat n spargerea Bncilor, se ocupa cu deschiderea forat a caselor de fier, folosindu-se de explozibile

fabricate rudimentar de el nsui. Fiind internat la spital n urma unei crize, acute de apendicit, n-a putut s participe spre norocul lui la spargerea unei Bnci din Lyon svrit de camarazii lui de band, cate ns au fost prini. n acest chip omul nostru s-a trezit o- meur, cnd a sosit momentul s prseasc spitalul. Mr. Roger Nathanson 1-a angajat ofeur, fr s tie la nceput cu cine are de-a face. Ulterior, obinnd informaii asupra lui, s-a gndit c ar putea s se foloseasc de serviciile sale, pentru a v suprima. Fiindc era prea la spre a hotr de unul singur o operaie att de riscant, s-a destinuit cumnatului su, Mr. Albert Stern. Acesta i s-a asociat fr ezitare. Amndoi au discutat cu Massime modalitatea folosirii explozibilului, pentru aruncarea n aer a automobilului dumneavoastr. Massime nu s-a nvoit din primul moment s pregteasc atentatul, dar fiind ameninat cu concedierea,

i-a dat acordul. i-a procurat chimicalele necesare fabricrii explozibilului i a pus la punct o main infernal rudimentar. Firul lsat la vedere, care mi-a permis s-i dejoc ncercarea, a dovedit lipsa lui de miestrie n acest domeniu. In calitatea lui de ofeur al cumnatului dumneavoastr, nu i-a fost greu s se apropie de mainile noastre fr s trezeasc bnuieli, cu att mai mult cu ct garajul este public i adpostete i turismele lui Mr. Nathanson. Dup reuita atentatului trebuia s se fac nevzut. Pentru ai duce bun sfrit operaia a primit un acont de 25.000 de franci, restul pn la 50.000 urmnd a i se achita dup uciderea dumneavoastr. Cum de i-a fcut mrturisiri att de complete? Homberg zmbi: Mi-am permis s-1 lucrez aa cum m-am priceput, evident, fr s fac vlv. Totul n familie. Nu vam informat asupra mersului anchetei mele personale, fiindc n-am socotit necesar s v tulbur nainte de a obine date precise.

Nu mi-a trebuit de altfel mai mult de o jumtatea de or ca s-1 fac s vorbeasc. Nu te-ai gndit c putea fi nevinovat? Ai fi intrat ntr-o ncurctur, din care toi avocaii mei n-ar fi fost capabili s te scoat fr cucuie. In general, bnuielile mele nu m neal. Iar pe Massime l-am prins n vizor nc din primele momente .. . Eecul tentativei i dispariia lui Massime, care ncpuse ntre timp pe mna oamenilor mei, i-a mpani- cat pe cumnaii dumneavoastr. Cu aceeai incontien cu care au pus la cale atentatul, au schimbat macazul, nfindu-v spre a se disculpa. Restul l cunoatei. Massime i-a dat vreo declaraie n acest sens? Desigur. In baza ei pot s-1 nfund i pe el i pe complicii lui. Aylon zmbi trist: Felicitrile mele, Homberg! Ai fost la nlime. Ct privete declaraia, pstreaz-o!

Homberg l privi surprins: Nu-mi permitei s ntiinez autoritile? Nu. Ar nsemna s-mi dezonorez familia. neleg, Mr. Aylon. mi permitei o ntrebare? Te'rog! Cumnaii dumneavoastr v-au mrturisit totul? Da. ns asta! are s le serveasc drept lecie. Credei? Dac i-ai fi vzut ct de jalnic se strduiau s-mi dovedeasc nevinovia i dragostea lor . . . Nu socotii c impunitatea pe care le-o asigurai, are s-i ncurajeze s-i repete. . . ncercrile? % Nu vor mai avea curajul. Mai ales dac voi ti c exist o declaraie scris a lui Massime, depus la loc sigur. Homberg ridic din umeri. Dumneavoastr hotri, Sir. n aceeai clip, Sassoun anun prin interfon: Mr. Richardson, Sir!

S intre. Avocatul i fcu o intrare ceremonioas, ca i cnd ar fi ptruns n sala unui tribunal. Mr. Aylon, o veste bun pentru dumneavoastr. Mrs. Chavrillon a acceptat s voteze n favorarea actualei conduceri a B.A.S.A.". M pregteam s plec la Roma, spre a lua legtur cu principesa Sophia de Mon- tenuovo aa cum v-ai exprimat dorina, dei la Londra m ateptau cteva procese deosebit de importante. Apreciez sacrificiul dumneavoastr. Mr. Richardson. Sper c vei obine aceeai izbnd, ca i aici la Paris. Dar nu pentru asta v-am rugat s venii. Discret, Homberg ddu s se retrag. Poi s rmi, Homberg. Luai loc, Mr. Richardson. Pot s v ofer o igar de foi? Avocatul se aez tacticos ntr-un fotoliu si alese o havan din cutia ntins de Aylon. Homberg i-o aprinse cu bricheta:

Mr. Richardson, aveam nevoie de luminile dumneavoastr pentru ntocmirea unor acte de adopiune. Pardon? exclam surprins avocatul, rmnind cu igarea n aer. Vreau s adopt un copil, Mr. Richardson; dup moartea mea s moteneasc totul. M-ai neles? Doresc s redactez totodat un testament prin care. s exclud n mod solemn de la succesiune .pe surorile, cumnaii i nepoii mei. tiu c ntocmirea unor acte de adopiune i a unui testament snt chestiuni minore pentru dumneavoastr, dar avnd n vedere c angajaz miliarde de dolari merit s le acordai toat atenia. Omul de legi i regsi calmul. In cariera lui ntl- nise situaii i mai baroce. Snt la dispoziia dumneavoastr,. Mr. Aylon. V-ai fixat asupra vre-unui copil? Nu am fcut nc nici o alegere. V-a rmne recunosctor dac ai

accepta s m nsoii, chiar acum la orfelinat. Vom cuta mpreun un copil destinat s-mi continue numele i neamul. Mr. Aylon, mi permit s v atrag atenia, adopiunea este un act care v angajeaz pentru restul vieii. Ai reflectat profund asupra acestei chestiuni? Am reflectat profund asupra ei, Mr. Richardson. Hotrrea mea este ferm. Ar mai fi o problem oarecum delicat. Aici, la! Paris, vei gsi copii orfani de naionalitate francez. Dumneavoastr sntei american. Nu v deranjeaz acest aspect? Deloc. Caut un copil care s se trag, ca i mine din evrei dreptcredincioi. Nu naionalitatea conteaz, ci sngele, Mr. Richardson. Homberg, i dumneata ai un rol n aceast chestiune. Trebuie s veghezi asupra mea, astfel nct s ndeplinesc toate formalitile legale mai nainte ca dumanii

mei s m suprime! eful corpului de paz rse ca de o glum bun. Adopiunea se va face fr incidente, Sir. V garantez! Avocatul aspir cu satisfacie aroma havanei. Mr. Aylon, mare ans va avea copilul ales de dumnevoastr, i de Providen s devin, aa din senin, viitorul stpn al uneia dintre cele mai uriae averi ale vremurilor noastre ...
**

Escortat de cei patru ngerai" ai si, sltrei i zgomotoi ca nite vrbioi, Bernard Linzer pea grav i recules, aa cum se cuvine unui personaj plin de importan alturi de btrnica mbrcat n negru, adus de umeri, delicat i att de fragil nct o pal de vnt ar fi putut-o dobor. Strbteau o galerie altdat ornat cu portrete de familie. Tablourile vndute treptat lsaser urme pe pereii mbrcai n mtase

purpurie, azi fanat, roase de molii i p:^ alocuri putrezit de umezeal. Draperiile de catifea de la ferestre erau prfuite, decolorate de soare. Geamurile acoperite cu straturi de murdrie aternute an dup an, deveniser translucide. Parchetul pmntiu, cu lame alocuri srite din lcaurile lor, scria la fiecare pas, vitndu-se de parc ar fi avut via. Mai toate portretele de familie fuseser transformate n bani prin intermediul lui Bernard Linzer, care le achiziionase cu preuri med :acre, dar le vnduse pe sume fabuloase, obinnd beneficii de peste l000o/ 0. Btrnica, o celebr frumusee a Parisului n anii premergtori primului rzboi mondial, se cstorise din dragoste cu un cartofor notoriu, contele Dieudonne de la Roche Valois care-i sfeterisise nu numai domeniile proprii, dar i zestrea: destul de important a soiei. Dup dispariia contelui care-i rscumprase greelile tinereii murind eroic n temniele Gestapoului parizian, n ultimii ani ai celui de-al doilea rzboi

mondial contesa Ga- brielle de la Roche Valois se ntreinuse vnznd tapiseriile, tablourile, covoarele, vazele i statuile acumulate de generaiile de naintai ndrgostii de art i de frumos. Contesa, ultima purttoare a numelui, avusese o singur ambiie: s pstreze palatul, care n ochii ei cptase semnificaia unui monument nchinat gloriei eterne a familiei de La Roche Valois. Anticari dubioi o speculaser cumprndu-i mai pe nimic parte din comori, dar nici unul nu atinsese perfeciunea lui Bernard Linzer. Insinuant,, farnic, convingtor, patetic, se pricepuse s ctige ncrederea 1 b- trnei, care l asculta ca pe un oracol. Credulitatea ei, sporit i de o sclerozare naintat depise 90 de ani o dduser legat pe mna lui Linzer. Acesta se artase deosebit de abil oferindu-i preuri bune pe cteva tablouri, dar nelnd-o cu altele pe care le declarase drept copii . . . Contesa l poftise emoionat s vad unul dintre ultimele ei tablouri,
/

descoperite ntr-un ungher uitat din pod. Linzer rspunsese la apelul ei, aducndu-i n dar flori, fructe i dulciuri de o calitate superioar. Btrnica i fusese att de recunosctoare, nct i plnsese pe umr. El o mngiase pe pr cu teatral duioie. Apoi contesa l invitase s-i arate marea surpriz. Plasase tabloul ntr-un capt al galeriei, pe o consol de o autenticitate ndoielnic, ce nu gsise amatori. Lumina soarelui cdea piezi pe portretul unui cavaler din epoca Ttenaterii, executat cu miestrie incontestabil. Ajuns n apropierea lui, Linzer l examin cu o indiferen perfect trucat, dei n sinea lui era uluit. Gazda scosese la iveal o capodoper a picturii flamande din secolul XV. Dramatismul expresiei oglindit pe chipul personajului de un nalt rang purta la piept colanul Lnei de Aur elegana sever a desenului, detaliile redate cu admirabil precizie, vdeau o art desvrit, egalat doar de marii pictori florentini. Dei tabloul, realizat sub forma unui panou de dimensiuni

mijlocii, nu era semnat. Linzer recunoscu indubitabilele calitti ale lui Rogier Van der Weyden. Ar putea obine pe el cel puin 200.000 de dolari. Mai avei i altceva? rosti cu un aer absent, ca i cnd ar fi regretat c se deranjase s rspund la apelul gazdei. Aceasta i citi dezamgirea ntiprit vizibil pe chip. ntristat fiindc irosise timpul preios al negutorului de tablouri, scoase de dup o perdea cu margini destrmate o pnz n ulei cu subiect religios Rstignirea lui Christos realizat n culori sumbre, livide. Un Bramantino original, din nefericire din prima lui faz, declar Linzer. Cromatica imperfect i scade din valoare, Chere Madame. Abia dup cltoria lui la Roma, Bramantino i-a ameliorat desenul i coloristica. Ct credei c mi putei oferi pe aceast pies? ntreb ea timid. 80.000 de franci. Ca s v servesc. Am s-o vnd cu acela

pre. Impozitele au s m priveasc pe mine. V rmn recunosctoare, Monsieur Linzer. Dar portretul cavalerului nu v intereseaz? Este o copie mediocr, Madame. Fiindc mi-ai fost o bun client, v ofer totui pentru panoul acela 15.000 de franci. Evident, nu sinteli obligat s-1 vin- dei cu preul sta. V putei eventual adresa altui negustor de tablouri. M tem ns c are s v propun o sum i mai mic. Btrnica suspin: Am sperat s fie o pictur flamand original. i experii cei mai buni se neal uneori, Madame, i zmbi Linzer cu indulgen. Btrnica i frmnt minile att de subiri nct preau str verzii. Nu s-ar putea s-mi dai pentru amndou 120.000 de franci? Impozitele pe casa aceasta m cost enorm. Fiindc snt n ntrziere cu plata lor, am primit deunzi o ntiinare de la

Percepie. M amenin cu un sechestru. Linzer porni s-i fac mintal nite socoteli laborioase: Fie, Madame la Comtesse. Nu v pot refuza. Ochii ei se luminar. Dumnezeu v-a scos n calea mea, Monsieur Linzer. M-ai salvat... Anticarul i achit tablourile cu hrtii noi, fonitoare, de cte 1000 de frafnci. Dup ce oferi spre semnare b- trnei o chitan prin care aceasta confirma vnzarea, lu tablourile i le ncredin ngerailor". Avei grij de Bramantino! le recomand. i lu rmas bun de la contes, care-1 binecuvnt din nou, apoi, urmat de tinerii i zglobii si nsoitori, prsi palatul. Cnd se vzu n Rolls Royce-ul su, i arunc din nou privirile asupra panoului lui Van der Weyden. Fcuse o afacere extraordinar, dar mulumirea lui era umbrit de griji cafre de la o vreme ncepuser s-1 asalteze. Se napoie la galeriile sale de Art,

iar de acolo te- lefon la doi specialiti cu nalt reputaie, rugndu-i s-1 viziteze pentru a efectua expertiza unei picturi flamande i a-i elibera certificatele de autenticitate respective. Bineneles, tabloul nu era destinat s intre n circuitul public dect dup moartea contesei de la Roche Valois, pentru ca aceasta s nu ridice pretenii pecuniare aflnd c a fost tras pe sfoar. Albert Sorbier i Jules Guignard, experii poftii de Bernard, sosir cu grbire. Cunoteau i apreciau generozitatea lui Linzer, care majora onorariile, sprgnd plafoanele impuse de tariful oficial. Potrivit tradiiei instaurate n galeriile Linzer, patronul le servi, nainte de a le arta tablourile, ampanie i caviar, argument gastronomic capabil s ndulceasc cele mai rebele caractere. Urm dup aceea prezentarea tablourilor. Va'n der Weyden provoc exclamaiile de admiraie ale experilor, dar Bramantino le plcu mai puin. Nu fcur nici o dificultate s elibereze

certificatele de autenticitate. Pentru Sorbier i Guignard, specialiti n arta Renascentist, expertiza aceasta nu constituise o problem. Ce prere avei despre afacerea Lecourtois? ntreb Sorbier nainte de a pleca. M-ar mira s-1 fi nelat pe Saint Fargeau, opin Guignard. 1 cunosc drept un anticar competent i cinstit . .. Cteva dintre tablourile vndute de el lui Saint Fargeau, au fost expertizate de mine. Snt gata s rspund cu capul de autenticitatea lor. V mrturisesc c i pe mine m-a indispus acest scandal, care arunc o lumin urt asupra breslei noastre, rosti Bernard sentenios. Am i primit o citaie pentru a m prezenta n calitate de martor n faa judectorului de instrucie, spuse Jules Guignard. i dumneata vei fi chemat Sorbier. Sorbier se aprinse la fa. In cazul c m cheam, tiu ce s-i spun, declar cu iritare crescnd. N-am dat certificate de complezen. Daq n colecia lui

Saint Fargeau se afl numai falsuri, concluzia care se impuse este simpl: el a nlocuit originalele eu falsuri. Fii atent, Sorbier! S nu faci afirmaii att de categorice, fiindc riti s te vezi dat n judecat de ctre Saint Fargeau, l preveni colegul su. Pff! exclam Sorbier. Un ins aflat n pragul falimentului . . . Bine de dumneata, Linzer, c nu eti amestecat. Pe Linzer, compromiterea lui Lecourtois nu are de ce s-1 supere gri Guignard cu cinism. Scap de un concurent. Bernard ridic braul drept, asemenea unui preot n amvon. Dumnezeu mi-e martor. l deplng pe Lecourtois. Nu mi-a plcut niciodat s profit de nenorocirea concurenilor mei. Snt partizanul luptei deschise, cavalereti . .. Cert este ea muli dintre noi au s-i lase penele n dandanaua asta, spuse Guignard n chip de concluzie.

Tocmai cnd experii Se pregteau s prseasc Galeriile Linzer, i fcu intrarea Quentin II de Saint Far-geau. Sorbier i Guignard l privir surprins de prezena sa la Linzer, i rspunser cu rceal la salut i ieir n strad. Bernard, care asistase impasibil la aceast ntlnire, se adres furios lui Quentin, de ndat ce rmaser singuri: De ce ai venit aici? Nu i-am spus c este imprudent s fim vzui mpreun? Tnrul Saint Fargeau fcu o mutr plouat. Era tras la fa, avea pungi negre sub ochi, iar minile i tremurau de parc ar fi suferit de boala lui Parkinson. Trebuie s-i vorbesc, Bernard! S mergem n biroul meu. O lu brusc din loc, lsndu-1 pe Quentin s-1 urmeze ndeaproape, ca un cine. Dup ce intrar n ncperea decorat cu o suprem elegan, care servea lui Linzer drept cabinet de lucru, acesta nchise cu. grije ua. Eti un imbecil, Quentin. Vrei s

intrm amndoi la ap? Nu i-sfm spus c trebuie s evitm orice ntlnire atta vreme ct ancheta se afl n curs? Quentin II se ls s cad istovit pe un fotoliu chinezesc din lemn de abanos, magnific sculptat. M-a ncolit frica, Bernard. Ieri, judectorul de instrucie mi-a pus nite ntrebri ciudate. Dac am avut acces la ncperile n care bunicul meu i ine colecia de tablouri? Care snt sursele mele de ctig? Ce sume am pierdut la tripoul 92 n ultimele luni? Dac bunicul mi furnizeaz subsidii proporionale cu cheltuielile mele att de mari? M-a supus unui adevrat interogator, de parc eu a fi fost vinovatul. Am impresia c m bnuiete . . . Imbecilule! Este normal s te bnuiasc, aa dup cum l bnuiete i pe Lecourtois, i pe bunicul tu. Judectorii de instrucie snt vicleni, Quentin. i ntind curse, ti vorbesc cu duhul blndetei, ca s treac deoda- t la

un ton amenintor, spre a te face s-i pierzi cumptul. Folosesc cele mai perfide mijloace pentru a te sili s vorbeti. Dac nu obin probe mpotriva ta, nu te pot atinge cu nimic. Este destul s-i pstrezi calmul, ca s le dai peste cap ntreg eafodajul suspiciunilor. Dac te simi ncolit, neag! Neag totul! Quentin i ngrop faa n palme. Mi-e fric, Bernard! Mi-e ngrozitoF.de fric! Nu numai judectorul de instrucie, dar i bunicul m bnuiete. A ajuns smi fie mai fric de bunicul dect de magistratul anchetator. Bernard Linzer i ddu brusc seama c se afla n mare primejdie. Intrase n combinaie cu un individ prost i la, care-1 putea compromite. Regreta infinit c se lsase antrenat n aceast afacere. Numai lcomia lui fusese de vin. Quentin II vdea instabilitatea drogatului, n care nu poi avea nici o ncredere. Se apropie de tnrul ghemuit din faa lui, i l scutur cu violent de

umeri. i afcum ce vrei? S te ajut eu s-i ii gura? S rspund n locul tu la ntrebrile judectorului de instrucie? S te duc de mn ca pe un copil? ncepu s se plimbe mnios prin odaie. Un miorlit strident l fcu s se opreasc. Nu-i observase motanul care voia s se' frece calin de pulpa lui i l clcase pe coad. S te ia dracu i pe tine! uier scos din fire. Ce m fac, Bernard? se vicri Quentin. Te jeluieti ca o bab! Mi-e fric! Mi-e fric! Linzer i trase o palm, repezindu-1 cu capul de sptarul nalt al fotoliului. Dar cnd ai cheltuit banii primii de la mine, nu i-a fost fric? Cnd mi-ai propus s nlocuim tablourile originale cu altele false, nu te-afi gndit la riscuri? Nici nu-mi trecea atunci prin minte, c bunicul va fi silit ntr-o zi s le vnd. Era att de ndrgostit, att de gelos pe ele, nct nu lsa pe

nimeni s le vad. El nsui le tergea de praf. Nu pot uita ct mia fost de greu S-i subtilizez cheile ca s scot duplicate. Copiile furnizate de dumneata, Bernard, semnau att de bine cu originalele, nct bunicul n-ar fi fost niciodat n stare s le deosebeasc. Experii nu pot fi nelai, Quentin. Tu m asigurasei c nici un expert nu' va avea acces la colecia marchizului. Hai, c ai nceput s m nfurii! Dac simi c te las nervii, ia calmante, f-i o injecie dubl de heroin, bea alcooluri tari! n orice caz nu rosti numele meu! Dac scapi vre-o vorb, eti pierdut i m pierzi i pe mine! l zgudui iari. nelegi ce-i spun, sau vorbesc cu pereii? Deodat l cuprinse disperarea. Pentru ntia oar n via ntrezri dezastrul. Toat opera lui avea s ne nruie. Trebuia s-i ia msuri de precauie, cci pe Quentin nu se mai putea bizui. Schimb brusc tonul: Linitete-te, biatule! De calmul

tu depindem arnndoi. Gndete-te c nu exist prob mpotriva noastr. Originalele snt inute sub cheie de actualii lor posesori. Nimeni n-are s -ijung la ele. Furitorii copiilor au gura cusut. Scoase o sticl cu whisky dintr-un dulap chinezesc din lac negru ncrustat cu sidef o pies autentic din secolul XVIII transformat n bar, i dup ce turn lichidul chihlimbriu ntr-un pahar de cristal cu perei subiri ca petalele de trandafir, arunc o privire n jur. Va fi oare obligat s prseasc toate minuniile astea, s fug, s se ascund, s hoinreasc dintr-un col n- tr-altul al lumii, ca un cine de pripas, fiindc imbecilul de Quentin nu-i mai putea ine gura? i duse paharul cu alcool. Bea, Quentin, bea puin whisky! Are s te liniteasc. Uite, n seara asta vom petrece mpreun. Ne vom mbia n ampaniei i cu picioarele goale vom clca n caviar, aa cum calc ranii strugurii, dup cules. Am s te nv, cuvnt cu cuvnt, ce rspunsuri s dai judectorului. E

bine aa? Quentin II ridic ncet capul. iroaie de lacrimi i se prelingeau pe obraz. Un Pagliacci grotesc, ridicol. Cum am putut s m nhitez cu un asemenea om? i zise Bernard exasperat. Tnrul i muie buzele n paharul cu whisky. Fgduiete-mi c ai s fii cuminte, c ai s m asculi, Quentin. Eu snt uns cu toate alifiile. Nu exist judector de instrucie n stare s m nfunde. Vom lupta mpreun, dragul meu, i vom iei la lumin mai curai dect ngerii din ceruri. Chipul rvit al interlocutorului, ochii lui rtcii, buzele agitate de un tremur nervos, l fcur s realizeze adevrul: Quentin i va descrca sacul la prima ntlnire cu magistratul anchetator. Era o certitudine! n clipa aceea Bernard i zise c numai o soluie eroic l mai putea salva. Quentin, singura persoan n stare s-1 implice n scandalul Leeourtois, trebuia s dispar. El,

Bernard Linzer, nu ucisese niciodat. Chiar i acum, n ceasul al doisprezecelea, i repugna s se foloseasc de asemenea mijloace radicale. Dar timpul i nevoia l mpingeau de la spate. n cadrul comerului cu mobile vechi achiziionase cu civa ani n urm un dulap cu otrvuri din epoca Renaterii. O pies n stil florentin, magnific sculptat, care ar fi aparinut lui Cezar Borgia 1. Gsise prin sertarele secrete, dibuite dup laborioase cercetri, otrvuri pe care le experimentase din curiozitate, pe animale. Unele aveau efecte lente, altele acionau fulgertor. Va administra lui Quentin un venin carei fcea efectul abia dup 24 de ore. Uite, pn i bei whiskyul, am s-i aduc un tonic al nervilor. L-am ncercat i eu, iar efectele lui benefice le-am resimit din plin. Printr-o u secret trecu n apartamentul su, nvecinat cu superbul cabinet de lucru. Travers cteva camere. decorate mafgnific i se opri ntr-o ncpere mic, ncrcat

cu mobile de rezerv. Acolo se afla dulapul cu otrvuri. nfrigurat, scoase dintr-un sertar tainic o cutie cu prafuri distribuite n sticlue i borcnele variat colorate. Lu o sticlu i o strecur n buzunar. Puse cutia la loc, ncuie cu grije sertarul, apoi fcu drumul ntors. Da'r enej deschise ua cabinetului su de lucru, ncremeni n prag. Quentin dispruse . . . n plin var la Paris, cjin vzduhul cenuiu, posomorit, pornise sa se cearn o burni fin i rece, ca n miez de toamn. Oamenii umblau zgribulii, ridiendu-i gulerele pardesiurilor, adpostindu-se sub umbrele, ce aterneau asupra trotuarelor, un fel de acoperi n plin micare, alctuit din sute de cupole minuscule. Deasupra aeroportului Charles de Gaule se lsase o cea compact, grea ca un burete ud. Dup ce i ls bagajul la ghieul companiei PANAM, Harold Preston i consult ceasul. Mai era o jumtate de or pn la plecarea

avionului su spre New York. Printre pasagerii grbii circula zvonul c decolrile vor fi ntrziate datorit negurei. Cu capul vrt ntre umeri, cu gulerul trencli- coat-ului alb ridicat, Harold tremura scuturat de friguri. Se ntreb dac nu l picnise o grip. i spuse c avea tot timpul s bea o cafea fierbinte i s cumpere cteva ziare. Era curios s afle dac apruser n pres tiri n legtur cu crima nebuneasc a fiului su. Cumpr de la un chioc un vraf de jurnale franuzeti, englezeti i americane. n jurul su lumea forfotea ca ntr-un blci. Deodat, n preajma lui se strni busculad. Auzi exclamaii, strigte de indignare, zgomot ropotitor de pai n plin fug. Vzu apoi doi poliiti, trnd un ins pe care-1 nfcaser de brae. Au prins un ho de buzunare! i spuse n franuzete un brbat cu barb crunt. ndrzneala bandiior stora nu mai cunoate limite. Harold i duse speriat mna la piept. Respir uurat. Portofelul era la

locul lui. Dac i l-ar fi furat vre-un ho, l-ar fi nenorocit, cci l-ar fi vduvit de cecul la purttor druit de Shannon. Cecul destinat s achite datoria lui Jeff, s acopere cheltuielile de avocat i eventual cauiunea pentru eliberarea provizorie a lui Phil. Nu tia dac pentru delicvenii minori se depunea cauiune, dar trebuia s fie pregtit pentru orice eventualitate. Spaima de pick-pockett-i l fcu s se nchid ntr-o cabin telefonic, i acolo, nevzut de nimeni s-i transfere cecul din portofel n buzunarul pardesiului, unde socoti el era n siguran. Cui i-ar trece prin cap c n buzunarul unui trenchcoat se afla un cec de 500.000 de dolari? Ceva mai linitit se ndrept spre avion. O pal de vnt, strnit fr veste, pornise s sfie plapuma de cea aternut deasupra aeroportului. Cnd se vzu pe locul su, rezervat la clasa ntia, respir uurat. n cteva ore va fi la New York, iar acolo se va putea ngriji personal pe Phil. nelegea panica Geraldinei. Nervozitatea ei

bolnvicioas nu-i permitea s fac fa unei crize de asemenea proporii. Dar el se va descurca mai bine? .. . Trebuia n primul rnd s-i 'pstreze calmul, cci numai aa va putea mica lucid piesele pe tabla de ah a! lumii tribunalelor. Va apela la toi prietenii i cunoscuii lui cu influen. i aminti de jurnalele cumprate. Desfcu un Daily Telegraph. ncerc un oc cnd i czu sub ochi fotografia fiului su mai mic plasat pe pagina treia, n capul unui articol pe dou coloane, cu titlul: CRIMA UNUI ELEV DE 14 ANI. FIUL BANCHERULUI HAROLD PRESTON I UCIDE PROFESORUL. ncepu s-1 citeasc plin de emoie. Pe msur ce se adincea n lectur, valuri de cldur prindeau s-1 cotropeasc, pn ce l podidi transpiraia. mprejurrile crimei cunoscute lui Harold din relatrile soiei sale, erau redate cu lux de amnunte. Phil aprea n postura unui nevropat, a unui dezechilibrat, czut sub influena atmosferei de violent comun lumii occidentale.

Harold i lrgi instinctiv nodul cravatei i i desfcu nasturele de la guler, cci se sufoca. Avu brusc senzaia c n avion se fcuse o cldur nbuitoare. i scoase pardesiul i l puse mpturit in portbagajul de deasupra capului su. Lu apoi alt jurnal, ediia european a lui Herald Tribune. i n paginile lui era etalat portretul lui Phil, urmat de o lung relatare asupra mpucrii dasclului su. Att de scufundat era Harold n analiza articolului, nct nu mai vedea i nici nu mai auzea ce se petrece n jurul su. Nu observ de pild cnd locurile libere din stnga lui fur ocupate de o tnr pereche de americani . . . Lester i Edith Jones i puser valizele de mn n plasa de bagaje, i dezbrcar pardesiile, apoi se instalar n fotoliile lor. Erau agitai fiindc se napoiau n America 1 i triti pentru c minunata lor vacan se ncheiase. Triser o aventur de neuitat, un vis ncnt- tor, din care
y

se trezeau acum cu un gust amar. La Silver Creek i atepta o via rutinier, cenuie, mediocr, viaa lor de totdeauna. Pentru Lester ederea la Paris se ncheiase ntr-o apoteoz. Inchiriase cu ngduina lui Edith un mic Renault 5, cu care cutreieraser Parisul i mprejurimile lui, mplinindu-i astfel idealul de a m- nui un. volan pe strzile celui mai faumos ora din lume. Edith prsea capitala Franei,\agitat de simminte mai complexe. Desctuarea cutat de ea cu atta nfrigurare nu se realizase. Avea s revin n orelul ei nesatisfcut. Dac printre milioanele de oameni care alctuiau populaia fix i cea flotant a Parisului, nu gsise un brbat care s o posede npraznic aa cum i dorise, ce anse avea s-i astmpere solea cumplit a trupului n trgul ei de provincie potolit, patriarhal? Cine va ndrzni s-i fac avansuri n acea lume bigpt, ipocrit, clevetitoare, unde nu-i putea spla chiloii fr ca toi vecinii s o tie.

Faptul c i cumprase cteva rochii dintre cele mai ieftine, singurele accesibile pungii lor anemice i dou. sau trei sticle cu ap de colonie, nu nsemna nimic pentru ea. In timp ce Lester frunzrea un Playboy, mustcind la vederea nudurilor apetisante i la lectura glumelor despuiate, Edith i plimba privirile de la un pasager la altul, cutnd ce? Poate o aventur de ultim moment, consumat ntr-unui din closetele avionului? Citise romane i asistase la filme cu situaii asemntoare. Femei desfrnate fceau dragoste cu amani de ocazie, aproape sub ochii soilor naivi, inoceni, mbrobodii. Dar condiiile din lumea imaginar creat de scriitori i de cineati, nu se potriveau cu cele din lumea real, de toate zilele. Edith era obsedat de spaima c nu va cunoate marea dragoste, sau cel puin explozia copleitoare a unui viol, pe care-1 dorea, l atepta cu toat fiina ei. Blestemele elevilor ei o loviser. In jur stteau adncii n fotolii numai brbai vrstnici, grai, apoplectici,

sau slabi ca nite undrele. Ceva mai artos era doar tipul din dreapta ei. Purta un costum elegant, avea o figur agreabil, viril, i un corp destul de bine fcut. Acoperit de vraful de jurnale pe care le cerceta ncordat, ignora prezena ei. i tampona din cnd n cnd cu batista fruntea i obrajii congestionai, mbrobonai de sudoare. Apoi l ncoli somnul. Pleoapele i se lsau grele, iar calpul i se nclina, proptindu-se n piept. Se trezea din picoteal i relua lectura, dar oboseala prea s fie mai puternic dect lupta lui de a se ine treaz. La un moment ziarul i scp din mn, c- zndu-i pe genunchi. Cu capul rezemat de sptarul fotoliului, adormi adnc, sforind, micndu-i incontient buzele, minile. Nu-1 smulse din somn nici filmul cu gangsteri i zgomot de arme automate, proiectat pe un ecran de dimensiuni relativ reduse, nici anunul stewardesei care invita pe cltori si pun centurile de siguran, fiindc avionul se apropia de aeroportul Kennedy. Se trezi anevoie doar dup

aterizare, cnd stewardesa l atinse pe umr: Am sosit la New York, Mister! Trebuie s co- borti! Lester i Edith i mbrcar pardesiurile, i luar valizele de mn i prsir avionul odat cu pasagerii de clasa ntia. n coada coloanei se alipi i brbatul care dormise pn atunci att de profund . . . La un hotel mai ieftin, Mister! ceru Lester oferului de taxi, care le ncrcase valizele n port bagaj. Unde preferai? n Brooklin, Queens, Manhattan? Manhattan! interveni Edith. S fim mai aproape de centru. oferul rse n musta de provincialismul patent al pasagerilor si. Era oare cazul s le explice c la New York noiunea de centru i pierdea nelesul? Exist un centru al spectacolelor, un centru al comerului elegant, un centru al vieii de noapte, un centru al underworecl- ului, un centru al albilor, un centru al negrilor, un centru al portoricanilor, un centru

al Bncilor, un centru al plimbreilor, un centru al homosexualilor...Dup mbrcmintea, accentul i stngcia clienilor si i putea face o idee asupra hotelului de care aveau nevoie. Edith, mai cumptat dect soul ei, ar fi preferat s foloseasc transportul n comun cu tarif mai ieftin dect al taxiurilor, dar argumentele lui Lester reuiser s o nduplece: Prea a fost frumos visul de la Paris ca s ne ntoarcem fr tranziie n srcia noastr de la Silver Creek. Barem, aici la New York s ne mai amgim puin. i promit ns c din clipa n care o s urcm n avion, n drum spre cas, am s redevin contabilul ters i potolit din urbea! noastr natal. Poate c ai s uii i tu c ai maimurit zece zile pe nevestele miliardarilor instalati la Inter conti nent al. Cnd taxiul opri n faa unui hotel cu aspect minabil din Hell's Kitchen,

dar cu preuri accesibile pungii lor, Edith zgzui impetuozitatea lui Lester, care propuse s caute un hotel mai bun. Un pat pentru dormit i o chiuvet pentru splat, este tot ce ne trebuie. De ce s pltim de trei sau patru ori mai scump un lux pe care n-o s-1 lum cu noi n buzunar? Un page boy n uniform murdar i prea strimt, i conduse pe nite culoare ntunecoase i urt mirositoare pn la o camer de la etajul III, cu ferestre spre un teren viran, acoperit cu gunoaie i grmezi de moloz. Camera minuscul cu pat dublu, acoperit cu lenjerie de o curenie ndoielnic, avea pereii afumai, un dulap cu oglind, ce deforma imaginile, o mas acoperit cu o cuvertur de catifea albastr, murdar i destrmat, dou scaune i o chiuvet cu urme de jeg. Trezirea era brutal dup luxul de ; Intercontinentalul parizian. Lester la bg mna n buzunarul pardesiu- Uii, spre a oferi un baci page-boy-ului, dar n locul monedelor pe care tia c

le va gsi, ddu peste nite mnui din piele galben, ce nu erau ale lui. Cnd le scoase perplex din buzunar, czu pe podea o hrtie mpturit. Lester se plec, o ridic i o despturi. Expresia uluit apoi mpanioat de pe chipul lui, ddu de neles soiei c ceva nu era n regul. Cu prezena de spirit, i scormoni geanta i exhib cteva monede mrunte, pe care le ntinse page-boyului. Acesta le privi cu dispre, le refuz, apoi iei trntind ua. Am schimbat pardesiul cu cineva, Edith, spuse Lester, dup ce rmaser singuri. Uite ce-atn gsit n buzunar! Edith lu biletul i i arunc privirile asupra Sui. Avu brusc senzaia c o cuprinde ameeala. inea n mna- un cec la purttor n valoare de 500.000 de dolari . . . n vreme ce Enzo "inea sub ameninarea pistolului pe portarul lipit cu faa de perete, Sandro i prietenii lui i traser pe fa nite ciorapi negri de dam, care le deformar

nasul i trsturile, fcndu-i de nerecunoscut, apoi la semnalul lui Gianni, eful grupului ddur nval n bar, ndreptndu-i armele spre lumea dinuntru: Sus minile! rcni Gianni cu glasul lui cavernos, aspru, cu inflexiuni uiertoare. Clienii de la mese, perechile de dansatori, chelnerii, muzicanii, barmanii, ncremenir, fiecare acolo unde se aflau. _ _Dac face vreunul o micare, i _ guresc easta! zbier iari Gianni. i roti amenintor privirile prin sal, apoi adug: Doi dintre voi vor trece de la o mas la alta i vor ridica , banii i bijuteriile ce se vor gsi asupra voastr. Cine va ndrzni s se opun i va pierde i valorile i viaa! Din. rndurile dansatorilor se auzi o bufnitur uoar. Gianni trase un foc lovind n plin un glob rotitor, ncrustat cu ptrele de oglind, aninat de plafon. Sf- rmturile czur ploaie asupra perechilor imobilizate pe ringul de .dans, dar nimeni nu cutez s fac

vre-un gest. Bufnitura provenise de la femeie care se nruise leinat. Lsai-o acolo! porunci Gianni. n linitea adnc, nu se mai auzea dcct zgomotele obiectelor de pre i fiitul bancnotelor care treceau dela posesorii lor n genile pregtite de Rocco i de Zeno, colectorii desemnai de Gianni. Un brbat tnr de la o mas, schi o micare, du- cndu-i mna la piept. Simultan, pistolul lui Gianni scuip trei focuri, lovindu-1 n plin. Corpul insului czu cu zgomot pe mas. Sandro se ntreb dac victima fcuse un gest necontrolat, sau dac avusese de gnd s scoat o arm de sub hain, cum presupusese desigur eful lor. Plimbndu-i privirile asupra oamenilor terorizai, care abia ndrzneau s respire, Sandro gsi timpul s se uite, o clip, cu coada ochiului la Gianni. Tnrul acesta cu nfiare neutr, intrat de curnd n formaia lor, se impusese repede camarazilor prin stilul su ciudat. Era taciturn, drz, orgolios, violent. Dup o scurt verificare, i se

ncredinase de ctre mai marii organizaiei misiuni pe care le ndeplinea cu exactitate. Devenise n scurt vreme ef de grup. De o nervozitate excesiv, apsa pe trgaci fr s reflecteze, creind adeseori complicaii nedorite. Dac sub firma terorismului unii tineri jefuiau, ori ucideau din lcomie i sadism, Gianni era' un dezinteresat, un fanatic, convins c numai printr-o masiv vrsare de snge societatea corupt i putred putea fi regenerat. Sarcina de cpetenie a grupului su era procurarea de fonduri n principal prin spargerea de Bnci, n secundar prin razii cxe- cutafte n localuri de lux, n scopul de a teroriza pe bogtai, pe profitorii regimului, pe escroci i pe toi acei care susineau ordinea politic existent, n ochii lor egal de vinovai. Spre deosebire de Gianni, i de ali civa tineri tot att de intransigeni, Sandro participa la aciunile grupului fiindc i plceau senzaiile tari, jocul pe muche de cuit, dispreul fa de

pericole, toate ncadrndu-se ntr-o sportivitate sui generis. ndreptarea societii, dei fcea parte din repertoriul su ideologic foarte superficial motivat rmnea o faet derizorie a justificrilor sale luntrice. Obinuia s-i scuze lipsa de profunzime, declarnd c nu este un teoretician, ci un om de aciune. Deopotriv cu tinerii din grupa sa exceptndu-1 pe Gianni care depise vrsta de 20 de ani Sandro era un adolescent teribilist, capabil de generoziti impulsive, dar i de violene gratuite, generate de un spirit de frond, de contradicie, firesc generaiei sale dezechilibrate. Operaia despuierii de valori a clienilor localului se desfur cu o rapiditate uluitoare rod al unor repetate i bine regizate expediii de acela gen paralel cu golirea casei de fier a patronului, efectuat expeditiv de Biagio i de Carlo. Cnd Biagio i Carlo se prezentar cu sacoele lor doldora de bani, Gianni ddu semnalul retregerii. nainte ns de a se face nevzui, tinerii scoaser

de sub haine cteva sticle Molotov i le aruncar asupra a tot ceea ce era susceptibil s ard repede, lund proporii. Incendiar draperii, estrada de lemn acoperit cu mochet a orchestrei, banchetele pluate ornduite de-a lungul pereilor, mbrcmintea ncredinat la garderob i recuzitele din culise. Prsir apoi n fug sala, avnd grij s trag cteva focuri n urma lor, spre a rcori zelul celor tentai s-i urmreasc. Ajuni n strad alergar spre motocicletele aliniate la bordura trotuarului. In acela timp auzul lor exersat prinse vuietul modulat ale sirenelor poliiei. Cineva din local gsise modalitatea de a da alarma. Ca de obicei, agenii ordinei publice soseau cu ntrziere. Bieii nclecar pe motociclete i ntr-un huruit asurzitor tsnir din loc. Dei era trecut de miezul nopii, automobilele forfoteau. Circulaia dens nu permitea poliiei s ntreprind o urmrire riguroas a agresorilor. Mo t o c i c l e t e l e dirijate cu ndrzneal i miestrie, s e s t r e c u r a u
*

v i j e l i o s printre turismele cu noctambuli. Sa nd r o avea senzaia c f a c e corp comun cu Honda s a d e d o i cilindri, reeditnd n se-

colul XX isprvile legendarilor Centauri. ncerca o ameitoare voluptate cnd se vra milimetric n spaiul strmt dintre dou autovehicule n plin mers, fie ele limuzine grele ori gngnii V.W. senzaii, cutate morbid de mai toi mnuitorii ghidonului motorizat. Loviturile reuite le sporeau satisfacia. Sandro n rarele-i momente de luciditate se ntreba dac obiectivele politice mrturisite ale atacurilor armate dezlnuite ntrun ritm tot mai accelerat de ctre detaamentele Ianuarie Rou" din care fcea i el parte, nu ascundeau i satisfacerea intereselor personale ale unora dintre cpetenii. Sumele adeseori enorme, procurate prin mijloace violente, nu erau folosite n totalitate pentru procurarea de arme i pentru cheltuielile ntreinerii i dezvoltrii subterane a organizaiei. Sandro admitea n sinea lui c nefcnd parte dintre conductori, nu avea de unde

s cunoasc n ntregime mecanismele secrete ale lui Ianuarie rou". Avea ns convingerea c se va ridica pe treptele ierarhiei superioare. n acest scop nu se ddea napoi de la nici o sarcin i participa voluntar la 1 operaiile cele mai primejdioase. ntre el i Gianni se zmislise o rivalitate surd, pe care o ineau sub obroc, fiindc efii att cei cunoscui ct i cei aflai n umbr n-ar fi tolerat friciuni ntre membrii organizaiei. Sandro abia aitepta s citeasc n ziarele de diminea articole asupra raidului svrit de grupul su la Barul 77". Milanezii nspimntai de cercul vicios care 6e strngea inexorabil n jurul lor, se vor nfiora iari la gndul c mai devreme sau mai trziu vor cdea i ei victim atentatelor, ciocnirilor de strad, actelor huliganice, rpirilor, rixurilor, represaliilor tot mai dese, tot mai sngeroase. Motociclitii, ajuni pe Foro Bonaparte, se dispersar n perechi, apoi se ci ocolite, se ndreptar spre nordul oraului, traversar autostrada Veneia Milano Torino, si se

ntlnir n sfrsit cu totii ntr-o ferm izolat i abandonat de proprietari, din apropiere de Vared. Dup ce Gianni remise prada unui mai mare al su, Sandro i camarazii lui i schimbar numerele minera- lorice, apoi pr'mir autorizaia de a se napoia n ora, fiecare la intervale diferite i n limita posibilului, pe alte drumuri dect pe cele folosite la sosire. nainta ele a se ntoarce la locuina sa, Sandro fcu un ocol pn n Via Brera. Acolo, ntr-o cas veche cu multe apartamente, locuia Antonic-tta Gaiani, elev n ultima clas de liceu. De la un telefon public i anun:! vizita. Fiindc era trecut de miezul nopii, Antonietta cobor i i descuie ua de la intrarea n bloc. Se urcar apoi mpreun pe o scar de piatr, cu trepte tocite cci ascensorul era defect pn la etajul 3 unde prietena lui ocupa mpreun cu tatl ei, vduv, un apartament modest cu trei camere. Btrnul Giacomi Gaiani, maistru electrician la Televiziune, lucra n tura de noapte. Cnd se vzur

singuri n dormitorul ei, se srutar, apoi se dezbrcar plini de nerbdare. Fcur dragoste, apoi la dou din noapte, Sandro se mbrc, i lu rmas bun de la Antonietta fgduindu-i n acelai timp s revin n seara urmtoare i se napoie satisfcut la motocicleta sa. Obosit, dar voios, porni spre c2s. Locuia aproape de Antonietta, pe Via Borgonuovo. Opri n faa unei case palaiale, cu ferestre nalte i ornamente bogate n stil baroc. La etajul nobil geamurile erau luminate. Tata iar o s-mi trag o spuneal, fiindc am ntrziat", i zise Sandro nu prea ngrijorat. tia ce va urma. Dup cteva reprouri, la ca're va rspunde cu insolen, va fi ameninat cu tierea subsidiilor pe o lun i expediat la culcare, fr a i se servi masa. n practic, pedeapsa nu era ns niciodat dus pn la capt, cci maic-sa, indulgent i trimitea n tain, prin una din cameriste, mncare din belug i buturi nealcoolice, servite impecabil pe o msu cu rotile. Sandro nfuleca buntile,

golea o jumtate de sticl de vin, adus de camerist fr tirea doamnei, apoi dac se ntmpla s nu fi fcut n prealabil vizit Antoniettei s<au altor prietene ale lui, poruncea cameristei s se dezbrace i o lua cu asalt. Dup ce sun la poarta cea mare, Amleto, paznicul de noapte invalid de rzboi cu un picior de lemn i deschise, lsndu-1 s intre cu motocicleta, apoi i opti complice: Commendator-ul a poruncit s v nfiai dumnealui la orice or vei sosi. _ _ Iari e cu fundul n sus? ntreb _ Sandro cu un ton care-i vdea , lipsa de respect fa de printele lui. Iari, signor, Sandro. Cnd a sosit dup ora 10, direct de la Banc, arta negru de suprare. oferul mi-a spus e, pe drum, commendator-ul a fumat igar de la igar, ceea ce i se ntmpl numai cnd e tare necjit. Paznicul ncuie poarta, lu n primire motocicleta i o duse n garaj.

Sandro, n ciuda bravadei afiate pn atunci, intr n cas i ncepu s urce scara cea mare, clcnd numai pe covorul rou, moale i lat, spre a nu face zgomot. Dup civa pai i zise c ascundea un simmnt de laitate,-nepermis unui militant al lui Ianuarie rou". ncepu s calce apsat, direct pe treptele de marmur, spre a-i vesti n acest chip nu numai sosirea, dar i indiferena fa de aragul b- trnului". Ajuns la etajul nobil, strbtu un coridor lung, strjuit de statui, ce fceau parc de sentinel la uile nalte, sculptate i aurite. Pregtit sufletete s fac fa furtunei, intr n salonul care fcea legtur ntre dormitorul mamei i cel al tatlui su. Acolo se aflau nu numai prinii, dar i sora sa Lucia. Consiliul de familie n pr", i zise Sandro cu tupeu. Tocmai n seara asta te-ai gsit s ntrzii! l repezi btrnul Tomasso, dar nu mnios, ci cu un fel de uurare, care nu scap perspicacitii bieandrului. Aveam nevoie de tine . . .

Sandro cpt curaj. Am fost la un coleg i am nvat mpreun pentru teza de mine. Mine ai s lipseti de "1a coal! zise Tomasso. cu batista fruntea asudat, apoi i trecu mna prin pr, cu gesturi sacadate, ce-i trdau nervozitatea. --S lipsesc de la tez? se mir Sandro, bucuros ntr-un fel cci avea s amne severa prob de a dou zi. Trebuie s-1 nsoeti pe tatl tu la Roma, i explic Anna, maic-sa. Sandro observ c Lucia, sora sa, sttea mohont deopirte i fuma nervos, pufind ca o batoz n plin activitate. Deodat i aduse aminte c n seara urmtoare avea ntlnire cu Gianni i cu un tnr care fcea legtur ntre grup i cptenule de la centru. . M tem c n-am s pot lipsi din Milano, tat. Profesorul de matematic e alergic fa de absenele elevilor. Dac m ia n ochi ri, s-a zis cu mine. Se va pune cu persecuia . . .
#

Tomasso Scarponi fcu un gest de nerbdare: Am s-i dau o scrisoare pentru motivarea absentei .. . Contrariat, Sandro cltin din cap: Nu tiu ce s-i spun, tat . . . Destul cu tocmeala! izbucni Anna, ndeobte incapabil s ridice tonul. Sintem ruinai, Sandro, interveni Lucia, funebru. Tata a pierdut totul. Banca noastr va fi declarat n stare de faliment. E o chestiune de zile. In primul moment, Sandro nu realiz amplitudinea loviturii: Faliment? Vorbeti prostii, Lucia! Tata a mai trecut prin dificulti financiare, dar de fiecare dat s-a j descurcat... Acum dezastrul este inevitabil. Tomasso va fi nevoit s prseasc Italia . . . pn se vor mai limpezi apele . .. Abia acum Sandro i ddu seama de gravitatea situatiei . . . E chiar att de compromis Banca, tat? Financiarul ridic privirile spre tavan,

exteriorizndu-i fr voie exasperarea. N-a spune c orice speran este pierdut. Mai am civa prieteni la Roma, la Paris, la New York. Sn't sigur c au s m ajute. tiu ei pr est bine c prbuirea mea i-ar atrena i pe ei . . . Muli snt amestecai pn n gt n speculaiile fcute de mine . . . Dac a fi reuit m-ar fi ridicat cu toii n slav. Adug sumbru: Civa dintre partenerii mei, printre care i directorul filialei B.A.S.A." din Geneva, au i fost arestai. Lucia arunc igarea n scrumier, apoi i ngrop capul n palme: Ce ruine! exclam. N-am s mai ndrznesc s scot capul n lume! M apuc groaza cnd m gndesc cum are s reacioneze Maurizio, cnd are s aud de nenorocirea tatei... El, un membru al nobilimii negre, un tennisman cu renume mondial. .. Un parazit! zbier deodat Tomasso. S-a lsat cumprat ca s se culce legalmente cu tine . . . Cum te las inima, papa, s-i

aduci acuzaii att de grave? i lu Lucia aprarea. S-a cstorit cu mine din dragoste .. . Dragoste? . . . S-a tocmit cu mine pentru zestre ca la tarab! Era normal s pretind nite bani, papa. O familie nu se ntreine numai cu premiile obinute pe terenurile de sport. Cte premii a ctigat? . . . Brbatul tu mi pare ru c trebuie s i-o spun, Lucia, este un ratat! Un iremediabil ratat! Nu asta trebuie s ne preocupe acum! interveni Anna. Ochii ei de obicei fardai savant, erau roii, iar rime- lul ncepuse s se lase n franjuri peste cearcnele albstrui. Anna i plngea nenorocirea, n vreme ce Lucia lcrima fiindc o sugruma furia. O furie neputincioas, exasperant. Vom pierde i casa, i mainile, i bijuteriile, i yahtul... i prestigiul n societate l vom pierde. . . Bunica voastr n-are s v lase

muritori de foame, zise Tomasso. Bunica? exclam Sandro. Bunica e o zgripuroaic. N-a fost n stare s-mi cumpere o motociclet B.M.W. de curse, dei am rugat-o n genunchi. Tezaurizeaz banii! . . . Are s ne lase s murim de foame! S sperm c n-o s ajungem acolo, zmbi Tomasso, ncercnd si ncurajeze familia, dei n sinea lui nu i fcea iluzii asupra generozitii rudelor i prietenilor si din lumea bancar roman. De ce ai nevoie de mine? l ntreb Sandro cu resentiment. S m duci cu maina la Roma. Nu vreau s apelez la ofeur i nici s plec cu avionul. Toa't lumea trebuie s tie c snt acas, bolnav. Furtuna nu va izbucni nainte de zece-dousprezece zile. Autoritile judiciare nu snt nc n posesia unor documente care s m ncrimineze. Dar i le vor procura pe msur ce ancheta deschis n jurul conductorilor filialei ,,B.A.S.A." din Geneva se va

adinei . . . Atunci vor iei la iveal mari complicaii. . . Compliciti, vrei s spui! rosti cu ciud i repro, Lucia. Vai, Lucia! o ntrerupse Anna. Aa vorbeti tu printelui tu? Care ne-a nenorocit? scrni fiic-sa. Care s-a jucat cu soarta noastr! . . . Tomasso ls minile s-i cad de-a lungul corpului, n semn de adnc mhnire i capitulare. Lapideaz-m, Lucia! Arunc tu prima piatr! Mine te vor urma i alii! Nu ncerca s m nduioezi cu ieftinul tu patetism, papa! Bancherul o privi cu tristee: N-a fi crezut ca propria mea fiic mi-ar putea fi vreodat att de ostil! n sfrit, trebuie s m resemnez. Mergi cu mine la Roma, Sandro? tii bine c nu snt n stare s conduc o main. Bieandrul i examin distrat unghiile. Bine! Am s merg cu dumneata. Cnd plecm?

In noaptea asta. S-i iei i paaportul. Are s fie poate nevoie... Ochii lui Sandro sclipir. Dac e vorba i de o rait n strintate, snt omul dumitale. i aduse brusc aminte c avea obligaia s-i previn camarazii n cazul c ar prsi oraul. Gianni, cunoscut pentru firea lui bnuitor de suspicioas, ar fi n stare s dea o interpretare cu totul trznit plecrii lui intempestive. N-ar fi exclus s-1 acuze de nelegere cu dumanii proletariatului, de vnzare a secretelor organizaiei, sau de cine tie ce alte sceleraii. Va cuta s-i telefoneze de la Roma, pentru a-i explica voalat c fusese nevoit s-i nsoeasc tatl ntr-o neprevzut cltorie de afaceri... Nu te temi, tat, c are s ne vad paznicul? De paznic nu-i fsfce griji! Rzboiul 1-a betegit nu numai la picioare, ci i la cap. Puin l va interesa plecarea noastr. De

celelalte slugi m tem. domul, cameristele, oferul, au cptat de la mine o noapte liber, explic Anna suspinnd. Au plecat cu toii s petreac. La Roma s te duci i la mama, drag Tomasso! tiu c e zgrcit, dar snt convins c te va ajuta, cnd va auzi c este n joc onoarea familiei. Eventuala ta arestare ar dezonora-o i pe ea. Tomasso zmbi trist: Am s trec i pe la ea, dar numai s-i fac pe plac. Nu este deloc agreabil s te duci la Cannossa ... Trecuse de 3 ceasuri cnd Tomasso i fiul su prsir oraul Milano, la bordul unui Fiat 130 i se angajar pe autostrada Soarelui. Circulaia puin intens n preajma zorilor, permise lui Sandro s realizeze o vitez constant de 130 de km. pe or, limit pe care printele su nu-i ngduise s o depeasc. Trebuie s ajung cu capul limpede la Roma, Sandro! Dac ai s conduci ca un bolid, ai s m mbolnveti, de n-am s mai fiu bun de nimic.

Bieandrul mormise ceva pentru sine, fr s ridice obiecii. Murmurul motorului, farurile care luminau hipnotic fia cenuie ia autostradei, tunelul de ntuneric care nconjur lateral ca un manon limuzina, predispu- neau n mod normal la toropeal. Dar nici lui Tomasso i nici fiului su nu le ddeau ocol somnul. Sandro, a sosit momentul s vorbim serios, ca doi brbai. In curnd ai s rmi singur cu mama i cu sora ta. Va trebui s dai dovad da maturitate, de nelepciune, cci urr timp ai s m reprezini n calitate de cap al familiei. Da, tat! Ii dai, cred, seama c te prefer pe tine lui Mau- rizio, care dei mai vrstnic, nu-mi inspir ncredere. i mulumesc, tat! Tomasso bg abia acum de seam c Sandro nu i se adresa cu termenul familiar i oarecum cosmopolit de papa" folosit cu predilecie de Lucia. Un punct de favoare fiului su. tiu c voi cei din generaia

tnr, nu vrei s inei seam de prerile btrnilor. Socotii preferabil s luai piepti viaa, cluzindu-v dup instincte, ori dup ceea ce socotii voi nelepciunea voastr nativ. Nu am timp spre a-i vorbi acum despre experienele mele, despre succesele i nfrngerile mele, despre visurile i deziluziile mele . . . Sandro nu-1 mai auzea. Ce tia printele su despre frmntrile profunde ale lumii n care tinerii aveau s triasc nc muli ani, dup ce generaiile btrne se vor stinge? Tomasso nu era n nici un caz calificat s-i serveasc predici moralizatoare, s-1 nvee cum s se conduc n via. Ajuns n pragul falimentului, i pierduse orice autoritate att n cadrul societii ct i n s- nul familiei. Sandro admitea c tatl su avusese o epoc de ascensiune, de nflorire dar aceasta era acum de domeniul istoriei vechi. Prezentul conteaz i viitorul, n nici un caz trecutul, considera el.

La un moment dat Tomasso avu senzaia penibil c vorbete de unul singur, c Sandro rtcea cu gndurile pe meleaguri inaccesibile lui. Sentimentul propriei inutiliti i apru brusc n toat goliciunea. Tcu, mcinat de amrciune. Restul drumului nu mai rosti un cuvnt. Sosir la Roma la 8 i 14 a.m. Sandro parcursese n 5 ore, 615 kilometri pe o arter public foarte circulat n primele ceasuri ale dimineii, ceea ce reprezenta o adevrat performan. Tomasso, dei trecuse n cteva rnduri prin mari emoii Sandro fcuse unele exhibiii automobilistice demne de un cascador exaltat nu ndrznise s-i frneze elanul. Abia dup ce ptrunser n ora i se angajar pe Via Salaria, renun la muenia pe care i-o impusese. S iei pe Via Veneto, Sandro! i acum ai putea s mergi ceva mai ncet. Aici, poliia stradal e mai aspr dect la Milano. Sandro se execut fr comentarii. mbulzeala autovehiculelor de toate modelele i

categoriile pe strzile relativ strimte, l mpiedica s se desfoare aa cum i-ar fi plcut. Ajuni pe Via Veneto, Tomasso l rug s opreasc n faa cldirii impozante a unei Bnci. Sandro nici nu catadixi s-i citeasc numele nscris pe tblia de bronz de la intrare, cci l picnise brusc o oboseal de abia i mai inea ochii deschii. Eu urc pn sus, s stau de vorb cu unul dintre directori, spuse Tomasso. N-am s lipsesc mult. In timpul sta, du-te la cafeneaua de alturi i ia micul dejun. Bun idee! M-a plit o foame turbat! Bancherul cobor din automobil i ddu s intre n cldire, dar se rzgndi i reveni la Sandro: Ar fi bine s te aezi la una din mesele de pe trotuar, ca' s ii sub observaie maina. In portbagaj am o serviet cu bani. N-a vrea s mi-o subtilizeze vreun derbedeu. .

Surise prietenete fiului su, apoi intr n edificiul Bncii. Sandro cobor, ncuie portiera, i cu pai legnai, de cow-boy se ndrept spre cafenea. Se aez la o mas, pe trotuar, cu fa a spre Fiat. Comand un mic dejun copios i o cafea dubl, tare i fr zahr, care s-i zgoneasc somnul. ,,Ci bani o fi avnd tata n serviet? se ntreb. Dac are de gnd s-i ia valea, nseamn c s-a cptuit bine cu dolari, mrci sau franci elveieni, Lirele noastre italiene au ajuns att de uscive, nct asupra strinilor nu mai fac nici o impresie. Cafeaua i risipi n parte somnul. Micul dejun i spectacolul interesant al strzii, l trezir de-a binelea. Picioarele lungi, pn sub sni, ale fetelor care treceau n sus i n jos pe strad, zmbindu-i provocator fiindc era biat frumos i le ispitea i aprinse sngele, f- cndu-1 s-i aduc aminte de mbririle Antoniettei. O blond subire, mldioas i delicat ca o alg legnat de cureni submarini, se opri

lng el i i surise mbietor. N-aveau nevoie de cuvinte ca s se neleag. Dac ar fi fost noapte, ar fi poftit-o n main, iat acolo ar fi nghesuit-o la repezeal, ca pe Antonietta. Se gndi s-i fixeze o ntlnire pe nserat. Dac i va fi cu putin, se va repezi pentru un sfert de or . . . n aceeai clip s.e ivi i Tomasso, Jivid ca un cadavru dar strduindu-se s zmbeasc lui Sandro. Apariia btrnului avu asupra fetei efectul unui du rece. Sursul i nghe pe buze. Nu mai poi avea nici o ncredere n tinerii de azi! se strmb dispreuitoare. Ridic ofensiv din umeri, apoi dispru n mulime. Tomasso era att de preocupat de propriile-i probleme, nct nici nu-i auzi vorbele rostite destul de clar. Ochii lui nu-1 vedeau i nu-1 auzeau dect pe fiul su. M tem c va trebui s facem cteva vizite, biatule. n clipa aceea Sandro ncerc" pentru ntia oar un sentiment de mil, de dragoste filial, pentru

btrnul nvins si att de tirst, din fata lui. Mergem, tat! Mergem unde vrei dumneata. Pornir iari la drum. Tomasso fcu poposiri pe la nc patru Bnci, lsndu-i de fiecare dat feciorul s-1 atepte n main. Plictisit s tot stea pe la pori, Sandro cumpr de la un chioc de ziare un vraf de reviste porno", spre deziluzia lui mai puin tari dect cele publicate la Milano. Lectura lor l puse totui pe foc. Le ascunse repede cnd l vzu pe tatl su venind spre main, ncovoiat, posomorit, trndu-i picioarele. Dup ce se aez greoi pe banchet, financiarul oft adnc, apoi rosti cu descurajare: Aici, la Roma, am epuizat toate cile fr s ob- 1 in vreun rezultat. Toi s-au lepdat de mine ca Sfntul Petru de Christos. Ultimul la care am fost acum, abia m-a primit. Am pledat pe lng secretar ca un prlit de solicitant.
I T

Cnd te gndeti c omul sta a ctigat de pe urma mea miliarde de lire . . . Dup ce ai plutit deasupra norilor de argint, ca o pasre mbtat de nlimi, e tare greu s te trezeti dobort de noroi ... s ncercm i ultima resurs . Dac ntmpin un nou eec, nu ne rmne dect s ne scuturm papucii de rn roman . . . Atunci unde mergem? La bunica ta, Sandro . . . Destinul vrea s sorb pn la fund din cupa umilinelor. De data asta ai s fii martor la ceea ce are s mi se ntmple. Dup o scurt curs prin centrul Romei, Fiatul opri n faa unui palat renascentist de pe Via del Tritone. O faad impuntoare, cu o sut de ferestre, ornduite pe trei nivele magnific echilibrate. Etajul nobil decorat cu o somptuozitate imperial, era dominat de stema n piatr a principilor de Montenuovo. Pn s ajung la mult temuta principes, strbtur patru vmi, una mai dezagreabil dect alta.

In primul rnd un portar cu favorite sure, replica demodat i oarecum caricatural a Kaiserului Frantz Josef, apoi un mafjordom eapn i plin de morg, urmat de o rebarbativ housekeeper mbrcat n negru, ca un cioclu i la sfirit un secretar ntre dou vrste un ancien beau nins la tmple, ceremonios i de o politee excesiv ,asemenea unui diplomat ajuns la zenitul carierei. Purta o garoaf alb la butoniera jachetei impecabile. Fur rugai s atepte ntr-o anticamer de proporii gigantice, cu tapiserii strvechi, admirabil ntreinute. Tomasso statuie a dezolrii sttea copleit pe un scaun. Ajunsese la un fel de saturaie a umilinei. Se ploconise n faa attor oameni numai n dimineaa asta fuseser vreo ase nct abia dac mai putea suporta pe nc unul n plus. Luase decizia de a nu prsi Roma nainte de a face i aceast ultim tentativ. Nu voia ca mai trziu Anna s-i reproeze c nu se adresase i mamei ei, care desigur i-

cu

ar fi acordat sprijinul. Numai orgoliul lui prostesc compromisese totul, ar fi susinut ea re ti n ut m ni e .. .

Sandro dei fcea parte dintr-o organizaie cu ca- recter anarhist, hotrt s nimiceasc toate nprcile capitaliste era teribil de impresionat de ambiana acestui palazzo n care mirosea a crini i a umezeal . . . Mirosul de crini i umezeal dintr-un cavou monumental. Nu-i ntlnise niciodat bunica, fiindc btrna principes rupsese orice legturi cu Anna dup ce aceasta se mritase mpotriva voinei ei cu Tomasso Scarponi. Sandro se uit la ceas. Se fcuse

ora 2, iar stomacul lui pornise s dea semne de rebeliune. Cteva ghiorieli vulgare poluar tcerea solemn din anticamer. Nici secretarul aezat la o superb mas florentin cu masive labe de leu n loc de picioare i nici lacheul chel postat n stnga unei ui sculptate, nu prur s fi auzit insolitele semnale organice. Dup trei sferturi de or de ateptare, canaturile se deschiser din afar i majordomul se ivi n prag, rostind cu gravitate: Commendatore, Signora, principesa de Monte- nuovo v ateapt! Tomasso si Sandro schimbar priviri rapide ca i cnd s-ar fi ndemnat reciproc s se comporte brbtete, apoi intrar pe urmele mreului servitor ntr-o ncpere* vast, mai bogat n decoraii murale dect interiorul unei catedrale de un baroc luxuriant. Aezat pe un je cu sptar nalt, rigid, hieratic, fragil, Elisabeth Howard, principes de Montenuovo, evoca una din acele zeie egiptene

cu profil clasic, instalat pe un tron de piatr ntr-o imobilitate etern. La 72 de ani pstra o siluet de femeie tnr. Doar obrajii de nuana fildeului vechi, cu strieturi fine, i trdau vrsta, n concepia lui Sandro, matusalemic. Era ncrcat de bijuterii scnteietoare, ca i madonele mpodobite cu nestemate, purtate n procesiune pe strzile oraelor de provincie. Pstra ns urmele unei frumusei extraordinare, metamorfozat ntr-o distincie suprem. Avea ochi mari umbrii de gene lungi i un pr alb, bogat, cu tonuri albstrui, impecabil coafat. Sandro se ntreb dac bunica purta peruc i dac genele-i erau false. Tomasso se nclin n fa principesei, cu respectul datorat unui cardinal. Sandro plec s;ngaci capul: Sru' mna! Glasul lui uor rguit de emoie, rsun izbitor de vulgar n ncperea cu nfiare de catedral. ocat, dar fr s-i piard din majestate, amfitrioana plec asupra lui o privire

fix, ptrunztoare, ca fascicolul unui laser. Cum te cheam? Vocea ei grav era agitat de un uor tremur ce putea fi atribuit n egal msur emoiei sau btrneii. Sandro! bigui bieandrul. Stii c snt bun ica ta? Da .. . tiu . . . Atunci de ce nu-mi spui, srut mna, bunic? . .. In sfrit, s lsm asta! Se ntoarse spre Tomasso pe care l ignorase pn atunci. Am fost ncunotiinat de sosirea dumitale, Tomasso. Fiica mea a binevoit s-mi telefoneze dup o tcere de douzeci de a'ni. Mi-a cerut s te ajut. Bancherul se uit stingherit la majordomul care sttea nemicat napoia sa, la uile deschise ce permiteau secretarului i valetului de
f

acolo s aud totul. Soacr-sa l umilea deliberat n ochii servitorilor. Se rzbuna oare pentru cei douzeci de ani de tcere"? Era diabolic, ori sadic? Fu ispitit s-i ntoarc spatele, s-1 ia pe Sandro de mn i s prseasc njurnd palatul. Dar se abinu. tia c Elisabeth era fabulos de boga't. Fiic de miliardar tatl ei, lordul Alexandrer Howard, fusese vice rege al Indiei iar minele lui de aur i de diamante depeau renumele Golgondei Elisabeth se mritase cu un miliardar, Cyril Ha'mmond, fondatorul lui Bank of America and South Asia". i printele i soul ei o copleiser cu aur i cu diamante. Csnicia ei cu Ham- mond nu durase mult. Dup un divor zgomotos, se cstorise cu principele Carlo de Montenouvo, un brbat frumos ca un zeu, dar srac ca un vierme de pmnt. Din aceast cstorie se nscuse Anna, rmas acum la cheremul maic-si. Elisabeth avea oroare de bancheri, din acea zi nenorocit n care Hammond o rnise cumplit sufletete, prsind-o spre a se

cstori cu o rival mai tnr, Olympie Chavrillon. Asupra lui Tomasso se rs- frnsese toat ura concentrat altdat asupra lui Hammond. O ur bolnvicioas, neclintit, destinat s-i supravieuiasc dincolo de moarte. Cnd te-ai nsurat cu Anna, Tomasso Scarponi, ai venit oare la mine s-mi-ceri consimmntul? De ce vii acum s-mi solicii sprijinul? tiam c vei termina aa. Voi cmtarii, snteti fiine blestemate. Christos v-a izgonit cu biciul din templu. i rotunji buzele, dezgolin- du-i dantura desigur fals, cci prea era perfect ntr-un rictus plin de venin: Snt totui dispus s-i ofer o sum substanial un milion de dolari dac renuni n scris la soie i la copiii ti. Avocaii vor gsi o form legal spre a le schimba statutul, numele de familie, trecutul. . . Pentru un milion de dolari accepi condiiile mele? Bancherul se ntoarse spre fiul su. li vorbi ca i cnd principesa n-ar fi

fost prezent: Trebuie s plec, Sandro. Mergi cu mine? Elisabeth ntoarse capul spre nepotul ei: Ascult-m, Sandro! Tu, cu Lucia i cu Anna, vei fi oricnd binevenii n casa mea! Dar respectndu-mi condiiile!
t

Ultima fraz czu grea ca plumbul, grea ca i megalomania principesei. Sandro se uit la btrna aezat pe tronul ei cu sptar nalt mpodobit cu dublul blazon al principilor de Montenouvo, i al lorzilor din stirpea Howard, apoi se ntoarse spre Tomasso: Te nsoesc, tat! Prsir ncperea fr s salute. Paii lor se auzir un timp clcnd apsat pe pardoselile de marmur, apoi treptat se stinser. Cnd ultimele ecouri disprur, Elisabeth Howard, principes de Montenouvo zmbi cu trufie: Biatul mi seamn! Da, mi seamn foarte bine! La Geneva, Banca de Credit Langer Freres se bucura de o reputaie solid, ferm, ca i vrful seme al Muntelui Jungfrau. Numele

acestei instituii bancare cu clientel cosmopolit, era simbolic; francezii l pronunau (aa cum se citete) Lanje, anglo-saxonii Lenger, germanii Langr, fiecare n parte dndu-i o coloratur proprie limbii lui. De clienii de alte neamuri, fraii Langer se sinchisiser n trecut mai puin. Concepia lor se schimbase ns fundamental, de ndat ce petrolul arab i african, la care se aduga i cel venezuelan, ridicase un nou val de miliardari. La ghieele i n cabinetele de lucru confortabile i sobre ale Bncii erau vzute tot mai multe chipuri armii mslinii sau tuciurii, care tindeau s rstoarne. n scurt vreme hegemonia albilor. Nu se putea spune c albii aruncaser buretele, abandonnd lupta, dar eforturile lor pentru a-i menine mcar o umbr, a supremaiei de altdat, deveneau din ce n ce mai grele, mai istovitoare. ntr-o diminea se nfi n biroul lui Iulius, unul dintre cei doi frai gemeni Langer, un american zdravn, atletic, bronzat de soare,

replic fidel a aventuroilor cow boys att de angajant redai n filmele americane dintre cele dou rzboaie mondiale. Vizitatorul pe nume Barry Shannon avea un bogat palmares n lumea finanelor internaionale, cunoscut prea bine de Iulius. Oferta lui Shannon era simpl: Banca dumneavoastr este dispus s asigure finanarea unor vaste operaiuni de Burs pentru susinerea crora va primi desigur fonduri masive n schimbul unor comisioane substaniale? nainte de a ne da acordul Mr. Shannon, ne-ar trebui unele preciziuni. Clientul respectiv ai fi dumneavoastr? Nu, Mr. Langer. Banca dumneavoastr ar servi interesele unui nalt personaj arab care dispune de capitaluri uriae. Cnd folosesc termenul de capitaluri uriae" nu m rezum la o simpl figur de stil. Este vorba de multe miliarde.

Miliarde de petrodolari, Mr. Shannon, nu-i aa? ntreb suav Iulius Langer. De la o vreme ne-au invadat petrodolarii. Nu mai tim unde s-i depozitm. mi permiteti o ntrebare: de ce v-ati adresat nou? Snt destule Bnci a A be sau libaneze capabile s preia asemenea operaii. Bncile citate de dumneavoastr servesc n general interesele clienilor arabi. Personajul nalt de care v-am vorbit nu dorete s trezeasc suspiciuni n ceea ce privete apartenena sa la lumea arab. neleg, Mr. Shannon. Identitatea sa ar rmne n umbr. nc o ntrebare: unde ar urma s aib loc acele masive operaiuni de care miai vorbit? La New York, Mr. Langer. Banca noastr ar trebui s colaboreze cu o companie de brokers care s efectueze parte din operaiuni. Evident o firm de mare prestigiu. V vom pune n legtur cu

aceast companie, de ndat ce vei accepta oferta mea. mi permitei s v dau rspunsul mine diminea? Trebuie s m consult i cu fratele meu. V-a ruga ns a-mi preciza opiunea dumneavoastr nainte de ora 11 a.m. La 12 trebuie s plec cu avionul la New York. V-ar conveni s ne ntlnim mine -diminea, la ora 10, aici n cabinetul meu? V stau la dispoziie, Mr. Langer. Dup plecarea vizitatorului, Iulius Langer se scrpi- n perplex n cretet. Cretea accelerat procentul clienilor dornici s-i pstreze anonimatul. Fie c erau suverani detronai ori efi de State n funciune, care i puneau deoparte n tain ,,bani albi pentru zile negre", fie c erau gangsteri ori financiari veroi, care voiau s-i ascund nu numai propria identitate, dar i proveniena sumelor adeseori fantastice depuse sub diferite forme n Banc. Era lesne de neles c personajul

nalt la care se referise vizitatorul american, voia s dea o mare lovitur de Burs la New York. Asalturile arabilor supr^ fortreelor financiare din West luaser asemenea proporii, ncit ncepuser s genereze ostiliti i scandaluri cu rsunet internaional. Iulius se ntreb dac nar'fi imprudent s implice Banca Langer Freres n complicaii de natur a-i ntuneca dac nu respectabilitatea, cel puin tradiionalul spirit de solidaritate cu lumea financiar occidental? Dar banul are proprietatea miraculoas de a transforma cele mai pestileniale duhori n parfumuri suave. Iulius, n ciuda aviditii sale de profituri, inea s aib i acordul fratelui su, nainte de a se angaja n afacerea propus de Shannon. Se instal deci n Mereedesul su i plec spre reedina lui Leon, durat pe malul Lacului, ntr-o poziie superb. Iulius era ngrijorat de cteva zile, fiindc geamnul su era reinut n pat de o grip rebel cu temperaturi ridicate i cu riscurile unor localizri

pernicioase la plmni, la ficat sau n alte zone strategice ale organismului uman. Intre fraii Iulius i Leon Langer domnea o dragoste i o nelegere dus att de departe, nct nici unul nu fcea un pas fr s-1 consulte pe cellalt. Aceast deplin identitate de sentimente, de idei, de interese, i gsea ilustrarea i n perfecta lor asemnare. Dac se priveau amndoi n aceeai oglind, n-ar fi fost n stare s diferenieze imaginea lui Iulius de aceea a lui Leon. Identitatea aceasta uluitoare se manifestase pn i n preferinele lor amoroase. Dac Leon se lsa captivat de vreo fiic a Evei, tot de aceasta se ndrgostea i Iulius. Pentru c le repugna totui s se culce cu aceeai femeie puritanismul helvetic constituise temeiul educaiei lor, ncepnd din copilrie i terminnd pe bncile universitii unul dintre gemeni trebuia s se sacrifice pentru cellalt. nainte de a se nsura cu Ed-wiga, o blond, proaspt i apetisant tirolez, Leon obinuse acordul

resemnat al lui Iulius, care se hotrse s rm- n holtei pn la sfritul vieu. Devotat geamnului i soiei sale, veghease asupra csniciei lor ca o mtue b- trn i iubitoare, dedicat nepoilor. Edwiga druise lui Leon o fat, Hyacinthe r durdulie i voinic, de care i Iulius era tare mndru n calitatea lui de unchi. Hyacinthe devenlise pe ,'par/cursi o sportiv dolofan i cu muchi zdraveni, miastr n aruncarea discului. Chiar n ziua n care fiica ei aniversa mplinirea a 21 de ani, Edwiga decedase rpus de un infarct cardiac. Nimeni nu bnuise pn atunci c ea suferea de o grav boal de inim. Nu se vitase niciodat i nici nu consultase vre-un medic. Leon rmsese neconsolat. i Iulius o plnsese pe Edwiga, socotindu-se spiritualicete vduv. Dar dup un timp i spusese c perioada lui de holteial se ncheiase i c avea i el dreptul s se nsoare. Nu mai era ns n prima tineree. Depise 50 de ani, iar proximitatea btrneii i pusese pecetea asupra fizicului su. In

tinerete fusese zvelt, subire ca o trestie. Acum era cocrjat i uscat ca iasca. Avea ns muli bani, aa c nu-i fusese greu s-i gseasc o femeie pe placul lui, dispus s-1 accepte ca so. Isolda Meeller era fiica unui bancher care se sinucisese n preziua declarrii lui n stare de faliment. O cunoscuse la nmormntarea tatlui ei. Isolda era delicat, fin, de o frumusee hieratic, asemenea prineselor din frescele i mozaicurile bizantine. O nsoea o venerabil i demn mtu vduv de general, cu venituri foarte modeste. Isolda fusese crescut de tatl ei ntr-o ambiant de lux, asa cum se cade fiicei unui om cu nalt rang n lumea financiar helvetic. Moartea tragic a printelui ei o lsase singur i lipsiit de orice mijloace materiale ntr-a lume egoist, indiferent la durerile i nevoile vitregiilor soartei. Iulius Langer i se nfiase ca un deus ex machi- na", punndu-i la dispoziie mna, sufletul i averea sa.
9
7 9

Isold era de vrsta Hyaeinthei, aa c nclinaiile fireti ar fi mnat-o mai degrab spre un tnr din generaia ei. Mtua, spirit practic, o ndemnase s nu dea eu piciorul ansei. Dect s ajung servitoare, dactilograf sau vn- ztoare ntr-o prvlie cci alte perspective de a-i asigura existena nu avea era preferabil s devin soia unui om.capabil s o ntrein n belugul cu care ea se obinuise. Isolda acceptase oferta, spre fericirea lui Iulius mprtit dealtfel i de magnanimul Leon care socotea c i geamnului su i venise rndul s guste plcerile matrimoniale. Cstoria se oficiase n strict intimitate, pentru c Isolda se afla nc n mare doliu. Spre deosebire de tatl i de unchiul ei, ctigai cu desvrire de farmecul virginal al Isoldei, Hyacinthe nu-i putea suferi proaspta mtu, pe oare o socotea interesat, prezumioas, ipocrit, uuratec. . Iulius ar fi trebuit s se considere copleit de darurile zeilor. Bra sntos, bogat, ager la minte,

cstorit cu o fat superb. Cnd intra la braul ei ntr-un restaurant sau n sala, -vreunui teatru, privirile se ndreptau automat asupra lor. Se mai ridicaser glasuri deopotriv cu al Hyacinthei, care i aduseser critici destul de aspre. Cic, la btrnee, se lsa dus de nas de o trengri creia i-ar fi stat mult mai birie s danseze prin baruri cu tineri de-o seam cu ea, dect s fac pe soia unui om ceva mai vrstnic dect propriul ei printe. Odat cu trecerea anilor, Iulius realizase, cu oarecare aprehensiune, c o nevast tnr necesit nu numai bijuterii, automobile, blnuri scumpe i o ambian de mare lux, ci prin natura ei pretinde i mpliniri pe trm intim. Ori Iulius nu mai era la vrsta posibilitilor maxime. Dup fiecare asalt amoros mai mult sau mai puin reuit organismul su necesita pauza de circa trei sau patru zile pn ce i refcea prea plinul energiei genetice. Din delicatee sau poate din respect pentru soul ei, Isolda nu-i reproase niciodat carenele-i erotice. Dar el realizase, cu jen i

tristee, c dei libidoul nu-i sczuse, executarea actului sexual i creea dificulti crescnde. ngrozit la gndul c Isolda ar putea fi tentat s-i caute alt brbat, capabil s o satisfac pe deplin, o acoperea cu daruri costisitoare, extravagante, cutnd si precumpneasc cel puin n acest chip deficienele fizice. Preocuprile lui sentimentale nu-i mpiedicau ns a-i ndeplini riguros atribuiile la Banc. Se ntrecea pe sine nsui, depunnd o activitate neobosit i extrem de fructuoas, spre a strluci n ochii soiei sale cel puin sub acest aspect utilitarist. Isolda nu prea impresionat nici de darurile, nici de meritele lui profesionale. Cea mai mare parte din timp i-o petrecea citind romane' de dragoste, ascultnd pe discuri muzic pop, ori delectndu-se cu filme romantice nregistrate pe casete video. Tria ntr-o lume a visurilor, populat de personaje fictive culese de prin cri dar mai cu seam din lumea ecranului. i furise o existen imaginar paralel cu cea real

fiindc soul ei, foarte ocupat cu operaiile bancare, rareori gsea vreme s o scoat n lume, i atunci numai n compania unor bancheri de vrsta lui, familiti, cu turme de copii i de nepoi. Placiditatea, indolena ei, nu puteau dect s-1 n- cnte pe Iulius, cci i asigurau linitea sufleteasc, att de necesar limpezimii minii pus n slujba sporirii prosperitii propriei familii, a Bncii i a ntregii comuniti helvetice. .. De ntlnirea lui cu Leon avea s depind viitoarea lor orientare financiar. l gsi pe fratele su n pat, drdind datorit febrei, dei era nfurat ca o sarma ntr-un halat matlasat de mtase moarat. Pe noptier erau aliniate tot felul de medicamente antigripale. Cnd l vzu pe Leon, congestionat la fa, cu o scufie moat adncit pe frunte, zgribulit, dei l mai acoperea i o plapum respectabil peste care trona o pilot pufoas, Iulius avu impresia c se vede pe sine nsui ntr-o fantastic oglind. l trecur i pe el fiorii, iar o brusc durere de cap apuc s-i

stoarc creierii. Cu un efort reui s se elibereze de aceste false simp- torne, i s se reculeag spre a relata cu exactitate fratelui su discuia purtat cu Shannon. Temperatura ridicat i migrena nu reduseser luciditatea profesional a lui Leon. Dup ce cntri argumentele prezentate de fratele su cu imparialitate de tehnician, opt penru o soluie pozitiv. In definitiv de ce nu am accepta oferta lui Shannon? Vntul bate n pupa arabilor. Ne snt sau nu simpatici, asta e alt problem. Poate c prodigioasa lor prosperitate se va stinge pe neateptate ca un foc de paie. Va fi destul s se descopere o nou surs de energie, ca lumea OPEC-ului s se nruiasc peste noapte. Pn atunci arabii si aliaii lor constituiesc o for deloc ne*

glijabil. Nu vezi? ncetul cu ncetul pun mna pe levierele de comand n mai toate domeniile economiei Occidentale. Fiat i Krupp au trecut sub controlul lor. Mai toate marile hoteluri pariziene, culminnd cu Ritz i cu

^ 9

Georges V au intrat n patrimoniul arabilor. Aceiai ofensiv islamic se dezvolt la Londra, iar de curnd a ajuns s capete proporii i la New York. Toate aceste frmn- tri n domeniul economiei dau natere la imense micri de capitaluri. Noi de ce ne-am ine n rezerv? Respectul nostru pentru tradiie, pentru pstrarea supremaiei lumii albe, pentru fair play t nu-i mai are azi rostul. Arabii snt la putere? De ce s nu profitm de pe urma lor? Angajndu-ne cu ei, n combinaii mai mult sau mai puin ascunse, intrarm dans le vent, dac mi-e permis s folosesc un termen la mod. Te-ai gndit la ce se va ntmpla dac ntr-o zi guvernele occidentale nspimntate de invazia economic arab vor ncepe s le naionalizeze bunurile? Nu vor aplica aceast manevr, Iulius, atita vreme ct arabii vor fi capabili s treac la represalii, nchi- znd robinetul petrolului. Crezi c occidentalii exasperai de monopolul internaional al

OPEC-ului nu vor fi tentai s foloseasc mijloace mai tari? Militare de pild? Atta timp ct ruii vor fi gata s intervin n sprijinul arabilor, pentru a pune bee n roatele occidentului, acesta se va feri de aventuri militare. Deci eti de prere, Leon, c un rzboi generalizat n viitorul apropiat nu este posibil? N-am spus asta. Este posibil, dar nu probabil. Oamenii de Stat vor cugeta de zece ori nainte de a se lsa tri n aciuni ireversibile. Exist un factor imponderabil. Opinia public, emotivitatea maselor, fora lor exploziv. In Iran, ai vzut cum lau mturat pe ahin- ah? Opinia public, susceptibil s se entuziasmeze pentru o mod trznit, pentru un curent literar nou, pentru o idee, este tot att de capabil s se aprind pentru cine tie ce problem politic. Iar agitatorii de profesie atta ateapt. Oamenii politici tri de
i

marele val nu vor mai putea da napoi. n ncheiere, pe muli dintre ei care azi fac s se cutremure omenirea cu declaraiile lor belicoase i vei vedea atrnnd n treang, dac bineneles vei apuca teafr sfritul conflagraiei. Am mers prea departe cu speculaiile, Leon. Bun. S revenim la oile noastre! Snt de prere s acceptm formula lui Shannon. In definitiv Banca noastr servete interesele attor gangsteri i mafioi de dincolo i de dincoace de Ocean, nct un mic supliment nu ne poate da peste cap. Atta vreme ct n ara noastr secre^ tul bancar va fi respectat riguros, vom putea acion fr team. Secretul bancar a nceput s se fisureze, Leon. Struinele americanilor combinate cu dumnia socialitilor notri mpotriva marelui capital helvetic, vor da pn la urm lovitura de graie mult apreciatului nostru

secret bancar. Atunci ne vom adopta noilor condiii, dragul meu. Lui Iulius i lucir ochii n semn de mare satisfacie. Ai rspuns la toate, Leon! Se cunoate c eti fratele meu! Prezena ta mi-a ascuit inteligena, Iulius. Dovad c ne completm... In concluzie accept propunerea lui Shannon! tii c desear sintem invitai la Grand Casino de ctre Weidenfeld. Dup cum vezi, eu n-am s pot veni. M reprezini i pe mine. Snt curios s tiu cam ce are de gnd s ne propun . . . Sau s ne cear, drag Iulius. Nu uita c aciunile grupului su au nregistrat n ultimele zile scderi semnificative . . . Fluctuaiile acestea snt n mare parte datorite unor factori economici pe plan mondial. Criza lumii moderne a determinat frmntri imprevizibile . . . In cazul lui Weidenfeld, trebuie s cobori de la general la special,

Iulius. Poate c ai dreptate, Leon. Am s fiu cu ochii n patru. Weidenfeld e cu ochii n aisprezece, Iulius. Nu mi-e fric, frate. Snt vulpe btrn. Uneori vulpile tinere snt mai viclene dect cele btrne. . . Eti invitat cu Isolda? Da. Cnd i-am spus Isoldei c vom cina la Grand Casino, s-a bucurat ca un copil. Extraordinar femeie, Iulius! Tnr, cuminte, frumoas . .,. Acum te las, Leon! Mai am treab la Banc. tii, lipsa ta se resimte. M flatezi, Iulius. Dac eti tu acolo, n-am grij. Iulius se ridic de pe scaun: M ntreb, Leon, dac ar reui cineva vreodat s ne nvrjbeasc . . .. Este oare cu putin s se certe plmnul drept cu plmnul stng al aceluiai organism? Ventricolul drept cu ventricolul stng al aceleiai inimi? Iulius prsi reconfortat locuina

fratelui su. Era pit- gtit s-i ncerce puterile minii nu numai cu Weidenfeld, dar i cu cei mai irei arabi din lume . . . Luna rotund ca un schweitzer luminos, stropea cu argint undele molcome ale lacului Leman. Jet d'eau-ul gigantic din preajma cheiului Gustave Ador repezea spre cer jerbe de ap, ntr-o feerie de culori scnteietoare, asemenea croselor de egret ce mpodobesc turbanul unui maharajah acoperit cu diamante, topaze, rubine i sma- ragde. Vzut de pe terasa ornat cu flori-a Casinoului, podul Mont Blanc prea un magnific curcubeu aruncat peste apele lacului. Cheiurile Genevei, subliniate de puzderia de lumini aternute peste cldirile decorate cu reclame jucue, purpurii, albastre, verzi, chilimbrii, zvrleau asupra Lemanului dre incandescente ngemnate cu argintul rece al lunii. Pe marea teras a Cazinoului, orchestra de dans revrsa torente de armonii asupra meselor ocupate pn

la ultima, de noctambuli n veminte de sear. Pentru Isolda, aezat ntre soul ei i David Weidenfeld, ntreaga Ambian avea un parfum de srbtoare. Venea att de rar la Cazinou, nct ocaziile puteau fi numrate pe degetele unei singure mini. Weidenfeld n calitate de amfitrion, alctuise, laolalt cu Maitre d'Hotel-vl, un menu cu specialiti franceze de un rafinament dus la exces. Strinii n trecere prin Geneva, prefer n general buctria localnic, spuse Iulius, impresionat de cele trei liste, ntocmite ad-hoc, tiprite cu litere de aur i puse la vedere n faa fiecrui couvert. li uluise mai cu seam iniialele amfitrionului, DB", nlnuite ntrun foarte baroc blazon cu iniialele lui Iulius IL". Extravaganele acestea le-ai fcut numai pentru noi, constat laudativ, dar i cu o umbr de critic, elveianul, adept al cheltuielilor msurate. Am avut n vedere numai

delectarea gustului dumneavoastr i al stimatei doamne, Herr Langer, replic plin de galanterie amfitrionul. Isolda nclin din cap, flatat. Nu era deprins cu asemenea atenii. Dvid Weidenfeld, la-40 i mai bine de ani, arta cu mult mai tnr. Avea siluet i statur nalt, spre deosebire de Iulius, pirpiriu, scund i cu burtic gogonea. Ochii si migdalai, de semit, umezi, catifelai, cu priviri languroase, o fascinau. Gesturile-i pline de elegan, smokingul alb de o cup italieneasc, brtara-i de aur masiv, chevalier-a ncrustat cu un diamant rotund i strlucitor ca un soare n miniatur, l asemuiau cu personajele din romanele i filmele ndrgite de Isolda. Dei vinurile servite, toate de colecie, aveau o savoare i un buchet irezistibil, Iulius se mulumea s soarb cte puin, spre a nu-i pierde controlul asupra minii. Conversaia ntreinut cu verv cu Weidenfeld, se
i
7

nvrtea n jurul subiectelor agreabile femeilor cu preocupri puine: mod, filme, cri, flori, la care se adugau cancanuri n legtur cu viaa intim a vedetelor rampei, ecranului, politicii, spre delectarea Isoldei care asculta cu gura deschis. La un moment dat Iulius fu ptruns de un fior de gelozie. Soia lui nu-1 privise niciodat cu o plcere att de vizibil oglindit pe chipul ei. Sorbea fiecare cuvnt al amfitrionului. Iulius socoti c sosise momentul s intre n scen. Fiindc zona preocuprilor i cunotinelor lui nu depea lumea finanelor, ndrum conversaia pe fgauri accesibile lui. Am citit n pres, Herr Weidenfeld, c eti pe punctul de a te lansa n aren, pentru acapararea unui grup de hoteluri londoneze, precum i a unor insulie n Indiile de Vest. Vreau s pun temeliile unor staiuni balneare de mare lux, care s concureze cu succes tot ce s-a realizat pn acum n domeniul turismului de clas nalt, Herr

Langer. Hoteluri .accesibile numai oamenilor cu punga plin, cazinouri, jo ;Curi de noroc automate, curse de ogari, competiii sportive de mare succes n special tennis, echi- taie, golf, yahting, apoi dancinguri, spectacole de mare montare, concerte, expoziii de mod, galerii de Art, librrii de lux si tot felul de atractii menite s aduc venituri fabuloase. Ce frumos! exclam simplist Isolda, fcnd s defileze prin nchipuirea ei imagini paradisiace strnite de expunerea amfitrionului. Interesant, foarte interesant! rosti, din ce n ce mai indispus Iulius. mi permit s-i atrag ns atenia c te angajezi ntr-o afacere mpnat cu riscuri. Ai vzut ce-a pit Hofmayer, directorul filialei B.A.S.A." de aici, din Geneva? S-a lsat antrenat n edificarea unor staiuni de var n Italia, i n Spania. Rezultatele snt vizibile. Dezastru financiar, anchete, faliment, pucrie.. .
*t

Weidenfeld schi un gest de nepsare: Hofmayer a svrit o serie de imprudene, menite fatalmente s1 coste scump. S-a lansat ntr-o afacere de o anvergur disproporionat cu posibilitile lui financiare. Eu mi-am asigurat un spate solid. Am bgat n aceast afacere peste un miliard de dolari. Pot s-i fac o indiscre'e, dar s rmn ntre noi! Bank of America and South Asia" mi-a furnizat recent 200 de milioane de dolari pentru aceste investiii de mare viitor. A fi dispus s ofer i Bncii dumneavoastr posibilitatea de a realiza beneficii substaniale ... Regret, Herr Weidenfeld, dar pentru moment disponibilitile noastre au fost angajate ntr-o serie de mprumuturi pe termen lung, acordate unor concerne siderurgice ... Foarte bine. Dac nu vrei s participai direct la afacere, dai-mi un mprumut pe termen scurt. V-a asigura o dobnd frumoas, de pe urma creia Banca Langer Freres"

ar avea numai de profitat. Iulius i ascui auzul i mintea. Weidenfeld svrise o greeal, artndu-se att de mrinimos fa de fraii Langer. Graba cu care le oferea beneficii, ori dobnzi grase, i dezvluia slbiciunea. Iulius tia c Bahk of America and South Asia" furnizase un mprumut masiv lui Weidenfeld, dar mai tia c n culise circulau zvonuri ciudate n legtur cu unele dificulti pe care acesta le-ar fi ntmpinat recent. Se spunea de pild, c bancherul milanez Tomasso Scarponi s-ar afla ntr-o serioas jen financiar, datorit eurii unor combinaii imobiliare cu Weidenfeld. Cu un fel de rutate sadic, abil ascuns napoia unui interes manifestat fi, i se adres binevoitor: Cam ce sum v-ar fi necesar, Herr Weidenfeld? Financiarul american nregistr n seismograful su luntric vibraia bizar din glasul invitatului. Ce rost are s mai discutm

aceast chestiune? Dac a fi presat, a solicita un mprumut suplimentar lui Roland Chendler. Ar fi fericit s mi-1 acorde. Dup urma mea B.AIS.A." a nregistrat mari profituri n ultimii ani. i noi v-am furnizat mprumuturi pe termen lung, Herr Weidenfeld. Exact, dar de ordinul milioanelor, Herr Langer. Ai primit pin acum dobnzile la timp, nu-i aa? Nu am avut cu nimic a ne plnge, Herr Weidenfeld. Atunci s ngropm triviala chestiune a mprumuturilor trivial pentru urechile senzitive dumneavoastr sub greutatea unei salate de fructe cu Maraschino. De acord, Frau Langer? De acord! ciripi Isolda excitat. Iulius se ntunec i mai >mult. Mica lui rutate euase. mi permitei s invit pe soia dumneavoastr la dans? Mda ... de ce nu! replic brusc mbufnat Iulius. Weidenfeld se nclin n faa Isoldei, etalndu-i ntr-un zmbet

dantura strlucitor-de alb: mi acordai acest tango, Frau Langer? Cu plcere, Herr Weidenfeld, clipi ea des, teribil de emoionat. Sub privirile mnioase ale lui Iulius, ncepur s danseze. Amfitrionul se mica elegant, vioi ca un tnr, innd-o n brae cu vizibil voluptate pe Isolda, spre gelozia i exasperarea crescnd a soului abandonat la mas. Era furios fiindc i Isolda dansa foarte frumos. Pn acum nu o vzuse niciodat dansnd. Legnrile oldurilor ei n ritmul imprimat de paii lui Weidenfeld i preau indecente. Cnd tangoul se ncheie i perechea se napoie la mas, Iulius rosti morocnos: Isolda, dei mi-ar fi plcut s mai rmnem n compania prietenului nostru, va trebui s ne retragem. Mine diminea am o conferin foarte grea . . . Isolda i surise cu drglenie: Cum vrei tu, dragul meu! In ochii ei citi o iubire care-i risipi temerile.

nseninat, i lu rmas bun de la Weidenfeld. Sper s ne revedem n curnd, prietene! Regret, Herr Langer, dar mine n zori plec la Viareggio. Am s revin la Geneva abia ctre sfritul lunii viitoare. Atunci vei fi invitatul nostru, Herr Weidenfeld. V mulumesc anticipat pentru amabilitate. Se desprir, strngndu-i brbtete minile. Cast, Isolda se mrgini s-1 salute pe american cu o uoar nclinare a capului. In noaptea aceea Iulius simi nevoia s se arate ct mai tandru fa de soia sa. In prezena lui Weidenfeld avusese pentru ntia oar revelaia frumuseii ei. Pn acum vzuse n ea o simpl fetican dezirabil, dar nc necoapt. S-ar fi zis c Weidenfeld ddue Isoldei imboldul s se dezvolte peste noapte, ca acele flori exotice superbe, dar cu existen efemer. Strnit, o dezbrc, lsnd-o goal,

ceea ce nu i se mai ntmplase din noaptea nunii. In concepia lui actul dragostei, vulgar dar necesar organismului, trebuia expediat ct mai repede. Demnitatea-i de so care se respect nu-i permitea s apar nud n faa Isoldei. De data aceasta fcu excepie. Ciudat! Pentru prima dat n existena-i conjugal ncerc un simmnt de voluptate. i fgdui ca s repete n viitor aceast .magnific experien. Obosit ncnttoare oboseal se culc, n vreme ce duul din camera de baie fia, iruind pe corpul sculptural al Isoldei. Iulius adormi, iar somnul i fu legnat de vise frumoase. Dimineaa se trezi n zori, aa cum era deprins din anii copilriei. Se ridic n capul oaselor, se ntinse de i prir oasele, se scrpin n cap, apoi i ntoarse privirile spre patul Isoldei. Voia s admire nc o dat comoara recent descoperit. Dar patul era gol. E la baie" i zise, trgnd cu urechea la fonetul familiar al

duului. Auzul lui nu nregistr ns dect tcerea. Cobor din aternut, i mbrc halatul peste pijamaua de bumbac cu dungi violete, i ddu s se ndrepte spre camera de baie. Privirea i czu asupra unei foi scrise, aezat la vedere pe masa de toalet, ntre o perie de pr i o pil de unghii. Lu intrigat foaia, apoi i cut ochelarii, li gsi pe noptier. Sgetat de o bnuial i arunc privirile asupra rndurilor scrise cu litere sclciate, copilreti. Scumpul meu Iulius, Te las cu bine. Regret c a trebuit s te prsesc. Ai fost un so iubitor i bun. M-ai rsfat ntotdeauna, ca pe o feti, druindumi bomboane i jucrii. Am n- tlnit ns un brbat care a tiut s trezeasc femeia din mine, simurile adormite atta vreme, dragostea latent pe care tu n-ai fost n stare s o descoperi, s o cultivi, s o nfloreti. Ii voi pstra ntotdeauna o amintire afectuoas, filial. Dac plecare mea te-a mhnit, iart-ma.

i-am lsat discurile i casetele. S le asculi din cnd n cnd, gndindute la mine. Nu ncerca s m caui. Chiar dac ai s m gseti, n-am s m mi ntorc la tine. Cel mai potrivit lucru ar fi s intentezi aciune de divor. Ar fi mai uor pentru amndoi dac am ncheia acest capitol din via, ca nite oameni civilizai, capabili s r- mn prieteni. Adio, dragul meu Iulius! A ta prieten pe veci, Isolda." Lentilele ochelarilor lui Iulius se aburir la cldura umed a lacrimilor sale. Lacrimi de durere, de ciud, de mnie neputincioas. Weidenfeld i pltise cu dobnd nmiit respingerea mprumutului solicitat. Iulius regret cumplit neghioaba lui hotrre de a accepta invitaia americanului la Grand Casino. Dac n-ar fi intervenit omul acesta nefast n viaaf lui, Isolda i-ar fi fost i acum o soie respectoas, iubitoare. Dar ticloia evreului nu va rmne nepedepsit. Iulius Langer i fratele su Leon, vor ti s spele onoarea familiei ntinait

de David Weidenfeld. Form la telefon numrul geamnului su. i rspunse vocea unui servitor. Casa Leon Langer! Cu cine dorii s vorbii? Aici Iulius Langer. Vreau s vorbesc cu fratele meu! Bun dimineaa, Herr Langer. Un moment. Peste cteva momente, Iulius auzi n receptor glasul rguit al lui Leon. Ce-i cu tine, Iulius? Nu te-a lsat s dormi perspectiva discuiei de azi cu Shannon? Despre altceva am vrut s-i vorbesc. l nnec plnsul: Despre Isolda. . .
*
**

Nu concep s m rup de California! declar cu emfaz Tim Stephney, trecndu-i mna prin plete. Big Sur rmne marea mea surs de inspiraie, Olympul zeitilor care m cluzesc pe fgaul misterios al culorilor divine, microcosmosul capabil s

strneasc vie creativitatea geniului meu! . . . Fcu o pauz, pentru a-i da un respiro necesar zgzuirii tumultului su luntric. Cele dou starlete, blonde, nalte, subiri, cu picioare lungi i sni mici, identice ca nite surori gemene, l ascultau uluite de verva lui. Aproape un sfert de or perorase. Acum, istovit ca un marathonist dup o curs lung, i adun puterile pentru un ultim efort verbal: Atelierul meu din Monterey adpostete altarul nchinat culorii, pe care depun neobosit ofrandele talentului meu. Acolo snt gata oricnd s v primesc, spre a imortaliza pe pnz trupurile voastre eliberate de povara vemintelor. Tcu epuizat, plecndu-i modest ochii n faa frumuseii lor orbitoare. Starletele l aplaudar, atrgnd atenia celorlali invitai grupai n preajma piscinei de marmur verde, n care se blceau goale, cteva fete.

Leonard Goldstein, amfitrionul, mbrcat n blazer i pantaloni albi, asortai cu un fular albastru veneian, se ivi la braul Ritei Hastings, actri mai puin cunoscut pentru apariiile ei pe ecran, dar cu o confirmat reputaie de bachant modern. Urenia lui respingtoare aducea cu un rechin gata s-i nhae prada ctigase graie milioanelor lui, patina unei fizionomii interesante". Am hotrt s fac o mare favoare prietenilor mei, aici de fa, deschizndu-le porile sanctuarului nchinat coleciei Leonard Goldstein". Aplauze politicoase se ridicar din rndurile oaspeilor, care se ncolonar docili n urma amfitrionului deschiztor de drum. Starletele blonde uitar brusc de prezena lui Tim Stephney, genialul boem" din Monterey, i ntorcndu-i spatele, se avntar dup colecionar. Raphael Lyons, un tnr coafor de dame, lansat ntr-o ascensiune

fulgurant datorit patronajului Wandei Goldstein, comoda i extrem de moderna soie a- lui Leonard Goldstein se plec la urechea prietenului su Tim, de care-1 apropia o comun i nestpnit sete de parvenire. Arunci perle scroafelor! exclam dispreuitor, folosind o variant a dictonului Mrgritas ante porcos", spre a-i consola prietenul rnit n amorul propriu 'de dezertiunea starletelor. Tim i mulumi cu un zmbet: Vulgul i arta adevrat snt dou noiuni care se exclud! Greeti, replic amicul su. Femeile i arta snt noiuni care se exclud. Exist oare pe lume o compozitoare de talia lui Mozart sau a lui Beethoven, o pictori de nivelul lui Van Gogh ori a lui Modigliani, o poet de rangul lui Baudelaire sau a lui Rimbaud? ' Tim surise iari. Cunotea repulsia prietenului su fa de femeile savante. Uneori se i ntreba cum de o

cucerise Raphael pe Mrs. Goldstein? Cert era c notorietatea acestuia n lumea filmului ajunsese la un stadiu att de nalt, nct nu i se mai spunea dect Raphael, asemenea strlucitului su tiz din epoca Renaterii, al crui nume de familie intrat n umbr a rmas cunoscut numai amatorilor de art i oamenilor cu un anumit nivel intelectual. Raphael l introdusese pe Tim n societatea amestecat frecventatoare a reuniunilor lui Goldstein. Cnd ai s te deprinzi cu ritualul acestor petreceri, n-are s te mai mire faptul c de fiecare dat ai s fi invitat s admiri colecia de tablouri a amfitrionului. La pictur nu snt extraordinar de priceput, dar dup cte mi s-a spus, poi gsi aici piese foarte valoroase. Spre deosebire de Tim, care-i clama talentul i cultura, Raphaej citea enorm de mult, spre a se nfia onorabil clientei ei sale extrem de pretenioase, ct i lumii mondene i artistice n mijlocul creia fusese introdus. Actriele i doamnele din

middle i upper society coafate de el, erau amatoare de cancanuri, de anecdote deochiate, de veti senzaionale, pe care le savurau cu voluptate. Dar cnd Raphael le vorbea despre ultimele romane, piese de teatru, concerte 'de muzic clasic sau pop, spectacolele de balet ori expoziii de arte plastice, l ascultau cu admiraie, spunndu-i c este un privilegiu s fie servite de un tnr att de cultivat. Dar toate acestea erau ntrecute de talentul de hair stylist al lui Raphael. Nici un coafor din Los Angeles nu reuea s aranjeze prul clientelor n coafuri att de armonizate cu personalitatea fiecreia. Cu sprijinul financiar al Wandei Goldstein i deschisese un atelier de coafur pe Wilshire Boulevard, n inima celui mai elegant cartier din Los Angeles. Idealul iui era s ating celebritatea rposatului Jay Seb^pg* coaforul vedetelor, dar s fie scutit de sfritul lui tragic, survenit n masacrul de la Cielo Drive. Asemenea lui Sebring, deschisese i o secie rezervat frizrii brbailor, recrutai

mai ales dintre stelele filmului .. . Deopotriv cu Tim, se trezise pe lume ntr-un orel durat n plin deert, Lathrape Wells, Nevada. Condiiile vitrege de acas tat alcoolic, mam nevrozat, doi frai mai mari nhitati cu toti derbedeii din localitate l siliser s-i caute norocul pe alte meleaguri mai ospitaliere. La 15 ani plecase la drum, fr s dea socoteal cuiva. Fiindc avea oroare de pustiuri, i cutase refugiul n nfloritoarea Californie. Rtcise cteva luni prin oraele de pe coasta Pacificului, dornic s-i gseasc un rost. Norocul i cluzise paii la Los Angeles, unde fizicul su plcut i uurase angajarea ntr-un atelier de coafur. Acolo i nsuise rudimentele meseriei. Spre deosebire de colegii sai, a matori s trudeasc puin, dar s petreac mult, se dedicase carierei alese, afirmnduse ca un autentic artist. i fcuse relaii preioase i i asigurase n final protecia Wandei Goldstein, care i deschisese porile faimei, ale

succesului. Surprinztor era faptul c nu-i ceruse nimic n schimb. Exista totui o explicaie; neavnd copii, simise nevoia s-1 protejeze pe Raphael, s-1 ndrumeze, s fac din el un om. Intrigat de interesul artat de Mrs. Goldstein, nc de la primele lor contacte, bieandrul din Lathrape Wells se ateptase s i se cear contraservicii. Multe din clientelele mature i foarte bogate ale atelierului vedeau n bieandrii care le slujeau nite agreabile surse de plceri, folosite ocazional i fr mari cheltuieli. Wand^se mulumise s fie tratat ca o regirfa de ctre Raphael, s rd de glumele lui, s se bucure de succesele-i tot mai rsuntoare, s-1 ajute la nevoie. Soul ei o acuza de frigiditate. ,,Wanda este frumoas, rece i inacceptabil ca luna", se plngea orietenilor, dar mai ales multiplelor femei tinere care-i trezeau luxura. Mrs. Goldstein l lsa s-i fac mendrele, nclinaiile ei avnd alt orientare. i plcea de pild s-i pstreze, frumuseea n- ciuda vrstei , s fie elegant, s poarte

bijuterii, s joace cri pe sume mici, s citeasc romane sentimentale i mai cu seam s vad filme n cantiti industriale. Leonard tia c soia sa cheltuiete muli bani pentru nzestrarea lui Raphael, dar nu se formalizase. Lsndu-o s-i satisfac nestingherit acest inofensiv capriciu, i asigura propria lui linite i libertate. Prevztor i diplomat totdeodat, Raphael ncepuse s restituie trimestrial Wandei n rate mici, mprumuturile primite, de ndat ce atelierul su din Wilshire Bou- levard ncepuse s-i procure beneficii. Cnd primise cel dinti cec, Wanda se nduioase pn la lacrimi, l srutase matern pe Raphael i l rugase s nui fac o problem din aceast chestiune. Fr s-i spun, depusese suma prevzut n cec la ,,Bank of American and South Asia", n contul lui Raphael, rezervndini pentru mai trziu bucuria altruist de a-i mprti plcuta veste. La 23 de ani, Raphael era pe punctul de a

deveni o personalitate n lumea ultra sofisticat a Los Angeles- ului. ntr-un timp relativ scurt, devenise dintr-un nimeni un cineva. Asemenea transformri, posibile mai cu seam n poveti, -trebuiau mprtite i concetenilor si d a Lathrape Wells. Pentru c nu se ndurase s scrie Uor si maic-sa, singura fiin din familie la care inuse sincer, murise curnd dup evsfdarea lui n lumea larg se gndise c cel mai potrivit lucru ar fi s-1 cheme la Los Angeles pe Tim, i prin aceasta s-i fac reclama dorit. Pe Tim l redescoperise cu un an n urm, n cursul unei plimbri cu maina lui personal prin Monterey. Ddea tocmai o rait pri,n Custom House Piaza, acea incitatoare esplanad de pe malul oceanului, unde Asociaia Artitilor din Monterey, i expunea periodic produciile plastice, cnd l zrise pe Tim, care supraveghea un stand cu tablouri pictate de colegi din colonia sa. Se mbriaser chiuind, i depnaser disparate amintiri din copilrie i i

fgduiser s se revad. Atunci avusese Raphael ideea de a-1 pofti la Los Angeles spre a-1 epata cu realizrile lui. Ispitit de perspectiva unor relaii fgduite cu' larghee de prietenul su, Tim acceptase invitatia. n acest mod ajunsese tnrul pictor s frecventeze reuniunile lui Leonard Goldstein. Aveai un prieten la Monterey, Tim. Era pictor ca i tine. l chema . . . Red. Da, Red l chema. Exact. Bun biat, rosti QU ngduin. Avea ns o imaginaie bolnvicioas. Aternea pe pnz numai comaruri. Dar ce comaruri, exclam Raphael extatic. M cutremuram ori de cte ori m uitam la ele! Te nfu- rau n fantasmele lor, te copleeau, te rupeau de lume, te aruncau n abisuri ameitoare! . . . M nfior i acum cnd m gndesc la tablourile lui. .. M-da, avea oarecare talent, dar prea l imita pe Bosch, pe Munch . . . Nu tiu pe unde o mai fi hoinrind. i-a luat lumea n cap, dup ce i se

acceptaser nite tablouri la Galeriile Steuben. Un nebun. i-a prsit i iubita. Fata unui bancher. Frances o chema. Se topea dup Red. M ntreb ce gsise la el. Nici despre ea nu mai tiu nimic. Hello, Raphael! se auzi un glas cu inflexiuni calde, mngitoare. Raphael ntoarse surprins capul. Hello, Jill! Ce a cu dumneata? Te tiam n Europa! mi dai voie s-i prezint pe prietenul meu, pictorul Tim Stephney! Tim i . srut mna dup moda european, apoi i opti cu patim teatral, privind-o drept n ochi: Prines eti cea mai frumoas femeie din lume! Joci n filme, nu-i aa? Da! Urmeaz s fiu distribuit ntr-d producie nou International Pictures". De aceea am i renuhat la o ncnttoare vacant n Elveia. Tim, ia aminte! interveni Raphael. Silfida aceasta va deveni, mai devreme dect i nchipui, o celebritate a lumii filmului. . . Mulumesc. Raphael! M-a bucura

dac te-ar auzi Frankfurter ... ~.Cine e Frankfurter? ntreb Tim. Cel mai antipatic productor general pe care 1-a ndurat vreodat Hollywood-ul, explic actria. Am o idee, prines, rosti cu emfaz boemul din Monterey. Lasm s te pictez goal! Fcu un gest larg: Vener american ieind din valurile Pacificului! Fantastic, Mirobolant! Pnza expus la Galeriile Steuben ne va face pe amndoi celebri! ... i ne va uni poate cu lanurile iubirii! Eu snt gata s-i atern inima mea la picioare, aa cum Raleigh i-a aternut pelerina n calea reginei Elisabeth. Vrei s facem mpreun o cltorie n paradis? Jill l asculta surznd cochet. Pictorul acesta slbnog ca un cocostrc nu era genul ei. Complimentele lui i fceau totui plcere. Deodat zmbetul i pieri de pe buze: Iat-1 i pe Frankfurter! Cnd l vd mi se ncrn- ceneaz pielea de

parc m^a afla n faa unui crotal ca- re-i agit clopoeii din vrful cozii. .. Acum st de vorb cu Simon Miles. Alt crocodil ... Cu superb nepsare, pun la care existena sau pieirea noastr . . . i Miles a sosit recent din Europa, preciz Raphael. Azi de diminea a venit la mine s-1 tund. Mi-a spus c ine neaprat s mi se ncredineze. A auzit c fac minuni. I-am privit mutra i occiputul. Arta ca un broscoi cu cteva fire de pr n cretet. ntreaga mea art nu poate transforma un broscoi n Adonis. Dac a avea o baghet magic, poate c a reui i acest tur de for . .. Cnd eram copil, aveam mania s rscolesc prin podul casei prinilor mei. Odat am dat peste un vraf de reviste vechi. Am gsit n paginile nglbenite, nite desene nfind pe un profesor pedant, chel, cu un singur fir de pr pe scfrlie, dar al dracului de simpatic, l chema Nimbus: Odat s-a dus la frizer i a cerut s fie"

tuns cu crare la mijloc. Imperturbabil, frizerul a luat briciul, a tiat firul de pr Q . dou n lungul su o jumtate a periat-o pe dreapta, iar cealalt jumtate a periat-o pe stnga. Profesorul Nimbus s-a privit n oglind satisfcut i a oferit frizerului un baci gras. Cam aa ar fi trebuit s lucrez i eu cu Miles. Numai c n ceea ce m privete, nu primesc baci. Un tuns cost 120 de dolari. Atta ncasa i Sebring de la clienii lui cu vaz, Montgomery Clift, Cary Grant, Franck Si- natra, Dean Martin . . . Destul de scump dar merit, cci nainte de a vr briciul n prul clientului, i fac o machet a capului mpodobit cu o peruc pe msura pilozitii sale. Dup cum vedei, o serie de operaii complicate i mai ales spectaculoase. Mr. Miles a pltit fr s clipeasc preul prevzut n tarif. I-am fcut plcerea i l-am tuns. Din nefericire pentru el, tot broscoi a rmas. Un broscoi cu

puin pr. Ce ru i-a fcut de l deteti? l ntreb pictorul. Nu pot suferi oamenii uri! i accept n atelierul meu, fiindc din asta triesc, dar nu-mi place s m ocup de ei! Jill nici nu-1 mai asculta pe Raphael. Se uita la cei doi productori cu asemenea 'intensitate, nct le atrase privirile. Jill i cu nsoitorii ei, ncadrai n irul de invitai care se pregteau sufletete s admire pentru a nu tiu cta oar tablourile ' lui Goldstein, ajunseser aproape de intrarea vilei. Frankfurter i Miles rmseser afar. Vechea prietenie a lui Frankfurter cu gazda i ngduia s se dispenseze de corvoada contemplrii repetate pn la saietate a faimoaselor pnze. Miles i urma exemplul, sub pretext c nu se ndura s-1 lase singur. Celor doi productori li se alturase i Vernon Woodward, narmat ca de obicei cu un pahar de whisky. Cnd Jill trecu pe lng cei trei

cineati, Vernon o salut politicos, Miles nclin din cap, iar Frankfurter se prefcu a nu o fi observat. Jill salut scurt i intr n vil.. Era furioas. Fusese chemat telegrafic la Los Angeles spre a ncheia un contract cu International Pictures". Se executase, ns de dou zile btea culoarele Studiourilor, fr ca vreunul din executivi s catadixeasc a o primi. Presupunerile lui Jill erau ntemeiate. Cei doi productori discutau despre viitoarele filme ale lui International Plctures". Pe Woodward l ignorau. Pentru ei, aceast glorie apus a ecranului, nu mai era dect o fosil, o recuzit vetust, derizorie. n ochii lor Vernon nu exista, aa dup cum nu existau nici pietricelele de pe alee, dect n msura n care le auzeau scrnitul ori de cte ori le striveau sub tlpile pantofilor. La Roma domnete haosul, comenta Simon Miles, n vreme ce fuma un Marlborough King Size., Moartea neateptat a lui

Howkins ne-a lsat n aer. Zimmer- man i-a preluat regia la Aventurile lui Casanova", pe care l va termina n curnd, dac bineneles Roy Montgomery va binevoi s se nfieze pe platoul de filmare. Am s-1 zdrobesc pe individul sta! mormi Frankfurter. l detesta fiindc Roy i exacerba contiina propriei sale vinovii. Din ziua n care i mncase banii, ura lui crescuse n proporii demeniale. Pierderile de la poker din ultima vreme l siliser s se nfrupte i a doua oar din sumele datorate de Studio lui Roy. Dac nu procurm urgent dou milioane de dolari, compromitem turnarea Peregrinrilor lui Ulisse", zise Miles. Weidenfeld ne-a fgduit fondurile necesare. Nu ncredinez lui Jill Winters rolul fgduit de Baldwin pn ce Weidenfeld nu-mi avanseaz milioanele promise. In privina lui Jill nu-trebuie s te

mai ncp- nezi, Sol! Frankfurter i nclet furios flcile apoi izbucni: Toi mi facei reprouri pentru aceast trf de lux. Dar numai cu Jill Winters nu pot ncepe filmul. Pe cine distribuim n celelalte roluri? In primul rnd pe Roy Montgomery. Din moment C E ? amnm intrarea n producie a Peregrinrilor", s-1 folosim n Panic pe Via Veneto". Dar rolul diplomatului cui s-1 ncredinm? Burt Robertson i-a gsit s moar. M-am gndit la Anthony Quinn, opin Miles. Ori la Richard Burton. Amndoi snt ocupai. Ce-ai de spus de Paul Newman, de Burt Lan- caster? Indisponibili la ora actual. Reflecteaz, atunci la Horat Buholz. Aceeai situatie. Chiar atunci Goldstein apru n ua vilei. Mtur cu privirile teresa igrdina, spre a se asigura c toi invitaii intraser s-i vad tablourile. Cnd l zri pe Simon Miles i

scprar ochii, de parc ar fi prins un infractor cutat de mult vreme. Simon, de ce te ascunzi n spatele lui Sol? Vino s-mi vezi tablourile! S te mai cultivi si tu! Mai stii si altceva dect filme? Miles suspin, apoi se ndreapt resemnat spre intrare. Pe tine te iert, Sol, zise amfitrionul. Tot nu te pricepi la pictur ... Pe Vernon Woodward nu-1 lu n seam. Cnd Goldstein ddu s intre n cas, nsoit de Miles, auzi glasul sarcastic al lui Frankfurter. Eti sigur, Leo, c printre tablourile tale nu s-au strecurat i cteva falsuri? Ai auzit, cred, ce a pit Saint Fargeau? Dup cte tiu, ai cumprat i tu cteva pnze de la Galeriile Leeourtois. Ar fi nelept s 1 faci o su- praexpertiz! Muc-i limba, cobe! se rsti amfitrionul furios i nfricoat totdeodat de perspectivele

sumbre deschise de sgeata lansat de Frankfurter. Productorul general izbucni ntrun rs homeric, n vreme ce gazda i oaspetele ptrunser n cldire. Un servitor se nfie cu o tav pe care stteau aliniate cupe cu ampanie. Un Pepsi! porunci Frankfurter. Woodward i goli paharul cu whisky, apoi lu o cup cu ampanie. Servitorul se ndrept i dup puin timp. reapru cu paharul de Pepsi. Productorul general sorbi cteva nghiituri. Fr s ia n seam prezena lui Woodward, i ndrept privirile spre soare apune. Vzut de acolo, de pe nlimile lui Beverly Hills, oceanul se pierdea n zare, incendiat de purpuriul aprins al soarelui n asfinit. Dac a obine rolul diplomatului a ceda 50o/ 0 din drepturile mele bneti, vorbi ca pentru sine Woodward. Din nefericire, n societatea noastr timorat de stafiile virtuii, nu se mai gsesc oameni capabili s se neleag din

ochi. Afacerea Lockheed i-a inhibat pe toi. America s-a molipsit brusc de o cinste mai a dracului dect ria . .. Frankfurter nregistrase la nceput fr voie apoi cu cuvintele lui Woodward. Mintea lui porni s lucreze febril. Woodward nu aruncase vorbe n vnt i nici nu-i ntindea o curs. Pentru el un rol ar fi avut semnificaia unei renateri, a unei desctueri. In definitiv ideea nu era tocmai rea. Vernon Woodward fusese un actor de mare clas. Talentul nu se stinge peste noapte. l nbuesc cel mult ierburile slbatice. Dar dac le pliveti ... Vernon, ii realmente s joci iari? l ntreb Frankfurter cu amical simpatie. Crezi c ai mai fi n stare? Glasul lui Woodward rsun sigur de sine, clar, ho- trt. ncearc-m, Sol! ncearc-m i n-ai s regrei! Va trebui s te lepezi de butur, Vernon.

Snt gata s m lepd de butur, de Dumnezeu i de Satana, numai s reapar pe platoul de filmare. i dac dai gre? M distrugi i pe mine! Woodward se apropie de Frankfurter, i-1 privi n ochi. 60o/ 0 pentru tine, Sol! Acest argument ar trebui s-i fie de ajuns! Productorul general zmbi cu bunvoin. tii bine, Vernon, c te-am apreciat ntotdeauna. Dar cu toat autoritatea mea, nu tiu dac voi reui s zdruncin nencrederea comitetului directorilor. . . 7Oo/ 0, Sol! Am s m mai gndesc, Vernon . . . 75o/ 0 ! A renuna i la restul de 25o/ 0 , dar trebuie s-mi completez garderoba, s m ntrein acolo, s fac n sfrit fa . . . Frankfurter respir adnc.

Mine la ora prnzului s mi telefonezi la Studio! Am s fac pentru tine tot ce-mi va sta n putin . . . Acum du-te! Las-m singur, s-mi adun gndurile! Vernon Woodward simi c i se umfl pieptul de o und fierbinte, chinuitor de plcut. Emoia puternic'l nnec, i umezi ochii, apoi rbufni nvalnic, dndu-i aripi, ridicndu-1 pe culmi extatice ... Va avea un rol! Va avea n sfrit un rol! Va dovedi Cordeliei, copiilor, cunoscuilor, admiratorilor si de odinioar, c Vernon Woodward, dup o lung noapte, a rsrit din nou, ca soarele n zori . . . Se ndeprt de Frankfurter, apoi plin de neastmpr, se urc n maina lui un Buick arhaic, zngnitor ca i cutiile de conserve goale atrnate de automobilul unor tineri proaspt cstorii * i apsnd pe accelerator pn la fund, strbtu znatic aleile grdinii i iei n strad. Cobor panglica asfaltat cu erpuiri line pn la Santa Moriica Boulevard, pe care se angaj -cotind

la stnga. Cu aceeai vitez exaltant se nscrise apoi pe San Bernardino Freeway. Nu se va opri dect undeva, n deert, i acolo, de fa cu cerul nocturn, cu stncile golae i cu singurtatea stelelor, i va striga fericirea . .. Mahmur, Jill intr n camera de baie, ca s se spele pe dini. Era goal sub deshabille-ul de voal, dar astea nu avea nici o importan. O contraria faptul c de diminea se trezise cu un negru, gol i el, culcat n pat alturi de ea. Nu avea complexe rasiste pielea ntunecat a negrilor fcea chiar un excitant contrast cu pielea ei alb o indispunea ns prezena unui necunoscut. De bun seam, fcuser i dragoste. Tovarul ei de o noapte se sculase la riadul su, i zmbise ar- tnd(u-i dinii albi, puternici i frumoi, apoi se mbrcase n faa ei, fr jen. Era desigur contient de vigoarea, de supleea corpului su i i plcea s i-1 etaleze. Plecase, aalutnd-o cu o

fluturare a minii. Nu schimbaser nici un cuvnt. Tcerea lui, licrirea ironic din ochi, plecarea-i * brusc, erau de-a dreptul insulttoare. Dup hainele lui blue jeans, cma roie, jachet de piele neagr nui putea face o idee precis asupra personajului. Nu-i amintea nici s fi vzut vre-un negru printre invitaii lui Leonard Goldstein. tia doar c buse mult, aat de comportarea lui Frankfurter. Dup ce i cur dinii i umplu baia cu ap fierbinte, apoi turn deasupra dou pungue cu sruri de baie. Simea nevoia s-i spele corpul impregnat parc de mirosul de transpiraie al negrului. nainte de a-i lepda deshabille-ul, i consult ceasul. Se fcuse ora 12. Pierduse toat dimineaa, fr s treac pe la studio. Mniat mpotriva ei nsi, intr n baie, dar chiar n clipa aceea sun telefonul de pe noptier. Fu ispitit s nu rspund apoi se rsgndi. Scu- turndu-se ca un cel ud, strbtu dormitorul i puse mna pe receptor:

l"

Jill Winters, la aparat. Cine ntreab? Bun ziua, Miss Winters, v deranjeaz avocatul John Simpson de la oficiu^ Juridic al Studiourilor International Pictures". Sntei rugat s ne facei urgent o vizit, spre a semna contractul pentru principalul rol feminin n filmul Panic pe Via Veneto". Mjine urmeaz s plecai pe calea aerului la Roma. Vi s-au i reinut bilete. Cu acela avion va cltori i colegul dumneavoastr, Mr. Vernon Woodward, care va deine dea- semenea un rol n acest film. V-ar deranja dac v-am rezerva locuri alturate, evident, la clasa ntia? . . . Pablo Morelos i ngrop capul n palme i ncepu s plng de fericire. Sfnta i Neprihnita Madon de Guadelupe se ndurase n sfrit, de el, pctosul, deschi- zndu-i porile raiului, dup anii triti, petrecui n Mexi- co City. In acest nou Babilon se simise ntotdeauna un nstrinat. i terse lacrimile cu minile-i mari,

viguroase, fcute pumn apoi sorbi pn la ultima pictur pulque-ul din pahar. In zilele lui de lehmetiseal butura aceasta uor alcoolizat, cu gust indefinisabil, dar att de familiar, i risipea amarul gndurilor i-i dezvluia o lume de vise ncnttoare, o anticamer a paradisului de dincolo de moarte, zugrvit att de frumos de preoii din amvon. Pablo se ntreba uneori dac n-ar fi fost mai bine s fi zcut mort n groap, dar n veci fe-^ ricit, dect s se chinuiasc viu, mcinat de necazuri. Singura plcere care-i mai rmsese pe lumea asta era s se gnleasc la Paquita, nevast-sa, i n lipsa ei s fac dragoste cu cte-o trf agat pe strad. Cnd era beat, o supunea animalic prin vre-un gang ntunecos duhnind a gunoaie i a urin, ori prin vreo camer sordid de hotel pltit cu ora. Scoase din buzunar o hrtie de o sut de dolari i o puse la vedere pe masa acoperit cu muuma roie. Hei, crciumarule, socoteala! Crciumarul obez, greoi, cu gua

n etaje i ceaf gras, ntemniat n gulerul cmii umezite de transpi raie, veni legnndu-i pntecele voluminos, nfurat ntr-un or ptat cu vin negru. i terse cu dosul palmei mustaa crunt, cu adaosuri lsate n jos deoparte i de alta a brbiei, i se uit' cu respect la bancnota verzuie de 100 de dolari. Venii din America! zmbi larg i prietenos, aa cum se cuvine fa de un client cu muli bani asupra lui. Spectacol destul de rar n acest cartier frecventat de oameni umili, de ^rani dezrdcinai, de muncitori triti, angajai cu ziua. < Mda, mormi Pablo. Am trudit o vreme pe nite plantaii de portocali, n California. Crciumarul lu bancnota. V dau restul n bani mexicani, senor. Pe la noi nu se prea nvrtesc dolarii. Cum doreti. In tineree am lucrat i eu n California. La Sau Diego i la Grover City. Eh, ce vremuri! . ..

Pentru ei, Statele Unite nsemnau America. America, ara Fgduinei, spre care tnjeau mai toi mexicanii. In vreme ce ddea restul, crciumarul arunc o privire fugar asupra clientului. Obrajii lui pmntii nu erau ai unui om trit n plin soare, pe plantaiile de portocali. Desigur, minea, dar asta nu-1 privea dect pe el. Pablo lu -banii care i se cuveneau, apoi iei din circium, salutat cu respect de crciumar. Mai poftii pe la noi, senor! Aici sntei ntotdeauna bine servit. Ajuns pe trotuar, Pablo se uit n susul i n josul strzii puin artoase. Se afla n cartierul Tlatelolco, altdat un slums nenorocit, pe care edilii capitalei mexicane l modernizaser, durnd un centru de blocuri mree, ornduite n jurul unei piee vaste, dominate de o biseric din epoca Mexico-ului colonial i de uluitoarele terase cu scri n cascade, rmie ale unei piramide aztece. Strzile din jurul acestui ultra modern nucleu, rmneau ns tot

att de sordide ca n vremurile nu prea ndeprtate, cnd fluxul de provinciali dornici s se instaleze n capital, ddea natere la o ciupercrie de mahalale nenorocite, ridicate pete noapte, fr nici o sistematizare. i Pablo locuise ani muli ntr-unui din aceste cartiere posomrte, denumite plastic ciudades per- didas, ocupnd mpreun cu ali nou rani atrai de mirajul mreei i ispititoarei metropole o cmru din chirpici, lipit cu pmint de 3 pe 4 metri. Dormeau acolo cu toii ntini pe nite rogojini, unul lng altul, asemenea igrilor de foi nghesuite ntr-o cutie. Pe Paquita i pe cei ase copii ai lor venii pe lume fiecare din nou n nou luni i lsase acas, ia Mexcaltitan, acea mic i bizar ngrmdire de locuine i grdini minuscule durate pe un petic de pmnt nconjurat de ape, de pe coasta de vest a rii. Prin analogie i se spusese Mica Veneie. Localnicii nu se prea dumireau asupra nelesului acestei denumiri. Pablo,

pe atunci un copilandru, i luase inima n dini i l ntrebase pe preotul din sat de unde venea porecla asta de Mica Veneie. Eclesiasttal un btrn cu prul nins i obraji scoflcii, de mumie i explicase c n Europa exist un ora cu acest nume, inundat in iot timpul anului. Atunci de ce i-au fcut oamenii case acolo? ntrebase cu naivitate, dar i cu bun sim, Pablo. Venerabilul slujitor al Domnului l privise uimit de isteimea lui. i-au zis, c e mai uor s pescuiasc, stnd la fereastr, dect s umble cu barca dup peti. Replica dduse de gndit biatului, care-i fgduise s-i construiasc de ndat ce v face rost de bani o cas la marginea satului , chiar pe malul apei, spre a pescui i el fr osteneal, stnd la fereastr. Atta vreme ct trise n Mexcaltitan, Pablo i furise despre univers o idee oarecum stranie. Insula lor, cu canale n loc de strzi mai ales n timpul creterii noroiosului

fluviu San Pedro, care nu lsa nici un petic de rn neacoperit de ape era n concepia lui o lume aparte, tot att de ndeprtat de alte lumi Mexico City, Aguascalientes, Guadalajara sau Veneia precum este pmntul de stele. Odat cu trecerea anilor, mintea lui devenise receptiv la tot felul de revelaii, unele mai interesante, mai trznite dect altele. Intruct insula era nencptoare pentru populaia car se nmulea potrivit legilor firii, muli brbai tineri plecau pe alte meleaguri spre a-i cuta norocul. In concepia lui Pablo, dispariia lor- nu se deosebea de dispariia altor oameni din sat secerai de boli sau de btrnee. i unii i alii plecau fr. ntoarcere. Dei prinii lui erau sraci, Pablo nu resimea efectele luptei neostoite pentru existen, att de permanent prezent n alte coluri ale lumii. Pete se gsea din belug, aa c problema hranei nu se punea niciodat cu acuitate. De o mbrcminte elaborat nu avea nevoie, cci n acea zon tropical o

cma i un pantalon acopereau toate necesitile vestimentare ale copiilor de vrsta lui. Ocupaiile distractive abundau: pescuit, nnot, plimbri cu barca pe apele glbui ale fluviului, otii jucate vecinilor, o spoial de nvtur care nu punea dect rareori mintea la contribuie. Mai^ trziu, cnd fiorii adolescenei treziser spre' noi cutri simurile copiilor de ieri, fustele i snii fetelor ncepuser s le str- neasc vie curiozitatea. La 15 ani, Pablo o nghesuise pe Paquita n podul unei magazii, i i turnase de grab un copil venit pe lume ntr-o atmosfer de beligeran deschis ntre prinii fetei i prinii biatului. Parohul Vincente Ro^a- rio pusese capt disputei, care amenina s ia proporii sngeroase, cstorind tnra pereche, evident, fr consfinirea primriei, de care nu inea dealtfel nimeni seama. Nu se tia s fi existat vreodat n Mexcaltitan so.i unii n faa lui Dumnezeu i a oamenilor, prin intermediul autoritilor civile de resort. Aceasta

nu nsemna c i-ar fi trecut cuiva prin cap s pun la ndoial validitatea csniciilor ntemeiate dup obiceiul locului. Pablo se vzuse la 21 de ani tat a ase copii, biei i fete, i ar mai fi adus pe lume i alte exemplare, cci distracia foarte plcut premergtoare procreerii putea fi practicat la orice or din noapte sau din zi fr pregtiri laborioase, i aparent fr cheltuieli bneti. Grijile vneau mai trziu, dup ce pntecele Paquitei slobozea nc un vlstar ce sporea numrul membrilor familiei Morelos. Impuierei acesteia att de rapide i se pusese capt doar cnd Pablo fusese chemat la armat. Din acel moment se deschisese un nou capitol al existenei sale. I se oferise prilejul s cunoasc pe contul Statului lumea de la Soare Rsare de Mexcaltitan. nhmat nr-o uniform strimt i n nite curele care-i stnjeneau micrile, fcuse luni de-a rndul instrucie militar ntr-o cazarm din Guadalajara. Apoi fusese

afectat la corpul de gard al unui arsenal militar. Ziua sau noaptea dup cum i cdea schimbul sttea cu arma la picior n preajma unei gherete nencptoare ca o carcer, i n lips de alt ocupaie se gndea mai puin la cei de acas i mai mult la minuniile pe care le vzuse de cnd l fcuser. soldat. Cnd primea cte o nvoire, pleca n ora nsoit de civa camarazi tot att de fericii ca i el cci li se oferea prilejul s guste cteva ore din deliciile libertii. Fiindc el nu avea niciodat bani, Sanchez, .un prieten mai nstrit pe care i-1 fcuse la cazarm, i pltea consumaia prin localuri precum i vizitele la micul bordel din ora, deghizat sub firma C a f e Chantant, foarte cutat de tineri, dar i de vrstnici. Pablo descoperise astfel c n afar de Paquita mai existau pe lume i alte femei, gata s se culce cu el. In vasul nchis al Mexcal- titanului aventurile extraconjugale erau excluse. n primul rnd le-ar fi aflat toat lumea, iar n. al doilea rnd, ar fi strnit monstre ncierri.

Pablo scria din cnd n cnd acas, i cu aceeai frecven primea rspunsuri aternute pe hrtie de printele Rosario sub dictarea Paquitei. Cnd sosise n sfrit momentul eliberrii din armat, Pablo i spusese c nain- . te de a se napoia acas trebuie s aprofundeze cunoaterea lumii nconjurtoare. i luase un sac n spinare i . pentru c nu avea bani s-i plteasc biletele de tren sau de autobuz pornise pedestru la drum. Dac vreun camionagiu cumsecade l poftea pe banchet, alturi de el, oferindu-i o cltorie gratuit se mai gseau i asemenea noroace Pablo profita bucuros de ocazie. I se ntmpla s se mbarce i n vreun tren de marf, cu vagoane goale, folosite de vagabonzii impeniteni. n acest mod strbtuse tara de la Oceanul Pacific la Golful Mexico, de la graniele cu Guatemala i Honduras, la fruntariile cu Statele Unite. 1 l apucase o adevrat frenezie a umblatului. Era nsetat de
9

peisaje noi, de figuri noi, de senzaii noi. ncepuse s nu mai scrie acas, cci nu avea bani de timbre. Nu-i fcuse niciodat griji n legtur cu Pa-' quita, cu copiii lui. tia c se vor gsi la nevoie rude dispuse s le dea de mncare, n cazul c cei mici nu sar pricepe s se descurce nc singuri. Dac procurarea propriei lui hran, n copilrie, nu czuse n sarcina nimnui, de ce i-ar fi btut el acum capul cu asemenea fleacuri? Pablo devenise un perfect vagabond. Natura i furniza gratuit subzistena. Fiindo era biat" frumos, - rnci de prin sate, nduioate ori strnite de tinereea lui, i ofereau mncare, haine i mai rar bani. Pablo i descoperise i resurse demne de un Robinson Crusoe redivivus, dei habar n-avea de existena acestui personaj de roman. n mijlocul lumii civilizate reuise s-i fureasc un microcosm propriu, autarhic, regizat do bunul su plac, n ruinele unui ranch de lng Mitla, Oaxa- ca,
7

descoperise o hrub pe care i-o amenajase ntr-un adpost, destinat s-1 fereasc de intemperii i de rigorile iernii. Mulumit acestei reedine sui generis i ctigase o mare faim printre vagabonzi. Pablo trnit de curiozitatea lor, fabula cele mai fantastice versiuni n legtur cu ranch-ul su", fr a-i preciza numele i locul, pentru a nu arunca o pat asupra nobilei sale familii" ostile actualei lui ocupaii. Unii i ddeau crezare, alii cltinau din cap sceptici. Povestea aceasta i atribuise o porecl plin de romantism. I se spunea castelanul". Viaa se desfura astfel senin i calm pentru Pablc care se simea liber i uor ca psrile cerului. Pn ntr-o zi. . . O zi nsorit de primvar, cu pomi nmugurii i vzduh de peruzea. Pablo hoinrea pe o strad din Guana- juato, ora durat n preajma unor mine de argint, odinioar fabulos de bogate, acum sectuite. Se ndrepta plin de voie

bun spre trgul de vite, unde se vindea tauri de toate frumuseea. Cobora tocmai pe Caile del Padre Belaunzaran, strjuit de ziduri nalte ca de cetate i umbrit alocuri de boli masive. Fluiera un mar militar, pind n caden pe caldarm cnd n dreptul unei pori de fier stranic ferecat, se ciociise piept n piept cu un om. Se priviser la nceput cu ostilitate, apoi feele li se luminaser, fiindc se recunoscuser. Individul ntlnit de Pablo era un concetean din Mexcaltitan, pe nume Pedro, plecat i el n pribegie. Pedro se angajase grdinar la un negustor de grne pe ct de bogat pe_att de zgrcit. Dup ce-i istorisiser paniile din ultimii ani, Pedro i vorbise despre lumea de acas. Concediile i le petrecea invariabil la Mexcaltitan, unde i cra toate economiile, pentru a mbuntii traiul familiei rmase acolo. Pablo afl astfel i despre ai lui c o duceau cam greu, dar c se descurcau i singuri, cu att mai

vrtos cu ct toi cei din sat l socoteau mort. Paquita se ngrase, se fcuse tare frumoas i era curtat de un vduv, dispus s o primeasc la el n cas cu copiii ei cu tot. In clipa aceea, n sufletul lui Pablo se declanase un resort. Trecutul su, ochii de viic ai nevestei, chipurile zmbitoare ale vlstarilor, n contrast cu existena sa actual lipsit de sens, l zdruncinaser sufletete mai stranic dect un cutremur de pmnt de magnitudine maxim. Dup ce se desprise de conceteanul su, i pusese mintea n fierbere, iar dup un nverunat dialog cu sine, se aternuse la drum chiar n seara aceia. Un nou capitol al treilea se deschidea n viaa lui Pablo. Intlnirea cu ai si nu fusese din cale afar de cordial. Copii cei mari l uitaser cum arta la fa, iar cei mici fuseser prea necopi n epoca plecrii lui la armat, spre a-i fi

ntiprit n minte chipul tatlui. Paquita, dup orecari nazuri, renunase s se mai mute la vduvul care-i btuse atta vreme clopotele. Prinii lui Pablo i ai ei, trataser ntreaga chestiune ca pe un fapt divers. Pablo nelesese c epoca de trndvie, de hoinreal lipsit de griji se ncheiase. Trebuia s se nhame la ntreinerea propriei sale familii, ajuns de pripas. Pentru c mijloacele de ctig erau reduse la Mexcal- titan, plecase iari la drum, de data aceasta hotrt s gseasc de lucru i s trimit bani acas. narmat cu certificatul de ndeplinire a serviciului militar, ncepuse s bat la uile birourilor de plasare, la por'ile fabricilor ori pe la gardurile fermierilor mai rsrii, care aveau nevoie de ajutoare. In primii cinci ani schimbase vreo opt stpni, i tot de attea ori profilul ocupaiilor. Fusese muncitor agricol, salahor, paznic, spltor de autoturisme ntr-un garaj, vnztor de ziare, portar la un bar, om de

serviciu ntr-un hotel i n sfr- it canalagijj. In tot acest timp i respectase fgduiala dat Paquitei, expediindu-i cu regularitate bani. Se deprinsese s trag la jug, dei uneori i mai ridica temperatura dorul de duc, de libertate. Abia mplinise 32 de ani, cnd se ntlnise ntmpltor pe peronul grii din Veracruz cu Sanchez, fostul su camarad i prieten de la armat. Tinerelul zvelt i expansiv de odinioar ajunsese un respectabil funcionar n Ministerul de Interne. Avea nceput de chelie, burtic i o musta care-1 mbtrnea. Prin intermediul lui Sanchez, Pablo cpt un post pe care pn atunci nici n-ar fi ndrznit s-1 viseze i anume paznic la penitenciarul din Mexico City. Ctigase mai mult pe vremea cnd schimba patronii ca pe nite lame de ras. Acum avea ns un statut oficial, devenise un funcionar de Stat, poziie^admirat i respectat de compatrioii si din Mexcaltitan. Paquita se fcuse att de mndr, nct umbla cu nasul pe sus,

de parc toi oamenii din jur i-ar fi puit a pete stricat. Pablo i pusese n gnd s-i aduc nevasta i copiii .la Mexico City, dar salariul abia dac i ajungea pentru ntreinerea lui si a familiei n conditiuni modeste. Mexico City se afla ntr-o endemic criz de locuine. Chiar i n slums-urile de la periferie, chiriile erau foarte ridicate. Ambiana de la nchisoare nu-i plcea lui Pablo. Pentru el nsetatul de micare, de spaii libere, de ori-, zonturi mereu noi, lumea imobilizat ndrtul gratiilor, sub boli grele de piatr prea ngropat de vie ntr-un gigantic cavou. Faptul c el putea iei din incinta temniei, dup ncheierea orelor de serviciu, nu-i uura sen z a i a de claustrofobie, pe care o ncerca ori de cte ori intra n* tur. Uneori avea impresia c el nsui era ncarcerat, c uniforma de paznic nu-1 deosebea dect form a l de deinui. i pierduse treptat culorile din obraji, b u n a dispoziie altdat inalterabil, plcerea de a tri, de a respira, de a se bucura de
i*

via. Nu ntrezrise o raz de soare dect n cursul unei scurte vizite fcute de Paquita la Mexico City, spre a-i revedea soul i a-i sclda ochii n frumuseile metropolei, descris entuziast de Pablo n scrisorile sale. Escapada, costisitoare pentru punga lui anemic, fusese pregtit cu migal. Reducndu-i la minimum cheltuielile personale, Pablo pusese deoparte bani pentru biletele de tren, pentru gzduirea familiei sale n capital, pentru subzistena ei. Excursia durase o saptmn ncheiat. Cu ct mndrie i plimbase Pablo soia i copii pe strzile oraului, prin pieele, prin parcurile lui. Se simea asemenea unei gazde care-i conduce oaspeii pe proprietile sale. i Paquita strlucea de bucurie fiindc era vzut la braul soului, un important funcionar de Stat, prins ntr-o uniform artoas, care-i ddea un aer de general. Cutreieraser atunci si un cartier de locuine ieftine; Cerro de la Estrella, de curnd construit, n care Pablo avea

de gnd s-i instaleze familia, ndat ce condiiile financiare i-o vor permite. Dar sptmna aceea de neuitat se ncheiase i el rmsese iari singur. Cu deinuii se nelegea bine Pablo, fiindc morala lui nu fcea diferen ntre bine i ru. n concepia sa existau oameni frumoi i oameni uri, oameni tineri i oameni btrni, oameni ntregi i oameni extrapiai, fiindc deosebirile erau vizibile, palpabile. Oameni buni sau oameni ri nu existau luai ca atare, fiindc oamenii cei mai cumsecade pui n anumite condi^uni ucideau, fie pentru a se apra, fie pentru a spla onoarea familiei, fie pentru a repara'o injustiie. Oameni ri, sau cei considerai ri, cu ncrcate caziere, erau capabili uneori de gesturi generoase, de sacrificii. Aveau un cod al onoarei n cadrulconfreriei respective. Unii dintre ei ajungeau s ocupe situaii nalte, s fie stimai i temui n acelai timp. Muli oameni buni deveneau ri i

vice versa. Cu un an n urm intrase n viaa lui Pablo un personaj ciudat, categorisit printre ri, dar care n ochii lui aprea ntr-o lumin foarte frumoas, ll chema George Fletcher i era american; adic cetean al Statelor Unite. Fusese condamnat la o lung detenie pentru c escrocase pe nite tipi cu parale multe, el nsui fiind un om bogat. Afacerea n sine era murdar i mproca n. mod egal cu noroi persoanele implicate, mai toate cu un nalt standing n lumea interlop. Pablo socotea c i cei pgubii de Fletcher ar fi putut foarte bine s-i mprteasc soarta, cu att mai vrtos cu ct rolurile se inversau adeseori cu o uimitoare inconsecven. George Flectcher avea peste 60 de ani, purtai ns cu o elegant i supl sportivitate. Dac nu i-ai fi cunoscut vrsta, i-ai fi dat n jur de 40 de ani. Pentru c mprea bani n dreapta i n stnga, se bucura n nchisoare de anumite privilegii. Sub uniforma de deinut purta cmi de mtase. In

celul i lepda uniforma i mbrca un halat matlasat confecionat din moair auriu. Fuma igri strine cele mai scumpe i nu-i lipseau nici sticlele cu buturi exotice, inaccesibile oaroenilor de rnd. Graie cadourilor primite pe sub mn din partea lui Fletcher, paznicii concesivi cu el i rotunjeau confortabil veniturile. i Pablo i primise poria. De ce n-ar fi fcut-o se ntreba cu simplitate. In celula lui Fletcher se mai afi un tnr agreabil- la nfiare psihopat sexual" scria n cazier care avea la activul su cteva violuri. 11 chema Bob Snyder, era american i dei se spunea c este foarte periculos, se nelegea de minune- cu Fletcher. Primul lor contact nu fusese lipsit de scntei. Cnd paznicii l introduseser pe Snyder n celul,. Fletcher primul ocupant folosea patul de jos. Dup plecarea paznicului, tnrul, mestecnd alene chewing gnm, se adresase cu i n so ^ 1 ^ colegului de ncpere:

Btrne, mut-i hoitul n patul de sus! Jos am s-mi odihnesc eu oasele! Fletcher i zmbise cu amabilitate: La vrsta dumitale e mai normal s te caeri sus. Nu crezi? Chipul lui Snyder, cu trsturi att de frumoase, se nsprir: Dac nu te in puterile s te urci singur, te ajut eu cu un picior n cur, care o s te catapultez- direct n t ivan! Se apropie de Fletcher i l nfc de umr. n clipa aceea btrnul nise ca mpins de un resort, i de .undeva, parc din aer, n gtlejul lui Snyder se propi^e vrful unui cuit cu o lam de dimensiuni moderate, dar ascuit ca un brici, i cu un vrf tios care ptrunsese suficient n piele spre a face s ineasc o pictur de snge rubiniu. Te previn pentru prima i ultima oar, tinere! Mrise Fletcher. Dac nu te potoleti, i tai coaiele i te las clapon! Snyder ncremenise, cu. ochii rotunjii ca cepele. ncetase s mai rumege chewing-gum. Broboane de

sudoare i apruser pe frunte. Am glumit, governor, bigui. Vrful cuitului se nfipse nc un milimetru n piele. Nu-mi plac glumele astea, ncule! Ca s-mi treac suprarea, las-te ncet n genunchi i cere-mi iertare! Nu ... nu pot! . . . m neap! gemu tnrul. Poi! i spun eu c poi! Hai! Nu atepta s-i repet invitaia! Cuitul se nfipse i mai tare, atingnd unul dintre inelele cartilaginoase ale traheei. Ochii lui Snyder se umplur de lacrimi. ncet, cu precauiuni infinite, spre a nu face s sporeasc presiunea ascuiului metalic, se ls n genunchi. Iart-m, governor! bigui iari. Iart-fn! Nu mai fac! Cuitul cu resort reintr n teac. Fletcher puse mna n pieptul biatului, mpingndu-1 cu dispre. Destul! Acum urc-te sus! .Snyder se crase ca o maimu

n patul sortit s devin al su. De atunci deveniser prieteni. Att ct pot fi prieteni doi oameni, dintre care unul comand i cellalt execut ordinele. Subordonarea sa total avusese pentru Bob Snyder urmri benefice. Fletcher, care nu era un egoist, i ngduia s se ndestuleze din igrile, buturile i spe- calitile comestibile strecurate cu regularitate n celul de paznicii binevoitori, n cap cu Miguel Alvarez, care fcea parte din tura lui Pablo Morelos. ntr-o zi, n vreme ce deinuii prnzeau n sala de mese, Alvarez se apropiase de Pablo. La ncheierea turei noastre, n-ai vrea s ieim mpreun n ora? Am s-i vorbesc! Pablo acceptase. Discuia aceea care avea s fie purtat la'masa unei crciumi din seciunea popular a cartierului Tlatelolco, era destinat s duc la o ntorstur hotrtoare n existena lui. La nceput cu ocoliuri, apoi cu ndrzneal Alvarez i propusese ca ei mpreun cu nc un paznic i un o-

fer, care acceptaser deja combinaia, s uureze evadarea lui George Fletcher. In schimb aveau s primeasc fiecare cte 50.000 de dolari. Dac reuete lovitura, i trebuie s reueasc, fiindc amnuntele snt puse la punct astfel nct totul s funcioneze cu precizie ne mbogim peste noapte, Pablo. Mai mult nedumerit dect surprins, acesta l ntrebase candid: Dac totul e pus la punct, de ce ai venit la mine? Alvarez i zmbi cu freasc dragoste: Pentru c vreau s te bucuri i tu de belugul care o s cad pe capul nostru. Afar de asta am s fiu sincer cu tine ne trebuie un al patrulea om ca totul s mearg pe roate. in s te informez de un amnunt n mlsur s-i risipeasc orice temeri. Noi nu avem de fcut nimic, sau aproape nimic. Trebuie numai s nchidem ochii la momentul potrivit. Eu voi descuia o u

Iar mie ce-mi rmne s execut? Cnd deinuii vor cra lzile cu alimente din magazie la * buctrie, s te prefaci c nu-1 observi pe Fletcher care va rmne n depozit. Att i nimic mai mult. i Fletcher ce va face n depozit? ~ Se va urca n autoduba care aduce alimente din ora. Autoduba va iei pe porile nchisorii, fr s fie controlat prea amnunit de al treilea paznic, omul nostru. Pablo se scrpinase n capf * Nu i-e team c putea s v denun? Alvarez rsese cu cinism: Ai fi un tmpit dac ai face-o! Cu ce te-ai *alege? Te-ar felicita directorul i cu asta basta! Ai rmne mai departe un prlit legat de un biet salariu . . . mi vorbeai deunzi de Paquita, de, copiii ti. Cu 50.000 de dolari poi s-i cumperi o cas n Mexico City, s-i aduci i pe ai ti, s-i schimbi poate i meseria. mi spuneai, c-i
I 9

place s cltoreti. Cu banii tia ai putea s cutreieri n lung i n lat nu numai America, ci i Europa. Ochii lui Pablo sticliser. Ideea lui Miguel era ntr-adevr ispititoare. Prudena lui rneasc l reinuse nc. Dar dac ne prind? Cum s ne prind? Mai mult dect neglijen n serviciu nu i se-poate imputa nimnui dintre noi. O s primim o mustrare scris, ori mai ru, o s fim concediai. Ei si? Pentru 50.000 de dolari snt gata s-mi vnd i sufletul! Batem palma, Pablo? . Pablo btuse palma. Cteva zile mai trziu, Ceorge Fletcher evadase din nchisoare. n ultimul moment intervenise o schimbare, care nu afectase cu nimic desfurarea operaiei. -Fletcher acceptase s fie nsoit de Bob Snyder, care mirosise c se pregtea o lovitur spectaculoas. Lsat n nchisoare, tnrul acesta vicios ar fi putut da natere la complicaii. Afar de asta, n tot timpul convieuirii sale
V 7

n celul cu Fletcher* se comportase admirabil, din toate punctele de vedere. Merita o recompens . .. Pablo Morelos i complicii si, precum i ceilali paznici din tur acetia cu totul nevinovai fuseser stranic spunii de directorul nchisorii. Autoritile superioare ordonaser o anchet, care nu ajunsese la nici un rezultat. Mustrrile scrise plouaser, apoi totul rein- trase n normal. Potrivit instruciunilor lui Alvarez, organizatorul operaiei, oamenii si, printre care i Pablo, i luaser angajamentul s- nu intre in cheltuieli nesbuite, spre a nu trezi suspiciunile poliiei. Trebuiau s duc o via cu nimic deosebit de cea de dinaintea evadrii, deci zecile de mii de dolari ctigai att de uor le ardeau parc buzunarele. , Pablo nu rezistase ispitei. Fusese atta vreme srac, nct era dornic s guste plcerea de a cheltui. Paharele de pulque bute n circiuma aceea nenorocit din zona nc nemodernizat din Tlatelolco nu-1

satisfcuse. Voia s ncerce mcar odat senzaiile oamenilor bogai care intr ca la ei acas n restaurantele i barurile de lux, fiind ntmpinai cu ploconeli de ctre chelnerii n frac. O lu n jos pe Passo de la Reforma, cea mai elegant i frumoas arter de circulaie din Mexico City. Pentru aceast ocazie, Pablo avusese grij s mbrace un costum civil bleu marine de gata, hainele lui de gal, care i veneau destul de bine. Uniforma de gardian nu i-ar fi avus rostul acolo unde voia el s intre. Mergind agale, cu ochii pe la vitrine, trecu de ntretierea cu Puente de Alvarado. ncepuse s se nsereze. Reclamele luminoase multicolore prinseser s incendieze faadele cldirilor cu multe etaje. Dei se stabilise de apte ani n Mexico City, era abia a treia sau a patra oar c se plimba pe Passo de la Reforma. nainte i spusese c nu are ce cuta pe o strad rezervat celor bogai. Sracii incapabili s fac vre-o cumprtur prin magazinele de lux,

mai toate enorm de scumpe, i amarau sufletul uitndu-se cu neputincios jind la vitrinele mpnate cu tot felul de articole, unele mai frumoase dect altele. Intre un hotel cu intrare fastuoas i magazinul unui bijutier cu ,nume exotic, i etala ispititor ferestrele acoperit cu draperii de mtase brodate cu aur, un restaurant bar, din care intrau i ieeau clieni care respirau bun stare. Prin ua deschis n calea sa de un portar galonat care-1 salut cu respect, Pablo vzu o sal luminat orbitor, cu multe rnduri de "aparate mecanice cu jocuri de poker, la care brbai i femei de toate vrstele i ncercau norocul. Pablo se ls nghiit aproape fr s-i dea seama de intrarea strjuit de portarul galonat. Se uita lacom la oamenii care manipulau nite prghii metalice, fcngl s apar la un fel de ferestruici luminate dinuntru cri de joc minuscule n cele mai variate combinaii. Pablo cunotea pokerul i tia de

existena jocurilor mecanice, dar nu avusese niciodat de-a face cu ele. cci nu dispusese niciodat de bani att de muli nct s-i ngduie fr team riscul de a-i pierde. Acum avea n buzunar dou sute de dolari n hrtii de cte o sut i restul primit la circiuma din Tlatelalco. Dup ce se familiariz cu ambiana slii i lu inima n dini i trecu la cas, unde i procur nite fise. Se instal la un aparat mecanic i emoionat la culme, puse n micare prghia metalic. Jocul cu suiurile i scoborurile lui n captiv. Ctig cteva poturi mrunte, dar n cele din urm se trezi fr fise. Apel atunci la una din hrtiile de o sut de dolari, care trecu din mna lui ntr-a casierului. Primi n schimb o farfurie de fise argintii i plin de nerbdare se napoie la aparatul su. Relu jocul. Niciodat nu se simise mai n verv ca acum. Se bucura ca un copil pus n faa unei jucrii minunate. Ctig cteva poturi, care compensar pierderile nregistrate pn atunci. Apoi norocul ncepu s-i surd.

Realiz pe rnd trei valei, trei de zece i trei dame. Aparatul vrsa piesele n reprize apropiate, i umplu cu ele buzunarele. Mnuia acum maneta cu nfrigurare crescnd. Ctigase dup socotelile lui peste trei sute de dolari. Deodat scp un strigt de bucurie. Aparatul nregistr trei ai. Din pntecele lui prinse s se reverse parc hemoragie de piese. Lumea de la aparatele nvecinate l* privea cu invidie. Pablo era fericit. Buzunarele l atrnau grele. Aproape c nu mai avea unde s-i nghesuie fisele ctigate. Deodat un tip n haine civile, cu mutr aspr, l btu pe umr. Poliia! V rog s m urmai n biroul direciei! i vorbise cu voce joas, spre a nu fi auzit de ceilali juctori. Sgetat de o spaim necuprins, Pablo adun ultimele fise n j.rheabi 1 aparatului mecanic, i supus pleac pe urmele poliistului. Ieir din sal, strbtur un coridor i ptrunser ntr-o ncpere n mijlocul creia trona un birou uria, n stnga lui stteau casierul care-i

schimbase banii, i un individ necunoscut, probabil patronul localului. Ai pus n circulaie dolari fali, vorbi cu severitate poliistul, fixndu1 pe Pablo cu priviri care voiau parc s-i' citeasc n suflet. De unde avei aceti bani?
**

Cu receptorul la ureche, Bernard Linzer asculta zbr- nitul telefonului de la cellalt capt al firului. Zbrnitul se repeta la intervale regulate, fr ca nimeni s rspund. Cu un gest automat, negutorul de tablouri i obiecte de art i petrecu degetele ntre gt i gulerul devenit deodat prea scurt. Ls receptorul n furc i arunc n jur o privire de animal hituit. Mobilele chinezeti tapiseriile flamande, covoarele orientale, stampele japoneze care-i mpodobeau cabinetul att de iubite pn mai ieri i preau acum att de multe, de ncrcate, nct i creeau un

simmnt de sufocare, de claustrofobie. De trei zile l cuta pe Quentin II, care prea sa se fi dezintegrat asemenea . sateliilor cobori din spaiile astrale n atmosfer. Telefonase i la reedina btrnu-lui marchiz de Saint Fargeau, dei tia c tnrul Quentin II prefera s locuiasc n apartamentul su personal de pe Avenue Foch, unde nu l mai apsa n fiece clip personalitatea copleitoare a intransigentului su bunic. De obicei, n lipsa lui Quentin II de acas, rspundea la telefon valetul, ori un secretar automat, pregtit s nregistreze pe band mesajele telefonice. Acum telefonul suna n gol. Ce se ntmplase? Quentin II nu se prezentase nici la cabinetul de instrucie spre a da o mrturie suplimentar n faa magistratului anchetator, Linzer aflase acest lucru de la un prieten, avocat cu relaii tari la Palatul de Justiie. Cum putea fi explicat topirea lui Quentin II? Fugise fiindc se temea c va fi

demascat i va suferi rigorile legilor penale? Ar mai fi fost o variant, indiscutabil cea mai fericit. S se fi sinucis. n acest mod, ar fi disprut singuul om n stare s desvluie amestecul lui. Bernard Linzer n nlocuirea operelor autentice din colecia Saint Fargeau cu nite simple copii. Ar fi prea frumos s fie adevrat!" reflect Linzer oftnd. Exista ns un argument care infirma n parte aceast ipotez. Dac Quentin II s-ar fi sinucis, s-ar fi pus pecei la intrarea apartamentului su. Or Pierrot, unul dintre ngeraii lui Linzer, dduse trcoale prin Avenue Foch, dar nu vzuse nici un fel de pecei. Incertitudinea l 'chinuia sufletete pe Linzer. i pierise somnul, pofta de mncare, pn i dragostea lui pentru cei patru ngerai. ntr-o sptmp slbise cu cteva kilograme. Asta nu nsemna c se consuma n lamentri sterile."-Se pregtise febril pentru o eventual fug n strintate n cazul c s-ar

vedea implicat n afecerea falsurilor. Cci nu concepea s ajung dup gratii.. Un om inteligent, aprecia el, poate eluda eficient i cu elegan legea, dac este ingenios, are imaginaie i mai cu seam bani. Linzer socoti c sosise momentul s-1 fac nevzut i pe Fred Marcelii, omul care aternuse pe pnz copiile din muzeul particular al marchizului de Saint Fargeau. i lua pisoiul, se instal n Rolls-ul su, mpreun cu cei patru ngerai i porni spre sudul Franei. n mod normal aceast cltorie l-ar fi umplut de ncntare. Adora Coasta'de Aziur. In planurile lui ,d .viitor, figura i nfiinarea unei sucursale a Galeriilor Linzer la Monte Carlo, locul de ntlnire al milionarilor snobi din lumea ntreag. Pentru moment l munceau ns alte preocupri care fceau ca tot ceea ce l nconjura s-i par tern, cenuiu, fad. Dup opt ore de drum, sosi la Nice. Se nserase. Pe Promenade des Anglais, irurile nentrerupte de lampadare aprinse preau nite fantastice riviere de diamante

incandescente. Cldirile somptuoase, scldate n lumina multicolor a proiectoarelor, preau un magnific decor pe o scen de dimensiuni gigantice durat- n aer liber. Pisoiul i ngeraii, lipsii de hran n cursul celor opt ore de goan pe autostrad, pretinser cu energie si astmpere foamea. Vom gsi ceva de mncare la Fred, declar ferm Linzer, spre dezolarea nsoitorilor. Acum snt grbit! Foarte grbit? Gsi totui timp s cheme de la un telefon public Parisul. Prietenul su, avocatul Louis Hugues, se afla tocmai la cin. Ceva veti, Louis? Nimic nou, Bernard, fa de ceea ce tii. Quentin II' nu i-a fcut nc apariia. Judectorul de -instrucie a lansat un mandat de aducere. O simpl formalitate, obinuit n asemenea, cazuri. Dac intervine ceva nou, Louis, m gseti la Fred Marcelii. Cunoti numrul lui de telefon de la Theoule?

l cunosc. Rmn acolo, pn mine la prnz, cnd am s m napoiez la Nice. So long, Louis! Linzer se instal la volan, dup ce seasigur c toate portierele erau ncuiate pe dinuntru. Nici o precauiune nu era inutil n acest ora superb, poluat ns de cea mai mare rat de criminalitate din Frana. nainte de a pleca spre Theoule, fcu un mare popas aproape de luxosul complex de apartamente de la Marina Baie des Anges. Acolo, locuia ntr-o vil n stil maur, durat pe malul mrii, prietenul su Antoine Bertini, mafiot cu bogate relaii n lumea interlop. Bertini i putea organiza o ieire discret din Frana, pe sub nasul autoritilor, dac lucrurile s-ar complica. Dar nu-1 gsi acas. Se fcuse ora nou cnd Rolls-ul lui Linzer intr pe poarta vilei de pe Esterel, adpostul atelierului clandestin d pictur al lui Fred Marcelii. Cldirea cu terase n amfiteatru, ascuns dup o perdea de pini, se ridica pe un pinten de munte ce domina un mic golf cu ape venic

frmntate. Linzer nu se scumpise spre a achiziiona acest col de rai pentru Marcelii. tia c n aceast ambian stimulatoare, pictorul muncea cu plcere, furni- zndu-i adeseori nainte de termen, pnze semnate soi disant. de mari maetri. Multe tablouri de Rubens, Tizian Velasquez, Goya, Van Gogh, Gauguin i Cezanne, cu autenticitate stabilit de certificate de expertiz dar n realitate zugrvite de Marcelii figurau la loc de cinste n multe colecii particulare. Numai n cazul Saint Fargeau, falsificatorul se artase mai puin scrupulos n executarea copiilor menite a nlocui originalele, fiindc fusese zorit de Linzer, la rndul su mpins de la spate de Quentin II, nerbdtor s-i procure mai repede banii necesari cheltuielilor sale nebuneti. Linzer acceptase acest risc, fiindc fusese asigurat c Saint Fargeau nu permitea nimnui s-i vad comorile. Lcomia i graba manifestate atunci se sprgeau a/- .11; n capul autorilor.x Marcelii nu putea fi acuzat de neglijen, de delsare Executase

dispoziiile lui Linzer, care-i recomandase s nu se arate prea zelos n executarea excesiv de fidel a copiilor, cci aceasta ar fi cerut prea mult timp. Acum i regreta infinit greeala, dar faptul fusese consumat. l gsi pe Fred Marcelii n atelier, pictnd n maniera lui Van Gogh o pnz comandat recent de ctre patronul su. Italianul nici nu-i ridic ochii de deasupra evaletului cnd noii venii irupser n jurul lui. Motanul miorlia, ngeraii se extaziau volubil n faa tablouluui aproape terminat, tiind c astfel fceau o plcere protectorului lor. Linzer de data aceasta, insensibil fa de eforturile artistice ale lui Marcelii, l btu impacientat pe umr: Fred, trebuie s-i vorbesc! Smuls din trans, pictorul se ntoarse spre Linzer. Avea ochi albatri, limpezi i in'dceni oa de ,copil. Barba i pletele aproape albe, nu reueau s-i atenueze ex- presia-i neobinuit de juvenil. Poate c impresia aceasta de tineree trzie era ntrit i de obrazul su neted, de

fruntea lipsit de strieturi, de buzele-i roii, pline. Cine ar fi crezut c Fred Marcelii avea 60 de ani srii? Bine ai venit, Bernard! ,^ Se ridic de pe taburet, i i vr penelul ntr-un vas cu alte multe peneluri, evazate ntr-un fel de buchet sui generis. Exist aici ceva de mncare? ntrebar n cor ngeraii. Pictorul fcu o schim, de parc glasurile lor stridente i-ar fi obosit timpanele. Ducei-v la buctrie! i ndemn. Vei gsi ceva n frigider. ngeraii plecar, urmai de motanul care sri din braele lui Linzer. M-am gndit, Fred, s-i acord o vacan binemeritat, i zmbi patronul. i tii unde? n Mexico! adug triumftor. Marcelii i scutur pletele: .Foarte drgu din partea ta, dar acum nu pot s plec. Am de terminat dou pnze de Gauguin i una de Miro. Deja am depit

termenul fixat ele tine . . . Linzer tia c italianul /avea ncpnri de copal rz- giat. -Nu-1 scotea din ambian, plin lumea lui imaginar, fiindc ar fi stricat totul. Ai muncit destul, Fred! Merii o recompens. Ce-ai zice de un sejur la Acapulco? Marcelii i ridic brcinarul de la blue jeans, apoi suspin, uor: Ce s fac eu la Acapulco? Aici m simt mai bine ca oriunde. Pictez toat ziua, iar cnd vreau s m relaxez puin, ceea ce mi se ntmpl foarte rar, m ntind pe un chaise longue la soare, sau fac o baie n mare . . . Seara e cel mai plcut. Luminile de pe Esterel se contopesc cu stelele, cu sclipirile fosforescente ale valurilor, cu scnteierile vapoarelor care se ncrucieaz n zare . . . Nu! Nu plec din acest col He rai, Bernard! Aici, pe Esterel, am gustat i eu fericirea .. . E n interesul tu s faci o cltorie lung, s vezi locuri noi, chipuri noi... Va trebui s renuni

un timp i la pictur. Este recomandabil ca perioadele de odihn s se echilibreze cu perioadele de munc susin u t . . . " Marcelii se ntunec la fa. Ce punea oare la cale patronul su. Esti nemultumit de mine, Bernard? Cum poi s spui asta, Fred? Adevrul este c Linzer ctigase sume fabuloase de pe urma acestui pictor dedicat gloriei altora, lsndu-i drept recompens un foarte redus procent din beneficii. Marcelii nu pretinsese niciodat mai mult. Atunci nu mai mi bate capul cu vacanele tale, Bernard! Dac a ntrerupe munca la evalet, mi-a scurta din via. Cnd atern pe pnz un Van Gogh, de pild. Van Gogh nsui vine la mine. i simt prezena, i ascult respiraia, i ntrezresc silueta ... La fel i cnd zugrvesc un Gauguin. Vin la mine i Rernbrandt, i Raphael, i Renoir, i Turner, i Constable, i Picasso . .. Stau cu ei de vorb, m las ptruns de spiritul lor... Iar ei,
ti7

poate c n-ai s crezi, mi dirijeaz penelul. . . Da, da! Nu rde! mi dirijeaz literalmente penelul! Eu nu snt dect executorul voinei lor, al geniului lor! Cnd l angajase pe Marcelii n slujba sa, Linzer i nelesese tragedia. Pictor de* mare talent, Marcelii fusese ignorat de critici, de snobi, de amatorii de art. i, lip- slse norocul, ndrzneala de a se bate pentru propria-i afirmare, pentru succes, pentru glorie. i aminteti, cred, Bernard, c am pictat un Goya pe o pnz veche, gsit la un anticar! Ca s-o -fac i mai veridic am tratat-o cu plumb alb, astfel nct s par original chiar dac ar fi fost supus razelor X. Dac nu m-ar fi dirijat Goya nsui, crezi c a fi reuit asemenea isprav? Monologa exaltat, mbtndu-se cu propriile lui vorbe. n clipa aceea Bernard Linzer era ca i inexistent. n ochii lui Marcelii, personalitatea lui dispruse, acoperit de fantasme care cptau consisten. Brusc pictorul reveni pe pmnt.

Patronul nu rematerializ, suprndu-1 cu propunerile lui nstrunice. Las-m, aici, la Theoule, Bernard !Las-m aici unde m simt eu bine! Uneori negutorul de tablouri se ntreba dac pictorul era nebun, sau dac i juca la perfecie rolul de lunatic. Dispreul lui fa de avantajele materiale pleda n favoarea celei de-a doua variante. Linzer nelese c nu ar putea-o scoate la capt cu Marcelii. Va ncerca i mine s-1 conving de necesitea plecrii. Dac se va izbi de acela refuz ncpnat, nu-i va rmne dect s apeleze la serviciile lui Bertini. Acesta va gsi mijloacele spre a-1 mbarca la nevoie cu sila pe o nav cu destinaia America Central. ntr-una din micile republici aciuate pe coastele munilor care despart Pacificul de Atlantic, i va gsi un refugiu sigur. Numai in extremis va cere suprimarea lui Marcelii. Dac va fi obligat s-o fac, nu va ezita!...

Sigur c ar prefera s-1 pstreze. n via. Chiar dac afacerea Saint Fargeau i va ruina prestigiul n Europa i n Statele Unite, i va reface viaa pe alte longitudini ale globului pmntesc. Evident sub un nume de mprumut. n acest caz Marcelii va constitui un capital uman refolosibil. Convorbirea cu Marcelii i pusese la grea ncercare nervii surescitai. l ls s se aeze din nou n faa evaletului i s-i pun penelul n funciune. i lrgi nodul de la cravat, i desfcu nasturele de la guler, apoi iei pe teras. Boarea srat a mrii i gdila plcut nrile i i rcori obrazul. Departe n larg, la captul aleii de argint nscris pe ntinsul apelor de luna plin, se deslueau luminile minuscule, tremurtoare ale unui vapor . . .
*

Crime don't pay, ,,Crima riu renteaz*, glsuiete" un vechi dicon anglo-saxon, pe care Tonio Lascalzo

l considera perimat. Pentru el conflictul cu legea devenise o modalitate de ctigare a existenei/desigur nu lipsit de emoii i primejdii, dar eminament profitabil. Indivizii cu venituri mici sau mijlocii, trebuiau s se supun unor lungi privaiuni spre a face economii graie crora s-i cumpere un ceas de aur Vacheron et Constantin, un radio-casetofon ultimul model, ori un automobil ROUnou cu almuri lucind n soare. Tonio Lascalzo considera regimul de economii att de dezagreabil, de umilitor, de crud, nct nici n-ar fi conceput s-1 utilizeze. In primul rnd fiindc era lipsit de venituri fixe. Detesta munca n fabrici i i repugna s-i toceasc manetele fcnd pe conopistul, activiti ri concepia lui - degradante, care. i-ar fi adus un salariu de mizerie, insuficient satisfacerii gusturilor sale somptuarii. In al doilea rnd respingea cu indignare- disciplina unui serviciu care i-ar fi impus stpni, ore fixe de lucru i vacane scurte la sfrit de

sptmn, incompatibile cu fantezia, sa debordant. Profesiunile libere l-ar fi ispitit, dar i lipseau studiile corespunztoare spre a deveni un doctor n medicin cu Mercedes la scar i o clinic privat aductoare de confortabile venituri, ori un avocat penalist cu renume, cruia mpricinaii nspimntai de perspectiva unor lungi ederi n dosul gratiilor, i vrau pe gt onorarii fantastice. Nu i-ar fi plcut nici s metereasc ore de-a rndul spre a degripa mecanismul unui ceas ori motorul unui automobil chiar dac ar fi avut un atelier propriu. ntr-un fel devenise i el un liber profesionist, cu venituri neimpozabile. Evident, activitatea lui nu putea fi clamat n cele patru vnturi, dar acest inconvenient nu-1 supra fiindc era din fire discret. Afar de aceasta nici nu-i impunea eforturi istovitoare. Dac avea nevoie de o cravat Countess Mara", dau de un cronometru Seiko, le subtiliza de sub nasul negustorilor. Banii lichizi i-i procura cutnd de

predilecie locurile aglomerate, holurile grilor, staiile de metrou, blciurile, bulevardele arhifrecventate. Cu talent de prestidigitator, scotea din buzunarul tipilor intrai n obiectivul su portofele cu bani muli, destui ca s-i ajung pe. o sptmn sau chiar pe mai lungi perioade de timp. Cci Tonio Lascalzo nu-i sfeterisea veniurile jucnd cri sau fcnd pariuri la curse. Prefera s se plimbe, s mnnce bine, s doarm ntr-o confortabil camer de hotel, s petreac ore de-a rndul n faa ecranelor cu filme sentimentale sau de aventuri. In slile obscure aga cte o fetican cci avea talent n acest domeniu iar dup cteva pertractri duse mai mult prin semne, o poftea pe ultimul rnd de la balcon i acolo i ridica pe tcute fustele, satisf- cndu-i fr multe fasoane nevoile vitale. Nu-i permitea legturi mai trainice, cci cunotea tristele experiene ale unor gangsteri notorii, czui pe mna poliiei datorit trdrii unor amante care se socotiser nedrept-

t i t e .
i

Tonio Lascalzo tria ca o pasre liber, bucurndu-se de frumuseile vieii, foarte generoas cu alei*! ei. Aceasta nu nsemna c era lipsit de simul preve.derii. Pentru c n meseria lui incidentele neplcute pot surveni oricnd, punndu-1 n conflict direct cu agenii ordinii publice i cu Justiia, i rezerva din timp bani pentru avocai ct i pentru asigurarea unui regim mai acceptabil n cazul c ar fi devenit pensionarul unui penitenciar. i crease i un fond extraordinar, ncredinat spre pstrare mamei sale, destinat a fi utilizat n mprejurri extreme: boli, ascunztori, cltorii intempestive peste grani, cumprri de compliciti i alte ejusdem farinae. Cert este c activitatea lui i asigura confortabile condiii de via. Iar dac i se ntmpla s aib

ghinionul de a cdea pe mna justiiei, se alegea cu ncarcerri pe termen scurt infraciunile svrite de el fiind considerate simple ginrii dup care reintra senin n circuit, tiind c afar din nchisoare l ateptau bani pui la loc sigur. Cazierul su era relativ ncrcat. Opt condamnri care totalizau 16 luni, o perioad de timp nu tocmai lung dac se inea seama de multiplele lui furturi nedescoperite i de vrsta-i de adult tnr. Este drept c viaa n nchisoare nu era roz. Faptul c era frumuel constituiau un serios handicap, care-1 silea s accepte compro- mi'suri de neconceput n
libertate. Dar i acestea se cadrau n riscurile meseriei. n-

Toate i merseser relativ din plin, pn ntr-o zi . . . cnd czuse pe mna comisarului Massino Gatti un ins ntre dou vrste, voinic ca un elefant, de curnd transferat la Milano. In lumea interlop milanez circula zvonul c^Massimo Gatti ar fi avut atribuii importante la Roma, dar c jocurile

politice l coborser la nivelul actual de poliist afectat cazurilor mrunte. nsui comisarul Gatti declarase odat cu amrciune unui fost coleg din Roma cu care se ntlnse ntmpltor in Galeria Vittorio Emanuele. Acum n sarcinile mele de serviciu intr numai pungaii de buzunare, btuii, beivii, scandalagii i trfele. Snt deopotriv cu acei reporteri afectai n preajma ieirii la pensie, rubricii pisicilor i "cinilor strivii de maini". Gatti pusese prima dat mna n ceafa lui Lascalzo, tocmai cnd aceasta subtilizase un portofel plin "cu dolari, lire sterline i mrci germane din buzunarul unui turist vest german, care buse att de mult nct mergea mpleticindu-se grotesc printre trectori. Beivii snt n general victimele ideale ale pickpokett-ilor. O lovitur care ar fi echivalat cu o ploaie de aur, avea s-i aduc lui Tonio Lascalzo numai nenorociri. Nu va uita n vecii vecilor mna aceea grea care i se nfipsese n ceaf, scu- turndu-1 ca

pe un cel. Urmase inevitabilul proces i condamnarea la trei luni nchisoare. Un termen nu prea lung, cu care Toni se . obinuise aa cum se obinuiete un constipat cronic cu dozele repetate de ulei de ricin. La ieirea din temni, i reluase voios activitatea. Era o zi de toamn senin, plin de farmec dar i de melancolie. Un vnticel rece plimba pe asfalt frunze armii. Elegant ca un dandy cu o extraordinar sete de via dup deteniunea abia terminat. Tonio Lascalzo se plimba prin Gelleria Via Monte Napoleone, n cutare de victime. Nu avea dect greutatea alegerii. Brbai bine mbrcai i femei n blnuri scumpe, care respirau prin toi porii prosperitatea, umblau dup cumprturi, oprin- du-se n faa vitrinelor cu bijuterii, obiecte de piele fin, pprelanuri, argintrie. Tonio i fix n cele din- urm preferinele asupra unei femei vrstnice, corpolente, nfurat ntr-un superb mantou de vizon i care purta prins de umr o poet rotofee din

piele neagr, cu monogram ele aur. Cu pas nonalant, se apropie de victim, i profilind de mbulzeal, secion expert cu o lam bierele poetei, pe care o i strecur sub pulpana pardesiului. Totul se petrecuse cu viteza fulgerului. Dar tocmai cnd se ndeprta triumftor de la locul infraciunii, nite degete puternice ca nite cleti de fier i se nfipser n grumaz. HouleL Iar te-am prins! auzi Lascalzo glasul cavernos, ca de pe alt lume, al comisarului Gatti. Acum ns, nu mai mi scapi cu trei luni! i-o fgduiesc! Tonio Lascalzo era deprins cu arestrile. De data aceasta capturarea sa lu proporii de comar. Comisarul l tr pn la o main a poliiei, sub privirile i huiduielile publicului, ostil prin definiie delicvenilor, fie ei huligani, sprgtori, criminali, atentatori, care ineau sub teroare oraul. Gatti i' respect cuvntul. Lascalzo se alese -cu ase luni nchisoare, condamnare prin severitatea ei fr

precedent n cazierul su penal. Datorit unui nefavorabil complex de mprejurri, deteniunea aceast cpt pentu Lascalzo dimensiuni apocaliptice. Fu repartizat n aceeai celul cu un invertit sexual sadic, aparent normal, care-1 supuse unui tratament infernal, alternnd btile pe nfundate cu edine nocturne inavuabile, transformndu1 treptat ntr-o zdrean omeneasc i la propriu i la figurat. Dar n lumea penitenciarelor toate au un sfrit. Tonio iei din nchisoare epuizat, stors ca o lmie, bolnav fizic i sufletete. ncerc s i reia vechile ndeletniciri, dar frica, o fric paralizant, obsesiv, l mpiedica s treac la executarea loviturilor. l urmreau ca nite clopote numai de el auzite, vorbele amenintoare ale comisarului Gatti. fi simea permanent prezena. Cptase nfiarea i reaciile unui animal hituit. Cteva sptmni se abinu , s mai fure, dar resursele-i bneti erau pe sectuite. Apel la ultimele

rezerve strategice, iar cnd i acestea prinser s se apropie de fund, se vzu silit s-i reia activitatea. i alese ca de obicei victima ghidndu-se dup semne numai de el tiute dar nu trecu la atac nainte de a-i roti privirile n cutarea lui Gatti. uat n obiectiv purta un palton cptuit -cu zibelin, inut ntredeschis, datorit proximitii primverii, i lsnd s se vad dedesubt un costum sel et poivre cu o tietur impecabil. Pieptul vestonului era bombat de un portofel din piele neagr, pe care Lascalzo l zrise cnd tipul pltise ntr-un magazin de tabac o cutie cu havane fine. Urm faza' de apropiere. Tonio se lovi ca din ntm- plare de insul cu zibelin, i n vreme ce i cerea politicos scuze, i subtiliz portofelul. In clipa aceea se n- tmpl exact ceea ce pickpockett-ul voise s evite. Mna grea a lui Gatti, ieit parc din neant, i se ls grea pe umr. Numai n mormnt ai s mai scapi de mine, Tonio Lancalzo! Dar i

acolo am s te nha, dac i-o trece prin tigva s furi cheile de la brul Sfntului Pietro! Tonio se trezi cu o condamnare la un an nchisoare. Cnd judectorul pronun sentina, comisarul Gatti se afla n sal i zmbea n colul gurii. Exasperat, distrus sufletete i ndeplini chinuit trei sferturi din pedeaps. O graiere providenial l eliber din temni nainte de termen. Cnd iei pe poarta nchisorii, slab, glbejit, l vzu pe trotuar pe comisarul Gatti, care-1 atepta stnd cu minile nfipte n buzunarele paltonului. Bun venit n lumea liber, Tonio Lascalzo! l n- tmpin poliistul zmbind mefistofelic. Dar te previn! Las-te de furtiaguri, dac vrei s te mai bucuri de li- bertatea-i proaspt redobndit! Eu am s veghez asupra ta din umbr! Dar nu ca un nger aprtor, ci ca un arhanghel narmat cu o sabie de foc, gata oricnd s te trzneasc! Comisarul Gatti, uria ca o goril, i mai urt dect Quasimodo, nu era de natur s evoce apariia luminoas, mrea a justiiarului Sfnt Michele.

Dar n ochii lui Tonio Lascalzo, poliistul nu era cu nimic mai prejos de nvingtorul balaurului din legenda biblic. Acest episod puse definitiv capt carierei lui de pick- pockett. Ar fi plecat eventual din Milano, i s-ar fi instalat* la Genova, la Veneia sau la Roma, dac nu l-ar fi urmrit, frica superstiioas, c mna comisarului l va ajunge din urm. Treptat i roni ultimele rezerve bneti. Cum ns viaa cerea s fie ntreinut cu cheltuieli indispensabile, orict ar fi fost ele de reduse, Toni se vzu pus n situaia de a-i cuta alt surs de venituri. In lumea celor fr de lege, lupii solitari nu au anse de supravieuire dac nu snt nzestrai cu nsuiri quasi miraculoase. Iar Tonio nu era nici pe departe un superman. Pentru c o via ntreag trise n marginea "societii, nu-i putea schimba felul de a fi i de a-i asigura* mijloacele de existen. Sosise ns momentul s-i schimbe profilul activitii profesionale, orict de greu ar fi fost procesul de adaptare.

Cut s se integreze ntr-o band, dispus s-i accepte serviciile. n lumea interlop i fcuse reputaia unui om potolit, discret i respectuos fa de domeniul altora. Nu-i fu greu s gseasc stpn. l tortura ns gndul c avea s intre n ham i s primeasc ordine. Dar necesitatea i impune legile chiar peste capul celor mai recalcitrani. Tonio fu acceptat n organizaia lui Lou Tambone, prin intermediul unui unchi al su Amedeo Lecchi, ridicat la rangul de contabil secret al marelui boss. Lou Tambone dirija o reea de tripouri clandestine bordeluri de lux, baruri de noapte i moteluri, rspndite.n mai toate marile orae din nordul Italiei. Lecchi i inea dou rnduri de registre: unele pentru uz intern, altele pentru autoriti. Primele oglindeau cheltuielile i veniturile reale ale organizaiei, la care numai Lou Tambone i locotenenii si aveau acces, altele mpnate cu cifre i bilanuri false, erau oferite fiscului spre control. Motelurile de pild aduceau

ctiguri att de pe urma nchirierii camerelor, ct i altele tainice, mult mai mari, rezultate din practicarea prostituiei. Barurile de noapte constituiau faada unor tripouri a cror activitate clandestin procura lui Tambone uriae beneficii. Pentru ca activitatea organizaiei s nu fie stingherit n cazul c poliia ar descoperi, de pild, unul din tripouri, fiecare bar i fiecare motel era de form proprietatea a. cteunui individ din band. Anchetarea sau arestarea vreunuia dintre aceti compari nu afecta i pe ceilali membri ai organizaiei. Evident, cei arestai aveau gura cusut. Erau trimii n faa instanelor penale i i executau pedepsele privative de libertate fr s scoat un cuvnt, tiind c n absena lor li se vor acumula beneficii importante i c de soarta familiilor respective avea s se ngrijeasc prin oamenii si nsui marele boss. Dac vreunul dintre cei ajuni pe mna poliiei ar fi scos vreun cuvnt succeptibil s compromit organizaia sau pe unele cpetenii ale ei s-ar fi

expus unei pedepse radicale: moartea. i cum codul lumii interlope cuprinde legi infinit mai grele dect cele republicane, indivizii vizai preferau s tac orice li s-ar fi ntmplat. nainte de a-1 primi n band, Lou Tambone vorbise Iui Tonio Lascalzo, cu vocea lui aspr, strident ca i scrijiliturile unor pietricele frecate de o pardoseal din ciment. n mijlocul nostru s nu-i fie team de perscuiile lui Gatti. Avem relaii nalte i foarte puternice, care1 vor pune uor cu botul pe labe. Iar dac va strui s-i fac mizerii, vom gsi i alte mijloace spre a-1 liniti. Tonio nu era absolut sigur c laudele lui Tambone corespundeau realitii. tia ns c n snul organizaiei, cu numeroasele ei ramificaii, avea s se simt mai protejat dect pn acum. i ncepu activitatea, repartizat pentru nceput pe treptele de jos ale bandei. Prima lui sarcin i pru; la prima vedere, impresionant. Trebuia s escorteze pe un tip,

Giorgio Cavagliotti, care colecta n fiecare noapte etigurile obinute n tripourile clandestine din-Milano i le aducea lui Tambone, ntr-o vil cu aspect rezidenial dintr-un elegant cartier al oraului. Din escort mai fceau parte nc doi ini. Lui Tonio i se ncredinase un pistol i nc din primele zile fusese supus unui intens antrenament de tragere la int, ceea ce nu-1 prea ncnta, cci n specialitatea lui nu numai c nu folosise arme de foc, dar nici nu simise vreodat nclinaii pentru aa ceva. Ori de cte ori pleca s colecteze banii, l furnica ira spinrii i i cretea tensiunea arterial; Vzuse prea multe filme cu transporturi de valori atacate de bandii din tabere adverse, ca s nu-1 treac rcorile la gndul c echipa sa ar putea s cad ntr-o capcan cu violente schimburi de focuri i cu epice vrsri de snge. Din fericire pentru el temerile nu i se materializar. Cel mai primejdios rival al lui Tambone, americanul George

Fletcher, organizatorul unei reele de tripouri clandestine cu ramificaii internaionale se afla dup gratii n Mexico City. Pn a nu fi capturat i ntemniat, acesta provocase mari pierderi att materiale ct i n oameni, adversarului su. Fletcher ntrunea ndrzneala, tenacitatea, energia i spiritul de antrepriz al americanului cu viclenia, orgoliul, ermetismul i ferocitatea sicilianului. Explicaia era simpl: n linie patern cobora dintr-o familie de americani nevoiai, stabilii de aproape dou secole n Georgia, iar n linie matern i avea obria ntr-un neam de sicilieni emigrai clandestin n Statele Unite, spre a scpa de pucrie, dup ce aplicase legea vendettei, exterminnd o numeroas familie de consteni, ncepnd cu btrnii neputincioi i terminnd cu sugarii din leagn. n cercurile^ interlope bine informate, se optea c Lou Tambone n-ar fi fost strin de ntemniarea lui Fletcher, c ar fi furnizat indicii care uuraser sarcina poliitilor i a judectorilor

mexicani. n lumea interpol gestul lui Tambone rechivala cu o crim. Tonio Lascalzo nu avusese habar de aceste dedesubturi cnd i luase n primire postul. i ndeplinea contiincios sarcinile gndindu-se cu melancolie la epoca lui de glorie cnd recolta de unul singur prada bogat, fr s depind de nimeni. ntr-o noapte cam la cel de-al doilea cntat al cocoilor cnd el i echipa sa transportau reeta de o sear a unui tripol spre sediul lui Tambone, fur atacai de nite necunoscui. Giorgio Cavagliotti i oamenii si reuir dup un schimb activ de focuri s lichideze pe doi dintre agresori, ir pe ceilali s-i pun pe fug. Toni dei trsese cu ochii nchii, nimerise n pn- tece pe eful grupului duman, atrgndui laudele lui Cavagliotti. Informat de isprava sa, Lou Tambone, l btu cu palma pe spinare n semn de apreciere i i acord un premiu n bani. Socotindu-1 apt pentru misiuni mai importante, hotrt s-i ncredineze rolul de secund ntr-o

operaie delicat. Lou Tambone se ndeletnicea i cu exportul clandestin de devize. Era mult mai simplu s strecoare peste grani, prin puncte puin Supravegheate, o echip de oameni de-ai lui, ncrcai cu saci doldora de valori, dect s apeleze la serviciile unor bancheri veroi, dispui s efectueze transferuri cu preul unor foarte complicate artificii financiare, pentru care cereau comisioane exorbitante. n primele lui expediii i trimisese n Elveia propriile fonduri. Succesul acestor operaii i sugeraser o idee, socotit de ai lui, genial. De ce nu ar canaliza pe aceeai cale, i valorile unor clieni sus pui, prelund comisioanele pe care altfel le-ar fi ncasat civa bancheri lipsii de scrupule? Nu-i fusese greu s gseasc amatori dispui s-i ncredineze" devize destinate a fi trecute ilegal peste grani. Prin barurile, tripourile i bordelurile lui de Lux se perindau tot felul de ini din lumea nalt, crora le adusese n

diverse rnduri apreciate i discrete servicii. Exportul clandestin de valut devenise treptat una dintre operaiile lui cele mai bnoase. Clienii i ddeau n primire cu deplin ncredere valorile'lor, fiindc toate transporturile ajunseser fr incidente, n seifurile unor bnci din Elveia. ntr-o sear Lou Tambone, l chem pe Tonio n cabinetul su de lucru. Se mai afla de fa i Mrio Ar- dito, un tnr calabrez care se bucura de preuirea marelui boss. Tambone i arat lui Lascalzo un ruicksack de proporii mijlocii, aezat la vedere pe birou. Tonio, n rucksack-ul sta se afl valut strin n valoare de 500.000 de dolari. i-o ncredinez! i s treci cu el grania n Elveia, ai s-1 predai unui om al meu, iar pe aceeai cale i s te ntorci n Italia. Lascalzo fcu nite ochi mari, speriai i rotunzi ca dou prune. Nu te.cca pe tine, Tonio! Ce dracu', eti brbat! i vorbi aspru Tambone. Ai s-1 nsoeti pe

Mrio, care o s trag toate sforile. i el o s care un rucksack cu un porcoi de dolari. Operaia n sine este floare la ureche, n orice caz* mai puin primejdioas dect colectarea reetelor zilnice de la tripouri. Nimeni nu tie c m ocup cu aa ceva. Dac poruncii dumneavoastr, spuse cu jumtate de gur Lascalzo. N-ai altceva de fcut dect s urmezi indicaiile lui Mrio. Te-am ales, fiindc att unchiul tu ct i Cavagliotti te-au recomandat clduros. La treaba asta nu am nevoie de zmei ci de oameni cinstii. Deci suc- ceg! Mine de diminea s-mi raportezi c ai trecut bi- tarii peste grani! i acum tergei-o! S-a fcut destul de trziu! ine i pistolul sta, Tonio! N-o s ai ocazia s-1 foloseti, dar pentru orice eventualitate e bine-s-1 ai asupra ta! Cnd Tonio iei din cabinetul marelui boss f purtnd rucksackul plin cu

valut strin, sudoarea i curgea grl pe spinare. Cum am s m descurc n treaba asta! se plnse lui Mrio. Nici o grij! O scoatem la capt. E o joac de copil! Se instalar ntr-un Fiat 128 hrbuit, ca s treac neobservat i o pornir la drum. M,ario Ardito mnuia volanul cu pricepere. Ieir din ora, angajndu-se pe autostrada A 2, care ducea spre lacul Como. Avem de parcurs pn la grani, vreo 80 de kilometri, spuse Mrio. Conducea cu vitez moderat, pentru a nu atrage a- tenia poliiei stradale. Relu dup o pauz: Punctul de frontier pe care-1 vom folosi, se afl undeva, la vest de lacul Como. In apropiere e un sat, San Fedele. Acolo am dibuit o fat care d din ertea oa zvrluga. O chiam Tina. La ea m vntur din cnd n cnd. Oamenii din San Fedele s-au nvat s m tot vad nvrtindu-m pe acolo. i carabinierii m tiu din vedere i

m las n pace. Dac snt ntrebat, le zic c zbor la logodnic. i eu ce-am s spun? Eti vrul meu. Te duc s-mi vezi aleasa inimii, ca s ai ce spune familiei. i dac le trece prin scfrlie carabinierilor s ne scotoceasc maina? Nu le trece, Tonio! i dac le trece, rucksak-urile snt bine ascunse n fundul dublu al cufrului de la spate. De carabinieri m doare n tuhs. Altceva m sfredelete la linguric. Ai auzit de evadarea lui Fletcher? Am citit ceva n jurnalul de ieri. De cnd a aflat c Fletcher a fugit din pension, Lou fierbe mai ru dect Etna n preajma unei erupii. N-am avut impresia c i se cutremur izmenele pe el! Se ine bos, dar eu tiu ce-i zace n burt. Cnd i ciupete vrful nasului, e semn de furtun. i furtun o s fie! Lou i Fletcher se mnnc ntre ei ca doi crocodili

nfierbntai dup aceeai crocodiloaic. i crocodi- loiaca, n cazul nostru este reeaua de tripouri clandestine. Traversar Como tocmai cnd soarele cobora dincolo de creasta Muntelui Caprino, nvluind ntr-o aur roiatic crucea de pe culme. Tonio era ns orb la frumuseile oraului cu lumini sclipitoare i ale lamulwi desfura apele albastre spre nord strecurndu-se ca o fantastic vietate marin printre masivele muntoase. l rodea o fric insidioas, ce sporea cu ct se apropiau de grani. Automobilul se angaj pe oseaua care erpuia de-a lungul malului vestic al lacului, iar cnd ajunse la Argegno, coti la stnga, pe valea Intalvi, care se pierdea n creerii munilor. Strbtur Dizzasco, Cerano, Castiglione i dup ce ptrunser n San Fedele o cotir la stnga pe un drum pietruit, relativ larg. Aici trebuia s se construiasc o autostrad, i explic Mrio, dar pn la urm au lsat-o n prsire.

Pe drumul sta ajungem la grani. Intlnir.cteva case cu lumini la fereastre risipite pe coclauri dar nu ntlnir oameni i nici nu se ncruciar cu- vreun vehicul. Se lsase brusc rcoarea, Mrio friguros din fire, ridic geamul. Adug: Pe aici nu umbl dect localnici, teroriti, care trec n Elveia de unde aduc arme sau explosivi, contrabanditi ca i noi, fugari pe capul crora s-au lansat ordine de arestare, dezertori. . . Valurile nopii se lsau cu repeziciune, Mrio continua s nainteze prin hrtoape, fr s aprind farurile. E mai prudent, spuse. Nu i-e team de prpstii? De ce s-mi fie? Am umblat de attea ori pe drumul sta nct l tiu ca pe buzunarul meu (Se uit la ceasul su brar cu cifre fosforescente). n zece minute sntem la grani. O trecem cu piciorul i coborm de cealalt parte pn la Scudellatte, unde ne ateapt un om de legtur. Lsm

bitarii i pe acelai drum ne ntoarcem acas. Tensiunea nervoas a lui Tonio cretea vertiginos. Avea senzaia c i se vnzoleau matele, iar inima i juca tontoroiul n coul pieptului. Mrio opri maina dup un pilc de brazi. Scoase din cufrul din spate cele dou rucksack-uri.. Ddu pe unul din ele lui Tonio. Punei-1 n spate! Colo e grania! zise art.nd cu degetul o barier zebrat n alb i rou care se profila pe fundalul stncilor. . -iafttr^nlastic felinar ceresc, arginta peisajul, sco- ndu-i in relief contururile. Mai avea de parcurs pn la grani vreo cincizeci de pai. De dup stnci, de dup siluetele conice ale brazilor nir nite umbre. Stai pe loc i .minile sus! Tonio recunoscu siderat glasul aspru al comisarului Gatti. Mrio se rsuci pe clcie i o lu la fug ncercnd s se fac nevzut printre stnci. Cteva focuri de arm sfiar semi ntunericul. Tonio zri cu coada ochiului intr-o frntur de

secund pe camaradul su poticnindu-se i rostogolindu-se pe un povrni. Scena aceasta avu pentru el efectul unei masive doze de adrenalin. ni din loc ca un iepure. Stai! auzi iari vocea dur, de neuitat a lui Gatti, de data aceasta foarte aproape. ntoarse capul pe jumtate, n vreme ce cu mna liber scoase din hamul de sub bra pistolul. Trase din fug asupra umbrei care-1 urmrea. Glasul comisarului se auzi scrsnit. Ticlosul! Umbra se frnse n dou i ncremeni ghemuit. Fr s se opreasc, Tonio vr arma n ham i alerg s se ascund dup o stnc nalt, uria cariatid ce prea s sprijine cerul nstelat. Auzi uierul unor gloane care ricoar pe colurosul perete, de piatr. Deodat clca n gol. Rmase att de surprins, nct nici nu apuc s strige. Avu senzaia c zboar prin vid. Maele i se nnodar parc sub plexul solar. Am s mor zdrobit!" cuget ntr^o strfulgerare de luciditate. Tocmai n

clipa aceea simi sub picioare o suprafa povrnit cu pietri mult, pe care alunec vertiginos ca pe un aternut de bile. Apoi cursa-i dement se curm pe un fel de saltea moale. Nuc; deschise ochii i se uit n jur. Abia atunci i ddu seama c se oprise n ramurile unui' conifer, care1 legnau agale. Un miros proaspt de cetin i gdila nrile. Undeva, sus de tot, fascicolele de raze ale unor lanterne electrice de mn, i plimbau petele de lumin peste stncile golae, peste brazii aninai pe muchii de prpastie. Tonio sttu acolo fr s se mite. Era bucuros fiindc n cdere rucksack-ul cu bani nu se desprinsese din curelele lui. Dup un interval de timp, greu de apreciat, agitaia de sus ncet. Linitea pogor iari asupra muntelui. n urm de tot, crezu c aude zvon nelmurit de voci i scrnet de maini ndeprtndu-se pe drumul pietruit. Cnd zorii prinser s albeasc cerul i ddu seama c sttea ghemuit ntr-un fel de cuib alctuit

din crci nclcite. Dup ce se lumin bine de zi, i nghe sn-, gele n vine. Coniferele care-i frnaser rostogulul, stteau aninate pe buza unei prpstii. Nici nu-i vedea fundul. Sosise momentul s prseasc precarul su adpost. Cu team i cu infinit precauie se desprinse din mpletitura de ramuri i porni s se caere de-a builea pe povrni n sus. Trebuia s ajung la drumul de pe culme. Dar dac acolo l ateptau poliitii? Se ascunse dup un pilc de brazi i rmase la pnd. Nu-i era foame, ns i se fcuse o sete cumplit. Dar spiritul su de conservare era mai puternic dect setea. Rmase neclintit, ateiptnd" De sus, de pe osea nu se mai auzea nici un zgomot. Se ntreb dac poliitii ncetaser s-1 mai caute. Hotrt s evite orice risc, sttu "pitit pn ce nserarea se ls din nou asupra firii. Abia atunci i relu tcut ascensiunea spre drumul' pietruit. Se ntunecase cnd ajunse sus. Se uit n jur, cerce- tnd cu atenie fiecare col de stnc dup care l-ar fi

putut pndi vreun poliist. Nu zri nici o vietate. Caut maina lui Mrio, dar nu o gsi acolo unde o lsase. O luaser desigur poliitii. Se ntreb dac Mrio fusese ucis, apoi i spuse c propriei lui salvare trebuie s lase n umbr, pentru moment, orice alte preocupri. ncepu s coboare spre San Fedele. Ar fi pus rmag c toate drumurile erau supravegheate. l trecur fiori la gndul c mpucase un poliist. tia la ce sanciuni s-ar expune dac ar fi prins. Trebuia totui s ajung la Milano. Mai avea pe cap i grija pistolului. Ar putea s-1 arunce n vreo rp, dar dac arma va fi gsit, indivizii de la criminalistic vor identifica fr' dificultate pe posesorul ei. Mai nelept era s o pstreze asupra lui. Cu orice risc. n faa unei cabane cochete, proprietatea vreunui citadin dornic si petreac week-end-urile n creierii munilor, vzu o main. La adpostul ntunericului se apropie de ea. Era un Lncia de sport, decapotabil, cu burduful strns. Ferestrele cabanei

erau ntunecate. Semn bun! ... Fr zgomot, Tonio se instal la volan. n lipsa cheilor de contact, meteri cteva clipe sub tablou, fcu o legtur provizorie i puse n sfrit motorul n micare. Cu inima btndu-i sarabanda, Tonio trecu maneta n viteza ntia. Maina porni lin la vale. Trecu n viteza doua, apoi ntr-a treia. Acceler. i venea s chiuie de bucurie. i zise c toate drumurile spre Como erau desigur supravegheate. Cnd ajunse la San Fedele, n loc s o ia la dreapta, spre Como coti la stnga spre Lacul Lugano. Opri ntr-un parcaj amenajat pe margine de osea i scotoci la ntmplare compartimentele de la bord. Gsi actele mainii i un pachet de igri pe jumtate consumat. Tonio i fcu semnul crucii. Era de presupus' c Lancia, cu numr de ^Milano, fusese controlat la venire de poliie i scoas de pe listele cu suspeci. Nu-i for totui norocul. Cobor pn la Osteno, iar de acolo porni pe marginea lacului Lugano pn

la Porlezza. Crm dup accea la dreapta i se afund iari n muni, ieind la. Me- naggio, pe rmul lacului Como. Abia acum o lu n jos, spre Como., Dac norocul l va sluji, ca i pn acum, miezul nopii l va gsi la Milano. Mai avea de trecut un hop. Aa cum se ateptase, la Argegno fu oprit de un baraj al poliiei. Calculul lui se dovedise just. Toate autovehiculele care coborau dinspre valea Intelvi erau trecute prin pieptene fin. Carabinierii cercetar o list, i aruncar ochii asupra actelor Lanciei, asupra carnetului de conducere al lui Tonio, apoi l lsar s treac. Pasagerii venii dinspre nord le trezeau prea puin suspiciunile. La Como ntlni un nou baraj. Carabinierii consultar deasemenea o list, apoi i fcur semn s-i continue drumul. La 11 fr un sfert, Tonio intr n Milano pe Via Sempione i opri la trotuar, aproape de colul cu Via Massena. nainte de a cobor din Lancia, terse cu batista volanul, capacele campartimentelor de la bord.

clanele portierelor, n sfrit toate locurile unde ar i putut lsa amprente digitale. Prsi maina, i continu, drumul pe jos pn la Porta Sempione i de acolo se urc ntr-un taxi. Luase aceste msuri de precauiune, gndindu-se c poate Mrio mu rise mpucat de poliie. Numai el i-ar fi putut divulga numele. La miezul nopii se nfia n cabinetul lui Lou Tambone. Cnd l vzu intrnd pe u, marele boss ava impresia c i apare n fa o stafie. Surprinderea se transform n entuziasm exteriorizat evident 'cu moderaie cnd Tonio i nrnn geanta cu jumtate de milion de dolari. Te-ai descurcat bine! rosti admirativ Lou Tambone. Am auzit c l-ai bgat n spital pe comisarul Gatti. I-ai pltit polia. Avei vreo veste de la Mrio? ntreb Tonio prjolit de curiozitate. L-au rnit' la picior. Acum e internat n spital, sub paz.

Chipul lui Lascazo se lungi: Dac a vorbit, snt un om terminat. Tambone rse: Mrio nu vorbete. In privina asta- fii linitit! Odat pedeapsa ispit, va iei din nchisoare fr s fi rostit un cuvnt. Mrio se teme mai zdravn de legile noastre dect de legile republicii. La noi delaiunea se pedepsete cu moartea. Acum du-te i f un du! Apoi culc-te! Mine eti scutit de lucru! Tonio oft uurat: nseamn c am avut noroc, commendatore! Cei care merg cu mine au ntotdeauna noroc, Tonio! Noapte bun! Noapte bun, commendatore Dup ce rmase singur, Lou Tambone lu geanta i' fr s-i cerceteze coninutul, o vr n sertarul unei comode. i ciupi apoi vrful nasului. S aib ticlosul de Fletcher vreun amestec n treaba asta?" cuget intrigat. i aprinse o havan i i turn

whisky ntr-un pahar. Nu-1 preocupa ntr-atta pierderea milionului capturat de poliie, ct vlva care se va face n jurul lui Mrio.. Toat lumea tia c Mrio lucra pentru el, Lou. Numele i va aprea n ziare n legtur cu acest eec. Dac va fi implicat n proces, clienii si timorai i vor ncredina valorile destinate a fi exportate clandestin altor ageni mai norocoi. Lou pufi din havan. Volutele de fum albastru se ridicar spre lustra mpodobit cu sclipitori ciucuri de cristal ...

nainte de a intra n cldirea masiv, cu ziduri cenuii de fortrea, a lui Chase Manhattan Bank", Lester James 1 i pipi instinctiv portofelul ascuns n buzunarul dinuntru al hainei, spre a se asigura c nu 1-a uitat la hotel i nici nu i l-ia furat vreun pickpocket. Plin de nervozitate, se uit n susul i n josul strzii, temndu-se s nu fi fost urmrit. Edith

l nghionti dis- cret n ale: Hai, intr! Intr odat! Lester transpirase abundent, dar' nu era de vin cldura, cci dei New York-ul se prjea ntr-un magnific soare de var, dinspre ocean sufl o briz rcoroas, mprosptnd atmosfera. l ncolise ns spaima. O spaim ce-i muia picioarele i-i tia respiraia. - Ei, ce atepi? l repezi Edith. Intr! __Lester fcu o micare neterminat de parc ar fi ncercat s se smulg din rdcinile care-1 fixau de sol. i dac ne iau la ntrebri? exclam cu fric. De ce s te ia la ntrebri? Nu e un cec la-purttor? Oricine l poate ncasa! Cecul nu ne .aparine, Edith! Nimeni nu are dreptul s se mbogeasc fr cauz! O lum iar de a nceput, Lester? Am discutat chestia asta pe toate feele i am hotrt s facem o ncercare! Acum iar dai napoi?

i dac . . . Portarul galonat care strjuia intrarea i privi cu suspiciune. Ruinat cci se ddeau n spectacol tocmindu-se ca la tarab, Edith i mpinse cu putere soul. Luat prin surprindere, Lester ptrunse n cldire. Cnd se vzu n holul monumental cu ghieuri multiple, cu lume forfotitoare, cu gardieni n uniform care fceau de paz, i se muiar iari picioarele Se i vzu n dosul gratiilor nchisorii ... S ieim, Edith! se gjngvi lundu-i soia de mn i trgnd-o dup el cu energia disperrii. Cnd se pomenir n strad, cam la vreo sut de metri de intrarea Bncii, Lester se opri gfiind. Iart-m, Edith, dar . . . Replica ei l plezni ca o lovitur de bici. Laule! El o privi ndurerat i totodat, nedumerit: Dar banii nu ni se cuvin! Dac ne luau la rost? Edith l fulger cu privirea:

Eti un idioi S-a-plns cineva de pierderea acestui cec? Ai citit vreun anun n jurnal? Eu am devorat mica publicitate din toate ziarele recente. Am -frunzrit i articolele cele mai diverse. N-am gsit un rnd despre pierderea unui cec n valoare de 500.000 de dolari. Cu siguran, cei care l-au emis se tem s-i fac publicitate. De ce? Numai ei i Dumnezeu o tiu... S mergem! o ndemn Lester. Dac stm pe loc atragem atenia. Atenia cui? ripost nveninat. Pentru lumea din jur nu existm. Am ajuns s blestem cnd am ctigat premiul spunurilor Stirling". Pn a nu pleca n excursie, triam linitii n lumea noastr din Silver Creek. O lume obscur, limitat, mediocr! Zilele petrecute la Paris ne-au deschis ochii asupra paradisului cunoscut de alde noi numai dto romane, filme, ori pres. Ni s-a permis s gustm o frim infinitestimal din tortul' privilegiailor soartei. Am

ptruns pentru cteva clipe n raiul lor. Apoi ngerul a ridicat sabia i ne-a strigat cu. glas de tunet: Destul! napoiai-v n mediul vostru, cenuiu, trist, lipsit de perspective! Acolo e locul vostru! Dar eu nu mai admit viaa fad de pn acum, Lester! M-a contaminat paradisul din care ni s-a ngduit s gustm un vrf de linguri. ^ El o lu de bria: S fim realiti, Edith! S ne cunoatem lungul nasului! Da, da! S ne resemnm! Asta e cuvntul! Edith i smulse braul din strnsoarea lui. Resemneaz-te tu, dac eti incapabil s te smulgi din mediocritatea -postului tu de biet contabil ntr-un orel infect de provincie! Ii fgduiesc, Edith, de ndat ce ne vom napoia la Silver Creek voi obine o majorare a salariului. I-o voi spune verde patronului . . . Ea l privi zmbind sarcastic: 10 sau 15 dolari" sptmnal,

peste salariul tu de mizerie, cnd am putea ncasa 500.000 de dolari. M apuc nebuniile cnd m gndesc la lipsa ta de ambiie! Dac i-era de ajuns 1 postul de contabil ntr-un garaj, nu trebuia s te nsori cu mine. Eti un egoist! Puin i pas de nzuinele mele, de visurile mele . . . Lester plec nvins capul: Tocmai grija pentru tine m mpiedic s ncasez cecul. De unde tiu eu c banii nu snt ai unor mafioi care vor s li se piard urma? Ai unor afaceriti veroi vri pn n gt n cine tie ce combinaii primejdioase? Ai unor spioni pltii de puteri strine? Spionilor .nu li se ofer 500.000 de dolari, Lester! Iar dac e vorba de mafioi, ncasm banii i ne topim n lumea larg. Cu suma asta putem tri , ca nababii, mutndu-ne din ora n ora, dintro ar ntr-alta, de pe un continent pe altul, pn ni se va pierde urma. ..

Lester se uit la soia lui, ca i cnd atunci ar fi vzut-o pentru ntia oar. Eti incontient! Te-a intoxicat lectura romanelor poliiste ... Sracul de tine! rosti ea cu dispre. Lester i frec tmplele car^-i zvcneau dureros: Trebuie s gsim o soluie, Edith! Trebuie! . . . Chipul i se lumin: Predm cecul poliiei. Pgubaul va trebui s