Sunteți pe pagina 1din 97

Fundaia

Isaac Asimov Partea nti PSIHOISTORICII HARI SELDON ... nscut n anul ll.988 al Erei Galactice decedat n anul l2.069. Datele pot fi calculate mai lesne n funcie de Era Fundaional curent, cu 79 de ani nainte de anul l E.F. Nscut ntr-o familie din clasa de mijloc, pe Helicon, sectorul Arcturus (unde tatl su, potrivit unei legende de o autenticitate ndoielnic, a fost cultivator de tutun ntr-o uzin hidroponic), a dovedit de timpuriu un talent uluitor n domeniul matematicii. Anecdotele privind capacitatea sa snt nenumrate, dei unele dintre ele snt contradictorii. Se zice c la vrsta de doi ani ar fi... Fr ndoial c cele mai remarcabile contribuii ale sale au fost n domeniul psihoistoriei. La nceputul activitii sale, psihoistoria nu cuprindea dect un grup de axiome confuze; el a dezvoltat-o ntr-o tiin statistic profund. Lucrarea de cea mai mare autoritate pe care o avem pentru detalii privitoare la viaa sa este biografia scris de Gaal Dornick, care n tineree l cunoscuse pe marele matematician Hari Seldon doar cu doi ani nainte de dispariia sa. Povestea ntlnirii... ENCICLOPEDIA GALACTICAl
l

Toate citatele din Enciclopedia Galactica reproduse n continuare sm extrase din cea de-a ll6-a ediie publicat n l020 E.F. de Editura Enciclopedii Galactica Co.. Terminus, prin amabilitatea editorilor.

SE NUMEA GAAL DORNICK i era un biat simplu de la periferia Imperiului, care nu mai vzuse planeta Trantor. Mai precis, n-o vzuse n realitate. O vzuse de multe ori pe hipervideo i, ntmpltor, n impresionante transmisii tridimensionale care prezentau vreo ncoronare imperial ori edina de deschidere a Consiliului Galactic. Cu toate c trise toat viaa pe mica planet Synnax, care se rotea n jurul unei stele de la marginea Derivei spre Albastru, nu era, vezi Doamne, cu totul rupt de civilizaie. Pe vremea aceea, nici un colior al Galaxiei nu era cu totul izolat. Existau aproximativ douzeci i cinci de milioane de planete locuite n Galaxie i nici una nu datora supunere Imperiului a crui capital se afla pe Trantor. A fost ultima jumtate de secol n care s-a mai putut afirma asemenea lucru. Aceast cltorie era, fr ndoial, punctul culminant n viaa tnrului savant. Mai fusese n spaiu, aa nct acum fcea doar un voiaj fr prea mare nsemntate, i nimic mai mult. Mai exact, cltorise numai pn la unicul satelit al Synnaxului cu scopul de a obine date referitoare la mecanica derivei meteoriilor, date de care avusese nevoie pentru disertaia sa, dar, chiar dac ar fi voiajat jumtate de milion de mile ori jumtate de milion de ani-lumin, cltoria n spaiu ar fi nsemnat acelai lucru. i fcuse doar puin curaj pentru Saltul prin hiperspaiu, un fenomen pe care nu-l triai n cursul simplelor cltorii interplanetare. Saltul rmnea, i probabil va rmne pentru vecie, singura metod practic de a cltori ntre stele. Cltoria prin spaiul obinuit nu se putea desfura cu o vitez mai mare dect cea a luminii (un fragment din cunotinele tiinifice care fceau parte dintre puinele elemente cunoscute nc din zorii uitai ai istoriei umane), i zborul ctre cele mai apropiate dintre sistemele locuite ar fi nsemnat ani de zile. Prin hiperspaiu, acea regiune inimaginabil care nu era nici spaiu, nici timp, nici materie, nici energie, nici ceva anume, nici nimic, puteai traversa Galaxia, ct era ea de mare, n cteva clipe. Gaal ateptase primul dintre aceste Salturi cu oarecare spaim cuibrit n stomac i totul se terminase cu o zdruncintur nensemnat, o uoar lovitur intern care ncet cu o clip nainte de a fi fost sigur c o simise. Asta fusese tot. Apoi nava mare i strlucitoare, produs rece i impersonal a dousprezece mii de ani de progres imperial. i mai era el nsui, cu un doctorat proaspt obinut n matematic i cu o invitaie din partea marelui Hari Seldon de a merge pe Trantor pentru a se altura uriaului i ntructva misteriosului Proiect Seldon. Ceea ce Gaal atepta cu nerbdare dup dezamgirea provocat de Salt era acea prim imagine a planetei Trantor. Ddea trcoale slii de vizionare. Voletele obturatoare din oel erau ridicate la anumite ore anunate, iar el era ntotdeauna acolo, urmrind

strlucirea orbitoare a stelelor, sorbind din ochi incredibilul roi nceoat al vreunei concentrri de stele, asemenea unei aglomerri gigantice de licurici surprini n timpul micrii i nmrmurii pentru eternitate. Vzu o dat fumul rece, alb-albstrui, al unei nebuloase gazoase la mai puin de cinci ani-lumin distan de nav, ntinzndu-se ct cuprindea fereastra, ca o ndeprtat irizare lptoas, rspndind parc n ncpere un aer ngheat i disprnd din raza privirii dou ore mai trziu, dup un nou Salt. Prima imagine a Soarelui planetei Trantor aducea cu un grunte alb, pierdut ntre miliarde de altele asemntoare, i recunoscut ca atare doar pentru c fusese indicat de ctre ghidul navei. Aici, n centrul Galaxiei, stelele erau numeroase. i, cu fiecare Salt, strlucirea Soarelui devenea i mai intens, necnd restul stelelor, fcndu-le s pleasc i s se rreasc. Apru un ofier care anun: Sala de vizionare va fi nchis pentru restul cltoriei. Ne pregtim de coborre. Gaal l urm, trgndu-l de mneca uniformei ce purta emblema Nava-i-SoareleImperiului". Nu s-ar putea s m lsai aici? A dori s vd planeta Trantor. Ofierul zmbi, iar Gaal se mbujor. i ddu seama c vorbea cu un pronunat accent provincial. Vom cobor pe Trantor spre diminea. A dori s vd planeta din spaiu. A, regret, biete! Dac am fi un iaht spaial am putea s-o facem. Numai c noi coborim pe partea Soarelui. Doar nu vrei ca, dintr-un foc, s fii orbit, s te arzi i s fii i iradiat, ce zici? Gaal ddu s se ndeprteze, dar ofierul strig dup el: Oricum, Trantor nu s-ar vedea dect ca un contur neclar, copile! Mai bine i iei un bilet pentru un tur spaial de ndat ce ajungi pe Trantor. E ieftin. Gaal privi napoia lui: V mulumesc foarte mult. Ar fi fost o copilrie s se simt dezamgit, dar cum naivitatea i se potrivete la fel de bine unui brbat ca i unui copil, Gaal simi un nod n gt. Nu vzuse niciodat planeta Trantor desfurndu-se n toat splendoarea, n mrime natural, i nu anticipase c va trebui s atepte att de mult. 2 NAVA COBOR ntr-un amestec de zgomote. Auzeai sfrtul ndeprtat al atmosferei care aluneca pe lng metalul navei, uruitul constant al instalaiilor de rcire care luptau cu dogoarea provocat de frecare i duduitul tot mai domol al motoarelor ce creau decelerarea. Auzeai larma brbailor i femeilor adunndu-se n slile de debarcare i scrnetul macaralelor ridicnd bagaje, coresponden i mrfuri ctre axa navei, de unde aveau s fie mai apoi transportate ctre platforma de descrcare. Gaal simi uoara zdruncintur care era un indiciu c nava nu mai avea o micare independent, proprie, cci gravitaia ei fcuse loc de cteva ore gravitaiei planetare. Miile de pasageri sttuser rbdtori n slile de debarcare care se roteau uor, crend cmpuri de for pentru a-i regla orientarea, n funcie de direcia schimbtoare a forelor gravitaionale. Acum oamenii se micau lent pe rampele curbe de coborre ctre uile larg deschise. Gaal rmase la un pupitru ct timp bagajul su sumar i fu desfcut i apoi strns la loc cu rapiditate i pricepere. Nu acord nici o atenie nici faptului c viza i fu inspectat i tampilat. Deci asta era Trantor! Aici, gravitaia prea puin mai mare dect pe Synnax, planeta natal, aerul ceva mai dens, dar se va acomoda. Se ntreb dac avea s se obinuiasc cu imensitatea. Cldirea Debarcrii era impresionant; acoperiul i se pierdea n nlime. Gaal i imagin chiar c dedesubtul acelei imensiti se puteau forma nori. Nu putea s vad peretele opus; doar oameni, pupitre i pardoseala care devenea neclar i nceoat. Brbatul de la pupitru i se adres din nou, uor iritat: Mic, Dornick! Trebui s se uite iar la viz pn s-i reaminteasc propriul nume. Gaal bigui: ncotro... unde...? Brbatul i indic cu degetul: Pentru taxiuri la dreapta, i a treia la stnga. Gaal se urni i vzu licrind nvrtejiri suspendate n aer, care l anunau: TAXIURI

SPRE TOATE DIRECIILE. De ndat ce Gaal se ndeprt, din mulimea anonim se deta o siluet, se opri la pupitru, ddu afirmativ din cap i-l urm pe tnrul imigrant. Ajunsese la timp pentru a auzi destinaia lui Gaal. Gaal se trezi lng o balustrad. Pe micul indicator se putea citi: Supraveghetor". Funcionarul l ntreb fr s ridice privirea: ncotro? Gaal nu era sigur, dar cteva secunde de nehotrre nsemnau ali i ali oameni care se adugau continuu irului ce se formase n urma lui. Supraveghetorul l privi: ncotro? Gaal nu prea avea bani, dar era vorba doar de o noapte, dup care va avea o slujb. ncerc s par nonalant: Un hotel bun, v rog. Supraveghetorul nu fu impresionat: Toate snt bune. Numii unul. Cel mai apropiat, v rog, spuse Gaal disperat. Supraveghetorul atinse un buton. n clipa aceea, se form o linie subire de lumin pe pardoseal, rsucindu-se printre altele care strluceau, cnd mai aprins, cnd mai stins, n diferite culori i nuane. Gaal se trezi innd n mn un tichet care lumina slab. Supraveghetorul preciza: Unu virgul doisprezece. Gaal se cotrobi prin buzunare dup monede i ntreb: Unde merg? Urmeaz lumina. Tichetul va strluci atta vreme ct mergi n direcia corect. Gaal ridic privirea i porni. Sute de oameni circulau prin sal, fiecare urmndu-i drumul, cernndu-se i filtrndu-se prin puncte de intersecie pentru a ajunge la destinaiile lor. Cnd drumul su se sfri, un brbat mbrcat ntr-o uniform lucitoare i nou, confecionat din material plasto-textil n culori stridente de galben i albastru, ntinse minile i-i lu cele dou valize. Linie direct ctre Luxor, spuse el. Brbatul care-l urmrea pe Gaal l auzi pe acesta spunnd: Foarte bine", i-l vzu urcndu-se n vehiculul cu bot teit. Taxiul se ridic drept n sus. Gaal rmase cu ochii pironii pe fereastra transparent curbat i, uimit de senzaia de zbor n interiorul unei structuri nchise, se ag instinctiv de scaunul pilotului. Nemrginirea se contract i oamenii devenir furnici ntr-o distribuie aleatorie. Scena continu s se micoreze i ncepu s alunece napoi. n fa se afla un zid. Pornea de undeva, de sus, i se extindea spre nalt, pn cnd ochiul nu-l mai putea zri. Era strpuns de guri ca nite guri de tunel. Taxiul lui Gaal se ndrept spre una dintre ele, apoi plonj nuntru. Pentru o clip, Gaal se ntreb cum de putea pilotul s aleag un tunel anume dintre attea altele. Acum era ntuneric, doar cte o licrire trectoare a vreunui semnal mai strlumina bezna. Aerul vibra sonor n viteza vehiculului. Mai apoi, Gaal se aplec n fa, mpotriva decelerrii, i taxiul ni afar din tunel, cobornd din nou la nivelul solului. Hotel Luxor, fcu, inutil, pilotul. l ajut pe Gaal s-i care bagajele, accept un baci de o zecime de credit cu un aer preocupat, lu un pasager care atepta i se nl iari. n tot acest timp, din clipa debarcrii, nu vzuse un crmpei de cer.

TRANTOR ... La nceputul celui de-al treisprezecelea mileniu, aceast tendin atinse apogeul. Ca centru al Guvernului imperial, vreme de sute de generaii, i situat n regiunile centrale ale Galaxiei, printre cele mai populate i cele mai avansate lumi ale sistemului, era imposibil s nu fie cea mai dens i bogat aglomerare de umanitate pe care o cunoscuse vreodat Rasa. Progresnd n mod constant, urbanizarea sa atinsese ultimele limite. Toat

suprafaa de aptezeci i cinci milioane de mile ptrate a planetei Trantor era o singur metropol. ntr-un moment culminant, populaia depise cu mult patruzeci de miliarde de oameni. Aceast populaie enorm se ocupa aproape exclusiv de treburile administrative ale Imperiului i era mai tot timpul insuficient pentru a face fa dificultilor acestei sarcini.(Este demn de amintit c imposibilitatea administrrii judicioase a Imperiului Galactic sub neinspirata conducere a ultimilor mprai a constituit un factor esenial al prbuirii sale). Zi de zi, flote ntregi de nave, ce puteau fi numrate cu zecile de mii, aduceau produsele a douzeci de lumi la mesele locuitorilor de pe Trantor. Dependena sa de lumile exterioare pentru asigurarea hranei, de fapt, pentru asigurarea tuturor celor necesare traiului, a fcut ca Trantor s devin din ce n ce mai vulnerabil n faa unei cuceriri prin asediere. n ultimul mileniu al Imperiului, numeroase revolte, ce izbucneau cu o frecven deja plictisitoare, i-au fcut pe mprai s neleag, rnd pe rnd, aceast vulnerabilitate i politica imperial a fost dedicat aproape exclusiv protejrii sensibilei aorte a planetei Trantor... ENCICLOPEDIA GALACTICA 3 GAAL NU ERA SIGUR dac soarele strlucea, mai bine-zis, dac era zi sau noapte. Nu ndrznea s ntrebe, ntreaga planet prea s triasc sub o carapace de metal. Masa pe care abia o servise fusese etichetat drept prinz, dar erau multe planete care triau conform unui orar-standard, ce nu acorda nici cea mai mic atenie alternanei, probabil suprtoare, dintre zi i noapte. Vitezele de rotaie ale planetelor erau diferite, iar el nu tia nimic despre Trantor. La nceput, urmase srguincios inscripiile pn la ncperea Soarelui" i nu descoperi dect c aceasta era o sal destinat bronzrii sub radiaii artificiale. Zbovi cteva clipe, apoi se ntoarse n holul principal al Luxorului. Se adres funcionarului de la recepie: De unde a putea cumpra un bilet pentru un tur planetar? Chiar de aici. Cnd va pleca? Tocmai l-ai pierdut. Urmtorul va fi mine. Putei cumpra un bilet i v vom rezerva un loc. Of, mine va fi prea trziu. Va trebui s merg la Universitate. Nu exist vreun turn de observaie ori ceva de genul acesta? Vreau s zic, n aer liber. Bineneles! V vnd un bilet, dac dorii. Permitei-mi, mai nti, s verific dac nu cumva plou. Aps o clap aflat la ndemn i citi textul care defila pe un ecran. Gaal citi o dat cu el. Funcionarul spuse: Vreme bun. Dac stau s m gndesc bine, acum este sezonul secetos. Adug plin de solicitudine: Nu prea m intereseaz ce se ntmpl pe-afar. Ultima oar am ieit n aer liber acum vreo trei ani. Vezi o dat, i cam asta-i tot, nelegei? Poftii biletul! Liftul special din spate. Scrie pe el: Spre turn". Acela e. Liftul era un model nou, care funciona pe baza respingerii gravitaionale. Gaal intr, urmat de ali oameni. Operatorul nchise un contact i Gaal se simi suspendat n aer n clipa n care gravitaia deveni zero; apoi, n timp ce liftul accelera, i mai recapt din greutate. Urm decelerarea i picioarele i se desprinser de pe podea. Scoase un sunet acut de surpriz. Operatorul i se adres cu un glas rguit: Fixai picioarele sub bar. N-ai citit anunul? Ceilali fcuser ntocmai. i zmbir n timp ce el ncerca disperat i zadarnic s coboare, inndu-se de perete. Pantofii lor erau prini sub barele de crom care traversau podeaua n linii paralele, la distan de dou picioare una de alta. Observase barele acelea cnd intrase, dar le ignorase. Apoi, o mn ntins l trase n jos. Mulumi dintr-o rsuflare, moment n care liftul se opri. Pi pe o teras deschis, scldat ntr-o strlucire orbitoare care i fcu s nchid ochii. Brbatul din partea cruia primise acea mn salvatoare se afla chiar n spatele lui. Acesta i spuse amabil: Locuri din belug. Aa se pare. (Porni spre scaune ca un automat, apoi se opri.) Dac nu v suprai, voi rmne o clip lng balustrad. A vrea s arunc o privire. Brbatul i fcu un semn aprobator, plin de nelegere, iar Gaal se aplec peste balustrad, care-i venea pn la umr, i sorbi din ochi panorama ce se deschidea n faa

lui.

Pmintul era pierdut n pienjeniul din ce n ce mai dens de structuri fcute de om. Nu putu vedea dect un orizont din metal ntinzndu-se pe cer, cenuiu i uniform, i nelese pe dat c aa arta ntreaga suprafa a planetei. Nu detect nici o micare cteva nave de agrement se profilau lenee pe cer dar, cu toate acestea, reui s neleag c traficul nebunesc al miliardelor de oameni se desfura dedesubtul nveliului metalic al lumii. Nu se vedea nimic verde nici iarb, nici sol, nici un fel de via, n afar de cea uman. Undeva, pe aceast lume, pricepu el confuz, se afla palatul mpratului, aezat n mijlocul unei suprafee de o sut de mile ptrate de sol natural, nverzit, cu copaci, presrat cu flori n toate culorile curcubeului, o mic insul n mijlocul unui ocean de oel; poate era chiar la zece mii de mile deprtare, ns nu putea fi vzut de aici. Va trebui s fac turul acela ct de curnd! Suspin adnc i nelese c se afla, n sfrit, pe Trantor, pe planeta care era centrul ntregii Galaxii i smburele rasei umane. Nu vzu nave cu alimente. Nu putea percepe vulnerabila aort care lega cele patruzeci de miliarde de locuitori de pe Trantor de restul Galaxiei. Era contient doar de fapta cea mai mrea a omului: sfidtoarea cucerire total i irevocabil a unei lumi. Se ndeprt cu privirea pierdut n gol. Amicul su din lift i art un scaun alturat celui pe care sttea, i Gaal se aez. Brbatul zmbi: M numesc Jerril. Pentru prima oar pe Trantor? Da, domnule Jerril Eram sigur. Jerril e numele meu mic. Trantor te captiveaz dac ai un temperament poetic. Totui, locuitorii lui nu urc mai niciodat aici. Nu le place i devin nelinitii, chiar nervoi. Nervoi! Apropo, numele meu este Gaal. De ce oare asemenea iritare? Mie mi se pare splendid. E doar o prere subiectiv, Gaal. Dac te-ai nscut ntr-un cubicul, ai crescut ntrun coridor i lucrezi ntr-o celul, dac i petreci concediul ntr-o sal de bronzare aglomerat, atunci faptul c urci aici i nu mai ai nimic altceva deasupra capului dect cerul s-ar putea s-i declaneze o criz de nervi. Dup ce mplinesc cinci ani, copiii snt silii s urce aici o dat pe an. Nu-mi dau seama dac asta le face bine, dar cnd ajung aici nu se mai satur privind i n timpul primelor vizite plng pn ce fac convulsii. Serios. Ar trebui ca imediat ce snt nrcai s nceap s fac o cltorie ca aceasta mcar o dat pe sptmin. Desigur, n-ar avea mare importan, urm el. Dar ce-ar fi dac n-ar mai veni deloc aici? Ei snt fericii acolo, jos, unde conduc treburile Imperiului. Ct de sus crezi c sntem? Jumtate de mil, spuse, i se ntreb dac asta trda cumva naivitate. Trebuie s fi fost chiar naivitate, din moment ce Jerril chicoti. Nu, doar cinci sute de picioare. Poftim? Dar liftului i-au trebuit aproape... tiu. Dar i-a trebuit mult timp pn s ajung la nivelul solului. Trantor este o reea de tuneluri la peste o mil sub suprafa. E ca un aisberg. Nou zecimi rmn nevzute. La linia rmurilor, ptrunde chiar pn la cteva mile n subsolul oceanului. De fapt, am mers att de adnc nct puteam utiliza diferena de temperatur dintre sol i locuri situate la cteva mile adncime pentru a ne asigura toat energia necesar. tiai? Nu. Mi-am nchipuit c folosii generatoare atomice. Le-am folosit cndva. Aceast energie este mai ieftin. Aa cred i eu. Dar tu, ce prere ai? Pentru o clip, amabilitatea brbatului se transform n iretenie. Prea aproape perfid. Gaal ezit, cutnd un rspuns: Splendid, spuse, repetndu-se. n vacan? n cltorie? ntr-un turneu? Nu chiar. Mai precis, am vrut dintotdeauna s vizitez Trantor, dar am venit aici n primul rnd pentru o slujb. Aha! Gaal se simi dator s explice: O slujb la Proiectul doctorului Seldon, de la Universitatea din Trantor. Raven Seldon?l (Raven corb (joc de cuvinte) (n. t.) A, nu. Cel la care m refer este Hari Seldon, psihoistoricul Seldon. Nu cunosc nici un Raven Seldon. La Hari m refer i eu. I se spune Corbul. Prevestete mereu dezastre. Da? Gaal era sincer uimit.

el?

Bineneles, trebuie s tii i asta. (Jerril nu mai zmbea.) i vii s lucrezi pentru

Da, sigur, snt matematician. De ce spunei c prezice dezastre? Ce fel de dezastre? mi pare ru, dar n-am nici cea mai vag idee. Am citit ziarele pe care le public doctorul Seldon i grupul lui. Se ocup de teorii matematice. Da, public. (Gaal se simi stnjenit.) Cred c m voi duce n camera mea, spuse el. Snt foarte ncntat c v-am cunoscut. Jerril flutur indiferent mna n semn de rmas bun. Gaal gsi n camera sa un brbat care-l atepta. Fu att de surprins pentru moment nct nu putu s pun obinuita ntrebare care-i veni pe buze: Ce cutai aici?" Brbatul, cu ochii albatri i foarte strlucitori, se ridic. Era n vrst, aproape chel i chiopta uor. Cu o clip nainte ca mintea dezorientat a lui Gaal s asocieze chipul cu imaginea pe care o vzuse de attea ori n filme, acesta spuse: Snt Hari Seldon.

PSIHOISTORIA ...Gaal Dornick, folosind concepte non-matematice, a definit psihoistoria ca fiind ramura matematicii care se ocup cu reaciile conglomeratelor umane fa de stimulii sociali i economici dai... ...n toate aceste definiii, este implicat presupunerea c conglomeratul uman n discuie trebuie s fie suficient de mare pentru a permite o tratare statistic valabil. Mrimea necesar a unui astfel de conglomerat poate fi determinat cu ajutorul Primei Teoreme a lui Seldon, care... O alt presupunere necesar este ca conglomeratul uman s nu fie el nsui contient de analiza psihoistoric, pentru ca reaciile sale s fie cu adevrat aleatorii... Baza oricrei psihoistorii serioase o constituie dezvoltarea Funciilor Seldon, care evideniaz proprieti congruente cu cele ale acelor fore sociale i economice care... ENCICLOPEDIA GALACTICA 4 BUN ZIUA, domnule, spuse Gaal. tii, eu... Nu credeai c ne vom ntlni cu o zi mai devreme, aa-i? n mod normal, n-ar fi trebuit, dar, dac vrem s folosim serviciile tale, trebuie s acionm rapid. Devine din ce n ce mai greu s obin recrui. Nu neleg, domnule. Ai vorbit cu un brbat n turnul de observaie? Da. Numele lui mic e Jerril. Altceva nu mai tiu despre el. Numele nu reprezint nimic. E un agent al Comisiei pentru Sigurana Public. Tea urmrit nc de la spaioport. Dar de ce? mi pare ru, dar snt tare nelmurit. Omul din turn nu i-a spus nimic despre mine? Gaal ezit: V-a numit Seldon Corbul. i-a explicat de ce? A spus c prezicei dezastre. Aa e. Ce nseamn Trantor pentru tine? Toat lumea prea s-l iscodeasc n legtur cu Trantor. Gaal se simi incapabil s dea un rspuns care s depeasc simplul: Splendid". Spui asta fr s raionezi. Ce prere ai despre psihoistorie? Nu m-am gndit niciodat la aceste probleme. Tinere, nainte de a ne despri, vei nva s aplici psihoistoria la toate problemele n mod natural, noteaz. Seldon scoase din nveliul su calculatorul pe care-l inea la centur. (Se spunea c avea ntotdeauna, sub pern, un calculator pe care-l utiliza n momentele de insomnie.) Suprafaa lui cenuie i mat era uor uzat de atta folosin. Degetele agile ale lui Seldon, ptate de vrsta naintat, fremtar pe tastele calculatorului, pe ecranul su cenuiu, pn ce licrir simbolurile roii. Aceasta reprezint starea Imperiului n momentul de fa?

Atept. Bineneles c nu este o reprezentare complet, spuse Gaal ntr-un trziu. Nu, nu este complet, aprob Seldon. M bucur c nu accepi orbete vorbele mele. Este, totui, o aproximare care va servi pentru a demonstra propoziia. De acord? Da, cu condiia unei verificri ulterioare a derivatei funciei. Gaal evit cu grij orice posibil curs. Bun. Adaug la aceasta posibilitatea cunoscut a asasinatelor Imperiale, a revoltelor viceregale, a recurenei actuale de perioade de criz economic, a scderii ritmului de explorri planetare i a... Continu. Pe msur ce fiecare element era menionat, noi simboluri apreau sub atingerea degetelor sale i se contopeau cu funcia de baz, care se dezvolta i se modifica. Gaal l opri o singur dat: Nu neleg valabilitatea acelei transformri de grup. Seldon o repet mai rar. Dar acest lucru se obine prin intermediul unei operaiuni sociale interzise. Exact. Lucrezi rapid, dar nu ndeajuns de iute. Nu este interzis n aceast conexiune. Acum o voi face prin extensii. Procedeul fu mai anevoios i mai lung, dar, cnd Seldon ajunse la sfrit, Gaal recunoscu umilit: Acum pricep. n cele din urm, Seldon se opri: Acesta va fi Trantor peste cinci secole. Ce interpretare dai? Ia spune. l privi cu luare-aminte i atept. Nevenindu-i s cread, Gaal spuse: Distrugere total! Pi asta-i imposibil. Trantor n-a fost niciodat... Seldon era animat de o emoie intens care arta c numai trupul i mbtrnise: Hai, uurel. Ai vzut cum s-a ajuns la acest rezultat. Exprim totul n cuvinte. Las o clip deoparte simbolismul cifrelor. Pe msur ce Trantor se specializeaz, spuse Gaal, el devine din ce n ce mai vulnerabil, mai puin capabil s se apere singur. Pe lng asta, cu ct va deveni mai mult centrul administrativ al Imperiului, cu att va fi un trofeu tot mai rvnit. Pe msur ce succesiunea imperial devine tot mai nesigur i luptele dintre marile familii tot mai acerbe, responsabilitatea social scade i tinde s dispar. Suficient. i ce crezi despre probabilitatea numeric a distrugerii totale n mai puin de cinci secole? N-a putea s-mi spun prerea. Eti sigur c poi obine o difereniere de cmp? Gaal se simi ncorsetat. Nu i se oferi calculatorul. Seldon l inea departe de privirea lui. Calcul furios i fruntea i se mbrobon de sudoare. Aproximativ optzeci i cinci la sut? Nu-i ru, spuse Seldon, uguindu-i buza inferioar, dar nici foarte bine. Cifra real este nouzeci i doi virgul cinci la sut. Prin urmare, dumneavoastr sntei numit Seldon Corbul? ntreb el. N-am vzut aa ceva n ziare. Bineneles c nu. Nu se poate da publicitii. Crezi c Imperiul i-ar putea dezvlui astfel slbiciunea? Se demonstreaz foarte uor prin psihoistorie. ns unele dintre rezultatele noastre au ajuns la urechile aristocraiei. Foarte ru. Nu neaprat. S-a inut seama de toate elementele. De aceea sntei urmrit? Da. Tot ce ine de proiectul meu este investigat. Sntei n pericol, domnule? A, da! Exist probabilitatea de unu virgul apte la sut s fiu executat, dar bineneles c asta nu va zdrnici proiectul. Am luat i acest lucru n calcul. Hai, nu-i nimic. Ne ntlnim mine la Universitate, presupun. Desigur, spuse Gaal.

COMISIA SIGURANEI PUBLICE ...Clica aristocratic a venit la putere dup asasinarea lui Cleon I, ultimul din familia Entun. n mare, aristocraia a constituit un element de ordine n cursul secolelor de instabilitate i nesiguran ale Imperiului. n mod obinuit, sub controlul marilor familii Chen i Divan, aristocraia a degenerat, devenind un

instrument orb pentru meninerea unui statu-quo... Ca putere n stat, aristocraia nu a fost ndeprtat dect dup urcarea pe tron a ultimului mprat puternic, Cleon al II-lea. Primul Comisar ef... ...ntr-un fel, momentul declanrii declinului Comisiei poate fi considerat procesul lui Hari Seldon, cu doi ani nainte de nceputul Erei Fundaionale. Acel proces este descris n biografia lui Hari Seldon, scris de Gaal Dornick... ENCICLOPEDIA GALACTICA 5 GAAL nu-i ndeplini promisiunea. A doua zi diminea fu trezit de o sonerie discret. Rspunse, i vocea funcionarului de la recepie, la fel de discret, politicoas, dar ct se poate de dezaprobatoare, l inform c era n stare de arest din ordinul Comisiei pentru Sigurana Public. Gaal merse glon la u i vzu c nu se mai deschidea. N-avea dect s se mbrace i s atepte. Venir dup el i l duser n alt ncpere, dar era totui reinut. Aici fu interogat deosebit de politicos i totul se petrecu foarte civilizat. Le explic anchetatorilor c era provincial, din Synnax, le ddu detalii despre colile absolvite, le spuse c obinuse un titlu de doctor n matematic n urm cu ctva timp. Solicitase un post n echipa doctorului Seldon i fusese acceptat. Repet aceste detalii de cteva ori, dar ei reveneau mereu la ntrebarea de ce se alturase Proiectului Seldon. De unde auzise de el, care aveau s-i fie nsrcinrile, ce instruciuni primise, cu ce se ocupa. Rspunse c nu tie. Nu primise instruciuni secrete. El era doar savant i matematician. Nu-l interesa politica. ntr-un trziu, unul dintre amabilii si inchizitori l ntreb: Cnd va fi distrus Trantor? Gaal rmase descumpnit: N-a putea vorbi despre asta potrivit propriilor cunotine. Ai putea spune care este situaia din punctul de vedere al altcuiva? Cum a ndrzni n numele altcuiva? i era cald i simea ceva ca o dogoare. Inchizitorul l ntreb: Te-a informat cineva despre o asemenea posibilitate de distrugere? A stabilit o dat? (i pentru c tnrul ezita, continu.) Ai fost urmrit, doctore. Eram la spaioport cnd ai sosit la turnul de observaie i, bineneles, am putut asculta conversaia ta cu doctor Seldon. n cazul acesta cunoatei prerile sale n problema care v intereseaz, spuse Gaal. Probabil. Dar am vrea s le auzim din gura ta. El crede c Trantor va fi distrus peste cinci secole. A dovedit asta... ... matematic? Da, rspunse Gaal sfidtor. Susii c... acest calcul matematic este valabil, presupun. Dac doctor Seldon garanteaz, atunci este valabil. Deci, vom reveni. Stai. Am dreptul la un avocat. Solicit s mi se respecte drepturile de cetean al Imperiului. i se vor respecta. Aa se i ntmpl. n ncpere intr curnd un brbat nalt, al crui chip prea alctuit numai din linii verticale, i att de slab, nct te fcea s te ntrebi dac trsturile lui se puteau destinde ntr-un zmbet. Gaal l privi rvit i fr vlag. Nu trecuser nici treizeci de ore de cnd era pe Trantor i i se ntmplaser attea. Snt Lors Avakim. Doctor Seldon m-a solicitat pentru a v reprezenta, spuse brbatul. Adevrat? Pi atunci ascultai. Cer imediat o audien la mprat. Snt reinut fr nici un motiv. Snt absolut nevinovat. nsoindu-i vorbele cu o zvcnire a braelor, adug: Trebuie s-mi fixai imediat o audien la mprat. Atent, Avakim golea pe podea coninutul unei mape. Dac Gaal ar fi avut tria necesar, ar fi putut vedea formularele legale Cellomet; din folie metalic, adaptate pentru a fi introduse ntr-o minuscul capsul personal. Ar mai fi putut recunoate un nregistrator de buzunar. Fr s acorde vreo atenie izbucnirii lui Gaal, Avakim ridic ntr-un trziu privirea

spre el i spuse: Comisia va avea, fr ndoial, o raz-spion ndreptat asupra discuiei noastre. Asta ncalc legea, dar o vor folosi Gaal strnse din dini. i totui, spuse Avakim aezndu-se, nregistratorul pe care-l am pe mas i care, de altfel, este unul cu totul obinuit, dup toate aparenele, i-i face bine datoria are proprietatea suplimentar de a ecrana raza-spion. Nu-i vor da seama de lucrul acesta imediat. Deci pot vorbi fr grij. Bineneles. Atunci vreau o audien la mprat. Avakim surse rece i se vzu c, la urma-urmei, era loc pentru un zmbet pe chipul lui. Sntei din provincie, spuse. Acest lucru nu-mi anuleaz dreptul de a fi cetean al Imperiului. Am aceleai drepturi ca i dumneavoastr sau ca oricare alt membru al acestei Comisii pentru Sigurana Public. Nendoielnic. Numai c, n calitate de provincial, nu nelegei viaa de pe Trantor aa cum este ea. Nu exist audiene la mprat. i cui te poi adresa n afara acestei Comisii? Exist alte ci? Nici una. Practic, nu ai posibilitatea recursului. Legal vorbind, putei solicita o audien la mprat, dar n-o vei primi. mpratul de astzi nu e mpratul dinastiei Entun, nelegei? mi pare ru, dar Trantor se afl n minile familiilor aristocratice, ai cror membri compun Comisia pentru Sigurana Public. Aceasta este o evoluie care a fost anticipat de mult de ctre psihoistorie. Chiar aa? ntreb Gaal. n cazul acesta, dac doctor Seldon poate anticipa istoria planetei Trantor la cinci sute de ani distan... O poate anticipa cu o mie cinci sute de ani. Fie i cu o mie cinci sute. De ce n-a putut anticipa ieri evenimentele acestei diminei, ca s m pun n gard? Nu, mi pare ru. (Gaal se aez i-i rezem capul de palma transpirat.) neleg foarte bine c psihoistoria este o tiin statistic i nu poate anticipa cu precizie viitorul unui singur om. V dai seama acum de ce snt suprat? V nelai. Doctor Seldon tia c vei fi arestat n aceast diminea. Poftim? E neplcut, dar adevrat. Comisia pare din ce n ce mai ostil fa de activitile sale. Noii membri care s-au alturat n ultimul timp grupului su au fost tot mai icanai. Diagramele arat c, spre folosul nostru, problema ar putea fi adus acum la un punct culminant. Comisia s-a micat destul de lent, astfel c doctor Seldon v-a putut vizita ieri n scopul de a fora puin lucrurile. Acesta a fost motivul. Gaal rmase fr grai: Nu admit... V rog, era necesar. N-ai fost ales din motive personale. Trebuie s nelegei c planurile doctorului Seldon, care snt ntocmite pe baza calculelor matematice la care se lucreaz de peste optsprezece ani, includ toate posibilitile cu probabiliti semnificative. Aceasta este una dintre ele. Am fost trimis aici doar cu scopul de a v asigura c nu avei motive de ngrijorare. Totul se va sfiri cu bine; acelai lucru e valabil i pentru Proiect i pentru dumneavoastr, desigur, n limite probabilistice rezonabile. Care snt cifrele? ntreb Gaal. Pentru Proiect, nouzeci i nou virgul nou la sut. i pentru mine? Mi s-a comunicat c aceast probabilitate este de aptezeci i apte virgul doi la sut. Atunci exist mai mult de o ans din cinci c voi fi condamnat la nchisoare sau la moarte. Ultima este sub unu la sut. Aa, deci. Cnd e vorba de viaa unui om, calculele nu nseamn mai nimic. Trimitei-l pe doctor Seldon la mine. Din pcate, nu pot. i doctor Seldon este arestat. Ua se deschise violent nainte ca Gaal, care ncerc s se ridice n picioare, s articuleze un nceput de exclamaie. Intr un paznic, merse ctre mas, ridic nregistratorul, l examina pe toate prile, i-l bg n buzunar. Avakim spuse calm: Am nevoie de instrumentul acela. V vom da unul care nu creeaz cmpuri parazitare, domnule Consilier. n acest caz, am terminat discuia. Gaal l urmri plecnd, apoi rmase singur.

6 PROCESUL (Gaal presupuse c nu greea numindu-l astfel, dei, din punct de vedere legal, se asemna prea puin cu complicatele tehnici procesuale despre care citise) nu inuse mult. Era n a treia zi de desfurare. Totui, lui Gaal i era peste putin ca, printr-un efort de memorie, s-i aminteasc cum ncepuse. n ceea ce-l privea, nu-l prea ncoliser cu ntrebri. Artileria grea fusese ndreptat asupra doctorului Seldon, care, cu toate acestea, sttea imperturbabil. Pentru Gaal, el rmsese singurul punct stabil pe lume. Publicul, redus ca numr, era compus exclusiv din Baroni ai Imperiului. Presa i marele public fuseser excluse i, probabil, foarte puini oameni tiau despre procesul care i se intentase lui Seldon. Fa de acuzai adoptaser o atitudine ostil, prea puin disimulat. Cinci membri ai Comisiei pentru Sigurana Public stteau la masa ridicat pe un podium. Purtau uniforme de culoare auriu-stacojie i berete din plastic, care le stteau fix pe capete i care erau nsemnele funciei lor judectoreti. La centru sttea comisarul-ef Linge Chen. Gaal nu mai vzuse pn atunci un lord att de important i-l privea fascinat. Chen abia de spusese cteva cuvinte pe parcursul ntregului proces. Lsase foarte bine s se neleag c vorba mult era sub demnitatea lui. Avocatul Comisiei i consult notiele i audierea ncepu cu Seldon aflat nc n boxa acuzailor: ntrebare: S vedem, doctore Seldon. Ci oameni snt angajai n prezent n proiectul al crui ef sntei? Rspuns: Cincizeci de matematicieni. : Incluzndu-l i pe doctor Gaal Dornick? R: Doctor Dornick este al cincizeci i unulea. : Aha, deci avem cincizeci i unu? Facei un efort de memorie, doctore Seldon. Poate snt cincizeci i doi sau cincizeci i trei?! Ori poate mai muli? R: Practic, doctor Dornick nu s-a alturat organizaiei mele. Cnd o va face, va fi cel de-al cincizeci i unulea membru. Acum snt cincizeci, aa cum am spus. : Nu cumva aproximativ o mie? R: Matematicieni? Nu. : N-am spus matematicieni. Snt o mie n toate specialitile? R: n toate specialitile, cifra ar putea fi corect. : Ar putea? Eu susin c este. Susin c numrul oamenilor angajai n proiectul dumneavoastr se ridic la nouzeci i opt de mii cinci sute aptezeci i doi. R: Cred c punei la socoteal i femeile, i copiii. : (cu vocea ridicat) Nouzeci i opt de mii cinci sute aptezeci i dou de persoane doresc s declar. Nu este nevoie s m obstrucionai. R: Accept cifrele. : (apelnd la notie) S lsm deoparte acest aspect i s abordm o alt problem pe care am discutat-o deja, ntr-o oarecare msur. Vrei s repetai, doctore Seldon, prerile dumneavoastr privind viitorul planetei Trantor? R: Aa cum am declarat, i o declar din nou, Trantor va fi un morman de ruine n mai puin de cinci secole. : Nu considerai aceast declaraie drept lipsit de loialitate? R: Nu, domnule. Adevrul tiinific se afl deasupra loialitii i trdrii. : Sntei sigur c declaraia dumneavoastr reprezint adevrul tiinific? R: Da. : Pe ce baze? R: Pe baza matematicii psihoistorice. : Putei dovedi c aceast matematic aduce argumente valabile? R: Doar unui alt matematician. : (cu un zmbet) Pretindei, prin urmare, c adevrul dumneavoastr are o natur att de esoteric nct depete capacitatea de nelegere a unui om simplu. Eu cred c adevrul ar trebui s fie mai limpede, mai puin misterios i mai accesibil oricui. R: Prezint dificulti doar pentru unele creiere. Fizica transferului de energie, pe care o cunoteam sub numele de termodinamic, a fost adevrat i clar de-a lungul ntregii istorii a umanitii, nc din epocile mitice, dar, cu toate acestea, s-ar putea s existe oameni, chiar dintre cei prezeni aici, crora le-ar fi imposibil s proiecteze un motor. Fie ei chiar oameni cu o inteligen deosebit. M ndoiesc, de exemplu, c educaii comisari...

n acest moment, unul dintre comisari se aplec spre avocat. Cuvintele nu-i putur fi auzite, dar uieratul vocii sale trda o anume duritate. Avocatul roi i l ntrerupse pe Seldon. : Nu sntem aici pentru a asculta discursuri, doctore Seldon. S presupunem c vai expus prerea. Dai-mi voie s v sugerez c prezicerile dumneavoastr privind dezastrul ar putea s aib menirea de a distruge ncrederea opiniei publice n Guvernul imperial n scopuri pe care le urmrii dumneavoastr... R: Nu este adevrat. : Dai-mi voie s sugerez c dumneavoastr intenionai s susinei c pentru o bun perioad de timp anterior aa-zisei ruinri planeta Trantor va fi afectat de diferite tipuri de tulburri. R: Corect. : i c, prin simpla prezicere pe care o facei, sperai s producei aceast ruin i s avei n acel moment la dispoziie o armat de o sut de mii de oameni. R: n primul rnd, nu este adevrat. i dac ar fi, cercetrile v vor arta c ceva mai mult de zece mii dintre oamenii mei snt la vrsta recrutrii, dar c nici unul dintre ei nu are pregtire militar. : Acionai n numele cuiva? R: Nu snt n solda nimnui, domnule avocat. : Sntei ntru totul dezinteresat? Servii tiina? R: Da. : Atunci s vedem cum o servii. Poate fi schimbat viitorul, doctore Seldon? R: Evident. Acest tribunal ar putea sri n aer n urmtoarele ore, dar s-ar putea s nu se ntmple aa ceva... Dac s-ar ntmpla, viitorul ar fi nendoielnic schimbat n cteva aspecte minore. : V ndeprtai de la subiect, doctore Seldon. Poate fi schimbat istoria integral a rasei umane? R: Da. : Cu uurin? R: Nu. Cu mare greutate. : De ce? R: Tendina psihoistoric a unei planete att de dens populate conine o mare inerie. Pentru a i-o modifica, trebuie s ntlneasc ceva care s posede o inerie similar. Fie c vor fi implicai un numr la fel de mare de oameni, fie c numrul lor va fi relativ mic, va trebui luat n calcul o perioad extrem de lung de timp pentru a efectua schimbarea, nelegei? : Cred c da. Deci, Trantor nu va deveni o ruin dac foarte muli oameni hotrsc s acioneze n aa fel nct s mpiedice acest lucru. R: Exact. : O sut de mii de oameni? R: Nu, domnule. Snt prea puini. : Sntei sigur? R: inei seama c Trantor are o populaie de patruzeci de miliarde de locuitori. inei apoi seama c tendina care conduce la ruin nu aparine numai planetei Trantor, ci Imperiului ca ntreg, iar Imperiul conine aproximativ un cvintilion de fiine umane. : neleg. Atunci, probabil c o sut de mii de oameni pot schimba tendina dac ei i urmaii lor trudesc vreme de cinci sute de ani. R: M tem c acest lucru nu este posibil. Cinci sute de ani e prea puin. : n cazul acesta, doctore Seldon, nu ne rmne dect s tragem concluziile din declaraiile dumneavoastr. Ai strns o sut de mii de oameni n cadrul Proiectului. Acetia snt insuficieni numeric pentru a schimba istoria urmtorilor cinci sute de ani ai planetei Trantor. Cu alte cuvinte, ei nu pot mpiedica distrugerea planetei, indiferent ce ar face. R: Din nefericire, avei dreptate. : Iar pe de alt parte, cei o sut de mii nu snt folosii n scopuri ilegale. R: Exact. : (rar i plin de satisfacie) n cazul acesta, doctore Seldon, v rog s ascultai cu atenie, pentru c vrem un rspuns bine cumpnit. Ce scop urmresc cei o sut de mii de oameni ai dumneavoastr? Vocea avocatului devenise strident. Aranjase capcana; l ncolise pe Seldon; l ndeprtase pe acesta cu iretenie de la orice posibilitate de a da un rspuns. La auzul acestor cuvinte, rumoarea crescnd a comentariilor trecu ca un val prin rndurile publicului i invad chiar irul de comisari. Se aplecar unul spre altul, n

uniformele lor auriu-stacojii; doar eful rmase netulburat. Hari Seldon sttea nemicat. Atepta ca rumoarea s se sting. R: S micoreze efectele acestei distrugeri. : i ce vrei s spunei cu asta, mai exact? R: Explicaia este simpl. Inevitabila distrugere a planetei Trantor nu este un eveniment n sine, izolat, n schema dezvoltrii umane. Va fi punctul culminant al unei drame care a nceput cu secole n urm i care i accelereaz ritmul n mod continuu. M refer, domnilor, la declinul, n plin desfurare, i la decderea Imperiului Galactic. Rumoarea deveni de ast-dat un vacarm abia reinut. Avocatul url dezlnuit: Declarai n mod deschis c... i se opri, cci strigtele de Trdare!" din partea publicului artau c demonstraia fusese fcut i fr ajutorul altor presiuni. Comisarul-ef ridic ncet ciocnelul de lemn i-l ls s cad pe mas. Sunetul fu asemntor dangtului unui gong. Cnd reverberaiile se stinser, sporovial publicului ncet i ea. Avocatul respir adnc. : (cu un ton teatral) nelegei, doctore Seldon, c vorbii despre un imperiu care a rezistat dousprezece mii de ani, n ciuda tuturor vicisitudinilor trite de generaii ntregi i care este susinut de dorinele de bine i de dragoste ale unui cvintilion de fiine umane? R: Snt contient att de statutul actual ct i de istoria trecut a Imperiului. Fr a da dovad de lips de respect, trebuie s pretind c am cunotine cu mult mai vaste despre aceast problem dect oricare alt persoan din aceast sal. : i prezicei ruina sa? R: Este o precizere pe baze matematice. Eu nu dau verdicte morale i, personal, regret aceast perspectiv. Chiar dac s-ar admite c Imperiul e un lucru duntor (idee la care nu ader), starea de anarhie ce va urma prbuirii sale va fi i mai periculoas. Proiectul meu s-a angajat s lupte mpotriva acestei stri. Prbuirea Imperiului este, domnilor, un proces gigantic, i nu-i uor s lupi mpotriv-i. O dicteaz creterea birocraiei, scderea iniiativei, nghearea social n caste, zgzuirea curiozitii i o sut de ali factori. Acest proces se desfoar, aa cum am declarat, de secole, ca o micare prea maiestuoas i masiv pentru a putea fi oprit. : Nu tie toat lumea c Imperiul este la fel de puternic precum a fost dintotdeauna? R: Totul n jur d impresia de putere. Ar prea s dureze o venicie. Cu toate acestea, trunchiul putred al copacului are nfiarea de putere dintotdeauna, exact pn n clipa n care dezlnuirea furtunii l frnge n dou. Furtuna uier chiar i acum printre ramurile Imperiului. Ascultai cu urechile psihoistoriei i-i vei auzi scrnetul. : (pe un ton nesigur) Doctore Seldon, nu ne aflm aici pentru a as... R: (ferm) Imperiul se va nrui, i o dat cu el i tot binele pe care l-a produs. Cunotinele acumulate vor decdea i ordinea pe care el a impus-o se va risipi ca un fum. Rzboaiele interstelare vor fi nesfrite; comerul interstelar va decdea; populaia va scdea; lumile vor pierde contactul cu partea principal a Galaxiei i situaia va rmne astfel. : (o voce pierit ntr-o mare de linite) Pentru totdeauna? R: Psihoistoria, care poate anticipa prbuirea, poate face predicii referitoare la epocile ntunecate care vor urma. Domnilor, Imperiul, aa cum s-a spus, a rezistat dousprezece mii de ani. Epocile ntunecate care vor veni vor dura nu dousprezece, ci treizeci de mii de ani. Se va ridica un nou Imperiu, dar ntre el i civilizaia noastr se vor afla o mie de generaii de oameni care vor suferi. mpotriva acestui lucru trebuie s luptm. : (pe un ton oarecum mai vioi) V contrazicei. Mai devreme ai declarat c nu putei mpiedica distrugerea planetei Trantor, prin urmare, probabil, prbuirea aazisa prbuire a Imperiului. R: Nu spun acum c putem mpiedica prbuirea. Dar nu este prea trziu s acionm n vederea scurtrii intervalului care va urma. Domnilor, dac grupului meu i se permite s acioneze acum, devine posibil reducerea perioadei de anarhie la un singur mileniu. Ne aflm ntr-un moment delicat al istoriei. Masa uria, de nenvins, a evenimentelor trebuie deviat doar puin, foarte puin. Nu se poate face prea mult, dar devierea trebuie s fie suficient pentru a elimina douzeci i nou de mii de ani de mizerie din istoria uman. : i cum v propunei s realizai acest lucru? R: Salvnd cunoaterea rasei. Suma cunoaterii umane depete posibilitile unui om; ba chiar i pe cea a o mie de oameni. O dat cu distrugerea legturilor sociale, tiina

se va sparge ntr-un milion de buci. Indivizii vor cunoate multe dintre nenumratele faete minuscule a ceea ce este de cunoscut. Fragmentele de cunoatere, lipsite de sens, nu vor fi transmise mai departe. Se vor pierde de-a lungul generaiilor. Dar, dac pregtim acum un sumar gigantic al ntregii cunoateri, el nu se va pierde niciodat. Generaiile viitoare vor construi pe baza lui i nu vor trebui s descopere singure totul. Un mileniu va face munca a treizeci de mii de ani. : Toate acestea... R: Tot proiectul meu. Cei treizeci de mii de oameni, cu soiile i copiii lor, i dedic existena pregtirii unei Enciclopedii Galactice, pe care n-o vor termina n cursul vieii lor. Eu nu voi tri s-o vd nici mcar nceput. Dar atunci cnd Trantor se va prbui, ea va fi terminat i vor exista exemplare n toate bibliotecile mari din Galaxie. Comisarul-ef ridic ciocnelul i-l ls s cad. Hari Seldon prsi bara i se aez tcut alturi de Gaal. Zmbi i spuse: Cum i-a plcut spectacolul? Ai reuit s-l ducei de la un capt la altul. Dar ce se va ntmpla acum? Vor ridica edina i vor ncerca s ajung la o nelegere particular cu mine. De unde tii? Voi fi cinstit, spuse Seldon. Nu tiu. Depinde de comisarul-ef. L-am studiat ani de-a rndul. Am ncercat s-i analizez reaciile, dar tii ce riscant este s introduci toanele unui individ n ecuaiile psihoistorice. Cu toate astea, am unele sperane. 7 AVAKIM SE APROPIE, l salut pe Gaal cu o uoar micare a capului i se aplec s-i opteasc ceva lui Seldon. Se auzi o voce puternic anunnd ridicarea edinei, iar gardienii i separar. Pe Gaal l conduser afar. Audierile din ziua urmtoare fur total diferite. Hari Seldon i Gaal Dornick rmaser singuri cu Comisia. Sttur mpreun la o mas, fr s existe o separare net ntre cei cinci judectori i cei doi acuzai. Ba chiar li se oferir igri de foi dintr-o cutie fcut dintr-un material plastic iridiscent care arta ca o ap ce curgea necontenit. Ochii erau fcui s perceap micarea, dei degetele constatau o suprafa rigid i uscat. Seldon accept una; Gaal refuz. Avocatul meu nu este prezent, spuse Seldon. Un comisar i rspunse: Acesta nu mai este un proces, doctore Seldon. Ne aflm aici pentru a discuta despre sigurana Statului. Linge Chen lu cuvntul. Acum vorbesc eu. Ceilali comisari se rezemar de spetezele scaunelor, pregtindu-se s asculte. n jurul lui Chen pru c se creeaz o linite receptiv n care el urma s picure vorbele. Gaal amui. Chen, zvelt i seme, mai vrstnic doar prin privire dect prin restul nfirii lui, era adevratul mprat al ntregii Galaxii. Copilul care purta titlul era de fapt un simbol fabricat de Chen, i nici mcar nu era primul de acest fel. Doctore Seldon, zise Chen, periclitezi pacea pe trmurile mpratului. Nici unul dintre catralioanele de oameni care snt n via acum printre stelele Galaxiei nu va mai tri un secol de acum ncolo. Prin urmare, de ce s fim ngrijorai de evenimentele care vor avea loc peste cinci secole? Eu nu voi tri nici mcar cinci ani, zise Seldon, i totui problema constituie o mare ngrijorare pentru mine. Numii-o idealism. Numii-o identificare cu acea generalizare mistic creia-i spunem om". Nu vreau s neleg misticismul. Poi s-mi spui ce m mpiedic s scap de tine i de un viitor incomod i inutil care e la deprtare de cinci secole, pe care nici mcar nu voi ajunge s-l vd, ordonnd s fii executat ast-sear? Acum o sptmn, spuse Seldon pe un ton firesc, ai fi putut s-o facei i ai fi pstrat o ans din zece de a rmne n via pn la sfritul anului. Astzi ns, probabilitatea abia dac este de unu la zece mii. Se auzir respiraii precipitate i nervoase n sal i micri nelinitite. Gaal simi c-i trec fiori reci pe ira spinrii. Pleoapele lui Chen coborr imperceptibil. Cum vine asta? Prbuirea planetei Trantor, spuse Seldon, nu poate fi oprit, indiferent ce eforturi s-ar face. Cu toate acestea, ea poate fi grbit cu uurin. Povestea ntreruperii procesului meu se va transmite n toat Galaxia. Respingerea planului meu menit a uura i micora proporiile dezastrului i va convinge pe oameni c viitorul nu le mai ofer nici

o ans. Deja i amintesc cu invidie de vieile bunicilor lor. Vor vedea c revoluiile politice i stagnarea comercial vor spori n intensitate. Peste tot n Galaxie se va rspndi sentimentul c este important doar ceea ce poate fiecare s-i apropie n acel moment. Oamenii ambiioi nu vor mai atepta, iar cei lipsii de scrupule nu vor mai ezita. Prin fiecare aciune, ei vor grbi prbuirea lumilor. Ucidei-m, i Trantor nu se va prbui n cinci secole, ci n cincizeci de ani, iar dumneavoastr n doar un an. Acestea snt vorbe de speriat copiii, spuse Chen, i totui moartea ta nu este singurul rspuns care s ne satisfac. i ridic palma de pe hrtiile pe care se odihnea, aa nct doar dou degete atingeau uor paginile de deasupra. Spune-mi, continu el, singura ta activitate va fi aceea de a pregti Enciclopedia despre care vorbeai mai devreme? Da. i trebuie ca acest lucru s fie fcut pe Trantor? Stpne, Trantor posed Biblioteca Imperial, precum i resursele erudite ale Universitii Trantor. i, cu toate acestea, n-ar putea fi avantajos dac ai fi plasat n alt parte, s zicem pe o planet unde iureul i nebunia unei metropole nu se vor nvlmi cu gndurile erudite, unde oamenii ti s se poat dedica exclusiv i cu un singur gnd muncii lor? Puin probabil. O astfel de lume a fost deja aleas. Poi lucra, doctore, dup placul inimii, cu cei o sut de mii de oameni n jurul tu. Galaxia va ti c lucrezi i c lupi mpotriva Prbuirii. Se va comunica, de asemenea, c vei mpiedica Prbuirea. (Zmbi.) ntruct nu cred n att de multe lucruri, nu mi-e greu s resping chiar i ideea de prbuire, astfel nct snt pe deplin convins c le voi spune oamenilor adevrul. i, n timpul acesta, doctore, nu vei mai tulbura planeta Trantor i nu vor mai exista motive pentru a tulbura pacea i tihna mpratului. Pentru tine i pentru susintorii ti, atia ct se vor considera necesari, alternativa este moartea. Voi ignora ameninrile proferate mai devreme. ansa de a alege ntre moarte i exil i va fi oferit pentru o perioad care ncepe n aceast clip i se va termina peste cinci minute. Care este lumea aleas, stpne? Se cheam Terminus, cred, spuse Chen. (Nepstor, ntoarse hrtiile de pe mas cu vrful degetelor astfel ca Seldon s le poat citi.) Este nelocuit, dar destul de ospitalier, i poate fi modelat pentru a satisface necesitile savanilor. E cam izolat... ...la marginea Galaxiei, domnule, l ntrerupse Seldon. Exact aa cum am spus, ntructva izolat. Va rspunde nevoilor voastre de concentrare. Hai, mai ai dou minute. Vom avea nevoie de timp pentru a aranja o asemenea cltorie, spuse Seldon. Este vorba de douzeci de mii de familii. Vi se va da timp. Seldon se gndi o clip, i ultimul minut fu pe sfrite cnd zise: Accept exilul. Inima lui Gaal uit pentru un moment s mai bat. Pe de o parte, se simi cuprins de o nespus de mare bucurie, cci cine nu s-ar bucura s scape de moarte, iar pe de alta, n ciuda acestei mari uurri, regret puin la gndul c Seldon fusese nfrnt. 8 RMASER TCUI o vreme, n timp ce taxiul vjia prin sutele de mile de tuneluri spre Universitate. Apoi Gaal se nvior. Este adevrat ceea ce i-ai spus Comisarului? ntreb el. Executarea dumneavoastr ar fi grbit Prbuirea? Niciodat nu mint n ceea ce privete rezultatele psihoistoriei, rspunse Seldon. i nici nu mi-ar fi slujit n cazul acesta. Chen tie c spun adevrul. E un politician inteligent i politicienii, prin natura activitii lor, au un sim nnscut pentru adevrurile psihoistoriei. Atunci trebuie s acceptai exilul? se mir Gaal, dar Seldon nu-i rspunse. Cnd ajunser deasupra terenurilor Universitii, muchii lui Gaal acionar independent de voina lui, adic mai bine spus nu funcionar. A trebuit s fie cobort din taxi pe brae. ntreaga Universitate prea o mare orbitoare de lumin. Gaal aproape uitase c soarele exista. Cldirile Universitii erau acoperite de un monstruos dom de sticl-itotui-altceva-dect-sticl polarizat, astfel nct Gaal privea direct la steaua arztoare de

deasupra. Lumina ei clar era reflectat de construciile metalice. Structurile Universitii erau mai degrab argintii, le lipsea acel cenuiu nchis al oelului, prezent pretutindeni pe Trantor. Strlucirea lor metalic se apropia de culoarea ivorie. Soldai, se pare, spuse Seldon. Poftim? Gaal reveni cu privirea pe pmnt i vzu n faa lor o santinel. Se oprir. n cadrul unei ui apru un cpitan cu vorba domoal. Doctor Seldon? ntreb el. Da. V ateptam. De astzi nainte, dumneavoastr i oamenii dumneavoastr v vei afla sub incidena Legii mariale. Mi s-a ordonat s v informez c vi se vor acorda ase luni pentru pregtiri n vederea plecrii pe Terminus. ase luni! ncepu Gaal, dar degetele lui Seldon l strnser uor de cot. Acestea snt ordinele pe care le-am primit, repet cpitanul i plec. Gaal se ntoarse spre Seldon: Bine, dar ce se poate face n ase luni? Asta nu e dect o crim lent. Uurel, uurel. S ajungem n biroul meu. Biroul nu era mare, dar era ferit de urechi indiscrete cu ajutorul unui dispozitiv de nedetectat. Fasciculele-spion ndreptate spre birou nu receptau nici o tcere care s trezeasc suspiciuni, nici parazii care ar fi fost i mai suspeci. Recepionau, mai degrab, o conversaie construit la ntmplare dintr-o vast rezerv de fraze nevinovate pe diferite tonuri i voci. ase luni vor fi suficiente, spuse Seldon relaxat. Nu neleg cum. Pentru c, biete, ntr-un asemenea plan, aciunile altora snt folosite pentru a sluji nevoilor noastre. Nu i-am spus deja c structura temperamental a lui Chen a fost supus unui studiu mai atent dect cel dedicat oricrui alt om de pe lumea asta? Procesul nu a putut ncepe dect atunci cnd momentul i condiiile erau favorabile scopului ales de noi. Dar cum ai fi putut aranja... S fim exilai pe Terminus? De ce nu? Aps cu degetul ntr-un punct anume de pe biroul su i o seciune a peretelui din spatele scaunului alunec ntr-o parte. Doar degetele lui ar fi putut face acest lucru, ntruct numai amprentele lui puteau activa detectorul de dedesubt. Vei gsi cteva microfilme nuntru, spuse Seldon. Ia-l pe cel nsemnat cu litera T. Gaal fcu ntocmai i atept pn ce Seldon l fix ntr-un proiector i-i nmn o pereche de ochelari cu lentile groase. Gaal le regl i urmri filmul desfurndu-se sub ochii lui mirai. Pi, atunci..., fcu el. Ce te surprinde? l ntreb Seldon. V pregtii de doi ani s plecai? De doi ani i jumtate. Bineneles, nu puteam fi siguri c va fi ales Terminus, dar am sperat c ar putea fi, i am acionat conform acestei presupuneri... Dar de ce, doctore Seldon? Dac ai aranjat exilul, de ce? Evenimentele nu puteau fi mai bine controlate de aici, de pe Trantor? Pi, exist cteva motive. Lucrnd pe Terminus, vom beneficia de sprijin imperial fr a mai da natere unor temeri c am pune n pericol Sigurana Imperial. Ai strnit aceste temeri, spuse Gaal, doar pentru a fora exilul? Totui nu neleg. Probabil c douzeci de mii de familii n-ar cltori de bunvoie tocmai pn la captul Galaxiei. Dar de ce ar trebui silii s mearg pn acolo? (Gaal rmase pe gnduri.) A putea ti? nc nu, spuse Seldon. E suficient pentru moment s tii c un refugiu tiinific va fi stabilit pe Terminus, i un altul, la cellalt capt al Galaxiei, s zicem, la Captul Stelei. (Zmbi.) Ct privete restul, eu voi muri curnd i vei vedea mai multe dect mine... Nu, nu. Scutete-m de scene i de urri de bine. Doctorii mi-au spus c nu voi putea tri mai mult de un an sau doi. Dar i aa, am realizat ceea ce mi-am propus. A putea muri n condiii mai bune? i dup ce vei muri, domnule...? Vor exista succesori, poate chiar tu. Acetia vor putea s aplice ultimul retu Proiectului i s instige revolta de pe Anacreon la momentul potrivit i la modul corect. Dup aceea, evenimentele se pot desfura nestnjenite. Nu neleg.

Vei nelege. (Chipul ridat al lui Seldon deveni dintr-o dat calm i obosit.) Majoritatea vor pleca pe Terminus, dar unii vor rmne. Va fi uor de aranjat. Dar n ceea ce m privete i ncheie cu o oapt pe care Gaal abia putu s o aud eu snt terminat.

Partea a doua ENCICLOPEDITII TERMINUS ...Situarea sa (vezi harta) era stranie pentru rolul pe care avea s-l joace n Istoria Galactic i totui inevitabil, aa cum au artat de-attea ori numeroi scriitori. Situat chiar la marginea Spiralei Galactice, unica planet a unui soare izolat, srac n resurse i neglijabil ca valoare economic, pn la sosirea Enciclopeditilor, ea nu fusese colonizat n decursul celor cinci secole ce trecuser de la descoperire... Era inevitabil ca, pe msur ce se dezvolta o nou generaie, Terminus s devin ceva mai mult dect o anex a psihoistoricilor de pe Trantor. O dat cu revolta de pe Anacreon i cu venirea la putere a lui Salvor Hardin, primul din marea familie de... ENCICLOPEDIA GALACTICA 1 LEWIS PIRENNE lucra intens la biroul su din singurul col bine luminat al camerei. Munca trebuia coordonat. Eforturile trebuiau organizate. Iele rzlee trebuiau esute ntr-un model coerent. Cincizeci de ani. Cincizeci de ani pentru a se aranja i pune la punct Numrul Unu din Enciclopedia Fundaiei ntr-o form accesibil. Cincizeci de ani pentru strngerea materialului brut. Cincizeci de ani de pregtiri. Trebuia fcut. Dup ali cinci ani vor vedea publicat primul volum al celei mai monumentale lucrri pe care o concepuse vreodat Galaxia. Apoi, aveau s apar celelalte volume la intervale de cteva zeci de ani, nsoite de suplimente; articole speciale despre evenimente de interes actual, pn cnd... Pirenne se foia nemulumit, cnd soneria discret de pe birou bzi scitor. Aproape c uitase de ntlnire. Debloc ua i, absent, cu coada ochiului, o vzu deschizndu-se. n camer intr Salvor Hardin cu silueta sa masiv. Pirenne nu ridic ochii din hrtii. Hardin zmbi ca pentru sine. Se grbea, ns avea altceva mai bun de fcut dect s se supere din cauza atitudinii nepstoare a lui Pirenne fa de orice sau oricine l deranja atunci cnd lucra. Se afund n fotoliul situat de cealalt parte a biroului i atept. Stilusul lui Pirenne scotea un sunet slab, alergnd pe hrtie. De altfel, nici nu puteau fi percepute alt micare sau alt sunet. Hardin scoase o moned de dou credite din buzunarul hainei, o azvrli n sus i suprafaa ei din oel inoxidabil reflect frnturi de lumin n cdere. O prinse i o azvrli din nou, urmrindu-i lene reflexiile sclipitoare. Oelul inoxidabil era un bun mijloc de schimb pe o planet care trebuia s importe tot ce era metal. Pirenne ridic privirea i clipi des. nceteaz! fcu el cu arag. Ce? Moneda aceea nenorocit. Termin! Aha! (Hardin bg n buzunar discul de metal.) S-mi spui cnd termini, bine? Am promis c m voi ntoarce la ntrunirea Consiliului Municipal nainte ca proiectul noului apeduct s fie supus la vot. Pirenne oft i-i ndeprt scaunul de birou. Am terminat. Dar sper c n-ai de gnd s m deranjezi cu treburi administrative. Ocup-te singur de ele, te rog. Enciclopedia mi rpete tot timpul. Ai auzit vestea? ntreb Hardin, flegmatic. Ce veste? Vestea pe care am recepionat-o acum dou ore prin ultraunde. Guvernatorul regal al Prefecturii Anacreon i-a arogat titlul de rege. i ce-i cu asta? nseamn c sntem izolai fa de zonele interne ale Imperiului, rspunse Hardin. Ne ateptam la aa ceva, dar asta nu ne uureaz situaia. Anacreon este situat exact n dreptul ultimei rute comerciale pe care o mai avem cu Santanni i cu Trantor sau chiar cu Vega! De unde vom mai primi metal? N-am reuit s mai aducem nici un transport de aluminiu sau de oel de ase luni i de-acum n-o s le mai putem procura deloc dect prin

mila Regelui de pe Anacreon. Nerbdtor s scape de Hardin, Pirenne se prefcu a fi ndurerat i spuse: Atunci, obine-le prin intermediul lui. Dar cum? Ascult, Pirenne, potrivit contractului care a stat la baza ntemeierii Fundaiei, Consiliul de Administraie al Comisiei Enciclopediei deine puteri administrative depline. Eu, ca primar al oraului Terminus, snt mputernicit doar s-mi suflu singur nasul i probabil s strnut dac tu semnezi un ordin prin care-i dai acordul. Depinde de tine i de Consiliul tu. n numele oraului, a crui prosperitate atrn de comerul nentrerupt cu Galaxia, i cer s convoci o ntrunire de urgen... Oprete-te! Nu e cazul s-mi ii un discurs electoral. Hardin, Consiliul mputerniciilor nu a respins ideea constituirii unui guvern municipal pe Terminus. nelegem c este necesar un asemenea guvern, avnd n vedere creterea numrului de locuitori de la ntemeierea Fundaiei, n urm cu cincizeci de ani, i pn acum, precum i nmulirea celor care se ocup de alte probleme dect redactarea i ntocmirea Enciclopediei. Dar asta nu nseamn c primul i singurul scop al Fundaiei ar fi altul dect publicarea Enciclopediei definitive a ntregii cunoateri umane. Sntem o instituie tiinific, sprijinit de stat, Hardin.Nu putem, nu trebuie, i nu ne vom amesteca n politica local. Politic local! Pentru numele Galaxiei, Pirenne, aceasta-i o problem de via i de moarte. Planeta Terminus nu poate susine ea nsi o civilizaie mecanicist. Nu are metale. tii bine acest lucru. N-are pic de fier, cupru sau aluminiu n rocile de suprafa i al naibii de puine alte substane. Ce crezi c se va ntmpla cu Enciclopedia dac acestui fitecine Rege de pe Anacreon i trece prin minte s ne atace? Pe noi? Uii c sntem sub controlul direct al mpratului? Nu facem parte din Prefectura Anacreon i nici din alt prefectur. ine seama de asta! Aparinem domeniului personal al mpratului i nimeni nu se va atinge de noi. Imperiul va proteja ceea ce-i aparine. Atunci de ce nu l-a mpiedicat pe Guvernatorul regal de pe Anacreon s-i fac de cap? i mcar dac Anacreon ar fi un caz izolat. Cel puin douzeci dintre prefecturile cele mai ndeprtate ale Galaxiei, ntreaga Periferie, mai precis, au nceput s se conduc dup bunul lor plac. i spun cu mna pe inim c m ndoiesc foarte tare de capacitatea Imperiului de a ne proteja. Truc de doi bani! Guvernatori regali, regi ce importan are? ntr-o msur mai mare sau mai mic, Imperiul a fost dintotdeauna mcinat de politicieni care au tras fiecare n partea lui. Unii guvernatori s-au rsculat i, tot astfel, unii mprai au fost detronai sau asasinai i pn acum. ns ce au toate acestea de a face cu Imperiul? Laso mai moale, Hardin. Nu-i treaba ta. nti de toate, sntem oameni de tiin. Iar grija noastr de cpetenie este Enciclopedia. A, aproape c uitasem, Hardin. Poftim? F ceva cu ziarul acela al tu! Vocea lui Pirenne trda suprarea. Jurnalul? Nu-i al meu. E un ziar particular. Dar ce s-a ntmplat? De cteva sptmni tot recomand ca cea de-a cincizecea aniversare a ntemeierii Fundaiei s devin un prilej pentru serbri publice i manifestri care nu-i prea au rostul. Pi de ce nu? Ceasul cu radiu va deschide Prima Bolt peste trei luni. A zice c aceasta este o ocazie deosebit. Oare greesc? Nu-i o ocazie pentru srbtori neroade, Hardin. Prima Bolt i deschiderea ei privesc doar Consiliul de Administraie. Vom comunica oamenilor ceea ce vom considera important. Asta e sigur, i te rog s explici n Jurnal cum stau lucrurile. Regret, Pirenne, dar Carta oraului garanteaz un drept aparent lipsit de importan, care se numete libertatea presei. Tot ce se poate, ns Consiliul de Administraie nu garanteaz aa ceva. Eu snt reprezentantul mpratului pe Terminus, Hardin, i am puteri depline n aceast privin. Expresia de pe chipul lui Hardin se schimb; se vedea c ncearc s se controleze. n legtur cu statutul tu de reprezentant al mpratului, mai am s-i dau o veste, spuse el sumbru. n legtur cu Anacreon? ntreb Pirenne, printre dini. Se simea deranjat. Da. Va sosi un trimis special de pe Anacreon. Peste dou sptmni. Un trimis? Aici? De pe Anacreon? (Pirenne rmase pe gnduri.) Cu ce scop? Hardin se ridic i mpinse scaunul spre birou: i ofer ansa de a ghici singur. i, cu un aer necuviincios, plec. 2

ANSELM HAUT RODRIC haut" nsemnnd snge nobil , subprefect al Pluemei i trimis extraordinar al nlimii sale Regele Anacreonului la care se adugau o suit ntreag de alte titluri , fu ntmpinat de Hardin la spaioport cu ntregul ritual prilejuit de o nalt vizit de stat. Cu un zmbet reinut i cu o adnc plecciune, subprefectul i scosese dezintegratorul din toc i i-l druise lui Hardin, nmnndu-i-l astfel nct acesta s-l poat apuca de pat. Hardin rspunsese acestui compliment druindu-i, la rndul su, un dezintegrator special mprumutat pentru aceast ocazie. Prietenia i bunele intenii erau astfel stabilite, i chiar dac Hardin observ o umfltur imperceptibil la subsoara lui Haut Rodric, i reinu prudent remarca pentru sine. Vehiculul de teren pe care se mbarcar precedat, flancat i urmat de stolul inevitabil de funcionari mruni se urni cu solemnitate ctre Piaa Ciclopediei, fiind nsoit de-a lungul drumului de cuvenitele ovaii ale unei mulimi relativ entuziaste. Subprefectul Anselm primi ovaiile cu o indiferen rece, ca un soldat i nobil ce era. i oraul sta e toat lumea voastr? se adres el lui Hardin. Hardin trebui s ridice puin vocea pentru a acoperi hrmlaia: Eminena voastr, sntem o lume tnr. n scurta noastr istorie, pe srmana noastr planet nu am primit dect vizitele ctorva membri ai marii nobilimi. De aceea i entuziasmul acesta. Aproape sigur, marea nobilime" nu pricepu ironia, chiar dac i era adresat direct. ntemeiat acum cincizeci de ani. Hmm! fcu Anselm gnditor. Ai foarte mult teren neexploatat aici, primare. Nu te-ai gndit s mpri terenul n proprieti? nc nu este cazul. Sntem extrem de centralizai; aa i trebuie s fim, din cauza Enciclopediei. Probabil c, ntr-o bun zi, cnd populaia va crete... Ciudat lume! Nu avei rnime? Hardin se gndi c nu era nevoie de o minte prea ascuit ca s-i dai seama c Eminena sa se dedicase, cam stngaci, ce-i drept, culegerii de informaii. Rspunse fr grab: Nu. i nici nobilime. Haut Rodric fcu ochii mari: i conductorul vostru omul pe care urmeaz s-l ntlnesc? V referii la doctor Pirenne?! A, da. Este Preedintele Consiliului de Administraie personal al mpratului. Doctor? N-are alt titlu? Un savant? i este considerat deasupra autoritilor civile? Pi, bineneles, rspunse Hardin ndatoritor. Sntem cu toii savani, mai mult sau mai puin. La urma-urmelor, noi nu sntem o lume, ci mai degrab o fundaie tiinific sub controlul direct al mpratului. Accentua uor ultimele cuvinte i acest lucru pru s-l descumpneasc pe subprefect. Acesta rmase tcut i adncit n gnduri tot restul drumului pn la Piaa Ciclopediei. Chiar dac pe Hardin l plictisir dup-amiaza i seara care urmar, avu satisfacia de a nelege c Pirenne i Haut Rodric, dei i adresaser declaraii sforitoare de stim i respect reciproc, de fapt, se detestau unul pe altul. Pe parcursul turului de inspecie" al Cldirii Enciclopediei, Haut Rodric asistase cu o privire inexpresiv la prelegerea lui Pirenne. Ascultase cu un zmbet politicos, dar absent, peroraiile rapide ale acestuia, n timp ce vizitar depozitele cu filme documentare i numeroasele sli de proiecie. Abia dup ce coborr tot mai adnc, etaj dup etaj, i trecur prin slile serviciilor de culegere, montaj, prezentare grafic, tiprire i filmare, Rodric i fcu cunoscut prima sa declaraie mai consistent. Totul este foarte interesant, zise el, dar mi se pare o ocupaie nepotrivit pentru aduli. La ce slujete? Hardin observ c aceasta era o remarc la care Pirenne nu putu gsi un rspuns, dei expresia de pe chipul lui trda efortul. Dineul din acea sear oglindea fidel evenimentele acelei dup-amieze. Haut Rodric puse stpnire pe conversaie i-i descrise cu detalii tehnice minuioase i cu o verv incredibil propriile fapte de glorie n fruntea unui batalion n cursul recentului rzboi dintre Anacreon i proaspt-proclamatul Regat Smyrno, cu care se nvecina. Relatarea subprefectului se sfri o dat cu dineul, iar persoanele oficiale mai nensemnate plecaser rnd pe rnd. Ultima prticic a descrierii triumfaliste a navelor distruse o fcu cnd i nsoi pe Pirenne i pe Hardin pe teras pentru a se relaxa n atmosfera cald i plcut a serii de var. i acum, fcu el cu o nsufleire reinut, s trecem la treburi mai serioase.

V rog, murmur Hardin, aprinzndu-i o igar de foi din tutun de pe Vega una dintre puinele pe care le mai avea, se gndi el cu nostalgie i lsndu-se pe spate cu scaunul care se ridic n dou picioare. Galaxia strlucea n naltul cerului i forma ei, ca o lentil lptoas, acoperea tot orizontul. n comparaie cu ea, puinele stele de aici, chiar de la marginea Universului, erau nensemnate licriri. Desigur, spuse subprefectul, toate discuiile oficiale semnarea documentelor i toate celelalte detalii tehnice plicticoase vor avea loc n prezena... cum spuneai c se numete Consiliul vostru? Consiliul de Administraie, rspunse Pirenne, glacial. Bizar nume! Oricum, asta va fi mine. Am putea s pregtim terenul chiar acum, ntr-o oarecare msur, ca ntre brbai. Ce zicei? Asta nseamn c...? l mboldi Hardin. nseamn c s-a produs o oarecare schimbare n situaia de la Periferie i c statutul planetei voastre a devenit cam nesigur. Ar fi foarte convenabil dac am reui s ajungem la o nelegere, ca s vedem cum stau lucrurile. Apropo, primare, mai ai vreo igar din acelea? Fr prea mare tragere de inim, Hardin i oferi una. Anselm Haut Rodric o mirosi i exclam ncntat: Tutun de pe Vega! De unde le ai? Am primit o cantitate mic la ultima livrare. Dar s-au terminat de-acum. Doar bunul Spaiu tie cnd vom mai primi, dac vom mai primi vreodat. Pirenne se strmb. Nu era fumtor i de aceea detesta mirosul de tutun. A vrea s neleg ceva, Eminena voastr. Misiunea dumneavoastr este doar una de clarificare? Haut Rodric ddu aprobator din cap, n timn ce trgea cu nesa ultimele fumuri. n cazul acesta, va fi gata curnd. n ceea ce privete Fundaia Enciclopedia Numrul Unu, situaia este cea care a existat dintotdeauna. Aha! i care a fost situaia dintotdeauna? Urmtoarea: o instituie tiinific sprijinit de stat i parte integrant a domeniului augustei sale maiesti mpratul. Subprefectul rmase impasibil. Scotea rotocoale de fum: Asta-i o teorie atrgtoare, doctor Pirenne. mi imaginez c avei documente cu Sigiliul Imperial dar care-i situaia real? Care e poziia voastr fa de Smyrno? Nu sntei dect la cincizeci de parseci de capitala Sistemului Smyrno, tii asta. i care-i poziia fa de Konom i Daribow? N-avem nimic de-a face cu nici o Prefectur. Ca parte a domeniului mpratului... rspunse Pirenne. Nu mai snt Prefecturi, i reaminti Haut Rodric, acum snt regate. Regate atunci. N-avem nici o legtur cu ele. Ca instituie tiinific... La naiba cu tiina, rbufni el soldete, nveninnd atmosfera. Ce dracu' are asta de-a face cu posibilitatea ca Terminus s fie cucerit oricnd de Smyrno? Dar mpratul? Va rmne impasibil? Haut Rodric se domoli i spuse: Aa e, doctore Pirenne. Tu respeci stpnirea mpratului; la fel i Anacreon, dar s-ar putea ca Smyrno s n-o fac. ine seama c noi tocmai am semnat un tratat cu mpratul. Mine voi prezenta o copie acelui Consiliu al vostru. Tratatul ne acord dreptul de a menine ordinea n limitele fostei Prefecturi Anacreon n numele mpratului. Misiunea noastr este limpede, nu? Desigur. Numai c Terminus nu face parte din Prefectura Anacreon. i Smyrno... Nu face parte nici din Prefectura Smyrno. Nu aparine nici unei Prefecturi. Cei de pe Smyrno cunosc acest lucru? Nu m intereseaz ce tiu i ce nu. Pe noi ne intereseaz. Abia am sfirit un rzboi cu Smyrno, care nc deine dou sisteme stelare de-ale noastre. Terminus ocup un loc strategic deosebit de important ntre cele dou naiuni. Hardin avu o senzaie de sfreal. l ntrerupse: Care este propunerea dumneavoastr, Eminen? Subprefectul prea foarte dispus s renune la aluzii n favoarea unor afirmaii mai directe. Spuse cu vioiciune: Este evident c, ntruct Terminus nu se poate apra singur, Anacreon trebuie s preia aceast sarcin. Sper c nelegei c nu dorim s ne amestecm n administraia local. hmmm... fcu Hardin, de parc avea limba legat.

... dar noi considerm c ar fi cel mai bine pentru ambele pri dac Anacreon ar nfiina o baz militar pe planet. i cam asta ar fi tot ce dorii o baz militar pe o parte a vastului teritoriu neocupat , dar vom rmne la att? Pi, bineneles, s-ar mai ridica problema ntreinerii forelor de aprare. Scaunul lui Hardin reveni pe cele patru picioare, iar el se rezem cu coatele pe genunchi. Ajungem la miezul problemei. S spunem lucrurilor pe nume. Terminus urmeaz s devin protectorat i s plteasc tribut. Nu tribut, taxe. Noi v protejm, iar voi pltii. Pe neateptate, Pirenne izbi violent scaunul cu palma. Las-m s vorbesc, Hardin. Eminena voastr, nu dau nici jumtate de credit ruginit pe Anacreon, pe Smyrno, pe politica dumneavoastr local i pe aceste rzboaie meschine. V declar c instituia noastr e sprijinit de stat i scutit de taxe. Sprijinit de stat? Dar noi sntem Statul, doctor Pirenne, i noi nu sprijinim aa ceva. Pirenne se ridic furios. Eminena voastr, eu snt reprezentantul direct al... Augustei sale maiesti, mpratul, l imit acru Anselm Haut Rodric, iar eu snt reprezentantul direct al Regelui Anacreonului. Doctor Pirenne, Anacreon e cu mult mai aproape. S revenim la afaceri, insist Hardin. Cum vei percepe aceste aa-numite taxe, Eminena voastr? Le vei percepe n produse? Grne, cartofi, legume, animale? Subprefectul fcu ochii ct cepele: Ce dracu' s facem cu ele? Avem prea de ajuns. Aur, bineneles. Crom sau vanadiu ar fi i mai binevenite, dac, ntmpltor, avei cantiti mari. Hardin izbucni n rs: Cantiti mari! Nici mcar fier nu avem n cantiti suficiente. Ct privete aurul, poftii, privii moneda noastr. Azvrli o moned ctre trimisul special. Haut Rodric o ciocni i se holb mirat: Ce-i asta? Oel? Exact. Nu pricep. Terminus este o planet fr metale. Le importm n totalitate. Prin urmare, nu avem nici aur, nici altceva ca mijloc de plat dect, eventual, cteva mii de ocale de cartofi. Atunci bunuri industriale. Fr metal? Din ce s fabricm mainile? Dup cteva momente de tcere, Pirenne mai fcu o ncercare: Discuia aceasta s-a ndeprtat de la subiect. Terminus nu este o planet, ci o fundaie tiinific pentru pregtirea unei mari Enciclopedii. n numele Spaiului, domnule, nu avei nici un dram de respect fa de tiin? Enciclopediile nu ctig rzboaie, spuse Haut Rodric i se ncrunt. O lume total neproductiv, prin urmare i practic neocupat. Atunci ai putea plti cu terenuri. Ce vrei s spunei? ntreb Pirenne. Planeta asta este aproape nepopulat i terenul neocupat ar putea fi fertil. Multor nobili de pe Anacreon le-ar surde o cretere a proprietilor lor. Dar nu putei propune aa o... Nu e nevoie s v alarmai, doctor Pirenne. E destul pmnt pentru toi. La urmaurmelor, dac vei coopera, vom putea probabil aranja n aa fel nct s nu pierdei nimic. Pot fi conferite titluri i proprieti. Sper c m nelegei. Mulumesc! izbucni Pirenne. Apoi Hardin ntreb cu un aer nevinovat: Anacreon ar putea s ne aprovizioneze cu cantiti adecvate de plutoniu pentru centrala noastr atomic? Mai avem rezerve doar pentru civa ani. Pirenne pufni nemulumit i rmaser cu toii tcui cteva momente. Haut Rodric sparse tcerea cu o voce care nu mai semna nicidecum cu cea de mai-nainte: Avei energie atomic? Bineneles. Ce-i neobinuit n asta? Cred c energia atomic are o vechime de cel puin cincizeci de ani. De ce s nu avem? Numai c e cam greu s obinem plutoniu. Da... da. (Trimisul special tcu, apoi adug stnjenit.) Domnilor, atunci vom continua discuiile mine. V rog s m scuzai... Pirenne privi lung dup el i scrni din dini. Insuportabil mai e mgarul sta greu de minte. Dezgust... Greeti, l ntrerupse Hardin. Nu e dect un produs al mediului. Capacitatea lui de

nelegere nu trece de Eu am arm i tu nu." Exasperat, Pirenne se ntoarse spre el: Pentru numele Spaiului, ce era cu vorbria aceea despre baze militare i tribut? Ai luat-o razna? Nu. I-am dat doar ap la moar i l-am lsat s plvrgeasc. Cred c ai bgat de seam c l-a luat gura pe dinainte i a divulgat adevratele intenii ale Anacreonului, mai exact parcelarea Terminusului n proprieti funciare. Bineneles c nu voi admite aa ceva. Tu nu vei admite. Tu! Dar cine eti tu? i a putea s tiu de ce i-ai dat drumul la gur n legtur cu centrala noastr nuclear? Asta va face din noi o int militar. Da, zmbi Hardin amuzat. O int militar de care e bine s stai departe. Nu-i limpede de ce am adus vorba despre asta? Mi s-a confirmat astfel o bnuial pe care o aveam mai de mult. Care anume? C Anacreon nu mai are o economie bazat pe energie nuclear. Dac ar fi avut, fr ndoial c amicul nostru i-ar fi dat seama c plutoniul nu este folosit la centrale nucleare dect n tehnologiile demodate. Rezult astfel c restul Periferiei nu mai deine energie atomic. E sigur c Smyrno nu are, pentru c altfel Anacreon n-ar fi ctigat majoritatea btliilor din recentul lor rzboi. Nu i se pare interesant? Ei, a! fcu Pirenne i plec morocnos, iar Hardin zmbi plin de ngduin. Azvrli igara de foi i ridic ochii spre necuprinsul Galaxiei. napoi la iei i crbune, aa am ajuns", murmur el, iar restul gndurilor le pstr pentru sine. 3 CND HARDIN negase c ar fi proprietarul Jurnalului, el se exprimase corect din punct de vedere tehnic, dar numai att. Hardin fusese spiritul conductor n intenia de a ncorpora Terminus ntr-o municipalitate autonom fusese primul primar ales i nu era o surpriz c, dei nu poseda pe numele su nici mcar una dintre aciunile Jurnalului, pe ci ocolite, le controla n proporie de circa aizeci la sut. Modaliti erau destule. Prin urmare, atunci cnd Hardin ncercase s-i sugereze lui Pirenne s i se permit participarea la ntrunirile Consiliului de Administraie, faptul c Jurnalul declanase o campanie n acelai sens nu fusese o simpl coinciden. i astfel avusese loc prima demonstaie de mas din istoria Fundaiei, prin care se cerea reprezentarea oraului n Guvernul naional". Pirenne capitulase cu un sentiment de lehamite. n timp ce sttea spre captul mesei, Hardin medita alene la oamenii de tiin din domeniul fizicii care erau administratori att de neinspirai. Probabil, datorit faptului c erau din cale afar de obinuii cu realiti inflexibile i mult prea stngaci n a trata cu oameni care-i schimbau opiniile de la un moment la altul. n orice caz, avea acum n sting pe Tomaz Sutt i pe Jord Fara, n dreapta pe Lundin Crast i pe Yate Fulham, iar Pirenne n persoan prezida. i cunotea bine pe toi, desigur, dar n aceast edin preau s arboreze un aer pompos. n timpul formalitilor de nceput, Hardin prinse s moie i se dezmetici doar cnd Pirenne sorbi din paharul cu ap aflat n faa sa, pregtindu-se s ia cuvntul: mi face deosebit plcere s pot comunica Consiliului c Lord Dorwin, Cancelarul Imperiului, va sosi pe Terminus peste dou sptmni. Putem fi ncredinai c relaiile noastre cu Anacreon se vor normaliza spre deplina noastr satisfacie, imediat ce mpratul va fi informat n legtur cu situaia actual. Zmbi i se adres lui Hardin, care se afla la cellalt capt al mesei: Jurnalul a primit deja informaiile n legtur cu acest eveniment. Hardin pufni nemulumit. Prea limpede c dorina de a acorda atta importan acestei informaii fusese unul dintre motivele pentru care l-au primit la aceast sacrosanct edin. Spuse, fr a lsa s se neleag c e afectat n vreun fel: Lsnd la o parte exprimrile nebuloase, ce anticipai c va face Lord Dorwin? Rspunse Tomaz Sutt. Avea prostul obicei de a se adresa interlocutorului la persoana a treia atunci cnd se simea important. E foarte limpede, remarc el, c primarul Hardin i face o profesiune de credin din a fi cinic. Nu reuete s neleag c, foarte puin probabil, mpratul va permite s i se tirbeasc drepturile personale. De ce? Ce ar putea face n caz c aceste drepturi i-ar fi nclcate? Se produse agitaie i iritare. Pirenne interveni:

i-ai pierdut dreapta judecat. (Ca s mai dreag lucrurile, continu.) n plus, faci afirmaii care pot fi luate drept trdare. S consider c mi s-a rspuns la ntrebare? Da. Dac nu mai ai altceva de spus... Nu te grbi s tragi concluzii. A dori s ntreb, n afar de acest demers diplomatic, s-a ntreprins ceva concret pentru a face fa ameninrii din partea Anacreonului? Yate Fulham i trecu palma peste mustaa roie i fioroas: Vezi vreo ameninare din acea direcie? Tu nu vezi? Nu chiar... rspunse acesta ngduitor, mpratul... n numele Spaiului! (Starea de iritare a lui Hardin crescuse.) Ce nseamn asta? La fiecare fraz cineva menioneaz numele mpratului" sau al Imperiului", ca pe nite cuvinte magice. mpratul se afl la cincizeci de mii de parseci distan i m ndoiesc de grija lui fa de noi. i chiar dac i-ar psa, ce poate s fac? Tot ce rmsese din flota imperial din zonele acestea a czut acum n minile a patru regate i Anacreon i-a luat partea. Ascultai-m, trebuie s luptm cu arme, nu cu vorbe. V rog s nelegei c pn acum ne-am bucurat de o perioad de graie de dou luni, n primul rind pentru c le-am dat de neles celor de pe Anacreon c avem arme atomice. tim cu toii c aceasta este o minciun, dei am spus-o cu cele mai bune intenii. Avem energie atomic, dar numai pentru uz comercial i, oricum, nu prea mult. Vor afla curnd acest lucru i, dac v nchipuii c le place s fie luai peste picior, v nelai. Drag domnule... O clip. N-am terminat. (Hardin se nfierbntase. i fcea i plcere.) Este foarte ludabil c implicm cancelari n aceast problem, dar ar fi i mai frumos dac am procura cteva tunuri mari de asediu care s poat lansa nite drglae bombe atomice. Am pierdut deja dou luni, i s-ar putea s nu mai avem alte dou de pierdut. Cum propunei s procedm? Cu nrile fremtnd de furie, Lundin spuse: Dac propui militarizarea Fundaiei, nici nu vreau s ascult. Acest lucru ar marca intrarea noastr declarat n domeniul politicului. Noi, domnule primar, sntem o fundaie tiinific i nimic mai mult. n plus, adug Sutt, nu nelege c a construi armament ar nsemna deturnarea unor oameni oameni de valoare de la munca la Enciclopedie. Orice s-ar ntmpla, acest lucru nu trebuie fcut. Foarte adevrat, aprob Pirenne. Enciclopedia mai nti i mai presus de toate. Hardin simi c i se sfie inima. Membrii Consiliului preau a fi grav bolnavi, pentru c n-aveau n minte dect Enciclopedia. Vorbi tios i rece: S-a gndit vreodat acest Consiliu c ar fi posibil ca Terminus s aib i alte interese dect Enciclopedia? Hardin, nu accept ideea c Fundaia ar putea avea i alte interese dect Enciclopedia, i rspunse Pirenne. Eu n-am spus Fundaia, am spus Terminus. mi pare ru, dar nu nelegei situaia. Pe Terminus snt mai bine de un milion de oameni, dar numai cincizeci de mii lucreaz strict la Enciclopedie. Pentru noi, ceilali, Terminus este cminul nostru. Ne-am nscut aici. Trim aici. n comparaie cu fermele noastre, cu cminele noastre i cu fabricile noastre, Enciclopedia nseamn prea puin. Le vrem aprate... Strigtele acoperir restul spuselor lui. nti Enciclopedia, rsun glasul lui Crast. Avem de dus la bun sfirit o misiune. Misiune pe naiba, strig Hardin. Acest lucru ar fi fost valabil acum cincizeci de ani. Acum este o alt generaie. N-are nici o importan, rspunse Pirenne. Sntem oameni de tiin. Hardin gsi un punct slab i l folosi: Aa credei? Frumoas autoamgire, n-am ce zice! Domniile voastre sntei un exemplu perfect pentru ceea ce funcioneaz anapoda n ntreaga Galaxie de mii de ani. Ce fel de tiin este aceea care s-a refugiat aici pentru secole de acum ncolo i clasific munca din ultimul mileniu a tuturor savanilor? V-ai gndit vreodat s progresai, s mbogii cunotinele lor sau s le aducei mbuntiri? Nu! Prei foarte satisfcui de aceast stagnare. Galaxia exist i a existat de cine tie cnd. De aceea se revolt Periferia; de aceea se deterioreaz comunicaiile; de aceea devin eterne micile rzboaie; de aceea toate sistemele i pierd capacitatea de a folosi energia atomic i se ntorc la tehnicile primitive care folosesc energia chimic. Dac vrei s aflai prerea mea, strig el, ntreaga Galaxie e pe duc! Se opri i se ls s cad pe scaun pentru a-i trage sufletul, fr s acorde vreo

atenie celor doi sau trei care ncercau, n acelai timp, s-i rspund. Lu cuvntul Crast: Nu tiu ce ncerci s ctigi prin aceste declaraii nesbuite, domnule primar. E de la sine neles c nu aduci nici un element constructiv discuiei noastre. Domnule Preedinte, fac propunerea ca afirmaiile vorbitorului s fie considerate neavenite i ca discuia s se reia de acolo de unde a fost ntrerupt. Pn i Jord Fara ddu semne de agitaie. Pn acum, Fara nu participase la disput, nici mcar atunci cnd fusese mai aprins. Dar acum, vocea lui baritonal, la fel de impresionant ca i masivitatea trupului ce cntrea nu mai puin de trei sute de funzi, izbucni, acoperind vocile celorlali. Domnilor, n-ai uitat nimic? Ce anume? ntreb Pirenne, fnos. C peste o lun vom srbtori cea de-a cincizecea aniversare. Fara avea un talent inegalabil de a rosti cu mare profunzime cele mai evidente platitudini. i ce-i cu asta? Cu ocazia acestei aniversri, continu Fara imperturbabil, se va deschide Bolta lui Hari Seldon. V-ai gndit vreodat cam ce ar putea s conin Bolta? Nu tiu. Instruciuni obinuite. Vreo cuvntare de felicitare, probabil. Cred c nu trebuie s atribuim prea mare importan acestei Boli, cu toate c Jurnalul i Pirenne se uit urt la Hardin care, nelsndu-se mai prejos, afi un zmbet impertinent a ncercat s dea greutate evenimentului. Am pus capt acestei ncercri. Aha, fcu Fara, dar probabil c te neli. Nu ai impresia, cumva i spunnd acestea fcu o pauz plin de subneles, ducndu-i un deget la nasul mic i borcnat c Bolta se deschide ntr-un moment foarte potrivit? Poate vrei s spui nepotrivit, protest Fulham. Avem alte lucruri care ne preocup acum. Alte lucruri mai importante dect un mesaj din partea lui Hari Seldon? Cred c greeti. Fara devenise mai impozant dect fusese vreodat i Hardin l cntri bnuitor. La ce fcea aluzie? De fapt, spuse Fr amuzat, cred c uitai cu toii c Seldon a fost cel mai mare psiholog al vremurilor noastre i c el a pus bazele Fundaiei. Mi se pare normal s presupun c i-a folosit tiina pentru a aprecia cursul probabil al istoriei din viitorul apropiat. Dac a fcut acest lucru, v spun nc o dat c ar fi reuit s gseasc o modalitate de a ne avertiza asupra pericolului i, posibil, de a ne indica o soluie. tii doar c iubea Enciclopedia din adncul sufletului. Predomina un sentiment de ndoial i nedumerire. Pirenne i drese glasul: Pi, nu prea tiu. Psihologia este o tiin impresionant, dar acum nu avem printre noi nici un psiholog, bnuiesc. Cred c ne aflm pe un teren nesigur. Fara se ntoarse spre Hardin: N-ai studiat psihologia sub ndrumarea lui Alurin? Ba da, rspunse Hardin ca prin vis. Totui n-am reuit s-mi termin studiile. M obosea teoria. Voiam s fiu inginer psiholog, dar, cum ne lipseau dotrile, am ales ceea ce prea a fi un nlocuitor aproape perfect am intrat n politic. Practic, e cam acelai lucru. Atunci, ce prere ai despre Bolt? Nu tiu, rspunse Hardin, circumspect. Ct mai dur ntrunirea nu mai scoase nici o vorb, chiar dac discuia reveni la problema vizitei Cancelarului imperial. De fapt, nici mcar nu mai asculta. I se sugerase o nou pist i lucrurile preau a se aeza firesc sau cel puin asta era impresia lui. Unele elemente se potriveau. Iar psihologia era cheia. Era convins de acest lucru. Fcu ncercri disperate s-i aminteasc teoria psihologic pe care o nvase demult i astfel obinu un punct exact de pornire. Un mare psiholog ca Seldon putea descifra emoiile i reaciile umane suficient de bine pentru a reui s anticipeze, n linii mari, dezvoltarea istoric viitoare. Iar asta nsemna c... hmm! 4 LORD DORWIN priza tutun. Purta prul lung, minuios ondulat, dei se vedea de la o pot c era artificial; la toate astea se adugau favorii blonzi, zulufai, pe care i-i mngia drgstos. Mai apoi, se adresa prin fraze peste msur de exacte i ignora toate

r-urile. Relativ surprins, Hardin nu avu timp s gseasc i alte motive pentru dezgustul subit ce-l cuprinsese fa de Cancelar. A, ba nu, gesturile elegante ale minilor, care nsoeau orice replic, i ngduina studiat cu care ddea greutate pn i unui simplu da". Dar, acum, problema era de a-l gsi; dispruse mpreun cu Pirenne n urm cu jumtate de or dezintegra-s-ar! Hardin considera c absena sa de la discuiile preliminare l avantaja, desigur, pe Pirenne. Totui, Pirenne fusese vzut n aripa aceasta i la acest etaj. Nu avea dect s ncerce din u-n u. Dup ce deschise jumtate din ui, intr n camera ntunecoas. Profilul sofisticatei coafuri a lordului Dorwin se profila inconfundabil prin paravanul luminat. Lord Dorwin l observ i spuse: Aa, Hahdin. Fh ndoial c ne cutai. i ntinse cutia cu tabac de prizat nzorzonat din cale-afar i lucrat de mntuial, nu putu s nu remarce Hardin i fu refuzat politicos, drept pentru care Lord Dorwin se servi cu cteva fire i zmbi mrinimos. Pirenne se holb la Hardin i acesta i rspunse cu o privire indiferent i impenetrabil. Singurul sunet care tulbur tcerea fu declicul produs de nchiderea capacului cutiei de prizat. Apoi Lord Dorwin o puse deoparte i zise: Mahe healizahe i Enciclopedia asta a voasth, Hahdin. nth-adevh, o izbnd cahe egaleaz mai toate healizhile imphesionante ale tutuhoh timpuhiloh. i noi sntem ncredinai c aa e, Milord. E o realizare care, totui, nu a fost nc desvrit. Din eficiena pe cahe am hemahcat-o pn acum n cadhul Fundaiei, nu am ndoieli c theaba mehge foahte bine. Ddu aprobator din cap ctre Pirenne, care rspunse printr-o nclinare ce trda ncntarea. Cte dovezi de iubire", se gndi Hardin. Apoi zise cu voce tare: Nu ne plngem de lipsa noastr de eficien, Milord, ci de vizibilul exces de eficien din partea anacreonienilor numai c, ntr-o direcie diferit i distructiv. A, da, Anacheon. (Fcu un gest neglijent.) Tocmai de acolo vin. O planet ct se poate de bahbah. E puh i simplu de neconceput ca fiinele umane s poat thi astfel la Pehifehie. Lipsa celoh mai elementahe condiii penthu un domn cultivat; absena unoh condiii fundamentale de confoht i thai civilizat anachonismul total n cahe s-au... Hardin l ntrerupse sec: Din nefericire, anacreonienii au ns toate condiiile elementare pentru a purta rzboaie i tot ce le este necesar pentru a distruge. Exact, exact. (Lord Dorwin prea iritat, probabil, pentru c fusese mpiedicat s-i duc gndul la bun sfrit.) Dah n-a vhea s discutm afacehi acum, tii? Snt i eu sehios pheocupat de asta. Doctohe Pihenne, nu ai de gnd s-mi ahi volumul doi? F-o, te hog. Luminile se stinser i n urmtoarea jumtate de or cei doi nu-i acordar absolut nici o atenie lui Hardin, de parc nici n-ar fi fost de fa. Nu-i gsi nici un rost crii de pe ecran i nici nu fcu vreun efort s ncerce a urmri ce se discuta, dar constat c Lord Dorwin vorbea din cnd n cnd cu nsufleire. Hardin observ c, n asemenea momente, Cancelarul pronuna pn i r-urile. Cnd lumina se aprinse, Lord Dorwin spuse: Ghandios! Cu adevhat ghandios! Hahdin, nu te inteheseaz cumva a'heologia? Poftii? se scutur Hardin din visare. Nu, Milord, n-a putea spune c m intereseaz. Snt psiholog, dac ar fi s in seama de inteniile din tineree, i politician prin fora mprejurrilor. Aha! Fh ndoial c e un domeniu intehesant. n ceea ce m phivete, tii i mai priz puin tutun -, cochetez cu a'heologia. Serios? nlimea sa, interveni Pirenne, este o cunoscut autoritate n domeniu. Ei, poate c snt, fcu nlimea sa cu nfumurare. Am depus o munc intens n tiin. Adic am foahte multe lectuhi. Am thecut phin toate luchhile lui Jahdun, Obijasi, Kwomill... aa... phin toate, s tii. Am auzit despre ele, bineneles, spuse Hardin, dar nu le-am citit. Ar thebui s-o faci nth-o bun zi, phietene. Efohtul i va fi 'spltit din plin. Socot c a mehitat s cltohesc pn aici, la Pehifehie, c s vd exemplahul acesta din Lameth. N-o s chedei, dah nu am cahtea asta n biblioteca mea. Aphopo, doctohe Pihenne, speh c n-ai uitat phomisiunea i o s-mi faci i mie o copie nainte de plecahe. Voi fi ncntat s-o fac. Thebuie s tii, continu Cancelarul, cu superioritate, c Lameth phezint o

continuahe deosebit de intehesant la ceea ce cunoteam antehioh desphe Phoblema Ohiginii". Care problem? ntreb Hardin. Phoblema Ohiginii". Locul de ohigine al speciei umane, tii? Thebuie s tii c se consideh c, la nceput, 'asa uman ocupa doar un sistem planetah. Da, tiu asta. Bineneles c nimeni nu tie exact cahe este acel sistem. Da' exist, totui, unele teohii. Unii zic de Sihius. Alii insist c ah fi Alfa Centauhi, alii c Sol, alii c Cygni 61 adic tot n sectohul Sihius, nelegi? i Lameth ce susine? Pi, el mehge pe alte ci. nceahc s demonstheze c 'miele de pe a theia planet a sistemului Ahctuhian evideniaz faptul c umanitatea a existat acolo nainte de descopehi'ea phimelor indicii de cltohie spaial. i nseamn c acolo ar fi fost planeta naterii umanitii? Phobabil. Thebuie s vd ct de sehioase snt obsehvaiile. Hardin rmase tcut pentru o clip, apoi spuse: Cnd a scris Lameth cartea asta? A, cam cu vheo opt sute de ani n uhm. Da', bineneles c se bazeaz n mahe msuh pe luchhile antehioahe ale lui Gleen. Atunci de ce ai pune baz pe ce afirm el? De ce nu mergei pe Arcturus pentru a studia singur urmele arheologice? Lord Dorwin ridic din sprncene a mirare, lu cteva fire de tutun i le priz precipitat: Pi, de ce, tinehe? Ca s obinei informaii direct de la surs, bineneles. Da' ce nevoie am? Mi se pahe o metod neobinuit de ocolit i lipsit de anse penthu a ajunge la un 'ezultat. Ascult, am luchhile tutuhoh savanilor ma'ii a'heologi ai thecutului. i compa' pe unul cu altul, ncehc s echilibhez dezacohduhile, analizez afihmaiile cahe se conthazic, hothsc dac vheunul ahe dheptate i ajung la o concluzie. Aceasta e metoda tiinific. Cel puin, spuse el printete, aa vd eu luchuhile. Ah fi foahte neplcut s m duc pehsonal pn pe Ahctuhus sau pe Sol, de exemplu, i s caut la ntmplahe, cnd ma'ii savani au cutheiehat coclauhile acelea cu mai mult folos dect a putea spera s-o fac eu nsumi. neleg, murmur Hardin, politicos. Metod tiinific pe naiba! Nu era de mirare c se sfirea cu ntreaga Galaxie. Venii, Milord, spuse Pirenne, cred c ar fi bine s ne ntoarcem. Da, da. Aa e. Pe cnd ieeau, Hardin spuse brusc: Milord, a putea s v ntreb ceva? Lord Dorwin zmbi politicos i-i nsoi rspunsul cu o micare elegant a minilor: Desigu', phietene. Snt foahte ncntat s-i pot fi de folos. Dac te pot ajuta n vheun fel cu cunotinele mele... Milord, nu e vorba de arheologie. Nu? Nu. Altceva. Anul trecut am recepionat pe Terminus o tire despre explozia unei centrale atomice pe Planeta V din Andromeda Gamma. La noi a ajuns doar o descriere sumar a accidentului, ns nici un detaliu. Ne-ai putea spune exact ce s-a ntmplat? Pirenne se strimb nemulumit: M ntreb de ce-l deranjezi pe nlimea sa cu ntrebri referitoare la probleme lipsite de importan. Nu m dehanjeaz deloc, doctohe Pihenne, interveni cancelarul. Deloc. Nu phea snt multe de spus n legtuh cu cazul acesta. Centhala atomic a explodat i s-a phodus o mahe catasthof, s tii. Cteva milioane de oameni au fost ucii i cel puin jumtate din planet a fost disthus. Guvehnul consideh c e necesa' s se impun o sehie de 'esthicii n ceea ce phivete utilizahea fh justificahe a enehgiei atomice, dei acest luchu nu este de domeniul public, tii? neleg, spuse Hardin. Dar ce defect a prezentat centrala? Pi, de fapt, rspunse Lord Dorwin nepstor, nimeni nu tie. Avusese nite defeciuni cu civa ani nainte i se bnuiete c luchhile de 'epahaii i unele componente nlocuite au fost de phoast calitate. E att de dificil s gseti n zilele noasthe oameni cahe neleg cu adevhat detaliile tehnice ale sistemelor noasthe de phoducehe a enehgiei. i, ntristat, mai lu o priz de tutun. V dai seama, spuse Hardin, c regatele independente de la Periferie au pierdut complet accesul la energia atomic? Sehios? Nu m suhphinde ctui de puin. Nite planete bahbahe... Da', phietene,

nu le mai numi independente. Cci nu snt, tii? Thatatele pe cahe le-am semnat cu ele dovedesc cu phisosin asta. Ele 'ecunosc suvehanitatea mpratului. E musai, desigu', penthu c altfel nici n-am sta la discuii cu ele. S-ar putea s fie cum spunei, ns ele au o libertate de aciune considerabil. Da, aa ched i eu. Considehabil. Da' nu conteaz phea mult. Imperiului i mehge mult mai bine dac Pehifehia se descuhc phin phophiile 'esuhse, aa cum poate, bineneles. Ohicum nu ne este de mahe folos, nelegi? Planete absolut bahbahe. Abia dac snt civilizate. Au fost civilizate n trecut. Anacreon a fost una dintre cele mai bogate planete din provinciile exterioare. Am neles c putea fi comparat cu Vega. Da, da' asta a fost cu secole n uhm, Hahdin. Nu phea poi thage concluzii din atta luchu. n thecutul mhe, totul eha altfel. Nu mai sntem ce-am fost, nelegi? Hai, Hahdin, eti phea insistent. i-am spus c astzi puh i simplu nu discut afacehi. Docto' Pihenne m-a avehtizat n legtuh cu asta. Mi-a spus c n-o s-mi dai pace, da' am expehien i tiu s m pzesc. S mai lsm i pe mine. i astfel puse capt discuiei. 5 ACEASTA ERA cea de-a doua ntrunire a Consiliului la care participa, dac mai punea la socoteal i discuiile oficiale pe care membrii Consiliului le purtaser cu Lord Dorwin, care plecase deja. Cu toate astea, primarul Hardin bnuia c mai avuseser loc dac nu chiar dou sau trei ntruniri, cel puin una la care el nu fusese invitat. Nici acum n-ar fi fost invitat dac n-ar fi aprut acel ultimatum. Dac putea fi considerat drept ultimatum, dei o lectur superficial a documentului, vizigrafiat ar fi putut face pe cineva s presupun c era un schimb prietenesc de felicitri ntre doi parteneri. Hardin avea documentul n mn. ncepea preios cu un salut din partea Atotputernicei Sale Maiesti, Regele Anacreonului, ctre prietenul i fratele su, doctor Pirenne, Preedintele Consiliului de Administraie al Fundaiei Enciclopedia Numrul Unu" i se ncheia, nc i mai elegant, cu un sigiliu uria, multicolor, cu un simbolism foarte complicat. Dar cu toate acestea era un ultimatum. Rezult, pn la urm, c n-am avut prea rnult timp la dispoziie, spuse Hardin. Doar trei luni. i aa puin timp, ct a fost, ne-am btut joc de el i nu l-am folosit. Documentul acesta ne d o sptmn. Acum ce facem? ngrijorat, Pirenne se ncrunt: Trebuie s existe o porti de scpare. E absolut de necrezut c pot fora lucrurile n aa hal, n ciuda asigurrilor pe care mi le-a dat Lord Dorwin privind atitudinea mpratului i a Imperiului. Hardin fierbea. neleg. L-ai intormat pe Regele Anacreonului de aceast presupus atitudine? Am fcut-o dup ce am prezentat propunerea spre votare n faa Consiliului de Administraie i s-a aprobat n unanimitate. i cnd s-a supus la vot? Pirenne i recapt demnitatea: Nu cred c trebuie s-i dau socoteal, primare Hardin. Bine, bine. Nici nu m interesa n mod deosebit. Rmn la prerea c relatarea ta plin de diplomaie privind valoroasa contribuie a lordului Dorwin la situaia existent zmbi acru ctre ceilali este cea care a provocat n mod direct trimiterea notei prietenoase". Altfel ar mai fi ntrziat, dei nu cred c o amnare suplimentar ne-ar fi ajutat prea mult, avnd n vedere atitudinea Consiliului. i cum de-ai ajuns la aceast concluzie epocal, domnule primar? ntreb Fulham. Foarte simplu. A fost suficient s folosesc o nzestrare natural care e ns tare neglijat: bunul sim. Vedei dumneavoastr, exist un domeniu al cunoaterii umane care se numete logica simbolic. Ea poate fi folosit pentru a ndeprta tot felul de cuvinte moarte i inutile care paraziteaz limbajul uman. i ce-i cu asta? fcu Fulham. Am aplicat aceste cunotine, printre altele, n cazul documentului. De fapt, nu prea era nevoie s-o fac pentru mine, ntruct tiam despre ce este vorba, dar consider c pot s le explic mai uor celor cinci fizicieni prin simboluri dect prin cuvinte. Hardin extrase cteva foi de hrtie din dosarul pe care-l inea sub bra i le aez pe mas.

Apropo, n-am fcut singur treaba asta. zise el. Dup cum putei vedea, analizele ! e-a semnat Muller Holk de la Serviciul de Logic. Pirenne se aplec deasupra mesei ca s se conving, iar Hardin continu: Mesajul din partea Anacreonului a fost o problem simpl, bineneles, ntruct cei care l-au scris snt mai degrab oameni de aciune dect artiti ai cuvntului. El se reduce lesne i foarte direct la o simpl afirmaie exprimat n simboluri care, traduse n cuvinte, pe nelesul oricui, sun astfel: S ne dai ceea ce vrem n rstimp de-o sptrnn, altfel v facem praf i ne lum singuri". Se ls tcere, pentru c cei cinci membri ai Consiliului cercetar irurile de simboluri, iar Pirenne se aez i tui ncurcat. Nu-i nici o porti de scpare acolo, doctor Pirenne? Nu pare a fi. Aa e. (Hardin nlocui filele.) Avei n fa o copie a Tratatului dintre Imperiu i Anacreon Tratat care, cu totul ntmpltor, este semnat, n numele mpratului, de acelai Lord Dorwin care ne-a vizitat sptmna trecut, iar alturi avei analiza simbolic. Tratatul cuprindea cinci pagini scrise foarte mrunt, iar analiza era schiat pe mai puin de jumtate de pagin. Domnilor, dup cum vedei, circa nouzeci la sut din tratat se reduce, n cazul analizei, la ceva fr noim, i ceea ce rezult poate fi descris n urmtoarele cuvinte: Obligaiile Anacreonului fa de Imperiu: nici una". Puterile Imperiului asupra Anacreonului: nici una". Cei cinci urmrir din nou, plini de curiozitate, raionamentul, verificnd textul tratatului, i, cnd terminar, Pirenne spuse ngrijorat: Se pare c totul este corect. Eti de acord, prin urmare, c Tratatul nu este altceva dect o declaraie de independen total din partea Anacreonului i o recunoatere a acestui statut de ctre Imperiu. Aa se pare. i v nchipuii c Anacreon nu nelege asta i c nu este dornic s-i evidenieze poziia sa independent, astfel nct s nu agreeze ceea ce pare o ameninare din partea Imperiului? Mai ales acum, cnd e clar c Imperiul pare neputincios s duc la ndeplinire vreuna dintre aceste ameninri, cci altfel nu i-ar fi admis vreodat independena. Pi, atunci, interveni Sutt, cum explic primarul Hardin asigurrile pe care ni le-a dat Lord Dorwin privind sprijinul Imperiului? Cci preau... ridic din umeri. Ei bine, preau satisfctoare. Hardin se rezem de sptarul scaunului. tii, asta-i cea mai interesant parte din toat afacerea. Recunosc sincer c domnia sa Lordul mi s-a prut a fi un dobitoc desvrit de cum l-am vzut, dar se vdete acum c, de fapt, este un diplomat desvrit i un om deosebit de inteligent. Miam permis s-i nregistrez toate declaraiile. Se produse rumoare i agitaie, iar Pirenne deschise gura ngrozit s spun ceva, dar renun. i ce dac? ntreb Hardin. mi dau seama c a fost o nclcare a regulilor ospitalitii i ceva ce un aa-zis gentleman nu ar face niciodat. De asemenea, dac nlimea sa i-ar fi dat seama, s-ar fi putut s avem neplceri; dar nu s-a ntmplat aa i iat c am nregistrarea. Am copiat-o i i-am trimis-o lui Holk pentru analiz. i unde-i analiza? ntreb Lundin Crast. Tocmai aici e partea interesant. Analiza a fost cea mai grea dintre toate trei. Cnd Holk, dup dou zile de munc ndrjit, a reuit s elimine afirmaiile fr noim, vorbria goal, calificativele inutile, pe scurt, toat gngveala i bolboroseala, a descoperit c nu mai rmsese nimic. Totul s-a anulat. Domnilor, n cinci zile de discuii, Lord Dorwin nu a emis nici mcar o idee, i a fcut acest lucru fr ca voi s bgai de seam. Acestea snt asigurrile pe care le-ai primit din partea iubitului vostru Imperiu. Nici dac ar fi aruncat o grenad lacrimogen pe mas n-ar fi reuit s creeze atta confuzie i agitaie. Atept rbdtor ca tulburarea lor s se domoleasc. Aa c, ncheie el, cnd ai transmis ameninri cci asta ai fcut, de fapt privind aciuni ale Imperiului mpotriva Anacreonului, n-ai reuit dect s iritai un monarh care tia ce tia. Bineneles, ego-ul su avea s cear o aciune imediat, iar ultimatumul este rezultatul i m ntorc la afirmaia mea de la nceput. Mai avem o sptmn i v ntreb: Acum ce facem? S-ar prea, zise Sutt, c n-avem de ales i c va trebui s permitem Anacreonului s-i stabileasc baze militare pe Terminus. Snt de acord cu asta, rspunse Hardin, dar ce facem ca s-i alungm cnd se va ivi prima ocazie? Yate Fulham i zbrli mustaa:

Asta vrea s nsemne c v-ai hotrt s folosii fora mpotriva lor? Violena, veni rspunsul, este ultimul refugiu al incompetenilor. ns poi fi sigur c n-am de gnd s ntind covorul rou ca s-i primesc i nici n-am s lustruiesc mobila cea mai bun pentru ei. Totui, nu-mi place ce spui, insist Fulham. E o atitudine periculoas; cu att mai periculoas cu ct am observat c, n ultima vreme, o parte apreciabil a populaiei pare s rspund ntocmai sugestiilor tale. Primare Hardin, a dori s-i aduc la cunotin c acestui Consiliu nu i-au rmas strine unele dintre activitile tale recente. Fcu o pauz i ceilali l aprobar n tcere. Hardin ridic din umeri. Fulham continu: Dac te apuci s instigi oraul la acte de violen, nu vei pune la punct dect o sinucidere colectiv i nu avem de gnd s tolerm acest lucru. Politica noastr n-are dect un principiu director, i acela este Enciclopedia. Orice am hotr s facem sau s nu facem reprezint msura cea mai potrivit pentru a pstra integritatea Enciclopediei. Aadar, spuse Hardin, ai ajuns la concluzia c trebuie s continum intensa noastr campanie de pasivitate. Pirenne zise cu amrciune n glas: Singur ai ajuns la concluzia c Imperiul nu ne poate ajuta, dei nu neleg de ce se ntmpl acest lucru. Dac este necesar un compromis... Hardin avu cumplita senzaie c zboar cu vitez maxim i c nu va ajunge nicieri. Nu exist compromis! Nu nelegei c gogoria asta despre bazele militare e o vorb goal, fr acoperire? Haut Rodric ne-a spus ce dorete Anacreonul: anexare, fr mult diplomaie, impunerea propriului sistem feudal de proprieti latifundiare i o economie n care s existe aristocraie i rnime. Ceea ce ne-a mai rmas din pospaiul de energie atomic i poate sili s-o lase mai domol, dar, cu toate astea, nu vor renuna. Indignat, se ridicase n picioare, iar restul se ridicaser i ei, n afar de Jord Fara. Stai, v rog, jos cu toii, spuse Jord Fara. Hai, n-are rost s te uii aa de furios, primare Hardin; nici unul dintre noi nu va trda. Va trebui s m convingei! Fara zmbi calm: tii i tu c nu vorbeti serios. D-mi voie s spun ceva! Ochii lui vicleni erau ntredeschii i broboane de sudoare strluceau pe brbia lui. Se pare c nu mai trebuie s ascundem faptul c acest Consiliu a ajuns la concluzia c adevrata soluie a problemei Anacreon va fi gsit peste exact ase zile, dup ce vom afla ce ne rezerv deschiderea Boltei. Asta-i contribuia ta la rezolvarea crizei? Da. Adic s nu ntreprindem nimic, corect? Adic s ateptm cu calm i senintate i cu credina nestrmutat c deus ex machina ne va surde la deschiderea Boltei? Dac renunm la cuvinte mari i mictoare, exact aa stau lucrurile. Refugiu lipsit de rafinament! Zu, doctore Fara, o asemenea prostie este vecin cu geniul. O inteligen inferioar n-ar fi capabil de aa ceva. Fara zmbi indulgent: Gustul tu pentru vorbe de duh m amuz, Hardin, dar e cam deplasat ce spui. De fapt, cred c-i aminteti, n linii mari, cele spuse de mine acum trei sptmni n legtur cu Bolta. Da, mi amintesc, nu era vorba dect de o idee neroad, dac o judecm din punctul de vedere al logicii deductive. Ai spus i te rog s m ntrerupi dac greesc cumva c Hari Seldon a fost cel mai mare psiholog din Sistem, c prin urmare el putea s anticipeze criza n care ne aflm acum, c deci el a inventat Bolta ca o metod de a ne da soluii salvatoare. Ai priceput esena ideii. Te-ar surprinde dac i-a spune c m-am gndit foarte atent la aceast problem n ultimele sptmni? Foarte mgulitor. i cu ce rezultate? Cu rezultatul c deducia pur este insuficient. Ceea ce ne trebuie din nou este o mic doz de bun-sim. De exemplu? De exemplu, dac anticipa beleaua cu Anacreon, de ce nu ne-a plasat pe alt planet, mai aproape de centrele galactice? Este de notorietate c Seldon i-a manipulat pe Comisarii de pe Trantor, astfel ca ei s ordone nfiinarea Fundaiei pe Terminus. De ce-ar fi fcut-o? De ce, din attea locuri, s ne plaseze aici, dac putea s-i dea seama de ntreruperea canalelor de comunicare, de izolarea noastr fa de restul Galaxiei, de ameninrile din partea vecinilor i de situaia disperat creat de lipsa oricror metale

pe Terminus? Asta mai presus de toate! Or, dac a prevzut toate astea, de ce nu i-a avertizat pe primii coloniti, astfel nct s aib timp s se pregteasc, n loc s atepte aa cum facem noi acum pn cnd va fi prea trziu spre a se mai putea salva? i nu uitai un lucru. Chiar dac el ar fi putut prezice criza atunci, noi o putem vedea la fel de bine acum. La urma-urmelor, Seldon nu era un magician. Nu exist metode miraculoase de ieire dintr-o dilem pe care el s-o fi putut vedea, iar noi, nu. Dar, Hardin, reveni Fara, noi nu putem! N-ai ncercat. Nici mcar n-ai fcut o ncercare. La nceput ai refuzat s recunoatei pn i faptul c era vorba de o ameninare! Apoi v-ai pus orbete toate speranele n mprat! Acum v bizuii pe Hari Seldon. n tot ce-ai fcut, v-ai bazat n mod invariabil pe autoritatea cuiva sau pe trecut, dar niciodat n-ai avut ncredere n voi niv. i nclet minile i, gesticulnd, continu: Asta nu e dect o atitudine bolnvicioas un reflex condiionat care anuleaz independena minilor voastre ori de cte ori se pune problema de a contesta autoritatea. S-ar prea c nu v ndoii ctui de puin c mpratul e mai puternic, ori c Hari Seldon e mai detept dect voi. i aici greii, nu nelegei asta? Din motive ntemeiate, nici unul nu se deranj s-i rspund. Dar nu e vorba numai de voi, continu Hardin, ci de ntreaga Galaxie. Pirenne a auzit prerile lordului Dorwin referitoare la cercetarea tiinific. Lord Dorwin consider c pentru a fi un bun arheolog trebuie s citeti toate crile din acest domeniu chiar dac au fost scrise de oameni care au trit cu secole n urm. El crede c poi rezolva enigmele arheologice comparnd diferitele autoriti n materie. Iar Pirenne a ascultat toate acestea i nu a ridicat nici o obiecie. Nu nelegei c e ceva n neregul cu atitudinea asta? n glasul lui rsun din nou o not aproape imploratoare. Dar nu primi nici un rspuns. i urm: Oameni buni, i voi, i jumtate din populaia de pe Terminus sntei la fel de neajutorai. Stm aici, considernd c Enciclopedia nseamn nceputul i sfritul tuturor lucrurilor. Socotim c cel mai important scop al tiinei este clasificarea cunotinelor din trecut. O fi important, dar nu mai snt lucrri de continuat? Nu simii c dm napoi i tot uitm? Aici, la Periferie, se pierd cunotinele despre energia atomic, n Andromeda Gamma a explodat o central nuclear din pricina reparaiilor de proast calitate, iar Cancelarul Imperiului se lamenteaz c tehnicienii n energie atomic snt puini. Dar soluia? S pregteti ali specialiti? Asta niciodat! Mai degrab se impun restricii asupra utilizrii energiei nucleare. i continu: Nu vedei? Mare ct Galaxia. Este veneraia fa de trecut. E o deteriorare o strangulare! i mut privirea de la unul la altul, iar ei l privir fix. Fara i reveni primul: Bine, bine, filosofia mistic n-are s ne ajute n nici un fel. S fim mai exaci. Negi c Hari Seldon ar fi putut s determine tendinele istorice ale viitorului printr-o simpl tehnic psihologic? Nu, sigur c nu, strig Hardin. Dar nu ne putem baza pe el pentru a gsi o soluie. n cel mai bun caz, ar fi putut indica problema, dar, dac exist vreo soluie, noi trebuie so gsim. N-o poate face el n locul nostru. Deodat, Fulham ntreb: Ce vrei s spui cu ar fi putut indica problema"? tim care e problema. Hardin se rsti la el: Credei c-o tii! Credei c singura grij a lui Hari Seldon este Anacreon. Nu snt de acord! Domnilor, v spun c pn acum nimeni dintre voi nu a avut nici cea mai vag idee despre ceea ce se ntmpl cu adevrat. i tu tii? l ntreb Pirenne, cu ostilitate. Cred c da! (Hardin se ridic brusc n picioare i-i mpinse scaunul deoparte. Avea privirea concentrat i glacial.) Un lucru e sigur. E ceva dubios n toat situaia. Ceva care e mai important dect tot ce am discutat pn acum. Punei-v singuri ntrebarea: Cum s-a ntmplat c n populaia original a Fundaiei nu a fost inclus nici un psiholog de marc, n afar de Bor Alurin? Iar el a evitat s-i pregteasc pe elevii si dincolo de fundamentele psihologiei. Se ls tcere, apoi Fara interveni: n regul. De ce? Pentru c, probabil, un psiholog i-ar fi dat seama de ceea ce se punea la cale i asta s-ar fi ntmplat prea curnd dect i-ar fi convenit lui Hari. Dar aa, bjbim, avem rare strfulgerri i vedem o prticic de adevr, nimic mai mult. Asta este ceea ce a vrut Hari Seldon. Rse gutural i spuse:

V doresc o zi bun, domnilor. Iei din camer. 6 PRIMARUL HARDIN molfia captul igrii de foi care se stinsese, dar el nici mcar nu bgase de seam. Nu dormise n noaptea precedent i era aproape convins c nici n noaptea ce va urma nu va nchide ochii. Oboseala i se putea citi pe chip. Spuse cu un glas moleit: Oare asta rezolv situaia? Cred c da. (Yohan Lee i duse mna la brbie.) Cum i se pare? Nu-i ru. Trebuie procedat cu obrznicie, nelegi? Mai exact, nu trebuie s ezitm deloc; s nu le dm timp s priceap. De ndat ce vom ajunge n situaia de a da ordine, o vom face de parc ne-am fi nscut pentru a fi lideri, iar ei se vor supune din obinuin. Asta-i esena unei lovituri de stat. Dac membrii Consiliului vor ezita s acioneze mcar o... Membrii Consiliului? Nici nu merit s ne facem griji din pricina lor. Dup ceea ce se va ntmpla mine, importana lor ca factori de decizie pe Terminus nu va mai valora nici ct o jumtate de credit gurit. Lee ncuviin calm: Totui e ciudat c pn acum n-au fcut nimic pentru a ne mpiedica. Doar tu spuneai c nu snt cu totul ignorani. Fara a prins un fir. Uneori m face s am temeri. De cnd am fost ales, i Pirenne m privete cu suspiciune. Dar, vezi tu, niciodat n-au fost n stare s neleag limpede ce se ntmpla n jur. ntreaga lor pregtire s-a bazat pe autoritate. Snt siguri c mpratul, prin simplul fapt c e mprat, e atotputernic. i tot aa, snt convini c acest Consiliu de Administraie, pentru c e pur i simplu Consiliu de Administraie i c acioneaz n numele mpratului, nu s-ar putea trezi n situaia n care s nu mai poat da ordine. Aceast neputin de a recunoate posibilitatea izbucnirii unei revolte este cel mai bun aliat al nostru. Se ridic greoi de pe scaun i se ndrept spre rcitorul de ap: Lee, nu snt oameni ru-intenionai, atunci cnd i vd de Enciclopedia lor i vom avea grij s se ocupe de ea i pe viitor. Snt ns exasperat de incompeteni atunci cnd e vorba de a conduce Terminus. Acum du-te i pune lucrurile n micare. A vrea s rmn singur. Se aez pe un col al biroului, fixndu-i privirea pe paharul cu ap. Doamne! Dac ar fi tot att de sigur pe ct crede! Anacreonienii aveau s soseasc peste dou zile i nu-i punea sperana dect n cteva idei i vagi bnuieli n legtur cu planurile lui Hari Seldon pentru aceti cincizeci de ani ce trecuser de la ntemeierea Fundaiei. Nici mcar nu era un psiholog adevrat, cu pregtire temeinic, ci doar un nceptor, cu studii de mntuial, care ncearc s bat cea mai strlucit minte a secolului cu propriile arrne. Dac Fara ar avea dreptate; dac Anacreon ar fi singura problem pe care Seldon a prevzut-o; dac Enciclopedia ar reprezenta tot ceea ce trebuia s rmn atunci cu ce pre va avea loc lovitura de stat? ncerc s alunge aceste gnduri i duse paharul la buze. 7 BOLTA ERA MOBILAT cu mai mult de ase scaune, de parc ar fi fost ateptat o participare mai numeroas. Hardin observ acest lucru ngndurat i se aez obosit ntrun col, ct mai departe de ceilali cinci. Membrii Consiliului nu preau s se opun acestui aranjament. Se consultar n oapt, apoi schimbar replici scurte, monosilabice, i, n cele din urm, amuir. Dintre toi, Jord Fara prea echilibrat i calm. i scosese ceasul i-l contempla sumbru. Hardin furi o privire spre propriul ceas i apoi la cubicului de sticl absolut gol care domina jumtate din ncpere. Era singura caracteristic neobinuit, pentru c afar de aceasta nimic nu sugera c, undeva, o particul de radiu se dezintegra spre momentul exact n care o piedic avea s cad, fcndu-se o legtur i... Luminile sczur n intensitate! Nu se stinser complet, ci doar devenir mai terse, dar apoi se stinser att de brusc nct Hardin tresri surprins, privi spre tavan i, cnd cobori privirea, cubicului de sticl nu mai era gol.

O siluet o siluet ntr-un scaun cu rotile! Nu spuse nici un cuvnt vreme de cteva clipe, dar nchise cartea pe care o inea n poal i o rsfoia nepstor. Apoi zmbi i chipul pru c prinde via. Snt Hari Seldon. Vocea era blnd i trda btrnee. Hardin ddu s se ridice ca pentru a rspunde i a se prezenta, dar i ddu seama la timp i se control. Pe o tonalitate plcut, vocea continu: Dup cum vedei, snt intuit n scaunul acesta i nu m pot ridica pentru a v saluta. Bunicii votri au plecat spre Terminus acum cteva luni, judecind dup timpul meu, i de atunci am suferit o paralizie. S tii c nu v pot vedea, aa nct nu v pot saluta cum se cuvine. Nici mcar nu tiu ci sntei, de aceea vom proceda fr prea mare fast. Dac vreunul dintre voi st n picioare, l rog s ia loc. Iar dac vrei s fumai, putei s-o facei, pentru c nu m deranjeaz. (Chicoti ncet). De ce s m deranjeze? Doar nu snt cu adevrat aici. Aproape fr s-i dea seama, Hardin i cut n buzunar igrile de foi, dar se rzgndi. Hari Seldon puse cartea deoparte ca i cum ar fi aezat-o pe un birou i, cnd i ddu drumul, aceasta dispru. Au trecut cincizeci de ani de la ntemeierea acestei Fundaii, spuse el, cincizeci de ani n care membrii Fundaiei nu au tiut pentru ce lucreaz. A fost necesar s fie ignorani, dar acum aceast necesitate a ncetat. Fundaia Enciclopediei este i a fost, de la bun nceput, o neltorie! Hardin auzi n spatele su hritul unui scaun i una sau dou exclamaii nfundate, dar nu se ntoarse. Hari Seldon rmase imperturbabil. Este o neltorie, continu el, n sensul c nici mie i nici colegilor mei nu ne pas ctui de puin dac va fi sau nu publicat vreun volum din Enciclopedie. Ea i-a atins scopul, ntruct, prin intermediul ei, am reuit s obinem o cart din partea mpratului, iam atras pe cei o sut de mii de oameni necesari pentru planul nostru i prin ea am reuit s-i inem ocupai, n timp ce evenimentele se desfurau n aa fel nct oricruia dintre ei s-i fie imposibil s se retrag. n cei cincizeci de ani ct ai trudit la proiectul acesta amgitor i, credei-m, nu are rost s v menajez cu vorbe meteugite orice ans de retragere v-a fost retezat i acum nu avei de ales, ci va trebui s v angajai n proiectul infinit mai important care a fost i este nc planul nostru real. De aceea v-am plasat pe o asemenea planet i ntrun asemenea moment, astfel ca, timp de cincizeci de ani, s fii manevrai pn ntr-att nct s nu mai avei libertate de aciune. De acum nainte, peste secole, calea pe care va trebui s o urmai este inevitabil. V vei confrunta cu o serie de crize, aa cum se ntmpl n momentul de fa, i, n fiecare dintre cazuri, libertatea voastr de aciune va fi la fel de limitat, nct vei fi forai s urmai un singur i unic drum: drumul pe care psihologia noastr l-a croit, dintr-un motiv ntemeiat. Vreme de secole, civilizaia Galactic a stagnat i apoi a deczut, dei puini au neles acest lucru. Dar acum, n sfrit, Periferia se separ i unitatea politic a Imperiului este sfrimat. Undeva, n intervalul de cincizeci de ani care a trecut, istoricii viitorului vor trage o linie i vor spune: Aici ncepe Prbuirea Imperiului Galactic". i vor avea dreptate, dei puini vor recunoate Prbuirea, i asta abia peste cteva secole. Dup Prbuire, va urma, n mod inevitabil, Barbaria, o perioad care, dup cum ne spune psihoistoria, ar trebui, n condiii normale, s dureze treizeci de mii de ani. Prbuirea n-o putem mpiedica. Nici nu dorim s-o facem, ntruct cultura Imperiului i-a pierdut vitalitatea i mreia pe care le-a avut odat. Dar perioada de Barbarie care trebuie s urmeze poate fi scurtat la numai o mie de ani. Nu v putem dezvlui toate resorturile i dedesubturile care vor contribui la reducerea acestei perioade, aa cum nu v puteam spune adevrul despre Fundaie acum cincizeci de ani. Dac ai reui s descoperii secretele, planul nostru ar putea da gre aa cum s-ar fi putut ntmpla dac descopereai mai devreme neltoria n ceea ce privete Enciclopedia pentru c, n acest caz, prin cunoatere, libertatea voastr de aciune ar crete i numrul de variante suplimentare introduse ar depi capacitatea de cuprindere a psihologiei. Dar acest lucru nu se va petrece, deoarece nu exist i nici nu vor exista vreodat psihologi pe Terminus n afar de Alurin, iar el a fost unul de-ai notri. ns v pot spune urmtoarele: Terminus i Fundaia-sor de la cellalt capt al Galaxiei snt germenii renaterii i viitoarele fondatoare ale celui de-al Doilea Imperiu Galactic. Iar criza de acum este cea care va lansa Terminus spre aceast ncununare. Apropo, criza actual este foarte clar i inteligibil, cu mult mai simpl dect cele care v ateapt. Dac o reducem la elementele fundamentale, criza se manifest astfel:

sntei o planet izolat brusc de centrele nc civilizate ale Galaxiei i v aflai sub ameninarea vecinilor mai puternici. Sntei o lume mic de oameni de tiin care se trezesc nconjurai de vaste, neateptate i mereu crescnde manifestri de barbarie. Sntei o insul nzestrat cu energie nuclear ntr-un ocean de energie primar. Cu toate acestea, sntei neajutorai din pricina lipsei de metale. Observai, deci, c v confruntai cu dura necesitate i c sntei forai s acionai. Natura acestei aciuni mai exact, soluia la dilema n ghearele creia v zbatei este, bineneles, evident! Imaginea minii lui Hari Seldon se ntinse n aer i cartea i apru din nou n mn. O deschise i spuse: Orict de ntortocheat ar fi cursul istoriei voastre viitoare, s le amintii urmailor votri c drumul a fost trasat, i c la captul lui se afl noul i marele Imperiu! i, n timp ce-i plec privirea pe carte, dispru ca fumul, iar luminile se aprinser treptat. Hardin privi n jur i-l vzu pe Pirenne fixndu-l, cu ochi plini de tristee i cu buzele tremurndu-i. Vocea Preedintelui se auzi ferm i fr inflexiuni: Se pare c ai avut dreptate. Dac vrei s ne ntlnim ast-sear la ora ase, Consiliul se va consulta cu tine n ceea ce privete urmtoarea micare. i strnser mna, unul dup altul, i plecar, iar Hardin zmbi ctre sine. Aveau perfect dreptate, pentru c erau oameni de tiin care recunoteau c au greit, dar pentru ei era prea trziu. Se uit la ceas. De acum se terminase. Oamenii lui Lee controlau totul, iar Consiliul nu avea s mai dea nici un ordin. Anacreonienii urmau s soseasc mine, dar i problema aceasta era rezolvat. Peste ase luni nici ei nu vor mai da ordine. De fapt, aa cum spusese Hari Seldon i aa cum intuise i Salvor Hardin nc din ziua n care Anselm Haut Rodric dduse n vileag lipsa de energie atomic a Anacreonului, soluia acestei crize era evident. Ct se poate de evident!

Partea a treia PRIMARII CELE PATRU REGATE -...numele dat acelor regiuni ale Provinciei Anacreon care s-au desprins din Primul Imperiu n anii de nceput ai Erei Fundaionale pentru a forma regate independente cu o existen efemer. Cel mai mare i mai puternic dintre acestea a fost Anacreon, care n zona... ... Fr ndoial c cel mai interesant aspect al istoriei celor Patru Regate este ciudata societate nstpnit temporar asupra lor n cursul administraiei Salvor Hardin... ENCICLOPEDIA GALACTICA 1 O DELEGAIE! Faptul c anticipase venirea ei n-o fcea nicicum mai plcut pentru Salvor Hardin. Ba, dimpotriv, gsea tare suprtor faptul c prevzuse aceast solie. Yohan Lee recomand msuri extreme. Cred c e bine, spuse el, s nu pierdem vremea. Nu pot face nimic pn la urmtoarele alegeri legal, cel puin , iar asta ne mai ofer un an. Trimite-i la plimbare. Hardin se strmb: Lee, nu progresezi deloc. n cei patruzeci de ani de cnd te cunosc, n-ai deprins nimic din eleganta art de a-i lua adversarul prin surprindere. Nu e stilul meu, mormi Lee. Da, tiu asta. Presupun c tocmai de aceea eti singurul n care am ncredere. (Se opri i ntinse mna dup o igar.) Am parcurs un drum lung, Lee, de cnd am pregtit lovitura noastr de stat mpotriva Enciclopeditilor. mbtrinesc. Am aizeci i doi de ani. Te-ai gndit vreodat ct de repede s-au scurs aceti treizeci de ani? Eu nu m simt btrin, pufni el, i am aizeci i ase. Da, dar eu n-am o digestie aa de bun. Hardin trase alene din igara de foi. Uitase de mult gustul i aroma tutunului de pe

Vega din frumoasele vremuri cnd Terminus avea legturi comerciale pn i cu cele mai ndeprtate planete ale Imperiului Galactic. Acele zile trecuser n uitare, aa cum i Imperiul Galactic se ndrepta spre neant. Se ntreb cine mai era acum mprat ori dac o mai fi existnd mpratul ca instituie, sau Imperiul. Cerule! Vreme de treizeci de ani de la ntreruperea comunicaiilor la marginea Galaxiei, tot universul planetei Terminus se restrinsese la Terminus i la cele Patru Regate din apropiere. Ct de uor se prbuesc cei puternici! Regate! n trecut fuseser prefecturi, toate pri ale aceleiai provincii care, la rndul ei, aparinuse unui sector, ce fcuse parte dintrun cuadrant, care iari fusese o parte a atotcuprinztorului Imperiu Galactic. Acum, cnd Imperiul pierduse controlul asupra zonelor celor mai ndeprtate ale Galaxiei, aceste mici cioburi sau grupuri de planete deveniser regate cu regi i nobili de operet, cu rzboaie ridicole i fr haz i cu o via care mergea patetic nainte printre ruine. O civilizaie n decdere. Energie atomic uitat. tiina stingndu-se i devenind ncet-ncet mit, pn cnd Fundaia preluase iniiativa. Fundaia pe care Hari Seldon o ntemeiase pe Terminus exact n acest scop. Lee sttea la fereastr, i vocea lui l trezi pe Hardin din visare: Au venit tinerii nemulumii. Fcu civa pai nesiguri spre u, privind apoi spre Hardin. Hardin zmbi i-i fcu semn s se ntoarc: Am ordonat s fie trimii aici. Aici? Pentru ce? Le dai prea mult importan. De ce s recurgem la toat tevatura i ceremonia unei audiene oficiale la primar? Am cam mbtrnit i nu mai suport eticheta. n plus, politeea i ngduina snt utile atunci cnd tratezi cu tinerii, mai ales atunci cnd nu te angajeaz cu nimic. (i fcu lui Lee semn cu ochiul.) Stai jos, Lee, i acord-mi sprijinul tu moral. Cu tnrul Sermak tiu c voi avea nevoie de aa ceva. Tipul sta, Sermak, spuse Lee apsat, e periculos. Are destui susintori, aa c te sftuiesc s nu-l subestimezi. Am subestimat eu vreodat pe cineva? Bine, atunci aresteaz-l. Gseti tu vreo acuzaie dup aceea. Hardin nici nu bg n seam sugestia. Au sosit, Lee. Aps pe pedala de sub birou i ua alunec n lturi. Cei patru care formau delegaia intrar n ir indian i Hardin le fcu un semn amabil cu mna s se aeze pe fotoliile care erau dispuse n semicerc n faa biroului su. Se nclinar i ateptar ca primarul s li se adreseze. Dintr-o micare, Hardin deschise cutia de igri de foi al crei capac, din argint, lucrat minuios ntr-un model ciudat, aparinuse lui Jord Fara, din fostul Consiliu de Administraie de pe vremea Enciclopeditilor. Era un produs autentic al Imperiului, lucrat pe Santanni, dei igrile de foi pe care le coninea acum erau din tutun autohton. Cu fee grave i solemne, cei patru membri ai delegaiei acceptar, unul dup altul, igrile i le aprinser ritual. Sef Sermak era al doilea de la dreapta, cel mai tnr i cel mai interesant, cu mustaa blond tuns scurt i ngrijit, iar ochii si adncii n orbite aveau o culoare incert. Pe ceilali trei, Hardin i ignor de la bun nceput; se citea pe faa lor c erau simple prezene fr personalitate. i concentra atenia asupra lui Sermak, acela care, nc de la prima sa prezen n Consiliul Municipal, dduse peste cap acel organism calm i ticit. Aa nct i se adres: Eram deosebit de nerbdtor s te cunosc, domnule Consilier, nc de la prima i excelenta cuvntare de luna trecut. Atacul mpotriva politicii externe a acestui guvern a dovedit o nzestrare oratoric deosebit. Ochii lui Sermak licrir. Interesul dumnevoastr m onoreaz. Atacul putea s fi dovedit nzestrare sau nu, dar v asigur c a fost pe deplin justificat. Probabil! Fiecare are dreptul la propriile preri, desigur. Cu toate astea, eti cam tnr. E o vin pe care aproape toi o purtm ntr-un anumit moment din via, veni sec rspunsul. Dumneavoastr ai devenit primar al Oraului cnd erai cu doi ani mai tnr dect mine. Hardin zmbi ca pentru sine. Flciandrul i va da mult de furc. neleg c ai venit s discui cu mine despre aceeai politic extern care te irit att de tare n Camera Consiliului, spuse Hardin. Vorbeti i n numele celor trei colegi sau trebuie s ascult ofurile fiecruia? Cei patru tineri se consultar din ochi i, dup o acceptare mut, Sermak spuse sobru i reinut: Vorbesc n numele poporului de pe Terminus popor care nu este cu adevrat

reprezentat n organismul lipsit de vlag cruia i se spune Consiliu. neleg. Continu, te rog! Problema e simpl, domnule primar. Sntem nemulumii... Prin acest noi" vrei s spui poporul", nu-i aa? Simind o capcan, Sermak l privi cu ostilitate i rspunse glacial: Consider c prerile mele reflect atitudinea majoritii alegtorilor de pe Terminus. Aa v convine? Ei, o declaraie ca aceasta dovedete o reevaluare, dar, oricum, continu! Eti nemulumit. Da, sntem nemulumii de politica aceasta care, de treizeci de ani, face ca Terminus s fie lipsit de aprare n faa inevitabilelor atacuri din exterior. neleg. i, prin urmare? Continu, continu! E mgulitor pentru mine c anticipai. Prin urmare, noi vom forma un nou partid politic, unul care va reprezenta i apra nevoile imediate ale planetei Terminus, i nu destinul" mistic al viitorului Imperiu. Avem de gnd s v azvrlim pe dumneavoastr i pe acoliii dumneavoastr prea-plecai din Primrie, i asta nc foarte curnd. Dac nu? Pentru c ntotdeauna exist un dac nu", de acord? Nu e cazul acum. Trebuie s demisionai imediat. Nu v cer s schimbai linia politic nu v acord o ncredere att de mare. Promisiunile dumneavoastr nu valoreaz nimic. O demisie imediat este singura pe care o acceptm. Pricep. (Hardin se aez picior peste picior i-i aplec scaunul n spate.) Acesta e ultimatumul vostru. E ludabil c m-ai prevenit. Numai c, nelegei, cred c mai degrab l voi ignora. S nu credei c e doar un avertisment, domnule primar. V-am enunat nite principii i o cale de aciune. Noul partid a fost deja constituit i de mine i va ncepe activitile oficiale. Nu este cazul i nici nu dorim un compromis. Cinstit vorbind, doar recunoaterea de ctre noi a serviciilor pe care le-ai adus Oraului ne-a determinat s v oferim o cale onorabil de retragere. Nu cred c o vei accepta, dar snt cu contiina mpcat. Urmtoarele alegeri vor fi un memento mai convingtor i mai direct privind necesitatea demisiei. Se ridic i le fcu semn i celorlali s se ridice. Hardin nl un bra: Stai puin. Luai loc! Sef Sermak se aez din nou cu o promptitudine cam suspect, iar Hardin, dei rmase impasibil, simi nevoia s zmbeasc. n ciuda vorbelor, tnrul atepta o ofert. Hardin spuse: Mai precis, n ce sens vrei ca politica noastr extern s se schimbe? Vrei s atacm cele Patru Regate acum, pe dat, i pe toate simultan? Nu fac nici o recomandare de felul acesta, domnule primar. Singura noastr propunere este ca orice dovad de slbiciune i cedare s nceteze imediat. n ntreaga dumneavoastr administraie ai dus o politic de ajutorare tiinific fa de Regate. Leai dat energie atomic. Le-ai ajutat s-i reconstruiasc centralele atomice pe teritoriul lor. Ai construit clinici medicale, laboratoare de chimie i uzine. Da, i ce obieciuni ai? Ai fcut totul cu scopul de a-i mpiedica s ne atace. Totui ai fost atras prostete ntr-un colosal antaj care a stors planeta Terminus de resurse, iar ca rezultat, acum sntem la cheremul barbarilor. Cum adic? Le-ai acordat putere, le-ai dat arme de fapt, le-ai reparat navele din flot , iar acum ei snt infinit mai puternici dect cu zece de ani n urm. Au devenit, astfel, tot mai pretenioi i cu noile arme i vor satisface, cu siguran, toate cererile prin anexarea violent a planetei Terminus. Nu aa sfiresc aciunile de antaj? i soluia pe care o propui? Punei capt imediat aciunilor de mituire, ct se mai poate. Dedicai toate eforturile ntririi planetei Terminus i atacai primul! Hardin se uit la mustcioara blond a tnrului cu un interes aproape morbid. Sermak se simea sigur pe sine, altfel n-ar fi vorbit att de mult. Nu exista nici o ndoial c observaiile lui reflectau prerile unui segment uria, da, uria al populaiei. Vocea lui, aproape nepstoare, nu trda n nici un fel tulburarea i gndurile sumbre. Ai terminat? Deocamdat. Bine. Observi declaraia aceea nrmat pe care o am pe peretele din spatele meu? Citete-o, te rog! Cu o tresrire, Sermak citi: Violena este ultimul refugiu al celor incompeteni". Aceasta este doctrina unui

btrn, domnule primar. Am aplicat-o cu succes cnd eram tnr, domnule Consilier. Nici nu te nscusei pe vremea aceea, dar probabil ai auzit despre ea la coal. l privi atent pe Sermak i continu pe un ton reinut: Cnd Hari Seldon a ntemeiat Fundaia aici, a facut-o cu scopul declarat de a edita o mare Enciclopedie i, vreme de cincizeci de ani, noi am urmat orbete himera asta pn cnd am descoperit ce urmrea el, de fapt. Era ns prea trziu. Cnd comunicaiile cu regiunile centrale ale Vechiului Imperiu s-au ntrerupt, ne-am trezit c sntem o lume de oameni de tiin concentrai ntr-un singur ora care nu poseda deloc industrie i care era nconjurat de regate ostile create recent, n mare msur barbare. Reprezentam o insul minuscul de energie atomic n acest ocean de barbarie i eram un trofeu foarte rvnit. Atunci, ca i acum, Anacreon, cel mai puternic dintre cele Patru Regate, a cerut i practic a ntemeiat o baz militar pe Terminus. Dar conductorii de pe vremea aceea ai Oraului, Enciclopeditii, tiau foarte bine c acest lucru era preludiul ocuprii ntregii planete. Ce ai fi fcut tu n situaia asta? Sermak ridic din umeri. Asta-i o ntrebare retoric. Bineneles c tiu ce-ai fcut. Oricum, o s-i mai explic o dat. Probabil c nu nelegi mecanismul marea tentaie de a mobiliza toate forele posibile i de a porni la lupt. E soluia cea mai simpl i cea mai potrivit cnd vrei s-i dovedeti demnitatea, dar, ntotdeauna, cea mai neroad. Tu aa ai fi fcut; tu, cu vorbele astea mari de a ataca primii! n schimb, eu am pornit s vizitez unul dup altul celelalte trei regate. Le-am sugerat fiecruia, cu discreie, c cedarea secretului energiei atomice ctre Anacreon era cea mai eficient modalitate de le tia beregata, deci, n concluzie, s procedeze cum cred ei c e mai bine. Asta a fost tot. La o lun dup ce fora anacreonian sosise pe Terminus, conducerea lor a primit un ultimatum comun din partea celor trei vecini. Dup apte zile, ultimul anacreonian plecase de pe Terminus. i acum, spune-mi, era nevoie de violen? Tnrul Consilier i privi gnditor igara de foi i o arunc n incinerator. Nu prea pricep analogia. Insulina l readuce pe bolnav la starea normal fr a se apela la bisturiu, n schimb apendicita impune intervenia chirurgical. N-ai ncotro. Atunci cnd alte metode dau gre, ce altceva se poate face dect s recurgi la ultima soluie? E vina dumneavoastr c am ajuns n situaia aceasta. A mea? A, da, iari politica mea mpciuitorist. nc nu pari capabil s nelegi imperativele fundamentale ale poziiei noastre. De altfel, problema nu s-a ncheiat o dat cu plecarea anacreonienilor. Abia ncepuse. Cele Patru Regate erau inamicii notri, chiar mai nverunai dect nainte, pentru c fiecare voia energia atomic, i fiecare se ferea s ne sar la beregat de teama celorlalte trei. Existena noastr ajunsese pe muchie de cuit i nclinarea noastr ntr-o parte sau alta... Dac, de exemplu, unul dintre regate devine prea puternic, sau dac dou regate formeaz o coaliie... nelegi? Desigur. Sosise vremea pregtirilor pentru un rzboi total. Ba, dimpotriv. Era momentul de a declana o aciune de prevenire a rzboiului. Am strnit cele Patru Regate unul mpotriva celuilalt. Le-am ajutat, pe rind, pe fiecare. Leam oferit tiin, comer, educaie, medicin tiinific. Am fcut n aa fel nct Terminus s devin mai de pre pentru ei ca lume nfloritoare dect ca trofeu militar. Jocul acesta a dat roade vreme de treizeci de ani. Da, dar ai fost silit s nvemntai aceste daruri tiinifice n cea mai scandaloas deghizare. Ai fcut ca tiina s fie pe jumtate religie, pe jumtate flecreal. Ai nlat o ierarhie de preoi i ai inaugurat ritualuri complicate i fr sens. Hardin se ncrunt. i ce dac? Dup prerea mea, asta n-are nici o legtur cu subiectul pe care-l discutm, ntruct barbarii priveau tiina noastr ca pe un soi de vrjitorie, de magie, era mai uor s-i facem s-o accepte n felul acesta. Ierarhia preoeasc s-a edificat de la sine i, dac o ajutm, nu facem dect s urmm calea minimei rezistene. Dar asta-i o problem minor. Totui, preoii rspund de centralele nucleare i aceasta nu este o problem minor. Adevrat, ns noi i-am pregtit. Ei i cunosc uneltele doar empiric i cred orbete n mascarada pe care o joac. Dac vreunul sfie acest nveli neltor i are geniul de a nltura empirismul, ce-l va mpiedica s nvee temeinic adevrata tehnic, pe care s-o vnd ofertantului celui mai generos? Ct vom mai preui noi atunci n faa Regatelor? Snt prea puine anse s se ntmple aa ceva. Eti superficial. Cei mai buni oameni de pe planetele Regatelor snt trimii, n fiecare an, la Fundaie pentru a fi educai ca preoi. i cei mai buni rmn aici ca studeni n cercetare. Dac ai impresia, cumva, c fr cunotine tiinifice elementare ori, i mai ru, cu o cunoatere distorsionat pe care

preoii o primesc ndeobte n legtur cu tiina fundamental, ei pot ptrunde dintr-o dat secretele energiei atomice, ale electronicii, ale teoriei hiperspaiului, ai o prere foarte romantic i caraghioas despre tiin. Snt necesare generaii de pregtire i o inteligen deosebit pentru a ajunge att de departe. n timpul acestor tirade, Yohan Lee se ridicase brusc i prsise ncperea. Acum se ntorsese i, terminnd ce avea de spus, se aplec spre urechea superiorului su. Schimbar cteva oapte i i ddu lui Hardin un cilindru de plumb. Apoi, aruncnd o privire ostil ctre delegaie, se aez din nou pe scaun. Hardin rsuci cilindrul ntre degete, urmrind delegaia printre gene. Dup aceea l deschise, rsucindu-l brusc, i doar Sermak avu bunul-sim s nu arunce o privire la ruloul de hrtie care czu dinuntru. Pe scurt, domnilor, spuse Hardin, Guvernul este de prere c tie ce face. Citi n timp ce vorbea. Rnduri codificate, fr de neles, care acopereau ntreaga pagin i cele trei cuvinte mzglite ntr-un col care conineau, de fapt, mesajul. Pricepu totul dintr-o privire i arunc hrtia n incinerator. mi pare ru, dar asta pune capt discuiei noastre, spuse Hardin. Snt ncntat c v-am cunoscut. V mulumesc pentru vizit. Le strnse minile tuturora cam fr chef, dup care grupul plec. Hardin aproape c uitase s mai rd, dar, dup plecarea lui Sermak i a celor trei nsoitori tcui, i permise un hohot uscat de rs i arunc o privire amuzat ctre Lee. Cum i s-a prut acest schimb de vorbe goale? Nu snt sigur c pentru tnrul Sermak au fost doar vorbe goale, pufni el nervos. Dac-l vei trata cu mnui, cu siguran va ctiga urmtoarele alegeri, aa cum pretinde. A, foarte probabil, dac nu se va ntmpla ceva ntre timp. nti asigur-te c ceea ce se va ntmpla va fi n direcia dorit, Hardin. Fii convins c acest Sermak are muli susintori. Ce s-ar ntmpla dac nu are rbdare pn la urmtoarele alegeri? A fost o vreme cnd noi doi am rezolvat lucrurile pe cale violent, n ciuda devizei tale privind violena. Hardin se uit puin cruci. Eti cam pesimist astzi, Lee. i deosebit de contradictoriu, altfel n-ai vorbi de violen. Micul nostru puci a decurs fr pierderi de viei omeneti, dac-i aminteti. Era o msur necesar, adoptat ntr-un moment potrivit, i totul a mers uor, fr dureri i fr eforturi. n ceea ce-l privete pe Sermak, el lupt n cu totul alte condiii. Lee, noi nu sntem Enciclopeditii. Noi sntem pregtii. Pune-i oamenii s-i supravegheze pe tinerii acetia, dar elegant. S nu-i dea seama c snt urmrii, dar s fii cu ochii pe ei, nelegi? Lee rse acru: Nu mi-a merita postul dac a atepta ordinele tale. Hardin. Sermak i oamenii lui snt supravegheai de mai bine de-o lun. Primarul chicoti. Mi-ai luat-o nainte, aa-i? Foarte bine. Apropo, adug el ncet, ambasadorul Verisof se ntoarce pe Terminus. Sper c temporar. Dup un moment de tcere, Lee spuse: n legtur cu asta era mesajul? Se destram totul? Nu tiu. N-am cum s tiu pn nu discut cu Verisof. S-ar putea. La urma-urmelor, trebuie s se ntmple nainte de alegeri. Dar de ce eti att de afectat? Pentru c nu tiu cum se vor rezolva lucrurile. Hardin, eti prea implicat n toate i jocul pe care-l faci este prea riscant. i tu, Brutus!", murmur Hardin. Apoi spuse cu voce tare: S neleg c vei deveni membru al partidului lui Sermak? Lee zmbi fr s vrea: Bine, ai ctigat. Ce-ai zice s lum prnzul mpreun? 2 EXIST multe maxime atribuite Iui Hardin un reputat spirit critic , dintre care multe snt probabil apocrife. Se spune c ntr-o anumit mprejurare ar fi afirmat: Merit s fii direct, mai ales dac i-a mers vestea c eti subtil". Poly Verisof avusese ocazia s acioneze conform acestui precept, i nu numai o dat, pentru c se afla de-acum n cel de-al paisprezecelea an de cnd avea un dublu statut pe Anacreon dublu statut care i sugera de multe ori, n mod neplcut, un dans n picioarele goale pe crbuni ncini. Pentru cei de pe Anacreon era mare preot, reprezentant al Fundaiei care, pentru barbari", constituia chintesena misterului i centrul fizic al acestei religii pe care ei o creaser n ultimele trei decenii cu sprijinul lui Hardin. Prin urmare, primea dovezi de

respect, de slugrnicie care ncepuser s-l oboseasc ngrozitor, pentru c dispreuia din tot sufletul ritualul al crui centru devenise. Dar pentru Regele Anacreonului btrnul care fusese rege cu mult timp n urm, i tnrul nepot care urcase recent pe tron , el era, pur i simplu, ambasadorul unei puteri temute i rvnite n acelai timp. Luat n totalitate, slujba era dezagreabil, iar prima sa cltorie ctre Fundaie n ultimii trei ani, n ciuda suprtorului incident care fcuse revenirea de acum necesar, cpta proporiile unei adevrate vacane. Pentru c nu cltorea pentru prima oar ntr-un secret absolut, apel din nou la maxima lui Hardin referitoare la utilizarea metodei directe. Se schimb n haine civile o srbtoare, n sine i se mbarc pe o nav de pasageri spre Fundaie, la clasa a doua. De ndat ce ajunse pe Terminus, i croi loc prin mulimea din spaioport i telefon la Primrie de la un videotelefon public. M numesc Jan Smite, spuse el. Am o ntlnire cu primarul n aceast dupamiaz. Tnra care i rspunse ndatoritor, cu o voce rece i imperturbabil, fcu o legtur pe interior i schimb cteva cuvinte repezite cu cineva, apoi i comunic lui Verisof pe un ton mecanic i sec: Primarul Hardin v va primi peste jumtate de or, domnule, apoi imaginea ei dispru. Auzind acestea, ambasadorul de pe Anacreon i cumpr ultimul numr al Jurnalului, se ndrept fr grab ctre Primrie i, aezndu-se pe prima banc pe care o gsi neocupat, citi editorialul, pagina sportiv i pe cea umoristic i atept. Dup jumtate de or, mpturi ziarul, l puse subioar, intr n Primrie i se prezent n anticamer. Nimeni nu-l recunoscu, pentru c, procednd n acest mod direct, nu i se acord prea mare atenie. Hardin l msur cu privirea i-i zmbi larg: Servete-te cu o igar de foi. Cum a decurs cltoria? Interesant, spuse Verisof. n cabina alturat a cltorit un preot care venea aici pentru a urma un curs special de pregtire a substanelor radioactive sintetice utilizate n tratamentul cancerului. Doar nu vrei s spui c le numea substane radioactive sintetice?! Nici vorb de-asa ceva. Pentru ei erau Hran Sfnt. Primarul zmbi. Continu! M-a atras ntr-o discuie pe teme teologice, dndu-i toat silina s m scoat din sordida cea a materialismului. i nu i-a recunoscut superiorul? Fr roba mea stacojie?! n plus, era din Smyrno. A fost totui o experien interesant. Este impresionant ct de bine a prins rdcini religia tiinei. Am scris chiar un eseu pe aceast tem, spre propria i deplina mea delectare, dar nu face s fie publicat. Tratnd problema din punct de vedere sociologic, eseul ar afirma c atunci cnd Vechiul Imperiu a nceput s se destrame de la Periferie, se putea considera c tiina ca atare trdase lumile exterioare. Pentru a fi acceptat din nou, ea ar trebui s se ofere sub alt nfiare, i exact acest lucru s-a ntmplat. Obii rezultate minunate atunci cnd foloseti logica simbolic pentru a gsi soluii. Interesant. Primarul i puse braele sub cap pentru a gsi soluii. Ia spune-mi repede care este situaia pe Anacreon! Ambasadorul se ncrunt i-i scoase igara de foi din gur. O privi dezgustat i o ls pe mas. Pi, cam proast. Altfel nu ai fi aici. Cam aa ceva. Uite care e situaia. Omul-cheie pe Anacreon este Prinul-regent, Wienis. E unchiul Regelui Lepold. tiu. Dar Lepold va fi major anul viitor, nu? Cred c va mplini aisprezece ani n februarie. Da. Se opri, apoi adug din colul gurii: Dac va tri. Tatl Regelui a murit n condiii neelucidate. La o partid de vntoare l-a nimerit n piept un glon cu ac. S-a spus c a fost un accident. Hmm! Cred c mi-l amintesc pe Wienis din vremea vizitei mele pe Anacreon, atunci cnd i-am izgonit de pe Terminus. Asta a fost nainte de promovarea ta. Dac-mi amintesc bine, era un tnr cu prul negru i puin saiu de ochiul drept. Avea un nas coroiat de mai mare hazul.

Nu s-a schimbat deloc. Tot saiu i cu nasul coroiat, doar prul i-a albit. Face un joc foarte murdar. Din fericire, este cunoscut de toat planeta pentru prostie i grosolnie. Se crede tare mintos i scprtor, ceea ce face ca neghiobiile lui s le sar tuturora n ochi. Aa se ntmpl ntotdeauna. E n stare s foloseasc un dezintegrator atomic pentru a sparge un ou. Ca dovad, taxa pe posesiunile Templului pe care a ncercat s o impun acum doi ani, la scurt timp dup moartea btrinului rege. i aminteti? Hardin ncuviin din cap, absorbit n gnduri, apoi spuse cu zmbetul pe buze: Preoii au fcut un scandal grozav. Aa un scandal, nct putea fi auzit de la Lucreza. De atunci, dei a dovedit mai mult pruden n relaiile cu preoimea, reuete nc s-i irite pe toi prin ceea ce face. Situaia e nefast pentru noi deoarece are o nermurit ncredere n sine. Probabil c sufer de un complex de inferioritate supracompensat. Doar tii c fiii minori ai regilor ajung astfel. Da, ns rezultatul e acelai. Face spume la gur propovduind un atac mpotriva Fundaiei. Nici nu se mai deranjeaz s se exprime cu fereal, ntruct deine i puterea din punct de vedere al armamentului. Btrnul rege a construit o flot impresionant, dar nici Wienis n-a dormit n aceti ultimi doi ani. De fapt, i taxa pe domeniile Templului urma s fie destinat narmrii, iar cnd planul i-a fost dejucat a dublat taxele pe venit. N-au fost proteste? Nu deosebit de serioase. Sptmni la rnd, supuenia fa de autoritatea n exerciiu a fost inclus n textul fiecrei predici n tot regatul. i asta nu pentru c Wienis i-a artat recunotina. n regul. Am neles situaia general; n rest, ce s-a mai ntmplat? Acum dou sptmni, o nav comercial anacreonian a ntlnit un crucitor distrus aparinnd flotei Vechiului Imperiu. Probabil c navigase n deriv cel puin trei secole. Ochii lui Hardin sclipir de interes. Se ridic de pe scaun. Da, am auzit despre asta. Comisia pentru navigaie mi-a trimis o petiie cerndumi s obin nava n scopul efecturii unor cercetri. neleg c este nc n stare bun. ntr-o stare mult prea bun, rspunse Vensof, sec. Sptmna trecut, cnd Wienis a primit sugestia ta de a remite nava ctre Fundaie, aproape c a fcut o criz de nervi. nc nu mi-a dat un rspuns. Nici n-o va face, dect pe calea armelor, sau cel puin aa crede el. Vezi tu, chiar n ziua plecrii mele de pe Anacreon a venit la mine i a cerut ca Fundaia s repun crucitorul n stare de lupt i s-l predea flotei anacreoniene. A avut chiar ndrzneala s afirme c nota de sptmna trecut evideniaz planul Fundaiei de a ataca Anacreonul. A mai spus c refuzul de a repara crucitorul nu ar face dect s-i confirme bnuielile, i a artat c msurile de autoaprare a planetei Anacreon i vor fi dictate de situaia existent. Acestea snt ntocmai cuvintele lui. i vor fi dictate! De aceea am venit. Hardin rse bine-dispus. Verisof i rspunse cu un zmbet i continu: Se ateapt, desigur, la un refuz, iar asta ar fi, dup mintea lui, o perfect justificare a unui atac imediat. neleg foarte bine, Verisof. Deci, vom avea cel puin ase luni de linite, aa c ocup-te ca nava s fie reparat i druit cu complimente din partea mea. S fie rebotezat Wienis", ca semn al respectului i afeciunii noastre. Rse din nou. i din nou Verisof rspunse cu un zmbet imperceptibil: Presupun c acesta e rspunsul logic, Hardin, numai c eu snt ngrijorat. n legtur cu ce? E vorba de o nav. Pe vremea aceea se construiau nave serioase, nu glum. Are o capacitate ct jumtate din toat flota anacreonian. E dotat cu dezintegratoare atomice capabile s distrug o planet i cu un scut care o protejeaz mpotriva fasciculelor Q fr a mai fi nevoie s produc radiaii. E o nav mult prea bun, Hardin... Irelevant, Verisof, irelevant! i tu, i eu tim foarte bine c armamentul pe care-l deine n prezent ar putea distruge cu uurin Terminus, cu mult nainte ca noi s putem repara crucitorul i s-l folosim noi nine. Ce importan mai are, deci, dac-i dm i crucitorul? tii doar c nu se va ajunge la rzboi. Da, presupun c aa va fi. (Ambasadorul l privi cu interes.) Hardin, cu toate acestea... De ce te-ai oprit? Continu! Ascult. Nu e treaba mea. Dar am citit ziarul. (Puse Jurnalul pe birou i art cu

degetul spre pagina nti.) Ce-i cu asta? Hardin arunc o privire. Un grup de consilieri formeaz un nou partid politic. Aa e, spuse Verisof, foindu-se nelinitit pe scaun. Cunoti problemele interne mai bine dect mine, dar atacul mpotriva ta e vecin cu violena fizic. Ct de puternici snt? Al naibii de puternici. Dup alegerile viitoare, probabil vor controla Consiliul. Nu nainte? (Verisof l privi bnuitor pe primar.) Snt i alte modaliti de a controla situaia nainte de alegeri. Crezi c snt Wienis? Nu, dar reparaiile navei vor dura luni de zile i, dup aceea, un atac va fi aproape sigur. Cedarea noastr va fi interpretat ca un semn de mare slbiciune i deinerea crucitorului imperial aproape c va dubla puterea flotei lui Wienis. De ce s riti? Ai de ales ntre a dezvlui Consiliului planul de aciune i a fora rezolvarea conflictului cu Anacreon acum! Hardin se ncrunt: S forez lucrurile acum? nainte de declanarea crizei? Tocmai asta nu trebuie s fac. Trebuie s in seama de Hari Seldon i de Plan. Verisof ezit, apoi bombni: Deci eti absolut sigur c exist un plan? Dincolo de orice bnuial, veni tios rspunsul. Am fost de fa la deschiderea Boltei i nregistrarea fcut de Hari Seldon ne-a dezvluit Planul. Nu la asta m refeream, Hardin. Numai c nu vd cum se poate anticipa istoria cu o mie de ani. Dac Seldon s-a supraapreciat? Se fcu mic, vznd zmbetul ironic al lui Hardin, apoi adug: Bine, bine, nu snt psiholog. Exact. Nici unul dintre noi nu e. Dar n tineree am urmat nite cursuri elementare, ndeajuns ca s-mi dau seama de posibilitile psihologiei, chiar dac eu nsumi nu snt n stare s le exploatez n favoarea mea. Nu ncape ndoial c Seldon a fcut exact ceea ce a declarat. Fundaia, dup el, a fost ntemeiat ca un refugiu pentru tiin singurul mijloc prin care tiina i cultura muribundului Imperiu puteau fi pstrate de-a lungul secolelor de barbarie pentru a fi renviate, n cele din urm, n cadrul unui Al Doilea Imperiu. Verisof cltin din cap destul de sceptic. Toat lumea tie c aa se presupune c vor decurge lucrurile. Dar ne putem permite s riscm? Putem risca prezentul de dragul unui viitor nesigur? Trebuie, pentru c viitorul nu este nesigur. A fost calculat de Seldon i chiar mprit n etape. Fiecare criz succesiv este prevzut i fiecare dintre ele depinde n mare msur de rezolvarea cu succes a crizelor anterioare. Aceasta este doar cea de-a doua criz i Eternitatea tie ce efect ar putea avea, n cele din urm, pn i cea mai mic deviere. Asta-i mai degrab o speculaie fr acoperire. Nu! Hari Seldon a spus, n Bolta Timpului, c la fiecare criz libertatea noastr de alegere i de aciune va fi redus n asemenea msur nct ne va rmne doar o singur cale de aciune. Astfel nct s ne in strns n fru? Astfel nct s ne mpiedice s o lum razna. Dar, pe de alt parte, atta vreme ct snt posibile mai multe ci de aciune, nu exist criz. Trebuie s lsm ca evenimentele s se deruleze pn la criz i, pe cinstea mea, exact aa voi face. Verisof nu-i rspunse. i muc buzele i rmase ntr-o muenie ndrtnic. Nu mai departe de anul trecut, el i Hardin discutaser pentru prima oar problema adevrata problem , aceea de a contracara pregtirile ostile ale Anacreonului. i asta doar pentru c el, Verisof, ceruse sus i tare noi concesii. Hardin pru s intuiasc gndurile ambasadorului: Era mai bine dac nu-i spuneam nimic despre toate astea. De ce vorbeti aa? fcu Verisof surprins. Pentru c acum sntem ase oameni tu, eu, ceilali trei ambasadori i Yohan Lee care tim ct de ct ce ne ateapt i m tem al naibii c ideea lui Seldon era ca nimeni s nu tie. De ce asta? Pentru c pn i psihologia avansat a lui Seldon era limitat. Nu putea lucra cu indivizi pe perioade nelimitate de timp, aa cum nu poi aplica teoria cinetic a gazelor la molecule individuale. El lucra cu mulimi de oameni, populaii ale unor ntregi planete, i numai cu mulimi oarbe, care nu-i cunosc dinainte rezultatele aciunilor lor. Nu mi-e limpede Ce s-i fac? Nu snt un psiholog att de bun nct s-i explic tiinific. Pe

Terminus nu exist psihologi cu pregtire temeinic i nici texte matematice privind aceast tiin. E clar c Seldon voia ca numai el s poat anticipa viitorul pe Terminus, iar noi s mergem nainte ca orbii deci, corect potrivit legii mulimilor. Aa cum i-am spus odat, n-am tiut ncotro ne ndreptm cnd i-am izgonit pe anacreonieni. Ideea mea fusese s menin un echilibru al puterii, nimic altceva. Abia dup aceea mi s-a prut c ntrezresc un model n toat estura de evenimente, dar m-am strduit din rsputeri s nu acionez pe baza a ceea ce cunoteam. Amestecul bazat pe cunoaterea anticipat ar fi rsturnat Planul. Verisof cltin din cap gnditor: Am auzit discuii aproape la fel de complicate n templele de pe Anacreon. Cum crezi c vei putea identifica momentul propice pentru a aciona? E identificat deja. Recunoti c imediat dup ce reparm crucitorul nimic nu-l va mai putea mpiedica pe Wienis s ne atace. n privina asta nu va exista alternativ. Exact. Foarte bine. Aceasta este situaia extern. n acelai timp, recunoti c urmtoarele alegeri vor conduce la formarea unui nou Consiliu, mai ostil, care va determina ntreprinderea unor aciuni contra Anacreonului. E clar c nu va exista alternativ. Da. i imediat ce alternativa va disprea, se va instala criza. Cu toate acestea, snt ngrijorat. Avu un moment de ezitare, iar Verisof atept rbdtor. Apoi, parc mpotriva voinei lui, Hardin continu: Am impresia simt asta c presiunile interne i cele externe au fost planificate pentru a se declana aproape simultan. Deocamdat, pare a exista o distan de cteva luni ntre ele; Wienis va ataca, probabil, nainte de sosirea primverii, iar alegerile vor avea loc peste un an. Nu mi se pare interesant. Poate astea s-ar datora unor inevitabile erori de calcul, sau faptului c tiu prea multe. Am ncercat ca niciodat s nu las anticiprile s-mi influeneze aciunile, dar cum a putea fi sigur c am procedat ntocmai? i oare ce efect va avea aceast discrepan? Oricum, spuse el privindu-l pe Verisof drept n ochi, e un lucru asupra cruia am hotrt. Ce anume? Cnd criza va ncepe s-i fac simit prezena, voi ntreprinde o vizit pe Anacreon. Vreau s fiu la faa locului... Ei, de-ajuns, Verisof! S-a fcut trziu. S mergem undeva s-o facem lat. Simt nevoia unei relaxri. Atunci s-o facem aici, spuse Verisof. Nu vreau s fiu recunoscut, iar n ceea ce te privete, tii ce-ar spune acest nou partid pe care simpaticii ti membri ai Consiliului tocmai l-au format. S ni se aduc nite brandy. i Hardin ceru, dar nu prea mult. 3 N VREMURILE DE ODINIOAR, cnd Imperiul Galactic strngea sub aripa lui ntreaga Galaxie, iar Anacreon fusese cea mai prosper dintre prefecturile Periferiei, muli mprai vizitaser Palatul Viceregal. i nici unul nu plecase fr a-i fi pus la ncercare iscusina i priceperea de a dobor, cu ajutorul scuterului zburtor i al putii cu ace, fortreaa zburtoare numit pasrea" Nyak. Faima Anacreonului se topise ca o bucat de cear uitat la soare o dat cu decderea Imperiului. Palatul Viceregal era acum o ngrmdire de ruine prin care vntul cutreiera nestingherit, n afar de aripa pe care lucrtorii Fundaiei o restauraser. i nici un mprat nu mai clcase pe Anacreon de dou sute de ani. Dar vntoarea de psri" Nyak rmsese sportul regal, iar ochiul ager i mna sigur n folosirea putii cu ace erau nc considerate caliti indispensabile pentru regii Anacreonului. Lepold I, Regele Anacreonului supranumit, invariabil, dar fr nici o justificare, Lord al Dominioanelor Externe , cu toate c nu mplinise nc aisprezece ani, i dovedise deja ndemnarea de foarte multe ori. Doborse prima pasre" Nyak nc de la treisprezece ani, pe a zecea la zece sptmni dup urcarea pe tron, iar acum se ntorcea dup ce o lichidase pe cea de-a patruzeci i asea. Vor fi cincizeci nainte de majorat, spuse el entuziasmat. Cine face pariu? Dar curtenii nu pariaz pe calitile regilor. Exist pericolul extrem de a ctiga. Aa c nici unul nu accept provocarea, iar Regele plec bine-dispus s se schimbe. Lepold!

Auzind vocea celui care avea putere asupra sa, Regele se opri la jumtatea scrii. Se ntoarse nemulumit. Wienis sttea n pragul apartamentului i se rstea la tnrul su nepot. Trimite-i de aici! porunci el nerbdtor. Scap de ei! Regele fcu un semn scurt din cap i cei doi ambelani, dup o plecciune, coborr treptele. Lepold l urm pe unchiul su. Wienis privi ncruntat costumul de vntoare al Regelui. Destul de curnd, vei avea de rezolvat treburi mai importante dect vntoarea. Se ntoarse i ontci pn la birou. ntruct era prea btrn ca s mai reziste zborului i periculoaselor plonjoane pn n apropierea aripii Nyakului, legnrii i ascensiunilor brute ale scuterului care reaciona la cea mai imperceptibil micare a picioarelor, i se acrise de acest sport. Lepold simise neputina i dorina nesatisfcut ale unchiului i de aceea ncepu s vorbeasc plin de entuziasm, dar nu fr o doz apreciabil de rutate: Ar fi trebuit s vii cu noi astzi, unchiule. Am dobort una care era ct un monstru n slbticia din Samia. i agresiv cum nu se mai poate. Am urmrit-o vreme de mai bine de dou ceasuri pe o arie de cel puin aptezeci de mile ptrate. i atunci am zburat spre Soare i nsoi relatarea cu micri sugestive, de parc ar fi fost i acum clare pe scuter , plonjnd n direcia momentului de torsiune. Am surprins-o n ascensiune, exact sub aripa stng. Asta a scos-o din mini i s-a nclinat de-a curmeziul. Am acceptat provocarea i am virat spre stnga, ateptnd-o s planeze spre mine. Cnd era la distan de o arip, am fcut o micare, i atunci... Lepold! Ef, bine, am lovit-o. Snt sigur c aa a fost. Acum vrei s m asculi? Regele ridic din umeri i dans ctre captul mesei, unde ncepu s ronie o nuc de Lera ntr-o atitudine nu tocmai regal. Nu ndrznea s-l priveasc n ochi pe unchiul su. Ca o introducere, Wienis i spuse: Am fost la na v astzi. Care nav? Nu exist dect o nav. Nava. Cea pe care Fundaia o repar pentru flota noastr. Btrnul crucitor imperial. Acum ai neles? Acela! Vezi? i-am spus eu c Fundaia o va repara dac o s-i rugm. Toat istoria ta, tii tu, despre inteniile lor de a ne ataca nu e dect o nchipuire. Dac ar vrea so fac, de ce ar mai repara nava? Nu merge, nelegi? Lepold, eti necopt la minte! Regele, care tocmai aruncase cojile nucii i ducea alta ctre buze, se mbujor. Ei, bine, ascult, spuse el cu o furie care prea mai degrab o toan, cred c nu e cazul s mi te adresezi astfel. Uii cine snt. Voi fi major peste dou luni, tii bine asta. Da. i te i vd n stare s-i asumi rspunderi de rege. Dac ai dedica afacerilor publice mcar jumtate din timpul pe care-l risipeti cu vntoarea de psri" Nyak, a demisiona din funcia de regent cu inima uoar. Nu-mi pas. Asta n-are nici o legtur cu cazul de fa. n realitate, dei eti regent i unchi al meu, totui, eu snt rege, iar tu mi eti supus. N-ar trebui s spui c snt necopt la minte i, oricum, n-ar trebui s stai jos n prezena mea. Nu mi-ai cerut permisiunea s te aezi. Cred c-ar trebui s fii mai atent, pentru c, altfel, voi pune lucrurile la punct foarte curnd. Wienis i arunc o privire glacial. mi permii s m adresez cu Maiestatea voastr"? Da. Foarte bine. Sntei necopt la minte, Maiestatea voastr. Ochii lui negri ardeau pe sub sprncenele stufoase, iar tnrul rege se aez ncet pe scaun. O clip, licri pe chipul regentului o satisfacie sardonic, dar se stinse imediat. Buzele lui groase schiar un zmbet i-i ls mna s cad greu pe umrul tnrului rege. Nu-i nimic, Lepold. N-ar fi trebuit s-i vorbesc aspru. Uneori mi-e greu s m port cu respectul cuvenit, mai ales cnd presiunea unor evenimente este att de... nelegi? Lepold spuse nesigur: Da, afacerile Statului snt al naibii de dificile, tii? Se ntreb, nu fr o oarecare spaim, dac nu cumva l atepta o canonad de cifre anuale i detalii plicticoase referitoare la relaiile comerciale cu Smyrno i la lunga i nclcita disput n jurul lumilor abia colonizate din Coridorul Rou. Biatul meu, spuse Wienis, m gndisem s vorbesc despre aceast problem mai de mult i probabil c ar fi trebuit s-o fac, dar tiu c, la tinereea ta, nu vei avea rbdarea s asculi detaliile seci despre arta de a conduce treburile de stat. Lepold ncuviin cu o micare a capului.

Bine, n ordine! Unchiul l ntrerupse i continu: Totui vei fi major peste dou luni. n plus, n vremurile dificile care bat la u va trebui s ai un rol deplin i activ. Vei fi rege de azi nainte, Lepold! Lepold ncuviin din nou, dar expresia de pe chipul lui trda nemulumirea. Va fi rzboi, Lepold. Rzboi! Dar s-a semnat un armistiiu cu Smyrno. Nu cu Smyrno, cu Fundaia nsi. Dar au fost de acord s repare nava, unchiule. Doar tu ai spus... Vocea i pieri cnd vzu chipul schimonosit al unchiului. Lepold i o parte din tonul prietenos dispruse , trebuie s vorbim ca de la brbat la brbat. Va fi rzboi cu Fundaia, fie c nava va fi reparat fie c nu; de fapt, cu att mai curnd cu ct se termin reparaiile. Fundaia este sursa energiei i a puterii. Toat mreia Anacreonului, toate navele i oraele, oamenii i comerul su depind de picturile i resturile de energie pe care Fundaia ni le-a scpat printre degete. mi amintesc de vremea n care oraele de pe Anacreon erau nclzite prin arderea crbunelui i a ieiului. Dar s lsm astea, n-ai cum s le nelegi. Impresia mea este suger timid Regele c s-ar cuveni s fim recunosctori... Recunosctori? url Wienis. Recunosctori pentru c ne dau, cu chiu cu vai, nite biete resturi, n timp ce ei dein cine tie ce i cu ce scop? Pi, bineneles, numai n felul acesta vor putea domina ntr-o bun zi ntreaga Galaxie. Puse mna pe genunchiul nepotului i-l privi printre gene. Lepold, tu eti Regele Anacreonului. Copiii ti i copiii copiilor ti ar putea fi regii Universului dac tu vei avea puterea pe care Fundaia o ine ascuns de privirile noastre! E un grunte de adevr n ceea ce spui. (n ochii lui Lepold licri o scnteie i dintr-o dat spatele i se ndrept). La urma-urmelor, ce drept au de a pstra totul pentru ei nii? Nu e corect. i Anacreon reprezint ceva pe lumea asta. Vezi, ai nceput s nelegi. Acum, biatul meu, ce-ai zice dac Smyrno ar hotr s atace Fundaia pentru a-i face singur parte i ar dobndi astfel toat puterea? Ct timp crezi c am putea evita cderea n vasalitate? Ct vreme crezi c ai mai rmne pe tron? Lepold se aprinse. Da, aa e. Ai deplin dreptate, s tii! Trebuie s lovim primii. Asta nseamn autoaprare. Zmbetul se lrgi pe chipul lui Wienis. Mai mult, pe vremuri, chiar la nceputul domniei bunicului tu, Anacreon i stabilise o baz militar pe Terminus, planeta Fundaiei o baz militar vital pentru aprarea naional. Am fost obligai s abandonm acea baz ca rezultat al mainaiunilor liderului Fundaiei, o javr ireat, un savant fr pic de snge nobil n vine. nelegi, Lepold? Bunicul tu a fost umilit de acest rnoi. Mi-l amintesc! Abia dac era cu civa ani mai mare dect mine cnd a sosit pe Anacreon, cu zmbetul i mintea lui diabolice avnd n spate puterea celorlalte trei regate, combinate ntr-o uniune la mpotriva mreiei Anacreonului. Lepold se nfiora, iar strlucirea din ochii lui se ntei. Pentru numele lui Seldon, dac a fi fost n locul bunicului, a fi pornit la lupt chiar i aa. Nu, Lepold, am hotrit s ateptm i s rspltim aceast insult la vremea cuvenit. Tatl tu sperase nainte de dispariia lui prematur s fie el cel care... Ei, asta e! Wienis rmase cu privirea pierdut n gol. Apoi, abia stvilindu-i emoia: A fost fratele meu. i totui, dac fiul su ar... Da, unchiule. N-o s-l dezamgesc. Am hotrit. Mi se pare absolut normal ca Anacreon s strpeasc acest cuib de intrigani, i asta ct mai curnd. Nu, nu imediat, nti trebuie s ateptm terminarea reparaiilor crucitorului. Simplul fapt c snt dispui s fac aceste reparaii dovedete c se tem de noi. Neghiobii au ncercat s ne pcleasc, dar nu vom renuna la drumul ce l-am ales, nu-i aa? Lepold lovi cu pumnul n palma deschis a celeilalte mini. Atta vreme ct snt rege al Anacreonului, nu! Wienis strmb din buze i continu: Pe lng acestea, va trebui s ateptm sosirea lui Sal vor Hardin. Salvor Hardin! Regele fcu ochii mari i conturul tineresc al chipului su lipsit de barb i pierdu liniile tioase pe care le arborase mai nainte. Da, Lepold, conductorul Fundaiei vine personal pe Anacreon la aniversarea zilei tale de natere probabil s ne mngie urechile cu cuvinte mieroase. Dar nu-i va merge. Salvor Hardin! murmur el. Wienis se ncrunt.

Te temi de un nume? E acelai Salvor Hardin care, la vizitele precedente, ne-a umilit. S nu uii insulta moral pe care a adus-o Casei regale. Un rnoi. O scursur nenorocit. Nu, desigur. N-o s uit! M voi rzbuna, dar... dar... m tem puin. Regentul se ridic: Te temi? De ce? De ce, tinere...? Simi c se nbu. Ar fi... ... o blasfemie, tii, s atacm Fundaia. Vreau s spun... Regele nu-i mai gsea cuvintele. Spune. Vreau s zic, bigui Lepold, dac exist cu adevrat Spiritul Galactic... el... ... Sar putea s nu-i plac. Ce prere ai? Nu, nu s-ar supra, veni rspunsul. (Wienis se aez din nou i buzele i se rsfrnser ntr-un surs enigmatic.) i nu-i mai frmnta atta mintea cu Spiritul Galactic, ai neles? Asta din cauz c te-am lsat de capul tu. Ai cam plecat urechea la spusele lui Verisof, dac pricep eu bine. Mi-a explicat multe... Despre Spiritul Galactic? Da. Of, nc nenrcat, el crede n toate gogoile acelea mai puin chiar dect mine, iar eu nu cred de fel. Nu i s-a spus de attea ori c vorbele astea snt prostii? Pi, tiu... dar Verisof spune... S-l ia dracu' pe Verisof, cu nerozeniile lui! Se ls o tcere prevestitoare de furtun, apoi Lepold spuse: Toat lumea crede n ele. Adic n tot ce se zice despre Profetul Hari Seldon: cum a desemnat el Fundaia s-i ndeplineasc poruncile, cum s-ar putea ca ntr-o bun zi s avem din nou Paradisul pe fiecare planet i cum cei care nu se supun poruncilor lui vor fi distrui pentru eternitate. Am fost preedintele unor festivaluri i am constatat c toi cred asta. Da, ei cred, dar noi nu. i poi fi recunosctor c lucrurile stau aa pentru c, potrivit acestei neghiobii, tu eti rege prin drept divin, iar tu nsui eti semidivin. Tocmai de aceea, Lepold, trebuie s acionezi pentru a porunci declanarea rzboiului mpotriva Fundaiei. Eu snt numai regent i om de rnd, pe cnd tu eti Rege pentru ei, chiar mai mult dect att, un semizeu. Dar presupun c nu snt zeu cu adevrat, spuse gnditor Regele. Nu, nu eti cu adevrat, adug unchiul ironic, toi te recunosc drept zeu, numai oamenii Fundaiei nu. nelegi? Toi, mai puin cei de la Fundaie. Dar cnd acetia vor fi ndeprtai, nimeni nu va mai ndrzni s afirme c nu eti zeu. Gndete-te! i dup aceea, vom putea aciona singuri cutiile de producere a energiei din temple, navele care zboar fr pilot, Hrana Sfnt, care lecuiete cancerul, i toate celelalte? Verisof spune c numai cei binecuvntai de Spiritul Galactic pot... Da, o fi zis Verisof! Verisof, alturi de Salvor Hardin, este cel mai mare duman al tu. Rmi lng mine, Lepold, i nu te mai gndi atta la el. mpreun, vom crea un imperiu nu doar regatele Anacreonului care s cuprind miliardele de sori ai Galaxiei. Nu e mai mult dect un Paradis" din vorbe? Ba da. Poate Verisof s-i promit mai mult? Nu. Foarte bine. (Vocea i deveni poruncitoare.) Presupun c trebuie s considerm problema rezolvat, continu el fr s mai atepte rspuns. Acum, du-te! Eu voi cobor mai trziu. i nc ceva, Lepold. Tnrul rege se ntoarse din prag. Wienis zmbea, dar privirea i rmsese rece. Fii atent la vntoarea de psri" Nyak, biete! De la nefericitul accident ce i s-a ntmplat tatlui tu am avut mereu presimiri ciudate n ceea ce te privete. n vlmagul acela, cnd putile slobozesc attea sgei, nu se tie cum te poate lovi una. Sper c vei fi atent. i vei face cum am spus n legtur cu Fundaia, da? Lepold fcu ochii mari i-i plec n pmnt, neputnd s nfrunte privirile unchiului su. Da... bineneles. Bine! l urmri pe nepot cu o privire inexpresiv i se ntoanse la biroul lui. Lepold plec apsat de gnduri negre i nu lipsite de temeri. Probabil c ar fi mai bine dac ar nfrnge Fundaia i ar dobndi puterea de care vorbete Wienis. Dar dup aceea, cnd rzboiul se va fi sfrit i va fi sigur de tronul su... i ddu seama cu profund acuitate c Wienis i cei doi arogani fii ai lui erau candidai la tron pe linie descendent. ns el era Rege. Iar regii puteau porunci ca anumii oameni s fie ucii.

Chiar dac-i erau unchi sau veri. 4 ALTURI DE SERMAK, Levis Bort era deosebit de activ n organizarea de demonstraii ale elementelor disidente care se strnseser sub stindardul Partidului Aciunii, devenit ntre timp foarte vehement. Totui, nu fcuse parte din solia care-l vizitase pe Salvor Hardin cu aproape jumtate de an n urm. Asta nu se datora nerecunoaterii eforturilor i meritelor sale, ci dimpotriv. Absentase pentru simplul motiv c la vremea respectiv se afla n capitala Anacreonului. Fusese acolo ntr-o vizit particular. Nu se ntlnise cu nici o persoan oficial i nu fcuse nimic deosebit care s-i dezvluie prezena si activitatea. Se mulumise s cotrobie prin cotloanele mai ascunse ale agitatei planete i-i vrise nasul prin toate ungherele prfuite. Se ntorsese acas spre sfritul unei zile de iarn care debutase cu un plafon de nori grei i sfirise cu ninsoare, iar la o or dup sosire era aezat la masa octogonal din casa lui Sermak. Primele lui cuvinte nu avur menirea de a nviora atmosfera, destul de apstoare din pricina luminii mohorte i a ninsorii dese. M tem c, dac ar fi s folosim cuvinte melodramatice, ncepu el, am putea spune c luptm pentru o cauz pierdut". Aa crezi? fcu ntunecat Sermak. E de neconceput. Nu mai este recepionat nici o alt opinie, Sermak. Armamentele... ncepu Dokor Walto, oarecum oficial, dar Bort l ntrerupse fr menajamente. Las-o balt! Asta-i poveste veche. (i plimb privirea de la unul la altul.) M refer la oameni. Recunosc c de la mine a plecat ideea de a ncerca s declanm o revoluie de palat pentru a instala ca rege pe cineva care s fie favorabil Fundaiei. Era o idee bun. i nc mai este. Atta doar c nu poate fi pus n practic. Marele Salvor Hardin s-a ngrijit de toate. Dac ne-ai da nite detalii, Bort, am pricepe i noi... spuse Sermak acru. Detalii?! Nu exist! Nu-i chiar att de simplu. E vorba de situaia general de pe Anacreon. Religia pe care a furit-o Fundaia d roade! Nu se poate! Trebuie s vezi cum funcioneaz, pentru a-i da seama. Se pare c e vorba despre o mare coal dedicat pregtirii preoilor i de cte-o reprezentaie n vreun col netiut al oraului spre folosul pelerinilor. Cam asta-i tot. ns pe Anacreon... Lem Tarki i trecu un deget peste mustaa subire i spilcuit i-i drese glasul: Ce fel de religie? Hardin a spus c e doar o bazaconie amuzant pentru a-i face s accepte tiina noastr fr multe mofturi. i amintei, Sermak, ne-a spus atunci c... Explicaiile lui Hardin nu trebuie luate n serios. Dar ce fel de religie este asta, Bort? Bort i cumpni vorbele: Din punct de vedere etic, totul e minunat. Nu se ndeprteaz cu mai nimic de la diferitele filosofii ale Vechiului Imperiu. Standarde morale ridicate, i altele asemenea. Nu prea ai de ce te plnge, ntruct religia este una dintre marile influene civilizatoare, i astfel ndeplinete... tim asta, l ntrerupse nerbdtor Sermak. Care e problema? Ei, bine, spuse Bort puin nemulumit, dar fr s arate, religia pe care Fundaia a zmislit-o i a ncurajat-o este constituit pe principii autoritare. Preoimea deine controlul exclusiv asupra instrumentelor tiinei pe care am dat-o Anacreonului, dar ei au nvat s le foloseasc doar n mod empiric. Snt complet ptruni de aceast religie i de... ... de valoarea spiritual a puterii pe care o dein. De exemplu, acum dou luni, un nebun a umblat unde nu i fierbea oala, la centrala atomic din templu! Thessalekian una dintre cele mai mari. Au srit n aer cinci blocuri, bineneles. Toi au considerat pn i preoii c a fost vorba de o rzbunare divin. mi amintesc. Ziarele au dat atunci o versiune cam ncurcat. Nu neleg unde bai. Atunci ascultai, spuse Bort bos. Preoimea formeaz o ierarhie deasupra creia se afl Regele, care e privit ca un soi de zeu minor. El e monarh absolut prin drept divin, iar oamenii snt convini de asta, ca i preoii. Nu poi rsturna un astfel de rege. Pricepei acum? Stai puin, zise Walto. Ce voiai s spui cnd ai sugerat c Hardin a fcut toate astea? Ce amestec are el?

Bort i arunc o privire plin de amrciune. Fundaia a alimentat cu asiduitate aceast falsificare. Terminus i-a oferit ntreaga cunoatere tiinific pentru a sprijini aceast fars. Nu exist festival pe care s nu-l prezideze Regele, nconjurat de o aur radioactiv, care-i strlucete n jurul corpului i care-i st ca o coroan deasupra capului. Cel ce-l atinge se alege cu nite arsuri grozave. Ba, mai mult, Regele se poate deplasa prin aer, din loc n loc, n momentele importante, zice-se, graie Spiritului Divin i, cu un simplu gest, poate s inunde templul cu o lumin intens i perlat. i mecheriile astea realizate numai pentru el snt nenumrate. Culmea este c pn i preoii, care le aranjeaz, cred n ele. Ce ghinion! exclam Sermak, mucndu-i buzele. mi vine s plng ca artezienele din Parcul Primriei, spuse Bort nfierbntat, cnd m gndesc la ansa pe care am pierdut-o. S ne referim doar la situaia de acum treizeci de ani, cnd Hardin a salvat Fundaia de stpnirea anacreonian. Pe atunci poporul anacreonian nici nu bnuia c Imperiul era pe duc. Se conduceau aproape singuri de cnd cu revolta de pe Zeon. Dar chiar dup ce comunicaiile s-au ntrerupt i piratul de bunic al lui Lepold s-a autointitulat rege, ei tot n-au priceput c Imperiul se prbuise. Dac mpratul ar fi avut curajul s ncerce, ar fi putut prelua din nou puterea cu dou crucitoare i cu ajutorul revoltei interne, care ar fi izbucnit cu siguran. Iar noi, noi am fi putut face acelai lucru. Dar nu, Hardin a instaurat cultul Regelui. Nu neleg. De ce? De ce? De ce? Ce face Verisof? ntreb deodat Jaim Orsy. ntr-o vreme era un membru marcant al Partidului Aciunii. Ce face acolo? S-a lsat i el orbit? Nu prea tiu, rspunse imediat Bort. A ajuns preot. Dup cte snt informat este consilier al preoimii pentru detalii tehnice. Un om de paie", lua-l-ar naiba! Un om de nimic! Se ls o tcere apstoare i toate privirile se ndreptar spre Sermak. Tnrul ef de partid vorbi cu un glas tuntor: N-are nici un rost. E riscant! i privi pe ceilali cu atenie i adug cu i mai mult for: Hardin e att de nesbuit? Aa s-ar prea, spuse Bort, i ridic din umeri. Nu se poate. Ceva nu se potrivete. Trebuie s fim din cale-afar de dobitoci ca s ne frngem singuri gtul i s ne pierdem orice speran. O idee mai nesbuit nici c se putea, doar dac Hardin ar fi fost nebun, ceea ce, dup prerea mea, nu e real. S ntemeiezi pe de o parte o religie care s elimine total orice posibilitate de izbucnire a unor tulburri interne, iar pe de alta s pui la dispoziie Anacreonului toate armele posibile! Nu neleg. Situaia este cam neclar, recunosc, spuse Bort, dar aa stau lucrurile. Ce altceva putem crede? De-a dreptul trdare, spuse Walto precipitat. E n solda lor. Sermak cltin din cap nencreztor. Nici eu nu mai neleg. Toat afacerea pare nebuneasc i lipsit de noim... Spune-mi, Bort, ai auzit ceva de un crucitor pe care se presupune c Fundaia l-a reparat pentru a intra n serviciul flotei Anacreonului? Un crucitor? Un crucitor al fostului Imperiu. Nu, n-am auzit. Dar asta nu nseamn mare lucru. antierele flotei snt sanctuare religioasei inviolabile pentru restul publicului. Nimeni nu tie nimic despre ea. Aa s-a zvonit pe aici. Civa membri ai partidului au ridicat problema n Consiliu. Hardin n-a dezminit tirea, s tii. Purttorii lui de cuvnt i-au denunat pe cei care colporteaz zvonuri i totul s-a stins. S-ar putea ca asta s aib importan pentru noi. Se armonizeaz cu restul, spuse Bort. Dac aa stau lucrurile, e o adevrat nebunie. Dar n-ar fi cu mult mai rea dect altele. Socot, fcu Orsy, c Hardin n-are vreo arm secret pus deoparte. Asta ar putea... Da, izbucni Sermak, furios la culme, un as mare pe care-l va scoate din mnec ntr-un moment psihologic, iar asta l va bga pe btrnul Wienis n toi sperieii, de n-o s-i mai revin. Dac e s se bazeze pe vreo arm secret, Fundaia ar face mai bine s se autodistrug pentru a scpa de agonia i de ateptarea asta plin de suspans. Pi, fcu Orsy, schimbnd grbit subiectul, ntrebarea este ct timp ne-a mai rmas? Ia spune, Bort. Da. Dar nu te uita aa la mine, cci n-am de unde s tiu. Presa anacreonian nu face niciodat referiri la Fundaie. n momentul de fa, ea se ocup numai de srbtorile ce vor avea loc, i de nimic altceva. Dup cum tii, Lepold va mplini vrsta majoratului sptmna viitoare.

Deci mai avem cteva luni. (Walto reui s zmbeasc pentru prima oar n cursul discuiei.) Mai avem timp... Mai avem pe naiba, nu se mai putu stpni Bort. Regele este zeu, ascultai la mine. Credei c trebuie s declaneze o campanie de propagand ca s-i pregteasc poporul pentru lupt, s ne acuze de agresiune si s apeleze la sentimentalisme i la naionalisme de dou parale? Cnd va sosi vremea s loveasc, Lepold va porunci, iar poporul va lupta. Exact aa va fi. Asta-i problema cea mai mare a sistemului. Nu pui la ndoial spusele unui zeu. De altfel, ar putea porunci i mine, iar atunci nu ne-ar rmne dect s stm cu minile ncruciate. Toi se pornir s vorbeasc n acelai timp i Sermak trebui s loveasc cu pumnul n mas pentru a-i domoli, cnd ua se deschise i Levi Norast intr precipitat, tropind. Urc scara srind cte dou trepte o dat, fr s-i dezbrace paltonul, i ls n urm dre de zpad. Privii aici! strig el, aruncnd pe mas un ziar cu fulgi de fzpad pe el. La televizor numai despre asta se vorbete. Cei cinci desfcur ziarul i se aplecar asupra lui curioi. Doamne, pleac pe Anacreon, spuse Sermak, cu voce pierdut. Pleac pe Anacreon! Asta este adevrat trdare! strig cu voce gtuit Tarki, cuprins de o puternic emoie. S m ia naiba dac Walto n-are dreptate. Ne-a vndut, i acum se duce s-i ncaseze rsplata. Sermak se ridicase n picioare: Nu mai avem de ales. Mine voi cere Consiliului ca Hardin s fie pus sub acuzarea de nalt trdare. i dac i asta d gre... 5 NINSOAREA NCETASE, dar acoperise pmntul cu un strat de zpad gros, bttorit, i fragilul autovehicul de teren nainta cu greu pe strzile pustii. Lumina cenuie i neltoare a zorilor era rece nu numai n sens poetic, ci chiar foarte concret; dac pentru moment viaa politic a Fundaiei era cam agitat, nimeni, fie el acionist, fie pro-Hardin, nu simea tria i imboldul de a iei pe strad la o or att de matinal. Yohan Lee i exprim nemulumirea bodognind: Toate acestea vor da natere la tot felul de interpretri, Hardin. Vor zice c ai ters-o. Las-i s zic. Trebuie s m duc pe Anacreon i s-o fac far mult zarv. Nu mai vreau s aud de asta, Lee! Hardin se rezem de bancheta capitonat i simi un fior rece pe ira spinrii. Nu era frig n vehiculul bine nclzit, dar lumea care nota n zpad prea s radieze rceala i acest lucru l irita. ntr-o zi, cnd vom avea resurse, spuse el gnditor, ar trebui s egalizm clima pe Terminus. Ar fi realizabil. n ceea ce m privete, rspunse Lee, a vrea s vd mai nti rezolvate alte cteva lucruri. De exemplu, ce-ar fi s-l climatizm pe Sermak? O celul atrgtoare i uscat, climatizat la douzeci i trei de grade tot anul, ar fi exact ce i-ar trebui. Atunci a avea sigur nevoie de o serioas gard de corp, spuse Hardin, nu doar de tia doi. (Fcu un semn ctre cei doi tineri solizi care se aflau n fa, lng ofer, stnd cu ochii aintii la strzile pustii, cu minile gata s scoat ntr-o clip dezintegratoarele atomice). Se vede treaba c vrei s strneti un rzboi civil. Eu? Snt attea lucruri ncurcate, nct nu e nevoie s le strnesc eu, te asigur. (ncepu s numere pe degetele boante.) Unu: Sermak a fcut un scandal de pomin n Consiliul municipal i a cerut punerea ta sub acuzare. Avea deplin dreptate s procedeze astfel, rspunse cu rceal Hardin. Pe lng asta, moiunea lui a fost respins cu dou sute ase voturi contra a o sut optzeci i patru. Desigur, o majoritate de douzeci i doi, dei contasem pe cel puin aizeci. S nu spui c n-am dreptate. Cam aa e, recunoscu Hardin. Bun. i doi: dup votare, cei aizeci i nou de membri ai Partidului Aciunii s-au ridicat n picioare i au prsit sala Consiliului. Hardin rmase tcut i Lee continu: Trei: nainte de a iei din sal, Sermak a nceput s urle c eti un trdtor i c pleci pe Anacreon ca s-i primeti cei treizeci de argini ai trdrii, c i majoritatea membrilor Consiliului snt complici la trdare prin refuzul de a vota punerea sub acuzare

i c partidul lui nu degeaba se numete al Aciunii. A ce-i sun asta? Tulburri, presupun. Iar acum pleci pe furi, la ivirea zorilor, ca un infractor. Ar trebui s rmi s-i nfruni, Hardin, iar dac va fi nevoie, s declari Legea marial! Violena este ultimul refugiu... ... al incompetenilor. Prostii! Bine, bine, vom vedea. Ascult-m cu atenie, Lee. Acum treizeci de ani s-a deschis Bolta Timpului i la ce-a de-a cincizecea aniversare a ntemeierii Fundaiei a aprut o nregistrare a lui Hari Seldon care ne ddea o prim idee despre ceea ce se ntmpla. mi amintesc, ncuviin Lee, schind un zmbet i ncercnd s retriasc acele vremuri. A fost ziua n care am preluat puterea. Exact. Atunci a fost prima dintre crizele noastre majore. Cea de acum e a doua, i peste fix trei sptmni vom avea cea de-a optzecea aniversare a Fundaiei. Nu i se pare cumva c asta ar putea avea vreo semnificaie? Vrei s spui c va aprea din nou? Stai c n-am terminat. Seldon n-a spus nimic despre asta, nelegi? Dar face parte din Planul lui. A ntreprins tot ce i-a stat n putin ca s nu aflm nimic dinainte. i nici nu exist posibilitatea de a ti dac releul de blocare este programat i pentru alte deschideri, dect dac am demonta Bolta probabil ns este fcut n aa fel nct s se autodistrug n cazul n care am ncerca acest lucru. De la prima lui apariie, am fost acolo la fiecare aniversare, la noroc. N-a mai aprut, dar acum este prima oar cnd avem cu adevrat o criz. Atunci va aprea. Probabil. N-am cum s tiu. Uite, totui, care e problema. La edina de astzi a Consiliului, imediat ce-i vei anuna c am plecat spre Anacreon, vei mai face cunoscut, n mod oficial, c pe data de l4 martie va aprea o nou nregistrare a lui Hari Seldon care conine un mesaj de importan deosebit privind criza rezolvat recent cu succes. Ce-i spun e foarte important, Lee. S nu adaugi nimic, indiferent ct de multe ntrebri i se vor pune. Lee fcu o figur mirat: Or s cread? N-are importan. Vor fi foarte nedumerii, i asta-i exact ceea ce doresc. Tot ntrebndu-se dac e adevrat sau nu i ce anume am vrut s comunic, vor hotr s-i amne aciunea pn dup l4 martie. M voi ntoarce cu mult nainte de aceast dat. Lee prea nesigur. Dar chestia asta cu rezolvat cu succes" e o prostie! O prostie foarte deconcertant. Uite c-am ajuns la spaioport! Nava se profila masiv i sumbr n lumina cenuie a dimineii. Hardin o porni prin zpad cu pai grbii i apsai spre nav i, ajuns la ecluz, se ntoarse s-i strng mna lui Lee. La revedere, Lee! Regret nespus c te las ntr-o situaie cam ncins, dar nu am ncredere n altcineva. Te rog s ai grij s nu te arzi. Nu-i face probleme, voi respecta ordinele. Se trase un pas napoi i ua ecluzei se nchise. 6 SALVOR HARDIN nu cltori direct ctre Anacreon, planeta care ddea numele regatului. Sosi doar cu o zi nainte de ncoronare, dup ce fcuse vizite foarte scurte n opt dintre sistemele stelare mai mari ale regatului, oprindu-se ct s poarte discuii cu reprezentanii locali ai Fundaiei. Cltoria i lsase un sentiment apstor, dup ce nelesese ct de vast era regatul. El reprezenta un mic ciob, o frntur insignifiant n comparaie cu ntinderea de neconceput a Imperiului Galactic din care fusese o parte distinct cu mult timp n urm; dar pentru cineva ale crui obinuine de gndire se constituiser n jurul unei planete, i aceea slab populat, mrimea Anacreonului, ca arie i populaie, era copleitoare. Urmnd ndeaproape graniele fostei Prefecturi a Anacreonului, regatul cuprindea douzeci i cinci de sisteme solare, dintre care cinci includeau mai mult de o lume locuibil. O dat cu dezvoltarea tiinific promovat de Fundaie, populaia de nousprezece miliarde, dei cu mult mai redus dect n vremurile de nflorire a Imperiului, cretea rapid. Dar Hardin constat acum c nu era copleit doar de dimensiunile sarcinii sale. Chiar dup treizeci de ani de dezvoltare, numai lumea n care se afla capitala beneficiase de energie atomic. n provinciile exterioare existau nc imense ntinderi unde energia

atomic nu fusese reintrodus. Pin i progresele care se nregistraser n-ar fi fost posibile dac nu ar fi existat relicvele utilizabile, rmase de pe vremea de glorie a Imperiului. Cnd ajunse n capital, Hardin constat c toate afacerile curente erau ntr-o ncremenire total. Totui, n provinciile exterioare inc mai aveau loc srbtori, iar aici, pe planeta Anacreon, ntreaga populaie participa febril la pregtirile i solemnitile religioase n cinstea majoratului regelui-zeu. Lepold. Hardin reuise s discute cu Verisof, care era tras la fa i avea un aer hituit, doar jumtate de or nainte ca acesta s plece n mare grab pentru a conduce o alt festivitate ntr-un templu. Dialogul fusese profitabil i Hardin, satisfcut, se pregti s urmreasc jocurile de artificii din acea sear. Intruct nu putea suferi toate caznele religioase prin care ar fi trebuit s treac dac identitatea sa ar fi fost cunoscut, se comport tot timpul ca un observator, astfel c, atunci cnd n sala de bal a palatului aprur grupurile strlucitoare ale nobililor celor mai bogai, mai puternici i mai exaltai ai regatului, se trezi cnd strivit de perete, cnd abia bgat n seam, cnd ignorat cu totul. i fusese prezentat lui Lepold ca orice alt persoan din irul lung de oameni care adresau urri suveranului de la o distan respectabil, pentru c Regele sttea deoparte, ntr-o impresionant i singuratic grandoare, nconjurat de strlucirea aurei sale radioactive. n mai puin de o or, Regele urma s se aeze pe tronul masiv, fcut dintrun aliaj de radiu i iridiu, mpodobit cu lucrturi din aur i pietre preioase, iar tronul avea s se ridice maiestuos n aer i s pluteasc ncet deasupra pmntului, ajungnd n dreptul ferestrei panoramice, astfel nct marile mulimi de oameni simpli s-l poat privi i s-l aclame frenetic. Bineneles c tronul nu ar fi fost att de masiv dac n-ar fi avut un motor atomic montat n interiorul lui. Era trecut de unsprezece. Hardin nu-i gsea locul i se ridica mereu pe vrfuri ca s poat vedea ct de ct ceva, abinndu-se cu greu s nu se urce pe un scaun. Atunci l vzu pe Wienis fcndu-i loc printre numeroii invitai i se liniti. Wienis avansa foarte ncet. Aproape la fiecare pas trebuia s adreseze cuvinte amabile vreunui nobil seme al crui bunic l ajutase pe cel al lui Lepold s prade regatul cndva i primise vreun ducat drept recompens. Cnd, n sfrit, reui s scape i de ultimul nobil mbrcat n uniform de gal, ajunse lng Hardin. Fcu o strmbtur care aducea a zmbet, iar ochii negri i strlucir plini de satisfacie pe sub sprncenele stufoase. Dragul meu Hardin, spuse el cu jumtate de glas, nu te poi atepta dect la plictiseal atunci cnd refuzi s-i declini identitatea. Nu snt plictisit, nlimea voastr. E att de interesant ce vd aici! Pe Terminus nu avem ceremonii care s se compare cu acestea, tii bine. Nendoielnic. Dar n-ai dori s mergem n apartamentul meu particular, unde am putea discuta pe ndelete i ferii de urechi indiscrete? Desigur. Urcar scrile la bra i numeroase ducese motenitoare i duser mirate lornioanele la ochi, ntrebndu-se cine o fi fiind necunoscutul cu o nfiare tears i mbrcat cu discreie cruia Prinul-regent i acorda o asemenea onoare. Cnd ajunser n apartamentul lui Wienis, Hardin se aez confortabil i accept cu un murmur de recunotin paharul de lichior pe care i-l turn regentul. Vin de Locris, Hardin, spuse Wienis, din pivniele regale. Vin adevrat vechi de dou secole. A fost mbuteliat i pus la pstrare cu zece ani nainte de Revolta de pe Zeon. Chiar c e o butur regal, aprob politicos Hardin. n onoarea lui Lepold I, Regele Anacreonului. Sorbir, apoi Wienis spuse curtenitor, dup un moment de tcere: Curnd mprat al Periferiei, i mai apoi cine tie? Poate ntr-o bun zi Galaxia va fi reunit. Fr ndoial. Sub conducerea Anacreonului? De ce nu? Cu ajutorul Fundaiei, superioritatea noastr tiinific asupra restului Periferiei va fi indiscutabil. Da, dar problema este c Fundaia are obligaia de a ajuta orice naiune care solicit ajutor tiinific. Datorit naltului idealism al guvernului nostru i al mreului scop moral al fondatorului nostru, Hari Seldon, nu ne putem permite s avem favorii. Nu avem ce face, nlimea voastr. Zmbetul lui Wienis, se transform n rnjet: Spiritul Galactic, pentru a m exprima n limbajul binecunoscut, i ajut pe cei care se ajut singuri. neleg foarte bine c Fundaia nu va coopera niciodat din proprie iniiativ.

Nu a ndrzni s afirm aa ceva. Am reparat crucitorul imperial pentru voi, dei Consiliul pentru navigaie de la noi dorea aceast nav n scopuri de cercetare. Regentul repet ironic ultimele cuvinte: Scopuri de cercetare! Da, bineneles! Cu toate astea, n-ai fi reparat-o dac nu va fi ameninat cu rzboi. Hardin fcu un gest de dezaprobare. Nu am cunotin de aa ceva. Dar eu am. i mai tiu c aceast ameninare a fost valabil totdeauna. E valabil i acum? Acum e cam trziu s vorbim de ameninri. (Wienis arunc pe furi o privire ctre ceasul de pe birou.) Ascult, Hardin, ai mai fost o dat pe Anacreon. Pe vremea aceea erai tnr, amndoi eram tineri. Dar chiar i atunci aveam preri total diferite. Eti ceea ce se numete un om al pcii, aa-i? Presupun c da. Mai exact, consider violena o modalitate neeconomic de a-i atinge scopurile. Exist oricnd alte soluii mai bune, cu toate c uneori acestea s-ar putea dovedi mai puin directe. Da, cunosc binecunoscuta maxim care-i aparine: Violena este ultimul refugiu al incompetenilor!" Cu toate astea i regentul se scarpin delicat la o ureche, prefcndu-se a fi absorbit n gnduri , eu nu m-a considera chiar incompetent. Hardin ncuviin politicos i nu spuse nimic. n ciuda acestor vorbe, urm Wienis, am crezut ntotdeauna n aciunea direct, deci trebuie s-mi croiesc i s urmez un drum direct pn la int. Am realizat multe n acest fel i cred c voi mai realiza destule. tiu, l ntrerupse Hardin. Cred c-i croieti, pentru tine i pentru copiii ti, un drum care duce direct la tron, dac e s inem seama de nefericitul accident cruia i-a czut victim tatl regelui fratele tu mai mare i de starea precar a sntii regelui. Are o stare precar de sntate, nu-i aa? Wienis se ncrunt n faa acestor acuzaii fie i vocea i crescu n intensitate: Hardin, ar fi de dorit s evii anumite subiecte mai delicate. S-ar putea s te consideri privilegiat ca Primar al Terminusului pentru a face asemenea afirmaii... ... nelalocul lor, dar dac mai crezi asta, te rog s te trezeti la realitate. N-o s m nspimnt n faa unor vorbe goale. Dup filosofia mea de via, greutile se mprtie ca fumul atunci cnd le nfruni cu ndrzneal i nc n-am luat-o la goan n faa niciuneia. Nici nu m ndoiesc de asta. Mai precis, crei dificulti nu eti dispus s-i cedezi n acest moment? Dificultii de a convinge Fundaia s colaboreze, Hardin. Vezi tu, politica de pace te-a mpins s comii o serie de greeli foarte grave, pur i simplu pentru c ai subestimat ndrzneala adversarilor. Nu toat lumea se teme de aciune direct ca tine. Spre exemplu? suger Hardin. Spre exemplu, ai venit pe Anacreon singur i m-ai nsoit n apartamentul meu fr suit. i ce-i ru n asta? ntreb Hardin privind n jur. Nimic altceva, spuse regentul, dect c n faa uii snt cinci santinele bine narmate i gata s trag. Nu cred c vei putea pleca, Hardin. Ochii lui Hardin exprimar mirarea. Nici nu doresc s plec imediat, spuse el. Te temi att de mult de mine? Nu m tem deloc. Dar acest lucru ar putea s te conving de hotrirea mea. S numesc asta un gest de bunvoin? Numete-l cum vrei, zise Hardin, nepstor. Incidentul nu m va deranja ctui de puin, oricum ai vrea s-l numeti. Snt ncredinat c atitudinea aceasta se va schimba cu timpul. ns, Hardin, ai comis o greeal i mai grav. S-ar prea c planeta Terminus este aproape complet lipsit de aprare. Bineneles. De ce avem a ne teme? Nu ameninm interesele nimnui i le servim pe ale tuturora deopotriv. i n timp ce voi ai rmas fr aprare, continu Wienis, ne-ai ajutat pe noi s ne narmm, sprijinindu-ne n special n crearea i dezvoltarea unei flote proprii. O flot mare. De fapt, o flot care, de cnd ne-ai donat crucitorul imperial, este aproape de nenfrint. nlimea voastr, i pierzi vremea. (Hardin ddu s se ridice de pe scaun.) Dac intenionezi s declari rzboi i-mi aduci la cunotin acest lucru, sper c-mi permii s iau imediat legtura cu guvernul meu. Stai jos, Hardin. Nu declar rzboi, iar tu nu vei lua nicicum legtura cu guvernul tu. Cnd rzboiul va fi declanat nu declarat, Hardin, ci declanat , Fundaia va afla

singur, datorit bombelor atomice lansate de flota anacreonian aflat sub conducerea propriului meu fiu, comandant pe nava amiral Wienis, pe vremuri crucitor n flota imperial. Hardin l privi ncruntat i ntreb: Cnd se va ntmpla acest lucru? Dac te intereseaz cu adevrat, navele flotei Anacreonului au plecat exact acum cincizeci de minute, la ora unsprezece, i prima lovitur va fi tras imediat ce vor zri Terminus, ceea ce ar nsemna mine la amiaz. Te poi considera prizonier de rzboi. Exact asta m consider, nlimea voastr, spuse Hardin ncruntat. Numai c snt dezamgit. Asta-i tot? chicoti Wienis dispreuitor. Da. Eu m gndisem c momentul ncoronrii adic miezul nopii ar putea fi momentul logic pentru a pune flota n micare. E limpede c ai vrut s declanezi rzboiul ct mai eti regent. Altfel ar fi fost mai impresionant. Regentul rmase cu ochii holbai. Despre ce tot vorbeti? Chiar nu nelegi? spuse Hardin cu blndee. Mi-am stabilit contralovitura pentru miezul nopii. Wienis sri din fotoliu. S nu-i nchipui c m duci de nas. Nu exist nici o contralovitur. Dac te bazezi pe sprijinul celorlalte regate, mut-i gndul. Flotele lor, nici mcar combinate, nu ar face fa flotei noastre. tiu asta. Nici nu intenionez s trag vreun foc. Atta doar c s-a transmis cu o sptmn n urm ordinul ca acum, la miezul nopii, planeta Anacreon s intre sub interdict.
(n.t.). Interdict canon constnd n retragerea dreptului de a oficia serviciul divi si alte practici religioase

Interdict? Da. i dac nu tii ce nseamn, i voi explica pe-ndelete faptul c dac eu, personal, nu voi contramanda ordinul, toi preoii de pe Anacreon vor intra n grev. Dar nu pot s-o fac, ntruct snt reinut i nu am mijloace de legtur, dar nici nu doresc s-o fac chiar de-a fi liber. Se aplec n fa i, cuprins de o brusc nsufleire, adug: i dai seama, nlimea ta, c un atac mpotriva Fundaiei nu este altceva dect un sacrilegiu suprem? Wienis fcea eforturi vizibile de a-i stpni mnia: Nu-mi veni mie cu chestii din astea. Pstreaz-le pentru mulime. Dragul meu Wienis, pentru cine crezi c le pstrez? mi nchipui c n ultima jumtate de or fiecare templu de pe Anacreon a devenit centrul de atracie pentru mulimile care ascult un preot vorbindu-le despre exact aceast problem. Nu va exista brbat sau femeie pe Anacreon care s nu tie c guvernul a declanat un atac mielesc, nemotivat i neprovocat, mpotriva sufletului religiei lor. Dar mai snt patru minute pn la miezul nopii. Mai bine ai cobor n sala de bal pentru a fi n mijlocul evenimentelor. Cu cei cinci paznici la u, eu voi fi mai n siguran aici. Wienis se rezem de sptarul scaunului, sorbi nc un pahar de vin Locris, privind nepstor ctre tavan, apoi i nbui cteva blesteme i se npusti afar din camer. Elita din sala de bal pstra o tcere pioas. Lepold edea pe tron, ntr-o poziie maiestuoas, iar chipul lui avea trsturi mpietrite i reci. Uriaele candelabre luminau din ce n ce mai slab i, n sclipirile multicolore i difuze rspndite de minusculele globuri Atomo, care mpnzeau tavanul boltit, aura regal mortal strlucea semea desupra capului Regelui, formnd o coroan arztoare. Wienis se opri pe scri. Nu-l vzu nimeni; toi ochii erau pironii asupra tronului. Strnse din pumni i rmase nemicat Hardin n-avea s-l fac s acioneze prostete. Tronul ncepu s vibreze uor i, fr nici cel mai mic zgomot, se ridic de pe podium. Dup o scurt plutire, cobor treptele i, la distan de ase picioare de pardoseal, se ndrept spre imensa fereastr deschis. La btaia clopotului cu sunet ptrunztor care marc miezul nopjii, se opri n dreptul ferestrei i aura Regelui dispru. ncremenit pentru o clip, Regele rmase cu chipul schimonosit de uimire, lipsit de aur, ca orice muritor de rnd; apoi tronul se blbni i se prbui de la nlimea de ase picioare cu un bubuit, moment n care toate luminile din palat se stinser. Vocea de taur nfuriat a lui Wienis acoperi deodat corul de ipete i exclamaii de uimire: Aducei torele! Aducei torele! i croi drum ctre u, mpingnd i bruscnd lumea ntr-o parte i-n alta. n sala

ntunecoas ptrunser grzile palatului cu torele care ar fi trebuit s fie folosite n uriaa procesiune de pe strzile oraului, dup ncoronare. n lumina stranie a torelor roii, verzi i albastre, chipurile participanilor apreau nspimntate i nedumerite. Nu s-a ntmplat nimic, strig Wienis. Rmnei pe locurile voastre. Lumina se va aprinde numaidect. Se ntoarse ctre eful Grzii, un cpitan care rmsese eapn n poziie de drepi: Ce s-a ntmplat, cpitane? nlimea voastr, veni pe dat rspunsul, palatul este nconjurat de populaia oraului. Ce doresc? explod Wienis. n fruntea lor se afl un preot. A fost identificat drept Marele Preot Poly Verisof. Cere eliberarea imediat a primarului Salvor Hardin i ncetarea rzboiului mpotriva Fundaiei. Ofierul raport pe un ton neutru, fr intonaie, dar ochii si trdau nelinite. Dac vreunul din netrebnici ncearc s treac de porile palatului, s fie dezintegrat! rcni Wienis. Deocamdat nu mai am nimic altceva de spus. Las-i s urle! Ne socotim noi mine! Torele fuseser mprtiate i sala de bal era luminat ca ziua. Wienis se repezi ctre tronul care se afla lng fereastr i-l ridic n picioare pe Lepold, ngrozit i alb ca varul. Vino cu mine! Arunc o privire pe fereastr. Oraul era cufundat ntr-un ntuneric deplin. Se auzeau strigtele rguite ale mulimii nemulumite. Doar undeva, spre dreapta sa, unde se afla Templul Argolid, se vedea lumin. njur plin de furie i-l tr pe Rege dup el. Wienis intr ca o vijelie n apartamentul su, urmat ndeaproape de cei cinci membri ai Grzii. Lepold privi n jur cu ochi mari i speriai, incapabil s scoat vreo vorb. Hardin, strig Wienis, cu un glas rguit, te joci cu fore care te depesc. Primarul nici nu-l bg n seam. Rmase aezat pe scaun, n lumina perlat a becului Atomo de lng el, cu un zmbet uor ironic pe chip. Bun dimineaa, Maiestatea voastr, i se adres el lui Lepold. V felicit cu ocazia ncoronrii voastre. Hardin, strig Wienis din nou, ordon preoilor ti s-i reia activitatea. Hardin l privi cu rceal: Ordon-le tu, Wienis, i vei vedea cine se joac cu fore care-l depesc. n acest moment, nici o roti nu se mai nvrte pe Anacreon. Nu arde nicieri vreo lumin, cu excepia templelor. Nu e nici o pictur de ap dect n temple. n zonele n care pe planet este iarn, nu e pic de cldur dect n temple. Spitalele nu vor mai primi pacieni. Centralele nucleare au fost nchise. Toate navele au revenit la baze. Dac nu-i convine situaia, tu, Wienis, le poi ordona preoilor s se ntoarc la locurile lor. Pe numele Creatorului, o voi face! Dac vrei o confruntare, o vei avea. Vom vedea dac preoii pot s se opun armatei. ncepnd din noaptea asta, toate templele de pe planet vor fi puse sub controlul armatei. Foarte bine, dar cum vei transmite ordinele? Toate liniile de comunicaie de pe planet snt ntrerupte. Vei afla astfel c radioul i televizoarele nu funcioneaz, i nici comunicaiile prin ultraunde. De fapt, singurul mijloc de comunicare care funcioneaz pe planet cu excepia celor dou temple, desigur este televizorul din aceast camer, dar l-am aranjat astfel nct poate doar s recepioneze. Wienis simi c se sufoc de furie, dar Hardin continu: Dac doreti, poi s comanzi armatei s intre n Templul Argolid, care se afl n apropierea palatului, i vei putea folosi aparatele pe ultraunde de acolo pentru a lua legtura cu celelalte zone ale planetei. Dar dac vei ncerca asta, tare mi-e team c otenii ti vor fi fcui frme de mulime i atunci cine-i va mai apra palatul. Wienis? i ce se va alege de vieile voastre? Wienis spuse cu o voce gtuit: Putem rezista, diavole! Vom rezista pn la ziu. Mulimea poate s urle, energia poate s dispar, dar noi vom rezista. i cnd va sosi vestea c Fundaia a fost cucerit, mulimea va afla pe ce minciun uria s-a bazat religia voastr i-i va prsi pe toi preoii votri, ntorcndu-se chiar mpotriva lor. Situaia asta va dura pn mine, Hardin, pentru c poi opri energia pe Anacreon, dar nu poi s opreti flota mea. (Vocea lui hrit exulta). E pe drum, Hardin, iar n frunte se afl crucitorul care a fost reparat potrivit ordinelor tale. Hardin rspunse cu detaare: Da, crucitorul care a fost reparat din ordinul meu, dar aa cum am cerut eu. Spune-mi, Wienis, ai auzit vreodat de legturi n ultraunde? N-ai auzit, din cte pricep. Ei, bine, peste dou minute vei afla de ce snt n stare aceste legturi.

Pe ecranul televizorului ncepur s apar primele imagini i Hardin reveni: Nu, peste dou secunde. Stai jos. Wienis, i ascult cu atenie. 7 THEO APORAT era unul dintre preoii cu rangul cel mai nalt de pe Anacreon. i merita numirea de adjunct al Preotului-ef pe nava-amiral mcar n virtutea ierarhiei preoeti. Dar nu era vorba doar de ierarhie. El cunotea nava. Lucrase la reparaii sub directa ndrumare a oamenilor sfini ai Fundaiei. Verificase motoarele din ordinul acestora, instalase cablurile televizoarelor, reparase sistemul de comunicaie; nlocuise plcile deteriorate din cuirasa navei, ntrise grinzile. I se permisese chiar s dea o mn de ajutor cnd nelepii Fundaiei montaser un sistem att de sfnt cum nu mai fusese instalat vreodat pe o alt nav releul ultraund! Nu era de mirare c-i simea sufletul ngreunat. Nici nu voise s cread ce-i spusese Verisof c nava avea s fie folosit ntr-un scop pervers pentru a produce un ru nspimnttor; c tunurile ei aveau s fie ndreptate mpotriva Marii Fundaii, mpotriva Fundaiei, de la care venea binecuvntarea i unde fusese pregtit n tineree. Acum, ns, dup cele ce-i spusese amiralul, nu se mai ndoia. Cum de putea Regele, binecuvntat i divin, s permit comiterea unui act att de ngrozitor? Nu era aceasta o aciune a blestematului de regent, Wienis, fr ncunotiinarea Regelui? i, n plus, fiul aceluiai Wienis era amiralul care-i spusese cu cinci minute mai devreme: Vezi-i de suflete i de binecuvntri, printe! De conducerea navei m ocup eu". Aporat zmbi strmb. i va vedea de suflete i de binecuvntri, dar i de blestem, iar Prinul Lefkin va scheuna mai curnd dect i nchipuie. Intr n camera de comunicaii generale. Acolitul su l preced i cei doi ofieri de scniciu nu fcur nici o micare ca s-i mpiedice. Adjunctul Preotului-ef avea dreptul s intre n orice compartiment al navei. nchide ua! porunci Aporat i privi la cronometrul navei. Mai rmseser cinci minute pn la ora dousprezece. Programase perfect totul. Cu micri experte, cupl comutatoarele care deschideau canalele de comunicaie, astfel nct glasul i imaginea sa puteau ptrunde acum pn n cele mai ndeprtate coluri ale navei de dou mile lungime. Soldai ai navei-amiral regale Wienis! Atenie! V vorbete Preotul-ef adjunct! (tia c sunetul vocii lui rsuna de la partea din spate a navei, unde se aflau motoarele atomice, pn la tablourile de comand, aflate la pror). Nava, strig el, este angajat, fr tirea voastr, n comiterea unui sacrilegiu, a unui asemenea act abominabil, nct sufletul fiecruia dintre voi va fi condamnat la eternul frig spaial! Intenia comandantului vostru este de a conduce nava pn spre Fundaie i de a bombarda sursa binecuvntrilor de care v-ai bucurat din partea ei, i asta pentru c se las prad voinei lui pctoase. ntruct aceasta este intenia lui, eu, n numele Spiritului Galactic, l nltur de la comanda navei, pentru c nu mai exist dreptul de comand acolo unde binecuvntarea Spiritului Galactic a fost retras. Nici divinul Rege nu-i poate menine statutul de rege fr consimmntul Spiritului. Vocea i deveni baritonal, n timp ce acolitul su asculta cu veneraie, iar cei doi ofieri cu o mare spaim. i pentru c aceast nav ntreprinde o misiune diavoleasc, binecuvntarea Spiritului n-o mai apr nici pe ea. Ridic braele solemn i, aflai n faa ecranelor a o mie de televizoare de pe ntreg cuprinsul navei, soldaii fur cuprini de spaim, n timp ce imaginea impuntoare a preotului li se adres: n numele Spiritului Galactic, al profetului su, Hari Seldon, i al tlmcitorilor si, oamenii sfini ai Fundaiei, blestem aceast nav. Fie ca televizoarele, care snt ochii navei, s devin oarbe. Fie ca ghearele de abordaj, care snt braele ei, s paralizeze. Fie ca dezintegratoarele ei atomice, care snt pumnii ei, s-i piard toat puterea. Fie ca motoarele, care snt inima ei, s nceteze a mai bate. Fie ca sistemele ei de comunicaie, care-i alctuiesc vocea, s amueasc. Fie ca sistemul de ventilaie, care este respiraia ei, s se sting. Fie ca luminile, care snt sufletul ei, s piar n neant. n numele Spiritului Galactic, blestem aceast nav! i, odat cu ultimul cuvnt, n chiar clipa n care btu miezul nopii, la distan de ani-lumin, o mn din Templul Argolid deschise un releu ultraund care, cu viteza ameitoare a acestui tip de und, deschise un alt releu de pe nava-amiral Wienis. i nava muri!

Pentru c trstura principal a religiei tiinei este funcionalitatea, i blesteme ca acelea ale lui Aporat snt cu adevrat mortale. Aporat vzu cum ntunericul nvluia nava i auzi oprirea brusc a susurului monoton i ndeprtat al motoarelor hiperatomice. Scoase triumftor din buzunarul vemntului un bec Atomo, care umplu ncperea cu o lumin perlat. i privi de sus pe cei doi soldai care, dei erau fr ndoial oameni curajoi, czur n genunchi, zvrcolindu-se nfricoai i ngrozii: Salveaz-ne sufletele, Reverena ta! Sntem oameni simpli i nu am fost ncunotiinai de crimele conductorilor notri, ngim unul dintre ei. Urmai-m! spuse Aporat poruncitor. Sufletele voastre nu snt nc pierdute! Nava era o nvrtejire de ntuneric, n care spaima era att de grozav i de perceptibil nct prea s fi penetrat n oameni i lucruri. Soldaii se mbulzeau pe unde trecea Aporat, cu aura lui de lumin, strduindu-se s-i ating pulpana vemntului, cerind ndurare. i tot mereu, singurul lui rspuns era: Urmai-m"! l gsi pe prinul Lefkin bjbind prin cabinele ofierilor i cernd pe un ton rstit lumin. Amiralul i arunc preotului o privire plin de ur. A, iat-te! Lefkin motenise ochii albatri ai mamei sale, dar nasul coroiat i ochii saii l recomandau ca fiu al lui Wienis. Ce nseamn aceste aciuni de trdare? S redai energia navei! Eu comand aici. Nu mai comanzi, rspunse Aporat amenintor. Lefkin privi nnebunit mprejurul su: Prindei-l pe acest om. Arestai-l, altfel v arunc n spaiu unul cte unul! i trase sufletul, i strig cu glas piigiat: V ordon amiralul vostru. Arestai-l! Apoi i pierdu capul cu totul: V lsai prostii de acest arlatan, de acest clovn? V plecai umili n faa unei religii care este alctuit din fum i vorbe goale? Omul acesta este un impostor, iar Spiritul Galactic despre care vorbete este o neltorie pus la cale de imaginaia preoilor pentru a... Aporat l ntrerupse furios: Prindei-l pe cel care hulete! Dac-i dai ascultare, sufletele voastre vor fi pierdute! i pe dat, nobilul amiral fu nconjurat i luat pe sus de o mulime de soldai. Luai-l i mergei dup mine! Aporat se ntoarse i, urmat de soldaii care-l trau pe Lefkin i de ceilali ce nesau coridoarele, ajunse n camera de comunicaii. Acolo i porunci fostului comandant s se aeze n faa singurului televizor care funciona. Comand restului flotei s schimbe cursul i s se pregateasc pentru ntoarcerea pe Anacreon. Cu prul i hainele n neorinduial, sngernd, btut i pe jumtate nuc, acesta execut ordinul. Iar acum, continu Aporat cu o nfiare amenintoare i ntunecat, sntem n legtur cu Anacreon prin intermediul fasciculului ultraund. Vorbete cum i poruncesc eu! Lefkin fcu un gest de mpotrivire, iar mulimea de soldai care nesa coridorul ncepu s murmure amenintor. Vorbete! spuse Aporat. ncepe: Flota Anacreonului... Lefkin se supuse. 8 N APARTAMENTUL lui Wienis era o linite mormntal cnd pe ecranul televizorului apru imaginea Prinului Lefkin. Regentul ls s-i scape o exclamaie de uimire vznd faa obosit, tumefiat i uniforma zdrenuit a fiului su; alunec pe un scaun, cu chipul schimonosit de uimire i gnduri sumbre. Hardin ascult demn, cu minile lsate uor pe genunchi, n timp ce Regele Lepold edea prbuit ntr-un col ntunecos mucndu-i spasmodic mneca bogat ornamentat cu estur de aur. Pn i soldaii i pierduser inuta semea i privirile reci, caracteristice militarilor de carier, i, de lng u, unde stteau ncordai, cu dezintegratoarele pregtite, priveau pe furi imaginea de pe ecran. Lefkin vorbi fr tragere de inim, cu o voce obosit care prea sugrumat la anumite intervale, de parc cineva i-ar fi suflat ce s spun: Flota Anacreonului... contient de natura misiunii ei... i refuznd s participe... la un abominabil sacrilegiu... se ntoarce pe Anacreon... cu urmtorul ultimatum transmis... acelor pctoi i crtitori... care ndrznesc s foloseasc fora armelor...

mpotriva Fundaiei... sursa tuturor binecuvntrilor,... i mpotriva Spiritului Galactic. S nceteze pe dat rzboiul mpotriva... credinei celei adevrate... i s ni se garanteze ntr-o manier convenabil flotei... reprezentat acum de... adjunctul Preotului-ef, Theo Aporat... c un asemenea rzboi nu va fi declarat... n viitor i c... (aici urm o pauz mai lung, dup care vocea continu) acel fost Prin-regent, Wienis,... va fi ntemniat... i judecat de ctre un tribunal ecleziastic... pentru crimele sale. n caz contrar, la ntoarcerea pe Anacreon... flota regal va nrui din temelii palatul regal... i va lua toate msurile pe care le consider necesare... pentru a distruge cuibul de pctoi... i brlogul celor ce vor s striveasc... sufletele oamenilor, care au ntietate n acest moment. Vocea ncheie cu un suspin i imaginea dispru de pe ecran. Degetele lui Hardin trecur agile peste becul Atomo i lumina lui se fcu tot mai slab pn cnd, n semintuneric, cel ce fusese regent pn n acel moment, regele i soldaii, devenir nite umbre suspendate n cea; i pentru prima oar se putu observa c o aur l nvluia pe Hardin. Nu era lumina orbitoare care constituia prerogativul regilor, ci una mai puin spectaculoas, mai puin impresionant, dar, cu toate acestea, mai eficient i mai folositoare. Vocea lui Hardin era uor ironic, iar Wienis, care cu o or n urm l declarase prizonier de rzboi i considerase Terminus ca i distrus, era acum o umbr czut ntr-un scaun, strivit i fr grai. Exist o strveche fabul, zise Hardin, veche de cnd umanitatea, probabil, pentru c cele mai vechi nregistrri ale ei snt doar copii ale altor nregistrri i mai vechi, care ar putea prezenta interes pentru tine. Sun cam aa: Un cal, al crui duman puternic i periculos era un lup, tria ntr-o permanent spaim c-i va pierde viaa. Ajuns ntr-o situaie disperat, se gndi s-i caute un aliat puternic. Se apropie atunci de om, propunndu-i o alian pe motiv c lupul le era un duman comun. Omul accept ntovrirea pe dat i se oferi s ucid lupul dac noul su partener avea s coopereze, punndu-i la dispoziie marea sa iueal. Calul se nvoi, i-i permise omului s-l neueze. Omul ncalec, dobor lupul i-l ucise. Uurat i bucuros, calul mulumi omului i-i spuse: Acum, c dumanul nostru este mort, scoate-mi frul i aua, i red-mi libertatea! Auzind acestea, omul rse de se prpdi: Al naibii de frumos vorbeti. Dii, cluule! i-i ddu pinteni mai departe". Tcere deplin. Wienis, care era doar o umbr, nu fcu nici un gest. Hardin continu molcom: Sper c nelegi analogia. n dorina de a cimenta pentru venicie dominaia lor asupra propriilor popoare, regii celor Patru Regate au acceptat religia tiinei care i-a fcut divini; dar aceeai religie a constituit pentru ei frul i aua, ntruct sngele dttor de via al energiei atomice a fost ncredinat preoilor care dintotdeauna au primit porunci de la noi, te rog s ii minte acest lucru, i nu de la voi. Ai ucis lupul, dar nu ai putut scpa de h i de a... Wienis sri n picioare i, n semintuneric, ochii lui preau nite gvane turbate. Vocea i era incoerent i rguit: i totui te voi aresta. Nu-mi vei scpa. Vei putrezi n temni! Mai bine s fim distrui. S fie totul ras de pe faa pmntului. Fii blestemat! Nu vei scpa! Soldai! url el, cu o voce isteric. Dobori-l pe acest diavol! Dezintegrai-l! Tragei! Fr s se ridice de pe scaun, Hardin se ntoarse cu faa spre soldai i le zmbi. Unul dintre ei ridic arma i apoi o ls n jos. Ceilali rmaser ca mpietrii. Salvor Hardin, primarul de pe Terminus, nconjurat de acea aur delicat, zmbind plin de ncredere, i n faa cruia ntreaga putere a Anacreonului se nruise ca un castel de nisip, i domina, n ciuda poruncilor pe care le urla descreieratul Regent. Wienis slobozi un blestem i se ndrept mpleticindu-se ctre cel mai apropiat soldat. Cu gesturi slbatice, smulse arma din mna omului, o ndrept spre Hardin, care nu fcu nici o micare s se apere, i aps pe declanator. Fasciculul continuu de lumin palid atinse cmpul de for care l nvemnta pe primar i fu aspirat, neutralizat i fcut inofensiv. Wienis aps i mai tare pe declanator i rse cu lacrimi. Hardin continu s zmbeasc, iar aura cmpului de for strluci i mai puternic, absorbind energia eliberat de dezintegrator. n colul su, Lepold i duse minile la ochi i ncepu s geam. Cu un ipt neputincios i disperat, Wienis schimb direcia evii dezintegratorului i trase din nou apoi se prbui la pmnt cu capul zdrobit. Hardin se cutremur n faa acestei scene i murmur: Un brbat al aciunii directe" pn la ultima suflare. Ultimul refugiu!

9 BOLTA TIMPULUI era aglomerat peste capacitatea locurilor pe scaune, iar oamenii stteau n picioare n partea din spate a ncperii. Salvor Hardin compar aceast mulime cu puinii care participaser, n urm cu treizeci de ani, la prima apariie a lui Hari Seldon. La acea vreme, fuseser doar ase: cei cinci Enciclopediti cu toii decedai ntre timp i el nsui, tnrul om de paie" pe post de primar, n acea zi. Cu ajutorul lui Yohan Lee, tersese acest stigmat din biografia sa. Acum situaia era cu totul alta din toate punctele de vedere. Fiecare membru al Consiliului municipal atepta cu nerbdare apariia lui Hari Seldon. Era nc primar, dar atotputernic, de aceast dat; dup zdrobirea complet a Anacreonului, popularitatea sa atinsese apogeul. Cnd se ntorsese de pe Anacreon aducnd vestea morii lui Wienis i noul tratat semnat cu nspimntatul Lepold, fusese ntmpinat cu un vot de ncredere. Cnd acest succes fu urmat foarte curnd de tratate similare semnate cu fiecare dintre celelalte trei regate tratate care acordau Fundaiei puteri care aveau s mpiedice pentru vecie orice ncercri de atac, aa cum ncercase Anacreonul, se organizaser procesiuni cu tore pe toate strzile oraului Terminus. Nici numele lui Hari Seldon nu fusese aclamat cu atta convingere i putere. Hardin strinse din buze. Se bucurase de o popularitate asemntoare i dup prima criz. De partea cealalt a ncperii, Sef Sermak i Lewis Bort erau angajai ntr-o discuie aprins; evenimentele din ultima vreme nu preau s-i fi domolit. Se alturaser votului de ncredere; inuser cuvntri n care recunoscuser public c se nelaser, se scuzaser elegant pentru folosirea unor cuvinte mai tari n cadrul dezbaterilor anterioare, se disculpaser cu rafinament declarnd c nu urmaser dect cele dictate de propriile contiine i convingeri i, la scurt timp dup aceea, lansaser o nou campanie acionist. Yohan Lee l trase uor de mnec pe Hardin i art sugestiv spre ceasul de la mn. Hardin l privi: Bine-ai venit, Lee. Mai eti suprat? Ce s-a ntmplat? Trebuie s apar peste cinci minute, nu-i aa? Aa presupun. Data trecut a aprut la amiaz. Dac nu apare? Ai de gnd s m sci toat viaa cu temerile tale? Dac nu apare, asta e. Lee se nnegura i cltin uor din cap. Dac treaba eueaz intrm ntr-un nou bucluc. Fr sprijinul lui Seldon pentru ceea ce am realizat pn acum, Sermak se va considera liber s o ia de la nceput. Dorete nici mai mult nici mai puin dect anexarea celor Patru Regate i expansiunea imediat a Fundaiei prin for, dac va fi nevoie. i-a nceput deja campania. tiu. Un nghiitor de flcri trebuie s nghit flcri chiar dac trebuie s le aprind singur. Iar tu, Lee, trebuie s fii ngrijorat chiar de-ar fi s te sinucizi pentru a inventa un motiv de ngrijorare. Lee tocmai se pregtea s rspund, dar rmase fr grai, cci luminile devenir mai palide i aproape c se stinser cu totul. Ridic braul ca s arate ctre cubicului de sticl care domina jumtate din ncpere i apoi se prbui pe un scaun oftnd din rrunchi. Hardin se ndrept de spate la apariia care umpluse acum tot spaiul cubiculului o siluet ntr-un scaun cu rotile! Doar el singur dintre toi cei prezeni i putea aminti ziua aceea, cu decenii n urm, cnd acea siluet apruse pentru prima oar. Era tnr atunci i silueta era btrn. Acum silueta rmsese aceeai, n schimb el mbtrinise. Silueta privi direct nainte, iar degetele ei rsfoiau o carte inut n poal. Snt Hari Seldon. O voce blnd, trdnd vrsta naintat. Publicul pstr tcere, uitnd parc s mai respire, i Hari Seldon continu cu vioiciune: Este pentru a doua oar c m aflu aici. Bineneles c nu tiu dac vreunul dintre voi a fost aici la prima apariie. La urma-urmei, nici nu pot s-mi dau seama cu ajutorul simurilor dac e sau nu cineva de fa, dar asta nu are nici o importan. Dac cea de-a doua criz a fost depit cu succes, cu siguran c sntei prezeni; nu exist alt cale. Dac nu e nimeni aici, nseamn c cea de-a doua criz v-a depit puterile. Zmbi cuceritor: M ndoiesc, totui, de acest lucru, ntruct calculele mele arat o probabilitate de nouzeci i opt virgul patru la sut c nu va aprea nici o ndeprtare semnificativ de la

Plan n primii optzeci de ani. Potrivit calculelor noastre, ai ajuns s dominai regatele barbare care se afl n imediata apropiere a Fundaiei. Ca i n cazul primei crize, i-ai pus la respect prin folosirea Echilibrului Puterii, astfel c n cea de-a doua criz ai ctigat supremaia folosind Puterea Spiritual, i nu pe cea Temporal. Cu toate acestea, trebuie s v avertizez s nu devenii din cale afar de siguri pe voi. Nu-mi st n obicei s v transmit previziuni prin intermediul acestor nregistrri, dar ar fi bine s art c ceea ce ai obinut acum e doar un nou echilibru dei e un echilibru n cadrul cruia poziia voastr e considerabil mai bun. Puterea Spiritual, cu toate c e suficient pentru a respinge atacurile celei Temporale, nu este suficient pentru a ataca la rndul su. Din cauza inevitabilei dezvoltri a forei de rezisten, cunoscut sub numele de Regionalism sau Naionalism, Puterea Spiritual nu poate nvinge. Dar snt ncredinat c nu v spun nimic nou. Trebuie de asemenea s m iertai c v vorbesc n acest mod confuz. Termenii pe care-i folosesc snt, n cel mai bun caz, simple aproximri, dar nici unul dintre voi nu are pregtirea necesar pentru a nelege adevrata simbolistica a psihoistoriei, aa nct trebuie s m fac neles aa cum pot. n acest caz, Fundaia este abia la nceputul drumului care duce la Noul Imperiu. Regatele nvecinate snt, ca for uman i ca resurse, copleitor de puternice n comparaie cu voi. Dincolo de ele se afl uriaa i nclcita jungl a barbariei care se ntinde n jurul ntregii Galaxii. n interiorul acesteia se afl ceea ce a mai rmas din Imperiul Galactic, care, dei slbit i deczut, e nc incomparabil de puternic. Spunnd acestea, Hari Seldon nl cartea i o deschise. Chipul i deveni solemn. i nu uitai c a mai existat o alt Fundaie ntemeiat cu optzeci de ani n urm o Fundaie la cellalt capt al Galaxiei, la Captul Stelei... Trebuie s inei mereu seama de existena ei. Domnilor, avei n fa nou sute douzeci de ani. A voastr e problema! Purcedei! Privi ctre carte i aceasta dispru, n timp ce luminile se aprinser, orbitoare. n hrmlaia ce urm, Lee se aplec spre urechea lui Hardin. N-a spus cnd se va ntoarce. Aa e, rspunse Hardin, dar snt sigur c nu se va ntoarce dect dup moartea noastr!

Partea a patra NEGUTORII NEGUTORII -... i mereu cu un pas nainte fa de hegemonia Fundaiei erau Negutorii care stabileau legturi fragile la distane uriae. Treceau luni sau chiar ani ntre plecrile i sosirile lor pe Terminus; de cele mai multe ori, navele lor nu erau dect nite crpceli i improvizaii de ageamii; cinstea lor nu era la mare nlime; temeritatea lor... Prin toate acestea ei au furit un imperiu mai durabil dect despotismul pseudoreligios care caracteriza cele Patru Regate... Circulau nenumrate istorii despre aceste personaje impuntoare i solitare care triau, pe jumtate n glum, pe jumtate n serios, sub semnul unui motto adoptat dintro maxim a lui Salvor Hardin Niciodat s nu lai ca propriul sim moral s te mpiedice s faci ceea ce trebuie". Acum ar fi greu de deosebit povetile reale de cele apocrife. Probabil c nici nu exist vreo asemenea poveste care s nu fi suferit unele exagerri... ENCICLOPEDIA GALACTICA 1 LIMMAR PONYETS era plin de spun cnd rsun apelul n difuzorul receptorului ceea ce dovedea nc o dat, dac mai era nevoie, c pn n spaiul ostil i ntunecat al Periferiei Galactice era valabil rsuflata zical potrivit creia mesajele importante sosesc atunci cnd te afli n baie. Din fericire, pe o nav comercial independent, spaiul neinvadat de mrfuri diverse este extrem de restrns. Cu att mai mult cu ct duul, dotat i cu ap cald, este aezat ntr-un cubicul de dou pe patru picioare, la circa zece picioare de panourile de control. Ponyets auzi limpede bzitul sacadat al receptorului.

Lsnd s-i scape o njurtur printre dini, iroind de ap, iei de la du pentru a rspunde apelului i, trei ore mai trziu, o alt nav comercial se apropie i un tnr zmbitor intr prin tubul de legtur dintre nave. Ponyets i oferi oaspetelui scaunul cel mai bun pe care-l avea, iar el se coco pe scaunul rotativ al pilotului. Ce faci, Gorm? ntreb morocnos. M urmreti tocmai de la Fundaie? Les Gorm i aprinse o igar i cltin hotrt din cap. Eu? Nicidecum. Eu snt doar fraierul care s-a ntmplat s ajung pe Glyptal IV la o zi dup ce plecase pota. Aa c m-au trimis dup tine cu chestia asta. Minuscula sfer lucitoare trecu dintr-o mn n alta i Gorm adug: E confidenial. Super-secret. Nu putea fi transmis prin subeter sau pe alt cale. Sau cel puin aa am neles eu. E o Capsul Personal i nu poate fi deschis de altcineva n afar de tine. Ponyets privi dezgustat la capsul. Vd i singur. Numai c nu-mi amintesc s fi primit veti bune n felul sta. Capsula se deschise n mna lui i banda subire i transparent se desfur. Citi repede mesajul, pentru c imediat ce partea final a mesajului iei, partea lui de nceput ncepu s se nnegreasc i s se dezintegreze. Dup un minut i jumtate se nnegrise complet i se dezintegrase molecul cu molecul. Of, pentru numele Galaxiei! bolborosi Ponyets. Te pot ajuta cu ceva? ntreb Les Gorm, cu jumtate de glas. Ori e din cale afar de secret? Pot s-i spun pentru c faci parte din Breasl. Trebuie s merg spre Askone. Tocmai acolo? De ce? Au ntemniat un negutor. Dar ine-o pentru tine. Gorm se schimb la fa i deveni furios: ntemniat? Pi asta-i o nclcare a Conveniei! Da, dar i amestecul n politica local tot nclcare a Conveniei se cheam. Aha! A fcut aa ceva? fcu Gorm. Cine e negutorul? Cineva pe care-l cunosc? Nu! rspunse Ponyets tios i Gorm nelese c nu mai era cazul s insiste cu ntrebri. Ponyets se ridic n picioare i privi concentrat i apsat de gnduri prin viziplac. Bolborosi cteva njurturi la adresa acelei forme lenticulare ceoase care era corpul Galaxiei i spuse cu voce tare: A dracului ncurctur. i eu snt n urm cu cotele. Gorm se lumin dintr-o dat: Hei, amice, Askone este zon nchis. Exact. Nu poi vinde nici mcar un briceag pe Askone. Nu cumpr jucrii atomice de nici un fel. Cu problema asta a cotelor nerezolvat, e crim s merg acolo. Nu te poi eschiva? Ponyets cltin absent din cap: l cunosc pe tipul implicat. Nu-l pot lsa de izbelite. Ce s-i faci?! Snt la dispoziia Spiritului Galactic i merg voios acolo unde mi se comand. Poftim? ntreb Gorm nelmurit. Ponyets l privi, apoi pufni n rs. Am uitat. N-ai avut prilejul s citeti Cartea Spiritului, aa-i? Nici n-am auzit de ea, rspunse Gorm. Ai fi auzit dac ai fi avut pregtire religioas. Pregtire religioas? Pentru preoire? Gorm era total debusolat. mi pare ru. E ruinea mea i secretul meu cel mai ntunecat. Sfinii Prini nu mau mai suportat. M-au exmatriculat i au avut motive suficiente s m trimit la o educaie laic sub oblduirea Fundaiei. Ei, i-acum ar cam trebui s-o iau din loc. Cum i-a mers anul sta? Gorm strivi igara i-i aranja casca: Livrez acum ultimul transport. Sper s mearg bine. Norocosule! exclam Ponyets i, minute n ir dup plecarea lui Les Gorm, rmase ngndurat. Aadar, Eskel Gorov era pe Askone i nc n nchisoare! Asta era ru! De fapt, era cu mult mai ru dect prea la prima vedere. Una era s-i spui unui tnr curios versiunea diluat a povetii, ca s scapi de el i s-l faci s plece, i alta era s dai piept cu adevrul. Pentru c Limmar Ponyets era unul dintre puinii oameni care tiau din ntmplare c negutorul-ef Eskel Gorov nu era defel negutor, ci cu totul altceva: agent al Fundaiei!

2 DOU SPTMNI! Dou sptmni risipite. O sptmn i trebuise ca s ajung la Askone, la marginile cele mai ndeprtate, unde vigilentele nave de lupt aprur dintr-o dat, ntmpinndu-l n numr mare. Oricare le-ar fi fost sistemele de detecie, acestea funcionau, i nc bine. Navele l flancar ncet, fr a-l avertiza, meninndu-se la o oarecare distan i determinndu-l, fr menajamente, s se deplaseze spre soarele central din Askone. Ponyets le-ar fi putut da o lecie, mai cu seam c nu erau dect hrburi rmase de la defunctul Imperiu Galactic. Fiind nave de croazier i de agrement, i nu nave de lupt, fr arme atomice la bord, erau cu att mai decorative i mai neputincioase. Dar Eskel Gorov se afla n minile lor i Gorov nu era un ostatec oarecare ce putea fi abandonat. Askonienii tiau mcar atjta lucru. Apoi nc o sptmn o sptmn pentru a-i croi drum cu mult osteneal printre puzderia de funcionari nensemnai care alctuiau un adevrat hi ntre Marele Stpn i lumea exterioar. Fiecare dintre ei trebuia mgulit pn la grea pentru a-i pune o semntur plin de nflorituri pe un document ce nu reprezenta dect pasul pn la urmtorul funcionar situat cu o treapt mai sus. Ponyets descoperi pentru prima oar n via c actele lui de negutor nu fceau nici dou parale. Iar acum, n cele din urm, Marele Stpn se afla de cealalt parte a uii frumos ornamentate i pzite de santinele dar se scurseser deja dou sptmni. Gorov era nc prizonier, iar marfa lui Ponyets zcea inutil n magaziile navei. Marele Stpn era un brbat scund, cu un nceput de chelie i cu un chip smochinit, al crui trup prea insignifiant, aproape imaterial din cauza gulerului uria din blan lucitoare pe care-l avea nfurat n jurul gtului. Fcu un semn cu mna i irul de oameni narmai se ddu n lturi, formnd un culoar de trecere de-a lungul cruia Ponyets pi spre picioarele efului Statului. S nu scoi o vorb, uier Marele Stpn i Ponyets, care deschisese gura, i muc buzele. Aa e bine, spuse domnitorul Askoniei vizibil relaxat, nu suport vorbria fr rost. Nici nu poi amenina i nici nu voi fi silit s ascult cuvinte mieroase. Nu vreau s aud vreo plngere ofensat. Nici nu mai in minte de cte ori ai fost avertizai voi, rtcitorii, c mainile voastre diavoleti nu snt dorite nicieri pe Askone. Domnia voastr, spuse Ponyets domol, nu voi ncerca s caut scuze pentru negutorul n chestiune. Nu intr n obiceiurile negutorilor s se amestece n treburile care nu-i privesc. Dar Galaxia e mare i s-a mai ntmplat i cu alte ocazii s se depeasc anumite granie, dar nu cu rea intenie. A fost o greeal pe care o regretm nespus de mult. E regretabil, ntr-adevar, chii Marele Stpn. Dar a fost oare o greeal? Oamenii votri de pe Glyptal IV m-au bombardat cu rugmini de negocieri la numai dou ore dup ce nefericitul pctos a fost arestat. Ei m-au avertizat de nenumrate ori asupra sosirii tale. mi face impresia c asist la o operaiune de salvare foarte bine pus la punct. Au fost anticipate cam multe lucruri cam multe pentru o greeal, regretabil sau nu. Ochii negri ai askonianului erau plini de ddispre. Continu: i oare voi sntei negutori, care zburtcii de pe o lume pe alta ca nite fluturai bezmetici, att de orbii de propriile drepturi nct v permitei s venii pe pmntul celei mai mari lumi din Askone, chiar n centrul sistemului ei, i s pretindei c este o nclcare regretabil a granielor? Hai s fim serioi. Ponyets simi fiori reci, dar rmase impasibil. Rspunse cu o voce smerit: Veneraia voastr, dac ncercarea de a face comer a fost premeditat, acest lucru este necugetat i contravine total celor mai stricte reglementri ale Breslei noastre. Necugetat, desigur, spuse askonianul. Cu att mai mult cu ct tovarul tu ar putea s plteasc cu viaa aceast necugetare. Ponyets simi un nod n stomac. Era mult hotrire n glasul askonianului. Veneraia voastr, spuse el, moartea este un fenomen att de absolut i de irevocabil nct cu siguran c trebuie s existe o alternativ. Askonianul fcu o pauz semnificativ nainte de a da un rspuns evaziv: Am auzit c Fundaia este bogat. Bogat? Bineneles. Dar bogiile noastre snt exact cele pe care refuzai s le acceptai. Bunurile noastre atomice valoreaz... Bunurile voastre n-au nici o valoare prin aceea c le lipsete binecuvntarea ancestral. Bunurile voastre snt fructe ale rului i blestemate pentru c fiineaz sub

interdicia ancestral. Cuvintele fur intonate; o recitare a unei formule. Marele Stpn nchise ochii i spuse cu subneles: Altceva de valoare n-ai? Negutorul rmase nedumerit: Nu neleg. Ce dorii? Askonianul fcu un gest disperat, ducnd minile n lturi. Tu mi ceri s schimb locul cu tine i s-mi fac dorinele cunoscute. Se pare c prietenul tu va trebui s ndure pedeapsa stabilit pentru sacrilegiu potrivit Codului askonian moarte prin gazare. Sntem un popor drept. Nici cel mai srac ran, ntr-un caz similar, nu va suferi mai mult. Nici eu nsumi n-a suferi mai mult. Ponyets bigui disperat: Veneraia voastr, a putea avea permisiunea dumneavoastr pentru a vorbi prizonierului? Legea askonian, spuse Marele Stpn, nu permite comunicarea cu un condamnat. Reinndu-i cu greu emoia, Ponyets zise: Veneraia voastr, v implor s fii ierttor fa de sufletul unui om n aceste momente n care viaa lui atrn ntre via i moarte. De cnd viaa i este n pericol, este rupt de consolarea spiritual. Acum el a ajuns n situaia de a merge nepregtit la snul Spiritului care domnete peste toi i peste toate. Eti pstor de suflete? ntreb cu voce bnuitoare Marele Stpn. Ponyets ls capul n pmnt cu umilin. Am fost pregtit n acest sens. Negutorii rtcitori au nevoie de oameni ca mine n nemrginirea i pustietatea spaiului pentru a se ocupa de latura spiritual a vieii lor nchinate negoului i celor lumeti. Domnitorul askonian i muc gnditor buzele. Fiecare trebuie s-i pregteasc sufletul pentru aceast cltorie ctre spiritele sale ancestrale. Cu toate acestea, niciodat nu mi-a trecut prin minte c voi, negutorii, sntei credincioi. 3 ESKEL GOROV se ntoarse de pe o parte pe alta i ntredeschise un ochi cnd Limmar Ponyets intr pe ua solid ntrit cu bare de oel. Ua se nchise cu un bubuit rsuntor. Gorov bolborosi ceva nedesluit i sri n picioare. Ponyets! Te-au trimis? Simpl ntmplare, spuse Ponyets cu amrciune, ori e o lucrtur a demonului meu. Punctul unu: ai intrat n mare bucluc. Punctul doi: drumul meu comercial, aa cum este el cunoscut Camerei de comer, se afl la circa cincizeci de parseci deprtare de sistemul acesta n momentul n care se petrece punctul unu. Punctul trei: am mai lucrat mpreun i Camera cunoate acest lucru. Nu-i un aranjament de toat frumuseea? Rspunsul e la ndemna oricui. Fii precaut, spuse Gorov, ngrijorat. Ne ascult. Nu ai cu tine un variator de cmp? Ponyets art spre brara bogat ornamentat care-i atrna la ncheietura minii i Gorov se liniti. Ponyets privi n jur. Celula era srccios mobilat, dar spaioas. Era bine luminat i nu mirosea neplcut. Nu-i ru, spuse el. Se poart cu mnui. Gorov fcu un gest de lehamite: Ascult, cum de ai ajuns pn la mine? M aflu n detenie solitar de aproape dou s.ptmni. Cam de cnd am sosit eu, nu? Pi, s-ar prea c psroiul sta btrn care efete pe aici are i nite slbiciuni. Are oarece nclinaii pentru tirade pioase, aa c am ncercat o stratagem care a mers. Snt aici n calitate de duhovnic spiritual. E ceva pentru o persoan pioas ca el. i-ar tia gtul fr s clipeasc dac ar avea prilejul, dar ar ezita s ntineze n vreun fel propirea sufletului tu imaterial i discutabil. E pur si simplu o mostr de psihologie empiric. Un negutor trebuie s tie cte ceva din toate. Gorov zmbi batjocoritor: Iar tu eti trecut prin coala teologic. Eti grozav, Ponyets. M bucur c te-au trimis pe tine. Dar Marele Stpn nu-mi iubete numai sufletul. A zis ceva de rscumprare? Negutorul l privi printre gene. Doar nite aluzii. De asemenea, a ameninat cu moartea prin gazare. Am fost precaut i nu m-am angajat cu nimic; putea s fie o capcan. Prin urmare, nu umbl dect

s ne jecmneasc. Aa-i? i ce vrea? Aur. Aur?! Ponyets se ntunec la chip. Chiar metal? i pentru ce? E moneda lor de schimb. Zu? i de unde s gsesc eu aur? De unde poi. Ascult, am ceva important s-i spun. Nu mi se va ntmpla nimic atta vreme ct i fluturm Marelui Stpn pe la nas ideea cu aurul. Promite-i-l, orict ar cere. Apoi te ntorci la Fundaie dac trebuie s-l procuri. Cnd voi fi eliberat, vom fi escortai pn la marginea sistemului, apoi ne desprim. Ponyets l privi dezaprobator: Dup aceea te ntorci i mai faci o ncercare. Misiunea mea e s vnd produse atomice pe Askone. Nici n-o s parcurgi un parsec i-or s te prind din nou. Cred c tii asta. Nu se tie, spuse Gorov. i dac m-ar prinde e acelai lucru. A doua oar te vor ucide. Gorov ridic din umeri. Dac ar fi s negociez a doua oar cu Marele Stpn, spuse Ponyets cu jumtate de glas, a vrea s tiu toat povestea. Pn aici am acionat orbete. Puinele vorbe pe care le-am spus l-au iritat la culme pe Veneraia Sa. E destul de uor, zise Gorov. Singura modalitate de a spori securitatea Fundaiei aici, la Periferie, este de a constitui un imperiu comercial controlat cu ajutorul religiei. Sntem prea slabi deocamdat pentru a impune un control politic. Asta-i tot ce putem face pentru a menine cele Patru Regate. Ponyets cltin din cap. neleg eu asta, dar un sistem care nu accept jucrioare atomice nu poate intra sub controlul nostru religios... i poate deveni un focar de independen i ostilitate. Aa e. Bine, teoria e bun, zise Ponyets. Problema e: ce anume mpiedic vnzrile? Religia? Aa mi-a dat a nelege Marele Stpn. E o form de divinizare a strmoilor. Tradiiile lor vorbesc despre un trecut nefericit din care au fost salvai de eroii simpli i virtuoi ai vechilor generaii. Nu e vorba dect de o nelegere distorsionat a perioadei anarhice de acum un secol, cnd trupele imperiale au fost izgonite i s-a instalat un guvern independent. Cuceririle tiinifice, i energia atomic n special, au ajuns s fie identificate cu fostul regim imperial de care-i amintesc cu groaz. Chiar aa? Dar au nite nave mici destul de frumoase care m-au detectat de la doi parseci distan. Asta-mi miroase a energie atomic. Navele acelea snt ceea ce le-a mai rmas de la Imperiu, fr ndoial, rspunse Gorov ridicnd din umeri. Probabil c au propulsie atomic. Au pstrat i ei ce le-a rmas. Problema este c nu vor s inoveze nimic i economia intern este eminamente neatomic. Asta-i ceea ce trebuie s schimbm. i cum voiai s-o faci? nfrngnd rezistena ntr-un punct mai slab. Mai simplu spus, dac a putea vinde un briceag cu o lam cu cmp de for unui nobil, interesul lui ar fi s impun nite legi care s-i permit s-l foloseasc. Aa cum zic eu, pare caraghios, dar din punct de vedere psihologic este un plan bine conceput. Pentru a avea vnzri strategice n puncte strategice ar trebui s constituim o faciune pro-atomic la Curte. i te-au trimis pe tine cu misiunea asta, pe cnd eu snt aici ca s pltesc rscumprarea i s plec, iar tu s mai faci o ncercare? Asta nu nseamn a gndi pe dos? Ce vrei s spui? ntreb Gorov cu pruden. Ascult, izbucni exasperat Ponyets, eti diplomat, nu negutor, iar negutor nu devii peste noapte doar dndu-i singur acest titlu. Treaba asta e pentru unul care s-a mai ocupat de vnzri, i eu am pe nav o ncrctur care zace fr nici un folos, n timp ce nu vd cum mi voi realiza cotele. Vrei s spui c ai de gnd s-i riti viaa ntr-o afacere care nu te privete? ntreb Gorov i zmbi vag. Vrei s insinuezi c asta-i o problem de patriotism i c negutorii n-ar fi patrioi? ntreb Ponyets. Nu se prea cunosc cazuri. Oricum, pionierii nu-s niciodat patrioi. Bine. S zicem c aa e. Doar nu cutreier prin spaiu numai ca s salvez Fundaia. Vreau s ctig i bani, i asta ar fi o ans pentru mine. Dac slujete i Fundaiei, cu att mai bine. Mi-am riscat eu viaa i pentru mai puin. Ponyets se ridic n picioare, iar Gorov se ridic aproape n acelai timp. Ce-ai de gnd s faci? Nu tiu, Gorov, spuse negutorul i zmbi. Cel puin deocamdat. Dar dac

problema se reduce la afaceri, i-ai gsit omul. Nu snt un ludros, n general, dar in ntotdeauna seama de un lucru. i n-am terminat niciodat anul fr s-mi realizez cotele. Ua celulei se deschise imediat ce btu, i cele dou santinele l ncadrar. 4 UN SPECTACOL! zise sumbru Marele Stpn. Se aez mai confortabil ntre blnuri i cu o mn apuc mai bine ciomagul care-i slujea drept baston. i aur, Veneraia voastr. i aur, aprob nepstor Marele Stpn. Ponyets aez cutia pe podea i o deschise cu aerul cel mai elegant i plin de ncredere de care era n stare. Se simea singur i neajutorat, nfruntnd o ostilitate universal; exact cum se simise n spaiu n primul an. Consilierii brboi, aezai n semicerc cu faa spre el, l priveau cu antipatie fi. Printre ei era i Pherl, favoritul cu faa lung, care sttea ntr-o poziie ostil n imediata apropiere a Marelui Stpn. Ponyets avusese deja de a face cu el i-l considerase drept inamicul su numrul unu i prin urmare el trebuia s fie i prima victim. Dincolo de uile slii, o mic armat atepta evenimentele. Ponyets era practic rupt de nav i singura sa arm era aceast ncercare de mituire, pentru c Gorov sttea nc n nchisoare. Fcu ultimele reglaje la monstruozitatea pentru a crei ncropire i trebuiser mult inventivitate i aproape o sptmn de ncercri i se rug cerului ca acel cristal de cuar cu urme de plumb s reziste tensiunii. Ce reprezint? ntreb Marele Stpn. Acesta, spuse Ponyets, fcnd un pas ndrt, este un mic aparat pe care l-am construit singur. Asta se vede de la o pot, dar nu mi-ai rspuns la ntrebare. E vreuna din oribilitile lumii tale? Are ceva atomic n ea, recunoscu Ponyets cu gravitate, dar nu e nevoie s o atingei sau s avei ceva de a face cu ea. E numai pentru mine i dac conine oribiliti, iau asupra mea toate pcatele ei. Marele Stpn ridic bastonul de fier, fcnd un gest amenintor ctre mainrie, i buzele sale ncepur s se mite repede i tcut ntr-o rugciune de purificare. Consilierul cu fa prelung se aplec spre Marele Stpn apropiindu-i mustaa rocat i rar de urechea acestuia. Venerabilul askonian se scutur argos, vrnd s fie lsat n pace. i care-i legtura dintre instrumentul acesta diavolesc i aurul care ar putea salva viaa conaionalului tu? Cu aceast mainrie, ncepu Ponyets, n timp ce ls mna s-i cad uor pe camera central i-i mngie conturul rotund, pot transforma fierul pe care l aruncai n aur de cea mai bun calitate. Veneraia voastr, aceasta este singura mainrie cunoscut de om care accept fierul, dispreuitul fier pe care st scaunul dumneavoastr i din care snt fcute aceste cldiri, i-l transform n aur galben strlucitor. Ponyets simi c n-o prea brodise. Atunci cnd ncerca s-i atrag poteniali cumprtori, vorbea convingtor, uor i pe nelesul lor; dar ceea ce spunea acum semna cu ncercarea de a lansa n spaiu o cru. ns pentru Marele Stpn important nu era forma, ci coninutul. Aa? Transmutaie? Au mai existat neghiobi care au susinut c dein puterea asta. Dar au pltit pentru acest sacrilegiu. A reuit vreunul? Nu. Marele Stpn prea amuzat i serios n acelai timp. Reuita n a produce aur a fost o crim care-i are propriul antidot. Numai c ncercarea nsoit de eec poate fi fatal. Poftim, ce poi face din bastonul meu? ntreb, i btu cu el n podea. Rog pe Veneraia voastr s m ierte. Mainria fcut de mine e un model prea mic, iar bastonul este prea lung. Ochii mici i strlucitori ai Marelui Stpn scrutar asistena. Randel, cataramele, te rog. Hai, omule, i vor fi napoiate n numr dublu, dac va fi nevoie. Cataramele fur trecute din mn n mn. Marele Stpn le cntri ngndurat. Poftim, spuse el, i le arunc pe pardoseal. Ponyets le ridic. Trase cu putere pn cnd cilindrul se deschise i, clipind des i concentrndu-i privirea, reui cu oarecare efort s centreze cataramele pe ecranul anodului. Cu alt ocazie avea s-i fie mai uor. Acum ns nu avea voie s greeasc. Transmutorul cri cu ndrtnicie vreme de circa zece secunde, n timp ce mirosul

de ozon deveni destul de persistent. Askonienii se traser napoi, bolborosind, i Pherl opti iari grbit n urechea stpnului su. Marele Stpn pstr o expresie mpietrit. Nu voia s se lase convins. Iar cataramele erau din aur. Ponyets le ntinse ctre Marele Stpn, murmurnd Veneraia voastr", dar btrnul ezit, apoi fcu un semn de respingere. Privirea lui zbovi o clip asupra transmutorului. Domnilor, acesta este aur, spuse Ponyets grbit. Numai i numai aur. l putei supune oricror teste chimice i fizice dac dorii s v convingei. Nu poate fi deosebit de aurul care se gsete n stare natural. Orice bucat de fier poate fi tratat n acest fel. N-are importan dac fierul este ruginit, i nici dac fierul este aliat cu alte metale... Dar Ponyets vorbea doar ca s alunge tcerea i uimirea lor. Continua s in cataramele n mna ntins, iar strlucirea aurului vorbea de la sine, fcnd inutile eforturile lui. ntr-un trziu, Marele Stpn ntinse o mn i Pherl se ridic i glsui: Veneraia voastr, aurul provine dintr-o surs otrvit. i Ponyets replic: Parfumatul trandafir i are rdcinile n noroi, Veneraia voastr. n relaiile dumneavoastr cu vecinii, cumprai materiale de toate felurile i nu v ntrebai de unde le au, dac provin de la o instalaie cuminte, binecuvntat de blnzii votri strmoi, sau dac au fost zmislite cu ajutorul vreunei mainrii diavoleti din spaiu. Poftii, v rog, eu nu v ofer mainria. V ofer aurul. Veneraia voastr, spuse Pherl, nu trebuie s v simii rspunztor pentru pcatele strinilor care lucreaz i fr consimmntul Vostru i fr tiina Voastr. Dar a accepta acest aur ndoielnic, produs n mod smintit din fier, n prezena Voastr i cu consimmntul Vostru, reprezint o insult adus spiritelor vii ale sfinilor notri strmoi. i totui acesta este aur, spuse Marele Stpn, nehotrit, i nu reprezint dect un schimb pentru pgnul condamnat pentru ticloia lui. Pherl, cred c eti prea critic. i retrase mna pe care o ntinsese dup aur. Sntei nelepciunea ntruchipat, Veneraia voastr, zise Ponyets. S cugetm: prin liberarea unui pgn, strmoii votri nu vor pierde nimic. n schimb, cu aurul pe care-l vei primi vei putea mpodobi altarele sfintelor lor spirite. i, desigur, dac aurul ar fi ntruchiparea rului, dac un asemenea lucru ar exista, rul ar fi izgonit de ndat ce metalul ar fi pus s slujeasc unui scop plin de pioenie. Pe moatele strmoilor mei! spuse Marele Stpn cu o vehemen surprinztoare. Deschise gura i rse strident. Pherl, ce prere ai despre acest tnr? Afirmaia este adevrat. La fel de adevrat ca i cuvintele strmoilor mei. Pherl se ntunec la chip i spuse: Aa s-ar prea. S ne fereasc Spaiul ns ca acest adevr s se dovedeasc a fi o unealt a Spiritului Ru. Vom proceda cu i mai mare nelepciune, spuse brusc Ponyets. Pstrai aurul ca zlog. Aezai-l drept ofrand pe altarele strmoilor votri i reinei-m ca ostatec vreme de treizeci de zile. Dac la sfritul acestei perioade nu va exista vreo dovad de refuz dac nu se ntmpl vreun dezastru , acesta va fi un semn sigur c ofranda a fost acceptat. Ce altceva v-a putea oferi? i cnd Marele Stpn se ridic n picioare pentru a cerceta dac exista vreun semn de dezaprobare, toi membrii Consiliului i ddur acordul. Pn i Pherl ncuviin din cap, morfolindu-i capetele zbrlite ale mustii. Ponyets zmbi i se gndi la foloasele pe care i le aducea educaia religioas. 5 MAI TRECU O SPTMN pn ce reui s aranjeze o ntrevedere cu Pherl. Ponyets simea ncordarea, ns era de-acum obinuit cu sentimentul de ncorsetare fizic. Prsise oraul sub paz. Se afla sub paz la vila de la periferie a lui Pherl. Nu putea dect s accepte aceast situaie fr a mai privi napoi. Pherl, mai tnr i mai nalt, era n afara cercului Btrnilor. mbrcat neoficial, nu prea a face parte dintre ei. Eti un om tare ciudat, spuse el pe neateptate. Ochii lui apropiai de rdcina nasului preau s ezite. N-ai fcut nimic toat sptmna ce a trecut, i ndeosebi n aceste ultime dou ore, dar lai s se neleag c a avea nevoie de aur. Mi se pare o cazn inutil, ntruct cine nu are nevoie? De ce nu cutezi s mai faci un pas? Nu e vorba numai de aur, spuse Ponyets discret. Nu numai de aur. Adic de o moned-dou. E vorba de ceea ce se ascunde n spatele aurului. i care ar fi acest lucru? l mbie Pherl cu un zmbet iret. Snt sigur c ceea ce-mi

spui nu reprezint introducerea pentru o nou i stngace demonstraie. Stngace? ntreb Ponyets, uor ncruntat. Da, bineneles. (Pherl i mpreun minile i le duse la brbie). Nu te judec. Stngcia a fost deliberat, snt sigur. A fi putut s atrag atenia Veneraiei sale asupra acestui lucru dac a fi fost sigur de motivaie. n locul tu a fi produs aurul pe nav i la fi oferit fr atta tevatur. Am fi fost scutii de spectacolul ce ni l-ai oferit i de sentimentele contradictorii ce s-au nscut. E adevrat, recunoscu Ponyets, dar, ntruct am rmas eu nsumi, am acceptat sentimentele contradictorii din dorina de a v atrage atenia. Asta-i tot? Doar att? (Pherl nu fcu nici un efort ca s-i ascund veselia dispreuitoare.) i-mi nchipui c ai sugerat perioada de purificare de treizeci de zile astfel nct s-i poi asigura timp suficient ca s ndrepi atenia ctre ceva mai substanial. Dar ce se ntmpl dac se dovedete c aurul este impur? Ponyets i ngdui s rspund cu umor negru: Cnd aprecierea impuritii depinde de cei care snt interesai n cea mai mare msur s-l gseasc pur? Pherl ridic ochii i l privi pe negutor printre gene. Prea n egal msur surprins i satisfcut: O remarc inteligent. i-acum spune-mi de ce ai dorit s m atragi de partea ta. Asta voi face. n scurtul rstimp de cnd m aflu aici am observat o serie de lucruri utile care te privesc pe tine i prezint interes pentru mine. De exemplu, eti tnr foarte tnr pentru a fi membru al Consiliului i provii dintr-o familie relativ tnr. Aduci critici familiei mele. Nicidecum. Strmoii ti snt mrei i sfini toat lumea recunoate. Dar mai snt unii care spun c eti membru al vreunuia dintre cele Cinci Triburi. Pherl se rezem de sptarul scaunului. Cu tot respectul fa de cei aflai n situaia asta, spuse el fr a-i ascunde rutatea, vlaga i brbia celor Cinci Triburi s-au cam ofilit iar sngele lor s-a cam subiat. Nu mai triesc nici mcar cincizeci de membri ai Triburilor. i, cu toate astea, snt voci care afirm c naiunea nu ar vrea s vad ca Mare Stpn pe vreun brbat care nu aparine Triburilor. Iar un favorit att de tnr i de proaspt promovat al Marelui Stpn poate s-i fac dumani puternici printre mai-marii Statului aa se zice. Veneraia sa mbtrinete i protecia pe care i-o ofer nu va dura dup moartea lui atunci cnd spusele Spiritului su vor fi interpretate de vreun duman. Pherl se strmb: Auzi cam multe pentru un strin. Asemenea urechi ar merita s fie tiate. Asta se va hotr mai trziu. D-mi voie s anticipez. (Pherl se foi nerbdtor pe scaun.) Vrei s-mi oferi bogia i puterea cu ajutorul instrumentelor rului pe care le ai n nava ta. Aa e? S zicem c da. Care ar fi obieciile tale? Pur i simplu, conceptele de bine i de ru? Pherl cltin din cap: Nici vorb. Ascult, strine, n agnosticismul tu pgn, prerea ta despre noi e aa cum e, ns eu nu snt sclavul preasupus al mitologiei noastre, dei aa s-ar prea la prima vedere. Sper c snt un om luminat i educat, domnule. Profunzimea obiceiurilor noastre religioase, n nelesul lor, mai degrab ritual dect etic, se adreseaz maselor. i n cazul acesta, care ar fi obieciile? insist discret Ponyets. Doar att. Masele. S-ar putea ca eu s vreau s tratez cu tine, ns mainriile tale, pentru a fi utile, trebuie folosite. Cum ar putea veni bogiile ctre mine dac ar trebui s le folosesc doar n cel mai mare secret, tremurnd s nu fiu vzut? Ce voiai s vinzi? S zicem, un aparat de ras. Chiar dac faa mi-ar fi mai bine brbierit, cum a putea deveni bogat? i cum a putea evita moartea prin gazare sau furia nspimnttoare a mulimii dac a fi prins folosindu-l? Ponyets ridic din umeri. Ai dreptate. i-a spune c remediul ar fi s-i educi poporul s foloseasc mainrii atomice spre propriul folos i spre profitul tu considerabil. Ar nsemna o munc nenchipuit de grea, nu neg acest lucru, dar i profiturile ar fi pe msur. Dar asta este problema ta acum, nu a mea. Pentru c eu n-am de oferit nici aparate de ras, nici cuite, i nici malaxoare de gunoi. Ce oferi? Aur de-a dreptul. Aur. Poi lua maina pe care am fcut demonstraia de sptmna trecut. Pherl rmase mut i simi un fior. Reui s spun: ransmutorul? ntocmai. Cantitatea de aur pe care o vei avea va fi aceeai cu cea de fier. mi

nchipui c acest lucru va fi suficient pentru nevoile tale. Suficient pentru a deveni Mare Stpn, n ciuda tinereii i a dumanilor pe care-i ai. i este un mijloc sigur. n ce sens? n sensul c secretul este esena utilitii lui; acelai secret pe care-l descriai ca singura modalitate de a folosi instrumentele atomice. Poi ngropa transmutorul n cea mai adnc temni din cea mai puternic fortrea de pe cea mai ndeprtat proprietate i tot i va aduce o mbogire rapid. Tu vei cumpra aurul, nu mainria, iar aurul acela nu poart nici o urm a provenienei lui pentru c nu poate fi deosebit de aurul natural. i cine va lucra cu maina? Chiar tu. Cinci minute de instruire vor fi suficiente. O vei instala unde doreti. i n schimb? Ponyets deveni precaut: Voi cere un pre bunicel. E n joc viaa mea. S zicem, pentru c e o mainrie valoroas, echivalentul unui picior cub de aur n fier prelucrat. Pherl izbucni n rs i Ponyets se nroi: Domnule, vreau s-i spun, adug el eapn, c poi s-i primeti preul n dou ceasuri. E adevrat, i peste o or ai putea fi departe, iar maina s-ar putea dovedi inutil. Am nevoie de o garanie. Ai cuvntul meu. Solid garanie, n-am ce zice, se nclin Pherl dispreuitor. n schimb, prezena ta ar fi o chezie i mai bun. i dau cuvntul meu c te voi plti la o sptmn dup ce-mi livrezi mainria n stare de funcionare. Imposibil. Imposibil? Cnd te-ai expus deja la pedeapsa cu moartea doar oferindu-te s-mi vinzi ceva?! Alternativa este cuvntul meu, altfel vei fi gazat, i asta chiar mine. Chipul lui Ponyets rmase inexpresiv, dar avu o scurt licrire n ochi. Spuse: E un trg necinstit. Eti dispus s punem aceast nelegere n scris? Ca s risc i eu pedeapsa cu moartea? Nu, domnule! Pherl rnji satisfcut. Nu, domnule! Numai unul dintre noi va fi tras pe sfoar. Negutorul spuse cu voce slab: Bine, de acord. 6 GOROV FU ELIBERAT n cea de-a treizecea zi n schimbul a cinci sute de livre de aur. Totodat, i fu napoiat intact i monstruoasa sa nav. Apoi, ca i n cazul cltoriei spre sistemul Askone, la plecare, nava fu nsoit de alte nave zvelte i mici. Ponyets o urmri cu privirea, pn ce aceasta deveni un punct luminos i apoi dispru, dup care vocea lui Gorov rzbtu din difuzor, limpede i piigiat, transmis prin fascicul-eter, care nu putea fi recepionat de ctre altcineva. Dar nu este tocmai ce ne trebuie, Ponyets. Un transmutor nu e suficient. i, apropo, de unde l-ai cptat? Nu l-am cptat, rspunse Ponyets rbdtor. L-am ncropit dintr-un container de iradiere a alimentelor. Nu-i bun de nimic, de fapt. Consumul de energie e prohibitiv dac se folosete pe scar larg, pentru c altfel Fundaia ar prefera s foloseasc transmutaia dect s alerge prin toat Galaxia dup metale grele. E unul din trucurile obinuite pe care le folosete orice negutor, cu singura deosebire c nu am vzut vreunul care s transforme fierul n aur. Dar e impresionant, i, deocamdat, funcioneaz. Bine. Dar mecheria asta nu folosete la nimic. Te-a scos din nchisoare! Ct se poate de neadevrat. Mai ales c trebuie s m ntorc de ndat ce scpm de aceast escort ndatoritoare. De ce? Chiar tu ai explicat asta acelui politician al tu. (Vocea lui Gorov trda nervozitate.) Succesul tu n aceast afacere s-a bazat pe faptul c transmutorul a fost un mijloc folosit pentru atingerea unui scop, dar el nu are nici o valoare n sine; el a cumprat aurul, nu mainria. Ai fost bun psiholog pentru c ai reuit, ns... ns? Ponyets l ndemn cu calm s continue. Vocea din receptor deveni mai piigiat. Dar noi vrem s le vindem o main care s aib o valoare prin ea nsi; ceva ce vor dori s foloseasc pe fa, ceva care s-i ndemne s priveasc cu ochi buni tehnicile

atomice n propriul interes. neleg toate acestea, spuse Ponyets ngduitor. Mi-ai explicat deja situaia. Dar s vedem ce rezultat vor avea vnzrile mele, bine? Atta vreme ct transmutorul va funciona, Pherl va face aur i va funciona ndeajuns de mult pentru a-i finana campania electoral. Actualul Mare Stpn nu va mai tri mult vreme. Te bazezi pe recunotin? ntreb Gorov cu rceal. Nu, pe interesul personal folosit n mod inteligent. Transmutorul i asigur succesul n alegeri, alte mecanisme... Ba nu, nu! Porneti de la o premis greit. Nu va avea ncredere n transmutor, ci n aur, n demodatul aur. Asta ncerc eu s-i spun. Ponyets rnji i-i cut o poziie mai comod, l fiersese ndeajuns pe bietul om. Gorov ncepuse s-o ia razna. Spuse: Las-o mai moale, Gorov. N-am terminat. Mai snt i alte mruniuri. Se ls un moment de tcere. Apoi se auzi vocea precaut lui Gorov: Ce alte mruniuri? Ponyets fcu un gest inutil: Vezi escorta? O vd, rspunse scurt Gorov. Ce-i cu ea? i spun dac m asculi. Flota care ne escorteaz este lui Pherl; un hatr special din partea Marelui Stpn. A reuit s-o obin. i? i unde crezi c ne conduce? Ctre proprietile lui miniere de la marginea Sistemului Askone. Ascult! (Ponyets deveni dintr-o dat foarte vioi.) i-am spus doar c snt hotrt s fac bani, nu s salvez lumile. Am vndut transmutorul pe nimica toat cu riscul de a fi trimis la camera de gazare, numai c asta nu mi-ar ajuta s-mi fac cota. Dar ce-i cu proprietile miniere, Ponyets? Ce amestec au ele n afacere? Ele aduc profitul. Vom ncrca staniu, Gorov. Staniu, pn umplem i ticsim fiecare colior al hrbului meu, i nc pe att pentru tine. Btrne, eu cobor cu Pherl s ncarc marfa, iar tu m acoperi cu tot armamentul de la bord, gata s intervii n cazul n care Pherl nu se comport sportiv, aa cum mi-a dat mie de neles. Staniul acela e profitul meu. Pentru transmutor. Pentru ntreaga mea ncrctur de jucrii atomice. La pre dublu, plus comision. (Ridic din umeri de parc ar fi vrut s-i cear scuze.) Recunosc c l-am nelat, dar trebuie s-mi pltesc cotele, nu? Gorov nu mai nelegea nimic. Spuse moale: Vrei s-mi explici i mie? Ce s-i mai explic? Totu-i limpede. Ascult, deteptul i-a nchipuit c m-a prins ntr-o capcan sigur, pe motiv c n faa Marelui Stpn cuvntul lui valoreaz mai mult dect al meu. A luat transmutorul. Asta-i crim capital n Askone. Ar putea spune oricnd c m-a atras ntr-o capcan cu cea mai patriotic dintre intenii i ar putea s m denune ca vnztor de mrfuri prohibite. Asta a fost clar. Desigur, dar n-a fost vorba numai de cuvinte. Vezi tu, Pherl n-a auzit niciodat i nici nu i-ar fi nchipuit c exist microcamer de filmat. Gorov fu cuprins de un acces de rs. Exact. M avea la mn, zise Ponyets. Am fost mutruluit cum se cuvine. Dar cnd am pornit transmutorul pentru el, cu iueala mea de mn, am ncorporat camera n aparat i am scos-o a doua zi cnd am fcut din nou reglajele. Am obinut astfel o nregistrare fr repro a sfintului sfinilor, srmanul Pherl lucrnd la aparat, folosind profitabil fiecare pictur de energie i cotcodcind fericit la fiecare bucic de aur de parc ar fi fost o gin ce tocmai fcuse un ou. I-ai artat rezultatul? Dou zile mai trziu. Srmanul ntng nu mai pomenise n viaa lui imagini tridimensionale color i nsoite de sunet. El susine c nu e superstiios, dar s-mi spui mie cuu dac am mai vzut vreodat un adult tremurnd ca el. Cnd i-am spus c am n piaa cea mare a oraului o camer pregtit s nceap a transmite acele imagini n faa a un milion de askonieni fanatici, care aveau s-l fac buci ct ai clipi, a czut n genunchi bolborosind n aa hal nct nu mai nelegeam nimic. Era gata s fac afacerea pe care o doream eu. i chiar ai fi fcut-o? (Gorov fcea eforturi s nu izbucneasc n rs.) Vreau s zic, aveai o camer aezat n piaa public? Nu, dar n-are nici o importan. A fcut trgul. A cumprat toate jucriile pe care le aveam eu i pe care le aveai tu contra unei cantiti de staniu ce urma s o ncrcm noi. n momentele acelea, m credea n stare de orice. Acordul este scris i vei primi o

copie nainte de a cobor cu el, ca o msur suplimentar de siguran. Dar i-ai zgndrit vanitatea, zise Gorov. Va folosi aparatele? De ce nu? E singura cale de a-i recupera pierderile, i, dac va face bani din asta, i va salva i mndria rnit. i va fi urmtorul Mare Stpn, i cel mai bun om pe care l-am putea avea n slujba noastr. Da, zise Gorov, a fost o afacere bun. Cu toate acestea, trebuie s spun c ai o tehnic destul de incomod de a promova vnzrile. Nici nu-i de mirare c te-au dat afar din seminar. Nu ai nici o frm de sim moral. La ce bun? spuse Ponyets nepstor. Doar tii foarte bine ce prere avea Salvor Hardin despre simul moral.

Partea a cincea MARII NEGUTORI NEGUTORII ... Cu inevitabilitate psihoistoric, controlul din partea Fundaiei a crescut. Negutorii s-au mbogit; i o dat cu bogia a venit i puterea... Uneori se uit c Hober Mallow i-a nceput viaa ca negutor obinuit. Nu se uit, n schimb, c i-a terminat-o ca primul dintre Marii Negutori... ENCICLOPEDIA GALACTIC 1 JORANE SUTT i mpreun vrfurile degetelor cu unghii ngrijit tiate si spuse: Snt cam nedumerit. De fapt, i asta i-o spun n cel mai mare secret, s-ar putea s fie una dintre crizele anticipate de Hari Seldon. Brbatul din faa lui pipi dup o igar prin buzunarele hainei scurte, tipic pentru Smyrno: N-am cunotin de aa ceva, Sutt. De regul, oamenii politici ncep a se vicri: O nou criz Seldon", cu ocazia fiecrei campanii pentru alegerile municipale. Sutt schi un zmbet: Eu nu snt n campanie electoral, Mallow. Avem de-a face cu arme atomice, i nu tiu de unde provin. Hober Mallow din Smyrno, Negutor-ef, fuma tcut, aproape nepstor: Continu. Dac mai ai ceva de spus, f-o acum. Mallow nu fcea niciodat greeala de a fi excesiv de politicos cu un om al Fundaiei. O fi fost el un Strin, dar oamenii rmn oameni de oriunde ar fi ei. Sutt fcu un semn ctre harta tridimensional a stelelor, aflat pe mas. Regl cteva butoane i un ciorchine de vreo cinci-ase sisteme stelare se luminar n rou. Aceasta, zise el calm, este Republica Korell. Negutorul ncuviin cu o micare a capului. Am fost acolo. E o cocin nenorocit! Presupun c o numii republic, dar de fiecare dat este ales drept Commdor cte un membru al familiei Argo. i cui nu-i place treaba asta i se pot ntmpla anumite lucruri. Am fost pe acolo, repet el, i strmb din buze. Dar te-ai ntors, ceea ce nu se ntmpla prea des. Trei nave comerciale, inviolabile potrivit Conveniei, au disprut pe teritoriul acestei Republici n cursul anului trecut. i navele acelea erau narmate cu toi explozivii nucleari obinuii i dispuneau de protecie cu cmp de for. Care au fost ultimele comunicri ale navelor? Rapoarte de rutin. Nimic deosebit. Ce-a spus Korell? Ochii lui Sutt lucir sardonic. N-am gsit modalitatea de a ntreba. Cel mai mare avantaj al Fundaiei fa de ntreaga Periferie este reputaia ei de mare for. Crezi c putem pierde trei nave i s le cerim napoi? Pi atunci ce-ar fi s-mi spunei mai precis ce vrei de la mine? Lui Jorane Sutt nu-i plcea s-i risipeasc timpul enervndu-se. Ar fi fost un lux. Ca secretar al primarului, inuse la respect consilieri din opoziie, carieriti, reformatori, i tot felul de zrghii care pretindeau c ar fi rezolvat n ntregime cursul istoriei viitoare aa cum fusese gndit de Hari Seldon. Cu o asemenea experien era foarte greu s fie scos din ale lui. Msurindu-i cu atenie cuvintele, spuse:

O clip. Vezi tu, trei nave pierdute n acelai sector n cursul aceluiai an nu nseamn un accident i puterea atomic poate fi nfrnt doar de o for atomic mai mare. Apare automat ntrebarea: dac Republica Korell are arme atomice, de unde le primete? i unde le primete? Exist dou rspunsuri. Fie c le-au construit ei nii... Cam mult spus! Adevrat! Dar, pe de alt parte, e posibil s ne confruntm cu un caz limpede de trdare. Aa crezi? ntreb Mallow, glacial. Secretarul rspunse calm: Nu exclud deloc aceast posibilitate. De cnd cele Patru Regate au acceptat Convenia Fundaiei, a trebuit s luptm cu grupuri de populaii disidente destul de puternice, aparinnd fiecreia dintre naiuni. Fiecare dintre fostele regate i are propriii pretendeni i foti nobili care nici mcar nu se prefac a iubi Fundaia. Probabil c unii dintre ei au devenit activi. Mallow se nroi. Pricep. Ai ceva s-mi reproezi? Eu snt din Smyrno. tiu. Eti smyrnian, nscut n Smyrno, unul dintre cele patru foste regate. Doar prin educaie eti un om al Fundaiei. Prin natere, eti un Strin. Fr ndoial c bunicul tu a fost baron pe vremea rzboaielor cu Anacreon i Loris i c proprietile familiei tale au fost confiscate atunci cnd Sef Sermak a redistribuit terenurile. Nu, nu. Bunicul meu a fost un nefericit i un srntoc lipit-pmntului, care a murit crnd crbuni pentru un salariu de mizerie nainte de Fundaie. Nu datorez nimic vechiului regim. Dar m-am nscut pe Smyrno i mi-e ruine i pentru Smyrno i pentru smyrnieni, pe onoarea mea. Viclenele tale aluzii privind acte de trdare n-or s m sperie att de tare nct s ling tlpile celor de la Fundaie. Acum, ori mi dai ordine clare, ori lanseaz-i acuzaiile, mi-e totuna. Stimate Negutor-ef, nu-mi pas ctui de puin dac bunicul tu a fost rege pe Smyrno sau cel mai amrit om de pe planet. Am apelat la flecreala asta fr noim despre natere i strmoi pentru a-i dovedi c nu m intereseaz. Dar mi-e clar c ai neles greit spusele mele. S revenim. Eti smyrnian. i cunoti pe Strini. De asemenea eti negutor i, pe deasupra, unul dintre cei mai buni. Ai fost pe Korell i-i cunoti pe korellieni. Am vrea s mergi din nou acolo. Mallow nu-i putu stpni mirarea: Ca spion? Nicidecum. Ca negutor, dar atent la tot ce se ntmpl; ai putea afla de unde provine energia lor atomic... A vrea s-i reamintesc, tocmai pentru c eti smyrnian, c dou dintre navele comerciale disprute aveau echipaje smyrniene. Cnd s pornesc? Cnd va fi gata nava? Peste ase zile. Atunci peste ase zile vei porni. Vei primi toate detaliile la amiralitate. Foarte bine! Negutorul se ridic, strinse mna lui Sutt i iei. Sutt rmase pe loc, rsfirndu-i degetele i frecndu-le uor unele de altele, apoi ridic din umeri i pi n biroul primarului. Primarul decupla circuitul de televiziune i se rezem de sptarul fotoliului: Ce prere ai, Sutt? Ar putea fi un bun actor, afirm Sutt, i rmase cu privirea fix. 2 N ACEEAI ZI, spre sear, n apartamentul de burlac de la etajul al douzeci i unulea al Cldirii Hardin, aparinnd lui Jorane Sutt, Publis Manlio sorbea alene vin dintr-un pahar. Slbnogul Publis Manlio, mbtrinit nainte de vreme, ndeplinea n cadrul Fundaiei dou funcii importante. Era Secretar cu afacerile externe la cabinetul primarului, iar pentru toi sorii externi, mai puin pentru Fundaie, era i Primat al Bisericii, Furnizor al Hranei Sfinte, Maestru al templelor i cte altele, toate titulaturile fiind formate din cuvinte cu sonoriti menite a impresiona. Dar a fost de acord, spuse Manlio, s te lase s-l trimii pe acel negutor. E un pas nainte. Cam mic, ncuviin Sutt. Nu obinem nici un rezultat imediat, ntreaga afacere reprezint un plan foarte general, ntruct nu avem posibilitatea de a prevedea sfiritul.

Acum lsm lucrurile s se desfoare de la sine, spernd c pe undeva, pe parcurs, vom gsi i rezolvarea. Adevrat. Iar acest Mallow este un om capabil. Dar dac nu se va lsa tras pe sfoar? E un risc pe care trebuie s ni-l asumm. Dac e un caz de trdare, nu pot fi amestecai dect oameni competeni. Dac nu, avem nevoie de un om capabil s afle adevrul, iar Mallow va fi precaut. i s-a golit paharul. Nu, mulumesc. Am but destul. Sutt i umplu paharul i rmase n ateptare, lsndu-l pe Mallow n voia gndurilor sale nelinitite. Oricare ar fi fost aceste gnduri, ele nu i se clarificaser, pentru c Primatul ntreb pe neateptate: Sutt, la ce te gndeti? Uite care e situaia, Manlio. Ne aflm n miezul unei crize Seldon. Manlio l privi atent, apoi ntreb domol: De unde tii? A aprut din nou Hari Seldon n Bolta Timpului? Nu-i nevoie de asta, prietene. Ascult i gndete-te bine. De cnd Imperiul Galactic a abandonat Periferia i ne-a lsat de capul nostru, n-am avut niciodat vreun adversar care s posede energie atomic. Acum avem, pentru prima oar, unul. Acest aspect mi se pare interesant, chiar dac ar fi singurul. Dar nu e. Pentru prima dat n mai bine de aptezeci de ani ne confruntm cu o criz politic intern major. A ndrzni s spun c sincronizarea celor dou crize, cea intern i cea extern, face ca afirmaia mea s nu poat fi pus la ndoial. Manlio l privi printre gene i spuse: Nu-i de ajuns. Pn acum am avut dou crize Seldon i de fiecare dat Fundaia era n pericol de a fi exterminat. Nu poate exista o a treia criz dac pericolul acesta nu apare. Sutt nu ddu semne c-i pierde rbdarea. Pericolul e aproape. Orice nepriceput poate detecta criza. Important pentru Stat ar fi detectarea ei nc n faz embrionar. Ascult, Manlio, mergem nainte pe drumul unei istorii planificate. Noi tim c Hari Seldon a pregtit posibilitile viitorului. tim c ntr-o bun zi vom recldi Imperiul Galactic. tim c ne vor trebui o mie de ani sau cam aa ceva. i mai tim c n acest interval ne vom confrunta cu anumite crize. Prima criz a izbucnit la cincizeci de ani dup ntemeierea Fundaiei i a doua la treizeci de ani dup prima. Au trecut de atunci aproape aptezeci i cinci de ani. E vremea, Manlio, e vremea! Manlio se frec la nas, nevoind s cread. i i-ai fcut planuri pentru a nfrunta criza? Sutt ncuviin cu o micare a capului. Iar eu, continu Manlio, trebuie s joc un rol n aces plan. Sutt ncuviin din nou. nainte de a face fa unei ameninri atomice strine, trebuie s facem curenie n propria noastr cas. Negutorii tia... Aha! Primatul rmase nmrmurit, iar ochii i trdar o atenie ncordat: Aa este. Negutorii. Snt utili, dar snt prea puternici i prea puin inui n fru. Snt Strini, educai n afara religiei. Pe de o parte, le ncredinm cunoaterea, iar pe de alta, eliminm controlul sever asupra activitii lor. Dar dac am putea dovedi trdarea? Am putea, printr-o aciune direct, simpl i eficient. Dar nu acesta este cel mai important lucru. Chiar dac printre ei n-ar exista trdtori, oricum ar constitui un element de nesiguran n societatea noastr. Nu ar mai fi legai fa de noi nici prin patriotism, nici prin simpl descenden i nici mcar prin credin religioas. Sub conducerea lor lipsit de religiozitate, provinciile exterioare, care nc de pe vremea lui Hardin ne consider drept Planet Sfnt, s-ar putea desprinde de sub influena noastr. neleg toate astea, dar remediul... Remediul trebuie gsit repede, pn s devin acut criza Seldon. Riscurile ar putea fi foarte mari dac n exterior exist arme atomice, iar n interior nstrinare. (Sutt puse jos paharul pe care-l nvrtea ntre degete.) Fr ndoial c aceasta este misiunea ta. A mea? Eu n-o pot face. Funcia mea a fost obinut prin numire i nu prevede putere legislativ. Primarul... Imposibil. Personalitatea lui e total negativ. Este energic doar atunci cnd e s se eschiveze de responsabiliti. Dar dac se ridic un partid independent care i-ar putea periclita realegerea, i-ar putea permite s se lase condus.

Sutt, eu nu am caliti de politician pragmatic. Las asta n seama mea. Cine tie, Manlio?! nc de pe vremea lui Salvor Hardin, funciile de primat i de primar nu au fost niciodat ntrupate ntr-o singur persoan. Dar asta s-ar putea ntmpla acum dac-i duci misiunea la bun-sfrit. 3 LA CAPTUL cellalt al oraului, ntr-un decor mai elegant, Hober Mallow avea o a doua ntlnire. l ascultase cu rbdare pe interlocutor, iar acum tocmai spunea precaut: Da, am auzit de demersurile tale pentru a obine o reprezentare direct a negutorilor n cadrul Consiliului. Dar de ce tocmai eu, Twer? Jaim Twer radia. inea s reaminteasc oricui c el fcuse parte din primul grup de Strini care primiser o educaie laic pe Fundaie. tiu eu ce fac, spuse el. Amintete-i de ntlnirea noastr de anul trecut. La Convenia negutorilor. Exact. Ai condus ntrunirea. n primul rnd stteau boii aceia cu cefe groase pe care i-ai dominat copios. i eti bine privit i de marea mas a populaiei Fundaiei. Ai o strlucire, sau, n orice caz, te bucuri de o bun reputaie ca aventurier, ceea ce e cam acelai lucru. Foarte bine, spuse Mallow sec. Dar de ce acum? Pentru c acum ne surde ansa. tii c ministrul educaiei i-a prezentat demisia? nc nu s-a dat publicitii, dar se va afla curind. De unde tii tu asta? Ce importan are? (Fcu un gest de dezgust.) Lucrurile stau cam aa. Partidul Aciunii se destram i noi putem s-l ajutm s piar acum cernd, fr ocoliuri, drepturi egale sau, mai degrab, democraie pentru negutori. Mallow se ls mai comod pe scaun i-i privi degetele butucnoase. Ehe! mi pare ru; Twer. Plec ntr-o cltorie de afaceri sptmna viitoare. Va trebui s gseti pe altcineva. Twer l privi lung: Afaceri? Ce fel de afaceri? Foarte secrete. Strict-secrete, de importan deosebit. Afaceri de stat, s tii. Am avut o discuie cu secretarul personal al primarului. Sutt, arpele? ntreb Jaim Twer tulburat. E o stratagem. Ticlosul vrea s scape de tine, Mallow... Stai puin. (Mna lui Mallow l opri pe Twer care ncepuse s gesticuleze.) Nu te aprinde. Dac e o stratagem, ntr-o bun zi m voi ntoarce ca s i-o pltesc. Dac nu, arpele tu, Sutt, va juca aa cum i vom cnta noi. Ascult, e iminent o criz Seldon. Mallow atept ca Twer s reacioneze, dar acesta rmase nedumerit. l privea mirat. Ce-i aceea o criz Seldon? Fereasc...! (Mallow explod furios, evident frustrat.) Ce mama naibii ai nvat cnd ai mers la coal? Ce, vrei s m faci s cred c nu tii atta lucru? Twer se ncrunt: Dac-mi explici... i voi explica. Dup o pauz, Mallow se concentr, vorbind rar i apsat: Cnd Imperiul Galactic a nceput s decad la Periferie i cnd marginile Galaxiei au revenit la barbarie, scufundndu-se ncet-ncet, Hari Seldon i grupul lui de psihologi au nfiinat o colonie Fundaia aici, n mijlocul haosului, astfel nct noi s putem pzi arta, tiina i tehnologia i s formm cel de-al Doilea Imperiu. A, da, da. N-am terminat, spuse negutorul cu rceal. Dezvoltarea viitoare a Fundaiei a fost programat potrivit psihoistoriei, care pe vremea aceea era foarte avansat, i s-au aranjat condiiile n aa fel nct s se produc o serie de crize care s ne oblige s parcurgem ct mai repede drumul ctre viitorul Imperiu. Fiecare criz, fiecare Criz Seldon, marcheaz cte o epoc a istoriei noastre. Acum ne apropiem de cea de-a treia. Bineneles! spuse Twer ridicnd din umeri. Ar fi trebuit s-mi amintesc. Dar am terminat coala de atta vreme... cu mult naintea ta. Aa cred. n fine, las asta. Acum conteaz c snt expediat, n timp ce aceast criza se contureaz tot mai limpede. N-am de unde s tiu ce voi gsi la ntoarcere; de altfel va avea loc i alegerea anual a Consiliului. Twer ridic privirea:

Urmreti ceva anume? Nu. Ai planuri clare? Deloc. Pi atunci... Pi nimic. Hardin a zis demult: Pentru a reui, nu e suficient s ai un plan. Trebuie s mai i improvizezi". Eu voi merge la inspiraie. Twer ddu din cap, nencreztor, apoi se ridic n picioare. Brusc, dar pe un ton firesc, Mallow spuse: Am o idee. Ce-ar fi s mergi cu mine? Nu mai face pe miratul, omule. Ai fost comerciant nainte de a hotr c politica este mai interesant. Cel puia aa am auzit. Unde mergi? Spune-mi mcar atta lucru. Spre Falia Whassalia. Nu pot s-i spun mai multe pn nu vom fi n spaiu. Ce zici? Dar dac lui Sutt i vine n minte s m in undeva ca s m poat supraveghea? E puin probabil. Dac ar dori att de mult s scape de mine, de ce n-ar fi valabil acest lucru i n cazul tu? Pe lng asta, nici un negutor nu ar pleca n spaiu dac nu i-ar putea alege echipajul. Iau i eu pe cine vreau. n ochii btrinului se observ o licrire ciudat: Bine, merg. (i ntinse mna lui Mallow.) Va fi prima mea cltorie dup aproape trei ani. Mallow i strnse mna: Bun! Am pornit-o cu dreptul. Acum m duc s adun echipajul. tii unde este situat Far Star, nu? S vii acolo mine. La revedere. 4 KORELL reprezint un fenomen obinuit n istorie: republica al crei conductor posed toate atributele monarhului absolut, dar se numete altfel. Prin urmare, se bucur de despotismul de rigoare, care nu era inut n fru nici mcar de acele dou influene moderatoare din monarhiile legitime: onoarea" regal i eticheta de la Curte. De prosperitate material nici nu putea fi vorba. Zilele Imperiului Galactic apuseser i nu lsaser n urm dect monumente mute i construcii degradate, care abia dac mai aminteau de splendoarea de, altdat. Influena Fundaiei nc nu se fcuse simit i, graie neclintitei hotriri a domnitorului, Commdor Asper Argo, cu legile lui severe privind negutorii i cu interdicia i mai sever privind misionarii, nici nu avea s se simt prea curind. Spaioportul era vechi i ntr-o stare avansat de degradare, iar echipajul de pe Far Star constatase acest lucru cu neplcere. Trndveala celor ce nu aveau nimic de fcut crease o atmosfer de lncezeal; pn i Jaim Twer era nemulumit i iritat n timp ce-i ddea o pasien. Hober Mallow spuse preocupat: Bune afaceri o s facem aici. Privi apoi n tcere prin hublou. Pn n acest moment, nu avea prea multe date despre Korell. Cltoria fusese lipsit de incidente. Escadronul de nave korelliene care apruser brusc pentru a intercepta nava Far Star era compus din nave minuscule, relicve gata s se destrame, rmie ale unei glorii apuse, i din nave greoaie, greu de condus. Se meninuser temtoare la o distan apreciabil i acum erau aezate la fel. Solicitrile Iui Mallow, fcute cu o sptmn n urm, pentru a fi primit n audien de ctre guvernul local rmseser fr rspuns. Posibiliti mari de nego, repet Mallow. Se poate spune c acesta e un teritoriu virgin. Jaim Twer l privi nciudat i azvrli crile de joc ct colo. Ce dracu' ai de gnd s faci, Mallow? Echipajul a nceput s mrie, ofierii snt ngrijorai, iar eu m ntreb... Te ntrebi? Ce? Ce-i cu situaia asta. Ce facem? Ateptm. Twer pufni nervos i se nroi. Te lai orbit, Mallow, bolborosi el. n jurul spaioportului snt santinele, iar deasupra ne pndesc navele lor. Dac au de gnd s ne ngroape aici de vii?! Puteau s-o fac de-acum o sptmtn. Poate c ateapt ntriri. Privirea lui Twer deveni tioas. Mallow se trnti pe un fotoliu.

Da, m-am gndit la asta. Vezi tu, exist nite semne de ntrebare. n primul rnd, am ajuns aici fr probleme. Asta nu nseamn totui mare lucru, pentru c trei dintre navele noastre s-au mistuit anul trecut fr urm. Procentajul e redus. n schimb, numrul navelor echipate cu arme atomice este, probalil, mic i nu ndrznesc s le expun inutil pn nu vor avea mai multe. S-ar putea, totodat, s nu aib deloc energie atomic. Ori o au i o in ascuns de team s nu aflm noi. La urma-urmelor, una e s te joci de-a piraii cu nave comerciale care au la bord armament uor i ajung aici din ntmplare, i alta e s te joci cu un trimis acreditat al Fundaiei, cnd simpla lui prezen poate da de neles c Fundaia a devenit bnuitoare. i dac vei lega asta de... Stai uor, Mallow, stai, spuse Twer ridicnd braele. M sufoci cu atta vorbrie. Unde vrei s ajungi? Las generalitile. Trebuie s auzi generalitile, altfel nu vei nelege, Twer. i ei, i noi ateptm. Habar n-au ce cutm noi aici, iar noi nu tim ce posed ei. Poziia mea e mai vulnerabil deoarece eu snt numai unul, iar ei snt o lume ntreag, posednd, probabil, arme atomice. Nu-mi pot permite s-mi expun punctele slabe. Bineneles c e periculos. Bineneles c s-ar putea s ne fac una cu pmntul. Dar ce altceva putem face? Nu tiu... Hei, ce se ntmpl acolo? Mallow ridic ochii nelinitit i acord receptorul. Ecranul se lumin, apoi apru chipul brzdat de riduri al sergentului de cart. Vorbete, sergent! V rog s m iertai, domnule, spuse sergentul. Oamenii mei au permis intrarea unui misionar al Fundaiei. Unui ce? fcu Mallow livid. Unui misionar, domnule. Are nevoie de spitalizare, domnule... Dup isprava asta, vor avea mai muli nevoie de spitalizare, sergent. Ordon-le oamenilor s treac imediat la posturile de lupt. Camera comun a echipajului era aproape pustie. Cinci minute dap primirea ordinului, chiar i cei din tura liber i reluaser posturile de lupt. Viteza era marea virtute n regiunile bntuite de anarhie ale spaiului interstelar de la Periferie i echipajul unei nave comerciale excela, mai nti de toate, prin rapiditate. Mallow intr calm i l msur din cap pn-n picioare pe misionar. Privirea i alunec apoi spre locotenentul Tinter, care se foi nelinitit, i spre silueta mthloas a sergentului de cart Demen, al crui chip era inexpresiv. Negutorul-ef se ntoarse ctre Twer, se opri ngndurat i-i spuse: Twer, cheam, te rog, toi ofierii aici fr zarv mare mai puin coordonatorii i piloii. Restul rmn la posturile lor pn la noi ordine. Mallow deschise cu piciorul uile de la duuri, privi n spatele barului, trase draperiile pe hublourile groase. Prsi ncperea cteva zeci de secunde i, cnd se ntoarse, fluiera nepstor. Oamenii intrar unul cte unul. Ultimul intr Twer i nchise ua. n primul rnd, ntreb Mallow rar, dnd greutate cuvintelor, cine i-a permis acestui om s intre fr s primeasc ordin din partea mea? Sergentul de cart fcu un pas nainte i privirile tuturora se ndreptar spre el. V rog s m iertai, domnule, nu mi-a fost clar. A fost ca o nelegere reciproc. A putea spune c prea unul de-ai notri, i strinii de colo... Mallow l ntrerupse cu duritate: i neleg sentimentele, sergent. Oamenii acetia erau sub comanda ta? Da, domnule. Cnd terminm, vor fi consemnai n cabinele lor pentru o sptmn. Iar tu eti eliberat din serviciul de paz pe aceeai perioad. S-a neles? Chipul sergentului nu tresri, doar umerii i se pleotir. Rspunse crispat: Am neles, domnule. Poi pleca. Treci la postul tu. Ua se nchise n urma sergentului i izbucni scandalul. Ce rost are pedeapsa, Mallow? interveni Twer. tii doar c localnicii i ucid pe misionarii capturai. O aciune care ncalc ordinele pe care le-am dat este condamnabil n sine, oricare ar fi motivele care ncearc s-o justifice. Ordinul a fost ca nimeni s nu prseasc nava i nimeni s nu intre fr aprobarea mea. Locotenentul Twer murmur nemulumit: apte zile de lncezeal. Nu se poate menine disciplina n felul sta. Eu pot, spuse Mallov glacial. Disciplina n condiii ideale nu nseamn nimic. Ea trebuie s existe n faa morii, altfel nu face doi bani. Unde este misionarul? Aducei-l aici. Negutorul se aez n timp ce omul mbrcat n purpuriu fu condus cu grij n

ncpere. Cum te numeti, reverendule? ...? Silueta n straie purpurii fcu civa pai spre Mallow, corpul rsucindu-i-se rigid de parc n-ar fi avut ncheieturi. Ochii larg deschii priveau n gol, iar pe tmpl se vedeau urme de lovituri. Nu scoase nici o vorb i nici nu fcu vreo micare. Numele tu, Sfinia ta. Misionarul tresri i parc se trezi la via. ntinse braele n fa ntr-un gest de mbriare: Fiule, copiii mei. Fie ca Spiritul Galactic s v apere cu braul su. Twer fcu un pas n fa, cu ochii umezi de emoie i, cu o vocea pierit, spuse: Omul e bolnav. S stea n pat. Mallow, trimite pe cineva s-l ngrijeasc. E grav rnit.. Mallow l mpinse cu braul napoi. Nu te amesteca, Twer, altfel te dau afar. Care i-e numele, Sfinia ta? Misionarul mpreun minile ntr-o rug: Dac sntei oameni luminai, salvai-m de pgni. (ncepu s vorbeasc repede, pe nersuflate.) Salvai-m de brute i de necurai care m hituiesc i care vor mhni Spiritul Galactic cu pcatele lor. Snt Jord Parma, de pe lumile anacreoniene. Educat pe Fundaie, copiii mei. Snt Preot al Spiritului, iniiat n toate misterele i am venit aici chemat de o voce luntric. (Gfi.) Am suferit n ghearele acestor neluminai. Dac sntei Copii ai Spiritului, n numele acelui Spirit, aprai-m de ei. O voce interveni, n timp ce sirena de alarm ncepuse s vuiasc metalic: Uniti inamice reperate! Solicitm instruciuni! Toi ntoarser ochii spre difuzor. Mallow njur cu ciud. Aps pe un buton i url: Meninei inamicul sub observaie! Asta-i tot! i nchise. Se ndrept spre draperiile groase, le trase puin la o parte i privi afar mohort. Uniti inamice! Cteva mii de oameni, o mulime de korellieni veneau n valuri. Umpluser spaioportul de la un capt la cellalt, iar n lumina rece i violent a torelor de magneziu i vzu pe cei din primele rnduri apropiindu-se. Tinter! (Negutorul nu se ntoarse, dar se simea ncordarea lui.) Pregtete difuzorul exterior i vezi ce vor. ntreab-i dac au vreun reprezentant al legii cu ei. S nu faci promisiuni i mai ales s nu amenini, altfel te omor cu mna mea. Tinter se ntoarse i plec. Mallow simi o mn grea pe umr i o mpinse deoparte. Era Twer. Cu o voce uiertoare i furioas i opti lui Mallow: Mallow, trebuie s-l salvezi pe omul acesta. Altfel ne pierdem onoarea i orice decen. E un om al Fundaiei i, la urma-urmei, e preot. Slbaticii tia de afar... M auzi? Te aud, Twer, rspunse Mallow tios. Am i altceva de fcut dect s apr misionari. Voi face ce vreau i, pentru numele lui Seldon, dac vei ncerca s m opreti, i iau capul. Nu te amesteca n treburile mele, Twer, c va fi vai i amar de tine. Se ntoarse i se ndrept spre preot: Tu! Preasfinte Parma! tiai c, potrivit Conveniei, nici un misionar al Fundaiei nu are voie s intre pe teritoriul korellian? Misionarul spuse tremurnd: Merg ntr-acolo unde m ndeamn Spiritul, fiule. Dac pgnii refuz lumina, nu e oare acesta un semn c au nevoie de ea? N-ai rspuns la ntrebarea mea, Preasfinte. Prezena ta aici ncalc att legea Korellului ct i pe cea a Fundaiei. Potrivit legii, nu te pot apra. Misionarul ridic minile rugtor. Uimirea i dispruse de pe chip. Se auzi funcionnd sistemul de comunicare cu exteriorul i vuietul, cnd mai puternic, cnd mai domolit al mulimii, ca rspuns la ceea ce se comunica de pe nav. Tumultul l fcu pe misionar s priveasc n jur cu ochi speriai, ca de slbticiune ncolit. i auzi? De ce-mi vorbeti despre lege, o lege fcut de oameni? Exist legi deasupra oamenilor. Nu a spus oare Spiritul Galactic: Nu trebuie s rmi nepstor la durerea aproapelui"? i n-a spus tot el: Cum te pori cu cel umil i lipsit de aprare, tot aa se vor purta i alii cu tine"?! Nu avei tunuri? Nu avei o nav? i nu e oare Fundaia cea care v apr pe toi? i oare nu Spiritul de deasupra voastr e cel care conduce ntregul Univers? Se opri ca s-i trag sufletul. i atunci vuietul difuzoarelor de afar ncet, iar locotenentul Tinter reveni foarte tulburat. Vorbete! spuse Mallow precipitat. Domnule, l cer pe Jord Parma.

Dac nu? Ne amenin n tot felul. E greu s neleg. Snt att de muli i parc au nnebunit cu toii. Cineva de afar afirm c e guvernatorul districtual i are mputerniciri poliieneti, dar e foarte limpede c nu vorbete doar n numele lui. n numele lui sau nu, spuse Mallow ridicnd din umeri, el reprezint legea. Spunele c, dac acest guvernator, sau poliist, sau orice ar fi, se apropie singur de nav, poate s-l ia pe Sfinia sa Jord Parma. Zicnd acestea, scoase arma i adug: Nu vreau s tiu ce e aceea insubordonare. N-am avut cazuri de acest fel pe nava mea. Dar dac e cineva care crede c-mi poate da lecii, i administrez eu nti un antidot. Se rsuci i se opri cu arma ndreptat spre Twer. Chipul btrinului negutor i schimb trsturile. Desclet pumnii, dar respira nc precipitat i nrile i fremtau de furie. Tinter plec i peste cteva minute o siluet deirat i plpnd se desprinse din mulime. Se apropie ncet i ovitor, plin de team. Ddu s se ntoarc de dou ori i tot de attea ori ameninrile vizibile ale monstrului cu mii de capete l ndemnar s nainteze. n regul, spuse Mallow, i fcu un gest cu dezintegratorul pe care nu-l pusese nc n toc. Grun i Upsur, luai-l! Misionarul ncepu s se vicreasc. Ridic minile n sus, degetele epene mpunser spre cer, iar mneca larg i lunec n jos, lsnd s se vad braele subiri i brzdate de vine. O scurt explozie de lumin se aprinse i se stinse ntr-o clip. Mallow clipi i fcu din nou un gest dispreuitor. Vocea misionarului se dezlnui n timp ce se zbtea s scape din strnsoarea celor doi: Blestemat fie trdtorul care-i prsete aproapele n faa rului i a morii. Surde s rmn urechile care nu vor s aud plnsul celui neajutorat. S orbeasc ochii care nu vor s vad nevinovia. Scrum s se fac sufletul care triete n ntuneric... T'wer i inu minile la urechi ca s nu mai aud. Mallow i puse arma n toc. Mergei la locurile voastre, spuse el pe un ton calm i hotrt. Meninei alerta nc ase ore dup ce mulimea se va mprtia. Dublai paza patruzeci i opt de ore dup aceea. Atunci vei primi i noi instruciuni. Twer, vino cu mine! Merser n cabina personal a lui Mallow. Mallow fcu un semn ctre un scaun i Twer se aez. Silueta lui impuntoare prea prbuit. Mallov l privi sardonic. Twer, spuse el, m-ai dezamgit. Cei trei ani petrecui n lumea politic te-au cam fcut s uii obiceiurile de negutor. Te rog s ii minte, poi fi democrat pe Fundaie, dar numai tirania poate face ca nava mea s funcioneze aa cum vreau eu. Niciodat n-a fost nevoie s scot arma pentru a impune disciplina i n-a fi fcut-o nici acum dac i-ai fi vzut de treab. Twer, nu ai o calitate oficial, i te afli aici la invitaia mea. i voi oferi toate onorurile, dar n particular. Totui, de azi nainte, n prezena ofierilor i a oamenilor mei, eu voi fi domnule", i nu Mallow." i cnd voi da un ordin, s sari s-l ndeplineti mai iute dect ultimul dintre recrui, dac vrei s-i fie bine, altfel te pun n ctue i te trimit imediat la munca de jos. Ai neles? Liderul de partid nghii n sec. Rspunse posomorit: Scuzele mele! Se aprob. Batem palma? Degetele Iui Twer disprur n palma uria a lui Mallow. Twer continu: Am avut i eu motivele mele. Nu-i uor s trimii la moarte sigur un om. Guvernatorul la sau ce naiba era, care abia se inea pe picioare, nu-l poate salva. Asta-i crim. N-aveam ce face. Dar, zu, incidentul sta nu mi-a mirosit a bine. N-ai avut aceeai impresie? Ce impresie? Spaioportul e plasat n mijlocul unei regiuni aproape pustii. Dar deodat scap un misionar. De unde? i vine aici. Coinciden? Se adun o mulime uria. De unde? Cel mai apropiat ora trebuie s fie la distan de cel puin o sut de mile. Iar ei sosesc n jumtate de or. Cum asta? Cum? repet Twer. Pi s presupunem c misionarul a fost adus aici i eliberat ca momeal. Amicul nostru, Parma, era tare dezorientat. Nu prea a fi n toate minile. Tortur, murmur Twer cu amrciune. Da. Dar poate ideea era s ne determine s acionm n spirit cavaleresc, aprndu-l orbete. Prezena lui aici ncalc legile din Korell i cele de pe Fundaie. Dac refuzam s-l predau, asta se putea considera drept un act de rzboi mpotriva Korellului, iar Fundaia n-ar fi avut dreptul legal de a ne apra.

Asta mi se pare cam forat. Difuzorul scoase cteva pcnituri, mpiedicndu-l pe Mallow s rspund: Domnule, s-a primit o comunicare oficial. Trimite-o aici imediat! Cilindrul lucitor sosi, anunat de un declic. Mallow l deschise i-l scutur ca s scoat foaia impregnat cu argint. O frec admirativ ntre degete i spuse: Teleportat direct din Capital. Antetul Commdorului. Citi coninutul dintr-o privire i izbucni n rs: Deci ideea mea era forat, nu-i aa? i arunc mesajul lui Twer i adug: La jumtate de or de la napoierea misionarului, primim o invitaie foarte politicoas pentru a ne bucura de augusta prezen a Commdorului dup apte zile de ateptare. Cred c am luat examenul. 5 COMMDOR ASPER era, prin autoproclamare, un om ales de popor. Chel, avnd pr doar la ceafa, i acela atrnndu-i moale pn pe umeri, cu o cma care ar fi trebuit dat de mult la splat, Commdor Asper fonfia. Nu e vorba de ostentaie, negutor Mallow, spuse el. Nu e nici un spectacol ieftin. n persoana mea poi vedea pe primul cetean al Statului. Asta nseamn Commdor, i e singurul titlu pe care-l posed. Prea deosebit de ncntat. De fapt, consider asta drept una dintre cele mai puternice legturi ntre Korell i naiunea ta. neleg c i poporul tu se bucur de acelai statut de republic. Exact, Commdor, rspunse Mallow cu gravitate, enumernd n sinea sa excepiile, i acesta e un argument care, dup prerea mea, pledeaz n favoarea continurii relaiilor de pace i prietenie dintre guvernele noastre. Pace! Da! (Barba sur i rar a Commdorului flfi n ritmul grimaselor de pe chipul lui.) Nu cred c mai exist cineva n afar de mine n toat Periferia cruia s-i fie att de drag idealul de pace. Pot s spun cu toat convingerea c de cnd am urmat ilustrului meu tat la conducerea treburilor Statului, domnia pcii n-a fost nici mcar o dat nclcat. Poate c n-ar trebui s spun asta, dar am fost informat c poporul meu sau, mai bine-zis, concetenii mei m cunosc drept Asper cel Preaiubit. Ochii lui Mallow zbovir asupra grdinii bine ngrijite. Probabil c brbaii nali, cu arme de o form ciudat, dar foarte amenintoare, pe care le purtau la centur, stteau la pnd prin cotloane ascunse, ca o msur de precauie. Ar fi fost n firea lucrurilor. ns zidurile nalte, ntrite cu grinzi de oel, care nconjurau palatul fuseser ridicate recent, judecnd dup aspect, i nu se prea potriveau cu titlul de Preaiubit Asper. Este o adevrat binefacere c trebuie s discut cu dumneavoastr, Commdore, spuse el. Despoii i monarhii din lumile nvecinate care nu se bucur de o administraie luminat nu au calitile care s-i fac demni de numele de conductori mult-iubii. De exemplu? Era o not de precauie n vocea Commdorului. De exemplu, grija pentru interesele imediate ale popoarelor lor. Dumneavoastr, ns, le-ai nelege i respecta. Commdorul mergea ncet i calm, cu privirea n pmnt, atent la pietriul de pe alee. i freca minile pe care le inea la spate. Mallow continu cu o voce mieroas: Pn acum, comerul dintre naiunile noastre a suferit din cauza restriciilor impuse negutorilor notri de ctre guvernul dumneavoastr. Snt convins c v este limpede c un comer nengrdit... Comer liber! fcu Commdorul. Da, comer liber. tii c ar fi fost benefic pentru ambele pri. Exist lucruri de care dumneavoastr avei nevoie, i altele de care avem noi nevoie. Doar prin schimburi se poate prospera. Unui conductor luminat ca dumneavoastr, unui prieten al poporului a putea zice chiar unui om din popor nu e nevoie s i se in o cuvntare pe aceast tem. Nu voi aduce vreo atingere inteligenei dumneavoastr oferindu-v vorbe mari. Adevrat. Am constatat i eu. Dar ce-ai face? (Vocea lui aducea cu un schellit plngre.) Oamenii votri au fost ntotdeauna foarte nelegtori. Eu ncurajez ideea c trebuie s facem ct mai multe schimburi comerciale, dar nu n condiiile impuse de voi. Nu snt stpn unic aici. (Vocea i crescu n intensitate.) Eu snt doar servitorul opiniei publice. Poporul meu nu va dori s aib relaii comerciale cu o naiune care s-i aduc strlucirea auriu-stacojie. Mallow se ndrept de spate.

O religie obligatorie? Aa a fost dintotdeauna. Snt sigur c-i aminteti cazul Askone, de acum douzeci de ani. nti li s-au vndut cteva dintre mrfurile voastre i apoi oamenii votri au cerut libertate deplin pentru efort misionar n scopul ca mrfurile s fie folosite corect. Astfel, au fost create Templele de Sntate. Apoi au fost nfiinate coli religioase; drepturi la autonomie pentru toi slujitorii religiei, i cu ce rezultat? Askone este acum membr component a sistemului Fundaiei, iar Marele Stpn nu poate afirma cu mna pe inim c hainele de pe el i aparin. Nu! Asta nu! Demnitatea unui popor nu ar putea suporta aa ceva. Nu sugerez nici unul din lucrurile la care v referii, interveni Mallow. Nu? Nu. Eu snt Negutor-ef. Religia mea este banul. Misticismul i formulele magice ale misionarilor m irit i m bucur c refuzai s le acceptai. Sntei exact aa cum m ateptam. Commdorul izbucni ntr-un hohot de rs strident i convulsiv: Frumos spus! Fundaia ar fi trebuit s trimit mai demult un om ca tine. i puse o mn pe umrul musculos al negutorului. Dar ai lsat lucrurile la jumtate. Mi-ai spus ce nu m pate. Spune-mi acum ce m pate. Commdor, sntei n pericol de a fi mpovrat de bogii nebnuite. Zu? fonfi el. Dar ce-a putea face cu bogiile? Adevrata bogie este dragostea poporului, i pe aceasta o am. Le putei avea pe amndou, pentru c e posibil s strngi aurul cu o mn i dovezile de dragoste cu cealalt. Ei, tinere, acesta ar fi un fenomen interesant. i cum ar trebui s ncep? n multe feluri. Numai c e greu de ales. S vedem. Pi, de exemplu, cu articole de lux. Obiectul acesta... Mallow scoase ncet dintr-un buzunar interior un lan metalic, plat i lefuit. Acesta, de exemplu. Ce este? Trebuie s fac o demonstraie. Putei chema o fat? Orice femeie tnr. i ar mai trebui o oglind mare. Hmm! S mergem atunci nuntru. Commdorul i numea locuina cas. Populaia o numea, fr ndoial, palat. n ochii ptrunztori ai lui Mallow, ea seamna mai degrab cu o fortrea. Era construit pe o nlime ce domina ntregul ora i arhitectura ei trda intenii defensive. Exact felul de locuin pentru Asper cel mult-iubit", gndi Mallow, acru. n faa lor se afla o tnr. Fcu o plecciune adnc n faa Commdorului care spuse: Aceasta este una dintre fiicele Commdorei. E potrivit? Perfect. Commdorul urmri cu atenie cum Mallow prinse lanul n jurul taliei fetei i fcu un pas napoi. Commdorul fonfi: Da. Asta-i tot? Vrei s tragei perdeaua? Tnr doamn, e un buton exact lng ncuietoare. Vrei s-l miti puin n sus, te rog? Hai, nu-i nici un pericol. Fata fcu ce i se spuse; tresri, i privi minile, apoi rmase cu gura cscat. Oo! De la bru n sus era scldat ntr-o luminiscen nu prea puternic de culori schimbtoare care se adunau deasupra capului ntr-o coroni plpitoare de foc lichid. Era ca i cum cineva ar fi smuls aurora boreal de pe cer i ar fi transformat-o ntr-o mantie. Fata fcu civa pai pn la oglind i rmase fascinat. Poftim, ia i asta. Mallow i ntinse un colier format din pietricele nu prea atrgtoare. Pune-l la gt. Fata fcu ntocmai i pietricelele, intrnd n cmpul luminiscent, devenir fiecare cte o flacr jucu, care strlucea n purpuriu i auriu. Cum i se pare? o ntreb Mallow. Fat nu rspunse, dar se vedea ncntarea din ochii ei. Commdorul fcu un semn i, cu prere de ru, ea aps pe buton, iar minunata aur pieri. Fata se ndeprt puternic impresionat. Snt ale dumneavoastr, Commdore, spuse Mallow, pentru Commdora. V rog s le considerai un nensemnat cadou din partea Fundaiei. Mda.

Commdorul ntoarse centura i colierul pe o parte i pe alta de parc le-ar fi cntrit. Cum se face? Mallow ridic din umeri. Asta-i o ntrebare pentru specialiti. Dar funcioneaz fr, v rog s reinei, fr ajutor din partea preoilor. Ei, la urma-urmelor, nu-s dect zorzoane pentru femei. Ce-a putea face cu ele? De unde ies banii? Organizai baluri, recepii, banchete sau alte asemenea petreceri? A, sigur! V dai seama ct ar fi n stare s plteasc femeile pentru aa ceva? Cel puin zece mii de credite. Commdorul pru lovit n cretetul capului. Aha! i pentru c bateria de alimentare a acestui articol nu rezist mai mult de ase luni, va aprea nevoia de a o nlocui frecvent. Putem vinde ct de multe dorii pentru echivalentul a o mie de credite n fier prelucrat. Dumneavoastr vei avea un profit de nou sute la sut. Commdorul se trase de barb i pru adncit n calcule mree. Cerule! Ce se vor mai bate pe ele femeile. Voi menine oferta sczut si le voi lsa s liciteze. Bineneles c nu se cade s tie c eu, personal... Mallow spuse: V putem explica modul de lucru al unei corporaii-fantom, dac dorii. Mai apoi, putei primi toat gama de produse de uz gospodresc. Avem sobe pliante care pot frgezi n dou minute pn i carnea cea mai aoas. Avem cuite care nu trebuie ascuite niciodat. Putem oferi echivalentul unei spltorii complete care poate fi strns i depozitat ntr-un colior i care funcioneaz complet automat. Ca s nu mai vorbesc de maini de splat vase. De tergtoare de pardoseli, de mobilier, precipitatoare de praf, mobilier de tot felul, avem tot ce dorii. Gndii-v cum va crete popularitatea dumneavoastr dac le punei la dispoziia publicului. Gndii-v la volumul mare de, ... de bunuri lumeti, dac ele vor constitui un monopol al guvernului, cu un profit de nou sute la sut. n ochii lor, toate vor valora enorm i nu va fi nevoie s tie ct pltii dumneavoastr pentru ele. i, v rog s reinei, nici unul dintre aceste articole nu necesit supravegherea preoeasc. Toat lumea va fi fericit. n afar de tine. Ce-i iese ie din afacerea asta? Exact ceea ce primete fiecare negutor potrivit legilor Fundaiei. Eu i oamenii mei primim jumtate din profiturile ce se vor obine. Numai s putei cumpra tot ce v putem noi oferi, i amndoi o vom duce foarte bine. Foarte bine. Commdorul era cuprins de gnduri de mrire. i n ce spuneai c vrei plata? n fier? Da, fier, crbune i bauxit. De asemenea, tutun, piper, magneziu, lemn de esen tare. Produse pe care le-avei din belug. Sun atrgtor. Aa socot i eu. A, i mai e ceva ce pot oferi, Commdore. V-a putea reutila ntreprinderile. Da? Cum vine asta? Pi, de exemplu, turntoriile de oel. Am tot felul de dispozitive care ar putea face minuni reducnd astfel costurile de producie la unu la sut din ct snt acum. Totodat ai putea reduce preurile la jumtate i ai ncasa profituri grase de la beneficiari. Ascultai-m, v-a putea arta mai exact ceea ce spun dac mi-ai permite o demonstraie. Avei o turntorie n ora? Nu-mi trebuie mult timp. S-ar putea aranja, negutor Mallow. ns mine, mine. Vrei s iei masa cu mine ast-sear? Dar oamenii mei... ncepu Mallow. S vin i ei, spuse Corhmdorul, ntr-un acces de generozitate. O ntlnire amical, simbolic pentru relaiile dintre naiunile noastre. Ne va oferi prilejul de a continua discuiile. Un singur lucru ns i chipul i deveni hotrit , nu vreau discuii despre religie. S nu-i nchipui c asta va fi o porti de intrare pentru misionari. Commdore, spuse Mallow, cu o min serioas, v dau cuvntul meu c religia miar reduce serios profiturile. Atunci ne-am neles. Vei fi escortat napoi pe nav. 6 COMMDORA era cu mult mai tnr dect soul ei. Avea un chip splcit, cu trsturi

reci, i un pr negru pe care-l purta strns lipit de cap, lsat pe spate. Vocea i era spart i certrea. Ai terminat, dragul meu so, milostiv i nobil. Chiar ai terminat? Sper c pot intra n grdin acum. N-am vreme pentru scenele tale, draga mea Licia, spuse Commdorul blajin. Tnrul va veni s ia masa cu noi ast-sear i poi vorbi cu el dup pofta inimii, ba chiar s te amuzi ascultnd ceea ce voi avea de spus. Va trebui s pregtim o ncpere i pentru oamenii lui. S dea cerul s fie ct mai puini! Foarte probabil, vor mnca precum porcii, cte o pulp fiecare, i vor bea vin cu brdaca. Iar tu vei plnge dou zile i dou nopi cnd vei calcula cheltuielile. Ei, nu, de data asta, nu. i n ciuda prerii tale, cina trebuie s fie ct mai bogat i generoas. Aha, neleg. (l privi cu dispre). Eti foarte prietenos cu barbarii tia. Probabil c de aceea nu mi s-a permis s particip la discuia voastr. Poate c n sufletul tu uscat plnuieti ceva mpotriva tatlui meu. Nici vorb de aa ceva. Ai vrea s te i cred, nu? Dac a existat vreodat o femeie care s fie sacrificat printr-o cstorie lipsit de orice plceri de dragul politicii, atunci eu snt aceea. A fi putut alege un brbat adevrat de pe drumurile i de prin noroaiele lumii mele. Hai, linitete-te, doamna mea. S-i spun ceva. Poate vei avea parte de ntoarcerea pe lumea ta. i ca s pstrez ca amintire acea prticic din tine pe care o cunosc cel mai bine, a putea ca mai nti s-i tai limba. i, spuse el blbnindu-i capul ntr-o parte i-n alta , calculnd efectul vorbelor, ca un ultim retu, care s te fac i mai frumoas, i-a tia urechile i vrful nasului. N-o s ndrzneti aa ceva, cine spurcat! Tatl meu i va transforma naiunea n praf meteoric. Dac m gndesc mai bine, ar putea s-o fac oricum, dac i-a spune c pori tratative cu barbarii tia. Hmm. Hai, nu-i nevoie de ameninri. Ai toat libertatea de a-l iscodi n seara asta. Dar pn atunci, doamn, ine-i limba aia prea slobod. Pentru c-mi comanzi tu? Poftim, ia asta atunci, i potolete-te! i puse centura n jurul taliei i colierul la glt. Aps butonul i fcu un pas ndrt. Commdora rmase fr grai i ntinse minile n fa. Apoi pipi colierul cu degete uoare i rmase cu gura cscat. Commdorul i frec minile plin de ncntare i spuse: Poi s le pori ast-sear i o s-i mai dau i altele. Iar acum linitete-te. Commdora se potoli. 7 JAIM TWER nu-i gsea locul i se muta de pe un picior pe altul. Spuse: Ce te face s mustceti acolo? Hober Mallow se trezi din gnduri. Mustceam? N-am vrut. Trebuie c s-a ntmplat ceva ieri vreau s zic, ceva n plus fa de osp. i dintr-o dat, foarte convins: Mallow, avem necazuri, nu? Necazuri? Nu. Dimpotriv. De fapt, m aflu n situaia de a m prbui cu toat puterea printr-o u care e ntredeschis. Vom ptrunde prea uor n turntoria asta de oel. Bnuieti c e o curs? Ei, pentru numele lui Seldon, nu fi melodramatic! Mallow i potoli nerbdarea i adug: Numai c accesul acesta prea lesnicios m face s cred c nu e nimic de vzut acolo. Energie atomic, da? gndi Twer cu voce tare. Ascult-m. Nu vd nici o dovad c ar exista aici, pe Korell, o economie bazat pe energie nuclear. i ar fi cam greu s maschezi toate semnele efectelor pe care o tehnologie precum cea atomic le-ar avea asupra mediului. Nu e valabil ce spui, Twer, dac aceasta este abia la nceputuri i este aplicat doar la o economie destinat produciei de rzboi. Ai putea s-o gseti numai n antiere navale i n turntorii de oel. Deci, dac nu gsim nimic... Atunci n-o au sau n-o arat. Dm cu banul ori lucrm cu supoziii. Twer cltin din cap. A fi vrut s merg cu tine ieri.

i eu a fi dorit, spuse Mallow cu rceal. N-am nimic mpotriva unui sprijin moral. Din nefericire, Commdorul a stabilit condiiile ntlnirii, nu eu. Uite, vehiculul acela de afar s-ar prea c este maina regal care ne va duce la turntorie. Ai luat jucriile? Pe toate. 8 TURNTORIA era mare i impregnat cu un miros de putreziciune pe care oricte reparaii superficiale nu l-ar fi putut nltura. Acum, cnd primea neobinuita vizit a Commdorului i a curii sale, era pustie i domnea n ea o linite nefireasc. Mallow ridicase foaia de tabl de oel pe cei doi supori aproape fr efort. Luase instrumentul oferit de Twer i l inea strns de minerul mbrcat n piele, corpul lui aflndu-se nc n husa de plumb. Instrumentul acesta, spuse el, este la fel de periculos ca i un fierstru. i, n timp ce vorbea, plimb ajutajul cu fant de-a lungul foii de oel, iar cele dou pri czur pe dat la pmnt. Cei prezeni avur o tresrire de spaim i Mallow izbucni n rs. Ridic una dintre cele dou jumti i o puse pe genunchi: Putei regla lungimea de tiere cu o precizie de o sutime de inci i o foaie de tabl de doi inci grosime va fi tiat la fel de uor. Dac avei grosimea exact, putei pune oelul pe o mas de lemn i-l tiai fr ca mcar s zgriai lemnul. La fiecare cteva cuvinte, foarfec atomic se mica ;i cte o bucat de oel cdea la pmnt. Ori avei un plan. Vreji s reducei grosimea unei foi de oel, s netezii unele asperiti, s eliminai coroziunea? Privii! Folii subiri i transparente n lungime de ase, opt, apoi de doisprezece inci zburar din cealalt jumtate. Sau dac vrei s dai guri, folosii acelai principiu. De acum se strseser n jurul lui. Putea fi un spectacol de prestidigitaie, de vrjitorie, sau de revist, transformat n arta promovrii vnzrilor. Commdor Asper strngea ntre degete fii de oel. nali funcionari oficiali ai guvernului se ridicau pe vrfuri ca s vad peste umerii celor din faa lor i uoteau ntre ei, n timp ce Mallow ddea guri perfect rotunde ntr-o plac de oel groas de un inci doar la o uoar atingere a perforatorului su atomic. nc o demonstraie. Aducei-mi dou buci de eava, v rog. n emoia general i uitarea de sine, un ambelan sri prea supus i aduse dou evi, mnjindu-se pe mini ca un zilier. Mallow le puse n picioare i le tie capetele dintr-o singur micare a instrumentului, iar apoi uni evile, tietur peste tietur. Noile capete, chiar dac aveau neregulariti de ordinul micronilor, formau acum, dup unire, o singur eava! Dintr-o singur micare. Apoi Mallow ridic privirea spre publicul su, ddu s spun ceva, se blbi i se opri. Simea n piept o emoie puternic i un nod rece i dureros i se cuibri n stomac. n agitaia general, membrii grzii personale a Commdorului i fcuser loc n primul rnd i Mallow fu ndeajuns de aproape pentru a vedea, pentru prima oar, armele lor uoare n cele mai mici detalii. Erau atomice! Nu ncpea nici o ndoial; o arm cu proiectil acionat prin explozie nu putea s aib o asemenea eav. Dar nu acesta era elementul cel mai ocant. Nicidecum. Pe paturile armelor erau gravate adnc, cu litere de aur puin roase, Nava-iSoarele! Acelai semn cu Nava-i-Soarele fusese gravat i pe fiecare dintre volumele mari ale Enciclopediei originale pe care Fundaia o ncepuse i nu o sfrise nc. Acelai semn, Nava-i-Soarele, mpodobise stindardul Imperiului Galactic de-a lungul mileniilor. n timp ce gndurile i fugeau n alt parte, Mallow vorbi: Testai eava asta! E dintr-o bucat. Nu e perfect, bineneles, cci lipirea nu trebuie fcut manual. Nu mai erau necesare i alte scamatorii. Reuise. Terminase. Obinuse ceea ce dorise. N-avea dect un gnd. Globul auriu cu razele stilizate i silueta n form de igar de foi erau acum o nav spaial. Nava-i-Soarele Imperiului! Imperiul! Cuvintele i ardeau n minte. Trecuse un secol i jumtate, iar Imperiul nc exista undeva spre centrul Galaxiei. i se extindea din nou spre Periferie. Mallow zmbi!

9 NAVA FAR STAR plutea de dou zile n spaiu, cnd Hober Mallow l convoc pe locotenentul-major Drawt n cabina sa i-i nmn un plic, o rol de microfilm i un sferoid argintiu. Locotenente, peste o or vei deveni cpitan n exerciiu al navei Far Star pn la ntoarcerea mea, sau pentru totdeauna. Drawt ddu s se ridice n picioare, dar Mallow i fcu un semn autoritar s rmn pe scaun. Taci i ascult. Plicul conine situarea exact a planetei ctre care trebuie s te ndrepi. Acolo m vei atepta dou luni. Dac, nainte de mplinirea celor dou luni, te gsete Fundaia, microfilmul reprezint raportul meu privind aceast cltorie. Dac, totui i vocea i deveni sumbr , nu m ntorc la captul celor dou luni i navele Fundaiei nu te gsesc, te ndrepi spre planeta Terminus i nmnezi Capsula Temporal, precum i raportul. nelegi? Am neles, domnule. i ordon ca nici tu, nici vreunul dintre membrii echipajului s nu amplificai, n nici un fel, raportul meu. i dac sntem ntrebai, domnule? n acest caz, nu tii nimic. Am neles, domnule. ntrevederea se sfri i, cincizeci de minute mai trziu, o nav de salvare se desprinse de pe nava Far Star. l0 ONUM BARR era btrn, prea btrn ca s se mai team de ceva. De cnd cu ultimele tulburri, locuise singur la marginea trmului, cu puinele cri pe care le putuse salva dintre ruine. Nu avea a se teme c va pierde ceva, cu att mai puin viaa lui amrt, aa c l primi pe intrus fr s se clinteasc. Ua era deschis, explic necunoscutul. Vorbise precis i direct, iar Barr nu putu s nu observe arma uoar din oel cu reflexe albstrii pe care o purta la old. n semintunericul din cmrua sa, Barr vzu strlucirea palid a scutului de for nvemntndu-l pe brbat. Spuse obosit: N-are nici un rost s-o in nchis. Dorii ceva de la mine? Da. (Necunoscutul rmase n picioare n mijlocul camerei. Avea o statur impuntoare.) Casa ta este singura pe care am gsit-o n mprejurimi. E cam pustiu locul, aprob Barr, dar exist un ora spre est. i pot arta drumul. Numai puin. Pot s m aez? Dac te ine scaunul, rspunse btrnul cu gravitate. i scaunele aveau o vrst respectabil. Relicve ale unei tinerei mai luminoase. Necunoscutul spuse: M numesc Hober Mallow. Vin dintr-o provincie ndeprtat. Limba te-a trdat de mult. Eu snt Onum Barr de Siwenna pe vremuri patrician al Imperiului. Atunci aici este Siwenna. Am avut doar nite hri vechi dup caje m-am orientat. Cu siguran c snt vechi dac poziia stelelor este greit. Barr rmase nemicat, iar privirea celuilalt deveni vistoare. Observ c scutul de for atomic dispruse i recunoscu imediat c aceast persoan nu mai prea impresionant pentru strini sau pentru dumanii si. Casa mi-e srccioas i rezervele nensemnate, spuse Barr. Putem mpri tot ce am dac stomacul tu poate digera pine neagr i porumb uscat. Mallow cltin din cap. Nu, am mncat i nu pot zbovi. Vreau s tiu cum pot ajunge la centrul de guvernmnt. Asta e uor, i cu toate c snt srac nu dau nimic de la mine. Vrei s spui, capitala planetei sau a Sectorului Imperial? Tnrul ntreb nedumerit: Nu corespund? Nu e aici Siwenna? Btrnul patrician ncuviin printr-o micare a capului, apoi spuse: Ba da, Siwenna. Dar Siwenna nu mai este capitala Sectorului Normannic. Te-a tras pe sfoar harta aceea veche. Statele nu-i schimb poziia nici dup secole, ns

graniele politice snt mai fluide. Pcat. Mai bine-zis, mare pcat. Noua capital e departe? Pe Orsha II. La douzeci de parseci deprtare. O s gseti pe hart. Ce vechime are? O sut cincizeci de ani. E att de veche? (Btrnul suspin.) Multe s-au ntmplat de atunci. Cunoti evenimentele? Mallow ddu ncet din cap. Barr spuse: Eti norocos. A fost o vreme cumplit pentru provincii, n afar doar de perioada n care a domnit Stannel VI, iar el a murit acum cincizeci de ani. De atunci s-au inut lan, cnd rebeliuni i ruin, cnd ruin i revolte. Barr se ntreb dac nu cumva devenise prea vorbre. Viaa era plicticoas i singuratic, i rareori avea prilejul de a discuta cu cineva. Mallow ntreb repezit: Ruin? Dup cte spui s-ar prea c provincia este srac. La scar absolut, probabil c nu. Resursele fizice a douzeci i cinci de planete mari nu se epuizeaz att de repede. Totui, n comparaie cu bunstarea din secolul trecut, ne-am scufundat de tot i nu se vede vreun semn de mbuntire a situaiei; nici vorb nc de aa ceva. Dar de ce te intereseaz att de mult problemele astea, tinere? Eti foarte alert i ochii-i strlucesc! Negutorul fu ct pe ce s roeasc, pentru c ochii stini ai btrnului preau s-l sfredeleasc pn n strfunduri, fcndu-l s zmbeasc la ceea ce vedeau, cnd spuse: Ascult. Snt negutor undeva la marginea Galaxiei. Am gsit nite hri vechi i am pornit s descopr noi piee. E normal s fiu afectat aflnd de srcia provinciilor. Nu poi ctiga bani ntr-o lume dect dac exist bani de ctigat. Acum, spune-mi, unde-i Siwenna, de exemplu? Btrinul se aplec puin n fa: Nu pot s-i spun. i ce i-am spus e de ajuns, probabil. Dar chiar eti negutor? Semeni mai degrab cu un rzboinic. ii tot timpul mna pregtit s nface arma i mai vd i o cicatrice pe obrazul tu. Mallow ridic seme capul: Fiecare i face legea lui acolo de unde vine. Luptele i cicatricile fac parte din profitul negutorului. Lupta e util doar dac ies ceva bani, n cele din urm, dar dac obin banii i fr lupt, cu att mai bine. ntrebarea e: gsesc eu aici bani de ajuns ca s merite s m bat? Dup cte neleg, snt destule motive s ias o ncierare. Destule, ncuviin Barr. Te poi nrola n armata lui Wiscard, sau n ce-a mai rmas din ea, pe Stelele Roii. Totui nu tiu dac poi numi rzboi sau piraterie ceea ce fac ei. i poi oferi serviciile actualului nostru vicerege ajuns vicerege graie asasinatului, jafului, pustiirii i graie cuvntului unui Imprat-copil care a fost de mult asasinat. Nu prea vorbeti frumos despre vicerege, patriciene Barr, spuse Mallow. Dac snt unul dintre spionii lui? i ce dac ai fi? zise Barr cu amrciune. Ce-mi poi lua? Fcu un gest cu mna descrnat ctre interiorul srccios al casei drpnate. Viaa! Viaa m va prsi n curnd. i aa am trit cu cinci ani mai mult dect ar fi trebuit. Dar nu eti unul dintre oamenii viceregelui. Dac-ai fi, probabil c instinctul de conservare m-ar ndemna s-mi in gura. De unde tii? Btrinul pufni n rs. Eti cam bnuitor. Hai, pariez c te gndeti c ncerc s te determin s vorbeti de ru guvernul. Nu, politica nu mai e de mine. Nu mai e? Se poate ntmpla aa ceva? Cuvintele pe care le-ai folosit pentru a-l descrie pe vicerege oare ce-au fost? Asasinat, jaf i altele. Nu sunau deloc obiectiv. Aa c nu-mi spune c politica nu mai e de tine. Btrnul ridic din umeri. Amintirile rnesc atunci cnd nvlesc dintr-o dat. Ascult! Ascult i judec singur! Cnd Siwenna era capitala provinciei, eu eram patrician i membru al Senatului provincial. Familia mea avea rdcini adnci i era respectat. Unul dintre strbunicii mei fusese... A, nu, s lsm asta. Gloria trecut nu ine de foame. Dup cte neleg, spuse Mallow, a avut loc un rzboi civil sau o revoluie. Chipul lui Barr se ntunec. Rzboaiele civile snt cronice n vremurile astea de pierzanie, dar Siwenna s-a inut deoparte. Sub conducerea lui Stannel VI, aproape i redobndise prosperitatea de

odinioar, ns i-au succedat mprai nevolnici, i mprai nevolnici nseamn viceregi puternici. Ultimul nostru vicerege, acelai Wiscard, ale crui hoarde se hrnesc nc din comerul dintre Stelele Roii, intea, nici mai mult nici mai puin, dect Purpura Imperial. Nici mcar nu era primul care intea att de sus, chiar dac ar fi reuit. Dar a dat gre. Pentru c atunci cnd nava-amiral a mpratului s-a apropiat de provincie n fruntea unei flote, Siwenna s-a rsculat mpotriva rebelului ei vicerege. Tcu ntristat. Mallow i ddu seama c sttea ncordat pe marginea scaunului i se controla s nu alunece jos. Te rog s continui, domnule! Mulumesc, spuse Barr cu o voce obosit. Frumos din partea ta c-i cni n strun unui btrn. S-au rsculat, sau mai degrab ne-am rsculat, pentru c i eu am fost unul dintre liderii mai mici. Wiscard a prsit Siwenna cu puin timp naintea noastr, iar planeta cu provincia ei au fost oferite pe tav amiralului, mpreun cu toate dovezile de loialitate fa de mprat. Nu tiu de ce toate astea. Poate c ne-am simit loiali fa de simbolul, dac nu fa de persoana mpratului un copilandru crud i nemilos. Probabil c ne temeam de ororile unui asediu. i? l ndemn Mallow cu precauie. i veni rspunsul sumbru asta nu l-a mulumit pe amiral. Voia s se mpuneze cu gloria de a cuceri o provincie nesupus, iar oamenii lui doreau s prade tot ce se putea. Aa c, n timp ce poporul era nc adunat n oraele mari, ovaionndu-i pe mprat i pe amiralul su, el a ocupat toate centrele militare i apoi a ordonat ca populaia s fie mcelrit cu bombe atomice. Sub ce pretext? Sub pretextul c poporul se rsculase mpotriva viceregelui, unsul mpratului. Iar amiralul a devenit noul vicerege, dup o lun de masacre, jafuri i teroare. Am avut ase fii. Cinci au murit n diferite feluri. Am avut o fiic. Sper, pentru binele ei, c a murit i ea. Eu am scpat cu via pentru c eram btrin. M-am aciuit aici, prea btrn ca s-i mai provoc vreo grij viceregelui. (i plec ndurerat capul.) Nu mi-au lsat nimic deoarece contribuisem la izgonirea unui guvernator rebel i-l lipsisem de glorie pe amiral. Mallow rmase tcut n ateptare. i ce s-a ntmplat cu cel de-al aselea fiu al tu? ntreb el, cu voce optit. Barr zmbi cu rceal. E n via, pentru c s-a nrolat ca soldat n armata amiralului. Sub nume de mprumut. E tunar n flota personal a acestuia. A, nu, i-am citit privirea. Nu e un fiu nedemn. M viziteaz cnd poate i-mi mai las cte ceva de mncare. M ine n via. ntr-o bun zi, viceregele nostru cel mre i mpovrat de glorie se va tvli n rn, iar fiul meu va fi clul lui. i spui asta unui necunoscut? i pui fiul n pericol de moarte? Ba nu. l ajut fcndu-i un nou duman. i de-a fi prieten cu viceregele aa cum i snt duman, l-a sftui s pun nav lng nav n spaiu pn la marginea Galaxiei. Nu snt nave acolo? Ai vzut tu vreuna? Te-a mpiedicat vreo nav de paz s ptrunzi pn aici? Cu foarte puine nave i cu provinciile vecine mcinate de intrigi i inegaliti, nici una nu poate fi folosit pentru aprarea sorilor barbari din exterior. Pn la sosirea ta nu ne-a ameninat niciodat vreun pericol dinspre marginea destrmat a Galaxiei. Eu? Eu reprezint un pericol? Vor mai veni i alii dup tine. Mallow cltin din cap. Nu te prea neleg. Ascult! Te-am cunoscut de cum ai intrat. Posezi un scut de for care te nconjur l aveai cnd ai intrat aici, spuse btrnul pe un ton nfierbntat. Da, l aveam, confirm Mallow, dup cteva momente de ezitare. Bun. A fost o scpare, dar nu i-ai dat seama. M pricep la unele lucruri. n vremurile astea de decdere nu mai e la mod s fii soldat. Evenimentele se succed cu iueala fulgerului i cel care nu e n stare s se opun valului cu arma n mn este mturat, aa cum s-a ntmplat cu mine. Numai c eu am fost savant i tiu c n ntreaga istorie a atomismului nu a fost inventat vreodat un scut portabil de for. Avem i noi scuturi de for centrale uriae i greoaie care pot proteja un ora ntreg sau chiar o nav, dar nu un om. Aa? tcu Mallow, uguindu-i buzele. i la ce concluzie ai ajuns? Prin spaiu au parvenit tot felul de istorisiri. Ele cltoresc pe diverse ci i snt mereu transformate, cu fiecare parsec pe care-l parcurg. Dar cnd eram tnr mi amintesc c a sosit o nav nu prea mare cu oameni ciudai care nu cunoteau obiceiurile noastre i nu puteau spune de unde veneau. Vorbeau despre nite vrjitori de la marginea Galaxiei; vrjitori care strluceau n ntuneric, care zburau prin aer i pe care

nici o arm nu-i putea vtma. Noi rdeam. Am rs i eu atunci. Uitasem ntmplarea asta pn astzi. ns tu rspndeti o lumin n ntuneric i nu cred c arma mea, dac a avea una, i-ar putea face vreun ru. Spune-mi, poi zbura? Mallow rspunse calm: Nu pot aa ceva. Barr zmbi. M mulumesc cu rspunsul acesta, zise el. Nu-mi cercetez oaspeii. Dar dac exist vrjitori, dac tu eti unul dintre ei, s-ar putea ca ntr-o bun zi s soseasc muli dintre acetia ori dintre ai ti. Cred c asta ar prinde bine. Avem nevoie de snge tnr. (Murmur ceva pentru sine, apoi continu rar.) Dar lucrurile evolueaz i mpotriva firii, iar noul nostru vicerege viseaz precum Wiscard. Vrea i el coroana de mprat? Barr cltin din cap n semn de ncuviinare. Fiul meu afl tot felul de veti. Fiind n anturajul viceregelui, aude fr s vrea tot felul de istorii. Iar el mi le povestete i mie. Noul nostru vicerege n-ar refuza coroana dac i-ar fi oferit, dar i pstreaz i o porti de salvare. Se spune c, dac d gre n aspiraiile lui imperiale, plnuiete s cldeasc un nou Imperiu n regiunea situat dincolo de civilizaiile barbare. Se mai spune, dar eu nu bag mna n foc pentru asta, c a cstorit-o deja pe una dintre fiice cu un rege mrunt de undeva din Periferia necercetat nc. Dac ar fi s dai crezare tuturor povetilor... Aa e. Mai snt i altele. Eu snt btrn i bigui vrute i nevrute. Totui, ce prere ai? Ochii btrni i sfredelitori l cercetar ntrebtor. Negutorul rmase pe gnduri: N-am nimic de zis, dar a vrea s te ntreb ceva. tiu c Siwenna posed energie atomic. Vreau s spun, au generatoare intacte n prezent ori au fost distruse n cursul recentelor tulburri? Distruse? Nu. Dac ar fi atins vreo central atomic, fie ea ct de mic, ntreaga planet ar sri n aer. Snt de nenlocuit i asigur toat energia i puterea flotei. Avem cele mai mari i mai bune centrale din prile acestea, cu excepia planetei Trantor, spuse el cu mndrie. i n caz c a vrea s vd aceste generatoare, ce ar trebui s fac mai nti? Nimic! rspunse Barr hotrit. Nu te-ai putea apropia de nici unul dintre centrele militare fr s fii mpucat pe loc. Nimeni n-ar putea face asta. Siwenna este nc lipsit de drepturi civile. Vrei s spui c toate centralele nucleare se afl sub control militar? Nu. Mai snt centralele mici, oreneti, cele care furnizeaz energie pentru nclzire i pentru iluminatul casnic, pentru acionarea unor vehicule i aa mai departe. Dar e acelai lucru. Snt controlate de tehnicieni. Cine snt acetia? Un grup specializat care supravegheaz centralele atomice. Onoarea aceasta se transmite ereditar, cei tineri fiind educai i pregtii profesional ca ucenici. Un sever sim al datoriei, al cinstei i altele. n centrale nu pot intra dect tehnicieni. neleg. Nu pot s spun, totui, c nu au existat cazuri de mituire. n vremurile acestea n care am avut nou mprai n cincizeci de ani, dintre care apte au fost asasinai, n care orice cpitan de nav nu viseaz dect uzurparea unui vicerege i orice vicerege nu intete dect uzurparea Imperiului, presupun c pn i tehnicienii pot cdea prad banului. Numai c ar trebui cam muli bani, iar eu nu am deloc. Ai tu cumva? Bani? Nu. Dar mita nseamn totdeauna bani? Dar ce altceva, cnd poi cumpra totul cu bani? Snt destule lucruri care nu pot fi pltite cu bani. i-acum dac-mi vei spune ncotro e cel mai apropiat ora care s aib o central nuclear i cum s ajung acolo, i voi fi recunosctor. Ateapt! (Barr ntinse minile firave.) Ce-i cu graba asta? Ai venit la mine, iar eu nu te ntreb nimic. n ora, unde toi locuitorii snt considerai nc rebeli, vei fi oprit de primul soldat sau paznic imediat ce le va ajunge la ureche accentul tu sau vor vedea cum eti mbrcat. Se ridic i, dintr-un col de dulap uitat, i aduse un carneel. Uite paaportul meu e fals. Cu el m-am salvat. I-l puse n palm lui Mallow i-i ndoi degetele peste el. Semnalmentele nu corespund, dar, dac inventezi ceva, s-ar putea s ai noroc s nu se uite prea atent la el. Dar tu? Rmi fr nici un act. Btrnul exilat ridic nepstor din umeri.

i ce-i cu asta? A, s fii mai precaut! ine-i gura! Accentul tu e nfiortor, exprimarea ciudat, i din cnd n cnd i scap nite arhaisme nucitoare. Cu ct vei vorbi mai puin, cu att vei atrage mai puin atenia asupra ta. i-acum s-i spun cum s ajungi n ora... Cinci minute mai trziu, Mallow era pe drum. nainte de a se ndeprta, ntoarse totui capul o singur dat, o clip doar, spre casa btrnului politician. i cnd Onum Barr pi n mica lui grdin, a doua zi dis-dediminea, gsi o cutie la picioarele sale. Coninea provizii, provizii concentrate, cum pot fi ntlnite pe nave, ciudate ca gust i ca reet. Erau bune, ns, i inur mult vreme. 11 TEHNICIANUL era un brbat mrunel, iar pielea, parc plesnind pe chipul lui durduliu, strlucea umed. Mai avea doar cteva smocuri de pr pe ceaf, iar easta i era rozalie i strlucitoare. Purta inele groase i grele pe degete, hainele-i miroseau a parfum i, dintre oamenii pe care i vzuse Mallow pn n momentul acela, prea a fi primul care nu arta flmnd. Tehnicianul i uguie buzele cu dispre: Hai, omule, mai repede. M ateapt lucruri de mare importan. Pari a fi strin... Se uit cu atenie la mbrcmintea lui Mallow, care nu semna deloc cu costumaia de pe Siwenna i ochii i devenir bnuitori. Nu snt din zona asta, zise Mallow calm, dar nu cred c v intereseaz asta prea mult. Am avut onoarea s v trimit ieri un mic dar... Tehnicianul strmb din nas: L-am primit. O jucrioar interesant. S-ar putea s-o folosesc atunci cnd se va ivi ocazia. Mai am i alte daruri interesante. Care snt ceva mai mult dect jucrioare. Daa? (Vocea i zbovi asupra ultimelor sunete.) ntrevd deja cum va decurge discuia noastr, pentru c mi s-a mai ntmplat. Vrei s-mi oferi nimicuri, fleacuri. Cteva credite, o mantie, probabil, ori nite bijuterii de calitate ndoielnic; ceva care, n micimea sufletului tu, i nchipui c ar fi suficient pentru a corupe un tehnician. (i mpinse buza inferioar nainte i rnji btios.) i mai tiu i ce vrei n schimb. Au mai fost i alii care au avut idei la fel de detepte. Vrei s fii adoptat de clanul nostru. Vrei s fii iniiat n tainele energiei atomice i s nvei s ngrijeti instalaiile. Voi, cini de pe Siwenna, v nchipuii c, fiind pedepsii zi de zi pentru revolta voastr i probabil c te dai drept strin tocmai pentru a te pune la adpost , vei putea scpa de ceea ce meritai, atrgnd asupra voastr privilegiile i protecia breslei tehnicienilor. Mallow ar fi vrut s spun ceva, dar tehnicianul se dezlnuise i ncepu s rcneasc: i acum s dispari nainte de a te reclama Protectorului oraului. Crezi c voi trda ncrederea ce mi s-a acordat? Trdtorii siwennezi, predecesorii mei, poate c ar fi fcut-o! Dar ai de-a face cu alt fel de oameni acum. Pe cinstea mea, m ntreb ce m mpiedic s te strng de gt pe dat. Mallow zmbi n sinea sa. Se vedea de la o pot c toat vorbria aceasta era fals att prin ton ct i prin coninut, astfel c indignarea plin de demnitate se transformase ntr-o fars neinspirat. Negutorul arunc o privire amuzat la minile grsulii care fuseser desemnate ca posibili cli i zise: nelepciunea voastr, v nelai din trei motive. n primul rnd, nu snt omul viceregelui i n-am venit s v pun la ncercare loialitatea. n al doilea rnd, darul meu este ceva ce nici mpratul n toat splendoarea sa nu are i nici nu va avea vreodat. n al treilea rnd, ceea ce doresc n schimb e ceva nensemnat; un nimic, mai puin dect nimic. Asta s-o crezi tu! (Tehnicianul deveni sarcastic.) Hai, zi, care este darul imperial pe care puterea ta zeiasc dorete s mi-l ofere? Mallow se ridic mpingndu-i deoparte scaunul. Atept de trei zile ca s v vd, nelepciunea voastr, dar demonstraia mea va dura doar trei secunde. Dac scoatei dezintegratorul al crui pat l vd foarte aproape de mna dumneavoastr... i? i tragei n mine, v-a fi foarte ndatorat. Poftim? Dac voi fi ucis, vei putea declara poliiei c am ncercat s v mituiesc pentru a trda secretele Breslei. Fapta dumneavoastr va fi ncununat de laude. Dac nu voi

muri, v dau scutul. Abia acum tehnicianul i ddu seama de lumina alb plpitoare care juca n jurul trupului vizitatorului su, care prea pudrat cu praf de perle. Ridic arma, ochi privind cruci cu ochii plini de uimire i suspiciune, i aps pe contact. Moleculele de aer surprinse de dezlnuirea atomic se destrmar n ioni strlucitori, marcnd linia subire i orbitoare care-l izbi pe Mallow n piept i se dispers. n timp ce expresia senin de pe chipul lui Mallow nu se schimb ctui de puin, forele atomice care se npustiser spre el se autodevorar la impactul cu acea iluminare fragil i perlat i fur respinse, disprnd n aer. Arma tehnicianului se prvli pe podea cu un zgomot surd. mpratul are cmp de for personal? ntreb Mallow. Dumneavoastr putei avea unul. Eti tehnician? blbi omul. Nu. Atunci de unde ai asta? Ce v pas? fcu Mallow, rece i dispreuitor. O vrei? (Ls s cad pe birou un lan subire cu mici protuberane). Asta e. Tehnicianul l nfac i l nvrti ntre degete. E complet? Complet. De unde pornete alimentarea? Mallow puse un deget pe protuberana cea mai mare, mat n carcasa ei plumburie. Tehnicianul ridic privirea, iar chipul i era congestionat. Domnule, snt tehnician la treapta maxim. Am fost douzeci de ani controlor i am studiat sub ndrumarea marelui Bler la Universitatea din Trantor. Dac ai ndrzneala s-mi spui mie c un container de mrimea unei... unei nuci conine un generator atomic, la naiba, te duc n faa Protectorului imediat. Atunci explicai-l singur dac sntei n stare. Eu susin c e complet. Culoarea din obrajii tehnicianului dispru treptat n timp ce-i puse lanul n jurul taliei i, urmnd gestul lui Mallow, aps pe butonul de activare. Lumina care l nvlui strlucea slab. Ridic arma, apoi ovi. Cu micri lente, regl fora armei la minimum, astfel nct s nu-i poat provoca arsuri. i apoi aps convulsiv declanatorul, iar focul atomic izbucni ctre mna lui fr si fac nici cel mai mic ru. Se rsuci i ndrept arma spre Mallow. i dac trag acum n tine i-mi pstrez scutul? ncercai! zise Mallow. Credei c v-am dat singura mea mostr? Era i el nvluit de lumina impenetrabil. Tehnicianul chicoti nervos. Ddu drumul armei s cad pe birou. i care este acel ceva nensemnat pe care-l vrei n schimb? Vreau s vd generatoarele. Sper c nelegi c acest lucru este interzis. Ar nsemna expulzarea amndurora n spaiu... Nu vreau s le ating ori s am de-a face cu ele. Vreau doar s le vd. Dac nu, avei scutul, dar eu mai am i alte jucrii. De exemplu, o arm special fcut pentru a penetra scutul acela. Mda, fcu tehnicianul i evit s-l priveasc pe Mallow. Hai cu mine. l2 CASA TEHNICIANULUI era o cldire cu dou etaje, aezat n apropierea unei construcii uriae, n form de cub, care domina centrul oraului. Mallow trecu de la o cldire la cealalt printr-un pasaj subteran i se trezi n atmosfera tcut i vag ozonificat a centralei atomice. Vreme de cincisprezece minute i urm ghidul fr s scoat o vorb. Nimic nu scp ochilor lui. Degetele nu atinser nimic. Apoi tehnicianul l ntreb cu o voce gtuit: i-e de ajuns? N-a putea avea ncredere nici n subordonaii mei n cazul acesta. Niciodat? ntreb Mallow n derdere. Am vzut suficient. Se ntoarser n birou i Mallow, ngndurat, ntreb: i toate generatoarele acelea snt n grija dumneavoastr? Toate, rspunse tehnicianul, i mulumirea de sine rzbtu n glasul lui. Le supravegheai funcionarea i le ntreinei? Exact! i dac apare o defeciune?

Tehnicianul ddu din cap plin de indignare. Nu se defecteaz. Niciodat nu apar avarii. Au fost construite pentru eternitate. Eternitate e cam mult spus. S presupunem c... Depeti cadrul tiinei dac pui n discuie cazuri lipsite de sens. Bine. Dar dac a trage cu dezintegratorul ntr-o component vital? Presupun c instalaiile nu snt imune la fore atomice?! S zicem c distrug o conexiune esenial sau sparg un tub de cuar D. Pi, atunci, se dezlnui ntr-o izbucnire de furie tehnicianul, ai fi ucis. Da, tiu asta, strig Mallow, dar ce se ntmpl cu generatorul? Putei s-l mai reparai? Domnule, ai primit destul n schimb, url tehnicianului. i-am oferit ce ai cerut. Acum car-te! Nu-i mai datorez nimic! Mallow mim o plecciune i plec. Dou zile mai trziu, sosi la baza unde Far Star l atepta pentru ntoarcerea pe Terminus. i dup alte dou zile, scutul tehnicianul i ddu obtescul sfirit i, n ciuda tuturor ncercrilor i blestemelor, nu mai voi nicicum s lumineze. l3 MALLOW se bucura de primele momente de odihn dup aproape ase luni. Sttea ntins pe spate, dezbrcat pn la bru, n camera solar a noii sale locuine; i rsfirase braele vnjoase, bronzate, i muchii i jucau sub piele. Brbatul de lng el i puse o igar de foi ntre dini i i-o aprinse. Apoi, retez cu dinii captul propriei igri i spuse: Cred c eti epuizat. S-ar prea c ai nevoie de o perioad de odihn. Poate c da, Jael, dar a prefera s m odihnesc pe un scaun al Consiliului. Pentru c vreau acel scaun, iar tu m vei sprijini. Ankor Jael ridic din sprncene a mirare: Ce amestec am eu n toat afacerea asta? Ai, nu te mai ndoi. nti de toate, eti un cal btrin n politic. Apoi, ai fost scos fr prea multe politeuri din scaunul de ministru de ctre Jorane Sutt, individul care ar prefera s piard un ochi dect s m vad n Consiliu. Nu prea crezi n ansele mele, aai? Nu prea, aprob fostul ministru al Educaiei. Eti smyrnian. Asta nu-i un inconvenient legal. Am avut o educaie laic. Hai, las-m. De cnd urmeaz prejudecile alte legi dect pe cele proprii? Pi, ce face omul tu, Jaim Twer? El ce spune? Mi-a propus, cu aproape un an n urm, s particip la alegeri pentru Consiliu, rspunse Mallow degajat, dar nu mai am nevoie de el acum. Oricum, n-ar fi reuit stratagema. E glgios i impulsiv iar prin asta devine incomod. Snt hotrt s dau o adevrat lovitur. Am nevoie de tine. Jorane Sutt este cel mai detept politician de pe planeta asta i i se va opune. Nam pretenia c-l pot trage pe sfoar. i s nu-i nchipui c nu tie s lupte din rsputeri folosind chiar mijloace murdare. Snt plin de bani. sta ar fi un avantaj. Numai c-i trebuie muli bani ca s nvingi prejudecile smyrnian prpdit! Voi avea bani. Bine, o s m mai interesez. Dar s nu-i treac prin minte s ridici glasul i s ncepi s mri c eu te-am ncurajat n aventura asta. Cine a venit? Mallow redeveni serios i zise: Jorane Sutt n persoan. A venit cam devreme i neleg motivul. l tot port cu vorba de vreo lun. Ascult, Jael, mergi n camera alturat i las difuzorul ncet. Vreau s auzi ce vorbim. l ajut pe consilier s ias din camer, mpingndu-l uor cu mna, apoi se ridic ii puse un halat de mtase. Lumina solar artificial redeveni normal. Secretarul primarului intr plin de sine, n timp ce majordomul iei pe vrfuri i nchise ua. Mallow i fix centura i spuse: Stai pe ce scaun doreti, Sutt. Un zmbet fugar travers chipul serios al lui Sutt. Scaunul pe care i-l alesese era confortabil, ns nu se aez comod pe el. Stnd pe marginea scaunului, spuse: Dac mi vei preciza condiiile pe care le pui, putem trece ndat la afaceri.

Ce condiii? Vrei s fii rugat? Pi, de exemplu, ce-ai fcut pe Korell? Raportul tu a fost incomplet. i l-am dat cu luni n urm. La vremea aceea ai fost mulumit. Da, spuse Sutt, frecndu-i fruntea cu un deget, dar de atunci aciunile tale au cptat alt semnificaie. Cam tiu cu ce te ocupi, Mallow. Cunoatem exact cte ntreprinderi construieti; cu ce grab se lucreaz, i ct te cost. i mai e i palatul acesta spuse el privind n jur cu rceal, fr a arta c este impresionat n vreun fel care face mai mult dect salariul meu pe un an; i mai tiu i ct vlv faci cam mult i cam costisitoare prin nalta societate a Fundaiei. Aa, deci? n afar de faptul c foloseti nite spioni bine instruii, ce dovedete asta? Dovedete c ai bani pe care anul trecut nu-i aveai. i asta poate dovedi orice c, de exemplu, s-au ntmplat multe lucruri pe Korell despre care noi nu avem cunotin. De unde provin banii? Dragul meu Sutt, sper c nu te atepi s-i dezvlui totul. Nu. Nici nu credeam aa ceva. Tocmai de aceea i voi spune eu. Provin exact din tezaurul Commdorului de pe Korell. Sutt clipi, nevenindu-i a crede. Mallow zmbi i continu: Din nefericire pentru tine, banii snt ctigai n mod legal. Snt Negutor-ef, i banii pe care i-am primit reprezint cantiti de fier i cromit luate n schimbul unui numr de zorzoane cu care l-am aprovizionat. Cincizeci la sut din profit e al meu prin contract pecetluit cu Fundaia. Cealalt jumtate va fi primit de guvern la sfiritul anului, cnd toi cetenii de bun credin i pltesc taxele pe venit. Nu-mi amintesc s fi citit n raportul tu ceva despre vreun contract comercial. N-am menionat nici ce-am mncat la micul-dejun n ziua aceea, nici numele amantei i nici alte detalii. (Zmbetul lui Mallow se transform ntr-un rnjet.) Am fost trimis ca s-i reamintesc propriile vorbe ca s observ. i n-am nchis un ochi tot timpul. Ai vrut s afli ce s-a ntmplat cu navele comerciale ale Fundaiei, care fuseser capturate. N-am vzut nici una i nici n-am auzit de ele. Ai vrut s tii dac exist energie atomic pe Korell. Raportul meu face referire la arme atomice aflate n posesia grzii de corp a Commdorului. Alte semne n-am vzut. Iar armele pe care le-am vzut snt relicve ale fostului Imperiu i s-ar putea s fie doar obiecte decorative care nu funcioneaz, dup toate aparenele. Pn aici am respectat ordinele, dar, dincolo de toate acestea, am fost i snt nc un cetean liber. Potrivit legilor Fundaiei, un Negutor-ef poate deschide orict de multe piee dorete i poate primi de acolo cuvenita jumtate din profit. Ce obieciuni ai? Nu le vd. Sutt privi int spre perete i, stpnindu-i cu greu furia, spuse: St n obiceiul tuturor negutorilor s promoveze religia comerului lor. Respect legile, nu obiceiurile. Snt unele cazuri n care obiceiurile pot deveni mai importante dect legile. n astfel de cazuri, apelez la tribunal. Sutt i arunc o privire care nu prevestea nimic bun. La urma-urmei eti smyrnian. Se pare c naturalizarea i educaia nu pot elimina anumite trsturi ale neamului. Cu toate acestea, ncearc s asculi i s nelegi. Nu mai e vorba de bani sau piee. Posedm tiina marelui Hari Seldon pentru a dovedi c de noi depinde viitorul Imperiu al Galaxiei, i de la acest drum nu ne putem ntoarce. Religia pe care o avem este atotputernicul nostru instrument pentru a ne atinge elul. Cu ajutorul ei am reuit s controlm deplin cele Patru Regate chiar n clipa n care erau ct pe ce s ne striveasc. Este cea mai puternic arm pe care o cunoatem pentru a controla oameni i lumi. Motivul principal pentru dezvoltarea comerului i ncurajarea negutorilor a fost introducerea i rspndirea mai rapid a religiei i sigurana c introducerea tehnicii avansate i a noii economii vor fi supuse unui control complet i amnunit din partea noastr. Se opri pentru a-i mai trage sufletul, cnd Mallow interveni. Cunosc teoria. O neleg bine. Zu? Depeti ateptrile mele. Atunci nelegi, desigur, c ncercarea ta de a face comer doar de dragul comerului, de a produce n mas fleacuri de doi bani, care afecteaz doar superficial economia unei lumi, de a sacrifica politica interstelar de dragul zeului-profit, de a conduce la scparea energiei atomice de sub controlul religiei noastre pot sfri prin rsturnarea i negarea complet a politicii care a dat roade vreme de un secol. Era i timpul, spuse Mallow nepstor, ca o politic nvechit, periculoas i imposibil s nceteze. Orict de bine ar reui religia n cele Patru Regate, alte lumi de la

Periferie cu greu o accept. Pe vremea cnd am pus Regatele sub control, exista un numr suficient de mare de exilai care s duc vestea despre modul n care Salvor Hardin a folosit preoimea i superstiiile oamenilor pentru a sugruma independena i puterea monarhilor laici. i dac acest lucru n-a fost de ajuns, cazul Askone, de acum dou decenii, a artat limpede acelai lucru. Acum, orice domnitor de la Periferie prefer s se sinucid dect s lase vreun preot al Fundaiei s calce pe teritoriul su. Eu nu propun s obligm Korellul sau alt lume s accepte ceva ce snt sigur c nu vor. Nu, Sutt. Dac energia atomic i face periculoi, o prietenie sincer prin intermediul comerului va fi de o mie de ori mai folositoare dect o dominaie nesigur, bazat pe supremaia detestat a unei puteri spirituale din afar i care, dac slbete ct de ct, se poate prbui cu totul, nelsnd nimic de substan n urm, n afar de teama i ura fr margini. Foarte frumos spus, recunoscu Sutt. Dar, ca s ne ntoarcem la subiectul discuiei noastre, care-i snt condiiile? Ce mi ceri ca s te fac s accepi ideile mele? i nchipui c-mi voi lepda convingerile pentru bani? De ce nu? spuse Sutt cu rceal. Doar asta-i meseria ta, s cumperi i s vinzi, nu? Numai dac obin un profit, spuse Maliow, fr s se supere. mi poi oferi mai mult dect ctig acum? A putea s-i rein trei sferturi din profiturile obinute din tranzacii, n loc de jumtate. Maliow pufni n rs: Frumoas ofert. n condiiile tale, cuantumul tranzaciilor ar scdea cu mult sub a zecea parte. Mai f un efort. Ai putea obine un loc n Consiliu. l voi obine -i fr ajutorul tu, ba chiar mpotriva voinei tale. Cu o micare precipitat a pumnilor, Sutt spuse: Te-ai putea salva de nchisoare. Douzeci de ani, dac lucrurile decurg aa cum le vd eu. Socotete profitul, dac vrei. Nu vd nici un profit i nu tiu dac poi duce la ndeplinire o asemenea ameninare. Va fi un proces pentru asasinat. Pentru asasinarea cui? ntreb Maliow dispreuitor. Vocea lui Sutt deveni amenintoare cu toate c nu ridic glasul. Asasinarea unui preot anacreonian, aflat n slujba Fundaiei. Chiar aa? i ce probe ai? Secretarul primarului se aplec puin vrnd s dea mai mare greutate vorbelor: Mallow, nu glumesc. Cercetrile preliminare s-au ncheiat. Mai trebuie doar s semnez o hrtie i procesul Fundaia contra Hober Mallow, Negutor-ef, poate ncepe. Ai prsit un supus al Fundaiei, i acesta a fost torturat i ucis de o gloat de strini. i acord doar cinci secunde pentru a scpa de pedeapsa care i se cuvine. n ceea ce m privete, prefer ca tu s decizi cum vor decurge lucrurile. M-a simi mai n siguran dac a distruge un inamic, dect s am un prieten a crui convertire este ndoielnic. Mallow spuse rspicat: Faci cum doreti. Foarte bine! i secretarul rnji. Primarul a fost acela care a dorit ncercarea aceasta de compromis, nu eu. Ca dovad c nici nu m-am strduit prea mult s te conving. Ua se deschise i Sutt iei. Mallow ridic privirea abia cnd Ankor Jael reintr n camer. L-ai auzit? ntreb Mallow. Politicianul se ls pe pardoseal. De cnd l cunosc pe arpele sta, n-am mai pomenit s fi fost vreodat att de furios. Bine. Ce prere ai? O politic extern de dominaie prin mijloace spirituale este o idee fix a lui, dar, dup prerea mea, scopurile ultime nu snt ctui de puin spirituale. Am fost ndeprtat din guvern pentru c m-am opus acestei tendine i cred c nu-i nevoie s intru n detalii. Nu-i nevoie. i, dup prerea ta, care snt scopurile nespirituale? Jael deveni grav: Nu e prost, aa c trebuie s-i fi dat seama de falimentul politicii noastre religioase, care abia dac a fcut o cucerire n aceti aptezeci de ani. E limpede c o folosete pentru scopuri tiute doar de el nsui. tii c orice dogm bazat n primul rnd pe credin i pe trire emoional reprezint o arm periculoas cnd o foloseti mpotriva altora, ntruct este aproape imposibil s garantezi c arma nu se va ntoarce

vreodat mpotriva ta. De o sut de ani sprijinim un ritual i o mitologie care au devenit din ce n ce mai venerabile, mai tradiionale i imuabile. ntr-un fel, ele nu mai snt sub controlul nostru. Ce vrei s spui? ntreb Mallow. Continu. Du-i gndul pn la capt. Pi, s presupunem c un om, un om ambiios folosete fora religiei mai degrab mpotriva noastr dect n folosul nostru. Vrei s dai de neles c Sutt... Exact. Acesta e Sutt. Ascult, dac el poate mobiliza diferitele ierarhii de pe planetele supuse mpotriva Fundaiei n numele ortodoxiei, ce anse avem? Aezndu-se sub stindardele celor pioi, el poate declara rzboi ereziei reprezentate de tine, de exemplu, i poate deveni rege. La urma-urmei, Hardin este acela care a spus: Dezintegratorul este o arm bun, numai c depinde la care capt al evii te afli". Mallow se plesni peste coapsa dezgolit. Aa e, Jael, dar atunci ajut-m s intru n Consiliu i voi lupta cu el. Jael rmase tcut o vreme, apoi ntreb: Ce spunea Sutt despre linarea unui preot? Sper c nu-i adevrat. Ba e adevrat, spuse Mallow nepstor. Lui Jael i scp un fluierat de uimire: Are probe sigure? Cu siguran c are. Mallow ezit o clip, apoi adug: Jaim Twer a fost de la nceput omul lui, cu toate c nici unul dintre ei nu i-a dat seama c tiam acest lucru. Iar Jaim Twer a fost martor ocular. Jael cltin din cap: Of! Asta-i ru. Ru? Ce-i ru n asta? Preotul se afla n mod ilegal pe planet, potrivit legilor Fundaiei. Involuntar sau nu, el a fost clar folosit ca momeal de ctre guvernul korellian. Potrivit tuturor legilor bunului-sim, nu aveam de ales dect calea aciunii i aceast aciune era strict n limitele legii. Dac m aduce n faa tribunalului, nu va reui dect s se fac de rsul lumii. Jael neg printr-o micare a capului. Nu, Mallow, te neli. i-am spus c a fcut un joc murdar. Nu urmrete s obin condamnarea ta; tie c nu poate s-o fac. ns vrea s-i distrug poziia n faa oamenilor. Doar ai auzit ce-a spus. Obiceiurile stau uneori deasupra legii. S-ar putea s scapi basma curat din proces, dar dac oamenii vor crede c ai lsat un preot prad mulimii, popularitatea ta va scdea. Vor recunoate c ceea ce-ai fcut a fost legal, chiar nelept Dar, cu toate astea, vei rmne un la nenorocit n ochii lor, o brut insensibil, un monstru cu inima de piatr. i nu vei fi ales n Consiliu. S-ar putea chiar ca printr-un vot s-i pierzi titlul de Negutoref i s i se retrag cetenia. Nu eti nscut pe planeta asta, tii bine doar. Ce altceva crezi c dorete Sutt? Mallow se ncrunt cu ndrtnicie. Aa deci! Biete, spuse Jael, snt de partea ta, dar eu nu te pot ajuta. Ai fost luat la ochi. l4 N CEA DE-A PATRA ZI a procesului lui Hober Mallow, Negutor-ef, Camera Consiliului era plin ochi" n adevratul neles al expresiei. Singurul consilier absent njura neputincios fractura de craniu care l intuise la pat. Balcoanele erau pline de oameni, pn i intervalele erau nesate de aceia care, prin influen, bani sau simpl perseveren diabolic, reuiser s ptrund. Restul umpleau piaa din faa tribunalului, n grupuri care se agitau n faa televizoarelor tridimensionale plasate n aer liber. Ankor Jael i croi drum pn n sal cu ajutorul inutil al serviciului de poliie i apoi, prin furnicar, pn ce ajunse lng Hober Mallow. Mallow se ntoarse i, vzndu-l, rsufl uurat: Pentru numele lui Seldon, ai ajuns la fix. Ai adus-o? Poftim, ia-o, spuse Jael. E tot ce ai cerut. Bine. Cum reacioneaz lumea de afar? Parc snt apucai, spuse Jael i se agit plin ngrijorare. N-ar fi trebuit s accepi audierea public. Ai putut s-i mpiedici. Nu vreau asta. Se vorbete despre linaj. Iar oamenii lui Publis Mar de pe alte planete... ( Chiar voiam s te ntreb despre asta, Jael. A strnit ntreaga Ierarhie mpotriva

mea, nu-i aa? Ba bine c nu. Este nscenarea cea mai bine pus la cale. Ca ministru, el se ocup de acuzare ntr-un asemenea caz de legislaie interstelar. Ca nalt Preot i ca Primat al Bisericii, a asmuit hoardele de fanatici... Las asta. i aminteti de citatul acela din Hardin pe care mi l-ai plasat luna trecut? Le vom arta c arma poate avea dou capete. n acel moment, primarul se aez, iar membrii Consiliului se ridicar n semn de respect. Astzi e rndul meu, spuse Mallow n oapt. Stai aici i urmrete spectacolul. edina ncepu, i un sfert de ceas mai trziu, nsoit de oapte ostile, Hober Mallow pi ctre spaiul liber din faa jilului primarului. Un fascicul de lumin fu ndreptat spre el i pe ecranele televizoarelor din pieele publice i din aproape fiecare cas de pe planetele Fundaiei apru chipul unui brbat care privea sfidtor nainte. ncepu s vorbeasc ncet i rar: Pentru a economisi timp, voi recunoate fiecare incriminare ce mi s-a adus de ctre acuzare. Povestea preotului i a mulimii, aa cum a fost ea relatat de acuzare, este exact n toate detaliile. n sal se isc rumoare, urmat de un vuiet dispreuitor din partea celor de la balcoane. Atept rbdtor pn se fcu linite. Cu toate acestea, imaginea care a fost prezentat nu este definitivat. Apelez la rbdarea dumnevoastr pentru a-mi permite s fac completrile aa cum socot eu. Povestea mea s-ar putea s vi se par irelevant la nceput. V rog s fii ngduitori. Mallow nu apel deloc la notiele pe care le avea pregtite Voi ncepe de la acelai moment ca i acuzarea: ziua ntlnirii mele cu Jorane Sutt i Jaim Twer. tii deja ce s-a ntmplat n decursul acestor ntlniri. Conversaiile au fost descrise i nu amnimic de adugat n afar de propriile-mi gnduri din acea zi. Eram foarte bnuitor, ntruct evenimentele acelei zile fuseser bizare. Judecai singuri. Doi oameni, pe care nu-i cunoteam dect superficial, mi fac propuneri neobinuite i, ntr-o oarecare msur, incredibile. Unul dintre ei, secretarul primarului, mi cere s joc rolul de agent de informaii n slujba guvernului, ntr-o problem confidenial, a crei natur i importan v-au fost deja explicate. Cellalt, autointitulat lider al unui partid politic, m roag s candidez pentru un loc n Consiliu. Bineneles c am devenit bnuitor fa de motivul acestei ultime propuneri. Motivul propunerii lui Sutt pare evident. Nu avea ncredere n mine. Credea, probabil, c vnd putere atomic dumanilor i c es un complot pentru organizarea unei rebeliuni. i probabil c fora nota, ori aa mi s-a prut mie. Deci, avea nevoie de un om de-al su n preajma mea, n misiunea pe care mi-o propusese, pentru a m spiona. Ideea aceasta nu mi-a venit, totui, dect mai trziu, cnd a aprut Jaim Twer. S judecm din nou: Twer se prezint ca negutor retras n politic i, cu toate acestea, eu nu tiam nici un detaliu despre cariera lui negustoreasc, dei cunotinele mele n domeniu snt considerabile. Mai apoi, cu toate c Twer s-a ludat cu o educaie laic, nu auzise niciodat despre o criz Seldon. Hober Mallovv atept puin pentru ca nelesul vorbelor lui s fie receptat i fu rspltit cu primul moment de tcere de pn acum oamenii de la balcoane rmaser fr grai. Acest lucru era valabil pentru locuitorii de pe Terminus. Populaia de pe Planetele Exterioare recepiona doar versiuni cenzurate care s corespund necesitailor religiei. Ei nu aveau s aud nimic despre Crizele Seldon. Urmau ns alte lucruri ocante care nu aveau s scape ateniei lor. Care dintre cei prezeni poate afirma cu bun-credin c e posibil ca un om cu o educaie laic s nu aib habar de natura unei crize Seldon? Pe Fundaie exist un singur fel de educaie care exclude orice meniune despre istoria planificat a lui Seldon i se ocup numai de om n sine, ca vrjitor aproape mitic... Am tiut n clipa aceea c Jaim Twer nu fusese niciodat negutor. Atunci am fost sigur c fcea parte din cler i c era probabil preot n nelesul deplin al cuvntului; i c, n perioada de trei ani ct fcuse pe liderul unui partid politic al negutorilor, fusese omul vndut lui Jorane Sutt. n momentul acela nc bjbiam. Nu cunoteam scopurile pe care le urmrea Sutt n ceea ce privete persoana mea, dar ntruct prea s-mi ofere destul libertate de micare, i-am atribuit unele din gndurile mele. Bnuiam c Twer trebuia s mearg cu mine n cltorie ca paznic oficial din partea lui Jorane Sutt. Ei, bine, dac n-ar fi mers el, tiam foarte bine c ar fi existat alte subterfugii gata pregtite i era posibil ca pe acelea s nu le detectez la vreme. Cnd cunoti adversarul, eti n relativ siguran. L-am invitat pe Twer s m nsoeasc. A acceptat. Aceasta, domnilor consilieri, explic dou lucruri. n primul rnd, v demonstreaz faptul ca Twer nu depune mrturie ca prieten al meu, mpotriva propriei voine, aa cum va ncerca s conving acuzarea. EI este un spion care-i va juca rolul pentru care a fost pltit. n al doilea rnd, explic o anumit aciune de-a mea cu ocazia apariiei preotului de a crui moarte snt acuzat o aciune nemenionat nc, deoarece

este necunoscut. Consilierii ncepur s uoteasc ntre ei. Mallow i drese glasul i, cu un aer teatral, continu: Nu-mi place s descriu sentimentele pe care le-am trit cnd am auzit c avem un misionar refugiat la bord. ncerc s alung din minte pn i amintirea acestor sentimente. Ele au creat, n primul rnd, o nesiguran nspimnttoare. ntmplarea mi-a aprut n momentul acela drept o manevr de-a lui Sutt, i asta depea calculele i nelegerea mea. Eram complet dezorientat. Aveam un singur lucru de fcut. M-am descotorosit cinci minute de Twer, trimindu-l dup ofieri. n absena lui am activat un receptor de nregistrare video, astfel nct tot ce avea s se ntmple s fie pstrat pentru un studiu ulterior. Am fcut-o n sperana incert, dar sincer, c ceea ce m nedumerea n acele momente ar fi putut s se clarifice la o vizionare viitoare. De atunci am vizionat acea nregistrare video de cincizeci de ori. O am aici, i voi relua filmul pentru a cincizeci i una oar n prezena dumneavoastr. Primarul btu rar cu ciocnelul n mas cernd ordine, ntruct asistena i pierduse cumptul i cei de la balcoane ncepuser s devin zgomotoi. n cinci milioane de cmine de pe Terminus, observatori emoionai se apropiar i mai mult de aparatele lor i, de pe banca acuzrii, Jorane Sutt cltin iritat din cap ctre marele preot care ddea semne de agitaie, n timp ce ochii febrili l intuiau pe Mallow. Centrul slii se eliber i luminile fur micorate. Ankor Jael, din banca sa plasat undeva, n stnga, fcu reglajele necesare i, cu un declic, imaginea se ncheg i prinse via, n culori, tridimensional, reproducnd totul, mai puin viaa. Se vzu imaginea misionarului buimcit i stlcit n btaie, stnd ntre locotenent i sergent. Mallow atept fr un cuvnt, n timp ce ofierii intrar unul cte unul, ultimul intrnd Twer. Conversaia se desfur conform evenimentelor; sergentul fu pus la punct i misionarul anchetat. Apru gloata, se putu auzi vuietul ei i apoi reverendul Jord Parma fcu ruga lui disperat. Mallow scoase arma, iar misionarul, n timp ce era trt afar din ncpere, ridic braele ntr-un ultim blestem slbatic i, pentru o fraciune de secund, se vzu o fulgerare strjucitoare. n faa unei asemenea situaii, scena se sfri, ofierii erau ngheai de groaz, n timp ce Twer i duse minile tremurnde la urechi, iar Mallow i introduse calm arma n toc. Luminile se aprinser; spaiul din mijlocul ncperii se golise. Mallow, adevratul Mallow din prezent i relu mpovrat naraiunea: Vedei dumneavoastr, incidentul este exact aa cum l-a prezentat acuzarea cel puin n aparen. Voi explica pe scurt despre ce este vorba. Apropo, n cursul acestor ntmplri, emoiile prin care a trecut Twer dovedesc limpede o educaie preoeasc, n aceeai zi i-am artat lui Twer o serie de nepotriviri n ceea ce privete ntmplarea. L-am ntrebat de unde venea misionarul tocmai ctre zona aproape pustie n care ne aflam n momentul acela. L-am mai ntrebat de unde apruse mulimea uria, dac cel mai apropiat ora, ct de ct mare, se afla la distan de o sut de mile. Acuzarea nu a acordat nici o atenie acestor detalii. Dup cum nu a bgat de seam nici altele: de exemplu, prezena bttoare la ochi a lui Jord Parma. Un misionar pe Korell, care-i risc viaa, sfidnd att legile korelliene ct i pe cele ale Fundaiei, umbl pe planet ntr-o sutan foarte nou, care nu poate trece neobservat. E ceva anormal n situaia asta. La vremea respectiv, am sugerat c misionarul era, fr voia lui, complicele Commdorului, care-l folosise n ncercarea de a ne obliga s recurgem la un act de agresiune flagrant ilegal, pentru a justifica, din punct de vedere legal, distrugerea navei i a noastr. Acuzarea a anticipat modul n care mi voi justifica aciunile. Acuzarea se atepta ca eu s declar c sigurana navei mele, a echipajului, a misiunii chiar, era n cumpn i nu putea fi sacrificat pentru un singur om n condiiile n care acel om ar fi fost ucis, cu sau fr intervenia noastr. Mi se rspunde printr-o biguial privind onoarea" Fundaiei i necesitatea de a susine demnitatea noastr pentru a ne dovedi n acest fel superioritatea. Din motive care totui mi se par ciudate, acuzarea l neglijeaz pe Jord Parma nsui, ca individ. Nu s-au adus nici un fel de detalii n legtur cu el: locul naterii, educaia, sau orice alt element privind viaa acestuia. Cunoaterea lor va arunca lumin asupra neconcordanelor pe care le-am evideniat n nregistrarea video pe care tocmai ai vizionat-o. Cele dou explicaii se leag. Acuzarea nu a avansat nici un detaliu privindu-l pe Jord Parma, deoarece nu poate. Scena pe care ai vzut-o pe nregistrarea video pare fals pentru c Jord Parma era un impostor. N-a existat niciodat vreun Jord Parma. Tot acest proces este cea mai mare fars nscenat pentru o problem care n-a existat niciodat. Trebui s atepte o clip, pentru ca vacarmul s nceteze. V voi arta o mrire de imagine, spuse el rar, a unei scene din nregistrarea

video. Ea va vorbi de la sine. Luminile, Jael! Lumina sczu n sal i spaiul din centru se repopul cu siluete crend iluzia unui muzeu de cear. Ofierii de pe Far Star stteau n poziii rigide i imposibile. O arm inut n mna dreapt de ctre Mallow. n stnga lui, reverendul Jord Parma, surprins n plin strigt, cu braele azvrlite n sus i cu degetele rsfirate, n timp ce mnecile i atrnau pn la jumtatea braelor. n palma misionarului se vzu acea licrire care n timpul vizionrii anterioare strlucise i dispruse. Acum era o strlucire permanent. Rmnei cu ochii pe lumina aceea din palm, spuse Mallow din umbr. Mrete imaginea, Jael! ntregul tablou se estomp rapid. Poriunile exterioare disprur, n timp ce imaginea misionarului ocup poziia central i deveni uria. I se vzur doar capul i braul, iar apoi doar o mn care acoperi totul i rmase acolo imens. Lumina devenise un grup de litere strlucind palid: PSK. Aceea, bubui vocea lui Mallow, este o mostr de tatuaj, domnilor. El este invizibil n lumina obinuit, dar n lumina ultraviolet pe care am proiectat-o n ncpere cnd am fcut aceast nregistrare iese clar n eviden. Voi recunoate c este o metod secret de identificare naiv, utilizat pe Korell, unde lumina ultraviolet nu poate fi gsit la orice col de strad. Chiar i pe nava noastr, identificarea s-a fcut din ntmplare. Probabil c unii dintre dumneavoastr ai ghicit deja ce semnific PSK. Jord Parma cunotea bine limbajul preoesc i i-a fcut meseria cu strlucire. Nu pot spune unde i cum a nvat-o, dar PSK nseamn Poliia Secret Korellian. Mallow trebui s strige ca s acopere tumultul vocilor: Am i alte dovezi colaterale sub forma unor documente aduse de pe Korell, pe care le pot prezenta Consiliului, dac va fi nevoie. Acum s-mi spunei care este obiectul acestor acuzaii? S-a fcut i s-a repetat sugestia monstruoas c ar fi trebuit s m lupt pentru misionar, sfidnd i clcnd legea, i s-mi sacrific misiunea, nava i propria-mi via pentru onoarea" Fundaiei. Dar s-o fac pentru un impostor? Trebuia s-o fac pentru un agent secret korellian deghizat n rob, colit ntr-o gimnastic verbal mprumutat probabil de la vreun exilat anacreonian? Dac Jorane Sutt i Publis Manlio m-ar fi fcut s cad n capcana aceea stupid i odioas... Vocea rguit deveni neclar, acoperit de strigtele mulimii. Fu ridicat pe umeri i purtat spre banca primarului. Prin ferestre, putu vedea un torent dezlnuit de oameni invadnd piaa i adugndu-se miilor deja prezeni acolo. Mallow privi n jur, cutndu-l pe Ankor Jael, dar i fu imposibil s disting vreun chip n acea mulime aflat n permanent micare. Treptat, putu s perceap un strigt obsedant, ritmat, care crescu n intensitate i ncepu s pulseze nebunete: Triasc Mallow! Triasc Mallow! Triasc Mallow!" l5 UN ZMBET LICRI pe chipul istovit al lui Ankor Jael. n aceste ultime dou zile bezmetice uitase i de somn. Mallow, ai dat un spectacol uluitor, aa c te rog s nu strici totul intind prea sus. Doar nu vrei s participi serios la alegerile pentru funcia de primar. Entuziasmul maselor nseamn o putere enorm, dar e recunoscut pentru nestatornicie. Exact, spuse Mallow cu seriozitate, aa c va trebui s-l rsfm, i cea mai bun cale de a o face este s continum spectacolul. Ce i-a mai trecut prin minte? Trebuie s-i arestezi pe Publis Manlio i pe Jorane Sutt... Poftim?! Ai auzit bine. Determin-l pe primar s-i aresteze! Nu m intereseaz ce ameninri vei folosi. Eu controlez mulimea astzi cel puin. Nu va cuteza s o nfrunte. Dar n baza cror acuzaii, omule? A celor evidente. Au incitat preoimea Planetelor Exterioare la prtinire n ceea ce privete nenelegerile faciunilor de pe Fundaie. Acest lucru este ilegal. S-i acuze de subminarea securitii Statului". i nu-mi pas ce pedeaps vor primi, aa cum nici lor nu le-a psat de mine. Scoate-i de pe scena politic pn voi ajunge eu primar. Mai e jumtate de an pn la alegeri. Nu-i prea mult! (Mallow se ridic n picioare i-l strnse pe Jael de bra pe neateptate.) Ascult, a ridica tot guvernul cu fora dac ar fi nevoie aa cum a fcut

Salvor Hardin acum o sut de ani. Criza Seldon nc mocnete i cnd va izbucni, va trebui s fiu i primar, i mare preot. Jael se ncrunt. Spuse rar i apsat: Ce va fi cu Korell, pn la urm? Cu siguran, ddu Mallow afirmativ din cap, vor declara rzboi, dei snt gata s pariez c o vor face abia peste civa ani. Cu nave acionate atomic? Tu ce crezi? Cele trei nave comerciale pe care le-am pierdut n acel sector al spaiului nu puteau fi capturate cu pistoale cu aer comprimat. Jael, au primit nave chiar din partea Imperiului. Nu rmne cu gura cscat ca un caraghios. Am spus Imperiul! nc exist, s tii. O fi disprut ca prezen aici, la Periferie, dar n centrul Galaxiei e nc foarte activ. i orice micare greit pe care o vom face ar putea periclita existena noastr. De aceea trebuie s ajung primar i mare preot. Snt singurul care tie cum putem nfrunta criza. Jael nghii n sec: Cum? Ce-ai de gnd s faci? Nimic. Jael zmbi nencreztor: Zu? Chiar aa? Mallow rspunse hotrt i tios: Cnd voi fi conductorul acestei Fundaii nu voi face nimic. Absolut nimic, i tocmai acesta este secretul acestei crize. l6 ASPER ARGO, Preaiubitul Commdor al Republicii Korell i ntmpin soia, care tocmai intra, cu o vinovat ncruntare a sprncenelor rare. La ea, cel puin, epitetul ce i-l atribuise singur nu avea nici o trecere. tia bine acest lucru. Cu o voce piigiat i glacial spuse: neleg c scumpul meu so a ajuns, n sfirit, la o decizie n ceea ce privete soarta vlstarelor Fundaiei. Serios? ntreb Commdorul. i ce altceva mai nelege sprintena ta minte? Destule lucruri, nobile so. Ai mai avut una dintre timidele tale consultri cu consilierii. Grozavi consilieri mai ai. Apoi, cu dispre nemrginit, adug: O turm de idioi orbi i paralitici care strng bine la piepturile lor scoflcite profiturile sterile, spre nemulumirea tatlui meu. i care este, draga mea, nemaipomenita surs din care rezult prerea ta despre toate astea? Commdora pufni n rs: Dac i-a spune, sursa mea ar fi mai degrab n curs dect surs. Bine, vei proceda cum vei crede de cuviin, ca ntotdeauna. (Commdorul ridic din umeri i-i ntoarse spatele.) Ct privete nemulumirea tatlui tu, mi pare ru, dar ntmpin un refuz meschin la cererea de a mi se da alte nave. Fierbnd de furie, Commdora izbucni: Alte nave! Pi nu ai cinci? S nu ndrzneti s negi. tiu c ai cinci, i-i este promis a asea. Promis pentru anul trecut. Dar i una poate transforma Fundaia n praf i pulbere. Doar una! O nav ca s spulberi navele lor nensemnate. Nu pot ataca planeta aceasta nici mcar cu o duzin de nave. i ct va rezista planeta lor dac le ruinm comerul i le distrugem ncrcturile de jucrioare i alte prostii? Acele jucrioare i prostii nseamn bani, suspin el. Muli, muli bani! Dar dac ai cuceri Fundaia, n-ai avea tot ce-i aparine? i dac ai avea o umbr de respect i recunotin pentru tatl meu, n-ai avea mai mult dect i-ar oferi Fundaia vreodat? Au trecut trei ani ba mai mult de cnd a venit barbarul acela cu reprezentaia lui magic. A trecut destul timp. Draga mea! (Commdorul se ntoarse i o privi drept n ochi.) mbtrinesc. Snt obosit. mi lipsete puterea de a mai rezista vocii tale ciclitoare. Spui c tii c am luat o hotrre. Ei bine, am luat-o. S-a terminat. Va fi rzboi ntre Korell i Fundaie. I-auzi! (Chipul Commdorei se lumin, iar ochii ei strlucir.) n sfrit, cnd era ct pe-aci s dai n mintea copiilor i-a venit mintea la cap. Iar acum, c eti stpn al acestei zone, poate vei deveni suficient de respectabil pentru a avea un cuvnt de spus n Imperiu. De exemplu, am putea prsi lumea asta barbar pentru a merge la curtea

viceregelui. Aa m-am gndit eu. Iei ntr-un fonet de rochie, zmbind i innd o mn n old. n lumin, prul ei arunca reflexe albstrii. Commdorul atept, apoi, adresndu-se ctre u, spuse cu ur i rutate: Iar cnd voi fi stpn a ceea ce numeti tu zona interioar, voi fi ndeajuns de respectabil pentru a m lipsi de arogana tatlui i de limba ascuit a fiicei. M voi lipsi total! l7 LOCOTENENTUL-MAJOR de pe Dark Nebula se holb ngrozit prin hublou. Pentru numele Galaxiei! (Ceea ce trebuia s fie un ipt disperat devenise o oapt.) Ce e asta? Era o nav, dar prea un caalot fa de insignifianta Dark Nebula i, n plus, pe flanc purta nsemnele Imperiului: Nava-i-Soarele. Toate sistemele de alarm rsunau nnebunite. Se transmiser ordine n toate compartimentele navei i Dark Nebula se pregti s fug, dac mai era posibil, sau pentru lupt dac trebuia , n timp ce n cabina de transmisiuni n ultraunde, un mesaj i croi drum prin hiperspaiu ctre Fundaie. Repetndu-se mereu i mereu! Era parial un apel pentru ajutor, dar, n primul rind, un mesaj ce avertiza asupra pericolului. l8 HOBER MALLOW i ntinse picioarele pentru a alunga oboseala, n timp ce rsfoia cteva rapoarte. Cei doi ani de cnd ocupa funcia de primar l fcuser s devin mai rbdtor, mai domolit i mai puin preocupat de confort. Dar rapoartele guvernamentale i aiuritorul limbaj oficial n care acestea erau scrise tot nu-i plceau. Cte nave au primit? ntreb Jael. Patru snt reinute la sol. Despre dou n-am primit informaii. Celelalte snt n bun stare i se tie unde se afl. Ar fi trebuit s ne descurcm mai bine, dar sta n-a fost dect nceputul, mormi Mallow. Nu primi rspuns, aa c Mallow ridic privirea spre Jael i ntreb: Te ngrijoreaz ceva? A vrea ca Sutt s vin aici. A, da, ca s mai ascultm o prelegere despre frontul intern. Nu, nu-i vorba de asta, izbucni Jael, dar eti din cale-afar de ncpnat, Mallow. Poate c ai rezolvat situaia extern pn la ultimul amnunt, dar nu te-a interesat deloc ce se ntmpl aici, pe planeta-mam. Pi asta-i treaba ta, nu? De ce te-am numit Ministru al educaiei i propagandei? Doar ca s-mi sfresc mai repede zilele, dac am n vedere cooperarea de care m bucur din partea ta. Anul trecut i-am tot vorbit despre pericolul crescnd pe care-l reprezint Sutt i Religioii lui, de credeam c te-am asurzit. Ce rost mai au planurile tale dac Sutt va impune alegeri anticipate i te va azvrli din funcie? Nici unul, recunosc. Iar prin cuvntarea ta de seara trecut, aproape c i-ai oferit alegerile pe tav lui Sutt. Chiar trebuia s fii att de sincer? Crezi c n-am fcut bine lundu-i-o nainte? Nu, rspunse vehement Jael, nu aa cum ai procedat. Pretinzi c ai anticipat totul, dar nu explici de ce ai fcut comer cu Korell spre avantajul lor exclusiv vreme de trei ani. Singurul tu plan de lupt este de a te retrage fr nici o confruntare. Abandonezi toate relaiile comerciale cu sectoarele spaiale din apropiere de Korell. Proclami n mod deschis o atitudine de ateptare. Nu promii ofensiva nici mcar n viitor. Serios, Mallow, ce-ar trebui s fac eu n situaia asta fr ieire? i lipsete strlucirea? i lipsete apelul la sentimentele mulimii. E totuna. Mallow, trezete-te! Ai dou soluii. Fie le expui oamenilor o politic extern dinamic, oricare i-ar fi planurile, fie ajungi la un compromis cu Sutt. n regul, spuse Mallow, dac am dat gre cu prima soluie, s-o ncercm pe cea de-a doua. Tocmai a sosit Sutt. Sutt i Mallow nu se mai ntlniser fa-n fa din ziua procesului, cu doi ani n urm. Nici unul nu constat la cellalt vreo schimbare, cu excepia aerului pe care-l

arbora fiecare dintre ei, ceea ce arta fr tgad c rolurile de conductor i de contestatar se schimbaser. Sutt se aez fr s-i strng mna lui Mallow. Mallow i oferi o igar de foi i-i spuse: Te deranjeaz dac Jael va rmne? ine foarte mult s cdem de acord asupra unui compromis. Ar putea aciona ca mediator dac ne ncingem. Sutt ridic nepstor din umeri. Un compromis i-ar folosi. Cu alt ocazie eu am fost acela care a cerut ca tu s stabileti condiiile. Presupun c poziiile snt acum diametral opuse. Presupunerile tale snt corecte. Atunci iat condiiile mele. Trebuie s te lepezi de politica falimentar de mituire economic i de comer cu nimicuri i s revii la politica extern promovat de naintaii notri. Te referi la cucerirea cu ajutorul misionarilor? Exact! Nici un compromis nu e posibil dac nu accept asta? Nici unul. Mmm! (Mallow i aprinse tacticos igara de foi i trase din ea pn ce vrful i deveni incandescent.) Pe vremea lui Hardin, cnd cucerirea prin intermediul misionarilor reprezenta ceva nou i radical, oameni ca tine s-au opus. Acum este o metod ncercat, testat, binecuvntat ceea ce pentru Jorane Sutt nseamn perfeciunea. Dar, spunemi, cum ne-ai scoate din ncurctura noastr? Vrei s spui ncurctura ta. Eu n-am nimic de-a face cu ea. Ia-o cum vrei. Este indicat o puternic ofensiv. Expectativa de care pari att de satisfcut este fatal. Pentru ntreaga lume a Periferiei asta ar nsemna o recunoatere a slbiciunii, ori n aceast zon impresia de putere este tot ceea ce conteaz, pentru c nu exist vreun vultur care s nu se alture ntr-un asalt comun pentru a smulge o bucat din cel care piere. Ar trebui s tii asta. Doar eti din Smyrno, nu? Mallow nu ddu importan constatrii. i dac-i nvingi pe cei din Korell, zise el, ce faci cu Imperiul? Acesta este adevratul duman. Un zmbet iret se ii pe chipul lui Sutt. A, nu, constatrile tale din cursul vizitei la Siwenna au fost complete. Pe viceregele Sectorului Normannic l intereseaz s creeze disensiuni la Periferie n folosul su, dar numai ca o problem secundar. N-are intenia de a risca totul organiznd o expediie ctre marginea Galaxiei, unde are cincizeci de vecini ostili i un mprat mpotriva cruia trebuie s se ridice. Parafrazez propriile-i cuvinte. Da, s-ar putea, Sutt, dac-i nchipuie c sntem ndeajuns de puternici pentru a fi periculoi. i s-ar putea s fie ncredinat de asta dac distrugem Korellul prin fora unui atac direct. S-ar cuveni s fim cu mult mai nelepi. De exemplu? Mallow se rezem de sptarul scaunului. Sutt, i voi oferi o ans. Aa c-i voi spune toat istoria, i atunci poi fie s mi te alturi, i vei primi un post ntr-un guvern de coaliie, fie s-i joci rolul de martir pn la capt, i vei putrezi n pucrie. Ai mai ncercat stratagema asta o dat. Nu m-am strduit, Sutt. Abia acum a sosit timpul. Ascult, spuse el i-l fix cu privirea. Cnd am sosit prima oar pe Korell, ncepu el, l-am mituit pe Commdor cu podoabe i jucrioare care fac parte din rezervele obinuite ale unui negutor. Din capul locului, aceste daruri erau menite s-i faciliteze accesul ntr-o turntorie de oel. Nu vedeam mai departe de att, dar planul mi-a reuit. Am obinut ceea ce voiam. ns abia dup prima mea vizit n Imperiu mi-am dat seama exact n ce arm teribil a putea transforma acest nego. Ne confruntm cu o Criz Seldon, Sutt, i crizele Seldon nu snt rezolvate de indivizi, ci de fore istorice. Atunci cnd Hari Seldon a plnuit cursul istoriei viitoare, el nu s-a bazat pe eroisme eclatante, ci pe largul avnt al economiei i al sociologiei. De aceea, soluiile diferitelor crize trebuie obinute prin aportul forelor pe care le avem la ndemn n momentul respectiv. n cazul de fa, Comerul! Sutt ridic sceptic sprncenele i profit de momentul de tcere: Cred c nu posed o inteligen subnormal dar prelegerea ta este neclar i needificatoare. Gndete-te numai, spuse Mallow, c pn acum puterea comerului a fost subestimat. S-a considerat c trebuie s inem preoimea sub controlul nostru strict

pentru a o transforma ntr-o for puternic. Nu este aa, i aceasta este contribuia mea la situaia din Galaxie. Comer fr preoi! Doar comer. El e ndeajuns de puternic. S gndim simplu i la obiect. Korell este acum n stare de rzboi cu noi. Prin urmare, comerul nostru cu ei a ncetat. Dar, te rog s observi c voi reduce totul la o simp operaie de adunare. n ultimii trei ani, Korell i-a bazat economia din ce n ce mai mult pe tehnicile atomice pe care le-am introdus noi i pe care numai noi le putem furniza n continuare. Ce crezi c se va ntmpla de ndat ce minusculele generatoare atomice vor nceta s funcioneze unul dup altul? nti vor cdea micile ustensile de buctrie. Dup jumtate de an de expectativ, pe care tu o deteti, cuitul de buctrie al gospodinei nu va mai funciona. Soba de gtit va ncepe s-i joace feste. Maina de splat nu va mai face treaba cum se cuvine. Aparatul de climatizare din locuina ei i va da obtescul sfrit ntr-o zi torid de var. Ce se ntmpl? Fcu o pauz, ateptnd un rspuns, iar Sutt preciza netulburat: Nimic. Oamenii sufer multe n vreme de rzboi. Foarte adevrat. Sufer. i vor trimite fiii n rzboi, unde vor avea parte de o moarte groaznic pe navele spaiale distruse. Vor suporta orice sub bombardamentul inamic, chiar dac asta nseamn c vor trebui s se hrneasc cu pine mucegit i s bea ap nefiltrat n adposturi spate la jumtate de mil adncime. Numai c este foarte greu s supori lucruri chiar minore atunci cnd nu exist avntul patriotic nscut dintr-un pericol iminent. Vom alege expectativa. Nu vor fi victime, bombardamente sau btlii. Doar cuite care nu vor mai tia, sobe care vor refuza s nclzeasc i case care vor deveni gherii iarna. Aceste lucruri vor fi suprtoare. Iar oamenii vor murmura. Sutt, plin de uimire, silabisi: i n asta i pui toate speranele, omule? Ce anticipezi? O revolt a gospodinelor? O jaquerie?*. (Jacquerie asociaie si revolt a ranilor francezi mpotriva nobilimii n timpu captivitii regelui Ioan (l358) i, prin extensie, revolt a claselor srace mpotriva claselor avute (n.t.)) Iscarea din senin a unei rscoale a mcelarilor i bcanilor narmai cu satre i cuite de pine strignd: Dai-ne napoi mainile atomice i automate de splat Super-Clar?". Nu, domnule, spuse Mallow scos din srite, nu. M atept totui la un murmur general de nemulumire care va putea fi mai apoi folosit de persoane mai importante. i care ar fi aceste persoane mai importante? Productorii, proprietarii de ntreprinderi, industriaii de pe Korell. Dup ce vor trece cei doi ani de expectativ, mainile din ntreprinderi vor ncepe, una dup alta, s nu mai funcioneze. Industriile pe care noi le-am modificat de la un capt la cellalt cu noile noastre invenii atomice vor fi foarte curnd distruse. Dintr-o lovitur, industriile grele se vor trezi n ntregime proprietare ale unor utilaje care nu mai funcioneaz, numai bune de dat la fier vechi. Mallow, ntreprinderile funcionau destul de bine nainte de a merge tu acolo. Da, Sutt, funcionau cu un profit de zero virgul zero la sut, chiar dac nu iei n calcul costurile reconversiunii la starea original, preatomic. n condiiile n care i se vor opune att industriaii i marea finan, ct i omul simplu, ct crezi c va mai rezista Commdorul? Atta timp ct va dori, de ndat ce-i va trece prin minte s obin noi generatoare atomice de la Imperiu. Auzind acestea, Maliow rse copios: N-ai neles Sutt, n-ai neles nici ct Commdorul. N-ai priceput c Imperiul nu poate nlocui nimic. Imperiul a fost dintotdeauna un domeniu cu resurse colosale. Au calculat totul n planete, n sisteme stelare, n sectoare ntregi de Galaxie. Generatoarele lor snt gigantice, ntruct gndeau la modul gigantesc. ns noi noi, mica noastr Fundaie, lumea noastr solitar i lipsit de resurse metalice am fost silii s lucrm cu zgrcenie brutal. A trebuit ca generatoarele noastre s aib mrimea unor degetare, pentru c acesta era metalul de care dispuneam. A trebuit s crem noi tehnici i noi metode cu care Imperiul nu poate ine pasul pentru c a deczut att de mult nct nu mai poate face nici un progres tiinific cu adevrat vital. Cu toate scuturile lor atomice, ndeajuns de mari pentru a proteja o nav, un ora, o lume ntreag, n-au fost niciodat n stare s construiasc unul care s apere un singur om. Pentru aprovizionarea cu ap i energie electric a unui ora au motoare mari ct o cldire cu ase etaje le-am vzut doar , pe cnd ale noastre ar ncpea ntr-o camer ca aceasta. i cnd i-am spus unuia dintre specialitii lor c un container de plumb de mrimea unei nuci avea nuntru un generator atomic, aproape c s-a sufocat pe dat de indignare. Pi nici nu-i mai neleg singuri propriii coloi. Instalaiile funcioneaz automat din generaie n generaie i ngrijitorii lor constituie o cast ereditar care ar rmne cu minile ncruciate dac un singur tub din toat structura aceea vast s-ar arde.

Rzboiul acesta este o confruntare ntre dou sisteme ntre Imperiu i Fundaie, ntre cel mare i cel mic. Pentru a prelua controlul asupra unei lumi, ei mituiesc cu nave imense care pot purta rzboaiele, dar care snt total lipsite de importan economic. Pe de alt parte, noi mituim cu lucruri minuscule, inutile n rzboi, dar vitale pentru obinerea prosperitii i profiturilor. Un rege sau un Commdor pot s primeasc aceste nave i s duc rzboaie. De-a lungul ntregii istorii au existat conductori arbitrari care au negustorit bunstarea supuilor lor pentru ceea ce au luat drept onoare, glorie i cucerire'. Cu toate acestea, lucrurile mrunte snt cele care conteaz n viaa de zi cu zi, iar Asper Argo nu va rezista crizei economice care va pustii Korellul peste doi sau trei ani. Sutt era la fereastr acum, cu spatele ctre Malow i Jael. Se nserase i puinele stele care se puteau vedea aici, exact la marginea Galaxiei, strluceau profilate pe fundalul nceoat al formei lenticulare care cuprindea rmielea acelui Imperiu, nc uria, care lupta mpotriva Fundaiei Sutt spuse, sceptic: Nu. Nu eti omul potrivit. Nu m crezi? Vreau s spun c nu am ncredere n tine. Eti alunecos i vorba i-e neltoare. M-ai tras pe sfoar i atunci cnd eram sigur c te aflai cu totul sub controlul meu, cu prilejul primei tale cltorii spre Korell. Cnd mi-am nchipuit c te ncolisem la proces, teai strecurat cu abilitate i ai cucerit postul de primar prin demagogie. Ai un caracter plin de ascunziuri i ocoliuri: nu oferi nici un argument dincolo de care s nu se afle un altul; orice afirmaie de-a ta poate fi neleas n trei feluri. S presupunem c ai fi trdtor. S spunem c vizita n Imperiu i-a adus o subvenie i promisiuni de putere. ntr-un asemenea caz, aciunile tale ar fi exact cele pe care le ntreprinzi acum. Ai provoca un rzboi dup ce ai oferit ntriri dumanului. Ai obliga Fundaia la inaciune i ai propune o explicaie plauzibil n legtur cu tot ce faci att de convingtoare, nct ai cuceri toat lumea de partea ta. Vrei s spui c nu exist cale de compromis? ntreb calm Mallow. Vreau s spun c trebuie s pleci de bun-voie sau cu fora. i-am pus n vedere c singura ta alternativ e s cooperezi. Chipul lui Jorane Sutt se congestiona ntr-o izbucnire de furie: Iar eu te avertizez, Hober Mallow din Smyrno, c dac m arestezi, nu va exista cruare. Oamenii mei nu se vor da napoi de la nimic pentru a face cunoscut tot adevrul n ceea ce te privete, iar oamenii simpli ai Fundaiei se vor ridica mpotriva conductorului lor strin. Ei au o contiin a destinului pe care un smyrnian n-o poate nelege vreodat, i aceast trezire a lor te va distruge. Neclintit, Hober Mallow le ordon celor dou grzi care tocmai intraser: Luai-l! E n stare de arest. Sutt preciz: Ultima soluie. Mallow i stinse igara de foi i rmase cu privirea n pmnt. Cteva minute mai trziu, Jael se foi i ntreb cu o voce obosit: Ei, dup ce ai fcut un martir ai cauzei, ce va urma? Mallow ls deoparte scrumiera pe care o mica fr rost, ridicndu-i privirea. Sutt nu mai este aa cum l tiam. A devenit un taur orbit de snge i furie. i ct m urte! Deci, cu att mai periculos. Mai periculos? Vorbe! Nu mai judec, defel. Ai prea mult ncredere n propriile puteri, Mallow. Neglijezi posibilitatea izbucnirii unei revolte populare. Sumbru, Mallow l privi pe Joel drept n ochi: nelege odat pentru totdeauna Joel, nu exist pericolul unei revolte populare. Ce sigur eti de tine! Snt sigur de existena Crizei Seldon i de valabilitatea istoric a soluiilor externe i interne. Snt unele lucruri pe care nu i le-am spus acum lui Sutt. El a ncercat s in sub control nsi Fundaia cu ajutorul forelor religioase i a dat gre i acesta este semnul cel mai sigur c n Planul Seldon religia i-a ncheiat misiunea. Controlul economic funcioneaz altfel. i, ca s parafrazez faimosul citat al lui Hardin, care i-e att de drag, arma care nu are dou capete nu e bun de nimic. Dac Korell a prosperat prin comer, tot aa i noi. Dac fabricile de pe Korell se prbuesc fr comerul cu noi i dac prosperitatea lumilor exterioare se spulber din cauza izolrii, tot aa i ntreprinderile noastre vor decdea, iar prosperitatea se va mistui ca fumul. i nu exist nici o ntreprindere, nici o companie de transporturi care s nu se afle sub controlul meu i pe care s nu o pot reduce la tcere dac Sutt ncearc s m sperie cu propaganda

revoluionar. Acolo unde propaganda lui va avea succes sau va prinde ct de ct, voi avea grij s fac n aa fel nct prosperitatea s devin o amintire. Acolo unde propaganda va da gre, prosperitatea va exista n continuare pentru c ntreprinderile mele i vor pstra toi angajaii. Aa c, graie aceluiai raionament care m face s fiu att de sigur c populaia Korellului se va revolta n favoarea prosperitii, snt sigur c noi nu ne vom ridica mpotriva ei. Vom face acest joc pn la capt. Prin urmare, zise Joel, pui bazele unei plutocraii. Ne transformi ntr-o planet de negutori i de prini ai comerului. n cazul acesta, care va fi viitorul nostru? Mallow i ridic faa preocupat i exclam furios: Ce treab am eu cu viitorul? E nendoielnic c Seldon l-a anticipat i l-a pregtit. n vremurile ce vor veni, atunci cnd puterea financiar va deveni o for moart aa cum este religia acum, vor mai exista i alte crize. Las-i pe succesorii mei s rezolve noile probleme ce se vor ivi, aa cum am rezolvat-o eu pe cea de astzi.

KORELL .... i astfel, dup trei ani de rzboi, care a fost cu siguran cel mai panic din cte avem cunotin, Republica Korell s-a predat necondiionat, iar Hober Mallow i-a ocupat locul alturi de Hari Seldon i Salvor Hardin n inimile oamenilor Fundaiei. ENCICLOPEDIA GALACTICA ------------------------------------